Sunteți pe pagina 1din 281

Povestea unui Hobbit J.R.R.

Tolkien

I MUSAFIRI NEPOFTII A FOST ODAT un hobbit care locuia ntr-o gaur n pmnt. Nu era o vizuin din acelea antipatice, murdare sau umede, pline de capete sau cozi de viermi i cu miros de ml; nu era nici nisipoas sau lipsit de ap, sau o vizuin n care s n-ai pe ce s te aezi sau pe ce s mnnci; era o vizuin de hobbit, i asta nseamn confort. Avea o u rotund ca un hublou, vopsit n verde, i drept n mijlocul ei era o clan ca un buton de alam, galben i lucioas. Ua ddea pe un culoar n form de tub, ca un tunel; dar un tunel ct se poate de confortabil, fr fum, cu pereii cptuii cu lemn, cu dale pe jos i cu covor, cu scaune lustruite i multe, multe cuiere pentru haine i plrii pentru c hobbitul era ntotdeauna bucuros de oaspei. Tunelul erpuia i tot erpuia, ptrunznd pe ocolite pn n inima Dealului Dealul, aa i spunea toat lumea, cale de mai muli kilometri n jur. Tunelul avea multe ui mici i rotunde, nti pe o parte, apoi pe cealalt. Etaj nu exista. Aa e la hobbii. Dormitoarele, bile, beciurile, cmrile (multe cmri!), dulapurile (avea ncperi ntregi pentru haine!), buctriile, sufrageriile, toate erau la acelai nivel i ddeau pe acelai culoar. Cele mai bune ncperi erau cele de pe partea stng (ndat dup intrare); erau singurele care aveau ferestre, ferestre rotunde, ngropate adnc n Perete; ddeau n grdina lui i n pajitile care se ntindeau dincolo de grdin, cobornd pn la ru. Hobbitul de care v vorbesc era un hobbit cu stare i numele lui era Baggins. Familia Baggins tria pe lng Deal de cnd lumea i toi o considerau foarte respectabil, nu numai pentru c cei mai muli dintre membrii ei erau buni gospodari, dar i pentru c nu fcuser niciodat nimic neateptat; tiai perfect ce va spune un Baggins despre o problem sau alta, fr s-i mai bai capul s-l ntrebi. Povestea de fa este despre un membru al familiei Baggins care s-a trezit antrenat ntr-o aventur, fcnd i spunnd lucruri cu

totul neateptate, cu care ocazie i-a pierdut respectul vecinilor i, n schimb, a ctigat... ei, o s vedei dac, pn la urm a ctigat ceva. Mama acestui hobbit al nostru... Dar, de fapt, ce este un hobbit, m ntrebai? Eu cred c astzi hobbiii au nevoie de o descriere pentru c ei s-au nstrinat i au devenit cam scumpi la vedere cu Oamenii Mari, cum ne spun ei nou. Ei sunt (sau au fost) mici de stat, cam jumtate ct noi i mai mici dect Piticii brboi. Hobbiii nu au barb. Fac vrji puine sau chiar deloc, n afar de cele obinuite, de fiecare zi care i ajut s dispar repede i pe nesimite cnd oamenii voluminoi i neghiobi ca noi apar poticnindu-se i fac zgomot ca de elefant, care se aude la un kilometru. Sunt cam burtoi, se mbrac n culori stridente (mai ales verde i galben); nu poart pantofi pentru c le cresc tlpi naturale i o blan de pr des, clduros i negru pe picioare, ca prul de pe cap (care e buclat); au degete lungi, negre i ndemnatice, o fa binevoitoare i un rs gros i glgios (mai ales dup masa de sear pe care o iau de dou ori pe zi, atunci cnd reuesc s-o obin). Acum tii destul ca s avei o baz de pornire. Deci, dup cum spuneam, mama hobbitului nostru, adic a lui Bilbo Baggins, a fost celebra Belladonna Took, una dintre cele trei fiice remarcabile ale Btrnului Took, cpetenia hobbiilor, care locuia pe cealalt parte a Apei ruleul care curge la picioarele Dealului. Se spunea adesea (n alte familii) c odat, de mult, unul dintre strmoii Took i-ar fi luat drept nevast o zn. Aceasta era, firete, absurd, dar era clar c, fa de trsturile hobbiilor, clanul Took avea ceva neobinuit i, din cnd n cnd, cte unul dintre ei tria o aventur extraordinar. Disprea discret i familia inea totul n secret; dar era foarte clar c familia Took nu era chiar att de respectabil ca familia Baggins, cu toate c era, fr doar i poate, mai nstrit. Nu cumva s credei c Belladonna Took a trit vreo aventur neobinuit dup ce a devenit doamna Bungo Baggins.

Bungo adic tatl lui Bilbo i-a construit (n parte cu banii ei) cea mai luxoas vizuin de hobbit din cte au existat vreodat, att sub Deal, ct i deasupra sau pe cellalt mal al Apei. i acolo au rmas toat viaa Totui, e probabil c Bilbo, singurul ei fiu, cu toate c arta i se purta de parc ar fi fost o copie a tatlui su, solid i demn de ncredere, avea un ce ciudat, care-i venea de la familia Took i care abia atepta s ias la iveal. Ocazia nu s-a ivit ns dect dup ce a crescut mare, pe la cincizeci de ani, cnd locuia n frumoasa vizuin construit de tatl lui, pe care v-am descris-o mai devreme, i dup ce s-a stabilit acolo, dup cte se prea, pentru totdeauna. Printr-o ntmplare ciudat, ntr-o diminea de demult, n linitea lumii, pe vremea cnd zgomotul era mai mic i verdeaa mai abundent, iar numrul hobbiilor i prosperitatea lor erau nc destul de mari, n timp ce Bilbo Baggins sttea n ua casei lui, dup ceaiul de diminea, trgnd dintr-o pip uria de lemn care i ajungea pn aproape de degetele de la picioare, acoperite cu pr (frumos periat), trecu pe acolo Gandalf. Gandalf! Dac ai fi auzit doar un sfert din ce am auzit eu despre el, iar eu am auzit doar o parte foarte mic din tot ce s-ar putea auzi, ai fi fost pregtii s ascultai povetile cele mai fantastice. Pe oriunde trecea, rsreau n mod neateptat fel de fel de istorii i de aventuri. Nu mai trecuse de ani de zile pe aici, pe la umbra Dealului de fapt, de cnd murise prietenul lui, Btrnul Took aa c hobbiii aproape c-i uitaser nfiarea. Fusese plecat dincolo de Deal, dincolo de Ap, cu treburi de-ale lui, nc de pe vremea cnd erau cu toii copii, hobbiei i hobbiele. Singurul lucru pe care l-a vzut n dimineaa aceea ncreztorul Bilbo a fost un btrn cu baston. Avea o plrie albastr, nalt i ascuit, o pelerin lung, cenuie, o earf de mtase, peste care atrna barba lui alb i lung pn dincolo de bru, i nite cizme negre, uriae. Bun dimineaa! spuse Bilbo. i chiar c e bun, se gndi el. Soarele strlucea i iarba era foarte verde.

Dar Gandalf se uit la el pe sub sprncenele lungi i stufoase care-i ieeau de sub borul plriei umbroase. Cum adic? spuse, mi urezi o diminea bun, sau vrei s spui c dimineaa e bun, fie c vreau eu sau nu; sau vrei s spui c te simi bine azi, de diminea; sau c e o dimineaa care te face s vrei s fii bun. Toate laolalt, spuse Bilbo. i mai e i o diminea foarte bun ca s fumezi o pip n aer liber. Dac avei o pip la dumneavoastr, v rog s luai loc i s v servii din tutunul meu. Nu v grbii, cci avem toat ziua n faa noastr. Dup care Bilbo se aez ntr-un fotoliu lng u, ncruci picioarele i sufl un inel de fum, frumos i cenuiu, care urc, zburnd, fr s se destrame i se deprt, plutind, peste Deal. Foarte frumos, spuse Gandalf. Dar eu, azi, n-am timp s fac rotocoale de fum. Caut pe cineva cu care s pornesc ntro expediie pe care o pregtesc, dar e foarte greu de gsit un amator. Cred i eu. Prin prile astea! Noi suntem cumini i linitii i nu ne plac aventurile. Nuuuuu! Sunt nesuferite, incomode, i stric linitea i te fac s ntrzii la mas. Nu tiu ce-or fi gsind unii la ele, spuse hobbitul nostru, domnul Bilbo Baggins, i, vrndu-i degetele mari pe dup bretele, scoase un rotocol de fum i mai grozav ca primul. i lu apoi corespondena de diminea i ncepu s citeasc prefcndu-se c nu-l mai bag n seam pe btrn. Hotrse c nu era de soiul lui i ar fi dorit s-l vad plecnd. Btrnul ns nici vorb s se mite. Sttea sprijinit n baston, fixndu-l pe Bilbo, fr s scoat o vorb, pn cnd hobbitul ncepu s se simt stnjenit, ba chiar se i supr puin. Ziua bun, spuse hobbitul, n cele din urm. Noi nu vrem nici un fel de aventuri pe aici, mulumesc, ncercai-v norocul n cealalt parte a Dealului sau dincolo de Ap. Asta nsemna, de fapt, c discuia luase sfrit. La dumneata Ziua bun are mai multe nelesuri, spu-

se Gandalf. i de data asta nseamn c vrei s scapi de mine i c ziua n-o s fie bun dect dac plec! Nici pomeneal, domnul meu, nici pomeneal!... dar stai puin, mi se pare c v cunosc numele! Ba da, dragul meu domn, ba da. i s tii c i eu l cunosc pe al dumitale: domnul Bilbo Baggins. mi tii numele, cu toate c nu-i aminteti c e vorba despre mine. Eu sunt Uandail, i Gandalf e totuna cu subsemnatul. Cnd te gndeti c am trit s-l vd pe fiul Belladonnei Took c m ia cu Ziua bun, de parc a fi venit la ua lui s vnd nasturi! Gandalf! Gandalf! Doamne, Dumnezeule! Nu cumva e vorba de vrjitorul cltor care i-a dat Btrnului Took o pereche de butoni cu diamant fermecai, care se prindeau i nu se mai desprindeau dect la porunc? Nu cumva suntei cel care spunea la petreceri poveti minunate cu balauri i spiridui, i uriai, i prinese salvate, i norocul neateptat al unor fii de vduv? Sau cel care fcea focuri de artificii deosebit de frumoase? Mi-aduc i acum aminte de ele! Le aprindea bunicul Took n ajunul solstiiului de var. Erau grozave! Se ridicau ca nite lalele mari de foc sau flori de gura-leului sau de salcm galben i pluteau peste ntuneric toat seara. (Cred c v-ai dat seama c domnul Baggins nu era chiar att de prozaic ct i plcea lui s-i nchipuie i c, n plus, i mai plceau i florile.) Doamne, Dumnezeule, continu el. Nu cumva suntei acela care a mpins atia biei i fete cumini s plece n lumea larg, s se vre n aventuri nesbuite? S se caere n pomi, s se duc n vizit la elfi sau s navigheze pe vapoare, spre rmuri ndeprtate? Doamne, ce via intere... adic, vreau s spun c pe vremuri ai cam ncurcat lucrurile pe aici. Chiar destul de ru, a zice. V rog s m iertai, dar credeam c v-ai retras din afaceri. i cu ce s m ocup? spuse vrjitorul. Ei, dar, oricum, m bucur c i mai aminteti de mine. i c mcar de focurile mele de artificii i aminteti cu simpatie. Asta mi d oarecare sperane. De aceea, de dragul bunicului tu, Btrnul

Took, i al bietei Belladonna, o s-i dau ceea ce ai cerut. Ce vrei s spunei? Eu n-am cerut nimic! Ba da. Ba da. i nc de dou ori. Te rog s m ieri. Dar am s m achit. De fapt, am s merg pn ntr-acolo nct s te fac s participi la aventura de care-i spuneam, foarte nostim pentru mine, foarte bun pentru tine i, dac reueti s-o duci pn la capt, probabil i foarte folositoare. Regret, dar nu vreau aventuri de nici un fel, mulumesc. Nu azi! La revedere! Dar v rog s venii la ceai, oricnd dorii. Uite, de exemplu, mine! La revedere! i cu asta, domnul Baggins s-a ntors i a intrat grbit pe ua lui rotund i verde, nchiznd-o ct a ndrznit el de iute, ca s nu par nepoliticos. Cci, la urma urmei, vrjitorii rmn tot vrjitori i nu e bine s te pui cu ei. Ce mi-o fi venit s-l invit la ceai? i spuse Bilbo ndreptndu-se ctre cmar. Abia i luase masa de diminea, dar se gndea c o prjituric-dou i ceva de but lar mai liniti dup spaima pe care o trsese. ntre timp, Gandalf continua s stea n faa porii, rznd ndelung, dar fr zgomot. Dup un timp ns se apropie i zgrie cu cuiul bastonului un semn ciudat pe ua frumoas i verde a hobbitului. Apoi plec, pe cnd Bilbo i termina a doua prjitur i se gndea c reuise foarte bine s scape de aventuri. A doua zi uitase aproape cu totul de Gandalf. Nu prea avea inere de minte. Dac nu nsemna lucrurile n agend, le uita. Ar fi trebuit s scrie aa: Gandalf, ceai, miercuri. Dar n ajun fusese prea nervos ca s mai noteze ceva. Tocmai cnd s se fac ora ceaiului, auzi pe cineva sunnd insistent la ua de la intrare i atunci i aminti totul! Alerg s pun ceainicul pe foc, s aeze nc o ceac i o linguri pe mas, s mai scoat o prjituric-dou, apoi se repezi la u. Tocmai era s spun: mi pare foarte ru c v-am fcut s ateptai cnd vzu c nu era ctui de puin vorba de Gandalf. La u se afla un pitic cu o barb albastr, ndesat

ntr-un bru auriu, i cu ochii extrem de strlucitori sub o scufie verde-nchis. De ndat ce se deschise ua, piticul intr n cas de parc ar fi fost ntr-adevr invitat. i atrn pelerina i scufia pe primul cuiier i spuse, nchinndu-se: Sluga dumitale, Dwalin. i eu a dumitale, Bilbo Baggins, rspunse hobbitul, prea uimit ca s pun, deocamdat, vreo ntrebare. Dar, cnd tcerea care urm deveni stnjenitoare, adug: Tocmai voiam s iau ceaiul; v rog s-mi facei onoarea s bei i dumneavoastr o ceac de ceai cu mine. Poate fusese cam eapn, dar inteniile lui erau bune. De fapt, dumneavoastr ce ai face dac un pitic nepoftit ar veni s-i atrne lucrurile n vestibulul dumneavoastr, fr s v dea nici o explicaie? N-apucar bine s se aeze la mas, de fapt ajunseser abia la a treia prjitur, cnd se auzi din nou soneria, de ast dat i mai puternic. V rog s m iertai o clip, spuse hobbitul i se ndrept ctre u. Pn la urm tot ai venit, asta voia el s-i spun lui Gandalf. Dar nu era Gandalf. n locul lui, pe trepte, se afla un pitic cu barb alb i scufie stacojie, care prea foarte btrn. Intr i el, opind ntr-un picior de cum se deschise ua, cu aerul omului care a fost poftit. Vd c au i nceput s soseasc, spuse el, zrind scufia verde a lui Dwalin, atrnat n cui. i o atrn pe a lui, cea stacojie, lng ea. Sluga dumitale, Balin! spuse, cu mna pe inim. Mulumesc, rspunse Bilbo, suspinnd. Nu era exact ce trebuia s spun, dar acest Au nceput s soseasc l nelinitise ngrozitor. i plceau musafirii, dar prefera s-i cunoasc nainte s-i vin n cas. i eventual, s fie poftii de el. i trecu prin minte gndul nfiortor c sar putea s nu ajung prjiturelele i atunci el, ca gazd (i cunotea datoria i o respecta orict i-ar fi venit de greu), ar

fi trebuit s renune s mai mnnce. Venii, intrai s bei o ceac de ceai, reui el s spun dup ce trase adnc aer n piept. Dac nu v e cu suprare, eu a prefera puin bere, domnul meu, spuse Balin, cel cu barba alb. Dar n-am nimic mpotriv s mnnc prjituri, prjituri cu grune, dac avei. Am berechet! se trezi Bilbo spunnd, spre propria lui mirare. i se trezi i alergnd la beci s umple o halb de jumtate de litru, apoi la cmar s ia dou turte frumoase de grune, pe care le copsese chiar n dup-amiaza aceea, s aib ce lua ca gustare ntre mese. La ntoarcere i gsi pe Balin i pe Dwalin stnd de vorb la mas ca nite vechi prieteni. (De fapt, erau frai.) Bilbo trnti halba i prjitura n faa lor, apoi se auzi din nou soneria, puternic, i apoi nc o dat. De data asta e sigur Gandalf! i spuse n timp ce alerga gfind de-a lungul coridorului. Dar nici vorb! Erau ali doi pitici, amndoi cu scufii albastre, cordoane argintii i brbi galbene; i fiecare dintre ei avea cte un sac cu unelte i o lopat. i iari, nici n-apuc s se deschid bine ua c i intrar, opind. Bilbo nici nu se mai mir: Cu ce v pot fi de folos, piticii mei? spuse. Sluga dumneavoastr, Kili, spuse unul. i Fili, adug cellalt. i amndoi i scoaser scufiile albastre, fcnd cte o plecciune. Sluga dumneavoastr, rspunse Bilbo, amintindu-i la timp de bunele maniere. A, vd c Dwalin i Balin au i venit, spuse Kili. S ne alturm mulimii! Mulime, gndi domnul Baggins. Nu-mi prea place cum sun asta. Ar trebui s m aez o clip, s-mi vin n fire i s beau ceva. Dar n-apuc dect s ia o nghiitur, ntr-un col, n timp

ce toi cei patru pitici stteau n jurul mesei i vorbeau despre mine, i aur, i despre probleme pe care le aveau cu gnomii, i despre jafurile pe care le comiteau balaurii, i despre multe alte lucruri pe care nu le nelegea i nici nu voia s le neleag, cci preau mult prea aventuroase, cnd, deodat, ding-dong ling-dang, se auzi iar soneria de la u, de parc s-ar fi strduit un hobbiel obraznic s-o strice. E cineva la u, spuse, clipind Dup sunet, par s fie vreo patru, spuse Fili. De altfel, iam vzut venind la oarecare distan n urma noastr. Bietul nostru hobbit se aez n hol, sprijinindu-i capul n palme, i se ntreb ce se ntmplase i ce se va ntmpla, i dac vor rmne cu toii la cin. Apoi se auzi din nou soneria, mai tare ca oricnd, i fu nevoit s alerge s deschid. De fapt, nu erau patru, ci vreo cinci. Mai venise nc un pitic n timp ce Bilbo se tot frmnta singur la intrare. Nici napuc s ntoarc bine clana c se i trezir cu toii nuntru, plecndu-se i spunnd sluga dumitale unul dup altul, i chema Dori, Nori, Ori, Oin i Gloin. i, ntr-o clip, aprur n cuier dou scufii roii, una cenuie, una cafenie i una alb, iar ei o pornir, cu minile lor mari vrte n briele de aur sau de argint, s se alture celorlali. Aproape c se putea spune c mulimea era format. Unii cerur bere blond, alii bere brun, unul ceru chiar cafea, n schimb toi cerur prjiturele; aa c un timp hobbitul a fost foarte ocupat. Tocmai aezase pe plit o can mare cu cafea se terminaser turtele de grune i piticii se pornir s mnnce biscuii cu unt cnd se auzi o btaie puternic n u. Nu soneria, ci poc-poc puternic n ua cea verde i frumoas a lui Bilbo. Cineva btea cu bastonul. Bilbo alerg de-a lungul coridorului, foarte suprat i complet zpcit era cea mai penibil miercuri din cte-i amintea s fi trit vreodat. Deschise ua cu o smucitur i czur cu toii nuntru, unul peste altul! Ali pitici! Ali patru! i, n urma lor, care sttea sprijinit n baston i rdea.

10

Lsase o grmad urme pe ua cea frumoas; de altfel, fiindc tot veni vorba, loviturile terseser i semnul tainic pe care-l fcuse pe u n dimineaa din ajun. Uurel, uurel, drag Bilbo, spuse. Nu-i prea seamn s-i lai prietenii n prag i apoi s deschizi ua cu un pocnet de puc cu aer comprimat. D-mi voie s i-i prezint pe Bifur, Bofur i Bombur, i mai ales pe Thorin! Sluga! spuser Bifur, Bofur i Bombur pe rnd, stnd n ir. Apoi atrnar n cuier dou scufii galbene i una verde i pe urm i una azurie, cu un ciucure lung. de argint. Aceasta din urm fiind a lui Thorin, un pitic nemaipomenit de nsemnat, de fapt nsui marele Thorin Scut-de-Stejar, care nu fusese ctui de puin ncntat s pice n nas pe preul lui Bilbo i s-i vad pe Bifur, Bofur i Bombur cznd peste el. Mai ales c Bombur era foarte gras i greu. Thorin, fiind foarte nfumurat, nici nu se gndi s spun sluga. Dar bietul domn Baggins spuse de attea ori c-i pare ru, nct pn la urm mormi totui: Las, nu-i nimic! i-i descrei fruntea. Acum suntem toi aici! spuse Gandalf, uitndu-se la irul de treisprezece scufii cele mai minunate scufii de srbtoare i la propria lui plrie, atrnate toate n cui. O adunare foarte vesel! Sper c a mai rmas ceva de mncare i de but pentru cei ntrziai. Ce-i asta? Ceai! Nu, mulumesc! Mie s-mi dai puin vin rou. i mie la fel, spuse Thorin. i marmelad de zmeur i tart cu mere, spuse Bifur. i pateuri cu carne i brnz, spuse Bofur. i rcituri de porc cu salat, spuse Bombur. i mai multe prjituri, i bere, i cafea, dac nu te superi, strigar ceilali pitici prin u. i fii biat bun i mai pune i nite ou, strig Gandalf, n timp ce hobbitul pleca, ontc-ontc, spre cmri. i ntre timp scoate friptura rece de pui i murturile.

11

S-ar zice c tie tot att de bine ca i mine ce provizii am n cmar, se gndi domnul Baggins, care era complet nnebunit i ncepuse s se ntrebe dac nu-i ptrunsese o aventur, dintr-acelea fioroase, drept n cas. Cnd isprvi de pus toate sticlele i farfuriile, i cuitele, i furculiele, i paharele, i mncrurile, i lingurile, i tot restul pe nite tvi mari, se nclzise de tot; i ardeau obrajii i era foarte enervat. Blestemai pitici, duc-s-ar naibii! spuse el cu glas tare. Nici mcar nu vin s-mi dea o mn de ajutor! i ce s vezi! n ua buctriei stteau Balin i Dwalin, i n spatele lor Fili i Kili, i ct ai zice pete nfcar tvile i cteva msue i le duser n salon, unde aternur din nou masa, Gandalf edea n capul mesei, cu cei treisprezece pitici aezai njur; Bilbo edea intr-un fotoliu, lng foc, ronind un biscuit (i trecuse toat pofta de mncare) i ncercnd s dea impresia c tot ce se ntmpla era ct se poate de obinuit i nicidecum o aventur. Piticii au mncat i au tot mncat, i au vorbit i au tot vorbit, i uite aa a trecut timpul, n cele din urm s-au sculat de la mas i Bilbo a fcut o micare s strng paharele i farfuriile. mi nchipui c rmnei cu toii la cin? spuse el cu tonul cel mai politicos i mai puin struitor. Bineneles, zise Thorin. i dup cin; c n-o s isprvim treaba dect trziu i trebuie nti s ascultm nite muzic. Dar mai nti strngei masa. La care cei doisprezece pitici nu Thorin, c el era prea important i rmsese s stea de vorb cu Gandalf srir n picioare i aezar toate lucrurile n grmezi mari. Apoi ieir fr s mai atepte tvile, legnnd ntr-o mn farfurii, fiecare dintre vrafuri cu o sticl n vrf, n timp ce Bilbo alerga dup ei, chiind speriat: V rog s avei grij! i: V rog s nu v deranjai, c m descurc eu! dar piticii nici nul bgau n seama. n schimb, cntau:

12

S crapi farfurii, pahare s ciobeti S-ndoi furculie, cuite s boeti Pe Bilbo Baggins de vrei s-nnebuneti. S spargi sticle-n lume nu se face, Nici pe podea s arunci lapte, S tai postavul, i alte fapte Ca: grsime-ntins pe covor, Vase aruncate-n dormitor, S-mproti cu vin n capul oricui, S bai cu parul n castroane cte un cui, i, de-a rmas ceva ntreg, s-l dai de-a dura, S urli s se opreasc, i ct te ine gura. Pe toate astea s le-ndeplineti Pe Bilbo Baggins de vrei s-nnebuneti. N-au fcut, bineneles, nici unul dintre ei aceste lucruri ngrozitoare. Au curat i au pus totul frumos la loc, ct ai clipi din ochi, n timp ce hobitul se tot nvrtea n mijlocul buctriei, ncercnd s vad ce fac. Apoi s-au ntors i l-au gsit pe Thorin cu picioarele pe grilajul din faa sobei, trgnd din pip. Scotea uriae rotocoale de fum, i, ori de cte ori le poruncea s plece, plecau urcau pe horn sau se duceau n dosul orologiului de pe polia cminului sau sub mas, sau de jur mprejurul tavanului; dar nu se micau destul de iute ca s scape de Gandalf! Puf! Scotea cte un rotocol mai mic din pipa lui scurt de lut, i-l trimitea drept prin rotocoalele lui Thorin. Apoi, rotocolul lui Gandalf se nverzea i se ntorcea s pluteasc deasupra vrjitorului. i se strnsese n jurul lui un nor ntreg de rotocoale, i n lumina slab i ddeau un aer ciudat i magic. Bilbo rmase nemicat s se uite i plceau rotocoalele de fum la nebunie apoi roi gndindu-se ct fusese de mndru, n ajun, de rotocoalele de fum pe care le trimisese cu vntul dincolo de Deal. i acum, puin muzic, spuse Thorin. Scoatei instrumentele.

13

Kili i Fili alergar la sacii lor i se ntoarser cu nite viori mici; Dori, Nori i Ori scoaser flauturi de undeva, din buzunare. Bombur aduse o tob din hol; Bifur i Bofur ieir i ei i se ntoarser cu clarinetele pe care le lsaser printre bastoane. Dwalin i Balin spuser: Scuzai-ne, noi le-am lsat pe ale noastre pe balcon! Adu-o i pe a mea de afar, spuse Thorin. Se ntoarser cu nite viole ct ei de mari i cu harfa lui Thorin nfurat ntr-o pnz verde. Era o harf frumoas, de aur, i cnd o atinse Thorin muzica izbucni att de brusc i de armonios, nct Bilbo uit de tot restul i se ls dus spre locuri misterioase, sub stele ciudate, departe de Ap i foarte departe de vizuina lui de sub Deal. ntunericul ptrunse n ncpere prin ferestruica ce ddea ntr-o parte a Dealului. Focul plpia n sob era aprilie iar ei continuar s cnte, n timp ce umbra brbii lui Gandalf se agita pe perete. ntunericul umpluse toat camera, focul se stinsese, umbrele se risipiser, i ei continuau s cnte. i deodat, nti unul, apoi altul, ncepur s cnte i din gur, cntecul cu voce joas al piticilor, n subteranele adnci ale vechilor lor locuine; iat un fragment al cntecului dac mai poate fi, cu adevrat, cntec fr muzic: Departe, peste munii fumurii, Spre hrube vechi i ocne adncate, n zori pleca-vom spre a scormoni Comorile de aur fermecate. Pe vremuri, vrji fceau piticii, Cu dangt greu ciocanul lor cdea Acolo unde dorm fpturile ntunecimii, n peteri de sub dealurile de lut. Pentru-mprai i regi de elfi Au strns acolo frumusei grmad,

14

Au furit, au meterit i, pn-la urm, Au prins lumina-n piatra de pe spad. Pe salba de argint au nirat Stelue mii, au mpletit cunun Din flcri de balaur i-au esut Nvod din fir de Soare i de Lun. Departe, peste munii fumurii, Spre hrube vechi i ocne adncate, Vom merge-n zori i ne vom lua-ndrt Comorile de-att amar de vremi uitate. Aici, au modelat ei cupe aurii i harfe; acolo unde nu se-avnt om Au poposit i au cntat cntri Ce nu le-aude muritor sau gnom. Se ncovoiau pe munte brazii, n noapte gemea vntul prin pustii, Se-mprtiau vpi i flcri, iar pomii Ardeau precum nepmnteti fclii. n vale clopotul btea i toi Priveau spre cer cu chipurile trase; Ca focul mai cumplit, ura balei Ardea clopotniele zvelte, ardea case. Sub luna alb, munii fumegau; Vzind piticii ca nu e a buna, Din hrube au plecat spre zmeul ru. i-au fost strivii sub talpa lui, sub lun. Departe, peste munii fumurii, Spre scorburi stpnite de balaur, n zori noi vom porni spre a-i smulge

15

Potirele i harfele de aur! n timp ce cntau, hobbitul se simi ptruns de dragoste pentru fel de fel de lucruri frumoase fcute de mn, cu pricepere i farmec, o dragoste aprig i geloas, care exist n orice inim de pitic. Apoi se trezir n el instinctele neamului Took i se simi atras de munii cei nali i de murmurul pinilor i ai cascadelor; simi nevoia s exploreze peterile i s poarte sabie n loc de baston. Se uit pe fereastr: stelele apruser pe cerul negru, deasupra copacilor. Se gndi la giuvaierele piticilor, strlucind n peteri ntunecoase. Deodat, n pdurea din spatele Apei, se ridic o flacr probabil c era cineva care ncerca s aprind un foc de tabr i se gndi la dragonii pui pe jaf care s-ar putea stabili pe Dealul lui linitit i i-ar putea da foc, i se cutremur; apoi, dup o clip, deveni din nou domnul Baggins doar att din Bag-End, de sub Deal. Se ridic tremurnd. Pe de o parte, se gndea s se duc s ia lampa, dar nu-i prea venea, i, pe de alt parte, s se fac doar c o ia i s se duc s se ascund n spatele butoaielor cu bere din beci, i s nu mai ias dect dup ce vor fi plecat toi piticii. Deodat i ddu seama c muzica i cntecele se opriser i c se uitau toi la el, cu ochii strlucind n ntuneric. ncotro? spuse Thorin, pe un ton care voia parc s-i arate hobbitului c-i ghicise gndurile. Ce-ar fi s fac puin lumin? spuse Bilbo, vrnd parc s se scuze. Ne place ntunericul, spuser toi piticii, ntuneric pentru treburi ntunecate. Mai sunt nc multe ceasuri pn n zori. Da, e adevrat, spuse Bilbo, aezndu-se n grab. Nimeri ns pe lng scaun, n grilajul din faa sobei. Rsturn cu zgomot lopica i vtraiul. Ssst! Spuse Gandalf. S-l lsm pe Thorin s vorbeasc. i Thorin ncepu astfel:

16

Gandalf, pitici, domnule Baggins! Ne-am ntlnit cu toii n casa prietenului i tovarului nostru ntru conspiraie, acest hobbit minunat i cuteztor fie ca prul de pe degetele lui de la picioare s nu-i cad niciodat i toate laudele pentru vinul i berea lui! Se opri s-i trag sufletul i s aud o remarc politicoas din partea hobbitului, dar complimentele fcute bietului Bilbo Baggins erau orz stricat pe gte; i n semn de protest pentru c fusese numit cuteztor i, ce e nc i mai ru, tovar ntru conspiraie, i tot mica buzele, dar, de uluit ce era, nu-i ieea nici un sunet din gtlej. Aa c Thorin continu: Ne-am ntlnit aici ca s ne discutm planurile, metodele, mijloacele, tacticile i schemele. Curnd, nainte de ivirea zorilor, vom porni n lunga noastr cltorie, o cltorie din care unii dintre noi, sau poate c toi (cu excepia prietenului i sftuitorului nostru, iscusitul vrjitor Gandalf) s-ar putea s nu ne mai ntoarcem. Ne aflm ntr-o clip solemn. Dup cte tiu, ne cunoatem bine scopul, cu toii. Doar Baggins i unul sau doi dintre piticii mai tineri (cred c nu m nel dac m refer, de exemplu, la Kili i la Fili) au, poate, nevoie de oarecare mici precizri n legtur cu situaia exact din clipa de fa. Asta era stilul lui Thorin. Era un pitic de vaz. Dac ar fi fost lsat, ar fi continuat, probabil, tot aa, pn i-ar fi pierdut suflul, dar s spun celor de fa vreun lucru pe care nu-l tiau deja. Dar a fost ntrerupt cu brutalitate. Bietul Bilbo nu mai putea suporta. La vorbele s-ar putea s nu ne mai ntoarcem, ncepuse s simt c i se urc un ipt din piept i, n clipa urmtoare, izbucni ca uierul unei locomotive care iese dintr-un tunel. Toi piticii srir n picioare, rsturnnd masa. Gandalf fcu s scapere o lumin albastr la captul nuielei sale fermecate i, n lumina aceea de foc de artificii, bietul hobbit, mititel cum era, apru ngenunchind pe covorul din faa cminului, tremurnd ca un jeleu care se topete. Apoi czu

17

ntins pe podea, strignd fr ncetare: Lovit de trsnet lovit de trsnet! Mult vreme nu reuiser s scoat nimic altceva de la el. L-au luat, l-au dus n salon i l-au ntins. pe canapea cu un pahar la ndemn, dup care s-au ntors la treburile lor tainice. Emotiv, biatu'! spuse Gandalf, pe cnd i reluau locurile. Are cteodat nite crize cam ciudate, cam neobinuite, dar e unul dintre cei mai buni, dintre cei mai buni nprasnic ca un dragon aflat la ananghie. Dac ai vzut vreodat un dragon aflat la ananghie, v putei da seama c aceast comparaie, aplicat unui hobbit, era doar o figur de stil, chiar dac ar fi fost vorba de nsui rs-rs-unchiul Btrnului Took, Bandobras-Rget-de-Taur, care era aa un uria (pentru un hobbit), nct putea chiar s i clreasc un cal. Acesta a atacat rndurile gnomilor muntelui Gram, n btlia de la Cmpiile Verzi, i a retezat capul regelui lor, Golfimbul, dintr-o lovitur, cu un b de lemn. Capul a zburat o sut de metri prin aer i a czut ntro vizuin de iepure; aa a fost ctigat btlia, i, n aceeai clip, a fost inventat i jocul numit Golf. ntre timp ns urmaul mai panic al lui Bandobras i revenea n salon. Dup un timp i dup un pahar de alcool, se tr enervat pn la u. i iat ce-l auzi spunnd pe Gloin: Hm! fcu el (ntr-un fel care aducea, mai mult sau mai puin, a sforit). Credei c e bun? E minunat c Gandalf ne tot spune ct de fioros e acest hobbiel, dar nc un ipt ca cel de adineauri, ntr-o clip de emoie, i-l va trezi pe dragon, mpreun cu toate neamurile lui, i ne vor ucide pe toi. Mie mi s-a prut c a sunat mai mult a strigt de spaim dect de emoie! De fapt, dac n-ar fi fost semnul de pe u, a fi fost convins c am greit casa! Cnd am dat cu ochii de mititelul sta care se legna i pufia n prag, am nceput s am ndoieli. Arta mai degrab a bcan dect a sprgtor de meserie.

18

n clipa aceea domnul Baggins aps pe clan i intr n camer. Sngele Took fusese mai puternic. Simise brusc c s-ar fi lipsit de pat i chiar i de micul dejun, numai s fie socotit fioros. Ct despre mititelul care se legna n prag, pi asta mai-mai c l-a facut intr-adevr fioros. Ulterior i s-a ntmplat de multe ori ca partea Baggins a fiinei lui s regrete ceea cea facut i s-i spun: Bilbo, ai fost un prost, ai clcat n strchini. Iertai-m, spuse, dac din greeal am auzit nite cuvinte pe care le-ai rostit. Nu pretind s v neleg spusele sau referirile la sprgtori, dar cred c nu greesc (asta era ceea ce numea el a fi demn) cnd mi nchipui c socotii c nu-s bun la nimic. Las' c v-art eu! N-am nici un semn pe u a fost vopsit acum o sptmn i sunt convins c ai greit casa. De ndat ce v-am vzut feele caraghioase n prag, am nceput s am ndoieli. Dar hai s zicem c asta e casa pe care o cutai. Spunei-mi ce vrei s fac i am s ncerc s v mulumesc, chiar de-o fi s merg de aici pn la rsritul-rsritului i s m lupt cu dragonii-vampiri care locuiesc n Pustiul cel din urm. Am avut cndva un strstr-str-str-unchi pe care-l chema Bandobras-Rget-deTaur Took i... Da, da, dar el a trit de mult, spuse Gloin. Eu vorbeam de DUMNEATA. i te asigur c pe ua dumitale e un semn semnul obinuit n meserie i nu cred c s-a schimbat. Sprgtor caut slujb bun, emoii tari, remuneraie rezonabil. Aa se citete, de obicei, semnul. Dac vrei, poi spune i Expert n descoperirea comorilor. Unii zic i aa. Nou ne e totuna. Gandalf ne-a spus c exist pe aici o asemenea persoan, care caut urgent de lucru i c a aranjat s ne ntlnim aici, miercurea asta la ora ceaiului. Sigur c exist un semn, spuse Gandalf. Doar l-am fcut eu. i motive foarte serioase. Mi-ai cerut s gsesc pe cel care va fi al Paisprezecelea membru al expediiei voastre i eu lam ales pe dom-Baggins. i s nu ndrzneasc cineva s afirme c n-am ales omul potrivit sau casa potrivit, c v

19

las s rmnei treisprezece, cu toate consecinele, sau s v ntoarcei s scoatei crbuni din min. Se rstise att de furios la Gloin, nct piticul se ghemuise iar pe scaun, i, cnd Bilbo ncerc s deschid gura ca s pun i el o ntrebare, se ntoarse i se ncrunt la el, zburlindu-i sprncenele stufoase i fcndu-l pe Bilbo s-i nchid gura cu un clmpnit. Aa, vezi! spuse Gandalf. Hai s nu mai discutm. Eu lam ales pe domnul Baggin i deci n-ar trebui s mai discutai Dac spun eu c e bun, e bun, sau va fi, cnd va veni vremea. S tii c are inclinai infinit mai mari dect v nchipuii voi i chiar mai mari dect i nchipuie el. S-ar putea, nu e exclus, s-mi mulumii cu toii ntr-o zi... i acum, Bilbo, fiule, adu lampa s luminm puin lucrurile. ntinse pe mas, la lumina unei lmpi mari cu abajur rou, o bucat de pergament care semna cu o hart. Asta a fcut-o Thror, bunicul lui Thorin, spuse el drept rspuns la ntrebrile curioase ale piticilor. E un plan al Muntelui. Nu prea cred c o s ne foloseasc, spuse Thorin, decepionat, dup ce-i arunc o privire. mi amintesc destul de bine de Munte i de locurile de prin jur. i tiu unde e Codrul ntunecat i Landa Vetejit, unde triesc dragonii cei mari. Pe munte, e un dragon desenat cu rou, spuse Balin, dar, dac ajungem vreodat acolo, l gsim noi i fr asta. Exist un lucru pe care nu l-ai observat, spuse vrjitorul, i anume, intrarea secret. Vedei runa aceea n partea dinspre apus i mna care arat spre ea, dinspre celelalte rune? Asta nseamn c e vorba de o trecere tainic spre Slile de Jos. Poate c a fost odat tainic, spuse Thorin, dar de unde tim c mai e i acum? Btrnul Smaug triete de mult acolo i a avut destul timp ca s descopere tot ce se putea descoperi n legtur cu Peterile de Jos. Aa o fi, dar cred c n-a mai folosit-o de ani de zile. De ce?

20

Fiindc e prea mic. Ua e nalt de cinci picioare i pot intra cte trei n flanc, aa cum spun runele, dar Smaug n-ar fi putut s se strecoare printr-o gaur ca asta, nici mcar cnd era un dragon tnr, cu att mai puin dup ce a nfulecat atia pitici i oameni din Dale. Mie mi se pare o gaur foarte mare, chii Bilbo (care nu avea nici o experien n materie de dragoni, ci doar n materie de vizuini de hobbit). I se trezise din nou interesul i curiozitatea, i de aceea uit s-i in gura. i plceau hrile la nebunie i n holul lui era atrnat o hart mare a mprejurimilor, pe care i nsemnase plimbrile favorite, cu cerneal roie Cum de s-a putut pstra taina unei ui att de mari fa de toat lumea, ca s nu mai vorbim de dragon? adug el. Dar nu uitai c era doar un hobbit mic, mititel. n multe feluri, spuse Gandalf. Dar cum s-a pstrat secretul acestei ui anume n-o s tim dect dac ne ducem s vedem. Dup cte arat harta, a crede c e vorba de o u nchis, fcut s arate ntocmai ca stnca muntelui. Asta-i metoda obinuit a piticilor. Nu m nel, nu-i aa? Nu, rspunse Thorin. i, continu Gandalf, am uitat s v spun c, n afar de hart, mai exist i o cheie, mic i ciudat. Uitai, asta e! i i ntinse lui Thorin o cheie lung, cu crestturi complicate de argint. ine-o bine! Nici o grij, l liniti Thorin, prinznd-o de un lan subire pe care-l purta la gt, sub jachet. Lucrurile ncep s par mai promitoare. Aceast tire le schimb mult n bine. Pn acum nu prea tiam exact ce s facem. Ne-am gndit s-o lum spre Rsrit, n linite i cu grij, pn ajungem la Lacul cel Lung. Dup asta vor ncepe necazurile... Mult nainte, dup cte tiu eu despre drumurile de Rsrit, l ntrerupse Gandalf. De acolo am putea s urcm de-a lungul Rului Curgtor, continu Thorin, fr s-l ia n seam, i tot aa pn la ruinele Oraului Dale vechi ora din valea aceea, de la um-

21

bra Muntelui. Dar nu ne place nici unuia dintre noi ideea cu Poarta Principal. Pe acolo iese rul, prin stnca aceea mare, din partea de sud a Muntelui, i tot pe acolo iese i dragonul mult prea des, dac nu s-au schimbat obiceiurile. Aadar, pe acolo nu e bine, spuse vrjitorul, dac navem un Rzboinic viteaz sau chiar un Erou. Eu am ncercat s gsesc unul; dar rzboinicii sunt ocupai s se lupte ntre ei, pe meleaguri deprtate, iar eroii sunt rari prin locurile astea, sau pur i simplu nu pot fi gsii. Pe aici, sbiile sunt aproape toate tocite, topoarele se folosesc la dobortul copacilor; scuturile au fost transformate n leagne pentru copii sau n capace de crati; iar dragonii se afl la o distan confortabil (i de aceea legendar. Iat de ce, pn la urm, m-am gndit la o spargere mai ales dup ce mi-am adus aminte de existena unei ui laterale, i deci, iat-l pe micul nostru Bilbo Baggins, sprgtorul, cel asupra cruia ne-am oprit; i acum, hai s facem cteva planuri. Foarte bine, spuse Thorin. Ce-ar fi dac expertulsprgtor ne-ar da cteva idei sau sugestii. i se ntoarse cu o politee batjocoritoare ctre Bilbo. n primul rnd, a dori s tiu mai multe despre toate acestea, spuse Bilbo, cam uluit i tremurnd n sinea lui, dar hotrt deocamdat s mearg nainte, ca un adevrat Took ce se afla. Vreau s zic, n legtur cu dragonul i aurul, i tot restul, i cum a ajuns acolo, i cui i aparine, i aa mai departe, i mai departe. Ce Dumnezeu! se mir Thorin. N-ai o hart? i nu ne-ai auzit cntecul? i n-am vorbit despre asta ore ntregi? Ba da, dar a vrea totui s mi se explice totul clar i precis, spuse Bilbo cu ncpnare, lund aerul omului care trateaz o afacere (aerul pe care-l adopta de obicei cnd ncerca cineva s-i cear bani cu mprumut) i strduindu-se s par nelept, chibzuit i priceput i s corespund recomandrilor lui Gandalf. Vreau s tiu i care sunt riscurile, ct va trebui s cheltuiesc din buzunar, ct timp dureaz, care e remuneraia i aa mai departe ceea ce nseamn, de

22

fapt: Cu ce m aleg eu din toate astea? i am s m ntorc oare viu acas? Bine, bine, spuse Thorin. Pe vremuri, cnd tria bunicul Thror, neamul nostru a fost izgonit de acolo, din Nordul ndeprtat, i s-a ntors cu toate avuiile i toate uneltele la acest Munte de pe hart. Muntele fusese descoperit de un strbun ndeprtat, Thrain Btrnul, dar, dup ce s-au ntors ai mei, au nceput s sape, s fac tuneluri i sli mai vaste i ateliere mai mari n plus, mi se pare c au mai gsit i o grmad de aur i giuvaiere. n orice caz, au devenit nemaipomenit de bogai i de renumii, i bunicul meu a fost din nou fcut Regele Trmurilor de sub Munte, i oameni muritori, care triau mai la miazzi i-i ntindeau ncet, ncet, aezrile urcnd spre izvorul Rului Curgtor, al Celduinului, de-a lungul vii de la umbra Muntelui, i purtau mare respect, n zilele acelea cldiser ei i veselul ora Dale. Regii obinuiau s trimit dup fierarii notri i i rsplteau ct se poate de frumos, chiar i pe cei mai puin pricepui. Taii ne rugau din suflet s le lum fiii drept ucenici i ne plteau bine, mai ales cu de-ale gurii, pe care nu ne bteam niciodat capul s le producem sau s le gsim singuri. n general, au fost zile bune pentru noi i chiar i cei mai srmani aveau bani de cheltuial i mai aveau i din ce s dea cu mprumut, i timp s fac lucruri frumoase pentru plcerea sufletului lor, ca s nu mai vorbim de jucriile minunate i fermecate, care nu-i mai gsesc astzi seamn pe lume. Aa c slile bunicului se umpluser ncet, ncet, cu armuri i giuvaiere, i sculpturi, i potire, iar piaa de jucrii din Dale era mndria Nordului. Fr ndoial c asta e ceea ce a atras i dragonul. Dragonii fur, dup cum tii, aur i giuvaiere de la oameni i elfi, i pitici, de cte ori le gsesc, i-i pzesc bunurile jefuite ct triesc (ceea ce nseamn aproape venic, dac nu sunt rpui de careva), dar nu se bucur de nimic din ce fur. De fapt, nici nu prea tiu s deosebeasc o treab bine fcut de una prost fcut, cu toate c, n mod obinuit, cunosc foarte bine valorile curente ale pieei; i nu

23

sunt n stare de nici o treab gospodreasc, nici mcar si crpeasc un solz desprins din armur. Pe vremea aceea erau o grmad de dragoni n Nordul ndeprtat, i aurul probabil c ncepuse s se mai rreasc pe acolo, din pricina piticilor care fugeau spre munte sau erau ucii; aa c toate distrugerile i nenorocirile produse n general de dragoni deveneau din ce n ce mai cumplite. Exista o reptil deosebit de lacom, de puternic i de rea, pe care o chema Smaug. ntro zi s~a ridicat n aer i a zburat spre Munte. Primul lucru pe care l-am auzit a fost un zgomot ca de uragan venind dinspre miaznoapte, n timp ce pinii de pe Munte au nceput s scrie i s trosneasc n btaia vntului. Civa pitici care erau, din ntmplare, plecai printre ei eram i eu, din fericire, pe vremea aceea tnr i cuteztor, i venic pe drumuri, lucru care mi-a salvat, n ziua aceea, viaa. Am vzut, deci, pe dragon, de la o distan bun, cum se instaleaz pe Muntele nostru ntr-o izbucnire de flcri. Apoi a cobort povrniurile i, cnd a ajuns la pdure copacii s-au prefcut toi n vlvtaie. ntre timp, la Dale ncepuser s bat clopotele i rzboinicii i pregteau armele. Piticii s-au repezit s ias pe Poarta Principal; dar dragonul era acolo, i-i atepta. i n-a scpat nici unul dintre cei care au ieit pe acolo. Apele rului s-au ridicat n aburi i un fel de cea a cuprins tot oraul Dale. Dragonul a naintat, furindu-se prin cea. i a nimicit aproape toi rzboinicii obinuita poveste trist, care n zilele acelea se petrecea mult prea des. Apoi s-a ntors, s-a strecurat pe Poarta Principal i a scotocit toate slile, i trecerile, i tunelurile, culoarele, beciurile, locuinele i pasajele. Dup asta n-a mai rmas acolo nici un pitic n via i dragonul i-a nsuit toate bunurile lor. Probabil c le-a adunat pe toate ntr-o grmad mare, ct mai departe n inima Muntelui, i acum doarme pe ea, folosind-o drept saltea. Aa sunt apucturile dragonilor. Mai trziu a nceput s ias noaptea, pe Poarta Principal, i s vin furi pn la Dale s rpeasc oameni, mai ales fecioare pe care apoi le mnca; i aa a devastat tot oraul; oamenii au murit sau au

24

plecat. Nu mai tiu bine ce se petrece acum acolo, dar mi nchipui c nimeni nu mai ndrznete s se mai apropie de Munte, s locuiasc mai aproape de malul cel mai deprtat al Lacului cel Lung. Cei civa dintre noi care fusesem plecai departe am stat i am plns n ascunziurile noastre i lam blestemat pe Smaug; acolo au aprut ntr-o zi, pe neateptate, i tata, i bunicul, cu brbile prjolite. Artau fioros i au vorbit foarte puin. Cnd i-am ntrebat cum de reuiser s scape, mi-au spus s-mi in gura i c ntr-o zi, cnd va veni vremea, voi afla. Dup asta am plecat care ncotro, s ne ctigm pinea cum ne-am priceput, ici-colo, ajungnd de multe ori s facem treaba grea de potcovari sau s spm n minele de crbune. N-am uitat ns niciodat de tezaurul pe care ni l-a furat dragonul. i chiar i acum, cnd recunosc c mai avem i noi cte ceva pus deoparte i n-o ducem chiar att de prost i, spunnd asta Thorin, i mngie lanul de aur din jurul gtului tot vrem s ne lum napoi ce e al nostru i, dac putem, s-l pedepsim pe Smaug. Mam ntrebat de multe ori cum scpaser tata i bunicul. Acum mi dau seama c trebuie s fi existat o u lateral, secret, de care nu tiau dect ei. Se pare ns c au fcut o hart i tare a dori s tiu cum a pus Gandalf mna pe ea i cum de n-a ajuns la mine, care sunt motenitorul ei legal. N-am pus mna pe ea. Mi-a fost dat, spuse vrjitorul. Bunicul tu, Thror, a fost ucis, dac-i aminteti, n minele de la Moira, de ctre gnomul Azog. Da, blestemat s-i fie numele, spuse Thorin. Iar Thrain, tatl tu, a plecat pe 21 aprilie ,joia trecut s-au mplinit o sut de ani , i de atunci nu l-ai mai vzut niciodat... Asta aa e, spuse Thorin. Ei bine, tatl tu mi-a dat asta s i-o dau ie; i, dac am ales eu momentul i locul n care s i-o dau, nu cred c trebuie s te superi, dac te gndeti ct de greu mi-a fost s te gsesc. Cnd mi-a dat hrtia asta, tatl tu nu-i mai amintea nici cum l cheam. Iar numele tu nu mi l-a spus

25

niciodat. Aa c, una peste alta, ar trebui s-mi mulumeti i s m proslveti. Uite, asta e! spuse ntinzndu-i harta lui Thorin. Nu neleg, spuse Thorin, i Bilbo simi c acelai lucru ar fi vrut s-l spun i el. Lmurirea nu prea suficient de lmuritoare. nainte s plece la minele Moria, rosti vrjitorul ncet i ncruntat, bunicul tu i-a dat harta fiului su, ca s fie n siguran. Dup ce a fost ucis bunicul tu, tatl tu a plecat cu harta s-i ncerce norocul; i a avut o grmad de aventuri, una mai neplcut dect alta, dar n-a ajuns nici mcar n preajma Muntelui. Eu l-am gsit prizonier n temniele Necromantului, dei nu tiu cum a nimerit acolo. Dar dumneata ce cutai n temnie? ntreb Thorin, cutremurndu-se, i toi piticii se nfiorar. Las asta! Descopeream nite lucruri, ca de obicei; a fost, de altfel, o treab foarte nesuferit i periculoas. Pn i eu, Gandalf, abia am scpat. Am ncercat s-l salvez pe tatl tu, dar era prea trziu. i pierduse minile i spunea vrute i nevrute, i uitase aproape totul, n afar de hart i de cheie. Pe gnomii de la Moira i-am fcut de mult s plteasc, spuse Thorin, acu' trebuie s ne gndim puin i la Necromant. Nu fi prost! E un duman mult mai puternic dect toi piticii la un loc, dac ar putea fi iar adunai din cele patru coluri ale lumii. Singurul lucru pe care-l dorea tatl tu era ca fiul lui sa primeasc harta i s foloseasc cheia. i aa dragonul i Muntele sunt mai mult dect i trebuie. I-auzii! spuse Bilbo i, din ntmplare, o spuse cu voce tare. Ce s auzim? ntrebar toi, ntorcndu-se brusc ctre el, i Bilbo fu att de tulburat nct rspunse: Ceea ce am eu de spus. i ce ai de spus? ntrebar. Eu cred c ar trebui s-o luai spre Rsrit, s vedei cum

26

stau lucrurile. La urma urmei, ua aceea lateral exist i pe urm probabil c dragonii mai dorm i ei uneori. Dac v aezai n prag i stai mai mult vreme, nu se poate s nu v vin o idee. i acum, a ndrzni s spun c am vorbit destul pentru o sear, nu-i aa? Ce-ai zice s ne culcm, ca s v trezii n zori? Eu am s v pregtesc ceva bun, s nu plecai cu stomacul gol. Vrei s spui s nu plecm, fcu Thorin. Nu eti dumneata specialistul n spargeri? Nu e oare specialitatea dumitale s te aezi n pragul uii, ca s nu mai vorbim de ptrunsul dincolo de u? Dar sunt de acord s ne culcm i-mi place i ideea cu masa de diminea. Mie, nainte de a porni la drum, mi place s mnnc unc cu ase ochiuri: prjite, nu fierte. i bag de seam s nu le spargi. Dup ce toi ceilali comandar, la rndul lor, ce voiau s mnnce, fr s spun mcar te rog (ceea ce l supr foarte tare pe Bilbo), se ridicar. Hobbitul a trebuit s gseasc loc s-i culce pe toi; a umplut toate camerele goale, a fcut paturi pe scaune i divane, i, n cele din urm, a reuit s-i cazeze, dup care s-a bgat n patul lui mic, obosit la culme i nu cine tie ce fericit. Hotr totui un lucru, i anume s nu se chinuiasc s se scoale prea devreme ca s le pregteasc masa aceea nenorocit. Apucturile caracteristice familiei Took ncepuser s se mai estompeze i nu mai era chiar att de sigur c va pleca n cltorie a doua zi de diminea. Sttea ntins n pat i-l auzea pe Thorin fredonnd singur n dormitorul alturat, cel mai bun dormitor din toat casa: Departe, peste munii fumurii Sub hrube vechi i ocne adncate n zori pleca-vom spre a scormoni Comorile de aur fermecate. Bilbo adormi cu melodia n urechi, ceea ce-l fcu s viseze foarte urt. Cnd se trezi, trecuser de mult zorile.

27

II BERBEC FRIPT BILBO sri n picioare i, punndu-i halatul, intr n sufragerie. Acolo nu era nimeni; n schimb, gsi urmele unei mese copioase, dar luate n grab, n camer era o dezordine ngrozitoare, iar n buctrie vrafuri de vase nesplate. Absolut toate oalele i tigile lui preau s fi fost folosite. Vasele astea, care trebuiau splate, erau o crud realitate, care l fcu s-i dea seama c petrecerea din ajun nu fusese un vis urt, aa cum sperase. Dar, oricum, se simi uurat la gndul c plecaser toi fr el i fr s-i mai bat capul s-l trezeasc. (Dar i fr s spun mcar o dat mulumesc, se gndi el.) Totui, ntr-un fel, fr voia lui, se simea puin decepionat. i asta l uimi. Nu fi prost, Bilbo Baggins! i spuse; auzi, la vrsta ta s te gndeti la dragoni i la fel de fel de poveti fantastice de pe alte meleaguri! i puse deci un orule dinainte, aprinse focurile, puse apa la fiert i spl totul. Apoi i pregti o mas bun, n buctrie, nainte de a face curenie n sufragerie. ntre timp, Soarele ncepuse s strluceasc; iar ua de la intrare era deschis, poftind parc n cas adierea cald a primverii. Bilbo ncepu s fluiere de zor, uitnd de seara din ajun. Dar, tocmai cnd s se aeze n sufragerie, lng fereastra deschis, s ia un al doilea rnd de cafea cu lapte i cu tot tacmul, cine credei c apare? Gandalf! Dragul meu, spuse el, cnd ai de gnd s vii? Cum rmne cu sculatul n zori? Stai linitit i-i iei micul dejun, sau cum vrei dumneata s-i spui, la ora zece i jumtate! iau lsat biletul fiindc nu te-au mai putut atepta. Care bilet? spuse bietul domn Baggins, tulburat la culme. Sfinii-mei-elefani, spuse Gandalf, nu tiu ce ai azi, n-ai ters de praf polia cminului? Ce legtura are una cu alta? Am avut i aa destul

28

treab, s cur dup paisprezece ini! Dac ai fi ters praful de pe polia cminului, ai fi gsit asta chiar sub ceas, spuse Gandalf, ntinzndu-i o not (scris, firete, chiar pe hrtia lui). i iat ce scria: Thorin i Compania l salut pe Sprgtorul Bilbo. Cele mai sincere mulumiri pentru gzduire; ct privete oferta dumisale de ajutor profesional, acceptm plini de recunotin. Condiiile: bani pein la livrare, pn la i fr s depeasc a paisprezecea parte din profiturile totale (dac exist); toate cheltuielile de transport garantate n orice situaie; cheltuielile de nmormntare acoperite de noi sau reprezentanii notri, dac e cazul i lucrurile nu se pot aranja altfel. Considernd c nu e necesar s-i tulburm odihna binemeritat, am procedat dinainte la o serie de pregtiri indispensabile i vom atepta, stimabile domn, la Hanul Dragonului Verde, la Bywater, fix la 11 dimineaa. Fiind convini c vei fi punctual, avem onoarea s rmnem ai dumneavoastr cu cele mai adnci sentimente, Thorin i compania. Asta nseamn c mai ai zece minute. Va trebui s alergi, l ntiin Gandalf. Bine, dar... protest Bilbo. Nu mai ai timp, spuse vrjitorul. Dar... fcu Bilbo din nou. Nici pentru asta! Hai, pleac! Bilbo n-a reuit niciodat s-i aminteasc cum de s-a trezit afar, fr plrie, baston, bani sau alte lucruri pe care le lua de obicei cnd pleca de acas; lsndu-i a doua cafea cu lapte nebut, conplet nesplat, vr cheile n mna lui Gandalf i ncepu s alerge ct de repede l duceau picioarele acoperite cu blan, cobornd aleea, trecnd de Moara cea mare, peste ap, i continundu-i apoi drumul doi kilometri sau chiar mai mult. Cnd ajunse la Bywater, aproape de ora 11, gfia cumplit

29

i pe deasupra, descoperise i c venise fr batist asortat la cravat. Bravo! spuse Balin, care sttea n ua hanului i-l atepta. Tocmai atunci aprur i ceilali dintr-o cotitur pe care o fcea drumul ctre sat. Erau clare pe ponei, i pe fiecare ponei erau ncrcate bagaje, pachete, pacheele i tot felul de boarfe. Mai era i un ponei foarte mic, destinat, dup cte se prea, lui Bilbo. Sus, amndoi, i gata, plecm! spuse Thorin. mi pare extrem de ru, spuse Bilbo, dar am venit fr plrie i mi-am lsat batista de la buzunarul hainei acas, i n-am nici un ban. De fapt, ca s fiu exact, n-am primit nota dumneavoastr dect dup 10.45. Nu fi exact, spuse Dwalin, i nu te mai frmnta. n expediia asta va trebui s te descurci fr batist i fr multe altele. Ct despre plrie, eu am n bagaje o manta i o glug de rezerv. i aa, ntr-o diminea senin, n pragul lunii mai, au prsit cu toii hanul, zdruncinndu-se pe cluii ncrcai; Bilbo purta o glug verde-nchis (puin decolorat de ploaie i de vnt) i o manta verde-nchis, mprumutate de la Dwalin. Erau cam mari pentru el i l fceau s par puin caraghios. Nici nu ndrznesc s m gndesc ce-ar fi spus Bungo, tatl lui, dac l-ar fi vzut. Singura lui mulumire era c nu putea fi confundat cu un pitic, fiindc n-avea barb. Cltoreau de puin vreme, cnd apru i Gandalf, mre pe calul lui alb. Adusese o grmad de batiste i pipa lui Bilbo, i tutun. O pornir deci cu toii, foarte veseli, mai departe, spunnd poveti sau cntnd. Merser aa toat ziua, oprindu-se, firete, doar la orele de mas. Mesele nu erau chiar att de frecvente ct ar fi dorit Bilbo, dar ncepu s se simt totui c aventurile nu erau, la urma urmei, un lucru chiar att de ru. La nceput cltorir pe pmnturile hobbiilor, o regiune ntins i respectabil, locuit de fiine cumsecade, cu dru-

30

muri bune, un han-dou, i ici-colo cte un pitic sau un fermier care treceau pe lng ei agale, n drum spre treburile lor. Apoi ddur de regiuni unde oamenii vorbeau ciudat i cntau cntece pe care Bilbo nu le auzise niciodat. Apoi ptrunser pe Meleagurile Singurtii, unde nu mai erau nici oameni, nici hanuri i unde drumurile erau din ce n ce mai proaste. n faa lor, nu prea departe, se nlau din ce n ce mai sus nite dealuri mohorte, acoperite de copaci negri. Pe unele dintre ele erau castele vechi care preau amenintoare, de parc ar fi fost cldite de oameni ri. Totul prea posomort, mai ales c n ziua aceea se cam stricase i vremea. n general, vremea fusese ct se poate de bun n mai, mai bun chiar decit n povetile vesele, dar acum se fcuse frig i umed de-a binelea. Pe Meleagurile Singurtii poposiser pe unde se nimerise, dar la nceput mcar fusese uscat. Cnd te gndeti c n curnd va fi iunie, mormi Bilbo, stropind n dreapta i n stnga pe cnd nainta anevoios n spatele celorlali, pe un drum desfundat i plin de noroi. Trecuse de ora ceaiului; ploua cu gleata; plouase toat ziua; apa i picura de pe glug n ochi, mantaua era ud leoarc; cluul obosise i se tot mpiedica de pietre; iar ceilali, enervai la culme, nu mai scoteau nici o vorb. i sunt convins c ploaia a ptruns n hainele uscate i n sacii cu merinde, i spuse Bilbo. Blestemate s fie toate porile i broatele, i tot ce are de-a face cu ele! Tot ce-a vrea eu acum ar fi s fiu acas, n vizuina mea frumoas, la gura sobei, cu ceainicul gata, gata s fiarb! i nu era ultima dat cnd avea s-i doreasc acest lucru. Dar piticii i continuau naintarea zdruncinat, fr s se ntoarc sau s-l bage n seam pe Bilbo. Undeva, n spatele norilor cenuii apusese probabil Soarele, cci n timp ce coborau n valea m care curgea nc un ru, ncepu s se ntunece. Se strnise vntul i slciile de pe mal se plecau, oftnd. Din fericire, drumul fcea peste un pod vechi de piatr, cci rul, umflat de ploi, cobora frumos de pe dealurile i

31

munii de la miaznoapte. Cnd au ajuns pe partea cealalt, era aproape noapte. Vntul atrnase norii cenuii i sus, printre zdrenele care pluteau deasupra dealurilor, apru luna cltoare. Se oprir cu toii i Thorin mormi ceva despre cin i spuse unde-o s gsim oare un petic uscat pe care s dormim? Abia atunci i ddur seama c Gandalf lipsea. Pn atunci fcuse drumul cu ei, fr s le spun ns dac particip la aventur sau le ine doar de urt, o bucat de vreme. Mncase cel mai mult, vorbise cel mai mult i se distrase cel mai bine. Dar acum dispruse cu totul. Tocmai cnd ar fi foarte util s avem un vrjitor, mormir i Nori (care mprteau punctul de vedere al hobbitului n legtur cu orele regulate de mas, cu frecvena i belugul lor). n cele din urm hotrr c n-aveau ce s fac, trebuiau s poposeasc chiar acolo unde se gseau! Se apropiar de un plc de copaci, dar, cu toate c era mai uscat acolo, vntul scutura frunzele de ploaie i pic-pic (lucru ct se poate de suprtor). i pe urm, mai era ceva: parc intrase blestemul n foc. Piticii pot face foc aproape oriunde, cu aproape orice, fie c e sau nu e vnt; dar n seara aceea n-au fost n stare s-l aprind nici mcar Oin i Gloin, care erau deosebit de pricepui la aa ceva. Apoi, unul dintre clui se sperie din senin i o lu la goan. Ajunse la ru nainte s poat fi prins; i pn reuir s-l scoat din nou, Fili i Kili aproape c s-au necat, iar bagajul pe care-l ducea cluul n spate a fost luat de ap. Bagajul era, bineneles, aproape tot numai mncare, ceea ce fcu s le rmn foarte puin pentru cin i nc i mai puin pentru micul dejun. i aa sttur mohori i uzi, bodognind, n timp ce Oin i Gloin continuau s ncerce s aprind focul i s se certe ntre ei din pricina asta. Bilbo tocmai se gndea cu tristee c aventur nu nsemna numai plimbri clare sub Soarele de mai, cnd Balin, care era cel ce sttea ntotdeauna la

32

pnd, spuse: Uite, acolo, o lumin! La oarecare distan se afla un deal acoperit cu arbori, care ici-colo formau cte un grup destul de compact. Iar n mijlocul desiului negru se vedea strlucind o lumin, o lumin roiatic i linititoare, care semna a foc sau a fclii care plpie. Dup ce se uitar un timp la ea, ncepur s se certe. Unii spuneau c nu e foc, alii spuneau c da. Unii spuneau c n-au dect o cin srccioas, o mas de diminea i mai srccioas i haine ude toat noaptea. Alii spuser: Locurile astea sunt cam necunoscute i cam prea aproape de muni. Cltorii se abat rareori pe aici. Hrile vechi nu ne mai folosesc la nimic: lucrurile s-au nrutit i nimeni nu mai pzete drumul. Pe aici abia dac au auzit de rege i, pe msur ce naintezi, cu ct eti mai puin curios, cu att riti mai puin s dai de bucluc. Unii spuseser, la urma urmei, suntem paisprezece . Alii se mirar: Dar unde o fi Gandalf? Dup care repetar cu toii ntrebarea. Apoi ploaia se porni i mai tare i Oin ncepu s se bat cu Gloin. Asta rezolv lucrurile. La urma urmei avem un SPRGTOR cu noi, spuser i astfel plecar, ndreptndu-i cluii (cu toat grija cuvenit) n direcia luminii Ajunser n dreptul dealului i, puin mai trziu, n pdure, ncepur s urce; dar nu se vedea nici o crare adevrat, din acelea care ar putea duce la o cas sau la o ferm; i fcnd i ei ce puteau, strnir fonet i trosnet, i scrit (tot mormind i njurnd), n timp ce naintau printre copaci, n ntunericul ca de catran. Deodat, lumina roie strluci puternic printre trunchiurile copacilor, la o distan destul de mic. Acum e rndul Sprgtorului, spuser, referindu-se la Bilbo. Trebuie s mergi mai departe, s descoperi ce e cu lumina i de ce au aprins-o, dac e vreo primejdie sau totul e n regul, i spuse Thorin hobbitului. Hai, du-te fuga i, dac totul e n ordine, ntoarce-te ndat. Dac nu, ntoarce-te cum poi. i dac nu poi, ip de dou ori ca o bufni i o

33

dat ca o strig, i o s facem noi ce putem. A fost deci silit s-o porneasc, fr s apuce s le explice c nu se pricepea s ipe nici mcar o dat ca bufnia i nici s sar ca liliecii. Dar, n orice caz, hobbiii tiu s se mite fr zgomot prin pdure, absolut fr nici un zgomot. De altfel, fcuse asta i de-a lungul cltoriei. Bilbo strmbase de multe ori din nas fa de ceea ce numea el larma piticeasc, dei nu cred c dumneavoastr sau eu am fi auzit ceva pe o noapte cu vnt, nici dac toat cavalcada ar fi trecut la doi metri de noi. Ct despre Bilbo, strmbnd din nas, nainta spre lumina roie, i nu cred s fi fcut nici mcar o nevstuic s-i mite vreun fir de musta la trecerea lui. Aa c a ajuns, firete, chiar lng foc cci despre foc era vorba fr s atrag atenia nimnui. i iat ce a vzut. Trei fpturi foarte mari i grase stteau n jurul unui rug uria, din buteni de fag. Frigeau carne de berbec pe frigri lungi din lemn i i lingeau sosul de pe degete. Mirosul era mbietor. Mai aveau lng ei i un butoia cu butur bun, pe care o beau din ulcioare. Dar erau troli. Se vedeau ct de colo c asta erau. Pn i Bilbo, care avusese o via ferit de rele, i ddu seama de asta: dup feele lor mari i greoaie, dup volumul lor i dup forma picioarelor, ca s nu mai vorbim de felul n care se exprimau, care nu era deloc civilizat, nu, absolut deloc! Berbec ieri, berbec azi i s fiu al naibii dac nu s-arat c tot berbec mncm i mine, spuse unul dintre troli. Nici nu mai tiu de cnd nu am mai avut parte de o frmi lucioas de carne de om, spuse al doilea. Mi, William, s fiu al naibii dac neleg ce te-o fi apucat s ne aduci aici! i se mai duce i pileala, spuse, dndu-i una peste cot lui William, care tocmai bea din ulcior. William se nec. Taci naibii din gur! spuse dup ce-i recapt suflul. Doar nu crezi c-o s se opreasc oamenii aici, numai ca s-i mnnci tu sau Bert. De cnd am coborl din muni, ai halit un sat i jumtate. Ce v mai trebuie? Au fost zile cnd ai

34

fi spus Sru'mna, Bill pentru o ciozvrt bun de berbec gras din vale... Uite, ca asta, zise i muc dintr-un picior de oaie care se frigea la foc, i-i terse gura cu mneca. Da. M tem c aa se poart trolii, chiar i cei care n-au dect un singur cap. Auzind toate astea, Bilbo simi c ar fi trebuit sa ntreprind ceva ct mai repede. Fie s se ntoarc, fr zgomot, i s-i previn prietenii c dduse peste trei troli mricei i foarte prost dispui care, ca s-i varieze mncarea, nu s-ar fi dat n lturi s guste i pitici sau chiar ponei la frigare; fie s le arate uriailor de ce e n stare. Un aventurier legendar, de mare clas, ar fi trebuit s le goleasc uriailor buzunarele lucru pe care merit aproape ntotdeauna s-l faci, dac reueti apoi s fure carnea de berbec, cu frigare cu tot, i berea i s-o tearg fr ca trolii s observe nimic. Alii, mai practici, dar cu mai puin orgoliu profesional, ar fi nfipt poate cte un pumnal n fiecare trol, nainte ca acetia s-i fi dat seama ce se petrece. Dup care ar fi benchetuit cu lojii, luat noaptea Bilbo tia toate astea. Erau multe lucruri pe care nu le vzuse sau le fcuse vreodat, dar despre care citise! Era foarte ngrijorat i, n acelai timp, dezgustat; ar fi dorit s se afle la o sut de kilometri distan i totui... totui nu se putea hotr s se ntoarc alergnd la Thorin i Compania cu minile goale. Aa c rmase pe loc, ovind n ntuneric. Dintre diferitele ndeletniciri sprgtoriceti de care auzise, cea mai uoar i se pru totui s le terpeleasc uriailor lucrurile din buzunare. Aa c, n cele din urm, se strecur dup un copac, chiar n spatele lui William. Bert i Tom se duser la butoi. William bu o nou can. Atunci Bilbo i tcu curaj i vr mnua n buzunarul uria al lui William. n buzunar se afla o pung cu bani, care, pentru Bilbo, era ct un geamantan. Aha, se gndi el, animndu-se la ideea aciunii pe care avea s-o ntreprind, n timp ce ridica punga cu grij s-o scoat din buzunar, oricum e un nceput! i chiar a i fost! Pungile trolilor sunt date naibii, i asta

35

nu era o excepie. Hei, cine eti? scnci ea, prsind buzunarul. William se ntoarse ntr-o clip i-l apuc pe Bilbo de ceaf, nainte ca acesta s se poat ascunde dup copac. Hei drcie, Bert, ia vino-ncoa', s vezi ce-am prins! Ce? ntrebar ceilali, apropiindu-se. S mor dac tiu! Ce eti, b? Bilbo Baggins, un aventurhobbit, spuse bietul Bilbo, tremurnd din cap pn-n picioare i gndindu-se cum s scoat ipetele acelea de bufni nainte s-l strng trolii de gt. Un aventurhobbit? spuser ei, puin uluii. Trolii sunt ncei la minte i tare bnuitori cnd vd un lucru nou. i, m rog, ce caut un aventurhobbit n buzunarul meu? spuse William. Se poate gti? ntreb Tom. Se poate ncerca, spuse Bert, lund o frigruie de pe jos. Da' nu e mai mult de o nghiitur, spuse William, care mncase foarte bine i era stul. Dup ce-l jupoi i scoi oasele, nu-i mai rmne nimic. Poate c gsim mai muli pe aici prin mprejurimi i facem o plcint, spuse Bert. Hei, urtule, mai sunt d-tia ca tine ascuni pe-aici, prin pdure, iepure prpdit i nemernic, spuse uitndu-se la blana de pe picioarele hobbitului; apoi l ridic de degetele de la picioare i-l scutur. Da, muli, spuse Bilbo, nainte de a-i aminti c nu trebuie s-i trdeze prietenii. Nu, nici unul, nici mcar unul! se grbi el s adauge. Cum vine asta? spuse Bert, inndu-l foarte sus, dar de ast dat de pr. Cum spuneam, fcu Bilbo, pierzndu-i suflul, i v rog s nu m gtii, domnii mei milostivi! Sunt i eu buctar, i nc bun. E mai bine s v gtesc eu cte ceva dect s m gtii dumneavoastr pe mine. Zu! Am s v fac mncruri minunate, un mic dejun cu totul i cu totul minunat, dac nu m mncai la cin! Biata strpitur! spuse William. Mncase pn se stu-

36

rase i mai buse i o grmad de bere. Biata strpitur! Dai-i drumul! Nu-i dau pn nu ne spune ce nseamn muli i nici unul, fcu Bert. Nu vreau s m njunghie nimeni n somn. Bag-i labele n foc pn vorbete. Nu v dau voie, spuse William. Oricum, e al meu, eu lam prins. Eti un prost mare i gras, William, fcu Bert. Dup cum i-am mai spus o dat, ast-sear. i tu eti un mitocan. Mitocan, ai? Unde te trezeti, Bill Huhhins, spuse Bert, arzndu-i lui William un pumn n ochi. Urm o ncierare de toat frumuseea. Lui Bilbo, cnd l scp Bert pe jos, i mai rmsese exact atta minte ct s-o tearg dintre picioarele lor nainte s se ncaiere ca nite cini i s-i adreseze urlnd fel de fel de insulte, ct se poate de adevrate i potrivite. Nu trecu mult i se trezir ncletai unul n braele celuilalt, rostogolindu-se pn aproape de foc, lovindu-se cu picioarele i nghiontindu-se, n timp ce Tom i plesnea pe amndoi cu o creang s-i potoleasc, ceea ce bineneles c i nfuria i mai tare sta ar fi fost momentul n care Bilbo ar fi trebuit s dispar. Dar bietele lui piciorue tremurau i nu mai avea nici aer n plmni, iar n jurul lui se-nvrtea totul; aa c a rmas un timp culcat, gfind, chiar lng cercul de lumin al focului. Tocmai cnd era btaia n toi, apru i Balin. Piticii auziser zgomot de la distan i, dup ce-l ateptaser un timp pe Bilbo s se ntoarc sau s ipe ca o bufni, ncepur, unul cte unul, s se furieze ctre lumin, ncercnd s fac ct mai puin zgomot. Vzndu-l pe Balin, Tom scoase un urlet. Trolii ursc piticii (cnd nu sunt fripi i fieri). Bert i Bill se oprir ndat din ncierare, spunnd: Un sac, Tom, repede! i nainte ca Balin s-i dea seama de ce se ntmpl, n timp ce se ntreba unde o fi Bilbo n toat aceast agitaie, se trezi cu un sac n cap i dobort la pmnt.

