Sunteți pe pagina 1din 123

AGATHA CHRISTIE

CIANURA SCNTEIETOARE
Rosemary
Ce pot s fac s alung amintirea din ochii mei?
ase persoane se gndeau la Rosemary Barton care murise cu aproape un
an n urm

CARTEA NTI
Capitolul I
Iris Marle
Iris Marle se gndea la sora ei, Rosemary.
Timp de aproape un an ncercase n mod deliberat s alunge gndul de
la Rosemary. Nu voise s i aduc aminte.
Era prea dureros prea groaznic!
Faa albastr, cianotic, degetele care apucau convulsiv
Contrastul dintre asta i vesela i drglaa Rosemary din ziua
precedent M rog, poate nu chiar vesela. Avusese grip, era deprimat,
drmat Toate astea ieiser la iveal la anchet. Iris nsi pusese
accentul pe asta. Asta justica, nu-i aa, sinuciderea lui Rosemary?
O dat ancheta ncheiat, Iris ncercase n mod deliberat s-i scoat
toat afacerea din minte. La ce bun s-i aminteasc? S uite tot! S uite
toat povestea aia oribil.
Dar acum, i ddu ea seama, trebuia s-i aminteasc. Trebuia s se
gndeasc la trecut S-i aminteasc cu grij orice incident aparent
neimportant
Acea extraordinar ntrevedere cu George de asear necesita o trecere
n revist.
Fusese att de neateptat, att de nspimnttoare! Ia stai chiar
fusese att de neateptat? Nu existaser indicii anterioare? nchistarea tot
mai crescnd a lui George, atitudinea lui distrat, gesturile lui inexplicabile
Ei bine, ciudenia lui era singurul cuvnt potrivit! Toate ducnd la acea clip
din seara trecut cnd o chemase n birou i luase scrisorile din sertarul
biroului.
Aa c acum nu avea ncotro. Trebuia s se gndeasc la Rosemary
s-i aduc aminte.
Rosemary sora ei
Cu o senzaie de oc, Iris i ddu seama brusc c era pentru prima
dat n viaa ei cnd se gndea la Rosemary. Adic, se gndea la ea n mod
obiectiv, ca persoan.

ntotdeauna o acceptase pe Rosemary fr s se gndeasc la ea. Nu


te gndeti la mama ta, sau la fratele tu sau la sor sau la mtu. Ei exist
pur i simplu, necontestai, n acele relaii.
Nu te gndeti la ei ca persoane. Nici mcar nu te ntrebi cum sunt.
Cum fusese Rosemary?
Asta ar putea acum foarte important. O grmad de lucruri ar putea
depinde de asta. Iris se duse cu gndul n trecut. Ea i Rosemary n
copilrie
Rosemary fusese mai mare cu ase ani.
Revzu crmpeie din trecut Fulgerri rapide Scurte scene. Ea,
copil, mncnd pine cu lapte, iar Rosemary, important cu codiele ei,
fcnd lecii la o mas.
La mare, ntr-o var Iris invidiind-o pe Rosemary care era mare i
tia s noate!
Rosemary plecnd la internat, venind acas n vacane. Apoi ea la
coal, iar Rosemary la Paris, pentru nisare. Rosemary colri; stngace,
numai brae i picioare. Rosemary nisat ntorcndu-se de la Paris cu o
elegan nou, ciudat i uluitoare, cu glasul catifelat, graioas, cu o siluet
unduitoare, cu prul castaniu, cu nuane roii i aurii i ochii mari, strjuii de
gene negre. O fptur tulburtor de frumoas, adult, ntr-o altfel de lume!
De atunci nainte se vzuser foarte puin, diferena de ase ani
spunndu-i pe deplin cuvntul.
Iris era nc la coal, Rosemary n toiul unei stagiuni. Chiar i atunci
cnd Iris venea acas, distana rmnea. Viaa lui Rosemary era una de stat
n pat pn trziu dimineaa, prnzuri fugare cu alte debutante, dans n
majoritatea serilor din sptmn. Iris sttea n clas cu Mademoiselle,
mergea la plimbare n parc, lua cina la nou i mergea la culcare la zece.
Comunicarea dintre surori se limita la schimburi de fraze precum: Hei, Iris,
cheam-mi un taxi prin telefon, e vorba de un miel, am s ntrzii ngrozitor,
sau, Nu-mi place rochia asta nou, Rosemary. Nu te prinde. E prea
nzorzonat.
Apoi venise logodna lui Rosemary cu George Barton. Agitaie,
cumprturi, ruri de pachete, rochiile domnioarelor de onoare.
Nunta. Mergnd la altar n urma lui Rosemary, auzind oapte: Ce
mireas frumoas!
De ce se mritase Rosemary cu George? Chiar i la vremea aceea Iris
fusese vag surprins. Existau atia tineri interesani care o sunau pe
Rosemsry, o scoteau n ora. De ce s-l aleag pe George Barton, cu
cinsprezece ani mai mare dect ea, amabil, plcut, dar indiscutabil nesrat?
George era nstrit, dar nu era vorba de bani. Rosemary avea banii ei,
ba chiar o grmad.
Banii unchiului Paul
Iris i cercet cu grij mintea pentru a putea face diferena ntre ce tia
acum i ce tia atunci. Unchiul Paul, depild.
Nu i era cu adevrat unchi, tiuse ntodeauna asta; fr s le fost
spuse vreodat n mod clar, ea tia anumite fapte. Paul Bennett fusese iubitul

mamei ei. Aceasta l preferase pe un altul, un brbat mai srac. Paul primise
nfrngerea ntr-un spirit romantic. Rmsese prietenul familiei, adoptnd o
atitudine de devotament platonic. Devenise unchiul Paul, fusese naul primei
nscute, Rosemary. La moartea lui se descoperi c i lsase ntreaga avere
micuei lui ne, pe atunci n vrst de treisprezece ani.
Pe lng frumuseea ei, Rosemary fusese i o motenitoare bogat. i
se mritase eu blajinul i nesratul George Barton.
De ce? Iris se ntrebase atunci i se ntreba i acum: de ce? Iris nu
credea c Rosemary fusese vreodat ndrgostit de el. Dar pruse foarte
fericit cu el i inuse mult la el da, inuse foarte mult la el, asta era clar. Iris
avusese ocazia s tie asta, cci la un an dup cstoria lor, mama lor,
fermectoarea i delicata Viola Marle, murise iar Iris, o fat de aptesprezece
ani, se dusese s locuiasc cu Rosemary Barton i soul ei.
O fat de aptesprezece ani. Iris cuget asupra imaginii ei. Cum
fusese? Ce simise, ce gndise, ce vzuse?
Ajunse la concluzia c Iris Marle fusese nceat ca dezvoltare, o fat
care nu gndise ci luase lucrurile aa cum erau. Avusese resentimente, de
pild, fa de faptul c mama ei era absorbit de Rosemary? Pe total credea
c nu. Acceptase, fr s ezite, faptul c Rosemary era cea important.
Rosemary era ieit n lume rete c mama ei era ocupat, att ct i
permitea sntatea, cu ica ei cea mare. Fusese un lucru destul de resc.
Avea s-i vin i ei rndul ntr-o bun zi. Viola Marle fusese o mam oarecum
retras, preocupat n principal de propria ei sntate, dndu-i copiii pe
mna doicilor, guvernantelor, colilor, dar venic fermectoare cu ei n acele
scurte momente cnd ddea peste ei. Hector Marle murise cnd Iris avea
cinci ani. Cunoaterea faptului c el bea mai mult dect i fcea bine i se
inltrase att de subtil n minte nct nu avea nici cea mai mic idee cum, de
fapt, ajunsese s tie.
Iris Marle cea de aptsprezece ani acceptase viaa ca atare, o jelise n
mod corespunztor pe mama ei, purtase haine negre i plecase s locuiasc
cu sora ei, i cu soul acesteia n casa lor din Elvaston Square.
Uneori fusese destul de plictisitor n casa aceea. Iris nu iei n societate,
ocial, pn n anul urmtor. ntre timp lua ore de german i francez de trei
ori pe sptmn, i participa i la orele de menaj. Erau di cnd nu prea
avea ce face, nici cu cine vorbi. George era amabil, invariabil afectuos i ca
un frate. Atitudinea lui nu se schimbase. La fel era i acum.
i Rosemary? Pe Rosemary o vedea foarte puin. Rosemary era mai tot
timpul plecat. Coafor, cocteiluri, bridge
Ce tia ea cu adevrat despre Rosemary, de fapt? Despre gusturile ei,
speranele ei, temerile ei? nspimnttor ct de puine poi s tii despre o
persoan cu care ai trit n aceeai cas! ntre surori existase foarte puin
intimitate, sau deloc.
Dar acum trebuia s se gndeasc. Trebuia s i aduc aminte. Putea
important.
n mod sigur, Rosemary pruse destul de fericit
Pn n ziua aceea o sptmn nainte s se ntmple asta.

Ea, Iris, nu avea s uite niciodat ziua aceea. Se detaa cu o limpezime


de cristal ecare detaliu, ecare cuvnt. Masa lucioas de mahon, scaunul
mpins n spate, scrisul caracteristic, grbit
Iris nchise ochii i revzu scena n minte
Intrarea ei n camera de zi a lui Rosemary, oprirea ei brusc.
O speriase enorm ce vedea! Rosemary la masa de scris, cu capul lsat
pe braele ntinse. Rosemary plngnd cu suspine adnci. Niciodat n-o mai
vzuse pe Rosemary plngnd, iar plnsul acesta amar, violent, o
nspimnta.
E drept, Rosemary avusese o grip sever. Se ridicase din pat doar de
cteva zile. i toat lumea tia c gripa te las cu o stare de deprimare.
Totui
Iris strigase speriat:
Oh, Rosemary, ce este?
Rosemary se ndrept de spate, i ddu prul negru la o parte de pe
fa desgurat. Se czni s i recapete controlul. Spuse repede:
Nimic, nimic nu te mai holba aa la mine!
Se ridic i, trecnd pe lng sora ei, iei n fug din camer.
Nedumerit, tulburat, Iris nainta spre mas. Ochii ei i zrir propriul
nume scris de mna lui Rosemary. Ii scrisese, deci, Rosemary ei?
Se apropie i mai mult i se uit la foaia albastr cu scrisul mare i
lbrat, chiar mai lbrat ca de obicei datorit grabei i agitaiei din spatele
minii care inuse tocul.
Drag Iris, Nu are rost s-mi fac testamentul din cauz c oricum banii
mei i revin ie, dar a vrea ca anumite lucruri ale mele s e date unor
persoane anume.
Lui George, bijuteriile pe care mi le-a oferit, i caseta mic, emailat,
pe care am cumprat-o mpreun cnd eram logodi i.
Gloriei King, tabachera mea de platin.
Lui Maisie, calul din porelan chinezesc pe care l-a admirat
ntotdeauna
Scrisoarea se oprea aici, cu o mzglitur a tocului, aa cum l azvrlise
Rosemary cnd dduse fru liber plnsului de necontrolat.
Iris sttea n loc mpietrit.
Ce nsemna asta? Rosemary nu avea s moar, nu-i aa? Fusese foarte
bolnav de grip, dar acum era bine. i, oricum, oamenii nu mureau de grip
dei uneori mai i mureau, dar Rosemary nu murise. Acum se fcuse
complet bine, era doar slbit i drmat.
Ochii lui Iris parcurser din nou cuvintele i, de data asta, o fraz iei n
eviden cu un efect care o fcu s tresar: . Oricum banii mei i revin
ie
Era prima dat cnd lua la cunotin clauzele testamentului lui Paul
Bennett. tiuse de cnd era copil c Rosemary motenise banii unchiului
Paul, c Rosemary era bogat n timp ce ea era relativ srac. Dar pn n
acest moment nu se ntrebase niciodat ce avea s se ntmple cu acei bani
la moartea lui Rosemary.

Dac ar fost ntrebat ar rspuns c presupune c aveau s-i revin


lui George ca so al lui Rosemary, dar ar adugat c prea absurd s cread
c Rosemary ar muri naintea lui George!
Dar iat c era scris negru pe alb, chiar de mna lui Rosemary. La
moartea lui Rosemary banii i reveneau ei, Iris. Dar nu era oare ilegal? Soul
sau soia obin banii, nu sora. Doar dac, desigur, Paul Bennett stipulase asta
n testamentul lui. Da, asta trebuia s e. Unchiul Paul spusese c banii
urmau s-i revin ei dac Rosemary murea. Asta fcea ca lucrurile s e mai
puin nedrepte
Nedreptate? Cum de-i venise n minte cuvntul sta? Considera c era
nedrept c Rosemary s moteneasc toi banii unchiului Paul? Presupuse c,
n adncul suetului ei, trebuie s simit asta. Era nedrept. Erau surori, ea i
Rosemary. Amndou erau copiii mamei ei. De ce s-i lsat unchiul Paul toi
banii lui Rosemary?
Rosemary avea ntotdeauna totul!
Petreceri i toalete i tineri ndrgostii de ea i un so care o adora.
Singurul lucru neplcut care i se ntmpl lui Rosemary fu c fcuse
grip! Ba i asta nu durase mai mult de o sptmn!
Iris ezit, stnd n picioare lng birou. Foaia aceea ar vrut
Rosemary s-o lase acolo s-o vad servitoarele?
Dup un minut de ezitare, o lu, o mpturi n dou i o strecur n unul
din sertarele biroului.
Fu gsit acolo dup fatala petrecere aniversar, i fu adus ca o
dovad n plus, dac mai era nevoie de o dovad, c Rosemary fusese ntr-o
stare depresiv dup boal, i c era posibil ca nc de atunci s se gndit
la sinucidere.
Deprimare dup grip? Acesta fu motivul invocat la anchet, motivul la
a crui stabilire ajutase mrturia lui Iris. Un motiv nepotrivit, poate, dar
singurul disponibil i, ca atare, acceptat. Fusese o grip rea n acel an.
Nici Iris, nici George n-ar putut sugera vreun alt motiv Atunci.
Acum, gndindu-se n urm la incidentul din pod, Iris se mir c putuse
s e att de oarb.
Toat povestea trebuie s se desfurat sub ochii ei! Iar ea nu vzuse
nimic, nu observase nimic!
Mintea ei sri repede peste tragedia de la petrecerea aniversar. Nu
era nevoie s se gndeasc la asta. Asta trecuse gata! S lase la o parte
groaza din ziua aceea i ancheta i faa schimonosit a lui George i ochii
nsngerai. S treac. Direct la incidentul cu cufrul din pod.
Asta fusese cam la ase luni dup moartea lui Rosemary.
Iris continuase s triasc n casa din Elvaston Square. Dup
nmormntare, avocatul familiei Marle, un btrn domn afabil, cu o chelie
strlucitoare i ochi neateptat de istei, avusese o ntrevedere cu Iris. i
explicase cu o claritate admirabil c, n baza testamentului lui Paul Bennett,
Rosemary i motenise averea urmnd ca dup moartea ei aceasta s revin
copiilor ei. Dac Rosemary murea fr s avut copii, averea i revenea de
drept lui Iris. Era o avere foarte mare, i explic avocatul, care avea s-i

aparin n mod absolut la mplinirea vrstei de douzeci i unu de ani sau la


cstorie.
ntre timp, primul lucru care trebuia stabilit era locul ei de reedin.
Domnul George Barton se artase dornic ca ea s continue s locuiasc la el
i sugerase ca sora tatlui ei, doamna Drake, care srcise ca urmare a
preteniilor nanciare ale unui u (oaia neagr a familiei Marle), s se mute la
ei i s-o nsoeasc pe Iris n societate. Era Iris de acord cu acest plan?
Iris fuse ntru totul de acord, mulumit c nu trebuia s i fac alte
planuri. Pe mtua Lucilla i-o amintea ca pe o oaie blnd i prietenoas,
fr voin.
Aa c problema fusese rezolvat. George Barton fusese nduiotor de
ncntat c sora soiei lui rmsese n casa lui i o trata cu afeciune, ca pe o
sor mai mic. Doamna Drake, dac nu o companie stimulatoare, era total
aservit dorinelor lui Iris. Atmosfera din cas era amical.
Cu aproape ase luni mai trziu Iris fcu descoperirea din pod.
Podul casei din Elvaston Square era folosit ca loc de depozitare a
mruniurilor i pieselor de mobilier desperechiate, i a unui numr de
cufere i geamantane.
Iris urcase ntr-o zi acolo dup o cutare infructuoas a unui pulover
vechi, rou, la care inea foarte mult. George o implorase s nu poarte doliu
dup Rosemary Rosemary fusese ntotdeauna mpotriva acestui lucru,
spunea el. Iris tia c asta era adevrat, aa c se conform i continu s
poarte haine obinuite, oarecum spre dezaprobarea Lucillei Drake, care era o
femeie de mod veche i i plcea s se vad ceea ce numea ea decen.
Ea nsi mai purta nc crep negru dup un so decedat cu vreo douzeci de
ani n urm.
Iris tia c diverse haine nedorite fuseser puse la pstrare ntr-un cufr
din pod. ncepu s cotrobie prin el dup puloverul ei, dnd astfel peste
diverse lucruri uitate, o fust i o jachet gri, un maldr de osete, costumul
ei de schi i cteva halate vechi de baie.
Atunci ddu peste un halat vechi de baie ce aparinuse lui Rosemary i
care ntr-un fel sau altul scpase s e dat mpreun cu restul lucrurilor lui
Rosemary. Era o chestie brbteasc din mtase n picele i buzunare mari.
Iris l observ c era n stare perfect. l mpturi cu grij i l puse
napoi n cufr. n timp ce fcea asta, mna ei simi ceva fonitor n unul din
buzunare. Bg mna i scoase o bucat de hrtie mototolit. Recunoscu
scrisul lui Rosemary. Netezi hrtia i o citi.
Iubitul meu Leopard, nu poi s faci asta Nu poi nu poi Ne iubim!
Ne aparinem unul altuia! Trebuie c tii asta la fel cum o tiu i eu! Nu putem
s ne spunem pur i simplu la revedere i s ne vedem n continuare cu
detaare de vieile noastre. Tu i eu ne aparinem pentru totdeauna. Nu
sunt o femeie care ine la conveniene nu-mi pas ce zice lumea. Pentru
mine dragostea conteaz mai mult dect orice altceva. Vom pleca
mpreun i vom fericii te voi face fericit. Mi-ai spus cndva c viaa
fr mine era pentru tine praf i cenu i aminteti, iubitule? Iar acum mi
scrii cu calm c toate astea ar mai bine s sfreasc c aa este cinstit

fa de mine. Cinstit fa de mine? Dar eu nu pot tri fr tine! mi pare ru


de George, a fost ntotdeauna att de bun cu mine, dar va nelege. Va voi smi redea libertatea. Nu e corect ca doi oameni s triasc mpreun dac nu
se mai iubesc. Dumezeu ne-a fcut unul pentru altul, iubitule tiu asta. O s
m minunat de fericii, dar trebuie s m curajoi. Am s-i spun eu nsmi lui
George vreau s u absolut corect privitor la toat povestea dar nu pn
dup ziua mea de natere.
tiu c fac ce e bine, Leopard, iubitul meu i nu pot tri fr tine nu
pot, nu pot NU POT. Ce prostie din partea mea s scriu toate astea! Dou
rnduri ar fost de ajuns. Doar Te iubesc. N-am s te las niciodat s pleci.
Oh, iubitule
Scrisoarea se oprea brusc.
Iris rmase nemicat, holbndu-se la ea.
Ce puine cunoti despre propria-i sor!
Aadar Rosemary avusese un amant i scrisese scrisori de dragoste
ptimae plnuise s plece cu el?
Ce se ntmplase? Rosemary nu mai trimisese scrisoarea. Ce scrisoare
trimisese? Ce se hotrse n nal ntre Rosemary i acest brbat necunoscut?
(Leopard! Ce fantezii ieite din comun aveau oamenii cnd se
ndrgosteau! Att de prostete. Leopard, ce s spun!)
Cine era acest brbat? O iubea pe Rosemary tot att ct l iubea ea? Cu
siguran trebuie s o iubit. Rosemary era incredibil de fermectoare. i
totui, conform scrisorii lui Rosemary, el sugerase s termine tot. Asta
sugera ce? Precauie? Spusese n mod evident c ruptura era spre binele lui
Rosemary. Da, dar oare nu spuneau brbaii astfel de lucruri ca s-i salveze
obrazul? Oare, n realitate, asta nu nsemna c brbatul sta, oricine era, se
sturase de toat povestea asta? Poate c pentru el fusese doar o distracie
trectoare. Poate c nu inuse niciodat cu adevrat la Rosemary. Cumva, Iris
avea impresia c necunoscutul fusese foarte hotrt s-o rup cu Rosemary
denitiv
Dar Rosemary gndise altfel. Rosemary nu avea de gnd s umble cu
jumti de msur. i Rosemary fusese hotrt
Iris se cutremur.
Iar ea, Iris, nu tiuse nimic despre asta! Nici mcar nu bnuise!
Considerase ca pe un lucru de la sine neles c Rosemary era fericit i
mulumit i c ea i George erau foarte satisfcui unul de altul. Oarb!
Trebuie c fusese oarb de nu tiuse un lucru ca sta despre propria ei sor.
Dar cine era brbatul?
Se duse cu mintea n urm, gndindu-se, amintindu-i. Fuseser muli
brbai pe acolo, admirnd-o pe Rosemary, lund-o n ora, sunnd-o. Nu
fusese niciunul n mod special. Dar trebuie s fost restul mnunchiului
fusese doar camuaj pentru acel unu, singurul care conta. Iris se ncrunt,
sortndu-i cu grij amintirile.
Dou nume ieeau n relief. Da, trebuia s e unul sau cellalt. Stephen
Farraday? Stephen Farraday trebuia s e. Ce putuse vedea Rosemary la el?
Un tnr eapn i pompos nici mcar chiar att de tnr. Bineneles c

lumea spunea c era sclipitor. Un politician n urcare cruia i se profeea n


viitorul apropiat un post de subsecretar de stat. Un posibil viitor primministru! Asta i dduse strlucire n ochii lui Rosemary? De bun seam, ea
n-ar putut s in cu atta disperare la brbatul n sine o fptur att de
nchistat i rece, nu-i aa? Dar se spunea c nsi soia lui era ndrgostit
ptima de el, i trecuse peste dorinele puternice ale familiei, mritndu-se
cu el un simplu nimeni cu ambiii politice! Dac o femeie simea asta pentru
el, era posibil ca i alt femeie s simit. Da, trebuia s e Stephen
Farraday.
Pentru c, dac nu era Stephen Farraday, trebuia s e Anthony
Browne.
Iar Iris nu voia s e Anthony Browne.
Adevrat, el fusese sclavul lui Rosemary, venic la ordinele ei, cu faa
lui brunet i frumoas exprimnd un fel de disperare hazlie. Dar oare
devoiunea aceea nu fusese prea liber declarat, ca s e i profund?
Ciudat felul n care dispruse dup moartea lui Rosemary! Niciunul din
ei nu-l mai vzuse de atunci.
Totui, nu chiar att de ciudat era un om care cltorea mult. Vorbise
despre Argentina i Canada i Uganda i Statele Unite. Ea avea o idee c el
era de fapt din America sau Canada, dei nu prea avea accent. Nu, nu era
ciudat c nu-l mai vzuser de atunci.
Cu Rosemary fusese el prieten. Nu exista nici un motiv ca s continue
s vin la ei. Fusese prietenul lui Rosemary. Dar nu amantul lui Rosemary! Nu
voia ca el s fost amantul lui Rosemary. Asta ar durut-o ar durut-o
teribil
Se uit la scrisoarea din mna ei. O mototoli. Avea s-o arunce, s-o
ard
Instinctul o opri.
S-ar putea ca ntr-o zi s e important s art scrisoarea asta
O netezi, o lu jos cu ea i o ncuie n caseta ei cu bijuterii.
Ar putea important, ntr-o zi, s arate de ce i luase Rosemary viaa.
i urmtorul lucru, v rog?
Fraza asta caraghioas veni nepoftit n mintea lui Iris i buzele ei
schiar un zmbet strmb. ntrebarea abil a negustorului prea s
reprezinte exact procesul ei mental direcionat cu grij.
Nu exact asta cuta ea s fac n acea trecere n revist a trecutului?
Se ocupase de surprinztoarea descoperire din pod. Iar acum spre
urmtorul lucru, v rog! Care era urmtorul lucru?
De bun seam purtarea tot mai ciudat a lui George. Asta data de
mult. Lucruri mrunte care o nedumeriser deveneau acum limpezi n lumina
surprinztoarei ntrevederi din seara trecut. Remarci i gesturi fr legtur
i luau locul cuvenit n desfurarea evenimentelor.
i mai era reapariia lui Anthony Browne. Da, probabil c asta s-ar
cuveni s urmeze, ntruct avusese loc doar la o sptmn dup gsirea
scrisorii.
Iris nu i amintea cu exactitatea ce simise atunci

Rosemary murise n noiembrie. Anul urmtor, n mai, sub aripa Lucillei


Drake, Iris i ncepu viaa n societate. Mersese la mese i ceaiuri i serate
dansante fr ca, totui, s le savureze prea mult. Era placid i
nemulumit. La o astfel de serat plictisitoare, spre sfritul lui iunie, auzi un
glas n spatele ei.
Iris Marle, nu-i aa?
Se ntoarse, roind, i ddu cu ochii de faa bronzat i ntrebtoare a
lui Anthony. El spuse:
Nu m atept s m mai ii minte, dar Ea l ntrerupse:
Oh, dar te in minte. Bineneles c te in minte!
Splendid. mi era team c m-ai uitat. A trecut atta timp de cnd nu
ne-am vzut!
tiu. De la ziua de natere a lui Ro
Se opri. Cuvintele i veniser vesele, negndite pe buze. Acum culoarea
i dispru din obraji, lsndu-i albi ca varul. Buzele i tremurau. Avea ochii
mari i speriai.
Anthony Browne spuse repede:
mi pare teribil de ru. Sunt o brut c te-am fcut s i reaminteti.
Iris nghii n sec. Spuse:
E n ordine.
(Nu din noaptea zilei de natere a lui Rosemary. Nu din noaptea
sinuciderii lui Rosemary. Nu avea s se gndeasc la asta. Nu!)
Anthony Browne spuse din nou:
mi pare nespus de ru. Te rog s m ieri. Dansm?
Ea ddu din cap. n timp ce plutea cu el pe ringul de dans l vzu pe
tnrul cruia i promisese deja acest dans uitndu-se n jur dup ea. Un
tnr imatur, care roea uor, i care prea s-l strng gulerul. Genul de
partener cu care te poticneai la dans. Nu ca brbatul sta prietenul lui
Rosemary.
Simi un junghi dureros. Prietenul lui Rosemary. Scrisoarea aceea.
Acestui brbat, cu care dansa, i fusese scris? Ceva din graia de felin cu
care dansa ddea substan poreclei Leopard. Oare el i Rosemary
ntreb tios:
Unde ai fost tot timpul sta?
El o inu puin la distan, uitndu-se la faa ei. Acum nu mai era
zmbitor, iar glasul lui era rece.
Am cltorit cu afaceri.
neleg. Continu necontrolat: De ce te-ai ntors?
Atunci el zmbi i spuse degajat:
Poate ca s te vd pe tine, Iris Marle.
i brusc, culegnd-o mai aproape, execut cu ea un slalom nvrtejit
printre dansatori. Cu o senzaie care era aproape o total plcere, Iris se
ntreb de ce simea totui c i era fric.
De atunci Anthony devenise o parte din viaa ei. Se vedea cu el cel
puin o dat pe sptmn.

l ntlnea n parc, la diverse serate dansante, se pomenea aezat


lng el la dineuri.
Singurul loc n care nu l ntlnea niciodat era casa din Elvaston
Square. Trecu ceva timp pn s observe asta, att de dibaci reuea el s
evite sau s refuze invitaiile. Cnd i ddu seama de asta, ncepu s se
ntrebe: de ce?. Oare din cauz c el i Rosemary
Apoi, spre uimirea ei, nepstorul, discretul George i, vorbi despre el.
Cine e tipul sta, Anthony Browne, cu care umbli? Ce tii despre el?
Ea se holb la el.
Ce tiu despre el? Vai, a fost prieten cu Rosemary!
Faa lui George zvcni. Clipi des. Spuse cu un glas greu:
Da, rete, a fost.
Iris strig cu remucare:
mi pare ru. Nu trebuia s i reamintesc.
George Barton cltin din cap i spuse cu blndee:
Nu, nu vreau s-o uit. De fapt, asta nseamn numele ei. Rosemary
amintire. O privi n plin fa. Nu vreau s-i uii sora, Iris.
Ea i inu respiraia.
N-am s-o uit niciodat.
George continu:
Dar n legtur cu tnrul sta, Anthony Browne. Se poate ca
Rosemary s-l plcut, dar nu cred c tia prea multe despre el. Trebuie s ai
grij, Iris. Eti o tnr foarte bogat.
Un fel de mnie arztoare o cuprinse.
Tony Anthony are el nsui o grmad de bani. St la Claridge's
cnd e n Londra.
George Barton zmbi uor. Murmur:
Eminamente respectabil, i tot att de costisitor. Oricum, draga mea,
se pare c nimeni nu tie multe despre tipul sta.
E american.
Probabil. Dac e aa, e ciudat c nu e sponsorizat mai mult de
ambasada lui. Nu prea vine n casa asta, nu-i aa?
Nu. i neleg de ce, dac eti att de pornit mpotriva lui!
George cltin din cap.
Se pare c am clcat pe un teren minat. M rog. Am vrut doar s te
avertizez din timp. Am s discut cu Lucilla.
Lucilla! Spuse dispreuitoare Iris.
George ntreb nelinitit:
E n regul totul? Adic, are grij Lucilla ca s ai genul de distracii pe
care se cuvine s-l ai? Petreceri i lucruri de genul sta?
Da, cum s nu, lucreaz ca un castor
Pentru c, dac nu, trebuie doar s spui, copila mea. Putem gsi pe
altcineva. Cineva mai tnr i mai la curent cu moda. Vreau s te distrezi.
M distrez, George. Nici o grij.

Atunci e bine. Eu personal nu m prea pricep la aceste chestii


niciodat n-am fost bun la aa ceva. Dar am s am grij ca tu s ai tot ce
vrei. N-am s m uit la cheltuieli.
Asta era George bun, stngaci, aiurit.
Fidel promisiunii lui, sau ameninrii, discut cu doamna Drake pe tema
Anthony Browne, dar Soarta fcu ca momentul s e impropriu pentru a
ctiga ntreaga atenie a Lucillei Drake.
Ea tocmai primise o telegram de la venic strmtoratul ei u, care era
lumina ochilor ei, i care tia mult prea bine cum s ating coarda sensibil a
mamei sale spre propriul lui avantaj nanciar.
Poi s-mi trimii dou sute de lire? Disperat. Viaa sau moartea.
Victor.
Victor e att de onorabil! El tie ct de strmtorat e situaia mea i
n-ar apela niciodat la mine dect ca la ultima surs. Niciodat nu a fcut-o.
Tare m tem c o s se mpute.
Nu el, spuse nesimitor George Barton.
Dumneata nu-l cunoti. Eu sunt mama lui i mi cunosc ul. Nu mi-a
ierta-o niciodat dac nu a face ce mi cere. Poate reuesc s vnd aciunile
alea.
George oft.
Ascult, Lucilla. Am s obin informaii complete prin telegraf de la
unul din corespondenii mei de acolo. Vom aa exact n ce belea a intrat
Victor. Dar sfatul meu e s-l lai s arb n suc propriu. Altfel nu o s-i vin
niciodat mintea la cap.
Eti foarte dur, George. Bietul biat a avut numai ghinioane
George se feri s-i spun prerea n privina asta. Niciodat nu avea
rost s te ceri cu o femeie.
Se mulumi s spun:
Am s-o pun pe Ruth s se ocupe de asta. Pn mine o s tim.
Lucilla fu parial linitit. Cele dou sute de lire fur reduse pn la
urm la cincizeci, dar Lucilla inu neaprat s trimit suma asta.
Iris tia c George ddea banii, dei n faa Lucillei se prefcea c i
vindea aciunile. Iris l admira foarte mult pentru generozitatea lui i i-o
spuse. Rspunsul lui fu simplu.
ntotdeauna exist o oaie neagr ntr-o familie. Cineva care trebuie
ntreinut. Unul sau altul va trebui s scoat bani din buzunar pentru Victor
ct va tri el.
Dar nu e nevoie s i tu acela. El nu face parte din familia ta.
Familia lui Rosemary e i a mea.
Eti un scump, George. Dar n-a putea s-o fac eu? Mereu mi spui c
not n bani.
El i zmbi larg.
Nu poi s faci nimic de genul sta pn la douzeci i unu de ani,
domnioar. i dac eti neleapt n-ai s-o faci nici atunci. Dar am s-i vnd
un pont. Cnd un tip i telegraaz c i ia zilele dac nu primete dou sute
de lire, de regul vei descoperi c douzeci de lire sunt chiar prea mult A

zice c o bacnot de zece lire e de ajuns! Nu poi opri o mam s sar, dar
poi reduce suma s nu uii asta. Bineneles c Victor Drake nu i-ar lua n
veci zilele, nu el! Cei care amenin cu sinuciderea n-o fac niciodat.
Niciodat? Iris se gndi la Rosemary. Apoi alung gndul. George nu se
gndea la Rosemary. El se gndea la un tnr fr scrupule, demn de
crezare, din Rio de Janeiro.
Ctigul net din punct de vedere al lui Iris fu c preocuprile materne
ale Lucillei o mpiedicar s acorde ntreaga atenie relaiei ei cu Anthony
Browne.
Aa c spre urmtorul lucru, domnioar. Schimbarea lui George!
Iris nu o mai putea amna. Cnd ncepuse? Ce o provocase?
Nici chiar acum, privind n urm, Iris nu putea spune cu precizie cnd a
nceput. nc de la moartea lui Rosemary George fusese distrat, avusese crize
de neatenie i melancolie. Pruse mai btrn, mai greoi. Toate astea erau
destul de reti. Dar cnd anume aerul lui absent devenise ceva mai mult
dect resc?
Acum c se gndea, prima dat cnd remarcase c el se uita la ea ntro manier buimac, uimit, fu dup nfruntarea legat de Anthony Browne.
Apoi el i form un nou obicei din a veni acas devreme i a se nchide n
biroul lui. Nu prea s fac ceva acolo. O dat intrase i l gsise la birou,
privind x n faa lui. La intrare ei se uit la ea cu nite ochi tmpi, fr luciu.
Se purta ca un om care a avut un oc, dar la ntrebarea ei ce se ntmplase,
rspunse scurt: Nimic.
Pe msur ce zilele treceau, el umbla prin cas cu aspectul unui om
mcinat de griji, care avea o anumit problem n minte.
Nimeni nu dduse prea mult atenie. Iris categoric nu. Grijile erau
ntotdeauna n mod convenabil Afaceri.
Apoi, la intervale neregulate i aparent fr motiv, ncepu s pun
ntrebri. Abia atunci ea ncepu s considere purtarea lui ca ind clar
ciudat.
Ascult, Iris, a vorbit vreodat Rosemary mult cu tine?
Iris se holb la el.
Desigur, George. Cel puin Ei bine, despre ce?
Oh, despre ea despre prietenii ei despre cum i mergea. Dac era
fericit sau nefericit. Genul sta de lucruri.
Ea se gndi c nelegea ce era n mintea lui. Trebuie s aat despre
legtura nefericit a lui Rosemary.
Spuse ncetior:
Niciodat nu vorbea mult. Adic Mereu era ocupat, fcea cte
ceva.
Iar tu erai doar o putoaic, rete. Da, tiu. M gndeam, totui, c
s-ar putea s spus ceva.
Se uit ntrebtor la ea cam ca un cine plin de speran.
Ea nu voia ca George s sufere. i, oricum, Rosemary nu-i spuse
niciodat nimic. Cltin din cap.
George oft. Spuse greoi:

Oh, n ne, nu conteaz.


n alt zi o ntreb subit cine fuseser cele mai bune prietene ale lui
Rosemary.
Iris reect.
Gloria King. Doamna Atwell Maisie Atwell. Jean Raymond.
Ct de intim era cu ele?
Nu tiu precis.
Adic, crezi c s-ar putea s se ncrezut n vreuna din ele?
Nu tiu Nu cred c e foarte probabil La ce fel de ncredere te
referi?
Imediat i dori s nu pus ntrebarea asta, dar, spre mirarea ei,
George o ntreb:
A spus vreodat Rosemary c i era fric de cineva?
Fric?
Cu alte cuvinte, avea Rosemary dumani?
Printre femei?
Nu, nu cu nuana asta. Dumani adevrai. Nu exista cineva, din cte
tii tu, care Care ar putut s-i vin de hac?
Privirea de-a dreptul holbat a lui Iris pru s-l deranjeze. Se nroi i
mormi:
Sun prostete, tiu. Melodramatic, dar m ntrebam i eu aa
La cteva zile dup aceea ncepu s o ntrebe despre soii Farraday.
Ct de des se vedea Rosemary cu soii Farraday?
Iris nu avea idee.
Zu c nu tiu, George.
i-a vorbit vreodat despre ei?
Nu, nu cred.
Erau ct de ct intimi?
Pe Rosemary o interesa foarte mult politica.
Da. Asta dup ce i-a cunoscut pe soii Farraday n Elveia. Pn
atunci nu o interesa nici ct negru sub unghie.
Nu. Cred c Stephen Farraday i-a trezit interesul pentru politic. i
mprumuta pamete i brouri.
George ntreb:
Ce credea Sandra Farraday despre asta?
Despre ce?
Despre faptul c soul ei i mprumuta pamete lui Rosemary.
Iris spuse stingherit:
Nu tiu.
Ea e o femeie foarte rezervat. Pare rece ca gheaa. Dar se spune c
e nebun dup Farraday. Genul de femeie creia s-ar putea s nu-i plac
deloc faptul c soul ei e prieten cu alt femeie.
Se poate.
Cum se nelegeau Rosemary i soia lui Farraday?
Iris spuse ncetior:

Nu cred c se nelegeau. Rosemary rdea de Sandra. Spunea c e


ca un cal umplut cu rumegu. Dac o nepi, nete rumeguul, spunea ea.
George mri. Apoi spuse:
Tot te mai vezi mult cu Anthony Browne?
Multior. Glasul lui Iris era rece, dar George nu i repet averitizrile.
Dimpotriv, pru interesat.
A colindat mult prin lume, nu-i aa? Trebuie s avut o via
interesant. i-a povestit vreodat despre ea?
Nu prea. A cltorit mult, rete.
n interes de afaceri, presupun.
Aa cred.
Ce afacere are?
Nu tiu.
Ceva legat de rmele de armament, nu-i aa?
Nu mi-a spus.
n ne, nu e nevoie s pomeneti c am ntrebat. Eram doar curios.
Toamna trecut umbla mult cu Dewsbury, care e preedintele lui United Arms
Ltd Rosemary se vedea destul de mult cu Anthony Browne, nu-i aa?
Da Da, se vedeau.
Dar nu-l cunotea de mult era mai mult sau mai puin o cunotin
ntmpltoare, nu? Obinuia s o duc la dans, nu-i aa?
Da.
Am fost destul de surprins, s tii, c l-a invitat la ziua ei. Nu mi-am
dat seama c l cunotea att de bine.
Iris spuse linitit:
El danseaz foarte bine.
Da Da, rete
mpotriva voinei ei, Iris revzu cu ochii minii o imagine a acelei seri.
Masa rotund din restaurantul Luxembourg, luminile discrete, orile.
Orchestra cu ritmul ei insistent. Chiar i persoanele din jurul mesei: ea,
Anthony Browne, Rosemary, Stephen Farraday, Ruth Lessing, George, iar n
dreapta lui George soia lui Stephen Farraday, lady Alexandra Farraday cu
prul ei blond deschis i drept i nrile uor arcuite i glasul ei limpede i
arogant. Fusese un grup tare vesel, sau nu fusese?
Iar n mijlocul lui, Rosemary Nu, nu, mai bine s nu se gndeasc la
asta. Mai bine s-i aminteasc numai de ea nsi stnd lng Tony era
prima dat cnd l ntlnise cu adevrat. nainte fusese doar un nume, o
umbr n hol, un spate nsoind-o pe Rosemary pe scrile din fa ctre un
taxi ce atepta.
Tony
i reveni tresrind. George repeta o ntrebare.
Ciudat c a ters-o att de curnd. Unde a plecat, tii?
Ea spuse vag:
n Ceylon, cred, sau n India.
N-a pomenit nimic de asta n seara aceea.
Iris rosti tios:

De ce s pomenit? i trebuie neaprat s vorbim de Seara


aceea?
Faa lui George se fcu stacojie.
Nu, nu, bineneles c nu. Iart-m, draga mea. Apropo, invit-l ntro sear la cin pe Anthony Browne. Mi-ar plcea s-l rentlnesc.
Iris fu ncntat. George i venea n re. Invitaia fu fcut i
acceptat, dar n ultima clip Anthony trebui s plece n nord cu afaceri i nu
putu veni.
ntr-o zi de la sfritul lui iulie, George le uimi pe Iris i Lucilla
anunndu-le c cumprase o cas la ar.
Ai cumprat o cas? Iris era nencreztoare. Dar parc urma s
nchiriem pentru dou luni casa aceea din Goring?
E mai plcut s avem o cas a noastr, nu? Putem merge acolo n
weekend-uri tot anul.
Unde e? Pe ru?
Nu chiar. De fapt, nu e deloc pe ru. Sussex. Malingham. Se numete
Little Priors. Doisprezece acri. O cas mic n stil georgian.
Vrei s spui c ai cumprat-o fr s-o vedem i noi?
A fost o ocazie. Tocmai a intrat pe pia. Am nhat-o.
Doamna Drake spuse:
Presupun c o s e mult de munc la ea cu redecorarea.
George spuse degajat:
Oh, asta s-a aranjat. S-a ocupat Ruth de toate.
Pomenirea lui Ruth Lessing, capabila secretar a lui George, fu primit
cu o tcere respectuoas. Ruth era o instituie practic, fcea parte din
familie. Privind la rece, era esena ecienei combinat cu tactul
n timpul vieii lui Rosemary, fusese un lucru obinuit ca Rosemary s
spun: S-o punem pe Ruth s se ocupe de asta. E minunat. Oh, s-o lsm n
seama ei!
Toate dicultile puteau ntotdeauna netezite de degetele capabile
ale lui Ruth. Ea conducea biroul lui George i, se bnuia, l conducea i pe
George. El i era devotat i se sprijinea pe judecata ei n toate privinele. Ruth
prea s nu aib nevoi sau dorine ale ei proprii.
Totui, de data asta, Lucilla Drake se supr.
Dragul meu George, o Ruth capabil, dar, ei bine Femeilor din
familie le place s i aleag culoarea tapetului propriului lor salon! Iris
trebuia s e consultat. Nu spun nimic despre mine. Eu nu contez. Dar e
suprtor pentru Iris.
George pru absolut surprins.
Vroiam s e o surpriz!
Lucilla trebui s zmbeasc.
Ce copil eti, George!
Iris spuse:
Nu m deranjeaz culoarea tapetelor. Sunt sigur c Ruth se
descurc perfect. Ce o s facem acolo? Presupun c exist un teren de tenis,
nu?

