Sunteți pe pagina 1din 333

SYDNEY SHELDON

STRZI
DE FOC

Traducere de Al. tefnescu-Drgneti

COPYRIGHT 1993 by Sydney Sheldon


Toate drepturile rezervate
ISBN 973-95397-2-l4

Capitolul 1
SYDNEY FOSTER se sprijinea cu spatele de rama
ferestrei, cu o ceac de cafea n mn i cu braele
ncruciate. Avea un sentiment de gol, de deja vu, n
timp ce o privea pe fata din camera de interogatoriu.
Prea c era pierdut cu gndul ntr-un comar de
demult, iar faa ei era ncordat, strbtut de
sentimente pe care ea crezuse c nu le va mai tri din
nou niciodat. Din clipa n care o vzuse pe fat, se
porni un fel de reacie n lan care anul un efort depus
de ani de zile, menit s-i ordoneze odat gndurile, ani
n care nu-i permisese s se gndeasc dincolo de
nite bariere stabilite de ea nsi. Reui s nchid
definitiv acea parte a minii, cnd soarta se amestec
iar n viaa ei, suprapunndu-i trecutul peste clipa de
fa, ca o fotografie expus de dou ori.
La sosirea avocatului se ntoarse spre el. Se
strdui s nceteze s se mai gndeasc la subiectul
acesta trist, apoi l privi cu nite ochi triti care nu
lsau s se ghiceasc nimic.
Cum a mers?
Norm Crandall i ls geanta jos pe unul din
scaunele de lemn aliniate la peretele din spate, apoi
ridic puin capul cu o min exasperat.
Vrei, te rog, s-mi spui i mie despre ce este
vorba?
Sydney bu din nou din cafeaua clie i i aez
cu grij ceaca pe pervaz, lng geam, dup care
arbor un ton nestingherit de nimic.
Vreau ca tu s te ocupi de ea.
Asta am nvat ct timp am fost student la
drept, Sydney, rspunse ei, tonul lui cptnd o uoar
nuan de enervare i rutate. La asta m-am i gndit.
Acuma vrei s-mi spui i mie ce naiba caui aici i de

ce vrei ca s m ocup de soarta unui copil adunat de


pe strad?
Privirea ei deveni aspr, se uit la el strngnd
din dini. Vocea ei era calm n aparen.
I-au arestat pe cei doi tipi pe care i-am surprins
pe cnd voiau s-mi fure casetofonul din main, aa
c m-au chemat la sediu ca s-i identific.
i ai vzut cnd au adus-o i pe ea aici?
Da.
El rsufl din greu i-i trecu mna peste fa.
i dai seama n ce te bagi?
Da.
Uite ce e, cred c trebuie s discutm un pic
problema asta. Zu c nu cred c ai studiat-o atent.
n vocea ei se simea ct de hotrt este.
Am hotrt, Norman. Aa rmne.
El o privi cteva clipe, apoi renun la subiect cu
un oftat.
Bine. Tu eti efa.
Faa ei se destinse ntr-un zmbet strmb n timp
ce-i ncruci braele i se rezem de tocul uii.
Merit s cheltuiesc atia bani ca s te pot
vedea i pe tine odat c recunoti ceva.
Faa exasperat a lui Norman Crandail se liniti i
el zmbi forat n timp ce i lua trenciul i l mbrca.
Da, poi fi sigur c mi-am ctigat cu greu
fiecare bnu.
Sydney i rspunse cu un zmbet distrat i Norm
se mir puin atunci cnd ea se ridic i se ntoarse,
privind spre camera de interogatorii n timp ce sttea
mai departe cu braele ncruciate. Cnd vorbi ntr-un
trziu, vocea ei devenise mai melodioas.
Ci ani are?
Norm lovi cu mnuile n palm, cntrind att pe
clienta lui ct i situaia n general.
n hrtii scrie optsprezece, dar sunt convins c
sunt false. Nu cred s aib mai mult de cincisprezece

ani. A fost deja arestat de dou ori i face trotuarul de


cel puin doi ani.
Sydney simi c o cuprinde o senzaie de
ameeal, parc plutea, i atunci se prinse tare de
porvazul ferestrei. Urm o scurt linite dup care ea
i lu pardesiul i-l mbrc. Culoarea roie intens a
acestuia contrasta cu griul mohort al camerei.
De ce este acuzat?
De acostare i reinere.
Atunci cnd se uit la avocatul ei, pe faa lui
Sydney se citea o hotrre de nestrmutat.
Scoate-o de aici, Norm. i ct mai repede cu
putin.
Cel mai n vrst dintre asociaii firmei Crandall,
Crandall i Lewis se rezem de perete, artnd parc
mai btrn n timp ce o privea atent cu ochii lui mijii.
Uite ce e, Sydney, tiu c nu vrei s auzi ce-i
spun, dar cred c este mai bine s te mai gndeti un
pic. Nu-i dai seama n ce te bagi. Ai dat o mulime de
bani pentru a realiza un adpost ct de ct civilizat
pentru aceti copii i sta a fost un gest al naibii de
nobil, dar nu este cazul s te complici cu un copil.
Pentru asta exist servicii sociale, zu aa.
Ea i lu poeta i baticul de pe scaun, dup care
l privi drept n ochi pe omul mai n vrst.
Nu m complic cu un copil. M complic cu
acest copil.
De ce? Doamne, femeie, ai treizeci i apte de
ani. La vrsta asta nu mai ai voie s te lai trt de
sentimente. Nu tii nimic despre creterea unui copil.
i arunc un zmbet trist.
tiu mai mult dect crezi.
El rsufl cu putere, apoi i lu servieta. O umbr
de umor trecu peste chipul lui exasperat.
i-am spus vreodat ce dificil eti atunci cnd
i intr o idee n cap?

Ochii ei trdau faptul c situaia o distra, n timp


ce ea i deschise larg ua.
Nu te mai vicri, Norman. Nu cadreaz cu un
om n poziia dumitale.
El se strmb batjocoritor atunci cnd ajunser la
colul coridorului.
Nu m vicresc.
Ba da, spuse ea, n timp ce deschideau ua de
la camera de gard. i n afar de asta, nu i-am cerut
s demarezi o adopiune. i-am cerut s-o ajui, s ias
la liman.
El i arunc o privire ptrunztoare, fiind uor
amuzat de idee.
Da, da, las c te tiu eu. Dac nu m nel,voi
fi vrt pn la gt n problema copiilor strzii, peste
cteva sptmni.
Nu fi aa de pesimist.
El scutur negativ din cap.
Am toate motivele s fiu aa. ntr-un fel sau
altul, ai reuit s m bagi n toate nzbtiile tale. S
m ocup de colecta de bani pentru un adpost, s
particip la edina consiliului directoral pentru
programul de reabilitare, s dau sfaturi juridice
gratuite pentru Societatea celor fr locuin
drace, am mare noroc dac mai apuc de trei
ori pe sptmn s iau masa pe acas.
Sydney l privi din cap pn n picioare.
Nu ari ca un om care a suferit aa de mult.
i arunc un zmbet scurt.
Dar n schimb gndete-te ct de mult i-a
mbogit viaa ta.
Reducndu-mi substanial i contul de la
banc.
Ea rse.
La onorariile pe care le ncasezi tu, poi s-i
permii.
El se opri, cu o licrire vesel n ochi.

Cred c mai bine plec pn nu e prea trziu.


Puse servieta pe tejghea i o deschise.
i deci ce ai vrea s fac eu dup ce o s-o scot
de aici?
Faa lui Sydney cpt o expresie grav i ea
privi n alt parte, vocea ei devenise aspr.
Du-o pn la maiorul Henderson la sediul
societii Legiunea Caritii. O s-o sun eu dup ce
ajung la birou. O s aranjeze ea ntr-un fel pn m
gndesc eu la ceva mai bun.
Norm Crandall se ncrunt i scutur din cap.
Nu-mi place treaba asta, Sydney. De cte ori te
apuci de o treab de una singur, ai talentul s dai
peste bucluc. De exemplu programul sta de
reabilitare. Drace, ci bani i ct timp ai pierdut cu
acest program ntrece orice limit cerut de
sentimentul de contiin civic. Nu mai suport s te
vd cum te bagi n alt aciune de acest gen.
Sydney i arunc un zmbet strmb, ochii ei nu
trdau nici mcar o umbr de amuzament.
M-am bgat deja, Norman.
i puse mnuile ei de copil, distrat, fr s
observe mcar ce face, dus pe gnduri. Apoi, dup ce
inspir adnc, l privi scurt i spuse ceva mai ncet.
Sun-m dac mai afli ceva despre ea, da,
Norman?
Sper c mcar de data asta o s ii cont de ce
i-am spus, Sydney, o sftui el sec. Doar de asta m
plteti.
Ea i arunc din nou un zmbet strmb.
tiu.
Se opri i ncepu s nvrt cheile pe deget, apoi
l privi iar, drept n ochi.
tiu c m bag ntr-o alt poveste, spuse
linitit. n via multe lucruri depind numai de noroc i
poate c copilul sta are nevoie de o ans mcar.

Norm se ls puin pe spate, o privi cu ochii


ntredeschii i lu un ton care inspira mil.
tii c nu am reuit niciodat s te neleg cu
adevrat. Uneori mi se pare c eti persoana cea mai
ngduitoare, visul mecherului, alteori cnd eti n
consiliul de administraie acionezi att de dur nct
Margaret Thatcher pare pe lng tine o biat minge de
puf. Nu tiu niciodat cnd eti Attila, regele hunilor i
cnd eti Maica Tereza.
n ochii lui Sydney apru o lumini provocatoare.
Hai s cdem la nvoial, Norm. Atunci cnd no s fii n cadrul sferturilor de or de consultaie,
pentru care pretinzi foarte muli bani, am s-i explic
care este diferena fundamental dintre necesitate i
lcomie.
Norm pufni n rs.
Spune-mi unde se gsete linguirea pe scara
diferenelor fundamentale?
Ea rse cu poft.
Tu ai putea deveni un mare linguitor.
Dup care art cu capul spre pantalonii lui
clcai impecabil care aveau ns nite cute.
Ai putea s te alegi cu scame pe genunchii
pantalonilor.
El i arunc o privire plin de semnificaii.
Un mare pas nainte pentru ntreaga omenire.
Privi apoi la ceasul din perete.
Cred c este momentul s plec. n seara asta
trebuie s m ntlnesc cu nite oameni de afaceri i
ar trebui s mai analizez nite date mai nainte. Atept
de la tine un telefon la prima or a dimineii.
Nu renuni?
Nu.
Chipul lui arta clar c este nemulumit de
hotrrea ei, dar nclin din cap ca i cum ar fi fost de
acord.

Dimineaa sunt la tribunal. Dar o s-i comunic


la birou ca s tii cum va aranja maiorul Henderson.
Scutur apoi din cap.
Ai grij s m suni pe linia mea privat. Nu a
vrea ca tot biroul s discute acest subiect la o cafea.
Ddu din cap n semn de neles, n timp ce
privirea lui arta c este cu gndul n alt parte. Ea
privi n jos cu un aer preocupat n timp ce alegea o
cheie din legtura pe care o inea n port-cheiul din
piele de ipar. Cnd i ridic n cele din urm capul,
avea pe chip o expresie solemn, iar vocea i cptase
un ton neobinuit de aspru.
Mulumesc, Norm.
O clip el rmase mut, apoi rspunse.
Pentru puin. Vorbim mine.
Deci pe mine.
Ridic mna cu un gest de adio, dup care Norm
Crandall fcu un semn din cap atunci cnd ea trecu
dincolo de ua mare de sticl.
Mergea pe trotuar i fulgi mari i dei purtai de
vntul slab de primvar se agau n prul ei negru i
pe stofa mantoului ei de culoare roie. n jurul ei se
lsase seara care o izolase n mijlocul zpezii care
cdea moale. Avocatul, care mergea n spatele ei, era
ngndurat strduindu-se s neleag de ce ea era
att de deosebit n seara asta.
n momentul cnd ea se uit ca s traverseze, o
pal de vnt i smulse earfa de la gt i-i biciui uor
faa cu ea. Ea o ddu de-o parte, i pentru o clip
chipul ei se profil pe cerul plumburiu. El deveni i mai
ngndurat. Gsi ns piesa din puzzle care i lipsea.
Totul nu era dect o deghizare nereuit a
dezamgirii.
NICK NOVAK PRIVEA pe fereastra de la Pete's
Pizza Hut, cuprinznd n mini ceaca cu cafea
fierbinte, mintea lui nu se gndea la nimic n timp ce

privea absent circulaia de lng semafor. Zpada


cdea ntr-una murdrind strzile oraului Calgary, n
timp ce mainile care treceau n goan mprocau
trotuarul cu zpada topit. Pietonii se grbeau, cu
capetele n piept ca s se apere de fulgii mari i albi.
Deodat se auzi un scrnet de roi la plecarea de
la stop i Nick nregistr automat numrul camionului
alb care trecu n vitez pe lng fereastr. Gura lui
fcu o strmbtur care trda umorul lui negru. De
obiceiurile proaste nu scapi aa uor.
Privi n interiorul slab luminat, dup care se aez
la o mas i se concentr asupra cafelei. n jurul gurii
apru o expresie cinic. Pe vremuri era suficient s
arunce o privire doar, dup care era n stare s fac o
descriere exact a fiecruia din jur. Acum se considera
norocos dac reuea s-i aminteasc ce culoare au
ciorapii pe care i i-a pus n picioare diminea. Ironia
soartei. O merita. Fusese o pulama prea arogant i
ncrezut.
Sorbi din cafea, apoi privi iar pe fereastr.
Ajunsese s doreasc s nceteze porcria asta de
vreme. Ajungeau cele cinci luni de iarn, l chinuiser
destul.
Hei, omule. Vrei nite poze porno?
Nick l urmri pe Tony Martinelii cum se trntete
n scaunul din faa lui, cu cipilica lui neagr lsat pe
frunte i vesta aia cu puf care lsa pene prin toate
gurile din cptueala de nylon. Ca de obicei fostul lui
partener era nebrbierit, iar blugii lui artau de parc
toat dup-amiaza nu fcuse altceva dect s se trie
printr-un garaj auto.
Cnd i rspunse, vocea lui Nick suna lene i
trgnat.
Vd c eti gata pentru masa de sear.
Tony zmbi i apuc menu-ul de lng suportul
de erveele cromat i sticla cu sos de roii.
Exact. Mi-am pus un maieu curat azi diminea.

Vai, sunt impresionat.


Mi-am imaginat eu. Ce ai acolo?
Cafea.
Tony ridic privirea i-i arunc o cuttur
ptrunztoare, mult timp, apoi se concentr asupra
menu-ului.
Bine. O s iau spaghetti la cuptor, o leac de
pine cu usturoi i plcint cu mere ca la mama acas.
Arunc menu-ul la locul Iul, apoi se ls n scaun,
cu o cuttur diabolic n priviri.
i cum a mers azi cu Doamna Dragon?
Nick i zmbi sinistru.
A vrea s nu-mi aminteti de ea azi, dac nu
te superi.
Chiar aa de ru e?
Chiar aa.
Vrei s-mi spui i mie despre ce este vorba?
Nu prea.
Drace, se adun lucrurile de parc am fi ntr-un
butoi cu vin.
Asta l fcu pe Nick s zmbeasc.
Cum merge cu noul partener?
Tony ridic din umeri i privi n alt parte.
O s fie bine, cred. O s-mi trebuiasc ceva
vreme s m obinuiesc cu el.
Dar despre ce este vorba?
Tony ridic din nou din umeri, apoi ntlni privirea
partenerului su. n colul gurii i apru un zmbet trist.
Bine, cel puin un lucru e sigur, nu seamn
deloc cu tine. Nu i-ar veni o idee mai original nici
dac i-ai trage una la fund. Gagiul arat de parc acum
a terminat coala de handicapai.
Zmbi i mai mult.
Singura lui calitate este c este mai urt dect
orice pe lume, aa c gagicile se bucur c mai sunt
nc n via.
n ochii lui Nick licrea o scnteie de ironie.

Avnd n vedere faptul c nici tu n-ai absolvit


coala Waldorf, nu prea m omor s le cunosc pe
gagicile tale.
Ei omule, ciugulesc i eu ce se poate.
Tony privi la chelneria care sttea lng masa
lor, apoi se uit iar la Nick.
Vrei s mnnci ceva?
Da, vreau.
Tony comand, apoi scormoni prin buzunare dup
un pachet de igri i gsi unul n buzunarul vestei,
mototolit, dup care lu o igar i arunc pachetul pe
mas. Imediat ce o aprinse se rspndi mirosul
tutunului american, iar chipul se estomp n fumul gros
de igar. Chibritul aprins l arunc ntr-o scrumier. Se
ls pe spate cu o expresie ireat pe chip, studiindui prietenul.
Pari frmntat de ceva. i-a fcut careva vreo
figur urt, i-a dat cu nisip n ochi?
Nick i arunc o privire fioroas, apoi ridic din
umeri.
Chiar cu nisip nu, dar se pare c cineva mi-a
dat cu ceva praf n ochi.
Tony i plimb braul pe speteaza scaunului liber
de lng el, n timp ce ochii lui sclipeau de inteligen.
Vd c i mai funcioneaz vechiul tu radar.
Poate da, poate nu.
Bine, acum pune-m la curent.
Nick se ncrunt, concentrat s-i pun gndurile
n ordine.
Am auzit din ntmplare cum instruia
directoarea de la serviciile sociale pe cea care a venit
n locul ei. Dup toate aparenele, Doc Robertson a
venit aici din Statele Unite pentru c cineva i-a plimbat
un morcov uria pe la nas.
Ce fel de morcov?
O finanare privat important i mn liber
pentru dezvoltarea unui program.

Fr bancuri, te rog. Eu tiam c programul era


finanat de serviciile sociale i de alte organizaii.
i eu tot aa credeam. Dar acum am o alt
viziune a afacerii. Programul a fost puternic mediatizat
n pres, se pare c viziunea asta simplist nu se
potrivete. M face s m gndesc: cine ar avea
interes s ascund ceva?
Ai vrea s aflu ce i cum?
Nick fcu o figur care trda c l amuz ideea.
N-o s mor dac o s aflu adevrul.
Tony chicoti i i ncruci braele pe msua
Formica. Fumul alb al igrii se ridica drept n sus.
ine minte ns dac dai de ceva gras, eu
mi-am pus fundul la btaie, nu tu.
Nick rican.
Bag de seam, nu mai umbla aa ca elefantul
prin prvlia cu porelanuri fine, Martelli. S-ar putea s
calci pe niscaiva btturi foarte dureroase.
Mersi, biete. Exact asta i vreau, s calc pe
ceva care doare.
Tony i stinse igara, chelneria apru cu masa,
aeznd farfuria aburind pe erveelul de hrtie din
faa lui.
Faa lui Nick redeveni serioas. Uneori i se prea
c totul este un vis urt. Uneori erau momente cnd
uita ce se ntmplase de fapt, cnd uita totul. Dar apoi
se simea pocnit, din nou, de realitatea dur i l
treceau fiori. i din toate relele cu care trebuia s se
lupte, frica era cel mai al naibii. i asta l ngrozea de-a
dreptul.
Strnse mai tare ceaca n mn, fr s-i dea
seama, dup care Nick se strdui s i alunge
rndurile. Privi pe fereastr cu faa ncordat. Cerul
plumburiu parc se lsase i mai jos, transformnd
totul ntr-o neclaritate monocrom, iar el privea acest
tablou legnat de zpada care cdea uor.

Atta vreme ct reuea s nu se gndeasc la ce


o s fac, la viitor, reuea s i stpneasc frica.
Devenise o fiin care supravieuia de la o zi la alta. La
nceput suportase durerea, clip de clip, apoi
suportase senzaia nbuitoare a lipsei oricrei
sperane de ajutor, ceas de ceas. Acum suporta pur i
simplu.
Erau momente cnd regreta c Nick l
descoperise pe strada aceea nenorocit. Dar nu avea
timp s se gndeasc la asta, i aa realitatea crud
era aproape de nesuportat. S le ia pe rnd, cte o zi.
Nu putea s fac fa la o porie mai mare de o zi.
Vocea lui Tony era linitit, dar avea un uor ton
de ef.
La ce te gndeti, Nick?
Nick l privi n ochi pe prietenul su, reuind s i
schieze un zmbet fals, n timp ce-i minea.
M gndesc c sunt fericit c n seara asta nu
zac drogat printr-o fundtur.
De parc mai conteaz pentru tine cum mai
este vremea afar.
Tony mpinse la o parte farfuria, bu ce mai
rmsese din berea lui, apoi cut s evite un rgit n
timp ce pusese pe mas cutia goal.
Ce-ai zice de un film?
Nick simi cum l cuprinde oboseala i tia bine
cum s scape de ea.
Nu n seara asta. Cred c mai degrab bag
cornu n paie devreme.
Tony i vr o scobitoare n gur, lu nota de
plat i se ridic dup ce ddu la o parte scaunul.
Apuc jacheta lui Nick de pe spatele scaunului i
atept pn cnd el reui s-i scoat bastonul de
dup pervaz.
Nick aproape c zmbea cnd se ridic n
picioare, fiind contient de faptul c Tony avea grij de
el ca o cloc, dar se fcu c nu observ. Trebuia s-i

fac pe plac lui Tony. Fuseser attea ocazii cnd


toate frustrrile lui Nick se descrcau violent, iar Tony
nici
mcar
nu
clipise.
Uneori
rbdarea
lui
indestructibil l nnebunea pe Nick, dar pe de alt
parte, trebuia s recunoasc simul deosebit de fin al
umorului la acest poliist. i salvase mndria lui de
brbat, de mai multe ori, doar cu un comentariu
simplu al dracului de detept.
Nick se ls cu greutatea corpului pe baston
ncercnd s-i uureze piciorul stng, ajuns aproape
nefolositor. Tony i trase scaunul din drum, dup care
zmbi cnd i ntlni privirea.
Hei, Myrtle, vrei s dansezi?
Sus fundu, Martinelli.
Concentrndu-se puternic pentru a-i comanda
muchii, Nick se ntoarse i o lu pe interval. i pstr
echilibrul i apoi l ls pe Tony s-i aranjeze mneca
stng a jachetei lui de pilot, dup care, calm, l ls
s-i suflece maneta. Dac nu l-ar opri, Tony ar ncepe
s se smiorcie.
Ca s nu piard mai mult timp, l lsase pe Tony
s-l ajute la mbrcatul jachetei, dar se ncord i
refuz atunci cnd poliistul ncerc s-i ofere braul.
Nick reui s schieze un zmbet.
Vreau s vd dac mai sunt n stare s ies pe
u cu fore proprii, fr s ating planta aia docorativ
de lng casierie.
Cnd ieir afar, se ntunecase. Nick se opri s-i
ridice gulerul jachetei; fulgii mari se aezau pe prul i
pe genele lui. n timp ce mergeau pe strad observ n
geamul unei vitrine neluminate imaginea lui i a lui
Tony. Avu o senzaie ciudat de alienare.
l surprindea uneori chiar i pe el ct de puin se
schimbase. Avea aceeai alur de om tare i cu
condiie fizic, aspectul acela de for care se vedea
la puini oameni. Imaginea lui nu arta schimbrile din
ultimii doi ani. Nici nu arta c el devenise ceva mai

vulnerabil, c apruser fire de pr alb n prul lui


negru, c faa lui era marcat de un anumit fel de
tensiune continu. Ceea ce se ntmplase i schimbase
viaa fr vreo posibilitate de a mai ndrepta ceva. i
totui imaginea lui rmsese la fel. nc o glum
sinistr a vieii.
20 Aproape se poate spune c pe Nick asta l
distra, felul n care lumea se referea la accidentul lui.
Acum totul era msurat de la acel eveniment, nainte
de accident. Dup accident. Se gndi n ce termeni ar
fi putut ei descrie cazul lui. Dac vreun beiv se
storcea de vreun perete de beton, asta se numea o
tragedie, dac un nenorocit de drogat lua o doz mai
mare se numea o via pierdut, oare cum ar defini
ei ceea ce pise el? Un accident. Al dracului accident.
Ai nevoie de ceva, s m duc s-i iau ceva de
la bcnie, s pltesc nite note de plat?
Smuls din gndurile sale, Nick scutur din cap
negativ i se afund mai adnc n jacheta lui cnd
simi o pal de vnt rece. n acel moment, ultimul
lucru de care avea nevoie erau luminile strlucitoare i
mulimea de trectori. Toat ziua fusese infernal i
era contient c era epuizat. Puterea lui de
concentrare slbise i greutatea uria din partea
stng ncepea s-i spun cuvntul. tia din
experiene dureroase c de dou lucruri trebuie s se
fereasc cu orice pre: de epuizare i de strile de
tensiune mare. O doz mrit din una din aceste dou
rele i ajungea iar la starea iniial. i pn acum
avusese cam prea des aceast plcere.
Tony se feri din drum ca s-i fac loc unui imctor
care venea spre ei, apoi veni iar lng Nick.
Vrei s ne oprim puin la staie ca s iei o
cafea?
Ddur colul i se pomenir n btaia n.tpraznic
a vntului i a zpezii, Nick plec i mai mult capul s
se fereasc de fulgii umezi.

Cred c mai bine m duci direct acas. Mai


rezist doar vreo douzeci de minute i cad lat.
Tony zmbi.
Hei, omule, nu te mai ridic eu din noroi. Odat
mi-a ajuns.
Nick reui s-i rspund cu o jumtate de zmbet,
dar nu se amuza deloc. Odat chiar c fusese destul.
Poate c de prea multe ori odat. Se ntreb dac
trecuse vreo zi n care s nu-i pun problema de ce
oare se lupt att de ndrjit s i amn n via. Odat
mort, ai terminat, dar nu se compar cu o zi la plaj,
totui. Se luptase cu toat inia douzeci i unu de ani,
exact o jumtate de vinrt i nu urmrise dect s se
menin. Acum nu mai avea nici mcar fora. Fr
for nu mai avea nimic. Dar atunci, nsemna c de
mult vreme nu mai avea nimic.
PARCAJUL MIC, PIETRUIT era ntunecos i pustiu,
umbrele lui lungi nu erau tulburate de lumina difuz a
strzii. Luminile oraului se reflectau undeva sus,
deasupra, crend o aur difuz pe cerul ntunecat,
aruncnd o lumin reflectat roz asupra zpezii care
cdea, nconjurnd fiecare din luminile strzii ntr-un
halou ceos. Sunetul apei care se scurgea ntr-o gur
de canal tulbura linitea locului i, n ciuda rafalelor de
vnt de iarn, n atmosfer plutea venirea primverii.
Sydney i arunc cheile n poet dup care i
trecu pe umr cureaua acesteia i nchise ua mainii.
Era moart de oboseal i o durere surd persista la
baza capului, durere ce prevestea o durere de cap
nfiortoare. Ea ns nu ddu atenie acestor simptome
ale tensiunii nervoase i ale lipse? de somn. Tocmai
ncheiase negocierile pentru o parcel de teren
comercial n partea veche a oraului, care ns se
prea c urma s creasc n importan. Dac
previziunile se dovedeau corecte, s-ar putea spune c
fcuse o investiie diabolic.

Din pcate ns, negocierile de la sfrit se


ncurcar.
Grupul
de
investitori
care
vindea
proprietatea ncerca s scape de ea fr s asigure
ncetarea tuturor obligaiilor restante. Ea descoperi c
ei tiau nu numai de restriciile impuse zonei, restricii
care ar fi limitat dezvoltarea ulterioar, dar n plus
neglijaser s menioneze contractul pe termen lung
semnat cu arendaul curent. Aceasta fusese o
strategie stupid i superficial, bazat pe arogana
care i determinase s-i desconsidere profesionalitatea.
Dac ar fi fost coreci de la nceput, Sydney ar fi
inut cont de asta n oferta ei i ar fi trecut peste
inconveniente, dar obrznicia lor o fa cu s devin
foarte agresiv. Era capabil s joace i tare i
subestimarea ei urma s-i coste foarte scump.
O urm de zmbet apru n colul gurii n timp ce
ea trecea peste bordura da ciment care nconjura
parcajul. Poate c Norm nu exagerase cnd o
comparase cu Attila, hunul.
Vntul rece fcu s o treac fiori i ea tremura
toat cnd ajunse la trotuarul pustiu. Poate c ar fi lost
mai bine dac ar fi ntrziat cteva zile i nu ar fi sosit
n seara asta aici. Dar atunci cnd se opri n faa
biroului ei, dup ce ncheiase tranzactarea proprietii,
gsi mesajul lui Norm. E! reuise s aranjeze cauiunea
fetei i fata fusese eliberat. i acum era aici la hotel.
Cnd ascult mesajul, Sydney fu ocat, rmase
apoi privind fix la telefon, ca prostit, n timp ce se
derula ntreaga caset. O reacie asemntoare mai
avusese cancs se afla ia poliie, dar de data asta se
adugase i un element nou ntelegerea total.
Era pierdut. i nu mai avea nici o cale de ieire.
Cptase un sim diabolic al afacerilor de-a i ingul
anilor i se antrenase s fie circumspect, bineneles
c tia s i rite, dar riscul ei era bazat po cercetare,
analiz, calcul, se baza pe o cntrire itent a
avantajelor i a dezavantajelor. Numai c n iiupa-

amiaza asta nu cntrise avantajele i dezavantajele,


Deziluzia cumplit pe care o vzuse po chipul fetei era
o repetare a ceva asemntor din iMitul ei, i
indiferent ct de incomod i era, nu putea s o iase aa
pe fat.
Sydney se concentr asupra situaiei din acel
moment, ca s nu se mai adnceasc n gndurile ei.
Pn acum, ea nu mai avusese ocazia s se gndeasc
serios asupra modului cum va rezolva piobiema. O
cunotea oe doamna maior Henderson, Oare era
dispus s acioneze ca intermediar, dac Sydney ar fi
rugat-o. i probabil c aceasta era cea mai bun
soluie. Femeia, mai n vrst, avea muli ani de
experien cu cei din lumea disperat, i ea tia mai
bine ca oricine c nu exista numai alb i negru, c de
fapt erau numai varieti nenumrate de nuane de
gri.
Sydney se opri cnd ajunse la intrare, incapabil
s-i mai controleze teama. Avea groaz de aa ceva,
s o vad pe fat i s stea de vorb cu doamna
maior. Ajunsese n ultima vreme la un anumit nivel de
confort n viaa ei. Nu era chiar o mulumire de sine,
dar n orice caz era mai mult dect o mpcare cu sine.
Nu era mult, dar asta era ceea ce realizase. i acum
punea toat aceast realizare n pericol.
i fcu curaj i pi n gangul ntunecos de la
intrare.
Cldirea fusese nainte o anex a armatei, un
depozit i acum adpostea o buctrie unde se
pregtea supa i o prvlie cu mruniuri la parter, iar
la etaj un cmin temporar pentru brbai. Cnd Sydney
intr n prvlie, se auzi sunetul unui ciopoei pus
deasupra uii. Intr ntr-o camer att de slab luminat
de un singur bec fluorescent, nct ddea impresia c
este prsit. n rafturi se vedeau articole de
mbrcminte uzat aezate ordonat i la fereastr se
afla un manechin vechi, cu o poziie rigid, pe care era

atrnat o rochie de plu verde. Sydney se ntreba


dac mcar un singur lucru din camer putea fi ceva
mai nou.
Sydney? Nu te-am recunoscut din primul
moment.
Sydney se ntoarse n timp ce apru din fundul
depozitului o femeie plinu, cu prul nspicat care
purta uniforma obinuit a Legiunii de Caritate. Ochii
ni iui i inteligeni erau luminai n timp ce i ura bun
vnnit.
Ce facei, doamn maior?
Bine, drag. Bine. Dei parc ar fi mai bine lui a
vremea asta de afar.
Noi toi ne-am simi mai bine fr vremea asta.
Maior Henderson ddu din cap n semn c este de
aceeai prere, merse pn la u i o ncuie, dup
care i fcu semn s-o urmeze n fundul magazinului.
De ce oare nu mergem s discutm n birou?
Jenny a adormit n una din camerele din spate i ar fi
mai bine dac nu am deranja-o.
Era clar dup comportamentul ei c dorea s stea
de vorb ntr-un loc mai retras i Sydney o urm. n
urma ei se aternu din nou linitea.
Femeia mai n vrst ddu la o parte nite foi de
pe biroul ei, dup care i oferi lui Sydney un scaun i
se aez i ea. i mpreun minile pe care le aez
pe foaia de sugativ de pe mas, dup care o privi pe
Sydney pstrnd o expresie grav.
Nu sunt sigur dac am neles ce se petrece
aici, Sydney, spuse ea, n felul ei amabil dar direct.
Zu, am fost puin surprins cnd am primit telefonul
tu azi diminea.
Sydney i aranj mnuile ntr-un ptrat perfect,
controlndu-i privirea. O cunotea pe aceast femeie
de ani de zile. Prima lor ntlnire avusese loc atunci
cnd auzise un apel al autoritilor solicitnd un
adpost temporar pentru casa de ajutor alimentar

pentru Crciun deoarece spaiul care le fusese pus la


dispoziie luase foc. Ea tocmai cumprase un spaiu
comercial care avea i o camer liber nct o puse la
dispoziia Legiunii de Caritate pe perioada vacanei de
Crciun.
ncepnd de la colaborare, ntre cele dou femei
se stabili un soi ciudat de legtur. Sydney dona i
timp i bani societii acesteia de caritate. Femeia
maior prea c nelege c aceast implicare avea o
anumit importan n viaa lui Sydney. Ce urmare, ea
era foarte ncntat c o putea consulta pe tnra
femeie profitnd de simul ei pentru afaceri, ori de
cte ori avea nevoie.
Sydney tia c Margaret Henderson avea o
preocupare deosebit pentru copii care ajungeau s
vagabondeze pe strzi. Dei tia s abordeze
problemele eficient, maiorul era totui o femeie cu
suflet bun i grijuliu, care ns nu confunda idealismul
cu realitatea. Se ocupa de problemele dure ale vieii
de strad: abuzul de droguri, prostituia la adolesceni,
parazitismul, brutalitatea. Fcea orice era n stare ca
s schimbe cte ceva, dar tia c era o btlie pe care
nu va reui niciodat s-o ctige. Cuta s-i salveze
mcar pe cei care mai puteau fi salvai, iar pentru
ceilali se ruga.
Sydney?
Sydney oft i n cele din urm o privi pe femeie
n ochi, ascunzndu-se n mod deliberat n spatele
comentariilor ei.
Ai idee ce vrst are?
Margaret Henderson o privi atent, cu o umbr de
nelinite pe chip.
M-am ocupat niel ca s aflu cte ceva.
i arunc lui Sydney un zmbet trist.
Cred c la nceput a ncercat s m ocheze,
dar apoi a nceput s mi se destinuiasc. Povestea ei
este nfiortoare, dar nu mai mult dect m ateptam.

Doamna maior se opri i Sydney i ddu Mama


dup figura ei c era emoionat. Continu, dup ce i
adun nite puteri interioare, n felul ei direct i
profesional.
Nu are nc cincisprezece ani, de doi ani face
trouarui i, dup cum arat a cptat o dependen
serioas fa de droguri. Tatl ei vitreg a utragiat-o
sexual nc de cnd avea nou ani, imediat dup ce
ncepuse s triasc cu mama ei. O pislogea la cap ca
s-o fac s-l cread c avea tot dreptul s fac aa
ceva i apoi o convinse pe Jenny c mama ei o va da
afar din cas dac va afla ce se petrece ntre ei
lucru care s-a i ntmplat atunci cnd mama ei a aflat
c a rmas gravid. Tatl vitreg a trt-o iar acas i
mpreun cu mama ei au aranjat s i se fac o
ntrerupere de sarcin pe ascuns. Mama lui Jenny nu a
putut crede adevrul pn cnd nu l-a vzut pe soul
ei n camera lui Jenny, cteva luni mai trziu. A aruncat
toat vina pe Jenny i a gonit-o iar de acas. Fata este
scrbit, dezorientat un copil speriat, cuprins de
dispre fa de el nsui.
Frmntarea care o animase pe femeia maior se
risipi, privi n lturi, iar vocea i trda oboseala.
Este ca i sute de alte fete de pe aici, Sydney
nu are ceva deosebit, fr vreo urm de speran de
care s te agi, a crei singur salvare nu pai a fi
dect drogurile. Noi nu prea putem face mare lucru.
Sydney se simi bolnav, i sprijini capul de
speteaza nalt a scaunului i privi n tavan, nu i
permitea s reacioneze la disperarea pe care o
percepuse n vocea lui Margaret Henderson. Dac se
va lsa s simt orice altceva n afara toropelii n care
czuse, se va mbolnvi precis.
Deasupra lor se auzi o u trntit i pai care
coborau scara.
Sydney se strdui s inspire adnc i linitit i si relaxeze muchii. n cele din urm vorbi.

Nu sunt de acord, Maior Henderson. Putem


face ceva.
Femeia maior oft.
Nu-i chiar aa uor, draga mea. Nu-i poi
asigura numai un acoperi i cu asta s zici gata, am
fcut ce trebuia, restul s se mai ocupe i ea de viaa
ei. Ar ncepe s se ndoiasc de bunele tale intenii i
va deveni ru-voitoare. Este nevoie i de o ct de mic
ncredere i ea nu a avut nici un motiv s aib
ncredere n cineva pn acum. Mai este i consumul
de droguri. Cum s lupte contra lui?
Sydney reui n cele din urm s o priveasc n
ochi pe femeie, avnd chiar i o urm de umor n ochi.
Ce-ai face tu ntr-o asemenea situaie?
n ochii celeilalte femei apru o licrire de
nencredere.
Vorbeti serios?
Tonul lui Sydney era hotrt.
Foarte serios.
Se ls o linite profund, timp n care maiorul
czu pe gnduri.
A vrea s-o trec printr-un program de
recuperare anti-drog, ar fi de preferat ceva unde s fie
admis ca pacient i neaprat undeva Unde s fie
bine sftuit i mai ales undeva unde s fie ct mai
departe de prietenii ei de pe strad.
O s accepte ea oare?
nc nucit de dorina neateptat a lui Sydney,
maiorul rspunse scurt.
Da,... da, cred c o s accepte. A fugit de la
ultimul loc unde a fost trimis, un cmin comun. Cred
ca i-ar conveni mai degrab o clinic dect s fie iar
trimis acolo. Este minor i sub urmrirea curii de
justiie, aa c nu prea are de ales.
Ce ai zice de serviciile publice?
Nici acolo nu mi se pare c vor aprea
probleme. O cunosc bine pe funcionara de la serviciile

publice care se ocup de ea. Se ocup de mai multe


cazuri de la cminul nostru, aa c va susine cauza pe
care ai ales-o.
Sydney i rezem braul pe speteaza zgriat a
scaunului de lemn, i-i mpreun minile, arbornd o
min solemn.
Trecur mai multe clipe dup care vorbi.
A dori s-mi faci un serviciu, doamn maior,
puse ea linitit.
Margaret Henderson o privi drept n ochi i-i
iaspunse pe un ton la fel de linitit.
Dac o s pot.
A vrea s te ocupi tu de tot ce va fi necesar.
Acest gen de tratament nu este ieftin, draga
mea.
Faa lui Sydney rmase netulburat n timp ce lu
carnetul de cecuri din poet i ncepu s scrie o sum.
Cnd vorbi, vocea ei era aspr.
Nu-mi pas de banii acetia.
Termin de completat cecul, l rupse din carnet i
l puse pe birou.
Ia-i nite haine ca lumea, obine orice
rezervare de avion sau de hotel care va fi necesar
pentru voi amndou i lupt-te ca s fie admis la cea
mai bun clinic accesibil.
Sydney nu se mai uit la cealalt femeie ct i
puse carnetul de cecuri la ioc n poet i o nchise.
n ceea ce privete aspectele financiare legate
de clinic, asta o s fie treaoa mea. Spune-le s m
caute la birou. i dac banii nu-i ajung comunic-mi
imediat. Norm Crandall se va ocupa de aspectele
legale.
Doamna maior lu cecul, apoi i arunc lui Sydney
o privire uimit.
Doamne, Sydney, asta e o sum foarte mare
de bani.

Sydney i arunc n fine o privire, cu un nceput


de zmbet pe buze.
Cumpr-i o sugativ nou pe birou cu ce-i
rmne n plus.
Ochii femeii sclipir veseli.
Nu cred s gsesc una aa de scump.
Sydney i arunc o privire uscat n timp ce se
ridica de la mas.
Anun-m dac apar ceva probleme.
Doamna maior Henderson se ridic i vorbi cu un
ton reinut.
Vrei s stai de vorb cu ea?
Sydney evit din nou s o priveasc n ochi n
timp ce-i punea mnuile.
Nu, nu cred c ar fi bine.
Doamna maior o studie puin.
Da, poate c ai dreptate.
mpinse napoi scaunul i nconjur biroul.
O s-i scriu. i dac vor apare probleme o s
te informez.
i-a fi recunosctoare.
n seara asta ai fost deosebit de generoas,
Sydney.
Sydney o privi scurt, apoi ncepu s-i mngie
dosul minilor, vorbind pe un ton ntretiat.
Banii nseamn ceva doar pentru cei care nu-i
au, doamn maior. i eu am.
Se uit la ea, cu un zmbet amar care nu-i anim
luminile ochilor.
Oameni ca tine neleg acest lucru.
Tonul pe care l arbor doamna Henderson avea o
nuan de mustrare atunci cnd corect ntructva
cele afirmate de Sydney.
Nu, draga mea, oamenii ca tine neieg acest
lucru. Noi facem doar ce putem noi nu avem resurse
s ajutm oameni ajuni n situaii ca a lui Jennny. Tu

mi-ai redat speran i nu exist un dar mai presus de


acesta. Fii mulumit de ceea ce ai fcut.
Ceva mai ncolo, pe cnd Sydney sttea n
balconul ei, admirnd perdeaua diafan a zpezii, care
cdea printre luminile strzii i rul ntunecat, se gndi
la ceea ce-i spuse doamna maior. Fii mulumit.
Zmbetul ei nu era vesel. Sttea rezemat cu un umr
de perete; zpada amortiza zgomotul strzii. Se
gndea dac doamna maior ar fi reacionat la ironia
fin a observaiilor ei. Mulumire? Nu va gsi nici o
satisfacie n faptul c o ajut pe fat. Va avea precis o
tulburare a linitii ei sufleteti, cu greu ctigat pn
acum. Da, precis. i amintiri tulburtoare, mai mult ca
sigur. Dar mulumire? Cum s aib o mulumire? Era
prea mult de povestit n puvina asta, o poveste pe
care ea ar prefera s o tearg din memorie pentru
totdeauna, dac s-ar putea. O cuprinse un sentiment
de nsingurare, dezvluind un vid cumplit care o
ptrunse att de adnc nct macerase zidurile ridicate
tot de ea ca s in la distan aceast parte din viaa
ei. Se ntreba dac ar fi posibil s scape vreodat de
acest gen de durere.
Se ntoarse brusc i reveni n apartamentul ei
puternic luminat nchiznd dup ea ua de la patio.
Afar zpada continua s cad, nghiit de apele
negre ale rului. Linitea deveni dintr-odat dens i
apstoare.

Capitolul 2
NICK SIMEA CUM SUDOAREA i se prelingea pe
spate pe cnd traversa ncet camera, fiecare pas al lui
i cerea o concentrare asupra coordonrii micrii la fel
de insuportabil pe ct de mare era epuizarea lui. Era
hotrt s traverseze camera aceea nenorocit fr s
se lase ajutat de cineva sau mai bine s moar dac
nu mai este n stare.
De ce nu te odihneti o clip, Nick? Ai nceput
s mergi binior, dar ai nevoie de puin odihn.
Meninndu-i echilibrul, Nick i arunc lui Beth o
privire aproape scrbit.
Dac m descurc binior, atunci de ce m simt
de parc sunt gata s cad n bot n orice moment?
Abinndu-se s nu rd, Beth l apuc de cot i l
ajut s-i menin echilibrul deoarece el se balansa
uor.
Nu mai fi att de scitor, Novak. Am spus s
traversezi de trei ori camera fr bastonul la i tu ai
zis de cinci ori, aa c ncpnarea ta te-a bgat n
ncurctura asta.
i arunc un zmbet strmb.
Nu vrei s cedezi nici un pic, nu-i aa?
Ea i rspunse tot cu un zmbet.
Nu atunci cnd este vorba de tine. tiu eu bine.
Vznd c i-a recptat echilibrul, ea l ls liber
i art spre scaunele de la cellalt capt al camerei.
Mai ai de parcurs nc apte metri. i parcurgi
singur sau vrei s-i aduc bastonul?
tii bine ce trebuie s faci cu bastonul la
afurisit, mormi el n timp ce se chinuia cu piciorul.
Atenie, c de nu te fac s te tri tot restul
traseului.
Nick vorbi printre dini.

Probabil c ai urmat coala cu Ivan cel


Groaznic.
Da, cu Ivan cel Groaznic i el nu acord nici o
not la antrenamentul fizioterapeutic. Dac mi
amintesc eu bine, specialitatea lui era scoaterea
ochilor cu crbuni aprini.
Exact asta mai lipsea pe lista ta. Cu asta sigur
obineai rezultate.
Ea l sprijini din nou, vocea ei era vesel.
Asta mi place la tine buna dispoziie.
Gura lui Nick se strmb, apoi i fix privirea
asupra scaunelor, preau att de ndeprtate. El ns
nu va abandona.
Cu delicatee, ea l opri.
Odihnete-te, Nick, i spuse din nou. i nu uita
s faci paii mai mici cu piciorul.stng.
Prul lui era ud de transpiraie deoarece se
concentrase asupra fiecrei micri. Dac nvarea
mersului
necesita
ntr-adevr
atta
efort
i
concentrare, era de mare mirare c bebeluii erau n
stare s nvee.
Cnd ajunse la scaune, Nick avea senzaia c
alergase cel puin o sut de mile pe ciment ud. Atunci
cnd se ls n fotoliu, genunchii i tremurau, ca i tot
corpul de altfel. Ls capul pe spate i nchise ochii,
ateptnd ca muchii lui ncordai s se relaxeze. i
spuse c ajunsese o legum.
E n regul?
Deschise ochii i ntlni privirea ngrijorat a lui
Beth. Reui s zmbeasc cumva.
Crezi c voi reui s devin mcar o gulie?
Ea rse i i ntinse un prosop.
S-i spun ceva. Cnd o s termini pentru
totdeauna cu bastonul, o s-l iau acas i o s-l dau la
porci.

Beth i soul ei aveau o mic ferm la marginea


oraului. Nu aveau ei porci, dar ideea i plcuse lui
Nick.
Zmbi mai tare.
i eu care credeam c hrneti porcii cu gulii.
Ea l privi printre gene, apoi petrecu n jurul
gtului lui un elastic puternic i fix conul de plastic de
la cellalt capt al elasticului n mna lui stng.
Ocup-te puin i de asta, Novak i nu mai f
pe deteptul.
Se concentr asupra aparatului.
i dup aceea cine urmeaz? Femeia Dragon?
Nu avea cum s-i vad chipul, dar era sigur c se
abinea s nu rd iar.
Hai, fii cuminte. tii foarte bine c faci totul ca
s-o enervezi.
Era adevrat. Olga avea mult peste cincizeci de
ani, era disciplinat i inflexibil, dar era cea mai bun
patologist din ar, dac nu din toat America de
Nord. Era exigent, precis i se druise cu totul
meseriei i fiecare din pacienii ei depea n mod
miraculos toate ateptrile, chiar i pe cele mai
optimiste. Dar era ceva n ea care trezea tot ce era
mai ru n Nick.
Totui, n ciuda conflictului dintre personalitile
lor, sau poate tocmai din acest motiv, el recuperase
destul de mult din capacitatea lui de a vorbi. Mai avea
nc probleme serioase atunci cnd era nervos sau
obosit, dar n rest fcea fa la toate dificultile de
vorbire cu o oarecare uurin. Avea impresia c ea nu
va fi mulumit de rezultatele lui, dect atunci cnd el
va deveni prezentator la radio sau strigtor la licitaie.
Cel puin i ddea voie s mestece gum.
Beth i trase un scaun lng el, se aez i puse
un dosar albastru pe mas. Era dosarul lui medical; la
vederea lui, Nick simi cum i se strnge stomacul.

O s nscrie cele cinci trasee parcurse de-a lungul


camerei. Se va mai consemna nc un episod din lunga
poveste care se acumulase n ultimii doi ani. Detaliile
btii fioroase: coaste rupte, umr dislocat, un plmn
perforat, patru plgi mpucate. Tot ce s-a ntmplat
negru pe alb.
Ar fi putut s treac,peste acest episod fr s
rmn o urm important, dac n-ar fi fost glontele
care i ptrunsese n cap, chiar pe lng arcada
dreapt i ieise prin cretetul capului. Acest lucru i
schimbase viaa pentru totdeauna.
Dosarul acesta era cronica vieii lui distruse.
nregistrrile medicale din timpul comei care durase
trei luni de zile. Confirmrile efectelor neurologice i n
urmrile acestora. Aceasta era parte ireversibil a
povetii. Se uit n alt parte, simind c l cuprinde
frica. Viaa de dup moarte.
Mine va avea de fcut ase trasee de-a lungul
camerei leia afurisite.
ntors n apartamentul su, Nick i reaminti de
cursele sale care depiser propriul lui record, n timp
ce privea pe fereastra de la buctrie, cu o ceac de
cafea n mn. O s plteasc el pentru aceast
ncpnare. Muchii din spate, care conlucraser cu
piciorul stng, zvcneau i tendonul din clcii l durea
de parc cineva l strngea cu un clete.
Sorbi din nou din cafea i privi cum opie o
vrbiu pe o fie de gazon dintre cele dou blocuri.
Soarele de la primele ore ale dup-amiezii cobora
printre blocuri, atacnd ultimii ururi de ghia care se
agaser n crengile unui tufi de liliac zdrenuit. Trei
zile mai calde terseser toate urmele furtunii de
sptmna trecut.
Vrbiua se aez pe tufa de liliac i Nick se uit
mai atent la tufi. De doisprezece ani, de cnd locuaia
n acest apartament nu nflorise niciodat. O umbr de

cinism trecu pe la colul gurii lui, asta s-ar putea spune


i despre el acum.
Se ntoarse i privi la ceasul de pe sob. Mai avea
nc o jumtate de or pn cnd maina pentru
handicapai o s-l ia s participe la exerciiile de dupamiaz de la spital. Era programat mereu la aparate
speciale pentru a-i mbunti gradat fora i
flexibilitatea. Cnd se va termina, s-ar putea s
plezneasc.
Se uit din nou la ceas. Putea face nite exerciii
sau s citeasc mai bine un ziar. Se ntinse dup
extensorul care se afla pe tejghea. Putea tri i! cu
piciorul aa cum e acum, dac ar avea suficient!
putere i coordonare a micrilor braului stng.
fritul
telefonului
sparse
linitea
din,
apartament. Apuc cadrul cu patru picioare i o porni
spre tejgheaua unde se afla telefonul.
Salut, Nick, la telefon este Tony. Mi-a luat ceva
timp, dar am reuit s obin nite informaii despre
donaiile pentru centrul de reabilitare.
Nick i trecu greutatea corpului pe piciorul
sntos, calculndu-i micrile cu grij n timp ce se
sprijinea de dulap.
i?
Aa cum se pare, a fost o donaie a unui grup
care a pus pe roate tot programul de recuperare, o
companie pe nume Unicorn Holdings. i ca s fie i mai
i, am verificat i compania i am I descoperit c este
al naibii de putred. Deine proprieti comerciale la
Vancouver i Toronto ca i aici, i din ce am putut afla,
eful cel mare are istei bgai n toate povetile
legate de marele crah din lumea proprietilor de
terenuri de acum civa ani. M-am tot mirat de ce s-a
inut aa cuminte, dar are un dosar curel ca un fluier.
Am cutat numele i pe calculator. Nu apare nicieri n
dosarele noastre, nici n cele federale i dup cte mi

dau seama, se pare c a aprut aa de-o dat acum


vreo zece ani.
Nick simea cum l cuprinde o senzaie stranie, iar
mna lui strngea cu putere telefonul.
Ai reuit s dai i de un nume?
Auzi cum Tony trase un fum zdravn din igar
mai nainte ca s rspund.
Da, mi-a luat ns ceva vreme pn l-am gsit,
dar am reuit pn la urm. Gagiului de la volan i se
spune Sydney Foster.
Avu aceeai senzaie ca atunci cnd fusese
mpucat c n cap nvlete o cldur imens,
dup care o rceal paralizant i cuprinde tot corpul.
Cu un efort uria de voin, el i depi slbiciunea
care l cuprinsese i se sfor s vorbeasc.
Sydney Foster?
h. Am reuit s dau i pete adres i un
numr de telefon de la secret. Locuiete n Blocul
Brisco tii, grupul acela mare de blocuri locuit, de
dup strada Patru, aia care duce spre ru.
Mnia, aproape uitat, legat de o poveste tare
veche i se strecur din nou prin circuitele nervoase
zdruncinate ale lui Nick, inundndu-l din nou cu o furie
clocotitoare. Faa lui cpt aspectul unei mti de
fier, n schimb mna i tremura n timp ce nota
ndurerat adresa i numrul de telefon pe care i-l
dduse Tony. Sydney Foster. Cunoscut odat i sub
numele de Roxanne Busher. Femeia care i-a salvat
viaa, ca apoi s i-o tulbure. Femeia de care a cutat
s scape, dar pe care nu a reuit niciodat s o uite cu
adevrat. l mncase de tot, pe dinuntru, pn cnd
nu a mai rmas din el dect o coaj i el tia bine c,
dac nu o prsete, l va termina complet. Aa c a
plecat i durerea aproape c l-a distrus, dup aceea. i
acum ea aprea din nou. Furia lui se mai calm, deveni
mai rece, dar n acelai timp i fatal.

Vocea lui devenise sfrmicioas cnd citi din


nou adresa i telefonul fostului lui partener.
Maj ai vreo alt informaie? Tipul mainii,
numrul permisului?
Mda, exist un Mercedes alb pe numele firmei,
care are numr special de afaceri. n afar de datele
despre main, nu am putut s obin nimic n plus,
duce o via foarte retras. Nu tie nimeni nimic
despre el. N-am vrut s mai insist cu ntebrile ca s
nu tulbur apele, dar este clar c se preocup s nu fie
deranjat.
Un zmbet amar apru iar pe buzele lui Nick i
ochii lui devenir duri.
Are el motivele lui, nu-i f griji.
Se for s inspire adnc ca s evite urma de
sarcasm din voce.
Mulumesc, Tony. i-am rmas dator.
Nu mi-ai rmas dator cu nimic. Atta doar, nu
te bga n ceva, bine?
Duritatea din ochii lui Nick slbi puin. Tot timpul
ct a fost la spital, fostul lui partener nu a lipsit o zi.
Nici mcar una. i tot Tony, zi de zi, sptmn dup
sptmn, l-a tot mpins i ngrijit, mplngndu-l
napoi la via.
O s m strduiesc.
Chiar te rog. Nu mai fac fa la alte poveti.
Gura lui Nick se strmb.
Am bgat la cap.
Atrn receptorul micndu-se cu greu ca s-i ia
bastonul.
Cu un efort uria, o lu spre camera de zi,
slbiciunea care l cuprinsese l ameea i l toropi de
tot cnd se aez n cele din urm pe sofa. Bastonul lui
czu cu zgomot pe podea, iar el i nchise ochii i i-l
acoperi cu mna. Deci Sydney era aceea care era n
spatele programului sta de reabilitare. Dintr-un motiv
oarecare, fapt care nu-l surprindea deloc. Fcea chestii

de astea s revin n viaa lui chiar dac el nu voia.


Ceea ce l mir ns nu a fost modul violent cum a
reacionat el la aflarea acestei veti. Crezuse c
nmormntase de mult aceast parte a vieii lui, dar
reacia lui dovedea c nu fcuse dect s se nele
singur.
Muchii feei i erau ncordai i prin coul
pieptului l strbtu o durere insuportabil, parc-l
strngea ntr-o menghin. Cincisprezece ani. N-o mai
vzuse de cincisprezece ani i nc l mai putea face s
sufere att. Avea impresia c i se nnodaser
picioarele. Se ura pe sine, ura incapacitatea lui de a se
stpni. Dar n acelai timp, nici o alt femeie nu
reuise s l tulbure n asemenea msur. i asta i-a
costat. Doamne, ct l-a mai costat.
De abia terminase Academia de poliie avea
douzeci i unu de ani i era un idealist incorijibil i
atunci drumurile lor se ncruciar. Ea avea cam
aisprezece ani pe atunci, era speriat i singur dup
ce un derbedeu o btuse i o lsase n mijlocul
drumului. Dar chiar i aa demolat cum era, avea
ceva care i atrase atenia. Avea o anume melancolie,
prea att de neajutorat nct l impresion n timp ce
o privea cu ochii aceia mari i ateni. Nu a mai putut so uite de atunci. O mai vzu apoi-de cteva ori cnd
btea strzile, noaptea trziu i singur, dar acum
avea o alt munc. dam de companie mult mai
bine pltit i reuea s o ia ntotdeauna nainte
raziilor brigzilor de moravuri ale poliiei. Abia cinci
sau ase ani dup aceea se mai ntlniser o dat,
numai c de data asta a fost o ntlnire-cataclism, o
ntlnire care aproape c l-a distrus
n momentul n care se deslnuiser o serie de
crime n serie, la nceput la Toronto, apoi la
Vancouver-, toate forele de poliie din Canada
intraser n alert. Victimele erau toate femei albe,
tinere, care lucrau ca dame de companie de lux, iar

din momentul n care una din ele fusese asasinat


bestial n oraul Calgry, fiecare om disponibil a fost
alocat cazului. Atunci se ntmpl ca Nick, proaspt
promovat n funcia de detectiv, s o ntlneasc din
nou pe Roxanne Busher.
Se lsase de meseria asta cu puin timp naintea
declanrii crimelor i se chinuia s-i formeze o nou
reputaie. Dar atunci cnd afl c Mabel, btrna
madam care era patroana ageniei unde lucrase ea,
era pe moarte, se ntorsese ca s o ngrijeasc.
Roxanne nu voia s mai aib de a face cu strada,
dar adjunctul efului poliiei avea nevoie de cineva
care s cunoasc bine aceast lume. Cu trei ani n
urm, ea i dduse informaii valoroase care l
ajutaser s ajung la o filier de droguri important,
iar dup aceea printr-o combinaie ingenioas de
convingere i.sforare, o fcu s lucreze din nou cu
poliia. Timp de trei sptmni-n care mai avur loc
nc dou crime Nick a fost n permanen alturi de
ea: pe strad, la secie, la cercetarea frnturilor de
informaii, la verificarea celor mai slabe indicii. i cu
fiecare clip pe care o petreceau mpreun, se simea
tot mai atras de ea.
Roxanne a fost cea care observase ceva curios n
legtur cu momentul crimelor care le-a permis s
nceap s dezlege misterul, i tot Roxanne a fost cea
care, atunci cnd ddur peste firul rou, i lu
rspunderea s devin momeala. Tot Roxanne btut
i plin de snge, cu coaste i o vertebr rupte, a fost
aceea care se aruncase asupra lui Nick, care zcea la
pmnt, fr cunotin. Atunci ea ncasase un glonte
n bra care altfel ar fi ncheiat viaa lui.
Dac el ar fi avut minte s plece atunci, poate c
ar fi rmas doar cu amintirea chinuitoare a ochilor ei
care-i ptrunseser n suflet, a atingerii ei care-i
rscolea simurile, a pasiunii ei care-l lsa vlguit. Dar
n-a avut minte, i ca s fie sincer nici nu era sigur

c va avea vreodat. Deoarece atunci, era att de al


dracului de ndrgostit nct nu mai vedea limpede.
Iar n urmtoarele luni, el se afund tot mai
adnc, trind de la o zi la alta fr s-i pese, uitnd
trecutul i refuznd s se gndeasc la viitor. i ea l
ajuta cum putea. Ani n ir urmase sfatul lui Mabel i
plasase fiecare cent ctigat n societi mixte cu
proprieti funciare unde investise i ea. Ca urmare ea
avea acum venituri suficiente ca s-i asigure
existena.
Ea tie din nou legturile cu lumea strzii, se
mut cu el n alt parte a oraului i se nscrise la un
curs de management de afaceri. n acest timp el
tersese orice urm a vechii ei identiti. Roxanne
Busher dispru pentru totdeauna i apru Sydney
Foster. n realitate ns, el juca de unul singur un joc
foarte complicat, pe care trebui s-l recunoasc atunci
cnd se pregtea petrecerea de Crciun la secia de
poliie.
La nceput a ncercat s o conving, apoi s-o
foreze s mearg, dar ea refuza pur i simplu s
discute subiectul. Insist iar i ea n cele din urm l
aduse la realitate. Se oprise n pragul uii dormitorului
lor, cu braele strnse n jurul ei n timp ce se strduia
s-l fac s neleag realitatea dur i rece. El era
poliist. Ea fusese de cealalt parte a legii. O fi avnd
acum un alt nume, dar faa ei tot aceeai rmne i nu
exista nici un truc ca s schimbe situaia. i Sydney
vzu ceea ce el nu credea dac continua legtura cu
ea, i punea n primejdie credibilitatea n cadrul
poliiei.
Falca lui Nick se crifb iar i el i schimb poziia
braului i deschise ochii, rmnnd cu privirea aintit
n tavan. Cel puin asta i rmsese el dator faptul
c-l fcuse pe el, struul, s scoat capul din nisip. Dar,
totui, Dumnezeule, asta aproape c l omor, trebuia
s-o accepte aa cum era, i din cnd n cnd l

cuprindea gelozia, aducndu-l n stri de furie


necontrolabil, coborndu-l n sfera bnuielilor unde
orice raiune nu-i mai avea sensul, ajunsese n cele
din urm ntr-un punct de la care tia c ori renun la
ea ori va nnebuni.
Furia l consuma, risipindu-i orice gnd. De ce
trebuia ea s apar acum iar, cnd el se strduia s-i
refac viaa bucat cu bucat la loc? De ce acum? De
ce nu acum cincisprezece ani, cnd dup sptmni
reuise s se elibereze i se dusese la apartamentul lor
doar ca s descopere c ea plecase? Atunci furia lui
atinsese un nivel extraordinar. Se comportase de
parc tia c el nu avea tria s o prseasc i atunci
dispruse fr urm, lasndu-l singur cu durerea lui. El
fusese gata s renune la slujba lui, s se mute n alt
ora, s ncerce s nceap o via nou cu ea. Dar ea
nu-i lsase nimic. Aa c el czu prad buturii i apoi
i Sarei, ncercnd s-i opreasc durerea. i nici pn
astzi, nu era sigur dac a fost victima alcoolului sau
mai degrab a lui Sydney Foster. Ambele aproape c l
distruser.
Concentrndu-se permanent, el i cut bastonul
i se ridic n picioare. Efortul de care trebuia s dea
dovad ca s poat ca picioarele lui s l asculte i
broboni fruntea cu sudoare. Se lupt apoi i cu
senzaia vag c tot capul i plutete.
Singurul lui gnd, care i era n minte, era c
trebuia s ias din apartament mai nainte ca s
soseasc microbuzul care l ducea la evaluarea fizic
aceasta fcea parte din programul lui de reabilitare
pe care l pltise ea. Mnat de un instinct aproape
animalic i de o dorin nemblnzit de a supravieui,
el fcu pas dup pas pn cnd ajunse la u.
SYDNEY SE NCRUNT atunci cnd se concentr
i-i petrecu prul dup ureche din obinuin n timp
ce studia listingul de la calculator de pe biroul ei. Era o

analiz financiar efectuat pentru maior, proiectul


privea un cmin pentru femei. Listingul stabilea
fondurile prevzute i cheltuielile de exploatare pentru
un an fiscal, iar totalul de jos arta c banii nu
ajungeau. ncruntarea ei deveni i mai profund atunci
cnd se uit la variante. Din punctul de vedere al
afacerii propriu-zise, nu avea dect dou variante: ori
reduceau cheltuielile ori trebuia gsit mai mult capital.
Dar poate se mai gsea i o alt soluie. Dac ar putea
gsi ceva, vreo schem ca s permit cminului s se
auto-ntrein parial, asta ar rezolva problema.
Telefonul sun i ea l lu, avnd un aer
preocupat.
Da, Marg.
Vocea secretarei ei personale se auzi iar n
receptor.
Avei pe linia doi pe domnul doctor Robertson.
Vrei s vorbii cu el sau s-i spun c suntei ocupat?
Expresia plin de preocupare dispru deodat i
Sydney deveni deodat atent.
Nu, vreau s-i vorbesc.
i scoase ochelarii i i arunc pe birou, apoi
aps butonul care clipea la consola aparatului
telefonic.
Bun ziua, doctore.
n fine. Vocea pe care o caut. tii c eti o
femeie greu de gsit?
Sydney zmbi i trecu receptorul la cealalt
ureche. Peter Robertson fusese juctor de.fotbal pe la
treizeci de ani, avea un fel de a zmbi tineresc i prul
crunt i buclat nct arta ca un burete Brillo. Era cea
mai relaxant personalitate din cte cunoscuse ea, i
se gsea cu mult naintea altora n domeniul
recuperrii traumelor cerebrale. Nu sttea niciodat
mai mult de zece minute undeva i avea oroare cnd
trebuia s lase un mesaj.

Dac ai fi lsat un mesaj telefonic, te-a fi


cutat i eu pe tine, s tii.
Da, bine. Probabilitatea s m gseti pe mine
la birou este la fel de mic precum aceea de a te gsi
eu pe tine n biroul tu.
Rotindu-se cu scaunul masiv, de mare director,
Sydney privi pe fereastr i se ls pe spate.
Dar de ce m-ai cutat?
Am primit noul aparat hidraulic pentru exerciii
recuperatorii pe care l-ai comandat pentru acest
program, dar au aprut unele probleme. Nu tim dac
vrei s l contactezi personal pe distribuitor sau o
putem face noi direct.
Ai toate informaiile de care ai nevoie?
Da, le am ntr-un dosar.
Atunci contacteaz-i. O s i mai dea i ei alte
explicaii suplimentare.
Se face.
n rest ce alte nouti?
Urm o pauz lung, apoi se auzi glasul
doctorului.
Elevul nostru minune nu s-a mai prezentat la
ovaluarea de vineri.
Ea se opri deodat din micare.
Ce s-a ntmplat?
Nu tiu exact. Cnd a venit oferul s-i ia de la
apartament, el nu mai era acolo. Nici azi nu a mai
aprut, aa c am nceput s-l cutm. Nu l-am gsit
nicieri.
Sydney se ls pe sptarul scaunului i i mas
tmplele.
Cunoti pe cineva la care s poi apela n caz
de urgen?
Da, pe vechiul su partener, Tony Martinelli
el trece pe la centru ori de cte ori poate. Am ncercat
s-l sun la birou, dar mi-au spus de acolo c nu poate fi
contactat n urmtoarele dou zile.

neleg.
Tonul doctorului era linititor.
Nu este grav. Ultimele exerciii care le-am
executat u fost foarte dure i este acum n stare s se
descurce i n afara spitalului. Nick este foarte sensibil
la capitolul independen. Poate c a hotrt s
lipseasc o zi sau dou. M-am gndit c dac nu
reuesc s-l gsesc pn la sfritul sptmnii am s
ncerc s-l sun pe Tony din nou.
Ea ezit, deranjat de senzaiile pe care le avea.
n cele din urm inspir adnc i spuse.
Pare n ordine. Te superi dac te rog s m ii
la curent?
Nu-i nici o problem, l-am lsat mesaj la
robotul telefonic, aa c imediat ce-l descopr te
anun.
Ea se strdui s-i pstreze tonul calm, ca de om
de afaceri.
Mulumesc. Apreciez grija de care dai dovad.
Bine, te sun.
n timp ce reveni n dreptul biroului i puse
telefonul n furc, ea ncerca s nu i dea importan
senzaiei din stomac. Nick era biat mare i era n
stare s decid singur cum este mai bine. S-a
descurcat singur timp de ase luni, se gndi ea, i nu i
s-a ntmplat nimic n acest timp. ns gndul c era
singur, c se lupta cu infirmitatea lui, o durea.
Urmrise casetele video care artau cum a
progresat, aa c cunotea prin cte greuti trecuse.
Urcatul scrilor, uile de la lift care se nchideau prea
repede, ncercarea aproape imposibil de a intra i a
ii singur dintr-o main. i asta era numai handicapul
fizic. Fusese sfietor s asculte benzile nregistrate n
timpul terapiei pentru vorbire, strdania epuizant
pentru a reui s pronune cele mai simple cuvinte,
mai ales c n tot acest timp ea nu putea face altceva
dect s stea i s priveasc.

ntr-o ncercare de a scpa de greutatea de pe


piept, Sydney se strdui s se relaxeze, apoi se roti din
nou n scaun i se ridic. Se duse la fereastr i se
sprijini de pervaz; n timp ce privea pe fereastr i
cuprinse trunchiul cu minile. Fusese o greeal faptul
ca se implicase personal n acest program de
reabilitare. Trebuia doar s dea banii pentru a pune n
micare totul i s-i lase pe profesioniti s-i fac
treaba. Trebuia s fie evitat orice contact cu acest
proces de recuperare lung i lent, dar n acelai timp
tia ca ar fi fost ca i cum ar fi dorit s nceteze s
respire. i crease singur un iad al ei i acum n-avea
alt soluie dect s triasc n el.
Expir puternic, dup care se ntoarse la biroul ei
i listingul de la calculator ntins pe tblia mesei de
nuc, de culoare nchis. Cifrele ns i jucau n faa
ochilor transformnd pagina ntr-un hi indescifrabil,
amintirile de demult o cuprinser cu totul. Cnd plec
n cele din urm de la birou, era att de epuizat nct
abia reuea s-i trie picioarele. Nu dorea altceva
dect s ajung mai repede acas i s se arunce n
pat i s spun c Nick Novak nici n-a existat vreodat.
Ua automat de la garajul ei automat se
deschise cu un sunet surd n spate, dup ce urc
rampa i parc maina la locul ei. Lmpile nguste de
deasupra emiteau fii insuficiente de lumin care nu
reueau s lumineze ca lumea ncperea spaioas i
ntunecoas, lsnd umbre lungi peste tot. Linitea
avea ceva straniu, care o izbi atunci cnd iei din
main, ua trntit a mainii pocni cu un ecou
puternic n garajul aproape gol. Sydney o lu spre ua
portocalie, i trecu cureaua genii pe umr apoi cut
cheia ca s deschid ua de protecie. n tot acest
timp, paii si sunau profund n linitea garajului.
Trecu de poriunea slab luminat a porticului uii,
fiind luminat ca de un halou pe fondul umbrelor din
jur. n spate auzi un zgomot, de-abia perceptibil n

tcerea aceea total. Inima i zvcni i ea se ntoarse


brusc, avnd o reacie fulgertoare generat de btaia
dement a inimii.
O umbr se desprinse din umbrele neclare din
jurul pilonului masiv din beton i o fa slab i
nebrbierit apru n lumin. Timp de o secund
nfiortoare, Sydney crezu c i se nmoaie genunchii, l
privea de parc ar fi fost o nchipuire a minii ei, apoi
inima ncepu s-i revin, pulsnd cu un ritm greu,
prevestitor pe msur ce ncepea s disting ce este
realitate i fantezie.
Faa ei deveni aib n timp ce sttea aa fixat
locului, paralizat de oc. El se ls cu toat greutatea
pe baston i i tri un picior mai n fa, dup care
ntregul lui corp se rsuci n mod oribil i bastonul i
scp pe jos cu un zgomot sinistru.
Sydney reacion numai din instinct i numai aa
reui s-l prind n brae mai nainte ca el s cad pe
ciment. Greutatea trupului lui care se lsase moale
aproape c o trnti la pmnt, dar ea se propti bine
mai nainte ca s se ncordeze i s-l susin. l nlnui
cu braele n jurul pieptului, dar o cuprinse imediat
frica.
Nick. Pentru Dumnezeu, Nick, opti ea,
cuprins de panic. Se lupt s apuce ceva aer n piept
dup care se ntoarse cu capul spre interfonul do lng
u, dorindu-i fierbinte ca ngrijitorul s fie n boxa lui
de la baza scrilor.
Malcolm, ajutor! Vino repede!
Capul lui Nick se lsase greu pe umrul ei i frica
ei deveni i mai mare. Doamne, ce se face ea dac
Malcolm nu este aici? Tocmai se pregtea s strige din
nou, cnd ua se ddu de perete i negrul cel
mthlos veni ca o vijelie cu un ciocan n mn.
Dndu-i seama c el ar putea crede c este
atacat, ea ddu din cap iute, strigndu-i:
Nu! A leinat i am nevoie de ajutorul tu.