37

Trebuie s mai vin i alii, zise Tom. S nu-mi spui mie pe nume dac n-o fi aa. Muli i nici unul asta e. i nu aventurhobbii, ci o grmad de pitici ca sta. Aa se arat! Eu zic c ai dreptate, spuse Bert, dar s ne dm deoparte din lumin. Zis i fcut. Se aezar la pnd n ntuneric, innd n mn sacii pe care i foloseau de obicei s care carnea de berbec sau alte przi.Pe msur ce aprea cte un pitic i se uita la foc, la ulcioarele rsturnate i la resturile de berbec, hop! se trezea din senin cu un sac infect i puturos n cap, i dobort la pmnt. Curnd Dwalin treacu lng Balin, i Fili i Kili, mpreun, i Dori, i Nori, i Ori, grmad, i Oin i Gloin, i Bifur i Bofur i Bombur, ngrmdii ca vai de ei, lng foc. Asta s le fie nvtur de minte, spuse Tom. Cci Bifur i Bombur le dduser mare btaie de cap i se luptaser ca nebunii, aa cum fac piticii cnd sunt strni cu ua. Thorin a aprut ultimul i pe el nu l-au putut lua prin surprindere. A venit bnuind c o s dea de necaz. i n-a fost nevoie s vad picioarele prietenilor lui ieind din saci, ca s-i dea seama c lucrurile stau cam ru. Rmase la oarecare distan n umbr i spuse: Ce s-a ntmplat? Cine mi-a maltratat oamenii? Troliii, rspunde Bilbo din spatele unui copac. Pe el l uitaser cu totul. Stau la pnd cu sacul n tufiuri. Zu' spuse Thorin. i sri ctre foc, nainte ca uriaii s se poat repezi asupra lui. Ridic o crac mare, aprins la un capt, i Bert se trezi cu captul acela n ochi, nainte s poat s se dea la o parte. Asta l scoase pentru o vreme din lupt. Bilbo ncerc s fac i el ce putea. L-a apucat pe Tom de picior cum s-a priceput mai bine, c era gros ca un trunchi de copac dar a fost trimis nvrtindu-se n vrful unor tufiuri, n timp ce Tom arunca scntei n ochii lui Thorin. Drept rspuns, Tom se trezi cu craca proiectat n dini i

38

pierdu unul din fa. Asta, v rog s m credei c-l fcu s urle serios. Dar tocmai atunci veni i William pe la spate i-l acoperi brusc pe Thorin cu un sac, din cap pn-n picioare. i aa se sfri btlia. Dduser toi de mare necaz: erau legai frumos n saci, lng trei uriai furioi (doi cu arsuri i lovituri drept amintire), care discutau dac s-i prjeasc la foc mic, s-i taie feliue subiri i s-i fiarb, sau, pur i simplu, s se aeze unul cte unul pe ei i s-i striveasc pn-i fac marmelad; iar Bilbo sttea sus, n tufi, cu hainele i pielea sfiate, nendrznind s se mite, de fric s nu fie auzit. Tocmai atunci s-a ntors i Gandalf. Dar nu l-a vzut nimeni. Uriaii tocmai hotrser s frig piticii imediat i s-i mnnce mai trziu asta fusese, de fapt, ideea lui Bert, dar, dup discuii lungi, czuser cu toii de acord. Nu, nu-i bine s-i frigem acum, c ine toat noaptea, spuse o voce care lui Bert i se pru a fi a lui William. Nu mai ncepe iar discuia, Bill, spuse, c atunci chiar c ine toat noaptea. Cine di-discut? spuse William, care avea impresia c vorbise Bert. Tu, fcu Bert. Eti un mincinos, spuse William, i astfel discuia porni iar de la nceput. n cele din urm hotrr s-i toace mrunt i s-i fiarb. Luar deci o oal mare, neagr, i-i scoaser cuitele la iveal. Nu e bine s-i fierbem. N-avem ap i pn'la fntn e departe, spuse o voce. Bert i William i nchipuir c e Tom. Taci! spuser. Sau nu mai isprvim n vecii vecilor. i dac mai spui ceva, te duci singur s-aduci apa. Ba tu s taci! spuse Tom, cruia i se pruse c e vocea lui William. Cine discut, m rog? Cine n afar de tine? Eti un ntru! fcu William. Cine spune la e! zise Tom.

39

i astfel discuia ncepu din nou, toi nfierbntndu-se mai tare ca niciodat, pn cnd, n cele din urm, hotrr s se aeze pe saci, cu rndul, s-i striveasc i s-i fiarb mai trziu. Pe cine ne aezm nti? spuse vocea. Cel mai bine pe ultimul, spuse Bert, care avea ce avea cu Thorin fiindc-i nenorocise ochiul. Avusese impresia c auzise vocea lui Tom. Nu mai vorbi de unul singur, spuse Tom. Dac vrei s te aezi pe ultimul, n-ai dect. Care e? Cel cu ciorapii galbeni, spuse Bert. Aiurea, cel cu ciorapii cenuii, spuse o voce care semna cu a Iui William. Eu m-am uitat bine, sunt galbeni, spuse Bert. Da, galbeni, spuse William. Atunci de ce-ai spus c sunt cenuii, fcu Bert? Cu cine vo-vorbeti? ntreb William. Gura! spuser Tom i Bert, n acelai timp. Acui trece noaptea; zorile s-arat devreme. Hai s-i dm drumul! S v prind pe toi zorile i s v fac stane de piatr, spuse o voce care suna ca a lui William. Dar nu era a lui. Cci chiar n clipa aceea apru o gean de lumin de dup deal i din ramuri se ridic un ciripit puternic. William nu vorbise, cci fusese transformat n stan de piatr, aa cum se aplecase; iar Bert i Tom se transformaser n stnci, aa cum stteau i se uitau la el. i aa au rmas pn azi, singuri-singurei, doar cu cte o pasre care se aaz uneori pe capul sau pe umerii lor. Cci trolii, dup cum tii probabil i dumneavoastr, trebuie s se vre sub pmnt pn s-i afle zorile, ca de nu, se transform iar n substana muntelui din care au fost zmislii i rmn nemicai pe vecie. Aa s-a ntmplat i cu Bert, i cu Tom, i cu William. Minunat! spuse Gandalf, ieind de dup un copac i ajutndu-l pe Bilbo: vocea care i fcuse pe uriai s se contrazic i s se certe, pn cnd veniser zorile i i sfrise-

40

r, fusese vocea vrjitorului. Acum trebuiau s dezlege sacii i s-i elibereze pe pitici, care erau aproape asfixiai i foarte enervai: nu le plcuse deloc s-i aud pe uriai cum fceau planuri s-i frig, s-i fac terci sau s-i taie felii. i nu se linitir dect dup ce-l ascultar de dou ori pe Bilbo povestindu-le ce i se ntmplase. Tmpit moment i-ai ales s faci exerciii de ciupit prin buzunare, spuse Bombur, cnd, de fapt, ceea ce voiam noi era foc i merinde! i sta e ultimul lucru pe care l-ai fi obinut de la ei; n orice caz, nu fr lupt, spuse Gandalf. Dar de ce v pierdei timpul? Nu v dai seama c trolii trebuie s aib o peter sau o vgun spat pe undeva, pe-aproape, unde s se ascund de Soare? Trebuie s aruncm i noi o privire pe acolo. ncepur s caute n jur i curnd descoperir urmele cizmelor de piatr ale uriailor, pierzndu-se printre copaci. Se luar dup urme, urcnd dealul, pn cnd, n cele din urm, descoperir o u mare de piatr, ascuns de tufiuri, care ddea ntr-o peter. Dar nu reuir s-o deschid, cu toate c o mpinser cu toii, n timp ce Gandalf rostea diverse formule magice. Credei c asta v poate fi de folos? ntreb Bilbo, cnd ncepuser s oboseasc i s se nfurie de-a binelea. Am gsit-o, n locul unde s-au btut uriaii. i le ntinse o cheie mrioar, care lui William ns trebuie s i se fi prut foarte mic i tainic. i czuse probabil din buzunar, din fericire, nainte s se fac stan de piatr. De ce Dumnezeu n-ai spus nimic pn acum? ipar toi. Gandalf o apuc i o potrivi n broasc i, dup o apsare mai puternic, ua de piatr se deschise i ptrunser cu toii nuntru Pe jos zceau o grmad de alimente aezate dea valma i fr grij pe jos, grmezi mprtiate de przi de tot felul, de la nasturi de alam, pn la vase pline cu mone-

41

de de aur, aezate ntr-un col. Mai erau i o mulime de haine agate pe perete, prea mici pentru uriai m tem c aparinuser unor victime printre ele, mai multe sbii de fabricaie, forme i mrimi diferite. Le atraser atenia mai ales dou dintre ele, din pricina tecilor frumoase i a plselelor acoperite cu giuvaiere. Gandalf i Thorin luar fiecare cte una, iar Bilbo i alese un cuit ntr-o teac de piele. Pentru troli ar fi fost ct un briceag, dar pentru un hobbit era ca o sabie mai scurt. Par s fie lame bune, spuse vrjitorul, scondu-le pe jumtate din teac i privindu-le cu curiozitate. N-au fost fcute de troli i nici de vreun fierar dintre cei care triesc acum printre ei, dar vom afla mai multe cnd vom putea citi runele de pe ele. Hai s ieim din duhoarea asta ngrozitoare, spuse Fili. Aa c ieir, lund cu ei vasele cu galbeni i acele alimente care nu fuseser alterate i preau bune de mncat, i mai luar i un butoi cu bere, nc plin. Cnd terminar, simir nevoia s-i ia micul dejun i fiindu-le foarte foame, nu strmbar din nas n faa merindelor luate din cmara uriailor. Proviziile lor proprii ncepuser s se mpuineze simitor. Acum aveau pine i brnz, i mult bere, i slnin pe care s-o prjeasc pe tciunii aprini. Dup asta se culcar, cci avuseser o noapte agitat; i dormir pn dup-amiaz. Apoi aduser cluii sus i crar vasele cu galbeni, ngropndu-le n tain, lng poteca din apropierea rului, fcnd o grmad de semne deasupra lor, pentru cazul n care s-ar ntoarce vreodat s le ia. Apoi nclecar din nou i pornir ncet, zdruncinai de cai, pe potec, nspre rsrit. Unde fuseri, dac-mi dai voie s-ntreb? l ntreb Thorin pe Gandalf, pe cnd naintau clare i ce v-a adus napoi tocmai la timp? O privire n urm, spuse. Exact, spuse Thorin, dar n-ai putea fi mai clar? M-am dus s cercetez cu atenie drumul pe care-l avem

42

de fcut. n curnd va deveni greu i periculos. Doream i s refac micul nostru stoc de provizii. Dar n-am apucat s ajung prea departe cnd am ntlnit doi prieteni de-ai mei de la Rivendell. Asta unde mai e? ntreb Bilbo. Nu m ntrerupe! spuse Gandalf. Dac avem noroc, n cteva zile ajungei acolo i aflai tot ce dorii. Deci, dup cum spuneam, m-am ntlnit cu doi dintre oamenii lui Elrond. Fugeau de frica trolilor. Ei au fost aceia care mi-au spus c trei dintre uriai coborser din muni i se stabiliser n pdure, destul de aproape de drum i i bgaser n speriei pe toi cei de prin mprejurimi, care o luaser la sntoasa, i acum i atrgeau n curs pe strini. i atunci am simit c trebuie s m ntorc. Uitndu-m n urma mea, am vzut un foc n deprtare i m-am ndreptat ctre el. Restul l tii. Pe viitor v rog s fii mai ateni, c altfel nu mai ajungem nicieri. Mulumesc, spuse Thorin. III O SCURT POVESTE n ZIUA ACEEA n-au cntat i nici n-au spus poveti, cu toate c se fcuse vreme frumoas. i nici a doua zi, i nici a treia zi. ncepuser s simt pericolul apropiindu-se din toate prile. Dormeau sub cerul liber, ct despre hran, mai mult mncau caii dect ei, cci iarb era din belug, iar traistele lor erau aproape goale, cu toate merindele pe care le luaser de la uriai. ntr-o diminea trecur apa unui ru printr-un loc mai larg nu era prea adnc, dar plin de zgomotul spumei i al apei care se lovea de pietre. Malul cellalt era abrupt i lunecos. Cnd ajunser sus, ducndu-i cluii, vzur c munii cei nali coborser pn foarte aproape de ei. Li se prea c nu au n faa lor mai mult de o zi de cltorie uoar pn la picioarele primului munte. Acesta prea ntunecat i moho-

43

rt, cu toate c mai erau i pete de Soare pe coastele lui cafenii, iar n spatele coamelor luceau vrfurile acoperite de zpad. E chiar Muntele acela? spuse Balin. sta-i doar primul dintre Munii Ceoi i trebuie s trecem cumva printre ei sau peste ei, sau pe sub ei, ca s ajungem n inutul Slbatic din partea cealalt. i de acolo mai e nc o cale bun pn la Muntele Singuratic, unde st Smaug aezat pe comoara noastr. Aha! fcu Bilbo i chiar n clipa aceea se simi mai obosit dect i amintea el s se fi simit vreodat. Se gndi nc o dat la fotoliul lui confortabil de la gura sobei, din camera care-i plcea cel mai mult n vizuina lui de hobbit. i la ceainicul care uiera. i asta nu era ultima oar cnd avea s se gndeasc la ele! Acum i conducea Gandalf. Nu trebuie s pierdem drumul, c altfel e vai de noi, spuse, n primul rnd avem nevoie de hran i de odihn, ntr-un loc mai mult sau mai puin sigur, apoi e foarte bine s facei cunotin cu Munii Ceoi mergnd pe crarea potrivit, c altfel v rtcii i trebuie s v ntoarcei i s-o luai de la nceput, dac reuii s v mai ntoarcei). L-au ntrebat unde i ducea i le-a rspuns: Unii dintre dumneavoastr tii, probabil, c am ajuns la marginea Rhovanionului, a inuturilor Slbatice. Undeva n faa noastr se afl ascuns frumoasa vale Rivendell, unde triete Elrond n Ultima Cas mbietoare. I-am trimis vorb prin prietenii mei i ne ateapt. Ceea ce le spunea suna frumos i mngietor, dar nu ajunser nc acolo i nu era chiar att de uor s gseti Ultima Cas mbietoare, din stnga munilor. Prea c nu exist nici copaci, nici vi, nici dealuri care s sparg ntinderea din faa lor doar o pant larg care urca i tot urca lin pn se ntlnea cu poalele primului munte, o regiune ntins de culoarea ierbii negre i a stncilor frmicioase, cu pete i crestturi verzi ca iarba i ca muchiul, artnd unde

44

ar putea s fie ap. Trecu dimineaa, veni dup-amiaza, dar n tot deertul tcut nu gsir nici urm de aezare omeneasc. ncepuser s se simt ngrijorai; i ddeau seama c locuina putea fi ascuns aproape oriunde ntre ei i nceputul munilor. Ddur peste vi neateptate, nguste, cu maluri abrupte care se deschideau brusc la picioarele lor, i se uitar n jos, uimii s vad arbori i ape curgtoare n fundul vii. Ddur de viroage peste care aproape c ar fi putut sri, dar erau foarte adnci i aveau cascade. Ddur de rpe ntunecate peste care nu se putea sri i n care nu se putea ptrunde. Ddur de mlatini, unele dintre ele verzi i plcute la vedere, cu flori care creteau strlucitoare i nalte; dar, dac un clu s-ar fi ncumetat s treac pe acolo cu o ncrctur n spate, n-ar mai fi ieit niciodat. ntinderea de la vad i pn la muni era, ntr-adevr, mult mai lung dect ar fi putut s-i nchipuie ei vreodat. Bilbo era uimit. Singura crare pe care au gsit-o era nsemnat cu pietre albe, unele mici, altele pe jumtate acoperite cu muchi i buruieni. De fapt, era destul de greu de urmat, dei erau condui de Gandalf, care prea s cunoasc destul de bine calea. i agita capul i barba ncoace i ncolo, n timp ce se uita dup pietre, iar ei l urmau; dar cnd ncepu s se ntunece, i ddur seama c nu prea preau s se fi apropiat de sfritul cutrilor. Trecuse de mult ora ceaiului i i spuser c, probabil, aveau s sar i peste cin. n jurul lor zburau fluturi de noapte i era foarte ntuneric, pentru c nu rsrise luna. Cluul lui Bilbo ncepu s se mpiedice de rdcini i pietre. i, deodat, ajunser n dreptul unui povrni abrupt, att de brusc, nct calul lui Gandalf aproape c lunec la vale. n sfrit, am ajuns! strig el, i ceilali se strnser n jurul lui i se uitar peste mal. Departe, la picioarele lor, vzur o vale. De jos venea zgomotul unei ape care curgea grbit n albia ei de stnc; n aer plutea mireasma pomilor i dincolo de ap, pe coasta vii, se zrea o lumin.

45

Bilbo n-a uitat niciodat cum au lunecat i s-au rostogolit n ntuneric, pe crarea abrupt, n zigzag, cobornd n tainica vale din Rivendell. Cobornd, aerul devenea tot mai cald, iar mirosul de pini l ameise att de tare, nct din cnd n cnd se pomenea moind, gata s cad de pe cal, sau se lovea cu nasul de coama lui. Pe msur ce coborau, simeau c le revine buna dispoziie. Copacii erau acum fagi i stejari, iar lumina de amurg crea o atmosfer de tihn. Ultimele tonuri de verde ale ierbii aproape c se topiser cnd ajunser n sfrit la o pajite deschis, nu prea sus, deasupra malurilor apei. Miroase a elfi, i spuse Bilbo i ridic ochii spre stelele strlucitoare i albastre. Tocmai atunci izbucnir printre copaci sunetele unui cntec, ce semna a hohote de rs: Hei, voi, ce facei? i unde v ducei? Cluii notri au nevoie de potcoave, Rul curge-n cale Aici jos, n vale. Tra-la-la i tra-la-la. Aici jos, n vale. Hei, voi, ce cutai! i-ncotro v-ndreptai? Braul de vreascuri arde pe foc n timp ce turtele se coc. Valea e plin de veselie Oh, tri-li-li, tri-li-li i ce mai bucurie! Ha! Ha! Hei, voi, nu se tie nicicum Unde v ducei acum, Cu barba n vnt fluturnd? Domnule Baggins i Balin i Dwalin! n linie... Nu tiu de ce alergai tropind Pe cldura de iunie.

46

Cutai ceva, Aici, n vlcea? Ha! Ha! Oh, cluii zburd n pdurea surd! Voi vrei s zburai, Pe cai nclecai. Sau vrei s stai n pdurea mare n care ziua se stinge i moare? S fugii ar fi o nebunie, Rmnei i-n noapte va fi veselie. Mai stai i-ascultai-ne cntecul Pn se stinge-ntunericul! Da! Da! Aa rdeau i cntau ei, crai n copaci; i mi nchipui c tot acest cntec trebuie s vi se par o mare aiureal; lucru de care lor ns nici nu le-ar psa; ba, chiar ar rde i mai tare dac le-ai spune-o. Erau, firete, elfi. Nu trecu mult i, pe msur ce ntunericul se nteea, Bilbo ncepu s-i zreasc. i plceau mult, dei i ntlnea rar; dar i era i puin fric de ei. Piticii nu fac cas bun cu ei. Chiar i piticii mai cumsecade, ca Thorin i prietenii lui, i consider nesbuii (ceea ce e o idee foarte nesbuit) sau se enerveaz cnd i vd. Cci unii elfi i scie i rd de ei, i mai ales de barba lor. Ei, bravo! spuse o voce. Ia privii! Hobbitul Bilbo, clare pe cal! Bravo! Nu-i minunat9 Minunea cea mai uimitoare! i se pornir pe un cntec tot att de caraghios ca cel pe care l-am notat nainte. n cele din urm, un elf tnr i nalt iei dintre copaci i se aplec n faa lui Gandalf i a lui Thorin. Bine ai venit n valea noastr! spuse. V mulumesc, rspunse Thorin cam acru, dar Gandalf se i dduse jos de pe cal n mijlocul elfilor i vorbea vesel cu ei.

47

Ai cam pierdut drumul, spuse elful, vreau s spun, n cazul n care v ndreptai ctre singura crare care trece peste ap i duce pn la casa din partea cealalt. V artm noi pe unde trebuie s mergei, dar e mai bine s-o luai pe jos pn trecei podul. Vrei s stai s cntai puin cu noi sau v continuai drumul? Acolo se pregtete cina, spuse. Simt mirosul focului de lemne la care se gtete. Aa obosit cum era, Bilbo simea c ar fi vrut s mai rmn. Cntecele elfilor n luna iunie, la lumina stelelor, e un lucru care nu trebuie pierdut, dac eti amator de aa ceva. I-ar fi plcut s mai stea i puin de vorb ntre patru ochi cu aceste fiine care preau c-i tiu numele ca i totul despre el, dei pn atunci nu le vzuse niciodat. I se prea c ideile lor despre aventura n care se angajase ar putea fi interesante. Elfii tiu multe i sunt grozav de bine informai; afl tot ce se petrece la toate neamurile de pe acolo, ct ai clipi din ochi sau chiar mai iute. Dar piticii ineau cu tot dinadinsul s mnnce ct mai repede, aa nu mai voiau s rmn. Au pornit-o, aadar, cu toii, ducndu-i caii de cpstru pn au dat de o crare bun, i astfel, n cele din urm, au ajuns la malul rului. Curgea repede i zgomotos, aa cum curg praiele de munte n serile de var, dup ce Soarele a mngiat toat ziua zpada care se afl sus, departe. Peste ap trecea doar un pod ngust de piatr, fr parapet, att de ngust, ct s poat trece un singur clu; peste acest pod au trebuit s treac i ei, ncet i cu grij, unul cte unul, ducndu-i fiecare cluul de cpstru. Elfii aduser felinare luminoase la mal i ncepuser s cnte o melodie vesel, care-i nsoi pe pitici pe cnd treceau de cealalt parte a apei. Vezi s nu-i moi barba n spum, tticule! i strigar ei lui Gloin, care se aplecase att de tare, nct aproape c ajunsese n patru labe. A crescut destul, nu-i nevoie s-o mai uzi. Bgai de seam s nu mnnce Bilbo toate prjiturile, strigar. E i aa prea gras ca s mai treac prin gaura cheii.

48

Ssst! Sst, oameni buni ! i noapte bun! spuse Gandalf, care trecu ultimul. Vile au urechi, i unii elfi au limba prea vesel i slobod. Noapte bun! i astfel, ajunser, n sfrit, la Ultima Cas mbietoare i au gsit-o cu uile larg deschise. E ciudat, dar lucrurile plcute i zilele fericite se povestesc ntr-o clip i nu prea merit s asculi vorbindu-se despre ele; pe cnd lucrurile care te supr, care sunt pasionante sau te nspimnt pot alctui o poveste bun sau, n orice caz, cer oarecare timp pentru a fi povestite. Au rmas mult vreme n casa aceea primitoare; cel puin paisprezece zile; li se prea greu s mai plece. Bilbo ar fi rmas bucuros acolo pentru totdeauna chiar dac o dorin ar fi putut s-l ntoarc fr nici un necaz n vizuina lui de hobbit. Totui, despre timpul pe care l-au petrecut acolo nu prea e mare lucru de povestit. Stpnul casei era un prieten al elfilor unul dintre oamenii aceia ai cror strbuni aparin povetilor ciudate, dinainte de nceputul Istoriei rzboaielor dintre gnomii cei ri i elfi, i primii oameni ai Nordului. n zilele n care se petrece povestea noastr, mai existau nc oameni care se trgeau din elfi i din eroii Nordului, iar Elrond, stpnul casei, era conductorul lor. Era nobil i frumos la chip ca un stpn al elfilor, viteaz ca un rzboinic, nelept ca un mag, venerabil ca un rege al piticilor i blnd ca vara. Poveti cu el sunt multe, dar rolul lui n marea aventur a lui Bilbo e mic, dei important, dup cum vei vedea dac ajungem la sfritul ei. Casa lui era desvrit, fie c voiai s mnnci, s dormi sau s munceti, s spui poveti, s cni, sau, pur i simplu, s stai s te gndeti la lucruri bune, sau o combinaie plcut a tuturor acestor ndeletniciri. n valea aceea relele nu ptrundeau niciodat. Tare a fi vrut s am timp s v spun mcar cteva dintre povetile pe care le-au auzit n casa aceea, sau dou-trei cntece. Dup cteva zile petrecute acolo, toi, inclusiv clu-

49

ii, s-au simit nviorai i puternici. Li s-au dres hainele i zgrieturile, dispoziia i speranele. Li s-au umplut raniele cu merinde uor de transportat, dar dttoare de putere, ca s poat trece peste defileurile munilor. i li s-au dat cele mai bune sfaturi care s le mbunteasc planurile. i aa s-au trezit n ajunul solstiiului de var. n dimineaa solstiiului, la mijlocul zorilor, trebuiau s plece din nou. Elrond cunotea runele de orice fel. n ziua aceea se uit la sbiile pe care le aduseser din vizuina trolilor i spuse: Pe-astea nu le-a fcut mn de trol. Sunt sbii vechi, foarte vechi, i-au aparinut Eldarilor, Elfilor din Apus, neamuri de-ale mele. Au fost fcute la Gondolin pentru rzboaiele cu gnomii. Trebuie s fi zcut n tezaurul vreunui dragon sau printre przile gnomilor, cci oraul a fost distrus de dragoni i de gnomi. Sabia asta, Thorin, e numit n rune Orcrist, ceea ce n vechea limb din Gondolin nseamn Spintectorul-de-gnomi; e renumit. Iar asta, Gandalf, e Glam-Dring, Ghioaga-care-ucide-inamici, pe care a Purtato cndva regele Gondolin. Pstrai-le bine! Dar m ntreb de unde le-or fi luat trolii? spuse Thorin uitnduse la sabia lui cu un nou interes. N-a putea s-i spun, zise Elrond, dar eu cred c trolii votri au jefuit ali jefuitori sau au dat peste rmiele unor vechi tlhrii, n vreo peter din muni. Am auzit c n puurile prsite ale minelor din Moira se mai gsesc i azi comori uitate de pe vremea rzboiului dintre gnomi i pitici. La auzul acestor cuvinte, Thorin rmase o clip pe gnduri. Am s pstrez sabia cu respect, spuse. Fie ca ea s spintece iari gnomi, ct de curnd. O dorin care, probabil, c n muni i se va mplini mai repede dect i nchipui. Dar acum artati-mi harta! O lu i o studie ndelung, dup care ddu din cap; cci chiar dac nu-i aproba intru totul pe pitici, ura dragonii i rutatea lor plin de cruzime i l durea cnd i aducea aminte de distrugerea oraului Dale i a clopotelor lui voioa-

50

se, i de malurile Rului Curgtor, care fuseser cndva att de vesele i astzi erau prjolite. Luna, un semicerc mare de argint, strlucea deasupra lor. Ridic harta i lumina alb trecu prin ea. Ce e asta? ntreb. n afar de runele simple, vd aici nite litere ale lunii, care spun: nlimea uii, cinci picioare, pot nainta cte trei, unul lng altul. Ce sunt literele lunii? ntreb hobbitul, foarte interesat. Dup cum v-am mai spus, i plceau foarte mult hrile; i i plceau i runele, i literele, i scrisul caligrafic, cu toate c scrisul lui era subirel i foarte mrunt. Literele lunii sunt, de fapt, rune, dar nu le poi vedea, spuse Elrond. n orice caz, nu te uii direct la ele. Nu se pot vedea dect cnd strlucete luna n spatele lor; mai mult nc, pentru cele mai miestrite trebuie s fie o lun cu aceeai form i din acelai anotimp ca cea din ziua cnd au fost scrise. Dup cum i-o pot spune i prietenii ti, ele au fost inventate de pitici, care le-au scris cu penie de argint. Astea de aici trebuie s fi fost scrise n ajunul solstiiului de var, n timpul ultimului ptrar al lunii, acum mult vreme. i ce spun literele? ntrebar Gandalf i Thorin n acelai timp, poate puin enervai c pn i Elrond descoperise asta naintea lor, cu toate c pn atunci nu avuseser nici o ocazie i nici n-ar fi avut pn cine tie cnd. Stai lng piatra cenuie cnd o ciocni sturzul, citi Elrond, i Soarele apunnd va lumina cu ultimele licriri ale zilei lui Durin gaura cheii. Durin, Durin, spuse Thorin. A fost strmoul strmoilor celui mai vechi neam piticesc, neamul Barb-lung, i primul meu strbun; eu sunt urmaul lui. i atunci ce nseamn ziua lui Durin? ntreb Elrond. Prima zi a Anului Nou piticesc, spuse Thorin, este dup cum ar trebui s tie toat lumea, prima zi a ultimei luni pline a toamnei, n pragul iernii. Noi mai spunem i azi c ziua lui Durin atunci cnd ultima lun plin a toamnei i Soarele se afl n acelai timp pe cer. Dar m tem c asta n-o

51

s ne ajute totui prea mult, cci azi nu ne mai pricepem s ghicim cnd va veni iari ziua aceea. Asta rmne de vzut, spuse Gandalf. Dar mai scrie ceva acolo? Nimic care s se vad la lumina acestei luni, spuse Elrond i i ddu harta napoi lui Thorin; dup care coborr pn la ap s vad elfii dansnd n ajunul solstiiului de var. A doua zi a fost o diminea de solstiiu senin i rcoroas, ca-n vis: un cer albastru, nici urm de nori i un Soare care dansa pe luciul apei. S-au deprtat, clare, n sunetul cntecelor de bun-rmas i drumeie, cu sufletul deschis spre noi aventuri i cunoscnd acum drumul pe care vor trebui s-l urmeze peste Munii Ceoi, pn n inuturile din partea cealalt. IV PE DEAL I PE SUB DEAL EXISTAU MULTE POTECI care urcau spre munii aceia i multe defileuri care treceau peste ei. Dar cele mai multe poteci erau false, neltoare, nu duceau nicieri sau duceau spre locuri dumnoase; iar n cele mai multe defileuri te pndeau necazuri i pericole nspimnttoare. Ajutai de sfaturile nelepte ale lui Elrond i de cunotinele i memoria lui Gandalf, piticii i hobbitul o luar pe poteca cea bun care ducea la defileul potrivit. Mult vreme dup ce prsiser valea i lsaser Ultima Cas mbietoare la kilometri ntregi n urma lor, urcar sus, i tot mai sus, i mai sus. Era un drum anevoios, periculos, o potec plin de cotituri, nesfirit i singuratic. Se puteau uita n urma lor la locurile pe care le prsiser, care se ntindeau n spatele lor, jos, departe. i Bilbo tia c i mai departe, spre apus, unde totul era albastru i estompat, se ntindea propria lui patrie, unde totul era sigur i confortabil i unde se afla i mica lui vizuin.

52

ncepu s drdie. Se lsase un frig nprasnic, aici sus, i vntul nainta ptrunztor printre stnci. Din cnd n cnd se rostogoleau bolovani n galop, cobornd pe coamele munilor, eliberai de Soarele de amiaz aintit asupra zpezii trecnd printre ei (ceea ce era ngrijortor). Nopile erau reci i neprietenoase. Nu ndrzneau s cnte sau s vorbeasc tare, cci ecoul suna nefiresc, iar tcerea prea c nu vrea s fie ntrerupt dect de zgomotul apei, de vaietele vntului i de trosnetul pietrelor. Vara continu acolo, jos, se gndi Bilbo, se ncarc fnul cosit i oamenii ies la iarb verde. Dac mergem tot n ritmul sta, au s ajung s-i strng recolta sau murele nainte ca noi s fi nceput mcar s coborm pe partea cealalt. Ceilali rumegau gnduri tot att de negre, dei, cnd i luaser rmas-bun de la Elrond, erau plini de sperana unei diminei din miez de var i visau cum vor goni apoi clare peste inuturile din partea cealalt. Se gndiser c vor ajunge la intrarea cea tainic a Muntelui Singuratic, poate chiar n primul ptrar al lunii de toamn, i c vor avea, poate, parte i de ziua lui Durin, de care vorbiser. Numai Gandalf dduse din cap, fr s scoat o vorb. Piticii nu mai fuseser pe meleagurile astea de ani de zile; n schimb, Gandalf fusese i tia ct de tare crescuser i se nrdcinaser rul i primejdia n inutul Slbatic, de cnd dragonii goniser oamenii de acolo i locurile rmseser n stpnirea gnomilor, care se stabiliser n tain i nfloriser dup btlia de la minele Moira. Chiar i planurile bune ale vrjitorilor nelepi ca Gandalf i ale prietenilor buni ca Elrond se ncurc uneori, atunci cnd porneti ntr-o expediie periculoas, dincolo de hotarele inutului Slbatic; i Gandalf era un vrjitor destul de nelept ca s tie toate astea. tia c putea s se ntmple ceva neateptat i nu ndrznea ctui de puin s spere c vor trece fr aventuri nspimnttoare peste munii nali, uriai, cu vrfuri singuratice i vi unde nu domnea nici un rege. i nici nu trecur. Totul a mers bine pn ntr-o zi n care i-a prins o vijelie

53

chiar mai mult dect o vijelie, un adevrat rzboi de tunete i fulgere. tii ct de nspimnttoare poate fi o vijelie mare, atunci cnd are loc n cmpie sau ntr-o vale cu un ru; i mai mult nc dac se ntlnesc dou vijelii puternice i se nfrunt. Dar i mai nspimnttoare sunt tunetele i fulgerele noaptea n muni, cnd o furtun vine dinspre Soarersare i alta dinspre Soare-apune i ncep s se ncaiere. Fulgerele se despic pe piscuri, stncile se anim i bubuiturile mari sparg aerul i se reped rostogolindu-se n toate peterile sau vgunile, n timp ce n ntuneric se ngrmdesc zgomote distrugtoare i lumini neateptate. Bilbo nu vzuse niciodat aa ceva i nici nu-i nchipuise c putea s existe. Se aflau sus, pe munte, ntr-un loc ngust, cu o prpastie nfricotoare ntr-o parte, care ddea ntr-o vale neagr. Se adpostir pentru o noapte sub o stnc suspendat i Bilbo zcea sub ptur, tremurnd din cap pn n picioare. Aruncnd totui, de sub ptur, o privire asupra fulgerelor scnteietoare, vzu, de cealalt parte a vii, pe uriaii munilor care ieiser la aer i se jucau aruncndu-i stnci unii altora, prinzndu-le i azvrlindule apoi n valea ntunecat, unde jos, departe, se izbeau de copaci sau se fceau bucele cu un bubuit puternic. Au urmat apoi vntul i ploaia; vntul plimba ploaia i grindina n toate direciile, aa c stnca suspendat nu le-a mai servit drept adpost. n scurt vreme se trezir muiai pn la os; cluii stteau cu capul plecat i cu cozile ntre picioare, unii dintre ei gemnd chiar de fric. Auzeau uriaii hohotind i strignd pe toate povrniurile. Aa nu merge, spuse Thorin. Dac nu ne ia vntul, dac nu ne necm sau nu ne lovete trsnetul, ne culege un uria i, lundu-ne drept mingi de fotbal, ne d un picior i zburm pn la cer. Dac tii vreun loc mai bun, n-ai dect s ne duci acolo! spuse Gandalf enervat, nefiind nici el prea fericit de prezena uriailor. n cele din urm i trimiser pe Fili i pe Kili s caute un

54

adpost mai bun. Aveau ochi foarte ptrunztori i, fiind cu vreo cincizeci de ani mai tineri dect ceilali pitici, li se ncredinau ntotdeauna asemenea nsrcinri (toat lumea i ddea seama c nu servea absolut la nimic s-l trimit pe Bilbo). Dac vrei s gseti ceva, cel mai bun lucru e s-l caui (sau cel puin aa le-a spus Thorin piticilor celor tineri). Sigur c, de obicei, dac te apuci s caui ceva, gseti, dar nu ntotdeauna tocmai ce-ai cutat. Aa s-a ntmplat i acum. Fili i Kili se ntoarser repede, trndu-se i inndu-se de stnci n btaia vntului. Am gsit o peter uscat, spuser. Nu e prea departe, dup primul col; putem intra cu ponei cu tot. Ai explorat-o bine? ntreb vrjitorul, care tia c peterile din muni sunt rareori neocupate. Da, da, spuser piticii, dei toat lumea tia c nu prea avuseser timp s se uite. Se ntorseser prea repede. Nu e chiar att de mare i nu ptrunde prea adnc n inima muntelui. sta este, firete, lucrul cel mai periculos cnd e vorba de peteri; nu tii ct de departe pot merge n inima muntelui, unde poate duce o galerie secundar sau ce te ateapt nuntru. De data asta ns tirile aduse de Fili i de Kili preau bune. Aa c se ridicar cu toii, gata s-o porneasc. Vntul urla i tunetul continua s bubuie; era foarte greu pentru ei s nainteze, mai ales c erau i cluii. Dar n-au avut de mers prea departe i cteva clipe mai trziu s-au trezit n faa unei stnci, ieit n afar n mijlocul crrii. n spatele ei era o bolt joas, tiat drept n coasta muntelui. Dar abia au avut loc pe unde s treac poneii, nghesuindu-se unul cte unul, dup ce li se scoseser eile i ncrctura. Trecnd pe sub bolt, se bucurar s aud vntul i ploaia afar, n loc s le aud n jurul lor, i s se simt la adpost de uriaii cei cu stncile. Dar vrjitorul nu voia s rite nimic. i aprinse bagheta aa cum fcuse, dac v amintii, n sufrageria lui Bilbo, n ziua aceea care prea acum att de de-

55

prtat, i la lumina ei cercetar petera de la un capt la altul. Prea s fie destul spaiu; dar nu exagerat de mult i nu avea nimic misterios. Avea podeaua uscat i nite vguni comode. La capt era un loc pentru cai; de altfel, acolo i stteau (tare bucuroi de schimbare) scond aburi pe nri i rumegnd ce aveau n traiste. Oin i Gloin voiau s aprind un foc la intrare, s-i usuce hainele, dar Gandalf nici n-a vrut s aud de asta. Aa c i-au ntins lucrurile ude pe jos i i-au scos unele uscate din boccele; apoi i-au aezat pturile ct mai comod, i-au luat pipele i au nceput s scoat inele de fum crora Gandalf, ca s-i distreze, le ddea diferite culori i le trimitea s danseze n tavan. i s-au pus pe taclale, i au vorbit, i au tot vorbit, uitnd de furtun, povestind fiecare ce va face cu partea lui din comoar (cnd vor pune mna pe ea, ceea ce la ora aceea nu prea chiar imposibil); i astfel adormir unul dup altul. A fost ultima dat cnd au mai folosit poneii, boccelele, traistele, uneltele i tot calabalcul pe care-l craser cu ei. n noaptea aceea s-a dovedit a fi totui un lucru bun c-l aduseser pe micul Bilbo cu ei. Cci, nu tiu din ce pricin, n-a reuit mult vreme s adoarm. i cnd, n cele din urm, a reuit, a avut nite vise foarte urcioase. Se fcea c n peretele din fundul peterii se deschide o sprtur care se face tot mai mare, tot mai larg. Iar el, dei era foarte speriat, nu reuea s strige i s fac nici un gest; nu putea dect s tac i s asculte. Apoi a visat c podeaua peterii cedeaz i c el alunec i ncepe s cad, jos, tot mai jos, pn Dumnezeu tie unde. n punctul acela se detept srind n sus i descoperi c o parte din visul lui era adevrat. n fundul peterii se deschisese ntr-adevr o sprtur, care se i transformase ntr-o trecere larg. Abia avu timp s vad cozile ultimilor clui disprnd pe acolo. Scoase, bineneles, un rcnet puternic, ct i st unui hobbit n putere, ceea ce, oricum, era uimitor pentru dimensiunile lui.

56

i deodat, nainte s poi spune roca i coca, aprur srind prin crptura aceea deschis nite gnomi, gnomi mari i hidoi, gnomi muli, foarte muli. Erau cel puin cte ase de fiecare pitic i chiar doi pentru Bilbo; i nfcar pe toi i i mpinser prin crptur, fr ca ei s apuce mcar s zic pete, i luar pe toi, n afar de Gandalf. Cu rcnetul lui, Bilbo reuise totui s fac ceva: s-l trezeasc pe Gandalf ntr-o secund, aa c, n clipa n care veniser s-l nface, se ridic n peter o lumin puternic asemenea unui fulger, se mprtie un miros ca de praf de puc i mai muli dintre ei czur mori. Crptura se nchise la loc, ca acionat de un resort, i Bilbo cu piticii se trezir de partea cea rea a zidului. Unde era Gandalf? Habar n-aveau nici ei, nici gnomii, care, de altfel, n-au ateptat sa se lmureasc; i-au mbrncit pe Bilbo i pe pitici, silindu-i s se grbeasc. Era un ntuneric adnc i negru, un ntuneric n care nu pot vedea dect gnomii care triesc de mult n inima muntelui. Galeriile erau ncruciate i nclcite n toate direciile, dar gnomii tiau drumul aa cum l tii dumneavoastr pe cel care v duce la oficiul potal din col; drumul cobora tot mai jos i aerul era nbuitor. Gnomii erau foarte grosolani, ciupeau chicoteau i rdeau cu voci ngrozitoare i reci ca de piatr; Bilbo se simea chiar mai nefericit dect atunci cnd l apucase trolul de degetele de la picioare. i i se fcu iari dor, i nc ce dor! de frumoasa i strlucitoarea lui vizuin. i nu era ultima dat cnd avea s-i fie dor. n faa lor aprur acum licririle unei lumini roii. Gnomii ncepur s cnte, sau mai bine zis s croncne, btnd tactul cu picioarele lor plate pe care le plesneau de piatr, scuturndu-i ntre timp prizonierii: Zdrang! Se-nchide crptura neagr. H! Ciupete i-apuc i trage. i n jos, tot mai jos, n oraul de gnomi. V ducem pe toi ca pe un singur om!

57

Plici! Placi! Bing! Bang! Ciocane i cleti, pe toi s-i ciupeti! Roc! Poc! Sub pmnt e loc, Ha, ha, ha! Jos, tot mai jos. Sfielii! Pleosc! Biciul, pe loc, Bate i lovete, geme i jelete. Trage, hai, muncete, nu te-opri, trudete! Ct stm noi i dm pe gt, Voi v ducei tot mai jos Sub pmnt, jos, foarte jos. Suna, ntr-adevr, nfricotor. Pereii fceau s rsune ecoul lui Plici, placi! i al lui Bing, Bang! i al rsului lor hidos cnd spuneau Ha, ha, ha! Jos, tot mai jos. nelesul general al cntecului era, din pcate, foarte clar; cci gnomii scoseser nite bice i ncepuser s-i plesneasc fichi! Pleosc! fcndu-i s alerge ct mai repede, drept nainte; piticii se smiorciau i se vicreau de mama focului, cnd, tot poticnindu-se, ddur de o grot mare. Era luminat de un foc rou, uria, care ardea drept n mijloc, i de fclii de-a lungul pereilor, i era plin de gnomi de-ia ri. Rser cu toii i btur din picioare i din palme cnd piticii (cum era Bilbo, sracul, n spatele lor i cel mai aproape de bici) intrar alergnd, n timp ce gnomii supraveghetori i mnau de la spate, rcnind i pocnind din bici. Cluii erau deja acolo, nghesuii ntr-un col; i toate traistele i boccelele lor zceau rupte i desfcute, cotrobite de gnomi, mirosite de gnomi, pipite de gnomi motiv de ceart ntre gnomi. M tem c a fost ultima dat cnd au mai vzut cluii aceia minunai, printre care se afla i unul alb, voinic i vioi, pe care Elrond i-l mprumutase lui Gandalf, calul lui nefiind bun pentru crrile de munte. Gnomii se hrnesc cu cai i ponei, i mgari (sau alte lucruri mult mai cumplite) i sunt venic nfometai. Dar n clipa aceea prizonierii se gndeau numai la ei nii. Gnomii le prinseser minile la spate cu lanuri i i legaser pe toi unul de altul n ir, dup care i

58

trser n cellalt capt al peterii, cu micul Bilbo smucindu-se la captul irului. Acolo, n umbr, aezat pe o piatr mare i neted, era un gnom nspimnttor, cu un cap uria, iar n jurul lui stteau gnomi narmai cu securile i sbiile ncovoiate pe care le folosesc ei de obicei. S tii c gnomii sunt cruzi, primejdioi i ri la suflet. Nu fac niciodat lucruri frumoase, n schimb, fac multe lucruri ingenioase. Cnd vor, tiu s sape tuneluri i s extrag minereuri, tot att de bine ca oricare altul, n afar de piticii cei mai iscusii; dar de obicei sunt neglijeni i murdari. Se pricep foarte bine s fac ciocane, securi, sbii, pumnale, trncoape, cleti i, de asemenea, instrumente de tortur; sau i pun pe alii s le fac dup desenele lor prizonieri i sclavi care muncesc pn mor din lips de aer i de lumin. Se prea poate ca ei s fi fost cei care au nscocit unele dintre mainriile care de atunci au tot necjit omenirea, mai ales dispozitivele ingenioase care servesc la uciderea unui mare numr de oameni dintr-un singur foc, fiindc ei au fost ntotdeauna fascinai de roi, motoare i explozii i i-a ncntat ideea s nu munceasc mai mult dect e absolut necesar; dar pe vremea aceea i prin locurile acelea slbatice nu prea progresaser (parc aa se spune). N-aveau o ur special fa de pitici; n orice caz, nui urau mai tare dect urau restul lumii i mai ales pe cei ordonai i prosperi; erau unele locuri unde nite pitici ri ncheiaser chiar aliane cu ei. Pe oamenii lui Thorin ns aveau o pic deosebit din pricina rzboiului de care am pomenit, dar care nu face parte din aceast poveste; i, oricum, gnomilor nu le pas pe cine prind, dac o fac prompt i tainic, i prizonierii nu se pot apra. Cine sunt aceste fpturi jalnice? ntreb Marele Gnom. Nite pitici, i sta! spuse unul dintre cei care-i mnau, trgnd de lanul lui Bilbo i fcndu-l astfel s cad n genunchi. I-am gsit adpostindu-se n Tinda noastr de la intrare. Ce nseamn asta? zise Marele Gnom, ntorcndu-se c-

59

tre Thorin. Pot pune mna n foc c sunt pui pe rele, c-au vrut s-mi spioneze oamenii i treburile lor; nu m-ar mira s descopr c sunt hoi, i, mai mult, c sunt asasini i prieteni de-ai elfilor. Ei, ce ai de spus? Thorin piticul, sluga dumneavoastr! rspunse el. (Era doar o formul gratuit de politee.) Habar n-am avut de toate lucrurile pe care le bnuii sau vi le nchipuii. Ne-am adpostit de furtun, n ceea ce ni s-a prut o peter potrivit i nefolosit; departe de noi gndul s ne necjim gnomii n vreun fel sau altul. i asta este chiar purul adevr! Hm, fcu Marele Gnom. Asta o spui tu! Pot s ntreb ce cutai n general pe munte, de unde venii i unde v ducei? De fapt, a dori s tiu totul despre voi, nu c v-ar folosi la ceva, Thorin Scut-de-Stejar. tiu i aa prea multe despre ai ti; dar vreau adevrul, c de nu, am s pregtesc ceva deosebit de neplcut. Ne ducem n vizit la nite rude, nepoi, nepoate, veri primari i de-al doilea i de-al treilea, i ali urmai ai bunicilor notri, care locuiesc pe partea dinspre rsrit a acestor muni deosebit de primitori, spuse Thorin, care nu prea tia ce s spun aa, deodat, ntr-un moment n care era clar c adevrul-adevrat nu era deloc ceea ce trebuia spus. E un mincinos, o, Marele Nostru Gnom! spuse unul dintre supraveghetori. Mai muli dintre ai notri au fost lovii de trsnet n Peter, cnd am poftit fpturile astea s coboare, i sunt mori i epeni ca piatra. i nici n-a explicat ce nseamn asta! spuse, ntinznd sabia pe care o purtase Thorin, sabie gsit n brlogul Trolilor. Uitndu-se la ea, Marele Gnom scoase un rcnet fioros i toi soldaii lui scrnir din dini, zngnir din scuturi i btur din picioare. Recunoscuser sabia dintr-o privire. Ucisese la vremea ei sute de gnomi, atunci cnd elfii frumoi din Gondolin i hituiser pe dealuri sau se rzboiser cu ei n faa zidurilor lor. Numiser sabia Orcrist, Spintectorulde-gnomi, dar gnomii i spuneau pur i simplu Strpungtorul. O urau i urau i mai tare pe oricine o purta.

60

Ucigai i iubitori de elfi! strig Marele Gnom. Biciuii-i! Btei-i! Zdrobii-i! Luai-i i ducei-i n vguni ntunecate, pline de erpi, i nu-i mai lsai s vad niciodat lumina Soarelui. Era att de furios, nct sri de pe scaun i se repezi el nsui la Thorin, cu gura deschis. Dar n clipa aceea se stinseser toate luminile din peter, iar focul uria explod fcnd puf! i o coloan de fum albastru, strlucitor, se ridic pn la tavan, mprtiind scntei albe, arztoare, printre gnomi. Rcnetele i vaietele, bombnelile, bolboroselile, urletele, mrielile, njurturile i ipetele care au urmat nici nu se pot descrie. Sute de pisici slbatice i de lupi fripi n acelai timp, ncet i de vii, ar fi fcut mult mai puin larm. Scnteile i ardeau pe gnomi, lsnd guri oriunde i atingeau, i fumul care cdea acum din tavan mbcsea n aa hal aerul, nct nu-l puteau strpunge cu privirea nici chiar ei. Nu trecu mult i ncepur s cad unii peste alii, i aa, n grmezi, s se rostogoleasc pe podea, mucnd, dnd din picioare i luptndu-se de parc i-ar fi pierdut cu toii minile. Deodat o sabie luci din propria ei lumin. Bilbo o vzu strpungndu-l pe Marele Gnom care sttea mpietrit de furie. Czu mort i gnomii-soldai, vznd sabia, o luar la fug urlnd n ntuneric. Sabia se ntoarse n teac. Urmai-m repede! spuse o voce poruncitoare, dar calm i, nainte ca Bilbo s priceap ce se ntmplase, se trezi alergnd din nou la trap, ct putea de repede, la captul irului, cobornd noi galerii ntunecate, n timp ce rcnetele din sala mare a gnomilor se pierdeau n urma lui. naintau condui de o lumin palid din faa lor. Mai repede, mai repede, spuse vocea, c ntr-o clip se aprind iar fcliile. Un minut! fcu Dori, care se afla n spate, chiar lng Bilbo, i care era un tip cumsecade. l ajut pe hobbit s se caere pe umerii lui, ct putea el de bine, cci avea minile legate, apoi o pornir cu toii la goan, n clinchetul de lan-

61

uri i cu mii de poticneli, pentru c n-aveau minile libere cu care s se sprijine. i continuar aa mult vreme drumul i cnd, n sfrit, se oprir, trebuie s se fi aflat jos de tot, chiar n inima muntelui. Atunci Gandalf i aprinse bagheta. Bineneles c era Gandalf; dar n clipa aceea erau prea ocupai s-l ntrebe cum ajunsese acolo. i scoase din nou sabia din teac i din nou luci n ntuneric, de una singur. Ardea cu o furie care o fcea s scapere ori de cte ori se apropia vreun gnom; acum strlucea ca o flacr albastr, de bucurie c-l ucisese pe Marele Stpn al peterii. Fr nici o greutate tie lanurile cu care-i legaser gnomii pe prizonieri i-i eliber pe toi ntro clip. Poate c v-amintii c numele acestei sbii era GlamDring, Ghioaga-care-ucide-inamici. Gnomii i spuneau pur i simplu Trsnitorul i, dac se poate spune, o urau mai mult dect pe Strpungtorul; sabia Orcrist fusese i ea salvat, cci Gandalf o smulsese din minile unei santinele ngrozite i o adusese cu el. Gandalf se gndea aproape la toate, i, dei nu putea face totul, putea face foarte mult pentru prietenii lui cnd se aflau la ananghie. Suntem toi aici? spuse napoindu-i sabia lui Thorin, cu o plecciune. Ia s vedem: unu sta-i Thorin; doi, trei, patru, cinci, ase, apte, opt, nou, zece, unsprezece. Unde sunt Fili i Kili? A, aici! Doisprezece, treisprezece i iat-l i pe domnul Baggins, paisprezece! Eh, ar putea fi i mai ru, dar, pe de alt parte, ar putea fi i mult mai bine. Ponei nu, mncare nu, exact unde suntem nu tim i, chiar n spatele nostru, vin hoarde de gnomi nfuriai. Aadar, nainte! Au mers, prin urmare, nainte. Gandalf avea dreptate: ncepur s aud zgomot de gnomi i strigte nfiortoare departe, n urma lor, n galeriile prin care trecuser. Asta i fcu s grbeasc i mai tare pasul, i cum bietul Bilbo nu putea nici pe departe s se in de ei fiindc, v rog s m credei c, atunci cnd e nevoie, piticii pot nainta rostogolinduse cu o vitez uluitoare hotrr s-l care n spate, cu rndul.

62

Totui, gnomii se mic mai repede dect piticii, i gnomii despre care e vorba aici mai cunoteau i drumul (c doar ei l spaser) i mai erau i nebuni de furie; i astfel, dei fceau tot ce puteau, piticii auzir i ipetele, i rcnetele apropiindu-se din ce n ce. Curnd auzir chiar i plescitul picioarelor de gnomi, multe, multe picioare care preau c se afl chiar dup col. n tunelul n care naintau acum, vedeau sclipiri de fclii roii; piticii ncepuser s oboseasc cumplit. De ce, ah! De ce oi fi prsit eu vizuina mea cea bun? se tnguia bietul domn Baggins, sltnd n crca lui Bombur. De ce, ah! De ce om fi luat cu noi un hobbit mic i prpdit, ntr-o expediie att de grea? spunea bietul Bombur, care era gras i se cltina naintnd, n timp ce, de groaz i de cldur, i curgea ndueala pe nas. n clipa aceea Gandalf rmase n urm cu Thorin. Tocmai o cotiser brusc. Stnga-mprejur! strig el. Thorin, scoate sabia! Nici nu era altceva de fcut; iar gnomilor treaba asta nu le-a plcut deloc. Veneau n goan de dup col, rcnind ct i inea gura, i au dat de Spintectorul-de-gnomi i de Ghioaga-care-ucide-inamici lucind reci, cu mii de reflexe, drept n ochii lor mirai. Cei din fa scpar fcliile din mn i scoaser un singur rcnet nainte de a fi rpui; cei din urma lor rcnir mai tare i srir napoi, rsturnndu-i pe cei care veneau alergnd n spatele lor. Strpungtorul! i Trsnitorul! ipar ei; i, o clip mai trziu, ncepu nvlmeala, cei mai muli mbrncindu-se s se ntoarc pe unde veniser. Trecu destul de mult timp nainte ca vreunul dintre ei s mai ndrzneasc s apar de dup col. ntre timp, piticii o porniser din nou i fcuser cale lung n tunelurile ntunecate ale mpriei gnomilor. Cnd descoperir acest lucru, gnomii stinser fcliile, i puser pantofi moi i i aleser pe alergtorii lor cei mai buni, pe cei cu vzul i auzul cel

63

mai ptrunztor. Acetia naintau alergnd iute ca nevstuicile pe ntuneric, i fceau zgomot cam ct fac liliecii. Iat de ce nici Bilbo, nici piticii i nici mcar Gandalf nu iau auzit venind, i nici nu i-au vzut. n schimb, gnomii, care alergau fr zgomot n urma lor, i vedeau, cu att mai mult, cu ct bagheta lui Gandalf emana o lumin slab, ca s le arate piticilor calea. Deodat Dori, care se afla din nou n urm, crndu-l pe Bilbo, fu nhat pe la spate, n ntuneric. ip i czu; i hobbitul se rostogoli de pe umerii lui, n bezn, se lovi cu capul de o stnc tare i uit de tot i de toate. V CIMILITURI N NTUNERIC CND DESCHISE din nou ochii, Bilbo se ntreb dac ntr-adevr i deschisese; cci era att de ntuneric, c nu vedea nimic. i nicieri, lng el, nu era nimeni. V nchipuii ce spaim l-a cuprins! Nu auzea nimic, nu vedea nimic i nu simea nimic, dect piatra de pe jos. Se ridic foarte ncet i bjbi n patru labe prin ntuneric, pn atinse peretele galeriei; dar nu reui s descopere nimic pe perete, nici sus, nici jos; chiar nimic, nici urm de gnomi, nici urm de pitici. I se nvrtea capul i n-avea idee nici mcar de direcia n care mergeau cnd czuse. ncerc s ghiceasc i se tr o bun bucat de drum, pn cnd, deodat, ddu cu mna de ceea ce simi a fi un mic inel de metal rece, care zcea pe jos. Asta avea s nsemne o cotitur n cariera lui, dar atunci n-o tia. Puse inelul n buzunar, aproape fr s-i dea seama ce face. Sigur c pe moment nu i se prea c-ar putea s-i fie de vreun folos. Nu mai nainta mult i se aez pe pardoseala rece, i mult vreme rmase aa, copleit de o jale cumplit. Se gndi ce frumos ar fi s se afle n buctria lui de acas i s-i gteasc ochiuri cu unc cci stomacul lui simea c trecuse de mult vremea prnzului sau a cinei; dar gndurile astea nu fcur altceva

64

dect s-l amrasc i mai ru. Nu tia deloc ce s fac; i nici nu-i ddea seama ce se ntmplase; sau de ce fusese prsit de ceilali; sau de ce, dac fusese prsit, nu-l prinseser gnomii; sau mcar de ce-l durea att de tare capul. Adevrul e c zcuse mult vreme n tcere, ntr-un col foarte ntunecat, departe de privirea i atenia tuturor. Dup un timp i cut, bjbind, pipa. Nu se sprsese i sta era un lucru bun. i cut apoi, tot bjbind, punga cu tutun, i descoperi c nu era chiar complet goal. Asta era i mai bine. Apoi, tot bjbind, i cut chibriturile, far s reueasc s gseasc nici mcar unul, ceea ce i nrui toate speranele. Dar tot rul spre bine, recunoscu el, gndindu-se nc o dat. Cine tie ce s-ar fi npustit asupra lui nind din gurile negre, n locul acela ngrozitor, dac ar fi aprins chibriturile sau ar fi mprtiat miros de tutun. Totui, n clipa aceea era tare amrt. Apoi, tot plesnindu-se peste buzunare i pipind toate locurile din jurul lui n cutarea chibriturilor, ddu cu mna de plselele sbiei lui mititele micul pumnal pe care-l luase de la troli i de care uitase cu totul; din fericire, nu-l observaser nici gnomii, cci l purta ascuns n pantalonii lui bufani. l scoase. Luci palid i vag n faa ochilor. Deci i asta e tot o lam elfeasc, se gndi el; cred c gnomii nu sunt prea aproape, i totui nici destul de departe nu sunt. Dar, oricum, se simi mai linitit. Era o fericire s poi purta o sabie fcut la Gondolin pentru rzboaiele cu gnomii, despre care se cntaser attea cntece; i mai observase i c asemenea arme fceau mare impresie asupra gnomilor care ddeau brusc peste ele. S m-ntorc? se gndi el. Nu folosete la nimic. S-o iau ntr-o parte? Imposibil! S merg nainte? E singurul lucru de fcut. Aa c, nainte! Se ridic i o porni n pas sltat, innd sabia n faa lui i pipind cu o mn peretele, n timp ce inima lui btea s se sparg. E clar c Bilbo se afla, cum s-ar zice, la strmtoare. Dar

65

gndii-v c pentru el strmtoarea nu era chiar att de mare ct ar fi fost pentru mine sau pentru dumneavoastr. Hobbiii nu sunt chiar ca oameni obinuii. i, la urma urmei, dac brlogul lor e un loc frumos, vesel i bine aerisit, cu totul diferit de galeriile gnomilor, sunt totui mai obinuii cu viaa ntr-un tunel dect noi i nu-i prea pierd simul de orientare cnd se afl sub pmnt mai ales dup ce-i revin dintr-o lovitur primit n cap. i mai e ceva! Se mic fr zgomot, se ascund uor, i revin foarte repede dup czturi i contuzii i au rezerve mari de nelepciune i de zicale nelepte, pe care majoritatea oamenilor fie c nu le-au auzit niciodat, fie c le-au uitat de mult. Totui, nu mi-ar fi plcut s m aflu n locul domnului Baggins. Tunelul prea fr sfrit. Tot ce tia era c mergea ncontinuu la vale i n aceeai direcie, chiar dac, din cnd n cnd, ddea de cte o cotitur. Ici-colo era cte un pasaj lateral, de care i ddea seama dup lucirea sabiei sau pipind peretele cu mna. Dar nu le lua n seam, numai c se grbea cnd trecea pe lng ele, de team s nu neasc de acolo vreun gnom sau vreo fptur a ntunericului, pe jumtate nscocit de mintea lui. i continu drumul, mereu nainte, mereu la vale; i continua s nu aud nici un sunet, n afar de flfitul pe care l fcea cte un liliac care trecea cnd i cnd pe lng urechea lui. La nceput l speriaser, apoi se fcuser prea muli ca s-i mai ia n seam. Nu tiu ct a mers aa, ngrozit s-i continue drumul, nendrznind s se opreasc, nainte, tot nainte, siminduse din ce n ce mai obosit. I se prea c fcuse tot drumul pn la captul lumii, i chiar c mersese i mai departe. Deodat, fr s tie, nimeri, plici! n ap. Brr! Era rece ca gheaa. Asta l opri brusc. Nu tia dac era doar o bltoac n mijlocul drumului sau marginea unui izvor subteran, care curgea de-a curmeziul tunelului, sau malul unui lac n inima muntelui, adnc i negru. Sabia abia dac mai lucea. Se opri. Dac se strduia tare, putea auzi picturi fcnd picpic-pic! pe cnd cdeau dintr-un tavan nevzut n apa de

66

jos; alt zgomot ns nu prea s mai fie. Deci e o balt sau un lac, dar nu un ru subteran, i spuse. Totui, nu ndrzni s ptrund n apa neagr. Nu tia s noate; i se mai gndi i la nite fpturi scrboase i vscoase, cu ochi mari, bulbucai, lipsii de vedere, care s-ar fi putut furia prin ap. n blile i lacurile din inima muntelui triesc fel de fel de fpturi ciudate: peti ai cror strbuni veniser not, Dumnezeu tie cu ci ani n urm, i nu mai plecaser niciodat, n timp ce ochii lor creteau mari, pe msur ce ncercau s strpung ntunericul; i mai existau i alte fpturi mai vscoase dect petii. Chiar i n galeriile i peterile pe care puseser stpnire gnomii mai triau i alte fpturi, netiute de ei, care se furiaser de afar, ca s zac aici, n ntuneric. Pe de alt parte, unele dintre aceste peteri se nscuser mult nainte de existena gnomilor, care nu fcuser altceva dect s le lrgeasc i s le uneasc prin galerii, n timp ce proprietarii lor iniiali continuaser s se afle acolo, prin unghere neateptate, furindu-se i adulmecnd n dreapta i n stnga Aici, jos, n adncuri, lng apa cea neagr, tria btrnul Gollum, o fptur mic i vscoas. Nu tiu de unde venea, nici cine sau ce era. Era Gollum negru ca ntunericul, n afar de cei doi ochi mari, rotunzi i splcii de pe faa lui subire. Avea o brcu i se plimba vslind n linite pe lac, cci era un lac, mare i adnc, i ucigtor, i rece. Vslea cu tlpile lui mari, care se blbneau peste marginea brcii, dar nu fceau nici cea mai mic ncreitur. Nu, nu! Se uita cu ochii lui palizi, aparent neputincioi, dup petii orbi, pe care-i nha cu degetele lui lungi ct ai clipi din ochi. Dar i plcea i carnea. Gnomii erau buni i ei cnd reuea s-i nhae. Dar avea mare grij s nu fie descoperit, i sugruma pe la spate, dac se apropiau singuri de malul apei atunci cnd umbla el dup prad. De fapt, veneau foarte rar, cci simeau ei c acolo, jos, chiar la rdcina muntelui, i pndete ceva ru. Dduser de lac, odat, de mult, cnd spau galeriile la vale, i descoperiser c nu pot merge mai departe;

67

aa c drumul lor se oprise acolo i nu aveau nici un motiv s mai mearg vreodat n direcia aceea, dect dac i trimitea Marele Gnom. Din cnd n cnd i se fcea poft de pete din lac, i uneori nu mai vedea nici gnomul, nici petele. De fapt, Gollum locuia pe o insul vscoas de stnc din mijlocul lacului. Acum l privea pe Bilbo de la distan cu ochii lui solcii, ca nite telescoape. Bilbo nu-l vedea, el n schimb i punea o grmad de ntrebri n legtur cu Bilbo, cci i ddea bine seama c nu e deloc vorba de un gnom. Gollum se urc n barc i o porni ca din puc, n timp ce Bilbo sttea pe mal, complet buimcit, la captul drumului i al puterilor. Deodat apru Gollum, care i spuse optind i ssind: Ce noroc pe noi, blcine-am sufletul, sscumpule! Ce mass aleasss! Ssau mcar o bucic gusstoas, Gollum! i spunnd Gollum, fcu un zgomot ngrozitor, de parc ar fi nghiit ceva. De acolo i venea i numele, cu toate c el i spunea ntotdeauna sscumpule. Hobbitul aproape c-i sri din piele de fric atunci cnd auzi ssitul acela la ureche i vzu, deodat, ochii splcii care se holbau la el. Cine suntei dumneavoastr? spuse, mpingnd pumnalul nainte. Da' ssta cine o fi, sscumpule? opti Gollum (care vorbea ntotdeauna cu el nsui, pentru c nu avea pe nimeni altcineva cu care s vorbeasc). Asta voia s i descopere; nu era prea flmnd, era doar curios; altfel ar fi nhat nti i ar fi optit pe urm. Eu sunt domnul Bilbo Baggins. M-am rtcit de pitici i de vrjitor i nu tiu unde m aflu i nici nu vreau s tiu, vreau numai s ies de aici. Ce o fi avnd n mnuss? spuse Gollum, uitndu-se la sabie, care nu-i prea plcea. O sabie, o lam din Gondolin. Sssss! spuse Gollum i deveni foarte politicos. Poate

68

sstai aici i sschimbi dou-trei vorbulisse cu el, sscumpule. i plac ghicitorile? Poate c-i plac! i plac? Dorea s par prietenos, cel puin deocamdat, pn afla mai multe despre sabie i despre hobbit: dac era, fr nici o ndoial, singur, dac era bun de mncat i dac lui Gollum i era ntr-adevr foame. Ghicitorile erau singurul lucru care i venise n minte. S spun ghicitori i uneori s le ghiceasc. Fusese singurul joc pe care-l jucase vreodat cu fpturile ciudate care locuiau n vguni, odat demult, nainte s-i fi pierdut toi prietenii i s fi fost gonit, singur, nainte de a fi cobort furindu-se, tot mai jos, n ntunericul de sub muni. Foarte bine, spuse Bilbo, care nu dorea deloc s-l contrazic pn nu afla ceva mai mult despre el: dac era singur, dac era fioroas sau nfometat i dac era prieten cu gnomii. ntrebai dumneavoastr nti, spuse, fiindc nu avusese timp s se gndeasc la o ghicitoare. Ce are rdcini, dar nimeni nu le vede, E mai nalt, cu mult, ca oriicare i urc ssuss, i tot mai ssuss, sspre sstele, El nu crete nicicum, i totui el e mare! Asta-i uor! spuse Bilbo. Probabil c muntele! Ghicete oare aa uor? Trebuie ss sse ia la ntrecere cu noi, sscumpule! Dac sscumpul ntreab i el nu rspunde, l mnnc! Dac ne ntreab pe noi i nu rspundem, atunci noi facem ce vrea, sss! i artm pe unde s iass, bine? Da, spuse Bilbo, care nu ndrznea s-l contrazic i care i storcea creierii s gseasc ghicitori care s-l scape de fptura care voia s-l mnnce: Treizeci de cai albi, pe-un deal ro, nti rumeg, Pe urm spumeg,

69

Pe-urm stau pe loc, Nemicai. Asta a fost singurul lucru care i-a venit n minte era cam obsedat de ideea mncrii. Era i o ghicitoare cam veche i Gollum tia rspunsul tot att de bine ca dumneavoastr. Rssuflat, rssuflat! ssi el. Dinii! Dinii! Sscumpule! Ssscumpule are doar ase! Apoi ntreb el, a doua ghicitoare: Strig fr voce, Zboar fr aripi Muc fr dinte, Mormie fr gur. O clipiic, strig Bilbo, care tot se mai gndea cu un sentiment penibil la mncare. Din fericire mai auzise odat ceva asemntor i, adunndu-i minile, gsi rspunsul. Vntul, sigur Ca e vntul! spuse i fu att de mulumit nct ticlui o ghicitoare chiar atunci, pe loc. Asta o s-o-ncurce pe fptura subpmntean, mic i scrboas, se gndise el. Un ochi pe-o fa albastr Vede un ochi pe o fa verde. Ochiul la e ca mine, Spune ochiu'nti. Da, numai c eu sunt sus Iar el e jos. Ss, ss, ss, fcu Gollurn. Trise prea mult sub pmnt. ncepuse s uite lucrurile astea. Dar tocmai cnd Bilbo ncepea s spere c spurcciunea nu va mai fi n stare s rspund, Gollum rscoli amintiri foarte, foarte vechi, de pe vremea cnd tria cu bunica lui ntr-o gaur, pe malul unui ru. Ss, ss, sscumpule! spuse, nseamn Soarele strlucind

70

pe prluele din cmp, assta nsseamn! Dar aceste cimilituri obinuite, cotidiene, de deasupra pmntului, l oboseau. i i aminteau de vremuri cnd fusese mai puin singur, mai puin ticlos i scrbos. i asta l scoase din srite; n plus, i mai deschisese i pofta de mncare; aa c de data asta ncerc ceva puin mai greu i mai neplcut: Nu poate fi vzut, i nici simit, Nici auzit, nici mirosit. Zace dincolo de stele, Zace pe sub dealuri grele, Umple goluri, goale toate, Vine-nti, vine pe urm, Viaa o sfrete, Rsu-l nimicete. Din pcate pentru Gollum, Bilbo mai auzise cimilitura; n orice caz, rspunsul l nvluia din toate prile. ntunericul! spuse, fr mcar s se scarpine-n cap sau s-i pun cciulit gnditoare. O cutie fr balamale, cheie sau capac, Comoar de aur nchide ca-ntr-un sac! Pe aceasta o spuse doar ca s ctige timp, pn gsea una ntr-adevr grea. I se prea o ghicitoare foarte uoar i rsuflat, cu toate c nu folosise cuvintele obinuite pentru aceast ghicitoare. Dar pentru Gollum se dovedi a fi o ncuietoare periculoas. Ssi ctre el nsui i nu gsi nici un rspuns; uoti i mormi cuvinte nedesluite. Dup un timp i pierdu rbdarea. Ei, ce e ? ntreb. Rspunsul nu e o oal care d n foc, cum s-ar prea c gndeti, dup zgomotul pe care l faci. Mai d-ne puin timp, hai ss ne mai dea puin timp, sscumpule, ss, ss, ss.