Da, iar terenurile de golf sunt la ase mile deprtare, i pn la mare


sunt paisprezece mile. Ceea ce e i mai plcut e c acolo o s avem vecini.
ntotdeauna e nelept s mergi ntr-o zon unde cunoti pe cineva.
Ce vecini? ntreb repede Iris.
Soii Farraday, rspunse George. Locuiesc la o distan de o mil i
jumtate, chiar dincolo de parc.
Iris se uit lung la el. ntr-o clip avu convingerea c toat afacerea
asta complicat, cumprarea i aranjarea unei case la ar, fusese ntreprins
cu un singur scop crearea unei relaii de prietenie ntre George i soii
Farraday.
Dar de ce? De ce aceast obsesie pentru soii Farraday? De ce aceast
costisitoare metod de atingere a unui scop de neneles?
Oare George suspecta c ntre Rosemary i Stephen Farraday existase
ceva mai mult dect o prietenie? Era asta o ciudat manifestare de gelozie
post-mortem? Gndul sta era, de bun seam, mult prea forat.
Dar ce voia George de la soii Farraday? Care era rostul tuturor
ntrebrilor ciudate cu care el o bombarda n mod constant pe ea, Iris? Oare,
n ultima vreme, nu se ntmpla ceva foarte straniu cu George?
Privirea ciudat, ameit, pe care o avea George seara! Lucilla o
atribuia unui pahar sau mai multe de porto. Iris nu.
Nu, n ultima vreme chiar se petrecea ceva ciudat cu George. Prea s
e sub imperiul unui amestec de intens agitaie intercalat cu lungi
perioade de complet apatie cnd cdea ntr-un fel de com.
Majoritatea acelui august o petrecur la Little Priors. Oribil cas! Iris se
cutremur. O ura. O cas bine construit, armonios mobilat i decorat
(Ruth Lessing nu ddea niciodat gre!). i, ciudat, nspimnttor de pustie.
Ei nu triau acolo. Ei o ocupau. Aa cum pe timp de rzboi soldaii ocupau un
post de paz.
Ceea ce o fcea oribil era paravanul de via normal, obinuit, pe
timp de var. Oameni invitai n weekend-uri, partide de tenis, cine
neprotocolare la familia Farraday. Sandra Farraday se purtase fermector cu
ei purtarea perfect fa de vecinii care i erau deja prieteni. i prezenta
districtului, le ddu lui George i Iris sfaturi cu privire la cai, fu drgu
respectuoas cu Lucilla ca persoan mai n vrst.
Iar dincolo de masca feei ei palide i zmbitoare nimeni nu putea ti ce
gndea. O femeie ca un snx.
Pe Stephen l vzuser mai puin. El era foarte ocupat, adesea era
plecat cu afaceri politice. Pentru Iris, faptul c el evita n mod deliberat, att
ct putea, ntlnirea cu cei de la Little Priors era o certitudine.
August trecu, apoi trecu i septembrie, iar n octombrie hotrr c era
timpul s se ntoarc la Londra.
Iris scoase un mare oftat de uurare. Poate c, o dat ntori la Londra,
George avea s-i revin la normal.
i atunci, n ultima noapte, fusese trezit de un ciocnit uor n u.
Aprinse lumina i se uit la ceas. Era doar unu.

i mbrc un halat i se duse la u. I se pru oarecum mai resc


dect doar s strige Intr.
Dincolo de u sttea George. Nu se culcase i mai era nc n hainele
de sear. Respira neregulat i faa lui avea o ciudat culoare albstruie.
Spuse:
Vino n birou, Iris. Trebuie s discut cu tine. Trebuie s vorbesc cu
cineva.
Mirat, nc ameit de somn, ea se supuse.
Intrai n ncpere, el nchise ua i i fcu semn s ia loc la birou, n faa
lui. mpinse spre ea cutia cu igri, lundu-i i el una i aprinznd-o, dup
mai multe ncercri, cu o mn tremurtoare.
S-a ntmplat ceva, George? ntreb ea.
Acum era cu adevrat alarmat. El arta groaznic. George vorbi cu mici
ntreruperi, ca un om care alergase.
Nu pot s mai continuu singur. Nu pot s mai in n mine. Trebuie smi spui ce crezi dac e adevrat, dac e posibil
Despre ce vorbeti, George?
Tu trebuie s observat ceva, s vzut ceva. Ea trebuie s spus
ceva. Trebuie s existat un motiv
Iris l privi lung.
El i trecu mna peste frunte.
Nu nelegi despre ce vorbesc. Vd asta. Nu mai att de speriat,
fetio. Trebuie s m ajui. Trebuie s i aminteti tot ce poi. tiu c sunt
puin incoerent, dar vei nelege ntr-o clip cnd i voi arta scrisorile.
Descuie unul din sertarele laterale ale biroului i scoase dou foi de
hrtie.
Foile erau de un bleu pal, acoperite cu cuvinte scrise cu litere mrunte,
de tipar.
Citete asta, spuse George.
Iris se holb la foaie. Ceea ce scria acolo era foarte limpede i fr
echivoc: CREZI C SOIA TA S-A SINUCIS. NU A FCUT-O. A FOST UCIS.
A doua spunea: SOIA TA ROSEMARY NU S-A SINUCIS. A FOST
OMORT.
n timp ce Iris se holba la cuvinte, George continu:
Au venit cam acum trei luni. La nceput m-am gndit c e o glum
o glum crud, de prost gust. Apoi am nceput s m gdesc. De ce s-ar
sinucis Rosemary?
Iris spuse mecanic:
Deprimarea de dup grip.
Da, dar dac stai s te gndeti bine, asta e o prostie, nu-i aa?
Adic, foarte muli oameni au grip i se simt deprimai dup aceea, i ce-i cu
asta?
Iris spuse cu un efort:
S-ar putea s fost Nefericit?

Da, s-ar putea. George reect foarte calm la acest aspect. Dar, n
tot cazul, nu o vd pe Rosemary punndu-i capt zilelor din cauz c era
nefericit. Poate ar ameninat c o face, dar nu cred c ar fcut-o.
Dar trebuie s-o fcut, George! Ce alt explicaie ar putea exista?
Ba chiar i s-a i gsit praful n poet.
tiu. Toate se leag. Dar de cnd am primit scrisorile astea am tot
stat i m-am gndit. i cu ct m gndeam mai mult, cu att eram tot mai
sigur c n ele exist un smbure de adevr. De asta i-am pus toate
ntrebrile alea dac avea dumani i dac lsase s neleag c i era fric
de cineva. Cel care a omort-o trebuie s avut un motiv
Eti nebun, George
Uneori cred i eu c sunt. Alteori sunt sigur c m au pe pista
corect. Dar trebuie s tiu. Trebuie s au. Iar tu trebuie s m ajui, Iris.
Trebuie s te gndeti. Trebuie s i aminteti. Asta e s i aminteti.
ntoarce-te la acea noapte i revezi-o iar i iar. Pentru c nelegi, nu-i aa, c
dac a fost omort, trebuie s-o fcut cineva care era la mas cu noi n
noaptea aceea. Pricepi asta, nu-i aa?
Da, pricepea. Nu mai putea s dea la o parte amintirea acelei scene.
Trebuia s i aminteasc tot. Muzica, rpitul tobelor, lumina sczut,
numrul de cabaret i lumina sporind din nou i Rosemary prbuit peste
mas, cu faa albastr, cuprins de convulsii. Iris se cutremur. Era i acum
nspimntat groaznic de nspimntat
Trebuia s se gndeasc s se ntoarc n timp s i aminteasc.
Capitolul II
Ruth Lessing
n timpul unui moment de relaxare din ziua ei ocupat, Ruth Lessing se
gndea la soia patronului ei, Rosemary Barton.
i displcuse mult Rosemary Barton. Nu tiuse ct de mult pn n acea
diminea de noiembrie cnd sttuse pentru prima dat de vorb cu Victor
Drake.
ntrevederea aceea cu Victor Drake fusese nceputul, pusese trenul n
micare. nainte de acea ntrevedere, nu tiuse cu adevrat ce simea i
gndea.
i era devotat lui George Barton. ntotdeauna i fusese. Cnd venise
prima dat la el, o tnr de douzeci i trei de ani, competent, stpn pe
ea, vzuse c el avea nevoie de cineva care s aib grij de el. i ea i
asumase rspunderea asta. i economisise timpul, banii, l scutise de griji. i
alesese prietenii i l direcionase ctre hobby-urile potrivite. l inuse n fru
mpiedicndu-l s se lanseze n aventuri de afaceri dubioase, i l ncurajase
s i asume riscuri judicioase cnd fusese cazul. n lunga lor asociere,
George nu o bnuise nici mcar o singur dat a altceva dect servil,
atent i complet sub comanda lui. Aspectul ei i fcea o plcere deosebit
prul brunet, lucios, perlele mici n urechile frumos modelate, faa palid,
discret pudrat i trandariul neostentativ al rujului de buze.
Dup prerea lui, Ruth era secretara ideal, i plcea purtarea ei
detaat, impersonal, completa ei lips de sentiment sau familiarism. n

consecin, i vorbea mult despre afacerile lui personale, iar ea l asculta cu


nelegere, intervenind ntotdeauna cu un sfat util.
Totui, nu avusese nimic de a face cu cstoria lui. Nu i plcea, dar o
accept i fu un ajutor nepreuit n aranjamentele de nunt, uurnd-o pe
doamna Marle de o mare parte din munc.
Un timp dup cstorie, Ruth fu vag n relaii mai puin condeniale cu
patronul ei. Se limit strict la probleme de serviciu. George i ls pe mn o
mare parte din probleme.
Att de ecient era Ruth nct Rosemary descoperi curnd c
domnioara Lessing a lui George era un ajutor nepreuit n tot felul de
domenii. Domnioar Lessing era mereu plcut, zmbitoare i politicoas.
George, Rosemary i Iris i spuneau Ruth, i adesea venea la prnz n
Elvaston Square. Acum avea douzeci i nou de ani, i arta exact la fel cum
artase la douzeci i trei.
Fr ca vreodat s avut loc ntre ei o conden de natur intim, ea
era venic contient de cele mai slabe reacii emoionale ale lui George. tiu
cnd entuziasmul vieii de cuplu se transform ntr-o mulumire extatic, intui
perfect cnd acea mulumire fcu loc la ceva ce nu era chiar att de uor de
denit. O anumit neatenie la detalii dovedit de George la acea vreme era
corectat prin anticiparea ei.
Orict de distrat putea George, Ruth Lessing prea s n-o observe
niciodat. Pentru asta, el i era recunosctor.
ntr-o diminea de noiembrie el i vorbi de Victor Drake.
Vreau s faci pentru mine o treab destul de neplcut, Ruth.
Ea l privi ntrebtoare.
Fiecare familie are o oaie neagr, spuse George. Este vorba de un
vr al soiei mele o persoan absolut deplorabil, m tem. i-a ruinat pe
jumtate mama un suet sentimental care i-a vndut pentru el majoritatea
din puinele aciuni pe care le are. Tipul a nceput cu falsicarea unui cec la
Oxford, povestea s-a muamalizat, i de atunci colind lumea cu vaporul,
nefcnd nici o brnz nicieri.
Ruth ascult fr prea mult interes. Era obinuit cu genul. Tipii de
genul sta porneau tot felul de afaceri, i luau diverse slujbe, niciodat nu
erau buni la ceva, niciodat nu stteau mult ntr-un loc, i invariabil tocau
banii care fuseser investii n folosul lor. Astfel de oameni nu o interesaser
niciodat. Ea prefera succesul.
A aprut acum n Londra i au c mi deranjeaz soia. Ea n-a mai
dat ochii cu el de cnd era colri, dar nemernicul i scrie cerndu-i bani, or
eu nu am de gnd s permit una ca asta. Am stabilit o ntlnire cu el la ora
dousprezece, la hotelul lui. Vreau s te ocupi tu de asta n locul meu.
Adevrul e c nu vreau s intru n contact cu tipul sta. Nu l-am cunoscut, i
nici nu vreau, i nu vreau ca Rosemary s-l ntlneasc. Cred c ntreaga
poveste poate rezolvat absolut practic, printr-o ter persoan.
Da, aa se ntmpl ntotdeauna. Care urmeaz s e aranjamentul?
O sut de lire n numerar i un bilet pentru Buenos Aires. Banii i vor
nmnai la bordul vaporului.

Ruth zmbi.
Chiar aa. Vrei s i sigur c ntr-adevr pleac!
Vd c nelegi.
Nu e un caz ieit din comun, spuse ea cu indiferen.
Nu, sunt o grmad de tipi de genul sta. Ezit. Eti sigur c nu te
deranjeaz s faci asta?
Firete c nu m deranjeaz. Era puin amuzat. V asigur c sunt
ntru totul capabil s m ocup de problem.
Eti capabil de orice.
Cum rmne cu rezervarea cltoriei? Cum l cheam, apropo?
Victor Drake. Biletul e aici. Am sunat ieri compania naval. Vaporul,
San Cristobal, pleac mine din Tilbury.
Ruth lu biletul, se uit peste el ca s se asigure c e n regul, apoi l
puse n poet.
Rmne stabilit. M voi ocupa eu de asta. Ora doisprezece. Ce
adres?
Hotelul Rupert, lng Russell Square. Ruth not adresa.
Draga mea Ruth, nu tiu ce m-a face fr tine i puse mna cu
afeciune pe umrul ei. Era pentru prima dat cnd fcea aa ceva. Tu eti
mna mea dreapt, cellat eu al meu.
Ea se mbujora, mulumit.
Niciodat n-am spus prea mult Am luat ca pe un lucru de la sine
neles tot ce ai fcut, dar nu e chiar aa. Nici nu tii ct m bazez pe tine n
toate n toate. Eti cea mai amabil, cea mai drag i mai sritoare fat din
lume!
Rznd ca s i mascheze plcerea i stinghereala, Ruth spuse:
M vei face o rsfat dac mi mai spunei astfel de lucruri.
Vorbesc serios, Ruth. Tu eti o parte din rm. Viaa fr tine ar de
neconceput.
Ea iei, ducnd cu ea cldura vorbelor lui. O mai simea nc atunci
cnd ajunse la Rupert Hotel.
Ruth nu simea nici o jen fa de sarcina ei. Avea mare ncredere n
puterea ei de a rezolva orice situaie. Povetile cu oameni ghinioniti nu o
sensibilizeser niciodat. Era pregtit s-l trateze pe Victor Drake ca pe
oricare alt sarcin de serviciu.
Victor Drake semna foarte mult cu imaginea ei despre el, dei poate
hotrt mai atrgtor. Nu greise n estimarea caracterului lui. Victor Drake
avea o personalitate rece i calculat, bine mascat n spatele unui diabolism
agreabil. Lucrurile de care nu inuse ea seama erau puterea lui de a citi n
suetul celorlali i uurina exersat cu care putea prota de emoiile lor. De
asemenea, poate c i supraestimase rezistena la farmecul lui. Cci el chiar
avea farmec.
O ntmpin cu un aer de plcut surpriz.
Emisarul lui George? Ce minunat! Asta da, surpriz!
Cu glas sec i plat, ea i expuse condiiile lui George. Victor fu de acord
cu ele n cea mai plcut manier.

O sut de lire? Nu e deloc ru. Srmanul George! M-a mulumit i


cu aizeci dar s nu-i spui! Condiii: S nu o necjesc pe ncnttoarea
verioar Rosemary s nu o contaminez pe inocenta verioar Iris s nu-l
stnjenesc pe valorosul vr George. De acord cu toate! Cine vine s m
conduc la San Cristobal ca s m vad plecat? Dumneata, draga mea
domnioar Lessing? ncnttor.
i ncrei nasul i ochii ntunecai i licrir de o comptimire glumea.
Avea faa smead i ceva la el te ducea cu gndul la un toreador. Era
atrgtor i o tia!
Eti de ceva timp la Barton, nu-i aa, domnioar Lessing?
De ase ani.
i el n-ar ti ce s fac fr dumneata. Oh, da, tiu totul despre asta.
i tiu totul despre dumneata, domnioar Lessing.
De unde tii? ntreb tioas Ruth. Victor rnji.
Mi-a spus Rosemary.
Rosemary? Dar
n regul. Nu mi propun s o mai necjesc pe Rosemary. Deja a fost
foarte drgu cu mine absolut nelegtoare. Am scos o sut de la ea, de
fapt.
Dumneata
Ruth se opri i Victor rse. Rsul lui era molipsitor. Se pomeni rznd i
ea.
Asta e foarte urt din partea dumitale, domnule Drake.
Sunt un parazit cu coal. Am o tehnic de nalt clas. Mama, de
pild, ntotdeauna va iei la interval dac i trimit o telegram sugernd
iminenta sinucidere.
Ar trebui s-i e ruine.
Eu nsumi m dezaprob profund. Sunt un soi ru, domnioar
Lessing. Mi-ar plcea s tii ct de ru.
De ce? ntreb ea curioas.
Nu tiu. Dumneata eti altfel. Cu dumneata nu mi pot folosi
obinuita tehnic. Ochii acetia limpezi ai dumitale Dumneata n-ai pica n
curs. Nu, Mai mult de comptimit dect de blamat n-ar ine la dumneata.
Dumneata n-ai pic de mil n dumneata.
Chipul ei se mpietri.
Dispreuiesc mila. Nu am deloc nelegere fa de slbiciune!
Cine a spus c sunt slab? Nu, aici te neli, draga mea. Ticlos, poate.
Dar exist un lucru care se cuvine spus.
Buzele ei se arcuir puin. Inevitabila scuz.
Anume?
M distrez. Da, m distrez enorm. Am vzut multe n via, Ruth. Am
fcut aproape tot. Am fost actor i magazioner i chelner i hamal i recuziter
la circ! Am fost matroz de rnd pe un cargobot. Am fost n cursa pentru
preedinia unei ri sud-americane. Am fost n nchisoare! Exist doar dou
lucruri pe care nu le-am fcut niciodat o munc zilnic cinstit i
acoperirea propriilor cheltuieli.

Se uita la ea, rznd. Ea simea c ar trebuit s e revoltat. Dar


puterea lui Victor Drake era puterea diavolului. El putea face rul s par
amuzant. Se uita acum la ea cu acea for de ptrundere supranatural.
Nu ai de ce s ari att de mulumit de dumneata, Ruth! Nu ai
atta moral pe ct crezi c ai! Succesul e fetiul dumitale. Eti genul de fat
care sfrete prin a se mrita cu eful. Asta ar trebuit s faci cu Geroge.
George nu ar trebuit s se nsoare cu proasta aia mic de Rosemary. Ar
trebuit s se nsoare cu dumneata. i-ar fcut un mare serviciu dac o
fcea.
Cred c eti cam impertinent.
Rosemary e a naibii de proast, ntotdeauna a fost. ncnttoare ca
paradisul dar tmpit ca un iepure. E genul de care brbaii se ndrgostesc,
dar nu rmn lng ea. Dumneata eti altfel. Dumnezeule, dac un brbat sar ndrgosti de dumneata, nu s-ar plictisi niciodat!
i atinsese punctul vulnerabil. Ea spuse cu o sinceritate subit:
Dac! Dar el nu s-ar ndrgosti de mine!
Vrei s spui, George? Nu te prosti, Ruth. Dac Rosemary ar pi ceva,
George s-ar nsura ct ai zice pete cu tine.
(Da, asta a fost. Asta a fost nceputul.) Victor spuse, urmrind-o:
Dar tii asta la fel de bine ca mine.
(Mna lui George pe a ei, glasul lui afectuos, cald Da, de bun seam
era adevrat Se ntorcea la ea, depindea de ea)
Victor spuse cu blndee:
Ar trebui s ai mai mult ncredere n dumneata, draga mea fat. L-ai
putea nvrti pe George pe degetul mic. Rosemary nu e dect o proast mic.
E adevrat, se gndi Ruth. Dac nu era Rosemary, puteam s-l fac pe
George s se nsoare cu mine. A bun pentru el. A avea grij de el.
Simi o brusc mnie oarb, un val de resentiment ptima. Victor
Drake o urmrea cu mult amuzament. i plcea s-i fac pe oameni s intre la
idei. Sau, ca n cazul de fa, s ae ideile care erau deja acolo
Da, aa nceput cu ntlnirea asta cu brbatul care a doua zi urma s
plece n cealalt parte a globului. Ruth care se ntoarse la birou nu era
aceeai Ruth care plecase de acolo, dei nimeni n-ar putut observa vreo
schimbare n atitudinea sau n nfiarea ei.
La scurt timp dup ntoarcerea ei la birou, Rosmary Barton sun la
telefon.
Domnul Barton tocmai a ieit s ia masa. Pot s v ajut cu ceva?
Oh, Ruth, ai vrea? Obositorul la de colonel Race a trimis o
telegram prin care mi spune c nu se va ntoarce la timp pentru petrecerea
mea. ntreab-l pe George pe cine i-ar plcea s invit n locul colonelului. Ne
trebuie neaprat nc un brbat. Suntem patru femei Iris i Sandra Farraday
i eu i Cine naiba e cealalt? Nu-mi aduc aminte.
Eu sunt a patra, cred. Ai fost foarte amabil c m-ai invitat.
Oh, desigur. Uitasem de tot de tine!
Rsul lui Rosemary sun uor i glgit. Nu avea cum s vad
mbujorarea brusc, linia dur a maxilarului lui Ruth Lessing.

Invitat la petrecerea lui Rosemary ca o favoare, ca o concesiune


fcut lui Geroge! Oh, da, o s vin Ruth Lessing a ta. n denitiv, e fantastic
de util, i va ncntat c e invitat. n plus, arat absolut prezentabil.
n acea clip Ruth Lessing tiu cu precizie c o ura pe Rosemary Barton.
O ura pentru c era bogat i frumoas i nepstoare i fr minte.
Rosemary nu trebuia s munceasc din greu ntr-un birou, totul i era oferit pe
o tav de aur. Legturi amoroase, un so ndrgostit la nebunie nu avea
nevoie s munceasc sau s fac planuri
A dori s e moart, spuse cu glas jos Ruth telefonului tcut.
Propriile ei cuvinte o uimir. Nu-i semnau deloc. Niciodat nu fusese
ptima, nici vehement, niciodat nu fusese altceva dect o persoan
detaat i controlat i ecient.
Se ntreb: Ce se ntmpl cu mine?
n acea dup-amiaz o urse pe Rosemary Barton. Azi, un an mai
trziu, nc o mai ura pe Rosemary Barton.
ntr-o zi, probabil, va putea s o uite pe Rosemary Barton. Dar nu nc.
Se ntoarse n mod deliberat cu gndul la zilele acelea de noiembrie.
Se vedea stnd i uitndu-se la telefon, simind cum valul de ur i
inund inima
Transmindu-i lui George mesajul lui Rosemary cu glasul ei plcut,
stpnit. Sugerndu-i ca ea s nu mai vin, astfel nct numrul s e egal.
George respinsese rapid ideea!
Venind n dimineaa urmtoare s raporteze plecarea lui San Cristobal.
Uurarea i gratitudinea lui George.
Deci a plecat i el cu vaporul?
Da. Da, i-am dat banii chiar nainte de ridicarea pasarelei. Ezit, apoi
spuse: n timp ce vaporul se desprindea de chei, mi-a fcut cu mna i a
strigat: Transmite-i dragostea mea i srutri lui George i spune-i c am s
beau n sntatea lui disear.
Neobrzare! Spuse George, apoi ntreb curios: Ce crezi despre el,
Ruth?
Ea i rspunse cu glasul voit fr nuan:
Oh este exact cum m ateptam. Un tip slab.
Iar Geroge nu vedea nimic, nu observa nimic! Ei i venea s strige: De
ce m-ai trimis la el? Nu tiai ce s-ar putut s mi fac? Nu i dai seama c
de ieri sunt alt persoan? Nu vezi c sunt periculoas? Nu ai nici o idee
despre ce s-ar putea s fac?
n loc de toate astea, rmase secretara competent i ecient.
nc cinci zile.
Ziua de natere a lui Rosemary.
O zi linitit la birou o vizit la coafor o rochie nou de sear,
neagr, puin machiaj, aplicat cu art. O fa privind-o n oglind, o fa care
nu era ntru totul a ei. O fa palid, hotrt, nverunat.
Era adevrat ce spusese Victor Drake. n ea nu exista pic de mil.
Mai trziu, cnd se uita lung peste mas la faa vnt i schimonosit
a lui Rosemary Barton, tot nu simea pic de mil.

Acum, dup unsprezece luni, gndindu-se la Rosemary Barton, simi c


i se face brusc fric
Capitolul III
Anthony Browne
Anthony Browne se ncrunta n timp ce se gndea la Rosemary Barton.
Fusese al naibii de prost c se ncurcase cu ea. Dei un brbat putea
scuzat pentru asta! Era irezistibil. n seara aceea de la Dorchester nu i
putuse lua ochii de la ea. Era frumoas ca o nimf i probabil tot att de
inteligent!
Totui, se ndrgostise nebunete de ea. Consumase mult energie
pentru a gsi pe cineva care s i-l prezinte. Absolut de neiertat, innd cont
c ar trebuit s se ocupe strict de afaceri. n denitiv, nu i pierdea zilele la
Claridge's pentru plceri.
Dar Rosemary Barton era sucient de fermectoare pentru a scuza
orice lips momentan de la datorie. Acum ns, se blestema i se ntreba
cum putuse att de prost. Din fericire, nu avea ce regreta. Aproape imediat
ce i vorbise, vraja se risipise un pic. Lucrurile reveniser la proporiile lor
normale. Asta nu era dragoste. Avea s e, nici mai mult, nici mai puin, o
distracie.
Ei bine, savurase din plin distracia. O savurase i Rosemary. Ea dansa
ca un nger, i oriunde o ducea, brbaii se ntorceau i se holbau la ea.
Pentru un tip, senzaia era foarte plcut. Atta timp ct nu o fceai s
vorbeasc. Mulumea cerului c nu era nsurat cu ea. O dat ce te obinuiai
cu acea perfeciune a feei i formei, ce i mai rmnea? Nici mcar nu era n
stare s asculte n mod inteligent. Era genul de fat care s-ar ateptat de la
tine s-i spui n ecare diminea la micul dejun c o iubeti ptima!
Oh, ce uor i era s spun acum toate astea! Dar atunci se
ndrgostise de ea, nu-i aa?
O suna, o scotea n ora, dansa cu ea, o sruta n taxi. Era binior pe
cale s se pun ntr-o situaie caraghioas din pricina ei, pn n ziua aceea
uluitoare, incredibil.
i amintea exact cum artase ea atunci, uvia groas de pr castaniu
czut liber peste o ureche, genele coborte i, printre ele, licrirea ochilor de
un albastru ntunecat. Boticul buzelor moi i roii.
Anthony Browne. E un nume frumos!
El spuse lejer:
Bine stabilit i absolut respectabil. Henric VIII a avut un ambelan pe
nume Anthony Browne.
Un strmo, presupun?
N-a bga mna n foc.
Bine ai face!
El nl sprncenele.
Eu sunt din ramura colonial.
Nu din cea italian?
Oh! Rse el. Tenul meu msliniu? Mama a fost spaniol.
Aa se explic.

Ce se explic?
Multe, domnule Anthony Browne.
i place foarte mult numele meu.
Am i spus-o. E un nume frumos. Mai frumos dect Tony Morelli.
O clip, nu i putu crede urechilor! Era incredibil! Imposibil!
O prinse de bra. Slbticia strnsorii o fcu s geam.
Oh, m doare!
De unde tii numele sta?
Glasul lui era aspru, amenintor.
Ea rse, ncntat de efectul pe care l produsese. Proast mic!
Cine i l-a spus?
Cineva care te-a recunoscut.
Cine? E o treab serioas, Rosemary. Trebuie s tiu.
Ea i arunc o privire piezi.
Un vr al meu cu reputaie proast, Victor Drake.
N-am cunoscut niciodat pe cineva cu numele sta.
mi nchipui c nu folosea numele sta la vremea cnd l-ai cunoscut.
Menaja sentimentele familiei.
Anthony spuse ncetior:
neleg. S-a ntmplat n nchisoare?
Da. ntr-o zi i fceam moral lui Victor, i spuneam c e o ruine
pentru noi toi. Bineneles c nu i-a psat. Apoi a rnjit i a spus: Nu
ntotdeauna eti chiar tu nsi att de scrupuloas, iubito. Alaltieri sear team vzut dansnd cu un fost pucria unul din cei mai buni prieteni ai ti,
de fapt. i spune Anthony Browne, am auzit, dar la gherl era Tony Morelli.
Anthony spuse pe un ton lejer:
Trebuie s rennoiesc cunotina cu acest prieten din tinereea mea.
Noi, vechii pucriai, trebuie s pstrm legtura.
Rosemary cltin din cap.
Prea trziu. E n drum spre America de Sud. A plecat ieri.
neleg. Anthony inspir adnc. Aadar eti singura persoan care
mi cunoate secretul?
Ea ddu din cap.
N-am s-l divulg.
Ai face bine s nu-l divulgi. Glasul lui deveni grav. Ascult, Rosemary,
treaba asta e periculoas. Nu vrei s-i vezi faa drgla toat numai guri,
nu-i aa? Exist oameni care nu se mpiedic de un eac precum frumuseea
unei fete. i mai sunt accidentele de circulaie, de regul mortale. Asta nu se
ntmpl numai n cri i lme. Se ntmpl i n realitate.
M amenini, Tony?
Te avertizez. Oricnd poi s i lichidat.
Avea ea s in cont de avertizare? i ddea seama c el vorbea al
naibii de serios? Proast mic! Nu avea pic de minte n capul la drgla. Nu
te puteai baza pe ea s-i in gura. Totui, trebuia s ncerce s o conving.
Uit c ai auzit vreodat numele de Tony Morelli, pricepi?

Dar nu m deranjeaz deloc, Tony. Sunt descuiat la minte. Mi se


pare palpitant s cunosc un infractor. Nu ai de ce s i e ruine de asta.
Cretin mic! Se uit la ea cu rceal. n clipa aceea se ntreb cum de
i putuse imagina c era ndrgostit de ea. Niciodat nu putuse s suporte
protii nici chiar proastele cu fee drgue.
Uit de Tony Morelli, spuse el sever. Vorbesc serios. S nu mai
pomeneti niciodat numele sta.
Trebuia s dispar. Era singurul lucru pe care l putea face. Nu se putea
baza pe tcerea fetei. Ea ar vorbit ori de cte ori ar avut chef.
Rosemary i zmbea un zmbet fermector, dar care l lsa rece.
Nu mai att de aprig. Du-m la dans la Jarrow's smbta viitoare.
N-am s u aici. Am de gnd s plec.
Nu nainte de petrecerea de ziua mea. Nu m poi lsa balt. Contez
pe tine. Spune-mi c vii. Am fost groaznic de bolnav din cauza acelei gripe
oribile i nc m mai simt teribil de slbit. N-am voie s m supr, mi face
ru. Trebuie s vii.
El ar putut s rmn ferm. Ar putut s pun punct i s plece
imediat.
n loc de asta, prin crptura uii, o vzu pe Iris cobornd scara. Iris,
foarte dreapt i subire, cu faa ei palid i prul negru i ochii cenuii. Iris
cu mult mai puin frumusee dect Rosemary, dar cu tot caracterul pe care
Rosemary nu avea s-l aib niciodat.
n clipa aceea se ur pentru faptul de a czut victim farmecului facil
al lui Rosemary. Se simi aa cum se simise Romeo amintindu-i de Rosaline
cnd o vzuse prima dat pe Julieta.
Anthony Browne se rzgndi.
ntr-o fraciune de secund se hotr s adopte o linie de aciune total
diferit.
Capitolul IV
Stephen Farraday
Stephen Farraday se gndea la Rosemary se gndea la ea cu acea
uimire nencreztoare pe care i-o strnea ntotdeauna imaginea ei. De obicei,
i alunga din minte toate gndurile despre ea de ndat ce apreau, dar
existau i dai cnd, insistent n moarte aa cum fusese i n via, ea refuza
s se lase alungat.
Prima lui reacie era ntotdeauna aceeai un cutremurat rapid la
amintirea scenei din restaurant. Cel puin nu mai trebuia s se gndeasc la
asta. Gndurile lui se ntoarser i mai n urm, la Rosemary vie, Rosemary
surznd, respirnd, privindu-l n ochi
Ce prost ct de incredibil de prost fusese! Uimirea l inea prizonier,
acea uimire nencreztoare. Cum ncepuse totul? Pur i simplu nu nelegea.
Era ca i cum viaa i-ar fost mprit n dou pri, una, cea mai mare, o
ascensiune ordonat, sntoas, bine echilibrat, cealalt, o scurt nebunie,
necaracteristic lui. Cele dou pri nu se potriveau nicicum.

Cci cu toat abilitatea i deteptciunea lui, cu inteligena lui


ptrunztoare, Stephen nu avea acea percepie interioar care s-i permit
s vad c, de fapt, se potriveau prea bine.
Uneori i revedea viaa, o aprecia la rece, fr emoie, dar cu o
anumit ncntare de sine. De la o vrst fraged fusese hotrt s
reueasc n via i, n ciuda dicultilor i anumitor dezavantaje iniiale,
chiar reuise.
ntotdeauna avusese o anumit simplitate n credinele lui. El credea n
Voin. Dac un om voia ceva cu adevrat, acel ceva putea realizat!
Micul Stephen Farraday i cultivase constant Voina. Biatul de apte
ani cu frunte nalt i brbie hotrt inteniona s se ridice s se ridice sus
de tot. tia c prinii lui nu aveau cum s-l ajute. Mama lui se mritase sub
rangul ei social, i o regreta. Tatl lui, un constructor mrunt, era dispreuit i
de soie i de u Fa de mama lui, mprtiat, aerian, cu fantastice
schimbri de dispoziie, Stephen simea doar o incapacitate de nelegere
derutant pn n ziua n care o gsi prbuit pe colul unei mese cu sticla
de ap de colonie czut din mn. Nu se gndise niciodat la butur ca o
explicaie a toanelor mamei lui. Ea nu bea niciodat trii sau bere, iar el nu i
dduse seama c pasiunea ei pentru apa de colonie avea alt origine dect
vagile ei explicaii privind durerile de cap. n acel moment i ddu seama c
avea prea puin afeciune fa de prinii lui. Bnuia c nici ei nu aveau prea
mult fa de el. Era mic pentru vrsta lui, linitit, cu o tendin de blbial,
un copil cuminte, care nu crea probleme n cas. Tatl lui l-ar vrut mai
nzdrvan. La vrsta lui, eu fceam numai nebunii. Uneori, uitndu-se la
Stephen, contiina inferioritii sociale fa de soia lui l fcea s se simt
prost. Stephen se arunca n partea alor ei.
Pe tcute, cu hotrre crescnd, Stephen i tras propria via. Avea
de gnd s reueasc. Ca prim test de voin, i impuse s i stpneasc
blbial. Exersa vorbind rar, cu o uoar ezitare ntre cuvinte. Iar cu timpul
eforturile lui fur ncununate de succes. Nu se mai blbia. n coal se
dedic leciilor. Inteniona s aib educaie. Educaia te ducea departe.
Curnd strni interesul profesorilor, care ncepur s l ncurajeze. Ctig o
burs de studii. Prinii lui fur abordai de autoritile colare biatul
promitea. Domnul Farraday, mbogit de pe urma recondiionrii unui ir de
case ubrede, fu convins s i investeasc banii n educaia ului su.
La douzeci i doi de ani Stephen descinse de la Oxford cu un titlu bun,
o reputaie la fel de bun, un orator spiritual cu talent la a scrie articole. De
asemenea, i fcuse nite prieteni utili. Ceea ce l atrgea era politica.
nvase s i depeasc timiditatea nnscut i s i cultive maniere
admirabile n societate. Dei cu predilecie liberal, Stephen i ddea seama
c, cel puin deocamdat, Partidul Liberal era mort. Se nscrise n Partidul
Laburist. Numele lui deveni curnd cunoscut ca cel al unui tnr care venea
tare din urm. Dar Partidul Laburist nu l satisfcea pe Stephen. l gsea mai
puin deschis la ideile noi, mai dogmatic dect marele i puternicul lui rival. n
acelai timp, conservatorii erau n cutarea unui talent tnr i promitor.

Conservatorilor le plcu Stephen Farraday era exact omul pe care l


voiau. Stephen candid n alegeri i ctig cu o mic majoritate ntr-o
circumscripie electoral dominat de laburiti. Cu un sentiment de triumf,
Stephen i ocup locul n Camera Comunelor. Cariera lui ncepuse, i era
exact cariera potrivit pentru el. n ea i putea pune toat abilitatea, toat
ambiia. Simea n el abilitatea de a guverna, i de a guverna bine. ntr-o
bun zi, i jur el, avea s intre n guvern.
Cu toate acestea, o dat ce emoia intrrii n Camera Comunelor se
estomp, tri o puternic deziluzie. Btlia electoral l pusese n btaia
reectoarelor, iar acum era cobort la rutin, o simpl i insigniant unitate
a partidului, supus n faa biciului lui i inut la locul lui. Aici nu era uor s te
ridici din obscuritate. Aici tinerii erau privii cu suspiciune, i trebuia ceva mai
mult dect abilitate. i trebuia inuen.
Existau anumite interese. Anumite familii. Trebuia s i sponsorizat.
Se gndi la cstorie. Pn acum se gndise prea puin la ea. Undeva,
n minte, avea o imagine vag a unei ine frumoase care avea s-i e alturi
i s-i mprteasc ambiiile; cineva care avea s-i dea copii i n faa
creia s i poat expune gndurile i nedumeririle; o femeie care s simt
ce simea i el i care s-i doreasc succesul i s e mndr de el atunci
cnd el l obinea.
Apoi, ntr-o zi, se duse la o mare recepie la Kidderminster House.
Relaiile familiei Kidderminster erau cele mai puternice din Anglia. Erau, i
fuseser ntotdeauna, o familie mare de politicieni. Lordul Kidderminster, cu
silueta lui nalt i distins era pretutindeni cunoscut din vedere. Faa mare
ca de clu de lemn a lui lady Kidderminster era familiar pe platformele
publice i n comitetele din toat Anglia. Aveau cinci ice, trei din ele
frumoase, i un u nc la Eton.
Soii Kidderminster i fceau o datorie din a ncuraja membrii tineri ai
partidului. De aici i invitaia fcut lui Farraday.
El nu cunotea muli oameni de acolo, i sttu singur lng o fereastr
timp de vreo douzeci de minute dup sosire. Mulimea de lng masa de
ceai se subia i trecea n cealalt camer cnd Stephen remarc o fat nalt
n negru stnd singur lng mas, artnd o clip uor dezorientat.
Stephen Farraday avea memoria feelor. Chiar n acea diminea i
aruncase ochii peste un exemplar din Brfa Casei lsat n metrou de o
cltoare. n el era o poz cam tears a lui lady Alexandra Hayle, a treia ic
a contelui de Kidderminster, iar dedesubt un mic paragraf despre ea .
ntotdeauna a fost timid i retras, devotat animalelor. Lady Alexandra a
urmat un curs de tiine casnice ntruct lady Kidderminster ine ca fetele ei
s e bine puse la punct cu toate problemele casnice.
Vznd-o acum stnd acolo, Stephen tiu, cu acea percepie infailibil
a unei persoane timide, c i ea era timid. Cea mai urt dintre cele cinci
ice, Alexandra suferise ntotdeauna de un complex de inferioritate. Primind
aceeai cretere i educaie ca surorile ei, Sandra nu atinsese niciodat pe
deplin acea savoir faire a lor, fapt care o supra considerabil pe mama ei.