Malcolm arunc ciocanul i sri lng ea. njurnd


uor el i trecu o mn ntre ea i Nick, prelund
greutatea omului leinat.
L-am prins bine, domnioar Foster. l in bine.
Cu o scuturtur zdravn trecu unul din braele
lui Nick pe dup gtul lui i l ridic din srnsoarea
braelor ei.
Gata. L-am preluat.
Uurat, Sydney se cltin, simindu-se o clip
att de slbit nct abia de putea s stea n picioare.
Am s chem salvarea.
Nick ridic ncet capul i ncepu s se agite,
ncercnd s se elibereze din strnsoarea ferm a
ngrijitorului. Vorbea cu o voce groas.
Nu! Fir-ar s fie, nu!
Ochii lui erau nceoai i avea o privire
disperat, dar pe chipul su se citea o hotrre
fioroas. Sydney se gndi imediat la altceva. l privi pe
Malcolm.
Crezi c poi s-l urci pn n apartamentul
meu?
Malcolm zmbi, lucirea dinilor lui albi sclipind ca
un far linititor pe suprafaa pielii lui ca abanosul.
Nu-i nici o problem, domnioar Foster.
l prinse pe Nick i mai bine, apoi fcu un semn
ctre u..
Deschidei, v rog ua, c de dus TI duc eu
oriunde dorii.
Sydney i lu poeta i cheile de pe jos, i vr
cu minile tremurnde cheia n broasc.
Drumul cu liftul fu nnebunitor de lent i ntre
timp ea ncerc s-i revin. Totui un amestec de oc
i fric o mpiedica s poat gndi i nu reui altceva
dect s se roage.
Odat ajuni n apartament, ea l conduse spre
camera de oaspei din partea dreapt.
Pune-I acolo i eu chem doctorul ntre timp.

ngrijitorul i zmbi din nou linititor.


N-avei nici o grij.
Spuse o alt rugciune n tcere, apoi se repezi a
birou, ncepu s consulte repertoarul automat Roiodex
de pe mas, apoi form numrul din josul crii de
vizit.
Abia ia al treilea apel rspunse cineva, o voce de
femeie.
Casa doctorului Robertson.
Sydney ncerc s-i calmeze vocea.
La telefon este Sydney Foster. Trebuie s
vorbesc imediat cu domnul doctor. Este vorba de un
caz de urgen Nick Novak.
Un moment, v rog.
nchise ochii, dup care Sydney se rezem de
perete, n timp ce picioarele i tremurau. Grbete-te,
te rog, se ruga ea n tcere. Te rog, te rog, grbetete.
La telefon este doctorul Robertson.
Ea inspir profund, apei strduindu-se s fie ct
mai limpede, i povesti unde era Nick i ce se
ntmplase.
Sunt acolo n cteva minute. Care-i numrul
apartamentului tu?
Cu o voce care ncepuse s tremure iar, ea i
spuse, apoi fr s mai poat pronuna o vorb nchise
telefonul. Rmase fr s se mite un moment, apoi se
ndrept i veni ndrt.
Malcolm se uit spre ea cnd reveni n dormitor,
cu pantofii lui Nick n mn.
Ai reuit s-l gsii pe doctor?
Vocea ei de abia se mai auzea, devenise aproape
o oapt.
Da, va fi aici n cteva minute.
El art cu capul spre trupul imobil al lui Nick.
Atunci poate ar fi mai bine s-l dezbrac. O s
vrea s-l consulte.

n timp ce-i fcu un semn c este de acord, simi


cum i pulseaz tot capul.
Vocea lui Malcolm o liniti.
Nu v facei griji, domnioar Foster. O s fie
bine.
Ea zmbi slab.
Sper.
Simind c, dac mai st n camer o s se
prbueasc, Sydney se ntoarse i iei.
Cnd veni doctorul, ea reuise s-i ascund
ngrijorarea, dar n interiorul sufletului ei i se prea c i
s-au frnt toate oasele. Malcolm dispru la venirea
doctorului i cnd el se ntoarse, Sydney se sprijinea
de peretele de lng ua dormitorului.
Adusese bastonul lui Nick.
M-am gndit c ar fi bine s-l aduc acum,
spuse el ncet. Puse apoi n buzunar inelul cu cheile
cldirii dup care ls bastonul lui Nick pe msua de
la intrare.
Ea zmbi strmb, ochii ei preau i mai negri n
comparaie cu paloarea feei.
Mulumesc, Malcolm. Nu tiu ce m-a fi fcut
dac n-ai fi fost dumneata aici n seara asta.
El ddu din umeri jenat, apoi zmbi.
Oricnd avei nevoie de mine sunt la dispoziia
dumneavoastr. tii bine.
mpinse apoi mai ncolo bastonul pe msu,
dup care o privi atent.
Mai avei nevoie de ceva?
Ea clipi deodat simind o neptur n ochi, dup
care scutur negativ din cap.
Vocea lui moale i amintea de Inima Sudului, acea
parte a confederaiei sudului, att de bogat n
amintiri.
Vrei s mai stau pe aici o vreme? v.

Ea nghii n sec i l privi la rndul ei. Prezena lui


avea un efect linititor de care avea mare nevoie
acum.
Da, opti ea sacadat, ar fi mai bine.
Et schi un fel de salut n semn de nelegere,
apoi privi la ua nchis.
Vrei s m duc s vd ce face?
Fr s mai poat s-i rspund ea scutur
negativ din cap.
El se nclin i i propti mna lui uria n old.
Ce spunei dac o s m duc s vd cum stau
lucrurile?
inndu-se strns cu braele, ddu afirmativ din
cap.
Din locul unde se gsea, chiar lng camer,
Sydney putea vedea cum doctorul Robertson scotea
manonul aparatului de msurat tensiunea de pe
braul lui Nick n momentul n care Malcolm intra n
camer.
Cum se simte, doctore?
Faa doctorului nu trda nici un sentiment atunci
cnd se ndrept spre hol. Numai dup ce iei din
camer i nchise ua dup el, o privi pe Sydney cu o
privire ngrijorat.
Nu tiu ce a declanat starea asta, dar
indiferent ce a fost, a fost ceva foarte traumatizant.
Micrile lui erau calculate atunci cnd ncepu si strng stetoscopul i l puse n buzunarul trusei
medicale.
Orice traumatism puternic poate avea un efect
foarte perturbator asupra unei persoane cu asemenea
handicap neurologic, iar Nick a mers pn la limita
maxim, att n plan mental ct i n cel fizic.
Se opri, cntrind mai bine situaia.
Eu pot s-l primesc oricnd la spital, dar Nick
se va opune. El are o aversiune teribil fa de spitale.
Sydney inspir adnc.

Atunci ar fi mai bine s-l lsai aici?


Doctorul Robertson i arunc o privire scurt, apoi
i fcu gura pung i privi n podea n timp ce se gndi
la ntrebare.
Nu vd de ce nu. O s-i dau ceva ca s fiu sigur
c o s doarm linitit i o s trec pe aici mine
diminea, n drum spre spital, ca s vd cum st.
Privi spre Malcolm, apoi iar la Sydney.
Bineneles dac te simi n stare s ai grij de
el.
Sydney nu tia dac se va descurca sau nu.
Gndul c Nick va sta aici rscoli un sentiment att de
puternic de fric nct ea se simea aproape paralizat.
Gndul c altfel el va trebui dus cu o brancard era la
fel de nfiortor.
Vocea ei era ns mult mai linitit dect era ea.
Malcolm s-a oferit s stea el. i acum, ntre noi
fie vorba, cred c ne vom descurca.
Doctorul o studie atent, ochii lui preau c vor s-o
ntrebe ceva, dar el nu spuse nimic deoarece nu dorea
s se implice n ceva ce nu era, n mod evident, ceva
personal. Cnd vorbi n cele din urm tonul lui era
rezervat.
O s-i dau ceva acum i o s-i las i unele
medicamente n caz c devine agitat mai ncolo. Este
nevoie cam de o jumtate de or ca medicamentul si fac efectul, dar l va adormi timp de cteva ore.
Mine o s fie destul de mahmur.
Dup ce plec doctorul, Sydney iei pe balcon, cu
mintea nc tulburat de ocul avut. Nu putea s-l
priveasc pe Nick ct timp era nc treaz. Nu putea
privi dezgustul i dispreul pe care ie vedea n ochii lui.
ncerca s se liniteasc dup attea emoii n vntul
rece, privind la apele ruleului care sclipeau dincolo
de drum. O parte din ea i dorea pe Nick s stea aici,
aici unde putea avea grij de el, cealalt parte ns era

contient c face o mare greeal. Dar, indiferent de


ce urma s fac, nu va mai reui s scape nevtmat.
Atept patruzeci i cinci de minute dup care
intr iar n cas.
Malcolm mutase unul din fotolii lng pat i se
afundase n el, cu braele pe coapse, cu degetele
mpreunate. Ridic privirea cnd o auzi c intr n
cas. Ridicndu-se ncet el o privi fix, vocea lui era
linitit.
A adormit imediat, domnioar Foster. De zece
minute doarme fr s se mai fi micat.
Fcu un semn spre fotoliu.
Dumneavoastr stai jos, iar eu o s fac ceva
cald de but. Prei aproape ngheat.
Malcolm trecu pe lng ea n timp ce rmsese
ncremenit n pragul uii, anii din trecut se amestecau
ntr-un vrtej ameitor. Nu-I mai vzuse pe Nick la fa
de cnd ea fusese la spitalul unde el se gsea n com.
Pe lng faptul c era n com, era att de mutilat
nct abia l-a recunoscut. Mai trziu l-a vzut numai pe
casete video, dar asta era cu totul altceva n
comparaie cu o ntlnire adevrat. Acum aici era
Nick, n carne i oase, respira i era ct se poate de
adevrat. Att de adevrat.
Faa lui era frmntat de o disperare care o
distrugea, se apropie nuc de marginea patului.
Mnat de o dorin creia nu era n stare s-i reziste,
ea se aez fr s-i poat lua ochii de la faa
nebrbierit, rvit a lui Nick i l acoperi cu
cuvertura peste pieptul lui gol.
Barba, care crescuse n ultimele zile, i umbrea
liniile clare i aspre ale brbiei lui, ascunznd ridurile
care-i ncadrau gura. Era un chip care pstra vagi urme
ale descendenei lui slave umerii obrajilor lui lai i
proemineni, sprncenele lui negre i groase. ns ceea
ce o cuceriser fuseser ochii lui, adncii n orbite, cu
gene lungi, cprui dar preau mai degrab negre. Ochi

care erau ntunecai i de neptruns atunci cnd era


furios, dar care deveneau n schimb cuceritori atunci
cnd rdea.
Nick nu ar putea fi considerat frumos. Dar se
nscuse cu o virilitate masculin care fierbea, care era
tot att de potent pe ct era de greu de neles. Avea
acea privire cu pleoapele grele, semi-adormit, care
o fcea s se gndeasc la cearafuri de mtase i la
pielea fierbinte i umed, iar cnd zmbea cu
zmbetul acela lent i intim nu-i trebuia nimic altceva.
Se schimbase att de puin i att de mult n
acelai timp. Cincisprezece ani de munc dur i
marcaser faa i avea la tmple mai mult pr sur
dect negru. Ridurile de la ochi, care porneau de la
coada ochilor erau acum mai clare, mai nsprite de
vreme, dar nc se mai vedeau urmele tnrului care
fusese, omul care tia s o mngie ca nimeni altui,
omul pe care ea nu putea s-l uite vreodat., I se
tulbur vederea i i tremurau degetele atunci cnd i
atinse cicatricea de pe frunte, apoi i netezi prul lui
nclcit.
Tare drgstos l mai mngiai, spuse Malcolm
linitit din cadrul uii.
Ea i arunc un zmbet fugar i ridic din umeri,
fr s-i poat ns spune ceva.
Negrul uria i ddu o ceac de cafea fierbinte,
apoi se ntinse pe podea cu spatele spijinit de pat.
Sorbi din propria lui ceac, apoi privind-o i ncrucis
picioarele.
Ai chef s vorbim despre asta? ntreb el ncet.
Sydney ncepu s scuture capul, n semn c nu
voia, dar ceva o fcu s renune la clasica ei reticen.
E o poveste prea veche, Malcolm, spuse ea
linitit. i nu se termin cu bine.
Da ce?
Ea trecu cu degetul peste marginea cetii, chipul
ei era gnditor.

Pentru c ntre noi sunt probleme imposibil de


depit, ceva ce nici unul din noi nu a tiu cum s
rezolve.
Nimic nu este imposibil, domnioar Foster, se
auzi rspunsul calm din semi-ntunericul din camer.
Nimic dac doreti ceva cu tot dinadinsul.
Vederea lui Sydney se tulbur deodat i ea se
strdui s se concentreze asupra unui grup de schie
care atrnau deasupra patului.
Ba uite c n cazul sta a fost.
Privi pentru o clip la omul ntins la pat, apoi se
ndrept cu greu i sorbi din ceac, li arunc
administratorului o privire surprins.
Asta este o ciocolat extraordinar.
El zmbi i ridic ceaca n loc de salut, n tcere.
Da, domnioar, este ntr-adevr. O doz
puternic de Kahlua i de Grand Marnier i schimb
puin gustul.
Chipul ei se detension i fu luminat de un
zmbet. Se ridic n picioare, balansndu-i braele pe
dinaintea genunchilor.
Mai bine s nu fie prea puternic altfel risc s
mor de frig.
Zmbetul lui se li i el scutur din cap.
Este exact ct trebuie ca s fie bine.
i trase apoi un genunchi, i sprijini braul pe el
n timp ce studia vrful adidasului lui vechi, apoi i
ridic privirea spre ea. Vocea lui era la fel de calm.
Ce s-a ntmplat cu prietenul sta al tu?
Sydney oft i cuprinse n mini ceaca de lut
fierbinte, ca s se nclzeasc.-Ezit puin, nainte ca
s vorbeasc, apoi i control comportamentul i se
liniti.
Era detectiv la poliie. Urmrea un trafic serios
de droguri, pus la punct de o band local de
motoriti, o treab foarte important-o filier ntins
din America de Sud pn n Canada i care avea

distribuitori n Statele Unite. Nick a fost trimis ca s


spioneze sub o identitate fals i chiar naintea
momentului cheie, cineva de la poliie chiar a
comunicat aceast tire unui membru al bandei
motoritilor. Nick a fost descoperit. L-au gsit cu un
microfon asupra lui, aa c n-a mai putut scpa.
Colegul lui din echip l-a gsit pe o alee.
Vocea ei se frnse i ea privi n alt parte,
nghiind n sec ca s scape de nodul care i se pusese
n gt. Cnd relu povestirea, vocea ei era acum aspr
i inegal.
Avea leziuni mari, dar cea mai serioas era cea
fcut de glontele care i gurise craniul. De
nenumrate ori era ct pe aci s moar, dar a scpat
i i-a revenit... totui era vorba de o distrugere a
esutului neuronic. Asta s-a ntmplat acum doi ani i
el a trebuit s renvee totul cum s mearg, cum s
vorbeasc.
De la asta are cicatricea de pe frunte?
Da.
Malcolm se ncrunt.
Dac a fost mpucat n partea dreapt a
capului, de ce are dificulti pe partea stng a
corpului?
Emisferele din stnga i din dreapta creierului
comand prile opuse ale corpului. Din acest punct de
vedere a avut noroc. Este dreptaci i nc beneficiaz
din cauza asta de mn.
Vocea ei deveni nesigur.
Dar a trebuit s duc o lupt teribil,
dureroas.
Nu cred s fi fost uor nici pentru tine.
Ea i arunc o privire scurt, apoi se uit n alt
parte.
Nu, n-a fost.
neleg c nu v-ai vzut o vreme.
Da.

Ct timp?
Cincisprezece ani.
Malcolm ls s-i scape un fluierat lung i apoi
scutur din cap.
Cred c te ntrebi de ce a aprut el abia acum?
Sydney nu se ntreba. Nu era dect o singur
explicaie. Faptul c tia c Nick descoperise ntr-un fel
implicarea ei n programul de reabilitare o fcea s se
simt teribil de prost. O s-o urasc pentru fapta asta.
Mai mult dect o urse nainte.
Uneori trebuie s ne lsm n minile bunului
Dumnezeu, domnioar Foster, indiferent dac vrem
sau dac nu vrem. Ne poate cluzi n momentele
grele.
i termin cafeaua i se ridic n picioare cu
agilitatea unui atlet.
S-a fcut ora unsprezece aa c trebuie s
verific sistemele de alarmare, dar vin repede napoi.
Sydney rsuci mnas vad ct este ceasul.
Nu mi-am dat seam c s-a fcut att de
trziu, spuse ea ridicndu-se. Cred c de acum o s
m descurc i singur, Malcolm.
Privirea ngrijitorului deveni mai intim, artnd
c nelege totul.
Cu alte cuvinte, ai dori s rmnei o vreme
singur cu domnul.
Ea l privi o clip dup care rspunse.
tii c te pricepi la oameni? spuse ea calm. El
ridic din umeri i-i plec uor capul
privind la ceaca lui.
neleg cnd cineva are nevoie de altcineva.
Micat de modestia lui simpl, Sydney nu
mai tiu ce s spun.
Mulumesc c ai fost alturi de mine, n seara
asta. Nu tiu ce m-a fi fcut fr tine.
O privi cu toat seriozitatea.

Ori de cte ori avei nevoie, doamn. Doar tii


c putei apela la mine.
Se ntoarse din drum.
O s v sun eu mai trziu, dar dac avei
nevoie de mine mai devreme, m chemai i eu vin
ntr-o clip.
Bine.
El ddu din cap i fcu un semn ctre fotoliu.
edei aici. Eu o s plec acum. Se opri n
dreptul uii.
Vezi c tu ai preluat acum rspunderea, auzi?
Ea i rspunse tot cu un zmbet.
Am neles.
Singurul zgomot pe care l auzi la plecarea lui a
fost o uoar micare a uii, nct ea se gndi cum
reuea un om aa masiv s plece fr s fac zgomot.
Mai scoase o ptur din dulap i se ghemui n scaun,
apoi fcu mai mic lumina lmpii de pe noptier. Cu
capul sprijinit de braul mare al fotoliului, i trase
ptura peste umr i l privi pe omul care dormea n
patul ei. De cte ori nu l privise ea cnd dormea n
perioada, att de scurt, cnd fuseser mpreun? De
zeci de ori? Greu de numrat.
Chiar de pe atunci ea tia c timpul ct vor
rmne mpreun era predestinat s se termine
repede, nct ea cuta s profite de fiecare clip cnd
erau mpreun. Nick ns nu vedea nimic. Formula lui
de aprare era s se dea impresia c trecutul ei nu
exista. Nu voise niciodat s recunoasc asta, nu
discutase niciodat despre acest subiect, ncerca
permenent s tearg din memorie totul aa cum o
fcuse s dispar i pe Roxanne Busher. Numai c ea
tia c va veni o zi a aducerii aminte, i acea zi sosi
cu o for nspimnttoare.
Se aez mai comod n fotoliu, faa ei solemn
parc se mai mblnzi un pic. Doamne, cum l-a iubit.
Sentimentele pe jumtate uitate i revenir din

memorie, aducndu-i o durere att de ptrunztoare


nct de abia mai putea respira. Unele lucruri nu se
schimb, orice ar fi.
Nick scoase un sunet profund, neclar i i
ntoarse capul de parc s-ar fi zbtut s se mite.
Sydney ddu la o parte ptura i se ridic. El tremura
tot. Ea se ntreba dac asta se datora frigului sau
efortului fizic intens. Trase mai bine cuvertura
croetat i puse n priz i ptura electric.
Lipsise de acas timp de dou zile. Nici mcar nu
voise s se gndeasc pe unde putuse s-i petreac
nopile. Gndul c fusese singur, luptndu-se cu
infirmitatea lui n ntunericul nopii, pe o strad
ntunecat i rece aproape c o nnebunea. Cu o grija
deosebit?ea i trase mai bine plapuma pe el, gtul ei
zvcnea n timp ce-i ddea prul de pe frunte.
Buzele lui ncercar parc s spun ceva, apoi
dintr-odat el deschise ochii i o privi. Nu semnal nici
un indiciu c ar fi recunscut-o mai nainte ca ochii lui
s se nchid iar. Observ c se chinuia s nghit n
sec. Cu inima strns, se ntreb cnd oare mncase
sau buse ultima oar.
Cum se simte?
Tresri la apariia neateptat a lui Malcolm i
timp de o secund i adun gndurile.
Tremur i tot ncearc s nghit ceva.
Vocea i sczu.
Probabil c nu a mncat i nici n-a but nimic
n ultimele dou zile.
Ce ai spune de o ciorb cald i s vedem
dac o s-i putem da?
Ea l privi pe Nick o vreme dup care ddu
aprobator din cap.
Bine, s ncercm.
Mirosul ciorbei de carne se ridica din cupa
smluit pe care o inea n mini Sydney cnd reveni

de la buctrie. O gust, apoi privi spre Malcolm, care


sttea de cealalt parte a patului.
ngrijitorul ddu din cap n semn aprobator, dup
care punnd un genunchi pe pat l ridic pe Nick fr
probleme, de umeri.
inndu-l de dup ceaf pe Nick, Sydney i-o duse
la gur. El deschise ochii apoi i nchise n timp ce
sorbea nsetat. n inima lui Sydney apru iar durerea
aceea. Cupa aproape se golise cnd el ncerc s-i
mite puin capul. Ea i-o lu de la gur. l privi apoi o
clip, ateptnd s fac mcar un semn, dar el nu mai
mic.
Malcolm l ls cu grij la loc pe pern.
Asta o s-l ajute un pic, domnioar Foster.
Acum trebuie s se odihneasc.
Privind faa lui Nick, Sydney puse ceaca pe
msua de lng pat, apoi l nveli cu grij, acoperindul bine. Trecu cu mna peste cuvertur mai nainte ca
s se uite la Malcolm, care sttea de cealalt parte a
patului.
Tare a vrea s tiu ce altceva am mai putea
face pentru el.
Vorba blnd a lui Malcolm avea acelai ton
linititor.
Ai fcut totul. Totul.
Se uit apoi la ceas i se ridic.
Am s revin peste dou ore ca s-i facem o
baie.
Sydney i ddu prul pe spate cu un gest obosit
i expir profund.
Asta n-ar fi o idee rea.
Malcolm fcu semn cu capul spre fotoliu.
De ce nu te bagi la loc i nu ncerci s dormi un
pic? Ari foarte obosit.
Sydney ddu doar din cap. Cum s-i explice c
oboseala prin care trecuse nu era generat de lipsa
somnului? Cum s-i explice ct de team i era de

dimineaa care urma? C i era groaz s dea ochii cu


Nick. Nu se gndise c n-ar mai putea ndura o discuie
fatal cu el. Dar nu mai trebuia s se gndeasc acum.
Mai avea nc vreo cteva ore. n noaptea asta era al
ei. O noapte pentru tot restul vieii.

Capitolul 3
SYDNEY PRIVEA FIX din ua grdinii interioare
patio cu braele ncruciate strns, ateptndu-l pe
doctorul Robertson, care urma s ias din dormitor.
Sttea acolo de douzeci de minute, dar i se pru o
or, mai ales c se fora s nu mai peasc prin
camer.
Nick dormise linitit pe toat durata nopii i
numai pe la ase dimineaa a nceput s dea semne de
trezire. Atunci Malcolm l-a luat la baie i dup ce l-a
aezat din nou n pat, ea avu senzaia c el este mult
mai contient de cele ce se petrec n jurul su dect
lsa s se cread. Faptul c tia c el o evita, o fcea
s aib o senzaie de gol interior. O fcea s se
gndeasc ct de profund era furia lui.
nchiznd ochii, ea ls capul pe spate, ncercnd
s mai reduc ncordarea de la nivelul untului i
umerilor. Era att de obosit obosit din lips de
somn, obosit de stresul aproape insuportabil, obosit
de amintirile rscolitoare care i aduser iadul n minte
aproape toat noaptea.
Hei, cum te simi ?
Oftnd din greu, Sydney deschise ochii i ntoarse
capul. Doctorul Robertson sttea n hol i se uita la ea,
pe faa lui prietenoas era o umbr de ngrijorare.
Ea i rspunse printr-un zmbet ters pe cnd
traversa camera.
Sunt bine. Cum se simte Nick ?
n dimineaa asta este contient i a traversat
ncercarea destul de bine. Trauma generat de
ultimele dou zile a avut totui un efort puternic.
n ce fel ?
Pi, aa cum am spus i seara trecut,
oboseala extrem i stresul l afecteaz puternic, iar
medicaia a fost ca o lovitur n brbie. Sedativele au

tendina s deprime sistemul nervos central aa c a


trebuit s suporte un dublu efect. Centrii de control ai
sistemului locomotor au fost afectai i mai are i
probleme cu vorbirea. O s doarm mai toat ziua, dar
mine trebuie s revin la terapie, neaprat.
Inactivitatea este deosebit de nerecomandat n cazuri
de acest gen.
Sydney i scoase din garderob canadiana
doctorului i l ajut s se mbrace.
Ce facem dac vrea s se duc acas ?
Doctorul i arunc o privire ptrunztoare.
Dac chiar vrea, ducei-l acas. Orice presiune
asupra lui poate s-i agraveze situaia.
i vr minile n buzunarele canadienei i o privi
cu atenie.
A fi mai linitit dac a ti c st aici, unde
este cineva care s-l controleze din cnd n cnd.
Tocmai a trecut de punctul critic.
Ea i zmbi cu un zmbet rutcios.
M ndoiesc c Nick va fi de aceeai prere cu
dumneavoastr.
Doctorul deschise gura ca i cum ar fi vrut s o
ntrebe ce vrea s spun, apoi renun. i ddu searna
c se petreceau aici nite lucruri despre care nu tia
nimic, aa c schimb subiectul.
Nu v speriai de felul cum vorbete. Cnd este
nervos sau tulburat, are tendina s aib dificulti i
asta l scoate din mini. Aa c trebuie s vorbeasc
ct mai puin posibil. i avei grij cu bastonul. De
obicei folosea un cadru un fel de suport cu patru
picioare atunci cnd era singur. Nu-i place s-i ajute
cineva, aa c precis va fi puin nosigur n micri.
Se apropie de u.
Am s fiu la spital n dimineaa asta i apoi tot
restul zilei voi fi la centrul de reabilitare. Anunai-m
dac se duce acas i o s am grij s trimit pe ineva
din personal s treac i s vad oc-i cu el.

Sydney i deschise ua i ei iei n hol.


Da, o s v sun. i v mulumesc.
Pentru puin.
Doctorul i aranj gulerul i se ndrept spre lltt
Sun-m dac apare ceva nou.
Da, da.
Ea atept pn cnd se nchise ua liftului i
upol se ntoarse n apartament, cuprins de o oboseal
prin tot corpul. nchise ochii i se rezem du u, fr
vreo dorin s fac fa zilei care ncepea. n cele din
urm, cu un oftat obosit, ea se sfor s se mite.
Ezit n camera de oaspei, apoi i adun forele
i intr. Nick zcea pe spate, cu privirea n tavan,
mna lui dreapt pus pe frunte, mna strng zcea
eapn pe piept. Cnd intr ea, ntoarse capul s-o
priveasc. Faa lui nu trda nici un sentiment i o privi
fix, apoi se ntoarse cu spatele la ea i nchise ochii.
Rnit de gestul lui, ea se ntoarse i prsi
camera, nchiznd ua fr zgomot n urma ei. Se duse
la buctrie i deschise obloanele, apoi umplu
automatul cu cafea. Lu un batic gros din ln
cardigan, care atrna de mnerul uii de la cmar, l
puse pe umeri apoi se afund n fotoliul de la captul
mesei. O cuprinse un frig teribil, nct tremur. Sydney
tia c se atepta la o suferin ct se poate de crud
n cazul n care l-ar fi lsat din nou pe Nick n viaa ei,
dar nu era nc pregtit pentru sentimentul de
vinovie mrturisit. Mcar acest sentiment putea
spune c l depise.
Nu prea ari bine.
Obinuit cu intrrile silenioase ale lui Malcolm,
ea ridic ochii i i arunc un zmbet ntr-o doar.
Nu m simt bine.
Atunci de ce nu te culci vreo dou ore, timp n
care o s am eu grij de el?
Ea privi fix spre el o clip, apoi oft i scutur din
cap n semn de refuz.

Nu pot, Malcolm. Am o ntrevedere important


peste... se uit la ceasul de la mn ... dou ore.
i nu pot s-o amn. Am tot ncercat s aranjez ceva cu
oamenii tia de dou sptmni de zile.
Malcolm scoase un sunet dezaprobator pe cnd
se rsuci n scaun i ajunse s-l clreasc.
Trebuie s te odihneti.
Ea reui s zmbeasc din nou.
Poate dup-amiaz.
Eu am destul timp liber n dimineaa asta, i
spuse el. N-ai vrea s am eu grij de el?
Epuizat de atta efort i emoii, Sydney se sfora
s nu dea drumul la lacrimi.
Poi? Nu a vrea s-l las singur, nici mcar
pentru dou ore.
Malcolm plec n jos capul i i trecu degetul
mare peste buza de jos.
Pentru dumneavoastr, nu cred c este bine i a
el rmne aici.
Sydney se uit n alt parte, deoarece nu dorea
s vad cu ct nelegere o privea omul ucesta masiv.
Era prea trziu ca s mai evite dozastrul. Trecuser ani
de atunci.
Abia spre prnz reui s scape de la birou, acum
depise momentul oboselii maxime i era animat de
o anumit stare de atenie vie care i amplifica orice
senzaie. Luminile o ptrundeau, sunetele erau prea
violente i micrile i ddeau o senzaie de ameeal.
Cnd iei din lift, simi semnele unei dureri de cap de
categoria ntia, care se pregtea.
Intrnd n apartamentul linitit, ea i puse
servieta pe mas i tocmai voia s pun mantoul n
cuier cnd apru Malcolm n hol.
Cu minile n olduri, el o privi un minut, apoi
insufl uurat.
Avem probleme.

Sydney bg baticul n buzunarul mantoului i se


ntoarse spre el, pregtit pentru orice situaie.
Ce anume?
Malcolm ddu din umeri.
Nu tiu. Dup ce i-am dat s mnnce de
diminea el a dormit n continuare, apoi cam acum o
or a devenit foarte agitat. Mi-a spus c vrea s
mearg acas. nc este foarte slbit nct nu prea
eram de acord s i vr ntr-un taxi. I-am spus c va
trebui s te ateptm pe tine.
Sydney nu rspunse nimic gndindu-se ce s
fac, apoi spuse obosit:
S-a mbrcat deja?
Da. S-a mbrcat singur, dei asta l-a epuizat, lam spus c imediat ce vii o s-l ducem acas. L-am
sunat pe doctor i am aflat adresa.
Dar cum se simte?
Are probleme cu coordonarea micrilor i nu
prea vorbete, dar este contient de tot ce face. de
asta sunt sigur.
Ea i lu mantoul din cuier.
Aduc maina la intrarea din a dac poi s-i
cobori pn la antret.
Nu-i nici o problem.
El se opri n faa uii de la dormitor, rmnnd cu
mna pe mnerul uii.
Poate c aa este mai bine, domnioar Foster.
Da, spuse ea calm. Poate este mai bine.
Odat ajuni jos, Nick acion ca i cum Sydney
nici nu exista. Fr s protesteze el l ls pe Malcolm
s-l ajute s se aeze pe scaunul din dreapta i s-i
pun centura de siguran. Expresia figurii lui era
rvit i ochii Iui aveau o privire stranie, parc fr
focalizare i era evident c mergea scrnind din dini.
Sydney sttea nemicat, monturile degetelor de la
mn erau albe att de tare strngea volanul,
stpnindu-se s ncerce s ajute cu ceva. Dup cum

arta chipul lui Nick ea tia c el nu voia ca ea s-l


priveasc mcar i cu att mai puin s-l ating, nct
ea privi n alt parte.
Dup ce mai verific odat, Malcolm i ddu lui
Nick bastonul i nchise ua, dup care se aez pe
bancheta din spate. Prea c i citete gndurile
deoarece el scoase din buzunar o hrtie i citi cu voce
tare adresa.
Sydney ddu din cap aprobator i ntr-o tcere
apstoare, insuportabil ea o lu pe strada principal.
Dup ce porni maina, Nick i ls capul pe suportul
scaunului i nchise ochii, de parc nu i mai rmsese
nici un pic de energie n trup. Ea i arunc o privire
fugar, apoi privi n alt parte, incordndu-i gtul pe
cnd cuta s fie tare i s nving durerea din piept.
Drumul pn la casa lui Nick dur cincisprezece
minute, dar lui Sydney i se pru c a durat o
eternitate, nct atunci cnd parc n faa casei simi o
eliberare cutremurtoare.
Construcia simpl, ca o cutie, fr lift, gri i cu o
faad veche, avea pereii albi-decolorai scorojii.
Curtea avea zone golae ici-colo, iar iarba invadase
straturile de flori, acoperind bordurile nengrijite. Tot
locul avea un aspect nengrijit, dar Sydney cuta s nu
observe toate astea. Pereii scorojii i straturile de
flori ngrijite nu fuseser niciodat n atenia lui Nick.
n clipa n care arunc cheile n poet avea dinii
strni. Deschise ua i iei din main. Atept pe
trotuar ct timp Malcolm l ajut pe Nick s ias din
main, ncercnd s-i nfrng durerea care-i fcea
capul s zvcneasc.
Mergea lng Malcolm , care urmrea fiecare
micare a lui Nick care nainta pe drum.
Are la el cheile?
Malcolm ridic din umeri, apoi l ntreb pe Nick.
Ai la tine cheile, Nick?

Sprijinindu-se greoi n baston, Nick cut n


buzunarul jachetei, apoi scutur ncet din cap.
Sunt nuntru.
Malcolm i Sydney schimbar o privire fugar i
ngrijitorul ridic din nou din umeri. Se oprir n faa
singurei trepte de ciment de la intrarea n cldire, i
Nick o travers cu ajutorul unui bra oferit de omul de
lng el. Sydney deschise ua n timp ce cei doi
brbai intrar ncet, ntmpinai de mirosuri de
mucegai, usutori i varz clit. ncepuse s simt cum
durerea de cap o ameete, aa nct trebui s nghit
n sec energic ca s-i menin controlul.
Se cltina ncet, faa lui era tras de atta efort,
dar Nick reui s le indice un hidrant cu un furtun
nfurat n interior.
Sus. E cheia.
Sydney se ntinse i trecu cu mna de-a lungul
capacului de metal, gsi o nchiztoare magnetic. O
deschise i scoase o singur cheie, dup care puse la
loc capacul. Nick art de-a lungul coridorului lung i
slab luminat.
Pe aici.
Sydney deschise ua i simi cum o cuprinde iar
frica. nchise ochii i i fcu curaj, dup care i urm
pe cei doi oameni n camer. Camera era srac
mobilat, dar era dotat cu toat aparatura necesar
pentru un locatar handicapat. Fu chiar mai mult dect
uurat cnd vzu c, dei avea nevoie de un zugrvit
nou, apartamentul era deosebit de curat.
Malcolm se ndrept spre u.
O s trebuiasc s fac rost de nite lucruri,
domnioar Foster, aa c o s m duc la cea mai
apropiat prvlie pe care am zrit-o n col. V atept
n main.
Sydney nelese c el ncerca s aib tact, dar
gndul c va rmne singur cu Nick, chiar i numai
pentru cteva momente, o ngrozea mai mult dect i

plcea s recunoasc. Ea simi un soi de strngere de


inim atunci cnd ua se nchise dup el.
Evit s se uite la Nick, deschise poeta, iar
degetele i tremurau pe cnd i cuta cheile. Se chinui
s gseasc ceva ce ar putea s spun nct nA nu se
aleag cu reprouri, dar n minte nu-i venea nimic. Cu
sufletul la gur, apuc n cele din urm cheile al cror
metal ascuit o tia n palma strns n jurul lor.
Sydney.
Tonul lui era aspru i se simea o oarecare lui le
care o nghe. i adun ultimele resurse ca s pont
s se ntoarc spre el i s-l priveasc.
Ochii lui erau reci i undeva, departe, iar un
muchi de pe fa juca n timp ce el o privea. Urm o
HnMe grea, apoi el vorbi din nou.
De ce?
Ea ncerc s evite discuia.
Ce de ce?
El continu s o priveasc fix cu aceeai plivire
dezgustat pe care o observase i mai devreme.
De ce programul sta?
Inima ei ncet parc s mai bat o clip i ea
ncerca s scape de ntreaga lui acumulare de furie.
Cum de ai aflat?
Am i eu... metodele mele.
Ea nu-i rspunse, el miji ochii. Cu un efort
deosebit el pronun urmtoarele cuvinte.
Faptul c mi-ai pltit tratamentul... i-a uurat
sufletul?
Sydney l privi drept n ochi o clip, apoi se
ntoarse spre u, avnd ceva nenatural n micri.
Nimic nu-mi va putea uura vreodat sufletul
opti ea, i se opri brusc.
Mai nainte ca Nick s se poate deplasa ca s
ajung lng ea i s-o opreasc, ea plec. Bufnitura
uii trntite ls n linitea care rmsese n urma ei
un ecou care se stingea ncet.

Durerea de cap care o ncercase pe Sydney se


transform ntr-o migren cumplit i tot ce mai reui
a fost s se strecoare prin traficul aglomerat de ia acea
or fr s i se fac ru. Cnd ajunse n parcajul ei,
ochii i ardeau, iar durerea aproape c o orbise, l-a fost
necesar pn i ultima pictur de energie de care
mai dispunea ca s poat iei din main i s ajung
pn la poart.
Atept pn cnd prietenul ei o deschise, fiindu-i
fric s se mai mite de team c se declana o criz,
mai nainte ca s poat ajunge la ua apartamentului.
Malcolm i arunc o privire ngrijorat.
Vin cu dumneavoastr. Nu prea artai c
putei s v descurcai singur.
O s m simt bine, spuse ea.
Avea buzele albe.
N-am dect o durere de cap ngrozitoare, att.
Suntei sigur?
Ea reui s schieze un zmbet.
Da, sunt sigur. O s iau cava de cap i o s
m bag n pat.
ngrijitorul i deschise ua i ea se urc n lift.
Dac avei nevoie de ceva, m chemai, da?
Da.
O mai privi odat ngrijorat, apoi ls s se
nchid ua.
Mergi direct ia culcare.
Ea se sfor s zmbeasc din nou.
Promit.
Mersul cu liftul i accentu ameeala. Cu un efort
deosebit de voin ea reui s intre n apartament.
Faa ei era alb ca varul cnd ajunse la baia din
camera de oaspei. Se simea ngrozitor, capul prea
c i explodeaz la fiecare ridicare a coului pieptului.
tia c acum nu mai poate reine n stomac nici un
medicament, aa c se tr pn la dormitor,
tremurnd att de puternic nct de abia dac reui s-

i descheie nasturii de la bluz. i era groaznic de frig.


i inu dinii strni ca s nu clnne, arunc
mbrcmintea i se bg n acelai pat pe care l
prsise Nick cu puin timp n urm. Aternuturile nc
mai pstrau mirosul lui. Ea i vr faa n pern, fr
s-i mai doreasc altceva dect s se scufunde n
uitare. Nu mai dorea dect s scape odat de durerea
aceasta de cap, de durerea din suflet, de tot i de
toate.
ABIA MULT MAI TRZIU, n timpul nopii, Nick
Novak se trezi fa n fa cu propriui lui infern.
Nu i se mai ntmplase s treac printr-o stare
att de disperat, o senzaie de frustrare clocotitoare
generat de incapacitatea lui, ca aceea care l npdi
dup ce plec ea. Nu putuse s vin lng ea, nu
putuse s-i descarce furia asupra ei, nu putuse s-i
arunce n fa ct de mult o dispreuia. N-a fost n
stare s fac nimic altceva dect s stea ca un prost i
s tremure, trdat de propriul corp pe care nu era n
stare s-l conduc. Cnd se nchise ua n spatele ei,
ajunsese aproape de o criz de violen pe care nici nu
mai ncerca s i-o explice.
Dar acum era i mai ru. Nu numai c datorit
strii de furie corpul lui nu mai rspundea la comenzi,
dar aa cum zcea n pat simi c nici mintea nu-l mai
asculta. Nu-i mai putea controla gndurile aa cum o
fcea altdat, amintiri pe jumtate uitate reveneau i
l torturau. Era lipsit de aprare n faa lor, tot aa cum
nu putuse s se apere de propria lui furie. Numai c
furia acum trecuse i el nu mai avea cu ce s se
protejeze contra durerii care-l sfia. Dumnezeule, mai
bine nu ar fi vzut-o niciodat. Nu ar fi trebuit s se
duc la ea ca s-o vad.
Nu-i mai amintea nimic de modul n care
ajunsese la apartamentul ei. Era totul numai o cea
imagini i senzaii neclare i disparate. ns figura ei,

aa cum o zri n prima clip, sub lumina slab a


garajului subteran, va rmne pe vecie n mintea lui.
Nu avea dect s nchid ochii i ea i aprea n fa,
vedea limpede orice detaliu, orice culoare a imaginii.
Fcu un efort considerabil s renune la aceast
imagine. Numai c ea rmsese ascuns n canalele
profunde ale minii lui, iar emoiile prin care trecuse n
ultima vreme l doborr.
La un anumit moment din noaptea trecut, se
luptase cu ceaa pe care i-o produsese medicamentul
i timp de o clip cumplit, nu-i dduse seama unde
se afla. Dar atunci o zrise pe ea cum dormea n
fotoliu, cum respira profund i linitit, sub lumina slab
care o umbrea uor. O clip s-a gndit c cei
cincisprezece ani care trecuser nu au fost altceva
dect un vis urt i simi parc o uurare. Se ntorsese
ca s-o gseasc i o gsise n fine.
Prin cea ncepu s-i aduc aminte, i aminti de
ce venise. i aminti totul cu excepia furiei care l
adusese la ea. Acea emoie cumplit, devastatoare
dispruse i el se simea lipsit de aprare. i nu putea,
Doamne Dumnezeule, s-i ia ochii de la chipul ei.
Trecuse aa de mult timp, ngrozitor de mult timp
i vechea durere i cuprinse din nou pieptul. Fusese
att de dulce, ca o figurin lucrat de un maestru, cu
prul ei des i nchis la culoare, care arta n contrast
cu pielea ei ca o blan de nurc. Privirea lui rmsese
aintit asupra ochilor ei care clipeau, cu genele ei
lungi, asupra pomeilor ei conturai, asupra gurii ei moi
i n acest fel durerea lui deveni i mai insuportabil.
Atunci dorise s o ating. Nu s-o trezeasc, ci doar s
ntind mna i s-o utlng. Numai c muchii lui
refuzau s rspund la comenzi i el zcea aa, n
captivitatea corpului lui, intr-o stare care amesteca
frustrarea i dorina. Starea emoional fusese att de
intens nct nproape c nu mai distingea nimic i
nchise ochii, ruinat de slbiciunea lui. Dumnezeule,

ar fi acceptat Art i moar numai dac ar fi putut s se


mite spre a i s-o ating.
Nick se lupt cu sentimentele sale rvite de
aceast amintire. O dorise cu cincisprezece ani n
urm, o dorise de nenumrate ori de atunci ncoace i
o dorea i acum. O singurtate sfietoare l cuprinse
i n tcerea linititoare a nopii, ls s-i scape un
geamt profund.
ZIUA URMTOARE a fost ntunecat i acoperit,
dar abia spre sear ncepu s plou. Picturile de
ploaie cdeau cu un clipocit n timp ce Sydney studia
documentele risipite pe birou.
Dosarul era de la doamna maior Henderson i
reprezenta povestea cazului Jenny Cord. Lui Sydney i
se fcu ru la citirea lui. Victim a unei agresiuni
sexuale din partea tatlui ei vitreg la vrsta de nou
ani, agresiune repetat frecvent, nsrcinat la
doisprezece ani, i se impune cu fora s prefere un
avort, la treisprezece ani era prostituat, la
paisprezece ani se droga n mod curent. i acea parte
din societate ursuz, neptat i nemurdrit s-a
retras n tunurile ei de filde, nfiorat de ce devenise
ea. De parc o feti de nou ani ngrozit, singur,
atent mereu la ce zgomote se aud dincolo de ua
dormitorului ei, care nu tia cum s opreasc tot ce
urma s se petreac putea s-i dirijeze propria-i
soart.
Dac acea parte a societii, neatins i
nernurdrit ar fi tiu ce numr impresionant de copii
ai strzii au fost molestai sexual, copii care au fost
trdai cu brutalitate, tocmai pentru c erau copii mici
i tineri, de ctre cineva care avea un rol de printe,
atunci ei n-ar fi ndrznit s fie aa de necrutori, de
acuzatori.
Stpnindu-i furia profund i arztoare care
mocnea n ea, Sydney se concentr asupra celuilalt

document din dosar. Nici acesta nu era, dect n mic


msur, mai puin tulburtor.
Munca lui Jenny n cadrul sectorului social reuise
s o scoat din ghearele sistemului cu viteza luminii,
fata reui s ajung s fie admis ntr-o clinic din
Statele Unite. Sydney primise i un prim raport
preliminar prin fax. Fata era retras i nu sttea de
vorb cu nimeni, dar n principiu participa la aciuni.
Asta era n definitiv tot ce i se putea cere n acest
moment.
Incapabil s citeasc mai departe, Sydney i
scoase ochelarii i-i ls capul pe speteaza scaunului.
nc mai resimea efectele nopii nedormite i ale
migrenei care o chinuise nct ea i mas cu
ncetineal ceafa, ncercnd s mai reduc din
tensiune. Oft i nchise ochii, fiind contient c va
trebui pn la urm s-i adune tot curajul i s dea
ochii cu Nick, mai devreme sau mai trziu. Ar fi
preferat ct mai trziu, dar pentru binele lui Niok,
renun la orice amnare.
Peter Robertson o sunase mai devreme n aceeai
dup-amiaz ca s-i spun c Nick nu a venit nici azi la
edina de terapie. ngrijorat de faptul c fostul poliist
continua s lipseasc, eful programului de reabilitare
l sunase. Nick s-a exprimat clar c nu inteniona s
mai vin la tratament. i spusese doctorului c
considera c este o pierdere de vreme, c el nu
progresa i c se sturase. Sydrtey tia c nu acestea
erau adevratele motive. Adevratul motiv era faptul
c se amestecase ea.
tia destul despre leziunile la creier ca s i dea
seama c fr o terapie serioas, starea lui Nick va
ncepe s se deterioreze curnd. Ultimul lucru pe care
l dorea era ca el s renune la tot ce muncise i
realizase n aceast perioad.
i roti scaunul i privi la fereastra stropit de
ploaie, cznd pe gnduri. Nu voia s rite s se

deprteze cu totul de program. Poate c dac ar fi n


stare s-l conving c aducea un serviciu ceru cu
disperare de societate, poate atunci el ar deveni mai
rezonabil. Dar, n acelai timp ea tia c va trebui s
fie deschis fa de el, mai nti va trebui s-i spun
deschis de ce a finanat acest program. Spera c o s
gseasc tactul necesar.
Recepion timp de cteva momente sunetele
odihnitoare, plcute fcute de ploaie pe fereastr, apoi
oft i se ridic. Nu-i amintea altceva ce ar fi dorit s
evite mai mult, dect s-l vad pe Nick nc o dat.
Cldirea prea i mai mrunt aa plouat i pe
nserat i ea fu cuprins de un tremur atunci cnd o
apuc pe aleea ngust. Se strnse mai tare n trenciul
ei cnd o rafal de vnt fichiui colul cldirii,
mprtiind gunoaiele care se rostogoleau pe strada
ud i goal.
Aceleai mirosuri o ntmpinar iar la intrarea n
cldire, ea ns ncerc s le ignore, dar un val de
ngrijorare o cuprinse, uscndu-i gura. Acest sentiment
se accentu pe msur ce cobora prin coridorul slab
luminat care ddea spre ua lui Nick. Se opri la u,
apoi i fcu curaj i btu.
E deschis.
Inima ei btea n ritm nebunesc i ea ezit din
nou un pic pn cnd puse mna pe mner i intr.
Nick tocmai venea de la buctrie, sprijinindu-se
pe cadru. Cnd vzu cine intrase, el nghe.
Sydney se chinui s i pstreze calmul, intrnd n
camer i nchiznd ua, spernd c el nu va observa
ct de nervoas este.
Noroc, Nick.
El o privi o clip fix, apoi se uit n alt parte, n
timp ce muchii feei lui se ncordar.
Ce vrei?
Ea ncerc s nghit, dar nu reui iar vocea ei era
nesigur.

Cred c este cazul s stm de vorb.


El i arunc o privire sarcastic, apoi se uit n
alt parte.
Despre ce?
Despre program.
El o privi, vocea lui deveni tioas.
Poi s faci ceva cu programul tu afurisit. i
acum iei afar din apartamentul meu.
Simind c o s fie oricum cea care va pierde din
confruntarea asta, i adun forele.
O s-i spun ceea ce am de spus, dup care o
s plec, dar eti dator pentru alii ca tine s m asculi.
Muchii maxilarului lui se ncordar, iar el se
ntoarse cu privirea spre fereastr.
Sydney i aez cu grij poeta pe braul unui
scaun-balansoar vechi dup care i vr minile n
buzunare, rugndu-se ca mcar vocea s-i fie mai
puin tremurtoare dect minile.
Da, am oferit fondul iniial pentru programul de
reabilitare. Nu spun c nu. Dar n ultimele luni, mi-am
dat seama ct de important este acest program n
realitate.
Se opri, cutnd cuvintele cele mai potrivite,
cutnd cu disperare s se fac neleas.
Cea mai mare parte a recuperrilor pacienilor
cu afecte ale creierului au fost realizate pn acum cu
ajutorul voluntarilor. i toi cei care au participat au
fost deziluzionai pacienii, doctorii, familiile,
voluntarii. i acum din cauza ta, programul a luat
avnt. Doctorul Robertson a pus n aplicare un
program de tratament agresiv i creator care a nceput
s dea rezultate. i din cauza lui, programul a reuit s
primeasc nite fonduri serioase de cercetare.
Ezit, vocea i se tie i abia opti.
i mai este i aportul tu.
Ea trebui s atepte un moment ca s scape de
nodul din gt.

Doctorul Robertson spune c n-a'mai avut un


pacient aa de bun ca tine. C i te-ai druit cu toat
fiina ta, c te-ai luptat cu condiii aproape imposibile
cu o hotrre extraordinar.
Se ntoarse, luptndu-se s-i opreasc lacrimile,
l-a fost necesar un moment ca s poat continua.
Nu arunca totul la gunoi numai din cauza mea.
Nu i descuraja pe toi din cauza asta.
Gtul ei se ncordase aa de tare c nu mai putea
vorbi, i terse ochii cu dosul palmei, apoi apuc
poeta i se ntoarse ctre u.
Tocmai atingea mnerul uii cnd el vorbi, cu un
ton aspru.
Sydney.
Ea ncremeni, cu spatele la el, nc nesigur dac
s se ntoarc.
Urm o tcere tensionat dup care el vorbi din
nou.
De ce?
Stpnindu-se cu greu, n mod evident, ea se
ntoarsa, cu ochii plini de lacrimi.
Pentru c, opti ea ntretiat, pentru c n-am
putut s suport s te vd n halul sta. N-am putut s
suport s te vd cum te lupi din greu, fr s dispui
de echipament corespunztor, fr un personal instruit
corespunztor, fr terapia cea mai potrivit.
i terse din nou lacrimile, cu o not de
vehemen n voce.
N-am mai putut suporta, Nick.
Simea nevoia disperat de a iei, aa c se
ndrept spre u.
El o strig pe nume, dar ea nu se mai uit atunci
cnd deschise ua, avnd n gnd numai dorina de a
scpa mai repede. Dup care se auzi un zdrngnit
sinistru n urma ei. Se ntoarse.
Nick zcea lat pe podea, cu bastonul lng el. Ea
nelesese pe loc c el ncercase s vin dup ea.

Nick, Doamne...
Reacia ei fu extrem de rapid. i strecur un
bra n jurul mijlocului lui n timp ce el se zbtea ca s
se ridice; simind ct de tare tremur, ea se ngrijor i
mai tare. Fr ca s-i dea seama c propiile-i brae
tremurau ngrozitor, ea i petrecu braul pe dup
umerii ei i i trase cu greu genunchii sub el.
Sprijin-te de mine, Nick. Sprijin-te i ls-m
s te ajut.
O apucase disperarea cnd vzu cum se chinuie
la fiecare micare, ct de ncordat i de necoordonat
acionau muchii lui, dar cel mai mult o mic atunci
cnd vzu micarea lui ctre baston.
Braul lui se strngea convulsiv pe dup umerii ei,
iar el i spuse printre dini.
Bastonul. Am nevoie de el.
Strnsoarea lui nu slbi; ea i ddu seama c ei
avea nevoie i de ajutorul ei dar i de baston pentru a
se putea ridica. Ea i trecu mna n jurul spinrii lui,
ncercnd s echilibreze greutatea lui cu cea a ei, n
acelai moment ea se ntinse, apucnd un picior al
unui aparat de gimnastic cu mna rmas liber. l
trase spre ea, apoi l aez la ndemna lui. Simea
cum el i adun forele atunci cnd se sprijini de
aparat, apoi cum cu o sforare cumplit el se chinui s
se ridice. ncordndu-se ct putea, ea prelu ct se
putea din greutatea lui, ridicndu-se odat cu el. El
oscil un moment, apoi strngnd din dini, sttu
drept. Pe fruntea lui apruser broboane de
transpiraie, dar n cele din urm putu s-i ndrepte
complet picioarele. Sydney urmri cum i echilibreaz
poziia corpului, apoi ridic ochii spre el. Nu mai
vzuse pn atunci atta hotrre, l cuprinse mai
strns n brae, simind c se sufoc de atta mil. l
ls o clip, apoi continu.
Crezi c poi s ajungi pn la pat?

El nchise ochii i ncuviin, apoi cu un efort


considerabil fcu un pas. Se opri, sprijinindu-se de
Sydney n momentul n care mic bastonul. Ochii ei se
umplur de lacrimi cnd nelese semnificaia acestui
gest mrunt.
Cnd ajunse cu el n dormitor, corpul lui ncepu s
tremure i mai tare. Ea aprinse lumina cnd trecur
pragul uii, atunci se aprinse i lampa de pe noptier.
Simi o uurare cnd vzu c el avea un pat de spital
mare, echipat cu un cadru pus deasupra care susinea
un aparat n form de trapez, precum i prghii i inele
pentru exersare.
Ternndu-se c va cdea dac i d drumul, ea
continua s-l sprijine pn cnd el apuc un cadru.
Abia auzi cuvintele lui aspre.
De aici, m descurc i singur.
O cuprinse din nou teama atunci cnd ncet
sprijinul ei i cu sufletul la gur, l privi atent cum
manevra. Se ntmpl aa de repede, nct ea se
sperie. N-ar putea descrie mai bine micarea dect ca
o cdere bine gndit, perfect calculat. Se pomeni c
zmbete tremurnd toat.
Asta a fost formidabil. M-ai speriat, dar a fost o
micare foarte reuit.
El inea ochii nchii, dar ea observ un zmbet
foarte slab. Simea nevoia s plng.
i ridic picioarele pe pat i i scoase pantofii, apoi
ddu la o parte cuvertura. El continua s in ochii
nchii ct timp ea l nveli i nu-i deschise dect cnd
ea i trecu mna peste pieptul lui.
Spune-mi ce s fac, spuse ea calm.
Ei o privi n ochi cteva momente, cu ochi
indescifrabili, apoi arunc o privire spre msua de la
captul patului.
Pastilele.
Ea se ridic i lu un flacon cu capsule albe i
maro. El scutur din cap.

Nu. Cele albastre.


Privi repede n toate prile i gsi flaconul.
Cte?
El se chinui mult ca s poat pronuna.
Dou.
Desfcu capacul i turn dou pastile n palm,
apoi puse capacul la loc i ls jos flaconul.
Lu un pahar cu ap de pe noptier i reveni
lng el. i ddu pastilele, trecnd o mn pe dup
umeri, simind o senzaie protectoare atunci cnd i
aduse paharul la buze.
El nchise iar ochii i bu nsetat, apoi fcu un
semn slab cu capul. Nedorind s renune la contactul
fizic cu el, Sydney puse paharul pe mas i i retrase,
fr s vrea, mna din jurul lui. Ochii ei erau ntunecai
de ngrijorare.
Medicamentul sta va opri tremuratul?
El fcu semn cu capul c da.
Sprijinindu-l de cealalt parte cu braul, ea se
aez pe marginea patului i se uit la el. Mngindu-i
uor prul, ls s coboare mna ei i l mngie pe
frunte. n timp ce l privea nu scoase o vorb,
continund cu mngierile odihnitoare, molcome,
ateptnd ca medicamentul s-i fac efectul.
ncetar tremurturile i respiraia lui deveni
profund i egal. Un moment ea crezu c el adormise,
dar simi cum ncerca s-i mite mna lui afectat,
cea stng. i lipi mna de faa lui.
Ce este? murmur ea.
El deschise ochii i o privi n ochi, faa lui
destinzndu-se deodat. Expresia feei lui i atrase
atenia, ncepu s-i mngie tmplele din nou, cu o
atingere uoar i hipnotizant. Dar el nu nchidea
ochii. Se uita ntr-una la ea, fr s-o scape din ochi o
secund i ea simi c se frmnt tot mai mult.
ncerc s-i ridice din nou braul i ea percepu n
privirea lui, de data asta, c se simea frustrat.

Ce este Nick? Ce vrei? ntreb ea ncet.


Prul tu, murmur el hrit.
Ea l privi o clip, renelegnd ce vrea s spun ,
dar n cele din urm nelese i i ridic mna i i lipi
palma de obrazul ei. Respirnd greu, nchise ochii i se
supuse atingerii lui.
Nu se ateptase la sentimentele debordante care
o invadar atunci cnd simi degetele lui n prul ei.
Emoia o sugrum de-a dreptul, atunci cnd mna lui i
se plimb pe fa, mngindu-i cu durere sprncenele,
ochii, gura de parc ar rememora fiecare linie, fiecare
detaliu, doar prin atingere.
Era atta tandree n atingerea lui, atta dor la
fiecare atingere prelungit, nct aproape c o adusese
la limita rezistenei i nu mai putu reine un hohot de
plns. i aps mna pe gura ei, ncercnd s rein
declanarea plnsului, dar nu mai putu n nici un fel.
Lacrimile curgeau fr s mai poat fi reinute de-a
lungul obrajilor i ea se chinuia s inspire cu toat
durerea sfietoare din piept.
El i trecu un deget de-a lungul buzei ei
inferioare, apoi mna lui se strnse pe brbia ei n
timp ce-i optea numele.
Ea se lupt s nghit n sec atunci cnd deschise
ochii, att de profund era durerea din vocea lui.
Arta tras la fa, cu o privire ntunecat i
chinuit de efortul pe care l fcea cnd vorbea. Vocea
lui adunase durere, i mnie i o dorin disperat care
se revrs atunci cnd vorbi iar.
Rmi.
Ea l privi fix, tot trupul ei era contractat datorit
durerii pricinuite de atta speran.
El nchise ochii.
Te rog,... nu pleca.
Scncind ea l cuprinse cu braele, dnd drumul
sentimentelor zgzuite i i strnse capul la piept.

ntrit de propriile sentimente debordante, el


reui s i trag minile pn pe spatele ei. Cnd o
strnse n brae cu toat fora de care dispunea, tot
trupul lui se cutremur din nou.
nvins de sentimente att de primordiale, att
de profunde, ea de abia mai putea scoate vreun sunet,
nct opti.
Rmn.
Simea tensiunea care l bloca pe el cu tot efortul
de a se controla, apoi el se ridic n capul oaselor
respirnd greu i-i vr capul lng gtul ei,
transpirase tot.
Vreau... doresc...
Vocea lui devenise hrit i ntretiat n timp ce
el ncerca s o strng i mai mult la piept.
Te rog, Sydney.
Ca un rspuns la dorina sa neexprimat, ea se
ntoarse n braele lui, lipindu-se cu tot trupul de el. El
o inea strns, mna lui slbit era parc animat de o
nou energie n timp ce durerea, suferina i
singurtatea care alt dat i separase acum i unea
mai strns.
DEASUPRA CAPETELOR LOR se deslnuise
furtuna i ploaia cdea pe pmnt cu o for ntrit de
vnt, dar Sydney nu sesiza dect vag natura
dezlnuit afar. n ultima jumtate de or fusese
despuiat de orice mijloc de aprare i se simea
moale, zdrobit i epuizat, de parc ar fi trecut printro lupt fizic violent. Se simea golit, de parc toat
durerea acumulat dispruse, mcar pentru o vreme
cel puin.
i trecea ncet degetele prin prul lui Nick,
strngndu-i mai tare capul la piept. Vocea ei era
foarte siab.
Nick?

El se mic fr s se dezlipeasc de ea, ncet i


dureros, ca s stea mai comod.
Lipindu-i obrazul de cretetul capului lui, ea
nchise ochii, nedorind s sparg tcerea, dar n
acelai timp era contient c dac nu se ridic acum
nu se va mai desprinde de el niciodat. i trebuia s-i
lase un mesaj lui Marg la robotul telefonic. Mna ei
alunec spre brbia lui i apoi i mngie urechea.
Nick?
Ce este?
Vocea lui era groas, de parc ar fi fost drogat
puternic i s-ar fi luptat s nu doarm.
Trebuie s dau un telefon i va trebui s nchid
ua. Lipsesc numai un minut, bine?
O clip el nu se mic, apoi inspir profund. Se
rsuci pe scaun cu un efort fizic deosebit. Cnd ea se
desprinse de el, o privi. Sttea cu o mn puste ochi i
muchii feei erau epeni. n sufletul ei se cuibri iar
nesigurana. Cum sttea el, prea cu gndul aa de
departe, de parc s-ar fi retras n adncul sufletului
su.
Ea ezit un moment, apoi se ddu jos din pat,
cltinndu-se pe picioare cnd prsi camera. ncuie
ua, ddu telefonul, apoi stinse toate luminile mai
nainte ca s intre n baia de lng dormitor. Tocmai
cnd se pregtea s plece, privi n sacul de pe u i
gsi nite treninguri splate de curnd. Alese pe cel
mai uor, i scoase hainele i se mbrc cu el.
Nick nu se micase ntre timp i pe cnd strbtu
camera slab luminat fu din nou cuprins de
nesiguran. ncerc s ignore senzaia care o
frmnta n timp ce-i aranja bluza pe spatele unui
scaun, apoi puse i fusta i pulovrul pe cadru! de
crom de deasupra patului lui. Ce se va ntmpla ns
dac el va regreta c o rugase s stea?
Simea c un sentiment de enervare i cuprindea
mijlocul i se aps cu minile pe coapse mai nainte

ca s se ntoarc cu privirea la el, netiind cum s i


pregteasc retragerea. Cnd i ridic privirea spre ei,
senzaia se amplific.
El i micase braul, acoperindu-i fruntea i o
urmrea cu o privire indescifrabil. Ea i nclet
pumnii, speriat, apoi observ c el i ntindea ncet
braul sntos.
Un moment ea nu se clinti din loc, apoi cnd ochii
ei se umplur de lacrimi, i apuc mna i i prinse
degetele n degetele lui. El o strnse apoi cu mai mult
putere i o trase cu blndee spre el. Sydney simi c
ncepea din nou s tremure din tot corpul atunci cnd
puse un genunchi pe pat i stinse lumina, apoi se ls
n mbriarea lui uoar, lipindu-i trupul de al lui
cnd ei se culc pe o parte. i puse capul pe umrul ei,
apoi se ls puin pe spate i Nick respir zgomotos,
lsnd greutatea trupului lui s i uneasc.
El i schimb braul i i ls mna pe obrazul ei,
jucndu-se cu degetele n prul ei. Ea auzi cum cu un
oftat el i pronuna numele.
Vederea lui Sydney se tulbur iar i i strnse
braele n jurul lui, pe cnd nchidea i ea ochii,
nconjurat de cldura trupului lui.

Capitolul 4
ZORII PTRUNSER PE FURI n camer, fr s
aduc lumin i culoare, cerul spre rsrit era nc
acoperit cu nori negri. O ploaie mocneasc lovea n
geam, acoperind zgomotul oraului i umplnd toat
camera cu o linite de dis-de-diminea.
Nick se mic, cutnd s nving efectul
moleitor al medicamentelor, cnd simi n nri un
parfum necunoscut. i aminti cu o tresrire, deschise
ochii i privi n tavan, timp de un moment inima
ncetase s-i bat. Nu ndrzni s se mite, dar expir
profund simind ceva ca o uurare care i trecu prin tot
corpul. Un moment crezu c viseaz.
Ea dormea cu capul lng pieptul lui, cu un bra
n jurul alelor lui i, dup micarea regulat a
pieptului ei, dormea nc profund. El i trase ncet
perna sub umeri, trase uor mna lui stng, cea
vtmat, din jurul ei i o aez pe spatele ei, pstrnd
n tot acest timp o expresie de sobrietate. De mult nu
mai dormise aa un somn adnc, netulburat, n care
cei cincisprezece ani trecui se topiser. Uitase ce al
naibii de bine era s se trezeasc cu ea, cald i
moale, lng el.
Privi n gol, ochii lui ntunecndu-se pe cnd se
gndi la cele ntmplate n noaptea trecut. Se temuse
cnd nelese c ea trebuie s plece i nu i nchipuia
ce ar fi fcut dac ea n-ar fi ntors privirea spre el,
dac ar fi ieit aa fr s-l priveasc. Nu tia n ce
stare ar fi fost acum. Precis c ar fi fost ntors pe dos.
El respir adnc i o mngie fr s-i dea
seama pe umr, lsndu-se prad parfumului ei. Se
ncrunt puin, era ceva nou. Acum ea mirosea a un
parfum mult mai scump, dar care avea ceva cunoscut.
i mai erau i alte schimbri. Liniile fine din jurul
ochilor ei, care nu erau nainte, cteva kilograme n

plus, dar ce era mai evident era acel aer sigur de sine
nou, i, bnuia el, greu ctigat. Se mira i el de ct de
mndru era de succesul ei. Pe de alt parte, nu l-a
surprins deloc cnd a descoperit c el nu a reuit
niciodat s o domine. Ea era partea necontrolabil a
vieii lui.
Sydney se mic n coasta lui i Nick avu un
moment de team. Ce se va face acum? n ultimele
trei zile avusese attea probleme emoionate i era
att de umplut cu medicamente sedative nct fusese
aproape incontient. Acum era treaz i trebuia s fac
fa situaiei create. i se arta o treab a naibii de
grea.
Nick?
Un moment el se gndi s o lase s cread c
nc dormea, dar tia c va trebui, mai devreme sau
mai trziu, s fac fa situaiei cu curaj.
Ce este?
Vocea ei era blnd, cu o oarecare ezitare
ascuns.
Nu tiam dac te-ai trezit sau nu.
Da. M-am trezit.
Drace, se gndi el, sta da rspuns.
Cum te simi?
El percepu, tonul ngrijorat din vocea ei i se simi
ca un netrebnic.
Sunt bine.
O cuprinse mai strns cu braul, spernd s aib
curajul s spun ceea ce simea.
Dar tu?
Ea ddu din cap i Nick i ddu seama c nu i
rspunse pentru c nu putea, dup care nchise ochii,
urndu-se pe sine, urnd acest zid al convenienei care
exista ntre ei. Sttuser mpreun o noapte ntreag i
acum se purtau de parc ar fi fost strini.
S prepar ceva de mncare?

Dup cum se simea n-ar fi fost n stare s


mnnce ceva.
Da, dac vrei.
Ea se desprinse de lng el i se ridic, iar el
deschise ochii, privind nelinitit la spatele ei drept.
Simea o anume grij n gesturile ei, de parc cea mai
mic eroare ar putea strica echilibrul lucrurilor.
Amndoi mergeau ca pe srm i el era perfect
contient de asta. i exact asta l speria aa de tare.
Dup ce fcu du i se mbrc, nc se simea
nesigur pe sine, dar tia c trebuie s fac fa
discuiei cu ea, indiferent de ct de neplcut ar putea
deveni. Noaptea trecut el greise, nu ea. Nu se simi
mai vesel nici cnd deschise ua la baie i gsi cadrul
pus pentru el. Strngnd din dini el l lu i o porni
spre buctrie.
Sydney l auzise desigur c venea i-i aranjase
un zmbet artificial pe fa atunci cnd el intr. Nu
ndrzni s-l priveasc direct n ochi pe cnd i fcea
de lucru cu o cup cu aluat, vocea ei avea un ton puin
prea vesel.
Credeam c o s-i plac nite plcinte.
El o privea, simindu-se puin vinovat cnd vzu
ct de tare i tremurau minile. ncerc s-i
stpneasc sentimentele pe care i le trezea
slbiciunea ei, ncepu s traverseze buctria, vorbind
cu un ton ct mai flegmatic.
Plcinte, da, sunt bune.
i sprijini bastonul lng chiuvet atunci cnd
ajunse lng ea i trase mai aproape automatul de
cafea. O linite grea se aternu ntre ei ct timp el
umplu cupa i arunc la gunoi zaul, gura lui era o
simpl linie. Nu dorise s se complice cu ea, dar asta
e. i acum era diminea penibil i nu tia ce s fac.
Se mbrbt ca s poarte o discuie ca de la om
la om i se ntoarse tocmai cnd Sydney se ndreptase,
cu tigaia n mn. Vzu licritul lacrimilor n ochii ei i

se nmuie. De cnd o cunotea pe ea, nu o vzuse


niciodat plngnd. Nu pn seara trecut.
Vzu cum i terse iute ochii i expresia lui se
nspri i mai mult deoarece nu voia s aib vreo
reacie la asta. Mintea lui ns se revolt i i aminti
cum o vzuse prima oar, btut i singur i fr
cineva care s-o ajute. l cuprinse un fel de gol n
stomac i avu senzaia chinuitoare c parc pierduse
ceva. n acel moment ar fi fcut orice, i-ar fi vndut i
sufletul numai s fac lucrurile s fie altfel.
Ca i cum ar fi simit ce gndea, Sydney vorbi, cu
o voce plin de tristee i regret.
mi pare ru, Nick. Tare ru.
El nchise ochii, durerea din gt era insuportabil.
nelegea de ce ea avea tonul acela amar n voce. i
mai nelegea i faptul c nu numai pentru lacrimi
cerea ea scuze. Ei i prea ru de relaia dificil care
apruse ntre ei, anii care trecuser, durerea i cel
mai mult o durea c nu mai putea schimba trecutul.
El nghii n sec cu greu i cnd n fine vorbi vooea
lui avea un ton morocnos.
i mie.
i cu asta gata. Att. Nimic mai mult, pentru c
nici nu mai putea fi spus altceva.
ncetul cu ncetul, el vzu c tensiunea se
reducea i c pentru o scurt perioad de vreme se
stabilise o nelegere mut ntre ei. Apoi ea plec.
Era tare ciudat felul n care el nelegea prudena
amndurora, de parc ei tiau c merg pe un teren
minat. Dar limitrile dispruser la un moment dat,
aa c el acum o putea privi n ochi, deoarece ei
stabiliser totui o zon neutr.
Ea inspir adnc, de parc se pregtea de ceva.
Putem acum s discutm despre program?
Nick se ntoarse puin, muchii feei lui se
ncordar. Privind la ploaia care lovea n geam, el ced
cu un oftat.

Da, cred c putem.