71

Ei, fcu Bilbo, dup ce-l ls un timp destul de lung, care-i rspunsul? i, deodat, Gollum i aminti cum, cndva, demult, prda cuiburile de psri i cum sttea sub malul rului i-i nva bunica s bea... Oussoare, ssi el, oussoare, ssta e rsspunsuul. Apoi ntreb: Viu, fr suflare, Rece, ca i mort, Sete nu-i e niciodat Bea i cnd noat, poart zal argintat, Nu s-aude niciodat. i el, la rndul lui, se gndi c e o ghicitoare foarte uoar, fiindc rspunsul era un lucru la care el se gndea mereu. Dar n clipa aceea nu reuea s gseasc ceva mai bun, fiindc fusese foarte enervat de chestiunea cu oule. Totui, se dovedi a fi o ncuietoare pentru bietul Bilbo, care, dac nu era silit, n-avea niciodat nimic de-a face cu apa. Cred c tii rspunsul, sau, n orice caz, sunt sigur c v e uor s-l ghicii ct ai clipi din ochi, Pentru c stai linitii acas i pericolul de a fi mncai nu v ntunec judecata. Bilbo i drese de vreo dou, trei ori glasul, dar nu reui s gseasc nici un rspuns. Dup un timp, Gollum ncepu s ssie de plcere, spunndu-i: Ss fie bun, sscumpule? Ss fie fraged? Ss fie bun de ronit, cran, cran? i ncepu s-l fixeze pe Bilbo n ntuneric. Un minuel, spuse hobbitul, tremurnd. Adu-i aminte c te-am lsat s te gndeti o grmad, adineauri. Trebuie ss sse grbeassc ss, ss, spuse Gollum, ncercnd s coboare din barc i s-l nhae pe Bilbo, care se afla pe mal. Dar, cnd bg piciorul lung i palmat n ap, un pete speriat sri pe uscat i czu pe degetele picioarelor lui

72

Bilbo. ! spuse, e rece i umed i astlei ghici. Petele, petele! Strig el. sta-i rspunsul! Gollum era cumplit de dezamgit; dar Bilbo spuse repede o nou ghicitoare, aa c Gollum trebui s se ntoarc n barca lui, s se gndeasc: Fr de picioare, zace pc-un picior. Dou picioare stau alturi pe trei picioare, Iar patru picioare capt i ele cte ceva. Nu era timpul cel mai potrivit pentru ghicitoarea asta, dar Bilbo se grbea. Gollum ar fi gsit greu rspunsul dac ar fi fost ntrebat cu alt ocazie. Dar acum cnd se vorbise de pete fr de picioare, nu era chiar att de greu de ghicit, i o dat ce tiai asta, restul era uor. Un pete pe o mas mic, un om st pe scaun la mas, iar oasele le capt pisica, sta era, bineneles, rspunsul i Gollum l ddu destul de repede. Apoi se gndi c venise vremea s ntrebe ceva greu i ngrozitor. Aa c spuse: nghite lacom tot i toate, Psri, fiare, nestemate, Roade fierul, muc oelul. Macin i piatra tare, Rzuie i-un munte mare, Orae astzi lumineaz i mine, el le ruineaz. i pe regi i nimicete, Chiar nimic nu ocolete. Bietul Bilbo sttea n ntuneric, gndindu-se la numele nfiortoare ale tuturor uriailor i cpcunilor de care auzise n poveti, dar nici unul dintre ei nu fcuser vreodat tot ce spunea ghicitoarea. Simea c rspunsul trebuie s fie cu totul altul i c ar trebui s-l tie, dar nu-i venea n minte, n-

73

cepu s-i fie fric. i asta nu te-ajut deloc cnd trebuie s te gndeti. Gollum cobor din barc. Fcu, pleosc! n ap i vsli naintnd ctre mal; Bilbo i vedea ochii apropiindu-se. Limba prea s i se fi lipit n gur; ar fi vrut s strige: Mai d-mi puin timp! Nu, n-a trecut timpul!, dar din gtul lui nu iei brusc dect un ipt: Timpu!' Timpu!' Bilbo fu salvat din pur ntmplare. Cci timpul era, bineneles, rspunsul la ghicitoare. Gollum se simi nc o dat dezamgit; i, n plus, ncepuse s se nfurie i s se sature de joc, care-i aase foarte tare pofta de mncare. De ast dat nu se mai ntoarse n barc. Se aez n ntuneric lng Bilbo. Asta l fcu pe hobbit s se simt ngrozitor de ru i i ntunec minile. Trebuie s ne mai pun o ntrebare, sscumpule, massa, assa, assa. nc una ssingur, assa, spuse Gollum. Dar Bilbo nu se mai putea gndi la nimic, cu fptura aceea scrboas, rece i ud stnd lng el, pipindu-l cu labele i nghiontindu-l; se scrpin, se ciupi, dar nu-i veni nici o idee. ntreab-ne! ntreab-ne, fcu Gollum. Bilbo se ciupi i se plmui; i inu sabia strns cu o mn i cu cealalt se scotoci n buzunare. Acolo gsi inelul pe care-l ridicase de pe jos din galerie i de care uitase. Ce am n buzunar? spuse el cu voce tare. De fapt, spusese asta pentru el, dar Gollum a crezut c e o ghicitoare i s-a simit foarte nelinitit. Nu-i ssinstit, nu-i ssinstit, ssi el, nu-i ssinstit, sscumpule, s ne ntrebe ce are n bussunrelele lui sscrboase! Bilbo, vznd ce s-a ntmplat i negsind nimic mai bun s-l ntrebe, se meninu ferm pe poziie. Ce am n buzunar? spusese el i mai tare. S-s-s-s-s, ssi Gollum. Trebuie ss ne dea dreptul la trei rspunsuri, sscumpule, trei. Bine, bine, hai, ghicete! spuse Bilbo. Mnussele! spuse Gollutn.

74

Greit, spuse Bilbo, care, din fericire, tocmai i scoase din nou mna din buzunar. Mai ghicete o dat. S-s-s-s-s! spuse Gollum, mai necjit ca oricnd. Se gndi la toate lucrurile pe care le inea el n buzunar: oase de pete, dini de gnom, scoici ude, o bucic dintr-o arip de liliac, o piatr ascuit ca s-i ascut colii i alte lucruri la fel de urcioase. ncerc s se gndeasc la ce aveau alii n buzunare Cussit! spuse el, n cele din urm. Greit! zise Bilbo, care-l pierduse pe-al lui, cu ctva vreme n urm. Ultimul rspuns! Gollum era acum ntr-o stare mult mai proast dect atunci cnd i pusese lui Bilbo ntrebarea cu oule. Ssi i bolborosi, se legn nainte i napoi, plesni cu tlpile de podea, se zvrcoli i se suci; dar nu ndrzni totui s-i iroseasc ultimul rspuns. Hai, fcu Bilbo, c atept! ncerca s par curajos i vesel, dar nu tia deloc cum se va isprvi jocul, indiferent dac Gollum ghicea sau nu. A trecut timpul, gata, spuse. Ssfoar ssau nimic, strig Gollum, ceea ce nu prea era cinstit, cci strecurase dou rspunsuri deodat. Greit i una i alta, strig Bilbo, foarte uurat. Sri ndat n picioare, se lipi cu spatele de primul perete i ntinse sabia lui cea mic. tia, firete, c jocul ghicitorilor era sfnt i foarte vechi, i c pn i fpturile cele mai fioroase se temeau s nele cnd l jucau. Dar simea c nu poate avea ncredere c fptura asta vscoas, strns cu ua, i va ine fgduiala. Va folosi orice scuz, s scape. i, de fapt, dup legile vechi, ultima ntrebare nu fusese chiar o ghicitoare adevrat. n orice caz, Gollum nu-l atac imediat. Vzu sabia n mna lui Bilbo i rmase nemicat, tremurnd i mormind n oapt, n cele din urm Bilbo simi c nu mai poate atepta: Ei, spuse, cum rmne cu fgduiala pe care mi-ai f-

75

cut-o? Vreau s plec. Trebuie s-mi ari calea. Ss fi sspus noi assta sscumpule? Ss-i artm micului Bagginss, sscrbosul, pe unde s iass, assa, assa ! Dar ce-o fi avnd n buzunare? Nici ssfoar, sscumpule, nici nimic. Vai, vai, Gollum! Las asta, spuse Bilbo, fgduiala-i fgduial. Vai de mine, ce nerbdtor e, sscumpule, ssi Gollum. Dar trebuie ss mai asstepte, da, trebuie. Nu putem urca tunelul assa de repede. Trebuie nti s mergem ss lum nisste lucrussoare, da, lucrussoare de care avem nevoie Bine, dar grbete-te! spuse Bilbo, simindu-se uurat la gndul c Gollum se va deprta. Probabil c voia s gseasc un pretext s plece i s nu se mai ntoarc. Ce tot spunea Gollum? Ce lucru folositor pstra el oare pe lacul cel negru? De altfel, Bilbo se nelase. Gollum avea intenia s se ntoarc. Era furios acum i i era foame. i era o lepdtur pctoas, care i mai i fcuse un plan. Insula lui, despre care Bilbo nu tia nimic, se afla destul de aproape i acolo, n ascunztoarea lui, Gollum pstra cteva vechituri nenorocite i un lucru foarte frumos, foarte frumos i magic. Un inel, un inel de aur, un inel preios. Un dar cptat de ziua noasstr de nasstere! spuse ctre sine, n oapt, aa cum fcuse adesea n zilele ntunericului fr de sfrit. Assta-i ce vrem noi acum, da, assta vrem! l voia fiindc era un inel cu puteri miraculoase: cnd l puneai pe deget, te fceai nevzut; nu puteai fi vzut dect n lumina Soarelui, i chiar i atunci doar pentru c i se zrea umbra, care era i ea slab i instabil. Darul meu! l-am primit de ziua noasstr de nasstere, sscumpule! Asta era povestea pe care i-o spusese el ntotdeauna. Dar cine tie cum dduse de acel dar, n vremurile de demult, cnd asemenea inele mai erau rspndite nc prin lume? Poate nici chiar Stpnul care domnea peste ele n-ar fi tiut s spun. La nceput Gollum l purtase ncontinuu, pn cnd se sturase de el, pe urm l pstrase ntr-un scule

76

lipit de piele, pn ncepuse s-l road; acum l ascundea pe insula lui, ntr-o gaur de stnc, i se ducea mereu s se uite la el. Totui, uneori l mai punea n deget, cnd nu mai putea ndura s stea desprit de el sau cnd i era foarte, foarte foame i se stura de pete. Atunci se furia de-a lungul galeriilor ntunecate, n cutare de gnomi rtcii. Se aventura uneori chiar pn n locuri cu fclii aprinse, care-l fceau s clipeasc i-l suprau la ochi; nu-l vedea nimeni, nu-l observa nimeni, dect cnd se trezeau cu degetele lui n jurul gtului. Tocmai l purtase cu cteva ore nainte, cnd prinsese un gnomior! vai, ce mai chiise! i mai rmsese de altfel, un os sau dou de ros, dar acum voia ceva mai fraged. Abssolut, cu ssiguran, da, opti el ctre sine. N-o ss ne vad, i ssabia lui mic i sscrboass nu-i va folosi la nimic, la nimic! La asta se gndea cu mintea lui ticloas cnd lunec brusc de lng Bilbo i se ntoarse plescind la barca lui, disprnd n ntuneric. Bilbo atept puin, cci n-avea nici o idee cum s gseasc singur drumul spre ieire. Deodat auzi un ipt. Simi un fior pe ira spinrii. Socotind dup sunet, undeva pe aproape Gollum njura i se jelea n bezn. Era pe insula lui i se nvrtea peste tot n patru labe, cutnd i scotocind n zadar. Unde ss fie? Unde ss fie? l auzi Bilbo, plngnd. Ss-a pierdut, sscumpule, ss-a pierdut de tot, de tot! Fir-a blesstemat! Ssunt ssdrobit, ss-a pierdut, sscumpule! Ss-a duss! Ce s-a ntmplat, strig Bilbo. Ce-ai pierdut? Nu trebuie ss ne-ntrebe, ip Gollum. Nu-i treaba lui, nu, Gollum, nu-i! Ss-a duss, Gollum, Gollum, Gollum! Dar i eu m-am pierdut, strig Bilbo, i vreau s m regsesc. Am ctigat jocul i mi-ai fgduit. Hai, vino i m scoate la lumin! Pe urm n-ai dect s caui mai departe. Orict de nefericit ar fi prut Gollum dup voce, Bilbo tot nu reuea s simt vreo mil pentru el i i spuse c un lu-

77

cru pe care l dorea Gollum att de tare nu poate fi dect un lucru ru. Nu, nc nu, sscumpule, rspunse Gollum. Trebuie ss-l cutm; ss-a pierdut, Gollum. Dar n-ai reuit s ghiceti ultima mea ntrebare i mi-ai fgduit, spuse Bilbo. N-ai reuit, spuse Gollum. Apoi brusc, din ntuneric, se auzi un ssit ptrunztor: Ce are n bussunare. Sspune-ne assta. nti s sspun i pe urm... Dup cte i ddea Bilbo seama, nu exista nici un motiv s nu-i spun. Mintea lui Gollum gsise mai iute rspuns la ghicitori dect el; dar era firesc: Gollum meditase un car de ani numai la asta i era mereu speriat s nu fie jefuit. Dar Bilbo era enervat de faptul c ntrzia. La urma urmei, ctigase destul de cinstit i cu riscuri ngrozitoare. Rspunsurile trebuiau ghicite, nu date, spuse. Dar n-a fosst o ntrebare cinsstit, spuse Gollum. N-a fost o ghicitoare, sscumpule, n-a fosst! Bine, dac-i vorba de ntrebri obinuite, rspunse Bilbo, atunci am pus-o eu pe prima: Ce ai pierdut? Asta smi spui. Ce are n bussunare? Ssitul rsun i mai tare i mai ptrunztor, i cnd se uit ntr-acolo, Bilbo vzu cu ngrijorare dou puncte mici de lumin care l fixau. Pe msur ce-i cretea bnuiala n minte, Gollum i aprindea tot mai tare flacra palid a ochilor. Ce ai pierdut? strui Bilbo. ntre timp, lumina din ochii lui Gollum se prefcuse ntr-un foc verde, care se apropia cu mare vitez. Gollum se vrse din nou n barc i vslea cu disperare spre malul ntunecat; era att de furios din pricina pagubei suferite i a anumitor bnuieli, nct nu-l mai putea nspimnta nici o sabie din lume. Bilbo nu era deloc dumerit de ce se nfuriase fptura cea jalnic, dar i ddea seama c totul era pierdut i c Gollum voia cu tot dinadinsul s-l ucid. Se ntoarse tocmai la timp i ncepu s alerge orbete prin galeria ntunecat pe care

78

coborse, inndu-se pe lng zidul pe care-l pipia cu mna stng. Ce are n bussunare? auzi el ssitul puternic n spatele lui, o dat cu pliciul pe care-l fcu Gollum cnd sri din barc. i, de fapt, chiar, ce-oi fi avnd?, i spuse Bilbo gfind, n tinm ce nainta mpleticindu-se. Bg mna sting n buzunar. Simi inelul, foarte rece, lunecnd fr efort pe degetul lui arttor, n timp ce bjbia n buzunare. Ssitul din spatele lui se apropiase i mai mult. Se ntoarse i vzu ochii lui Gollum ca nite lmpi mici, verzi, care urcau panta. ngrozit, ncerc s alerge mai iute, dar deodat se lovi cu degetele de la picioare de un ciot i se ntinse pe jos, cu sabia cea mic sub el. O clip mai trziu, Gollum se repezi la el. Dar nainte ca Bilbo s poat face ceva s-i recapete suflul, s se adune de pe jos sau s ridice sabia, Gollum trecu pe lng el, alergnd, fr s-l bage n seam, njurnd i mormind n oapt. Oare ce nseamn asta? Gollum vedea foarte bine n ntuneric. Bilbo vedea lumina ochilor lui, lucind stins chiar i din spate. Se ridic cu greu i vr n teac sabia care lucea acum din nou, palid; apoi, cu mare grij, l urm pe Gollum. De altfel, nici n-ar fi avut altceva de fcut. N-avea rost s se ntoarc trndu-se pn la apa lui Gollum. Poate, dac-l urma, Gollum l va duce, fr s-i dea seama, pn ntr-un loc de unde s poat scpa. Fir-ar al naibii, al naibii, al naibii! se vait Gollum. Blesstemat, Bagginssul ssta. S-a dusss! Ce are oare n bussunare? Ah, am ghicit, am ghicit, sscumpule. Da, l-a gsit! Asta e! Darul pe care l-am primit de ziua mea. Bilbo ciuli urechile, n sfrit, ncepea s neleag. Grbi puin pasul, apropiindu-se ct ndrznea el de Gollum, care continua s nainteze grbit, fr s se uite n urm, dar ntorcnd capul dintr-o parte ntr-alta. Bilbo i ddu seama de asta dup plpirea slab de lumin pe perei.

79

Darul meu! Fir-ar s fie! Cum de l-am pierdut, sscumpule? Da, assta e! Cnd am venit aici ultima dat i lam sstorss pe pctossul la tnr care ssschellia, assta e. Fir-ar s fie! A alunecat, dup ani i ani de zile. Ss-a duss, Gollum! Deodat, Gollum se aez pe jos i ncepu s plng, un fel de ssit i de bolboroseal care formau nite sunete ngrozitoare. Bilbo se opri fcndu-se aproape una cu peretele galeriei. Dup un timp, Gollum se opri din plns i ncepu s vorbeasc. Prea c discut n contradictoriu cu el nsui: Nu folosete la nimic s ne ntoarcem acolo. Nu! Doar nu ne amintim de toate locurile pe care le-am vizitat. i degeaba. Bagginss-ul l are n bussunar. Sspurcciunea bgreass, noi assa gndim!... Pressupuneri, sscumpule, doar pressupuneri! Nu sstim, pn nu gssim sspurcciunea i n-o sstoarcem. Dar nu tie ce putere are darul nu-i assa? O s-l ssin n bussunar, atta tot. Nu sstie i nu poate ajunge departe. Ss-a rtssit, sspurcciunea bgreass. Nu sstie pe unde sa iass. Assa a sspus... A spuss-o, da, dar e ssmecher. Sspune una i crede alta. Nu vrea ss sspun ce are n bussunare. Sstie! Sstie drumul pn aici, trebuie ss sstie i drumul de iessire. A pornit-o spre iessirea din spate... iessirea din sspate, asta e!... Atunci o s-l prind gnomii. Nu poate iessi pe acolo, sscumpule... sss, sss, Gollum! Gnomii! Da, dar dac are darul, darul nosstru pressios, o ss-l ia gnomii, Gollum! O ss-l gseasc, o ss-i desscopere puterile. N-o ss mai fim niciodat n ssiguranss, niciodat, Gollum! Unul dintre gnomi o ss-l pun, ssi n-o ss-l mai vad nimeni. O ss fie de fass, dar nevssut. Nici mcar ochii nosstri desstepssi n-o ss-l obsserve; ssi o ss vin furissndu-sse i nsselndu-ne, i ha! Ne va prinde, Gollum, Gollum! Atunci hai ss nu mai vorbim, sscumpule, i ss ne grbim. Dac Bagginssul a luat-o pe acolo, trebuie ss ne ducem repede ss vedem. Hai! Nu mai e mult! Grbesste-te! Gollum se ridic cu o sritur i ncepu s fac pai mari,

80

trindu-i picioarele. Bilbo alerg dup el, dar tot cu bgare de seam, teama lui cea mare fiind acum s nu se mpiedice de alt ciot i s cad cu zgomot. Era zpcit de uimire i speran. Inelul era deci fermecat: te fcea nevzut! Auzise, firete, despre asemenea lucruri, n basmele foarte vechi; dar era greu de crezut c gsise ntr-adevr un asemenea inel din ntmplare. i totui, aa era: Gollum, cu ochii lui strlucitori, trecuse pe lng el, doar la un metru distan. i continuar drumul, Gollum plici-pliciuind n fa, ssind i blestemnd, iar Bilbo n spate, mergnd ct poate merge de nezgomotos un hobbit. Curnd ajunser n locuri unde, dup cum observase Bilbo mergnd n jos, se deschideau ntr-o parte i nlr-alta pasaje. Gollum ncepu s le numere. Unul la sstnga, da. Unul la dreapta, da. Dou la dreapta, da, da, dou la sstnga, da, da. Ssi assa mai departe. Pe msur ce cretea numrtoarea, ncetinea pasul, apoi ncepu s tremure i s plng; apa se deprta din ce n ce, rmnnd n urma lui i ncepea s-i fie fric. Puteau fi gnomi n jur, iar el i pierduse inelul. n cele din urm se opri lng o deschiztur joas chiar n stnga lor, cum urcau. Ssapte la dreapta, da, ssase la sstnga, da! opti el. Assta e. sssta e drumul sspre intrarea din sspate, da. Aissi e passajul. Se uit atent nuntru i se ddu napoi: Nu cutessm s mergem mai departe, sscumpule, nu cutessm. Pe-acolo-s gnomi. Mulssi gnomi, i mirosim. Sss!... Sse s fassem? S-l blestemm, s-l sstrivim! Trebuie s assteptm aissi, sscumpule, assteptm pussin, ssi vedem! Se oprir deci locului. Gollum l adusese totui pn la urm pe Bilbo la ieire, dar Bilbo nu putea ajunge pn acolo. Gollum sttea cocrjat, drept n mijlocul deschizturii; ochii lui aruncau sgei reci n timp ce-i legna capul ntre genunchi, dintr-o parte ntr-alta. Bilbo se deprt de perete, furindu-se i fcnd chiar

81

mai puin zgomot dect un oricel; Gollum nepeni totui ndat, adulmec i ochii i se fcur verzi. Ssi ncet, dar amenintor. Nu putea s-l vad pe Bilbo, dar era n stare de alarm i avea dou simuri pe care i le ascuise ntunericul: auzul i mirosul. Ghemuit cum era, prea una cu pmntul, cu minile lui plate desfcute larg pe jos, capul scos n afar i nasul aproape lipit de piatr. Cu toate c Gollum era doar o umbr neagr n licrirea propriilor lui ochi, Bilbo vedea sau, oricum, simea c e ntins ca o coard de arc, gata s sar. Bilbo aproape c-i opri rsuflarea i nepeni i el. Era disperat. Trebuia neaprat s scape, s ias din acest ntuneric cumplit, ct mai avea putere. Trebuia s lupte, s loveasc fptura scrboas cu pumnalul, s-i scoat ochii, s-o ucid. De fapt i ea voia s-l ucid. Nu, nu era o lupt dreapt. i era acum nevzut, Gollum n-avea sabie. De fapt, Gollum nu ameninase pn acum s-l ucid i nici nu ncercase s o fac. i era nenorocit i singur, i pierdut. i deodat, inima lui Bilbo se umplu de nelegere i de mil amestecat cu oroare: imaginea unor zile nesfrite, nensemnate, fr lumin sau speran de mbuntire, piatr nendurtoare, pete ngheat, micri pe furi i vorbe n oapt. Toate aceste gnduri i trecur prin minte ntro fraciune de secund. i se cutremur. Apoi, deodat, ntro alt strfulgerare, mpins, parc de puteri nevzute i cu hotrre sporit, sri. Pentru un om, n-ar fi fost o sritur prea mare, dar, n orice caz, era o sritur pe ntuneric. Sri drept peste capul lui Gollum, trei metri n faa lui i un metru n aer, fr s-i dea seama c fusese ct pe-aci s-i crape easta de bolta joas a galeriei. Gollum se arunc napoi i ddu s apuce hobbitul care zbura peste el; dar prea trziu: minile lui prinser doar aerul i Bilbo, cznd drept pe picioarele lui puternice, o rupse la fug, cobornd tunelul necunoscut. Nu se ntoarse s vad ce face Gollum. La nceput auzi ssit i njurturi chiar

82

n spatele lui, apoi nu se mai auzi nimic. Deodat rsun un ipt plin de ur i disperare, dintracelea care-i nghea sngele n vine. Gollum era nvins. Nu ndrznea s mearg mai departe. Pierduse; i pierduse prada i mai pierduse i singurul lucru la care inuse vreodat: darul lui scump. Auzind iptul, Bilbo simi c i se strnge inima, dar i vzu de drum. Slab acum, ca un ecou, dar amenintoare, vocea continua s-l urmreasc: Hoss! Hoss! Hoss! Bagginss hossul! l urm, l urm, l urm pentru vessie! Apoi tcere. Dar lui Bilbo i tcerea i se pru amenintoare. Dac gnomii sunt att de aproape nct s-i miroas, se gndi el, unii probabil c i-au auzit ipetele i njurturile. Trebuie s bag de seam, c, dac nu, tunelul sta m va duce la lucruri i mai rele. Galeria era joas i spat rudimentar. Dar asta nu constituia pentru hobbitul nostru o dificultate, n afar doar de faptul c i lovise din nou de cteva ori bietele degete n pietrele ascuite i urcioase de pe jos. E cam jos tavanul pentru gnomi, cel puin pentru cei mari, i spuse Bilbo, netiind c pn i cei mai mari montri nainteaz cu mare vitez aplecndu-se pn jos, cu minile aproape de pmnt. Galeria, care pn atunci coborse, ncepu s-o ia din nou la deal i, dup un timp, s urce abrupt. Dar, n cele din urm, panta se opri, galeria o coti i o porni din nou la vale i acolo, la captul unei pante scurte, vzu aprnd dup alt cot o licrire de lumin. Nu lumin roie ca de flcri sau de lantern, ci o lumin palid, de exterior. i atunci Bilbo ncepu s alerge. Gonind ct l ineau picioarele, trecu de ultima cotitur i ajunse brusc ntr-un loc deschis unde, dup atta timp petrecut n bezn, lumina pru c-l orbete. De fapt, era doar o raz de Soare care se furia printr-o intrare ale crei pori mari de piatr rmseser larg deschise. Bilbo clipi, apoi deodat vzu gnomii. Gnomi narmai pn-n dini, cu sbiile scoase din teac, stnd chiar n dreptul porii, pe dinun-

83

tru, pzind cu ochii ct cepele poarta i galeria care ducea pn la ea. Erau ntrtai, n stare de alarm, gata de orice. l vzur nainte s-i vad el. Da, l vzur. Fie c fusese un accident sau o ultim fest a inelului nainte de a-i prelua noul stpn, el nu se mai afla n degetul lui. i gnomii se npustir cu strigte de bucurie. Bilbo se simi cuprins de panic i de un sentiment de nfrngere, ca un ecou al nefericirii lui Gollum, i, uitnd tot, chiar i s-i scoat sabia din teac, i nfund minile n buzunare. Acolo, n buzunarul lui stng, ddu de inelul care i se vr n deget. Gnomii se oprir brusc. Nu mai vedeau nici urm de hobbit. Dispruse, ncepur s urle de dou ori mai tare ca nainte, dar de data asta fr bucurie. Unde e? strigar unii. S-a ntors n galerie, strigar civa. Pe aici! urlar unii. Pe acolo! urlar alii. Avei grij de intrare, zbier cpitanul. Se auzir uierturi, zngnit de armuri i de sbii, gnomii njurnd, blestemnd i alergnd ncoace i ncolo, prbuindu-se unii peste alii, cumplit de furioi. Se auzir apoi strigte, larm i o agitaie ngrozitoare. Bilbo era mort de spaim, dar avu totui atta minte nct s neleag ce se ntmplase i s se furieze n spatele unui butoi mare, n care era butur pentru gnomii-paznici, i s ias astfel din calea lor, evitnd n felul acesta riscul s se mpiedice de el, s-l prind atingndu-l din ntmplare sau s-l calce n picioare i s-l ucid. Trebuie s ajung la poart, Trebuie s ajung la poart, i tot spunea Bilbo, dar trecu vreme ndelungat nainte s ndrzneasc s ncerce. Apoi urm un fel de joc de-a baba oarba, ngrozitor, cu gnomi peste tot, alergnd ncoace i ncolo; bietul hobbit, care se ferea de ei cnd ntr-o parte, cnd ntr-alta, fu rsturnat de unul dintre gnomi care nu reui si dea seama de ce se lovise, dup care se deprt n patru labe, se strecur tocmai printre picioarele cpitanului, se ri-

84

dic i alerg ctre poart. Era ntredeschis; unul dintre gnomi o mpinsese i aproape c o nchisese. Bilbo se lupt, dar nu reui s-o mite, ncerc s se strecoare prin crptur. Se zbtu, se pres i rmase prins. Era ngrozitor! Nasturii lui rmseser fixai ntre marginea uii i cprior. Se uit afar: cteva trepte coborau ntr-o vale ngust, strjuit de muni nali; Soarele ieea din spatele unui nor i strlucea puternic dincolo de poart, dar Bilbo nu reuea s treac. Deodat, unul dintre gnomii dinuntru strig: E o umbr lng u, e ceva afar! Bilbo i simi inima n gt. Se smuci brusc din toate puterile. Nasturii srir care ncotro. Trecuse n partea cealalt, cu haina i vesta rupte, cobornd treptele cu srituri de ap, n timp ce gnomii, uluii, tot mai culegeau din prag nasturii lui frumoi de aram. O clip mai trziu coborr dup el, huiduind i strignd, i hituindu-l printre pomi. Dar gnomilor nu le place Soarele: i ameete i le moaie picioarele. i, nereuind s-l gseasc pe, Bilbo care avea inelul n deget i intra i ieea mereu din umbra copacilor, alergnd iute i fr zgomot i ferindu-se de Soare, se ntoarser dup un timp s pzeasc intrarea, bombnind i njurnd. Bilbo scpase. VI DIN LAC IN PU BILBO SCPASE de gnomi, dar nu tia unde se afl. i pierduse scufia, mantaua, cluul, nasturii i prietenii. O lu drept nainte tot mergnd pn cnd Soarele ncepu s coboare la asfinit, n spatele munilor. Umbrele lor i tiau calea. Se uit napoi, se uit n fa i vzu numai creste i coaste care coborau spre es i din cnd n cnd, printre copaci, cte o frm de cmpie. Sfinte Dumnezeule! exclam el. S-ar prea c am ajuns de cealalt parte a Munilor Ceoi, chiar la hotarul rii de

85

Dincolo. Unde, vai, unde or fi Gandalf i piticii? Doamne ferete s mai fie tot n minile gnomilor. i continu drumul, ieind din valea nalt i ngust, trecnd peste marginea ei i cobornd pe partea cealalt; dar n tot acest timp l frmnt un gnd penibil. Se ntreb dac nu cumva, acum cnd avea inelul fermecat, ar trebui s se ntoarc n tunelurile acelea groaznice, groaznice! S-i caute prietenii. Tocmai hotrse c era de datoria lui s se ntoarc dei se simea foarte nefericit la gndul sta cnd auzi zgomot de voci. Se opri s asculte. Nu preau a fi gnomi; aa c naint furindu-se cu grij. Se afla pe o potec pietruit care cobora erpuind; n partea stng a potecii era un perete, n partea cealalt pmntul cobora n pant, i sub nivelul potecii erau vlcele acoperite cu arbuti i cu pomi. ntr-una dintre aceste vlcele, sub arbuti, vorbeau nite oameni. Bilbo se apropie pe furi i deodat vzu un cap cu o scufie roie rsrind dintre bolovanii mari i uitndu-se cu atenie njur; era Balin, care sttea de veghe. Lui Bilbo i veni s bat din palme i s strige de bucurie, dar n-o fcu. Continua s poarte inelul de team s nu dea de vreun bucluc pe neateptate i vzu c Balin se uit drept la el far s-l vad. Am s le fac tuturor o surpriz, se gndi el, trndu-se printre tufiurile de la marginea vlcelei Gandalf discuta cu piticii. Vorbeau despre ce li se ntmplase n subterane i se ntrebau i dezbteau ce aveau de fcut acum. Piticii bombneau i Gandalf spunea c nu puteau n nici un caz s-i continue drumul i s-l lase pe domnul Baggins n minile gnomilor, fr s ncerce s descopere dac era viu sau mort i fr s ncerce s-l salveze. La urma urmelor e prietenul meu, spuse vrjitorul, i nu e biat ru, mititelul. M simt rspunztor de soarta lui. Ah, bine ar fi fost dac nu l-ai fi pierdut. Piticii voiau s tie de ce fusese luat n cltorie din capul locului, de ce nu rmsese cu prietenii lui i venise cu ei i de ce nu alesese vrjitorul pe cineva cu mai mult minte.

86

Pn acum mai mult ne-a ncurcat dect ne-a ajutat, spuse unul dintre ei, i dac trebuie s ne mai i ntoarcem n galeriile alea nfiortoare s-l cutm, atunci eu zic mai bine s-l ia naiba! Gandalf rspunse furios: Eu l-am adus i eu nu obinuiesc s aduc pe nimeni nefolositor. Ori m ajutai s-l caut, ori plec i v las s v descurcai cum tii. Dac reuim s-l gsim, sunt convins c pn la urm o s-mi mulumii. Ce Dumnezeu i-o fi venit s-l lai s cad, Dori! L-ai fi lsat i dumneavoastr s cad, spuse Dori, dac v-ai fi simit deodat apucat de glezn de un gnom, pe la spate i pe ntuneric, dac ai fi simit c v pune piedic i v lovete cu picioarele n spate. Bine, dar dup aia de ce nu l-ai ridicat? Doamne, ce ntrebare! Gnomii luptau i mucau pe ntuneric, cdeau unele peste altele i toi se pocneau unul pe altul. Aproape c mi-ai retezat capul cu sabia Glam-Dring, n timp ce Thorin njunghia cu Orcrist tot ce gsea n dreapta i n stnga i roat mprejur. Deodat ai declanat unul dintre fulgerele acelea orbitoare i am vzut gnomii chellind i retrgndu-se n fug. Pe urm ai strigat: Dup mine, toi! i ar fi trebuit s v urmeze toi. Ne-am nchipuit, de altfel, c aa s-a i ntmplat. N-a fost timp de numrtoare asta o tii prea bine dect dup ce am ieit pe poarta de jos, zbughind-o printre paznici i am venit n mare dezordine pn aici. i-acum, uite c-am pierdut Sprgtorul, lua-l-ar naiba! Ba-i aici, spuse Bilbo, cobornd n mijlocul lor i scondu-i inelul. Vai, cum au mai srit! Au nceput s strige de uimire i de bucurie. Gandalf era tot att de uimit ca i ceilali, dar probabil mult mai bucuros dect ei. Lui Balin i strig prerea lui despre un paznic care las oamenii s ptrund printre ei fr s-i previn. Dar oricum, dup asta, reputaia lui Bilbo n ochii piticilor a crescut considerabil. Dac pn atunci, cu

87

toate asigurrile lui Gandalf, se mai ndoiser c ar fi un Sprgtor de mna-nti, care poate s ptrund oriunde, acum se convinseser. Singurul nedumerit era Balin; dar toi i spuseser c Bilbo fusese ingenios. Iar hobbitul se simi att de bucuros de laudele lor, nct chicoti n sinea lui pe nfundate i nu le spuse nimic n legtur cu inelul; cnd l ntrebar cum a fcut-o, spuse: Eh, m-am furiat i eu, aa cu mare grij i fr zgomot. n orice caz, pn acum nu mi s-a ntmplat s se furieze pe sub nasul meu nici mcar un oricel, orict de mare grij ar fi avut i orict de puin zgomot ar fi fcut, spuse Balin. Eu unul scot scufia i m plec n faa dumitale. Ceea ce i fcu: Balin, sluga dumitale! Al dumitale, Bilbo Baggins, spuse hobbitul. Apoi l ntrebar despre aventurile prin care trecuse dup ce-l pierduser, i Bilbo se aez i le povesti totul n afar de faptul c gsise inelul. (Nu le spun chiar acum, se gndi el.) Ascultar cu mare interes povestea despre concursul de ghicitori i se cutremurar plini de nelegere cnd auzir descrierea lui Gollum. i cnd l-am vzut cum st lng mine, n-am mai reuit s gsesc nici o ghicitoare, sfri Bilbo. Aa c i-am spus Ce am n buzunar? i n-a ghicit, dei l-am lsat s ncerce de trei ori. i atunci i-am zis: Cum rmne cu fgduiala? Arat-mi drumul spre ieire! dar el s-a repezit la mine s m ucid; am fugit i am czut, ns era ntuneric i m-a pierdut. Dup aceea l-am urmrit eu, fiindc l-am auzit cum i vorbea singur. i nchipuia c eu chiar tiu drumul spre ieire i se grbea ntr-acolo. Pe urm s-a aezat de-a curmeziul intrrii, blocndu-mi trecerea; n cele din urm am srit peste el, am scpat i am alergat la poart. Dar cu paznicii ce-ai fcut? ntrebar piticii. Nu era nici unul? Ba da. O grmad, dar i-am pclit. Pe urm m-am prins n poart, care era doar crpat, i am pierdut o gr-

88

mad de nasturi, spuse uitndu-se cu tristee la hainele lui rupte. Dar pn la sfrit tot m-am strecurat i acum iatm-s aici. Piticii se uitar la el cu un nou respect cnd le povesti cum pclise paznicii sau cum srise peste Gollum, sau cum se strecurase afar, de parc toate astea ar fi fost extrem de uoare sau lipsite de pericol. Ce v spuneam? zise Gandalf, rznd. Domnul Baggins are mult mai multe resurse dect i-ai nchipui. i spunnd asta, i arunc lui Bilbo o privire ciudat pe sub sprncenele lui stufoase, i hobbitul se ntreb dac nu cumva ghicise partea din poveste pe care o trecuse sub tcere. Dup care i puse i el o serie de ntrebri vrjitorului, cci, dac ntre timp Gandalf le explicase piticilor totul, Bilbo nu auzise nimic. Voia s tie cum reapruse vrjitorul i unde se aflau acum cu toii. Drept s v spun, vrjitorul era ntotdeauna ncntat s vorbeasc despre inteligena lui, chiar i de mai multe ori la rnd, aa c-i spuse lui Bilbo c att el, ct i Elrond tiau foarte bine c n partea aceea a muntelui triau nite gnomi ri. Dar intrarea lor principal ddea nainte de trectoare, una pe care era mai uor de mers, aa c prindeau adesea oamenii pe care-i apuca noaptea lng intrare. Dup un timp, oamenii renunaser s mai mearg pe drumul acela i gnomii deschiseser, probabil, de curnd, o nou intrare, n vrful defileului pe care veniser piticii, pentru c pn nu demult defileul fusese socotit un loc sigur. Trebuie s vd dac nu pot gsi un uria ct de ct sritor care s blocheze din nou intrarea, spuse Gandalf, c altfel, curnd, curnd, n-o s se mai poat trece deloc peste munte. De ndat ce auzise rcnetul lui Bilbo, Gandalf i dduse seama ce se ntmplase. Profitase de lumina fulgerului care-i ucisese pe gnomii ce tocmai voiau s-l nhae i trecuse nghesuindu-se prin crptur, tocmai cnd s se nchid cu zgomot. Urmri grzile i prizonierii lor pn la marginea s-

89

lii mari i acolo elabor n umbr cea mai eficient vrjitorie de care era n stare. A fost o treab foarte grea, spuse, i riscant. Dar Gandalf fcuse, firete, studii de specialitate n domeniul vrjilor cu foc i lumini (dup cum tii, pn i hobbitul i amintea de minunatele focuri de artificii de la petrecerile solstiiului de var date de Btrnul Took). Restul l tim cu toii, n afar doar de faptul c Gandalf cunotea poarta din spate (aa numeau gnomii poarta de jos) unde i pierduse Bilbo nasturii. De fapt, era o poart pe care o cunoteau bine toi cei care umblau prin prile astea ale muntelui; dar era nevoie de un vrjitor care s-i pstreze calmul prin toate galeriile i care s-i ndrume n direcia cea bun. Poarta aceea au fcut-o de o venicie, spuse, nti ca s aib pe unde scpa, dac va fi vreodat nevoie, iar apoi, ca s ias spre meleagurile din cealalt parte, unde se tot duc noaptea i fac mare prpd. Poarta e pzit tot timpul i nimeni n-a reuit pn acum s-o blocheze. Iar dup cele petrecute, o vor pzi i mai bine, adug el, rznd. Rser i ceilali. La urma urmei, dei pierduser mult, l uciseser totui pe Marele Gnom i pe muli alii pe de lturi i scpaser cu toii teferi, aa c s-ar putea spune c deocamdat ieiser nvingtori. Dar vrjitorul i readuse cu picioarele pe pmnt: Ei, acum, dup ce ne-am odihnit puin, trebuie s-o pornim din nou, spuse. De ndat ce se las noaptea, ies i ne atac cu sutele; umbrele au i nceput s se lungeasc; ne pot mirosi urmele pailor ore ntregi dup ce-am trecut. nainte s se nsereze, trebuie s punem civa kilometri buni ntre ei i noi. Dac cerul rmne senin, avem i un pic de lun i asta ar fi un noroc. Nu c le-ar psa lor mult de lun, dar am avea puin lumin care s ne ndrume paii. Da, sigur, spuse el ca rspuns la o serie de alte ntrebri ale hobbitului. n galeriile gnomilor pierzi noiunea timpului. Azi e joi, i pe noi ne-au prins luni noaptea sau mari diminea. Am mers kilometri n linie dreapt prin inima muntelui i am

90

ieit de partea cealalt, o scurttur grozav. Dar nu ne aflm acolo unde ne-ar fi dus ncercarea noastr. Suntem prea departe, la nord, i n faa noastr se ntind nite trmuri cam neplcute. i mai suntem nc destul de sus. Hai s mergem! Mi-e ngrozitor de foame, se vait Bilbo, care i dduse brusc seama c nu mai mncase din noaptea dinaintea celei din ajun. Gndii-v numai ce nseamn asta pentru un hobbit! Acum, cnd i trecuse emoia, i simea stomacul gol i uor i i se mpleticeau picioarele. N-avem ce-i face, spuse Gandalf, n afar de cazul n care vrei s te ntorci i s le ceri frumos gnomilor s te lase s-i iei calul i bagajele-napoi. Nu, mulumesc, spuse Bilbo. Bine, atunci trebuie s stringem cureaua i s-o pornim chiar dac o s naintm greu c de nu, ne fac pe noi mncare i asta va fi mult mai ru dect s n-avem noi ce mnca. n timp ce naintau aa, Bilbo se uita n dreapta i n stnga, doar-doar o gsi ceva merinde; dar murele abia nfloriser i neneles c nu era nici urm de nuci i nici mcar de boabe de gherghin. Roni cteva boabe de mcri i bu dintr-un pria de munte care le tie drumul. Apoi mnc trei boabe de zmeur slbatic pe care le gsi pe mal, dar asta nu prea-i ajut. Continu s mearg i s tot mearg. Crarea accidentat dispru. Tufiurile i buruienile nalte dintre bolovani, peticile de iarb pscut de iepuri, cimbrul i salvia, i trandafirii de munte galbeni totul dispru i se trezir la picioare cu un povrni larg i abrupt de pietre czute, urmele unor alunecri de teren. ncepur s coboare povrniul, pietricele i gunoaie rostogolindu-se pe sub picioarele lor; curnd dup aceea, buci mari de piatr spart o pornir uruind n jos, antrennd alte buci de sub ele, care le urmar alunecnd i rostogolindu-se la vale; asta rscoli i buci de stnc, care ncepur s salte, prbuindu-se apoi cu

91

zgomot n mijlocul unui nor de praf. Nu trecu mult i tot povrniul de deasupra i de la picioarele lor pru s se pun n micare i se trezir dui de terenul care luneca, ghemuii unul ntr-altul ntr-o nvlmeal nfricotoare de bolovani i de lespezi mictoare, care priau i crpau. i salvar copacii din fundul vii. Lunecar pn la marginea unei pduri de pini care se cra pe coasta muntelui spre vrf, ca o continuare a pdurilor mai dese i mai ntunecate ale vilor de jos. Unii apucar trunchiurile copacilor i, legnndu-se, se prinser de crcile mai joase, alii (ca micuul hobbit) se vrr n spatele unui copac pentru a se feri de atacul violent al stncilor. Dar pericolul nu dur mult, alunecarea se opri i ultimele zgomote slabe de sfrmturi se pierdur n deprtare, n timp ce muli dintre cei mai mari bolovani rscolii coborau sltnd i nvrtindu-se printre ferigi i rdcinile de pini, departe, n vale. Bun! Asta ne-a fcut s mai naintm puin, spuse Gandalf, i chiar i gnomii care ne urmresc vor ajunge cu greu s coboare linitii pn la noi. Da, mormi Bombur, dar a ndrzni s spun c n schimb o s le fie uor s ne arunce cu pietre n cap. Piticii (i Bilbo) erau departe de a fi fericii i-i frecau picioarele i labele picioarelor vtmate i umflate. Prostii! O s ne deprtm de aici, s ieim din calea avalanei. Dar repede. Uitai-v la lumin. Soarele dispruse de mult n spatele munilor. ntunericul ncepuse s se ngroae n jurul lor, cu toate c departe, printre arbori i deasupra vrfurilor negre ale copacilor care creteau mai jos, tot se mai vedeau luminile serii, pe cmpiile din partea cealalt. Coborr chioptnd, ct puteau de repede, coastele molcome mergnd pe o crare abrupt tot ctre sud. Din cnd n cnd se trezeau naintnd anevoios printr-o mare de ferigi: frunzele nalte se ridicau pn deasupra capului lui Bilbo; alteori, naintau fr nici un zgomot pe un covor de ace de pin; pe drum, ntunericul pdurii se fcu tot mai negru i tcerea tot mai adnc. n seara aceea

92

nu era nici un pic de vnt care s aduc puin din suspinele mrii printre ramurile copacilor. Trebuie neaprat s mergem mai departe? ntreb Bilbo. Se fcuse att de ntuneric, nct abia mai vedea barba lui Thorin micndu-se ncoace i ncolo lng el, iar linitea era att de adnc, nct rsuflarea piticilor prea un zgomot puternic. Degetele de la picioare mi-s stlcite i chircite, picioarele m dor i stomacul mi se clatin ncoace i ncolo ca un sac gol. nc puin, spuse Gandalf, Dup ceea ce pru a fi o venicie, ddur brusc de o poian unde nu cretea nici un copac. Luna se urcase pe cer ii trimitea acum razele drept n poian. Nu tiu de ce, dar toi au avut impresia c locul acela are ceva antipatic, cu toate c la prima vedere prea c nu e nimic ru. Dar deodat auzir un urlet, jos, n vale, un urlet lung i nfiortor. Drept rspuns rsun alt urlet mai la dreapta, i mult mai aproape; apoi altul i mai aproape, n stng. Erau lupi care urlau la lun, lupi care se adunau! Domnul Baggins cunotea zgomotul, dei acas, lng vizuina lui, nu tria nici un lup. i fusese descris adesea, n basme. Unul dintre verii lui mai mari (din ramura Took) care fusese un mare cltor, obinuia s-i imite, ca s-l sperie. Dar auzindu-i aici n pdure, sub clar de lun, Bilbo simi c e prea mult. Nu te poi lupta mpotriva lupilor nici mcar cu inele fermecate mai ales mpotriva haitelor fioroase care triesc la umbra munilor nesai de gnomi, dincolo de marginea inutului Slbatic, la hotarele Cunoscutului. Lupii de felul sta au un miros chiar mai fin dect cinii i nici nu trebuie s te vad ca s te prind. Ce ne facem, ce ne facem! ncepu el s se jeleasc. Am scpat de gnomi ca s ne prind lupii, spuse, lucru care deveni pe dat un proverb, cu toate c azi, n asemenea situaii neplcute, se spune: Din lac n pu. Repede, sus, n copaci! strig Gandalf.

93

Se repezir deci la copacii din marginea poienii, cutnd unii care aveau ramurile mai joase sau care se ndoiau destul de uor ca s se caere n ei Bineneles c n-au pierdut nici o clip: s-au urcat sus, tot mai sus, ct de sus i ineau ramurile. Ai fi rs, desigur (dac ai fi fost la o distan sigur) dac i-ai fi vzut pe pitici aezai n copaci, cu brbile atrnnd n jos i legnndu-se; erau ca nite monegi nebuni care s-ar fi jucat de-a copiii. Fili i Kili erau n vrful unei zade nalte care semna a pom de Crciun uria. Dori, Nori, Ori, Oin i Gloin stteau mai confortabil ntr-un pin mare cu crengi care ieeau regulat din loc n loc, ca spiele unei roi. Bifur, Bofur, Bombur i Thorin se aflau ntr-un alt pin, Dwalin i Balin se craser ntr-un brad nalt i subire cu ramuri puine i ncercau s gseasc n frunziul crcilor din vrf un loc unde s se aeze. Gandalf, care era mult mai nalt dect ceilali, gsise un copac n care ceilali nu reuiser s se caere, un pin mare care se nla chiar la marginea luminiului. Ramurile l ascundeau cu totul, doar ochii i luceau n lumina lunii ori de cte ori arunca o privire njur. i Bilbo? Nu reui s se caere n nici un copac i alerga de la un copac la altul, ca un iepure care i-a pierdut vizuina i e urmrit de un dulu. Iar l-ai prsit pe Sprgtor! i spuse Nori lui Dori, uitndu-se n jos. Nu pot cra toat ziua sprgtori n spinare, spuse Dori, cnd cobor galerii sau cnd m car n copaci. Ce v nchipuii c-oi fi? Hamal! Dac nu facem ceva, l mnnc, spuse Thorin, cci ntre timp urletele care-i nconjurau se apropiau din ce n ce. Dori! strig i, cci Dori se afla cel mai aproape de pmnt, n arborele cel mai potrivit. D-i repede mna domnului Baggins i ajut-l s urce! Cu toate c bombnea tot timpul, Dori era un tip cumsecade. Dar bietul Bilbo nu reui s ajung pn la mna lui, nici mcar dup ce Dori cobor pn la ultima ramur de jos i-i ntinse braul ct putea el de mult. n cele din urm, Dori

94

cobor pur i simplu din copac i-l puse pe Bilbo s i se urce n crc. Tocmai n clipa aceea lupii se repezir urlnd n lumini. Deodat apruser sute de ochi care-i priveau din toate prile. Totui, Dori nu-l ls pe Bilbo Atept pn cobor de pe umerii lui i se instal pe o crac, apoi sri i el s apuce la rndul lui o crac. Un lup cuta s-l prind de manta n timp ce se slta s urce n copac, i aproape c reui. O clip mai trziu apru o ntreag hait care ncepu s latre n jurul arborelui i s sar sus, pe trunchi, cu ochi strlucitori i limbi scoase. Dar nici chiar wargii cei slbatici (cci aa li se spunea lupilor haini de dincolo de marginea inuturilor Slbatice) nu se pot cra n copaci. Piticii erau, deci, un timp, n siguran. Din fericire, era cald i nu btea vntul. n general, nu e prea comod s stai mult timp n copaci nici cnd e vreme bun, dar cnd mai e i frig, i vnt, i-i url i te pndesc lupii, la picioarele copacului, atunci e cu desvrire ngrozitor. Aceast poian nconjurat de arbori era locul de ntlnire al lupilor. Veneau mereu alii i alii, la nesfrit. i lsar pe unii de paz la picioarele pinului n care se craser Dori i Bilbo, dup care ncepur s adulmece n dreapta i n stnga, pn cnd descoperir toi copacii n care se crase cte cineva. Postrar i acolo lupi de paz, n timp ce restul (preau a fi sute i sute) formar un cerc mare n poian. n mijlocul cercului se afla un lup uria, cenuiu, care ncepu s le vorbeasc celorlali n graiul nesuferit al lupilor wargi. Gandalf nelegea acest grai. Bilbo nu, dar i se pru c sun ngrozitor, c exprim numai lucruri rele i urte, i aa i era. Din cnd n cnd lupii din cerc i rspundeau efului lor cenuiu n cor, i larma lor nspimnttoare aproape la fcu pe Bilbo s cad din pinul n care se urcase. Am s v spun ce a neles Gandalf din ceea ce i se prea lui Bilbo a fi doar o larm. Lupii wargi i gnomii se ajutau adesea, cnd era vorba de rele. De obicei, gnomii nu se prea

95

deprtau de munii lor, dect dac erau gonii de acolo i trebuiau s-i caute un nou adpost sau dac se duceau la rzboi (ceea ce m bucur s v spun c nu se mai ntmplase de mult). Dar pe atunci porneau uneori la atac, mai ales ca s gseasc de mncare sau sclavi care s trudeasc pentru ei. Uneori clreau pe lupi, ca oamenii pe cai. Acum se prea c gnomii pregtiser un mare atac chiar pentru seara aceea. Lupii veniser s se ntlneasc cu gnomii dar gnomii erau n ntrziere. Pricina ntrzierii era, fr ndoial, moartea Marelui Gnom i toate emoiile erau pricinuite de pitici, de Bilbo i de vrjitor, pe care, probabil, gnomii tot l mai urmreau. Cu toate pericolele care existau pe aceste meleaguri ndeprtate, oameni viteji se ntorseser de curnd acolo, venind dinspre sud, tiaser copacii i-i construiser case n mijlocul pdurilor mbietoare, n vi i de-a lungul apelor. Erau muli asemenea oameni i erau curajoi i bine narmai, i nici chiar lupii wargi nu ndrzneau s-i atace ziua n amiaza mare, chiar cnd oamenii erau singuri. n noaptea aceea ns lupii plnuiser s atace cu ajutorul gnomilor cteva dintre satele cele mai apropiate de muni. Dac i-ar fi pus planul n aplicare, a doua zi n-ar mai fi existat nimeni acolo; ar fi fost ucii toi, n afar de civa pe care gnomii i-ar fi pzit din calea lupilor i i-ar fi dus n peterile lor ca prizonieri. Era cumplit s auzi o asemenea discuie nu numai din pricina vitejilor pdurari, a nevestelor i copiilor lor, dar i din pricina pericolului care-i amenina acum pe Gandalf i pe prietenii lui. Lupii erau furioi i uimii s-i gseasc la locul lor de ntlnire. i nchipuiau c trebuie s fie prieteni de-ai pdurarilor i c veniser s-i spioneze, dup care s le povesteasc celor din vale despre planurile lor, i deci gnomii i lupii s fie silii s duc o btlie crncen, n loc s ia prizonieri sau s nfulece oameni trezii pe neateptate din somn. Aa c lupii nici nu se gndeau s plece i s lase fpturile din copaci s le scape; n nici un caz, nainte de rsritul Soarelui, cnd gnomii-soldai vor fi cobort de mult din

96

muni; i gnomii se pot cra n copaci sau i pot dobor. Acum nelegei de ce, ascultndu-le mritul, Gandalf s-a speriat ngrozitor, ct era el de vrjitor, i i-a dat seama c se aflau ntr-un loc mizerabil, unde nici vorb s fi putut scpa de pericol. Oricum, nu era s-i lase s-i fac de cap cum voiau, cu toate c mare lucru nu putea face, fiind imobilizat ntr-un pin nalt, cu lupi de jur-mprejur la picioarele arborelui. Strnse conurile uriae de pin de pe crengi, aprinse unul dintre conuri cu o vpaie albastr-strlucitoare i-l arunc vijiind n mijlocul lupilor. l lovi pe unul n spate i ntr-o clip blana lui aspr ncepu s ard. i lupul ncepu s sar ncoace i ncolo, chellind ngrozitor. Urm alt con, apoi altul, unul arznd cu flcri albastre, altul cu flcri roii, altul cu flcri verzi. Czur pe pmnt i explodar n mijlocul lupilor, scond scntei colorate i fum. Un con deosebit de mare o lovi pe cpetenia lupilor drept n nas, fcndu-o s sar zece metri n sus, dup care lupul ncepu s alerge de jur mprejurul cercului, repezindu-se chiar i la ceilali lupi i mucndu-i de furie i de team. Piticii i Bilbo strigar i aplaudar. Dar furia lupilor era un spectacol nspimnttor i glgia pe care o fceau umplea toat pdurea. Lupii s-au temut ntotdeauna de foc, dar de ast dat mai era vorba i de un foc groaznic i ciudat. Cum i atingea vreo scnteie, se lipea de blana lor, ncepea so ard cu mare repeziciune i, dac nu se rostogoleau repede, se acopereau ndat de flcri. Nu trecu mult i luminiul se umplu de lupi care se tot rostogoleau s-i sting blana plin de scntei, n timp ce lupii acoperii cu flcri alergau ncoace i ncolo, aprinzndu-i i pe alii, pn cnd propriii lor tovari i gonir fcndu-i s alerge n vale s caute ap, urlnd i tnguindu-se. Ce-i cu larma asta din pdure? ntreb Regele Vulturilor. Sttea, negru, n lumina lunii, n vrful unei stnci ascuite i singuratice, pe marginea dinspre rsrit a munilor. Aud voci de lupi! S-au apucat gnomii de rele, prin pdure?

97

Se ridic n aer i, ntr-o clip, dou dintre strjile lui, cocoate pe stncile din dreapta i din stng, nir n sus s-l urmeze. Se rotir n aer i se uitar la cercul de lupi o pat mic jos, la mare, mare deprtare. Dar vulturii au ochi ptrunztori i sunt n stare s vad lucruri mici la mare distan. Regele Vulturilor din Munii Ceoi era n stare s se uite la Soare fr s clipeasc i s vad, chiar i n lumina lunii, un iepure care se mica pe pmnt, la o mil sub el. Aadar, cu toate c nu putea s-i vad pe cei care se craser n copaci, reui totui s-i dea seama de agitaia lupilor s vad micile scntei de foc, s aud urletele i ltrturile care veneau slabe, de la mare distan. Mai vzu i lumina lunii reflectat pe coifurile i suliele gnomilor n timp ce fpturile astea pctoase coborau n iruri lungi, ieind pe poart, furindu-se pe coastele muntelui i cotind-o nspre pdure. Vulturii nu sunt psri prea prietenoase. Ba, unii sunt chiar lai i cruzi. Dar vulturii din vechiul neam din Munii Nordului erau cele mai grozave psri din cte au existat vreodat: erau mndri i puternici, i aveau o inim generoas. Nu le plceau gnomii i nici nu se temeau de ei. Cnd se ntmpla s-i bage vreodat n seam (ceea ce era rar, cci vulturii nu mnnc asemenea fpturi), se npusteau asupra lor, n ciuda rcnetelor pe care le scoteau acetia; i goneau napoi n peterile lor, oprind astfel orice ticloie pe care o fceau n clipa aceea. Gnomii urau vulturii i se temeau de ei, dar nu puteau ajunge pn n naltul lor lca i nici nu-i puteau goni din muni. n seara aceea, Regele Vulturilor era extrem de curios s tie ce se ntmpla; convoc deci mai muli vulturi i mpreun prsir munii, n zbor. Rotindu-se ncet, n cercuri din ce n ce mai mici, coborr tot mai jos i mai jos, ctre haita lupilor i locul de ntlnire al gnomilor. i bine au fcut! Cci acolo jos se petreceau lucruri cumplite. Lupii care luaser foc fugiser n pdure i o aprinseser n mai multe locuri. Era miez de var i aici, n partea de

98

rsrit a munilor, nu prea plouase n ultima vreme. Ferigi nglbenite, ramuri czute, ace de pin aternute n strat gros i ici, colo, copaci uscai se aprinser ntr-o clip. Flcrile ncepur s salte de jur mprejurul poienii. Dar lupii-paznici nu prsir copacii. nnebunii de furie, stteau i urlau n jurul trunchiurilor, njurnd piticii n graiul lor ngrozitor, n timp ce le spnzura limba din gur i ochii le strluceau slbatici i roii ca focul. Apoi deodat aprur, fugind i rcnind, i gnomii. La nceput crezur c e o lupt cu pdurarii; dar aflar ntr-o clip despre ce e vorba. Unii dintre ei se aezar i ncepur s rd. Alii i agitar suliele i i izbir lncile de scuturi. Gnomii nu se tem de foc, aa c fcur un plan care pru s-i distreze grozav. Unii strnser toi lupii la un loc, ntr-o hait; alii aezar cte o claie de ferigi i de vreascuri n jurul fiecrui pin, alii, n sfrit, alergar n dreapta i n stnga tot btnd din picioare i lovind, i iar btnd pn cnd stinser aproape toate flcrile, n afar de focul de lng copacii unde se aflau piticii. Pe acesta, dimpotriv, l hrnir cu frunze, crengi uscate i ferigi, reuind s creeze un cerc de fum i flcri de jur mprejurul piticilor, pe care aveau ns grij s nu-l lase s se ntind n afar; ncet, focul ncepu s se adune spre centrul cercului pn cnd atinse clile ngrmdite la rdcinile copacilor. Ochii lui Bilbo se umplur de fum i el ncepu s simt cldura flcrilor; prin fum vedea gnomii nvrtindu-se ntr-o hor ca oamenii n jurul focului de tabr, n miez de var. Dincolo de cercul rzboinicilor care dansau ridicnd suliele i topoarele, la o distan respectuoas, se aflau lupii, care stteau i ateptau. i auzeau pe gnomi, cntnd un cntec ngrozitor: Cinsprezece psrele, n cinci brazi nali, Simeau boarea arztoare, simeau boarea nfiortoare! Dar aceste psrele n-aveau aripi ca s zboare! Ce s facem, ce s facem cu ciudatele fpturi?

99

S le prjim de vii sau s le fierbem n oal, S le frigem sau s le mncm cu pine goal? Apoi se oprir i strigar: Zburai, psrele, zburai dac putei! Cobori, psrele, c de nu, ardei n cuib. Cntai psrele, cntai! De ce nu cntai? Plecai de aici, putilor, le strig Gandalf drept rspuns. Acu nu-i vreme de umblat dup cuiburi. i copiii care nu-s cumini i se joac cu focul o pesc! Gandalf le spunea asta ca s-i nfurie i ca s le arate c nu-i este fric de ei, cu toate c, dei vrjitor, i era, firete, foarte fric. Dar gnomii nu-l luar n seam i continuar s cnte: Ardei ferigi i voi pomi pn v chircii O lumin n noaptea ncntrii noastre... Prjii-i i coacei-i, frigei-i i prjolii-i S le ard brbile i ochii s le luceasc, i prul tot s li se prleasc. Iar pielea s le plesneasc, Osnza s se topeasc, Oasele s li se-nnegreasc, Spuza lor zcnd. Sub cerul blnd. Da, a piticilor oaste S ard n noaptea ncntrii noastre, Hei-hei, Ia-hei, Ia-hei! i cu ultimul Ia-hei, flcrile atinser pinul lui Gandalf. Apoi, ntr-o clip, cuprinser i ceilali pini. Scoara lu foc i ramurile mai joase ncepur s trosneasc. Gandalf se urc n vrful arborelui. i deodat, pe cnd se

100

pregtea s sar n mijlocul sulielor purtate de gnomi, vrful baghetei lui fulger o lumin orbitoare, ca de trsnet. Srind, i-ar fi pus capt zilelor, cu toate c ar fi ucis, probabil, o grmad de gnomi cnd s-ar fi prbuit, ca un trsnet. Dar nu apuc s sar. Pentru c tocmai atunci Regele Vulturilor cobor de sus, l lu n gheare i dispru cu el. Gnomii scoaser un rcnet de furie i de uimire. Regele Vulturilor, care ntre timp vorbise cu Gandalf, strig o porunc i psrile uriae care erau cu el se ntoarser n zbor, cobormd ca nite umbre mari, negre, spre pmnt. Lupii urlar i scrnir din dini; gnomii ipar i btur din picioare, nfuriai, i aruncar suliele lor grele n aer. Dar fr rezultat. Vulturii se npustir asupra lor. Asaltul negru al aripilor flfiitoare i arunc pe gnomi la pmnt sau i goni departe; ghearele psrilor le sfiiau feele. Alte psri zburar ctre vrful copacilor i i apucaser pe pitici, care se craser mai sus dect ndrzniser ei vreodat. Bietul Bilbo era ct pe-aci s fie iar uitat. Abia reui s se agae de picioarele lui Dori, ultimul pe care l luar psrile, i se ridicar pe deasupra larmei i a focului. Bilbo legnndu-se n aer, maimai s-i rup braele. Departe, jos, lupii i gnomii se risipiser prin pdure, ct mai departe de cmpul de lupt pe deasupra cruia tot mai zburau i se nvrteau civa vulturi. Flcrile din jurul pinilor nir deodat mai sus dect cele mai nalte ramuri care luar foc trosnind, ntr-o rafal de scntei i de fum. Bilbo scpase tocmai la timp! Lumina incendiului se pierdu, rmnnd undeva, jos, departe, ca o scnteie mic i roie pe pmntul ntunecat, n timp ce ei erau n vzduh, ridicndu-se tot mai sus, n cercuri compacte. Bilbo nu uit niciodat zborul pe care-l fcu, agat de gleznele lui Dori. Gemea ntruna: Braele mele, braele mele!, iar Dori i rspundea, vicrindu-se: Bietele mele picioare, bietele mele picioare! nlimea i ddea lui Bilbo ameeal chiar i n condiiile

101

cele mai fericite. I se fcea ru chiar dac se uita n jos pe o pant foarte lin i nu-i plcuser niciodat scrile, ca s nu mai vorbim de copaci (cci pn acum nu fusese niciodat n situaia s trebuiasc s scape de lupi). V nchipuii deci cum i se nvrtea capul, cnd se uita printre degetele picioarelor lui care se legnau i vedea pmnturile negre desfurndu-se sub el, colorate ici-colo de razele lunii care luminau cte o stnc, un povrni sau un pria pe cmpie. Crestele palide ale munilor se apropiau din ce n ce, vrfuri stncoase, luminate de lun, strpungnd umbrele nopii. Cu toate c era var, lui Bilbo i se prea c e foarte frig. nchise ochii i se ntreb dac va mai putea rezista mult, agat de Dori. Apoi se gndi ce i s-ar fi ntmplat dac nu ar rezista i simi c i se face ru. Zborul se isprvi la timp, tocmai cnd braele lui erau gata s cedeze. Ddu drumul gleznelor lui Dori icnind i czu pe suprafaa aspr a unui cuib de vulturi. Zcu acolo fr s scoat o vorb; n mintea lui se amesteca uimirea c fusese salvat din foc i teama s nu cad de pe locul ngust unde se afla, n ntunericul adnc ce se ntindea n dreapta i-n stnga lui n clipa aceea avu. ntr-adevr nite senzaii foarte ciudate; doar trecuse n ultimele trei zile prin aventuri ngrozitoare i nu mncase aproape nimic. Aa c se trezi spunnd cu voce tare: Acuma tiu ce simte o bucat de slnin cnd e ridicat brusc din tigaie cu furculia i pus n raft! Nu, nu tii, l auzi pe Dori rspunznd, fiindc slnina tie c la un moment dat ajunge napoi n tigaie, pe cnd noi ar fi de sperat s nu ajungem niciodat. i, pe urm, vulturii nu sunt furculie. Nu, nu! Nici gnd s semene a unculie, adic furculie, spuse Bilbo, ridicndu-se n capul oaselor i uitndu-se ngrijorat la vulturul care sttea cocoat lng ei. Se ntreb ce alte prostii o mai fi spus i dac vulturul considera cele spuse de el ca fiind nepoliticoase. Nu trebuie s fii nepoliticos cu

102

vulturii cnd eti de mrimea unui hobbit i te afli n cuibul lor, n crucea nopii. Dar vulturul i ascuea ciocul de o piatr i i potrivea penele i nu-l bg deloc n seam. Curnd apru zburnd un alt vultur: Regele poruncete s aduci prizonierii la Marea Stnc! strig el i plec din nou. Primul vultur l lu pe Dori n gheare i zbur pierznduse cu el n noapte i lsndu-l pe Bilbo singur. Bilbo mai avu doar atta putere ct s se ntrebe: Ce-o fi vrut s spun vestitorul prin prizonieri, c se i vzu, la rndul lui, fcut buci-buci, ca un iepure bun de cin. Vulturul se ntoarse, l apuc cu ghearele de spatele hainei i plec zburnd n grab. De data asta drumul fu scurt. Cteva clipe mai trziu Bilbo, tremurnd de fric, fu depus pe o stnc ce ieea din coasta muntelui. Nu se vedea nici un drum pe care s poi ajunge pn acolo; nu ajungeai dect n zbor; i nici nu puteai cobor n vale dect srind peste o prpastie. Acolo i gsi pe toi ceilali, aezai cu spatele lipit de zidul de stnc. i mai era i Regele Vulturilor, care vorbea cu Gandalf. Deci, Bilbo nu va fi mncat. Vrjitorul i Vulturul cel Mare preau s se cunoasc puin, ba chiar s fie prieteni. De fapt, Gandalf, care cutreiera adeseori munii le fcuse cndva vulturilor un bine i le vindecase regele de o ran de sgeat. Vedei deci c prizonierii nsemna, de fapt, prizonierii scpai din minile gnomilor i nu captivi ai vulturilor. Ascultnd discuia lui Gandalf, Bilbo i ddu seama c aveau n sfrit s scape de munii aceia cumplii. Gandalf fcea planuri cu regele Vulturilor ca piticii, cu el i cu Bilbo s fie dui departe i depui ntr-un loc ct mai apropiat de inta lor, peste dealurile din vale. Regele Vulturilor nu voia s-i duc nicieri unde se aflau case de oameni n apropiere. Ar trage n noi cu arcuri mari de tis, spuse. i-ar nchipui c vrem s le furm oile. i alt dat chiar le-am fura!