Stephen nu tia asta, dar tia c fata era stingherit i nefericit. i


brusc, i ddu seama. Asta era ansa lui! Ia-o prostule, ia-o! Acum sau
niciodat !
Travers camera spre mas. Stnd lng fat, lu un sandvi. Apoi,
ntorcndu-se i vorbind surescitat, spuse:
Ascult, te deranjeaz dac vorbesc cu tine? Nu cunosc mult lume
de aici, i vd c nici tu. S nu m repezi. De fapt, sunt ngrozitor de t-t-timid
(blbial de demult i reveni n cel mai oportun moment) i i cred c i tu
eti t-t-timid, nu-i aa?
Fata se mbujora i deschise gura. Dar dup cum bine intuise el, nu
putu s-o spun. Era prea greu de gsit cuvintele ca s spun Eu fac parte din
familie. n loc de asta, recunoscu linitit:
Realitatea e c sunt Sunt timid. ntotdeauna am fost.
Stephen continu repede:
E un sentiment cumplit. Nu tiu dac poi s scapi vreodat de el.
Uneori m simt pur i simplu legat la gur.
i eu la fel.
El continu, vorbind repede, blbindu-se puin, cu o purtare
bieeasc, atrgtoare.
Curnd aduse vorba de piese, menion una care se juca i care
strnise un mare interes. Sandra o vzuse. Discutar despre ea. Cum piesa
trata anumite aspecte ale serviciilor sociale, n curnd erau adcii n
discutarea acestor msuri.
Stephen nu exager. O vzu pe lady Kidderminster intrnd n camer,
cu ochii dup ica ei. Planul lui nu prevedea s e prezentat acum. ngn un
la revedere.
Mi-a fcut mare plcere s vorbesc cu tine. Uram pur i simplu
ntregul spectacol pn te-am gsit. Mulumesc.
Prsi Kidderminster House cu un sentiment de exaltare. Protase de
ansa lui. Acum mai avea de consolidat ceea ce ncepuse.
Timp de mai multe zile bntui vecintile lui Kidderminster House. O
dat Sandra iei cu una din surorile ei. O dat iei singur, dar cu un pas
grbit. Nu se fcea s o, abordeze cnd era att de evident grbit. Apoi,
cam dup o sptmn, rbdarea i fu rspltit. ntr-o diminea ea iei din
cas cu un cine mic i negru, scoian, i o lu agale spre parc.
Cinci minute mai trziu, un tnr venind repede din direcia opus se
opri scurt n faa Sandrei. Exclam zglobiu:
Ia te uit ce noroc! M ntrebam dac am s te mai vd. Tonul lui era
att de ncntat nct ea roi un pic.
El se aplec asupra cinelui.
Ce amic nostim! Cum l cheam?
MacTavish.
Oh, foarte scoian.
Discutar despre cine cteva momente. Apoi Stephen spuse, cu o
urm de stnjeneal:

n ziua aceea nu i-am spus cum m cheam. Numele meu e


Farraday. Stephen Farraday. Sunt un parlamentar obscur.
Se uita ntrebtor la ea i vzu cum obrajii i se colorar din nou n timp
ce spunea:
Eu sunt Alexandra Hayle.
La asta el reaciona foarte bine. Surpriz, recunoatere, spaim,
stnjeneal!
Oh, eti Eti lady Alexandra Hayle Tu Dumnezeule! Ce tmpit
trebuie s m considerat n ziua aceea!
Micarea ei de rspuns era inevitabil. Creterea i amabilitatea
nnscut i cereau s fac totul pentru a-l liniti, a-l face s se simt n largul
lui.
Trebuia s-i spus la acea vreme.
Eu trebuia s tiut!
De unde s tiut? i, oricum, ce conteaz? Te rog, nu mai att de
tulburat. Hai mai bine nspre parc. Uite, MacTavish abia ateapt.
Dup aceea, o ntlni de cteva ori n parc. i povesti despre ambiiile
lui. Discutar subiecte politice. O gsea inteligent, bine informat i
simpatic. Avea cap i o minte deosebit de echilibrat. Acum erau prieteni.
Urmtorul pas nainte veni cnd el fu invitat la cin la Kidderminster
House i apoi la un dans. Un brbat fusese indisponibil n ultima clip. Cnd
lady Kidderminster i frmnta mintea pe cine s invite n loc, Sandra ntreb
linitit:
Ce zici de Stephen Farraday?
Stephen Farraday?
Da, a fost zilele trecute la petrecerea voastr, i de atunci m-am
ntlnit de vreo cteva ori cu el.
Fu consultat lordul Kidderminster, iar acesta fu ntru totul n favoarea
ncurajrii tinerelor sperane din lumea politic.
Un tnr strlucitor absolut strlucitor. N-am auzit despre ai lui, dar
i va face singur un nume n una din zilele astea.
Stephen veni i se comport foarte bine.
Dou luni mai trziu i puse norocul la ncercare. Se aau n parc i
MacTavish sttea cu capul pe piciorul Sandrei.
Sandra, tu tii, trebuie s tii c te iubesc. Vreau s te mrii cu
mine. Nu te-a cere de soie dac nu a convins c ntr-o zi am s-mi fac un
nume. Nu o s-i e ruine pentru alegerea ta. i-o jur.
Ea spuse:
Nu mi-e ruine.
Deci ii la mine?
Nu tiai?
Speram Dar nu eram sigur. S tii c te-am iubit din clipa n care
te-am vzut i mi-am luat inima n dini s i vorbesc. n viaa mea n-am fost
mai speriat ca atunci.
Cred c tot atunci te-am iubit i eu

Nu merse totul ca pe roate. Anunul linitit al Sandrei c avea s se


mrite cu Stephen Farraday strni imediat protestele familiei ei. Cine era el?
Ce tia despre el?
n faa lordului Kidderminster, Stephen fu foarte cinstit cu privire la
familia i originea lui.
Lordul Kfdderminster i spuse soiei sale:
Hm, putea mai ru.
i cunotea bine ica, tia c n spatele purtrii ei linitite se ascundea
o hotrre de nezdruncinat. Dac ea i pusese n gnd s l aib pe tipul
sta, avea s-l aib. Nu ceda niciodat.
Pe amicul sta l ateapt o carier frumoas. Cu puin susinere, va
ajunge departe. Numai Dumnezeu tie ct nevoie aveam de nite snge
tnr. i pare un tip la locul lui.
Lady Kidderminster accept bombnind. Nu era deloc ideea ei despre
o partid bun pentru ica ei. Totui, Sandra era n mod cert cea mai dicil
din familie. Susan fusese o frumusee, iar Ester avea cap. Diana, copil
detept, se mritase cu tnrul duce de Harwich partida sezonului. n
mod categoric, Sandra avea mai puin farmec, i mai era i timid, iar dac
tnrul sta avea un viitor dup cum prea s cread toat lumea
Capitul, murmurnd:
Dar, rete, va trebui s ne folosim inuena
Aa c Alexandra Catherine Hayle l lu pe Stephen Farraday la bine i
la ru, n rochie alb de satin i dantel de Bruxelles, cu ase domnioare de
onoare i doi paji minusculi i toate accesoriile unei nuni la mod. Perechea
plec n luna de miere n Italia, i se ntoarse ntr-o csu fermectoare din
Westminster, i la scurt timp dup aceea naa Sandrei muri lsndu-i un
ncnttor conac la ar. Totul mergea bine pentru tnrul cuplu. Stephen
plonja n viaa parlamentar cu rennoit ardoare, Sandra l ajuta n toate
privinele, identicndu-se cu ambiiile lui. Uneori, Stephen se gndea,
aproape nevenindu-i s cread, la ct de bun fusese soarta cu el! Aliana cu
puternica familie Kidderminster i asigura o urcare rapid n carier. Abilitatea
i isteimea lui aveau s i consolideze poziia pe care i-o oferise ansa.
Credea sincer n puterile lui i era pregtit s lucreze neprecupeind nici un
efort pentru binele rii lui.
Adesea, uitndu-se peste mas la soia lui, se gndea cu bucurie c
avea o partener de via perfect, exact cum i-o imaginase ntotdeauna. i
plceau ncnttoarele linii ale capului i gtului ei, privirea direct a ochilor
ei cprui, fruntea alb i nalt, uoara arogan a nasului ei acvilin. Avea
ceva din aerul unui cal de ras. O gsea tovara ideal. Da, soarta fusese
bun cu el. Viaa i se contura aa cum i-o dorise. Abia trecuse de treizeci de
ani i avea deja succesul n palm.
i, n acea stare de satisfacie triumftoare, se duse cu soia lui la St.
Moritz pentru dou sptmni i, uitndu-se prin holul hotelului, o vzu pe
Rosemary Barton.
Niciodat nu a neles ce s-a ntmplat cu el n clipa aceea. Printr-un fel
de rzbunare poetic, vorbele pe care le spusese altei femei se adeverir. Se

ndrgosti din prima clip. O dragoste profund, copleitoare, nebun. Era


genul de dragoste adolescentin, disperat pe care ar trebuit s o cunoasc
n urm cu muli ani i s treac peste ea.
ntotdeauna presupusese c nu era genul de brbat ptima. Cteva
legturi efemere, un irt, dou, asta nsemna dragostea pentru el. Plcerile
senzuale pur i simplu nu l atrgeau.
Dac ar fost ntrebat dac i iubea soia, ar rspuns Categoric da
dei tia bine c nici prin cap nu i-ar dat s se nsoare cu ea dac ar fost
ica unui srntoc de la ar. O plcea, o admira i nutrea pentru ea o
afeciune profund i o recunotin sincer pentru ceea ce i adusese poziia
ei.
Faptul c se putea ndrgosti cu abandonul i nefericirea unui putan fu
pentru el o revelaie. Nu se gndea dect la Rosemary. La chipul ei
fermector i zmbitor, la prul ei mtsos, la silueta ei voluptoas,
unduitoare. Nu mnca i nu dormea. Se duser la schi mpreun. Dans cu
ea. n timp ce o inea lipit de el, tiu c o voia mai mult dect orice pe
pmnt. Aadar asta, suferina asta, chinul sta mistuitor asta era
dragostea!
Dar nimeni nu trebuia s bnuiasc, nimeni nu trebuia s tie ce simea
el, n afar de Rosemary nsi.
Familia Barton plec mai devreme cu o sptmn dect soii Farraday.
Stephen i spuse Sandrei c St. Moritz nu era prea distractiv. Sandra accept
cu mult amabilitate s i scurteze vacana i s se ntoarc la Londra. Dup
dou sptmni de la ntoarcere, Stephen deveni amantul lui Rosemary.
O perioad ciudat, extatic febril, ireal. Ea dur Ct? ase luni
cel mult. ase luni n care Stephen se ducea la treaba lui ca de obicei, i
vizita circumscripia, punea ntrebri n Camer, vorbea la diverse ntruniri,
discuta despre politic cu Sandra i se gndea la un singur lucru la
Rosemary.
ntlnirile lor secrete din micul apartament, frumuseea ei, cuvintele de
dragoste ptimae cu care o copleea, mbririle ei ptimae. Un vis. Un
vis senzual, ncrat.
Iar dup vis deteptarea.
Asta pru s se ntmple absolut subit.
Fu ca ieirea dintr-un tunel n lumina zilei.
ntr-o zi era amantul vrjit, a doua zi era din nou Stephen Farraday,
gndindu-se c poate nu ar trebui s o mai vad att de des pe Rosemary. La
naiba, riscaser enorm! Dac Sandra ar bnuit Se uit pe furi la ea la
micul dejun. Slav Domnului, nu bnuia! Habar nu avea. Totui, unele din
pretextele lui din ultimul timp fuseser cam subiri. Unele femei ar nceput
s intre la bnuieli. Slav Domnului c Sandra nu era o femeie suspicioas.
Trase adnc aer n piept. Chiar c el i Rosemary fuseser foarte
nesbuii! Era de mirare c soul ei nu se prinsese. Un tip prostu, nebnuitor,
cu muli ani mai n vrst ca ea.
Ce fptur ncnttoare era ea

Se gndi brusc la terenul de golf. Aerul proaspt sund peste dunele


de nisip Clinchetul croselor Balansul moale cu ochii la minge Lovitura
scurt. Brbai. Brbai fumnd pipe. i nici o femeie admis pe terenurile de
golf.
i spuse subit Sandrei:
N-am putea merge la Fairhaven?
Ea l privi surprins.
Chiar vrei? Poi pleca?
A putea s-mi iau o sptmn liber. Mi-ar plcea s joc puin golf.
Simt c am ruginit.
La Fairhaven fusese linite i pace, cu Sandra i cinii pe teras i n
grdina veche mprejmuit cu zid i cu golf la Sandley Heath i hoinreala de
sear spre ferm cu MacTavish pe urmele lui.
Se simise cam ca cineva care i revenea dup boal.
Se ncruntase cnd vzuse scrisul lui Rosemary. i spusese s nu-i scrie.
Era prea periculos. Nu c Sandra l ntreba vreodat de la cine erau scrisorile,
dar era un lucru nenelept. Niciodat nu puteai avea ncredere n servitori.
Lu suprat scrisoarea n biroul lui. Pagini ntregi. Pur i simplu pagini
ntregi.
n timp ce citea, se simi cuprins din nou de vechea vraj. Ea l adora, l
iubea mai mult ca niciodat, nu putea suporta s nu-l vad cinci zile ntregi.
Simea i el acelai lucru? i era dor lui Leopard de etiopianca lui?
Zmbi i oft n acelai timp. Gluma aceea caraghioas, nscut cnd
el i cumprase un halat brbtesc cu imprimeul cu pete pe care ea l
admirase. Leopardul schimbndu-i petele se numea exponatul, iar el i
spusese: Dar tu nu trebuie s-i schimbi pielea, iubito. i dup aceea ea l
numise Leopardul, iar el o numise Frumuseea Neagr.
O prostie, ntr-adevr. Da, o prostie. Drgu din partea ei s-i scrie
pagini ntregi. Totui, nu trebuia s-o fac. La naiba, trebuiau s e ateni!
Sandra nu era femeia care s nghit o treab ca asta. O dat ce s-ar
prins Scrisorile erau periculoase. I-o spuse lui Rosemary. De ce nu putuse s
atepte pn la ntoarcerea lui? La naiba, aveau s se vad n cteva zile!
n dimineaa urmtoare, la micul dejun, pe mas se aa alt scrisoare.
Stephen njur n gnd. I se pru c ochii Sandrei poposir pe ea pre de
cteva secunde. Dar ea nu spuse nimic. Slav Domnului c nu era genul de
femeie care s pun ntrebri despre corespondena soului.
Dup micul dejun porni cu maina spre orelul aat la opt mile
deprtare. Nu se fcea s dea telefon din sat. O prinse pe Rosemary la
telefon.
Alo tu eti, Rosemary? Nu-mi mai scrie.
Stephen, iubitule, ce plcere s i aud glasul!
Fii atent s nu te aud cineva.
Nu are cine. Oh, ngerul meu, mi-a fost dor de tine. i-e i-a fost dor
de mine?
Da, desigur. Dar nu mai scrie. E prea riscant.

i-a plcut scrisoarea mea? Te-a fcut s simi c sunt cu tine? Vreau
s u cu tine n ecare clip, iubitule. Tu vrei?
Da, dar nu la telefon, fata mea.
Eti ridicol de precaut. Ce conteaz?
i eu m gndesc la tine, Rosemary. N-a putea suporta s ai
probleme din cauza mea.
Nu-mi pas ce mi se ntmpl. tii asta.
Mie mi pas, scumpa mea.
Cnd te ntorci?
Mari.
i miercuri ne ntlnim n apartament.
Da , da.
Abia atept, iubitule. Nu poi s inventezi o scuz i s vii azi? Oh,
Stephen, ai putea!
M tem c e exclus.
Nu cred c m iubeti i c i-e dor de mine.
Prostii, bineneles c te iubesc.
Cnd nchise telefonul se simea obosit. De ce insistau femeile s e
att de nesbuite? El i Rosemary trebuiau s e mai ateni pe viitor. Trebuiau
s se ntlneasc mai rar.
Dup aceea lucrurile deveniser dicile. El era ocupat foarte ocupat. i
era absolut imposibil s-i acorde prea mult timp lui Rosemary, iar ea prea
incapabil s neleag asta. i explic, ns ea nici nu voi s asculte.
Oh, politica ta tmpit ca i cum ea ar important!
Dar este
Ea nu pricepea. Nu-i psa. Munca, ambiia, cariera lui nu o interesau
deloc. Tot ce voia era s l aud repetndu-i iar i iar c o iubea. Tot att ca
pn acum? Spune-mi din nou c m iubeti cu adevrat.
Ar putut s-o tie pn acum, se gndi el. Era o fptur fermectoare,
absolut fermectoare Dar necazul era c nu puteai s stai de vorb cu ea.
Necazul era c se vzuser prea mult. Nu puteai pstra o legtur la
acelai nivel de pasiune. Trebuiau s se ntlneasc mai rar, s-o lase puin
mai moale
Dar ea era refractar foarte refractar. Acum i reproa mereu c nu
o iubea.
Nu m mai iubeti ca nainte. Ii aminteti cnd mi spuneai c ar
minunat s murim mpreun?
Ce lucruri tmpite spune omul cnd e ndrgostit! La vremea aceea nu
erau tmpite, dar alta era s le auzi la rece! De ce nu puteau femeile s lase
lucrurile n pace? Un brbat nu voia s i se reaminteasc ntruna n ce hal se
prostise.
Ea emise o pretenie absurd. N-ar putea el s plece n sudul Franei i
ea s-l ntlneasc acolo? Sau n Corsica sau Sicilia unul din locurile astea n
care nu ntlneai pe nimeni cunoscut? Stephen spuse mohort c nu exista
un asemenea loc. n cele mai improbabile locuri ntotdeauna te ntlneai cu
cineva pe care nu-l mai vzusei de ani de zile.

i atunci ea spuse ceva ce l nspimnt.


Dar asta n-ar conta, nu-i aa?
El simi c se rcete.
Ce vrei s spui?
Ea i zmbea acelai zmbet fermector care odinioar l ameea i i
aprindea dorina n snge. Acum l fcea doar nervos.
Leopard iubitule, m gndeam uneori c suntem proti c ne tot
chinuim s ne ascundem. Nu merit. Hai s plecm mpreun. S nu ne mai
prefacem. George va divora de mine i soia ta va divora de tine i apoi ne
putem cstori.
Aa, pur i simplu! Dezastru! Ruin! Iar ea nu vedea!
Nu te-a lsa s faci aa ceva.
Dar nu-mi pas, iubitule. Eu nu in la conveniene.
Eu in. Eu in, se gndi Stephen.
Eu consider c dragostea este cel mai important lucru din lume. Nu
conteaz ce cred alii despre noi.
Pentru mine ar conta, draga mea. Un scandal de genul sta mi-ar
distruge cariera.
Dar chiar conteaz cariera asta? Exist sute de alte lucruri pe care
le-ai putea face.
Nu prostu.
i, oricum, de ce trebuie neaprat s faci ceva? Am o grmad de
bani, s tii. Nu ai lui George, ai mei proprii. Am putea cutreiera lumea, am
putea merge n locuri pe care, probabil, nu le-a vzut nimeni. Sau pe vreo
insul din Pacic. Ia gndete-te soarele erbinte i marea albastr i
recifurile de corali
El se gndi. O insul n Pacic! Ce idee tmpit! Ce i nchipuia ea c
este el un parazit care s stea tolnit la soare?
Se uit la ea cu ochi impariali. O fptur fermectoare cu creier de
gin. Fusese nebun absolut nebun. Dar acum era din nou sntos la minte.
i trebuia s ias din combinaia asta. Dac nu era atent, ea avea s-i ruineze
ntreaga via.
i scrie, spunndu-i toate lucrurile pe care sute de brbai le spuseser
nainte lui. Trebuia s se sfreasc aa i scrise. Numai aa era cinstit fa
de ea. El nu putea risca s abat nefericirea asupra ei. Ea nu nelegea Etc,
etc.
Se terminase trebuia s-o fac s neleag asta.
Dar tocmai asta refuza ea s neleag. Nu avea s e chiar att de
simplu. Ea l adora, l iubea mai mult ca niciodat, nu putea tri fr el!
Singurul lucru cinstit era ca ea s-i spun totul soului ei i Stephen s-i
spun soiei lui adevrul! i aminti cum l luase cu frig cnd citise scrisoarea.
Proasta mic! Proasta mic ce se aga ca scaiul! Avea s se duc la George
i s-i toarne toat povestea, iar apoi George avea s divoreze de ea,
citndu-l ca martor la proces. Iar Sandra avea s divoreze de el. Nu avea nici
o ndoial n privina asta. Sandra era mndr. Sandra n-ar mprit
niciodat un brbat cu alt femeie.

i atunci el va terminat sprijinul inuenei familiei Kidderminster i


va retras. Adio visurilor lui, ambiiilor lui. Totul stricat, frmat i asta
numai din cauza dragostei nebune a unei femei proaste.
Avea s piard tot ce adunase. Faliment! Ruine!
Avea s-o piard pe Sandra
i brusc, cu un oc de mirare, i ddu seama c asta l-ar deranjat cel
mai mult. Avea s-o piard pe Sandra. Sandra, prietena i tovara lui drag,
aroganta, mndra, loiala lui Sandra. Nu, nu putea s-o piard pe Sandra nu
putea Orice numai asta nu.
Fruntea i se umplu de broboane de transpiraie.
Trebuia s o oblige cumva pe Rosemary s asculte de glasul raiunii
Dar avea ea s asculte? Rosemary i raiunea erau incompatibile. Dar dac el
i-ar spus c, la urma urmelor, i iubea soia? Nu. Pur i simplu nu l-ar
crezut. Era o femeie foarte stupid i posesiv. i nc l mai iubea sta era
tot necazul.
I cuprinse un fel de mnie oarb. Cum naiba s-o fac s i in gura?
Doar o doz de otrav ar putut s fac asta, se gndi el cu amrciune.
O viespe bzia n apropiere. Intrase ntr-o vaz de cristal i ncerca s
ias de acolo.
La fel ca mine, se gndi el.
Dar el, Stephen Farraday, avea de gnd s ias cumva. Timp, trebuia s
ncerce s ctige timp.
Deocamdat Rosemary era dobort de grip. Avea s-i trimit un
buchet de ori. Asta i ddea o perioad de respiro. Sptmna viitoare
Sandra i el aveau s ia cina cu familia Barton era ziua de natere a lui
Rosemary. Rosemary i spusese: N-am s fac nimic pn dup ziua mea ar
prea crud pentru George. El se agit tare mult pentru ziua asta. E un
scump. Dup ce se termin totul, vom ajunge la o nelegere.
Dar dac i-ar spune cu brutalitate c se terminase totul, c nu mai
inea la ea? Se cutremur. Nu, nu ndrznea s fac asta. Ea ar putut s se
duc la George i s-i spun totul ntr-un acces de isterie. Ar putut s se
duc la Sandra. Parc i i auzea glasul nlcrimat, nencreztor.
El spune c nu m mai iubete, dar eu tiu c nu e adevrat. ncearc
s e loial, s rmn lng tine, dar tiu c vei de acord cu mine c atunci
cnd doi oameni se iubesc n mod sincer exist o singur cale. De asta te rog
s-i redai libertatea.
Iar Sandra, mndr i dispreuitoare, i-ar spus: Din partea mea, e
liber!
Ea nu l-ar crede cum ar putea s-l cread? Rosemary i-ar arta
scrisorile de la el. Naiba mai tia ce scrisese n ele, n tot cazul mai mult
dect sucient ca s-o conving pe Sandra
Trebuia s se gndeasc la ceva, s gseasc o cale de a o face pe
Rosemary s tac. Pcat c nu trim pe vremea familiei Borgia, se gndi el
ntunecat
Un pahar cu ampanie otrvit era cam singurul lucru care ar fcut-o
pe Rosemary s tac.

Da, chiar se gndise la asta.


Cianur de potasiu n ampania ei, cianur de potasiu n poeta ei de
sear. Deprimare dup grip .
Peste mas, ochii Sandrei i ntlnir pe ai lui.
Trecuse aproape un an i el nu putea uita.
Capitolul V
Alexandra Farraday
Sandra Farraday nu o uitase pe Rosemary Barton.
Se gndea la ea chiar n clipa asta se gndea la ea aa cum era
prbuit peste mas n seara aceea, la restaurant.
i aminti de propriul ei icnet i cum, atunci cnd ridicase ochii, l
vzuse pe Stephen urmrind-o.
Citise el adevrul n ochii ei? Vzuse el ura, amestecul de oroare i
triumf?
Trecuse aproape un an i amintirea i era nc proaspt n minte, de
parc se ntmplase ieri! Ce folos c o persoan era moart, dac ea
continua s triasc n mintea ta? n mintea Sandrei tria dar i n a lui
Stephen? Nu tia, dar credea c era probabil.
Restaurantul Luxemburg acel loc nesuferit, cu mncarea lui excelent,
cu servirea lui prompt, cu decorul lui luxos. Un loc imposibil de evitat, lumea
te invita ntotdeauna acolo.
I-ar plcut s uite dar totul conspira ca s o fac s i aminteasc.
Nici chiar Fairhaven nu mai fcea excepie acum c George Barton venise s
locuiasc n Little Priors.
Fusese ceva ieit din comun din partea lui. George Barton era un om
total ciudat. Nu era genul de vecin care i-ar plcut ei s-l aib. Prezena lui
n Little Priors strica farmecul i linitea lui Fairhaven. ntotdeauna, pn n
vara asta, fusese un loc de lecuire i odihn, un loc n care ea i Stephen
fuseser fericii adic, dac fuseser vreodat fericii.
Buzele i se lipir strns. Da, de o mie de ori da! Ar putut fericii
dac n-ar fost Rosemary. Rosemary fusese cea care spulberase delicatul
ediciu de ncredere i tandree reciproc pe care ea i Stephen ncepuser
s-l nale. Ceva, un instinct anume o fcuse s-i ascund lui Stephen
pasiunea ei, devotamentul fr rezerve. l iubise din clipa n care l vzuse,
din clipa cnd se prefcuse c e timid i c nu tia cine este ea.
Cci tiuse. Ea nu putea spune cnd acceptase prima dat acest fapt.
La ctva timp dup cstoria lor, ntr-o zi cnd el expunea o mostr elegant
de manipulare politic necesar pentru a face s treac o anumit lege.
La vremea aceea o fulgerase un gnd: Asta mi amintete de ceva. Ce
anume? Mai trziu i ddu seama c, n esen, era aceeai tactic pe care
o folosise cu ea la Kidderminster House. Acceptase faptul fr s se mire, ca
i cum era ceva de care era de mult contient, dar care doar atunci ieise la
suprafaa minii ei.
Din ziua nunii i dduse seama c el nu o iubea aa cum l iubea ea.
Dar se gndi c e posibil ca el s e incapabil de o astfel de dragoste. Acea
for de a iubi era motenirea ei nefericit. Ea ar murit cu drag inim

pentru el; era gata s mint pentru el, s conspire pentru el, s sufere pentru
el! n loc de toate astea accepta cu mndrie i rezerv locul pe care i-l
destinase el. El voia cooperarea ei, nelegerea ei, ajutorul ei activ i
intelectual. Nu-i voia suetul, ci mintea, i acele avantaje materiale pe care i
le conferise naterea.
Dar credea n mod sincer c el o plcea, c se simea foarte bine n
compania ei. Prevedea un viitor n care povara ei avea s e imens uurat
un viitor de tandree i prietenie.
Se gndea c, n felul lui, el o iubea.
Iar apoi apru Rosemary.
Uneori se ntreba cum putea el s i nchipuie c ea nu tia. tiuse din
prima clip, acolo, la St. Mortiz, cnd l vzuse cum se uita la femeia aceea.
tiuse chiar ziua cnd femeia aceea devenise amanta lui.
Cunotea parfumul pe care l folosea creatura aceea
i zise cu detaare c era greu de apreciat suferina prin care trecuse.
S nduri zi de zi chinurile celui condamnat i s nu ai nimic care s te susin
dect credina n curaj i rea mndr! Nu avea s arate vreodat ce simea.
Slbi, se fcu mai palid, oasele capului i ale umerilor i ieir mai mult n
relief. Se for s mnnce, dar nu se putu fora s doarm. Nopi ntregi
sttea treaz, privind lung n ntuneric cu ochii uscai. Dispreuia somniferele.
Avea s reziste. Nu avea s arate c sufer, nu avea s implore, s
protesteze toate astea i repugnau.
Singura ei frm de alinare, una inm, era c Stephen nu dorea s o
prseasc. De bun seam de dragul carierei, nu din dragoste pentru ea.
ntr-o zi, poate, pasiunea nebun avea s-i treac
La urma urmelor, ce putea vedea el la fata aceea? Era atrgtoare,
frumoas dar aa erau i alte femei. Ce gsise el la Rosemary Barton de se
ndrgostise nebunete?
Era proast i de acest aspect se ag mai ales nici chiar cine tie
ce amuzant. Sandra se ag de credina c povestea avea s se sfreasc
ntr-o zi, c Stephen avea s se plictiseasc de ea.
Era convins c lucrul care l interesa cel mai mult n via era munca
lui. Avea cap de om de stat i l ncnta s i-l foloseasc. Era nscut pentru
asta. De bun seam c o dat ce pasiunea avea s nceap s slbeasc,
avea s i dea seama de misiunea lui.
Sandra nu se gndi nici o clip s l prseasc Ideea nici nu-i trecu
prin minte. El era viaa ei, existena ei. Dragostea ardea n ea cu o for
nebun.
Existase un moment n care sperase. Se duseser la Fairhaven. Stephen
prea c i revenise. Ea simi c vechea legtur dintre ei renvia. n inima ei
se trezi sperana. nc o mai voia, compania ei i plcea nc, se baza pe
judecata ei. Deocamdat, scpase din ghearele acelei femei. Arta mai
fericit, semna mai mult cu el nsui. Nimic nu era denitiv pierdut. Mcar
dac s-ar hotr s o rup cu ea

Apoi se ntoarser la Londra i Stephen avu o recdere. Arta hruit,


ngrijorat, bolnav. ncepu s nu mai e n stare s se concentreze asupra
muncii lui.
Ea credea c tia care era cauza. Rosemary voia ca el s plece cu ea
El se hotra s fac pasul s rup cu tot la care inea cel mai mult. Prostie!
Nebunie! El era genul de om pentru care munca era ntotdeauna pe primul
loc. n strfundul inimii lui trebuie c tia i el asta Da, dar Rosemary era
foarte frumoas i foarte proast. Stephen n-ar fost primul brbat care a
dat cu piciorul la carier pentru o femeie i o regreta dup aceea!
ntr-o zi, la un cocteil, Sandra prinse cteva vorbe.
. S-i spun lui George Trebuie s ne hotrm.
Curnd dup aceea Rosemary se mbolnvi de grip.
n inima Sandrei ncoli o uoar speran. Ce-ar fost dac Rosemary
fcea pneumonie Dup grip lumea fcea pneumonie o tnr prieten a
ei numai ce murise din cauza asta. Dac Rosemary murea
Nu ncerc s i reprime gndul nu era ngrozit de ea nsi. O ura
pe Rosemary Barton. Dac gndurile ar putea ucide, ar ucis-o.
Dar gndurile nu ucid
Gndurile nu ajung
Ce frumoas artase Rosemary n seara aceea la Luxemburg, n toaleta
doamnelor, cu blana de vulpe argintie alunecndu-i de pe umeri! Mai subire,
mai palid de cnd cu boala cu un aer de delicatee care o fcea mai
frumoas, mai eteric. Sttea n faa oglinzii, pudrndu-i faa
n spatele ei, Sandra se uita la chipurile lor alturate n oglind. Faa ei
parc sculptat, rece, fr via. Ai zis c acolo nu exista nici un sentiment
nu era dect o femeie dur, rece.
i atunci Rosemary spuse: Oh, Sandra, am ocupat oglinda. Am
terminat. Gripa asta oribil m-a pus la pmnt. Parc sunt o artare. nc m
simt slbit i ameit, i m mai doare capul din cnd n cnd.
Sandra ntrebase cu o ngrijorare politicoas i rece.
Te doare capul n seara asta?
Un picu. N-ai o aspirin, nu-i aa?
Am o caet Faivre.
Deschisese poeta, scosese caeta. Rosemary o acceptase. Am s-o
pun n poet, n caz de nevoie.
Fata aceea brunet, competenta secretar a lui Barton, urmrise mica
tranzacie. Veni i ea la oglind, i i remprospt machiajul. Era o fat
artoas, aproape frumoas. Sandra avu impresia c nu o plcea pe
Rosemary.
Apoi ieiser de la toalet, Sandra prima, apoi Rosemary, apoi
domnioara Lessing oh, desigur, fata aceea, Iris, sora lui Rosemary, fusese
i ea acolo. Foarte agitat, cu ochiii mari, cenuii, i o rochie alb, de
colri.
Brbaii le ateptau n hol.

eful de sal se repezise la ei i i condusese la masa lor. Trecuser pe


sub arcada mare, i nu existase nimic, absolut nimic, care s-l avertizeze pe
unul din ei c nu avea s mai ias viu de acolo
Capitolul VI
George Barton
Rosemary
George Barton i cobor paharul i se uit x, ca o bufni, n foc.
Buse destul ca s se simt sentimental i s-i plng de mil.
Ce fat adorabil fusese! ntotdeauna fusese nebun dup ea. Ea o tia,
iar el bnuise ntotdeauna c rdea de el.
Chiar cnd i ceruse s se mrite cu el, nu o fcuse cu convingere.
Mormieli i blbieli. Se purtase ca un prost.
tii, fat drag, dac vreodat Nu trebuie dect s spui. tiu c nu
are rost. Tu nu te-ai uita la mine. Dar tii ce simt pentru tine, nu? Adic sunt
ntotdeauna aici. tiu c n-am nici o ans, dar m-am gndit doar s spun.
i Rosemary rse i l srutase pe cretet.
Eti dulce, George i am s in minte amabila ta ofert, dar
deocamdat n-am de gnd s m mrit.
Iar el spusese serios:
Foarte bine. Nu te grbi, uit-te bine n jur. Ai tot timpul s i alegi
perechea.
Nu sperase niciodat cu adevrat.
De asta fusese att de nencreztor, att de buimac atunci cnd
Rosemary i spusese c se mrit cu el.
Nu era ndrgostit de el, rete. El tia foarte bine asta. De fapt, chiar
ea o recunotea.
nelegi, nu-i aa? Vreau s m simt rostuit i fericit i n siguran.
Cu tine am s u. M-am sturat s u ndrgostit. ntotdeauna treaba asta o
ia anapoda i sfrete urt. mi placi, George. Eti cumsecade i nostim i
dulce i m consideri minunat. Asta e ceea ce vreau eu.
i rspunse cam incoerent:
E bine aa. Vom fericii ca nite regi.
Ei bine, nu fusese prea rau. Fuseser fericii, ntotdeauna n sinea lui se
simise umil. Mereu i spunea c Rosemary nu avea s e mulumit de un
tip plicticos ca el. Aveau s e incidente! Se pregtise s accepte incidentele!
Avea s rmn ferm la convingerea c incidentele aveau s treac!
Rosemary avea s se ntoarc ntotdeauna la el. O dat ce accepta acest
punct de vedere, totul avea s e bine.
Cci ea inea la el. Afeciunea ei pentru el era constant. Ea exista total
separat de irturile i combinaiile ei.
Se colise s accepte toate acestea. i spusese c erau inevitabile cu
cineva cu temperamentul i neobinuita frumusee ale lui Rosemary. Ce nu
luase n calcul fuseser propriile lui reacii.
Flirturile cu cutare sau cutare tnr erau nimic, dar se prinsese c era
vorba de o legtur serioas

tiuse destul de repede, simise schimbarea din ea. Iar apoi, ceea ce i
spunea instinctul fu conrmat de fapte concrete, urte.
Se ntmplase n ziua aceea cnd, intrnd n camera ei, ea acoperise
instinctiv cu mna pagina scrisorii pe care o scria. Atunci el tiuse cu precizie.
Ea i scria amantului ei.
La un moment dat, cnd ea iei din camer, el se duse la tamponul cu
sugativ. Ea luase scrisoarea cu ea, dar sugativa era aproape nou. El luase
sugativa i citi n oglind: Iubitul i adoratul meu Sngele i bubui n
urechi. n acea clip nelese exact ce simise Othelo. Hotrri nelepte?
Aiurea! n clipa aceea nu conta dect brbatul din el. i venea s-o strng de
gt! i venea s-l omoare cu snge rece pe tipul la! Cine era? Browne? Sau
prjina aia, Stephen Farraday? Amndoi i fceau ochi dulci.
i zri faa n oglind. Ochii i erau injectai. Arta de parc era n
pragul unui atac de apoplexie.
n timp ce i amintea acel moment, George Barton, ls paharul s-i
cad din mn. Simea din nou acea senzaie de sufocare, bubuitul sngelui
n urechi. Chiar i acum
Cu un efort, nltur amintirea. Nu trebuia s se mai gndeasc la asta.
Se sfrise. Rosemary era moart. Moart i mpcat. i el era mpcat
acum. Nu mai suferea
Ciudat s se gndeasc ce nsemnase moartea ei pentru el. Tihn
Nu-i spusese nici mcar lui Ruth asta. Fat bun, Ruth. Cu cap. Zu, nu
tia ce s-ar face fr ea. Cum l ajuta! Cum l nelegea! i niciodat vreo
aluzie la sex. Nu nnebunea un brbat ca Rosemary
Rosemary Rosemary eznd la masa din restaurant. Puin mai slab
dup grip, puin mai tras la fa dar fermectoare, att de fermectoare!
i doar o or mai trziu
Nu, nu avea s se gndeasc la asta. Nu acum. Planul lui. Avea s se
gndeasc la Planul lui.
Ei bine, acum era stpn pe situaie. Avea totul aranjat. Data. Locul.
Planul era stabilit.
2 noiembrie. Ziua tuturor suetelor. Pica numai bine. Restaurantul
Luxemburg, bineneles. Va ncerca s obin aceeai mas.
i aceiai invitai. Anthony Browne, Stephen Farraday, Sandra Farraday.
Apoi, rete, Ruth i Iris i el. i, ca s e numr impar, al aptelea invitat
avea s e Race. Race trebuise s e iniial la dineul acela.
i avea s e un loc gol.
Avea s e splendid lucrul sta!
Dramatic!
O repetare a crimei.
n ne, nu chiar o repetare
Gndul i fugi n urm
Ziua de natere a lui Rosemary
Rosemary, prbuit peste mas moart
CARTEA A DOUA
Ziua tuturor suetelor

Rosemary {1}, asta nseamn amintire.


Capitolul I
Lucilla Drake ciripea. sta era termenul folosit mereu n familie i era
foarte apt s descrie sunetele care ieeau de pe buzele Lucillei.
n aceast diminea anume era preocupat de multe lucruri att de
multe nct i era greu s i concentreze atenia asupra unui singur lucru o
dat. Era vorba de iminenta ntoarcere la Londra i problemele gospodreti
pe care le implica mutarea aceea. i ca i cum nu era de ajuns, mai era i
ngrijorarea cu privire la cum arta Iris.
Zu, drag, m neliniteti foarte tare, ari att de alb i
decolorat, de parc n-ai dormit ai dormit? Dac nu, este preparatul la bun
pentru somn al doctorului Wylie, sau al doctorului Gaskell?
Ceea ce mi amintete o s trebuiasc s m duc eu nsmi s
vorbesc la bcnie e servitoarele au fcut comenzile dup capul lor, e
este nelciune voit din partea lor. Pachete peste pachete cu fulgi de spun,
iar eu nu permit mai mult de trei pe sptmn. Dar poate un tonic ar mai
bun? Sirop de Eaton, asta se folosea cnd eram eu fat. i spanac, rete.
Am s-i spun buctresei s gteasc spanac pentru azi la prnz.
Iris era prea moale i prea obinuit cu stilul de a vorbi al doamnei
Drake ca s mai ntrebe de ce menionarea doctorului Gaskell trebuia s-i
aminteasc mtuii ei de bcnia local, dei, dac ar fcut-o, ar primit
pe loc rspunsul: Pentru c, drag, pe bcan l cheam Crawfort. Logica
mtuii Lucilla era limpede precum cristalul.
Iris spuse voioas, cu bruma de energie pe care o putu aduna:
M simt foarte bine, mtu.
Ai cearcne, spuse doamna Drake. Te oboseti prea mult.
N-am fcut nimic de sptmni ntregi.
Aa crezi tu, drag. Dar prea mult tenis este epuizant pentru fetele
tinere. Iar aerul de aici tinde s e enervant. Casa asta e ntr-o vlcea. Dac
George m-ar consultat pe mine i nu pe fata aceea
Care fat?
Domnioara Lessing pe care o apreciaz att de mult. La birou toate
bune, a spune, dar e o mare greeal s-o iei de la locul ei. S o ncurajezi s
cread c face parte din familie. Nu c ar avea nevoie de ncurajare, a
ndrzni s spun.
Dar, mtu, Ruth face parte din familie, practic.
Doamna Drake pufni.
Intenioneaz s fac asta-i foarte clar. Srmanul George e ca un
copil cnd e vorba de femei! Dar asta nu se face, Iris. George trebuie protejat
de el nsui, i, n locul tu, eu l-a face s neleag foarte clar c, orict de
cumsecade este domnioara Lessing, ideea unei cstorii iese din discuie.
Iris i iei o clip din apatie.
Nu m-am gndit niciodat c George ar vrea s se nsoare cu Ruth.