Sydney l privi, vocea ei parc l implora.
Te rog, Nick, nu renuna. Te neleg, tiu de ce
gndeti aa, dar este mult mai mult n joc dect...
Ea se uit ntr-o parte, cuprins de nesiguran.
El o privi din profil o clip, apoi termin fraza
nceput de ea.
Este mult mai mult n joc dect mndria mea.
Ea se uit la el, privindu-l fix.
Da, este. Ca urmare a succesului nregistrat de
tratamentul tu, acum dispunem de o nou relaie de
finanare. i asta nseamn c toi cei care particip la
program vor avea de ctigat.
Expresia feei lui Nick deveni ceva mai dur
atunci cnd el se ntoarse cu spatele, nedorind ca
mndria s aib de suferit. Cnd vorbi n cele din
urm, vocea lui avea un ton tios.
Din pur curiozitate, ct de mult te-a costat ca
s m salvezi pe mine?
Ea i evit privirea, i Nick se sprijini de tejghea.
Ct, Sydney? ntreb el.
Ea se ntoarse ctre sob, corpul ei era nenatural
de eapn.
Nu am finanat singur programul. Am bgat
nite bani ntr-un program existent pentru a asigura o
ngrijire de calitate, apoi restul l-a fcut asociaia de
voluntari.
El nu se lsa aa de uor dus.
Ct a fost contribuia ta?
Nu este semnificativ.
Nick nu rspunse un timp, pe buzele lui se citea
c nu avea de gnd s cedeze i continua s-o
priveasc fix. Cnd vorbi n cele din urm, n tonul lui
apruse o duritate evident.
Rspunde la ntrebare, fir-ar s fie. Vreau s
tiu ct.

Urm o tcere grea, apoi ea se ntoarse spre el.


nelese c el nu o va lsa pn cnd nu i va da
rspunsul, aa c n cele din urm ced.
Dou sute de mii n doi ani.
Dumnezeule!
El o privea mut de uimire. tia c este scump, nu
gseti un doctor ca doctorul Robertson i nc trei
specialiti, i cu aparatur pe deasupra, pentru o
pung de alune. Ceva ns i veni n minte, o frntur
dntr-o conversaie uitat de mult, ceva c programul
ora garantat.
i pentru ci ani ai garantat pentru program?
n vocea ei apru o oarecare oboseal.
Nici asta nu este important. Asociaia a reuit
un obin fonduri importante. Nu a trebuit s insiste
prea mult pentru asta.
Vocea lui ns era implacabil.
Nu este suficient, Sydney. Ce ai garantat de
fapt?
Urm o nou confruntare de voine, apoi ea i
ntlni din nou ochii, privindu-l resemnat.
Am garantat pentru patru ani.
Patru ani. Patru ani afurisii. Cum de a putut ea s
obin atia bani? Simea c creierul a suferit ceva ca
un fel de scurt-circuit ocant.
Cum el nu mai ripost, ea continu cu o voce
pluta.
Dac te intereseaz, s tii c nu am vrut s
merg att de departe, dar atunci cnd am nceput s
studiez facilitile i programul, am descoperit c
pentru cineva care are o afeciune la creier nu prea
existau mijloace. Din ceea ce am reuit s-mi dau
seama, a rezultat c tu aveai nevoie de un program
intensiv i agresiv. i nu exista aa ceva. M-a iritat att
de mult nct am hotrt s fac orice pentru un astfel
de program.

Ea l privi acum, pe buzele ei flutura o expresie


trist.
La timpul respectiv pruse o idee bun.
Era ceva n cele spuse de ea, n felul n care o
spusese, n tonul acela autocritic care fcu s vibreze,
aproape c i se prea amuzant.
Vrei s spui c s arunci pe fereastr dou sute
de mii de dolari reprezint o idee bun?
Ea i arunc o privire fugar, n ochi apru o
lumini vesel.
Am avut situaii n care am pierdut i mai mult.
El o privi cu atenie.
Vrei s spui c continuarea programului
depinde de mine?
Ea se ntoarse spre sob i aprinse focul. :
Doctorul Robertson a publicat cteva articole
care au fcut vlv. Un articol trata numai cazul tu. El
a prezentat mai nti prognoza obinuit a
neurologului, ca apoi s prezinte cum tratamentul
agresiv aplicat asupra ta te-a dus mult mai departe, n
timp de cteva sptmni. Tu reprezini dovada vie c
programul lui este eficient. El a mai prezentat i
guvernului o sintez privind costul medical. A
comparat ct ar costa s ii un pacient o perioad
infinit de timp ntr-un mediu clinic i ct ar costa
programul de reabilitare. La nceput programul este
foarte scump, dar cu vremea, costul nu mai reprezint
mare lucru comparativ cu costul pe durat mare a
tratamentului clasic.
Nick i ddu un ghiont.
Asta a fost ideea ta?
Ea era cu spatele le el, dar dup cum reacionar
umerii ei el nelese c o nimerise.
Urm o pauz, apoi ea rspunse cu un ton neutru.
Atta mcar am nvat i eu n ultimii ani c
cel din urm face s sune un ir ntreg de clopoei.
Da, spuse el. De asta sunt sigur c ai fcut-o.

Ea l privi sever i se ntoarse cu faa la sob.


Ai de gnd s reiei tratamentul?
El o privi fix, ncercnd s suprapun pe femeia
aceasta peste cea pe care o cunoscuse cndva demult.
Se ntoarse i se uit pe fereastr, pe chipul lui se citea
o resemnare profund. De fapt nu prea avea de ales.
Bine, am s-l reiau.
Pe geam se adunaser picturi de ploaie i,
cutnd s scape de senzaia de team, el privea cum
lunec i se adun una ntr-alta. Era prins n propriul
lui trup de handicapat ca ntr-o capcan, pnntru el
fiecare pas era o lupt, fiecare micare un efort de
concentrare. i nu avea cum s scape. n nici un fel. i
va petrece restul vieii luptnd s recapete o parte din
ceea ce a pierdut. Linia gurii lui era marcat de un
sentiment de ciud amar, ciud care n mod absurd i
brusc se ntoarse asupra ei.
Fr s se fi gndit mai nainte, cu o voce
suprat, el ntreb.
De ce ai fcut-o?
Tcerea era fragil i amenintoare, punnd n
primejdie fragila nelegere dintre ei. Sydney nici
mcar nu putea pretinde c nu-i interpreteaz corect
ostilitatea aceasta nou, aa c vorbi pe un ton
stpnit.
i-am spus de ce.
El se ntoarse cu faa spre ea, cu tot corpul
ncordat.
Da? Nu cred. Cred c mi ascunzi multe.
Ct timp i vorbi, ea nu se uit la el, avea un ton
aspru mustrtor.
Este cam trziu acum ca s analizm faptele.
Nu f tu pe marele patron, Sydney. Ce te-a
decis cu adevrat ca s te hotreti s m salvezi?
Ea trnti paleta pentru plcinte i se ntoarse cu
faa spre el, cu ochii plini de furie.

Ce vrei de la mine, o declaraie de vinovie?


Toat contiina mea pe un platou? Ce? Dac ar fi fost
o izbvire a pcatelor mele, a fi fcut orice. Dar, fir-ar
s fie, nu am ce s fac. Sunt legat de ele.
De ce ai plecat atunci?
Ea nu mai scoase un cuvnt, furia ei fusese stins
dintr-odat de ntrebarea asta neateptat.
Acum izbucni furia lui. Nu-i pusese n cap s-o
ntrebe aa ceva, dar acum, dac tot pusese
ntrebarea, acum, dac a ptruns ntr-o zon interzis,
acum voia un rspuns.
Ai distrus totul n dou sptmni nenorocite.
Da, eu plecasem dar, al naibii s fiu, i tu plecasei
naintea mea.
Clocotind de furie, Nick se apropie de ea, cu
muchii gtului ncordai. Undeva ntr-un col al minii
lui, ntr-un col sntos i logic, el i ddu seama c
dduse peste adevratul substrat al amrciunii lui.
Atunci, el tiuse c era din cauza lui, dar n ciuda
a tot ce nu era ca lumea, era i al naibii de mult bine.
Nu se gndise nici o clip c ea ar fi putut prsi totul,
toat legtura lor, dar n realitate aa a lost. L-a prsit
fr s se mai uite n urm, i asta a tost trdarea.
Furia lui crescu.
Nici mcar nu te-a interesat ce s-a ntmplat cu
mine, dac m-am lmurit despre ce este vorba. Pe toi
dracii, nu! Nici un cuvnt. Nici mcar o afurisit de
scrisoare. Te-am cutat sptmni n ir, numai c nu
erai de gsit, nu lsasei nici o urm nici mcar una.
Ai avut grij, al dracului de mult grij, s nu te pot
gsi. i atunci a trebuit s m tot ntreb de ce. i asta
a fost tot o idee bun, nu-i aa?
Ea l privi nemicata, faa ei devenise de o
paloare cumplit, apoi nchise ochii. Vocea ei era mai
mult o oapt, fiecare cuvnt era marcat de ocul i are
o lovise.
Te ntorsesei totui.

Cuprins de furie, el lu paleta de plcinte i o izbi


cu for de perete, ochii lui fulgerau.
Da, m-am ntors. Dac nu meritam s m
salvezi atunci, ce dracu i-a venit s declanezi o
ntreag campanie de salvare acum?
Ea deschise ochii i l privi ca prin vis cu o
expresie pierdut. Nimic nu arta c l auzise, nu se
vedea nici o urm de emoie.
Ea se comporta de parc primise o lovitur
nrtpraznic, se ntoarse s plece. Furia dezlnuit a lui
Nick se puse ca o pat peste nceputul de nelegere a
adevrului, aa c o opri, ntorcnd-o cu faa la el,
urlnd ca un slbatic.
Rspunde-mi, fir-ar s fie! De ce ai disprut n
acest fel? Trebuie s-mi explici, mcar att.
Ea ncerc s se elibereze din strnsoarea lui,
vocea i tremura.
Las-m s plec.
Clocotind de furie, o apuc de bra.
Nu f pe nebuna cu mine. Vreau s tiu de ce
ai plecat.
Ea ncet s se mai zbat i el simi cum o
cuprinde un tremur prin tot corpul. Capitul rsuflnd
greu, cutremurat, ochii ei erau aprini.
Vrei s tii de ce am plecat? explod ea. Atunci
s-i spun. Am plecat pentru c te-am iubit. Am plecat
pentru c mi-era ruine de mine.
i trase braul din strnsoarea lui, furia i dduse
fore noi.
Dar motivul cel mai serios a fost c eram
nsrcinat.
Se rsuci i fugi din camer.
Nick rmase ca trsnit, imobilizat, fr s-i vin
s cread. nsrcinat. Fusese nsrcinat.
Zgomotul fcut de ua trntit l trezi din visare.
i cut bastonul. tia c fizic era incapabil s ias
dup ea, izbi cu pumnul n ua dulapului, necazul l

tortura i l vlguia n acelai timp. nchise ochii,


strnse din dini cu faa crispat de aceast nelegere
nnebunitoare. Doamna, ea purtase n pntece copilul
lui.
TAXIUL SE OPRI mai departe de col i Nick
naint ncet pe drumul pietruit care ducea la blocul
luxos de locuine. Capul i vjia n urma bombei pe
care o aruncase ea dimineaa, numai c acum ocul
ncepuse s se dilueze i n locul lui apru din nou
furia.
Ce-l nfuria cel mai mult err faptul c ea nici
mcar nu a vrut s-i spun. I-o spusese ntr-un
moment cnd i pierduse controlul de sine asta era
clar dup cum artau ochii ei. i nu avea nici un drept
s i-o ascund. Copilul era al lui i ar fi trebuit s-i
spun.
Cnd ajunse la intrare, el se opri i se strdui si stpneasc suprarea, tiind bine c dac se va
nfia n faa ei cu foc din toate gurile de tun, ea se
va nchide n ea i nu-i va spune nimic. Dar el trebuia
s afle totul despre copil, indiferent prin ce metod.
Ajutndu-se de baston el deschise ua de la
intrare, apoi naint prin culoarul de paz. Ua cea
grea se nchise cu un fit n urma lui. El studie lista
cu numele locatarilor, apoi sun la numrul ei de
apartament. Ateptnd s i se rspund privi prin
geamul celui de al doilea rnd de ui la holul spaios i
elegant.
Omul care l ngrijise n noaptea trecut cnd
zcuse n patul ei cura cu aspiratorul covorul. El privi
spre Nick cnd auzi soneria a doua oar.
Opri aspiratorul i bgndu-i cmaa n
pantaloni, strbtu holul i deschise ua. i zmbi
primitor lui Nick.
O cutai pe domnioara Foster?

Nick i arbor expresia lui de poliist bun i


rspunse tot cu un zmbet.
Da, am venit. Dar vd c nu rspunde.
ngrijitorul se uit la ceas.
Este abia cinci. Nu cred s vin acas pn la
apte.
Nick nu i manifest enervarea i pstr i un ton
normal.
Ar fi trebuit s sun mai nti.
Fcu un semn ctre hol.
Este cumva un telefon public n hol, de la care
s dau un telefon? Trebuie s chem un taxi.
Nu este. Dar este un telefon n birou. Venii s
ateptai nuntru. Cu circulaia asta aglomerat la
aceast or, s-ar putea s ateptai ceva timp.
Nick ncerc s-i aminteasc numele, dar nu
reui. Atunci ntinse mna. n ochii lui licrea o lumini
vesel.
Nu cred c am avut timp asear de prezentri.
M numesc Nick Novak.
ngrijitorul i prinse mna i o strnse ferm.
Malcolm Jefferson. ngrijitorul blocului.
Malcolm art spre o u ntr-o ni lng cele
dou lifturi.
Am aicea nite scaune. Dac lsm ua
deschis putem vedea taxiul cnd trage n faa casei.
Chem eu taxiul.
Deschise ua i l ls pe Nick s intre, apoi
merse la birou i ridic receptorul.
Nick se ls ntr-unul din scaune, apoi privi prin
camera cea mic. Era un spaiu administrativ, cu un
birou i o etajer la perete plin cu ustensile pentru
ntreinerea cureniei. Locul era ngrijit, bine organizat
i teribil de curat nct el i ddu seama numai dup
acest aspect de ce fel de om era vorba.
Nick se gndi la rolul jucat de ngrijitor n noaptea
cnd leinase el n garaj. O anumit scnteie de

intuiie licri i el miji ochii. Sydney nu se jena de acest


om nu erau relaii ca cele ntre obinuiii casei, pur
i simplu nu se jena. i nu se obinea o asemenea
ncredere peste noapte. Ceea ce nsemna c l
cunotea de mai mult vreme. Asta mai nsemna c
Malcolm Jefferson era o surs neateptat de
informaii.
ntinzndu-i piciorul afectat, Nick se relax. Dac
era o treab la care se pricepea atunci cnd investiga
un caz, atunci asta era arta cu care prindea un fir i
mergea pe el. i acum era pe punctul de a afla ceva.
Rar i se ntmpla s nu aib fler.
Nick atept pn cnd ngrijitorul termin de
vorbit la telefon.
Cred c o cunoti pe Sydney de ceva vreme.
Lucrezi de mult aici?
Malcolm se aez n scaunul din spatele biroului
de metal i se ls pe spate, punndu-i minile la
ceaf.
De opt ani. Am nceput s lucrez pentru
domnioara Foster imediat dup ce a cumprat blocul
acesta.
Cntrind tonul i coninutul rspunsului, Nick l
privea atent pe omul din faa lui. Deci, Sydney era
pioprietara cldirii. Nu se gndise la asta. Dup
numele de la intrare, erau ase apartamente i dac
cel al lui Sydney era unul din ele, nseamn c
complexul valora bani grei. Adun aceste informaii i
mai adug i alte informaii conexe, dup care relua
firul principal.
Asta s-o fi ntmplat la vremea cnd a avut loc
o criz n zon.
Malcolm ddu din cap.
Da, aa a ajuns s pun mna pe cldire
constructorii au intrat n datorii i era o zpceal
general. Apartamentele urmau s fie vndute i doi
dau trei indivizi au pltit sume mari pentru ele.

Deci
unele
dintre
apartamente
sunt
proprietatea altora?
Trei. Celelalte sunt nchiriate.
Nick se ls pe spate.
Cu alte cuvinte, ea a pus la cale o afacere care
i-a fcut pe toi fericii.
ngrijitorul zmbi.
Incluznd-o i pe ea.
Scutur din cap, cu un zmbet blnd.
Uite ce e, nu cred c a juca vreodat poker cu
duduia.
Nick i arunc o privire amuzat.
Nici eu nu i-a recomanda.
Expresia feei lui deveni mai amabil pe msur
ce-l studia pe cellalt. Sesizase ceva n tonul
administratorului care i se pru foarte important. Era
clar c o simpatiza pe efa, dar era ceva mai mult
dect att, un fel de respect mbinat cu admiraie. Nick
pstr tonul acela molcom, un ton care te invita s
discui fr ocoliuri.
O cunoti de foarte mult vreme.
Malcolm se legna pe scaun, dar cnd se rezem
cu braele pe birou expresia feei lui se schimb, ochii
lui devenir dintr-odat serioi.
Da, o cunosc.
Urm o pauz mai lung, apoi el ridic privirea i
se uit la Nick.
Este o persoan deosebit.
Cuvintele ngrijitorului erau pline de afeciune i
Nick simi instinctiv c era un motiv serios n spatele
lealitii lui Malcolm. Relu pe un ton calm.
Mi-am nchipuit c ai fost alturi de ea mult
vreme.
Omul vnjos se uit la ei timp de un minut, apoi
i privi minile.
Da, mult vreme.

Nick percepu enervarea din tonul celuilalt i simi


i c i era ndatorat cu ceva. Cu tact, schimb
subiectul, mergnd fr s se observe spre ceea ce-l
interesa.
tiu ce vrei s spui. Dac n-ar fi fost ea i acum
a fi fost ntr-un scaun cu rotile.
ngrijitorul l privi cu o uoar nuan de surpriz
n ochi.
Cum adic?
Nick ddu din umeri.
A avut un rol decisiv n demararea unui
program eficient de recuperare. Fr acest program
ncum n-a fi fost n stare s merg.
Malcolm l privi drept n ochi o vreme, apoi se uit
iar n jos. Cnd n cele din urm vorbi, vocea lui era
sugrumat de emoie.
i datorez multe. Dac n-ar fi fost ea, m ntreb
cteodat unde a fi ajuns eu.
Nick tia c dac vrei s faci pe cineva s
vorbeasc trebuia s-i dai un semn c eti gata s-l
asculi. Atept linitit ca ngrijitorul s continue.
Urm o lung pauz mai nainte ca Malcolm s
nceap s vorbeasc cu o voce slab i modest.
Am fcut prnaie n est. Am fost eliberat pe
cuvnt. Nu se prea gsea de lucru. Domnioara Foster
cumprase cldirea i constructorul care trebuia s
termine cldirea cuta un paznic de noapte. Ea era din
ntmplare n ziua n care m-am prezentat pentru
angajare. Cnd constructorul a auzit c am stat la
mititica se pregti s m arunce n strad. Domnioara
Foster m-a privit atent, aa cum se uit ea, i i-a spus
c ea m angajeaz ca paznic de noapte i m-a
angajat pe loc. De atunci sunt permanent alturi de
ea.
De ce ai stat la mititica?
Malcolm se uit la el, privind linitit.
Tentativ de omor.

Nick l privi atent i i spuse linitit.


Asta scrie n cazier, dar tu nu eti un criminal,
Malcolm.
Malcolm rspunse cu o ridicare din umeri.
Luminile din ochii lui Nick se mai domolir.
Ce s-a ntmplat de fapt?
Cu minile mpreunate pe birou, Malcolm se uita
n jos, cu faa marcat de durere.
Am copilrit n Statele Unite, am fcut fotbal i
n anul doi de liceu am avut ansa s joc la
profesioniti aici, n Canada. M-am nsurat cu o fat din
acelai ora cu mine, puin nainte de a veni aici cea
mai drgu i mai dulce fat din cte ai vzut
vreodat. Lui Caroline i plcuse aici, aa c mi-am luat
cetenie canadian i tocmai plnuisem s ntemeiem
o familie. Am avut o via fericit cea mai fericit.
Mna lui se strnse i urm o mic pauz pn
relu povestirea. Vocea lui deveni deodat aspr.
Fiul unuia din patronii clubului tot ncerca s
pun mna pe Caroline, un tip din aceia care au tot
timpul un crd de femei dup ei. Se ascundea dup
bniorii lui Tticu. n fine, echipa fusese n alt ora
ntr-un turneu i patronii organizaser o mare
petrecere pentru noi, la ntoarcere. Au aranjat ca nite
maini s aduc i nevestele, numai c individul a
adus-o pe Caroline i-a spus c tatl lui l-a trimis pe
el. Era beat i a acroat o alt main pe osea. Cele
dou maini s-au rsturnat i au mers vreo cincizeci de
metri cu roatele n sus. Carofine a murit pe loc.
Nick era foarte atent, resimind suferina omului
din faa lui.
Aa c ai vrut s i-o plteti.
Malcolm ridic ncet capul, cu ochii plini de
amrciune. Privi n alt parte, muchii de la gt se
agitau n timp ce el se chinuia s nghit.
Nu. Nu atunci. Am vrut, dar n-am fcut-o.
Mizerabilul a scpat cu suspendarea de pedeaps.

Abia peste cteva luni am ncercat cu adevrat. ntr-o


noapte, beat fiind, a nceput s se laude.
Malcolm i trecu mna peste fa, iar tot trupul
lui uria.i fu zguduit de un tremur.
El i-a povestit unui juctor c o avusese pe
Caroline. Jack i-a spus c nu-l crede, c o fat cum era
Caroline n-ar fi fcut aa ceva. El i-a rs n nas i i-a
spus c ea a ncercat s i se mpotriveasc, dar el a
tiut c i ea voia asta, aa c a nghesuit-o n main
i i-a fcut marea bucurie.
Faa lui Nick deveni ca o stan.
Doamne.
Cnd mi-a povestit, m-am dus la el. El mi-a rs
n nas n fa i mi-a spus c a fost o bucic tare
dulce. Atunci am srit la el. Am avut grij s nu se mai
ia de femei alt dat.
Cu toate c se asprise n contact cu attea mini
sucite i bolnave din mediul social, Nick nu devenise
un om abrutizat. Urm o tcere lung i grea, apoi se
uit la cellalt om.
Ci ani ai executat?
Patru ani la Kingston, un an la centrul de
reeducare. Eram la centru cnd m-a angajat
domnioara Foster.
i de atunci ai devenit prieteni.
Malcolm se ncrunt gndindu-se la cele
povestite.
Nu chiar. Este greu de explicat. Ne-am ntlnit
acolo unde trebuia s fim. De abia dac ne vedem, i
vorbim i mai rar. Dar eu tiu c ea este sus dac am
probleme, i ea tie c i eu sunt aici dac ar avea
nevoie de mine. n acest fel nu ne simim niciodat
singuri.Nick se uita fix la Malcolm, cu ochi ptrunztori.
Rspunsul pe care l atepta el era foarte apoape, nc
o ntrebare mai trebuia s-i pun.
Exist cineva deosebit n viaa lui Sydney?

Vreun copil de paisprezece ani? se gndi el cu


amrciune.
Nu. Familia mea este n Statele Unite.
Domnioara Foster n-are pe nimeni.
Nick l privea n continuare, cu o presimire
sinistr n suflet. A doua ntrebare plutea n aer. i
atunci ce a fcut cu copilul? Asta era ntrebarea la care
va trebui s rspund Sydney.
BIROUL ERA N UMBR, singura lumin venea de
la lampa de pe birou i de la monitorul calculatorului.
Linitea se altura senzaiei de ntuneric.
Cu scaunul rotit n faa calculatorului, Sydney
sttea cu tastatura n poal, privind la ecranul auriu.
Calculele artau o diferen de cteva mii de dolari i
ea controlase cifrele a treia oar, cutnd s gseasc
unde greise. Dar coloan dup coloan prea s se
topeasc n cealalt aa c renun. i scoase
ochelarii i i puse lng calculator, se frec Iu ochi,
fiind nuc de oboseal. Pierduse dou ore cu aceast
lucrare i nu ajunsese la nici un rezultat fa de
momentul cnd a nceput.
Puse tastatura pe birou, nchise ochii i-i odihni
capul pe speteaza nalt a fotoliului, ncercnd s nu
se gndeasc la nimic. Fusese aa cum hotrse nu
se gndise la nimic din ceea ce se ntmplase n
ultimele zile, dar balastul emoional o slbise serios
fizic. Cndva crezuse c odat cu vrsta se va schimba
ceva, c va ajunge la un punct de unde vrsta va
ncepe s compenseze vulnerabilitatea tinereii. Dar
din clipa n care Nick reapru n viaa ei, descoperi c o
durea tot att de mult la treizeci i ase de ani ca i
atunci cnd avea douzeci i doi nu se schimbase
nimic.
Ea deschise ochii i privi n semi-ntuneric,
gndindu-se de ce s-a luptat atta n ultimii
cincisprezece ani. A adunat o mic avere n proprieti

i n bunuri materiale, dar nu banii constituiser fora


care o mpingea mai departe. Afacerile ei constituiau
doar un teren de ncercare i att. A trebuit s
dovedeasc c avea creierul i priceperea s o fac, c
poate gndi mai bine ca orice brbat, c poate s
joace i cu marii boi. i asta a dovedit-o, iar n acest
proces ea a ctigat i un sentiment de autoapreciere.
n ciuda modului cum succesele ei financiare ar
putea fi vzute de ceilali, ea tia, tia cu adevrat, c
nu avea nimic de a face cu norocul. Totul, cu excepia
investiiilor transmise de Mabel, totul a fost realizat
dup capui ei. A urmat cursuri, a nvat cum se fac
afacerile, a lucrat aisprezece ore pe zi, apte zile pe
sptmn. i-a verificat, prin munc dur i prin
hotrre, inteligena, capacitatea i motivaiile.
Dar ceea ce ea a cutat cu adevrat s fac a
fost.s se verifice c este o fiin uman de valoare.
Numai dup confruntarea de ieri cu Nick, a neles n
totalitate acest lucru. Succesul ei a fost motivat
indirect de el. S-a transformat n cineva care s
trezeasc respectul lui.
i plimb lene degetele peste fa i schimb
special subiectul gndurilor ei. n seara asta nu mai
poate face nimic. Mai bine s-ar duce acas s doarm
puin, dei nu tia de unde s gseasc suficient for
ca s se ridice. Auzi nite zgomote n biroul mare, pe
care le atribui femeii de serviciu i se uit la ceas. Era
mai trziu dect credea. Oft din nou i se ntinse spre
tastatur.
Se auzi ceva la u, se vzu lumina de la biroul
mare i ea i ridic privirea, creznd c este una din
femeile de serviciu. Dar nu era. Era Nick.
Simi o strngere n stomac, parc se nnodase
ceva i l privea fr s-i vin s-i cread ochilor.
Sprijinit n baston, el nchise ua, apoi o privi,
ascunzndu-i sentimentele, ochii lui erau negri i de
neptruns.

Cred c ar fi bine s stm puin de vorb.


Sydney simi cum faa i deveni palid i o
cuprinde un sentiment de fric. Fcuse o enorm
greeal tactic cnd i-a spus ce i-a spus. i dduse
seama chiar atunci, dar ceva negru i iraional o
adusese n starea aceea, i a greit. Doamne, ar fi dat
orice numai s nu fi spus adevrul, s-i fi pstrat
secretul ei.
ncercnd s-i acorde un timp ca s-i adune
gndurile, Sydney nchise fiierul cu care lucra i opri
calculatorul, mulumind semi-ntunericului c proteja
camera. Fr s se uite la el ea i indic unul din
fotoliile de piele de lng birou.
Stai jos.
Prefer s stau n picioare.
Tensiunea din vocea lui o sperie i mai mult. Se
simea nghesuit de biroul ei, aa c Sydney ddu
scaunul ndrt i se ridic; pe cnd se ntoarse ctre
fereastr spatele ei era ncordat. Vocea ei era optit
i calm.
Spune ce ai de spus.
i ce crezi c am de spus? ntreb el cu o
blndee ucigtoare. Crezi c am venit s discutm
despre vreme?
Ea se uit la el, apoi se rezem cu umrul de
cadrul ferestrei privind n strad.
Nu, nu cred.
Vocea lui avea un ton acuzator.
Mi-ai ascuns n mod deliberat ceva ce aveam
tot dreptul s tiu.
N-ar fi trebuit s-i spun deloc.
Urm o tcere grea, apoi el vorbi din nou, furia lui
era acum acoperit de o alt emoie.
Ce s-a ntmplat de fapt, Sydney? Ai ascuns pe
undeva o fat de paisprezece ani? Ai dat-o s fie
adoptat? Ai avortat? Ce? Nu crezi c am i eu dreptul
s tiu, totui?

Sydney se uita n continuare n strad, pe


gnduri, o durere pe jumtate uitat i cuprindea iar
pieptul i urca spre gt. Degeelele acelea finue, att
de fragile i perfecte... nghii din greu i se chinui s
goneasc din minte imaginea aceea.
Au fost nite dificulti, spuse ea, vocea ei
monoton suna sec sau, cel puin, aa o auzea ea. A
avut un defect congenital, la inim. A murit la ase ore
de la natere.
Urm o tcere lung pn cnd Nick reui s rup
linitea cu vocea lui zguduit.
Copilul a murit?
Da.
Nu s-a mai putut face nimic?
Nu. Nimic.
Nimic.
l auzi micndu-se, auzi fitul pielii fotoliului
atunci cnd el se aez. Nu putea ascunde durerea pe
care i-o producea amintirea, aa c Sydney rmase tot
cu faa la fereastr, chiar dac ochii ei nu vedeau
nimic. ase ore. A fost a ei doar ase ore. Dar fiina
aceea micu a lsat n urm-i un gol aa de mare
nct va dura toat viaa ei.
Vrei s-mi spui tot ce s-a ntmplat?
Ea ntoarse capul spre el, cu braele ncruciate.
n lumina slab, el arta palid i lovit de oc, ochii lui
ntunecai se conturau pe fondul pal al feei lui rvite
i nebrbierite.
Vocea ei moale avea ceva care-i atrase atenia.
Ce vrei s tii?
El o privi o clip, apoi i ls capul pe sptarul
scaunului, cu faa n sus, de parc ar fi studiat tot
cerul. Cnd vorbi, n cele din urm, vocea lui avea o
uoar duritate.
Am spus unele lucruri...
Tresri uor, apoi strnse din dini enervat. n
cele din urm se uit la ea. Ochii lui erau stini.

Din tot ce tiu despre tine de una sunt sigur, ai


lupta pna la ultima suflare mai nainte ca s
abandonezi un copil.
Se ntoarse apoi vocea lui deveni seac.
Nu aveam dreptul s spun ce am spus despre
tine.
Privindu-l, Sydney simi c presiunea din pieptul
ei devine insuportabil, auzea cum se dispreuia pe el
nsui i tia c nu va nceta s-l iubeasc orict s-ar
strdui. Orict de cumplit era suferina pe buzele ei
apruse un zmbet fin. Nick se lupta iar cu sine nsui.
El nu tia cum s se comporte atunci cnd era
cuprins de emotivitate, sau de sentimentele pe care le
genera sensibilitatea lui, care, cu toate c fceau parte
din comportamentul lui natural, el le considera un
defect. Dar ele se gseau n firea lui, teribile i
pasionate, mustind la suprafa. Asta era ceea ce l
deosebea abia acum i ddea ea seama
capacitatea lui de a simi.
Acum nelegea de ce el ncercase s o fac s
sufere. Pentru c el suferea i nu tia cum s se
rzbune. Muchii gtului ei devenir rigizi nct abia
mai putea vorbi, dat totui reui s zmbeasc scurt
atunci cnd i corect rspunsul.
Nu a fi prsit niciodat copilul nostru, Nick.
Privirea lui se fix asupra ei, faa lui era rvit,
apoi nchise ochii. Vorbi rguit.
Doamne, Sydney.
Nu mai vedea nimic, aa c Sydney se ntoarse cu
faa la fereastr, unghiile i se nfipser adnc n carne.
Nu mai trebuie s se gndeasc la asta. Nu mai
trebuie s se gndeasc la nimic.
Bzitul unui aspirator n camera de alturi
strpunse linitea i ea l auzi pe Nick c se mic.
Vocea lui era puin iritat.
Nu vrei s plecm de aici?
Ea ddu din cap, vorbind parc fr via.

Te duc eu acas.
Auzi apoi cum se ridic n picioare, dup care
urm o scurt linite.
Sydney?
Adunndu-i toate forele care i mai rmseser,
ea se ntoarse ctre el.
El o urmrea cu privirea, faa lui era att de tras
nct ai fi spus c era bolnav.
Vrei, te rog, s-mi povesteti despre copil?
El radia parc un fel de grij, de parc ar fi fost
nesigur de rspunsul ei. Sydney i ddu seama ct de
important era pentru el rspunsul ei. Vocea ei sczu.
Da, nu am nimic mpotriv.
n drum spre cas vorbir puin i atunci cnd
deschise ua Nick era puin nervos.
l atept s intre el mai nti, dup care Sydney
nchise ua, simindu-se parc golit de orice urm de
energie. Mintea ei parc se separase de restul trupului
i avea o senzaie stranie de plutire.
Vocea lui Nick destrm vraja.
Va trebui s stau ntins.
ntoarse privirea ctre el i se sperie cnd vzu c
era pmntiu la fa. El porni pe coridor hotrt, fr
s se mai uite la ea, muchii lui nu rspundeau la toate
comenzile lui, nct el trebuia s fac un efort
supraomenesc pentru fiecare pas. Sydney tiu c dac
se uit dup el, nu va mai fi n stare s-i stpneasc
simmintele pe care i le strnea lupta lui. i scoase
mantoul i l puse pe marginea scaunului, ntrebnduse distrat de ce oare se pregtete atta pentru noile
suferine.
Zgomotul fcut de ua de la baie o scoase din
gndurile ei, dup care oft i se ndrept spre
dormitor.
Nick i scosese jacheta i o aruncase pe pat ua
c Sydney o lu i o mpturi cu grij. Trase storurile
apoi se duse la debara ca s atrne jacheta. Cnd

deschise uile simi n stomac o senzaie ciudat.


Lucrurile pe care ea le uitase atunci cnd plecase n
grab de la el, erau acum atrnate pe umerae. Nu
erau ngrmdite, ca i cum ar fi vrut s scape de ele,
ci erau aranjate frumos, cu mult grij. ncerc s i
depeasc emoia care o neca, lu un umera liber i
puse automat jacheta pe el, cu micri brute. Ar fi
fost mult mai bine dac furia ar fi fost mereu la fel de
intens.
Tocmai nchidea ua de la debara cnd Nick
reveni n camer. Avea o pereche de pantaloni de port,
iar n mini avea partea de sus a treningului. Puse
bastonul la cptiul patului. Muchii de pe spatele lui
atletic jucau pe cnd el se aez cu grij n pat. Se
rsuci pe burt, frnt de oboseal.
Cutnd s-i nving emoia care o sufoca, ea se
apropie de pat.
Mai ai nevoie de ceva?
El ntoarse privirea n alt parte, vorbind nbuit.
Nu.
Ea se uit la el, netiind ce s fac, temndu-se
de ripostele lui.
N-ai vrea, mai bine, s-o lsm pe alt dat?
Nu rspunse nimic o vreme, apoi se rsuci greoi
pe spate, ridurile de pe fa fcndu-l s par mai dur.
Nu, nu vreau s-o lsm pe alt dat.
i aintise privirea asupra ei.
Nu a fost doar un accident, nu-i aa?
Ea l privi drept n ochi, dorindu-i s fi putut evita
aceast ntrebare. n cele din urm, plec privirea n
jos.
Da, n-a fost.
Vrei s-mi spui i mie de ce?
Fiind contient c rspunsul o va duce pe un
teren necunoscut, Sydney se ncord, arbornd un ton
detaat.

Am vrut s am ceva care s-mi rmn i


dup.
Dup ce?
Ea l privi, cu o privire fix.
Am tiut de la nceput c n-o s in mult.
Vocea lui deveni dur.
Cu alte cuvinte, ai tiut c eu o s plec?
Nu eram oarb, Nick, spuse ea afectat. Tu nu
erai omul care s renune la valorile lui morale numai
pentru c era plcut. Nici eu nu te-a fi iubit dac ai fi
fost altfel.
Tonul lui se mai nmuie ntructva.
Chiar dac ai vzut c totul se va destrma, ai
luat hotrrea, totui, s ai un copil?
Da.
Cnd?
Urm o tcere ndelungat, timp n care Sydney
ncerca s mai reduc din tensiunea care o solicita din
plin. Acest copil reprezentase singurul lucru drept din
viaa ei.
Se for s vorbeasc.
Dup cele ce s-au ntmplat la petrecerea de
Crciun.
Atunci ncepuse sfritul. Atunci a trebuit s
mcunoasc c Nick nu mai putea s se pcleasc
singur. i nici ea.
Vocea lui aspr sparse visarea ei.
Ar fi fost bine dac mi-ai fi spus, Sydney.
Ea recunoscu privirea aceea ntunecat i
solemn din ochii lui i i acoperi faa cu minile, luat
suferina din ultimii cincisprezece ani trecu prin faa
ochilor ei. Crezuse c va muri atunci cnd a trebuit s-l
prseasc, pentru c tia c nu-l va mai vedea
vreodat. Singurul lucru care i mai ddea curaj era
faptul c tia c poart n pntece ceva din el Apoi
pierdu pn i acest lucru. Att de mic i de preios. l
dorise att de mult pe acest copil. Att de mult.

Nu-l auzi cnd se mic, nu observ c el se ridic


n capul oaselor n pat, aplecndu-se spre ea, pn
cnd nu simi degetele lui care i cuprinser
ncheietura minii i o trgea spre el. O apuc de dup
gt i o lipi cu faa de pieptul lui gol. Vocea lui era
aspr.
Nu, Sydney. Pentru numele lui Dumnezeu, nu.
Strnsoarea lui delicat o duru un pic, atunci
cnd braele lui o cuprinser i-i sprijini capul de al ei.
Un moment Sydney se opuse, apoi Nick i opti ceva la
ureche, vocea lui fiind ncrcat de emoie.
mi pare att de ru, Sydney. Att de ru.
Nu mai putu rezista i se ls moale, cuibrinduse mai adnc n braele lui, luptnd cu disperare s-i
nving lacrimile care se adunau. Nu trebuia s fac
asta. Nu trebuia s-l fac s se simt i mai slab dect
era n acel moment.
El nu-i slbi strnsoarea i continua s o
mngie pe pr i Sydney nu mai simi nimic altceva
dect faptul c el i oferea linitea cutat att. i,
ncetul cu ncetul durerea din jurul inimii ei ncepu s
dispar. Nici unul din ei nu vorbi, linitea prea un scut
care i apra de lumea din jurul lor. Nick i ndeprt
delicat firele de pr de pe fa, i sprijini brbia n
palm i cu delicatee nermuit i ntoarse capul. O
privi, cu o expresie solemn, n timp ce i plimba
degetul peste buzele ei. i ddu apoi capul pe spate i
nchiznd ochii i atinse uor buzele cu buzele lui.
Lui Sydney i se tie respiraia i l apuc
involuntar de mn simind c o nvluia o slbiciune
plcut. Era att de mult tandree, atta dorin n
srutul lui nct i se pru c plutete. Simea c vine
din strfundurile sufletului lui i ar fi vrut s strige ca
s se elibereze de aceast intensitate dureroas a
sentimentelor.
Nick i eliber gura cu un sunet nbuit i o
strnse tare la piept, o strnse aproape cu slbticie

atunci cnd i lipi faa de gtul ei. Inspirnd cu putere,


ntretiat, Sydney nchise ochii sub aciunea unui
sentiment att de puternic nct i se prea c se va
rupe n dou. Doamne, cum l iubea.
Numai atunci cnd simi cum se clatin, numai
atunci nelese ea c el era la limita puterilor fiind gata
s leine. Strngndu-l i mai tare n brae, cu vocea
sugrumat aproape, i opti.
Las-m s te ajut s te culci la loc.
El nu rspunse i ea continu s-l in strns, dar
ceea ce simea ea nu i permitea nc s vorbeasc.
Te rog, Nick, murmur ea ncet.
Tot trupul lui se cutremur, apoi el i slbi
strnsoarea, iar faa lui cnd se deprt de ea arta de
granit.
Nu se mai uita la ea atunci cnd se ndrept din
ale i Sydney nelese c n interiorul sufletului lui
avea loc o nou btlie. I se ncletase gtul de atta
efort, nct nu mai putea nici mcar s nghit n sec
aa c i strecur o mn n jurul taliei lui, susinndul pn cnd el se ls puin pe spate. Sydney l ls
acum, dar mai nainte ca ea s-i uit rag mna, se
simi apucat de ncheietura minii. Nick o inea cu
mna sntoas i avea dinii ncletai. Deoarece
fiecare micare l epuiza, el nchise ochii i se ls din
nou pe spate, dar asta nu nsemna c slbea i
strnsoarea braelor. Expirnd zgomotos el o privea cu
ochii lui indescifrabili, apoi o trase mai aproape de el.
Vocea lui Sydney se auzea ca o oapt.
Las-m s-mi scot jacheta.
El o privea cu ochi negri i arztori. Vru s spun
ceva dar nghii n sec i nchise ochii. O strnse din
nou n brae.
Ea nelese c el nu i mai ddea drumul. Sydney
i scutur jacheta de pe umr, apoi i eliber o mn.
Dei nu mai putea s-l priveasc din cauza lacrimilor,
ea i apuc mna stng, cea afectat, i cu buzele

tremurnde i prinse degetele n degetele ei. Trgnd


i cealalt mn din strnsoarea lui, reui s arunce
jos jacheta. Faa lui Nick se crisp de durere atunci
cnd o culc lng el. i optea rguit numele n clipa
n care o lipi de el, unind cele dou trupuri ntr-o
mbriase disperat.
ine-m strns. Doamne, Sydney, ine-m
strns.
l inu, cu toat puterea de care mai dispunea, cu
faa ud de lacrimi, lipit de el.

Capitolul 5
NICK PRIVEA N TAVAN, cu o expresie serioas pe
chip, mngind-o uor pe Sydney pe spate, simind
trupul ei vrt ct mai aproape de al lui. Se simea de
parc ar fi fost trecut printr-un storctor de
sentimente, dar n acelai timp simea o pace n suflet
cum nu mai simise de mult. Asear, cnd ea venise n
braele lui, era att de obosit nct chiar dac ar fi fost
n joc viaa lui, tot n-ar fi putut spune mai multe
cuvinte. Numai c nu au avut mult de discutat. I se
prea c apropierea fizic devenise un nou fel de
tratament recuperatoriu, izgonind furia pe care o
nutrise din clipa n care l prsise. Acum nelegea c
nu cauza pentru care l prsise ea l scotea din mini.
Acum cnd tia sigur acest lucru, acum putea s
renune la suprare.
Se uit la ea, cu un zmbet nflorit la colul gurii.
Cine i-ar fi nchipuit c vreunul din ei ar fi putut
dormi? El unul, sigur nu s-ar fi ateptat la aa ceva, i
probabil c nici nu s-ar fi ntmplat dac ar fi stat de
vorb. Dar n-a fost aa, nu a avut chef de vorb, nu
atunci, cel puin. I s-a prut c este suficient dac o
poate ine n brae, eliberat de obsesia rzbunrii
furioase. i i dduse seama c i Sydney avea tot
att de mult nevoie de relaxare fizic, ca i el. Trebuia
s recunoasc c a fost puin surprins cnd a observat
c ea adormise, dar i-a fost suficient o singur privire
spre faa ei palid, la cearcnele negre de sub ochi, ca
s neleag c i ea era epuizat, ca i el.
O strnse mai bine cu braul i i altur obrazul
de prul ei mtsos, fiind mai mult dect fericit c
dormea aa. O briz de dinaintea zorilor fcu s
zornie obloanele, trimind un aer rece peste ei, i
Sydney oft i se vr mai mult n el. Cu mare grij, ca
s n-o trezeasc, Nick i ls n jos ' mna dreapt i

apuc un col al cuverturii. O trase apoi peste ei,


acoperindu-i bine umerii.
Faa lui avea un aer sever. Se gndea dac ea se
ntrebase oare, atunci cnd erau n culmea emoiilor,
de ce nu a fcut el nimic altceva dect s-o in n
brae. Se temea s nu-l ntrebe de ce. Prsi acest
gnd tulburtor i se uit la ceas. Cinci i jumtate.
Mai avea dou ore i jumtate pn cnd va trebui s
se scoale. i mngie cu tandree prul ei mtsos i o
cuprinse mai afectuos n brae, bucurndu-se de
senzaia de a o simi n braele lui. Dou ore i
jumtate nu era prea mult totui.
Trecu aproape o or pn cnd Sydney se mic
puin. Nu se trase din strnsoarea braelor lui ci se lipi
i mai tare de el, de parc ar fi vrut s se cufunde i
mai mult n cldura i sigurana braelor lui. Dei era
contient c era o micare n somn, deci ceva
instinctiv, Nick simi cum l trec toate caznele
infernului i trebui s strng din dini ca s
stpneasc sentimentele care l animau. Degetele lui
se ncurcar n prul ei i el o srut pe cretetul
capului, cu un srut uor i prelung.
Ea se mic din nou, nclzindu-i cu rsuflarea
gtul, apoi ea se liniti dintr-odat i atunci el tiu c
nu se trezise de fapt. O cuprinse mai bine i vocea i
ura i ea cuprins de emoie.
Bun dimineaa.
Ea ridic cu o expresie mirat capul.
O, nu, opti ea. E deja diminea?
El i zmbi.
Da, e diminea.
Putea s jure dup cum l privea c ea era ocat,
i de ce anume.
Nu s-a ntmplat nimic, Sydney, spuse el,
mngind-o tandru. i plimb degetul peste semnul
rou de pe obrazul ei. Nu ai nclcat legea federal
dac ai adormit, s tii.

Ea zmbi uor, dar privirea rmase la fel. El o


apuc de umeri i o trase jos, vrndu-i capul lng
gtul lui.
i n afar de asta, i eu am dormit.
Genele ei lungi se frecar de pielea lui atunci cnd
ea nchise ochii. Sprijinindu-i capul pe capul ei, el
privea departe n timp ce o mngia pe umr.
Pn cnd vorbi n fine, trecur cteva minute.
Vrei o cafea?
El zmbi, dndu-i seama c ea cuta s schimbe
vorba.
Nu, nu vreau cafea.
Ea ncerc s ridice capul, dar l inea strns lipit
de el.
Nu vreau cafea. Vreau s te in aa. E bine?
Abia cnd zmbi i ea, ncepu s se relaxeze cu
adevrat.
Vd c pot s mai respir.
Linia zmbitoare din jurul gurii lui se accentu.
Asta-i o fapt cu adevrat nobil din partea ta.
Ea rse ncet i-l trase uor de ureche. El o prinse
de mn i o inu strns lipit de pieptul lui gol.
Ai fost ieri la terapie?
Da, mmico, am fost ieri la terapie.
Tonui lui zeflemitor o oblig s reacioneze, aa
c se eliber din strnsoarea lui i se sprijini ntr-un
cot, cu un licrit primejdios n ochi.
Ai devenit un nesuferit, Novack.
Ei zmbi i cnd se rsuci ntr-o parte, i alunec
plapuma.
Ea se repezi s-l loveasc peste coaste, n joac,
dar o cuprinse groaza i se fcu alb la fa. El nelese
c i vzuse la lumina slab a dimineii cicatricile. O
apuc de ncheietura minii i i cobor mna ca s
acopere cu palma urmele.
E-n regul, spuse el ncet. Sunt cicatricile de la
tuburile pe care le-am avut n piept.

Ea nchise ochii, strbtut de un fior, dar el o


trase din nou n braele lui. Era limpede dup
cuttura ei c crezuse c erau rni fcute de glon. El
deveni serios. Dac ea reaciona att de violent la
cicatricile de pe piept, va trebui s aib grij s nu
vad niciodat pe cele de pe picioare.
O mngie pe spate, cutnd s-o liniteasc.
E-n regul, drag. Zu aa.
Of, Doamne, Nick...
Ea l cuprinse cu braele i l inu strns, atunci el
pricepu pentru prima oar ce infern trise ea cnd
fusese el rnit. Ezit, ntrebndu-se dac era bine s o
ntrebe mai departe. Totui simi c trebuia s-o
ntrebe.
Cum ai aflat de incidentul armat?
Ea ncremeni i el simi cum i se ncordeaz tot
trupul dup care se desprinse de el. Tonul ei era
neutru i inut sub control.
Am citit n ziarul de diminea, mai nainte ca
s apar numele tu.
Se juc cu brbia ei, dar ea nu voi s-l priveasc
n ochi. Nick era convins dup ct de tensionat era c
ntrebarea lui o rscolise. O trase de brbie n sus,
fornd-o s se uite la el. Faa ei era marcat de
durerea amintirii. Cnd vorbi din nou vocea lui era
calm i linititoare.
i cum de i-ai dat seama c era vorba de
mine?
Ea l privi un moment, apoi privi parc prin el i
rpunse cu o voce tioas.
Seara, la tiri.
Cnd o privi, cnd vzu duritatea din ochii ei, Nick
nelese ce oc a trit ea n acele clipe. Nici nu-i putea
imagina mcar cum s-ar fi simit el, dac ar fi vzut la
televizor i n ziare fotografia ei, cu precizarea c se
gsete ntre via i moarte. Chiar dac odat ea
aproape c l distrusese, n nici un caz nu ncetase s-l

iubeasc. Chiar cnd era ros de gelozie i furie, tot tia


c l iubete. Ar fi fost ngrozitor s afle felul n care a
aflat ea, i chiar dac nu ar fi fost aa de grav el era
convins c o adusese la culmea disperrii. i, aa,
pentru prima dat, el a neles clar ce o fcuse s se
implice n programul de reabilitare.
Gtul i se ncord atunci cnd o mngie pe fa,
aa c atept s se mai destind puin. Cnd vorbi n
cele din urm avea un ton aspru.
Te-ai dus la spital, nu-i aa?
Da.
Cnd?
Ea plec uor capul ca s nu-i ntlneasc privirea
i vocea i tremura uor.
Am cutat s nu m duc timp de trei zile, apoi
nu am mai putut rezista. tiam c nu las dect
membrii familiei la centrul de intervenie chirurgical,
aa c am spus c sunt cumnata ta.
Nick expir zgomotos i o strnse la piept.
mi pare ru, Sydney, opti el tremurat. N-a fi
dorit s treci vreodat prin ce ai trecut.
Ea se lipi mai strns de el.
Nu mai conteaz acum.
Ba conta. Cel puin pentru el conta. Doamne, ct
de mult conta. nchise ochii i o inu strns lng
pieptul lui. Pieptul i era aa de greu nct nu reui s
inspire profund. i atunci, orict ar prea de straniu, i
ddu seama c acum era momentul s ntrebe de
copil.
Cum arta ea?
Sydney nu rspunse o bun bucat de vreme,
apoi i schimb poziia ca s poat s se uite n ochii
lui. Ochii ei erau plini de lacrimi, buza i tremura.
Era frumoas, Nick. Frumoas.
Simindu-se, mai mult ca oricnd, o parte din
viaa ei, el i terse o lacrim cu degetul mare,

atingerea lui fusese nesigur, dar teribil de delicat


Vocea lui avea o rezonan seac.
Atunci spune-mi i mie.
Inspir adnc, dup care reui s zmbeasc
tremurnd.
I-am pus numele Nichole...
ZGOMOTELE DIN STRAD aveau deja specificul
circulaiei de diminea cnd Nick se uit din nou la
ceas. O apropie pe Sydney de el.
Va trebui s m scol, dac vreau ca s fiu gata
la ora cnd va sosi Handi-buzul de la spital, spuse el
linitit, nemulumit c trebuia s renune la plcerea
nevinovat de a o simi lng el. n ultima jumtate de
or, nu vorbi nici el i nici ea nici nu ar fi avut ce. Ea
i spusese tot ce tia despre fetia lor i el a ncercat s
o consoleze cum a putut. i-ar fi dat bucuros mna lui
dreapt numai s fi vzut ce feti nscuse Sydney...
i mic uor capul pe umrul lui.
Pot s te duc eu cu maina.
El i netezi prul i o srut cu delicatee pe
sprncene.
Am o idee mai bun. De ce nu vii tu cu mine?
Sydney ncremeni, apoi ridic iute capul i se uita
la el.
Vorbeti serios?
El zmbi cam strmb.
Da.
Nick se simi aproape vinovat cnd observ i um i
se aprind ochii.
Vai, Nick, zu c mi-ar plcea s vin.
El zmbi iar.
Atunci sus fundul, doamn. Nu cred c voi bate
vreun record de vitez taman azi.
Se ddu jos din pat att de repede nct Nick nici
nu avu timp s mai spun ceva. Ea ls minile n jos
de disperare cnd se privi mai atent. Chiar i Nick a

trebuit s recunoasc c era rvit. Prul ei era


nclcit, faa ei era brzdat nc de dungi dup somn,
i lucrurile de pe ea artau zu, artau de parc ar fi
dormit mbrcat. De fapt el se gndea c aa arta
mult mai atrgtoare ca oricnd. O privi i ea observ
c l amuz cum arat.
Mai ai un rnd de haine n debara, mai este i o
perie de dini nou la baie i cafeaua e n cana de pe
dulpior.
Nick trebui s recunoasc c, atunci cnd ea
termin s se aranjeze, arta al naibii de bine. i
pusese fusta aceea gri i uoar i bluza alb de
mtase pe care o lsase la el, le purta cu acea
elegan neglijent care era o continuare discret a
felului ei de a fi. Era, hotrt lucru, o doamn care
avea clas.
Evident c numai el avea prerea asta. Cnd
sosiser la centrul de tratament cteva capete se
ntoarser dup ea i i se pru c chiar Beth, cnd o
vzu, fcu ochii mari. Chiar i Femeia Dragon a rmas
cu gura cscat.
Nick se atepta ca cele trei ore de tratament s
fie un adevrat infern, dar se simi de parc dduse de
un izvor de energie. Beth l mai iertase ieri la exerciii,
dar azi a fost fr mil. L-a muncit pn cnd a scos
untul din el, transpirase tot i i tremurau braele att
de tare, atunci cnd termin lucrul la aparate, nct
avea senzaia c este paralizat. Dar termin tot
programul i a fcut i ase traversri ale camerei fr
baston.
Cnd a ieit din vestibul, dup du, i dup ce s-a
schimbat a gsit-o pe Sydney vorbind la telefonul
public. Ea se uit spre el cu o expresie ncurcat, apoi
plec uor capul. Era foarte atent.
Nick se sprijini mai mult pe baston i o privea,
picioarele lui tremurau de atta efort. Din frnturile de
conversaie pe care le auzise i ddu seama c era o

convorbire de afaceri. Pe cnd mergea ncet spre hol


se gndea la acest aspect. Dup cum o cunotea el pe
Sydney, tia c i plcea s fac mai multe lucruri
odat i deodat nelese c, dndu-i peste cap
programul n ultimele zile, i fcuse un mare
deserviciu. Asta l enerv. Nu-i plcea c o pune n
situaii neplcute.
Ea l ajunsese din urm, trenciul ei se deschise
larg atunci cnd ajunsese n pas cu el.
El puse o mn dup umerii ei i-i zmbi.
Artai foarte cufundat n gnduri. i s-au
scufundat cumva corbiile?
Ea i zmbi i-i trecu braul n jurul mijlocului lui.
Totdeauna se mai scufund cte o corabie.
i plcea s o simt alturi de el, existena unui
sprijin n imediata apropiere era exact ce-i trebuia pe
moment, dar nu putea s-o in pe lng el tot timpul.
Vorbi pe un ton serios, neateptat de sec.
i ncurci programul din cauza mea, nu-i aa?
Ea l privi atent, apoi se uit n alt parte.
Nu, totul este n...
inndu-i bastonul pe degetul mare, el o apuc
de brbie i o for s se uite n ochii lui.
Nu, spuse el ncet. Nu ncerca s m mini.
Apoi i zmbi mecherete ca s-i mai
ndulceasc cuvintele.
De obicei m odihnesc o or sau dou dup ce
muncesc n halul sta, aa c mai bine las-m acas
i vezi-i de treburile tale. Poi s m surri mai trziu ca
s stabilim ce mai facem.
Observ c ea nu voia, aa c i fu mai uor s
continue pe acelai ton.
Sau a putea lua mai degrab Handi-buzul care
s m duc acas.
Nu, exclam ea violent.
l privi o clip nemicat, fr s i se poat citi
nimic pe fa, apoi oft pe un ton mai nelegtor.

Nu, cel puin las-m s te duc eu acas.


El o strnse uor de umr, cnd se sprijini ca s-i
recapete echilibrul i porni ctre u.
tii doar c am dreptate, spuse el cu
nonalan. i-ai amnat ntlniri importante i
Dumnezeu tie ce alte treburi, i zu c nu trebuie.
Se oprir puin, ateptnd ca s se deschid ua
automat; ea l privi cu o lumini vesel n ochi.
Nu eti simpatic atunci cnd ai dreptate.
El se opri ca s-o priveasc mai bine, topindu-se
tot cnd o vzu cum i duce dup ureche o uvi
rebel de pr. Probabil c are ceva de moron n firea
lui. O s-i petreac toat dup-amiaza singur n pat,
dorind teribil s fie i ea alturi, amintindu-i ce bine
era cnd o inea n brae. O mngie pe obraz, dorind
s spun: Vino cu mine. Ochii lui se ntunecar i
mormi ursuz.
Du-te la treburile tale, Sydney.
O or mai trziu, se mai gndea la starea lui,
ntins n pat cu minile puse sub cap, privind-o pe
Sydney cum i aranjeaz un batic n jurul gtului. Dar
orict ar fi dorit ca ea s mai rmn, tia c e mai
bine aa. Trebuia s-i vad fiecare de treaba Iul, c
altfel totul va ncepe s se deformeze urt. i nu voia
aa ceva.
Prul lui Sydney se nfoie sub efectul sarcinilor
electrostatice atunci cnd mbrc peste cap pulovrul
de camir gri, iar apoi fr s-i dea seama, l mai i
netezi cu minile n fa i-i aranj mnecile. i
strnse manetele de la bluz i veni la pat ca s-i
pun cutia de toalet n poet.
Nick i arunc un zmbet strmb i o prinse de
ncheietur.
Ari grozav, spuse el somnolent.
Ochii ei lucir atunci cnd l ls s o trag spre
el.

A fi vrut s pot spune acelai lucru despre


tine. ns ari de parc te-ar fi clcat un tanc.
El i arunc un zmbet lene.
Aa m i simt.
i puse mna pe ceaf i l privi ngrijorat.
Aa eti ntotdeauna dup tratament?
De obicei, da. Vreme de un ceas sau dou m
simt burduit ru.
l mngie pe brbie cu dosul palmei, atingerea ei
era plin de tandree, iar cnd vorbi de abia se auzea
ce spune.
Atunci culc-te i vorbim mai trziu.
Nu putea s sufere s-o vad cum ochii ei artau
atta regret. Oft prelung, i trecu mna la spatele ei
i o lipi la piept. Auzi cum i se tie respiraia i nchise
ochii, ncercnd s-i liniteasc sentimentele care l
incitau. Doamne, era aa de bine cnd o inea n brae.
O tcere adnc i acoperi pe amndoi, el o strnse
mai tare n brae dorind parc s absoarb orice
senzaie care venea din partea ei O inuse n brae
toat noaptea, dar nu era de ajuns, n nici un caz nu
era de ajuns. Ar fi vrut grozav s poat opri timpul n
loc.
n cele din urm ea oft i se desprinse de el,
vocea ei era emoionat.
Dac nu plec acum, nu mai plec niciodat.
El ls s-i alunece mna de-a lungul spatelui ei.
tiu.
Se aplec i l srut uor pe obraz, apoi se
desprinse ncet de el.
Te sun mai trziu.
El o urmri cum traverseaz camera. Simind
parc un gol imens n suflet, ea se opri la u, apoi
inspir adnc i dispru n hol. Nick auzea cum i bate
inima, nchise ochii, se lupt cu senzaiile care l
invadau. Doamne, ce se petrecea acum era o greeal

imens sau cel mai bun lucru care i se putuse


ntmpla?
ntrebarea se tot nvrti n mintea lui aproape
toat dup-amiaza. Nu se ateptase s poat dormi
dup plecarea ei, dar cu toate acestea dormi trei ore
ncheiate. Cnd se scul nefiind ea ca s-l sprijine,
trebui s se descurce singur i iar l npdir
gndurile. Trebuia s neleag c de fapt nu se
schimbase nimic. Nu, nu chiar nimic. Cel puin
rezolvase unele probleme mai vechi.
Mai trebuise s neleag c ceea ce se petrecea
ntre el i Sydney era, n cel mai bun caz, o treab
mrunt, fragil i uor de destrmat. Singurul lucru
care se schimbase era c acum amndoi ajunseser pe
un fel de teritoriu neutru. El a neles de ce a disprut
ea i de ce s-a implicat ea n programul de reabilitare.
Amarul i suprarea lui n ceea ce privete ambele
probleme fuseser terse cu buretele n noaptea
trecut. i mai era apoi copilul
asta
era
o
legtur care nu putea fi tears vreodat. n concluzie
exista ntre ei doi o zon fr probleme care ns era
foarte limitat i acest lucru era, prin natura faptului n
sine, ntristtor.
Mai erau apoi i factorii surpriz. Lucruri de care
nu tia nimic la momentul actual i lucruri pe care
ea nu le tia despre el. Gndul c va trebui s le
lmureasc pe toate l ngrozea. Dar n afar de asta i
gndul c ea i va spune lui lucruri pe care nu ar vrea
s le aud l speria i mai mult.
i colac peste pupz mai era i debilitatea lui.
Dei ca s fim cinstii, tia c asta era o problem doar
n msura n care el o transforma ntr-o problem.
Ceea ce-l nemulumea ntr-una era faptul c
existau lucruri cu care tia cum s procedeze i altele
pnntru care nu avea nici o soluie. Unul din lucrurile
fr soluie era i trecutul lui Sydney. Nici nu voia
mcar s se gndeasc la problema asta. i probabil

c asta era i soluia. Dac nvase ceva n aceste luni


aceasta fusese regula s ia lucrurile pe rnd, cte unul
pe zi. Poate c aa i trebuie s rezolve acum
problemele, cte una pe zi, pas cu pas. La fel cum a
fcut i cu debilitatea lui.
Spre sear, ncepur s-l doar toate mdularele.
Minile l dureau att de tare nct de abia putea s le
strng, i starea lui de spirit era att de rea nct era
n pragul disperrii. De ce oare i-a fcut-o singur?
Ultimul lucru de care mai avea nevoie era un alt nor de
tristee i amar care s se aeze deasupra capului lui.
A avut parte suficient de aa ceva ct a fost internat n
spital.
i se mai i ntreba dac o s mai telefoneze
Sydney. De vreo cinci-ase ori pusese mna pe telefon
ca s-o sune, dar a renunat, scrbit de el nsui. Dac
ea a spus c va suna, nseamn c va suna.
Pe la ora ase, ncepu s se ndoiasc. Tot soiul
de ipoteze se ngrmdeau n mintea lui i el era
convins c dac ar mai fi avut puterea fizic s se duc
la ea la birou singur, ar fi fost pn acum deja pe
drum. Numai c avea unele dubii c ar mai putea
ajunge pn la ua din fa, darmite pn n ora. Ar
fi dat orice s nu mai fie aa de disperat.
Pe la ora apte, se convinsese deja c i ea a
examinat mai realist situaia i c i-a dat seama c
erau mult prea multe difculti. Se ntinse pe sofa,
gndindu-se la aceste probleme i la soluiile lor,
cutnd s se hotreasc ce s fac dac ea nu o s-i
mai dea telefon, cnd n chiar acel moment sun
telefonul. l ridic imediat, cu gndul c va auzi vocea
altcuiva.
Dar era vocea ei uscat, moale i marcat de
oboseal.
Salut, mi pare ru c am ntrziat, dar de abia
am terminat o edin a consiliului de administraie.

El trebui s atepte pn se mai calm puin, mai


nainte ca s-i rspund ceva.
Pari abtut.
O auzi cum ofteaz.
Da, puin. Dar cel mai mult mi este foame. Ce
zici de ideea ca s mergem s mncm ceva n ora, n
seara asta?
Nick nu mai fusese la restaurant de cnd lusese
rnit. Leciile de servirea mesei au fost att de
cumplite i de obositoare i nc mai avea de nvat.
nc nu reuea s-i taie singur carnea i dac l-ar
apuca tremuratul, i se putea ntmpla orice. i cnd
era obosit era i mai ru. Nu prea l atrgea ideea s
se fac de rs ntr-un restaurant plin cu lume, nici
mcar dac ar fi fost singur, darmite s-o mai aib
dinaintea lui i pe Sydney.
De ce s nu vii aici i s comandm acas
mncarea?
Preferi aa?
Uurarea din vocea ei l fcu s zmbeasc un pic
i i se pru absolut necesar s fie deschis cu ea.
Ca s-i spun cinstit, a prefera mai degrab
aa. Talentele mele la mas abia au depit nivelul
omului de Neanderthal.
Ea rse uor.
Se pare c ai fi n stare dac te-ar ajuta un
prieten.
Felul n care i-o spusese i topi i ultimul dram de
trie de care mai dispunea. Se simi cuprins de un fel
de apsare n piept care l mpiedic s mai respire.
Cnd reui s vorbeasc, vocea lui era nc aspr.
O s m mai gndesc la asta.
Ea rse din nou, puternic, blnd i teribil de
provocatoare. Nick nchise ochii, dorind s-o in de
vorb numai s nu se mai gndeasc la altceva.
Te rog. Ne vedem n curnd.

Simindu-se de parc nu mai avea vnt la pupa,


Nick apuc telefonul i spuse cu un ton rguit.
Sydney?
Ce?
Nu ntrzia mult.
Urm o tcere electrizant, apoi el o auzi cum
inspir adnc i sacadat.
N-o s ntrzii.
Nick puse telefonul n furc. Ct i va trebui ca s
ajung aici? Douzeci de minute? O jumtate de or?
Strnse din dini, ateptarea era aproape de
nesuportat. Doamne, el nu credea c va dura aa de
mult.
I se pru c durase o via pn cnd auzi ua
trntindu-se la intrare. Se strdui s se ridice n capul
oaselor, fr s-i dea seama ct de tare i tremurau
minile. Dndu-i seama c nu avea cum s ajung
pn la u pn va ajunge ea n camer, el se ls
din nou pe spate, fr s se mai poat gndi la altceva
dect la ct de mult ar fi dorit s-o simt lng el n acel
moment.
Ea intr ca o boare, plin de via, dar se opri
brusc, faa ei deveni ngrijorat atunci cnd se uit mai
bine la el.
Ce nu este n ordine?
El scutur din cap i strnse din dini ca s-i
stpneasc uvoiul de emoii care l npdir.
Ls jos pachetele i i arunc mantoul cu o
micare rapid. n timp ce traversa camera venind
spre dnsul, pe chipul ei se citea o ngrijorare
profund. i cuprinse capul n mini, privindu-l
ngrozit.
Ce s-a ntmplat? repet ea insistent. Tremuri
ca o frunz...
Nick nchise ochii i o cuprinse cu braele,
trgnd-o spre el cu ct for mai avea. Cnd o inea
aa se simea n siguran. i ascunse faa n gtul ei,

cznindu-se s nu se lase prad strii emoionale care


l cuprinsese.
Sydney rmase o clip nemicat, apoi l cuprinse
i ea cu braele. Vocea ei era plcut i marcat de
ngrijorare atunci cnd i opti la ureche.
Spune-mi despre ce este vorba. Te rog, Nick.
i trebui o vreme pn s poat da un rspuns i
cnd reui vocea lui era groas i aspr.
Dup-amiaza asta a fost al dracului de lung.
Inspir lung i l strnse mai tare n brae.
mi pare ru c am ntrziat. Nu m-am ateptat
s in atta edina.
Nick nc se mai lupta s-i stpneasc
senzaiile pe care i le rscolise ea, nghii n sec i o
mngie pe cap. Mna lui tremura uor la atingerea
prului ei buclat, des i mtsos.
Nu mai are importan acum.
Se rsuci ntr-o parte, culcnd-o i pe ea alturi,
alturndu-i trupurile. Inima i btea puternic, o
strnse i mai tare n brae, aducndu-i capul n
scobitura umrului. nchise ochii i se simi cuprins de
un tremur uor, mulumit c n fine o avea alturi de
el. Toat dup-amiaza fusese disperat. Ca un
morfinoman cruia i lipsea drogul. Dorea s-o cuprind
n el, s-i absoarb cldura, moliciunea, vitalitatea. Se
mira c reuise s stea fr ea attea ore.
Vocea ei avea ceva amuzant atunci cnd i opti:
Am adus ceva bun pentru noi doi.
El i plimb mna pe coapsele ei i apoi pe
spate, simind orice curb, orice gropi. Nu l amuza
ideea s o lase s plece de lng el, aa c o strnse la
piept i-i spuse cu un ton mormit.
N-ar fi mai bine s mncm ceva mai trziu?
Dac o s-i plac cremvurtii cnd se rcesc.
Ar fi preferat mai degrab s moar de foame
dect s i dea drumul i se mbta cu parfumul ei, fr
s-o lase din brae.

De ce s nu mergem mai departe i s-i lsm


pn se vor rci de tot?
Sydney rse i-i lipi faa de gtul lui, rsuflarea
ei i nclzi pielea.
Bine, reci ca gheaa.
Se delacta cu prezena ei alturi, gndindu-se
cum de a fost n stare s triasc fr ea n ultimii
cincisprezece ani. Era ca un drog, dup o prim doz
erai nrobit pe veci. Numai c acum ntre ei era mult
mai mult. Nu, n-avea de gnd s se gndeasc la asta
acum cel puin nu nc. Se va strdui s lungeasc
acest moment ct mai mult cu putin.
ncet senzaiile se mai domolir i Nick deveni
contient de faptul c ntre ei se aternuse un fel de
pace. Simea c i Sydney avea aceeai senzaie i c
ar fi fost nfiortor s strice linitea momentului. Aa c
sttur mult timp, fr s scoat un cuvnt, ntr-o
tcere absolut. Fiecare respiraie, 'fiecare btaie a
inimii era la unison, nct aproape c devenir o
singur fiin.
Abia cnd auzi cum i chiorie stomacul i aduse
el aminte c, cu o or n urm, ea i spusese c moare
de foame. Nemulumit, el i ddu drumul i se deprt
puin; zmbea i chiar dac ar fi vrut s nu se vad c
zmbete tot n-ar fi reuit.
Nick i trecu dosul palmei peste obrazul ei.
Dup cum se aude, ai terminat toate proviziile?
Ea rse scurt, se ridic ntr-un cot i i ddu prul
pe spate, toat agitaia asta rspndind un parfum
delicat.
Flmnzesc cam de mult.
Nick o privi, simind c este cuprins de
sentimente pe care n-ar fi vrut s le observe ultcineva.
tia ce vrea ea s spun i el era flmnd de ani de
zile. ns ceea ce i oferea ea nu avea de a lace cu
mncarea. i satisfcea necesiti mult mai profunde.
Simi un nod n gt i vocea i era nesigur.

Atunci mai bine s mncm ceva mai nainte


ca s te epuizezi de tot.
Ea oft, cu un regret vizibil.
Da, cred c ar fi mai bine.
Fr s vrea s se desprind de ea, el i ls
braul de-a lungul spatelui ei. Ea l privi cu ochii
nlcrimai i murmur.
Nu sunt sigur c vreau.
El nelesese c se referea la cremvurtii reci i, n
mod ciudat, asta l-a fcut s-i dea drumul, o ls s se
ridice tiind c i ea o fcea cu greutate. Reui s
zmbeasc strmb mngind-o pe spate aproape de
ale.
Nici
eu,
de
fapt.
Dar
stomcelul
dumneavoastr, doamn, se cam agit.
Ea se strmb.
Nu ar trebui s observi chestiile astea.
El i ddu uor cu cotul, fcu ochii mici i ridurile
din jurul ochilor se adncir.
Cum s nu observ? Faci un zgomot ca o evrie
veche.
Ea se strmb la el, apoi se ntoarse micnd cu
importan din umeri, cnd se ridic. Nick o urmri cu
privirea, observnd ct de obosit era. Ultimele dou
zile o sleiser i pe ea.
El se ridic n capul oaselor, iar ea strnse pungile
pe care le lsase pe scaun atunci cnd venise.
Rsucindu-se el i lu bastonul. n acel moment
Sydney i spuse:
Nu te da jos din pat, Nick. Hai s mncm aici.
El o privi cu o expresie acr.
Cred c iar m-ai scpat de ocazia de a cdea
lat pe jos.
Ea travers camera i se aez lng sofa.
Mirosul puternic de cremvurti se degaj din pungi
cnd le desfcu. l privi iret.