103

Nu! Suntem ncntai s-i pclim pe gnomi i s le stricm distracia i ne-ar prea bine s ne artm recunotina fa de dumneata, dar nu ne riscm pielea pentru pitici, n cmpiile dinspre miazzi. Foarte bine, spuse Gandalf. Ducei-ne unde vrei i ct putei voi de repede. V suntem i aa foarte ndatorai. Dar n acelai timp suntem lihnii de foame. Eu sunt aproape mort, spuse Bilbo cu o voce mic i slab pe care n-o auzi nimeni. Asta s-ar putea drege, spuse Regele Vulturilor. Ceva mai trziu, pe stnc se ridic un foc mare i n jurul lui piticii ncepur s gteasc, lsnd s se mprtie un miros de carne fript. Vulturii aduseser crengi uscate pentru foc, iepuri i o oaie mic. Piticii se ocupar de toate pregtirile. Bilbo era prea slbit s-i poat ajuta i oricum nu se pricepea s jupoaie iepuri sau s taie carnea buci, fiind obinuit s i-o aduc mcelarul gata pregtit; se ntinsese i el dup ce contribuise la aprinderea focului, cci Oin i Gloin i pierduser cutiile de iasc (piticii nu au trecut nici acum la chibrituri). i astfel se sfrir aventurile n Munii Ceoi. Bilbo se simi curnd vesel i stul; i-i ddu seama c poate dormi linitit, cu toate c, la drept vorbind, i-ar fi plcut mai mult o bucat de pine cu unt dect bucelele de carne fript pe beioare. Dormi ghemuit pe stnca tare, mult mai adnc dect dormise vreodat n patul lui de puf, n vizuina lui mic, dar toat noaptea i vis csua i se plimb n somn prin toate ncperile, cutnd ceva ce nu putea gsi i nici nu-i putea aminti cum arat. VII UN ADPOST CIUDAT A DOUA ZI diminea, Bilbo se trezi cu Soarele zorilor n ochi. Sri n picioare s se uite la ceas i s se duc s pun ceainicul pe foc i-i ddu seama c nici vorb s fie acas. Se aez deci gndindu-se cu jind la un du i la o perie, dar

104

n zadar. Nu obinu nici una nici alta, i nici ceai cu pine prjit i slnin la micul dejun; nu obinu dect friptur rece de miel i de iepure. Dup asta trebui s se pregteasc pentru a porni din nou la drum. De ast dat i se ddu voie s se urce n spinarea unui vultur i s se in de aripile lui. Cincisprezece psri mari se ridicar de pe coasta muntelui, n timp ce piticii strigau vorbe de rmas-bun, fgduind c-l vor rsplti pe Regele Vulturilor dac se va ivi vreodat ocazia. Soarele era nc aproape de limita de rsrit a locurilor. Dimineaa era rece, iar vile i depresiunile pline de cea, care se ngrmdea ici-colo, n jurul culmilor i vrfurilor ascuite ale dealurilor. Bilbo deschise un ochi s arunce o privire i vzu c psrile urcaser foarte sus, c lumea era departe i munii se tot retrgeau n urma lor. nchise din nou ochii, inndu-se i mai strns. Nu ciupi, spuse vulturul. Nu-i nevoie s fii speriat ca un iepure, dei semeni a iepure. E o diminea senin, i ce e mai minunat dect s zbori? Bilbo ar fi vrut s spun: O baie cald i, dup aceea, un mic dejun luat pe pajite, dar se gndi c e mai bine s nu spun nimic i s mai desfac puin strnsoarea. Dup un timp destul de lung, vulturii vzur, probabil, locul spre care se ndreptau, chiar i de la nlimea unde se aflau, cci ncepur s coboare n spirale mari. Se nvrtir astfel mult vreme pn cnd, n cele din urm, hobbitul deschise iari ochii. Pmntul se apropiase mult, sub ei se vedeau copaci, care preau a fi stejari i ulmi, pajiti ntinse i, erpuind printre toate astea, un ru. Dar, nind ca din pmnt drept n calea rului care curgea n jurul ei, se afla o stnc mare, aproape ct un deal de piatr, ca un ultim avanpost al munilor ndeprtai sau ca o sculptur modelat n cmp, la muli kilometri distan, de un uria ntre uriai. Vulturii coborr repede, unul cte unul, depunndu-i

105

pasagerii n vrful acestei stnci. Drum bun, strigar ei, ori pe unde ai umbla pn la sfritul cltoriei care v va duce din nou la cuiburile voastre. (Aa se spune cnd te afli printre vulturi i vrei s fii politicos.) Iar vntul de sub aripile voastre s v duc unde plutete Soarele i hoinrete Luna, spuse Gandalf, care cunotea rspunsul potrivit. i astfel se desprir. i cu toate c Regele Vulturilor a devenit mai trziu Regele Tuturor Psrilor purtnd coroan de aur, iar cele cincisprezece cpetenii ale lui, gulere de aur (din aurul dat de pitici), Bilbo nu i-a mai vzut dect la btlia celor Cinci Armate, cnd au stat ns foarte sus i foarte departe. Dar cum asta pare, mai degrab, a se fi ntmplat la sfiritul povestirii noastre, n-am s v spun deocamdat mai mult. n vrful dealului de piatr se afla un loc neted i o crare cu mai multe trepte, care cobora pn la un ru; un vad de pietre mari i plate te ducea de cealalt parte a apei, pn la o pajite. La sfritul treptelor i lng captul vadului pietros era o mic grot (una curat i cu prundi pe jos). Aici se strnseser cu toii s discute ce aveau de fcut. Am vrut din capul locului s v vd pe toi trecui cu bine peste munii (dac se poate), spuse vrjitorul, i cu iscusin i noroc am izbutit. Ne aflm acum mult mai departe, spre rsrit, dect am avut eu vreodat intenia s vin, cci, la urma urmei, asta nu e aventura mea. S-ar putea s mai apar nainte s se sfreasc, dar ntre timp am nite treburi urgente care m cheam ntr-alt parte Piticii suspinar ntristndu-se cumplit, iar Bilbo ncepu s plng. Ajunseser s cread c Gandalf i va nsoi tot drumul i c va fi ntotdeauna lng ei, s-i ajute cnd ddeau de bucluc. N-am s dispar chiar imediat, spuse. Mai pot sta o zidou cu voi. Cred c v pot ajuta s ieii din situaia grea n care v gsii acum, i pe urm am i eu nevoie de puin aju-

106

tor! Nu avem nici merinde, nici bagaje, nici ponei pe care s cltorim i nici nu tii unde v aflai. Dar asta v pot spune eu: suntei la civa kilometri nspre nord de drumul pe care ar fi trebuit s mergem dac n-am fi prsit defileul degrab. Pe aici triesc foarte puini oameni, dac nu cumva au mai venit civa de cnd am fost eu ultima oar prin locurile astea, acum civa ani. Dar tiu pe cineva care triete pe aici, n nici un caz ziua, i n-are rost s-l ateptm. Ar fi chiar foarte periculos. Trebuie s mergem s-l gsim; i dac toate merg bine, cnd ne-om ntlni cu el v prsesc i v urez, ca i vulturii: Drum bun, ori pe unde ai umbla. L-au rugat din suflet s nu-i prseasc. I-au oferit aurde-dragon i argint i giuvaiere, dar n-au reuit nicicum s-l fac s-i schimbe prerea. O s vedem! o s vedem, spuse, dar cred c am i ctigat ceva din aurul vostru de dragon dac vei pune mna pe el. Dup asta nu mai struir. i scoase hainele i se scldar n ru, care nu era prea adnc, avea multe pietre i era limpede n dreptul vadului. Dup ce se uscar la Soare, care ardea acum cu putere, se simir nviorai, dei nc necjii i puin nfometai. Curnd dup aceea trecur vadul (cu hobbitul n spate) i o pornir cu braele larg deschise, prin iarba nalt i verde, de-a lungul irurilor de stejari i de ulmi nali. i de ce i spune Carrock? ntreb Bilbo, naintnd lng vrjitor. Aa i-a spus el, Carrock, sta-i cuvntul care i se pare potrivit. El numete asemenea lucruri carroci, i stnca asta anume este Carrock. De ce? Fiindc e singura de lng casa lui i o cunoate bine. Cine-i spune aa, cine o cunoate? Acel Cineva de care v-am vorbit o fptur grozav. S fii foarte politicoi cnd v prezint. Cred c am s v prezint pe rnd, doi cte doi; trebuie s bgai de seam s nu-l su-

107

prai, c cine tie ce se poate ntmpla. Poate fi ngrozitor la furie, cu toate c e destul de prietenos cnd e mulumit. Numai v previn c se supr uor. Auzind ce-i spunea vrjitorul lui Bilbo, piticii se strnser cu toii n jurul lor. Asta-i persoana la care ne ducei acum? ntrebar ei. Nu putei gsi pe cineva cu o fire mai blnd? N-ar fi mai bine s ne explicai lucrurile ceva mai clar? etc., etc. Da, asta e! Nu, nu putem! i v-am explicat totul foarte clar, rspunse vrjitorul, suprat. Iar dac vrei s tii mai multe, numele lui e Beorn. E foarte puternic, i e un Schimb-piele. Ce? Un blnar?! Un om care d iepuri slbatici drept iepuri de cas, atunci cnd nu le vinde blana drept blan de veveri? ntreb Bilbo. Doamne ferete, nu, nu, nu! spuse Gandalf. Te rog, nu fi prost, domnule Baggins; i, pentru Dumnezeu, nu cumva s pronuni cuvntul blnar ct timp te afli la mai puin de dou sute de kilometri de casa lui; i s nu spui nici cuvntul covor, sau pelerin, sau cap de blan, sau manon, sau vreun alt asemenea cuvnt nefericit. E un Schimb-piele, adic pur i simplu i schimb pielea: uneori e un urs mare i negru, alteori e un om mare, puternic, cu prul negru, brae uriae i barb lung. Nu v pot spune mai mult, dar, de fapt, cred c v ajunge att. Unii spun c e urs, c se trage din urii cei mari i strvechi ai munilor, care triau acolo nainte s vin uriaii. Alii spun c e om i c se trage din primii oameni care au trit nainte ca Smaug i ceilali dragoni s se pripeasc prin prile astea i nainte ca gnomii s vin din Nord, s se stabileasc n inima dealurilor. Eu nu tiu, dar cred c adevrul e sta din urm. n orice caz, nu e o persoan creia s-i pui ntrebri... i nu se las vrjit dect de el nsui. Locuiete ntr-o pdure de stejari i are o cas mare de lemn i cnd e om, ine pe lng cas vite i cai, aproape tot att de extraordinari ca el, i nui mnnc i nici nu vneaz sau mnnc animale slbati-

108

ce. Are muli, muli stupi, cu albine mari, fioroase, i se hrnete mai ales cu smntn i miere. Cnd e urs, umbl ncolo i ncoace. Odat l-am vzut stnd singur n vrful Carrocei noaptea i privind Luna cum se cufund nspre Munii Ceoi, i l-am auzit mormind n graiul urilor: O s vin ziua-n care vor pieri, i eu m voi ntoarce. Iat de ce cred c i el a venit cndva din muni. Bilbo i piticii aveau acum la ce s se gndeasc, aa c nu mai puser nici o ntrebare. Mai aveau nc mult de mers. naintau cu greu, urcnd la deal i cobornd la vale. Se fcuse foarte cald. Uneori se opreau s se odihneasc la umbra copacilor i atunci Bilbo simea c i este aa o foame, nct ar fi mncat i ghinde, dac ar fi fost destul de coapte s cad din copac. Abia pe la jumtatea dup-amiezei au observat c ncep s apar petice mari de pmnt cu flori, toate de acelai fel, care creteau laolalt de parc ar fi fost cultivate dinadins. Era mai ales trifoi, petice ntregi de pmnt acoperite cu trifoi creast-de-coco, care se legna n vnt, i trifoi purpuriu, i ntinderi mari de trifoi scurt, alb, cu miros dulce de miere. n aer se auzea un fel de bzit zumzit, i zbrnit. Erau albine care-i vedeau de treab! Bilbo nu vzuse niciodat aa ceva! Dac m neap una, se gndi el, m umflu de m fac de dou ori ct sunt. Erau mai mari dect viespile, trntorii erau mai lungi dect degetul dumneavoastr mare, mult mai lungi, iar dungile galbene de pe trupurile lor foarte negre luceau ca aurul incandescent. Ne apropiem, spuse Gandalf. Suntem la marginea priscilor lui. Dup un timp ajunser n dreptul unui bru de stejari nali i foarte btrni; dincolo de ei ddur de un gard nalt de spini, prin care nu te puteai uita i pe care nu puteai urca . Cred c e mai bine s ateptai aici, le spuse vrjitorul

109

piticilor, i cnd auzii c strig sau fluier, ncepei s venii dup mine o s vedei pe unde m duc, dar bgai de seam s nu venii mai mult de doi deodat i s treac cinci minute de la o pereche la alta. Bombur e cel mai gras i face ct doi, aa c ar fi bine s vin singur i ultimul. Hai, domnule Baggins! E o poart prin partea asta. i o porni de-a lungul gardului, lund hobbitul speriat cu el. Curnd ajunser n dreptul unei pori de lemn, nalte i largi, n dosul creia se vedeau grdini i un grup de cldiri joase de lemn, unele acoperite cu stuf i fcute din brne necioplite: hambare, grajduri, oproane i o cas de lemn lung i joas. n interior, n partea dinspre miazzi a gardului cel mare, erau stupii, aezai rnduri-rnduri, cu acoperiul n form de clopot. Zgomotul albinelor uriae, zburnd ncoace i ncolo i trndu-se nuntru i afar, umplea tot vzduhul. Vrjitorul i hobbitul deschiser poarta cea grea, care scria, i o pornir pe o potec larg spre cas. Nite cai foarte bine ngrijii i cu prul lucios se apropiar n trap, pe iarb, i se uitar la ei cu fee foarte inteligente; apoi se ndreptar n galop ctre cldiri. S-au dus s-l anune c au venit nite strini, spuse Gandalf. Ajunser ntr-o curte interioar, cu trei perei formai din casa de lemn i cele dou aripi lungi ale ei. n mijloc zcea un trunchi mare de stejar i lng el, o grmad de ramuri tiate. Alturi de trunchi sttea un om uria, cu barba i prul dese i negre, cu braele i picioarele mari i goale, cu muchii noduroi. Era mbrcat ntr-o tunic de ln care-i venea pn la genunchi i se sprijinea de un topor mare. Caii se aflau lng el i-i vrser botul n umrul lui. Aha, uite-i! le spuse cailor. Nu par periculoi. Putei pleca! i ncepu s rd n hohote, un rs care i se rostogolea din gtlej. Apoi puse toporul jos i se ndrept spre ei.

110

Cine suntei i ce vrei? ntreb el cu brutalitate, oprindu-se n faa lor i dominndu-l cu nlimea sa pe Gandalf Ct despre Bilbo, acesta i-ar fi putut uor trece printre picioare, fr s plece capul s se fereasc de marginea tunicii cafenii a omului. Eu sunt Gandalf, spuse vrjitorul. N-am auzit niciodat de el, mri omul. i cine-i mititelul? spuse aplecndu-se ctre hobbit i ncruntndu-i sprncenele negre i stufoase. Domnul Baggins, un hobbit de familie foarte onorabil i cu o reputaie ireproabil, spuse Gandalf. Bilbo fcu o plecciune. Nu avea plrie pe care s-o scoat i i ddu seama cu durere ct de muli nasturi i lipseau. Sunt vrjitor, continu Gandalf, i am auzit de dumneavoastr, chiar dac dumneavoastr n-ai auzit de mine; dar poate c ai auzit de vrul meu bun Radagast, care locuiete lng marginea dinspre miazzi a Codrului ntunecat. Da, un biat destul de bun pentru un vrjitor. Obinuiam s ne mai vedem din cnd n cnd, spuse Beorn. Bun, acum c tiu cine suntei sau cine spunei c suntei, ce vrei? Drept s v spun, ne-am pierdut bagajele i aproape c ne-am rtcit cu totul i am avea nevoie de ajutor sau mcar de un sfat. Am putea spune c am cam avut necazuri cu gnomii, n muni. Gnomii? spuse omul cel mare, mai puin argos. Aha, deci ai avut necazuri cu Ei! De ce v-ai bgat n gura lor? Fr s vrem. Ne-au prins noaptea ntr-o trectoare pe unde trebuia s mergem. Tocmai veneam de pe pmnturile de la Apus i intram pe meleagurile astea! E o poveste lung. Atunci mai bine intrai i povestii-mi cte ceva, dac nu dureaz toat ziua, spuse omul, conducndu-i printr-o u ntunecat care ddea din curte n cas. Urmndu-l, se trezir ntr-o sal mare, cu un cmin la mijloc. Dei era var, lemnele ardeau n vatr i fumul se ridica spre grinzile nnegrite, cutndu-i ieirea printr-o des-

111

chiztur din tavan. Trecur prin sala ntunecat, luminat doar de foc i de gaura de deasupra lui, apoi printr-o alt u mai mic, ajungnd ntr-un fel de tind susinut de stlpi de lemn, fcui din trunchiuri ntregi de copac. Era aezat cu faa la miazzi, era cald i plin nc de lumina piezi a Soarelui care apunea i i arunca razele aurii. Grdina plin cu flori se ntindea chiar pn la trepte. Se aezar acolo, i Gandalf i ncepu povestea n timp ce Bilbo i legna picioarele uitndu-se la florile din grdin i ntrebndu-se care le-or fi numele, cci aproape c nu vzuse nici una dintre ele vreodat. Tocmai treceam peste muni cu unul sau doi prieteni... spuse vrjitorul. Sau doi? Nu vd dect unul i pe deasupra mai e i mic, spuse Beorn. Pi, drept s v spun, n-am vrut s v necjesc cu prea muli dintre noi pn n-am fost sigur dac suntei sau nu ocupat. Dac-mi dai voie, i strig! D-i drumul, strig! Aa c Gandalf scoase un uierat lung i ascuit i ntr-o clip Thorin veni cu Dori din spatele casei, pe aleea din grdin. Se oprir i fcur o plecciune adnc. Dup cte vd nu e unul, ci trei, spuse Beorn. i, pe urm, tia nu-s hobbii, sunt pitici! Thorin Scut-de-Stejar, servitorul dumneavoastr! Dori, servitorul dumneavoastr, spuser cei doi pitici, fcnd o plecciune. N-am nevoie de serviciile voastre, mulumesc, spuse Beorn, cred c voi avei nevoie de ale mele. Eu pe pitici nu-i iubesc din cale afar, dar, dac e adevrat c eti Thorin (fiul lui Thrain care ni se pare c e fiul lui Thror), c tovarul tu e respectabil i c suntei dumanii gnomilor i c n-ai venit aici cu gnduri rele... dar, de fapt, ce gnduri avei? Vor s viziteze meleagurile strmoilor, departe spre Rsrit, dincolo de Codrul ntunecat, interveni Gandalf, i ne aflm pe meleagurile dumneavoastr cu totul din ntmplare.

112

Tocmai mergeam de-a lungul trectorii nalte care se afl la miazzi de pmnturile dumneavoastr, cnd am fost atacai de gnomii cei ri dup cum voiam s v spun. Pi, spune! zise Beorn, care nu era prea politicos din fire. i s-a pornit o furtun ngrozitoare; uriaii munilor au ieit s arunce cu stnci i la captul Trectorii ne-am adpostit ntr-o peter, hobbitul i cu mine, i ali civa prieteni... La dumneata doi nseamn civa? Nu. De fapt, tii, erau mai mult de doi. i unde sunt? Ucii, mncai, ntori acas? Nu, de fapt, nu. Vd c n-au venit chiar toi cnd am fluierat. Probabil c s-au sfiit. tii, ne e team c suntem cam muli ca s ne dai gzduire. Hai, d-i drumul, mai fluier o dat! S-ar prea c m ateapt o societate ntreag, aa c unul sau doi n plus nu mai conteaz, mormi Beorn. Gandalf fluier din nou; dar nici n-a apucat bine s fluiere, c Nori i Ori au i aprut. Dac v amintii, Gandalf le spusese s vin doi cte doi, la distan de cinci minute. Bun ziua, spuse Beorn, dar repede ai mai venit unde v ascundeai? Hai, apropiai-v, omuleii mei pe arcuri. Nori, servitorul dumneavoastr, Ori servi... ncepur ei. Dar Beorn i ntrerupse: Mulumesc! Cnd voi avea nevoie de serviciile voastre, v spun. Stai jos i s continum povestea, c mi-e c ne apuc ora cinei fr s aud sfiritul. De ndat ce-am adormit, continu Gandalf, s-a deschis o crptur n fundul peterii; gnomii au ieit pe acolo i au nhat hobbitul, piticii i detaamentul nostru de clui... Dar ce suntei, circ ambulant? Sau crai o grmad de bunuri cu voi? Sau la voi ase nseamn un detaament?! Nu! de fapt erau mai mult de ase ponei, cci i noi eram mai muli de ase i... uite nc doi! Tocmai n clipa aceea aprur Balin i Dwalin i se pleca-

113

r att de jos, nct brbile lor mturar podeaua de piatr. La nceput omul cel mare se ncrunt, dar piticii se strduir s fie ct se poate de politicoi, continund s dea din cap, s se ndoaie i s se plece i s-i fluture scufiile n faa genunchilor (dup cea mai aleas tradiie piticeasc), pn cnd, n cele din urm, i se descrei fruntea i izbucni ntrun rs plin de veselie: erau grozav de caraghioi. Detaament, chiar c sta era cuvntul,s puse, i nc , detaament grozav de comic Intrai voinicilor pe voi cum v cheam? Nu-mi oferii serviciile acum, deocamdat vreau doar numele vostru. i pe urm stai jos i nu v mai agitai att. Balin i Dwalin, spuser cei doi, nendrznind s se simt jignii, i se aezar cu un buf i un aer cam mirat pe podea. Ei, i acum continu, i spuse Bcorn vrjitorului. Unde eram? A, da. Pe mine nu m-au nhat. Am ucis unul sau doi gnomi cu un fulger... Bun! mormi Beorn. Tot servete la ceva s fii vrjitor. ...i am intrat pe furi prin crptur, nainte s se nchid. Am cobort pn n sala principal, care era plinochi de gnomi. Era chiar Marele Gnom acolo, cu treizeci sau patruzeci de grzi narmate i mi-am spus: Chiar dac n-ar fi legai unul de altul cu lanuri, ce poate face o duzin mpotriva unei cete att de mari? O duzin? E prima dat cnd aud c opt fac o duzin. Sau mai avei i ali maimuoi care ateapt s ias din cutie? Pi... da, uite au mai venit nc doi, Fili i Kili, parc ei ar fi, spuse Gandalf, cnd i vzu pe cei doi aprnd i zmbind n timp ce tot fceau plecciuni. Gata, destul! spuse Beorn. Stai jos i tcei din gur. Hai, continu, Gandalf. Gandalf i continu deci povestea pn ajunse la lupta din ntuneric, descoperirea porii de jos i spaima lor cnd i-au dat seama c-l pierduser pe domnul Baggins.

114

Am numrat ci suntem i am vzut c nu mai era nici urm de hobbit. Nu mai rmsesem dect paisprezece. Paisprezece? E prima dat cnd am auzit c zece minus unu face paisprezece. Fie c vrei s spui nou, fie c nu miai spus nc toate numele celor care alctuiesc grupul vostru. E drept c nu i-ai vzut pe Oin i Gloin. Ah, Doamne, iat-i! V rog s-i iertai c v necjesc. Las' s vin cu toii! Grbii-v. Hai, voi doi, venii ncoace i aezai-v! Dar ascult, Gandalf, chiar i aa nu eti dect dumneata i zece pitici i hobbitu prsit. Asta nu face dect unsprezece (plus unul pierdut) i nu paisprezece, sau poate c vrjitorii numr altfel dect restul lumii. Dar, oricum, contimu-i povestea. Dei nu le artase mai mult interes fa de poveste dect avusese intenia s le arate, Beorn ncepuse totui s se pasioneze de toate astea. De fapt, pe vremuri, cunoscuse bine partea munilor pe care o descria Gandalf. Ddu din cap i mormi cnd auzi cum reapruse hobbitul i cum coborser de-a builea pe panta lunecoas plin de pietre, i cum i ncercuiser lupii n pdure. Cnd Gandalf povesti cum se craser n copaci cu toi lupii aceia la picioare, Beorn se ridic i ncepu s se plimbe murmurnd: Tare a fi vrut s fiu acolo! Le-a fi dat mai mult dect focuri de artificii! Ei, spuse Gandalf, ncntat s vad c povestea lui fcea impresie bun, am fcut i eu ce-am putut. Stteam acolo, cu lupii nnebunii la picioarele noastre i cu pdurea care ncepuse s ard din loc n loc, cnd s-au pornit i gnomii s coboare de pe dealuri i s ne descopere. Au nceput s ipe de bucurie i s cnte cntece n care i bteau joc de noi. Cincisprezece psrele cocoate n cinci brazi... Ce Dumnezeu! mormi Beorn. Vrei s spui c gnomii nu tiu s numere? Au ei pcatele lor, dar asta nu... Doisprezece nu-i cincisprezece, i ei o tiu foarte bine! i eu. Dar mai erau i Bifur i Bofur. N-am ndrznit s

115

vi-i prezint mai devreme, dar uite c-au venit. i ntr-adevr, Bifur i Bofur i fcuser apariia. i eu! spuse Bombur, gfind n urma lor. Era gras i mai era i furios c fusese lsat la urm. Refuz s mai atepte cinci minute i apru ndat dup ceilali doi. Ei, acum suntei ntr-adevr cincisprezece, i cum gnomii tiu s numere, mi nchipui c tia sunt toi cei din copaci. i acum, poate c ajungem la sfritul povetii fr s mai fim ntrerupi. Abia atunci i ddu domnul Baggins seama ct de detept fusese Gandalf. ntreruperile i aaser lui Beorn interesul fa de poveste, iar povestea l mpiedicase s alunge piticii din capul locului ca pe nite ceretori suspeci. Nu poftea niciodat pe nimeni n cas, dect cnd n-avea ncotro. Puinii lui prieteni locuiau la mare distan; i nu invita niciodat la el mai mult de doi n acelai timp. i acum avea cincisprezece strini n tind. Cnd vrjitorul ajunse la sfritul povestirii, spunnd cum i salvaser vulturii i cum i aduseser pe toi pn la Carrock, Soarele coborse n spatele Munilor Ceoi i umbrele din grdina lui Beorn erau lungi acum. Mi-a plcut povestea! spuse. De mult n-am mai auzit o poveste att de interesant. Dac toi ceretorii ar fi n stare s spun poveti att de grozave, m-ar gsi mai blnd fa de ei. S-ar putea, firete, ca totul s fie o nscocire, dar povestea merit oricum o mas. Hai s mncm. Da, v rugm! spuser toi deodat. i v mulumim din suflet! nuntru, n sal, se fcuse complet ntuneric. Beorn btu din palme i aprur la trap patru ponei albi i frumoi, i mai muli cini cenuii, mari i cu trup lung. Beorn le spuse ceva ntr-o limb ciudat, care semna a sunete de animale transformate n vorbire omeneasc. Ieir din nou i se ntoarser aproape imediat, ducnd tore n gur, pe care le aprinser de la foc i le nfipser n nite suporturi joase, pe stlpii care nconjurau cminul central. Cnd voiau, cinii se

116

puteau ridica pe picioarele dinapoi i puteau cra lucruri cu labele din fa. Scoaser repede nite scnduri i nite cpriori de lng zidurile laterale i le instalar n faa focului. Apoi se auzir mee-mee-mee! i n sal aprur nite oi albe ca zpada, conduse de un berbec mare i negru precum crbunele. Una din ele ducea o pnz alb, brodat pe margini cu siluete de animale; altele purtau pe spatele lor lat tvi cu castroane, farfurii i cuite, i linguri de lemn, pe care cinii le luau iute i le aezau pe mesele de pe cpriori. Mesele erau foarte joase, att de joase, nct pn i Bilbo putea sta comod la ele. Un ponei mpinse lng mese dou banchete joase, late, de papur i cu picioare mici, scurte i groase, pentru Gandalf i Thorin, iar la cellalt capt aez fotoliul mare i negru al lui Beorn pe care acesta se instal ntinzndu-i picioarele mari, departe, pe sub mas. Astea erau singurele scaune care existau n sal, joase ca i mesele, pentru ca animalele nzdrvane s poat servi mai uor. Dar pe ce se aezar ceilali? Nu-i uitar nici pe ei. Dup o clip aprur ceilali ponei, rostogolind buci de buteni ca nite tobe, lefuite i lustruite i destul de joase chiar i pentru Bilbo; rspunznd invitaiei lui Beorn, se aezar deci cu toii la mas: o adunare nu mai avusese loc n sala aceea de ani de zile. Acolo i luar cina; nu mai luaser aa mas de cnd prsiser Ultima Cas mbietoare i i luaser rmas-bun de la Elrond. n jurul lor plpiau torele i flcrile din cmin, iar pe mas ardeau dou lumnri nalte, roii, din cear de albine. Tot timpul ct au mncat, Beorn le-a spus cu vocea lui joas ca de tunet poveti ale meleagurilor slbatice de pe partea asta a munilor i mai ales poveti din codrul negru i periculos la care ajungeai dup ce mergeai o zi clare i care se ntindea departe, ctre miazzi i miaznoapte, tindu-le drumul spre rsrit, nfricotorul Codru ntunecat. Piticii ascultau i ddeau din barb, cci tiau c n curnd vor trebui s se avnte n pdurea aceea i c, n afar de muni, era pericolul cel mai mare din cte aveau de n-

117

fruntat nainte s ajung la fortreaa dragonului. Dup ce isprvir masa, ncepur s spun poveti de-ale lor, dar Beorn devenise somnoros i nu-i asculta ce spuneau. Vorbeau mai ales despre aur i argint i giuvaiere, i despre lucrurile pe care le fceau, dar pe Beorn prea c nu-l intereseaz asemenea lucruri: n sala aceea nu era nimic de aur sau de argint i, cu excepia cuitelor, existau puine lucruri de metal. Mult vreme au stat la mas cu cnile lor de lemn umplute cu hidromel. Afar se fcuse ntuneric bezn. Focul din mijlocul slii a fost aat cu butuci noi, fcliile s-au stins, iar ei au continuat s stea la lumina flcrilor plpitoare, cu stlpii casei n spatele lor, nali i ntunecai la vrf ca pomii dintr-o pdure. Nu tiu dac a fost vraj sau nu, dar lui Bilbo i s-a prut c aude un sunet de vnt n ramuri, un vnt ce scutura cpriorii, i ipete de bufni. Dup o vreme ncepu s moie i cnd se trezi srind n sus. Ua cea mare scrise i se crpase. Beorn plecase. Piticii stteau pe jos n jurul focului, cu picioarele ncruciate, i dup o clip ncepur s cnte. Multe, multe cntece, pe care le-au continuat vreme ndelungat. Unele dintre versurile lor sunau cam aa: Vntul sufla greu n iarba-nvineit. Dar n pdure frunza era amuit. n acel loc, umbre pluteau n zi i-n noapte, Vieuitoare negre se furiau prin iarba nclcit. Vntul cobora din munii reci ai serii, Mugea, se vait ca valurile mrii. Crengile gemeau i codrul tot ofta, Frunzele cdeau pe pmntul crrii. Vntul i vedea de drum, de la apus la rsrit, Micarea-n codru, toat, n cale-i s-a oprit, Dar ascuit, slbatic, aspru.

118

Se auzea prin mlatini glasul pdurii ce n-a amuit. Au ssit, plecndu-se ca nite ciucuri, ierburile, i stuful a zngnit iar vntul i-a vzut de drum. Peste apa-nvolburat i pe cerurile reci Nourii se-mprtiar, rupndu-i legturile. Vntul a trecut peste muntele gol i singuratic, Aruncndu-se peste vizuina dragonului slbatic, Acolo unde zceau bolovanii despuiai i aerul se ferea de fumul elfesc. Ls omenirea i-i lu zborul, Acoperind mrilor nopii izvorul. Luna i-a nlat pnzele de-argint n furtun, Stelele s-au aprins, dnd luminii ce venea, fiorul. Bilbo ncepu din nou s moie. Deodat, Gandalf se ridic n picioare: E timpul s ne culcm, spuse; noi, dar cred c nu i Beorn. Aici, n sala asta, putem dormi bine i n siguran, dar v previn pe toi s nu uitai ce a spus Beorn nainte s ne prseasc s nu umblai pe afar dect dup ce rsare Soarele c de nu, e riscul vostru. Bilbo descoperi c se i fcuser paturile ntr-o parte a slii, pe un fel de platform ridicat ntre stlpi i peretele exterior. Lui i pregtiser o saltelu de paie i pturi de ln. Se cuibri sub ele, fericit. Cu toate c era var, focul ardea mocnit i Bilbo adormi. n timpul nopii ns se trezi; din tot focul nu mai rmseser dect vreo civa tciuni aprini, judecnd dup rsuflarea lor, piticii i Gandalf dormeau; luna plin, ce privea prin hornul acoperiului, arunca o pat alb pe podea, Afar se auzeau mrituri i un zgomot de parc s-ar fi ncierat nite animale n dreptul uii lor. Bilbo se ntreb ce o fi, dac nu era cumva Beorn sub alt nfiare i dac va

119

intra cumva n cas ca urs i i va ucide. Se vr sub pturi, ascunzndu-i capul i, n cele din urm, cu toate temerile lui, adormi din nou. Cnd se trezi, se fcuse de mult ziu. Unul dintre pitici, zcnd n ntuneric, czuse peste el i se rostogolise cu o izbitur de pe platform, pe podea. Piticul era Bofur i tocmai bombnea despre asta cnd deschise Bilbo ochii. Scoal, trntore, spuse Bofur, c nu-i mai rmne nimic de mncare. Bilbo sri n sus: Mncare! strig el. Unde e mncarea? Cea mai mare parte, n stomacurile noastre, rspunser ceilali i care se agitau prin sal. Dar ce-a mai rmas e afar n tind. L-am tot cutat pe Beorn de cnd a rsrit Soarele, dar nici urm de el pe nicieri, cu toate c am gsit masa pus de cum am ieit. Unde e Gandalf? ntreb Bilbo, grbindu-se s gseasc ceva de mncare. A, pe undeva, pe afar, i spuser. Dar toat ziua aceea, pn seara, nu vzur nici urm de vrjitor. Tocmai cnd s apun Soarele, apru i el n sala unde hobbitul i piticii i luau cina, servii de animalele nzdrvane ale lui Beorn, aa cum i serviser toat ziua. Pe Beorn nu-l vzuser i nici nu auziser de el din ajun, aa c ncepuser s fie ngrijorai Unde o fi gazda noastr, i unde ai fost dumneata toat ziua? i strigar cu toii. V rog s punei ntrebrile pe rnd... i, n orice caz, dup cin. N-am mncat nimic de azi-diminea. n cele din urm, Gandalf ddu farfuria i cana deoparte mncase dou pini ntregi (cu o grmad de unt i miere, i chileag) i buse cel puin un litru de hidromel, apoi i scoase pipa: Am s rspund nti la ntrebarea a doua, spuse, dar, Doamne, ce noroc! Uite un loc minunat ca s faci rotocoale de fum!

120

i, ntr-adevr, mult vreme n-au reuit s mai scoat o vorb de la el; era prea ocupat s scoat rotocoale de fum pe care le trimitea s se plimbe n jurul stlpilor slii, le ddea fel de fel de forme i de culori i, n cele din urm, le fcea s se fugreasc ieind prin gaura tavanului. De afar trebuie s fi artat tare ciudat cum ieeau aa, pe neateptate, unul dup altul, verzi, albastre, roii, cenuii, argintii, galbene, mari i mici; cele mici ferindu-se i trecnd prin cele mari, unindu-se n form de opturi i disprnd ca un crd de psri n deprtare. Am gsit urme de urs, spuse el n cele din urm. Trebuie s fi fost o adevrat ntrunire de uri afar, azi-noapte. Miam dat seama imediat c Beorn n-ar fi putut s fac singur toate urmele; erau mult prea multe i mai aveau i mrimi diferite. Eu a zice c au fost uri mici, uri mari, uri de mrime obinuit i uri uriai i toi au dansat afar, de seara pn-n zori. Au venit aproape din toate direciile, n afar de apus peste ru i dinspre muni, n direcia aceea nu se vedea dect un singur rnd de urme i nu urme care veneau, ci doar urme care plecau. Le-am urmat pn la Carrock. Acolo au disprut n ru, iar n partea cealalt a stncii apa era prea adnc i prea iute ca s pot trece. Dup cum v amintii, e destul de uor s treci de pe malul sta prin vad pn la Carrock, dar n partea cealalt e un rm stncos care se ridic din albia plin de vrtejuri. A trebuit s merg kilometri ntregi pn s gsesc un loc unde rul s fie destul de lat i de puin adnc ca s pot trece sau nota, i pe urm s m ntorc ali kilometri pe partea cealalt ca sa gsesc aceleai urme. Dar se fcuse prea trziu s le urmez mai departe. Mergeau drept nspre pdurile de pini, n partea de rsrit a Munilor Ceoi, unde am avut mica noastr petrecere cu lupii, alaltieri-noapte. i cu asta cred c v-am rspuns la prima ntrebare, spuse Gandalf n ncheiere i mult vreme nu mai scoase nici o vorb. Bilbo credea c tie ce-a vrut s spun vrjitorul. Ce ne facem, strig el, dac ne aduce toi lupii i gnomii

121

aici? Ne prind i ne ucid. Credeam c-ai spus c nu-i prieten cu ei. Sigur c nu e! Las prostiile! Ar fi mai bine s te culci, c i-e mintea cam adormit. Hobbitul tcu ruinat, i, cum nu avea altceva de fcut, se culc. n timp ce piticii continuau s cnte, adormi frmntndu-i mintea n legtur cu Beorn i avu un vis cu sute de uri negri care dansau dansuri ncete i greoaie, nvrtindu-se n curte la lumina Lunii. Se trezi apoi cnd dormeau toi ceilali i auzi acelai scrit, aceleai ncierri, aceleai fornituri i mormituri ca n noaptea din ajun. A doua zi de diminea, i trezi pe toi chiar Beorn n persoan. Aadar, suntei nc aici toi! spuse. Apoi, ridicnd hobbitul n brae, ncepu s rd. Dup cte vd nc nu teau mncat lupii sau gnomii, sau urii cei ri. i mpunse cu degetul jiletca domnului Baggins, cu o lips total de respect. Iepuraul a ppat pine i miere i s-a fcut din nou gras i frumos, chicoti el. Hai s mai mnnci puin. Se duser deci cu toii cu el la mas. De ast dat, Beorn era foarte bine dispus; da, prea extrem de vesel i-i fcu pe toi s rd cu povetile lui caraghioase, i nici n-au trebuit s se ntrebe mult vreme unde fusese sau de ce era att de drgu cu ei, c le-a spus-o chiar el, imediat. Trecuse rul i se ntorsese n muni v dai deci seama c se mica foarte repede, cel puin cnd avea form de urs. Ajungnd n poiana ars a lupilor, descoperise ndat c o parte din povestea lor era adevrat; dar mai descoperise i altele: prinznd un lup i un gnom hoinrind prin pdure, aflase o grmad de lucruri. Patrulele de gnomi tot mai umblau dup pitici cu lupii i erau nnebunii de furie c Marele Gnom fusese ucis, c mai-marelui lupilor i se arsese nasul i c fulgerele vrjitorului uciseser muli dintre supuii si cei mai de ncredere. Atta i spuseser lui Beorn dup ce i silise s-o fac, dar el era sigur c mai pregteau i alte rele i c ntreaga armat a gnomilor, aliai cu lupii, aveau de gnd s dezlnuie cu-

122

rnd un mare atac pe meleagurile umbrite de muni, ca s-i gseasc pe pitici sau s se rzbune pe oamenii sau pe fpturile care triau acolo i care i nchipuiau ei c-i adpostesc. Povestea aceea a voastr mi-a plcut mult, le spuse Beorn, dar acum, cnd sunt convins c e adevrat, mi place i mai mult. V rog s m iertai c nu v-am crezut pe cuvnt. Dac ai tri lng Codrul ntunecat, nu v-ai ncrede n cuvntul nimnui pe care nu-l cunoatei ca pe un frate sau chiar mai bine. Dar aa stnd lucrurile, v pot spune doar c am alergat acas ct am putut de repede, s m asigur c suntei n siguran i s v ofer tot ajutorul de care sunt n stare. De acum ncolo o s-mi schimb prerea despre pitici. L-au ucis pe Marele Gnom! spuse el chicotind fioros, ca pentru el. Ce ai fcut cu gnomul i cu lupul? ntreb Bilbo din senin. Venii s vedei! zise Beorn i ei l urmar n spatele casei. Capul unui gnom sttea nfipt de cealalt parte a porii, iar puin mai departe era o blan de lup, btut n cuie pe un copac. Era cumplit s-l ai pe Beorn drept duman. Dar acum le era prieten, i Gandalf se gndi c ar fi nelept s-i spun toat povestea i scopul cltoriei lor, ca s obin de la el tot ajutorul pe care putea s-l dea. Iat ce le-a fgduit: va da fiecruia cte un ponei i lui Gandalf un cal, s mearg pn la Codru, i-i va ncrca cu merinde care s le ajung, cu cumptare, sptmni ntregi; va mpacheta merindele astfel nct s fie ct mai uor de crat nuci i fin, borcane sigilate cu fructe uscate i vase roii de pmnt pline cu miere, i prjituri coapte de dou ori, ca s rmn mult vreme gustoase i din care s ajung s mnnci cte puin ca s-i in mult vreme de foame. Reeta lor era una dintre tainele lui Beorn; dar, n orice caz, aveau miere, aa cum aveau aproape toate felurile lui de mncare, i erau bune la gust, cu toate c-i fceau sete. De

123

ap nu aveau nevoie pn la pdure le spuse cci erau o grmad de izvoare i praie pe drum. n schimb, cltoria voastr prin Codrul ntunecat va fi neplcut, grea i periculoas, continu el. Acolo nu gsii nici ap, nici de ale gurii. Nu-i nc vremea nucilor (cu toate c, pn ajungei n cealalt parte a pdurii, s-ar putea s i treac vremea lor) i nucile sunt, poate, singurul lucru din tot ce crete acolo care se poate mnca; n pdurea asta slbticiunile sunt tainice, crude i ciudate. Am s v dau burdufuri de piele n care s crai ap i am s v dau i nite arcuri cu sgei. Dar tare m mai ndoiesc c ceea ce vei gsi n Codrul ntunecat ar fi bun de mncat sau de but. E un pru acolo l tiu e negru i nvolburat i curge de-a curmeziul drumului. Nu cumva s bei de acolo sau s v scldai n el, c am auzit c e fermecat, te vlguiete i te face s uii de toate. i n umbrele negre de acolo nu cred c o s putei ucide ceva hrnitor sau nehrnitor fr s v deprtai de drum. i asta NU TREBUIE S-O FACEI, cu nici un chip. Astea sunt toate sfaturile pe care vi le pot da. Dup ce intrai n pdure, nu v mai pot ajuta; va trebui s v bizuii pe norocul i curajul vostru i pe merindele pe care vi le-am dat. i cnd ajungei la intrarea n pdure, v rog smi trimitei calul i poneii napoi. V doresc drum bun i, dac v ntoarcei vreodat pe aici, s tii c pentru voi ua mea e oricnd deschis. I-au mulumit, firete, cu o grmad de plecciuni i de saluturi, scondu-i scufiile i spunnd: Supusul dumneavoastr, oh, stpn al marilor sli de lemn! dar cuvintele lui grave i cam fcuser s-i piard curajul i simir cu toii c aventura era mult mai periculoas dect i nchipuiser i, n plus, chiar dac aveau s nving toate pericolele de pe drum, la captul lui i atepta dragonul. Toat dimineaa aceea i-au petrecut-o fcnd pregtiri. Puin dup orele dousprezece au mncat cu Beorn pentru ultima dat, i dup mas s-au urcat pe armsarii pe care-i mprumutaser de la el i, lundu-i rmas-bun de mai mul-

124

te ori, au ieit clare pe poarta lui, n pas susinut. De ndat ce au trecut de gardurile lui nalte, la rsrit de pmnturile lui mprejmuite, au cotit-o spre nord, apoi au mers pe un drum nspre nord-vest. Urmnd sfatul lui Beorn, nu se mai ndreptar ctre poteca principal a pdurii, la miazzi de pmnturile blnarului. Dac ar fi putut urma Trectoarea nalt, un drum i-ar fi dus n josul unui pru care cobora din muni i se unea cu Rul cel Mare, cu Anduinul, mai muli kilometri la sud de Carrock. n punctul acela era un vad adnc, pe care l-ar fi putut trece dac ar mai fi avut poneii, i dincolo de el era un drum care ducea nspre pdure i nspre captul vechiului ei drum. Dar Beorn i prevenise c pe drumul acela umblau tot timpul gnomii, iar, dup cte auzise el, poteca propriu-zis a pdurii era acoperit cu blrii i n partea dinspre rsrit nici nu mai era folosit, ducnd la nite mlatini pe unde nu se putea trece i unde nu mai existau de mult poteci. Drumul se deschidea la rsrit, ntr-un loc care se afla departe, la sud de Muntele Singuratic, ceea ce nsemna c, dup ce ar fi ajuns n partea cealalt, ar mai fi trebuit s fac un drum lung i greu nspre nord. La nord de Carrock, liziera Codrului ntunecat se apropia de malurile Rului cel Mare, i cu toate c aici i munii coborau apropiindu-se de ele, Beorn i sftuise s aleag drumul sta; cci ntr-un loc, la o distan de cteva zile clare la nord de Carrock, se afla nceputul unei poteci mai puin cunoscute, care trecea prin Codrul ntunecat i i ducea direct pn la Muntele Singuratic. Gnomii, le spusese Beorn, nu vor ndrzni s treac Rul cel Mare mai aproape de dou sute de kilometri la nord de Carrock i nici s se apropie de casa mea e bine pzit noaptea dar eu, n locul vostru, a ndemna caii s alerge; c, dac au de gnd s atace curnd, trec rul la sud i ncep s cutreiere toat marginea pdurii i ncearc s v izoleze, iar lupii wargi alearg mai iute dect cluii mei. Totui, suntei mai n siguran dac mergei spre nord, cu toate c vi s-ar putea prea c v ntoarcei iar lng fortreele lor; cci la

125

asta se ateapt ei cel mai puin, i drumul pn la voi, ca s v prind, va fi astfel mai lung. i acum plecai ct putei de repede. Iat de ce naintau acum n tcere, galopnd ori de cte ori gseau pmnt neted i acoperit cu iarb: n stnga nsoindu-i munii negri iar n deprtare aprnd dunga Anduinului, cu copaci pe mal, care se apropiau din ce n ce. Cnd o porniser, Soarele abia se ndreptase ctre apus, i pn seara aternu aur pe pmntul din jurul lor. Era greu s te gndeti c n spatele lor puteau fi gnomi care s-i urmreasc, i cnd se deprtar la muli kilometri de casa lui Beorn, ncepur iar s cnte i s vorbeasc, i s uite de crarea ntunecat a pdurii, care-i atepta. Dar seara, cnd se ls ntunericul i vrfurile munilor preau nfricotoare n lumina apusului, i stabilir o tabr, puser pe unul dintre ei de veghe, iar ceilali adormir agitai, cu vise n care-i urmreau urlete de lupi i ipete de gnomi. A doua zi de diminea ns zorile se ivir strlucitoare i senine. Pmntul era nvluit de o cea alb ca de toamn i aerul era rece, dar curnd Soarele apru rou la rsrit i pcla se risipi; umbrele erau nc lungi cnd o pornir din nou la drum. i continuar drumul nc dou zile, clare, nevznd nimic n afar de iarb i de flori, i de psri, i de pomi risipii n jur, i, pe alocuri, de turme mici de cprioare rocate pscnd sau stnd n miez de zi la umbr. Bilbo vedea din cnd n cnd coarnele cpriorilor nind din iarba nalt, la nceput crezuse c sunt crengi uscate de copac. A treia sear, erau att de nerbdtori i se grbeau att de tare cci Beorn le spusese c e bine s ajung la marginea pdurii devreme, a doua zi de diminea , nct i continuar drumul dup apusul Soarelui, noaptea, sub lumina Lunii. Cnd ncepu s scad lumina, lui Bilbo i se pru mereu c vede, undeva, la dreapta sau la stnga, forma ntunecat a unui urs mare, care prea c umbl dup prad n aceeai direcie cu ei. Dar cnd ndrzni s-i pomeneasc lui Gandalf de asta, vrjitorul i rspunse doar: Ssst, F-te

126

c nu observi. A doua zi, o pornir nainte de a miji zorile, cu toate c avuseser o noapte scurt. De ndat ce se fcuse lumin, vzuser pdurea venindu-le, ca s spunem aa, n ntmpinare, sau ateptndu-i ca un zid negru i ncruntat n fa. Terenul ncepu s urce i s tot urce, i lui Bilbo i se pru c se aterne tcere n jurul lor. Psrile ncepur s cnte mai rar, cerbii disprur i nu se mai vedeau nici mcar iepurii. Dup-mas ajunser la geana Pdurii ntunecate i se odihnir sub crengile mari ale copacilor din margine, care atrnau deasupra lor. Copacii aveau trunchiuri uriae i noduroase crengi rsucite, frunze lunguiee i ntunecate la culoare. Pe trunchiuri cretea ieder care se tra apoi pe jos. Ei, sta e Codrul ntunecat, spuse Gandalf. Cea mai mare parte dintre pdurile de la miaznoapte. Sper c v place cum arat. Acum trebuie s trimitei napoi cluii tia minunai, pe care i-ai luat cu mprumut. Piticii ar fi vrut grozav s protesteze, dar vrjitorul le spuse c trebuie s fie nebuni: Beorn nu e chiar att de departe pe ct v nchipuii i oricum e mai bine s v inei fgduiala, cci e un duman foarte ru. Dac n-ai vzut seara, dup ce se ntuneca, un urs mare mergnd cu noi sau stnd la distan n lumina lunii i pndindu-ne tabra, nseamn c domnul Baggins are ochi mai ptrunztori ca ai votri. De altfel, ursul nu numai c v pzea i v cluzea, dar nici nu voia s piard poneii din ochi. O fi Beorn prietenul vostru, dar animalele i le iubete ca pe copiii lui. Nici nu v nchipuii ce favoare v-a fcut s v lase s-i nclecai cluii i s mergei cu ei att de departe i de iute, i nici ce vi s-ar ntmpla dac ai ncerca s intrai cu ei n pdure. Dar atunci, cu calul dumneavoastr cum rmne, ntreb Thorin, de ce n-ai pomenit c-l restituii? N-am pomenit, fiindc nu-l restitui. Dar dumneavoastr n-ai fgduit? Las' c am eu grij de asta. Nu-i restitui calul fiindc

127

mai umblu cu el. Atunci i ddur seama c Gandalf avea intenia s-i prseasc taman la marginea Codrului ntunecat, i i apuc disperarea. Dar nimic din ce i-au spus nu l-a fcut s-i schimbe hotrrea. V-am mai spus o dat toate astea, cnd am aterizat pe Carrock, zise. N-are rost s mai discutm. Dup cum v-am mai spus, am nite treburi urgente n sud. i-am ntrziat i aa, btndu-mi capul cu voi. S-ar putea s ne mai ntlnim nainte s se sfreasc toat povestea, dup cum s-ar putea firete s nu ne mai ntlnim niciodat. Asta depinde de norocul, de vitejia i de mintea voastr. l trimit pe domnul Baggims cu voi. V-am mai spus i nainte c are caliti mult mai mari dect v nchipuii, i curnd o s le descoperii i voi. Hai, Bilbo, curaj, nu mai face mutra asta mohort! i tu, Thorin, i voi ceilali, nveselii-v! La urma urmei, e expediia voastr. Gndii-v la comoara care v ateapt la sfrit i uitai de pdure i de dragon, mcar pn mine diminea! Cnd se fcu mine diminea, le spuse din nou acelai lucru. Aa c nu le rmsese altceva de fcut dect s-i umple burdufurile cu ap, de la un izvor limpede pe care l gsir lng intrarea n pdure, i s descarce cluii. i mprir traistele ct mai echitabil, cu toate c Bilbo se gndi c ceea ce avea el de crat era prea greu i prea obositor i nu-i plcea deloc ideea s-i trasc picioarele kilometri n ir cu toate astea n spinare. N-avei nici o grij, spuse Thorin, c se vor uura fr s vrem. Nu va trece mult i merindele noastre vor ncepe s scad, i atunci ne va prea ru c traistele noastre nu-s mai grele. n cele din urm i luar rmas-bun de la ponei i i ntoarser cu capul spre cas. Cluii o pornir n trap vesel, prnd ncntai s ntoarc spatele umbrelor din Codrul ntunecat. Bilbo ar fi putut jura c, o dat cu plecarea cluilor, ceva care semna cu un urs prsi umbra copacilor i o

128

porni repede n urma lor, trindu-i picioarele. Atunci i lu rmas-bun de la ei i Gandalf. Bilbo se aezase pe pmnt, foarte nefericit i gndindu-se ce bine ar fi fost dac-ar fi putut sta i el lng vrjitor, pe calul lui nalt. Intrase puin n pdure dup masa de diminea (o mas foarte srccioas) i i se pruse ntunecat ca noaptea i plin de mister. i d sentimentul c ceva st la pnd i ateapt, i spuse n sinea lui. La revedere! i spuse Gandalf lui Thorin. i vou tuturor, la revedere! Drumul vostru merge acum drept nainte prin pdure. Dar s nu prsii poteca! Dac o prsii, nu mai avei dect una la o mie anse s-o regsii sau s mai ieii vreodat din Codrul ntunecat; i atunci nu cred c eu sau altcineva o s v mai vad vreodat. Trebuie neaprat s trecem prin pdure se vait hobbitul. Da, trebuie, spuse vrjitorul, dac vrei s ajungei n partea cealalt. Ori trecei prin pdure, ori renunai la ceea ce cutai. i n-am s te las s te retragi tocmai acum, domnule Baggins. Mi-e ruine s vd c te gndeti la una ca asta. Trebuie s ai grij de toi piticii tia, n locul meu, spuse el, rznd. Nu, rspunse Bilbo, n-am vrut s m retrag. Am ntrebat doar dac exist vreun drum ocolit. Exist, dac vrei s faci un ocol de patru sute de kilometri spre miaznoapte i de dou ori pe att spre miazzi. Dar nici la nu-i prea sigur. Prin prile astea nu exist drumuri sigure. Nu uitai c ai trecut de marginea inutului Slbatic i c v pndesc fel de fel de distracii, oriunde v-ai duce. Nici n-ai apuca s nconjurai Codrul ntunecat dinspre miaznoapte, i v-ai trezi n mijlocul Munilor Ceoi, care sunt de-a dreptul nesai de gnomi i paragnomi, i fel de fel de montri, dintre cei mai fioroi. Ca s-o putei nconjura pe la miazzi, trebuie s intrai n ara Necromantului; i nici chiar dumneata, Bilbo, n-ai nevoie de mine ca s-i spun ce-i cu vrjitorul sta hain. Nu v sftuiesc s v apropiai de lo-

129

curile strjuite de Turnul lui Negru. inei-v de poteca din pdure, pstrai-v umorul i speranele, i, cu o felie serioas de noroc, ai putea s ieii de aici ntr-o zi i s vedei Mlatinile ntinse, la picioarele voastre, i dincolo de ele, departe, sus, nspre rsrit, Muntele Singuratic, unde triete drglaul Smaug, care sper c nu v ateapt. Tare ne mai ncurajezi, n-am ce spune, mormi Thorin. La revedere! Dac tot nu vii cu noi, mai bine pleac i nu mai spune nimic. Bine, atunci drum bun; i chiar bun s fie, spuse Gandalf i ntorcnd calul cobor nspre Soare-apune. Dar nu rezist tentaiei de a avea el ultimul cuvnt. nainte s se fi deprtat prea tare ca s mai poat fi auzit, se ntoarse i, ducnd minile la gur, strig ceva. Vocea ajunse la urechile lor, pierdut: La revedere, fii cumini, avei grij de voi i NU PRSII CRAREA. Apoi se deprta n galop i curnd dispru cu totul. Bine, bine, la revedere i pleac odat! mormir piticii, cu att mai furioi, cu ct erau, ntr-adevr, plini de spaim c-l pierduser. Acum ncepea partea cea mai periculoas a cltoriei. i puser fiecare bocceaua cea grea i burduful cu ap pe umr i ntorcnd spatele luminii care nclzea pmnturile de afar, se cufundar n codru. VIII MUTE I PIANJENI NAINTAU N IR, unul dup altul. Intrarea potecii, care ddea ntr-un tunel ntunecat, era ca un fel de arc, format din doi copaci mari care se nclinau unul ctre cellalt, prea btrni i nbuii de ieder i cu prea muli licheni ca s aib mai mult de cteva frunze nnegrite. Poteca nsi era ngust i erpuia pe dup trunchiurile copacilor. Curnd, lumina de la intrarea pdurii pru c rmne departe, n urma lor, ca o gaur mic i strlucitoare; tcerea era att de adnc, nct, naintnd, picioarele lor preau s buf-

130

neasc, n timp ce toi copacii se aplecau peste ei i i ascultau. Dup ce li se obinuiser ochii cu ntunericul, reuir s vad la o oarecare distan, de o parte a crrii, un fel de licrire verde, ntunecat. Din cnd n cnd cte o raz subire de Soare, care avea norocul s se furieze printr-o deschiztur n frunziul care se afla departe, deasupra lor, i norocul i mai mare s nu se rtceasc printre crengile nclcite i printre rmurelele ncurcate de dedesubt, se nfigea subire i strlucitoare n pmntul din faa lor. Dar asta se ntmpla rar i, puin mai departe, ncet cu totul. n pdure erau veverie negre. i cnd ochii ptrunztori ai lui Bilbo se obinuir cu ntunericul, ncepu s le zreasc de cte ori treceau repede poteca i o zbugheau n dosul trunchiurilor de copaci. Mai erau i sunete ciudate, mrituri, zgomot de ncierare i de pai care alergau pe sub arbori i pe frunzele czute care zceau n mormane groase pe pmntul pdurii; dar cine i ce fceau acele zgomote, asta nu putea s vad. Cel mai scrbos lucru din tot ce-au vzut au fost pnzele de pianjen negre i dese, cu fire foarte groase, ntinse de cele mai multe ori de la un copac la altul sau nclcite n ramurile joase ale arborilor, n dreapta i n stnga potecii. De-a curmeziul potecii ns nu era nici urm; nu reueau s-i dea seama dac rmsese liber din cauza animalelor sau a altor pricini. Nu trecu mult i ncepur s urasc pdurea cu aceeai patim cu care urser galeriile gnomilor, dar aveau i mai puine sperane c ar putea ajunge vreodat la captul ei. i totui trebuiau s mearg mai departe, mult dup ce ncepuse s li se fac ru de dorul Soarelui, i al cerului, i al vntului care s le mngie faa. Sub acoperiul pdurii aerul sttea nemicat, totul prea ntunecat, nbuitor i ncremenit pentru totdeauna. O simeau chiar i piticii, care erau obinuii cu spatul tunelelor i care triau uneori mult vreme fr s vad lumina Soarelui; dar hobbitul, cruia i plceau gurile doar ca locuin, iar nu ca s-i petreac n

131

ele zilele de var, simi cum treptat, treptat se nbu. Cel mai ru era noaptea. Se fcea ntuneric bezn nu ceea ce numii de obicei bezn, ci o bezn adevrat; att de neagr, nct nu mai puteai s deslueti chiar nimic. Bilbo ncerc s-i mite mna n faa nasului, dar nu reui s-o vad deloc. De fapt, poate c nu e corect s spui c nu vedeau nimic; vedeau ochi. Dormeau toi strns cuibrii unul lng altul, fcnd de paz cu rndul; cnd i veni rndul lui Bilbo, vzu n ntunericul care-i nvluia licriri i, din cnd n cnd, perechi de ochi galbeni sau roii sau verzi, care l fixau de la mic distan, dup care pleau ncet i dispreau; o clip mai trziu ncepeau iari s luceasc n alt parte. Uneori luceau sus, pe ramuri, chiar deasupra lui; i asta l nspimnta cumplit. Dar ochii care i se preau cei mai nesuferii erau nite ochi palizi i bulbucai. Ochi de insect, se gndi el, nu ochi de animal, parc sunt mult prea mari. Cu toate c nu era nc foarte frig, ncercar noaptea s aprind focuri de tabr, dar renunar repede. Focurile preau s atrag sute de ochi n jurul lor, dei fpturile, fie ele ce-or fi fost, aveau grij s nu li se vad niciodat trupurile n plpirea slab a flcrilor. Ce era i mai ru e c atrgeau mii de fluturi cenuii sau negri, unii mari, aproape ct mna, care bteau din aripi i bziau pe lng urechile lor. Asta nu puteau suporta, dup cum nu suportau nici liliecii uriai, negri ca un joben: aa c renunar la foc i moir noapte de noapte n ntunericul adnc i ireal. Toate astea continuar un timp care lui Bilbo i se pru o venicie; i i era mereu foame, cci i drmuiau merindele cu mare grij. Chiar i aa, pe msur ce treceau zilele i vedeau c pdurea nu se schimb cu nimic, ncepur s fie ngrijorai. Merindele nu vor ajunge la nesfrit; de fapt, ncepur chiar s scad. ncercar s trag n veverie, dar pn s ajung s doboare una pe potec, pierdur o grmad de sgei. Apoi, cnd au nfipt-o i au ncercat s-o mnnce, iau dat seama c avea un gust ngrozitor, aa c au renunat s le mai vneze.

132

Le era i sete, cci nu prea aveau ap i de cnd intraser n pdure nu vzuser nici un izvor i nici un pru. Cam aa stteau lucrurile cnd, ntr-o zi, descoperir o ap curgtoare, care le tia drumul. Curgea repede, cu putere, i drept de-a curmeziul potecii, dar era destul de ngust i era neagr sau n orice caz aa prea, n umbr. Noroc c i prevenise Beorn c altfel ar fi but, oricare i-ar fi fost culoarea, i i-ar fi umplut i cteva dintre burdufurile goale. Dar aa, se gndir doar cum s fac s treac pe malul cellalt fr s se ude. Existase cndva un pod de lemn, dar putrezise i czuse, i nu mai rmseser dect stlpii rupi lng mal. Bilbo, ngenunchind la margine i uitndu-se atent naintea lui. strig: E o barc lng cellalt mal. Ce bine ar fi fost s fie de partea asta! Ct crezi c e pn acolo? ntreb Thorin, cci ntre timp i dduser seama c, dintre toi, Bilbo avea ochii cei mai ptrunztori. Puin! Cel mult zece metri. Zece metri? Eu a fi zis c sunt cel puin treizeci, dar ochii mei nu mai vd ca acum o sut de ani. Oricum, e totuna dac sunt zece sau o sut de metri. Nu putem sri pe partea cealalt i nu cred c-i bine s ndrznim s trecem prin ap cu piciorul sau not. tie vreunul dintre voi s arunce o frnghie? La ce bun? Barca e sigur priponit chiar dac reuim s-o agm, lucru de care m ndoiesc Nu cred c e priponit, spuse Bilbo, dei la lumina asta nu-mi pot da seama precis, dar mie mi se pare ca abia a fost tras la mal, care, tocmai n locul unde coboar drumul pn la ap, e destul de jos. Dori e cel mai puternic dintre noi, iar Fili e cel mai tnr i are vederea cea mai bun, spuse Thorin. Ia vino-ncoace, Fili, i vezi dac poi zri barca de care vorbete domnul Baggins.

133

Fili spuse c da. Dup ce studie mult vreme locul, ca si dea seama de direcie, i puse pe ceilali s-i aduc o frnghie. Aveau mai multe frnghii i la captul celei mai lungi legar unul dintre crligele mari de fier pe care le folosiser ca s-i prind raniele de curelele de la umeri. Fili lu crligul n mn, l legn o clip, apoi l arunc de cealalt parte a apei. Crligul fcu, pleosc! n ap. Prea aproape, spuse Bilbo, uitndu-se atent n faa lui. nc vreo doi metri i ai fi nimerit drept n barc. Mai ncearc o dat. Nu cred c apa e att de vrjit, nct s-i fac ru dac atingi puin frnghie ud. Fili trase crligul napoi i-l scoase din ap, dup ce ovi totui o clip. Apoi l arunc cu putere i mai mare. Mai ncet! spuse Bilbo. C acu' ai nimerit pe partea cealalt, drept n pdure. Hai, trage binior. Fili trase ncet de frnghie i dup un timp Bilbo spuse: Uurel! Crligul e acum pe barc. S sperm c se aga de ea. Se ag. Frnghia se ncord, dar Fili trase n zadar. i veni ntr-ajutor Kili, apoi Oin i Gloin. Au tras i au tot tras pn cnd au czut cu toii pe spate. Bilbo ns era cu ochii n patru, aa c prinse frnghia i cu o bucat de b respinse brcua neagr care se apropia n grab de-a curmeziul apei. Ajutor! strig, i Balin reui tocmai la timp s prind barca nainte s-o ia la vale, dus de curent. Deci era priponit, spuse el, uitndu-se la bareta rupt, care tot se mai blbnea. Frumos ai tras, biei, i bine c frnghia noastr a fost mai tare. Cine trece primul? ntreb Bilbo. Eu, rspunse Thorin, i dumneata vii cu mine, mpreun cu Fili i Balin. Mai mult nu ine barca. Dup noi o s vin Kili i Oin i (Glom i Don, i pe urm Ori i Nori, Bifur i Bofur, i la urm o s vin Dwalin i Bombur. Eu sunt ntotdeauna ultimul i nu-mi place deloc! spuse Bombur. Azi s treac altul la rnd.

134

N-ai dect s slbeti. Aa cum eti acum, trebuie s vii cu ultima barc, cu ncrctura cea mai uoar. i nu bombni mpotriva ordinelor, c-o peti. N-avem vsle. Cum s ajungem pe malul cellalt? ntreb hobbitul. Mai dai-mi o frnghie lung i nc un crlig, spuse Fili, i cnd totul a fost gata, a aruncat frnghia n ntuneric, ct s-a priceput el de sus. i vznd c nu mai cade la loc, au neles c trebuie s se fi prins de ramuri. Acum urcai-v, spuse Fili, i unul dintre noi s trag de sfoara care s-a agat de copacul de pe malul cellalt. Iar altul trebuie s in crligul pe care l-am folosit prima dat, i, dup ce o s fim n siguran pe partea cealalt, l prinde de barc i voi ceilali o tragei napoi. i aa se trezir curnd cu toii pe cellalt mal, n siguran, scpai de apa fermecat. Dwalin tocmai se crase pe mal, cu frnghia nfurat pe bra, i Bombur (care continua s bombne) se pregtea s-l urmeze, cnd li se ntmpl totui un necaz. Se auzi un zgomot grbit de copite pe crarea din faa lor. i din ntuneric apru deodat un cerb care alerga n goan. Se npusti printre pitici, i ddu jos ca pe nite popice i se ncord s sar. Sri foarte sus i trecu de partea cealalt a apei cu un salt puternic. Dar nu ajunse cu bine acolo. Thorin era singurul care rmsese n picioare i-i pstrase calmul. ndat dup ce debarcaser, i ndoise arcul i fixase o sgeat, s fie pregtit n caz c ar fi aprut vreun pzitor ascuns al brcii. Arunc deci o sgeat iute drept n fiara sritoare, care, ajungnd pe cellalt mal, se poticni. Umbrele o nghiir, dar auzir sunet de copite care se mpleticesc i apoi se opresc cu totul. Dar nainte ca piticii s poat scoate vreun strigt de bucurie, l auzir pe Bilbo scond un vaiet ngrozitor care i fcu s uite cu desvrire vnatul. A czut Bombur n ap, se neac' strig. i din pcate, chiar aa i era. Cnd se npustise cerbul asupra lui, srind peste el, Bombur abia pusese piciorul pe pmnt. Piticul se mpiedicase, mpingnd

135

barca de la mal; dup care se rostogolise n apa neagr, minile lui lunecnd pe rdcinile vscoase de pe margine, iar barca se deprtase rotindu-se ncet i n cele din urm dispruse. Cnd ajunser alergnd la mal, i se mai vedea doar cciulia deasupra apei. i aruncar repede o frnghie cu un crlig. O prinse i piticii l traser la mal. Era, bineneles, murat de la pr pn la cizme, dar asta nu era cel mai ru. Cnd l ntinseser pe mal, dormea adnc i strngea frnghia att de tare, nct n-au reuit n nici un fel s i-o ia; i cu toate ncercrile lor de a-l trezi, continu s doarm dus. Stteau aplecai asupra lui, blestemndu-i soarta i lipsa lui de ndemnare, i vicrindu-se c pierduser barca fr de care nu se mai puteau ntoarce pe cellalt mal s caute cerbul, cnd li se pru c aud un sunet vag de goarne n pdure i ltratul unor cini n deprtare. Tcur cu toii, vrnd s asculte; i cum stteau aa, li se pru c aud zgomotul unei cete mari de vntori care trecea pe la miaznoapte, dar nu vzur nimic. Rmaser mult vreme pe loc, fr s ndrzneasc s fac nici o micare. Bombur continua s doarm, cu un zmbet pe faa lui rotund, de parc nici nu i-ar fi psat de necazurile care-i copleeau. Deodat, n faa lor, pe crare, aprur nite cprioare albe, de fapt o cprioar i civa cerbi tineri, albi ca zpada, tot att de albi, pe ct fusese primul cerb de nchis la culoare. Luceau n umbr. i nainte ca Thorin s poat striga, trei dintre pitici sriser n picioare i dduser drumul la sgei. Nici una nu pru s ajung la int. Cprioarele se ntoarser i disprur printre copaci, tot att de tcute cum veniser. Piticii continuar s trimit sgei n direcia lor, dar n zadar! Oprii-v! Oprii-v! strig Thorin; dar prea trziu. Piticii strnii i irosiser ultimele sgei; arcurile pe care le aveau de la Beorn nu le mai slujeau acum la nimic. n seara aceea au fost cu toii foarte amri, iar n zilele urmtoare tristeea i coplei cu totul. Trecuser peste rul

136

fermecat. Pdurea prea neschimbat. Totui, dac ar fi cunoscut-o mai bine, i s-ar fi gndit mai mult la nelesul sunetelor vntorii i al apariiei cprioarelor albe care le ieiser n cale, i-ar fi dat seama c se apropiau n sfrit de marginea de rsrit a pdurii i c, dac i-ar fi putut pstra curajul i sperana, ar fi ajuns curnd la nite copaci mai subiri i nite locuri unde ncepea din nou s apar lumina Soarelui. Dar nu tiau nimic din toate astea i mai aveau i o povar, pe Bombur, pe care trebuiau s-l care cum puteau, achitndu-se cu rndul, cte patru, de treaba asta obositoare, n timp ce restul le duceau traistele. i dac n ultimele zile traistele lor n-ar fi devenit att de uoare, n-ar fi reuit niciodat s se descurce; dar un Bombur adormit i zmbitor n locul unor traiste pline cu mncare, orict ar fi fost de grele, era un schimb cam nefericit. Mai trecur cteva zile i ajunser n situaia de a nu mai avea aproape nimic de mncat sau de but. i orict s-ar fi uitat prin jur, n pdure nu cretea nimic hrnitor; doar ciuperci i buruieni cu frunze palide i miros neplcut. La vreo patru zile deprtare de rul fermecat ajunser ntr-un loc unde aproape c nu existau ali copaci dect fagi. n prima clipa s-au bucurat de schimbare, cci aici nu mai existau arbori i umbra nu mai era chiar att de deas. Mai era i o lumin verzuie de o parte i de alta a crrii. Dar lumina nu le arta altceva dect iruri nesfrite de trunchiuri drepte, cenuii, ca stlpii unei sli uriae i ntunecoase. Era ceva mai mult aer i un vnt care uiera, dar totul suna a jale. Cteva frunze czur fonind, amintindu-le c se apropie toamna. naintnd, rscoleau cu paii lor frunzele moarte ale unui numr nesfrit de alte toamne, frunze ce zburau peste marginea potecii, de pe covoarele roii ale pdurii. Bombur continua s doarm, iar ei obosir cu totul. Uneori auzeau rsete care-i ngrijorau, alteori auzeau cntece, dar asta mai departe. Cei care rdeau aveau voci armonioa-

137

se, nu semnau a gnomi, iar cntecele erau frumoase, numai c sunau sinistru i ciudat aa c piticii nu simir nici o alinare, ci, mai degrab, un ndemn de a fugi de prin locurile acelea, cu toat puterea care le mai rmseser. Mai trecur nc dou zile i descoperir c drumul lor o lua n jos, i curnd dup aceea se trezir ntr-o vale acoperit aproape n ntregime cu stejari puternici. Oare chiar n-are sfrit pdurea asta pctoas? spuse Thorin. Ar trebui s se caere cineva n vrful unui copac, s ncerce s scoat capul pe deasupra i s se uite n jur. Singura soluie e s alegem copacul cel mai nalt dintre toi ci se apleac deasupra crrii. Bineneles c cineva nsemna Bilbo. L-au ales pentru c cel care se cra nu le putea fi de folos dect dac ajungea cu capul deasupra frunzelor din vrf, i pentru asta trebuia s fie destul de uor ca s-l in crengile din vrf, care erau i cele mai subiri. Bietul domn Baggins nu prea avea antrenament la cratul n copaci, dar ceilali l-au urcat pe crengile de jos ale unui stejar uria ce cretea drept n mijlocul drumului, aa c n-a mai avut ncotro i a trebuit n continuare s urce cum se pricepea el mai bine. i fcu drum printre ramurile nclcite, primind tot timpul plesnituri n fa, se nverzi i se murdri de la scoara btrn a crengilor mai mari, alunec de mai multe ori, dar i recpt la timp echilibrul, i n cele din urm, dup ce se zbtu cumplit ntrun loc dificil unde nu prea s existe nici o ramur care s-i convin, ajunse la vrf. i n tot timpul sta se ntrebase dac nu cumva erau pianjeni n copac i cum va mai cobor de acolo (altfel dect prin cdere). n cele din urm scoase capul pe deasupra bolii de frunze i atunci vzu, ntr-adevr, pianjeni. Dar erau dintre cei mici, de mrime obinuit, i umblau dup fluturi. Lumina era ct pe-aci s-l orbeasc, i auzea pe pitici strigndu-l de jos, de undeva de departe, dar nu putea s le rspund; tot ce putea era s se in strns i s clipeasc. Soarele strlucea puternic i nu reui s se obinuiasc cu el dect dup

138

mult vreme. Cnd, n sfrit, reui, vzu de jur mprejurul lui o mare verde-nchis. ncreit ici-colo de adierea vntului; i peste tot sute de fluturi. Trebuie s fi fost din specia mpratul purpuriu un fluture cruia i plac vrfurile copacilor din pdurile de stejar dar tia nu erau purpurii, ci negru-nchis, foarte nchis, catifelai i fr nici un fel de desen pe aripi. Se uit mult vreme la mpraii negri i se bucur simind adierea vntului n pr i pe fa; dar n cele din urm strigtele piticilor, acolo, jos, care ncepuser chiar s bat din picioare de nerbdare, i amintir de ceea ce trebuia s fac. Orict s-ar fi uitat, nu vedea dect ntinderi de arbori i de frunze care se prelungeau la nesfrit. Inima lui, care se nseninase cnd vzuse Soarele i simise vntul pe fa, i se cufund iar pn-n clcie: nu aveau nici un pic de mncare, ca s fie ndemnat s se ntoarc acolo, jos. De fapt, dup cum v-am mai spus, nu se aflau prea departe de marginea pdurii; i dac Bilbo ar fi avut mintea s vad ce era de vzut, copacul n care se urcase, cu toate c era nalt, se afla aproape de fundul unei vi largi, aa c, din vrful lui, ceilali copaci preau c se ridic de jur-mprejur ca marginile unei strchini uriae; aa c nu se putea atepta s vad pn unde se ntindea pdurea. Dar nu vzu nimic din toate astea i cobor disperat, n cele din urm ajunse jos, zgriat, nclzit i amrt, i n ntunericul peste care ddu nu reui s vad nimic. Ceea ce povesti i fcu, de altfel, ntr-o clip i pe ceilali s devin la fel de triti ca el. Pdurea se ntinde i se tot ntinde, i iar se ntinde, n toate direciile. Ce facem? i la ce-a servit s trimitem un hobbit? strigar toi, de parc ar fi fost vina lui. Nu le psa de fluturi nici ct negru sub unghie, iar cnd le povesti de adierea minunat, pe care nu puteau s-o simt pentru c erau prea grai s se caere pn sus, se nfuriar de-a binelea. n seara aceea au mncat ultimele rmie i firimituri pe care le mai aveau; aa c primul lucru pe care l-au observat

139

cnd s-au trezit a doua zi de diminea, a fost c tot i mai rodea foamea, iar al doilea c ploua i c din loc n loc picturile cdeau grele de-a lungul crrii. Aa i-au amintit c pe deasupra li se mai uscase i gura de sete, dar ploaia nu-i ajut n nici un fel s i-o potoleasc; o sete grozav nu se potolete stnd sub stejari uriai i ateptnd s-i cad o pictur de ap pe limb, din ntmplare. Singura frm de alinare le veni, pe neateptate, de la Bombur. Se trezi brusc i se ridic scrpinndu-se n cap. N-avea nici cea mai mic idee unde se afl i nici de ce i era att de foame; uitase tot ce se ntmplase de cnd o porniser la drum, n dimineaa aceea de mai, atunci, de mult. Ultimul lucru de care-i amintea era petrecerea din casa hobbitului, i s-au strduit mult pn au reuit s-l fac s cread povestea numeroaselor ntmplri prin care trecuser de cnd plecaser. Cnd auzi c nu e nimic de mncare, se aez i ncepu s plng, cci se simea foarte slbit, nici nu se putea ine bine pe picioare. De ce m-oi mai fi trezit? strig. Visam att de frumos! Se fcea c m plimbam printr-o pdure, cam ca asta, dar cu tore aprinse n copaci i lmpi care se legnau atrnate de ramuri, i focuri care ardeau jos, pe pmnt; i era o mare srbtoare, care se tot prelungea la nesfrit. i mai era acolo i un rege al pdurilor, cu o coroan de frunze pe cap; cntau cu toii cntece vesele i nici nu v pot spune sau enumera cte mncruri sau buturi minunate erau acolo. Nici s nu ncerci, spuse Thorin. De fapt, dac nu poi vorbi despre altceva, mai bine taci. Dac nu te-ai fi trezit, team fi lsat n pdure cu visele tale tmpite, cu tot; nu-i nici o plcere s te care cineva n spinare, dup sptmni ntregi de porii sczute. Acum nu mai era nimic de fcut dect s-i strng curelele n jurul stomacurilor goale, s-i ia traistele i boccelele goale n spate i s-i trasc picioarele, fr prea mari sperane c vor ajunge la captul drumului nainte s leine cu

140

totul de foame. Continuar aa toat ziua, mergnd foarte ncet, cu mare oboseal, n timp ce Bombur nu nceta s se vaite c nu-l mai duc picioarele i c vrea s doarm. Nu, n-ai s te culci! i spuser ceilali. Las' mai simi i tu greutatea pe picioarele tale. c destul te-am dus noi n spate. Totui, refuz s mai fac vreun pas i se arunc la pmnt. N-avei dect s mergei mai departe, dac vrei. Eu m culc aici i dorm, i visez mncare, dac n-o pot avea altfel. i sper s nu m mai trezesc niciodat. Tocmai atunci Balin, care se afla puin mai n fa, strig: Ce-a fost asta? Mi s-a prut c am vzut o licrire de lumin n pdure. Se uitar cu toii i n faa lor, ntr-un loc care li se pru destul de deprtat, vzur ceva rou licrind n ntuneric; apoi apru nc o licrire, dup care mai ni nc una, lng ea. O pornir cu toii n grab se ridicase chiar i Bombur fr s le pese c vor da de troli sau de gnomi. Lumina era n faa lor i n stnga potecii, i cnd, n cele din urm ajunser, la acelai nivel cu ea, vzur clar c sub copaci ardeau tore i focuri, dar c astea se aflau la o distan bun de poteca lor. S-ar prea c visurile mele se mplinesc, gfii Bombur, n urma lor. Voia s se repead n pdure, dup lumini. Dar ceilali i amintir ce le spuseser att vrjitorul, ct i Beorn. La ce ne-ar servi ospul dac nu ne-am mai ntoarce vii de acolo? spuse Thorin. Dar fr osp tot nu mai rmnem mult vreme n via, spuse Bombur, i Bilbo i ddu ntru totul dreptate. Discutar mult vreme problema, ntorcnd-o pe fa i pe dos, pn cnd n cele din urm czur de acord s trimit vreo dou iscoade, s se furieze pe lng lumini i s afle ce reprezint. Dar, pe de alt parte nu au reuit s se hotrasc pe cine s trimit, nimeni nu prea nerbdtor s rite s se