Tu nu vezi ce se petrece sub nasul tu, copila mea. Dar tu nu ai


experiena mea de via. Iris zmbi fr s vrea. Mtua Lucilla era foarte
nostim uneori. Tnra asta e moart s se mrite.
Ar conta asta?
Firete c ar conta.
De fapt, n-ar bine? Bine pentru George, adic. Cred c ine tare
mult la el. I-ar o soie bun i ar avea grij de el.
Doamna Drake pufni i pe faa ei blajin ca de oaie apru o expresie de
indignare.
n momentul de fa George este foarte bine ngrijit. Ce poate s
vrea mai mult, a vrea s tiu? Mnnc bine, are menajul asigurat, i mai
are n cas o fat atrgtoare, pe tine. Cnd ai s te mrii, ntr-o bun zi,
sper e am s mai u nc n stare s am grij de confortul i sntatea lui.
La fel de bine sau chiar mai bine dect ar putea s-o fac o tnr scoas
dintr-un birou. Ce tie ea despre gospodrie? Cifre i btut la main i
stenograe la ce servesc astea n casa unui brbat?
Iris zmbi i cltin din cap dar nu i contrazise mtua. Biata mtu
Lucilla, toat mintea ei era numai la gospodrie, iar romantismul rmsese
att de departe n urma ei nct probabil uitase ce nsemna, dac ntr-adevr
nsemnase vreodat ceva!
Lucilla Drake fusese pe jumtate sor cu Hector Marle, copila dintr-o
cstorie anterioar. Jucase rolul de mam pentru mult mai tnrul ei frate
cnd mama acestuia muri. ntreinnd gospodria tatlui ei, avea tendine
foarte pronunate s rmn fat btrn. Se apropia de patruzeci de ani
cnd l ntlni pe reverendul Caleb Drake, un brbat de peste cincizeci de ani.
Csnicia ei fusese scurt, doar de doi ani, apoi rmase vduv, cu un copil
mic. Maternitatea venit trziu i pe neateptate fusese experiena suprem
din viaa Lucillei Drake. Fiul ei se dovedise a o surs permanent de
nelinite i durere i o constant scurgere nanciar, dar niciodat o
dezamgire.
Doamna Drake refuza s recunoasc la ul ei altceva dect o slbiciune
de caracter. Victor era prea ncreztor, prea uor inuenabil s calce alturi,
din cauz c avea ncredere n tovarii si: Victor era ghinionist. Victor era
nelat. Victor era escrocat. Victor era apul ispitor al oamenilor ri care
protau de inocena lui. Chipul ei plcut, cam prostu, lua o expresie de
ncpnare ori de cte ori Victor era criticat. i cunotea ul. El era un
biat bun, plin de ncrare, i aa-ziii lui prieteni protau de el. Ea tia,
mai bine ca oricine, ct de mult detesta Victor s cear bani. Dar cnd bietul
biat era ntr-o situaie att de groaznic, ce altceva putea face? Nu avea la
cine s apeleze n afar de ea.
n tot cazul, dup cum ea nsi recunotea, invitaia lui George de a
veni s locuiasc n casa lui i a avea grij de Iris picase ca o man cereasc,
ntr-un moment de srcie disperat. Fusese foarte fericit aici n acest ultim
an i, omenete vorbind, nu putea privi cu ochi buni perspectiva de a
nlocuit de o tnr parvenit, toat ecien i capacitate modern, care, n
tot cazul, s-ar mritat cu George numai pentru banii lui. Firete c asta

urmrea! Un cmin bun i un so bogat i indulgent. Nu-i puteai spune


mtuii Lucilla, la vrsta ei, c unei femei tinere chiar i plcea s munceasc
pentru a-i ctiga existena! Fetele erau cum fuseser ntotdeauna, preferau
s pun mna pe un brbat care s le asigure confortul. Aceast Ruth Lessing
era deteapt, tia s se dea bine pe lng George i s-i ctige ncrederea,
s se fac indispensabil, dar, slav Domnului, cel puin exista o persoan
care vedea ce urmrea ea!
Lucilla Drake ddu din cap de cteva ori, fcndu-i guile s tremure,
nl din sprncene cu un aer de superb nelepciune omeneasc, i
abandon subiectul n favoarea unuia la fel de interesant i posibil chiar mai
presant.
Nu m pot hotr n privina pturilor, drag. Vezi tu, nu am neles
clar dac nu ne ntoarcem dect la primvar sau dac George are de gnd
s vin aici n weekend-uri. Nu vrea s spun.
Presupun c nici el nu tie. Dac vremea e frumoas, ar plcut s
venim aici din cnd n cnd, dei nu cred c in neaprat. Totui, dac o s
venim, casa va aici.
Da, drag, dar trebuie s tiu. Pentru c, vezi tu, dac nu venim aici
pn la primvar, pturile trebuie puse la pstrare cu naftalin. Dac e s
venim, nu e nevoie de asta, pentru c pturile vor folosite, iar mirosul de
naftalin e foarte neplcut.
Ei bine, nu folosi naftalin.
Da, dar a fost o var att de cald i sunt o mulime de molii. Toat
lumea spune c e un an ru din pricina moliilor. i a viespilor rete. Hawkins
mi-a spus ieri c a distrus treizeci de cuiburi de viespi n vara asta treizeci,
nchipuie-i!
Iris se gndi la Hawkins Stnd la pnd n ntuneric cu cianura n
mn Cianur Rosemary De ce totul ducea napoi la asta?
Ciripitul subire al mtuii Lucilla continu acum ajunsese ntr-un
punct diferit
i dac ar trebui s trimitem argintria la banc sau nu? Lady
Alexandra spunea c sunt foarte muli sprgtori Dei avem obloane bune,
rete Mie una nu-mi place cum se coafeaz, o face s arate aspr, dar a
zice c e o femeie aspr, ntr-adevr. i nervoas. n ziua de azi toat lumea
e nervoas. Cnd eram eu fat lumea nu tia ce sunt nervii. Ceea ce mi
amintete c nu-mi place cum arat George n ultima vreme m ntreb dac
nu cumva o s aib grip. Dar poate e vorba de griji din pricina afacerilor.
tii, se uit la mine de parc l preocup ceva.
Iris se nora, i Lucilla Drake exclam triumftoare:
Uite, i-am spus eu c ai rcit!
Capitolul II
Ct mi doresc s nu venit niciodat aici!
Sandra Farraday rosti cuvintele cu atta amrciune nct soul ei se
ntoarse mirat spre ea. Era ca i cum i-ar auzit propriile gnduri gndurile
pe care se strduia din greu s le ascund. Deci i Sandra simea acelai
lucru? Simea i ea c pacea de la Fairhaven era destrmat de aceti noi

vecini aai la distan de o mil peste parc? Spuse cu glasul surprinztor de


impulsiv:
Nu tiam c i tu simi acelai lucru legat de ei.
Imediat, sau aa i se pru lui, ea se retrase n sine.
La ar vecinii sunt foarte importani. Trebuie s i ori nepoliticos, ori
prietenos; nu poi ntreine, ca la Londra, doar nite relaii de simple
cunotine.
Nu, nu poi face asta, spuse Stephen.
Iar acum suntem invitai la petrecerea asta neobinuit.
Rmaser amndoi tcui, revznd n minte scena de la prnz. George
Barton fusese prietenos, chiar exuberant, cu o nuan de surescitare de care
amndoi fuseser contieni. ntr-adevr, George Barton era foarte ciudat n
ultimul timp. Stephen nu-i dduse prea mult atenie nainte de moartea lui
Rosemary. George fusese doar n planul ndeprtat, soul amabil i plicticos al
unei femei tinere i frumoase. Stephen nu avusese niciodat vreun sentiment
de nelinite din cauz c l nela pe George. George era genul de brbat
nscut pentru a nelat. Mult prea n vrst, mult prea lipsit de
atractivitatea necesar pentru a pstra o femeie frumoas i capricioas.
Oare George se nelase singur? Stephen nu credea asta. George o cunotea
foarte bine pe Rosemary. O iubea i era genul de brbat care nu avea deloc o
prere bun despre puterile lui de a menine interesul soiei lui.
n tot cazul, George trebuie s suferit
Stephen ncepu s se ntrebe ce simise George cnd Rosemary murise.
n lunile de dup tragedie, el i Sandra l vzuser foarte puin. Apariia
lui neateptat la Little Priors l readuse n viaa lor i imediat, aa credea
Stephen, pruse schimbat.
Mai nsueit, mai pozitiv. i da, categoric ciudat.
i azi fusese ciudat. Acea invitaie avansat pe nepus mas. O
petrecere, pentru Iris, cu ocazia mplinirii vrstei de optsprezece ani. Spera
tare mult ca Stephen i Sandra s vin. Stephen i Sandra fuseser foarte
amabili cu ei aici la ar.
Sandra spusese repede c, rete, ar o mare plcere. Normal c
Stephen va destul de ocupat cnd se vor ntoarce la Londra i c ea nsi
avea o grmad de ndatoriri obositoare, dar spera c vor reui s vin.
Atunci s stabilim o zi, acum, ce zicei?
Faa lui George norit, zmbitoare, insistent.
M gndeam la o zi din sptmna urmtoare Miercuri sau joi. Joi
e 2 noiembrie. E bine joi? Dar dac nu v convine, putem aranja n orice alt
zi.
Fusese genul de invitaie la care nu puteai da napoi Stephen
observase c Iris Marle se fcuse roie i arta stnjenit. Sandra se purtase
perfect. Capitulase zmbind i spusese c joi, 2 noiembrie, le convenea.
Dndu-i pe fa gndurile, Stephen spuse tios.
Nu e nevoie s mergem.
Sandra se ntoarse uor nspre el, cu un aer gnditor.
Crezi c nu?

E uor s gsim o scuz.


Va insista s venim alt dat, va schimba ziua. El El pare foarte
pornit s ne fac s venim.
Nu-mi dau seama de ce. E petrecerea lui Iris, or eu nu cred c e
deosebit de dornic s ne aib drept companie.
Nu Nu Auzi, tu tii unde urmeaz s e petrecerea?
Nu.
La restaurantul Luxemburg.
ocul mai c l ls fr grai. Simi cum obrajii i iau foc. Se adun i i
susinu privirea. I se prea lui, sau privirea aceea era plin de nelegere?
Dar e stupid! Izbucni el n ncercarea de a-i ascunde emoia. La
Luxemburg unde Omul sta trebuie s e nebun!
i eu m gndeam la asta.
n cazul sta o s refuzm categoric s mergem. Toat Afacerea a
fost foarte neplcut. ii minte publicitatea pozele din ziare?
in minte dezagrementul.
El nu i d seama ct de neplcut ar pentru noi?
Are el un motiv, s tii, Stephen. Mi 1-a spus.
Ce motiv?
Dup prnz m-a luat deoparte. Mi-a spus c vrea s se explice. Mi-a
spus c fata aceea, Iris, nu i-a revenit n totalitate dup ocul provocat de
moartea surorii ei.
Fcu o pauz i Stephen spuse fr tragere de inim:
Asta s-ar putea s e destul de adevrat Fata nu arat prea bine.
Chiar m gndeam la mas ct de ru arta.
Da, i eu am observat cu toate c, pe total, pare s e sntoas i
cu moralul ridicat. Dar eu i spun ce mi-a spus George Barton. Mi-a spus c,
de atunci, Iris evit din rsputeri restaurantul Luxemburg.
Nu m mir.
ns, dup prerea lui, treaba asta nu e bun deloc. A consultat un
specialist n bolile de nervi i acesta i-a spus c dup un oc de orice fel de
problem trebuie nfruntat nu evitat.
Oare specialistul sta propune nc o sinucidere?
El spune c asociaiile cu restaurantul trebuie depite. La urma
urmelor nu e dect un restaurant. El a propus o petrecere plcut, obinuit,
dac se poate chiar cu aceleai persoane.
Grozav pentru persoanele respective!
Te deranjeaz chiar att de mult, Stephen?
Un fulger de panic l sgeta. Spuse repede:
Firete c nu m deranjeaz. M gndeam doar c e o idee sinistr.
n denitiv, de atunci am fost frecvent la Luxemburg i tu la fel. Eti invitat
n mod constant acolo.
Dar nu n condiiile astea.
Nu.

Pe mine m deranjeaz. M deranjeaz foarte mult. Dar George


Barton a fcut invitaia n aa fel nct a fost pur i simplu imposibil de
refuzat.
Aa e, Sandra, nu ne-a lsat loc de ntors i, dup cum spuneai, chiar
dac am gsi un pretext ne va invita alt dat. Dar nu vd de ce ar trebui tu
s supori asta. M voi duce eu, iar tu ai s gseti o scuz n ultima clip o
durere de cap, o rceal, ceva de genul sta.
O vzu nlndu-i brbia.
Asta ar o laitate. Nu, Stephen, dac mergi tu merg i eu. La urma
urmelor, orict de puin nseamn csnicia noastr, ar trebui s nsemne
mcar s mprim greutile.
Stephen se uit lung la ea, izbit de o fraz care i scpase cu atta
uurin, de parc ddea glas unui fapt de mult familiar i nu foarte
important.
Revenindu-i, ntreb:
De ce spui asta? Orict de puin nseamn csnicia noastr?
Ea l privi drept, cu ochii mari i sinceri.
Nu e adevrat?
Nu, de o mie de ori nu! Csnicia noastr nseamn totul pentru mine.
Ea zmbi.
Presupun c da ntr-un fel. Formm o echip bun, Stephen.
Tragem mpreun cu rezultate satisfctoare.
Nu m refeream la asta. Respirnd precipitat, i lu mna n minile
lui i o inu strns. Sandra, nu tii c tu nsemni totul pentru mine?
i brusc, ea o tiu. Era incredibil, neprevzut, dar aa era.
n clipa urmtoare fu n braele lui, i el o inu strns, srutnd-o,
blbind cuvinte incoerente.
Sandra Sandra Iubito. Te iubesc Mi-a fost att de fric Att de
fric s nu te pierd!
Ea se auzi ntrebnd:
Din cauza lui Rosemary?
Da. i ddu drumul, fcu un pas napoi, cu o expresie de spaim pe
fa care l fcea caraghios.
tiai de Rosemary?
Desigur am tiut tot timpul.
i nelegi?
Nu, nu neleg i nu cred c am s neleg vreodat. Ai iubit-o?
Nu chiar. Eu te-am iubit pe tine.
Un val de amrciune trecu peste ea.
Din clipa n care m-ai vzut? S nu repei minciuna asta cci
minciun a fost.
El nu fu uluit de acest atac brusc. Prea c reecteaz la vorbele ei.
Da, a fost o minciun i totui, ntr-un fel ciudat, nu a fost. ncep s
cred c a fost adevrat. Oh, ncearc s nelegi, Sandra! Tu erai femeia de
care aveam nevoie. Asta, cel puin, e adevrat. Iar acum, privind n urm,

cred n mod sincer c dac nu ar fost adevrat, n-a scos-o n veci la


capt.
Ea spuse cu amrciune:
N-ai fost ndrgostit de mine.
Nu. N-am fost niciodat ndrgostit. Am fost o in seac,
insensibil, care se mndrea cu rea ei rece. Iar apoi m-am ndrgostit ntr-o
clip o dragoste prosteasc, violent, de bieandru. Ceva ca o furtun de
var, scurt, ireal, sfrit repede. Ceva care n-a nsemnat nimic. Fcu o
pauz, apoi continu: Abia aici, la Fairhaven, mi-am dat seama de adevr.
Adevr?
Singurul lucru din lume care conta pentru mine erai tu i dragostea
ta.
Dac a tiut
Dar ce credeai?
Credeam c ai de gnd s pleci cu ea.
Cu Rosemary? Stephen rse scurt. Asta chiar c ar fost
condamnare la munc silnic pe via!
Nu voia s pleci cu ea?
Ba da, voia.
Ce s-a ntmplat?
Stephen inspir adnc. Ajunseser iar la asta. Se confruntau o dat n
plus cu acea ameninare invizibil. Spuse:
Luxemburg s-a ntmplat.
Rmaser tcui, revznd amndoi acelai lucru. Faa albastr,
cianotic, a unei femei odat fermectoare.
Uitndu-se lung la moart, iar apoi Ridicnd privirea i ntlnind ochii
celuilalt
Stephen spuse:
Uit, Sandra, pentru numele lui Dumnezeu, s uitm!
Nu merge s uitm. Nu ne va permis s uitm.
Urm o pauz, apoi Sandra spuse:
Ce o s facem?
Ce ai spus puin mai nainte. nfruntm situaia mpreun. Mergem
la petrecerea asta oribil, oricare ar motivul ei.
Nu crezi ce a spus George Barton despre Iris?
Nu. Tu crezi?
Ar putea adevrat. Dar chiar dac e, nu sta este adevratul motiv.
i care crezi c este adevratul motiv?
Nu tiu, Stephen. Dar mi-e fric.
De George Barton?
Da. Cred c tie.
Stephen ntreb iute:
Ce tie?
Ea ntoarse capul ncetior pn cnd ochii li se ntlnir. Spuse n
oapt:

Nu trebuie s ne e fric. Trebuie s avem curaj tot curajul din


lume. Tu ai s i un om important, Stephen, un om de care lumea are nevoie,
i nimic nu o s mpiedice asta. Sunt soia ta i te iubesc.
Ce crezi c e petrecerea asta, Sandra?
Cred c e o capcan.
Stephen ntreb ncet:
i noi pim n ea?
Nu ne putem permite s artm c tim c e o capcan.
Nu, asta e drept.
Brusc, Sandra i azvrli capul pe spate i rse. Spuse:
Strduiete-te ct vrei, Rosemary. N-ai s ctigi!
Stephen o apuc de urmr.
Linitete-te, Sandra. Rosemary e moart.
Serios? Uneori Pare foarte vie
Capitolul III
Pe la mijlocul parcului Iris spuse:
Te superi dac nu m ntorc cu tine, George? Vreau s fac o
plimbare. M-am gndit s urc pe Friar's Hill i s cobor prin pdure. Toat ziua
m-a durut ngrozitor capul.
Biata mea copil! Du-te i plimb-te. Eu n-am s vin cu tine atept
un tip n dup-amiaza asta i nu tiu sigur cnd o s apar.
Bine. Ne ntlnim la ceai.
Iris se ntoarse brusc i o lu n zigzag spre centura de zade de pe
coama dealului.
Cnd iei n vrful dealului inspir adnc. Era o zi de octombrie, umed
i mohort. Norii cenuii atrnau jos deasupra capului prevestind n scurt
timp nc o ploaie. Aici, n vrful dealului, nu era mai mult aer ca n vale, dar
Iris simi c respir mai n voie.
Se aez pe trunchiul unui copac czut i se uit jos n vale, spre locul
n care Little Priors sttea cuibrit cuminte n vlceaua lui mpdurit. Mai
ncolo, la stnga, se zreau zidurile roii ale lui Fairhaven Manor.
Cu brbia n palm, se uita lung la peisajul ce se deschidea n faa ei.
Fonetul slab din spatele ei abia dac era mai zgomotos dect cderea
frunzelor, dar ea ntoarse iute capul i atunci crengile fur date la o parte i
Anthony Browne i fcu apariia.
Iris strig pe jumtate mnioas:
Tony! De ce trebuie ntotdeauna s apari aa ca un demon ntr-o
pantomim?
Anthony se ls s cad pe pmnt, lng ea. i scoase tabachera, lu
o igar i o aprinse. Apoi, trgnd primul fum, rspunse:
Pentru c sunt ceea ce numesc ziarele un Brbat misterios. mi
place s apar din senin.
De unde ai tiut c sunt aici?
Am un binoclu excelent. Am auzit c iei prnzul cu soii Farraday i
te-am spionat de pe deal cnd ai plecat.
De ce n-ai intrat n cas ca o persoan obinuit?

Eu nu sunt o persoan obinuit, spuse Anthony pe un ton jignit.


Sunt cu totul ieit din comun.
Aa cred i eu.
El o privi repede, apoi ntreb:
E vreo problem?
Nu. Doar c
Doar c?
M-am sturat s mai stau aici. Ursc locul sta. Vreau s m ntorc la
Londra.
Plecai curnd, nu-i aa?
Sptmna viitoare.
Deci asta de la familia Farraday a fost o petrecere de desprire?
Nu a fost o petrecere. Au fost doar ei i o verioar btrn.
i plac soii Farraday, Iris?
Nu tiu. Nu cred c m omor dup ei -dei n-ar trebui s spun asta,
pentru c au fost foarte drgui cu noi.
Crezi c ei te plac?
Nu, nu cred. Cred c ne ursc.
Interesant.
Serios?
Oh, nu ura dac e adevrat. M refeream la folosirea cuvntului
ne. ntrebarea mea te viza doar pe tine.
Oh, n-am fost atent Cred c m prea plac, ntr-un sens negativ.
Cred c ceea ce i deranjeaz suntem noi ca familie care locuiete alturi. Noi
n-am fost cine tie ce prieteni cu ei ei au fost prieteni cu Rosemary.
Da, aa cum spui, au fost prieteni cu Rosemary Nu c mi-a
imagina c Sandra Farraday i Rosemary au fost prietene la toart, ce zici?
Nu, spuse Iris. Arta uor nelinitit, dar Anthony fuma n tihn. La
un moment dat, el spuse:
tii ce m izbete cel mai mult pe mine la soii Farraday?
Ce?
Exact asta c sunt soii Farraday. ntotdeauna m gndesc la ei aa
nu ca Stephen i Sandra, doi indivizi unii de stat i biseric ci ca o dubl
entitate soii Farraday. Lucrul sta e mai ciudat dect ai crede. Ei sunt doi
oameni cu un el comun, cu un stil de via comun, cu sperane i temeri i
credine identice. Iar partea ciudat este c, n realitate, au caractere foarte
diferite. Stephen Farraday este un om cu un diapazon intelectual foarte larg,
extrem de sensibil, deschis la preri din afar, cumplit de nencreztor n sine
i cumva lipsit de curaj moral. Sandra, n schimb, are o minte medieval,
ngust, este capabil de devotament fanatic, i e curajoas pn la
nesbuin.
Mie el mi se pare cam pompos i stupid, spuse Iris.
Nu e deloc stupid. E doar unul din obinuitele succese nefericite.
Nefericite?

Majoritatea oamenilor de succes sunt nefericii. De asta i sunt


succese ei trebuie s se conving c sunt buni de ceva realiznd lucruri pe
care lumea le va remarca.
Ce idei neobinuite ai tu, Anthony!
Dac le examinezi, vei descoperi c sunt absolut adevrate. Oamenii
fericii sunt nite eecuri din cauz c ei se a n relaii att de bune cu ei
nii nct nu se mai zbat s fac ceva. Ca mine. De asemenea, de regul
sunt oameni cu care te nelegi bine tot ca mine.
Ai o prere foarte bun despre tine.
Nu fac dect s-i atrag atenia asupra calitilor mele, n caz c
poate nu le-ai remarcat.
Iris rse. Moralul i se ridicase. Deprimarea i teama i disprur din
minte. Se uit la ceas.
Vino s iei ceaiul la noi, ca s le dai i altora ocazia s prote de
compania ta neobinuit de agreabil.
Anthony cltin din cap.
Nu azi. Trebuie s m ntorc.
Iris se ntoarse iute spre el.
De ce nu vrei s vii niciodat n cas? Trebuie s existe un motiv.
Anthony ridic din umeri.
S zicem c am idei ciudate privitor la acceptarea ospitalitii.
Cumnatul tu nu m place mi-a dat clar de neles asta.
Oh, nu-i bate capul cu George. Dac eu i mtua Lucilla te
invitm Ea e o btrn scump, o s-i plac.
Sunt convins, dar obieciunea mea rmne n picioare.
Pe vremea lui Rosemary veneai.
Asta a fost altceva.
Iris simi o mn rece atingndu-i inima. ntreb:
De ce ai venit azi aici? Ai afaceri prin prile astea?
Afaceri foarte importante cu tine. Am venit aici, Iris, ca s-i pun o
ntrebare.
Mna rece dispru, i inima i bate mai repede.
Da?
Anthony se uit la ea cu ochi serioi, aproape severi.
Rspunde-mi sincer, Iris. Ai ncredere n mine?
ntrebarea o derut. Nu la asta se ateptase. Anthon observ.
Nu te ateptai la ntrebarea asta? Dar e o ntrebare foarte
important, Iris. Pentru mine, e cea mai important ntrebare din lume. Te
ntreb din nou. Ai ncredere n mine?
Ea ezit, apoi rspunse:
Da.
Atunci am s te mai ntreb ceva. Vrei s vii la Londra i s te mrii
cu mine fr s spui cuiva?
Ea se holb la el.
Dar n-a putea! Pur i simplu n-a putea.
N-ai putea s te mrii cu mine?

Nu aa.
i totui m iubeti. M iubeti, nu-i aa?
Da, te iubesc, Anthony.
Dar n-ai veni s te mrii cu mine la biserica Saint Elfrida, n parohia
unde am locuit nite sptmni i unde, n consecin, pot s m nsor
oricnd?
Cum pot s fac aa ceva? George ar teribil de jignit, iar mtua
Lucilla nu m-ar ierta niciodat. i, oricum, nu am vrsta. Am doar optsprezece
ani.
Ar trebui s mini cu privire la vrst. Nu tiu ce pedeaps m
ateapt dac m nsor cu o minor fr consimmntul tutorelui ei. Cine e
tutorele tu, Iris?
George. El e i administratorul averii mele.
Cum spuneam, indiferent ce pedeaps m-ar atepta, ea nu ne poate
desface cstoria i asta e tot ce m intereseaz.
Iris cltin din cap.
N-a putea s-o fac. Ar o cruzime. i, oricum, de ce? Care e rostul?
De asta te-am ntrebat mai nti dac ai ncredere n mine. Ar trebui
s iei pe ncredere motivele mele. S spunem c asta e cea mai simpl cale.
Dar nu conteaz.
Iris spuse timid:
Mcar dac George ar ajunge s te cunoasc ceva mai bine! Vino
acum cu mine. Nu vor dect el i mtua Lucilla.
Eti sigur? Credeam Se opri. n timp ce urcam dealul am vzut un
brbat urcnd aleea voastr i lucru ciudat e c am recunoscut n el pe
cineva Cunoscut.
Firete, am uitat, George spunea c ateapt pe cineva.
Brbatul pe care l-am vzut eu se numete Race colonelul Race.
Tot ce se poate. George chiar cunoate un anume colonel Race.
Urma s vin la cin n seara cnd
Se opri. Glasul i tremura. Anthony o strnse de mn.
Nu te mai gndi la asta, iubito. A fost ngrozitor, tiu.
Ea cltin din cap.
Nu m pot abine. Anthony
Da?
i-a trecut vreodat prin minte Te-ai gndit vreodat i venea
greu s exprime n cuvinte ce gndea. Te-ai gndit vreodat c C
Rosemary nu s-a sinucis? C s-ar putea s fost omort?
Doamne snte, Iris, de unde i-a venit ideea asta?
Nu i-a trecut niciodat prin minte c Rosemary a fost omort?
Categoric nu. Bineneles c Rosemary s-a sinucis.
Iris nu spuse nimic.
Cine i-a sugerat lucrurile astea?
O clip ea se simi tentat s-i spun incredibila poveste a lui George,
dar se abinu. Spuse ncetior:
A fost doar o idee.

Uit-o, prostuo! O ridic n picioare i o srut uor pe obraz. Iubita


mea morbid. Uit-o pe Rosemary. Gndete-te numai la mine.
Capitolul IV
Pufind din pip, colonelul Race se uita speculativ la George Barton. II
cunotea pe George Barton de pe vremea cnd acesta era copil. Unchiul lui
Barton fusese vecin la ar cu familia Race. ntre cei doi era o diferen de
vrst de peste douzeci de ani. Race avea mai mult de aizeci de ani, avea
o siluet nalt, dreapt, militroas, o fa ars de soare, prul crunt, tuns
scurt, i ochi ntunecai i istei.
ntre cei doi nu existase vreodat cine tie ce intimitate, iar Barton
rmnea pentru Race tnrul George, una din multele guri vagi asociate
cu tinereea lui.
n clipa asta se gndea c, de fapt, habar nu avea cum era tnrul
George. n scurtele ocazii din ultimii ani cnd se ntlniser, descoperiser
c nu prea aveau multe n comun. Race era un om umblat, majoritatea vieii
i-o petrecuse n strintate.
George era prinr excelen un citadin. i interesele lor erau deosebite,
iar cnd se ntlneau nu fceau dect s schimbe amintiri despre vremurile
de odinioar dup care, de regul, se lsa o tcere stnjenitoare. Colonelul
Race nu era bun la ecreal, ba chiar putea trece drept un brbat puternic i
tcut, att de ndrgit de o generaie anterioar de romancieri.
Tcea i acum, ntrebndu-se de ce insistase atta tnrul George
pentru ntlnirea asta. Se mai gndea i c, de aproape un an de cnd nu-l
mai vzuse, George Barton suferise o schimbare subtil. Pentru el George
fusese ntotdeauna un om greoi, precaut, practic i fr imaginaie.
Ceva nu era deloc n regul cu tipul, se gndi el. Nervos ca o pisic.
Deja i reaprinsese de trei ori igara or asta nu-i semna deloc lui Barton.
i scose pipa din gur.
Ei bine, tinere George, care e problema?
Ai dreptate, Race, e o problem. Am mare nevoie de sfatul
dumitale i de ajutorul dumitale.
Colonelul ddu din cap i atept.
Acum aproape un an urma s iei cina cu noi la restaurantul
Luxemburg. n ultima clip a trebuit s pleci n strintate.
n Africa de Sud.
La petrecerea aceea, soia mea a murit. Race se foi stingher n
scaun.
tiu. Am citit despre asta. N-am pomenit de asta pn acum i nu iam oferit condoleane din cauz c n-am vrut s rscolesc lucrurile. Dar mi
pare ru, btrne, tii asta.
Oh, da, da. Nu asta e problema. S-a presupus c soia mea s-a
sinucis.
Sprncenele lui Race se nlar.
S-a presupus?
Citete astea.
i ddu cele dou scrisori pe care le inea n mn.

Anonime?
Da. i eu cred ce scrie n ele.
Race cltin ncetior din cap.
sta e un lucru periculos. Te-ar mira s tii cte scrisori mincinoase
s-au scris dup orice eveniment care a avut parte de publicitate n pres.
tiu. Dar scrisorile astea n-au fost scrise la vremea aceea, ci ase
luni mai trziu.
Race ddu din cap.
E un aspect. Cine crezi c le-a scris?
Nu tiu. Nu-mi pas. Important e c eu cred c, ce se scrie n ele este
adevrat. Soia mea a fost omort.
Race i puse jos pipa. Se ndrept n scaun.
De ce crezi asta? Ai avut vreo bnuial la vremea aceea? Poliia a
avut?
Am fost nuc cnd s-a ntmplat complet drmat. Am acceptat
pur i simplu verdictul anchetei. Soia mea avusese grip, era cu moralul la
pmnt. Singura concluzie care s-a impus a fost sinuciderea. Vezi dumneata,
substana era n poeta ei.
Ce substan anume?
Cianur.
mi amintesc. A luat-o n ampanie.
Da. La vremea aceea a prut un lucru evident.
Ameninase vreodat c se va sinucide?
Nu, niciodat. Rosemary iubea viaa.
Race ddu din cap. O ntlnise pe soia lui George o singur dat. O
considerase o tmpiic absolut fermectoare, dar categoric nu genul
melancolic.
Cum a fost cu dovezile medicale privitoare la starea mental,
etcetera?
Doctorul lui Rosemary, care o cunotea de mic, era ntr-o croazier.
Cnd avusese grip, fusese ngrijit de partenerul lui, un om tnr. mi
amintesc c tot ce a spus el a fost c tipul acela de grip predispunea la stri
depresive grave.
George fcu o pauz i apoi continu:
Abia dup ce am primit scrisorile astea am vorbit cu doctorul
personal al lui Rosemary. Nu i-am spus nimic de scrisori, rete, am discutat
doar despre ceea ce s-a ntmplat. Atunci el mi-a spus c a fost foarte
surprins de ceea ce s-a ntmplat. Rosemary nu era deloc genul sinuciga.
Asta dovedea, spuse el, c pn i un pacient pe care l cunoti foarte bine
poate aciona ntr-o manier absolut necaracteristic lui Dup ce am stat
de vorb cu el mi-am dat seama ct de neconvingtoare era pentru mine
sinuciderea lui Rosemary. n denitiv, o cunoteam foarte bine. Era o
persoan capabil de crize violente de nefericire, i uneori fcea nite lucruri
pripite, negndite, dar n-am vzut-o niciodat ntr-o stare de spirit care s
sugereze c ar vrut s termine cu toate.
Race ntreb uor stnjenit:

Putea s aib i un alt motiv s se sinucid n afar de deprimare?


Adic, era deosebit de nefericit din pricina vreunui lucru?
Eu Nu Era, poate, cam nervoas. Evitnd s se uite la gazda sa,
Race ntreb:
Era, ct de ct, o persoan melodramatic? tii, eu nu am vzut-o
dect o dat. Dar exist persoane care, la ceart, pot s recurg la un gest
necugetat precum tentativa de sinucidere. Motivul copilresc al Am s te fac
eu s-i par ru!
Rosemary i eu nu ne-am certat.
Nu. i trebuie s spun c folosirea cianurii exclude posibilitatea asta.
Nu e un lucru cu care s te joci, i toat lumea o tie.
sta e un alt aspect. Dac, prin absurd, Rosemary s-a gndit s-i ia
zilele, n-ar fcut-o n felul sta. Dureros i i urt. Mult mai probabil ar
fost s luat o supradoz de somnifere.
De acord. Exist vreo dovad c i-a procurat sau a deinut cianur?
Nu. Dar a stat un timp la ar la nite prieteni, i ntr-o zi, ei au
distrus un cuib de viespi. S-a sugerat c s-ar putut s ia atunci o mn de
cianur de potasiu cristalizat.
Da Nu e un lucru greu de obinut. Majoritatea grdinarilor
pstreaz un stoc de cianur.
Colonelul Race fcu o pauz, apoi continu:
D-mi voie s rezum situaia. Nu exist nici o dovad clar cu privire
la predispoziia spre sinucidere, sau la pregtirea gestului. Dar, de asemenea,
nu a existat nici o dovad clar care s indice crima, cci altfel poliia ar
pus mna pe ea.
Numai i ideea de crim ar prut fantastic?
Dar ase luni mai trziu nu i s-a mai prut fantastic?
George spuse ncetior:
Trebuie c tot timpul am fost nesatisfcut. Cred c n subcontient
eram pregtit pentru ceea ce am vzut scris negru pe alb, astfel c atunci
cnd am vzut am acceptat fr rezerve.
Da. Ei bine, asta e! Pe cine bnuieti? George se aplec. Faa i
zvcnea.
sta e lucrul care m ngrozete. Dac Rosemary a fost ucis, una
din persoanele de la mas, unul din prietenii notri, trebuie c a fcut-o.
Nimeni altcineva nu s-a apropiat de mas.
Chelnerii? Cine a turnat vinul?
Charles, eful de sal de la Luxemburg. l tii pe Charles? Race ddu
din cap. Prea absolut imposibil s-i imaginezi c Charles ar putut otrvi n
mod deliberat un client.
Iar chelnerul care a avut grij de noi a fost Giuseppe. l cunosc pe
Giuseppe de ani de zile. El m servete ntotdeauna cnd m duc acolo. E un
omule ncnttor.
Aa c ajungem la grupul de la mas. Cine era acolo?
Stephen Farraday, parlamentarul. Soia lui, lady Alexandra Farraday.
Secretara mea, domnioara Lessing. Un tip pe nume Anthony Browne. Sora

lui Rosemary, Iris i eu. n total, apte. Am fost opt dac veneai i
dumneata.
neleg. Ei bine, Barton, cine crezi c fcut-o?
George strig:
Nu tiu i spun c nu tiu! Dac a avut vreo idee
n regul. M gndeam doar c s-ar putea s ai o bnuial anume.
Cum stteai la mas? ncepe cu dumneata.
n dreapta o aveam pe Sandra Farraday, rete. Lng ea sttea
Anthony Browne. Apoi Rosemary. Apoi Stephen Farraday, apoi Iris, apoi Ruth
Lessing care sttea n stnga mea.
neleg. Soia dumitale buse ampanie mai devreme n cursul serii?
Da. Paharele fuseser umplute de cteva ori. S-a S-a ntmplat n
timpul programului de cabaret. Era foarte mult zgomot. Toi urmreau
spectacolul. Ea s-a prbuit peste mas chiar nainte s se aprind luminile.
Se poate s strigat, sau s icnit, dar nimeni n-a auzit nimic. Doctorul a
spus c moartea s-a produs instantaneu. i mulumesc lui Dumnezeu pentru
asta.
Da, ntr-adevr. Ei bine, Barton, la prima vedere pare destul de clar.
Adic?
Stephen Farraday, rete. El sttea n dreapta ei. Paharul ei de
ampanie era aproape de mna lui stng. Ce era mai uor dect s-i pun
otrava n pahar imediat ce luminile s-au stins i atenia tuturor s-a ndreptat
spre spectacolul de pe ring? Acelai lucru este valabil i pentru tipul din
stnga lui Rosemary. Nu trebuia dect s se aplece spre ea i s-i pun orice
n pahar. Mai exist o posibilitate, dar s lum mai nti persoana cea mai
probabil. Ce motiv ar putut avea Stephen Farraday ca s-o nlture pe soia
dumitale?
George rosti gtuit:
Erau Erau prieteni destul de apropiai. Dac Dac Rosemary l-a
respins, de exemplu, se poate ca el s vrut s se rzbune.
Sun foarte melodramatic. sta ar singurul motiv?
Da, spuse George. Era foarte rou la fa.
Race i arunc o privire fugar, apoi continu:
S examinm posibilitatea numrul doi. Una din femei.
De ce femeile?
Dragul meu George, la mas erau patru femei i trei brbai. Cnd
trei perechi s-au dus la dans, la mas a rmas o femeie. Ai dansat toi?
Da.
Bun. nainte de a ncepe programul de cabaret, i aminteti cine a
rmas la mas?
George se gndi o clip.
Da Ultima dat a rmas Iris, iar naintea ei Ruth.
Mai ii minte cnd a but ampanie ultima oar soia ta?
Stai s vd Dansase cu Browne. S-a ntors la mas, mi amintesc, i
a spus c tipul era un dansator formidabil. A luat paharul i l-a but. Cteva
minute mai trziu orchestra a nceput un vals i ea Ea a dansat cu mine.

Farraday a dansat cu Ruth i lady Alexandra cu Browne. Iris a rmas la mas.


Imediat dup asta a nceput spectacolul de cabaret.
S o lum pe sora soiei dumitale. I-au revenit ceva bani la moartea
soiei dumitale?
Dragul meu Race, nu absurd! Iris era doar un copil, o colri.
Am cunoscut dou colrie care au comis crime.
Dar nu Iris! Ea i era devotat lui Rosemary.
Nu conteaz, Barton. Ocazie a avut. Vreau s tiu dac a avut i
motiv. Soia dumitale era o femeie bogat, parc. Cui i-au revenit banii ei?
Dumitale?
Nu, lui Iris.
i explic povestea testamentului. Race ascult cu atenie.
O situaie destul de curioas. Sora bogat i sora srac. Unor fete
nu le-ar czut bine asta.
Sunt sigur c nu i lui Iris.
Poate c nu, dar motiv avea. Cine mai avea vreun motiv?
Nimeni, absolut nimeni. Rosemary nu avea dumani pe lume, sunt
sigur. M-am interesat de asta Am pus ntrebri Am ncercat s au. Am
luat casa asta n vecintatea soilor Farraday ca s
Se opri. Race i lu pipa i ncepu s scormoneasc n ea.
N-ar mai bine s-mi spui tot, tinere George?
Ce vrei s spui?
mi ascunzi ceva miroase de la o pot. Dac dorina de a aa cine
i-a omort soia e mai puternic dect dorina de a-i apra reputaia, va
trebui s spui tot ce tii.
Se ls tcerea.
Foarte bine, atunci, spuse George, sugrumat. Ai ctigat.
Ai un motiv s crezi c soia dumitale avea un amant, nu-i aa?
Da.
Stephen Farraday?
Nu tiu! i jur c nu tiu! Se poate s fost el, sau tipul cellalt,
Browne. N-am putut s-mi dau seama care din ei.
Spune-mi ce tii despre acest Anthony Browne. Am impresia c am
mai auzit numele sta.
Nu tiu nimic despre el. Nimeni nu tie. E artos, amuzant, dar
nimeni nu tie ce e cu el. Se presupune c e american, dar nu vorbete deloc
cu accent.
n ne, poate c ambasada tie ceva despre el. Deci n-ai idee care
din ei a fost?
Nu, n-am. Ea i scria unui amant. Am Am examinat sugativa dup
aceea. Era sigur un amant Dar nu aprea nici un nume.
Race i feri privirea.
Oricum, e un punct de plecare. Lady Alexandra, de pild, ar avut i
ea un cuvnt de spus, dac soul ei avea o relaie cu soia dumitale. E genul
de femeie care triete cu intensitate sentimentele. E genul linitit, profund.

E genul de femeie care ar omor la o adic. S trecem mai departe. Ce poi


s-mi spui despre cealalt femeie, Ruth Lessing?
Ruth nu putea s aib nici o legtur cu asta. Nu avea nici cel mai
mic motiv.
Spui c e secretara dumitale? Ce fel de fat este?
E cea mai scump fat din lume. George vorbea cu entuziasm.
Practic, face parte din familie. E mna mea dreapt nu cunosc pe cineva,
mai bun, mai demn de ncredere.
ii foarte mult la ea, spuse Race urmrindu-l cu atenie.
i sunt devotat. Fata asta e foarte sritoare, Race. Depind de ea n
toate privinele. E fptura cea mai scump, cea mai de ncredere din lume.
Race ngn ceva ce semna cu Umhum i abandon subiectul. Nimic
din purtarea sa nu i indica lui George faptul c, n gnd, creionase un motiv
foarte puternic pentru necunoscuta Ruth Lessing. Aceast cea mai scump
fat din lume ar putut avea un motiv foarte puternic s-o trimit pe lumea
cealalt pe doamna Barton. Putea s dorit s e a doua doamn Barton e
dintr-un motiv material, e pentru c era sincer ndrgostit de patronul ei.
Oricum, exista un motiv s-i doreasc moartea lui Rosemary.
Spuse cu blndee:
Presupun c i-a trecut prin cap c dumneata nsui ai avut un motiv
bunicel, George.
Eu? George arta interzis.
Ei bine, gndete-te la Othello i Desdemona.
neleg ce vrei s spui. Dar Dar ntotdeauna am tiut c aveau s
existe lucruri pe care pe care va trebui s le suport. Nu c nu inea la mine
inea. Dar eu sunt un tip plicticos, Race, nu sunt genul romantic. n tot
cazul, cnd m-am nsurat cu ea tiam c nu avea s e totul doar lapte i
miere. M-a avertizat i ea. M-a durut, rete, cnd s-a ntmplat Dar s
sugerezi c m-a putut atinge de un r de pr al ei
Se opri, apoi continu pe un alt ton:
Oricum, dac eu am fcut-o, de ce a mai vrea s rscolesc toat
povestea? Ar o nebunie.
Absolut. De asta nici nu te suspectez n mod serios, dragul meu.
Dac tu ai fost criminalul, ai pus linitit pe foc scrisorile astea i n-ai
suat o vorb. Apropo, cine a scris scrisorile astea?
Poftim? George pru de-a dreptul uluit. N-am nici cea mai mic idee.
Se pare c aspectul sta nu te-a interesat. Pe mine m intereseaz.
E prima ntrebare pe care i-am pus-o. neleg c putem presupune c n-au
fost scrise de criminal. De ce s rscolit el lucrurile cnd totul era
convenabil terminat? Atunci cine le-a scris? Cine are interesul s strneasc
iari viesparul?
Servitorii? Se hazard neconvins George.
Posibil. Dac e aa, care servitori, i ce cunosc ei? Avea Rosemary o
servitoare de ncredere?
George cltin din cap.

Nu. Pe vremea aceea aveam o buctreas, doamna Pound, care mai


e nc la noi, i dou servitoare. Cred c amndou au plecat. Nu erau de
prea mult timp la noi.
Ei bine, Barton, dac vrei sfatul meu, i bnuiesc c l vrei, va trebui
s analizezi problema cu mare grij. Un lucru e cert Rosemary e moart. Nu
o poi readuce la via indiferent ce ai face. Dac dovada c a fost sinucidere
nu e deosebit de bun, nici dovada c a fost crim nu e. S zicem, totui, c
Rosemary a fost omort. Chiar doreti s rscoleti lucrurile? Asta ar putea
nsemna mult publicitate neplcut. Splarea rufelor murdare n public,
aventurile soiei dumitale ar deveni bun public
George Barton spuse cu violen:
Chiar m sftuieti s las ca nu tiu ce porc s scape basma curat?
Bosul sta de Farraday, cu discursurile lui pompoase, i preioasa lui carier
i probabil, n tot timpul sta, un criminal la!
Am vrut doar s tii ce te ateapt.
Vreau s au adevrul.
Foarte bine. n cazul sta, eu m-a duce cu scrisorile la poliie.
Probabil, poliia va n stare s descopere cine le-a scris i dac cel care le-a
scris tie ceva.
Nu am de gnd s m duc la poliie. De asta am vrut s discut cu
dumneata. Am intenia s instalez o capcan pentru criminal.
Ce naiba vrei s spui?
Ascult, Race. Am de gnd s dau o petrecere la Luxemburg. Vreau
s vii i dumneata. Aceleai persoane, soii Farraday, Anthony Browne, Ruth,
Iris, eu. Am plnuit totul.
Ce ai de gnd s faci?
George rse slab.
sta e secretul meu. A strica totul dac a spune cuiva chiar i
numai dumitale. Vreau s vii cu o minte imparial i s vezi ce se ntmpl.
Race se aplec. Glasul i deveni brusc tios.
Nu-mi place asta, George. Ideile astea melodramatice din cri nu
in. Du-te la poliie. Poliia tie cum s trateze problemele astea. Are
profesioniti. Nu e de recomandat ca ntr-o crim s-i bage nasul un amator.
Tocmai de asta vreau s i i dumneata acolo. Dumneata nu eti un
amator.
Pentru c am lucrat cndva n Serviciul de Contraspionaj al armatei?
i, oricum, ai de gnd s m ii n bezn.
E necesar.
Race cltin din cap.
mi pare ru. Refuz. Nu-mi place planul dumitale i nu vreau s iau
parte la el. Renun, George.
N-am de gnd s renun. Am pus la punct totul.
Nu mai att de ncpnat. Nu-mi place ideea. Nu o s mearg.
S-ar putea chiar s e periculos. Te-ai gndit la asta?
Pentru cineva sigur va periculos.
Race oft.

