Sunteți pe pagina 1din 592

Heir of Fire

Traducere din limba englez


Ofelia Al-Gareeb

RAO
2015
Din nou pentru Susan,
a crei prietenie mi-a schimbat viaa n bine
i a dat acestei cri un suflet
CAPITOLUL 22 CAPITOLUL 45
CAPITOLUL 23 CAPITOLUL 46
PARTEA NTI
CAPITOLUL 24 CAPITOLUL 47
Motenitoarea cenuii
CAPITOLUL l CAPITOLUL 25 CAPITOLUL 48
CAPITOLUL 26 CAPITOLUL 49
CAPITOLUL 2
CAPITOLUL 27 CAPITOLUL 50
CAPITOLUL 3
CAPITOLUL 4 CAPITOLUL 28 CAPITOLUL 51
CAPITOLUL 29 CAPITOLUL 52
CAPITOLUL 5
CAPITOLUL 30 CAPITOLUL 53
CAPITOLUL 6
CAPITOLUL 7 CAPITOLUL 31 CAPITOLUL 54
CAPITOLUL 32 Capitolul 55
CAPITOLUL 8
CAPITOLUL 33 CAPITOLUL 56
CAPITOLUL 9
CAPITOLUL 10 CAPITOLUL 34 CAPITOLUL 57
CAPITOLUL 35 CAPITOLUL 58
CAPITOLUL 11
PARTEA A DOUA CAPITOLUL 59
CAPITOLUL 12
CAPITOLUL 13 Motenitoarea focului CAPITOLUL 60
CAPITOLUL 36 CAPITOLUL 61
CAPITOLUL 14
CAPITOLUL 37 CAPITOLUL 62
CAPITOLUL 15
CAPITOLUL 16 CAPITOLUL 38 CAPITOLUL 63
CAPITOLUL 39 CAPITOLUL 65
CAPITOLUL 17
CAPITOLUL 40 CAPITOLUL 65
CAPITOLUL 18
CAPITOLUL 41 CAPITOLUL 66
CAPITOLUL 19
CAPITOLUL 42 CAPITOLUL 67
CAPITOLUL 20
CAPITOLUL 21 CAPITULUL 43 CAPITOLUL 68
CAPITOLUL 44 MULUMIRI
PARTEA NTI

Motenitoarea cenuii
CAPITOLUL l
n numele zeilor, era mult prea cald n acel regat inutil.
Sau poate c Celaena Sardothien se simea aa deoarece
se ntinsese nc de diminea pe marginea acoperiului din
teracot, cu un bra pus pavz n faa ochilor, rumenindu-se
lent la soare asemenea lipiilor pe care cei mai sraci ceteni
ai oraului le lsau pe pervazurile ferestrelor, ntruct nu-i
puteau permite cuptoare din crmid.
i, n numele zeilor, era stul de lipii teggya, aa le
spuneau ei. Stul de textura lor crocant i de gustul de
ceap, pe care nu-l putea ndeprta nici cu zece cni de ap.
N-avea s mai mnnce prea curnd vreo teggya.
Principala explicaie era c lipiile fuseser tot ceea ce-i
putuse permite atunci cnd acostase n Wendlyn, n urm cu
dou sptmni, i i croise drum spre Varese, oraul-
capital, exact aa cum i fusese poruncit de ctre Marea sa
Majestate Imperial i Stpn al Pmntului, regele din
Adarlan.
Fusese nevoit s terpeleasc teggya i vin din
crucioarele vnztorilor pentru c rmsese fr bani, la
scurt timp dup ce aruncase o privire la castelul fortificat din
calcar, la paznicii de elit, la drapelele de culoarea cobaltului
care fluturau att de mndre n btaia vntului uscat i
fierbinte, i se hotrse s nu omoare intele care i fuseser
atribuite.
Aadar, ncepuse s terpeleasc teggya... i vin. Vinul
rou si acru care provenea din viile ce mrgineau dealurile
vlurite din jurul capitalei fortificate un gust care iniial nu-
i plcuse i pe care l scuipase, dar care acum i plcea foarte,
foarte mult. n special din ziua n care se hotrse c nu-i
psa n mod deosebit de absolut nimic.
ntinse mna spre iglele care coborau n pant n spatele
ei, bjbind dup urciorul din lut cu vin pe care l trse pe
acoperi n acea diminea. Bjbind nti cu palma, pipind,
iar apoi...
Blestem. Unde naiba era vinul?
Lumea se cltin i deveni orbitor de strlucitoare n timp
ce se ridic, sprijinindu-se n coate. Deasupra zburau psri
n cercuri, inndu-se la distan de oimul cu coada alb
care sttuse cocoat toat dimineaa pe un horn din
apropiere, ateptnd s-i nhae urmtoarea mas.
Dedesubt, comerul stradal era un strlucitor gherghef de
culori i sunete, cu mgrui rgnd, cu negustori
fluturndu-i produsele, vemintele att strine, dar i
familiare, cu pocnetul roilor pe pavajul alb. ns unde naiba
era...
Ah! Acolo. Pitit sub una dintre iglele roii, greoaie, pentru
a-i pstra rcoarea. Exact acolo unde l ascunsese ea cu
doar cteva ore mai devreme, atunci cnd se crase pe
acoperiul uriaei piee interioare pentru a supraveghea
perimetrul descris de zidurile castelului aflat la dou strzi
distan. Sau orice i se pruse a fi oficial i folositor nainte
s-i dea seama c s-ar fi tolnit mai degrab la umbr.
Umbr care fusese de mult alungat de soarele neostoit al
Wendlynului.
Celaena sorbi din urciorul cu vin sau ncerc s-o fac.
Era gol, ceea ce presupuse c era o binecuvntare, cci, n
numele zeilor, i se nvrtea capul. Avea nevoie de ap i de
nite teggya. i poate de ceva pentru buzele sale stranic
crpate i pentru pomeii jupuii pe care i cptase noaptea
trecut ntr-una dintre tavernele din ora.
Gemnd, Celaena se ntoarse pe burt i privi strada
aflat la doisprezece metri sub ea. tia c paznicii patrulau
deja le reperase chipurile i armele, ntocmai cum o fcuse
i n cazul grzilor de pe crestele zidurilor castelului.
Memorase felul cum se fcea schimbul de grzi i cum
acetia deschideau cele trei pori masive care duceau n
castel. Se prea c cei din familia Ashryver i strmoii lor
luau sigurana foarte, foarte n serios.
Se mplineau zece zile de cnd sosise n Varese, dup ce
prsise coasta. Nu fiindc ar fi fost deosebit de nerbdtoare
s-i omoare intele, ci fiindc oraul era att de afurisit de
mare, nct i se pruse c era cea mai bun ans de a evita
autoritile de emigrare, crora le scpase printre degete, n
loc sa se nregistreze conform programului lor de munc att
de benevol. Mersul grbit spre capital se dovedise a fi o
activitate binevenit dup sptmnile petrecute pe mare,
unde nu avusese chef s fac nimic altceva dect s stea
ntins pe patul ngust din cabina ei strmt sau s-i ascut
spada cu un zel aproape religios.
Nu eti nimic altceva dect o la, i spusese Nehemia.
Toate steiurile ascuite repetaser asta ca un ecou. La,
la, la. Cuvntul o urmrise cu fiecare leghe parcurs pe
ocean.
Fcuse un jurmnt jurase c va elibera Eyllwe. Astfel
nct, ntre momentele de disperare i furie i jale, ntre
gndurile la Chaol i la cheile Wyrd i la tot ceea ce lsase n
urm i pierduse, Celaena se hotrse asupra singurului
plan de urmat atunci cnd avea s ajung pe acele rmuri.
Un plan, orict de nebunesc i de improbabil, de a elibera
regatul luat n sclavie: de a gsi i de a distruge orice urm
de chei Wyrd pe care regele din Adarlan le folosise pentru a-i
ridica teribilul su imperiu. Ea ar fi renunat cu bucurie la
propria-i via pentru a-l duce la ndeplinire.
Doar ea, doar el. ntocmai cum trebuia s fie; nicio
pierdere de viei omeneti n afar de ale lor, niciun suflet
stigmatizat n afar de al ei. Era nevoie de un monstru pentru
a distruge un monstru.
Dac trebuia s fie acolo din pricina bunelor intenii ale
lui Chaol, care artase ncredere cui nu trebuia, atunci
mcar avea s capete rspunsurile de care avea nevoie. n
Erilea exista o persoan care fusese prezent atunci cnd
cheile Wyrd se aflaser n stpnirea unei rase de demoni
cuceritori care le transformaser n trei unelte ale unei puteri
att de teribile, nct fuseser ascunse de mii de ani i
aproape terse din istorie. Regina Maeve a neamului Fae.
Maeve tia tot aa dup cum era de ateptat atunci cnd
eti mai btrn dect pmntul.
Prin urmare, primul pas al planului ei stupid, prostesc,
fusese simplu; s o caute pe Maeve, s capete rspunsuri
despre cum s distrug cheile Wyrd i apoi s se ntoarc n
Adarlan.
Putea face mcar att. Pentru Nehemia pentru... o
mulime de ali oameni. n ea nu mai rmsese nimic, nu
prea. Numai cenu, i un abis, i jurmntul de neclintit pe
care ea i-l cioplise n propria-i carne, fa de prietena care o
vzuse aa cum era cu adevrat.
Cnd acostaser n cel mai mare port din Wendlyn,
admirase precauiile pe care cpitanul vasului le luase n
timp ce se apropia de rm a ateptat o noapte lipsit de
lumina lunii, apoi le-a strecurat n cambuz pe Celaena i pe
celelalte femei refugiate din Adarlan n timp ce navigau pe
canalele secrete, prin reciful de corali. Era de neles: reciful
era principala aprare care inea legiunile Adarlanului
departe de aceste rmuri. De asemenea, fcea parte din
misiunea ei acolo n calitate de Campion al regelui.
Aceasta era cealalt nsrcinare la care i sttea gndul: s
gseasc o cale prin care s-l mpiedice pe rege s-i execute
pe Chaol sau pc membrii familiei Nehemiei. El i promisese c
avea s-o fac dac ea ar fi euat n misiunea ei de a recupera
planurile de aprare naval ale Wendlynului i de a-i asasina
pe rege i pe prin la balul lor anual care se inea vara. ns
ea dduse acele gnduri la o parte atunci cnd acostaser,
iar femeile refugiate fuseser mnate la mal pentru a fi
preluate de autoritile portuare.
Multe dintre femei purtau urmele celor ntmplate att pe
corp, ct i n suflet, n ochii lor scnteind nc ecourile
ororilor care se abtuser asupra lor n Adarlan. Aa nct,
chiar i dup ce dispruse de pe vas n timpul haosului
acostrii, ea rmsese pe unul dintre acoperiurile din
apropiere, n vreme ce femeile erau escortate ntr-o cldire
pentru a-i gsi locuine i de lucru. i totui, autoritile din
Wendlyn puteau mai trziu s le aduc ntr-o parte mai
linitit a oraului i s fac orice doreau. S le vnd. S le
rneasc. Ele erau refugiate: nedorite i fr niciun fel de
drepturi. Lipsite de orice aprtor.
ns ea nu rmsese numai din pricina paranoiei. Nu
Nehemia ar fi rmas pentru a se asigura c erau n siguran.
Dndu-i seama de asta, Celaena pornise pe drumul
erpuitor ctre capital de ndat ce se asigurase c femeile
erau bine. Aflarea unui mod de a se strecura n castel era
doar o cale de a i ocupa timpul n vreme ce se decidea cum
s execute primii pai ai planului ei. n timp ce ncerca s nu
se mai gndeasc la Nehemia.
Totul decursese bine bine i uor. Ascunzndu-se n
pdurici i n hambare tot drumul, ea trecu asemenea unei
umbre prin ntreaga zon rural.
Wendlyn. Un trm al miturilor i al montrilor al
legendelor i al comarurilor care prindeau via.
Regatul n sine era o ntindere de nisip cald, cu pietricele
i cu pduri dese, crescnd i mai verzi ca niciodat pe
msur ce dealurile naintau spre interiorul rii i se
transformau n piscuri nalte. rmul i pmntul din jurul
capitalei erau aride, de parc soarele arsese totul, cu excepia
vegetaiei celei mai rezistente. Cu totul diferit de imperiul ud,
ngheat, pe care ea l lsase n urm.
O ar a abundenei, a oportunitii, unde brbaii nu-i
luau pur i simplu ceea ce voiau, unde uile nu erau ncuiate
i unde oamenii i zmbeau pe strad. ns ei nu-i psa
neaprat dac cineva i zmbea sau nu nu, pe msur ce
zilele treceau, ea descoperea brusc c era foarte greu s-i
pese de ceva. Orict hotrre, orict furie, orice altceva ar fi
simit cu privire la plecarea din Adarlan o prsise, devorat
de nimicnicia care o rodea acum.
Trecur patru zile nainte ca Celaena s zreasc uriaa
capital-ora construit la poalele dealurilor. Varese, oraul
unde se nscuse mama ei; inima vibrant a regatului.
Varese era mai curat dect Rifthold i deinea suficient
bogie mprit ntre clasa superioar i cele inferioare, ns
era n acelai timp un ora-capital, cu mahalale i alei
dosnice, cu prostituate i juctori i nu i luase prea mult
s-i descopere punctele sensibile.
Pe strada de sub ea, trei dintre paznicii pieei se oprir s
discute, iar Celaena i sprijini brbia n palme. Aidoma
tuturor grzilor din acest regat, erau mbrcai cu armuri
uoare i purtau destule arme.
Se zvonea c soldaii wendlynii erau antrenai de ctre
Fae pentru a fi nemiloi, irei i iui, iar ea nu voia s afle
dac asta era adevrat din mai multe motive. Cu certitudine,
ei preau a fi mult mai ateni dect obinuitele santinele din
Rifthold chiar dac nu o remarcaser nc pe asasina aflat
n mijlocul lor. ns, n acele zile, Celaena tia c nu era o
ameninare dect pentru ea nsi.
Cu toate c sttea zilnic la soare, dei se spla ori de cte
ori putea n vreuna dintre multele fntni din scuarurile
oraului, nc avea senzaia c sngele lui Archer Finn i
nclia pielea i prul. Chiar i cu zgomotul i ritmul
constant din Varese, nc i rsuna n urechi geamtul lui
Archer atunci cnd ea i scosese maele n tunelul de sub
castel. i, n pofida vinului i a cldurii, ea nc l avea n faa
ochilor pe Chaol, groaza contorsionndu-i chipul cnd a auzit
despre motenirea Fae i despre monstruoasa putere care ar
fi putut cu uurin s o distrug, despre ct de gunoas i
ntunecat era ea pe dinuntru.
Adesea se ntreba dac gsise rspunsul la ghicitoarea pe
care i-o spusese pe cheiurile din Rifthold. Dac el descoperise
adevrul... Celaena nu i ngduia s ajung cu gndul att
de departe. Acum nu era momentul s se gndeasc la Chaol
sau la adevr sau la oricare dintre lucrurile care i lsaser
sufletul att de schilodit i de pustiit.
Celaena i palp cu blndee buza despicat i se
ncrunt privind grzile din pia, micarea sporindu-i
durerea din buz. Meritase acea lovitur n ncierarea pe
care o provocase la tavern n seara care trecuse i trsese
unui brbat un picior n vintre, iar cnd omul i recptase
suflarea, fusese cel puin furios la culme. Lundu-i mna de
la gur, ea privi santinelele, pre de cteva clipe. Acetia nu
luau plocoane de la negustori i nici nu-i intimidau sau i
ameninau cu amenzi precum strjerii sau funcionarii din
Rifthold. Toi funcionarii i soldaii pe care i vzuse pn
atunci fuseser la fel de... buni.
Aa cum Galan Ashryver, prinul motenitor al
Wendlynului, era un om bun.
Descoperind ceva asemnri enervante, Celaena scoase
1imba. La strjeri, la pia, la oimul de pe hornul din
apropiere, la castel i la prinul care tria n interiorul
acestuia. i dorea s nu fi rmas fr vin att de devreme.
Se mplinea o sptmn de cnd i imaginase cum s se
infiltreze n castel, la trei zile dup ce sosise n Varese. O
sptmn de la acea zi ngrozitoare cnd toate planurile i se
nruiser.
Se strni o briz rcoroas care aduse cu ea aromele
negustorilor aliniai pe strada din apropiere nucoar,
cimbru, chimen, lmi. Fata inspir adnc, lsnd
miresmele s-i limpezeasc mintea zpcit de soare i de
vin. Zgomotul clopotelor pluti n jos dinspre unul dintre
oraele de munte nvecinate, iar ntr-una dintre pieele
oraului o formaie de menestreli ncepu o melodie vesel.
Nehemiei i-ar fi plcut locul acesta.
Ct ai clipi, cuvntul alunec, nghiit de abisul care i
gsise acum sla nluntrul ei. Nehemia n-avea s mai vad
niciodat Wendlynul. Niciodat nu mai avea s se preumble
prin piaa de condimente sau s asculte clopotele din muni.
Celaena simi o greutate apstoare n piept.
I se pruse un plan foarte bun atunci cnd ajunsese n
Varese. n orele pe care le petrecuse imaginndu-i
fortificaiile castelului regal, ea se gndise la cum avea s o
gseasc pe Maeve pentru a afla despre chei. Totul decursese
lin, fr cusur, pn...
Pn n acea zi blestemat de zei, cnd observase c
santinelele lsau o bre n aprarea lor de pe zidul sudic n
fiecare dup-amiaz la ora dou, i aflase cum funciona
mecanismul porii. Pn ce Galan Ashryver ieise clare pe
acea poart, pe deplin vizibil de acolo de unde se cocoase ea,
pe acoperiul casei unui nobil.
Nu faptul c l vzuse pe el, cu tenul lui msliniu i prul
negru, o mpiedicase s-i duc la capt asasinatul. Nu
fusese nici faptul c, i de la acea distan, i vedea ochii
turcoaz ochii ei, motivul pentru care ea purta glug atunci
cnd ieea pe strad.
Nu. Fusese modul n care oamenii aclamau.
l aclamau pe el, pe prinul lor. l adorau, cu zmbetul lui
elegant i armura sa uoar care lucea n lumina soarelui
nesfrit, n timp ce el i soldaii din spatele lui clreau spre
rmul nordic pentru a continua s se strecoare prin blocad.
S se strecoare prin blocad. Prinul inta ei era un
afurisit care se strecura prin blocada instituit mpotriva
Adarlanului, iar poporul lui l iubea pentru asta.
l urmri pe prin i pe oamenii si prin ora, srind de pe
un acoperi pe altul, i nu ar fi fost nevoie dect de o sgeat
n ochii aceia turcoaz, iar el ar fi fost mort. ns ea l urmrise
pn la zidurile oraului, aclamaiile crescnd n intensitate,
oamenii aruncnd flori, cu toii radiind de mndrie pentru
prinul lor perfect.
Ea ajunsese la poart exact atunci cnd se deschidea
pentru a-l lsa s ias. Iar cnd Galan Ashryver pornise
clare n lumina apusului de soare, ducndu-se la rzboi i
n ntmpinarea gloriei, pentru a lupta n numele binelui i al
libertii, ea rmsese pe acel acoperi pn ce el se
ndeprtase devenind ct un fir de praf.
Apoi, ea intrase n cea mai apropiat tavern i iscase cea
mai sngeroas, cea mai brutal ncierare pe care o
provocase vreodat, pn ce fuseser chemai strjerii, iar ea
dispruse cu doar cteva clipe nainte ca toat lumea s fie
aruncat n temni. Atunci hotrse, n timp ce sngele i
iroia din nas, curgndu-i pe partea din fa a fustei, n
vreme ce scuipa snge pe caldarm, c n-avea de gnd s
fac nimic.
Planurile ei n-aveau niciun rost. Nehemia i Galan ar fi
condus lumea spre libertate, iar Nehemia ar fi trebuit s fie n
via. mpreun, prinul i prinesa l-ar fi putut nfrnge pe
regele din Adarlan. ns Nehemia murise, iar jurmntul
Celaenei jurmntul ei stupid, demn de toat mila nu
valora nici ct un pumn de noroi atunci cnd existau
preaiubiii motenitori asemenea lui Galan, care ar fi putut
s fac mult mai mult. Fusese o proast cnd fcuse acel
legmnt.
Pn i Galan Galan nu prea opunea rezisten n faa
Adarlanului, i el avea o ntreag armada la dispoziie. Ea era
doar una, o risip total de via. Dac Nehemia nu fusese
capabil s-l opreasc pe rege... atunci acest plan, prin care
cuta o cale de a o contacta pe Maeve... acest plan era
absolut inutil.
Din fericire, nu vzuse nc niciun Fae nici mcar un
afurisit de Fae sau zne, sau vreo urm de magie. Se
strduise s o evite. nc dinainte de a-l localiza pe Galan, se
inuse departe de standurile din pia, care ofereau de toate,
de la leacuri i flecutee la poiuni, zone care, de obicei, erau
pline i de actori de strad sau de mercenari care i negociau
abilitile pentru a-i ctiga existena. Aflase care taverne
erau frecventate de ctre cei care foloseau magia i nu se
apropia niciodat de ele, cci uneori simea un lucru trezit
zvrcolindu-i-se continuu n viscere atunci cnd capta un
firior din energia ei.
Trecuse o sptmn de cnd renunase la planul ei i
abandonase orice ncercare de a-i psa ctui de puin. i
bnuia c aveau s mai treac multe sptmni nainte de a
se hotr dac se sturase cu adevrat de teggya, sau urma
s se ncaiere n fiecare sear numai pentru a simi ceva, sau
avea s bea cu nesa vinul acru n timp ce sttea ntins pe
acoperiuri toat ziua.
Acum ns i simea gtul uscat ca iasca, iar stomacul ei
protesta. Prin urmare, Celaena se desprinse uor de pe
marginea acoperiului. ncet, nu din pricina acelor strjeri
vigileni, ci mai degrab fiindc i se nvrtea capul binior. Nu
credea c i pas suficient nct s previn o cztur.
Se uit urt la cicatricea subire care i brzda palma n
timp ce cobora, tremurnd, pe burlan, ajungnd n aleea din
spatele pieei. Acum nu mai era dect un memento al
promisiunii patetice pe care o fcuse la mormntul pe
jumtate ngheat al Nehemiei, n urm cu o lun, i al
tuturor lucrurilor i al tuturor celor pe care i dezamgise. La
fel cum era i inelul ei de ametist, pe care l pierdea la jocuri
de noroc n fiecare sear i l rectiga nainte de rsritul
soarelui.
n pofida a tot ceea ce se ntmplase i a rolului lui Chaol
n moartea Nehemiei, chiar i dup ce ea distrusese tot ceea
ce fusese ntre ei, nu putuse s renune la inelul lui. Pn
acum l pierduse de trei ori la jocuri de cri, numai pentru a-
l recpta prin orice mijloace ar fi fost necesar. Un pumnal
poziionat n aa fel nct s se strecoare printre coaste ddea
de obicei rezultate bune n a convinge mai mult dect o
fceau cuvintele.
Celaena i spuse c era un miracol faptul c reuise s
ajung pe alee, unde ntunericul o orbi pentru o fraciune de
secund. Se sprijini cu o mn de zidul rece din piatr,
lsndu-i ochii s se adapteze, dorindu-i s nu i se mai
nvrt capul. O mare belea ea era o blestemat de belea. Se
ntreba cnd avea s se hotrasc s schimbe situaia.
Zgomotul i izul femeii o izbir pe Celaena nainte s o
vad. Apoi, doi ochi mari, galbeni, aprur chiar n faa ei, iar
o pereche de buze crpate se deschiser pentru a ssi:
Desfrnato! S nu te mai prind iar n faa uii mele!
Celaena se trase napoi, clipind spre vagaboand i spre
ua ei, care... era doar un alcov n zid, plin de gunoaie, i de
ceea ce trebuiau s fie sacii cu averea femeii. Femeia era
cocoat, cu prul nesplat i cu cioturi de dini n gur.
Celaena clipi din nou, concentrndu-se asupra chipului
femeii. Furioas, pe jumtate nebun i murdar.
Celaena ridic minile, mergnd ndrt un pas, apoi nc
imul.
Iertare.
Femeia scuip o flegm pe pavaj la doi centimetri de
botinele prfuite ale Celaenei. Nereuind s-i adune energia
de a fi dezgustat sau furioas, Celaena ar fi plecat dac,
ridicndu-i privirea, nu s-ar fi zrit pe sine.
Veminte murdare ptate, prfuite i rupte. Fr a mai
meniona faptul c mirosea cumplit, iar vagaboanda o luase
drept... drept o alt vagaboand, care concura pentru spaiu
pe strad.
Ei bine, nu era oare minunat? Josnic, chiar i pentru ea.
Poate c avea s fie amuzant ntr-o bun zi, dac s-ar deranja
s in minte. Nu-i mai amintea de cnd nu mai rsese.
Putea gsi mcar o alinare la gndul c nu putea ajunge
mai ru.
Apoi, o voce brbteasc profund chicoti n ntunericul
din spatele ei
CAPITOLUL 2
Brbatul masculul de pe alee era Fae.
Dup zece ani, dup toate execuiile i incendierile, un
brbat Fae venea n direcia ei, colindnd n cutare de
prad. Un Fae pur snge, n carne i oase. Se ivise el din
umbrele ntunecate, aflate la civa metri de ea i nu avea
cum s-i scape. Vagaboanda din alcov i ceilali de pe alee
amuiser, astfel c acum Celaena auzea din nou clopotele
btnd n munii din deprtare.
nalt, lat n umeri, cu fiecare centimetru din el prnd
alctuit din funii de muchi, era un mascul nzestrat cu
putere. Se opri ntr-o raz prfoas de soare, cu prul
argintiu strlucindu-i.
De parc urechile sale delicat ascuite i caninii uor
alungii nu ar fi fost destul pentru a-i speria de moarte pe toi
cei aflai pe alee, inclusiv pe nebuna din spatele Celaenei,
care acum scncea, avea i un tatuaj ciudat pe partea stng
a feei sale aspre, poriunile spiralate de tu negru fiind clar
reliefate pe pielea lui srutat de soare.
nsemnele ar fi putut foarte bine s fie decorative, dar ea
nc i amintea suficient din limba Fae pentru a le
recunoate ca fiind cuvinte, chiar i ntr-o asemenea
modalitate artistic de redare. Pornind de la tmpl, tatuajul
curgea peste maxilar n jos pe gt, unde disprea sub bluza
de culoare deschis purtat peste armur, i sub mantia pe
care o mbrcase. Ea avea senzaia c marcajele continuau i
pe restul trupului su, ascunse laolalt cu cel puin vreo ase
arme. Ducnd mna sub mantia ei n cutarea propriului
pumnal ascuns, i ddu scama c el ar fi putut fi chipe
dac n-ar fi existat ameninarea violenei din ochii lui verzi ca
pinul.
Ar fi fost o greeal s-l consideri tnr la fel cum ar fi
fost greit s-l consideri orice altceva n afar de rzboinic,
chiar i fr spada prins n curele pe spate i periculoasele
cuite pe care le avea pe ambele pri. Brbatul se mica cu o
graie i o siguran letale, scrutnd aleea de parc s-ar fi
aflat pe un cmp de lupt.
Celaena simi plseaua pumnalului cald n mna ei, i i
potrivi postura, surprins s simt... team suficient ct s
ndeprteze ceaa groas care i nvluise simurile n ultimele
sptmni.
Rzboinicul Fae umbla mndru pe alee, cu cizmele sale
din piele pn la genunchi, care nu fceau zgomot pe
caldarm. Unii dintre pierde-var se fcur mici, dnd
ndrt; alii se npustir spre strzile nsorite, spre intrri la
ntmplare, oriunde numai s scape de privirea lui
provocatoare.
Celaena tiu nainte ca ochii lui ageri s-i ntlneasc pe
ai ei c se afla acolo pentru ea i tia i cine l trimisese.
ntinse mna dup Ochiul Elenei, speriat s descopere c
bijuteria nu mai era la gtul ei. I-o dduse lui Chaol singura
protecie pe care i-o putea asigura la plecare. Probabil c el o
aruncase de ndat ce i dduse seama care era adevrul.
Atunci, el ar fi putut s se ntoarc la binecuvntarea de a-i fi
ei duman. Poate c i spusese i lui Dorian i aveau s fie
amndoi n siguran.
nainte de a ceda instinctului de a o zbughi napoi pe
burlan, pn pe acoperi, analiz planul pe care l
abandonase. Oare vreun zeu i amintise de existena ei i se
hotrse s-i arunce un os de ros? Trebuia s o vad pe
Maeve.
Ei bine, iat unul dintre rzboinicii de elit ai lui Maeve.
Pregtit. Ateptnd.
i dup temperamentul ruvoitor care emana dinspre el,
nu pe deplin fericit n legtur cu asta.
Aleea continua s rmn la fel de tcut ca un mormnt
n timp ce rzboinicul Fae o studia. Nrile lui se dilatar
delicat de parc el...
i adulmecase mirosul.
Clelaena avu o mic satisfacie tiind c mirosea
ngrozitor, ns el nu acel miros l descifra. Nu, era mirosul
care o marca pe ea ca fiind ea mirosul descendenei ei, al
sngelui ei i al cui era ea. Iar dac el i rostea numele n faa
acelor oameni... atunci ea ar fi tiut c Galan Ashryver avea
s vin n galop acas. Paznicii aveau s intre n alert
maxim, iar asta nu fcea parte din planul ei.
Ticlosul prea dispus s fac un asemenea lucru, doar
pentru a demonstra cine deinea comanda. Aa c i adun
energia ct de bine putu i porni spre el, ncercnd s-i
aminteasc ce ar fi putut s fac n urm cu cteva luni,
nainte ca lumea s se duc naibii.
mi pare bine c ne-am ntlnit, prietene, toarse ea. M
bucur, intr-adevr.
Ea nu lu n seam chipurile ocate din jurul lor, concen-
trndu-se s-l evalueze. Atacatorul sttea linitit, aa cum
numai un nemuritor putea s o fac. Probabil c i auzea,
probabil c putea mirosi toate sentimentele care i
cuprindeau. N-avea cum s-l prosteasc bravnd, nici ntr-o
mie de ani. Probabil c el trise deja un mileniu. Poate c nici
nu putea s-l nving. Ea era Celaena Sardothien, ns el era
un rzboinic Fae i, dup cte se prea, facea asta de ceva
timp.
Ea se opri la civa metri de el. n numele zeilor, era uria.
Ce surpriz plcut, spuse ea suficient de tare pentru
ca toat lumea s poat auzi.
Cnd sunase glasul ei att de plcut ultima oar? Nici
mcar nu-i amintea ultima dat cnd vorbise n propoziii
ntregi.
Credeam c trebuia s ne ntlnim la marginea
oraului.
El nu se nclin, slav zeilor. Chipul lui aspru nu schi
nimic.
S cread ce voia. Era sigur c ea nu arta ctui de
puin aa cum i se spusese s se atepte i cu siguran c
el se amuzase atunci cnd femeia aceea o luase drept o alt
vagaboand.
S mergem, fu tot ceea ce spuse el, vocea lui profund,
oarecum plictisit, prnd s aib ecou n stnci, n timp ce
el se ntoarse pentru a prsi aleea.
Fata ar fi pariat pe bani muli c platoele lui pentru
antebrae ascundeau arme.
I-ar fi putut da o replic mai curnd neplcut, doar
pentru a-l mai ispiti puin, ns oamenii continuau s se uite.
El mergea fr s catadicseasc s le arunce vreo privire celor
care se holbau. Ea nu ar fi putut s spun dac era
impresionat ori revoltat.
l urm pe rzboinicul Fae pe o strad mai luminat i
apoi prin oraul aglomerat. Nu prea s i pese de oamenii
care se opreau din lucru, din mers sau din pierdutul timpului
pentru a privi lung. Cu siguran, el nu atepta ca ea s-l
ajung din urm n timp ce se ndrepta cu pai mari spre o
pereche de iepe banale, legate de o iesle dintr-o pia greu de
descris. Dac n-o nela memoria, cei din Fae posedau cai cu
mult mai buni. Probabil c el sosise sub alt form i
cumprase cele dou iepe de acolo.
Toi Fae posedau o form secundar de animal. Celaena
era n forma ei, trupul ei de muritor ca animal, n timp ce
psrile se roteau deasupra lor. Dar care era al lui? Ar fi
putut fi lup, gndi ea, cu acea bluz stratificat purtat peste
armur care cdea pn la jumtatea coapsei ca o piele, cu
paii si att de tcui. Sau un rs, cu acea graie de
prdtor.
El nclec pe iapa mai mare, lsndu-i-o ei pe cea pag,
care prea mai interesat mai degrab s caute rapid ceva de
mncare dect s cltoreasc. Nu era singura. Venise ns
vremea s primeasc o explicaie.
Ea i ndes sacul ntr-unul din coburii eii, nclinndu-i
minile astfel nct mnecile s ascund cicatricile nguste de
la ncheieturi, amintind de locul unde fuseser ctuele. De
locul unde fusese ea. Nu era treaba lui. i nici treaba lui
Maeve. Cu ct tiau mai puin despre ea, cu att mai puine
puteau folosi mpotriva ei.
Am cunoscut la viaa mea cteva tipuri de rzboinici
gnditori, dar cred c tu eti cel mai gnditor dintre ei.
El i ntoarse capul spre ea, iar ea rosti trgnat:
O, bun. Cred c tii cine sunt, aa c n-am s-mi bat
capul s m prezint. ns nainte de a fi crat cine tie unde,
a vrea s tiu cine eti tu.
El strnse din buze i arunc o privire pieei unde acum
oamenii i priveau. i, brusc, cu toii descoperir c trebuiau
s se afle n alt parte.
Cnd se mprtiar, el zise:
Ai adunat destule informaii despre mine pn acum
pentru a fi aflat ceea ce vrei s tii.
El vorbise n limba comun, iar accentul lui era subtil
minunat, dac ea ar fi fost suficient de generoas pentru a
recunoate. Un tors moale, rostogolit.
Destul de corect. Dar cum s-i spun?
Ea apuc aua, dar nu nclec.
Rowan.
Tatuajul lui prea s absoarb soarele, att de negru arta
tuul proaspt.
Ei bine, Rowan...
Oh, lui nu-i plcea ctui de puin tonul ei. i miji ochii
drept avertisment, ns ea continu:
ndrznesc s te ntreb ncotro mergem?
Probabil c era beat nc beat sau cobornd spre un
nou nivel de apatie dac i vorbea n felul acesta. ns nu se
putea opri, chiar dac zeii sau Wyrd sau iele sorii se
pregteau s o mbrnceasc napoi spre planul ei iniial de
aciune.
Te duc acolo unde ai fost chemat.
Atta timp ct avea s o vad pe Maeve i s-i pun
ntrebri, nu-i psa n mod deosebit cum ajungea la
Doranelle sau alturi de cine cltorea.
F ceea ce trebuie fcut, i spusese Elena. n felul ei
obinuit, Elena uitase s specifice ce trebuia s fac odat
ajuns n Wendlyn. Era totui mai bine dect s mnnce
lipie, s bea vin i s fie luat drept o vagaboand. Poate c
ar fi putut s se afle pe un vas care s o fi dus napoi spre
Adarlan n trei sptmni, cu rspunsurile care aveau s
rezolve totul.
Asta ar fi trebuit s o umple de energie, ns, n loc de
asta, se trezi nclecnd tcut pe iap, fr cuvinte i fr
voina de a le folosi. Cele cteva minute de interaciune o
sectuiser complet.
Era mai bine c Rowan nu prea dornic s vorbeasc n
timp ce ea l urma spre ieirea din ora. Paznicii de-abia le
fcur din mn atunci cnd trecur printre ziduri, unii chiar
ntorcndu-le spatele.
Nici dup ce ieir din ora, Rowan n-o ntreb de ce se
afla acolo i nici ce fcuse n ultimii zece ani, de cnd lumea
se dusese naibii. El i trase gluga de culoare deschis peste
prul argintiu i merse nainte, cu toate c era nc destul de
uor s-l distingi ca fiind diferit un rzboinic i un om al
legii.
Dac era cu adevrat att de btrn pe ct bnuia ea,
probabil c ea era ceva mai mult dect un fir de praf pentru
el, o sclipire de via n focul de mult arznd al imortalitii
lui. Probabil c ar fi putut s o omoare fr s stea pe
gnduri i s se ndrepte ctre urmtoarea sa nsrcinare,
completamente netulburat de a fi pus capt existenei ei.
N-o deranja att de tare pe ct ar fi trebuit s o fac.
CAPITOLUL 3

Se mplinea o lun de cnd avea acelai vis. n fiecare


noapte, iar i iar, pn ce Chaol l vedea i cnd era treaz.
Archer Finn, gemnd n timp ce Celaena i mplnta
pumnalul, printre coaste, direct n inima lui. Ea l mbria
pe chipeul curtezan ca o iubit, dar cnd privea peste
umrul lui Archer, ochii ei erau mori. Goi.
Visul se schimb i Chaol nu putea spune nimic, nu putea
face nimic n timp ce prul aten-auriu se ntuneca, devenind
negru, i chipul n agonie nu mai era al lui Archer, ci al lui
Dorian.
Prinul motenitor tresri i Celaena l strnse mai bine,
rsucind pumnalul pentru ultima dat nainte de a-l lsa pe
Dorian s cad pe pietrele cenuii ale tunelului. Sngele lui
Dorian bltea deja prea repede. ns Chaol tot nu se putea
mica, nu se putea duce la prietenul lui sau la femeia pe care
o iubea.
Rnile lui Dorian se nmuleau i era snge att de mult
snge! Cunotea acele rni. Cu toate c nu vzuse cadavrul,
el trecuse prin rapoartele care detaliau ceea ce-i fcuse
Celaena acelui potlogar de asasin, Grave, pe alee, felul n care
l mcelrise pentru c o ucisese pe Nehemia.
Celaena i cobor pumnalul, fiecare pictur de snge
care cdea de pe lama strlucitoare vlurind balta de snge
de la picioarele ei. Ea i ddu capul pe spate, inspirnd
adnc. Inspirnd moartea din faa ei, absorbindu-i sufletul,
rzbunare i extaz amestecndu-se n mcelrirea
dumanului ei. Adevratul ei duman. Imperiul Haviliard.
Visul se schimb din nou, iar Chaol era intuit sub ea, n
timp ce ea se unduia deasupra lui, continund s-i in
capul dat pe spate, cu aceeai expresie de extaz pe chipul ei
stropit cu snge.
Adversar. Iubit.
Regin.
*

Amintirea visului se sparse n timp ce Chaol clipi spre


Dorian, care sttea aezat lng el la vechea lor mas din
Marea Sal, ateptnd un rspuns la ceea ce ntrebase. Drept
scuz, Chaol tresri.
Prinul motenitor nu-i ntoarse lui Chaol zmbetul cu
jumtate de gur. n schimb, Dorian spuse linitit:
Te gndeai la ea.
Chaol lu o mbuctur din tocana de miel, dar nu simi
niciun gust. Dorian era prea atent, iar asta nu i facea bine.
Chaol nu avea niciun interes s vorbeasc despre Celaena.
Nici cu Dorian, nici cu nimeni altcineva. Adevrul pe care l
cunotea despre ea ar fi putut pune n pericol multe viei, i
nu doar pe a ei.
M gndeam la tatl meu, mini Chaol. Cnd se va
ntoarce la Anielle peste cteva sptmni, va trebui s plec
mpreun cu el.
Era preul pentru a o trimite pe Celaena n sigurana din
Wendlyn: sprijinul tatlui su, n schimbul ntoarcerii sale la
Lacul de Argint pentru a-i lua n posesie titlul de motenitor
al Aniellelului. Era dispus s fac acest sacrificiu; ar fi fcut
orice sacrificiu pentru ca Celaena i secretele ei s fie n
siguran. Chiar i acum, cnd tia cine... ce era ea. Chiar i
dup ce ea i povestise despre rege i despe cheile Wyrd. Dac
acesta era preul pe care el trebuia s-l plteasc, aa s fie.
Dorian arunc o privire spre masa nalt, unde regele i
tatl lui Chaol cinau. Prinul motenitor ar fi trebuit s
mpart masa cu ei, dar, n schimb, el alesese s stea cu
Chaol. Era pentru prima dat cnd Dorian procedase astfel
prima dat cnd ei vorbiser de la tensionata conversaie
avut dup ce se luase hotrrea ca Celaena s fie trimis n
Wendlyn.
Dorian ar fi neles, dac ar fi tiut adevrul. Dar Dorian
nu putea ti cine i ce era Celaena, sau ce plnuia regele cu
adevrat. Situaia se putea deteriora rapid, dar secretele lui
Dorian erau destul de letale.
Am auzit zvonuri potrivit crora trebuie s pleci, spuse
Dorian, precaut. Nu mi-am dat seama c erau adevrate.
Chaol ncuviin, ncercnd s gseasc ceva orice de
spus prietenului su.
nc nu vorbiser despre cellalt lucru dintre ei, cealalt
bucat de adevr care ieise la iveal n acea sear petrecut
n tunele: Dorian avea un har magic. Chaol nu voia s tie
nimic despre asta. Dac regele decidea s-l interogheze...
spera s reziste, dac vreodat se ajungea la asta. Regele, tia
el, avea metode mult mai ntunecate dect tortura pentru a
scoate la lumin informaii. Aa c nu ntrebase i nu
spusese niciun cuvnt. i nici Dorian.
i ntlni privirea lui Dorian. Nu era nimic amabil n ea,
ns Dorian spuse:
ncerc, Chaol.
ncerca, deoarece faptul c nu fusese consultat de ctre
Chaol cu privire la planul de a o scoate pe Celaena din
Adarlan fusese o trdare a ncrederii sale i una de care se
ruina, cu toate c Dorian n-ar fi avut de unde s tie acest
lucru.
tiu.
i n pofida a ceea ce s-a ntmplat, sunt destul de
sigur c nu suntem dumani.
Dorian zmbi piezi.
Vei fi mereu dumanul meu. Celaena i urlae acele cuvinte
n fa lui Chaol n noaptea n care Nehemia murise. Le
urlase cu puterea a zece ani de condamnare i de ur, un
deceniu petrecut pstrnd cel mai mare secret al lumii att
de adnc n ea, nct devenise o cu totul alt persoan.
Celaena era Aelin Ashryver Galathynius, motenitoarea
tronului i adevrata regin a Terrasenului.
Ea devenea, astfel, dumanul lui de moarte. Dumanul lui
Dorian. Chaol tot nu tia ce s fac n legtur cu aceast
situaie sau ce nsemna asta pentru ei, pentru viaa pe care
i-o imaginaser mpreun. Viitorul pe care l visase cndva
dispruse irevocabil.
Vzuse moartea n ochii ei n acea noapte n tunele,
laolalt cu mnia, epuizarea i tristeea. O vzuse pierzndu-
i minile atunci cnd murise Nehemia i tia ce-i fcuse lui
Grave drept rzbunare. Nu se ndoia nicio clip c ea ar fi
putut rbufni din nou. n ea slluia un ntuneric
strlucitor, o nebunie nesfrit care-i ajungea pn n
mduva oaselor.
Moartea Nehemiei o zdruncinase. Ce fcuse el, rolul lui n
acea moarte, o zguduise de asemenea. Era contient de acest
lucru. Se ruga doar ca ea s se poat aduna din nou, fiindc
un asasin rvit, imprevizibil, era una. Dar o regin...
Ari de parc i-ar fi ru, spuse Dorian, sprijinindu-i
antebraele pe mas. Spune-mi ce s-a ntmplat.
Din nou, Chaol rmase cu privirea pierdut. Pre de o
clip, greutatea tuturor lucrurilor l aps att de tare, nct
deschise gura.
ns bubuitul sbiilor lovind scuturile ca salut reverber
dinspre coridor i Aedion Asheyver infamul General al
Nordului, supusul regelui Adarlanului i vrul lui Aelin
Galathynius intr n Marea Sal.
n ncpere se ls tcerea, aceasta nvluindu-i i pe rege
i pe tatl su, aflai la masa nalt. nainte ca Aedion s
parcurg jumtate din ncpere, Chaol se poziionase la baza
podiumului.
Nu pentru c tnrul general ar fi reprezentat o
ameninare. Mai curnd era vorba despre felul n care Aedion
venea mndru spre masa regelui, cu prul lui auriu, lung
pn la umeri, strlucind n lumina torelor n timp ce le
zmbea superior tuturor.
Chipe era un termen prea palid pentru a-l descrie pe
Aedion. Copleitor ar fi fost mai potrivit. nalt i musculos,
Aedion era, din cap pn n picioare, rzboinicul despre care
se zvonea c ar fi fost. Cu toate c vemintele sale fcute
pentru a fi purtate, Chaol vedea limpede c pielea armurii
sale uoare era desvrit lucrat i splendid n ceea ce
privea detaliile. Blana unui lup alb atrna peste umerii si
lai, iar un scut rotund i fusese prins pe spate mpreun cu
o sabie care prea antic.
Dar chipul lui. i ochii... O, zeilor!
Chaol i duse mna la sabie, strduindu-se s par
neutru, dezinteresat, dei Lupul Nordului venise suficient de
aproape nct s-l mcelreasc.
Erau ochii Celaenei. Ochii Ashryver. De un turcoaz
uimitor, cu un miez auriu la fel de strlucitor ca i prul.
Prul lor chiar i nuana era aceeai. Ar fi putut fi gemeni,
dac Aedion n-ar fi avut douzeci i patru de ani i tenul ars
de soare de la anii petrecui n munii cu piscuri nzpezite
din Terrasen.
De ce i btuse regele capul s-l in pe Aedion n via n
toi acei ani? De ce s-i bat capul s-l fac unul dintre
generalii si cei mai de temut? Aedion era un prin din linia
regal Ashryver i fusese crescut n casa Galathynius i,
totui, l slujea pe rege.
Aedion i pstr rnjetul chiar i atunci cnd se opri n
faa mesei nalte i schi o plecciune destul de superficial,
Iar Chaol fu uluit pe moment.
Majestate, spuse generalul, cu ochii aceia afurisii
scprnd.
Chaol se uit la masa nalt s vad dac regele sau
oricine altcineva remarca asemnrile care ar fi putut s-l
condamne nu numai pe Aedion, ci i pe Chaol i pe Dorian i
pe oricare alt persoan la care el inea. Tatl lui i arunc
doar un zmbet mic, satisfcut.
Regele ns se ncrunt.
Te ateptm nc de acum o lun.
Aedion avu tupeul s ridice din umeri.
Scuzele mele. Munii Staghornau au avut de nfruntat o
ultim furtun de iarn. Am venit cnd am putut.
Toi cei aflai n sal i inur rsuflarea. Temperamentul
lui Aedion i insolena lui erau aproape legendare o parte a
motivului pentru care era staionat n Nordul extrem. Chaol
socotise mereu c era nelept s fie inut la distan de
Rifthold, mai ales c Aedion prea a fi un ticlos cu dou fee,
iar Bane legiunea lui Aedion era recunoscut pentru
abilitatea i brutalitatea sa, ns acum... de ce l convocase
regele n capital?
Suveranul ridic pocalul, cltinnd vinul din el.
Nu mi s-a spus c legiunea ta s-ar afla aici.
Nu este.
Chaol se mbrbt n ateptarea ordinului de execuie,
rugndu-se s nu fie el cel care s-l pun n aplicare. Regele
spuse:
Generale, i-am zis s i aduci.
Iat-m, socotind c voiai plcerea companiei mele.
Cnd regele mri, Aedion spuse:
Vor ajunge ntr-o sptmn, sau cam aa ceva. Eu n-
am vrut s ratez nimic distractiv.
Aedion i ridic din nou umerii masivi.
Mcar n-am venit cu mna goal.
Pocni din degete n spatele su i un paj se repezi,
aducnd o pung mare.
Daruri din Nord, prin amabilitatea ultimei tabere rebele
pe care am prdat-o. V vor face plcere.
Regele ddu ochii peste cap i i fcu pajului semn cu
mna.
Trimite-le n apartamentele mele. Darurile tale, Aedion,
tind s ofenseze o companie politicoas.
Urm un chicotit pe ton jos din partea lui Aedion i a
ctorva brbai aflai la masa regelui. Oh, Aedion pea pe un
teren periculos. Celaena avea mcar bunul sim s-i in
gura n prezena regelui.
Lund n considerare trofeele pe care le adunase regele de
la Celaena n calitate de Campion, articolele din acea pung
nu aveau s fie simple bijuterii i aur. Dar s colecionezi
capete i membre de la propriul popor al lui Aedion, poporul
Celaenei...
Mine am o ntrunire a consiliului; vreau s fii prezent,
Generale, zise regele.
Aedion duse o mn la piept.
Dorina voastr este i a mea, Majestate.
Chaol fu nevoit s-i ascund groaza atunci cnd vzu ce
strlucea pe degetul lui Aedion. Un inel negru acelai inel
pe care regele, Perrington i cei mai muli aflai n puterea lui
l purtau. Asta explica de ce regele ngduia insolena: cnd
venea vorba despre asta, dorina regelui chiar era i dorina
lui Aedion.
Chaol i pstr chipul lipsit de expresie n timp ce regele
ddu scurt din cap spre el, trimindu-l de acolo. Chaol fcu
o plecciune n tcere, mult prea curios acum pentru a se
ntoarce la masa lui. Departe de rege de brbatul care inea
soarta lumii lor n minile lui pline de snge. Departe de tatl
lui, care vedea prea multe. Departe de general, care acum
fcea turul slii, btndu-i pe oameni pe umeri, fcndu-le
cu ochiul femeilor.
Cnd se trnti la locul lui i l gsi pe Dorian ncruntndu-
se, Chaol reui s-i stpneasc oroarea care l irita pe
dinuntru.
Daruri, ntr-adevr, murmur prinul. Doamne, e att
de nesuferit.
Chaol nu-l contrazise. n pofida inelului negru al regelui,
Aedion nc prea s tie ce vrea i era la fel de grozav i n
afara cmpului de btlie precum era i n lupt. De obicei, l
fcea pe Dorian s par un pustnic atunci cnd venea vorba
de a gsi modaliti dezmate de a se distra. Chaol nu
petrecuse niciodat prea mult timp cu Aedion, i nici nu-i
dorea, dar Dorian l cunotea de ceva timp. De cnd...
Se cunoscuser de copii, atunci cnd Dorian i tatl su
vizitaser Terrasenul, n zilele dinaintea mcelririi familiei
regale, atunci cnd Dorian o ntlnise pe Aelin o ntlnise
pe
Celaena.
Era bine c Celaena nu era de fa pentru a vedea ce
devenise Aedion. Nu doar din cauza acelui inel. S te ntorci
mpotriva propriului tu popor...
Aedion se strecur pe banca din faa lor, rnjind. Un
prdtor evalundu-i prada.
Voi doi stteai la aceeai mas i ultima dat cnd v-
am vzut. E bine de tiut c unele lucruri nu se schimb
niciodat.
O, zeilor, chipul acela. Era chipul Celaenei reversul
medaliei. Aceeai arogan, aceeai mnie nestpnit. ns
unde Celaena trosnea, Aedion prea s... pulseze. i era ceva
mai maliios, de departe mai amar, pe chipul lui Aedion.
Dorian i sprijini braele pe mas i i oferi, alene, un
zmbet.
Bun, Aedion.

Aedion l ignor i ntinse mna dup o pulp de miel, cu


inelul scnteind.
mi place noua cicatrice, Cpitane, zise el, mpungnd
aerul cu brbia n direcia liniei suple i albe care i brzda
obrazul lui Chaol.
Cicatricea pe care Celaena i-o fcuse n noaptea n care
murise Nehemia, iar ea ncercase s-l omoare, devenit acum
o amintire permanent a tot ceea ce pierduse. Aedion
continu:
Se pare c nc nu te-au dojenit. i vd c n sfrit i-
au dat i o sabie de biat mare.
Dorian zise:
M bucur c furtuna nu i-a ntunecat spiritul.
Sptmni ntregi petrecute nchis n cas cu nimic
altceva de fcut n afar de antrenament i femei la pat? A
fost un miracol c m-am deranjat s cobor din muni.
Nu mi-am dat seama c te deranjezi s faci ceva dac
nu servete scopurilor tale.
Un rs sczut.
Este acel spirit fermector al celor din familia
Havilliard.
Aedion i vzu de mncare, iar Chaol era pe punctul de a
ntreba de ce se deranja s stea cu ei din alt motiv dect s-
i chinuie pe ei, aa cum i plcuse ntotdeauna s-o fac
atunci cnd regele nu se uita cnd observ c Dorian se
uita fix.
Nu la dimensiunile lui Aedion sau la armura acestuia, ci la
chipul lui, la ochii si...
N-ar trebui s fii la vreo petrecere sau n alt parte? l
ntreb Chaol pe Aedion. M surprinde c pierzi vremea pe
aici cnd obinuitele tale atracii te ateapt n ora.
Este modul tu curtenitor de a cere o invitaie pentru
adunarea mea de mine, Cpitane? Surprinztor. Mereu ai
lsat s se neleag c eti mai presus de genul meu de
petreceri.
Miji acei ochi turcoaz i i arunc lui Dorian un zmbet
timid.
Tu, pe de alt parte... Ultima petrecere pe care am dat-o
a funcionat de minune pentru tine. Gemenele rocate, dac
mi amintesc corect.
Vei fi dezamgit s afli c am depit momentul n care
triam aa, i zise Dorian.
Aedion i fcu din nou de lucru cu mncarea sa.
n cazul sta, rmn mai multe pentru mine.
Chaol i nclet pumnii sub mas. Celaena nu fusese
tocmai virtuoas n ultimii zece ani, dar ea nu omorse
niciodat un cetean nscut n Terrasen. De fapt, chiar
refuzase. Aedion fusese mereu un afurisit de ticlos, dar
acum... tia ce poart pe deget? tia c, n pofida aroganei
sale, a atitudinii dispreuitoare i a insolenei, regele putea
s-l fac oricnd s se plece voinei sale, oricnd i-ar fi fost
pe plac? Nu-l putea avertiza pe Aedion, nu fr a risca s fie
omort el, sau altcineva drag lui, dac Aedion i era cu
adevrat loial regelui.
Cum stau lucrurile n Terrasen? l ntreb Chaol,
deoarece Dorian l studia pe Aedion din nou.
Ce vrei s-i spun? C suntem bine hrnii dup o iarn
grea? C nu au murit prea muli din pricina bolilor? i-o trnti
Aedion.
Presupun c vntoarea rebelilor e mereu amuzant,
dac aa ceva e pe gustul tu. Din fericire, Majestatea Sa i-a
convocat pe cei din Bane n Sud pentru ca, n fine, s aib
parte de ceva aciune adevrat.
Cnd Aedion se ntinse dup ap, Chaol i zri plseaua
sabiei. Metalul mat era punctat cu lovituri i zgrieturi,
mnerul fiind nimic altceva dect o bucat de corn rotunjit,
puin crpat. O sabie att de simpl pentru unul dintre cei
mai mari rzboinici din Erilea.
Sabia din Orynth, rosti trgnat Aedion. Un dar din
partea Majestii Sale, cu ocazia primei mele victorii.
Toat lumea cunotea acea sabie. Fusese o motenire de
familie a regilor din Terrasen, trecnd de la un conductor la
altul. De drept, i aparinea Celaenei. Fusese a tatlui ei.
Faptul c Aedion se afla n posesia ei, tot ce fcea sabia
acum, vieile pe care le lua, toate erau o palm pe obrazul
Celaenei i al familiei sale.
Sunt surprins c-i bai capul cu astfel de
sentimentalisme, spuse Dorian.
Simbolurile sunt putere, prine, zise Aedion, intuindu-l
cu o privire insistent.
Privirea insistent a Celaenei de nenduplecat, vie i
provocatoare.
Ai fi surprins s vezi puterea pe care nc o exercit n
Nord ce face pentru a convinge lumea s nu urmeze planuri
nesbuite.
Poate c abilitile i isteimea Celaenei nu erau
neobinuite n neamul ei, ns Aedion era un Ashryver, nu un
Galathynius ceea ce nsemna c str-strbunica lui fusese
Mab, una dintre cele trei regine Fae, n generaiile recente
ncoronat zei i rebotezat Deanna, Zeia Vntorii. Chaol
fcu un efort s se controleze.
Se aternu tcerea, ncordat ca un arc.
Probleme ntre voi? ntreb Aedion, mucnd din
friptura sa. Dai-mi voie s ghicesc: o femeie. Campionul
regelui, poate? Potrivit zvonurilor, e... interesant. De aia ai
depit genul meu de distracie, priniorule?
Scrut ncperea.
Cred c mi-ar plcea s-o cunosc.
Chaol se lupt din rsputeri cu dorina de a pune mna pe
sabie.
E plecat.
Aedion se uit la Dorian i i arunc un zmbet plin de
cruzime.
Pcat. Poate c m-ar putea convinge i pe mine s
depesc nivelul sta.
Ai grij ce spui, zise Chaol pe un ton agresiv.
Poale c ar fi rs dac nu i-ar fi dorit cu disperare s-l
strng pe general de gt.
i d dovad de mai mult respect.
Aedion chicoti, terminnd friptura de miel.
Sunt slujitorul credincios al Majestii Sale, aa cum
am fost ntotdeauna.
Acei ochi Ashryver se mai oprir o dat asupra lui Dorian.
Poate c ntr-o bun zi voi fi i trfa ta.
Dac vei mai fi n via pn atunci, toarse Dorian.
Aedion continu s mnnce, dar Chaol nc i simea
concentrarea neostoit aintit asupra lor.
Se zvonete c o Matroan a unui clan de vrjitoare a
fost ucis n incint nu de mult, zise la ntmplare Aedion. Ea
a disprut, cu toate c n cercurile ei se spune c a luptat cu
drzenie.
Dorian l ntreb tios:
Ce treab ai tu cu asta?
M intereseaz s tiu cnd samsarii de putere ai
regatului i gsesc sfritul.
Chaol simi un fior coborndu-i pe ira spinrii ca un
pianjen. Nu tia mare lucru despre vrjitoare. Celaena i
spusese cteva poveti iar el se ruga s fi fost nite simple
exagerri, dar ceva care semna cu groaza i trecu peste chip
lui Dorian.
Chaol se aplec n fa.
Nu e treaba ta.
Pentru a doua oar, Aedion nu l bg n seam i i fcu
prinului cu ochiul. Nrile lui Dorian se dilatar, singurul
semn c furia i urca spre suprafa. Pe lng asta, aerul din
ncpere se schimb, deveni mai nviortor. Magie.
Chaol puse o mn pe umrul prietenului su.
ntrziem, mini el, dar Dorian nelese.
Trebuia s-l scoat din ncpere pe Dorian s-l duc
departe de Aedion i s ncerce s mpiedice furtuna
dezastruoas care mocnea ntre cei doi brbai.
Rmi cu bine, Aedion.
Dorian cu ochii si de culoarea safirului ngheat nu se
sinchisi s spun ceva.
Aedion zmbi superior.
Petrecerea e mine n Rifthold, dac ai s ai chef s
retrieti zilele de altdat, prine.
Oh, generalul tia exact pe ce buton s apese i nu-i psa
nici ct negru sub unghie de dezastrul pe care l strnea.
Asta l fcea periculos letal.
Mai ales cnd era vorba despre Dorian i harul lui magic.
Chaol se for s spun noapte bun unora dintre oamenii
si, pentru a prea firesc i lipsit de griji n timp ce
strbteau sufrageria. Aedion Ashryver venise n Rifthold,
fiind ct pe ce s dea nas n nas cu verioara lui de mult
pierdut.
Dac Aedion ar fi tiut c Aelin era nc n via, dac ar fi
tiut cine i ce devenise sau ce aflase cu privire la puterea
secret a regelui, ar fi pactizat cu ea, sau ar fi distrus-o? Date
fiind aciunile lui, dat fiind inelul pe care l purta... Chaol n-
ar fi vrut ca generalul s se afle n preajma ei. Nici n
apropiere de Terrasen.
Se ntreb ct de mult snge avea s curg atunci cnd
Celaena avea s afle ce fcuse vrul ei.
Chaol i Dorian merser n tcere o bun parte din
drumul pn la turnul prinului. Cnd cotir pe un coridor
pustiu i fur siguri c nu-i auzea nimeni, Dorian zise:
N-aveam nevoie s te bagi.
Aedion e un ticlos, mri Chaol.
Situaia s-ar fi putut sfri acolo i o parte din el era
tentat s o lase aa, dar se for s spun:
Am fost ngrijorat c ai putea s izbucneti. Aa cum ai
fcut-o n pasaje.
Expir aerul pe care l reinuse.
Te... stpneti?
Unele zile sunt mai bune dect altele. Furia sau spaima
par s declaneze episoade.
Intrar pe culoarul care se termina cu ua arcuit din
lemn spre turnul lui Dorian, dar Chaol l opri, punnd un
bra pe umrul su.
Nu vreau detalii, murmur el astfel nct paznicii
postai dincolo de ua lui Dorian s nu poat auzi, deoarece
nu vreau ca ceea ce tiu eu s fie folosit mpotriva ta. tiu c
am comis greeli, Dorian. Crede-m, tiu. Dar prioritatea mea
a fost ntotdeauna i e n continuare s te apr.
Dorian l privi pre de o clip ndelungat, lsndu-i
capul mtr-o parte. Chaol probabil c arta la fel de nefericit
pe ct era, deoarece vocea prinului fu aproape blnd atunci
cnd l ntreb:
Care e adevratul motiv pentru care ai trimis-o n
Wendlyn?
Agonia l lovi cu brutalitate i tioas ca o lam. ns,
indiferent ct de mult tnjea s-i spun prinului despre
Celaena, orict de mult voia s-i descarce toate secretele
astfel nct s i umple gaura din suflet, nu putu. Aa c
rspunse:
Am trimis-o s fac ceea ce trebuie s fie fcut.
Apoi pi napoi pe culoar.
Dorian nu-l strig.
CAPITOLUL 4
Manon i strnse bine mantia roie ca sngele i se
contopi cu ntunericul dulapului, ascultndu-i pe cei trei
brbai care ptrunseser n cabana ei.
Gustase teama i furia n vntul care btuse toat ziua i
i petrecuse dup-amiaza pregtindu-se. Urcase pe
acoperiul din stuf al csuei cu pereii vruii n alb, i le
localizase torele micndu-se n sus i n jos deasupra
ierburilor nalte de pe cmp. Niciunul dintre steni nu
ncercase s-i opreasc pe cei trei brbai totui, niciunul
nu li se alturase.
O vrjitoare Crochan venise n vioaga lor verde de la nord
de Fenharrow, aa spuseser. n sptmnile n care trise
printre ei, ncropindu-i o existen mizerabil, ateptase
aceast noapte. Era la fel n toate satele n care trise sau pe
care le vizitase.
i inu respiraia, stnd nemicat ca o cprioar atunci
cnd unul dintre brbai un fermier nalt, cu barb, cu
minile de mrimea farfuriilor pentru cin pi n
dormitorul ei. Chiar i din dulap, simea mirosul de bere din
respiraia lui i setea de snge. Oh, stenii tiau exact ce
plnuiau s-i fac vrjitoarei care vindea poiuni i farmece
pe ua din spate i care putea s prezic sexul unui copil
nainte de termen. Era surprins c oamenilor le luase att
de mult timp s-i adune curajul de a veni aici, pentru a
chinui i apoi a distruge ceea ce-i umplea de groaz.
Fermierul se opri n mijlocul ncperii.
tim c eti aici, ncerc el s-o conving, n timp ce
pea spre pat, scrutnd fiecare centimetru al ncperii. Vrem
doar s vorbim. Unii dintre trgovei sunt speriai, vezi tu
mai speriai de tine, dect eti tu de ei, pun rmag.
Ea avea destul experien ca s nu asculte, mai ales c
atunci cnd el se aplec s se uite sub pat, vzu c inea
ascuns la spate un pumnal. Mereu era la fel, fie c se afla
ntr-un trg aezat ntr-o rstoac sau ntr-un sat unde
tensiunea plutea n aer.
n timp ce omul se ndrepta de spate, Manon iei tiptil din
dulap n ntunericul din dormitor.
Clinchetul nbuit i bufniturile i spuneau multe despre
ceea ce fceau ceilali doi brbai: nu doar c o cutau, ci
terpeleau tot ce voiau. Nu prea aveau ce lua; csua era
mobilat atunci cnd sosise ea, i, datorit instinctului i a
experienei, toate avuiile ei erau ntr-un sac, n colul
dulapului pe care tocmai l prsise. Nu lua nimic cu tine, nu
lsa nimic n urma ta.
Vrem doar s vorbim, vrjitoareo.
Brbatul se ntoarse cu spatele la pat i, n cele din urm,
observ dulapul. Zmbi triumftor, cu anticipaie.
Cu degete uoare, Manon nchise ua dormitorului att de
ncet, nct brbatul nu observ atunci cnd se ndrept spre
dulap. Ea unsese balamalele de la toate uile din acea cas.
Mna lui mare apuc mnerul dulapului, innd acum
pumnalul nclinat n lateral.
Iei, mic Crochan, croncni el.
Tcut ca moartea, Manon se strecur n spatele lui.
Prostul nici mcar nu tiu c ea era acolo pn ce ea nu-i
apropie gura de urechea lui i i opti:
Nu sunt genul acela de vrjitoare.
Brbatul se rsuci, izbindu-se de ua dulapului. Ridic
pumnalul ntre ei, cu pieptul nlndu-i-se i coborndu-i.
Manon de-abia zmbi, cu prul ei alb-argintiu sclipind n
lumina lunii.
Atunci el vzu ua nchis i se pregti s strige, trgnd
aer n piept. Dar Manon zmbi larg i un ir de dini din fier,
ascuii ca nite pumnale, ieir din fantele aflate pe gingiile
ei, pocnind ca nite armuri. Brbatul se sperie, lovindu-se
din nou de ua din spatele lui, cu ochii att de mari, nct
preau nghiii de alb. Pumnalul czu pe podea cu zgomot.
i atunci, doar pentru a-l face s se scape n pantaloni, ea
i mic ncheieturile minilor n aerul dintre ei. Ghearele
din fier ieir deasupra unghiilor ntr-o fulgerare neptoare,
strlucitoare.
Brbatul ncepu s opteasc o rugciune ctre zeii lui cu
inima bun n timp ce Manon l ls s mearg ndrt spre
singura fereastr. l ls s cread c are o ans, n timp ce
ea mergea spre el, continund s zmbeasc. Brbatul nici
mcar nu ip nainte ca ea s-i sfie beregata.
Cnd termin cu el, se strecur pe ua dormitorului. Cei
doi brbai nc o prdau, creznd c toate lucrurile i
aparineau ei. Fusese o cas prsit fotii proprietari
muriser sau fuseser destul de detepi nct s prseasc
acel focar purulent.
Nici al doilea brbat nu apuc s ipe nainte ca ea s-i
scoat maele din dou micri ale ghearelor ei de fier, ns
cel de al treilea fermier veni s-i caute tovarii. Cnd o vzu
stnd acolo, cu o mn rsucit n burta prietenului su, iar
cu cealalt inndu-l aproape de ea n timp ce i sfia
beregata cu dinii, o lu la fug.
Gustul comun, apos al brbatului, mpletit cu violena i
cu frica, i nvlui limba, iar ea scuip pe podeaua din
scnduri. Manon nu-i btu capul s se tearg de sngele
care i curgea pe brbie, n timp ce i acord celui de-al treilea
fermier un avans n cmpul plin de ierburi de iarn, att de
nalte, nct le treceau bine deasupra capului.
Numr pn la zece, deoarece voia s vneze, i aa
fusese de cnd ieise din pntecele mamei ei i venise pe
lumea aceasta, nsngeratl i urlnd din toi rrunchii.
Era Manon Cioc-negru, motenitoarea Clanului de
Vrjitoare Cioc-negru. Se afla acolo de sptmni,
prefcndu-se a fi o vrjitoare Crochan, n sperana c avea
s le extermine pe cele adevrate.
Ele erau nc acolo, farnicele i nesuferitele Crochan,
ascunzndu-se sub forma unor vindectoare i a unor femei
nelepte. Primul ei omor glorios fusese o Crochan, nu mai
mare de aisprezece ani aceeai vrst pe care o avea i
Manon la acea dat. Fata cu prul negru purta mantia roie
ca sngele pe care o primeau n dar toate vrjitoarele
Crochan la prima lor sngerare i singurul bine pe care li-l
fcea era s le marcheze ca prad.
Dup ce Manon abandonase cadavrul vrjitoarei Crochan
n acea trectoare montan acoperit de zpad, i luase
drept trofeu mantia i nc o purta, o sut de ani mai
trziu. Nicio alt vrjitoare Dini-de-fier n-ar fi putut s-o fac
deoarece nicio alt vrjitoare Dini-de-fier n-ar fi ndrznit
s atrag asupra sa urgia a trei Matroane purtnd culoarea
eternelor lor dumane. Dar din ziua n care Manon pise n
Casa Cioc-negru purtnd mantia i innd ntr-o cutie acea
inim Crochan un dar pentru bunica ei , devenise datoria
ei sacr de a le vna, rnd pe rnd, pn ce nu avea s mai
rmn niciuna.
Aceasta era ultima ei misiune ase luni n Fenharrow n
timp ce restul Sabatului ei era mprtiat prin Melisande i n
nordul Eyllwe, sub ordine similare. ns n lunile n care
colindase dup prad din sat n sat, nu mai descoperise nici
mcar o Crochan. Aceti fermieri erau singurul amuzament
de care avusese parte n ultimele sptmni. i afurisit s
fie dac nu i fcuse plcere.
Manon iei n cmp, sugndu-i n acest timp sngele de
pe unghii. Se strecur prin ierburi, nimic mai mult dect o
umbr i cea.
l gsi pe fermier rtcit n mijlocul cmpului, behind
uor de fric. Cnd se ntoarse, vezica lui golindu-se la
vederea sngelui, a dinilor de fier i a zmbetului extrem de
hain, Manon l ls s ipe ct voia el.
CAPITOLUL 5

Celaena i Rowan clreau pe drumul prfos care erpuia


printre luncile presrate cu bolovani de la poalele dealurilor
sudice. Memorase destule hri ale Wendlynului pentru a-i
da seama c strbteau acele inuturi trecnd peste munii
Cambrian, care marcau grania dintre Wendlyn, inutul muri-
torilor i nemuritoarele pmnturi ale reginei Maeve.
Soarele apunea n timp ce ei urcau dealurile, drumul
devenind mai bolovnos, mrginit pe una dintre laturi de vi
strmte cu versani abrupi. Cale de aproape doi kilometri, ea
cuget dac s-l ntrebe pe Rowan unde plnuia s se
opreasc peste noapte, ns era obosit. Nu numai din
pricina zilei, a vinului sau a clritului.
Simea o oboseal cumplit n oase, n snge, n suflet i
n respiraie. Ar fi fost prea solicitant s vorbeasc cu cineva.
Ceea ce-l lcea pe Rowan s fie companionul perfect: el nu
scotea o vorb.
Amurgul ncepuse s se lase atunci cnd drumul i duse
ntr-o pdure deas, ntins peste muni, cu tot felul de
copaci, de la chiparoi la stejari, firavi sau nali i mndri, cu
tufe i stnci acoperite de muchi. Chiar i n ntunericul tot
mai dens, pdurea prea s respire. Aerul cald vibra,
lsndu-i un lgust metalic pe limb.
Nu ar fi fost frumos? Mai ales c Rowan, ntr-un final,
desclec pentru a campa. Dup cum artau coburii eii sale,
el n-avea cort. Nici saltele de dormit. i nici pturi.
Poate c era cinstit s presupun acum c vizita ei la
Maeve nu avea s fie plcut.
Niciunul dintre ei nu vorbi n timp ce-i mnau caii ntre
copaci, destul de departe de drum pentru a-i ascunde privirii
oricrui trector. Descrcndu-i calabalcul la locul de cam-
pare pe care l alesese, Rowan i conduse iapa la un izvor din
apropiere, pe care, probabil, l auzise curgnd cu urechile lui
antrenate. El nu se cltin nici mcar la un singur pas fcut
n ntunericul tot mai profund, cu toate c Celaena cu
siguran se mpiedicase de cteva ori de rdcini i de
pietre. Vedere excelent, chiar i n ntuneric o alt
trstur Fae. Una pe care ar fi avut-o i ea dac...
Nu, n-avea de gnd s se gndeasc la asta acum. Nu
dup ceea ce se ntmplase de cealalt parte a portalului. Se
transformase atunci i fusese destul de groaznic pentru a-i
aminti c n-avea niciun interes s o mai fac vreodat.
Dup ce caii fur adpai, Rowan nu o atept i mn
ambele iepe napoi n tabr. Ea se folosi de intimitate pentru
a se ngriji de propriile-i nevoi, apoi se ls n genunchi pe
malul ierbos i bu ap. n numele zeilor, apa avea gust...
nou i strvechi, puternic i delicios.
Bu pn ce nelese c golul din stomacul ei putea fi
foarte bine cauzat de foame, apoi se ntoarse mpleticindu-se
n tabr, gsind-o dup strlucirea prului argintiu al lui
Rowan. Fr a scoate o vorb, el i ntinse nite pine cu
ceap, apoi se ocup de eslatul cailor. Ea murmur un
mulumesc, dar nu se deranj s se ofere s-l ajute, i se
culc la rdcina unui stejar nalt.
Cnd ncetase s-o mai doar att de tare stomacul i i
ddu seama ct de zgomotoas fusese ronind mrul pe care
i-l aruncase el n timp ce hrnea caii, ea i adun destul
energie pentru a ntreba:
Chiar exist att de multe ameninri n Wendlyn nct
nu putem risca i noi s aprindem un foc?
El se rezem de un copac, ntinzndu-i picioarele i
ncrucindu-i gleznele.
Nu din partea muritorilor.
Primele lui cuvinte adresate ei de cnd prsiser oraul.
Ar fi putut fi o ncercare de a o speria, dar continua s-i fac
un inventar mental al tuturor armelor pe care le avea cu ea.
Refuz s ntrebe. Nu voia s tie ce creatur s-ar fi putut
tr nspre foc.
O nclceal de copaci, muchi i piatr se contura
amenintoare, fiind accentuat de fonetul frunziului greu,
de glgitul rului umflat, de flfitul aripilor cu pene. n
apropiere, pndind peste marginea unui bolovan, erau trei
perechi de ochiori strlucitori.
O secund mai trziu, strngea n palm mnerul
pumnalului ei, ns ochii doar o priveau struitor. Rowan
pru s nu observe. Se mulumi doar s-i rezeme capul de
trunchiul stejarului.
Neamul Mititelelor o tiuser dintotdeauna. Chiar i
atunci cnd umbra lui Adarlan acoperise continentul, ele
nc recunoteau ce era ea. Mici daruri lsate la locurile de
popas peste noapte un pete proaspt, o mn de afine, o
coroan de flori. Ea le ignorase i, pe ct posibil, nu intrase n
Pdurea Oakwald.
Znele continuar s o vegheze fr ca mcar s clipeasc.
Dorindu-i s nu fi nfulecat mncarea att de repede,
Celaena le ntoarse privirile, gata s sar ntr-o poziie
defensiv. Rowan nu se micase.
Jurmintele strvechi, pe care znele le onorau n
Terrasen, ar fi putut fi nesocotite aici. n timp ce se gndea la
asta, cteva noi perechi de ochi strlucir ntre copaci. Mai
muli martori tcui la sosirea ei. Celaena era o Fae sau ceva
n genul unei corcituri. Str-strbunica ei fusese sora lui
Maeve, proclamat zei atunci cnd murise. Caraghios, ntr-
adevr. Mab fusese ct se poate de muritoare atunci cnd i
legase viaa de prinul care o iubea att de ptima.
Ea se ntreb ct de mult tiau acele creaturi despre
rzboaiele care i distruseser ara, despre Fae i znele care
fuseser hituite, despre incendierea pdurilor strvechi i
mcelrirea cerbilor sacri ai Terrasenului. Se ntreba dac
aflaser vreodat ce se ntmplase cu suratele lor din Vest.
Nu tia cum de descoperise nluntrul ei acel resort care o
fcea s-i pese. ns ele preau att de... curioase.
Surprinzndu-se chiar i pe sine, Celaena opti n noaptea
bzitoare:
Ei nc triesc.
Toi acei ochi disprur. Cnd i arunc o privire lui
Rowan, constat c acesta nu deschisese ochii. Dar ea avea
senzaia c rzboinicul fusese treaz tot timpul.
CAPITOLUL 6

Dorian Havilliard sttea n picioare n faa mesei pentru


micul dejun a tatlui su, inndu-i minile la spate. Regele
sosise n urm cu doar cteva clipe, ns nu-i spusese s se
aeze. Cndva, Dorian probabil c ar fi spus deja ceva n
legtur cu acest lucru. Dar posednd harul magic, fiind
atras n ceva n care Celaena era deja amestecat, vznd
cellalt trm din tunelele secrete... toate acelea l
schimbaser. Tot ceea ce putea el face n acele zile era s nu
ias n eviden trebuia s-l mpiedice pe tatl su sau pe
oricine altcineva s priveasc prea insistent n direcia sa.
Aa c Dorian sttea n picioare n faa mesei i atepta.
Regele din Adarlan i termin puiul fript i sorbi din
lichidul aflat n paharul rou ca sngele.
Prine, eti tare tcut n aceast diminea.
Ateptam ca Domnia Ta s vorbeasc, tat.
Privirea ochilor negri ca noaptea se ridic spre el.
ntr-adevr, ceva neobinuit.
Dorian se ncord. Numai Celaena i Chaol cunoteau
adevrul despre harul lui magic iar Chaol se nchisese att
de umil n sinea lui, nct Dorian nu avea chef s se explice
n faa prietenului su. ns castelul era plin de spioni i de
sicofani care nu voiau nimic altceva dect s foloseasc orice
informaii ar fi putut pentru a avansa n poziiile lor,
incluznd aici vnzarea prinului motenitor. Cine tie cine l
vzuse pe coridoare sau n bibliotec, cine descoperise acele
teancuri de cri pe care le ascunsese n apartamentele
Celaenei? De atunci le mutase n catacomb, unde se ducea
din dou n dou seri nu pentru rspunsuri la ntrebrile
care l chinuiau, ci pentru o or de linite deplin.
Tatl lui i relu mncatul. n viaa lui nu fusese dect de
cteva ori n apartamentele private ale tatlui su. Ar fi putut
fi un conac de sine stttor mpreun cu biblioteca,
sufrageria i camera lor de consiliu. Acestea ocupau o arip
ntreag a castelului de cletar o arip opus celei ocupate
de mama lui Dorian. Prinii lui nu mpriser niciodat un
pat, iar el nu dorea n mod deosebit s tie mai mult de att.
Descoperi c tatl su l privea, soarele dimineii care
trecea prin peretele de cletar curbat fcnd ca toate
cicatricele l tieturile de pe chipul regelui s fie i mai
fioroase.
Azi trebuie s-l distrezi pe Aedion Ashryver.
Dorian ncerc s-i pstreze calmul.
S ndrznesc s ntreb de ce?
De vreme ce generalul Ashryver nu a izbutit s-i
aduc oamenii aici, se pare c are ceva timp liber ateptnd
sosirea legiunii Bane. Ar fi benefic pentru voi amndoi s v
cunoatei mai bine mai ales c alegerea prietenilor ti n
ultima vreme a fost att de... banal.
Furia rece a harului su magic i fcea loc pe ira
spinrii, nepndu-l.
Cu tot respectul cuvenit, Tat, am dou ntlniri pentru
care trebuie s m pregtesc i...
Nu admit discuii.
Tatl lui continua s mnnce.
Generalul Ashryver a fost anunat i te vei ntlni cu el
la amiaz n faa apartamentului tu.
Dorian tia c ar fi trebuit s tac, dar se trezi ntrebnd:
De ce l tolerezi pe Aedion? De ce l ii n via de ce l
faci general?
Fusese incapabil s nceteze s se ntrebe asta nc de la
sosirea brbatului.
Tatl su i arunc un zmbet vag, atoatetiutor.
Deoarcce furia lui Aedion e o arm folositoare, iar el e
capabil s-i in oamenii n fru. Nu va risca mcelrirea lor,
nu cnd a pierdut att de mult. Din pricina temerii a nbuit
multe aa-zise rebeliuni n Nord, cci el e pe deplin contient
c primii care ar suferi ar fi propriii lui oameni civilii.
n venele sale curgea acelai snge ca acela al acestui
brbat att de crud, ns Dorian zise:
nc e surprinztor c l-ai inut pe general aproape n
captivitate ceva mai mult dect un sclav. S-l controlai
doar prin intermediul fricii pare destul de periculos.
ntr-adevr, se ntreba dac tatl lui i spusese lui Aedion
despre misiunea Celaenei n Wendlyn patria strmoilor cu
snge regal ai lui Aedion, unde verii lui Aedion, cei din familia
Ashryver, nc domneau. Chiar dac Aedion trmbiase
despre numeroasele lui victorii n faa rebelilor i se purta de
parc ar fi deinut el nsui o jumtate de imperiu... Ct de
multe i amintea Aedion despre neamul su de peste mri?
Tatl lui zise:
Am metodele mele de a-l ine legat cu lesa pe Aedion,
dac va fi cazul s-o fac. Deocamdat, obrznicia lui necioplit
m amuz.
Tatl lui fcu un gest cu brbia spre u.
Totui, nu voi fi amuzat dac vei rata azi ntlnirea cu
el.
i, uite aa, tatl lui l ddu hran Lupului.

n pofida ofertelor lui Dorian de a-i arta lui Aedion


menajeria, adposturile pentru animale mici, grajdurile ba
chiar i afurisita de bibliotec, generalul voia s fac un
singur lucru: s se plimbe prin grdini. Aedion pretinse c se
simea nelinitit i greoi de la prea multa mncare de care
avusese parte n seara precedent, ns zmbetul pe care i-l
oferi lui Dorian sugera altceva.
Aedion nu se osteni s-i vorbeasc, fiind prea preocupat
s fredoneze melodii deucheate i s le cerceteze cu privirea
pe femeile pe lng care treceau. i abandonase aparena de
semicivilizat numai o dat, atunci cnd trecuser pe o crare
ngust flancat de tufe nalte de trandafiri uimitoare vara,
ns mortale iarna i grzile rmseser n spatele lor, orbii
pe moment. Suficient timp pentru ca Aedion s-l mping pe
Dorian ntr-unul dintre zidurile cu spini, fr s nceteze s
fredoneze cntece indecente.
O manevr iute l mpiedicase pe Dorian s cad cu faa n
jos, ns i sfiase mantia i se nepase la mn. Dect s-i
dea generalului satisfacia de a-l fi vzut uiernd i exami-
nndu-i tieturile, Dorian i vr degetele jupuite i
ngheate n buzunare, atunci cnd grzile li se alturar.
Vorbir numai cnd Aedion se opri lng o fntn i i
propti minile pline de cicatrice n olduri, evalund grdina
din faa sa de parc ar fi fost un cmp de lupt. Aedion le
zmbi afectat celor ase grzi care se ineau n umbr n
spatele lor, cu ochii strlucitori att de strlucitori, gndi
Dorian, i att de familiari.
Un prin are nevoie de escort n propriul palat?
ntreb generalul. M simt insultat c n-au trimis i mai
multe grzi s te apere de mine.
Consideri c ai putea nvinge ase oameni?
Lupul scoase un chicotit pe o tonalitate joas i ridic din
umeri, plseaua zgriat a Sbiei din Orynth captnd soarele
aproape orbitor.
Nu cred c i voi spune, n caz c tatl tu va decide
vreodat c, n ciuda utilitii mele, nu merit s-mi suporte
temperamentul.
Unele grzi din spatele lor murmurar, dar Dorian zise:
Probabil c nu.
i asta fu tot tot ceea ce Aedion i spuse n decursul
plimbrii lor ngheate i nefericite, pn cnd generalul i
oferi un zmbet strmb i i zise:
Ai face mai bine s pui pe cineva s se uite la asta.
Atunei i ddu seama Dorian c mna dreapt nc i
sngera. Aedion se ntoarse.
i mulumesc pentru plimbare, prine, i spuse
generalul peste umr, iar el o percepu mai curnd ca pe o
ameninare.
Aedion nu aciona fr s aib vreun motiv. Poate c
generalul l convinsese pe tatl su s foreze aceast
excursie. Dar cu ce scop, Dorian nu-i putea da seama. Doar
dac nu cumva Aedion voia s vad ce fel de brbat devenise
Dorian i ct de bine putea s joace jocul. Nu credea c
rzboinicul se ddea n lturi de la a evalua un potenial aliat
sau o posibil ameninare. Aedion, cu toat arogana lui, era
detept. Probabil c el vedea viaa la curte ca pe un alt gen de
cmp de lupt.
Dorian ls grzile, alese de Chaol pe sprncean, s-l
conduc napoi n castelul minunat de cald, apoi i concedie
cu o micare a capului. Chaol nu venise azi i el era
recunosctor pentru asta dup discuia despre harul lui
magic, dup ce Chaol refuzase s vorbeasc despre Celaena,
Dorian nu era sigur despre ce altceva mai puteau s
vorbeasc. Nu credea nicio clip c prietenul lui, Chaol, avea
s aprobe bucuros moartea oamenilor nevinovai, indiferent
dac erau prieteni sau dumani. Chaol trebuia s tie, n
cazul acesta, c Celaena nu i-ar fi asasinat pe cei din casa
regal de Ashryver, orice motiv ar fi avut. ns n-avea niciun
rost s-i bat capul s vorbeasc cu Chaol, nu atunci cnd
prietenul lui avea i el secrete.
Dorian se gndi iar la cuvintele ntortocheate ale
prietenului su n timp ce intra n catacombele vindectorilor,
fiind nvluit de mirosul de rozmarin i ment. Era un
furnicar de ncperi pentru consultaie i pentru
aprovizionare, inute departe de ochii iscoditori ai celor din
castelul de cletar de deasupra. Exista nc un salon sus n
castelul de cletar, pentru cei care nu catadicseau s se
aventureze pn jos, dar acolo, n subteran, cei mai buni
vindectori din Rifthold i din Adarlan i perfecionaser
i i exersaser meteugul timp de o mie de ani. Pietrele
albe preau s emane esena secolelor n care aici fuseser
uscate ierburi, dnd slilor subterane o senzaie plcut,
deschis.
Dorian gsi un mic atelier unde o tnr era aplecat
deasupra unei mese mari din stejar, n faa ei aflndu-se o
varietate de borcane din sticl, balane, mojare i pistile,
mpreun cu fiole de lichid, ierburi atrnate i oale care
bolboroseau deasupra flcruilor solitare. Artele vindectoare
erau unele dintre puinele pe care tatl su nu le scosese
complet n afara legii n urm cu zece ani dei cndva, aa
auzise el, ele fuseser chiar i mai puternice. Odinioar,
vindectorii folosiser magia pentru a drege i a salva. Acum
mai rmseser numai cu ceea ce natura le putea furniza.
Dorian pi n ncpere, iar tnra i ridic privirea din
cartea pe care o citea, un deget oprindu-se pe pagin. Nu era
frumoas, ci drgu. Contururile netede i elegante, prul
aten mpletit n cosi i nuana de bronz auriu a pielii
sugerau c mcar un membru al familiei ei provenea din
Eyllwe.
Pot s...
Ea l privi cu atenie i fcu o plecciune.
nlimea Voastr, zise ea, o und de roea
strecurndu-i-se pe coloana neted a gtului.
Dorian ridic mna nsngerat.
Tufe de spini.
Tufe de trandafiri ar fi fcut ca tieturile lui s par cu
mult mai jalnice.
Ea continua s-i fereasc privirea, mucndu-i buza de
jos.
Desigur.
Fata fcu un gest cu o mn subire spre scaunul din
lemn din faa ei.
V rog. Numai dac... numai dac n-ai prefera o sal
de consultaii.
De obicei lui Dorian i displcea s aib de-a face cu
blbiala i vorbirea distorsionat, dar aceast tnr era
nc att de roie i att de blnd la vorb, nct i spuse,
nainte de a se strecura pe scaun:
Aici e bine.
n timp ce ea mergea grbit prin atelier, tcerea l apsa.
Mai nti, fata i schimb orul alb, murdar, apoi se spl
pe minii pre de un minut ndelungat, apoi adun tot soiul
de bandaje i cutii cu alifii, apoi un vas cu ap fierbinte i
crpe curate, i, n cele din urm, trase un scaun de lng
mas pentru a se aeza cu faa la el.
Niciunul nu spuse nimic atunci cnd ea i spl cu grij i
i examin mna. Dar el se trezi privindu-i ochii cprui,
sigurana din degete i roeaa care i rmsese pe gt i pe
fa.
Mna este... foarte complex, murmur ea ntr-un
sfrit, studiindu-i tieturile. Am vrut s m asigur c nu era
nimic vtmat i c nu erau spini rmai acolo.
Adaug cu grab:
nlimea Voastr.
Cred c arat mai ru dect este de fapt.
Cu o atingere uoar ca un fulg, ea ntinse un strat de
alifie pe mna lui i, ca un prost, el se nfior.
mi pare ru, murmur ea. Este pentru dezinfectarea
tieturilor. Preventiv.
Pru s se strng n sinea ei, de parc el ar fi dat un
ordin ca ea s fie spnzurat doar pentru att.
El i cut cuvintele.
Am avut parte i de mai ru.
Sun stupid, iar ea se opri pentru un moment nainte de a
ntinde mna pentru a lua bandajele.
tiu, zise ea, apoi i arunc o privire.
Ei, fir-ar s fie! Ce ochi uimitori! Ea i ls din nou
privirea n jos, bandajndu-i cu blndee mna.
Sunt repartizat n aripa sudic a castelului i adesea
sunt n schimbul de noapte.
Acest fapt explica de ce i se prea att de cunoscut. Nu l
vindecase numai pe el n acea noapte, cu o lun n urm, ci
i pe Celaena, Chaol, Fleetfoot... fusese martora tuturor
rnilor lor n aceste ultime apte luni.
mi pare ru, nu-mi amintesc numele tu...
M cheam Sorscha, zise ea, cu toate c nu era niciun
pic de suprare n glas, dei ar fi trebuit s fie.
Prinul rsfat i prietenii si cu drepturi, prea absorbii
de propriile lor viei pentru a se deranja s nvee numele
vindectoarei care i crpise iar i iar.
Ea termin de bandajat mna, iar el i spuse:
n caz c nu i-am spus-o destul de des, i mulumesc.
Acei ochi cprui, presrai cu puncte verzi, se ridicar din
nou. Un zmbet timid.
Prine, este o onoare.
ncepu s-i adune materialele.
Lund-o drept o sugestie de a pleca, el se ridic i i flex
degetele.
E bine.
Sunt rni minore, dar supravegheai-le.
Sorscha vrs apa murdar de snge n chiuveta din
fundul ncperii.
i nu trebuie s venii pn aici data viitoare. Doar...
doar s trimitei vorb, nlimea Voastr. Suntem bucuroi
s ne ocupm de nlimea Voastr..
Ea se aplec pn la pmnt, cu graia unui dansator cu
membre lungi.
n tot acest timp ai fost responsabil de aripa de sud?
ntrebarea din ntrebare era destul de limpede: Ai vzut
totul? Toate rnile inexplicabile?
Noi inem dosare ale pacienilor notri, zise Sorscha
ncet, astfel nct s nu fie auzit de nimeni care ar fi putut
trece pe coridor prin dreptul uii deschise. ns uneori uitm
s notm tot.
Ea nu spusese nimnui ceea ce vzuse, lucrurile care nu
aveau nici cap, nici coad. Dorian i oferi o plecciune de
mulumire i iei cu pai apsai din ncpere. Ci alii, se
ntreb el, vzuser mai multe dect lsau s se neleag?
Nu voia s tie.

Degetele Sorschi, din fericire, ncetar s mai tremure


atunci cnd prinul motenitor prsi catacombele. Prin
graia plin de duh Silbei, zeia vindectorilor i aductoarea
pcii i a morilor blnde , ea reuise s se stpneasc
atunci cnd i bandajase mna. Sorscha se rezem de blat i
slobozi o respiraie lung.
Tieturile nu meritau un bandaj, dar ea fusese egoist i
proast i voise s-l in pe frumosul prin pe acel scaun ct
de mult timp putuse.
El nici mcar nu tia cine e ea.
Fusese numit vindectoare plin cu un an n urm i
fusese chemat s se ocupe de prin, de cpitan i de
prietena lor de nenumrate ori, iar prinul motenitor nc nu
avea habar cine era ea.
Nu-l minise n legtur cu faptul c nu ineau evidena
tuturor lucrurilor, ns ea i le amintea pe toate. Mai ales
acea noapte din urm cu o lun, cnd toi trei fuseser plini
do snge i de noroi, iar ogarul fetei fusese rnit, fr nicio
explicaie i fr ca cineva s se agite. Iar fata, prietena lor...
Campionul regelui. Asta era ea.
Iubita, se prea, att a prinului, ct i a cpitanului, unul
dup altul. Sorscha o ajutase pe Amithy s o ngrijeasc pe
tnr dup duelul brutal pentru ctigarea titlului. Din
cnd n cnd, ea se dusese s vad cum se simea tnra i l
gsise po prin innd-o n brae n pat.
Ea se prefcuse c nu conta, deoarece prinul motenitor
avea o reputaie notorie cnd era vorba de femei, dar... nu
ncetase s simt o durere n piept. Apoi lucrurile se
schimbaser, iar cnd fata fusese otrvit cu gloriela,
cpitanul fusese cel care sttuse cu ea. Cpitanul, care se
comporta ca un animal n cuc, umblase de colo pn colo
prin camer, pn ce pe Sorscha o lsaser nervii. Aa c n-a
fost surprins atunci cnd Philippa, camerista fetei, a venit la
Sorscha cteva sptmni mai trziu pentru a cere un tonic
contraceptiv. Philippa nu spusese pentru cine era, dar
Sorscha nu era proast.
Cnd, la o sptmn dup asta, se ocupase de cpitan, i
de cele patru zgrieturi brutale de pe faa lui i de privirea
ncremenit din ochi, Sorscha nelesese. i nelesese i
ultima dat, atunci cnd prinul, cpitanul i fata fuseser
plini de snge, mpreun cu ogarul, c orice existase ntre cei
trei se frnsese.
Mai ales fata. Celaena i auzise pe ei strignd-o uneori
atunci cnd credeau c ea ieise deja din camer. Celaena
Sardothien. Cel mai mare asasin din lume i, acum,
Campionul regelui. Un alt secret pe care Sorscha avea s-l
pstreze fr ca els tie vreodat.
Ea era invizibil. i se bucura de asta n cele mai multe
dintre zile.
Sorscha se ncrunt privind masa plin de materiale. Avea
vreo ase tonice i cataplasme de fcut pn la cin, toate
complexe, toate lsate pe capul ei de Amithy, care se folosea
de rangul ei de cte ori putea. Pe deasupra, mai avea de scris
i scrisoarea sptmnal ctre prietena ei, care voia toate
amnuntele legate de palat. Numai gndindu-se la cte
treburi avea de fcut i o apuca durerea de cap.
S fi fost oricine n locul prinului, i-ar fi spus s se duc
s caute un alt vindector.
Sorscha se ntoarse la treaba ei. Era sigur c el i uitase
numele din clipa n care plecase. Dorian era motenitorul
celui mai puternic imperiu din lume, iar Sorscha era fiica a
doi imigrani mori dintr-un sat din Fenharrow care fusese
ars din temelii, un sat pe care n-avea s i-l aminteasc
nimeni niciodat.
ns asta n-o mpiedica s-l iubeasc, aa cum nc o
fcea, invizibil i n secret, de cnd l vzuse pentru prima
dat, cu ase ani n urm.
CAPITOLUL 7

Nimic altceva nu se mai apropie de Celaena i Rowan


dup acea prim noapte. Sigur c el nu-i spuse nimic n
legtur cu asta i nici nu-i oferi mantia sa, nici altceva,
pentru a o proteja mpotriva frigului. Ea dormi ghemuit pe o
parte, ntorcndu-se din dou n dou minute din pricina
vreunei rdcini sau a vreunei pietricele care o mpungea n
spate, sau tresrind din cauza iptului vreunei bufnie sau
a ceva i mai ru.
Cam pe cnd lumina devenise cenuie i ceaa se lsa
printre copaci, Celaena se simea i mai obosit dect fusese
la cderea serii. Dup un mic dejun luat n tcere, alctuit
din pine, brnz i mere, ea moi pe spinarea iepei sale
cnd i reluar cltoria pe drumul ce urca dealul
mpdurit.
Depir civa oameni majoritatea ndreptndu-se, n
crue, spre cine tie ce trguri, toi aruncndu-i priviri pe
furi lui Rowan i fcndu-le loc. Civa murmurau rugciuni
implornd mila.
Ea auzise de mult timp despre convieuirea panic a
oamenilor din Wendlyn cu Fae, astfel nct teroarea pe care o
ntlnir era pricinuit de Rowan nsui. Tatuajul nu era de
ajutor. Celaena cugetase dac s-l ntrebe ce nsemnau acele
cuvinte ns acest lucru ar fi nsemnat s-i vorbeasc. Iar ar
fi nsemnai s cldeasc un soi de... relaie. Se sturase de
prieteni. i de faptul c unii dintre ei mureau.
Aa c i inu gura ntreaga zi n care clrir prin Munii
Cambrian. Pdurea era din ce n ce mai luxuriant i mai
deas, i, pe msur ce drumul urca, cu att mai sumbr era
atmosfera, vluri de cea lsndu-se peste ei, mngindu-i
faa, gtul, spatele.
Dup nc o noapte friguroas i un alt popas nenorocit
departe de drum, pornir din nou clare n zori. Pn atunci,
ceaa i ptrunsese prin haine pn la piele i i se instalase n
oase.
n cea de-a treia sear, ea renunase s mai spere la un
foc. Ba chiar se mpcase cu frigul, cu rdcinile nesuferite i
cu foamea pe care nu reuea s i-o potoleasc, indiferent ct
de mult pine i brnz ar fi mncat. Cumva, durerile i
usturimile se ostoiau.
Nu era alinare, ci... abaterea ateniei. Binevenit. Meritat.
Nu voia s tie ce nsemna acest lucru pentru ea. Nu i-ar
fi putut permite s mearg att de departe cu introspecia.
Ajunsese foarte aproape de asta n ziua n care l vzuse pe
Prinul Galan. i i fusese de ajuns.
Prsir poteca n ultimele ore ale dup-amiezii, scurtnd
peste terenurile acoperite de muchi, care le amortiza paii.
Nu mai vzuse un ora de zile ntregi, iar stncile cenuii
erau acum cioplite cu spire i modele. Celaena presupuse c
erau marcaje, un avertisment pentru ca oamenii s stea
naibii departe.
Probabil c se aflau la nc o sptmn distan de
Doranelle, dar Rowan mergea nainte pe la poalele munilor,
nu prin ei, urcnd tot mai sus, urcuul fiind ntrerupt din
cnd n cnd de platouri i de cmpuri cu flori slbatice. Nu
vzuse niciun punct de observaie, aa c nu avea habar
unde se aflau sau ct de sus erau. Doar pdurea
nemrginit, urcuul infinit i ceaa nesfrit.
Simi mirosul de fum nainte s vad luminile. Nu erau
focuri de tabr, ci lumini de la o cldire care rsrea dintre
copaci, mbrind panta muntoas. Pietrele erau negre i
vechi cioplite din altceva dect granitul prezent
pretutindeni. i for privirea, ns nu-i scp inelul de
stnci nalte ntreesute printre copaci, nconjurnd ntreaga
fortrea. Era greu s nu le vezi atunci cnd clreai printre
doi megalii care se curbau unul nspre cellalt, asemenea
coarnelor unei bestii uriae, i simi pe piele un curent
zbrnitor.
Protecii protecii magice. I se ntoarse stomacul. Dac
nu ineau dumanii la distan, cu siguran serveau drept
alarm. Ceea ce nsemna c cele trei siluete care patrulau n
fiecare dintre cele trei turnuri, cele ase de pe zidul exterior
de susinere i cele trei de la poarta de lemn tiau deja c ei
se apropiau. Brbai i femei n armuri uoare din piele i
narmai cu spade, pumnale i arcuri le supravegheau
apropierea.
Cred c mai bine a rmne n pdure, rosti ea, primele
ei cuvinte dup zile ntregi.
Rowan o ignor. Nici mcar nu ridic un bra pentru a
saluta strjerii. Probabil c acest loc i era cunoscut dac nu
binevoia s dea binee. Pe msur ce se apropiau de vechea
fortrea care era ceva mai ntins dect cele cteva
turnuri de veghe prinse laolalt de o cldire de legtur mare,
smluit cu licheni i muchi ea i fcu calculele. Probabil
c era un avanpost de grani, un punct la jumtatea
distanei dintre trmul muritorilor i Doranelle. Poate c, n
cele din urmii ea avea s beneficieze de un loc cald de dormit,
fie chiar i numai pentru o noapte.
Grzile l salutar pe Rowan, care nu catadicsi s le
arunce nici mcar o privire. Purtau cu toii glugi, mascnd
orice semn al motenirii lor. Erau oare Fae? Rowan se prea
poate s nu-i fi vorbit n cea mai mare parte a cltoriei lor
i artase acelai interes pe care l-ar fi artat fa de o movil
de rahat dar dac sttea cu Fae... ceilali ar fi putut avea
ntrebri.
Intrnd n curtea larg de dincolo de ziduri, ea cuprinse
cu privirea toate detaliile, toate ieirile, toate punctele slabe,
n timp ce doi rndai, care artau mai degrab ca nite
muritori, se repezir s-i ajute s descalece. Totul prea
nemicat. De parc pn i pietrele i-ar fi inut respiraia.
De parc ar fi fost n ateptare. Senzaia se nruti atunci
cnd, fr un cuvnt, Rowan o conduse n interiorul sumbru
al cldirii principale, urcnd un ir de trepte nguste din
piatr pn n ceea ce prea a fi un birou mic.
Nu mobila din stejar sculptat, draperiile verzi decolorate
sau cldura focului o fcur s se opreasc ncremenit, ci
femeia cu prul negru care edea la birou. Maeve, regina
poporului Fae.
Mtua ei.
i apoi urmar cuvintele de care fusese ngrozit timp de
zece ani.
Salutare, Aelin Galathynius.
CAPITOLUL 8

Celaena ddu napoi, tiind exact ci pai ar fi fost


necesari pentru a iei pe coridor, dar se izbi de un trup tare,
de neclintit, exact atunci cnd ua se trnti n urma lor.
Minile i tremurau att de tare, nct nici mcar nu i btu
capul s-i ia armele sau pe ale lui Rowan. El ar fi secerat-o
n clipa n care Maeve ar fi dat porunca.
Celaenei i se scurse sngele din obraji. Se for s inspire
o dat. i nc o dat. Apoi rosti pe o voce mult prea linitit:
Aelin Galathynius a murit.
Simpla menionare cu voce tare a numelui ei a
afurisitului de nume de care fusese ngrozit i pe care l
urse i ncercase s-l uite...
Maeve i surse, lsnd s se vad caninii ei micui.
Hai s nu ne facem probleme n privina unor minciuni.
Nu era o minciun. Acea fat, acea prines murise ntr-
un ru cu un deceniu n urm. Celaena nu era Aelin
Galathynius, aa cum nu era nicio alt persoan.
n camer era mult prea cald ncperea era mult prea
mic, iar Rowan, n spatele ei, prea o imens for a naturii.
Nu avea s primeasc timp s se adune, s conceap
scuze i jumti de adevr, aa cum ar fi trebuit s fac n
ultimele cteva zile, n loc s cedeze tcerii i frigului
nceoat. Avea s o nfrunte pe regina Fae aa cum Maeve
voia s fie nfruntat. i ntr-o fortrea care prea s fie cu
mult sub nivelul femeiili frumoase, cu prul ca pana
corbului, care o privea cu ochi negri, adnci.
Zeilor! Zeilor!
n perfeciunea ei, Maeve era nfricotoare, perfect nemi-
cat, etern i calm, radiind o graie antic. Bruneta sor a
blondei Mab.
Celaena se pclise singur creznd c avea s fie uor.
nc era lipit de Rowan, de parc asta ar fi fost un perete.
Un petele impenetrabil, la fel de vechi precum pietrele magice
de aprare care nconjurau fortreaa. Rowan pi napoi,
ndeprtndu-se de ea cu dezinvoltura lui puternic, de
prdtor, i se sprijini de u. Ea nu avea s ias pn ce nu
i-ar fi ngduit Maeve.
Regina Fae rmase tcut, cu degetele ei lungi, albe ca
luna, mpleticite n poala rochiei ei violet, cu o bufni alb
cocoat pe sptarul scaunului. Nu-i fcea probleme n
privina unei coroane, iar Celaena bnuia c nici nu-i trebuia
una. Toate fiinele de pe pmnt tiau cine era ce era ,
chiar dac erau oarbe i surde. Maeve, chipul a o mie de
legende... i comaruri. Despre ea se scriseser epopei,
poeme i cntece, att de multe, nct unii credeau c era
doar un mit. Dar iat visul comarul n carne i oase.
Situaia ar putea funciona n beneficiul tu. Ai primi
rspunsurile de care ai nevoie chiar aici, chiar acum. Te-ai
ntoarce n Adarlan n numai cteva zile. Doar... respir.
S respire se dovedi a fi mai degrab dificil atunci cnd re-
gina, care era cunoscut pentru c i aducea n pragul
nebuniei pe brbai doar pentru propriul amuzament,
observa orice micare imperceptibil a gtlejului ei. Bufnia
cocoat pe scaunul lui Maeve Fae sau o bestie real? o
privea i ea. Ghearele acesteia erau adnc nfipte n lemnul
scaunului.
Totui, era oarecum absurd Maeve s se ntrein cu
oaspeii ntr-o ncpere pe jumtate putrezit, aezat la un
birou ptat cu Wyrd tia ce. O, zeilor, faptul c Maeve era
aezat la un birou. Ar fi trebuit s se afle ntr-o vlcea
eteric, nconjurat de himere fcnd reverene i de fecioare
dansnd dup muzica harfelor i a lutelor, citind n stelele
rotitoare de parc ar fi fost poezie. Nu aici.
Celaena fcu o plecciune adnc. Presupuse c ar fi
trebuit s se lase n genunchi, ns deja mirosea groaznic,
iar faa nc i era zgriat i nvineit de la ncierarea din
Varese. Cnd Celaena se ridic, Maeve i pstr zmbetul
superficial. Un pianjen care privete o musc prins n
pnza sa.
Presupun c, dup o baie bun, vei semna destul de
bine cu mama ta.
Aadar, fr schimburi de amabiliti. Maeve o ataca fr
mil. Putea s se descurce cu aa ceva. Putea ignora durerea
l groaza pentru a cpta ce voia. Celaena zmbi la fel de
superficial i spuse:
Dac a fi tiut pe cine urma s ntlnesc, a fi putut
s-l implor pe cel care m-a escortat s-mi acorde rgazul
necesar s m primenesc.
Nu se simi prost nici mcar pentru o clipit pentru faptul
c l arunca pe Rowan n groapa leilor.
Ochii de obsidian ai lui Maeve licrir nspre Rowan, care
era, n continuare, rezemat de u. Ar fi putut jura c vede o
urm de aprobare n zmbetul reginei Fae. De parc
istovitoarea cltorie ar fi fcut parte din plan. ns, de ce?
De ce s o fi adus n asemenea condiii?
M tem c trebuie s iau asupra mea vina pentru
ritmul rapid, zise Maeve. Cu toate c presupun c el ar fi
putut s se deranjeze mcar s-i gseasc pe drum un iaz n
care s te mbiezi.
Regina Regatului Fae ridic o mn elegant, gesticulnd
n direcia rzboinicului.
Prinul Rowan...
Prin. Celaena i reprim nevoia imperioas de a se
ntoarce spre el.
... e din stirpea surorii mele Mora. E un fel de nepot
pentru mine i un membru al casei mele. O rud extrem de
ndeprtat de-a ta; exist o obrie care v leag.
O alt ncercare de a o prinde pe picior greit.
Nu mai spunei!
Poate c nu era cel mai bun rspuns. Probabil c ar fi
trebuit s fie la podea, ploconindu-se n ateptarea unor
rspunsuri. i avea senzaia c avea s ajung n acel punct
destul de curnd. ns...
Te ntrebi, probabil, de ce i-am cerut prinului Rowan
s te aduc aici, spuse Maeve, privind-o meditativ.
Pentru Nehemia, avea s intre n joc. Celaena i muc
limba suficient de tare ct s-i in nchis gura aia
afurisit.
Maeve i puse minile albe pe birou.
Am ateptat mult, mult timp s te ntlnesc. i cum nu
prsesc aceste inuturi, nu te puteam vedea. Cel puin, nu
cu ochii mei.
Unghiile lungi ale reginei sclipir n lumin.
Existau legende optite la gura sobelor despre cealalt
piele pe care o purta Maeve. Nimeni nu supravieuise pentru
a spune mai mult dect umbre, gheare i un ntuneric care i
devoreaz sufletul.
Ei au nclcat legile mele, tii bine. Prinii ti mi-au
nesocotit poruncile atunci cnd au fugit mpreun. Obriile
lor erau prea volatile pentru a fi amestecate, dar mama ta a
promis c m va lsa s te vd dup ce te vei fi nscut.
Maeve i nl capul ntr-un mod straniu de asemntor
cu bufnia din spatele ei.
n urmtorii opt ani dup naterea ta, s-a dovedit c a
fost mereu prea ocupat pentru a-i ine jurmntul.
Dac mama ei nclcase o promisiune... dac mama ei o
inuse departe de Maeve, nsemna c avusese un motiv bine
ntemeiat. Un motiv care i stimula Celaenei marginile
memoriei, o poriune de amintire estompat.
ns acum eti aici, zise Maeve, prnd s se apropie
fr s se mite. i ai devenit femeie n toat firea. Ochii mei
de peste mri i ri mi-au adus povestiri ngrozitoare i
stranii despre tine. Privindu-i cicatricele i armele, m ntreb
dac acestea nu sunt totui adevrate. Cum ar fi de exemplu
povestea pe care am auzit-o acum un an, potrivit creia un
asasin cu ochi de Ashryver a fost localizat de ctre
ncornoratul Lord al Nordului ntr-o cru pentru...
Ajunge.
Celaena i arunc o privire lui Rowan, care asculta
absorbit, de parc ar fi fost prima dat cnd auzea despre
acea ntmplare. Nu voia ca el s tie despre Endovier nu
voia acea comptimire.
mi cunosc trecutul.
i arunc o cuttur urt lui Rowan, prin care i spunea
s-i vad de treburile lui. El i mut alene privirea, iari
plictisit, cu arogana specific nemuritorilor. Celaena o privi
pe Maeve n fa, vrndu-i minile n buzunare.
Da, sunt o asasin.
Un pufnet scurt din spate, ns fata nu ndrzni s-i ia
ochii de la Maeve.
i celelalte haruri ale tale? ntreb Maeve cu nrile
dilatate, adulmecnd. Ce s-a ales de ele?
La fel ca toat lumea de pe continentul meu, n-am
putut s le accesez.
Maeve clipi, iar Celaena tiu tiu c Maeve putea mirosi
adevrul spus pe jumtate.
Nu mai eti pe continentul tu, toarse Maeve.
Fugi! Toate instinctele i urlar odat cu acel cuvnt.
Nutrea sentimentul c Ochiul Elenei nu avea s-i fie de folos,
ns i dorea oricum s-l fi avut. La drept vorbind, i dorea
ca rposata regin s fi fost acolo. Rowan era nc la u
dar, dac era iute, dac l pclea...
Un crmpei de amintire o orbi, strlucitor i de necontro-
lat, dezlnuit de instinctul care o implora s o ia la goan.
Arareori mama ei permitea unui Fae s intre n casa lor,
chiar i celor din neamul ei. Numai ctorva persoane de
ncredere le era ngduit s nnopteze la ei, ns toi vizitatorii
Fae erau supravegheai ndeaproape nainte de asta i, pe
durata ederii Ilor, Celaena era sechestrat n apartamentele
private ale familiei. Ea considerase mereu c era o msur de
protecie exagerat, ns acum...
Arat-mi, opti Maeve, zmbind ca un pianjen.
Fugi. Fugi..
nc mai simea arsura focului albastru care explodase n
interiorul ei pe acel trm demonic, continua s-i vad chipul
lui Chaol dup ce pierduse controlul asupra lui. O micare
greit, o respiraie greit i ar fi putut s-l ucid pe el i pe
Fleetfoot.
Bufnia foni din aripi, lemnul gemnd sub ghearele ei, iar
ntunecimea din ochii lui Maeve se rspndi, ntinzndu-se.
n aer era un puls slab, o palpitaie n sngele ei. O btaie,
apoi simi o lam ascuit care i despica mintea de parc
Maeve ar fi ncercat s-i despice craniul i s priveasc
nuntru. mpingnd, testnd, gustnd...
Luptndu-se pentru a-i pstra respiraia egal, Celaena
i poziion minile n aa fel nct s poat apuca armele cu
uurin, timp n care respinse atacul ghearelor n minte.
Maeve ls s-i scape un hohot de rs i apsarea din capul
ei ncet.
Mama ta te-a inut ascuns de mine ani la rnd, zise
Maeve. Ea i tatl tu au avut dintotdeauna un har
remarcabil de a ti cnd ochii mei te cutau. Un har att de
rar abilitatea de a chema i de a manipula focul. Sunt
extrem de puini cel care posed mai mult de o frm din el;
sunt i mai puini cei care pot s-i stpneasc dezlnuirea.
i totui, mama ta voia ca tu s-i nbui puterea dei tia
c eu voiam doar ca tu s i te supui.
Celaena i simi respiraia usturtoare n gtlej. O alt
licrire de memorie a leciilor despre cum s stingi focuri,
nu despre cum s le iti.
Maeve continu:
Uite ct de bine s-au brodit toate pentru ei.
Celaenei i nghe sngele n vene. Orice urm de instinct
de autoconservare i iei din minte.
Unde erai tu acum zece ani? rosti pe un ton att de jos,
cu vorbe izvorte din profunzimea sufletului ei zdrenuit,
nct pru mai curnd un mrit.
Maeve i nclin uor capul.
Nu sunt amabil atunci cnd sunt minit.
ncruntarea de pe chipul Celaenei tremur. Czu drept n
strfundurile fiinei ei. Ajutorul pentru Terrasen nu venise
niciodat de la Fae. Din Wendlyn. i totul se ntmplase
deoarece... deoarece...
Nu mai am mult timp de petrecut cu tine, i spuse
Maeve. Aa c d-mi voie s vorbesc pe leau: ochii mei mi-
au spus c ai ntrebri. ntrebri pe care niciun muritor nu
are dreptul s le pun despre chei.
Legenda spunea c Maeve putea comunica cu lumea spiri-
telor. Oare Elena i spusese, sau Nehemia? Celaena deschise
gura, dar Maeve ridic o mn.
i voi da acele rspunsuri. Poi veni la mine n
Doranelle pentru a le primi.
De ce nu...
Urm un mrit din partea lui Rowan la auzul
ntreruperii.
ntruct sunt rspunsuri care necesit timp, i zise
Maeve, apoi adug lent, de parc ar fi savurat fiecare cuvnt
n parte: i sunt rspunsuri pe care nc nu le-ai ctigat.
Spune-mi ce pot face pentru a le ctiga i voi face.
Proasta. Un rspuns demn de o afurisit de proast.
E periculos s te oferi fr a cunoate preul.
Vrei s-i art harul meu magic? i-l voi arta. Dar nu
aici, nu...
Nu am niciun interes n a vedea cum i depui harul
magic la picioarele mele ca pe un sac de grne. Vreau s vd
ce poi face cu el, Aelin Galathynius ceea ce deocamdat nu
pare a fi cine tie ce.
Celaenei i se strnse stomacul la auzul blestematului de
nume.
Vreau s vd ce vei deveni n mprejurrile potrivite.
Eu nu...
Eu nu le permit muritorilor sau corciturilor s intre n
Doranelle. Pentru ca o corcitur s intre n regatul meu,
aceasta trebuie s se dovedeasc att nzestrat, ct i
demn de asta. Mistward, aceast fortrea fcu un gest
cu mna pentru a cuprinde ntreaga ncpere este una
dintre multele terenuri de prob. i un loc unde toi cei care
nu trec testul i pot petrece zilele.
De sub o team crescnd, o cuprinse o licrire de
dezgust. Corcitur o spusese cu un asemenea dispre.
i la ce fel de test m pot atepta nainte de a fi
considerat demn?
Maeve fcu un gest spre Rowan, care nu se micase de la
u
Vei veni la mine odat ce prinul Rowan va decide c i
stpneti harurile. Te va antrena aici. i nu vei pune
piciorul n Doranelle pn ce el nu va socoti pregtirea ta
ncheiat.
Dup ce nfruntase prostiile pe care le vzuse n castelul
de cletar demoni, vrjitoare, regele antrenamentul cu
Rowan, fie el i n magie, prea mai degrab ceva banal.
Dar dar putea s dureze sptmni. Luni. Ani. Ceaa
familiar a nimicului i fcu simit apariia, ameninnd s
o sufoce nc o dat. O reprim destul ct s spun:
Ceea ce trebuie s tiu nu este ceva ce poate atepta...
Vrei rspunsuri cu privire la chei, motenitoare din
Terrasen? Atunci, acestea te vor atepta n Doranelle. Restul
depinde de tine.
ntocmai, i scp Celaenei. Vei rspunde ntocmai la
ntrebrile mele despre chei.
Maeve zmbi, i nu era un lucru prea plcut.
n cazul acesta, n-ai uitat toate cile noastre.
Cnd Celaena nu reacion, Maeve adug:
i voi rspunde ntocmai la toate ntrebrile tale despre
chei
Poate ar fi fost mai uor s plece. S se duc s gseasc o
alt fiin strveche pe care s o bat la cap n legtur cu
adevrul. Celaena inspir i expir, inspir i expir. Maeve
fusese acolo fusese prezent n zorii acestei lumi, n timpul
rzboaielor Valg. Ea deinuse cheile Wyrd. tia cum artau,
ce simeai cnd le aveai. Poate c tia i unde le ascunsese
Brannon mai ales pe ultima, cheia fr nume, iar dac
Celaena ar fi putut gsi o cale de a fura cheile de la rege, de
a-l distruge, de a-i opri armatele i de a elibera Eyllwe, dac
ar fi putut gsi mcar o cheie Wyrd...
Ce fel de antrenament...
Prinul Rowan i va explica detaliile. Deocamdat, te va
conduce n apartamentul tu s te odihneti.
Celaena o privi pe Maeve drept n ochii ei ucigtori.
Juri c ai s-mi spui ceea ce trebuie s tiu?
Eu nu-mi ncalc promisiunile. i am impresia c, n
aceast privin, nici tu nu eti ca mama ta.
Ceaa. Cea voia ea s rosteasc uiertor. ns ochii lui
Maeve licrir spre palma dreapt a Celaenei. tia totul. Prin
intermediul spionilor, al puterii sau al ghicitului, Maeve tia
totul despre ea i despre jurmntul fcut Nehemiei.
n ce scop? o ntreb Celaena blnd, furia i teama tr-
gnd-o n jos ntr-o epuizare inevitabil. Vrei s m antrenez
inutil pentru a-mi batjocori talentele?
Maeve i trecu un deget alb ca luna peste capul bufniei.
mi doresc s devii ce ai fost nscut s fii. S devii
regin.