141

piard i s nu-i mai gseasc niciodat prietenii. n cele din urm, n pofida faptului c fuseser prevenii, foamea i fcu s se hotrasc, pentru c Bombur continua s le tot povesteasc despre toate lucrurile bune pe care le mncase el n vis, la ospul din pdure; aa c prsir cu toii poteca i se cufundar mpreun n inima pdurii. Dup ce se furiar i se trr o bun bucat de drum, se uitar pe furi din spatele trunchiurilor i vzur un lumini unde se tiaser mai muli arbori i se nivelase pmntul. n lumini erau o grmad de ini, fpturi care artau ca elfii, mbrcate toate n verde i cafeniu i aezate ntr-un cerc mare pe butucii rotunzi ai copacilor tiai, n mijlocul lor era un foc i pe civa dintre copacii din jur erau fixate tore; dar privelitea care li se pru cea mai minunat era c toi mncau i beau, i rdeau cu poft. Mirosul de carne fript era att de ademenitor, nct fr s mai atepte s se consulte unul cu altul, se ridicar cu toii i se repezir n mijlocul cercului, singurul lor gnd fiind s cear de mncare. Dar nici n-apuc primul s peasc bine n poian, c toate luminile se stinser ca prin minune. Cineva lovi cu piciorul n foc, din care se ridicar scntei strlucitoare, ca nite rachete. Dup care focul dispru cu totul. Erau pierdui ntr-un ntuneric desvrit, fr urm de lumin, i nu reuir nici mcar s se gseasc unul pe altul, n orice caz nu nainte s treac mult vreme. Dup ce bjbir nnebunii prin ntuneric, mpiedicndu-se de buteni, izbindu-se i zdrelindu-se de copaci, strignd i ipnd pn cnd se trezi probabil toat pdurea pe o raz de civa kilometri njur, reuir n cele din urm s se strng cu toii ntr-un maldr i s se numere pe pipite. Bineneles c ntre timp uitaser cu desvrire n ce direcie se afla poteca i erau cu toii pierdui fr speran, n orice caz pn dimineaa. N-aveau ncotro! Trebuiau s-i petreac noaptea acolo unde se aflau; nici mcar nu ndrznir s caute resturi de mncare pe jos de team s nu se piard din nou unul de al-

142

tul. Dar abia apucaser s se culce i Bilbo tocmai ncepuse s simt c-l cuprinde somnul, cnd Dori, pe care czuser sorii s stea primul de veghe, spuse, optind rspicat: Luminile se aprind din nou, uite acolo, i sunt mai multe ca oricnd. Srir n sus toi deodat. i, ntr-adevr, vzur zeci de lumini sclipitoare i auzir ct se poate de clar vocile i rsetele dinainte. Se apropiar pe furi, unul dup altul, fiecare atingnd spatele celui din fa. Cnd ajunser aproape de ele, Thorin spuse: De data asta nu v mai repezii! Nimeni s nu se clinteasc din ascunztoare pn nu-i spun eu. Am s-l trimit nti pe domnul Baggins singur, s vorbeasc cu ei. De el nor s se sperie (Dar eu de ei? se gndi Bilbo) i, oricum, ndjduiesc c nu-i vor face nici un ru. Cnd ajunser la marginea cercului de lumini, l mpinser brusc pe Bilbo din spate. i nainte s aib timp s-i vre inelul n deget, se mpiedic i fcu un pas, gata s cad drept n mijlocul vlvtilor focului i torelor. Dar totul se dovedi a fi n zadar. Luminile se stinseser din nou i se fcu ntuneric bezn. Dac le-a fost greu s se regseasc prima oar, de data asta le-a fost i mai greu. Pe de alt parte, nu reuir cu nici un chip s-l gseasc pe hobbit. De cte ori se numrau, ieeau doar treisprezece la numr. Strigar i-l chemar: Domnule Baggins! Bilbo! Hobbit! Hobbit afurisit! Hei! Fir-ai al naibii, unde eti? i alte asemenea strigte. Dar nu primir nici un rspuns. Tocmai pierduser orice speran, cnd Dori se mpiedic de el, din pur ntmplare. Czu, n ntuneric, peste ceea ce i se pru a fi un butean i descoperi c era hobbitul; sttea ghemuit i dormea dus. Au trebuit s-l scuture o grmad ca s-l trezeasc, i cnd se trezi, se art foarte mulumit. Visam aa de frumos! bombni. Se fcea c mnnc un prnz nemaiauzit de bogat. Doamne, Dumnezeule! I s-au dus minile ca lui Bombur,

143

spuser. Nu ne vorbi despre vise. Ospurile din vis nu-s bune de nimic, nu le poi mpri cu noi. Sunt, probabil, cele mai bune pe care le voi cpta vreodat n locul sta pctos, mormi el, ntinzndu-se pe jos lng pitici i ncercnd s adoarm din nou ca s-i regseasc visul. Dar acelea nu fuseser ultimele lumini din pdure. Mai trziu, cnd mbtrni noaptea, Kili, care sttea de veghe, veni i i trezi din nou pe toi, spunnd: A aprut o adevrat vlvtaie aici, aproape. Parc s-au aprins deodat, ca prin minune, sute de tore i zeci de focuri. Ia ascultai cntecul i harfele! Dup ce ascultar un timp, ntini pe jos, i ddur seama c nu pot rezista dorinei de a se apropia i de a ncerca nc o dat s obin ajutor. Srir, aadar, iari n picioare. De data asta rezultatul fu ntr-adevr dezastruos. Petrecerea pe care o vzur era mai mare, mai grozav ca cele dinainte; i n capul unui ir lung de petrecrei sttea un rege al pdurilor, cu o coroan de frunze pe prul lui auriu. Regele sta semna foarte tare cu figura pe care spusese Bombur c ar fi vzut-o n vis. Elfii i treceau nite castroane din mn n mn, pe deasupra focurilor, cntau din harf i din gur. Prul lor lucios era mpletit cu flori; la gulere i la brie aveau giuvaiere strlucitoare, cu pietre verzi i albe, iar feele i cntecele lor erau pline de veselie. Cntau clar, puternic i frumos. i drept n mijlocul ospului, apru brusc Thorin. Se fcu o linite total, drept la jumtatea unui cuvnt. i se stinser toate luminile. Flcrile srir n sus, transformndu-se n fum negru. Ochii piticilor se umplur de scrum i de cenu. i pdurea se umplu din nou de vaietele i strigtele lor. Bilbo se trezi alergnd n cerc (sau, cel puin, aa i se pru) i strignd : Dori, Nori, Ori, Oin, Gloin, Fili, Kili, Bombur, Bifur, Bofur, Dwalin, Balin i Thorin Scut-deStejar! n timp ce nite fpturi pe care nu le putea vedea sau

144

simi fceau i ele la fel n jurul lui (strignd din cnd n cnd i Bilbo!). Dar vaietele celorlali se deprtau din ce n ce, devenind tot mai slabe, cu toate c dup un timp i se pru c se schimbaser n ipete i strigte de ajutor, la mare distan, n cele din urm toate zgomotele se potolir i Bilbo rmase singur, ntr-o linite i o bezn desvrite. A fost una dintre clipele lui cele mai nenorocite. Curnd ns ajunse la concluzia c nu servete la nimic s ncerce s fac ceva nainte s apar ziua i lumina i c e inutil s bjbie ncoace i ncolo, obosindu-se fr nici o speran c va putea mnca i astfel se va putea ntrema. Se aez deci sprijinindu-se cu spatele de un copac i ncepu s se gndeasc, nu pentru ultima oar, la vizuina lui deprtat, cu cmrile ei minunate. Era adnc cufundat n gnduri, visnd unc, ochiuri i pine prjit cu unt, cnd simi c l atinge ceva. Ceva care seamn cu o sfoar groas i lipicioas i care se afla chiar lng mna lui stng. iar cnd ncerc s se mite, descoperi c picioarele lui erau nfurate n aceleai sfori; ncerc s se ridice i czu imediat la loc. Apoi pianjenul uria, care se grbise s-l lege pe cnd moia, veni din spate i se repezi asupra lui. Bilbo nu reui s vad dect ochii fpturii, dar i simi picioarele proase n timp ce se strduia s nfoare firele ei scrboase n jurul lui. Avusese mare noroc c se trezise la timp. O clip mai trziu n-ar mai fi fost n stare s fac nimic. Acum ns se lupt cu disperare i scp. A trebuit s resping cu minile fptura care ncerca s-l anihileze cu un fel de otrav, aa cum fac pianjenii cu mutele. Deodat i aminti de sabie i o scoase din teac. Pianjenul sri napoi i Bilbo avu timp s taie firele i s-i elibereze picioarele. Dup asta se pregti s atace. Firete c pianjenul nu tia c exist fiine care purtau asemenea ace la old, c altfel ar fi fugit mai repede. Bilbo se repezi la el nainte s poat disprea i-l lovi cu sabia drept n ochi. Pianjenul, nnebunit de furie, ncepu s sar i s danseze, i s arunce cu picioarele n toate direciile, cu

145

smucituri ngrozitoare, pn cnd Bilbo l ucisese cu o nou lovitur de sabie. Dup asta czu i mult vreme nu-i mai aminti de nimic. Cnd i reveni, lumina era slab i cenuie, aa cum e ziua n pdure. Pianjenul zcea mort lng el i lama sbiei avea pete negre pe ea. ntr-un fel, uciderea pianjenului uria, de unul singur, n ntuneric, fr ajutorul vrjitorului sau al piticilor, sau al altcuiva, nsemna mare lucru pentru domnul Baggins. i, tergndu-i sabia de iarb i punnd-o napoi n teac, se simi alt hobbit, mult mai aprig i mai viteaz, cu toate c-i chioriau maele de foame. Am s-i dau un nume, i spuse el sabiei, am s-i spun eapa. Dup asta ncepu s exploreze mprejurimile. Pdurea era sinistr i tcut; dar trebuia s-i caute prietenii; asta n primul rnd; i nici nu puteau fi prea departe, dac nu cumva i prinseser elfii (sau alte fpturi i mai rele) i-i fcuser prizonieri. Bilbo simi c e periculos s strige i rmase mult vreme pe loc, ntrebndu-se n ce direcie o fi drumul i pe unde s-o ia mai nti ca s-i caute. Vai, de ce n-am inut minte sfatul lui Beorn i al lui Gandalf, se vicri el. De ce belea am dat cu toii! CU TOII! Ce bine ar fi s fim iar mpreun: e cumplit s fii singur. n cele din urm ghici, de bine de ru, direcia din care veniser strigtele de ajutor n timpul nopii i spre norocul lui (se nscuse cu o porie bun de noroc) ghici mai mult sau mai puin exact, dup cum vei vedea. Se hotr, aadar, s-o ia n direcia aceea, strecurndu-se ct se pricepu el mai bine. Dup cum v-am mai spus, hobbiii se pot mica fr zgomot, mai ales prin pdure. i, n plus, nainte de a o porni la drum, Bilbo i mai pusese i inelul n deget. Aa c pianjenii nici nu l-au vzut, nici nu l-au auzit c vine. Un timp i continu drumul pe furi, pn cnd vzu un fel de umbr neagr i deas n faa lui, neagr chiar i pentru pdurea aceea; era ca o pat a nopii care nu se risipea niciodat. Pe cnd se apropia, vzu c e vorba de pnze de

146

pianjeni, una n spate, alta deasupra i nclcit cu nc una, i deodat, aezai pe crengile de deasupra lui, vzu pianjenii uriai i fioroi, i, dei avea inelul n deget, ncepu s tremure de spaim s nu-l descopere. Stnd dup un copac, se uit mult vreme la un grup de pianjeni, apoi n tcerea i nemicarea pdurii, i ddu seama c fpturile acelea dezgusttoare vorbeau ntre ele. Vocea lor era ca un fel de ssit i scrit subire, dar reui totui s neleag multe dintre cuvintele pe care le rosteau. Vorbeau despre pitici. A fost o lupt crncen, dar a meritat, spuse unul. Ce piei groase i nesuferite au! Dar sunt sigur c trebuie s fie buni i zemoi. Numai nu-i lsa s stea prea mult, spuse al treilea. Nu sunt aa de grai ct ar trebui s fie N-au mncat prea bine n ultima vreme. Uside-i, hai, ssi al patrulea, uside-i acum. i atrn-i pe urm. Eu sunt sigur c-au i murit, spuse primul. Nici gnd! Am vzut adineauri unul care se zbtea. Tocmai se trezise, ca s spun aa, dintr-un somn mi-i-nunat. Vrei s-l vedei? i zicnd asta, unul dintre pianjenii grai alerg pe o sfoar pn ajunse la vreo zece legturi atrnate n ir, de o crac nalt. Observndu-i pentru prima oar blbninduse n umbr, Bilbo se ngrozi cnd vzu un picior de pitic prin captul unora dintre legturi sau ici-colo cte un vrf de nas, un pic de barb sau de scufie. Pianjenul se duse la cea mai gras dintre legturi Trebuie s fie bietul Bombur, i spuse Bilbo i ciupi tare nasul care ieea din legtur. Se auzi un ipt nbuit dinuntru i deodat din legtur ni un deget de la picior, care-l lovi pe pianjen puternic i direct. Bombur tot mai avea vlag. Se auzi un zgomot ca o lovitur dat ntr-o minge de fotbal dezumflat i pianjenul furios czu de pe crac, prinzndu-se n ultima clip cu propriul su fir. Ceilali rser:

147

Ai avut dreptate, spuser, carnea e vie i lovete. Le pun eu capac la toi, curnd, ssi pianjenul cel furios, crndu-se din nou pe crac. Bilbo i ddu seama c venise vremea s fac ceva. Nu se putea cra pn la lighioane i n-avea cu ce s trag n ele. Uitndu-se n jur, vzu totui c n locul acela erau multe pietre care zceau n ceea ce prea s fi fost un pru, dar care acum secase. Bilbo se pricepea destul de bine s inteasc cu pietre i nu-i trebui mult pn s gseasc una frumoas, neted, n form de ou, care s i se potriveasc foarte bine n mn. Cnd era mic se antrena aruncnd cu pietre spre o anume int, pn cnd toi iepurii, toate veveriele i chiar psrile ncepuser s dispar din calea lui cu iueala fulgerului ori de cte ori l vedeau c se apleac; chiar dup ce crescuse, tot i mai petrecea o bun parte din timp trimitnd sgei ntr-o int sau aruncnd inele ntr-un ru, mpucnd vergeaua, jucnd popice sau bile, sau alte jocuri panice. Da, n afar de rotocoale de fum, ghicitori i gtit, se mai pricepea nc la o grmad de lucruri despre care n-am avut timp s v spun. N-am nici acum. n timp ce hobbitul culegea pietre, pianjenul ajunsese la Bombur; cteva clipe mai trziu ar fi fost mort. Dar tocmai atunci Bilbo inti. Piatra izbi pianjenul cu putere n cap, fcndu-l s cad leinat din copac, trosc! la pmnt, cu picioarele ncovrigate. Piatra urmtoare zbur vjind printr-o pnz mare de pianjen, mucndu-i firele, fcndu-i vnt pianjenului care sttea n mijlocul ei i pac! ucigndu-l. Dup asta s-a creat o mare panic n colonia de pianjeni, i pot s v asigur c un timp au uitat de pitici. Nu-l vedeau pe Bilbo, dar ghiceau din ce direcie veneau pietrele. Aa c se repezir spre hobbit, iui ca fulgerul, alergnd, legnndu-se, aruncndui firele lungi n toate direciile, pn cnd aerul pru c se umple de frnghii flfiitoare. Dar Bilbo se furi ndat n alt loc. Se gndea s ncerce s atrag pianjenii, s-i fac s se deprteze tot mai mult

148

de pitici; i n acelai timp s-i fac s devin curioi, nervoi i furioi. Cnd ajunser vreo cincizeci n locul unde se aflase el puin mai devreme, mai arunc nite pietre n ei i ntrunii care se opriser n urma lor; apoi, dansnd printre copaci, ncepu s cnte un cntecel care s-i nfurie i mai tare i s-i fac pe toi s-l urmeze, i, n acelai timp, s-i fac pe pitici s-l aud. Iat ce cnta: Un pianjen ese-n pomu' nalt Gras, btrn, nu poate s m vad, Ghem cu picioare, ghem cu picioare, Tu te faci c n-ai habar, Dar vrei, vd eu prea bine, S-i cad i eu n nad. Blegulea, btrnul, umflat peste msur, Blegulea, btrne, tu chiar nu vrei s vii? Btrne pntecos, Ia vino puin mai jos, C sus n-ai s m prinzi. Blegulea, zu s tii! Planul nu era poate prea grozav, dar nu uitai ca Bilbo a trebuit s-l nscoceasc ntr-o clip i nc ntr-o clip foarte grea. n orice caz, i-a atins scopul. n timp ce cnta, continua s arunce cu pietre i mai btea i tactul cu piciorul. Aproape toi pianjenii care se aflau de fa se luar dup el. Unii czur din copaci, alii alergar de-a lungul crengilor, se legnar fcndu-i vnt de pe un copac pe altul sau aruncnd fire noi peste spaii ntunecate. Se npustir n direcia cntecului mult mai repede dect se ateptase Bilbo. Erau ngrozitor de suprai. Nu era vorba numai de pietre; pianjenilor nu le-a plcut niciodat s li se spun Ghem cu picioare, iar Blegulea e o insult pentru oricine. Bilbo alerg spre alt loc, dar pianjenii alergar n grupuri, n diferite locuri din luminiul unde locuiau, i eseau

149

acum pnze ca s nchid toate spaiile libere dintre trunchiurile de copaci. n cteva clipe hobbitul avea s se trezeasc prins ntre pnzele groase, sau cel puin asta era intenia pianjenilor. Stnd acum n mijlocul insectelor care-l hituiau i tot eseau de zor, Bilbo i lu inima n dini i ncepu un nou cntec: Grasul Lob i tontul Cob Mreje-au nceput s-ntind; Sunt gustos, o tiu prea bine, Dar n-au s m prind. Sunt aici, musca cea rea. Voi, plini de-osnz. Mult prea lenei s m prindei, n scrboasa pnz. i cu aceste cuvinte se ntoarse i descoperi c ultimul spaiu dintre doi copaci nali fusese nchis cu pnz din fericire, nu una esut serios, ci doar iruri mari de sfoarde-pianjen de grosime dubl, ntinse n grab de la un trunchi la altul. Bilbo scoase sabia lui cea mic, ciopri firele i se deprta cntnd. Pianjenii vzur sabia, cu toate c nu cred c i-au dat seama ce e, i ntr-o clip toat ceata se npusti alergnd spre hobbit, pe pmnt i pe crengi, legnndu-i picioarele proase i apucnd totul cu cletii i cu torctoarele, n timp ce ochii li se bulbucaser i spumegau. l urmar prin pdure pn cnd Bilbo ajunse la limita pn unde ndrznea s se ncumete. Apoi, fcnd chiar mai puin zgomot dect un oricel, se ntoarse pe furi de unde plecase. tia c timpul era preios, c nu va trece mult i pianjenii se vor ntoarce la copacii unde i atrnaser pe pitici. Aa c trebuia s-i salveze n mare grab. Lucrul cel mai greu era s se care pe craca cea lung de care atrnau legturile. Nu cred c ar fi reuit dac unul dintre pianjeni n-ar fi lsat, din fericire, s atrne un fir pn jos; cu ajutorul acestui fir, cu toate c i

150

se lipea de mn i-l durea, Bilbo se urc n copac unde ddu nas n nas cu un pianjen btrn, cu o minte cam nceat i cam gras la trup, care rmsese s pzeasc prizonierii i i tot ciupise s vad care era cel mai zemos i mai bun de mncat. Se gndise s nceap ospul n lipsa celorlali, dar domnul Baggins era grbit, i nainte ca pianjenul s-i dea seama ce se ntmpl, simi o mpunstur i se rostogoli mort de pe crac. Lucrul urmtor pe care trebuia s-l fac Bilbo era s elibereze un pitic. Cum? Dac tia firul care-l inea spnzurat, nefericitul se prbuea, buf! la pmnt, care se afla la mare distan. naintnd cu smucituri pe crac (ceea ce i fcu pe bieii pitici s danseze i s se blbne ca nite fructe coapte), ajunse la prima legtur. Fili sau Kili, se gndi el dup vrful unei scufii albastre care ieea n partea de sus. Probabil c Fili, deduse dup vrful unui nas lung care ieea din pachetul de fire nfurate. Plecndu-se peste el, reui s taie majoritatea firelor tari i lipicioase, dup care, bineneles, dnd din mini i din picioare, Fili apru n ntregime. M tem c Bilbo ncepu s rd cnd l vzu micndu-i minile i picioarele epene, n timp ce se balansa pe firul de pianjen ce-i trecea pe sub brae, lacndu-l s semene cu o jucrie caraghioas care salt pe srm. Pn la urm reui totui s-l ridice pe Fili pe crac; dup care Fili fcu tot ce-i sttu n putere s-l ajute pe hobbit, cu toate c era bolnav din pricina otravei de pianjen i a faptului c sttuse atrnat aproape toat noaptea i toat ziua dinainte acoperit de firele nfurate n jurul lui, prin care nu-i ieea dect nasul cu care trebuia s respire. I-a trebuit o venicie s-i poat scoate scrboenia aceea din ochi i din sprncene, ct despre barb, a trebuit s-o taie aproape pe toat. n orice caz, ncepur amndoi s ridice nti un pitic, apoi altul sus pe crac i s-i elibereze, tindu-le firele. Nici unul dintre pitici nu se afla ntr-o stare mai bun ca Fili, iar unii dintre ei se simeau chiar mai ru. Unii aproape c n-

151

avuseser cum s respire (vedei, aadar, c nasurile lungi sunt, uneori, folositoare), iar alii se otrviser cumplit. Astfel i scpar pe Kili, Bifur, Bofur, Dori i Nori. Bietul Bombur era istovit. Era cel mai gras i fusese ciupit i nghiontit fr ncetare aa c se rostogoli pur i simplu de pe crac i czu, buf! pe pmnt, din fericire pe nite frunze care se aflau acolo, rmnnd ntins pe jos. Cnd ncepur s se ntoarc pianjenii, mai ri ca niciodat, mai erau nc cinci pitici atrnai de captul crengii. Bilbo se ntoarse repede la cellalt capt al crengii, aproape de trunchi, i-i opri pe cei care ncercau s se care sus. i scosese inelul cnd l salvase pe Fili i uitase s-l pun la loc, aa c ncepur toi s bolboroseasc i s ssie. Acum te vedem, strpitur pctoas! Las'c te mncm noi i-i lsm oasele i pielea atrnate de un copac! ! Are un ac, nu-i aa? Las c tot l prindem i-l atrnm cu capu-n jos, o zi sau dou. n timp ce se ntmplau toate astea, ceilali pitici se munceau s elibereze restul prizonierilor, tind firele cu cuitul. Curnd aveau s fie toi liberi, dei nu era clar ce avea s urmeze dup asta pianjenii i prinseser destul de uor n noaptea din ajun, dar atunci i luaser prin surprindere i pe ntuneric. De data asta se anuna o lupt crncen. Deodat Bilbo observ c mai muli pianjeni se strnseser n jurul lui Bombur, care zcea pe jos, i l legaser din nou, trndu-l acum dup ei. Bilbo scoase un rcnet i ncepu s ciopreasc pianjenii din faa lui. Acetia se retraser iute, iar el se tr n patru labe i czu din copac drept n mijlocul celor de jos. Sabia lui mic era pentru ei un nou fel de neptur. Lovea fr mil n toate direciile! Lucea ncntat parc, n timp ce-i njunghia. Ucise vreo jumtate de duzin nainte ca ceilali s se hotrasc s se retrag i s-l lase pe Bombur lui Bilbo. Cobori! Cobori! le strig el piticilor care stteau pe crac. Nu mai stai acolo sus, c v acoper cu plase! Vedea pianjeni care se ngrmdeau pe toi copacii dimprejur,

152

trndu-se pe crengi deasupra piticilor. Piticii se rostogolir, srir sau czur pe jos, toi unsprezece grmad, majoritatea neputincioi, reuind cu greu s se in pe picioare. Se strnser, n sfrit, toi doisprezece, numrndu-l i pe bietul Bombur, care sttea sprijinit de o parte i de alta de vrul lui, Bifur, i de fratele lui, Bofur; Bilbo dansa n preajma lor, fluturnd sabia, n timp ce sute de pianjeni furioi se holbau la ei de peste tot, din jur i de deasupra. Situaia era destul de disperat. Atunci ncepu btlia. Unii pitici aveau cuite, alii bee i toi aveau la ndemn pietre, iar Bilbo avea pumnalul lui elfesc. Reuir s resping pianjenii o dat i nc o dat, i chiar s ucid muli dintre ei. Dar asta nu putea continua la nesfrit. Bilbo era aproape mort de oboseal; doar patru dintre pitici erau n stare s se in pe picioare, i nu mai era mult pn cnd urmau s fie cu toii dobori ca nite mute sleite. Pianjenii ncepuser iari s-i eas pnza n jurul lor, de la un copac la altul. Pn la urm Bilbo nu reui s gseasc alt plan dect s le spun piticilor taina inelului. Nu-i prea convenea, dar navea ncotro. Eu o s dispar, spuse. i dac pot, o s distrag atenia pianjenilor. Voi trebuie s rmnei mpreun i s-o luai n direcia opus, nspre stnga. Cam pe acolo trebuie s mergei, ca s dai de locul unde am vzut focurile elfilor ultima dat. A fost greu s-i fac s neleag, pe de-o parte din pricin c erau ameii i pe de alta, din pricina strigtelor, pocniturilor de b i a pietrelor aruncate; dar dup un timp Bilbo simi c lucrurile nu mai pot suferi amnare pianjenii strngeau cercul tot mai tare. i puse brusc inelul i, spre marea uimire a piticilor, dispru. Puin mai trziu, se auzi o voce spunnd Grasul Ghem cu picioare, printre copaci, departe, n stnga. Asta i neliniti grozav pe pianjeni. Se oprir, i unii o pornir n direcia vocii. Ghem cu picioare i fcu s se nfurie n aa hal,

153

nct i pierdur minile. Apoi Balin, care nelesese planul lui Bilbo mai bine dect ceilali, conduse atacul. Piticii, ghemuii unul ntr-altul, formnd un mnunchi compact i aruncnd cu pietre ca o grindin, urmrir pianjenii spre stnga i sparser cercul. Strigtele i cntecul care se auzeau departe, n urma lor, se oprir brusc. Spernd cu disperare c Bilbo nu fusese prins, piticii i continuar drumul. Dar nu destul de repede. Erau bolnavi i obosii, i cu toate c muli dintre pianjeni se aflau destul de aproape n urma lor, nu puteau nainta dect ontcontc. Cnd i cnd trebuiau s se ntoarc s lupte cu fpturile care-i ajungeau din urm; civa pianjeni se i urcaser n copacii de deasupra lor i aruncau fire lungi i lipicioase nspre ei. Lucrurile se stricaser iari cam ru, cnd, deodat, Bilbo reapru i atac pianjenii uluii, dintr-o parte. Plecai, plecai, strig el, c-i mpung eu! i i mpunse. Se repezea nainte i napoi, cioprind fire de pianjen, tocndu-le picioarele i spintecndu-le trupurile grase cnd se apropiau prea tare. Pianjenii se umflau de furie, bolboroseau i spumegau, i ssiau blesteme fioroase. eapa i speriase de moarte i acum, cnd apruse din nou, nu ndrzneau s se apropie dect pn la un punct. Aa c, orict ar fi blestemat-o, prada lor se deprta ncet, dar sigur. A fost ngrozitor, lucrurile au prut s dureze la nesfrit. Dar n cele din urm, tocmai cnd Bilbo simea c nu mai poate ridica mna nici pentru o singur lovitur, pianjenii renunar s-i mai urmreasc i se ntoarser, dezamgii, n colonia lor cea neagr. Piticii vzur atunci c ajunseser la marginea unui cerc unde arseser focurile elfilor. Dar nu-i ddeau seama dac era vorba de vreunul dintre focurile pe care le vzuser n noaptea din ajun. Totui, prea c peste locurile acelea plutete un fel de vraj. Avea alt culoare care nu le plcea deloc pianjenilor. Oricum, lumina era aici mai verde i ramurile mai puin groase i amenintoare, aa c avur norocul

154

s se poat odihni, s-i poat trage sufletul. Zcur o vreme, suflnd i gfind. Dar nu trecu totui prea mult i ncepur s pun ntrebri. i cerur lui Bilbo s le explice n cele mai mici amnunte cum se fcea nevzut, iar Inelul pe care-l gsise i interes att de tare, nct un timp uitar de propriile lor necazuri. Balin, mai cu seam, insist s i se spun de mai multe ori povestea cu Gollum, cu ghicitorile i tot restul, i unde, i cum gsise Inelul. Dup un timp ns lumina ncepu s scad i atunci ntrebrile se schimbar: unde se aflau, unde era crarea, unde puteau gsi ceva de mncare i ce trebuiau s fac n continuare? Repetau aceste ntrebri ntruna i preau c ateapt ca micul Bilbo s le dea rspunsul. De unde se vede c i schimbaser cu totul prerea despre domnul Baggins i ncepuser s-l respecte cum se cuvine (i aa cum le spusese i Gandalf c-o s se ntmple). ntr-adevr, nu mai bombneau, ci erau convini c hobbitul va gsi un plan minunat care s-i ajute. tiau prea bine c, dac n-ar fi fost hobbitul, ar fi murit deja cu toii, i mulumir, deci, de mai multe ori. Unii se ridicar chiar i se plecar pn la pmnt, cu toate c efortul i fcu s pice n nas i nu mai reuir mult vreme s se pun la loc pe picioare. Adevrul despre dispariia lui Bilbo nu sczu cu nimic prerea lor bun despre el; cci vzuser c are totui minte i noroc, i un inel fermecat toate trei bunuri foarte folositoare; de fapt, l-au ludat ntraa hal, nct Bilbo ncepu s simt c, la urma urmei, are n el ceva de aventurier curajos, cu toate c ar fi fost mult mai curajos dac ar fi avut parte i de ceva mncare. Dar n-avea nimic, absolut nimic; i nici unul dintre ei nu era n stare s se duc s caute ceva sau s gseasc drumul pierdut. Drumul pierdut! n mintea obosit a lui Bilbo drumul devenise o idee fix. Sttea i se uita n faa lui, la copacii care nu se mai terminau, i dup un timp se cufundar din nou, cu toii, n tcere. Toi, n afar de Balin. Mult vreme dup ce toi ceilali tcuser i nchiseser ochii s doarm, continu s mormie i s rd pe nfundate:

155

Gollum! S fiu al naibii! Deci aa ai reuit s te furiezi pe lng mine! Acuma tiu! Te-ai strecurat ncet pe lng mine, nu-i aa, domnule Baggins? Ah, i nasturii mprtiai n pragul uii! Bunul i drguul Bilbo, Bilbo, Bilbo bo-bobo. Dup care adormi. i mult vreme a domnit o linite deplin. Deodat Dwalin deschise un ochi i se uit n jur: Unde e Thorin? ntreb. ocul a fost ngrozitor, ntr-adevr, erau numai treisprezece doisprezece pitici i un hobbit. Da. Unde era Thorin? Se ntrebar ce lucru nefast i s-o fi ntmplat, ce vraj sau ce montri ntunecai dduser peste el. i cum zceau aa pierdui n pdure, se cutremurar. Dup care se cufundar unul dup altul ntr-un somn agitat, plin de vise nfricotoare, n timp ce seara se transforma n noapte neagr; i deocamdat trebuie s-i lsm acolo, prea bolnavi i obosii s stabileasc grzi sau s stea cu rndul de veghe. Thorin fusese prins mult mai repede dect ei. V amintii c Bilbo adormise butean cnd pise n cercul de lumin? Apoi, fusese rndul lui Thorin s peasc n mijlocul cercului i, cnd se stinseser luminile, czuse ca o piatr fermecat. Tot zgomotul pe care-l fcuser piticii pierdui n noapte, ipetele pe care le scoseser cnd i prinseser pianjenii i i legaser, i tot zgomotul btliei de a doua zi trecuser peste el, fr s le aud. Dup care veniser Elfii Pdureni, l legaser i-l luaser de acolo. Fpturile pe care le vzuser petrecnd erau, firete, Elfii Pdureni. Ei nu sunt fiine rele. Dar au un pcat: nu au ncredere n strini. i cu toate c pe atunci vrjile lor aveau mare putere, erau foarte circumspeci. Se deosebeau de Eldari, de Elfii Apuseni erau mai periculoi i mai puin nelepi. Cci cei mai muli (mpreun cu neamurile lor rspndite pe dealuri i pe muni, se trgeau din triburi vechi care nu se duceau niciodat n ara Elfilor Apuseni. Elfii Luminii, Adncurilor i Mrilor se duceau acolo i triau ani i ani i se fceau mai buni, i mai nelepi, i mai nvai,

156

i descopereau vrji noi i o nou art a ndemnrii, fcnd lucruri frumoase i uimitoare, nainte ca unii dintre ei s se ntoarc n Pmntul de Mijloc, n Pmntul de Mijloc. Elfii Pdureni se simeau atrai de amurgul Soarelui i al Lunii noastre; dar cel mai mult le plceau stelele; i hoinreau n pdurile ntinse care creteau nalte, n inuturi care acuma nu mai sunt. Locuiau de cele mai multe ori la marginea codrului, de unde fugeau uneori ca s vneze sau s clreasc i s alerge pe cmpiile deschise la lumina lunii sau a stelelor. Dar dup venirea Oamenilor, au nceput s iubeasc din ce n ce mai mult amurgul i umbrele. Cu toate astea erau i rmneau elfi, i asta nseamn fpturi cu suflet bun. ntr-o grot uria, civa kilometri de la marginea Codrului ntunecat, n partea dinspre rsrit, tria pe vremea aceea regele lor cel mai mare. n faa porilor uriae de granit era un ru care venea din nlimile pdurii i continua apoi s curg, intrnd n mlatinile de la picioarele platourilor nalte i mpdurite. Aceast grot uria, din care porneau nenumrate peteri mai mici de fiecare parte, continua, cotind, departe, sub pmnt, i avea multe galerii i sli spaioase; dar era mai luminoas i mai sntoas dect locuinele gnomilor, i mai puin adnc i periculoas. De fapt, supuii regelui vnau i triau mai mult afar, n pdure, i aveau case sau colibe pe pmnt i pe crengile copacilor. Copacii care le plceau cel mai mult erau fagii. Grota era palatul regelui, seiful unde i pstra avuia i fortreaa n care se retrgeau supuii lui cnd voiau s se apere de dumani. Petera mai servea i drept temni pentru prizonieri. Aa c acolo l-au trt pe Thorin fr prea mult blndee, cci nu prea iubeau piticii i-i nchipuiau c e un duman. Pe vremuri se rzboiser cu unii dintre piticii pe care-i acuzaser c le furaser comoara. Ar fi ns drept s spunem c piticii susineau, dimpotriv, c luaser ce li se cuvenea, pentru c se nvoiser cu Regele Elfilor s-i lucreze aurul i argintul.

157

Dup ce lucraser, regele refuzase s le mai plteasc. De fapt, marea slbiciune a Regelui Elfilor erau lucrurile de pre, mai ales argintul i nestematele albe; i cu toate c avea un tezaur destul de mare, voia mereu mai mult, fiindc nu era nc att de bogat ca ali suverani ai elfilor, de pe vremuri. Supuii lui nu scoteau din pmnt i nu prelucrau metalele sau nestematele, i nici nu se prea sinchiseau de nego sau de agricultur. Asta o tia orice pitic, dei familia lui Thorin n-avusese nici o legtur cu vechea ceart de care v-am pomenit. Aa c Thorin s-a suprat din cauza felului n care s-a purtat cu el dup ce i-a retras vraja i el i-a venit n fire; i s-a hotrt s nu scoat nici o vorb despre aur sau despre giuvaiere. Cnd l aduser n faa regelui, acesta l privi pe Thorin cu severitate i i puse o grmad de ntrebri. Dar Thorin nu spunea nimic altceva dect c moare de foame. De ce ai ncercat de trei ori, dumneata i oamenii dumitale, s-mi atacai supuii n timp ce petreceau? ntreb regele. Nu i-am atacat, rspunse Thorin. Ne-am dus s cerim, fiindc muream de foame. Unde sunt prietenii dumitale acum i ce fac? Nu tiu, dar cred c rabd de foame n pdure Ce fceai n pdure? Cutam mncare i butur, c eram sleii de foame. Dar, de fapt, de ce ai venit n pdure? ntreb regele, suprat. Thorin nchise gura i refuz s mai vorbeasc. Foarte bine, spuse regele. Luai-l de aici i punei-l la loc sigur, pn se hotrte s spun adevrul, chiar dac o fi s ateptm i o sut de ani. Elfii l prinser atunci n chingi i l nchiser ntr-una din peterile lor cele mai ascunse, n dosul unor ui solide de lemn, i-l lsar acolo. i ddur mncare i butur i chiar dac mncarea nu era foarte gustoas, oricum, era din belug; cci elfii nu sunt gnomi i au o educaie destul de alea-

158

s chiar cnd e vorba de cei mai mari dumani ai lor, pe care i-au luat prizonieri. Pianjenii uriai erau singurele fpturi fa de care nu aveau mil i pe care nu le cruau. Bietul Thorin zcea deci acolo, n temnia regelui, i dup ce mai trecu un timp n care se simi plin de recunotin pentru pinea i carnea, i apa pe care i-o ddeau, ncepu s se ntrebe ce deveniser nefericiii lui prieteni. Nu trecu mult i descoperi; dar asta ine de capitolul urmtor i de nceputul unei alte aventuri, n care hobbitul i-a dovedit din nou utilitatea. IX BUTOAIELE SALVATOARE A DOUA ZI dup btlia cu pianjenii, Bilbo i piticii fcur un ultim efort disperat s gseasc o soluie nainte de a muri de foame sau de sete. Se ridicar i o pornir cltinndu-se pe picioare, n direcia n care opt din treisprezece, ci erau, ghicir c s-ar afla poteca, dar nu apucar niciodat s descopere dac e aa. Puina lumin care era n pdure ncepuse iari s scad, topindu-se n ntunericul nopii, cnd deodat n jurul lor ni lumina mai multor tore, de parc ar fi fost sute de stele roii. Elfii Pdureni aprur cu arcuri i sgei i le strigar piticilor s se opreasc. De lupt nu putea fi vorba. Chiar dac piticii n-ar fi ajuns n starea n care erau, nct s se bucure c sunt prini, cuitele lor mici, singurele arme pe care le aveau, nu le-ar fi fost de nici un folos mpotriva sgeilor cu care elfii puteau lovi chiar i un ochi de pasre n ntuneric. Aa c au ncremenit pe loc, s-au aezat pe jos i au ateptat toi n afar de Bilbo care i-a vrt iute inelul n deget i s-a dat, pe furi, la o parte. Iat de ce, cnd elfii i-au legat pe pitici ntr-un ir lung, unul n spatele celuilalt, i i-au numrat, n-au gsit sau, mai bine zis, nu l-au numrat niciodat pe hobbit. i nici nu l-au auzit sau l-au simit cum urmrea, de la distan lumina fcliilor cnd i duceau prizonierii spre

159

inima pdurii. Piticii erau cu toii legai la ochi, dar, oricum, n-avea mare importan cci pn i Bilbo, care-i putea folosi ochii, tot nu vedea unde i duceau, i, n orice caz, nici el, nici ceilali nu tiau locul unde plecaser. Bilbo fcu toate eforturile s se in dup tore, cci ielele i sileau pe pitici s mearg ct mai repede, dei erau bolnavi i obosii. Regele le dduse porunc s se grbeasc. Deodat torele se oprir i hobbitul abia avu timp s le ajung din urm, nainte s nceap trecerea peste pod. Era podul peste ru, care ducea pn la porile regelui. Sub pod apa ntunecat curgea iute i cu for. La cellalt capt erau porile unei peteri uriae, care ptrundea n coasta unei vi molcome, acoperite de arbori. Acolo, fagii nali coborau chiar pn la malul rului, muindu-i rdcinile n ap. Elfii i mpinser prizonierii peste acel pod, dar Bilbo, care venea n urma lor, ovi. Nu-i plcea deloc cum arta gura peterii i nu se hotr s-i urmeze prietenii dect n ultima clip, cnd se repezi dup ultimii elfi, nainte ca marile pori ale regelui s se nchid cu zgomot. nuntru galeriile erau luminate de flcrile roii ale torelor, i elfii care fceau de gard cntau naintnd prin galeriile cotite i ncruciate, n care rsuna ecoul. Nu semnau cu cele din fortreele gnomilor pentru c erau mai mici, coborau mai puin adnc sub pmnt, iar aerul care le umplea era mai curat. ntr-o sal mare, cu stlpi cioplii din piatr vie, pe un tron de lemn sculptat, sttea Regele Elfilor. Pe cap avea o coroan de boabe i frunze roii, cci venise iari toamna. Primvara purta coroan din flori de pdure. n mn inea un toiag de stejar, sculptat. Prizonierii fur adui n faa lui i, cu toate c se uita crunt la ei, le spuse oamenilor lui s-i dezlege, cci erau sleii de puteri i n zdrene. De altfel, aici nu-i nevoie s stea legai, spuse. Nimeni din cei adui aici nu mai poate scpa prin porile mele fermecate. i ntreb ndelung i n amnunime ce fac, unde vor s

160

se duc, de unde vin, dar nu reui s scoat de la ei mult mai mult dect de la Thorin. Erau morocnoi i suprai i nici mcar nu se strduiau s par politicoi. Ce-am fcut, Mria-ta? ntreb Balin, care era cel mai btrn dintre cei rmai. E oare o crim s te rtceti n pdure, s-i fie foame i sete, s fii prins n ghearele pianjenilor? De ce v nfurie att de tare uciderea lor? Sunt animalele dumneavoastr de cas, favorite? ntrebarea l nfurie, firete, pe rege, mai ru ca niciodat fcndu-l s rspund: E o crim s umbli prin mpria mea fr aprobarea mea. Uitai c v aflai n regatul meu i c ai folosit drumul fcut de oamenii mei? N-ai tulburat voi de trei ori linitea oamenilor mei n pdure, nu i-ai suprat, n-ai strnit voi pianjenii cu zarva i strigtele voastre? Dup toate necazurile pe care mi le-ai pricinuit, am i eu dreptul s tiu ce v aduce pe aici i, dac nu vrei s-mi spunei acum, v in pe toi nchini pn v vine mintea la cap i nvai s v purtai. Porunci ca fiecare pitic s fie pus ntr-alt celul, s i se dea de mncare i de but, dar s nu li se dea voie s ias din mica lor nchisoare pn cnd nu se hotrte mcar unul dintre ei s-i spun tot ce voia el s tie. Dar nu le-a spus c Thorin era i el prizonierul lui. Asta a descoperit-o Bilbo. Bietul domn Baggins! Mult i istovitoare vreme a trebuit s triasc n locul acela, complet singur, ascunzndu-se tot timpul, nendrznind s-i scoat niciodat Inelul, abia ndrznind s doarm, chiar i ghemuit n cele mai ascunse i ndeprtate unghere, pe care reuise s le gseasc. Ca s fac i el ceva, i lu obiceiul s se plimbe prin palatul Regelui Elfilor. Intrrile erau nchise cu pori fermecate, dar uneori, dac se grbea, reuea totui s ias. Grupuri de Elfi Pdureni, condui uneori de rege, plecau cnd i cnd la vntoare sau dup alte treburi, prin pdurile dinspre Soarersare. i atunci, dac Bilbo se mica destul de repede, reu-

161

ea s ias strecurndu-se n urma lor, cu toate c asta era periculos. De mai multe ori a fost ct pe-aci s fie prins ntre uile care s-au nchis brusc dup ce au trecut ultimii elfi; dar nu ndrznea s se apropie prea mult din cauza umbrei lui, orict ar fi fost de inconsistent i de nesigur n lumina torei, sau de team s nu se ciocneasc cineva de el i s-l descopere. i pe urm, chiar cnd ieea, ceea ce nu se ntmpla prea des, tot nu-i servea la nimic. Nu voia s-i prseasc pe pitici i, de fapt, nici nu tia unde Dumnezeu s se duc fr ei. Nu reuea s in pasul cu elfii-vntori chiar tot timpul ct umblau pe afar, aa c nu descoperi niciodat drumurile care l-ar fi scos din pdure, aa c nu fcea dect s rtceasc disperat, ngrozit s nu se piard, pn cnd i se ivea iar ocazia s se ntoarc. Cnd ieea la aer i se mai fcea i foame, cci nu tia s vneze n timp ce n peteri reuea, de bine de ru, s triasc furnd mncare din cmar sau de pe mas, cnd nu era nimeni prin preajm. Sunt ca un sprgtor care, o dat ce-a intrat, nu mai poate pleca i trebuie s continue s prade n chip jalnic aceeai cas, zi de zi, i spunea. Aici e partea cea mai trist i plicticoas din toat aventura asta nenorocit, obositoare i penibil. A da orice s fiu din nou n vizuina mea, lng un foc bun, la lumina lmpii! i ar mai fi vrut uneori s-i poat trimite vrjitorului un mesaj n care s-i cear ajutor, dar asta era, firete, imposibil; i ddu foarte repede seama c, dac era ceva de fcut, trebuia s-o fac el, domnul Baggins, singur i fr ajutor. n cele din urm, dup o sptmn sau dou de via trit n ascuns, pndind i urmrind grzile, profitnd de orice ocazie, reui s afle unde era inut fiecare pitic n parte. Descoperi toate cele dousprezece celule n care se aflau, n diferite pri ale palatului, i dup un timp reui s se orienteze foarte bine. i mare-i fu mirarea, trgnd ntr-o zi cu urechea n timp ce stteau nite paznici de vorb, s afle c mai era un pitic nchis, ntr-un loc deosebit de tainic i de

162

ntunecos. Ghici, bineneles, ntr-o clip c trebuie s fie vorba de Thorin; i dup un timp descoperi c aa i era. n cele din urm, reui cu mare greutate s gseasc locul, cnd nu era nimeni prin jur, i s schimbe dou-trei vorbe cu cpetenia piticilor. Thorin era prea amrt ca s mai fie furios de necazurile lui i ncepuse chiar s se gndeasc s-i spun regelui totul despre comoar i despre cutrile lor (ceea ce dovedea ct de mult i sczuse moralul), cnd auzi vocioara lui Bilbo prin gaura cheii. Dup o clip ns i ddu seama c nu se poate nela, se apropie de u i avu o lung convorbire n oapt cu Bilbo, care sttea de partea cealalt. i astfel Bilbo reui s duc n tain mesajul lui Thorin fiecruia dintre ceilali pitici ntemniai, spunndu-le c Thorin, cpetenia lor, se afl aproape de ei i c nici unul nu trebuie s dezvluie misiunea lui regelui, sau n orice caz nu nainte s le dea Thorin semnalul. Cci lui Thorin i venise inima la loc, auzind cum i salvase hobbitul tovarii de pianjeni, i era din nou hotrt s nu se rscumpere prin fgduieli fcute regelui, c i-ar da o parte din comoar, dect atunci cnd nu va mai fi alt speran de scpare; dect atunci cnd extraordinarul domn Baggins cel Nevzut (despre care ncepuse, ntr-adevr, s aib o prere foarte bun) nu va mai reui s gseasc nici o soluie ingenioas. Primind mesajul, ceilali pitici au fost cu totul de acord. Sau gndit cu toii c partea lor din comoar (cci o socoteau a lor, cu toate c se aflau acum ntr-o situaie critic i dragonul era nc n via) va suferi serios dac Elfii Pdureni vor avea pretenia la o parte din ea; n plus, aveau toat ncrederea n Bilbo. Cci, vedei, se ntmpla tocmai ce spusese Gandalf. Poate c sta era unul din motivele pentru care plecase i i lsase singuri. Dar Bilbo nu mprtea nici pe departe speranele lor. Nu-i plcea s depind toi de el i tare ar fi vrut s-l aib pe vrjitor pe aproape. n zadar: probabil c i desprea de el toat ntinderea misterioas a Codrului ntunecat. Se gndi

163

i se tot gndi, pn aproape s-i crape capul, dar nu-i veni nici o idee strlucit. Un inel fermecat era un lucru foarte bun, dar nu servea la mare lucru cnd ei erau paisprezece. Dar, dup cum ai ghicit, probabil, pn la urm tot a reuit s-i salveze prietenii, i iat cum s-a ntmplat. ntr-o zi, pe cnd tot adulmeca i se plimba ncoace i ncolo, Bilbo descoperi ceva foarte interesant: porile cele mari nu erau singura intrare spre peteri. Exista un pru care curgea pe sub o parte din zona cea mai joas a palatului i se unea cu Rul Pdurii mai departe, spre rsrit, dincolo de dealul abrupt unde se afla deschiztura principal, n locul unde prul subteran ieea din coasta dealului se afla un zgaz. Tavanul de stnc cobora acolo pn aproape de suprafaa apei, unde se putea lsa un zgaz drept n albia rului, ca sa mpiedice pe oricine ar fi vrut s intre sau s ias pe acolo. Dar era adesea deschis, cci pe acolo treceau multe mrfuri, fie c intrau, fie c ieeau. Dac ar fi intrat cineva pe acolo, s-ar fi trezit ntr-un tunel negru i accidentat, care ptrundea adnc n inima dealului; era totui un loc unde tunelul trecea pe sub peteri i unde tavanul fusese tiat i acoperit cu chepenguri mari din lemn de stejar, care se deschideau, n sus, spre beciurile regelui. n beciuri se aflau butoaie, butoaie i iar butoaie; cci Elfilor Pdureni i mai ales regelui lor le plcea foarte mult vinul, dei prin prile acelea nu cretea via de vie. Vinul i celelalte bunuri erau aduse de la rudele lor dinspre miazzi, sau de la viile oamenilor de pe meleaguri ndeprtate. Stnd ascuns n spatele unui poloboc dintre cele mai mari, Bilbo descoperi chepengurile i la ce foloseau, i stnd la pnd i ascultnd ce spuneau servitorii regelui, afl cum se aduceau vinurile i alte bunuri, pe ap sau pe uscat, de la Lacul cel Lung. Dup cte se prea, acolo continua s existe un ora nfloritor al oamenilor, construit pe poduri i ptrunznd departe n ap, ca un mijloc de aprare mpotriva dumanilor de tot felul i mai ales mpotriva dragonului de pe Munte. Din Ora-

164

ul Lacului, butoaiele plecau pe Rul Pdurii. De multe ori erau doar prinse unul de altul ca nite plute mari, i mpinse cu prjina sau cu vslele n sus, pe ap; alteori erau ncrcate pe vase. Dup ce le goleau, elfii luau butoaiele i le aruncau prin trape, apoi deschideau zgazul i butoaiele ieeau plutind i legnndu-se pe ap, pn cnd curentul le ducea ntr-un loc, departe de ru, la vale, unde malul ieea afar, aproape de marginea cea mai rsritean a Codrului ntunecat. Acolo erau culese, legate i aduse napoi, pe ap, n Oraul Lacului, care se afla n apropiere de punctul n care Rul Pdurii se vrsa n Lacul cel Lung. Un timp Bilbo sttu i se gndi la zgaz, ntrebndu-se cum l-ar putea folosi ca s-i scape prietenii i, n cele din urm, ajunse s conceap un plan disperat. Prizonierilor li se adusese masa de sear. Grzile se deprtau tropind pe culoare, lund torele cu ei i lsnd totul n ntuneric, n urma lor. Apoi Bilbo l auzi pe chelarul regelui spunndu-i cpitanului grzilor noapte bun. Hai cu mine, spuse, s-i dau s bei puin din vinul la nou pe care l-am primit acum, de curnd. Ast-sear am mult de tras, c trebuie s scot butoaiele goale din beciuri, aa c un phrel te ajut s munceti mai bine. Bine, spuse rznd eful grzilor, am s gust i eu un pahar, s vd dac vinu-i vrednic de masa regelui. Astsear e un osp i nu se cade s servim vin prost. Auzind acestea, Bilbo ncepu s tremure de emoie, cci vzu c norocul e de partea lui i c are imediat ocazia s-i ncerce planul lui disperat. i urm pe cei doi pn cnd intrar ntr-un beci mic i se aezar la o mas pe care se aflau dou carafe mari i pntecoase. Nu trecu mult i ncepur s bea i s rd cu poft. i atunci Bilbo avu un noroc cu totul neobinuit. Elfii Pdureni nu se ameesc dect cu vin extrem de tare, dar, dup ct se prea, vinul sta era din recolta mbttoare a marilor grdini din Dorwinion i nu era destinat soldailor sau servitorilor, ci doar ospului regelui;

165

i trebuia servit n cupe mici, nu n carafe mari i pntecoase ca ale chelarului. Puin timp dup aceea, eful grzilor ncepu s moie, apoi puse capul pe mas i czu ntr-un somn adnc. Chelarul continu un timp s vorbeasc i s rd de unul singur, fr s dea vreun semn c vzuse ce s-a ntmplat, dar puin mai trziu ncepu s picoteasc i el i czu capul pe mas i adormi sforind lng prietenul lui. Atunci hobbitul intr pe furi n beci. Cteva clipe mai trziu eful grzilor nu mai avea chei, iar Bilbo alerga ct putea de repede pe culoare, spre celule. Legtura mare de chei i se prea foarte grea pentru braele lui i, cu toate c purta inelul, simi de mai multe ori c i se taie picioarele de fric, pentru c nu putea s mpiedice cheile s zornie destul de tare din cnd n cnd. i asta l fcea s tremure din cap pn-n picioare. nti descuie ua lui Balin, apoi, imediat dup ce iei piticul de acolo, o ncuie cu grij la loc. Dup cum v nchipuii, Balin rmase foarte uimit; dar orict ar fi fost de fericit s ias din cmrua lui de piatr att de plictisitoare, voia totui s se opreasc i s pun ntrebri, s tie ce voia s fac Bilbo i multe altele. N-avem timp acum, spuse hobbitul, urmeaz-m i-ai s vezi! Trebuie s rmnem cu toii mpreun, s nu riscm s ne pierdem unul de altul. Ori scpm toi, ori nici unul, i asta e ultima noastr ans. Dac se afl asta, Dumnezeu tie unde v mai pune regele, cu lanuri la mini i probabil i la picioare. Fii biat bun i nu mai discuta. Dup care se duse din u n u, pn cnd numrul celor care-l urmau ajunse la doisprezece nici unul dintre ei nefiind prea sprinten, din cauza ntunericului i a faptului c fuseser prea mult timp nchii. Inima lui Bilbo btea s se rup ori de cte ori se loveau unul de altul sau mormiau i uoteau pe ntuneric. Naiba s-o ia de afacere piticeasc, i spunea Bilbo n sinea lui. Dar totul a mers ca pe roate i n-au ntlnit nici un paznic. De fapt, n noaptea aceea avea loc n pdure i n slile de sus o mare Petrecere a Toamnei.

166

Aproape toi supuii regelui petreceau i se veseleau. n cele din urm, dup multe poticneli, ajunser la temnia n care se afla Thorin, la mare adncime sub pmnt, dar, din fericire, destul de aproape de beciuri. Ia te uit! spuse Thorin, cnd i opti Bilbo s ias s se alture prietenilor lui. Gandalf a spus adevrul, ca de obicei. La o adic, s-ar prea c eti un Sprgtor de mna-nti . Sunt convins c n viitor, orice s-ar ntmpla, suntem cu toii oamenii dumitale. Dar ce facem? Bilbo i ddu seama c venise vremea s le explice ct de ct ideea, dar nu era deloc convins c piticii o vor primi bine. Temerile lui se vdir a fi ct se poate de justificate. Cci ideea nu le-a plcut deloc i ncepur s bombne n gura mare, cu toate c asta era periculos. O s ne izbeasc i o s ne fac buci, i o s ne mai i necm, mormir. Cnd ai reuit s pui mna pe chei, am crezut c ai i un plan inteligent. Ideea asta e o nebunie! Foarte bine, spuse Bilbo descurajat, dar n acelai timp i cam enervat. Hai napoi n celulele voastre frumoase; o s v ncui la loc i o s stai comod, s gsii un alt plan mai bun dar nu cred c o s mai pot pune vreodat mna pe chei, chiar dac a fi dispus s mai ncerc. Perspectiva era prea ngrozitoare, aa c se potolir. n cele din urm, au trebuit s fac ceea ce le sugerase Bilbo, pentru c era clar c nu puteau s ncerce s gseasc drumul pn-n slile de sus sau s se lupte s ias pe pori, care se nchideau ca prin farmec; sau s bombne prin galerii, pn erau iari prini. Aa c, urmndu-l pe hobbit, se furiar n beciurile cele mai adnci. Trecur prin faa unei ui prin care i vzur pe cpitanul grzilor i pe chelar care continuau s sforie fericii, cu un zmbet pe fa. Vinul de Dorwinion, d un somn adnc, cu vise plcute. A doua zi expresia cpitanului grzilor probabil c avea s fie alta, cu toate c Bilbo, nainte s-i continue drumul, se furiase lng el i, milos, i pusese cheile napoi la cingtoare. Aa va avea mai puine necazuri, i spuse domnul

167

Baggins. N-a fost om ru i s-a purtat destul de frumos cu prizonierii. Vai, ce-o s se mai mire cu toii! O s-i nchipuie c am avut puteri supranaturale grozave, ca s trecem prin toate uile ncuiate i s disprem! Trebuie s ne punem foarte repede pe treab dac vrem aa ceva! Balin a fost pus s pndeasc paznicul i chelarul i s dea de veste dac mic. Ceilali s-au dus n beciul alturat, cel cu trapele. Nu era timp de pierdut. Dup cte tia Bilbo, civa elfi primiser porunc s coboare curnd, s-l ajute pe chelar s mping butoaiele goale prin trape, n ru. Butoaiele erau, de fapt, gata pregtite, rnduri-rnduri, n mijlocul ncperii, i ateptau s li se dea brnci. Unele erau butoaie de vin i cu astea nu aveau ce face, pentru c era greu s le deschizi la capt fr zgomot i era greu s le nchizi la loc. Dar printre ele se aflau i cteva cu care se craser alte lucruri n palatul regelui, cum ar fi unt, mere i altele. Gsir repede treisprezece butoaie destul de mari ca s ncap cte un pitic n fiecare. De fapt, unele erau chiar prea spaioase i, vrndu-se n ele, piticii se gndir ngrijorai ct vor fi de scuturai i de izbii, cu toate c Bilbo se strdui s gseasc ntr-un timp att de scurt paie i alte lucruri cu care s-i mpacheteze confortabil. Thorin i fcuse mari necazuri i acum se sucea i se rsucea n butoi, mrind ca un cine mare ntr un cote prea mic, n timp ce Balin, care rmsese ultimul, fcea o grmad de mofturi din cauza gurilor prin care trebuia s intre aerul, spunnd c se sufoc nainte chiar s se fi pus capacul la butoi. Bilbo se strduise s astupe gurile din prile laterale ale butoaielor i s fixeze capacele ct mai bine, i acum rmsese din nou singur; alerga ncoace i ncolo, fcnd ultimele rectificri i spernd, orict ar fi fost de absurd, c planul lui va reui. Treaba s-a isprvit tocmai la timp. Un minut sau dou dup ce fixase capacul butoiului lui Balin, Bilbo auzi voci care rdeau i vorbeau, i cntau frnturi de cntece. Prsiser un osp vesel, care se desfura ntr-una din slile palatului, i aveau intenia s se ntoarc acolo ct mai repede.

168

Unde-i btrnul Galion, chelarul? spuse unul dintre elfi. Nu l-am vzut servind la mas ast-sear. Ar trebui s fie aici acum, s ne arate ce-avem de fcut! Dac btrnul gur-casc ntrzie, m supr, spuse altul. N-am de gnd s-mi pierd vremea aici, cnd acolo sus toi petrec i se veselesc. Aha! se auzi un strigt. Uite-l pe btrnul pezevenghi. E cu capul n can! A fcut i el o mic petrecere n doi, cu prietenul lui, cpitanul. Scutur-l! Trezete-l! strigar ceilali, nerbdtori. Galion nu prea era ncntat s fie scuturat sau trezit i nc i mai puin s fie batjocorit. Ai auzit, mormi el, am ateptat i-am tot ateptat, aici jos, n timp ce voi beai i v veseleai, uitnd de datorie. Nui de mirare c am adormit. Mi-a fost urt. Nu-i de mirare, spuser elfii, dar explicaia e aici, n can. Ia d-ne i nou o gur din licoarea asta aromitoare, nainte s ne apucm de treab. Nu-i nevoie s-l trezeti pe temnicer. Dup cum arat, pare s-i fi luat poria. Au but apoi un rnd i deodat au devenit nemaipomenit de veseli. Dar nu i-au pierdut minile cu totul. Salveaz-ne, Galion, strigar, ai nceput cheful devreme i i s-au cam nclcit minile Ai pus aici butoaiele pline n loc s le pui pe cele goale, dac le judeci dup greutate. Ia apucai-v de treab, mormi chelarul, cum o sa-i dea seama de greutate nite beivani care trebuie s plece, i gata! Facei ce v spun! Bine, bine, rspunser elfii, rostogolind butoaiele ctre trap. Dar s tii c tu rspunzi dac poloboacele pline cu unt pentru rege i cu cel mai bun vin al lui se duc pe grl i ajung la Oamenii Lacului, pe gratis. Hai de-a dura, dura, dura, Oricare le-ar fi msura, Pn cade jos, prin trap, Plici i placi, cade n ap!

169

Aa cntar, n timp ce un butoi i pe urm altul se rostogolir uruind spre deschiztura neagr, cznd apoi n apa rece, civa metri mai jos. Unele dintre butoaie erau, ntradevr, goale, dar n altele, mpachetat cu grij, se afla cte un pitic; jos czur toate, unele peste altele, plesnind apa, ciocnindu-se de pereii tunelului sau unul de altul, plecnd apoi la vale, pe ap. i deodat Bilbo i ddu seama de punctul slab al planului su. Probabil c dumneavoastr v-ai dat seama mai demult i v-ai distrat; dar cred c, dac ai fi fost n locul lui, n-ai fi reuit s facei nici mcar ct a fcut el. Deci rmsese pe afar i nu era nimeni care s-l mpacheteze, chiar dac ar mai fi avut posibilitatea s-o fac. Se prea c de data asta i va pierde ntr-adevr piticii. Dispruser aproape toi prin gaura neagr a trapei; va rmne singur de tot i va trebui s stea ascuns pe vecie, ca Sprgtor permanent, n peterile elfilor. Cci, chiar de ar fi putut s scape n clipa aceea prin porile de sus, era foarte puin probabil c va mai gsi vreodat piticii. Pe uscat nu tia drumul care s-l duc pn-n locul unde se adunau butoaiele. Se ntreba ce vor pi fr el, cci nu avusese timp s le spun piticilor tot ce aflase sau ceea ce avusese intenia s fac dup ce vor fi ieit din pdure. Pe cnd i treceau toate aceste gnduri prin minte, elfii, fpturi voioase, ncepur s cnte un cntec n jurul deschizturii pe unde rul. Jos, pe ap, hai, coboar Spre inuturi de-odinioar! Las hrube i palate, Las coamee-avntate, Unde codru-i des i negru i-umbre sure-s n tot locul. Peste-a pomilor lumi zboar

170

Spre-adierile de var, Peste stuf, peste rogoz, Peste blrii i boz, Printre ceuri ce cresc, albe, Din a mlatinilor salbe! Du-te, du-te dup stele De pe ceruri reci i rele; S te-ntorci cnd zorii crap Peste rm, nisip i ap, Du-te ctre miazzi, Unde-i Soare i e zi, i sunt pajiti nverzite, Unde pasc cirezi de vite. Vino sus, unde-s grdini i-unde sunt ciorchinii plini, Unde Soarele domnete... Ctre miazzi grbete! Jos, pe ap, hai, coboar, Spre inuturi de-odinioar! Unii se duser s trag de frnghiile care ridicau zgazul, s poat iei butoaiele de ndat ce erau toate acolo jos, n ap. Tocmai rostogoleau ultimul butoi spre trape. n disperare de cauz i neavnd altceva mai bun de fcut, micul Bilbo, srcuul, s-a agat i el i s-a trezit aruncat n trap, cu butoi cu tot. i plici! a czut n ap o ap rece i moart cu butoiul peste el. Apoi a ieit din nou la suprafa, scuipnd i agndu-se de lemnul butoiului, ca un obolan; dar oricte eforturi a fcut, tot n-a reuit s se care pe butoi. Ori de cte ori ncerca, butoiul se rostogolea trgndu-l din nou pe sub el, n

171

ap. De fapt butoiul era gol i plutea, uor ca un dop. Cu toate c avea urechile pline cu apa, Bilbo auzea elfii care continuau s cnte n pivnia de sus. Apoi, deodat, chepengurile se nchiser cu o bufnitur i vocile se pierdur. Bilbo se afla ntr-un tunel negru, plutind n apa ngheat, singursingurel cci cum s te bizui pe nite prieteni mpachetai n butoaie! Curnd apru ns n ntunericul din fa o pat cenuie. Auzi scritul zgazului pe care l trgeau elfii n sus i descoperi c se afl n mijlocul unei mase plutitoare de butoaie i poloboace, care se tot izbeau unele de altele i se ngrmdeau s treac pe sub arcad i s ajung n uvoiul de afar. Bilbo s-a ferit ct a putut el mai bine, ca s nu fie lovit din toate prile i fcut buci; dar n cele din urm mulimea de butoaie care se nghionteau a nceput s se mai mprtie, plutind unul cte unul pe sub bolta de piatr i deprtndu-se. Atunci i-a dat el seama c n-ar fi fost bine nici dac-ar fi reuit s se aeze clare pe butoi, cci ntre butoi i tavanul care cobora brusc n dreptul zgazului nu mai era loc nici mcar pentru un hobbit. Ieir de sub crengile care atrnau din copacii de pe cele dou maluri. Bilbo se ntreb cum s-or fi simind piticii i dac o fi intrat mult ap n butoaie. Printre butoaiele care naintaser plutind pe lng el n ntuneric, erau unele care preau s atrne greu n ap, i Bilbo i spuse c trebuie s fie cele n care erau pitici. Numai de-a fi nfundat bine capacele, se gndi el, dar nu trecu mult i starea lui deveni att de ngrijortoare, nct uit de pitici. Reui s in capul afar din ap, dar tremura de frig i-i spunea n sinea lui c asta l va ucide nainte ca norocul s se ntoarc n favoarea lui; se ntreba ct timp va mai fi n stare s se in agat de butoi i dac n-ar trebui s rite s-i dea drumul i s ncerce s noate pn la mal. Norocul se schimb ntr-adevr n favoarea lui, puin mai trziu: la un moment dat, curentul plin de vrtejuri mpinse

172

mai multe butoaie pn aproape de mal, unde rmaser un timp blocate de o rdcin ascuns. Bilbo profit atunci de ocazie ca s se urce dintr-o parte pe butoiul lui, n timp ce acesta rmsese nepenit lng un altul. Se cr ca un obolan murat i se lungi deasupra, cu minile i picioarele ntinse n lturi, s-i poat pstra ct mai bine echilibrul. Vntul era rece, dar, n orice caz, mai plcut ca apa i Bilbo spera c n-o s alunece brusc de pe butoi cnd s-or porni din nou la drum. N-a trecut mult i butoaiele s-au eliberat din nou i au nceput s se suceasc i s se rsuceasc, cobornd pe ap i intrnd n uvoiul principal. Bilbo i ddu seama c, aa cum se i temuse, i venea foarte greu s se in bine de butoi; reui totui cumva, cu toate c era groaznic de incomod. Din fericire, el era foarte uor i butoiul era bun i mare, i, fiind permeabil, luase i puin ap. Totui, era ca i cum ar ncerca s clreasc, fr cpstru sau scri, un clu burtos, care tot voia s se rostogoleasc pe iarb. Tot naintnd aa, domnul Baggins ajunse, n sfrit, ntrun loc unde copacii de pe ambele maluri deveneau tot mai subiri. Reuea s vad cerul palid printre ei. Rul Negru se fcea dintr-o dat larg, ntlnindu-se cu apele principale ale Rului Pdurii care cobora grbit de la porile mari ale regelui. Era o fie de ap luminat, pe care n-o mai umbrea nimic, suprafaa ei lunecoas dansnd, ntrerupt ici-colo de oglindirea norilor i a stelelor. Apoi, apele grbite ale Rului Pdurii mpinser toat armata de butoaie i poloboace spre malul dinspre miaznoapte, unde, tot mucnd terenul, spaser un golf larg. Golful avea un rm cu pietri, pe sub maluri suspendate, i n captul dinspre rsrit era ntrit de un mic promontoriu de roc tare, ieit n afar. Pe rmul cu apa mic, majoritatea butoaielor se rostogoliser pe uscat, doar cteva continundu-i drumul pn se lovir de digul de piatr. Pe mal erau oameni care priveau cu atenie. ntr-o clip mpinser cu prjinile i strnser toate butoaiele la un loc,

173

n apa joas, i, dup ce le numrar, le legar la un loc cu sfoar i le lsar s rmn aa pn dimineaa Bieii pitici! n schimb, situaia lui Bilbo era ceva mai bun! Cobori de pe butoi, trecu cu greu prim ap pn la mal, dup care ns se furi pn la nite cocioabe pe care le vzuse lng mal. Acum nu se mai gndea de dou ori dac s ia sau nu, neinvitat, mncarea care-i aprea n fa; era de atta vreme silit s-o fac! i tia acum prea bine ce nseamn s fii nfome-tat, i nu doar interesat n mod politicos de delicatesele unei cmri bine garnisite. Zrise, printre copaci, i un foc i asta l atrsese, cci hainele lui erau muiate i zdrenuite i le simea pe piele reci i lipicioase. *** Cred c nu e nevoie s v dau prea multe amnunte n legtur cu aventurile lui din noaptea aceea, cci ne apropiem de sfritul cltoriei ctre Soare-rsare i ajungem la ultima i cea mai mare dintre aventuri, aa c trebuie s ne grbim. Bineneles c, ajutat de inelul lui fermecat, s-a descurcat la nceput foarte bine. Dup un timp ns l-au trdat urmele ude ale tlpilor i picturile de ap pe care le lsa oriunde se ducea sau se aeza; mai mult nc, ncepuse s se smiorcie, i de cte ori ncerca s se ascund, l descopereau din cauza exploziei violente a strnuturilor lui nbuite. ntr-o clip, n satul de lng ru se strni o mare agitaie; dar Bilbo scp, fugind n pdure; ducea cu el o pine, un burduf cu vin i nite plcinte, care nu erau ctui de puin ale lui. Restul nopii l petrecu ud i departe de foc, dar vinul l ajut s suporte frigul i, de fapt, adormi chiar puin pe nite frunze uscate, cu toate c anul se apropia de sfrit i aerul era ngheat. Se trezi din nou, strnutnd deosebit de tare. Era o diminea nnourat i jos, lng ru, se auzea larm i veselie. Se fcea o plut de butoaie, pe care elfii-plutai aveau s-o duc n curnd la vale, spre Oraul Lacului. Bilbo strnut

174

din nou. Nu mai era ud, dar se simea ngheat din cap pn n picioare. Cobor ct reuir s-l duc de repede picioarele lui epene i ajunse tocmai la timp lng grmada de butoaie, fr s-l observe nimeni n agitaia general. Din fericire, nu era Soare la ora aceea, ca s arunce umbre stnjenitoare i din fericire reui s nu mai strnute mult vreme. Butoaiele erau mpinse cu putere dintr-un loc ntr-altul, cu prjina. Elfii stteau n apa joas, trgeau i mpingeau. Butoaiele, care erau acum toate legate strns la un loc, scriau i se biau. ncrctura asta e grea, mormir unii dintre elfi. Se cufund prea mult i unele nu par deloc goale. Dac le-am fi primit n timpul zilei, am fi aruncat i noi o privire nuntru, spuser. Acu' n-avem timp, strigar plutaii, mpingei! n cele din urm se urnir, mai nti ncet, pn trecur de vrful de stnc unde stteau ali elfi ca s le mping cu prjina, apoi din ce n ce mai repede, pe msur ce intrau n uvoiul principal i coborau la vale, tot mai la vale, nspre lac. Scpaser de temniele regelui, trecuser de pdure, dar r-mnea de vzut dac rmseser vii sau erau mori. X O PRIMIRE CLDUROAS PE MSUR CE NAINTAU plutind pe ap, ziua se fcea tot mai luminoas i mai clduroas. Dup o vreme, rul ocoli un umr abrupt de pmnt care cobora n stnga lor. Sub picioarele lui stncoase, formnd o costi interioar, curgea, clipocind i susurnd, un pru adnc. Deodat, costia se micor. Malurile se cufundar. Copacii rmseser n urm. i Bilbo vzu n faa lui o privelite grozav. Pmntul se ntindea larg de jur-mprejur, plin de apele rului care se risipeau ntr-o sut de rulee erpuite, sau se nfundau n mlatini i bli presrate cu insulie de fiecare

175

parte; totui, prin mijloc curgea n continuare, linitit, un ru violent. Iar departe se zrea Muntele, cu vrful lui ntunecat ascuns ntr-un nor zdrenuit. Dar nu se vedeau nici vecinii lui cei mai apropiai la nord-est, nici pmntul rvit care i lega de el. Se ridica singur i se uita peste mlatini nspre pdure. Muntele Singuratic! Bilbo venise de departe i trecuse prin multe peripeii ca s-l vad, i acum, cnd l vedea, nu-i plcea deloc cum arat. Ascultnd ce spuneau plutaii i punnd cap la cap frnturile de informaie pe care le lsau s scape, i ddu repede seama c avea mare noroc s-l fi vzut chiar i att, chiar i de la distana asta. Orict ar fi fost de jalnic ntemniarea de care tocmai scpase i orict de neplcut i-ar fi fost situaia actual (ca s nu mai vorbim de bieii pitici de sub el), avusese totui mai mult noroc dect i nchipuise. Discuiile se refereau la marfa care venea i pleca pe ap i la creterea circulaiei pe ru, pe msur ce drumurile dinspre rsrit, care duceau spre Codrul ntunecat, dispreau sau nu mai erau folosite; se mai refereau i la certurile dintre Oamenii Lacului i Elfii Pdureni, n legtur cu ntreinerea Rului Pdurii i a malurilor sale. Locurile astea se schimbaser mult de pe vremea cnd Muntele era locuit de pitici, zile de care cei mai muli dintre oameni nu-i mai aminteau azi dect ca de un basm pierdut n negura vremii. Se schimbaser chiar i de curnd, de la ultimele informaii pe care le primise Gandalf n legtur cu ele. Inundaii mari i ploi umflaser rurile care curgeau nspre rsrit. Mai fuseser i unul sau dou cutremure (pe care unii erau dispui s le atribuie dragonului, pe care-l pomeneau doar cu blesteme i cu un semn amenintor cu capul n direcia Muntelui). Mlatinile i mocirla se ntinseser tot mai mult de o parte i de alta. Crrile dispruser, dup cum dispruser i muli clrei i cltori care ncercaser s regseasc drumurile pierdute. Crarea elfilor, pe care-o urmaser piticii prin pdure la sfatul lui Beorn, ajunsese acum s fie rar folosit i lipsit de orice siguran. Ea