Nu tii ce faci. n ne, s nu spui c nu te-am avertizat. Te rog pentru


ultima oar renun!
George Barton cltin din cap.
Capitolul V
Dimineaa de 2 noiembrie sosi umed i mohort. n casa din Elvaston
Square era att de ntuneric nct la micul dejun trebuir s aprind lumina.
Contrar obiceiului de a-i lua micul dejun n camera ei, Iris coborse i
edea acolo alb i strvezie, jucndu-se cu furculia prin mncarea din
farfurie. George rsfoia The Times cu o mn nervoas, iar la cellalt capt al
mesei Lucilla Drake plngea copios ntr-o batist.
Simt c biatul meu drag va face ceva groaznic. E att de sensibil
N-ar spus el c e o problem de via i de moarte dac n-ar fost.
Fonindu-i ziarul, George spuse tios:
Te rog s te liniteti, Lucilla. i-am spus c m voi ocupa eu de asta.
tiu, drag Gerge, tu eti mereu att de amabil! Dar simt c orice
ntrziere ar putea fatal. Toate cercetrile astea pe care spui c le faci iau
foarte mult timp.
Nu, le vom termina repede.
El a spus: Cel trziu pe 3., or 3 e mine. Nu m-a ierta niciodat
dac iubitului meu biat i s-ar ntmpla ceva.
Nu i se va ntmpla.
George i terse mustaa cu erveelul, se ridic, o btu cu blndee pe
spate pe doamna Drake i porni spre ua.
Fruntea sus, draga mea, spuse el. Am s-o pun chiar acum pe Ruth s
telegraeze.
Iris l urm n hol.
George, nu crezi c ar trebui s amnm petrecerea de disear?
Mtua Lucilla e foarte tulburat. N-ar mai bine s stm acas cu ea?
Categoric nu! Faa rozalie a lui George se fcu purpurie. De ce s-l
lsm pe pungaul la afurisit s ne dea viaa peste cap? sta e antaj
adevrat antaj. Dac ar dup mine, nu i-a da un chior!
Mtua Lucilla n-ar de acord cu asta.
Lucilla e o proast ntotdeauna a fost. Femeile astea care fac copii
dup patruzeci de ani par s nu aib pic de minte. i rsfa odraslele nc
din leagn dndu-le tot ce poftesc. Dac tnrul Victor ar fost lsat s se
descurce singur, i-ar servit de lecie. S nu ne certm, Iris, Am s aranjez
eu ceva pn disear astfel nct tu i Lucilla s putei dormi linitite. La
nevoie, o vom lua cu noi.
Oh, nu, ea urte restaurantele i o apuc moitul. Nu suport
cldura, iar fumul de igar i provoac astm.
tiu. N-am vorbit serios. Du-te i nveselete-o, Iris. Spune-i c totul
o s e bine.
Se ntoarse i iei pe ua din fa. Iris se ndrept ncetior spre
sufragerie. Sun telefonul i se duse s rspund.
Alo Cine? Chipul i se transgura de plcere. Anthony!

Chiar el. Te-am sunat ieri dar n-am dat de tine. Ai dus ceva munc de
lmurire cu George?
Ce vrei s spui?
George a fost foarte insistent privitor la invitaia la petrecerea ta de
disear. Nu seamn deloc cu stilul lui Ia mna de pe pupila mea iubit! A
inut neaprat s vin i eu. M-am gndit c o rezultatul strdaniilor tale.
Nu N-are nici o legtur cu mine.
i-a schimbat sentimentele din proprie iniiativ?
Nu chiar. E
Alo, mai eti pe r?
Da.
Spuneai ceva. Ce s-a ntmplat, iubito? Te-am auzit oftnd.
Nu Nimic. Mine am s m simt bine. Totul o s e bine mine.
Ce ncredere nduiotoare! Oare nu se spune: Mine nu vine
niciodat?
Nu.
Iris, s-a ntmplat ceva?
Nu, nimic. Nu pot s-i spun. Am promis.
Spune-mi, scumpa mea.
Nu Zu c nu pot. Anthony, vrei s-mi spui ceva?
Dac pot.
Ai ai fost vreodat ndrgostit de Rosemary?
Deci asta e. Da, Iris, am fost un picu ndrgostit de Rosemary. Era
foarte frumoas, tu tii. Iar apoi, ntr-o zi cnd stteam de vorb cu ea, te-am
vzut pe tine cobornd treptele i ntr-o clip totul s-a terminat. N-a mai
existat pe lume nimeni n afar de tine. Asta este purul adevr. S nu te
ndoieti de asta.
M bucur, Anthony. i mulumesc.
Ne vedem disear. E ziua ta de natere, nu-i aa?
Petrecerea e disear, dar ziua mea e abia peste o sptmn.
Nu pari entuziasmat.
Nu sunt.
Presupun c tie el George ce face, dar mie nu mi se pare o idee
nebuneasc s dai o petrecere n acelai loc unde
Oh, am fost de cteva ori la Luxemburg de atunci de cnd
Rosemary Adic, nu se poate evita.
Ai dreptate. i-am luat un cadou de ziua ta. Sper s-i plac. Au
revoir.
Anthony nchise.
Iris se ntoarse la Lucilla Drake s o liniteasc.
Sosind la birou, George o chem imediat pe Ruth Lessing.
Fruntea ngrijorat i se nsenin puin la intrarea ei, calm i
zmbitoare, n costumul negru, ngrijit.
Bun dimineaa.
Bun dimineaa, Ruth. Iari necazuri. Uit-te la asta.
Ea lu telegrama ntins.

Iari Victor Drake.


Da, lua-l-ar naiba.
Ea rmase tcut un minut, cu telegrama n mn. O fa smead,
bronzat, care i ncreea nasul cnd rdea. Un glas batjocoritor, spunnd:
genul de fat care ar trebui s se mrite cu eful Ct de viu i amintea
totul!
Se gndi: Parc ar fost ieri
Glasul lui George o aduse napoi.
N-a fost cam acum un an cnd l-am expediat de aici cu vaporul?
Parc, da. De fapt, cred c a fost pe 27 octombrie.
Eti uimitoare. Ce memorie ei!
Ea i spuse c avea un motiv foarte bun s in minte. Inuena lui
Victor o fcuse s hotrasc, ascultnd la telefon glasul nepstor al lui
Rosemary, c o ura pe soia patronului ei.
Cred c ne putem considera norocoi c a rezistat s stea acolo att
de mult. Chiar dac asta ne-a mai costat cincizeci de lire acum trei luni.
Trei sute de lire acum pare foarte mult.
Oh, da. Nu va cpta att. Va trebui s facem obinuitele investigaii.
Ar bine s iau legtura cu domnul Ogilvie.
Alexander Ogilvie era agentul lor din Buenos Aires un scoian sobru,
ncpnat.
Da. Telegraaz-i imediat. Mama lui e la pmnt, ca de obicei. Pune
n pericol petrecerea de disear.
Ai vrea s rmn eu cu ea?
Nu, nici vorb. Dumneata eti singura persoan care trebuie s e
acolo. Am nevoie de dumneata, Ruth. i lu mna. Dumneata eti att de
altruist!
Nu sunt deloc altruist. Zmbi i adug: N-ar mai bine s iau
legtura cu domnul Ogilvie prin telefon? S-ar putea ca pn disear situaia
s e lmurit.
O idee excelent. Merit cheltuiala.
M ocup eu imediat de asta. i desprinse blnd mna i iei.
La dousprezece i jumtate, George iei i lu un taxi pn la
restaurantul Luxemburg.
Charles i iei n ntmpinare, ndatoritor i zmbitor ca ntotdeauna.
Bun ziua, domnule Barton.
Bun ziua, Charles. Totul e aranjat pentru disear?
Cred c vei mulumit, domnule.
Aceeai mas?
Cea din mijloc din separeu, nu-i aa?
Da i ai neles treaba cu locul n plus?
Totul e aranjat.
Ai fcut rost de Rosmarin?
Da, domnule Barton. M tem c nu va foarte decorativ. Nu v-ar
plcea s adugm nite vsc sau cteva crizanteme?
Nu, nu, doar rosmarin.

Prea bine, domnule. Poate dorii s vedei meniul? Giuseppe!


La un semn, apru un italian mrunel i zmbitor, ntre dou vrste.
Meniul pentru domnul Barton.
Meniul fu prezentat.
George se uit n fug peste el.
Da, foarte bine.
l ddu napoi. Charles l conduse la u. Cu glasul uor cobort, spuse:
Pot s v spun c apreciem foarte mult faptul c v ntoarcei la noi,
domnule Barton?
Pe chipul lui George apru staa unui zmbet.
Trebuie s uitm trecutul Nu ne putem ngropa n trecut. Tot ce a
fost s-a termninat pentru totdeauna.
Foarte adevrat, domnule Barton. Cu toii am fost ocai i ndurerai
la vremea aceea. Sper ca domnioara s aib o petrecere frumoas de ziua ei
i ca totul s mearg dup cum dorii.
George iei, cu un surs strmb pe buze. Nu era un om cu destul
imaginaie ca s simt vreo und de comptimire fa de restaurantul
Luxemburg.
Prnzi la clubul su, i dup aceea se duse la o ntlnire a directorilor.
n drum spre birou, o sun de la cabina telefonic pe o anume Maida
Vale. Iei din cabin cu un oftat de uurare. Totul mergea conform planului.
La birou, Ruth veni imediat la el.
n legtur cu Victor Drake.
Spune.
M tem c e o afacere urt. Exist posibilitatea unei urmri
injustiie. Timp de o perioad considerabil s-a nfruptat din banii rmei.
Aa a spus Ogilvie?
Da. A sunat acum zece minute. Spune c Victor a fost foarte obraznic
privitor la toat povestea.
Nici nu m mir!
Dar spune c nu-l vor da n judecat dac returneaz banii. Domnul
Ogilvie a vorbit cu patronul i acesta a fost de acord. Suma delapidat este
de o sut aizeci i cinci de lire.
Deci jupanul Victor spera s bage n buzunar o sut treizeci i cinci
de lire?
M tem c da.
Ei bine, i-am tiat macaroana, spuse George cu un rnjet de
satisfacie.
I-am spus domnului Olgivie s mearg nainte i s rezolve
problema. Am fcut bine?
Personal, m-ar ncnta s-l vd pe escroc la pucrie, dar trebuie s
ne gndim la mama lui. E proast, dar e de treab. Aadar jupn Victor
ctig ca de obicei.
Ce bun suntei!
Eu?
Cred c suntei cel mai bun om din lume.

George se simi ncntat i stnjenit totodat. ntr-un impuls, i lu


mna i i-o srut.
Scumpa mea Ruth. Cea mai scump i mai bun prieten. Ce m-a
fcut fr tine?
Stteau n picioare, foarte aproape unul de altul.
Ruth se gndi: A putut fericit cu el. L-a putut face fericit. Dac
n-ar
George se gndi: S ascult sfatul lui Race? S renun la tot? Chiar ar
sta cel mai bun lucru?
Nehotrrea pluti asupra lui apoi plec. Spuse:
La Luxemburg, la 9:30.
Capitolul VI
Veniser toi.
George rsu uurat. Pn n ultima clip se temuse de o defeciune
de ultim moment, dar planul reuise erau cu toii aici.
Stephen Farraday, nalt i eapn, puin afectat ca purtare. Sandra
Farraday ntr-o rochie de sear din catifea neagr i cu smaralde la gt. Fr
nici o ndoial, femeia avea ras. Purtarea ei era absolut natural, poate o
idee mai volubil dect de obicei. i Ruth era mbrcat n negru, fr nici o
podoab n afara unei broe n form de agraf. Prul negru ca pana corbului
i era strns lipit de cap, iar gtul i braele i erau foarte albe mai albe ca
ale celorlalte femei. Ruth era o fat muncitoare, nu mai avusese de mult timp
liber n care s se bronzeze. Ochii li se ntlnir i, ca i cum ea ar citit
nelinite n ai lui, i zmbi linititor. Loiala Ruth! Lng el, Iris sttea
neobinuit de tcut. Era palid, ns paloarea i se potrivea, dndu-i o
frumusee grav i stranie. Purta o rochie simpl, de un verde crud. Ultimul
sosit era Anthony Browne. Sosi cu un pas iute i furiat pe care George l
asocie cu mersul unei slbticiuni o panter, poate, sau un leopard. Tipul nu
era ntru totul civilizat.
Erau cu toii acolo, prini n capcana lui George. Acum piesa putea
ncepe
Cocteiurile fur bute. Se ridicar i trecur pe sub arcad n
restaurantul propriu zis.
Cupluri care dansau, muzic moale interpretat de negri, chelneri abili
i grbii.
Charles le iei nainte i, zmbitor, i conduse la masa lor. Aceasta era
n cellalt capt al slii, ntr-un separeu deschis n care mai erau dou mese
de dou persoane. La una sttea un strin ntre dou vrste i o blond
fermectoare, iar la cealalt un biat i o fat.
Amabil, George le indic locurile.
Sandra, dumneata vei sta aici, n dreapta mea. Browne, ia loc lng
ea. Iris, draga mea, e petrecerea ta! Trebuie s te am lng mine. Farraday,
dumneata stai lng ea. Apoi tu, Ruth
Se opri ntre Ruth i Anthony era un loc liber.
S-ar putea ca prietenul meu Race s ntrzie puin. A spus s nu-l
ateptm. O s apar el pn la urm. Mi-ar plcea s-I cunoatei, e un tip

grozav, a umblat prin toat lumea i v poate spune nite istorioare pe


cinste.
Iris se aez, cuprins de un sentiment de mnie. George o fcuse
intenionat o desprise de Anthony. Ruth ar trebuit s stea n locul ei.
Aadar, George tot nu-l plcea pe Anthony i nu avea ncredere n el.
Arunc o privire peste mas. Anthony era ncruntat. Nu se uita la ea. O
dat se uit piezi la scaunul gol de lng el. Spuse:
M bucur c ai invitat nc un brbat, Barton. S-ar putea s
trebuiasc s plec devreme. Am dat aici de un tip pe care l cunosc.
George spuse zmbind:
Te ocupi de afaceri n timpul de distracie? Eti prea tnr pentru
asta, Browne. Pentru c veni vorba, cu ce fel de afaceri te ocupi?
Rspunsul lui Anthony veni intenionat i degajat.
Crim organizat, Barton, sta e rspunsul pe care l dau
ntotdeauna cnd sunt ntrebat. Jafuri aranjate. Furturi plnuite.
Sandra rse i spuse:
Ai ceva de a face cu armamentul, nu-i aa, domnule Browne? n
zilele noastre, ticlosul din pies e ntotdeauna un rege al armamentului.
Iris vzu cum ochii lui Anthony se mrir o clip de mirare. El spuse
degajat:
Nu trebuie s m dai de gol, lady Alexandra, totul e foarte secret.
Pretutindeni se a spionii unei puteri strine. S m ateni ce vorbim.
Cltin din cap cu o solemnitate batjocoritoare.
Chelnerul lu farfuriile n care se serviser scoicile. Stephen o ntreb
pe Iris dac ar vrea s danseze.
Curnd dansau toi. Atmosfera se relax.
La un moment dat Iris ajunse s danseze cu Anthony. Spuse:
Urt din partea lui George c nu ne-a lsat s stm alturi.
Ba eu zic c e frumos. n felul sta pot s m uit tot timpul la tine
peste mas.
Chiar trebuie s pleci devreme?
S-ar putea. Auzi, tu tiai c vine i colonelul acela, Race?
Nu, n-am avut nici cea mai mic idee.
Foarte ciudat.
l cunoti? Oh, da, aa mi-ai spus zilele trecute. Ce fel de om e?
Nimeni nu tie cu adevrat.
Se ntoarser la mas. Timpul trecea. ncetior, tensiunea prea s se
apropie din nou. Atmosfera de la mas era cea de nervi ncordai. Doar
George prea bine dispus i nepstor.
Iris l vzu uitndu-se la ceas.
Brusc se auzi un rpit de tobe i luminile plir. Pe ring aprur
dansnd trei brbai i trei fete. Dup ei urm un brbat, care imit diverse
zgomote. Trenuri, vapoare, aeroplane, maini de cusut. Avu mare succes.
Apoi Lenny i Flo executar un dans care era mai mult acrobaie dect dans.
Alte aplauze. Dup ei se produse ansamblul Luxemburg Six. Luminile se
aprinser.

Toat lumea clipi mrunt.


n acelai timp, un val de neateptat eliberare pru s treac peste
grupul de la mas. Era ca i cum ceva la care se ateptaser n subcontient
s se ntmple euase. Cci, cu o ocazie anterioar, aprinderea luminilor
coincisese cu descoperirea cadavrului prbuit peste mas. Acum era ca i
cum trecutul era denitiv ngropat n uitare. Umbrele tragediei trecute se
risipiser.
Sandra se ntoarse vioaie spre Anthony. Stephen i fcu o remarc lui
Iris, i Ruth se aplec s ia parte i ea la discuie. Numai George sttea i se
uita x la scaunul gol de peste drum de el. Tacmul din faa scaunului era
pus, n pahar era ampanie. n orice moment putea s vin cineva, putea s
se aeze acolo
Un ghiont al lui Iris l readuse la realitate.
Trezete-te, George, ridic paharul.
Mai nti, un toast. Pentru domnioara a crei zi de natere o
srbtorim. La muli ani, Iris Marle!
Toi nchinar rznd, apoi se ridicar s danseze. George cu Iris,
Stephen cu Ruth, Anthony cu Sandra. Era o melodie vesel de jazz.
Revenir cu toii la mas, rznd i vorbind, i se aezar.
Apoi, brusc, George se aplec n fa.
Vreau s v spun tuturor ceva. Acum un an, aproximativ, eram cu
toii aici naintea unei seri care s-a ncheiat tragic. Nu vreau s redetept
tristeea trecut, dar nici nu vreau s simt c Rosemary a fost complet uitat.
Am s v rog s bei n memoria ei de dragul Amintirii.
Ridic paharul. Toi ceilali le ridicar asculttori pe ale lor. Chipurile lor
erau nite mti politicoase.
George spuse:
Pentru Rosemary, spre aducere aminte! Paharele fur duse la buze.
Bur.
Urm o pauz Apoi George se blbni n fa i se prbui n scaun,
cu minile ridicate frenetic la gt, cu faa devenind stacojie n timp ce se
lupta s respire.
i trebui un minut i jumtate s moar.
CARTEA A TREIA
Iris
Cci am crezut c morii au parte de pace. Dar nu e aa
Capitolul I
Colonelul Race trecu pragul lui New Scotland Yard. Complet formularul
care i fu naintat i cteva minute mai trziu ddea, mna cu inspectorul ef
Kemp n biroul acestuia.
Cei doi se cunoteau foarte bine. Ca fel de a , Kemp aducea uor cu
acel mare veteran, Battle. ntruct lucrase muli ani sub comanda lui Battle,
poate c, incontient, copiase multe din manierele btrnului. Ddea aceeai
impresie de cioplit dintr-o singur bucat, dar n timp ce Battle sugerase un

lemn precum stejarul sau tekul, inspectorul ef Kemp sugera un lemn mai
artos mahon, s spunem, sau lemnul de trandar.
Ai fcut bine c ne-ai sunat, colonele, spuse Kemp. O s avem nevoie
de tot ajutorul pe care l putem obine pentru cazul de fa.
Se pare c ne va da mari bti de cap, spuse Race.
Kemp nu ncerc s l contrazic! Accepta indiscutabilul fapt c doar
cazurile extrem de delicate, de mare publicitate sau de o importan suprem
ajungeau la el. Spuse cu seriozitate:
E vorba de implicarea familiei Kidderminster. i imaginezi c asta
nseamn s umblm cu mare grij.
Race ddu din cap. O ntlnise de mai multe ori pe lady Alexandra. Era
una din femeile acelea linitite cu o poziie inatacabil, pe care prea
fantastic s-o asociezi cu publicitatea de senzaie. O auzise vorbind la ntruniri
publice, fr entuziasm, dar cu claritate i competen, stpnind bine
subiectul i expunndu-l excelent.
Genul de femeie a crei via public era n toate ziarele, i a crei
via particular era practic inexistent.
Totui, se gndi el, asemenea femei au via particular. Ele cunosc
disperarea, i dragostea, i chinurile geloziei, i pot pierde controlul i risca
nsi viaa ntr-un joc ptima.
ntreb curios:
Presupui c ea a fcut-o, Kemp?
Lady Alexandra? Dumneata crezi c ea a fost?
Habar n-am. Dar presupun c ea. Sau soul ei care apare sub
mantia Kidderminster.
Ochii verzi ca marea ai inspectorului ef Kemp privir impasibili n cei
de culoare nchis ai lui Race.
Dac vreunul din ei doi a comis crima, ne vom da toat silina s
ajung n treang. Dumneata tii asta. n ara asta nu exist team sau
favoruri pentru criminali. Dar va trebui s m absolut siguri de dovezile
noastre procurorul va insista asupra acestui lucru.
Race ddu din cap, apoi spuse:
Hai s vedem faptele.
George Barton a murit otrvit cu cianur la fel ca soia lui cu un an
n urm. Spui c, de fapt, erai n restaurant?
Da. Barton m invitase la petrecere. Am refuzat. Nu-mi plcea ce
fcea. Am protestat i l-am sftuit s vin la voi dac avea dubiu cu privire la
moartea soiei lui.
Asta trebuia s fac.
El ns a persistat n ideea lui s-i ntind o capcan criminalului.
Nu a vrut s-mi spun n ce consta capcana, ntreaga afacere m-a nelinitit,
aa c asear m-am dus i eu la Luxemburg ca s stau cu ochii pe ei. Masa
mea era la o oarecare distan de a lor, nu voiam s bat la ochi. Din pcate,
nu-i pot spune nimic. N-am vzut nimic ct de ct suspect. Singurii care s-au
apropiat de mas au fost chelnerii i invitaii lui.

Da, asta ngusteaz sfera cercetrilor, nu-i aa? A fost unul din ei,
sau a fost chelnerul, Giuseppe Bolsano. L-am chemat din nou aici n
dimineaa asta, m-am gndit c poate vrei s vorbeti cu el, dar eu cred c
nu are nici o legtur cu povestea asta. E de doisprezece ani la Luxemburg,
reputaie bun, nsurat, trei copii, dosar bun. Se nelege bine cu toi clienii.
Ne rmn invitaii.
Da. Acelai grup care a fost de fa i cnd a murit doamna Barton.
Ce mi poi spune despre afacerea aia, Kemp?
M-am uitat prin ea ntruct pare destul de evident c cele dou se
nlnuie. Adams s-a ocupat de ea. Nu a fost ceea ce numim noi un caz clar
de sinucidere, dar sinuciderea a fost soluia cea mai probabil, i n lipsa
oricrei dovezi care s sugereze c a fost crim, a trebuit s o lsm
sinucidere. Nu puteam face nimic altceva. Avem multe cazuri ca sta n
dosarele noastre, dup cum tii. Sinucidere cu semn de ntrebare. Publicul nu
tie de semnul de ntrebare, dar noi l pstrm n minte. Uneori continum s
adulmecm n linite n jurul lui. Cteodat apare ceva, alteori nu. n cazul
sta nu a aprut.
Pn acum.
Pn acum. Cineva 1-a informat n secret pe domnul Barton c soia
lui fusese omort. El s-a micat pe cont propriu, ba a i anunat c este pe
pista cea bun dac era sau nu nu tim, ns criminalul trebuie c a crezut
c era, drept care acioneaz i l trimite pe domnul Barton pe lumea
cealalt. Aa vd eu c s-au ntmplat lucrurile, sper c eti de acord.
Oh, da, partea asta pare destul de clar. Naiba tie care era capcana
am observat c la mas era un scaun gol. Poate se ateapt un martor
netiut. Oricum, scaunul gol a alertat persoana vinovat ntr-att nct n-a
mai ateptat nchiderea capcanei.
Avem aadar cinci suspeci, spuse Kemp. i mai trebuie s
continum cercetrile i n primul caz, cel al doamnei Barton.
Acum eti clar de prere c nu s-a sinucis?
Crima asta pare s dovedeasc c nu. Dei nu cred c putem
condamnai c la vremea respectiv am acceptat teoria sinuciderii ca ind
cea mai probabil. Au existat anumite dovezi n privina asta.
Stare depresiv dup grip?
Asta a fost pentru anchet. S-a czut de acord cu dovezile medicale
i s-au menajat sentimentele tuturor. E un lucru care se face zilnic. i mai
exista scrisoarea neterminat ctre sor n care ddea instruciuni cum s-i
e mprite bunurile personale, lucru ce dovedea c ideea sinuciderii exista
deja n mintea ei. Biata femeie, nici vorb c era deprimat, dar cnd e vorba
de femei, n nou cazuri din zece la mijloc e o aventur amoroas.
Deci tiai c doamna Barton avea o aventur.
Da, am descoperit curnd asta. Fusese discret, dar nu ne-a luat
mult s am.
Stephen Farraday?

Da. Se ntlneau n micul apartament de lng Earl's Court. Treaba a


durat mai mult de ase luni. S zicem c s-au certat, sau c el s-a plictisit de
ea n ne, n-ar prima femeie care s i ia viaa ntr-o criz de disperare.
Dar cu cianur ntr-un restaurant?
Da, dac a vrut s-i dea o nuan dramatic. Din ce am putut aa, ea
nu se prea omora cu convenienele toate precauile veneau din partea lui.
Exist vreo dovad precum c soia lui tia ce se petrecea?
Din cte am aat noi, nu tia nimic.
Cu toate astea, se poate s tiut, Kemp. Nu e genul de femeie care
s-i pun inima pe tarab.
Chiar aa. Amndoi sunt suspeci. Ea pentru gelozie. El pentru
cariera lui. Divorul i-ar distrus-o, cci el ar nsemnat s-i pun n cap tot
clanul Kidderminster.
Ce-mi poi spune despre secretar?
i ea e un posibil suspect. Poate c era ndrgostit de George
Barton. Circul zvonul c erau n relaii destul de apropiate. De fapt, ieri, una
din telefoniste l imita pe Barton innd mna lui Ruth Lessing i spunnd c
nu se putea descurca fr ea, iar domnioara Lessing a ieit i le-a prins, a
concediat-o pe fat pe loc, i-a dat banii pe o lun i i-a spus s plece. Asta
arat c era sensibil la subiectul sta. Mai e i sora care a motenit o
grmad de bani, s nu uitm asta. Pare o copil de treab, dar nu se tie
niciodat. i mai e cellalt prieten al doamnei Barton.
Sunt nerbdtor s aud ce tii despre el.
Fantastic de puin Dar puinul sta nu e frumos. Paaportul lui e n
ordine. Este cetean american, i n-am putut gsi nimic legat de el, bun sau
ru. A venit aici, a tras la Claridge's i a reuit s fac cunotin cu lordul
Dewsbury.
Om de ncredere?
S-ar putea. Dewsbury pare s prins o slbiciune, pentru el i-a
cerut s rmn. Tocmai atunci a fost o perioad destul de critic.
Armament, spuse Race, A existat necazul la la uzinele Dewsbury cu
privire la noul proces de fabricare a tancurilor.
Da. Tipul sta, Browne, s-a artat interesat de armament. La scurt
timp dup ce el a fost acolo s-a descoperit afacerea cu sabotajul n ultima
clip. Browne a cunoscut muli amici buni ai lui Dewsbury, i se pare c i-a
cultivat pe toi cei care aveau legturi cu rmele de armament. Ca urmare, i
s-au artat o mulime de chestii pe care, dup prerea mea, n-ar trebuit s
le vad, i nu la mult timp dup prezena lui n zon au aprut necazuri
serioase n uzine.
E un personaj interesant acest domn Anthony Browne?
Da. Are foarte mult farmec i prot din plin de el.
i unde intervine n treaba asta doamna Barton? Avea vreo legtur
George Barton cu, domeniul armamentului?
Nu. Dar se pare c doamna Barton i Browne erau destul de intimi.
Se poate ca lui s-i scpat ceva n faa ei. Dumneata tii foarte bine,
colonele, ce poate scoate o femeie drgu de la un brbat!

Colonelul ddu din cap. Dup un minut, ntreb:


Ai pus mna pe scrisorile acelea primite de George Barton?
Da. Erau n sertarul biroului lui de acas. Mi le-a dat domnioara
Marle.
tii c m intereseaz scrisorile alea, Kemp. Ce spun experii despre
ele?
Hrtie ieftin, cerneal ordinar amprentele arat c George
Barton i Iris Marle au umblat cu ele i o mulime de urme neidenticate pe
plic, funcionari de la pot, etc. Scrisorile au fost scrise cu litere de tipar de
ctre cineva, spun experii, cu educaie i stare normal de sntate.
Educaie. Nu o servitoare?
Se presupune c nu.
Asta face ca lucrurile s e i mai interesante.
Asta nseamn c altcineva avea bnuieli, cel puin.
Cineva care nu s-a dus la poliie. Cineva care era pregtit s
strneasc bnuielile lui George, dar care nu a dus afacerea pn la capt. E
ceva ciudat aici, Kemp. El n-ar putut s le scrie singur, nu-i aa?
Ba ar putut. Dar de ce?
Ca un preliminariu la sinucidere o sinucidere care, n intenia lui,
trebuia s arate a crim.
Astfel nct Stephen Farraday s atrne n treang? E o idee, dar ar
trebuit s e sigur c totul l indica pe Farraday drept criminal. Aa cum st
treaba, nu avem nici o dovad care s-l incrimineze pe Farraday.
Ce e cu cianura? S-a gsit vreun ambalaj?
Da. Un plicule alb de hrtie, sub mas. nuntru erau urme de
cianur. Nu avea nici o amprent pe el.
A observat cineva ceva asear?
De fapt, cu asta am s ncep azi. Am s le iau tuturor declaraii
complete, i am s iau declaraii i de la persoanele care erau la celelalte
dou mese din separeu. Rsfoi hrtiile de pe birou. Uite, am gsit. Gerald
Tollington, din regimentul de gard, i Patricia Brice-Woodworth. Tineri
logodii. A paria c n-au vzut nimic. i domnul Pedro Morales un exemplar
scrbos din Mexic, pn i albul ochilor l avea galben i domnioara
Christine Shannon, o blond fermectoare cuttoare de aur, despre care, la
fel, a paria c n-a vzut nimic, cci nu are ochi dect pentru bani. Exist o
ans de unu la sut ca vreunul din ei s vzut ceva, dar le-am luat numele
i adresele. Vom ncepe cu Giuseppe, chelnerul. E aici.
Capitolul II
Giuseppe Bolsano era un brbat ntre dou vrste, cu o fa inteligent,
aducnd cu cea a unei maimue. Era nervos, dar nu nejusticat. Avea o
englez uent ntruct, explic el, se aa n Anglia de la aisprezece ani i
se nsurase cu o englezoaic. Kemp l trat cu simpatie.
Deci, Giuseppe, s auzim dac i-ai mai adus aminte de ceva.
Pentru mine e foarte neplcut. Eu am servit la masa aceea. Eu am
turnat butura. Lumea va spune c nu sunt ntreg la minte, c eu am pus
otrava n pahare. Nu e aa, dar asta va spune lumea. Deja domnul Goldstein

mi-a spus c ar bine s-mi iau o sptmn concediu, astfel nct oamenii
s nu mi pun ntrebri i s m arate cu degetul. E un om cinstit i drept i
tie c nu e vina mea i c lucrez acolo de doisprezece ani, aa c nu m
concediaz cum ar fcut patronii altor restaurante. i monsieur Charles a
fost amabil, dar n tot cazul pentru mine e un mare ghinion, i asta m face
s-mi e fric. Am oare un duman, m ntreb?
i cum e, ai?
Giuseppe ntinse braele.
Eu? Eu n-am nici un duman pe lume. Muli prieteni buni, dar nici un
duman.
Kemp mri.
Acum s vorbim despre asear. Povestete-mi despre ampanie.
Era Clicquot, 1928 un vin foarte bun i scump. Domnului Barton i
plcea marca asta, lui i plceau mncarea aleas i butura n.
Comandase ampania dinainte?
Da. Aranjase totul cu Charles.
Ce-a fost cu locul gol de la mas?
i lucrul sta fusese aranjat. Vorbise cu Charles, iar Charles mi-a
spus mie. Mai trziu, spre sfritul serii, avea s-l ocupe o doamn tnr.
O doamn tnr? Kemp i Race se uitar unul la altul. tii cine era
acea doamn tnr?
Nu, nu tiu nimic despre asta. Urma s vin mai trziu, asta e tot ce
am auzit.
Continu cu ampania. Cte sticle?
Dou sticle i o a treia pregtit dac era nevoie. Prima s-a terminat
foarte repede. Pe a doua am deschis-o nu cu mult nainte de programul de
cabaret. Am umplut paharele i am pus sticla n frapier.
Cnd l-ai vzut ultima dat pe domnul Barton bnd din pahar?
S vd Cnd programul de cabaret s-a terminat, au but n
sntatea domnioarei. Apoi s-au dus la dans. Dup aceea, cnd s-au ntors
la mas, domnul Barton a but i, ntr-un minut, a fost mort.
Umplusei paharele n timp ce ei dansau?
Nu, domnule. Erau pline cnd au nchinat n cinstea domnioarei i
n-au but mult, doar cteva sorbituri. Rmsese mult n pahare.
S-a apropiat cineva de mas n timp ce dansau?
Absolut nimeni, domnule. Sunt sigur de asta.
S-au dus cu toii la dans n acelai timp?
Da.
i s-au ntors n acelai timp?
Giuseppe i ngust ochii n efortul de a-i aminti.
Domnul Barton s-a ntors primul cu domnioara. El era mai greoi
dect restul, n-a dansat prea mult, nelegei dumneavoastr. Apoi au venit
domnul blond, domnul Farraday, i tnra doamn n negru. Lady Alexandra
Farraday i domnul brunet s-au ntors ultimii.
i cunoti pe domnul Farraday i pe lady Alexandra?
Da, domnule. I-am vzut des la Luxemburg. Sunt foarte distini.

i-acum, Giuseppe, ai vzut dac vreuna din persoanele astea ar


pus ceva n paharul domnului Barton?
Asta n-o pot spune, domnule. Am avut de servit i la celelalte dou
mese din separeu i nc la dou din sala mare. N-am stat cu ochii la masa
domnului Barton. Am stat nemicat doar ct timp a dansat aproape toat
lumea, de aceea sunt sigur c n acel interval de timp nu s-a apropiat nimeni
de mas. ns cred c ar foarte greu de fcut fr s i observat. Mie mi se
pare c numai domnul Barton nsui putea s o fac. Dumneavoastr nu
credei asta?
Se uit ntrebtor la oerul de poliie.
Deci asta e ideea dumitale, nu?
Firete c nu tiu nimic, dar m ntreb i eu aa Exact acum un an
s-a sinucis doamna aceea frumoas, doamna Barton. Oare nu s-ar putea ca
domnul Barton s fost att de ndurerat nct s se hotrasc s se sinucid
n acelai fel? Ar ceva poetic. Firete c pentru restaurant nu e bine, dar un
domn care urmeaz s-i ia zilele nu s-ar gndi la asta.
Kemp cltin din cap.
M ndoiesc c situaia e att de simpl, spuse el.
Mai puse cteva ntrebri, dup care Giuseppe fu liber s plece.
Race spuse:
M ntreb dac asta s-a vrut s credem.
Soul ndurerat se sinucide la comemorarea morii soiei lui? Puin
lipsea s se mplineasc un an.
Era Ziua Tuturor Suetelor.
Adevrat. Da, e posibil ca asta s fost ideea, dar dac e aa,
indiferent cine a fcut-o nu a tiut c scrisorile acelea au fost pstrate i c
Barton te consultase pe dumneata i i le artase lui Iris Marle.
Se uit la ceas.
La 12:30 trebuie s u la Kidderminster House. Mai avem timp s
mergem mai nti s vorbim cu persoanele de la celelalte dou mese, mcar
cu unele din ele. Vii cu mine, nu-i aa, colonele?
Capitolul III
Domnul Morales sttea la Ritz. Nu era deloc o privelite drgu la
aceast or a dimineii, nc nebrbierit, cu ochii injectai i cu toate semnele
unei mahmureli zdravene.
Domnul Morales era american i vorbea o variant a limbii americane.
Dei se strdui s i aduc aminte tot ce putea, amintirile lui despre seara
precedent erau extrem de vagi.
M-am dus cu Chrissie puicua asta e stranic. Mi-a spus c e o
crcium bun. Ppu, i-am spus, mergem unde vrei tu. Era o crcium antia, trebuie s recunosc, i tia tiu cum s te ncarce la plat! M-au
uurat de treizeci de dolari. Dar orchestra a fost proast, habar n-avea ce a
la jazz.
Abtut de la propriile lui amintiri privitoare la seara trecut, domnul
Morales fu presat s i aminteasc de masa din mijlocul separeului. Aici nu fu
prea de folos.

Sigur c era o mas i nite oameni la ea. Dei nu mi amintesc cum


artau. Nu i-am prea bgat n seam pn cnd tipul de acolo a nghiit
gluca. La nceput am crezut c nu inea la butur. Stai aa, mi aduc
aminte de una din dame. Pr negru i tot ce i trebuie, a spune.
V referii la fata n rochie de catifea verde?
Nu, nu la aceea. Aceea era piele i os. Puicua asta era n negru i
avea nite rotunjimi ca lumea.
Nu ncpea ndoial c era vorba de Ruth Lessing.
Am urmrit-o cnd dansa i nc ce dansa! I-am fcut semn o dat
sau de dou ori, dar s-a uitat la mine cu nite ochi de ghea, n stilul vostru
englezesc.
Nu mai putur scoate nimic valoros de la domnul Morales, el nsui
recunoscnd c starea lui alcoolic era deja foarte avansat la vremea cnd
se terminase programul de cabaret.
Kemp i mulumi i se pregti s plece.
Mine iau vaporul spre New York, spuse Morales. Vrei s rmn?
Mulumesc, dar nu cred s e nevoie de mrturia dumneavoastr la
anchet.
Kemp i Race plecar n Brook Street unde fur ntmpinai de un domn
coleric, tatl Patriciei Brice-Woodworth.
Generalul lord Woodworth i primi cu un comentariu fr ascunziuri.
Ce naiba era cu ideea asta de a sugera c ica lui ica lui!
Era amestecat n aa ceva? Dac o fat nu putea lua cina cu
logodnicul ei ntr-un restaurant fr s e suprtor deranjat de detectivi i
Scotland Yard, unde avea s ajung Anglia? Ea nici mcar nu tia cum i
chema pe oamenii acetia Hubard Barton? Asta dovedea c nu mai puteai
alege unde s te duci, Luxemburg fusese considerat ntotdeauna un
restaurant decent, dar se prea c asta era a doua oar cnd se ntmpla
acolo un lucru ca sta. Gerald trebuie c era un prost c o dusese pe Pat
acolo tinerii tia au impresia c le tiu pe toate. Dar el nu avea de gnd s
permit ca ica lui s e hruit i deranjat i interogat nu fr prezena
unui avocat. Avea s-l sune pe btrnul Anderson la Lincoln's Inn i s-l
ntrebe
Aici generalul se opri brusc i, holbndu-se la Race, spuse:
Te-am mai vzut undeva. Unde oare.? Race rspunse zmbind:
Badderpore. 1923.
Extraordinar! Johnny Race! Ce caui n povestea asta?
Race zmbi:
Eram la inspectorul ef Kemp cnd s-a pus problema discuiei cu ica
dumneavoastr. Am sugerat c ar mult mai plcut pentru ea dac
inspectorul ef ar veni aici dect dac ar trebui s vin ea la Scotland Yard, i
m-am gndit s vin i eu.
Oh M rog, foarte decent din partea dumitale, Race.
Firete c vrem s-o deranjm ct mai puin posibil pe tnra
doamn, interveni Kemp.

Dar n clipa aceea domnioara Patricia Brice-Woodworth intr n camer


i lu n primire situaia cu calm i detaarea celor foarte tineri.
Bun, spuse ea. Suntei de la Scotland Yard, nu-i aa? n legtur cu
seara trecut? Abia ateptam s venii. Tata e scit? Calmeaz-te, tati, tii
ce a spus doctorul despre tensiunea ta. Nu tiu cum poi s te enervezi din
toate cele. Acum am s-i iau pe inspectori sau superintendeni sau ce-or n
camera mea i am s-l trimit pe Walters s-i aduc un whisky cu sifon.
Generalul avu o dorin nebun s se exprime n mai multe moduri
explozive n acelai timp, dar reui doar s spun: Un vechi prieten al meu,
maiorul Race, la care prezentare Patricia i pierdu interesul pentru Race i i
arunc un zmbet ameitor inspectorului ef Kemp.
Cu suprem detaare, i conduse pe cei doi n camera ei de zi,
nchizndu-l cu fermitate pe tatl ei n biroul lui.
Bietul tata! Spuse ea. ine s se agite. Dar e foarte uor de
manevrat.
Conversaia se desfur n termeni ct se poate de amicali dar cu prea
puine rezultate.
Zu c e nnebunitor, spuse Patricia. Probabil singura ocazie din via
mea s u la faa locului cnd s-a comis o crim e o crim, nu-i aa? Ziarele
au fost foarte precaute i vagi, dar i-am spus lui Gerry la telefon c trebuie s
fost crim. nchipuii-v, o crim comis chiar lng mine i eu nici mcar
nu m-am uitat!
Regretul din glasul ei era inconfundabil.
Dup cum pronosticase inspectorul ef, cei doi tineri nu avuseser ochi
pentru altcineva n afar de ei.
Apelnd la toat bunvoina ei, Patricia reui s i aminteasc doar
cteva personaliti.
Sandra Farraday era foarte elegant, dar e drept c ea e ntotdeauna
elegant. Rochia pe care o purta era un model Schiaparelli.
0 cunoti? ntreb Race.
Doar din vedere. El arat scoros i afectat, ca majoritatea
politicienilor.
tiai pe vreunul dintre ceilali din vedere?
Nu, nu i-am mai vzut niciodat, cel puin aa cred. Dac n-ar fost
rochia, cred c nici pe Sandra Farraday n-a observato.
Dup ce plecar, inspectorul spuse:
S ncercm acum la Christine Shannon. Cu asta ne vom termina
ansele din exterior.
Domnioara Shannon era, dup cum armase i inspectorul ef, o
blond fermectoare. i primi pe cei doi cu foarte mult amabilitate, insistnd
pe lng ei s bea ceva i, cnd ei refuzar, le oferi igri. Apartamentul ei
era mic i de un modernism ieftin.
A ncntat s pot s v ajut, domnule inspector ef. ntrebai-m
ce dorii.
Kemp ncepu conversaia cu cteva ntrebri convenionale privitoare la
comportarea grupului de la masa din mijloc.