S devii regin.
n acea noapte, cuvintele nu-i ddur pace Celaenei o
mpiedicar s doarm, cu toate c era att de obosit, nct
ar fi putut plnge dup Silba cea cu ochiul ntunecat pentru
a-i pune capt nefericirii. Regin. Cuvntul pulsa laolalt cu
buza recent crpat i care de asemenea facea ca somnul s-
i fie inconfortabil.
i putea mulumi lui Rowan pentru asta.
Dup porunca lui Maeve, Celaena nu se obosise s-i ia
rmas bun nainte de a iei. Rowan se dduse din calea ei
numai fiindc Maeve ncuviinase cu o micare a capului, iar
el o urmase pe Celaena pe un coridor ngust care mirosea a
carne fript i a usturoi. Stomacul ei protestase zgomotos,
dar probabil c intestinele ei ar fi aruncat totul afar n
secunda n care ar fi nghiit ceva. Aa c l urmase pe Rowan
pe coridor, n jos pe scri, fiecare pas alternnd ntre un
control de fier al voinei i o furie crescnd.
Stngul. Nehemia.
Deptul. Ai fcut un jurmnt i i-l vei ine, prin orice
mijloace vor fi necesare.
Stngul. Antrenament. Regin.
Dreptul. Cea. Cea manipulatoare, cu snge rece,
sadic.
n faa ei, Rowan pea tcut peste pietrele negre ale
coridorului. Torele nu fuseser nc aprinse, iar n interiorul
ntunecos de-abia i ddea seama c el era prezent. ns tia
c-i acolo fie i numai fiindc aproape c simea mnia
radiind dinspre el. Bun. Cel puin nc o persoan nu era
foarte ncntat de acest trg.
Antrenament. Antrenament.
Toat viaa ei fusese un antrenament, din clipa n care se
nscuse. Rowan o putea antrena pn leina i, atta timp
ct avea s-i aduc rspunsurile cu privire la cheile Wyrd, ea
aven s joace pn la capt.
Nici mcar nu avea un tron, o coroan sau o curte. Nu le
voia. i putea s-l dea jos pe rege i fiind, pur i simplu,
Celaena Sardothien.
i strnse pumnii.
Nu se ntlnir cu nimeni n timp ce coborr o scar
ntortocheat i pornir apoi pe un alt coridor. Oare locuitorii
acelei fortree Maeve o numise Mistward tiau cine era n
acel birou de la etaj? Maeve probabil c se simea bine ngro-
zindu-i. Poate c ea i inea pe toi n sclavie printr-un trg
sau altul corcituri le spusese ea. Dezgusttor. Era
dezgusttor, s-i in acolo numai pentru c aveau o
descenden mixt de care nu erau ei vinovai.
n cele din urm, Celaena deschise gura:
Probabil c tu eti foarte important pentru Majestatea
Ei Nemuritoare dac te nsrcineaz cu ddcitul.
Dat fiind trecutul tu, nu are ncredere n nimeni n
afar de cei mai buni pentru a te face s stai la locul tu.
O, prinul voia scandal. Controlul de sine de care dduse
dovad pe drumul spre fortrea atrna de un fir. Bun.
S-o faci pe rzboinicul n pdure nu pare a fi cel mai
grozav indicator de har.
Am luptat pe cmpuri de btlie cu mult nainte ca tu,
prinii ti sau str-unchiul tu s fi fost mcar nscui.
Ea se zbrli exact ceea ce-i dorea el.
Cu cine s lupi aici, dac nu punem la socoteal
animalele i psrile?
Tcere. Apoi:
Lumea e un loc cu mult mai mare i mai periculos
dect i-ai putea imagina, feti. Consider-te norocoas s ai
parte de orice antrenament, s ai ansa s te afirmi.
Am vzut destul din lumea asta mare i periculoas,
priniorule.
Un rs delicat, dezagreabil.
Ateapt puin, Aelin.
O alt mpunstur, iar ea nu putu rezista tentaiei.
Nu-mi spune aa.
E numele tu. N-am de gnd s te strig altfel.
Ea pi n calea lui, ajungnd aproape de acei canini prea
ascuii.
Nimeni de aici nu trebuie s tie cine sunt. nelegi?
Ochii lui verzi lucir, animalici, n ntuneric.
Mtua mea mi-a dat o sarcin mai grea dect i d
seama.
Mtua mea. Nu mtua noastr.
i atunci ea rosti cel mai ru lucru pe care l-ar fi putut
rosti n viaa ei, scldndu-se n ura pur a acestuia.
Fae ca tine m fac s neleg mai bine aciunile regelui
din Adarlan, aa cred.
Mai rapid dect ar fi putut ea s simt, mai rapid dect
orice pe lume, el i ddu un pumn.
Ea se eschiv destul ct s-i salveze nasul de la a fi
zdrobit, ns primi lovitura n gur. Se izbi cu capul de perete
i simi gustul sngelui. Bun.
El se lans din nou cu acea vitez supranatural sau ar
fi fcut-o, dar, cu o iueal egal, i opri cea de-a doua
lovitur nainte de a-i fractura maxilarul i mri n faa ei,
grav i ranchiunos.
Respiraia ei deveni sacadat n timp ce torcea:
F-o!
El prea mai interesat s-i sfie beregata dect s
vorbeasc, ns pstr limita pe care o trasase.
De ce i-a da ceea ce vrei?
Eti la fel de inutil ca restul frailor ti.
El ls s-i scape un hohot de rs delicat, fatal, care i
rci Celaenei starea de iritare.
Dac eti att de disperat s mnnci piatr, d-i
nainte: data viitoare te las s ncerci s m nimereti.
Ea avea destul minte ct s nu asculte. Dar n sngele ei
exista un asemenea vuiet, nct nu mai putea vedea bine,
gndi bine, respira bine. Aa c ddu naibii consecinele n
timp ce se rsucea.
Celaena nu lovi dect aerul aerul, iar apoi piciorul lui se
ncolci dup al ei ntr-o manevr eficient care o trimise m-
pleticindu-se n perete nc o dat. Imposibil el o fcuse s
se poticneasc de parc n-ar fi fost nimic altceva dect o
novice tremurnd.
El se afla acum la civa metri, cu braele ncruciate. Ea
scuip snge i njur. El zmbi cu superioritate. Era destul
pentru a o trimite cu repeziciune asupra lui pentru a-l placa,
a-i trage un pumn, a-l strangula, nici ea nu tia sigur.
Ea prinse fenta lui de stnga, dar cnd ea se eschiv spre
dreapta, el se mic att de iute, nct, n pofida
antrenamentului ei de o via, se izbi de un co de jar
nnegrit din spatele lui. Zngnitul reverber prin coridorul
prea tcut atunci cnd ea ateriz pe podeaua de piatr cu
faa n jos, cu dinii vibrndu-i.
Dup cum am spus, rnji batjocoritor Rowan, ai multe
de nvat. Despre toate cele.
Cu buza deja durnd-o i umflndu-se, ea i spuse exact
ce putea s se duc s-i fac singur.
El porni pe coridor.
Data viitoare cnd vei mai spune aa ceva, zise el fr
s priveasc napoi, peste umr, te voi pune s tai lemne o
lun.
Fumegnd, cu ura i ruinea facndu-i chipul s ia foc,
Celaena se ridic n picioare. El o abandon ntr-o ncpere
foarte mic, foarte friguroas, care prea ceva mai mare dect
o celul de nchisoare, lsnd-o s fac cei doi pai nuntru,
nainte de a-i spune:
D-mi armele!
De ce? i nu.
AI naibii s fie dac i imagina c avea s-i dea pumnalele
ei.
Cu o micare rapid, el apuc o gleat de ap de lng
u i rsturn coninutul pe podea nainte de-a i-o ntinde
ei.
D-mi armele!
Antrenamentul cu el avea s fie absolut minunat.
Spune-mi de ce.
Nu trebuie s m explic n faa ta.
Alunci ne ncierm iar.
Cu tatuajul lui prnd imposibil de ntunecat n coridorul
slab luminat, el o privi lung pe sub sprncenele ncruntate,
de parc ar fi vrut s spun: Tu numeti asta ncierare? n
loc de asta, mri:
ncepnd din zori, i vei ctiga dreptul de a le pstra
ajutnd la buctrie. Dac nu intenionezi s omori pe cineva
din fortrea, atunci n-ai nevoie s fii narmat. Sau s fii
narmat n timp ce ne antrenm. Aa c i voi pstra eu
pumnalele pn ce le vei ctiga napoi.
Ei bine, asta i ddea o senzaie familiar.
La buctrie?
El i dezveli dinii ntr-un rnjet rutcios.
Aici, fiecare i asum partea sa de rspundere.
Inclusiv prinesele. Nimeni nu e mai presus de munca grea,
mai ales tu.
De parc ea n-ar fi avut destule cicatrice s-i dovedeasc
asta. Nu c i-ar fi spus lui aa ceva. Nu tia ce s-ar fi fcut
dac el ar fi aflat despre Endovier i ar fi ironizat-o sau ar fi
comptimit-o.
Aadar, antrenamentul meu include i splatul
vaselor?
Face parte din el.
Din nou, ea ar fi jurat c putea citi cuvintele nerostite din
ochii lui: i am de gnd s savurez fiecare afurisit de
secund din nefericirea ta.
Pentru un ticlos btrn, cu siguran nu te-ai
deranjat s nvei bunele maniere la un moment dat n lunga-
i existen,
Nu avea nicio importan c arta a fi de aproape treizeci
de ani.
De ce mi-a irosi mgulirea pe o copil care e deja
ndrgostit de ea nsi?
Nu uita, suntem rude.
Noi doi avem atta snge n comun ct am cu porcarul
fortreei.
Ea i simi nrile dilatndu-i-se, iar el i arunc gleata n
fa. Ea aproape c i-o arunc napoi, dar se hotr c nu
voia un nas spart, i ncepu s se dezarmeze.
Rowan numr toate armele n timp ce ea le punea n
gleat, de parc ar fi tiut deja cte avea, chiar i ascunse.
Apoi lu gleata la subra i trnti ua fr a-i lua alt
rmas-bun dect:
Sa fii gata n zori!
Ticlos. Ticlos btrn i mpuit, murmur ea, cercetnd
camera.
Un pat, o oal de noapte i un lighean de splat cu ap
rece ca gheaa. Se gndi dac s fac o baie, dar hotr s
foloseasc apa pentru a-i clti gura i pentru a-i ngriji
buza. Era lihnit de foame, dar dac se ducea s caute de
mncare ar fi putut s ntlneasc oameni. Aa c, odat ce-
i ngriji buza ct de bine putu cu materialele din sacul ei, se
rsturn n pat, cu hainele mpuite de vagaboand cu tot, i
sttu ntins timp de mai multe ore.
n camera ei exista o ferestruic fr perdele. Celaena se
rsuci n pat pentru a privi peticul nstelat aflat deasupra
copacilor care nconjurau fortreaa.
Faptul c se dezlnuise asupra lui Rowan aa cum o
fcuse, i spusese lucrurile pe care le rostise, ncercase s
lupte cu el... Meritase pumnul pe care l ncasase. Mai mult
dect att, dac era s fie sincer cu ea nsi, cu greu putea
fi considerat a fi o fiin uman n acele zile. i pipi cu
degetele buza spintecat i tresri.
Explor cerul nopii pn ce localiz Cerbul, Regele
Nordului. Steaua fix de deasupra capului cerbului eterna
coroan indica drumul spre Terrasen. I se spusese c marii
conductori ai Terrasenului se transformau n acele stele
strlucitoare, astfel nct poporul lor s nu fie niciodat sin-
gur i s tie mereu drumul spre cas. Nu mai pusese
piciorul acolo de zece ani. Ct timp i fusese maestru,
Arobynn nu o lsase, iar dup aceea ea nu ndrznise.
optise adevrul n acea zi, la mormntul Nehemiei. Era
pe fug de atta vreme, nct nu tia ce nseamn s stea n
picioare i s lupte. Celaena expir i i frec ochii.
Ceea ce Maeve nu nelegea, ceea ce nu ar fi putut
niciodat s neleag, era ct de mult acea mic prines din
Terrasen i blestemase n urm cu un deceniu, chiar mai ru
dect o fcuse Maeve nsi. i blestemase pe toi i apoi
lsase lumea s ard scrum.
Aa c Celaena se ntoarse cu spatele la stele, cuibrindu-
se sub ptura roas pn la urzeal pentru a se proteja de
frigul tios i nchise ochii, ncercnd s viseze la o alt lume.
O lume unde ea nu era absolut nimeni.
CAPITOLUL 9

Manon Cioc-negru sttea n picioare pe o stnc de lng


rul umflat de zpezi, cu ochii nchii, cci vntul umed i
pica faa. Erau doar cteva sunete care i fceau mai mult
plcere dect gemetele oamenilor aflai pe moarte, iar vntul
era unul dintre acestea.
S se aplece n voia brizei era cel mai aproape de a zbura
n acele zile cu excepia viselor, cnd era din nou n nori, cu
mtura ei din fier i lemn din nou n stare de funcionare, nu
rmia nefolositoare de lemn care era acum, sufocat n
dulapul din camera ei de la Casa Cioc-negru.
Trecuser zece ani de cnd gustase ceaa i norii i
clrise pe spinarea vntului. Astzi ar fi fost o zi impecabil
pentru zbor, cu vntul nrva i iute. Astzi s-ar fi avntat
spre nlimi.
n spatele ei, Mama Cioc-negru nc vorbea cu brbatul
acela din caravan, care i spunea duce. Fusese mai mult
dect o coinciden, bnuia ea, faptul c, ndat ce prsise
cmpul mbibat de snge din Fenharrow, primise o chemare
de la bunica ei.
i mai mult dect o coinciden era faptul c ea se aflase
la mai puin de aptezeci de kilometri de punctul de ntlnire,
aflat imediat dincolo de grania din Adarlan.
Manon sttea de paz n timp ce bunica ei, Marea
Vrjitoare din clanul Cioc-negru, vorbea cu ducele lng
mniosul ru Acanthus. Restul sabatului vrjitoarelor i
ocupase poziiile n jurul micii tabere dousprezece
vrjitoare, toate cam de vrsta lui Manon, toate crescute i
pregtite mpreun. Asemenea lui Manon, nu aveau arme,
dar se pare c ducele tia suficient ct s-i dea seama c
cele din clanul Cioc-negru nu aveau nevoie de arme pentru a
fi mortale.
Nu aveai nevoie de nicio arm atunci cnd erai una din
nscare.
i cnd erai una dintre Cele Treisprezece ale lui Manon,
alturi de care ea luptase i zburase n ultima sut de ani.
Adesea numai numele sabatului era suficient pentru a-i face
pe dumani s-o ia la goan. Cele Treisprezece n-aveau
reputaia de a fi miloase sau de a face greeli.
Manon cercet grzile mbrcate cu armuri care
nconjurau cmpul. Jumtate dintre oameni le priveau pe
vrjitoarele Cioc-negru, iar ceilali i supravegheau pe duce i
pe bunica ei. Era o onoare faptul c Marea Vrjitoare alesese
Cele Treisprezece pentru a o pzi niciun alt sabat al
vrjitoarelor nu era necesar dac erau prezente Cele
Treisprezece.
Manon i concentr atenia asupra grzii celei mai
apropiate. Transpiraia lui, vagul iz de fric i mirosul greoi
de mosc iscat de epuizare plutir spre ea. Dup nfiare i
miros, oamenii cltoriser timp de cteva sptmni. Aveau
cu ei dou furgoane-nchisoare. Unul emitea un miros
distinct de mascul i poate un rest de colonie. Cellalt era o
femeie. Amndoi miroseau greit.
Manon se nscuse fr suflet, aa spunea bunica ei. Fr
suflet i fr inim, aa cum trebuia s fie un membru Cioc-
negru. Era rea pn n mduva oaselor, ns oamenii din
acele furgoane i ducele miroseau greit. Diferit. Strin.
Garda din apropiere i schimb greutatea de pe un picior
pe altul. Ea i oferi un zmbet. El ntei strnsoarea pe pl-
seaua sbiei.
Deoarece putea, deoarece devenea din ce n ce mai
plictisit, Manon i nl maxilarul i i scoase dinii de fier
cu un clnnit. Garda fcu un pas napoi, respiraia Iui
devenind tot mai accelerat, iar izul acru de fric din ce n ce
mai pregnant.
Cu prul ei alb-argintiu ca luna, cu pielea ca de alabastru
i cu ochii ca de aur ars, i se spusese de ctre brbaii
ghinioniti c era frumoas ca o regin Fae. ns acei brbai
i ddeau seama prea trziu c frumuseea ei era doar o
arm din arsenalul ei nnscut, iar asta facea ca lucrurile s
fie foarte, foarte amuzante.
Auzi picioare sub care scria zpada i bucile de iarb
moart, iar Manon i ntoarse privirea de la garda care
tremura i maroniul ru care spumega, pentru a descoperi
c se apropia bunica ei.
n cei zece ani de cnd i dispruse magia, procesul de
mbtrnire se accelerase. Manon nsi trecuse bine de o
sut de ani ns pn n urm cu zece ani ea nu artase mai
mare de cinsprezece ani. Acum arta ca de douzeci i cinci.
mbtrneau precum muritorii, i dduser de curnd
seama, nu fr un sentiment de panic. Iar bunica ei...
Robele voluminoase, ample, de culoarea nopii, ale Mamei
Cioc-negru pluteau aidoma apei n briza rece. Chipul bunicii
ei era acum afectat de ridurile incipiente, iar prul ei ca aba-
nosul era presrat cu argint. Marea Vrjitoare din Clanul
Cioc-negru nu era numai frumoas era ispititoare. Chiar i
acum, cu anii de muritor apsnd pe pielea ei alb ca osul,
persista ceva fascinant n legtur cu Matroana.
Plecm acum, zise Mama Cioc-negru, mergnd spre
nord, de-a lungul rului.
n urma lor, oamenii ducelui strngeau rndurile n jurul
taberei. Iste din partea unor muritori s fie att de precaui
atunci cnd Cele Treisprezece erau prezente i plictisite.
O singur micare a brbiei lui Manon fu suficient: Cele
Treisprezece intrar. Celelalte dousprezece santinele
pstrar distana cerut n spatele lui Manon i al bunicii ei,
cu paii aproape neauzii n iarba nzpezit. Niciuna dintre
elenu putuse s gseasc nici mcar o singur Crochan n
lunile n care se infiltraser din ora n ora, iar Manon se
atepta mai trziu la o pedeaps sau alta pentru asta.
Biciuirea, poate cteva degete frnte nimic definitiv, dar
avea s fie public. Aceasta era metoda preferat de pedeaps
a bunicii ei: nu cum, ci umilirea.
i totui, ochii negri punctai cu aur ai bunicii ei,
amintirea de familie a celui mai pur snge al Clanului Cioc-
negru, erau aintii asupra liniei nordice a orizontului, spre
pdurea Oakwald i maiestuosul pisc Col Alb, aflat n
deprtare. n clanul lor, ochii stropii cu aur erau trstura
cea mai preuit dintr-un motiv pe care Manon nu se
strduise niciodat s-l afle iar atunci cnd bunica vzuse
c ochii lui Manon erau cu totul din aur pur, de culoare
nchis, Matroana o crase departe de trupul fiicei ei, care
nc nu se rcise, i o proclamase pe Manon motenitoarea ei
incontestabil.
Bunica ei continu s mearg, iar Manon n-o grbi s
vorbeasc. Asta dac nu voia s-i fie smuls limba din gur.
Trebuie s cltorim spre nord, i spuse bunica n
momentul n care tabra lor fu nghiit de poalele dealurilor,
Vreau ca tu s trimii trei dintre Cele Treisprezece n sud,
vest i est. Ele trebuie s caute cunotine i rude i s le
informeze c ne vom aduna cu toii n trectoarea Ferian.
Pn la ultimul Cioc-negru nicio vrjitoare sau santinel nu
va fi lsat n urm.
n acele zile nu era nicio diferen toate vrjitoarele
aparineau unui sabat i, ca atare, exista o santinel. nc de
la prbuirea regatului vestic, nc de cnd ncepuser s se
sfie pentru supravieuire, fiecare Cioc-negru, Picioare-
galbene i snge albastru erau nevoite s fie gata de lupt
gata oricnd s fi revendice pmnturile sau s moar pentru
poporul lor. Manon nu pusese piciorul n fostul Regat al
Vrjitoarelor, nu vzuse niciodat ruinele sau fia de
pmnt care se ntindea pn la marea apusean. Nici
vreuna dintre Cele Treisprezece nu-l vzuser, toate rtcind
pribege i exilate din pricina unui blestem al ultimei regine
Crochan, rostit n timp ce sngera pe acel cmp legendar de
btlie.
Matroana continu, fr a-i lua privirea de la muni.
Dac santinelele tale vd ali membri ai celorlalte
clanuri, trebuie s le informeze despre adunarea din
trectoare. Fr lupte, fr provocri s transmit doar
mesajul.
Dinii din metal ai bunicii aruncar sclipiri n soarele
dup-amiezii. Asemenea celor mai multe vrjitoare cele care
se nscuser n Regatul Vrjitoarelor i luptaser n aliana
Dinilor de fier pentru a scutura lanurile reginelor Crochan
Mama Cioc-negru i purta mereu dinii din metal la vedere.
M anon n-o vzuse niciodat retrgndu-i.
Manon i nghii ntrebrile. Trectoarea Ferian bucata
de pmnt dintre Col Alb i munii Ruhnn, i una dintre
puinele trectori aflate ntre pmnturile fertile din est i
Pustiul Vestic.
Manon mai strbtuse la pas labirintul de peteri i
prpstii ncrustat n zpad doar o singur dat, mpreun
cu Cele Treisprezece i cu alte dou sabaturi de vrjitoare,
imediat dup ce magia dispruse, atunci cnd erau cu toatele
aproape oarbe, surde i mute din pricina agoniei de a fi fost
brusc pedepsite. Jumtate dintre celelalte vrjitoare nu
reuiser s ias din trectoare. Cele Treisprezece
supravieuiser cu greu, iar Manon aproape c i pierduse
un bra atunci cnd o peter de ghea se surpase. Aproape
c i-l pierduse, dar i-l pstrase graie iuelii de minte a lui
Asterin, lociitoarea ei, i forei brute a lui Sorrel, cealalt
lociitoare. Trectoarea Ferian; de atunci, Manon nu mai
revenise. Trecuser luni de cnd circulau zvonuri care
spuneau c acolo slluiesc lucruri mult mai ntunecate
dect vrjitoarele.
Baba Picioare-galbene a murit.
Manon ntoarse repede capul spre bunica ei, care zmbea
vag.
Ucis n Rifthold. Ducele a primit vorb. Nimeni nu tie
cine sau de ce.
Vrjitoare Crochan?
Se poate.
Zmbetul Mamei Cioc-negru se li, lsnd la vedere dinii
din fier ptai de rugin.
Regele din Adarlan ne-a invitat s ne adunm n
trectoarea Ferian. El spune c are acolo un dar pentru noi.
Manon cumpni ceea ce tia despre regele maliios, letal,
hotrt s cucereasc lumea. Responsabilitatea ei, att n
calitate de conductoare a Sabatului, ct i de motenitoare,
era s o in n via pe bunica ei; era instinctul de a anticipa
orice capcan, fiecare potenial ameninare.
Ar putea fi o capcan. S ne adune ntr-un singur loc i
apoi s ne distrug. Poate c el lucreaz cu clanul Crochan.
Sau poate cu cei din Snge-albastru. ntotdeauna i-au dorit
s se proclame naltele Vrjitoare ale tuturor Clanurilor Dini-
de-fier.
O, nu cred, toarse Mama Cioc-negru, ncreindu-i
ochii ei de abanos, care preau infinit de adnci, ntruct
regele ne-a fcut o ofert. Le-a fcut o ofert tuturor
clanurilor Dini-de-fier.
Manon atept, cu toate c ar fi putut s scoat maele
cuiva numai pentru a-i domoli nefericita nerbdare.
Regele are nevoie de clrei, i spuse Mama Cioc-negru
continund s se zgiasc spre orizont. Clrei pentru
balaurii si cu dou picioare i aripi pentru a-i alctui
cavaleria uoar. I -a crescut n trectoare n toi aceti ani.
Trecuse ceva timp afurisit de mult dar Manon simea
iele sorii rsucindu-se n jurul lor, din ce n ce mai strns.
i cnd vom fi terminat, cnd l vom fi slujit, ne va
permite s pstrm balaurii, pentru a ne ajuta s ne
revendicm Deerturile de la porcii de muritori care
slluiesc acum acolo.
Un fior aprig, slbatic, i strpunse pieptul lui Manon.
Urmrind privirea Matroanei, Manon privi spre orizont, unde
munii nc erau nvelii n mantia iernii. S zboare din nou,
s se avnte printre trectorile montane, s vneze prada aa
cum fuseser nscute s o fac...
Nu se comparau cu mturile fermecate din lemn i fier.
Dar balaurii aveau s fie minunai.
CAPITOLUL 10

Dup o extenuant zi de antrenament pentru noii recrui,


evitndu-l pe Dorian i inndu-se departe de ochii vigileni ai
regelui, Chaol aproape c ajunsese n apartamentul su, mai
mult dect gata s doarm, cnd observ c doi dintre
oamenii si lipseau de la posturile lor, dincolo de zidurile
Marii Sli. Ceilali doi oameni care rmseser srir ca ari
atunci cnd el se opri brusc.
Nu era ceva neobinuit ca grzile s lipseasc dintr-un
schimb. Dac un om era bolnav, dac aveau nenorociri n
familie, Chaol gsise mereu un nlocuitor, ns dou grzi
care lipseau, fr s se arate vreun nlocuitor...
Ar fi mai bine ca unul dintre voi s nceap s
vorbeasc, scrni el.
Unul dintre oameni i drese glasul o gard mai nou,
care tocmai i ncheiase pregtirea, cu trei luni n urm. i
cellalt era relativ nou, motiv pentru care fuseser repartizai
n schimbul de noapte din afara Marii Sli goale. ns i
pusese sub supravegherea presupus responsabil i grijulie a
celorlalte dou grzi, ambii avnd deja trei ani de serviciu.
Garda care i dresese glasul se nroi.
Se sp... ei au zis... Ah, cpitane, ei au spus c nimeni
nu va observa c au disprut, de vreme ce e Marea Sal, i e
pustie i, ah...
Folosete-te de cuvinte, pronun scurt Chaol.
Avea de gnd s-i omoare pe cei doi dezertori.
Petrecerea generalului, domnule, zise cellalt. Generalul
Ashryver a trecut pe lng ei, n drum spre Rifthold, i i-a
invitat s i se alture. A spus c nu vei avea nimic mpotriv,
aa c s-au dus cu el.
Un muchi al mandibulei i se rsuci. Sigur c Aedion
fcuse asta.
i voi doi, bubui Chaol, nu ai considerat c ar fi de
folos s raportai asta cuiva?
Cu tot respectul cuvenit, domnule, zise cel de al doilea,
noi eram... noi n-am vrut s credei c suntem turntori. i,
n fond, e doar Marea Sal...
Rspuns greit, mri Chaol. Suntei amndoi de tur
dubl timp de o lun n grdini.
Unde nc era frig.
Timpul vostru liber e ca i inexistent. i dac vreodat
vei omite s raportai prsirea postului de ctre o alt
gard, disprei amndoi. S-a neles?
Cndd primi o confirmare murmurat, porni spre poarta
din fa a castelului. Pe naiba avea el s mai doarm acum.
Avea dou grzi de cutat n Rifthold... i, pe deasupra, avea
de schimbat vreo dou vorbe cu un general.

Aedion nchiriase o tavern ntreag. La u erau oameni


care mpiedicau intrarea nepoftiilor, dar o cuttur
aruncat de Chaol i o strfulgerare a mnerului sbiei lui
n form de vultur i fcur s se dea la o parte. Taverna era
nesat de diferii nobili, de cteva femei, care ar fi putut fi
curtezane sau curtene i de brbai o mulime de brbai
bei, turbuleni. Jocuri de cri, zaruri, cntece deucheate
dup muzica produsde un mic cvintet aflat lng focul
zgomotos, mese pe care berea curgea n voie, sticle de vin
spumant... Oare Aedion urma s plteasc pentru toate cu
banii lui ptai de snge, sau regele?
Chaol le zri pe cele dou grzi, plus nc vreo ase
soldai, jucnd cri, cu femei n brae, rnjind ca nite
mpieliai. Pn ce l vzur.
nc se mai ploconeau atunci cnd Chaol i trimise pachet
napoi la castel, unde avea de gnd s se ocupe de ei a doua
zi. Nu se putea decide dac meritau s-i piard posturile, de
vreme ce Aedion i minise, i nici nu-i plcea s fac
asemenea alegeri dac nu medita la ele peste noapte. Aa c
oamenii ieir n noaptea geroas. Apoi, Chaol porni n
cutarea generalului.
ns nimeni nu tia unde era. La nceput, cineva l trimise
pe Chaol sus, ntr-una dintre camerele de oaspei ale tavernei
unde, ntr-adevr, le gsi pe cele dou femei alturi de care
Aedion se furiase sus dar ntre ele era un alt brbat. Chaol
ceru s tie doar unde plecase generalul. Femeile i spuser
c l vzuser jucnd zaruri n pivni cu nite nobili de rang
nalt, mascai. Aa c el se npusti ntr-acolo. i, ntr-adevr
nobilii de rang nalt, mascai se aflau acolo. Acetia se
prefceau a fi nite simpli petrecrei, ns Chaol i
recunoscu, chiar dac nu-i strig pe nume. Insistar c
Aedion fusese vzul ultima dat cntnd la scripc n
ncperea principal.
Astfel nct Chaol urc din nou. Aedion cu siguran c nil
cnta la scripc. i nici la tob, sau la alut, sau la cimpoi.
De fapt, se prea c Aedion Ashryver nici mcar nu era
prezent la propria-i petrecere.
O curtezan veni spre Chaol pentru a-i vinde nurii i s-ar
fi ndeprtat la mritul lui dac el nu i-ar fi oferit o moned
de argint pentru informaii despre general. Femeia l vzuse
plecnd cu o or n urm la bra cu unul dintre rivalii si.
Se ndreptau spre o locaie mai intim, ns ea nu tia unde.
Dac Aedion nu mai era acolo, atunci... Chaol se ntoarse la
castel.
Dar mai auzise nc o informaie. Legiunea Bane avea s
ajung n curnd, aa ziceau oamenii, iar cnd legiunea avea
coboare n ora, plnuiau s le arate celor din Rifthold un
nou nivel de depravare. Aparent, erau invitate toate grzile lui
Chaol.
Era ultimul lucru pe care l voia sau de care avea nevoie
o ntreaag legiune de rzboinici letali dnd fru liber
distrugerilor i distrgndu-le atenia oamenilor si. Dac se
ntmpla asta, regele s-ar fi putut uita prea ndeaproape la
Chaol sau l-ar fi intrebat unde disprea uneori.
Aa c avea nevoie de mai mult dect s schimbe vreo
dou vorbe cu Aedion. Avea nevoie s gseasc ceva folositor
mpotriva lui, astfel nct Aedion s cad de acord s nu dea
acele petreceri i s jure s-i in oamenii sub control.
Mine noapte avea de gnd s mearg la orice petrecere ar fi
dat Aedion.
S s vad ce prghii putea gsi.
CAPITOLUL 11

ngheat de frig i cu dureri din pricina faptului c


tremurase toat noaptea, Celaena se trezi nainte de ivirea
zorilor n cmrua ei nenorocit i gsi un vas de filde
dincolo de u. Era plin cu o alifie care mirosea a ment i a
rozmarin, iar dedesubt se afla un bilet scris cu litere
mrunte, concise.
Ai meritat-o. Maeve i transmite urrile ei de nsntoire
grabnic.
Pufnind la gndul predicii pe care probabil c Rowan o
primise i cum trebuie s-l fi clcat pe nervi s-i aduc darul,
Celaena i ntinse alifia pe buza umflat. O privire aruncat
n ciobul de oglind de deasupra scrinului i demonstr c
avusem parte i de zile mai bune. i c nu avea s mai bea
vin sau s mnnce turte. Sau s lase s mai treac o zi fr
s fac baie.
Aparent, Rowan era de acord, cci i lsase, de asemenei
cteva urcioare cu ap, nite spun i un rnd de haine:
lenjerie de corp alb, o cma larg, o bluz de purtat peste
armur, de culoare gri deschis, i o mantie asemntoare
celei pe care el o purtase n ziua precedent. Dei simplu,
materialul era gros i de bun calitate.
Celaena se spl ct de bine putu, tremurnd din cauza
frigului care se strecura nuntru venind dinspre pdurea
nceoat. Dintr-odat, cuprins de nostalgia imensului
bazin de mbiere de la palat, se terse rapid i se strecur n
haine, mulumit de grosimea lor. Dinii refuzau s se
opreasc din clnnit. De fapt, nu conteniser s-i clnne
toat noaptea. Faptul c acum avea prul ud nu o ajuta, nici
mcar dup ce i-l mpletise la loc n cosie. i vr picioarele
n cizmele din piele lungi pn la genunchi i i leg earfa
roie i groas n jurul taliei ct de strns reui fr a-i
pierde abilitatea de a merge, spernd s-i dea ceva form,
dar...
Celaena privi suprat n oglind. Slbise ndeajuns
nct faa ei s arate la fel de scoflcit cum se simea. Pn
i pruli ajunsese tern i moale. Alifia deja rezolvase
umfltura, ns nu i culoarea. Mcar era din nou curat,
chiar dac ngheat pn n mduva oaselor. i... prea bine
mbrcat pentru treaba de la buctrie. Oftnd, i desfcu
earfa i se descotorosi de bluza de pus peste armur,
aruncndu-le pe pat. O, zeilor, minile i erau att de reci,
nct inelul de pe deget i aluneca i se rsucea. tia c era o
greeal, dar se uit oricum la el, la ametistul ntunecat n
lumina zorilor de zi.
Ce ar fi priceput Chaol din toate astea? La urma urmelor,
ea era acolo din cauza lui. Nu doar acolo, n acel loc fizic, ci
acolo, nuntrul acestei oboseli nemrginite, n durerea
aproape constant din pieptul ei. Nu era vina lui c Nehemia
murise, nu cnd prinesa orchestrase totul. i totui, el
inuse secrete informaiile fa de ea. El l alesese pe rege. Cu
toate c pretinsese c o iubea, el nc l slujea cu loialitate pe
acel monstru. Poate c fusese o proast pentru c l lsase s
intre n viaa ei, pentru c visase la o lume unde ea putea s
nu ia n seam faptul c el era cpitanul omului care i
zguduise ei viaa, iar i iar.
Durerea din piept i se acutiz suficient ct s-i fie greu s
respire. Rmase acolo pre de o clip, luptndu-se s nbue
sentimentul, lsndu-l s se scufunde n ceaa care i umplea
sufletul, apoi porni cu pai apsai spre u.

Un avantaj al ndatoririi privind splarea vaselor era faptul


c la buctrie era cald. Foarte cald, chiar. n cuptorul imens
din crmid i n vatr focul ardea cu flacr vie, alungnd
pcla dimineii care se strecurase dintre copacii de dincolo de
nia cu ferestre care se afla deasupra chiuvetelor din cupru.
n buctrie mai erau doar dou persoane un brbat
cocoat, care avea grij de oalele care bolboroseau pe plit, i
un tnr aezat la o mas care mprea buctria n dou,
tind ceap i supraveghind ceva ce mirosea a pine. Pe
Wyrd, i era foame. Pinea mirosea divin. i ce era n oalele
alea?
n pofida orei absurd de matinale, murmurul vesel al
tnrului se lovea de pietrele de pe casa scrii, dar acum
tcuse, ambii brbai oprindu-se din ceea ce fceau atunci
cnd Rowan pise pe treptele care duceau n buctrie.
Prinul Fae o ateptase pe coridor, cu braele ncruciate,
deja plictisit, ns ochii si strlucitori ca ai unui animal erau
uor mijii, de parc ar fi sperat pe jumtate ca ea s fi
dormit prea mult i astfel s-i dea lui prilejul de a o pedepsi.
Ca nemuritor, probabil c avea o rbdare i o creativitate
nemrginite atunci cnd era vorba s se gndeasc la nite
nenorocite de pedepse.
Rowan i se adres brbatului de lng vatr att de
linitit, nct Celaena se ntreb dac prinul nvase asta
sau se nscuse aa.
Noul ajutor de spltor de vase pentru schimbul de
diminea. Dup micul dejun, mi aparine mie pentru restul
zilei.
Aparent, lipsa salutului nu era la el ceva personal. Rowan
o privea cu sprncenele ridicate, iar ea i citea cuvintele n
ochi la fel de clare ca atunci cnd le-ar fi rostit: Tu ai vrut s
rmi anonim, aa c d-i nainte, prines. Prezint-te sub
ce nume doreti.
Cel puin o ascultase n seara precedent.
Elentiya, reui ea s articuleze. Numele meu este
Elentiya.
I se strnse stomacul.
Slav zeilor c Rowan nu pufni la auzul numelui! Ar fi
putut s-i scoal maele sau mcar ar fi ncercat s o fac
dac el i-ar fi rs de numele pe care i-l dduse Nehemia.
Btrnul naint onticind, tergndu-i minile
noduroase de un or alb, scrobit. Hainele lui cafenii din ln
erau simple i uzate pe alocuri roase pn la urzeal iar el
prea s aib probleme cu genunchiul stng, ns prul alb i
era dat pe spate, lsndu-i liber faa ars de soare. Fcu o
plecciune eapn.
Frumos din partea dumneavoastr, prine, c ne-ai
gsit im ajutor n plus.
Ochii lui cprui struir asupra Celaenei cu o privire care
ddea de neles c nu se lsa pclit.
Ai mai lucrat vreodat la buctrie?
n pofida tuturor lucrurilor pe care le fcuse, a locurilor, a
obiectelor i a oamenilor pe care i vzuse, fu nevoit s
spun c nu.
Pi, sper c nvei repede i c ai picioare iui.
M voi strdui.
Se pare c era tot ceea ce dorea Rowan s aud nainte de
a pleca, cu pai neauzii, cu micri line i puternice. Doar
privindu-l i ddea seama c n seara anterioar el nu-i
pusese mintea cu ea atunci cnd o pocnise. Dac ar fi vrut, i-
ar fi putut zdrobi maxilarul.
Eu sunt Emrys, se prezent btrnul.
Porni grbit spre cuptor, nfcnd de la perete o lopat
plat i lung din lemn pentru a scoate o franzel rumen din
cuptor. Prezentarea ncheiat. Bine. Fr nimicuri dezlnate
sau zmbete sau altceva de genul acesta. ns urechile lui...
Corcituri. Din prul alb al lui Emrys se ieau semnele
motenirii sale Fae.
Iar el e Luca, continu btrnul, artnd spre tnrul
aflat la masa de lucru.
Dei un suport plin de oale i tigi din metal care atrna
din tavan i bloca parial vederea, el i oferi Celaenei un
zmbet larg, de sub claia lui de bucle rocate zburlite.
Probabil c era cu cel puin civa ani mai mic dect ea i
nc nu ajunsese la nlimea deplin i la limea maxim a
umerilor. Nu avea nici haine potrivite, date fiind mnecile
foarte scurte ale banalei sale tunici cafenii.
M tem c tu i cu el vei mpri multe dintre treburile
din buctrie.
O, e absolut ngrozitoare, ciripi Luca, fonfind cu voce
tare din pricina mirosului cepelor pe care le tia, dar te vei
obinui. Cu toate c s-ar putea s nu te obinuieti s te
trezeti naintea zorilor.
Emrys se uit urt la tnr, iar Luca se corij:
Mcar compania e plcut.
Ea i oferi cea mai bun ncercare de ncuviinare printr-o
micare a capului i examin din nou locul. n spatele lui
Luca vzu un al doilea ir de trepte spiralate care urcau,
ieind din raza vizual. Cele dou dulapuri nalte de pe
fiecare parte erau pline cu vesel i tacmuri uzate, dac nu
crpate. Partea da sus a unei ui din lemn de lng ferestre
era larg deschis, o perdea de pomi i ceaa nvrtejindu-se
dincolo de un lumini cu iarb. Dincolo de acestea, inelul de
megalii se nla asemenea unor strjeri eterni.
l surprinse pe Emrys studiindu-i minile i le ntinse n
fa, cu toate cicatricele la vedere.
Deja schilodite i distruse, aa c nu m vei prinde
bocind din pricina unghiilor rupte.
Mam, apr-m! Ce ai pit?
Dar chiar n timp ce o ntreba, ea l vzu punnd lucrurile
cap la cap l vzu descifrndu-i accentul, examinndu-i
buza rnit i cearcnele.
Adarlan ar face aa ceva unei persoane.
Cuitul lui Luca bufni pe mas, ns Celaena nu-i lu
privirea de la btrn.
D-mi s fac orice vrei. Orice.
Voia s-l lase pe Rowan s cread c era alintat i
egoist.
Da, dar voia muchi i mai inflamai i mini i mai
bttorite i s cad n pat att de obosit, nct s nu viseze,
s nu gndeasc, s nu mai simt nimic.
Emrys plesci din limb. Era att de mult mil n ochii
btrnului, nct, pre de o secund, Celaena se gndi dac
nu-i mai bine s i rup capul.
Termin cepele! Luca, tu vezi de pine! Trebuie s m
apuc de caserole.
Celaena ocup locul de la captul mesei, pe care tocmai l
eliberase Luca, trecnd pe lng vatra imens un obiect
mamut din piatr antic, sculptat cu simboluri i chipuri
ciudate. Pn i stlpii coului pentru jar fuseser modelai
sub forma unor figuri n picioare, iar deasupra poliei nguste
se gsea un set de nou figurine din fier. Zei i zeie.
Celaena i lu repede privirea de la cele dou femei din
centru una cu o stea i narmat cu un arc i o tolb cu
sgei, cealalt purtnd un disc din bronz ntre minile
ridicate. Putea s jure c le simise urmrind-o cu privirea.

Micul dejun fu ca la o cas de nebuni.


Pe msur ce zorile umpleau ferestrele cu o lumin aurie,
haosul pogor asupra buctriei, oamenii intrnd i ieind
grbii. Nu existau servitori, ci doar oameni afectai de vreme
care i faceau treburile sau ajutau deoarece aa aveau chef.
Butoaie de ou, cartofi i legume dispreau de ndat ce erau
puse pe mas, pierind n sus pe scri i ajungnd n ceea ce
trebuie c era sufrageria. Carafe de ap, de lapte, de ceva ce
numai zeii puteau ti ce este, erau crate sus. Celaena fu
prezentat unor oameni, dar cei mai muli nu aruncar nici
mcar o privire n direcia ei.
Era o schimbare minunat fa de obinuitele priviri
holbate i teroare i oapte care i marcaser ultimii zece ani
din via. Avea senzaia c Rowan avea s-i in gura n
legtur cu identitatea ei, fie chiar i numai pentru c prea
c ura s discui cu ceilali la fel de mult ca i ea. n
buctrie, tind legume i splnd tigi, ea era n mod
absolut un stranic nimeni.
Cuitul tocit fu un comar atunci cnd trebui s taie
ciuperci, arpagic i o nesfrit avalan de cartofi. Nimeni,
poate cu excepia lui Emrys, a crui privire vedea tot, nu
prea s observe feliile ei perfecte. Cineva se mrginea numai
s le adune i s le arunce ntr-o oal, spunndu-i apoi s
taie altceva.
Apoi nimic. Toat lumea, cu excepia celor doi
companioni ai ei, dispru pe scri n sus, iar dinspre trepte
se auzir rsete adormite, mormieli i clinchet de argintrie.
Rupt de foame, Celaena se uita tnjind la mncarea rmas
pe masa de lucru cnd l surprinse pe Luca privind lung la
ea.
D-i drumul, i spuse el zmbind nainte de a-l ajuta pe
Emrys s ridice un ceaun masiv i s-l duc spre chiuvet.
Chiar i n nebunia ultimei ore, Luca reuise s
sporoviasc cu aproape toate persoanele care veniser n
buctrie, vocea i rsul su plutind peste zngnitul oalelor
i al ordinelor rostite scurt.
Vei fi ocupat o vreme cu farfuriile alea, aa c ai putea
foarte bine s mnnci acum.
ntr-adevr, lng chiuvete se adunase deja un munte de
farfurii i de oale. Ceaunul singur i-ar fi luat o venicie, aa
c Celaena tropi spre mas i se servi cu nite ou i cartofi,
i turn o ceac de ceai i se apuc s mnnce.
Devorat ar fi fost un cuvnt mai potrivit pentru ceea ce
fcea ea. O, zeilor, era delicios! n decurs de cteva clipe, ea
consumase dou felii de pine prjit ncrcate cu ou, dup
care te apucase de cartofii prjii, care erau la fel de absurd
de buni ca i oule. Renun la ceai n favoarea unui pahar
din cel mai gustos lapte pe care l gustase vreodat. Nu c ea
ar fi but vrodat cu adevrat lapte, de vreme ce avusese
parte de sucuri exotice n Rifthold, dar... i ridic privirea din
farfurie pentru a descoperi c Emrys i Luca o priveau, cu
gurile cscate din dreptul vetrei.
O, zeilor din ceruri, zise btrnul, venind s se aeze la
mas. Cnd ai mncat ultima dat?
Mncare bun ca aceasta? De mult timp, iar dac Rowan
se ntorcea la un moment dat, ea nu voia s se clatine din
pricina foamei. Antrenament magic. Avea s fie ngrozitor, cu
siguran, dar ea avea s-l fac pentru a-i ndeplini partea
ei de nelegere cu Maeve, i pentru a-i onora jurmntul
fcut Nehemiei. Brusc, nemaifiindu-i att de foame, ls
furculia jos.
mi pare ru, spuse ea.
O, mnnc att ct i place, i zise Emrys. Pentru un
buctar nu e nimic mai mbucurtor dect s vad c cineva
i savureaz mncarea.
O spuse cu atta umor i buntate, nct aproape c o
enerv.
Cum ar fi reacionat ei dac ar fi tiut ce lucruri fcuse?
Ce ar fi fcut dac ar fi tiut de sngele vrsat de ea, despre
cum l torturase pe Grave i l fcuse buci-bucele, de felul
n care i scosesc maele lui Archer n canalizare? De modul
n care i dezamgise prietenul? Dezamgise o mulime de
oameni.
Se aezar la mas, vizibil mai tcui. Nu i adresar nicio
ntrebare. Ceea ce era perfect, deoarece nu prea voia s
nceap o conversaie. Oricum, n-avea s rmn acolo mult
timp. Emrys i Luca se mulumir s discute ntre ei,
sporovind despre pregtirea pe care Luca o avea de fcut cu
nite santinele pe creneluri n acea zi, despre plcintele cu
carne pe care Emrys avea s le pregteasc pentru prnz,
despre ploile de primvar care urmau i care puteau s
strice festivalul Beltane la fel ca n anul precedent. Ce lucruri
banale despre care s vorbeti, despre care s-i faci griji.
Comunicau uor unul cu altul erau, n felul lor, o
familie.
Neprihnii de un imperiu vtmtor, de ani de
brutalitate, de sclavie i de vrsare de snge. Aproape c
vedea cele trei suflete din buctrie, aliniate unul lng
cellalt: ale lor, curate i strlucitoare, al ei, o flacr
ntunecat i plpitoare.
Nu lsa lumina s se sting. Ultimele cuvinte pe care i le
adresase Nehemia n acea noapte petrecut n tunele.
Celaena mpingea mncarea n farfurie. Nu cunoscuse pe
nimeni a crui via s nu fi fost umbrit de Adarlan. De-abia
i amintea scurii ei ani dinainte ca tot continentul s fie luat
n sclavie, cnd Terrasen nc era liber.
Nu-i amintea cum e s fii liber.
O gaur se csca la picioarele ei, att de adnc, nct
trebui s se mite pentru a nu fi nghiit cu totul.
Era pe punctul de a ncepe s spele vasele, cnd Luca, de
pe partea opus a mesei, zise:
Aadar, fie eti foarte important, fie foarte ghinionist
dac Rowan te antreneaz pentru a intra n Doranelle.
Blestemat era un cuvnt mai potrivit, ns i inu gura
nchis. Emrys o privea cu un interes precaut.
Pentru asta te antrenezi, nu?
Nu pentru asta suntei aici cu toii?
Cuvintele ieir mai plate dect s-ar fi ateptat.
Luca i rspunse:
Ba da, dar mai am de ateptat civa ani pn voi afla
dac le satisfac ateptrile.
Ani. Ani? Maeve nu putea s vrea aa ceva pentru ea. Se
uit Emmrys.
De cnd te antrenezi?
Btrnul pufni:
O, aveam cam cincisprezece ani cnd am venit aici i
am lucrat pentru ei cam... zece ani i n-am fost niciodat
destul de demn. Prea comun. Apoi am decis c mai bine am o
cas i propria buctrie dect s fiu privit de sus n
Doranelle pentru tot restul zilelor mele. Nu a durut, pentru c
i perechea mea simea la fel. Ai s-l cunoti destul de
curnd. Apare mereu pentru a fura mncare pentru el i
oamenii lui.
Chicoti, iar Luca rnji.
Pereche nu so. Fae aveau perechi: o legtur de nedes-
fcut, mai profund dect mariajul, care dura i dincolo de
moarte. Celaena l ntreb:
Aadar, voi suntei toi... corcituri?
Luca ncremeni, dar i oferi un zmbet n timp ce-i
rspunse:
Numai Fae pur-snge ne spun aa. Noi preferm semi-
Fae. Dar, da, cei mai muli dintre noi ne-am nscut din
mame muritoare, avnd tai care n-au tiut c ne-au dat
via. De obicei, cei nzestrai sunt dui n Doranelle, dar noi,
odraslele comune,fiindc oamenii tot nu se simt confortabil cu
noi, aadar... venim aici, n Mistward. Sau n celelalte
avanposturi de la grani. Civa primesc permisiunea de a
merge n Doranelle, aa c muli vin pur i simplu aici pentru
a tri printre ai lor.
Luca miji ochii privindu-i urechile.
Se pare c tu ai mai mult snge uman dect Fae.
Asta fiindc nu sunt corcitur.
Nu voia s le mai mprteasc i alte detalii.
Poi s te transformi? o ntreb Luca.
Emrys i arunc o privire de avertizare.
Tu poi? l ntreb ea.
O, nu. Niciunul dintre noi nu poate. Dac am fi putut,
probabil c am fi fost n Doranelle mpreun cu restul de
progenituri nzestrate pe care Maeve le colecioneaz cu
plcere.
Emrys mri:
Ai grij, Luca!
Maeve nu neag asta, aa c de ce a face-o eu? Asta
spun i Bas i ceilali. Oricum, exist cteva santinele aici
care au forme secundare, cum ar fi Malakai perechea lui
Emrys, I care sunt aici pentru c aa vor.
Nu era deloc surprins c Maeve era interesat de cei
nzestrai sau c Maeve le ncuia ua n nas celor
nefolositori.
Voi doi avei... talente?
Vrei s spui haruri magice? ntreb Luca, zmbind
galnic. O, nu niciunul dintre noi nu are vreo pictur. Am
auzit c oricum pe continentul tu au fost dintotdeauna mai
muli nzestrai dect la noi i ntr-o varietate mai mare.
Spune, e adevrat c acolo totul s-a isprvit?
Ea ddu afirmativ din cap. Luca fluier ncetior. Deschise
gura pentru a mai ntreba ceva, ns ea nu prea avea chef s
vorbeasc despre asta, aa c ntreb:
Are cineva de-aici, de la fortrea, magie?
Poate c ar fi putut s-i spun la ce anume s se atepte
de la Rowan i de la Maeve.
Luca ridic din umeri.
Unii. Au doar o urm dintr-o chestie plictisitoare, cum
ar fi s ncurajeze plantele s creasc sau s descopere ap,
s conving ploaia s nceap. Nu c ne-ar trebui asta pe
aici.
Era limpede c n-aveau cum s-i fie de folos n ceea ce-i
privea pe Rowan sau pe Maeve. Grozav.
Daa, continu Luca, nimeni de aici nu posed abiliti
captivante sau rare, cum ar fi transformarea formei n orice
ar vrea, sau controlul focului auzind aceasta stomacul i se
strnse sau vedere oracular. Am avut aici o femeie pribeag,
acum doi ani, cu un har brut al magiei putea s fac orice
dorea, s cheme orice element. A stat aici o sptmn
nainte ca Maeve s o cheme n Doranelle, iar de atunci n-am
mai auzit de ea. Mare pcat era i foarte drgu. ns aici e
la fel ca oriunde: civa oameni cu o jalnic urm de puteri de
baz care sunt, ntr-adevr, amuzani doar pentru fermieri.
Emrys plesci din limb.
Ar trebui s te rogi zeilor s nu te trsneasc fiindc
vorbeti astfel.
Luca mormi, dnd ochii peste cap, dar Emrys i
continu predica, gesticulnd nspre tnr cu ceaca lui de
ceai.
Acele puteri ne-au fost date de ctre ei cu mult timp n
urm, daruri de care aveam nevoie pentru a supravieui i
au trecut de la o generaie la alta. Sigur c trebuiau s se ali-
nieze cu elementele i, desigur, s-au diluat dup atta timp.
Celaena arunc o privire la figurinele din fier de pe poli.
Se gndi s spun c unii credeau c zeii se
mperecheaser cu oamenii i le dduser magia n acest fel,
dar... asta ar fi nsemnat s vorbeasc mai mult dect era
necesar. i ls capul pe o parte.
Ce tii despre Rowan? Ci ani are?
Cu ct afla mai mult, cu att mai bine.
Emrys cuprinse ceaca de ceai cu ambele mini.
El e unul dintre puinii Fae pe care i vedem pe la
Mistward se oprete din cnd n cnd aici pentru a recupera
mesaje pentru Maeve, ns evit mulimile. Niciodat nu
rmne peste noapte. Uneori, vine cu alii asemenea lui vezi
tu, sunt ase care o slujesc ndeaproape pe regin pe post de
conductori de rzboi sau spioni. Nu vorbesc niciodat cu
noi, iar noi nu auzim dect zvonuri despre unde se duc i ce
fac. L-am cunoscut pe Rowan cnd am venit aici pentru
prime dat. Nu c l-a cunoate cu adevrat, nu uita.
Cteodat e plecat ani la rnd, n serviciul Majestii Sale.
Cnd aveam cincisprezece ani, cei mai n vrst oameni care
locuiau aici l cunoscuser nc de cnd erau copilandri,
aadar... a zice c e foarte btrn.
i ru ca o nprc, murmur Luca.
Emrys i arunc o privire plin de neles.
Ai face mai bine s-i ii limba.
Arunc o privire spre u, de parc Rowan ar fi pndit de
acolo. Cnd privirea i poposi din nou asupra Celaenei, era
plin de ngrijorare.
A zice c pe tine te ateapt probabil o mulime de
dificulti.
E un uciga cu snge rece i un sadic, asta vrea el s
spun, adug Luca. Cel mai mrav din cabala rzboinicilor
personali ai lui Maeve, aa se spune.
Ei bine, nici asta nu era o surpriz. ns mai erau ali
cinci ca el acesta era un adevr neplcut. Ea spuse pe un
ton linitit:
M descurc eu cu el.
Nu ne este ngduit s nvm Limba Veche pn ce
nu intrm n Doranelle, zise Luca, dar am auzit c tatuajul
lui e o list a oamenilor pe care i-a mcelrit.
Taci, i ceru Emrys.
Nu e ca i cum el nu s-ar purta ca un uciga.
Luca se ncrunt din nou.
Poate c ar trebui s te ntrebi dac Doranelle merit,
nu? Nu e chiar att de ru s trieti aici.
Ea avusese deja parte de destul interaciune.
M descurc eu cu el, repet ea.
Nu era posibil ca Maeve s intenioneze s o in acolo cu
anii. Dac i s-ar fi prut c exist aceast posibilitate,
Celaena ar fi plecat, i ar fi gsit o alt modalitate prin care
s-l opreasc pe irge.
Luca deschise gura, ns Emrys l istui din nou, privirea
czndu-i pe minile cu cicatrice ale Celaenei.
Las-o s-i urmeze drumul.
Luca porni s sporovie despre vreme, iar Celaena se n-
drept spre muntele de vase. n timp ce le spla, i gsi
ritmul aa cum se ntmplase i atunci cnd curase armele
la bordul vasului.
Zgomotele din buctrie se estompar pe msur ce ea se
ls prad teribilei contientizri a realitii: nu-i mai putea
aminti ce nsemna s fie liber.
CAPITOLUL 12

Clanul Cioc-negru era ultimul care se alturase adunrii


complete de la trectoarea Ferian.
Drept urmare, cptar cele mai mici i mai ndeprtate
camere din furnicarul de coridoare spate n Omega, ultimul
dintre munii Ruhnn i cel mai nordic dintre piscurile-surori
care flancau trectoarea acoperit de zpad.
Pe partea cealalt a abisului se gsea Colul Nordic,
ultimul vrf din lanul munilor Col Alb, care era acum
ocupat de oamenii regelui brute masive care nc nu prea
tiau ce s fac cu vrjitoarele care soseau din toate
direciile.
Erau acolo de o zi i Manon nc nu zrise nicio urm a
balaurilor pe care i promisese regele. i auzise, n ciuda
faptului c erau cantonai dincolo de trectoarea din Colul
Nordic. Orict de adnc ptrundeai n slile din piatr din
Omega, ipetele i rgetele vibrau n roc, aerul pulsa din
cauza vjitului aripilor din piele, iar podelele uierau de la
rcitul stncilor cu ghearele.
Trecuser cinci sute de ani de cnd toate cele trei Clanuri
se adunaser. La un moment dat, erau peste douzeci de mii.
Acum mai existau doar trei mii, iar aceasta era o estimare
generoas. Tot ceea ce mai rmsese dintr-un regat odinioar
puternic.
i totui, slile din Omega erau un loc periculos. Deja
fusese nevoit s le despart pe Asterin i o cea Picioare-
galbene care nu aflaser pn atunci c santinelele Cioc-
negru nu prea suportau n special membrele Celor
Treisprezece atunci cnd li se spunea c sunt miloase.
Pe fee aveau stropi de snge i, n pofida faptului c era
mai mult dect ncntat s vad c Asterin, frumoasa i
nesbuita Asierin, produsese cea mai mare parte din
stricciune, ea tot trebuia s-i pedepseasc lociitoarea.
Trei lovituri neparate. Una n stomac, aa nct Asterin s
poat s-i simt propria-i neputin; una n coaste, astfel
nct s se gndeasc la aciunile ei ori de cte ori avea s i
trag respiraia; i una n fa, astfel nct nasul ei spart s-i
aminteasc de faptul c pedeapsa ar fi putut fi mult mai rea.
Asterin le ncasase fr s ipe, s se plng sau s
protesteze, exact aa cum ar fi facut-o oricare dintre Cele
Treisprezece.
i, n acea diminea, lociitoarea ei, cu nasul umflat i
vnt, i arunc lui Manon un rnjet neplcut, pe deasupra
nenorocitului lor de mic dejun cu ovz fiert. S fi fost o alt
vrjitoare, Manon ar fi trt-o de gt n partea din fa a
ncperii i ar fi facut-o s-i regrete insolena, dar Asterin...
Cu toate c Asterin era verioara ei, nu-i era prieten.
Manon nu avea prieteni. Niciuna dintre vrjitoare, mai ales
Cele Treisprezece, nu aveau prieteni. ns Asterin i pzea
spatele de mai bine de un secol, iar rnjetul era un semn c
ea n-ar fi vrt un pumnal n spinarea lui Manon cu proxima
ocazie cnd s-ar fi aflat prinse ntr-o btlie.
Nu, Asterin era doar destul de nebun nct s-i poarte
nasul spart ca pe o medalie de onoare i avea s-i iubeasc
nasul strmb tot restul vieii ei de nu-chiar-att-de-
nemuritoare.
Motenitoarea Picioare-galbene, o femeie semea, mare
ct un taur, pe nume Iskra, se mrginise s-i dea santinelei
ei care greise un avertisment s-i in gura i o trimisese la
infirmeria din adncul muntelui. Proasta.
Toate conductoarele de sabat aveau ordine s-i in
santinelele din scurt s suprime lupta dintre Clanuri. n caz
contrar, cele trei Matroane aveau s se abat asupra lor ca
nite ciocane. Fr pedeaps, fr ca Iskra s o dea drept
exemplu, vrjitoarea care greise avea s munceasc pe
brnci pn ce avea s fie spnzurat de degetele de la
picioare de noua nalta Vrjitoare a Clanului Picioare-
galbene.
Noaptea trecut inuser o simulare de slujb de pomenire
pentru Baba Picioare-galbene n imensa sal de mese
aprinznd tot felul de lumnri vechi n locul celor
tradiionale negre, purtnd orice mantie cu glug putuser
gsi i trecnd de la Cuvintele Sacre la Zeia cu Trei Chipuri
de parc ar fi citit o reet.
Manon nu o ntlnise niciodat pe Baba Picioare-galbene
i nici nu-i psa n mod deosebit c murise. O interesa mai
mult cine o omorse i de ce. Toate erau interesate, iar
acestea fuseser ntrebrile pe care le schimbaser ntre ele
printre cuvintele fireti legate de pierdere i condoleane.
Asterin i Vesta fuseser cele care vorbiser, aa cum o
fceau mereu, sporovind cu celelalte vrjitoare n timp ce
Manon le asculta din apropiere, ns nimeni nu tia nimic.
Pn i cele dou Umbre, disimulate n adncurile
ntunecoase ale slii de mese, aa dup cum fuseser
instruite s procedeze, nu auziser nimic.
Faptul c nu tia o fcea pe Manon s-i in umerii
ncordai n timp ce parcurgea culoarul nclinat care ducea
spre locul unde Matroanele i toate conductoarele Sabatului
trebuiau s se adune, vrjitoarele Cioc-negru i Picioare-
galbene dndu-se ntr-o parte pentru a o lsa s treac. i
displcea s nu tie nimic care ar fi putut fi folositor, care ar
fi putut s le asigure Celor Treisprezece sau celor din Clanul
Cioc-negru un avantaj. Desigur, vrjitoarele Snge-albastru
se fcuser nevzute. Retrasele vrjitoare sosiser primele i
pretinseser camerele aflate cel mai sus n Omega, spunnd
c aveau nevoie ca briza muntelui s le completeze ritualurile
zilnice.
Fanatice religioase cu nasurile n vnt, aa le
supranumise dintotdeauna Mama Cioc-negru. ns ceea ce
reunise Clanurile cu cinci secole n urm fusese nebuneasca
lor devoiune fa de Zeia cu Trei Chipuri i viziunea lor
despre Regatul Vrjitoarelor sub domnia Dini-de-fier- cu
toate c santinelele Cioc-negru fuseser cele care ctigaser
btliile pentru ele.
Manon i trata trupul aa cum ar fi fcut cu orice arm: l
pstra curat i antrenat i gata oricnd pentru aprare i dis-
trugere. Dar nici mcar antrenamentul ei nu o putea face s
nu-i piard suflul atunci cnd ajungea n atriumul de lng
podul negru care lega Omega de Colul Nordic. Ura ntinderea
de piatr fr ca mcar s o ating. Mirosea greit.
Mirosea aidoma celor doi prizonieri pe care i vzuse cu
ducele. De fapt, tot locul acela duhnea n felul acela. Mirosul
nu era natural; nu aparinea acestei lumi.
Vreo cincizeci de vrjitoare conductoarele sabatului cu
rangurile cele mai nalte erau adunate lng gaura imens
din laterala muntelui. Manon o reper imediat pe bunica ei,
aflat la intrarea podului cu ceea ce trebuiau s fie
Matroanele Snge albastru i Picioare-galbene.
Noua Matroan Picioare-galbene era probabil vreo sor vi-
treg a babei i cu siguran chiar aa i arta: ngrmdit
n roba cafenie, de sub care i se ieau gleznele galbene ca
ofranul, cu prul alb mpletit n cosie, dezvelind un chip
ridat, brutal i ptat de la vrst. Conform regulii, toate
Picioare-galbene i purtau dinii i ghearele din fier la vedere,
iar cele ale naltei Vrjitoare strluceau n lumina slab a
dimineii.
Fr s constituie o surpriz, Matroana Snge-albastru
era nalt i mldioas, mai mult preoteas dect rzboinic.
Era mbrcat cu roba de un albastru profund, iar o band
de stele din fier i ncununa fruntea. Pe msur ce Manon se
apropia de mulime, vzu c stelele erau din srm ghimpat.
Nici asta nu era ceva surprinztor.
Legenda spunea c toate vrjitoarele fuseser nzestrate de
ctre Zeia cu Trei Chipuri cu dini i gheare de fier pentru a
le ine ancorate de aceast lume atunci cnd magia amenina
s le trag departe. Coroana din fier era, chipurile o dovad
c magia din neamul Snge-albastru era att de puternic,
nct conductoarea lor avea nevoie de mai mult fier i
durere pentru a rmne priponit pe acel trm.
Prostii. Mai ales atunci cnd magia dispruse n ultimii
zece ani. Manon auzise ns zvonuri despre ritualurile pe care
cele din clanul Snge-albastru le ineau n pdurile i n
peterile lor, ritualuri n care durerea era poarta spre magie,
spre a-i deschide simurile. Oracole, mistice, fanatice.
Manon trecu printre rndurile de conductoare Cioc-negru
ale sabatului. Acestea erau cele mai numeroase-douzeci de
conductoare de sabat, n frunte cu Manon i Cele
Treisprezece. Fiecare conductoare i ducea dou degete la
frunte n semn de respect. Ea nu le bg n seam i ocup
locul din faa mulimii, unde bunica ei i arunc o privire
aprobatoare.
Era o onoare s fii recunoscut de oricare nalt
Vrjitoare. Manon i nclin capul, lipindu-i dou degete de
frunte. Obediena, disciplina i brutalitatea erau cele mai
preuite cuvinte n Clanul Cioc-negru. Orice altceva nsemna
dispariia fr drept de apel.
Cnd le surprinse pe celelalte dou motenitoare privind-
o, nc i inea brbia ridicat i minile la spate.
Motenitoarea Snge-albastru, Petrah, sttea cel mai
aproape de naltele Vrjitoare, grupul ei fiind n mijlocul
mulimii. Manon ncremeni, ns nu-i cobor privirea.
Pielea ei pistruiat era la fel de palid ca a lui Manon, iar
prul mpletit n cosie, la fel de auriu ca al lui Asterin o
nuan armie, intens, care atrgea lumina cenuie. Era
frumoas, asemenea multora dintre ele, ns grav. Deasupra
occhilor albatri, pe frunte, purta o benti din piele uzat n
locul coroanei cu stea din fier. Nu aveai cum s-i dai seama
ce vrst avea, dar nu putea fi cu mult mai n vrst fa de
Manon, dac arta astfel dup ce magia dispruse. Nu emana
nimic agresiv, dar nici zmbete. Zmbetele erau ceva rar
printre vijitoare asta dac nu te aflai la vntoare sau pe
un cmp de lupt.
Cu toate acestea, motenitoarea Picioare-galbene... Iskra i
zmbea larg lui Manon, plin de o provocare pe care Manon
tnjea s o accepte. Iskra nu dduse uitrii ncierarea de pe
culoar, din ziua precedent, dintre santinelele lor. Dac nu
din alt motiv, dup privirea ochilor cprui ai Iskri, prea c
ncierarea fusese o invitaie. Manon se trezi cumpnind ct
ar fi fost de mari problemele dac i-ar fi sfiat beregata
motenitoarei Picioare-galbene. Ar fi pus capt tuturor
luptelor dintre sanltnelele lor.
De asemenea, ar fi fost finalul vieii ei, dac atacurile ar fi
fost neprovocate. Justiia vrjitoreasc era rapid. Btliile
pentru dominaie se puteau termina cu pierderea de viei,
ns revendicarea trebuia s fie fcut cinstit, deschis. Fr o
provocare oficial din partea Iskri, Manon avea minile
legate.
Acum c ne-am adunat, spuse Matroana Snge-
albastru Cresseida atrgndu-i atenia lui Manon, ce-ar fi
s v artm pentru ce am fost aduse aici?
Mama Cioc-negru flutur din mn spre pod, robele negre
unduind n vntul tios i rece.
Mergem n cer, vrjitoarelor.

Traversarea podului negru fu mai chinuitoare dect


Manon ar fi vrut s recunoasc. Mai nti, era stnca aceea
ngrozitoare care zvcnea sub picioarele ei, emannd acea
duhoare pe care nimeni altcineva nu prea s o remarce.
Apoi, era vntul, care urla i care le arunca dintr-o parte n
alta, ncercnd s le arunce peste parapetul cioplit.
Nu se zrea nici mcar fundul trectorii. Sub pod, pcla
nvluia totul o pcl ce nu dispruse n ziua n care
fuseser acolo, sau n zilele n care urcaser pe Trectoare.
Era, bnuia ea, vreo fest de-a regelui. Gndindu-se la asta,
ajungea la i mai multe ntrebri, niciuna demn de a
catadicsi s o rosteasc cu voce tare sau s-i pese chiar att
de mult.
Cnd ajunser la atriumul imens al Colului Nordic, lui
Manon i ngheaser urechile, iar faa o ustura. Zburase la
mare altitudine, pe orice fel de vreme, ns nu pentru mult
timp. Nu fr s aib burta plin de carne proaspt, care
s-i in de cald.
i terse nasul care i curgea de umrul mantiei ei roii.
Le vzuse pe celelalte conductoare ale sabatului cercetnd
materialul stacojiu aa cum o fcuser ntotdeauna, cu
dorin, cu dispre i cu invidie. Iskra rmsese cel mai mult
cu privirea pierdut asupra ei, surznd batjocoritor. Ar fi
fost plcut, al naibii de plcut s-i smulg ntr-o zi faa
motenitoarei Picioare-galbene.
Ajunser la gura care se csca spre prile superioare ale
Colului Nordic. Acolo, stnca era mai abrupt i scobit,
mprocat cu Tripla Zei tia ce. Dup miros, era snge.
Snge omenesc.
Cinci brbai toi artnd de parc ar fi fost fcui din
aceeai plmad le ntmpinar pe cele trei Matroane, dnd
ndrjit din cap. Manon pi pe urmele bunicii ei, cu un ochi
la brbai, cu cellalt la mprejurimi. La fel fcur i celelalte
dou motenitoare. Cel puin n aceast privin erau de
acord.
Ca motenitoare, cea dinti ndatorire a lor era s-i
protejeze naltelele Vrjitoare, chiar dac asta putea nsemna
s se sacrifice ele. Manon i arunc o privire Matroanei
Picioare-galbene, care se inea la fel de mndr ca i
celelalte dou Strbune n timp ce intrau n ntunericul din
munte. Manon nu-i lu ns mna de pe cuitul ei, Spintec-
Vnt, nicio secund.
Acolo, ipetele, btile de aripi i zngnitul metalului
erau mult mai puternice.
Aici i cretem i i antrenm pn ce reuesc s
traverseze trectoarea spre Omega, spuse unul dintre
brbai, gesticulnd spre multele guri de peter pe care le
depeau n timp ce mergeau cu pai apsai prin sala
imens. Vedei voi, clocitoarele sunt n pntecele muntelui, la
un nivel aflat deasupra forjelor pentru armurrie pentru ca
oule s se pstreze calde. lBrlogurile sunt la un nivel
superior. i inem separai dup sex i tip. Masculii i inem n
propriile cuti, asta dac nu vrem s-i mperechem. Omoar
pe oricine intr n cutile lor. Am nvat asta pe pielea
noastr.
Brbaii chicotir, dar vrjitoarele rmaser tcute. Omul
continu s vorbeasc despre diferitele tipuri masculii erau
cei mai buni, ns o femel putea fi la fel de aprig i de dou
ori mai istea. Cei mai mruni erau buni la furiat i
fuseser mpereheai pentru a fi negri n ntregime, profilai
pe cerul nopii, sau de un albastru deschis pentru a se
camufla n patrulele diurne. De culorile balaurilor obinuii
nu le psa att de tare, de vreme ce voiau ca dumanii lor s
pice mori din pricina groazei, aa pretindea brbatul.
Coborr treptele spate n stnc i, dac duhoarea de
snge i pustietatea nu le copleiser toate simurile, atunci o
fcuse brlogul balaurilor urletul, critul i bubuitul
aripilor i al crnii de stnc aproape c acoperir vorbele
brbatului. Manon rmase concentrat pe poziia bunicii ei,
pe poziia celorlalte vrjitoare aflate n jurul lor. tia c
Asterin aflat cu un pas n urma ei, fcea acelai lucru
pentru ea.
Omul le conduse pe o platform din petera imens.
Fundul hului se afla la cel puin cincisprezece metri
dedesubt, un capt al ncperii fiind complet deschis ctre
faa stncii, iar cellalt nchis cu o poart din fier ba nu, o
u.
Asta este una dintre gropile de antrenament, le explic
brbatul. E uor s alegem ucigaii nnscui, ns
descoperim c muli dintre ei i arat caracterul n gropi.
nainte ca dumneavoastr... doamnelor, zise el, ncercnd s-
i mascheze nfiorarea rostind cuvntul, s apucai s v
aruncai privirea asupra lor, ei i petrec timpul chiar aici,
luptnd.
i cnd, ntreb Mama Cioc-negru, intuindu-l cu
privirea, i vom alege pe cei pe care i vom ncleca?
Brbatul i nbui emoia.
Am antrenat un soi mai blnd pentru antrenamentul
de baz.
Un mrit amenintor din partea Iskri. Manon ar fi
putut i ea s mrie la insulta tacit, ns Matroana Snge-
albastru vorbi:
Nu nvei s clreti srind pe un cal folosit la rzboi,
nu-i aa?
Brbatul aproape c se ndoi de uurare.
Odat ce te obinuieti cu zborul...
Noi ne-am nscut pe spinarea vntului, spuse una
dintre conductoarele sabatului aflate n spate.
Unele mormir a aprobare. Manon rmase tcut, aa
cum procedar i conductoarele Cioc-negru ale sabatului.
Obedien. Disciplin. Brutalitate. Ele nu se coborau flindu-
se.
BrbatuI se foi i rmase atent la Cresseida, de parc ea
ar fi fost singura convins din ncpere, n pofida coroanei ei
de stele din srm ghimpat. Idiotul. Manon considera uneori
c cele din Snge-albastru erau cele mai mortale dintre toate.
De ndat ce suntei gata, spuse el, putem ncepe
procesul de selecie. nclecai i s purcedem la
antrenament.
Manon risc s-i ia ochii de la bunica ei pentru a studia
groapa. Existau lanuri gigantice ancorate ntr-unul dintre
perei i pete enorme de snge negru ptau stncile, de parc
una dintre bestii fusese mpins n perete. O crptur
gigantic sub form de pnz de pianjen se ntindea n
centru. Orice lovise peretele, fusese aruncat cu for.
Pentru ce sunt lanurile? se trezi Manon ntrebnd.
Bunica ei i arunc o privire de atenionare, dar Manon se
concentr asupra brbatului. n mod previzibil, el fcu ochii
mari la vederea frumuseii ei i rmaser larg deschii ct
privir moartea care sttea ascuns sub aceasta.
Lanurile sunt pentru animalele momeal, rspunse el,
adic balaurii pe care i folosim pentru a le arta celorlali
cum s lupte, pentru a le transforma agresivitatea ntr-o
arm. Avem ordin s nu omorm niciunul, nici pe cei deelai
sau tarai, aa c le gsim o bun ntrebuinare i celor
debili.
Exact ca la luptele de cini. Ea privi din nou petele i
crptura din perete. Animalul momeal probabil c fusese
aruncat de unul dintre cei mai mari. i dac balaurii se
puteau arunca aa unul pe altul, atunci stricciunile produse
oamenilor... I se strnse pieptul de nerbdare, mai ales
atunci cnd brbatul ntreb:
Dorii s vedei un mascul?
O scnteiere a unghiilor din fier, n timp ce Cresseida fcu
un gest elegant pentru a continua. Brbatul ls s-i scape
un fluierat ascuit. Niciunul dintre ei nu vorbi n timp ce
lanurile zngnir, un bici plesni i poarta din fier spre
groap gemu cnd fu ridicat. i atunci, cluzii de brbai
cu bice i sulii, aprur balaurii.
O mirare sonor colectiv, chiar i din partea lui Manon.
Titus e unul dintre cei mai buni, spuse brbatul, din
vocea sa rzbtnd mndria.
Manon nu-i putu lua ochii de la minunata bestie: trupul
lui cenuiu-pestri acoperit de piele; picioarele din spate
masive, terminate cu gheare mari ct antebraul ei; enormele-
i aripi, cu un clete n vrf, folosite pentru a-l propulsa
nainte asemenea unei perechi de membre.
i legna capul triunghiular ntr-o parte i n cealalt, iar
botul plin de bale lsa s se ntrevad colii galbeni, curbai.
Coada este dotat cu un vrf veninos, adug brbatul
atunci cnd balaurul iei cu totul din groap, mrind la
brbaii aflai alturi de el.
Reverberaiile mritului gsir ecou n stnc, n ghetele
ei i n sus pe picioare, drept n inima ei.
De piciorul din spate avea prins un lan, fr ndoial
pentru a-l mpiedica s zboare. i mica ncolo i ncoace
coada, la fel de lung ct trupul, terminat cu dou epue
curbate, aidoma unei pisici.
Pot zbura sute de kilometri pe zi i apoi s fie n
continuare gata s zboare atunci cnd ajung, zise brbatul,
iar vrjitoarele ssir toate la unison.
Asemenea vitez i rezisten...
Ce mnnc? ntreb Petrah, cu chipul ei pistruiat n
continuare serios i linitit.
Brbatul i frec gtul.
Mnnc orice. ns le place s fie proaspt.
i nou la fel, preciz Iskra rnjind.
S-o fi spus altcineva i nu motenitoarea Picioare-galbene,
Manon li s-ar fi alturat celorlalte din juru-i care rnjeau.
Titus se rsuci brusc, repezindu-se spre cel mai apropiat
brbat n limp ce-i folosi magnifica sa coad pentru a face
praf suliele din spatele su. Un bici pocni, dar era prea
trziu.
Snge i ipete i zgomot de oase zdrobite. Picioarele i
capul brbatului czur la pmnt. Torsul fu nghiit dintr-o
mbuctur. Mirosul de snge umplu aerul i toate
vrjitoarele Dini de fier inhalar adnc. Brbatul din faa lor
fcu un pas mult prea precaut n spate.
Masculul din groap se uita acum la ei, coada continund
s izbeasc podeaua.
Magia dispruse, i totui, era posibil crearea de bestii
magnifice. Magia dispruse, i totui Manon simea sigurana
momentului instalndu-i-se n oase. i fusese menit s fie aici.
l va avea pe Titus sau pe niciun altul.
Nu ar fi suportat s ncalece niciun animal, ci numai pe
cel mal grozav, pe cel a crui ntunericime amintea de a ei.
Cnd privirea i se intersect cu negrul infinit al ochilor lui
Titus, ea i zmbi balaurului.
Ai fi putut jura c i el i zmbise.
CAPITOLUL 13
Celaena nu-i ddu seama ct de obosit era pn ce
toate sunetele cntecul blnd al lui Emrys, bufnitura
aluatului frmntat, tocatul cuitului lui Luca i nencetata
plvrgeal despre tot i orice ncetar. Atunci fu sigur de
ce avea s gseasc atunci cnd avea s se ntoarc spre
scri. Minile aveau pielea macerat, degetele o usturau,
spatele i gtul i zvcneau, dar... Rowan se sprijinea n
arcada scrilor, cu braele ncruciate i violena plpindu-i
n ochii fr via.
S mergem.
Dei trsturile i rmneau reci, ea avu impresia clar c
el era cumva enervat de faptul c ea nu sttea mbufnat n
vreun cotlon, deplngnd starea unghiilor sale. Cnd ea iei,
Luca i trecu degetul peste gt n timp ce rosti cu buzele
succes.
Rowan o conduse printr-o curticic, unde santinelele
ncercau s pretind c nu le urmreau fiecare micare, i
apoi n pdure. Aprarea contra magiei esut ntre inelul de
megalii o ciupi din nou de piele n timp ce treceau i i se fcu
grea. Cnd ajunser printre copacii acoperii cu muchi, n
lipsa cldurii constante din buctrie, se trezi pe jumtate
ngheat, dar pn i asta era numai o vag scnteiere a
unei triri.
Rowan explora o creast stncoas nspre cele mai nalte
promontorii ale pdurii, nc nvluite n pcl. Ea abia dac
se opri pentru a contempla privelitea colinei submontane
aflat dedesubt, a cmpiilor din faa lor, complet nverzite i
proaspete i n siguran fa de Adarlan. Rowan nu rosti
nicio vorb pn cnd ajunser la ceea ce preau a fi ruinele
distruse de intemperii ale unui templu.
Acum nu mai era dect o ntindere de blocuri din piatr i
coloane ale cror sculpturi fuseser terse de vnturi i ploi.
n stnga ei se ntindeau Wendlynul, colinele submontane,
cmpiile i pacea. n dreapta se ridica zidul munilor
Cambrian, blocnd orice semn al inuturilor nemuritoare de
dincolo. n spatele ei, departe, n jos, se zrea fortreaa care
erpuia de-a lungul coamei muntelui.
Rowan travers pietrele crpate, cu prul lui argintiu
fluturnd n vntul umed i tios. Ea continua s-i in
braele pe lng corp, mai mult din reflex. El era narmat
pn n dini, chipul su o masc a brutalitii de neclintit.
Ea se for s surd uor, cea mai bun ncercare de
expresies respectuoas, nerbdtoare.
Arat-mi ce poi.
El o privi din cap pn n picioare: cmaa umed de la
pc, ngheat acum, lipit de pielea-i ncreit, pantalonii la
la felde umezi, poziia picioarelor...
terge-i zmbetul slugarnic i mincinos de pe chip.
Vocea i era la fel de lipsit de via precum ochii, ns
tioas ca o lam.
Ea i pstr zmbetul slugarnic i mincinos.
Nu tiu la ce te referi.
El pi spre ea, de data aceasta cu caninii ieindu-i n
afar.
Iat prima ta lecie, fato: scutete-m de aiurelile tale.
Nu am chef de aa ceva i probabil c sunt singurul cruia
nu-i pas nici ct negru sub unghie de ct de furioas,
maliioas i ngrozitoare eti pe dinuntru.
Nu cred c doreti neaprat s vezi ct de furioas,
maliioas i ngrozitoare sunt pe dinuntru.
D-i nainte i fii ct de obraznic doreti, prines,
cci am fost de zece ori mai obraznic timp de zece ori mai
mult timp dect ai trit tu pn acum.
Ea nu ced nu, deoarece el nu nelegea un lucru n
legtur cu ceea ce zcea sub pielea ei i i trecea ghearele
prin luntrul ei , dar renun la orice ncercare de a-i
controla trsturile. Buzele ei se retraser, dezvelind dinii.
Aa e mai bine. Acum, transform-te!
Ea nu se strdui s fie plcut atunci cnd rosti:
Nu e ceva ce pot controla.
Dac a fi vrut scuze, le-a fi cerut. Transform-te!
Ea nu tia cum. Nu stpnise niciodat harul n copilrie
i cu siguran nu existaser ocazii de a nva n ultimul
deceniu.
Sper c ai adus gustri, cci vom sta aici foarte mult
timp, dac lecia de azi depinde de transformarea mea.
Tu chiar ai de gnd s m faci s-mi plac s te
antrenez.
Ea avea senzaia c el ar fi putut trece fr probleme de la
s te antrenez la s te mnnc de vie.
Deja am participat la vreo dousprezece versiuni ale
sagi de antrenament maestru-discipol, aa c ce-ar fi s m
scuteti i de asta?
Zmbetul lui deveni mai reinut, mai letal.
Tac-i fleanca i transform-te!
Pe ea o cuprinse un fior un fulger n abis.
Nu!
Apoi, el atac.
Ea se gndise ntreaga diminea la loviturile lui, la felul
n care se micase, la iueal i la unghiuri. Aa c se feri de
prima lovitur, pind n lateral i evitnd pumnul lui, cu
prul fluturndu-i n vnt.
Ba chiar se rsuci destul n direcia opus pentru a evita
i cea de-a doua lovitur. El era ns att de iute, nct ea de-
abia putea s nregistreze micrile att de iute, nct ea n-
avu ansa s se fereasc sau s pareze sau s anticipeze cea
de-a treia lovitur. Nu la fa, ci la picioare, exact cum o
fcuse i cu o sear nainte.
O rotire a piciorului lui i ea czu, rsucindu-se pentru a
se echilibra, ns nu suficient de repede pentru a evita s se
loveasc cu fruntea de o piatr netezit de vreme. Se
rostogoli, zrind cerul cenuiu, i ncerc s-i aminteasc
cum s respire n timp ce impactul i reverbera n craniu.
Rowan se npusti cu o naturalee fluid, coapsele lui
puternice apsndu-i coastele n timp ce o nclec. Rmas
fr suflu, ameit i cu musculalura slbit de la dimineaa
petrecut n buctrie i de la sptmnile de hran pe
sponci, ea nu reui s se rsuceasc i s-l arunce nu putu
s fac nimic. Era mai greu dect ea, mai musculos i,
pentru prima dat n viaa ei, i ddu seama c era pe de-a-
ntregul ntrecut.
Transform-te, ssi el.
Ea rse, un sunet mort, jalnic, strin chiar i pentru
urechile ei.
Bun ncercare.
O, zeilor, capul i bubuia, un firior cald de snge i curgea
din partea dreapt a frunii, iar acum el era aezat pe pieptul
ei. Rse iar, trangulat de greutatea lui.
Crezi c poi s m pcleti s m transform
scondu-m din rbdri?
El mri, cu faa presrat de stelele pe care ea le vedea
plutind. Fiecare clipit i aducea noi pumnale dureroase.
Probabil c avea s fie cel mai ru ochi vnt din viaa ei.
Uite ce idee am: sunt bogat ca naiba, zise ea peste
bubuitul din cap. Ce-ar fi s ne prefacem c facem
antrenamentul sta timp de o sptmn sau aa ceva i
apoi s-i spunem lui Maeve c sunt perfect pregtit s intru
pe teritoriul ei, iar cu i voi da tot aurul afurisit pe care l vei
dori.
El i apropie caninii att de aproape de gtul ei, nct din
tr-o micare i-ar fi putut sfia beregata.
Uite ce idee am eu, mri el. Nu tiu ce naiba ai fcut
timp de zece ani, n afar de umblat aiurea i de a te numi
asasin, dar cred c eti obinuit s-i ias totul aa cum
vrei. Cred c nu ai niciun control asupra ta. Niciun fel de
control i nicio disciplin nu una serioas de profunzime.
Tu eti o copil, i nc una rzgiat. i, zise el, n ochii si
verzi citindu-se doar repulsie, eti o la.
Dac braele nu i-ar fi fost intuite, i-ar fi sfiat pe loc
faa. Fata se zbtu, ncercnd toate tehnicile pe care le
nvase pentru a-l clinti, dar el nu se mic niciun
centimetru.
Un hohot de rs grav, obraznic.
Nu-i place cuvntul?
El se aplec i mai tare, tatuajul lui notnd n privirea ei
neclar.
La. Eti o la care a fugit timp de zece ani, n vreme
ce oamenii nevinovai erau ari i mcelrii i...
Ea ncet s-l mai asculte.
Ea pur i simplu... ncet.
Era de parc s-ar fi aflat din nou sub ap. De parc ar fi
nvlit n camera Nehemiei i ar fi descoperit acel trup
frumos mutilat pe pat. De parc l-ar fi vzut pe Galan
Ashryver, prea iubit i brav, clrind la apus n uralele
poporului su.
Ea rmase linitit, privind norii care se adunau
deasupra, ateptnd ca el s-i isprveasc vorbele pe care ea
nu putea s le asculte, ateptnd o lovitur pe care, era
destul de sigur, n-avea s-o simt.
Ridic-te, zise el brusc, iar lumea fu luminoas i
ampl atunci cnd el se ridic. Ridic-te!
Ridic-te. Chaol i spusese asta cndva, atunci cnd
durerea i jalea o copleiser peste msur. ns culmea
peste care trecuse n noaptea n care murise Nehemia,
noaptea n care l spintecase pe Archer, ziua n care i
spusese lui Chaol oribilul adevr... Chaol o ajutase s treac
peste culme. nc era n cdere. Nu exista nicio ridicare,
deoarece nu exista niicio baz.
Mini puternice, aspre sub umerii ei, lumea zglindu-se,
rotindu-se, apoi acel chip tatuat, mrind n faa ei. N-avea
dect s-i ia capul ntre acele mini masive i s-i frng
gtul.
Demn de mil, scuip el, dndu-i drumul. Fr
coloan vertebral i demn de mil.
Pentru Nehemia, ea trebuia s ncerce, trebuia s ncerce...
ns cnd ajunse nuntru, spre locul acela din pieptul ei
unde slluia monstrul, gsi doar pnze de pianjen i
cenu.
*

Capul Celaenei continua s se nvrt, iar sngele


nchegat de pe fa i ddea mncrimi. Nu-i btu capul s
i-l tearg sau s-i pese cu adevrat de ochiul nvineit
despre care era absolut convins c nflorise n timp ce
parcurseser distana msurat n kilometri de la ruinele
templului i pn la colinele submontane mpdurite. ns nu
revenir n Mistward.
Ea se legna pe picioare atunci cnd Rowan trase o spad
i un pumnal i se opri la marginea unui platou ierbos,
presrat cu movile. De fapt nu erau movile, ci gorgane,
strvechi morminte de lorzi i prinese care muriser de mult,
care se ntindeau pn la cealalt lizier de copaci. Erau zeci
de morminte, fiecare marcat cu un prag din piatr i nchis
cu o u din ficr. i cu toat vederea nceoat i durerea de
cap nucitoare, i se ridic prul de la ceaf.
Movilele ierboase preau s... respire. S doarm. Ui din
fier pentru a ine sufletele nuntru, ncuiate mpreun cu
tezaurul pe care l furaser. Se strecuraser nuntru i
stteau la pnd de eoni n ir, hrnindu-se cu protii
nechibzuii care se ncumetau s caute aurul din interior.
Rowan i nclin capul spre gorgane.
Aveam de gnd s atept pn ce vei fi avut o oarecare
stpnire asupra puterii tale plnuisem s te fac s vii
noaptea, cnd gorganele-suflete sunt cu adevrat ceva demn
de privit, dar consider asta ca pe o favoare, cci nu sunt
muli cei care vor cuteza s ias ziua. Plimb-te printre
movile nfrunt sufletele i caut s ajungi n partea
cealalt a cmpiei, Aelin, i atunci vom putea s mergem n
Doranelle oricnd vei dori.
Era o capcan. O tia prea bine. El avea harul timpului
nesfrit i putea s joace jocuri care s dureze secole.
Nerbdarea ei, faptul c era muritoare i fiecare secund o
aducea mai aproape de moarte, erau folosite mpotriva ei. S
nfrunte sufletele...
Armele lui Rowan strluceau, suficient de aproape pentru
a le nfca. Ridic din umerii aceia puternici i zise:
Poi fie s atepi s-i ctigi armele napoi, fie poi
intra aa cum eti acum.
i pierdu controlul pre de o clip, ndeajuns ct s-i
spun:
mi sunt suficiente drept arme minile mele goale.
El se mrgini s-i arunce un rnjet zeflemitor i porni prin
labirintul colinelor.
Ea l urm ndeaproape, inndu-se dup el pe lng
fiecare gorgan, tiind c, dac ar fi rmas prea n urm, el,
din rutate, ar fi lsat-o acolo.
Rsuflri regulate i cscturi de trezire se nlau de
dincolo de uile din fier. Acestea erau nempodobite, fixate n
buiandrugii din piatr cu nite cuie care erau att de vechi,
nct, probabil, precedau Wendlynul.
Paii ei scriau n iarb. Acolo, pn i psrile i
insectele nu scoteau sunete prea zgomotoase. Dealurile se
deprtau penitru a lsa loc unui cerc interior de iarb uscat
n jurul celui maii drpnat gorgan. Unde celelalte erau
rotunde, acesta arta de parc nite zei antici ar fi clcat pe
el. Vrful aplatizat fusese npdit de rdcinile noduroase ale
tufiurilor; cele trei pietre masive ale pragului erau roase,
ptate i strmbe. Ua de fier dispruse.
Nu mai era dect ntunericul dinuntru. ntunericul fr
vrst, care respira.
Cnd ntunecimea se ntinse spre ea, i simi pulsul
bubuindu-i n urechi.
Te las aici, i zise Rowan.
El nu pusese niciun picior n interiorul cercului, cizmele
sale fiind la numai un centimetru de iarba uscat. Zmbetul
lui se transform ntr-unul funebru.
Ne ntlnim n partea cealalt a cmpiei.
El se atepta ca ea s neasc asemenea unui iepure
slbatic. i ea ar fi vrut. O, zeilor, locul acela, acel gorgan
blestemat aflat la numai o sut de metri, o fceau s vrea s-o
ia la goan i s nu se mai opreasc pn ce nu va fi gsit un
loc unde soarele s strluceasc zi i noapte. ns dac trecea
de asta, putea s mearg n Doranelle a doua zi. i acele
suflete care ateptau n cealalt jumtate a cmpiei... ar fi
putut fi mai ru dect cele pe care deja le vzuse i cu care
luptase i care i gsiser sla n lume i nluntrul ei.
Aa c i nclin capul spre Rowan i porni spre cmpia
cu iarba uscat.
CAPITOLUL 14

Fiecare pas spre gorganul central fcea s-i clocoteasc


sngele Celaenei. ntunericul dintre pietrele ptate i
strvechi crescu, nvrtejindu-se. Era i mai frig. Rece i
uscat.
Nu voia s se opreasc, nu atta timp ct Rowan continua
s o priveasc, nu cnd avea att de multe de fcut. Nu
ndrznea s priveasc prea mult timp spre locul unde ar fi
trebuit s fie ua i spre lucrul care pndea dincolo de
acesta. O frm de mndrie stupida, mortala mndrie o
mpiedica s parcurg n goan restul cmpiei. Fuga, i
aminti ea, nu fcea dect s atrag pe unii prdtori. Aa c
i meninu ritmul lent al pailor i se gndi la toate
antrenamentele pe care le primise, chiar i cnd sufletul se
fofil mai aproape de prag, nimic mai mult dect un freamt
de foame vorace mbrcat n zdrene.
i totui, sufletul rmase n gorganul su chiar i atunci
cnd ea veni att de aproape, nct ar fi putut fi trt
nuntru, de parc... ar fi ezitat.
Tocmai trecea de gorgan cnd un fir de aer pulsnd,
alterat, i pluti pe lng urechi. Poate c fuga ar fi fost o idee
bun. Dac magia era singura arm mpotriva sufletelor,
atunci minile ei erau nefolositoare. i totui, sufletul adsta
dincolo de prag.
Din nou ciudatul aer mort i trecu pe lng urechi, n
capul ei fcndu-i loc un sunet strident. Se grbi, cu iarba
scrind pe msur ce aduna toate detaliile posibile pentru
a se folosi de ele mpotriva oricrui atacator s-ar fi aflat la
pnd n apropiere. n captul cellalt al cmpiei, vrfurile
copacilor se legnau n adierea ceoas. Nu era departe.
Celaena trecu de movila central, nghiind puternic
pentru a scpa de ritul din urechi, tot mai neplcut cu
fiecare pas. Pn i sufletul btea n retragere. Nu ovise din
pricina ei sau a lui Rowan.
Cercul de iarb uscat se sfrea la civa pai mai ncolo
doar la civa. Doar civa, iar apoi ea ar fi putut s fug de
orice ar fi fost acolo i care fcea ca sufletul s-i tremure de
fric.
i atunci l vzu. Brbatul care sttea n spatele
gorganului.
Nu un suflet. Zri doar o licrire de piele alb, pr negru
ca noaptea, o frumusee impenetrabil, i un colier din onix
n jurul gtului ca o coloan i...
ntuneric. Un val de ntuneric a izbit-o.
Nu obscuritate, ci un ntuneric real, de parc ar fi aruncat
o ptur peste ei doi.
Simea pmntul ierbos, dar nu-l putea vedea. Nu putea
vedea nimic. Nici n fa, nici n lateral i nici n spate. Nu mai
era dect ea i ntunericul nvrtejit.
Celaena se ghemui, nbuindu-i un blestem n timp ce
scruta ntunericul. Orice ar fi fost, n pofida formei, nu era un
muritor. Nu era nimic omenesc n perfeciunea sa, n acei
ochi goi.
Pe buza de sus i picura snge o sngerare nazal.
Bubuitul din urechile ei ncepu s-i nece gndurile, orice
plan, de parc trupul ei era respins chiar de esena acelui
lucru. ntunericulrmase, impenetrabil, infinit.
Oprete-te. Respir.
Dar altcineva respira n spatele ei. Oare era brbatul, sau
allceva?
Respiraia devenea mai puternic, mai aproape, i un aer
rece i atinse nasul, buzele, lingndu-i pielea. Fuga fuga era
o opiune mai neleapt dect ateptarea. Fcu mai muli
pai n fug, care ar fi trebuit s o duc la marginea cmpiei,
dar...
Nimic. Numai un ntuneric nesfrit i chestia care respira
i care era acum i mai aproape, duhnind a praf i a hoit i
nc a ceva, ceva ce ea nu mai mirosise de o via, dar pe care
nu putea s-l uite vreodat, nu cnd mbibase acea ncpere
precum vopseaua.
O, zeilor! Respiraia era pe gtul ei, erpuind spre
pavilionul urechii.
Se rsuci, trgndu-i ceea ce putea foarte bine s fie
ultima ei suflare, iar lumea scnteie. Nu cu nori i iarb
uscat. Nu cu un prin Fae care atepta n apropiere.
ncperea...
Aceast ncpere...
Servitoarea ipa. Scotea sunete stridente ca un ceainic.
nc mai erau bltoace dincolo de ferestrele nchise ferestre
pe care Celaena nsi le ferecase n seara precedent, atunci
cnd se blbniser ncoace i ncolo n furtuna care se
strnise brusc.
Crezuse c patul era ud din pricina ploii. Se urcase n pat
fiindc furtuna o fcuse s aud nite lucruri oribile, o fcuse
s aib senzaia c ceva era n neregul, de parc ar fi stat
cineva n colul camerei ei. Nu ploaia uda patul n acea
camer acoperit de covoare elegante din conacul de ar.
Nu ploaia se usca pe ea, pe minile, pe pielea i pe rochia
ei. Iar mirosul nu era doar snge, ci i altceva...
Nu e real, rosti Celaena cu voce tare, ndeprtndu-se
de patul pe care sttea ca o fantom. Nimic nu e real.
Prinii ei erau, ns acolo, ntini pe pat, cu beregatele
tiate de la o ureche la cealalt.
Tatl ei, lat n umeri i chipe, cu pielea deja pmntie.
Mama ei, cu prul ei auriu mnjit de snge, iar chipul ei...
chipul ei...
Mcelrii ca nite animale. Rnile erau att de vulgare,
att de cscate i de adnci, iar prinii ei artau att de...
att de...
Celaena vomit. Czu n genunchi, vezica ei golindu-se
chiar nainte de a vomita a doua oar.
Nu e real, nu e real, icni ea n timp ce o cldur umed
i strbtu pantalonii.
Nu putea s respire, nu putea s respire, nu putea...
i atunci se ridic brusc n picioare i o lu la goan, nde-
prtndu-se de acea ncpere, spre zidurile lambrisate cu
lemn, trecnd printre ele ca un spectru, pn ce...
Un alt dormitor, un alt cadavru.
Nehemia. Cioprit, mutilat, violat i frnt.
Chestia care sttea la pnd n spatele ei i trecu o mn
peste talia ei, peste abdomen, trgnd-o spre pieptul su cu
blndeea unui iubit. O cuprinse panica, att de intens,
nct lovi cu un cot n spate i n sus izbind ceva ce prea a
fi carne i oase. Fiina ssi, dndu-i drumul. Era tot ceea ce-
i trebuia. Fugi, clcnd prin iluzia sngelui i a organelor
prietenei ei, i apoi...
Lumina apoas a soarelui i iarba uscat i un rzboinic
narmat pn n dini, cu prul argintiu, spre care se avnt,
fr s-i pese de voma de pe veminte, de pantalonii uzi, de
gemete, de sunetul strident care i ieea din gtlej. Alerg
pn ce ajunse la el i czu pe iarba verde, apucnd-o,
rupnd-o, vomnd, dei nu mai avea nimic n ea cu excepia
unui uvoi de bil. ipa sau suspina sau nu scotea niciun
sunet.
Apoi simi transformarea i unda de oc, o fntn
deschizndu-se sub stomacul ei i umplndu-se cu focul
arznd neabtut.
Nu. Nu.
Agonia o despic ntr-un uvoi, vederea ei oscilnd ntre
claritatea de cristal i vzul amortizat al muritorilor, dinii
durnd-o n timp ce colii i ieeau i se retrgeau, flux i
reflux, nemuritoare i muritoare, schimbndu-se la fel de
repede ca flfitul aripilor unui colibri...
Cu fiecare transformare, fntna se adncea, acel foc
slbatic urcnd i cobornd i ajungnd sus, sus...
Atunci ea chiar ip, deoarece o ustura gtul sau poate c
era magia care ieea, dezlnuit n sfrit.
Magia...