176

se sfrea, de altfel, la marginea de rsrit a pdurii; rul rmsese singura cale lipsit de pericole de la marginea Codrului ntunecat, la miaznoapte, pn la cmpiile umbrite de munte, pe partea cealalt, iar rul era pzit de Regele Elfilor. Vedei, aadar, c pn la urm Bilbo luase singura cale ct de ct sigur. L-ar fi linitit poate puin pe domnul Baggins, care sttea tremurnd pe butoaie, dac ar fi tiut c Gandalf, care era departe, aflase de toate astea, c se ngrijorase grozav i c, de fapt, i isprvea celelalte treburi (care nu au legtur cu povestea asta) i se pregtea s vin n cutarea lui Thorin i a tovarilor si. Dar Bilbo nu tia. Tot ce tia era c rul prea s continue i s tot continue la nesfrit, i c-i era foame, i, avea un guturai urcios, i, nu-i plcea Muntele sta care prea c se ncrunt i-l tot amenin, pe msur ce se apropia de el. Dup o vreme ns rul o lu mai spre sud, i Muntele se retrase din nou; n cele din urm, ctre sfritul zilei, malurile se fcur stncoase, rul i strnse toate apele rtcitoare ntr-un uvoi adnc i iute, i se vzur naintnd cu mare vitez. Soarele apusese cnd, cotind-o din nou nspre rsrit, Rul Pdurii nvli n Lacul cel Lung. Rul avea acolo o gaur larg de vrsare i n fiecare parte ecluze stncoase ca nite terase, cu prundi ngrmdit la picioarele lor. Lacul cel Lung! Bilbo nu-i nchipuise niciodat c, atunci cnd nu e vorba de mare, poate exista o ap att de ntins. Lacul era att de lat nct malurile opuse preau mici i ndeprtate, i era att de lung, nct captul dinspre miaznoapte, care se ntindea spre Mumte nici nu se mai vedea. Bilbo tia doar de pe hart c acolo sus, departe, unde sclipeau stelele Carului, Rul Curgtor se vrsa n lac venind din Dale, i, mpreun cu Rul Pdurii umplea cu ape adnci ceea ce fusese, probabil, cndva o vale mare, adnc i stncoas. La captul dinspre miazzi, apele umflate peste msur se revrsau iari, n cascade nalte, i goneau grbite ctre meleaguri necunoscute. n aerul linitit al serii, zgomotul cascadelor se

177

auzea ca un muget ndeprtat. Nu prea departe de gura Rului Pdurii era oraul ciudat despre care vorbiser elfii n pivnia regelui. Nu se afla pe mal, cu toate c erau i acolo cteva cocioabe i chiar cteva cldiri; era construit pe suprafaa lacului i era aprat mpotriva rului, care ptrundea cu vrtejuri n lac, de un promontoriu de piatr care forma un golf linitit. Un pod mare, de lemn se ntindea pn ntr-un loc, unde pe stive uriae de copaci din pdure se construise un ora de lemn, n care viaa pulsa din plin; nu era un ora de elfi, ci un ora omenesc; cei care mai ndrzneau s locuiasc aici, la umbra Muntelui ndeprtat al dragonului. Continuau s se mbogeasc de pe urma negoului cu bunuri, care veneau de la miazzi pe Rul cel Mare i erau apoi transportate cu crua, pe lng cascade, pn n oraul lor; dar n vremurile bune de demult, cnd Dale, oraul de la miaznoapte, era bogat i nfloritor, fuseser bogai i puternici i avuseser liote ntregi pe ap, unele pline cu aur, altele cu rzboinici n armur, i avuseser loc rzboaie i fapte de vitejie care acum deveniser legend. i cnd apele scdeau, pe vreme de secet, se mai vedeau nc, de-a lungul malurilor, cldirile unui ora mare, care acum putrezea. Dar oamenii i aminteau puin din toate astea, dei unii mai cntau cntecele vechi despre regii pitici de pe Munte, Thror i Thrain, din neamul lui Durin, i despre venirea dragonului i prbuirea Seniorilor din Dale. Unii mai cntau i c Thror i Thrain se vor ntoarce cndva i c aurul va curge ruri-ruri prin ecluzele Muntelui, i c toat regiunea aceea se va umple iar de cntece i de veselie. Dar aceast legend plcut nu prea le influena ndeletnicirile de fiecare zi. De ndat ce zrir pluta de butoaie, o seam de brci ieir dinspre grmada de cldiri ale oraului i se apropiar de ea, i nite voci i salutar pe plutai. Apoi se aruncar frnghii, se mpinser vsle i puin dup aceea pluta fu scoas din uvoiul Rului Pdurii i priponit de pintenul

178

nalt de stnc, n micul golf din Oraul Lacului. O prinser acolo, aproape de captul dinspre mal al marelui pod. Curnd aveau s vin oameni de la miazzi s ia cteva butoaie i s umple altele cu bunuri aduse de ei, pentru ca apoi butoaiele s se ntoarc n amonte pn n locul unde-i aveau casa Elfii Pdureni. ntre timp, butoaiele fuseser lsate s pluteasc, iar elfii se duseser cu luntraii s chefuiasc n ora. Ar fi fost uimii s vad ce s-a ntmplat pe mal, dup ce au plecat i s-au lsat umbrele nopii. Bilbo a tiat nti i nti sfoara care inea primul butoi, pe care apoi l-a mpins pe mal i l-a deschis. nuntru s-au auzit nite mrieli i un pitic, ct se poate de amrt, s-a trt afar. n barba lui ud leoarc se amestecaser fire ude de paie; l dureau att de tare braele i picioarele i era att de nepenit, de lovit i plin de vnti, nct abia dac putea s mai stea n picioare sau s treac mpleticindu-se prin apa mic i s se ntind, forrnind, pe mal. Avea o privire slbatic i hmesit, ca un cine legat n lan i uitat n cuc de o sptmn. Era Thorin, dar nu mai putea fi recunoscut dect dup lanul de aur, culoarea scufiei albastre ca cerul, acum murdar i zdrenuit, i ciucurele de argint care-i pierduse toat strlucirea. Trecu destul de mult timp pn s fie n stare s se poarte mcar politicos cu hobbitul. Hotrte-te, eti viu sau mort? l ntreb Bilbo, suprat. Uitase probabil c el, spre deosebire de pitici, mncase mai mult, fusese liber s-i foloseasc braele i picioarele i, n plus, se bucurase de o porie mult mai mare de aer. La urma urmei, ce, mai eti n nchisoare? Sau eti liber? Dac vrei de mncare i vrei s continui aventura asta absurd la urma urmei e aventura voastr, nu-i a mea ar fi bine s te plesneti puin peste brae, s-i freci picioarele i s ncerci s m ajui s-i scot i pe ceilali din butoaie acum. ct mai e timp! Thorin i-a dat, firete, seama de nelepciunea vorbelor lui Bilbo, aa ca, dup ce a mai mormit de cteva ori, s-a

179

ridicat i s-a apucat s-l ajute pe hobbit, ct s-a priceput el mai bine. Era foarte greu i neplcut, n ntuneric i zbtndu-se n apa rece, s gseasc butoaiele care-i interesau. Ciocnind i strignd, au descoperit doar vreo ase pitici care le-au rspuns. I-au despachetat i i-au ajutat s ajung la mal, unde s-au aezat ori s-au ntins gemnd i bodognind. Erau att de uzi, de epeni i de plini de vnti, nct abia reueau s-i dea seama c fuseser eliberai, sau s mulumeasc pentru asta cum se cuvine. Dwalin i Balin erau printre cei mai amri i nu servea la nimic s le ceri vreun ajutor. Bifur i Bofur erau mai puin nvineii i mai uscai, dar s-au ntins pe jos i au refuzat s se mai mite. n schimb Fili i Kili, care erau tineri (pentru nite pitici) i care fuseser mpachetai cu mai mult grij i cu mai multe paie, n butoaie mai mici, au ieit destul de zmbitori; aveau doar cteva vnti i nepeneala le-a trecut ntr-o clip. Sper s nu mai simt n viaa mea miros de mere! spuse Fili. Butoiul meu era plin de el. Poi s-i pierzi minile tot mirosindu-i a mere la nesfrit, cnd abia poi s te miti i i-e frig, i-i vine ru de foame. La ora asta a fi n stare s mnnc orice pe lume, ore n ir orice, n afar de mere. Cu ajutorul binevoitor al lui Fili i Kili, al lui Thorin i al lui Bilbo descoperir, n cele din urm, restul piticilor i i scoaser din butoaie. Grasul Bombur, sracul, dormea sau czuse n nesimire; Dori, Nori, Ori, Oin i Gloin erau complet uzi i preau pe jumtate mori. Aa c au trebuit s fie luai i crai unul cte unul i ntini, n nesimire, pe mal. Iat-ne, aadar, cu toii, spuse Thorin. Am impresia c ar trebui s mulumim sorii i domnului Baggins. Sunt sigur c are tot dreptul s se atepte la mulumirile noastre, cu toate c a fi preferat s ne fi organizat o cltorie mai plcut. Totui, d-mi voie s-i mai spun nc o dat, domnule Baggins, c i suntem foarte ndatorai. i fr ndoial c-i vom exprima recunotina noastr aa cum trebuie, dup ce vom mnca i ne vom reveni. Dar, deocamdat, ce

180

facem? Eu v propun Oraul Lacului, spuse Bilbo. Dar, de fapt, nici n-avem de ales. Bineneles c n-aveau de ales! Aa c, lsndu-i pe ceilali, Thorin, Fili, Kili i hobbitul o pornir pe mal, pn la marele pod. La intrarea pe pod se aflau nite paznici, care ns nu erau foarte ateni, cci trecuse prea mult vreme de cnd fusese ntr-adevr nevoie s fie cu ochii n patru. Cu Elfii Pdureni erau prieteni; doar din cnd n cnd se mai iscau certuri n legtur cu taxele rului, dar asta se ntmpla rar. Ceilali oameni erau departe; ct despre dragon, muli dintre tinerii oraului se ndoiau fi de existena vreunui dragon al Muntelui i rdeau de brbile crunte i de btliile n care spuneau c-l vzuser zburnd prin vzduh, n tinereile lor de mult trecute. Aa stnd lucrurile, nu e de mirare c paznicii beau i rdeau n jurul focului, n ghereta lor, i n-au auzit zgomotul despachetrii piticilor sau paii celor patru iscoade. De aceea mare le-a fost mirarea cnd Thorin, Scut-de-Stejar, intr pe u. Cine suntei i ce dorii? strigar paznicii srind n picioare i pipind s-i caute armele. Eu sunt Thorin, fiul lui Thrain, fiu al regelui Thror de sub munte! spuse piticul cu o voce puternic i chiar prea a fi toate astea, n ciuda hainelor lui rupte i a scufiei trte prin noroi. La gt i la talie avea lan de aur strlucitor; ochii lui erau negri i adnci. M-am ntors. Vreau s-l vd pe Stpnul oraului vostru. Se isc o agitaie grozav. O parte dintre cei mai slabi de nger ieir alergnd din cocioab, de parc s-ar fi ateptat ca Muntele s se prefac n aur, n miez de noapte, i toate apele lacului s se nglbeneasc ntr-o clip. Cpitanul grzilor fcu un pas nainte. i tia cine sunt? ntreb el artnd ctre Fili i Kili, i Bilbo. Fiii fiicei tatlui meu, rspunse Thorin, Fili i Kili, din neamul Durin, i domnul Baggins, tovar de cltorie n

181

drumul pe care l-am fcut de la Soare-apune. Dac venii cu gnduri panice, lsai armele, spuse cpitanul. Nu avem arme! spuse Thorin, i, una peste alta, era adevrat. Elfii Pdureni le luaser cuitele i marea sabie Orcrist. Bilbo avea la el sabia cea scurt, dar nu au pomenit despre asta nimic. N-avem nevoie de arme, cnd ne ntoarcem n sfrit la ai notri, dup cum spun btrnii. i nici nam putea lupta cu att de muli. Ducei-ne la Stpnul vostru. Stpnul benchetuiete, spuse cpitanul. O pricin n plus ca s ne duci la el, izbucni Fili, pe care tot ritualul sta l scotea din srite. Suntem obosii i mori de foame, dup drumul lung pe care l-am fcut, i mai avem i nite tovari bolnavi. Aa c grbii-v i lsai vorba, c de nu, s-ar putea ca Stpnul vostru s v cam ia la ntrebri. Atunci, urmai-m, spuse cpitanul, i, nconjurndu-i cu ase oameni, i conduse, trecnd peste pod i intrnd pe poart, pn n piaa oraului. Piaa era un cerc mare de ap linitit, nconjurat cu stlpi nali, pe care se construiser casele mai mari, cu cheiuri lungi de lemn, cu multe trepte i scri care coborau pn la suprafaa lacului. ntr-una din cldiri vzur o feerie de lumini strlucitoare i auzir zgomot de voci. Intrar i rmaser clipind n lumin, uitndu-se la nite mese lungi la care erau aezai o grmad de oameni. Eu sunt Thorin, fiul lui Thrain, fiu al Regelui Thror de sub Munte! M-am ntors! strig de la u Thorin cu o voce puternic, nainte ca eful grzilor s poat scoate o vorb. Toi srir n picioare. Stpnul oraului sri din fotoliul lui mare. Dar nimeni nu a fost mai uimit dect luntraii elfilor, care stteau la cellalt capt al slii, nghesuindu-se n faa mesei Stpnului, strigar: Sunt prizonieri ai regelui nostru care au scpat, pitici vagabonzi i nomazi, care n-au reuit s explice cum trebuie

182

ce-i cu ei. S-au furiat prin pdure i ne-au necjit oamenii. E adevrat? ntreb Stpnul. De fapt, i se prea mult mai verosimil s cread ce spun luntraii dect c s-ar fi ntors Regele de sub Munte, dac asemenea persoan existase vreodat cu adevrat. E drept c am fost atrai n curs din greeal i ntemniai fr vin de Regele Elfilor, pe cnd ne ntorceam acas, rspunse Thorin. Dar nici lact, nici gratii nu pot mpiedica ntoarcerea propovduit din btrni. Iar oraul sta nu face parte din regatul Elfilor Pdureni. M adresez Stpnului din Oraul Lacului, i nu luntrailor regelui. Stpnul ovi i se uit de la unul la altul. Regele Elfilor era foarte puternic prin locurile acelea i Stpnul nu voia s fie n dumnie cu el, i nici nu prea avea o prere prea bun despre cntecele vechi, el ocupndu-se mai cu seam de comer i de vmi, de ncrcturi de mrfuri i de aur, ndeletnicire creia i datora situaia pe care o avea. Dar nu erau toi de prerea lui i problema fu repede rezolvat fr el. tirile ieir pe uile cldirii i n afara ei. Pe cheiuri se auzi o ngrmdeal de tlpi grbite. Unii ncepur chiar s cnte frnturi din cntecele vechi, despre ntoarcerea Regelui de sub Munte; nu-i supra ctui de puin faptul c cel care se ntorsese era nepotul lui Thror, i nu Thror nsui. i cntecul fu preluat de alii i rsun puternic, rostogolindu-se deasupra Lacului: Domnitorul de sub munte, Rege-al stncilor sculptate ial argintatelor cimele, V va aduce iar dreptate. i va pune iar coroana. Harfa i va fi-nstrunit, Slile vor rsuna De cntarea-i miestrit. Codrii se vor legna pe munte, Iarba-nalt pe cmpii, n praie i n ruri Vor fi aur, bogii.

183

Apele vor curge vesel, Lacurile vor luci, Nimeni nu va ti de jale Cnd se-ntoarce el n vale! Aa au cntat ei, sau cam aa, doar c totul era mult mai lung i se mai auzeau i strigte i muzic de harfe, i viori, care se amestecau cu vocile. ntr-adevr, nici cel mai btrn bunic nu-i mai amintea s fi cunoscut vreodat oraul o asemenea emoie. Pn i Elfii Pdureni ncepur s se minuneze i chiar s se team. Nu tiau, firete, cum scpase Thorin i ncepur s cread c regele lor fcuse, poate, o mare greeal. Ct despre Stpn, i ddu seama c nu putea face altceva dect s se supun protestelor generale, cel puin pentru moment, i s pretind c e convins de ceea ce spune Thorin. Aa c i ced propriul lui jil i i aez pe Fili i pe Kili lng el, la loc de onoare. Chiar i lui Bilbo i se ddu un loc la masa mare i, n ngrmdeala general, nu ntreb nimeni ce legtur avea el cu toate astea, dei nici un cntec nu se referise la el, nici pe departe. Curnd dup aceea fur adui i ceilali pitici n ora, dnd loc unor scene de entuziasm uimitor. Au fost cu toii doftoricii, hrnii, cazai i rsfai extrem de bine i de satisfctor. Lui Thorin i tovarilor lui li s-a dat o cas mare; li s-au pus la dispoziie brci i vslai; iar afar mulimea sttea i cnta toat ziua sau izbucnea n urale dac vreunul dintre pitici i arta chiar i numai vrful nasului. Unele dintre cntece erau chiar vechi; altele ns erau noi de tot i vorbeau cu ncredere despre moartea subit a dragonului i despre ncrcturi de daruri bogate care coborau pe ru pn la Oraul Lacului. Acestea din urm erau n mare parte inspirate de Stpn i nu prea le plcea piticilor; dar, pe de alt parte, erau mulumii, aa c se ngrar iute, rectigndu-i puterile. ntr-o sptmn se restabilir total; erau mbrcai acum

184

n haine din stofe fine, fiecare n culorile lui, aveau brbile bine tunse i pieptnate i umblau un pas ano. Thorin arta i umbla de parc i-ar fi rectigat deja regatul i Smaug ar fi fost tocat buci-bucele. Apoi, dup cum spusese i el, bunvoina piticilor fa de hobbit devenea din ce n ce mai mare. ncetaser s se mai vaite sau s bombne. Beau n sntatea lui, l bteau pe spate i fceau mare caz de el; ceea ce era foarte bine, cci nu prea era bine dispus. Era obsedat de imaginea Muntelui, continua s se gndeasc la dragon, i n plus avea i un guturai revolttor. Timp de trei zile rmase n cas strnutnd i tuind, i chiar i dup aceea discursurile lui la banchete se limitar la: Mulumesc foarte mult. ntre timp, elfii plecaser cu ncrctura n susul Rului Pdurii, dup care se isc o mare agitaie n palatul regelui. N-am reuit s aflu niciodat ce s-a ntmplat cu cpetenia grzilor i cu chelarul. Firete c n tot timpul ct au stat piticii n Oraul Lacului nu s-a pomenit nici despre chei, nici despre butoaie, iar Bilbo a avut grij s nu se fac niciodat nevzut. Totui, a ndrzni s spun c lucrurile mai mult sau ghicit dect s-au aflat cu adevrat i, oricum, domnul Baggins a rmas un fel de mister, n orice caz, regele cunotea acum misiunea piticilor, sau i nchipuia c o cunoate, i i spuse: Bine, bine! Las' c-o s vedem noi! N-o s treac nici o comoar prin Codrul ntunecat, fr s-mi spun i eu cuvntul. Dar eu cred c vor sfri ru cu toii, i aa le i trebuie! El, n orice caz, nu credea n pitici care s lupte i s ucid dragoni ca Smaug i bnuia c vor ncerca o spargere sau ceva asemntor ceea ce dovedete c era un nelept, mai nelept dect oamenii oraului, cu toate c nu avea ntru totul dreptate, dup cum vom vedea pn la urm. i trimise iscoadele pe malul lacului i spre miaznoapte, ct de aproape de Munte au vrut ele s mearg, i atept. Dup dou sptmni, Thorin ncepu s se gndeasc la plecare. Trebuia s ncerce s capete ajutor, ct timp mai

185

dura entuziasmul din ora. N-ar fi servit la nimic s lase lucrurile s se rceasc pentru c le amnase. Aa c i spuse Stpnului i sfetnicilor si c n curnd vor pleca, el i tovarii lui, ctre Munte. Atunci, pentru prima dat, Stpnul fu uimit i speriat; i se ntreb dac Thorin era ntr-adevr urmaul vechilor regi. Nu-i nchipuise niciodat c piticii vor ndrzni s se apropie de Smaug; era convins c sunt nite escroci, care mai devreme sau mai trziu vor fi descoperii i alungai. Greea. Thorin era, ntr-adevr, nepotul regelui de sub Munte i nici nu v putei nchipui ce ndrzneal poate avea i ce poate face un pitic, atunci cnd e vorba s-i rzbune onoarea sau s recapete ceea ce e al lui. Dar Stpnul nu era deloc nemulumit s-i vad plecnd. ntreinerea loc costa bani muli i sosirea lor transformase totul ntr-o lung srbtoare, n care afacerile ncetaser cu totul. Las' s se duc s-l piseze pe Smaug, s vad cum i primete! se gndi, dar spuse: Sigur, oh, Thorin, fiu al lui Thrain, fiu al lui Thror! Trebuie s te duci s redobndeti ceea ce e al tu. A btut ceasul, dup cum spun btrnii! O s v dm tot ajutorul i ne bizuim pe recunotina voastr dup ce v rectigai regatul. i astfel, ntr-o zi, cu toate c toamna naintase acum mult ctre iarn i vnturile erau reci, iar frunzele cdeau repede, trei brci mari prsir Oraul Lacului, ncrcate cu vslai, pitici, domnul Baggins i o grmad de merinde. Caii i cluii fuser trimii pe ci ocolite s-i atepte la locul stabilit pentru debarcare. Stpnul i sfetnicii lui i luar rmas-bun de la ei stnd pe treptele mari ale Primriei, care coborau pn la suprafaa lacului. Oamenii cntau pe cheiuri i la ferestrele caselor. Ramele albe se cufundar n ap i stropir pornind-o nspre miaznoapte, n ultima etap a lungii lor cltorii. Singura persoan ntr-adevr nenorocit era Bilbo.

186

XI N PRAG VSLIND DOU zile la rnd, ajunser pn la captul Lacului celui Lung i intrar n Rul Curgtor; puteau s vad acum Muntele Singuratic, ridicndu-se nalt i fioros n faa lor. Curentul era puternic i naintarea lor, nceat. La sfritul zilei a treia, la civa kilometri n sus pe ru, se apropiar de malul stng, adic cel dinspre Soare-apune, i debarcar. Acolo gsir cai trimii n ntmpinarea lor, cu noi provizii i obiecte de prim necesitate, i ponei pe care s clreasc. ncrcar tot ce s-a putut pe clui, iar restul l depozitar sub un cort; dar nimeni dintre oamenii din ora n-a vrut s rmn att de aproape de umbra Muntelui, nici mcar o noapte. n orice caz, nu nainte s se adevereasc cntecele, ziser. n locurile astea slbatice credeau mai uor n dragon dect n Thorin. i ntr-adevr, proviziile lor erau n total siguran, cci regiunea era goal i pustie. Aa c nsoitorii lor i prsir, cobornd n goan apele rului i lund-o pe drumurile care veneau ctre rm, cu toate c se lsa noaptea. Petrecur noaptea n frig i n pustietate, ceea ce le sczu foarte mullt moralul. Iar a doua zi pornir din nou la drum. Balin i Bilbo ncheiau procesiunea i, n afar de poneiul pe care-l clreau, mpovrat cu merinde, mai duceau nc unul de cpstru. Ceilali se aflau n fa, la o oarecare distan, ncercnd s deslueasc drumul, cci nu existau crri. O pornir spre nord-vest deprtndu-se piezi de Rul Curgtor i apropiindu-se din ce n ce de un mare pinten al Muntelui, care se repezea spre miazzi venind parc spre ei. A fost o cltorie istovitoare, fcut n tcere i pe furi. Nu auzeau nici rsete, nici cntece, nici sunet de harf, i mndria i speranele care se strniser n inima lor cnd cntaser cntecele vechi, pe malul lacului, se topir ntr-o tristee apstoare. tiau c se apropie de sfritul cltoriei

187

i c acest sfrit putea fi groaznic. Pmntul din jurul lor deveni mohort i sterp, cu toate c odat dup cte le spusese Thorin, fusese verde i frumos. Iarba era rar i curnd nu mai vzur nici arbuti, nici copaci, doar buturugi nnegrite, ce aminteau de copacii care existaser odat. Se aflau n Pustiul Dragonului i la sfritul anului. Ajunser totui la marginea Muntelui fr s dea de vreun pericol sau de vreo urm a dragonului, n afar de pustiul pe care-l semnase n jurul vizuinei lui. Muntele sttea tcut i ncruntat ridicndu-se tot mai nalt. Instalar prima lor tabr pe partea dinspre apus a marelui pinten de la miazzi care se termina cu o culme numit Dealul Corbilor. Acolo fusese cndva un punct de straj, dar nc nu ndrzneau s se care pn acolo, pentru c era prea expus. nainte s porneasc s cerceteze pintenii dinspre apus ai Muntelui, n cutarea intrrii secrete pe care se bizuiau toate speranele lor, Thorin trimise o expediie n recunoatere, s vad ce se ntmpl n partea dinspre miazzi unde se afla Poarta Principal. i alesese n acest scop pe Balin, pe Fili i pe Kili, i cu ei se duse i Bilbo. naintar sub stncile cenuii, pn la picioarele dealului Corbilor. Acolo, rul, dup ce cotea fcnd o bucl larg peste valea Dale, se deprta de munte, repede i zgomotos. Malul lui era sterp i stncos, nalt i abrupt deasupra apei; i privind de acolo, pe deasupra apei nguste, care spumega i mproca printre o puzderie de bolovani, vzur n valea larg, umbrit de braele Muntelui, ruinele cenuii ale unor case, turnuri i ziduri vechi. Acolo zace tot ce a mai rmas din Dale, spuse Balin. Pe vremea cnd mai bteau clopotele n ora, coastele Muntelui erau acoperite cu pduri verzi i toat valea aceea ferit era vesel i bogat. Spunnd toate astea, faa lui lu o expresie trist i n acelai timp neierttoare: fusese unul dintre tovarii lui Thorin n ziua n care venise dragonul. Nu ndrznir s urmeze cursul rului mai departe, nspre Poart, dar i continuar drumul dincolo de captul pinte-

188

nului dinspre miazzi, pn cnd, dei ascuni n spatele unei stnci, au reuit s vad, trgnd cu ochiul, deschiderea neagr, ca de peter tiat ntr-un perete mare de stnc, ntre braele Muntelui. De acolo neau apele Rului Curgtor; i tot pe acolo ieeau aburi i fum negru. n tot pustiul nu mica nimic, n afar de vapori i de ap, i din cnd n cnd cte o cioar neagr, care croncnea ca o piaz-rea. Singurul sunet era sunetul apei lovindu-se de pietre i, din cnd n cnd, croncnitul aspru al unei psri. Balin se cutremur. Hai s ne ntoarcem! spuse. Aici nu putem face nimic bun. i nu-mi plac psrile astea negre; arat ca nite iscoade ale rului! Deci dragonul continu s fie n via; i st probabil n peterile de sub munte sau aa-mi nchipui eu dup fum, spuse hobbitul. Nu te lua dup asta, spuse Balin, cu toate c eu cred c ai dreptate. Dar fum i aburi pot iei prin Poart chiar dac ar fi plecat un timp sau dac ar zcea la pnd pe unul dintre povrniurile muntelui: toate peterile dinuntru trebuie s fie pline de duhoarea lui respingtoare. Cu asemenea gnduri sumbre n minte, urmai tot timpul de ciori croncnitoare care le zburau pe deasupra capului, se ntoarser istovii n tabr. Luna iunie, cnd fuseser oaspeii lui Elrond n casa lui frumoas, nu era chiar att de departe i cu toate c toamna se tra acum ctre iarn, vremurile acelea plcute preau s se fi petrecut cu muli ani n urm. Erau singuri n pustiul plin de primejdii i n-aveau nici o speran de ajutor. Se aflau la sfritul cltoriei i totui preau a fi mai departe de int ca niciodat, i pierduser n acea noapte tot entuziasmul, n afar de domnul Baggins, orict de ciudat ar prea acest lucru. Lua mereu harta de la Thorin, o studia i medita la rune i la mesajul literelor Lunii pe care le citise Elrond. El a fost acela care i-a fcut pe pitici s nceap cercetrile periculoase pe povrniurile dinspre apus, ca s gseasc intrarea secret.

189

i-au mutat apoi tabra ntr-o vale lung, mai ngust dect marea vlcea de la miazzi unde se afla Poarta Rului, i nconjurat de un zid de culmi mai joase ale Muntelui Dou asemenea culmi se ntindeau spre Soare-apune, sub form de creste lungi, cu margini abrupte, care preau s cad jos, tot mai jos, ctre cmpie. Pe partea asta, dinspre Soareapune, se vedeau mai puine urme ale labelor cotropitoare ale dragonului, i mai era i ceva iarb pentru cluii piticilor. De aici, din aceast tabr, umbrit toat ziua de o costi i de un perete de stnc, pn cnd Soarele ncepea s coboare ctre pdure, plecau n fiecare zi n grup, czninduse s gseasc poteci care s urce pe panta Muntelui. Dac harta era bun, undeva sus, deasupra costiei, la captul vii, se afla intrarea secret. Dar zilele treceau i ei se ntorceau n tabr fr nici un succes. n cele din urm gsir ceea ce cutau, pe neateptate. Fili i Kili, i hobbitul se ntorseser ntr-o zi n vale i ncepuser s caute n patru labe printre stncile prbuite n partea dinspre miazzi. Pe la prnz, furindu-se de-a builea n spatele unei pietre mai mari care sttea stingher ca un pilon, Bilbo ddu de ceea ce preau a fi nite trepte rudimentare, care mergeau n sus. Urcndu-le cu sufletul la gur, descoperir urmele unei poteci nguste care ducea n vrful crestei de la miazzi i care disprea cnd i cnd, apoi iari reaprea, ducndu-i n cele din urm pn la o teras i mai ngust, care o cotea spre miaznoapte, de-a curmeziul, pe faa Muntelui. Uitndu-se n jos, vzur c se afl n vrful costiei din captul vii i c acolo jos, la picioare, era propria lor tabr. n tcere, inndu-se de peretele stncos din dreapta lor, naintar de-a lungul terasei, unul n spatele celuilalt, pn cnd ddur de o deschiztur n peretele stncos i se trezir ntr-un fel de ni cald i linitit, cu pereii abrupi i cu iarb pe jos. Deschiztura care ddea spre ni nu putea fi vzut de jos din pricina marginii proeminente, i nici mai departe, pentru c era att de mic nct prea doar un fir negru i att. Nu era peter

190

era deschis ctre cer; la cellalt capt se ridica un perete plat, care, n partea de jos, aproape de pmnt, era neted i drept, de parc l-ar fi fcut o mn de zidar; dar n-avea nici o ncheietur sau crptur la vedere. Nu era nici urm de u, prag sau uscior, de zvor sau urub, de gaur de cheie: i totui nu se ndoir c n cele din urm gsiser intrarea. Btur, o mpinser i o mbrncir, o implorar s se mite, rostir frnturi de farmece care deschideau multe ui, dar de data asta rmase totul neclintit. n cele din urm, obosii, se odihnir pe iarba de la picioarele peretelui, i seara ncepur coborul lung care i ducea napoi la tabr. n noaptea aceea toat lumea din tabr a fost n mare fierbere. Iar dimineaa s-au pregtit de plecare. Nu rmseser n urm dect Bofur i Bombur, s pzeasc poneii i rezervele pe care le aduseser cu ei de la ru. Ceilali coborr valea, apoi urcar crarea proaspt descoperit i astfel ajunser la terasa aceea ngust. Pe aici nu puteau cra boccele sau baloturi, cci era att de ngust, nct i tia rsuflarea; riscai oricnd s cazi de la o sut patruzeci i cinci de metri, pe stnci ascuite; dar se ncinser bine i strns n jurul mijlocului cu o sfoar i astfel, pn la urm, ajunser cu bine la deschiztura cu covor de iarb. Acolo i stabilir ei a treia tabr, trgnd n sus, cu sforile, tot ce aveau nevoie. Pe aceeai cale cobora din cnd n cnd unul dintre piticii mai iscusii, cum ar fi de exemplu Kili, pentru a schimba puinele nouti pe care le aveau sau pentru a participa jos la straj, n timp ce Bofur era urcat la tabra de sus. Bombur, n schimb, nu vrea s urce nici pe sfoar, nici pe potec. Sunt prea gras ca s merg ca musca, spuse. Risc s ameesc, s m calc pe barb, i iar rmnei treisprezece. Sforile cu noduri sunt prea subiri pentru greutatea mea! Din fericire pentru el, asta s-a dovedit a nu fi adevrat, dup cum vei vedea. ntre timp, civa dintre ei explorar marginea de dincolo

191

de deschiztur i descoperir o crare care ducea sus, tot mai sus, pe Munte; dar nu ndrznir s se aventureze prea mult n direcia aceea, i de altfel nici nu le folosea la mare lucru. Acolo, sus, era o linite pe care n-o ntrerupea nici o pasre, nici un sunet, altul dect vntul prin sprturile din stnc. Vorbeau ncet, nu chemau, nu cntau, cci pericolul i pndea de dup fiecare stnc. ntre timp, cei care se ocupau de taina uii n-aveau nici ei mai mult succes. N-aveau rbdare s-i mai bat capul cu rune sau cu literele Lunii; cutau fr ncetare s descopere, pe suprafaa neted a stncii, unde era ascuns ua. Aduseser trncoape i fel de fel de alte unelte din Oraul Lacului i la nceput ncercaser s le foloseasc. Dar cnd izbir stnca, mnerele se fcuser bucele i le loviser braele cu violen, iar capetele de oel se rupser sau se ndoiser de parc-ar fi fost de plumb. Era clar c uneltele de mineri nu foloseau la nimic mpotriva vrjii care ferecase ua; i se mai nspimntar i de zgomotul care se rspndea prin ecou. l gsir pe Bilbo aezat n pragul intrrii, trist i abtut nu exista, firete, nici un prag, dar aa numeau ei, n glum, micul spaiu, acoperit cu iarb, dintre perete i deschidere, i i amintir cuvintele pe care le rostise Bilbo cu mult vreme n urm, la petrecerea neateptat din vizuina lui, cnd le spusese c n-au dect s se aeze n prag pn gsesc o soluie. S-au aezat deci i s-au cufundat n gnduri sau au nceput s se plimbe ncoace i ncolo fr rost, devenind din ce n ce mai mohori. La nceput, cnd descoperiser drumul, se mai nseninaser puin, dar acum moralul le coborse pn n cizme; i totui nu voiau s renune i s plece. Hobbitul ncetase s fie mult mai detept dect piticii. Nu voia s fac altceva dect s stea cu spatele ctre peretele de stnc i s se uite n zare, spre Soare-apune, prin deschiztur, pe deasupra crestei, peste pmnturile ntinse, la zidul negru al Codrului ntunecat i la ntinderile de dincolo de pdure, unde i se prea uneori c zrete Munii Ceoi, mici i ndeprtai. Dac

192

piticii l ntrebau ce face, rspundea: Ai spus c va trebui s stau n pragul uii i s m gndesc, ca s nu mai vorbim de faptul c va trebui s ptrundem i nuntru, aa c stau i m gndesc. Dar m tem c nu se gndea la ce avea de fcut, ci la ceea ce se ntindea dincolo de zrile albastre meleagurile linitite de la apus, i dealul sub care se afla vizuina lui de hobbit. n mijlocul ierbii era o piatr mare, cenuie, i Bilbo se tot uita ncruntat la ea i la nite melci mari. Melcilor prea s le plac nia asta nchis, cu pereii ei de stnc rece; erau muli i foarte mari, i se trau ncet, lsnd o dr lipicioas pe laturile ei. Mine ncepe ultima sptmn a toamnei, spuse Thorin ntr-o zi. i dup toamn vine iarna, spuse Bifur. i dup asta anul viitor, spuse Dwalin, i brbile noastre vor crete pn vor atrna peste mal i vor ajunge jos, n vale, i aici tot n-o s se ntmple nimic. i cu ce ne ajut Sprgtorul nostru? Dac tot are un inel care-l face nevzut i a venit momentul s-i arate iscusina, ncep s cred c ar trebui s intre pe Poarta Principal i s miroas puin cum stau lucrurile. Bilbo auzi toate astea piticii stteau aezai pe stnci, chiar deasupra niei unde se afla el i-i spusese: Vai de mine, Doamne, deci asta au nceput ei s gndeasc acum. Tot mereu cade beleaua pe mine, sracu', s-i scap de necaz, mai ales de cnd a plecat Vrjitorul. Ce s fac? Ar trebui smi nchipui c pn la urm o s mi se ntmple ceva ngrozitor. Nu cred c-a avea inima s mai vd o dat trista vale a oraului Dale, ca s nu mai vorbim despre Poarta cu aburi!... n noaptea aceea se simi foarte nefericit i abia reui s adoarm. A doua zi, piticii se rspndir care ncotro; unii se apucar de antrenament cu poneii, jos, n vale, alii rtcir pe povrniul muntelui. Bilbo sttu toat ziua mohort n nia cu iarb, uitndu-se fix la piatr sau prin crptura n-

193

gust, departe, n zare. Avea senzaia ciudat c ateapt ceva. Poate c vrjitorul se va ntoarce, azi, pe neateptate, gndi el. Dac ridica puin capul, putea zri pdurea ndeprtat. O dat cu ntoarcerea Soarelui ctre apus, apru o licrire galben pe vrfurile ndeprtate ale copacilor, de parc lumina ar fi prins n raza ei ultimele frunze palide. Curnd, Bilbo vzu mingea portocalie a Soarelui cobornd pn la nivelul ochilor lui. Se apropie de crptur i acolo, palid i neputincioas, era o lun nou, subire, deasupra pmntului. n clipa aceea auzi n spatele lui o pocnitur puternic. Pe piatra cenuie din iarb se afla un sturz uria, aproape negru ca tciunele, cu pieptul galben-deschis, presrat cu pete nchise. Poc! Prinsese un melc i-l izbea de piatr. Poc! Poc! Deodat Bilbo nelesese. Uitnd de pericol, s-a aezat pe marginea stncii i a nceput s-i cheme pe pitici, strignd i gesticulnd. Cei care se aflau mai aproape s-au repezit poticnindu-se peste stnci, apoi de-a lungul marginii, pn la el, ntrebndu-se ce Dumnezeu s-o fi ntmplat; ceilali au strigat s fie trai n sus cu frnghia (cu excepia lui Bombur care, firete, dormea). Bilbo se grbi s le explice despre ce era vorba. Toi amuir. Hobbitul rmase nemicat lng piatra cenuie, n timp ce piticii o priveau cu nerbdare, cltinndu-i barba. Soarele cobora din ce n ce mai jos, n timp ce li se nruiau toate speranele. n cele din urm se scufund ntr-un bru de nori rocai i dispru, piticii mrir, dar Bilbo continua s stea aproape nemicat. Luna mic apru la orizont, ncepuse s se ntunece. Apoi, deodat, cnd i pierduser orice speran, o raz roie de Soare scp ca un deget printr-o sprtur a norului, o raz de lumin care intr drept prin crptura stncii n ni, i czu pe faa neted a peretelui. Btrnul sturz, cu ochii ca mrgelele, care privise scena cocoat undeva, sus, cu capul aplecat ntr-o parte, scoase deodat un tril. Apoi se auzi o trosnitur puternic. O achie de

194

stnc se desfcu de perete i czu, i deodat, cam la un metru de la pmnt, apru o gaur. Repede, tremurnd s nu piard momentul, piticii se repezir la stnc i mpinser n zadar. Cheia, cheia! strig Bilbo. Unde e Thorin? Thorin se apropie n grab. Cheia! url Bilbo. Cheia care nsoea harta, ncearc-o acum, ct mai e timp! Thorin se ridic i scoase cheia de pe lanul din jurul gtului. O vr n gaur. Se potrivea. O ntoarse! Trosc! Lumina se topi, Soarele asfini, Luna dispru i ntunericul ni spre cer. ncepur s mping toi deodat i ncet, ncet, o parte din peretele de stnc ced. Aprur nite crpturi lungi i drepte, care apoi se lrgir formnd conturul unei ui nalte de un metru i jumtate i lat de un metru, care, fr nici un zgomot, se deschise ncet spre interior. ntunericul pru c se revars ca un abur prin gaura care se fcuse n peretele muntelui. Un ntuneric dens, n care nu se putea deslui nimic, li se ntindea n faa ochilor, o gur cscat care ducea n jos, spre inima muntelui. XII INFORMAII DE CULISE MULT VREME PITICII au rmas n faa uii tot contrazicndu-se n ntuneric pn cnd, n cele din urm, Thorin spuse: A venit clipa n care distinsul domn Baggins care n drumul nostru lung s-a dovedit a fi un bun tovar i un hobbit viteaz i plin de resurse care-au depit cu mult dimensiunile lui, i, a aduga, cu un noroc ce-a depit cu mult raia obinuit a venit deci clipa s ndeplineasc sarcina pentru care a fost cooptat n societatea noastr, clipa n care s-i ctige recompensa. Cunoatei stilul lui Thorin n ocazii mari, aa c n-am s

195

v mai citez n continuare, dei a continuat mult vreme s vorbeasc. Ocazia era, fr ndoial, mare, dar Bilbo n-avea rbdare, ntre timp, ajunsese s-l cunoasc foarte bine pe Thorin i tia unde vrea s ajung. Dac te gndeti c e de datoria mea s intru primul n pasajul secret, o, Thorin, fiu al lui Thrain, Scut-de-stejar, creasc-i-ar barba i mai lung, spuse el suprat, spune odat i gata! De fapt, s-ar putea s refuz. V-am scos pn acum din dou ncurcturi, care nici nu erau prevzute n contract. Aa c a zice c oricum mi s-ar cuveni o oarecare rsplat. Dar cum toate cele bune sau rele sunt trei aa obinuia s spun tata cred c n-am s refuz. Poate c am nceput s m ncred mai mult n norocul meu ca pe vremuri se referea la primvara trecut, cnd plecase de acas, i care i se prea c avusese loc cu secole n urm aa c am s m duc probabil s-arunc o privire, ca s scpm de-o grij. Dar cine vine cu mine? Nu se ateptase la un cor de voluntari, aa c n-a fost decepionat. Fili i Kili preau stnjenii i stteau ntr-un picior, ceilali nu ncercau nici mcar s pretind c s-ar oferi cu excepia btrnului Balin, cel care fcea de paz i l iubea pe hobbit. Spuse c n orice caz va intra cu el i poate c-l va i nsoi o bucat de drum, gata s strige dup ajutor dac va fi nevoie. Ceea ce se poate spune n aprarea piticilor e c intenionau s-l plteasc foarte bine pe Bilbo pentru serviciile lui; l luaser s fac o treab primejdioas i n-aveau nimic mpotriv dac hobbitul, srcuul, voia s-o fac; dar ar fi srit cu toii s-l scoat din bucluc, aa cum fcuser n povestea cu trolii, la nceputul acestei aventuri, cnd nici mcar nu aveau motive speciale s-i fie recunosctori. Asta era situaia: piticii nu sunt eroi, ci fpturi calculate cu o prere foarte bun despre valoarea banului; unii sunt vicleni i perfizi, i soi ru; alii ns, dac nu aveai pretenii prea mari de la ei, erau cumsecade, aa ca Thorin i Compania lui. Cnd hobbitul se strecur prin ua fermecat i ptrunse

196

n interiorul Muntelui, stelele rsreau n spatele lui pe cerul palid, cu dungi negre. A mers mult mai uor dect i nchipuise. Asta nu era nici intrare de gnomi i nici petera aspr a Elfilor Pdureni. Era un tunel spat de pitici, la nivelul averii i priceperii lor: drept ca o rigl, cu podeaua i pereii netezi, care duceau n pant lin i dreapt, fr variaii, pn departe, n ntunericul de jos. Dup un timp, Balin i ur lui Bilbo Noroc! i se opri ntr-un loc de unde mai putea vedea conturul vag al uii, i, printr-un artificiu al ecourilor, s aud murmurul vocilor celorlali care uoteau afar, la intrare. Hobbitul i puse atunci inelul i, sftuit de ecouri s aib chiar mai mult grij s nu fac zgomot dect are un hobbit de obicei, se strecur n linite i ntuneric, cobornd tot mai jos. Tremura de fric, dar feioara lui avea o expresie ndrjit i lnverunat. Era cu totul alt hobbit dect cel care plecase cndva de din Bag-End, fr s-i ia mcar o batist asortat n buzunar. Nu mai avusese batist de buzunar de secole, i aez mai bine pumnalul n teac, strnse cureaua i-i continu drumul. Acum, eti n sflrit n miezul lucrurilor, Bilbo Baggins, i spuse. n noaptea aceea cnd cu petrecerea, am zbrcit-o, i acum trebuie s-o dreg i s mai i pltesc pentru asta. Doamne, ce nerod am fost i mai sunt i acuma! spuse partea din el care semna mai puin cu neamul Took. Nu-mi trebuie comoar pzit de dragon, i a lsa-o pe toat aici, pe vecie! Ce bine ar fi s m trezesc i s descopr c n loc s m aflu n tunelul sta blestemat, sunt n vestibulul meu de acas. Dar firete c nu s-a trezit, ci i-a continuat drumul nainte, tot nainte, pn cnd n-a mai vzut nici urm de u n spatele lui. Era complet singur. Curnd dup aceea i se pru c ncepe s se nclzeasc. Oare ceea ce mi se pare c se apropie n faa mea, de acolo, de jos, nu e un fel de vpaie? se ntreb.

197

Era. i pe msur ce Bilbo nainta, se fcea tot mai mare i mai mare, pn cnd s-a lmurit despre ce e vorba. Era o lumin roie ce devenea din ce n ce mai roie. i, n plus, era i foarte cald acum n tunel. Rotocoale de aburi zburau pe deasupra i pe lng el, i ncepu s ndueasc. n acelai timp, ncepu s-i pulsese n urechi un fel de zgomot, zgomotul unui lichid care clocotete ntr-un cazan mare pe foc, amestecat cu un fel de uruit care semna cu torsul unui motan uria. Toate astea se dovedir a fi sforiturile unui animal gigantic, care dormea, acolo, jos, n lumina roie din faa lui. i atunci Bilbo se opri. i cnd o porni mai departe, ddu dovad de cel mai mare curaj din viaa lui. Comparate cu asta, lucrurile nspimnttoare care s-au ntmplat mai trziu au fost floare la ureche. Adevrata btlie a dus-o n tunelul acela, singur. nainte s vad pericolul care-l atepta. Dup un scurt popas, i continu drumul! i vi-l putei nchipui ajungnd la captul tunelului, n dreptul unei deschizturi cam de aceeai form i mrime cu ua de mai sus. Prin ea i vr Bilbo, ncet, capul lui mic, de hobbit. n faa lui se ntindea petera mare, cea de jos de tot temnia subteran a piticilor de altdat, care se gsea chiar la baza Muntelui. Era aproape bezn, aa c n-a putut s-i ghiceasc mrimea dect vag, dar, ridicndu-se n partea stng a pardoselii stncoase, era o lumin puternic. Lumina lui Smaug! Dragonul cel uria, rou-auriu, zcea acolo i dormea dus; maxilarele lui clnneau necontenit i nrile scoteau fii de fum, dar locul era slab cind dormea. Sub el, sub membrele lui, sub coada lui imens i ncolcit, peste tot n jurul lui, ntinzndu-se departe pe podea pn unde nu se mai vedea nimic, zceau teancuri de obiecte preioase aur mpodobit i nempodobit, nestemate i bijuterii, argint ptat cu rou n lumina rumen. Smaug zcea cu aripile ndoite, ca un liliac uria, ntors puin pe o parte, astfel nct hobbitul putea s-i vad prile

198

de dedesubt, burta lui lung i palid, ncrustat cu nestemate i frnturi de aur care se lipiser de el, pentru c zcuse atta vreme n culcuul lui preios. n spatele lui, acolo unde pereii se aflau cel mai aproape de el, se vedeau vag cmi de zale, cti, sbii i sulie atrnate n cui. i tot acolo se aflau iruri de recipiente i vase mari, umplute cu bogii pe care nici nu mai puteai s le socoteti. A spune c lui Bilbo i s-a tiat rsuflarea e mult prea puin. Nu exist cuvinte pentru a exprima uluirea lui, pentru c oamenii au schimbat limbajul pe care l-au nvat de la elfi, pe vremea cnd pmntul era minunat. Bilbo mai auzise poveti sau cntece despre comorile dragonilor, dar pn acum nu-i dduse niciodat seama de strlucirea, fascinaia i splendoarea lor. Inima lui era plin, Ptruns de ncntare, i se gndea la dorina piticilor; uitnd aproape de paznicul cel fioros, fix zpcit aurul care era dincolo de orice pre sau posibilitate de calcul. Privi un timp, care-i pru o venicie, nainte s se simt atras, aproape mpotriva voinei lui, s se furieze din umbra intrrii, pn la marginea mormanelor de comori care se aflau cel mai aproape de el. Dragonul l domina; dei zcea adormit, era totui cumplit i amenintor. Bilbo apuc un potir mare cu dou toarte, att de greu nct abia l putea duce, i arunc o privire speriat n sus. Smaug mic o arip, desfcu o ghear i ncepu s sforie pe alt ton. Bilbo o lu la goan. Dar dragonul nu se trezi nc nu! se mut doar n alte vise de lcomie i violen, zcnd acolo, n petera pe care o cotropise, n timp ce hobbielul se strduia cu greu s urce tunelul lung care ducea napoi la u. Inima i btea repede i picioarele i tremurau mai ru dect atunci cnd coborse; dar inea totui potirul i se gndea: Am fcut-o! Asta o s-i nvee minte. Auzi: mai degrab seamn a bcan dect a sprgtor! Nu zu! n-o s mai spun fraza asta niciodat. i nici n-au mai spus-o. Balin a fost n culmea fericirii s-l vad din nou i pe ct era de ncntat, pe att era de uimit.

199

l ridic pe Bilbo n brae i l scoase afar, la aer. Era miezul nopii i stelele erau acoperite de nori, dar Bilbo zcea cu ochii nchii, respirnd din greu i bucurndu-se c simte iari aer curat, i aproape c nici n-a observat emoia piticilor sau laudele pe care i le aduceau, sau c-l mngiau pe spate i c se declarau supuii lui mpreun cu familiile lor de atunci pn n vecie. Piticii nc i mai treceau potirul din mn n mn i sporoviau ncntai despre redobndirea comorii lor cnd, deodat, sub ei, n inima Muntelui, rsun un bubuit ngrozitor, ca i cum ar fi fost vorba de un vulcan care s-ar fi hotrt s erup din nou. Ua din spatele lor a fost fcut buci i blocat cu o piatr, iar de-a lungul tunelului, de jos, din adncuri, se auzir ecourile nfiortoare ale unor mugete i tropituri, care fcur pmntul de sub ei s tremure. Piticii uitar atunci de toat bucuria i mndria ncreztoare pe care o simiser cu puin timp n urm i se chircir unul ntr-altul de fric. Smaug nu trebuia pierdut din vedere. Nu e bine s elimini un dragon viu din calculele tale, dac trieti n preajma lui. Sigur, dragonii nu prea au pe ce s-i cheltuiasc averea, dar n principiu o cunosc n cele mai mici amnunte, mai ales dup ce au fost n posesia ei vreme ndelungat. i Smaug nu era o excepie. Trecuse de la un vis agitat (n care figura n mod ct se poate de neplcut un rzboinic, cu totul nensemnat ca mrime, dar posednd o sabie cumplit i mult curaj) la moiala i de la moiala la o total stare de veghe n petera lui mirosea a ceva strin. S fi ptruns oare mirosul prin gurica aceea? Nu-i plcuse niciodat prea mult, cu toate c era foarte mic, i acum se uita la ea crunt i cu bnuial, ntrebndu-se de ce n-o blocase. I se pruse de curnd c prinde ecourile vagi ale unei lovituri, sus, departe, care coborser prin guric pn n vizuina lui. Se trezi de tot i ntinse gtul s adulmece. i atunci i ddu seama c-i lipsete potirul. Hoii! Foc! Crim! Asemenea lucruri nu se ntmplaser niciodat de cnd se stabilise n inima Muntelui. Furia lui

200

depi orice imaginaie era o furie dintr-acelea care nu apar dect atunci cnd bogtaii, care au mai mult dect le trebuie, pierd deodat un lucru care e n posesia lor de mult vreme, dar de care n-au avut niciodat nevoie i pe care nici nu l-au folosit, mproc foc n jurul lui, umplu sala de fum i zgli Muntele din temelii, mpinse n zadar capul, ncercnd s-l vre prin gaura aceea mic, apoi, ncolcindui trupul ct era de lung i bubuind ca tunetul sub pmnt, se repezi din vizuina lui adnc, prin poarta cea mare, ieind n tunelurile uriae ale muntelui-palat i urcnd apoi ctre Poarta Principal. Singurul lui gnd era s scotoceasc Muntele, s prind houl, s-l sfie i s-l calce n picioare. Iei pe Poart apele se ridicar, transformate ntr-un abur slbatic, uiertor se avnt ca focul n aer i se opri n vrful Muntelui, ntr-o tromb de flcri verzi i purpurii. Piticii auzir vjitul groaznic al zborului su i se ghemuir pe lng pereii terasei cu iarb, fcndu-se mici pe sub bolovani, spernd, ntr-un fel, s scape de ochii fioroi ai dragonului care-i cuta. i acolo i-ar fi ucis pe toi, dac n-ar fi intervenit din nou Bilbo: Repede! Repede! spuse cu rsuflarea tiat. Ua! Tunelul! Nu e bine s rmnem aici! ndemnai de aceste cuvinte, erau ct pe-aci s se furieze n tunel, cnd Bifur scoase un strigt: Verii mei, Bombur i Bofur! I-am uitat; sunt jos, n vale! O s-i ucid i pe ei i pe clui, i-o s ne pierdem i toate proviziile, gemur ceilali. i nu putem face nimic! Prostii, fcu Thorin, rectigndu-i demnitatea. O s-i aducem de acolo. Intrai, domnule Baggins, i tu, Balin, i voi, Fili i Kili dragonul n-are s aib parte de pitici, voi ceilali hai, unde sunt fringhiile? Hai, repede! Au fost poate clipele cele mai grele din cte triser pn atunci. Ecoul sunetelor ngrozitoare, dezlnuite de furia lui Smaug, se auzea n scobiturile stncilor, sus, departe; ar fi

201

putut n orice clip s coboare n flcri sau s zboare rotindu-se n jur i s-i gseasc acolo, lng marginea pantei periculoase, trgnd de sfori cu disperare. Bofur ajunsese sus; totul era nc linitit. Apoi ajunse i Bombur, gfiind i pufind, n timp ce sforile scriau; lucrurile continuau s fie destul de calme. Mai traser n sus i ceva scule i legturi cu merinde, i atunci se npusti i pericolul asupra lor. Se auzi un uruit. O lumin roie atinse vrfurile stncilor neclintite. Venea dragonul. Abia au avut timp s se repead n tunel, nghesuind i trgnd boccelele dup ei, cnd Smaug apru ca fulgerul de la miaznoapte, mturnd povrniurile muntelui cu flcri i btnd din aripile lui mari, cu un zgomot care semna a uierat de vnt. Rsuflarea lui fierbinte ofili iarba din faa uii i intr prin crptura pe care o lsaser n urma lor, prjolindu-i aa cum zceau ei ascuni. Flcrile plpitoare srir n sus i umbrele negre ale stncilor ncepur s danseze. Apoi Smaug se deprt din nou i ntunericul nvlui totul. Poneii nechezar de spaim, rupser frnghia cu care erau priponii i o luar la fug. Dragonul se ntoarse, se npusti n urma lor i dispru. S-a sfrit cu bietele noastre dobitoace! spuse Thorin. Dac Smaug a apucat s vad un lucru, nu mai scap! Suntem aici, aici trebuie s rmnem, dac nu cumva exist vreun amator care vrea s-o ia pe jos pn la ru; drumul, tii, e lung i descoperit, i Smaug st la pnd. Nu era o perspectiv prea plcut! Intrar mai adnc n tunel i zcur acolo drdind, cu toate c era cald i nbuitor, pn cnd zorile palide ncepur s ptrund prin crptura uii. Cnd i cnd, se auzea vjitul pe care-l fcea dragonul cnd zbura prin ntuneric; zgomotul cretea, apoi trecea mai departe i se pierdea, n timp ce dragonul tot cuta ceva, rotindu-se n jurul Muntelui Ghicise, dup ponei i dup urmele taberelor pe care le descoperise, c veniser oameni de pe ru i de pe lac i c urcaser povrniul Muntelui, care ddea n valea unde fu-

202

seser priponii poneii; dar ua rezistase ochilor lui iscoditori, i nia aceea mic, cu ziduri nalte, i ferise pe pitici de flcrile lui cele mai nprasnice. Cut mult vreme n zadar, pn cnd zorile i nghear furia, i se ntoarse la culcuul lui de aur ca s doarm i s ctige noi puteri. Nici vorb s uite sau s ierte furtul, nici dac ntr-o mie de ani s-ar fi preschimbat ntr-o piatr stins, dar i ddea mna s atepte. Se furi deci ncet i tcut n vizuina lui i nchise ochii pe jumtate. O dat cu venirea dimineii, sczu i spaima piticilor, neleser c asemenea pericole erau inevitabile cnd aveai de-a face cu un custode ca sta, dar c nu era cazul s renune la ceea ce cutau. i nici nu puteau s plece. Dup cum le atrsese i Thorin atenia, cluii fugiser sau fuseser ucii, i oricum trebuiau s mai atepte un timp, pn cnd Smaug i slbea destul atenia ca s poat ei ndrzni s strbat o cale att de lung pe jos. Din fericire, reuiser s salveze destule merinde ca s le mai ajung puin. Discutar ndelung ce s fac, dar nu ajunser la nici o soluie care s-i scape de Smaug ceea ce fusese din capul locului punctul slab al planurilor lor, dup cum se simi Bilbo dator s sublinieze. Apoi, dup cum se ntmpl adesea cu cei care nu mai tiu ce s fac, ncepur s-l bombne pe Bilbo, reprondu-i ceea ce la nceput i bucurase att de mult: faptul c adusese potirul i c declanase att de iute mnia lui Smaug. i ce credei c trebuie s fac un Sprgtor? ntreb Bilbo, furios. Eu n-am fost angajat s ucid dragoni, asta-i treab de rzboinic; eu am fost angajat s recuperez o comoar. i pentru nceput am fcut i eu ce-am putut. V-ai ateptat, probabil, s m ntorc alergnd i crnd toat comoara lui Thor n spate! i, la urma urmei, dac e vorba de bombnit, a avea i eu dreptul s bombn. Ar fi trebuit s aducei cinci sute de Sprgtori, nu unul. Nu m ndoiesc c reputaia bunicului dumitale nu are dect de ctigat, dar nu poi pretinde c mi-ai explicat vreodat clar ct de mare i-

203

a fost averea. Mi-ar trebui sute de am ca s-o ridic toat, chiar dac a fi de cincizeci de ori mai nalt i Smaug ar fi blnd ca un iepura. Bineneles c dup asta piticii i-au cerut cu toi iertare. i-atunci, cum zici s facem, domnule Baggins? ntreb Thorin, politicos. Deocamdat n-am nici o idee dac v referii la transportarea comorii. Asta depinde dac se schimb roata norocului i scpm de Smaug. Strpirea dragonilor nu e specialitatea mea, dar am s fac tot posibilul s gsesc o soluie. Dar mari sperane n-am i tare a vrea s m vd din nou linitit, acas. Las asta, deocamdat! Ce facem acum, azi? Dac vrei ntr-adevr sfatul meu, cred c nu putem face altceva dect s stm unde suntem. Ziua cred c nu e prea periculos s ne furim pn afar, s lum puin aer. Poate c n-o s treac mult i o s putem alege pe unul sau doi dintre noi care s se ntoarc la rezervele noastre de lng ru, s ne mai aprovizionm puin. Dar noaptea toat lumea trebuie s stea ascuns ct mai bine, n tunel. i acum am s v propun ceva. Am inelul acela, i chiar azi, la prnz, m furiez pn jos cnd i face Smaug siesta cred c atunci e momentul s vd ce gnduri are. Poate c se ivete ceva. Fiecare dragon i are punctul lui vulnerabil, dup cum obinuia s spun tata, cu toate c eu sunt convins c n-a cunoscut nici un dragon, personal. Piticii acceptar, firete, propunerea cu entuziasm. Ajunseser s-l respecte pe micul Bilbo. Devenise, n sfrit, adevratul conductor al expediiei, ncepuse s aib idei i planuri proprii. La amiaz, se pregti de o nou cltorie n inima Muntelui. Fr ndoial, nu-i plcea ideea, dar nu era chiar att de nfricotoare acum, cnd tia mai mult sau mai puin ce-l atepta. i totui, dac ar fi tiut mai multe despre dragoni i despre purtrile lor viclene, ar fi fost, poate, mai speriat i n-ar mai fi tras ndejdea s-l gseasc pe numitul Smaug moind.

204

Cnd o porni, afar Soarele strlucea; n schimb, n tunel era bezn ca noaptea I lumina de la u, care era aproape nchis, dispru curnd, pe msur ce cobora. Fcea att de puin zgomot, nct l-ai fi putut compara cu fumul mpins de o adiere blnd de vnt, i pe cnd se apropia de captul tunelului, i spuse c poate c ar fi cazul s se simt puin mndru de el. Nu se desluea dect o lumin foarte vag. Btrnul Smaug e ostenit i doarme, i spuse. Nu m poate vedea i n-o s m aud. Curaj, Bilbo! Uitase sau nu auzise niciodat despre simul mirosului la dragoni. i mai era ceva neplcut: dac au vreo bnuial, ei pot pstra jumtate de ochi deschis i pot sta de veghe, chiar dac dorm. Bilbo i arunc o nou privire, de la intrare; i se prea, ntr-adevr, c doarme dus, aproape mort i nvluit n ntuneric, scond un sforit care era ceva mai mult dect pufitul unui abur nevzut. Tocmai se pregtea s fac un pas nuntru, cnd deodat observ o raz subire i ptrunztoare care ieea de sub pleoapa czut a ochiului stng al lui Smaug. Se prefcea doar c doarme! Pzea intrarea tunelului! Bilbo fcu repede un pas napoi i binecuvnt norocul de a fi avut inelul. Atunci Smaug vorbi. Ei, tlharule! Te miros i te simt! i aud rsuflarea. Hai, vino! Mai servete-te o dat, c ai de unde. Dar Bilbo nu era chiar att de netiutor n ceea ce privete obiceiurile dragonilor, i dac Smaug sperase c va fi uor s-l fac s se apropie, se nelase. Nu, mulumesc, o, Smaug nfricotorule! rspunse. Nam venit pentru daruri; am vrut doar s m uit la tine i s vd dac eti ntr-adevr att de grozav, ct se spune n basme. C eu n-am crezut. i acuma crezi? zise dragonul, oarecum mgulit, cu toate c nu credea nici o vorb din ce auzea. Basmele i cntecele sunt, zu, mult sub realitate, o, Smaug, cea mai Mrea, cea mai Grozav Npast! rspunse Bilbo. Eti destul de bine crescut, pentru un tlhar i un min-

205

cinos, spuse dragonul. Pari s-mi cunoti numele, dar eu, n schimb, nu-mi amintesc s te fi mirosit vreodat. Cine eti i de unde vii, dac-mi dai voie s te ntreb? Se poate!? Vin de sub Deal i drumul meu a trecut pe sub dealuri i pe deasupra lor. i-am mers i prin aer. Eu sunt acela care umbl nevzut. Asta aa-i , spuse Smaug. Dar care i este numele? Descoperitorul de urme, tietorul pnzelor de pianjen, Musca cea cu eap. Am fost ales Numrul Norocos. Minunate titluri! rnji dragonul. Dar numerele norocoase nu ies ntotdeauna ctigtoare. Eu sunt cel care-i ngroap prietenii de vii, i i neac, i i scoate iari, vii, din ap. Sosesc din fundul unui sac (Bag-End, locuina lui Bilbo, nseamn n limba englez, "Fund de sac), dar nici un sac nu mi-a fost tras pe cap. Toate astea nu prea par vrednice de laud, spuse Smaug, dispreuitor. Sunt prietenul urilor i oaspetele vulturilor. Sunt Ctig inel i Poartnoroc, i mai sunt i Clre de butoaie, continu Bilbo, cruia ncepuse s-i plac vorbitul sta n dodii. Aa, da! spuse Smaug. Dar vezi s nu i-o ia imaginaia razna. Bineneles c aa trebuie s vorbeti cu dragonii cnd nu vrei s-i dai numele adevrat (ceea ce e nelept) i nici nu vrei s-i nfurii cu un refuz categoric (ceea ce e, de asemenea, foarte nelept). Nu exist dragon care s reziste fascinaiei pe care o exercit vorbirea enigmatic i care s nu piard vremea s-o priceap. Erau foarte multe lucruri, din ceea ce spusese hobbitul, pe care Smaug nu le nelesese deloc (dei mi nchipui c dumneavoastr le nelegei pentru c tii totul n legtur cu aventurile la care se referise Bilbo), dar lui i se prea c nelesese destul i chicotea n sinea lui. Aa mi-am nchipuit eu nc de asear, i spuse el, zmbind. Oamenii de pe lac un plan pctos al amrilor de pe lac, negustorii de poloboace, s m fac eu oprl dac n-

206

am dreptate! N-am mai fost acolo de o venicie i-un an! Dar schimb eu toate astea, curnd! Foarte bine. O, Clre de butoaie, spuse el cu voce tare. Poate c Butoi e numele cluului tu: sau poate c nu e, dei era destul de gras. Umbli tu nevzut, dar n-ai venit pe jos tot drumul. S tii c am mncat ase clui, asear i n-o s treac mult i-o s-i prind i-o s-i mnnc i pe ceilali. i n schimbul acestei mese gustoase, am s-i dau i eu un sfat care s-i prind bine: nu te ncurca cu piticii mai mult dect trebuie. Pitici?! spuse Bilbo, prefcndu-se c e uimit. Nu-mi spune mie! zise Smaug, c eu cunosc mirosul (i gustul) piticilor mai bine ca orice pe lume. S nu-i nchipui c pot mnca un clu pe care a clrit odat un pitic, fr s-mi dau seama. O s sfreti ru dac te nhitezi cu asemenea fpturi, Clre-de-butoaie-tlhar. N-am nimic mpotriv s te ntorci la ei s le spui asta din partea mea. Dar nu i-a spus lui Bilbo c exist un miros pe care nu-l putea dibui nicicum, i sta era mirosul de hobbit; nu intra n sfera lui de experien i l scotea din srite. mi nchipui c ai luat un pre bun pe potir, azi-noapte? continu el. Hai, spune drept, ai luat? Nimic? Ei, asta le seamn leit. i mi nchipui c stau ascuni pe afar, iar tu trebuie s faci toat treaba periculoas i s iei tot ce poi cnd nu m uit i totul pentru ei? i crezi c-o s-i dea o parte bun? Nici vorb! Ai noroc scapi cu via! ncepuse sa se simt foarte stnjenit. De cte ori l strfulgera ochiul rtcitor al lui Smaug, care l cuta cotrobind prin ntuneric, tremura i simea o dorin nejustificat s intre n peter, s-i dezvluie identitatea i s-i spun dragonului tot adevrul. De fapt, era n mare pericol s se lase ademenit de acea fascinaie magic a dragonilor. Dar lundu-i inima-n dini, vorbi din nou. Nu tii tot, o, Smaug cel Puternic, spuse. N-am venit aici adui numai de aur. Aha. deci recunoti c ai spus adui, rnji Smaug De

207

ce nu spui toi paisprezece i s isprvim, Domnule Numr Norocos? M bucur s aud c n afar de aurul meu ai mai avut i alte interese. n cazul sta, chiar c s-ar putea s v pierdei timpul degeaba. Nu tiu dac v dai seama, dar, chiar dac ai putea s furai aurul farm cu farm treab care v-ar lua o sut de ani sau chiar mai mult tot n-ai putea s-l ducei departe? Pe coasta Muntelui, nu merge! i nici prin pdure. Ha, ha! i te-ai gndit vreodat la ctig? mi nchipui c trebuie s fie a paisprezecea parte din ntreg, sau aa ceva, asta a fost nvoiala, nu-i aa? Dar cu livrarea ce facei? Dar cu cruia? Dar cu grzile narmate i cu taxele Vamale? i Smaug rse cu poft. Avea o inim hain i viclean i tia c presupunerile lui erau, n mare parte, adevrate, cu toate c bnuia c oamenii de pe lac erau cei care urziser planurile i c cea mai mare parte a przii avea s rmn acolo, n oraul de pe mal, care n tinereea lui se numise Esgaroth. Poate c n-o s m credei, dar bietul Bilbo rmase, ntradevr, uluit. Pn acum i concentrase toate gndurile i toat energia ca s ajung pn la Munte i s gseasc intrarea. Nu se ntrebase niciodat cum va fi scoas comoara de acolo i sigur nu se gndise niciodat c partea care ar putea s-i revin lui, la mpreal, mai trebuia i adus napoi, tot drumul pn la Fundul Sacului-de-Sub-Deal. O bnuial urt ncepu s-i fac loc n mintea lui: uitaser oare i piticii acest punct important sau i btuser tot timpul joc de el? sta e efectul pe care l au vorbele de dragon asupra celor lipsii de experien. Bilbo ar fi trebuit, firete, s bage de seam, s n-aib nici o ncredere; dar Smaug avea o personalitate destul de copleitoare. V-am mai spus, zise Bilbo, fcnd un efort s le rmn credincios prietenilor i s-i in fruntea sus, c la aur neam gndit mai trziu. Am venit peste deal i pe sub deal, pe vnt i pe val, cu gnd de RZBUNARE. Nu m-ndoiesc c-i dai seama, o, Smaug-cel-fr-de-limite, c succesul i-a creat nite dumani n verunai.

208

Auzind asta, Smaug ncepu ntr-adevr s rd un sunet pustiitor, care-l fcu pe Bilbo s se cutremure din cretet pn-n tlpi, n timp ce departe, sus, n tunel, piticii se nghesuir unii ntr-alii, inchipuindu-i c hobbitul i gsise brusc i cumplit sfritul. Rzbunare! sfori el i ochii i se aprinser luminnd sala de la podea la tavan, ca un fulger stacojiu. Rzbunare! Regele de sub Munte a murit. Unde sunt neamurile lui care ndrznesc s umble dup rzbunare? Girion, stpnul oraului Dale, a murit, iar eu i-am mncat supuii cum mnnc lupul oile; unde sunt fiii fiilor lui care ndrznesc s se apropie de mine? Eu ucid unde vreau i nimeni nu-ndrznete s se mpotriveasc. Am trntit la pmnt rzboinicii din alte vremuri, i alii ca ei nu mai exist n toat lumea. Pe atunci eram tnr i plpnd. Acum sunt btrn i puternic, puternic, puternic! Tlharule din umbr! spuse el fioros. Armura mea e de zece ori mai groas dect un scut obinuit, dinii mei sunt ca sbiile, ghearele mele-s harpoane, ocul pe carel produce coada mea e ca o lovitur de trsnet, aripile mele dezlnuie uragane i rsuflarea mea ucide! Am crezut ntotdeauna, spuse Bilbo cu un chiit speriat, c dragonii sunt mai moi pe dedesubt, mai ales n regiunea... pieptului; dar fr ndoial c o fptur att de puternic s-a gndit i la asta. Dragonul ncet brusc s se mai laude. Informaiile sunt depite, spuse el scurt. Sunt blindat i pe deasupra i pe dedesubt cu solzi de fier i nestemate dure. Nu m poate strpunge nici o sabie. Trebuia s-mi nchipui, spuse Bilbo. Chiar c nu exist seamn pe lume pentru Smaug, Seniorul Impenetrabil. Grozav trebuie s fie s ai o jiletc de diamante fine. Da, destul de neobinuit i de frumos, spuse Smaug, cu o mulumire absurd. Nu tia c hobbitul vzuse puin din nveliul neobinuit de pe burt, la prima vizit, i c ardea de nerbdare s se uite mai de aproape, din motive cunoscute doar de el. Zmeul se rostogoli ntr-o parte. Privete! zise.

209

Ce spui de asta? Uluitor de frumos! Perfect! Fr de cusur! Ameitor! exclam Bilbo cu voce tare, n timp ce n sinea lui spunea: Ce btrn neghiob! Are o pat mare n scobitura dinspre partea sting a pieptului, goal ca un melc fr cas! Acum, singura idee a domnului Baggin era s plece. Dar nu trebuie s v mai rein, Mreia-Voastr! spuse, sau s v opresc de la odihna binemeritat. Nu e chiar att de uor s prinzi poneii, dup ce i pui pe fug! i nici Sprgtori! adug el ca o lovitur de desprire, ntorcndu-se n tunel i urcndu-l n goan. A fost o idee nefericit s spun asta, cci dragonul ncepu s arunce flcri uriae n urma lui i, orict s-ar fi grbit, mergea la deal i nu ajunse nici pe departe unde trebuia, pentru a se simi n siguran nainte ca Smaug s-i fi mpins mutra nfricotoare n deschiztura tunelului. Din fericire, n-a reuit s-i nghesuie tot capul i flcile nuntru, dar nrile lui trimiser flcri i vapori n urma lui Bilbo, i aproape c l dobor; hobbitul nainta cu mare greutate i team, mpleticindu-se, orbit. Fusese destul de mulumit de conversaia lui abil cu Smaug, dar greeala de la urm l zgudui, fcndu-l s revin la realitate. S nu rzi niciodat de dragonii vii, prostule! i spuse; mai trziu asta deveni una dintre zicalele lui favorite, transformndu-se apoi n proverb. Eti departe de sfritul aventurii, adug el, ceea ce era, de asemenea, foarte adevrat. Cnd iei din nou la aer, poticnindu-se i cznd lat n pragul uii, dup-amiaza ncepuse s se transforme n noapte. Piticii l readuser la via i i ngrijir arsurile cum se pricepur ei mai bine, dar trecu mult vreme nainte s-i creasc din nou, i cum trebuie, prul de pe ceaf i din clcie; fusese prlit i totul sfrise pn la piele, ntre timp, prietenii lui se strduir din rsputeri s-l mai nveseleasc; i erau nerbdtori s-i aud povestea, dorind, n primul rnd, s afle de ce fcuse dragonul zgomotul acela ngrozitor

210

i cum scpase Bilbo. Dar hobbitul era suprat i nelinitit, aa c le-a fost foarte greu s scoat o vorb de la el. Gndindu-se din nou la ceea ce fcuse, ncepu s regrete unele lucruri pe care i le spusese dragonului i nu-i prea venea s le repete. Btrnul sturz sttea pe o stnc, n apropiere, cu capul plecat ntr-o parte i asculta tot ce vorbeau. i ca s v dai seama n ce toane rele era Bilbo, ridic o piatr i o arunc spre sturz, care nu fcu altceva dect s bat din aripi, s se dea la o parte i s se aeze apoi iari la loc. Fir-ar al naibii de sturz! spuse Bilbo furios. Trage cu urechea, i nici nu-mi place mutra lui. Las-l n pace, spuse Thorin. Sturzii sunt buni i prietenoi, iar sta e, ntr-adevr, foarte btrn i poate c e ultimul care a rmas din neamul cel vechi care locuia pe aici, mblnzit de tata i de bunicul. E un neam fermecat i cu via lung i sta ar putea fi chiar unul dintre cei care triau pe aici, acum vreo dou sute de ani sau chiar mai mult. Locuitorii din Dale tiau cum s le neleag graiul i i foloseau drept mesageri, trimindu-i la oamenii de pe lac sau, prin alte pri. Eh, o s aib tiri destule s duc n Oraul Lacului, dac asta vrea, spuse Bilbo. Cu toate c nu cred c-au mai rmas acolo oameni care s-i bat capul cu limba sturzilor. Dar ce s-a ntmplat? strigar piticii. Povestete mai departe. Aa c Bilbo le spuse tot ce-i aminti i le mprti sentimentul suprtor c vorbirea lui enigmatic i taberele lor, i cluii l fcuser pe dragon s ghiceasc mai mult dect era cazul. Sunt convins c tie c venim din Oraul Lacului i c locuitorii lui ne-au ajutat; i am o presimire ngrozitoare c urmtoarea lui micare va fi ntr-acolo. Ce Dumnezeu m-o fi apucat s-i spun c sunt Clre de butoaie? Chiar i un iepure chior, de aici, ar fi ghicit c e vorba de oamenii de pe Lac.