Pe dat Christine se dovedi a un observator neobinuit de perspicace.


Grupul nu se distra prea bine, se vedea de la o pot. Erau nepenii
toi. mi prea foarte ru de cul btrn cel care a dat petrecerea. Se
cznea din rsputeri s anime atmosfera, era nervos ca o pisic, dar n-a fcut
mare lucru. Femeia nalt din dreapta lui era eapn de parc ar nghiit un
b, iar putoaica din stnga lui era nnebunit c nu sttea lng cul
chipe de peste drum de ea. Ct despre blondul nalt de lng ea, el arta de
parc era deranjat la stomac, mnca cu noduri. Femeia de lng el i ddea
toat osteneala, trgea din greu de el, dar ea nsi arta gata s sar n sus
de sperietur.
Se pare c ai observat multe lucruri, domnioar Shannon, spuse
colonelul Race.
S v spun un secret. Eu nsmi nu m distram cine tie ce. Ieisem
cu prietenul acela al meu trei seri la rnd i m plictisisem de el. Era mort s
vad Londra, mai ales locurile selecte i trebuie s spun c n-a fost zgrcit
deloc. De ecare dat ampanie. Am mers la Compradous i la Miile Fleurs i
n nal la Luxemburg i pot spune c s-a distrat. Dar conversaia lui nu era
ceea ce s-ar putea numi interesant. Majoritatea povetilor lui le auzisem de
trei ori, aa c m-am concentrat asupra mncri i mi-am lsat ochii s
hoinreasc n jur.
Din punctul nostru de vedere asta e excelent, domnioar Shannon,
spuse inspectorul ef. Nu pot dect s sper c vei vzut ceva care ne-ar
putea ajuta s rezolvm cazul.
Christine cltin din capul ei blond.
Habar n-am cine i-a venit de hac cului btrn. A luat o gur de
ampanie, s-a fcut grena la fa i s-a prbuit.
Mai nainte de asta, i aminteti cnd a but ultima dat din pahar?
Fata reect.
Da, chiar dup cabaret. Luminile s-au aprins, iar el a ridicat paharul
i a spus ceva i ceilali au fcut la fel. Mi s-a prut c a fost un toast.
i pe urm?
Pe urm a nceput muzica i s-au ridicat toi i s-au dus la dans
rznd. Preau c s-au nclzit pentru prima dat. Ce minuni poate face
ampania cu cele mai ngheate persoane!
S-au dus toi, lsnd masa goal?
Da.
i nimeni nu s-a atins de paharul domnului Barton?
Absolut nimeni.
i nu s-a apropiat nimeni de mas n timp ce ei dansau?
Nimeni, cu excepia chelnerului, bineneles.
Un chelner? Care chelner?
Unul din cei pe jumtate maturi, cu un or, n jur de asprezece ani.
Nu chelnerul adevrat. Acela era un omule ndatoritor, cu o fa de maimu,
italian, cred.
Inspectorul ef ddu din cap, recunoscndu-l n acea descriere pe
Giuseppe Bolsano.

i ce a fcut el, chelnerul sta tnr? A umplut paharele?


Christine cltin din cap.
Oh, nu. Nu s-a atins de nimic de pe mas. Doar a ridicat de pe jos o
poet pe care una din fete o scpase cnd se ridicase s mearg la dans.
A cui poet era?
Christine reect cteva clipe.
Era poeta putoaicei o chestie cu verde i auriu. Celelalte dou
aveau poete negre.
Ce a fcut chelnerul cu poeta? Christine pru mirat.
A pus-o la loc pe mas, atta tot.
Eti foarte sigur c nu s-a atins de vreun pahar?
Oh, nu. Doar a lsat poeta foarte repede i s-a ndeprtat n fug
pentru c adevratul chelner i-a fcut semn s se duc undeva sau s aduc
ceva.
i asta a fost singura dat cnd cineva s-a apropiat de mas?
Da.
Dar nu se putea ca cineva s se dus la mas fr ca dumneata sl observi?
Christine scutur din cap cu hotrre.
Nu, sunt absolut sigur c nu. Pedro fusese chemat la telefon i nu
se ntorsese nc aa c nu-mi rmsese nimic de fcut dect s m uit n jur
i s m plictisesc. Din locul n care stteam eu nu prea aveam ce vedea n
afar de msa goal de alturi.
Race ntreb:
Cine s-a ntors primul la mas?
Fata n verde i cul btrn. S-au aezat i apoi s-au ntors i
blondul cu fata n negru i dup ei fptura aia ncrezut i cul artos.
Cnd erau toi la mas i chelnerul nclzea un platou pe lampa de spirt,
cul btrn s-a aplecat n fa i a inut un fel de discurs i pe urm toi au
ridicat iar paharele. i atunci s-a ntmplat. Christine fcu o pauz, apoi
adug senin: ngrozitor, nu-i aa? Firete c am crezut c era o congestie
cerebral. Chiar atunci Pedro s-a ntors i i-am spus: Uite, Pedro, omul acela
a fcut congestie cerebral. i tot ce a avut Pedro de spus a fost: Doar a
leinat Doar a leinat, atta tot, ceea ce era i el pe cale s fac. A trebuit
s stau cu ochii pe el. Lumii nu-i place s leini ntr-un loc select ca
Luxemburg. De asta nu-mi plac spaniolii. Cnd beau prea mult nu mai au pic
de ranament o fat nu tie niciodat la ce neplceri s se atepte. Totui,
trebuie s spun c sunt destul de generoi.
Kemp o readuse cu tact la subiectul care l interesa, dar domnioara
Shannon nu mai avu multe de adugat.
Cu asta ne-am terminat ansele din afar, spuse inspectorul ef dup
ce prsir apartamentul blondei. i ar fost o ans bun dac ar avut
rezultat. Fata asta este tipul ideal de martor. Vede lucrurile care se petrec n
jurul ei i apoi i le amintete cu acuratee. Dac ar fost ceva de vzut, ea
ar vzut. Aa c rspunsul e c n-a fost nimic de vzut. E incredibil! E o
scamatorie! George Barton bea ampanie i se duce la dans. Se ntoarce, bea

din acelai pahar de care nu s-a atins nimeni i, hocus-pocus! Acesta e plin cu
cianur. E o nebunie, i spun.
Se opri o clip.
Chelnerul la. Biatul. Giuseppe n-a pomenit de el. Ar trebui s
cercetez pista asta. La urma urmelor, el e singurul care s-a apropiat de mas
n timp ce toi erau la dans. S-ar putea s ias ceva din asta.
Race cltin din cap.
Dac el ar pus ceva n pahar, fata asta cu siguran ar vzut. E o
foarte bun observatoare. Nu, Kemp, trebuie s existe o explicaie mult mai
simpl.
Da, exist una. i-a pus singur cianura n pahar.
ncep s cred c chiar aa s-a ntmplat, c e singurul lucru care s-a
putut ntmpla. Dar dac este aa, sunt convins c nu tia c e cianur.
Adic i-a dat-o cineva? I-a spus c e pentru indigestie sau tensiune
ceva de genul sta?
S-ar putea.
Atunci cine a fost acest cineva? Niciunul din soii Farraday.
Ar prea extrem de puin probabil.
A spune c domnul Anthony Browne este la fel de puin probabil. Ne
mai rmn dou persoane afectuoasa cumnat
i secretara devotat.
Kemp se uit la el.
Da Ea putea s-i toarne o chestie de genul sta, s-l conving c i
face bine Eu m duc acum la Kidderminster House. Dumneata ce faci? Te
duci s vorbeti cu domnioara Marle?
Cred c am s m duc la cealalt, la birou. Condoleane de la un
vechi prieten. S-ar putea s-o scot la mas.
Deci crezi c ea este.
Deocamdat nu cred nimic. Doar arunc undia.
Totui, ar trebui s vorbeti i cu Iris Marle.
Mai nti a prefera s m duc acolo cnd nu este ea acas, tii de
ce, Kemp?
Nu.
Pentru c exist acolo cineva care ciripete ciripete ca o
psric n copilria mea aveam o vorb: Mi-a spus mie o psric. E
foarte adevrat, Kemp, ciripitorile astea i pot spune o mulime de lucruri,
doar s le lai s ciripeasc!
Capitolul IV
Cei doi se desprir. Race lu un taxi i se duse la biroul lui George
Barton. Inspectorul ef Kemp, mai atent cu cheltuielile lui, lu un autobuz
care l ls la o arunctur de b de Kidderminster House.
Faa inspectorului era cam ntunecat atunci cnd sun la u. tia c
se aa pe un teren minat. Familia Kidderminster avea o imens inuen
politic, iar ramicaiile ei se rspndeau ca o reea n toat ara. Inspectorul
ef Kemp avea deplin ncredere n imparialitatea justiiei britanice. Dac
Stephen sau Alexandra Farraday erau implicai n moartea lui Rosemary

Barton sau n cea a lui George Barton, nici o sforrie sau inuen nu-i
putea salva de la consecine. Dac erau nevinovai sau dac dovezile
mpotriva lor erau prea vagi ca s atrag condamnarea atunci oerul n
cauz trebuia s aib grij pe unde calc, altfel trebuia s se atepte la o
spuneal zdravn din partea superiorilor lui. Date ind circumstanele,
inspectorului ef nu-i surdea deloc ideea de a da ochii cu clanul
Kidderminster. Aproape c era sigur c familiei Kidderminster avea s-i sar
mutarul.
Totui, Kemp descoperi curnd c fusese oarecum naiv n presupunerile
lui. Lordul Kidderminster era un diplomat mult prea experimentat pentru a
recurge la gesturi brutale.
Inspectorul ef fu preluat pe dat de un valet pontical care l conduse
ntr-o camer din fundul casei, cptuit cu cri, unde l ateptau lordul
Kidderminster, ica lui i ginerele.
Ieindu-i n ntmpinare, lordul Kidderminster ddu mna cu el i spuse
curtenitor:
Eti foarte punctual, inspectore. D-mi voie s-i spun c apreciez
mult gestul dumitale de a veni aici n loc s ceri ca ica mea i soul ei s
vin la Scotland Yard, ceea ce, rete, erau pregtii s fac dac era nevoie
asta se nelege de la sine dar ei i apreciaz amabilitatea.
Sandra spuse cu un glas linitit:
ntr-adevr, inspectore.
Era mbrcat ntr-o rochie dintr-un material moale de un rou nchis i,
aa cum sttea cu lumina venindu-i din spate, semna cu silueta unei snte
pe care Kemp o vzuse cndva pe vitraliul unei catedrale din strintate.
Stephen Farraday sttea lng soia lui. Chipul lui nu exprima nici un fel
de emoie. Arta corect i ocial, un legiuitor ales de popor. Omul resc era
bine ascuns, dar el exista, dup cum bine tia inspectorul ef.
Lordul Kidderminster vorbea, direcionnd cu mult abilitate trendul
ntrevederii.
Nu i ascund, inspectore, c pentru noi toi afacerea asta este foarte
dureroas i neplcut. Este pentru a doua oar cnd ica mea i ginerele
meu au fost martori la o moarte violent ntr-un local public acelai
restaurant i doi membri ai aceleai familii. Publicitatea de genul sta este
foarte duntoare unui om pe care sunt aintii ochii publicului. Firete,
publicitatea nu poate evitat. Ne dm cu toii seama de asta i att ica
mea ct i domnul Farraday sunt nerbdtori s-i dea tot ajutorul n sperana
c problema poate lmurit rapid i interesul publicului pentru ea se va
stinge.
V mulumesc, lord Kidderminster. Apreciez mult atitudinea
dumneavoastr. Ea ne uureaz sarcina.
Sandra Farraday spuse:
V rog s ne ntrebai tot ce dorii, domnule inspector.
Mulumesc, lady Alexandra.
Doar un aspect, inspectore, spuse lordul Kidderminster. Avei,
desigur, sursele voastre de informare i am neles de la prietenul meu,

comisarul, c moartea acestui Barton e privit mai degrab ca o crim dect


ca o sinucidere, dei la prima vedere, pentru persoanele din afar,
sinuciderea ar prea explicaia mai probabil. Tu crezi c a fost sinucidere,
nu-i aa, Sandra?
Silueta gotic i nclin uor capul. Sandra spusese pe un ton
ngndurat:
Asear asta mi s-a prut absolut evident. Ne aam n acelai
restaurant i chiar la aceeai mas unde, cu un an n urm, s-a otrvit
srmana Rosemary Barton. n vara asta ne-am vzut destul de des la ar cu
domnul Barton, i era chiar foarte ciudat, parc nu mai era el, i ne-am gndit
c moartea soiei lui i-a afectat mintea. inea foarte mult la ea i nu cred c
a putut s depeasc starea de spirit provocat de moartea ei. Aa c ideea
sinuciderii a prut, dac nu reasc, cel puin posibil, cci nu-mi imaginez
de ce s vrut cineva s-l omoare pe George Barton.
Stephen Farraday spuse repede:
Nici eu nu pot s-mi imaginez. Barton era un tip excelent. Sunt sigur
c nu avea nici un duman pe lume.
Kemp se uit la cele trei fee ntrebtoare ndreptate spre el i reect
o clip nainte de a vorbi. Hai s le-o spun pe leau, i zise el.
Ceea ce spunei dumneavoastr, lady Alexandra, este foarte corect.
Dar exist cteva lucruri pe care, probabil, nu le tii nc.
Lordul Kidderminster interveni repede.
Nu trebuie s-i form mna inspectorului ef. Este ntru totul la
latitudinea lui ce fapte s fac publice.
V mulumesc, Excelen, dar n-am nici un motiv s nu explic
lucrurile ceva mai clar. nainte de moartea lui, George Barton i-a exprimat n
faa a dou persoane credina c soia lui nu se sinucisese, dup cum s-a
crezut, ci fusese otrvit de o a treia persoan, iar petrecerea de asear, dat
chipurile n cinstea zilei de natere a domnioarei Marle, era de fapt o parte
a unui plan elaborat de el menit s duc la descoperirea identitii asasinului
soiei sale.
Urm un moment de tcere n care inspectorul Kemp, care era un om
sensibil n ciuda nfirii lui mpietrite, simi prezena a ceva pe care l-ar
catalogat drept spaim. Ea nu se vedea pe niciuna dintre fee, dar el putea
jura c era acolo.
Lordul Kidderminster fu primul care i reveni. Spuse:
Dar oare, nsi aceast credin n-ar putea indica faptul c bietul
Barton nu era ntru totul El nsui? Gndul continuu la moartea soiei
lui s-ar putut s-l afectat mental.
Foarte adevrat, Excelen, dar cel puin asta arat c nu avea
starea de spirit a unui sinuciga.
Da, da, neleg raionamentul dumitale.
i din nou se ls tcerea. Apoi Stephen Farraday spuse tios:
Dar cum de i-a venit lui Barton o asemenea idee? n denitiv,
doamna Barton chiar s-a sinucis.
Inspectorul ef l privi placid.

Domnul Barton nu credea asta.


Lordul Kidderminster interveni.
Dar poliia a fost satisfcut? A existat vreun indiciu c, a fost
altceva dect sinucidere?
Kemp rspunse linitit:
Faptele erau compatibile cu suicidul. N-a existat nici o dovad c
moartea ei se datora unei mini strine.
El tia c un om de calibrul lordului Kidderminster avea s prind
nelesul exact al spuselor lui. Devenind uor mai ocial, Kemp spuse:
Dac-mi permitei, lady Alexandra, a vrea s v pun cteva
ntrebri.
Desigur.
La vremea morii domnului Barton, n-ai avut nici o bnuial c ar
putea crim, nu sinucidere?
Categoric nu. Am fost absolut sigur c era sinucidere, nc mai sunt.
n anul care a trecut, ai primit vreo scrisoare anonim?
Calmul ei pru s e destrmat de o uluial fr de margini.
Scrisoare anonim? Oh, nu.
Suntei foarte sigur? Astfel de scrisori sunt foarte neplcute i, de
regul, lumea prefer s le ignore, dar n cazul de fa ar putea foarte
importante, de aceea in s accentuez c dac ai primit astfel de scrisori
este ct se poate de esenial s tiu de ele.
neleg. Dar v asigur c n-am primit nimic de genul sta.
Prea bine. Aadar spunei c purtarea domnului Barton a fost ciudat
n vara asta. n ce fel?
Ei bine, era ncordat, nervos. Prea c i era greu s se concentreze
asupra celor ce i se spuneau. ntoarse capul spre soul ei. Nu asta te-a izbit i
pe tine, Stephen?
Da, a spune c e o descriere del a comportrii lui. Omul arta i
bolnav zic. Slbise mult.
Ai observat vreo schimbare n atitudinea lui fa de dumneavoastr
i soul dumneavoastr? Mai puin cordialitate, de exemplu?
Nu, dimpotriv. i cumprase o cas foarte aproape de noi i prea
foarte recunosctor pentru faptul c l prezentasem vecinilor din zon i aa
mai departe. Firete, pentru noi a fost o plcere s-i ajutm n sensul sta,
att pe el ct i pe Iris Marle care este o fat fermectoare.
Ai fost prieten cu doamna Barton, lady Alexandra?
Nu, n-am fost prietene intime. Rse uor. De fapt, era mai mult
prietena lui Stephen. A nceput s-o intereseze politica i el a ajutat-o s Ei
bine, s-i fac o educaie politic, lucru care, sunt sigur, i-a fcut mare
plcere lui Stephen. Era o persoan foarte atrgtoare, s tii.
Iar tu eti foarte deteapt, se gndi Kemp cu admiraie. M ntreb ct
de multe cunoti despre ei doi. Nu m-ar mira s cunoti foarte multe.
Continu:
Domnul Barton nu v-a mprtit niciodat credina lui c soia lui sa sinucis?

Nu. Tocmai de asta sunt att de uluit acum.


i domnioara Marle? Nici ea nu v-a vorbit niciodat despre moartea
surorii ei?
Nu.
Avei vreo idee ce l-a fcut pe George Barton s cumpere o cas la
ar? I-ai sugerat dumneavoastr sau soul dumneavoastr ideea?
Nu. A fost o adevrat surpriz.
i purtarea lui faa de dumneavoastr a fost ntotdeauna
prietenoas?
Chiar foarte prietenoas.
Ce tii despre Anthony Browne, lady Alexandra?
Nu tiu absolut nimic. L-am ntlnit din cnd n cnd i atta tot.
Dar dumneavoastr, domnule Farraday?
Cred c probabil tiu chiar mai puin despre Browne dect tie soia
mea. Ea cel puin a dansat cu el. Pare un tip plcut, american, parc.
Din ce ai observat la vremea respectiv, ai spune c el era n relaii
intime cu doamna Barton?
Nu am nici o cunotin cu privire la aspectul sta. Erau prieteni
asta e tot ce pot spune.
i dumneavoastr, lady Alexandra?
Vrei doar impresia mea, domnule inspector?
Impresia dumneavoastr, pur i simplu.
Atunci, am avut impresia c se cunoteau bine i erau n relaii
intime. Asta din felul n care se uitau unul la altul n-am avut nici o dovad
concret.
i-acum, ce mi putei spune despre domnioara Lessing, lady
Alexandra?
Am neles c domnioara Lessing era secretara domnului Barton.
Am ntlnit-o prima dat n seara cnd a murit doamna Barton. Am mai
ntlnit-o o dat la ar i apoi asear.
mi permitei s v ntreb dac ai avut impresia c era ndrgostit
de domnul Barton?
Chiar c n-am nici cea mai mic idee.
S ne ocupm acum de evenimentele petrecute asear.
i chestion cu minuiozitate pe amndoi privitor la desfurarea
tragicei seri. Nu i pusese mari sperane n asta i tot ce obinu fu
conrmarea a ceea ce tia deja. Toate relatrile concordau n ceea ce privea
punctele importante Barton nchinase un pahar n cinstea lui Iris, buse din
el, apoi se dusese la dans. Prsiser masa cu toii, n acelai timp i George
i Iris se ntorseser primii. Niciunul din soii Farraday nu avea o explicaie
pentru scaunul gol, n afar de cea pe care le-o oferise George Barton, i
anume c atepta un prieten, colonelul Race, care avea s vin mai trziu,
armaie care, dup cum tia inspectorul, nu putea adevrat.
Singurul lucru nou pentru Kemp fu relatarea de ctre Sandra a
conversaiei pe care o avusese cu George la Fairhaven i rugmintea lui ca ea
i soul ei s colaboreze cu el privitor la petrecerea dat n cinstea lui Iris.

Era un pretext destul de plauzibil, i zise inspectorul ef, dei nu cel


adevrat. nchizndu-i carnetul, se ridic.
V sunt foarte recunosctor pentru ajutor i colaborare, spuse el,
adresndu-se celor trei.
Va necesar la anchet prezena icei mele?
De data asta procedura va pur formal. Vor prezentate dovezile
de identicare i cele medicale, apoi ancheta va amnat cu o sptmn.
Pn atunci s sperm c o s m mai naintai cu cercetrile.
Se ntoarse spre Stephen Farraday.
Apropo, domnule Farraday, exist unul sau dou aspecte mici n care
cred c m-ai putea ajuta. Nu e nevoie s o mai deranjm pe lady Alexandra.
V rog s m sunai la Scotland Yard ca s stabilim o or care v convine.
Sunt convins c suntei un om ocupat.
Cuvintele fur rostite n mod plcut, degajat, dar n cele trei perechi de
urechi rsunar cu un neles deliberat.
Desigur, inspectore. Se uit la ceas. Acum trebuie s plec la
parlament.
Dup plecarea lui Stephen i a inspectorului ef, lordul Kidderminster o
ntreb direct pe ica sa:
A avut Stephen o aventur cu femeia aceea?
Dup o pauz de o fraciune de secund, ica lui rspunse:
Firete c nu. A tiut dac ar avut. i, oricum, Stephen nu e
genul sta de brbat.
Ascult, draga mea, nu are nici un rost s umblm cu cioara vopsit.
Lucrurile astea tot se a o dat i-o dat. Trebuie s tim cum stm.
Rosemary Barton era prieten cu brbatul acela, Anthony Browne.
Erau peste tot mpreun.
Bine, spuse ncetior lordul Kidderminster. Cum spui tu.
Nu i credea ica. Iei agale din camer, cu faa cenuie i nedumerit
i urc n camera de zi a soiei sale. Se opusese la prezena soiei sale n
bibliotec, tiind prea bine c metodele ei arogante ar strnit resentimente,
or n conjunctura actual considera c era vital ca relaiile cu poliia s e
armonioase.
Ei bine? ntreb lady Kidderminster. Cum a mers?
La prima vedere, foarte bine. Kemp e un tip amabil, are un fel de a
foarte plcut i a mnuit toat povestea cu tact chiar un pic prea mult tact
ca s-mi plac.
Deci e grav?
Da, e grav. N-ar trebuit s-o lsm pe Sandra s se mrite cu tipul
sta, Vicky.
Exact asta am spus.
Da Da ai avut dreptate. Eu m-am nelat. Dar s nu uitm, c ea
tot l-ar luat. Pe Sandra nu poi s-o faci s se rzgndeasc atunci cnd i
intr ceva n cap. ntlnirea ei cu Farraday a fost un dezastru un om despre
ale crui antecedente i strmoi nu tim nimic. n momentul de criz, de
unde s tii cum va reaciona un om ca sta?

neleg, spuse lady Kidderminster. Crezi c am primit n familie un


criminal?
Nu tiu. Nu vreau s-l condamn fr dovezi, dar poliia asta crede, i
ei sunt foarte istei. A avut o aventur cu cucoana asta, Barton asta-i destul
de clar. Fie s-a sinucis din cauza lui, e el n ne, indiferent ce s-a
ntmplat, Barton a aat i era pornit s fac scandal. Presupun c Stephen
pur i simplu nu a putut s conceap asta i
L-a otrvit?
Da.
Lady Kidderminster cltin din cap.
Nu sunt de acord cu tine.
Sper s ai dreptate. Dar cineva l-a otrvit.
Dup prerea mea, Stephen n-ar avut curajul s fac una ca asta.
ine al naibii de mult la cariera lui, e foarte nzestrat, s tii, are
toate calitile unui adevrat om de stat. Nu poi s tii ce poate face cineva
cnd e ncolit.
Eu continuu s susin c nu are curaj. Aici e vorba de cineva care e n
stare s rite i s e nesbuit. Mi-e fric, William, mi-e ngrozitor de fric.
El se holb la ea.
Sugerezi c Sandra Sandra?
Ursc chiar i numai s sugerez un astfel de lucru, dar nu are rost s
m lai i s refuzm s nfruntm posibilitile. Ea e nebun dup omul sta,
ntotdeauna a fost, i are o doz de ciudenie n ea. Niciodat n-am neleso cu adevrat, dar ntotdeauna m-am temut pentru ea. Ea ar risca orice
orice!
Pentru Stephen. Fr s in seama de pre. Iar dac a fost destul de
nebun i ticloas s fac un lucru ca sta, trebuie s e protejat.
Protejat? Cum adic protejat?
De tine. Trebuie s facem ceva pentru ica noastr, nu-i aa? Slav
Domnului c poi s tragi nite sfori!
Lordul Kidderminster se holba la ea. Dei credea c o cunoate bine,
era uluit n faa forei i curajului realismului ei, a refuzului de a nchide ochii
la fapte imposibil de digerat i, de asemenea, a lipsei ei de scrupule.
Dac fata mea e o criminal, propui s-mi folosesc inuena ca s-o
salvez de consecinele faptei ei?
Bineneles, rspunse lady Kidderminster.
Vicky drag! Nu nelegi c nu pot s fac un lucru ca sta?! Ar o
nclcare a a onoarei.
Aiureli! Tu poi s faci ca guvernul s foreze poliia s lase balt
ntreaga afacere i s dea verdictul de sinucidere. S-a mai fcut pn acum
asta, nu te preface.
S-a fcut cnd a fost o problem de politic public, n interesul
statului. Asta e o problem personal i particular. M ndoiesc tare mult c
a putea face aa ceva.
Poi, dac eti sucient de hotrt. Lordul Kidderminster se nroi de
mnie.

Chiar dac a putea, n-a face-o! Ar nsemna s abuzez de poziia


mea public.
Dac Sandra ar arestat i judecat, n-ai angaja cel mai bun
avocat i ai face tot ce e cu putin s-o scapi indiferent ct de vinovat ar ?
Firete, rete. Asta e cu totul altceva. Voi, femeile, nu pricepei
niciodat lucrurile astea cum trebuie.
Lady Kidderminster rmase tcut, netulburat de mpunstur. Dintre
toi copiii ei Sandra i era cea mai puin drag, dar cu toate astea n clipa de
fa era mam, o mam care dorea s i apere puiul prin orice mijloace,
onorabile sau neonorabile. Ar luptat cu dinii i cu unghiile pentru Sandra.
Lordul Kidderminster spuse:
n orice caz, Sandra nu va acuzat dect doar dac exist dovezi
convingtoare mpotriva ei. Iar eu unul refuz s cred c una din icele mele e
criminal. M uimeti, Vicky, c ai putea chiar i numai o clip s ntreii o
astfel de idee.
Soia lui nu spuse nimic i lordul Kidderminster iei nelinitit din
camer.
Capitolul V
Race o gsi pe Ruth Lessing la birou, ocupat cu nite hrtii. Era
mbrcat n jachet i fust negre i bluz alb, avea cearcne negre i o
expresie a gurii nefericit, dar durerea ei, dac era durere, era la fel de bine
controlat ca toate emoiile ei.
Race i explic motivul vizitei lui i ea rspunse pe dat.
E foarte amabil din partea dumneavoastr c ai venit. Firete c tiu
cine suntei. Domnul Barton v atepta asear la petrecere, nu-i aa? mi
amintesc c aa a spus.
A spus-o nainte de petrecere?
Ruth se gndi o clip.
Nu. A spus-o cnd ne-am ocupat locurile la mas. mi amintesc c
am fost puin surprins Desigur, nu din cauz c v-a invitat. tiu c erai
prieteni buni. i trebuia s i i la petrecera de acum un an. Am fost
surprins doar de faptul c, dac domnul Barton v-a invitat, nu a invitat nc
o femeie ca s echilibreze numrul, dar, de bun seam, dac era s venii
trziu sau chiar s nu venii deloc Se ntrerupse. Ce proast sunt! De ce mar interesnd lucrurile astea mrunte care n-au nici o importan? n
dimineaa asta chiar sunt prost.
Dar ai venit la lucru ca de obicei.
Bineneles. Prea mirat, aproape ocat. E slujba mea. Sunt multe
de lmurit i aranjat.
George mi spunea mereu ce mult se baza pe dumneata, spuse cu
blndee Race.
Ea se ntoarse ntr-o parte. O vzu nghind repede i clipind din ochi.
Absena oricrei manifestri emoionale aproape c l convinse de totala ei
nevinovie. Aproape, dar nu total. n tot cazul, e o client cu snge rece,
i spuse Race.
Ruth se ntoarse la birou i spuse linitit:

Lucrez aici de mult timp, n aprilie fac opt ani, i i cunoteam modul
de lucru, i cred c el Avea ncredere n mine.
Sunt convins. E aproape ora prnzului. Vrei s iei masa cu mine? Am
o mulime de lucruri s-i spun.
Mulumesc, cu plcere.
O duse la un restaurant mic, unde mesele erau la distan una de alta
i unde era posibil o conversaie linitit.
Comand meniul i, dup ce chelnerul se ndeprt, se uit peste mas
la nsoitoarea lui.
Era o fat artoas, cu prul ei negru i lins, i cu gura i brbia
hotrte.
Vorbi puin despre subiecte banale pn cnd fu adus mncarea, iar
ea l urmri atent, dovedindu-se inteligent i sensibil.
La un moment dat, dup o pauz, ea spuse:
Vrei s discutm despre seara trecut? V rog s nu ezitai. Toat
povestea este att de incredibil nct chiar a vrea s vorbesc despre ea.
Dac n-a fost acolo, n-a crezut c e adevrat.
Ai vorbit cu inspectorul ef, nu?
Da, asear. Pare inteligent i cu experien. Fcu o pauz. Chiar a
fost crim, domnule colonel?
Aa i-a spus Kemp?
Nu a vrut s dea nici o informaie, dar ntrebrile lui ddeau clar de
neles ce gndea.
Prerea dumitale cu privire la dac a fost sau nu sinucidere ar trebui
s e la fel de bun ca a oricui, domnioar Lessing. l cunoteai bine pe
Barton, i mi imaginez c dumneata ai stat cel mai mult cu el ieri. Cum i s-a
prut? Era ca de obicei? Sau era tulburat, nervos, agitat?
E greu de spus. Era suprat i tulburat, dar e drept c i avea de ce.
i explic situaia provocat de Victor Drake i i fcu o scurt descriere
a carierei acelui tnr.
H'm! Inevitabila oaie neagr. i Barton era suprat din cauza lui?
Ruth spuse ncetior.
E dicil de explicat. Vedei, l cunoteam foarte bine pe domnul
Barton. Era suprat i scit din cauza acelei afaceri i bnuiesc c doamna
Drake era tare necjit, cum e mereu n astfel de ocazii, aa c era normal ca
el s vrea s ndrepte situaia. ns am avut impresia
Continu, domnioar Lessing.
Am avut impresia c suprarea lui nu era chiar suprarea obinuit,
dac pot s m exprim aa. Pentru c ne mai confruntasem i nainte cu
situaia asta, ntr-o form sau alta. Anul trecut Victor Drake era n Anglia i
avea probleme i a trebuit s-l expediem n America de Sud, iar n iulie a
telegraat acas dup bani. Aa c v dai seama c eram obinuit cu
reaciile domnului Barton. Mi s-a prut c, de data asta, suprarea lui se
datora n principal faptului c telegrama sosise tocmai n momentul n care el
era n ntregime preocupat de aranjamentele pentru petrecerea pe care o

ddea. Prea att de prins de pregtiri nct bombnea la orice alt problem
eare se ivea.
i s-a prut c petrecerea asta a lui avea ceva ciudat, domnioar
Lessing?
Da. ntr-adevr, domnul Barton era ct se poate de ciudat din cauza
ei. Era surescitat, emoionat ca un copil.
i-a trecut prin minte c s-ar putea s existe un anume motiv pentru
acea petrecere?
Vrei s spunei c a fost o replic a petrecerii de anul trecut cnd
doamna Barton s-a sinucis?
Da.
Sincer s u, ideea cu petrecerea mi s-a prut cu totul neobinuit.
Dar George nu i-a dat nici o explicaie, nu i-a fcut nici o
conden?
Oh, nu.
Spune-mi, domnioar Lessing, ai avut vreodat vreo ndoial c
doamna Barton s-a sinucis?
Niciodat.
George Barton nu i-a spus c el credea c soia lui fusese omort?
Ea l privi lung.
Credea George asta?
Vd c e o noutate pentru dumneata. Da, domnioar Lessing.
George primise nite anonime n care se arma c soia lui nu se sinucisese
ci fusese omort.
Deci de asta devenise att de ciudat ast var? Nu-mi ddeam
seama ce se ntmpla cu el.
Nu tiai nimic de anonimele astea?
Nimic. Cte erau?
Mie mi-a artat dou.
i eu n-am tiut nimic despre ele!
n glasul ei se citea o und de amrciune. Race o urmri cteva clipe,
apoi ntreb:
Ce spui, domnioar Lessing? Dup prerea dumitale, e posibil ca
George s se sinucis?
Ea cltin din cap.
Nu.
Dar spuneai c era surescitat, suprat.
Da, dar era aa de ctva timp. Acum neleg de ce. i neleg i de ce
era att de agitat n legtur cu petrecerea de asear. Trebuie s avut el
ceva n cap, trebuie c sperase c prin repetarea condiiilor avea s ae ceva
n plus Bietul George, ce harababur trebuie s fost n capul lui!
Dar despre Rosemary Barton? nc mai crezi c moartea ei a fost
sinucidere?
Ea se ncrunt.
Nu mi-a trecut niciodat prin cap c ar altceva. Prea att de
evident!

Starea depresiv dup grip?


Poate ceva mai mult dect asta. Era clar foarte nefericit. Se putea
vedea asta.
i ghiceti cauza?
Ei bine, da. Cel puin aa am crezut. Firete c se poate s m
nelat. Dar femeile ca doamna Barton sunt foarte transparente nu-i dau
silina s-i ascund sentimentele. Nu cred c domnul Barton tia ceva Oh,
da, era foarte nefericit. i mai tiu c n seara aceea a avut o durere de cap
ngrozitoare, pe lng faptul c era slbit din cauza gripei.
De unde tii c o durea capul?
Am auzit cnd i spunea asta lui lady Alexandra, la toalet. i dorea
s avut la ea o caet Faivre i din fericire lady Alexandra avea una i i-a
dat-o.
Mna colonelului Race se opri cu paharul n aer.
i a luat-o?
Da.
Race puse paharul pe mas i se uit la fat. Prea placid i
incontient de orice semnicaie a celor spuse de ea. Dar exista o
semnicaie. Asta nsemna c Sandra, creia din poziia ei la mas i-ar fost
extrem de greu s pun ceva n paharul lui Rosemary fr s e vzut,
avusese alt ocazie de a administra otrava. Putea s i-o dat lui Rosemary n
caet. Unei caete obinuite i-ar trebuit doar cteva minute ca s se
dizolve, dar poate c acesta fusese o caet special. Sau poate c Rosemary
nu o nghiise dect mai trziu.
ntreb apsat:
Ai vzut-o lund-o?
Poftim?
Dup faa ei nedumerit, Race nelese c ea fusese cu gndul n alt
parte.
Ai vzut-o pe Rosemary Barton nghiind caeta?
Nu, n-am vzut-o. Am vzut-o doar mulumindu-i lui lady Alexandra.
Deci se putea ca Rosemary s dat drumul caetei n poet iar apoi,
n timpul programului de cabaret, cu durerea de cap tot mai puternic, s
pus caeta n paharul cu ampanie. Presupuneri, pure presupuneri, dar o
posibilitate.
Ruth spuse:
De ce m ntrebai asta?
Privirea ei era dintr-o dat alert, plin de ntrebri. Colonelului i se
pru c vede inteligena ei lucrnd.
Apoi ea spuse:
Oh, neleg. neleg de ce George a luat casa aceea aproape de soii
Farraday. i neleg de ce nu mi-a spus de anonimele acelea. Mi se prea tare
ciudat c nu mi-a spus. Dar, desigur, dac el le credea, asta nsemna c unul
din noi trebuie s-o omort. A putut chiar eu!
Race spuse cu blndee:
Aveai vreun motiv s-o omori pe Rosemary Barton?

La nceput crezu c ea nu auzise ntrebarea. Sttea absolut nemicat,


cu ochii n jos.
Dar, dintr-o dat, cu un oftat, ridic privirea i se uit drept la el.
Nu este genul de lucru despre care s-i plac c vorbeti, spuse ea.
Dar cred c e mai bine s tii. Eram ndrgostit de George Barton. l iubeam
dinainte de a o cunoate el pe Rosemary. Cred c nu a tiut niciodat n
mod sigur nu i-a psat. inea la mine, inea foarte mult la mine, dar nu n
felul acela. i totui m gndeam c i-a fost o soie bun, c l-a putut
face fericit. O iubea pe Rosemary, dar nu era fericit cu ea.
i displcea Rosemary?
Da. Oh, era foarte frumoas i atrgtoare i putea fermectoare
n felul ei. Cu mine nu i-a btut niciodat capul s e fermectoare! Nu
puteam s-o sufr. Am fost ocat cnd a murit i din cauza felului n care a
murit, dar nu mi-a prut ru cu adevrat. M tem c chiar m-am bucurat.
Se opri.
V rog, nu putem vorbi despre altceva? Race rspunse repede:
A vrea s-mi spui exact, n amnunte, tot ce i aminteti despre
ziua de ieri, ncepnd cu dimineaa, mai ales tot ce a fcut i a spus George.
Ruth rspunse prompt. i povesti despre suprarea lui George cauzat
de Victor, despre telefoanele date de ea n America de Sud i despre
aranjamentele fcute i despre mulumirea lui George dup ce problema
fusese rezolvat. Apoi descrise sosirea ei la Luxemburg i aerul agitat al lui
George pe post de gazd. i continu povestirea pn n momentul nal al
tragediei. Relatarea ei concorda ntru totul cu cele pe care le auzise deja
Race.
Cu o ncrunttur ngrijorat, Ruth ddu glas propriei lui nedumeriri.
N-a fost sinucidere sunt sigur c n-a fost sinucidere dar cum
poate s fost crim? Adic, cum a putut fcut? Nu putea fcut de
niciunul din noi! Atunci a fost cineva care a pus otrava n paharul lui George
n timp ce noi eram la dans? Dar dac e aa, cine putea s e? Pare s n-aib
nici o logic.
Cert e c nimeni nu s-a apropiat de mas n timp ce dansai.
Atunci chiar c n-are logic! Cianura n-a ajuns n pahar singur!
N-ai absolut nici o idee, nici o bnuial mcar, cine ar putut s-o
pun n pahar? Gndete-te bine. N-a existat nici un incident, ct de mic, care
s-i trezit ct de ct bnuielile?
Vzu cum faa ei se schimb, vzu cum pre de o clip n ochii ei apru
incertitudinea. Exist o pauz mic, innitezimal, nainte ca ea s rspund:
Nimic.
Dar existase ceva. Race era sigur de asta. Ceva pe care ea l vzuse
sau l auzise sau l remarcase i pe care, dintr-un motiv sau altul, se hotrse
s nu-l spun.
Nu o for. tia c ar fost inutil. O fat ca ea nu se rzgndea atunci
cnd era hotrt s fac ceva.
Dar existase ceva. Lucrul sta l mbrbta. Era primul semn de sur
n zidul cu care se confruntase.

i lu la revedere de la Ruth i porni spre Elvaston Square gndindu-se


la femeia de care tocmai se desprise. Era posibil ca Ruth s e vinovat? Pe
total, avea o prere bun despre ea. I se pruse absolut sincer.
Era oare capabil de crim? Dac te gndeai, majoritatea oamenilor
erau. Nu de crim n general, ci de o crim anume.
Asta fcea s e att de greu s ari cu degetul pe cineva. Tnra asta
avea ceva care sugera nendurarea. i avusese un motiv, sau, mai de grab,
un ir de motive. nlturnd-o pe Rosemary, avea o foarte bun ans s
devin doamna George Barton.
Indiferent c se mrita cu Barton indc era bogat sau pentru c l
iubea, nlturarea lui Rosemary era esenial.
Race se gndi c era prea raional ca s i rite gtul doar pentru un
trai confortabil. Iubire? Poate. n ciuda purtrii ei detaate i a stpnirii de
sine, el o bnuia a una din acele femei care pot s se lase n voia unei
pasiuni totale pentru un brbat anume. Date ind iubirea pentru George i
ura pentru Rosemary, ar putut plnui i nfptui cu detaare omorrea lui
Rosemary. Iar apoi George primise scrisorile anonime. (De la cine? De ce?
Astea erau ntrebrile suprtoare care nu ncetau s-l scie) i intrase la
bnuieli. Plnuise o capcan. Iar Ruth l redusese la tcere.
Nu, nu era corect. Nu suna adevrat. Asta sugera panic, or Ruth nu
era genul de femeie care s intre n panic. Ea era mai deteapt ca George
i ar putut evita cu cea mai mare uurin orice capcan pe care i-ar
ntins-o el.
Se prea c discuia cu Ruth nu-l fcuse s avanseze deloc.
Capitolul VI
Lucilla Drake fu ncntat s-l vad pe colonelul Race.
Storurile erau coborte i Lucilla intr n camer mbrcat toat n
negru, cu o batist la ochi i explic, pe msur ce avansa cu mna ntins i
tremurnd, c ea n-ar putut vedea pe nimeni, absolut pe nimeni, cu
excepia unui att de bun prieten al dragului de George i c era ngrozitor s
nu ai un brbat n cas! Zu, fr un brbat n cas nici nu tiai cum s te
descurci. Doar ea, o biat vduv singur i Iris, o fat neajutorat. Att de
amabil din partea dragului de colonel Race i zu c ea i era foarte
recunosctoare i nu avea nici o idee de ce ar trebui s fac. Firete c
domnioara Lessing avea s se ocupe de toate problemele de afaceri i de
aranjamentele pentru nmormntare Dar cum rmnea cu ancheta? i era
groaznic s ai poliia n cas, n haine civile, rete i foarte respectuoi. Dar
ea era foarte zpcit i toat povestea era o adevrat tragedie i oare nu
credea colonelul Race c totul trebuie s se datorat sugestiei asta a spus
psihanalistul, c de vin era numai sugestia. i srmanul George n localul
acela oribil, Luxemburg i parctic aceeai amintire trebuie s-l copleit
dintr-o dat i mcar de-ar ascultat ce-i spusese ea, Lucilla, i ar luat acel
tonic excelent al dragului de doctor Gaskell Toat vara a fost drmat, da,
complet drmat.
Lucilla nsi pru s e drmat temporar, aa c Race prinse ocazia
s vorbeasc.