Celaena se trezi sub bolta pdurii. nc era lumin, i


judecnd dup noroiul de pe cma, pantaloni i cizme, se
prea ca Rowan o trse acolo scond-o dintre gorgane.
Pe cma i pantaloni avea vom. i apoi mai era...
Fcuse pe ea. Se mbujor, dar ls deoparte gndurile
referitoare la de ce urinase pe ea, de ce i vomase i maele.
i acel ultim gnd despre magie...
Lipsa disciplinei, a controlului i a curajului, veni o
voce mritoare.
Simindu-i capul bubuind, l descoperi pe Rowan aezat
pe o piatr, cu braele musculoase sprijinite pe genunchi. Din
mna stng i atrna un pumnal, de parc l-ar fi aruncat
lene n aer n timp ce ea zcea n propria-i mizerie.
Ai dat gre, i spuse el cu glas egal. Ai reuit s ajungi
n cealalt parte a cmpiei, dar am spus s nfruni sufletele,
nu s te apuce pandaliile magice.
Am s te omor, i zise ea, n cuvinte aspre, gfite. Cum
ndrzneti...
Acela n-a fost un suflet, prines.
El i ndrept atenia spre copacii din spatele ei. Ea ar fi
putut s rcneasc n legtur cu folosirea termenilor clari
pentru a evita s o duc n Doranelle, ns cnd privirile li se
ntlnir iar, el prea s spun: Chestia aia n-ar fi trebuit s
se afle aici.
Atunci, ce naiba a fost, ticlos tmpit? ripost ea tcut.
El i nclet maxilarul nainte de a rosti cu voce tare:
Nu tiu. Timp de cteva sptmni am ntlnit vrcolaci
n cutare de prad, care cutreierau colinele n cutare de
piei de oameni, ns asta... a fost altceva. N-am mai ntlnit
niciodat aceast nfiare, nici n aceste inuturi, nici n
altele. Fiindc a trebuit s te trsc de acolo, nici nu cred c
voi afla prea curnd.
Arunc o cuttur critic la starea ei actual.
Dispruse cnd am dat din nou ocol. Spune-mi ce s-a
ntmplat. Am vzut doar ntuneric i, cnd ai aprut, erai...
diferit.
Ea ndrzni s se priveasc din nou. Pielea i era alb ca
laptele, de parc puina culoare pe care o cptase tolnindu-
se pe acoperiuri n Varese se scursese i nu numai din
pricina FRICii i a greei.
Nu, i rspunse ea. i te poi duce dracului.
Alte viei s-ar putea s depind de asta.
Vreau s m ntorc la fortrea, murmur ea.
Nu voia s afle despre creaturi, sau despre vrcolaci, sau
despre niciuna din toate astea. Fiecare cuvnt era un efort.
Chiar acum.
Se termin atunci cnd spun eu c s-a terminat.
Poi s m omori sau s m torturezi ori s m arunci
de pe o stnc, dar pentru azi am terminat. n ntuneric am
vzut chestii pe care nimeni n-ar trebui s le vad. M-a trt
printre amintiri i nu printre cele decente. i ajunge?
El scuip un sunet, dar se ridic n picioare i ncepu s
mearg. Ea se cltin pe picioare, se mpiedic, cu genunchii
tremurnd, dar se inu dup el, pn la slile din Mistwand,
unde ea i arcui trupul n aa fel, nct niciuna dintre
santinele s nu-i vad pantalonii uzi, voma. Cu toate acestea,
nu avea cum s-i ascund chipul. i meninu atenia
ndreptat asupra prinului, pn ce el deschise o u din
lemn i o izbi un zid de abur.
Aici sunt bile femeilor. Camera ta e un etaj mai sus.
Mine n zori s fii la buctrie.
i apoi o prsi din nou.
Celaena merse trind picioarele n camera plin de
aburi, fr s-i pese cine se afla acolo, se descotorosi de
haine i se prbui ntr-una dintre czile din piatr i nu se
mic mult, mult timp.
CAPITOLUL 15

Chaol nu fu ctui de puin surprins c tatl su ntrzie


douzeci de minute la ntlnirea lor. Nu se mir nici atunci
cnd tatl lui intr n birou, se aez pe scaunul din faa
pupitrului i nu-i oferi nicio explicaie pentru ntrziere. Cu o
rceal calculat i o antipatie evident, studie biroul: fr
ferestre, un covor uzat i un cufr cu arme uzate pe care
Chaol nu-i gsea timp s le lustruiasc sau s le trimit la
reparat.
Mcar era organizat. Cele cteva hrtii de pe birou erau
aezate n teanc; tocurile din cletar erau n suporturile lor;
armura, pe care rareori avea ocazia s o mbrace, strlucea
pe manechinul din col. n cele din urm, tatl su zise:
Asta e ceea ce ilustrul nostru rege i ofer Cpitanului
Grzii sale?
Chaol ridic din umeri, iar tatl lui studie pupitrul din
stejar masiv. Motenit de la predecesorul su, cel pe care el i
Celaena...
i stinse amintirea nainte ca aceasta s-i fac sngele s-
i clocoteasc. n schimb, i surse tatlui su.
Exista un birou mai mare n anexa din cletar, dar am
vrut s fie accesibil pentru oamenii mei.
Era adevrat. De asemenea, el nu voise s se afle n
apropierea aripii administrative a castelului, s fie alturi de
consilieri i curteni, pe acelai coridor.
O decizie neleapt.
Tatl su se ls pe spate n vechiul scaun din lemn.
Instinctele unui conductor.
Chaol l intui cu o privire struitoare.
Trebuie s m ntorc n Anielle cu tine m surprinde
c-i iroseti energia mgulindu-m.
Aa s fie? Din cte vd, n-ai fcut nimic ca s te
pregteti pentru aceast aa-zis ntoarcere. Nici mcar nu-
i caui un nlocuitor.
n pofida prerilor tale proaste despre poziia mea, este
una pe care o iau n serios. Nu vreau ca omul care va avea
grij de acest palat s fie un oarecare.
Nici mcar nu i-ai spus Majestii Sale c pleci.
Acel zmbet plcut, malefic, rmase fixat pe chipul tatlui
su.
Cnd am cerit permisia pentru sptmna viitoare,
regele n-a fcut nicio meniune la faptul c tu m-ai nsoi.
Biete, dect s te bag n bucluc, mai bine mi in gura.
Chipul lui Chaol rmase impasibil.
Din nou, nu plec pn cnd nu gsesc un nlocuitor
potrivit. Acesta este motivul pentru care te-am rugat s ne
ntlnim. Am nevoie de timp.
Era adevrat n parte, cel puin.
Aa cum fcuse n ultimele nopi, Chaol trecuse pe la
petrecerea lui Aedion o alt tavern, chiar mai scump, i
mai aglomerat. Aedion, din nou, nu era acolo. Cumva, toat
lumea credea c generalul este acolo, pn i curtezana care
plecase cu el n prima sear spusese c generalul i dduse o
moned de aur fr s-i foloseasc serviciile i plecase s
mai caute vin spumant.
Chaol ateptase la colul strzii unde curtezana spusese
c-l lsase, dar nu descoperise nimic. i nu era oare
fascinant faptul c nimeni nu prea s tie exact cnd avea
s soseasc legiunea Bane sau unde erau campai ci doar
c erau pe drum? Chaol era prea ocupat n timpul zilei
pentru a-i lua urma lui Aedion, iar n timpul diferitelor
ntruniri i mese ale regelui era imposibil s se afle fa n
fa cu generalul. n acea sear, ns, plnuia s soseasc la
petrecere destul de devreme, astfel nct s afle dac Aedion
mcar apruse i ncotro o tersese. Cu ct afla mai curnd
ceva despre Aedion, cu att mai repede putea aranja aceste
nimicuri i putea s-l mpiedice pe rege s priveasc prea
atent n direcia sa nainte de a-i nmna demisia.
Solicitase aceast ntlnire din cauza unui gnd care l
trezise n toiul nopii un plan poate nebunesc, destul de
periculos, i care cel mai probabil avea s-l duc la moarte
nainte de a realiza ceva. Frunzrise toate crile despre
magie pe care le gsise Celaena i nu descoperise nimic
despre cum ar fi putut s-l ajute pe Dorian i pe Celaena
elibernd-o. Celaena i spusese ns cndva c grupul de
rebeli pe care l conduseser Archer i Nehemia pretinsese
dou lucruri: unul, c ei tiau unde era Aelin Galathynius; i
doi, c erau foarte aproape de a gsi o modalitate de a rupe
misterioasa putere a regelui din Adarlan asupra
continentului. Prima era o minciun, desigur, dar dac exista
cea mai mic ans ca acei rebeli s tie cum s elibereze
magia... el trebuia s ncerce. Era deja pe cale de a pleca i de
a-i da de urm lui Aedion i, cum vzuse toate nsemnrile
Celaenei despre ascunztorile rebelilor, avea o bnuial, unde
puteau fi gsii. Trebuia s abordeze cu grij acea problem
i avea nc nevoie de ct de mult timp putea gsi.
Zmbetul fals al tatlui su pli i fcu loc strlucirii
oelului adevrat, lefuit de deceniile n care condusese
Anielle.
Potrivit zvonurilor, tu te consideri un om de onoare. Cu
luate c m ntreb ce fel de brbat eti cu adevrat, dac nu-
i onorezi nelegerile. M ntreb...
Tatl lui fcu un adevrat spectacol din mucatul buzei
inferioare.
M ntreb ce motiv ai avut, n acest caz, s-i trimii
femeia n Wendlyn.
Chaol lupt cu impulsul de a nepeni.
Nobilul Cpitan Westfall nu poate fi bnuit c nu ar
dori cu adevrat ca al Majestii Sale Campion s-i omoare pe
dumanii notri. i totui, cel care i ncalc jurmintele,
mincinosul...
Nu-mi ncalc jurmntul fa de tine, spuse Chaol cu
seriozitate. Intenionez s merg n Anielle a jura n orice
templu asta, n faa oricrui zeu, dar numai atunci cnd voi fi
gsit un nlocuitor.
Ai jurat, o lun, mri tatl su.
Voi fi al tu pentru tot restul vieii mele afurisite. Ce
nsemntate au pentru tine o lun sau dou n plus?
Nrile tatlui se dilatar. Ce scop avea, atunci, tatl su
de voia ca el s se ntoarc att de repede? Chaol era gata s-
l ntrebe, dorind s-l fac pe tatl lui s se vnzoleasc puin,
cnd pe biroul su ateriz un plic.
Trecuser ani ani i ani, dar nc i amintea scrisul
mamei sale, nc i amintea felul elegant n care ea i desena
numele.
Ce e asta?
Mama ta i-a trimis o scrisoare. Presupun c i
exprim bucuria fa de mult ateptata ta ntoarcere.
Chaol nu atinse plicul.
N-ai de gnd s-o citeti?
Nu am nimic s-i spun i nici nu m intereseaz ce are
ea s-mi spun, mini Chaol.
O alt capcan, o nou modalitate de a-l enerva. Avea
foarte multe de fcut aici, att de multe lucruri de aflat i de
descoperit. Avea s-i onoreze jurmntul n curnd.
Tatl su nfc scrisoarea, ndesnd-o n tunica sa.
Va fi cum nu se poate mai trist s aud asta.
Iar el tia c tatl su, pe deplin convins de minciuna
fiului, avea s-i spun mamei exact ceea ce spusese el. Pre
de o secund, sngele i bubui n urechi, aa cum se
ntmplase ntotdeauna cnd fusese martor la bagatelizarea,
la dojenirea, la ignorarea mamei de ctre tatl su.
Trase aer n piept.
Patru luni, apoi voi merge. Stabilete data i se va face.
Dou luni.
Trei.
Un zmbet lent.
A putea s merg chiar acum la rege i s cer s te
destituie n loc s atept trei luni.
Chaol i nclet maxilarul.
Spune, deci, care e preul tu.
O, nu e niciun pre, ns m gndesc c mi place ideea
ca tu s-mi datorezi o favoare.
Pe buze i reveni zmbetul malefic.
mi place tare mult ideea. Dou luni, biete.
Nu-i btur capul s-i spun la revedere.

Sorscha fu chemat n apartamentele prinului motenitor


taman cnd se pregtea s fiarb un remediu calmant pentru
o fat suprasolicitat de la buctrie. i cu toate c ncerc
s nu par prea nerbdtoare i demn de mil, ea gsi o
cale de a pasa iute sarcina unei ucenice inferioare i de a
porni spre turnul prinului.
Nu fusese niciodat acolo, dar tia unde era toi
vindectorii tiau, pentru orice eventualitate. Grzile o lsar
s treac, de-abia fcndu-i un semn din cap, iar cnd urc
pe scara spiralat, ua apartamentelor era deja deschis.
O harababur. ncperile sale erau o harababur de cri,
hrtii i arme abandonate. Aezat la o mas, avnd doar un
locor eliberat pentru el, se afla Dorian, prnd mai curnd
stnjenit fie din cauza harababurii, fie din cauza buzei
despicate.
Ea reui s fac o plecciune, cu toate c trdtoarea
mbujorare i cuprinse gtul i faa.
nlimea Voastr m-a chemat?
O voce dreas.
Eu... ei bine, cred c vezi unde sunt necesare reparaii.
O nou ran la mn. Aceasta arta de parc ar fi fost de
la antrenamente, ns buza... pentru a se apropia de el avea
s aib nevoie de mult voin. Mna mai nti. S o lase s-i
distrag atenia, s se liniteasc.
Puse coul cu materiale jos i se pierdu n munca de
pregtire a alifiilor i a bandajelor. Mirosul spunului su
parfumat i mngie nasul, destul de puternic pentru a
sugera c el tocmai se mbiase. Ceea ce era un lucru oribil la
care s se gndeasc, cum sttea alturi de scaunul lui,
deoarece ea era o vindectoare profesionist i imaginarea
pacienilor dezbrcai nu era un...
N-ai de gnd s m ntrebi ce s-a ntmplat? o
chestion prinul, privind n sus la ea.
Nu e treaba mea s ntreb i dac nu e relevant n
ceea ce privete rana, nu trebuie s tiu.
i iei mai rece i mai dur dect ar fi vrut. ns era
adevrat.
Eficient, i pans mna. Tcerea n-o deranja; uneori,
petrecea zile ntregi n catacombe, fr s vorbeasc cu
nimeni. Fusese un copil tcut nainte ca prinii ei s moar,
iar dup masacrul din piaa oraului devenise i mai tcut.
Abia cnd ajunsese la castel, unde i fcuse prieteni
descoperise c uneori i plcea s vorbeasc. i totui, acum,
cu el... ei bine, se prea c prinului nu-i plcea tcerea, cci
se uit iar la ea i o ntreb:
De unde eti?
Ce ntrebare complicat la care s rspund, de vreme ce
cum-ul i de ce-ul cltoriei ei la castel erau mnjite de
aciunile tatlui ei.
Din Fenharrow, rspunse ea, rugndu-se ca acela s fie
sfritul.
De unde din Fenharrow?
Aproape c se trase napoi de fric, dar acum dup cinci
ani de ngrijit rni nfiortoare i tiind c un licr de dezgust
sau de team pe chipul ei ar fi putut zdruncina controlul
pacientului avea mai mult stpnire de sine.
Un stuc din sud. Cei mai muli oameni nici n-au auzit
de el.
Fenharrow e frumos, zise el. Tot acel teren deschis, care
se ntinde la nesfrit.
Ea nu i amintea destule pentru a-i da seama dac
iubise acea ntindere dreapt de pmnt arabil, mrginit la
vest de muni i la est de mare.
Ai vrut dintotdeauna s fii vindectoare?
Da, rspunse ea, cci i fusese ncredinat vindecarea
motenitorului imperiului i nu putea s dea dovad de nimic
altceva dect de o siguran absolut.
Un zmbet slab.
Mincinoaso.
Ea nu voi, dar privirile li se ntlnir acei ochi de safir,
att de luminoi n soarele sfritului de dup-amiaz care
rzbtea pe ferestruic.
N-am vrut s v ofensez, nlimea...
Sunt indiscret.
Test bandajele.
ncercam s-mi abat atenia.
Ea ncuviin dnd din cap, cci nu avea nimic de spus i,
oricum, nu ar fi putut spune niciodat ceva destul de iste.
Scoase recipientul din tabl cu balsam dezinfectant.
Pentru buza dumneavoastr, dac nu v suprai,
nlimea Voastr, vreau s m asigur c nu e praf sau
altceva n ran, aa c...
Sorscha.
Ea ncerc s nu lase s se vad ce nsemna pentru ea
faptul c i amintise numele ei. Sau s-l aud pe el rostindu-
l.
F ceea ce trebuie s faci.
Ea i muc buza, un obicei prostesc, i ncuviin n
timp ce-i nclin capul pentru a putea s-i vad mai bine
gura. Pielea lui era att de cald! i atinse rana i el ssi,
respiraia lui mngindu-i degetele, dar nu se trase napoi i
nici n-o respinse i nici n-o lovi aa cum o fceau unii
curteni.
i aplic balsamul pe buz ct de repede putu. O, zeilor,
buzele lui erau att de moi!
n ziua n care l vzuse pentru prima dat, plimbndu-se
prin grdini, condus de cpitan, nu tiuse c el era prinul.
Erau abia nite adolesceni, iar ea era o ucenic n haine
vechi, ns, pentru un moment, el o privise i i zmbise. El o
vzuse atunci cnd nimeni altcineva n-o vzuse ani la rnd,
aa c i gsea scuze pentru a se duce la etajele superioare
ale castelului, ns plnsese luna urmtoare, atunci cnd l
spionase din nou, iar cele dou ucenice optiser despre ct
era de chipe prinul Dorian, motenitorul tronului.
Aceast dragoste nebun pentru el fusese secret i
stupid. Atunci cnd, n cele din urm, l ntlni din nou,
civa ani mai trziu, n timp ce o ajuta pe Amithy cu un
pacient, el nu se uitase la ea. Devenise invizibil, asemenea
celor mai muli vindectori invizibil, aa cum i dorise.
Sorscha?
Groaza ei atinse noi profunzimi atunci cnd i ddu
seama c se zgia la gura lui, continund s in degetele n
cutia cu balsam.
Iertai-m, zise ea, ntrebndu-se dac s se arunce din
turn i s pun capt umilinei ei. A fost o zi lung.
Nu era o minciun.
Se purta ca o proast. Fusese deja cu un brbat unul
dintre strjeri, o singur dat i ndeajuns nct s-i dea
seama c nu era interesat n mod deosebit s-i permit unui
alt brbat s o ating prea curnd. Dar acum, cnd sttea
att de aproape, iar picioarele lui atingeau fusta rochiei ei
cafenii cusute de mn...
De ce n-ai spus nimnui? o ntreb linitit. Despre mine
i prietenii mei.
Ea se ddu napoi cu un pas, ns i susinu privirea, cu
toate c pregtirea i instinctele i spuneau s-i evite ochii.
N-ai fost niciodat crud cu vindectorii cu nimeni.
mi place s cred c lumea are nevoie...
Ar fi fost prea mult s spun asta, cci lumea era lumea
tatlui su.
Are nevoie de oameni mai buni, termin el pentru ea,
ridicndu-se. Iar tu crezi c tatl meu ar fi folosit informaiile
tale despre... venirile i plecrile noastre mpotriva noastr.
Aadar, el tia c Amithy raporta orice lucru neobinuit.
Amithy i spusese Sorschi s procedeze la fel, dac tia ce
era bine pentru ea.
Nu vreau s insinuez c Majestatea Sa ar...
Satul tu mai exist? Prinii ti mai triesc?
Chiar i dup atia ani, nu putu s-i rein durerea din
glas atunci cnd rspunse:
Nu. A fost incendiat. i nu: ei m-au adus n Rifthold i
au fost ucii n timpul purificrii oraului de imigrani.
O umbr de jale i de groaz apru n ochii lui.
i atunci, de ce ai venit aici s munceti aici?
Ea i adun materialele.
Deoarece nu aveam unde altundeva s merg.
Pe chipul lui licri agonia.
nlimea Voastr, v-am...
ns el privea lung, de parc ar fi neles i ar fi vzut-o.
mi pare ru.
N-a fost decizia dumneavoastr. i nu soldaii
dumneavoastr au fost cei care i-au prigonit pe prinii mei.
El o privi pre de un moment lung nainte de a-i mulumi.
O desprire politicoas. Iar ea i dori, n timp ce prsea
acel turn ticsit, s nu fi deschis gura deloc deoarece
probabil c el n-avea s-o mai cheme niciodat din pricina
situaiei jenante. Nu avea s-i piard poziia, cci el nu era
att de crud, ns dac el i refuza serviciile, atunci asta ar fi
ridicat semne de ntrebare. Aa c Sorscha se hotr, stnd
culcat n acea noapte n patul ei, s gseasc o cale de a-i
cere scuze sau poate s gseasc o cale de a-l mpiedica pe
prin s o mai vad. Mine, se va gndi mine.
Nu se atepta a doua zi la mesagerul care sosi dup micul
dejun, ntrebnd-o care era numele satului ei. Cnd ea ovi,
acesta i spuse c prinul motenitor voia s tie.
Voia s tie, pentru a-l putea aduga pe harta sa
personal a continentului.
CAPITOLUL 16

Dintre toate spaiile din Omega, sala de mese era de


departe cea mai periculoas.
Cele trei Clanuri Dini-de-fier fuseser mprite n schim-
buri care alternau, ceea ce le inea aproape complet separate
antrenamente cu balaurii, antrenamente n sala armelor i
antrenamente pe cmpul de lupt. Separarea era o dovad de
nelepciune, aa credea Manon, de vreme ce tensiunile erau
la cote nalte i aveau s rmn aa pn ce urmau s fie
alei balaurii. Toat lumea voia masculi. Cu toate c Manon
se atepta, fr doar i poate, s capete unul, poate chiar pe
Titus, asta n-o mpiedica s vrea s ia la pumni de s-i scoat
dinii pe oricine ar fi scos chiar i o oapt n legtur cu
faptul c i dorea cu nfocare un mascul al ei.
Existau numai cteva minute de suprapunere ntre
schimburile lor, o dat la trei ore, iar conductoarele
sabaturilor se strduiau din rsputeri s fac n aa fel nct
s nu dea unele peste altele. Manon, cel puin, aa proceda.
Era cu nervii ncordai la maximum i nu mai trebuia dect o
expresie batjocoritoare din partea motenitoarei Picioare-
galbene pentru ca totul s se sfreasc ntr-o baie de snge.
Acelai lucru era valabil i pentru Cele Treisprezece, dintre
care dou gemenele cu ochii verzi, Faline i Fallon, mai
mult demoni dect vrjitoare se ncieraser cu nite idioate
de vrjitoare Picioare-galbene, ceea ce fusese surprinztor. Le
pedepsise aa cum o pedepsise pe Asterin: trei lovituri pentru
fiecare, publice i umilitoare. ns, cu o precizie de ceasornic,
izbucneau bti ntre alte sabaturi, ori de cte ori se aflau n
apropiere.
Ceea ce fcea ca sala de mese s fie att de letal. Cele
dou mese zilnice erau singurele perioade n care se aflau
laolalt i, dei toate stteau la mesele lor, tensiunea era
att de dens, ncl Manon ar fi putut s o taie felii cu lama
cuitului su.
Manon sttea la coad pentru bolul ei de poirc acesta
fiind cel mai bun nume pe care l putea da substanei
vscoase care le era servit , flancat de Asterin, cu ultimele
dintre vrjitoarele Snge-albastru aflate la rnd n faa ei.
Cumva, cele din clanul Snge-albastru erau mereu primele
primele la coada pentru mncare, primele la clrit balaurii
(Cele Treisprezece nc nu ajunseser n aer) i, cel mai
probabil, aveau s aleag primele bestiile. Un mrit
amenintor i hurui n gtlej, dar Manon i mpinse tava,
urmrindu-l cu privirea pe servitorul cu faa palid care
ngrmdea o porie cenuiu-albicioas de mncare n bolul
vrjitoarei Snge-albastru din faa ei.
Nu catadicsi s-i rein toate detaliile trsturilor n timp
ce lui i pulsa vena groas de pe gt. Vrjitoarele nu aveau
nevoie de snge pentru a supravieui, ns nici oamenii de
vin. Cele din clanul Snge-albastru erau pretenioase n ceea
ce privea sngele pe care l beau virgine, tineri, fete
frumoase ns celor din clanul Cioc-negru nu le psa n mod
deosebit de niciuna dintre categorii.
Brbatului ncepu s-i tremure polonicul n mn, lovind
cu el pereii ceaunului.
Regulile sunt reguli, rosti trgnat o voce din stnga
ei.
Asterin ls s-i scape un mrit de avertisment, iar
Manon nu trebui s se uite pentru a-i da seama c
motenitoarea Picioare-galbene, Iskra, trgea cu urechea.
Prostimea nu se mnnc, adug vrjitoarea cu prul
negru, mpingndu-i bolul n faa brbatului, fr s stea la
rnd.
Manon i privi dinii i unghiile din fier, mna bttorit,
toate semne vizibile ale dorinei sale de putere.
A! Chiar m ntrebam de ce nimeni nu-i bate capul s
te mnnce, i zise Manon.
Iskra i fcu loc cu umerii, ajungnd n faa lui Manon.
Manon simi privirile din ncpere ntorcndu-se spre ele,
dar i stpni furia, permind lipsa de respect. Aciunile
ostentative din sala de mese nu aveau nicio nsemntate.
Am auzit c Cele Treisprezece se ridic azi n aer, spuse
motenitoarea Picioare-galbene, n timp ce Manon i primea
poria.
i ce treab ai tu cu asta?
Iskra ridic din umerii ei bronzai.
Se spune c odinioar erai cea mai bun zburtoare din
toale cele trei Clanuri. Ar fi ruinos ca vorba asta s fi fost
numai o brf.
Era adevrat i ctigase locul de conductoare de sabat
la fel de mult pe ct l i motenise.
Iskra naint, punndu-i farfuria n faa urmtorului
servitor, care scoase cu lingura o rdcinoas decolorat i o
aez pe farfuria ei.
Se zvonete c vom sri peste antrenamentul nostru
programat pentru a le vedea pe legendarele Treisprezece
nlndu-se n vzduh pentru prima dat dup un deceniu.
Manon pocni din limb, prefcndu-se c se gndete.
De asemenea, se spune i c vrjitoarele Picioare-
galbene au nevoie de tot ajutorul pe care l pot cpta n sala
de antrenament. Presupun, ns, c orice armat are nevoie
i de cei care se ocup cu aprovizionarea.
Un hohot de rs din partea lui Asterin, iar ochii cprui ai
Iskri scprar. Ajunser Ia captul mesei de deservire,
unde Iskra se ntoarse cu faa la Manon. Cu tvile n mini,
niciuna nu putea ajunge la armele pe care le avea la old. n
ncpere se ls tcerea, chiar i la masa unde stteau cele
trei Matroane.
Pe Manon o nepar gingiile n timp ce dinii ei din fier
ieir din lcaurile lor i cnir. Linitit, spuse, suficient
de tare pentru a fi auzit de toat lumea:
Oricnd ai nevoie de o lecie de lupt, Iskra, d-mi de
tire. A fi bucuroas s te nv cte ceva despre armat.
nainte ca motenitoarea s-i poat rspunde, Manon
travers hotrt ncperea. Asterin o salut pe Iskra cu o
nclinare ironic a capului, urmat de gesturile identice ale
Celor Tresiprezece, ns Iskra rmase privind lung dup
Manon, clocotind de furie.
Manon se trnti cu zgomot la masa ei i descoperi c
bunica ei surdea vag, iar cnd toate cele dousprezece
santinele ale sale se aezar n jurul ei, Treisprezece de acum
pn ce ntunericul avea s le cuprind, Manon i ngdui i
ea s zmbeasc.
Azi aveau s zboare.

De parc faa deschis a stncii nu era destul pentru a le


face pe cele dou sabaturi Cioc-negru adunate s-i schimbe
greutatea de pe un picior pe cellalt, cei douzeci i ase de
balauri nlnuii ntr-un spaiu strmt, niciunul dintre ei
nefiind foarte docil, o fcea pn i pe Manon s aib spasme.
ns ea nu art niciun fel de team atunci cnd se
apropie de balaurul din mijloc. Dou iruri a cte treisprezece
stteau nlnuii i pregtii. Cele Treisprezece l luar pe
primul. Cellalt sabat l lu pe cel din spate. Noul costum de
clrie al lui Manon era ciudat i greoi piele i blan,
acoperit cu aprtori oelite pentru umeri i manete din
piele pentru ncheieturile minilor. Mai mult dect era ea
obinuit s poarte, mai ales alturi de mantia ei roie.
Deja exersaser timp de dou zile neuarea animalelor,
cu toate c, de obicei, aveau servitori care s le fac treaba.
Anmalul lui Manon era o femel micu, care sttea culcat
pe burt, ntr-o poziie suficient de joas pentru ca Manon s
poat s se care pe piciorul ei stng din spate i s se salte
n a pe locul unde gtul lung se unea cu umerii masivi. Un
brbat se apropie pentru a-i potrivi scrile, dar Manon se
aplec s i le ajusteze singur. Micul dejun fusese destul de
prost. Dac s-ar fi aflat acum aproape de o beregat
omeneasc n-ar fi nsemnat dect s fie tentat n
continuare.
Balaurul i schimb poziia, cu trupul cald sub coapsele
ei reci, i Manon i control strnsoarea nmnuat pe
huri.
La rndu-le, santinelele ei nclecar i ele pe bestii.
Asterin era gata, desigur, verioara sa avnd prul auriu
mpletit ntr-o coad pe spate, cu gulerul din blan flfind n
vntul tios care ptrundea prin deschiztura n pant din
faa lor. i arunc lui Manon o frntur de zmbet, cu ochii ei
negri stropii cu auriu strlucindu-i. Nicio urm de team ci
numai ncntare.
Bestiile tiau ce aveau de fcut, aa le spuseser servitorii,
tiau din instinct cum s ias din Rscruce. Aa numeau ei
povrniul abrupt dintre cele dou vrfuri muntoase, testul
final pentru un clre i animalul su. Dac balaurii nu reu-
eau, se zdrobeau de stncile aflate n adncuri sub ei. Cu tot
cu vrjitoarele care i clreau.
Pe platformele de vizionare de pe ambele pri era
vnzoleal, iar cele din sabatul motenitoarei Picioare-
galbene i ddeau ifose, toate zmbind, ns zmbetul
niciuneia nedepindu-l n amploare pe cel al Iskri.

Ceaua, murmur Asterin.


De parc n-ar fi fost destul de ru c Mama Cioc-ncgru
sttea pe platforma opus de vizionare, flancat de celelalte
dou nalte Vrjitoare. Manon i ridic brbia i privi spre
panta din faa sa.
Facei aa cum am exersat, spuse supraveghetorul,
crndu-se din groapa deschis ntr-o parte pe platforma
unde stteau cele trei Matroane. Loviturile puternice cu
picioarele n coaste i fac s-i ia zborul. Lsai-i s i
gseasc drumul peste Rscruce. Cel mai bun sfat este s v
inei cu toat puterea i s v bucurai de cltorie.
Se auzir cteva chicoteli pline de emoie dinspre sabatul
aflat n spatele lor, ns Cele Treisprezece rmaser tcute.
Ateptau. De parc ar fi nfruntat o armat, naintea unei
btlii, Manon clipi, muchii din spatele ochilor ei aurii
acionnd pelicula transparent care avea s-i apere vederea
de vnt. i ngdui un moment pentru a-i ajusta grosimea
pleoapei n plus. Fr aceasta, ar fi zburat precum muritorii,
mijind ochii i cu lacrimile curgndu-i peste tot.
Gata la porunca dumneavoastr, doamn, strig
brbatul spre ea.
Manon studie deschiderea din faa sa, puntea de-abia
vizibil de deasupra, cerurile cenuii i ceaa. Privi rndul,
privi toate chipurile aezate cte ase pe dou iruri. Apoi se
ntoarse spre pant i spre lumea care atepta dincolo de
aceasta.
Noi suntem Cele Treisprezece, de acum i pn ce
ntunericul ne va revendica.
O spuse ncet, ns tia c toate o auziser.
S le reamintim de ce.
Manon lovi balaurul pentru a se pune n micare. Urmar
trei pai ntr-un galop furtunos sub ea, ndemnndu-l
nainte, naint, nainte, un salt n aerul ngheat, norii i
puntea i zpada de peste tot, iar apoi panta.
i simi stomacul urcndu-i drept n gt n timp ce
balaurul se arcuia i se apleca, cu aripile strnse. Dup cum
fusese instruit, Manon se ghemui pe gtul balaurului,
inndu-i faa aproape de pielea solzoas, cu vntul
urlndu-i n fa.
Aerul se vlurea n urma ei, Cele Treisprezece aflndu-se
la mai puin de un metru de ea, cu prul ieindu-i din cosi,
fluturnd ca un steag alb deasupra capului.
Ceaa se mprtie i ntunericul o cuprinse, fundul
trectorii fiind att de aproape i...
Manon se inu n a, de huri, fr s gndeasc, n timp
ce aripile masive se ntindeau i lumea se nclina, iar trupul
de sub ea se cabra ridicndu-se sus, tot mai sus, clrind
curentul vntului ntr-o ascensiune de-a lungul Colului
Nordic.
De dedesubt i de deasupra izbucnir urlete triumftoare,
iar balaurul continu s urce, mai rapid dect zburase
Manon vieodat pe mtura ei, trecnd de punte i
avntndu-se spre cerul liber.
Uite aa, cu vitez, Manon fu napoi n vzduh.
Cerul fr nori, infinit, etern, le susinea n timp ce
Asterin i apoi Sorrel i Vesta o flancar, apoi restul Celor
Treisprezece, iar Manon se simi victorioas.
n dreapta ei, Asterin radia, dinii ei din fier strlucind ca
argintul. La stnga, rocata Vesta scutura doar din cap, cs-
cnd gura la munii de dedesubt. Chipul lui Sorrel era la fel
de mpietrit ca al lui Manon, ns ochii ei negri dansau. Cele
Treisprezece zburau din nou.
Lumea se ntindea sub ele, iar n faa lor, departe, spre
Vest, era cminul pe care aveau s-l revendice ntr-o bun zi.
ns acum, acum...
Vntul o mngia i i cnta, povestindu-i despre curenii
si, mai mult un instinct dect un har magic. Un instinct
care o fcea s fie cea mai bun zburtoare din cele trei
Clanuri.
i acum? o ntreb Asterin.
Cu toate c Manon nu o vzuse niciodat pe vreuna dintre
Cele Treisprezece plngnd, ar fi putut jura c n colurile
ochilor verioarei sale strluceau lacrimi.
Eu zic s-i testm afar, i rspunse Manon, pstrnd
acea exuberan slbatic nchis bine n pieptul ei, i i
crmi balaurul spre locul unde le atepta primul canion.
Strigtele de bucurie i rsetele Celor Treisprezece n timp ce
clreau curentul de aer erau mai plcute dect orice muzic
a muritorilor.

Manon sttea drepi n salonaul bunicii ei, privind lung la


peretele din piatr pn ce aceasta i se adres. Mama Cioc-
negru edea aezat la biroul din lemn, cu spatele la Manon.
studiind cu atenie un document sau o scrisoare.
Te-ai descurcat bine azi, Manon, i spuse bunica ei
ntr-un trziu.
Manon i atinse dou degete de frunte, dei bunica ei
continua s studieze hrtiile.
Manon nu avea nevoie ca supraveghetorul s-i spun c
fusese cea mai bun traversare a Rscrucii la care fusese el
martor pn atunci. Aruncase o privire la platforma pe care
sttuse sabatul Picioare-galbene i care plecase de ndat ce
Manon nu se zdrobise de pmnt.
Cele Treisprezece ale tale i toate membrele sabatului
Cioc-negru s-au descurcat bine, continu bunica sa. Efortul
tu de a le ine disciplinate n aceti ani este vrednic de
laud.
Manon nu-i mai ncpea n piele de bucurie, dar zise:
Pentru mine este o onoare s te slujesc, bunico.
Bunica ei mzgli ceva.
Vreau ca tu i Cele Treisprezece s fii Conductoarele
Aripii vreau ca tu s conduci toate Clanurile.
Vrjitoarea se rsuci pentru a o privi pe Manon, cu o
expresie impenetrabil.
n cteva luni urmeaz s aib loc jocurile de rzboi
pentru a se decide rangurile. Nu-mi pas cum faci, dar m
atept s te ncununez victorioas.
Manon nu avu nevoie s ntrebe de ce.
Privirea bunicii czu pe mantia ei roie i i zmbi vag.
Nu tim nc cine ne vor fi dumanii, dar odat ce vom fi
terminat cu rzboiul regelui i vom revendica Deerturile,
nicio Snge-albastru sau vreo Picioare-galbene nu va sta pe
tronul Dini-de-fier. Pricepi?
Trebuia s devin Conductoarea Aripii, s comande
armatele Dini-de-fier i s dein controlul asupra acelor
armate odat ce, ntr-un final, Matroanele se vor ntoarce una
mpotriva celorlalte. Manon ddu aprobator din cap. Aa avea
s fie.
Presupun c celelalte matroane le vor da ordine
asemntoare motenitoarelor lor. Asigur-te c lociitoarea
ta e lng tine.
Asterin era deja afar, pzind ua, ns Manon zise:
Pot s-mi port i singur de grij.
Bunica ei ssi.
Baba Picioare-galbene avea apte sute de ani. A
drmat cu minile goale zidurile capitalei Crochan. i totui,
cineva s-a strecurat n csua ei i a omort-o. Chiar dac tu
vei ajunge s trieti o mie de ani, vei fi norocoas s fii pe
jumtate vrjitoarea care a fost ea.
Manon i inu capul sus.
Pzete-i spatele! Nu voi fi ncntat dac va trebui s-
mi gsesc o alt motenitoare.
Manon i plec fruntea.
Fie dup voia ta, bunico!
CAPITOLUL 17

Celaena se trezi, ngheat i mormind din pricina unei


dureri de cap atroce. tia c o cptase cnd se lovise la cap
de pietrele templului. Ssi ridicndu-se, i fiecare
centimetru de piele, de la urechi pn la degetele de la
picioare, i explod de durere. Se simea de parc ar fi ncasat
o mie de pumni din fier i fusese lsat s putrezeasc n frig.
Asta i se trgea de la transformarea necontrolat pe care o
fcuse ieri. Numai zeii tiau de cte ori tremurase ntre o
form i alta. Dup cum i simea muchii, trebuie s se fi
petrecut de zeci de ori.
Nu i pierduse ns controlul asupra harului magic, i
reaminti ea n timp ce se ridica, sprijinindu-se de stlpul
cioplit al patului. i strnse i mai bine n jurul corpului
halatul deschis la culoare n timp ce mergea trind
picioarele spre msua de toalet, pe care se afla un lighean.
Dup baie, i ddu seama c nu avea cu ce s se schimbe i
c furase unul dintre halate, lsndu-i hainele mpuite
grmad la u. De-abia reuise s ajung n camera ei, s se
prbueasc pe pat, s-i trag peste ea ptura zdrenuit i
s doarm.
i s doarm. i s doarm. N-avea chef s vorbeasc cu
nimeni. i, oricum, nimeni nu venise dup ea.
Celaena se sprijini de msua de toalet i se strmb
vzndu-se n oglind. Arta ca un rahat i aa se i simea.
Ba chiar i mai trist i mai pustiit dect ieri. Lu cutia din
tinichea cu alifia pe care i-o dduse Rowan, ns se hotr
apoi c el trebuia s vad ce-i fcuse. n urm cu doi ani
artase i mai ru atunci cnd Arobynn o btuse de o
umpluse de snge pentru c i nesocotise ordinele. Asta era
nimic n comparaie cu ct de schilodit fusese atunci.
Deschise ua i descoperi c cineva i lsase nite haine
aceleai din ziua precedent, ns curate. Cizmele fuseser
curate de noroi i praf. Fie Rowan i le lsase, fie altcineva i
remarcase hainele mpuite. O, zeilor -fcuse pe ea n faa lui!
Nu se ls copleit de umilin n timp ce se mbrc i
se duse la buctrie, strbtnd culoarele ntunecate n
clipele dinaintea ivirii zorilor. Luca deja trncnea ceva
despre cuitul de lupt pe care i-l mprumutase o santinel
pentru antrenament i aa mai departe.
Aparent, ea subestimase felul ngrozitor n care arta faa
ei, cci Luca se opri din sporovial la jumtatea unei
propoziii pentru a njura. nvrtindu-se, Emrys i arunc o
singuri privire i scp vasul din lut n faa vetrei.
Pe Marea Mam i pe toi copiii ei!
Celaena se ndrept spre grmada de cei de usturoi de
pe masa de lucru i lu un cuit.
Nu doare att de ru pe ct arat.
O minciun. Capul nc i zvcnea de la tietura din frunte
iar ochiul i era foarte vnt.
Am nite alifie n camera mea... ncepu Luca de unde
se afla, splnd deja vase, ns ea i arunc o privire lung.
ncepu s curee usturoiul, simindu-i degetele
amorindu-i pe loc. Cei doi continuau s se holbeze, aa c ea
le spuse cu o voce egal:
Nu e treaba voastr.
Emrys ls vasul din lut pe pietrele vetrei i se apropie
ontc-ontc, cu furia jucndu-i n ochii luminoi,
inteligeni
Ba e treaba mea atunci cnd vii n buctria mea.
Am trecut i prin lucruri mai rele, zise ea.
Luca o ntreb:
Ce vrei s spui?
El i privi minile schilodite, ochiul nvineit i salba de
cicatrici de pe gt, un cadou din partea Babei Picioare-
galbene. l invit n tcere s fac socotelile: o via n
Adarlan cu snge de Fae, o via n Adarlan ca femeie... El
pli.
Dup un lung moment, Emrys zise:
Las-o n pace, Luca! i apoi se opri s adune cioburile
vasului.
Celaena reveni la usturoi, iar Luca deveni i mai tcut n
timp ce lucra. Micul dejun fu pregtit i dus sus n aceeai
grab dezorganizat ca i cea din ziua precedent, dar azi fu
remarcat de ceva mai muli semi-Fae. Ea fie i ignor, fie i
privi lung pn cnd i fcu s ntoarc ei capul,
nregistrndu-le chipurile. Muli aveau urechi ascuite, dar
cei mai muli preau umani. Unii erau mbrcai n haine
civile tunici i rochii simple, n vreme ce santinelele purtau
armuri uoare din piele i mantii gri, grele, i o multitudine
de arme (multe foarte uzate). Cel mai des se uitau n direcia
ei rzboinicii, att brbai, ct i femei, cu un amestec de
pruden i curiozitate.
Era ocupat tergnd o crati din aram cnd cineva
scoase un fluierat grav, apreciativ, n direcia ei.
Mi s fie, sta e cel mai stranic ochi vnt pe care l-
am vzut vreodat.
Un brbat nalt chipe, n pofida faptului c era cam de
vrsta lui Emrys strbtu buctria, clcnd apsat, cu un
platou gol n mini.

Malakai, las-o i tu n pace, zise Emrys de lng vatr.


Partenerul su. Brbatul vrstnic i oferi un rnjet hotrt i
puse platoul gol pe blatul de lucru, aproape de Celaena.
Rowan nu d cu mil, nu-i aa?
Prul lui crunt era tuns scurt, suficient ct s-i dezvluie
urechile ascuite, ns chipul i era omenesc.
i se pare c n-ai catadicsit s foloseti o alifie
tmduitoare.
Ea i susinu privirea, ns nu-i rspunse. Zmbetul lui
Malakai pli.
Partenerul meu muncete i aa prea mult. neleg c
nu vrei s-l mpovrezi i cu asta?
Emrys l strig pe nume, dar Celaena ridic din umeri.
Nu vreau s v bat cu asta la cap pe niciunul dintre
voi.
Malakai prinse avertismentul nerostit din cuvintele ei, aa
c nu ncercai s v batei capul cu mine i o salut scurt
cu o micare a capului. Ea l auzi, mai mult dect l vzu,
ducndu-se spre Emrys i srutndu-l, apoi biguind nite
cuvinte aspre i apoi paii lui fermi ndeprtndu-se.
Chiar i rzboinicii semi-Fae duc protecia excesiv la
un nou nivel, zise Emrys, cuvintele sale mpletindu-se cu o
gingie forat.
E n firea noastr, spuse Luca, ridicnd brbia. E
datoria, onoarea i misiunea vieii noastre s ne asigurm c
familiile noastre sunt ngrijite. Mai ales partenerii notri.
i asta v face s fii un ghimpe n coasta noastr,
cloncni Emrys. Bestii posesive, teritoriale.
Brbatul vrstnic se duse la chiuvet, lsnd ceainicul s
se rceasc pentru ca Celaena s-l spele.
Partenerul meu e bine intenionat, ftuc. Dar tu eti o
strin i, pe deasupra, din Adarlan. i te antrenezi cu
cineva pe care niciunul dintre noi nu prea l nelege.
Celaena bg ceainicul n chiuvet.
Nu-mi pas, zise ea.
i vorbea serios.

Antrenamentul fu oribil n ziua aceea. Nu numai fiindc


Rowan o ntreb dac avea de gnd s vomite sau s se pie
pe ea din nou, dar i fiindc ore n ir ore o oblig s se
aeze printre ruinele templului de pe culme, n btaia
vntului ceos. Voia ca ea s se transforme asta era singura
lui comand.
Ea voi s tie de ce n-o putea nva magie fr s se
transforme, iar el i oferi acelai rspuns, iar i iar; fr
transformare, nu beneficia de lecii de magie. ns, dup ziua
de ieri, absolut nimic din ce ar fi fcut el, nici dac i-ar fi
scos pumnalul i i-ar fi tiat urechile buci, n-ar fi putut-o
face s-i schimbe forma. ncercase o dat atunci cnd el se
dusese n pdure pentru nite treburi intime. Ea trsese i
smucise tot ce zcea adnc nluntrul ei, dar nu cptase
nimic. Nicio licrire de lumin, nicio durere arztoare.
Aa c ezur pe versantul muntelui, Celaena nghend
pn n mduva oaselor. Cel puin nu-i pierdu iar controlul,
indiferent de cte insulte i arunc el, fie cu voce tare, fie prin
una dintre conversaiile lor tcute, maliioase. Ea l ntreb de
ce nu urmrea creatura pe care o ntlniser pe cmpul cu
gorgane, iar el i rspunse c investiga chestiunea, iar restul
nu-i treaba ei.
Nori de furtun se adunar la sfritul dup-amiezii.
Rowan o for s rmn aezat n furtun pn ce i
clnnir dinii i i nghe sngele i, n cele din urm,
pornir spre fortrea. El o abandon din nou la bi, cu
ochii strlucindu-i, plini de o promisiune nerostit potrivit
creia mine avea s fie mai ru.
Cnd, ntr-un final, ea iei, gsi n camera ei haine uscate,
mpturite i puse cu atta grij, nct ncepu s se ntrebe
dac nu avea vreo servitoare invizibil care o urmrea ca o
umbr. Nici pomeneal ca un nemuritor ca Rowan s se fi
deranjat s fac asta pentru un om.
Se ntreb dac s rmn n camera ei pentru restul
serii, mai ales c ploaia i btea n geam, iar fulgerele
luminau copacii de afar, ns i ghioriau maele. Din nou
era ameit l tia c mncase ca o proast. Cu ochiul
nvineit, cel mai bun lucru era s mnnce chiar dac asta
nsemna s se duc la buctrie.
Atept pn ce socoti c toat lumea urcase. ntotdeauna
existau resturi de la micul dejun probabil era i ceva rmas
de la cin. O, zeilor, era rupt de oboseal. i o durea mai
ru dect diminea.
Auzi glasurile cu mult nainte s intre n buctrie i
aproape c ar fi fcut cale ntoars, dar... nimeni nu-i vorbise
la micul dejun, cu excepia lui Malakai. Cu siguran aveau
s o ignore i acum.
Estimase c va gsi un numr mare de oameni n
buctrie, dar fu surprins ct de aglomerat era. Fuseser
aduse scaune i perne, toate orientate ctre vatra n faa
creia edeau Emrys i Malakai, vorbind cu toi cei adunai.
Pretutindeni era mncare, de parc acolo tocmai s-ar fi servit
cina. Ascuns n ntuneric, n capul scrilor, i observ. Sala
de mese era spaioas, chiar dac puin cam rece de ce s
se fi adunat n jurul vetrei din buctrie?
Nu-i psa neaprat nu dup ce vzu mncarea. Se
strecur n mulime cu o uurin i un mod de a se furia
exersate, umplndu-i o farfurie cu pui fript, cartofi (o, zeilor,
deja i era grea de cartofi) i pine cald. Cu toii continuau
s sporoviasc; cei care nu aveau unde s se aeze, stteau
n picioare, rezemai de blaturi sau de perei, rznd i
sorbind din halbele lor de bere.
Jumtatea superioar a uii de la buctrie era deschis
pentru a ls s ias cldura emanat de toate trupurile,
sunetul ploii umplnd ncperea aidoma rpitului unei tobe.
Ea zri o urm de micare afar, dar, cnd se uit, nu era
nimic acolo.
Celaena era pe cale s se strecoare napoi pe scri, cnd
Malakai btu din palme i toat lumea ncet s mai
vorbeasc. Celaena se opri n ntunericul scrilor. Zmbetele
se lir i oamenii se simir n largul lor. Luca sttea aezat
pe podea n laa scaunului lui Emrys cu o tnr frumoas
lipit de el, pe care o inea nonalant cu braul pe dup
umeri nonalant, dar suficient de apsat nct s le spun
tuturor celorlali brbai din ncpere c era a lui. Celaena
ddu ochii peste cap, deloc surprins.
i totui, ea surprinse privirea pe care Luca i-o arunc
fetei, neastmprul din ochii lui, care i provoc un junghi de
gelozie. i ea l privise pe Chaol cu acea expresie. ns relaia
lor nu fusese niciodat la fel de lipsit de griji, i chiar dac
ea nu pusese capt lucrurilor, nu avea s fie nicicnd aa.
Inelul de pe degetul ei i se pru dintr-odat greu.
Fulger, iar pdurea i iarba de afar se luminar. Cteva
secunde mai trziu, tunetul lovi pietrele, declannd cteva
ipete i rsete.
Emrys i drese vocea i toate privirile se aintir asupra
chipului su ridat. Vatra veche i lumina prul argintiu,
aruncnd umbre prin ncpere.
Demult, ncepu Emrys, cu vocea ntreptrunzndu-se
cu rpitul ploii, cu mugetul tunetului i cu pocniturile
focului, cnd nu exista niciun rege muritor pe tronul din
Wendlyn, znele nc se plimbau printre noi. Unele erau bune
i frumoase, altele predispuse la mici trsni, iar unele erau
detestabile i mai negre dect cea mai neagr noapte.
Celaena i reprim sentimentele. Acelea erau cuvinte care
se rosteau n faa vetrelor de mii de ani se rosteau n
buctrii ca aceasta. Tradiie.
De acele zne rele, continu Emrys, cuvintele rezonnd
n fiecare crptur i crevas, trebuia s te pzeti pe
drumurile strvechi sau n codri sau n nopi ca aceasta,
cnd auzi vntul murmurndu-i numele.
O, nu, nu asta, mormi Luca, dar n-o spunea cu toat
inima.
Civa izbucnir n rs chiar dac puin forat. Alii
protestar.
N-o s mai dorm o sptmn.
Celaena se rezem de zidul din piatr, nghiindu-i
mncarea, pe msur ce btrnul i depna povestea. Pe
toat durata, prul de pe ceaf i se ridic i vzu fiecare
moment ngrozitor al povetii la fel de limpede de parc l-ar fi
trit aievea.
Cnd Emrys termin povestea, tunetul bubui i pn l
Celaena tresri, aproape scpnd farfuria goal. Se auzir
nite rsete prudente, nite glume i cteva mbrnceli
blnde. Celaena se ncrunt. Dac ar fi auzit povestea
despre creaturi malefice care se delectau cosnd piei, despre
zdrobitul oaselor i despre a fi fcut scrum de fulgere
nainte s cltoreasc aici cu Rowan, nu l-ar fi urmat
niciodat. Nici ntr-un milion de ani.
Rowan nu aprinsese niciun foc n timpul cltoriei lor nu
dorise s atrag atenia. Atenia cror creaturi? Nu tiuse ce
era chestia din gorgan de alaltieri, iar dac un nemuritor nu
tia... Folosea exerciii de respiraie pentru a-i liniti btile
inimii. Totui, avea s fie norocoas dac reuea s doarm
n acea noapte.
Cu toate c toat lumea prea s atepte povestea
urmtoare, Celaena se ridic. Cnd se ntoarse s plece, se
uit din nou la acea jumtate de u deschis, doar pentru a
fi sigur c nu pndea nimic acolo. Nicio creatur deczut
nu atepta n ploaie. n ntuneric era doar un oim mare cu
coada alb.
Sttea nemicat. Dar ochii oimului era ceva ciudat n
legtur cu acetia... Mai vzuse acel oim i nainte. O
privise zile n ir pe cnd lenevea pe acoperiul din Varese, o
privise bnd i furnd i moind i ncierndu-se.
Mcar acum tia care era forma de animal a lui Rowan.
Ceea ce nu tia era de ce se deranja s asculte acele poveti.
Elentyia.
Din locul n care sttea n faa vetrei, Emrys i ntinse o
mn.
Poate ai vrea s ne spui o poveste din ara ta? Ne-ar
face plcere s ascultm o poveste, dac ai vrea s ne faci
onoarea.
Celaena nu-i lu ochii de la btrn n timp ce toat
lumea se ntoarse spre locul n care ea sttea n ntuneric.
Nimeni nu-i oferi vreun cuvnt de ncurajare, n afar de
Luca:
Spune-ne!
Dar ea nu avea niciun drept s spun acele poveti de
parc ar fi fost ale ei. i nu i le putea aminti corect, aa cum
i fuseser spuse ei la culcare.
Se ag de acest gnd ct de tare putu, suficient ct s
spun calm:
Nu, mulumesc.
i se ndeprt. Nimeni nu o urm. Nu-i psa nici ct
negru sub unghie dac Rowan pusese la cale totul.
oaptele se stingeau cu fiecare pas i numai dup ce
nchise ua camerei ei friguroase i se strecur n pat, scoase
un oftat.
Ploaia se opri, norii se risipir mnai de un vnt aspru i,
pe fereastr, cteva stele licrir deasupra irului de copaci.
Nu avea poveti de spus. Toate legendele din Terrasen
erau pierdute pentru ea i numai cteva fragmente erau
rspndite printre amintiri asemenea pietriului.
i trase ptura mai sus i i puse un bra pavz la ochi,
pentru a se ascunde de stelele care vegheau pe cerul nopii.
CAPITOLUL 18

Din fericire, Dorian nu fu obligat s se ocupe iar de Aedion


i nu-l prea vzu n afara cinelor oficiale i a ntrunirilor,
unde generalul pretindea c el nici nu exista. Nici pe Chaol
nu l prea vzuse, ceea ce era o uurare, dat fiind ct de
ciudat fusese ultima lor discuie. ns diminea ncepuse s
se antreneze cu grzile. Era la fel de amuzant ca dormitul
ntr-un pat din cuie incandescente, dar mcar i oferea o
descrcare pentru energia agitat i anxietatea care l
hruiau zi i noapte.
Fr a mai vorbi despre toate acele tieturi, zgrieturi i
luxaii care i ofereau o scuz pentru a se duce n
catacombele vindectorilor. Sorscha, se pare, pricepuse
orarul lui de antrenament i ua ei era mereu deschis atunci
cnd el sosea.
Nu fusese capabil s nu se mai gndeasc la ceea ce-i
spusese fata n camera lui sau s nu se ntrebe de ce o
persoan care pierduse totul avea s-i dedice viaa ajutnd
familia omului care i luase totul. Cnd ea i spusese:
Deoarece nu avam unde altundeva s merg... pre de o
secund nu fusese Sorscha, ci Celaena, zdrobit de jale, de
durere i de furie, venind n camera sa deoarece nu avea la
cine altcineva s se duc. El n-avea s tie niciodat ce
nsemna acea pierdere, ns buntatea Sorschi fa de el
pe care pn acum el o rspltise mielete l izbi n cap ca
o piatr.
Dorian intr n atelierul ei, iar Sorscha i ridic privirea
de la mas i i surse, larg i drgu i... ei bine, nu acesta
era motivul pentru care gsea pretexte de a veni zilnic acolo?
i ridic ncheietura, deja nepenit, care zvcnea.
Am czut ru pe ea, zise n loc de salut.
Ea ddu ocol mesei, lsndu-i lui destul timp pentru a-i
admira silueta longilin, mbrcat ntr-o rochie simpl. Avea
micri fluide, gndi el, i adesea se surprindea minunndu-
se de felul n care ea i folosea minile.
Nu prea pot s fac mare lucru n legtur cu asta,
spuse ea dup ce-i examin ncheietura. ns am un tonic
mpotriva durerii doar pentru a o atenua, i pot s v pun
braul ntr-o earf, dac...
O, zeilor, nu. Fr earf. Grzile i vor aduce mereu
aminte de asta.
Ochii ei scnteiar, doar un pic aa cum se ntmpla
atunci cnd era amuzat i ncerca din rsputeri s nu fie.
Dar dac nu se punea problema unei earfe, atunci nu
avea nicio scuz s se afle acolo i, cu toate c avea o
ntrunire stupid de consiliu ntr-o or i mai trebuia s se i
mbieze... Se ridic.
La ce lucrezi?
Precaut, ea se ndeprt cu un pas de el. ntotdeauna
fcea aa, pentru a pstra zidul ridicat.
Pi, azi am cteva tonice i alifii de fcut pentru unii
dintre servitori i grzi pentru a le completa stocurile.
El tia c nu ar fi trebuit, dar se mic pentru a privi peste
umrul ei ngust la masa de lucru, la vase, la fiole i la
pahare. Ea scoase un mic sunet din gtlej, iar el i nghii
zmbetul, aplecndu-se mai tare.
n mod normal, e o sarcin pentru ucenici, dar azi au
fost foarte ocupai i m-am oferit s preiau cteva dintre
treburile lor.
Cnd era emoionat, de obicei vorbea aa. Ceea ce,
Dorian trmarcase cu o oarecare satisfacie, se ntmpla
atunci cnd se apropia de ea, i nu ntr-un fel ru dac ar fi
simit c era cu adevrat stnjenit, ar fi pstrat distana.
Era mai degrab... o mare emoie. i plceau emoiile.
ns, continu ea, ncercnd s se ndeprteze cu un
pas, pot prepara imediat tonicul dumneavoastr, nlimea
Voastr.
El i oferi spaiul de care avea nevoie n timp ce ea se grbi
spre mas cu o eficien plin de graie, msurnd pulberi i
strivind frunze uscate, att de ferm i de sigur pe sine... i
ddu seama c o privea lung, atunci cnd ea vorbi din nou.
Prietena dumneavoastr... Campionul regelui. E bine?
Misiunea ei n Wendlyn era strict secret, dar putea s
sar peste asta.
E plecat pentru a-i face tatlui meu nite servicii n
urmtoarele cteva luni. Sper c e bine, cu toate c n-am
niciun dubiu c ea i poate purta singur de grij.
Dar ogarul ei e bine?
Fleetfoot? O, ea e bine. Piciorul i s-a vindecat de
minune.
Acum, ogarul dormea n patul lui, desigur, i nu-l lsa n
pace, cerind resturi i recompense ntruna, dar... era plcut
s aib ceva ce aparinea prietenei lui n timp ce ea era
plecat.
Mulumit ie.
O ncuviinare i tcerea se ls n timp ce ea msur i
turn un lichid care prea verde. El spera din tot sufletul c
nu avea s bea chestia aceea.
Se spune... zise Sorscha innd ochii plecai, se spune
c exista acum cteva luni un animal slbatic care ddea
trcoale pe coridoare c asta a fost ceea ce i-a ucis pe
oamenii aceia nainte de Yulemas. N-am aflat dac l-au prins,
dar atunci... celua prietenei dumneavoastr arta de parc
fusese atacat.
Dorian i folosi toat voina pentru a rmne linitit.
Aadar, ea punea lucrurile cap la cap. i nu spusese
nimnui.
ntreab, Sorscha.
Ea simi un nod n gt i minile i tremurar puin
destul ct el s vrea s se ntind i s i le acopere. Dar nu se
putea mica, nu pn ce ea nu vorbi iar.
Ce-a fost? ntreb ea n oapt.
Vrei rspunsul care s te lase s dormi noaptea sau pe
cel care cu siguran nu te va mai lsa s dormi niciodat?
Ea ridic privirea spre el, iar el tiu c voia adevrul. Aa
c ls s-i scape o respiraie i spuse:
Au fost dou... creaturi diferite. Campionul tatlui meu
a avut de-a face cu prima. Ea nu ne-a spus nici mcar mie i
nici cpitanului pn ce nu am nfruntat-o pe cea de-a doua.
nc putea auzi rgetul fiinei n tunel, nc o vedea
npustindu-se asupra lui Chaol. nc mai avea comaruri
despre asta.
Restul e nvluit n mister.
Nu era o minciun. nc mai existau multe pe care nu le
tia. i nu voia s le afle.
V-a pedepsit Majestatea Sa pentru asta?
O ntrebare linitit, periculoas.
Da.
i nghe sngele gndindu-se Ia asta. Cci, dac ar fi
tiut, dac tatl su ar fi aflat c Celaena deschisese cumva
un portal... Dorian nu putu s mpiedice gheaa s se
rspndeasc n el.
Sorscha i frec braele i arunc o privire nspre foc.
Acesta continua s ard cu flacr, dar... Rahat. El trebuia
s plece. Acum. Sorscha spuse:
Ar omor-o, nu-i aa? De aceea nu ai spus nimic.
Dorian ncepu ncet s dea napoi, luptnd mpotriva
chestiei panicate, slbatice dinluntrul su. Nu putea
mpiedica gheaa care se ridica, nici mcar nu tia de unde
venea, dar continu s vad acea creatur n tunele,
continu s aud ltratul ndurerat al lui Fleetfoot, s-l vad
pe Chaol alergnd pentru a se sacrifica, astfel nct ei s
poat scpa...
Sorscha i mngie lungimea cosiei sale negre.
i... i probabil c l-ar omor i pe cpitan.
Harul lui magic erupse.

Dup ce Sorscha fusese obligat s atepte n biroul


nghesuit timp de douzeci de minute, n cele din urm
Amithy pi tioas, cocul ei strns fcndu-i chipul s par
i mai sever.
Sorscha, zise ea, aezndu-se la biroul ei, ncruntndu-
se. Ce s m fac eu cu tine? Ce exemplu dai tu ucenicilor?
Sorscha nu-i ridic din pmnt capul. tia c fusese
lsat s atepte pentru a o neliniti din pricina a ceea ce
fcuse: drmase din greeal masa de lucru i distrusese nu
doar munca a nenumrate ore, ba chiar a ctorva zile de
munc, i numeroase unelte i recipiente scumpe.
Am alunecat... am vrsat nite ulei i am uitat s-l
terg.
Amithy pocni din limb.
Curenia, Sorscha, este una dintre cele mai de pre
avuii ale noastre. Dac nu-i poi pstra atelierul curat, cum
s avem ncredere c poi avea grij de pacieni? De nlimea
Sa, care a fost martor la cea mai recent dovad de lips de
profesionalism din partea ta? Mi-am permis s-i cer scuze
personal i m-am oferit s veghez asupra ngrijirii sale
ulterioare, ns...
Amithy miji ochii.
Dnsul a spus c va plti costurile reparaiilor i c
n continuare i-ar plcea s-l serveti.
Sorscha se mbujor. Se ntmplase att de repede.
n timp ce explozia de ghea i de vnt i de altceva veni
spre ea, iptul Sorschi fusese ntrerupt de trntitul uii.
Asta le salvase probabil vieile, dar ea nu se gndise dect la
cum s nu-i stea n cale. Aa c se ghemuise sub mas,
ferindu-i cu minile capul, i se rugase.
Ar fi putut crede c fusese un curent de aer, s-ar fi simit
ca o proast dac ochii prinului nu ar fi prut s
strluceasc n momentul dinaintea vntului i a frigului,
dac vasele din sticl de pe mas nu s-ar fi spulberat, dac
gheaa nu ar fi acoperit podeaua, dac el n-ar fi rmas acolo,
neatins.
Nu era posibil. Prinul... Se auzise un sunet cumplit,
sugrumat, i apoi Dorian czuse n genunchi, uitndu-se sub
mas.
Sorscha! Sorscha.
Ea icnise, incapabil s-i gseasc cuvintele.
Amithy btea darabana pe biroul din lemn, cu degetele el
lungi, osoase.
Iart-m dac am fost lipsit de delicatee, zise ea, dar
Sorscha tia c femeii nu-i psa deloc de maniere. Dar in s-
i amintesc i c interaciunea cu pacienii, n afara
ndatoririlor noastre, este interzis.
Nu putea exista niciun alt motiv pentru care prinul
Dorian ar fi preferat-o pe Sorscha n locul lui Amithy,
desigur. Sorscha continu s-i priveasc minile ncletate
n poal, nc mpestriate cu tieturi de la cioburile mici de
sticl.
Nu trebuie s-i faci griji pentru asta, Amithy.
Bine. Nu-mi place s-i vd poziia compromis.
nlimea Sa are o anume reputaie n ceea ce privete
femeile.
Un mic surs infatuat.
i la aceast curte sunt multe femei frumoase. tu nu te
numeri printre ele.
Sorscha ddu aprobator din cap i nghii insulta, aa
cum o fcea i o fcuse mereu. Aa supravieuise, aa
rmsese invizibil n toi acei ani.
i promisese prinului n minutele de dup explozia sa,
atunci cnd ea ncetase s mai tremure i l vzuse. Nu
magia, ci panica din ochii lui, spaima i durerea. El nu era
un duman care folosea puteri interzise, ci un tnr care
avea nevoie de ajutor. De ajutorul ei.
Nu putea ntoarce spatele, nu-i putea ntoarce lui spatele,
nu putea spune nimnui ceea ce vzuse. Ar fi fcut asta
pentru oricine altcineva.
i spusese prinului pe tonul calm pe care l rezerva pentru
pacienii foarte grav rnii:
Nu am de gnd s spun nimnui. Dar acum m vei
ajuta s rstorn masa i apoi m vei ajuta s cur asta.
El doar o privise lung. Ea se ridicase, observnd tieturile
fine de pe minile sale, care ncepuser deja s o usture.
Nu intenionez s spun nimnui, repetase ea, apucnd
un col al mesei.
Fr un cuvnt, el se dusese la cellalt capt i o ajutase
s rstoarne masa pe o parte, paharele i vasele din ceramic
rmase cznd pe podea. Prea s fie un accident, iar
Sorscha se dusese n colul ncperii pentru a lua o mtur.
Cnd deschid ua asta, i spusese, calm i linitit n
continuare i nu prea simindu-se n apele ei, ne vom preface.
Dar dup ziua de azi, dup aceast...
Dorian rmsese rigid, de parc ar fi ateptat lovitura care
s-l doboare.
Dup asta, spusese ca, dac e n regul pentru
dumneavoastr, vom ncerca s gsim modaliti de a
mpiedica asta se mai ntmple. Poate c exist vreun tonic
care s o suprime.
El rmsese la fel de palid.
mi pare ru, optise el, iar ea tiuse c vorbea serios.
Se dusese la u i i aruncase un zmbet.
Voi ncepe s caut n seara asta. Dac gsesc ceva, v
dau de tire. i poate... nu acum, ci mai trziu... dac
nlimea Voastr are bunvoina, ar putea s-mi spun cte
ceva despre cum de este posibil. Poate mi este de ajutor.
Nu-i lsase rgazul s spun da, dar n schimb deschisese
ua, se ntorsese spre haosul din ncpere i spusese, ceva
mai tare dect de obicei:
mi pare foarte ru, nlimea Voastr... era ceva pe
podea i am alunecat i...
Dup aceea, fusese uor. Bgcioii de vindectori
sosiser s vad ce se ntmplase i unul dintre ei alergase la
Amithy. Prinul plecase, iar Sorschi i se poruncise s atepte
acolo.
Amithy se sprijini cu antebraele pe birou.
Sorscha, nlimea Sa a fost extraordinar de generos.
S-i fie nvtur de minte! Eti norocoas c nu te-ai rnit
mai tare.
Am s-i aduc azi o ofrand Silbei, mini Sorscha, mic
i tcut, i iei.

Chaol se lipi de alcovul ntunecat al unei cldiri, inndu-


l respiraia atunci cnd Aedion se apropie de silueta
nvemntat n mantie de pe alee. Dintre toate locurile n
care se ateptase ca Aedion s mearg atunci cnd se
furiase de la propria-i petrecere de la tavern, nu se
ateptase s se numere aceast mahala.
Aedion dduse un adevrat spectacol fcnd pe gazda
generoas: cumprase buturi, i salutase oaspeii,
asigurndu-se c toat lumea l vzuse fcnd cte ceva. i
exact atunci cnd nu se uita nimeni, Aedion ieise pe ua din
fa, de parc i-ar fi fost prea lene s ias prin ua ascuns
din spate. Un beiv care se cltina, arogant i nepstor i
trufa.
Chaol aproape c se lsase pclit. Aproape. Apoi, Aedion
o luase pe urmtoarea strad, i trsese gluga peste cap i
pornise fr s se mai legene.
l urmrise din ntuneric cum Aedion prsea cartierul
bogat i se plimba printre cocioabe, alegnd aleile i strzile
ntortocheate. Ar fi putut trece drept un brbat bogat, aflat n
cutarea unui anumit soi de femei. Pn ce se oprise n faa
unei cldiri i silueta cu mantie i dou spade se apropiase
de el.
Chaol nu auzi schimbul de cuvinte dintre Aedion i strin,
dar putu s descifreze suficient de bine tensiunea dintre cei
doi. Dup o clip, Aedion l urm pe noul venit, nu nainte de
a scruta aleea, acoperiurile, ntunericul.
Chaol se inu la distan. Dac l prindea pe Aedion
cumprnd substane ilegale, ar fi fost destul pentru a-l face
s se calmeze s in petrecerile la un nivel sczut i s
controleze legiunea Bane atunci cnd avea s soseasc.
Chaol se inu pe urmele lui, atent la privirile celor pe lng
care trecea, la fiecare beiv, orfan i ceretor. Pe o strad
uitat de pe docurile Avery, Aedion i silueta n mantie se
furiar ntr-o cldire drpnat. Nu era o cldire oarecare,
dac puneau la socoteal santinelele postate la col, la u,
pe acoperi, ba care miunau chiar i pe strad, ncercnd s
se amestece printre ceilali. Nu erau grzi regale sau soldai.
Nu era un loc de unde s cumperi opiacee i nici plceri
carnale. El memorase informaiile pe care le adunase Celaena
despre rebeli i i pndise ori de cte ori l urmrise pe
Aedion, dar fr folos. Celaena pretinsese c ei cutau o cale
prin care s-i nfrng puterile regelui. Lsnd alte implicaii
deoparte, dac ar fi putut afla nu doar cum nbuise regele
magia, ci, de asemenea, i cum s o elibereze nainte de a fi
trt napoi n Anielle, atunci secretul lui Dorian ar fi putut fi
mai puin exploziv. Cumva, l-ar fi putut ajuta, iar Chaol avea
s-l ajute ntotdeauna pe prietenul su, pe prinul su.
Nu-i putu stpni un fior pe ira spinrii atunci cnd
atinse Ochiul Elenei i i ddu seama c acea cldire
prsit, cu toate grzile ei, duhnea a obiceiuri de-ale
rebelilor. Poate c nu era o simpl coinciden faptul c
ajunsese aici.
Era att de concentrat asupra inimii sale care btea
nebunete, nct Chaol nici nu apuc s se ntoarc nainte
ca un pumnal s l mpung n coaste.
CAPITOLUL 19

Chaol nu se lupt, dei tia c cel mai probabil avea s fie


omort i nicidecum s capete rspunsuri. Recunoscu
santinelele dup armele uzate i micrile lor precise,
curgtoare. N-avea s uite nicicnd acele amnunte, nu i
dup ce petrecuse o zi ca prizonierul lor ntr-un depozit i
fusese de fa atunci cnd Celaena i secerase de parc ar fi
fost tulpini de gru. Ei nu tiuser niciodat c nsi fosta
lor regin venise s-i mcelreasc.
Santinelele l forar s se aeze n genunchi ntr-o
ncpere goal care mirosea a fn nvechit. Chaol l descoperi
pe Aedion, alturi de un brbat n vrst, care prea
cunoscut, privindu-l lung. Era cel care o implorase pe
Celaena s se opreasc n acea noapte la depozit. Brbatul
nu avea nimic remarcabil; hainele uzate i erau obinuite,
trupul slab, dar nu uscat. Alturi de el sttea un tnr pe
care Chaol l recunoscu dup rsul su moale, rutcios:
garda care l tachinase atunci cnd fusese luat prizonier.
Prul brunet, lung pn la umeri, atrna n voie n jurul unui
chip care era mai mult crud dect chipe, n special din
pricina cicatricei care i se ntindea de la frunte pn la obraz.
Acesta eliber santinelele cu o micare a brbiei.
Mi s fie, zise Aedion, nvrtindu-se n jurul lui Chaol.
i scosese spada, care sclipea n lumina difuz. Cpitanul
Grzii, motenitorul Aniellei i spion? Oare i-a dezvluit
iubita anumite secrete ale meseriei?
Atunci cnd dai petreceri i i convingi pe oameni mei
s-i prseasc posturile, atunci cnd tu nu eti prezent la
acelo petreceri deoarece te furiezi pe strzi, este de datoria
mea s aflu de ce, Aedion.
Tnrul cu faa acoperit de cicatrice, narmat cu dou
spade, veni mai aproape, dndu-i trcoale mpreun cu
Aedion. Doi prdtori, evalundu-i captura. Probabil c
aveau s se lupte pentru strvul lui.
Ce pcat c al vostru Campion nu e aici s te salveze
de data asta, spuse cel cu faa brzdat de cicatrice pe un ton
calm.
Ce pcat c voi n-ai fost acolo s-l salvai pe Archer
Finn, i ddu Chaol replica.
Vzu cum i dilat nrile, iar un licr de furie apru n vi
clenii ochi cprui. Tnrul rmase ns tcut n timp ce btr
nul ridic o mn.
Regele te-a trimis?
Am venit din cauza lui, rspunse Chaol, mpingnd
brbia nainte. ns v cutam pe voi doi, precum i micul
vostru grup. Amndoi suntei n pericol. Indiferent ce ai crede
tu c vrea Aedion, indiferent de ce-i ofer el, regele l ine din
scurt.
Poate c acel moment de sinceritate avea s-i asigure ceea
ce i era necesar: ncredere i informaii.
ns Aedion rse hmit.
Poftim?
nsoitorii lui se ntoarser spre el, ridicnd ntrebtor din
sprncene. Chaol arunc o privire la inelul de pe degetul
generalului. Nu se nelase. Era identic cu inelele pe care le
purtau regele, Perrington i ceilali.
Aedion surprinse privirea lui Chaol i se opri din a se
nvrti n jurul lui.
Pre de o clip, generalul l privi lung, un licr de surpriz
i de amuzament ivindu-se pe chipul lui ars de soare. Apoi,
Aedion toarse ca o pisic:
Te-ai dovedit a fi cu mult mai interesant dect am
crezut noi, Cpitane.
Explic-te, Aedion, i ceru btrnul calm, dar pe un ton
hotrt.
Aedion zmbi larg n timp ce-i scotea inelul negru de pe
deget.
n ziua n care regele mi-a druit Spada din Orynth,
mi-a oferit i un inel. Graie motenirii mele, simurile mele
sunt... mai ascuite. Mi s-a prut c inelul mirosea ciudat i
tiam c numai un prost ar fi acceptat acest gen de dar de la
el. Aa c am pus s mi se fac o copie. Pe cel adevrat l-am
aruncat n mare. ns mereu m-am ntrebat ce fcea, rosti el
gnditor, aruncnd inelul cu o mn i prinzndu-l cu
cealalt. Aparent, cpitanul tie. i dezaprob.
Brbatul cu dou sbii ncet i el s mai dea trcoale, iar
rnjetul pe care i-l oferi lui Chaol era unul slbatic.
Ai dreptate, Aedion, spuse el, fr s-i desprind
privirile de la Chaol. El este mai interesant dect pare.
Aedion vr inelul n buzunar de parc ar fi fost... de parc
ai fi fost cu adevrat un fals. Iar Chaol i ddu seama c
dezvluise mai mult dect intenionase s o fac.
Aedion i rencepu turele, cu brbatul plin de cicatrice
imitndu-i cu graie micrile.
O desctuare de magie cnd n-a mai rmas niciun
fel de magie, cuget generalul cu voce tare. i, cu toate
acestea, m-ai urmrit, creznd c m aflam sub vraja
regelui. Creznd c ai putea s m foloseti pentru a ctiga
bunvoina rebelilor? Fascinant.
Chaol i inu gura nchis. Deja spusese ndeajuns
pentru a se blestema singur.
Aedion continu:
tia doi spun c prietena ta, asasina, era o
simpatizant a rebelilor. C ea i-a dat informaii lui Archer
Finn fr s stea pe gnduri c le-a permis rebelilor s ias
pe furi din ora atunci cnd i s-a ordonat s-i omoare. Ea i-
a spus despre inelele regelui sau ai descoperit tu nsui brfa
asta picant? Ce anume se petrece n acel palat de cletar
atunci cnd regele nu e atent?
Chaol se abinu s rspund. Cnd deveni limpede c
refuza s vorbeasc, Aedion cltin din cap.
tii cum trebuie s se termine asta, zise Aedion, i nu
era nimic ironic n spusele lui.
Erau doar calcule fcute cu snge rece. Adevratul chip al
Lupului din Nord.
Dup cum vd eu lucrurile, i-ai semnat singur
condamnarea la moarte atunci cnd ai decis s m
urmreti, iar acum c tii att de multe... Ai dou opiuni,
Cpitane: te putem tortura pn scoatem tot de la tine i apoi
te omorm, sau ne poi spune ce tii i te vom crua de
suferin. Ct mai puin dureros, pe onoarea mea.
Se oprir din a-i mai da trcoale.
Chaol se mai ntlnise cu moartea de cteva ori n ultimele
luni. Se ntlnise, o vzuse i avusese de-a face cu ea. ns
aceast moarte, fr ca Dorian, mama lui i Celaena s nu
afle niciodat ce i se ntmplase... Ideea l dezgusta. l nfuria.
Aedion se apropie de locul n care Chaol era n genunchi.
Ar fi putut s-i vin de hac celui cu cicatrice, apoi spera c
i va putea face fa lui Aedion sau cel puin spera s poat
fugi. Trebuia s lupte, cci era singura cale prin care putea
accepta, mbria acest fel de moarte.
Sabia lui Aedion era pregtit sabia care i aparinea
Celaenei dup neam i de drept. Chaol presupusese c era
un uciga cu dou fee. Aedion era un trdtor. Dar nu
pentru Terrasen. Aedion jucase un joc foarte periculos nc
de la veni rea lui aici nc de cnd regatul su se prbuise
cu zece ani n urm. Faptul c l pclise pe rege, care
crezuse c purtase inelul lui n tot acest timp asta era cu
adevrat o infor- maie pe care Aedion ar fi fost dispus s o
pstreze n siguran, dei erau i alte informaii pe care
Chaol le-ar fi putut folosi, pentru, pentru a scpa cu via de
acolo.
Indiferent de ct de zguduit fusese Celaena atunci cnd
plecase, acum era n siguran. Era departe de Adarlan. ns
Dorian, cu harul lui magic, ameninarea secret pe care o re-
piezenta, nu era. Aedion trase aer n piept, pregtindu-se s-l
omoare. Tot ceea ce i mai rmsese era s-l protejeze pe
Dorian. Era tot ceea ce contase vreodat cu adevrat. Dac
aceti rebeli chiar tiau ceva orice despre magia care ar fi
putut ajuta la eliberarea ei, dac ar fi putut s-l foloseasc pe
Aedion pentru a obine informaiile...
Era un joc de noroc cel mai important pe care l jucase
vreodat. Aedion ridic sabia.
Cu o rugciune n gnd pentru iertare, Chaol l privi pe
Aedion n ochi.
Aelin triete.

Aedion Ashryver fusese supranumit Lup, general, prin,


trdtor i criminal. i era toate aceste lucruri i chiar mai
mult. Mincinos, escroc i farsor erau preferatele sale n mod
deo- sebit titlurile pe care numai cei apropiai lui le tiau.
Trfa din Adarlan, aa i spuneau cei care nu-l cunoteau.
Era adevrat n multe feluri, era adevrat i lui nu-i psase,
nu cine tie ce. i permisese s menin controlul n Nord, s
menin vrsarea de snge la un nivel minim. Jumtate
dintre cei din Bane erau rebeli, iar cealalt jumtate
simpatizani, astfel nct multe dintre btliile din Nord
fuseser nscenri, povestea coninea cel puin o nelciune
i o exagerare, de vreme ce cadavrele se ridicau la adpostul
ntunericului i se duceau acas la familiile lor. Trfa din
Adarlan. Nu-i psase. Pn acum.
Vr acela fusese cel mai ndrgit titlu. Vr, neam, protec
tor. Acelea erau numele secrete pe care le adpostea adnc
nuntrul su, numele pe care le optea n sinea sa atunci
cnd vntul nordic urla prin munii Staghorn. Uneori, vntul
semna cu ipetele pe care oamenii si le scoteau cnd erau
condui la eafod. Alteori, suna ca Aelin Aelin, cea pe care o
iubise, cea care ar fi trebuit s fie regina lui i creia i-ar fi
fcut ntr-o zi jurmntul de snge.
Aedion sttea pe scndurile putrede ale docului pustiu din
mahala, privind int la Avery. Cpitanul era alturi de el,
scuipnd snge n ap din pricina btii pe care i-o dduse
Ren Allsbrock, cel mai nou conspirator al lui Aedion i, n
acelai timp, un alt brbat sculat din mormnt.
Ren, motenitor i Lord de Allsbrock, se antrenase cu
Aedion n copilrie i, cndva, fusese rivalul su. n urm
cu zece ani, Ren i bunicul lui, Murtaugh, scpaser de
eafod datorit unei diversiuni iniiate de ctre prinii lui
Ren, care i costase viaa i i lsase lui Ren cicatricea urt
de pe fa. ns Aedion nu tiuse i crezuse mori i fusese
uluit s afle c ei erau grupul secret rebel pe care l vnase la
sosirea n Rifthold. Auzise zvonurile potrivit crora Aelin era
n via i aduna o armat, i c venise din Nord pentru a da
de captul problemei i pentru a-i distruge pe mincinoi,
preferabil fcndu-i buci.
Convocarea regelui constituise o scuz convenabil. Ren i
Murthaugh recunoscuser pe loc c zvonurile fuseser
mprtiate de un fost membru al grupului lor de rebeli. Ei
nu avuseser i nici nu auziser vreodat de vreun contact
cu rposata lor regin. ns ntlnindu-i pe Ren i pe
Murtaugh se ntrebase cine altcineva ar mai fi putut
supravieui. Nu-i ngduise niciodat s spere c Aelin...
Aedion i vr sabia n teaca de lemn i i trecu degetele
pline de cicatrice de-a lungul ei, insistnd pe crestturi i pe
linii, fiecare semn o poveste a unei lupte legendare purtate,
despre regii de mult disprui. Sabia era ultima frm de
dovad c odat, n Nord, existase un regat puternic.
Nu era sabia lui, nu chiar. n acele prime zile pline de
snge i de cuceriri, regele din Adarlan smulsese sabia din
trupul lui Rhoe Galathynius, nainte ca acesta s se rceasc,
i o adusese n Rifthold. i acolo rmsese, sabia care ar fi
trebuit s i aparin lui Aelin.
Astfel c Aedion luptase ani n ir n acele teatre de rzboi
i pe acele cmpuri de btlie, luptase pentru a-i demonstra
nepreuita valoare n faa regelui i acceptase tot ceea ce i se
fcuse, iar i iar. Cnd el i legiunea Bane ctigaser prima
btlie, iar regele l proclamase Lupul din Nord i se oferise
s-i fac un hatr, Aedion ceruse sabia.
Regele pusese solicitarea pe seama unui romantism de
adolescent n vrst de optsprezece ani, iar Aedion se flise
cu propria-i glorie pn ce toat lumea crezuse c era un
trdtor, un ticlos care masacra i care i rdea de sabie
prin simpla atingere a acesteia. ns rectigarea sbiei nu-i
anulase eecul.
Cu toate c avea treisprezece ani i se afla n Orynth, la
peste aptezeci de kilometri, atunci cnd Aelin fusese
omort pe proprietatea statului, el ar fi trebuit s mpiedice
acest fapt. Fusese trimis n ara ei la moartea mamei sale
pentru a deveni sabia i scutul lui Aelin, pentru a sluji la
Curtea unde se presupunea c acea copil de regi avea s
domneasc. Aa c ar fi trebuit s plece clare atunci cnd
castelul erupsese n urma vetii c Orlon Galathynius fusese
asasinat. nainte ca oricine s o poat face, Rhoe, Evalin i
Aelin erau mori.
Aceasta era amintirea pe care o crase cu el, amintirea des
pre persoana creia i aparinea sabia i creia, cnd avea s
-i dea sufletul i s ajung pe Lumea Cealalt, avea, n cele
din urm, s i-o dea.
Dar acum, sabia, acea povar pe care o acceptase de ani
buni, prea... mai uoar i mai ascuit, mult mai fragil.
Infinit mai preioas. i fugise lumea de sub picioare.
Pre de o clip dup ce Cpitanul Grzii rostise acele cuvin
te, nimeni nu mai scosese niciun cuvnt. Aelin triete. Apoi,
Cpitanul spusese c va vorbi doar cu Aedion despre asta.
Ren l umpluse de snge cu acea precizie pe care Aedion o
admira n sil, doar pentru a demonstra c ei nu glumeau cu
privire la torturarea lui, ns cpitanul ncasase loviturile. i.
ori de cte ori Ren lua o pauz, Murtaugh privea
dezaprobator, iar cpitanul repeta acelai lucru. Dup ce
deveni limpede c el fie avea s-i spun lui Aedion, fie avea s
moar, i ceru lui Ren s se opreasc. Motenitorul din
Allsbrock se zbrli, dar Aedion avusese de-a face cu destui
tineri ca el pe cmpurile de lupt. Niciodat nu-i trebuia prea
mult timp pentru a-i aduce pe fga. Aedion l privi lung,
insistent, iar Ren ddu napoi.
i aa se face c ajunser aici, Chaol tergndu-i faa cu
o bucat de material rupt din propria-i cma. n ultimele
minute, Aedion ascultase cea mai incredibil poveste pe care
o auzise vreodat. Povestea Celaenei Sardothien, infama
asasin, care era pregtit de ctre Arobynn Hamel, povestea
decderii ei i a anului petrecut n Endovier i cum l
ncheiase participnd la acea caraghioas competiie pentru a
deveni campionul regelui. Povestea lui Aelin, regina lui,
ajuns pe un cmp al morii, apoi slujind n casa dumanului
ei.
Aedion i nclet minile pe balustrad. Nu putea fi ade-
vrat. Nu dup zece ani. Zece ani fr speran, fr dovezi.
Are ochii ti, i spuse Chaol, micndu-i maxilarul.
Dac aceast asasin o asasin, o zeilor din ceruri era
ntr-adevr Aelin, atunci ea era Campionul regelui. Caz n
care cpitanul era...
Tu ai trimis-o n Wendlyn, exclam Aedion cu o voce
aspr.
Lacrimile aveau s apar mai trziu. Pe moment, era
pustiit. Gol. Toate minciunile, toate zvonurile, aciunile i
petrecerile pe care le dduse, toate btliile, reale sau false,
toate cele cteva viei pe care le luase pentru ca alii s poat
tri... Cum avea s-i explice ei toate astea? Trfa din Adarlan.
Nu tiam cine este. Am considerat doar c va fi mai n
siguran acolo pentru ceea ce e.
i dai seama c n-ai fcut dect s-mi dai un motiv i
mai bun de a te omor.
Aedion i nclet maxilarul.
i dai seama ce risc i-ai asumat spunndu-mi? A
putea lucra a pentru rege tu credeai c i sunt supus lui i
nu aveai ca dovad dect un zvon. La fel de bine ai fi putut s
o omori chiar tu.
Prostul un prost, un tmpit nechibzuit. ns cpitanul
era cel care deinea poziia de putere nobilul cpitan al
regelui atingea acum cu vrful piciorului linia trdrii. Se mi-
rase de loialitatea cpitanului atunci cnd Ren i spusese
despre implicarea Campionului regelui n chestiunea
rebelilor, dar... la naiba. Aelin. Aelin era Campionul regelui,
Aelin i ajutase pe rebeli i l spintecase pe Archer Finn.
Genunchii ncepeau s-l lase, dar i reprim ocul, surpriza,
groaza i licrul de ncntare.
tiam c e un risc, spuse cpitanul. ns oamenii care
au acele inele ceva se schimb n privirea lor, un soi de
ntunericime care, uneori, se manifest fizic. De cnd ai sosii
aici, la tine n-am vzut-o. i n-am vzut pe nimeni care s
dea att de multe petreceri la care s participe doar cteva
minute. Nu i-ai fi luat attea msuri de precauie pentru a-i
ascunde ntlnirile dac ai fi fost supusul regelui, mai ales c
n toat aceast perioad legiunea Bane n-a venit, n pofida
asigurrilor tale c vor fi prezeni aici foarte curnd. Nu se
leag.
Privirea cpitanului o ntlni pe cea a lui Aedion. Poate c
nu era chiar att de prost, totui.
Cred c ea ar vrea ca tu s tii.
Cpitanul privi n lungul rului spre mare. Locul duhnea,
Aedion simise mirosuri i mai neplcute i vzuse lucruri i
mai urte n teatrele de rzboi, ns mahalaua din Renaril le
ntrecea pe toate. i capitala Terrasenului, Orynth, cu turnul
su strlucitor odinioar, rmas acum doar un morman de
pietre albe, murdare, deczuse la acest nivel de srcie i de
disperare. Dar, poate, ntr-o bun zi, nu prea ndeprtat...
Aelin tria. Tria i era o uciga, la fel ca el, i lucra
pentru acelai brbat.
Prinul tie?
Nu fusese niciodat capabil s vorbeasc cu prinul fr
s-i aminteasc de zilele de dinainte de cderea
Terrasenului; nu putuse s-i ascund ura.
Nu. Nici mcar nu tie de ce am trimis-o n Wendlyn. l
nici c ea este... c amndoi suntei... Fae.
Aedion nu avusese nicicnd nici mcar o frm din
puterea care clocotea n venele ei, putere care incendiase
biblioteci i cauzase ngrijorare general, astfel c se
discutase n lunile dinainte ca lumea s se duc naibii s
fie trimis undeva, astfel nct s poat s nvee s o
controleze. Surprinsese discuiile despre trimiterea ei la
diferite academii sau la tutori n ri ndeprtate, ns
niciodat la mtua lor, Maeve, care atepta ca un pianjen
cu plasa pregtit s vad ce se ntmpla c u nepoata ei. i,
cu toate acestea, ea sfrise n Wendlyn, la ua mtuii ei.
Nici Maeve nu tiuse niciodat i nici nu-i psase cu
adevrat de harurile lui nnscute. Nu, tot ceea ce avea el
erau unele trsturi fizice ale neamului lor nemuritor: trie,
iueal, auz ascuit, miros dezvoltat. Asta l fcea s fie un
adversar formidabil pe cmpul de lupt i i salvase viaa de
multe ori. i salvase sufletul, asta dac avea dreptate
cpitanul n legtur cu acele inele.
Se va ntoarce? ntreb Aedion calm.
Prima dintre foarte multele ntrebri pe care le avea
pentru cpitan, acum c se dovedise a fi mai mult dect un
slujitor util al regelui.
n ochii lui Chaol era destul agonie ct Aedion s
neleag c o iubea. S tie i s simt o mpunstur de
gelozie, fie i numai pentru c el o cunotea att de bine.
Nu tiu, recunoscu Chaol.
Dac n-ar fi fost dumanul lui, Aedion l-ar fi respectat pe
brbat pentru sacrificiul lui. ns Aelin trebuia s se ntoarc,
Avea s se ntoarc. Spera doar c ntoarcerea sa nu nsemna
un drum spre eafod.
Avea s-i fac ordine n gndurile cumplite atunci cnd
avea s fie singur. Strnse cu putere balustrada, luptnd cu
imboldul de a pune mai multe ntrebri.
Cpitanul l cntri atunci din priviri de parc ar fi putut
vedea pe sub toate mtile pe care Aedion le purtase
vreodat. Pre de o secund, Aedion lu n calcul varianta de
a-i nfige sabia n cpitan i de a-i arunca trupul n Avery, n
pofida informaiilor pe care le deinea. Cpitanul arunc i el
o privire spre sabie, iar Aedion se ntreb dac nu se gndea
i el la acelai lucru regretnd decizia de a fi avut ncredere
n el. Cpitanul ar fi trebuit s regrete, ar fi trebuit s se
blesteme fiindc fusese un prost.
Aedion ntreb:
De ce i urmreai pe rebeli?
Am crezut c s-ar putea s dein informaii preioase.
Trebuiau s fie foarte preioase, n cazul acesta, dac el
riscase i se dduse n vileag drept trdtor pentru a le
obine.
Aedion fusese dispus s-l tortureze pe Cpitan ba chiar
s-l omoare. Fcuse lucruri i mai urte n viaa lui. ns s-l
tortureze i s-l omoare pe iubitul reginei n-avea s dea bine
dac... atunci cnd ea avea s se ntoarc. Acum, cpitanul
era cea mai grozav surs de informaii a sa. Voia s tie mai
multe despre Aelin, despre planurile ei, despre cum era ea i
cum o putea gsi. Voia s tie totul. Orice. Mai ales unde
sttea cpitanul acum pe tabla de joc i ce tia cpitanul
despre rege. Aa c Aedion zise:
Spune-mi mai multe despre acele inele.
Dar cpitanul scutur din cap.
Vreau s nchei un trg cutine.
CAPITOLUL 20

Ochiul nvineit nc arta groaznic, dar, n cursul


sptmnii urmtoare, pe msur ce Celaena i ndeplinea
nsrcinrile la buctrie, ncercnd i nereuind s se
transforme n compania lui Rowan i, n general, evitnd pe
toat lumea, starea i se mbunti. Sosir ploile lungi de
primvar, iar buctria era plin n fiecare sear, prin
urmare Celaena i fcu un obicei din a mnca n ntunericul
de pe trepte, sosind exact nainte ca Pstrtorul Povetilor s
nceap s vorbeasc.
Pstrtorul Povetilor acesta era Emrys, un titlu de
onoare att printre Fae, ct i printre oamenii din Wendlyn.
Ceea ce nsemna era c atunci cnd el ncepea s spun o
poveste, te aezai i tceai din gur. Mai nsemna i c el era
o bibliotec ambulant de legende i mituri ale regatului.
Pn atunci, Celaena i cunoscuse pe cei mai muli dintre
locuitorii fortreei, fie i numai n sensul n care asocia
numele cu chipurile. i studiase din instinct, pentru a nva
despre tot ceea ce o nconjura, despre potenialii dumani i
ameninri. tia c i ei o studiau, atunci cnd credeau c nu
e atent. Orice urm de regret pe care o simea pentru c nu
se apropia de ei era nlturat de faptul c nici ei nu
catadicseau s se apropie de ea.
Singura persoan care fcea un efort era Luca, cel care o
asalta pe Celaena cu ntrebri n timp ce munceau, sporovia
ntruna despre antrenamentele sale, despre brfele din
fortrea, despre vreme. Odat, i vorbise despre altceva ntr-
o diminea, cnd ea fcuse un efort colosal pentru a se da
jos din pat i numai cicatricea din palm o ajutase s-i
planteze picioarele pe duumeaua rece ca gheaa. Spla
vasele de la micul dejun, privind int pe fereastr fr a
vedea nimic, simindu-i membrele grele, cnd Luca ls o
oal n chiuvel i i spuse ncetior:
Mult timp n-am putut s vorbesc despre ce mi s-a
ntmplat nainte s vin aici. Au existat zile n care n-am
putut vorbesc deloc. Nici s m dau jos din pat n-am putut.
Dar dac... cnd simi nevoia s vorbeti...
l redusese la tcere cu o privire lung. De atunci, el nu
mai adusese vorba despre asta.
Din fericire, Emrys i lsa spaiu. Mult spaiu, mai ales
atunci cnd Malakai venea n timpul micului dejun pentru a
se asigura c Celaena nu fcuse vreo belea. De obicei, ea
evita s se uite la celelalte cupluri din fortrea, dar aici,
unde nu putea s se ndeprteze... ura apropierea lor, felul n
care ochii lui Malakai se luminau de fiecare dat cnd l
vedea. Ura asta att de tare, nct se sufoca.
Nu-l ntrebase niciodat pe Rowan de ce venea i el s
asculte povetile lui Emrys. n ceea ce-i privea, n afara
antrenamentului nu existau unul pentru cellalt.
Antrenament era un mod generos de a descrie ceea ce
fceau, de vreme ce ea nu ducea nimic la bun sfrit. Nu se
transformase nici mcar o dat. El mria, rnjea superior i
ssia, dar ea n-o putea face. n fiecare zi, de fiecare dat
cnd Rowan disprea pentru cteva clipe, ea ncerca, dar...
nimic. Rowan amenina s-o trasc napoi la gorgane, cci se
prea c era singurul loc care declana un rspuns, dar el
renun spre surprinderea ei atunci cnd ea i spuse c
i-ar tia singur beregata nainte de a intra din nou n acel
loc. Aa c se blestemau reciproc, stteau ntr-o tcere
meditativ ntre ruinele templului i, din cnd n cnd, aveau
acele partide de urlat fr cuvinte. Dac era ntr-o stare de
spirit deosebit de proast, el o obliga s taie lemne butean
dup butean, pn ce de-abia mai putea s ridice toporul,
iar minile i se acopereau de bici. Dac ea avea de gnd s
fie suprat pe toat lumea, zicea el, dac inteniona s-l fac
s-i piard timpul neschimbndu-se, atunci putea, la fel de
bine, s se fac util n vreun fel.
Toat aceast ateptare... pentru ea. Pentru transformarea
care o fcea s se cutremure numai gndindu-se la ea.
Era opta zi de cnd ajunsese acolo, dup ce frecase oale i
tigi pn ce nu mai putea de durere de spate, cnd Celaena
se opri la jumtatea drumului spre coama deja familiar a
dealului.
Am o rugminte.
Ea nu i se adresa niciodat, dect dac era nevoie de
cele mai multe ori pentru a-l blestema. ns acum i zise:
Vreau s te vd pe tine transformndu-te.
Urm o clipire a acelor ochi verzi placizi.
Tu nu te bucuri de privilegiul de a da ordine.
Arat-mi cum o faci.
Amintirile ei de Fae n Terrasen erau nceoate, de parc
cineva i-ar fi vrsat ulei peste ele. Nu-i amintea s-l fi vzut
pe vreunul dintre ei transformndu-se, unde le dispreau
vemintele, ct de iute era... El o fix cu privirea, prnd s
spun: Doar de data asta, i apoi...
Un licr de lumin, o clipocire de culoare i un oim flfi
din aripi, ndreptndu-se spre cea mai apropiat ramur. Se
aez pe aceasta, clmpnind din cioc. Ea scrut terenul aco-
perit de muchi. Nici urm de veminte sau de arme. i luase
doar cteva secunde.
El slobozi un ipt de lupt i se npusti cu ghearele
ndreptate spre ochii ei. Ea sri n spatele copacului exact
atunci cnd se petrecu o alt fulgerare, apoi un alt tremur de
culoare, apoi el apru mbrcat i narmat, mrindu-i n
fa.
E rndul tu.
Ea refuz s-i ofere satisfacia de a o vedea tremurnd
Era... incredibil. Incredibil s vezi transformarea.
Unde i dispar hainele?
Undeva, ntre. Nu-mi pas n mod deosebit.
Avea ochii lipsii de bucurie, mori. Avea senzaia c i ea
arta la fel zilele acelea. tia c aa artase n noaptea n care
Chaol o surprinsese spintecndu-l pe Archer n tunel. Ce
anume l lsase pe Rowan att de lipsit de suflet?
El i dezveli dinii, ns ea nu se supuse. La fortrea, i
urmrise din priviri pe rzboinicii semi-Fae, iar acetia
mriau i i dezveleau dinii din orice. Nu erau acei indivizi
diafani, gentili, pe care i zugrveau legendele, pe care ea i-i
amintea vag din Terrasen. Nu se ineau de mini dansnd n
jurul pomului de armindeni, cu flori n pr. Erau prdtori
cei mai muli dintre ei. Unele dintre femeile dominante erau
la fel de agresive, nclinate s mrie atunci cnd erau
provocate sau le era foame. Se gndi c s-ar fi acomodat
printre ei, dac i-ar fi dat silina.
Continund s-i susin privirea fix a lui Rowan, Celaena
i domoli respiraia. i nchipui nite degete fantomatice
ntinzndu-se i extrgnd forma ei de Fae. i imagin o
und de culoare i lumin. Se mpinse s ias din carcasa ei
muritoare. Dar... nimic.
Uneori m ntreb dac asta nu e o pedeaps pentru
tine, rosti ea printre dini. Dar ce ai fi putut s faci de ai scos-
o din srite pe Majestatea Sa Nemuritoare?
Nu folosi tonul sta atunci cnd vorbeti despre ea!
O, pot s folosesc orice ton vreau eu. Iar tu poi s m
tachinezi i s mri la mine i s m obligi s tai lemne
toat ziua, ns fr s-mi smulgi limba, nu poi s...
Mai iute dect fulgerul, el ntinse mna, iar ea se sufoc,
tresrind atunci cnd el i prinse limba ntre degete. Ea
muc, tare, dar el nu-i ddu drumul.
Ia mai zi o dat, toarse el.
Celacna se sufoc n timp ce el continua s o ciupeasc de
limb, i vru s-i ia pumnalele, simultan pocnindu-l cu
genunchiul ntre picioare, dar el se mpinse n ea, un zid de
muchi tari i mai multe sute de ani de antrenamente letale
prinznd-o ca ntr-o capcan, cu spatele lipit de un copac.
Prin comparaie, ea era o glum o glum , iar limba ei...
i ddu drumul, iar ea icni, nemaiavnd aer. l blestem,
fcndu-l n fel i chip, i scuip la picioarele lui. i atunci, el
o muc.
Ea ip n timp ce caninii lui i perforar locul dintre gt i
umr, un gest primitiv de agresiune o muctur att de
polemic i de revendicativ, nct fu prea uluit s se mai
poat mica. O intuise de copac i o inea nemicat, caninii
ptrunzndu-i adnc, sngele curgndu-i pe cma.
intuit, ca orice fiin debil. ns ea asta devenise, nu-i
aa? Nefolositoare, jalnic.
Ea mri, mai mult animal dect fiin contient. i
mpinse.
Rowan fcu un pas napoi, dinii sfiindu-i pielea cnd ea
l lovi n piept. Celaena nu simi durerea, nu-i ps de snge
sau de fulgerarea de lumin.
Nu, ea voia s-i sfie beregata s i-o sfie cu caninii
alungii pe care i-i dezveli n faa lui n timp ce-i desvrea
transformarea i scotea un rget.
CAPITOLUL 21
Rowan rnji.
Aa, da.
Avea snge sngele ei pe dini, gur i brbie. Iar acei
ochi strlucir atunci cnd el i scuip sngele pe pmnt.
Probabil c, pentru el, ea avea gust de canal.
Ea auzi un ipt n urechi i Celaena se arunc asupra lui.
Se arunc, apoi se opri, n timp ce studia lumea cu o claritate
uluitoare, o mirosea, o gusta i o inspira ca pe cel mai bun
vin. n numele zeilor, acest loc, acest regat mirosea divin,
mirosea ca...
Se transformase.
Ea gfi, cu toate c plmnii i spuneau c nu mai
respira scurt i c acest trup nu mai avea nevoie de attea
respiraii. Simea o gdiltur pe gt ncet, pielea ei ncepea
s se prind. n aceast form se vindeca mai rapid. Datorit
harului magic... Respir. Respir.
Era acolo ridicndu-se, un foc mistuitor prindu-i n
vene, n buricele degetelor, pdurea din jurul lor fiind mult
mai nvpiat, i atunci...
Ea se mpinse napoi. Lu frica i o folosi ca pe un berbece
nuntrul ei, mpotriva puterii, mpingnd-o n jos, n jos.
Rowan se apropie de ea.
Las-o s ias. Nu i te mpotrivi.
Un puls btea alturi de al ei, prinznd-o, mirosind a
zpad i a pin. Puterea lui Rowan, care o tachina pe a ei. Nu
ca focul ei, ci un har de ghea i vnt. Un oc ngheat la
cotul ei o fcu s cad cu spatele lipit de copac. Harul magic
o muca de un de obraz. Harul magic o ataca.
Foccul mistuitor explod ntr-un zid de flcri albastre,
repezindu-se spre Rowan, mistuind copacii, luna, pe ea
nsi, pn ce...
Dispru, absorbit n neant, cu tot cu aerul pe care ea l
respira.
Celaena czu n genunchi. n timp ce se apuca de gt de
parc ar fi putut s i-l despice pentru a respira, n faa
ochilor i aprur cizmele lui Rowan. El i scosese aerul din ea
sufocase focul. Deinea o mare putere, un control fantastic.
Maeve nu-i dduse un instructor cu abiliti similare n
schimb, i trimisese pe cineva cu o putere capabil s i
sting focul, cineva pe care nu l-ar fi deranjat s o fac dac
ea ar fi devenit o ameninare.
Cu un uierat, aerul se repezi la vale n gtul ei. Ea l
nghii icnind, cu lcomie, de-abia nregistrnd agonia n timp
ce se transforma la loc n forma ei muritoare, lumea devenind
iar tcut i mohort.
Iubitul tu tie ce eti?
O ntrebare rece.
Ea i ridic fruntea, fr s-i pese cum aflase el.
tie tot.
Nu era ntru totul adevrat.
Ochii lui scprar din pricina crei emoii, ea nu-i
putea da scama.
Nu te voi muca din nou, zise el, iar ea se ntreb ce
anume gustase el n sngele ei.
Ea mri, ns sunetul fu mut. Fr coli.
Chiar dac e singurul mod de a m face s m
transform!
El porni s urce n sus pe coam.
Nu muti femeia altor brbai.
Ea mai mult auzi dect simi cum ceva moare n glasul ei
atunci cnd i spuse:
Nu suntem... mpreun. Nu mai suntem. Am renunat
la el nainte de a veni aici.
El privi peste umr.
De ce?
Plat, plictisit. Dar, totui, puin curios.
Ce-i psa ei dac el afla? i strnse mna pumn n poal,
ncheieturile degetelor albindu-i-se. De fiecare dat cnd se
uita la inel i l atingea prinzndu-i strlucirea, acesta spa
un gol n ea.
Ar fi trebuit s-i scoat afurisenia aia. Dar tia c n-avea
s-o fac, fie i numai din pricina acelei agonii aproape
constante pe care o merita.
Deoarece el e mai n siguran dac m gsete
rsepingtoare, aa cum m gseti i tu.
Mcar ai nvat o lecie.
Cnd ea i nl capul, el zise:
Oamenii pe care i iubeti sunt arme pe care ei le voi
folosi mpotriva ta.
Ea nu voia s-i aminteasc cum fusese folosit Nehemia
cum se folosise ea nsi mpotriva ei, pentru a fora o
reacie. Voia s pretind c nu ncepea s uite cum arta
Nehemia.
Transform-te iar, i ordon Rowan, ridicndu-i brbia
n direcia ei.
De data asta, ncearc s...
Ea tocmai uita cum arta Nehemia. Nuana ochilor ei,
curbura buzelor, mirosul ei. Rsul ei. Rgetul din mintea
Celaenei se stinse, redus la tcere de acea nimicnicie
familiar.
Nu lsa s se sting acea lumin.
Dar Celaena nu tia cum s o opreasc. Singura persoan
creia i-ar fi putut spune, care ar fi putut nelege... Era
ngropat ntr-un mormnt nempodobit, departe de
pmntul nclzit de soare pe care l iubise.
Rowan o apuc de umeri.
M asculi?
Ea l privi plictisit, cu toate c el i nfipsese degetele n
pielea ei.
De ce nu m muti iar?
De ce s nu-i aplic pedeapsa pe care o merii?
El prea pornit s o fac, aa c ea clipi.
Dac vreodat ridici un bici asupra mea, te voi jupui
de viu.
El i ddu drumul i porni n jurul luminiului, un animal
de prad evalundu-i victima.
Dac nu te transformi din nou, sptmna viitoare vei
lucra tur dubl la buctrie.
Bine.
Mcar munca la buctrie avea rezultate cuantificabile.
Cel puin la buctrie tia cum stteau lucrurile i tia ce
fcea. ns aceast... promisiune pe care o fcuse, trgul pe
care l ncheiase cu Maeve... Fusese o proast.
Rowan se opri din mers.
Eti inutil.
Spune-mi ceva ce nu tiu.
El continu:
Probabil c ai fi fost mult mai de folos lumii dac, de
fapt, ai fi murit acum zece ani.
Ea l privi sec n ochi i i spuse:
Plec.