Dac e vorba de cine o s cad lat, s tii c


mai degrab eu sunt aceea.
Nick se slt i-i puse dou perne la spate, apoi
lu pachetul mbrcat n folie din minile ei. O privi i
spuse cu un ton morocnos.
Ai avut o zi grea?
Ea oft.
Nu att de grea, ct lung i complicat.
Vrei s-mi povesteti ce ai fcut?
Ea l privi cu un nceput de zmbet pe buze.
Mai bine s trecem peste asta.
Privirile lor se ntlnir i Nick simi c se ntoarce
napoi n timp, atunci cnd erau n stare s comunice
fr s fac apel la vreun cuvnt. O atinse uor cu
degetul pe ureche, plimbndu-l ncet pe lob i spuse cu
glas stins.
S mncm i pe urm o s discutm despre
altceva.
Ea i arunc o privire amuzat, apoi se ls pe
spate, pe sofa i desfcnd folia, scoase cremvurtiul
i muc. Nick o urmrea, amuzat la rndul lui. Nu
trebuia s se gndeasc la ce o s discute n
urmtoarele cincisprezece minute, dac nu mai mult.
Cnd lui Sydney i era foame, ea nu se mai gndea la
altceva. Nu pierdea timpul cu conversaia la mas sau
cu alte lucruri. Nu dorea dect linite i mncare. Dar
totui asta ajunsese el s aprecieze la ea faptul c
prefera linitea.
Nick i termin cremvurtiul i strnse folia, dup
care se uit la ea, dorind s-i cear un pacheel cu sos
de roii picant, ca s-l mnnce cu cartofii prjii. Dar
cnd o vzu cum sttea la picioarele lui, att de
aproape, ncremeni. Lumina lmpii de la captul
sofalei accentua strlucirea prului ei, sclipind
asemenea unei blni de nurc. Privind-o, Nick simi o
senzaie cunoscut n stomac. Nu reuise niciodat s
se lmureasc de ce anume, dar prul ei avusese

ntotdeauna o putere de atracie deosebit asupra lui.


Era des i lucitor i avea constituia i strlucirea unei
mtsi, i atunci cnd l strngea n degete avea
impresia c este o vietate. i nc i mai amintea cum
arta rsfirat pe pielea lui, pe piept, ntre picioare,
prul ei des excitndu-i fiecare celul din piele atunci
cnd mica uor capul. l nnebunea de fiecare dat.
Imagini i senzaii electrizante jucau pe dinaintea
ochilor lui Nick, fcndu-l s strng din dini i s
nchid ochii, accelerndu-i btile inimii n aa hal
nct de abia mai putea s trag aer n piept. Doamne,
nu mai voia s-i aduc aminte. Nu acuma. Nu dup
aa de muli ani. Nu cnd era prizonierul unui trup care
nu mai funciona normal.
Cartofii prjii scpaser din pung. El inspir
adnc cutnd s se liniteasc. Se concentr asupra
cartofilor care czuser din pung, culegndu-i cu
mini tremurtoare.
Drace, spuse el mai mult pentru sine.
Sydney l privi i dup ce ls jos punga ei se
grbi s-l ajute, aruncndu-i n acelai timp o privire
incitant.
Numai aa din curiozitate, cum te descurci
cnd trebuie s mnnci spaghetti?
i rspunse cu un rnjet trist.
Cu amndou minile.
Ea rse strngnd firimiturile de pe cma.
Va trebui s-i fac rost de o babeic.
El o privea, senzaiile stpnite cu atta trud, i
ddeau iar trcoale.
Chiar te rog.
Ochii ei strluceau aprini de amuzament, atunci
cnd ea ncerc s-i tearg mutarul de la colul gurii
iar el simi c nu mai poate de dorin. O apuc de
mn i o aps de faa lui se simea incapabil s
suporte orice fel de mngiere din partea ei. Licrirea
din ochii ei dispru fiind nlocuita de o privire care l

aduse la limita suportabilitii. Doamne, era att de


aproape, i o dorea att de mult. nghii n sec i spuse
pe un ton aspru i inegal.
Trebuie s stm de vorb, Sydney.
Ei i se tie respiraia i nchise ochii, de parc i
ea, la rndul ei, se lupta cu sentimente foarte
puternice. Cnd deschise ochii, erau ntunecai i
aburii i vocea ei era rguit. Rspunse.
tiu c trebuie.
Nu mai suporta distana dintre ei, aa c o trase
aproape de el, domolindu-i durerea cu apsarea
trupului ei. i ngrop minile n prul ei i i lipi capul
de piept, strngnd din dini ca s-i domine fierberea
emoional. Gura ei i atinse uor gtul i Sydney l
cuprinse n brae, lipindu-se parc i mai mult de el.
Nick nchise ochii, innd-o n brae cu toat fora de
care dispunea. Acum era altfel dect nainte. nainte el
avea doar nevoie de ea. Acum apruse acest
sentiment al disperrii, aceast necesitate imperioas,
care nu mai putea fi satisfcut dect atunci cnd o
inea n brae.
Respira inegal i tiu c nu mai putea amna s-i
spun i ei. Ea o s nceap s se mire deoarece era
evident c o dorea, c se pierdea complet n braele ei
de ce totui nu finaliza dorina. Era obsedat de
prezena ei i ar fi fost mai uor s nceteze s mai
respire dect s renune la plcerea fizic pe care o
simise alturi de ea. Ea nu-i refuzase nimic, niciodat,
i tocmai din cauza asta el nu mai putea suporta s tot
amne. O s-i fie al naibii de greu s i-o spun. Dar nu
avea de ales va trebui s i-o spun, mai nainte ca
ea s-i fac probleme i s atepte ceva ce el nu
putea s ofere.
Trebuie s-i spun ceva, Sydney.
Ea ridic repede capul i l privi, cu o oarecare
team n priviri. Se simea o nesiguran n vocea ei.
Ce?

i ntlni privirea, apoi plec iar capul, mna i


tremura n timp ce o mngia pe pr. Nu-i venea n
cap cum dracu s spun.
n vocea ei se simea o not de ngrijorare.
Spune, Nick.
Nick o privi, simind cum urc n el dispreul de
sine aa cum urc fierea la necaz, apoi plec iar ochii,
temndu-se de ceea ce ar putea citi n ochii ei.
De la accident am devenit impotent.
Tcerea ei l tia parc i el nu reuea s-i fac
curaj ca s-o priveasc. Ea se mic i el crezu c se va
ridica, dar de fapt ea dorea s-l vad mal bine i-i lu
capul n mini priviindu-l n ochi.
Nick, mi pare aa de ru pentru tine, murmur
ea, cu ochii plini de tristee.
El strnse din dini i ncerc s se ntoarc, dar
ea nu-l ls. Vocea ei era delicat.
Crezi c pentru mine conteaz asta?
Se simi cuprins de o mnie fr sens. Cum s
neleag ea ct de al naibii de frustrat n brbia Iul
se simea, datorit acestui accident? C se simea ca
ntr-o cuc? Ar fi vrut s-o mping de-o parte, s
creeze o distan ntre ei, dar ceva l mpiedica s-o
fac. Nu spunea nimic, se uita tcut la ea cu o privire
pierdut undeva departe i care era de neptruns.
Simind parc aceast retragere n sine, Sydney l
strnse mai tare n brae, forndu-l s o asculte,
folosind un ton sever.
neleg ce simi, crede-m. Dar sunt att de
fericit c eti n via, nct nimic altceva nu mal
conteaz. Nick, te rog, nu te gndi c acest lucru va
afecta sentimentele mele.
Onestitatea care se citea pe chipul ei l cuceri
nchise ochii, strngnd-o convulsiv n brae. Era
extrem de util pentru existena lui, n feluri pe care el
nsui nu reuea s te deslueasc limpede pa toate:

l inea delicat i protector, cu capul cuibrit Io


pieptul ei.
S nu te gndeti c m pcleti, murmur ea
sacadat, m voi mulumi cu orice poi tu s-mi dai.
Nick ntoarse capul, scond nite cuvinte tot mai
greu de neles.
Doamne, Sydney...
Mna ei i cuprinse brbia i obrazul, iar ea i
atinse uor gura cu un srut moale i insistent care se
prelungea, care i interzicea s mai respire. Pierdut n
aceast mare a delicateii el nu mai avu alt
alternativ dect s rspund n acelai fel. Nick I
sprijini capul cu mna i veni n ntmpinarea gurii ei n
timp ce prul ei mtsos aluneca ca o earf printre
degetele lui. Cnd, n cele din urm, ea se desprinse
de el, i se pru c trecuse n eternitate i revenise
napoi.
Vocea ei era rguit.
Vrei s m opresc?
El i trase capul spre el, apropiindu-i iar buzele
de ale ei.
Nu.
Cnd ea i ddu drumul a doua oar, Nick simea
c a depit limita suportabilitii, c l va lsa inima.
Eti sigur?
El ridic puin capul ca s o poat prvi n ochi,
apoi inspir cu putere. Vocea lui era tremurat n timp
ce o apsa delicat pe ceaf, trgnd-o n jos pn cnd
buzele lor se atinser uor.
Rmi peste noapte, nu-i aa?

Capitolul 6
Cu ctile audio puse peste plriu, Tony opia
pe coridor n sunetele muzicii lui Whitney Houston, n
timp ce din cutia plat pe care o ducea venea un miros
ameitor de pizza cu brnz, dubl, amestecat cu
mirosul
cartonului
ncins.
Deschise
ua
apartamentului, btu la u cu semnalul cunoscut,
deschise ua camerei i intr pocnind din degete.
Ceea ce vzu ns l opri brusc, de parc ar fi dat
de un zid de crmid. Rmase n u, cu gura
deschis n timp ce o siluet feminin o femein
adevrat, ca lumea se desprinse din braele Iul
Nick Novak.
Nick? Cu o femeie?
Rmsese pironit locului, privea nmrmurit cum
sttea ea pe podea lng sofa. Cum i trsesu
picioarele sub ea i privea la Nick, care sttea ntins pe
sofa, cu o mn pe umrul ei. Tony vzu doar o clip
faa ei din profil i i reinu un fluierat admirativ. Asta
nu era o javr culeas de Nick de pe malul lacului. Era
o doamn din aur de 24 de carate.
Nick avea n ochi acea sclipire pe care orice
brbat sub nouzeci de ani o recunoate. i atunci
cnd Nick i trecu dosul palmei de-a lungul feei ei, cu
o atingere posesiv i intim, se crease suficient
energie electric n camer nct s poat lumina tot
Las Vegasul. Ca brbat de genul lui i ca italian de
origine, Tony vzu totul n culori i n spaiu
tridimensional.
Se scutur ca s-i revin din stupoare, dup care
Tony i scoase microfoanele de pe urechi i prima
chestie care i veni n creierul lui lovit de bombe fu:
M scuzai. Am greit apartamentul.

n ochii lui Nick apru o licrire cnd l vzu pe


fostul lui partener de la poliie privind stupefiat. I se
adres cu un ton vesel.
Bun poant, Martinelli.
Privi apoi la el, fr s-i ia mna de pe gtul ei.
Tony, vreau s-i prezint pe prietena mea.
Felul n care Nick o mngia pe gt pe prietena
lui conferea cuvntului un nou neles. Tony reui si recapete inteligena.
Hei, prietenii ti sunt i prietenii mei.
Nick se amuz i mai tare.
Nu i aceast prieten.
i lu o uvi de pr de pe fa, trecnd ncet cu
mna peste obraz pn cnd reveni pe talie.
Syd, acesta este Tony Martinelli, vechiul meu
partener.
Ea se ntoarse spre Tony i el vzu cei mal
albatri ochi din ci vzuse vreodat. Era o femeie
bine, ce naiba. i dup modul relaxat n care sttea n
braele lui Nick, era clar ca lumina zilei c era femeia
lui Nick Novak.
Tony Sydney Foster.
Pentru a doua oar n ultimele cinci minute, Tony
nu tiu ce s mai spun. Sydney Foster? Sydney
Foster, n persoan?
Ea l privea, parc distrat de faptul c el
amuise, i i apruse o gropi n colul gurii, dup
care zmbi, att de dulce nct ar fi nmuiat genunchii
oricrui brbat.
ncntat de cunotin, Tony.
Vocea ei avea un timbru grav, cu nuane de
mtase, care l fcu pe Tony s rspund cu un zmbet
tmp. Unde naiba a inut-o ascuns Nick pe fata asta?
ase ani a lucrat alturi de biatul-sta, zi i noapte, i
nici prin cap nu-i trecuse c poate exista aa ceva.
Zmbetul lui de bieel se li. nseamn c Nick a
ferit-o de ochii lui, nu-i aa?

i eu, i sunt ncntat c suntei ncntat.


Privindu-l atent, Nick ridic o sprncean n semn
de atenionare. Artnd spre pachetul pe care l inea
n mn, Tony i fcu cu ochiul i se apropie de sofa.
Pizza lui Pete are ceva special, aa c am ales
una cu mai mult colesterol ca s-i ngroae arterele
peste noapte. tii, trei feluri de brnz, salam gras i
ardei iute. Ei, dac a fi tiut c al oaspei...
Nick se fcu c nu observ felul n care Tony
lsase n mod intenionat fraza neterminat. Se ridica
n capul oaselor, sprijinindu-se de umrul lui Sydney.
Credeam c eti n misiune toat sptmna.
Vocea lui Tony deveni nepat.
Aa deci.
Deschise capacul cutiei i i oferi lui Sydney o
bucat de pizza i un erveel de hrtie.
Servete, Sydney. Este cea mai bun pizza din
ora.
Nick privi cum Sydney accept oferta lui Tony, cu
un zmbet n colul gurii. tia foarte bine c nu voia s
mnnce, dar c acceptase din consideraie pentru
Tony i ca s domoleasc spiritele. Tipa avea clas.
Nick?
Nick i arunc o privire lui Tony cnd acesta i
oferi i lui. Scutur din cap.
Nu, mersi. Sydney mi-a adus un cremvurti.
Tony de-abia se abinu s nu zmbeasc.
Cu unc i ceap, nu-i aa?
Aa tia Tony s verifice faptul c Sydney i
cunotea gusturile lui Nick. Nick ns nici nu confirm,
nici nu infirm comentariul lui Tony. Ceea ce pentru
Tony avea o semnificaie clar.
Pe Nick l amuz teribil s-l vad pe prietenul lui
cum se aeaz pe covor, cu spatele sprijinit de fotoliu.
Tony poate c reuea s-i fraiereasc pe muli proti,
fcndu-i s-l cread un tntlu, dar Nick tia din
experien c avea o minte ascuit dotat cu o

intuiie i mai ascuit, mascate de faa lui nevinovat.


i aproape c era gata s pun pariu c Tony Martinelli
reuise s adune mai multe informaii la un loc n
primele trei secunde, dect ar fi reuit un altul n
jumtate de or.
Cu gndul la implicaiile sosirii neateptate a
fostului partener, Nick o mngia pe Sydney pe bra,
semi-contient de prezena de camir care se simea
sub mtasea bluzei. Nu credea c-l mai vedea pe Tony
pn la sfritul sptmnii, i chiar dac ar fi crezut
nu i-ar fi luat msuri de precauie. Fusese aa de
cuprins de vrtejul creat de revenirea lui Sydney n
viaa lui, nct nici nu s-a gndit la ce alte urmri ar
putea duce aceast apariie brusc. i uite i
consecinele. Mai ales c Tony se ocupase cu cutarea
ei. tia perfect c fostul lui partener acum sttea i
punea lucrurile cap la cap. i asta i ddea o oarecare
stare de jen.
Vocea lui Sydney l scoase din aceste gnduri
Sigur nu vrei s guti?
O privi, cu o privire amabil.
Sigur.
Ea rspunse la refuzul lui cu un zmbet j distrat,
dar insist.
Ba da.
El ncerc s o nfrunte cu privirea, dar ea nu se
ls, dup care el ced cu un zmbet.
Fie.
O apuc apoi de ncheietura minii i i-o inu pn
cnd muc din bucata pe care i-o oferise.
Cuprins parc de o for mai presus de voina ei,
ea privi spre gura lui i venele gtului ncepur s-i
pulseze slbatic. Simind acest lucru, ncepu s-i bat
mai tare i inima lui Nick, atingnd un ritm nebunesc,
fcndu-l s cread c nu mai avea pic de aer n
plmni. Fr s se mai gndeasc la privirea atent a
lui Tony, el o apuc de ceaf i-i puse capul pe piept,

simind prul ei printre degetele lui. Ar fi dat dracului


orice maniere civilizate, dar tia c trebuia s
dezamorseze bomba asta emoional, cci altfel Tony
ar fi avut de vzut mult mai multe lucruri dect reuea
el acum s bnuiasc.
O trase iar spre el; vocea lui recptase nota lui
de umor amestecat cu mrial.
i-am spus c nu vreau pizza asta afurisit.
La auzul acestor vorbe izbucni ntr-un rs puternic
i el observ iute ct de suprat era de fapt, dar
exista totui i o oarecare urm de amuzament n ochii
ei.
Luminiele din ochii lui Tony lucir mai tare cnd
se uit pe rnd la ei doi.
Spune-mi Novak, ce vre/'tu de fapt?
Liniile din jurul gurii lui Nick se adncir.
Vreau s-i vezi de ale tale.
Tony chicoti.
Asta m-am gndit i eu.
Lu nc o bucat de pizza dup care se uit la
Nick.
Mai e ceva bere n frigider?
Nick ddu din cap i Tony se ridic i porni spre
buctrie. Nick o apuc pe Sydney de brbie i o privi
n ochi. Ochii ei erau nc tulburai de emoie i o simi
foarte vulnerabil. Ea ncerc s zmbeasc i vorbi cu
o voce tremurat.
Cred c ar fi o idee mai bun s plec.
El deveni serios.
De ce?
Ea nghii n sec i nchise ochii, inima i btea aa
de tare c o simea pn i n vrful degetelor. Inspir
adnc i se uit la el, reuind pn la urm s
zmbeasc uor.
Eu cred c este clar de ce, nu?
El i trecu degetele de-a lungul brbiei ei, i
mri.

Da, se pare c da.


Ea nghii din nou i i acoperi mna cu mna ei,
nchiznd ochii cnd i srut cuul palmei, Gestul l
zgudui pe Nick, strbtndu-i tot corpul, resimindu-l
pn n vrful degetelor de la picioare Rspunsul lui fu
instantaneu o srut uor pa frunte, apoi i ridic
faa ca s-o priveasc n ochi Vocea ei devenise slab i
inegal.
Este cel care s-a interesat de mine, nu-i aa?
Nick i arunc o privire tioas, apoi i
mpreun cu grij.degetele ntr-ale ei.
Da, el.
Sydney se uit n alt parte, degetele cu caru i
aranja maneta bluzei i tremurau. Tonul vocii a! era
schimbat.
Ce tie el?
Nimic.
O s pun ntrebri i cred c ar fi mai puin
suprtor dac nu a fi de fa.
Nick oft i i rezem capul pe pern.
i sunt cteva lucruri de care o s am grij Iu
noapte.
El se ntoarse i se uit la ea. Nu-i displcan
ideea.
Tony apru n arcada buctriei.
Sydney, vrei o bere? Ea zmbi.
Nu, mulumesc. Eu o s plec. Trebuie s trai pe
la birou i nu vreau s mai ntrzii.
Ea se uita la Nick cu ochi blnzi i uoi ngrijorai.
M nelegi, nu? El admise cu greu.
Dar nu lipsi mult.
Vocea lui Sydney era nesigur.
Vin peste o or.
El o privi fix.
Sigur?
Sigur.

O ls, dei ura mai mult ca orice faptul c


pleac, dar tia c Sydney avea dreptate.
Trebuia s-i explice lui Tony i nu dorea ca ea s
asiste la discuia lor. Toat povestea era al naibii de
ncurcat. tia s-i rspund lui Tony, dar dac ar fi i
ea de fa ar aduga mult tensiune inutil. i exact
de asta nu aveau nevoie acum.
ntristat de aceste gnduri, el o privea int cum
se desprinde din braele lui i se ridic. Se ntreba dac
va avea puterea s o priveasc cum iese pe u, fr
ca s se simt cuprins de team. i cut mna,
strngndu-i-o uor.
Nu sta mult.
Simi c i ea pleca cu greu, atunci cnd aplecat
deasupra lui i srutndu-l uor n colul gurii spuse.
N-o s stau.
Nick i trecu degetele prin prul ei i-i murmur
la ureche.
i gndete-te c o s stau mai mult. Mai este
o cheie n plus n cui, lng frigider.
l strnse de mn. Fcnd un efort vizibil ca s
se stpneasc, ea se ndrept i se ntoarse cu faa la
Tony, pstrnd nc n glas o urm de emoie ceea ce
o fcu s ridice vocea.
Mi-a fcut plcere s te cunosc, Tony, i
mulumesc pentru pizza. Data viitoare o s o aduc eu.
Tony rse scurt i o salut mecherete.
Sunt aici oricnd. Nick nu tie s aprecieze
buctria de cartier.
Da, spuse ea, tiu.
Se uit iar la Nick, cu un zmbet mai cald i l
strnse din nou de mn.
Ne vedem mai trziu.
Dup ce plec ea, apartamentul parc rmsese
gol i Nick tri exact senzaia de fric pe care o
ateptase. Poate c dac ar fi fost n stare s se duc

dup ea, s o aduc ndrt la nevoie, atunci n-ar fi


fost aa de dramatic.
Deci, Sydney Foster nu este un brbat, nu-i
aa?
Tonul ironic al lui Tony l fcu pe Nick s
zmbeasc; ntoarse capul spre fostul lui partener ca
s-l priveasc n ochi.
Dup cum ai vzut.
Tony zmbi i se aez pe podea.
Hei, omule, trebuie s fii mort de tot ca s nu
vezi aa ceva.
Nick nu se mai osteni s-i rspund. i puse
minile pe piept i privi n sus, simind nc parfumul ei
n aer.
Dup cum se vede treaba, a zice c o cunoti
bine.
Aa se pare.
Tony se uit lung la prietenul lui.
Acord-mi puin atenie, vrei? O cunoti de
mult vreme sau a ieit aa din cutia cu minuni azi
diminea?
De mult vreme.
Tony oft exagerat.
Uite ce e, Novak, am ngheat ca un crnat ntro ascunztoare mpuit, n-am dormit de patruzeci i
opt de ore i nu mi-am schimbat ciorapii de trei zile.
Nu prea suport rspunsuri de-astea.
Aceast pledoarie i smulse un zmbet lui Novak
i-l fcu s-i ntoarc privirea spre fosul lui partener.
Vd.
Tony l privi fcnd ochii mici.
Deci cnd, Novak?
Nick se uit o clip fix la Tony, apoi ntoarse ochii
de la el, cu privirea n jos.
De mult, de mult.
nainte sau dup Sara? Urm o pauz lung.
nainte.

Tony l privi i analiz datele.


Pi asta nseamn acum cincisprezece ani.
Da.
Se pare c a fost o poveste serioas.
Vocea lui Nick era linitit atunci cnd el rspunse
n cele din urm.
Foarte serioas.
Pn la urm, ct de bine ai cunoscut-o, Nick?
Nick expir puternic.
Am trit mpreun cteva luni.
i mai departe?
Apruser probleme majore i am prsit-o.
Cnd mi-am revenit i m-am ntors la ea, ea dispruse.
Nu am tiut nimic despre ea pn acum cteva zile.
Cnd i-am spus despre Unicorn Holdings.
Nick confirm afirmaia cu o micare uoar din
cap.
i?
i m-am dus s-o vd.
Tony l tia pe Nick, ct era el de secretos. i
flerul i spunea c depise deja anumite limite. Dar nu
mai putea da napoi. Zmbi i o lu pe alt cale.
i de atunci ncoace n-o mai pierzi din ochi.
Nick zmbi strmb.
Te cam ntinzi, Cenureaso.
Tony chicoti, apoi lu o duc zdravn din cutia
de bere, dup care se ntinse dup nc o bucat de
pizza.
O s ai de pierdut dac o s-o lai s-i scape,
Novak. Tipa are clas.
Art apoi spre podea.
Precis nu vrei o bucic?
Nick scutur din cap. Pe cnd l privea pe Tony
cum muca din pizza, se gndea de cnd nu mai
avusese fostul lui partener o zi liber.
Tony ncepuse s aib ochii aceia obosii, scoi
din orbite, care apar dup ore multe de lucru, mncare

proast i o legtur ndelungat cu acea parte a vieii


care i lovea pe cei slabi i i exploata pe cei fr
aprare. Dup ani de zile n care avusese de a face cu
nefericiii i cu scursura societii, chiar i cel mai bun
poliist ajungea s fie marcat. i graniele dintre partea
dreapt a legii i cea strmb ncepeau s fie greu de
vzut.
tii c ea a plecat ca s putem discuta n
linite?
Nick expir cu putere.
tiu.
Ea tie despre Sara?
Nu.
Expresia feei lui Tony deveni trist.
S te mai gndeti la chestia asta, amice.
Nick nu rspunse. tia ce vrea s spun Tony. A
fost o vreme n timpul refacerii sale cnd nu era n
stare s foloseasc nici raionamentul, nici logica,
pentru a lua cele mai simple decizii, o vreme n care
strile lui de spirit i reaciile sale erau imprevizibile. i
a fost nevoie de ceasuri i ceasuri de terapie intensiv
i structurat pentru a renva aceast disciplin. n
ceea ce o privete ns pe Sydney judecata lui era nc
confuz.
Despre Sara nu se putea vorbi ca despre ceva ce
trebuie ascuns sub covor i lsat acolo. Sydney va
tmbui s afle, mai devreme sau mai trziu, i el tia c
tot el va trebui s-i spun totul.
Trebuie s-o iau din loc, omule. l film pe
vnztorul la de droguri i se pare c se pregtete
ceva.
Livrarea de cocain?
Da. S-ar putea s fie ceva mare. Sper s-l
putem prinde pe nenorocitul la n noaptea asta. M-a
simi ca n iad dac nu o s am liber la sfritul
sptmnii.

Tony i plesni pulpele ntr-un gest de ncheiere,


apoi i lu cutia cu pizza i se ridic n picioare.
Pun asta n frigider i poi s-o mnnci la micul
dejun.
Nick i arunc celuilalt om o privire care arta n
mod delicat c nu-i plcuse.
Nu, mulumesc.
Hei, ce, nu-i place pizza rece dimineaa?
I se duce gustul acolo.
Tony zmbi i lu cutia sub bra.
Atunci o iau cu mine. O s am ce mnca pe la
patru dimineaa.
O s in minte.
Tony porni spre u, apoi se opri. n cele din urm
se ntoarse, cu o min serioas.
Mai gndete-te, Nick.
Tony continu linitit sfatul.
Dac ea nseamn ceva pentru tine, mai bine
spune-i totul. O s fie tot mai greu s i-o spui dac tot
amni.
A fost singura dat cnd Tony s-a bgat n vreo
problem de-a lui i chiar dac l supra c fostul lui
partener i vra nasul n treburile lui, acionnd ca o
cloc, Nick tia c avea dreptate. Dar asta nu
nsemna c i i fcea plcere.
NICK ERA N BUCTRIE i lucra la spltorul de
vase cnd o auzi pe Sydney intrnd. Avea n mini o
pung cu cumprturi. i arunc o privire ciudat.
Ai fcut cumprturi la ora zece seara?
Ea puse punga pe mas, apoi i zmbi.
M-am gndit c dac n-o fac o s trebuiasc s
mncm pizza rece mine diminea.
i scoase trenciul i ncepu s pun lucrurile n
frigider. Se schimbase, punndu-i o pereche de
pantaloni obinuii i un sveter de culoare viinie.
Deodat, Nick simi ca un gol n piept. Rou fusese

ntotdeauna culoarea ei preferat i i aminti c i


cumprase o rochie roie de Crciun, singurul Crciun
cnd au fost mpreun. Tulburat de amintiri, el se
ntoarse la vasele curate care se gseau pe mas i
ncepu s le ia de acolo.
Auzi cum se nchide ua frigiderului, apoi o auzi
pe Sydney cum strnge punga. Vocea ei avea o not
de amuzament dar i de grij n acelai timp.
Buctria este aa de bine organizat, aproape
c m nspimnt.
Privirea lui se mai nmuie.
Asta te frmnt pe tine?
Nu tiu. Curenia este o treab. Dar aici este
altceva, este aproape ridicol.
El ridic din umeri i i zmbi trist.
Unul din efectele negative ale accidentului.
ncrucindu-i braele, Sydney se sprijini cu
oldul de dulap.
Explic-te.
Nick continu s aranjeze vasele splate.
Aproape fiecare om i modific personalitatea
dup o afectare major a creierului, mai ales dac a
existat i o stare de com o perioad de timp. Eu mam ales cu mania ordinei, dar s-ar fi putut ajunge i la
contrariul i s devin un neglijent.
El o privi, gura lui avea o linie trist.
Este mai mult sau mai puin dup cum se
nimerete.
Luminiele din ochii ei se mrir.
Numai de curiozitate, cum s-a schimbat
temperamentul tu? n bine sau n ru?
El zmbi i nchise ua de la dulap.
Ceva mai excentric.
Ea rse.
Asta-i mai ru dect dulapurile tale aliniate.

El nu rspunse imediat, ochii lui se mijir,


cutnd ceva n timp ce i ea l studia. Cnd vorbi n
cele din urm, avea un ton calm.
Dar tu tiai deja toate astea, nu-i aa?
Ea i arunc o privire speriat, ochii el devenir
dintr-odat ateni.
El abtu atenia de la bnuiala lui.
tii totul despre modificarea personalitii,
despre
pierderea
memoriei,
despre
perioada
comportamentului neconform. Probabil c tii mult mai
mult despre propria mea refacere dect tiu eu nsumi.
Sydney i arunc o privire scurt, apoi nchise ua
dulapului cu micri puin prea atente. Stinse i lumina
de la intrare apoi travers camera. Privirea lui
ntunecat o ntlni pe a ei, atunci cnd ea se aplec
deasupra lui, descoperind o uoar ngrijorare n ochii
ei. Ea i plimb mna de-a lungul braului lui pn la
umr.
Ari obosit.
El i apuc mna.
M simt bine, spuse el aspru.
Ea ngenunche lng pat, ncercnd s-i
elibereze mna.
Las-m s-i aranjez pernele s te simi mai
bine.
El refuz, innd-o i mai strns. Cnd o mngie
pe obraz simi ca un junghi cuprinzndu-i pieptul, ochii
lui devenir mai aprini cnd mna care o mngia pe
brbie urc sus ajungnd n pr. ncepu s-i opteasc
numele i o aps de la ceaf pn cnd buzele ei le
atinse uor pe ale sale ntr-un srut delicat i iscoditor.
Gura lui se lipi de a ei, moliciunea ei pe de o parte i
potolea foamea, n timp ce sensibilitatea ei umed i
mrea apetitul.
n cele din urm i retrase buzele, inspirnd
nsetat n timp ce-i lipea capul la pieptul lui, excitat de
tandreea srutului ei. Dorea s o salte alturi de el, s

o simt cu tot trupul lipit de el, dar nu avea curaj nici


mcar s se gndeasc la aa ceva. O inea culcat la
pieptul lui, mngind-o pe cap, i prul ei ncolcit n
jurul degetelor lui prea asemenea unor uvie de
mtase. De fiecare dat cnd o inea n brae, se
simea ca i cum ar fi pus la loc o parte din el, care i
lipsise de foarte mult vreme.
Expresia feei lui deveni serioas cnd o mngie
pe spate. Tony avea dreptate; cu ct amn s-i spun
despre Sara, cu att va deveni mai greu mai trziu. i
aa era destul de greu de spus.
Vocea ei deveni crispat.
i ce mai tii tu despre mine?
Sydney i ridic puin capul cu o privire
ntrebtoare.
Ce vrei s spui?
Nick se simi ca cel mai nenorocit trdtor cnd
se chinui s spun:
tii c am fost nsurat?
Deodat faa ei ncremeni i privirea deveni
sticloas. Urm o tcere incert, apoi ea i reveni
vizibil i se trase ndrt. Spatele ei deveni rigid i ea
se deprt de el.
Nu, n-am tiut,
Nick o urmri cu privirea, tiind c nu putea face
nimic dac ea ar fi hotrt s plece. Dndu-i timp ca s
i treac starea de oc, el se ntinse spre ea i i aranj
ncet prul pe dup ureche, simindu-se teribil de
stnjenit.
Cnd el vorbi n cele din urm, vocea lui avea o
nuan de dispre de sine.
Am avut al dracului de mult grij s-mi distrug
viaa dup ce ai plecat tu. Am nceput s beau mult i
singurul loc unde mai vedeam ceva clar era la
poligonul de tir, unde fceam praf toate intele Aveam
emblema aia afurisit la umr i eram mai dui dect
iadul uram pe toat lumea..

Nick se opri, ochii lui erau aspri sub impresia


amintirilor, simea nevoia s se cleasc pentru
lovitura pe care ura s i-o dea, care tia c o va durea
cumplit. Se uita ntr-una la perete, fr s aib curajul
s o priveasc n ochi.
Am ntlnit-o pe Sara la apte luni dup ce ai
plecat tu. Nu tiu de ce, dar ea a considerat c merit
s fiu salvat. Eram att de demolat, nct cred c am
socotit c astfel o s m rzbun pe tine. Dou luni mai
trziu m-am nsurat cu ea.
El se uit la Sydney, stomacul lui era contractat,
devenind un nod tare i rece. Faa ei palid era totui
impasibil, i tocmai de aceea absena oricrei emoii
vizibile producea spaima. Nick i ddu seama c o
lovise mult mai mult dect bnuise el. Scrbit de ce
fcuse, i acoperi ochii cu o mn, iar muchii feei i
jucau sub imperiul furiei ndreptate asupra lui nsui.
Era un nenorocit demn de dispre. i nu i venea n
minte nimic care s-i uureze durerea.
Expir cu greu, i schimb poziia braului i se
uit la ea. Trebuia s rup tcerea ntr-un fel. Se
ndrept ca s poat ajunge pn la ea cu mna
dreapt.
Ca ars de acest gest, ea se ridic iute n picioare
i o porni spre buctrie.
Cred c o s beau o Cola rece. Vrei i tu?
Dndu-i seama ce avea de gnd s fac, Nick
sri ca ars. Cu o vitez pe care nu credea c o mai are,
se ntoarse i o apuc de ncheietura minii, oprind-o
pe loc.
Nu, spuse el aspru. Nu poi s pleci i s zici c
ai scpat, Sydney.
Ea ncerca s se elibereze din strnsoarea minii
lui, sunetul vocii ei era nesigur.
Nu are nici o legtur cu mine.

Este foarte important pentru tine. Bineneles


c n-a fi vrut s-i spun, dar exista oricnd o ocazie
cnd ai fi aflat oricum.
Slbi puin strnsoarea minii.
Am considerat c este mai bine s-o tii direct
de la mine.
Ea nu se uit la el. Sttea eapn i se opunea
forei lui; Nick vznd c este inutil s ncerce s o
fac s-l asculte, i ddu drumul i nchise ochii. Drace,
la ce i-a folosit?
Te-a iubit?
El nu era pregtit s i se pun o ntrebare i i
concentr toat atenia asupra ei. Ea sttea pe un
butean mic de lemn pe care el l folosea ca msu
pentru cafea, jucndu-se cu un erveel de hrtie, ea
nu se uita la el i asta l fcu s se simt i mai
vinovat. Vocea lui era puin tioas.
Da, la nceput. Pn cnd am reuit s stric i
asta.
Rmase tcut, cu gndul n trecut. Cnd ncepu
din nou s vorbeasc, tonul lui era ceva mai blnd.
M-am convins c dac o s m preocup o s
putem realiza ceva. Dar n-am fost n stare s m lupt
cu morile de vnt, i peste doi ani ne-am desprit.
Nu-i mai spuse c i-au fost necesari nc trei ani
ca s-i revin i s se lase de but. Nici nu i-a mai
spus despre atitudinea lui ia servici. Fr s se
gndeasc la ceea ce fcea, ajunsese un fei de inta
vie. Din punctul lui de vedere, viaa lui nu mai valora
nici ct o ceap degerat, aa c nu-i mai psa dac
se trgea n el sau nu. Fr s-i dea seama l silea pe
orice punkist pe care-l ntlnea s trag n el.
Nenorociii l priveau o clip i fugeau. Nimeni nu voia
s aib de a face cu el. Succesele lui i aduseser o
serie de recompense i o reputaie de poliist dur, dar
adevrul era c pentru el nu mai conta dac era viu
sau mort.

l npdi o epuizare pn la os. O privi pe Sydney.


Ea mpturea erveelul i pe chipul ei nu se vedea nici
o urm de emoie.
Uitase ct de priceput era ea la a se nchide, la a
se retrage att de adnc n sine, nct aveai impresia
c nici nu mai era acolo. Era o vreme cnd genul
acesta de retragere l-ar fi adus n culmea enervrii.
Dar i el fcuse la fel n timpul refacerii. Era o metod
de a supravieui.
Dar faptul c nelegea totul nu nsemna c
problema dispruse. Se ntinse ctre ea, i lu
erveelul din mn i l arunc.
Nu f asta, Sydney, spuse el linitit.
Ea i ntlni privirea, fr ca ochii ei s spun
ceva. Singurul lucru care l fcu s neleag c sufer
a fost paloarea ei deosebit.
O privea, fr ca s-o scape din ochi.
A fost o greeal i am fcut-o din motive
urte.
Nimic. Nici mcar o tresrire. Faa ei imobil l
bg n speriei. tia c nu poate suporta vina de a-i
provoca aceast durere, aa c izbucni furios.
La dracu! Nu f pe muta cu mine. Spune ceva.
Ea privi prin el cu o detaare ngrozitoare.
Nu vd ce ar fi de spus, tu nu vezi?
El se ntinse i o apuc de brbie, fornd-o s-l
priveasc n ochi.
Ce s vd? Tu crezi c dac nu vorbeti despre
ea, poi gndi c nici n-a existat?
Ea ncerc s se smulg din strnsoarea lui, dar el
o strnse i mai bine. tiind c va trebui s obin un
rspuns de la ea, el acion ca un disperat i-i arunc o
acuzaie crud.
Nu vezi ce faci? Sau nici nu-i pas?
Se fcu i mai alb la fa i el vzu cum o
strfulger durerea. Ochii i se umplur de lacrimi i ea
nu se mai putu abine.

Ce vrei de ia mine, Nick? Vrei s m manifest


ca o isteric? Vrei s accept totul? Spune-mi ce vrei?
Ea se ddu deoparte, ochii erau plini de lacrimi i
se ridic n picioare.
Nu putea s-o lase aa cu toate chestiile astea
dintre ei nelmurite, aa c o apuc de bra i o trase
spre el, strngnd-o aproape cu brutalitate de
ncheietur.
Ea ncerc s se elibereze din strnsoare,
spunnd pe un ton vehement:
Las-m s plec!
Rsucindu-i mijlocul, el folosi rezistena ei ca s
se ridice n ezut, era hotrt s nu cedeze.
N-ai nici o ans, doamn. N-o s-i mai
reueasc figura cu plecarea, de data asta.
Ea continua s se zbat, ca un animal ncolit,
pielea de la ncheietur devenise alb de efort. El nu
mai folosise niciodat fora mpotriva ei, dar de data
asta era altceva. De data asta nu putea s-o lase s
plece, de data asta trebuia s-o fac s asculte.
Folosind toat fora care i mai rmsese n bra i n
umr, el o dezechilibr, apoi o mpinse n spatele
genunchiului cu piciorul, aducnd-o deasupra lui. Nici
el nu tia cum de reuise, dar se rostogoli imobilizndo sub el.
Dar n momentul n care o aduse sub greutatea
corpului lui, ea ncet s se mai zbat i ncepu s
plng. Incapabil s-i suporte disperarea, el o cuprinse
cu braele i-i ls capul pe umrul ei.
Nu, Sydney, opti el mormit. Te rog, nu
plnge. Mai bine muream mpucat dect s te fac
acum s suferi.
Ea i eliber minile i l mbri disperat.
Doamne, nu spune aa ceva, hohoti ea. S nu
mai spui aa ceva vreodat.
Zguduit de groaza care se transmitea prin vocea
ei, Nick nchise ochii, strngnd-o n brae cu toat

puterea. Deodat ea se nmuie i se ls n voia


braelor lui i el reacion imediat. O prinse i mai tare
n brae, iar inima ncepu s-i bat nebunete vrnd
parc s-i sparg pieptul. Strnse din flci, ncercnd
s-i nving senzaiile slbatice pe care i le trezise ea.
i nfund faa n prul ei des i se sfor s inspire cu
plmnii lui chinuii, ateptnd s treac aceast
furtun. Ea se ag de el, tot trupul ei tremura sub
greutatea lui i atunci el o cuprinse tandru, dorind s-o
protejeze de momentul dur prin care trecea.
O inu aa vreme ndelungat, pn ce inima lui
se mai potoli, pn cnd se stinse i ncordarea din
trupul ei. Parfumul prului ei l captivase i simi
nevoia s-i dea un srut pe linia mldioas a cefei.
Mini cum tresare la atingerea buzelor lui.
Trase zgomotos aer n piept, dup care i
schimb poziia, epuizat dup ce i lu capul n mini
i-i cuprinse chipul. i atinse uor buzele de ale ei,
srutnd-o delicat, inima lui aprinzndu-se iar atunci
cnd ea despri uor buzele. Fr voie el se retrase,
ochii lui lui negri i arztori o priveau fix.
Ea i ridic privirea spre el, cu genele pline de
lacrimi.
Nick, eu.!.
El i puse degetul la gur ca s nu spun nimic,
apoi o srut pe tmple, vocea lui era mpiedicat
parc de ceva atunci cnd i opti:
ncet, dragostea mea. ncet. Mai ine-m aa
nc o vreme.
Asupra lui se prvli un val de tandree,
inundndu-l. El inu ochii nchii. Ea arta att de
lipsit de aprare, nct dorina lui de a o proteja de
propria ei vulnerabilitate nltur orice alt preocupare
din mintea lui. Doamne, dac ar putea face ca acest
moment s poat dura o via.
Trecu mult vreme pn cnd ea ajunse s se
liniteasc complet n braele lui. Nick i mai ddu un

srut uor, atunci cnd mai slbi strnsoarea braelor.


i trecu greutatea pe cot i i aranj firele de pr care
se lipir de obrazul ei, contient de faptul c ea l
urmrea cu un sentiment de nesiguran care l fcea
s simt un nod n stomac.
Zvcni un muchi pe obraz, atunci cnd i trase
braul i-l trecu pe dup gtul lui, i privirea i se
ntunec la vederea semnului rou de 1a ncheietura
minii ei.
mi pare ru c te-am fcut s suferi, spuse el
morocnos, dar nu se putea s-i dau drumul.
Ea i atinse faa cu degete tremurtoare pe care
le cobor apoi de-a lungul obrazului. ncerc sa
zmbeasc, dar ochii i se umplur de lacrimi.
Nu m-a durut.
Ba da.
El se ncrunt, cu o expresie greu de definit n
ochii lui i i acoperi mna cu palma lui, dup care'cu
mult grij i intenionat i mpleti degetele cu ale ei.
Vocea lui Sydney strpunse gndurile lui negre.
Tu ai iubit-o?
Vocea lui era gtuit de contiina lui ncrcat.
Ar fi trebuit, dar n-am putut. Ea s-a strduit din
rsputeri s m fac fericit.
Ce s-a ntmplat cu ea?
S-a recstorit acum civa ani i ultima dat
cnd am mai auzit ceva despre ea, a fost c triete la
Toronto i are doi copii.
El o strnse mai tare de mn.
A fost o eroare. De la nceput a fost o eroare.
Lacrimile i se scurgeau pe fa i tmple atunci
cnd Sydney i atinse buzele.
ine-m bine, Nick, opti ea cu vocea
ntretiat.
Nick o inu, cu toat fora i gentileea de care
era capabil i ntre timp i dorea s nu fi fost necesar
s-o bruscheze. Dar cu toate c i fusese foarte greu, el

sesiz c fcuser totui un mic pas nainte. Cel puin


acum trgeau lucrurile spre lumin.
Sydney se mic puin i Nick i srut prul. Ea
respir greu, inspir puternic, i el simi cum ncepe s
se relaxeze n tot corpul. Avusese suficiente frmntri
n noaptea asta i bnuia c i ea e la fel.
Cum sttea aa deasupra ei, i aminti de
meciurile lor de, lupte atunci cnd el o nva
elementele auto-aprrii.
Zmbi i plec puin capul ajungnd cu gura
lng urechea ei.
Te dai btut?
Ca rspuns ea izbucni ntr-un rs care-l zgli.
Nici gnd. Nu ai procedat regulamentar.
Ba da. Eu am debilitate fizic.
Nu ai spus nimic despre avantajul celor treizeci
de kilograme n plus.
Nu lsa el s treac pe lng el o asemenea
ocazie.
nainte aveam treizeci i cinci n plus.
nseamn c ai slbit cinci kilograme.
Nick rse.
Frumoas ncercare, Sydney.
Ridic ncet capul i o privi cu ochi strlucitori.
Oi fi eu handicapat, dar orb nu sunt.
Ea se abinu cu greu s nu zmbeasc.
Nu mai ai nici tact ca pe vremuri.
Privirea lui era cald i intim; el simi c l
cuprinde un sentiment de bun-dispoziie care
ptrunde n fiecare muchi i os. Se simea aa de bine
cu ea alturi.
Se ls ntr-o parte i i sprijini capul cu o mn,
zmbind larg.
Facem pace?
Prul ei se lipise de estura aspr a sofalei, iar el
observ atunci cnd ea ntoarse capul spre el Ochii ei
erau blnzi i rscolitori, sclipind uor.

Pacea nu nseamn c m-am predat, Nick. Mai


ales c nu ai luptat cinstit.
Eu n-am triat niciodat.
Dar nici nu respeci regulile jocului.
tii c ai aici lng buz o mic aluni?
Ea i ddu capul pe spate i rse, cu un rs plin
i spumos. Nick o urmri, vizibil ncntat de el nsui.
Ea ncheie rsul cu un oftat, ochii ei sclipeau intens.
Eti cumplit. Zu aa.
El i schimb atitudinea i vocea lui .deveni
rguit.
Te simi bine?
Rsul dispru din ochii ei i fu nlocuit cu o privire
care l fcu s se gndeasc la nopi ntunecoase i la
pielea transpirat.
Nu, opti ea pe un ton nesigur. Nu m simt
bine.
NICK ERA DEJA NTINS PE PAT, avnd pe el numai
pantalonul de la trening, cnd ea apru din baie. Purta
o pijama de comand, cu exact aceeai culoare ca cea
a ochilor ei. Liniile trupului ei se conturau perfect prin
materialul uor. Simea c totul din jurul ei nu mai are
conturul clar i avea ochi numai pentru.ea, privind-o
cum stingea lumina n hol i venea spre pat. Observ o
uoar nesiguran aunci cnd ea i ntlni privirea,
dup care se apropie de el. Inima i btea turbat i
Nick nu o scpa nici o clip din ochi.
Pe msur ce ea se apropia de pat, el i ridic
braul n ntmpinarea ei, ea i prinse mna i cnd
degetele lor se pcletar, el simi c ea tremura.
Ea se ntoarse s sting lumina de la lampa de pe
noptier, dar el o strnse zdravn, atrgnd-o spre el.
Nu, zise el ncet. Las-o aa.
Ochii ei erau de neptruns i el simea ct de
stresat este ea pe msur ce ceda strnsorii lui, dar

n clipa n care trupurile lor se alipir nervii ei cedar.


O lipi de el, cutnd s-i opreasc tremurul.
E-n regul, Syd. Sst, dragoste. E bine.
Ea i lipi faa de gtul lui n timp ce o strbtu un
fior prin tot trupul. Nick simea btaia inimii ei. El
sttea culcat pe partea, dreapt, deranjat de greutatea
lui. Nu putea s-o in strns att ct ar fi dorit, aa c
se ls pe spate.
Stai pe mine. Las-m s te in eu.
Ea inspir zgomotos, spunnd ceva abia
perceptibil.
Nu. Nu pot face aa ceva.
Te rog, Sydney, opti el rguit.
Faa lui era contorsionat de plcerea fantastic
pe care o avu cnd ea se aez deasupra, greutatea ei
care i apsa mijlocul l fcu s se simt att de uurat
nct abia se abinu s nu geam. Dorise s-o in aa
nc din noaptea aceea din apartamentul ei, s-o simt
grea pe bazinul lui, se simea att de bine.
Nemaipomenit de bine. i pentru acest moment, era
suficient.
i lipi gura de fruntea ei, buzele lui de abia
atingeau pielea ei, dup care ntreb:
Hei, e bine?
Vocea ei avea un aer de vinovie.
Nu este bine pentru tine s stau aa, rspunse
ea ncet.
Faa lui Nick deveni serioas cnd i lu brbia i
i-o ridic s-i vad faa.
Nici pentru tine nu este o poziie grozava,
replic el.
Ochii ei erau plini de remucri.
Dar cu mine, Nick, e altceva.
El i mngie buza inferioar cu degetul.
Spune-mi cum adic e altceva.

Ea ridic din umeri, ochii ei fiind umbrii de


tristee pe cnd i ntoarse privirea de la el. Nick o
aps uor pe maxilar, faa lui devenind serioas.
Te rog, Syd, este important.
Nu tiu cum s explic.
ncearc mcar.
Felul ei de a fi rezervat o fcea s ezite i
Nick nelese c ea se temea s nu cumva s fie
neleas greit. El o cuprinse, punndu-i capul pe
umrul lui, ncercnd s o liniteasc cu vorba lui
linitit.
Vreau s tiu, Sydney.
i trebui o vreme pn s rspund.
Niciodat nu a fost important pentru mine dac
fceam sau nu dragoste.
De ce?
Ea se ntoarse cu faa spre gtul lui.
E greu de explicat, Nick.
Felul ei onest de a spune lucrurile l tulbur. O
strnse mai aproape de el ca ea s se simt mai n
siguran.
tiu c este greu.
Urm o pauz lung, apoi ea rspunse cu o voce
tensionat.
Ce conta pentru mine era faptul c tu m
doreai cu adevrat.
Semnificaia rspunsului ei avu asupra lui Nick
efectul unei tone de crmizi. Faptul c el o dorea
acesta era lucrul cel mai important pentru ea. Practic,
fizic, ea l ngenunchease i asta l speria mai mult ca
orice. El fusese ntotdeauna robit senzaiilor pe care i
le trezea ea, dar pn azi el nu nelesese c ele
reprezentau ceva sacru, ceva ce ea i druise lui i
numai lui. Nici un alt brbat nu mai atinsese aceast
parte a ei.
Dar mai era i cealalt parte a vieii ei care ns
fusese cu totul alta. i el tia exact momentul cnd i

amintea acest lucru. Era momentul cnd el era cu totul


n ea, cnd se simea pe culmile unei plceri
nemaipomenite i exact n acel moment diavolii
apreau ca s-l tortureze. i atunci se ntreba ci
brbai pltiser pentru aceast plcere. i aa gelozia
ncepea -l road pn cnd l termina de tot. Nu voia
s-i pese de asta, dat totui i psa, i dac nu ar fi
avut atta nevoie de ea, nici c i-ar fi psat.
Nick nchise ochii, suferina i marcase fiecare
parte a feei. Doamne, nu voia s o piard din nou. Dar
gelozia era o boal care l ptrundea lent, malign,
cuprinzndu-l ca un cancer i ct vreme nu reuea s
lase n urm trecutul, odat pentru totdeauna,
redevenea victima ei.
Sydney i ridic uor capul i l privi, cu o nuan
de nelinite n voce.
Ce s-a ntmplat?
i dirij mna spre gtul ei, artnd frmntat de
gnduri.
Nu m-am mulumit niciodat s te in numai n
brae, nu-i aa?
Ea i puse mna peste fa, cu ochii plini de o
asemenea tandree nct inima lui se strnse. Vocea ei
era optit i rguit, cu un ton controlat n mod
delicat.
Nu m-ai pclit niciodat, Nick. Niciodat. N-am
simit niciodat altceva dect c m iubeti.
El tia c aceasta nu era chiar adevrul adevrat.
O fcuse s sufere i aproape s-a distrus i pe el nsui
n acest context, dar nelese i sensul mai profund a
ceea ce a vrut ea s transmit. l iubea. La bine i la
ru. Aa cum era debil, impotent, sau atunci cnd
era gelos absurd de dur. Nu avea nici o importan
pentru ea. Dragostea ei era constant pentru
totdeauna. Incapabil s scoat mcar un cuvnt, el o
trase n jos i o srut delicat, iar inima lui o lu la
goan atunci cnd simi c i ea i rspunde la srut. i

aa Nick uit de diavoli. Uit de toate. n noaptea asta


era numai a lui.

Capitolul 7
ZORII ZILEI PTRUNDEAU n camer cu tonurile
lor de griuri, aducnd cu ele rcoarea i linitea
dimineii timpurii. Acest moment din zi i plcea cel
mai mult lui Nick primele dou ceasuri cnd oraul
era agat ntre noapte i zi, cnd era tcut i
nemicat, iar strzile artau ca nite artere fr via.
Micndu-se puin, el o privi pe femeia adormit
care se cuibrise lng el, chipul lui se liniti atunci
cnd i acoperi umerii cu ptura. Era ngrijortor ct de
repede se reobinuise el s doarm cu ea. ntotdeauna
dormea iepgrete, i orice micare l trezea din somn,
dar cu Sydney era altfel. i amintea cnd venise
ndrt acas dup o zi istovitoare, att de obosit nct
nici nu mai avea somn, dar din clipa n care o
cuprindea pe ea n brae, se comporta ca un alt om. Nu
mai tia de cte ori adormise n braele ei sau de cte
ori. o cuta pipind pe ntuneric, n mijlocul nopii iapoi cnd ddea de ea se linitea i se oprea din
cutat.
O srut n vrful capului, apoi se ls pa spate,
continund s se gndeasc la cele ntmplate n
noaptea trecut. Pn noaptea trecut el nu analizase
niciodat serios legtura dintre ei.
A fost necesar candoarea ei ca s l fac sa
neleag ct de profund este de fapt aceasta nevoie
reciproc. i dac ar fi s fie la fel de cinstit cum a fost
ea, ar trebui s recunoasc c faptul c tia c este n
stare s o aduc pn la starea cnd n-o mai
intereseaz nimic altceva constituia o realizare mare
din partea lui. l fcea s se umfle n pene numai ideea
c era suficient o simpl atingere din partea lui
pentru a obine acest fel de rspuns din partea ei.
Pentru ea era important s tie c el o dorea; ceea ce
era important pentru el era s tie c putea s-i

satisfac aceast dorin. Dou fee afe aceleiai


monede.
i lega ceva deosebit i dup noaptea trecut el
nelese c relaia sexual nu era dect o parte. O
parte. Nu ntregul. i el care fussese att de obsedat
de mndria lui masculin, nici nu a observat asta mai
nainte. Sttuse cu ea o jumtate de noapte, pierdut n
dulceaa gurii ei lipite de a lui, sub greutatea trupului
ei care i modela pe amndoi, i descoperise c nu
trebuie s fie nluntrul ei ca s se simt cu adevrat
legat de ea, acest lucru l fcu s simt c aproape s-a
nscut din nou. i pentru prima dat de cnd ea
revenise n viaa lui, apruse o licrire de speran. Din
cauza impotenei, din cauz c nu putea s-o aib
asemeni celorlali brbai care o avuseser, ntregul
aspect fizic al relaiei lor a fost pus n parantez. i
poate c dac nu o s i se reaminteasc permanent
lucrul care-l aducea la crize de gelozie obsesiv, atunci
poate c ar putea uita i de acest lucru. Era n stare s
ndure frustrarea sexual, dar nu era la fel de sigur c
ar putea ndura gelozia renscut sau golul care s-ar
crea dac ea ar fi din nou pierdut.
Se
descotorosise
de
gndurile
acestea
tulburtoare, apoi el se uit la ea cu un sentiment de
strngere de inim. Era att de drgu cum dormea
aa, lng el. El se ls pe pat, dup care se ridic ntrun cot i i ridic uor faa spre el, mpingnd-o delicat
cu dosul palmei. nchise ochii ca s mai potoleasc
pasiunea care se declanase n el , dup care trecu
uor cu buzele peste buzele ei ntredeschise,
atingndu-le i mngindu-le uor.
Ea se mic i i murmur numele, artnd c i
n somn se gndea la el. Nick simi un val de
sentimente att de puternic nct trebui s fac apel la
toat energia lui ca s nu o trag iar lng el. Cu
lenevia celui abia trezit din somn, ea oft i se apropie
i mai mult de el, rspunznd i la micrile lui

delicate. Nick se simea la limita suportabilitii atunci


cnd ea i plimb mna pe spatele lui gol. El i nfipse
degetele n prul ei, inndu-i astfel capul bine, dup
care i ddu un srut apsat. Sydney oft din nou i l
strnse mai tare cu braul, forndu-l s stea lipit de
ea. Mtasea pijamalei ei avea efectul unei mngieri
pe pielea lui.
Nu mai reuea s respire din cauza btii
nebuneti a inimii, aa c Nick se deprt uor de ea,
privind-o cu o tandree sfietoare.
Bun dimineaa.
Ochii ei aveau nc luminile acelea de imediat
dup srut, iar tonul vocii ei era pierdut.
Bun dimineaa.
Aa cum sttea n braele lui era teribil de
atrgtoare cu prul ei rvit, cu buzele nc
umede de la srut i Nick simi c l npdete o
dorin amestecat cu durere n acelai timp. Avea
impresia c va pieri dac nu va simi carnea ei lipit de
a lui. Ochii lui i fixar privirea cu o intensitate
magnetic, iar micrile lui devenir ncete i calculate
atunci cnd el ncepu s-i descheie primul nasture de
la pijama. Sydney se cutremur, nchise ochii i respir
zgomotos. Pielea ei catifelat pe care o simea sub
apsarea degetelor lui i mri i mai mult dorina.
Deschise i al doilea nasture.
Luptndu-se s i controleze reaciile, Sydney i
prinse mna.
Nu, Nick, opti ea rguit. Te rog, nu.
El i eliber mna din strnsoarea ei, spunndu-i
aspru.
Vreau doar s te in de mn. Atta tot.
Ea l privi, n ochii ei citindu-se nencrederea, dar
nu se opuse ct timp el i desfcu nasturii, unul cte
unul. Fr s-o slbeasc din ochi, el ddu n jos bluza,
dup care i trecu braul n jurul coapselor ei i o
aduse deasupra lui. n momentul n care pntecul lui

simi greutatea ei, el scp un geamt i nchise ochii,


nlnuind-o strns cu braele.
Doamne, dar bine m mai simt.
intuindu-l de parc n-ar fi ndrznit s-l lase s
plece, ea i lipi faa de gtul lui i Nick o prinse de
ceaf. Senzaie dup senzaie, trecea, val dup val,
prin trupul lui, devenise contient ntr-un mod foarte
viu de fiecare prticic din ea mtasea prului ei,
moliciunea snilor ei goi apsai de pieptul lui,
greutatea ei dens apsndu-l. Dar cu toat febra care
i cuprinsese mintea, un gnd limpede ca cristalul
struia. Intensitatea senzual pe care amndoi o
mprteau nu fusese niciodat violat de nici un
alt brbat. Asta era a lui i numai a lui.
i pentru prima dat, el depi simpla dorin
fizic. O iubise cu trupul, acum o iubea cu sufletul, cu
propriul suflet.
i ntoarse capul i o srut cu o tandree
extraordinar care prea c se revars din fiecare
celul a fiinei lui. Avea senzaia c acum fusese
eliberat.
Te iubesc, Sydney, opti el. Doamne, ct te
iubesc.
i simi lacrimile pe buzele lui, simea cum i ea
ncerca s-i rspund tot aa, auzi un sunet gtuit i o
strnse i mai tare la piept, nct i simea cum i bate
inima de parc arfi fost propria lui inim.
Simind ct de tensionat este, el i strecur
mna pe sub prul ei despletit i i mngie spatele ei
gol, tmduind-o cu atingerea lui. i ncet, ncet, el
simi cum ea ncepe s se relaxeze i n aceeai
msur se relaxa i el.
Cnd simi c este complet relaxat, i srut
urechea i-i spuse cu o voce pierdut.
E bine?
i lipi mai tare faa de pielea cea moale de la
gtul lui.

Da.
Eti sigur?
Ridic uor capul i privi spre el, cu ochii plini de
lacrimi reinute. Reui s schieze un zmbet.
Da, opti ea tremurat. Foarte sigur.
Urmrindu-i chipul ca s observe vreo reacie, el
o lu de coapse, legnnd-o ncet pe sex. O strbtu
un fior i ea nchise ochii, rezemndu-i fruntea de
brbia lui. Contient de ncordarea sexual pe care o
trezise n ea, Nick i strecur mna sub pijamaua ei,
atunci cnd ea i schimb poziia, deoarece nu voia so lase n starea asta insuportabil.
Dar, mai nainte ca s nceap s o mngie, s
simt cldura i umezeala ei, ea i apuc mna i o
trase dintre ei, spunnd aspru.
Nu. Te rog, Nick. Nu.
El i lipi faa de faa ei.
Sydney nu te lsa aa.
Ea l strnse mai tare n brae, cuprinzndu-i
trupul.
ine-m strns, spuse ea, cu o voce ntretiat.
Am nevoie s m ii aa.
Faa lui devenise crispat, Nick cuprinse trupul ei
care tremura tot ntr-o mbriare linititoare, fiind
totui dezamgit, l durea suferina ei ntr-un fel care
nu avea nimic de-a face cu dorina lui de a se
satisface. Nu mai dorea s-o fac s sufere. Niciodat
nu a vrut aa ceva.. Dar totui o fcuse s sufere. Firar s fie, o fcuse s sufere.
Camera se mai luminase i o briz uoar legna
storurile cnd ea se mic n cele din urm puin, dup
care ncet, foarte ncet i atinse buzele cu un srut
delicat i prelung. Expirnd cu un oftat, ea ridic uor
capul i se uit la el cu o privire att de plin de
dragoste nct i se usc gtul.

ncercnd, parc, s-l liniteasc ea i cuprinse


faa n mini, privindu-l fix n ochi cu o privire curat
care venea din adncurile sufletului ei.
Nu am nevoie de aa ceva, Nick, spuse ea
ncet. Am nevoie numai de tine.
Pe faa lui czuse o uvi din prul ei, pe care el
o ndeprt.
Nu vreau s te las aa.
Sesiz clipirea vesel din ochii ei atunci cnd ea
i aplec ncet capul i-i mai ddu un srut uor.
Trece.
Vocea ei era aa de convingtoare nct se
pomeni c zmbete i el, aa c o mbri,
simindu-se fericit cum nu mai fusese de mult. Dac
amndoi o s aib grij ca s pstreze un echilibru, s
nu prind foamea aceea profund, care antreneaz
totul n jurul ei, atunci totul va fi bine.
O prinse de pr i i trase capul privind-o cu ochi
zmbitori.
Vrei s-mi pregteti micul dejun?
Ea i zmbi mieros.
Nu la ora 5:3O dimineaa, i nu eu.
El zmbi.
i atunci ce facem noi n orele urmtoare?
Ea de abia se abinu s nu zmbeasc.
Cunoti cuvntul a dormi?
El o frec uor cu mna pe ale, tiind c asta o
nmoaie i-i taie respiraia.
Nu fi plictisitoare, Sydney. Ai dormit deja trei
ore bune.
i ea zmbi, mngindu-l uor pe la colul gurii cu
degetul.
La ce te-ai gndit?
i aps capul uor pn cnd buzele lor se
atinser iar.
O s vedem noi.

Abia pe la opt se scular cu adevrat i Nick nu


reuea s-i aminteasc cnd se mai simise aa de
plin de energie. Era o diminea minunat, era sfrit
de sptmn i ei aveau la dispoziie dou zile n ir.
Cnd o lu spre buctrie, dup ce fcu un du,
se simi de parc ar fi cu douzeci de ani mai tnr. O
singur privire pe mas arta clar c grija lui pentru
ordine dispruse. Tot locul era un adevrat dezastru
sub imperiul dezordinii.
n general el era foarte ordonat, dar aceast
trstur de caracter deveni o obligaie dup accident,
deoarece nu mai putea suporta ca un obiect s nu fie
la locul lui. Nu tia nici el cum de reuise s creeze un
asemenea haos n mai puin de jumtate de or.
Se sprijini n baston i scutur din cap.
Doamne, locul sta arat de parc au trecut
vandalii pe aici.
Ea se ntoarse i i arunc un zmbet nelegtor.
i tu nu mai poi suporta dezordinea, nu-i aa?
Am vzut locuri care artau mult mai ru dup
o razie anti-drog.
Ea se strmb i se ntoarse cu faa la mas.
Nu exagera, detectivule. Este aa doar pentru
o vreme.
El se deplas cu greu prin buctrie, uimit nc de
dezordinea pe care o vedea.
Numai din curiozitate, cum ai reuit s faci
toate astea ntr-o jumtate de or?
l privi cu o sclipire pariv n ochi.
O s lum un scurt mic dejun i pe urm o s
mergem la un picnic.
La un picnic? Picnic?
Veni spre el, prinzndu-i faa n mini i i ddu un
srut iute i apsat.
Da, un picnic.
Ochii ei jucau.
Sus inima, Novak. O s-i plac.

Ddu drumul la baston i trecndu-i o mn n


jurul taliei ei, zmbi din colul gurii.
Doamne, femeie. Abia a trecut zpada. i Cred
c o s cad cu nasul n pmntul tare pe care va trebui
s-l strbatem.
Ea rse uor i ls capul n jos, srutndu-l, nct
era ct pe aci s-l fac s vin cu nasul de podeaua
buctriei.
S facem o nelegere. Unde o s cazi acolo o
s lum cte o mas.
Nick o strnse n brae, o iubea peste puterile lui.
Nu i-ar fi plcut dac ea era prea moale i
comptimitoare, dac l-ar fi tratat ca pe un copil.
S-a fcut. Dar va trebui s faci ordine peste lot,
nainte de a pleca.
Sydney se opri de dou ori pn la ieirea din
ora; o dat la magazinul de material sportiv, unde
cumpr o saltea din polistiren i a doua la o prvlie
cu dulciuri de la col. Nick se odihnea n scaunul
capitonat cu piele, briza care ptrundea prin geamul
deschis l rcorea n timp ce el o privea cum conducea.
Stpnea maina de lux, cu toi caii putere de care
dispunea, cu o uurin care arta c avea multe ore
de conducere la activ. Pe bord erau mai multe casete,
o pung cu ment i dou pixuri, iar ntre consol i
scaun era vrt un pachet gros de hrtie.
Nu era mult de mers, dar el i zise c ea ieea
adesea din ora numai ca s se poat gndi la vreo
problem.
Se servi cu o lam de gum de mestecat, de
ment, i puse ochelarii de soare, dup care se uita la
ea.
Deci, domnioar Foster, unde mergem?
Undeva de unde putem vedea munii, unde nu
vezi ipenie de om pe o distan de cincizeci de mile
mprejur, i unde sunt i stnci de care s te poi
rezema.

i unde sunt toate acestea?


Ea zmbi.
O s afli cnd o s ajungem.
Amuzat de rspunsul ei, el se cufund n scaun,
sprijinind capul de sptarul scaunului n timp ce admira
peisajul pe lng care treceau. Nu mai ieise de.luni de
zile din ora i se simea de parc acum ar fi fost
eliberat din nchisoare. Locul de la vest de Calgary era
senzaional dealuri ondulate, munii Rocky n
deprtare, senzaia de spaiu nemrginit. Inspir
adnc, bucurndu-se de curenia de cristal a aerului
care l fichiuia prin geamul deschis. Aproape uitase de
bastonul care czuse la picioarele lui.
O apucar pe un drum pietruit i ngust care avea
pe margini molizi i civa plopi desfrunzii. Soarele
ptrundea i arunca umbre pe solul prfos. Sydney
trase pe dreapta, opri maina i-i desfcu centura de
siguran. Nick i arunc o privire ntrebtoare, vznd
c nu oprete nc motorul i ieise aa afar. Cnd
vzu c ea dispare dup main, ridic din umeri i i
concentr atenia asupra unui uliu care plutea
deasupra unei vi nguste.
Se pomeni c se deschide ua i c Sydney sttea
alturi cu o mn n old.
Iei afar, Nick.
El i ncruci braele pe piept, privind-o cu un
zmbet perfid.
De ce?
De aia.
De aia nu este un rspuns detept, Sydney,
ripost el.
Ea fcu ochii mari i ridic hotrt brbia.
Dac i spun iei odat.
El se uit la ea, cu o privire provocatoare.
Ce vrei s faci, s m arunci la vulturi n balta
asta?

Ea se aplec i ridic bastonul de jos, dup care il ddu lui privindu-l serios.
Nu exist vulturi pe aici cale de sute de
kilometri. i acuma iei din main.
Partea lui argoas ar fi vrut s vad ce va face
ea dac continua s-o enerveze aa, dar curiozitatea
era mai tare, aa c, oftnd teatral, i desfcu centura
de siguran i iei din main. Ea i fcu semn s-o
urmeze, pe cealalt parte a mainii, avnd n
continuare aerul acela hotrt, dup care puse mna
pe portiera din fa, care rmsese deschis. Fcu un
semn din cap spre scaunul oferului.
Intr.
Nick se opri locului ca trznit.
Ai nnebunit?
Ea l privi calm, cu o fa impasibil.
El fcu ochii mari, ferm convins c i-au czut
creierii n an.
Nu pot s conduc maina.
De ce nu?
Cum de ce nu ? Doamne sfinte, Sydney, tu
eti oare? Nu mai am puterea de coordonare a
micrilor, reflexele mele sunt terminate i tu vrei ca
eu s conduc o main care cost mai mult dect
ctigul meu pe un an?
Lasndu-i capul ntr-o parte, ea l privea de dup
lentilele fumurii al.e ochelarilor de soare i el ar fi fost
n stare s jure c rdea de el.
Cte maini ai vzut pe aici n ultimele
douzeci de minute?
El o fulger din priviri.
Nici una, dar nu despre asta este vorba.
Ba, exact despre asta, ripost ea calm. Nu se
vede ipenie de om pe drum, maina este automat i
piciorul tu drept este n ordine. Iar dac n-ai observat
nc, s tii c nu suntem n centrul oraului Calgary.
l privi, iar n colul gurii i se form o gropi.

i tii foarte bine c mori s ncerci un pic.