211

Las, nu te mai necji. Ce e fcut e bun fcut i e greu s nu greeti cnd vorbeti cu dragonii, cel puin aa mi s-a spus ntotdeauna, fcu Balin, dornic s-l liniteasc. Dac m ntrebi pe mine, eu zic c ai fcut foarte bine ce-ai fcut n orice caz, ai descoperit ceva foarte folositor i te-ai ntors i viu acas, i asta nu prea li se ntmpl celor care apuc s schimbe o vorb-dou cu cei de soiul lui Smaug. i s-ar putea s fie un noroc i o binefacere c tim de peticul descoperit din vesta de diamante a btrnului Vierme. Asta l fcu s schimbe discuia i s nceap s vorbeasc despre rpunerea dragonilor din punct de vedere istoric i legendar despre diferitele feluri n care fuseser njunghiai, lovii, mpuni n burt i despre diferitele iretlicuri i stratageme care fuseser folosite n acest scop. Prerea general era c nu e chiar att de simplu s prinzi un dragon cnd moie; ncercarea de a-l njunghia sau de a-l mpunge pe cnd dormea se putea mult mai uor sfri cu un dezastru, dect un atac frontal, curajos. Tot timpul ct au vorbit, sturzul a stat i a ascultat, dar cnd au nceput s apar stelele, i-a ntins n tcere aripile i s-a ndeprtat n zbor. i tot pe cnd vorbiser de li se lungiser umbrele, Bilbo devenise tot mai amrt avnd presimiri din ce n ce mai rele. n cele din urm i ntrerupse: Sunt convins c aici suntem n mare nesiguran, spuse. i nu vd de ce am rmne. Dragonul a prjolit toat verdeaa care era tare plcut, i a venit noaptea, i e frig. Simt pn n mduva oaselor c locul sta va fi iari atacat. Smaug tie cum am cobort pn la petera lui i putei fi convini c a ghicit unde se afl cellalt capt al tunelului i, dac e nevoie, va face partea asta a Muntelui buci, ca s ne blocheze intrarea i dac ne face i pe noi arice cu aceast ocazie, va fi cu att mai mulumit. Ai gnduri foarte negre, domnule Baggins, spuse Thorin. Dac Smaug vrea att de mult s nu mai putem intra, de ce n-a blocat captul de jos? N-a fcut-o, c l auzeam. Nu tiu, nu tiu probabil pentru c la nceput a vrut s

212

ncerce s m momeasc s intru din nou, i acum poate c ateapt pn dup vntoarea de ast-sear, sau nu vrea s-i distrug iatacul dac nu e neaprat nevoie, n orice caz, tare a vrea s nu mai discutai. Smaug trebuie s ias dintr-o clip ntr-alta i singura noastr speran e s ne vrm ct mai bine n tunel i s nchidem ua. Prea att de convins, nct, n cele din urm, piticii au fcut ce le-a spus, dar au ntrziat s nchid ua planul prea disperat, cci nu tia nimeni dac i cum vor mai putea s-o deschid dinuntru i gndul de a fi nchii ntr-un loc de unde nu se putea iei dect trecnd prin vizuina dragonului nu le plcea deloc. Dar totul prea linitit att afar, ct i la captul dinuntrul tunelului. Aa, c vreme destul de lung au stat n tunel, nu prea departe de ua de sus, deschis pe jumtate, i au continuat s discute. Discuia ajunsese la vorbele ticloase pe care le spusese dragonul n legtur cu piticii. Bilbo se gndea c ar fi preferat s nu le fi auzit niciodat sau s fi fost convins c piticii erau absolut sinceri, acum, cnd i spuneau c nu se gndiser la ceea ce avea s se ntmple dup ce vor fi ctigat comoara. tiam c va fi o aventur periculoas, spuse Thorin, i suntem convini de asta i acum; i cred c dup ce vom nvinge va fi destul timp s ne gndim la ce vom face. Ct despre partea dumitale, domnule Baggins, te asigur c-i suntem mai mult dect recunosctori i c ai s alegi singur a paisprezecea parte de ndat ce vom avea ceva de mprit. mi pare ru c eti ngrijorat de problema transportului i recunosc c greutile sunt mari locurile astea n-au devenit mai puin slbatice ntre timp, ci, mai degrab, invers dar vom face tot ce se poate pentru dumneata i la vremea potrivit ne vom lua fiecare partea. N-ai dect s m crezi sau nu! Apoi discuia se concentr asupra marelui tezaur i asupra lucrurilor pe care i le mai aminteau Thorin i Balin. Se ntrebau dac mai zceau acolo, n sala de jos, intacte: lncile care fuseser meterite pentru armatele regelui Bladorthin

213

(mort de mult); aveau vrf forjat de trei ori i coada lung, minunat ncrustat cu aur, lnci care nu mai apucaser s fie predate sau pltite; scuturi, fcute pentru rzboinici care odihneau de mult n pace; marea cup de aur a lui Thror, cu dou mnere, sculptat cu psri i flori cu ochi i Petale de nestemate; armuri de neptruns din zale aurite i argintate, colierul lui Girion, Stpnul oraului Dale, compus din cinci sute de smaralde verzi ca iarba, pe care l primiser cnd l narmaser pe primul lui nscut cu o plato din verigi, meterit de pitici, aa cum nu se mai fcuse niciodat, cci era lucrat din argint pur, de puterea i rezistena oelului triplu. Dar cel mai frumos lucru dintre toate era giuvaierul mare i alb pe care-l gsiser piticii sub rdcinile Muntelui: Inima Muntelui, Piatra Ark, Piatra lui Thrain. Piatra Ark. Piatra Ark, opti Thorin n ntuneric, vistor, cu brbia sprijinit de genunchi. Era ca un glob cu o mie de faete, strlucea ca argintul n lumina focului, ca apa la Soare, ca zpada la lumina stelelor, ca ploaia pe lun. Dar Bilbo nu mai simea acea atracie fermecat pentru tezaur. Asculta discuia doar cu o ureche. Sttea cel mai aproape de u, atent s aud, pe de o parte, orice zgomot ct de mic care ar fi venit de afar i, pe de alt parte, orice ecou care ar fi rsunat dincolo de murmurul piticilor, sau orice urm de micare, jos, departe. ntunericul se ndesi i Bilbo deveni din ce n ce mai agitat. nchidei ua! i rug el. Mi-e fric de dragonul sta, pn-n mduva oaselor. Linitea asta mi displace mult mai mult dect zarva de azi-noapte. nchidei ua ct mai e timp. Era ceva n vocea lui care i neliniti pe pitici, ncet, Thorin se scutur de visele lui i, ridicndu-se, ddu la o parte cu piciorul piatra care fixa ua, dup care ncepur cu toii s mping i ua se nchise cu o bufnitur i cu un zngnit. i nici urm de broasc nspre partea lor. Erau ncuiai nuntrul Muntelui. Era i timpul. Nici n-apucar s coboare bine n tunel,

214

cnd panta muntelui fu nimicit de o izbitur, de parc ar fi fost sfrmat de nite berbece din stejari ntregi de pdure, mpini de uriai. Stnca bubuia, pereii se crpar i din tavan ncepur s le cad n cap pietre. Nici nu vreau s m gndesc la ce s-ar fi ntmplat dac ua ar fi rmas deschis. Coborr tunelul, n fug, fericii c mai erau nc n via, n timp ce n spatele lor, afar, se auzeau rcnetele i zarva pe care o fcea Smaug n culmea furiei. Fcea stncile buci, zdrobind perei i costie cu plesniturile cozi' lui uriae, pn cnd iarba ars, piatra sturzului, zidurile acoperite cu melci, terasa ngust i tot restul disprur ntr-un iure de ndri i o avalan de pietre crpate se prvli peste costi n jos, n vale. Smaug i prsise hoete vizuina, se ridicase fr zgomot n aer, apoi plutise ncet i greoi prin ntuneric, ca o cioar monstruoas, cobornd pe aripile vntului ctre partea dinspre apus a Muntelui, cu sperana de a prinde pe cineva sau ceva acolo, pe nepregtite, i de a descoperi supapa de ieire din pasajul pe care l folosise houl. Ce se ntmplase fusese rezultatul accesului de furie provocat de faptul c nu gsise pe nimeni i nu vzuse nimic, i acolo unde bnuia c trebuie s fie, de fapt, ieirea. Dup ce-i ddu astfel fru liber furiei, se simi mai bine i se gndi, n sinea lui, c nu-l va mai necji nimeni din partea aceea. Dar trebuia s-i continue rzbunarea. Clre pe butoaie, sfori el, picioarele tale veneau dinspre malul rului, i nu e nici o ndoial c-ai venit pe ap. Nu-i tiu mirosul, dar dac nu eti unul dintre oamenii de pe lac, n orice caz, ei te-au ajutat. Acum or s m vad i-or s-i aminteasc cine e adevratul Rege de sub Munte. Se ridic nconjurat de flcri i o porni spre sud, ctre Rul Curgtor. XIII PLECAT DE ACAS

215

NTRE TIMP, piticii stteau n ntuneric, nconjurai de o tcere total. Mncau i beau foarte puin. N-aveau cum s socoteasc trecerea timpului i abia ndrzneau s se mite, cci oaptele lor trezeau ecoul i fremtau n tunel. Aipeau i se trezeau tot n ntuneric i n tcerea care continua s-i nconjoare, nestingherit. n cele din urm, dup un timp care li se pru a fi zile ntregi de ateptare, cnd ncepuser s se nbue i s ameeasc din lips de aer, simir c nu mai pot ndura. Mai-mai c ar fi fost fericii s aud sunete venind de jos i vestind ntoarcerea dragonului. Se temeau ca tcerea asta s nu fie cumva rezultatul uneia dintre cruzimile lui iscusite, dar nu puteau rmne acolo la nesfrit. Thorin vorbi: S ncercm ua! spuse. Dac nu simt curnd vntul n obraz, mor. Mai bine s m zdrobeasc Smaug n aer liber dect s m sufoc aici! Dup care, mai muli pitici se ridicar i se duser bjbind pn acolo unde fusese ua. Dar descoperir c n partea aceea tunelul fusese distrus i blocat cu stnci sfrmate. Nici o cheie i nici o formul magic nu o vor mai deschide vreodat. Suntem prini n curs, se vitar. sta-i sfiritul. O s pierim aici! Dar, nu tiu cum, tocmai cnd piticii se perpeleau n culmea dezndejdii, Bilbo simi o uurare ciudat n suflet, de parc i s-ar fi luat o mare greutate de sub jiletc: Hai, lsai! fcu el. Piticul ct triete sper, dup cum obinuia s spun tata, i toate cele bune sau rele sunt trei. Eu mai COBOR o dat pn la captul tunelului. Am fost de dou ori acolo, cnd tiam precis c-am s dau de dragon, aa c risc i a treia vizit, cnd nu tiu ce m ateapt. Oricum, singura cale spre ieire e pe jos i cred c de data asta ar fi mai bine s m ntovrii cu toii! Disperai, ncuviinar i Thorin fu primul s o ia nainte, alturi de Bilbo. Dar v rog din suflet s bgai de seam, s facei ct

216

mai puin zgomot, le spuse hobbitul n oapt. S-ar putea s nu mai fie nici un Smaug acolo, dar nu se tie niciodat. Nu e bine s riscm inutil. O pornir n jos, tot mai jos. Piticii nu se puteau compara, firete, cu hobbitul n arta de a se mica pe furi i de aceea gfir i i trir picioarele cu zgomot, ecoul amplificnd ngrijortor sunetele; dar, dei Bilbo se oprea din cnd n cnd, speriat, s asculte, de jos nu se auzea nici un zgomot. Aproape de captul tunelului, dup cte i ddu el seama, Bilbo i puse inelul n deget, dup care i vzu mai departe de drum. Dar nu avea nevoie de inel; ntunericul era desvrit i, cu sau fr inel, tot nu se vedea nimic. De fapt, bezna era att de adnc, nct Bilbo ajunse la deschiztur pe neateptate; ddu cu mna de gol, se mpiedic i se rostogoli cu capul nainte, n peter. Zcu acolo, pe podea, cu faa n jos, fr s ndrzneasc s se ridice i nici mcar s rsufle. Dar nu auzi nici o micare. Nu era nici cea mai mic raz de lumin n afar doar, dup cum i se pru cnd n cele din urm ridic ncet capul, de o licrire palid i alb deasupra lui, departe, n ntuneric. Dar sigur nu era scnteie de foc de dragon, cu toate c duhoarea fiarei umplea toat ncperea i Bilbo simea gust de abur pe limb. Cu timpul, domnul Baggins simi c nu mai poate. Vierme blestemat i nenorocit! strig el cu voce tare. Nu te mai juca de-a v-ai ascunselea, f puin lumin i pe urm mnnc-m, dac m poi prinde. Ecouri vagi alergar n jurul peterii nevzute, dar nu se auzi nici un rspuns. Bilbo se ridic i descoperi c nu tie ncotro s-o apuce. M ntreb ce joc o fi jucnd Smaug, spuse. Eu cred c azi (sau ast-sear sau, m rog, ce-o fi) nu e acas. i dac Oin i Gloin nu i-au pierdut cutiile cu iasc, poate c facem puin lumin i ne uitm prin jur pn nu se ntoarce norocul mpotriva lor . Lumin! strig el. Poate cineva s fac pu-

217

in lumin? Piticii firete, se speriaser grozav cnd se mpiedicase Bilbo de treapt i czuse cu o bufnitur n peter; rmseser nghesuii unul ntr-altul, chiar acolo unde i lsase el, adic la captul tunelului. Pst, pst! ssir ei cnd i auzir vocea; i cu toate c asta l ajut pe Bilbo s descopere unde se aflau, trecu oarecare timp nainte s poat s-i fac s mai scoat vreun sunet. n cele din urm, cnd Bilbo ncepu s bat cu piciorul n podea i s strige lumin cu toat puterea vocii lui ascuite, Thorin ced i i trimise pe Oin i pe Gloin la boccelele lor din cellalt capt al tunelului. Dup un timp apru o raz plpitoare, semn c se ntorceau; Oin inea n mn o tor mic de pin, aprins, iar Gloin un pachet de asemenea tore, sub bra. Bilbo se duse repede la u, lu tora, dar nu reui s-i conving pe pitici s le aprind i pe celelalte sau s vin pn unde fusese el. n orice caz, nu imediat. Dup cum le explic Thorin cu mare grij, n mod oficial domnul Baggins continua s fie expertul lor n materie de spargeri i cercetri. Dac voia s rite s fac lumin, treaba lui! Ei vor atepta ns n tunel s le dea raportul. Aa c rmseser lng intrare, urmrindu-l cu privirea. Silueta mic i ntunecat a hobbitului o porni deci prin peter, innd mica lui tor sus. Din cnd n cnd mai era nc destul de aproape piticii vedeau cte o scnteie sau auzeau cte un clinchet, cnd se mpiedica de cte un obiect de aur. Lumina tot scdea pe msur ce Bilbo nainta n petera cea mare; apoi ncepu s se ridice, dansnd n aer. Bilbo se cr pe mormanul mare de giuvaiere. Puin mai trziu ajunse n vrf, dar i continu drumul. Apoi l vzur oprindu-se i aplecndu-se o clip; dar nu i-au dat seama de ce. Era Piatra Ark, Inima Muntelui. Bilbo i ddu seama c e vorba de ea, dup descrierile pe care i le fcuse Thorin; i, ntr-adevr, nu puteau exista dou asemenea giuvaiere nici

218

mcar ntr-un tezaur att de grozav ca sta, nici dac ai fi cutat n lumea ntreag. Pe cnd urcase, lucise n faa lui ca un fulger atrgndu-i atenia. ncetul cu ncetul se fcuse tot mai mare, pn ajunsese s arate ca un glob de lumin. Acum, cnd era lng ea, vzu c la suprafa avea scntei plpitoare de mai multe culori, reflectate i despicate de lumina schimbtoare a torei, n cele din urm plec privirea spre ea i i se tie rsuflarea. Marele Giuvaier strlucea la picioarele lui, emannd o lumin interioar, tiat i lefuit de piticii care l scoseser cndva din inima Muntelui; absorbea toat lumina care cdea pe el, schimbnd-o n zeci de mii de scntei, ca o aureol alb n care se revrsau luminile curcubeului. Deodat, braul lui Bilbo se ntinse spre el, atras ca de un miraj. Dar mna lui mic nu-l putea cuprinde, cci giuvaierul era mare i greu; l ridic totui, nchise ochii i l bg n buzunarul lui cel mai ascuns. Acum sunt ntr-adevr Sprgtor, se gndi. Dar probabil c va trebui s le spun i piticilor la un moment dat. De fapt, au spus c-mi pot alege ce vreau, i eu cred c a alege asta, chiar dac iau ei tot restul! dar, n sinea lui, nu era foarte convins c, atunci cnd i spuseser s aleag, se referiser i la acest giuvaier minunat, i simea c asta ar putea isca neplceri. i continu drumul cobornd pe cealalt parte a maldrului i strlucirea torei lui dispru din cmpul vizual al piticilor, care-l urmreau. Dup un timp apru din nou, departe, la mare distan: Bilbo traversa petera. Continu s nainteze pn ajunse la porile mari din partea cealalt; acolo ddu de un curent de aer care l rcori, dar care aproape c-i stinse lumina. Se uit pe furi, cu sfial, la ce era de partea cealalt a porilor i vzu nite galerii mari i conturul nedesluit al captului unor scri largi, care urcau pierzndu-se n ntuneric. Dar de Smaug, nici urm. Bilbo tocmai voia s fac stnga mprejur i s se ntoarc la pitici, cnd o form neagr se npusti asupra lui i i atinse

219

faa. Bilbo scoase un ipt ascuit, sri n sus, se mpiedic i czu pe spate, iar tora czu i ea, cu vrful n jos, i se stinse. Sper c e doar un liliac, i spuse el disperat Dar ce m fac, unde o fi rsritul, sudul, nordul sau apusul? Thorin! Balin! Gloin Fili! Kili! strig el cu toat puterea dar strigtele rsunar ca un zgomot slab i subire n hul negru. S-a stins lumina ! Venii careva, gsii-m, ajutaim! Pentru moment l prsi tot curajul. Piticii auzir vag strigtele lui mici; dar singurul cuvnt pe care-l puteau deslui era ajutor! Ah, Doamne, ce pctoenie sau ce minune s-o mai fi ntmplat iar? spuse Thorin. De dragon nu cred c e vorba, fiindc atunci hobbitul n-ar mai chii. Ateptar cteva clipe, dar nu auzir nici un zgomot de dragon; de fapt, nu auzir nici un fel de zgomot n afar de vocea deprtat a lui Bilbo. Hai, luai unul dintre voi o tor sau dou, ordon Thorin. S-ar prea c trebuie s ne ducem s ne ajutm Sprgtorul. Da, ar cam fi rndul nostru s-l ajutm, spuse Balin, i eu sunt foarte dispus s m duc. i cred, c, deocamdat, nu e nici un pericol. Gloin aprinse mai multe tore, dup care ieir furinduse unul dup altul i naintar n grab de-a lungul peretelui. Nu trecu mult i ddur chiar de Bilbo care se ntorcea spre ei. i venise inima la loc de ndat ce vzuse licrirea torelor. De fapt, n-a fost nimic! Doar un liliac i o tor care a czut pe jos, spuse Bilbo, drept rspuns la ntrebrile lor. Cu toate c li se luase o piatr de pe inim, erau cam prost dispui pentru c fuse ser speriai degeaba; i nu tiu, zu, ce ar fi spus, dac le-ar mai fi vorbit i de Piatra Ark. Simpla imagine a comorii, pe care o vzuser n treact pe cnd umblau prin peter, trezise tot focul nimii lor piticeti, i cnd inima unui pitic, chiar i cel mai (respectabil, e

220

trezit de aur i de nestemate, el devine brusc curajos [i uneori chiar necrutor. Piticii nu s-au mai lsat rugai. Erau toi nerbdtori s exploreze petera ct mai aveau timp i dispui s cread c, deocamdat, Smaug plecase de acas. Apucar fiecare cte o tor aprins; i tot privind aa, cnd ntr-o parte, cnd ntralta, uitar de team i chiar de pruden. ncepur s vorbeasc cu glas tare i s se strige unul pe altul, n timp ce ridicau comori de altdat din morman sau le scoteau de pe perete, inndu-le n dreptul luminii, pipindu-le i mngindu-le. Fili i Kili erau aproape veseli acum i, gsind atrnate pe perete o mulime de harfe de aur cu corzi de argint, le ddur jos i ncepur s ciupeasc corzile; fiind fermecate (i neatinse de dragon, pe care l interesa destul de puin muzica) mai erau nc acordate, n petera ntunecoas, care fusese atta vreme tcut, rsuna acum o melodie pe care n-o mai cntase nimeni de mult. Dar majoritatea piticilor fur mai practici: culeser nestemate i i umplur buzunarele, i ceea ce nu putur duce lsar s le cad printre degete cu un oftat. Thorin nu se ls nici el mai prejos, dar cut n dreapta i n stnga ceva ce nu putea gsi: Piatra Ark; dar deocamdat nu voia s spun nimnui despre asta. Piticii luar apoi platoe i arme de pe perei i se pregtir de aprare. Thorin arta, ntr-adevr, princiar, mbrcat ntr-o cma de zale aurite, cu o secure cu mner de argint i cu o cingtoare acoperit cu pietre rou-aprins. Domnule Baggins, strig el, iat primul avans din rsplata dumitale. Scoate-i haina cea veche i mbrac-o pe asta! Dup care l mbrc pe Bilbo cu o cma de zale mititic, lucrat pesemne cndva pentru vreun prin al elfilor. Era dintr-un oel de argint, pe care spiriduii l numesc Mithril, i avea o cingtoare cu perle, mpodobit cu figuri, ntrit pe dedesubt cu cercuri de oel i btut pe margine cu giuvaiere albe.

221

M simt grozav, i spuse n sinea lui. Dar cred c art cam caraghios. Ce-ar mai rde cei de acas, de pe Deal, de mine, i totui mi-ar fi plcut s fie o oglind pe aici, pe aproape. Cu toate astea, domnul Baggins i pierdu mai puin capul n faa tezaurului, dect piticii. Se stur de el mult nainte ca piticii s fi obosit s cotrobie printre bogii, i se aez pe jos; apoi ncepu s se ntrebe nelinitit cum se va sfri toat povestea asta. A da multe dintre pocalurile astea preioase, i spuse, pentru o butur ddtoare de curaj, scoas dintr-un poloboc de al lui Beorn. Thorin, strig el cu voce tare. Acu' ce mai facem? narmai suntem, ce e drept, dar crezi c-a servit vreodat vreo plato n faa cumplitului Smaug? Tezaurul nu l-am rectigat nc i deocamdat nu cutm aur, ci o ieire. i prea ne-am jucat mult cu norocul. C bine spui, rspunse Thorin, venindu-i din nou n fire. S mergem! V cluzesc eu. Nici ntr-o mie de ani n-am s uit s m descurc n palatul sta. Apoi i chem pe ceilali. Se strnser toi, inndu-i torele deasupra capului, i trecur prin uile larg deschise, dup ce se uitar de mai multe ori n urm, cu regret. i acoperir platoele cu mantale vechi, i coifurile strlucitoare cu cciuliele lor zdrenuite, i o pornir dup Thorin, unul n spatele celuilalt, un ir de luminie n ntuneric, care se opreau mereu, ascultnd cu team zgomotele care ar anuna sosirea dragonului. Cu toate c vechile ornamentaii se nruiser sau fuseser distruse i totul era mnjit i ars de toate venirile i plecrile monstrului, Thorin cunotea fiecare galerie i fiecare cotitur. Urcar nite scri lungi, o cotir i coborr de-a lungul unor tuneluri largi i pline de ecou, apoi cotir din nou, urcar alte trepte, i iari altele. Acestea din urm erau line, spate n stnc vie, largi i frumoase, i piticii urcar sus, tot mai sus, fr s dea de nici un fel de vietate, doar de umbre ascunse care dispreau cnd se apropiau torele ce plpiau n curent.

222

Treptele nu erau totui fcute pentru picioare de hobbit, i Bilbo tocmai ncepuse s simt c nu mai poate nainta, cnd, deodat, tavanul se deprt mult de ei, ieind din raza de lumin a torelor. Printr-o deschiztur, sus, departe, intra o lumin alb i aerul se fcu mai dulce. Alt lumin palid ptrundea prin nite pori mari din faa lor, ce atrnau strmbate din ni i pe jumtate arse. Asta e Marea Sal a lui Thror, spuse Thorin, Sala de Recepie i de Consiliu. Acum nu mai e mult pn la Poarta Principal. Trecur prin sala n ruine. Era plin de mese care putrezeau, de scaune i bnci rsturnate, carbonizate i n stare de descompunere. Pe jos, prin praf i printre sticle pntecoase, printre castroane i coarne sparte din care se buse cndva, erau rspndite cranii i oase. Trecnd printr-o nou serie de ui, la cellalt capt, un zgomot de ap curgtoare le izbi auzul i lumina cenuie se fcu deodat mai puternic. Aici se nate Rul Curgtor, spuse el, de aici alearg spre Poart. Hai s-l urmm. O ap clocotitoare ieea printr-o deschiztur neagr din peretele de stnc i curgea nvolburndu-i apele printr-un canal ngust tiat n piatr de priceperea unor mini din alte vremuri care-l croiser drept i adnc. Lng canal alerga un drum pietruit, destul de larg ca s ncap mai muli oameni de-a latul, aezai unul lng altul. Pornir iute pe acest drum, apoi urm o cotitur care erpuia larg i... cnd colo, ce s vezi! Ddur de lumina limpede a zilei. naintea lor se ridica un arc nalt, n interiorul cruia se mai deslueau nc fragmentele unor cioplituri vechi de piatr, orict ar fi fost de tocite, crpate i nnegrite. Un Soare ceos i trimitea lumina slab printre crestele Muntelui i razele de aur cdeau pe podeaua de stnc, n prag. Un vrtej de lilieci speriai, trezii din somn de torele fumegnde, se agitau acum deasupra lor; ncercnd s nainteze printr-o sritur, piticii alunecar pe pietrele acoperite

223

cu ml i netezite prin frecare de trecerea dragonului. Apa, care nea glgioas din Munte n faa lor, cobora apoi, spumegnd n vale. i aruncar torele palide la pmnt i rmaser locului, uitndu-se orbii afar. Ajunser la poarta Principal, de unde puteai zri oraul Dale. Ia te uit, spuse Bilbo. Nu m-am ateptat niciodat s privesc prin poarta asta, dinuntru n AFAR. i nici nu mam ateptat s m bucur att c vd din nou Soarele i c simt vntul pe obraz. Dar, br, ce rece e vntul sta! Era! Btea un vnt nprasnic dinspre rsrit o ameninare a iernii. Se rotea ca un vrtej pe deasupra i de jur mprejurul Muntelui, pn n vale, oftnd printre stnci. Dup atta vreme petrecut n adncurile nbuitoare ale cavernelor bntuite de dragon, se cutremurar sub atingerea razelor de Soare. Deodat Bilbo i ddu seama c nu mai e obosit, dar c i este foarte foame. Pare s fie diminea, trziu, spuse, i deci trebuie s fie mai mult sau mai puin ora micului dejun dac ar putea s existe aa ceva pe aici. Dar nu cred c pragul Porii Principale a vizuinii lui Smaug e locul cel mai sigur pentru o mas tihnit. Hai s mergem undeva unde s putem sta linitii. Aa e, spuse Balin. i cred c tiu ncotro trebuie s-o pornim spre vechiul post de observaie, care se afl n colul dinspre sud-vest al Muntelui. - Ct e de departe? ntreb hobbitul. Cred c cinci ore de mers. i nu e uor! Drumul de la Poart de-a lungul malului stng al izvorului pare distrus cu totul. Dar ia uitai-v acolo, jos! Rul o cotete brusc la dreapta, nspre Dale, n faa oraului n ruine. Acolo era cndva un pod care ducea la nite trepte abrupte ce urcau pe malul drept, i apoi la un drum care se cra pn la Dealul Corbilor. Acolo e (sau era) o crare care prsete drumul i urc pn la post. Un urcu greu, de altfel, chiar dac mai exist treptele vechi. Doamne! mormi hobbitul. Iar umblm i iar urcm fr

224

mncare. M ntreb cte cafele cu lapte i cte mese am pierdut n vguna aceea urcioas, fr ceas i fr calendar. De fapt, de cnd sprsese dragonul ua fermecat, trecuser dou nopi i ziua dintre ele (nu chiar fr mncare), dar Bilbo pierduse irul i nu mai era n stare s-i dea seama dac trecuse o noapte sau o sptmn de nopi. Ia ascult, spuse Thorin, rznd moralul lui ncepuse iar s se ridice, n timp ce se juca cu nestematele din buzunare. S nu spui c palatul meu e o vgun urcioas. Ateapt pn va fi din nou tencuit i rearanjat. Asta n-o s se ntmple dac nu moare Smaug... spuse Bilbo, posac. Dar unde o fi? A da o cafea cu lapte bun s aflu. Sper c nu st cocoat pe Munte i se uit la noi. Auzind aceste vorbe, piticii se nelinitir grozav i ntr-o clip hotrr c Bilbo i Balin aveau dreptate. Trebuie s plecm de aici, spuse Dori. Am impresia c-i simt ochii n ceaf. Ce loc rece i pustiu! spuse Bombur. Butur o fi, dar nu vd nici urm de mncare. Un dragon care locuiete pe meleagurile astea trebuie s fie venic flmnd. Hai, hai! strigar ceilali. S-o lum pe drumul lui Balin. Sub peretele de stnc din dreapta nu era nici un drum, aa c naintar anevoios printre pietre, pe malul stng al rului, iar pustietatea locului l fcu pn i pe Thorin s revin la realitate. Descoperir c podul de care vorbise Balin se drmase de mult i aproape toat piatra se farmiase n pietricele care zceau acum n rul mic i glgios; dar trecur prin vad fr prea mare greutate, gsir treptele vechi i se crar pe malul nalt. Dup ce au mai mers puin, au dat de drumul vechi i ndat dup aceea, de o vale ngust i adnc, adpostit ntre stnci; acolo se odihnir un timp, hrnindu-se cu ce mai aveau, mai ales cu umplutur i ap. (Dac vrei s tii ce e umplutura, v pot spune c nu-i cunosc reeta, dar c are consistena posmagilor, se pstreaz bine orict, se spune c e hrnitoare, dar sigur nu e gustoa-

225

s, ba e chiar foarte fad i nu prezint interes dect ca exerciiu de mestecat; oamenii de pe lac o pregtesc ntotdeauna pentru cltoriile lungi.) Dup asta o pornir iar; drumul o lua acum nspre apus i prsea malul apei, apropiindu-se din ce n ce de un pinten al Muntelui, ndreptat ctre sud. ntr-un trziu ajunser la crarea care ducea n sus. Urca abrupt i ei se trr ncet, unul n spatele celuilalt, pn cnd ajunser, n sfrit, trziu dup-amiaz, n vrful crestei i vzur Soarele iernatic cobornd spre apus. Aici gsir un loc ntins care nu avea perete dect ntr-o parte, spre miaznoapte un zid de stnc cu o deschiztur spre rsrit, spre miazzi i spre apus. Pe vremuri, spuse Balin, aveam ntotdeauna paznici aici; ua aceea din fund d ntr-o sal spat n stnc, fcut s serveasc drept corp de gard. Sli din astea erau mai multe de jur mprejurul Muntelui. Numai c n vremurile noastre de glorie nu prea prea s fie nevoie de paz i de aceea, de prea mult confort, grzile triau ntr-un fel de stare de amoreal c altfel ne-am fi dat seama la timp de venirea dragonului i lucrurile n-ar mai fi fost aa cum sunt acum. Totui, putem sta aici o vreme, ascuni i la adpost, i putem vedea multe fr s fim vzui. Dac ne-a vzut venind aici, nu ne mai folosete la nimic, spuse Dori, care se tot uita n sus, spre vrful Muntelui, de parc s-ar fi ateptat s-l vad pe Smaug cocoat acolo, ca o pasre pe clopotni. Trebuie s riscm. N-avem ncotro, spuse Thorin. Azi nu putem merge mai departe. Bravo! Bravo! strig Bilbo i se trnti pe jos. n sala spat n stnc ar fi ncput o sut ca ei, i n fund ddur peste o alt ncpere, mic i mai adpostit de frigul de afar. ncperea era cu desvrire goal; dup cte se prea, n perioada stpnirii lui Smaug n-o folosiser nici mcar animalele slbatice. Acolo i depuser poverile; unii se trntir ndat pe jos i adormir, n timp ce ceilali rmaser lng ua de afar s discute ce aveau de fcut. Toa-

226

te discuiile lor se ntorceau mereu la acelai lucru: unde era Smaug? Se uitar nspre apus i nu vzur nimic, apoi nspre rsrit, nimic, la miazzi nici urm de dragon, n schimb se adunaser foarte multe psri. Le privir ndelung, ntrebndu-se ce-o fi cu ele; dar cnd rsrir primele stele reci, tot mai cutau s gseasc rspunsul. XIV FOC I AP DAC DORII, aa cum doreau i piticii, s tii ce se ntmplase cu Smaug, trebuie s v ntoarcei cu dou zile n urm, la seara n care sfrmase ua i plecase furios n zbor. Majoritatea locuitorilor din oraul Esgaroth, Oraul Lacului, se aflau n cas, cci vntul care venea dinspre estul negru era rece; civa umblau totui pe chei, privind, aa cum le plcea lor, stelele, care de ndat ce rsreau pe cer preau c nesc din suprafaa lin a lacului. Din oraul lor nu puteau vedea Muntele Singuratic, pentru c se ascundea n dosul dealurilor joase, de la cellalt capt al lacului, unde era o prpastie prin care curgea Rul Curgtor, venind dinspre miaznoapte. Nu se vedea dect vrful lui nalt i doar cnd era senin; dar, oricum, se uitau rar la el, cci era amenintor i mohort chiar i n lumina dimineii. Acum dispruse cu totul, topit n ntuneric. Deodat licri, aprnd din nou la vedere; l atinsese o lumin care, ntr-o clip, se pierdu iar. Ia uitai-v, spuse unul. Iar apar luminile! Paznicii au vzut azi-noapte cum au aprut i au disprut, de la miezul nopii pn n zori. Acolo, sus, se ntmpl ceva. Poate c Regele de sub Munte fabric aur, spuse altul. E mult de cnd a plecat spre miaznoapte. A venit vremea s se adevereasc iari cntecele. Care rege? spuse altul, pe un ton aspru. Eu a spune c e focul prdalnic al dragonului, singurul rege al Muntelui pe care l-am cunoscut vreodat.

227

Tu mereu cobeti, spuser ceilali. Nu te gndeti dect la lucrurile rele de la inundaii, la otrvirea petelui. Ia mai gndete-te i la ceva vesel. Apoi, deodat, apru o lumin puternic la poalele dealurilor i captul dinspre miaznoapte al lacului se fcu auriu. Regele de sub Munte! strigar. Bogiile lui sunt ca Soarele, argintul lui e ca o fntin artezian i n rurile lui curge aur. Rul aduce cu el aur de la Munte! strigar i peste tot se deschiseser ferestrele i se auzir pai care alergau. i din nou se strni o emoie nemaipomenit i un mare entuziasm. Dar ceteanul cu voce aspr alerg n mare grab la Stpn. S-mi spunei mie prost dac n-o fi aa, dar eu spun c vine dragonul! strig. Tiai podurile! La arme! La arme! ntr-o clip rsunar trompetele de alarm; ecolul lor se pierdu de-a lungul malurilor stncoase. Veselia se opri i se transform n spaim. i aa s-a fcut c dragonul nu i-a gsit cu totul nepregtii. N-a trecut mult i viteza lui a devenit att de mare, nct lau vzut ca o scnteie de foc care se npustete asupra lor, crescnd tot mai mare i mai strlucitoare, i cei care nu erau chiar proti de tot ncepur a se ndoi c prevestirile au fost greite. Totui, mai aveau puin timp naintea lor. Toate vasele din ora au fost umplute cu ap, toi rzboinicii, narmai, toate sgeile i lncile pregtite, i podul care-i lega de pmnt a fost dat jos i distrus, nainte ca vjitul apropierii nfricotoare a lui Smaug s se nteeasc i lacul s fac vlurele roii ca focul sub btaia nfiortoare a aripilor lui. Dragonul se repezi asupra oamenilor, n mijlocul ipetelor i strigtelor, se npusti ca o vijelie asupra podului, dar se trezi c este mpiedicat. Podul dispruse i dumanii lui de aflau pe o insul nconjurat cu ap adnc prea adnc i neagr, i rece ca s-i plac dragonului. Dac se cufunda n ea, se ridicau vapori i aburi cit s acopere tot inutul cu cea, zile n ir; i lacul era mai puternic dect el, i-ar fi

228

stins tot focul nainte s poat ajunge pe partea cealalt. Vjind, se ntoarse npustindu-se asupra oraului. O grindin de sgei negre ni n sus, plesnind i rpind pe solzii i giuvaierele lui Smaug, cozile sgeilor lund foc la rsuflarea lui i cznd respinse n lac, unde ardeau sfrind. Scena din noaptea aceea nu se poate compara cu nici un foc de artificii din cte ai putut vedea vreodat. Auzind vjitul arcurilor i sunetul strident al trompetelor, dragonul se fcu foc i par, orbit i nnebunit de furie. De cteva milenii nu ndrznise nimeni s i se mpotriveasc, i n-ar fi ndrznit nici acum dac n-ar fi fost omul acela cu vocea aspr (numele lui era Bard) care s-i alerge ncoace i ncolo, mbrbtnd arcaii i ndemnndu-l pe Stpn s le porunceasc s lupte pn la ultima sgeat. Fiara scotea foc pe gur. Se roti o vreme, sus de tot, n aer, pe deasupra lor, luminnd tot lacul; pomii de lng mal strluceau ca arama i ca sngele, i la rdcina lor sltau umbre negre i dese. Dup care se npusti n jos, nfruntnd vijelia sgeilor, nesbuit n furia lui, neavnd grij s ntoarc prile cu solzi ctre inamic, obsedat numai de ideea de a da foc oraului. Ori de cte ori se repezea n jos, neau flcri din acoperiurile de stuf i de la capetele grinzilor, apoi focul trecea mai departe i iar se ntorcea, dei totul fusese mbibat cu ap nc dinainte de a veni el. De altfel, cum aprea cte o scnteie, o sut de mini aruncau din nou ap. Dragonul se ntoarse iari, ca un vrtej. Roti o dat coada, zdrobind i drmnd acoperiul Casei Mari. Flcri care nu se puteau stinge se ridicau nalte n ntunericul nopii; monstrul se npusti o dat, i nc o dat, dup care o nou cas i apoi alta se acoperir de flcri i se drmar. n zadar continuau sgeile s i se mpotriveasc, l atingeau cam ct l-ar fi atins o musc din mlatini. Oamenii ncepuser s sar n ap de pe un mal i de pe cellalt al lacului. Femei i copii se nghesuir n brci ncrcate, n bazinul care servea drept loc de trg. Oamenii arun-

229

car armele. Acolo unde cu puin vreme n urm se cntaser vechi balade ale piticilor despre bucuria care va s vin, se auzeau acum doar bocete i vaiete de jale. Oamenii blestemau pn i numele de pitic. Stpnul nsui se ntorsese ctre barca lui cea mare i poleit, ndjduind c n toat nvlmeala va putea s se deprteze vslind i s scape. Curnd tot oraul avea s fie pustiit i ars pn la suprafaa apei. Asta voia i dragonul. La urma urmei, n-aveau dect s se urce toi n brci. S-ar distra de minune urmrindu-i sau iar putea nghesui ntr-un loc pn ar muri de foame. Las-i s ncerce s ajung pe uscat, c va avea el ac de cojocul lor! O s dea foc tuturor pdurilor de pe mal i o s ofileasc toate cmpiile. Deocamdat ns, hruind oraul, se distra cum nu se mai distrase de ani de zile. Printre casele care mai ardeau mai rmsese nc o companie de arcai pe poziie. Cpetenia lor era Bard, cel cu vocea i faa aspr, cel pe care l acuzaser prietenii c prevestete inundaii i otrvirea petelui, cu toate c tiau c-i vrednic i viteaz. Era un urma ndeprtat al lui Girion, Stpnul oraului Dale, a crui nevast i copil scpaser de pieire atunci, demult, cobornd pe Rul Curgtor. Acum trsese cu un arc mare de tis pn rmsese doar cu o singur sgeat. Flcrile erau aproape. Tovarii l prseau. Atunci ntinse arcul pentru ultima oar. Deodat, n ntuneric, ceva se apropie fluturnd de umrul lui. Tresri, dar nu era dect un sturz btrn. Netemtor, se coco lng urechea lui i i opti ultimele tiri. Uimit, Bard descoperi c poate nelege graiul sturzului, dar asta pentru c el nsui se trgea din neamul celor din Dale. Stai! Ateapt, i spuse sturzul, c rsare Luna. Caut-i scobitura din partea sting a pieptului, pe cnd zboar i se nvrtete deasupra ta! i n timp ce Bard se opri uimit, i spuse care erau noutile de pe Munte i tot ce auzise acolo. Bard apropie atunci coarda arcului de ureche. Dragonul se rotea aproape de pmnt i, pe cnd se apropia, Luna se

230

ridic deasupra malului dinspre rsrit, fcnd s-i luceasc aripile ntinse, de parc ar fi fost de argint. Sgeat, spuse arcaul, sgeat neagr! Te-am pstrat pn la urm. Nu m-ai dezamgit niciodat i ntotdeauna am reuit s te iau napoi. Te am de la tatl meu i el, din vremuri de demult. Dac ai fost ntr-adevr plsmuit de fierarii adevratului Rege de sub Munte, du-te acum, zboar cu folos! Dragonul se npusti nc o dat, mai jos ca nainte, i, pe cnd se ntoarse i plonja, burta lui luci, alb, presrat cu giuvaiere care scnteiau n lumina lunii; dar era un loc unde pietrele lipseau. Arcul cel mare uier. Sgeata neagr zbur din arc drept n scobitura descoperit, din partea sting a pieptului, cci i desfcuse larg laba din fa. Sgeata veni cu atta putere, ncl lovi scobitura i dispru cu vrf, coad i aripioare cu tot. Smaug ni n aer cu un rcnet care asurzi oamenii, dobor copacii i crp pietrele, apoi se ntoarse i se prbui rpus. Czu n plin ora. Ultimele lui zvrcoliri fcur oraul praf i pulbere. Lacul se ridic vjind, aburi gigantici srir n sus, albi n lumina Lunii, n ntunericul care i nconjura. Se auzi un ssit, apa se nvolbur i se revrs, dup care se ls tcerea. i astfel s-a isprvit cu Smaug i cu Esgaroth, dar nu i cu Bard. Luna ca de cear se ridic tot mai sus i vntul ncepu s sufle rece i zgomotos. Rsuci ceaa alb, prefcnd-o n coloane aplecate i n nouri grbii, gonind-o apoi spre apus, unde se mprtie n fii zdrenuite peste mlatinile din faa Codrului ntunecat. Pe suprafaa lacului se vedeau acum brci numeroase ca nite pete negre i vntul aduse cu el vocile oamenilor din Esgaroth, care-i jeleau oraul, bunurile pierdute i casele drmate. Totui, dac s-ar fi gndit bine, i-ar fi dat seama c au multe motive s fie recunosctori, cu toate c era greu s te atepi s se gndeasc la asta tocmai atunci: trei sferturi dintre oamenii oraului scpaser cu via; pdurile i cmpiile, i punile, i vitele, i majoritatea

231

brcilor pe care le aveau rmseser intacte; i Dragonul era mort. Dar nc nu-i ddeau seama ce nseamn asta. Se strnser n grupuri ndoliate pe malurile dinspre apus, trernurnd sub vntul rece, i primele lor izbucniri de mnie, primele lor plngeri se ndreptar mpotriva Stpnului, care prsise prea devreme oraul atunci cnd unii ar mai fi vrut s-l apere. O fi avnd el cap bun de afaceri, dar mai ales pentru afacerile lui, murmurar unii. Cnd se ntmpl ceva mai grav, nu e bun de nimic! i ludar vitejia lui Bard i ultima lui lovitur att de puternic. Dac n-ar fi murit, spuser cu toii, l-am fi fcut rege. Bard, Ucigtorul-de-dragoni, din neamul Girion. Ce pcat c nu mai e! Dar tocmai cnd discuia lor era n toi, apru din umbr o siluet nalt, un om ud leoarc, cu prul negru atrnndu-i n uvie pe fa i pe umeri i cu o lucire slbatica n ochi. Bard nu e pierdut! strig el. A srit la Esgaroth n ap, cnd a fost ucis dumanul. Eu sunt Bard din neamul Girion i eu am rpus dragonul. Regele Bard! Regele Bard! strigar toi. Dar Stpnul scrni din dinii care-i clnneau: Girion a fost Stpnul oraului Dale, i nu rege al Esgarothului, spuse. Noi, cei din Oraul Lacului, ne-am ales ntotdeauna Stpnii dintre oamenii btrni i nelepi i nam ndurat niciodat domnia unor simpli rzboinici. Lsai-l pe regele Bard s se ntoarc n regatul lui. Datorit faptelor lui de vitejie, Dale e liber acum, aa c nimic nu-l mpiedic s se ntoarc acolo. i cei ce doresc l pot urma, dac prefer pietrele reci de la umbra Muntelui malurilor verzi ale Lacului. nelepii vor rmne aici, cu sperana s reconstruiasc oraul i, cu timpul, s se bucure din nou de pacea i bogiile lui. Noi l vrem rege pe Bard! strigar oamenii din apropiere, drept rspuns. Ne-am sturat de btrni i de socotitori-debani. i alii, care se aflau mai departe, reluar strigtul: Tr-

232

iasc arcaul! Jos cu bogtaii!, pn cnd larma se mprtie pe tot malul. Departe de mine gndul s-l nesocotesc pe Bard Arcaul, spuse Stpnul, grijuliu (cci Bard sttea acum chiar lng el. n seara asta i-a ctigat n anale un loc de frunte printre binefctorii oraului nostru; i merit multe cntece nepieritoare. Dar de ce, o, oameni buni i aici Stpnul se ridic n picioare i vorbi foarte tare i rspicat de ce s aruncai toat vina pe mine? Pentru care pcat vrei s m izgonii? Eu a vrea s v ntreb cine a strnit dragonul din amoreal? Cine a obinut de la noi daruri bogate i ajutor din plin? Cine ne-a fcut s credem c baladele vechi se pot adeveri? Cine a profitat de inimile noastre miloase i de gustul nostru pentru lucruri plcute? Care e aurul pe care ni lau trimis pe ru, n semn de rsplat? Flcrile dragonului i prpdul! Cui trebuie s-i cerem despgubiri pentru stricciuni, i ajutor pentru vduve i orfani. Dup cum vedei, Stpnul nu-i obinuse situaia chiar degeaba. Rezultatul cuvintelor lui a fost c, pentru moment, oamenii au uitat cu totul de ideea unui nou rege i i-au ndreptat gndurile mintoase ctre Thorin i tovarii lui. Din mai multe pri se auzir oamenii strignd cuvinte crunte i amare; unii dintre cei care cntaser balade vechi cu mare foc strigau acum cu aceeai patim c piticii aaser dinadins dragonul mpotriva lor. Caraghioilor, spuse Bard. De ce v irosii vorbele mpotriva acestor fpturi nefericite? Probabil c au pierit n flcri nainte s se repead Smaug asupra noastr. i deodat, pe cnd vorbea, i veni n minte comoara legendar a Muntelui, care zcea acum fr paz i fr proprietar, i tcu. Se gndi la cuvintele Stpnului i la Dale, reconstruit i plin de clopote de aur; dar pentru asta trebuia s gseasc oameni. n cele din urm, vorbi din nou: Stpne, acum nu-i vremea s rostim cuvinte de mnie i nici s facem planuri hotrtoare care s schimbe lucrurile. Avem treab de fcut. Deocamdat sunt nc slujitorul

233

dumitale cu toate c dup un timp s-ar putea s m gndesc din nou la ce-ai spus i s plec spre miaznoapte, cu oricine va voi s m urmeze. Apoi plec s ajute la rnduirea taberelor i la ngrijirea rniilor i a bolnavilor. Stpnul rmase aezat pe pmnt, bombnind n urma lui. Chibzui mult, strigndu-i doar din cnd n cnd oamenii, s-i aduc foc i mncare. Acum, peste tot unde se ducea, Bard descoperea c tirea despre comoara cea mare, care sttea nepzit, se rspndise ca focul. Oamenii vorbeau despre ea ca despre o despgubire pentru tot rul pe care-l suferiser i spuneau c bogia, care depea cu mult tot ce-i putea cineva nchipui, le va folosi s cumpere lucruri minunate din Sud. Asta i fcea s mai uite de starea jalnic n care se aflau, ceea ce nu era ru pe o noapte att de aspr i de trist. Reuir s gseasc adpost doar pentru civa dintre ei (Stpnul fiind unul dintre acetia) i merinde foarte puine (de asta ducnd lips chiar i el). Muli se mbolnvir n noaptea aceea, de frig, de umezeal i de amrciune, i murir, dup ce scpaser din distrugerea oraului fr o zgrietur mcar. n zilele care au urmat, n ora a fost boal grea i foamete mare. ntre timp, Bard prelu conducerea i organiz totul dup cum voia el, cu toate c o fcea de fiecare dat n numele Stpnului; avea sarcina grea s stpneasc oamenii i s supravegheze pregtirile pentru aprarea i adpostirea lor. Probabil c majoritatea ar fi pierit n frigul iernii, care acum se grbea s ia locul toamnei, dac n-ar fi avut ajutoare pe aproape. i ajutoarele venir n grab; Bard trimisese pe ap, n codru, soli iui s cear ajutor de la Regele Elfilor Pdureni, iar solii i gsiser gazda pe picior de plecare, cu toate c se aflau doar n a treia zi dup rpunerea lui Smaug. Regele Elfilor primise tirea de la propriii si soli i de la psrile care-i iubeau supuii i care aflaser multe din cele ntmplate. Era, ntr-adevr, mare agitaie printre vieuitoa-

234

rele cu aripi care locuiau la marginea meleagurilor Pustiite ale dragonului. Vzduhul era plin de stoluri care se tot roteau, solii lor cu zborul iute aprnd cnd ici, cnd colo pe cer. Deasupra marginilor pdurii se auzeau ipete i ciripit de psrele. Vetile se rspndir departe, peste Codrul ntunecat: Smaug a murit! fremta frunziul, iar urechile tuturor se ciulir. nc dinainte s-o porneasc Regele Elfilor la drum, tirile plecaser spre Soare-apune, ajungnd la pdurile de pini ale Munilor Ceoi; le auzise i Beorn n casa lui de lemn, iar gnomii se strnseser n peterile lor i ineau sfat. M tem c n-o s mai auzim niciodat de Thorin Scutde-Stejar, s-a terminat cu el, spuse regele. Nu era mai bine s fi rmas oaspetele meu? i sufl un vnt nefast, adug el, care n-o s-aduc nimic bun nimnui. Cci nici el nu uitase legenda averii lui Thror. i astfel se ntmpl ca solii lui Bard s-l gseasc naintnd cu o armat de lncieri i de arcai; deasupra lui se strnseser crduri dese de ciori, care credeau c e rost de un nou rzboi, aa cum nu mai fusese pe meleagurile acelea de o venicie Dar, primind rugminile lui Bard, regele, care era stpnul unui neam blnd i bun, se ls nduplecat. i ntorcndu-se din drum, cci la nceput o pornise ctre Munte, se grbi s coboare rul nspre Lacul cel Lung. Nu avea destule brci sau plute pentru toat oastea, aa c au fost silii s mearg mai ncet, cu piciorul, pe uscat; trimise ns nainte, pe calea apei, rezerve serioase de bunuri. Totui, elfii sunt iui de picior i, cu toate c pe atunci nu prea erau obinuii cu marul i cu terenurile nesigure dintre pdure i lac, naintau repede. Nu trecur nici cinci zile de la rpunerea dragonului i se i aflau pe malul lacului, uitndu-se la ruinele oraului. Fur bine primii, dup cum era i de ateptat; oamenii i Stpnul lor erau gata s cad la orice nvoial pentru viitor, dac Regele Elfilor consimea s-i ajute.

235

i fcur iute planurile. Stpnul trebuia s rmn n urm, cu femeile, copiii, btrnii i invalizii, i cu civa meteugari, i mai muli elfi care se pricepeau la una i la alta. Se apucar s taie copaci i s strng cheresteaua care era trimis din pdure. Apoi se apucar s cldeasc mai multe colibe pe mal, care s slujeasc oamenilor drept adpost mpotriva iernii care btea la u; tot sub conducerea Stpnului ncepur s fac planurile unui nou ora, mai frumos i mai mare chiar dect cel vechi, dar aezat ntr-un alt loc: mai sus, pe mal, spre miaznoapte; cci spaima de apa n care zcea acum dragonul n-avea s le treac n vecii vecilor. Fiara nu se va mai ntoarce niciodat n patul lui de aur; zcea rece ca piatra, chircit pe fundul nu prea adnc al apei. i secole de-a rndul, n zilele senine, s-au mai putut vedea oasele lui uriae, printre pilonii drmai ai vechiului ora. Dar puini ndrzneau s treac prin locul blestemat i nimeni nu cuteza s sar n apa care se ncreea, sau s redobndeasc pietrele preioase care cdeau din hoitul lui n putrefacie. Dar toi soldaii care mai erau n puteri i cea mai mare parte din oastea Regelui Elfilor, se pregtir s o porneasc spre miaznoapte, ctre Munte. i astfel, unsprezece zile dup drmarea oraului, capul armatei trecu prin porile de stnc din cealalt parte a lacului i intr pe Meleagurile Pustiite. XV SE ADUN NORII S NE NTOARCEM acum la Bilbo i la pitici. Toat noaptea sttuse de veghe unul dintre ei, dar dimineaa i ddur seama c nu auziser i nu vzuser nici un semn de pericol. Totui, psrile se strngeau n stoluri din ce n ce mai dese. Veneau tot mai multe, zburnd dinspre miazzi; iar ciorile, care tot mai triau n jurul Muntelui, se roteau n vzduh ipnd nencetat.

236

Se ntmpl ceva ciudat, spuse Thorin. A trecut timpul migrrilor de toamn; i astea sunt psri care locuiesc pe aici tot anul; sunt grauri i crduri de cintezoi; i acolo, departe, sunt psri rpitoare care parc ar simi c se pregtete o btlie. Uitai! strig Bilbo deodat, artnd cu degetul. Iar a venit btrnul sturz! S-ar prea c a scpat cnd a drmat Smaug partea aceea a Muntelui; n schimb, cred c melcii sau dus cu totul. Da, era ntr-adevr btrnul sturz i, dup cum subliniase i Bilbo, zbur ctre ei i se aez n vrful unei pietre din apropiere. Apoi btu din aripi i cnt; dup care ls capul ntr-o parte, de parc ar fi vrut s asculte ceva; apoi iar ncepu s cnte, i iar s asculte. Mi se pare c ncearc s ne spun ceva, zise Balin. Dar nu pot urmri vorbirea sturzilor; e foarte grea. i oricum vorbesc prea iute. Tu poi, Baggins? Nu prea, spuse Bilbo (de fapt nu nelegea absolut nimic), dar btrnul pare foarte tulburat. Ce bine ar fi s fie corb! spuse Balin. Credeam c nu-i plac! Cnd am venit pe aici, data trecut, preai foarte speriat de ei. Alea erau ciori! Nite fpturi scrboase, cu un aer suspect i foarte prost crescute. N-ai auzit ce vorbe urte au strigat dup noi? Cu corbii e altceva. A existat odat o mare prietenie ntre ei i oamenii lui Thror; ne aduceau adesea veti secrete i, drept rsplat primeau lucrurile strlucitoare pe care le rvneau. Triesc ani muli, au memorie i las nelepciunea motenire puilor. Cnd eram mic, i cunoteam pe muli dintre corbii stncilor. Chiar vrful sta s-a numit cndva Dealul Corbilor fiindc aici, deasupra corpului de gard, tria o pereche vestit, cu scaun la cap, btrnul Corb i nevasta sa. Acum cred c nu mai exist nici un urma al neamului vechi, pe aici. Dar n-apuc s isprveasc cele spuse, c btrnul sturz

237

scoase un strigt puternic i se deprt n zbor. Nu l-om fi nelegnd noi pe btrn, dar sunt sigur c el pe noi ne nelege, spuse Balin. Fii ateni s vedem ce se ntmpl. Nu trecu mult i se auzi un flfiit de aripi i sturzul se ntoarse; era nsoit de o pasre foarte btrn i ramolit. Era aproape oarb, nu mai putea zbura dect cu greu i chelise de tot n cretet. Era un corb btrn, uria. Ateriza eapn pe pmnt, n faa lor, btu ncet din aripi i fcu o reveren scurt n faa lui Thorin: O, Thorin, fiu al lui Thrain, i tu, Balin, fiu al lui Fundin, croncni el (i Bilbo nelese ce spunea, cci folosea vorbirea obinuit i nu limba psreasc). Eu sunt Roac, fiul lui Care. Care a murit, dar l-ai cunoscut bine altdat. De cnd am ieit din ou, au trecut o sut de ani i nc cincizeci i trei, dar n-am uitat niciodat vorbele tatii. Acum sunt eu cpetenia marilor corbi ai Muntelui. Suntem puini, dar nu l-am uitat pe regele de altdat. Cei mai muli dintre ai mei sunt acum plecai, c n Sud s-au ntmplat lucruri multe unele mbucurtoare pentru voi, altele mai puin. Uitai-v, iar se strng psrile i zboar ctre Munte i ctre Dale, venind din sud, din rsrit i din apus, cci vestea c Smaug a fost ucis s-a rspndit n cele patru vnturi. Ucis? Ucis? strigar piticii. Ucis? Atunci ne-am temut degeaba i comoara e a noastr! Srir cu toii n sus i ncepur s fac tumbe de bucurie. Da, ucis, spuse Roc. Sturzul, pstra-i-ar venic penele, l-a vzut prbuindu-se i putem s ne ncredem n vorbele lui. L-a vzut cum a czut n lupta cu oamenii din Esearoth. Ast-sear la rsritul Lunii, se vor mplini trei nopi de cnd s-a ntmplat. Lui Thorin I-a trebuit mult timp pn cnd a reuit sa-i fac pe pitici s tac i s asculte tirile aduse de corb. n cele din urm, dup ce le-a povestit totul n legtur cu btlia, corbul a continuat: Astea-s vetile bune, Thorin Scut-de-Stejar. V putei n-

238

toarce la peterile voastre, fr pericol; comoara v aparine toat deocamdat. Dar, n afar de psri, s-au mai strns i alii s vin ncoace. i sunt muli. tirea morii celui care pndea comoara s-a rspndit n lung i-n lat i legenda comorii lui Thror nu s-a uitat, c a tot fost povestit de-a lungul anilor; sunt muli care ar dori s ia i ei o parte din comoar. O armat de elfi a i pornit ncoace, nsoit de psri rpitoare care trag ndejdea c-o s fie lupt i mcel. Pe malul lacului, oamenii au nceput s-i blesteme pe pitici c de la ei li se trag toate necazurile; nu mai au adpost i muli dintre ai lor au pierit; iar Smaug le-a distrus tot oraul; i ei se gndesc la comoara voastr ca la o despgubire, fie c suntei n via sau nu. Singuri voi, cu nelepciunea voastr, vei hotr ce s facei, dar nu uitai c ai rmas doar treisprezece din ce-a fost odat marele popor al lui Durin, care locuia pe aici i care acum s-a rspndit departe. Dac vrei s m ascultai pe mine, s nu avei ncredere n Stpnul Oamenilor Lacului, ci n cel care a ucis dragonul cu sulia lui. l cheam Bard i se trage din seminia lui Girion din Dale; e un om aspru, dar de ndejde. M gndesc c dup atta pustiire ar putea fi din nou pace ntre pitici, elfi i oameni; dar s-ar putea, pe de alt parte, ca asta s v coste mult aur. Eu atta am avut de spus. Thorin izbucni atunci, furios: i mulumesc, Roac, fiu al lui Car. N-o s te uitm i n-o s-i uitm nici pe ai ti. Dar hoii n-or s ia nimic din aurul nostru i nici n-o s ni-l smulg nimeni cu fora, ct vom fi n via. Iar dac vrei s ai i mai mult parte de recunotina noastr, adu-ne veti despre oricine se apropie. i te mai rog ceva. Din suflet! Dac ai printre ai ti pe unii care sunt mai tineri i au aripi mai puternice, trimite-i n solie la neamurile noastre din Munii Nordului, att la apus, ct i la rsrit de locul sta, s le spun de necazul peste care am dat. Duceiv mai cu seam i la vrul meu, Dain, de pe Dealurile de Fier, c el are o ceat mare i narmat i locuiete cel mai

239

aproape de aici. Rugai-l struitor s se grbeasc! Nu tiu dac ce m ndemni s fac e bine sau e ru, croncni Roac, dar am s fac tot ce pot. Dup care se deprta, zburnd ncet. i acum, napoi la Munte! strig Thorin. N-avem timp de pierdut. i nici mncare, strig Bilbo, care era ntotdeauna practic n aceste probleme, n orice caz, simea c o dat cu uciderea dragonului aventura se ncheiase dar se nela i ar fi dat cea mai mare parte din ce i se cuvenea ca s se sfreasc totul n chip panic. napoi la Munte! strigar piticii, de parc nici nu l-ar fi auzit. Aa c a trebuit s-i urmeze. Avnd n vedere c unele dintre ntmplri le cunoatei, v dai seama c piticii mai puteau conta pe cteva zile de linite. Explorar nc o dat peterile i descoperir, dup cum se i ateptaser, c nu mai rmsese deschis dect Poarta Principal; toate celelalte intrri (bineneles n afar de mica u secret) fuseser de mult drmate i blocate de Smaug i nu se mai vedea nici urm din ele. Aa c ncepur s munceasc din greu, s consolideze intrarea principal i s fac un nou drum care s porneasc de la ea. Gsir unelte din belug, folosite de minerii, pietrarii i constructorii de pe vremuri; i la asemenea treburi piticii continuau s fie foarte pricepui. Ei lucrau i corbii le aduceau ntruna veti. Astfel aflar c Regele Elfilor se abtuse pe la lac, i deci mai aveau i ei puin rgaz. Auzir i o veste mai bun, i anume c trei dintre cluii lor scpaser i hoinreau acum slbatici pe malul Rului Curgtor, departe, jos, pe lng locul unde lsaser ei restul proviziilor. Aa c, n timp ce toi ceilali i vedeau de treab, Fili i Kili fur trimii, cluzii de un corb, s gseasc poneii i s aduc napoi tot ce puteau. Lipsir patru zile i cnd se ntorseser tiau c armatele unite ale oamenilor de pe lac i ale elfilor se ndreptau grbi-

240

te spre Munte. Dar erau mai optimiti acum cci, dac le drmuiau cu cumptare, aveau merinde ct s le ajung mai multe sptmni mai ales umplutur; de fapt, se sturaser de ea pn-n gt, dar tot era mai bun dect nimic iar intrarea era acum blocat de un perete de pietre tiate i aezate acolo fr tencuial, dar ntr-un strat foarte gros i nalt, de-a curmeziul deschiderii. n zid erau guri prin care puteau s vad (sau s trag), dar nici o intrare. Ca s intre sau s ias, foloseau scri i trgeau lucrurile n sus cu frnghiile. Pentru ru fcuser o bolt mic i joas sub noul zid, prin care acesta curgea afar; dar lng intrare schimbaser albia ngust a rului, att de tare, nct se formase un lac mare care se ntindea de la peretele Muntelui pn la captul povrniului peste care curgea rul spre Dale. Acum nu se putea apropia nimeni de poart dect notnd, sau pe o margine ngust a stncii abrupte, n dreapta, dac stteai cu spatele la perete. Aduser cluii doar pn la captul treptelor, deasupra vechiului pod i, descrcndu-i acolo, i ndemnaser s se ntoarc la stpnii lor i i trimiseser fr clrei spre miazzi. Se ls noaptea. i deodat, n faa lor, apru o droaie de lumini ca de foc sau de tore, departe, spre miazzi, la Dale. Au venit! strig Balin. i armata lor e foarte mare. Trebuie s fi ptruns n vale pe ambele maluri ale rului, tinuii de umbrele nopii. n noaptea aceea, piticii n-au prea reuit s doarm. Dimineaa era nc palid cnd au vzut o armat care se apropia. O urmrir din spatele zidului cum se apropie de captul vii i cum ncepe, domol, s urce. Nu trecu mult i vzur c e format att din oamenii de pe lac narmai ca de rzboi, ct i din arcai ai elfilor. n cele din urm o parte ncepu s urce pe stncile prbuite i apru la captul povrniului; mare le-a fost mirarea cnd au dat n faa lor de lac i de intrarea blocat cu un zid de piatr, proaspt cioplite. Stteau artnd cu degetul i vorbind ntre ei, cnd Thorin li se adres, strignd cu voce tare:

241

Cine suntei voi, care venii pe picior de rzboi la porile lui Thorin, fiu al lui Thrain, regele de sub Munte? i ce dorii? Dar nu primi nici un rspuns. Unii fcur stnga mprejur i o pornir napoi, n grab; alii, dup ce se uitar o vreme ndelung la Poart i la fortificaii, i urmar pe ceilali, n ziua aceea armata fu mutat la rsrit de ru, chiar ntre ramificaiile Muntelui. Ecoul vocilor i cntecelor rsun printre stnci, aa cum nu mai rsunase de mult. Se auzir i harfele elfilor, i sunetul unei muzici suave; i, o dat cu ecoul care se ridica spre ei, aerul rece pru c se nclzete i simir vag mireasma florilor de pdure ce se deschideau n faa primverii. Bilbo simi atunci dorina de a scpa de fortreaa ntunecat, de a se duce n vale s ia i el parte la veselia i la petrecerile de lng foc. Unii dintre piticii mai tineri se simir i ei emoionai i mormir c ar fi dorit ca lucrurile s fi ieit altfel i c ar fi putut s primeasc asemenea fpturi ca pe nite prieteni. Dar Thorin se uit la ei, ncruntat. Atunci, piticii scoaser i ei nite harfe i alte instrumente pe care le gsiser o dat cu comoara i ncepur s cnte ca s-l mbuneze pe Thorin; dar cntecul lor nu era cntec elfesc, ci semna mult mai mult cu cel pe care-l cntaser atunci, demult, n mica vizuin a hobbitului Bilbo. Sub Muntele nalt i-ntunecos, Stpnul s-a ntors acas! Dumanul lui e mort, ucis e nfricotorul vierme, Rpus de-o sabie aleas. Tios e paloul i lung lancea, Sgeata-i iute Poarta e de neptruns Cuteaz inima ce vede aur; Piticii greuti au suferit de-ajuns!

242

Pe vremuri, vrji au tot fcut piticii! Ciocanul lor cu dangt greu cdea n peterile-adnci ce-adpostesc fpturi ceoase, n huri mari, sub mlatini i sub lut. Pe salbe de argint au nirat Lumina stelelor, i-au smuls cununi Din flcri de balaur, i-au esut Din srma harfelor cnt din strbuni. Din nou e liber tronul Muntelui! Ehei, popor pribeag, d ascultare! Coboar-n zbor din munte i ponor, Cci regele, frie-i la strmtoare. Chemarea s rsune peste munii reci. ntoarcei-v toi la peterile vechi, Aici, la Poart, regele ateapt Cu braele deschise, dornic s v rsplteasc. Stpnul s-a ntors acas, Sub Muntele nalt i-ntunecos. Ucis e nfricotorul vierme, Rpus de-o sabie aleas! Cntecul pru s-i plac lui Thorin; zmbi din nou i se nveseli; i ncepu s socoteasc distana pn la Dealurile de Fier i ct avea s treac pn va ajunge Dain la Muntele Singuratic, dac o pornise la drum de ndat ce primise solia corbilor. Dar inima lui Bilbo se ntrist cnd auzi cntecul, ct i discuia: prea miroseau a rzboi. A doua zi n zori, vzur o armat de lncieri care trecu rul i ncepu s urce coasta. Purtau steagul verde al Regelui Elfilor i steagul albastru al Lacului, naintar pn cnd ajunser drept n faa zidului, la Poart. i Thorin le strig din nou cu voce tare:

243

Cine suntei voi, care venii narmai ca de lupt, la Porile lui Thorin, fiu al lui Thrain, Rege de sub Munte? De data asta primi rspuns Un om nalt, cu prul negru i faa ntunecat, naint civa pai i strig: Bine te-am gsit, Thorin! De ce te-ai ferecat ca un tlhar n fortrea? Doar nu suntem dumani i ne bucurm s v gsim n via, dei nu ne mai ateptam. Credeam c n-o s ntlnim pe nimeni aici, dar acum, c v-am gsit, bine-ar fi s stm de vorb i s negociem. Cine eti i ce vrei s negociezi? Eu sunt Bard, i mna mea e cea care a ucis dragonul i v-a eliberat comoara. Oare asta nu v privete? i pe urm, mai e ceva: eu m trag n linie dreapt din Girion de la Dale, i n comoara dumitale sunt amestecate multe din comorile oraului i palatelor sale, pe care le-a prdat btrnul Smaug. Oare despre asta nu e cazul s vorbim? n plus, n ultima btlie, Smaug a distrus locuinele oamenilor din Esgaroth i eu mai sunt nc slujitorul Stpnului lor. A vorbi n numele lui, ntrebndu-v dac nu v gndii deloc la durerea i nenorocirea oamenilor lui. V-au ajutat n clipe grele i pn acum nu le-ai adus drept rsplat dect nenorocire, dei fr ndoial c n-ai fcut-o dinadins. Cuvintele erau frumoase i adevrate, chiar dac Bard le rostise cu mndrie i nverunare; i Bilbo se gndi c Thorin va recunoate imediat c omul avea dreptate. Nu se atepta, firete, s-i aminteasc nimeni c el i numai el descoperise punctul vulnerabil al dragonului; i mai bine c nu s-a ateptat, fiindc nici nu i-a amintit nimeni. Dar nici nu se gndea ce putere are aurul clocit mult vreme de un zmeu, i ce suflet au piticii, n ultimele zile Thorin petrecuse multe ore n vistierie, i asta i nteise setea de comoar. Cu toate c umblase n primul rnd dup Piatra Ark, tia c erau multe lucruri minunate care zceau acolo i de care se legau vechi amintiri de trud i suferin ale neamului su. Ultimul argument, i cel cruia i atribui cea mai mare importan, e cel mai puin valabil, rspunse Thorin. Nimeni

244

n-are dreptul la comoara oamenilor mei numai pentru c Smaug, care a furat-o de la noi, i-ar fi distrus i lui viaa sau cminul. Comoara nu a fost a lui, aa c nu credei c poate servi mcar n parte drept compensaii pentru crimele pe care le-a comis. Vom plti bunurile i ajutorul pe care le-am primit de la oamenii de pe lac. Aa cum se cuvine i la timpul potrivit. Dar nu vom da NIMIC, nici mcar un capt de a, dac suntem ameninai cu fora. Atta timp ct se afl o ceat narmat n faa porii noastre, v considerm inamici i tlhari. i dai-mi voie s v ntreb, voi ct ai fi pltit neamurilor noastre din motenirea care li se cuvine dac ai fi descoperit comoara nepzit, iar pe noi ne-ai fi aflat mori? O ntrebare fireasc, rspunse Bard, dar voi n-ai fost ucii i noi nu suntem tlhari. n plus, cei bogai ar trebui s aib, dincolo de dreptate, i mil fa de cei nevoiai, care iau ajutat cnd au fost la ananghie. i totui n-ai rspuns celorlalte revendicri ale mele. Dup cum v-am mai spus, nu vreau s negociez cu oamenii narmai ce stau n faa Porii mele. i n nici un caz cu supuii Regelui Elfilor, de care nu prea mi-amintesc cu plcere. N-au ce s caute n discuia asta. i acum plecai, nainte s nceap suliele noastre s zboare. Iar dac dorii vreodat s mai vorbii cu mine, spunei-le nti elfilor s se ntoarc n pdure, c acolo le e locul, i cnd v ntoarcei, lsai armele nainte s v apropiai de pragul Porii. Regele Elfilor e prietenul meu, i i-a ajutat pe oamenii de pe lac ori de cte ori au avut nevoie, cu toate c n-aveau de ce s aib pretenie la altceva dect la prietenie, rspunse Bard. Cu timpul o s v par ru de vorbele voastre. Ndjduiesc s v vin mintea la cap pn ne ntoarcem! Dup care plec, napoindu-se n tabr. Dar nu trecur prea multe ore i stegarii se ntoarser. Trompeii fcur un pas nainte i suflar o dat din goarn: n numele lui Esgaroth i al Pdurii, strig unul dintre ei, ne adresm lui Thorin Scut-de-Stejar, fiu al lui Thrain,

245

care se pretinde Rege de sub Munte, i l rugm s ia revendicrile noastre n considerare, c de nu, va fi declarat dumanul nostru. S dea cel puin a dousprezecea parte din comoar lui Bard, pentru c a rpus dragonul i pentru c se trage din neamul lui Girion. Din acea parte, Bard va ajuta, la rndul lui, oraul Esgaroth; iar dac Thorin dorete s se bucure de prietenia i de respectul celor ce locuiesc pe meleagurile astea, aa cum s-au bucurat pe vremuri i strmoii lui, va trebui s mai druiasc i el ceva oamenilor de pe lac, drept alinare. Thorin lu atunci un arc de corn i trase n vorbitor. Sgeata se nfipse n scutul lui i rmase acolo, tremurnd. Dac sta v e rspunsul, strig solul, declar Muntele asediat. Nu vei putea pleca de aici dect dup ce vei cere voi un armistiiu i negocieri, dar v lsm aurul. N-avei dect s-l mncai. Dup care solii se deprtar n grab i piticii fur lsai s mediteze asupra situaiei. Thorin devenise att de furios, nct ceilali, chiar dac ar fi vrut, tot n-ar fi ndrznit s-i fac vreun repro; i, de fapt, majoritatea preau a fi de partea lui cu excepia, poate, a btrnului i grasului Bombur, a lui Fili i a lui Kili. Bilbo dezaproba, desigur, toat ntorstura pe care o luaser lucrurile. Se sturase pn peste cap de Munte i tare nu-i plcea ideea s fie asediat nuntrul lui. Locul sta tot mai duhnete a dragon, mormi el n sinea lui. Simt c mi se face grea. i umplutura a nceput pur i simplu s-mi stea n gt. XVI UN TLHAR N INIMA NOPII ZILELE TRECEAU acum ncet i obositor. Muli dintre pitici i petreceau timpul rnduind i strngnd comoara n teancuri. Thorin le povesti despre piatra Ark, cea care i aparinea lui Tlirain, i i rug fierbinte s-o caute prin toate

246

ungherele. Cci piatra asta, care a fost a tatlui meu, valoreaz n sine mai mult dect un ru de aur, iar pentru mine e de-a dreptul nepreuit. Din toat comoara asta nu doresc dect piatra i m voi rzbuna pe oricine o gsete i o tinuiete. Auzind cuvintele astea, Bilbo simi c i se face fric, ntrebndu-se ce se va ntmpla dac se va gsi piatra nfurat ntr-o legtur veche de boarfe zdrenuite, pe care o folosea el drept pern. Dar nu vorbi de ea, cci pe msur ce oboseala zilelor cretea tot mai tare, n cporul lui se iviser nceputurile unui plan. Lucrurile continuau n felul acesta de ctva vreme, cnd corbii aduser tirea c Dain i mai bine de cinci sute de pitici veneau n grab dinspre nord-est, de pe dealurile de Fier, aflndu-se acum la vreo dou zile de mar de oraul Dale. Dar nu pot ajunge pn la Munte neobservai, spuse Roac, i m tem c n vale vor fi lupte. Eu nu consider c e bine aa. Cu toate c sunt fioroi, nu cred c vor putea nvinge armata care v asediaz; i chiar dac ar face-o, ce ctigai? Iarna i zpada i gonesc din urm. Credei c v vei putea hrni fr prietenia i bunvoina pmnturilor din jur? S-ar putea ca aceast comoar s v aduc moartea, cu toate c dragonul a fost rpus. Dar Thorin nu se ls impresionat: Frigul i zpada vor asalta i oamenii, i elfii, spuse, i s-ar putea ca ei s gseasc drmturile n care locuiesc greu de ndurat. Cu prietenii mei n coast i copleii de iarn, vor deveni poate mai nelegtori i vom putea sta de vorb. n noaptea aceea, Bilbo lu o hotrre Cerul era negru i fr lun. De ndat ce se ntunec de-a binelea, se duse n colul unei peteri interioare, chiar lng Poart, i scoase dim bocceaua lui o frnghie i Piatra Ark, nfurate ntr-o crp. Apoi se car n captul de sus al zidului. Acolo nu era dect Bombur, fiind rndul lui s stea de straj piticii stnd doar cte unul de paz, cu rndul.