Rowan n-o opri atunci cnd ea se ntoarse la fortrea i


mpachet. Totul dur un minut, cci nu-i desfcuse bagajul
i nu mai avea arme. Se gndi c ar fi putut s fac
fortreaa buci pentru a afla unde le pitise Rowan sau s le
fure de la semi-Fae, ns ambele operaii necesitau timp i ar
fi avut parte de mai mult atenie dect i dorea. Nu vorbi cu
nimeni n timp ce ieea.
Avea s gseasc o alt cale de a afla despre cheile Wyrd,
despre cum s-l distrug pe regele din Adarlan i cum s
elibereze Eyllwe. Dac o inea tot aa, ea nu urma s mai
aib nluntrul ei nicio putere de a lupta.
Reinuse crrile pe care veniser, dar cnd o lu pe
pantelle acoperite de copaci, se bizui mai mult pe soarele
ascuns de nori pentru a se orienta. Avea s ntreprind
cltoria napoi, s gseasc mncare pe drum i s se
gndeasc la altceva. Fusese de la bun nceput o misiune
euat. Mcar nu fusese ntrziat prea mult cu toate c
acum trebuia s se grbeasc i s gseasc mai iute
rspunsurile de care avea nevoie i...
Asta faci? Fugi cnd lucrurile devin dificile?
Rowan sttea n picioare ntre doi copaci drept n calea ei.
Fr ndoial zburase pn acolo.
Ea se strecur pe lng el simindu-i picioarele dureroase
de la mersul pe jos.
Ai scpat de obligaia de a m antrena, aa c nu mai
am nimic s-i spun, iar tu nu mai ai nimic s-mi spui. F-ne
amndurora o favoare i du-te naibii.
Un mrit.
Ai fost nevoit s lupi vreodat n viaa ta pentru ceva?
Ea slobozi un rs profund, amar, i porni mai repede,
cotind spre vest, fr a-i psa de direcie, ci dorind mai
degrab s se ndeprteze de el. El se inu ns lesne dup
ea, picioarele lui lungi i musculoase devornd terenul plin
de muchi.
Cu fiecare pas pe care l faci, dovedeti c am dreptate.
Nu-mi pas.
Nu tiu ce vrei de la Maeve ce rspunsuri caui, dar
tu...
Nu tii ce vreau de la ea?
Fu mai mult un strigt, dect o ntrebare.
Ce prere ai de salvarea lumii de regele din Adarlan?
De ce s te deranjezi? Poate c lumea nu merit s fie
salvat. i ea tia ce voia el s spun. Acei ochi lipsii de via
spuneau mai multe dect ar fi crezut.
Deoarece am fcut o promisiune. I-am promis prietenei
mele c voi tri pentru a vedea regatul ei eliberat.
i ndes palmele pline de cicatrice n faa lui.
Am fcut un legmnt care nu poate fi nclcat. Iar tu
i Maeve ticloi blestemai de zei stai n calea mea. i
relu coborrea. El o urm.
Cum rmne cu poporul tu? Cum rmne cu regatul
tu?
i este mai bine fr mine, ntocmai cum ai zis.
Cnd mri, tatuajul lui ncepu s se ncreeasc.
Aadar, ai salva alt ar, dar nu pe a ta. De ce nu
poate prietena ta s-i salveze singur regatul?
Pentru c e moart!
Ea url ultimul cuvnt att de tare, nct o ustur gtul.
Pentru c e moart, iar eu am rmas cu viaa asta de
nimic!
El abia catadicsi s o priveasc, afind aceeai linite
animalic. Cnd ea porni, el nu o mai urm.
Celaena pierduse socoteala distanei pe care o parcursese
sau n ce direcie cltorea. Nici nu-i prea psa. Nu mai
rostise cuvintele e moart din ziua n care Nehemia fusese
luat de lng ea. Era moart, iar Celaenei i era dor de ea.
Noaptea se ls mai devreme din cauza norilor,
temperatura scznd brusc n timp ce tunetul bubuia n
deprtare. Mergnd, i meteri nite arme: gsi o piatr
ascuit i ciopli crengi pe care le transform n sulie
rudimentare; pe cea mal lung o folosi drept baston de mers
i, cu toate c erau mai mult nite epe, ea i spuse c cele
dou mai scurte erau pumnale. Erau mai bune dect nimic.
Fiecare pas era mai greu dect ultimul, iar ei i mai
rmsese destul sim de conservare pentru a ncepe s caute
un loc n care s-i petreac noaptea. Era aproape ntuneric
atunci cnd gsi un loc decent: o peter nu prea adnc
spat n partea lateral a unei lespezi de granit.
Adun iute destule lemne pentru un foc i sesiz ironia
situaiei. Dac ar fi avut ct de ct control asupra harului el
magic... i reprim gndul chiar nainte de a-l termina. Nu
mai fcuse un foc de muli ani, aa c avu nevoie de cteva
ncercri, dar reui chiar cnd tun deasupra micii peteri i
cerurile se deschiser.
i era foame i, din fericire, gsi cteva mere la fundul
sacului ei, mpreun cu nite teggya veche din Varese, care
nc era comestibil, chiar dac greu de mestecat. Dup ce
mnc att ct putu s suporte, i trase mantia n jurul ei i
se cuibri ntr-o parte a peterii.
Nu-i scpar ochiorii care strluceau, pndind printre
rugii de mure, de dup bolovani i copaci. Niciunul nu o mai
deranjase din acea prim sear i nici nu veniser mai
aproape. Nici instinctele ei denaturate, dup cum le simea n
ultimele sptmni, nu indicar vreo alarm. Nu-i dojeni i
nici nu prea i bg n seam.
Locul era aproape confortabil cu focul i ploaia care rpia
nu ca n camera ei friguroas. Dei era epuizat, i simea
capul oarecum limpede. ncepea din nou s fie ea nsi, cu
armele ei improvizate. Fcuse o alegere neleapt cnd
plecase. F ceea ce trebuie s faci, i spusese Elena. Ei bine,
fusese nevoit s plece nainte ca Rowan s o sfie n attea
buci, nct n-ar mai fi avut niciodat ansa s se adune
laolalt.
Mine avea s porneasc la drum. Localizase ceea ce
prea a fi drumul stricat, uitat, pe care l-ar fi putut urma n
josul dealului. Atta timp ct continua s mearg spre
cmpie, i putea gsi drumul napoi spre coast. Avea s
ncropeasc un nou plan n timp ce mergea.
Era bine c plecase.
Oboseala o lovi att de crunt, nct dup ce se ntinse
lng foc adormi n cteva secunde, cu o mn ncletat pe
suli. Probabil c ar fi moit pn n zori dac din pricina
unei tceri subite nu s-ar fi trezit cu o smucitur.
CAPITOLUL 22

Focul Celaenei trosnea n continuare, ploaia rpind


dincolo de gura peterii, dar n pdure se lsase tcerea.
Ochiorii care o priveau dispruser.
Se ridic n picioare, cu sulia ntr-o mn i cu epua n
cealalt, i se strecur spre intrarea ngust a peterii. Din
pricina ploii i a focului, nu reuea s-i dea seama de nimic,
ns i se zburlise prul de pe tot corpul i o duhoare tot mai
puternic se infiltra, venind dinspre pdure. Mirosea a piele
i hoit. Altfel fa de ceea ce simise la gorgane. Mai veche i
aducnd mai tare a pmnt i... mai hmesit.
Deodat, focul pru cel mai prostesc lucru pe care l
fcuse vreodat.
Fr focuri. Aceasta fusese singura regul a lui Rowan n
timpul cltoriei spre fortrea. i se inuser departe de
drumuri ocolindu-le cu desvrire pe cele uitate, npdite
de buruieni. Cele asemntoare crrii pe care o ochise n
apropiere.
Linitea se adnci.
Se furi n pdurea mbibat de ploaie, mpiedicndu-se
i dizlocnd cu degetele de la picioare rdcini i pietre, n
timp ce ochii i se adaptau la ntuneric. Continu ns s
mearg nainte ndeprtndu-se de vechea crare.
Ajunse att de departe, nct petera era acum doar ceva
mai mult de o lumini pe versantul de deasupra, un licr de
lumin nvluind copacii. Ca un afurisit de far. i poziion
mai bine sulia i epua, fiind pe punctul de a-i continua
drumul, cnd fulger.
n faa peterii ei pndeau trei siluete nalte, cu membre
lungi i subiri.
Cu toate c stteau n dou picioare ca oamenii, ea tia c
nu erau fiine umane. Nici Fae nu erau.
ntr-o tcere perfect, mai fcu un pas, apoi altul. Ei
cutau n continuare la intrarea peterii, mai nali dect
oamenii, nici brbai i nici femei.
Vrcolacii stau la pnd, o avertizase Rowan n prima zi de
antrenament, cutnd piei de om pentru a le duce napoi n
peterile lor. Ea fusese prea nucit ca s ntrebe sau s-i
pese. ns acum... acum, acea nepsare, acea copleitoare
trire avea s o omoare. S o jupoaie.
Wendlyn. Trmul comarurilor aievea, acolo unde
legendele cutreier pmntul. n pofida anilor n care
nvase s se furieze, percepea fiecare pas ca pe o
pocnitur, fiecare respiraie prea asurzitoare.
Tunetul mugi, iar ea se folosi de zgomot pentru a face
civa pai. Se opri n dosul unui alt copac, respirnd ct de
ncet putea, i se uit atent, pentru a supraveghea colina
din spatele ei. Fulger iari.
Cele trei siluete dispruser, ns acum era nvluit de
mirosul rnced de piele. Piei de om.
Examin copacul dup care se pitise. Trunchiul era prea
alunecos de la muchi i de la ploaie pentru a se cra, iar
ramurile prea sus. Nici ceilali copaci nu erau mai buni. i la
ce bun s fi fost nepenit ntr-un copac, n miezul unei
furtuni cu descrcri electrice?
ni spre urmtorul copac, evitnd cu atenie toate beele
i frunzele, blestemndu-i tcut lentoarea pasului i... La
naiba cu toate! O zbughi la fug, simind sub picioare
pmntul alunecos acoperit de muchi. Desluea copacii,
unele pietre mai mari, ns panta era abrupt. Se inu pe
picioare, chiar dac n urma ei pocneau tufiurile, alergnd
din ce n ce mai repede.
n timp ce fugea ca vntul la vale pe panta povrnit,
disperat s ajung pe teren ferm, nu ndrznea s-i ia ochii
de la copaci i pietre. Poate c teritoriul lor de vntoare se
sfrea pe undeva poate c ar fi putut s-i ntreac, fugind
pn n zori. Coti spre est, continund s coboare, i se
apuc de un trunchi de copac pentru a-i face vnt, aproape
pierzndu-i echilibrul n timp ce se izbi de ceva dur i rigid.
Despic aerul cu sulia numai pentru a fi prins de dou
mini masive.
ncheieturile ei pulsau n agonie pe msur ce degetele o
strngeau suficient de puternic ct s nu poat s-i nfig
arma n agresorul ei. Se rsuci, ridicnd un picior pentru a-i
lovi atacatorul, i surprinse un licr al unor coli... Ba nu, nu
coli. Dini.
ns nici vorb de piei cusute. Numai un pr de argint,
strlucind de la ploaie.
Rowan o trase spre el, mpingnd-o spre ceea ce prea a fi
un copac scorburos.
Ea continu s gfie fr zgomot, ns respiraia nu-i
deveni mai lesnicioas atunci cnd Rowan o apuc de umeri
i i lipi gura de urechea ei. Paii zgomotoi ncetar.
Ai s asculi fiecare cuvinel pe care i-l voi spune.
Vocea lui Rowan era mai blnd dect ploaia de afar.
Altminteri, ai s mori n noaptea asta. Pricepi?
Ea ncuviin cu o micare a capului. El i ddu drumul
doar pentru a-i scoate sabia i o bard care arta periculos.
Supravieuirea ta depinde n ntregime de tine.
Mirosul se ntei din nou.
Trebuie s te transformi acum. Altminteri, ncetineala
ta de murilor te va ucide.
Ea ncremeni, dar apoi se ntinse, pipind dup un fir de
putere. Nu gsi nimic. Trebuia s existe un declic, un loc
nluntrul ei de unde s o poat comanda... Un sunet
ptrunztor de piatr pe metal rsun prin ploaie. Apoi altul.
i nc unul. i ascueau cuitele.
Harul tu magic...
Ei nu respir, aa c nu au nevoie de aer. Gheaa i-ar
ncetini, ns nu i-ar opri. Vntul meu deja ndeprteaz
mirosul nostru de ei, ns nu pentru mult timp. Aelin,
transform-te!
Aelin. Nu era un test, nici un truc complicat. Vrcolacii nu
aveau nevoie de aer.
Tatuajul lui Rowan strluci atunci cnd fulgerul lumin
spaiul n care se aflau.
ntr-o clip va trebui s fugim. Forma pe care o iei atunci
cnd o vom face ne va determina soarta. Aa c respir i
transform-te!
Cu toate c instinctul se mpotrivea, ea nchise ochii.
Inspir o dat. Apoi, nc o dat. Plmnii i se deschiser,
plini de aerul rece, dulce, iar ea se ntreb dac Rowan o
ajuta i cu asta.
O ajuta. i era dispus s ntmpine o soart ngrozitoare
pentru ca ea s rmn n via. N-o lsase singur. Nu
fusese singur.
Se auzi un blestem nbuit i Rowan se izbi de ea, de
parc ar fi vrut s-o ocroteasc cu trupul lui. Nu, nu s-o
ocroteasc. S o acopere, s acopere licrul de lumin.
Ea de-abia simi durerea fie i pentru c n clipa n care
simurile ei de Fae i intrar n rol, ea trebui s-i duc o
mn la gur pentru a nu vomita. O, zeilor, izul lor era mai
ru dect al oricrui cadavru cu care avusese de-a face!
Acum i auzea cu delicatele ei urechi ascuite, ascultnd
fiecare pas pe care l fceau cnd tustrei i croiau sistematic
drumul n josul colinei. Vorbeau cu glasuri ciudate, grave
masculine i feminine n acelai timp, toate vorace.
Acum sunt doi, ssi unul dintre ei.
Ea nu voia s tie ce putere i exercita fora pentru a le
permite s vorbeasc n absena aerului.
Un mascul Fae i s-a alturat femeii. l vreau miroase
a furtuni i a oel.
Celaena se sufoc pe msur ce izul i ptrundea n gtlej,
Pe femeie o lum cu noi zorile sunt prea aproape.
Apoi, vom putea s o jupuim pe ndelete.
Rowan se ndeprt uor de ea i spuse tcut, fr a fi
nevoie s fie lng ea pentru a fi auzit, n timp ce examina
pdurea:
La cinci sute de metri nspre rsrit se afl un ru la
baza unei stnci mari.
N-o privi n timp ce-i ntindea dou pumnale lungi, iar ea
nu-i mulumi atunci cnd ddu drumul armelor improvizate
i apuc plselele din filde.
Cnd spun fugi, ai s fugi ca vntul. Calc pe unde calc
cu i sub niciun motiv s nu te ntorci. Dac ne desprim,
alearg drept nainte vei auzi rul.
Ordin dup ordin un comandant pe cmpul de lupt,
ferm i letal. Privi de dup copac. Izul era acum copleitor,
nvluindu-i din toate prile.
Dac te prind, nu-i poi omor nu cu o arm de
muritor. Cea mai bun opiune este s lupi pn ce te poi
elibera pentru a fugi. Ai neles?
Ea ncuviin. Din nou, i era greu s respire, iar ploaia
era acum torenial.
La semnalul meu, zise Rowan, adulmecnd i auzind
lucruri care scpau chiar i simurilor ei mai ascuite. Fii
gata...
Lu poziia de alergat, iar Rowan fcu acelai lucru.
Ieii, ieii, ssi unul dintre ei att de aproape,
nct ar fi pulul s fie n scorbur cu ei.
n tufiurile dinspre apus se auzi un freamt, de parc doi
oameni ar fi alergat. Pe loc, duhoarea vrcolacilor sczu n
intensitate atunci cnd ei o luar la goan dup crengile care
se frngeau i frunzele pe care vntul lui Rowan le trimitea n
direcia opus.
Acum, ssi Rowan, i o zbughir din copac.
Celaena fugi sau ncerc s-o fac. Chiar i cu vederea
mai ascuit, tufele i pietrele se dovedir a fi un obstacol.
Rowan fugi nspre tumultul rului, umflat de la ploile de
primvar, pasul lui fiind mai lent dect s-ar fi ateptat ea,
dar... dar el ncetinea pentru ea. Trupul Fae era diferit, iar ea
se adapta greit i...
Alunec, ns o mn o prinse de cot, nelsnd-o s cad.
Mai repede, fu tot ceea ce i spuse el i, de ndat ce ea
i gsi echilibrul, el o lu nainte, nind printre copaci ca o
pum.
Dur numai un minut pn ce fora izului o lovi din nou,
iar trosnetul tufiurilor se auzi tot mai aproape. Nu-i lua
ochii de la Rowan i de la luminiul din fa captul irului
de copaci. Nu mai era mult pn acolo unde puteau s sar
i...
Un al patrulea vrcolac sri din locul n care probabil c
sttuse ascuns la pnd n tufe. Se repezi la Rowan, cu o
licrire de membre lungi, tari ca pielea tbcit, brzdate de
cicatrice. Nu, nu cicatrice custuri. Custuri care ineau
laolalt diferitele piei.
Ea ip atunci cnd vrcolacul fcu saltul neateptat, ns
Rowan nu ovi niciun pas n timp ce se feri i se rsuci cu o
vitez inuman, tind cu sabia i spintecnd fr mil cu
barda.
n acelai moment, braul vrcolacului fu tiat, iar capul
desprins de trup.Ea s-ar fi putut minuna de felul n care el se
mica, de felul n care ucidea, ns Rowan nu se opri din
alergat, astfel nrct Celaena fugi dup el, aruncnd o
singur privire la cadavrul pe care rzboinicul Fae l zdrobise.
Buci mprtiate de piele pe frunzele ude, asemenea ve
mintelor lepdate, dar care nc se contractau i foneau de
parc ar fi ateptat pe cineva care s vin s le coas napoi
una de cealalt.
Ea fugi i mai repede, Rowan continund s alerge n
salturi n faa ei.
Vrcolacii se apropiau din spate, rgnd de furie. Apoi,
tcur pn ce...
Crezi c rul v poate salva? ntreb unul dintre ei,
gfind, lsnd s-i scape un rs care o zgrie pn la oase.
Credei c dac ne udm, ne pierdem forma? Femeie, port
aceste piei de pete nc de cnd n lume erau doar o mn
de oameni.
Atunci ea avu o viziune a haosului care atepta n acel ru
o lovitur uoar i un semi-nec i ameeal i ceva care o
trgea n jos, tot mai jos, spre fundul linitit.
Rowan, rosti ea n oapt, dar el deja dispruse, trupul
lui masiv alergnd ca fulgerul, drept spre marginea stncii,
cu salturi puternice.
Nu exista nicio modalitate de a opri urmrirea din spatele
lor. Vrcolacii aveau de gnd s sar cu ei. i, odat ajuni n
ap, nu aveau s poat face nimic pentru a-i omor, nicio
arm uman pe care s-o poat folosi.
nluntrul ei se deschise o fntn, vast, de neoprit i
groaznic. Rowan pretinsese c nicio arm uman nu-i putea
ucide. Dar cele ale nemuritorilor?
Celaena trecu printre copaci, sprintnd spre lespedea de
piatr proeminent din granit, n timp ce-i proiecta puterea
n picioare, plmni, brae i sri.
Cnd plonj, se rsuci pentru a fi cu faa la stnc i spre
ei. Ei nu erau nimic altceva dect trei trupuri slabe srind n
noaptea ploioas, urlnd cu o anticipat plcere primitiv,
triumftoare.
T'ransform-te! fu unicul avertisment pe care ea i-l
ddu lui Rowan.
Urm o fulgerare de lumin care i ddu de tire c el
ascultase.
Apoi, ea sfie totul din acea fntn dinluntrul ei, o
rupse cu ambele mini i cu toat inima ei nfuriat, lipsit
de sperane.
Cznd, cu prul biciuindu-i chipul, Celaena i ntinse
minile spre vrcolaci.
Surpriz, ssi ea.
Lurnea erupse ntr-un foc albastru, mistuitor.

Celaena tremura pe malul rului, de frig, de epuizare i de


groaz. ngrozit de vrcolaci i ngrozit de ceea ce fcuse.
Cu vemintele uscate datorit transformrii, Rowan sttea
n picioare la civa metri de ea, innd sub observaie
stncile fumegnde din amonte. Ea i incinerase pe vrcolaci.
Acetia nu avuseser nici mcar rgazul s ipe.
Se ls pe vine, cuprinzndu-se cu braele. Pdurea ardea
pe ambele maluri ale rului o ntindere pe care nu avea
curajul s o msoare. Puterea ei era o arm. Un alt fel de
arm fa de cuite, sgei sau minile ei. Un blestem.
Avu nevoie de mai multe ncercri, dar n cele din urm
vorbi:
Poi s-l stingi?
Ai putea chiar tu, dac ai ncerca.
Cnd ea nu-i rspunse, el zise:
Aproape c-am terminat.
ntr-o clip, flcrile aflate cel mai aproape de stnci se
stinser. Ct lucrase el oare pentru a le nbui?
Nu vrem ca focurile tale s atrag i altceva.
Ea s-ar fi putut deranja s-i rspund la mpunstur,
dar era prea obosit i nfrigurat. Ploaia umplea lumea i,
pentru o vreme, domni tcerea.
De ce este att de vital transformarea mea? ntreb
ntr-un sfrit.
Deoarece te ngrozete, i rspunse el. Primul pas spre
a nva s-i controlezi puterea este s o stpneti. Fr
control, cu o izbucnire ca asta, ai putea, cu uurin, s te
arzi.
Ce vrei s spui?
O alt privire furtunoas.
Cnd i accesezi puterea, ce simi?
Ea se gndi.
O fntn, rspunse ea. mi simt harul magic ca pe o
fntn
I-ai simit fundul?
Exist un fund?
Ea se rug s existe.
Toate harurile magice au un fund un punct de
descrcare. Pentru cei cu haruri mai slabe, e uor de secat i
uor de reumplut. Ei i pot accesa cea mai mare parte a
puterii odat. Pentru cei cu haruri mai puternice, poate dura
ns ore pentru a ajunge la fund, pentru a-i invoca toate
puterile la intensitate maxim.
ie ct i ia?
O zi ntreag.
Ea sri.
nainte de o btlie ne lum rgazul necesar, astfel
nct atunci cnd mergem pe cmpul de lupt suntem n
deplintatea puterilor. Poi s faci i alte lucruri n acelai
timp, ns o parte din tine este acolo, n profunzime, scond
i mai mult, i mal mult, pn ce atingi fundul.
i cnd l scoi pe tot, acesta pur i simplu se
elibereaz n valuri uriae?
Dac vreau eu. l pot elibera n mici izbucniri i s
continui a.a o vreme. Dar poate fi greu s-l reii. Uneori,
oamenii nu disting prietenii de dumani atunci cnd
mnuiesc att de mult har magic.
Cnd ea, n urm cu cteva luni, i trsese puterea de
cealalt parte a portalului, resimise acea lips a controlului
contientizase c era ct pe ce s-l rneasc i pe Chaol, aa
cum l rnise pe demonul pe care l nfruntase.
Ct i ia s te recuperezi?
Zile. O sptmn, ns depinde de cum am folosit
puterea i dac am sectuit i ultimul strop. Unii fac greeala
de a ncerca s ia mai mult nainte de a fi gata sau de a ine
prea mult i, fie i ard minile, fie c ard totul n jurul lor.
Tremuratul tu nu e numai de la ru, s tii. E felul n care
trupul tu i spune s n-o faci iar.
Din pricina fierului din sngele nostru care se lupt cu
magia?
Aa ncearc uneori dumanii s lupte mpotriva
noastr dac nu au har magic mbrac totul n fier.
Probabil c el o vzu cnd ridic din sprncene, cci
adug:
Am fost prins o dat. n timpul unei campanii n est,
ntr-un regat care nu mai exist. M-au nctuat n fiare din
cap pn n picioare pentru a m mpiedica s-i sufoc.
Ea scoase un fluierat grav.
Ai fost torturat?
Dou sptmni m-au inut pe mesele lor de tortur
nainte ca oamenii mei s m salveze.
i desfcu platoa pentru antebra i i suflec mneca
de pe braul drept, lsnd la vedere o cicatrice groas, urt,
care i nconjura antebraul i cotul.
Mi-au spintecat braul bucic cu bucic, apoi mi-
au scos oasele aici i...
Vd foarte bine ce s-a ntmplat i tiu exact cum se
face, zise ea, simind stomacul strngndu-i-se.
Nu pentru c vzuse cicatricea, ci... din cauza lui Sam.
Sam fusese legat de o mas, despicat i frnt de unul dintre
cei mal sadici ucigai pe care i cunoscuse vreodat.
Tu ai fost, ntreb Rowan calm, dar lipsit de blndee,
sau altcineva?
Am ajuns prea trziu. N-a supravieuit.
Din nou se ls tcerea, iar ea se blestem pentru c
fusese o proast i i spusese. Dar apoi zise, cu o voce
rguit:
i mulumesc pentru c m-ai salvat.
O uoar ridicare din umeri, o micare vag. De parc
recunotina ei ar fi fost i mai greu de ndurat dect ura i
reticena ei.
Sunt legat de regina mea printr-un jurmnt de snge
de nedesfcut, aa c n-am avut alt opiune dect s m
asigur c n-aveai s mori.
n venele ei se instal puin din acea greutate de mai
nainte.
Dar, continu el, n-a fi lsat pe nimeni s aib o
asemenea soart n minile vrcolacilor.
Un avertisment ar fi fost de folos.
Am spus c bntuie inutul nc de acum cteva
sptmni. ns, chiar i dac te-a fi prevenit azi, ai fi
refuzat s m asculi.
Era adevrat. Ea tremur din nou, de data aceasta att de
violent, nct trupul i se transform napoi, o strfulgerare de
lumin i de durere. Dac crezuse c i este frig n trupul ei
de Fae, era nimic prin comparaie cu frigul pe care l simi
odat transformat din nou n fiin uman.
Care a fost declanatorul atunci cnd te-ai transformat
mai devreme? o ntreb el, de parc acel moment ar fi fost o
psuire fa de lumea real, n care furtuna de ghea i
curgerea intermitent a rului le nbuea vorbele pentru a
nu fi auzite de zei.
Ea i frec braele, disperat s gseasc un strop de
cldur.
N-a fost nimic.
Tcerea lui cerea informaii contra informaii un trg
cinstit. Ea oft.
Hai s spunem c au fost frica, necesitatea i instinctul
de supravieuire, impresionant de adnc nrdcinat.
Nu i-ai pierdut controlul imediat dup transformare.
Cnd, n cele din urm, i-ai folosit harul magic, vemintele
tale nu au ars; i nici prul. Iar pumnalele nu s-au topit.
De parc abia atunci i-ar fi amintit c nc le avea, el i le
lu.
Avea dreptate. Harul magic n-o copleise n momentul n
care ea se transformase. Pn i n explozia care se ntinsese
n toate direciile, ea deinuse destul control nct s se apere
pe sine. Niciun singur fir de pr nu-i luase foc.
De ce a fost altfel de data asta? insist el.
Deoarece n-am vrut ca tu s mori salvndu-m pe
mine, reunoscu ea.
Te-ai fi transformat pentru a te salva pe tine?
Prerea ta despre mine este mai mult sau mai puin
aceeai cu a mea, aa c tii rspunsul.
El rmase tcut o vreme, iar ea se ntreb dac el punea
lucrurile cap la cap.
Nu pleci, spuse Rowan, ntr-un sfrit, cu braele
ncruciate. N-ai s scapi de turele duble de la buctrie, dar
nu pleci.
De ce?
El i desfcu mantia.
Fiindc aa spun eu, de aia.
Ar fi putut s-i spun c era cel mai afurisit motiv pe care
l auzise ea vreodat i c era un ticlos arogant, dac nu i-ar
fi aruncat mantia lui uscat i cald. Apoi, el ls s-i cad
n poal i jacheta.
Cnd el se ntoarse i porni napoi spre fortrea, ea l
urm.
CAPITOLUL 23

n ultima sptmn, pentru Manon i clanul Cioc-negru


nu se schimbaser prea multe. Continuau s zboare zilnic
pentru a stpni balaurii i reueau s evite un rzboi
deschis n sala de mese de dou ori pe zi. Motenitoarea
Picioare-galbene ncerca, ori de cte ori putea, s o enerveze
pe Manon, ns Manon nu-i acorda mai mult atenie dect
ar fi acordat unui nar care i-ar fi bzit deasupra capului.
Totul se schimb n ziua seleciei, atunci cnd motenitoa-
rele i sabaturile lor i alegeau animalele pe care aveau s le
ncalece.
Patruzeci i dou de vrjitoare se nghesuiau n jurul
gropii de antrenament din Colul Nordic, trei sabaturi plus
trei Matroane. ngrijitorii se repezir sub platforma de
vizionare, pregtindu-se. Balaurii aveau s fie adui unul
cte unul i, folosind alte bestii drept momeli, aveau s-i
demonstreze calitile. Asemenea celorlalte vrjitoare, Manon
se furiase zilnic pe la cuti. nc l voia pe Titus.
l voia era o sintagm mortal. Titus era al ei. i dac se
ajungea la asta, i-ar fi scos maele oricrei vrjitoare ar fi
provocat-o. n acea diminea i ascuise unghiile n
ateptarea evenimentului. Toate Cele Treisprezece o fcuser.
Totui, revendicrile aveau s fie tranate ntr-o manier
civilizat. Dac un animal era revendicat de mai multe dintre
ele cele trei Matroane aveau s trag la sori. Cnd venea
vorba de Titus, Manon tia precis cine l rvnea: Iskra i
Petrah, motenitoarele Picioare-galbene i Snge-albastru. Le
vzuse pe amndou privindu-l cu ochi lacomi. Dac Manon
le-ar fi stat n cale, s-ar fi luptat pentru el n zona de
antrenament. i sugerase asta bunicii ei, ns i se spusese c
nu era nevoie s se certe ntre ele mai mult dect ar fi fost
necesar. Urmau s decid prin tragere la sori.
Asta nu-i czuse bine lui Manon, care sttea n dreptul
deschizturii platformei, flancat de Asterin. Nervozitatea ei
se intensific atunci cnd poarta grea se ridic n fundul
gropii, Bestia momeal era deja nlnuit de peretele ptat
de snge, un balaur defect, plin de cicatrici, pe jumtate ct
masculii, cu aripile strnse. De pe platform se vedea c
spinii veninoi din coad i fuseser nlturai pentru a-l
mpiedica s se apere mpotriva nepreuiilor balauri de
clrit.
Momeala i ls capul n jos n timp ce poarta scri
deschizndu-se i primul balaur fu prezentat, inut n lanuri
de brbai cu fee foarte palide. Acetia nir napoi imediat
ce bestia fu adus, ferindu-se de coada lui mortal i
nchiznd poarta n urma lor.
Manon respir uurat. Nu era Titus, ci unul dintre
masculii de mrime medie.
Trei santinele fcur un pas n fa pentru a-l revendica,
ns Matroana Snge-albastru, Cresseida, ridic o mn.
Haidei, mai nti, s-l vedem n aciune.
Unul dintre brbai fluier strident. Balaurul se repezi la
momeal.
Dini i solzi i gheare, att de iute i de brutal, nct pn
i Manon i inu respiraia. nlnuit cum era, momeala n-
avu nicio ans i fu intuit n mai puin de o secund,
flcile masive inndu-i gtul n jos. O comand, un fluierat,
i balaurul avea s-l rup.
Brbatul scoase ns un fluierat ntr-o not joas, iar
balaurul ddu napoi. Un alt fluierat i el se aez pe coad.
nc dou santinele ieir n fa. Erau cinci n curs.
Cresseida ridic un buchet de crengue spre competitoare.
i fu atribuit unei santinele Snge-albastru, care le zmbi
celorlalte, apoi balaurului, care era condus napoi n tunel.
Bestia momeal, care sngera ntr-o parte, fcu un efort i se
trase n ntunericul de la perete, n ateptarea urmtorului
atac.
Unul dup altul, balaurii fur scoi, atacnd cu o for
extraordinar i cu repeziciune. i unul dup altul,
santinelele i revendicar. Nu i pe Titus, nu nc. Ea avea
senzaia c Matroanele puseser asta la cale ca pe un fel de
test s vad ct de bine puteau motenitoarele lor s se
controleze n timp ce ateptau cele mai bune animale de
nclecat, s vad care se putea abine cel mai mult. Manon
sttea cu un ochi la balauri i cu altul la motenitoare, care,
la rndu-le, o priveau n timp ce balaurii erau prezentai.
i totui, prima femel enorm o ndemn pe Petrah,
motenitoarea Snge-albastru, s fac un pas nainte. Femela
era cam de mrimea lui Titus i sfri prin a muca o bucat
din coasta momelii nainte ca antrenorii s poat s o
opreacc. Slbatic, imprevizibil, letal. Magnific.
Nimeni nu o provoc pe motenitoarea Snge-albastru.
Mama lui Petrah se mulumi s dea afirmativ din cap, de
parc ar fi tiut deja ce animal i doriser.
Asterin alesese deja cel mai feroce balaur dotat cu sistem
de camuflaj, o femel cu ochi istei. Verioara ei fusese
ntotdeauna bun la iscodit i, dup o discuie lung cu
Manon i cu restul santinelelor, hotrser c Asterin avea
s-i continue rolul printre noile ndatoriri ale Celor
Treisprezece.
Aa c atunci cnd femela de culoare albastru-deschis fu
adus, Asterin o revendic, ochii acesteia promind atta
brutalitate pur oricui i-ar fi stat n cale, nct, practic, i
strluceau. Nimeni nu ndrzni s o provoace.
Manon privea intrarea n tunel cnd simi mirosul de
smirn i rozmarin al motenitoarei Snge-albastru alturi de
ea. Asterin mri un avertisment slab.
l atepi pe Titus, nu-i aa? murmur Petrah, care
sttea i ea cu ochii aintii pe intrarea n tunel.
i ce dac? o ntreb Manon.
A prefera s fie al tu, dect al Iskri.
Chipul senin al vrjitoarei nu putea fi citit.
i eu la fel.
Nu era sigur ce anume, dar discuia nsemna ceva.
Era clar, dac erau vzute stnd linitite de vorb,
nsemna ceva pentru toate cele prezente. n special pentru
Iskra, care veni n partea cealalt a lui Manon.
Deja complotai?
Motenitoarea Snge-albastru ridic brbia.
Cred c ar fi nemaipomenit dac Manon l-ar ncleca
pe Titus.
Pai pe nisip, gndi Manon. Oare ce-i spusese Matroana
Snge-albastru lui Petrah despre ea? Ce scheme clocea?
Gura Iskri se schimonosi ntr-o jumtate de zmbet.
Vom vedea ce are de spus Mama cu trei chipuri.
Manon ar fi putut s-i rspund ceva, dar chiar atunci
Titus apru, tropind.
Aa cum se ntmplase de fiecare dat, ea rmase fr
respiraie vzndu-i mrimea i rutatea. Brbaii de-abia
reuir s se retrag pe poart, mpleticindu-se, nainte ca
Titus s se rsuceasc, plesnind din coad n direcia lor. Ei
reuiser s-l ncalece numai de cteva ori, aa i se spusese.
i totui, sub clreul potrivit, el se domolea de tot.
Titus nu atept fluieratul nainte de a se ndrepta spre
bestia momeal, lovind cu coada sa epoas. Bestia nlnuit
se feri cu o iueal surprinztoare, de parc ar fi simit atacul
masculului, iar coada lui Titus se nfipse n piatr.
Bietrele sfrmate se prvlir peste bestia momeal i, n
timp ce aceasta ddea napoi de fric, Titus lovi din nou. i
din nou.
nlnuit de perete, bestia nu putea s fac nimic.
Brbatul fluier, dar Titus strui. Se deplasa cu o graie
fluid i o cruzime nemblnzit.
Bestia momeal scheun, iar Manon ar fi putut s jure c
motenitoarea Snge-albastru tresri. Ea nu mai auzise
niciodat strigtul de durere al vreunui balaur, i totui, n
timp ce Titus se ls pe vine, ea vzu unde lovise drept n
mijloculrnii pe care bestia o avea ntr-o parte.
Prea c Titus tie unde s loveasc pentru a provoca o
agonic mai mare. Ea tia c era inteligent, dar ct de
inteligent era? Brbatul fluier din nou, i se auzi un bici.
Titus continu s se mite n faa momelii, gndindu-se cum
avea s loveasc. Nu pentru c ar fi rmas n pan de
strategie. Nu, voia s savureze lovitura. S tachineze.
Un fior de ncntare o strbtu pe Manon pe ira spinrii.
Dac ar fi clrit un animal ca Titus, dac i-ar fi sfiat
dumanii cu el...
Dac l vrei att de tare, opti Iskra, iar Manon i ddu
seama c ea nc sttea alturi de ea, acum la numai un pas
distan, de ce nu te duci s-l iei?
nainte ns ca Manon s se poat mica nainte ca
oricine s o poat face, deoarece erau cu toii fermecai de
acel animal superb n spate i se nfipser gheare din fier.
iptul lui Asterin umplu petera, ns Manon cdea,
plonjnd de la treisprezece metri n groapa de piatr. Se
rsuci, izbindu-se de o lespede mic, sfrmicioas, care
ieea din perete. Aceasta i ncetini cderea i i salv viaa,
dar ea continu s cad pn ce...
Se izbi de pmnt, luxndu-i glezna. De deasupra se
auzir ipete, ns Manon nu privi n sus. Dac ar fi fcut-o,
ar fi vzut-o pe Asterin punnd-o la pmnt pe Iskra, cu
dinii i ghearele scoase. Ar fi vzut-o pe bunica ei dnd
ordinul ca nimeni s nu sar n groap.
ns Manon nu se uita la ele.
Titus se ntorcea spre ea.
Balaurul sttea ntre ea i poart, unde brbaii se micau
grbii ncoace i ncolo, de parc ar fi ncercat s se
hotrasc dac ar trebui s rite s o salveze sau s atepte
pn ce avea s devin un strv.
Titus plesnea din coad nainte i napoi, intuind-o cu
ochii lui negri. Manon i scoase sabia Spintec-Vnt. Prin
comparaie cu dimensiunea balaurului, nu era dect un
pumnal. Trebuia s ncerce s ajung la poart.
l fix i ea cu privirea. Titus se aez pe vine, pregtindu-
se s atace. tia unde era poarta i ce nsemna pentru ea.
Prada lui.
Nu clreaa sau stpna, ci prada.
Vrjitoarele tcuser. Brbaii de la poart i de pe
platformele superioare tcuser.
Manon i nvrti sabia. Titus atac.
Ea fu nevoit s se rostogoleasc pentru a scpa de gura
lui i, ntr-o secund, se ridic, sprintnd disperat spre
poart. Glezna i zvcnea, iar ea chiopta, reprimndu-i
iptul de durere. Titus se ntoarse, iute ca un izvor
primvratic pe versantul muntelui, n timp ce ea mergea iute
spre poart, i o lovi cu coada.
Manon avu destul minte pentru a se roti i a evita epii
veninoi, dar primi n coaste marginea superioar a cozii i
zbur prin aer, sabia fiindu-i smuls din strnsoare. Se lovi
de pmnt, lng peretele opus, i alunec, zgriindu-i faa
de piietre. mpleticindu-se, cu o durere cumplit n coaste
ncerc s se ridice n capul oaselor, i s msoare distana
dintre ea, sabie i Titus.
Titus ovia ns, ridicnd privirea dincolo de ea,
deasupra ei, spre...
ntunericul o nvlui. Uitase de bestia momeal. Creatura
nlnuit n spatele ei, att de aproape, nct simea
duhoarea de strv din respiraia lui.
Privirea fix a lui Titus era o comand pentru momeal s
stea jos. S-l lase s o mnnce pe Manon.
Manon ndrzni s arunce o privire peste umr, spre sabia
din ntuneric, aflat foarte aproape de animalul nlnuit. Ar
fi putut s rite, dac bestia n-ar fi fost acolo, dac n-ar fi
privit-o fr nicio expresie, dac nu s-ar fi uitat la ea de parc
ar fi lost...
Nu o prad.
Titus mri din nou un avertisment teritorial spre bestie,
att de tare, nct ea l simi pn n mduva oaselor. n
schimb, momeala, aa pipernicit cum era, o privea insistent
cu un soi de furie i hotrre. Emoie, i-ar fi putut ea spune.
Foame, dar nu de ea.
Nu, ea i ddu seama c bestia i ridicase privirea spre
Titus, lsnd s-i scape un mrit grav drept rspuns. Acel
sunet nu era ctui de puin supus. Bestia voia s sar la
Titus.
Erau aliai. Chiar dac numai pentru un moment.
Din nou, Manon simi fluxul i refluxul din lume, acel
curent invizibil pe care unii l numeau Soart, iar alii l
numeau braul Zeiei cu Trei Chipuri. Titus scoase un ultim
rget amenintor.
Manon se rsuci, ridicndu-se n picioare, i fugi.
Fiecare pas o fcea s vad stele verzi, iar pmntul se
scutur cnd Titus porni n vitez dup ea, dispus s treac
i prin bestie pentru a o ucide, dac ar fi fost necesar.
Manon i recuper sabia i o roti, lovind cu ea lanul gros
i ruginit, folosindu-se de ultima frm de putere care i mai
rmsese.
Spintec-Vnt, aa i spuneau sbiei ei. De acum, aveau
s-i spun Spintec-Fier. Lanul plesni atunci cnd Titus sri
asupra ei.
Titus nu vzuse balaurul venind i n ochii lui se citi ceva
asemntor ocului atunci cnd bestia momeal l atac i se
rostogolir mpreun.
Titus era de dou ori ct ea i nu era rnit, dar Manon nu
atept s vad rezultatul nainte s-o ia la goan spre tunel,
acolo unde brbaii ridicau n grab poarta.
Apoi, se auzir un bum! i un murmur ocat, iar Manon
ndrzni s arunce o privire la timp s vad balaurii
desprin du-se cu un salt, i bestia lovind iar.
Lovitura acelei cozi pline de cicatrici, nefolositoare, fu att
de puternic, nct capul lui Titus se lovi de pmnt.
n timp ce Titus se ridic n picioare, bestia momeal
mim un atac al cozii i i ddu cu ghearele o lovitur
puternic, iar Titus url de durere.
Manon ncremeni, la nici cinci metri de poart.
Balaurii i ddeau trcoale unul altuia, cu aripile zgriind
pmntul. Ar fi trebuit s fie o glum. i totui, bestia
momeal refuza s renune, n pofida chioptatului, n
pofida cicatricelor i a sngelui.
Titus sri drept la beregat, fr vreun mrit de
avertizare.
Coada bestiei l lovi pe Titus n cap. Titus ddu napoi
mpleticindu-se, dar apoi atac, pocnind din flci i din coad
Odat ce acei epi intrau n carnea bestiei, avea s se
termine. Bestia momeal se feri, pocnindu-i coada lui Titus
cu propria-i coad, ns nu scp de flcile care l prinser de
gt.
Gata. Trebuia s se termine.
Bestia momeal se zvrcoli, dar nu se putu elibera. Manon
tia c ar fi trebuit s fug. Ceilali strigau. Se nscuse fr
compasiune, mil sau buntate. Nu-i psa care dintre ei tria
sau murea, atta timp ct ea scpa. Acel curent continua
ns s curg spre lupt, nu ndeprtndu-se de aceasta. i i
datora bestiei viaa.
Aa c Manon fcu cel mai prostesc lucru pe care l fcuse
n lunga i mizerabila ei via.
Alerg spre Titus i o ridic pe Spintec-Vnt deasupra
cozii sale. i tie coada cu tot cu os, iar Titus scoase un rget,
eliberndu-i prada. O atac folosindu-i ciotul cozii, iar
Manon ncas lovitura drept n stomac, rmnnd fr aer
nainte s ating pmntul. Cnd se ridic, vzu saltul final
care puse capt luptei.
Cu beregata expus din pricina rgetului de durere, Titus
un avu nicio ans atunci cnd balaurul momeal se npusti
i i inclet flcile pe gtul su puternic.
Titus avu o ultim zvrcolire, o ultim ncercare de a se
elibera. Bestia l inea cu fermitate, de parc ar fi ateptat
asta sptmni, luni sau ani. Strnse i i smulse capul,
lund cu el beregata lui Titus.
Se aternu tcerea, de parc ntreaga lume s-ar fi oprit
atunci cnd trupul lui Titus se prbui la pmnt, sngele
nind pretutindeni.
Manon rmase complet nemicat. ncet, balaurul ridic
ochii de la hoit, cu sngele lui Titus picurndu-i din bot.
Privirile li se ntlnir.
Oamenii ipau la ea s fug, iar poarta scri
deschizndu-se, ns Manon se uita int n acei ochi negri,
unul cu o cicatrice oribil, dar ntreg. El fcu un pas, apoi
nc unul, spre ea.
Manon nu se lsa convins. Era imposibil. Imposibil. Titus
era de dou ori ct el, de dou ori mai greu i se antrena de
muli ani.
Balaurul momeal l fcuse praf nu fiindc ar fi fost mai
mare sau mai puternic, ci fiindc o dorise mai mult. Titus
fusese o brut i un uciga, i totui acest balaur din faa
ei... era un rzboinic.
Brbaii se repezir cu sulie, sbii i bice, iar bestia
mri.,
Manon ridic o mn. i, din nou, lumea se opri.
Manon, cu ochii la bestie, zise:
E al meu.
El i salvase viaa. Nu din ntmplare, ci fiindc alesese s
o fac i simise i el curentul care curgea ntre ei.
Poftim? ltr bunica ei de deasupra.
Manon se trezi mergnd spre balaur i oprindu-se la nici
doi metri de el.
El e al meu, zise Manon, examinnd cicatricele,
chioptatul, viaa care ardea n acei ochi.
Vrjitoarea i balaurul se privir reciproc pre de o clip
care pru s dureze o eternitate.
Eti al meu, i spuse Manon.
Balaurul clipi spre ea, cu sngele lui Titus continund s-i
picure printre dinii crpai i rupi, iar Manon avu impresia
c i el ajunsese la aceeai concluzie. Poate c el o tiuse cu
mult nainte de acea sear, iar lupta cu Titus nu fusese
legat neaprat de supravieuire, ct fusese mai degrab o
ncercare de a o revendica pe ea.
Drept clreaa sa. Drept stpna sa. A lui.

Manon i numi balaurul Abraxos, dup arpele antic care


inea lumea ntre inelele sale la porunca Zeiei cu Trei
Chipuri. A fost probabil singurul lucru plcut care s-a
ntmplat n acea noapte.
Cnd reveni la celelalte i Abraxos fu dus pentru a fi
curat i ngrijit, iar cadavrul lui Titus scos de treizeci de
brbai, Manon le privi lung pe toate vrjitoarele care
ndrznir s-i caute privirea.
Asterin o inea pe motenitoarea Picioare-galbene n faa
Matroanelor. Pre de un lung moment, Manon i arunc o
privire Iskri, nainte de a-i spune simplu:
Se pare c mi-am pierdut echilibrul.
Iskra se nfurie, dar Manon ridic din umeri, tergndu-i
pmntul i sngele de pe fa nainte de a se duce
chioptnd napoi spre Omega. Nu voia s-i dea Iskri
satisfacia de a se plnge c aproape o omorse, iar Manon
nu era n forma potrivit pentru a rezolva chestiunea printr-o
lupt adevrat.
Atac sau stngcie, Asterin fu pedepsit de ctre Mama
Cioc-negru n acea noapte pentru c o lsase pe
motenitoarea ei s cad n groap. Manon ceruse ca ea s fie
cea care s aplice loviturile de bici, dar bunica ei nu o luase
n seam. n loc asta, o puse pe motenitoarea Picioare-
galbene s o fac. Aa cum eecul lui Asterin se petrecuse
sub ochii celorlalte Matroane i a motenitoarelor lor, la fel
trebuia s se petreac i pedepsirea ei.
Stnd n picioare n sala de mese, Manon privi fiecare
lovitur brutal de bici, toate zece date cu toat puterea, n
timp ce Iskra i etala vntaia de pe maxilar, un cadou din
partea lui Asterin.
Spre cinstea ei nepieritoare, Asterin nu ip. Nici mcar o
dat. Manon avu nevoie de toat stpnirea de sine pentru a
nu nfca biciul i a nu-l folosi pentru a o strangula pe
Iskka.
Apoi urm discuia cu bunica ei. Nu fu att o conversaie,
ct o palm peste faa ei, apoi o btaie verbal care o zi mai
trziu nc fcea s-i rsune lui Manon urechile.
O umilise pe bunica ei i pe toate vrjitoarele Cioc-negru
din istorie alegnd acea rmi pipernicit de carne,
indiferent de victoria repurtat. Fusese un noroc faptul c l
omorse pe Titus, vorbise cu emfaz bunica. Abraxos era cel
mai mic dintre animalele de nclecat i, pe deasupra, din
pricina mrimii, nu zburase nici mcar o zi n viaa lui. Nu-l
lsaser niciodat s ias din cresctorie.
Nici nu tiau dac putea s zboare dup ce aripile lui
fuseser tratate cu atta cruzime att de mult timp, iar
ngrijitorii erau de prere c dac Abraxos ar fi ncercat s
ias din Rscruce, s-ar fi zdrobit cu tot cu Manon de fundul
Trectorii. Susineau c niciun alt balaur nu avea s-i
accepte vreodat supremaia, nu drept Conductoare a Aripii.
Manon i stricase bunicii ei toate planurile.
Toate aceste fapte i erau strigate n fa iar i iar. Ea tia
c i dac ar fi vrut s schimbe animalele de nclecat,
bunica ei ar fi obligat-o s-l pstreze pe Abraxos, doar pentru
a o umili atunci cnd avea s dea gre. Chiar dac asta ar fi
putut nsemna pentru ea moartea.
Totui, bunica ei nu fusese n groap. Nu se uitase n ochii
lui Abraxos i nu vzuse btnd n el inima rzboinicului. Nu
observase c el luptase cu mai mult iretenie i ferocitate de
ct oricare altul. Aa c Manon se inu tare i ncas palma,
predica i cea de a doua palm care i lsase obrazul
zvcnind.
Cnd ajunse la cuca n care Abraxos i avea acum
cminul, pe Manon nc o durea faa. El era cuibrit la
peretele din fund, tcut i linitit, n vreme ce multe alte
creaturi tropiau sau ipau sau mriau.
nsoitorul ei, supraveghetorul, privi printre bare. Asterin
pndea n ntuneric. Dup biciuirea din seara precedent,
Aghiotanta ei nu avea de gnd s-o mai scape din ochi.
Manon nu-i ceruse iertare pentru pedeaps. Regulile erau
reguli, iar verioara ei greise. Asterin meritase biciuirea, la
fel cum Manon meritase vntaia de pe obraz.
De ce st cuibrit aa? l ntreb Manon pe brbat.
Presupun c e din cauz c n-a avut niciodat o cuc
doar a lui. Nu att de mare, n orice caz.
Manon studie caverna plin de cuti.
Unde l ineau nainte?
Brbatul art spre podea.
n cocin, alturi de celelalte momeli. Vedei
dumneavoastr, el e cea mai veche momeal. A supravieuit
gropilor i cocinilor, dar asta nu nseamn c e potrivit
pentru dumneavoastr.
Dac a fi vrut s aflu prerea ta cu privire la ct este
de potrivit, i-a fi cerut-o, i zise Manon, cu ochii la Abraxos,
apropiindu-se de gratii. Ct dureaz pn putem s-l facem
s zboare?
Brbatul se scrpin n cap.
Ar putea s dureze zile, sau sptmni, sau luni. S-ar
putea s nu se ntmple niciodat.
Vom ncepe antrenamentele din aceast dup-amiaz.
Asta n-o s se ntmple.
Manon ridic din sprncene.
Pentru nceput, sta trebuie s fie antrenat singur. i
voi atribui cei mai buni antrenori, iar ntre timp putei folosi
un alt balaur pentru a...
n primul rnd, omule, l ntrerupse Manon, nu-mi da
tu mie ordine.
i dezveli dinii din fier, iar el se fcu mic.
n al doilea rnd, eu nu m voi antrena cu un alt
balaur. M voi antrena cu el.
Brbatul era palid ca moartea atunci cnd i spuse:
Toate animalele santinelelor l vor ataca. Primul zbor l
va speria att de tare, nct se va mpotrivi. Aa c dac nu
dorii ca soldaii dumneavoastr i animalele lor s se sfie
ntre ele, v sugerez s v antrenai singur.
Tremurnd, adug:
Milady.
Balaurul i privea. Ateptnd.
Ne pot nelege?
Nu. Unele comenzi rostite sau fluierturi, dar nu mai
mult dect un cine.
Manon nu crezu asta nicio clip. Nu pentru c el ar fi
minit-o, sau pentru c el nu ar fi fost prea inteligent. Poate
c Abraxos era diferit.
Ea urma s foloseasc fiecare moment pn la Jocurile de
Rzboi pentru a-l antrena. Cnd ea i Cele Treisprezece aveau
s fie ncununate victorioase, avea s le fac pe toate
vrjitoarele care se ndoiser de ea, inclusiv pe bunica ei, s
se blesteme pentru c fuseser att de proaste, cci ea era
Manon Cioc-negru i nu ddea niciodat gre. i nu avea s
fie nimic mai plcut dect s-l priveasc pe Abraxos
mucndu-i capul Iskri pe cmpul de lupt.
CAPITOLUL 24

Cnd Chaol se ntoarse la castel, fu deosebit de uor s-i


mint oamenii n legtur cu vntile i tieturile de pe fa
un incident nefericit cu un vagabond beiv n Rifthold. S
suporte minciunile i rnile era mai bine dect s fie mort.
nelegerea lui Chaol cu Aedion i cu rebelii fusese simpl:
informaii contra informaii.
El le promisese i mai multe informaii despre regina lor,
precum i despre inelele negre ale regelui, n schimbul a ceea
ce tiau ei cu privire la puterea regelui. Asta l inuse n via
n acea noapte i n fiecare sear dup aceea, n timp ce
ateptase ca ei s se rzgndeasc. ns ei nu veniser
niciodat dup el, iar n seara asta el i Aedion ateptau s
treac de miezul nopii pentru a se strecura n fostul
apartament al Celaenei.
Era pentru prima dat cnd el ndrznise s se ntoarc n
cript dup acea noapte petrecut cu Celaena i cu Dorian, la
ciocanul din bronz, n form de craniu. Mort, nu se mic i
nu vorbi deloc. Cu toate c el purta Ochiul Elenei la gt,
ciocanul rmase inert. Poate c Mort rspundea doar celor
prin ale cror vene curgea sngele lui Brannon Galathynius.
Astfel c el i Aedion examinar cu atenie cripta, slile
prfuite, cercetnd fiecare centimetru n cutare de semne
ale spionilor sau temndu-se de posibilitatea de a fi
descoperii. Cnd, n cele din urm, fur satisfcui de faptul
c nimeni nu putea trage cu urechea, Aedion zise:
Cpitane, spune-mi ce caut eu aici.
Generalul nu dduse vreun semn de mirare sau de
surpriz atunci cnd fusese condus de ctre Chaol spre locul
de odihn al Elenei i al lui Gavin, cu toate c fcu ochii mari
la vederea lui Damaris. ns, chiar dac Aedion tia ce era, el
nu spuse nimic. Cu toat obrznicia i arogana lui, Chaol
avea impresia c brbatul deinea multe, multe secrete i se
pricepea al naibii de bine s disimuleze asta.
Era cellalt motiv pentru care se oferise s ncheie nelege
rea cu Aedion i cu tovarii si: dac harurile prinului erau
descoperite, Dorian urma s aib nevoie de un loc unde s se
ascund i de cineva care s-i ofere siguran n
eventualitatea n care Chaol n-ar mai fi putut s o fac. Chaol
spuse:
Eti pregtit s-mi mprteti informaiile pe care le-
al cptat de la aliaii ti?
Aedion i oferi un zmbet lene.
Att timp ct i tu mi le mprteti pe ale tale.
Chaol se rug tuturor zeilor dispui s-l asculte s nu fac
o micare greit atunci cnd scoase Ochiul Elenei din
tunic.
Regina voastr mi-a dat acest colier atunci cnd a
plecat spre Wendlyn. i aparinea strmoului ei care a
convocat-o aici pentru a i-l oferi.
Aedion miji ochii n timp ce studie amuleta, piatra albastr
sclipind n lumina lunii.
Ceea ce sunt pe punctul de a-i spune, zise Chaol,
schimb totul.

Dorian sttea n ntunericul casei scrilor, ascultnd.


Asculta i nu era prea dornic s accepte faptul c Chaol se
afla n cript cu Aedion Ashryver.
Acela fusese primul oc. n ultimele sptmni, dup
explozia sa cu Sorscha, se strecurase n locul acela n cutare
de rspunsuri. Mai ales acum c ea minise cu neruinare i
ris- case totul pentru a-i pstra secretul i pentru a-l ajuta
s gseasc un mod de a-l controla.
n seara aceea el fusese ngrozit s gseasc ua secret
uor ntredeschis. N-ar fi trebuit s vin, dar o fcuse
oricum, nscocind o list cu minciunile pe care s le spun
dac ar fi descoperit vreun chip neprietenos acolo jos. Apoi,
ajunsese destul de aproape pentru a auzi vocile masculine i
aproape c fugi... Aproape, pn ce i dduse seama cine
vorbea.
Era imposibil, cci ei se urau reciproc. i totui, erau
acolo, n cripta Elenei. Deja era prea mult. ns atunci
auzise... auzise ceea ce Chaol i spunea generalului, att de
ncet, nct l putea cu greu auzi.
Regina voastr mi-a dat acest colier atunci cnd a plecat
spre Wendlyn.
Era o greeal. Probabil c era o greeal, deoarece...
Pieptul i deveni prea strmt, prea mic.
Tu vei fi mereu dumanul meu. Asta ipase Celaena spre
Chol n noaptea n care murise Nehemia. Iar ea spusese...
spusese c i pierduse poporul n urm cu zece ani, dar...
Dar.
Dorian nu se putu mica n timp ce Chaol se lans ntr-o
nou poveste, un nou adevr. Despre tatl lui Dorian. Despre
puterea pe care regele o exercitase. Celaena descoperise asta.
Celaena ncerca s gseasc o modalitate de a o distruge.
Tatl su crease acel lucru pe care l nfruntaser n
catacombele bibliotecii acel lucru monstruos ce prea
uman. Cheile Wyrd. Porile Wyrd. Piatra Wyrd.
Iar ei l miniser. Hotrser c nu trebuiau s aib
ncredere n el. Celaena i Chaol ei hotrser fr el. Chaol
tiuse cine i ce era cu adevrat Celaena.
De aceea o trimisese n Wendlyn de aceea o scosese din
castel. Dorian nc nghea pe scri cnd Aedion se furi
afar din cript, cu spada scoas i prnd pregtit s atace
orice duman detectat.
Zrindu-l, Aedion blestem grav i urt, cu ochii strlucin-
du-i la lumina torei.
Ochii Celaenei. Ochii lui Aelin Ashryver Ashryver
Galathynius.
Aedion era vrul ei. Iar el nc i era loial ei minind cu
neruinare, prin fiecare aciune, cu privire la locul unde se
afla loialitatea lui.
Chaol se npusti pe coridor, cu o mn ridicat a
implorare.
Dorian!
Pre de o clip, nu putu dect s-l priveasc lung pe
prietenul su. Apoi, reui s ntrebe:
De ce?
Chaol expir lung.
Deoarece cu ct tiu mai puini oameni, cu att mai
sigur este pentru ea, pentru toi. Pentru tine. Ei dein
informaii care te-ar putea ajuta.
Crezi c a da fuga la tatl meu?
Cuvintele erau ceva mai mult dect o oapt strangulat,
n timp ce temperatura sczu brusc.
Chaol pi n fa, aezndu-se ntre Aedion i Dorian, cu
palmele la vedere. mpciuitor.
Nu-mi pot permite s ghicesc s sper. Nici cu tine.
De cnd?
Gheaa i acoperea dinii, limba.
Ea mi-a spus despre tatl tu nainte s plece. Curnd
dup aceea, mi-am dat seama cine este.
Iar acum lucrezi cu el.
Respiraia cpitanului form un abur n faa sa.
Dac putem gsi o cale de a elibera magia, asta te-ar
putea salva. Ei cred c ar putea avea nite rspunsuri despre
ce s-a ntmplat i cum ar putea fi inversat. ns dac Aedion
i aliaii si sunt prini, dac ea este prins... vor muri. Tatl
tu i va nimici, ncepnd cu ea. i n aceste momente,
Dorian, avem nevoie de ei.
Dorian se ntoarse spre Aedion.
Ai de gnd s-l omori pe tata?
Nu merit s moar? fu rspunsul generalului.
Dorian l vzu pe cpitan nfiorndu-se nu la auzul
vorbelor generalului, ci din pricina frigului.
I-ai spus... despre mine? scrni Dorian.
Nu, rspunse Aedion n locul lui Chaol. Cu toate c
dac nu nvei s te controlezi, n curnd n tot regatul nu va
mai fi niciun suflet care s nu tie c ai un har magic.
Aedion privi pe furi spre cpitan, cu ochii si neobinuii.
Aadar, de asta erai att de disperat s faci schimb de
secrete voiai informaiile de dragul lui.
Chaol ncuviin. Aedion i zmbi afectat lui Dorian, iar
gheaa acoperi scrile.
Deci, harul tu magic se manifest sub form de
ghea l zpad, priniorule? l ntreb generalul.
Apropie-te i vei afla, i rspunse Dorian, surznd
slab.
Poate c l-ar fi putut arunca pe Aedion n partea opus a
coridorului, aa cum fcuse i cu acea creatur.
Dorian, poi s ai ncredere n Aedion, i spuse Chaol.
El e un om cu dou fee. Nu cred nici pentru o clipit
c nu ne-ar vinde dac acest lucru i-ar servi propriei cauze.
Ba n-o va face, rosti Chaol scurt, tindu-i replica lui
Aedion.
Buzele lui Chaol se nvineir de frig.
Dorian tia c i fcea ru o tia i nu prea s-i pese.
Fiindc vrei s fii regele lui Aedion ntr-o bun zi?
Chaol pli, de frig sau de team, iar Aedion rse.
Regina mea va muri fr s aib motenitori mai
curnd dect s se mrite cu un brbat din Adarlan.
Chaol ncerc s-i ascund tremurul de durere, dar
Dorian i cunotea prea bine prietenul i tia fr s-l
priveasc. Pre de o secund se ntreb ce prere ar avea
Celaena despre afirmaia lui Aedion. Celaena care minise
Celaena, care era Aelin, pe care o ntlnise n urm cu zece
ani, alturi de care se jucase n minunatul ei castel. i n
acea zi n Endovier, acea prim zi, el simise c ea avea ceva
familiar... O, zeilor!
Celaena era Aelin Galathynius. El dansase cu ea, o
srutase, dormise alturi de ea, dumanul lui de moarte. M
voi ntoarce dup tine, i spusese ea n ultima zi petrecut
acolo. Chiar l atunci, el tiuse c era altceva n spatele
acestei promisiuni. Ea avea s se ntoarc, dar probabil nu ca
ea nsi, Celaena. Oare avea s fie pentru a-l ajuta sau
pentru a-l omor? Aelin Galathynius tia despre harul lui
magic i voia s-l distrug pe tatl su, voia s distrug
regatul. Tot ceea ce spusese i fcuse ea... Cndva, crezuse
c fusese o fars pentru a-i ctiga favorurile n calitate de
Campion, dar ce-ar fi fost dac aa sttuser lucrurile
deoarece ea era motenitoarea din Terrasen? Oare de aceea
era prieten cu Nehemia? Ce-ar fi fost dac, dup un an n
Endovier...
Aelin Galathynius petrecuse un an n acea tabr de
munc. O regin a continentului fusese sclav i avea s
poarte stigmatul pentru vecie. Poate c asta o ndreptea pe
ea, i pe Aedion, ba chiar i pe Chaol, care o iubea, s
plnuiasc s-l nele i s-l trdeze pe tatl lui.
Dorian, te rog, spuse Chaol. Pentru tine fac asta i
jur.
Nu-mi pas, zise Dorian, privindu-i lung, n timp ce se
ndeprta. Voi lua cu mine n mormnt secretele tale ns
nu vreau s fiu prta la ele.
i smulse harul magic rece din aer i l ndrept spre nl-
untrul su, nfurndu-l n jurul inimii sale.

Aedion o lu spre ieirea subteran secret din castel. i


spusese lui Chaol c o fcea pentru a evita orice suspiciune,
pentru ca oricine altcineva s le piard urma n drumul lor
spre apartamente. O privire din partea cpitanului i confirm
c el tia precis ncotro se ndrepta Aedion.
Aedion cuget la ceea ce-i spusese cpitanul i, cu toate
c orice alt brbat ar fi fost ngrozit, cu toate c Aedion ar fi
trebuit s fie ngrozit... nu era surprins. Bnuise, din
momentul n care i druise acel inel, n urm cu muli ani,
c regele folosea un soi de putere mortal i prea la curent
cu informaiile pe care spionii si le strngeau de mult.
Matroana Picioare-galbene fusese acolo cu un scop.
Aedion era nc dispus s pun rmag pe o sum mare de
bani c orice monstruoziti sau arme ar fi creat regele, ei
aveau s le vad curnd, dimpreun cu vrjitoarele. Brbaii
nu ar fi adunat i mai multe oti i n-ar fi furit i mai multe
arme dac n ar fi plnuit s le foloseasc. i, cu siguran, ei
nu nmnau bijuterii care s-i controleze mintea dac nu
voiau s dein puterea absolut. El avea ns s nfrunte
ceea ce sta s vin aa cum o fcuse cu fiecare ncercare din
viaa sa: precis, fr ovial i cu o eficien letal.
Zri cele dou siluete ateptnd pe doc, n umbra unei
cldiri pe cale s se drme, ceaa de pe Avery fcndu-le s
par ceva mai mult dect nite adieri de ntuneric.
Ei? vru Ren s tie n timp ce Aedion se rezem de un
zid umed din crmid.
Cele dou sbii ale lui Ren erau scoase. Oel Adarlanian
de calitate, crestate i zgriate suficient pentru a dovedi c
fuseser folosite, i bine unse pentru a arta c Ren tia cum
s le poarte de grij. Acestea preau s fie singurele lucruri
de care i psa lui Ren prul i era nepieptnat, iar
vemintele artau cam prea ponosite pentru a fi purtate.
Deja i-am spus: putem avea ncredere n cpitan.
Aedion se uit la Murtaugh.
Salut, btrne.
Nu-i vedea faa lui Murtaugh, ascuns sub glug, ns
vocea lui era foarte blnd atunci cnd i spuse:
Sper ca informaiile s merite riscurile pe care i le
asumi.
Aedion mormi. Nu voia s le spun adevrul despre
Aelin, nu pn ce ea nu avea s fie din nou alturi de el i s
le poat spune singur.
Ren veni cu un pas mai aproape. Se deplasa cu sigurana
celui obinuit cu lupta. i cu victoria. Totui, Aedion l
depea cu opt centimetri i zece kilograme de muchi. Dac
Ren l-ar fi atacat, l-ar fi pus la pmnt ntr-o clip.
Nu tiu ce joc joci, Aedion, spuse Ren, dar dac nu ne
spui unde este, cum am putea avea ncredere n tine? i cum
de tie cpitanul? O ine regele?
Nu, rspunse Aedion.
Nu era o minciun, ns aa prea. Din punctul lui de
vedere, Celaena renunase la propriul su suflet.
Eu aa vd lucrurile, Ren: tu i bunicul tu nu avei
mare lucru s-mi oferii mie sau lui Aelin. Nu avei o
armat, nu avei moii, iar cpitanul mi-a spus despre
legturile voastre cu rahatul de Archer Finn. E nevoie s v
amintesc ce i s-a ntmplat Nehemiei Ytger n timp ce voi
erai de gard? Aa c n-am de gnd s v spun; vei primi
doar informaiile de care avei nevoie.
Ren treslt. Murtaugh puse un bra ntre ei.
Pentru orice eventualitate, e mai bine s nu tim
Ren nu voia s renune, iar lui Aedion i clocotea sngele
n vene din pricina afrontului.
n cazul sta, ce le vom spune celor de la Curte? vru
Ren s tie. C ea nu e o impostoare, aa cum am fost lsai
s credem, i c e, de fapt, n via i totui nu vrei s ne
spui unde?
Ba da, rosti Aedion n oapt, ntrebndu-se ct de ru
putea s-l umple pe Ren de snge, fr s-l rneasc pe
Murtaugh n tot acest proces. Exact asta o s le spui. Dac
vei mai gsi Curtea.
Tcere. Murtaugh zise:
tim c Ravi i Sol sunt nc n via n Suria.
Aedion cunotea povestea. Negoul familiei lor fusese prea
important pentru rege pentru a-i executa ambii prini. Ca
atare, tatl lor alesese eafodul, iar mama lor fusese lsat n
via pentru ca Suria s continue s funcioneze ca un port
comercial vital. Cei doi biei surieni aveau deja douzeci i
doi de ani i, de la moartea Nehemiei, Sol devenise Lord de
Suria. n anii n care condusese Bane, Aedion nu pusese
niciodat piciorul n oraul de pe coast. Nu voia s tie dac
ei l blestemau. Trfa din Adarlan.
Vor lupta, ntreb Aedion, sau vor decide c le place
prea mult aurul?
Murtaugh oft.
Am auzit c Ravi este cel mai slbatic pe el va trebui
s-l convingi.
Nu mai vreau pe nimeni pe care s trebuiasc s-l
convingem s ni se alture, spuse Aedion.
Vei vrea s ai oameni care nu se tem de Aelin sau de
tine, rosti scurt Murtaugh. Vei vrea oameni cumptai, care
s nu ovie s pun ntrebri dure. Loialitatea se ctig, nu
se ofer.
Ea nu trebuie s fac niciun blestemat de lucru pentru
a ne ctiga loialitatea.Murtaugh cltin din cap, gluga
legnndu-i-se.
Pentru unii dintre noi, da. ns alii s-ar putea s nu fie
att de uor de convins. Ea are de dat socoteal pentru zece
ani i pentru un regat n ruin.
Era o copil.
Acum e femeie i nc de civa ani buni. Poate c va
oferi o explicaie. ns, pn atunci, Aedion, tu trebuie s
nelegi c unii s-ar putea s nu-i mprteasc fervoarea,
iar alii s-ar putea s trebuiasc s fie convini i n ceea ce
te privete ncotro nclin loialitatea ta i cum i-ai
demonstrat-o peste ani.
Dorea s-i vre dinii lui Murtaugh pe gt, fie i numai
pentru c avea dreptate.
Cine mai este n via din cercul de ncredere al lui
Orlon?
Murtaugh numi patru. Ren adug iute:
Am auzit c se ascund cu anii mereu nvrtindu-se
prin zon, aa ca noi. S-ar putea s nu fie uor de gsit.
Patru. Aedion simi c i se face ru.
Asta e tot?
Fusese n Terrasen, ns niciodat nu fcuse o
numrtoare exact, nu voise niciodat s tie cine reuise
s scape de vrsarea de snge i de mcel sau cine
sacrificase totul pentru a scpa un copil, un prieten, un
membru al familiei. Sigur c n adncul sufletului su tiuse,
dar sperase mereu prostete ca majoritatea s fi fost n via,
ateptnd nc s se ntoarc.
mi pare ru, Aedion, spuse blnd Murtaugh. Civa
lorzi mai neimportani au scpat i chiar au reuit s-i
pstreze pmnturile i s le fac s prospere.
Aedion i cunotea i i ura pe cei mai muli dintre ei
porci egoiti care i vedeau numai propriile interese.
Murtaugh continu:
Vernon Lochan a supravieuit, dar numai fiindc era
deja marioneta regelui i, dup ce Cal a fost executat, Vernon
i-a nsuit titlul fratelui su, Lord de Perranth. tii ce i s-a
ntmplat lui lady Marion, ns n-am aflat niciodat ce i s-a
ntmplat lui Elide.
Elide fiica i motenitoarea Lordului Cal i a lui Lady
Marion, cu aproape un an mai mic dect Aelin. Dac era n
via, ar fi avut cel puin aptesprezece ani.
O mulime de copii au disprut n primele sptmni,
ncheie Murtaugh.
Aedion nu voia s se gndeasc la acele morminte prea
mici.
Pre de o clip, fu nevoit s priveasc n alt parte, i pn
i Ren rmase tcut. ntr-un final, Aedion spuse:
Trimitei-i pe informatorii notri la Ravi i Sol, ns
abinei-v n ceea ce-i privete pe ceilali. Deocamdat, igno-
rai-i pe lorzii neimportani. Pai mici.
Spre surprinderea lui, Ren zise:
De acord.
Pre de o secund, privirile li se ntlnir, iar el tiu c Ren
simea ceea ce i el simea adeseori ceea ce ncerca s in
ngropat. Ei supravieuiser, cnd att de muli nu o
fcuser. i nimeni altcineva nu putea nelege cum era s
duci acea povar, dect dac suferise pierderi la fel de mari.
Ren evadase cu preul vieii prinilor si i i pierduse
cminul, titlul, prietenii i regatul. Se ascunsese i se
antrenase i nu-i uitase niciodat cauza.
Acum nu erau prieteni; niciodat nu fuseser cu adevrat.
Tatlui lui Ren nu-i plcuse n mod deosebit faptul c Aedion,
nu Ren, fusese ales s ncheie jurmntul sngelui cu Aelin.
Jurmntul purei supuneri jurmntul care avea s-l
pecetluiasc pe Aedion drept protectorul ei pe via, singura
persoan n care ea putea s aib ncredere deplin. Tot ceea
ce el poseda, tot ceea ce el era, ar fi trebuit s-i aparin ei.
i totui, acum premiul nu era doar un jurmnt de
snge, ci un regat o ans de rzbunare i de reconstruire a
lumii lor. Aedion ddu s porneasc, dar se uit napoi. Doar
dou siluete nvemntate n mantii, una cocoat, cealalt
nalt i narmat. Prima frntur a Curii lui Aelin. Curtea
pe care el ar fi ridicat-o pentru ea pentru a scutura lanurile
Adarlanului. Putea s continue s joace jocul nc pentru
puin timp.
Cnd ea se va ntoarce, spuse Aedion linitit, mcelul
de acum zece ani va prea o nimica toat n comparaie cu
ceea ce-i va face ea regelui din Adarlan.
i, n sufletul su, Aedion spera c avea s fie adevrat.
CAPITOLUL 25

Trecu o sptmn fr alte ncercri din partea lui


Rowan de a o jupui pe Celaena de vie, aa c n pofida
faptului c nu progresa absolut deloc, ea considera c era un
succes. Rowan se inu de cuvnt i o puse s fac ture duble
la buctrie singura parte bun fiind c era att de obosit
atunci cnd se prbuea n pat, nct nu-i mai amintea s
viseze. Un alt beneficiu, bnuia ea, era c n timp ce freca
vasele rmase de la cin, putea asculta povetile lui Emrys
pe care Luca le cerea n fiecare sear, indiferent dac ploua
sau nu.
n pofida a ceea ce se ntmplase cu vrcolacii, Celaena tot
nu reuea s i stpneasc harul. Chiar dac Rowan i
oferise n acea noapte mantia sa, a doua zi de diminea
reveniser la obinuitele lor aversiuni corozive. Ur prea un
cuvnt puternic, de parc ea nu l-ar fi putut ur pe cel care o
salvase, ns aversiune se potrivea al naibii de bine. Nu prea
i psa ei de care parte a liniei ur-aversiune se situa Rowan.
ns pn s capele aprobarea lui pentru a intra n Doranelle
era, fr ndoial, o cale lung, lung.
O aducea zilnic la ruinele templului suficient de departe,
n eventualitatea c ar fi reuit s se transforme i ar fi
pierdut controlul asupra harului ei magic, astfel nct s nu
incinereze pe nimeni. Totul totul depindea de acea
comand: transform-te. ns amintirea senzaiei pe care i-o
ddea harul ei magic atunci cnd izbucnea arztor
dinluntrul ei, atunci cnd amenina s o nghit i pe ea i
ntreaga lume, o chinuia, i cnd era treaz, i cnd dormea.
Era aproape la fel de ru ca ederea nesfrit acolo.
Acum, dup dou ore nefericite de stat jos, ea oft adnc
i se ridic, nvrtindu-se n jurul ruinelor. Era o zi
neobinuit de nsorit, care fcea ca pietrele albe s par
strlucitoare. De fapt, ar fi putut s jure c rugciunile
optite ale credincioilor de mult disprui nc rezonau n
ele. Harul ei magic licrise straniu ca un rspuns ciudat, n
forma ei uman, acolo unde, n mod normal, era att de
adnc zvort.
n timp ce studia ruinele, i propti minile n olduri: ar fi
fcut orice pentru a se mpiedica s-i smulg prul.
Ce-a fost aici?
Rmseser numai nite lespezi de roc sparte, care
indicau locul unde fusese ridicat templul. Cteva pietre
alungite stlpi erau aruncate de parc o mn le-ar fi
mprtiat, i alte roci, mai numeroase, grupate laolalt,
dovedeau faptul c acolo fusese cndva un drum.
Cu Rowan mergnd pe urmele ei, un nor de furtun o
nvlui atunci cnd se opri s examineze o grmad de pietre
albe.
Templul Zeiei Soare.
Mala, Zeia Luminii, a nvturii i a Focului.
M-ai adus aici pentru c socoteai c m-ar putea ajuta
s-mi stpnesc puterile s-mi stpnesc transformarea?
O vag micare afirmativ din cap. Ea puse o mn pe
una dintre pietrele masive. Dac era s fie sincer i s
recunoasc, aproape c simea ecourile puterii care slluise
acolo cu mult timp n urm, o delicioas cldur srutnd-o
pe gt, de-a lungul irei spinrii, de parc zeia nc ar mai fi
stat ghemuit ntr-un col. Aa se explica de ce n acea zi, la
soare, percepea templul altfel. De ce harul ei magic era
instabil. Mala, Zeia Soarelui i Aductoarea Luminii, era
sora i venica rival a Deannnei, Pzitoarea Lunii.
Mab a fost fcut zeitate muritoare graie lui Maeve,
cuget Celaena cu voce tare, n timp ce-i trecea mna peste
piatra zgrunuroas. ns asta s-a ntmplat acum peste cinci
sute de ani. Mala avea o sor n lun cu mult nainte ca Mab
s-i ia locul.
Deanna era numele iniial al surorii. Dar voi, oamenii,
i-ai atribuit unele dintre caracteristicile lui Mab. Vntoarea,
ogarii.
Poate c Deanna i Mala n-au fost dintotdeauna rivale.
Unde vrei s ajungi?
Ea ridic din umeri i continu s-i treac minile de-a
lungul pietrei, pipind, inspirnd, mirosind.
Tu ai cunoscut-o vreodat pe Mab?
Pre de o clip lung, Rowan rmase tcut gndind, fr
ndoial, dac era de vreun folos s-i spun i ei.
Nu, rspunse el ntr-un sfrit. Sunt btrn, dar nu
chiar att de btrn.
Bine dac el nu voia s-i spun vrsta real...
Te simi btrn?
El privi n deprtare.
Dup standardele celor ca mine, nc sunt considerat
tnr.
Nu era un rspuns.
Ai spus c odat ai fcut parte dintr-o campanie
desfurat ntr-un regat care nu mai exist. Ai fost la rzboi
de mai multe ori, se pare, i ai vzut lumea. Asta las urme.
Te mbtrnete pe dinuntru.
Te simi btrn?
Ea nici nu clipea. O feti o copil, i spusese el.
Pentru el, ea era o copil. Chiar i atunci cnd ea ar fi
devenit o femeie btrn dac el ar fi trit att de mult tot
o copil ar fi fost prin comparaie cu lungimea vieii lui.
Misiunea ei depindea de capacitatea lui de a o vedea altfel,
dar spuse totui.:
Zilele astea, m bucur c sunt muritoare i c trebuie
s ndur aceast via o singur dat. Zilele astea, nu te
invidiez, ctui de puin.
i nainte?
Fu rndul ei s priveasc int n zare.
Obinuiam s-mi doresc s fi avut ansa de a vedea
totul i am detestat faptul c nu asta avea s se ntmple
vreodat.
Simea c el cocea o ntrebare, dar ncepu din nou s
mearg, examinnd pietrele. ndeprtnd praful de pe una
dintre ele, apru o imagine a unui cerb cu o stea strlucitoare
n frunte, care semna foarte bine cu cel din Terrasen. l
auzise pe Emrys spunnd nc o dat povestea cerbilor
soarelui, cei care ineau o flacr nemuritoare ntre coarnele
lor uriae i care fusese furat odinioar dintr-un templu din
acest inut...
Aici erau inui cerbii nainte ca acest loc s fi fost
distrus?
Nu tiu. Acest templu n-a fost distrus; a fost abandonat
atunci cnd Fae s-au mutat n Doranelle, apoi timpul i
intemperiile l-au ros.
Povetile lui Emrys spun c a fost distrus i nu
abandonat.
Din nou, unde vrei s ajungi?
ns ea nu tia, nu nc, aa c doar scutur din cap i
spuse:
Fae de pe continentul meu din Terrasen... nu erau ca
noi. Cel puin, nu mi-i amintesc fiind aa. Nu erau muli,
dar...
nghii cu putere.
Regele din Adarlan i-a vnat i i-a ucis pe toi, cu mare
uurin. i totui, cnd m uit la tine, nu neleg cum de a
fcut-o.
Chiar i folosind cheile Wyrd, Fae fuseser mai puternici,
mai iui. Ar fi trebuit s supravieuiasc mai muli, chiar
dac unii fuseser surprini n forma lor de animal atunci
cnd magia dispruse.
Ea l privi peste umr, continund s in o mn pe
sculptura cald. nainte de a vorbi, lui Rowan i zvcni un
muchi de pe maxilar:
N-am fost niciodat pe continentul tu, ns am auzit
c Fae de acolo erau mai blnzi mai puin agresivi, foarte
puini fiind antrenai pentru lupt i c ei se bazau n cea
mai mare parte pe magie. Odat magia disprut din
inuturile noastre, muli dintre ei se prea poate s nu fi tiut
ce s fac mpotriva soldailor antrenai.
i totui, Maeve n-a vrut s trimit ajutoare.
Fae de pe continentul tu au rupt cu mult timp n
urm legturile cu Maeve.
El fcu iar o pauz.
Dar au fost unii n Doranelle care au adus argumente
n favoarea ajutorului. Regina mea a sfrit prin a oferi un
refugiu oricui reuea s ajung pn acolo.
Ea nu voia s tie mai multe nu voia s tie ci
reuiser i dac el fusese unul dintre cei civa care
aduseser argumente pentru salvarea frailor din vest. Aa c
se ndeprt de sculptura cerbului mistic, fiindu-i frig imediat
ce ntrerupse contactul cu ncnttoarea cldur dinluntrul
pietrei. O parte din ea ar fi putut jura c strvechea, strania
putere era trist s-i vad plecnd.
n ziua urmtoare, Celaena i isprvi tura din buctrie
de la micul dejun mai ndurerat i mai sectuit dect de
obicei, cci Luca nu fusese acolo pentru a o ajuta, ceea ce
nsemna c i petrecuse toat dimineaa tocnd, splnd i
apoi alergnd pentru a trimite mncarea sus.
Celaena trecu de un soldat pe care l reinuse ca fiind
prietenul lui Luca i un asculttor frecvent al povetilor lui
Emrys tnr, cu muchi supli i fr semne evidente de
urechi sau graie de Fae. Bas, conductorul cercetailor din
fortrea.
Luca sporovia ntruna despre el. Celaena i oferi un
zmbet mic i o nclinare a capului. Bas clipi de cteva ori, i
zmbi i el nesigur drept rspuns i porni, probabil, spre
postul lui de pe metereze. Ea se ncrunt. Pn atunci, i
salutase civilizat pe muli dintre ei, ns... nc i frmnta
creierii n legtur cu reacia lui, cnd ajunse n camera ei i
i dezbrc jacheta dintr-o micare a umerilor.
Deja ai ntrziat, spuse Rowan din pragul uii.
n diminea asta am avut mai mult treab, zise ea,
rempletindu-i prul i ntorcndu-se spre pragul uii, acolo
unde el sttea tolnit. M pot atepta ca azi s fac ceva
folositor cu tine sau nu voi avea parte dect de stat jos, de
mrit i de privit chiondor? Sau voi sfri prin a tia
lemne ore n ir?
El porni pe coridor, iar ea l urm, nc mpletindu-i
prul. Trecur de alte dou santinele. De data asta, ea i privi
pe amndoi n ochi i i salut zmbindu-le. Din nou, acelai
clipit, o privire aruncat de la unul la altul i un zmbet.
Oare ea devenise att de neplcut, nct un zmbet
nevinovat era ceva surprinztor? n numele zeilor cnd
zmbise ea ultima dat cuiva sau din orice motiv?
Erau destul de departe de fortrea, ndreptndu-se ctre
sud i n sus, n muni, cnd Rowan zise:
Pstreaz cu toii distana din pricina mirosului pe care
l emani.
Poftim?
Nu voia s tie cum de i citise el gndurile.
Rowan trecu printre copaci, fr s-i piard suflul, i
continu:
Aici sunt mai muli masculi dect femele i sunt cam
izolai de lume. Nu te-ai ntrebat de ce nu s-au apropiat de
tine?
S-au inut la distan fiindc... miros?
Nu crezuse c avea s-i pese vreodat destul ct s se
simt stnjenit, dar faa i ardea.
Mirosul tu spune c nu vrei s se apropie de tine.
Masculii l simt mai bine dect femelele i au stat naibii la
distan. Nu vor s le smulgi feele cu ghearele tale.
Ea uitase ct de primitivi erau Fae, cu mirosurile, cu
mperecheatul i cu firea lor teritorial. Un contrast bizar fa
de lumea civilizat de dincolo de zidul de muni.
Bine, sfri ea prin a spune, cu toate c ideea c
sentimentele ei erau att de uor de depistat o nelinitea, iar
minciuna i prefctoria deveneau aproape inutile.
Nu m intereseaz brbaii... masculii.
n timp ce-i privea insistent inelul, tatuajul lui prea viu n
lumina soarelui care se strecura prin coronamentul copacilor.
Ce se ntmpl dac devii regin? Vei refuza o
potenial alian prin cstorie?
O mn invizibil pru s o strng de gt. Nu-i
ngduise s ia n calcul acea posibilitate, cci greutatea unei
coroane i a unui tron erau destul pentru a o face s se simt
de parc ar fi fost ntr-un sicriu. Gndul de a se cstori aa,
trupul altcuiva s fie peste al ei, cineva care s nu fie Chaol...
ndeprt gndul.
Rowan o momea, aa cum, de altfel, o fcea mereu. Iar ea
tot n-avea niciun plan de a prelua tronul unchiului ei.
Singurul ei plan era s fac ceea ce-i promisese Nehemiei.
Frumoas ncercare, i spuse ea.
Cnd el zmbi atotcunosctor, caninii i strlucir.
nvei.
S tii c din cnd n cnd i eu te-am momit.
El i arunc o privire care spunea: Eu te-am lsat s m
mometi, n caz c n-ai observat. Nu sunt un prost de
muritor.
Voia s-l ntrebe de ce, dar dac era prea cordial cu el
cu oricine ar fi fost prea bizar.
Unde naiba mergem azi? Niciodat n-am mers spre
vest.
Zmbetul atotcunosctor pieri.
Ai vrut s facem ceva folositor. Iat c ai ocazia.

Cnd ajunser la pdurea de pini, cu Celaena n forma ei


uman, clopotele unui trg din apropiere btur ora trei.
Ea nu-l ntreb ce cutau acolo. Dac ar fi vrut, el i-ar fi
spus. ncetinind pasul, Rowan cuta semne lsate pe copaci
i pietre, iar ea l urma n linite, nsetat i flmnd i
puin zpcit.
Terenul se schimbase: acele de pin scrneau sub cizmele
lor, iar deasupra capetelor lor ipau pescrui i nu psri
cnttoare. Probabil marea era aproape. Celaena oft adnc
atunci cnd o briz rcoritoare i srut faa transpirat,
aducnd o arom de sare, pete i pietre nclzite la soare.
Pn ce Rowan nu se opri lng un izvor, ea nu-i ddu
seama de iz i de linite.
Pmntul fusese rsturnat peste izvor, iar tufele fuseser
rupte i clcate n picioare. ns atenia lui Rowan era fixat
asupra izvorului, pe ceva ce se nepenise ntre stnci.
Celaena blestem. Un trup. O femeie, dac se lua dup
ceea ce rmsese din ea i...
O coaj.
De parc ar fi fost golit de via, de substan. N-avea
rni i niciun semn de violen, cu excepia unor uvie de
snge uscat la nas i la urechi. Pielea i era decolorat,
vetejit i uscat, iar chipul ei golit era nepenit ntr-o
expresie de groaz i mhnire. Iar mirosul nu doar al
trupului care putrezea, ci i n jurul su... mirosul...
Ce a fcut asta? ntreb ea, studiind pdurea tulburat
de dincolo de izvor.
Rowan ngenunche pentru a examina rmiele.
De ce s n-o fi aruncat n mare? Pare ceva prostesc s-o
lase n izvor. Au lsat i urme numai dac nu cumva sunt
lsate de cel care a descoperit-o.
Malakai mi-a dat raportul azi-diminea iar el i
oamenii lui sunt antrenai s nu lase urme. ns mirosul...
recunosc, e diferit.
Rowan intr n ap. Ea voia s-i spun s se opreasc, dar
el continua s examineze rmiele de deasupra, apoi de
dedesubt, dnd ocol. Ochii lui aruncar scntei spre ea. Era
furios.
Tu s-mi spui, asasino. Ai vrut s te faci folositoare.
Ea se zburli la auzul tonului, ns n faa lor zcea o
femeie, frmat ca o ppu din crpe.
Celaena nu voia n mod deosebit s miroas nicio parte a
rmielor, dar adulmec. i i dori s n-o fi fcut. Era un
miros pe care l mai simise de dou ori pn atunci odat
n acea camer nsngerat, cu un deceniu n urm, iar apoi,
recent...
Ai pretins c nu tii ce era chestia aia de la cmpul cu
gorgane, reui ea s spun.
Gura femeii era deschis ntr-un ipt, iar dinii i erau
cafenii i crpai sub sngele care cursese din nas i se
uscase. Celaena i atinse propriul nas i se nfior.
Cred c asta face acea creatur.
Rowan i puse minile n old, pufnind, i se ntoarse n
izvor.
Ai ieit din ntunericul acela de parc cineva i-ar fi
supt viaa din tine. Pielea i era mai palid, iar pistruii i
dispruser.
M-a forat s trec prin... amintiri. Cele mai rele.
Chipul femeii, ngrozit, mhnit, csca gura la
coronamentul de deasupra.
Ai auzit vreodat de o creatur care se poate hrni cu
asemenea lucruri? Cnd am putut s ntrezresc ceva, am
vzut un brbat un brbat frumos, palid i cu prul negru,
cu ochi de un negru intens. Nu era uman. Vreau s spun,
prea, dar ochii lui lui... nu erau ctui de puin omeneti.
Prinii ei fuseser asasinai. Ea le vzuse rnile. Mirosul
din camera lor fusese att de asemntor... Ea scutur din
cap de parc ar fi vrut s i-l limpezeasc, s-i scuture
senzaia care i se insinua pe ira spinrii.
Nici mcar regina mea nu cunoate toate creaturile
odioase care cutreier prin aceste inuturi. Dac vrcolacii so
aventureaz s coboare din muni, poate c i alte chestii o
fac.
Trgoveii s-ar putea s tie cte ceva. Poate c au
vzut-o sau au auzit zvonuri.
Rowan pru s se gndeasc la aceleai lucruri, cci i
scutur plin de dezgust capul i de mhnire, spre
surprinderea ei.
Nu avem timp; ai irosit lumina zilei venind aici n forma
ta uman.
Nici provizii pentru noapte nu-i aduseser.
Avem o or nainte de a ne ntoarce. S facem ce se
poate.
*

Poteca nu ducea nicieri. Ddea spre mare, ntr-o stnc


fr nicio cale de acces spre fia de plaj ngust de
dedesubt, fr niciun semn c cineva ar fi locuit n apropiere.
Rowan sttea pe marginea stncii, cu braele ncruciate,
privind int la marea de jad.
Nu are sens, spuse el, mai mult pentru sine. Acesta
este cel de-al patrulea trup n ultimele sptmni i
niciunul n-a fost dat disprut.
Se ls pe vine pe terenul nisipos pentru a trasa o linie cu
degetul su tatuat. Conturul coastei Wendlynului.
Au fost gsite aici.
Puncte mici, aparent ntmpltoare, n afar de faptul c
erau foarte aproape de ap.
Suntem aici, zise el, fcnd un alt punct.
Se aez pe clcie, n timp ce Celaena privea cu atenie
harta grosolan.
i totui, noi doi am ntlnit creatura stnd la pnd
printre morminte, aici, adug el, i desen un X acolo unde
ea bnui c erau gorganele, departe de mare. N-am mai vzut
nici urm de creatur lng gorgane, iar sufletele s-au ntors
la obiceiurile lor.
Celelalte trupuri erau la fel?
Toate golite ca sta, cu expresia de teroare ntiprit pe
chipuri... nici urm de rni, n afar de sngele uscat de la
nas l de la urechi.
Dup cum i plise pielea ars de soare de sub tatuaj,
dup cum scrnea din dini, ea i ddu seama c pe el l
rodea mndria sa de nemuritor pentru c nu tia ce era acea
creatur.
Toate aruncate n pdure i nu n mare?
O micare de ncuviinare din cap.
Dar toate la mic distan de ap.
O alt ncuviinare.
Dac ar fi fost un uciga competent, contient, ar fi
ascuns mai bine trupurile. Sau, din nou, ar fi folosit marea.
Ea arunc o privire la marea orbitoare, la soarele care i
ncepuse coborrea spre asfinit.
Sau poate c nu-i pas. Poate c vrea ca noi s tim ce
face. Au existat... au fost vremuri cnd i eu am lsat trupuri
n aa fel nct s fie gsite de o anumit persoan sau
pentru a transmite un anumit mesaj.
Grave fiind ultimul dintre ele.
Ce au victimele n comun?
Nu tiu, recunoscu el. Nu le tim nici mcar numele i
nici de unde vin.
El se ridic i i terse minile.
Trebuie s ne ntoarcem la fortrea.
Ea l prinse de cot.
Ateapt. Ai vzut destul din trup?
O micare lent de ncuviinare. Bine. i ea la fel i ea se
sturase de miros. Memorase, lund n calcul tot ceea ce
putuse.
Atunci trebuie s-o ngropm.
Pmntul e prea tare aici.
Ea se duse dup copaci, lsndu-l pe el n urm.
Atunci o vom face n modul strvechi, strig ea.
Afurisit s fie dac avea s lase trupul femeii s se
descompun ntr-un izvor, afurisit s fie dac o lsa acolo
pentru vecie, ud i rece.
Celaena trase trupul prea uor din izvor, culcndu-l pe
acele cafenii de pin. Rowan nu scoase niciun cuvnt n timp
ce ea adun surcele i crengi i apoi ngenunche, ncercnd
s nu se uite la pielea ncreit sau la expresia struitoare de
groaz.
Iar el nici n-o ironiz pentru cele cteva ncercri de a
aprinde focul cu palma, i nici nu fcu vreun comentariu
meschin cnd, n cele din urm, acele de pin se ncreir i
fumegar, tmie strveche pentru un rug rudimentar. n
schimb, cnd ea se ndeprt de flcrile care se ridicau, l
simi venind n spatele ei, i simi sigurana i semislbticia
lui nvluind-o ca un trup fantom. O briz cald o mngie
pe pr, pe fa. Aer pentru a ajuta focul; vnt pentru a ajuta
la mistuirea trupului.
Sila pe care o simea n-avea nimic de-a face cu jurmntul
ei sau cu Nehemia. Celaena ptrunse n golul fr vrst
dinluntrul ei doar o dat pentru a vedea dac putea s
activeze acel declanator care provoca transformarea, astfel
nct s-i poat ajuta micul foc trist s ard i mai uniform,
i mai maiestuos.
Cu toate astea, Celaena rmase rece i pustiit,
mpotmolit n trupul ei de muritoare.
i totui, Rowan nu spuse nimic despre asta, iar vntul lui
hrni flcrile suficient ct s le fac s lucreze iute asupra
trupului, arznd mai repede dect un rug mortuar. Privir n
tcere, pn ce nu mai rmase nimic, doar cenu pn
cnd i aceasta fu ridicat n sus i dus n deprtare, peste
copaci i spre marea ntins.
CAPITOLUL 26

Din acea noapte petrecut n cript, Chaol nu i mai


vzuse i nici nu mai auzise nimic despre general sau despre
prin. Potrivit celor spuse de oamenii lui, prinul i petrecea
timpul n catacombele vindectorilor, curtnd-o pe una dintre
tinerele de acolo. El se ura pe sine, ns o parte din el era
uurat s aud asta: Dorian mcar vorbea cu cineva.
Separarea de Dorian merita efortul. Pentru Dorian, chiar
dac prietenul lui n-avea s-l ierte niciodat; pentru Celaena,
chiar dac ea nu se mai ntorcea niciodat; chiar dac i
dorea ca ea s fi fost n continuare Celaena i nu Aelin...
merita.
A trecut o sptmn pn a reuit s se ntlneasc din
nou cu Aedion pentru a cpta informaiile pe care nu le
primise din cauza lui Dorian, care i ntrerupsese. Dac
Dorian se strecurase att de uor i i surprinsese, atunci
cripta nu era cel mai bun loc n care s se ntlneasc. Exista
un loc, totui, unde se puteau vedea fr niciun risc. Celaena
i-l lsase n testamentul ei, mpreun cu adresa.
Apartamentul secret aflat deasupra depozitului era
neatins, cu toate c cineva i fcuse timp s acopere mobila
mpodobit. nlturnd cearafurile unul cte unul se simea
de parc ar fi descoperit cine fusese Celaena nainte de
Endovier o dovad c gustul ei pentru lux avea rdcini
adnci. Cumprase acel apartament, i spusese ea odat,
pentru a avea un loc care s fie doar al ei, un loc n afara
Breslei Asasinilor, unde fusese crescut. i cheltuise aproape
toi bnuii pe care i avea dar fusese necesar, spunea ea,
pentru frma de libertate pe care i-o garanta. El ar fi putut
s lase cearafurile trase peste mobile, probabil c ar fi
trebuit s-o fac, dar... era curios.
Apartamentul era alctuit din dou dormitoare, cu bi
proprii, o buctrie i o ncpere larg n care trona o
canapea cu perne mari, n faa unui emineu bogat decorat,
din marmur, ncadrat de dou jiluri tapiate cu catifea.
Cealalt jumtate a ncperii era ocupat de o mas din
stejar, ntins, la care se puteau aeza opt persoane, cu
farfurii din porelan i argint, i tacmuri care se demodaser
de mult. Era singura dovad c acest apartament nu fusese
atins de cnd cineva poate Arobynn Hamel ordonase s fie
sigilat.
Arobynn Hamel, Regele Asasinilor. Chaol scrni din dini
atunci cnd termin de ndesat i ultimul cearaf alb n deba-
raua de pe coridor. n ultimele zile se gndise foarte mult
timp la fostul maestru al Celaenei. Arobynn era destul de
iste nct s pun lucrurile cap la cap atunci cnd gsise un
copil orfan, timid, imediat dup ce prinesa din Terrasen
dispruse, trupul ei disprnd n rul Florine, care era pe
jumtate ngheat.
Dac Arobynn tiuse i i fcuse acele lucruri... Cicatricea
de pe ncheietura minii Celaenei licri n faa ochilor si. O
obligase s-i rup singur mna. Probabil c existaser
nenumrate brutaliti despre care Celaena nici mcar nu-i
spusese. i cea mai rea dintre toate, rul absolut...
N-o ntrebase niciodat de ce, atunci cnd fusese numit
campion, prima ei prioritate nu fusese s-i vneze maestrul
i s-l taie n buci pentru ce-i fcuse iubitului ei, Sam
Cortland. Arobynn poruncise ca Sam s fie torturat i ucis,
iar apoi nscocise o capcan pentru Celaena, cu gndul de a
o trimite n Endovier. Probabil c Arobynn i propusese s o
recupereze de acolo ntr-o bun zi, de vreme ce i lsase
apartamentul neatins. Probabil c i dorise s-o lase s
putrezeasc n Endovier pn ce se hotrse s o elibereze,
iar ea se trse napoi la el, servitoarea lui loial pe veci.
Era dreptul ei, i spuse Chaol. Dreptul ei de a decide cnd
i cum s-l ucid pe Arobynn. Era i dreptul lui Aedion. Pn
i cei doi stpni din Terrasen erau mai ndreptii s
pretind capul lui Arobynn dect era el, dar dac Chaol avea
s-l ntlneasc vreodat, nu era sigur c avea s se abin.
Scara ubred din lemn de dincolo de u scri, iar
Chaol i scoase sabia ntr-o clip. Se auzi un fluierat grav, pe
dou note, iar el se relax, chiar dac numai puin, i fluier
drept rspuns. i inu sabia scoas pn ce Aedion pi pe
u, cu spada tras din teac.
M ntrebam dac eti singur sau cu un crd de
brbai ascuni n ntuneric, spuse Aedion n chip de salut,
vrndu-l sabia n teac.
Chaol i arunc o privire urt.
Asemenea.
Aedion intr n apartament, iar nverunarea de pe chip i
se transform din pruden i mirare n ngrijorare. Lui Chaol
i trecu prin minte c acest apartament era prima frntur n
care Aedion o vedea pe verioara lui pierdut. Acelea erau
lucrurile ei. Ea alesese totul, de la figurinele de pe polia
cminului i ervetele verzi, la vechea mas de ferm din
buctrie, punctat i zgriat de ceea ce preau a fi
nenumrate cuite.
Aedion se opri n mijlocul ncperii, examinnd totul cu
grij. Poate pentru a vedea dac ntr-adevr existau nite
fore ascunse n ateptare, ns... Chaol murmur ceva
despre folositul bii i i oferi lui Aedion intimitatea de care
avea nevoie.

Acesta era apartamentul ei. Fie c i accepta sau i ura


trecutul, ea decorase masa n culorile regale din Terrasen
verde si argintiu. Masa i figurina cerb de pe polia cminului
erau singurele crmpeie care dovedeau c ea probabil nu
uitase. C i psa.
n rest, toate erau confortabile, cu gust, de parc
apartamentul ar fi fost pentru tolneal i nopi petrecute n
faa focului. Erau foarte multe cri pe rafturi, pe msuele
de lng canapea, stivuite lng jilul din faa ferestrei mari
cu draperie, care se ntindea pe toat lungimea camerei.
Deteapt. Educat. Cultivat, dac bibelourile puteau
constitui o dovad. Existau lucruri din toate regatele, de
parc luase cte ceva de pe oriunde fusese. ncperea era
harta unor aventuri, o hart a unei persoane diferite. Aelin
trise. Trise i vzuse i fcuse lucruri.
Buctria era mic, dar confortabil i... n numele
zeilor! Avea un dulap frigorific. Cpitanul menionase faptul
c fusese faimoas ca asasin, dar nu spusese c era bogat.
Toi anii ia ptai de snge toate acele lucruri erau doar
mrturii a ceea ce ea pierduse. A ceea ce el nu putuse s
apere.
Ea devenise o uciga. Una a naibii de bun, dac acest
apartament putea fi socotit o dovad. Dormitorul ei era nc
i mai scandalos. Avea un pat uria, cu patru stlpi i o
saltea care prea un nor, i mai avea o sal de baie placat
cu marmur, cu propriul sistem de instalaie de ap i
canalizare.
Ei bine, dulapul ei de haine nu se schimbase. Vrului ei i
plcuser ntotdeauna vemintele frumoase. Aedion scoase o
tunic albastru nchis, cu broderie aurie pe poale i cu
nasturi strlucind n lumina torelor. Erau veminte pentru
un trup de femeie, iar mirosul care nc se simea n ntregul
apartament aparinea tot unei femei foarte asemntor cu
ceea ce i amintea el din copilrie, ns nvluit n mister i
zmbete secrete. Era imposibil ca simurile sale Fae s nu
remarce, s nu reacioneze.
Aedion se rezem de peretele ncperii, privind lung
rochiile i bijuteriile etalate, acum acoperite de praf. Nu-i
ngduise s-i pese de ceea ce el ptimise n trecut, de
oamenii pe care i distrusese, de cmpurile de btlie pe care
pise acoperit de snge care nu era al su. n ceea ce-l
privea, el pierduse totul n ziua n care Aelin murise. Meritase
pedeapsa pentru ct de lamentabil euase. ns Aelin...
Aedion i trecu minile prin pr nainte de a intra n
ncperea mare. Aelin avea s se ntoarc din Wendlyn,
indiferent de ceea ce credea cpitanul. Aelin avea s se
ntoarc, iar cnd avea s vin... Cu fiecare respiraie, Aedion
simea cum parfumul care persista i nvluia tot mai strns
inima i sufletul. Cnd ea avea s se ntoarc, el nu avea s-i
mai dea drumul vreodat.

Aedion se ls s cad ntr-unul dintre jilurile din faa


focului n timp ce Chaol spuse:
Ei bine, cred c am ateptat destul pentru a auzi ceea
ce ai a-mi spune despre magie. Sper s merite.
Indiferent de ceea ce tiu eu, magia n-ar trebui s fie
planul tu principal de aprare sau de aciune.
Am vzut-o pe regina ta despicnd pmntul n dou
cu puterea ei, spuse Chaol. Spune-mi c asta n-ar schimba
cursul unei nfruntri pe cmpul de lupt spune-mi c nu
ai nevoie de ea i de alii asemenea ei.
Ea nici mcar nu s-ar apropia de cmpurile de lupt,
mormi Aedion blnd.
Chaol se ndoia c era adevrat, dar i dorea s fie.
Probabil c Aedion avea s fie nevoit s o lege pe Celaena de
tron pentru a o mpiedica s lupte n prima linie alturi de
poporul ei.
Spune-mi.
Aedion oft i privi spre foc, de parc ar fi privit un orizont
ndeprtat.
Arderile i execuiile ncepuser deja cam pe cnd
magia dispruse, astfel nct, n ziua n care s-a ntmplat,
am crezut c psrile se fereau de soldai sau cutau
strvuri. Eram ncuiat ntr-una dintre ncperile turnului, din
ordinul regelui. n cele mai multe dintre zile nu ndrzneam
nici s m uit pe fereastr, deoarece nu voiam s vd ce se
petrecea n oraul de dedesubt, ns psrile produceau atta
zgomot n acea zi, nct m-am uitat. i...
Aedion scutur din cap.
Ceva le gonise pe toate i zburau cnd ntr-o direcie,
cnd ntr-alta. Apoi, au nceput ipetele. Am auzit nite
oameni murind ntr-o clipit, de parc li s-ar fi secionat o
arter.
Aedion ntinse o hart pe una dintre msuele scunde din-
tre ei i puse un deget bttorit pe Orynth.
Au existat dou valuri de psri. Primul s-a dus nspre
nord nord-vest.
Tras o linie vag.
Din turn, vedeam destul de departe ct s-mi dau
seama c multe dintre ele veniser din sud cele mai multe
dintre psrile din apropierea noastr nu se prea deplasau.
ns atunci, un al doilea val le-a gonit pe toate spre nord i
spre est, de parc ceva din centrul inutului le arunca ntr-
acolo.
Chaol art spre Perranth, al doilea mare ora din
Terrasen.
De aici?
Mai spre sud.
Aedion i ddu deoparte mna lui Chaol.
Endovier sau chiar mai jos.
Nu puteai s vezi att de departe.
Nu, dar lorzii rzboinici de la curtea mea m-au obligat
s memorez psrile din Oakwald i toate chemrile lor de
vntoare i de lupt. Existau psri care zburau n sus,
spre noi, i care se gseau numai n ara ta. Le numram
pentru a-mi abate atenia n vreme ce...
nc o pauz, de parc Aedion nu inteniona s spun acel
lucru.
Nu-mi amintesc s fi auzit psri din cele trei regate
sudice.
Chaol tras o linie, ncepnd din Rifthold i mergnd spre
muni, spre trectoarea Ferian.
De parc cineva le mna n aceast direcie. Abia la al
doilea val a ncetat magia.
Aedion ridic o sprncean.
Tu nu-i aminteti acea zi?
Eram aici; dac cineva a simit vreo durere, a ascuns
asta. Magia a fost scoas n afara legii n Adarlan acum multe
decenii. Aadar, Aedion, unde ajungem?
Ei bine, Murtaugh i Ren au avut experiene
asemntoare.
Ca atare, generalul se lans ntr-o alt povestire:
asemenea lui Aedion, n ziua n care magia dispruse Ren i
Murtaugh fuseser martorii freneziei care cuprinsese
animalele din zon n timpul celor dou valuri de ceva. Dar ei
erau n partea sudic a continentului lor, abia ajuni n
Golful Craniului.
Abia cu ase luni n urm, atunci cnd se furiaser n
ora din pricina minciunilor lui Archer Finn despre revenirea
lui Aelin, ncepuser s se gndeasc la magie cutnd ci
de a distruge puterea regelui, pentru regina lor. Dup
compararea notelor cu ale celorlali rebeli din Rifthold, i
dduser seama c i ceilali triser fenomene similare.
Dorind s afle ntreaga poveste, gsir un negustor din
Teritoriile Pustii care era dispus s vorbeasc un brbat din
Xandria, care era surpinztor de cinstit, n pofida afacerii pe
care o dezvoltase pe baza obiectelor de contraband.
Am furat o iap Asterion de la Lordul din Xandria.
Desigur, Celaena fusese n Teritoriile Pustii i o cutase cu
lumnarea. n ciuda durerii din piept, Chaol surse amintirii
pe msur ce Aedion i amintea raportul lui Murtaugh
despre relatarea negustorului.
Nu fuseser dou valuri atunci cnd dispruse magia, ci
trei.
Primul se iscase dinspre nord. Negustorul se afla
mpreun cu lordul din Xandria n fortreaa acestuia aflat
sus, deasupra oraului, i vzuse un tremor slab care fcuse
nisipul rou s danseze. Al doilea venise dinspre sud-vest,
naintnd cu vitez foarte mare, asemenea unei furtuni de
nisip. Ultimul venise din aceeai surs central pe care i-o
amintea Aedion. Cteva secunde mai trziu, magia dispruse,
iar oamenii ipau pe strzi. Lordul din Xandria primi, o
sptmn mai trziu, ordinul de a-i omor pe toi locuitorii
din ora care foloseau magia, cunoscui sau nregistrai ca
atare. Apoi ipetele sunaser altfel.
ncheind, Aedion i zmbi mucalit.
Murtaugh a aflat ns mai multe. Ne ntlnim n trei
zile. El i poate spune atunci teoriile sale.
Chaol sri din jilul su.
Asta e tot? Asta e tot ceea ce tii tu informaiile prin
care m-ai inut n ah n ultimele sptmni?
Tu mai ai i altele s-mi spui, aadar, ce-ar fi s-mi
spui tot?
Eu i-am oferit informaii vitale, care pot schimba
lumea, rosti Chaol printre dini. Tu nu mi-ai spus dect
poveti.
Ochii lui Aedion cptar o strlucire letal.
Ar fi bine s auzi ce au de spus Ren i Murtaugh.
Chaol nu prea avea chef s atepte att de mult pentru a
afla, dar avea dou dineuri de stat i o cin formal la care
trebuia s ia parte. Trebuia s-i prezinte regelui planurile de
aprare pentru toate evenimentele.
Dup o clip, Aedion zise:
Cum de supori s lucrezi pentru el? Cum te poi
preface c nu tii ce face ticlosul, ce le-a fcut unor oameni
nevinovai, femeii pe care pretinzi c o iubeti?
Fac ceea ce trebuie s fac.
Oricum, nu credea c Aedion ar fi neles.
Spune-mi de ce Cpitanul Grzii, un Lord din Adarlan,
i ajut dumanii. Asta e tot ce vreau s aud astzi de la
tine.
Chaol voia s spun c, dat fiind cte i spusese deja, nu
mai avea de oferit nicio alt afurisit de informaie, aa c
spuse:
Totui, tiai de taberele de munc. De masacre.
Este uor s fii minit atunci cnd nu i cunoti direct
pe niciunul dintre acei oameni.
Dar Celaena i cicatricele ei, i Nehemia cu oamenii ei
mcelrii...
Este uor s crezi atunci cnd regele tu i spune c
oamenii din Endovier merit s fie acolo fiindc sunt
criminali sau rebeli care au ncercat s mcelreasc familii
inocente din Adarlan.
i ci dintre concetenii ti s-ar ridica mpotriva
regelui tu dac ar afla adevrul? Dac i-ar imagina la cum
ar fi dac familiile lor, satul lor, tot ce au ar fi luat, fcut
sclav sau ucis? Ci s-ar ridica dac ar ti ce putere posed
prinul lor sau dac prinul lor s-ar ridica s lupte alturi
de noi?
Chaol nu tia i nici nu era sigur c voia s tie. Ct
despre Dorian... nu-l putea ruga aa ceva pe prietenul lui. Nu
se putea atepta la asta. Scopul lui era ca Dorian s fie n
siguran, chiar dac avea s-l coste prietenia lor. Nu voia ca
Dorian s fie amestecat n asta. Niciodat.