El spuse c regreta profund situaia i c doamna Drake putea conta pe


el n orice privin.
Apoi Lucilla se porni din nou i spuse c era foarte amabil din partea lui,
i c era tare plcut s ai pe cineva pe care s te bazezi. Domnioara Lessing
era bine intenionat, rete, i foarte ecient, dar cam nesimitoare, i
uneori i nsuea cam prea multe atribuii, iar dup prerea ei, a Lucillei,
George se bazase mult prea mult pe ea, i la un moment dat chiar se temuse
c George ar putut face o prostie, ceea ce ar fost un mare pcat i
probabil ea l-ar terorizat fr mil o dat ce s-ar cstorit. Firete c ea,
Lucilla, simise pericolul. Draga de Iris era att de nepmntean i era
drgu, nu-i aa, ca tinerele fete s e modeste i fr fumuri. Iris fusese
ntotdeauna foarte tnr pentru vrsta ei i foarte linitit de cele mai
multe ori nici nu tiai ce gndea. Rosemary ind att de drgu i att de
vesel, mai tot timpul ieise n ora, iar Iris i pierduse vremea prin cas,
ceea ce nu era bine pentru o fat. Fetele ar trebui s ia ore de gtit i
croitorie, astea le-ar ocupa mintea, i nu se tie niciodat cnd s-ar putea
dovedi util. Fusese o adevrat binecuvntare c ea, Lucilla, fusese liber s
vin s locuiasc aici dup moartea srmanei Rosemary gripa aceea oribil,
un tip cu totul neobinuit de grip, spuse doctorul Gaskell. Un brbat att de
detept i manierat!
Ea voise ast var ca Iris s mearg la el. Fata artase att de alb i
slbit! Dar zu, colonele Race, eu cred c din cauza siturii casei. n vale i
umezeal, iar seara tot felul de miasme. Bietul George se dusese i-o
cumprase de capul lui, fr s cear sfatul cuiva mare pcat! Spusese c
voia s e o surpriz, dar zu c ar fost mai bine dac cerea sfatul unei
femei mai n vrst. Brbaii nu tiau nimic despre case. George ar putut
s-i dea sema c ea, Lucilla, ar luat cu drag inim asupra ei orice
problem. Cci, la urma urmelor, care era viaa ei acum? Dragul ei so murise
de muli ani, iar Victor, scumpul ei biat, departe n Argentina, adic nu,
Brazilia, sau parc totui Argentina? Un biat att de chipe i afectuos!
Colonelul Race spuse c auzise c ea avea un u peste hotare.
Urmtorul sfert de or colonelul fu revelat cu o relatare complet a
multiplelor activiti ale lui Victor. Un biat att de vioi, dornic s-i ncerce
mna la toate aici urm o list a diverselor ocupaii ale lui Victor. Niciodat
lipsit de amabilitate sau purtnd ranchiun cuiva, ntotdeuna a fost
ghinionist, colonele Race. A fost judecat greit de decanul lui, i consider c
autoritile de la Oxford s-au comportat ruinos. Oamenii par s nu neleag
c unui biat detept, cu talent la desen, i se pare o idee excelent s imite
scrisul cuiva. A fcut-o din amuzament, nu pentru bani. Dar el ntotdeauna
a fost un u bun, i niciodat nu a stat pe gnduri s-o ntiineze cnd avea
probleme, ceea ce dovedea, nu-i aa, c avea ncredere n ea. Doar c prea
ciudat c slujbele pe care i le gseau alii l duceau foarte des n afara Angliei.
Nu putea s nu se gndeasc la faptul c, dac i s-ar dat biatului o slujb
bun, la Banca Angliei s spunem, el s-ar rostuit mult mai bine. Ar trit,
poate, la mic distan de Londra i-ar avut o mainu.

Dur cam douzeci de minute pn ca Race s o comute pe Lucilla de


pe subiectul ului ei pe cel al servitorilor.
Da, era foarte adevrat ce spunea el, nu mai existau servitori ca pe
vremuri. O adevrat problem n ziua de azi! Nu c ar trebui s se plng,
cci ei fuseser foarte norocoi. Doamna Pound, dei avea ghinionul s e
uor surd, era o femeie grozav. Aluaturile ei erau uneori cam tari i avea
tendina s condimenteze prea mult supa, dar pe total era o persoan de
ncredere, i foarte econoam, pe deasupra. Era aici chiar de cnd se
nsurase George i nu fcuse nazuri s mearg la ar ast var, dei cu
celelalte avuseser probleme pe tema asta i menajera plecase, dar mai bine
aa, era o fat care rspundea obraznic, pe lng faptul c sprsese ase
pahare de vin, ceea ce dovedea o neglijen strigtoare la cer, colonelul Race
nu era de aceeai prere?
Mare neglijen, ntr-adevr.
Asta i-am spus i eu. i i-am spus c sunt nevoit s scriu asta n
referinele ei, cci aa e cinstit. Nu doar calitile trebuie menionate, ci i
greelile. Dar fata a fost foarte insolent i a spus c sper s ajung ntr-o
cas unde oamenii nu sunt lichidai, o expresie nefericit pe care cred c a
dobndit-o de la cinematograf i caraghios de nepotrivit ntruct draga de
Rosemary i-a luat singur viaa dei la vremea aceea nu era responsabil
de faptele ei dup cum bine a subliniat procurorul. Deci, cum spuneam, am
scris n referine c Betty Archdale i-a neles pe deplin ndatoririle de
menajer i a fost serioas i cinstit, dar c avea nclinaia s sparg cam
multe lucruri i nu ntotdeauna avea o comportare respectuas. n ce m
privete, dac a fost doamna Rees-Talbot, a citit printre rnduri i nu a
angajat-o. Dar n ziua de azi lumea se repede la orice poate s apuce.
n timp ce doamna Drake se opri ca s-i trag suetul, colonelul Race
ntreb repede dac era vorba de doamna Richard Rees-Talbot. Dac da, o
cunotea din India.
N-a putea spune sigur. Adresa era Cadogan Square.
Atunci e vorba de prietenii mei.
Lucilla spuse c lumea era mic i c nu existau prieteni ca vechii
prieteni. Prietenia era un lucru minunat. Ea ntotdeauna considerase c ntre
Paul i Viola fusese ceva foarte romantic. Dar, vai, colonelul Race nu avea de
unde s tie despre ce vorbea. Oamenii au tare mult tendina s retriasc
trecutul.
Colonelul Race o rug s continue, iar ca rspuns la aceast politee
primi povestea vieii lui Hector Marle, a felului n care fusese crescut de sora
sa, a ciudenilor i slbiciunilor lui i, la urm, cnd colonelul Race aproape
c uitase, a cstoriei lui cu frumoasa Viola. El auzi cum Paul Bennett,
nvingndu-i dezamgirea provocat de refuzul Violei, se transformase din
iubit n prieten de familie, i despre moartea lui i clauzele testamentului lui.
Lucru pe care l-am considerat extrem de romantic aa o avere enorm! Nu
c banii ar totul nu, nici vorb. Gndii-v numai la moartea tragic a
srmanei Rosemary. i nici chiar n privina dragei de Iris nu sunt foarte
mulumit!

Race se uit ntrebtor la ea.


Gsesc c responsabilitatea mea nu e deloc uoar. Este bine
cunoscut faptul c e o motenitoare bogat. Stau mereu cu ochii pe tinerii
care nu sunt de dorit, dar ce poi s faci, colonele Race? n ziua de azi nu mai
poi avea grij de o fat ca pe vremuri. Iris are prieteni despre care nu tiu
aproape nimic. Invit-i acas, drag, i spun mereu, dar se pare c tinerii
tia pur i simplu nu vor s e adui. i srmanul George era ngrijorat. E
vorba de un tnr pe nume Browne. Eu personal nu l-am vzut niciodat, dar
se pare c Iris se vede foarte mult cu el. George nu-l plcea, sunt absolut
sigur de asta. Eu cred c brbaii au er cnd e vorba de ali brbai. mi
amintesc c soul meu avea mari reineri fa de un custode al bisericii
noastre, un anume colonel Pusey, un om tare fermector. i, ce credei, ntro duminic, n timp ce trecea cu tipsia pentru colect, a czut la pmnt,
beat mort se pare. Mai trziu am aat c din casa lui erau scoase zeci de
sticle de coniac goale pe sptmn! El i soul meu au avut o disput
aprins cu privire la detaliile sujbei de Ziua Tuturor Suetelor. Oh, vai de
mine, Ziua Tuturor Suetelor! Cnd te gndeti c ieri a fost Ziua Tuturor
Suetelor!
Un sunet uor l fcu pe Race s se uite spre u. O mai vzuse pe Iris
o dat, la Little Priors. Cu toate astea, avea impresia c acum o vedea pentru
prima dat. Fu izbit de ncordarea fantastic din spatele calmului ei, iar ochii
ei aveau o expresie pe care el simea c ar trebuit s-o recunoasc, dar nu
reuea.
Lucilla Drake ntoarse capul.
Iris, draga mea, nu te-am auzit cnd ai intrat. II cunoti pe colonelul
Race? Este att de amabil!
Iris veni i ddu grav mna cu el, rochia neagr pe care o purta fcndo s par mai subire i mai palid dect i-o amintea el.
Am venit s vd dac pot s v ajut cu ceva, spuse Race.
Mulumesc. Este amabil din partea dumneavoastr.
Suferise un oc puternic, asta era evident, i nc i mai resimea
efectele. Dar oare inuse ea chiar att de mult la George ca moartea lui s o
afectat att de puternic?
ntoarse ochii spre mtua ei i Race i ddu seama c erau ochi care
pndeau.
Despre ce vorbeai cnd am intrat eu?
Lucilla se fcu roie i se fstci. Race intui c dorea s evite
menionarea numei lui Anthony Browne. Ea exclam:
Stai s vd Oh, da, vorbeam c ieri a fost Ziua Tuturor Suetelor.
Mi se pare o coinciden din acelea despre care nu crezi c se pot ntmpla n
realitate.
Vrei s spui ca Rosemary s-a ntors ieri ca s-l ia pe George? ntreb
Iris.
Iris drag, nu vorbi aa! E un gnd cumplit i att de necretinesc!
De ce necretinesc? Exist Ziua Morilor. La Paris lumea se duce i
pune ori pe morminte.

Oh, tiu, drag, dar ei sunt catolici, nu-i aa?


Un zmbet uor apru pe buzele lui Iris. Apoi ntreb direct:
Vorbeai de Anthony de Anthony Browne, nu-i aa?
Pi, de fapt, chiar am pomenit de el. Spuneam c nu tim nimic de
el
Iris o ntrerupse cu duritate.
De ce ar trebui s tii ceva despre el?
Vai de mine, nu in neaprat, dar m gndeam c ar bine dac am
ti, nu-i aa?
Ai s ai ocazia s tii, pentru c am de gnd s m mrit cu el.
Oh, Iris! Nu trebuie s faci nimic pripit Vreau s spun, nimic care
nu poate stabilit n momentul de fa.
Este stabilit, mtu Lucilla.
Nu, drag, nu poi vorbi de mriti cnd nmormntarea nu a avut
nc loc. N-ar decent. i ancheta asta ngrozitoare i toate celelalte. i zu,
Iris, nu cred c dragul de George ar fost de acord. El nu-l plcea pe domnul
Browne.
Nu, lui George nu i-ar plcut, i nu-l plcea pe Anthony, dar asta nu
are nici o importan. E viaa mea, nu a lui George i, oricum George e mort
Doamna Drake scoase un vaiet.
Iris! Iris! Ce te-a apucat? Cum poi s spui ceva att de crud?
mi pare ru, mtu Lucilla. Fata vorbea istovit. N-am vrut s sune
aa. Am vrut doar s spun c George se odihnete acum undeva i nu i mai
face griji pentru mine i viitorul meu. Trebuie s decid singur.
Prostii, drag, nu se poate decide nimic ntr-un moment ca sta, ar
extrem de nepotrivit. Nici nu se pune problema.
Iris rse scurt.
Dar s-a pus. Anthony m-a cerut de soie nainte s plecm de la Little
Priors. Voia s vin cu el la Londra i s ne cstorim fr s spunem cuiva.
Acum mi doresc s-o fcut.
A fost o cerere foarte curioas, spuse colonelul Race.
Ea se ntoarse sdtoare spre el.
Nu, n-a fost. Ne-ar scutit de mult agitaie. De ce n-oi avut
ncredere n el? Mi-a cerut s am ncredere n el i eu n-am avut. n tot cazul,
am s m mrit cu el imediat ce mi-o cere.
Lucilla izbucni ntr-un torent de proteste incoerente. Obrajii dolofani i
tremurau i ochii i erau plini de lacrimi Colonelul Race interveni rapid.
Domnioar Marle, a putea schimba cteva vorbe cu dumneata
nainte s plec? Despre o problem strict de afaceri?
Destul de uimit, fata murmur Da i porni ctre u. n timp ce ea
trecea pragul, colonelul fcu doi pai spre doamna Drake.
Nu i suprat. Tcerea e de aur, tii zicala. Vom vedea ce putem
face.
Iei dup Iris care l conduse ntr-o camer mic din fundul casei.
Race vorbi pe un ton indiferent.

Tot ce aveam s-i spun, domnioar Marle, este c inspectorul ef


Kemp e prieten cu mine i sunt sigur c l vei gsi ct se poate de amabil i
dornic s te ajute. Are o sarcin ingrat, dar sunt convins c i-o va ndeplini
cu cea mai mare consideraie.
Ea se uit o clip la el fr s vorbeasc, apoi spuse brusc:
George v-a ateptat asear la petrecere. De ce n-ai venit?
George nu m-a ateptat.
Dar el aa a spus.
Poate c a spus, dar nu era adevrat. George tia foarte bine c nu
vin.
Dar scaunul gol Pentru cine era?
Nu pentru mine.
Ea nchise ochii pe jumtate i se fcu foarte alb la fa. opti:
Era pentru Rosemary neleg Era pentru Rosemary
Race se gndi c fata avea s cad. Veni repede spre ea i o susinu,
apoi o sili s se aeze.
Uurel
Ea spuse cu un glas jos, ntretiat:
M simt bine Dar nu tiu ce s fac Nu tiu ce s fac.
Pot s te ajut?
Ea ridic ochii spre el, apoi spuse:
Trebuie s-mi lmuresc lucrurile Trebuie s le iau n Ordine. n
primul rnd, George credea c Rosemary nu s-a sinucis ci a fost omort.
Credea asta din cauza acelor scrisori. Cine a scris scrisorile, domnule colonel?
Nu tiu. Nimeni nu tie. Dumneata ai vreo idee?
Pur i simplu nu-mi pot imagina. Oricum, George credea n ele, i a
aranjat petrecerea de asear, i a pus un scaun gol, i ieri a fost Ziua Tuturor
Suetelor Adic Ziua Morilor, ziua n care suetul lui Rosemary putea s se
ntoarc i s-i spun adevrul.
Nu te lsa n voia imaginaiei.
Dar am simit-o eu nsmi Am simit-o undeva, foarte aproape
Sunt sora ei i cred c ncerca s-mi spun cumva.
Ia-o ncet, Iris.
Trebuie s vorbesc despre asta! George a but n amintirea lui
Rosemary i A murit. Poate c Ea a venit i l-a luat.
Spiritele morilor nu pot pune cianur ntr-un pahar de ampanie,
draga mea.
Cuvntul pru s-i restabileasc echilibrul. Spuse pe un ton mai normal:
Dar e absolut incredibil! George a fost omort da, omort! Asta
crede poliia i trebuie s e adevrat pentru c nu exist nici o alt
alternativ. Dar n-are logic.
Crezi c n-are? Dac Rosemary a fost ucis, i George ncepuse s
bnuiasc cine a ucis-o
Ea l ntrerupse.
Da, dar Rosemary nu a fost ucis! De asta nu are logic. George
credea scrisorile alea stupide n parte din cauz c starea depresiv dup

grip nu e un motiv convingtor pentru sinucidere. Dar Rosemary avea un


motiv. Am s vi-l art.
Iei n fug din camer i se ntoarse peste cteva minute innd n
mn o scrisoare mpturit pe care i-o ntinse.
Citii-o. Vedei i singur.
El desfcu scrisoarea uor mototolit. Dragul meu Leopard
O citi de dou ori nainte de a i-o napoia. Fata spuse nerbdtoare:
Vedei? Era nefericit, avea inima zdrobit. Nu mai voia s triasc.
tii cui i-a fost scris scrisoarea?
Da. Lui Stephen Farraday. Nu lui Anthony. Ea era ndrgostit de
Stephen i el s-a purtat crud cu ea. Aa c ea a luat otrava la restaurant i a
btut-o sub ochii lui, ca s-o vad murind. Poate spera c el o s regrete.
Race nu spuse nimic. Dup cteva clipe, ntreb:
Cnd ai gsit asta?
Cam acum ase luni. Era n buzunarul unui halat vechi.
I-ai artat-o lui George?
Iris strig cu patim:
Cum a putut? Rosemary era sora mea. Cum puteam s-o dau de
gol n faa lui George? El era att de sigur c ea l iubea! Cum puteam s-i
art asta dup moartea ei? Dar problema e, ce m fac eu acum? V-am artato dumneavoastr pentru c ai fost prieten cu George. Trebuie s o vad i
inspectorul ef?
Da. Kemp trebuie s tie. E o dovad, nelegi.
Dar atunci va citit la tribunal?
Nu neaprat. Acum se investigheaz moartea lui George. Nimic care
nu are relevan nu va fcut public. Ar bine s mi-o dai mie.
Prea bine.
I conduse la ua din fa. n timp ce Race ddea s ias, ea spuse
brusc:
Asta dovedete, nu-i aa, c moartea lui Rosemary chiar a fost
sinucidere?
Dovedete c avea un motiv s se sinucid.
Fata oft adnc. Race cobor treptele. ntorcnd capul, o vzu stnd n
prag i urmrindu-l cum traverseaz piaeta.
Capitolul VII
Mary Rees-Talbot l ntmpin pe colonelul Race cu un ipt de
nencredere.
Vai de mine, nu v-am mai vzut de cnd ai disprut att de
misterios din Allahabad! De ce ai venit? Nu ca s m vedei pe mine, sunt
sigur. Dumneavoastr nu facei vizite de curtoazie. Ei haide, spunei, nu
trebuie s i diplomat.
Ar o pierdere de timp s u diplomat cu dumneata, Mary.
ntotdeauna am apreciat ascuimea minii dumitale.
N-ar mai bine s intrai direct n subiect?
Race zmbi.
Servitoarea care mi-a deschis e Betty Archadale? ntreb el.

Deci asta e! S nu-mi spunei c fata asta este o binecunoscut


spioan european, cci nu v cred.
Nu, nu, nimic de genul sta.
i s nu-mi spunei nici c lucreaz n serviciul nostru de
contraspionaj, cci nici asta n-o cred.
Nu, fata e pur i simplu menajer.
De cnd v intereseaz o simpl menajer?
Cred c ar putea s-mi spun ceva.
Dac o rugai frumos? Nu m-ar mira. Are o tehnic de-a asculta pe la
ui foarte dezvoltat. i M. ce face?
M. mi ofer cu amabilitate ceva de but i sun dup Betty i
comand butura.
i cnd Betty o aduce?
n acel moment M. are amabilitatea de a iei din camer.
S asculte ea nsi pe la ui?
Dac vrea.
Perfect. Intru n joc!
Doamna Rees-Talbot, care era o brunet vioaie n jur de patruzeci de
ani, sun i i ceru artoasei ei servitoare s-i aduc oaspetelui un whisky cu
sifon.
Cnd Betty Archdale se ntoarse cu butura pe o tav, doamna ReesTalbot sttea n picioare lng ua ce ddea n camera ei de zi.
Colonelul Race are s i pun cteva ntrebri, spuse ea i iei.
Betty i ntoarse ochii obraznici spre militarul nalt i crunt. n
adncurile lor se citea un fel de panic. Race lu paharul i i zmbi.
Ai vzut ziarele de azi? ntreb el.
Da, domnule.
Ai vzut c domnul George Barton a murit asear la restaurantul
Luxemburg?
Oh, da, domnule. Ochii lui Betty scnteiau de plcerea scandalului
public. Nu e ngrozitor?
Ai lucrat acolo, nu-i aa?
Da, domnule. Am plecat iarna trecut, la scurt timp dup moartea
doamnei Barton.
i ea a murit la Luxemburg.
Betty ddu din cap.
Treaba asta e cam ciudat, nu-i aa? Colonelul Race spuse cu
gravitate.
Vd c ai cap. tii s deduci anumite lucruri.
Betty i plesni palmele i renun la discreie.
i lui i s-a fcut felul? Ziarele nu spun exact.
De ce spui i? Moartea doamnei Barton a fost declarat de
procuror drept sinucidere.
Betty i arunc o privire rapid din colul ochiului. Dei era att de n
vrst, gndi ea, arta bine. Un adevrat domn. Dar ce anume urmrea el?
Spuse soas:

Da, domnule.
Dar poate c dumneata n-ai crezut niciodat c a fost sinucidere?
Pi, nu, domnule. N-am crezut Nu chiar.
Foarte interesant. De ce n-ai crezut?
Fata ezit i ncepu s-i cuteze orul cu degetele.
Att de drgu spusese el asta, att de serios! Te fcea s te simi
important, i suna ca i cum voia s l ajui. i, oricum, ea fusese istea n
privina morii lui Rosemary Barton. Nu nghiise nici o clip povestea cu
sinuciderea!
A fost omort, domnule, nu-i aa?
E posibil. Dar cum ai ajuns la concluzia asta?
Pi Am auzit ceva, ntr-o zi.
Ce anume?
Ua nu era nchis. S nu credei c eu a asculta vreodat la u.
Nici vorb de aa ceva, nu-mi place. Dar treceam prin hol nspre sufragerie cu
o tav i ei vorbeau foarte tare. Doamna Barton i spunea domnului Browne
c nu l chema Anthony Browne. i atunci domnul Browne a devenit chiar
urcios. Nu m-a ateptat la una ca asta de la un domn att de chipe ca el
care, de regul, vorbea foarte frumos. I-a spus c i ciuruiete faa, sau aa
ceva, i pe urm i-a spus c dac nu face ce i spune el o s-i nsceneze un
accident de circulaie. Nici mai mult nici mai puin! I-a spus c oricnd putea
s e lichidat. Domnioara Iris tocmai cobora scara, i rete c nu m-am
gndit prea mult la asta la vremea aceea, dar cnd a fost toat zarva aia cu
sinuciderea ei i am auzit c i el fusese acolo Ei bine, m-au trecut ori pe
ira spinrii, zu aa!
Dar n-ai spus nimic?
Nu am vrut s am de a face cu poliia i, oricum, nu tiam nimic
Sigur. i poate c dac a spus ceva, a fost i eu omort.
neleg. Race fcu o scurtlpauz, apoi ntreb pe tonul cel mai
blnd:
Aa c doar i-ai scris o anonim domnului Barton?
Ea se holb la el. n privirea ei colonelul nu detecta dect pur uluire.
Eu? S-i scriu eu domnului Barton? Niciodat.
Nu te teme s vorbeti despre asta. A fost, de fapt, o idee foarte
bun. L-ai avertizat fr s te dai de gol. Ai fost foarte istea.
Dar n-am fcut-o eu, domnule. Nici nu mi-a trecut prin cap una ca
asta!
Era att de convingtoare nct, n ciuda lui nsui, Race ncepu s se
ndoiasc de faptul ca fata scrisese scrisorile.
Cui i-ai povestit despre ce ai auzit? ntreb el.
Betty cltin din cap.
Nimnui. Ca s u sincer, eram ngrozit. M-am gndit c e mai
bine s-mi in gura. Am ncercat s uit. O singur dat am pomenit de asta n
faa doamnei Drake, cnd i-am spus c am s m duc ntr-o cas n care
oamenii nu sunt lichidai, dar, zu, a fcut atta trboi pentru nite pahare
sparte! Mi-a scpat asta, dar ea nu mi-a dat atenie. Poate c ar trebuit s

vorbesc la vremea respectiv, dar zu c n-am putut spune tot felul de


lucruri, iar domnul Browne era mereu foarte drgu i pus pe glume, aa c
n-am putut s vorbesc.
Doamna Barton i-a spus c Browne nu era numele lui adevrat. A
pomenit care era numele lui adevrat?
Da, domnule. Pentru c el a spus: Uit de Tony. Nu mai tiu cum.
Tony Mi-a amintit de dulceaa de ciree pe care o fcuse buctreasa.
ncepea cu M. i nu suna a nume strin. Oare cum era?
Las, nu te mai frmnta. Ai s-i aduci aminte. S m anuni i pe
mine atunci. Uite cartea mea de vizit. Dac i aminteti numele, scrie-mi la
adresa asta.
i nmna cartea de vizit i o bancnot.
Cu siguran, domnule, mulumesc, domnule.
Un adevrat domn, gndi ea n timp ce alerga la parter. O bancnot de
o lir, nu zece ilingi.
Mary Rees-Talbot, se ntoarse n camer.
Cum e, ai avut succes?
Da, dar ar mai un amnunt. Poi s m ajui? mi trebuie un nume
care s aminteasc de dulceaa de ciree.
Ce idee ieit din comun!
Gndete-te, Mary. Concentreaz-te asupra preparrii dulceurilor, n
special a celei de ciree.
Nu se face prea des dulcea de ciree.
De ce?
Din cauz c are tendina s se zahariseasc Afar doar dac se
folosesc ciree de gtit, ciree Morello.
Race scoase o exclamaie.
Asta e! Pun pariu c asta e. La revedere, Mary, i sunt nemaipomenit
de recunosctor. Ai ceva mpotriv s-o suni pe fat ca s m conduc?
i chiar nu-mi spunei i mie despre ce e vorba?
Am s trec altdat pe la dumneata i am s-i spun toat povestea.
S-o vedem i pe asta! ngn n urma lui doamna Rees-Talbot.
La parter, Betty l atepta pe Race cu plria i bastonul.
El i mulumi i ddu s ias. n prag, se opri.
Apropo, numele la era Morelli?
Faa lui Betty se lumin.
Chiar aa, domnule. sta era numele. Tony Morelli era numele pe
care i-a spus s-l uite. i i-a mai spus i c fcuse nchisoare.
Race cobor treptele zmbind.
Din cea mai apropiat cabin telefonic l sun pe Kemp.
Discuia fu scurt dar satisfctoare. Kemp spuse:
Am s telegraez imediat. Trebuie s spun c va o mare uurare
dac ai dreptate.
Cred c am. niruirea faptelor e destul de clar.
Capitolul VIII
Inspectorul ef Kemp nu era ntr-o stare de spirit prea bun.

De un sfert de or interoga un biat de aisprezece ani, speriat ca un


iepure, care, n virtutea grozavului post al unchiului Charles, aspira s e un
chelner de prima mn, aa cum se cerea la Luxemburg. ntre timp, era unul
din cei ase subalterni care alergau de colo-colo cu oruri la bru pentru a se
distinge de superior, i a cror ndatorire era s suporte ocrile pentru tot ce
nu ieea bine, s aduc i s duc, s aprovizioneze cu cornuri i cuburi de
unt clienii i s e ssii n francez, italian i, ocazional, n englez.
Charles, din postura lui de om mare, departe de a-i favoriza ruda de snge, l
ssia, l blestema i l njura chiar mai ru dect pe ceilali. Cu toate astea,
Pierre ndjduia n inima lui s e nici mai mult nici mai puin dect chelner
ef ntr-un restaurant chic.
Deocamdat, ns, cariera lui era n impas i bnuia c era suspectat
de crim.
Kemp l ntorsese pe toate feele i se convinsese c biatul fcuse
exact ce spusese, i anume, ridicase poeta doamnei de pe podea i o pusese
pe mas.
Dezamgit, Kemp l ls pe biat s plece. n acel moment sergentul
Pollock l anun c se telefonase de jos c o tnr doamn ntreba de el,
sau, mai precis, de oerul care se ocupa de cazul Luxembrug.
Cine e?
Domnioara Chloe West.
S urce, spuse resemnat Kemp. Pot s-i dau cinci minute. Dup
aceea trebuie s vin domnul Farraday. Dar, n ne, nu stric s-l fac s
atepte cteva minute. l mai erb n suc propriu un pic.
Cnd domnioara Chloe West intr n ncpere, Kemp avu imediat
impresia c o cunotea de undeva. Dar n minutul urmtor impresia asta l
prsi. Nu, nu o mai vzuse niciodat pe fata asta, era sigur. Totui, senzaia
c i era cunoscut rmase s-l scie.
Domnioara West avea n jur de douzeci i cinci de ani, era aten i
foarte drgu. Prea hotrt agitat.
Kemp ntreb cu vioiciune:
Ce pot face pentru dumneata, domnioar West?
Am citit n ziar despre Luxemburg Despre brbatul care a murit
acolo.
Domnul George Barton? i? l cunoteai?
Pi, nu, nu chiar. Adic, nu l-am cunoscut personal.
Kemp se uit atent la ea i renun la prima lui deducie.
Chloe West arta extrem de ranat i virtuas.
ntreb cu un glas foarte plcut:
Mai nti, vrei s-mi spui numele exact i adresa, ca s tim cum
stm?
Chloe Elizabeth West, Merryvale Court 15, Maide Vale. Sunt actri.
Kemp se uit din nou la ea cu coada ochiului i decise c ntr-adevr,
asta era.
Continu, domnioar West.

Cnd am citit despre moartea domnului Barton i c poliia face


cercetri, m-am gndit c poate ar trebui s vin s v spun ceva. Nu cred c
chiar are vreo legtur cu asta, dar
Domnioara West se opri.
Las-ne pe noi s judecm asta. Spune-mi despre ce e vorba.
n momentul de fa nu joc, explic domnioara West. Dar numele
meu e nscris la agenii i fotograa mea a aprut n Spothigh Am neles c
acolo a vzut-o domnul Barton. A luat legtura cu mine i mi-a explicat ce
voia de la mine.
i?
Mi-a spus c ddea o petrecere la Luxemburg i c voia s le fac o
surpriz invitailor lui. Mi-a artat o fotograe i mi-a spus c voia s m
machiez ca femeia din ea. Mi-a spus c semnm foarte mult.
Mintea lui Kemp se lumin dintr-o dat. Fotograa lui Rosemary pe care
o vzuse n Elvaston Square, pe biroul lui George. De ea i amintea fata asta.
Semna bine cu Rosemary Barton.
De asemenea, mi-a cumprat o rochie pe care s-o port atunci. Am
adus rochia cu mine. E dintr-o mtase verde cenuiu. Trebuia s m coafez ca
n fotograe i s accentuez asemnarea cu ajutorul machiajului. Apoi trebuia
s vin la Luxemburg i s intru n restaurant n timpul primului spectacol de
cabaret i s m aez la masa domnului Barton unde avea s e un scaun
liber. M-a dus s lum masa acolo i mi-a artat unde avea s e masa.
i de ce n-ai respectat nelegerea, domnioar West?
Pentru c n acea sear, pe la opt, cineva domnul Barton m-a
sunat i mi-a spus c toat treaba s-a amnat. Mi-a spus c m va anuna
cnd va avea loc petrecerea, n alt zi. Apoi, dimineaa urmtoare, am citit n
ziar despre moartea lui.
i ai venit la noi, spuse Kemp pe un ton plcut. i mulumesc foarte
mult, domnioar West. Ai lmurit un mister misterul scaunului liber.
Apropo, adineaori ai spus cineva, iar apoi domnul Barton. De ce?
Pentru c la nceput n-am crezut c era domnul Barton. Glasul i suna
altfel.
Era un glas de brbat?
Oh, da, aa cred Cel puin Era cam rguit, de parc era rcit.
i asta e tot ce i-a spus?
Da.
Kemp i mai puse cteva ntrebri, dar nu mai a nimic nou.
Dup plecarea ei, i spuse sergentului:
Aadar sta era faimosul plan, al lui George Barton. Acum neleg
de ce se uita att de lung la scaunul liber dup programul de cabaret i arta
ciudat i distrat. Preiosul lui plan dduse gre.
Nu credei c el a fost cel care a contramandat?
Nici vorb. i nu sunt sigur nici c era un glas de brbat. Rgueala
e o deghizare bun la telefon. n ne, ncepem s naintm. Trimite-l nuntru
pe domnul Farraday dac e aici.
Capitolul IX

Detaat i stpn pe sine pe dinafar, Stephen Farraday intrase n


cldirea Scotland Yard-ului simind o greutate intolerabil pe cuget.
Diminea lucrurile preau s mearg foarte bine. De ce inuse neaprat
inspectorul ef s-l cheme aici? Ce tia sau bnuia? Se putea s e doar o
bnuial vag. Tot ce trebuia s fac era s nu-i piard capul i s nu
recunoasc nimic.
Se simea ciudat de stingher i singur fr Sandra. mpreun avuseser
trie, curaj, putere. Singur, nu era nimic, mai puin dect nimic. Oare Sandra
simea acelai lucru? edea ea oare acum n Kidderminster House tcut,
rezervat, mndr i simindu-se pe dinunru ngrozitor de vulnerabil?
Inspectorul Kemp l primi politicos dar grav. La o mas sttea un brbat
n civil cu un creion i un carnet. Dup ce l invit pe Stephen s ia loc, Kemp
rosti pe un ton accentuat ocial:
Trebuie s v iau o declaraie, domnule Farraday. Declaraia va
aternut pe hrtie i vei rugat s o citii i s o semnai nainte de a pleca.
Tototdat am datoria s v spun c suntei liber s refuzai s dai o astfel de
declaraie i c avei dreptul s v chemai avocatul, dac dorii.
Stephen fu uimit dar n-o art. Se sili s zmbeasc.
Asta sun nspimnttor, domnule inspector.
Vrem ca totul s e bine neles, domnule Farraday.
Tot ce spun ar putea folosit mporiva mea, nu-i aa?
S nu folosim cuvntul mpotriva. Tot ce spunei va putea folosit
ca prob.
Stephen spuse linitit:
neleg, dar nu-mi imaginez de ce avei nevoie i de alt declaraie
de la mine. Tot ce am avut de spus ai auzit azi diminea.
Aceea a fost o ntrevedere neocial, folositoare ca punct de plecare.
i n plus, domnule Farraday, exist anumite fapte pe care mi imaginez c ai
prefera s le discutai cu mine aici. ncercm s m ct mai discrei cu tot ce
nu are relevan n cazul de fa. Cred c nelegei ncotro bat.
M tem c nu neleg.
Inspectorul oft.
Atunci, s-i dm drumul. Erai n relaii intime cu doamna Rosemary
Barton
Stephen l ntrerupse
Cine spune asta?
Kemp se aplec i scoase din birou un document dactilograat.
Aceasta e copia scrisorii gsit printre lucrurile doamnei Barton.
Originalul se a la dosar i ne-a fost nmnat de domnioara Iris Marle, care
recunoate c scrisul este al surorii sale.
Stephen citi: Iubitul meu Leopard
Un val de amrciune se abtu peste el. Glasul lui Rosemary Vorbind,
implornd Oare trecutul nu avea s moar niciodat, nu avea s se lase
niciodat ngropat?
Se adun i se uit la Kemp.

S-ar putea s avei dreptate cnd credei c doamna Barton a scris


scrisoarea asta, dar n ea nu exist nici un indiciu c mi-a fost scris mie.
Negai c ai pltit chiria pentru apartamentul din Mansions Malland
21, Earl's Court?
Aadar tiau! Se ntreb dac tiuser tot timpul.
Ridic din umeri.
Prei foarte bine informat. Pot s ntreb de ce trebuie ca problemele
mele personale s e aduse la lumina rampei?
Nu vor aduse dect dac se dovedesc a relevante n moartea
domnului George Barton.
neleg. Sugerai c mai nti am fcut dragoste cu soia lui i apoi lam omort pe el.
Am s u sincer cu dumneavoastr, domnule Farraday.
Dumneavoastr i doamna Barton ai fost prieteni apropiai. V-ai desprit la
dorina dumneavoastr, nu a doamnei. Ea avea de gnd, dup cum arat
scrisoarea, s fac scandal. Dar, foarte convenabil, a murit.
S-a sinucis. ndrznesc s spun c, parial, am avut i eu o vin.
Poate mi-am reproat-o, dar asta nu e treaba legii.
Poate a fost sinucidere poate nu. George Barton credea c nu. El a
nceput s investigheze i a murit, nlnuirea faptelor pare destul de
sugestiv.
Nu vd de ce trebuie s m bnuii pe mine.
Recunoatei c moartea doamnei Barton s-a produs ntr-un moment
foarte convenabil pentru dumneavoastr? Un scandal v-ar dunat foarte
mult carierei, domnule Farraday.
N-ar fost nici un scandal. Doamna Barton ar neles urmrile.
Mira-m-a! Soia dumneavoastr tia de aceast legtur, domnule
Farraday?
Categoric nu!
Suntei absolut sigur de ceea ce declarai?
Da, sunt. Soia mea nu tia dect c ntre mine i doamna Barton era
o prietenie. Sper c nu o s ae niciodat contrariul.
Soia dumneavoastr e o femeie geloas, domnule Farraday?
Deloc. Niciodat nu a manifestat nici un pic de gelozie n ce m
privete. E mult prea neleapt.
Inspectorul nu coment asta. n schimb, ntreb:
Ai avut vreodat n posesie cianur, domnule Farraday?
Nu.
Dar pstrai o cantitate de cianur la proprietatea dumneavoastr de
la ar?
Poate grdinarul. Eu nu tiu nimic despre asta.
Dumneavoastr personal n-ai cumprat niciodat cianur de la
chimicale sau pentru fotograi?
Nu m pricep deloc la scos fotograi, i repet c nu am cumprat
niciodat cianur.

n cele din urm, Kemp l ls s plece. Apoi, ngndurat, i spuse


subalternului su:
A negat cam cu prea mare vehemen c soia lui nu tia nimic
despre aventura lui cu doamna Barton. De ce oare, m ntreb?
A spune c a dat de belea dac ea ar aa asta, domnule.
Da, dar e destul de detept ca s-i dea seama c este n interesul
lui s dea de neles c soia lui tia ntr-o oarecare msur de aventura lui
dar se mulumea s-o ignore. n ne, colonelul Race pare ncntat de urma pe
care o adulmec i, dac are dreptate, soii Farraday ies din cauz. Amndoi.
M-a bucura s e aa. mi place tipul i, personal, nu cred c e criminal.
Stephen deschise ua camerei de zi.
Sandra?
Ea iei din ntuneric i se arunc n braele lui.
De ce stai pe ntuneric, Sandra?
Nu puteam s suport lumina. Povestete-mi cum a fost.
Ei tiu.
Despre Rosemary?
Da.
i ce prere au?
i dau seama c aveam un motiv Oh, iubita mea, n ce te-am
bgat! E numai vina mea. Mcar de-a avut atta minte ca dup moartea
lui Rosemary s plecat, s-i redat libertatea, ca s nu i i tu amestecat
n afacerea asta oribil!
Nu, nu spune asta S nu m prseti niciodat Niciodat.
Se aga de el, cu lacrimile iroindu-i pe obraji.
Tu eti viaa mea, Stephen, s nu m prseti niciodat
ii chiar att de mult la mine, Sandra? N-am tiut
N-am vrut s tii. Dar acum
Da, acum Suntem alturi n povestea asta, o vom nfrunta
mpreun Indiferent ce se ntmpl, suntem mpreun!
Sandra spuse cu hotrre:
Asta nu o s ne distrug viaa. Categoric nu! Nu!
Capitolul X
Anthony Browne se uit la cartea de vizit pe care i-o nmnase micul
curier.
Se ncrunt, apoi ridic din umeri. i spuse biatului:
n regul, condu-l sus.
Cnd colonelul Race intr, Anthony sttea n picioare, lng fereastr,
n btaia razelor de soare. Vzu un brbat nalt, cu aer militros, faa
bronzat i prul crunt un brbat pe care l mai vzuse, dar nu de curnd,
i despre care tia multe.
Race vzu o siluet graioas i ntunecat i conturul unui cap frumos
modelat. Un glas plcut i indolent spuse:
Colonelul Race? Ai fost prieten cu George Barton, tiu. A vorbit
despre dumneavoastr asear. Servii o igar.
Mulumesc.

n timp ce i ntindea chibritul, Anthony spuse:


Dumneavoastr erai oaspetele neateptat care n-a aprut asear
mai bine pentru dumneavoastr.
Aici te neli. Locul acela liber nu era pentru mine.
Anthony nl din sprncene.
Serios? Barton spunea
Race l ntrerupse.
George Barton poate c a spus. Planurile lui, ns, erau cu totul
altele. Scaunul acela, domnule Browne, trebuia s e ocupat dup nceperea
programului de cabaret de o actri pe nume Chloe West.
Anthony l privi lung.
Chloe West? N-am auzit de ea. Cine e?
O actri tnr, nu foarte cunoscut, dar care seamn bine cu
Rosemary Barton.
Anthony uier.
ncep s neleg. Aadar sta era planul lui George. S se aprind
lumina hocus-pocus inei-v bine! Rosemary s-a ntors! Partea vinovat
icnete: E adevrat E adevrat, eu am fcut-o. Se opri o clip, apoi
adug: Nu ine nici chiar pentru un tmpit ca srmanul George.
Nu neleg.
Anthony rnji.
Ei haidei, domnule, un criminal nrit nu o s se comporte ca o
colri isteric. Dac cineva a otrvit-o pe Rosemary cu snge rece, i era
pregtit s-i administreze aceeai doz fatal de cianur lui George, acea
persoan avea ceva tupeu. Ar fost nevoie de mai mult dect o actri
deghizat n Rosemary ca s-l fac s recunoasc.
Nu uita c Macbeth, categoric un criminal nrit, s-a pierdut cu rea
cnd a vzut staa lui Banquo la osp.
Ah, dar ce a vzut Macbeth chiar era o stae! Nu era un actor
deghizat n Banquos! Sunt gata s recunosc c o stae adevrat ar putea s
i aduc propria atmosfer de pe lumea cealalt. De fapt, recunosc c cred
n stai cred n ele de ase luni, mai ales n una.
Serios? i a cui stae este?
A lui Rosemary Barton. Putei s rdei dac vrei. N-am vzut-o, dar
i simt prezena. Dintr-un motiv sau altul, srmana Rosemary nu are linite
nici moart.
A putea bnui un motiv.
Din cauz c a fost omort?
Ca s folosesc o alt expresie, din cauz c a fost lichidat. Ce
prere ai despre asta, domnule Tony Morelli?
Se ls tcerea. Anthony se aez, arunc igara n cmin i i aprinse
alta.
Apoi spuse:
De unde ai aat?
Recunoti c eti Tony Morelli?