Lui Nick nu-i veni nici o replic n minte. l
cunotea prea bine. Faptul c trebuise s admit c nu
poate fi n stare s mai conduc fusese cea mai dur
restricie pe care o acceptase. Ar fi dat orict s poat
sta la volan.
Ea l privea cu un zmbet atotcunosctor pe buze.
Hai, Nick, urc.
Se lupta cu propria contiin, dar tentaia era
mult prea mare. Aa c pentru prima dat n viaa lui,
Nick trebui s fac aa cum i-a spus. Sydney ddu
comenzile de poziionare a scaunului i l ajut s-i
pun centura de siguran. Cnd se aez bine n
scaun, ea i zmbi.
D-i drumul, tigrule, spuse ea, apoi l srut i
nchise ua.
Nick nchise ochii, minile sale strngeau cu
putere volanul. Femeia asta e de groaz.
Nici nu se uit la ea cnd se aez n scaunul din
dreapta, simea cum to.t stomacul i era contractat. O
s fac o prob. O s conduc vreo sut de metri pe
osea, ca s-i dea satisfacie, dup care o s lase
volanul mai nainte ca s-i piard amndoi viaa.
Era un vis, aa de obinuit devenise totul.
Trecuser doi ani doi ani blestemai i lui i se
prea c a fost ieri. i se simea ca atunci cnd a fcut
primii pai fr s l mai ajute cineva. Simea c i vine
s urle.
Iar Sydney era aici. Sttea pe scaunul de alturi,
cu un bra sprijinit pe fereastra deschis, inndu-i
prul cu mna n btaia vntului, fcndu-se c nu tie
c sta era primul lui moment de libertate pe care l
avea dup doi ani. Trebui s nghit n sec ca s scape
de nodul uria care i se pusese n gt.
Parcursese mai mult de dou mile pe osea, dar
nu mai putea continua. Trase pe lateralul ngust, praful
ridicat ptrunse pe fereastr. Sydney i arunc o privire

mirat cnd vzu c el desface legturile centurii de


siguran, dup care ddu napoi scaunul ca i cum ar
fi vrut s ias.
De ce te-ai oprit? Mergeai aa bine...
Nu apuc s termine ce voia s spun. El i
arunc deoparte ochelarii, apoi i lu i ochelarii ei i i
arunc pe jos. Apucnd-o de ncheietura minii o trase
puternic spre el, peste consol, mbrind-o att de
tare c s-a temut pe moment s nu-i rup vreo coast.
i redase sentimentul de libertate i, Dumnezeule,
fusese att de bine.
Folosindu-se de umeri ca de o ancor, ea se
aez ntre el i volan, bgndu-se toat n poala lui. l
cuprinse cu braul de gt i i culc uor capul la
pieptul ei, inndu-l cu acea for plcut care reuise
s-l liniteasc.
Niciunul din ei nu vorbi o vreme, apoi ea se ls
pe spate rmnnd mbriat totui, i l privi cu ochi
zglobii.
Deci, spuse ea emoionat, ai rezolvat i
problema asta, nu?
Nick zmbi strmb, gndindu-se cum putea s
aib cineva ochii att de albatri. O srut pe colul
gurii i-i spuse cu o voce nesigur.
Da, cred c da.
n tonul lui Sydney se ghicea o autoironie.
i-a trecut cumva prin minte c am nceput s
ne ntoarcem la adolescen?
El rse i o mbri cu trie.
De fapt, s tii c m-am gndit la asta.
Ea l privi cu o cuttur nelegtoare.
Cum este cnd e simi tnr din nou?
Nick i zmbi.
Al naibii de bine.
i ea zmbi i i ddu un srut delicat, dup care
plec n jos capul.

Cred, spuse ea nesigur, cred c este cazul s


continum demonstraia pe osea.
El accept cu un oftat, fiind convins c dac nu va
pstra distana dintre ei, vor sfri ziua n maina
parcat la margine de drum.
Fr tragere de inim el slbi strnsoarea
braelor, sprijinind-o, cnd ea se desprinse de el i
reveni n scaunul ei.
Conduer mai bine de o or, pe drumuri nguste
de ar care erpuiau prin zona bogat mpdurit a
rii. Peisajul era slbatic i splendid, munii de granit,
de o culoare care cuprindea toate nuanele de
purpuriu, formau un zid profilat pe cerul dinspre vest.
Imediat dup ce se fcu ora unu trecur podul de
lemn, att de btut de ploi i vnt, care trecea peste
rul umflat de ploi. Deodat zrir un loc cu iarb
verde chiar lng drum. Era o zon destul de ntins,
brzdat de urme permanente, artnd c era folosit
des. Nick conduse maina pe acest teren i o parc la
umbra unui grup de molizi.
Opri motorul i o privi pe Sydney.
Ce zici?
Ea ridic din umeri i-i arunc o privire iritat.
Nu se vd bine munii.
El zmbi, desfcu centura de siguran i
deschise ua.
Pcat. Cel puin de aici pot merge pn la
defileu fr s m sinucid.
Sydney vzu un loc acoperit cu iarb, lng ru,
la care el putea ajunge uor i pn cnd Nick reui s
ajung acolo, ea descrcase tot ce trebuia i pregtise
totul. El se simea de parc ar fi alergat zeci de
kilometri, nu civa zeci de metri pe un teren neregulat
aa c se ntinse pe ptura din platic expandat ntins
de ctre ea lng o stnc de granit. Se ls pe spate
sprijinndu-se de stnc i nchise ochii, devenind
deodat contient de ct de nesigur era nc.

Uite. Ai putea folosi asta.


ntoarse capul ncet i deschise ochii. Sydney
sttea lng el, conturul ei fiind luminat puternic de
soarele din spate. Se ntinse spre ea i lu ceaca de
cafea pe care i-o adusese ea.
Am al dracului.de mult nevoie de aa ceva Ea
i stpni un zmbet i i turn o a doua ceac, apoi
nurub la loc capacul termosului.
O s te simi mai bine dup ce o s mnnci.
Lumina soarelui i fcu prul ca o coroan de foc
i Nick simi iar n adncimea stomacului c rencepe o
anumit stare bine cunoscut.
M-a simi mai bine dac ai veni lng mine.
Ea i arunc un zmbet, apoi ncepu s scoat
mncarea din frigider.
Nici nu m gndesc.
Sydney Foster, eti o femeie fr inim.
Ea zmbi iar.
Sunt o femeie care moare de foame i dac o
s vin lng tineyo s mnnc abia peste o or.
O urmri cum despacheta sacoa cumprat de
la magazinul en-gros, apoi cum punea mncarea pe
farfuriile de carton. Cldura soarelui l ptrundea tot,
fcnd svi dispar tensiunea din trup i nchise ochii.
O auzi pe Sydney cum traverseaz locul i vine s
se aeze lng el. l mngie pe fa i atunci el se
ntoarse i o privi. Vocea ei era plin de grij.
Eti obosit?
El zmbi lene.
Nu mi-ar prinde ru o realimentare cu benzin.
Ea i trecu prul peste cap, dup care, se ls
lng el i-i ddu un srut uor.
O s ncepem cu masa de prnz i pe urm mai
vedem noi.
El o privi ndelung, apoi se uit la farfuria pe care
i-o dduse ea.
Pare a fi ceva bun.

Cu toate c mna dreapt o putea folosi aproape


normal, bgatul mncrii n gur nc rmsese o
problem care l obliga la mult concentrare
capacitate de care acum dispunea mai puin. Nu se
atinse de cealalt mncare din farfurie ci servi numai
unc i un sandvi cu brnz. Astea cel puin le putea
mnca fr s le mprtie peste tot.
Sydney sttea cu picioarele ncruciate pe
salteaua de lng el, vntul i se juca n pr i razele de
soare i creaser un fel de halo de lumin n jurul
capului.
Cnd ntinse mna dup cafea, observ c
Sydney l urmrete atent.
Nu ai de gnd s mnnci salata de cartofi?
Nu, sandviul este foarte bun.
Ea zmbi puin. Fr s mai spun altceva lu o
lingur din pachetul cu tacmuri din plastic, apoi veni
lng el. Lu cu lingura salat din farfuria lui i cu un
licr n ochi, i-o aduse la gur.
Deschide gura.
Luat pe nepregtite, el fcu aa cum i se spunea
i ea i bg mncarea n gur.
Dintre toate lucrurile care nu-i plceau lui Nick n
perioada asta de recuperare, plosca i datul mncrii
erau pe primele dou locuri n top.
Fir-ar s fie, Sydney, nu m mai trata ca pe un
copil neputincios.
Ea zmbi.
Nu vorbi cu gura plin.
Nick deschise gura ca s spun ceva pe msur,
dar ea i lu piuitul cu nc o lingur de salat. nghii
cu noduri.
Uite ce e, fir-ar s fie, nu suport s fiu hrnit.
Ea i privi cu ochii aceia furioi, rmnnd calm
i chiar cu o not de amuzament.
nainte nu te enervai aa.

Prin mintea lui trecu o amintire, foarte clar i


complet. Stteau n pat, Sydney i ddea s mnnce
o friptur cu cartofi copi n timp ce urmreau la
televizor un film vechi. i i aminti ct de incredibil de
senzual i erotic fusese.
Luminia din ochii ei deveni mai puternic, de
parc i-ar fi ghicit gndurile.
nc mai eti suprat?
El i adres un zmbet nedorit i i ncruci
braele pe piept.
Ce-ai zice de nite fasole?
Ce-ar fi s adaugi i te rog?
Ochii ei strluceau amuzai, o mai lsase s-i dea
o lingur de mncare.
Faa lui cpt o alt expresie atunci cnd o
urmri cum muc din sandviul ei.
Spune-mi ceva despre compania ta, spuse el
linitit.
Ea ridic din umeri i-i mai puse cafea.
Nu am prea multe de spus. Cumpr i vnd
propieti, de unele m ocup de mai muli ani, de
altele mai de curnd.
Te-ai descurcat foarte bine.
Ea l privi, din tonul vocii ei se deducea c nu era
prea mulumit de ea nsi.
n ara asta toat lumea se descurc, dac are
ceva creier i dac vrea s se strduiasc puin. Este
primul meu sfrit de sptmn, pe care mi-l permit
n ultimele ase luni i lucrez cel puin zece ore pe zi.
Nu este suficient numai munca din greu,
Sydney, complet el cu delicatee.
Ea ridic din umeri.
Am avut cteva anse mari. Am cumprat
cteva proprieti la Vancouver i Toronto mai nainte
ca s nceap nebunia terenurilor i am ctigat foarte
mult cnd le-am vndut. Cel mai important lucru este
s cunoti piaa.

Cum se distreaz preedinta societii Unicorn


Holdings?
Rsul ei izbucni puternic i din gt.
Citesc multe cri cu liste.
Nick se uit la ea, n parte distrat de felul ei
deschis de a reaciona, dar i ngrijorat datorit
iaspunsului pe care l primise. Se gndea dac mai
permisese i altcuiva n afara lui Malcolm s-i tulbure
viaa ei particular de cnd se despriser. Avfea
serioase ndoieli. i ddu deasemenea eama c n
ultimele zile ei comunicaser mai mult dect n tot
timpul cnd au fost mpreun, nainte de desprire. i
tia de ce. Acum erau ntr-o aren unde nu li se mai
putea ntmpla nimic. Copilul, accidentul, afacerile ei,
reabilitarea lui fizic subiecte care se aflau la
distan'de lucrul care i ameninase cel mai mult n
trecut.
La ce te gndeti?
El o privi cu o privire solemn, n timp ce ncerca
s gseasc cuvintele care s dea un rspuns cel puin
pe jumtate cintit.
C acum avem ce discuta mpreun, spuse el
linitit.
Sydney l pfivi cu ochii mari, expresia feei ei se
schimb brusc atunci cnd ea se aplec s caute ceva
n punga cu tacmurile din plastic.
Da, spuse ea, avem.
El i ddu seama dup tonul pe care l avea
vocea ei c ea nelesese deplin, mai mult dect dorise
el ca ea s tie, i simi ca un fel de vinovie, ntinse
mna spre ea i i atinse faa.
i-am dus dorul ngrozitor. Au trecut totui
cinsprezece ani ngrozitor de lungi.
Micat de cuvintele lui, ea veni n mbriarea
lui, spunndu-i cu o voce tulburat, n timp ce l
nlnuia cu braele.
Tu tii ct de mult te iubesc?

Nick nchise ochii i-i lipi faa de tmpla ei.


Da, tiu.
Un nor trecu prin faa soarelui i-i arunc umbra
lui asupra lor. Se fcu parc rcoare i o trase mai
aproape de el. Nici unul din ei nu scoase o vorb,
tcerea aceasta aciona asupra lor ca un balsam i
Nick se simea mai mpcat cu sine dect fusese
vreodat n toi aceti ani.
Nick?
El se uit la ea. Ea l privea cu o expresie
gnditoare dar i nehotrt n acelai timp, expresie
care l fcu s se simt puin ngrijorat.
Ce este?
Urm o tcere plin de nesiguran, apoi ea se
desprinse din mbriare i se ridic.
Te-ar deranja dac am discuta despre
impotena ta?
El o privi cu ochii mari devenind deodat rece i
distant. Nu, nu avea chef s discute despre aa ceva.
Nu voia s o fac o chestiune care s se discute
deschis i s fie studiat i consultat de parc ar fi
vorba despre un picior rupt. Era un alt subiect dureros
i el trebuise s se lase ros de amrdune pn cnd a
putut s l recunoasc. Bestiile alea nu numai c i-au
distrus viaa, dar i-au rpit i brbia n acelai timp.
Se ntinse dup cafea i i stpni furia.
Nu, nu m deranjeaz.
Urm o alt pauz tensionat, apoi el o auzi pe ea
cum inspir adnc.
Ce au spus doctorii despre asta?
El sorbi puin, dup care cu micri controlate i
calculate puse ceaca lna el.
Ei nu tiu nimic.
Nu tiu nimic?
Nick nu se uit la ea, vocea lui era laconic.
Nu le-am spus.
n vocea ei se simea o inflexiune ciudat.

Nu i-au dat seama cu ocazia analizelor?


Atunci el o privi n fa, cuprins de tristee.
Ei tiu numai ce am vrut eu ca s tie. Tu crezi
c pe ei i doare undeva de o problem att de
neinteresant cum este aceasta? Pe ei i intereseaz
s trateze trupul, Sydney. Pe ei nu-i intereseaz omul
sau calitatea vieii sale dup ce le-au reasamblat. Dac
n-a fi avut noroc cu un terapeut care s aib tria s
o spun, doctorii ar fi uitat de mna mea stng,
atunci cnd eram n com, i probabil c s-ar fi
atrofiat. i dac s-ar fi ntmplat aa ceva, ar fi taxat-o
cu vreun comentariu stupid, de genul c poate ar
trebui s fiu mulumit c am scpat cu via.
Privi
n
alt
parte,
strduindu-se
s-i
stpneasc furia.
E destul de ru i aa, fr s m mai supun i
la tot rahatul lor medical.
Te referi i la doctorul Robertson?
Nick privi spre defileu, muchii feei lui se
contractar din cauza efortului pe care ! fcea ca s
se stpneasc. Cnd vorbi din nou, vocea lui aspr
mai pierduse din asprime.
Nu c n-a avea ncredere n Peter. Dar m-am
referit la toat tagma asta a lor. Nu este specialitatea
lui, aa c o s vrea s cheme ali specialiti i eu nu
mai suport s fiu pus iar n acvariu.
nchise iar ochii, i se sprijini cu capul de stnc,
chipul su arta rvit. Vocea lui era ncrcat de
tensiune cnd trebui s admit fa de ea ceea ce nu
avusese curajul s recunoasc nici mcar da de el
nsui.
Nu mi-a permis mndria mea tie brbat.
Sydney se ntoarse ca s poat s-l priveasc
drept n ochi. oldul ei se atingea de al lui. Ea i
cuprinse faa n palme cu delicatee apoi se ls spre
el i-i atinse buzele cu buzele ei.
Atunci s se duc cu toii la dracu.

Fusese ceva n tonul ei care fcu s-i dispar


dintr-odat toat furia, aa c el i zmbi i i trecu
mna la ceafa ei, sprijinindu-i capul.
Exact la fel gndesc i eu.
Vrei ceva dulce?
Plimbndu-i minile prin prul ei, Nick nchise
ochii i-i plimb buzele peste buza ei inferioar.
Nu.
Ea ncerc s vorbeasc dar nu reui s-i
controleze respiraia, aa c oftnd i tremurnd i
ls gura, moale, n voia lui.
Nick o cuprinse de olduri, trgnd-o n jos, lng
ei i se culc alturi de ea, prinzndu-i aproape trupul
sub el. n acel moment nu mai conta dac existau
anumite limite fizice. Nu aveau absolut nici o
Importan. Se scufund n ea, se ls nlnuit de ea,
i se simi mai desvrit ca oricnd.

Capitolul 8
SIDNEY DE ABIA O RECUNOSCU. Trecuser mai
bine de opt ani de cnd o vzuse pentru prima oar pe
Jenny Cord la sediul poliiei i nu-i venea s cread c
era una i aceeai fat. Prul platinat, lung i n uvie
dispruse, tot aa cum dispruse i subirimea
maladiv i pielea cu pete. Arta sntoas i
bronzat, cu o not de vitalitate tinereasc pe care n-o
avusese cu dou luni n urm. Privind la aceast fat
de paisprezece ani, Sydney i aminti de fetia ei
pierdut i o cuprinse un sentiment dureros de gol.
Se strduia s nu acorde atenie i o urmri cu
privirea pe tnra fat cum se juca n curtea de jos, cu
doi copii mai mici, ngrijii de societatea de caritate
Blairmore House. Copii ai unei societi care nu avea
grij de ei nedorii, victimizai, abandonai. Copii ai
unui alt Dumnezeu.
Se simi deodat sectuit de energie, dar fcu
totui un efort ca s poat spune ceva.
Cum i merge?
Doamna maior Henderson se ls pe spate n
scaun cu ochii ei blnzi aintii asupra lui Sydney.
S-a ntors abia de patru zile, aa c nu prea am
avut timp s stau de vorb cu ea. Dar avnd n vedere
semnele exterioare, a zice c foarte bine. Ai citit
aprecierea ei redactat de cei de acolo?
Sydney se ntoarse de la fereastr.
Da, am citit-o. i am stat de vorb i cu
psihologul centrului.
Atunci tii c au fcut mai multe experiene cu
ea. Au spus c au aprut schimbri semnificative n
atitudinea ei atunci cnd a aflat c a obinut un
punctaj foarte nalt la testele de inteligen.

Sydney i cuprinse braele cu minile i distrat


frec cu pantoful o poriune uzat a covorului. Pe
chipul ei apru o expresie gnditoare.
Era probabil pentru prima dat n viaa ei cnd
vedea c nu era o fiin lipsit de aprare. A
desscoperit c avea suficiente resurse pentru a deveni
cineva, c avea acel ceva necesar ca s-i poat
schimba viaa.
Doamna maior i arunc o privire teribil de
curioas, studiind-o mult, apoi ddu din cap aprobator.
Da, n-am aflat mai mult de cnd s-a ntors, dar
mi este limpede c este hotrt s realizeze ceva.
Vrea s se nscrie la un program special de var oferit
de un liceu. N-o s-i fie uor. A lipsit mult de la coal
n trecut i nu va fi simplu s recupereze.
Sydney ridic privirea, cercetnd-o atent pe
doamna maior.
Dac apare vreo problem, v rog s m
ntiinai, o s-i caut un meditator.
Cealalt femeie ddu din cap i ncepu s
aranjeze cu mult grij foile din dosarul fetei.
Ce altceva v-a mai spus psihologul?
C mai are nevoie de mult ndrumare i de un
mediu controlat.
Din cauza asta ai venit azi la mine?
Peste chipul crispat al lui Sydney trecu un zmbet
uor atunci cnd o privi pe femeia mai n vrst.
Parial.
Ea i schimb puin poziia, apoi i vr minile
n buzunare.
A vrea s discutm mai nti despre controlul
mediului n care triete. M-am ateptat c o vor ine
mai mult dect au fcut-o n realitate i de aceea nu
am fcut toate pregtirile necesare. M ntreb dac ai
mai putea s-o inei aici la Blairmore House pn Cnd
voi reui s caut la nite cmine particulare.
Doamna maior ridic din umeri.

Nu vd de ce nu s-ar putea. Nu este asta cea


mai perfect instituie pentru ea, dar este mai bine
dect nimic.
Sydney lu o foaie de hrtie din servieta ei, care
era pe scaunul de alturi, i i-o nmn doamnei maior.
Aceasta este adresa unui psiholog practician
din localitate, cu numele Catherine Brown. Are O
reputaie deosebit n lumea specialitilor pentru
tratarea victimelor abuzurilor sexuale. Am vorbit cu ea
i, dac suntei de acord, a vrea ca Jenny s nceap
s mearg acolo.
n ochii doamnei maior apru o lumini.
Eti convins c va merge spre bine, nu-i aa?
Sydney ddu din cap.
Da, rspunse ea privind-o fix pe femeia mai n
vrst. Sunt convins. Doamna maior i arunc o
privire mirat, apoi clipi atunci cnd pricepu
semnificaia subtil a rspunsului lui Sydney. Cu
modestia care o caracteriza, ea se fcu c nu a neles
complimentul.
Catherine este foarte bun. Nu puteai gsi un
practician mai bun.
Grozav. O s aranjez totul.
Doamna maior se ls pe spate pe scaun, privindo pe femeia mai tnr cu un aer de preocupare
ngrijoraf, frmntat de gnduri. Se hotr i se frec
obosit la ochi.
M tem c trebuie s-i.spun ceva neplcut,
Sydney. Jenny s-a uitat prin dosarul ei, cnd era la
centrul de tratament, i-a aflat despre tine.
Sydney i arunc o privire rapid, dup care i
scp un suspin ngrijorat.
Cum de a fost posibil ?
Probabil c au fost neateni.
Care a fost reacia ei?
A devenit prudent i bnuitoare. Nu poate
nelege de ce cineva care nu a vzut-o vreodat a

artat interes pentru ea sau de ce cheltuie nite bani


pentru ea.
Ceea ce este perfect logic. Nu prea are motive
s se ncread n oricine.
Aa este. Nu are motive.
Convinge-o c banii dai reprezint o aciune
permanent i c tu i administrezi. Poate c asta o va
face s fie mai puin bnuitoare. n acest moment, este
foarte important ca ea s tie c nu va mai ajunge din
nou pe strad.
Femeia maior fu de acord, figura ei deveni
gnditoare n timp ce se juca cu un creion de pe birou.
M gndesc dac n-ar fi mai bine s vorbeti
chiar tu cu ea.
Sydney i ddu prul pe spate cu un gest de
oboseal, apoi privi din nou pe fereastr, Faa ei
deveni ncordat. Nu voia s dea ochii cu fata. Nu
dorea s se implice direct n viaa ei. Ultimele
sptmni petrecute cu Nick i-au dat un alt neles
vieii ei, devenise mai fericit dect i-ar fi nchipuit
vreodat. Nu dorea s rite aceast fericire. Dac
preocuparea pentru viaa lui Jenny s-ar ciocni cu cea
pentru viaa lui Nick, urmrile ar putea fi chiar
catastrofale. Nu era aa de oarb nct s nu-i dea
seama ce risc.
Pe cnd privea la gazonul din curte, un cel se
ivi de dup col i dup el veni i unul din cei doi
bieei. Dezechilibrat de propria vitez, celul czu
transformndu-se ntr-o minge de blan la picioarele
tinerei fete i ea l lu n brae. Cnd fata se ridic n
picioare, Sydney apuc s o vad mai bine pe fat.
Chipul ei avea ceva mistic, ceva care o fcu pe Sydney
s se gndeasc la un dans ignesc. Ea era mldioas
i supl, cu trsturi fine i ochi negri i mari care
dominau faa ei mic. Prul ei negru, tuns scurt, i
ddea un aer solemn, de femeie mritat.

Cnd fata lu la piept celuul i i ngrop faa


n blnia lui moale, Sydney simi c o cuprinde o
senzaie ciudat. Era ceva att de emoionant n acest
gest mrunt, nct Sydney fu aproape copleit de un
val de nostalgie dureroas. i aminti cum este utunci
cnd ai nevoie s iubeti pe cineva care s rspund la
dragostea ta. Ceva care s fie numai al tu, ceva ce
poi ine n brae i s-i vorbeti atunci cnd eti
nfricoat sau singur ceva care s fie pormanent
alturi, indiferent ce se ntmpl. Cnd ajunsese pe
strzi avea o pisicu mic i prpdit, dar era a ei,
iar atunci cnd, dup rei ani, a disprut deodat, ea
era aproape s moar.
Nu eti de acord s discui cu ea?
Sydney se uita n gol pe fereastr, cu inima
strns pentru fata de pe gazon. Inspir adnc,
cutnd s mai reduc din durerea pe care o resimea.
Nu cred c ar fi nelept, doamn maior, spuse
ea tremurat, l-ar putea pricinui i mai mult
frmntare.
Doamna maior Henderson o privi pe Sydney cu o
expresie gnditoare n ochii ei inteligeni.
Eti prea tulburat de suferinele ei, nu-i aa,
drag?
Sydney ntoarse capul de la fereastr i o privi pe
doamna maior, apoi nchise servieta.
Sufletele chinuite m tulbur, spuse ea sec.
Nici un copil nu merit s ndure ce a ndurat ea.
Cu o figur preocupat, Sydney nchise
incuietoarea servietei, dup care se ndrept i o privi,
n cele din urm, pe doamna maior.
Scrie-mi, te rog, doamn maior. Dac are
nevoie de ceva, anun-m.
Poate c de ce are mai mult nevoie, spuse
doamna maior atrgndu-i discret atenia, este tocmai
prezena ta.

Sydney i arunc o privire intens, mirat, dup


care i. lu servieta.
O s v transmit ce am aranjat cu Catherine
Brown.
Femeia maior ocoli biroul i i puse o mn pe
braul lui Sydney, cu ochii ei blnzi plini de lacrimi
printeti.
Ai o inim tare bun i generoas, draga mea,
spuse ea linitit. nva s ii cont de ea.
O mbrbt strngnd-o uor de bra, cutnd
s-i transmit experiena unei viei n slujba oamenilor.
Indiferent care ar fi problema, Dumnezeu te va
lumina dac i vei da voie. i eu voi ncerca s fac la
fel.
Luat pe nepregtite de mila din ochii femeii mai
n vrst, Sydney nghii n sec, simind c se nbu.
Reinerea ei obinuit fusese distrus de aceast
femeie iubitoare. Sydney o srut pe obrazul brzdat
de ani.
Dumnezeu s v binecuvnteze, doamn
maior.
Maior Henderson o btu pe umr ca o mam i
vorbi cu un ton sincer.
M-a binecuvntat, drag. Mi te-a dat pe tine.
Sydney strnse mna femeii, apoi plec,
resimind o durere neateptat. Cnd deschise ua
evit s se mai uite la Margaret Henderson.
O s v mai sun.
n fine singur, n capul scrii din cldirea
renovat de curnd, Sydney nchise ochii i se rezem
de zid. i era team. Se temea foarte tare. I se prea c
fisuri ameninau fundaia vieii ei, i nu avea nici o
posibilitate s opreasc acest proces distructiv.
Ai venit s-o vedei pe doamna maior
Henderson?
Sydney fcu ochii mari cnd vzu n faa ochilor
pe Jenny Cord, cu privirea ei mndr. Era att de

tulburat de propriile ei sentimente, nct nici n-o


vzuse pe fat. i acum fusese iar luat pe
neateptate.
Se ndrept, cutnd s pstreze un ton normal.
Da. Am trecut doar s-o vd.
Lui Sydney i se pru c o tulbur ceva, ceva din
cuttura inteligent i ndurerat din ochii fetei. Cu
braele ncruciate pe piept, Jenny studia pe ndelete
mbrcmintea lui Sydney costumul din mtase alb
i groas, bijuteriile de aur i jad, pantofii din piele de
arpe, de culoarea jadului i geanta asortat. Dup
aceea, la fel de stpnit i de tece, o privi n ochi i
pe Sydney.
Aa, deci spuse ea, cu o voce plin de dispre.
Sydney nghe, mintea i se bloc de durerea
provocat. Mai nainte ns ca s-i rspund ceva, fata
se rsuci i o lu la fug n jos pe scri, paii ei furioi
rsunau n linitea scrii. Fr nici o ndoial, Jenny tia
cine era ea. Sydney se cutremur. i se simi cuprins
de o team cumplit.
SOARELE DUP-AMIEZII arunca umbre lungi
asupra intrrii n biroul cu apartamente unde locuia
Nick, dar nici cldura nici lumina nu aveau nici un efect
asupra fiorilor de negre presimiri care l accelerau
pulsul. tia c exagereaz, dar avea o nevoie dement
ca s fie sigur c el era acas, c totul era n ordine.
Era aproape sigur c el dormea, dar acum nu mai
avea importan. Deoarece va reui s-l vad i poate
c aa va reui s nlture sentimentul acesta de
panic. Cnd intr n apartamentul rece i tcut
tremura toat.
Camera lui era ferit de cldurile din iunie aa c
Sydney se opri n pragul camerei, uurarea ei fiind att
de mare acum nct aproape .o lsar picioarele. El
dormea ntins pe spate, cu capul n cealalt parte, cu
mna stng peste pieptul gol. Respiraia lui era

profund i regulat, era evident c dormea butean


Doamne, cum l mai iubea. El era totul pentru ea i ea
nu tia cum ar fi putut continua s triasc dac l-ar fi
pierdut din nou.
Se mic n somn i schimb poziia capului.
Noroc, murmur el gros.
Surprins, Sydney ncerc s zmbeasc, dar
gtul i era att de ncordat nct aproape c nu putea
vorbi.
Cum i-ai dat seama c sunt aici?
El deschise ochii i-i zmbi sfios.
Am tiut.
ntinse mna sntoas spre ea.
Vino ncoace.
Sydney sttea tremurnd att de puternic nct
nu credea c va fi n stare s traverseze camera, dar
nici nu putea s-l refuze.
De ndat ce mna ei o cuprinse pe a lui, Nick se
trezi dintr-odat.
Ce s-a ntmplat? o ntreb el morocnos.
Nu putea s-l mint, dar nici nu putea s-i spun
tot adevrul.
Tremur toat.
Vd c tremuri.
i ddu drumul la mn, se sprijini n mna stng
i ncepu s-i desfac nasturii de la jachet.
Scoate-i hainele. Hai la culcare.
ncerca s-i comande muchii s se destind, ca
s termine cu tremuratul i l ls pe Nick s-i scoat
jacheta, apoi i scoase pantofii i i desfcu rochia.
Cum czu la pmnt, el veni lng ea, cuprinznd-o n
brae.
Doamne, femeie, eti rece ca gheaa.
Se aplec deasupra ei, apuc marginea cuverturii
pe care stteau i o trase peste ea, apoi o cuprinse la
pieptul lui.

Ce-i cu tine, Syd, eti bolnav? Eti att de


palid.
Ea se strdui s respire profund, dup care
scutur din cap i se lipi cu faa de gtul lui cald.
Nick o strnse i mai tare, apoi ncepu s o
mngie pe spate, atingerea lui era linititoare i i
ddea siguran.
Spune-mi ce s-a ntmplat?Ea reui n cele din urm s fie n stare s
rspund, vocea ei era nbuit i tremurat.
Am simit c m cuprinde aa dintr-odat o
panic cumplit. i am simit nevoia s fiu sigur c tu
eti n siguran.
El i ddu prul pe spate cu o micare nceat i
tandr.
Sigur c sunt bine sntos, o asigur el blnd.
Eram numai singur singurel, atta tot.
Panica ei era inut acum la distan de cldura i
protecia mbririi lui, acum se putea relaxa. Vocea
ei avea un ton glume.
Parc erai dus pe alt lume, Nick.
El i trecu buzele peste prul bogat, gura i era
uscat.
Dar tii c de obicei nu pot s m culc cnd nu
eti aici.
i ddu capul pe spate i i acoperi gura cu un
srut dulce, senzual.
Sydney i rspunse cu aceeai pasiune, simind
cum se duceau i ultimele urme de fric dispersate de
delicateea lui. Nu se mai temea de nimic cnd o inea
el n brae. De absolut nimic.
Cu un oftat profund, Nick se desprinse uor; ochii
si deveniser negri ca noaptea atunci cnd se uit la
ea. i ndeprt prul de pe fa, apoi i mai ddu un
srut pe colul gurii. Aplecndu-se deasupra ei, el
ajunse pn la telefonul de pe noptier. l puse pe pat,

lng Sydney, form un numr i cnd puse receptorul


pe umr, o strnse i mai aproape de el.
Cnd auzi c rspunde i concentr atenia, dar
privirea i rmase intuit asupra lui Sydney.
Salut, Mag. Aici este Nick Novak. Sydney nu se
simte bine aa c am reinut-o aici la mine n dupamiaza asta. Dac ai nevoie de ea sun-o aici.
Lu telefonul de la ndemna lui Sydney cnd ea
ncerc s i-l ia din mn.
Bine. O s-i spun.
Fr s-o scape din ochi, el ls telefonul n furc,
parc dorind s-o enerveze.
Norm Crandall trebuie s zboare n noaptea
asfa spre Vancouver, aa c a trebuit s-i amne
ntlnirea cu tine, mine diminea.
Protestul ei era slab cum i era i vocea.
Nick, ar trebui s plec. Marg are nevoie s-i
semnez nite cecuri.
El se aplec deasupra ei ca s pun telefonul pe
noptier, apoi ntinznd braele, i lu faa n mini.
Nu mai pleci nicieri. Poi semna cecurile
mine, dar n dup-amiaza asta o s stai n pat. Cnd
ai venit aici artai ngrozitor i urmtoarele ore o s
am grij s te scap de temerile tale.
Se aranj ca s stea mai bine, apoi i ntoarse
colierul cu nchiztoarea spre el ca s-o poat desface.
i primul lucru pe care am s-l fac, va fi s te
scap de echipament. .
El desfcu colierul i l puse sub pern, apoi o lu
de mn i desfcu clipul brrii ei late, dup care i-o
lu de la mn.
Sydney
se
lupta
ca
s-i
stpneasc
sentimentele pe care i le trezea atitudinea lui
protectoare.
Tu ai avut vreodat stri din acestea de tem
absurd?

El i lu o uvi de pr de pe fa, tiindu-se el


nsui vulnerabil.
Da, mormi el n cele din urm. De fiecare dat
cnd pleci de aici.
Ea simi un fior rece care o strbtu iar i pentru
prima oar n ultimele sptmni, Vzu c trecutul ei
se suprapunea peste prezent.
Dar n momentul n care gura lui i acoperi buzele
cu un srut umed i iscoditor, teama fu topit de
sentimente att de aprinse nct nu le mai putea
rezista nimic.

Fr s se opreasc din srut, Nick o trase sub el,


greutatea lui innd-o ct timp el se ntinse i ncerc
s ajung la telefon, apoi ls receptorul sa cad pe
covor. Simind parc o uurare care n acelai timp i
tortura, el i plimb buzele pn la gtul ei, fcnd-o
s tremure iar.
Marg, opti el cu voce uscat aproape de
punctul cel mai sensibil din spatele urechii ei, Mag va
trebui acum s se descurce cum o putea.
SYDNEY SE SIMEA EPUIZAT de atta dragoste
i se rezema cu capul de umrul lui Nick, n timp ce
mna lui o mngia lene pe spate. Dac n aceste
sptmni de cnd era din nou cu el nvase ceva, era
c este o mare diferen ntre a face dragoste i a iubi.
i din moment ce vieile lor se uniser iar, petreceau
ore n ir iubindu-se. La nceput ea se temuse c Nick
va fi chinuit de frustrri, dar nu s-a ntmplat aa.
Impotena lui simplific cel mai dificil aspect al
legturii lor i, n acelai timp aduse i ceva foarte
deosebit n relaia lor de zi cu zi. Ea descoperise la el
straturi de senzualitate i tandree pe care nici nu le-ar
fi putut bnui vreodat i, ntr-un fel, relaia lor era
mult mai profund din punct de vedere fizic dect
fusese mai nainte. Bineneles, amndoi aveau s nu
depeasc anumite limite. i au fost i momente cnd
ea era toat transpirat de dorin, dar avu grij s
rmn la stadiul de dorin. O dorin nesatifcut
era totui un pre destul de mic de pltit.
Trecndu-i capul pe umrul lui, ea zmbi
plimbnd lene degetele peste clavicula lui, amintjndui de sfritul de sptmn trecut. Fusese mizerabil i
violent i l-au petrecut n cea mai mare parte n pat, n
apartamentul ei. Cu un amestec de amuzament dar i
de team, Nick se trezise luni dimineaa cu observaia
c pn atunci nu nelesese c un srut poate fi

prelungit dou zile ntregi. Comentariul lui o ncnt,


pe de o parte pentru c era aproape adevrat i pe de
alt parte pentru c se simise iubit att de
desvrit i mai ales pentru c el se delectase att de
evident tot timpul cu aproprierea lor fizic.
Zmbeti i a vrea s tiu de ce.
Zmbi i mai tare.
M gndeam la dertciunea pe care ai zis-o
luni diminea c un srut poate ine zile ntregi.
El rse i o mbri, srutnd-o delicat pe
frunte.
Doamne, eram aa de nuc cnd am fost la
programul de terapie, nct Beth a crezut c mi-am
pierdut minile. Ea m tortura de-mi ieea sufletul i eu
rdeam ca idiotul satului. Era ct pe ce s m arunce
pe scri.
Probabil c suferi din cauza lipsei de oxigen, i
rspunse Sydney sec.
El zmbi i o mai strnse puin.
Nu m durea deloc.
Cteva momente nici unul din ei nu mai vorbi,
apoi Nick oft i o frec pe spate.
Sydney?
Ea ntoarse capul i se uit la el. Ochii lui artau
c nu i fcea plcere.
M-a sunat Tony azi diminea. O s aib dou
sptmni libere recuperare pentru orele suplimentare
i vrea s m ia cu el la pescuit de somn, pe coast.
i care-i problema?
El o privi, aponi plimb un deget prin prul ei.
Vrea s plecm luni. Nu am chef s te
prsesc, dar am discutat despre aceast excursie de
luni de zile. M tem c dac am s-l refuz n-o s mai
mearg nici el. i tiu bine c are nevoie de odihn.
Ea se ridic ntr-un cot i l privi.

Nu m lsa s te rein, Nick. i eu trebuie s


merg la Toronto, aa c o s m duc ct timp o s fii
plecat.
El i zmbi prefcut.
Nu cred c o s suport s stau dou sptmni
fr tine.
Ea i zmbi la rndul ei i-i trecu unghia de-a
lungul buzei lui.
Bine, cum o formulezi tu este aproape
imposibil. Dar cum rmne cu tratamentul?
Tony cunoate tot programul de exerciii de
recuperare i o s lum cu noi unele aparate mai
uoare? Nu este o problem.
Ea i zmbi, cutnd s-l distreze.
S tii, ct timp vei fi plecat o s exersez s mi
in respiraia i atunci cnd te vei ntoarce putem
ncerca s mai batem un record.
El rse i o cuprinse cu braele de spate.
Ce-ai zice s facem o ncercare chiar acum?
Ea se uit la un ceas care era pe noptier, apoi
iar la el, cutnd s dea o not de regret vocii ei.
O s-i fac nite mncare pentru sear i pe
urm plec. Am pus un pariu pe o bucat de teren n
Vancouver i trebuie ca pn mine diminea s fie
pregtite toate formele.
Te ntorci mine la birou?
Nu, pot s am acces la datele de care am
nevoie acas.
El o trnti i i ddu un srut grbit, apoi o ridic
alturi de el.
Atunci sus fundul, doamn, o s-i in de urt.
Aa cum a propus Nick, luar masa de sear
acas la ea i imediat ce au terminat de mncat, el o
ddu afar din buctrie ca s spele vasele. Lui
Sydney i se pru amuzant c ncetul cu ncetul i
dulapurile ei cptar acelai aspect ordonat ca i ale
lui. Pe de alt parte, ea era ngrijorat de asta, pentru

c tia c este formula lui de a combate plictiseala


absolut. El nu se plngea niciodat de nimic, dar avea
n el o nelinite, mai ales spre sear, cnd nu mai
putea s nu se trdeze. Tratamentul i umplea
dimineile i de obicei dormea o or-dou dup masa,
dar nc i mai rmseser ore n care nu avea nimic
de fcut. Citea ntotdeauna mult dar cnd fuseser
mpreun el se dovedi i un bun meter. Repar o
motociclet din timpul rzboiului chiar mai nainte ca
ea s se mute la el. Dar ceea ce i plcea cel mai mult
era lucrul n lemn. i adusese cteva piese de mobil
veche i el i petrecu ore n ir ca s i le repare. De
fapt, mobilele reparate atunci le mai folosea i acum
foarte bine.
Acum ns datorit limitelor fizice, orice activitate
care necesita folosirea unor unelte electrice era
exclus. Ea tia c dintre toate relele cu care se lupta
el, cea mai cumplit era plictiseala. Trebuia s fac
ceva, care s-i umple timpul. Din punct de vedere
financiar nu sttea ru. Primea o pensie substanial i
n anii trecui investise bine banii. Banii nu erau o
problem. Inactivitatea ns era.
Biroul su mare era vizavi de sala de oaspei
Sydney i ls servieta pe sofa atunci cnd aprinse
lumina. Ca i restul apartamentului i aici era un
amestec de mobil tradiional i piese de anticariat,
excepia o reprezenta centrul ei personal de calcul, un
calculator de ultimul tip. Fr el ea ar fi nnebunit de
mult.
Zmbi cnd l auzi pe Nick cum trebluia la
buctrie, bnuind c se rzboia cu curiozitile
instalaiei ei cele noi pentru gunoaie. i fcea plcere
s tie c el se nvrtea prin cas n timp ce ea lucra
acas. Adesea el se ntindea pe canapeaua din birou i
citea i astfel n loc s considere prezena lui ca o
simpl distracie, ea descoperi c atunci cnd el era
acolo se putea concentra mult mai bine la lucrrile ei.

Faptul ca era n apropiere o fcea s nu se mai


gndeasc la el.
Fr s acorde atenie beculeului de la consola
telefonului care i semnala c sunt mesaje n robotul
telefonic, ea porni calculatorul i se aez. Dac se va
apuca s rspund la mesajele telefonice nsemna c
nu va mai face nimic altceva.
O jumtate de or mai,trziu, Nick veni n birou.
Ea zmbi, cu ochii pe irurile lungi de date de pe
ecran.
Gata, Bernice, ai terminat toate muncile?
El o mpinse n joac.
Dac nu chemi pe cineva s repare instalaia
de gunoi, Bernice o s o repare cu un 6iocan de
fierrie i o rang.
Bernice o s se bucure cnd va afla c Malcolm
o s instaleze o alt cutie de gunoi mine.
Era i momentul. Nu mai face nici ct o ceap
degerat.
ntinse mna peste umrul ei i art dou cifre
pe ecran.
Cum se explic faptul c ai 11.25 aici i 11.30
acolo?
Ea se uit la cele dou coloane de cifre apoi, cu o
senzaie ciudat, roti scaunul spre el i l privi.
Am senzaia ciudat c mi ascunzi ceva,
Nicholas. Ce tii tu de fapt despre aplicaiile tabelare?
i schimb greutatea pe piciorul sntos dup
care i arunc un zmbet.
M distrez cu calculatorul de vreo opt ani. Mam mbolnvit de boala computerelor acum vreo opt
ani cnd au nceput s le instaleze i la secie, aa c
mi-am cumprat unul i am urmat i cteva cursuri.
Ea fcu ochii mici, rspunsul ei fiind doar o
confirmare seac.
Ai un calculator.
Am un calculator.

De ce nu l-am vzut?
E la Tony. Nu pot nc s folosesc mna
stng, aa c i l-am mprumutat o vreme.
Ochii ei devenir i mai nguti.
Ce cursuri?
I le enumer, ochii lui sclipeau de mndria omului
care s-a format singur.
Zmbetul i se ntinse i mai mult.
i tiu c o s te ncurci zdravn dac ai bgat
dou rate diferite pentru dobnzi.
Cred, spuse ea printre dini, c o s te sugrum.
Vrei s spui c m-ai urmrit cum am muncit, noapte de
noapte, i nu te-ai oferit s m ajui?
Ridic din umeri nevinovat.
Afacerile tale sunt afacerile tale.
n acel moment chiar c i veni s-l strng de
gt.
Eu nu lucrez cu documente ultra-secrete, Nick.
M chinui s aflu dac o proprietate reprezint o
investiie bun sau nu.
Se ridic din scaun i artndu-i cu degetul lu
mutra unui dresor de cini.
Stai jos.
EI o privi mirat.
O secund.
Stai jos, Nick. C dac nu, pe Dumnezeu, o s
te arunc la ghen.
i arunc un teanc de hrtii lng tastatura din
faa lui.
Astea sunt cifrele pe care le-am studiat, aici
este rata curent a inflaiei i vreau s vd cum stau
cifrele dac lum ipoteci de zece, cinsprezece i
douzeci la sut pe an. i acum vezi ce iese.
El i ncruci braele i o privi fix, cu atitudinea
copilului neasculttor.
i ce-o s faci?

O s fac o analiz a ofertelor, apoi o s verific


mesajele care precis c s-au ncurcat n calculator i
poate c, dac lucrm mpreun, o s ne putem culca
nainte de miezul nopii.
Observ o not de reinere pe chipul lui.
Eu nu pot s folosesc dect mna dreapt...
Nick, spuse ea foarte clar i foarte calculat. Nu
m intereseaz, poi s ii creionul i ntre dini.Numai
treci la treab.
El se uit la ea o clip, apoi zmbi.
Asta nseamn c pot s-mi pun orul n cui?
i era att de drag nct abia mai putea s se
stpneasc. Se aplec deasupra lui i l srut.
Dac faci asta o s se ard mncarea.
El rse lng obrazul ei.
S-l ia dracu de or, vd c muncesc patru zile
n sfritul acesta de sptmn.
Sydney fcu un loc n jurul staiei de lucru n
form de L i ntinse i situaiile extrase. De acolo de
unde sttea, putea s vad ce fcea Nick, dar avea de
gndit i la o alt lucrare a ei. Micrile degetelor lui
de la mna dreapt erau greoaie, dar tastaura
numeric din dreapta uura mult munca. i urmrea,
avnd aceeai senzaie ca atunci cnd a vzut pentru
prima dat casetele video cu primele lui micri,
suferind alturi de el clip de clip. Dorea att de mult
ca el s reueasc nct avea senzaii gustative. Nick
avusese dintotdeauna nclinaii ctre matematic i,
dac i va reaminti mcar pe jumtate din ceea ce a
nvat despre aplicaiile pe calculator, are s-i dea de
lucru pn peste cap.
Dup o or, ea nu reuise practic nimic, dar nu
acelai lucru se putea spune i despre Nick. Reuita lui
i ddea fiori, dar ceea ce o fascina de-a dreptul era
faa lui. Serioas, concentrat, absorbit. Pentru el
cifrele astea nenorocite erau o provocare i nu arta

deloc plictisit de ceea ce fcea. Ea simi c i se


umpleau ochii de lacrimi.
Nu pot s descifrez aici, ai scris trei sau opt?
Ferindu-i privirea, ea se uit la cifrele din
carneelul din mna lui.
Trei.
El lu carnetul i ea crezu c vocea ei tremurat
nu fusese observat, cnd se pomeni luat de mn i
el o privi n ochi.
Ia uit-te n ochii mei, Sydney, spuse el linitit.
Nu.
Ba da.
Nick...
Las prostiile i uit-te n ochii mei.
Se lupt s scape din mna lui, se terse la ochi,
dup care se pregti s-i ntlneasc privirea.
El se ls pe spate n scaun i o studie gnditor.
Vrei s-mi spui i mie ce sunt toate astea? Ea
ridic din umeri i ncerc s-i controleze durerea din
gt.
Vocea lui cpt un ton de avertizare.
Sydney?
i era greu s-l priveasc n ochi.
tiu c te nnebunete faptul c nu ai nimic de
fcut. i mi s-a prut c te distreaz.
El nu scoase o vorb o vreme, apoi i arunc un
surs lene.
Au fost i alte momente cnd m-am distrat
foarte bine, spuse el cu o voce groas. Cum ar fi, de
pild, n dup-amiaza asta.
Ea l privi sver.
Nu la aia m-am referit.
Privirea lui ntunecat era nemicat, n jurul
buzelor lui rmsese o urm de zmbet.
tiu c nu la asta te-ai referit.
Se simea vulnerabil, aa c ridic din umeri.
Ei i?

Ochii lui cptar o nuan de senzualitate.


Aa c... de ce nu vii puin ncoace?
Felul n care o spusese el o fcu s rd i ea
scutur din cap.
Nici nu m gndesc. Iar, ncepi cu trucurile tale
i nu ine.
El zmbi, apoi reveni la lucrul pe calculator.
Nici n-am crezut c o s vrei.
Lucrar, apoi ntr-o armonie tcut aproape o or.
Sydney scormonea ntr-un vraf de hrtii, pregtea
elementele de baz pentru a ncepe licitaia i fcea
invesigaia n mare pentru o alt proprietate la care se
gndea. Abia la nou seara termin tot ce avea pe
birou. Apoi cu brbia n palm, atept ca Nick s
termine introducerea datelor.
Ddu dup aceea comenzile pentru prelucrarea
datelor, apoi se ls pe spate n scaun, ateptnd ca
computerul s termine calculele.
Contient c ea l urmrea, el se ntoarse brusc cu
scaunul spre ea.
Nu-i de mirare c te-ai ncurcat cu cifrele
ustea, spuse el rznd. Este ceva mai grozav dect la
bingo.
Sydney ar fi fost gata s pun la btaie tot
profitul ei pe un an c Nick nu jucase bingo n viaa lui.
i zmbi la rndul ei, apoi ridic din umeri cu dispre.
mi plcea ntr-o vreme, dar mnnc prea
mult timp, nu lucrez ct trebuie se pare.
Deodat tonul ei cpt o not de uurare i
zmbi viclean.
Nu cred c i-ar plcea s faci aa ceva. Ce
zici?
El ncruci braele pe piept i se uit la ea, faa
lui deveni rece i urt.
Nu cumva sta e un proiect de antrenare la
munc?

tiind ce se petrecea n capul lui, Sydney i ddu


un rspuns care arta ct. se poate de indiferent.
Nu cred, lucrarea asta este partea cea mai
important din afacerile mele. Luarea unei decizii de a
cumpra sau de a vinde devine mai simpl odat ce
am prelucrarea datelor.
Tonul lui deveni dintr-o dat linitit.
i ce salariu extraordinar ai de gnd s-mi
oferi?
Cu brbia nc n palm, Sydney l privea
amuzat, vznd c el czuse singur n plas.
Nu intenionam s-i ofer ceva. Am crezut c ai
putea s-o faci din generozitate. i mai ales pentru c
m placi.
El o privea n continuare cu aceeai seriozitate
netulburat, dar ea detect i o licrire vesel n ochii
lui.
Serios?
Da.
Apoi el i arunc un zmbet iret.
i-a spus cineva vreodat c arunci mingile cu
efect?
Cnd jocul este dur, l joci dur, Nick.
El rse i scutur din cap.
Cred, spuse el sec, c tu nu faci n nici un caz
parte din liga mea.
Reveni la computer.
Arat-mi cum s tipresc asta. N-am mai lucrat
pn acum cu o imprimant cu laser.
Sydney i art, apoi se duse la buctrie ca s
fac o cafea. Cnd a revenit, i-a dat lui Nick cafeaua lui
i arunc o privire asupra datelor listate de citirea
mesajelor telefonice nregistrate.
Se aez din nou, lund note referitoare la
mesajele primite. Cteva erau de la Marg, unul de la
Norm Crandall i unul de la Tony pentru Nick.

Pe cnd banda se derula, Nick se uita la


calculator i sorbea din cafea, evident preocupat de
gndurile lui. Dar n clipa n care Sydney auzi vocea
urmtoare, se ncord, i toate simurile ei se alertar.
Dac ar fi stat n locul lui Nick, ar fi oprit imediat
robotul n clipa n care a auzit numele ei, dar ea era de
cealalt parte i nu putea s fac altceva dect s stea
i s asculte, cuprins de ngrijorare.
Sydney, aici este Margaret Henderson. Poi s
m suni imediat la centrul Blairmore? M tem c avem
o problem cu Jenny.
Cutnd s se comporte de parc comunicarea
nu reprezenta nimic deosebit, Sydney not ceva pe
hrtia din faa ei, dar minile i devenir deodat reci
i umede. Calgary era un orel suficient de mic ca
ageniile i profesionitii care aveau de a face cu copii
tulbureni s nu se cunoasc ntre ele. i toat lumea
tia despre Casa Blairmore a societii de caritate. i
toat lumea o cunotea pe doamna maior Margaret
Henderson. Ultima ei speran era ca Nick s fie prea
concentrat cu lucrul su ca s fac legturile necesare.
Urm o tcere grea, apoi Nick nchise calculatorul
i se ntoarse cu faa spre ea, i-i vorbi cu un ton teribil
de linitit.
Doamna maior Margaret Henderson, cred.
Sydney trnti agenda pe care o avea n mn
deasupra teancului de hrtii, cutnd s pstreze o
atitudine normal.
Da, i rspunse ea, fcnd un efort ca s-l
priveasc. Am oferit un anumit procent din profiturile
firmei Unicorn sub form de acte de binefacere anuale.
Iar societatea Legiunea Caritii este un dintre
beneficiare.
O privea, ochii lui luceau aprini de o flacr care
o fcea s i se fac frig.

i din cauza aceasta doamna maior Henderson


ateapt avizul tu pentru anumite cazuri. Sau Jenny
asta este nc o pasre rnit?
Sydney l privi fix, simind cum o apuc frica. Se
ntoarse spre el i-i spuse cu o voce sugrumat.
Ea este un caz special.
Ct de special? O fi vreun copil abandonai, un
copil de nou ani victimizat. o femeie distrus? Spunemi, Sydney. Cine este ea?
Toate porile de scpare i erau nchise, aa c
Sydney simi c i fuge pmntul de sub picioare. El
tia, i n-o va ierta niciodat. Faa ei era alb ca varul
cnd se ntoarse ca s-l priveasc. Privirea ngheat
din ochii ei i arta adevrul.
El o privea fix, dezgustat profund i plin de amar.
Nu poi s nu te bagi n murdrii de-astea, nu-iaa, Sydney? i mai trebuie s m bagi i pe mine cu
nasul.
njur violent dup care lu receptorul i form un
numr. Urm o pauz scurt dup care vorbi pe un ton
aspru.
Vrei s trimii un taxi la blocul Brisco de pe
strada a Patra? Este pentru domnul Novak i o s
atept n foaier.
i mai arunc o ultim privire, dup care i lu
bastonul i se ridic din scaun.
Sydney se sprijini n coate de birou i i puse
capul pe minile sale mpreunate, paralizat de acel
fel de durere pe care numai el o putea produce.
Asemeni unui comar care revine, istoria se
repeta iar. Auzi cum se trntete ua dup el i nchise
ochii. tia c nu se mai putea face sau spune nimic
care s schimbe ceea ce simea el. El nu tia s uite. i
ea tia bine acest lucru.

Capitolul 9
SYDNEY SE UITA PE FEREASTR, total degajat,
ea urmrea pomii cum se ndoiau sub suflarea
vntului. Cerul puternic acoperit o fcea vizibil n
obscuritatea biroului doamnei Henderson.
Zmbind trist, ea nelegea c soarta era un
juctor ru-intenionat. Dac ordca evenimentelor ar fi
fost alta, dac Nick ar fi revenit n viaa ei naintea lui
Jenny, acum ea n-ar fi stat aici, expus la senzaia
cumplit de sectuire. Numai c ea nvase nc de
mult, c modul acesta de a gndi era o pierdere de
vreme.
Istoria se repet Nick a plecat din nou. Numai
c de data asta, ea nu mai avea copilul care s-o
susin moral. De data asta nu mai avea nimic. Nimic.
Nimic altceva dect vid.
Ea se rezem cu umrul de tocul ferestrei, lumina
gri difuz de afar i lumina profilul ea urmrea cum
se npustea furtuna. Ar fi mai bine dac ea ar nelege
reacia lui ca reacia unui brbat gelos, dar ea tia c
acum cauza era mult mai adnc. El fusese crescut
ntr-o atmosfer etic de mod veche, care se
ntiprise adnc alturi de conceptul su de bine i de
ru. Mama lui murise cnd el avea cinsprezece ani, iar
tatl lui cnd ajunsese la douzeci i cinci, dar chiar i
dup atea ani, influena mamei lui rmsese foarte
mare. Chiar i dup ce deveni mai ntrit i mai
deziluzionat de slujba lui, el pstrase totdeauna un
respect deosebit pentru genul ei de femeie.
Dei se deprtase bine de educaia lui catolic, el
mai pstrase totui o legtur de ziua mamei ei
aprindea o candel pentru femeia care-i croise viaa.
Chiar i anul acesta, cnd Sydney l-a luat la o
bisericu catoiic, era evident c nu participa la ritual
ci la o aciune de comemorare. i ea tia c cei puin

un lucru l fcea incapabil s accepte trecutul ei. Fr


s-i dea seama el ar dorit ca ea s fie n genul femeii
care a fost mama lui neprihnit i demn de un
respect demn. Iar Sydney nici n-ar fi vrut s fie altfel. l
iubea exact pentru aceleai motive pentru care ei nu
putea accepta trecutul ei.
i acum ea era aici, Nick plecase, i totul i se
datora unei fete care i spusese doamnei maior
Henderson drept n fa c o deranja amestecul lui
Sydney n viaa ei. Dac n-ar fi fost aa de trist poate
c ar putea fi considerat o situaie amuzant.
Syaney.
Sydney se ntoarse, stpnindu-i cu calm
sentimentele.
Salut, doamn maior.
Margaret Henderson privi atent faa ei tras i
ngrijorat, apoi se uit i ia fata care sttea eapn
lng ea.
Jennyfer, f cunotin cu doamna Sydney
Foster.
Ochii lui Jenny erau plini de ostilitate rece.
Ne-am cunoscut.
Sydney i vr minile n buzunarele jachetei i o
privi pe fat. Fr s o scape din ochi ea se adres
doamnei maior.
V suprai dac v rog s ne lsai singure,
doamn maior?
Femeia mai vrtsnic se uita cnd la una cnd la
cealalt, artnd ngrijorat. Iar cnd observ i cum
strnge Sydney din dini, oft din greu.
Nu. Bineneles c nu. O s fiu n holul de jos
dac avei nevoie de mine.
Cnd ua se nchise dup femeia care ieise,
Sydney se sprijini cu oldul de o msu uzat i i
ncruci braele, deveni dur i hotrt. Cunotea
aceast privire din ochii lui Jenny, o nelegea. Fata ar

strnge-o de gt dac ar lsa-o. Vocea ei deveni


groas i infexibil.
Doamna maior a spus c vrei s m vezi.
Jenny se uita fix la ea, n toat fptura ei se
simea insolena i resentimentul care o domina.
Da, aa e. Am vrut i eu s vd mai de aproape
pe una din bogtaele alea mpuite. Toate v credei
al dracului de grozave.
Ochii lui Sydney cptar o lucire de oel. Ea
scpase de lunea strzii mai nainte ca acest copil s
se fi nscut, dar mai era n fundul sufletului ei ceva din
duritatea acelei viai, aa c putea juca orice pies pe
care dorea Jenny s o joace.
i zmbi strmb i i vorbi pe un ton blnd i tios.
Dac vrei s-mi vorbeti ca o curv, atunci
vorbete aa cum trebuie. i dac vrei s continui s
te perfecionezi n a arta ca o dam la agat, ai toat
libertatea. Dar nu cuta s m ochezi pe mine, Jenny,
c nu ine.
Ea vzu c n ochii lui Jenny insolena era
nlocuit de nesiguran i atunci continu, fr s-i
mai lase timp ca s se adune.
Acum, c ai terminat cu chestiile astea, uite
cum stau lucrurile. Nu tiu cum ai aflat de mine i nici
nu-mi pas. Cred c ai solicitat aceast ntlnire ca s
afli de ce o fac. Ca s fiu cinstit, nu-i treaba ta.
Trebuie ns s tii c fr s fi fcut absolut nimic
ca s merii i s-a oferit ocazia s-i schimbi viaa.
Dac vrei s respingi ceea ce crezi tu c este
intervenia unei bogtae bogate, atunci n-ai dect, e
treaba ta. Dac nu, atunci poi trece imediat de poarta
rcelii. Am multe alte lucruri mai bune de fcui cu
timpul i cu banii dect s ncerc s ajut pe cineva
care nu dorete s fie ajutat.
Pe chipul lui Jenny apru o expresie de uimire. La
orice s-o fi ateptat ea de la aceast ntlnire asta
depea oricare din aceste ateptri.

Cu o micare calculat, Sydney se deprt i


aranj un teanc de plicuri de pe biroul doamnei
Henderson.
Tu trebuie s decizi. i ca s fie ct se poate de
clar, s tii c sunt gata s continui ct se va putea.
Chiar dac ai dori s-i dai doctoratul n pictur cu
degetul, ei bine, voi face totul ca s te ajut.
Se ntoarse i o privi pe fat fr s clipeasc.
ns s tii c m i atept de la tine la unele
lucruri M atept s renuni la limbajul acesta. M
atept s ncepi s te compori ca o tnr fat i nu
ca ceva care iese tr de sub vreo stnc. M atept
ca s faci un efort sincer. Nu este ca o plimbare.
Nimeni nu ofer aa ceva. Tu trebuie s fii gata s faci
singur schimbrile.
Sydney i lu geanta i haina i se opri o clip n
faa fetei. Duritatea din vocea ei dispru i pentru
prima dat n acea zi i permise s fie mai puin dur.
Ai tras o carte neagr, Jenny, spuse ea calm.
Nu exist persoan pe lume care s merite s trag ct
ai tras tu. Dar soarta nu poate fi schimbat dac te
nfurii, sau eti nemulumit sau iei droguri. Eu voi face
ce voi putea ca s-i ofer un nou nceput, dar restul
depinde de tine. Poi s lai ca totul s te afunde iar,
sau poi lupta ca s te menii la suprafa. Poi deveni
exact ceea ce vrei sau poi s apuci pe calea uoar
i s-i petreci restul vieii ntr-un pat plin cu pduchi
dintr-un hotel nenorocit i mpuit.
Se ntoarse i deschise ua, evitnd s priveasc
n ochii speriai i nmrmurii.
Mai gndete-te, Jenny. Nu renuna la tot doar
iar pentru c nu m simpatizezi, pentru c crezi c am
avut ntotdeauna o via bun, oferit pe tav. Nu a
fost aa. Am muncit al dracului de tare ca s ajung ce
am ajuns.
Abia dup ce Sydney se urc n main, ncepu s
se gndeasc la cele petrecute. Nu la felul n care i se

adresase fetei. Nici la felul n care trecuse la ofensiv.


Nici la duritatea cuvintelor ei. Se separase complet de
astea, pentru c tia c dac arta cea mai mic urm
de mil, Jenny o va interpreta ca o slbiciune i totul
va fi pierdut. Ceea ce ncercase ea s fac era s-i
stpneasc furia care ncepuse s apar. Trecutul
puse din nou stpnire pe ea, clipa de fa era goal i
simea c o cuprindea panica. Simind nevoia s
depeasc aceste sentimente, ea o lu pe osea.
Sydney reveni la birou abia dup-amiaza. Era nc
nervoas i plin de energie cauzat de nervi, dar n
cele din urm cpt impresia c i regsise un
oarecare echilibru.
Secretara ei ridic ochii i se ncrunt cnd o vzu
c a intrat n biroul cu lambriuri.
Nu v simii bine?
Sydney expir puternic.
Am avut o diminea ngrozitoare, asta-i tot. Ai
trimis oferta?
Am trimis-o prin fax, acum douzeci de minute.
Marg analiz fiile de hrtie roz pe care le avea
lng birou.
Norm Crandall v-a cutat. A fcut nelegerea
pentru complexul Marcus. i doamna maior Henderson
v roag s-o sunai imediat ce ai sosit.
Sydney lu fiile roz i se ndrept spre biroul ei.
Nu avea de gnd s-o sune pe doamna maior. Nu mai
voia s sune pe nimeni. Voia s se bage ntr-o gaur i
s stea acolo tot restul vieii. Se scufund n fotoliul din
spatele biroului i nchise ochii, fr s se mai
gndeasc la ceva.
Serios, v simii bine?
Sydney deschise ochii i privi faa ngrijorat a lui
Mag.
Sunt bine. Am stat azi noapte pn trziu i
dimineaa a fost ngrozitoare.
Marg puse o ceac de ceai pe birou.

V-am fcut un ceai. Cred c avei nevoie de un


ntritor. i consider c trebuie s v anun. O s
preiau eu controlul tuturor convorbirilor pe ziua de azi.
Dac nu sunt cazuri de decese, taxe sau vreun
dezastru financiar iminent, nu suntei de gsit pn
luni.
Ea ncepu s nchid ua dar se opri.
i mai este un lucru. Tony Martinelli a trecut pe
aici. Mi-a spus s v transmit c de azi are liber, aa c
au plecat mpreun n dup-amiaza aceasta. A mai
spus c v va vedea peste dou sptmni.
Sydney avu o senzaie de frig, de scufundare i
singura scnteiere de speran pieri. Nick nu o va mai
suna, nici nu va mai bate la u, nici nu va mai apare
la ea la birou. A plecat. i cu el s-a dus i sperana pe
care i-ar fi putut-o da el.
Fr s-o priveasc pe secretara ei, ea se sfor s
vorbeasc.
Mulumesc, Marg.
Se mai auzi cum se nchide ua i Sydney nchise
ochii. Nu tia de unde s mai adune atta putere ca s
mai suporte s l piard a doua oar.
tia c nu trebuie s se gndeasc la aa ceva,
aa c deschise ochii i se ntinse spre telefon. Cel
puin s primeasc toate vetile proaste odat.
Doamn maior. La telefon este Sydney Foster,
am auzit c m-ai cutat.
n vocea femeii mai n vrst se simea o not de
ngrijorare.
Alo, drag. M ntrebam ce mai faci. Se pare c
lucrurile nu au mers prea grozav azi diminea.
Faa lui Sydney era alb ca varul i ea privea pe
fereastr.
E greu de spus. Cred c va depinde dac Jenny
va dori s lupte sau nu. Am fost dur cu ea. tiam c
se va atepta la o ceart aa c am avut grij s nu i
dau ocazia.

Mi-am nchipuit eu ceva de genul acesta. Toat


dup-amiaza ea a stat n camera ei. i acum cteva
minute a venit la mine i cred c ai reuit s-o
lmureti. Mi-a spus c va merge la Catherine Brown
mine. sta-i un pas important n evoluia ei.
Sper s fie.
i eu sper, drag. i eu sper.
Urm o scurt pauz, apoi doamna maior
continu cu o voce care alina orice durere.
Am s m rog pentru voi.
Sydney simi c ea zmbete dup intonaia vocii.
A vrea s cred c ruga mea va fi primit.
Pentru prima dat n ziua aceea, n ochii lui Sydney
apru un zmbet adevrat.
Nu m ndoiesc.
Faa ei deveni serioas i ea se juca cu firul
telefonului.
ine-m la curent cu evoluia lui Jenny.
O s am grij, drag. Domnul s te aib n
paz.
Sydney puse jos telefonul. Nu mai era n stare s
fac ceva n ziua aceea. Se ridic de la birou. O s
plece acas.
Cnd intr n apartament, primul lucru pe care l
observ fu corespondena pus pe masa din hol. Apoi
auzi cum cineva trebluia n buctrie. Uitase complet
de Malcolm i de noua cutie de gunoi.
Cu puin energie care-i mai rmsese, i se
adres, dup ce puse pardesiul n cui.
Eu sunt, Malcolm.
Rspunsul ngrijitorului veni dup o scurt pauz.
Sunt n buctrie, domnioar Foster.
i lu corespondena i o studie repede pe
coridor. Privea n fug o brour care prezenta un nou
software pentru calculator, i cnd intr n buctrie,
ridic privirea i ncremeni.

Nick sttea sprijinit de dulap, cu o sticl de ap


mineral n mn, iar ochii lui negri, indescifrabili, o
studiau.
ocat de prezena lui neateptat, ea se chinui
s gseasc s spun ceva.
Ei, cum merge?
Malcolm sttea pe spate cu capul i umerii sub
dulapul de sub chiuvet.
E bine c nu ai fost pe aici. Am folosit fiecare
njurtur pe care o tiam.
Ea zmbi uor Malcolm nu prea njura. Evitnd sl priveasc pe Nick, ea puse corespondena pe masa
de la buctrie.
Nu te jena de prezena mea. Azi am njurat i
eu un pic.
Ridicnd din umeri, ea l privi pe omul de la mas,
cu stomacul un pachet de nervi.
Am crezut c ai plecat.
El o privea cu o struin care o fcea s
doreasc s fug de acolo.
Tony a hotrt c este mai bine s schimbe
uleiul la main.
neleg.
Interfonul de la ua din fa bzi i fr s-i ia
ochii de la ea, Nick lu receptorul n mn.
Cred c este chiar el.
Simi c trebuie s se reculeag un pic, aa c
prsi buctria.
Spune-i c ua este deschis.
Ajungnd n foaierul din fa, ea deschise ua
apoi o lu pe coridorul care ducea la camera ei. Odat
ajuns acolo, nchise ua i nchiznd ochii se rezem
de u. Tremura att de tare nct abia mai putea sta
n picioare. Nici prin cap nu i-ar fi dat c o s dea ochii
cu el acolo.
Camera de zi era o camer lung i spaioas
care se ntindea pe toat lungimea apartamentului. La

captul cellalt al camerei era o ser care adpostea o


Jacuzzi i o duzin de alte plante, iar n spatele ei se
gsea o curte interioar, un patio accesibil i din
buctrie. Sydney transformase acest spaiu ntr-un
refugiu al ei. Avea un col de camer de zi cu o unitate
audio stereo, un televizor i un emineu mic. i n
acest moment avea mare nevoie de efectul tmduitor
pe care l oferea aceast camer.
Minile ei tremurau att de tare nct aproape c
nu reuea s-i descheie nasturii de la jachet. Ddu
jos haina de lucru i o puse pe un co din nuiele dup
ce intr n camera ei. i puse nite pantaloni comozi i
o bluz pe care o lu de pe umera i reveni n camera
de zi. Tocmai i ncheia nasturii la bluz cnd simi c
este cineva n camer, i ridic privirea.
Nick sttea n pragul uii care ddea spre ser,
sprijinit cu umrul de tocul uii. Ochii lui aveau acea
cuttur de neptruns i n jurul gurii i se formaser
riduri datorit concentrrii.
Strduindu-se s par ct mai linitit, ea i bg
bluza n pantaloni.
Tony este aici?
l ajut pe Malcolm la buctrie.
Se pare c nu prea merge instalarea.
El se ndrept din ale i se apropie ncet de ea.
Nu am venit aici ca s discut de cutii de gunoi.
Inima ei ncepu s bat nebunete i Sydney i
nfipse minile n olduri, hipnotizat de privirea din
ochii lui. Fr s o piard din ochi, el arunc bastonul
pe pat. Fr s-i mai dea timp ca s reacioneze, el o
apuc de dup cap i-i ddu un srut care nclca
toate regulile. Era fierbinte, umed i ptrunztor, i
strni o fierbineal care i lu tot aerul din plmni iar
genunchii erau pe cale s o lase s cad jos.
Luptndu-se s mai respire ea l cuprinse cu
braele i se ls n braele lui. Sprijinindu-se bine pe
picioare, Nick o prinse de olduri i o strnse lng el

n timp ce limba lui cobor pn n cele mai ascunse


coluri ale gurii ei cu o foame aproape slbatic. Focul
pe care ei l inuser n mod deliberat mocnit, atta
timp, izbucni violent, nlturnd n pllaia lui toate
simurile.
Nick o strnse mai tare i se desprinse din srut,
respiraia lui devenise grea i dificil. i trecu un
tremur prin tot trupul atunci cnd i sprijini capul de
umrul lui; pieptul i se umfl.
Doamne, nu voiam s las s se ntmple aa
ceva, opti ei uscat.
Tremurnd toat, Sydney sttea agat de el,
ncercnd s nu observe durerea surd, de
nesatisfacie, care i strbtea tot trupul. Sentimentul
de uurare produs de prezena lui o fcea totui s fie
gata s izbucneasc n lacrimi. nghii cu greu, tiind
c, dac va ncerca s-i rspund, va izbucni n lacrimi.
El slbi strnsoarea de parc ar fi neles
zbuciumul ei i o mngie pe spate. Vocea lui era
groas i tremurat.
Nu am putut s plec. Nu fr s-i spun ct de
ru mi-a prut.
Regretul din vocea lui uscat o uur reducnd
tensiunea care o cuprinsese. Ea se strnse mai tare de
el i tremura toat. optindu-i numele la ureche, el i
strecur degetele prin prul ei, mngjnd-o delicat.
n cele din urm ncet s mai tremure i,
inspirnd din greu, Sydney ridic uor capul Apucnd-o
de brbie, Nick i ddu capul pe spate i-i atinse uor
buzele cu un srut delicat i prelungit, care o mbt
de satisfacie. Cnd, n cele din urm, i ridic i el
capul, ochii lui ardeau de o dorin furibund
amestecat cu vinovie i regret.
Ar trebui s fiu biciuit c i fac aa ceva.
Ea schi un zmbet nesigur.
Nu am de fcut nici o plngere.