Ultima sptmn fusese ngrozitoare i minunat pentru


Dorian.
ngrozitoare, deoarece nc doi oameni i aflaser secretul,
i clca pe o linie foarte fin atunci cnd era vorba despre a-
i controla harul magic, care prea tot mai volatil cu fiecare zi
ce trecea.
Minunat, deoarece n fiecare dup-amiaz vizita
ncperea uitat pe care Sorscha o descoperise nghesuit la
un nivel inferior din catacombe, acolo unde nimeni n-avea s-
i gseasc. Ea adusese cri, de unde le gsise, numai zeii
tiau, ierburi i plante, sruri i pulberi, i n fiecare zi
cercetau, se antrenau i meditau.
Nu existau prea multe cri despre domolirea unei puteri
ca a lui muli fuseser ari, aa i spusese ea, ns fata
privea harul magic ca pe o boal: dac ar fi putut gsi
canalele potrivite pentru a-l bloca, ea l-ar fi putut nfrna. Iar
dac nu, spunea ea mereu, puteau recurge la droguri, doar
ct s-i aplaneze strile sufleteti. Ei nu-i plcea aceast idee,
i nici lui, dei era o mngiere s tie c aveau o opiune.
Nu reueau s petreac mpreun dect o or pe zi. Dar n
acea or, indiferent de legile pe care le nclcau, Dorian se
simea din nou ca fiind el nsui. Fr s se contorsioneze
sau s se clatine sau s se mpiedice n ntuneric, ci cu
picioarele pe pmnt. Calm. Indiferent de ce-i spunea
Sorschi, ea nu-l judeca i nici nu-l trda vreodat. Chaol
fusese cndva acea persoan. i totui, acum, cnd era vorba
despre harul lui magic, el nc vedea team i o urm de
dezgust n ochii lui Chaol.
tiai, l ntreb Sorscha, aezat pe partea cealalt a
mesei de lucru, c nainte ca magia s dispar, ei au fost
nevoii s gseasc modaliti speciale prin care s-i supun
pe prizonierii nzestrai?
Dorian i ridic privirea din carte, un volum nefolositor
despre remediile din grdin. nainte ca magia s fi
disprut... cu ajutorul tatlui su i al cheilor sale Wyrd. I se
strnse stomacul.
i foloseau harul magic pentru a fugi din nchisoare?
Sorscha studie din nou cartea.
sta e motivul pentru care nchisorile vechi foloseau
fierul nu poate fi atins de magie.
tiu, zise el, iar ea ridic o sprncean.
ncet, ea ncepuse s prind via n preajma lui cu toate
c i el nvase s-i descifreze mai bine expresiile.
Cnd puterile mele au aprut pentru prima dat, am
ncercat s le folosesc asupra unei ui din fier i... n-a mers
prea bine.
Hmm.
Sorscha i muc buza. Era surprinztor de ncnttor.
Dar exist fier i n sngele dumneavoastr, aadar,
cum funcioneaz asta?
Cred c a fost felul n care zeii ne-au mpiedicat s fim
prea puternici: dac pstrm contactul cu magia, dac
circul prin noi prea mult timp, leinm. Sau mai ru.
M ntreb ce s-ar ntmpla dac am crete cantitatea
de fier din dieta dumneavoastr, poate prin adugarea unei
cantiti mari de melas. Le-o dm pacienilor anemici, dar
dac v-am da o doz foarte concentrat... ar avea un gust
oribil i ar putea fi periculos, dar...
Poate c, dac exist n corpul meu, atunci cnd harul
magic se ridic...
El fcu o grimas. Probabil c voia s uite agonia pe care o
trise atunci cnd ncercase s sigileze acea u din fier,
ns... Nu putea s o refuze.
Ai aa ceva aici? Ceva ce poate fi adugat ntr-o
butur?
Nu avea, dar fcu rost. i, n mai puin de un sfert de or,
Dorian adres o rugciune Silbei i o nghii, crispndu-se
din cauza dulceii dezgusttoare. Nimic.
Privirea Sorschi ni de la ochii lui la ceasul de buzunar
din mna ei, numrnd, ateptnd s vad dac aprea vreo
reacie advers. Trecu un minut. i nc zece. Dorian trebuia
s plece curnd, i ea la fel, dar, dup o vreme, Sorscha
spuse linitit:
ncercai. ncercai s l invocai. Fierul ar trebui s fie
deja n sngele dumneavoastr.
El nchise ochii, iar ea adug:
Reacioneaz atunci cnd suntei suprat furios sau
trist. Gndii-v la ceva care v face s v simii aa.
Ea i risca poziia, viaa, totul, pentru asta. Pentru el, fiul
brbatului care ordonase armatei sale s distrug satul ei,
apoi s-i mcelreasc familia, laolalt cu ceilali imigrani
nedorii din Rifthold. El nu merita.
Dorian inspir. Expir. Nici ea nu merita numeroasele
necazuri pe care el le atrgea asupra ei sau pe care
continua s le aduc la u de fiecare cnd venea aici. El tia
cnd l plceau femeile i tiuse din primul moment n care o
vzuse c ea l gsea atrgtor. Sperase c acea opinie nu se
schimbase n mai ru, dar acum... Gndete-te la ceva care te
tulbur.
Totul l tulbura. l tulbura faptul c ea i risca viaa, c el
nu avea alt variant, i trebuia s o pun pe ea n pericol.
Chiar i dac el facea acel pas final spre ea, chiar i dac o
lua n patul lui, aa cum i dorea cu ardoare, el rmnea...
prinul motenitor. Vei fi mereu dumanul meu, i spusese
cndva Celaena.
Nu avea cum s scape de coroan. Sau de tatl su, care
ar fi decapitat-o pe Sorscha, ar fi ars-o i i-ar fi mprtiat
cenua n vnt dac ar fi aflat c ea l ajutase. Tatl su,
mpotriva cruia prietenii si complotau acum cu gndul de
a-l distruge.
Ei l miniser i nu l solicitaser pentru cauza respectiv.
Reprezenta un pericol pentru ei, pentru Sorscha i...
Durerea vie se ridic din inima lui spre gt, iar el csc
gura. Urm un alt val i o briz rcoroas ncerc s-i srute
faa, dar dispru asemenea ceii la soare n timp ce durerea l
cutremura. Se aplec n fa, nchiznd ochii strns pe
msur ce agonia i apoi greaa l strbtur iar. i iar.
Dar apoi se ls linitea. Dorian deschise ochii i o
descoperi pe Sorscha, isteaa, serioasa, minunata Sorscha,
stnd n picioare acolo, mucndu-i buza. Ea fcu un pas
pentru prima dat, spre el, nu departe de el.
A...
Dorian se ridic n picioare att de repede, nct jilul se
roti n urma lui i, ntr-o fraciune de secund, i prinse faa
ntre palmele lui.
Da, rosti el n oapt i o srut.
Fu rapid dar ea se mbujor i fcu ochii mari n timp ce
el se trgea napoi. i el avea ochii larg deschii, zeii fie bleste
mai, i nc o mngia cu degetul mare pe obrazul ei moale,
nc se gndea s se ntoarc pentru a primi mai mult,
deoarece nu fusese nici pe departe destul.
Dar ea se ndeprt, ntorcndu-se la treaba ei. De parc...
de parc nu fusese nimic, doar un moment stnjenitor.
Pe mine? murmur ea.
Nu voia s se uite la el.
El nu prea reuea s-i adune vorbele pentru a-i rspunde
afirmativ atunci cnd porni, mpleticit, spre u. Ea pruse
foarte surprins i, dac el nu ieea, era foarte probabil c
avea s o srute din nou.
Dar poate c ea nu voia s fie srutat.
CAPITOLUL 27

Stnd pe platforma de vizionare de pe laterala Omegi,


Manon privea primul sabat Picioare-galbene al zilei abordnd
Rscrucea. Plonjonul urmat de o rotire violent era uluitor,
chiar i atunci cnd clare pe vnt erau vrjitoarele Picioare-
galbene.
Iskra le conducea de-a lungul feei povrnite a Colului
Nordic. Masculul ei, o bestie masiv pe nume Fendir, era el
nsui o for a naturii. Dei mai mic dect Titus, era de dou
ori mai primejdios.
Se potrivesc unul cu cellalt, spuse Asterin de lng
Manon.
Restul Celor Treisprezece se aflau n ncperea de
antrenament, instruindu-le pe celelalte membre ale sabatului
n lupta corp la corp. Faline i Fallon, demoniele gemene cu
ochi verzi se bucurau, fr ndoial, s le tortureze pe cele
mai noi santinele. Se descurcau bine cu astfel de lucruri.
Iskra i Fendir plutir deasupra celui mai nalt pisc al
Colului Nordic i disprur n nori, celelalte dousprezece
clree urmndu-le n formaie strns. Vntul rece i biciui
chipul lui Manon, chemnd-o. Se ndrepta spre caverne
pentru a-l vedea pe Abraxos, ns ar fi dorit s le vad mai
nti pe vrjitoarele Picioare-galbene traversnd Rscrucea,
chiar i numai pentru a se asigura c erau cu adevrat
plecate n urmtoarele trei ore. Se uit dincolo de punte, spre
Col i spre intrarea uria a acestuia. Dinspre acesta se
auzir peste muni scrnete i rgete.
Vreau s le ii pe Cele Treisprezece ocupate pentru tot
restul zilei, zise Manon.
n calitate de aghiotant, Asterin era singura dintre Cele
Treisprezece care avea un oarecare drept s o ntrebe, i,
chiar i aa, doar n circumstane foarte speciale.
Ai de gnd s te antrenezi cu el?
Manon ncuviin.
Bunica ta a spus c m spintec dac te scap iar din
priviri.
Cu prul ei auriu fluturnd n vnt, chipul lui Asterin,
acum cu nasul strmb, era ngrijorat.
Va trebui s te hotrti, i spuse Manon, fr s se
deranjeze s-i dezveleasc dinii din fier. Eti iscoada ei, sau
Aghiotanta mea?
Nicio urm de durere, de team sau de trdare. Numai o
vag mijire a ochilor.
Te slujesc pe tine.
Ea e Matroana ta.
Pe tine te slujesc.
Pre de o clip, Manon se ntreb cnd i ctigase acel
gen de loialitate. Nu erau prietene cel puin, nu n felul n
care preau s fie prieteni oamenii. Toate vrjitoarele Cioc-
negru i datorau loialitate i obedien n calitatea ei de
motenitoare, ns aceasta...
Manon nu dduse explicaii i nu i dezvluise planurile
sau inteniile nimnui, cu excepia bunicii sale. Se trezi ns
spunndu-i Aghiotantei ei:
nc am de gnd s fiu Conductoarea Aripii.
Asterin zmbi, cu dinii ei din fier asemntori mercurului
n soarele dimineii.
tim.
Manon i ridic brbia.
Vreau ca Cele Treisprezece s adauge acrobaii la
antrenamentul lor n lupta corp Ia corp. i cnd tu vei putea
s-i mnuieti balaurul de una singur, te vreau n aer
atunci cnd Picioare-galbene sunt n vzduh. Vreau s tiu
unde zboar, cum zboar i ce fac.
Asterin ncuviin.
Deja am pus Umbrele s le urmreasc pe vrjitoarele
Picioare-galbene, zise ea, cu o sclipire de furie i de sete de
snge n ochii ei negri, punctai cu auriu.
Cnd Manon ridic o sprncean, Asterin o ntreb:
Doar n-ai crezut c-am s-o las pe Iskra s scape att de
uor, nu?
Manon nc mai simea acele degete cu vrfuri din fier
nfipte n spatele ei, mpingnd-o n groap. Glezna i era
inflamat i eapn din cauza cderii, iar coastele nvineite
de la btaia pe care o luase de la coada lui Titus.
Stai la rnd. Asta dac nu cumva vrei s ai parte de
nasul rupt a doua oar.
Asterin i arunc un zmbet.
Lady, nu ne micm fr comanda voastr.

Manon nu-l voia pe supraveghetor n cuc. i nici pe cele


trei ajutoare, cu toii purtnd sulie i bice. Ea nu-i voia pe
niciunul, din trei motive.
Primul era c voia s fie singur cu Abraxos, care era
ghemuit lng peretele din fund, ateptnd i privind.
Al doilea era c mirosul lor uman i cldura ademenitoare
a sngelui pulsnd n gtlejurile lor i distrgeau atenia.
Duhoarea fricii lor i distrgea atenia. Se ntrebase pre de
un minut ntreg dac merita s-l spintece pe unul dintre ei
numai pentru a vedea ce aveau s fac ceilali. Deja lipseau
brbai din Col brbai despre care se zvonea c
traversaser puntea spre Omega i nu se mai ntorseser
niciodat. Manon nu omorse niciunul nc, dar fiecare
minut singur cu ei o tenta s se joace.
Al treilea motiv pentru care i displcea prezena lor era c
Abraxos i ura, cu bicele, suliele i lanurile lor, ura prezena
lor mthloas i stngace. Balaurul refuza s se mite din
locul lui de la perete indiferent de ct de tare plesneau ei din
bice. El ura bicele nu doar se temea de ele, ci le ura.
Sunetul lor l fcea s se trag napoi de fric i s-i
dezveleasc dinii.
Erau n cuc de zece minute, ncercnd s se apropie
destul nct s-l nlnuiasc i s-l neueze. Dac asta n-
avea s se ntmple curnd, ea avea s fie nevoit s se
ntoarc la Omega nainte de revenirea vrjitoarelor Picioare-
galbene.
Nu va accepta niciodat o a, i spuse supraveghetorul.
Probabil va refuza.
Ea auzi cuvintele nerostite. Nu am gnd s mi risc oamenii
ncercnd s-i pun aua. O faci din mndrie. Alege-i un altul,
fii o fat bun.
Manon i sticli dinii de fier spre supraveghetor,
ridicndu-i buza superioar suficient ct s-l avertizeze. El
fcu un pas napoi, scpnd biciul. Coada mutilat a lui
Abraxos lovea pmntul, el nelundu-i ochii de la cei trei
brbai care ncercau s-l foreze s se supun.
Unul dintre ei pocni din bici, att de aproape de Abraxos,
nct acesta tresri. Un altul pocni aproape de coada lui de
dou ori. Apoi, Abraxos lovi i cu gtul i cu coada. Cele trei
ajutoare se bulucir, abia scpnd de muctura lui.
Oamenii ti au inimi de lai, spuse ea, aruncndu-i
supraveghetorului o privire distrugtoare n timp ce traversa
podeaua din pmnt.
Supraveghetorul ntinse mna s o apuce, dar ea despic
aerul cu degetele terminate cu unghii din fier i l tie la
mn. Brbatul njur, dar Manon continu s mearg,
lingndu-i sngele de pe unghii. Aproape c l scuip.
Dezgusttor. Sngele avea gust de putred, de parc s-ar fi
nchegat sau s-ar fi descompus n interiorul unui cadavru zile
la rnd. Arunc o privire la sngele de pe restul palmei ei.
Era prea nchis la culoare pentru a fi snge de om. Dac
vrjitoarele chiar i omorser pe acei brbai, de ce nimeni
nu raportase acest lucru? Ea i nghii ntrebarea. Avea s se
gndeasc la asta alt dat. Ar fi putut s-l trasc pe
supraveghetor ntr-un col i s-l despice pentru a vedea ce
putrezea n el.
ns acum... Brbaii tcur. Fiecare pas o aducea tot mai
aproape de Abraxos. O linie fusese trasat n praf, acolo unde
se ncheia sigurana dat de lanuri. Manon fcu trei pai
dincolo de linie, unul pentru fiecare chip al Zeiei lor:
Fecioar. Mam. Cotoroan.
Abraxos se ghemui pregtindu-se s sar, iar puternicii
muchi din trup i se ncordar, gata s neasc.
tii cine sunt, i spuse Manon, privindu-l n ochii de un
negru infinit, necednd niciun centimetru din fric sau din
ndoial. Sunt Manon Cioc-negru, motenitoarea Clanului
Cioc-negru, iar tu eti al meu. nelegi?
Unul dintre brbai pufni, iar Manon s-ar fi rsucit s-i
smulg limba chiar acolo, dar Abraxos... Abraxos i cobor
uor capul. De parc ar fi neles.
Tu eti Abraxos, i zise Manon, un fior rece strecurn-
du i-se pe gt n jos. i-am dat acest nume deoarece el este
Marea Bestie, arpele care a nvluit lumea n inelele sale i
care o va devora la sfritul timpului, atunci cnd Zeia cu
Trei Chipuri i va porunci. Tu eti Abraxos, repet ea, i eti
al meu.
O clipire, apoi nc una. Abraxos fcu un pas spre ea.
Pielea scri ca i cum cineva i-ar fi nteit strnsoarea pe
un bici spiralat. Manon se inu ns ferm, ridicnd o mn
spre balaurul ei.
Abraxos.
Capul puternic veni spre ea, privirea acelor ochi, eletee de
noapte lichid, o ntlni pe a ei. Sttea cu mna ntins,
mn terminat cu fier i ptat de snge. El i lipi botul de
palma ei i pufni.
Pielea lui cenuie era cald i surprinztor de moale
groas, dar supl, asemenea pielii uzate. n sus, variaia
coloristic era izbitoare nu era numai cenuiu, ci i verde-
nchis, cafeniu, negru. Era nsemnat peste tot de cicatrice
groase, att de multe, nct ar fi putut fi luate drept dungile
unei pisici de jungl. Dinii lui Abraxos, galbeni i crpai,
strluceau la lumina torei. Unii lipseau, dar cei care
rmseser erau lungi ct un deget i de dou ori mai groi.
Avea respiraia puturoas, fie din pricina dietei, fie din cauza
dinilor stricai.
Toate cicatricele, dinii spari i ghearele rupte, coada
mutilat nu erau semnele unei victime. O, nu! Erau trofeele
unui supravieuitor. Abraxos era un lupttor care avusese
toi sorii mpotriva sa i supravieuise. nvase din asta.
Triumfase.
Manon nici mcar nu catadicsi s se uite la brbaii din
spatele ei atunci cnd le porunci:
Ieii afar!
Ea continu s se uite lung n ochii aceia negri.
Lsai aua i ieii. Dac mai aducei vreun bici aici,
eu nsmi l voi folosi pe voi.
Dar...
Acum!
Bombnind i plescind din limb, ajutoarele ieir cu
pai trii i nchiser poarta. Cnd rmaser singuri,
Manon i mngie botul puternic.
Indiferent de cum zmislise regele aceste bestii, Abraxos
se nscuse diferit cumva. Mai mic, dar mai iste. Sau poate
c ceilali nici nu aveau nevoie s gndeasc. ngrijii i
antrenai, ei fceau ceea ce li se cerea. Abraxos nvase ns
s supravieuiasc i poate c asta i deschisese mintea. El
putea s neleag cuvinte expresiile ei.
Iar dac el putea nelege acele lucruri... era posibil ca el
s-i poat nva i pe ceilali balauri ai Celor Treisprezece.
Era un uor avantaj, dar un avantaj care le putea face
Coductoarele Aripii i s le fac invincibile mpotriva
dumanilor regelui.
Voi pune aua pe tine, i spuse ea, continund s i in
bolul n cuul palmelor.
El i schimb greutatea, dar Manon l apuc mai strns,
forndu-l s se uite la ea.
Vrei s iei din groapa asta de rahat? Atunci m vei
lsa s pun aua pe tine pentru a verifica dac i se
potrivete. Iar cnd terminm, m vei lsa s m uit la coada
ta. Ticloii ia de oameni i-au tiat epii, aa c am de gnd
s-i construiesc alii. Unii din fier. Ca unghiile mele, i zise
ea i le fcu s luceasc pentru ca el s le vad. i coli,
adug ea, dezvelindu-i dinii. Te va durea i vei vrea s-i
omori pe brbaii care i-i vor pune, dar ai s-i lai, deoarece,
dac n-o vei face, vei putrezi aici pentru tot restul vieii tale.
Ai neles?
Un pufnet lung, fierbinte, n palmele ei.
Odat toate astea terminate, spuse ea, zmbindu-i uor
balaurului, tu i cu mine vom nva cum s zburm, iar
atunci vom colora regatul sta n rou.

Abraxos fcu tot ceea ce l rugase ea, cu toate c mri la


ajutoarele care l inspectar i l nghiontir i l mpunser i
aproape c-l muc de bra pe doctorul care i scoase dinii
stricai pentru a face loc colilor din fier. ntregul proces dur
cinci zile.
Aproape c smulse un perete atunci cnd i sudar epii
din fier pe coad, ns Manon rmase cu el tot timpul,
vorbindu-i despre cum era s clreasc mpreun cu Cele
Treisprezece pe mturile lor din fier i s vneze vrjitoare
Crochan. Ea i spuse poveti n egal msur pentru a-i
distrage atenia, dar i pentru a le aminti oamenilor c dac
fceau vreo greeal, rzbunarea ei avea s fie un proces lung
i sngeros. Niciunul nu comise vreo greeal.
n timpul celor cinci zile n care ei se ocupar de el, ea
resimi lipsa leciilor de clrie alturi de Cele Treisprezece.
i, cu fiecare zi care trecea, rgazul n care putea s-l fac pe
Abraxos s se ridice n aer devenea din ce n ce mai mic.
Manon sttea cu Asterin i cu Sorrel n sala de
antrenamente, privind sfritul sesiunii de pregtire din acea
zi. Sorrel lucrase cu cel mai tnr sabat de vrjitoare Cioc-
negru toate sub aptezeci de ani i numai cteva dintre ele
avnd ceva experien.
Ct e de ru? ntreb Manon, ncrucindu-i braele.
Sorrel, mic i cu prul negru, i ncruci i ea braele.
Nu att de ru pe ct ne temeam. ns ele nc mai pun
n ordine dinamica sabatului, iar conductoarea lor este...
Sorrel se ncrunt privind la o vrjitoare care arta ca un
oarece i care tocmai fusese aruncat la pmnt de o
subordonat.
A sugera fie ca sabatul ei s decid ce va face n
legtur cu ea, fie s i aleag o alt conductoare. Un sabat
slab printre noi ne poate costa Jocurile de Rzboi.
Conductoarea sabatului gfia pe podeaua dur din
piatr, cu sngele albastru picurndu-i din nas. Manon
scrni din dini.
D-i dou zile hai s vedem dac face singur ordine.
Nu era nevoie s se ite vorbe despre sabaturi instabile.
Pune-o ns pe Vesta s o ia cu ea la noapte, adug
Manon, aruncndu-i o privire frumoasei rocate care
conducea un alt sabat la exerciiile de tragere cu arcul.
Oriunde o fi fost ea pentru a-i chinui pe brbaii din Colul
Nordic.
Sorrel ridic nevinovat din sprncenele ei stufoase, iar
Manon i ddu ochii peste cap.
Eti o mincinoas mai nepriceput dect Vesta. Tu
crezi c eu nu i-am observat pe brbaii ia zmbindu-i toat
ziua? C nu am vzut urmele de mucturi de pe ei? Numai
s nu batei clopotele. Avem destule probleme pe cap i fr
asta nu ne mai trebuie i o revolt a muritorilor.
Asterin pufni, dar cnd Manon i arunc o privire piezi,
vrjitoarea inu privirea nainte, cu o fa complet nevinovat.
Desigur, dac Vesta se culcase cu ei i apoi i umpluse de
snge, atunci Asterin fusese acolo cu ea. Niciuna din ele nu
raportase nimic despre brbaii care aveau un gust ciudat.
Cum doreti, Lady, zise Sorrel, cu o urm vag de
roea pe obrajii ei ari de soare.
Dac Manon era ghea i Asterin foc, atunci Sorrel era
piatr. Bunica ei i spusese, cu ocazia numirii lui Sorrel ca
Aghiotant, c gheaa i piatra sunt uneori prea
asemntoare. ns fr flacra lui Asterin, fr ca
Aghiotanta ei s poat s enerveze o gazd sau s sfie
beregata oricrei rivale care ar fi ameninat supremaia lui
Manon, Manon nu le-ar fi condus pe Cele Treisprezece cu
atta succes. Sorrel era destul de cu picioarele pe pmnt
nct s le potoleasc pe amndou. O a doua Aghiotant
perfect.
Singurele care se distreaz acum, spuse Asterin, sunt
demoniele gemene cu ochii verzi.
ntr-adevr, Faline i Fallon, cu pr ca miezul nopii,
zmbeau cu o ncntare maniac n timp ce conduceau trei
sabaturi n exerciiile de aruncare a cuitului, folosindu-i
subordonatele drept inte practice. Manon se mulumi doar
s clatine din cap. Orice funciona; orice scutura praful de pe
aceste rz boinice Cioc-negru.
i Umbrele mele? o ntreb Manon pe Asterin. Cum se
descurc?
Edda i Briar, dou verioare care erau la fel de apropiate
ca dou surori, fuseser pregtite din fraged pruncie s se
strecoare n orice pat de ntuneric i s se fac una cu
aceasta, ascultnd i acum ele nu se zreau nicieri. Exact
cum ordonase Manon.
n seara asta i vor prezenta un raport, spuse Asterin.
Verioare ndeprtate ale lui Manon, Umbrele aveau
acelai pr de culoare lunii. Sau avuseser, pn ce
descoperiser cu optzeci de ani n urm c prul argintiu era
la fel de bun noaptea ca un far, i l vopsiser negru intens.
Vorbeau rar, nu rdeau niciodat i uneori nici chiar Asterin
nu le putea depista cnd se npusteau asupra ei. Era unica
lor form de amuzament: s se furieze n spatele
vrjitoarelor, cu toate c nu ndrzniser niciodat s i-o fac
i lui Manon. Nu era de mirare c ele aleseser doi balauri de
culoarea onixului.
Manon le zri pe cele dou Aghiotante ale ei.
Vreau ca amndou s venii la mine n camer pentru
a le asculta raportul.
Le voi desemna pe Lin i pe Vesta s stea de paz,
spuse Asterin.
Ele erau santinelele de rezerv ale lui Manon Vesta
pentru zmbetele ei dezarmante, iar Lin pentru c, dac
cineva o striga pe numele ntreg, Linnea numele pe care i-l
dduse miloasa ei mam nainte ca bunica lui Lin s-i
smulg inima acea persoan sfrea, n cel mai bun caz,
fr dini. Fr fa, n cel mai ru caz.
Manon era pe cale s se ntoarc, cnd le surprinse pe
cele dou Aghiotante privind-o. tia care era ntrebarea pe
care ele nu ndrzneau s i-o adreseze, aa c le spuse:
ntr-o sptmn, voi fi n aer cu Abraxos i apoi vom
zbura ca unul.
Era o minciun, dar ele o crezur oricum.
CAPITOLUL 28

Zilele treceau i nu erau toate ngrozitoare. Din senin,


Rowan se hotr s-o ia pe Celaena cu el la comunitatea de
vindectori aflat la douzeci i cinci de kilometri deprtare,
unde cei mai buni tmduitori din lume studiau, i iniiau i
pe alii i munceau. Vindectorii din acea comunitate situat
la grania dintre Fae i lumea muritorilor erau accesibili
tuturor celor care reueau s ajung la ei. Era unul dintre
puinele lucruri bune pe care le fcuse Maeve.
n copilrie, Celaena o implorase pe mama ei s o duc
acolo. ns, de fiecare dat, rspunsul fusese nu, nsoit de o
promisiune vag c ntr-o bun zi aveau s ntreprind o
caltorie la Torre Cesme, de pe continentul sudic, unde muli
dintre nvtori fuseser instruii de ctre Fae. Mama ei
fcuse tot ceea ce-i sttuse n puteri pentru a o ine departe
de ghearele lui Maeve. Sesiza ironia acestei situaii.
Aa c Rowan o lu cu el. Ea i-ar fi putut petrece toat
ziua toat luna cutreiernd pe acolo sub privirea
inteligent a Vindectorului ef, ns timpul petrecut de ea
acolo fu njumtit din pricina distanei i a inabilitii ei de
a se transforma, iar Rowan voia s fie acas nainte de
cderea nopii. La drept vorbind, n timp ce se desfta n
fortul panic de pe coast, se ntreb dac nu cumva Rowan
o adusese acolo doar pentru a o face s se simt prost pentru
viaa pe care o ducea. Aceast nedumerire o fcu s fie tcut
pe lungul drum de la ntoarcere.
Iar el nu-i ngdui niciun moment de odihn: trebuiau ca
n zorii zilei urmtoare s porneasc ntr-o cltorie care s
se prelungeasc i peste noapte, ns refuz s-i spun unde.
Extraordinar.
Pregtind deja pinea pentru acea zi, Emrys se mulumi
idoar s o priveasc uor amuzat pe Celaena, care intr
grbit, i ndes mncare n gur, nghii lacom un ceai i
apoi plec la felde grbit.
Rowan o atepta n faa camerei ei, innd n mn un
pacheel. I-l deschise.
Veminte, i zise el, iar ea ndes ntr-o desag cmaa
i lenjeria pe care le pregtise.
El o mpinse cu umrul fiind de presupus c era bine
dispus, de vreme ce ea se atepta ca el s o fac pe catrul pe
drumul lor spre oriunde s-ar fi dus. El nu spuse nimic pn
ce nu ajunser n zona n care copacii erau nvluii n cea,
ndreptndu-se, din nou, ctre vest. Cnd zidurile fortreei
disprur n urma lor, iar pietrele magice de aprare li se
frecar de piele n timp ce ieir pe poart, el se opri n cele
din urm, dndu-i gluga groas a jachetei pe spate. i ea
fcu la fel, aerul rece ciupindu-i obrajii calzi.
Transform-te i s mergem, i ceru el.
A doua fraz din acea diminea.
i eu, care credeam c vom deveni prieteni...
El ridic ntrebtor din sprncene i o invit printr-un gest
cu mna s se transforme.
Sunt treizeci de kilometri, i spuse ca o ncurajare i
rnji. Alergm. Tot drumul.
Celaenei ncepur s-i tremure genunchii numai
gndindu-se la asta. Sigur c el fcuse din asta un fel de
lecie de tortur. Desigur.
ncotro mergem?
El i nclet maxilarul, tatuajul ntinzndu-i-se.
A mai aprut un cadavru un semi-Fae de la o
fortrea nvecinat. Aruncat n aceeai zon, dup acelai
tipic. Vreau s mergem n trgul din apropiere pentru a le
pune ntrebri locuitorilor, dar...
Fcu o grimas, apoi scutur din cap drept rspuns la o
discuie tcut pe care o avea cu el nsui.
Am nevoie ns de ajutorul tu. Va fi mai uor pentru
muritori s i vorbeasc ie.
sta e un compliment?
El i ddu ochii peste cap.
Poate c ieirea din ziua precedent la sediul
vindectorilor nu fusese din dumnie. Poate c el...
ncercase s fac un lucru drgu pentru ea.
Transform-te sau ne va lua de dou ori mai mult timp.
Nu pot. tii c nu merge aa.
Nu vrei s vezi ct de repede poi alerga?
Oricum, n Adarlan nu-mi pot folosi cealalt form, aa
c ce rost are?
Acesta era nceputul unei chestiuni controversate pe care
nu-i ngduise nc s o studieze.
Rostul este c acum te afli aici i nc nu i-ai testat
limitele aa cum se cuvine.
Era adevrat. Ea nu prea vzuse nc de ce era n stare.
Rostul este c s-a gsit nc o rmi a unui trup, iar
eu consider c este de neacceptat.
Un alt cadavru de pe urma acelei creaturi. O moarte
oribil, vrednic de plns. Era de neacceptat.
El o trase cu putere de cosi.
Asta dac nu eti nc nspimntat.
Ei i se dilatar nrile.
Singurul lucru care m nspimnt este ct de mult
mi doresc s te sugrum.
Mai mult dect att, ea voia s gseasc creatura i s o
distrug, pentru cei pe care i omorse i pentru ceea ce o
fcuse pe ea s ndure. Ea ar fi omort-o, lent. Un soi de
apsare nefercit i cldura ncepur s se acumuleze sub
pielea sa.
Rowan murmur:
Canalizeaz-i furia.
Oare acesta s fi fost motivul pentru care i spusese
despre cadavru? Ticlosul ticlos pentru c o manipulase,
pentru c o obligase s fac tur dubl la buctrie. ns pe
chipul lui lui nu citi nimic atunci cnd i zise:
D-i voie s fie o arm, Aelin. Dac nu-i poi gsi
linitea, atunci mcar canalizeaz-i furia care te ghideaz n
transformarea ta. Accept-o i controleaz-o nu-i este
duman.
Arobynn fcuse tot ceea ce putuse pentru a o face s-i
urasc motenirea, s se team de aceasta. Ce-i fcuse el ei,
ce i ngduise ea nsi s devin...
Asta nu se va sfri cu bine, rosti ea n oapt.
El nu o ls deloc mai moale.
Gndete-te ce vrei, Aelin, i prinde acel lucru. Nu-l
cere, nu i-l dori. Ia-l!
Sunt convins c un instructor de magie de nivel mediu
nu ar recomanda asta celor mai muli dintre oameni.
Tu nu faci parte dintre cei mai muli oameni i cred c
i place asta. Dac un set de triri mai ntunecate e ceea ce
te va ajuta s te transformi la comand, atunci asta vom
folosi. S-ar putea s vin o zi cnd vei descoperi c furia nu
funcioneaz, sau c e un sprijin, ns deocamdat...
O privire contemplativ.
De fiecare dat cnd te-ai transformat, furia n diferite
grade a constituit numitorul comun. Aa c asum-i asta.
Avea dreptate iar ea nu voia s se mai gndeasc la asta
sau s se lase att de uor nfuriat, nu atunci cnd fusese
foarte furioas pentru atta vreme. Deocamdat...
Celaena inspir adnc o dat. Apoi nc o dat. Se ls n
voia furiei, un cuit care tia dincolo de oviala, de ndoiala
i de pustietatea obinuite.
Atinse acel zid interior familiar ba nu, un vl, licrind cu
o lumin blnd. n tot acest timp, ea credea c ajungea jos
n cutarea puterii, ns aceasta era mai mult o cltorie n.
Nu o dorin, ci o comand. Ea avea s se schimbe fiindc
exista o creatur care cutreiera prin acele inuturi i care
merita s-i primeasc rsplata. Cu un mrit tcut, ea se
lovi pe sine prin acel vl, i pe msur ce se transforma,
durerea o izbea n fiecare centimetru i n fiecare por.
Un zmbet provocator i Rowan se mic, att de iute,
nct ei i fu greu s-l urmreasc atunci cnd el apru n
cealalt parte a ei i o trase iar de coad. Cnd ea se rsuci,
el deja dispruse i... Cnd el o ciupi n lateral, ea scnci.
nceteaz...
Acum, el sttea n faa ei, cu o invitaie slbatic n ochi.
Ea studiase felul n care el se mica, trucurile i tehnicile,
felul n care presupunea el c va reaciona. Aa c atunci
cnd Celaena i ncruci braele, prefcndu-se c-i sare
andra, dup cum presupunea el, ea atept. Atept i
apoi...
El apru pe neateptate n stnga pentru a o ciupi sau a o
mpunge sau a o lovi, iar ea se roti, lovindu-l peste bra cu
cotul, i i trase o scatoalc peste cap cu mna cealalt. El
ncremeni i clipi de cteva ori. Ea i zmbi cu superioritate.
Rown i dezveli dinii ntr-un rnjet fatal, care te nghea.
O, acum ai face bine s-o iei la sntoasa!
Cnd el se npusti, ea ni printre copaci.

*
n primele cteva minute, ea bnui c Rowan o lsase pe
ea n fa cci, dei ea se mica mai repede, reuea cu greu
s-i potriveasc suficient trupul schimbat pentru a sri
peste pietre i copaci czui. El spusese c se ndreptau spre
sud-vest, i ntr-acolo mergea i ea, ferindu-se printre
trunchiuri, furia domnlindu-i clocotul, transformndu-se n
cu totul altceva.
Rowan era o dr argintie i alb alturi i n spatele ei i,
de fiecare dat cnd el ajungea prea aproape, ea o lua n
partea cealalt, ascultndu-i simurile care i spuneau unde
se gseau copacii, fr s-i vad mirosul de stejar, de
muchi i de lucruri vii, rcoarea ceii trecnd printre ei
asemenea unei crri pe care ea o urma.
Ajunser pe un platou, terenul fiind uor sub ghetele ei.
Mai iute ea voia s vad dac putea s mearg iute, dac
putea s ntreac i vntul.
Rowan apru n stnga ei, iar ea i ncord braele,
picioarerele, savurnd aerul proaspt din plmni lin i
calm, gata s vad ce avea s fac mai departe. Mai mult
acel trup voia mai mult.
Ea voia mai mult.
Atunci merse mai iute dect o fcuse vreodat n viaa ei,
copacii o imagine neclar, trupul ei nemuritor cntnd n
timp ce ea lsa cadena s se instaleze. Puternicii ei plmni
se umplur cu aerul ceos i cu mirosul i gustul lumii,
lsndu-se condus doar de instinct i de reflexe, care i
spuneau c putea s mearg i mai repede de att, picioarele
nghiind pmntui pas cu pas.
Zeilor! O, zeilor!
Ar fi putut s zboare, ar fi putut s pluteasc graie
creterii brute a extazului din sngele ei, libertatea pur
fiind garantat de minunea creaiei care era trupul ei.
Rowan se ivi brusc lng ea din dreapta, ns ea se feri de
un copac cu atta uurin, nct scoase un strigt de
bucurie, apoi se arunc ntre dou ramuri care atrnau,
nimic mai mult dect nite obstacole pe care le sri cu o
ndemnare de felin.
El apru din nou lng ea, acompaniindu-i sritura cu
un clnnit al dinilor, dar ea se roti i sri peste o stnc,
lsnd micrile pe care i le perfecionase n calitate de
asasin s se amestece cu instinctele trupului de Fae.
Ar fi putut s moar din plcerea pentru acea vitez,
pentru acea siguran din oasele ei. Cum de-i fusese team
de acest trup att de mult timp? Pn i sufletul i-l simea
mai uor, de parc fusese ferecat i ngropat i abia acum
ncepea s se scuture pentru a se elibera. Nu era bucurie, ci
o frntur din ceea ce ea fusese nainte de perioada de jale
care o spulberase cu totul.
Rowan alerga alturi de ea, ns nu fcea nicio micare
pentru a o prinde. Nu, Rowan se... juca.
El i arunc o privire, respirnd greoi, dar egal. i se prea
poate s fi fost de vin soarele care se strecura printre
coroanele copacilor, dar ea ar fi putut s jure c i vzuse
ochii luminndu-i-se de aceeai satisfacie slbatic. Ar fi
putut s jure c el zmbea.

*
Erau cei mai rapizi treizeci de kilometri parcuri n viaa
ei. E drept c, ultimii opt fuseser parcuri mai ncet i, cam
pe cnd Rowan hotrse ca ei s se opreasc, amndoi
gfiau. Numai atunci, n timp ce se zgiau unul la altul
printre copaci, i ddu ea seama c harul magic nu
izbucnise nici mcar odat n flcri nu ncercase nici
mcar o dat s pun stpnite sau s izbucneasc. Simea
cum atepta nluntrul ei, cald, dar calm. Dormitnd.
i terse fruntea, faa i gtul de transpiraie. Cu toate c
gfia, nc ar mai fi putut alerga mult i bine. Zeilor, dac ar
fi fost att de iute n noaptea n care Nehemia...
N-ar fi fost nicio diferen. Nehemia orchestrase toi paii
n propria-i distrugere i ar fi gsit o alt modalitate de a o
duce la capt. Iar ea o fcuse numai pentru c Celaena
refuzase s o ajute refuzase s acioneze. N-ar fi schimbat
nimic dac ar fi avut acest minunat trup de Fae.
Clipi, dndu-i seama c se zgia la Rowan i c indiferent
ce satisfacie zrise ea pe chipul lui, aceasta se transformase
n ghea. i arunc ceva cmaa pe care o crase cu el.
Schimb-te.
El se ntoarse i se dezbrc de cma. Spatele lui era la
fel de ars de soare i de plin de cicatrice ca tot restul
trupului, ns vederea acelor urme n-o fcu s vrea s-i arate
ct de distrus arta spatele ei, aa c se ascunse printre
copaci pn ce fu sigur c el n-o putea vedea i i schimb
cmaa. Cnd se ntoarse la locul n care deertase rania, el
i arunc o plosc plin cu ap, pe care ea o nghii lacom.
Avea gust de... Simea gustul fiecrui strat de minerale din
ap i mucegaiul recipientului.
Cam pe cnd intrau n orelul cu acoperiuri roii,
Celaena i recptase suflul.
Aflar repede c era aproape imposibil s fac pe cineva s
vorbeasc, mai ales n faa a doi vizitatori Fae. Celaena se
gndi dac s revin la forma ei uman, dar cu accentul i cu
dispoziia ei mereu schimbtoare n mai ru, era destul de
sigur c o femeie din Adarlan n-ar fi fost mai bine primit
dect o Fae. Obloanele de la ferestre erau trase cnd treceau
ei, probabil din pricina lui Rowan, care arta ca moartea
ntruchipat. ns era surprinztor de calm cu trgoveii de
care se apropiau. Nu-i ridic vocea, nu mri, nu amenin.
Nu zmbea, dar, pentru Rowan, era categoric vesel.
Totui, cu asta nu ajungeau nicieri. Nu, nu auziser de
niciun semi-Fae care s fi disprut i nici de alte cadavre. Nu,
nici vitele nu dispreau, cu toate c exista un ho de psri la
cteva orele deprtare. Nu, erau n perfect siguran i
protejai n Wendlyn i nici nu i bucura faptul c Fae i
semi-Fae i vrau nasul n treburile lor.
Celaena renunase la a flirta cu un biat de la grajdurile
hanului, cu faa ciupit de vrsat de vnt, care tocmai se
uitase prostete la urechile i la caninii ei, de parc ea ar fi
putut s-l mnnce de viu ntr-o clip.
Porni pe strada principal plcut, flmnd, obosit i
enervat c, ntr-adevr, aveau nevoie de saltelele de dormit,
fiindc hangiul i informase c n-avea locuri libere. Rowan
venea n urma ei, norii de furtun din ochii lui spunnd
destule despre modul cum se derulase conversaia sa cu fata
de la bar.
A fi putut crede c e vorba despre o creatur pe
jumtate slbatic, dac cel puin unii dintre ei ar fi tiut c
aceti oameni au disprut, gndi ea cu voce tare. ns de ce
ai alege numai oameni care n-ar fi dai disprui sau nu ar
conta dac lipsesc? Trebuie s fie destul de contient pentru
a ti pe cine s ocheasc. Semi-Fae trebuie s fie un mesaj
ns care? S stea la distan? Atunci, de ce s lase
cadavrele?
Trgndu-se de captul cosiei, ea se opri n faa vitrinei
unui croitor. Rochii simple, bine croite, erau etalate, nu la fel
de elegante i complicate ca modelele din Rifthold.
Ea observ ochii larg deschii ai palidei vnztoare cu o
secund nainte ca femeia s trag perdelele. Prea bine, n
cazul sta.
Rowan pufni, iar Celaena se ntoarse spre el.
Tu eti obinuit cu asta, cred.
O mulime de Fae care se aventureaz n inuturile
muritorilor i-au ctigat reputaia de... a lua ceea ce vor.
Treaba asta a rmas scpat de sub control mult prea muli
ani, dar, poate c legile noastre sunt mai stricte acum, frica
rmne.
O critic la adresa lui Maeve?
Cine aplic legile?
Un zmbet ntunecat.
Eu. Cnd nu sunt plecat n campanii, mtua mea m
pune s-i vnez pe tlhari.
i s-i omori?
Zmbetul persist.
Dac situaia o cere. Sau pur i simplu i salt i-i duc
napoi n Doranelle i o las pe Maeve s hotrasc ce s fac
cu ei.
Cred c a prefera moartea n minile tale dect n cele
ale lui Maeve.
Asta s-ar putea s fie cel mai nelept lucru pe care mi
l-ai spus vreodat.
Semi-Fae mi-au zis c ai prieteni ali cinci rzboinici. i
ei vneaz cu tine? Ct de des i vezi?
i vd ori de cte ori situaia o cere. Maeve i pune s o
slujeasc dup cum i se pare ei potrivit, aa cum procedeaz
i cu mine.
Toate cuvintele erau scurtate.
E o onoare s fii un rzboinic care slujete n cercul ei
de ncredere.
Celaena n-ar fi sugerat altceva, dar se ntreba de ce el
simea nevoia s adauge asta.
n jurul lor, pe strad, era pustiu; pn i crucioarele cu
mncare fuseser abandonate. Ea inspir adnc, adulmecnd
i... era ciocolat?
Ai luat bani cu tine?
O ridicare ovitoare din sprncean.
Da. Totui, ei nu-i vor accepta mita.
Bine. n cazul sta, rmne mai mult pentru mine.
Art spre plcua drgu care se legna n vnt.
Cofetrie,
Dac nu-i putem ctiga cu farmecul nostru, am putea
la fel de bine s-i ctigm cu banii notri.
Tu chiar nu ai auzit ceea ce tocmai...
ns ea ajunsese deja la prvlie, care mirosea divin i era
plin cu bomboane de ciocolat i drajeuri i, o, zeilor, trufe
cu alune. Dei cofetreas se albi cnd cei doi intrar n
prvlie, Celaena i oferi femeii cel mai frumos zmbet al ei.
Numai peste cadavrul ei i-ar fi lsat pe oamenii aceia s
scape nepedepsii pentru c i-au nchis perdelele n nas sau
s-i lase s cread c ea era acolo pentru a-i jefui. Nehemia
nu le permisese niciodat floilor idioi bigoi din Rifthold
s-i nchid n nas vreo prvlie, osptrie sau gospodrie.
Iar ea avea senzaia c prietena ei ar fi fost, probabil,
mndr de felul n care mergea din prvlie n prvlie n
acea dup-amiaz, cu fruntea sus i fermecndu-i la culme
pe acei trgovei.

Odat ce se rspndi vorba c doi strini Fae i cheltuiau


arginii pe bomboane din ciocolat, apoi pe cteva cri, apoi
pe nite pine proaspt i carne, strzile se umplur iar.
Vnztorii care crau de toate, de la mere i condimente pn
la ceasuri de buzunar, fur brusc nerbdtori s
sporoviasc, atta timp ct vindeau ceva. Cnd Celaena i
fcu apariia n localul ghildei mesagerilor pentru a trimite o
scrisoare, reui s-i ntrebe pe civa novici dac fuseser
angajai de cineva important. Nu fuseser, dar totui ea le
ddu un baci frumuel.
Rowan cra asculttor toate pachetele i cutiile pe care
Celaena le cumprase, n afar de bomboanele de ciocolat,
pe care ea le mnc una dup alta n timp ce mergeau. Cnd
i oferi i lui una, el pretinse c nu mnca dulciuri. Niciodat.
Nu era o surpriz.
Trgoveii sfrir prin a nu ti nimic, ceea ce ea bnui c
era bine, deoarece nsemna c ei nu miniser, ns
negustorul de crabi spuse c el gsise recent nite cuite
aruncate mici, tioase ca briciul n plasele sale. Le
aruncase napoi n mare ca ofrande pentru Zeul Mrii.
Creatura i sectuise pe acei oameni, nu i tiase, aa c era
mai probabil ca soldaii din Wendlyn s-i fi pierdut vreun
cufr de cuite n timpul vreunei furtuni.
La apusul soarelui, hangiul se apropie de ei i le spuse de
un apartament eliberat brusc. Cel mai bun apartament din
ora, pretinse el, ns Celaena ncepu s se ntrebe dac nu
atrgeau asupra lor vreo atenie greit, iar ea nu era
neaprat ntr-o dispoziie n care s-l vad pe Rowan
scondu-i maele unui aa zis ho. Aa c l refuz politicos
i pornir pe strad, lumina devenind groas i aurie atunci
cnd ei intrar n pdure nc o dat.
Nu fusese o zi rea, i ddu ea seama, n timp ce aluneca
n somn sub coronamentul copacilor. Nu fusese rea deloc.

Mama ei i spusese Inim-de-Foc.


ns pentru Curtea ei, pentru popor, ea avea s fie, ntr-o
bun zi, regin. Pentru ei, ea era motenitoarea a dou
neamuri puternice i a unei puteri fantastice, care avea s-i
in n via i s le duc regatul pe culmi i mai nalte. O
putere care era un har sau o arm.
Acest lucru constituise o controvers aproape constant n
primii ei opt ani de via. Pe msur ce se maturiza i devenea
evident c, n timp ce motenise cea mai mare parte din
nfiarea mamei ei, primise i temperamentul nestatornic i
slbticia tatlui ei, ntrebrile precaute puse de conductorii
regatelor ndeprtate deveniser mai frecvente.
i, ntr-o astfel de zi, ea tiu c toat lumea avea s afle
despre eveniment, fie ce-o fi.
Ar fi trebuit s doarm, mbrcat n cmaa ei de noapte
din mtase, preferata ei, iar prinii numai ce o nveliser cu
doar cteva minute nainte. Cu toate c ei i spuseser c nu
era aa, ea tia c erau epuizai i frustrai. Vzuse cum se
puuta Curtea i cum unchiul ei pusese, blnd, o mn pe
umrul tatlui el i i spusese s-o duc la culcare.
ns nu putea s doarm, nu i atunci cnd ua era
ntredeschis, iar ea i auzea prinii din dormitorul lor, aflat
n apartamentul pe care l mpreau la etajele superioare ale
castelului. Ei credeau c vorbesc ncet, dar ea asculta n
ntuneric cu urechile unui nemuritor.
Evalin, nu tiu ce te atepi s fac eu, spuse tatl ei.
Aproape c l auzea fcnd pai ncolo i ncoace n faa
patului imens n care se nscuse ea.
Ce s-a fcut, rmne fcut.
Spune-le c a fost o exagerare, spune-le c bibliotecarii
au fcut din nar armsar, ssi mama ei. Strnete un zvon
potrivit cruia altcineva a fcut-o, ncercnd s dea vina pe
ea...
Toate acestea din pricina lui Maeve?
Din pricin c va fi vnat, Rhoe. Toat viaa ei, Maeve
i alii o vor vna pentru aceast putere...
Iar tu crezi c dac i lai pe ticloii ia mici s o
izgoneasc din bibliotec acest lucru nu se ntmpl? Spune-
mi: de ce i place fiicei noastre s citeasc att de mult?
Nu are nicio legtur cu asta.
Spune-mi!
Cnd mama ei nu rspunse, tatl ei gemu.
Are opt ani i mi-a spus c cei mai dragi prieteni ai ei
sunt personajele din cri.
l are pe Aedion.
l are pe Aedion fiindc este singurul copil din castel care
nu este ngrozit de ea care nu a fost inut la distan dup ce
am fost neglijeni cu antrenamentul ei. Are nevoie de
antrenament, de antrenament i de prieteni. Dac nu are nici
una, nici alta, atunci se va transforma n ceea ce le provoac
lor team.
Tcere, i apoi... un pufnet lng patul ei.
Nu sunt un copil, ssi Aedion din scaunul n care edea,
cu braele ncruciate.
Se strecurase nuntru dup ce prinii ei plecaser
pentru a vorbi ncet cu ea, aa cum o fceau adesea atunci
cnd ea era suprat.
i nu neleg de ce e un lucru ru dac sunt singurul tu
prieten.
Taci, ssi ea drept rspuns.
Cu toate c Aedion nu se putea transforma, sngele lui mixt
i permitea s aud cu o amplitudine i o acuratee nenaturale,
chiar mai bine dect ea. i, dei avea doar cinci ani, el era
singurul ei prieten. Ea i iubea curtea, da i iubea pe adulii
care o rsfau i o alintau, ns cei civa copii care locuiau la
castel se ineau la distan, n pofida ndemnurilor prinilor
lor. Asemenea cinilor, se gndise ea cteodat. Ceilali i
simeau natura deosebit.
Are nevoie de prieteni de vrsta ei, continu tatl ei.
Poate c ar trebui s o trimitem la coal. Cal i Marion au
discutat s o trimit pe Elide anul viitor...
Fr coli. i, cu siguran, nu la acea aa-zis coal
de magie, cnd este att de aproape de grani i nu tim ce
plnuiete Adarlanul.
Aedion expir, cu picioarele sprijinite de saltea. Chipul lui
ars de soare era nclinat ctre ua ntredeschis, cu prul lui
auriu strlucind uor, iar ntre sprncene avea un rid.
Niciunuia nu-i pica bine s fie desprii, i ultima dat cnd
unul dintre bieii de la castel l tachinase pentru asta. Aedion
petrecuse o lun curnd baleg de cal cu lopata pentru c l
btuse mr pe biat.
Tatl ei oft.
Ev, nu m omor pentru asta, dar... tu nu uurezi
lucrurile. Nici pentru noi, nici pentru ea.
Mama ei tcea, iar ea auzi un fonet de veminte, i nainte
ca prinii ei s nceap s vorbeasc mult prea ncet chiar i
pentru urechile ei de Fae, mai auzi un murmur de:
tiu, tiu.
Aedion mri din nou, ochii si ochii lor de aceeai
culoare strlucind n ntuneric.
Nu pricep pentru ce e toat agitaia asta. i ce dac ai
dat foc la cteva cri? Bibliotecarii ia o meritau. Cnd vom fi
mai mari, poate c o vom arde mpreun din temelii.
Ea tia c el vorbea serios. Ar fibiblioteca, oraul sau lumea
ntreag dac ea l-ar fi rugat. Aa era legtura lor, marcat cu
snge i miros i nc ceva ce ea nu putea numi. O legtur la
fel de strns ca aceea stabilit ntre ea i prinii ei. Chiar
mai strns, n multe feluri.
Ea nu-i rspunse, nu fiindc nu ar fi avut niciun rspuns, ci
fiindc ua scri, i nainte ca Aedion s se ascund,
dormitorul ei fu inundat de lumina ce venea din vestibul.
Mama ei i ncruci braele la piept. n schimb, tatl ei
scoase un hohot de rs, cu prul su aten luminat de tora
din vestibul, cu chipul n umbr.
Tipic, spuse el, fcnd un pas ntr-o parte pentru a-i face
loc lui Aedion s ias. Tu nu trebuie s te trezeti n zori pentru
a te antrena cu Quinn? Azi-diminea ai ntrziat cinci minute.
Dou zile la rnd de ntrziere i vor aduce o sptmn de
corvoad la grajduri. Din nou.
ntr-o clipit, Aedion fu n picioare i dispru. Rmas
singur cu prinii ei, i-arfi dorit s se poat preface c
doarme, ns ea zise:
Nu vreau s m duc la coal.
Tatl ei veni lng pat, din cap pn n picioare rzboinicul
la care Aedion visa, vrnd s fie asemenea lui. Un prin-rzboi-
nic, aa auzea poporul spunndu-i care ntr-o bun zi avea
s fie un rege puternic. Uneori, ea socotea c tatl ei nu avea
nici- un interes s fie rege, mai ales n zilele n care o lua pe
munii Siaghorn i o lsa s se plimbe prin Oakwald n
cutarea
Lordului Pdurii. Nu prea nicicnd mai fericit ca atunci i
ntotdeauna prea puin trist s se ntoarc n Orynth.
Nu te duci la coal, i spuse el, privind peste umerii lui
lai la mama ei, care rmsese n pragul uii, cu faa nc
ascuns de ntuneric. Dar tu nelegi de ce bibliotecarii au
acionat aa cum au fcut-o azi?
Sigur c nelegea. Se simise cumplit pentru c dduse foc
acelor cri. Fusese un accident i tia c tatl ei o credea.
Ddu afirmativ din cap i spuse:
mi pare ru.
Nu are de ce s-i par ru, zise tatl ei, cu un mormit
n glas.
Mi-a dori s fiu ca toi ceilali, spuse ea.
Mama ei rmase tcut i nemicat, dar tatl ei o prinse
de mn.
tiu, scumpo. Dar chiar i dac nu ai fi fost nzestrat,
tot fiica noastr ai fi rmas ai fi tot o Galathynius, i, ntr-o
bun zi vei fi regina lor.
Nu vreau s fiu regin.
Tatl ei oft. Asta era o discuie pe care o mai purtaser i
altdat. El o mngie pe pr.
tiu, spuse el iar. Culc-te acum vom vorbi despre asta
mine-diminea.
i totui, n-aveau s o fac. Ea tia c n-aveau s o fac,
deoarece tia c nu avea cum s scape de soarta ei, chiar
dac uneori se ruga zeilor s poat. Cu toate acestea, se
ntinse iar n pat, lsndu-l s o srute pe cap i s-i murmure
noapte bun.
Mama ei continu s nu spun nimic, ns cnd tatl ei iei,
Evalin rmase acolo, privind-o mult timp. Exact cnd aipea, ar
fi putut s jure c pe chipul palid al mamei strluceau lacrimi.

Celaena se trezi brusc, de-abia putnd s se mite.


Probabil din pricina mirosului mirosul acelui afurisit de
cadavru de ieri, care i declanase visul. Era o agonie s vad
chipurile prinilor, s-l vad pe Aedion. Clipi, concentrndu-
se asupra respiraiei, pn ce nu mai era n acea frumoas
ncpere, ca o cutie de bijuterii, pn ce mirosul de pin i de
zpad adus de vntul din nord se evapor i putu s vad
ceaa dimineii strecurndu-se prin frunziul copacilor.
Ridic o mn pentru a-i examina cicatricea lung din
palm.
Vrei micul dejun? o ntreb Rowan, ghemuit deasupra
unor buteni neaprini primul foc pe care l vzuse fcut de
el.
Ea ddu afirmativ din cap, apoi se frec la ochi cu podul
palmelor.
Atunci, aprinde focul, i ceru el.
Cred c glumeti.
El nu catadicsi s-i rspund. Mrind, ea se roti pe
saltea pn ce ajunse cu picioarele ncruciate, cu faa spre
buteni. Ridic o mn spre lemne.
Nu e nevoie s inteti. Mintea ta poate direciona
flcrile foarte bine.
Poate c mi place s m dau n spectacol.
El i arunc o privire pe care ea o interpret drept Aprinde
focul. Acum.
Se frec iar la ochi i se concentr asupra butenilor.
Uor, zise Rowan, iar cnd lemnul ncepu s fumege, ea
se nlreb dac n vocea lui era aprobare. Un cuit, nu uita.
Tu l controlezi.
Un cuit, care tria o bucic de magie. Ea putea stpni
asta. S aprind un singur foc.
n numele zeilor, se simea din nou greoaie. Acel vis stupid
amintirea, orice o fi fost. Ziua se anuna una grea.
nluntrul ei se csc o groap, harul magic izbucnind
nainte ca ea s poat striga un avertisment.
Ddu foc ntregii zone nconjurtoare.
Cnd fumul i flcrile se mprtiar mulumit vntului
lui Rowan, el se mulumi doar s ofteze.
Cel puin nu te-ai panicat i nu te-ai transformat napoi
n forma ta uman.
Ea se gndi c era un compliment. Simise magia ca pe o
uurare un pumn dat. Presiunea de sub pielea ei se
diminuase.
Astfel c Celaena doar ddu din cap, ns se prea c
transformarea avea s fie cea mai mic dintre problemele ei.
CAPITOLUL 29

Fusese doar un srut, i spunea Sorscha n sinea ei, n


fiecare zi dup ntmplare. Un srut rapid, fr respiraie,
care fcuse lumea s se nvrt. Fierul din melas
funcionase, cu toate c l necjise pe Dorian suficient ct s
nceap s se joace cu dozajul... i s caute ci de a-l masca.
Dac era prins ingernd pulberi la orice or din zi, avea s
dea natere la ntrebri.
Aa c deveni un tonic contraceptiv zilnic. Nimeni n-avea
s arate nici cel mai mic semn de surpriz fa de asta nu
cu reputaia sa. Cnd ajunse la ua lui Dorian de la
apartamentul din turn, cu doza zilnic n mn, Sorscha nc
se linitea cu gndul c acel srut nu nsemnase nimic mai
mult dect un mulumesc.
Btu la u, iar prinul o invit s intre. Ceaua asasinei
era culcat pe patul lui, iar prinul era lungit pe canapeaua
sa uzat. Se ridic totui n capul oaselor i i zmbi n felul
acela special al su.
Cred c am gsit o combinaie mai bun, menta s-ar
putea s v priasc mai mult dect salvia, zise ea,
ntinzndu-i sticla cu lichid roiatic.
El veni spre ea, ns era ceva n mersul lui un gen de
mers ca dup prad care o fcu s se ndrepte de spate. Mai
ales c el ls sticla jos i o privi lung, lung i profund.
Ce este? ntreb ea n oapt, fcnd un pas napoi.El
o apuc de mn nu destul de tare pentru a o durea, dar
suficient ct s-i mpiedice retragerea.
Ai neles ce riscuri sunt i, totui, continui s m
ajui, spuse el. De ce?
Aa este corect.
Legea tatlui meu spune altceva.
Ea se nroi.
Nu tiu ce vrei s spun.
Minile lui erau reci atunci cnd o mngie pe obraji,
btturile zgriind-o uor.
Vreau doar s-i mulumesc, murmur el, aplecndu-
se, pentru c vii s m vezi i pentru c nu fugi.
Eu...
Ea ardea din interior nspre afar i se trase napoi, destul
de tare nct el s-i dea drumul.
Amithy avea dreptate, chiar dac era rutcioas. Existau
o mulime de femei frumoase acolo i orice depea limita
flirtului avea s se termine prost. El era prinul motenitor,
iar ea era un nimeni. Fcu un gest spre pocal.
Dac nu e prea mare deranjul, nlimea Voastr el se
crisp la auzul titlului , trimitei vorb despre cum
funcioneaz licoarea.
Ea nu ndrzni s-i ia rmas-bun sau s spun adio sau
altceva ce ar fi inut-o n acea ncpere vreun moment n
plus, iar el nu ncerc s o opreasc atunci cnd iei i
nchise ua n urma ei.
Ea se rezem de peretele de piatr al palierului ngust, cu
o mn la inima care i bubuia. Era cel mai iste lucru pe
care l putea face, cel mai corect. Supravieuise atta timp i
avea s supravieuiasc pe drumul aflat naintea ei, numai
dac ar fi continuat s rmn neobservat, de ncredere,
tcut.
ns nu voia s fie neobservat nu pentru el, nu pe vecie.
El o facea s vrea s rd i s cnte i s zguduie lumea
cu vocea ei.
Ua se deschise i l descoperi pe el stnd n pragul uii,
solemn i precaut.
Poate c nu putea s existe niciun viitor, nicio speran
pentru ceva mai mult, dar privindu-l cum sttea acolo, n
acel moment, ea voi s fie egoist i proast i slbatic.
Mine se putea duce totul naibii, dar ea trebuia s tie
cum era, s aparin cuiva, s fie dorit i preuit pentru
puin timp.
El nu se mic, nu fcu dect s o priveasc lung
vznd-o pe ea exact aa cum l vedea ea n timp ce-l apuc
de poalele tunicii, i trase faa ctre a ei i l srut cu
slbticie.

Chaol de-abia reuise s se concentreze n ultimele zile din


pricina ntrunirii pe care urma s o aib peste cteva
momente. Durase mai mult dect anticipase ca Ren i
Murtaugh s fie gata, n cele din urm, s se ntlneasc cu
el prima lor ntlnire dup acea noapte din mahala. Chaol
trebuia s atepte urmtoarea noapte liber, Aedion trebuia
s gseasc o locaie sigur, i apoi ei trebuiau s se
coordoneze cu cei doi lorzi din Terrasen. El i generalul
plecar separat din castel, iar Chaol se urse atunci cnd i
minise oamenii cu privire la locul unde mergea detestase
faptul c ei i uraser distracie plcut, detestase faptul c ei
aveau ncredere n el, brbatul care se ntlnea cu dumanii
lor de moarte.
Chaol alung acele gnduri pe msur ce se apropia de
aleea slab luminat aflat la cteva strzi distan de
pensiunea veche unde trebuiau s se ntlneasc. Pe sub
mantia cu glug groas purta mai multe arme dect de
obicei. Fiecare inspiraie i se prea insuficient. Un fluierat
pe dou note rsun pe alee, iar el l imit. Aedion trecu prin
pcla joas care venea dinspre Avery, cu faa ascuns sub
gluga mantiei sale.
Nu purta spada din Orynth. n schimb, avea asupra sa
numeroase sbii i cuite de lupt un brbat capabil s
intre n iad i s ias rnjind.
Unde sunt ceilali? ntreb Chaol n oapt.
n mahala era linite n acea sear prea mult linite,
dup prerea sa. mbrcat aa cum era, puini ar fi ndrznit
s se apropie de el, dar mersul pe strzile reprobabile i
ntunecate fusese un chin. Era atta srcie i dezndejde
i disperare. Asta i fcea pe oameni periculoi, dispui s
rite totul pentru a mai terge din calendar o zi de trai.
Aedion se rezem de un zid drpnat din crmid.
S nu te apuce nbdile. Ajung aici curnd.
Am ateptat destul aceste informaii.
i ce grab ai? ntreb trgnat Aedion, scrutnd
aleea.
Peste cteva sptmni prsesc Riftholdul pentru a
m ntoarce n Anielle.
Aedion nu-l privea direct, dar simea cum generalul se
zgia la el de sub gluga lui neagr.
Descurc-te spune-le c eti ocupat.
Am fcut o promisiune, zise Chaol. Deja am reuit s
m trguiese cerind ceva mai mult timp, ns vreau s fi...
fcut ceva pentru prin, nainte de a pleca.
Atunci, generalul se ntoarse spre el.
Am auzit c te-ai nstrinat de tatl tu; de ce aceast
schimbare brusc?
I ar fi fost mai uor s mint, dar Chaol zise:
Tatl meu este un om puternic are trecere n faa
multor persoane influente de la Curte i face parte din
consiliul regelui.
Aedion ls s-i scape un hohot jos de rs.
Ne-am certat de cteva ori, fr a ceda niciunul n
timpul unor consilii de rzboi.
Chaol ar fi pltit bani buni s vad asta, dar, cnd rosti
urmtoarele cuvinte, nu zmbea.
A fost singura cale de-a o trimite n Wendlyn.
i explic rapid trgul pe care l fcuse i, cnd termin,
Aedion ddu drumul unei respiraii lungi.
La naiba, zise generalul, apoi cltin din cap. N-am
crezul c onoare ca asta mai exist nc n Adarlan.
Bnui c era un compliment i nc unul nalt, din
partea lui Aedion.
i, cum e cu tatl tu? l ntreb Chaol pe Aedion, fie i
numai pentru a schimba subiectul, ndeprtndu-l de golul
din pieptul lui. tiu c mama ta e rud cu... cu ea, dar
ascendena din partea tatlui tu?
Mama mea nu a recunoscut niciodat cine a fost tatl
meu, nici chiar atunci cnd era pe patul de moarte, zise
Aedion pe un ton plat. Nu tiu dac a fost din cauza ruinii
sau pentru c nu-i putea aminti, ori pentru a m proteja
cumva. Odat adus aici, nu prea mi-a mai psat. Dar dect
cu un tat ca al tu, prefer mai degrab s n-am deloc.
Chaol chicoti i poate c i-ar mai fi pus nc o ntrebare
dac nu s-ar fi auzit un zgomot de cizme frecate pe piatr la
cellalt capt al aleii, urmat de o respiraie sacadat.
Cu mare iueal, Aedion palm dou cuite de lupt, iar
Chaol i scoase spada o lam neinteresant, banal, pe
care o furase de la barci n timp ce un brbat apru
mpleticindu- se n raza lor vizual.
inea un bra pe abdomen, cu cellalt sprijinindu-se de
zidul din crmid al cldirii abandonate. Aedion se mic
imediat, vrnd din nou cuitele n teac. Chaol nu se apropie
de tnrul brbat pn ce nu-l auzi ntrebnd:
Ren?
La lumina lunii, sngele de pe tunica lui Ren era o pat
strlucitoare, ntins.
Unde este Murtaugh? vru Aedion s tie, petrecndu-i
un bra pe dup umerii lui Ren.
n siguran.
Ren gemu, cu faa de o paloare cadaveric. Chaol scrut
ambele capete ale aleii.
Am fost... urmrii. Aa c am ncercat s scpm de ei.
Mai mult auzi, dect vzu tresrirea lu Ren.
M-au ncolit.
Ci? ntreb Aedion blnd, dei Chaol aproape c
simea violena dnd n clocot nluntrul generalului.
Opt, rspunse Ren, i ssi de durere. Am ucis doi,
apoi am scpat. M urmresc.
Mai rmseser ase. Dac nu erau rnii, probabil c
erau foarte aproape. Chaol examin pietrele din spatele lui
Ren. Rana din abdomen nu putea fi adnc, dac reuise s
mpie dice sngele s lase dr n urma sa. Dar tot trebuie c
era periculoas chiar fatal, dac ar fi strpuns unde
trebuie.
Aedion deveni rigid, ascultnd ceva ce Chaol nu putea
auzi. n tcere, cu blndee, l trecu pe Ren n braele lui
Chaol.
La trei pai de aici se afl nite butoaie, zise generalul
cu un calm mortal n timp ce se ntorcea cu faa spre intrarea
pe alee. Ascundei-v n spatele lor i inei-v gurile nchise.
Asta fu tot ceea ce-i trebui lui Chaol s aud pentru a-l
slta pe Ren i a-l duce n spatele butoaielor, lsndu-l apoi
pe pmnt. Ren i nbui un geamt de durere. Printre
dou butoaie era o crptur prin care Chaol putea s vad
aleea i pe cei ase oameni care veneau, unul lng cellalt.
Nu vedea dect c erau mbrcai cu nite tunici negre i
mantii.
Brbaii se oprir cnd l vzur n faa lor pe Aedion, cu
gluga tras pe cap. Generalul i scoase cuitele de lupt i
spuse:
Niciunul dintre voi nu va prsi aleea asta viu.

Nu o fcur.
Chaol se minun de dibcia lui Aedion viteza, iueala i
deplina ncredere care fceau s par c urmrea un dans
brutal, de neiertat.
Se termin nainte de a ncepe cu adevrat. Cei ase
atacatori preau s se descurce bine cu armele, dar mpotriva
unui brbat cruia i curgea prin vene snge Fae erau inutile.
Nu era de mirare c Aedion se ridicase att de rapid la ran
gul pe care l deinea. Nu mai vzuse niciodat vreun brbat
care s lupte aa. Numai... numai Celaena fusese pe aproape.
Nu-i ddea seama care dintre ei avea s nving dac s-ar fi
luptat vreodat unul cu altul, ns laolalt... Lui Chaol i
nghe inima gndindu-se la asta. ase brbai mori n
decurs de cteva momente ase.
Revenind la Chaol, Aedion nu zmbea i ls s-i cad un
petic de material textil pe pmnt, n faa lor. Chiar i Ren,
gemnd printre dinii ncletai, l privi.
Era un material greu, negru cu blazon brodat cu fir
negru, aproape invizibil, cu excepia sclipirii n lumina lunii
era un balaur. Sigiliul regal.
Nu-i cunosc pe brbaii tia, zise Chaol, mai mult
pentru sine dect pentru a-i apra nevinovia. N-am vzut
niciodat uniforma asta.
Dup cum sun, spuse Aedion, furia continund s-i
clocoteasc n glas n timp ce ridic privirea n direcia
zgomotelor, pe care Chaol nu le putea auzi cu urechile lui
omeneti, mai sunt i alii i scotocesc din cocioab n
cocioab n cutarea lui Ren. Avem nevoie de un loc n care
s ne ascundem. Ren rmase contient suficient ct s
spun:
tiu eu unul.
CAPITOLUL 30

Pn s ajung acolo, Chaol i inu respiraia,


susinndu-l ntre ei pe semicontientul Ren, toi trei
legnndu-se i cltinndu-se, prnd, pentru toat lumea,
trei beivi ieii pentru o sear de bute n mahala. Strzile
nc miunau de lume, n pofida orei, i o femeie pe care o
depir se aplec i l apuc pe Aedion de tunic, scuipnd
un legato de vorbe erotice. Generalul ns folosi o mn
uoar pentru a o desprinde de el i i zise:
Nu pltesc pentru ceva ce pot cpta gratis.
Cumva, lsa senzaia unei minciuni, de vreme ce Chaol
nu-l vzuse i nici nu auzise ca Aedion s fi mprit patul cu
vreo femeie n toate acele sptmni. Dar poate faptul c
aflase c Aelin era n via i schimbase prioritile.
Ajunser la stabilimentul unde se vindea opiu, al crui
nume li-l spusese Ren ntre scurtele reprize de lein, exact n
momentul n care strigtele soldailor care nvleau n case,
hanuri i taverne reverbera din josul strzii. Chaol nu atept
s vad cine erau i se mpinse n ua din lemn ciobit.
Duhoarea de trupuri nesplate, de resturi i fum dulceag i
invad nrile lui Chaol. Pn i Aedion tui i i arunc lui
Ren, care zcea aproape mort n braele lor, o privire
dezaprobatoare.
Madama ntre dou vrste le iei n ntmpinare pentru a-i
saluta, cu tunica ei lung i cu rochia fluturnd ntr-un vnt
fantom, i i conduse pe culoarul lambrisat, clcnd uor pe
multicolorele covoare uzate. Ea ncepu s susure despre
reducerile i ofertele speciale din acea sear, dar Chaol o privi
o singur dat n ochii ei verzi, vicleni, i i ddu seama c
se cunotea cu Ren era cineva care, probabil, i ridicase
propriul ei imperiu acolo, n Rifthold.
i instal intr-un alcov separat prin voaluri, nesat cu
perne uzate din mtase care pueau a fum dulceag i a
sudoare i, dup ce ridic ntrebtor din sprncene spre
Chaol, acesta i nmn trei monede de aur. Tolnit pe perne
ntre Aedion i Chaol, Ren gemu, ns nainte ca Chaol s
apuce s rosteasc vreo vorb, madama se ntoarse cu o
boccea n mn.
Sunt alturi, le zise, cu un accent plcut i strin.
Grbii-v.
Le adusese o tunic. Aedion l despuie rapid pe Ren, al
crui chip avea o paloare cadaveric, cu buzele lipsite de
snge. Generalul blestem atunci cnd vzur rana o
despictur n partea de jos a abdomenului.
Dac era puin mai adnc, i-ar fi atrnat afurisitele de
mae, zise el.
Lu o fie de pnz curat de la madam i o nfur n
jurul abdomenului musculos al lordului. Acesta era deja plin
de cicatrice. Dac supravieuia, probabil c aceasta nu avea
s fie cea mai rea dintre ele.
Madama ngenunche n faa lui Chaol i deschise cutia pe
care o avea n mini. Acum, pe msua joas din faa lor se
gseau trei pipe.
Trebuie s v jucai rolul, le spuse ea n oapt, privind
peste umr prin voalul des i negru, fr ndoial calculnd
ct timp le mai rmsese.
Chaol nici mcar nu ncerc s obiecteze atunci cnd ea
se lolosi de ruj pentru a-i colora pielea din jurul ochilor i i
aplic nite past i pudr pentru a-i decolora faa, i
deschise civa nasturi de la tunic i i ciufuli prul.
Culcai-v pe spate, lsai-v moi i inei pipa n
mn. Fumai dac trebuie s v domolii.
Asta fu tot ce i spuse nainte s treac la Aedion, care
terminase s-l ndese pe Ren n hainele curate. n cteva
momente, toi trei erau culcai pe pernele mpuite, iar
madama ieise n mare vitez cu tunica nsngerat a lui
Ren.
Respiraia lordului era sacadat i chinuit, iar cnd ua
de la intrare se izbi de perete, Chaol se lupt cu tremuratul
minilor sale. Cu pasul uor, madama se grbi s-i ntmpine
pe brbai. Cu toate c Chaol se chinui s aud, Aedion
prea s asculte fr nicio problem.
Suntei cinci? ciripi madama, destul de tare pentru ca
ei s o aud.
Cutm un fugar, fu rspunsul mrit. D-te din calea
mea!
Cu siguran c dorii s v odihnii avem ncperi
private pentru grupuri, iar domniile voastre suntei oameni
mari.
Toate cuvintele erau nsoite de un tors, un festin senzual.
Cost n plus pentru spadele i cuitele aduse nuntru
o garanie, vedei dumneavoastr, pentru atunci cnd v ia
drogul...
Femeie, ajunge! ltr brbatul.
Se auzeau materialele sfiate pe msur ce fiecare alcov
cu voaluri era inspectat. Lui Chaol i bubuia inima, dar
continu s rmn culcat, dei l mnca s se ntind dup
spad.
Atunci v las s v vedei de treab, spuse ea cu o
sfial prefcut.
ntre ei, Ren era att de ameit, nct cu adevrat ar fi
putut fi drogat din cale-afar. Cnd perdeaua fu sfiat,
Chaol sper doar ca propriul su spectacol s fie convingtor.
la e vinul? articul nedesluit Aedion, mijind ochii la
brbai, cu chipul palid, schind un zmbet.
Cu greu putea fi recunoscut.
Ateptm de douzeci de minute, s tii.
Chaol le surse confuz celor ase brbai care cercetau n-
cperea. Toi n uniforme negre, toi necunoscui. Cine naiba
erau? De ce fusese Ren urmrit?
Vin, ceru imperios Aedion, posibil fiul rzgiat al
vreunui negustor. Acum!
Brbaii se mulumir s-i njure i i vzur mai departe
de treab. Cinci minute mai trziu, plecar.

*
Stabilimentul era probabil un loc de ntlnire, deoarece
Murtaugh i gsi acolo o or mai trziu. Madama i condusese
ntr-un birou intim i ei se vzuser nevoii s-l intuiasc pe
Ren pe canapeaua uzat n timp ce ea cu o surprinztoare
pricepere i dezinfectase, i cususe i i pansase rana urt.
Avea s supravieuiasc, le spusese ea, dar sngele pe care l
pierduse i rana aveau s-l scoat din uz pentru o vreme.
Murtaugh se plimb prin ncpere, pn ce Ren czu ntr-un
somn adnc, graie vreunui tonic pe care femeia i-l turnase
pe gt.
Chaol i Aedion se aezar la msua nghesuit ntre
cutiile puse peste alte cutii de opiu, stivuite pe lng perei.
Nu voia s tie ce coninea tonicul pe care l nghiise Ren.
Cnd l ntreb pe Murtaugh, Aedion privea ua ncuiat,
cu fruntea ridicat de parc ar fi ascultat sunetele din
stabiliment.
De ce ai fost urmrii i cine erau acei brbai?
Btrnul continu s fac pai.
Nu tiu. ns ei tiau unde aveam s fim eu i Ren. Ren
are o reea de informatori n tot oraul. Oricare dintre ei ne-ar
fi putut trda.
Aedion continu s-i ndrepte atenia asupra uii, cu o
mn pe cuitele de lupt.
Erau mbrcai n uniforme cu blazonul regal nici
cpitanul nu le-a recunoscut. O vreme va trebui s v dai la
fund.
Tcerea lui Murtaugh era prea grea. Chaol ntreb
ncetior:
Cnd va putea fi micat, unde l aducem?
Murtaugh se opri, cu ochii plini de mhnire.
Nicieri. Nu avem o cas.
Aedion l privi tios.
Unde naiba ai stat n tot acest timp?
Ici i colo, adpostindu-ne n cldiri abandonate. Cnd
puteam s lucrm, stteam la pensiuni, ns zilele astea...
Nu aveau acces la chesoanele din Allsbroock, i ddu
seama Chaol. Nu i dac ei se ascunseser atia ani. ns s
triasc pe strzi...
Chipul lui Aedion era o masc a indiferenei.
Nu avei niciun loc n Rifthold destul de sigur pentru el
n care s fie ngrijit.
Nu era o ntrebare, dar Murtaugh ddu, totui, aprobator
din cap. Aedion l examin pe Ren, tolnit pe sofaua de
culoare nchis, lng peretele din spate. Mrul lui Adam i se
mic iar n sus i n jos, dar apoi zise:
Spune-i cpitanului teoria ta despre magie.

n lungile ore care trecur, timp n care Ren i recpt


puterile suficient ct s poat fi mutat, Murtaugh i explic
tot ce tia. ntreaga sa poveste deveni clar, btrnul vorbind
cteodat n oapt despre ororile de care fugiser i cum
Ren cptase fiecare cicatrice n parte. Chaol nelese de ce
tnrul i inuse pn acum buzele pecetluite. Discreia l
inuse n via.
Ren i Murtaugh aflaser c, mpreun, diferitele valuri
din ziua n care magia dispruse formaser un triunghi peste
continent. Prima latur mergea drept din Rifthold n Deertul
ngheat. A doua mergea n jos, de la Deertul ngheat la
marginea Teritoriilor Pustii. A treia latur ducea de acolo
napoi n Rifthold. O vraj, credeau ei, fusese de vin pentru
asta.
Stnd n jurul hrii pe care o adusese Aedion, generalul
trecu cu degetul peste laturile triunghiului, iar i iar, de
parc ar fi pus la punct o strategie de lupt.
O vraj trimis din anumite puncte, asemenea razelor
unui far.
Chaol btu cu ncheieturile degetelor n mas.
Exist vreo cale prin care s poat fi desfcut?
Murtaugh oft.
Munca noastr a fost ntrerupt de tulburarea cu
Archer, iar sursele noastre au disprut din ora, temndu-se
pentru vieile lor. Dar trebuie s fie o cale.
Aadar, de unde ncepem cutarea? ntreb Aedion. Nu
exist nicio ans, la naiba, ca regele s fi lsat indicii la
ntmplare.
Murtaugh ncuviin.
Avem nevoie de martori care s ne confirme bnuielile,
dar locurile n care credem noi c i are originea vraja sunt
ocupate de forele regelui. Am ateptat s se iveasc o ocazie.
Aedion i arunc un zmbet lene.
Nu-i de mirare c i tot spuneai lui Ren s fie amabil cu
mine.
De parc i-ar fi rspuns, Ren gemu, zbtndu-se s se
trezeasc. Oare tnrul lord se simise n siguran sau
mpcat vreun moment n ultimii zece ani? Aa se explica
mnia mnia nesbuit care curgea prin toate inimile
tinere, zdrobite, din Terrasen, inclusiv prin cea a Celaenei.
Chaol spuse:
Exist un apartament ascuns ntr-un depozit din
mahala. Este sigur i are toate facilitile de care avei nevoie.
Suntei binevenii s stai acolo ct timp socotii c este
necesar.
Simea cum Aedion l privete precaut, ns Murtaugh se
ncrunt.
Orict de generoas e oferta, nu pot accepta s stau n
casa ta.
Nu este casa mea, rspunse Chaol. i, crede-m,
proprietarul nu s-ar supra ctui de puin.
CAPITOLUL 31

Mnnc-l, zise Manon, ntinzndu-i piciorul de oaie


crud lui Abraxos.
Ziua era senin, dar vntul btea dinspre culmile munilor
Col Alb, aducnd un frig ngrozitor. Ieiser dincolo de
munte n mici reprize, pentru ca el s-i dezmoreasc
picioarele, folosind ua din spate, care se deschidea nspre un
drum ngust ce ducea n muni. Ea l condusese inndu-l de
lanul uria de parc asta l-ar fi putut mpiedica s-i ia
zborul sus, pe o pant nclinat, i apoi pe o pajite
deasupra unui platou.
Mnnc-l, l mbie ea, scuturnd carnea care nghea
spre Abraxos, care acum se culcase pe burt pe pajite,
pufnind la primele fire de iarb i floricele care i ieau
cpoarele din zpad. Este recompensa ta, i zise printre
dini. Ai ctigat-o.
Abraxos adulmec un plc de floricele purpurii, apoi clipi
nspre ea. Fr carne, prea el s spun.
E bun pentru tine, spuse ea, dar el reveni la
adulmecatul violetelor sau ce-or fi fost acelea.
Dac o plant nu era bun pentru a otrvi, a vindeca sau
pentru a o ine n via dac murea de foame, nu-i btuse
niciodat capul s-i nvee numele mai ales cel al florilor
slbatice.
Arunc piciorul de oaie drept n faa gurii masive i i vr
minile n faldurile mantiei ei roii. El l adulmec, noii si
dini din fier sclipind n lumina strlucitoare, apoi i ntinse
o arip imens, terminat cu gheare i...
l mpinse deoparte.
Manon se frec la ochi.
Nu este destul de proaspt?
El se mut pentru a mirosi nite flori alb cu galben.
Un comar. Tria un comar.
Nu se poate s-i plac de-adevratelea florile.
Din nou acei ochi negri o privir. Clipir o dat. Chiar mi
plac, prea el s spun.
Ea ntinse braele.
Pn ieri n-ai mai mirosit nicio floare. Dintr-o dat
carnea nu mai e bun?
El ar fi avut nevoie s mnnce tone i tone de carne
pentru a face muchi pe unde nu prea avea.
Cnd el reveni din nou la mirositul florilor, cu delicatee
viermele nesuferit i inutil ea se duse la piciorul de oaie i l
ridic.
Dac nu-l mnnci, mri ea, ridicnd carnea cu
ambele mini la nivelul gurii i lsnd s i se vad dinii,
atunci l voi mnca eu.
Abraxos o privi cu acei ochi negri mirai cum muc din
carnea ngheat i crud. i cum o scuip.
Pe umbra ntunecat a Mamei...
Mirosi carnea. Nu era rnced, dar, la fel ca oamenii de
aici, nu avea gust. Oile erau crescute n interiorul muntelui,
aa c poate era ceva n ap. De ndat ce se ntorcea, avea
s le dea ordin Celor Treisprezece s nu se ating de brbai
nu pn ce nu afla ea ce naiba i fcea s aib acel gust i
miros.
Fr a ine seama de asta, Abraxos trebuia s mnnce,
fiindc trebuia s se fac puternic astfel nct ea s poat
deveni Conductoarea Aripii, astfel nct s poat s vad
expresia de pe chipul Iskri atunci cnd avea s-o sfie n
buci la Jocurile de Rzboi. Iar dac asta era singura
modalitate prin care s-l fac pe vierme s mnnce...
Bine, zise ea, aruncnd cu o micare rapid piciorul de
oaie. Vrei carne proaspt?
Scrut munii care se ridicau deasupra lor, cercetnd
stncile cenuii.
Atunci va trebui s vnm.

*
Miroi a rahat i a snge.
Bunica ei nu se ntoarse de la biroul ei, iar Manon nu
tresri la auzul insultei. Adevrul e c era acoperit de
ambele.
Era din pricina lui Abraxos, viermele iubitor de flori, care
numai ce o privise n timp ce ea se crase pe una dintre
stncile din apropiere i doborse, pentru el, o capr de
munte care zbiera. Doborse era un cuvnt mai elegant
dect ceea ce se ntmplase de fapt: ea nghease pe jumtate
ateptnd ca nite capre s treac n urcuul lor periculos i
atunci, cnd n cele din urm ncolise una, nu numai c se
rostogolise n ccrezele acesteia n timp ce se lupta cu ea,
dar aceasta mai i slobozise o ncrctur proaspt pe ea,
chiar nainte s cad de-a berbeleacul din braele ei i s-i
sparg capul de stncile de dedesubt.
Aproape c o antrenase i pe ea n cdere, ns reuise s
se prind de o rdcin uscat. Cnd se ntoarse cu animalul
mort n brae i cu snge ngheat pe tunica i pe mantia ei,
Abraxos sttea, n continuare, culcat pe burt, mirosind
florile.
El devorase capra din dou nghiituri, apoi se dusese na-
poi s se bucure de florile slbatice. Mcar mncase. Oricum,
ca s-l aduc napoi la Colul Nordic fusese o adevrat
ncercare. El nu-i fcuse niciun ru, nu fugise, dar se smucea
n lan, scuturnd din cap iar i iar, pe msur ce se apropiau
de ua din spate, acolo unde se auzeau sunetele balaurilor i
ale brbailor ns el intrase cu toate c plesnise din coad
i mrise la ngrijitorii care se repeziser s-l recupereze.
Din cine tie ce motiv, se tot gndea la mpotrivirea lui la
felul n care se uitase la ea cu o implorare mut. Ei nu-i era
mil de el, cci nu-i era mil de nimic, dar continua s se
gndeasc la asta.
M-ai chemat, spuse Manon, innd capul ridicat. N-am
vrut s te fac s atepi.
Ba m faci s atept, Manon.
Vrjitoarea se ntoarse, cu ochii plini de moarte i de pro
misiunea unei dureri infinite.
Au trecut deja cteva sptmni i tu nu zbori alturi
do Cele Treisprezece. Picioare-galbene au zburat ca o armat
timp de trei zile. Trei zile, Manon, iar tu i cocoloeti bestia.
Manon nu art nici cel mai mic semn de emoie. Dac i
cerea iertare n-ar fi fcut dect s nruteasc lucrurile,
aa cum ar fi fcut-o i scuzele.
D-mi ordine i vor fi ndeplinite.
Te vreau n aer pn mine-sear. S nu te deranjezi
s vii napoi dac nu ai reuit s zbori.

Te ursc, gfi Manon printre dinii ei din fier atnci


cnd ea i Abraxos i ncheiar istovitoarea cltorie pn n
vrful muntelui.
Durase o jumtate de zi s ajung acolo i dac asta nu
ddea roade, avea s dureze pn seara s se ntoarc n
Omega, pentru a-i mpacheta lucrurile.
Abraxos era ncolcit ca o pisic pe ntinderea ngust de
stnc plan din vrful muntelui.
Vierme lene i ncpnat.
El nici mcar nu clipi.
Luai-o pe versantul estic, i spusese supraveghetorul n
timp ce o ajutase s-l neuze i s ias pe ua din spate a
Colului Nordic naintea zorilor. Ei foloseau acest pisc pentru
a-i antrena pe balaurii care eclozau i pe cei care oviau s
zboare. Versantul estic, constat Manon privind peste
marginea pe care tocmai o escaladase, era o pant lin
urmat de o cdere de apte metri. Abraxos putea s-i ia
avnt de pe margine, s ncerce s alunece, i, dac ar fi
czut... Ei bine, nu erau dect apte metri, apoi roca netezit
de vnturi pe care s alunece pentru o aterizare. Slabe anse
s moar.
Nu, moartea domnea pe versantul vestic. ncruntndu-se
la Abraxos, care i lingea noile gheare din fier, Manon
travers platoul i se nfior din pricina vntului usturtor
care btea.
Spre vest era un povrni nesfrit care traversa neantul
pn la stncile ascuite i neierttoare de dedesubt. Ar fi fost
nevoie de o echip ntreag pentru a-i aduna rmiele de
acolo. Versantul estic s fie, deci.
i verific prul strns n coad mpletit i i trase
pleoapele interioare la locul lor.
S mergem!
Abraxos i slt capul imens, de parc ar fi spus: Abia am
ajuns aici.
Ea art spre marginea estic.
Zburm. Acum!
El pufni, ncolcindu-se cu spatele la ea, cu aua din piele
sclipind.
O, nu prea cred, rosti ea repede, ocolindu-l pentru a
ajunge n faa lui. Zburm, la ncpnat ce eti!
El i vr capul sub burt, nfurndu-i coada n jurul
lui. Se prefcea c n-o aude.
Ea tia c ar fi putut s o coste viaa, dar l prinse de nri
destul de tare ct s-l fac s deschid ochii.
Aripile i funcioneaz. Oamenii aa au spus. Deci poi
s zbori i vei zbura, fiindc aa spun eu. i-am adus, ie,
hoit nefolositor, capre de munte cu turma, i, dac m
umileti, am s-i folosesc pielea pentru un vemnt nou.
i foni mantia stacojie, rupt i ptat.
Asta e distrus, din pricina caprelor tale.
Balaurul i trase capul, iar ea i ddu drumul deoarece
fie i ddea drumul, fie era aruncat n aer. El i puse capul
jos i nchise ochii.
Cumva, asta era o pedeaps. Pentru ce, nu tia. Poate
pentru prostia fcut n alegerea unei bestii de nclecat.
Ea i spre el, cercetnd aua de pe spinarea sa. Chiar
dac ar fi srit cu elan, n-ar fi reuit, ns trebuia s fie n a
i s se ridice n aer, sau, dac nu... Sau, dac nu, Cele
Treisprezece aveau s fie desprite de ctre bunica ei.
Abraxos continua s stea culcat la soare, inutil i blnd ca
o pisic.
Halal inim de rzboinic.
Ea cercet marginea estic, aua, hurile care atrnau.
Prima dat cnd i vrser zbala n gur, mpunsese cu
capul i se zvrcolise, ns acum se obinuise cu ea cel
puin, destul ct s fi ncercat n acea zi s-i smulg capul
numai unuia dintre ngrijitori.
Soarele era nc sus, dar curnd avea s-i nceap cobor
rea, iar ea avea s fie total i perfect ruinat. Pe naiba avea s
fie.
i-ai fcut-o singur, fu singurul avertisment pe care i-l
ddu nainte de a-i lua elan i de a ateriza pe crupa lui,
dup care ncepu s se trasc de-a builea, att de repede,
nct el de-abia i ii capul cnd ea o zbughi pe spinarea lui
solzoas i apoi sri n a.
Cnd Manon i vr picioarele nclate cu cizme n scri
i apuc hurile, el sri n picioare, eapn ca o scndur.
Zburm acum!
i nfipse clciele n coastele lui.
Poate c l duru sau fu luat prin surprindere, cci Abraxos
scutur din cap mpunse i mugi. Ea smuci hurile ct de
tare putu.
Ajunge! ltr ea, ridicnd o mn pentru a-l ghida
peste marginea estic. Ajunge, Abraxos!
El nc se mai zvrcolea, dar ea strnse din coapse ct de
tare putu pentru a rmne n a, aplecndu-se la fiecare mi-
care. Cnd micrile capului nu reuir s o dea jos, el i
ridic aripile de parc ar fi vrut s o azvrle.
S nu ndrzneti, mri ea, ns el continu s se
rsuceasc i s se unduiasc. nceteaz!
Simi c i se zguduie creierul n cap i dinii i clnnir
att de tare, nct trebui s-i retracteze caninii pentru a nu-i
strpunge pielea.
Abraxos continua ns s scuture din cap, slbatic i
frenetic. Nu se ndrepta spre marginea estic, ci n partea
opus spre buza povrniului vestic.
Abraxos, nceteaz!
El avea de gnd s o ia taman ntr-acolo. i aveau s se
fac una cu stncile.
Era att de panicat, att de nfuriat, nct vocea ei nu era
mai mult dect o frunz care fonea n vnt. Cderea vestic
se deschise la dreapta ei, apoi la stnga, licrind sub aripile
din piele marmorat, care fluturau i plesneau. Apropiindu-
se de margine, pietrele uierau i se sprgeau sub ghearele
masive ale lui Abraxos.
Abraxos...
ns atunci, piciorul lui alunec de pe stnc i lumea lui
Manon se nclin n jos tot mai jos, mai jos, pe msur ce el
i pierdea priza i plonjau n aer.
CAPITOLUL 32

Manon nu avu timp s se gndeasc la moartea care


venea.
Era prea ocupat s se in n a, lumea fluturnd i
nvrtindu-se, vntul uiernd, sau poate uiera Abraxos, n
timp ce plonjau spre stnc.
Muchii lui se blocar i ncepu s tremure, dar ea i inu
braele petrecute prin chingi, singurul lucru care o inea la
distan de moarte, dei se apropiau de ea n mare vitez, cu
fiecare rotaie a trupului vtmat al lui Abraxos.
Copacii de dedesubt cptar form, la fel i stncile ascu
ite, spate de vnturi. Din ce n ce mai repede, peretele de
stnc devenea o nceoare de cenuiu i alb.
Poate c trupul lui avea s preia impactul, iar ea putea s
scape.
Poate c toate acele stnci aveau s-i strpung pe
amndoi.
Poate c el avea s se rsuceasc i ea s aterizeze prima.
Ea spera c avea s se ntmple foarte repede, nct s
nu-i dea seama cum avea s moar, s nu tie care parte
avea s se frng prima. Cdeau cu repeziciune. Printre
stncile ascuite curgea un pru.
Vntul i izbi de dedesubt, un curent care l nvrti pe
Abraxos n sus, dar ei continuau s plonjeze.
Deschide-i aripile! ip ea s se aud dincolo de vnt,
peste inima care i btea nebunete. Deschide-le i trage n
sus! url ea, exact cnd ncepur s apar pragurile
prului, exact cnd nelese c ura mbriarea
ntunericului ce sta s vin i c nu era nimic de fcut
pentru a opri cderea, acea pieire prin...
Se vedeau conurile pinilor.
Deschide-le!
Un ultim strigt, un ultim efort de raliere n rzboi
mpotriva ntunericului.
Un strigt de rzboi cruia Abraxos i rspunse cu un
ipt ptrunztor n timp ce i deschise aripile, prinse
curentul de aer i se avnt ndeprtndu-se de fundul
prpastiei.
Manon simi c stomacul i coboar din gt n vrful
degetelor de la picioare, dar zburau n sus, iar aripile lui
bteau, fiecare bubuit fiind cel mai frumos sunet pe care l
auzise ea vreodat n lunga i nefericita ei via.
Cu picioarele strnse sub el, Abraxos zbur i mai sus.
Manon se ghemui n a, lipindu-se de pielea lui cald n timp
ce el se ndrept spre versantul muntelui de alturi. Culmile
acestuia se nlau s-i ntmpine ca nite mini ridicate,
ns el ovi, dnd tare din aripi. Evitar vrful cel mai nalt,
acoperit cu zpad. Manon se ridica i cdea odat cu el, fr
s respire, iar Abraxos, de bucurie sau de furie, apuc
zpad i ghea cu ghearele i le mprtie n urma lor,
prnd un roi de stele n lumina soarelui.
Cnd se avntar n naltul cerului, soarele i orbi, iar n
jurul lor nu erau dect nori la fel de impuntori ca munii de
dedesubt, castele i temple albe, purpurii i albastre.
iptul pe care l slobozi Abraxos cnd intrar n acel
culoar de nori, plannd i apoi prinznd un curent iute ca
fulgerul spndu-i o crare prin el...
Ea nu nelesese cum fusese pentru el s triasc toat
viaa sub pmnt, nlnuit, btut i schilodit pn atunci,
pn ce auzi acel ipt de bucurie sincer, de nezdruncinat.
Pn i ea l imit, dndu-i capul pe spate spre norii care
i nconjurau.
Pluteau pe o mare de nori, iar Abraxos i nmuie ghearele
n ei nainte de a se cabra pentru a goni printr-o coloan de
nori sculptai de vnt. Sus, tot mai sus, pn ce ajunser n
vrful acesteia, iar el btu din aripi n acel cer subiratec,
nghend, oprind lumea complet pre de o secund.
Iar Manon, pentru c nimeni nu o privea i pentru c nu-i
psa, i flutur i ea braele i savur cderea liber, vntul
fiind acum un cntec n urechile ei, n inima ei vetejit.
*

Vzduhul cenuiu tocmai se umplea de lumin, cci n


spatele lor soarele aluneca dincolo de linia orizontului. Strns
nfurat n mantia ei roie, Manon edea clare pe Abraxos,
vederea ei fiind uor tulbure din cauza pleoapei interioare
pentru care deja clipea, astfel nct aceasta s se retrag la
locul ei. Totui, ea le supraveghea pe Cele Treisprezece, clare
pe balaurii lor, la gura albiei canionului.
Se grupaser n dou iruri a cte ase, Asterin i
animalul ei albastru-deschis imediat n urma lui Manon,
conducnd primul rnd, Sorrel revendicndu-i locul din
mijlocul celui de-al doilea ir. Toate erau lucide i vigilente
i uor sastisite. Aripile vtmate ale lui Abraxos nu erau
nc pregtite s tra verseze Rscrucea ngust, nu nc. Aa
c se ntlnir la ua din spate, unde urmau s-i scoat
balaurii la plimbare pe o distan de trei kilometri pn la
prima albie a canionului deplasndu-se ca o unitate
adevrat, n ordinea gradelor, dar mai ales n linite.
Gura canionului era suficient de larg pentru ca Abraxos
s nainteze n salturi ntr-o planare uoar. Decolrile erau o
problem din cauza muchilor sfiai i a zonelor slbite ale
aripilor sale zone n care primise mult prea multe lovituri i
care s-ar fi putut s nu-i recapete niciodat vigoarea
deplin.
Ea ns nu le explic asta Celor Treisprezece, cci nu era
treaba lor i nici nu ar fi avut vreun impact asupra lor.
n fiecare diminea, de azi i pn la Jocurile de
Rzboi, le zise Manon, privind lung n labirintul de crevase i
de arcade care alctuiau canionul spat de vnt, ne vom
ntlni aici i ne vom antrena pn la micul dejun. Apoi vom
participa la antrenamentul de dup-amiaz, mpreun cu
celelalte sabaturi. S nu spunei nimnui.
Trebuia doar s plece devreme, astfel nct s reueasc
s-l urce n aer pe Abraxos n timp ce restul vrjitoarelor
traversau Rscrucea.
Vreau s fim n formaii apropiate. Nu-mi pas ce spun
brbaii despre cum trebuie inute animalele de clrit
separate. Lsai balaurii s-i pun n ordine propria ierarhie,
lsai-i s se ncaiere, ns ei vor zbura, strni ca o armur.
Nu vor fi bree i nici loc de orgolii sau rahaturi teritoriale.
Ori zburm n acest canion laolalt, ori nu mai zburm deloc.
Privi n ochii fiecreia dintre vrjitoare, precum i n cei ai
balaurilor. Abraxos, spre surprinderea ei, fcu la fel. Ceea ce-
i lipsea n mrime, compensa prin voin limpede, vitez i
dexteritate. Simea curenii chiar nainte ca Manon s o fac.
Cnd vom termina, dac supravieuim, ne vom ntlni
pe cealalt parte i o vom face iari. Pn ce iese perfect.
Bestiile voastre vor nva s aib ncredere unele n celelalte
i s asculte comenzile.
Vntul i srut obrajii.
S nu rmnei n urm, le mai spuse ea, iar Abraxos
plonj n canion.
CAPITOLUL 33

n sptmna care urm nu mai aprur alte cadavre, i,


desigur, nici urm din creatura care le supsese sngele acelor
oameni, cu toate c Celaena adesea se surprindea gndindu-
se pe ndelete la toate amnuntele, n timp ce, pus de
Rowan, aprindea lumnare dup lumnare la ruinele
templului Zeiei Soarelui. Acum c se putea transforma la
comand, aceasta era o nou sarcin: s aprind o lumnare
fr s distrug totul ct vedea cu ochii. Ea rata de fiecare
dat, prjolindu-i mantia, fcnd s crape ruinele,
incinernd copacii atunci cnd harul ei magic ieea din ea ca
o furtun. Rowan avea ns un stoc inepuizabil de lumnri,
aa c ea i petrecea zilele zgindu se la ele, pn ce privea
cruci. Se putea ntmpla s asude ore n ir i s se
concentreze asupra stpnirii furiei i asupra tuturor acelor
prostii, ns s nu obin nici mcar un firior de fum.
Singurul lucru pe care l obinea era un apetit de nestvilit:
Celaena mnca orice i ori de cte ori putea, din pricina
faptului c harul ei magic i consuma foarte mult energie.
Ploile revenir i, odat cu ele, mulimea dornic s
asculte povetile lui Emrys. Celaena le asculta mereu n timp
ce spla vasele de la cin, poveti despre fecioare rzboinice
i despre animale fermecate, despre vrjitoare viclene, toate
legendele Wendlynului. Rowan continua s-i fac apariia
sub form de oim i erau unele seri n care ea se aeza
chiar lng ua din spate, iar Rowan, sfios, se apropia i el.
Celaena era n picioare n faa chiuvetei, spatele durnd-o i
foamea rozndu-i stomacul, n timp ce freca ultimele tingiri
din aram, iar Emrys termina de spus povestea unui lup iste
i a unei psri de foc. Urm o pauz, iar apoi venir
obinuitele rugmini pentru aceeai veche poveste. Celaena
nu observ capetele care se ntoarser n direcia ei, atunci
cnd, de la chiuvet, ntreb:
tii vreo poveste despre regina Maeve?
Tcere mormntal. Emrys fcu ochii mari nainte s-i
surd uor i s-i rspund:
O mulime. Pe care ai vrea s-o auzi?
Pe cele mai vechi pe care le tii. Pe toate.
Dac urma s dea iari ochii cu mtua ei, poate c ar fi
trebuit s nceap s nvee ct de multe putea. Era posibil ca
Emrys s fi tiut poveti care nu ajunseser n inuturile ei.
Dac povetile despre vrcolaci fuseser adevrate, dac
cerbii nemuritori erau reali... poate c ar fi putut culege de
aici informaii eseniale.
I se aruncar cteva priviri agitate, dar, n cele din urm,
Emrys zise:
Voi ncepe aadar cu nceputul.
Celaena ddu aprobator din cap i se duse s se aeze pe
scaunul ei, proptit de ua din spate, aproape de oimul cu
privire ascuit. Rowan plesci din cioc, dar ea nu ndrzni s
se uite la el peste umr. n schimb, ncepu s mnnce o
pine ntreag.
Demult, cnd nu exista niciun rege muritor pe tronul
din Wendlyn, znele se plimbau printre noi. Unele erau bune
i inimoase, altele erau predispuse la mici trsni, iar unele
erau detestabile i mai negre dect cea mai neagr noapte.
ns toate erau conduse de Maeve i cele dou surori ale ei,
pe care le numeau Mora i Mab. Iscusita Mora, care avea
nfiarea unui oim mare aceea era descendena lui
Rowan, frumoasa Mab, care avea nfiarea unei lebede, i
ntunecata Maeve, a crei extravagan nu putea s ncap
ntr-o singur form.
Emrys recit istoria, din care Celaena cunotea o mare
parte: Mora i Mab se ndrgostiser de brbai muritori i
renuna ser la nemurirea lor. Unii spuneau c Maeve le
obligase, drept pedeaps, s renune la harul vieii lor
venice. Alii spuneau c fusese voia lor, fie i numai pentru
a scpa de sora lor.
Iar cnd Celaena ntreb dac Maeve i gsise vreodat
pereche, n ncpere se aternu, din nou, o tcere
mormntal, iar Emrys rspunse c nu cu toate c fusese
ct pe ce, n zorii vremurilor. Un rzboinic, potrivit zvonurilor,
i furase inima cu isteimea minii lui i cu puritatea
sufletului, dar el murise ntr-un rzboi de demult i pierduse
inelul pe care i-l hrzise ei i, de atunci, Maeve i preuia pe
rzboinici mai presus de oricine altcineva. Ei o iubeau pentru
asta o fcuser o regin atotputernic pe care nimeni nu
ndrznea s o provoace. Celaena se atepta ca Rowan s-i
umfle penele auzind acestea, dar el rmase linitit i tcut
acolo unde era cocoat.
Emrys istorisi poveti despre regina Fae pn trziu n
noapte, zugrvind un portret al unei conductoare crude,
viclene, care putea s cucereasc ntreaga lume dac i-ar fi
dorit acest lucru, dar care, n schimb, nu se deprta de
regatul ei mpdurit din Doranelle, ntemeindu-i oraul ei
din piatr n inima uriaului bazin al rului.
Celaena alegea amnuntele i le memora, ncercnd s nu
se gndeasc la prinul cocoat la civa metri deasupra ei,
care fcuse de bunvoie un legmnt de snge cu monstrul
nemuritor care slluia dincolo de muni. Era pe punctul de
a cere nc o poveste, cnd simi micarea dintre copaci.
Se nec cu bucata de plcint cu afine pe care tocmai o
devora n timp ce rsul uria strbtea la trap pdurea i
iarba ndreptndu-se ctre ua lor. Ploaia i ntunecase blana
aurie, iar ochii i strluceau la lumina torelor. Oare grzile
chiar nu-l vzuser? Malakai i asculta fascinat partenerul.
Ea deschise gura s strige un avertisment, cnd se opri.
Grzile vedeau totul. i nu trgeau. Deoarece nu era un
rs, ci...
ntr-o licrire care ar fi putut s fie un fulger ndeprtat,
rsul deveni un brbat nalt, lat n umeri, care se ndrept
spre ua deschis. Rowan se avnt n zbor, apoi se
transform, ateriznd fr cusur cnd acesta mai avea de
parcurs prin ploaie jumtate din distan.
Cei doi brbai se strnser n brae i se btur reciproc
pe spale un salut scurt, eficient. Cu ploaia i cu Emrys care
povestea erau greu de auzit, iar ea, ncordndu-se pentru a
asculta, i blestem n gnd urechile de muritoare.
De ase sptmni te caut, spuse strinul cu prul
auriu cu o voce ascuit, dar fr profunzime.
Nu imperioas, ci obosit i frustrat.
Vaughan a spus c ai fi la grania de est, ns Locan
mi-a zis c erai de gsit pe rm, inspectnd flota. Apoi,
gemenii mi au zis c regina a venit ncoace cu tine i c s-a
ntors singur, aa c, avnd o bnuial, am venit ncoace.
Se blbia, lipsa controlului contrastnd cu muchii lui
puternici i cu armele pe care le avea asupra sa. Un
rzboinic, la fel ca Rowan cu toate c surprinztorului su
chip frumos i lipsea severitatea prinului.
Rowan puse o mn pe umrul brbatului.
Am auzit ce s-a petrecut, Gavriel.
Oare era unul dintre misterioii prieteni ai lui Rowan? Ea
i-ar fi dorit ca Emrys s fie liber pentru a putea s-l
identifice. Rowan i spusese foarte puine despre cei cinci
tovari ai si, dar era limpede c Rowan i Gavriel erau mai
mult dect simple cunotine. Uneori, uita c Rowan avea o
via dincolo de zidurile acelei fortree. Pn atunci nu o
deranjase i acum nu era sigur de ce faptul c i amintise i
czuse greu la stomac sau de ce, dintr-odat, conta c Rowan
mcar s fi recunoscut c ea era acolo. C ea exista.
Gavriel i frec faa, spatele lui musculos ntinzndu-se
atunci cnd el trase aer n piept.
tiu c probabil nu vrei s...
Spune-mi numai ce vrei i se va face.
Gavriel pru s se dezumfle, iar Rowan l conduse spre o
alt u. Amndoi se micau cu o graie nepmntean,
puternic i parc i ploaia se desprea pentru a-i lsa s
treac. Rowan nu-i arunc nici mcar o privire nainte s
dispar.