247

Stranic frig! spuse Bombur. Bine ar fi dac am avea i noi aici un foc, aa cum au ei acolo, n tabr. nuntru e destul de cald, spuse Bilbo, Da, cred, dar eu sunt nevoit s stau aici, afar, pn la miezul nopii, mormi piticul cel gras. Toat povestea asta e ct se poate de neplcut. Nu c a ndrzni s fiu de alt prere dect Thorin, crete-i-ar barba tot mai lung, dar el a fost ntotdeauna un pitic ndrtnic, cu mintea eapn. Dar nu mai mult ca picioarele mele, spuse Bilbo. M-am sturat de trepte i de tuneluri spate n stnc; a da mult s simt iari iarba sub degetele de la picioare. Eu a da orict s simt gustul unei buturi tari n gtlej sau s am parte de un pat moale, dup o cin gustoas. Astea nu i le pot da atta timp ct mai dureaz asediul. Dar e mult de cnd n-am mai stat de straj i pot s-i in eu locul, dac vrei. Ast-sear n-am somn. Eti un biat bun, domnule Baggins, i am s profit de propunerea dumitale cu bucurie. Dar bag de seam, dac observi ceva, m scoli imediat. Eu dorm aici aproape, n cmrua dinuntru, n stnga. Du-te fr grij, fcu Bilbo, c te scol eu la miezul nopii ca s poi trezi santinela urmtoare. De ndat ce a plecat Bombur, Bilbo i-a pus inelul, i-a legat sfoara de mijloc, s-a strecurat peste zid, i dus a fost. Avea vreo cinci ore la dispoziie. Bombur va dormi (era n stare s doarm la orice or, i, de cnd cu aventura din pdure, ncerca mereu s regseasc visele frumoase pe care le avusese atunci), iar ceilali erau toi ocupai cu Thorin. Era puin probabil ca vreunul dintre ei, chiar i Fili sau Kili, s vin pn la zid, nainte s le vin rndul s stea de straj Era foarte ntuneric i, dup un timp, cnd prsi drumul, fcut de curnd, i cobor spre cursul inferior al rului, locul i se pru strin. n cele din urm ajunse la un cot unde, dac voia s se duc la tabr, trebuia s treac apa. n punctul acela, albia rului nu prea era adnc, dar n schimb era destul de lat i nu-i prea venea uor micului

248

hobbit s treac prin ap, n ntuneric. Ajunsese aproape de cellalt mal cnd lunec pe o piatr rotund i czu n apa rece, pleoscind. Iei din ap n patru labe, tremurnd de frig i mprocnd stropi de ap, i deodat, n ntuneric aprur nite elfi care voiau s cerceteze de unde venea zgomotul. N-a fost pete, spuse unul. Trebuie s fie vreo iscoad. Ascundei luminile, c-i servesc mai mult ei dect nou, dac e vorba de fptura aceea mic i ciudat de care se spune c e slujitorul lor. Curat slujitor! sfori Bilbo; i n mijlocul sforielii strnut cu zgomot i elfii se strnser ndat, apropiindu-se de direcia din care venise sunetul. Facei lumin, spuse. Sunt aici dac avei nevoie de mine! i, scondu-i inelul, apru brusc de dup o stnc. l nhar iute, n ciuda uimirii lor. Cine eti? Hobbitul piticilor? Ce faci? Cum de ai trecut de santinelele noastre i ai ajuns pn aici? ntrebar elfii, unul dup altul. Eu, dac vrei s tii, sunt domnul Bilbo Baggins, rspunse, tovarul lui Thorin. l cunosc bine pe regele vostru, din vedere, dei poate c el nu m-ar cunoate dac m-ar vedea. Dar Bard i va aminti de mine. i eu mai ales pe Bard vreau s-l vd. Nu zu! spuser elfii. i ce treab ai cu el? Oricare ar fi treaba, e a mea, elfii mei dragi. Dar dac vrei s v ntoarcei vreodat n pdurile voastre, dac vrei s prsii locul sta rece i trist, rspunse el tremurnd, ducei-m repede lng un foc unde s m pot usca i pe urm lsai-m s vorbesc cu cpeteniile voastre. Dar ct mai repede, c n-am dect o or sau dou la ndemn. i asta se ntmpl la vreo dou ore dup ce fugise de la Poart, Bilbo sttea lng un foc bun, n faa unui cort mare, i tot acolo stteau, uitndu-se ciudat la el, Regele Elfilor i Bard. Un hobbit n armur de elfi, pe jumtate nfurat ntr-o ptur veche, era ceva nou pentru ei.

249

tii, de fapt, situaia e imposibil, spunea Bilbo, cu tonul omului care trateaz o afacere. Eu unul m-am sturat de toat povestea pn-n gt. A vrea s m ntorc acas; acolo oamenii sunt mult mai de neles. Dar am i eu un interes a paisprezecea parte, ca s fiu precis, aa se spune ntr-o scrisoare pe care cred c, din fericire am pstrat-o, i scoase dintr-un buzunar al jachetei lui vechi (pe care o purta peste armur) scrisoarea lui Thorin, mototolit i ndoit de mai multe ori, cea pe care i-o puseser sub ceasul de pe polia cminului, n luna mai. O cot-parte din PROFITURI, nu uitai, continu el. mi dau seama de asta. Personal, sunt ct se poate de hotrt s iau n considerare cu atenie toate preteniile dumneavoastr i s scad din total ceea ce vi se cuvine de drept, nainte s ridic eu preteniile mele. Dar nu-l cunoatei pe Thorin Scut-de-Stejar att de bine ct am ajuns eu s-l cunosc acum. V asigur c e gata s se aeze pe mormanul de aur i s rmn acolo s moar de foame pn plecai. N-are dect s rmn, spuse Bard. Dac-i aa de prost, n-are dect ce merit. Ce e drept, aa e! spuse Bilbo. neleg punctul dumneavoastr de vedere. Dar, pe de alt parte, iarna se apropie cu pai repezi, n curnd va cdea zpada i cte i mai cte, i cred c va fi greu s gsii de mncare chiar i dumneavoastr, i elfii i se vor mai ivi i alte greuti. Ai auzit de Dain i de piticii de pe Dealurile de Fier? Da, demult, dar ce legtur are asta cu noi? ntreb regele. tiam c-o s m ntrebai. Vd c am informaii mai multe ca voi. Aflai deci c Dain se gsete acum la mai puin de dou zile distan de aici; c vine cu cel puin cinci sute de pitici fioroi muli dintre ei cu experien acumulat n rzboaiele cumplite dintre pitici i gnomi, despre care sunt sigur c ai auzit. i cnd or ajunge aici, s-ar putea s fie un ru. De ce ne spui asta? i trdezi prietenii sau ne amenini

250

pe noi? ntreb Bard, ncruntat. Dragul meu Bard, chii Bilbo. Nu te mai repezi aa! n viaa mea n-am cunoscut o fptur att de bnuitoare. Vreau doar s mpiedic nenorocirile care s-ar putea abate asupra noastr, a tuturor. i acum, am s v fac o ofert. S-o auzim, spuser. Nu. S-o vedei, spuse Bilbo. Asta e! i scoase Piatra Ark la iveal, aruncnd crpa cu care o nfurase. Chiar i Regele Elfilor, care avea ochii obinuii cu minunii i frumusei, se ridic uimit. Iar Bard rmase cu ochii pe ea, fascinat, fr s mai poat scoate o vorb. Era ca un glob n care s-ar fi rsturnat lumina Lunii i care ar fi fost apoi atrnat n faa lor, ntr-o plas esut din scntei de stele ngheate. Asta e Piatra Ark; a fost a lui Thorin, spuse Bilbo. E Inima Muntelui i e i inima lui Thorin. O preuiete mai mult dect un ru de aur. Eu v-o dau. O s v foloseasc la tocmeli. Dup care Bilbo, cutremurndu-se i aruncndu-i o privire trist, de rmas-bun, i ddu piatra cea minunat lui Bard, care rmase cu ea n mn, nemicat i uluit. Dar cum de-i a ta? Cum de ne-o poi da? ntreb, n cele din urm, cu un mare efort. tii, spuse Bilbo cam ncurcat, de fapt nu e chiar a mea, dar sunt gata s renun, pentru ea, la toate preteniile mele. Pe cuvntul meu! Oi fi eu Sprgtor aa spun ei dei personal nu m-am simit niciodat ca atare, dar sper c sunt un Sprgtor cinstit. n orice caz, eu acum m ntorc i piticii n-au dect s-mi fac ce vor. Sper s v fie de folos. Regele Elfilor se uit la Bilbo cu uimire. Bilbo Baggins, spuse, eti mai demn de a purta armura de prin al elfilor dect muli care ar arta mai frumos n ea. Dar m ntreb dac Thorin Scut-de-Stejar va fi de aceeai prere. Poate c eu tiu mai multe despre pitici dect tine. Te sftuiesc, deci, s rmi cu noi; aici vei fi onorat i de trei ori bine venit V mulumesc foarte mult, spuse Bilbo, fcnd o plec-

251

ciune. Dar cred c nu trebuie s-mi prsesc prietenii, dup cte am ptimit mpreun. i pe urm, i-am fgduit btrnului Bombur c-l trezesc la miezul nopii. Trebuie s plec, i nc repede. Nimic din ce i-au spus n-a reuit s-l conving; aa c iau dat un nsoitor i a plecat, att regele, ct i Bard, salutndu-l cu respect. Pe cnd treceau prin tabr, un btrn nfurat ntr-o pelerin neagr s-a ridicat din ua unui cort, unde sttea aezat, i a venit ctre ei. Bravo, domnule Baggins, spuse btrnul, dndu-i o palm pe spate. Mereu depeti ateptrile tuturor! Era Gandalf. i pentru prima dat, dup zile ntregi, Bilbo se simi fericit. Dar nu era timp acum pentru toate ntrebrile pe care voia s i le pun vrjitorului. Toate la vremea lor, spuse Gandalf. Dac nu m nel, lucrurile se apropie de sfrit. Te ateapt clipe cam grele. Dar nu-i pierde firea. S-ar putea s iei cu bine din toate astea. Se pune ceva la cale, de care n-au auzit nici mcar corbii. Noapte bun! Nedumerit, dar mult mai bine dispus, Bilbo grbi pasul. l duser pn la un vad sigur i-l trecur pe partea cealalt fr s se ude, dup care Bilbo i lu rmas-bun de la elfi i urc cu grij spre Poart. ncepuse s-l cuprind o mare oboseal, i mai era nc destul pn la miezul nopii cnd se cr pe frnghia care era tot acolo unde o lsase. Odat ajuns sus, dezleg frnghia i o ascunse, dup care se aez pe zid i se ntreb cu ngrijorare ce se va ntmpla. La miezul nopii l trezi pe Bombur; apoi se ghemui i el n coliorul lui, fr s mai asculte mulumirile btrnului pitic (pe care simea c nu prea le merit). Curnd dup aceea adormi dus, [uitnd de toate grijile, pn diminea, visnd, de fapt, ou cu unc. XVII

252

RUPERE DE NORI A DOUA ZI trompetele rsunar n tabr dis-dediminea. Dup care n-a trecut mult i un mesager singuratic a aprut alergnd pe poteca ngust. S-a oprit la o oarecare distan, i-a salutat i a ntrebat dac Thorin nu vrea s asculte un nou mesaj, pentru c avea tiri noi i lucrurile se schimbaser. Trebuie s fie vorba de Dain, spuse Thorin. Pesemne c au prins de veste c vine. tiam eu c asta le va schimba dispoziia. Spune-le s vin puini la numr i fr arme i atunci i voi asculta, i strig el mesagerului. Pe la amiaz aprur din nou clrei, purtnd steagurile Pdurii i ale Lacului i venind spre ei. Era o companie de douzeci. La captul crrii nguste aruncar sbiile i suliele, i-i continuar drumul ctre Poart. Piticii vzur cu surprindere c printre ei se aflau att Bard, ct i Regele Elfilor, iar n faa lor era un btrn nfurat ntr-o pelerin cu glug i care purta o ldi de lemn cu cercuri de fier. Bine te-am gsit, Thorin, spuse Bard. i-ai mai schimbat punctul de vedere? Crezi c ajunge s rsar i s apun de cteva ori Soarele ca s mi-l schimb? rspunse Thorin. Ai venit s-mi pui ntrebri fr rost? Vd c armata elfilor e tot aici, dei i-am cerut s plece, i pn nu pleac, degeaba vii s ncerci s cdem la vreo nvoial. Nu exist chiar nimic pentru care ai ceda puin din aurul dumitale? Ce ai spune de Piatra Ark a lui Thrain, zise Bard i ct ai clipi din ochi, btrnul deschise ldia i ridic giuvaierul n sus. Lumina i ni din mn, alb i strlucitoare sub Soarele dimineii. Thorin amui, zpcit i uluit. i mult vreme nimeni n-a mai bcos o vorb. n cele din urm, Thorin ntrerupse tcerea, dar cnd vorbi aproape c se nec de furie. Piatra asta a aparinut tatlui meu i acum e a mea,

253

spuse. De ce s cumpr ceva care e al meu? Imediat ns i veni o idee i ntreb: Dar cum a ajuns aceast amintire de familie n minile voastre asta dac voi credei c e cazul s pun asemenea ntrebri unor hoi? Nu suntem hoi, rspunse Bard. O s v dm ceea ce e al vostru, dar voi dai-ne ce e al nostru. Cum a ajuns n mna voastr? strig Thorin, din ce n ce mai furios. Eu le-am dat-o, chii Bilbo, care se uita cu coada ochiului pe deasupra zidului, cuprins de o panic ngrozitoare. Tu? Tu? ip Thorin, ntorcndu-se ctre el i nfcndu-l cu amndou minile. Hobbit nenorocit! Minisprgtor ce eti, strig nemaigsindu-i cuvinte i scuturndu-l pe bietul Bilbo ca pe un iepure. Pe barba lui Durin! Ce a mai vrea s-l am n minile mele pe Gandalf. Blestemat s fie c te-a ales. Ofili-i-s-ar barba! Iar pe tine te arunc n prpastie, strig el, ridicndu-l pe Bilbo n brae. Stai! C i s-a ndeplinit dorina! spuse o voce. i btrnul care inea ldia arunc pelerina i gluga deoparte. Iat-l pe Gandalf. i s-ar prea c am venit tocmai la timp. Nu-i place Sprgtorul meu. Foarte bine! Dar, rogu-te, nu mi-l vtma. Pune-l jos i ascult ce are de spus. E clar, v-ai unit cu toii mpotriva mea, spuse Thorin, dndu-i lui Bilbo drumul s cad pe zid. n viaa mea n-am s mai fac afaceri cu vrjitori sau cu prietenii lor. Ce ai de spus, neam de obolan? Vai de mine i de mine! fcu Bilbo. Ce jenante sunt toate astea! V rog s v aducei aminte c mi-ai spus c-mi pot alege ce mi se cuvine, adic a paisprezecea parte din comoar. Poate c am luat fgduiala prea n serios; mi s-a spus mie c piticii promit uneori mai mult dect fac. i totui a fost o vreme cnd ai socotit c v sunt de folos. Auzi, neam de obolan! Oare asta e toat rsplata pe care mi-ai fgduit-o, dumneata i neamurile dumitale? Consider c mi-am luat partea i am fcut ce am vrut cu ea, i gata!

254

Bine, gata! spuse Thorin ncruntat. i te las s i pleci i bine ar fi s nu ne mai ntlnim niciodat Dup asta se ntoarse i le vorbi celor care se aflau de cealalt parte a zidului. Am fost trdat spuse, i bine a ghicit cine a ghicit c nu voi putea s rabd s nu rscumpr Piatra Ark, o comoar a dinastiei mele. Pentru ea v voi da a paisprezecea parte a comorii, n aur i argint, lsnd deoparte pietrele preioase, dar asta va conta drept partea fgduit acestui trdtor i cu ea poate pleca, dup care n-avei dect s-o mprii cum vrei. Nu m ndoiesc c va obine destul de puin. Luai-l de aici, dac vrei s mai rmnei n via; i firete c a pierdut prietenia mea, pe vecie. Hai, du-te jos la prietenii dumitale, i spuse apoi lui Bilbo, sau le arunc eu jos. Dar aurul i argintul? ntreb Bilbo. Urmeaz s-l primii mai trziu, dup cum se va putea aranja, spuse. Pleac! Pn atunci pstrm Piatra, strig Bard. Nu prea ari mre ca rege de sub Munte, spuse Gandalf. Dar lucrurile se mai pot schimba. Se pot ntr-adevr schimba, spuse Thorin. Cci comoara l mbtase att de tare, nct se gndea c poate, cu ajutorul lui Dain, va reui s pun din nou mna pe Piatra Ark i s pstreze i partea de rsplat. i astfel Bilbo fu cobort peste zid i plec fr nici o compensaie pentru toate necazurile pe care le suferise, n afar de armura pe care apucase s i-o dea Thorin. i nu puini au fost piticii care, cnd l-au vzut cum pleac, s-au simit ruinai i n inimile lor li s-a fcut mil de el. Rmnei cu bine, le strig Bilbo, s-ar putea s ne mai ntlnim i s fim din nou prieteni ntr-o zi. Pleac! strig Thorin. Eti mbrcat n zale fcute cndva de supuii mei, i sunt prea bune pentru tine. Nu le poate strpunge nici o sgeat; dar dac nu te grbeti, i nep labele picioarelor tale scrboase. Hai, grbete-te! Uurel! fcu Bard. Avei timp pn mine. Mine la

255

amiaz, ne ntoarcem s vedem dac ai adus partea din comoar care s rscumpere Piatra. i dac schimbul se face, aa, fr neltorii, plecm. i zicnd acestea, se ntoarser la tabr; dar Thorin trimise soli prin Roac s-i spun lui Dain ce se petrecuse i s-l roage struitor s vin n grab, dar cu grij. Trecu ziua aceea, trecu i noaptea. A doua zi, vntul se ntoarse ctre apus i ziua rmase ntunecat i mohort. Abia se iviser zorile cnd se auzi un strigt n tabr. Veniser soli s spun c apruse o armat de pitici de dup pintenul rsritean al Muntelui i c se grbea acum s ajung la Dale. Era Dain. Gonise toat noaptea, aa c ajunsese la ei mai devreme dect se ateptaser. Piticii lui aveau haine din zale de oel care le atrnau pn la genunchi i picioarele acoperite cu pantaloni din plas subire i flexibil de metal, pe care nu tiau s-o fac dect oamenii lui Dain. Piticii sunt extrem de solizi pentru nlimea lor, iar majoritatea supuilor lui Dain erau chiar mai solizi dect sunt piticii de obicei. n lupt mnuiau spligile grele cu dou minere; dar fiecare dintre ei mai avea i o sabie scurt i lat, la old, i un scut rotund, prins n spate. Aveau brbile bifurcate, mpletite i nfipte n cingtoare, cciuli de fier, nclri de fier, iar feele lor erau nendurtoare. Trompeii chemar oamenii i elfii la arme. Nu trecu mult i piticii fur vzui urcnd valea cu pas grbit. Se oprir ntre ru i pintenul dinspre rsrit; civa ns continuar drumul i, trecnd rul se apropiar de tabr; acolo depuser armele i ridicar minile n semn de pace. Bard iei n ntmpinarea lor i cu el veni i Bilbo. Suntem trimii de Dain, fiul lui Nain, rspunser ei la ntrebrile lor. Ne grbim s ajungem la neamurile noastre din Munte, fiindc am auzit c regatul de altdat a renviat. Dar cine suntei voi, care stai n cmp ca dumanii n faa unor ziduri de aprare? Asta, firete, nsemna, n limbajul politicos i cam de mod veche, care se folosea n asemenea situaii: Nu avei ce

256

cuta aici. Noi oricum mergem mai departe, aa c, ori v dai la o parte, ori ridicm armele. Aveau intenia s ajung ntr-un loc aflat ntre Munte i cotul rului, cci fia ngust de pmnt de acolo nu prea a fi cine tie ce bine pzit. Bard refuz, bineneles, s-i lase pe pitici s se duc drept la Munte. Era hotrt s atepte pn cnd i se aducea aurul i argintul n schimbul Pietrei Ark; cci, dac aceast armat att de mare i de rzboinic ajungea pn la fortrea, nu i-ar mai fi dat nimic. n plus, mai duceau cu ei i o cantitate de provizii; cci piticii pot cra poveri foarte grele, i aproape toi soldaii lui Dain, dei mersul lor era iute, duceau n spate, n afar de arme, i nite ranie mari. Asta putea s-i ajute s reziste la asediu i sptmni de-a rndul, i pn atunci s-ar fi putut s mai vin i ali pitici, i alii, cci Thorin avea multe neamuri. Pe de alt parte, aveau posibilitatea s redeschid i s pzeasc alt poart i deci asediatorii s fie nevoii s ncercuiasc tot Muntele; i pentru asta nu erau destui. i chiar asta le era intenia (cci corbii-mesageri inuser tot timpul legtura ntre Thorin i Dain); pentru moment ns drumul era barat i dup cteva schimburi de cuvinte mnioase, piticii-mesageri se retraser mormind n barb. Bard trimise atunci, ndat, soli la Poart; dar solii n-au gsit nimic acolo, nici aur i nici alt fel de plat. De ndat ce sau apropiat, au nceput s neasc sgei ctre ei, aa c, nspimntai, s-au grbit s se ntoarc. La tabr era acum mare agitaie, de parc s-ar fi pregtit de lupt; cci piticii lui Dain naintau pe malul dinspre rsrit al rului. Protii, spuse Bard rznd, auzi, s vin aa, chiar sub ramificaia Muntelui! Ei nu se pricep s lupte afar, n aer liber, nu tiu s se bat dect n subterane. Pe stnci, n dreapta lor, stau ascuni o grmad de arcai i de lncieri de-ai notri. O fi bun pota piticeasc, dar n curnd vor fi pui ntr-o situaie foarte grea. Aa c hai s-i atacm de pe acum din ambele flancuri, nainte s apuce s se odihneasc.

257

Dar Regele Elfilor spuse: M mai facei mult s-mi pierd vremea cu rzboiul sta pentru aur? Piticii nu pot trece de noi dect dac vrem noi s-i lsm, i nici nu pot face nimic de care s nu ne dm seama. S sperm, totui, c va interveni ceva care ne va aduce mpcarea. Iar dac la urm va trebui s ajungem la situaia regretabil de a ne lupta, ajunge faptul c suntem mai muli dect ei Dar uitase c piticii aveau punctul lor de vedere. Faptul c tiau c Piatra Ark se afl n minile asediatorilor le ardea minile i ghiciser oviala lui Bard i a prietenilor lui, aa c hotrr s-i loveasc n timp ce acetia stteau i se sftuiau. Deci, brusc, fr s anune n nici un fel, srir n tcere la atac. Arcurile zngnir, sgeile uierar; btlia era ct pe-aci s nceap. Dar i mai brusc, iute ca fulgerul, se ntunec totul. Un nour negru alerg grbit pe cer. Tunetele iernii, mnate de vntul slbatic, se rostogolir mugind n aer i bubuind deasupra Muntelui, iar trsnetul i lumin piscul. Iar pe sub nori o alt mas neagr nainta ca un vrtej. Dar nu venea cu vntul, venea dinspre miaznoapte i semna cu un stol uria de psri, att de dens, nct printre aripile lor nu putea ptrunde nici o raz de lumin. Oprii-v! strig Gandalf, care apru deodat i se aez, cu braele ridicate ctre cer, ntre piticii care naintau i rndurile care i ateptau. Oprii-v! le strig el cu o voce ca de tunet i din bagheta lui ni o flacr vie i strlucitoare ca trsnetul. Nenorocire! Din pcate, a venit mai repede dect mi-am nchipuit. V atac gnomii pe toi! i mai vine i Bolg de la miaznoapte! Bolg e fiul lui Azog cel pe care tu, Dain, lai ucis la Moira. Privii! Liliecii zboar pe deasupra armatei lui, ca o mare de lcuste. Iar ei clresc pe lupi, i n urma lor vin i lupii wargi. Rmaser cu toii uluii i n mintea lor se nvlmi totul. nc pe cnd vorbea Gandalf, ncepuse s se fac din ce n ce

258

mai ntuneric. Piticii se oprir i se uitar la cer. Elfii ncepur s strige care mai de care. Hai, spuse Gandalf, c mai avem timp ct ne trebuie s inem un sfat. S vin repede la noi Dain, fiul lui Nain. i astfel ncepu o btlie la care nu se ateptase nimeni; a fost numit Btlia celor Cinci Armate. i a fost cumplit. De o parte erau gnomii i lupii cei fioroi, iar de cealalt erau Elfii, Oamenii i Piticii. i iat cum s-a petrecut: Din ziua n care fusese rpus Marele Gnom al Munilor Ceoi, ura gnomilor fa de pitici se nteise. Mesagerii chemaser la lupt coloniile i cetile gnomilor; cci se hotrser s devin stpnii tuturor inuturilor de la miaznoapte. Culeseser tiri n tain; i n toi munii ncepuse s se bat fierul i s se fac arme. Apoi au umblat i s-au adunat de pe dealuri i din vi, trecnd numai prin tuneluri sau circulnd cnd se lsa noaptea, pn cnd, n jurul i la poalele marelui Munte Gundabad, de la miaz-noapte, unde le era capitala, s-a strns o armat mare, gata s se npusteasc pe neateptate, atacnd pe timp de furtun inuturile de la miazzi. Apoi au auzit de uciderea lui Smaug i asta i-a bucurat nespus. i s-au grbit noapte dup noapte, trecnd prin muni, i au ajuns n cele din urm, dinspre miaznoapte, brusc, n spatele lui Dain. Venirea lor n-au simit-o nici mcar corbii, dect dup ce-au aprut pe pmnturile crpate care despreau Muntele Singuratic de dealurile din spatele lui. Nu-mi dau seama ct tia Gandalf, dar e limpede c nu se ateptase nici el la acest atac subit. i iat ce plan a ntocmit, sftuindu-se cu Regele Elfilor i cu Bard; i cu Dain, cci stpnul piticilor li se alturase i el acum : gnomii erau dumanii tuturor i o dat cu venirea lor toate celelalte conflicte au fost uitate. Singura lor speran era s-i atrag pe gnomi n valea dintre braele Muntelui; iar ei s se plaseze pe pintenii cei mari, care se ndreptau nspre miazzi i rsrit. Dar asta era periculos dac gnomii erau destul de muli ca s invadeze Muntele nsui i deci s-i atace i prin spate, i de sus; dar nu era timp de alte

259

planuri i nici de cerut ajutor. Curnd, tunetele trecur, rostogolindu-se ctre sud-est; dar norul de lilieci se apropia zburnd tot mai jos, peste umrul Muntelui; se roti deasupra lor, acoperind lumina i vrndu-le spaima n suflet. La Munte, strig Bard. La Munte! S ne lum locurile ct mai e timp. Elfii se aezar pe pintenul dinspre miazzi, pe povrniurile lui mai joase i pe stncile de la poale; pe pintenul dinspre rsrit se aezar oameni i pitici. Dar Bard i civa dintre oamenii i elfii cei mai sprinteni se crar n vrful umrului dinspre rsrit, ca s poat vedea ce se petrece la miaznoapte. Nu trecu mult i vzur inutul de la poalele Muntelui nnegrit de o mulime care fonea grbit. i ntr-o clip avangarda nconjur, ca un vrtej, captul pintenului i intr alergnd n oraul Dale. Erau gnomii, clare pe lupii cei mai iui; strigtele i urletele lor sfiau vzduhul pn departe. Civa oameni viteji s-au aezat n faa lor, unul lng altul, ncercnd ntr-un fel s se mpotriveasc, i au czut muli, iar cei care au reuit s scape au fugit repede care ncotro. Dup cum sperase Gandalf, armata gnomilor se strnsese n spatele avangrzii, creia i se mpotriviser, i venea acum n vale ca un puhoi furios, crndu-se nebunete ntre braele Muntelui, n cutarea dumanului. Aveau steaguri nenumrate, negre, i se apropiau ca o avalan, furioi i n dezordine. A fost o btlie nspimnttoare. Cea mai groaznic din toate experienele lui Bilbo, cea pe care, atunci, a urt-o cel mai mult ceea ce nsemna, de fapt, cea de care a fost cel mai mndru i cea de care i-a plcut cel mai mult s-i aminteasc mai trziu, cu toate c rolul lui n toat povestea a fost foarte mic. De fapt, la drept vorbind, i-a pus inelul chiar de la nceput; asta l-a ferit de priviri, dar nu i de pericol. Un inel fermecat ca cel pe care-l avea Bilbo nu constituie un scut cnd eti atacat de gnomi i nici nu oprete sgeile zburtoare sau lncile dezlnuite; dar te ajut s iei din n-

260

vlmeal i capul tu s nu devin cu tot dinadinsul inta unei lovituri nvalnice dat de vreun gnom lncier. Elfii atacar primii. Ura lor mpotriva gnomilor era nverunat i fr de iertare. Suliele i sbiile lor strluceau n ntuneric ca o flacr ngheat, att de cumplit era furia minilor care le ineau. De ndat ce armata duman se strnse compact n vale, trimiser o ploaie de sgei mpotriva ei i fiecare dintre ele licri pe cnd zbura, de parc ar fi fost un ac de foc. n spatele sgeilor urmar o mie de suliai, care srir de sus i atacar. Strigtele lor erau asurzitoare. Stncile erau ptate de sngele negru al gnomilor. Tocmai cnd gnomii i reveneau din atacul violent pe care l dezlnuiser elfii mpotriva lor, i care oricum se oprise, se ridic de-a curmeziul vii un rcnet gutural, cu strigte; oamenii lui Dain, de pe Dealurile de fier se aruncar n lupt din cealalt parte, mnuindu-i spligile; lng ei veneau Oamenii Lacului, cu sbii lungi. Pe gnomi i cuprinse panica; i tocmai cnd s se ntoarc s fac fa acestui nou atac, elfii se npustir iari asupra lor, cu fore noi. Muli dintre gnomi o i porniser alergnd, fcnd cale ntoars pe malul rului, ca s scape de ncletare; i muli dintre lupii lor i atacau acum pe ei i le sfiau morii i rniii. Victoria prea a fi la un pas, cnd un strigt rsun pe nlimi. Gnomii escaladaser Muntele pe partea cealalt i muli dintre ei ajunseser pe povrniurile de deasupra Porii, urmai de alii care veneau valuri-valuri, fr team, nepstori fa de cei care cdeau ipnd de pe stnci, n prpstii; voiau s atace pintenii de sus. La pintenii tia ajungeai pe nite crri care coborau din masa principal a Muntelui ctre centru; aprtorii erau prea puini la numr ca s le in piept mult vreme. Victoria se deprta acum fr speran de ntoarcere. Stviliser doar primul atac violent al uvoiului negru. Ziua nainta. Gnomii se strnser din nou la vale. Dup ei se npusti i o armat de lupi wargi i cu ei veni i garda

261

personal a lui Bolg, gnomi uriai cu iatagane de oel. Nu trecu mult i cerul rvit de furtun se ntunec deadevrat, n timp ce liliecii mari tot mai zburau rotindu-se n jurul ielelor i al oamenilor, n jurul capului i urechilor lor, sau se prindeau ca vampirii de cei lovii. Bard se lupta acum s apere pintenul dinspre rsrit, dar se retrgea totui, ncetul cu ncetul, iar cpeteniile elfilor erau ncolite i stteau n jurul regelui lor, pe ramificaia dinspre miazzi a Muntelui, aproape de punctul de observaie de pe Dealul Corbilor. Deodat rsun un strigt puternic i de la Poart se auzi sunet de trompet. Uitaser de Thorin! O parte din perete, micat de un sistem de prghii, se prbui n afar, cznd n groap cu un bubuit. Regele de sub Munte sri afar, urmat de tovarii lui. Scufiile i pelerinele dispruser; purtau acum armuri lucioase i n ochii lor sclipea o lumin roie. n ntuneric, marele pitic lucea ca aurul ntr-un foc care ddea s se sting. Gnomii rostogoleau stnci i le aruncau de sus, de unde se aflau; dar ei nu se lsar, srir jos la picioarele cascadei i se repezir n focul luptei. Lupii i clreii cdeau sau o luau la goan. Thorin i mnuia toporica cu lovituri puternice i nimic nu prea s-l ating. Venii aici, aici, la mine! Elfi i Oameni! La mine! O, neamurile mele! strig el, i vocea lui rsun ca un corn n toat valea. i toi piticii lui Dain coborr repede, nghesuindu-se s vin n ajutorul lui. Coborr i muli dintre oamenii de pe Lac, cci Bard nu reui s-i mpiedice; i din partea cealalt venir o grmad de lncieri de-ai elfilor. i din nou gnomii fur lovii i nimicii n vale, i aezai grmad unii peste alii, pn cnd oraul Dale se ntunec devenind hidos de strvurile lor. Lupii wargi se mprtiar i Thorin se repezi drept mpotriva grzii personale a lui Bolg. Dar nu reui s le strpung rndurile. n spatele lui, printre gnomii ucii, zceau destui oameni i pitici, i muli elfi mndri, care ar fi putut s mai triasc

262

mult timp, fericii, n pdure. Pe msur ce valea se lrgea, atacul lui Thorin ncetinea. Avea prea puine fore. Flancurile lui erau neaprate. Nu trecu mult i atacatorii fur asaltai i forai s se strng ntr-un cerc mare, ntori cu feele n toate direciile, strni de jur-mprejur, ca n chingi, de gnomii i lupii care se ntorseser n lupt. Garda personal a lui Bolg se repezi urlnd i intr n rndurile lor ca nite valuri pe o falez de nisip. Prietenii lor nu mai puteau s-i ajute, cci atacul dinspre Munte porni din nou cu fore sporite i de fiecare parte oamenii i elfii erau ncet, ncet nfrni. Bilbo se uita la toate astea, nefericit. Sttea pe Dealul Corbilor, printre elfi pe de o parte, pentru c de acolo era mai uor de scpat, i pe de alta (aici intervenea sngele Took din vinele lui), pentru c, dac avea s se afle ntr-o ultim situaie disperat, prefera, una peste alta, s-l apere pe Regele Elfilor. Gandalf era, de altfel, i el acolo, aezat pe jos i cufundat parc adnc n gnduri, pregtind probabil o ultim vrjitorie, nainte s se sfreasc totul. Sfritul pare aproape .Nu mai e mult, se gndi BilBo i gnomii ajung la Poart i ne mcelresc pe toi sau ne fugresc pn jos i ne ucid . Zu dac nu-i vine sa plngi, dup toate prin cte am trecut. Mai bine ar fi trit btrnul Smaug i ar fi pstrat tezaurul sta blestemat, dect s-l ia asemenea fpturi ticloase; i btrnul Bombur, sracul, i Balin, i Fili, i Kili, i ceilali s sfreasc toi att de ru! i Bard, i oamenii de pe Lac i elfii cei voioi. Vai de capul meu! Am auzit multe cntece de btlie i am crezut ntotdeauna c nfrngerea poate fi glorioas. Mie, unul, mi se pare foarte penibil, ca s nu spun dureroas. Tare a vrea s fiu departe. Norii se micau sfrtecai de vnt i lumina roie a apusului spinteca cerul. Vznd brusc o licrire n amurg, Bilbo se uit n jur i scoase un strigt. Ceea ce vzuse fcuse s-i tresalte inima de bucurie: forme negre, nc mici deocamdat, dar care se detaau maiestuoase pe vpaia roie din deprtri.

263

Vulturii! Vulturii! strig el. Vin vulturii! Lui Bilbo nu prea i se ntmpla s-l nele ochii. Vulturii coborau cu vntul, ir dup ir, o armat att de mare nct trebuie s se fi strns din toate cuiburile de la miaznoapte. Vulturii! Vulturii! strig Bilbo, dansnd i fcnd semne cu braele, i, chiar dac nu puteau s-l vad, elfii, oricum, l auzeau. Curnd dup aceea ncepur i ei s strige, i ecoul strigtelor se rspndi n toat valea. O mulime de ochi uimii se ridic nspre cer, cu toate c deocamdat nu se putea vedea dect de pe umerii de la miazzi ai Muntelui. Vulturii! strig Bilbo nc o dat, dar n clipa aceea o piatr czu de sus, i izbi cu putere coiful i Bilbo se prbui pierzndu-i cunotina. XVIII DRUMUL DE NTOARCERE CND I REVENI n simuri, Bilbo vzu c e, literalmente, singur cu simirile lui. Zcea pe pietrele plate de pe Dealul Corbilor, i nu era absolut nimeni pe aproape. O zi fr nori, dar rcoroas, l nconjura din toate prile. Tremura i era ngheat bocn, dar capul i ardea ca focul. M ntreb ce s-o fi ntmplat? i spuse, n orice caz, nu sunt nc ceea ce se cheam un erou czut la datorie; dar probabil c nu e timpul pierdut. Se ridic cu greu. Se uit n vale, dar nu vzu nici un gnom viu. Dup un timp, cnd i se mai limpezi puin mintea, i se pru c vede elfi micndu-se pe stncile de jos. Se frec la ochi. Probabil c mai rmsese o tabr la oarecare distan, n cmpie; i era ntr-adevr i oarecare forfot n jurul Porii? I se prea c vede piticii care drm zidul. Dar totul era nvluit ntr-o tcere de mormnt. Nu se auzeau nici strigte, nici ecouri de cntec. n aer prea c plutete tristeea. Pn la urm, probabil c am fost totui victorioi, i

264

spuse, pipindu-i capul care-l durea ngrozitor. Dar o victorie cam sinistr. Deodat vzu un om care se urca ndreptndu-se ctre el. Hei! strig el cu o voce care tremura. Bun ziua! Ce se ntmpl? Ce e vocea asta care se aude printre pietre? spuse omul oprindu-se i uitndu-se cercettor n jurul lui, destul de aproape de locul unde se afla Bilbo. Bilbo i aminti atunci de Inel. Vai de mine! spuse. Pn la urm nu e ntotdeauna bine s fii nevzut. Poate c altfel a fi petrecut o noapte cald i confortabil n pat. Eu sunt ! Bilbo Baggins, tovarul lui Thorin, strig el, scond n grab inelul. Bine c te-am gsit, spuse omul, apropiindu-se de el. E nevoie de dumneata i te cutam de mult. Ai fi fost trecut printre mori, i sunt muli, dac Gandalf, vrjitorul, n-ar fi spus c ultima dat cnd i-a auzit vocea erai cam pe aici. Am fost trimis s te mai caut o dat, pentru ultima oar. Eti rnit ru? O lovitur urcioas la cap, cred, spuse Bilbo, dar aveam coif i capul meu e tare. Totui, mi-e cam ru i-mi simt picioarele ca de paie. Te duc eu n brae pn la tabra din vale, spuse cellalt i-l ridic cu grij. Omul era iute i avea un pas sigur. Aa c nu trecu mult i Bilbo se trezi aezat pe jos, n faa unui cort din Dale. Acolo se afla i Gandalf, cu braul ntr-o earf. Nici mcar vrjitorul nu scpase fr o ran. i, n general, n toat armata nu prea scpaser muli neatini. Vzndu-l pe Bilbo, Gandalf se art ncntat. Baggins! exclam el. Ia te uit! Totui, ai scpat. Ce bine mi pare! ncepusem s m ntreb dac ai reuit s treci de toate astea, dei tiam c eti norocos. Groaznic poveste, care era ct pe-aci s se transforme ntr-un dezastru. Dar las c-i spun restul tirilor mai trziu. Hai, vino! spuse i tonul lui se fcu serios. Eti chemat. i artndu-i drumul, l

265

duse n cort. Bun ziua, Thorin! spuse, intrnd. L-am adus. i, ntr-adevr, Thorin Scut-de-Stejar zcea acolo grav rnit, iar armura lui sfiiat i securea crpat erau aruncate pe jos. Bilbo se apropie de el i Thorin i ridic privirea. Rmi cu bine, bunul meu ho, spuse, m duc acum n Slile Ateptrii, s m aez lng strbunii mei, alturi de Thrain i Thror. i cum las o grmad de aur i de argint care, acolo unde m duc eu, nu e de nici un folos, vreau s m despart de tine cu prietenie i s-mi retrag vorbele i faptele de la Poart. Bilbo se aez cu un genunchi la pmnt; sufletul i era plin de tristee. Rmi cu bine, rege de sub Munte, spuse. Dureroas aventur, dac trebuie s se isprveasc astfel; i nici un munte ntreg de aur nu poate s-o ndrepte. Dar mi pare bine c am mprit pericolele cu dumneavoastr asta e mai mult dect merit un Baggins. Nu, spuse Thorin, ai mult mai multe caliti dect i nchipui, copil al blndului Soare-Apune. Ai curaj i nelepciune mpletite n egal msur. Dac ar fi mai muli care s preuiasc mncarea i cntecul, i veselia mai presus de comori i de aur, lumea ar fi mai fericit. Dar, fericit sau trist, eu trebuie s-o prsesc acum. Rmi cu bine! Bilbo plec atunci i se aez singur, nfurat ntr-o ptur, i nu tiu dac m credei sau nu, dar ncepu s plng, i a plns pn i s-au nroit ochii i a rguit de tot. Avea sufletul blnd i bun. i, ntr-adevr, a trecut mult vreme pn cnd l-a lsat inima s fac din nou o glum. Mare noroc c m-am trezit, i spuse el n cele din urm. Grozav a vrea s mai fie Thorin n via, dar oricum mi pare bine c am ajuns s ne desprim prieteni. Eti un prost, Bilbo Baggins. Ai ncurcat povestea aceea cu Piatra ru de tot, i tot a fost rzboi, cu toat strdania ta de a cumpra pacea i linitea, dar cred c de data asta nu m poate face nimeni rspunztor.

266

Mai trziu afl c toate se ntmplaser dup ce primise lovitura aceea n cap; dar se simi mai degrab trist dect fericit, i, oricum, se sturase de toat aventura. Simea dorul de acas ca pe o durere pn n mduva oaselor. Dar drumul de ntoarcere a mai suferit totui o mic amnare, aa c ntre timp am s v povestesc puin ce s-a ntmplat. Vulturii avuseser de mult o bnuial c se ridic gnomii, cci ochiul lor ager prindea aproape orice micare ce avea loc n muni. Aa c se ntruniser i ei, muli, foarte muli, sub conducerea Marelui Vultur din Munii Ceoi; i n cele din urm, simind de departe miros de btlie, veniser iute, o dat cu furtuna, i ajunseser tocmai la timp. Ei fuseser aceia care i ndeprtaser pe gnomi de pe povrniurile Muntelui, aruncndu-i n prpastie sau urmrindu-i pn jos, n vale, n mijlocul dumanilor, n timp ce ipau nnebunii. Eliberaser astfel iute Muntele Singuratic; iar elfii i oamenii, de o parte i de alta a vii, reuiser n sfrit s vin n ajutorul celor care luptau jos. Dar chiar i aa vulturii tot erau mult mai puini la numr dect inamicii lor. n ultima clip apruse chiar i Beorn, n persoan nimeni na tiut cum i de unde. Venise singur i sub nfiarea de urs; i, de furie, prea s fi crescut aproape ct un uria. Tunetul vocii lui era ca rpitul de tobe i ca salvele de tun, i arunca gnomii i lupii din calea lui de parc ar fi fost vorba de paie sau de fulgi. Se npusti n ariergarda lor i strpunse ncercuirea ca trsnetul. Piticii ncetaser lupta i se strnser n jurul stpnilor lor, pe un deal mic i rotunjit. Apoi Beorn se opri i l ridic pe Thorin, care czuse strpuns de sulie, i l scoase din focul btliei. Se ntoarse ns repede, de dou ori mai furios, i nimic i nimeni nu mai reui s i se mpotriveasc; nici o arm nu prea s-l mai ating. mprtie corpul de gard, l trase chiar pe Bolg nsui n jos i-l strivi. Gnomii se simir atunci cuprini de panic i o luar la fug n toate direciile. Dar inamicii lor uitaser de oboseal de ndat ce apruser noi sperane, aa c i urmrir ndeaproape, mpiedicndu-i

267

pe cei mai muli dintre ei s scape pe unde puteau, mpinser muli dintre ei n Rul Curgtor, iar pe cei care o porniser alergnd la miazzi sau la apus i urmrir pn la mlatinile de lng Rul Pdurii; acolo pierir cei mai muli dintre ultimii fugari, iar cei care ajunser cu greu pn n mpria Elfilor Pdureni fur ucii acolo sau atrai s moar n adncurile negre i fr de crare ale Codrului ntunecat. Cntecele spun c trei sferturi dintre gnomii rzboinici de la miaznoapte au pierit n ziua aceea, i munii au trit apoi muli ani n linite i pace. Victoria fusese ctigat nainte de cderea nopii, dar, cnd Bilbo se ntoarse n tabr, urmrirea tot mai continua; i n vale aproape c nu rmseser dect cei grav rnii. Unde sunt vulturii? l ntreb el pe Gandalf n seara aceea, pe cnd zcea n mai multe pturi clduroase. Unii iau parte la urmrire, spuse vrjitorul, dar cei mai muli s-au ntors la cuiburile lor. N-au vrut s stea aici; au plecat cu primele raze ale dimineii. Dinm i-a mulumit stpnului lor, acoperindu-l cu aur, i le-a jurat tuturor prietenie venic mi pare ru, adic vreau s spun c a fi vrut s-i mai vd o dat, spuse Bilbo somnoros; dar, las, c poate i vd n drum spre cas; fiindc mi nchipui c voi pleca curnd acas. Cnd vrei, spuse vrjitorul. Dar n-a reuit s plece dect dup cteva zile. Pe Thorin lau nmormntat adnc sub Munte, i Bard i-a pus Piatra Ark pe piept. Acolo s rmn ct o sta Muntele n picioare, spuse. i s aduc noroc tuturor semenilor si, ce vor tri aici n anii care vor s vie. Pe mormntul lui, Regele Elfilor aez sabia fermecat, Orcrist, pe care i-o luase lui Thorin cnd era n captivitate. Baladele spun c, ori de cte ori se apropiau dumanii, strlucea n ntuneric, aa c fortreaa piticilor nu a mai putut fi luat niciodat prin surprindere. Acolo Dain, fiul lui Nain,

268

a devenit Rege de sub Munte, iar cu timpul s-au strns muli ali pitici n jurul tronului su din slile vechi. Din cei doisprezece tovari ai lui Thorin rmseser doar zece. Fili i Kili czuser aprndu-l, fcndu-i scut din trupul lor, cci era fratele mai mare al mamei lor. Ceilali au rmas cu Dain; pentru c Dain i mprise bine comoara. Nu mai era, firete, vorba s se mpart n cte pri se hotrse la nceput lui Balin i Dwalin, i Dori, i Nori, i Ori, i Oin, i Gloin, i Bifur, i Bofur, i Bombur sau lui Bilbo. Totui, a paisprezecea parte din tot aurul i argintul, lucrat i nelucrat, i s-a dat lui Bard, cci Dain a spus: Vom cinsti cuvntul celui care s-a dus, i Piatra Ark e acum n pstrarea lui. Chiar i a paisprezecea parte nsemna o avere foarte mare, mai mare dect a multor regi pmnteni. Din acea comoar, Bard i trimise mult aur Stpnului din Oraul Lacului; i-i rsplti slujitorii i prietenii cu mrinimie. Regelui Elfilor i ddu smaraldele lui Girion, giuvaiere pe care le preuia foarte mult i pe care i le restituise Dain. Lui Bilbo i spuse: Aceast comuar i aparine tot att ct mi aparine i mie, cu toate c vechile nvoieli nu mai stau n picioare, fiindc sunt muli cei care au pretenia de a fi ctigat-o i aprat-o. Dar, dei eti gata s renuni la orice pretenie, a dori ca vorbele spuse de Thorin la Poart, i de care i-a prut att de ru, s nu se ndeplineasc; a dori, adic, s-i dm mcar puin din comoar. Pe tine am s te rspltesc cel mai bine. Suntei foarte generos, spuse Bilbo, dar zu c e o uurare pentru mine s nu iau nimic. Cum voi putea duce eu toat comoara asta pn acas, fr rzboi i fr crime? i ce-a putea face cu ea, odat ajuns acas? Sunt convins c e mai bine s rmn n minile dumneavoastr. N-a vrut nici n ruptul capului s ia mai mult de dou casete mici, una plin cu argint, cealalt cu aur, ct s poat duce un clu solid. Mai mult dect att nici n-a putea

269

mnui, spuse. n cele din urm veni i vremea ca Bilbo s-i ia rmasbun de la prieteni. Rmi cu bine, Balin, spuse, i tu, Dwalin, rmnei cu bine Dori, Nori, Ori, Oin, Gloin, Bifur, Bofur i Bombur! S nu vi se rreasc niciodat brbile! i ntorcndu-se nspre Munte, adug: Rmi cu bine, Thorin Scut-de-Stejar! i voi, Fili i Kili! S nu vi se sting amintirea niciodat. La Poart, piticii se plecar adnc n faa lui, dar cuvintele li se mpotmolir n gtlej. La revedere i s ai noroc oriunde te-ai duce! spuse Balin, n cele din urm. i dac vii s ne mai vezi vreodat, cnd slile noastre vor fi iari frumoase, vom face o petrecere ntr-adevr grozav! i dac drumul vostru va trece vreodat pe la mine, spuse Bilbo, nu ovii s batei la poart. Ceaiul e la ora patru; dar oricare dintre voi e bine venit la orice or. Apoi se ntoarse i plec. Oastea elfilor se ntorcea acas; i chiar dac numrul lor se mpuinase ntristtor, totui muli dintre ei erau fericii, cci se gndeau c cei de la miaznoapte vor tri fericii acum, muli, muli ani. Dragonul fusese ucis, gnomii, nfrni, i-n inimile tuturor era lumin, cci dup iarn se pregtea o primvar de bucurie. Gandalf i Bilbo l-au urmat pe Regele Elfilor clare, iar lng ei a pit Beorn, care-i recptase nfiarea de om i care a rs i a cntat cu voce tare tot drumul. i au tot mers aa, pn cnd au ajuns aproape de marginea Codrului ntunecat, la miaznoapte de locul de unde izvora Rul Pdurii. Acolo se oprir, cci vrjitorul i Bilbo nu voiau s intre n pdure, cu toate c regele i invitase s stea un timp n palatele lui. Voiau s-o ia pe lng marginea pdurii i s-o ocoleasc n captul dinspre miaznoapte, n prloaga care se ntindea ntre pdure i Munii Cenuii. Era un drum lung i mohort, dar acum, dup ce gnomii fuseser zdrobii, li se prea c e mai sigur dect crrile nfricotoare de sub

270

copaci. Pe de alt parte, Beorn mergea i el n aceeai direcie. Rmi cu bine, o, Rege al Elfilor, spuse Gandalf. S-i fie vesel pdurea verde, ct o fi pmntul tnr. i vesel s-i fie tot neamul. Mergi cu bine, o, Gandalf! spuse regele. S apari ntotdeauna unde e cea mai mare nevoie de dumneata, dar nimeni nu se ateapt s vii. Cu ct ai s vii mai des pe la mine, cu att o s fiu mai mulumit. V rog din suflet, spuse Bilbo, blbindu-se i stnd ntr-un picior, s acceptai darul aacesta. Dup care scoase un colan de argint i perle, pe care i-l dduse Dain la desprire. Ce am fcut eu ca s ctig un asemenea dar, o, Hobbit? spuse regele. Pi, tii, m-am gndit, spuse Bilbo puin ruinat, c ar trebui s v rspltesc cumva, pentru, hm! pentru ospitalitatea de atunci. Vreau s spun c i un Sprgtor poate avea sentimente... Prea am but mult din vinul dumneavoastr i prea mult pine am mncat fr s tii! Am s iau darul pe care mi-l dai, o, Bilbo, hobbit minunat, spuse regele cu gravitate. Te declar Prieten-al-elfilor i te binecuvntez: S nu i se micoreze niciodat umbra (c altfel ar fi prea uor s te furiezi i s terpeleti). Du-te cu bine! Dup care elfii se ntoarser n pdure, iar Bilbo o porni pe drumul lui lung ctre cas. Pn a ajuns acas a mai avut ns multe greuti i aventuri. inutul Slbatic rmsese tot inut slbatic, i pe vremea aceea, n afar de gnomi, mai triau acolo i alte fpturi; dar a fost bine cluzit i bine pzit vrjitorul era cu el. i o bun parte din drum a mers cu ei i Beorn, aa c nu s-a mai aflat niciodat n mare pericol. n orice caz, cam pe la miezul iernii, Gandalf i Bilbo fcuser tot drumul de-a lungul ambelor margini ale pdurii, pn n pragul casei lui Beorn; acolo au rmas, un timp, amndoi. Perioada srbto-

271

rilor de iarn a fost plcut i vesel acolo; oamenii veneau din toate prile s chefuiasc, la invitaia lui Beorn. Gnomii Munilor Ceoi erau acum puini la numr i mori de fric, i stteau ascuni n vgunile cele mai adnci pe care reuiser s le gseasc; lupii wargi dispruser din pdure, aa c oamenii puteau cltori acum dintr-un loc ntr-altul, fr s le mai fie team. Mai trziu, Beorn a devenit, ntradevr, un mare conductor al acelor locuri i a domnit peste un pmnt slbatic, aezat ntre muni i pdure; se mai spune i c, timp de mai multe generaii, brbaii din neamul lui au pstrat puterea s se prefac n uri, i, dac unii au fost oameni ri i ncruntai, cei mai muli au avut sufletul lui Beorn, chiar dac nu au avut mrimea i puterea lui. n vremea lor au fost izgonii ultimii gnomi din Munii Ceoi i o pace nou s-a rspndit dincolo de marginea inutului Slbatic. Era primvar, o primvar dulce cu un Soare strlucitor, cnd Bilbo i Gandalf i-au luat, n cele din urm, rmasbun de la Beorn, i, dei i era dor de cas, lui Bilbo i pru ru c pleac, pentru c florile din grdinile lui Beorn erau, primvara, tot att de minunate ca florile din miezul verii. n cele din urm au dat de drumul cel lung i au ajuns la trectoare, unde i prinseser altdat gnomii. Dar au ajuns n locul acela nalt dimineaa, i uitndu-se n spatele lor au vzut un Soare alb care lucea peste pmnturile ntinse. Acolo, n spate, se afla Codrul ntunecat, albastru n deprtare i verde-nchis i misterios la marginea mai apropiat, dei era primvar. Acolo, departe, unde abia se mai vedea, era Muntele Singuratic. Pe vrful cel mai nalt zpada, care nc nu se topise, lucea palid. i astfel, dup foc vine zpad, i chiar i dragonii i gsesc sfritul, spuse Bilbo i ntoarse spatele Aventurii. Partea Took a firii lui obosise cumplit, pe msur ce partea Baggins devenea din zi n zi mai puternic. Tot ce doresc acum e s stau n fotoliul meu de acas, spuse.

272

XIX ULTIMA ETAPA ERA N MAI cnd Bilbo i Gandalf se ntoarser, n sfrit, la marginea Vii Rivendell, unde se afla Ultima (sau Prima) Cas mbietoare. Au ajuns seara i cluii lor erau obosii, mai ales cel care cra bagajele; simeau cu toii nevoia de odihn. i cum coborau crarea abrupt, Bilbo i auzi pe elfi cum cntau urcai n copaci, de parc nu se opriser nici o clip de cnd trecuse ultima dat pe acolo. i de ndat ce clreii au ajuns n luminiurile din josul pdurii, elfii au izbucnit ntr-un cntec care semna foarte mult cu cel pe care l auziser prima dat. Adic suna cam aa: Balaurul a fost rpus i oasele-i sunt farmate-acum. Cmaa lui de za e rupt, Din slava-i s-a ales doar scrum. Chiar dac spada ruginete. Iar tronul i coroana pier, Cu braul ce-a fost de ndejde i mult iubitul giuvaier. Aici tot va mai crete iarba i pomii se vor legna i apa tot va curge lin, i spiriduii vor cnta, Hai, hai, la-la-la-la-la. Venii, hai, v ntoarcei cu toii n vlcea. Stelele-s mult mai strlucitoare Ca giuvaierele lor, Mult mai alb este, sigur, Luna, Dect argintul din comori.

273

Cu mult mai orbitor e focul, n ast vatr i-n cuptor Dect e aurul din min. De ce s fii rtcitor? O, tra-la-la-la-la-la, Venii, hai, v-ntoarcei cu toii n vlcea. Dar unde v ducei Acum, trziu, n noapte? Cnd stelele clipesc i rul curge-n oapte Unde v ducei, ncrcai, Cu feele-ntristate, cu sufletul mhnit, Cci znele de-aicea sunt toate zmbitoare i vor s-nveseleasc pribeagul cel trudit, Cu tra-la-la-la-la V-ntoarcei n vlcea, Tra-la-la-la-la-la, La-la-la-la La-la! Apoi elfii din vale le-au ieit n ntmpinare, i-au salutat i i-au dus pe cellalt mal al apei, pn la casa lui Elrond. Acolo li s-a fcut o primire clduroas i multe au fost n seara aceea urechile nerbdtoare s asculte povestea aventurilor lor. Cel care le-a spus-o a fost Gandalf, cci Bilbo devenise tcut i somnoros. Cunotea cea mai mare parte a povetii, cci o trise, i i-o spusese aproape toat i vrjitorului, pe drumul de ntoarcere sau n casa lui Beorn; doar cnd i cnd deschidea cte un ochi i asculta, cnd aprea cte un episod pe care nu-l cunotea. Aa a aflat i unde fusese Gandalf: auzind ceea ce i-a spus vrjitorul lui Elrond. Dup cte se prea, Gandalf fusese la un mare sfat al vrjitorilor, stpni ai tiinei strvechi i ai

274

magiei celei mai iscusite; i l goniser n cele din urm pe Necromant din vizuina lui cea neagr, de la miazzi de Codrul ntunecat. Curind, spunea Gandalf, pdurea va deveni un loc mai sntos. Sper c Nordul va tri eliberat de groaz, mulimuli ani. i totui, tare a fi vrut s-l fi izgonit din lume pentru totdeauna. Ar fi fost, ntr-adevr, foarte bine, spuse Elrond, dar m tem c asta n-o s se ntmple n mileniul nostru i nici n multe altele care vor veni dup noi. Dup ce isprvi povestea cltoriilor, urmar alte poveti i apoi altele, poveti de demult, i poveti din vremuri noi, i poveti care nu se legau de nici o vreme, pn cnd lui Bilbo i czu capul n piept i ncepu s sforie tihnit n coliorul lui. Cnd se trezi descoperi c se afl ntr-un pat alb, iar Luna strlucea prin fereastra deschis. Sub fereastr, pe malurile izvorului, cntau o grmad de elfi, cu o voce puternic i clar: Cntai cu toii-acum un imn de bucurie, Cci vntul lin prin cetini i ierburi iar adie; Stelele au muguri i Luna e n floare, i-a nopii mici ferestre lucesc, sunt zmbitoare. Dansai cu toii veseli, dansai toi mpreun. Uori ca pana pe iarba de sub Lun. De-argint e rul-acuma i umbre trec n zbor, n luna mai e vesel i nici urm de nor. Dar s cntm n oapt, s-i esem lui un vis, i s-l lsm s doarm, c ochii i-a nchis, Urai-i noapte bun, somn dulce, pern moale, Somn dulce, nani, nani, somn dulce pn-se scoal. S nu mai fremtai, copaci, nici brad, nici fag, nici salcie.

275

Tu, Lun, cazi, i bezna peste toi domneasc. Sst! Salcie, i tu, frasin, i tu, mndre stejar, S fie mut i rul, pn e ziu, iar. Hei, fpturi voioase, spuse Bilbo, uitndu-se afar. Carei ora Lunii acum? Cntecul vostru de leagn ar trezi i un gnom beat! Totui, eu v mulumesc. Iar sforiturile tale ar trezi i un dragon de piatr totui noi i mulumim, rspunser elfii, rznd. Se apropie zorile i tu dormi de cnd s-a lsat noaptea. Mine poate c vei fi vindecat de oboseal. Puin somn n Casa lui Elrond te tmduiete de multe, spuse el, dar o s profit s m tmduiesc ct mai bine. V spun din nou noapte bun, frumoii mei prieteni. i zicnd asta, se ntoarse n pat i dormi pn trziu diminea. n casa aceea se vindec repede de oboseal, glumind i dansnd adesea, vesel i voios, cu elfii din vale, n zori sau n miez de noapte. Dar nici chiar locul acela nu l-a putut reine mult vreme; i era dor de cas De aceea, dup o sptmn i lu rmas-bun de la Elrond i, dndu-i mici daruri, dintre acelea pe care tia c le va accepta, o porni clare cu Gandalf mai departe. Tocmai cnd s prseasc valea, cerul se ntunec n faa lor i ploaia i vntul le ieir n cale. Vesel e luna mai, spuse Bilbo, pe cnd ploaia i biciuia obrazul. Dar am lsat legendele n urma noastr i ne ntoarcem acas. Probabil c asta e ca s ne aducem aminte. Mai e drum lung pn acas, spuse Gandalf. Dar e ultimul, rspunse Bilbo. Ajunser la rul care nsemna chiar marginea zonei de frontier a inutului Slbatic, i la vadul de sub malul abrupt, de care poate c v amintii; apele erau umflate pentru c se topiser zpezile o dat cu apropierea verii i pentru c ploua de diminea pn seara; trecur vadul cu oarecare greuti, dar i continu drumul, pe cnd se lsa seara asupra ultimei etape a cltoriei.

276

Lucrurile se petrecur, n mare parte, ca i prima dat cnd trecuser pe acolo, doar c erau mai puini i mai tcui; i pe urm, de data asta, nici troli n-au mai fost. Bilbo i amintea n fiecare punct al drumului ntmplrile care se petrecuser i vorbele care fuseser rostite cu un an n urm lui i se prea c trecuser zece aa c recunoscu, firete, i locul unde czuse cluul n ru, i cel unde o cotiser i dduser de aventura urcioas cu Tom i Bert i Bill. Nu prea departe de drum gsir, ascuns i neatins, aurul trolilor pe care-l ngropaser ei atunci. Eu am destul, s-mi ajung ct m-o ine vremea, spuse Bilbo, dup ce l scoaser din pmnt. Mai bine ia-l dumneata, Gandalf. Cred c-i poate fi de folos. Sigur c-mi poate fi de folos, spuse vrjitorul. Dar s mprim totui frete. S-ar putea s descoperi c ai mai mult nevoie de el dect i nchipui. Aa c puser aurul n saci i-l aezar pe clui, care se artar foarte nemulumii. Dup asta. au mers mult mai ncet cci cea mai mare parte a timpului au trebuit s umble pe jos. Dar regiunea era verde i avea mult iarb prin care hobbitul trecea fericit, i tergea faa cu o batist roie de mtase nu! nu supravieuise nici mcar una dintre batistele lui; pe asta o mprumutase de la Elrond, cci o dat cu luna iunie venise i vara, i era din nou cald i senin. Dar toate lucrurile au un sfrit, chiar i povestea noastr, aa c a venit, ntr-un trziu, i ziua cnd au vzut meleagurile unde se nscuse i crescuse Bilbo, unde cunotea formele pmntului i ale copacilor tot att de bine ca i minile i degetele lui de la picioare... Ajungnd pe o nlime i vznd propriul lui Deal, n deprtare, se opri brusc i spuse: Peste stnci i pe sub pomi erpuiesc spre zri crri, Lng peteri reci i ruri Ce nu poposesc n mri,

277

Peste-omt cernut de iarn, i prin florile-n cunun. Peste muni, n clar de lun. Pe sub nori i pe sub stele, Drumu-alearg, nici nu-i pas, Ins paii drumeiei n sfrit m-duc acas. Ochii ce-au vzut mceluri i, n peteri, grozvii, Vd n fine lunci i pomii, Amintiri ce azi sunt vii! Gandalf se uit la el, spunnd: Dragul meu Bilbo, cu tine s-a petrecut ceva. Nu mai eti hobbitul de altdat! Apoi traversar podul, trecur de moara de lng ru i ajunser la ua lui Bilbo. Doamne! Ce se ntmpl aici? strig el. Era, ntr-adevr, mare forfot i oameni de toate felurile, respectabili i mai puin respectabili, stteau strini ciorchine la ua lui, muli dintre ei intrnd i ieind, fr mcar s-i tearg picioarele pe pre, dup cum observ Bilbo, enervat. Dac Bilbo a fost, cu drept cuvnt, cam uluit, persoanele acelea au rmas de-a dreptul trsnite. Se ntorsese tocmai la mijlocul unei licitaii. La intrare era atrnat un anun, mare, rou i negru, care spunea c la 22 iunie, domnii Grubb, Grubb & Burrowes vor vinde la licitaie efectele rposatului domn Bilbo Baggins Esquire, proprietar al Fundului-de-Sac, de sub Deal, Hobbiton. Vnzarea ncepuse la ora 10 fix. Acum era aproape de prnz i cele mai multe lucruri se i vnduser pe diferite preuri, de la mai nimic pn la o ceap degerat (ceea ce nu e neobinuit la licitaii). Verii lui Bilbo, ramura Baggins din Sac-Ville, erau ocupai s msoare ncperile, s vad dac erau destul de mari pentru mobila lor. Pe scurt, Bilbo era presupus mort, i muli dintre cei care o spuseser erau triti s descopere c presupunerea

278

fusese greit. ntoarcerea domnului Bilbo Baggins a creat, ntr-adevr, o mare agitaie, att sub Deal i peste Deal, ct i de cealalt parte a Apei. N-a fost o minune dintr-acelea care in doar trei zile; plictiselile legate au durat ani i ani. A trecut, de fapt, destul de mult timp nainte ca domnul Baggins s fie din nou admis printre cei vii; persoanele care fcuser afaceri deosebit de bune la licitaie n-au vrut s se lase convinse cu una, cu dou; i n cele din urm, ca s ctige timp, Bilbo a trebuit s rscumpere o bun parte din propriile lui mobile. Multe dintre linguriele lui de argint au disprut n chip misterios i n-au mai fost recuperate niciodat. El, unul, i-a bnuit pe verii Baggins din Sac-Ville. Ei, pe de alt parte, n-au vrut niciodat s admit c Bagginsul care se ntorsese era cel adevrat i deci relaiile lor cu Bilbo n-au mai fost niciodat aceleai. Prea doriser mult s triasc n vizuina lui cea att de frumoas. Bilbo descoperi c pierduse mai mult dect linguriele, i pierduse reputaia. E adevrat c a rmas pe vecie Prietenal-elfilor, c s-a bucurat de stima piticilor, vrjitorilor i a tuturor fpturilor de acest fel, care treceau prin faa porii lui, dar nu mai era sut la sut respectabil. Toi hobbiii din mprejurimi l considerau excentric n afar de nepoii i nepoatele lui din partea Took, dar nici chiar aceia nu erau ncurajai n aceast simpatie de ctre cei vrstnici. mi pare ru s v spun, dar lui Bilbo nici nu-i psa. Era ct se poate de mulumit; i uieratul apei n ceainicul de pe vatr a rmas, pentru el, muzica cea mai dulce, mai dulce chiar dect fusese n zilele linitite dinaintea Petrecerii Neateptate. Sabia a atrnat-o deasupra cminului, cmaa de zale a aezat-o pe un cuier la intrare (pn cnd a mprumutat-o unui Muzeu). Aurul i argintul le-a cheltuit n mare parte pe daruri, att din cele utile ct i din cele excentrice ceea ce ntr-o anumit msur explic afeciunea pe care i-o purtau nepoii i nepoatele. Inelul fermecat l-a pstrat ns ca pe o mare tain, cci l folosea ori de cte ori apreau

279

oaspei antipatici la orizont. S-a apucat s scrie poezii i s frecventeze elfii; i cu toate c muli ddeau din cap i i atingeau fruntea spunnd: Bietul Baggins! i cu toate c puini au fost cei care s cread vreuna din povetile lui, a trit fericit pn la sfritul zilelor sale, care au fost extrem de multe. ntr-o sear de toamn, civa ani mai trziu, Bilbo sttea la biroul lui i-i scria memoriile se gndise s le intituleze Pn acolo i napoi: vacana unui hobbit, cnd auzi soneria de la intrare. Era Gandalf i un pitic; piticul nu era altul dect Balin. Intrai, intrai, spuse Bilbo, i cteva clipe mai trziu stteau toi trei, aezai n fotolii n faa focului. Dac Balin a observat c haina domnului Baggins se cam mrise (i avea nasturi din aur adevrat), Bilbo a observat i el, la rndul lui, c barba lui Balin se lungise cu mai muli centimetri, iar cojocul lui btut cu nestemate era foarte elegant. Bineneles c s-au apucat s vorbeasc de timpurile pe care le petrecuser mpreun i Bilbo ntreb cum mai merg lucrurile n inuturile Mun-telui. Se pare c mergeau foarte bine. Bard reconstruise oraul Dale i oamenii se strnseser n jurul lui. venind de pe Lac i dinspre miazzi, i apus, i toat valea devenise iari roditoare i bogat. Primvara era plin de flori i pomi, i toamna, plin de fructe i serbri. Oraul Lacului a fost rentemeiat i era acum mai nfloritor ca oricnd; pe Rul Curgtor circulau multe bogii n sus i-n jos; iar ntre pitici i oameni se legase o mare prietenie. Vechiul stpn o sfrise ru. Bard i dduse o grmad de aur ca s ajute oamenii de pe Lac, dar, fiind dintre aceia care prind uor boala numit molim-de-dragon, luase aproape tot aurul i fugise cu el. Pn la urm a murit de foame n inuturile Pustii, prsit de toi ai lui. Noul Stpn e mai nelept, spuse Balin, i foarte iubit, cci firete c oamenii i atribuie aproape toate meritele pentru bunstarea lor actual. Oamenii compun acum cntece

280

care spun c, n vremea lui, rurile curg pline de aur. Atunci, profeiile vechilor cntece s-au adeverit ntr-un fel, spuse Bilbo. Sigur c da, spuse Gandalf. De ce s nu se adevereasc? Doar nu te ndoieti de profeii, fiindc ai i dumneata o contribuie n a le fi fcut s se adevereasc? Doar nu i nchipui c aventurile dumitale i felul n care ai scpat de necazuri s-au datorat norocului, sau c au fost doar spre folosul dumitale? Eti o persoan foarte bine, domnule Baggins, i eu in foarte mult la dumneata, dar, la urma urmelor, nu eti dect o fptur mititic ntr-o lume mare, mare! Slav Domnului! spuse Bilbo, rznd i i ntinse cutia n care inea tutunul.

281