Colul gurii lui se ridic un pic i n ochi se zri o


licrire de umor.
Cred c este cea mai bun treab c voi fi
plecat vreo dou sptmni de acum ncolo.
O srut nc o dat pe gur, buzele lui trecnd
uor peste buzele ei i opti aspru.
Cam att mi va trebui ca s reuesc s m
linitesc.
Picioarele lui Sydney se nmuiar iar.
Hai s ne aezm puin, Nick.
Strngnd-o n brae, Nick i ngrop faa la gtul
ei i-i spuse cu o voce i mai aspr.
Dac m culc pe pat, o s fim foarte curnd
ntr-o situaie incontrolabil. i acum nici unul dintre
noi nu are nevoie de aa ceva.
Sydney simi cum el se ncordase tot nainte de a
se dezlipi de ea. Puse o mn pe umrul ei i o
conduse la ser. Pe faa lui se ntiprise o expresie
sever atunci cnd se cufund n sofaua moale i cu
perne separate, primitoare. O apuc apoi de
ncheietura minii i o trase spre el aa nct ea veni
peste el. Dup aceea cu un oftat profund i ovitor, o
cuibri la piept.
Cteva momente el nu scoase nici un cuvnt,
apoi dndu-i prul pe spate, o srut delicat pe frunte.
Noaptea trecut m-am purtat ca un netrebnic,
Sydney, spuse el sec. M tot ntorc la vechiul meu
gunoi i m ursc pe mine nsumi de cte ori mi se
ntmpl.
N-are nici o importan.
Ba, are, interveni el hotrt. Aceste ultime
dou luni au fost att de plcute i nu am de gnd s
mai arunc totul n aer, din nou.
i ntlni privirea, privirea aceea trist.
Dar nu tiu ce s fac cu sentimentele mele,
Sydney.

Sydney se abinea s nu izbucneasc n plns.


nc puin. A mai evoluat puin, i acest lucru i
declan n tot trupul o und de speran care aproape
c o nfrico.
Ar fi mai bine s dicutm despre asta?
El i ls capul pe perne i strnse din dini.
Nu ar ajuta la nimic. Ba chiar cred c ar fi mai
ru. Am nvat ntr-un fel s m feresc din timp de
situaii din acestea.
O privi, iar pe chipul lui se citea atta frmntare
nct era ca un cuit nfipt n inima ei.
tiu c eu trebuie s fac primul pas, c trebuie
s am grij, i tocmai asta m ngrozete.
i plimb mna de-a lungul obrazului ei i ncepu
s zic ceva, apoi tresri i privi n alt parte. Cnd
vorbi n cele din urm, vocea lui era parc frmiat
de efortul fcut.
Am adunat att de mult furie, dar n noaptea
trecut mi-am dat seama c nu mai pot continua fr
s rezolv problema. Asta ne va distruge pe amndoi.
i ntlni privirea, iar faa lui trda o suferin
profund.
Vreau s reuesc s termin odat cu trecutul.
Vreau s fiu n stare s fac dragoste cu tine.
O strnse tare la piept i n momentul acela l
strbtu un tremur puternic.
i vreau ca s m trsc pn n braele tale i
s stau aa tot restul zilelor mele.
Sydney se lupta s-i stpneasc lacrimile care
erau gata-gata s neasc i l strnse n brae cu
toat puterea, iubirea pe care o simea pentru el
aproape c o sfia n buci. n ciuda suferinei i
durerii se vedea un fir de speran care biruia toat
teama. Inspir brusc i tremur dup care i ascunse
faa la gtul lui i-l nfur cu dragostea ei.
Vocea lui Nick se auzea nbuit, faa lui fiind
ngropat n prul ei.

Doamne, cum te mai iubesc.


Nici o clip nu m-am ndoit de asta.
Braele lui o nconjurar iar.
Doamne, Sydney...
Ea l opri s mai spun ceva.
Destul, opti ea lng gura lui. Arat-mi.
Gura lui se deschise flmnd la dispoziia ei, iar
cu braele o strnse i mai tare. De la tulburare trecur
la dorin i apoi se prbuir n dragoste care nu mai
tia de nimic.
Dup mult vreme, Nick se deprt puin de ea,
simind nevoia s rsufle. Inima lui se zbtea
nebunete n coul pieptului. O lipi cu capul la pieptul
lui.
Doamne, femeie, nc puin n ritmul sta i va
trebui s m iei cu o targ de aici.
Sydney se lipi de el, avnd senzaia c fiecare
oscior al ei a devenit ca o gelatin. Era contient c
trebuia s fac ceva ca s opreasc acest situaie aa
c i strnse minile n jurul gtului lui i-i lipi buzele
de pielea lui.
Gura ta, murmur ea ncet, ea ne bag tot mai
adnc n bucluc.
El reui s schieze un zmbet scurt.
Ba a ta este cea care ne-a bgat n ncurctura
asta. Auzi: Arat-mi, aa ai zis. Doamne sfinte!
Nu la felul sta de bucluc m-am referit i tii
bine asta.
El o mbri cu putere.
Cnd o s m ntorc, o s ne trm pn la o
vizuin i o s stm acolo patru zile n ir, aa s-mi
ajute Dumnezeu, am s te iubesc pn o s-i pierzi
contiina.
Ea zmbi i tonul vocii ei deveni sec.
Nu ne vor trebui patru zile, Nick. S-ar putea s
reueti ntr-o clipit.

Slbind strnsoarea, el o privi atent, luminiele


din ochii lui o fcur,s i se taie respiraie. i ddu un
srut grbit, apoi i zmbi.
Atunci vom concura i la proba vitez i la
proba distan.
i trecu cu degetul pe lng ureche cu o expresie
trist.
Dou sptmni afurisite nu tiu dac voi fi
n stare s stau pe acolo att de mult timp.
Ea ncerc s-i nving durerea din gt i ochii i
se mpienjenir.
Dou sptmni nu reprezint o venicie.
Dar cred c va fi ca i cum ar dura o venicie.
El oft i o mngie pe pr apoi o deprt uor de
el.
A vrea s faci ceva pentru mine, Sydney.
Orice.
Uor ncruntndu-se, el o mngie pe fa, n
timp ce se gndea la ceva. Dup o vreme i ridic
ochii i o privi.
i-am lsat adresa taberei de pescuit, pe birou
n camera de lucru. A vrea s-mi scrii o scrisoare
despre fata asta. Poate c a reui s m lmuresc mai
bine dac voi avea timpul i deprtarea necesar.
i cuprinse gtul cu palmele.
O s faci ce te-am rugat?
Da.
O privi timp de un minut, apoi i zmbi n aa fel
nct inima ei zvcni.
Cred, spuse e! uor, c va trebui s m ocup
puin de gura ta cea dulce.
Dup care o inu strns i plec puin capul
asupra ei.
Ceva mai ncolo Nick i Sydney revenir n
buctrie. Tony i Malcolm stteau la mas, fiecare cu
cte o bere n fa i cu ochii n soare. Sydney nu putu
s nu zmbeasc cnd se uit la Tony. Purta o pereche

de pantaloni raiai, de un albastru splcit, o cma


n dungi lbe i verzi care avea mnecile suflecate, i
arta de parc tocmai picase dintr-o revist de mod
brbteasc.
Ei, domnule Martinelli. Ari grozav.
El se ls pe spate n scaun i se uit cnd la ea
cnd la Nick, aruncndu-le un zmbet neserios.
Ei, domnioar Foster. Artai a fi srutat
bine.
Pentru prima oar dup atia ani Sydney roi, iar
Nick rse uor i o trase lng el.
Nu te lsa atras n cursele lui, Syd. El nu lupt
cinstit.
Malcolm sttea cu minile pe mas i ochii i
luceau n cap.
Zmbetul lui Tony se li i mai mult i ridic
berea n semn de salut.
mi place cum le zici, Mal, biete.
Sprijinindu-se ntr-un singur picior, Nick o inu mai
departe pe Sydney lng el.
Gata, mergem?
Tony se fcu c se uit atent la ceas.
Fir-ar s fie, eu eram gata de o or. Dar Nickybieelul a fcut un tur de vals i ne-a lsat pe noi s
ne batem capul cu evria asta ruginit.
n ochi avea ceva diabolic, ls capul ntr-o parte
i privi la Nick.
la zi, Nick-ce ai stat atta?
Nick se abinu s nu zmbeasc.
O s-i spun cnd o s te mai maturizezi puin.
Tony rse.
Da, sigur.
Bu ce mai rmase din bere, puse cutia goal pe
mas i btu cu palma n mas.
Hai s mergem.
Fcu un semn cu capul spre Malcolm.
Vino jos, s vezi roile mele cele noi.

Cnd ieir afar, n atmosfer se simi cldura i


agitaia circulaiei de la orele de vrf. Parcat ntr-o
zon aglomerat din faa cldirii se afla o main
marca Iroc, joas, de o culoare rou-cirea, iar
jaluzelele de la geamul din spate i ddeau un aer i
mai snob. Tony l plimb pe Malcolm n jurul mainii i
privindu-i Sydney zmbi. Parc erau nite copii care
priveau o jucrie nou.
Se uit la Nick, gata s fac un mic comentariu pe
acest tem cnd observ c n spatele ochelarilor si
mari, de aviator, faa lui Nick era foarte tensionat.
Ce este? ntreb ea ncet.
El o strnse uor de umr la auzul ntrebrii, dup
care se uit la ea i-i spuse aspru.
Desprirea este mult mai grea dect mi-am
nchipuit.
Sydney ncerc s zmbeasc.
Nu fi trist, Nick, opti ea tremurat. Altfel o s
m dau i eu n spectacol.
O lu lng el, optindu-i la ureche.
Te iubesc, i, Dumnezeule, ct de mult am s-i
simt lipsa.
O lu cu degetele de brbie i o srut att de
plin de pasiune nct ea simi cum se clatin.
El continua s o srute apsat, apoi se sfor s
se opreasc. Fr s se mai uite la ea, se ntoarse s
plece.
Tony sttea n main, cu motorul pornit, iar
Malcolm sttea lng portiera din partea oferului, n
timp ce Nick se vr n scaunul de alturi de ofer. Cu
faa mpietrit, el i puse bastonul alturi i-i fix
centura de siguran, dup care ntlni privirea lui
Sydney dup ce nchise ua. Ea se aplec i-i ddu un
ultim srut prin fereastra deschis. Nick o lu uor de
ceaf i o srut slbatic, devornd-o cu pasiune care
depea tot ce fusese ntre ei n ultimele sptmni.
Fusese un srut care amintea de nopi ntunecoase, de

trupuri transpirate, de o pasiune care nu putea fi stins


dect de atingeri penetrante, Insistente. Iar Sydney se
gndea c se va sufoca datorit dorinei slbatice de
a-l avea.
Rupnd cu brutalitate nlnuirea lor, Nick i
strnse mna cu putere. Fr s-o mai priveasc, el i
ddu drumul la mn i se ntoarse spre Tony.
D-i drumul, fir-ar s fie!
i Tony porni. Ls o dr de zece metri cnd
aps pe ambreiaj, iar Sydney rmase n urma lor,
amintindu-i ce-i spusese Nick referitor la ce simise el
de fiecare dat cnd ea pleca pe u.

Capitolul 1O
UMBRELE PRELUNGI ale serii care se lsa se
ntindeau prin curtea interioar. Sydney ls ziarul de
smbt pe masa din buctrie, i ddu prul ei blond
pe dup ureche, rspunse apoi la telefon i se propti
cu oldul de marginea mesei.
Alo.
Sydney, aici Margaret Henderson. mi pare ru
c te deranjez la ora asta, dar s-a ntmplat ceva cu
Jenny i nu tiu cum este mai bine s procedez.
Sydney se uit la ceas, devenind deodat ngrijorat.
Despre ce este vorba?
Vocea doamnei maior era plin de ngrijorare.
A disprut. A disprut ntre orele cinci i ase n
aceast dup-amiaz.
Sydney simi c i se face ru.
Cum s-a ntmplat?
Urm un oftat prelung.
Mergea la ora fixat de Catherine Brown, azi
diminea, i se pare c a venit ndrt foarte agitat.
Eu nu eram aici cnd s-a rentors, dar lucrtorul mi-a
spus c era foarte agitat, aa c m-am dus s o vd.
Cnd am intrat n camer, ea era pe jos, fcut ghem,
cu braele pe cap, nemicat. Am mai vzut poziia
asta i la ali copii care au suferit abuzuri sexuale, dar
niciodat atta suferin. tiu din experiena mea, c
nu prea poi s faci altceva dect s le vorbeti, dar n
cazul ei mi-a trebuit cam o or ca s reuesc s-o duc la
culcare.
Sydney nchise ochii i-i frec tmpiele.
Ai vorbit cu doctorul Brown?
Da, am vorbit. Catherine mi-a spus c la o
edin de terapie, cam dup douzeci de minute,
Jenny devenise extrem de distrat. Dup toate
aparenele, povestea cu abuzul sexual reprezenta doar

vrful care ieea la suprafa dintr-un aisberg uria.


Tatl ei vitreg nu numai c a profitat de ea, dar au fost
momente cnd el a mai i plasat-o unor prieteni. A fost
pur i simplu oribil.
Stomacul lui Sydney se strnse i pentru moment
i se pru c i se va face ru. Se lupt cu durerea de
cap, se strdui s se concentreze asupra sunetului
vocii ei.
Ai vreo idee unde ar putea fi ea, acum?
Nu mi imaginez c n alt parte dect tot pe
strzi. Josh, unul din oamenii de acolo, a pornit prin
centru n cutarea ei, dar ceva mi spune c ea nu
poate fi pe acolo.
Trebuie s-o gsim.
Pentru prima dat Sydney simi o nuan de
derut n vocea doamnei maior Henderson.
Nici mcar nu tiu cu ce s ncep.
Ai la ndemn dosarul ei?
Da. Uite-I aici.
Spune-mi, te rog, numele i numerele de
telefon de la persoanele notate acolo. Grupul de
prieteni de acas, funcionarul social, orice.
Ce intenionezi s faci?
Sydney scoase un carneel i un stilou din sertar.
O s-o gsesc eu.
Lui Sydney i-au fost necesare cam dou ore pn
s-o descopere. Probabil c nu ar fi gsit-o, dac n-ar fi
aflat de la una din fetele din grupul de acas despre un
loc unde se retrgea Jenny adesea. Era la piciorul din
beton al unui pod, un loc ngust i umed, n care se
intra aproape de-a builea. Acolo n colul cel mai
deprtat, adunat toat covrig, sttea o fat.
Lumina amurgului de primvar ncepuse s
scad, dar Sydney o recunoscu dup pr: era Jenny.
Simi c i se nvrte capul de uurare.
Se ls pe vine i ncepu s nainteze spre ea.
Simea, ar putea spune frica ce o cuprinsese pe fat,

aa c i vorbi pe un ton calm i fr nici o urm de


ameninare.
Jenny? Sunt eu, Sydney Foster.
Atept, lsnd-o pe fat s-i adune gndurile.
naint mai mult n petera asta de beton, ajungnd la
un metru i ceva de ea. Sydney i ntinse picioarele i
se sprijini cu spatele de peretele de beton. Era
contient c dac va rata acum nu i se va oferi o alt
ocazie.
Doamna maior Henderson mi-a spus c edina
ta ia doctorul Brown te-a tulburat serios. Vrei s-mi
spui i mie de ce?
Nu se auzi nimic.
tiu c eti speriat, Jenny. i tiu c nu ai
ncredere n mine. N-ai nici un motiv s te ncrezi n
cineva, cu att mai puin ntr-o persoan complet
strin. Dar, dac te poate ajuta cu ceva, crede-m c
te neleg ct de mult suferi.
Cutnd cuvintele cele mai potrivite, Sydney se
ncrunta i culese de pe jos cteva pietricele pe care,
fr s-i dea seama ce face, le tot freca acum n
mn.
Dac nu vrei s vorbeti, n-ai dect. Mie nu
trebuie s-mi spui nimic. Pur i simplu nu vreau s fii
singur acum, asta-i tot.
Dup cteva minute, Jenny se aranj cu ncetul
ntr-o poziie comod, apoi se retrase mai la ntuneric.
i trecu mna peste obraz i abia atunci Sydney
observ c ea plngea. Se simi cuprins de o mil
sfietoare. Att de tnr i ct suferin.
O s-i murdreti pantalonii.
oapta ei nbuit, ca o dovad a prezenei ei, o
tulbur pe Sydney mai mult dect ar fi crezut. n ciuda
sentimentelor care o frmntau, ea reui s
zmbeasc.
O s-i spl.

O privi pe fat, faa ei abia se putea distinge la


lumina slab care mai ajungea pn acolo. Lacrimile
de pe obrajii fetei licreau i Sydney i reaminti cum
este cnd eti speriat i singur. i trase genunchii la
gur i rezemndu-se cu minile pe ei, privi n lumina
amurgului.
Din ntuneric auzi o alt oapt.
Mai bine du-te, c se ntunec.
Sydney se uit n jos i se juc cu pietricelele.
Nu plec dac nu vii i tu cu mine.
N-am unde s m duc.
Strngnd n mn pietricelele, Sydney o privi.
Vocea ei era calm.
Ba ai. Poi veni la mine.
Se aternu iar o tcere. Se fcu ntuneric de tot,
opac i ceos. Sydney atept, colurile pietricelelor o
zgriau n palm. Nu putea face altceva dect s stea.
Nu avea curajul s se mite sau s rup tcerea
Bine.
nchiznd ochii, Sydney rsufl uurat i desfcu
pumnul.
Porni spre main, acum se atepta ca Jenny s
ias afar. Nu se nela tia c Jenny va veni cu ea
deoarece o prinsese pe fat ntr-un moment cnd era
nucit de frmntarea ei psihic. i i era i fric s
stea singur n ntuneric. Sydney nu-i fcea iluzii.
Avea ns o licrire de speran.
Urm un moment de ncordare, atunci cnd
pornir de la main spre ua de serviciu de la locuina
ei. Atunci simi c Jenny ete ct pe-aci s o ia la fug.
Dar dup ce a intrat n lift, curiozitatea fetei fu mai
mare dect sentimentul de nencredere.
Abia dup ce Jenny mnc ceva i Sydney o
chem pe doamna maior Henderson, observ semne
vizibile de oboseal pe chipul fetei. i numai cnd

Jenny se deprt n mod fizic de ea, Sydney nelese c


momentul greu trecuse
Tot stomacul ei era un pachet de nervi atunci
cnd puse vasele murdare la splat. Se uit la fat.
Jenny sttea n ua curii interioare, privind pe teras,
trecndu-i degetele enervat peste jaluzelele de la
fereastr. Ar fi putut deveni o dansatoare, se gndi
Sydney, doar are un mers foarte graios i natural, un
gt zvelt i o brbie uor ridicat care i d un aer
imperial. Simea c n spatele consideraiei de sine,
att de demodat, se gsea o structur de oel i o
urm de mndrie. Parc se vedea pe ea nsi la
aceeai vrst. Dac mai avea mndria nseamn c
mai avea o ans.
i vr minile n buzunarele pantalonilor,
convins c nu mai putea amna confruntarea lor.
Cred c ar fi mai bine s stm de vorb,
Jenny.
n ochii fetei apru iar o scnteiere bnuitoare,
degetele se crispar pe jaluzele.
Despre ce anume?
Sydney se rezem cu spatele de dulap i i
ncruci picioarele.
Te-ai gndit la ceea ce i-am spus ieri? Jenny se
ntoarse cu ochii plini de lacrimi
furioase, tremura din tot corpul.
Ce vrei de la mine? Spuneai c nelegi prin ce
trec eu. Habar n-ai prin ce trec eu!
Sydney simi cum i se strnge stomacul, tiind c
are de a face cu o situaie pe care a tot cutat s-o
evite.
Greeti.
De ce m-ai cutat?
Pentru c eram ngrijorat de situaia ta. Jenny
strnse din pumni, simind c o cuprinde o furie
generat de team.

Da, sigur c da. i pentru c tii ce simt, nu-i


aa? Bine, atunci las-m s-i spun ceva ie cea cu
Mercedes i cu bijuterii adevrate. c n-ai nimerit-o.
Nu tii ce nseamn ca iubitul mamei tale s vin la
tine n camer i s nceap s pun labele pe tine,
atunci cnd tu ai doar nou ani. i cnd mai devine i
tatl tu vitreg este i mai cumplit. Nu tii ce nseamn
s te revoli mpotriva lucrurilor pe care el te-a forat
s le faci, n aa msur nct atunci cnd te uii n
oglind i vine s veri. i atunci cnd mama ta afl,
ea se dovedete aa de nspimntat de perspectiva
ca el s o prseasc, tot aa ca tatl tu adevrat,
nct nu ia nici o atitudine. Nu tii ce nseamn cnd te
pomeneti cu un individ care se uit la tine, iar tu crezi
c este grozav c el este prima persoan care te-a
tratat ca pe o persoan deosebit, ca apoi s vezi c
nu este dect un plasator ordinar, i cnd nu o s vrei
s te culci cu vreo scursur fa de care el este
ndatorat, te pomeneti c ncepe s te plesneasc. i
c vei fi dispus s faci orice va voi el numai s
nceteze s te bat, dup care va deveni amabil cu
tine. Pe urm tu i gseti un col al tu i devii una
din fetele lui, i rmi acolo pentru c i-e fric, dar
orict de mult te-ar dezgusta ceea ce faci, o faci,
pentru c dac nu o faci, tii c o s te alegi cu faa
zdrobit. i foarte curnd nu o s-i mai pese de nimic,
aa c continui s o faci ca s ctigi bani pentru
drogurile care te fac aa de insensibil nct nu mai
conteaz nimic. i tu stai aici n apartamentul sta
superb cutnd s m convingi c tii ce simt. N-o s
tii niciodat ce simt!
Momentul amintirii venise asupr-i n cele din
urm. Sydney primea furia i ura fetei cu o privire n
gol.
La mine n-a fost prietenul mamei.
Timpul se opri n loc i o tcere fragil cuprinsese
camera, instaurndu-se rapid o tensiune care parc ar

fi fost ceva electric. i atunci, n cele din urm, Sydney


privi adevrul cel mai cumplit n fa.
La mine a fost tatl meu.
ERA TRZIU. Foarte trziu. Sydney sttea la masa
de la buctrie, cu minile mpreunate strns n fa,
cu gndurile undeva foarte departe. Fr s-i dea
seama, ea freca un deget mare de cellalt, fiind
recunosctoare stuporii care blocase totul.
Jenny sttea de cealalt parte a mesei, cu faa ei
rvit de plns, cu ochii ei negri conturai pe fondul
palid al feei. i terse o lacrim, apoi o privi pe
Sydney, i-i spuse printre dini.
Deci aveai doar unsprezece ani cnd a murit
mama ta?
Da.
Ai fost vreodat la vreun psiholog?
Acum douzeci i cinci de ani asemenea
ntmplri nu erau nici mcar pomenite, Jenny.
Dar mai trziu ai fost?
Sydney scutur din cap n semn c nu.
De ce n-ai fost?
Urm o pauz lung, apoi Sydney i ridic ncet
capul i o privi n ochi.
Mi-era att de ruine, c n-am fost n stare s io spun cuiva. Tata era att de influent i de cunoscut
n comunitate nct am tiut c nimeni n-o s m
cread.
Faa ei devenise trist, i inea degetele
mpreunate i deschise palmele, uitndu-se cu atenie
la mini.
Acum este pentru prima dat cnd spun cuiva
ntreaga poveste.
Atenia lui Jenny se concentr asupra ei, nvflnd o
min nencreztoare.
Nici mcar femeia aceea la care lucrai, Mubel,
nici mcar Nick?

Ceva i-am spus lui Mabel. Dar nu totul. Nick nu


era n stare s neleag nici ce tia, darmite ceva
despre copilria mea.
Fata se uita la ea fix, uimit de mrturisirea lui
Sydney. n cele din urm iei din starea de oc, i
ntreb cu o voce nc nuc.
i de ce mie?
Cnd n cele din urm Sydney i ridic ochii ctre
ea, ochii fetei erau plini de lacrimi.
Pentru c am vrut s tii c te neleg cu
adevrat. Pentru c nu mai suport s mai vd o alt
fiin uman c sufer de acest fel de durere, singur.
Jenny i ntinse mna peste mas i-i atinse inAna,
vocea ei tremura.
N-am s spun asta nimnui, opti ea cu trie.
Niciodat. i nici eu n-am s te prsesc. O s stau
cuminte i nu m mai ntorc acolo.
Sydney nu putea vedea cum degetele ei cuprind
mna lui Jenny, prea o podidiser toate emoiille. Fata
a ajuns unde trebuie. Poate c i rugciunile doamnei
maior Henderson au fost ascultate.
SYDNEY STTEA N PAT, ascultnd clinchetul
clopoeilor din curtea interioar, scuturai de briza
uoar. Nu tia ce o trezise anume, dar indiferent care
o fi fost cauza, o lsase ntr-o dispoziie melancolic.
Se ntorsese de la Toronto trziu n noaptea trecut i
o lsase pe Catherine Brown azi diminea. Psiholoaga
o vzuse pe Jenny de patru ori i observase o
schimbare vizibil n bine n atitudinea ei.
Totui i-a atras atenia lui Sydney asupra
atitudinii prea legate de fat, existnd posibilitatea
supra-identificrii fetei cu binefctoarea ei. I-a atras
atenia lui Sydney ca s poarte discuii cu fata ct mai
obinuite, evitnd s ating subiectele discutate la
cabinetul psihologic. Era foarte important ca
tratamentul ei s evolueze treptat.

Doamna doctor Brown era ngrijorat c, avnd n


vedere avalana de evenimente din viaa lui Jenny,
fata va fi ntr-o stare de suprasolicitare emoional,
ceea ce ar putea s-i fac ru. De aceea psiholoaga
recomand ca Jenny s stea n continuare la Casa
Blairmore i ca vizitele doamnei Foster s aib loc doar
o dat pe sptmn, n schimb la telefon puteau vorbi
orict.
Mai erau dou lucruri pe care le spusese doamna
doctor Brown i care o ngrijorar pe Sydney. i
spusese c, dup cum evolueaz comportamentul lui
Jenny, vor fi momente cnd lucrurile vor fi mai rele
dect cum vor evolua mai ncolo. Cellalt comentariu
era c nu exist tratament pentru acest gen de
vtmare psihic creia i-a czut victim Jenny. Tot ce
puteau ele s-i fac era s-o ajute s suporte ct mai
bine evoluia.
O durere profund se instal n pieptul lui Sydney
atunci cnd ea i ddu seama c, dac fata ei ar fi
trit, ar fi fost doar cu patru luni mai tnr dect
Jenny. Fata ei ar fi avut prul negru i ochii cprui
nchis.
Clopoeii rsunau cristalin agitai de alt pal de
vnt. Sydney se rsuci pe o parte i privi n ntuneric,
iar gndurile ei zburar ctre Nick.
Singurtatea era destul de rea, dar combinat cu
nesigurana era insuportabil. Ea i scrisese n fiecare
zi i ca s fie sigur c el primea scrisorile ei, le-a
trimis prin curierat la tabra de pescuit din Victoria. n
cea mai mare parte erau scrisori de dragoste, dar n
fiecare scrisoare era i cte o informaie despre Jenny,
cutnd s fie ct mai obiectiv. Uneori era plin de
sperane, alteori o cuprindea o fric pe care nu reua
s-o domine.
Mai era i amintirea ultimului srut care rupsese
zgazurile legturii lor. i pentru c reuise aa ceva
se deschise o cale i pentru amintirile din trecut. O

cale adnc i primejdioas care ducea la o pasiune


exploziv i care odat aprins se ntindea ca focul,
arznd totul, furios i nenfrnat, cu o for distructiv.
i singura oprelite n calea acestei pofte distrugtoare
i incontrolabile era impotena lui Nick, i asta nu era o
oprelite aa de sigur, n definitiv.
Fuseser sptmni n care ea se simea total
izolat de trecut, dar acesta se scurgea ncet spre
prezent, i asta o ngrozea mai mult ca orice altceva.
O cuprinse o singurtate dureroas. Un viitor fr
Nick era un lucru prea de tot ca s se gndeasc la aa
ceva. Dar exista o ameninare permanent, ntunecat
i sigur ca o umbr permanent.
n zilele urmtoare lucrurile merser tot mai
prost.
Vremea, care era acoperit i mohort,
contribuia i ea la insuccese; Jenny avusese dou
edine cu rezultate mai slabe, ceea ce i afect
comportamentul. Doamna doctor Brown a asigurat-o
pe Sydney c asta se cam ntmpl de obicei n cazul
cuiva care a avut un trecut att de zbuciumat cu
Jenny. Faptul c ea concentrase toat ura ei asupra
mamei,
reprezenta
un
factor
pozitiv
pentru
adolescen. Ea l dispreuia pe tatl ei vitreg, dar o
acuza pe mama ei c nu o aprase. Acum, dup ce a
identificat cele dou surse de durere, era momentul
greu cnd trecea la tratarea durerii. i singura vizit
pe care i-o fcuse Sydney se dovedi foarte
ngrijortoare. Dac Jenny i-ar fi descrcat furia,
Sydney ar fi tiut ce s fac, dar fata devenise absent
tcut, eapn, chircit n pat n poziia ftului.
Singurul lucru pe care l putea face Sydney era s stea
lng ea, s o frece pe spate i s-i vorbeasc linitit.
n viaa ei nu se simise mai neajutorat.
i apoi mai era i Nick. Scrisorile pe care i le scria
erau singurul lucru care o mai inea n via. Avea
senzaia c totul se scurge n jurul picioarelor ei i

nesigurana ei ngrozitoare, n privina a ceea ce se va


ntmpla cnd se va ntoarce el, o fcea s aib cam
multe nopi fr somn. Nick i Tony plnuiser s
lipseasc dou sptmni i urmau s se ntoarc
duminic seara. Dar dup nou zile, zile n care nu
putea s-l vad i s se liniteasc, ncepu s reapar
tensiunea nervoas.
Joi noaptea, abia mai putea suporta. Dobort de
epuizarea fizic acumulat, ea intr n apartament,
nchise ua i apoi se rezem de u. Era att de
obosit c nu mai avea putere nici s se mai
gndeasc. Afar ploua uor, cerul acoperit fcea ca n
apartamentul ei s domneasc un semi-ntuneric i o
tcere care izola totul, dnd n acelai timp i o
senzaie ciudat de odihnitoare.
Se ridic cu greu, puse pe mas mapa i-i atrn
trenciul. Cnd nchise ua de la dulap, observ c n
buctrie era lumin. Adunndu-i picul de energie ce-i
mai rmsese o lu ntr-acolo.
Malcolm?
La jumtatea coridorului simi mirosul ploii nilus
de o briz uoar. Ea se ntreba de ce era oare
nliijitorul pe teras. Ddu colul buctriei i inima
puc i se opri deoadat. Chiar n u sttea Nick, iunul
lui negru i haina erau ude de ploaie.
Nick, te-ai ntors!
El ridic repede capul i privirea lui se fix asupra
ei cu intensitate pe cnd ncepu s se apropie de ea.
Faa lui era rvit, torturat de epuizare i efort.
Atunci cnd el i trase piciorul stng pe treapt se
mica cu o stngcie i o nesiguran neobinuit.
Uurarea, dragostea i disperarea datorit lipsei lui o
cuprinser n acelai timp i Sydney strbtu ntr-o
clip camera.
n momentul n care l atinse, bastonul lui Nick
czu cu zgomot pe parchet i el o mbri,
strngnd-o n brae ca ntr-o menghin.

Vai, Sydney, nu am crezut c o s te atept


att.

Era att de tulburat c nu mai tia dac rdea


sau plngea, i trecu braele n jurul gtului lui i l
mbri cu foc, ntregul trup i era cuprins de o
bucurie att de puternic nct nici nu mai putea vorbi.
Doamne, ct de mult mi-ai lipsit.
El se simi strbtut de un fior cnd simi
coapsele ei lipite de ale lui, vocea i deveni aspr i
tremurat.
Dumnezeule mare, tare am mai avut nevoia de
aa ceva.
tergndu-i repede faa cu dosul palmei, Sydney
ncerc s se dea puin napoi ca s-l poate privi.
Nick o strnse deodat i mai tare n brae.
Nu, opti el rguit, las-m s te in n brae.
Trupul lui era nepenit de emoie, Sydney l
mngie pe umeri, savurnd senzaia pe care i-o
ddeau braele lui. Se ntorsese i asta era singurul
lucru care conta.
Trecu o vreme pn cmd se relax i atunci el
mai slbi strnsoarea. Sydney simi cum se clatin i
cum el ncerca s-i menin echilibrul. nelese atunci
c l mai susinea doar voina lui teribil.
Ea ncerc s-i ridice capul.
Nick?
El nu voia s-o priveasc n ochi, vocea lui se auzi
groas i sleit.
Trebuie s stau ntins.
Cnd traversar patio-ul, curtea interioart, i
intrar n dormitor, el ncepu s tremure tot i fiecare
clip i cerea un efort de voin formidabil.
Sydney ddu la o parte cuvertura, apoi l sprijini
atunci cnd el se ls pe marginea patului. Ochii ei
erau ngrijorai pe cnd i scotea haina i pantofii,
deoarece vedea ct de slbit era. Folosi mna lui
bolnav ca un pivot, dup care se rsuci i se rostogoli

pe o parte. Expir cu zgomot apoi se ntinse i nchise


ochii.
Sydney i azvrli pantofii i veni lng el, cu faa
ngrijorat. Se ntinse apoi lng el i strecurndu-i
mna pe dup umerii lui lipi capul de al ei.
S-i aduc pastilele?
El se mic puin, trgnd-o sub el, fixnd-o sub
greutatea lui.
Nu. Dac stau aa e suficient.
Ea i aduse aminte c i spusese c ar dori s
poat dormi cu ea n brae i simi o strngere de
inim. i mngie prul apoi l srut delicat.
Trenciul tu este jilav. i-e frig?
l simi cum ddu din cap. inndu-l la pieptul ei,
ea se ntinse i reui s apuce coul pturii i o trase
peste amndoi. n mai puin de zece minute, el
dormea n braele ei, dup care nchise i ea ochii,
mulumit de plcerea simpl de a-l ine n brae.
Cnd se trezi, afar se fcuse ntuneric i oraul
avea acea linite caracteristic zorilor de zi. Ea i
ridic cu grij capul ca s nu-l trezeasc, i privi la
ceasul de pe noptier. Dou i douzeci. apte ore. Nu
mai dormise aa de mult de cnd plecase Nick.
Ct e ceasul?
Ea fusese att de sigur c el dormea nc, nct
atunci cnd auzi vocea lui adormit i dur, ea tresri.
l mngie pe spate, trgndu-l spre ea.
Aproape dou i jumtate.
Simi c el zmbea.
Este un medicament tare bun, Sydney Foster.
Ea zmbi la rndul ei.
Nici tu nu eti mai ru.
i srut pe frunte, apoi i trecu mna peste
umerii lui.
i-e foame?
Nu. ie?
Nu att de tare ca s m mic de aici.

El rse sec i se ls iar pe spate, trgnd-o i pe


ea cu el.
i eu, exact la fel.
Sydney se ridic n cot.
Am senzaia c m sufoc n hainele astea. Vrei
s-i aduc ceva?
Bastonul i ceva rece de but.
Fr s mai aprind lampa, Sydney sri din pat i
porni spre ser, n lumina care venea de la buctrie
pn pe teras. i lu bastonul lui Nick i i-l ddu. Lu o
pijama din dulap i reveni n buctrie. Prepar un suc
de fructe i puse i cteva buci de ghea, apoi se
duse la baia pentru oaspei ca s se schimbe i s se
spele pe dini.
Cnd reveni n dormitor, lampa era aprins i Nick
sttea n pat cu pernele la spate i cu pieptul gol. Cnd
ea se apropie el ntoarse capul.
i zmbi uscat.
S tii c nu am vrut s spun c o s mor dac
pleci.
Ea zmbi la rndul ei.
Poi s mori oricnd pofteti. Ceea ce m-ar
enerva ns un pic ar fi s te prbueti la picioarele
mele.
Nick o apuc de mn ca s-o sprijine cnd ea se
urc lng ei, urmrind cu atenie ce se ntmpl cu
paharul cu suc.
Dac-l veri pe mine, cu gheaa aia cu tot, nu
mai garantez pentru viaa ta.
Ea se strmb spre el cnd i ddu sucul apoi se
bag sub cuvertur lng el.
i acuma spune-mi toate povetile tale
pimcreti.
Nick se slt ca s stea mai bine, apoi i puse o
mn pe umeri.
Povetile cu pescari sunt cam nesrate. Patru
zile a tot plouat.

De aceea ai venit mai devreme acas?


El bu puin, apoi se uit la ea, cu o urm de
zmbet n colul gurii.
Nu, nu din cauza asta am venit mai devreme.
Vocea lui cpt o intonaie rutcioas.
Tony m-a adus acas c i stteam ca o eap
undeva.
Sydney se aez mai bine ca s-l poat privi. n
ochii ei se citea comptimire i l urmrea cum bu
cam o treime din suc.
Chiar aa?
Se uit la ea, cu ochii ghidui.
Ca o eap?
Ea ddu din cap.
El o privi fix n ochi.
Ei, am fost.
Termin tot paharul i l aez pe noptier, apoi
i lu jacheta de pe jos. O cuprinse de mijloc, apoi
deschise fermoarul unuia din buzunare i scoase ceva,
dup care arunc iar jacheta pe jos. O prinse de
brbie, i ntoarse capul i o srut uor, ndelungat.
i a fost numai vina ta.
Se deprt puin de ea i-i arunc ceva n poal.
Sydney se uit n poal i avu o senzaie ciudat atunci
cnd vzu c erau scrisorile ei, prinsa cu un elastic.
Vina mea?
Nick o trase lng el i o srut iar.
Scrisorile tale, murmur el, m-au fcut s nu
pot dormi mai multe nopi dect ai crede.
Lipindu-se mai tare de el, Sydney l mngie pe
tot braul pn la umr, delicateea devastatoare a
gurii lui care o sruta o scoase din circulaie.
i eu am avut asemenea nopi.
Sydney abia mai putea s vorbeasc coerent
atunci cnd el i muc uor buza de jos, gndurile ei
erau secionate de sentimentele pe care i le rscolea
el.

Nu ar fi mai bine s discutm despre asta


mine diminea?
El rse scurt i o srut apsat, apoi se ntinse i
stinse lampa.
Cred c da.
El i trase dou perne de la spate i se ls n jos
cu ea cu tot, inndu-i capul la umrul lui, mngindu-i
prul cu o mn tremurtoare.
Nu m-am putut ntoarce ct de repede a fi
vrut.
Era ceva n vocea lui, ceva tios, dei abia auzit,
care o fcu pe Sydney s se ntrebe n privina cauzei.
i sugera ceva ca o team, ceva care i declan o
avalan de incertitudini.
Te-au tulburat scrisorile mele chiar att de
mult?
Nick o srut pe frunte i opti cu o voce
tremurat la ureche.
ntr-o noapte m-am trezit leoarc de
transpiraie. M-am pomenit cu senzaia groaznic c,
dac nu vin imediat, n-o s te mai gsesc aici.
Tulburat de aceast bnuial, Sydney se rsuci
ca s-l poat vedea mai bine, deoarece n ntuneric de
abia dac l vedea.
N-o s mai fac aa ceva niciodat, Nick. Jur c,
indiferent ce se va ntmpla, n-o s te mai prsesc.
El i lu mna i i-o apropie de buze, apoi oft.
Doamne, Sydney, sper c o s te ii de cuvnt.
Ea se ls deasupra lui i i lu capul n mini.
Crede-m, Nick. Nu voi mai face nc o dat
aceeai greeal.
El o prinse pe dup ceaf i o trase spre el ntr-o
mbriare puternic.
M strduiesc din toate puterile, Syd. Dar este
al dracului de greu.
Nu mai putea suporta s aud durerea din vocea
lui, aa c i ridic puin capul i i oferi un srut

delicat i rscolitor. Pe moment el i rspunse la srut.


Apoi o ndeprt de el i-i ddu capul la o parte.
Nu, Syd. Abia m mai abin, nu mai e mult imi voi pierde controlul.
i ddu atunci seama c nu numai ea fusese
tulburat de srutul acesta i se retrase i ea. Nick
ns o inea strns n brae.
Nu, nu acum. Vreau s stm aa.
Ea i nchise ochii, suferind alturi de el, dorind
ca s gseasc o cale s-i poat opri frmntarea
interioar care-l tortura.
VISUL FUSESE EXCITANT i erotic, plin de
senzaiile puternice i palpitante ale unei erecii, ale
crnii cuprins de carne, ale trupurilor transpirate
unduindu-se n ardoarea pasiunii, conducnd spre
eliberarea final.
Nick se trezi dintr-odat, cu trupul eapn i ud de
transpiraie nct i trebui un moment ca s-i dea
seama unde se afl. ns erecia era real, puternic i
bine fixat n vintre. Scrni din dini cuprins de delirul
satisfaciei.
Se retrase din braele lui Sydney i se duse la
baie. Cu capul plecat i ochii nchii, acoperindu-i
mndria, mergea tremurnd din tot corpul i acoperit
de transpiraie.
O dorea att de mult nct ar fi fost n stare s
ucid pentru ea, dar nu ndrzni s se apropie de ea.
Visul era aidoma cu acela care l visase cnd fusese
plecat, dar avusese i alte vise sinistre, pline de
furie reinut i de umbre. Cnd se trezea din
asemenea vise, rmnea cu un sentiment de groaz.
Simea c era ceva n profunzimile subcontientului lui
care i alimenta gelozia i furia lui fr sens. i pn nu
va descoperi despre ce este vorba, nu va reui s
scape de furia care l mcina de cte ori se gndea la
trecutul lui Sydney.

Acum lupta pe dou fronturi: pe de o parte cu


Jenny i din noaptea asta i cu faptul c se trezise cu o
erecie complet. Faptul c tia c s-ar putea ntoarce
n dormitor s se realizeze, c devenise capabil s
realizeze dorinele amndoura, l fcea s se simt
teribil de tulburat. Dorea s se piard n acest
pasiune aproape cerebral la care participaser
amndoi, dorea s o excite pn i pierde orice
control sub imperiul dorinei i dorea s se ngroape n
interiorul ei pn nu va mai simi altceva dect acea
senzaie de cuprindere umed.
Dar tia, al naibii de bine tia, ce urma dup ce
ceda acestei dorine. i el o iubea n aceeai msur n
care o dorea. Strnse din dini, muchii umerilor lui se
ncordar datorit efortului pe care l depunea ca s
nving dorina nebun de a o avea. Tremur de
durere datorit abinerii, dar spera totui c nu se va
mai repeta situaia. Acesta era iadul lui privat i
trebuia s-l suporte. Ct timp reuea s o in departe
de gelozia lui distructiv, nu ddea doi bani pe orice
altceva.

Capitolul 11
NICK STTEA cu oldul sprijinit de dulap, cu o
ceac de cafea n mn, privind la omleta care se
fcea la cuptor. Privirea lui Sydney deveni mai cald.
Te-ai sculat cam devreme.
Se uit spre ea, zmbind cu jumtate de gur.
M-am sculat pe la cinci. Am considerat c este
mai bine s m scol mai nainte ca s nu adorm iar.
Ea i petrecu braul n jurul taliei lui i i ddu un
srut uor, apoi se ls cuprins de cldura trupului lui
n timp ce el o cuprindea de umeri.
Mmm. Miroase grozav.
El spuse linitit.
Ai slbit.
Am dus dorul mncrurilor gtite de tine.
Dup ce puse ceaca de cafea pe cuptor, el o
trase ntr-o mbriare total i o strnse la piept.
Speram c o s-mi duci dorul.
Ea i plec uor capul pe umrul lui, bucurnduse de prezena lui.
i-am dus. Nu cred c mai rezistam nc trei
zile.
Ea, dei era cu capul lng tmpla lui, simi c el
zmbea.
Bine, n-a suporta s cred c am fost singura
care m-am simit ngrozitor.
Mergi la terapie n dimineaa asta?
Vrei s m enervezi?
Ea rse i se uit la el.
Nu, nu vreau. Dac nu te duci, i dau eu liber
lui Marg i stau acas.
El zmbi n colul gurii i n ochi i se aprinse o
lumini.
Atunci nu m duc.

O srut uor. Pe cnd o sruta pe gt ea auzi


vocea lui aspr.
Ar trebui s vezi puin de omlet.
Ea i ddu capul pe spate oferindu-i-se cu totul.
O s le aruncm la ghen.
El rse apoi se ndrept puin.
Doamne, dar tu eti o adevrat pacoste, lai o
ceac de cafea, d-i un telefon lui Marg i las-m s
mai salvez ce s-o putea din micul nostru dejun.
De voie, de nevoie, Sydney fcu ntocmai. Se
lungi pe birou i form numrul lui Marg, apoi se ls
pe spate i se uit la Nick.
Salut, Marg. Eu sunt. Am hotrt s declar ziua
de azi o srbtoare civil, aa c ia-i o carte bun i
culc-te la loc n pat.
Nick i arunc o privire amuzant i scutur din
cap, iar Sydney se strmb la el n timp ce o asculta pe
secretara ei.
De fapt, el este aici. Se uit la Nick i zmbi.
O s-i spun.
Puse receptorul n furc i lu o gur de cafea.
i ce voia s-mi spui? Ea i zmbi fr s vrea.
C am fost o dulce cu ideea asta.
Nick rse scurt atunci cnd lu o felie de pine
din prjitor i o unse cu unt. Termin din farfurie i
umplu dou pahare pline cu suc.
Gata, ia s vedem cum ne descurcm i cu
astea.
n timp ce mncau,Nick povesti cum a fost la
pescuit. Sydney nu se putea abine s nu zmbeasc i
era tare fericit vzndu-l acolo.
i tu ce ai fcut dup ce am plecat de acas?
Dup cum se pare, am nnebunit-o la cap pe
Marg.
Nick ddu la o parte farfuria din faa lui i i
sprijini braele de mas, n ochii lui apru iar sclipirea
vesel.

Nu o lua ca ceva serios.


El privi n alt parte i, mngind ceaca lui de lut
cu degetul cel mare, se schimb deodat la fa. Cnd
o privi din nou, ochii lui deveniser gravi.
Trebuie s discutm despre Jenny, Sydney. Ea
i feri ochii de privirea lui i i acoperi mna bolnav,
mngind-o.
Cred c ar fi fost mai bine dac vorbeam cu
doamna doctor Brown.
Sydney oft.
Nu ar fi discutat cu tine amnuntele evoluiei
lui Jenny.
Nick privi spre minile lui.
Nu vreau detalii de specialitate. Dar trebuie s
neleg condiia strii ei psihice.
Sydney nelegea de ce el nu ndrznea s-o
priveasc n ochi i mai nelegea c nu numai trecutul
lui Jenny l interesa att de mult. i srnse uor mna.
O s aranjez s o pot vedea ct mai repede cu
putin.
El se ncrunt i i strnse degetele.
Nu pot nc s m ocup dect puin cte puin,
mormi el. tiu ns c este problema mea i c eu
trebuie s fiu cel care se va ocupa de ea.
Ea simi cum o ptrunde un val de nesiguran i
strnse mai tare din mn.
S nu crezi c m-am ndoit mcar o clip, n
privina asta, Nick.
Ea reui s zmbeasc puin.
Numai s nu ncepi acum.
i ddu drumul la mn, se aplec peste colul
mesei i o apuc dup ceaf. Gura lui cald, avea nc
gustul de la cafea atunci cnd i ddu un srut uor dar
pasionat. Respir apoi sacadat i se deprt uor de
ea.
Hai s ne odihnim puin.

Se oprir la o sofa din camera de zi. Pe cnd


priveau la ploaia dincolo de balcon, la picturile de
ploaie, care se prelingeau pe ua de la patio, se simir
nconjurai de tcere. Sydney nu mai voia s se
gndeasc la nimic. Cldura lui o linitea. Privea ploaia
simindu-se parc splat de linitea absolut din jur.
i strecur mna sub partea de sus a pijamalei
lui i i mngie coastele, simind mirosul de ampon
pe care l rspndea.
Nu prea i-am vzut bagajele asear.
Mi-am pus sacul n studio la venire.
Urm o scurt pauz, singurul lucru care mai
tulbura tcerea din jur fiind doar picturile de ploaie
care se loveau de geam.
Sydney?
Da.
Ce-ai zice dac a merge s-o vd pe Jenny?
Lenea i trecu pe loc i mna lui Sydney se crisp.
Cnd vorbi n cele din urm n vocea ei se simea un
ton prudent.
Tu ce ai vrea?
El expir greu.
Nu prea tiu.
Poate ar fi mai bine s vorbeti cu doamna
doctor Brown mai nainte.
Poate.
Sydney ridic puin capul i se uit la el.
Nu trebuie s o vezi pe Jenny, Nick. Nu m-a fi
ateptat s te preocupe problema asta.
Trebuie s ncep totui ntr-un fel.
Sydney se uit fix la el, tia c are dreptate, dar
tia i c se teme de alte riscuri.
Pot aranja ceva pentru sptmna viitoare, n
weekend. Poate am s le invit pe doamna maior
Henderson i pe Jenny la mas. i pe Malcolm, dac o
s vrea.
De ce s nu vrea?

Sydney ridic din umeri pe buze i apru un


zmbet.
Legturile mele cu Malcolm sunt greu do
explicat.
Mi-a povestit despre asta.
Sydney i arunc o privire mirat.
Cnd?
Dup ce ai aruncat bomba aia c ai rmas
gravid. Am venit pn aici i am stat de vorb cu el.
Afirmaia lui o tulbur de tot.
Da.
E un om de treab, Syd. i i este al naibii de
credincios.
Sydney ridic din nou din umeri, cutnd s-i
ascund tulburarea.
tiu. Se pricepe foarte bine s vorbeasc cu
oamenii. Jenny l-a cunoscut i, dei nu cred c este
contient de asta, ea instinctiv l-a crezut. Ea continu
s m in la distan poi s-i dai seama dac
cineva ine la altcineva dup distana care se
pstreaz ntre ei.
Nick se uit la ea cu o privire gnditoare.
i tu faci la fel. Foarte rar, chiar extrem de rar,
lai tu pe cineva s se apropie de tine.
Ea fu foarte surprins c el observase aceast
preocupare pentru aprare a ei, i cobor ochii n
pmnt, jenat.
Face parte din profilul meu psihologic, spuse
ea apsat.
El o apuc de brbie i o for s-l priveasc n
ochi. O privi lung, intim, n ochii lui jucau luminie
senzuale dar i vesele n acelai timp.
Ct vreme eu reprezint o excepie, puin mi
pas de asta.
Asta o fcu s zmbeasc i ochii ei se
mblnzir.
Tu ai fost ntotdeauna o excepie.

PENTRU NUMELE LUI DUMNEZEU, Sydney, nu


tiu cum ai ajuns s discutm aa ceva.
Sydney nchise ua de la cuptor i se ntoarse,
abia abinndu-se s nu zmbeasc. Nick sttea n
mijlocul buctriei, teribil de neajutorat i necjit.
El i arunc o privire furioas.
Fir-ar al dracului, nu-i nimic de rs aici.
l privi n fa i sta a fost singurul lucru pe care
l-a putut face ca s nu izbucneasc n rs. Scoaterea
lui din trening i mbrcarea unor haine ca lumea a
declanat un adevrat rzboi. Pantofii cei noi i-a
acceptat, pantalonii cei noi i-a primit mormind. Dar
cnd s-a ajuns la cma cearta a devenit urt, iar
cravata ei bine la cravat s-a deslnuit furtuna.
Sydney tia c nu hainele erau de vin ci dificultatea
pe care o ntmpina atunci cnd ncerca s se mbrace
singur asta l fcea s explodeze de furie.
El o privea furios, cu vinele gtului umflate.
Ei? atac el
De ce nu te trnteti puin pe jos ca s joci tot
spectacolul? spuse ea blnd. Poate c aa o s te simi
mai uurat.
Nu e de rs, fir-ar s fie!
Ea ncepu s-i ncheie nasturii la cma.
Nu , nu e.
i-am spus c nu pot s nchei nasturii tia
mici i afurisii.
Da, mi-ai spus.
Ea i ncheie ultimul nasture i-i bag cmaa n
pantaloni.
i i-am spus c nu pot s prind cheutoarea la
pantalonii tia blestemai.
Sydney i trase fermoarul i-i prinse cheutoarea.
i asta este adevrat.
Evit s-l priveasc n ochi, dar ncepu s-i treac
cureaua de la pantaloni prin gici.

i nici nu pot s fac nodul sta afurisit la


cravat.
Las c i-o nnod eu.
Cine te-a mai nvat s faci nod la cravat?
Tu m-ai nvat. Asta l mai calm.
Bine.
Rmase nemicat ct timp i puse cureaua.
i s m port ca un copil de doi ani, nu-i aa?
Dispreul din vocea lui o coplei pe Sydney, carei puse fruntea pe pieptul lui, hohotind de rs. Vocea
lui cpt un ton amuzant, dar fr voia lui.
Sydney, zu c nu este de rs.
Ba este, reui ea s spun.
Apucnd-o de umeri, o deprt de el. n ochii lui
lucea o lumini vesel.
Mai bine ai avea grij ca s fiu gata, c dac
nu, pe cuvnt c atunci cnd va veni doamna maior
Henderson o s-i pun n brae toate hainele astea.
Cutnd s se stpneasc, Sydney i terse
lacrimile de rs cu dosul palmei.
Ari foarte frumos.
Luminia din ochii lui se mri.
Nu grozav de bine.
nc o mai ncerca rsul, aa c Sydney i lu faa
n mini i-i ddu un srut rapid.
Nick i puse mna pe ceaf i o trase spre el
prelungind srutul. Sydney i ncolci braele n jurul
gtului lui i oferi gura ei, iar atunci cnd el se
desprinse ea scp un mic oftat.
Aa e mai bine, murmur el cu o voce uscat.
O privi, apoi, i n ochii lui se citea acum pe lng
amuzament i puin crispare.
Mai bine termin cu cravata asta afurisit mai
nainte ca s nu izbucnesc ntr-o alt criz de nervi.
Sydney i ddu un srut uor i-i zmbi atunci
cnd i trase cravata de pe umr, apreciind c este
cazul s-l laude puin.

i mulimesc c m-ai distrat.


Nick i cuprinse oldurile cu minile atunci cnd
ea i aranja gulerul de la cma i i strnse cravata.
El zmbi.
Cred c i-a plcut.
S tii c chiar i st bine.
i chiar aa era. Pantalonii erau maro nchis,
cmaa era cu un desen elegant de mai multe nuane
de maro, iar cravata se asorta cu una din nuaele mai
deschise la culoare. Nick avusese dintotdeauna gust s
aleag ce s mbrace i tia i s le poarte. Iar Sydney
tia c chiar dac el nu o recunotea, se cam plictisise
de treningurile lui obinuite. Era sigur c el se bucura
de aceast schimbare odat ce trecuse de momentul
de nceput.
mi place cum te-ai coafat.
Ea i strnse nodul de la cravat, apoi se uit la
el.
Mulumesc.
El o trase spre el cnd ea i ndrept gulerul.
Cnd vor veni aici?
Pricepnd ce vrea s spun intonaia lui
misterioas, ea zmbi.
n douzeci de minute.
El i zmbi n felul lui, lene i intim, care l
producea fiori de-a lungul irei spinrii.
E pregtit totul?
Da.
Bine, murmur iar i o srut din nou.
Sydney avea nevoie de o relaxare. Fusese
ntr-o stare de nervi cumplit mai nainte de
venirea lui Nick n buctrie.
Trecuse mai mult de o sptmn de cnd el
fcuse propunerea s-o cunoasc pe Jenny i de atunci
ncoace ea avea crize de team. Dorea cu disperare ca
seara s ias cum trebuie, att pentru Nick ct i
pentru Jenny. Mai ales acum dup ce Nick fusese la

doamna doctor Catherine Brown; de fapt fusese de


dou ori. Dar el nu-i spusese nimic lui Sydney referitor
la cele discutate i nici ea nu-l ntrebase.
Dar n acest moment, ea nu se gndea la aa
ceva. Nu acum cnd Nick i mai tocise din tria ei cu
toate gingiile dragostei lui.
Cnd sun la u, Sydney era att de zpcit
nct strbtu cu greu n linie dreapt holul. i nu i fu
de nici un folos faptul c tia c Nick o urmrea
amuzat i cu licriri senzuale masculine din ua
buctriei.
Deschise ua i vzu c veniser toi. Tony se
oferise s o duc pe doamna maior i pe Jenny de la
Casa Blairmore i la sosire sun i la apartamentul lui
Malcolm. Venirea tuturor deodat i mri brusc
nervozitatea, dar se dovedi foarte inspirat faptul c
Nick se strduise s vin pe coridor i ajunsese n
puiule ei.
Desigur, se gndi Sydney i zmbi, nici nu se
putea s nu se simt bine toat lumea dac era i
Tony cu ei. El o fcuse pn i pe Jenny s izbucneasc
n rs.
Tnrul poliist i arunc o privire lui Nick i
zmbi.
Mi, mi. Zu c asta trebuie s fie ppua lui
Ken. i vd c e asortat i la culoare. Sunt plcut
impresionat de ceea ce vd.
L-ai invitat i pe el?
Tony lu pardesiul doamnei Henderson i l atrn
n dulap.
Uite ce e omule. Odat ce se mnnc somnul
prins de mine, e normal s fiu invitat.
Pe chipul lui Sydney se vedea ct de mult o
distra, dar deodat ridic minile n sus.
Oprii.
Zmbi ctre doamna maior.

Sper s fii pregtit, doamn maior. Cred c n


noaptea asta o s fii cam depit de atta veselie.
Ochii doamnei maior clipir vesel.
Nu am avut nicioadat ceva mpotriva veseliei,
drag. i deja am avut cteva ocazii bune.
Sydney i arunc o privire piezi lui Tony.
Sunt sigur c ai avut parte.
Dup care i ntlni privirea lui Jenny.
Ari foarte bine, Jenny.
Jenny ddu din mn stnjenit, apoi se uit la
Malcolm. Lui Sydney nu-i scp cum acesta i fcu cu
ochiul n semn c s n-aib nici o grij, iar Jenny i lu
minile de la spate i i ddu lui Sydney un buchet de
flori.
Astea sunt pentru tine, spuse ea ncet.
Sydney era convins, mai nainte chiar de a privi
spre ngrijitor, c el le luase ca s i le dea Jenny
Sydney se simea profund micat de grija pe
care o arta el i era micat de colaborarea celor doi.
Vocea ei cpt un ton cam rguit.
Mulumesc, Jenny. Foarte drgu din partea ta.
Simi cum i se strnge stomacul cnd se gndi la
ce reacie va avea Jenny cnd l va cunoate pe Nick.
Trase mult aer n piept.
Nick, a vrea s-o cunoti pe doamna maior
Henderson. Doamna maior, acesta este Nick Novak.
Nick o privi drept n ochi pe doamna maior i
datorit felului cum se sprijinea n bastonul lui, era mai
uor i mai sigur s i dea mna stng. Pe chipul lui
apru un zmbet relaxat.
Am auzit multe despre dumneavoastr,
doamn maior. Este o mare plcere pentru mine s v
cunosc.
Doamna maior i strnse mna brbtete.
i eu am auzit multe despre tine.
Cu aplombul unui diplomat ea ddu drumul minii
lui i o petrecu pe dup mijlocul lui Jenny.

i aceasta este Jenny Cord, una dintre fetele


mele de la Casa Blairmore.
Lui Sydney parc i se oprise inima n loc, atunci
cnd Nick se ntoarse ctre fat. Se simea prins ntrun fel de tunel al timpului cu toate celelalte lucruri din
jurul ei n cea.
Sydney nu putu vedea faa lui Nick atunci i and el
i ntlni mna fetei i-i spuse pe un ton netru.
Noroc, Jenny.
Un moment Jenny se uit la el fix, cu ochii mari i
o privire precaut, vena de la gtul ei btea cu la un
iepure speriat, apoi privirea ei se mut n alt parte.
Ochii ei se schimbar i i ferea privirea, dar primi
ncet mna ntins. n orice caz nu se manifest nici o
repulsie fa de degetele lui epene i deformate, ba
chiar, fr s-i dea seama ce face, fata art c
acceptase fr rezerve invaliditatea lui.
Salut, spuse ea scurt.
Sydney era ct pe ce s leine i respir uurat.
l iubea pe Nick i inea la Jenny. i mai mult cu orice,
dorea s reueasc. i trebuia s nceap cu
acceptarea reciproc, indiferent la ce nivel.
Sydney fusese ngrijorat deoarece puteau s
apar disensiuni n timpul serii, atunci cnd o anumit
tensiune ar putea s se manifeste, dar nu luase n
considerare nici umorul natural al lui Tony i ulei
nelepciunea subtil a lui Malcolm. Nu-i mai amintea
s fi rs att de mult sau s se simt aa de bine la o
petrecere.
Avu i ocazia s observe, i nelese, chiar dac
cu o oarecare surpriz, c nu mai avusese practic
niciodat ocazia s-l observe pe Nick ntr-un mediu
social. Dup masa de sear el se aez la captul
sofalei, ct mai aproape de scaunul pe care sttea i
croeta doamna maior Henderson, i cu un ton care
prea ct mai puin interesant, ntreinu o conversie
cu ea. Peste o jumtate de or tia mai mult despre ea

dect tia Sydney dup nou ani de i olaborare. i


Sydney vzu atunci cu ochii ei de ce ura el aa de
apreciat n meseria lui.
Mai era foarte priceput i la antrenarea
oaspeilor. Nu numai c o atrsese pe doamna maior
n conversaie dar a condus cu mult finee i
momentele vesele ale lui Tony i surplusul lui de
energie, finee care o fcuse pe Sydney s zmbeasc.
Mai mult chiar, Sydney simi c ntr-un fel pe care nu
reuea s-l defineasc, el i Malcolm aveau ceva care i
lega.
Dar cea mai mare surpriz a fost Jenny. Sydney
tia c adolescenta fusese, atunci cnd sosise, foarte
tulburat i puin nervoas. Exact din acest cauz,
Sydney hotrse s fac doar un bufet obinuit, fiind
convins c tnra fat se va bloca complet dac se va
trezi n faa unui serviciu ireproabil cu fa de mas
alb i pahare de cristal.
i tot din acelai motiv, o rugase s o ajute la
ultimele pregtiri naintea servirii mesei n timp ce
ceilali ihvitai se odihneau n camera de zi. tia c
Jenny avea nevoie de puin timp ca s se aeze pe
picioarele ei, i ncetul cu ncetul, Sydney vzu cum
ncepe s se destind. Mai mult, se ivir i vreo dou
ocazii cnd ea rse cu adevrat i chiar tare, i asta
era pentru prima dat cnd Sydney o vedea rznd.
Era de asemenea de observat atitudinea ei fa
de Malcolm.
Sydney nu era singura care observase aceast
apropiere delicat. Cnd se duse la buctrie s umple
nc un ibric cu cafea, doamna maior Henderson veni
dup ea cu ceaca n mn.
Cred c domnul Jefferson a luat-o pe tnra
noastr domnioar sub aripa sa protectoare.
Sydney puse coul la loc i porni automatul de
cafea.

El este foarte apropiat de oameni, doamn


maior. Este un om care nu judec niciodat pe ceilali
i cred c Jenny a simit asta. De prima dat cnd l-a
cunoscut, ea se simte n largul ei n prezena lui.
Doamna maior art spre cutia cu nuci mcinate
i la bolul de lemn de pe mas, i atunci cnd Sydney
ncuviin din cap, ncepu s le pun pe bol.
El s-a oferit s fac anumite treburi la unul din
cminele noastre. Este exact genul de persoan care
ne trebuie.
Sydney rencrc vasul cu fric, apoi puse vasul
n frigider,
El are cazier a stat la nchisoare, dac asta
are vreo importan.
Doamna maior i arunc o privire atent, ochii i
licreau.
Pentru unii dintre tinerii mai agitai este cu att
mai bun.
Sydney zmbi.
Cred c n sensul pozitiv.
mi place mult prietenul tu, draga mea. Se
simte c are un fond moral curat. l admir.
Sydney privi n alt parte i chipul i se ntunec.
i eu.
Doamna maior btu uor cu palma peste mna lui
Sydney, vocea ei avea un ton ncurajator.
Nu fi amrt din cauz c Jenny s-a apropiat
mai mult de el, draga mea. Cred c mai degrab ea se
simte invidioas c el nseamn ceva pentru tine. i
mai are i aerul sta al lui de autoritate, asta
intimideaz pe o fat ca Jenny.
Sydney o urm pe doamna maior n cealalt
camer, cu un platou cu prjituri, brnz i struguri i
un teanc de erveele. Cnd le aez pe mas i arunc
o privire lui Nick. El se rsfa pe sofa urmrind cum
Tony i Malcolm se ntreceau n mecherii cu cri de
joc. De fapt nu pe ei i urmrea, ci pe Jenny.

Fata sttea picior peste picior pe podea, la civa


pai de Malcolm. Ochii ei strluceau i pe Sydney o
uimi ct de drgu era. i ct de tnr.
Reui s-i stpneasc vocea.
Am adus nite lucruri grozave dac dorii.
O privi pe fat.
Avem i floricele n frigider dac vrei, Jenny.
Adolescenta ddu din cap i se ridic n picioare.
Tony privi spre ea i zmbi.
Hei, iepura, ne aduci i o bere?
Ea i zmbi timid.
Da.
Cnd reveni, i ddu lui Tony dou cutii cu bere,
apoi se aez la loc, ncrucindu-i picioarele,
desfcnd n timpul acesta i cutia cu Cola. Nu se tie
de ce coninutul ni cu putere i murdri covorul. n
obrajii ei aprur semnele unei jene imense i ridic
privirea spre Sydney, de parc s-ar fi ateptat s o
vad furioas. Dar mai nainte ca Sydney s apuce s
spun ceva, Nick venise cu un teanc de erveele n
ajutorul fetei.
Uite, terge cu astea, Jenny, spuse el calm.
Ea l privi fix, ncremenit, aproape paralizat.
Nick i arunc un zmbet scurt.
Crede-m, dac se pricepe cineva la tersul
petelor acela eu sunt.
Apoi devie n mod contient atenia de la fat
i'ilvindu-l pe Tony.
I-ai artat lui Malcolm trucul la cu patru
monede mari i un bnu?
Tony zmbi.
Hei, omule. Mai este o sptmn pn la ilua
lefii. Nu mai am attea monede acum, ca s nu mui
vorbim i despre bnu.
Cu o mn nesigur, Jenny puse cutia de Cola pe
msu i ncepu s curee petele. Sydney mai lu
cteva erveele i veni lng ea.

Nu-i nimic, Jenny, spuse ea ncet. Lucruri din


astea se mai ntmpl.
Jenny o privi i ddu din umeri mhnit, gata-gata
s plng.
Sydney i zmbi i-i terse pictuirile de Cola de
pe obraz.
S-mi aminteti s-i spun odat ce am fcut
eu la deschiderea oficial a unui hotel de mare clas
din Vancouver.
Asta o fcu pe fat s zmbeasc uor i Sydney
strnse eveelele ude i i le ddu lui Jenny.
Arunc-le la ghen i adu cutia cu ciocolat de
lng frigider. O s te simi mai bine dup ce o s
serveti un pic.
Sydney o urmri cum se duce, spernd c cu
vremea, Jenny va nva s nving sentimentul c ar fi
nepriceput. Cnd se ridic, privirea ei o ntlni pe cea
a lui Nick. Faa lui era ntunecat i impenetrabil. O
privi i el o clip, apoi schimb direcia privirii. i
Sydney avu o senzaie vag de ndoial.
Se fcu miezul nopii cnd ea stinse lumina n
buctrie i trecu prin patio spre ser. Nick era foarte
linitit dup ce plec toat lumea. Sydney tia c
tcerea lui se datora, n parte i oboselii. De la rana la
cap, i era cam greu s poarte mai mult de o
conversaie odat.
Dar nu era numai asta. Dup ce i desfcu
mnecile de la rochie, stinse lumina de la solar i intr
n dormitor, aruncndu-i privirea imediat asupra
patului.
Nick edea pe burt cu minile sub pern i cu
capul ntors n partea cealalt.
Obosit? ntreb ea.
Da.
Te-a suprat piciorul n seara asta?
Puin.
Scoate pantalonii s te masez puin.

Nu rspunse. n colul gurii lui Sydney apru un


zmbet. Era teribil de ncpnat. Nu voia ca ea s-i
vad picioarele, i din cauza asta se culca cu
pantalonii de trening.
Este adevrat, atunci cnd i-a vzut prima dat
picioarele a fost zguduit zdravn. Pe lng rnile
mpucate mai avusese i o fractur complex la un
picior i dou la ceallalt, i doctorii au trebuit s-i
pun i nite uruburi n piciorul stng. n general nu
fcea caz de asta, dar erau i momente cnd l supra.
i n seara asta ea tia c e suprat.
Dac nu-i scoi pantalonii, o s i-i scot eu, i
n-o s te menajez.
Era sigur c el zmbea cnd i rspunse
nfundat.
Bine.
n ochii ei apru o lumini de voioie i se duse la
baie. Cnd reveni, ea se mbrcase ntr-un tricou mare,
de culcare, i inea un tub de crem n mn. Nick
zcea pe burt, dar pantalonii erau lng el, pe pern.
Ea se urc n pat, ngenunche ntre picioarele lui i
puse din belug crem pe ambele picioare. ncepu de
la laba piciorului, lucrnd la muchii din profunzime,
masnd cu for.
El mormi.
Doamne, habar n-ai ce bine m simt.
Ei i apru un zmbet n colul gurii.
Ceva mai tiu i eu.
Eti mai priceput dect Beth.
Ea zmbi.
n general sau la anumite treburi?
Ca rezultate.
Bine.
Trecu apoi la glezne i la muchii lui ncordai de
la coapse. Nick ddu perna la o parte i-i puse capul
pe brae. Sydney vzu n ochii lui cea mai curat
recunotim. Ct vreme ea l mas i mai n susul

picioarelor nu vorbi nici unul dintre ei. Ea i ddu


seama c el era prea obosit ca s se poat ntoarce,
aa c l nclec i ncepu s-i maseze spatele i
umerii.
S-ar putea zice c este fiica ta, spuse el ncet.
Surprins de vorbele lui, Sydney ncremeni un
moment, apoi continu s-l maseze. Cnd n cele din
urm vorbi, vocea ei era tremurat.
La asta te gndeai cnd ne tot priveai?
Da.
Urm un lung moment de tcere, dup care el
unfbl din nou.
Copilul nostru ar fi avut aceai vrst dac ar fi
trit.
Lui Sydney i se puse imediat un nod n gt.
Da, cam aa.
Te-ai ntrebat vreodat cum ar fi artat dac ar
fi trit?
Nodul din gt deveni dureros.
Da.
El i ntoarse iar capul nct acum l sprijini iar pe
brae.
i eu.
Sydney nghii ca s-i mai atenueze durerea,
dup care ncepu s-i maseze umrul. Nick i trase
braele de sub cap, apoi se mic, ntorcndu-se cu
faa la lumin. Ea lucra mai departe la braul stng,
fiind atent ndeosebi la punctele de masare de n
mini i muchii ncordai ai degetelor.
El expir cu greutate, cuprinzndu-i degetele n
mn.
A vrea s reuim de data asta, Syd.
Simind ct de mult se frmnt, Sydney i
schimb poziia ca s nu mai stea peste el. Nick se
rsuci ntr-o parte, o trase i pe ea lng el
cuprinznd-o zdravn n brae. O mbriare care i
lua energia de la disperarea mai mult dect de la

sigurana lui, o mbriare care de aceea o ntrista pe


Sydney.
El cut s se lmureasc ce e cu el, cu trecutul
ei, cu legtura asta cu Jenny, dar era o lupt mult prea
solicitant pentru el. Nick nu prea era genul de om n
stare s discute despre sentimentele lui niciodat nu
fusese un asemenea om.
i chiar dac ar fi putut discuta dac printr-o
minune ar fi avut suficient de mult ncredere n
doamna doctor Brown ca s ncerce s-i desclceasc
sentimentele Sydney tia c nici atunci n-ar fi fcuto. Deoarece ca s fac aa ceva, ar fi trebuit s spun
totul despre viaa ei de strad, i pentru nimic n lume
el n-ar fi dezvluit aa ceva. Nu ar fi trdat niciodat
secretul lui Sydney.
i tot din acelai motiv, nici nu puteau s discute
subiectul deschis. Sentimentele lui erau prea
puternice, prea vii, prea necontrolabile, i pentru c el
nsui nu avea ncredere n sine atunci cnd avea cte
o criz de furie, nu putea s i le explice nici ei. Mai
demult, a distrus un birou, la care lucra, n buci, a
mai petrecut alte ore la sala de gimnastic, sau n alte
di s-a btut cu cineva, dar niciodat nu a lsat s se
abat furia lui dezlnuit asupra ei.
i nici acum nu o va face. Dac acest fel de furie
se va declana din nou, el va pleca. Asta era situaia.
i tocmai asta o ngrozea cel mai mult.