Rowan nu mai reveni n acea noapte, i curiozitatea, nu


amabilitatea, o fcu s-i dea seama c prietenul ei probabil
c nu cinase. Cel puin nimeni nu luase nimic din buctrie,
iar Rowan nu ceruse de mncare. Aa c de ce s nu-i fi dus
ea o tav cu tocan i pine?
Echilibr tava grea, sprijinind-o pe old, i ciocni la u.
Murmurul se stinse i, pre de o secund, ei i trecu prin
minte gndul ucigtor c poate brbatul venise acolo dintr-
un motiv mult mai intim. Apoi, cineva ntreb:
Ce e?
Iar ea ntredeschise ua, suficient ct s arunce o privire.
M-am gndit c poate vrei nite tocan i...
Ei bine, strinul era pe jumtate gol, culcat pe spate pe
masa de lucru a lui Rowan. ns Rowan era complet
mbrcat, aezat n faa lui i prnd de-a dreptul enervat.
Da, cu siguran ea intrase i ntrerupsese ceva intim.
Dup o fraciune de secund, remarc acele aplatizate,
cuva n lorm de ceaun cu pigment negru, crpa mbibat cu
tu i snge i urmele unui tatuaj, care se ntindeau de pe
pectoralul stng al strinului, n jos pe coaste, pn pe old.
Iei afar! i ceru Rowan pe un ton plat, cobornd acul.
Gavriel nl capul, lumina strlucitoare a lumnrilor
lsnd s se vad teama din ochii lui roiatici i nu
neaprat din pricina semnelor care i se gravau n piele,
deasupra inimii i a cavitii toracice. Cuvinte n Limba
Veche, aidoma celor pe care le avea Rowan. Deja erau foarte
multe majoritatea lor vechi i ntrerupte de cicatrice.
Vrei tocana? l ntreb ea, continund s se zgiasc la
tatuaj, la micua climar din fier i la felul n care Rowan
prea s se descurce la fel de bine cu ustensilele ca i cu
armele.
Oare el i fcuse singur tatuajul?
Las-o, i rspunse el, iar ea tiu pur i simplu tiu
c mai trziu avea s-i smulg capul.
Adoptnd o min de neptruns, ea ls tava pe pat i
porni napoi spre u.
Regret c v-am ntrerupt.
Indiferent pentru ce erau tatuajele, orict de bine se
cunoteau, ea nu avea niciun drept s se afle acolo. Durerea
din ochii strinului i spusese destul. O vzuse adesea i n
pro- pria-i reflexie. Atenia lui Gavriel era mprit ntre ea i
Rowan; dilatndu-i nrile o adulmec.
Fr ndoial, era timpul s se care dracului de acolo.
Scuze, spuse ea, i nchise ua n urma ei.
Reuise s fac doi pai pe coridor nainte s fie nevoit s
se opreasc i s se rezeme de peretele din piatr, frecndu-i
faa. Proast. Proast fiindc i psa ctui de puin de ceea
ce el fcea n afara antrenamentului, deoarece credea c lui
ar fi putut mcar s-i treac prin cap s-i mprteasc i ei
informaiile, fie chiar i cele legate de faptul c se retrgea
devreme n apartamentul su. Totui, o durea mai mult
dect ar fi vrut s recunoasc.
Era pe punctul de a se tr spre camera ei, cnd ua se
deschise larg i Rowan iei ca o furtun, practic arznd de
mnie, ns doar vznd paloarea care l cuprinsese o fcu s
dep easc din nou linia aceea prosteasc, nechibzuit, s
se agae din nou de furie fiind mai simplu dect s
mbrieze ntunericul tcut care voia s-o trag n jos, tot
mai jos. nainte ca el s nceap s ipe, ea l ntreb:
O faci pentru bani?
Un sticlit al dinilor.
Unu, nu e treaba ta. i doi, nu m-a cobor niciodat
att de jos.
Privirea pe care i-o arunc i spuse exact ce prere avea el
despre profesia ei.
Vezi tu, ar putea s fie mai bine dac, n loc de asta, m-
ai plmui.
n loc de ce?
n loc de a-mi reaminti iar i iar ct de lipsit de
caracter i ngrozitoare i la sunt. Crede-m, pot s fac
treaba asta foarte bine i singur. Aa c, lovete-m,
deoarece sunt a naibii de stul s fac schimb de insulte. i
tii ce? Nici mcar nu te-ai deranjat s-mi spui c urma s
nu fii disponibil. Dac mi-ai fi spus ceva, n-a mai fi venit.
mi pare ru c am fcut-o. Dar tu pur i simplu m-ai prsit
la parter.
Dup ce rosti acele ultime vorbe, panica o cuprinse brusc,
o durere ascuit aproape blocndu-i gtlejul.
M-ai prsit, repet ea.
Poate c era numai din pricina orbirii aduse de teroarea
abisului care se csca iar n jurul ei, ns ea opti:
Nu mai am pe nimeni. Pe nimeni.
Pn acum, ea nu-i dduse seama ct de mult nsemna
pentru ea, ct de tare i dorea s nu fi fost adevrat.
Trsturile lui rmaser impasibile, devenind rutcioase
chiar, n timp ce i rspundea:
Nu am ce s-i dau. Nimic ce s vreau s-i dau. Nu-i
datorez nicio explicaie cu privire la ceea ce fac n afara
antrenamentului. Nu-mi pas prin ce ai trecut sau ce vrei s
faci cu viaa la. Cu ct mai repede ai s poi s-i rezolvi
plnsetul i autocomptimirea, cu att mai repede am s
scap de tine. Nu nsemni nimic pentru mine i nu-mi pas.
n urechi auzi un vag iuit care se transform ntr-un
urlet. i, sub acesta, un val neateptat de amoreal, o prea
cunoscut pierdere a vederii, ori a sunetului, ori a
sentimentelor. Nu tia de ce se ntmpla, cci fusese att de
hotrt s-l urasc, dar... ar fi fost plcut, presupuse ea. Ar
fi fost plcut s aib o persoan care s tie adevrul absolut
despre ea i s n-o urasc pentru asta.
Ar fi fost foarte, foarte plcut.
Plec fr s mai spun ceva. Lumina plpitoare
dinluntrul ei se micora din ce n ce mai tare cu fiecare pas
fcut. Pn se stinse.
CAPITOLUL 34

Celaena nu-i amintea cnd se cuibrise n pat, fr s-i


scoat din picioare cizmele. La trezire, nu-i aminti visele, nu
simi sgeile de foame sau de sete i de-abia avu puterea s
le rspund celor pe care-i ntlnea pe drumul spre
buctrie, unde se aez pentru a lua micul dejun. Toate
treceau pe lng ea ca nite vrtejuri de culori terne i sunete
optite, iar ea rmnea impasibil. O stnc n mijlocul unui
curent.
Micul dejun trecu i, cnd toat lumea puse punct, n tce
rea buctriei, sunetele devenir voci. Un murmur Malakai.
Un rset Emrys.
Uite, spuse Emrys, apropiindu-se de locul unde sttea
Celaena, lng chiuvet, privind, nc pierdut, pe cmp. Uite
ce mi-a cumprat Malakai.
Surprinse cu coada ochiului strlucirea mnerului aurit,
nelegnd c Emrys inea n mn un cuit nou. Asta era o
glum. Probabil c zeii i jucau o fars. Ori chiar o urau, o
urau cu adevrat.
Mnerul era gravat cu flori de lotus, o und de lapislazuli
mrginindu-i baza aidoma undei unui ru. Emrys zmbea, cu
ochii strlucindu-i. Dar cuitul acela, aurul lustruit i
strlucitor...
L-am luat de la un negustor care venea de pe
continentul sudic, spuse Malakai de la mas, tonul satisf
cut fiind suficient pentru a-i da seama c era extrem de
bucuros. A venit tocmai din Eyllwe.
Amoreala se sfrm.
Se sfrm cu un zgomot att de violent, nct fu
surprins c nimeni nu auzise.
i n locul ei se nscu un ipt, ascuit i ptrunztor,
puternic precum iuitul ceainicului, sonor ca vntul ntr-o
furtun, puternic precum cel pe care-l emisese camerista n
dimineaa n care intrase n dormitorul prinilor Celaenei i
vzuse copilul culcat ntre cadavrele lor.
Era att de puternic, nct de-abia i auzi cuvintele:
Nu-mi pas.
Nu auzea nimic dincolo de urletul acela fr sunet, aa c
ridic vocea, respirnd sacadat, prea rapid, repetnd:
Nu. mi. Pas.
Tcere. Apoi, precaut, Luca spuse din partea cealalt a
camerei:
Elentiya, nu fi nepoliticoas.
Elentiya. Elentiya. Spiritul care nu poate fi nvins.
Minciuni, minciuni, minciuni. Nehemia minise despre
toate. Despre numele ei tmpit, despre planurile ei, despre
fiecare lucru tmpit n parte. i apoi se dusese. Celaenei nu-i
mai rmseser de la ea dect amintiri ca aceasta arme
similare cu cele pe care prinesa le purtase cu atta
mndrie. Nehemia nu mai era, iar ea rmsese pustiit.
Se ntoarse spre ei tremurnd att de tare, nct credea c
trupul i se va destrma de la ncheieturi.
Nu-mi pas de voi, uier ctre Emrys, Malakai i Luca.
Nu-mi pas de cuitul tu. Nu-mi pas de povetile voastre
sau de regatul vostru amrt.
l pironi pe Emrys cu privirea. Luca i Malakai traversar
camera ntr-o clip, pind n faa btrnului cu dinii
dezvelii. Bine. Aveau de ce s se simt ameninai.
Aa c, lsai-m n pace. inei-v vieile blestemate
pentru voi i lsai-m n pace!
Acum urla, dar nu-i putea nbui iptul, nu-i putea
ostoi furia, nu tia ce era nainte i napoi, nu tia dect c
Nehemia o minise, iar prietena ei fcuse odat un jurmnt
fcuse un jurmnt i-l nclcase, aa cum i frnsese inima
Celaenei n ziua n care murise.
i atunci vzu lacrimile n ochii lui Emrys. Tristee, ori
mil, ori furie, puin i psa. Luca i Malakai nc stteau
ntre ei, mrind uor. O familie ei erau o familie i erau
unii. Ar fi sfiat-o dac i-ar fi fcut vreun ru oricruia
dintre ei.
Uitndu-se la cei trei, Celaena ls s-i scape un hohot de
rs pe un ton jos, lipsit de bucurie. Emrys deschise gura
pentru a rosti acele cuvinte care, credea el, ar fi putut s o
ajute, dar Celaena ls s-i scape nc un hohot de rs fr
via i iei din buctrie.

*
Dup o noapte ntreag n care tatuase n carnea lui
Gavriel numele celor czui i n care ascultase vorbria
rzboinicului despre oamenii pe care i pierduse, Rowan l
trimise n treaba lui i se ndrept spre buctrie. Buctria
era pustie, cu excepia unui brbat btrn, care sttea la
masa de lucru goal, innd n mini o can. Emrys i ridic
privirea, iar ochii lui erau luminoi i... ndurerai.
Fata nu era de vzut i, pre de o secund, sper c
plecase din nou, ca s nu fie obligat s se confrunte cu ceea
ce-i spusese cu o zi nainte. Ua spre exterior era deschis
de parc ar fi deschis-o cineva larg. Probabil c pe acolo
plecase.
Rowan fcu un pas spre u, ddu din cap salutnd, dar
brbatul l privi de sus pn jos i spuse cu voce domoal:
Ce faci?
Poftim?
Emrys nu-i ridic vocea atunci cnd spuse:
Fetei leia. Ce-i faci de continu s vin aici cu
asemenea pustiu n ochi?
Nu-i treaba ta.
Emrys i strnse buzele pn nu mai rmase dect o
linie.
Te vezi cnd te uii la ea, Prine?
Nu tia. Zilele acestea, nu tia nimic.
Nici asta nu e treaba ta.
Emrys i trecu o mn peste faa ars de vnt.
O vd cum dispare, bucat cu bucat, pentru c tu o
alungi, cnd ea are aa o nevoie disperat de cineva care s o
ajute s-i revin.
Nu vd cum a putea s-o...
tiai c Evalin Ashryver a fost prietena mea? i-a
petrecut aproape un an muncind n buctria asta trind
aici cu noi, luptndu-se s-o conving pe regina ta c semi-
Fae i au i ei drepturile lor pe trmul vostru. A luptat
pentru drepturile noastre pn n ziua n care a prsit acest
regat i muli ani dup, pn cnd a fost omort de
montrii aceia de peste mare. Aa c tiam. Am tiut cine era
fiica ei din clipa n care ai adus-o n buctria asta. Noi toi
care eram aici cu douzeci i cinci de ani n urm am
recunoscut-o.
Nu se lsa surprins de multe ori, dar... Rowan privea n
gol.
N-are nicio speran, Prine. n inima ei nu mai este
speran. Ajut-o. Dac nu de dragul ei, mcar pentru ceea ce
reprezint pentru ceea ce ne poate oferi, chiar i ie.
i asta fiind? ndrzni el s ntrebe.
Emrys i susinu neclintit privirea i opti:
O lume mai bun.

Celaena merse i merse, pn ajunse pe rmul unui lac


strjuit de copaci, care strlucea diamantin n soarele de
prnz.
Consider c e un loc la fel de bun ca oricare i se prbui
pe malul umed, strngndu-i minile la piept i sprijinindu-
i trunchiul pe genunchi.
Nu era nimic de fcut pentru ca ea s-i revin, iar ea
era... era...
Un sunet ca un vaiet iei de pe buzele care i tremurau
att de puternic, nct trebui s se strng ca ntr-o cochilie,
mpiedicnd sunetul s rzbat.
ns sunetul era n gtlejul ei, i n plmnii ei, i n gura
el i, cnd inspir, se sparse. Auzindu-l, toate se revrsar n
lumea ei, pn cnd trupul ncepu s o doar de fora
amintirii.
Simi vag schimbarea luminii pe lac. Simi vag vntul
suspintor, cald, atingndu-i obrajii umezi. i auzi, att de
ncet nct i se pru c viseaz, vocea unei femei murmurnd:
De ce plngi, Inim-de-Foc?
Trecuser zece ani zece ani lungi de cnd auzise ultima
dat vocea mamei ei, dar acum o auzi peste fora plnsului
ei, la fel de clar de parc ar fi ngenuncheat lng ea. Inim-
de-Foc de ce plngi?
Pentru c m-am rtcit, opti ea pmntului, i nu tiu
drumul.
Era ceea ce nu putuse niciodat s-i spun Nehemiei fap
tul c, timp de zece ani, nu tiuse cum s-i gseasc drumul
spre cas, pentru c nu mai avea cas.
Vnturile furtunoase i gheaa se izbir de ea i atunci
observ c Rowan edea aezat lng ea, cu picioarele
ntinse, sprijinit cu palmele pe patul de muchi. Ea i ridic
privirea, dar nu se obosi s-i tearg faa, i rmase aa
uitndu-se n zare, dincolo de sclipirile lacului.
Vrei s vorbim despre asta? o ntreb el.
Nu.
nghiind de cteva ori, ea smulse o batist din buzunar
i-i sufl nasul, capul limpezindu-i-se cu fiecare rsuflare.
Rmaser n tcere, fr niciun sunet, ascultnd clipocitul
blnd al lacului pe malul acoperit de muchi i vntul printre
frunze. i atunci...
Bine, pentru c plecm.
Ticlosul. Mcar aa putea s-i spun, apoi l ntreb:
S mergem unde?
i zmbi nverunat.
Cred c-am nceput s te neleg, Aelin Galathynius.

Ce facem noi aici, pe toate inelele arztoare ale iadului?


ntreb Celaena, gfind, privind gura peterii adpostit de
baza muntelui accidentat.
Fusese un urcu de opt kilometri. Cu mai nimic n
stomac.
Copacii se izbeau de stncile cenuii, ntinzndu-se pe
pant n cutarea libertii, apoi disprnd n stnca
acoperit cu licheni care se transforma, n cele din urm, n
vrful acoperit de zpad sub care se afla grania dintre
Wendlyn i Doranelle. Nu se tie din ce motiv, vederea
uriaului masiv i fcu pielea de gin. i nu avea nicio
legtur cu vntul ngheat.
Rowan pi n deschiderea ampl a gurii peterii, mantia
de un cenuiu deschis fluturnd n urma lui.
Grbete-te.
Strngndu-i mantia pe lng corp, ea se poticni urmn-
du-l. Un semn ru. Un semn ngrozitor, de fapt, pentru c,
indiferent ce se afla n petera aceea...
Ptrunse n ntuneric, urmndu-l pe Rowan dup lumina
reflectat pe pr, lsndu-i ochii s se obinuiasc. Terenul
era stncos, pietrele mici i netezite de vreme. i presrat cu
arme ruginite, armuri i haine. Fr schelete. n numele
zeilor, era att de frig, nct i vedea respiraia, vedea...
Spune-mi c am halucinaii.
Rowan se oprise la marginea unui lac enorm, ngheat,
care se ntindea n obscuritate. n mijlocul lacului aezat pe o
ptur, cu lanurile de la mini ancorate sub ghea, era
Luca.
Lanurile lui Luca zngnir cnd ridic mna s-i salute.
Credeam c n-o s mai aprei. Am ngheat, strig el
i-i bg din nou minile la subiori.
Ecourile sunetelor reverberar n tot spaiul.
Stratul gros de ghea, care acoperea lacul, era att de lim
pede, nct se vedea apa de dedesubt pietre incolore pe
fund, rdcini btrne de la copaci mori demult i niciun
semn de via. Dintre stnci aprea uneori cte o sabie sau
un pumnal.
Ce e locul acesta?
Rspunsul lui Rowan fu:
Du-te s-l scoi de acolo.
i-ai pierdut minile?
Rowan i arunc un zmbet care sugera c, de fapt, era
nebun de-a binelea. Ea pi spre ghea, dar el i bloc
drumul cu un bra musculos.
n cealalt form a ta.
Luca inea capul nclinat, de parc ar fi ncercat s
asculte.
Nu tie ce sunt, murmur ea.
Vezi tu, trieti ntr-o fortrea de semi-Fae. N-o s-i
pese.
Oricum, asta era ultima dintre problemele ei.
Cum ndrzneti s-l trti i pe el n toat povestea
asta?
Tu ai fcut asta, atunci cnd l-ai insultat pe el i pe
Emrys. Ai putea mcar s-l aduci napoi.
Sufl spre lac, iar gheaa se topi lng rm, apoi se ntri.
n numele zeilor! nghease tot lacul. Era att de puternic?
Sper c-ai adus gustri! spuse Luca. Mor de foame.
Grbete-te, Elentiya. Rowan a spus c trebuie s faci asta ca
parte a programului de pregtire i...
i continu s sporoviasc.
Ce sens are asta? E pedeapsa pentru un comportament
de dobitoc?
i poi controla puterea n forma uman o ii n stare
latent, dar n momentul n care te schimbi, n momentul n
care devii agitat sau mnioas, ori i-e team, n momentul
n care i aminteti ct de mult te sperie puterea ta, harul
magic se ridic pentru a te proteja. Nu nelege c tu eti
sursa acelor sentimente, nu o ameninare din afar. Cnd
exist, totui, o ameninare din afar, cnd uii suficient de
mult timp s te temi de propria-i putere, atunci deii
controlul. Sau, cel puin, un control parial.
Indic din nou spre stratul de ghea care o desprea de
Luca.
Aa c, elibereaz-l.
Dac-i pierdea controlul, dac focul reuea s evadeze
din ea... ei bine, focul i gheaa cu siguran merg bine
mpreun, nu?
Ce i se ntmpl lui Luca dac dau gre?
i va fi foarte frig i va fi ud leoarc. i s-ar putea s
moar.
Din zmbetul de pe faa lui, realiz c era suficient de
sadic nct s lase biatul s se scufunde mpreun cu ea.
Chiar erau necesare lanurile? Se va duce direct la fund
cu ele.
Un gen de panic neroad, de miel dus la tiere, ncepea
s-i umple venele.
Cnd ntinse mna pentru a lua cheia de la lanurile lui
Luca, Rowan scutur din cap.
Cheia ta este controlul. i concentrarea Traverseaz
lacul, apoi gsete singur o modalitate de a-l elibera fr s
v necai amndoi.
Nu-mi da tu lecii, de parc ai fi vreun maestru mistic
n stupizenii! E cel mai prostesc lucru pe care a trebuit
vreodat s-l fac...
Grbete-te, spuse Rowan, cu un rnjet crud pe fa,
iar gheaa gemu i ea, de parc ar fi nceput s se topeasc.
Dei o voce micu din minte i spunea c nu l-ar fi lsat
pe biat s se nece, ea nu putea avea ncredere n el, nu
dup ce se ntmplase noaptea trecut.
Se apropie cu un pas de ghea.
Eti un ticlos.
Dup ce Luca ajungea n siguran acas, ea avea s
nceap s caute modaliti de a-i face lui Rowan viaa un
infern. Lovi cu pumnul vlul interior, durerea trecnd
aproape fr s o simt, n timp ce trsturile ncepur s i
se transforme.
De-abia ateptam s-i vd forma de Fae! spuse Luca.
Am pus cu toii pariu cnd...
i continu tot aa.
Celaena i arunc o privire amenintoare lui Rowan, al
crui tatuaj devenise i mai detaliat acum c l vedea cu ochii
de Fae.
M alin s tiu c oameni ca tine au un loc aparte n
iad care i ateapt.
Spune-mi ceva nou.
Pind pe ghea, i fcu un semn deosebit de vulgar.
Fcnd un pas prudent pai mici, la nceput vedea
fundul lacului cobornd n ntuneric, nghiind ntinderea de
arme pierdute. n sfrit, Luca tcuse.
Numai atunci cnd trecu dincolo de marginea vizibil a
pragului de stnc i zbovi deasupra adncimilor
ntunecate, respiraia i se poticni. Un picior i alunec, iar
gheaa gemu.
Gemu i se crp, formnd pnze de pianjen sub
picioarele ei. nghe, cu gura cscat ca o proast, iar
crpturile se rspndeau din ce n ce mai mult i atunci i
relu mersul. Sub cizmele ei, nc o crptur. S-a micat
oare gheaa?
nceteaz, uier ctre Rowan, dar nu ndrzni s se
uite n urm.
Harul ei magic se trezi cu o tresrire, iar trupul i deveni
inert ca-n moarte. Nu.
Dar era acolo, umplnd spaiile dinluntrul ei.
Gheaa scoase un geamt profund, care nu putea nsemna
dect c de ea se apropia repede ceva rece i umed. Fcu nc
un pas, numai pentru c drumul napoi prea s se sfrme,
ncepuse s transpire magia i focul o nclzeau din
interior.
Elentiya? ntreb Luca, iar ea i ntinse mna un gest
tcut, pentru a-i nchide gura ca melia; nchise ochii i
respir, imaginndu-i cum aerul rece care i nconjura i
ptrunde n plmni, nghend deasupra fntnii de putere.
Magie era magie. n Adarlan era o capcan mortal.
i nclet pumnii. Aici nu era o capcan mortal. Pe
teritoriul acesta, putea s o aib, putea lua orice form i
dorea.
Gheaa ncet s mai geam, dar se adunase ca norii i se
subiase n jurul ei. ncepu s alunece, cu micri ct mai
echilibrate i mai fluide posibil, fredonnd o melodie o
bucic de simfonie care o calma. Ritmul o ancora, i atenua
panica tioas.
Magia deveni jar, pulsnd cu fiecare respiraie. Sunt n
siguran, i spuse ea. Relativ n siguran. Dac Rowan avea
dreptate i era doar o reacie de aprare n faa dumanilor...
Focul era motivul pentru care fusese dat afar din
Biblioteca din Orynth cnd avea opt ani, dup ce incinerase,
fr s vrea, un corp de bibliotec plin cu manuscrise vechi
atunci cnd devenise din ce n ce mai iritat din pricin c
Maestrul nvtor i inuse prelegeri despre decen. Fusese
o uurare frumoas, oribil, s se trezeasc odat, la cteva
luni dup aceea, i s realizeze c magia dispruse. C putea
ine o carte n mini s in n mini ceea ce iubea cel mai
mult i s nu-i fac griji c o va transforma n cenu dac
se enerva, ori obosea, ori se emoiona.
Celaena Sardothien, Celaena glorios de muritoare, nu
trebuia s se team c va da foc fr s vrea unui coleg de
joac, ori c va avea un comar care i-ar putea incinera
dormitorul. Ori c ar putea arde din temelii ntregul Orynth.
Celaena fusese tot ceea ce Aelin nu era. mbriase aceast
via, chiar dac realizrile Celaenei erau moartea, tortura i
durerea.
Elentiya?
Privea lung gheaa. Harul ei magic plpi din nou.
S ard un ora din temelii. Aceasta era temerea pe care
i-o exprimase emisarul din Melisande ctre prinii i
unchiul ei. I se spusese c emisarul venise s ncheie o
alian, dar ulterior nelesese c de fapt venise s culeag
informaii despre ea. Melisande avea o regin tnr pe
tronul ei i dorea s evalueze pericolul pe care l-ar fi avut de
confruntat din partea motenitoarei Terrasenului. Dorea s
tie dac Aelin Galathynius avea s devin o arm de rzboi.
Deasupra gheii se ridic ceaa i zgomotul unei fisuri
sfrtec aerul. Harul magic pulsa, ncercnd s rzbat afar,
clmpnind din flci la fiecare respiraie a ei.
Tu controlezi totul, spuse Rowan de pe rm. Tu eti
stpna lui.
Se afla la jumtatea drumului. Mai fcu un pas spre Luca,
iar gheaa continu s crape. Lanurile lui zornir
nerbdare sau team?
Ea nu deinuse controlul niciodat. Chiar i n forma
Celaenei, controlul fusese doar o iluzie. Ali stpni i
inuser friele.
Eti stpna propriei tale sori, i spuse Rowan blnd
de pe rm, de parc ar fi tiut exact ce-i trecea ei prin minte.
i relu fredonatul, melodia cutndu-i drum din memo-
rie. i cumva... cumva, flacra se liniti. Celaena mai fcu un
pas nainte, apoi nc unul. Puterea care ardea mocnit n
venele ei nu avea s dispar niciodat, dar dac n-o
stpnea, ansele s rneasc pe cineva erau mai mari.
i arunc o privire amenintoare lui Rowan, care acum se
plimba cu pai apsai de-a lungul rmului, examinnd
unele dintre lamele scufundate. n ochii lui, de obicei
inexpresivi, plutea o urm de triumf, dar el se ntoarse,
ndreptndu-se spre o crevas mic din peretele peterii,
cutnd ceva nun- tru. Ea continu s avanseze, abisul de
ap devenind din ce n ce mai adnc. Ca asasin, i stpnise
trupul muritor. Stpnirea puterii ei nemuritoare nu era
dect o nou sarcin.
Cnd se apropie de Luca att de aproape nct s-l ating,
vzu c el fcuse ochii mari.
Nu ai de ce s te ascunzi, s tii. Oricum, tim cu toii
c i poi schimba forma, i spuse el. i dac te face s te
simi mai bine, forma animal a lui Sten este de porc. De
ruine, refuz s se transforme.
Ar fi rs de fapt simi c fiina interioar se ncorda
pentru a emite zgomotul care fusese ngropat acolo luni de
zile, ns atunci i aminti de lanurile de la ncheieturile lui.
Harul ei magic se linitise, dar acum... s le topeasc, sau s
topeasc gheaa n care erau ancorate i s-l lase s-i
trasc lanurile pn la rm? Dac ncerca s topeasc
gheaa, exista riscul s ajung amndoi pe fundul lacului, iar
dac ataca lanurile... Ei bine, putea pierde controlul i tot pe
fundul lacului ar fi ajuns, dar ar fi putut sfri i prin a-i da
lui foc. n cel mai bun caz, avea s-i lase arsuri pe locul unde
erau ctuele. n cel mai ru caz, avea s-i topeasc oasele.
Mai bine s rite cu gheaa.
Erm, spuse Luca, voi ierta tot ce mi-ai spus mai
devreme dac putem s mncm ceva chiar acum. Aici
miroase oribil.
Simurile lui probabil c erau mai ascuite dect ale ei
petera avea doar un vag miros de rugin, muchi i lucruri
n descompunere.
Stai linitit i nu mai vorbi, spuse ea, mai aspru dect
i-ar fi dorit.
El tcu, iar ea se apropie uor de locul unde Rowan nghe
ase lanurile. Ct de prudent putu, ea ngenunche,
repartizndu-i greutatea uniform.
i trecu o palm peste ghea, urmrind traseul lanurilor
pn la drugul care se cltina n apa de dedesubt.
Se cltina pe acolo trecea un curent, ceea ce nsemna c
Rowan probabil c pecetluia gheaa ntruna... Rceala i
muc palma, iar ea i arunc o privire lui Luca; acesta edea
pe o ptur din blan. Apoi, se ntoarse spre ancor. Dac
gheaa se rupea, ea avea s fie nevoit s ncerce s-l prind.
Rowan era nebun de legat.
Inspir profund de cteva ori, lsnd magia s se calmeze
i s se ntoarc n interior. Apoi, cu mna apsat pe
ghea, bg un deget n rezerva de putere i extrase de acolo
o uvi subire, arznd, care curse pe braul ei, se nfur
ca un arpe pe ncheietura ei i apoi se aez n palma ei,
nclzindu-i pielea, gheaa... ncepnd s strluceasc ntr-o
nuan roie luminoas. Luca ip cnd gheaa ncepu s se
fac ndri n jurul lor.
Controleaz, ltr Rowan de pe rm, scond o sabie
abandonat de unde fusese nfipt n crevasa mic din
perete, cu mnerul aurit sclipind.
Celaena strnse harul magic att de tare, nct o sufoc.
Unde fusese palma ei se vedea o gaur dar care nu
ptrunsese n ntreg stratul de ghea. Nu era suficient de
mare s elibereze lanul.
Putea controla asta. Putea s se controleze din nou.
Fntna din ea se umpluse i ea o mpinse ndrt, dorindu-
i ca numai o uvi s ias i s ptrund n ghea, ca un
vierme, mucnd din rceala de ghea... Se auzi un clinchet
metalic, apoi un uierat, i apoi...
O, mulumesc zeilor, mormi Luca, trgnd lanul prin
gaur.
i nfur uvia de putere napoi n propria-i fiin, n
acea fntn, i, dintr-odat, harul magic se rci.
Te rog, spune-mi c ai adus mncare, spuse din nou
Luca.
De asta ai venit? i-a promis Rowan gustri?
Sunt un biat n cretere.
i i fcu cu ochiul, aruncndu-i o privire lui Rowan.
-apoi, lui Rowan nu-i spui nu.
Nu, ntr-adevr, nimeni nu-l refuzase vreodat i de aceea
probabil Rowan se gndise c o schem ca aceea era
acceptabil. Celaena suspin pe nas i privi gaura mic pe
care fcuse n ghea. O fapt vitejeasc un miracol. Cnd
s se ridice i s-l ajute pe Luca s-i croiasc drumul spre
rm, mai arunc o privire gheii. Nu, nu gheii apei de
dedesubt.
De acolo, un uria ochi rou se uita fix la ea.
CAPITOLUL 35

Urmtoarele cuvinte care ieir din gura Celaenei fur att


de vulgare, nct Luca se sufoc. Celaena rmase nemicat
sub licrirea nelinititoare a unei linii albe, groase i
neregulate, care emana din ochiul rou.
Pleac de pe ghea acum, i opti ea lui Luca.
Din cauza liniei aceleia albe, n form de fierstru
pentru c erau dini. Dini mari, capabili s-i taie braul
dintr-o singur muctur. Se ridicau plutind din adnc,
spre gaura pe care o fcuse. De aceea nu erau schelete
numai armele care i trdaser pe nebunii care se rtciser
n petera aceea.
Pe toi zeii, spuse Luca, privind din spatele ei. Ce este
asta?
Taci i du-te, uier ea.
Pe rm, Rowan fcuse ochii mari, cu faa tensionat sub
tatuaj. Nu-i dduse seama c lacul nu era pustiu.
Acum, Luca, mri Rowan, cu sabia scoas, iar
cealalt, pe care o ridicase de pe pmnt, fiind nc n teac,
n cealalt mn.
nota spre ei, agale. Curios. Pe msur ce se apropia, ea
reui s discearn un trup ca de arpe, alb precum pietrele
de pe fundul lacului. Nu vzuse niciodat ceva att de mare,
att de strvechi i i ntre ea i antica fiin nu era dect
un strat subire de ghea.
Cnd Luca ncepu s tremure, pielea lui ars de soare
plind, Celaena sri n picioare, cu gheaa gemnd sub ea.
Nu privi n jos, spuse ca, apucndu-l de cot.
Un petic de ghea mai groas se ntri sub picioarele lor
i se ntinse o cale spre rm.
D-i drumul, i spuse ea biatului, nghiontindu-l
blnd. El porni ntr-o alunecare trit. l ls s-o ia nainte,
dndu-i timp astfel nct s-i poat pzi spatele, dup care
arunc din nou o privire n jos.
i nghii iptul cnd un cap masiv i solzos se uit fix la
ea. Nu un balaur sau un dragon, nu un arpe sau un pete,
ci o fiin ntre. i lipsea un ochi, carnea fiind cicatrizat n
jurul orbitei goale. Cine naiba i fcuse asta? Exista oare ceva
mai ru acolo jos, notnd pe lng pntecele muntelui?
Bineneles, bineneles c fusese lsat nenarmat n
mijlocul unui lac burduit cu arme.
Mai repede, rosti sacadat Rowan.
Luca era deja la jumtatea drumului spre rm.
Celaena ncepu s-l imite pe Luca, alunecnd trit,
pentru c nu credea c dac ar fi alergat s-ar fi putut ine pe
picioare. Cnd fcu al treilea pas, o strfulgerare de un alb ca
oasele izbucni din strfunduri, rsucindu-se ca o nprc n
atac.
Coada lung plesni gheaa, iar lumea se cltin.
Ea se ridic, picioarele ndoindu-i-se, n timp ce gheaa se
nl sub fora loviturii, plesnind-o peste mini i genunchi.
Celaena respinse harul magic care se ridica s-o protejeze, s
ard, s schilodeasc. Se zvrcoli i derap lateral cnd capul
solzos, cornut, se repezi spre gheaa de la picioarele ei.
Suprafaa treslt. Mai departe, dar apropiindu-se, gheaa
se sprgea. De parc toat concentrarea lui Rowan era
orientat acum spre meninerea fragilei puni din ghea
dintre ea i rm.
Arm, spuse ea dintr-o suflare, nendrznind s-i
abat atenia de la creatur.
Grbele-te, strig sacadat Rowan, iar Celaena i ridic
privirea suficient ct s-l vad lsnd s alunece pe ghea
sabia pe care o gsise, un vnt aspru nvrtejindu-se spre ea.
Luca abandon ptura, alergnd trit, i, din mers,
Celaena ridic sabia cu mner de aur. Un rubin de mrimea
unui ou de gin era ncastrat n plsea i, n pofida vechimii
tecii, lama strluci cnd o trase afar, de parc ar fi fost
recent lustruit. Ceva czu din teac pe ghea, zngnind
un inel simplu din aur. l nfc, aruncndu-l ntr-un
buzunar i alerg mai repede, de parc...
Gheaa se ridic din nou, vuietul acelei cozi uriae fiind la
fel de ngrozitor ca i suprafaa care se mica sub ea. Celaena
rmase n picioare de data aceasta, lsndu-se pe vine innd
strns sabia, parte din ea minunndu-se de echilibrul i fru
museea armei; dar Luca, alunecnd i derapnd, se prbui.
Ajunse la el n cteva clipe, ridicndu-l de spatele tunicii i
inndu-l strns, gheaa ridicndu-se sub ei.
Trecur de punctul unde fusese lsat de Rowan i
aproape gemu de uurare cnd vzu pragul din stnc de
culoare deschis sub picioare. Gheaa din spatele lor explod,
apa rece ca gheaa scldndu-i, i atunci...
Nu se opri cnd acele nri fornir. Nu se opri,
mpingndu-l pe Luca spre Rowan, a crui frunte lucea de
transpiraie n timp ce gheare puternice zgriar gheaa,
spnd patru linii adnci.
Ea tr biatul pe ultimii zece metri, apoi pe ultimii cinci,
apoi ajunser pe rm i la Rowan, de pe buzele cruia se
auzi o respiraie sacadat. Celaena se ntoarse la timp s
vad ceva ca ivit dintr-un comar ncercnd s se trasc pe
ghea, ochiul rou nnebunit de foame, dinii masivi
promind o moarte brutal i nemiloas. Cnd oftatul lui
Rowan se stinse, gheaa se topi, iar creatura plonj n
adncuri.
Ajuni pe teren solid, brusc contient de faptul c gheaa
fusese i o barier, Celaena l nfc din nou pe Luca,
biatul prnd gata s vomite, i ni din peter. Nimic nu
putea opri creatura s ias din ap, iar sabia era la fel de
util precum o scobitoare n lupta mpotriva ei. Cine tie ct
de repede se putea mica pe pmnt?
Luca psalmodia un fluviu de rugciuni ctre diveri zei, n
timp ce Celaena l trgea dup ea pe crarea stncoas i n
soarele strlucitor de dup-amiaz, poticnindu-se aproape or
bete pn reuir s ajung la pdurea ntunecoas,
ferindu-se de copaci mai mult din noroc, din ce n ce mai
repede n jos, i atunci...
Auzir un rget care zgudui stncile i alung psrile,
fcnd frunziul s foneasc. Un rget de mnie i de foame
nu de triumf. De parc creatura ar fi ajuns la ieirea din
peter i, dup milenii n ntunericul acvatic, nu putea
suporta lumina soarelui. Fugind de rgetul plin de ecouri,
refuza s se gndeasc la ce s-ar fi ntmplat dac ar fi fost
noapte. Ce se putea ntmpla nc la cderea nopii.
Dup un timp, l simi pe Rowan n spatele lor. i totui,
nu o interesa dect tnrul aflat n grija ei, care gfi i
njur tot drumul pn la fortrea.

Cnd Mistward se ivi la orizont, ea i spuse lui Luca un


singur lucru nainte de a-l trimite nainte: s-i in gura n
legtur cu evenimentele din peter. n momentul n care
sunetele scoase de ptrunderea lui prin tufiuri disprur, se
ntoarse.
Rowan sttea nemicat, gfind i el, cu sabia acum pus
n teac. Ea i nfipse noua sabie n pmnt, rubinul din
mner lucind ntr-un petic de soare.
O s te omor, spuse ea, cu o voce ca un mrit.
i se arunc asupra lui.
Chiar dac era n forma ei Fae, el tot era mai rapid i mai
puternic dect ea, aa c o evit cu o uurin fluid. Mai
bine cu faa lovit de copac dect coliziunea cu pereii de
piatr ai fortreei, dei nu era cu mult mai bine. Dinii i
clnnir, dar ea se rsuci i se azvrli din nou asupra lui
Rowan, care acum sttea foarte aproape, cu dinii dezvelii.
Nu putu s fereasc de ea atunci cnd l apuc de partea din
fa a jachetei i l lovi.
O, i ce bine era s-l loveasc n fa, chiar dac pielea de
pe ncheieturile degetelor i se zdreli i ncepu s o doar.
El mri i o arunc la pmnt. Rmase fr aer, iar
sngele care i picura din nas i se scurse pe gt. nainte ca el
s se poat aeza pe ea, l prinse cu picioarele i l azvrli cu
fiecare gram din puterea aceea nemuritoare. i, ntr-o clip,
Rowan se trezi intuit la pmnt, cu ochii mari din pricina
furiei i a surprizei
Ea l lovi din nou, articulaiile ei ipnd n agonie.
Dac mai aduci vreodat pe cineva aici, gfi ea,
lovindu-l peste tatuaj peste tatuajul acela afurisit, dac mai
pui n pe ricol vreodat pe cineva cum ai fcut astzi...
Sngele din nasul ei sri pe faa lui, amestecndu-se, observ
ea cu o oarecare satisfacie, cu sngele de la loviturile pe care
i le dduse.
Te omor.
nc o lovitur, o izbitur cu dosul minii, i vag i trecu
prin cap c Rowan nu mai riposta, mulumindu-se s
primeasc loviturile.
i rup gtul acela putred.
i dezveli caninii.
nelegi?
El i ntoarse capul i scuip sngele din gur.
Sngele ei pulsa nebunete, att de slbatic nct orice
reinere pe care i-o impusese se sfrm. Se opuse cu toat
fora, ncercnd s se adune, iar clipa de neatenie o cost.
Rowan se mic i, din nou, se trezi sub el. i mutilase faa,
dar lui nu prea s-i pese. Rowan mri:
Ba voi proceda dup bunul meu plac.
S nu mai amesteci pe nimeni n povestea asta! ip ea
att de tare, nct psrile se oprir din ciripit.
Se zvrcoli sub el i reui s-l apuce de ncheieturi.
Pe nimeni!
Spune-mi de ce, Aelin.
Numele acela blestemat... i vr unghiile n ncheieturile
lui.
Pentru c m-am sturat de asta!
Inspira lacom aerul, fiecare respiraie cutremurnd-o,
pentru c oribila intuiie pe care reuise s o in departe
nc de la moartea Nehemiei devenea realitate.
I-am spus c n-o s-o ajut, aa c i-a orchestrat propria
moarte. Pentru c a crezut...
Rse un sunet oribil, slbatic.
A crezut c moartea ei m va impulsiona s acionez. A
crezut c a putea face mai mult dect a fcut ea c valora
mai mult moart. i a minit despre toate. M-a minit
pentru c eram o la i o ursc pentru asta. O ursc pentru
c m-a prsit.
Rowan nc o inea cu fora sub el, sngele lui cald
curgndu-i pe fa.
O spusese. Spusese cuvintele pe care le inea zvorte de
sptmni ntregi. Furia curgea din ea ca un val care se
retrage de pe rm i i eliber ncheieturile.
Te rog, gfi ea, fr s-i pese c-l implor, nu mai
amesteca pe nimeni. Voi face tot ce-mi vei cere. Dar aici trag
linie. Orice, dar nu asta.
Cu ochii acoperii ca de un vl, Rowan i eliber braele.
Ea i ridic privirea spre bolta cereasc. Nu voia s plng n
faa lui, nu din nou.
El se retrase, spaiul dintre ei devenind tangibil.
Cum a murit?
Ls umezeala de pe spate s-i intre n oasele reci, n trup.
A manipulat o cunotin comun s cread c trebuie
s-o omoare pentru a-i realiza planurile. El a angajat un
asasin, s-a asigurat c eu nu eram pe-aproape i a pus s fie
ucis.
Oh, Nehemia. Fcuse asta dintr-o speran deart, fr
s-i dea seama c era o btlie pierdut. S-ar fi putut alia cu
Galan Ashryver cel perfect i ar fi salvat pmntul ar fi gsit
un motenitor cu adevrat folositor pentru tron.
Ce s-a ntmplat cu cei doi brbai?
O ntrebare pus pe un ton rece.
Pe asasin l-am vnat i l-am lsat buci ntr-o alee. Iar
pe brbatul care-l angajase...
Snge pe minile ei, pe haine, n pr, privirea ngrozit a
lui Chaol.
I-am scos maele i i-am aruncat trupul ntr-un canal.
Erau dou dintre cele mai oribile lucruri pe care le fcuse
n via i le fcuse din ur, din dorin de rzbunare i
din furie. Atept predica, dar Rowan se mulumi s spun:
Bine.
Surprins, l privi n ochi i vzu ce fcuse. Nu faa lui
deja zgriat i nsngerat, nici tunica i cmaa, rupte i
murdare de noroi, ci acolo unde l apucase de antebrae.
Hainele erau arse, iar pielea de sub ele era acoperit de bici
roii i mnioase.
Amprente palmare. i arsese tatuajul de pe braul stng.
Se ridic ntr-o clip n picioare, ntrebndu-se dac n-ar
trebui s se aeze n genunchi, s-i cear iertare.
Probabil c l duruse ngrozitor. i totui suportase
btaia, arsurile n timp ce ea azvrlea cuvintele acelea care
i ntunecau simurile de attea sptmni.
mi pare att de... ru, ncepu ea, dar el ridic o mn.
S nu te scuzi, spuse el, pentru c ai aprat oamenii la
care ii.
Bnui c era singurul fel de scuz pe care avea s-l
primeasc vreodat de la el. Ddu din cap aprobator, iar el
consider c gestul era suficient ca rspuns.
Pstrez sabia, spuse ea, trgnd-o din pmnt.
Greu ar fi gsit una mai bun n ntreaga lume.
N-ai ctigat-o.
Tcu, dar apoi adug:
Consider-o ns ca pe o favoare. Las-o n camera ta
atunci cnd ne antrenm.
Ar fi dorit s dispute hotrrea, dar i acesta era un
compromis. Se ntreb dac el mai fcuse vreodat un
compromis n ultimul secol.
i dac fiina aia ne urmrete pn la fortrea cnd
se las inlunericul?
Chiar dac-o face, nu poate trece de pietrele magice de
aprare.
Cnd ea ridic ntrebtor din sprncene, el spuse:
Pietrele din jurul fortreei au o vraj ntreesut n ele
pentru a-i ine pe dumani la distan. Chiar i magia
ricoeaz din ea.
Oh.
Ei bine, asta explica de ce i se spunea Mistward1. ntre ei
se ls o tcere calm, dac nu chiar plcut, iar ei i
continuar drumul.
tii, spuse ea cu iretenie, e a doua oar cnd mi faci
pregtirea harcea-parcea cu sarcinile tale. Sunt destul de
sigur c asta te transform n cel mai slab instructor pe care
l-am avut vreodat.
El i arunc o privire piezi.
Sunt surprins c i-a luat att de mult s-i dai seama.
Ea pufni i, pe cnd se apropiau de fortrea, torele i
lumnrile se aprinser de parc doreau s le ureze bun-
venit acas.

N-am vzut n viaa mea aa o privelite trist, uier


Emrys cnd Rowan i Celaena i trr picioarele n
buctrie. Snge i mizerie i frunze pe fiecare centimetru din
voi amndoi.
ntr-adevr, erau o privelite aparte, cu feele umflate i
pline de rni, acoperii fiecare de sngele celuilalt, prul n
dezordine, Celaena chioptnd uor, cu articulaiile
degetelor rnite, iar genunchiul Celaenei zvcnea de la o
lovitur pe care nu-i amintea cnd o cptase.
Nu suntei mai buni dect pisicile vagaboande, care se
ncaier zi i noapte, spuse Emrys, trntind dou castroane
cu tocan pe mas. Mncai, amndoi. i apoi, curai-v.
Elentiya, eti scutit de ndatoririle de la buctrie n seara
asta i mine.
Celaena deschise gura s obiecteze, dar btrnul ridic
mna.

1 Staja-din-cea (n. trad.).


Nu vreau s sngerezi peste tot. Ai face mai mult
deranj dect treab.
Strmbndu-se de durere, Celaena se aez lng Rowan
pe banc i i njur cu patim durerea din picior, fa i
brae. l njur pe ticlosul de-alturi.
i primenete-i i limbajul, dac tot te-ai pornit, sri
Emrys.
Luca era cuibrit lng foc, cu ochii mari, i fcu un gest
rapid, imitnd o tietur de-a curmeziul beregatei, de parc
voia s o avertizeze pe Celaena despre ceva. Chiar i Malakai,
aezat la cellalt capt al mesei mpreun cu dou grzi oste
nite, o urmrea cu sprncenele ridicate.
Rowan se aplecase deja deasupra mesei, spnd n
tocni. Arunc iar o privire la Luca, iar acesta se btea
frenetic pe la urechi.
Uitase s se transforme. i... ei bine, acum observaser
toi asta, cu tot sngele, noroiul i frunzele. Malakai i
susinu privirea, iar ea l provoc l provoc pe btrn s
spun ceva, dar el ddu din umeri i-i vzu de mncare.
Deci, de fapt, nu era o surpriz. Lu o mbuctur din
tocni i trebui s-i nghit geamtul. S fi fost simurile ei
Fae, sau mncarea era mai bun i mai delicioas n seara
asta?
Emrys privea de lng vatr, iar Celaena i arunc i lui o
privire provocatoare. Strpunse vlul, i primi durerea la
schimbarea n forma de muritor. Btrnul le aduse, ei i lui
Rowan, o felie de pine i spuse:
Pentru mine, n-are importan dac ai urechile ascuite
sau rotunde, ori c dinii ti arat straniu. Dar, adug el,
uitndu-se la Rowan, nu pot nega c m bucur s vd c-ai
ncasat civa pumni de data asta.
Chipul lui Rowan se ridic brusc din castron, iar Emrys
art cu lingura spre el.
Nu credei c v-ai btut mr suficient unul pe cellalt?
Malakai se ncord, dar Emrys continu:
Ce ai realizat, dect c mi-ai dat o spltoreas de vase
a crei fa ne sperie strjile? Crezi c vreunul dintre noi
dorete s v aud cum v blestemai reciproc i urlai n
fiecare sear? Limbajul pe care l foloseti e suficient ct s
acreasc tot laptele din Wendlyn.
Rowan i plec fruntea i mormi ceva n tocni.
Pentru prima dat de mult, mult timp, Celaena simi cum
colurile gurii i se ridic ntr-un zmbet.
i atunci Celaena se ndrept spre btrn i czu n
genunchi. i ceru iertare cu ardoare. Lui Emrys, lui Luca, lui
Malakai. Le ceru iertare, pentru c meritau. Acceptar cu
toii, dar Emrys nc prea circumspect. Rnit, chiar.
Ruinea c i spusese btrnului ce-i spusese, c le spusese
tuturor ce le spusese, nu avea s-i dispar prea uor.
Dei i se zvrcolea stomacul, iar palmele i transpirau, dei
ceilali nu menionar nume, nu fu deloc surprins cnd
Emrys i spuse c el i cellalt Fae btrn tiau cine este i c
mama ei i ajutase. Dar fu surprins cnd Rowan ocup un
loc la chiuvet i ajut la splarea vaselor de la masa de
sear.
Muncir ntr-o linite confortabil. Mai erau adevruri pe
care nu le mrturisise, pete pe sufletul ei pe care nc nu le
putea explora sau exprima. Dar poate poate c el nu avea
s se ndeprteze de ea atunci cnd avea s i gseasc
ndrzneala de a i le spune.
La mas, Luca zmbea de plcere. i apariia acelui
zmbet acea mic dovad c evenimentele de astzi nu-l
speriaser cu totul o fcu pe Celaena s se uite la Emrys i
s spun:
Ce aventur am avut astzi...
Malakai i puse lingura jos i spuse:
D-mi voie s ghicesc: a avut ceva de-a face cu acel
urlet care a nnebunit vitele.
Dei Celaena nu zmbi, pleoapele i se ncreir.
Ce tii despre o creatur ca slluiete n lacul de
sub...
i i semnal din ochi lui Rowan s termine el.
Muntele Pleuv. i n-are de unde s tie povestea asta,
spuse Rowan. Nimeni nu o tie.
Sunt Pstrtorul Povetilor, spuse Emrys, uitndu-se
la el cu toat vrajba uneia dintre figurinele din fier de pe
poli. Asta nseamn c povetile pe care le adun ar putea s
nu provin din guri Fae sau umane, dar le aud oricum.
Se aez la mas, cu minile ncruciate.
Cu ani n urm, am auzit o poveste, de la un nebun
care credea c poate traversa Munii Cambrieni pentru a
ptrunde pe trmul lui Maeve fr a fi invitat. Era pe
drumul de ntoarcere, pe jumtate mort, din pricina lupilor
slbatici ai lui Maeve din trectori; aa c, l-am adus aici, ct
ateptam s vin vindectorii dup care trimisesem.
Malakai murmur:
Deci, de aceea nu l-ai lsat n pace nicio clip.
O sclipire n ochii aceia btrni, iar Emrys i arunc
tovarului su un zmbet ostenit.
Avea o infecie ngrozitoare, aa c, la momentul acela,
am crezut c ar putea fi un delir, dar mi-a povestit c a gsit
o peter la baza Muntelui Pleuv. A stabilit tabra acolo,
pentru c ploua i era rece, i a planificat s plece la prima
gean de lumin. Totui, simea c era urmrit de pe lac de
cineva. A adormit i s-a trezit numai pentru c valurile se
izbeau de rm valuri care porneau din centrul lacului. i
dincolo de lumina focului, n deprtare, a vzut ceva notnd.
Mai mare dect un copac sau dect orice bestie pe care o
vzuse vreodat.
O, a fost oribil, interveni Luca.
Ai spus c astzi ai fost cu Bas i ceilali cercetai din
patrula de grani! se repezi Emrys, apoi i arunc lui Rowan
o privire care sugera c ar fi bine s verifice dac urmtoarea
sa mas nu coninea otrav.
Emrys i drese vocea i, n curnd, se ntorsese din nou la
mas, privind fix, pierdut n gnduri.
Ce a aflat nebunul n acea noapte a fost c acea fiin
era aproape la fel de btrn precum muntele nsui.
Susinea c s-a nscut ntr-o alt lume, dar c s-a strecurat
aici cnd zeii nu erau ateni. i vnase pe Fae i pe oameni
pn cnd un mre rzboinic Fae l-a provocat. La sfritul
luptei, rzboinicul i scosese creaturii un ochi de ciud sau
de distracie i blestemase fiara ca atta timp ct muntele
era n picioare, s fie forat s triasc dedesubtul lui.
Un monstru dintr-un alt trm. Oare fusese lsat s intre
n timpul rzboaielor Valg, cnd demonii deschideau i nchi
deau portalurile ctre alte lumi dup cum le venea? Cte din
tre creaturile de groaz care locuiau pe acest pmnt erau
aici numai din cauza acelor btlii strvechi pentru cheile
Wyrd?
Aadar, slluiete n labirintul de peteri subacvatice
de sub munte. Nu are niciun nume, pentru c a uitat cum i
se spunea n timpurile vechi, iar cei care au ntlnit-o nu s-
au ntors acas.
Celaena i frec braele, tresrind atunci cnd pielea
lezat a articulaiilor i se ntinse din cauza micrii. Rowan se
uit fix la Emrys, inndu-i capul lsat uor pe-o parte.
Apoi, Rowan i arunc ei o privire, de parc ar fi vrut s se
asigure c ascult, i o ntreb:
Cine era rzboinicul care i-a scos ochiul?
Nebunul nu tia, i nici bestia, dar limba pe care o
vorbea era Fae o form arhaic a Limbii Vechi, aproape
indescifrabil. i amintea inelul din aur pe care-l purta, dar
nu i cum arla.
i fu necesar fiecare gram de putere pentru a se abine s
nu scoat inelul pe care-l pusese n buzunar, s nu
examineze sabia pe care o lsase la u i rubinul, care poate
c nu era deloc un rubin. Dar era imposibil ar fi fost o
coinciden prea mare.
Poate c ar fi cedat nevoii de a privi, dac Rowan nu s-ar fi
ntins pentru a-i lua paharul cu ap. El disimulase bine i
ea credea c nimeni altcineva nu observase, dar cnd mneca
lui i schimb poziia, el se crisp uor, de la arsurile pe care
i le provocase ea. Mai devreme, fcuser bici acum
probabil c-i provocau o adevrat agonie.
Emrys l pironi pe prin cu o privire fix.
Gata cu aventurile.
Rowan se uit la Luca i vzu c prea gata s explodeze
de indignare.
De acord.
Emrys nu ced.
i fr certuri.
Rowan ntlni privirea Celaenei peste mas. Expresia feei
lui nu trda nimic.
Vom ncerca.
Pn i Emrys consider c era un rspuns acceptabil.

n pofida extenurii care o lovea ca un zid, Celaena nu


putea dormi. Continua s se gndeasc la creatur, la sabie
i la inelul pe care-l examinase vreme de o or fr a afla
nimic nou, i la controlul, orict de fragil ar fi fost, pe care
reuise s-l aib pe ghea. i totui, tot revenea la ceea ce-i
fcuse lui Rowan ct de ru l arsese.
Tolerana lui la durere probabil c e fantastic, gndi ea,
rsucindu-se pe pat, strns ghem pentru a se proteja de
frigul din camer. Cercet din ochi cutia cu balsam. Ar fi
trebuit s mearg la un vindector pentru arsurile alea. Se
rsuci i se frmnt nc cinci minute, dup care i puse
cizmele, lu cutia i plec. Probabil c avea s se aleag din
nou cu capul rupt, dar nu avea s reueasc s pun gean
pe gean dac era prea ocupat cu mustrrile de contiin.
Pe numele zeilor, se simea vinovat.
Ciocni uor la ua lui, spernd pe jumtate c nu era
acolo, dar el ntreb repezit:
Ce e?
Ea fcu o grimas i intr.
Camera lui era uscat i cald, chiar dac puin veche i
ponosit, mai ales covoarele uzate care acopereau mare parte
din podeaua din piatr cenuie. Un pat mare, cu patru stlpi,
ocupa mare parte din spaiu, un pat care nc era fcut
neatins. Rowan edea la masa de lucru din faa emineului
sculptat, fr cma, i examina ceea ce prea a fi o hart
pe care erau marcate locaiile acelor cadavre.
Ochii i lucir de enervare, dar ea l ignor studiind
tatuajul masiv care i cobora de pe fa pe gt i umeri, i i
acoperea ntregul bra stng, pn n vrful degetelor. Nu
apucase s-l vad bine n pdure, dar acum se minun de
liniile lui fru moase, nentrerupte. n afara arsurii ca o ctu
din jurul ncheieturii. La ambele ncheieturi.
Ce vrei?
Pn atunci nu se uitase prea atent la trupul lui. Pieptul
suficient de bronzat ct s sugereze c petrecuse mult timp
fr cma era parc sculptat i acoperit cu cicatrice
groase. De la lupte sau btlii, sau zeii tiau ce. Trupul unui
rzboinic, pe care l lefuia de secole ntregi.
i arunc balsamul.
M-am gndit c poate vrei asta.
El l prinse cu o mn, fr s-i ia ochii de la ea.
Am meritat-o.
Asta nu nseamn c nu m pot simi prost.
El rsuci cutia ntre degete de cteva ori. Pe pectoralul
drept avea o cicatrice deosebit de lung i urt de unde
provenea oare?
Asta s fie oare o mit?
D-o napoi, dac ai de gnd s fii nesuferit.
ntinse mna.
Dar el strnse degetele n jurul cutiei, apoi o aez pe
masa de lucru.
Te-ai putea vindeca singur, s tii. Ai putea s m
vindeci i pe mine. Nu rni foarte grave, dar ai i harul
acesta.
tia ntr-un fel. Harul ei magic i vindecase uneori rnile
fr s contientizeze.
Este este pictura de afinitate pentru ap pe care am
motenit-o din linia ascendenei lui Mab.
Focul fusese darul ascendenei sanguine a tatlui ei.
Mama mea cuvintele i fcur ru, dar le spuse dintr-
un motiv ntemeiat mi-a spus c pictura de ap din magia
mea era salvarea mea i instinctul de supravieuire.
O ncuviinare din cap din partea lui, i ea recunoscu:
Voiam s nv s o utilizez ca toi ceilali vindectori
cu mult timp n urm, vreau s spun, dar nu mi s-a permis
niciodat. Toi spuneau... ei bine, c nu ar fi chiar att de
util, pentru c nu l am n cantiti foarte mari, iar Reginele
nu devin vindectori.
Ar fi trebuit s tac.
Dintr-un motiv netiut, stomacul i se rzvrti cnd el i
spuse:
Du-te la culcare. Din moment ce i s-a interzis s vii n
buc trie mine, ne vom antrena n zori.
Ei bine, cu siguran merita s fie alungat dup ce-l
arsese n felul acela, aa c se ntoarse i poate c prea la fel
de jalnic precum se simea, pentru c brusc el spuse:
Ateapt. nchide ua.
Ea se supuse. Nu-i dduse voie s se aeze, aa c se
sprijini de ua din lemn i atept. El rmase cu spatele la
ea, iar ea i urmri muchii puternici care se ntinser i se
contractar cnd el inspir o dat profund. i nc o dat.
Apoi...
Cnd a murit partenerul meu, mi-a luat mult, mult
timp s-mi revin.
Avu nevoie de un moment pentru a se gndi ce i-ar putea
spune.
Cu ct timp n urm?
Acum dou sute trei ani i douzeci i apte de zile.
Art cu mna tatuajul de pe fa, gt i brae.
Acest tatuaj spune povestea ntmplrii. Ruinea pe
care o voi purta pn la ultima suflare.
Rzboinicul care venise deunzi avea ochii att de goi...
i alii vin la tine pentru a-i tatua mhnirea i ruinea
pe trupuri.
Gavriel i-a pierdut trei dintre soldai ntr-o
ambuscad, n munii sudici. Au fost mcelrii. El a
supravieuit. Toat viaa lui de lupttor i-a tatuat numele
celor aflai sub comanda lui i care au pierit. Dar vina are
prea puin de-a face cu semnificaia nsemnelor.
Ai fost de vin?
Lent, se ntoarse nu de tot, dar suficient ct s-i arunce
o privire piezi.
Da. Cnd era tnr, eram... feroce n eforturile de a
ctiga prestigiu, pentru mine i fraii mei de snge. Unde m
trimitea Maeve n campanie, acolo mergeam. Pe drum, m
nsoeam cu o femeie din rasa noastr. Lyria, spuse el,
aproape cu veneraie. Vindea flori n piaa din Doranelle.
Maeve nu era de acord, dar... cnd i ntlneti perechea, nu
poi face nimic pentru a schimba destinul. Ea era a mea i
nimeni nu m putea convinge de contrariu. nsoirea cu ea
m-a costat aprecierea lui Maeve i nc tnjeam foarte mult
s-mi demonstrez meritele. Deci, cnd rzboiul a venit i
Maeve mi-a oferit o ans de a-mi rscumpra greeala, am
acceptat-o. Lyria m-a implorat s nu m duc, dar eram att
de arogant, att de prost ndrumat, nct am prsit-o n
casa noastr din muni i am plecat la rzboi. Am lsat-o
singur, spuse el i o privi din nou pe Celaena.
M-ai prsit, i spusese ea. Atunci, el explodase rnile
vechi de secole l mcinau la fel de brutal cum o rodea pe ea
trecutul ei.
Am fost plecat luni de zile, ctignd toat faima pe care
mi-o doream prostete. i atunci am primit vorb c
dumanii ncercau s intre n tain n Doranelle prin
trectorile din munte.
I se fcu ru la stomac. Rowan i trecu o mn prin pr,
se scrpin pe fa.
Am zburat acas. Ct de repede am putut. Cnd am
ajuns aclo, am descoperit c... c fusese nsrcinat. i c o
mcelriser chiar i aa i ne fcuser casa scrum.
Cnd i pierzi partenerul, nu...
El scutur din cap.
Am uitat cine sunt, am pierdut simul timpului, locului.
I-am vnat pe toi, toi brbaii care-i fcuser ru. A durat
mult pn s-i omor. Era nsrcinat fusese nsrcinat
cnd am abandonat-o, dar eram att de ndrgostit de
propriile-mi planuri nebuneti, nct nu mirosisem sarcina.
Am lsat-o singur pe partenera mea nsrcinat.
Cu voce pierdut, reui s-l ntrebe:
Ce-ai fcut dup ce i-ai omort?
Faa i era sever i ochii concentrai pe o imagine de
departe.
Timp de zece ani, n-am fcut nimic. Am disprut. Am
luat o razna. Mai mult dect razna. Nu mai simeam nimic.
Am... plecat pur i simplu. Am colindat lumea, dintr-o form
ntr-alta, fr s vd anotimpurile, mncnd numai cnd
oimul mi spunea c trebuie s se hrneasc sau va muri.
A fi ales moartea doar c... nu m puteam hotr...
Tcu i i drese vocea.
Poate c a fi rmas aa pentru totdeauna, dar Maeve a
dat de mine. Mi-a spus c am petrecut destul timp n doliu i
c urma s-i slujesc ca prin i comandant s lucrez cu o
mn de ali rzboinici pentru a proteja trmul. Era pentru
prima dat cnd vorbeam cu o fiin din ziua n care o
gsisem pe Lyria. Prima dat cnd mi-am auzit numele sau
mi l-am amintit.
Aadar, te-ai ntors cu ea?
Nu aveam nimic. Pe nimeni. La acel moment, am sperat
c dac intru n slujba ei, poate voi fi ucis i atunci a fi
putut s-o vd din nou pe Lyria. Ca atare, cnd m-am ntors
n Doranelle, am scris povestea ruinii mele n propria-mi
came, apoi m-am legat de Maeve cu jurmnt de snge, iar de
atunci sunt n slujba ei.
Cum... cum ai reuit s-i revii dup o astfel de
pierdere?
Nu mi-am revenit. Mult timp, n-am putut. Cred c nici
acum... nu m-am ntors. Poate c nu m voi ntoarce
niciodat cu totul.
Ea ddu din cap, cu buzele strnse, i arunc o privire
spre fereastr.
Dar poate, spuse el, cu o voce att de sczut nct o
fcu s-i ntoarc privirea spre el.
Nu zmbea, dar n ochi i licrea o lumini.
Dar poate ne vom regsi drumul napoi mpreun.
N-avea s cear iertare pentru acea zi, nici pentru cea de
ieri sau pentru oricare alta. i nici ea nu avea s-i cear s-o
fac, nu acum cnd nelesese c, n sptmnile n care l
privise, privise de fapt o reflexie. Nu-i de mirare c l urse.
Cred, spuse ea, aproape ca o oapt, c mi-ar plcea
foarte mult.
El ntinse mna.
Atunci, mpreun.
Ea studie palma plin de cicatrice, bttorit, apoi faa
tatuat, plin de un soi ntunecat de speran. Cineva care
putea, care chiar nelegea cum te simi cnd i-e schilodit
sufletul, cineva care nc ncerca s ias, centimetru cu
centimetru, din acel abis.
Poate c nu aveau s ias niciodat din el, poate c nu
aveau s fie niciodat ntregi, dar...
mpreun, spuse ea i-i accept mna ntins.
i, undeva departe i adnc n ea, ncepu s lumineze un
tciune.
PARTEA A DOUA

Motenitoarea focului

CAPITOLUL 36
Este pregtit totul pentru ntlnirea din noaptea asta cu
cpitanul Westfall?
Aedion ar fi putut s jure c Ren Allsbrook se zbrlise
rostind numele.
Aezat lng tnrul lord pe streain acoperiului
apartamentului din depozit, Aedion analiz tonul lui Ren,
hotr c nu era suficient de provocator ca s merite o palm
verbal i ncuviin continund s-i curee unghiile cu unul
dintre cuitele de vntoare.
Ren era n recuperare de zile ntregi, n camera de oaspei,
unde l instalase cpitanul. Btrnul refuzase s ia
dormitorul mare, spunnd c ar prefera canapeaua, dar
Aedion se ntreba ce anume observase Murtaugh atunci cnd
ajunseser n apartament. Dac bnuia cine era proprietarul
Celaena sau Aelin, ori amndou nu spusese nimic.
Aedion nu-l mai vzuse pe Ren de cnd cu stabilimentul
unde se vindea opiu i nu tia de ce se sinchisise s vin n
noaptea asta. Spuse:
Ai reuit s-i construieti aici o reea de persoane
josnice. E o distan ca de la cer la pmnt fa de mreele
turnuri ale Castelului Allsbrook.
Maxilarul lui Ren se ncord.
i pentru tine e o distan ca de la cer la pmnt fa
de turnurile albe ale Orynth-ului. Pentru toi este.
O adiere de vnt zbrli prul nengrijit al lui Ren.
Mulumesc. Pentru c... m-ai ajutat n noaptea aia.
Pentru nimic, spuse rece Aedion, aruncndu-i un
zmbet lene.
Ai omort pentru mine, apoi m-ai ascuns. N-a numi
asta nimic. i rmn dator.
Aedion era obinuit s primeasc recunotin de la ali
oameni, de la oamenii lui, dar asta...
Ar fi trebuit s-mi spui, spuse el, abandonnd rnjetul
l privind luminile aurii care licreau n ora, c tu i bunicul
tu nu avei cas. Sau bani.
Nu-i de mirare c hainele lui Ren erau att de ponosite.
Ruinea pe care Aedion o simise n acea noapte aproape l
copleise i l bntuise n ultimele zile, aducndu-i
temperamentul la un nivel aproape letal. ncercase s scape
de sentiment luptndu-se cu grzile castelului, dar
antrenamentele cu oamenii care-l protejau pe rege nu fcuse
dect s acutizeze senzaia.
Nu vd ce relevan ar fi avut, spuse Ren ncordat.
Aedion putea nelege ce nseamn mndria. A lui Ren era
profund, i a recunoate o vulnerabilitate era pentru el la fel
de greu cum era pentru Aedion s i accepte recunotina.
Dac afli cum s rupi vraja aruncat asupra magiei, o
vei face imediat, da? ntreb Ren.
Da. Ar putea conta n btliile care ne ateapt.
N-a contat acum zece ani.
Faa lui Ren era o masc de ghea i atunci Aedion i
aminti. Ren nu prea avea har magic, dar cele dou surori mai
n vrst ale lui... Cnd totul se dusese naibii, fetele erau
plecate la coala lor de la munte. O coal pentru magie.
De parc i-ar fi citit gndurile, de parc asta ar fi fost o
psuire druit de oraul aternut la picioarele lor, Ren
spuse:
Cnd soldaii ne-au trt spre eafod, acesta a fost
motivul pentru care mi-au batjocorit prinii. Pentru c, n
ciuda magiei lor, coala surorilor mele era lipsit de aprare
nu putea face nimic mpotriva a zece mii de soldai.
mi pare ru, spuse Aedion.
Att putea oferi deocamdat, pn la ntoarcerea lui Aelin.
Ren l privi n ochi.
ntoarcerea la Terrasen va fi... dificil, att pentru mine,
ct i pentru bunicul meu.
Prea s se lupte cu vorbele, sau poate doar cu ideea de a
se destinui cuiva, dar Aedion i acord timpul de care avea
nevoie. n cele din urm, spuse:
Nu sunt sigur c mai sunt suficient de civilizat. Nu tiu
nici mcar dac... dac a putea fi lord. Dac oamenii mei m-
ar dori ca lord. Bunicul meu este mai potrivit, dar el este un
Allsbrook prin cstorie i spune c nu vrea s domneasc.
Ah. Aedion fcu o pauz gndindu-se. Cuvntul greit
sau reacia greit l puteau face pe Ren s tac pentru
totdeauna. N-ar fi trebuit s conteze, dar conta, aa c spuse:
Viaa mea a fost numai rzboi i moarte n ultimii zece
ani. Probabil c va fi rzboi i moarte i n urmtorii ani. Dar
dac exist o zi n care ne vom gsi pacea...
n numele zeilor, acel cuvnt, acel minunat cuvnt!
Va fi o tranziie ciudat pentru noi toi. Dac mai
conteaz, nu vd cum n-ar accepta oamenii din Allsbrook un
lord care a petrecut ani de zile ncercnd s distrug
supremaia Adarlanului un lord care i-a petrecut anii n
srcie pentru a ndeplini acel vis.
Am fcut... anumite lucruri, spuse Ren. Lucruri rele.
Aedion bnuise asta din momentul n care Ren le ddu
adresa stabilimentului unde se vindea opiu.
Ca noi toi, spuse Aedion.
Ca Aelin. Voia s-o spun, dar nc nu dorea ca Ren sau
Murtaugh sau oricine altcineva s tie ceva despre ea. Ea
singur trebuia s-i spun povestea.
Aedion tia c discuia era pe cale s ia o turnur
neplcut cnd Ren se ncord i ntreb prea pripit:
Ce intenionezi s faci n legtur cu Cpitanul
Westfall?
n momentul acesta, Cpitanul Westfall mi este util l
i este util reginei noastre.
Deci, cnd nu va mai fi util...
Voi decide, atunci cnd va veni momentul, dac e lipsit
de pericol s-l lsm n via.
Ren deschise gura, dar Aedion adug:
Aa trebuie s fie. Aa acionez eu.
Chiar dac ajutase la salvarea vieii lui Ren i i oferise un
loc unde s stea.
M ntreb ce va gndi regina despre modul tu de a
aciona
Aedion i arunc o privire att de ptrunztoare, nct i-ar
fi pus pe alii pe fug. Dar el tia c Ren nu era deosebit de n
spimntat de el, nu dup tot ceea ce vzuse i ndurase. Nu
dup ce Aedion ucisese pentru el.
Aedion spuse:
Dac-i deteapt, atunci m va lsa s fac ceea ce
trebuie fcut. M va folosi ca pe arma care sunt.
i dac dorete s fie prietena ta? I-ai refuza i asta?
Nu-i voi refuza nimic.
i dac te roag s fii regele ei?
Aedion i dezveli dinii.
Ajunge.
Vrei s fii rege?
Aedion i trase picioarele napoi pe acoperi i se ridic.
Tot ce vreau, izbucni el, este ca poporul meu s fie
liber, iar regina mea s-i recapete tronul.
Au ars tronul din corn de cerb, Aedion. Nu mai exist
un tron pentru ea.
Atunci i voi construi eu unul din oasele dumanilor
notri.
Ren se crisp cnd se ridic, fr ndoial pentru c rnile
nc l deranjau, i pstr distana. Poate c nu-i era fric,
dar nu era nici prost.
Rspunde la ntrebare. Vrei s fii rege?
Dac mi-ar cere-o, n-a refuza-o.
Era adevrul.
Acesta nu-i un rspuns.
tia de ce l ntrebase Ren asta. Chiar i Aedion era
contient c putea s fie rege cu legiunea sa i cu legturile
sale cu familia Ashryver, ar fi fost o partid avantajoas. Un
rege-rzboinic ar fi fcut dumanii s gndeasc de dou ori.
Chiar nainte de a ncepe s li se destrame regatul, auzise
zvonuri...
Singura mea dorin, spuse Aedion, mrind n faa lui
Ren, este s o vd din nou. Mcar o dat, dac numai asta
mi vor ngdui zeii. Dac mi ngduie mai mult de-att,
atunci le voi mulumi fiecare zi din viaa mea. Dar
deocamdat m strduiesc s o vd, ca s tiu cu siguran
c e real c a supravieuit. Restul nu-i treaba ta.
Dispru pe u spre apartamentul de jos, simind privirea
Ini Ren n spate.

Taverna era plin ochi de soldaii aflai n Adarlan n


permisia prin rotaie, cldura i mirosul de trupuri fcndu-l
pe Chaol s-i doreasc s nu-l fi nsoit pe Aedion. Nu mai
avea unde s se ascund, acum c el i Aedion erau prieteni
de butur, cum trmbia generalul ca s aud toat lumea,
n timp ce soldaii ovaionau.
Mai bine s ne ascundem sub nasurile tuturor dect s
ne prefacem, ei? i murmur Aedion lui Chaol, iar pe masa lor
ptat i mbibat poposi un alt rnd de buturi gratis,
oferite de un soldat care fcu o plecciune o plecciune
adevrat n faa lui Aedion.
Pentru Lup, spuse soldatul acoperit de cicatrice i
bronzat, nainte de a se ntoarce la masa lui plin de
camarazi.
Aedion salut brbatul ridicnd cana, obinnd ovaii
drept rspuns, iar n rnjetul lui de animal slbatic nu era
nimic fals. Lui Aedion nu-i luase mult s gseasc soldaii pe
care Murtaugh considera c ar trebui s-i chestioneze
soldai care fuseser campai la unul dintre presupusele
puncte de origine ale vrjii. n timp ce Aedion cuta grupul
potrivit de oameni, Chaol i vzuse pe ndelete de ndatoririle
lui care acum includeau o list de candidai care s-l
nlocuiasc, i fcutul bagajelor pentru ntoarcerea la Anielle.
Venise n Rifthold cu scuza c trebuie s gseasc o
companie care s-i transporte primul cufr cu lucruri
personale, o sarcin pe care n realitate o i finalizase. Nu
voia s se gndeasc la ce va face mama lui atunci cnd
cufrul de cri va ajunge la Breasl.
Chaol nici mcar nu ncerc s par simpatic atunci cnd
spuse:
Continu s faci ceea ce faci.
Aedion se ridic, nlndu-i cana. De parc i-ar fi
urmrit, ntreaga sal czu n tcere.
Soldai, spuse el, rece i blnd, serios i respectuos.
Se rsuci, innd n continuare cana sus.
Pentru sngele vostru, pentru cicatricele voastre,
pentru fiecare ndoitur din scutul vostru i fiecare tirbitur
din sabia voastr, pentru fiecare prieten i duman mort n
faa voastr...
innd cana ridicat i mai sus, Aedion i plec fruntea,
prul auriu strlucindu-i n lumin.
Pentru ce ai druit i nc vei mai drui, v salut.
Pre de o clip, sala bubui de rgete i ipete, iar Chaol i
ddu seama ce-l fcea pe Aedion s fie o ameninare ce-l
fcea zeu pentru oamenii acetia i de ce regele i tolera
insolena, cu sau fr inel.
Aedion nu era un nobil ntr-un castel, sorbind vin. El era
metal i sudoare, stnd ntr-o tavern jegoas, bnd berea pe
care o beau i ei. C era real sau nu, ei credeau c i pas de
ei, c i ascult. Se fleau cnd i amintea numele lor,
numele soiilor i surorilor, i dormeau linitii gndindu-se
c el i considera ca fiind fraii lui. Aedion se asigurase c ei
credeau c ar lupta i ar muri pentru ei. Astfel, ei aveau s
lupte i s moar pentru el.
Lui Chaol i se fcu fric, dar nu pentru el.
i era fric de ce urma s se ntmple cnd Aedion i Aelin
aveau s fie din nou mpreun. Vzuse n ea acelai tciune
luminos care i fcea pe oameni s priveasc i s asculte. O
vzuse ntrerupnd o ntrunire de consiliu, aducnd capul
consilierului Mullison i zmbindu-i regelui din Adarlan,
fiecare brbat din sal fiind vrjit i mpietrit de vrtejul
ntunecat al spiritului ei. Ei doi mpreun, amndoi letali,
lucrnd pentru a construi o armat, pentru a-i incita
oamenii... i era team de ceea ce aveau s fac regatului lui.
Pentru c nc era regatul lui. El lucra pentru Dorian, nu
pentru Aelin nici pentru Aedion. i nu tia care era poziia
lui acum.

Un concurs! strig Aedion, aezat pe banc.


Chaol nu se micase n lunga, foarte lunga or n care
Aedion fusese salutat i se toastase n cinstea sa de ctre
jumtate din brbaii din ncpere, fiecare ateptndu-i
rndul pentru a-i spune povestea generalului.
Cnd Aedion se sturase s fie proslvit de propriul
duman, cu ochii lui de Ashryver strlucind cu o emoie
despre care Chaol tia c i avea originea n ura pe care o
purta fiecruia i tuturor din ncpere i c ei i mncau din
palm ca iepurii, generalul strig cu glas de leu s se
organizeze un concurs.
Existar cteva sugestii pentru jocuri de but, ns Aedion
i ridic din nou cana i se ls tcere.
Cel care a cltorit cel mai departe bea gratis.
Se auzir ipete: Banjali, Orynth, Melisande, Anielle,
Endovier, dar atunci...
Tcere, voi toi!
Un soldat mai btrn, cu prul crunt, se ridic.
V-am btut pe toi.
i ridic paharul spre general i scose un pergament de
sub vest.
Am petrecut cinci ani n Noll.
n centrul intei. Aedion btu n scaunul liber de lng
mas.
Atunci tu vei bea cu noi, prietene.
ncperea vui din nou de ovaii.
Noll. Era un punct pe hart, n cel mai ndeprtat col al
Teritoriilor Pustii.
Brbatul se aez i nainte ca Aedion s-i fac semn
hangiului, n faa strinului apru o halb proaspt.
Noll, zici? l ntreb Aedion.
Comandantul Jensen, legiunea a douzeci i cincea,
domnule.
Ci oameni aveai sub comand, comandante?
Dou mii toi trimii napoi aici luna trecut.
Jensen sorbi ndelung.
Cinci ani, i s-a terminat uite-aa.
i-i pocni degetele groase, pline de cicatrice.
S neleg c Majestatea sa nu v-a dat niciun
avertisment?
Cu tot respectul datorat, generale... nu ne-a spus nici
pe dracu'. Am primit vorb c trebuie s ne mutm pentru c
veneau fore proaspete i nu mai era nevoie de noi.
Chaol i inu gura, mulumindu-se s asculte, aa cum
Aedion i spusese s fac.
Pentru ce? V trimite s v alturai altei legiuni?
N-am primit vorb nc. Nu ne-a spus nici mcar cine
ne ia locul.
Aedion zmbi cu toi dinii.
Mcar nu mai eti n Noll.
Jensen se uit n butura lui, dar nu nainte ca umbra din
ochii omului s fie observat de Chaol.
Cum a fost acolo? Neoficial, bineneles, preciz Aedion.
Zmbetul lui Jensen pierise, iar cnd i ridic privirea, n
ochi nu mai avea lumin.
Vulcanii sunt activi, aa c este ntotdeauna ntuneric,
vedei dumneavoastr, din cauza cenuii care acoper totul.
Din cauza gazelor, aveam ntotdeauna dureri de cap uneori
oamenii o luau razna de la ele. Uneori ne curgea i snge din
nas. Primeam mncarea o dat pe lun, uneori chiar mai rar
de att, n funcie de anotimp i de momentul cnd corbiile
puteau s aduc proviziile. Localnicii nu voiau s fac potec
printre nisipuri, orict i-am ameninat i i-am mituit.
De ce? Din lene?
Noll nu e mare lucru doar turnul i oraul pe care l-a
construit n jurul lui. Vulcanii ns sunt sacri i, acum zece
ani, poate puin mai mult, se pare c noi... nu oamenii mei,
pentru c nu eram acolo, dar se zvonete c regele a dus o
legiune la acei vulcani i a prdat templul.
Jensen cltin din cap.
Localnicii ne scuipau, chiar i pe noi, care nu
fuseserm acolo, pentru ntmplarea de atunci. Turnul din
Noll a fost construit dup aceea, iar localnicii l-au blestemat
i pe acesta. Aa c nu eram dect noi.
Un turn? ntreb Chaol, cu voce sczut, iar Aedion se
ncrunt.
Jensen bu cu sete.
Nu c am fi avut voie vreodat s intrm n el.
Oamenii care au nnebunit, spuse Aedion cu jumtate
de zmbet pe fa, ce-au fcut, mai exact?
Umbrele se ntorseser, iar Jensen privi n jurul lui, nu
pentru a vedea cine asculta, ci aproape de parc ar fi dorit s
poat scpa de conversaie. Apoi privi din nou la general i
spuse:
Rapoartele noastre, generale, spun c i-am omort
sgei n gt. Rapid i curat. Dar...
Aedion se aplec mai aproape.
De la masa asta nu pleac niciun cuvnt.
O cltinare uoar a capului.
Adevrul este c, pn s ne pregtim noi arcaii,
oamenii care nnebuniser i sprseser capul. De fiecare
dat, de parc n-ar fi reuit s-i scoat durerea din cap.
Celaena susinea c Roland i Kaltain se plnseser de du
reri de cap. Poate ca rezultat al magiei regelui utilizat asupra
lor, poate ca rezultat al puterii lui oribile. i ea i spusese c
se alese cu o durere ngrozitoare de cap cnd descoperise tem
niele secrete din subteranul castelului. Temnie care
conduceau la...
La turnul n care nu vi s-a permis niciodat s
intrai?
Chaol ignor privirea de avertisment a lui Aedion.
Nu exista nicio u. ntotdeauna a prut mai mult
decorativ dect practic, dar l uram toi l uram. Era doar o
afurisit de stnc neagr.
La fel ca turnul cu ceas din castelul de cletar. Construit
cam n acelai timp, dac nu cu vreo civa ani mai devreme.
La ce bun atta efort? ntreb Aedion, trgnat. O
risip de resurse, dac vrei s tii prerea mea.
n ochii omului erau nc foarte multe umbre, pline de po-
veti despre care Chaol nu ndrznea s ntrebe.
Comandantul i goli paharul i se ridic.
Nu neleg de ce s-au mai chinuit nici cu Noll, nici cu
Amaroth. Trimiteam uneori oameni s colinde Marea
Apusean cu mesaje de la un turn la altul, aa c tiam c
au i ei unul la fel. Nici mcar nu tiam ce dracu cutm noi
cu toii acolo. Nici mcar nu aveam cu cine lupta.
Amaroth. Cellalt avanpost i sursa posibil, dup prerea
lui Murtaugh, pentru vraja lor. La nord de Noll. Exact la nord
de Noll. La distan egal de Rifthold. Trei turnuri din piatr
neagr, toate trei punctele crend un triunghi echilateral. n
acest caz, probabil c facea parte din vraj.
Chaol urmri cu degetul marginea paharului. Jurase s
nu-l amestece pe Dorian n treaba asta, s-l lase n pace...
Nu avea cum s testeze nicio teorie, i nu voia s se apro-
pie la mai puin de trei metri de turnul acela cu ceas. Dar
poate c teoria putea fi testat pe o scar mai mic, doar
pentru a vedea dac aveau dreptate cu privire la ce fcuse
regele.
Ceea ce nsemna...
C avea nevoie de Dorian.

CAPITOLUL 37

Pentru Manon i Cele Treisprezece, urmau dou


sptmni de antrenamente. Dou sptmni n care
trebuiau s se trezeasc nainte de zori pentru a parcurge n
fug fiecare dintre canioane, pentru a stpni traseul acesta
ca o unitate. Dou sptmni de zgrieturi i membre sucite,
de ntlnire ochi n ochi cu moartea, din cauza cderilor sau
ciondnelilor balaurilor, ori doar a calculelor prosteti.
ncetul cu ncetul, ns i dezvoltar instinctele nu doar
ca o unitate de lupt, ci i ca animale de clrit i clrei
individuali. Lui Manon nu-i plcea gndul c balaurii
trebuiau s mnnce carnea cu gust groaznic a animalelor
crescute n n teriorul muntelui, aa c de dou ori pe zi
vnau capre de munte, npustindu-se pentru a le smulge de
pe versani. Nu dur mult i vrjitoarele ncepur s
mnnce ele nsele caprele, construind focuri pripite n
trectorile muntelui pentru a-i gti micul dejun i cina.
Manon voia ca niciunul dintre ei animale sau clree s
nu mnnce mncarea pe care le-o ddeau oamenii regelui i
s nu guste nici din carnea oamenilor. Dac mirosea i avea
gust ciudat, erau anse mari s fie ceva n neregul cu ea.
Nu tia dac se datora crnii proaspete sau din cauza
leciilor suplimentare, dar Cele Treisprezece deveneau mai
bune dect orice sabat. ntr-att, nct Manon le ordon
Celor Treisprezece s se retrag atunci cnd Picioare-galbene
se adunar pentru a le urmri leciile.
Abraxos nc mai constituia o problem. Nu ndrznea s
treac Rscrucea cu el, pentru c aripile lui, dei puin mai
puternice, nu erau cu mult mai bune. Nu ct s se ncumete
s plonjeze prin trectoarea ngust. Manon mcinase
problema n fiecare noapte, cnd Cele Treisprezece se adunau
n camera ei pentru a-i compara notiele despre zbor, cu
ghearele din fier lucindu-le atunci cnd i foloseau minile
pentru a demonstra cum i nvaser balaurii s aterizeze,
s decoleze sau s fac vreo manevr dificil.
Din cauza emoiilor, erau extenuate. Chiar i nfumuratele
vrjitoare din clanul Snge-albastru nu prea i ineau
temperamentul n fru, iar Manon fusese chemat de vreo
zece ori pentru a aplana certurile.
Manon profitase de timpul liber ca s se vad cu Abraxos
s-i verifice ghearele i dinii din fier, s-l ia cu ea n cteva
incursiuni suplimentare atunci cnd toate celelalte dormeau
deja n paturile lor de campanie. Avea nevoie de ct mai
mult pregtire cu putin, iar ei i plceau linitea i
nemicarea nopii, cu vrfurile argintii de munte i rul de
stele de deasupra, chiar dac asta fcea dificil trezitul de a
doua zi diminea.
Aa c, dup ce nfrunt mnia bunicii sale, Manon
obinu dou zile libere pentru clanul Cioc-negru, convingnd-
o c, dac nu se odihneau, se lsa cu rzboi n mijlocul slii
de mese, iar regele nu avea s mai posede o cavalerie aerian
care s-i duc balaurii n lupt.
Obinur dou zile pentru somn, pentru alimentaie i
pentru orice alte necesiti puteau fi satisfcute de brbaii
de dincolo de munte. Asta fceau destul de multe dintre Cele
Treisprezece, pentru c le vzuser pe Vesta, Lin, Asterin i
gemenele malefice trecnd dincolo de punte.
Manon nu avea s doarm nici n prima zi i nici ntr-a
doua. Nici s mnnce. Sau s se culce cu brbai.
Nu, voia s-l duc pe Abraxos n Munii Ruhnn.
El era deja neuat, iar Manon se asigur c Spintec-Vnt
era legat strns de spatele ei atunci cnd l nclec. Coburii
eii erau o greutate neateptat n spatele ei i i not n
memorie s nceap s le antreneze pe Cele Treisprezece i pe
celelalte din sabatul lor cu coburii pui. Dac urmau s fie o
armat, atunci aveau s-i care i proviziile, aa cum o
fceau majoritatea soldailor, iar antrenamentul cu greuti
avea s le fac mai iui pentru cnd va veni momentul s
zboare fr ele.
Suntei sigur c nu v pot convinge s nu plecai?
ntreb supraveghetorul atunci cnd ea se opri la poarta din
spate, Cunoatei la fel de bine ca mine ce se spune asta v
va costa.
Aripile lui sunt slabe i, pn acum, tot ce am ncercat
pentru a le face mai puternice a euat, spuse ea. S-ar putea
s fie singurul material care s-i peticeasc aripile i s
susin vnturile. Pentru c nu vd nicio pia pe-aproape,
bnuiesc c trebuie s merg direct la surs.
Supraveghetorul arunc o privire ncruntat la cerul
cenuiu de deasupra.
E o zi proast pentru zbor vine furtuna.
E singura zi pe care o am.
n timp ce pronuna cuvintele, i dori s le fi putut lua pe
Cele Treisprezece n ceruri cnd avea s loveasc furtuna s
le antreneze i pentru astfel de condiii.
Fii atent i analizai orice ofert vi se face.
Dac voiam sfatul tu, i-l ceream, muritorule, spuse,
dar n sinea ei recunoscu faptul c avea dreptate.
Totui, Manon l conduse pe Abraxos dincolo de poart i
n locul lor obinuit de decolare. Aveau un drum lung de
fcut azi i mine tocmai pn la marginea Munilor
Ruhnn.
Pentru a gsi mtase de pianjen, i pe legendarii
pianjeni stygieni, mari ct nite cai i mai mortali dect
otrava, care o eseau.

Furtuna se dezlnui chiar cnd Manon i Abraxos zburau


n jurul platoului apusean al munilor Ruhnn. Prin ploaia de
ghea care i bicuia faa i i ptrundea prin toate straturile
de haine, ea vedea cum ceaa coborse deasupra munilor,
nvluind mare parte din labirintul accidentat, de un gri
cenuiu, aflat sub ei.
Cu vnturile din ce n ce mai puternice i fulgerele care
loveau n jurul lor, Manon l puse pe Abraxos s coboare pe
singura bucic de pmnt pe care o zri. Aveau s atepte
pn trecea furtuna, dup care urmau s urce n ceruri i s
cerceteze regiunea pn ce aveau s-i gseasc pe pianjeni.
Sau mcar indicii despre locul unde slluiau i se atepta
ca indiciile s apar mai ales sub form de oase.
Furtuna ns nu voia s se sfreasc i, dei ea i
Abraxos se strnser lng versantul unui col mic de stnc,
asta nu-i proteja deloc. Ar fi preferat s ning dect ploaia
asta ca gheaa, care venea cu un vnt att de puternic, nct
nu putea nici mcar aprinde un foc.
Noaptea czu repede, din pricina furtunii, iar Manon
trebui s-i retrag dinii din fier ca s nu-i mai
clnneasc, intrndu-i n buze. Gluga era inutil, mbibat
i lsnd apa s-i curg n ochi, i pn i Abraxos se
ncolcise ca o minge pentru a se proteja de furtun.
O idee prosteasc, oribil. Scoase un picior de capr din
coburi i i-l arunc lui Abraxos, care se descolci suficient
ct s nghit bucata pe nemestecate, dup care i relu
poziia, pentru a se proteja de furtun. Se blestem pentru c
fusese att de proast, nghiindu-i cina format din pine
nmuiat i un mr ngheat, apoi ronind puin brnz.
Merita. Pentru a asigura victoria Celor Treisprezece,
pentru a fi Aripa Conductoare, o noapte n furtun nu
nsemna nimic. Trecuse prin clipe mai grele, cnd fusese
prins n trectorile din munii nzpezii i avea pe ea mai
puine straturi de haine, nicio cale de ieire i rmsese fr
hran. Supravieuise unor furtuni din care unele vrjitoare
nu se mai treziser, i tot ar fi preferat oricnd zpada.
Manon studie labirintul de stnc din jurul lor. Simea
ochii care i urmreau i observau. i totui, nimeni nu se
apropie, nimeni nu ndrzni. Aa c, dup un timp, se
ncolci pe o parte, precum Abraxos, punnd capul i obrazul
spre stnc, i-i strnse braele la piept, ct de tare putu.
Din fericire, n timpul nopii ploaia se opri, sau direcia
vntului se schimb, aa c ploaia nu-i mai lovi n fa. Dup
aceea putu s doarm mai bine, dar nc tremura de frig
dei parc era puin mai cald. Probabil acele mici puseuri de
cldur i uscciune erau cele care o mpiedicau s tremure
pn la moarte sau s se mbolnveasc, i ddu ea seama
cnd adormi, pentru a se trezi apoi n lumina cenuie a
zorilor.
Cnd deschise ochii, era n ntuneric ntuneric, dar
uscat i cald, mulumit aripii uriae care o proteja de
furtun i a cldurii respiraiei lui Abraxos, care umplea
spaiul ca un mic furnal. El nc mai moia un somn
profund, greu.
Trebui s-i dea jos cristalele de ghea de pe aripa ntins
nainte ca el s se trezeasc.

Furtuna se oprise, iar cerul era de un albastru


nemblnzit suficient de transparent nct trebuir s
ncercuiasc platoul apusean al munilor Ruhnn o singur
dat i Manon vzu ceea ce cuta. Nu doar oase, ci i copaci
nvluii n plase de un cenuiu prfos, precum nite vduve
n doliu.
Nu era mtase de pianjen, vzu ea cnd Abraxos alunec
n jos, plannd deasupra copacilor. Erau doar plase
obinuite.
Dac puteai numi obinuit o pdure ntreag de munte
nvluit n plase. Abraxos mria din cnd n cnd la ceva
de jos, urme sau oapte pe care ea nu le putea vedea. Totui,
ea remarc trul dintre ramuri, pianjeni de toate formele
i mrimile, de parc fuseser cu toii chemai s triasc
sub protecia frailor lor mai puternici.
Le-a luat jumtate de diminea s gseasc peterile
cenuii de munte care pluteau deasupra pdurii voalate,
unde oasele erau mprtiate pe pmnt. Se nvrtir de
cteva ori, apoi l puse pe Abraxos s aterizeze pe o creast de
stnc aflat n faa unei deschideri de peter, cu versantul
din spatele lor prbuindu-se n canionul fr ap de sub ei.
Abraxos se deplasa ca o pisic de munte, legnndu-i
coada dintr-o parte n cealalt, cercetnd petera.
i art spre marginea versantului.
Ajunge. Aaz-te i stai locului. tii de ce suntem aici.
Aa c nu strica totul.
Abraxos pufni, dar se ls jos, umplnd aerul cu un praf
cenuiu. i aez coada lung de-a lungul marginii
versantului, o barier fizic ntre Manon i abis. Manon l
privi fix un moment, nainte ca un rs feminin, de pe alt
lume, s pluteasc spre ci dinspre gura peterii.
N-am mai vzut o bestie ca asta de secole.
Manon nu ls s i se citeasc nimic pe fa. Lumina era
suficient de puternic ct dezvluie ochii antici, nemiloi,
care pndeau din gura peterii, i trei umbre uriae care
pndeau n spatele lor. Vocea spuse, acum mai aproape, cu
cletii cnind ca o tob:
i au trecut secole de cnd nu ne-am mai confruntat
cu Dini-de-Fier.
Nendrznind s ating Spintec-Vnt, Manon spuse:
Lumea se schimb, sora mea.
Sora mea, medit pianjenul. Cred c suntem surori,
noi dou. Dou fee ale aceleiai monede, din acelai material
ntunecat. Surori n duh, dac nu i n trup.
Apoi pi n lumina tenebroas, ceaa nvolburndu-se n
urma ei ca preumblarea unor suflete fantom. Era neagr-
cenuie i destul de mare ct s i se usuce gura lui Manon.
n pofida mrimii, era construit elegant, picioarele erau
lungi i catifelate, trupul aerodinamic i lucios. Strlucitor.
Abraxos ls s-i scape un mrit slab, dar Manon ntinse
o mn pentru a-l liniti.
neleg acum, spuse Manon blnd, de ce surorile mele
Snge-albastru nc te venereaz.
Aa s fie?
Pianjenul rmase nemicat, dar cei trei din spatele ei se
apropiar, tcui i ateni, cu numeroii lor ochi ntunecai.
Cu greu ne amintim de ultima dat cnd preotesele
Snge-albastru i-au adus sacrificiile pe colinele noastre
Chiar ne e dor de ele.
Manon zmbi scurt.
M gndesc eu nsmi la cteva daruri pe care mi-ar
plcea s i le trimit.
Un rs uor, rutcios.
O Cioc-negru, bineneles.
Cei opt ochi mari o cercetar, o sorbir cu totul din priviri,
Prul tu mi amintete de mtase.
Presupun c ar trebui s m simt flatat.
Spune-mi cum te cheam, Cioc-negru.
Numele meu nu are importan, spuse Manon. Am
venit s m trguiesc.
Se ntoarse pentru a-l lsa la vedere pe vigilentul Abraxos,
care era concentrat asupra pianjenului uria, ncordat de la
vrful nasului pn la coada cu vrfuri din fier.
Aripile lui au nevoie de ntrire. Am auzit legendele i
m ntrebam dac mtasea ta nu l-ar putea ajuta.
Am vndut mtase comercianilor, i hoilor, i regilor,
pentru a ese haine i vluri i pnze de corabie, dar
niciodat aripi.
A avea nevoie de nou metri suluri esute, dac avei.
Pianjenul pru s mediteze mai departe.
Oamenii i-au sacrificat i viaa pentru un metru de
mtase.
Spune-i preul.
Nou metri...
Se ntoarse spre cei trei care ateptau n spatele ei
vlstarele ei, sau favoriii, sau grzile ei, Manon nu tia.
Aducei sulul. l voi inspecta nainte de a spune un
pre.
Bine. Mergea bine. Se ls tcerea. Cei trei intrar grbii
n peter, iar Manon ncerc s nu loveasc niciunul dintre
pianjenii micui care i se trau pe cizme, nici s se uite spre
ochii pe care i simea c o urmresc din peterile din
apropiere, aflate dincolo de viroag.
Ia spune-mi, Cioc-negru, spuse pianjenul, cum ai dat
de animalul sta de clrit?
A fost un dar de la regele din Adarlan. Urmeaz s
facem parte din garda lui, iar dup ce se termin misiunea
noastr, urmeaz s-i ducem acas n Deerturi. Urmeaz
s ne recptm regatul.
Ah. Blestemul este desfcut?
nc nu, dar cnd vom gsi vrjitoarea Crochan care
poate s-l desfac...
Avea s savureze acea vrsare de snge.
Un blestem minunat de neplcut. Ai cucerit pmntul,
numai ca iretele Crochan s-l blesteme de nu mai poate fi
folosit. Ai vzut Deerturile de curnd?
Nu, spuse Manon. Nu am fost nc acas.
Un negutor a trecut pe aici cu nite ani n urm el
mi-a spus c acolo s-a instalat un nalt Rege muritor. Am
auzit ns un zvon purtat de vnt care spune c a fost
detronat de o tnr cu pr rou ca vinul, care i spune
acum nalta Regin.
Manon se zbrli. nalta Regin a Deerturilor, ntr-adevr.
Avea s fie prima pe care urma s-o omoare cnd se ntorcea
pentru a-i revendica pmntul, cnd n sfrit avea s l
vad cu ochii ei, s i simt mirosurile i s i cuprind
frumuseea nemblnzit cu privirea.
Un loc ciudat, Deerturile, continu pianjenul.
Negutorul nsui era de-acolo un fost formschimbtor.
i pierduse darurile, ca voi toate, devenite cu adevrat
muritoare. Era ntemniat ntr-un trup de brbat, din fericire,
dar nu i-a dat seama c, atunci cnd mi-a vndut douzeci
de ani din viaa sa, o parte dintre darurile lui mi-au fost
transmise mie. Bineneles, nu le pot utiliza, dar m ntreb...
M ntreb cum ar fi s vd lumea prin ochii votri frumoi. S
ating un mascul uman.
Lui Manon i se ridic prul pe ceaf.
Poftim, spuse pianjenul cnd cei trei se apropiar cu
un sul de mtase fluturnd ntre ei ca un ru de lumin i
culoare.
Lui Manon i se opri respiraia.
Nu-i minunat? Unele dintre cele mai reuite esturi pe
care le-am fcut vreodat.
Superb, recunoscu Manon. Preul?
Pianjenul o privi ndelung.
Ce pre s cer de la o vrjitoare cu via lung? Douzeci
de mii din durata ta de via nu e mare lucru, chiar i cu
magia care te mbtrnete ca pe o femeie obinuit, iar
visurile tale... ce visuri ntunecate, oribile, trebuie s fie,
Cioc-negru. Nu cred c mi ar plcea s le mnnc nu
visurile acelea.
Pianjenul se apropie.
Dar ce spui de faa ta? Ce spui dac i-a lua
frumuseea?
Nu cred c m-a da n lturi dac mi-ai dori faa.
Pianjenul rse.
O, nu vreau s spun literalmente s-i iau faa, ci
culoarea pielii tale, nuana ochilor ti din aur ars. Modul n
care prul prinde lumina n fire, ca lumina lunii pe zpad.
Astea i le-a lua. Frumuseea asta i-ar putea aduce un rege.
Poate c dac s-ar ntoarce vraja, a putea s o folosesc
pentru trupul meu de femeie. Poate c-mi voi ctiga un rege
al meu.
Pe Manon nu o interesa n mod deosebit frumuseea ei,
orict de puternic ar fi fost ca arm, dar nu avea de gnd s
spun asta sau s o ofere fr s se tocmeasc.
Mi-ar plcea s inspectez mtasea mai nti.
Taie-i un petic, porunci pianjenul celor trei, care
aezar cu grij jos metrii de mtase n timp ce unul tie din
ea un ptrat perfect.
Oamenii uciseser pentru cantiti mai mici i uite-i
cum tiau de parc ar fi fost ln ordinar. Manon ncerc s
nu se gndeasc la dimensiunea cletilor care-i ntindeau
peti- icul. Se apropie de marginea versantului, pind peste
coada lui Abraxos, pentru a se uita n soare la mtase.
ntunericul o mbri i scnteie. Trase de mtase.
Flexibil, dar puternic precum oelul. Imposibil de uoar.
Dar...
Aici este un defect... S m atept ca i restul s fie
deteriorat?
Pianjenul ssi, iar pmntul bubui cnd se apropie.
Abraxos o opri cu un mrit de avertisment care i fcu pe
ceilali trei s vin n spatele ei deci erau, totui grzi.
Manon ridic peticul n lumin.
Uite, spuse Manon, indicnd o vinioar de culoare
care o strbtea.
Asta nu e o imperfeciune, sri pianjenul.
Coada lui Abraxos se curb n jurul lui Manon, ca un scut
pus ntre ea i pianjeni, trgnd-o mai aproape de zidul tru
pului lui.
Manon ridic i mai sus petecul, nclinndu-l spre soare.
Uit-te ntr-o lumin mai bun. Crezi c-o s-mi arunc
frumuseea pe o estur de mna a doua?
De mna a doua! spumeg pianjenul.
Coada lui Abraxos se ncord.
Nu se pare c m nel.
Manon i cobor braele, zmbind.
Se pare c nu sunt n starea de spirit necesar unei
trguieli.
nainte ca pianjenii, acum aliniai de-a lungul marginii
versantului, s reacioneze, coada lui Abraxos se descolci ca
un bici i i izbi.
Zburar n viroag, ipnd. Manon nu mai pierdu timpul
i i ndes restul de mtase n coburii goi. nclec pe
Abraxos i se avntar n nalt, versantul fiind un loc perfect
pentru decolare, exact cum plnuise.
Capcana perfect pentru montrii ia antici.

CAPITOLUL 38

Manon i ddu treizeci de centimetri de mtase


supraveghetorului acesta aez cu atenie mtasea pe
aripile lui Abraxos. i rmsese mtase mult, n caz c
avea s se uzeze vreodat care acum era ferecat n
despritura cu fund fals a unui cufr. Nu spuse nimnui
unde fusese sau de ce aripile lui Abraxos luceau acum ntr-o
anumit nuan. Asterin ar fi ucis-o pentru c i asumase
riscul, iar bunica ar fi mcelrit-o pe Asterin pentru c nu
fusese lng ea. Manon nu avea chef s-i nlocuiasc
Aghiotanta i s gseasc o nou membr pentru Cele
Treisprezece.
Odat Abraxos vindecat, Manon l dusese la gura Colului
Noridic pentru a ncerca traversarea Rscrucii. nainte,
aripile lui fuseser prea slabe pentru a face saltul dar cu
ntriturile din mtase, avea de departe o ans mai bun.
Dar riscul rmsese, de aceea Asterin i Sorrel ateptau n
spatele ei, deja clare. Dac lucrurile mergeau ru, dac
Abraxos nu se putea ridica sau dac mtasea ceda, urma s
sar s sar departe de el. S-l lase s moar, n timp ce
una dintre ele ar fi prins-o n ghearele balaurilor lor.
Manon nu era foarte fericit cu acest plan, dar era
singurul mod n care Asterin i Sorrel ar fi fost de acord s o
lase s ncerce. Dei Manon era motenitoarea Cioc-negru,
mai curnd ar fi nchis-o ntr-o vizuin de balauri dect s o
lase s traverseze Rscrucea fr precauiile cuvenite. Chiar
dac se simea tentat s le numeasc slabe de inim i s le
dea btaia pe care o meritau, trebuia s recunoasc faptul c
aveau dreptate. Tensiunile erau mai puternice ca oricnd i o
credea pe motenitoarea Picioare-galbene capabil s-i
provoace o spe rietur lui Abraxos n timpul traversrii.
Manon ddu din cap pentru a le arta Aghiotantei i celei
de-a Doua Aghiotante c era pregtit, apoi se apropie de ani
malul ei. Nu se adunaser prea multe vrjitoare, dar Iskra
era pe platforma de vizionare, zmbind slab. Manon verific
nc o dat pintenii, aua i friele, cu Abraxos ncordat i
mrind.
S mergem, i ceru ea, trgnd hurile pentru a-l duce
puin mai n fa, pentru a-l ncleca.
nc mai avea suficient spaiu pentru lansare i, cu
aripile lui, tia c va fi bine. Fcuser plonjri brute i
salturi dificile i nainte, dar Abraxos refuza s se mite.
Acum, ridic ea vocea la el, trgnd drlogii cu putere.
Abraxos ntoarse un ochi la ea i mri. l lovi uor pe
obrazul acoperit cu piele.
Acum.
Picioarele din spate se nfipser n pmnt i-i strnse
aripile pe lng corp.
Abraxos.
Se uit la Rscruce, apoi la ea, cu ochii mrii de spaim.
Pietrificat cu adevrat ngrozit. Animal inutil, prost i la.
nceteaz, spuse ea, naintnd pentru a ncleca.
Aripile tale sunt bine acum.
Se ntinse pentru a-l mngia pe pulp, dar el se trase
ndrt, pmntul cutremurndu-se sub greutatea trupului
su, cnd se ls s cad. n spatele ei, Asterin i Sorrel
murmurar ctre animalele lor, care se trseser napoi i
mriau la Abraxos, i unul la cellalt.
Dinspre platforma de vizionare se auzi un rs uor, iar
Manon i ncleta dinii.
Abraxos. Acum.
ntinse din nou mna spre a.
El ddu napoi, izbindu-se de zid i fcndu-se mic.
Unul dintre oameni aduse un bici, dar ea l opri cu un gest
al minii.
S nu mai faci niciun pas, sri ea, cu ghearele din fier
ieite din teac. Loviturile de bici l vor face pe Abraxos s se
simt i mai ru.
Se ntoarse spre balaurul ei.
Tu, la bicisnic, uier ea ctre animal, artnd spre
Rscruce. Treci napoi la linia de plecare.
Abraxos o nfrunt, refuznd s cedeze.
Treci la locul tu, Abraxos!
Nu te poate nelege, spuse ncet Asterin.
Ba da, el... i Manon nu mai termin ce voia s spun.
Nu le spusese nc teoria asta, nu nc. Se ntoarse spre
balaur.
Dac nu m lai s urc n a i s fac saltul acesta, va
trebui s te ntemniez n cea mai ntunecat i cea mai mic
groap din muntele acesta blestemat.
El i art dinii. i art i ea dinii.
Concursul de privit fix dur un minut ntreg. Un minut
umilitor, exasperant.
Bine, i arunc ea i se ndeprt de animal.
Era o pierdere de timp.
ncuiai-l undeva unde s se simt ct se poate de ru,
i spuse ea supraveghetorului. Nu va iei de acolo pn cnd
nu va fi dispus s fac traversarea.
Supraveghetorul csc gura, iar Manon pocni din degete
spre Asterin i Sorrel pentru a le semnaliza s descalece. Nu,
nimeni nu avea s o ierte pentru asta nici bunica ei, nici
vrjitoarele Picioare-galbene, nici Iskra, care deja i croia
drum spre ea traversnd podeaua gropii.
De ce nu rmi, Manon? o ntreb Iskra. I-a putea
arta balaurului tu cum se procedeaz.
Nu te opri, i murmur Sorrel lui Manon, dar nu avea
nevoie s i se aduc aminte.
Se spune c nu animalele sunt problema, ci clreii,
continu Iskra, suficient de tare ct s-o aud toat lumea.
Manon nu se ntoarse. Nu voia s-i vad cnd aveau s-l
duc pe Abraxos la poart, n gaura unde aveau s-l ncuie.
Animal prost i inutil.
Dei, spuse Iskra gnditoare, poate c balaurul tu are
nevoie de puin disciplin.
S mergem, ncerc s o conving Sorrel, inndu-se
foarte aproape de Manon.
Asterin mergea la un pas n urma lor, pzindu-i spatele lui
Manon.
D-mi aia, ltr Iskra la cineva. i trebuie doar
impulsul corect.
n spatele lor se auzi pocnitura unui bici i un urlet de
durere i de team.
Manon se opri brusc.
Abraxos se fcuse mic lng zid.
Iskra sttea n faa lui, cu biciul nsngerat de la linia pe
care i-o crestase pe fa, ct pe ce s-i ating ochii. Dinii din
fier i strluceau puternic, iar Iskra i zmbi lui Manon,
ridicnd din nou biciul i lovind. Abraxos ip.
Asterin i Sorrel nu fur suficient de rapide nct s o
opreasc pe Manon, care se arunc i o trnti la pmnt pe
Iskra.
Cu dinii i ghearele scoase, se rostogolir pe podeaua
murdar, plesnind, zgriind i mucnd. Lui Manon i se pru
c url, att de puternic, nct sala se cutremur. Simi
picioare
care o izbeau n stomac, fora loviturii Iskri tindu-i
rsuflarea.
Manon lovi pmntul, scuip o gur de snge albastru i
se ridic intr-o clipit. Motenitoarea Picioare-galbene lovi cu
mna cu degete terminate n fier, o lovitur care ar fi putut
tia prin os i carne. Manon se feri i o arunc pe Iskra pe
stnca neierttoare.
Iskra gemu, acoperind strigtele vrjitoarelor agitate, iar
Manon i trase un pumn n fa.
Articulaiile i urlar de durere, dar nu putea vedea dect
biciul acela, durerea i teama din ochii lui Abraxos. Manon
ddu napoi, iar lovitura i tie gtul. Nu simi mpunstura
sau priaul cald de snge. i trase pumnul, cu genunchiul
mpingnd puternic n pieptul Iskrei i lovi. Din nou. i din
nou.
i ridic pumnul care o durea nc o dat, dar simi mini
care o ineau de ncheieturi, de brae, trgnd-o deoparte.
Manon ncerc s le sfie, nc urlnd, un sunet fr
cuvinte i fr sfrit.
Manon! i mugi Sorrel n ureche, cu ghearele nfipte n
umrul ei nu suficient de tare ct s-i provoace rni, dar
suficient ct s-o fac s se opreasc, s-i dea seama c erau
vrjitoare peste tot, n groap i pe platforma de vizionare,
cscnd gura. Cu sabia ridicat, Asterin sttea ntre ea i...
Iskra, ntins pe pmnt, cu faa nsngerat i umflat,
alturi de Aghiotanta ei cu sabia ridicat, pregtit s o
ntmpine pe cea a lui Asterin.
E bine, spuse Sorrel, strngnd-o mai puternic.
Abraxos e bine, Manon. Uit-te la el. Uit-te la el i-o s vezi
c e bine.
Respirnd pe gur, pentru c nrile i erau astupate cu
snge, Manon se supuse i l vzu pe Abraxos ghemuit, cu
ochii mari fixai asupra ei. Sngele din ran deja i se
nchegase.
Iskra nu se micase un milimetru de unde o aruncase
Manon pe podea, dar Asterin i cealalt Aghiotant mriau,
gata s se lanseze ntr-o nou lupt, care ar fi putut sfia
muntele.
Destul.
Manon se scutur din strnsoarea minii lui Sorrel. Toat
lumea tcu pn cnd Manon i terse cu dosul ncheieturii
nasul i gura nsngerate. Iskra mri de pe podea, sngele
din nasul spart curgndu-i pe buza tiat.
Dac-l mai atingi vreodat, spuse Manon, i beau
mduva din oase.

Motenitoarea Picioare-galbene mai lu o btaie n


noaptea aceea de la mama ei, n sala de mese plus dou
lovituri de bici pentru loviturile pe care i le dduse lui
Abraxos. I le oferise lui Manon, dar Manon refuzase sub
pretextul indiferenei.
De fapt, braul i era prea eapn i prea lovit pentru a
putea s utilizeze biciul.
Manon tocmai intrase n cuca lui Abraxos a doua zi, cu
Asterin pe urmele ei, cnd motenitoarea Snge-albastru
apru la intrarea spre scri, cu Aghiotanta ei cu prul rou
urmnd-o. Manon, cu faa nc umflat i ochii frumos
nvineii, salut vrjitoarea cu o micare a capului. Acolo jos
mai erau cteva vizuini, dei rareori ntlnea pe cineva, i n
niciun caz nu pe cele dou motenitoare.
Dar Petrah se opri n dreptul gratiilor i atunci observ
Manon piciorul de capr din braele Aghiotantei ei.
Am auzit c btaia a fost memorabil, spuse Petrah,
pstrnd o distan respectuoas fa de Manon i de ua
deschis a vizuinii.
Petrah zmbi uor.
Iskra arat mai ru.
Manon ridic din sprncene, dei micarea i provoc
durere.
Petrah ntinse o mn Secundei, iar vrjitoarea i plas
piciorul de capr.
Am auzit i c tu, Cele Treisprezece i portanii votri
nu mncai dect carnea de la animalele pe care le prindei.
Keelie a mea a prins asta n zborul nostru de diminea. Voia
s-o mpart cu Abraxos.
Nu accept carne de la clanurile rivale.
Suntem noi rivale? ntreb Petrah. Credeam c Regele
din Atlarlan ne-a convins s zburm din nou sub acelai
steag.
Manon inspir profund.
Ce vrei? Am antrenament n zece minute.
Aghiotanta lui Petrah se zbrli, dar motenitoarea zmbi.
i-am spus Keelie a mea voia s-i dea asta lui.
O! i-a spus ea? rnji Manon.
Petrah ridic fruntea.
ie balaurul tu nu-i vorbete?
Abraxos o urmrea cu aceeai atenie precum celelalte
vrjitoare.
Ei nu vorbesc.
Petrah ddu din umeri, btndu-se uor cu mna pe
inim.
Oare?
i ls piciorul de capr, disprnd n ntunericul aspru al
vizuinilor.
Manon arunc la o parte bucata de carne.

CAPITOLUL 39
Spune-mi cum ai nvat s faci tatuaje.
Nu.
Aplecat peste masa din lemn din camera lui Rowan, la o
noapte dup ntlnirea lor cu artarea din lac, Celaena ridic
privirea de la acul cu mner din os pe care l inea deasupra
ncheieturii lui.
Dac nu-mi rspunzi la ntrebri, poate fac vreo
greeal i...
Cobor acul de tatuaj aproape de braul lui bronzat i mus
culos, pentru a-i arta ce s-ar putea ntmpla. Spre surpriza
ei, Rowan ls s-i scape un pufnet care ar fi putut fi luat
drept un hohot de rs. Ea i imagin c era un semn bun
faptul c o rugase s-l ajute s-i coloreze anumite pri ale
braului la care nu putea ajunge singur; tatuajul din jurul
ncheieturii trebuia re-colorat, acum c arsurile pe care ea i le
provocase dispruser.
Ai nvat de la cineva? Maestru i ucenic, toate astea?
El i arunc o privire mai curnd nencreztoare.
Da, maestru i ucenic i toate alea. Pe cmpurile de
lupt, aveam un comandant care obinuia s-i tatueze
numrul de inamici ucii. Uneori scria toat istoria btliei.
Toi soldaii tineri erau ndrgostii de chestia asta i l-am
convins s m nvee.
Cu farmecul tu legendar, bnuiesc.Asta i provoc cel
puin jumtate de zmbet.
Umple locurile unde eu...
Urm un uierat cnd lu acul i ciocnelul i fcu nc
un semn ntunecat, sngernd, n pielea lui.
Bun. Asta e adncimea corect.
Cu trupul lui de nemuritor care se nsntoea repede,
cerneala lui Rowan era amestecat cu sare i pilitur de fier,
pentru ca vraja din sngele lui s nu tearg tatuajul.
Se trezise n acea diminea simind... claritate. Mhnirea
i durerea nc erau acolo, zvrcolindu-se n ea, dar pentru
prima dal dup mult timp, simea c poate vedea. C poate
respira.
Concentrndu-se pentru a-i menine mna ferm, fcu
nc un semn mic, apoi nc unul.
Povestete-mi despre familia ta.
Povestete-mi tu despre a ta, i-i povestesc i eu
despre a mea, spuse el printre dinii ncletai, n timp ce ea
continua s lucreze.
O instruise minuios nainte de a o lsa s-i mplnte
acele n pielea lui.
Bine. Prinii ti triesc?
O ntrebare prosteasc i periculoas, dat fiind ceea ce se
ntmplase cu perechea lui, dar pe chipul su nu vzu durere
cnd cltin din cap.
Prinii mei erau foarte btrni cnd m-au conceput.
Nu btrni n sensul uman, nelese ea.
Am fost singurul copil n mileniile lor de relaie. Au
pierit n Lumea de Dincolo nainte ca eu s mplinesc
douzeci de ani.
nainte ca ea s poat aprofunda modul acesta interesant
i diferit de a descrie moartea, Rowan spuse:
Tu nu ai frai sau surori.
Se concentr asupra lucrului, lsnd un crcel firav de
amintire s o inunde.
Mama mea, mulumit ereditii ei Fae, a avut
probleme mari cu sarcina. Cnd s nasc, a ncetat s
respire. Spuneau c voina tatlui meu a fost cea care a
inut-o legat de lumea asta. Nu tiu dac ar mai fi putut
rmne nsrcinat dup asta. Aa c, fr frai sau surori.
Dar...
n numele zeilor, ar fi trebuit s-i in gura.
Dar am avut un vr. Era cu cinci ani mai mic dect
mine i ne bteam i ne iubeam ca fraii.
Aedion. Nu mai rostise cu voce tare numele acesta de zece
ani. Dar l auzise, l citise n documente. Se vzu obligat s
pun jos acul i ciocnelul i s-i flexeze degetele.
Nu tiu ce s-a ntmplat, dar au nceput s-i rosteasc
numele numele unui general foarte competent din armata
regelui,
l dezamgise att de crunt pe Aedion, nct nu se putea
hotr dac s-l nvinoveasc sau s-l deteste pentru ce
devenise. Evitase s afle detalii despre ce fcuse el mai exact,
n Nord n toi aceti ani. Aedion fusese extrem de loial
Terrasenului pe cnd era copil. Nu voia s tie ce fusese
forat s fac, ce i se ntmplase de se schimbase aa. Doar
norocul sau soarta, sau ceva cu totul diferit, i mpiedicase s
se ntlneasc n castel. Pentru c nu numai c ar fi
recunoscut-o, dar dac ar fi tiut ce fcuse cu viaa ei...
probabil c ura lui ar fi fcut ca privirea lui Rowan s par
plcut.
Trsturile lui Rowan erau acoperite de o masc
gnditoare, cnd ea spuse:
Cred c o ntlnire cu veriorul meu dup toate astea
ar fi cel mai ru lucru care s-ar putea ntmpla mai ru
dect o nfruntare cu regele.
Nimic din ce-ar fi spus sau ar fi fcut n-ar fi fost o scuz
pentru ceea ce ea devenise n timp ce regatul lor cdea n
ruin, iar poporul era mcelrit sau nrobit.
Continu-i lucrul, spuse Rowan, artnd cu brbia
spre instrumentele care ateptau n poala ei.
Se supuse, iar el uier din nou la prima pictur.
Crezi, spuse el dup un moment, c veriorul tu te-ar
ucide, sau te-ar ajuta? O armat ca a lui ar putea schimba
soarta rzboiului.
Un fior rece i cobor pe ira spinrii la auzul acelui cuvnt
rzboi.
Nu tiu ce prere ar avea despre mine sau cui i-ar jura
credin. i a prefera s nu aflu. Niciodat.
Dei ochii lor erau identici, motenirile de snge le erau
suficient de ndeprtate ct s aud slujitorii i curtenii
punndu-i ntrebri despre utilitatea unei uniuni
Galathynius-Ashryver. Ideea era rizibil acum, dup cum
fusese i cu zece ani n urm.
Tu ai veriori? ntreb ea.
Prea muli. Descendena Morei a fost ntotdeauna cea
mai larg rspndit, iar veriorii mei bgrei i brfitori fac
ca vizitele mele la Doranelle... s fie dezagreabile.
Ea zmbi uor, gndindu-se la spusele lui.
Probabil c te-ai nelege bine cu veriorii mei, rosti el.
n special cu bgreii.
Ea se opri o clip din tatuare i-i strnse mna suficient
de tare ct s rneasc pe oricine, n afara unui nemuritor.
Tocmai tu vorbeti, prine. n viaa mea nu mi s-au pus
attea ntrebri.
Nu era ntru totul adevrat, dar nici chiar o exagerare.
Nimeni nu-i pusese vreodat aceste ntrebri, i nu dduse
nimnui rspunsurile.
El i dezveli dinii, dei ea tia c n-o fcuse intenionat,
i arunc o privire plin de neles spre ncheietur.
Grbete-te, prines. Vreau s m culc la un moment
dat, nainte de ivirea zorilor.
Ea i folosi mna liber pentru a face un gest deosebit de
vulgar, iar el i prinse mna, cu dinii nc la vedere.
Nu e chiar un gest regal din partea ta.
Atunci, e bine c nu sunt regin, nu-i aa?
Dar el refuz s-i dea drumul la mn.
Ai jurat s eliberezi regatul prietenei tale i s salvezi
lumea iar acum nu te gndeti nici mcar la propriile-i
pmnturi. Ce te sperie n a-i cere drepturile cptate prin
natere? Regele? S te confruni cu tot ce a mai rmas din
Curtea ta?
i inea faa att de aproape de a ei, nct putea vedea
punctele cafenii din ochii lui verzi.
D-mi un singur motiv valabil pentru care nu-i
revendici tronul. Un singur motiv bun, i n-o s mai vorbesc
niciodat despre asta.
Ea cntri onestitatea din privirea lui, din respiraia lui, i
spuse:
Pentru c dac eliberez Eyllwe i distrug regele n chip
de Celaena, pot pleca oriunde dup aceea. Coroana... coroana
mea este doar nc o pereche de ctue.
Era egoist i oribil, dar era adevrat. Cu mult timp n
urm, Nehemia spusese acelai lucru era dorina ei cea mai
arztoare i mai egoist s fie un om obinuit, fr greutatea
coroanei ei. S fi tiut prietena ei ct de profund aveau s
rezoneze aceste cuvinte n inima ei?
Atept mustrarea, o vzu mocnind n ochii lui Rowan,
dar el se mulumi s spun ncet:
Ce vrei s spui, cu nc o pereche de ctue?
i slbi strnsoarea pentru a dezvlui cele dou benzi
subiri de cicatrice care i nconjurau ncheieturile. Buzele i
se strnser, iar ea i trase brusc ncheietura napoi att de
puternic, nct el i eliber mna.
Nimic, spuse ea. Lui Arobynn, stpnul meu, i plcea
s le foloseasc la antrenamente din cnd n cnd.
Arobyn n-o legase n lanuri pentru a o nva cum s se
elibereze, dar ctuele de la Endovier fuseser realizate avnd
n minte oameni ca ea. Doar dup ce i le-a ndeprtat Chaol,
a putut scpa ea.
Nu voia ca Rowan s tie asta nimic din toat povestea.
Mnia i ura le putea suporta, dar mila... i nu putea vorbi
despre Chaol, nu-i putea explica lui Rowan cum i
reconstruise inima, ca dup aceea s i-o sfrme din nou, nu
fr s-i explice episodul Endovier. Nu fr s-i explice cum
ntr-o zi, nu se tie ct de ndeprtat, avea s se ntoarc la
Endovier pentru a-i elibera pe toi, toi sclavii de acolo, chiar
de avea s-i desctueze pe toi de una singur.
Celaena i vzu n continuare de treab, iar faa lui
Rowan rmase ncordat de parc i putea mirosi jumtatea
de adevr.
De ce ai stat cu Arobynn?
tiam c mi doresc dou lucruri: mai nti, s dispar din
lume i s m ascund de dumanii mei, dar... ah.
i era greu s-l priveasc n ochi.
Dar cel mai mult voiam s m ascund de mine nsmi.
M convinsesem c ar trebui s dispar, pentru c al doilea
lucru pe care-l doream, chiar i atunci, era s fiu capabil ca
ntr-o bun zi s... rnesc oamenii aa cum m rniser i ei
pe mine. i s-a demonstrat c eram foarte bun la asta. Dac
m-ar fi alungat, ori a fi murit, ori a fi sfrit printre rebeli.
Dac a fi crescut cu ei, probabil c a fi fost gsit de rege i
mcelrit, sau a fi crescut urnd att de profund, c a fi
nceput de copil s ucid soldai Adarlanieni.
Rowan ridic o sprncean, iar ea plesci dezaprobator
din limb.
Credeai c-o s-mi revrs ntreaga via la picioarele tale
din prima clip cnd te-am ntlnit? Sunt sigur c tu ai mai
multe poveti dect mine, aa c n-o mai face pe surprinsul
Poate c ar trebui s ne apucm din nou s ne batem mr.
Ochii lui strlucir cu o intenie aproape prdtoare.
O, nicio ans, prines. Poi s-mi spui ce vrei, cnd
vrei, dar cale de ntoarcere nu mai e.
Ea i ridic din nou instrumentele.
Sunt sigur c prietenii ador s te aib n preajm.
Un zmbet de fiar, apoi o prinse de brbie nu suficient
de tare ct s-o rneasc, dar suficient de hotrt ct s-o fac
s se uite la el.
n primul rnd, opti el, nu suntem prieteni. nc te
antrenez, iar asta nseamn c eti n continuare sub
comanda mea.
Probabil c strfulgerarea de durere era evident, pentru
c el se apropie i mai mult, iar strnsoarea pe brbie se
accentu.
n al doilea rnd ce suntem, ce e asta? Nici eu nu mi-
am dat seama nc. Aa c, dac eu i las spaiul necesar
pentru a-i da seama singur, atunci ai face bine s mi-l lai
i tu.
Ea l studie o clip, respiraiile lor ntreptrunzndu-se.
De acord, spuse ea.
CAPITOLUL 40

Spune-mi cea mai mare dorin a ta, murmur Dorian


n prul Sorschi, mpletindu-i degetele cu ale ei,
minunndu- se de catifelarea pielii ei arse de soare pe
btturile lui. Mini att de frumoase, ca nite porumbie n
doliu.
Ea zmbi cu obrazul pe pieptul lui.
Nu am o dorin suprem.
Mincinoaso.
El o srut pe pr.
Eti cea mai mare mincinoas din lume.
Ea se ntoarse spre fereastra dormitorului lui, lumina
dimineii fcndu-i prul ntunecat s strluceasc.
Trecuser dou sptmni de la noaptea cnd l srutase, i
dou sptmni de cnd ncepuse s se furieze aici sus,
dup ce ntregul castel adormea. mpreau patul, dei nu
aa cum i-ar fi dorit el. Iar el detesta furiatul i faptul c se
ascundeau.
Dac erau descoperii, ea i-ar fi pierdut poziia. Cu el,
fiind cine era... putea s aib o groaz de necazuri doar
pentru c era asociat cu el. Mama lui putea face cumva s
fie expediat undeva departe.
Spune-mi, spuse el din nou, aplecndu-se pentru a-i
fura un srut. Spune-mi i i-o ndeplinesc.
ntotdeauna fusese generos cu iubitele lui. De obicei le
ddea daruri pentru a le mpiedica s se plng atunci cnd
i pierdea interesul pentru ele, dar de data aceasta, chiar i
dorea s-i fac daruri. ncercase s-i druiasc bijuterii i
veminte, dar ea le refuzase pe toate. Aa c ncercase s-i
druiasc ierburi greu de procurat, cri i instrumente
speciale pentru camera ei de lucru. Ea ncercase s le refuze
i pe acestea, dar o convinsese repede de cele mai multe ori,
prin srutri.
i dac i-a cere luna de pe cer?
Atunci a ncepe s m rog la Deanna.
Ea surse, dar zmbetul lui Dorian se terse. Deanna,
Zeia Vntorii. De obicei ncerca s nu se gndeasc la
Celaena, Aelin indiferent cine era ea. ncerca s nu se
gndeasc la Chaol i la minciuna lui, sau la Aedion i la
trdarea sa. Nu dorea s aib nimic de-a face cu aceste
lucruri, nu acum, c o avea pe Sorscha alturi. Fusese nebun
o dat, i jurase c avea s fac lumea frme pentru
Celaena. Un biat ndrgostit de un foc slbatic sau care
credea c e ndrgostit.
Dorian?
Sorscha se trase ndrt pentru a-i studia faa. l privea
aa cum o surprinsese odat pe Celaena uitndu-se la Chaol.
El o srut din nou, blnd i prelung, iar trupul ei se topi
ntr-al lui. Savur catifelarea pielii ei, sub mna care i
mngia braul. Ea tresri, trgndu-se napoi.
Trebuie s plec. Am ntrziat.
El gemu. Era ntr-adevr aproape ora micului dejun i
dac nu pleca acum, ar fi fost vzut. Se strecur din
mbriarea lui i se mbrc, iar el o ajut s-i lege
baretele la spate. Totdeauna pe furi aa trebuia s fie viaa
lui? Nu doar femeile pe care le iubea, dar i harul lui magic,
gndurile lui adevrate...
Sorscha l srut i era deja la u, cu o mn pe mner.
Cea mai mare dorin a mea, spuse ea cu un zmbet
mic, este s am o diminea n care s nu trebuiasc s fug
pe u la primul semn al zorilor.
nainte ca el s poat spune ceva, ea dispru.
Nu tia ce-ar fi putut s-i spun sau s fac, pentru a-i
ndeplini dorina. Sorscha avea obligaiile ei, ca i el.
Dac ar fi fugit pentru a fi cu ea, dac i-ar fi nfruntat
tatl, dac harul magic i-ar fi fost descoperit, atunci fratele
lui ar fi devenit motenitor, iar gndul c Hollin ar fi putut fi
rege ntr-o zi... Ce ar fi fcut el lumii lor, n special cu puterile
tatlui lor... Nu, Dorian nu-i permitea luxul de-a alege,
pentru el nu exista nicio opiune. Era legat de coroana sa i
avea s fie pn n clipa morii.
Se auzi o btaie la u, iar Dorian zmbi, ntrebndu se
dac nu s-o fi ntors Sorscha. Zmbetul i dispru cnd se
deschise ua.
Trebuie s discutm, spuse Chaol din prag.
Dorian nu-l vzuse de sptmni ntregi, i totui
prietenul lui arta mai btrn. Extenuat.
Nu-i mai bai capul cu politeurile? spuse Dorian, trn-
tindu-se pe canapea.
Oricum, n-a avea nicio ans cu tine.
Chaol nchise ua n urma lui i se sprijini de ea.
F-mi pe plac.
mi pare ru, Dorian, spuse blnd Chaol. Mai mult
dect i poi imagina.
i pare ru de minciuna care ne-a costat, pe mine, pe
tine i pe ea? i-ar mai fi prut ru dac n-ai fi fost prins?
Chaol i ncord maxilarul. Poate c Dorian era nedrept,
dar nu-i psa.
mi pare ru pentru toate, spuse Chaol. Dar... am
ncercat s repar totul.
i cum rmne cu Celaena? Lucrezi cu Aedion ca s m
ajute, sau ca s o ajute?
Pe amndoi.
nc o mai iubeti?
Nu tia de ce i psa, de ce era important.
Chaol nchise ochii pentru o clip.
O parte din mine o va iubi ntotdeauna, dar a trebuit s-
o scot din castel, pentru c era prea periculos i ea era... ceea
ce devenea...
Nu devenea altceva dect ceea ce fusese ntotdeauna i
avusese ntotdeauna puterea s fie. Doar c, n sfrit, vedeai
i tu. i odat ce ai vzut acea parte a ei... spuse Dorian cu
voce joas.
De-abia acum, cnd apruse Sorscha, nelegea ce nseam
n dragostea.
Nu poi alege anumite pri ale ei pe care s le iubeti.
i ddu seama c i era mil de Chaol. Inima l durea
pentru el, pentru tot ceea ce Chaol contientizase n ultimele
luni
Aa cum nu poi alege ce pri din mine s accepi.
Dar nu fac asta...
Ba chiar o faci. Dar ce-i fcut e bun fcut, Chaol, i nu
e cale de ntoarcere, indiferent ct de mult te-ai strdui s
schimbi lucrurile. i place sau nu, ai jucat un rol n faptul c
am ajuns cu toii n acest punct. Tu ai adus-o pe calea asta,
obligat s dezvluie ce este i cine este, forat s decid
ntr-o direcie sau alta.
Crezi c am vrut s se ntmple asta?
Chaol i desfcu larg braele.
Dac a putea, a face totul la loc aa cum era. Dac ar
depinde de mine, ea n-ar fi regin, iar tu n-ai avea harul
magic.
Bineneles bineneles c tu consideri c harul magic
este o problem. i bineneles c i doreti ca ea s nu fie
ceea ce este. Pentru c, de fapt, tu nu te temi de lucrurile
alea, nu-i aa? Nu te temi de ceea ce reprezint ele.
Schimbarea. Dar d-mi voie s-i spun, i Dorian inspir, cu
harul magic licrind i apoi disprnd ntr-o strfulgerare de
durere, lucrurile s-au schimbat cu adevrat. i s-au
schimbat din cauza ta. Am har magic nu se poate desface
asta, nu pot scpa de el, iar n ceea ce-o privete pe
Celaena...
i nfrn puterea care erupea, imaginndu-i pentru
prima dat, i ddu el seama cum era s fii n locul ei.
n ceea ce-o privete pe Celaena, spuse el din nou, nu ai
dreptul s-i doreti s nu fie ceea ce este. Singurul lucru pe
care ai dreptul s-l faci este s decizi dac-i eti prieten sau
duman.
Nu cunotea toat povestea ei, nu tia ce era minciun i
ce era adevr, ori ce nsemnase s fie sclav alturi de
compatrioii ei sau s se plece n faa omului care-i omorse
familia. Dar o vzuse vzuse frnturi din persoana aflat
nuntru, indiferent de nume sau de titlu.
i tia, undeva adnc n sinea sa, c nu se speriase de
harul lui magic, ci, mai degrab, ea nelesese acea povar i
acea team. Nu fugise de el i nu-i dorise s fie altceva dect
ce era. M voi ntoarce dup tine.
Aa c i pironi prietenul cu privirea, chiar dac tia c e
ndurerat i bulversat, i spuse:
Am luat o decizie n legtur cu ea, iar atunci cnd va
veni timpul, indiferent c eti aici sau n Anielle, sper ca
alegerea ta s fie aceeai cu a mea.

Ateptnd mpreun n apartamentul secret s vin


Murtaugh, Aedion, dei ura asta, trebuia s recunoasc
faptul c autocontrolul cpitanului era impresionant. Ren nu
putea s-i in fundul pe scaun mai mult de o clip, nici
chiar cu rana care nc se vindeca. Pea de jur-mprejurul
camerei imense, dar Chaol sttea lng foc, vorbind puin,
urmrind ns ntotdeauna, ascultnd ntotdeauna.
n noaptea aceasta, cpitanul prea altfel. Prudent, dar
mai tensionat. Mulumit tuturor acelor ntruniri n care
urmrise atent micrile cpitanului, fiecare rsuflare i
clipire a lui, Aedion observ imediat diferena. S fi aflat ceva
veti, s se fi schimbat ceva?
Murtaugh trebuia s se ntoarc la noapte, dup cteva
sptmni petrecute n apropiere de Golful Craniului.
Refuzase propunerea lui Ren de a-l nsoi i i spusese
nepotului su s se odihneasc. Ceea ce, dei Ren ncercase
s ascund, l lsase pe tnr nelinitit, nesigur i agresiv.
Aedion era sincer surprins c apartamentul nu fusese fcut
buci. Aedion l-ar fi luat pe Ren n ringul de antrenament i
l-ar fi lsat s lupte pn la epuizare. Sau l-ar fi trimis ntr-o
misiune. Sau mcar l-ar fi pus s taie lemne cteva ore bune.
Aadar, ne mulumim s ateptm toat noaptea,
spuse Ren n cele din urm, oprindu-se lng mas,
privindu-i pe amndoi
Cpitanul nu ls s-i scape dect o vag ncuviinare din
cap, dar Aedion i ncruci braele la piept i-i arunc un
rnjet lene.
Ai ceva mai bun de fcut, Ren? Te mpiedicm cumva
s vizitezi unul dintre stabilimentele unde se vinde opiu?
O lovitur sub centur, dar nu era ceva ce cpitanul s nu
fi bnuit deja despre Ren, iar dac Ren ar fi dat vreun semn
c ar avea un astfel de obicei, Aedion nu l-ar fi lsat s se
apropie nici la o sut de kilometri de Aelin.
Ren scutur din cap i spuse:
Zilele acestea, parc nu facem altceva dect s
ateptm. Ateptm mereu ca Aelin s trimit vreun semn,
ateptm degeaba. Pun pariu c nici bunicul meu nu va
aduce nicio veste. Sunt surprins c nu suntem cu toii mori
deja c oamenii aceia nu au dat de urma mea.
Privea absent focul, lumina fcndu-i cicatricea s par i
mai profund.
Am pe cineva care... Ren trgn cuvintele, aruncnd
o privire spre Chaol. Ei ar putea afla mai multe despre rege.
Nu am niciun pic de ncredere n sursele tale mai ales
dup ce oamenii aceia te-au descoperit, spuse Chaol.
Unul dintre informatorii lui Ren prins i torturat
dezvluise unde se afla acesta, i chiar dac informaia
fusese dezvluit sub tortur, tot nu ddea bine n ochii lui
Aedion. Spusese numai att i Ren se ncordase, deschiznd
gura pentru a azvrli cu vorbe prosteti i obraznice, dar un
fluierat pe trei note i ntrerupse.
Cpitanul rspunse i el cu un fluierat, iar Ren se duse la
u, deschiznd-o i gsindu-i bunicul n faa ei. Chiar i
aezat cu spatele la ei, Aedion vedea cum trupul lui Ren era
inundat de uurare; cei doi i ncletar antebraele,
sptmnile ntregi de ateptare fr vreo veste lund sfrit.
Murtaugh nu era tnr i, aruncndu-i gluga pe spate, i
dezvlui faa palid i ntunecat.
Pe bufet este brandy, spuse Chaol, iar Aedion, din nou,
fu nevoit s admire ochii ageri ai cpitanului chiar dac nu
i-ar fi spus-o niciodat.
Btrnul ddu din cap a mulumire i, fr a se mai
osteni s-i dea mantia jos, ddu pe gt un pahar.
Bunicule.
Ren zbovea lng u.
Murtaugh se ntoarse spre Aedion.
Rspunde-mi sincer, biete: tii cine e generalul
Narrok?
Aedion se ridic n picioare cu o micare domoal. Ren
fcu civa pai spre ei, dar Murtaugh nu ddu napoi, iar
Aedion se apropie de bufet i ncet, cu o grij deliberat, i
turn un pahar de brandy.
Dac-mi mai spui vreodat biat, spuse Aedion cu un
calm letal, nfruntnd privirea btrnului, te vei trezi din nou
ghemuindu-te prin bordeie i canale.
Btrnul i arunc minile n aer.
Cnd o s fii de vrsta mea, Aedion...
Nu-i rci gura, spuse Aedion, ntorcndu-se la scaunul
su. Narrok a fost n sud ultima dat, am auzit c i
aducea armata pe Insulele Morii.
Teritoriul pirailor.
Dar asta a fost cu luni n urm. Nu ni se ddeau dect
informaiile elementare. Am aflat despre Insulele Morii
pentru c o parte din corbiile Lordului Pirat au navigat spre
nord, cutnd glceav, i ne-au informat c au venit aici
pentru a evita flota lui Narrok .
De fapt, piraii se dispersaser. Lordul Pirat Rolfe luase o
jumtate dintre ei n sud, unii plecaser spre est, iar alii
fcuser greeala fatal de a naviga spre coasta de nord a
Terrasenului.
Murtaugh se sprijini de tblia bufetului.
Cpitane?
M tem c tiu i mai puine dect Aedion, spuse
Chaol.
Murtaugh se frec la ochi, iar Ren trase un scaun la mas
pentru bunicul su. Btrnul se ls s alunece pe scaun cu
un geamt slab. Era un miracol faptul c sacul de oase mai
respira nc. Aedion alung o licrire de regret. Fusese
crescut mai bine de att avea mai mult experien pentru
a nu se comporta ca un nesimit arogant i nfierbntat. Lui
Rhoe i-ar fi fost ruine c el i vorbea unui btrn aa. ns
Rhoe era mort toi rzboinicii pe care-i iubise i pe care-i
venerase erau mori de zece ani, iar lumea era mai trist din
cauza asta. Aedion era mai gol din cauza asta.
Murtaugh oft.
Am zburat ca vntul ncoace. Nu m-am odihnit decl
cteva ore n ultima sptmn. Flota lui Narrok a disprut.
Cpitanul Rolfe a devenit din nou Lordul Pirat din Golful
Craniului, dar nu mai mult de-att. Oamenii lui nu se
aventureaz n Insulele Morii din est.
n pofida puseului de ruine, Aedion strnse din dini
cnd Murtaugh divag de la subiect.
De ce? dori el s tie.
n lumina focului, ridurile de pe faa lui Murtaugh se
adncir.
Pentru c oamenii care se duc n zona insulelor de est
nu se mai ntorc, iar n nopile cu vnt, pn i Rolfe jur c
aude... urlete, urlete dinspre insule; omeneti, dar nu chiar.
Echipajul care s-a ascuns pe insule n timpul ocupaiei
lui Narrok susine c fenomenul a disprut, de parc ar fi
luat sursa vntului cu el, iar Rolfe...
Murtaugh i frec nasul.
Mi-a spus c n noaptea n care s-au ntors n insule,
au vzut ceva care sttea pe un promontoriu stncos, chiar la
grania insulelor estice. Semna cu un om alb, dar... nu asta
ora. O fi Rolfe ndrgostit de el nsui, dar nu e un mincinos.
A spus c orice oricine era pe stncile alea, prea straniu,
de parc ar fi fost nconjurat de un neant de tcere, n
contradicie cu urletele pe care le auzeau de obicei. i c n-a
fcut altceva dect s se uite la ei cum trec pe lng el n
corbii. A doua zi, cnd s-au ntors n acelai loc, dispruse.
ntotdeauna au existat legende despre creaturile stranii
din mare, spuse cpitanul.
Rolfe i oamenii lui jur c nu avea nicio legtur cu
legenda. Era fabricat, au spus ei.
De unde tiu ei asta? ntreb Aedion, aruncndu-i o
privire cpitanului, a crui fa era alb ca varul.
Purta o zgard neagr ca un animal de companie. A
fcut un pas spre ei, de parc ar fi vrut s intre n mare i s-
i vneze, dar a fost tras ndrt de o mn invizibil ca o
les ascuns.
Ren i ncrei fruntea brzdat de cicatrice.
Lordul Pirat crede c sunt montri n Insulele Morii?
El crede, i odat cu el cred i eu, c au fost create
acolo, iar Narrok a luat cteva dintre fiinele alea cu el.
Chaol fu cel care puse ntrebarea:
Unde a plecat Narrok?
n Wendlyn, rspunse Murtaugh.
Inima lui Aedion, blestemat fie el, se opri.
Narrok a dus flota spre Wendlyn pentru a lansa un
atac surpriz.
Asta-i imposibil, spuse cpitanul, srind n picioare. De
ce? De ce acum?
Pentru c o persoan, spuse btrnul, mai tios decl l
auzise vreodat Aedion, l-a convins pe rege s-i trimit
Campionul acolo pentru a ucide familia regal. Ce moment
mai bun ca s-i testeze aa-ziii montri dect atunci cnd
ara e n haos?
Chaol apuc strns sptarul scaunului.
N-o s-i omoare ea n-ar face asta. Totul a fost a fost
un iretlic, spuse el.
Aedion se gndi c att le va spune brbailor Allsbrook i
c att trebuiau s tie deocamdat. Ignor privirea
ngrijorat pe care i-o arunc Ren, fr ndoial pentru a
vedea cum ar reaciona la vetile potrivit crora neamul lui,
Ashryver, ar avea inte pe spate. Dar el i considerase mori
de zece ani, ncepnd din momentul n care refuzaser s
trimit ajutoare n Terrasen. Zeii s-i ajute dac avea s mai
pun vreodat piciorul n regatul lor. Se ntreba ce credea
Aelin despre ei dac ea credea c Wendlynul ar fi putut fi
convins s ncheie o alian, mai ales dac Adarlanul
inteniona s lanseze un atac amplu la graniele lor. Poate c
aveau s se mulumeasc s-i lase pe toi s ard, aa cum
arsese poporul din Terrasen. Lui i era indiferent.
Nu conteaz dac sunt asasinai sau nu, spuse
Murtaugh. Cnd vor ajunge chestiile alea, cred c lumea va
afla repede ce are de nfruntat regina noastr.
Putem trimite un avertisment? voi s tie Ren. Poate
Rolfe s trimit veste la Wendlyn?
Rolfe nu vrea s se implice. I-am promis aur, pmnturi
cnd se ntoarce regina noastr... nimic nu-i poate cltina
hotrrea. i-a recuperat teritoriul i nu va risca viaa
oamenilor lui din nou.
Atunci trebuie s gsim pe cineva care s strpung
blocada, pe cineva care s transmit un mesaj, continu Ren.
Aedion se ntreb dac s-l informeze pe Ren c
Wendlynul nu se deranjase s ajute Terrasenul, dar hotr c
nu prea avea de ce s intre ntr-o disput etic.
Am trimis civa oameni ntr-acolo, spuse Murtaugh,
dar nu-mi pun mari sperane n ei. i, pn s ajung ei,
poate c va fi prea trziu.
i atunci, ce facem? insist Ren.
Murtaugh sorbi din brandy.
Continum s cutm modaliti de a ajuta aici, pentru
c nu cred nicio secund c noile surprize ale Majestii Sale
au venit doar de pe Insulele Morii.
Era o opinie interesant. Aedion sorbi din brandy, apoi
puse paharul pe mas. Alcoolul nu l ajuta s pun ordine n
volbura de planuri n formare, aa c Aedion se mulumi s
asculte pe jumtate vorbele celorlali, lsndu-se s alunece
n ritmul su constant, btaia n care i calcula toate
btliile i campaniile militare.
*

Chaol l urmrea pe Aedion cum se plimba prin


apartament. Murtaugh i Ren plecaser deja pentru a-i
vedea de treburile lor. Aedion l ntreb:
Poi s-mi spui i mie de ce artai de parc erai gata s
vomii?
tii tot ceea ce tiu i eu, aa c e uor de ghicit de ce,
i rspunse Chaol din fotoliul su, cu maxilarul ncletat.
Cearta sa cu Dorian i slbise dorina de a se ntoarce la
castel, chiar dac avea nevoie ca prinul s-i testeze teoriile
legate de vraj. Dorian avusese dreptate n legtur cu
Celaena despre faptul c lui Chaol i displceau ntunericul i
capacitile ei, precum i adevrata sa identitate, dar... asta
nu-i schimbase sentimentele.
Tot nu neleg care-i rolul tu n toate acestea,
Cpitane, spuse Aedion. Nu lupi nici pentru Aelin, nici
pentru Terrasen i atunci, pentru ce lupi? Pentru binele
suprem? Pentru prinul tu? De partea cui ar trebui s te
socotesc? Eti un trdtor, un rebel?
Nu.
Lui Chaol i nghe sngele la auzul ideii.
Nu sunt de partea nimnui. Doresc doar s-mi ajut
prietenul nainte de a pleca spre Anielle.
Buza lui Aedion se retrase ntr-un rnjet.
Poate c asta e problema ta. Poate faptul c nu te decizi
cu cine s ii te cost. Poate ar trebui s-i spui tatlui tu c
i-ai nclcat fgduiala.
Nu voi ntoarce spatele regatului sau prinului meu,
sri Chaol. Nu voi lupta n armata ta i nu-mi voi mcelri
poporul. i nu-mi voi nclca fgduiala fcut tatlui meu.
Se prea putea ca onoarea s fie singurul lucru care avea
s-i i rmn atunci cnd se vor fi terminat toate.
i dac prinul tu decide s lupte de partea noastr?
Atunci voi lupta alturi de el, oricum pot, chiar dac va
fi din Aniclle.
Deci vei lupta alturi de el, dar nu pentru ceea ce e
drept. Nu ai liberul arbitru, nu ai dorine?
Dorinele mele nu te privesc.
Dorinele acelea...
Indiferent ce decide Dorian, nu va fi niciodat de acord
cu uciderea unor nevinovai.
Un zmbet batjocoritor.
Nu are poft de snge?
Chaol nu voia s-i dea satisfacia de a rspunde ieirilor
lui temperamentale. Prefer s mearg drept la int i spuse:
Cred c regina ta te-ar condamna dac ai vrsa vreun
strop de snge nevinovat. Te-ar scuipa n fa. n regatul
acesta sunt oameni buni i merit s fie avui n vedere n
orice aciune ntreprins de cei alturi de care vei fi.
Ochii lui Aedion lunecar spre cicatricea de pe obrazul lui
Chaol.
Aa cum te-a condamnat pentru moartea prietenei ei?
Aedion i arunc alene un zmbet rutcios, i, aproape
prea repede pentru ca ochiul s nregistreze, generalul fu n
faa lui, cu braele ncletate pe mnerele scaunului.
Chaol se ntreb dac Aedion avea s-l loveasc sau s-l
omoare, pentru c trsturile generalului deveneau mai
lupeti dect le vzuse el vreodat, nasul ncreit, dinii
dezvelii. Aedion spuse:
Dup ce-i vor fi murit oamenii n jurul tu, dup ce-i
vei fi vzut femeile rnite cumplit, dup ce vei fi privit
mulimile de copii orfani murind de foame pe strzile cetii,
abia atunci s-mi vorbeti despre cruarea vieilor nevinovate.
Pn atunci, realitatea este, Cpitane, c nu ai ales pentru
cine s lupi pentru c nc eti un bieandru i nc te temi.
Nu s duci la pierzanie viei nevinovate, ci s pierzi visul de
care te anini acum. Prinul tu a trecut mai departe. Regina
mea a trecut mai departe. Dar tu, nu, iar asta te va costa n
cele din urm.
Dup aceste cuvinte, Chaol nu mai spuse nimic i prsi
repede apartamentul. Dormi foarte prost n acea noapte,
nefcnd mai nimic dect s se uite fix la sabia sa, aruncat
pe birou. Cnd rsri soarele, merse la rege i-i spuse c
intenioneaz s se ntoarc n Anielle.
CAPITOLUL 41

Urmtoarele dou sptmni urmar un tipar regulat o


normalitate n care Celaena s-i gseasc linitea. Nu
existau piedici neateptate, ntorsturi de situaie sau
capcane i nici mori i trdri sau comaruri ntrupate.
Dimineile i serile, o fcea pe ajutorul de spltor de vase.
Apoi, de la amiaz i pn seara i petrecea timpul cu
Rowan, explornd lent i dureros fntna de har magic
dinluntrul ei o fntn creia, spre oroarea ei, nu-i vedea
fundul.
Lucrurile minore aprinderea lumnrilor, stingerea focu-
lui n vatr, mpletirea unei panglici de foc ntre degete
rmneau cele mai dificile, dar Rowan o fora, trnd-o din
ruin n ruin, singurele locuri sigure unde putea s-i
piard controlul. Mcar acum aducea i mncare, pentru c
ea era tot timpul lihnit de foame i nu trecea nicio or fr
s mnnce ceva. Harul magic se hrnea cu energie, iar ea
mnca de dou-trei ori mai mult dect i era obiceiul.
Uneori, stteau de vorb. Ei bine, l obliga ea s
vorbeasc, pentru c, dup ce-i povestise despre Aedion i
dorina ei egoist de libertate, ea hotrse c a vorbi era...
bine. Chiar dac rmseser lucruri pe care nu le putea
discuta, i plcea s-l aud pe Rowan vorbind. Reuea s-l
fac s-i povesteasc despre diversele lui campanii i
aventuri, fiecare mai brutal i mai pustiitoare dect cealalt.
La sud i est de Wendlyn era o ntreag lume, o lume
gigantic, regate i imperii de care auzise n trecere, dar
despre care nu tiuse niciodat prea multe. Rowan era un
rzboinic adevrat, care strbtuse n lung i-n lat cmpurile
de btlie, condusese oamenii prin iad, navigase pe mri
furtunoase i vzuse rmuri ndeprtate i ciudate.
Dei i invidia ndelungata via i darul de a vedea
lumea, care venea mpreun cu longevitatea nc mai
percepea curentul de mnie i de durere din adncul fiecrei
povestiri, pierderea partenerei, care-l bntuia, indiferent ct
de departe clrea sau naviga sau zbura. Vorbea foarte puin
despre prietenii lui, care l nsoeau uneori n cltorii. Nu l
invidia pentru btliile pe care le dduse, pentru rzboaiele
din rile ndeprtate sau pentru anii sngeroi petrecui
asediind ceti din nisip i piatr.
Bineneles, asta nu i-o spunea. Se mulumea s-i asculte
povetile n timp ce o instruia. i, ascultnd, ncepu s o
urasc pe Maeve s-i urasc profund mtua, din adncul
inimii. Mnia o mpingea s-i solicite n fiecare sear lui
Emrys s-i povesteasc legende despre mtua ei. Rowan nu
o certa niciodat cnd i cerea astfel de povestiri, nici nu
artase vreodat vreun semn de alarm.
Prin urmare, i se pru surprinztor cnd, ntr-o zi, Emrys
anun c Beltane era la numai dou zile distan i c ar
trebui s nceap pregtirile pentru osp, dans i srbtoare.
Deja era Beltane i, dup Rowan, ea era nc departe de a fi
pregtit s mearg n Doranelle, n pofida faptului c
stpnea transformarea. Primvara era n toi pe continentul
ei. Aveau s se ridice Stlpi de mai, aveau s se
mpodobeasc tufiurile de pducel cam att permitea
regele. La rspntii nu aveau s fie lsate daruri mici pentru
Neamul Mititelelor. Regele nu permitea dect esenialul,
concentrndu-se asupra zeilor i asupra plantrii viitoarei
recolte. Nicio aluzie sau oapt despre magie.
Aveau s aprind ruguri, iar cteva suflete curajoase
aveau s sar peste ele pentru noroc, pentru a alunga rul,
s-i asigure o recolt bun fiecare dup dorin. Cnd era
copil, alergase nvalnic prin cmpul din faa porilor Orynth-
ului, cu miile de ruguri arznd precum luminile armatei
invadatoare care urma s-i instaleze tabra prea curnd n
jurul oraului alb. Era noaptea ei, i spusese mama ei o
noapte n care fata purttoare de foc n-avea de ce s se
team, nu avea puteri de ascuns. Aelin Inim-de-Foc,
murmuraser oamenii cnd plutea pe lng ei, cu jarul
curgnd din ea precum panglicile, Aedion i ali civa dintre
membrii mai letali ai curii sale urmnd-o ca nite paznici
indulgeni. Aelin a Focului-Slbatic.
Dup zile ntregi n care l ajutase pe Emrys cu mncarea
(i devorase totul cnd buctarul nu se uita), spera s aib
ansa de a se odihni de Beltane, dar Rowan o tr pe un
cmp aflat pe un platou de munte. Celaena muc dintr-un
mr pe care-l scosese din buzunar i ridic din sprncene la
Rowan, care sltea n faa unei grmezi uriae de lemne
pentru un rug, flancat de alte dou grmezi mici, neaprinse.
n jurul lor, unii dintre semi-Fae crau lemne i surcele,
iar alii aezau mesele pe care s serveasc hrana la care
Emrys muncise fr odihn.
Zeci de ali semi-Fae ajunseser venind de la diversele
avanposturi, cu mult discreie, multe mbriri i
tachinri de drag. ntre ajutorul acordat lui Emrys i
antrenamentul cu Rowan, Celaena era oarecum mulumit de
cele cteva priviri admirative pe care le surprinse aruncate n
direcia ei din partea oaspeilor brbai.
Observ i ct de repede i ntorceau privirea cnd l
vedeau pe Rowan lng ea. Dei surprinsese i cteva femei
care l priveau cu un interes mult mai fierbinte. i pentru
asta le-ar fi zgriat feele cu ghearele.
i roni mrul studiindu-l, mbrcat n tunica lui
obinuit, de un cenuiu-deschis, cu centura lat, gluga
aruncat pe spate i platoele pentru antebrae din piele care
strluceau n soarele dup-amiezii trzii. n numele zeilor, nu
era interesat de el n felul acesta, i era sigur c nici el nu
simea nclinaia de a o aduce n patul lui. Poate c toate
erau din cauz c petrecea att de mult timp n trupul ei Fae
nct se simea... teritorial. Teritorial, i morocnoas, i
rea. Noaptea trecut, mrise la o femeie din buctrie care
nu se mai oprea s se zgiasc la el i care chiar fcuse un
pas spre el, de parc ar fi vrut s-l salute.
Celaena scutur din cap pentru a-i domoli instinctele
care ncepeau s o fac s ia foc la orice or din zi.
Presupun c m-ai adus aici ca s m antrenez?
Azvrli cotorul de mr pe cmp i i frec umrul.
Avusese febr cu o noapte nainte, din cauza
antrenamentului la caro o obligase Rowan toat dup-
amiaza, i a doua zi diminea se trezise extenuat.
Aprinde-le i ine focurile sub control ntreaga noapte.
Toate trei.
Nu era o ntrebare.
ine-le pe cele de la capt mai sczute, pentru cei care
sar. Cel din mijloc ar trebui s prjoleasc norii.
i dorea s nu fi mncat mrul.
Asta ar putea deveni periculos foarte repede.
El ridic mna, iar n jurul ei se strni vntul.
Voi fi aici, spuse el simplu, cu ochii strlucind de o
arogan pe care o binemeritase n secolele sale de via.
i dac reuesc totui cumva s transform pe careva
ntr-o tor vie?
Atunci e bine c i vindectorii sunt aici s
srbtoreasc.
Ea i arunc o privire ucigtoare i i roti umerii.
Cnd vrei s ncep?
Stomacul i se strnse cnd auzi:
Acum.

Ardea, dar rmase nemicat, chiar dac soarele apunea


i cmpul era plin pn la refuz de petrecrei. Muzicanii i
ocupaser poziiile la marginea pdurii, iar lumea se umplea
cu sunetele viorilor, scripcilor, flautelor i tobelor lor, o
muzic antic i att de frumoas, nct flcrile ei se micau
n ritmul muzicii, transformndu-se n rubine, n citrine, n
ochi de tigru i n cele mai profunde safire. Harul ei magic nu
se mai manifesta numai n focul slbatic, de culoare albastr;
se schimbase ncet, crescuse n ultimele cteva sptmni.
Nimeni nu o observa cu adevrat, stnd acolo la limita
luminii focului, dei civa se minunar c flcrile ardeau,
dar nu consumau lemnele.
Sudoarea i curgea pe tot corpul n mare msur din
pricina spaimei pe care i-o creau oamenii care sreau peste
rugurile mai mici. i totui, Rowan rmsese lng ea,
murmurn- du-i de parc ar fi fost un cal nervos. Voia s-i
spun s plece, s se bucure poate de vreuna dintre femeile
alea cu ochi de porumbi care tot l invitau n tcere s
danseze, dar se concentra asupra flcrii i a meninerii
frmei de control, chiar dac sngele ncepuse s-i fiarb.
Simi un nod n partea de jos a spatelui i se mic. n
numele zeilor, era ud leoarc fiecare scobitur era umed.
Calm, spuse Rowan cnd dansul flcrilor se avnt
puin mai sus.
tiu, spuse ea printre dini.
Muzica era deja att de atrgtoare, dansul din jurul
focului att de plin de bucurie, iar mncarea de pe mese
mirosea att de delicios... i uite-o pe ea, departe de toate
astea, arznd. Stomacul rspunse sonor.
Cnd pot s m opresc?
Se mic din nou, de pe un picior pe cellalt, iar cel mai
mare rug se rsuci, cu flacra mldiindu-se odat cu trupul
ei. Nimeni nu observ.
Cnd i spun eu, zise el.
tia c se folosete de toi din jurul lor, de teama ei pentru
securitatea lor, pentru a o face s-i pstreze controlul, dar...
Transpir de moarte, mi-e foame i vreau o pauz.
Recurgi la vicreal?
O briz rece i se prelinse pe gt i i nchise ochii,
gemnd. Simea c o privete i, dup un moment, el spuse:
nc puin.
Aproape c era s se prbueasc de uurare, dar i
deschise ochii pentru a se concentra. Putea s mai reziste
puin, apoi s mearg s mnnce, s mnnce i s
mnnce. Poate i s danseze. Nu mai dansase de atta
vreme. Poate c ar putea s ncerce, acolo n ntuneric, s
vad dac trupul ei putea face loc bucuriei, chiar dac acum
era att de nfierbntat i de dureros, nct ar fi pariat bani
buni c n momentul n care avea s se opreasc, urma s
adoarm.
Muzica era fermectoare, iar dansatorii, doar umbre care
se nvrteau de jur-mprejur. Spre deosebire de Adarlan, aici
nu erau grzi care s monitorizeze ferestrele, stenii nu
pndeau s vad cine calc strmb i trdeaz, pentru a-l
vinde pe o moned. Aici nu erau dect muzica i dansul i
mncarea i focul focul ei.
Btu dintr-un picior, ddu din cap, cu ochii la cele trei
focuri fr fum i la siluetele care dansau n jurul lor. Chiar
voia s danseze. Nu de bucurie, ci pentru c simea focul i
muzica topindu-se i pulsndu-i n oase. Muzica era ca o
tapierie esut din lumin, ntuneric i culoare, construind
verigi delicate ntr-un lan prins de inima ei i ntins n lume,
legnd-o de aceasta, conectndu-le pe toate.
i atunci nelese. Semnele Wyrd erau erau un mod de a
aduna toate aceste fire, de a ese i de a lega aceast esen a
lucrurilor. Harul magic putea face acelai lucru, i, din
puterea ei, din imaginaia ei, din voina i din nucleul ei,
putea crea i modela.
Uor, spuse Rowan, apoi adug cu o nuan de
surpriz: muzica. n ziua aceea pe ghea, fredonai.
Simi din nou un vnt rece pe gt, dar pielea i pulsa deja
n ritmul tobelor.
Las muzica s te stabilizeze.
n numele zeilor, s fie liber n felul acesta... Flcrile se
agitar i se mldiar odat cu melodia.
Uor.
De-abia putea s-l aud peste unda de sunet care o
umplea, fcnd-o s simt fiecare pripon care o lega de
pmnt, fiecare fir nesfrit. Pentru o clip, i dori s aib o
inim de form-schimbtor, ca s-i poat abandona pielea
pentru a intra n altceva, n muzic sau n vnt, i s
explodeze n lume. Ochii o nepau, aproape nceoai pentru
c privise ndelung la flcri, iar un muchi din spinare i
pulsa de durere.
Calm.
Nu tia despre ce vorbete flcrile erau calme,
minunate. Ce s-ar ntmpla dac ar trece prin ele? Pulsaia
din capul ei prea s-i spun f-o, f-o, f-o.
E suficient deocamdat.
Rowan o apuc de bra, dar uier i i ddu drumul.
E suficient.
ncet, prea ncet, i concentr atenia asupra lui. Avea
ochii larg deschii, lumina focului fcndu-i aproape s ard.
Focul focul ei. Se ntoarse spre flacr, supunndu-i-se.
Muzica i dansul continuar, strlucitoare i vesele.
Uit-te la mine, spuse Rowan, dar fr s-o ating. Uit-
te la mine.
De-abia l putea auzi, de parc ar fi fost sub ap. Acum n
ea era un ciocnit mrginit de durere. Ca un cuit care tia
adnc n mintea i n trupul ei, cu fiecare pulsaie. Nu-l putea
privi nu ndrznea s-i abat atenia de la foc.
Las focurile s ard singure, i ordon Rowan.
Ar fi putut jura c auzise n vocea lui ceva ce semna cu
frica. Era un efort de voin i durerea i strpunse
tendoanele gtului, dar l privi. Nrile lui zvcnir.
Aelin, oprete-te acum!
Ea ncerc s vorbeasc, dar gtul i era aspru i o ardea.
Nu-i putea mica trupul.
Renun!
Ea ncerc s-i spun c nu putea, dar o duru. Era o
nicoval, iar durerea era un ciocan, care lovea mereu n ea.
Dac nu renuni, vei arde cu totul.
Atunci, s fi fost acesta finalul harului ei magic? Cteva
ore de ngrijit focurile? Era o uurare o uurare
binecuvntat, dac ar fi fost adevrat.
Eti pe punctul de a te prji din interior, mri Rowan.
Ea clipi, iar ochii o usturar de parc ar fi fost plini cu
nisip.
Agonia o fulger pe ira spinrii, att de puternic, nct
czu pe iarb. Lumina strluci i nu de la ea sau Rowan, ci
de la focurile care izbucniser. Oamenii ipau, muzica se opri.
Iarba sfria sub minile ei, fumegnd. Ea gemu, cutnd
orbete n ea cele trei funii care duceau la focuri. Dar
interiorul ei era un labirint, firele erau toate ncurcate i...
mi pare ru, uier Rowan, blestemnd din nou, iar
aerul dispru.
Ea ncerc s geam, s se mite, dar nu avea aer. Nu
avea aer pentru focul interior. ntunericul curse n ea.
Uitare.
Apoi se trezi, ncercnd s respire, arcuindu-se pe iarb,
focurile acum pocnind natural, iar Rowan era aplecat
deasupra ei.
Respir! Respir!
Dei rupsese funiile care o legau de focuri, tot mai ardea.
Nu din exterior, unde chiar i iarba ncetase s fumege.
Ardea din interior, iar fiecare respiraie i trimitea foc n
plmni, n vene. Nu putea vorbi i nu se putea mica.
Se avntase peste o grani nu auzise semnalele de
avertizare care i spuneau s se ntoarc i ardea de vie pe
sub piele.
Era zguduit de suspine panicate, fr lacrimi. O durea
erau nesfrite i venice i nu exista nicio parte ntunecat
n ea spre care s zboare pentru a scpa de flcri. Moartea
ar fi fost o binecuvntare, un rai ntunecat i rece.
Nu-i ddu seama c Rowan plecase pn nu-l vzu
alergnd napoi, urmat de dou femei. Una dintre ele ntreb:
O poi duce n brae? Aici nu avem mnuitori de ap i
trebuie s o bgm n ap rece. Acum.
Nu auzi ce se mai spuse, nu auzi nimic dect btaia
btaia forjei aceleia sub pielea ei. Un mormit i un uierat,
i apoi fu n braele lui Rowan, lovindu-se de pieptul lui n
timp ce el se avnta prin pdure. Fiecare pas i trimitea achii
de durere fierbinte n trup. Dei braele lui erau reci ca
gheaa i un vnt glaciar o nvluia, ea plutea n deriv pe o
mare de foc.
Iadul aa trebuie c se simea lumea subteran a zeilor
ntunericului. Asta o atepta cnd i va fi dat ultima suflare.
Oroarea acelui gnd o fcu s se concentreze pe ce reuea
s neleag i anume, mirosul de pin amestecat cu zpad
al lui Rowan. Inspir acest miros n plmni, l trase n adnc
i se anin de el de parc ar fi fost o ancor de salvare ntr-o
mare furtunoas. Nu tiu ct dur, dar strnsoarea ei pe
trupul lui slbea, fiecare puseu de durere nfricotoare
fcnd-o mai slab.
Dup aceea, se fcu mai ntuneric dect n pduri, iar
sunetele aveau ecouri mai puternice. Urcar nite trepte i
apoi:
Bag-o n ap.
Fu cobort n apa din cada scobit n piatr i simi cum
aburul i nvluie faa. Cineva njur.
nghea-l, prine, porunci a doua voce. Acum!
Urm un moment de binecuvntat rceal, dar apoi focul
izbucni din nou i...
Scoate-o de acolo!
Mini puternice o nfcar i avu senzaia unor bule care
bolboroseau.
Fiersese apa din cad. Aproape c fiersese i ea. Un
moment mai trziu, se afla ntr-o alt cad, cu gheaa
formndu-se din nou apoi topindu-se. Topindu-se i...
Respir, i spuse Rowan la ureche, ngenunchind la
cptiul czii. Las-l s plece las-l s plece din tine.
Aburul se ridic, dar reui s respire.
Bine, gfi Rowan.
Gheaa se form din nou. Se topi.
Transpira, iar cldura i pulsa pe piele ca o tob. Nu voia
s moar aa. Inspir din nou.
Precum fluxul i refluxul unui val, cada nghe, apoi se
topi, nghe, apoi se topi, din ce n ce mai lent. i, de fiecare
dat, rceala ptrundea tot mai mult n ea, amorind-o,
forndu-i trupul s se relaxeze.
Ghea i foc. Ger i tciuni. Prins ntr-o btlie,
mpingnd i trgnd. Sub toate acestea, putea aproape
gusta voina de oel a lui Rowan care se confrunta cu harul ei
magic o voin care refuza s lase focul s o ard,
transformnd-o n nimic.
Trupul o durea, dar acum durerea era muritoare. Obrajii
nc i erau n flcri, dar apa se rci, apoi, se nclzi uor,
apoi mai tare i rmase aa. Cald, dar nu fierbinte.
Trebuie s-i scoatem hainele, spuse una dintre femei.
Celaena pierdu noiunea timpului cnd dou perechi de
mini mici i ridicar capul i scoaser de pe ea hainele ude.
Fr ele, era aproape lipsit de greutate n ap. Nu-i psa c
Rowan i vedea goliciunea nu credea c exista vreun
centimetru din trupul unei femei pe care el s nu-l fi explorat.
Se mulumi s zac acolo, cu ochii nchii, ca faa ridicat
spre tavan.
Dup un timp, Rowan spuse:
Rspunde-mi cu da sau nu. Doar att ai de fcut.
Reui s dea aprobator din cap, dei se strmb cnd
durerea o lovi n gt, cobornd spre umeri.
Exist pericolul s iei foc din nou?
Ea respir ct de egal putu, cldura lovind n obraji,
picioare, miezul ei, dar diminundu-se constant.
Nu, murmur ea, de pe limb izbucnindu-i un fuior de
aer fierbinte.
Te doare?
Nu o ntrebare comptimitoare, ci a unui comandant
evalund starea soldatului pentru a stabili modul optim de
aciune.
Da.
Un uierat de abur.
O femeie spuse:
Pregtim un tonic. Pentru a o rcori.
Picioare moi care se aud pe pardoseli din piatr n drumul
spre ieire, apoi se auzi sunetul uii de la bi nchizndu-se.
Se auzi clipoceala apei ntr-o gleat, apoi...
Celaena suspin sau ncerc s o fac, atunci cnd o
crp rece ca gheaa ateriz pe fruntea ei. Din nou clipoceal,
apoi o alt crp picurndu-i ap rece ca gheaa pe pr, pe
gt.
Epuizare, spuse cu voce joas Rowan. Trebuia s-mi
spui c eti la limit.
i era prea greu s vorbeasc, dar deschise ochii i l vzu
ngenuncheat la cptiul czii, cu o gleat cu ap lng el
i o crp n mn. i trecu din nou crpa pe frunte, apa fiind
att de minunat, nct ar fi gemut de plcere. Baia se rci i
mai mult, dar nc era cald prea cald.
Dac ai mai fi continuat, epuizarea te-ar fi distrus.
Trebuie s nvei s recunoti semnele i cum s te retragi
nainte s fie prea trziu.
Nu era o afirmaie, ci o comand.
Te va sfia pe dinuntru. Va face ca asta s par...
Cltin din nou din cap.
Ca asta s par nimic. Nu te atingi de harul magic
pn nu te odihneti. Ai neles?
Ea i nclin i mai tare capul pe spate, cernd prin
semne mai mult ap rece pe fa, dar el refuz s stoarc
pnza pn ce ea nu ncuviin. O mai rci cteva momente,
apoi arunc crpa pe gleat i se ridic.
M duc s vd ce se ntmpl cu tonicul. M ntorc
repede.
Dup ce o vzu ncuviinnd, plec. Dac nu l-ar fi
cunoscut, ar fi spus c se agit. C e chiar ngrijorat.
n Terrasen fusese prea mic pentru ca cineva s o fi
nvat despre latura mortal a puterii ei i nici nu-i
explicase nimeni, pentru c leciile ei fuseser foarte limitate.
Nu simise c arde. Totul se ntmplase att de repede. Poate
c astea erau limitele harului ei magic. Poate c fntna ei nu
cobora att de adnc pe ct credeau toi ceilali. Dac ar fi
fost adevrat, ar fi fost o uurare.
i ridic picioarele, gemnd din pricina durerii din
muchi, i se aplec n fa suficient ct s-i mbrieze
genunchii. Deasupra marginii czii se aflau cteva lumnri
care ardeau pe pietre i le privi flcrile. Ura flcrile. Totui,
i spuse c aveau nevoie de lumin aici.
i odihni fruntea pe genunchii zgriai, cu pielea aproape
ars. nchise ochii, adunndu-i frnturile de contien.
Ua se deschise. Rowan. Rmase n ntunericul acela
rcoros, savurnd rceala din ce n ce mai puternic a apei i
pulsul ncetinit de sub piele. Prea s fie la jumtatea
camerei cnd paii i se oprit.
Se auzi respiraia lui gfit, suficient de aspr nct s-o
fac s se uite peste umr.
Dar el nu se uita la faa ei. Nici la ap. Se uita la spinarea
ei goal.
Cum era arcuit peste genunchi, el vedea ntreaga
ntindere de carne distrus, fiecare cicatrice de la biciuiri.
Cine i-a fcut asta?
I-ar fi fost uor s mint, dar era foarte obosit, iar el i
salvase pielea inutil, aa c rspunse:
Muli. Am petrecut ceva timp n Minele de Sare din
Endovier.
El rmsese att de imobil, nct ea se ntreb dac mai
respira.
Ct timp? o ntreb el dup o clip.
Se pregti pentru compasiunea lui, dar faa i era voit
lipsit de expresie nu, nu lipsit de expresie. Calm din
cauza furiei mortale.
Un an. Am fost acolo cu un an nainte... e o poveste
lung.
Era prea obosit, iar gtul o durea prea tare pentru a
termina povestea. Ea observ atunci c braele i erau
bandajate, i c pieptul larg i era nfurat n alte bandaje,
care se vedeau de sub cma. Iar l arsese. Totui, o
susinuse alergase pn aici i nu o lsase jos niciodat.
Ai fost sclav.
Ea ncuviin n tcere. El deschise gura, dar o nchise i
nghii puternic, furia mortal facndu-se vizibil. De parc
i amintise brusc cine sttea n faa lui, gndind probabil c
era cea mai mic pedeaps pe care ea o merita.
Se rsuci pe clcie i nchise ua n spatele lui. i dori s-
o fi trntit i dori s-o fi fcut frme. Dar el o nchise cu
puin mai mult dect un clinchet i nu se mai ntoarse.
CAPITOLUL 42
Spinarea ei.
Rowan se avnt peste copaci, clrind i modelnd
vnturile pentru a-l mpinge mai repede nainte, urletul lor
fiind o oapt fa de rgetele din mintea lui. Observa lumea
care trecea pe lng el mai mult din instinct dect din
interes, cu ochii ntori spre interior spre acea bucat de
carne distrus care lucea n lumina lumnrii.
Zeii tiau c vzuse multe rni dureroase. Provocase i el
destule, att dumanilor ct i prietenilor. Fa de acestea,
spatele ei nu era mare lucru. Totui, cnd l vzuse, inima i
se oprise n loc i, pentru o clip, n mintea sa se lsase o
tcere copleitoare.
Simise cum, cu ct se uita mai mult, cu att harul su i
instinctele de lupttor se forjau mai strns ntr-o combinaie
letal urlndu-i s-i fac buci cu minile goale pe cei care
fcuser asta. Plecase, de-abia reuind s ias din bi nainte
de a se transforma i de a se avnta n noapte.
Maeve minise. Sau minise prin omisiune. Dar tia. tia
prin ce trecuse fata tia c fusese o sclav. n acea zi
devreme, n acea zi, el ameninase c o va biciui pe fat, n
numele zeilor, iar ea o luase razna. Fusese aa un dobitoc
orgolios, nct presupusese c ea izbucnise pentru c nu era
dect un copil. Ar fi trebuit s tie din experien ar fi
trebuit s tie c, atunci cnd reacionezi la aa ceva, asta
nseamn c cicatricele sunt adnci. i mai erau i celelalte
lucruri pe care i le spusese...
Se aproapia de linia maiestuoas a Munilor Cambrieni.
De-abia i luase n stpnire trupul de femeie, iar ei o
rniser n asemenea hal. De ce nu-i spusese? De ce nu-i
spusese Maeve? oimul lui eliber un strigt ptrunztor,
care reverber n stncile de un cenuiu ntunecat al
peretelui de stnc din faa lui. Un cor de urlete
nepmnteti se ridic drept rspuns lupii slbatici ai lui
Maeve, pzind trectorile. Chiar dac trebuia s zboare tot
drumul pn n Doranelle, tot avea s ajung la regina lui i
s-i cear rspunsuri, iar ea... nu avea s i le dea. Din cauza
jurmntului de snge, i putea porunci s nu se mai
ntoarc n Mistward.
Apuc vnturile cu harul lui, sufocndu-le curentul.
Aelin... Aelin nu avusese ncredere n el nu dorise ca el s
tie.
Iar ea aproape c arsese n ntregime, zeii s fie
blestemai, rmnnd fr aprare. Furia primordial i
strpunse rrunchii, revrsnd o nevoie teritorial, posesiv.
Nu o nevoie de ea, ci nevoia de a proteja datoria i onoarea
unui brbat. Nu tratase vetile aa cum ar fi trebuit.
Dac ea nu dorise s-i povesteasc despre perioada de
sclavie, atunci o fcuse creznd tot ce era mai ru despre el
aa dup cum presupunea, probabil, tot ceea ce era cel mai
ru despre plecarea lui. Gndul acesta nu-i prea plcea.
Aa c vir spre nord i trase hurile harului su magic
pentru a aduce vnturile lng el, pentru a-i uura zborul
napoi spre fortrea.
Urma s obin ct de curnd rspunsuri de la regina lui.

Vindectorii i dduser un tonic, iar cnd Celaena i


asigur c nu urma s se autoincinereze, rmase n baie
pn cnd dinii ncepur s-i clnneasc. i lu de trei ori
mai mult ca de obicei s ajung n camera ei i era att de
ngheat i epuizat, nct nici nu-i mai ddu hainele jos
nainte de a se prbui pe pat.
Nu voia s se gndeasc la ce nsemna plecarea lui
Rowan, dar o fcu oricum, n ciuda durerii i a crampelor
provocate de magie. Alunec ntr-un somn tulburat i
intermitent, rcoarea fiind att de fioroas nct nu tia dac
era de la temperatur sau urmarea harului magic. La un
moment dat, fu trezit de rsul i cntecul petrecreilor care
se ntorceau. Dup un timp, chiar i cel mai beat i gsise
patul sau patul altuia. Aproape c adormise din nou, cu
dinii clnnind nc, cnd fereastra se deschise scrind
sub briz. nc i era prea frig i o durea prea tare ca s se
ridice. Urm o fluturare de aripi i o lucire de lumin, i,
nainte s se rsuceasc, el o ridic, mpreun cu ptura de
pe ea.
Dac ar fi avut energie, poate c ar fi obiectat. El o cr
cele dou etaje, jos n hol, apoi...
Un foc slbatic, aternuturi calde i o saltea moale. i o
ptur grea care fusese nfurat n jurul ei cu o
surprinztoare blndee. Focul se transform ntr-un vnt
fantomatic, iar salteaua se mic.
n ntunericul plin de licriri, el spuse cu voce aspr:
De-acum nainte vei sta cu mine.
l descoperi ntins departe de ea, att ct i permitea
limea saltelei.
Patul este doar pentru noaptea aceasta. De mine, vei
avea un prici. Trebuie s faci curenie dup tine sau te
ntorci n camera de unde ai plecat.
Ea se cuibri n pern.
Foarte bine.
Focul sczu n intensitate, i totui camera rmase
clduroas. Era primul pat cald pe care l avea de luni de zile.
Spuse:
Nu vreau mila ta.
Nu e mil. Maeve a decis s nu-mi spun ce i s-a
ntmplat. Trebuie s tii c nu... eu nu am tiut c ai avut...
Ea i ntinse un bra de-a curmeziul patului pentru a-l
prinde de mn. tia c, dac voia, i putea provoca o ran
att de adnc, nct avea s l rup n dou.
tiam. La nceput, mi-a fost team c-i vei bate joc de
mine dac-i spun, i te-a fi omort pentru asta. Apoi nu am
vrut s-i fie mil de mine. i, mai presus de asta, nu voiam
s crezi c asta e o scuz.
Ca un soldat bun, spuse el.
Ea trebui s priveasc n alt parte o clip, ca s nu-l lase
s vad ce nsemna asta pentru ea. El inspir att de
prelung, nct pieptul lat i se mri i mai tare.
Spune-mi cum ai ajuns acolo i cum ai scpat de
acolo.
Era sleit de oboseal, dar i adun toat energia pentru
ultima dat i-i povesti despre anii din Rifthold, despre cum
furase caii Asterion i galopase prin deert, cum dansa pn
la asfinit alturi de curtezane i hoi i toate creaturile
frumoase i viciate ale lumii. Apoi i povesti cum l pierduse
pe Sam i cum primise prima biciuire n Endovier, cnd
scuipase snge n faa Supraveghetorului ef, i despre tot ce
vzuse i ndurase n anul urmtor. i vorbi despre ziua n
care nu mai rezistase i o rupsese la fug spre propria
moarte. Inima i se transform ntr-un bolovan cnd ajunse cu
povestirea n seara cnd Cpitanul Grzii Regale intrase cu
fora n viaa ei, iar fiul unui tiran i oferise o ans la
libertate. i spuse ct putu despre competiie i despre cum o
ctigase, pn cnd cuvintele devenir de nedesluit, iar
pleoapele i se nchiser.
Avea s-i povesteasc altdat ce se ntmplase dup
aceea despre cheile Wyrd, Elena i Nehemia, i despre cum
devenise att de traumatizat i de inutil. Csc, iar Rowan
i frec ochii, innd o mn ntre ale ei. Nu-i ddu drumul,
iar cnd se trezi nainte de rsrit, nclzit, n siguran i
odihnit, Rowan nc i inea mna, strns lipit de piept.
Ceva lichid i izbucni n fiin, curgnd prin fiecare fisur
i sprtur rmas deschis. Nu pentru a o lovi sau a o
marca ci pentru a o cli.
Pentru a o oeli.

CAPITULUL 43
Rowan nu o ls s se ridice din pat n acea zi. i aduse
tvi pline cu mncare, mergnd pn acolo nct o
supraveghe s mnnce i ultima mbuctur din friptura de
vit, jumtate de pine cu coaj crocant, un castron cu
primele fructe de pdure ale primverii i o can cu ceai de
ghimbir. Nu era nevoie s o ncurajeze s mnnce; era
lihnit. Dar dac nu l-ar fi cunoscut, ar fi spus c se agit.
Emrys i Luca o vizitar o dat s vad dac e vie,
aruncar o privire feei reci ca piatra a lui Rowan, auzir
glgitul unui mrit i o terser, spunnd c se afla n
mini mai mult dect competente i promind s vin din
nou s o vad cnd se va simi mai bine.
tii, spuse Celaena, sprijinit de perne, n mn cu a
patra can de ceai pe ziua aceea, m ndoiesc c m va ataca
cineva acum, dac tot m-au suportat cu prostiile mele atta
vreme.
Rowan, care, din nou, analiza harta cu localizarea
trupurilor, nici nu ridic privirea de pe masa de lucru.
Asta nu se negociaz.
Ar fi rs dac trupul nu i-ar fi trimis o explozie de durere
zvrcolit i orbitoare. O nbui, strngnd cana n mn,
concentrndu-se asupra respiraiei sale. De aceea l lsa s
se agite. Din pricina topirii ei magice de noaptea trecut,
fiecare prticic din trup o durea. Pulsaiile constante,
nepturile i torsiunile, durerea de cap localizat ntre
sprncene, nebuloasa de la periferia vederii... pn i
ncercarea de a privi n partea opus a camerei i trimitea
scntei de durere n cap.
Deci, vrei s spui c de cte ori cineva se apropie de
punctul de epuizare, nu numai c trece prin tot chinul
acesta, dar, dac e femeie, brbaii din jurul ei o iau razna?
El i ls tocul pe mas i se ntoarse pentru a o privi.
Greu poi numi asta o nebunie. Mcar te poi apra
prin mijloace fizice dac harul magic devine inutil. n ceea ce
i privete pe ali Fae, chiar dac au arme i sunt pregtii s
se apere, dac nu-i pot accesa harul, sunt vulnerabili, n
special cnd sunt epuizai i sufer. Asta i aduce pe ceilali
de obicei, pe brbai la limit. Se tie c alii au ucis fr s
fi perceput vreo ameninare, real sau nu.
Ce gen de ameninare? Trmurile lui Maeve sunt
panice.
Se aplec s-i pun jos ceaiul, dar el deja se deplasa, att
de rapid nct i prinse cana nainte de a atinge masa. I-o
lu cu o blndee surprinztoare, vzu c buse tot i i oferi
din nou ceai.
Ameninri de peste tot de la brbai, femei,
creaturi... Nu poi judeca aa ceva. Chiar dac n-ar fi parte
din cultura noastr, tot ar exista instinctul de a-i proteja pe
cei lipsii de aprare, indiferent c sunt femei sau brbai,
tineri sau btrni.
Se ntinse dup o felie de pine i un castron cu tocni
de vit.
Mnnc asta.
M doare s-o spun, dar nc o nghiitur i vrs peste
tot.
O, cu siguran se agita i, dei i nclzea inima
nefericit, devenea oarecum iritant.
Ticlosul tocmai nmuiase pinea n tocni i i ntindea
o mbuctur.
Trebuie s-i pstrezi energia. Probabil c ai ajuns att
de aproape de epuizare pentru c nu aveai suficient
mncare n stomac.
Bine; oricum mirosea prea bine ca s-i reziste. Lu pinea
i castronul cu tocni. n timp ce ea mnca, el se asigur c
locuina ndeplinea cerinele: focul ardea nc (sufocant de
cald, i aa fusese de diminea, mulumit frisoanelor care o
scuturau), o singur fereastr ntredeschis (ca s permit
unei brize foarte slabe s-i rcoreasc trupul cnd o
strbteau fierbinelile), ua nchis (i ncuiat) i nc o
can de ceai n ateptare (care acum sttea pe marginea
mesei lui de lucru). Dup ce se asigur c toate sunt n
ordine i c n penumbr nu pndea nicio ameninare, o privi
din cap pn-n picioare cu atenie: pielea (palid i lucind de
la rmiele jeturilor fierbini), buzele (palide i crpate),
postura (fr vlag i inutil), ochii (mici de durere i din ce
n ce mai plini de iritare). Rowan se ncrunt din nou.
Dup ce-i nmn castronul gol, ea i frec degetul mare
i arttorul pe punctul de durere persistent dintre
sprncene.
Aadar, cnd se epuizeaz harul magic, spuse ea, asta
e fie te opreti, fie te consum focul?
Rowan se ls pe spate n scaun.
Ei bine, mai exist carranam.
Cuvntul din Limba Veche suna frumos rostit de el i
dac ar fi avut o dorin pe patul de moarte, l-ar fi implorat
s vorbeasc numai n limba strveche, doar ca s deguste
minunatele sunete.
E greu de explicat, continu Rowan. L-am vzut utilizat
numai de cteva ori pe cmpurile de btlie. Cnd eti
epuizat, carranam-ul tu i poate mprumuta puterea sa,
atta timp ct suntei compatibili i mprtii activ o
legtur de snge.
i nclin capul pe o parte.
Dac am fi carranam i i-a da puterea mea, ai folosi
tot vntul i gheaa nu focul meu?
El ncuviin cu seriozitate.
i de unde tii dac eti compatibil cu cineva?
Nu ai cum s tii pn nu ncerci, iar legtura este att
de rar, nct majoritatea Fae n-au ntlnit niciodat pe
cineva compatibil sau n care s aib suficient ncredere
nct s ncerce. Exist ntotdeauna ameninarea s-i ia prea
mult i dac nu sunt antrenai, i-ar putea zdruncina
mintea, sau ai putea s v epuizai amndoi n totalitate.
Interesant.
Ai putea, oare, fura harul de la cineva?
Fae mai puin nelepi au ncercat asta odat s
ctige btlii i s le adauge puterilor lor dar nu a
funcionat niciodat. i, chiar dac a funcionat, a fost
pentru c persoana pe care o ineau ostatic se ntmplase s
fie compatibil. Maeve a interzis orice legturi forate cu mult
timp nainte de naterea mea, dar... Am fost trimis de cteva
ori s vnez Fae corupi care i foloseau carranam ca sclavi.
De obicei, sclavii sunt att de distrui, nct nu-i mai poi
reabilita. Singurul gest de omenie pe care-l puteam face era
s-i omor.
Faa i vocea nu i se schimbaser, dar ea spuse blnd:
Gestul acesta probabil c e mai dureros dect toate
rzboaiele i asediile pe care le-ai condus.
O umbr i sget faa aspr.
Nemurirea nu este un dar att de plcut pe ct cred
muritorii. Poate da natere unor montri care te-ar nfricoa
pn i pe tine. Imagineaz-i sadicii pe care i-ai ntlnit i
apoi imagineaz-i-i cu mii de ani n care s-i perfecteze
meteugul i s-i rafineze dorinele.
Celaena se cutremur.
Conversaia asta devine prea oribil, mai ales c de-
abia am mncat, spuse ea, lsndu-se s cad pe perne.
Spune-mi care dintre soldaii ti e cel mai artos i dac i-ar
plcea de mine.
Rowan se nec.
Gndul c ai putea fi mpreun cu unul dintre tovarii
mei mi nghea sngele n vene.
Sunt chiar att de ngrozitori? Prietenul tu pisoiul
arta destul de decent.
Rowan ridic ntrebtor din sprncene.
Nu cred c prietenul meu pisoiul ar ti cum s-i fac
fa ca, de altfel, niciunul dintre ei. S-ar termina cu vrsare
de snge.
Ea continu s zmbeasc, iar el i ncruci braele.
Nu prea ar fi interesai de tine, pentru c n curnd vei
fi btrn i decrepit i nu vei mai merita efortul de a te
ctiga.
Ea i ddu ochii peste cap.
Ce-i mai place s strici bucuria altora!
Se ls tcerea, iar el o privi din nou (lucid, de parc ar fi
fost epuizat i ntr-o dispoziie negativ) i ea nu fu surprins
deloc cnd i privi n treact ncheieturile una dintre
puinele petice de piele care se vedeau din cauza tuturor
pturilor pe care le stivuise pe ea. Nu discutaser despre asta
noaptea trecut, dar ea nelese c se pregtea s-o fac.
n ochi nu i se citea nicio urm de condamnare cnd
spuse:
Un vindector iscusit te-ar putea scpa de cicatricele
astea cu siguran de cele de pe ncheieturi i de multe
dintre cele de pe spate.
Ea i nclet maxilarul, dar dup un moment ls s-i
scape o rsuflare prelung. Chiar dac tia c el ar nelege
fr prea multe explicaii, i spuse:
n mruntaiele minelor erau celule n care i pedepseau
pe sclavi. Celule att de ntunecate, nct te trezeai acolo i te
ntrebai dac n-ai orbit. M nchideau acolo uneori odat
m-au nchis trei sptmni ntregi. Singurul lucru care m-a
ajutat s rezist a fost faptul c-mi rosteam ntruna numele
M numesc Celaena Sardothien.
Faa lui Rowan era nnegurat, dar ea continu.
Cnd m lsau s ies la lumin, o mare parte din
mintea mea era ntemniat n ntuneric i singurul lucru pe
care mi-l aminteam era c m numeam Celaena. Celaena
Sardothien, cea arogant i curajoas i iscusit, Celaena
care nu cunotea teama sau disperarea, Celaena care era o
arm mortal desvrit.
i trecu o mn tremurnd prin pr.
De obicei nu-mi permit s m gndesc la acea perioad
petrecut n Endovier, recunoscu ea. Dup ce am ieit de
acolo, au fost nopi n care m trezeam i mi se prea c sunt
din nou n celulele acelea, i trebuia s aprind toate
lumnrile din camer pentru a-mi demonstra c nu e aa. n
mine nu te omoar te distrug psihic. n Endovier sunt mii
de sclavi i muli dintre ei sunt din Terrasen. Indiferent ce
decid s fac cu dreptul meu prin natere, voi gsi un mod de
a-i elibera. i voi elibera. Pe ei i pe toi sclavii din Calaculla.
Deci, cicatricele slujesc pentru a-mi aminti de toate acestea.
N-o spusese niciodat, dar acum totul fusese dezvluit.
Dup ce se va fi ocupat de regele din Adarlan, dac
distrugerea acestuia nu punea capt lagrelor de munc,
avea s o fac ea. Piatr cu piatr, dac va fi necesar.
Rowan o ntreb:
Ce s-a ntmplat acum zece ani, Aelin?
N-o s vorbesc despre asta.
Dac ai accepta coroana, ai elibera Endovierul mult
mai uor dect...
Nu pot vorbi despre asta.
De ce?
Era ca un pu n memorie un pu din care nu mai putea
iei niciodat dac avea s cad. Nu era vorba de moartea
prinilor ei. Le putuse povesti altora n termeni fie i vagi
despre uciderea lor. Acea durere era nc sfietoare, nc o
bntuia.
Dar nu clipa n care se trezise ntre cadavrele lor era ceea
ce distrusese tot ceea ce era Aelin Galathynius sau ar fi putut
fi. Undeva n strfundurile minii, auzi vocea unei alte femei,
iubit i insistent, o alt femeie care...
i frec din nou fruntea.
E... furia asta, spuse ea cu voce aspr. Disperarea i
ura i furia care triesc i respir n mine. Lipsite de logic,
de blndee. Este un monstru care slluiete sub pielea
mea. n ultimii zece ani, m-am chinuit zi de zi i or de or
pentru a ine ntemniat monstrul acesta. i n momentul n
care vorbesc despre acele dou zile, despre ce s-a ntmplat
nainte i dup, monstrul va fi eliberat i nu tiu dac l voi
putea stpni, Aa am putut s-l nfrunt pe regele din
Adarlan, aa am putut s m mprietenesc cu fiul lui i cu
cpitanul su, aa am putui tri n acel palat, pentru c nu
am cedat niciun centimetru n faa furiei, n faa amintirilor.
Acum caut uneltele care mi-ar putea distruge dumanul i
nu pot lsa monstrul s scape, pentru c m-ar face s utilizez
acele unelte mpotriva regelui, nu s le pun napoi, cum ar
trebui i a fi n stare s distrug ntreaga lume de ciud.
Deci, de aceea trebuie s fiu Celaena, nu Aelin pentru c a
fi Aelin ar nsemna s m confrunt cu acele lucruri i s
eliberez acel monstru. nelegi?
Dac are vreo importan, nu cred c ai distruge lumea
fr motiv.
Vocea i era dur.
Dar cred c-i place s suferi. Colecionezi cicatrice
pentru c vrei s ai o dovad a faptului c plteti pentru
pcatele comise. i tiu asta pentru c am fcut acelai lucru
timp de dou sute de ani. Spune-mi, crezi c vei merge n
vreun soi de Lume de Apoi binecuvntat, sau c vei arde n
iad? Speri s ajungi n iad pentru c, altfel, cum le-ai face
fa n Lumea de Apoi? Mai bine s suferi, s fii damnat
pentru venicie i...
Ajunge, opti ea.
Probabil c vocea i suna la fel de nefericit i de sfrit
precum se simea, pentru c el se ntoarse la masa de lucru.
Ea nchise ochii, dar inima i bubuia.
Nu tia ct timp trecuse. Dup un timp, salteaua se mic
i scri i simi un trup cald care se lipea de al ei. Fr s-o
mbrieze, doar ntins lng ea. Nu deschise ochii, dar i
inspir mirosul, pin i zpad, iar durerea se potoli puin.
Mcar dac ajungi n iad, spuse el, vibraiile din pieptul
lui bubuind pe trupul ei, atunci vom fi mpreun.
l comptimesc deja pe zeul ntunericului.
i trecu mna mare prin pr i ea aproape toarse. Nu-i
dduse seama ct de mult i lipsea atingerea atingerea
oricui, prieten sau iubit.
Cnd voi reveni la normal, s m atept c ai de gnd
s ipi la mine pentru c aproape m-am epuizat de tot?
El ls s-i scape un hohot firav de rs, dar continu s-i
mngie prul.
Habar n-ai.
Ea zmbi ascuns n pern, iar mna i se opri o clip
apoi continu.
Dup o vreme, el murmur:
Nu m ndoiesc c vei avea cndva puterea de a elibera
sclavii din lagrele de munc, indiferent de numele pe care
vei dori s-l foloseti.
Ochii i ardeau dincolo de pleoape, dar se ls cuprins de
atingerea lui, punndu-i chiar mna pe pieptul lui larg,
savurnd btaia egal, sigur, a inimii lui.
Mulumesc c ai grij de mine, spuse ea.
El mormi acceptare sau refuz, nu tia. Somnul o trase,
Iar ea l urm n uitare.

Rowan o mai inu nchis n camera lui cteva zile i, dei


ea i spusese c se simte bine, o oblig s mai petreac o
jumtate de zi n pat. Considera i ea c era plcut s aib pe
cineva, chiar i un rzboinic Fae autoritar i mritor, cruia
s-i pese dac tria sau murea.
Veni ziua ei de natere nousprezece ani preau
oarecum nesemnificativi i singurul ei cadou fu c Rowan o
ls singur cteva ore. Se ntoarse cu veti despre nc un
cadavru de semi-Fae gsit n apropiere de coast. i ceru s-o
lase s-l vad, dar el o refuz fr drept de apel (ltr la ea,
mai bine spus) i spuse el c l vzuse deja. Era acelai tipar:
snge uscat care cursese din nas, trupul stors pn cnd
rmsese doar o carcas, i cadavrul aruncat cu nepsare.
Chiar se ntorsese n ora unde toi fuseser mai mult dect
bucuroi s-l revad, pentru c le adusese aur i argint.
Se ntorsese la Celaena cu bomboane de ciocolat,
pretinznd c se considera insultat pentru c ea socotea c
absena lui era adevratul cadou de ziua ei. Ea ncerc s-l
mbrieze, dar el i spuse c n-are de gnd s suporte asta.
Totui, a doua oar cnd se ndreapt spre baie, se strecur
prin spatele scaunului lui de la masa de lucru i-i oferi un
srut puternic l zgomotos pe obraz. El o alung dnd din
mn i i terse faa cu un mrit, dar ea bnuia c o
lsase s treac de sistemul lui de aprare.

*
Fu o greeal s cread c ieirea va fi o ncntare.
Celaena i Rowan stteau de o parte i de alta a unui
lumini plin cu muchi, ea cu genunchii uor ndoii, minile
fcute pumn. Rowan nu-i spusese s fac asta, dar ea intrase
n poziia defensiv cnd vzuse vaga sclipire din ochii lui.
Rowan arta aa numai cnd voia s-i fac viaa un iad. i
pentru c nu merseser la ruinele templului, bnui c o
considera capabil s stpneasc mcar unul dintre
elementele puterii ei, n pofida evenimentelor de la Beltane.
Ceea ce nsemna c urma s treac la stpnirea
urmtorului.
Harul tu nu are form, spuse Rowan n cele din urm,
stnd att de nemicat, nct ea l invidie pentru asta. i
pentru c nu are form, tu nu ai control suficient. n atac, o
minge de foc sau un val de flcri sunt utile, da, dar dac e
s te confruni cu un combatant antrenat dac vrei s-i
poi utiliza puterea, atunci trebuie s nvei s te lupi cu ea.
Ea gemu.
Dar, adug el tios, ai un avantaj pe care nu-l au
muli deintori de har magic: tii deja s lupi cu arme.
Mai nti bomboane de ciocolat de ziua mea, iar acum
chiar mi faci un compliment?
El miji ochii i avur nc una dintre conversaiile lor fr
cuvinte.
Cu ct vorbeti mai mult, cu att rzbunarea va i mai
drastic.
Ea zmbi uor.
Iertare, stpne. Sunt a ta, nva-m.
Copil neastmprat.
Ridic brbia spre ea.
Focul tu poate lua orice form doreti singura limit
este propria imaginaie. i, avnd n vedere creterea pe care
ai avut-o, dac ar fi s mergi pe panta ofensiv...
Vrei s fac o sabie din foc?
Sgei, pumnale tu canalizezi puterea. Vizualizeaz-o i
folosete-o aa cum ai folosi o arm mortal.
Ea nghii puternic.
El rnji dispreuitor.
Te temi s te joci cu focul, prineso?
N-ai fi preafericit dac i-a prli sprncenele.
ncearc-m.
Cnd te antrenai ca asasin, care a fost primul lucru pe
care l-ai nvat?
Cum s m apr.
Ea nelese acum de ce el fusese att de amuzat n
ultimele cteva minute, iar el i rspunse:
Bine.

Deloc surprinztor, era oribil s se arunce n ea cu


pumnale din ghea.
Rowan azvrlea pumnal dup pumnal magic nspre ea
i, de fiecare dat, scutul din foc pe care ncerca (i nu
reuea) s i-l imagineze nu o apra deloc. Dac binevoia s
apar, o fcea ntotdeauna prea departe la stnga sau la
dreapta.
Rowan nu voia un zid din foc. Nu el voia un scut mic,
controlat. i nu conta de cte ori o lovea n mini sau n
brae, ori n fa, nu conta c sngele uscat o mnca acum pe
obraji. Un scut att avea de construit, i s-ar fi oprit.
Asudnd i gfind, Celaena ncepea s se ntrebe dac nu
ar trebui s se aeze n calea urmtorului pumnal i s se
scape de suferin, cnd Rowan mri.
Strduiete-te mai mult.
ncerc, sri ea, rostogolindu-se n lateral cnd el i
trimise dou pumnale lucioase din ghea spre cap.
Te compori de parc ai fi n pragul epuizrii.
Poate c sunt.
Dac tu crezi mcar o secund c te apropii de
epuizare dup doar o or de antrenament...
S-a ntmplat la fel de repede i la Beltane.
Dar acela nu a fost sfritul puterii tale.
Urmtorul pumnal din ghea pluti n aer lng capul lui.
Cazi prad atraciei magiei i o lai s fac tot ce vrea
cu tine o lai s te consume. Dac i-ai fi inut firea, ai fi
putut face focurile alea s ard sptmni ntregi luni
ntregi.
Ba nu.
Nu avea un rspuns mai bun dect acesta.
Nrile i fremtar uor.
tiam eu. Voiai ca puterea ta s fie nesemnificativ i
ai fost uurat cnd ai crezut c nu eti capabil dect de
att.
Fr avertisment, expedie pumnalul, apoi nc unul, apoi
nc unul, toate direct spre ea. Ea i ridic braul stng cum
ai fi ridicat un scut, imaginndu-i flacra care i nconjura
braul, blocnd pumnalele, trimindu-le n neant, dar...
Blestem att de tare, c psrile ncetar s mai
ciripeasc. i strnse cu mna antebraul din care sngele
ncepuse s se reverse i s se mbibe n tunic.
Nu m mai lovi! Am neles!
Dar pumnalele continuar s-o atace.
Ghemuindu-se i aruncndu-se ntr-o parte, ridicndu-i
braul nsngerat pentru a se apra din nou, strnse din dini
i-l njur. El expedie un pumnal care se nvrti cu o eficien
mortal i nu se putu mica suficient de repede nct s
evite zgrietura uoar pe pomete. uier spre el.
Avea dreptate el avea ntotdeauna dreptate, iar ea ura
asta, aproape la fel de mult ct ura puterea care o inunda i
fcea ce voia. Doar c ea era cea care trebuia s conduc
nu invers. Doar ea nu era sclava puterii. Nu era sclava
nimnui, iar dac Rowan mai arunca un afurisit de pumnal
spre faa ei...
Ceea ce el i fcu.
Cristalul de ghea nu reui s treac pe lng antebraul
ei ridicat i se transform ntr-o explozie de abur.
Celaena arunc o privire peste marginea licrind a
flcrii compacte, de culoare roie, din faa braului ei. Avea
forma unui scut.
Rowan zmbi uor.
Am terminat pe ziua de astzi. Du-te s mnnci ceva.
Scutul circular n-o ardea, dei flcrile lui se zvrcoleau i
uierau. Aa cum poruncise ea. Funcionase.
Aa c-i ridic ochii spre Rowan.
Ba nu. Din nou.

Dup o sptmn de construit scuturi de diverse


dimensiuni i temperaturi, Celaena putea construi mai multe
aprri care ardeau n acelai timp i putea nconjura
ntreaga vlcea cu jumtate de gnd pentru a o proteja de
asaltul din afar, Cnd se trezi ntr-o diminea nainte de
rsrit, fr s tie de ce o face, se strecur din camera pe
care o mprea cu Rowan i cobor la pietrele magice de
aprare.
Se cutremur, nu doar din cauza rcorii de diminea, ci
i din cauza puterii pietrelor curbate ale porilor pe pielea ei,
cnd trecu printre ele. Niciuna dintre santinele de pe
creneluri nu-i ordon s se opreasc atunci cnd merse pe
lng linia de stnci sculptate i impozante, pn cnd gsi
un teren plan i ncepu s se antreneze.
CAPITOLUL 44

Cele Treisprezece zburar, ca una; Cele Treisprezece, ca


una, le conduser pe celelalte vrjitoare Cioc-negru n ceruri,
ca una. Exerciiu dup exerciiu, prin ploaie, i soare, i vnt,
pn cnd toate erau arse de soare i pline de pistrui. Chiar
dac Abraxos nc mai trebuia s reueasc traversarea
Rscrucii, peticul de mtase de pianjen de pe aripile lui i
mbuntise mult zborul.
Totul mergea de minune. Abraxos intrase ntr-o ncierare
pentru dominaie cu masculul lui Lin i ieise victorios, iar
dup aceea nimeni din sabatul ei sau din alt sabat nu-l mai
provocase. Jocurile de Rzboi se apropiau cu repeziciune i,
dei Iskra nu mai fusese o problem din noaptea n care
Manon aproape c o ucisese, i pzeau spatele: la bi, dup
fiecare col ntunecat, verificnd de dou ori hurile i
curelele nainte de a-i ncleca dragonii.
Da, toate mergeau de minune, pn cnd Manon fu
chemat n camera bunicii ei.
De ce oare, spuse bunica ei, pe post de salut,
plimbndu-se nervoas prin camer, cu dinii dezvelii ca de
obicei, de ce oare trebuie s aud de la ticloasa aia de
Cressida c dragonul tu pipernicit i inutil nu a trecut nc
Rscrucea? Cum se face c, fiind eu n mijlocul unei
ntruniri, n care planificam Jocurile de Rzboi pentru ca tu
s le poi ctiga, celelalte Matroane mi spun c tu n-ai voie
s participi pentru c animalul tu nu a traversat Rscrucea
i, prin urmare, nu are voie s-i duc n zbor stpna?
Manon surprinse lucirea ghearelor nainte de a-i zgria
obrazul. Nu suficient ct s-i lase o cicatrice, dar suficient ct
s o fac s sngereze.
Tu i cu animalul acela suntei o ruine, uier bunica
ei, cu dinii clnnindu-i. Nu vreau dect s ctigi Jocurile
astea ca s ne putem lua locul pe drept cuvenit de regine,
nu de nalte Vrjitoare. Regine ale Deertului, Manon, iar tu
faci tot ce poi ca s strici asta.
Manon i inu ochii n pmnt. Bunica i bg o unghie n
piept, strpungndu-i mantia roie, ptrunznd n carnea de
deasupra inimii.
i s-a topit inima?
Nu.
Nu, o imit sarcastic bunica ei. Nu, nu se poate topi,
pentru c nu ai inim, Manon. Noi nu ne natem cu inim i
suntem fericite aa.
Art spre podeaua din piatr.
De ce sunt informat astzi c Iskra a prins o
blestemat de Crochan care ne spiona? De ce sunt ultima
care afl c spioana este n temniele noastre i c o
interogheaz deja de dou zile?
Manon clipi, dar fu singurul semn de surpriz pe care-l
ls s-i scape. Dac vrjitoarele Crochan le spionau... O alt
tietur pe fa i brzd cellalt obraz.
Vei face traversarea mine, Manon. Mine, i nu-mi
pas dac te faci una cu stncile. Dac supravieuieti, s
faci bine s te rogi ntunericului s ctigi Jocurile alea. Cci
dac nu...
Bunica i trecu o unghie de-a curmeziul gtului lui
Manon. O zgrietur care s-i pun sngele n micare.
i o fgduial.

De data aceasta, toat lumea veni s vad traversarea


Rscrucii. Abraxos fu neuat, iar concentrarea aintit
asupra gurii peterii deschise ctre noaptea de dedesubt.
Asterin i Sorrel erau n spatele ei, dar lng animalele lor,
nu clare. Bunica aflase c intenionau s o salveze i
interzisese asta. Manon trebuia s plteasc pentru propria-i
prostie i mndrie, spunea ea.
Vrjitoarele se nghesuir la marginea platformei de
vizionare, iar de deasupra, naltele Vrjitoare i
motenitoarele lor urmreau dintr-un balcona. Zgomotul era
aproape asurzitor. Manon arunc o privire ctre Asterin i
Sorrel i le vzu expresia feroce, dur ca piatra, dar
ncordat.
inei-v pe lng perei, pentru ca el s nu v sperie
balaurii, le spuse ea.
Ele ddur mohorte din cap.
De cnd grefase mtasea de pianjen pe aripile lui
Abraxos, Manon avusese grij s nu-l foreze prea mult, pn
cnd vindecarea avea s fie complet. Dar Rscrucea, cu
plonjonul i vnturile ei... aripile lui s-ar fi putut transforma
n zdrene n cteva secunde dac mtasea nu rezista.
Ateptm, Manon, ltr bunica ei de deasupra.
Fcu semn cu mna spre gura peterii.
Dar, te rog, nu te grbi.
Rsete de la Picioare-galbene, de la Cioc-negru... de la
toat lumea. i totui, Petrah nu zmbea. i niciuna dintre
Cele Treisprezece, adunate cel mai aproape pe platforma de
vizionare, nu zmbea.
Manon se ntoarse spre Abraxos i privi n ochii lui.
S mergem, spuse i-l trase de huri.
Dar el refuz s se mite nu din team sau teroare. i
ridic ncet capul privind spre locul unde sttea bunica ei
i emise un mrit jos, de avertizare. O ameninare.
Manon tia c ar trebui s-l certe pentru lipsa de respect,
dar faptul c putea nelege ce se petrecea n sala asta... ar fi
trebuit s fie imposibil.
Noaptea este pe trecute, strig bunica ei, nepsndu-i
de bestia care se uita la ea cu att de mult furie n ochi.
Sorrel i Asterin schimbar o privire i ar fi putut jura c
mna Aghiotantei sale se rsucise spre mnerul sbiei. Nu ca
s-l rneasc pe Abraxos, ci... Fiecare membr a Celor
Treisprezece i dusese uor mna spre arme. Pentru a lupta
n caz c bunica ei ddea ordin s fie omori Manon i
Abraxos. Auziser provocarea din mritul lui Abraxos i
neleseser c bestia trsese o limit dincolo de care nu voia
s treac.
Nu se nteau cu inim, spusese bunica ei. Asta li se
spusese. Supunere, disciplin, brutalitate. Acestea erau
lucrurile pe care ar fi trebuit s le preuiasc.
Ochii lui Asterin strluceau extraordinar de puternic i
ddu din cap spre Manon.
Era acelai sentiment pe care-l simise ea cnd Iskra l bi-
ciuise pe Abraxos pe care nu-l putea descrie, dar care o
orbise.
Manon l apuc de bot pe Abraxos, obligndu-l s-i ia
privirea de la bunica ei.
O singur dat, opti ea. Tot ce trebuie s faci este s
sari o singur dat, Abraxos, i dup aceea le poi nchide
gura pentru totdeauna.
Apoi, ridicndu-se din abisuri, se auzi o btaie constant
pe dou note. Btaia bestiilor de momeal nlnuite, care
deplasau mainriile grele dintr-o parte n alta. Ca o inim
care btea. Ca un tremur de aripi.
Ritmul se auzea tot mai puternic, de parc balaurii din
huri ar fi tiut ce se ntmpl. Sunetul crescu i crescu n
amplitudine, pn cnd ajunse la peter pn cnd
Asterin i lu scutul n mn i i se altur. Pn cnd toate
Cele Treisprezece preluar ritmul.
Auzi asta? Asta-i pentru tine.
O clip, n btaia care le nvluia ca nite aripi
fantomatice izvorte din munte, lui Manon i se pru c n-ar fi
fost att de ru s moar dac ar fi fost cu el, dac n-ar fi
fost singur.
Eti unul dintre Cei Treisprezece, i spuse. De acum
pn cnd ntunericul ne va despri. Tu mi aparii, iar eu i
aparin. Hai s le artm de ce.
El i sufl n palme, de parc i-ar fi spun c tia deja toate
acestea i c ea nu fcea dect s risipeasc timp preios. Ea
zmbi uor cnd Abraxos arunc nc o privire provocatoare
n direcia bunicii ei. Balaurul se ls pe pmnt, pentru ca
Manon s ncalece.
Distana pn la intrarea n peter prea mult mai scurt
n a dect pe jos, dar nu se ndoi de el n timp ce clipi pentru
a-i pune pleoapa interioar la locul ei i s-i retracteze
dinii. Mtasea de pianjen avea s reziste refuza s accepte
alt alternativ.
Zboar, Abraxos, i spuse ea i-l mboldi cu pintenii.
Ca o comet, se avnt n galop pe panta lung, iar Manon
se mica odat cu el, ntmpinnd fiecare pas de galop al
trupului lui puternic, fiecare pas n ritm cu btaia balaurilor
nchii n pntecele muntelui. Abraxos i deschise aripile,
btnd din ele o dat, de dou ori, cptnd vitez, fr
team, nerbdtor, pregtit.
i totui, btaia nu ncet, nici cea a balaurilor sau cea a
Celor Treisprezece, nici cea a sabaturilor Cioc-negru, care o
preluaser, btnd din picioare sau din palme. Nici din
partea motenitoarei Snge-albastru, care i lovea sabia de
pumnal, sau din partea vrjitoarelor Snge-albastru, care se
luaser dup ea. ntregul munte se zguduia odat cu sunetul.
Din ce n ce mai repede, Abraxos se avnt spre povrni,
iar Manon se inu bine. Gura peterii se deschise larg.
Abraxos i nchise aripile, utiliznd micarea pentru a da
nc un impuls trupului, nainte de a plonja mpreun cu
Manon peste margine.
Rapid ca un fulger arcuindu-se pe cer, se npusti spre
podeaua Trectorii.
Manon se ridic n a, inndu-se bine, iar cosia i iei de
sub mantie, apoi scp din legturi, fluturnd dureros n
urm, fcndu-i ochii s lcrimeze n pofida pleoapelor. El se
prbuea tot mai jos, cu aripile strnse pe lng corp, coada
dreapt i echilibrat.
Spre iad, spre eternitate, spre acea lume unde, pentru o
clip, ar fi putut jura c n piept i se strngea ceva.
Nu nchise ochii, nici mcar cnd pietrele luminate de
lun ale Trectorii se apropiar, devenind mai vizibile. Nu
avea nevoie s fac asta.
Precum pnzele unei corbii mree, aripile lui Abraxos se
deschiser, tensionate. Le nclin spre n sus, mpotrivindu-
se morii care ncerca s-i trag n jos.
i acele aripi, acoperite de peticele strlucitoare ale
Mtsii de Pianjen, rmaser puternice i drze, trimindu-
i n zbor pe deasupra versantului Omega i pe cerul nstelat
de dincolo de el.
CAPITOLUL 45

Spre meritul lor, santinelele nu se speriar atunci cnd


Rowan, ajuns lng ele, pe creneluri, se transform. Aveau
ochii suficient de ageri pentru a-i fi detectat sosirea cnd
intr ca fulgerul. Un uor puseu de team, dar care era de
ateptat, chiar dac l deranja mai mult ca altdat. Cnd le
vorbi, tresrir uor.
De ct timp e acolo jos?
De o or, prine, spuse unul dintre strjeri, urmrind
flcrile intermitente de dedesubt.
i de cte diminei n ir?
Asta e a patra, prine, rspunse aceeai santinel.
n primele trei zile, se strecurase din pat nainte de zori,
iar el presupusese c ajuta la buctrie. Dar cnd se
antrenaser ieri, sesizase c... progresase ntr-un ritm mai
alert dect ar fi fost normal, ca peste noapte. Trebuia s
admire faptul c era plin de resurse.
Fata sttea n afara zidului din pietre magice de aprare,
luptnd singur.
Un pumnal din flcri zbur din mn spre bariera
invizibil dintre dou stnci, apoi altul, de parc s-ar fi
npustit asupra capului adversarului. Lovi zidul magic cu o
flacr de lumin i rico, respins de vraja protectoare care
ncercuia fortreaa. Cnd ajunse la ea, se protej cu scutul
rapid, puternic, sigur de ea. Un rzboinic pe cmpul de
lupt.
N-am vzut pe nimeni... luptnd aa, spuse santinela.
Era o ntrebare, dar Rowan nu se sinchisi s rspund.
Nu era treaba lor i nu era nici el chiar sigur c regina ar fi
fost mulumit c o semi-Fae nva s-i utilizeze aa
puterile. Dei plnuia s-i spun totul lui Lorcan,
comandantul lui i singurul brbat care era mai nalt n rang
dect el n Doranelle, doar pentru a vedea dac puteau utiliza
asta n antrenamentul lor.
Fata trecu de la aruncatul armelor la lupta corp-la-corp: o
lovitur de for, o lovitur mistuitoare de foc. Flcrile ei
deveniser uluitor de diverse nuane de auriu, de rou, de
portocaliu. i tehnica nu harul magic, ci modul n care se
mica... Stpnul ei fusese un monstru, nu ncpea nicio
ndoial, dar o pregtise bine. Se ferea i srea i se rsucea,
fr pauz, cu furie, i...
njur, la fel de colorat ca de obicei, cnd zidul i trimise
napoi flacra rubinie. Reui s o resping cu scutul, dar
czu n fund. i totui, niciuna dintre santinele nu rse.
Rowan nu tia dac din cauza prezenei lui sau din cauza ei.
Afl o clip mai trziu, cnd atepta s o aud strignd,
sau dnd ndrt, sau plecnd. Dar prinesa se mulumi s
se ridice n picioare, fr mcar s se curee de noroi i
frunze, i i relu antrenamentul.