Capitolul 12
LUNA IULIE A VENIT cu un val de cldur. Prima
sptmn a fost suportabil, a doua ns mai puin i
la sfrit de sptmn Sydney i Nick nu au mai
prsit rcoarea apartamentului cu aer condiionat.
Duminic, rul Elbow de peste drum a devenit un
traseu supraaglomerat cu persoane mai n vrst care
se plimbau cu barca cu tineri pe orice construcii
plutitoare de la camere auto legate ntre ele, pn la
brci de cauciuc pentru cte o familie ntreag.
Nick sttea la balconul de la camera de zi cu un
pahar de limonad n mn, cu o figur greu de
descifrat, i privea la agitaia de pe ru.
nainte de a fi mpucat fusese un canotor nrit,
i Sydney tocmai se gndea c el acum regreta c
fusese lipsit i de aceast distracie. Sau poate c
altceva l preocupa acum. Se gndi c mai degrab
cte un pic din amndou.
De la petrecerea de sear din iunie, el se
schimbase. Era mai tcut, mai cufundat n gnduri i
erau i momente cnd nu voia s vorbeasc i era
capricios. Cnd era n starea asta, cuta s-o evite, dei
ea avea senzaia c nu pe ea o evita el. De fapt de
cele mai multe ori, el era mai cald i mai ndatoritor
dect fusese vreodat. Prevztor, tandru, delicat n
dragoste. Ar fi trebuit s fie linitit i totui nu era.
Nu-i mai amintea cnd l auzise ultima dat
rznd, i un zmbet adevrat devenise att de rar
nct atunci cnd el zmbi odat ea se simi trist. i
de trei zile nu-l mai vzuse deloc. i vorbise la telefon
i fcuse nite estimri de costuri care o interesau, i
trimisese un minunat buchet de gladiole, dar se inea
departe de ea. n ziua n care ea a venit de la birou i la gsit pregtind de mncare, s-a simit att de
uurat nct a trebuit s se abin s nu plng.

El trebuise s petreac cu ea i cu Jenny toat


dup-amiaza zilei de smbt, dar plecase dup o or,
i de atunci Sydney nu a mai pomenit de fat dect
dac el aducea vorba despre ea.
Aezat n ua de la patio, ea l privea pe omul
din balcon, gndindu-se cum s se apropie de el. Se
rezem de tocul uii, avnd o privire umbrit de griji.
El sttea acolo de mai bine de un ceas i apca lui era
transpirat pe margine.
Vrei s prepar ceva pentru masa de sear?
El i aranj bastonul i se ntoarse s-o priveasc,
n timp ce broboane de transpiraie se scurgeau pe
lng tmplele lui.
Este mult prea cald ca s mnnc ceva.
Nick, de ce nu vii nuntru, spuse ea ncet.
Afar este att de cald. Am s-i fac o salat de fructe.
El privea n jos spre msua de pe balcon, evitnd
s-o priveasc n ochi.
Cred c mai degrab a face un du.
Sydney se uit dup el cum trece prin camer,
cuprins de o mil care i producea o durere n piept.
Se lupta, i o fcea singur. i asta o fcea s sufere
atta.
nchise ua de la patio i o lu spre buctrie. Ea
i cu Nick aveau acum nevoie de o vreme s fie
singuri, dar acest lucru era imposibil. Jenny ncepuse
coala de duminic imediat dup sfritul sptmnii
n care se srbtorise Ziua Canadei i fiecare zi
reprezenta cte o criz de ngrijorare pentru fat. i
colac peste pupz, Sydney era chiar acum prins n
dou tranzacii pe care nu le putea amna.
Aranjase totui ca n august s-i ia o vacan.
Pentru prima dat de cnd pornise Unicorn Holdings,
ea nchidea biroul timp de o lun ntreag. Dar asta nu
fu suficient. Ei aveau nevoie de timp acum, nu de dou
sptmni la plimbare cu maina.

Ea prepar salata de fructe i o puse n frigider la


rcit, aranj prin camera de zi i puse ce era de splat
n spltorul automat. Nick nu apru nc. Crezu c s-a
culcat un pic, aa c se duse n dormitor trecnd prin
ser.
El sttea n unul din fotoliile din faa televizorului
i ea abia cnd trecu pragul uii vzu cu groaz c el
se uita la o caset video. Cnd ea intr n camer, el i
ridic privirea spre ea i opri video-ul cu telecomanda.
Ochii lui erau reci.
Ai lsat deschis sertarul de sus de la dulap.
Sydney simi c i se strnge tot stomacul.
i Cum sunt eu ordonat, m-am dus s-l inchid.
mpietrit de groaz, Sydney se uita la el, apoi
nchise ochii, simindu-se cuprins de un ru prin tot
trupul. Uitase complet de casetele astea. Rmseser
n sertar de un an i mai bine.
Casetele fuseser nregistrate la nceputul
programului lui de reabilitare sub ndrumarea lui I 'eter
Robertson. Era complet neajutorat atunci. Nu putea
merge, de abia vorbea i fiecare micare era greu de
suportat la vedere. i ura aceste imagini, deoarece cu
ajutorul lor ea l vzuse cum se chinuia n acele
momente.
l auzi c se ridic i-l privi, atunci cnd observ
cum strnge din dini inima i se strnse. Scoase caseta
din video i o arunc furios pe o policioar.
Probabil c eti vreo masochist dac te poi
uita la porcriile astea, i arunc el n obraz. mi vine s
vrs.
Lu un tricou curat de pe fotoliu.
Nu mai lum masa. Am plecat acas.
Fr s-i dea vreo explicaie, fr s mai spun
ceva, Sydney se ntoarse i prsi camera. El nelese
de ce fcuse asta. Dar nu avea ce s spun ca s
opreasc repulsia i umilina de a vedea incapacitatea
lui absolut la acel moment.

Cu inima frnt, Sydney merse n camera de zi i


se trnti pe una din sofale. i ddu prul de pe fa i
i ls capul pe perne privind la tavan, ateptnd s
aud cum se va trnti ua de la intrare.
Dup asta probabil c n-o s-i mai vad cei puin
o sptmn.
Sydney?
Ea sri n sus i se ntoarse cu inima la gur
Sttea lng arcada coridorului i o privea int cu o
privire enigmatic, cu gura strns cu putere.
Dac o s vrei s facem o plimbare, eu nu o s
te refuz.
Cu toat emoia prin care trecuse, ea reui totui
s ngime.
Nu i-a trecut niciodat prin cap c a putea
nelege ce sentimente te frmnt?
El o privi fix, apoi se uit n alt parte, strngnd
din muchii feei. Strnse tare bastonul, de i se albir
monturile degetelor, i ncepu s traverseze camera.
Se aez lng ea, fr s se mite timp de un
moment, apoi i lu mna i i mpreun cu grij
degetele ntre degetele ei.
Nu tiu de ce te ocupi att de mine n ultima
vreme.
Ea i strnse degetele cu ale ei n timp ce n ochi i
apru o lumini.
Pentru c nu ai de ales, Nick.
El schi o urm de zmbet.
Motivul pentru care caseta aceea m-a ocat
att de puternic a fost c eu nu-mi mai aminteam cum
a fost n primele sptmni dup ce am ieit din starea
de com. Am reinut eu cte ceva, dar nu mai
vzusem aceast caset, refuzasem s m uit la ea.
Vreau s tii un lucru, Nick, spuse ea ncet. Din
toate lucrurile pe care le admir la tine, curajul i
hotrrea ta sunt pe primul loc.. Eu n-a fi fost n stare
s m lupt aa ca tine. Niciodat. i chiar dac acum

i-a displcut, eu cred c faptul c ai vzut aceast


caset nu a fost un lucru ru. Ai putut vedea tu ct de
mult ai progresat ntr-un an i jumtate.
El oft iar, apoi ls capul pe perne.
Sunt zile cnd simt c m-am sturat, dar nu
infirmitatea m-a enervat astzi.
El acum ezita, apoi ntoarse capul ca s-o poat
privi.
Ci faptul c m-ai vzut n halul la.
Ea zmbi, reirndu-i nodul din gt.
Dorind s evite s-l aduc ntr-o stare de
suprasolicitare nervoas, ceea ce nu-i dorea nici ei,
Sydney tcu. Trecur mai multe clipe dup care ea i
lu mna i i-o strnse ncurajator.
S neleg c stai la cin?
Cnd el o privi din nou ochii lui licreau scntei
vesele.
Dac invitaia include i masa de mine
diminea.
Tocmai terminaser cina cea sumar, cnd se
trezir cu Malcolm.
Nick i oferi s serveasc.
Ia nite salat de fructe. Sydney credea c iar
are de hrnit o armat.
Malcolm se aez clare pe scaunul de la captul
mesei de buctrie i i arunc lui Sydney un zmbet.
Am mncat dar mai pot s v ajut.
Sydney lu o cup din dulap, dup care se uit la
el.
Azi ai fost liber?
Malcolm i ls minile lui uriae pe mas, i
ncepu s urmreasc desenul feei de mas cu
degetul, dup care se schimb la fa.
Da. Am fost la biseric cu doamna maior
Henderson i m-a invitat la mas.

Sydney i Nick se uitar unul la cellalt, apoi Nick


se ls n scaun, ateptnd ca ngrijitorul s spun ce
avea de spus.
Cnd ncepu, ddea impresia c gndete cu
voce tare.
Nu am mai fost de ani de zile la bisertic. M-am
simit bine c am revenit i ea m-a pus la treab cu
copiii ia... Avem impresia s m aduce ndrt la locul
meu.
Faa lui Malcolm devenise teribil de serioas.
i pentru prima dat am avut sentimentul c
tim de ce eram acolo.
Nick i urmrise pe cellalt brbat cu o expresie
gnditoare a ochilor.
Cred c doamna maior Henderson tia exact ce
face atunci cnd te-a combinat cu copiii de la cmin.
Malcolm i zmbi pe jumtate.
Nu tiu. Sunt vreo doi n grup care mi ncearc
serios rbdarea.
Nick rse.
Sunt convins.
Sydney aduse o lingur pentru dulciuri i-i servi
salata de fructe.
Vrei i puin ngheat pe deasupra?
Nu, mulumesc. Este bine aa.
Se uit la Sydney care se aezase lng Nick.
Cred c ar foarte bine dac ai sta de vorb cu
Jenny, domnioar Foster. A fost i ea cu noi la
biseric, dar a spuse c o roade ceva.
Sydney nu se uit la Nick.
A spus ceva?
Malcolm lu o porie de salat, apoi ca s-i arate
ndoiala, nclin capul ntr-o parte.
Ceva n genul acesta. Cred c are probleme la
coal.
E ceva n legtur cu fata aia Tiffany mi se
pare?

Da. Aia.. Am senzaia c e ceva care o supr


tare pe Jen.
Ridic privirea i o privi pe Sydney.
Doamna maior spune c s-a apucat zdravn de
nvat. i face leciile patru sau cinci ore pe zi.
Sydney simi o uor mndrie.
Se descurc foarte bine.
Malcolm continua s se uite la ea, ncurcat nc
de ceva. n cele din urm vorbi.
Nu tiu de ce mi pare c ceva nu este n ordine
poate pentru c ea se comport ca i cum n-ar
exista cineva cruia s-i poat spune ce are pe suflet.
Faa lui Sydney se ntunec.
O s-o sun eu.
Mai e ceva ce ar trebui s tii, spuse el linitit.
Ny tiu cum a fcut dar s-a nscris la coal cu numele
de Jenny Foster. Am ntrebat-o de ce, dar ea mi-a spus
c nu o s neleg .
Privirea lui Sydney se ndreapt fr s vrea spre
Nick. El o privi, dar pe faa lui nu se putea citi nimic.
Nu tia ce ar fi dorit ca s poat citi pe chipul lui
furie, sau poate nemulumire, dar nu reuise s
surprind absolut nimic n afara unei rigiditi ciudate.
Imediat ce Sydney termin de aranjat n
buctrie, iar Nick i Malcolm priveau un meci la
televizor, ea se furi n birou i i telefon lui Jenny. Pe
Sydney n-o deranja faptul c Jenny i dduse un nume
fals. Ceea ce o interesa era ce se ntmpl la coal.
Jenny nu prea povestea, dar Sydney afl c prietenul
lui Tiffany s-a cam inut de fusta lui Jenny i c Tiffany
era furioas. Singurul lucru pe care l putea face
Sydney era s-o liniteasc pe Jenny, informnd-o c,
dac avea nevoie de ea, putea oricnd i pentru orice
s o sune la telefon.
Puse receptorul n furc, simind c o doare inima
pentru fat. Jenny era singur, fr prieteni i fr
experina necesar cum s rezolve problemele de

acest gen. Probabil c se simea izolat. Sydney sper


totui c aceast acumulare va exploda la un moment
dat.
Crezuse c a trecut de acest moment, pn acum
dou zile. Era imediat dup masa de prnz, n biroul ei,
cnd Marg nvli pe u.
Treci pe linia doi. Te caut Jenny i plnge aa
de tare c nu pot s neleg ce spune
Sydney ls ochelarii pe birou i apuc
receptorul, vocea ei era ntretiat.
Ce s-a ntmplat Jenny?
Fata plngea n hohote, frica fcnd-o s
vorbeasc incoerent.
Poliistul colii a fcut azi control la dulapuri. i
n dulapul meu a gsit hai. Le-am spus c nu este al
meu, dar ei m vor exmatricula.
Faa lui Sydney se fcu alb ca varul, dar apoi
vocea ei cpt,un ton aspru.
Unde eti? La biroul mare?
Jenny rspunse printre sughiuri.
Da.
Sydney se ridic n picioare, tonul ei deveni scurt,
calm, de om de afaceri.
Stai acolo. Nu spune nimic. Nu face nimic.
Directoarea este acolo?
Nu, dar este ndrumtorul meu.
D-mi-l la telefon.
Se auzi o discuie, apoi la telefon se prezent o
voce de femeie.
Connie Brooks, domnioar Foster. Sydney
simi cum o cuprinde furia, dar se stpni, tonul vocii
ei alunec spre scandal.
O s fiu la coal peste douzeci de minute.
Vreau s discut cu dumneata, cu directoarea i cu
poliistul respectiv. i vreau s mi se dea o explicaie
complet i detaliat.
Da, dar...

Fr nici dar, domnioar Brooks. Douzeci


de minute.
Sydney trnti telefonul. Dac Jenny va fi acuzat
de deinere ilegal, tot programul ei era serios afectat.
nchise ochii. ncepu s se gndeasc. Norm. Poate ar
fi bine s-l sune pe Norm. Nu. Lu receptorul i form
numrul lui Nick. El rspunse abia la al treilea rit.
Ct mai repede i ct mai calm, i-a povestit ce s-a
ntmplat. Urm o pauz, apoi vocea lui se auzi tioas
i hotrt.
Vino s m iei de la col, lng centrul de
reabilitare. Asta nseamn s ocoleti cteva strzi.
Nick, eu nu m gndeam ca tu...
El o ntrerupse, tonul lui era poruncitor.
F cum i-am spus, fir-ar s fie. n zece minute.
Dar n-ai cum s ajungi acolo n zece...
Beth a trecut pe aici, n drum spre cas. O s
m ia cu maina. Acum, gata, d-i drumul. Ne vedem
peste zece minute.
Sydney nu tia cum de reuise s ajung de la
birou la locul indicat n timpul cerut. Tremura toat,
simi cum n stomac frica i genera noduri. Trase la un
col i Nick a deschis ua mai nainte ca ea s opreasc
complet. nchise ochii i respir adnc, linitit.
Doamne, nu se poate aa ceva.
Nick trnti portiera.
S mergem.
Sydney se avnt n circulaia aglomerat de
maini i i spuse cu o voce tremurat.
Nick, dac va fi acuzat, ar putea ca s ajung
pn la nchisoarea corecional...
tiu.
El se uit n spate, spunndu-i pe acelai ton
autoritar.
Treci pe banda cealalt.
Sydney schimb banda. Minile erau att de
crispate pe volan nct i devenir albe.

Era att de ngrozit.


Nick i puse centura de siguran.
Cnd a avut ultima abatere?
Sydney l privi tulburat.
Acum trei luni.
Ar fi posibil s te fi minit?
ntrebarea lui o derut complet. Pricepu c el
gndea la lucruri i mai grave. Nick parc i citea
gndurile.
Nu pot s m duc acolo nepregtit, explic el
sec. Dac nu este al ei, cineva l-a pus acolo, ceea ce
nseamn c acel cineva l-a pus ca i cum ar fi al ei.
Trebuie s tiu ce dracu se petrece acolo.
Sydney inspir adnc i se sfora s se calmeze.
Nu cred c m-a minit. i da, este cineva care-i
poart smbetele.
i relat pe scurt povestea cu Tiffany.
Cnd intrar pe aleea cu pomi unde era coala, el
o privi sever.
Las-m pe mine, Syd, spuse el sec. Dac
minte, merit s fie prins. Dac nu, o s rezolvm
cazul.
Sydney nghii n sec i ncuviin. Parc n zona
interzis din faa colii i Nick scoase talonul de
handicapat i-l puse la parbriz.
Cei de la circulaie nu o s mai aib nimic de
spus cu chestia asta n geam.
Sydney abia atepta s intre n coal. La intrare,
Nick o lu de bra i o opri.
Stpnete-te, Syd, spuse el aspru. Nu-i faci
nici un bine dac te npusteti ca s clarifici totul
imediat.
tia c are dreptate, aa c Sydney nchise ochii,
sforndu-se s par ct mai puin afectat. Se
ndrept cnd deodat auzi o main care frn brusc
pe strad. Era un echipaj al poliiei i primul ei gnd a
fost c s-a oprit vznd c ea a parcat ntr-un loc

nepermis. Dar se deschise portiera l i vzu ieind din


main pe Tony. Fr s neleag de ce, simi c o
podidesc lacrimile. Nick i arunc doar o umbr de
zmbet.
Am apelat la scule mari. Nu cred c se
ateptau s dea ochii cu un detectiv de la secia
moravuri.
Tony porni pe trotuar cu un zmbet larg pe figur.
Ia te uit. Nick joac tare. Cred c o s ias
bine.
Nick i arunc o privire seac.
Numai vezi s n-o faci de oaie, Martinelli, c de
nu, Sydney o s te taie buci-bucele.
Intrar prin foaierul din fa, apoi Nick se opri i'l
puse la curent. Figura detecivului era rece i hotrt.
Se ndrept spre biroul conducerii.
Bine. Hai s mergem.
O femeie mic de statur i introduse n biroul
directoarei, femeia se uita la ei de parc i-ar fi fost
fric c o s-o mnnce. i Sydney fu ct pe aci s
doreasc chiar s o fac dup ce intrar n biroul
directoarei. Acolo erau adunate mai multe persoane i
un. singur copil ngrozit, Jennifer, care era alb de
fric.
Frmntarea lui Sydney atunci cnd a vzut cum
un copil era copleit de atia aduli, se transform n
curaj i hotrre dur. i ddu lui Jenny un zmbet
linititor, apoi se ntoarse spre brbatul cu nceput de
chelie care sttea la birou, i al crui nume era nscris
pe plcua de pe birou d-l Finch. l privi hotrt.
Domnule Finch, eu sunt Sydney Foster. A vrea
s tiu ce se petrece aici.
Ridicndu-se ncet n picioare, directorul arta
incontestabil c este jenat.
Da, bineneles.
El fcu prezentrile, dar se vedea c nu este sigur
la ce s se atepte. Ofierul de poliie detaat la

coal, doi consilieri i directorul adjunct. Nick se


prezent singur i Sydney se amuz cnd observ c,
n mod deliberat, nu l-a prezentat pe Tony. Ofierul de
poliie detaat, membru al poliiei municipale ncadrat
n serviciile comunitare, a fcut ochii mari cnd a auzit
numele lui Nick, apoi se ncrunt i se uit la Tony.
Tony se dusese direct la Jenny, se ls pe vine i-i
opti ceva la ureche, apoi se duse n cellalt col al
camerei, ferindu-se de atenia celorlali.
Vizibil deranjat, directorul fcu un semn spre cele
dou scaune din faa biroului. Nick nu-i acord atenie
i se duse spre fat. Se aplec spre fata care tremura
i Sydney vzndu-l simi un nod n gt. tia ce efort
reprezenta pentru el o aplecare i mai ales ct de greu
i va fi s se ridice.
Faa lui nu trda nici cea mai mic emoie.
Situaia este grav, Jenny. i eu am nevoie smi spui adevrul, i ct mai repede posibil. Praful e al
tu?
Dei i scp un suspin i lacrimile i curgeau ntruna pe obraz, ea l privi drept n ochi. Ddu negativ din
cap.
Apropiindu-se ca o umbr, Tony lu un scaun liber
din col i l puse lng Jenny, apoi fcu un semn cu
capul spre Sydney. Ea lu loc i o cuprinse pe fat de
talie.
Nu te speria, Jen, Nick i Tony o s scoat tot
adevrul la suprafa.
Nick se post n faa biroului, cu o privire care ar
fi nfricoat pe oricine.
A dori s vd probele, spuse el calm. Puin
prea calm.
Aruncnd o privire ofierului de poliie, directorul
colii lu o pungu mic de plastic din sertar,
punndu-o cu grij pe birou. Nick se ntoarse ctre
Jenny.
Ai pus mna pe el, Jenny?

Nu este al meu...
Te-am ntrebat dac l-ai atins.
Dezorientat, ea scutur din cap.
Cine a pus mna pe pachet?
Poliistul vorbi.
Dup ce l-am descoperit n dulap, eu i d-l
Finch.
Nick l fix cu privirea.
A grei dac a bnui c ai controlat dulapul
ca urmare a unui denun?
Poliistul se foi un pic.
Nu, domnule. Nu ai grei.
Aha.
Din umbr se auzi vocea lui Tony.
Ce ai acolo, Nick?
Nick lu un creion i trase mai aproape pachetul.
Patru foie de hai, nfurate n folie i puse
ntr-o pung de platic. Foiele au mai puin de dou
grame i pe folie este o tampil roie. Preul de strad
probabil cinzeci de btrne.
Directorul pli puternic i se uit la adjunctul lui.
Nick se uit la poliist i-i spuse pe un ton calm.
De acord, sergent?
Da, domnule.
Nick se uit apoi la director.
Domnul din col este detectivul Tony Martinelli
de la brigada de poliie moravuri din Calgary.
Domnioara Foster l-a rugat s vin aici.
Cnd auzi numele lui Tony, ofierul de poliie i
roti ochii i rsufl greu. Era clar c auzise de numele
lui i Sydney i ddu seama c Tony era ntr-adevr o
scul mare.
Tony o btu pe Jenny pe umr n drum spre Nick.
Vocea lui avea un ton calm, rutinat.
Ei, domnule Finch, acum am ajuns la un punct
de rscruce. Pot s iau proba la sediu i s cer s se

stabileasc cu laserul ce amprente digitale sunt pe ea,


sau putem ncerca s rezolvm cazul aici.
Domnul Finch i terse fruntea transpirat.
Nu am vrea s transformm cazul sta n ceva
att de grav, domnule detectiv.
Pe faa lui Nick apru un zmbet rece.
Am impresia c tocmai asta ai dorit atunci
cnd i-ai spus lui Jenny c o vei exmatricula. N-am
dreptate?
Ei da, dar...
Bine, domnule, spuse Tony. Cred c toat
tevatura poate fi rezolvat dac am putea sta de vorb
cu persoana sau persoanele care au afirmat c sunt
droguri n dulapul lui Jenny. Dac vom face cercetri,
martorul va fi chemat s se prezinte la interogatoriu i
la identificarea amprentelor digitale i tot va trebui s
cunoatem persoana.
Sydney era gata s izbucneasc ntr-un rs
necontrolat. Avea senzaia c este un truc, dar c
trucul mai fusese verificat i n alte cazuri i dduse
rezultate.
Directorul adjunct, domnul Roscal, se aplec i-i
spuse ceva domnului Finch, apoi i ndrept spatele i
se uit la Nick cu o privire direct ca de la brbat la
brbat. Pentru un motiv oarecare, Sydney simi c nu
era deloc nefericit de direcia n care mergeau
lucrurile. n colul gurii lui apruse un zmbet uor i l
privi pe Tony.
Permitei-mi s verific lucrurile, domnule
detectiv. Dorii doar s vorbii cu persoana sau
persoanele respective i s le explicai c suntei gata
s ducei probele la laboratoarele dumneavoastr.
Tony zmbi.
Exact aa.
Da, spuse el, cred c da.
Cnd directorul adjunct veni, l nsoea o fat
tnr-blond, drgu i aranjat, mbrcat elegant,

care avea aerul insolent al copilului care era obinuit


s fac ce vrea. Lui Sydney i displcu din prima clip.
Dnsa este Tiffany Cross. Ea este eleva care a
raportat c a vzut-o pe Jenny c i pune drogul n
dulap.
Dintr-o privire spre Nick care coninea un mesaj
complet, Tony se aplec n faa fetei care se aezase
pe un scaun i i folosi toate talentele sale de
cuceritor.
Tiffany, sunt detectiul Martinelli de la brigada
municipal de moravuri. Avem o mic problem. Jenny
spune c drogurile nu sunt ale ei, c nu le-a vzut
niciodat i c nici mcar nu a atins pachetul. Atunci,
eu i voi lua pachetul pe care l-a gsit poliistul n dulap
la laboratoarele noastre i putem identifica toate
amprentele care sunt pe el. Dac nu apar amprentele
lui Jenny, tu i prinii ti vei fi invitai la sediu, avnd
n vedere c tu eti singurul martor. n caz de trafic de
droguri, noi cercetm declaraiile fiecruia foarte
amnunit, iar dac nu se gsesc amprentele lui Jenny
pe pachet, atunci ne vom strdui s vedem cine a mai
lsat amprente.
Urm un moment n care fata nu pricepu, apoi
faa ei deveni alb ca varul i n ochii ei apru o
sclipire de fric. Tony privi spre Nick i din nou
schimbar mesaje fr cuvinte. Tony se ridic.
Bineneles c este vorba doar de o sugestie,
dar m ntreb dac ar fi un loc unde a putea sta de
vorb cu Tiffany i cu dumneavoastr, domnule Finch
i domnul Roscal i cine mai trebuie s fie.
Domnul Finch era complet distrus. Privi spre
instructorul lui Jenny.
Domnioar Brooks, suntei amabil s mergei
cu domnioara Foster, domnul Novak i cu Jenny n
biroul cel mare.
Cnd Sydney s-a ridicat, vzu c Nick i fcea un
semn lui Tony, i nelese ce echip bun formau. i

pentru prima oar nelese ce partener extraordinar


pierduse Tony pierderea lui Nick echivala cu
pierderea unei jumti din el nsui.
La ieirea din biroul directorului, Nick avu grij ca
Jenny s fie ntre el i Sydney, i faa lui era ncordat
i strngea din dini cutnd s-i stpneasc furia.
Se ntoarse spre instructor, cu o privire care nghea pe
oricine.
Acest fiasco, spuse el foarte linitit, nu poate fi
iertat.
Connie Brooks l privi n ochi.
Sunt de aceeai prere. Mie mi-a fost clar de la
nceput c Jenny mi-a spus adevrul.
Privi spre Sydney.
Avei o fat foarte bun, domnioar Foster,
este o elev deosebit. Ar trebui s fii mndr cu ea.
Sydney era foarte atent, ridic un pic brbia i o
apropie pe Jenny de ea.
Chiar sunt.
n acelai timp, Nick i Jenny o privir deodat.
Jenny cu mirare, Nick cu ceva ce prea mai degrab
amuzament.
Instructorul puse mna pe umrul lui Jenny,
spunndu-i cu un ton calm.
mi pare ru, Jenny.
Nick se sprijini cu toat greutatea n baston i i
arunc femeii o privire rece i fix.
Cred c toat iumea-tie c drogurile au fost
gsite n dulapul lui Jenny, de aceea sper ca rezultatul
ntrunirii s fie fcut de asemenea cunoscut celorlali
elevi.
Connie Brooks l privi drept n ochi.
Ai cuvntul meu de onoare c aa va fi.
Domnul Finch iei n fug din biroul lui, foarte
agitat i tulburat, urmat de aproape de Tony care
zmbea i-i fcu lui Nick semnul victoriei cu degetul

mare n sus. Nick ddu din cap n semn de aprobare i


Sydney l vzu cum se linitete treptat.
Directorul, cu faa roie i transpirat tot, biguia
nite scuze. Era clar c drogurile fuseser puse de
cineva, i vinovatul pe care el nu-l numea nc, va fi
aspru pedepsit. Nick l privi att de linitit nct pn i
o stnc l-ar fi invidiat. i nici Sydney nu arta nici cea
mai mic mil. Dac ar fi dorit l-ar fi putut nenoroci pe
acest om, i el tia acest lucru. Tony urmrea ntreaga
scen, cu minile adnc vrte n buzunarele de la
pantaloni, distrndu-se nemaipomenit. Surprinznd
privirea lui Jenny, el i fcu cu ochiul i pentru prima
dat zmbi i ea.
Domnul Finch i se adres lui Sydney.
i pot s v asigur, domnioar Foster, c m
voi ocupa de asta.
Cum ea nu rspunse nimic, el continu, ncercnd
s ias din aceast situaie tot mai dificil.
Dar, deoarece tot suntem aici, poate c am
putea lmuri i problema situaiei colare a lui Jenny.
Sydney se uit la el mirat.
Situaia colar?
Hmm. Da. Avem nevoie de rezultatele lui Jenny
de la ultima ei coal i nu le-am primit pn acum.
Situaiile colare. Notele de la coal. Cutnd s
par netulburat, Sydney ntreb.
Este vreo problem cu notele lui Jenny,
domnule Finch?
Nu, nu. O, nu. Ea are rezultate foarte bune, dar
avem nevoie de rezultatele de la ultima coal la care
a fost.
Vocea lui Nick se auzi deodat aspr i brutal.
O sa cutm.
Se uit la Tony i acesta ddu uor din cap,
aproape imperceptibil, i ridic o mn cu cele cinci
degete desfcute. Nick se uit din nou la director.
Le vei avea pe birou peste cinci zile.

El se lumin i ddu din cap.


Bine, bine.
Dar atunci cnd ncerc s zmbeasc din nou,
zmbi strmb.
Sper s nelegei c asemenea cazuri nu se
petrec prea des.
Nick l privi fix.
Sper s nu fie aa.
Sydney privi spre instructor.
Cred c Jenny a avut destule emoii pe ziua de
azi.
Connie Brooks ddu din oap.
Cred i eu.
i zmbi lui Jenny.
S vii s m vezi mine diminea, da?
Jenny reui s zmbeasc puin.
O s vin.
Nick porni spre u.
Hai s plecm de aici.
Abia cnd ajunser la maina lui Sydney, unde
Tony zmbea la volan, aflar toat povestea. Tiffany,
dndu-i seama c este ntr-o mare ncurctur,
recunoscu totul printre lacrimi de isterie. Cnd Tony
prsise biroul, directorul adjunct ncepu s formeze
numrul de telefon al prinilor lui Tiffany.
Tony ntlni privirea lui Sydney n oglinda
retrovizoare.
Am impresia clar c Roscal sta nu era chiar
aa de trist cnd a vzut c copilia avea toat faa
plin de noroi. El bnuise ceva cnd a vzut c ea s-a
dus direct la director am impresia c Finch e
terorizat de tatl ei.
Zmbi i mai tare.
Mai am impresia c fetia-Tiff i tie de fric
btrnului ei.
Sydney i arunc o privire lui Jenny, care sttea n
scaunul din spate, alturi de ea. Copila era palid la

fa, faa ei ajunsese la culoarea cretei. Sydney se


plec spre ea i-i lu mna.
Gata Jen, s-a terminat. i pn mine toat
lumea va ti adevrul.
Jenny se uit la ea, apoi izbucni brusc n lacrimi.
Dar ce-o s m fac cu situaiile colare? Nu miam terminat nici mcar clasa a opta.
Las, de data asta ne ocupm noi, interveni
Nick.
Dar ei vor situaia mea din clasa a noua, hohoti
ea. i aa ceva nu exist. Nu mai pot s reiau coala
de la nivelul acela. M-a simi prost printre copiii din
clas.
Tony se ntoarse spre ea.
Nu-i mai face griji, copil. Nick i-a spus lui
btrnul Finch c o s aib situaia colar n cinci zile.
Dar cum...?
Ei, ai puin rbdare, fetio. Pentru tine suntem
n stare s mutm i munii din loc.
Jenny i terse faa cu dosul palmei. Lacrimile
continuau s curg pe obraji, dar acum curgeau ca
urmare a uurrii, speranei i licrului de bucurie. i
dadea seama c oamenii acetia se raliaser n jurul
el. Printre lacrimi, ea izbucni ntr-un rs cutremurat.
Aa s fie, spuse ea cu curaj. O s iau numai
note de zece sau am s mor strduindu-m mcar.
Nimeni din main nu se ndoi de sinceritatea
acestor vorbe.
STRADA ERA CUPRINS n lumina ceoas,
roiatic a amurgului totul era cufundat n linite,
punctat doar de ciripitul vrbiuelor i de uorul citcit-cit fcut de simfonia n contrapunct a stropitoarelor
din parcuri.
Sydney prsi atmosfera plcut din maina ei cu
aer condiionat, n timp ce cimentul oraului mai
pstra cldura dup-amiezii, iar briza nopii nc mai

adsta n muni. Simea ca un gol n stomac. Nervi,


probabil. Sau incertitudinea.
Dup povestea de la coal, ziua ei deveni ceva
ca o parte dintr-un vis. Tony se ntoarse la treaba lui,
Nick ceru s fie dus la apartamentul su i ea,
nedorind s-o lase pe Jenny s stea singur cu gndurile
ei, o lu la birou i-i ddu ceva de lucru. Primi dou
telefoane de la coal, unul de la consilier i unul de la
director, ambele telefoane cutau s o asigure de
rezolvarea corespunztoare a cazului. Simind c Jenny
avea nevoie de o prezen n jurul ei, Sydney o lu la
ea acas, n parte pentru ca fata s fie cu cineva i n
parte pentru c Sydney putea s-o duc cu maina la
coal diminea.
Ceea ce, ns, o tulbur cel mai mult a fost Nick.
Sfiat ntre grija ei pentru fat i grija pentru el, ea o
ls pe fat cu Malcolm s mnnce pizza i s rezolve
un joc de puzzle. Simea c cealalt grij a ei nu va fi
la fel de uor de rezolvat.
ncercase s-l gseasc la telefon nainte de a
pleca de la birou, dar nu l gsi, rspunzndu-i robotul
telefonic. Mai ncerc odat pe la ora opt, dar tot fr
rezultat. Ceea ce o puse serios pe gnduri fu faptul c
a doua oar nu-i mai rspunsese nici mcar robotul.
Nick comuta ntotdeauna robotul, fr s fi uitat
vreodat s-o fac. Asta nsemna, bnui ea, c el era
acas. Era ora nou jumtate, i nu avea unde s fie n
alt parte.
Mai nainte, ea nu intervenise n viaa lui, atunci
cnd el se izolase, numai c de data asta izolarea lui i
ddea fiori de groaz. Atunci cnd ea l prsise,
reacia lui fusese cu totul alta, acum o rscolea
privirea din ochii lui i felul cum strngea din dini. i
abia n ultima vreme sesizase cauza. Era o exprimare a
unei decizii grave. Nick luase o hotrre.
Interiorul apartamentului ei era luminat cu o
lumin clar i tcut, n contrast cu lumina blnd a

amurgului de afar. Se opri la u, scoase cheia din


poet i deschise ua.
Avu impresia c a ajuns iar afar. Amurgul i
linitea nserrii cuprinseser toat' camera, ciripitul
psrerelor i cit-cit-citul stropitoarelor de gazon
ptrundeau prin ferestrele deschise. Ea nchise ua
fr s fac zgomot, simind un tremur sub coaste.
Apartamentul era n ntuneric.
i puse geanta de pnz pe un scaun i porni
apoi pe coridor.
Nick sttea la fereastra deschis din dormitor, cu
umrul sprijinit de cadrul ferestrei, iar n mn avea un
pahar. Din locul pe care i-l alesese, el privea micul
parc din spatele blocului, dar era att de cufundat n
gndurile lui nct nici nu simi prezena ei, ca s nu
mai vorbim c n-o vzuse. Era singur n camer printre
umbrele serii.
Sydney i privi, sprijinit de tocul uii, ezitnd s-l
deranjeze n singurtatea lui i mai puin s-i fac
cunoscut prezena ei.
E ca o vraj, spuse el ncet, de parc ar fi vorbit
singur, i la ora asta a serii lucrurile devin foarte clare
n minte.
Ei i se opri inima n loc, o clip, apoi i reveni.
De unde ai aflat c sunt aici?
El nu ntoarse privirea spre ea.
Cu un ai aselea sim, pe care mi l-am format
n ani de zile.
Bu o nghiitur, apoi se ntoarse spre ea, dar n
semintuneric faa lui nu se putea distinge.
Simt cnd apari tu.
Tremurul se urc mai spre piept i ea simi nevoia
s inspire adnc.
Vrei s plec?
El privi pe fereastr din nou.
Nu.

Simind c o apuc iar tremurul, Sydney Ti vr


adnc minile n buzunarele fustei ei de bumbac.
Mi se pare c ai avea ceva s-mi spui.
O vreme el nu scoase o vorb, apoi ncepu s
vorbeasc foarte linitit.
Mi-a trebuit mult timp ca s neleg, dar n cele
din urm mi-am dat seama c atept nite lucruri
imposibile de ia via. n special n ceea ce te privete.
Am fost al naibii de ngduitor cu mine nsumi. Te-am
criticat pentru c nu erai ceea ce voiam eu s fii. Nu
mai pot s m mint n acest fel. Trebuie s nchei
odat. Nu va fi uor, i nici nu tiu dac o s reuesc so fac,dar trebuie s nu mai m feresc de acest
explicaie. Trebuie s privesc adevrul n fa.
Sydney nu tia ce s-i rspund. Mai spusese
vorbele astea i alt dat, i le lua n serios, dar de
data asta vorbele nu mai veneau din contiina lui ci
veneau din stomac. Ei decisese s rite tot echilibrul
prepar i asta o ngrozea.
Tcerea era ca o cea ntre ei.
n cele din urm, el se ntoarse de la fereastr,
privind-o n camera de-abia luminat de amurg.
Sunt obosit de atta dans pe srm, Sydney,
spuse el ncet. i sunt obosit de venica senzaie de
vinovie cnd m gndesc la ce te supun pe tine.
Ea simi c o cuprinde o mil aproape dureroas
i vocea ei deveni ntretiat sub imperiul acestui
sentiment puternic.
Te iubesc, Nick. Accept orice vine de la tine.
El scutur din cap cu faa ngndurat.
Asta nu mai este suficient. Ai dreptul la mai
mult dect nite frnturi i cioburi. Azi diminea miam dat seama ct de mult v complic viaa ie i lui
Jenny. Ea are nevoie de tine. Are nevoie s triasc
alturi de tine. Are nevoie de cmin permanent i de
cineva care s se ocupe de ea. Tu poi s-i oferi aa i
ceva. Ea a trit o jumtate din viaa ei fr ca s aib

pe cineva cruia s i se poat adresa, pe cineva care


s aib grij de ea.
Se opri, fiind strbtut de un val de emoie.
n dup-amiaza asta ai spus foarte clar c dac
cineva va dori s-i fac ceva, acel cineva va trebui s
treac mai nti peste tine. i ce se citea pe chipul ei
cnd ai dat buzna n biroul acela Doamne, erai ca un
pumn n plin. Azi mi-am dat seama ct de mult i
seamn. De parc ar fi fost copilul nostru. Nu pune n
umbr viaa ei i a ta, din cauza mea. Obine o
custodie legal. Ofer-i un cmin, cumpr-i un pisoi,
nva-o s gteasc f ceea ce ai fi fcut dac ar fi
fost copilul tu.
Izbit de implicaiile serioase din spatele
cuvintelor lui, Sydney l privea ncremenit. Genunchii
o prseau i n stomac simi iar frica.
Ce vrei s spui?
El se roti n aa fel nct acum sttea cu spatele
la ea, iar profilul lui se contura n lumina slab a serii.
Cnd vorbi n cele din urm, vocea lui ura groas i
rguit.
Nu se poate s continui aa, s fii permanent
ngrijorat din cauza mea, cutnd s-mi protejezi
sentimentele. Ori am s nv s privesc realitatea n
fa, ori mai bine te las s rmi singur cu viaa ta.
Vocea ei trda ct de tulburat era.
Nu vreau s-mi triesc viaa mea. Mai bino mor
dect s te mai pierd a doua oar.
Ce vreau eu, spuse el ncet, este s am
puterea s te privesc drept n ochi i s tiu c am
ncheiat-o cu trecutul. Vreau s pot face dragoste cu
tine fr s m mai gndesc la ali brbai cu care al
fost naintea mea i vreau s ncetez cu gelozia mea
afurisit. Sydney, am ajuns s m dispreuiesc i vreau
s pun capt acestui calvar. i mai mult dect orice,
vreau s nu te fac s suferi.

El se ntoarse cu faa spre ea, cu faa rvit de


emoie.
Te doresc atta nct m cuprinde frica, dar
tiu c dac fac asta acum, o s m apuc iar de but.
Pieptul lui Sydney o strngea i abia mai putea
vorbi.
Asta nseamn c n-o s ne mai vedem?
El se ntoarse ctre ea, cu faa ncordat, dar
vocea lui era plin de dragoste i de durere.
Nu, nu asta nseamn. Dar dac o s m izolez
vreo dou zile, te rog s nelegi de ce.
Sfiat de suferina din vocea lui, Sydney se
ntrept spre el, cu ochii plini de lacrimi. Dar n clipa n
care avans spre el, expresia feei lui o intui locului.
Nu, nu te apropia, spuse el aspru. Pentru
numele lui Dumnezeu, nu te apropia. Chiar i dac am
s te ating doar i este suficient ca tot efortui meu s
se fac praf i pulbere. i dac am acum nevoie de
ceva, am nevoie s m ajui n acest moment.
Vocea lui deveni seac i el privi n alt parte.
Trebuie s pleci acum, Sydney. Las-m cu
gndurile mele n noaptea asta.
Ea l privi fix, dorind din tot sufletul s vin lng
el, suferind pentru el att de mult nct abia mai putea
suporta. Dar chiar n acest moment, dac ei i-ar fi
cerut ar fi putut face orice, chiar i s nceteze s mai
respire.
Aruncndu-i o ultim privire, ea se ntoarse i iei
pe u.
Nick nchise ochii, strnse din dini ca s nu
cumva s o cheme ndrt. O dorea. Doamne, o dorea
de parc n-o mai dorise pn atunci. O dorea goal
lipit de el, s-i simt cuprinderea ei fierbinte, s se
cufunde n adncuri pn cnd se va declana
explozia. i tia c dac o va atinge, exact asta se va
ntmpla. Nu va mai putea s se opreasc.

n dup-amiaza aceea se ntmpl din nou


erecia violent, durerea care pulsa i care nu trecea
uor. Nu va ti niciodat cum de a putut s-o lase s
plece. Dar mai degrab i-ar fi tiat mna dreapt,
dect s-o mai chinuie cum fcuse alt dat. Va trebui
s lmureasc odat toat zpceala asta.
i va trebui s reueasc s treac i de noaptea
aceasta.

Capitolul 13
SYDNEY SE TOT NTREBA cum de reuete s se
schimbe att de mult n numai patru sptmni.
Existena ei care cndva fusese ordonat era acum
nconjurat de borcane de unt de alune, un pisoi,
muzic rock i mbrcminte.
Ce zici, Sydney? Ce s iau? S iau patru
perechi de blugi i jerseele astea?
Sydney i arunc o privire obosit.
De ce nu chemi o main de la transportul de
mobil aa ca s poi lua cu tine totul, inclusiv mobila?
Jenny rse i se strmb la ea.
Iau prea multe cu mine?
Hai s ne uitm ce a recomandat instructorul
vostru.
Jenny terminase coala de var i mergea n
tabra de var cu doamna maior i cu un grup de copii
mai mari de la Casa Blairmore. S spui c era agitat
nu era suficient ca s corespund reaciol fetei.
Terminase coala cu dou zile n urm i obinuse nota
maxim la cele trei cursuri la care se nscrisese. i de
atunci ncoace se urca pe perei.
Sydney se uit pe list, apoi la grmada de lucruri
ngrmdite pe patul lui Jenny, din care multe aveau
nc agate etichetele cu preul. i napoia lista fetei,
cutnd s nu zmbeasc.
Cred c ai luat unele hotrri cam pripite, Jen.
Dup cum se vede ai depit lista recomandat cu cel
puin aptezeci i cinci la sut.
n ochii fetei apru un protest scurt.
E din cauz c pn acum n-am avut haine
att de frumoase i abia atept s le port pe toate.
De ce nu asculi mcar de Malcolm?
O blni ca o minge sri pe grmada de ciorapi
i Jenny l prinse pe pisoi i-l mngie sub brbie.

Haide, Zdrean. Hai s mergem la Malcolm.


Cnd a fost s-i gseasc un nume pisoiului adus
de Sydney pentru Jenny, au trecut printr-o grmad de
variante fr s se poat hotr la una. Srmanul
animal ar fi rmas fr nume dac n-ar fi venit Tony. El
se uit scurt la el atunci cnd pisoiul ncerca s se
caere pe pantalonii lui, dup care l-a luat, vrnd s
tie de unde a mai aprut i zdreana asta. Jenny a
gsit c e nostim aa c Zdrean i-a rmas numele.
Sydney ar fi preferat alt nume, ceva ca Muffy sau
Fluffy, dar ce mai conteaz acum?
Ea o privea pe fat cum se rsfa vorbindu-i
mingiuei de blan.
Jen, nu cred c este cea mai bun idee s-l iei
cu tine n tabr. Riti s-l pierzi.
Jenny zmbi i scutur din cap.
Malcolm spune c el i poate face o cuc, iar
doamna maior Henderson mi-a spus c o va ine n
camera ei.
ngrijitorul i luase o vacan i mergea n tabr
cu copiii ca ef de grup.
Sydney era mai linitit tiind c va fi i el pe
acolo. Se pomenise c dovedea sentimente materne
foarte puternice. Logica ns i spunea c dac Jenny i
putut supravieui doi ani pe strzi, va putea rezista i o
sptmn n tabr. Noua mam, care se nscuse n
sufletul lui Sydney, ns mai pstra o urm de
ngrijorare.
Fata srut pisoiul pe nas i porni spre u.
Vin curnd.
Sydney se rezem de tocul uii, cu minile n
buzunare i cu un zmbet nelegtor pe figur, '.pera
sincer ca pisoiul s nu mai murdreasc iar covorul lui
Malcolm.
Cnd Jenny porni n goan pe coridor, Sydney n
auzi c vorbea cu cineva, apoi se auzi zgomotul uii

liftului care se nchise. Nick trecu pragul uii i Sydney


observ c el venise direct de la centrul de reabilitare.
Se citea n ochii ei ct este de ncntat.
Hei, salut. Ce surpriz.
El nchise ua i schi un zmbet.
Salut.
Ea ls capul ntr-o parte cu o lumini atent !n
ochi.
Ce-i cu vizita asta de dup-amiaz? Iar n-ai
lomeie care s fac curat n apartament?
El o privi vesel.
Nu, nu am nevoie de femeie care s fac curat.
Din toat fiina lui radia parc o tensiune, atunci
cnd el i rezem bastonul de perete, dup care se
ntoarse cu faa spre ea. n ochii lui se citea ceva care
o fcea s nu mai poat gndi. Pulsul lui Sydney atinse
un numr record de bti pe minut atunci cnd el o
luase de umeri i o mpinse spre camera lui Jenny.
nchise ua dup ei, dup care el o cuprinse brusc n
brae, ntr-o mbriare puternic i plin de dorine.
Doamne, Syd, att mi-am dorit s te cuprind n
brae. N-am mai putut atepta.
Tonul aspru al vocii lui o fcu s se nmoaie dintrodat i abia mai apuc s se agae de el, cuprins de
o pasiune care se dovedi foarte aprins, n ultimele
patru sptmni nu mai aflase nimic despre Nick, care
n rarele ocazii n care riscau un contact fizic, o inuse
de parc ziua de mine nu mai exista.
ncercnd s-i controleze simurile dezlnuite,
ea i ddu un srut pe gt, spunnd apoi cu voce
rguit.
i-am dus dorul ieri.
Eu i-am dus dorul tot timpul.
El o strnse i mai tare, lipindu-se cu totul, de la
umeri pn la coapse.

Doamne, Syd, opti el rguit, dac a reui s


te aduc toat n mine, poate c toat nebunia ar
nceta.
Ea ncerc s se deprteze, ca s-i poat vedea
faa, dar el o inea prea strns. Tulburat de stpnirea
lui, pe care ea o simea, l mngie i-i vorbi cu un ton
blnd.
Ce s-a ntmplat Nick? Ari de parc te-ai fi
luptat cu tine nsui zile ntregi.
Respiraia lui era fierbinte, o simi pe piele atunci
cnd el o srut pe umr.
Am avut o sptmn ngrozitoare, asta-i tot.
Ea i prinse capul cu amndou minile i-l for
s o priveasc n ochi.
Hai s acceptm oferta lui Norm exact cum a
formulat-o ei. Jenny pleac mine n tabr, aa c
avem apte zile libere. Putem merge la cabana lui i s
petrecem puin n doi.
El evit s-o priveasc.
Nu.
Simind c el evit s discute i neputnd s-i
tina seama de ce, Sydney insist, rugndu-l din ochi.
Nick, te rog, vreau s stau un timp cu tine.
Mna lui tremura atunci cnd o mngie pe cap i se
opri dup ureche.
O s lipsesc prea mult de la exerciiile
nrapeutice.
Ea tia c acesta este doar un pretext, dar n
ncelai timp avea nevoie de acest timp, era necesar ca
ei s ajung ntr-un loc de unde el s nu poat pleca
dac chema un taxi.
Putem pleca joi i s ne ntoarcem smbt.
Patru zile. Atta i cer, patru zile.
n cele din urm el o privi n ochi, ptrunznd-o ca
i cum ar fi avut un sfredel.
Nu este cea mai bun idee, spuse el rece.
Crede-m.

ngrijorarea i frica o fcur s reacioneze, i


iiliber brbia din mna lui, i ridic hotrt nasul.
Nu este o idee bun din punctul tu de vedere,
probabil. Nu cer mult, Nick. Numai patru zile.
El o privi mult timp, mai mult ca oricnd apoi
spuse.
Dac ii aa mult, spuse el calm, atunci fie
patru zile.
SPUSESE C NU ESTE O IDEE GROZAV, dar ea
nu l-a crezut. Dup dou zile i ddu seama c
avusese dreptate.
Sydney sttea n pat n timp ce lumina sur a
zorilor ptrundea n camer, iar ea asculta cum btea
briza n irul de molizi de lng fereastr.
Din punctul de vedere al amplasrii cabana era
plasat ntr-un loc foarte potrivit. Casa de lemn a lui
Norm era aezat la periferia unui orel turistic
mititel, la o or deprtare cu maina de Calgary, i
dei avea toate facilitile unui mediu urban, era totui
prea izolat, ascuns, n zona puternic mpdurit de pe
malul rului Bow. Dar n afar de acest peisaj de o
frumusee pur i aspr, ruperea de ora nu fusese
ceea ce crezuser ei. Nick fusese linitit i atent, dar
curios de prudent i ea avea senzaia deranjant c el
atepta ceva de la ea, o reacie probabil.
Tot timpul se simise o tensiune subteran, care
ieise n fine la iveal noaptea trecut. Se duseser la
plimbare de-a lungul culoarului pentru biciclete, din
spatele cabanei, iar Sydney luase un pumn de alune
pentru veverie. Se lsase pe vine i rdea de una tare
gras. ncntat de scen, ea ridic privirea ctre Nick,
ateptndu-se s-l vad i pe el amuzndu-se. Dar el
nu se distra. O privea cu ochi negri, care parc
fumegau, nconjurat de un nor de tensiune. O privi fix
un moment, apoi se ntoarse brusc i o porni spre
caban.

Ea l privea cum se duce, tiind c ceea ce vzuse


n ochii lui era de fapt efectul frustrrii lui sexuale, pe
care nu putea s o accepte i care l rodea. Simi cum
o cuprinse o senzaie de vinovie, att de repede
nct rmase ca paralizat. Ea l forase, el cedase ca
s-i fac plcere i acum ea suporta consecinele. Mai
avusese ea asemenea momente, dar niciodat att de
penibile ca acum.
Cnd reveni n cele din urm n caban, Nick ora
n cealalt camer, cu ua nchis, i ea se simi
vinovat, de parc ar fi fost cea care l-a mpucat
atunci.
tia c n-o s poat dormi, aa c Sydney se
scul, strngnd pe ea cmaa de noapte de mod
veche, din flanel, ca s se nclzeasc. Rcoarea de
diminea devreme i mngia coapsele i pe cnd
deschise fr zgomot ua, tremura. O coti spre
sufragerie, dup care se opri, emoionat de vederea
lui Nick care admira rul. Braul lui se sprijinea pe
rama ferestrei i ei sttea nemicat, cu profilul desenat
parc pe fundalul gri al zorilor. Singurul semn care i
spunea c observase prezena ei, era faptul c
strngea din dini.
Nu se simea deloc plcut, senzaia de frig
Interior o fcu s se cuprind cu braele ca s se
nclzeasc.
Bun dimineaa.
El nu se uit la ea.
Bun dimineaa.
Urm iar o pauz i Sydney simi cum i se pune
un nod n stomac. i adun ce energie mai avea i se
strdui s vorbeasc.
mi pare ru c am insistat att, Nick. N-ar fi
trebuit s te forez.
Vocea lui deveni aspr, tioas i ascundea cu
greu furia.
Hai las, Sydney.

Dar este eroarea mea i...


Da, este, o ntrerupse el brusc, dar nu aa cum
crezi tu.
Tulburat de rspunsul lui, ea se apropie de el.
Nick i arunc o privire sever, i i spuse pe un ton de
ghea.
Am mai spus, las-o balt.
Nick...
Fr s-o mai lase s termine ce avea de spus, el
se rsuci n baston i se duse n cealalt camer. Ua
trntit rsun prin tot trupul ei.
Nu i ddea seama de ct timp i fusese necesar
pentru ca s-i adune curajul i s-l priveasc n ochi
din nou, dar ua i se pru mai uoar cnd ea o
deschise n cele din urm. El se splase i se brbierise
i sttea n ua de la baie ntr-o pereche de pantaloni
scuri, i pe cap un prosop cu care i usca prul.
Arunc prosopul pe scaun i-i puse minile n
old, ochii i scprau periculos.
Ea i privi fix.
Vrei s mergem acas?
El se uit lung la ea. Cnd vorbi ntr-un trziu,
vocea lui era febril.
Ct de mult vrei s continui aa, Syd? Nu
nelegi c trebuie s-o lai balt?
Ea ridic din mini n semn c nu tie ce s fac.
tiu ce te frmnt pe tine...
Zu? rspunse el ncet n timp ce se apropia de
ea. Chiar crezi c tii?
Da, eu...
Nu, i-o tie el cu acelai ton superior. Nu tii.
Ea se apropie de el vrnd s-l ating, dar el o
npuc de ncheietura minii, prinznd-o ca ntr-un
dete i spuse printre dini.
Ai zece secunde s pleci de aici mai nainte ca
s explodez.

Nu pot pleca, Nick, opti ea, umplndu-i-se


ochii de lacrimi. Nu pot pleca s te las aa pur i
simplu.
Privirea aspr rezist timp de o secund, apoi el
nchise ochii, fiind cuprins de o frmntare care se
citea pe tot chipul lui.
Syd, pleac, te rog, de aici, opti el disperat.
Pleac.
Ea i plimb degetul pe linia buzelor lui i se
pomeni c n luntrul lui totul se prbui deodat,
njurnd brutal, el o lu n brae. Se lipi de ea, total,
gura lui era fierbinte, umed i turbat atunci cnd o
srut, oldurile lor se unir brutal i focul pe care el l
inuse acoperit atta vreme izbucni deodat, ieind de
sub control.
Cnd se lipi de el, el gemu n timpul srutului,
durerea cauzat de dorin era att de mare, nct
nimic nu mai putea opri focul mistuitor. Singurul lucru
pe care l mai reinu fu momentul n care ea simi
umfltura tare, care zvcnea, dindrtul fermoarului
lui. Atunci ea ncerc s se desprind din srut. Dar
Nick i inu capul cu mna, ca ntr-o menghin i
nnebuni de tot, gura lui abtndu-se ca ntr-un delir
asupra ei, purtat de o foame pe care nu avea cum s-o
mai controleze. Asemeni unui om slbit, el cuta s se
sprijine, ntreg trupul i era strbtut de tremurturi, n
timp ce ea l atrgea tot mai mult n adnc, sorbindu-i
odat cu srutul i bruma de for pe care o mai avea.
Cnd mna ei se strecur ntre ei, el se simi
strbtut de un smasm. Apoi cnd simi c i deschise
fermoarul i scp un geamt puternic Mna ei l
cuprinse delicat. Cu cealalt mn i trase n jos ortul.
Adus n pragul nebuniei de atta dorin, Nick se
desprinse din srut, innd-o strns lipit de el n timp
ce o culc pe pat.
Totul se nvrtea i pleznea n jur, nu mai era
contient de ceea ce se ntmpla, era stpnit numai

de dorin turbat, deodat ea se strecur sub el,


simindu-i disperarea, i-l cluzi n ea. Muchii alelor
se ncordar i el lovi cu furie, ptrunznd adnc,
ntregul lui trup devenind rigid i dominat de dorin.
El se zbucium odat cu ea, cutnd cu disperare
s intre n ritm i exact n acel moment corpul lui de
invalid l trd. Muchii lui refuzar s mai rspund
dorinei lui, un ir de tremurturi i strbtu tot trupul
lsndu-l fr putere.
Braele lui o cuprinser convulsiv i i ascunse
faa n prul ei, optind cu o voce aspr i disperat.
Sydney, Doamne Dumnezeule!
Trezit din cldurile pasiunii de apelul lui
disperat, Sydney ncerc s fac ceva. nelese ce s-a
ntmplat, c el era neputincios n faa nebuniei care
pusese stpnire pe el. l cuprinse cu toat fora i
dragostea de care se mai simea n stare, lsnd s o
ptrund ncet i total, din nou pn n adncul ei.
Trupul lui transpirat se ncord dureros atunci cnd ea
iei. Nick i pronun numele.
Nu o interesa dect ca el s fie fericit, aa c i
murmur la ureche ceea ce avea de gnd s fac, apoi
i acoperi gura cu buzele ei, stabilind ritmul prin srutul
ei profund, prin ntreaga ei fiin. O strnse cu putere
lipind-o de el i izbucni ntr-un geamt dement i se
cutremur violent. Simi cum cldura lui pulseaz n
interiorul ei. Atunci Sydney i drui toat tandreea i
mila de care se simea n stare.
Nick rmase lipit de ea mult timp dup aceea, de
parc nu mai era nimic de ce s se mai agae n lumea
aceasta care se rotea cu el. Dar pe msur ce oarele
de diminea ptrundea n camer, se vedea c au loc
schimbri clare n atitudinea lui. Nu o mai mngia
delicat. Nu mai murmura uor. Sydney l simea cum
se retrage i cnd o prsi cu totul, nu ndrzni s se
uite la ea. i din nou, trecutul se suprapunea peste
prezent.

Evitnd s-i vad expresia feei, ea se ls pe


spate i-i acoperi faa cu mna, lacrimile i se
prelingeau pe lng tmpl pn la pr. Ceva nu era n
regul, ceva foarte grav, i ea nu tia cum s abordeze
situaia. Cnd ua se nchise ncet n urma lui, ea se
duse la baie i-i ddu cu ap rece pe fa, n timp ce
sentimente de fric, nesiguran i un ciudat
presentiment se amestecau tulburnd-o. i terse faa
dup care evit s se mai priveasc n oglind i puse
cu grij prosopul la locul lui, nainte de a prsi
camera.
Nick sttea n unul din fotoliile de lng emineu,
cu capul sprijinit de speteaza confortabil. Printre
umbrele din camer se distingea totui profilul lui.
Sydney se aez pe rogojina din faa lui, cu
minile ntre picioare, fiind contient c conflictul pe
care l-au evitat cu ani n urm, pe care l-au evitat pn
acum, era pe cale s izbucneasc. Se sfor s-l
priveasc n ochi.
Am impresia c ne-am ntors la careul de unde
pornete jocul.
Ce te face s crezi asta?
Ea i arunc un zmbet strmb.
mi dau seama ce-i trece n acest moment prin
cap.
Ce spui?
Ea se uit la minile ei, hotrt s nu-l lase s
vad ct de dureros a lovit-o.
De ce nu-mi spui?
Nici mcar nu se prefcea c nu a neles despre
ce este vorba.
Unde am fi ajuns dac i-a fi spus?
Tonul vocii lui cpt o not tioas.
Dac i-a fi spus acum cteva sptmni c
am avut o erecie, am fi jucat aceast mic scen
atunci i nu acum. Asta ar fi fost singura diferen.

ntristat de tonul cu care i vorbise, de


respingerea lui, simi i ea nevoia s-l fac s sufere.
Deci, Nick. Cum a fost? i-ai adus aminte de
vremurile de odinioar? Te-am dezgustat de tot?
El se deprt de ea, sprijinindu-se n baston. Privi
apoi pe fereastr i-i puse o mn n old.
Nu ncepe ceva ce nu eti n stare s termini,
Syd, spuse el, dar n spatele cuvintelor lui se simea o
ameninare calm.
Ea sri n picioare jignit, speriat i dintr-o dat
furioas.
Bine. Hai s terminm odat, Nick. S ncetm
s ne mai jucm, nu-i aa? Hai s spunem lucrurilor pe
nume.
Vocea lui era blnd, dar avea i o latur iflioas.
Mergi prea departe, Sydney.
Ea trnti scunelul din drum i cnd vzu c-i dau
lacrimile furia ei se accentu.
Deci ce conteaz? Ai fost judector i juriu
pentru mine din prima zi. N-o s m ieri indiferent ce
a face, i atunci la ce bun? Ai dorit o femeie care s
lie dulce i inocent n timp ce pentru mine cei mai
potrivit cuvnt ar fi: curat murdar. Ai vrea o persoan
care s fie deasupra oricror fapte reprobabile, cineva
la fel de admirat ca i mama ta, numai c eu nu sunt
genul sta, nu-i aa? Nu o s m accepi nici n ruptul
capului n felul n care sunt eu!
El se ntoarse s-o priveasc drept n ochi, fixnd-o
cu o privire care o sfredeli toat.
Poate, spuse el cu acelai ton ncet dar dur, eu
a putea accepta dac i tu nsi te-ai accepta.
Ea se uit uimit la el, fr s poat crede c aa
ceva ieise din gura lui.
Astea-s poveti. Eu am lsat totul n urma mea.
Mi-am construit o nou via i am devenit cineva.
Pentru prima dat n ochii lui apru o lumini de
furie, atunci cnd o amenin cu degetul.

Tu ai adus problema n dormitorul nostru


afurisit, noapte de noapte. i azi tot nu ai fcut-o.
Simea cum n adncul .fiinei ei se nate o furie
cum nu mai vzuse, i pe care vocea ei o trda din
belug.
Nu eu am plecat afar azi. i nu eu am fost
acela care a spart lucruri la nervi. Cum poi s stai
acolo i s m acuzi de aa ceva?
Pentru c aa este.
Cutremurat de fora repulsiei i furiei ei, ea
ncepu s se nvrt prin camer. Ochii i strluceau.
Nu arunca pe umerii mei toat rspunderea,
Nick. Ai de gnd s stai acolo i s-mi spui c nu ai
trecut printr-o criz de nervi de cte ori te-ai gndit la
ci brbai s-au culcat cu mine? Ai de gnd s negi c,
n mod incontient, te-ai gndit c, de fapt, eu am avut
nite plceri perverse cnd fceam ce am fcut?
Haide, Nick. Mcar o dat n via ai curajul s-o
recunoti!
El travers toat camera pn la ea, ajutndu-se
de baston, acuzaiile ei fcndu-l s explodeze.
Dac vrei s ne acuzm unul pe cellalt, atunci
las-m i pe mine s-i spun dou. Tu eti cea care
refuz s vad adevrul, Sydney. ntotdeauna ai fost
aa. tiai c o s merg la doamna doctor Brown.
Problema era a mea, aa c eu trebuia s m ocup de
ea. Bine! S zicem c sunt de acord cu asta. Dar mai
sunt o mulime de alte treburi n afara persoanei mele,
doamn. M-am chinuit ca s lmuresc toate
ncurcturile astea afurisite. Nu m laud c a fi
mulumit de ceea ce fac. i nici nu-mi place ce i-am
fcut, dar cel puin am ncercat s-mi repar greelile.
Tu ai fcut tot ce-ai putut ca s dobori la pmnt
aceast legtur a noastr.
Strngnd pumnii ca s nu-l pocneasc, ea ip.

Ce dracu te-ai ateptat de la mine? S-mi tai


trecutul? Nu pot s-l schimb! Nu poi s schimbi
trecutul.
El o privi fix, muchii feei i jucau i ntreaga fa
cptase o expresie rece.
Vrei s tii adevrul, Syd? Chiar vrei s tii
adevrul? Sau mai bine zis, poi suporta s afli
idovrul?
Nu poi s-mi spui mai mult dect tiu i eu.
El se apropie, vocea lui trda o furie de abia
toinut.
Nu? Aa crezi? Bine, s vedem cum i va
undea asta. Vrei s tii ce este la baza ntregii poveti?
Mi-a trecut ceva timp ca s scormonesc n adncul
sufletului, a naibii de trist treab, i multe nopi n-am
dormit ca s reuesc s-mi clarific lucrurile. Am spus
doar c tu ai creat aceast problem n dormitorul tu,
n fiecare noapte afurisit i acesta este, drag
doamn, adevrul. i s-i spun care este problema,
Sydney. Ceea ce s-a ntmplat azi diminea este un
foarte bun exemplu. Ai folosit cuvntul servesc. Da,
m-ai servit pe mine. i de cnd te-am cunoscut tot
asta faci.
Ea l privea uimit, cu faa plin de lacrimi,
simind n interiorul ei ca un ru cumplit i rece, care
se rsucea parc.
Nick ddu capul pe spate, nchise ochii i rsufl
epuizat. Cnd se uit din nou la ea, reuise s-i
potoleasc ntructva furia.
Sydney, tu nu eti o curtezan n harem. Fr
s-i dai seama tu crezi c ai datoria s asiguri
satisfacia sexual, indiferent cum te simi tu nsui.
Ea se deprt de el, cu ochii larg deschii, ocat.
Nu i venea s cread ceea ce i spusese el.
El se uit n jos, tiind c acuma a pierdut totul,
spernd totui c nu i-a distrus toat mndria. Inspir
profund, dup care se uit la ea.

Amndoi am greit. Dar cea mai mare greeal


pe care am fcut-o a fost s ascundem gunoiul sub
pre. Eu m-am jucat, tu te-ai jucat, dar nu ne-am
ocupat de problem. Cu ocazia gndurilor astea am
descoperit i cteva lucruri despre tine. Tu ai o viziune
deformat despre viaa sexual, i eu m gndesc c
aceasta se datoreaz unui abuz sexual la care ai fost
supus n copilrie. Dar nici mcar asta nu o tiu cu
exactitate am tot ascuns gunoiul sub pre.
i puse mna n old i se sprijini cu toat
greutatea n baston pe cnd se strduia s i
limpezeasc gndurile. Cnd se uit din nou la ea,
furia i trecuse.
Stteam fr s pot nchide un ochi noapte de
noapte, i m tot gndeam, cutnd s neleg ce m
tulbura atta. Atunci cnd am neles c nici mcar o
dat nu am putut s-mi amintesc de momentele n
care tu s fi spus ce vrei, atunci am avut o adevrat
revelaie. Nu m-ai rugat niciodat s te ating, s fac
ceva care s-i fac plcere. Te-ai ocupat de plcerea
mea azi diminea, dar nu te-ai gndit nici mcar o
clip c ai dreptul s ceri i tu, la rndul tu, acelai
lucru. Nu eti o cup din care serveti apetitul unui
brbat. Asta te consideri tu. Cred c ai fost educat s
gndeti aa, c datoria ta de femeie este s oferi
relaii sexuale. Nu este obligaia ta, Sydney, este
dreptul tu. Probabil c au fost zeci de ocazii, n
ultimele sptmni, cnd ai dorit s mergi pe perei,
dar n schimb tu ai considerat c nu era de demnitatea
ta s m rogi s-i satisfac dorinele. Tu m-ai satisfcut
pe mine i dac i tu m-ai fi rugat s fac acelai lucru
a fi fost tot att de fericit. Odat tu mi-ai spus c ceea
ce conteaz cel mai mult pentru tine este s tii c eu
te doresc. Dar eu te doresc pe de-a ntregul, Sydney.
Eti plin de pasiune, o femeie care rspunde la
sentimente. Nu eti doar un obiect destinat s m
niitisfac.

Nu avu curajul s-o priveasc n ochi, dup ce


lansase aceast lovitur final drept n obraz. Se duse
spre fereastr i privi n gol, murmurnd cu o voce
obosit.
Gelozia i crizele mele de furie au fost doar
lorme de manifestare ale adevratei probleme.i
ndevrata problem a fost permanent aceeai n
mod contient am simit c nu sunt altceva dect unul
din clienii ti. Nu faptul c ai fost o prostituat m
deranjeaz. Ci faptul c continui s te prostituezi.
Urm o tcere de groaz, apoi Nick o auzi pe
Sydney c pleac. Cteva minute mai trziu auzi
trntindu-se ua din dos, i el nchise ochii, tiind c
usta a fost ieirea cea din urm.
TONY STTEA cu picioarele unul peste altul, cu
minile n buzunare i cu o expresie ngrijorat n ochi
pe cnd l privea pe fostul lui partener.
i prin urmare, de cnd ai nceput iar s bei?
Nick agit lichidul auriu din pahar cu o not
uor indiferent.
Am ceva important s-i comunic, Martinelli. Nu
eti nici mama i nici nevasta mea.
Dac a fi fost mama ta, i-a fi tras cteva la
fund. Butura asta este otrav curat pentru tine
acum. i tu tii foarte bine c doctorul Robertson te-ar
jupui de viu dac ar ti c iar bei Scotch.
Tony se ntinse pe sofa i-i sprijini picioarele de
valiza mare i grea pe care Nick o folosea ca msu
de cafea, apoi i ncruci braele pe piept.
i aa, Nick, ia zi. De ce stai aa de parc i sar fi scufundat corbiile?
Nick sorbi nc o nghiitur, apoi evit s
rspund.
Cum a fost cltoria?
Tony ridic din umeri.

Un curs de trei sptmni n domeniul


supravegherii electronice celei mai sofisticate nu prea
corespunde ideii mele despre distracie. Federalii,
totui, se pricep atunci cnd vor s-i prezinte ceva. i
oraul Toronto este plin de via.
Se opri gndindu-se puin. Se hotr s atace
direct problema.
Am trecut pe la Sydney cnd am revenit n
ora noaptea trecut. Cnd am ntrebat unde eti, s-a
aternut o linite desvrit.
Cnd Nick i ddu replica se simi o uoar not
rutcioas n tonul vocii lui.
Sunt convins c aa a fost.
Ce s-a ntmplat n definitiv?
Nick ridic din umeri.
Am spus nite lucruri pe care n-ar fi trebuit s
le spun.
i ea te-a prsit?
Cam aa.
Tony l privi atent.
Nu o s mai ajungi nicieri, Nick, dac ncepi
acum iar s bei, spuse el calm. Ai i aa destule
probleme fr s mai fie nevoie s-i neci creierii n
alcool.
Nick i ls capul pe speteaza scaunului.
Dac ai chef de dat sfaturi, adopteaz un copil.
Ce s fac cu un copil? Te am pe tine. Am trecut
pe la centrul de reabilitare azi diminea. Am crezut c
te pot lua la o cafea dup ce termini. i m-a ncolit
Beth. n ultimele trei sptmni ai lipsit foarte mult i
ea a cam nceput s fie ngrijorat din cauza ta. Se
pare c o s ai nevoie de dou bastoane dac mai
continui aa.
Nick nu i rspunse, iar Tony continua s se uiln la
el. Nu trebuia s fii detectiv ca s vezi unde urma s
ajung Nick, dac nu se oprea la timp.
Nu poi s stai un pic de vorb cu ea?

Nick ridic paharul i bu o treime din el. Pe Itkta


lui nu se putea citi nimic.
Nu. De data asta am fcut-o lat.
Vrei s-mi spui i mie ce s-a ntmplat? Nick se
juc cu paharul plimbndu-l de-a lungul braului
fotoliului. Mai bu puin, dup care puse cu un ton
netulburat.
Nu pot.
Vrei s spui c nu vrei.
Nick se uit la el, cu o privire care nu se putea
defini.
Este ceva care ne privete numai pe Sydney i
pe mine.
Tony l privi atent, n ochi avea o cuttur
ntent, ptrunztoare.
Cu alte cuvinte, este vorba de o tain.
Nick bu tot din pahar, apoi l puse jos, pe podea.
Eti de serviciu disear?
Nu, i nu mai devia discuia. Cnd a fost ultima
dat cnd ai mncat ceva ca lumea?
n ochii lui Nick sclipi o licrire vesel.
Martinelli, de ce nu te nsori ca s m iai n
pace?
Tony pricepu aluzia i se opri. Cnd se ridic n
picioare zmbea.
Asta-i o idee grozav. Cred c ies afar i exact
asta o s fac.
i scoase cheile de la main din buzunarul de la
blugi, dar cnd le nvrti pe deget se schimb la fa.
M doare teribil ce se ntmpl cu tine i cu
Sydney, Nick.
Nick l privi, apoi se uit n alt parte.
i pe mine.
SYDNEY SE LUPTA cu o nou criz de nevralgie i
cifrele de culoare aurie de pe ecranul calculatorului i
jucau prin faa ochilor. i scoase ochelarii i i frec

baza nasului dup care se aplec i opri calculatorul.


Apoi se ridic i trase storurile la fereastr, ca s mai
reduc din lumina soarelui de amiaz.
Deodat se auzi la u o-btaie uoar i capul lui
Jenny se ivi n crptura uii.
Hei. Sunt atei. Unde-i Marg?
A trebuit s se duc la banc. Cum a fost
azi?
Grozav. Avem un profesor de mate foarte
simpatic. Am fcut cum mi-ai spus i i-am spus c am
meditator aa c mi-a transmis programa.
Zmbi i se strmb apoi.
Acuma tiu ce nu tiu.
n ochii lui Sydney apru o uoar bucurie.
Unii oameni triesc o via ntreag fr s tie
ce nu tiu.
Profund gndire, Sydney. Adnc.
Fata ddu drumul la clan i lu o min serioas.
Ceea ce vrei s-i ndosariez e aici n cutia asta
de pe biroul lui Marg?
Da, te rog. i te deranjeaz dac te rog s uzi
i florile?
Ctui de puin.
Telefonul din biroul cellalt sun i Jenny fugi.
Rspund eu. S spun c eti aici?
Noteaz cine este i ce vrea. Am avut destule
telefoane pentru ziua de azi.
M-am prins.
Sydney o urmri, cu o strngere de inim.
Fuseser i zile bune dar fuseser i zile rele, ns n
linii mari, Jenny ncepea s-i refac viaa. Norm
demarase procedura de preluare n custodie i, dac
mama adevrat nu face contestaie, Sydney ar putea
deveni tutorele lui Jenny peste cteva sptmni.
Apoi, se gndi Sydney i zmbi, ar putea s-i
schimbe oficial numele n Foster. Trebuia s
recunoasc c se simise puin vinovat c a contribuit

i favorizat acest mic scenariu. Mai mult avea un


sentiment ciudat de cte ori cineva i vorbea despre
Jenny folosind numele de Jenny Foster. Cnd afl i c
Cord era numele tatlui ei vitreg, atunci vinovia se
dovedi mai slab dect justificarea.
Sydney nchise ua i se ntoarse la birou.
Durerea surd din fundul ochilor crescu. Era caraghios.
Viaa lui Jenny se recldea n timp ce viaa ei se
destrma. Scena final cu Nick sfiase attea straturi
de pansament de pe rnile cele vechi, nct rana
rmsese acum deschis. O lovise aa cum nu o mai
fcuse pn acum, mai mult, o fcuse s se simt o
zdrean i o persoan terminata. Atunci cnd se
ntoarse la caban i vzu c el a plecat, o apuc un
tremurat care nu o prsi timp de o or, ns ea era
acum mai uurat c scpase de umilina de a-l privi n
ochi.
Dar ceea ce o enerva cel mai tare era c se
simea att de neajutorat. Dup ce a prsit strada,
ea ncepuse s-i construiasc baricade psihice,
separnd viaa ei cea veche de cea nou. Separase cu
un zid pe tnra adolescent care fusese exploatat,
manipulat i umilit i acum devenise o femeie
priceput n afaceri, sigur de ea i stilat.
Acuzaiile fcute de Nick ddur totul peste cap.
El nlturase toate straturile protectoare pe care i le
concepuse ea i, ca urmare, ea trebui s priveasc cu
curaj acea parte din experiena ei pe care, timp de
aproape o jumtate din viaa ei, o fcuse uitat. Ceea
ce o durea cel mai tare era ns acuzaia lui c ea nu
ar fi fcut nimic pentru a reface relaia dintre ei. i
durea cu att mai mult cu ct avea dreptate.
Ea nu dorise s afle povestea prostiturii ei i de
aceea se folosise de acest argument ca s nu mearg
la doamna doctor Brown. Adevrul ns era c nu voia
ca s rite groaza pe care ar resimi-o dac ar apuca-o
pe acest fga. Folosise gelozia i furia lui Nick ca pe

un paravan n spatele cruia s se ascund, un motiv


ca s nu spun nimic. i permisese s cread c el
purta toat vina relaiei lor deficiente cnd, de fapt, i
ea era la fel de vinovat.
Dar ceea ce i dduse lovitura final i care se
dovedi fatal a fost modul deschis n care el i-a vorbit
despre comportamentul ei sexual. Era adevrat ea
nu se considera demn de considerare cnd era vorba
de viaa ei sexual. Dac ar fi fost rugat ca s dea o
definiie n imagini a relaiilor sexuale, ea ar fi
prezentat o adolescent, care sttea goal pe pat ntro camer ntunecoas, creia i se poruncea s se
mite, s nu vorbeasc, creia i se spunea c e de
datoria ei de fat s satisfac necesitile tatlui ei. i
fcea grea s se gndeasc c asemenea imagine
oribil s-ar putea compara cu aceea n care era ea cu
Nick. El i distrusese toate proteciile i i dezgolise cea
mai ascuns ruine i, din cauza asta, ea nu-l mai
putea ierta vreodat.
Sydney, a venit Tony.
Sydney nu avea nici un chef ca s stea de vorb
cu Tony. Era prea epuizat emoional ca s doreasc
s mai stea de vorb cu cineva. Oft puternic i se uit
la Jenny.
Hai, las-l s intre.
Se auzir voci i apoi rsul lui Jenny, apoi lony
intr n birou cu un mic cadou frumos mpachetat.
Hei, Sydney. Cum mai merge?
Ea se sfor s zmbeasc.
Merge. Te-ai refcut dup cltorie?
Zmbi.
Nu am avut vreme s-mi desfac valiza, dac
m nelegi.
i oferi pachetul.
Am gsit chestia asta amestecat printre
ciorapii murdari de la fundul valizei, i am vzut c ora
scris pe el numele tu.

Pentru prima dat n ultimele zile, Sydney fu cu


adevrat amuzat.
Cltoreti des cu ciorapii murdari?
El rse i se ntinse pe unul din fotoliile de piele.
Riscurile meseriei.
i prinse minile dup ceaf i fcu cu capul spre
pachet.
L-am vzut la o cas de amanet i m-am gndit
la tine.
Fu micat de atenia lui.
Eti foarte drgu.
Zmbi iar.
Cred i eu. Deschide-l.
Sydney desfcu pachetul cu mini tremurtoare
i apoi deschise cutia din interior. Cnd ddu la o parte
pnza protectoare, iei la iveal o figurin de animal.
Era un unicorn din alabastru, nalt cam de zececinsprezece centimetri, fixat pe un suport de abanos i
se cunotea dup meteugul cu care era lucrat c era
o pies veche. Animalul era un cal n atac, al crui cap
se arcuia ca s se fereasc; nrile sale fremtau i
micarea era redat cu asemenea for nct silueta
avntat
prea
aproape
vie.
Lucrtura
era
meteugit, rednd fora fizic n mod brutal i
aducnd la via bucata aceea alb de piatr cu o furie
nestpnit. O fcu s se gndeasc la Nick.
E frumoas, Tony.
ncntat de rspunsul ei, Tony mai privi o dat
statueta.
M bucur c-i place. Am considerat c are
ceva deosebit.
Ea o aez pe bucata de lemn lustruit de la biroul
ei, mngind liniile agresive.
Mulumesc.
i eu dumneavoastr.
El se afund i mai mult n fotoliu, privirea lui se
ntuneca pe msur ce o privea.

Nick poate fi dur uneori, dar dac asta te


consoleaz, s tii c sufer foarte tare n acest
moment.
Sydney i lu iute mna de pe statueta de
alabastru, ncruciindu-i apoi braele. n inima ei simi
o durere cumplit i ea strnse mai tare braele ca s-o
mai domoleasc. Vocea ei era tensionat i aspr.
Te rog, Tony. Nu vreau s discut despre
povestea asta.
Nici nu credeam aa ceva. Nu tiu ce s-a
ntmplat ntre voi. Tot ce mi-a spus el este c este
convins pn n mduva oaselor c el este de vin.
Tony se ridic din scaun i se apropie de ea, cu
minile bgate n buzunare, n timp ce-i studia cu
atenie faa.
Are nevoie de tine, Sydney. l cunosc bine pe
Nick. El are o contiin solid de catolic, i nu se va
apropia de tine, numai ca s nu te fac s suferi. i nar mai putea s-i ierte din nou acest lucru.
Privi n jos.
El este foarte exigent cu sine.
Ea se ntoarse, atingnd uor cu degetul forma
arcuit a gtului unicornului. Vocea ei era ncrcat de
durere.
Nu are de ce s se simt vinovat. A fost un om
cinstit.
Tony i muc buza de jos, netiind ct du
departe s mearg sau s vorbeasc.
tiu c vei gsi resurse ca s-l ieri, Sydney
Deoarece el singur nu se va ierta niciodat. Acum se
ndreapt cu toat viteza spre un drum nfundat i
dac nu va fi oprit n vreun fel, nu va mai rmne
nimic care s mai poat fi salvat.
Apru capul lui Sydney i ochii ei i fixar chipul.
Ce vrei s spui cu asta?
Tony o privea att de direct nct o enerv.

Nick a avut nite necazuri cu un traficant de


buturi alcoolice, acum civa ani. i-a nvins pasiunea
i de atunci nu a mai pus gura pe butur. Acum a
czut iar n aceast patim i dac mai continu mai
bine s-l mpucm noi, ca s ncheiem cu suferina lui.
Sydney se cutremur i faa i se albi tare. Felul n
care se exprimase el o fcu s se ngrozeasc.
Sydney, nu vreau s dau vina pe tine. Eu in la
gagiul sta. Dar dac s-ar termina, gata, s-a terminat.
Vreau numai ca s gsii o cale pentru ca amndoi s
ncheiai, s nceteze odat cu ura pe care o manifest
fa de el nsui.
Sydney nu rspunse. Nu putea. Durerea era prea
mare. Pentru ea prpastia devenise de netrecut. Se
formase prea mult dispreuire de sine i ruine n
aceast prpastie. i ea proceda cum considera mai
bine nchizndu-se n ea.
Dar telefonul care l-a primit n noaptea aceea de
la Catherine Brown o fcu s neleag c face aceeai
greeal cu Jenny ca i cu Nick evita problema n loc
s o discute, i Jenny nelesese lucrurile greit.
Psiholoaga i dduse telefon deoarece Jenny devenise
foarte preocupat din cauza lui Nick. Jen avea impresia
c ea era de vin c Nick nu mai venea pe la Sydney n
ultima vreme. Cnd doamna doctor Brown a ncercat so fac s vorbeasc despre acest fapt, ea ncepuse s
ocoleasc subiectul i s devin agitat. Din cauza
asta obiectivul fiecrei sesiuni de terapie a trebuit s
fie modificat dramatic i Catherine a nceput s se
gndeasc dac nu cumva este ceva ntre Jenny i
Nick.
Lucrul care o tulbur cel mai tare pe Sydney a
fost c nu i dduse seama de aceste evoluii, dei ar
fi trebuit. i va trebui s stea de vorb cu fata. Nu mai
tia de unde s gseasc curaj i pentru discuia asta.
Fata sttea pe pat i-i fcea leciile. Ridic puin
capul la venirea lui Sydney n camer.

Salut. Ai citit cumva cartea S ucizi o pasre


cnttoare?
Da.
Drgu poveste. Am crezut c o s m
plictiseasc, dar nu, mi-a plcut.
Sydney se rezem de tocul uii i o studie norios
pe fat. nsui faptul c o iubea att o uimea uneori.
Nu ar fi crezut c poate simi aa ceva pentru copilul
altcuiva.
Se adun toat ca s treac la subiect.
A sunat doamna doctor Brown. Mi-a spus c
iti foarte frmntat de faptul c eu i Nick ne-am
desprit.
Faa lui Jenny deveni rigid i ca semn de
neascultare i pironi ochii n carte.
Este problema noastr, Jenny. Tu n-ai nimic de
a face cu asta.
Urm o linite ndelungat. Apoi Jenny nchise
cartea cu zgomot i o arunc deoparte.
Haide, Sydney. Pe cine vrei tu s pcleti?
Dac nu m-a fi mutat la tine, el ar fi fost i acum
mpreun cu tine.
Sydney nu gsi cum s nege acest lucru. Dac nar fi venit Jenny, Nick nu ar fi fost forat s-i
lmureasc sentimentele, dar fata nu avea nici un
amestec n treaba asta. Sydney se uit n tavan,
ncercnd s-i stpneasc lacrimile. Dac n-ar fi fost
aa de la, nu s-ar fi ntmplat toate aceste necazuri.
nghii cu greutate.
Nick m-a prsit pentru c am refuzat s m
ocup de anumite treburi, pentru c m tot feresc de
adevr pentru c m sftfcKbingur c acele lucruri
nu exist. El m-a forat s vd asta limpede i mi-a
spus nite lucruri care m-au durut i atunci eu am
plecat. Nu Nick m-a prsit ci eu am plecat. Eu.
Jenny se ls pe spate i se uit la Sydney, cu o
expresie de revolt pe figur.

Ce fel de lucruri?
Sydney i ocoli privirea.
Probleme personale.
Vrei s spui sexuale.?
Da.
i el te-a fcut s te simi ca o crp?
Sydney respir profund i apoi o privi n ochi.
Nu-i ceea ce crezi tu, Jen. Ani de zile am trit
cu gndul c adolescena mea nici nu a existat, c nu
reprezint o parte din ceea ce sunt eu astzi. El ns
m-a fcut s neleg c acea parte din viaa mea m
afecteaz i acum cnd sunt matur.
Jenny se uit la ea, cu dispre n priviri.
Haide, Sydney. Nu-i mai lua aprarea. E i el un
fel de lichea. Dac ar fi aa, de ce nu este acum aici?
Cu o limpezime extraordinar ea nelese ce se
petrecea. Tony considera c Nick era de vin, Jenny
avea aceeai prere. l considerau vinovat i asta era o
greeal. Mare greeal. Ea l acuzase c fcea la fel
fa de ea.
Incapabil s mai fac fa realitii, ea prsi
camera fetei. Ajunse n camera ei mai nainte ca s fin
covrit de emoii i nu mai auzi nimic n afara
zgomotelor propriului ei plns.
Nu auzi paii uori din faa uii, nu-i auzi cum MI
deprteaz, i nici nu auzi zgomotul fcut de Innny
cnd prsi apartamentul.

Capitolul 14
MNA LUI NICK TREMURA pe cnd turna
coninutul sticlei de Scotch n chiuveta de la buctrie,
mirosul lichidului de culoarea ambrei i irita stomacul.
Briza serii care ptrundea prin fereastra deschis i
rcorea corpul transpirat; atept puin ca s-i treac
ameeala, nainte de a arunca sticla la gunoi. O
apucase pe drumul sinucigailor i avusese nevoie de
o scuturtur brutal ca s-i r'evin. n dimineaa
aceea nu fusese n stare s fac vreun exerciiu pe
care cu sptmni n urm l fcea fr probleme.
Tony avea dreptate dac nu i revenea, o s
ajung n cteva sptmni s foloseasc iar dou
bastoane. Era cam prea mult de suferit pentru o
proast dispoziie.
Deschise robinetul i se stropi cu ap rece pe fa
i-i clti gura, scrbit de el nsui. Era un nenorocit i
un cap prost. Dar va supravieui n ciuda prostiei lui.
Va reui s triasc i fr ea. i puse miinile pe
mas i nchise ochii, lsndu-se cuprins de un
sentiment de regret. Mcar de i-ar fi domolit
temperamentul lui sangvin. Dac ar fi tratat altfel
lucrurile. Dar n-a fcut-o, i acum nu-i mai rmsese
dect o via fr sens.
Se ridic i expir puternic. O s supravieuiasc.
Dac o s reziste n urmtorii patruzeci de ani, pe
urm se va obinui.
O btaie n u sparse tcerea i el oft
exasperat. Ultimul lucru de care mai avea nevoie era
s dea ochi cu alt fiin uman. i lu bastonul i
porni spre intrare, gndindu-se c oricine ar fi se va
plictisi de ateptat i va pleca mai nainte ca el s
ajung la u. Sforndu-se s rmn ct de ct
civilizat, deschise ua.

Nu se gndise la cineva anume, dar n orice i uz


nu se ateptase s o vad pe Jenny. Ea l privea, cu un
dispre vizibil n ochi. Nu avea de gnd s suporte i
dispre. Avea prea multe pe suflet acum.
Ce vrei?
Ea i rspunse agresiv.
Ce-i pas.
Trecu pe lng el, aruncndu-i sacul pe un
scaun, apoi se ntoarse s-l priveasc n ochi, cu nite
ochi dispreuitori.
Eti un mizerabil.
Lui Nick i veni s zmbeasc. Cel puin acum
loat lumea l considera la fel. nchise ua n urma ei,
lAr s i mai acorde vreo atenie ct timp travers
camera. Avea nevoie de vizit mai mult de o groaz.
Nu mai avea energie i putere s fac altceva, aa c
se trnti pe sofa, cu spatele sprijinit de braul lateral.
Ce ai s-mi spui?
Ea i propti minile n olduri i l strfulgera din
priviri, plin de furie.
De unde ai atta nerv, Nick? Frumos i ade s
te consideri att de grozav nct nu ne lai i pe noi
ceilali s fim mai detepi.
Simi din nou o uoar ameeal, din cauza lipsei
de mncare i de prea mult butur, aa c i ls
capul pe spate, privind atent la fata din faa lui. Vocea
lui avea un ton sever.
Nu tii ce cred eu, Jenny. Crezi c tii, dar de
fapt nu tii.
Pe cine vrei tu s pcleti? Nu sunt chiar aa
de proast. tiu c tu crezi c Sydney i cu mine am
ajuns s facem trotuarul pentru sex. Dar nu acesta
este adevrul. Doar aa ca s tii, nu a fost nimic
distractiv sau amuzant acolo.
Am lucrat douzeci de ani n poliie tiu
despre ce este vorba.
Ce spui?

Chiar aa. M-ai acuzat de judecat pripit Mie


mi se pare c i tu ai unele preri pripite.
l privi fix, parc i mai sczuse din agresivitate.
i vr minile n buzunarele de la blugi, dar nu mai
nainte ca el s vad cum i tremurau. Cteva
momente ea nu mai spuse nimic, dar atunci cnd
ncepu s vorbeasc era gata-gata s plng.
S-ar putea s tii situaia, dar nu tii cum este
cnd o trieti. Nimeni nu tie nainte de a se trezi
acolo. Pe strzi nu mai ai nimic, i tu tii asta. Nimnui
nu-i pas dac trieti sau dac mori. l situaia devine
att de cumplit c nici nu mai al curajul s te uii la
tine nsui. i ajungi s speri c se va ntmpla o
minune, c o s apar cineva care te va iubi cu
adevrat, cineva care te va smulge din noroi, cineva
care te va face s te simi din nou curat. Dar n
adncul contiinei tale tii precis c aa ceva nu se
ntmpl niciodat. i nu e zi de la Dumnezeu n care
s nu-i doreti s fi fost altcineva.
l privi cu ochi prea maturi, deziluzionai, n timp
ce-i scpar cteva lacrimi pe obraji.
Te simi ca o bucat de carne. Caui s te mini
c nu i se ntmpl nimic, n timp ce te afli sub un tip
transpirat, care geme, i care se agit pentru c i
place s se culce cu fete tinere. nvei s te
deconectezi, s te convingi c nici nu eti acolo. Dar n
adncul contiinei, nu ai cum s scapi de nfiorare.
Eti pur i simplu revoltat de ceea ce faci, nu mai poi
s te mai supori pe tine nsi. i n mintea ta se
amestec toate gndurile, dar tu nu tii c asta se
datoreaz faptului c tot ce ntlneti n vlua ta este
bolnav i ncurcat. i bagi n cap c nu poi face nimic
pentru propriul tu trup, c este acolo tocmai pentru a
fi folosit de oricine este mai mare i mai tare ca tine.
Nick i ntoarse privirea n alt parte ca s nu
vad durerea sufleteasc din ochii fetei. i ceea ce l
lilgea cel mai tare era c tia c fete de genul lui Jenny

deveneau victime care i suportau rnile, rni nire


ptrundeau n adncul sufletului. Aceste victime MI
alegeau cu condamnri pe via, nu profitorii, nu
nenorociii ca tatl vitreg.
Linitea se instal ntre ei ca o perdea groas. Nu
avea ce s spun ca s schimbe lucrurile, nu avea ce
s spun ca s-i uureze chinul i scrba pe care a
trit-o Jenny i alte sute de fete ca ea. Totul era ca un
comar de dimensiuni infinite.
Vocea ncordat i tremurat a lui Jenny sparse
linitea.
Sydney i-a spus ceva despre mine?
El fcu un efort s-o priveasc n ochi.
Da.
Dar, despre ea i-a povestit ceva?
Rspunse linitit.
Nu.
Simi c ncep s-i tremure picioarele, aa cfl
Jenny se aez pe scaun, i terse faa, apoi i prinse
minile ntre picioare.
Nu i-a povestit nimnui adevrul. Mie mi-a spus
pentru c i-a dat seama c altfel n-a fi crezut c m
poate nelege.
Nick ezit privind-o fix. Nu era sigur c va suporta
adeverirea bnuielilor lui. Cnd vorbi, n cele din urm,
simi o ghear n stomac.
Sydney a fost violat cnd era nc un copil?
Jenny ddu din cap.
Da. De tatl ei, ceea ce face lucrul i mal grav.
De data asta senzaia de vom din stomac nu mai
era legat de butur. Atept s-i treac, apoi vorbi
cu o voce aspr.
A vrea s tiu ce i-a spus ea, Jenny.
Ea l privea ncremenit, simindu-se undeva ntre
onestitate i naivitate, dup care inspir profund i
privi n jos.

A crescut la Winnipeg. Tatl ei era un


comerciant cu amnuntul, sau ceva de genul acesta,
care lucra la Camera de Comer i alte chestii de
astea. Aveau o cas mare, muli bani Sydney
mergea la coal particular, purta uniform i toate
celelalte. Mama ei a murit cnd ea avea unsprezece
uni, de o hemoragie la cap sau ceva de acest fel. De
ulcl ncolo au nceput necazurile.
Nick nchise ochii i strnse din dini. Nu oredea
c va mai avea tria s asculte mai departe.
Zi mai departe.
Asta-i tot ce tiu.
Urm o lung pauz, dup care Jenny vorbi din
nou, cu o voce tremurat.
Mi-a spus c nu a mai povestit istoria asta
nimnui, pentru c tia c nimeni nu o va crede.
Acum douzeci i ase de ani cine ar fi crezuto? Mai ales c venea dintr-o asemenea familie. Dac iar fi spus lui, acum cinsprezece ani, nici el nu ar fi
crezut-o.
Nick?
Cu o figur ocat, Nick se uita la ea, lomarcnd
tonul ei uor ezitant. Ateapt s vad ce va spune.
Ea se chirci n scaun, privind n jos n timp ce
sttea cu braele prinse ntre genunchi.
Ce s-a ntmplat de fapt ntre tine i Sydney?
El sesiz n ntrebare ezitarea ei.
Nu are nici o legtur cu tine, Jenny. A fost o
problem numai ntre mine i Syd.
n vocea ei apru o nuan de remucare.
Dar, dac n-a fi fost eu, nu s-ar fi ntmplat.
El expir cu un oftat i-i rezem capul de braul
spfalei.
Nu, s-ar fi ntmplat Jen. S-a mai ntmplat i
uit dat. i urma s se ntmple iar.
O vreme ea nu rspunse nimic, apoi vorbi cu o
ngrijorare care o fcu s se crispeze.

O s te mai ntorci?
Nu cred.
Ridic ncet capul cu ochii plini de lacrimi.
De ce nu?
Pentru c ea nu mai vrea s m vad.
Ba vrea. E nefericit i arat groaznic.
El o privi, n ochii lui apru o licrire de durere.
Dar ea nu mai vrea s m vad n ochi. Nu vrea
s vad adevrul despre o mulime de lucruri, Jenny. i
unul dintre aceste lucruri sunt chiar eu. Tu te-ai
hotrt s-i priveti trecutul n fa, s te ocupi de el,
dar Sydney nu o face. i ct vreme face aa nu se va
schimba nimic.
i terse faa, ns ochii rmaser triti.
M simt ca o proast.
Privirea lui Nick deveni mai omeneasc.
De ce?
Pentru c am crezut c ea este att de
nefericit din cauza ta. i voiam s acuz pe cineva. Mam acuzat pe mine nsmi. Am crezut c din cauza
mea tu nu mai vii pe la noi.
El o privi atent, cu o privire plin de comptimire.
De ce nu-mi spui ce te frmnt de fapt?
Alte lacrimi aprur pe obraji, dup ce le terse,
ea i puse la loc minile ntre genunchi.
La nceput am fost geloas pe tine. mi doream
s cazi ntr-un ru. Nu-mi plcea cnd te vedeam cu
Sydney.
Gura lui Nick schi un zmbet iar ochii i sclipir
veseli.
Poate c ne-ai fi fcut un serviciu dac m
fceai harcea-parcea.
Pe chipul ei apru un zmbet care fu ns imediat
urmat de alte lacrimi.
Pe urm m-ai scos din belea la coal, i eu mam simit jenat c am fost att de egoist.

Nu eti egoist Jenny. Eti puin dezorientat.


i asta nu este cine tie ce mare crim. Dezorientarea
este caracteristic creterii.
Ea continu s vorbeasc n oapt, de parc nici
nu l-ar fi auzit.
Apoi Sydney mi-a spus c n-ar fi ru s iau un
pisoi, i Malcolm mi-a spus c tu i-ai dat ideea ca s
m mut la ea. i am nceput s m gndesc c am
putea fi ca o familie adevrat.
Lui Nick i se puse un nod n gt i el privi n alt
parte. O familie adevrat. Durerea brusc deveni att
de profund i de puternic nct i tulbur vederea.
Pierderile se dovedeau tot mai mari.
ntunericul puse complet stpnire pe camer i
Nick se mic un pic. Se simea ns upuizat, nct abia
se mai mica. Se ntinse i aprinse lampa de la capul
sofalei. O studie pe fata din faa lui.
Nu trebuie s te nvinoveti de ceva, Jenny,
spuse el calm. Diferendul dintre mine i Sidney este
vechi este chiar de mai nainte de naterea ta.
Ea oft adnc i-i ridic capul.
i atunci de ce m simt att de vinovat?
El schi un zmbet scurt.
Adolescenii n general se simt vinovai. Asta
aste caracteristica lor n via.
i ea zmbi uor.
Da, bine.
Nick i ncruci braele pe piept i o privi fix.
Sydney tie unde te afli acum?
Nu.
El privi la ceas.
Atunci mai bine chem un taxi i te duc acas.
S-a fcut trziu.
Arta mult prea maturizat pentru vrsta ei.Oft.
Pot s iau un autobuz.
Nick i apuc bastonul i se ridic n picioare.
Dumneata, domnioar, o s iei un taxi.

Abia cnd taxiul ajunse n faa uii i fatu sttea


la u, Nick nelese tragedia faptului c fusese prsit.
Se privir ochi n ochi.
Ai grij de ea, Jen. Ea o s aib sigur nevoie de
tine.
Ea nghii cu greu.
tiu.
Jenny se uit n alt parte, cu ochii plini do
lacrimi.
A fi vrut s te ntorci.
Nick i ntinse braele i cuprinse tocul uii, apoi
se uit de-a lungul coridorului. Rspunse cu o voce
aspr.
Nu pot.
SYDNEY STTEA N BIROU ncercnd s-i nving
disperarea care o stpnea. Era ora zece i jumtate i
Jenny nu venise acas. nchise ochii, strduindu-se s
gndeasc cu calm. Trecuse o orii de cnd descoperise
c Jenny nu era n camera el, Nu era nici la Malcolm,
nu era nici la Casa Blairmore Nu avea nici cea mai
vag idee unde ar putea fi.
Dac se gndea mai bine i era clar c Jen tie s
se descurce. Doar cunoscuse strada i tia sft
supravieuiasc. Dar de fiecare dat cnd i spunen
fata n-are ce s peasc, i amintea de caverna HM de
beton de sub pod i devenea iar ngrijorat.
N-ar fi trebuit niciodat s-i explice lui Jenny
situaia lui Nick. Nu acum cnd avea problemele astea
cu el. Nu se putea nici mcar gndi la el fr ca s nu
o apuce disperarea.
Privi pentru a suta oar la ceas. Mai ateapt o
jumtate de ceas dar dup aceea o s sune la Tony.
Cum o s reueasc ns s mai stea nc o jumtate
de or fr s nnebuneasc, asta era alt problem.
Simi c ceva moale i cald i mngie gleznele i
cnd Sydney se uit n jos, avu un zmbet uor la

vederea pisoiului. l puse pe umr i aa i mai trecu


ngrijorarea. Pisoiul era nc acolo i asta nsemna c
Jenny se va ntoarce n definitiv.
Apsndu-i obrazul cu blnia cea cald, Sydney
i mngie blana mtsoas.
Unde o fi ea acum, Zdrean? Nici mcar nu
tiu unde s-o caut la ora asta.
Travers camera de zi i iei n balcon ca s se
uite pe strad. Poate c Jen a ieit s se plimbe de-a
lungul cii pentru biciclete, pe malul rului, l'oate c
sttea adunat acolo undeva n ntuneric, inutnd s-i
limpezeasc gndurile. Sydney se plimba prin camer
innd pisoiul ca o mam, n timp ne acele ceasului ei
artau cum trece n mod insuportabil secund dup
secund.
Exact la unsprezece fr un sfert se auzi cheia
u. Ls pisoiul jos i porni ntr-acolo, cu inima la
uur.
Ajunsese pe coridor cnd Jenny intr pe u. I ata
se uit la ea, cu o expresie misterioas n timp i o
nchidea ua. Arunc sacul de coal pe jos, apoi se
uit la Sydney. n vocea ei se simea un ton
provocator.
Nu m ntrebi unde am fost?
Sydney era aa de uurat c venise acas nc
se simea ameit. tiind ns c relaia ei cu fata era
acum destul de ncordat, ea alese un ton calm.
Credeam c tu o s-mi spui.
Jenny i ncruci braele pe piept i ls capul
ntr-o parte, cu brbia scoas n afar i cu o privire
care arta c nu este dispus s fie nelegtoare. Lui
Sydney i veni s rd cnd recunoscu atitudinea lui
Jenny, era exact atitudinea ei atunci cnd devenea cu
adevrat ngrijorat.
Brbia lui Jenny se mai ridic un pic.
Am fost la Nick.

Sydney o privea ncremenit, ocul rpindu-i i


puinul ro pe care-l mai avea n obraz.
Ce ai fcut?
Jenny o privi la fel de fix la rndul ei.
Am fost la Nick.
Fata se ls pe un picior i adopt un ton
acuzator.
Am crezut c el este vinovat de toate. Am
crezut c a fost numai greeala lui.
Sydney se ntoarse brusc. Jenny lu n brae
pisoiul i o urm n camera de zi care era n semi ntuneric.
Dar, oricum nu este numai greeala lui, nu-i
aa Sydney?
Sydney se opri n faa uii curii interioare, cu
braele mpreunate. Ultimul ei refugiu era iuat cu asalt
i se simi cuprins de team. i aminti de clipa n
care tatl ei venise la ea pentru prima dat i cum
plngea, chircit n debara n stare de oc, suferind
dup mama ei care murise.
Am crezut c i eu voi deveni cineva ca tine, se
auzi vocea din spatele ei. Dar nu mai vreau, Sydney.
Tu te temi s discui deschis despre problemele grave.
Este la fel ca atunci cnd, fiind nc copil, te temi de
ntuneric i tot imaginezi c ncolo se ascunde ceva
teribil. Dar nu de asta te temi tu cu adevrat. Te temi
pentru c tii c eti singur de tot. Chiar vrei s-i
petreci restul vieii singur i n ntuneric, Sydney? Sau
preferi s ntinzi mna noaptea i s gseti pe cineva
lng tine?
Cuvintele erau tioase ca o lam de ras, sfiind
ultimul vl care ascundea adevrul. Sydney nchise
ochii, dndu-i seama ct de greit i-a jucat rolul n
via. S-a cufundat n ntuneric, nfricoat de umbre,
temndu-se s caute alturi, de fric s nu dea peste
cine tie ce. Dar totui, dac o s ntind mna, va da
oricnd peste Nick. Vor fi nervi i durere i momente

cnd ea va fi zguduit de ceea ce i se ntmplase. Dar


el n-o va prsi niciodat. El va fi ntotdeauna cldura,
puterea, sigurana ei. i ea nu va avea nimic de fcut
dect s ntind mna. Dar n-a fcut-o. i nici pe el nu
l-a fcut s-o fac.
NICK SE OPRI n faa intrrii blocului, era att de
obosit, nct abia mai putea s stea n picioare. Cut
cheile n buzunar, ncercnd s nu se gndeasc la
durerea din picior. tia c va regreta modul acesta de
autopedepsire la care se supusese cu ocazia terapiei.
Dar dac ar fi primit cte un dolar pentru fiecare regret
trit, n special n legtur cu Sydney, ar fi avut nevoie
de o ntreag camer undo ; s-i pun.
i regretele devenir tot mai multe i mul
frecvente dup vizita lui Jenny din noaptea trecuin :
Rmsese treaz mai toat noaptea, cu gndul Iu
Sydney i la suferinele care i croiser viaa i Iu rnile
pe care le cptase ca urmare a lor. i dintre toate
lucrurile pe care le regreta, ruinea care o apsa pe ea
era pe primul loc. Ea nu ar fi trebuit sA suporte singur
toat aceast ruine.
Apuc bastonul i porni pe coridor spre
apartamentul lui, chiptnd mai tare ca de obicei. O
s plteasc scump aceast chinuire suplimentarfi de
la sal. Dar nu durerea era cauza strii Iul < interioare
frmntate. Ci imagini cu o Sydney ngrozit, atunci
cnd avea unsprezece ani; asemenea imagini i sfiau
inima. i faptul c i el contribuise la alte suferine ale
ei i accentua starea de sufertin. Crease o prpastie
de netrecut. Ea nu putea veni la el i nici el nu avea
cum s mai ajung pn la ea. i de aceea resimea o
durere care l rodea pe dinuntru.
Fr s se gndeasc la zvcnirile muchilor lui,
Nick i rezem bastonul de old i deschise ua de
apartament, gndindu-se cu team la dup-I amiaza

aceea. Avea tot timpul s se gndeasc j numai la


problemele acestea.
Zumzitul frigiderului era singurul zgomot care
tulbura linitea apartamentului. Nick nchise ua i
arunc sacoa sport pe jos, epuizat n aa hal, nct de
abia mai putea merge.
Cnd ajunse la ua de la dormitor, simi c mai
este cineva acolo i i se strnse tot stomacul. O
recunoscuse. nchise ochii, inima i btea cu
n*;omenea for nct i se tie respiraia i e! ncerc
goneasc acest senzaie. Nu putea s fie adevrat. Ea
nu putea s vin la el.
Dar ea venise.
Sttea la fereastr, cu faa ei palid i chinuit,
marcat de o frmntare care era aproape fric. Nick
e uita uimit la ea, fiecare muchi i era ncordat.
Salut, Nick.
l cuprinse o amoreal n trup care era att de
puternic nct nu mai reui s-i rspund. Se simea
lovit n punctul cel mai sensibil aa c se ndrept r.pre
pat, avnd nevoie de ceva mai solid dect bastonul lui.
Prezena ei neateptat l zguduise mai mult
dect orice altceva, i nu tia cum s reacioneze mai
departe. Lu cadrul pentru gimnastic de deasupra
patului, apoi se uit spre ea. Faa lui devenise ca de
piatr, aa era de ncordat.
Era sigur c ea plnsese i durerea din ochii ei l
fcu s se nfioare.
Ea deschise gura ca s vorbeasc, dar n loc de
cuvinte i scp un hohot de plns i privi n alt parte,
n timp ce mna cu care i tergea lacrimile i tremura.
Durerea intens l paralizase atunci cnd o privise cum
se zbucium, dorea s mearg la ea i aceast dorin
aproape c l ddea peste cap, pentru c n acelai
timp se temea c la prima lui micare ea va pleca iar.
Atept sub imperiul unei tensiuni care devenise att

de mare nct el avea impresia c se va sparge n


buci.
Ea trase cu putere aer n piept i-l privi, n timp ce
lacrimile i curgeau de-a iungul obrazului.
Nick, dac eu...
Vocea ei se ntrerupse din cauza unui plns
nervos. Ea i ntoarse privirea cutnd s se abin,
cutndu-i cuvintele. Inspir din nou din toatn
puterea i l privi cu nite ochi cuprini de team.
Dac am s m programez la doamna doctor
Brown, vii i tu cu mine?
Se simi cuprins de o emoie att de rscolitoare
i se apropie de ea. Vocea i era gtuit de emoie
nct de abia reui s spun:
Vino aici, Sydney.
ntinse braele spre ea, pierzndu-i orice control
de. sine atunci cnd o simi n braele lui. i lipi faa de
gtul ei i o strnse cu putere n brae. Vocea i se
frnse atunci cnd i opti rguit.
Da, sigur c da. Oricnd doreti.
Ea se lipi de el, scuturat de un plns violent iar
Nick, zguduit, nchise ochii lui ndurerai, cutnd s-i
risipeasc teama, cutnd la rndul lui alinarea. S-a
rentors la ei. Asta este tot ce conteaz. S-a rentors.
Sydney sttea lipit de el i simea cum o
prsesc toate senzaiile de vin, de ruine, de fric pe
care le adunase n adncul sufletului ei de atta
vreme. Dorind s-i dea toat mngierea pe care i-o
putea oferi, Nick o apuc de olduri i o lipi i mai
strns n mbriarea lui.
Dar n momentul n care trupurile lor se lipir din
nou, ea simi c se aprinde iar. Era ca i cum
deschiderea ei emoional a desctuat o dorin
disperat. Din strfundurile ei izbucni un sunet grav i
chinuit. i eliber capul din strnsoarea lui i i gsi
gura, srutndu-l fierbinte, profund i cu disperare
nct rspunsul lui Nick fu imediat. El se pierdu la

atingerea oldurilor lor, i mormi numele i o nlnui


nu braele simindu-se strbtut de dorin ca de un
fulger.
Avea senzaia c i vor ceda picioarele, i
desprinse gura i-i spuse respirnd cu greutate.
Syd Dumnezeule. Trebuie s m aez.
Ea scoase un sunet disperat, se lipi i mai strns
de el, iar vocea ei era gtuit i grbit.
Nu. Nu m lsa. ine-m, Nick. Te rog.
i ddu seama ct de lipsit de aprare se
simea ea, i ca urmare n el aprur instinctele
protectoare. Inima i btea nebunete, braele lui o
cuprindeau ct mai strns posibil, iar vocea Iui era
aspr dar i tandr n acelai timp.
Bine, drag. Bine.
Nu tia cum de mai gsise for n el, dar reui
cumva s o trag pe pat lng el, fr s slbeasc o
clip strnsoarea braelor.
Ea tremura, ocat i pierdut, lacrimi mari i
curgeau pe obraji, n timp ce el o inea ct mai strns,
cutnd s-o aline. Numai c Sydney nu dorea s fie
alinat. Ea voia acum o tromb de flcri. Unghiile i se
nfipser n spinarea lui, i l inu strns de ea,
sufocndu-l cu dorina ei aprins.
Iubete-m, gemu ea. Te rog, iubete-m.
Nick nchise ochii i expir cu violen, contient
de semnificaia acestei rugmini. Se simea cuprins
de bucurie, de uurare i de exaltare, i ceruse s-o
iubeasc. i o s-o fac, ct vreme ea era att de
surescitat i de dornic nct s n-o mai intereseze
nimic altceva. Sufocat de emoie, el i opti numele i o
trase sub el.
Degetele lui se nfipser n prul ei, i apuc capul
i i lipi gura de a ei. O clip ea ncremeni, apoi se
nsuflei. i eliber braele din strnsoarea lui, l
cuprirse de spate, apropiindu-l cu o disperare
frenetic. Gura ei deveni deodat moaie, dar rspunsul

ei l fcu s se simt ca prins de febr. Asemeni unui


om mort de foame, ei fcea apel la toate resursele lui,
nct tot trupul i era strbtut de frisoane pe msur
ce sruturile ei fierbini l trgeau tot mai adnc spre
dorina nebun de a o poseda. Gustul ei, deliciul
snilor ei apsai pe pieptul lui, senzaia corpurilor lor
fierbini i lipite, declan n interiorul lui o foame care
devenea tot mai mare i care l arunc pe Nick ntr-un
foc din care nu era dect o singur soluie de scpare.
n timp ce ea se frmnta sub el, prin mintea lui
cuprins de febr trecu i o und de gndire raional,
neles ce fcea de fapt. Ea a cerut. Ea avusese
ncredere n el. Acum era rndul lui s-i arate ce poate.
De data asta totui era numai i numai pentru
satisfacia ei.
Fr s mai gndeasc la dorinele propriului
trup, el se concentr numai asupra persoanei ei. Ea
depise momentul n care cerea ceva, nici mcar nu
mai spunea nimic, lsndu-se prad doar simurilor
primordiale. El o srut din nou, oferindu-i tot ce-i
putea oferi. Cu o delicatee deosebit el i desfcu
cureaua pantalonilor ei i apoi bluza, dup care nchise
ochii, lsndu-se prad senzaiilor oferite de pielea ei
la atingerea degetelor lui. i o iubi srutnd-o,
mngind-o, aducnd-o ntr-o stare tot mai agitat,
pn cnd ea nu mai putu s se abin s nu ipe.
Trupul ei se arcui sub atingerea minii lui, fiind
strbtut de un tremur care se manifesta repetat, cu
o for devastatoare.
Simind i el c este cuprins de emoii tot mai
puternice, Nick o apropie i mai mult, fr s se
gndeasc la durerea care se manifesta jos.
nghii cu greu, i ndeprt firele de pr de pe
fa, dup care o srut delicat, plin de tandree. O
iubea. Nu ncetase nici o clip s-o iubeasc. Numai c
acum dragostea lui era fr nici o condiie i el avea

senzaia c ceva negru i greu se ridicase de pe inima


lui.
ncerc s scape de aceast presiune din piept
lundu-i faa n mini i o privi n ochi. Ochii ei erau
necai n lacrimi, dar frica nu se mai cunotea, pe
chipul ei se citea altceva, ceva ce nu l linitea ns. i
terse lacrimile cu degetul cel mare, zmbindu-i
delicat.
Doamne ct te iubesc.
Ea ncerc s-i rspund, dar i tremurau buzele i
izbucni n lacrimi. El o srut din nou, apoi i rezem
uor capul de gtul su, vorbind pe un ton tandru.
Sst, draga mea. Las-m s te in aa.
Ea sughi uor i l inu i mai strns n brae,
cuprinzndu-i gtul.
Nick, sunt aa de speriat.
Nu trebuie. Cum simt eu, nimic nu se va mai
schimba de acum ncolo. Nimic. O s rezolvm totul
mpreun.
Simea cum ea ncearc s-i stpneasc
lacrimile i o mngie pe spate, cutnd s-o
liniteasc.
Fii linitit. Eti epuizat i ai avut o zi teribil de
grea azi. i avem tot restul vieii timp ca s stm de
vorb.
Te iubesc aa de mult.
tia ce avea ea nevoie s aud, aa c ridicndu-i
brbia cu mna i spuse uor.
tiu.
O srut pe ochi, apoi o cuprinse mai bine n
brae. Ea avea nevoie de mngiere delicat acum, i
el era bucuros c putea s-i ofere aa ceva. tia c ea
l iubete. i hotrrea de a lupta cu trecutul arta n
ce msur avea acest sentiment.
Ea se mic i ncerc s ridice capul.
El o mpiedic.

Sst, Syd. Stai cu ochii nchii i linitete-te.


Las-m s m bucur c stai la mine n brae. Avem
atta timp n faa noastr.
Nick o mngia ncet pe spate, optind ncetior
cuvinte de mbrbtare n prul ei mtsos,
bucurndu-se de plcerea de a o ti n siguran n
braele lui.
Simi cum se relaxa ncetul cu ncetul i acum
respiraia ei devenea mai profund i mai regulat.
Zmbi trist. Nu se ateptase s o liniteasc aa de
repede. O srut uor pe cretetul capului, apoi o
cuprinse de talie. Nu i ddea seama de ce, dar faptul
c ea adormise n braele lui l fcea s se simt c o
protejeaz mai bine.
Parfumul prului ei l mbta i el ncerc s
ndeprteze
durerea
cauzat
de
dorina
lui
nesatisfcut. Mai putea rbda. Dorea s-i acorde un
timp n care ea s-i revin, s devin suficient de
ncreztoare nct s doreasc s fac dragoste pentru
c simea ea nevoia, nu ca s-l mulumeasc pe el. n
ochi i apru o sclipire vesel. Spera totui, din toat
inima, s reziste.
Razele de soare ptrundeau prin fereastr,
deplasndu-se foarte ncet de-a lungul patului, n timp
ce Nick continua s-o in n brae i simea cum l
cuprinde un sentiment de mulumire cald. Pentru
prima oar de cnd revenise ea n viaa lui, el se jndi
la viitor. i aduse aminte de comentariul lui Jenny c ei
formeaz o adevrat familie. i plcea Ideea.
Oft i o srut pe Sydney foarte uor pe cap,
dup care privi la ceas. Era ora dou. O inea aa de
dou ore. I se pruse c trecuser doar cteva minute.
Se mic puin, simind c l strfulgereaz o durere
ascuit n picior. ndoi piciorul cutnd s uureze din
durere, dar i ddu seama c dac nu se ridica puin o
s fie i mai dureros. Urmrind atent ca s n-o
trezeasc, i retrase uor braul apoi se deprt puin

de ea i se ntinse dup baston. Muchii coapsei se


strnser dureros atunci cnd el se ls cu toat
greutatea pe un picior; njur n barb. Aa i trebuie
dac se poart ca un tmpit.
Privi spre pat. Dac era ceva ce nu dorea nici n
ruptul capului, era s nu o lase s se trezeasc
singur, dar nici nu voia s o deranzeje. Se decise s
mearg la buctrie i s-i lase un bileel lui Jenny.
n drum spre dormitor observ lng u o pung
de plastic de la un magazin universal. Singurii care mai
aveau cheia de la apartament erau Tony i Sydney, i
de unui dintre ei era sigur. Nu tia ce s cread
desprte cellalt. Lu punga i se uit nuntru. Gsi o
cutie cu suc de mere i o pungu cu gogoi care nu
prea preau proaspete. Pe o pung din hrtie maro
mai era i un bileel.
Nick,
Am trecut s te sci, dar s fiu al naibii dac nu
era un Mercedes alb parcat n spate. Aa detectiv
pasionat cum sunt, am adunat doi i cu doi i am vzut
c fac patru. (N-a fi un pescar fericit dac a ti c am
greit socoteala). n orice caz, nu o s to duc pe calea
pierzaniei dac o s-i las puin ampanie, dar nu mi
pot permite s iau i icre negre, Momentul ns merit
s fie srbtorit. Aa c, bea, mnnc i fii fericit. Nu
lsa frimituri n pat i nu uita c ne vedem la biseric.
Eu o s fiu acela care va sta la dreapta ta cu o floare
roz la butonier.
Nick nghii cu greu. Fuseser prea multe ocazii
cnd contase pe Tony la greu i el era ntotdeauna
chiar lng el. Era micat chiar mai mult dect i
plcea s recunoasc, aa c ls bileelul ndrt n
pung i o porni spre dormitor. Cel puin, se gndi el

trist, nu era pizza dubl cu brnz i nici dou Cola


calde.
Intr n dormitor, puse punga pe noptier, apoi
privi la femeia care dormea. Era ceva n nfiarea ei
care i trezea un sentiment protector. Prul ei rvit,
buzele ei ntredeschise, cearcnele din jurul ochilor,
vulnerabilitatea total afiat de poziia n care
dormea. tia c ea trecea printr-o ncercare cumplit,
dar chiar dac ar fi ca el s mearg n patru labe, el o
s fie mereu lng ea. i cu ajutorul lui Dumnezeu, ea
o s nvee i cum s se ierte pe sine.
O iubea aa de mult i simea nevoia slbatic s
o ating, nct i lu cteva fire de pr de pe obraz.
Doamne, ea era totul pentru el. Indiferent dac i
ddea sau nu seama de acest lucru, ea reprezenta
totul pentru tot restul vieii lui.
Ea oft i se ntoarse pe spate, artndu-i
plintatea snilor. i atunci dorina, pe care o tot
amnase, se aprinse n mruntaiele lui. Avuseser
ntta grij ca s se stpneasc nct el nu o vzuse
niciodat n ceva mai strveziu dect pijamaua de
mtase. i se abinu ct putu ca s nu o dezveleasc
mai mult. Dorea s-i admire trupul gol n pat, o dorea
fierbinte i frenetic la dispoziia lui, dar cel mai mult
dorea ca s i dea nc timp. i stpni pulsul greu din
partea de jos i o mngie tandru pe obraz cu dosul
palmei. Ea oft iar, i se ntoarse cu faa spre cldura
atingerii lui, apoi ochii ei clipir des.
i zmbi adormit i-i puse mna peste mna lui.
Hei, noroc.
El se aplec i-i srut fruntea.
Noroc.
Micndu-se cu lentoarea caracteristic celui care
abia s-a trezit, ea l cuprinse pe dup gt.
Cum de te-ai deteptat?
El nu voia s-i spun despre picior.
I-am lsat lui Marg un mesaj pentru Jenny.

Ea l srut pe brbie, cldura suflului ei l


mngie pe piele i Nick se lupt cu sine ca s-i
stpneasc pornirile.
Ct e ceasul ? ntreb ea.
Vocea lui Nick era anormal de hrit.
Trecut de trei.
Ea se undui ca o pisic care cerea s fie
mngiat, ls capul n jos i-i opti la ureche,
Hai n pat.
Nick nchise ochii, tiind c ar trebui s reziste
acestei tentaii, tiind ns c nu va reui. Ls s-i
cad bastonul i o cuprinse pe dup umeri alunginduse lng ea. Mai nainte ca s reueasc s-o lipeasc
de el, Sydney ncepu s-l mngie n susul coapsei. Lui
Nick i se opri respiraia i toi muchii si devenir
ncordai la atingerea umflturii din dreptul fermoarului
lui. Mna lui Sydney ezit o clip ct timp ea inspir
adnc.
Ai vrut s te fereti de mine, Nick.
El i puse mna peste mna ei, oprind-o, pielea
lui devenise att de sensibil nct avea senzaii de
foc.
Sydney, este n regul...
Ea i mic mna mai jos i l mngie, fcnd s
l strbat un fior prin tot trupul.
Nick, taci acum.
Felul n care i spusese l fcu s izbucneasc ntrun rs nebun, dup care se rostogoli ntr-o parte
trgnd-o dup el.
Doamne, ce gur poi s ai.
Ea se ridic ntr-un cot, srutndu-l uor, ca o
boare.
Am, i am de gnd s-o folosesc.
El expir puternic ca s evite s nu geam.
Ea continua s-l srute delicat, cuprinzndu-i
brbia n mn.

O vreau toat, Nick, opti ea tremurat. Vreau .


s stau o or n pat cu tine.
i plimb gura de-a lungul maxilarului lui, lsnd
cu limba o dr umed pe piele, apoi i srut urechea,
cldura suflrii ei l aduse ntr-o stare de hipersensibilitate.
Vreau s m iubeti pn cnd n-o s mai tiu
de mine. Vreau s...
Cnd termin de spus tot ce dorea de la el i tot
ce dorea s-i fac ea lui, Nick era aa de cufundat n
eveniment nct n-ar fi observat nici dac ar fi
mrluit o ntreag armat prin camer. innd-o sub
el, ptrundea ntre coapsele ei, iar din pieptul lui se
auzea un sunet care era ntre geamt i rs. i gsi
gura.
Taci, femeie, murmur el, umezindu-i buzele cu
limba lui, i ocup-te puin de srutul sta, vrei?
MULT, MULT VREME dup aceea, Nick se liniti.
Zcea cu braele n jurul ei, sub greutatea trupului ei
care rmsese singurul lucru care i mai inea lipii
unul de cellalt. A fost att de slbatic i de frumos i
al naibii de arztor. Spre sfrit simi c se
dezintegreaz i ea a trebuit s se ocupe cum o fcea
altdat, dar de data asta nu mai avea nici o
importan. De data asta ea atinsese momentul
absolut mpreun cu el i nu se mai abinuse. Nu se
mai abinuse nici mcar o clip.
Se ls s respire n voie oftnd zgomotos, n
timp ce o mngia pe spatele ei gol, delectndu-se de
senzaia pe care i-o ddea aa cum sttea culcat pe
el, adornd intimitatea erotic dat de faptul c nc
mai era n interiorul ei. Ar fi stat aa nc douzeci de
ani.
i ddu seama c i ea este la fel de epuizat ca
i el, aa c i mic capul i o srut pe obraz.
Te simi bine? ntreb el.

Era cu faa lng gtul lui, dar el simi c ea


zmbete.
Nu cred c o s mai fiu n stare s mai merg de
acum ncolo.
Zmbi i el i-i ls capul lng al ei.
Bine, dar s nu contezi pe mine.
Ba ai i fcut-o. i nc am fost la mari nlimi
i de attea ori c le-am pierdut irul.
Cuvintele ei i fcur efectul, deoarece el o
cuprinse pe dup mijloc, n timp ce cu cealalt mna
se pierdu n prul ei culcndu-i capul mai aproape de
el.
Te iubesc, Syd.
i ea i rspunse .exact ceea ce atepta.
tiu.
Minute n ir nici unul din ei nu mai scoase o
vorb, apoi Sydney i ridic uor capul cu o umbr de
ezitare n ochi.
n privina vizitei la doamna Brown... ai vrea s
te mui la mine pentru o vreme?
El i zmbi cu mult tandree.
N-am vrut ca eu s fiu acela care s spun
asta, dar n generai soii i soiile locuiesc mpreun.
Ea l privi fix, apoi nghii cu greu.
Nick, nu trebuie s...
O opri s mai spun un cuvnt.
Ba da. Nu m mut n alte condiii.
i mngie prul de dup ureche, atingnd-o
delicat i plimbndu-i mna lene.
tiu c nu eti nc decis, Syd. Dar, te rog s
m crezi, am lsat toate problemele n urma mea.
Acum mai trebuie ca i tu s faci la fel i voi fi alturi
de tine orict de lung ar fi comarul. O s facem fa
mpreun i o s fiu lng tine ca lipit, dac vrei.
n ochii ei aprur lacrimi i buzele i tremurau.
Nick i terse lacrimile i-i zmbi.

i vreau s facem o nelegere. Suport toate


cheltuielile dac mi desfaci toi nasturii tia afurisii.
Rse cu hohote.
Bine, s-a fcut.
i trase capul spre el i o srut.
i s tii c a fost recunoscut oficial logodna,
Tony ne-a lsat un cadou.
Sydney i ridic iute capul i privi n jos spre el.
Cnd?
n ochii lui apru o lumini ireat n timp ce o
mngia pe buza de jos.
n timpul dup-amiezii.
Cnd auzi rspunsul Iui, Sydney se opri din
lcrimat i se uit fix la el, apoi simi cum roete i
nchise ochii.
Vai, nu se poate. Nick zmbi.
Ce s-a ntmplat, Syd? Te-ai emoionat un pic?
Ea ls s-i scape un geamt uor, jenat, i se
ls pe o parte.
O s-l omor.
Nick se aez i el pe o parte, cu mna sub cap.
Uit-te n punga de pe mas.
Sydney se uit la el iscoditoare, apoi se nfur
cu cearaful. Privirea lui deveni mai blnd. Mai
demult, se gndi el, crezuse c ea se ferea ca s-o vad
goal, dar acum i ddea seama c ea era, fr s-i
dea seama, ruinat de propriul ei trup. i asta era
nc o problem de care va trebui s se preocupe ca s
o schimbe.
Ateapt amuzat ca ea s desfac punga. Ea se
ncrunt i se uit spre el.
Gogoi i o cutie cu suc de mere?
Nick se ntinse i-i aranj la spate cearaful.
Vezi c e i un bileel.
O urmri pe cnd l citea, ateptndu-se s o
vad zmbind. Dar cnd ea i ridic ochii i se uit la

el, ochii ei erau plini de lacrimi. Atunci el o cuprinse din


nou n brae, trgnd-o lng el.
Nu plnge, Syd. El acum o fi pe la localul
Pete*s Pizza, ncntat de isprava lui.
Ea zmbi printre lacrimi i-i atinse gura cu degete
tremurnde.
De data asta o s-o facem, ce zici?
El i plimb ncet mna de-alungul maxilarului ei,
cuprinzndu-i cu o privire de o infinit delicatee toat
faa, trecnd uor cu buzele peste buzele ei.
Da, i rspunse cu o convingere de
nezdruncinat, o s-o facem.
O cuprinse cu braele n timp ce o srut apsat,
dorind s se topeasc n fiina ei, dorind ca ea s se
piard n labirintul sufletului lui. Umbrele trecutului nu
aveau cum s-i mai sperie. Trecuser de strzile de
foc. De acum n faa lor se deschidea o alt via.

Epilog
PARFUMUL UNEI DUMINICI din luna aprilie trecu
prin ua deschis care ddea spre patio i aerul plin de
miresmele pmntului umed btut de razele soarelui
se amesteca cu un gust al prafului adunat dup o iarn
prelungit.
Nick sttea rsturnat pe sofa i se uita spre
balcon, cu degetele pe piept, ntr-un gest lene n timp
ce cu o privire amuzat urmrea pe cei patru de jos
cum discutau aprins un moment al jocului de pietre.
Zmbi. Se simea ca un unchi mulumit de sine.
Trecuse un an de cnd Sydney revenise n viaa
lui, un an de descoperiri dureroase, de analize i
compensri, un an cu attea suiuri i coboruri c
nici nu le mai inea minte. Dar n ciuda tuturor acestor
lucruri, era mai fericit dect i-ar fi nchipuit vreodat
c ar putea fi posibil.
El i Sydney erau acum cstorii de apte luni,
cu dou sptmni n urm terminaser i cu adopia
lui Jenny, i ncetul cu ncetul se implica tot mai mult n
afacerile lui Sydney iar ea tot mai puin. i pe
ansamblu ei deveneau o familie tot mai unit. Avea
senzaia c parc toat experiena lui fusese pn
atunci un joc de puzzle mprtiat i c acum piesele
jocului fuseser puse la locul lor, rezultnd un
ansamblu complet. i se simea al naibii de bine.
Faa lui se destinse cnd l vzu pe Tony cum se
juca cu prul soiei lui i cum ea riposta lene. Nu-i
venea s cread ct de mult se schimbase. Cu un an n
urm un asemenea gest nu s-ar fi putut face. Acum ea
era mult mai linitit, aa cum se i vedea n felul n
care vorbea i aciona i chiar i dup felul n care se
mbrca. i de aceea era teribil de mndru de ea.
Femeia lui trecuse prin multe.

La nceput i-a fost tare greu, atunci cnd a mers


prima dat la doamna doctor Brown. Nenumrate
nopi dup aceea ea plngea n braele lui, fuseser i
momente cnd devenea att de nervoas nct nu
suporta pe nimeni n jur, dar cu ajutorul doctoriei
psiholog ea reui s depeasc toate momentele
grele. Se nsntoea. ncet dar sigur.
Mai era i Jenny cea drgu. Momentele critice
trecuser, ncrederea ei era acum restabilit i naviga
prin via cu avntui unui copil care fusese lsat ntr-o
sal de jocuri mecanice cu buzunarul plin de fise. Era
ca o boare de aer proaspt. Ceea ce era foarte
interesant era atitudinea ei de protejare a lui Syd, mai
ales cnd Syd trecea prin mici crize. Jenny se lupta cu
ea, dar atunci cnd trebuia s fie dur, devenea tare
ca o stnc. Si aa tnr cum era, tia s priveasc
lucrurile drept n fa i o fcea i pe Sydney s fac la
fel.
O urmrea, amuzat, cum joac pietre. Avea o
minte ca o capcan din oel. Era n stare s spun
uitndu-se numai la faa lui Malcolm c i blocase orice
micare cu o manevr complicat a pietrelor
numerotate.
Vocea doamnei maior Henderson i ntrerupse
gndurile.
E grozav Jenny, nu-i aa?
Nick se uit n ochii femeii n vrst.
Ne ine treji, asta-i sigur,
Ochii ei sclipir de mulumire i ddu din cap
nelegtor.
De asta sunt sigur.,
i potrivi mai bine andrelele pentru croetat, apoi
se uit iar la Nick.
Sydney ncepuse s-mi spun la buctrie, dar
a venit Jenny i n-a mai putut s termine. Ce a spus
Jenny la coal despre tine?

Nu am tiut nimic pn sptmna trecut. Am


fost la ntlnire cu prinii i unul din profesori s-a
comportat de-a dreptul ciudat. Noi nu am neles
despre ce este vorba, aa c am ntrebat-o, mai trziu,
pe Jenriy. Se pare c profesorul fcuse mare caz de
faptul c ea a lipsit de la coal n ziua n care ne-am
cstorit. El credea c ea a chiulit i era destul de
furios. Ea i-a spus atunci c a lipsit pentru mama c i
cu tatl ei s-au cstorit. Fr alte explicaii, scurt.
Doamna maior rse.
Bun replic, Jenny.
Nick i ls capul pe sofa, privind cu drag la fiica
lui adoptiv.
Cu ea viaa e mai interesant. Seara trecut a
venit cu cteva prietene i am auzit-o pe una dintre
ele c a ntrebat-o cum de ni se adreseaz nou cu
Nick i Sydney. Jenny a ridicat brbia i i-a aruncat
privirea aceea grea pe care i-a perfecionat-o n
ultima vreme, l-a spus c e o caraghioas cum s ne
numeasc mami i tati? Sydney s-a abinut att de
tare ca s nu izbucneasc n rs, nct era ct pe-aci s
i se fac ru.
Doamna maior zmbi, i vocea ei cpt un ton
cald, nelegtor.
Pentru ea este deosebit de important faptul c
acum are o familie. Ea mi-a spus c dirigintele de la
coal a spus c seamn ntr-adevr cu mama ei, dar
c ochii sunt ai tatlui ei cu siguran. Pentru ea a fost
de o mare importan faptul c exist aceste
asemnri. n felul acesta, cred c ea se simte i mai
apropiat de voi.
Vocea lui Nick era sugrumat de emoie.
Ei, drept s-i spun, pentru noi ea este o fat
cu adevrat deosebit. Cnd ai grija unui copil capei o
cu totul alt viziune asupra vieii.
Iar Sydney este att de fericit.
Da, este.

De jos se auzi un strigt iar Jenny o rupse la fug,


n timp ce n urma ei Malcolm i Tony aruncau cu
pietre de remi. Ea i apra capul cu minile, rdea i
se ferea de pietrele care veneau spre ea.
Uf, suntei nite ghinioniti nenorocii.
Tony o mpinse n joac i ea czu grmad.
Ai triat, tipo. Nimeni n-a ctigat pn acum
de trei ori la rnd, fr s trieze.
Jenny rse provocator cnd se ridic de jos.
Hei, recunoate c joc mai bine ca tine, asta-l
tot. i aa i merii pentru c ai ascuns amndoi
jokerii.
Sydney se ridic i-i ls pe cei trei s se
cioroviasc mai departe. Rdea i i sclipeau ochii
atunci cnd privi spre Nick i se strmb scurt la el.
Acum c a izbucnit rzboiul, cred c este
momentul strategic s m uit la friptur.
Doamna maior Henderson ls croetatul i se
ridic.
M duc eu, drag. Tot am pus i ceainicul la foc
pentru un ceai.
Sydney se opri n faa lui Nick. Tonul vocii ei
devenise blnd i senzual atunci cnd ntinse braul pe
sofa, dup care se aplec i i ddu un srut uor.
Artai foarte bine, domnule Novak.
El zmbi i o apuc pe dup gt, reinndu-i capul
n timpul srutului.
Dar dumneavostr doamn Novak, tii c
artai acum foarte sexy? i murmur el la ureche.
Simi cum o trecu un fior i nchise apoi ochii. O
aps puin de ceaf i o srut mai apsat, gustul
gurii ei i accelr extraordinar pulsul. O vreme Sydney
rmase aa apoi respir adnc i se deprt de el. n
glasul ei se simea o not de umor atunci cnd l
srut iar.
Eti la fel de ru ca i fiica ta, nu joci cinstit.
Tu ai nceput.

Sydney rse tare i-i rezem capul lng capul


lui.

Mai bine nu ncerca s m provoci, Nick. Nick o


inu mai strns de ceaf, iar vocea lui cpt un ton
grav.
Fii linitit, nu este doar o provocare. Inspirnd
adnc ea se eliber din strnsoarea lui.
Cred, spuse ea sacadat, c ar fi o idee foarte
bun dac m-a duce s vd cum st friptura.
El o ls s plece de nevoie, cutnd s-i
domoleasc sentimentele fremttoare care l
acaparaser. Dup apte luni, nc nu se sturase de
ea. Dar se va ocupa el mai trziu de problema asta.
Cnd vor pleca toi i vor fi singuri n dormitor
atunci vor putea termina ceea ce au nceput acum. Tot
ce mai trebuia s fac este s urmreasc
desfurarea evenimentelor. Tot? Drace, pe cine
ncerca el s pcleasc? Pn atunci s-ar putea s nu
mai fie n stare nici mcar s lege dou vorbe.
SYDNEY VENI N DORMITOR aproape de miezul
nopii. Nick se bgase deja n pat i sttea cu o mn
sub cap i cu cealalt pe piept. O privea cum ieea din
baie, cu fiecare nerv din trupul lui ncordat la
maximum. Sperase c nu va sta toat noaptea la baie.
Zmbea. Apruser multe schimbri i la el,
schimbri n condiia fizic. Folosea tot mai rar
bastonul i concentrarea i coordonarea de care putea
beneficia erau mult mai mari. Mna lui stng
ajunsese la stadiul c era n stare s bat la main, i
fora fizic a minii crescuse considerabil. Mai
rmsese nc problema impotenei lui. Erau multe
semne pozitive, dar erecia complet rmsese
imprevizibil i necoordonabil. Aspectele legate de
imprevizibilitate, recunoscu el ngndurat, ofereau ns
unele sperane n ceea ce privete viaa sexual. Dup

cum se exprimase Sydney, profitau la maximum de


cte ori li se ivea ocazia.
Atenia lui Nick se concentr asupra ei din clipa n
care ea ieise din baie; inima lui btea cu putere. Ea
purta acum vechea lui pijama i indiscutabil era ceva
erotic n contrastul dintre partea de sus, rigid,
scrobit i picioarele ei lungi, lungi.
El atept pn cnd ea se apropie de pat dup
care i spuse cu un ton imperativ i gros.
Renun la cma, Syd.
Ea l privi, oprindu-se pe loc, apoi n ochi i apru
un regret.
Nu.
El o urmri din priviri, cu ochi care fumegau.
Dac nu arunci acum cmaa, o avertiz el
ncet, am s-o sfii n buci. i nu prea se gsesc
cmi din astea prin magazine.
Ea l privi un moment, cu un zmbet provocator n
priviri, apoi cu o ncetineal calculat descheie primul
nasture. Nick o privea cu atta atenie la fiecare
micare nct aproape c uitase s mai respire.
Doamne, femeia asta tia cum s-l tortureze, s
coboare iadul peste el. Nu o scp din ochi ct timp ea
execut scena dezbrcatului, ct se poate de ncet,
contient de efectul devastator al acestui ritm. Inima
lui btea ntr-un ritm nebunesc atunci cnd ea ls s i
se vad umerii i ncet ls s cad cmaa de-a
lungul minilor, lsnd s se vad centimetru cu
centimetru pielea ei minunat. Nick simi c mai este
puin i va muri prin asfixiere atunci cnd cmaa
alunec pe lng snii lui Sydney i czu pe podea la
picioarele ei.
Eliberat de suferina ateptrii, Nick lu o gur
zdravn de aer asemenea omului care se neac. O
apuc apoi de ncheietura mini i o trase peste el.
Ce vrei s faci, s m termini de tot?

Ea l apuc cu amndou minile de cap, se aez


comod cu coapsele ntre picioarele lui, dup care l
srut
de-a
lungul
gtului
cu
o
delicatee
nnebunitoare.
Am vrut numai s fiu sigur c mi vei acorda
atenie.
Drept urmare se auzi un rs exploziv,
cutremurtor din partea lui.
Doamne, femeie. Toat ziua ai avut parte de
atenia mea.
i mic picioarele, ca s stea mai bine lng
coapsele ei, apoi i lu capul n mini i o inu aa n
timp ce-i plimbe limba de-a lungul buzei ei inferioare.
Se anun o noapte lung, dur i umed, aa
c fii pregtit.
O strbtu un fior atunci cnd el veni sub ea, cu o
micare la fel de ncetinit, de caracteristic i de
erotic cum fcuse i ea. Vocea ei tremura.
Nu se poate s ne grbim puin?
Prul ei aluneca printre degetele lui atunci cnd
el i trase n jos capul, buzele lui i atingeau buzele ca o
boare.
Cum spui tu. Numai ajut-m, Syd. Ajut-m s
rezist toat noaptea.
Ea tremur din nou i orice gnd din mintea ei se
sparse n mii de uci. El o iubea. O va iubi pn la
moarte i chiar dincolo de moarte. Ea era a lui.
Noaptea le aparinea n ntregime. i umbrele
trecutului dispruser pentru totdeauna.
Sfrit