Urmtorul cadavru apru o sptmn mai trziu, dnd o


tonalitate mai curnd dezgusttoare dimineii proaspete de
primvar n care Celaena i Rowan alergar la locul
respectiv.
i petrecuser ultima sptmn luptnd i aprndu-se
i manipulndu-i ei harul magic, ntrerupi numai de cte o
vizit oarecum neplcut a unor nobili Fae care cltoreau
prin zona lor ceea ce o convinse pe Celaena c n-avea de ce
s se grbeasc s mearg n Doranelle. Din fericire, oaspeii
rmseser doar o noapte, iar leciile ei nu fur tulburate
prea mult.
Lucrau numai cu focul, ignornd stropul de afinitate la
ap pe care l motenise. ncerc n mod repetat s conjure
apa, cnd bea, n cad, cnd ploua, dar fr reuit. Atunci,
s fie focul. i dei tia c Rowan era la curent cu pregtirea
ei de diminea, nu-i uur niciodat antrenamentul, dei ar
fi putut jura c uneori simea cum harurile lor... se jucau
mpreun, flacra ei provocndu-i gheaa, vntul lui dansnd
printre t- ciunii ei. Fiecare diminea aducea ceva nou,
uneori mai dificil, diferit i oribil. n numele zeilor, era genial.
Viclean, rutcios i strlucitor.
Chiar i atunci cnd i aplica o btaie sor cu moartea. n.
Fiecare. Zi. Blestemat.
Nu din rutate, nu cum fusese nainte, ci pentru a-i
demonstra ceva c dumanii nu aveau s o crue. Dac
simea nevoia s se odihneasc, dac puterea o lsa, avea s
moar.
Aa c o trntea n noroi sau n pru, sau n iarb, cu un
vrtej de vnt sau de ghea. Iar ea se ridica, aruncnd sgei
de flacr, cu scutul devenit acum cel mai bun aliat al ei. Iar
i iar, nfometat i epuizat i mbibat de ploaie, de cea i
de sudoare, pn cnd scutul deveni un instinct, pn cnd
putu s arunce sgei i pumnale de flacr odat, pn cnd
l trnti ea cu fundul de pmnt. ntotdeauna mai era ceva de
nvat; tria i respira i visa focul.
Uneori visa un brbat cu ochi cprui dintr-un imperiu de
dincolo de mare. Alteori se trezea i ntindea mna pentru a
atinge trupul cald de brbat de lng al ei, numai pentru a-i
da seama c nu era al cpitanului c nu va mai sta
niciodat ntins lng Chaol, nu dup ceea ce se
ntmplase. Cnd i amintea asta uneori, fiecare gur de aer
era un chin.
Nu era nimic romantic n faptul c mprea patul cu
Rowan, i fiecare rmnea pe partea lui. Cu siguran nu i
ntmpin nimic romantic cnd ajunser la locul unde fusese
gsit cadavrul, iar ea i ddu jos cmaa pentru a se rcori.
Acoperit doar de desuuri, pielea Celaenei fu mucat de
aerul mrii cu o rcoare delicioas i pn i Rowan i
deschise jacheta greoaie cnd se apropiar de coordonate.
Ei bine, de data asta i simt mirosul, spuse Celaena
ntre dou gfieli.
Ajunseser la locul indicat n mai puin de trei ore,
judecnd dup soare. Era cea mai lung i mai rapid curs
pe care o fcuse ea vreodat, mulumit formei de Fae n care
se antrena.
Cadavrul acesta putrezete aici de mai mult timp dect
semi-Fae de acum trei zile.
i muc limba s nu-i rspund. Se mai descoperise un
cadavru semi-Fae, iar el n-o lsase s-l vad, fornd-o n
schimb s se antreneze n timp ce el zburase spre locul
descoperirii. Dar, n dimineaa aceasta, se uitase n focul
nbuit din ochii ei i dduse ndrt.
Celaena pi cu grij pe covorul din ace de pin, cutnd
semne de lupt sau ale atacantului. Pmntul era btucit i,
n pofida prului, mutele bziau n apropiere de ceea ce
prea a fi o grmad de mbrcminte, vizibil de dup o
movili.
Rowan njur urt cu voce joas, ridicndu-i antebraul
pentru a-i acoperi nasul i gura, n timp ce examina
carcasa, cu faa lui de brbat semi-Fae contorsionat de
oroare. Celaena ar fi fcut la fel, cu excepia faptului c... cu
excepia faptului c...
Era prezent i un al doilea miros. Nu att de puternic pe
ct fusese la prima locaie, dar persistent. mpinse amintirea
care voia s se nale ca rspuns la miros, amintirea care o
copleise n acea zi, pe cmpul de gorgane.
Ne-a atras atenia i o tie, spuse ea. Are ca inte semi-
Fae pentru a trimite un mesaj, fie pentru c... au gust bun.
Dar...
i imagin harta pe care o inea Rowan n camera lui,
detaliind suprafaa vast pe care fuseser gsite cadavrele i
se strmb.
Dac sunt mai muli?
Rowan ntoarse privirea spre ea, cu sprncenele ridicate.
Nu mai spuse nimic pn cnd se apropie de locul unde se
afla el, lng cadavru, atent s nu distrug dovezile.
Stomacul i se strnsese, iar bila i ajunsese n gt, dar
acoperi oroarea care o cuprinsese cu un perete de ghea pe
care nici mcar focul ei nu-l putea topi.
Eti btrn ca iadul, spuse ea. Trebuie s te fi gndit
c avem de-a face cu mai muli, dat fiind ct de ntins este
teritoriul. Dac acela pe care l-am vzut ntre gorgane nici
mcar nu era cel responsabil de moartea acestor semi-Fae?
El miji ochii, dar ncuviin reticent. Ea studie faa supt,
hainele rupte.
Haine rupte, tieturi mici de-a lungul palmelor de parc
i-ar fi mplntat unghiile n palme. Ceilali de-abia fuseser
atini, dar acesta...
Rowan.
Se apr de mute.
Rowan, spune-mi c vezi i tu ce vd eu.
nc un blestem profund. El se ghemui, utiliznd vrful
pumnalului pentru a mpinge la o parte o bucat de pnz
rupt de la guler.
Masculul acesta...
S-a luptat. S-a mpotrivit. Niciunul dintre ceilali n-a
fcut-o, conform rapoartelor.
Duhoarea cadavrului era suficient de puternic s o
trnteasc n genunchi. Se ghemui lng mna i antebraul
n putrefacie, uscat i consumat din interior spre n afar.
ntinse mna dup pumnalul lui Rowan, pentru c ea nc
nu avea unul. El ezit, cnd ea ridic privirea spre el.
Numai n aceast dup-amiaz, pru el s mrie,
apsnd mnerul n palma ei deschis.
Ea smuci pumnalul.
tiu, tiu. Nu mi-am rectigat nc armele. Nu te zbrli aa.
Se ntoarse la carcas, ntrerupnd conversaia mut i
obinnd un rnjet drept rspuns. Jocul mintal cu Rowan era
ultimul lucru pe lista ei de prioriti, chiar dac devenise una
dintre activitile ei favorite.
n conflictul acesta mintal era ceva foarte familiar, gndi
ea, trecnd atent, ct de blnd i respectuos putu, vrful
pumnalului pe sub unghiile rupte i murdare ale brbatului,
apoi tergnd coninutul pe dosul palmei ei. Praf i ceva
negru... negru...
Ce dracu e asta? vru Rowan s tie, ngenunchind
lng ea, mirosindu-i mna ntins.
i sri ndrt, mrind.
sta nu-i praf.
Nu, nu era. Era mai negru dect noaptea i duhnea la fel
ca prima dat cnd l mirosise, n catacombele de sub
bibliotec, o balt uleioas de snge de culoarea obsidianului.
Puin diferit de cellalt miros oribil care plutea n aer, dar
similar. Foarte asemntor...
E imposibil, spuse ea, srind n picioare. Asta... asta...
asta...
ncepu s se mite agitat, ca s nu tremure.
Nu se poate. Probabil c m nel.
Erau foarte multe celule n temnia uitat de sub
bibliotec, de sub turnul Wyrd cu ceas al regelui. Creatura pe
care o ntlnise ea avusese o inim uman. Fusese
abandonat, bnuia ea, din cauza vreunui defect. i dac... i
dac cei perfecionai fuseser mutai n alt parte? Dac
acum erau... pregtii?
Povestete-mi, mri Rowan, vorbind cu greu, pentru
c se lupta s in n fru pornirea uciga care l invadase
ca rspuns la ameninarea care pndea din pduri.
Ea ridic mna s-i frece ochii, dar i ddu seama c
substana era pe degetele ei, i atunci se terse de cma,
numai pentru a-i aminti c nu purta dect banda alb
moale de pe sni i c i era frig pn n mduva oaselor.
Alerg la prul din apropiere pentru a se cura de sngele
negru uscat, urnd pn i faptul c urme din el se vor afla
n ap, n lume, i cu voce joas, joas, i povesti lui Rowan
despre creatura din bibliotec, despre cheile Wyrd, despre
informaiile pe care le inea Maeve n secret i despre cum
putea fi distrus acea putere. Putere care era folosit de rege
pentru a crea lucruri i care aveau ca int oamenii cu har
magic n snge, pentru a le fi gazde.
O briz cald o nvlui, nclzindu-i oasele i sngele,
linitind-o.
Cum a ajuns aici? ntreb Rowan, cu trsturile de un
calm de ghea.
Nu tiu. Sper s m nel. Dar mirosul acela nu voi
uita n veci mirosul acela. De parc putrezise din interior, cu
nsi esena distrus.
i pstrase ns cteva capaciti cognitive. i,
indiferent ce-o fi, trebuie s le aib, de vreme ce abandoneaz
trupurile.
ncerc s nghit de dou ori dar gura i era uscat.
Semi-Fae... ar fi gazde perfecte, pentru c muli sunt
capabili s foloseasc magia i nimnui din Wendlyn sau
Doranelle nu-i pas dac triesc sau mor. Dar cadavrele
acestea dac voia s le rpeasc, de ce s le omoare?
Sunt inutile dac nu sunt compatibile, spuse Rowan. i
dac nu erau compatibile, la ce s le foloseasc dect la
desangvinizare?
Dar ce sens are s lase trupurile acolo unde le putem
gsi? S strneasc team?
Rowan i nclet maxilarele i ncepu s inspecteze zona,
examinnd pmntul, copacii, stncile.
Arde trupul, Aelin.
i ddu jos teaca i centura care gzduise pumnalul, care
nc atrna n mna ei, i i le arunc. Ea le prinse cu mna
liber.
Mergem la vntoare.

Nu gsir nimic, nici chiar cnd Rowan i schimb forma


i inspect regiunea din nalturi. Cnd lumina zilei sczu, se
urcar n copacul cel mai mare, cel mai bogat din zon. Se
aezar pe o creang masiv, strni unul n altul, pentru c
nu voia s-o lase s provoace nici cea mai mic flacr.
Cnd ea se plnse de condiii, Rowan sublinie c, n
noaptea aceea, luna avea s lipseasc, iar prin pdure
bntuiau fiine mai periculoase dect vrcolacii. Asta i
nchise gura pn cnd el i ceru s-i spun mai multe
despre creatura din bibliotec, s-i explice fiecare detaliu,
fiecare slbiciune i fiecare punct forte.
Dup ce termin, el i scoase unul dintre cuitele lungi
doar una dintre numeroasele i minunatele arme pe care le
purta asupra lui i ncepu s-l curee. Cu simurile ei
sensibilizate, putea vedea suficient de bine n lumina stelelor
pentru a discerne oelul, minile lui i jocul muchilor pe
umeri, cnd tergea lama. El nsui era o arm frumoas,
clit n secole de antrenament i de lupt nemiloas.
Crezi c m-am nelat? l ntreb ea, cnd el i ls
deoparte cuitul i ncepu s le caute pe celelalte, ascunse
sub haine.
Ca i primul, erau toate curate, dar ea nu coment.
n ceea ce privete creatura, vreau s spun.
Rowan i scoase cmaa peste cap pentru a ajunge la
armele prinse de trup, dezvluindu-i spatele larg, musculos,
plin de cicatrice i minunat. Frumos ceva foarte feminin, o
parte nnscut din ea aprecia asta, i n-o deranja
semigoliciunea lui. El vzuse fiecare centimetru din ea. Ea
bnuia c nicio parte din el nu ar fi luat-o prin surprindere,
mulumit lui Chaol. Dar nu, nu se va gndi la Chaol. Nu
cnd se simea n sfrit stabil i cu mintea limpede i bine.
Avem de-a face cu un prdtor iret i mortal,
indiferent care-i sunt originile i ci sunt, spuse el, curnd
un pumnal mic, prins n zona pectoralilor.
Ea urmri cu privirea tatuajul care cobora pe faa lui, pe
gt, pe umeri i pe bra. Un semn sobru, brutal. Se
vindecaser, oare, cicatricele de pe faa lui Chaol, ori aveau
s rmn o venic aducere-aminte a ceea ce-i fcuse ea?
Dac te-ai nelat, voi considera asta o binecuvntare.
Ea se lipi de trunchiul copacului. A doua oar se gndise
la Chaol. Probabil c era cu adevrat epuizat, pentru c o
alt opiune ar fi fost c i dorea s fie nefericit.
Nu voia s tie ce fcuse Chaol n aceste luni i nici ce
gndea despre ea. Dac i vnduse regelui informaii despre
trecutul ei, poate c regele trimisese una dintre fiine aici, s
o vneze. Iar Dorian o, zei, fusese att de pierdut n
propria-i nefericire, c nici nu se ntrebase ce face, cum
reuise s-i pstreze secret harul magic. Se rug n gnd s
fie bine.
Suferi cu gndurile ei pn cnd Rowan termin de
lustruit armele, apoi scoase rezerva din piele n care ineau
apa i-i spl minile, gtul i pieptul. Ea l urmri tot
timpul, privind modul n care apa i strlucea pe piele n
lumina stelelor. Era foarte bine c Rowan nu era interesat de
ea, pentru c tia c era suficient de proast i de
nechibzuit nct s se gndeasc la o relaie amoroas cu el
pentru a rezolva problema cu Chaol.
n pieptul ei era nc un foarte mare gol. Un gol care se
mrea, nu se micora, i pe care nu-l putea umple nimeni,
nici mcar dac s-ar fi culcat cu Rowan. Erau zile n care
inelul din ametist era cel mai preios bun al ei, i altele n
care tot ce putea face era s nu-l topeasc ntr-o flacr
creat tot de ea. Poate c fusese nebun s iubeasc un om
care i slujea regelui, dar Chaol fusese exact ceea ce-i lipsise
dup ce-l pierduse pe Sam, dup ce supravieuise comarului
minelor.
Dar n acele zile... nu tia ce-i trebuie. Ce i dorea. Dac
ar fi fost dispus s recunoasc, ar fi spus c, de fapt, habar
n-avea cine mai era. Tot ce tia este c indiferent cine sau ce
ieise din acel abis de disperare i de durere nu avea cum s
fie aceeai persoan care se prbuise n el. i poate c sta
era un lucru bun.
Rowan se mbrc napoi i se sprijini de copac, cu trupul
lui puternic i cald lipit de al ei. Rmaser aa n ntuneric,
pn cnd ea spuse cu voce joas:
Mi-ai spus odat c atunci cnd i gseti partenera,
nu poi suporta ideea de a o rni fizic. Odat ce te-ai
mperecheat, mai curnd te-ai rni pe tine.
Da, de ce?
Am ncercat s-l omor. I-am distrus faa, apoi i-am
inut un pumnal deasupra inimii, pentru c am crezut c
este vinovat de moartea Nehemiei. i l-a fi omort, dac nu
m-ar fi oprit cineva. Dac Chaol dac el ar fi fost ntr-adevr
perechea mea, n-a fi putut face asta, nu?
El pstr tcerea vreme ndelungat.
De peste zece ani nu mai fusesei n forma ta de Fae,
aa c, poate, instinctele nu erau suficient de puternice ct
s preia conducerea. Uneori, cei doi pot deveni intimi nainte
de a se forma legtura.
Oricum, e o speran inutil, de care ncerc s m ag.
Vrei s-i spun adevrul?
Ea i ngrop brbia n tunic i nchise ochii.
Nu n noaptea asta.
CAPITOLUL 46

Ferindu-i ochii de strlucire, Celaena privi dealurile i


bucica de plaj aflate la distan. Era o cldur torid, o
briz slab, dar Rowan rmase mbrcat cu haina lui greoaie
de un cenuiu deschis i centura lat, platoele pentru
antebrae fiind prinse la locul lor. Binevoise s-i dea cteva
dintre armele lui n acea diminea ca msur de precauie.
n zori, se ntorseser la ultimul loc, pe acelai drum i
atunci Celaena prinsese o urm. Ei bine, analizase
ndeaproape o pictur de snge ntunecat de pe o stnc din
apropiere i apoi Rowan urmrise mirosul napoi la dealuri.
Ea cutase pe plaj, sub arcadele naturale ale numeroaselor
peteri de pe rmul cu meandre. Dar acolo nu era nimic iar
urmele, din pricina mrii, a vntului i a elementelor naturii,
dispruser. Stteau acolo de cel puin jumtate de or,
cutnd alte semne, dar nu mai era nimic. Nimic, cu
excepia...
Acolo. O scobitur uzat n promontoriu, de parc multe
perechi de picioare uzaser marginea cocondu-se, prudent,
peste ea. Rowan o apuc de bra cnd ea se aplec s
analizeze scara ascuns, frmiat. Ea i arunc o cuttur
urt, ns el nu-i ddu drumul.
ncerc s nu m simt jignit, spuse ea. Uite!
Treptele aproape dispruser rmseser buci de
stnc i nisip presrat cu tufiuri. Apa de dincolo de plaj
era att de transparent i de calm, nct puteai vedea o
fisur mic n bariera de recifuri care strjuia rmurile. Era
una dintre puinele ci de a acosta fr s-i faci barca
buci, lat numai ct s treac o ambarcaiune mic. Nu ar
fi ncput pe acolo un vas de lupt sau unul comercial, fr
dubiu unul dintre motivele pentru care aceast zon nu
fusese modernizat. Era ns un loc perfect dac doreai s
intri clandestin n ar i s rmi nedescoperit.
ncepu s deseneze o linie lung i adnc n pmntul
nisipos, apoi desen punct dup punct.
Trupurile au fost aruncate n praie i ruri, spuse ea.
Iar marea nu era niciodat prea departe, spuse el,
ngenunchind lng ea. Ar fi putut s arunce acolo cadavrele.
Dar...
Dar atunci, cadavrele astea ar fi plutit n deriv pn la
rm i ar fi fcut oamenii s cerceteze plaja. Uite aici, spuse
ea, artnd spre ntinderea de coast pe care o schiase i
pe care se aflau i ei acum, fix n mijlocul ei.
De-a lungul seciunii acesteia de rm sunt
nenumrate peteri.
Ea indic locul unde valurile se sprgeau de recif i
spaiul calm, de mici dimensiuni, dintre recifuri.
De acolo se poate ajunge uor...
i blestem. Nu putu s pronune cuvintele. Pe acolo nu
erau nave, dar asta nu nsemna c una sau dou n-ar fi
putut veni din Adarlan, strecurndu-se pe timp de noapte i
aducndu-i la rm ncrctura lor violent i demonic,
utiliznd brcile mai mici.
Rowan se ridic.
Plecm. Acum.
Nu crezi c ne-ar fi atacat deja dac ne-ar fi vzut?
Rowan art spre soare. Dac se pregtea s-i spun c
era periculos pentru o regin s se arunce singur n braele
pericolului, atunci putea s-o fac...
Dac tot e s explorm, atunci o vom face sub
adpostul ntunericului. Aa c ne ntoarcem la pru i ne
cutm ceva de mncare. Apoi, prines, spuse el cu un
rnjet ct faa, ne vom distra pe cinste.

Vreun zeu probabil c hotrse s se milostiveasc de ei,


pentru c ploaia ncepu imediat dup asfinit, norii tuntori
rostogolindu-se rzbuntori pentru a ascunde sunetele pe
care le fceau ntorcndu-se pe plaj, i ncepur o cercetare
minuioas a peterilor.
Dar cam acolo se terminar favorurile din partea zeilor,
pentru c, stnd pe burt pe un promontoriu ngust care
strjuia o plaj gola, descoperir ceva mai ru dect orice
anticipaser. Nu era vorba doar de montrii creai de rege.
Ci de o armat de soldai.
Civa ieir din gura gigantic a peterii, care era
ascuns de stnci i nisip. Nici nu i-ar fi observat, dac n-ar
fi fost ascuitul sim olfactiv al lui Rowan. Nu avea cuvinte s
descrie acel miros, spuse el, dar ea l cunotea deja.
Gura Celaenei se uscase, iar stomacul i se fcuse ghem
vznd siluetele ntunecate intrnd i ieind din peter cu
micri disciplinate i economice care sugerau c erau bine
antrenai. Nu erau montri turbai, pe jumtate slbatici
precum cel din bibliotec, sau creaturi glaciale, lipsite de
defecte, ca acelea pe care le vzuse n gorgane, ci soldai
muritori. Toi foarte ateni, disciplinai, nemiloi.
Negustorul de crabi, murmur Celaena n urechea lui
Rowan. n sat. A spus a spus c a gsit arme n plasele de
pescuit. Probabil c vin n corbii i se apropie suficient de
mult ct s noate prin recif fr a atrage atenia. Trebuie s
ne apropiem.
i ridic sprncenele spre Rowan, care i arunc un
zmbet de vntor.
tiam eu c-o s fii util ntr-o bun zi.
Rowan se mulumi s pufneasc i se schimb, o licrire
de lumin care spera ea s fi fost mascat de furtun. i lu
zborul de pe marginea promontoriului i plan deasupra apei,
doar o pasre rpitoare aflat n cutare de hran, apoi fcu
un cerc ajungnd s se odihneasc pe o stnc dincolo de
locul unde se sprgeau valurile. Ea l urmri vnnd,
deplasndu-se spre peter, un animal n cutare de adpost
mpotriva ploii. i apoi, meninndu-se aproape de tavanul
impozant al peterii, se strecur nuntru.
Nici nu ndrzni s respire ct el se fcu nevzut. Numr
pauzele dintre tunet i fulger, cu degetele furnicnd-o de
nerbdarea de a pune mna pe mnerul sbiei.
n cele din urm, Rowan se ivi din peter, ntr-un zbor
elegant. i croi drum spre ea, apoi trecu mai departe, intrnd
n pdure. Era un semn s-l urmeze. Cu atenie, se tr prin
praf, i noroi, i printre stnci, pn cnd ajunse suficient de
departe s se strecoare printre copaci. l urm pe Rowan prin
pdurea care devenea tot mai deas, cu ploaia mascnd orice
sunet.
l gsi stnd cu braele ncruciate, sprijinit de un pin
contorsionat.
n peteri sunt cam dou sute de soldai muritori i trei
dintre creaturile alea. De-a lungul rmului au format o reea
ntreag, ascuns.
Gtul i se usc. Trebui s se concentreze pentru a-l
asculta.
Sunt sub comanda unuia numit Generalul Narrok.
Soldaii par toi bine pregtii, dar se in departe de cele trei
creaturi.
Rowan i terse nasul i, n lumina fulgerului, ea observ
sngele.
Aveai dreptate. Cele trei creaturi arat ca nite oameni,
dar nu sunt oameni. Indiferent ce se afl sub pielea lor,
este... dezgusttor nu e cel mai bun cuvnt. A fost de parc
harul meu magic, sngele meu nsi esena mea erau
dezgustate de ei.
Examin sngele de pe degete.
Toi preau s atepte.
Trei dintre chestiile alea. i una dintre ele fusese ct pe ce
s o omoare.
S atepte, ce?
Ochii de animal ai lui Rowan strlucir cnd se fixar
asupra ei.
Ce-ar fi s-mi spui tu de ce?
Regele n-a spus niciodat nimic despre asta. El... el...
Mersese ceva ru n Adarlan? i spusese cumva Chaol
regelui cine i ce este, iar regele trimisese oamenii aici s...
Nu, trebuie s fi durat sptmni, luni, s strecori creaturile
alea aici.
Trimite vorb forelor din Wendlyn avertizeaz-le
imediat.
Chiar dac ajung la Varese mine, tot va dura o
sptmn pn s ajung aici pe jos. Majoritatea unitilor
au fost deplasate n nord pe toat perioada primverii.
Tot trebuie s-i avertizm c sunt n pericol.
Folosete-i capul. Sunt nenumrate peteri i locuri n
care s te ascunzi de-a lungul rmului de vest. i totui, ei
au ales acest loc, acest punct de acces.
Vizualiz harta zonei.
Drumul de munte i va duce dincolo de fortrea.
i nghe sngele, ba pn i harul ei magic, licrind n
ncercarea de a o calma, nu reui s o nclzeasc atunci
cnd spuse:
Nu... nu dincolo de fortrea. La fortrea. i vor pe
semi-Fae.
El ncuviin grav din cap.
Cred c trupurile pe care le-am gsit au fost
experimente. Ca s afle slbiciunile i punctele forte ale semi-
Fae, s afle care sunt... compatibili cu indiferent ce le fac
fiinelor lora diforme. La ci soldai sunt, a crede c
unitatea aceasta a fost trimis s prind i s recupereze
semi-Fae, sau s elimine orice ameninare posibil.
Pentru c, dac nu puteau fi convertii i fcui sclavi ai
Adarlanului, atunci semi-Fae puteau fi convini s lupte
pentru Wendlyn ntr-un rzboi. Ar fi putut deveni cei mai
puternici rzboinici din forele lui Wendlyn i ar fi provocat
mai mult dect mici neplceri pentru Adarlan.
Ea i ridic brbia i spuse:
Atunci, chiar acum chiar acum, vom cobor pe plaj i
ne vom dezlnui harul magic asupra lor. Ct dorm.
Se ntoarse, de parc parte din sufletul ei ncepuse s se
mpotriveasc gndului.
Rowan o apuc de cot.
Dac a fi considerat c exist vreun mod n care s-o
fac, i-a fi sufocat n somn. Dar n-avem cum nu fr a ne
pune vieile n pericol.
Crede-m, eu pot i o voi face.
Erau soldai ai Adarlanului mcelriser i prdaser i
fcuser mai mult ru dect era dispus s-i aminteasc.
Putea s-o fac. Voia s-o fac.
Ba nu. Fizic, nu le poi face niciun ru, Aelin. Nu nc.
Ei tiu suficient despre aceste semne Wyrd pentru a-i fi
protejat tabra lor nenorocit mpotriva genului nostru de
har magic. Paveze precum stncile din jurul fortreei, dar
diferite. Poart fier peste tot pe unde se poate, n arme, n
armur. i cunosc bine inamicul. Om fi noi buni, dar nu
putem s-i distrugem pe toi i s plecm cu via din
peterile astea.
Celaena pea agitat, trecndu-i minile prin prul
umezit de ploaie, bgnd de seam c el nu terminase de
vorbit.
Spune, ceru ea.
Narrok este n fundul peterilor, ntr-o camer privat.
Este aidoma lor, o creatur care poart pielea unui om. i
trimite cei trei montri s prind semi-Fae i s-i aduc n
petera lui unde face experimente pe ei.
Atunci nelese de ce Rowan o mutase n copaci, departe
de plaj. Nu pentru a fi protejat, ci pentru pentru c o
semi-Fae era acolo chiar acum.
Am ncercat s-o las fr aer s-i fie mai uor, spuse
Rowan, dar au pus-o n prea mult fier i... n-o s
supravieuiasc nopii steia, chiar dac intrm acum peste
ei. Deja este o carcas, de-abia mai respir. Nu-i poate
reveni din ce i-au fcut. S-au hrnit cu viaa ei, au
ntemniat-o n propria minte, fcnd-o s retriasc toate
ororile i nenorocirile pe care le-a ntlnit vreodat.
Pn i focul din ea nghe.
n ziua aceea, pe cmpul cu gorgane, s-a hrnit cu
mine, opti ea. Dac n-a fi reuit s evadez, m-ar fi
consumat i pe mine aa.
Un mrit gros, de confirmare, iei vlurit din gtlejul lui
Rowan.
ngreoat, Celaena i frec faa i ls capul pe spate
n ploaia care picura din frunziul de deasupra, apoi inspir
profund i se uit la Rowan.
Nu putem s-i ucidem cu magia noastr ct sunt n
tabr. Forele din Wendlyn sunt i ele prea departe, iar
Narrok urmrete semi-Fae cu trei dintre montri, plus dou
sute de soldai.
Gndea cu voce tare, dar Rowan ncuviin oricum.
Cte dintre santinelele de la Mistward au vzut cu
adevrat cmpul de lupt?
Treizeci, sau chiar mai puini. Unii, precum Malakai,
sunt prea btrni, dar vor lupta oricum i vor muri.
Rowan se afund mai adnc n pdure. Ea l urm, fie i
mcar pentru c tia c dac s-ar fi apropiat cu un pas de
plaja aceea, ar fi ncercat s-o salveze pe femeie. Din
ncordarea din umerii lui Rowan, nelese c i el simea
acelai lucru.
Ploaia se opri, iar Celaena i trase gluga pe spate pentru a
lsa aerul umed s-i scalde faa prea fierbinte. Zona era plin
de pstori, fermieri i pescari. n afar de semi-Fae, nu avea
cine s lupte cu creaturile. Nu aveau niciun avantaj, n afar
de faptul c-i cunoteau teritoriul mai bine dect inamicii.
Bineneles c vor trimite vorb la Wendlyn i poate, poate,
ajutorul va ajunge sptmna viitoare.
Rowan ridic un pumn, iar ea se opri, n timp ce el privi
cu atenie copacii din faa i din spatele lor. Cu o tcere de
specialist, scoase din teac una dintre lamele din aprtoarea
pentru antebra. Mirosul o lovi o secund mai trziu
duhoarea creaturilor, indiferent ce-or fi fost ele sub carnea
muritoare.
Numai una.
Vocea i era att de sczut, nct de-abia o putea auzi cu
urechile ei de Fae.
Asta nu m linitete, spuse ea, la fel de ncet,
trgndu-i pumnalul din teac.
Rowan art cu mna.
Vine direct spre noi. Mergi la dreapta vreo douzeci de
metri, iar eu merg la stnga. Cnd ajunge ntre noi, ateapt
semnalul meu, apoi lovete. Fr magie ar putea atrage
prea mult atenie dac sunt i alii prin preajm. Repede i
n tcere.
Rowan, chestia asta...
Repede i n tcere.
Ochii lui verzi aruncau flcri, dar ea i inu piept.
S-a hrnit cu mine i m-ar fi transformat ntr-o carcas,
spuse ea fr cuvinte. Poate riscm aceeai soart i acum.
Nu erai pregtit, prea el s spun. i nu eram cu tine.
Asta e o nebunie. M-am confruntat i cu una dintre cele
defecte i aproape c m-a ucis.
i-e team, prineso?
Da, i am i motive.
ns el avea dreptate. Acestea erau pdurile lor, iar ei erau
rzboinici. De data aceasta, avea s fie altceva. Aa c
ncuviin, un soldat care accept ordinele, i nu mai pierdu
timpul pentru a-i lua rmas-bun nainte de a se strecura
printre copaci. Paii i erau uori, calcul distana, ascultnd
pdurea din jurul lor, meninndu-i respiraia constant.
Se ascunse dup un copac acoperit de muchi i-i scoase
din teac i cellalt pumnal. Mirosul devenise o duhoare
constant care-i fcea inima s-i bat cu putere. Cnd norii
de deasupra se ndeprtar, lumina stelelor ilumin slab
ceaa joas care plutea aproape de pmntul argilos. Nimic.
Tocmai ncepuse s se ntrebe dac nu cumva Rowan se
nelase, cnd creatura apru dintre copacii din faa lor mai
aproape de ea dect calculase. Mult, mult mai aproape.
nti l simi: pata de ntuneric, tcerea care l nvluia ca
o mantie suplimentar. Pn i ceaa pru s se retrag din
calea lui.
Sub glug, nu putu vedea dect pielea palid i buzele
senzuale. Nu se sinchisea s poarte arme, dar unghiile lui o
fcur s-i in rsuflarea. Unghii lungi, ascuite, pe care i
le amintea prea bine senzaia pe care i-o dduser cnd i
rupeau carnea n bibliotec.
Spre deosebire de acele unghii, acestea nu erau rupte, iar
curbele negre i lustruite luceau. Pielea de pe degete era alb
i fr defecte, prea neted s fi fost natural. ntr-adevr, ar
fi putut jura c vede lucind vene negre, o imitaie grotesc a
sngelui care cursese odat prin ele.
Celaena nu ndrzni nici s clipeasc atunci cnd creatura
i ntoarse capul acoperit de glug spre ea. Rowan nc nu
dduse semnalul. i ddea seama, oare, ct de aproape era
de ei?
Un firior umed de cldur i picur pe buze din una
dintre nri. Se ncord, mbrbtndu-se, i se ntreb ct de
repede se putea mica i ct de adnc trebuia s taie cu
pumnalele ei cu lame lungi. Sabia avea s fie ultima soluie,
pentru c era mai greu de mnuit, chiar dac pentru a folosi
cuitele nsemna s se apropie mai mult.
El scrut copacii, iar Celaena se ascunse mai bine dup al
ei. Creatura de sub bibliotec sfiase ui din metal de parc
ar fi fost draperii. i tia cum s foloseasc semnele Wyrd...
Se uit la timp pentru a-l vedea pind spre copacul ei,
micarea mortal de elegant promind un sfrit dureros i
prelungit. Mintea nu-i era distrus; nc mai avea capacitatea
de a gndi, de a calcula. Aceste fiine erau foarte bune la ceea
ce fceau, nct se pare c regele considerase c acolo erau
suficiente trei. Cte altele mai rmseser ascunse pe
continentul ei?
Pdurea devenise att de tcut, nct se auzi un fornit.
O adulmeca. Harul ei magic licri, dar l nbui. Nu voia ca
magia ei s ating chestia aia, cu sau fr porunca lui
Rowan. Creatura amuin din nou i fcu nc un pas n
direcia ei. Exact ca n ziua aceea de pe cmpul cu gorgane,
aerul ncepu s se rarefieze, pulsndu-i n urechi, i cealalt
nar ncepu s-i sngereze. Rahat...
i atunci, un gnd i trecu prin minte, care fcu s se
cutremure lumea. Dac ajunsese deja la Rowan? ndrzni s
mai arunce o privire de dup copac.
Creatura dispruse.
CAPITOLUL 47

Celaena blestem n tcere, scrutnd copacii. Unde naiba


dispruse creatura? Ploaia ncepu s cad din nou, dar
mirosul de moarte era omniprezent. i ridic pumnalul lung
n direcia lui Rowan semnalizndu-i s indice dac mai
tria. Trebuia s fie n via; nu accepta alt ipotez. Lama
era att de curat, nct i vedea faa oglindit n ea, vedea
copacii i cerul i...
i creatura, care sttea acum n spatele ei.
Celaena se roti pe clcie, lovind n zona lui expus, o
lam nclinat pentru a intra direct ntre coastele lui, cealalt
tind spre gt. Era o micare pe care o practicase ani de zile,
care devenise uoar precum respiraia.
Cnd ochii lui negri i fr adncime i ntlnir pe ai ei,
Celaena nghe. n trupul ei, mintea ei, sufletul ei. Harul
magic plpi i se stinse.
De-abia auzi bufnetul nfundat al lamelor ei atingnd
pmntul. Ploaia de pe fa devenise doar o senzaie
ndeprtat.
ntunericul din jurul lor se dilat, primitor, nvluitor.
Reconfortant. Creatura i ddu pe spate gluga mantiei.
Faa era tnr i masculin o perfeciune
nepmntean. n jurul gtului purta o mpletitur de piatr
neagr piatra Wyrd, i aminti ea vag care lucea n ploaie.
Era ntruparea zeului morii. Cu o voce i o expresie care nu
aparineau unui brbat muritor, spuse:
Tu.
Ea nu-i putea lua ochii de la el. n ntuneric se auzeau
ipete ipetele pe care le nbuise att de muli ani, care
acum o atrgeau.
Zmbetul i se lrgi, lsnd s i se vad dinii prea albi, iar
el ntinse mna spre gtul ei.
Degetele acelea ca gheaa erau att de blnde cnd
degetul mare i atinse gtul, cnd i ridic faa pentru a se
uita mai bine n ochii ei.
Agonia ta a avut gustul vinului, murmur el, privind n
esena ei.
Vntul i biciuia faa, braele, stomacul, urlndu-i numele,
n ochii lui erau ns eternitate i calm, fgduiala unui
ntuneric att de dulce, c nu-i putea lua ochii de la el. Dac
ar fi renunat, ar fi fost o uurare binecuvntat. Nu trebuia
dect s se predea ntunericului, aa cum i cerea el. Ia-m,
voia ea s spun, ncerc ea s spun. Ia totul.
O licrire de argint i oel ptrunse n vlul ca o cerneal,
i alt creatur un monstru creat din coli, furie i vnt
era acolo, smulgnd-o din neant. ncerc s-l zgrie cu
unghiile, clar el era ghea el era... Rowan.
Rowan o tra dup el, strigndu-i numele, dar ea nu
putea ajunge la el, nu putea opri atracia fa de cealalt
creatur.
Dinii ptrunser n locul dintre gtul i umrul ei, iar ea
treslt, nlnuindu-se de durere de parc ar fi atins o
frnghie care o trgea din marea de stupoare, n sus, n sus,
pn cnd...
Rowan o strnse puternic la pieptul lui cu un bra, cu
sabia scoas, sngele ei curgndu-i pe brbie, n timp ce se
retrgea din faa creaturii care rmsese lng copac. Durere
de aceea trupul din acea diminea fusese distrus. Semi-
Fae ncercase s foloseasc durerea fizic pentru a se elibera
de creaturile astea, pentru a-i aminti trupului ce era real i ce
nu.
Creatura pufni n rs. O, zeilor! O subjugase. Att de
rapid, att de uor. N-avusese nicio ans, iar Rowan nu
ataca pentru c...
Pentru c n ntuneric, cu prea puine arme mpotriva
unui duman care nu avea nevoie de arme pentru a-i ucide,
chiar i Rowan era depit. Un rzboinic adevrat tie cnd
s se retrag dintr-o btlie. Rowan opti:
Trebuie s fugim.
Creatura rse din nou pe un ton jos, apropiindu-se.
Rowan se ndeprt, cu ea n brae.
Poi ncerca, spuse creatura, cu o voce care nu venea
din acea lume.
Att i trebui Celaenei s aud. i zvrli harul magic.
Un perete de foc se ridic ntre retragerea lor i creatur,
un scut n care turn fiecare dram de voin, de onoare i de
ruine, fr s-i pese de consecine. Creatura uier, dar
Celaena n-avea de unde s tie dac era de la lumina care i
nepa ochii, sau doar din pricina frustrrii.
i prea puin i psa. Ctigau timp, un minut ntreg de
goan la deal printre copaci. Apoi, pata aia duhnitoare de
ntuneric care se ntindea ca o plas se apropie n spatele lor
ca o avalan.
Rowan cunotea pdurile, tia cum s-i piard urma. Mai
ctigar ceva timp i distan. Creatura i urmrea, chiar
dac Rowan folosea vntul pentru a alunga mirosul lor.
Alergar kilometru dup kilometru, pn cnd respiraia li
se transform n achii de sticl n plmni i pn cnd
chiar i Rowan pru a fi obosit. Nu mergeau spre fortrea
nu, n-aveau s-l duc pe monstru la mai puin de zece
kilometri de fortrea. Se ndreptar, n schimb, spre Munii
Cambrieni, aerul devenind din ce n ce mai rece, iar dealurile
mai abrupte. i totui, creatura continua s-i urmreasc.
N-o s se opreasc, spuse Celaena gfind, n vreme ce
se aruncar pe o pant abrupt, aproape n patru labe.
Rezist dorinei de a se aeza n genunchi i de a vomita.
E ca un copoi care urmeaz un miros.
Mirosul ei. Mult dedesubtul lor, fiina i urmrea prada.
Rowan i dezgoli dinii, cu ploaia curgndu-i pe fa.
Atunci, am s-l alerg pn-o s cad mort.
Fulgerul ilumin o crare pentru cprioare n vrful
dealului.
Rowan, gfi ea. Rowan, am o idee.

Celaena se ntreb dac nc mai dorea s moar.


Poate c zeului morii i plcea prea mult s se joace cu
ea.
Spre copacii a cror scoar fusese jupuit mai era o
crare ascendent. Fcu un foc vesel i arse o tor lng un
drum abandonat, lumina strlucind printre copacii fr
coaj.
Se ruga ca Rowan, aflat n spatele ei s in creatura
ocupat aa cum i spusese ea conducndu-l n cercuri,
dup mirosul tunicii ei.
Hrti! Tocila scrni sub pumnalul ei cnd se coco pe o
stnc inalt. n pofida frisoanelor permanente, fredona n
timp ce-i ascuea pumnalul, o simfonie pe care o ascultase
n Rifthold n fiecare an pn fusese nrobit. i control
respiraia i se concentr pe numrarea minutelor,
ntrebndu-se ct mai putea rmne acolo pn s
trebuiasc s gseasc alt cale. Hrti!
Un miros de putrefacie i ptrunse n nri, iar pdurea
tcut deveni imobil.
Hrti! Nu lama ei ascuindu-se, ci a altuia, aproape ca
rspuns la micarea ei.
Se relax i trecu tocila peste pumnal nc o dat, apoi se
ridic, dorindu-i putere n genunchi. Nu-i putea permite s
ezite cnd avea s-i vad pe cei cinci stnd dincolo de copacii
jupuii, nali i supli, purtnd cu ei uneltele lor demonice.
Fugi, urla trupul ei, dar rezist. i ridic brbia i surse
n ntuneric.
M bucur c mi-ai acceptat invitaia.
Niciun sunet, nicio micare.
Cei patru prieteni ai ti au decis s vin neinvitai la
ultimul meu foc de tabr i nu s-a terminat bine pentru ei.
Dar sunt sigur c tii deja asta.
Un altul i ascuea lamele, lumina focului tremurnd pe
metalul crestat.
Trf Fae. Ne vom bucura ndelung de tine.
Ea schi o plecciune, chiar dac stomacul i se revolta de
la duhoarea de carne putred, i flutur fclia ca pe un
baston spre ceea ce atepta mai jos.
O, asta i sper, zise ea.
nainte ca ei s o poat ncercui, ea ni ntr-un sprint.

Celaena tia c erau aproape, nu pentru c ar fi auzit


tufiurile fonind sau zgomotul pumnalelor lor n aer, ci din
cauza duhorii care i sfia simurile ca nite degete cu
gheare. Strngnd fclia ntr-o mn, o folosi pe cealalt
pentru a rmne ridicat, n timp ce alerga pe drumul
abrupt, evitnd stncile, mrcinii i pietrele desprinse.
Locul de unde i spusese lui Rowan s atrag creatura era
cu un kilometru mai jos, aa c avea s fie o fug nebun n
ntuneric. Dei gleznele i genunchii i protestau, srea i
alerga, cu vrcolacii apropiindu-se de ea precum lupii de o
cprioar.
Cheia era s nu intri n panic panica te fcea prost.
Panica te putea ucide. Urm un ipt ptrunztor iptul
unui vultur. Rowan era exact acolo unde plnuiser s fie,
creatura regelui aflndu-se probabil la un minut n spatele
lui, fcn- du-i loc printre copaci. Chiar lng pru, unde
ea i aruncase fclia. Chiar acolo unde drumul cotea pe
lng un stei de stnc.
Drumul strvechi mergea ntr-o singur direcie, dar ea o
lu ntr-alta. Vntul trecu pe lng ea, suflnd n direcia
drumului. Se arunc n spatele unui copac, cu o mn pe
gur s nu i se aud respiraia uiertoare, iar vntul i purt
mirosul mai departe.
O clip mai trziu, un trup cald o mbri, protejnd-o i
adpostind-o. Apoi, cinci perechi de picioare goale se trr
pe drum, dup mirosul care acum nea i se prbuea la
vale, spre creatura care alerga direct ctre ei.
i ascunse faa la pieptul lui Rowan. Braele lui erau
puternice precum zidurile, iar arsenalul lui, la fel de linititor.
n cele din urm, el o trase de mnec, mpingnd-o n
sus. Din cteva micri dibace, se cr n copac pn la o
ramur mai mare, din apropierea vrfului. O clip mai trziu,
Rowan era n spatele ei, sprijinit de trunchi. O trase lng el,
cu spatele lipit de obrazul lui, mbrind-o, ascunzndu-i
mirosul de montrii care urlau dedesubt.
Trecu un minut pn s nceap urletele ipete jalnice,
strigte i urletele a dou feluri de montri care tiau c
moartea plutea asupra lor i nu aveau o fa blnd.
Timp de jumtate de or, creaturile se luptar n
ntunericul ploios, pn cnd ipetele jalnice devenir
victorioase, iar urletele nepmnteti nu se mai auzir.
Celaena i Rowan se inur strns n brae i nu
ndrznir s nchid ochii toat noaptea.
CAPITOLUL 48
Cnd povestir la fortrea ceea ce descoperiser, nu se
isc rumoare, nu se isc isterie. Malakai trimise imediat
mesageri ctre regele din Wendlyn pentru a-l ruga s-i ajute;
trimise i altor aezri de semi-Fae, pentru a le ordona celor
care nu puteau s lupte s se ascund; iar comunitii
vindectorilor, pentru evacuarea tuturor pacienilor care nu
erau la pat.
Mesagerii se ntoarser de la rege, care promisese s
trimit toi oamenii de care se putea dispensa. O uurare,
gndi Celaena dar era i un strop de team. Dac se arta
Galan, dac vreunul din neamul mamei sale ajungea aici...
Nu-i va psa, i spuse n sinea ei. Existau probleme mai
importante de nfruntat. Aa c se rug pentru venirea lor ct
mai grabnic i se pregti mpreun cu restul locuitorilor
fortreei. Aveau s nfrunte primejdia fi, ncepnd prin a-i
scoate din circuit pe cei dou sute de soldai muritori care i
nsoeau pe Narrok i pe cele trei creaturi ale sale, imediat ce
i prseau peterile protejate.
Rowan prelu controlul fortreei fr multe discuii de
fapt, primi doar recunotin din partea celorlali. Pn i
Malakai i mulumi prinului, atunci cnd Rowan purcese s
organizeze grzile, s delege sarcini i s planifice ntreaga lor
supravieuire. Mai aveau cteva zile pn cnd aveau s vin
ntririle pentru a putea lansa atacul, iar dac dumanul ar fi
pornit mai devreme, Rowan voia s-i ncetineasc i s-i
mpiedice ct de mult posibil nainte s ajung la porile
fortreei. Semi-Fae nu erau o armat i nu aveau resursele
unei fortree echipate complet, aa c Rowan declar c
trebuie s fac fa cu resursele pe care le aveau:
nelepciunea, hotrrea i cunoaterea terenului. Din cte se
prea, vrcolacii doborser una dintre creaturi, deci acestea
nu erau chiar invincibile dar fr s gseasc un cadavru a
doua zi, nu putuser s-i dea seama cum l omorser.
Rowan i Celaena plecar cu grupurile care pregteau
pdurea pentru atac. Dac armata lui Narrok avea s urmeze
crarea cprioarelor pentru a ataca fortreaa, atunci aveau
s se gseasc pe un teritoriu plin de capcane: viroage pline
de creaturi veninoase, gropi mascate i pline de epue;
capcane la tot pasul. Poate c nu aveau s-i ucid, dar aveau
s-i ntrzie suficient de mult ct s ctige timp pn la
venirea ajutoarelor. Iar dac aveau s sfreasc prin a fi
asediai, sub fortrea era un tunel, att de vechi i de
neglijat nct majoritatea locuitorilor nici nu tiuser c
exist pn cnd nu-l pomenise Malakai. Era mai bun dect
nimic.
Cteva zile mai trziu, Rowan adun un grup mic de
cpitani n jurul unei mese din sala de cin.
Echipa de cercetai a lui Bas raporteaz c montrii
par a fi gata s plece n cteva zile, spuse el, indicnd pe o
hart.
Sunt terminai primul i al doilea kilometru de
capcane?
Cpitanii confirmar.
Bine. Mine vreau ca oamenii votri s pregteasc
urmtorii civa kilometri.
eznd lng Rowan, Celaena urmri cum i conduce
oamenii prin toate subiectele edinei, urmrind toate
punctele i subpunctele planului lor fr a mai pune la
socoteal faptul c inea minte numele tuturor cpitanilor,
ale soldailor i toate responsabilitile lor. Rowan rmase
calm i stabil - ncrncenat, chiar n pofida iadului care se
putea dezlnui n curnd asupra lor.
Aruncnd o privire la grupul de semi-Fae, cu atenia
concentrat asupra lui Rowan, vedea c se agau de tria
lui, de determinarea aceea rece i de mintea lui ascuit i
de secolele de experien. i, dedesubtul tuturor acestora,
apsndu-i sufletul din ce n ce mai mult, i dori ca atunci
cnd va prsi acest continent... s n-o fac singur.
Odihnete-te. Nu-mi eti de folos dac eti ameit.
Clipi. Se zgia la el. ntrunirea se terminase, iar cpitanii
plecaser deja s rezolve diversele sarcini.
Iart-m.
Se frec la ochi. Erau treji nc din zori, pregtind ultimii
kilometri ai potecii, verificnd dac toate capcanele erau
funcionale. Era simplu s lucrezi cu el. Fr judecat, fr
nevoia de a se explica. tia c nimeni n-o va nlocui vreodat
pe Nehemia i nici nu-i dorea asta, dar Rowan o fcea s se
simt... mai bine. De parc n sfrit, dup luni ntregi n
care se sufocase, acum putea respira.
El nc o urmrea, ncruntat.
Hai, spune.
Ea examin harta ntins pe mas ntre ei.
Ne descurcm cu soldaii muritori, dar creaturile alea
i Narrok... dac am avea lupttori Fae precum camaradul
tu, care a venit s-i primeneasc tatuajul i nu consider
c a-l numi pe lupttor prietenul pisoi al lui Rowan ar ajuta-o
s-l conving de aceast dat sau toi cei cinci prieteni ai
ti, probabil c situaia ar fi alta.
Urmri cu degetul linia munilor care separau acel inut
de cele nemuritoare de dincolo.
Dar n-ai trimis dup ei. De ce?
tii de ce.
Maeve i-ar ordona s te ntorci acas numai pentru a
le face n ciud semi-Fae?
Maxilarul i se ncord.
Din mai multe motive, cred.
Asta e, deci, persoana pe care alegi s o slujeti.
tiam ce fac atunci cnd i-am but sngele pentru a
pecetlui jurmntul.
Atunci, s sperm c ajutoarele din Wendlyn ajung aici
repede.
i uguie buzele i se ndrept spre camera lor. El o apuc
de ncheietur.
Nu face asta.
Un muchi i juca n maxilar.
Nu m privi aa.
Aa cum?
Cu... dezgustul acesta.
Eu nu...
Dar el i arunc o privire aspr. Ea oft.
Astea... toate astea, Rowan...
Art cu mna spre hart, spre uile prin care trecuser
semi-Fae, spre sunetele pe care le emiteau oamenii care i
pregteau proviziile i sistemele de aprare n curte.
Dac are importan, toate acestea demonstreaz c ea
nu te merit, i cred c tii i tu asta.
El privi n lturi.
Nu e problema ta.
tiu, dar am crezut c ar trebui s auzi asta.
El nu-i rspunse, nici mcar nu i ridic ochii spre ea,
aa c plec. Privi o singur dat peste umr i l vzu
aplecat peste mas, cu minile ncruciate pe tblia ei,
muchii puternici ai spatelui vizibili prin cma, i tiu c
nu privea cu adevrat harta.
Dar n-avea sens s spun c-i dorete ca el s se
ntoarc mpreun cu ea n Adarlan, n Terrasen. N-avea cum
s rup jurmntul fcut lui Maeve i nici ea nu avea ce s-i
ofere, chiar dac ar fi putut. Ea nu era regin, nici nu
plnuia s devin i, chiar dac ar fi avut un regat s-i ofere
dac ar fi fost liber... N-avea sens s-i spun asta.
Aa c-l ls pe Rowan acolo, dar asta n-o opri s-i
doreasc s-l poat ine lng ea.

n seara urmtoare, dup ce-i spl faa i-i bandaj o


arsur de pe antebra n camera lui Rowan, Celaena cobora
s ajute cu pregtirile pentru cin, cnd simi, mai curnd
dect auzi, unda de tcere din fortrea, mai profund i
mai apstoare dect linitea nervoas care planase peste
aezmnt n ultimele zile.
Fortreaa nu mai fusese att de ncordat din acea prim
noapte n care o vizitase Maeve.
Era prea devreme pentru o vizit din partea mtuii ei.
Avea prea puine de artat deocamdat, n afar de cteva
trucuri utile i diversele ei scuturi.
Cobor treptele cte dou i ajunse n buctrie. Dac
Maeve aflase de invazie i i poruncise lui Rowan s plece...
S respire, s gndeasc acestea erau uneltele cheie pentru
a suporta ntlnirea.
Cldura i mirosul de fermentaie o lovir chiar cnd
cobora ultimele trepte, i i ncetini pasul sltat, i ridic
brbia, chiar dac se ndoia c mtua ei ar fi acceptat s se
ntlneasc n buctrie, dect dac ar fi dorit s o prind pe
picior greit. Dar...
Dar Maeve nu era n buctrie.
Rowan era acolo, cu spatele ntors la ea, stnd n cellalt
capt al ncperii cu Emrys, Malakai i Luca, i discutnd cu
voce joas. Celaena se opri brusc, observnd faa prea palid
a Iui Emrys, mna care inea strns braul lui Malakai.
Cnd Rowan se ntoarse spre ea, cu buzele subiate i
ochii mari cu oc, oroare i durere lumea se opri i ea n
loc.
Braele Iui Rowan atrnau inerte, degetele ncletndu-se
i descletndu-se. Pentru o clip, ea se ntreb ce-ar fi fost
dac s-ar fi ntors la etaj, i astfel cuvintele lui n-ar deveni
reale.
Rowan fcu un pas spre ea un pas i de att fu nevoie
pentru ca ea s nceap s-i clatine capul, nainte de a-i
ridica minile n fa, ca pentru a-l respinge.
Te rog, spuse ea, i vocea i se frnse. Te rog.
Rowan continua s se apropie, purttorul unei
condamnri inevitabile. i tiu c nu poate scpa i c nu
putea cdea n genunchi pentru a implora desfacerea
fcutului.
Rowan se opri la distan de un bra, dar n-o atinse, cu
trsturile din nou dure dar nu de la cruzime. Ci pentru c
tia, i ddu ea seama, c unul dintre ei trebuia s rmn
calm. El trebuia s rmn calm trebuia s-i pstreze
judecata limpede pentru ceea ce avea de fcut.
Rowan nghii o dat. De dou ori.
n lagrul de munc de la Calaculla a avut loc o revolt,
spuse el.
Inima i se opri n loc.
Dup ce a fost asasinat prinesa Nehemia, se spune
c o sclav i-a ucis supraveghetorul i a declanat o revolt.
Sclavii au cucerit lagrul.
Inspir adnc.
Regele din Adarlan a trimis dou legiuni care s
controleze sclavii. i i-au ucis pe toi.
Sclavii au ucis legiunile regelui?
Respiraie. Erau mii de sclavi n Calaculla mpreun, ar
fi fost o for uria, chiar i pentru dou dintre legiunile
Adarlanului.
Cu o blndee oribil, Rowan o apuc de bra.
Nu. Soldaii au ucis toi sclavii din Calaculla.
O fisur n lume, prin care un vaiet profund ptrunse ca
un val.
Sunt mii de sclavi n Calaculla.
Hotrrea din fiina lui Rowan se fcu buci atunci cnd
ncuviin. Cnd deschise i nchise gura, ea i ddu seama
c nu se terminase. Singurul cuvnt pe care-l putu emite fu:
Endovier?
Era o ntrebare zadarnic.
ncet, foarte ncet, Rowan scutur din cap.
Odat ce-a aflat de revolta din Eyllwe, regele din
Adarlan a trimis alte dou legiuni spre nord. Nici n Endovier
nu a fost cruat nimeni.
Nu vzu faa lui Rowan cnd o prinse de brae de parc ar
fi putut-o opri s cad n abis. Nu, tot ce vedea erau sclavii pe
care-i abandonase, munii cenuii i gropile comune pe care
le spau n fiecare zi, feele oamenilor ei, care lucraser lng
ea poporul ei, pe care-l abandonase. Pe care i permisese
s-l uite, care se rugase s fie salvat, n sperana c cineva,
oricine, i va aminti de el.
i abandonase, iar acum era prea trziu.
Poporul Nehemiei, popoarele din celelalte regate i
poporul ei. Poporul din Terrasen. Poporul pe care mama i
tatl ei, i Curtea ei, l iubiser att de mult. Fuseser rebeli
n Endovier rebeli care luptaser pentru regatul ei cnd
ea... cnd ea fusese...
Erau copii n Endovier. n Calaculla.
Iar ea nu-i protejase.
Zidurile i tavanul buctriei se prbuir peste ea, aerul
deveni prea subire, prea fierbinte. Faa lui Rowan ncepu s
pluteasc, iar ea gfia, gfia, din ce n ce mai repede...
El i opti numele prea blnd ca alii s aud.
i sunetul cuvntului, al numelui care fusese odat o
promisiune fcut lumii, numele pe care scuipase i pe care l
desacralizase, numele pe care nu-l merita...
Se smulse din strnsoarea lui i se ndrept spre ua
buctriei, traversnd curtea, prin pietrele pavz i de-a
lungul barierei invizibile pn ce gsi un loc n care nu
putea fi zrit din fortrea.
Lumea era plin de urlet i vaiet, att de puternice, nct
se neca n ele.
Celaena nu scoase niciun sunet cnd i dezlnui harul
magic asupra barierei, o explozie care zgudui copacii i
cutremur pmntul. i azvrli puterea n zidul invizibil,
implornd stncile strvechi s-i ia puterea, s o foloseasc.
Aprtorii, de parc i-ar fi intuit intenia, i devorar ntreaga
for, absorbind i ultimul tciune, pn cnd ncepur s
plpie, flmnde de mai mult.
Iar ea arse, i arse, i arse.
CAPITOLUL 49

Trecuser sptmni ntregi de cnd Chaol nu mai intrase


n contact cu vreunul dintre prietenii lui aliai, ce i-or fi fost.
Aa c, pentru ultima dat, Chaol se ls cuprins de ritmul
vechilor ndatoriri. Cu toate c era mai dificil ca oricnd s
supravegheze prnzurile regelui, dei ntocmirea rapoartelor
era un efort de voin, o fcu. Nu primise nicio veste de la
Aedion sau de la Ren i totui nc nu-i ceruse lui Dorian s-
i foloseasc harul magic pentru a-i testa teoriile despre
vraj. ncepea s se ntrebe dac i terminase de jucat rolul
n revolta din ce n ce mai puternic a lui Aelin.
Adunase suficiente informaii, nclcase suficiente limite.
Poate c era timpul s afle ce se putea face din Anielle. Ar fi
fost mai aproape de Morath i poate ar fi descoperit ce punea
regele la cale n subterane. Regele i acceptase planurile de a
prelua mantia de motenitor al Anielle-ului aproape fr
obiecii. n curnd, urma s-i prezinte opiunile pentru un
nlocuitor.
Chaol sttea acum de gard la un prnz de stat n sala
mare, la care participau att Aedion, ct i Dorian. Uile
fuseser deschise pentru a lsa s intre aerul de primvar,
iar oamenii lui Chaol stteau lng fiecare u, cu armele
pregtite.
Totul fusese normal, totul mersese impecabil, pn cnd
regele se ridicase, inelul su negru prnd s nghit soarele
de miezul zilei care intra nvalnic prin ferestrele
impresionante. Ridicase un pocal, iar n camer se pogorse
tcerea. Nu era ca atunci cnd vorbise Aedion. Chaol nu se
putuse mpiedica s nu se gndeasc la ce-i spusese
generalul despre opiunea sa pentru o tabr sau alta, sau la
ce i spusese Dorian despre refuzul su de a-i accepta pe
Celaena i pe prin aa cum erau. Medit la aceast idee n
mod repetat.
Dar nimic nu-l putea pregti pe Chaol, sau pe oricine din
sala aceea tcut, pentru momentul cnd regele, zmbind
spre mesele de sub estrada lui, spuse:
Azi-diminea ne-au venit veti bune din Eyllwe i din
nord. Revolta sclavilor din Calaculla a fost zdrobit.
Nu auziser nimic despre asta, iar Chaol i dori s-i
poat acoperi urechile pentru a nu auzi cnd regele spuse:
Trebuie s facem eforturi s repopulm minele, acolo i
n Endovier, dar pata revoltei a fost curat.
Chaol era bucuros c se sprijinea de un stlp. Dorian fu
cel care vorbi, cu faa alb ca varul:
Despre ce vorbeti?
Tat lui i zmbi.
Iart-m. Se pare c sclavii din Calaculla i bgaser
n cap s strneasc o revolt dup nefericita moarte a
prinesei Nehemia, iar noi ne-am pus n minte s nu
permitem asta, sau alte poteniale revolte. i cum nu aveam
resursele s interogm fiecare sclav pentru a afla care sunt
trdtorii...
Chaol nelese ce putere i trebuia lui Dorian pentru a nu-
i scutura capul de oroare, atunci cnd puse lucrurile cap la
cap i nelese ci oameni fuseser mcelrii.
Generale Ashryver, spuse regele.
Aedion rmase neclintit.
Tu i legiunea Bane vei fi mulumii s aflai c, de
cnd cu epurarea din Endovier, muli dintre rebelii din
teritoriul vostru i-au ncetat... caraghioslcurile.
Chaol nu tiu de unde gsi Aedion curajul i voina, dar
generalul zmbi i-i plec fruntea.
V mulumesc, Majestate.

Dorian se npusti n atelierul lui Sorscha. Ea sri de pe


locul ei de la mas, cu o mn pe piept.
Ai auzit? o ntreb el, nchiznd ua n urma lui.
Ochii ei erau suficient de roii ct s sugereze c auzise.
El i lu faa n mini, lipindu-i fruntea de a ei, avnd nevoie
de tria aceea rece. Nu tia cum de reuise s nu plng, s
nu vomite, s nu-i omoare tatl pe loc. Uitndu-se la ea,
inspirnd parfumul ei de rozmarin i ment, tiu de ce.
Vreau s pleci din castelul acesta, spuse el. i dau
banii necesari, dar vreau s pleci de aici imediat ce gseti un
mod de a o face fr a strni bnuieli.
Ea se smulse din strnsoarea lui.
Ai nnebunit?
Nu, niciodat nu vzuse lucrurile mai clar.
Dac rmi, dac suntem prini... i dau orici bani
i trebuie...
Nimic din ce-mi poi oferi nu m va convinge s plec.
Te leg de cal, dac e nevoie, i tot te scot de-aici...
i cine va avea grij de tine? Cine i va pregti
tonicele? Nici cu cpitanul nu mai vorbeti. Cum a putea
pleca acum?
El o prinse de umeri. Trebuia s neleag trebuia s-o
fac s neleag. Loialitatea ei era unul dintre aspectele pe
care le iubea, dar acum... n-ar fi fcut dect s-o omoare.
A ucis mii de oameni ntr-o clipit. Imagineaz-i ce ar
face dac ar descoperi c m ajui. Sunt lucruri mai rele
dect moartea, Sorscha. Te rog te rog, pleac.
Degetele ei le gsir pe ale lui, pe care le apucar strns.
Vino cu mine.
Nu pot. Va fi i mai ru dac voi pleca, dac fratele
meu ajunge motenitor. i cred... tiu c unii ar putea
ncerca s-l opreasc. Dac sunt aici, sper s-i pot ajuta
cumva.
O, Chaol. Acum nelese de ce o trimisese pe Celaena n
Wendlyn nelese c ntoarcerea lui la Anielle... Chaol se
vnduse pentru a o ti n siguran pe Celaena.
Dac rmi tu, rmn i eu, spuse Sorscha. Nu m poi
convinge de contrariu.
Te rog, spuse el, pentru c nu tia s ipe, nu cu
morile acelor oameni apsndu-l. Te rog...
Dar ea i mngie gtul cu degetul mare.
mpreun. Vom face asta mpreun.
i, chiar dac era egoist i oribil din partea lui, dar
renun la lupt.

Chaol merse la mormnt, pentru a fi singur, pentru a jeli,


pentru a urla. Dar nu era singur.
Aedion sttea pe treptele scrii n spiral, cu antebraele
sprijinite pe genunchi. Acesta nu se ntoarse cnd Chaol i
puse lumnarea jos i se aez lng el.
Ce crezi, opti Aedion, uitndu-se fix n ntuneric, c
gndesc popoarele de pe celelalte continente, dincolo de mri,
despre noi? Crezi c ne ursc sau le e mil de noi pentru ceea
ce ne facem unii altora? Poate c i la ei e la fel de ru ca la
noi. Poate c e chiar mai ru. Dar s faci ce trebuie s fac eu,
ca s supravieuieti... Trebuie s cred c e mai bine.
Undeva, trebuie s fie mai bine dect aici.
Chaol nu tiu ce s-i rspund.
Am fost...
Dinii lui Aedion sclipir n ntuneric.
Am fost forat s fac multe, foarte multe. Lucruri
depravate, dezgusttoare; i totui, nimic nu m-a fcut s m
simt att de murdar ca astzi, mulumind omului luia care
mi-a ucis poporul.
N-avea ce s-i spun pentru a-l consola, n-avea ce s-i
promit, aa c l prsi pe Aedion, care continu s
priveasc nemicat n ntuneric.

n acea noapte, n Teatrul Regal nu era niciun loc liber.


Toate lojele i balconul gemeau de nobilime, negutori,
oricine i permisese preul biletului. Bijuterii i mtase
strluceau n lumina candelabrelor din cletar, bogiile unui
imperiu cuceritor.
Vetile despre masacrarea sclavilor ajunseser n acea du-
p-amiaz, rspndindu-se n ntreg oraul ntr-o und de
murmure, lsnd n urm doar tcere. Balcoanele superioare
ale teatrului erau neobinuit de linitite, de parc publicul
venise s se calmeze, s lase muzica s spele pata vetilor.
Numai lojile rsunau de discuii. Se ntrebau ce nsemna
asta pentru averile celor aezai n scaunele luxoase din
catifea stacojie, dezbteau despre locurile de unde ar trebui
adui noii sclavi pentru a se asigura continuitatea activitii
i despre cum ar trebui s-i trateze propriii sclavi. n pofida
clopotelor i a modificrii luminii candelabrelor, lojelor le lu
mult mai mult dect de obicei s se liniteasc.
nc mai discutau cnd cortinele roii fur trase, lsnd la
vedere orchestra, i a fost un miracol c s-au sinchisit s
aplaude dirijorul cnd acesta intr chioptnd n scen.
Atunci observar c fiecare muzician de pe scen era
mbrcat n negru de doliu. Cu toii tcur, iar cnd dirijorul
ridic braele, altceva, i nu o simfonie, umplu spaiul ca o
cavern.
Era Cntecul din Eyllwe.
Apoi Cntecul din Fenharrow. i din Melisande. i din
Terrasen. Toate naiunile crora le aparinuser sclavii din
lagrele de munc.
i, n sfrit, nu pentru pomp sau triumf, ci pentru a jeli
ceea ce deveniser, interpretar Cntecul din Adarlan.
Cnd se stinse nota final, dirijorul se ntoarse spre
mulime, cu muzicienii ridicai lng el. Toi ca unul, privir
spre loji, spre toate acele bijuterii cumprate cu sngele unui
conti nent. i, fr un cuvnt, fr vreo plecciune sau vreun
alt gest, prsir scena.
n dimineaa urmtoare, prin decret regal, teatrul fu
nchis.
Nimeni nu i-a mai revzut pe muzicieni sau pe dirijorul
lor.
CAPITOLUL 50

O briz rcoroas srut gtul Celaenei. Pdurea era


tcut, de parc psrile i insectele fuseser reduse la tcere
de asaltul ei asupra peretelui invizibil. Bariera nghiise
fiecare scnteie de magie pe care o lansase spre ea, iar acum
prea s freamte cu o putere nnoit.
Parfumul de pin i zpad o nvlui i se ntoarse,
vzndu-l pe Rowan sprijinit de un copac din apropiere. Se
afla acolo de ceva timp, lsnd-o s-i epuizeze energia.
Dar nu era obosit. i nu terminase. n minte ardea nc
un foc slbatic, care se zvrcolea, fr sfrit, epuizant. l
ls s se sting pn la tciune, ls s moar i durerea i
groaza.
Rowan spuse:
Ne-a venit vorb de la Wendlyn. Trupele suplimentare
nu mai vin.
N-au venit nici acum zece ani, spuse ea, cu gtul uscat,
dei nu scosese un cuvnt de ore ntregi.
n venele ei scnteia acum un calm glacial.
De ce s-ar deranja s ne ajute acum?
Ochii lui strlucir.
Aelin.
Cnd ea se mulumi s scruteze pdurea ntunecat, el
zise:
Nu trebuie s spui nimic putem merge n Doranelle n
noaptea asta pentru ca tu s afli informaiile pe care le caui
de la Maeve. Ai binecuvntarea mea. Nu m insulta cerndu-
mi s plec. Am de gnd s lupt. Nehemia ar fi trebuit s
rmn. Prinii mei ar fi trebuit s rmn.
Ei au avut parte de luxul de a ti c neamul lor nu se
sfrea cu ei.
Ea scrni din dini.
Tu ai experien tu eti necesar aici. Eti singura
persoan care poate oferi semi-Fae o ans de supravieuire;
au ncredere n tine i te respect. Aa c, rmn. Pentru c
tu eti necesar, iar eu te voi urma spre orice sfrit.
i dac acele creaturi aveau s i devoreze trupul i
sufletul, nu-i psa. i-ar fi meritat soarta.
O clip lung, el nu spuse nimic, dar se ncrunt uor.
Spre orice sfrit?
Ea ncuviin. Nu era nevoie s aminteasc masacrele, nu
era nevoie s o consoleze. El tia nelegea fr s-i spun o
vorb ce simea ea.
Harul ei magic btea ritmul n sngele ei, dorind mai mult,
ateptnd mai mult. Dar avea s atepte trebuia s atepte
pn venea momentul. Pn cnd privirile aveau s-i cad pe
Narrok i pe creaturile lui.
i ddu seama c Rowan vedea fiecare dintre aceste
gnduri i nc i mai multe cnd el bg mna sub tunic i
scoase un pumnal. Pumnalul ei. I-l ntinse, lama lung
lucind de parc n toate aceste luni l lustruise i l ngrijise n
secret.
i, cnd nclet mna pe pumnal, mai uor dect i
amintea, Rowan o privi n ochi, n adncul inimii, i i spuse:
Inim-de-Foc.

Trupele din Wendlyn n-aveau s vin nu din spirit de


frond, ci pentru c o legiune de soldai din Adarlan atacase
grania nordic. Trei mii de oameni n corbii lansaser un
atac de mare amploare. Wendlyn trimisese toi soldaii pe
coasta de nord i acolo aveau s rmn. Semi-Fae urmau a-l
nfrunta pe Narrok i forele sale singuri. Rowan i ncuraj
calm pe necombatanii din fortrea s fug.
Niciunul nu plec ns. Pn i Emrys refuz, iar Malakai
se mulumi s spun c acolo unde merge camaradul lui,
acolo mergea i el.
Ore ntregi i revizuir planurile, pentru a le adopta la
lipsa ntririlor. Pn la urm, nu schimbar prea multe, din
fericire. Celaena contribui cu tot ce putu la planificare,
lsndu-l pe Rowan s conduc i s ajusteze o strategie
magistral n mintea lui strlucit. ncerc s nu se
gndeasc la Endovier i la Calaculla, dar informaiile despre
evenimente clocoteau nc n ea, amplificndu-se n orele
lungi de discuii.
Fcur planuri pn cnd Emrys aduse din buctrie o
oal i ncepu s bat n ea cu o lingur, poruncindu-le s
plece deoarece n curnd aveau s apar zorile.
La un minut dup ce se ntorseser n camera lor, Celaena
se dezbrc i se arunc n pat. Rowan nu se grbi, dndu-i
jos cmaa i pind spre vasul de splat.
M-ai ajutat mult cu planurile n noaptea asta.
Ea l urmri cum se spal pe fa, pe gt.
Pari surprins.
El i terse faa cu un prosop, apoi se sprijini de scrin,
ntinzndu-i braele ca pentru a-l cuprinde. Lemnul
protest, dar faa lui rmase calm.
Inim-de-Foc, o strigase el. tia oare ce nseamn acest
nume pentru ea? Voia s-l ntrebe, avea nc att de multe
ntrebri pentru el, dar acum, dup toate noutile zilei, avea
nevoie de somn.
Am trimis vorb, spuse Rowan, ndeprtndu-se de
scrin i apropiindu-se de pat.
Ea lsase sabia din petera din muni la cptiul patului,
iar rubinul arztor lucea acum n lumina slab atunci cnd
Rowan i trecu un deget peste mnerul din aur.
Cadrelor mele militare, cum i place s i numeti.
Ea i prinse coatele.
Cnd?
Cu vreo cteva zile n urm. Nu tiu unde sunt sau
dac vor ajunge la timp. Poate c Maeve nu-i va lsa s vin
sau poate c unii nici nu-i vor cere permisiunea. Pot fi
foarte... imprevizibili. Sau poate voi primi ordin s m ntorc
n Doranelle i...
Chiar ai cerut ajutorul?
El miji ochii.
Asta tocmai am spus.
Ea se ridic, iar el se retrase un pas.
Ce te-a fcut s te rzgndeti?
Pentru unele lucruri merit s riti.
i nu se mai retrase cnd ea se apropie cu nc un pas,
spunnd, cu fiecare tciune rmas n inima ei sfiat:
Te revendic, Rowan Whitethorn. Nu-mi pas ce spui i
ct protestezi. Te revendic drept prieten.
El se ntoarse spre vasul pentru splat, dar ea surprinse
cuvintele nespuse pe care ncerca s-o mpiedice s i le
citeasc pe fa.
Nu conteaz. Chiar dac supravieuim, cnd mergem n
Doranelle vei pleca singur de pe trmul lui Maeve.

n dimineaa urmtoare, Emrys li se altur mpreun


cu toi semi-Fae din Mistward care nu fuseser trimii cu
mesaje i pornir cu toii spre adpostul vindectorilor
pentru a ajuta la transportarea pacienilor spre locuri sigure.
Toi cei care nu puteau lupta rmseser s-i ajute pe cei
bolnavi i pe cei rnii, iar Emrys declar c va rmne pn
la sfrit. Aa c-l lsaser acolo, mpreun cu un mic
contingent de santinele, n caz c lucrurile luau o turnur
foarte, foarte neplcut. Cnd Celaena se ndrept spre
copaci mpreun cu Rowan, nu-i lu rmas-bun. Muli
dintre ceilali renunaser i ei la salutul de desprire ceea
ce prea o invitaie la moarte, iar Celaena era destul de
sigur c nu se bucura de favorurile zeilor.
Fusese trezit n acea noapte de o mn mare, plin de
btturi, care i scutura umrul pentru a o trezi. I se pru c
moartea i atepta deja.
CAPITOLUL 51

Ia-i sabia i armele i grbete-te, i spuse Rowan


Celaenei, iar ea se ridic imediat, ntinzndu-se dup
pumnalul aflat lng pat.
Era deja la jumtatea camerei, punndu-i hainele i
armele cu o eficien mortal. Nu-i mai puse ntrebri era
sigur c avea s-i spun ceea ce trebuia s tie. Sri n
pantaloni i cizme.
Cred c am fost trdai, spuse Rowan, iar degetele ei
rmaser blocate ntr-o cataram a centurii pentru sabie
cnd se ntoarse spre fereastra deschis.
Linite. n pdure, o linite absolut, iar la orizont, o pat
din ce n ce mai mare de ntuneric.
Vin n noaptea asta, opti ea.
Am verificat perimetrul.
Rowan i ndes un cuit n cizm.
Este de parc cineva le-ar fi spus unde sunt amplasate
toate capcanele, toate clopotele de avertizare. Vor ajunge n
mai puin de o or.
Mai funcioneaz pietrele magice de aprare?
Termin s-i mpleteasc prul i-i atrn sabia pe
spate.
Da sunt intacte. Am dat alarma, iar Malakai i ceilali
pregtesc aprarea pe ziduri.
O mic parte din ea zmbi gndindu-se la cum trebuie s
se fi simit Malakai cnd se trezise cu Rowan, pe jumtate
gol, urlnd ordine n camera lui.
l ntreb:
Cine s ne fi trdat?
Nu tiu, dar cnd o s-i gsesc, le mprtii rmiele
pe ziduri. Dar deocamdat, avem griji mai mari.
ntunericul de la orizont se rspndise, devornd stelele,
copacii, lumina.
Ce e aia?
Gura lui Rowan se strnse ntr-o linie subire.
Griji i mai mari.

Pietrele magice erau ultima linie din aprare n faa fort-


reei. Dac Narrok plnuia s asedieze Mistward, nu-i putea
rezista o venicie dar sperau c bariera avea s epuizeze
creaturile i le micoreze puin puterea. Pe bastioane, n
curte i n vrful turnurilor stteau semi-Fae. Arcaii aveau
s doboare ct de muli puteau atunci cnd bariera avea s
cad i urmau s se foloseasc de uile din stejar ale
fortreei pentru a le ntrzia ptrunderea n curte.
Rmneau ns creaturile i Narrok, mpreun cu
ntunericul pe care-l aduceau cu ei. Psri i animale
depeau n fug fortreaa un exod de aripi btnd, labe
care loveau pmntul, gheare care scrneau pe stnc. i,
mnnd mulimea de animale spre locuri sigure, se vedeau
membrii Neamului Mititelelor, din care se vedea doar o
strlucire a ochilor nocturni. Indiferent ce aduceau cu ei
Narrok i creaturile... odat ce ptrundeai n acel ntuneric,
nu mai ieeai.
Sttea cu Rowan dincolo de porile curii, ntinderea de
iarb dintre fortrea i pietre magice prnd prea mic.
Animalele i Neamul Micuelor nu se mai vedeau de o vreme
i pn i vntul murise.
Cnd cade bariera, vreau s-i bagi toate sgeile n
ochii lor, i spuse Rowan, cu arcul atrnnd-i n mn. Nu le
da nicio ans s te farmece pe tine sau pe altcineva. Las
soldaii n seama celorlali.
Nu vzuser i nici nu auziser pe niciunul dintre cei
dou sute de soldai, dar ea ncuviin, strngnd n mn
arcul.
Cum rmne cu harul magic?
Utilizeaz-l cu atenie, ns dac tu crezi c-i poi
distruge cu el, nu ezita. i fr elegan. Doboar-i prin orice
mijloace.
Un calcul glacial. De rzboinic pur-snge, nediluat.
Aproape c simea agresivitatea nind din el.
De dincolo de barier se ridica o duhoare, iar unele dintre
santinelele din curte ncepur s murmure. Un miros din alt
lume, de la creatura scpat din iad care pndea sub o piele
muritoare. Cteva animale rtcite nir dintre copaci, cu
spume la gur, ntunericul din spatele lor ngrondu-se.
Rowan, spuse ea, cnd i simi mai curnd dect i
vzu. Au ajuns.
La marginea copacilor, la nici cinci metri de pietrele
magice de aprare, aprur creaturile.
Celaena tresri. Trei.
Trei. Nu dou.
Dar vrcolacii...
Nu-i putu sfri cuvintele, observndu-i pe cei trei
brbai care priveau atent fortreaa. Erau mbrcai n cel
mai profund negru, cu tunicile deschise pentru a lsa la
vedere colierele de pietre Wyrd de la gturi. Vrcolacii nu-l
omorser nu era acelai brbat perfect, uitndu-se direct
la ea. Zmbindu-i. De parc i-ar fi gustat deja carnea.
Un iepure ni din tufiuri, gonind spre pietrele magice
de aprare. Precum laba unui animal uria, ntunericul din
spatele creaturilor se ntinse ca un bici i nfc animalul
fugar.
Iepurele czu la jumtatea saltului, blana lui i pierdu
luciul, iar oasele i mpunser prin piele de parc viaa i era
supt din trup. Santinelele de pe ziduri i turnuri tresrir,
unii njurar. Avea o ans s scape de una dintre creaturi.
Dar toate trei deveneau cu totul altceva, ceva infinit mai
puternic.
Bariera nu trebuie s cad, i spuse Rowan. ntunericul
acela va ucide tot ce va atinge.
n timp ce vorbea, ntunericul se ntindea n jurul
fortreei. Prinzndu-i n capcan. Bariera zumzi, iar
reverberaiile trasar zigzaguri pe tlpile cizmelor ei.
Se schimb n forma ei Fae, strmbndu-se de durere.
Avea nevoie de auzul mai bun, de puterea i de capacitatea
de vindecare a unei Fae. Creaturile rmaser ns la
marginea pdurii, ntunericul rspndindu-se tot mai mult.
Nici urm de cele dou sute de soldai.
Ca unul, cei trei se ntoarser pe jumtate spre
ntunericul din spatele lor i pir n lturi, cu frunile
plecate. Ieind dintre copaci, apru Narrok.
Spre deosebire de ceilali, Narrok nu era frumos. Era plin
de cicatrice, cu o constituie puternic i narmat pn-n
dini. i el avea pielea sculptat de venele acelea negre i
lucioase i purta colierul rsucit din obsidian. Chiar i de la
distan, vedeai neantul nfometat din ochii lui. Se scurgea
spre ei precum sngele ntr-un ru.
Atept ca el s spun ceva, s pun o miz, s le ofere
alegerea ntre a ceda puterii regelui sau a muri, s in un
discurs care s le distrug spiritul. Narrok se uit ns la
Mistward cu o micare lent, aproape ncntat, a capului, i
scoase pumnalul din fier i art spre porile curbate dintre
pietrele magice de aprare.
Cnd biciul de ntuneric ni i izbi bariera invizibil,
Celaena i Rowan rmaser martori neputincioi. Aerul se
cutremur, iar pietrele se lamentar.
Rowan se deplasa deja spre uile din stejar, strignd
ordine arcailor s se pregteasc i s utilizeze orice magie
pentru a se apra de ntunericul tot mai amenintor.
Celaena rmase unde se afla. O nou lovitur, iar bariera se
cutremur.
Aelin, sri Rowan, iar ea l privi peste umr. Treci
dincolo de pori.
Dar ea i atrn arcul pe spate i, cnd i ridic mna,
era cuprins de flcri.
n acea noapte, n pdure, s-a retras din faa focului.
Pentru a-l folosi, trebuie s iei n afara barierei, altfel
va ricoa n ziduri.
tiu, spuse ea cu voce joas.
Ultima dat a fost de-ajuns s te uii doar o dat la
chestia aia i ai czut sub vraja ei.
ntunericul biciui din nou.
Nu va fi ca ultima dat, spuse ea, cu ochii pe Narrok i
pe cele trei creaturi ale sale.
Acum avea o poli de pltit. Sngele i se nfierbnt, dar
spuse:
Nu tiu ce altceva s fac.
Dac ntunericul ajungea la ei, pumnalele, sbiile i
sgeile aveau s devin inutile. N-ar mai fi avut nicio ans.
n spatele lor se auzi un ipt, urmat de alte cteva, apoi
de sunetul de metal pe metal. Cineva strig:
Tunelul! I-au lsat s intre prin tunel!
Pentru o clip, Celaena rmase neclintit, clipind. Tunelul
de evadare. Fuseser trdai. Acum tiau i unde erau
soldaii: se furiau prin reeaua subteran, i ptrunseser
poate pentru c pietrele magice de aprare, cu acea stranie
sensibilitate, erau prea concentrate la ameninarea de
deasupra ca s o poat opri pe cea de sub pmnt.
Strigtele i btlia devenir i mai puternice. Rowan
pusese lupttorii mai slabi nuntru, pentru a-i ine la
adpost chiar la intrarea tunelului. Avea s fie un mcel.
Rowan...
ntunericul lovi din nou n barier, apoi nc o dat. Ddu
s mearg spre pietre, ns Rowan mri.
S nu ndrzneti s mai faci un pas...
Ea continu ns s mearg. n interiorul fortreei se
auzeau urlete de durere, de moarte i de spaim. Fiecare
pas care o ndeprta de camarazi i sfia inima, dar se
ndrept spre pietre, spre porile uriae. Rowan o prinse de
cot.
Acesta a fost un ordin.
Ea i mpinse mna.
Au nevoie de tine nuntru. Las bariera n seama mea.
Nici nu tii dac va funciona...
Va funciona, sri ea. Eu sunt cea de care v putei
dispensa, Rowan.
Tu eti motenitoarea tronului din...
Acum sunt doar o femeie care ar putea salva multe
viei. Las-m s fac asta, s-i ajut pe ceilali.
Rowan privi pietrele magice de aprare, fortreaa i
santinelele care se chinuiau s-i ajute pe cei de sub ei,
punnd totul n balan, calculnd. n cele din urm, Rowan
spuse:
Nu-i provoca. Concentreaz-te pe ntunericul acela i
ncearc s-l ii departe de barier. Att. Menine poziia,
Aelin.
Dar ea nu voia s i pstreze poziia nu cnd dumanul
ei era att de aproape. Nu atunci cnd o aps greutatea
sufletelor de la Calaculla i Endovier, ipnd la fel de puternic
precum soldaii din interiorul fortreei. i dezamgise pe toi.
Ajunsese prea trziu. i asta era suficient. Dar ncuviin, ca
un soldat bun, aa cum Rowan credea c este, i spuse:
neles.
Din momentul n care peti n afara barierei, te vor
ataca, spuse el, eliberndu-i braul.
Harul ei magic ncepu s-i fiarb n vene.
S ai un scut pregtit.
tiu, fu singurul ei rspuns n timp ce se apropie de
barier i de ntunericul nvolburat de dincolo de ea. Pietrele
curbate ale porii se ridicau nfricotoare, iar ea i trase
sabia de la spate cu mna dreapt, n timp ce stnga i era
nvluit de flcri.
Poporul Nehemiei, mcelrit. Propriul ei popor, mcelrit.
Poporul ei.
Celaena pi sub arcadele din piatr, magia curgnd n
zigzaguri i srutndu-i pielea. Civa pai aveau s o duc
n afara barierei. l simea pe Rowan ezitnd, ateptnd s
vad dac va supravieui primelor momente ale confruntrii.
Avea s supravieuiasc avea s ard chestiile alea pn se
prefceau n scrum i cenu.
Le era datoare mcar cu asta celor ucii n Endovier i
Calaculla mcar att putea face, dup att de mult timp.
Un monstru, care s distrug montrii.
Flcrile de pe braul ei stng ardeau din ce n ce mai
puternic, iar Celaena pi dincolo de arcad, n abisul care o
chema ca o siren.
CAPITOLUL 52

ntunericul se repezi la Celaena din clipa n care pi


dincolo de bariera invizibil.
Un perete din flcri se dezlnui peste sulia de ntuneric
i, aa cum mizase, ntunericul se retrase, doar pentru a lovi
din nou, iute ca o viespe.
ntmpin lovitur dup lovitur, fcnd focul s se
ntind, un perete de rou i auriu care mbrca bariera din
spatele ei. Nu lu n seam duhoarea creaturilor, lipsa
aerului din dreptul urechilor ei, durerea copleitoare de cap,
cu att mai rea dincolo de protecia santinelelor, n special
acum, c se adunaser toate trei creaturile, dar nu le ced
niciun centimetru, nici chiar cnd sngele ncepu s-i picure
din nas.
ntunericul se ntinse spre ea, asaltnd simultan peretele,
strpungnd guri n flacra ei. Guri pe care ea le repara
din reflex, lsnd libertate puterii de a se manifesta cum
dorea, dar cu porunca de a proteja de a proteja bariera.
Fcu nc un pas dincolo de poarta din piatr.
Narrok nu era nicieri, dar cele trei creaturi o ateptau.
Spre deosebire de noaptea trecut, din pdure, erau
narmate cu sbii lungi, subiri, pe care le scoaser cu graia
lor nepmntean. Apoi atacar.
Bine.
Evit s le priveasc n ochi, nici nu ddu atenie sngelui
care i curgea din nas i presiunii din urechi. Chem un scut
de foc n jurul antebraului stng i ncepu s nvrt sabia
aceea antic.
Dac Rowan rmsese s o vad nclcndu-i prima
porunc, apoi i pe a doua, i pe a treia, n-avea de unde s
tie.
Cele trei creaturi continuar s o atace, rapid i controlat,
de parc i-ar fi exersat micrile vreme de ani, de parc ar fi
mprtit aceeai minte, acelai trup. Cnd respingea una,
aprea o alta; cnd strpungea una cu flacr i oel, o alta
se strecura pe sub prima ca s-o nface. Nu trebuia s le lase
s-o ating, nici nu avea voie s se uite la ele.
Scutul din jurul barierei i ardea spatele, ntunericul
creaturilor nepnd i mucnd din ea, dar Celaena se inu
tare. Nu-l minise pe Rowan n legtur cu asta cu
protejarea zidului.
Una dintre creaturi lovi cu sabia spre ea nu ca s-o
omoare. S-o mpiedice.
Cumva, a doua ei natur fcu flcrile s coboare de-a
lungul sbiei ei, cnd rspunse atacului, poruncind focului
s intre chiar n sabie. Cnd ntlni fierul negru al creaturii,
ncepur s danseze scntei albastre, att de strlucitoare,
nct ndrzni s priveasc faa creaturii i vzu surpriz.
Oroare. Furie.
Mnerul sbiei era cald reconfortant n mna ei, iar
piatra roie lucea de parc ar fi avut un foc al ei.
Cele trei creaturi se oprit la unison, cu buzele senzuale
retrase de pe dinii prea albi ntr-un rnjet. Cea din centru,
cea care o gustase altdat, uier spre sabie:
Goldryn.
ntunericul se opri, iar Celaena profit de lipsa de atenie
pentru a-i repara scuturile, un fior de ghea urcndu-i pe
ira spinrii, chiar dac flcrile o nclzeau. Ridic sabia
mai sus i avansa mea un pas.
Dar tu nu eti Athril, iubitul reginei ntunecate, spuse
una dintre ele.
Alta spuse:
i nu eti Brannon din neamul Wildfire.
De unde...
Dar cuvintele i se oprir n gt cnd n minte i fulger o
amintire, din urm cu doar cteva luni de acum o via. O
amintire a unui trm de trecere, a cuvintelor spuse de fiina
care tria n interiorul lui Cain. Fiina care le vorbea, ei i
Elenei. Elena, fiica lui Brannon.
Ai fost adui napoi, spunea fiina. Toi juctorii din jocul
neterminat.
Un joc nceput n zorii timpurilor, cnd o ras de demoni
crease cheile Wyrd i le folosise pentru a ptrunde n aceast
lume, iar Maeve i folosise puterile pentru a-i alunga. Unii
demoni rmseser ns prizonieri n Erilea i porniser un al
doilea rzboi, secole mai trziu, cnd Elena luptase mpotriva
lor. Dar ce se alesese de ceilali, care fuseser trimii napoi
pe trmul lor? Dac regele Adarlanului, aflnd despre chei,
descoperise i unde s le gseasc? Unde s le... utilizeze?
O, zeilor!
Voi suntei Valgi, opti ea.
Cele trei creaturi din trupurile muritoare zmbir.
Suntem prini ai trmului nostru.
Ce trm?
Turn magie n scutul din spatele ei.
Prinul Valg din mijloc pru s se apropie de ea fr s se
mite. Trimise un pumn de foc spre el, iar el se retrase.
Un trm al ntunericului, al gheii i al vntului
venic, spuse el. Ateptm de mult, de foarte mult timp s
gustm iar din lumina soarelui vostru.
Regele din Adarlan era fie mai puternic dect i
imaginase, fie cel mai mare nebun n via, dac i
imaginase c-i poate controla pe aceti prini demoni.
Sngele care i curgea din nas ajunsese pe tunic.
Conductorul lor toarse:
Dac m lai s intru, fat, nu va mai fi snge, nu va
mai fi durere.
Trimise un alt zid de flcri spre ei.
Brannon i ceilali v-au nvins odat, trimindu-v n
uitare, spuse ea, dei plmnii i ardeau. O putem face din
nou.
Un rs pe un ton jos.
N-am fost nvini. Doar nfrni. Pn cnd un muritor
a fost suficient de nebun s ne invite napoi, pentru a ne
folosi de aceste minunate trupuri.
Oare oamenii care ocupaser odinioar trupurile mai erau
nuntru? Dac le tia capetele colierul acela din piatr
Wyrd creaturile ar fi disprut, sau s-ar fi dezlnuit ntr-o
alt form?
Era mai ru, mult mai ru dect se ateptase.
Da, spuse conductorul, fcnd un pas spre ea i
mirosind. Ar trebui s te temi de noi. i s ne accepi.
Accept asta, rnji ea i arunc spre capul lui un
pumnal ascuns n aprtoarea de antebra.
El fu att de rapid, nct pumnalul doar i zgrie obrazul
n loc s i se nfig ntre ochi. Snge negru ncepu s curg;
el ridic o mn alb ca luna pentru a-l examina.
mi va face plcere s te devorez din interior, spuse el,
iar ntunericul se ntinse din nou spre ea.

Btlia era nc n toi n interiorul fortreei, ceea ce era


bine, nsemna c nu muriser toi. Iar Celaena nc o mai
nvrtea pe Goldryn mpotriva celor trei prini Valg dei
devenea din ce n ce mai grea, iar scutul din spatele ei
ncepuse s se destrame. Nu avusese timp s-i canalizeze
puterea sau s o raionalizeze.
ntunericul pe care l aduseser cei trei Valg continua s
izbeasc zidul, aa c Celaena arunc scut dup scut, focul
ar- zndu-i n snge, n respiraie, n minte. Ddu fru liber
magiei, cerndu-i doar s menin viu scutul din spatele ei.
Aa i fcu, consumndu-i cu poft resursele.
Rowan nu i venise n ajutor. i spuse ns c avea s
vin, c avea s o ajute, pentru c nu era o dovad de
slbiciune s recunoasc faptul c avea nevoie de el, de
ajutorul lui i...
Simi crampe n partea de jos a spatelui i fu singurul
lucru pe care l putu face pentru a nu scpa legendara sabie
din mn, atunci cnd conductorul prinilor Valg i atac
gtul cu sabia. Nu.
De-a lungul coloanei i se rsuci un muchi, i se
contorsion pn cnd trebui s-i mute buzele pentru a nu
ipa cnd respinse lovitura. Nu putea fi o epuizare. Nu att de
curnd, nu dup ce se pregtise att, nu...
n scutul din spatele ei apru o gaur, iar ntunericul lovi
bariera, fcnd ca magia s se ncreeasc i s se retrag. i
arunc un gnd i, cnd flacra repar scutul, sngele
ncepu s-i fiarb.
Prinii se apropiau din nou. Mri, trimind un val de
flcri albe spre ei, mpingndu-i napoi, napoi, napoi, n
timp ce inspira puternic.
Dar, n loc de aer, tui snge.
Dac fugea n spatele porilor, ct avea s mai reziste
scutul pn s cad prad prinilor i ntunericului lor
strvechi? Ct aveau s reziste cei dinuntru? Nu ndrzni s
se uite n spate, s vad cine ctiga. Nu suna bine. Nu se
auzeau sunete de victorie, ci doar ipete de durere i de
team.
Genunchii i tremurau, dar i nghii sngele din gur i
inspir nc o dat.
Nu-i imaginase c se va termina aa. i poate c asta i
merita, dup ce ntorsese spatele mpriei sale.
Unul dintre prinii Valg strecur o mn prin peretele de
flcri care-i separa, ntunericul aprndu-i carnea pentru a
nu fi topit. Tocmai se pregtea s trimit o lovitur spre el,
cnd, cu coada ochiului, vzu o micare dinspre copaci.
Sus pe deal, de parc ar fi cobort n fug din muni i nu
se opriser s mnnce, s bea, sau s doarm, erau un
brbat impuntor, o pasre uria i trei dintre cei mai mari
prdtori pe care-i vzuse vreodat.
Cinci n total.
Rspundeau chemrii disperate de ajutor a prietenului lor.
Se azvrlir n goan printre copaci i peste stnci: doi
lupi, unul negru i unul alb ca luna, brbatul puternic,
pasrea zburnd la nlime joas deasupra lor, i o pisic de
munte care gonea n spatele lor, ndreptndu-se cu toii spre
ntunericul care pndea ntre ei i fortrea.
Lupul negru se opri brusc cnd se apropiar de ntuneric,
de parc ar fi simit ce putea face. iptul din fortrea se
intensific. Dac nou-veniii distrugeau soldaii,
supravieuitorii ar fi putut lua calea tunelului, pentru a se
salva nainte ca ntunericul s mistuie totul.
Transpiraia i nepa Celaenei ochii, iar durerea o tia att
de adnc, nct se ntreba dac nu o va face pentru
totdeauna. Dar nu-l minise pe Rowan cnd vorbise de viei
salvate.
Aa c nu se opri s se ndoiasc sau s analizeze opiuni
cnd arunc rmiele puterii spre cei cinci prieteni ai lui
Rowan, o punte de flcri prin ntuneric, mprindu-l n
dou.
O cale ctre porile din spatele ei.
Din fericire, prietenii lui Rowan nu ezitar, repezindu-se
pe calea deschis, lupii primii, pasrea un vultur pescar
urmndu-i ndeaproape. i turn ntreaga putere n punte,
strngnd din dini pentru a rezista agoniei, iar cei cinci
trecur n vitez pe lng ea, fr s-i arunce nici mcar o
privire. Pisica de munte aurie ncetini ns cnd s treac
printre porile din spatele ei, vznd c pieptul i se strnge i
tuete, sngele strlucindu-i pe iarb.
El e nuntru, spuse ea gtuit. Ajutai-l.
Marea felin zbovi, evalund starea ei, starea zidului i
prinii care se luptau cu flcrile ei.
Du-te, spuse ea hrind.
Puntea din ntuneric se prbui, iar ea se cltin, dnd un
pas napoi, n timp ce fora aceea neagr se izbi n ea, n scut,
n lume.
Sngele i urla att de tare n urechi, nct de-abia auzi
cnd pisica de munte se repezi spre fortrea. Prietenii lui
Rowan veniser. Bine. Bine c nu avea s fie singur, c avea
prieteni n lume.
Tui din nou snge, mprtiindu-l pe pmnt pe
picioarele prinului Valg.
De-abia fcu o micare, cnd el o arunc ndrt n
propriile flcri, iar ea lovi zidul magic de sub ea, dur i
neierttor de parc ar fi fost fcut din piatr. Singura cale n
fortrea era prin porile magice de aprare. Lovi cu
Goldryn, dar lovitura fu slab. mpotriva Valgilor, mpotriva
acestei oribile puteri pe care o poseda regele din Adarlan, cu
armata aceasta la dispoziia lui... era cu totul inutil. La fel
de inutil precum era jurmntul pe care-l fcuse la
mormntul Nehemiei. La fel de inutil precum motenitoarea
unui tron distrus i a unui nume distrus.
Harul magic fcea ca sngele s-i clocoteasc. ntunericul
avea s fie o uurare n comparaie cu iadul care-i ardea n
vene. Prinul Valg naint, iar o parte din ea ip ip la ea
s se ridice, s continue lupta, s urle de mnie mpotriva
acestui sfrit oribil. Dar micarea membrelor, chiar i
respiraia, deveniser un efort colosal.
Era foarte obosit.

Fortreaa devenise un iad de ipete i de lupt i de


snge, dar Rowan continu s-i fluture sbiile, meninndu-
i poziia la gura tunelului pe msur ce soldaii ptrundeau
unul cte unul. eful cercetailor, Bas, i lsase nuntru, i
spusese Luca lui Rowan. Ceilali semi-Fae care conspiraser
mpreun cu Bas i doreau puterea pe care le-o ofereau
creaturile i doreau un loc n lume. Vznd devastarea din
ochii nsngerai ai biatului, Rowan nelese c Bas i
gsise deja sfritul. Spera c nu Luca fusese executorul.
Soldaii continuau s vin, oameni bine antrenai, crora
nu le era team de semi-Fae sau de puina magie pe care o
purtau. Erau narmai cu fier i nu fceau diferena ntre
tineri i btrni, ntre brbai i femei, hcuind i mcelrind.
Rowan nu era epuizat, absolut deloc. Luptase perioade
mai lungi i n condiii mai grele, dar ceilali ddeau napoi,
n special pentru c soldaii continuau s ia cu asalt
fortreaa. Rowan i scoase sabia din mruntaiele unui
soldat, cu pumnalul deja tind gtul urmtorului, cnd un
mrit zgudui pietrele fortreei. Unele dintre semi-Fae
nghear, dar Rowan aproape se cutremur de uurare cnd
i vzu pe lupii gemeni srind de pe scar i nchizndu-i
flcile peste gturile a doi soldai din Adarlan.
Aripi mari flfir i un brbat ncruntat, cu ochi negri,
apru n faa lui, nvrtind o sabie mai veche dect ocupanii
fortreei Mistward. Vaughan ddu uor din cap spre el, apoi
lu poziie, cci nu fusese niciodat prea vorbre.
n spatele lui, lupii erau la fel de letali, i nici nu se
sinchisir s se schimbe n forma lor de Fae, dobornd soldat
dup soldat, lsndu-i pe cei care reueau s treac pe mna
masculului care atepta n spatele lor. Ceea ce vzuse i fu
suficient lui Rowan, care se repezi pe scri, ferindu-se de
semi-Fae mpietrii i nsngerai.
ntunericul nc nu se aternuse, ceea ce nsemna c ea
mai respira, mai meninea linia, dar...
O pisic de munte se opri brusc pe palierul scrii i-i
schimb forma. Rowan privi n ochii roietici ai lui Gavriel i
ntreb:
Ea unde e?
Gavriel ridic o mn, de parc ar fi vrut s-l opreasc.
E ru, Rowan. Cred...
Rowan o lu la fug, dndu-l la o parte pe cel mai vechi
prieten al su, fcndu-i loc cu umrul pe lng cellalt
brbat impozant care apruse Lorcan. Pn i Lorcan
rspunsese apelului lui. Avea s vin i momentul
recunotinei, iar semi-Fae cu prul negru nu spuse nimic
cnd Rowan trecu iute ca fulgerul, alergnd spre porile
bastionului. Ce vzu dincolo, aproape c-l aduse n genunchi.
Peretele de flcri era zdrene, dar nc mai proteja
bariera, ns cele trei creaturi...
Aelin sttea n faa lor, cocoat i gfind, cu sabia atr-
nndu-i neputincioas n mn. Creaturile avansar i o
flacr albastr anemic rsri ntre ei. O ddur la o parte
cu un gest al minii. O alt flacr rsri, iar genunchii i se
nmuiar.
Scutul de foc se retrase, pulsnd precum lumina n jurul
trupului ei. Ardea. De ce nu se retrsese?
Un alt pas i creaturile i spuser ceva ce o fcu s ridice
fruntea. Rowan tia c nu avea cum s ajung la ea, nu avea
nici fora s strige un avertisment cnd Aelin privi n ochii
creaturii din faa ei.
l minise. Voise s salveze viei, da, dar se dusese acolo
fr intenia de a-i salva propria-i via.
Inspir adnc s alerge, s urle, s-i adune puterea,
dar un perete de muchi se izbi n el din spate, doborndu-l
pe iarb. Dei Rowan l mpinse i se lupt cu Gavriel, nu
putea face nimic mpotriva celor patru secole de antrenament
i instinct de felin care l ineau la pmnt, mpiedicndu-l
s alerge printre porile acelea i n bezna care distrusese
lumi ntregi.
Creatura i lu faa lui Aelin n mini, iar sabia ei czu la
pmnt, uitat.
Rowan url cnd creatura o ridic n braele ei. Cnd ea
ncet s mai lupte. Cnd flcrile ei se stinser i
ntunericul o nghii.
CAPITOLUL 53

Era snge peste tot.


Ca i nainte, Celaena se trezi ntre cele dou paturi
nsngerate, iar suflarea care duhnea o mngia pe ureche,
pe gt, pe ira spinrii. Simea cum prinii Valg o ncercuiau,
dndu-i trcoale, cu micri de prdtori, devorndu-i
nefericirea i durerea bucat cu bucat, gustnd i savurnd.
Nu avea scpare, nu se putea mica. Privirea i se plimba
de la un pat la cellalt.
Cadavrul Nehemiei, sfiat i mutilat, pentru c ajunsese
prea trziu, pentru c fusese o la, i prinii ei, cu gturile
tiate de la o ureche la alta, pmntii i lipsii de via. Mori
din cauza unui atac pe care ei ar fi trebuit s-l simt. Un atac
pe care ea ar fi trebuit s-l simt. Poate c-l simise i de
aceea se strecurase acolo n acea noapte. Dar i atunci
ajunsese prea trziu.
Dou paturi. Dou fisuri n sufletul ei, crpturi prin care
abisul ncepuse s curg cu mult nainte ca prinii Valg s o
prind n mrejele lor. O ghear o atinse pe gt i ea sri,
mpleticindu-se n direcia cadavrelor prinilor ei.
n momentul n care ntunericul o cuprinsese, stingndu-i
flacra epuizat, ncepuse s o road mnia nesbuit care o
convinsese s peasc dincolo de barier. Aici n ntuneric,
tcerea era total etern. Simea Valgii furindu-se n jurul
ei, flmnzi, nerbdtori i plini de o rutate rece,
strveche.Se ateptase ca viaa s-i fie sorbit imediat, dar ei
se mulumeau s stea aproape de ea n ntuneric, frecndu-
se de ea ca pisicile, pn cnd se form o lumin slab i se
regsi ntre aceste dou paturi. Nu avea puterea s se uite n
alt parte, nu avea puterea s fac nimic, doar s simt cum
ameeala i panica devin din ce n ce mai puternice. i
acum... Acum...
Dei cadavrul era nemicat pe pat, vocea Nehemiei opti:
Lao.
Celaena vomit. Un rs aspru, slab, se auzi din spatele ei.
Ddu ndrt, ndeprtndu-se de patul unde zcea
Nehemia. Apoi se trezi ntr-o mare de rou rou, i alb, i
cenuiu, i...
Acum sttea ca o furie n patul prinilor ei, unde zcuse
i cu zece ani n urm, trezindu-se ntre trupurile lor, n
ipetele servitoarei. Acele ipete le auzea i acum, stridente i
fr sfrit i... Lao.
Celaena czu peste tblia patului, la fel de real, neted i
rece cum i-o amintea. Nu avea unde s se ascund. Era o
amintire acestea nu erau realiti.
i aps palmele pe lemn, luptndu-se cu iptul care
ncerca s-i prseasc buzele. Lao. Vocea Nehemiei umplu
din nou camera. Celaena nchise ochii i spuse peretelui:
tiu, tiu.
Nu se lupt cnd degetele reci, terminate cu gheare, i
mngiar obrajii, fruntea, umerii. Una dintre