Nici prin cap nu mi-ar trece s-mi pierd timpul negnd. E clar c ai
telegraat n America i ai aat povestea.
i recunoti c atunci cnd Rosemary i-a descoperit identitatea ai
ameninat-o c o lichidezi dac nu i ine gura?
Am fcut tot ce mi-a venit n minte ca s-o sperii i s-o fac s nu
ciripeasc, recunoscu linitit Anthony.
Colonelul Race avea o senzaie ciudat. ntrevederea asta nu decurgea
aa cum ar trebuit s decurg. Se uit lung la silueta din faa lui. Da, i era
familiar.
S recapitulez ce tiu despre dumneata, Morelli?
Ar amuzant.
Ai fost condamnat n Statele Unite pentru tentativ de sabotaj la
uzina de avioane Ericsen i ai fcut civa ani de nchisoare. Dup ce i-ai
ispit condamnarea, autoritile te-au pierdut din vedere. La un moment dat
ai aprut n Londra i te-ai cazat la Claridge's sub numele de Anthony
Browne. Te-ai dat peste cap s faci cunotin cu lordul Dewsbury i prin el ai
cunoscut ali fabricani de armament. Ai avut ocazia s vezi lucruri pe care
n-ar trebuit s le vezi! Este o coinciden curioas, Morelli, faptul c la
foarte scurt timp dup vizitele dumitale la diverse fabrici importante au avut
loc un ir de accidente inexplicabile, i cteva salvri de ultim moment de la
dezastru.
Coincidenele sunt cu siguran lucruri ciudate.
n nal, dup o alt perioad de absen, ai reaprut n Londra i i-ai
rennoit cunotina cu Iris Marle, gsind pretexte s n-o vizitezi acas, pentru
ca familia ei s nu i dea seama c relaiile voastre deveneau intime. n cele
din urm ai ncercat s-o convingi s v cstorii n secret.
tii, este de-a dreptul extraordinar modul n care ai reuit s aai
toate astea. S-i adus, oare, MI5 contribuia?
Race l privi ptrunztor.
Ai multe de explicat, Morelli.
Deloc. Tot ce ai spus e corect. i ce-i cu asta? Mi-am ispit
condamnarea. Mi-am fcut civa prieteni interesani. M-am ndrgostit de o
fat fermectoare i rete c sunt nerbdtor s m nsor cu ea.
Att de nerbdtor nct ai prefera ca nunta s se fac nainte ca
familia ei s aib ocazia s-i descopere antecedentele. Iris Marle este o
tnr foarte bogat.
Anthony aprob cu senintate.
Aa e. Acolo unde exist bani, familia are tendina s devin
nesuferit de zgomotoas. Iar Iris nu tie nimic despre trecutul meu necurat.
Sincer s u, a prefera s nu tie.
M tem c o s ae totul.
Pcat.
Poate nu-i dai seama
Anthony l ntrerupse rznd.
Oh! tiu ce vrei s spunei. Rosemary Barton mi cunotea trecutul
de infractor, aa c am omort-o. George Barton m bnuia tot mai mult,

drept care l-am omort! Acum urmresc banii lui Iris! Totul e foarte
convenabil i se leag, numai c nu avei nici cea mai mic dovad.
Race l privi atent cteva minute. Apoi se ridic.
Tot ce am spus este adevrat, spuse el. i totul e greit.
Anthony l urmrea ndeaproape.
Ce este greit? Ce nu e n regul?
Dumneata nu eti n regul. Totul se lega perfect pn te-am vzut
dar acum nu se mai leag. Dumneta nu eti infractor. i dac nu eti
infractor, eti unul din ai notri. Am dreptate, nu-i aa?
Anthony se uit tcut la el i pe fa i apru un zmbet larg.
Ciudat cum se recunosc cei de aceeai teap. De asta am cutat s
evit s v ntlnesc. M temeam c o s m citii. Era important ca nimeni
s nu tie important pn ieri. Acum, slav Domnului, balonul s-a spart! Am
prins n plas banda de sabotori internaionali. Lucrez de trei ani la asta,
frecventnd anumite ntruniri, agitndu-m printre lucrtori, dndu-mi
reputaia corespunztoare. Treaba cu condamnarea la nchisoare a fost
aranjat ca s dea veridicitate lucrurilor. Cnd am ieit, treburile au nceput
s se mite. ncetul cu ncetul am ptruns n miezul afacerii o reea
internaional dirijat din centrul Europei. La Londra am venit ca agent al
acestei reele. Aveam ordin s m mprietenesc cu lordul Dewsbury sta era
rolul meu, s u un uture de societate! Aa am ajuns s-o cunosc pe
Rosemary Barton. Apoi, pe neateptate, am aat c ea tia c fcusem
nchisoare sub numele de Tony Morelli. Mi-a fost groaz pentru ea! Cei cu
care lucram ar omort-o fr s clipeasc dac ar bnuit c ea tia asta.
Mi-am dat toat silina s-o sperii ca s-i in gura, dar fr anse prea mari.
Rosemary era nscut s e indiscret. M-am gndit c cel mai bun lucru era
s-o terg i atunci am vzut-o pe Iris cobornd scara i mi-am jurat ca dup
ce mi voi termina misiunea s m ntorc i s m nsor cu ea. Cnd partea
activ a sarcinii mele s-a sfrit, am aprut iar i am intrat n legtur cu Iris,
dar m-am inut deoparte de familia ei ntruct tiam c o s fac cercetri n
ce m privete, or eu trebuia s mai stau o vreme sub acoperire. ns eram
ngrijorat din pricina ei. Iris arta bolnav i speriat, iar George Barton se
purta ciudat. Am ndemnat-o s se mrite cu mine pe ascuns. Ei bine, a
refuzat. Poate c a avut dreptate. Iar apoi am fost invitat la petrecerea asta.
Cnd eram la mas, George a spus c urmai s venii i dumneavoastr. Mam grbit s spun c ntlnisem pe cineva cunoscut i c se putea s plec
devreme. De fapt chiar vzusem un tip pe care l cunoteam din America
Monkey Coleman dar realitatea era c voiam s evit ntlnirea cu
dumneavoastr. Eram nc n misiune. tii ce s-a ntmplat mai departe.
George a murit. N-am avut nici o legtur cu moartea lui sau a lui Rosemary.
Nu tiu cine i-a omort.
N-ai nici mcar o idee?
Trebuie s fost chelnerul, e unul din cei cinci de la mas. Nu cred
c a fost chelnerul. i n-am fost nici eu, nici Iris. Putea s fost Sandra
Farraday sau Stephen Farraday, sau amndoi. Dar, dup prerea mea,
persoana cea mai probabil este Ruth Lessing.

Pe ce i bazezi bnuiala?
N-am nici o dovad. Habar n-am cum a fcut-o! n ambele tragedii
locul ei la mas fcea practic imposibil s se ating de paharele lor, i cu ct
m gndesc mai mult la ce s-a ntmplat asear cu att mi se pare mai
imposibil ca George s fost otrvit, i cu toate astea a fost! i mai e un
lucru care nu-mi d pace. Ai aat cine a scris anonimele alea?
Nu. Credeam c sunt pe pista cea bun, dar m-am nelat.
Pentru c treaba interesant este c asta nseamn c exist cineva,
undeva, care tie c Rosemary a fost omort, aa c, dac nu avei grij,
acea persoan va urmtoarea omort!
Capitolul XI
Din informaiile primite la telefon Anthony tia c Lucilla Drake avea s
ias la ora cinci ca s ia ceaiul la o veche prieten. Lund n calcul situaiile
neprevzute, Anthony i cronometra timpul astfel nct s ajung n Elvaston
Square la cinci i douzeci i cinci x. Pe Iris voia s-o vad, nu pe mtua ei.
Fata n cas care l ntmpin i spuse c Iris tocmai se ntorsese din
ora i era n birou.
Nu te deranja, spuse Anthony zmbind. Gsesc singur drumul.
La intrarea lui, Iris se rsuci cu un tresrit nervos.
Oh, tu erai!
El veni iute spre ea.
Ce s-a ntmplat, iubito?
Nimic. Fcu o pauz, apoi spuse repede. Nimic. Doar c era ct pe ce
s u clcat de o main. Oh, din vina mea, cred c eram prea adncit n
gnduri i umblam bezmetic pe strad, iar maina a dat colul i m-a ratat
att de puin.
El o scutur blnd.
S nu mai faci aa ceva, Iris. M ngrijorezi. Ce te face s mergi
neatent pe strad? E vorba de ceva aparte, nu?
Ea ddu din cap. Ochii ei ridicai spre el erau mari i ntunecai de fric.
Anthony nelese mesajul chiar nainte de a-i fost spus.
Mi-e fric.
Anthony i recapt poza calm i zmbitoare. Se aez lng Iris pe
banchet.
Hai, spune-mi despre ce e vorba.
Nu cred c vreau s-i spun, Anthony De fapt, vreau s-i spun, dar
nu tiu ce ai s gndeti, dac ai s crezi
Anthony ncepu s numere pe degete.
Unu, un copil nelegitim. Doi, un iubit care te antajeaz. Trei
Ea l ntrerupse cu indignare.
Categoric nu! Nimic de genul sta.
M simt uurat. Haide, prostuo, spune-mi.
Faa lui Iris se nnoura din nou.
Nu enimic de rs. E vorba de Seara aceea.
Da? Glasul lui se ascui.
Ai fost la anchet azi diminea ai auzit

Se opri.
Foarte puine, spuse Anthony. Medicul legist a vorbit n termeni
tehnici despre cianuri n general i efectele cianurii de potasiu asupra lui
George, iar dovezile poliiei au fost oferite de inspectorul acela, nu Kemp, cel
cu musta care a ajuns primul la Luxemburg i a fcut constatrile.
Identicarea cadavrului lui George a fost fcut de eful angajailor lui. Apoi
ancheta a fost amnat cu o sptmn.
M refer la inspector, spuse Iris. El a spus c a descoperit sub mas
un plicule de hrtie care coninea urme de cianur de potasiu.
Anthony pru interesat.
Da. Este evident c cine i-a strecurat otrava lui George n pahar a
lsat s-i cad sub mas hrtia n care o adusese. Cel mai simplu lucru. Nu
putea risca s e gsit asupra lui.
Spre mirarea lui, Iris ncepu s tremure violent.
Oh, nu, Anthony, n-a fost aa.
Ce vrei s spui, iubito? Ce tii despre asta?
Eu am aruncat pliculeul la sub mas. Anthony o privi uluit.
Ascult, Anthony. ii minte c George a but pn la fund paharul de
ampanie i apoi s-a ntmplat?
El ddu din cap.
A fost groaznic ca un vis urt. Tocmai cnd totul prea s e n
regul. Vreau s spun c, dup ce s-au aprins luminile dup programul de
cabaret, m-am simit enorm de uurat. Pentru c tu tii c atunci am
descoperit-o noi pe Rosemary moart i, nu tiu de ce, simeam c am s vd
din nou ntmplndu-se asta Simeam c era acolo, moart, la mas
Iubito
Oh, tiu. A fost doar din cauza nervilor. ns, oricum, iat-ne acolo, i
nu se ntmplase nimic groaznic, i dintr-o dat prea c toat treaba era n
sfrit ncheiat i puteai Nu tiu cum s-i explic S-o iei de la capt. Aa
c am dansat cu George i simeam c n sfrit m distrez, i ne-am ntors la
mas, i atunci George a vorbit de Rosemary i ne-a cerut s bem n
amintirea ei i apoi a murit i tot comarul a renceput. Numai gndul m
paralizeaz. Stteam acolo, tremurnd. Tu ai venit s te uii la el, i eu m-am
dat puin n spate, i au venit chelnerii i cineva a cerut s vin un doctor. i
n tot acest timp eu stteam n loc, ngheat. Apoi mi s-a pus dintr-o dat un
nod n gt i lacrimile au nceput s-mi curg pe obraji i am deschis poeta
s-mi scot batista. Dar n batist era ceva un plicule de hrtie, mpturit, ca
cele pe care i le dau la farmacie cnd cumperi prafuri. Numai c, vezi tu, nu
fusese n poet cnd am plecat de acas. Mi-am pus cu mna mea lucrurile
n poeta absolut goal pudriera, rujul de buze, batista, un pieptene, un
iling i dou monede de ase pence. Cineva trebuie s-mi pus n poet
acel plicule, nu se poate altfel. i mi-am amintit c s-a gsit un plicule ca
sta n poeta lui Rosemary dup ce a murit, i c n el fusese cianur. Eram
ngrozit, Anthony. Degetele mi erau moi i pliculeul a zburat din batist sub
mas. L-am lsat acolo i n-am spus nimic. Eram prea nspimntat. Cineva
voise s par c eu l omorsem pe George, dar n-am fcut-o eu.

Anthony ddu drumul unui uierat prelung.


i nu te-a vzut nimeni? ntreb el.
Iris ezit.
Nu sunt sigur, spuse ea ncet. Cred c Ruth a observat. Dar arta
att de buimac nct nu tiu dac chiar a observat, sau dac se uita
prostete la mine.
Anthony mai scoase un uierat.
Treaba asta nu miroase a bine, spuse el.
Apoi a fost din ce n ce mai ru. mi era groaz c aveau s
descopere.
M ntreb de ce nu erau amprentele tale pe el. Primul lucru care se
face este luarea amprentelor.
Presupun c din cauz c l-am inut cu batista, n-am pus mna direct
pe el.
Da, aici ai avut noroc.
Dar cine putea s mi-l pun n poet? Toat seara am avut poeta la
mine.
Nu e att de imposibil pe ct crezi. Cnd te-ai dus la dans dup
cabaret, i-ai lsat poeta pe mas. Poate cineva a umblat la ea atunci. i
apoi e vorba de femei. Poi s-mi reproduci cum se comport o femeie la
toalet? V adunai i stai la uet, sau v ndreptai direct spre diferite
oglinzi?
Iris se gndi.
Ne-am dus toate la aceeai mas una lung, acoperit cu geam.
Ne-am lsat jos poetele i ne-am uitat la feele noastre, tii tu.
De fapt, nu tiu. Continu.
Ruth i-a pudrat nasul i Sandra i-a aranjat prul, iar eu mi-am scos
capa de vulpe i i-am dat-o femeii i atunci am vzut c eram murdar pe
mn, i m-am dus la chiuvet.
Lsndu-i poeta pe mas?
Da. i m-am splat pe mini. Ruth i mai aranja nc faa, iar Sandra
s-a dus i i-a dat i ea mantoul i apoi s-a ntors la oglind, iar Ruth a venit i
s-a splat pe mini i eu m-am ntors la oglind i mi-am aranjat puin prul.
Aa c oricare din ele dou putea s-i pun ceva n poet fr s
vezi?
Da, dar nu cred c Ruth sau Sandra ar face aa ceva.
Ai o prere prea bun despre oameni, Iris. Sandra e genul de fptur
gotic ce i-ar ars pe rug dumanii n Evul Mediu, iar Ruth ar putea cea
mai practic otrvitoare din cte au trit pe acest pmnt.
Dac a fost Ruth, de ce nu a spus c m-a vzut scpnd pliculeul?
Aici m-ai pus n ncurctur. Dac Ruth i-a pus n mod deliberat
pliculeul de cianur n poet, ar avut mare grij s nu scapi de el. De fapt,
chelnerul e de departe persoana cea mai probabil. Mcar de-am avut un
chelner ciudat, un chelner strin, angajat doar pentru seara aceea! Noi ns
i-am avut pe Giuseppe i Pierre i ei pur i simplu nu se potrivesc
Iris oft.

mi pare bine c i-am spus. N-ai s spui nimnui, nu-i aa?


Anthony o privi cu o expresie destul de stnjenit.
Nu va aa, Iris. De fapt, lum acum un taxi i mergem la amicul
Kemp. Nu putem ine secret un lucru ca sta.
Oh, nu, Anthony! Vor crede c eu l-am omort pe George.
n mod sigur vor crede asta dac vor descoperi mai trziu c ai tcut
mlc n privina plicului! Explicaiile tale vor suna foarte neconvingtor. Dac
mergi de bun voie i le spui, ai ansa s i crezut.
Te rog, Anthony!
Ascult, Iris, eti la strmtoare. Dar dincolo de toate exist un lucru
care se cheam adevr. Nu poi s te dai la fund ca s-i salvezi pielea cnd
e vorba s se fac dreptate. A fost o lovitur foarte ireat. S mergem la
Kemp. Acum!
Fr tragere de inim, ea iei cu el n hol. Anthony i inu paltonul.
O s lum un taxi la captul strzii, spuse el.
n timp ce se ndreptau spre u, se auzi soneria.
Iris scoase o exclamaie.
E Ruth. Am uitat. A spus c vine aici ca s stabilim aranjamentele
pentru nmormntare. Va poimine. M-am gndit c ar mai bine s
stabilim totul cnd mtua Lucilla e plecat. Ea ncurc tare mult lucrurile.
Anthony fcu un pas nainte i deschise ua, lundu-i-o nainte
servitoarei care venea n fug.
E n regul, Evans, spuse Iris i fata se ndeprt din nou.
Ruth arta obosit i cam dezordonat. Ducea o serviet de dimensiuni
mari.
mi pare ru c am ntrziat, dar metroul a fost att de aglomerat n
seara asta i apoi a trebuit s atept trei autobuze, cci n-am vzut urm de
taxi.
Pentru ecienta Ruth era ceva nou c se scuza, se gndi Anthony. Alt
semn c moartea lui George reuise s spulbere acea ecien aproape
neomeneasc.
Iris spuse:
Nu pot s vin acum cu tine, Anthony. Eu i Ruth avem de stabilit
anumite lucruri.
Anthony spuse cu fermitate:
M tem c treaba asta e mai important mi pare ru, domnioar
Lessing c o smulg pe Iris n felul sta, dar e vorba de ceva important.
Ruth spuse repede:
Nici o problem, domnule Browne. Pot s aranjez totul cu doamna
Drake, cnd vine. Zmbi uor. Cred c pot s-o manevrez foarte bine, s tii.
Sunt convins c ai putea manevra pe oricine, domnioar Lessing,
spuse Anthony cu admiraie.
ii n mod special la anumite aspecte, Iris?
Nu. Am propus s aranjm treaba asta mpreun doar pentru c
mtua Lucilla se rzgndete la ecare dou minute i m-am gndit c o si e greu. Ai avut attea de fcut. Dar chiar nu-mi pas ce fel de

nmormntare va ! Mtuii Lucilla i plac nmormntrile, dar eu le ursc.


Oricum pentru cei n cauz nu mai conteaz. Ei au terminat cu toate. Morii
nu se ntorc.
Ruth nu rspunse, iar Iris repet cu o insisten ciudat i sdtoare:
Morii nu se ntorc!
Vino, spuse Anthony i o trase de mn pe u.
n lungul strzii venea un taxi. Anthony l opri i o ajut pe Iris s urce.
Dup ce maina porni ctre Scotland Yard, Anthony ntreb:
Spune-mi, frumoaso, cine anume ai simit c era acolo n hol cnd ai
gsit att de necesar s armi c morii nu se ntorc? George sau Rosemary?
Nimeni! Absolut nimeni! Ursc nmormntrile, atta tot.
Anthony oft.
E clar, spuse el. Trebuie c sunt medium.
Capitolul XII
Trei brbai edeau la o mas mic acoperit cu o plac de marmur.
Colonelul Race i inspectorul ef Kemp beau ceai negru, bogat n tanin.
Anthony bea cafea. Nu se omora dup ea, dar o suporta de dragul de a
acceptat pe picior de egalitate la consftuirea celorlali doi. Dup ce puricase
la snge dosarul lui Anthony, Kemp consimise s-l recunoasc drept coleg.
Dup prerea mea, cazul sta nu va ajunge n veci la tribunal, spuse
inspectorul ef. Nu vom obine niciodat dovezi.
Crezi c nu? ntreb Race.
Kemp cltin dr cap.
Singura speran era s obinem dovezi c unul din cei doi a
procurat i a umblat cu cianur. N-am gsit nimic. Va unul din cazurile cnd
tii cine a fcut-o, dar nu o poi dovedi.
Aadar dumneavoastr tii cine a fcut-o? ntreb cu interes
Anthony.
n mintea mea sunt destul de sigur. Lady Alexandra Farraday.
Deci ea e suspecta dumitale? Motive?
Ai s le ai. A spune c e nebun de gelozie. i autocratic. Eu vd
treaba cam aa. Cineva l informeaz n secret pe Barton, i el deveni
bnuitor i, a spune, bnuielile lui erau destul de clare. N-ar mers pnntr-acolo nct s i cumpere o cas la ar dac nu voia s stea cu ochii pe
soii Farraday. Faptul c a inut mori s dea petrecerea asta i i-a btut la
cap ca s vin trebuie s-i dat limpede de neles doamnei c punea ceva la
cale, c tia ceva. Ea nu e genul care s atepte s vad ce se ntmpl.
Despotic din nou, l trimite pe lumea cealalt. Pn aici totul e teorie i se
bazeaz pe caracter. Dar eu voi spune c singura persoan care a avut ocazia
s strecoare ceva n paharul lui Barton chiar nainte ca el s-l bea a fost
doamna din dreapta lui.
i n-a vzut-o nimeni? ntreb Anthony.
Exact. Puteau s o vad, dar n-au vzut-o. S zicem c a fost foarte
iute de mn, dac vrei.
O adevrat conspiratoare.
Race tui. i scoase pipa i ncepu s o umple.

Doar un aspect minor, spuse el. Admind c lady Alexandra este


despotic, geloas i ptima devotat soului ei, admind c nu s-ar da n
lturi de la o crim, crezi c e genul care s strecoare dovada incriminatoare
n poeta unei fete? O fat perfect inocent, care nu i-a fcut nici un ru?
Este oare tipic familiei Kidderminster s fac un gest ca sta?
Inspectorul Kemp se foi stingher pe scaun i i ainti ochii n ceac.
Femeile nu joac cinstit, spuse el.
De fapt, multe din ele joac, spuse Race zmbind. Dar m bucur s
te vd stnjenit.
Kemp se ntoarse spre Anthony.
Apropo, domnule Browne (am s te numesc pe mai departe aa,
dac nu te deranjeaz), vreau s-i spun c i sunt foarte ndatorat pentru
promptitudinea cu care ai adus-o n seara asta la noi pe domnioara Marle.
Trebuia s-o fac prompt, spuse Anthony. Dac a ateptat, probabil
c n-a mai adus-o deloc.
Firete, nu voia s vin, spuse colonelul Race.
Biata copil, era de-a dreptul ngrozit. Pe buni dreptate, a spune.
Ei bine, cred c am linitit-o, spuse Kemp. A plecat acas foarte
fericit.
Dup nmormntare, sper s o fac s se duc la ar pentru o zi
dou, spuse Anthony. Puin linite i deprtare de vorbria non stop a
mtuii Lucilla i vor prinde bine, cred.
Vorbria mtuii Lucilla are i ea avantajele ei, spuse Race.
Ai dreptate, ntri Kemp. Noroc c n-am considerat necesar s e de
fa un stenodactilograf cnd i-am luat declaraia. Dac ar fost, bietul de el
ar n spital, cu scurt la mn.
Anthony spuse:
A spune c avei dreptate, domnule inspector ef, cnd armai c
acest caz nu va ajunge n veci la tribunal, dar sfritul lui este foarte
nesatisfctor, i mai rmne un lucru pe care tot nu l tim: cine i-a scris
anonimele acelea lui Barton? Nu avem nici cea mai mic idee.
Race ntreb:
Bnuielile dumitale au rmas aceleai, Browne?
Ruth Lessing? Da, rmn la ea. Mi-ai spus c a recunoscut c era
ndrgostit de George Barton. Din cte se spune, Rosemary era destul de
veninoas cu ea. S zicem c ea a vzut dintr-o dat o ocazie bun de a
scpa de Rosemary, i era convins c, o dat Rosemary nlturat, se putea
mrita cu George.
De acord cu asta, spuse Race. Recunosc c Ruth Lessing are acea
ecien calm i practic ce poate concepe i nfptui o crim, i c poate i
lipsete mila, care este esenial un produs la imaginaiei. Da, sunt de acord
c poate primul criminal. Dar pur i simplu nu o vd comind a doua crim.
Nu o vd intrnd n panic i otrvindu-l pe brbatul pe care l iubea i cu
care voia s se mrite! i mai e un aspect care o scoate din cauz. De ce i-a
inut gura cnd a vzut-o pe Iris scpnd pliculeul de cianur sub mas?
Poate c n-a vzut-o, suger cu ndoial Anthony.

Sunt aproape cinvins c a vzut-o, spuse Race. Cnd am chestionato, am avut impresia c ascundea ceva. i nsi Iris Marle crede c Ruth a
vzut-o.
Ei haide, colonele, spuse Kemp, S auzim i varianta dumitale. Ai
una, nu-i aa? D-i drumul. S jucm cinstit. Dumneata le-ai ascultat pe ale
noastre, i ai avut obiecii.
Ochii lui Race poposir ngndurai pe faa lui Anthony.
Anthony nl din sprncene.
S nu spunei c nc mai credei c eu sunt ticlosul din pies.
Race cltin uurel din cap.
Nu vd nici un motiv pentru care s-l ucis dumneata pe George
Barton. Cred c tiu cine l-a omort i cine a omort-o i pe Rosemary.
Cine?
E curios c toi am ales ca suspeci doar femei. i eu suspectez o
femeie. Cred c persoana vinovat este Iris Marle.
Anthony i mpinse scaunul n spate cu o bufnitur. Pre de o clip faa
i se fcu stacojie, apoi, cu un efort, i recapt stpnirea de sine. Cnd
vorbi, glasul i tremura uor, dar era voit lejer i ironic ca de obicei.
Trebuie neaprat s discutm posibilitatea asta, spuse el. De ce Iris
Marle? i dac e aa, de ce mi-a povestit din proprie iniiativ despre
pliculeul de cianur de sub mas?
Pentru c tia c Ruth Lessing a vzut-o cnd l-a lsat s-i scape,
spuse Race.
Anthony reect. n cele din urm, ddu dr cap.
Merge, spuse el. Continuai. De ce o bnuii pe ea naintea celorlali?
Motivul, spuse Race. Rosemary motenise o avere uria. Timp de
ani de zile Iris s-a luptat cu un sentiment de nedreptate. Ea era contient c
dac Rosemary murea fr s aib copii toi banii i reveneau ei. Iar
Rosemary era nefericit, deprimat, sectuit de grip, exact starea de spirit
care ar fcut ca verdictul de suicid s e acceptat fr probleme.
Asta-i bun, scoate-o acum i monstru! Spuse Anthony.
Nu monstru, spuse Race. Exist un alt motiv pentru care o
suspectez, unul exagerat, ai spune dumneata Victor Drake.
Victor Drake?
Oaia neagr. Vezi dumneata, eu n-am luat de bun nimic din ce mi-a
spus Lucilla. tiu totul despre familia Marle. Victor Drake nu e att de slab pe
ct este de ru. Mama lui, un intelect instabil i incapabil de concentrare.
Hector Marle, slab, vicios i beiv. Rosemary, instabil emoional. O familie
marcat de slbiciune, viciu i instabilitate.
Anthony i aprinse o igar. Minile i tremurau.
Nu credei c ntr-o astfel de familie poate s apar i un exemplar
sntos?
Firete c poate. Dar nu sunt sigur c Iris Marle este exemplarul
sntos.

Iar cuvntul mu nu conteaz pentru c sunt ndrgostit de ea, spuse


Anthony. George i-a artat scrisorile alea, iar ea a intrat n panic i l-a
omort. Asta e concluzia, nu?
Da.
i cum a pus otrava n paharul lui George?
Asta nu o tiu, recunosc.
M bucur c exist ceva ce nu cunoatei. Anthony se lgna cu
scaunul nainte i napoi Ochii i erau mnioi i periculoi. i avei tupeul smi spunei toate astea mie.
Race rspunse linitit.
tiu. Dar consider c trebuiau spuse.
Kemp i urmrea pe amndoi cu interes, dar fr s vorbeasc.
Prea bine. Anthony se ndrept n scaun. Lucrurile s-au schimbat. Nu
mai e o problem de a sta la mas, a bea lichide dezgusttoare i a lansa
teorii academice. Cazul sta trebuie rezolvat! Trebuie s gsim adevrul. Asta
a devenit sarcina mea, i mi-o voi ndeplini. Voi purica lucrurile pe care nu le
tim, cci atunci cnd le vom ti, toat treaba va rezolvat Voi reformula
problema. Cine tia c Rosemary fusese omort? Cine i-a scris lui George?
De ce i-a scris? i acum trec la criminali. II las deoparte pe primul. A trecut
prea mult timp i nu tim exact ce s-a ntmplat. Dar a doua crim a avut loc
sub ochii mei. Am vzut cnd s-a ntmplat. De aceea ar trebui s tiu cum
s-a ntmplat. Momentul ideal de a pune cianur n paharul lui George a fost
n timpul programului de cabaret, dar nu se poate s fost pus atunci
pentru c el a but din pahar imediat dup aceea. L-am vzut bnd. Dup ce
a but, nimeni nu i-a pus nimic n pahar. Nimeni nu s-a atins de paharul lui i
totui, cnd a but a doua oar, era plin cu cianur! Nu putea s fost otrvit
dar a fost. n paharul lui era cianur dar nimeni nu putea s o pus acolo!
Bun. Treaba a intrat acum n domeniul trucurilor scamatoreti. Sau al
manifestrii unui spirit. Am s subliniez acum teoria mea spiritual. n timp ce
noi dansam, staa lui Rosemary plutete deasupra paharului lui George i
scap n el nite cristale materializate de cianur orice spirit poate obine
cianur din ectoplasm. George se ntoarce i bea n amintirea ei i Oh,
Doamne!
Ceilali doi se uitau curioi la el. Anthony se inea cu minile de cap i
se legn ntr-o parte i-n alta ntr-o evident agonie mental. Spuse:
Asta e asta e poeta Chelnerul
Chelnerul? ntreb alertat Kemp. Anthony cltin din cap.
Nu, nu. Nu m refeream la ce v gndii. O dat m-am gndit c ce
ne trebuia nou era un chelner care nu era chelner ci scamator un chelner
care fusese angajat cu o zi nainte. n schimb, noi am avut un chelner care
ntotdeauna a fost chelner i un chelner mic care provenea dintr-o familie
regal de chelneri, chelner angelic un chelner mai presus de orice bnuial.
i el nc e mai presus de orice bnuial dar i-a jucat rolul! Oh, Doamne,
da, a jucat un rol de vedet.
Se uit x la ei.

Nu nelegei? Un chelner putea s otrvit ampania, dar n-a fcuto chelnerul. Nimeni nu s-a atins de paharul lui George, dar George a fost
otrvit. Un, articol nehotrt. Un, articol hotrt. Paharul lui George! George!
Dou lucruri separate. i banii grmezi i grmezi de bani! i cine tie
poate i dragoste? Nu v uitai la mine ca la un nebun. Venii, am s v art.
mpingndu-i scaunul, sri n picioare i l prinse de bra pe Kemp.
Venii cu mine.
Kemp se uit cu regret la ceaca lui pe jumtate plin.
Trebuie s pltesc, bombni el.
Nu, ne ntoarcem ntr-o clip. Venii. Trebuie s mergem pn afar.
Venii i dumneavoastr, domnule colonel.
mpingnd masa la o parte, i duse n hol.
Vedei cabina telefonic de acolo?
Da.
Anthony se cut prin buzunare.
La naiba, n-am monede. Nu conteaz. Dac m gndesc mai bine, a
prefera s n-o fac aa. Venii napoi.
Se ntoarser n cafenea.
ncruntat, Kemp se aez i, lundu-i pipa, ncepu s scormoneasc n
ea cu o agraf pe care o scosese din vest.
Race se uita cu o fa nedumerit la Anthony. Se aplec i i lu
ceaca, dnd pe gt restul de ceai.
La naiba! Spuse cu violen. Are zahr!
Se uit peste mas i vzu zmbetul larg al lui Anthony.
Hei! Exclam Kemp n timp ce sorbi din ceaca lui. Ce dracu' e asta?
Cafea, spuse Anthony. i nu cred c o s v plac. Mie nu mi-a
plcut.
Capitolul XIII
Anthony avu plcerea de a vedea n ochii celor doi tovari ai si
explodnd instantaneu nelegerea. Satisfacia lui fu de scurt durat cci un
alt gnd l izbi cu fora unei lovituri zice.
Strig:
Doamne Dumnezeule maina aceea! Sri n sus.
Ce prost am fost ce tmpit! Ea mi-a spus c o main era ct pe ce
s-o calce, iar eu abia dac am ascultat. Venii, repede!
Kemp spuse:
Cnd a plecat de la Scotland Yard a spus c se duce direct acas.
Da. De ce nu v-ai dus cu ea?
Cine e acas? ntreb Race.
Ruth Lessing era acolo i o atepta pe doamna Drake. E posibil ca ele
dou s mai discute nc despre nmormntare!
Din cte o cunosc eu pe doamna Drake, discut despre ce vrei i ce
nu vrei, spuse Race. Adug brusc: Iris Marple mai are i alte rude?
Din cte tiu eu, nu.
Cred c neleg la ce te gndeti. Dar E posibil din punct de vedere
zic?

Aa cred. Gndii-v ct de mult s-a luat de bun cuvntul unei


persoane.
Kemp plti. Cei trei ieir n grab. Kemp ntreb:
Crezi c domnioara Marle e n pericol?
Da.
Anthony njur n surdin i opri un taxi. Cei trei urcar i taxiul porni n
vitez spre Elvaston Square.
Kemp spuse ncetior:
Deocamdat am prins doar ideea general. Asta i scoate din cauz
pe soii Farraday.
Da.
Slav Domnului. Dar oare chiar o s e un alt atentat? Att de
curnd?
Cu ct mai repede cu att mai bine, spuse Race. nainte ca s existe
vreo ans ca minile noastre s o ia pe pista cea bun. A treia oar e cu
noroc asta va ideea. Adug: Iris Marle mi-a spus, n faa doamnei Drake,
c o s se mrite cu dumneata de ndat ce ai s i-o ceri.
Maina coti n Elveston Square i oferul opri cu o smucitur teribil n
faa casei.
Nicicnd Elveston Square nu artase mai panic.
Fcnd un efort de a-i recpta obinuita purtare detaat, Anthony
murmur:
Exact ca n lme. ntr-un fel, te face s te simi tmpit.
Dar era deja pe treapta de sus i suna, n timp ce Kemp pltea taxiul i
Race ncepea s urce scara.
Ua le fu deschis de servitoare.
Anthony ntreb repede:
S-a ntors domnioara Iris?
Evens pru puin mirata.
Oh, da, domnule. A venit acum o jumtate de or.
Anthony scoase un oftat de uurare. Totul n cas era att de calm i
resc nct i fu ruine de temerile lui melodramatice.
Unde e?
Cred c n salon, cu doamna Drake.
Anthony ddu din cap i ncepu s urce scara cu uurin, urmat de
Race i Kemp.
n salon, Lucilla Drake cotrobia prin birou cu absorbia plin de
speran a unui terrier, i murmura:
Vai de mine, unde oi pus eu scrisoarea doamnei Marsham? Stai s
vd
Unde e Iris? ntreb tios Anthony. Lucilla se ntoarse i se holb la
el.
Iris? E Pardon! Se ndrept de spate. Pot s ntreb cine eti
dumneata?
Race veni n fa i chipul Lucillei se nsenin. nc nu l vzuse pe
inspectorul ef care intra ultimul.

Oh, vai, colonelul Race! Ce amabil din partea dumneavoastr c ai


venit! Dar a dorit s fost aici puin mai devreme, mi-ar plcut s v
consult cu privire la nmormntare, sfatul unui brbat e foarte preios, i mam simit foarte tulburat, dup cum i-am spus i domnioarei Lessing, nct
nici n-am putut s gndesc, i trebuie s spun c domnioara Lessing a fost
pentru prima dat foarte nelegtoare i s-a oferit s fac tot ce poate ca s
mi ia povara de pe umeri, doar c, aa cum ea nsi a spus-o cu
nelepciune, eu sunt persoana care trebuie s tie cel mai bine care erau
imnurile preferate ale lui George, nu c a ti, pentru c George nu mergea
prea des la biseric, dar, rete, ca soie de cleric, vduv, adic, tiu ce se
cuvine
Race prot de pauza de o clip pentru a strecura o ntrebare.
Unde e domnioara Marle?
Iris? A venit acum ctva timp. A spus c o doare capul i o s urce
direct n camera ei. Fetele din ziua de azi par s nu mai aib vn, nu
mnnc sucient spanac, i ei pare s-i displac n mod categoric s
vorbeasc despre nmormntare, dar, la urma urmei, cineva trebuie s fac
lucrurile astea, i simi nevoia s tii c totul a fost fcut cum se cuvine, i c
mortului i s-a artat respectul corespunztor, i Ruth i-am spus Ruth, nu
domnioara Lessing i cu mine am aranjat totul de minune, iar ea a putut s
lase totul n seama noastr.
Kemp ntreb:
Domnioara Lessing a plecat?
Da, am stabilit totul, i domnioara Lessing a plecat de vreo zece
minute. A luat cu ea anunurile pentru ziare. Fr ori, date ind
circumstanele, i preotul Westbury ine slujba
n timp ce ea continu s turuie, Anthony porni uurel spre u. Reui
s ias nainte ca Lucilla s i ntrerup subit sporviala i s ntrebe:
Cine era tnrul acela care a venit cu dumneavoastr? La nceput nu
mi-am dat seama c dumneavoastr l-ai adus. Am crezut c poate era unul
dintre reporterii aceia ngrozitori. Avem attea probleme cu ei!
Anthony urc n fug treptele. Auzind pai n spatele lui, ntoarse capul.
Era inspectorul ef Kemp.
i dumneavoastr ai dezertat? Srmanul colonel Race!
Kemp bombni:
El se descurc foarte bine n astfel de situaii. Eu nu m pricep n
domeniul sta.
Erau la etajul al doilea i tocmai se pregteau s urce spre al treilea
cnd Anthony auzi un pas uor cobornd. II trase pe Kemp pe ua unei bi din
apropiere.
Paii continuau s coboare treptele.
Anthony ni i urc n fug urmtorul grup de trepte. Camera lui Iris,
tia el, era cea mic, din fund. Btu uor la u.
Hei, Iris! Nu primi nici un rspuns i atunci btu i strig din nou.
Apoi ncerc clana, dar ua era ncuiat.
ncepu s bat cu putere.

Iris Iris
Dup cteva secunde, se opri i se uit n jos. Sttea pe unul din acele
preuri demodate de ln care se puneau n faa uii ca s mpiedice curenii
de aer. Acesta era lipit de u. Anthony l ddu la o parte cu piciorul. Spaiul
de sub u era foarte larg.
Se aplec i se uit pe gaura cheii, dar nu vzu nimic, iar atunci, brusc,
nl capul i adulmec. Apoi se ntinse pe podea i i lipi nasul de crptura
de sub u.
Srind n sus strig:
Kemp!
Nici urm de inspector. Anthony strig din nou.
Cel care veni n fug pe scri fu colonelul Race. Anthony nu-i ddu
ocazia s vorbeasc
Ies gaze! Trebuie s spargem ua.
Cei doi se npustir asupra uii. Broasca ced cu zgomot.
Se ddur napoi o clip, apoi Race spuse:
E lng cmin. Eu m reped i sparg geamul. Dumneata ia-o pe ea.
Iris Marle zcea lng cmin, cu gura i nasul n btaia jetului de gaze.
Un minut mai trziu, tuind i scuipnd, Anthony i Race o depuser pe
fata incontient pe podeaua palierului i deschiser fereastra.
Race spuse:
M ocup eu de ea. Dumneata adu repede un doctor.
Anthony se avnt pe scri. Race strig dup el.
Nu-i face griji. O s-i revin. Am ajuns la timp.
n hol, Anthony form un numr i vorbi n receptor, secondat de un
fundal de exclamaii provenite de la Lucilla Drake.
n cele din urm se ntoarse de la telefon i spuse cu un oftat de
uurare:
L-am prins. Locuiete chiar peste drum. Sosete n dou minute.
Dar trebuie s tiu ce s-a ntmplat! Iris e bolnav?
Anthony se ntoarse ctre Lucilla i spuse:
Era n camera ei. Ua era ncuiat. Gazele erau deschise, iar ea avea
capul n btaia lor.
Iris? Doamna Drake scoase un ipt ascuit. Iris s-a sinucis? Nu pot s
cred. Nu cred!
Pe faa lui Anthony apru staa unui rnjet.
Nu e nevoie s credei spuse el. Nu e adevrat.
Capitolul XIV
i acum, Tony, vrei s-mi spui totul?
Iris sttea ntins pe canapea, iar soarele curajos de noiembrie ddea
un spectacol viteaz dincolo de ferestrele de la Little Priors.
Anthony se uit la colonelul Race care edea pe pervazul ferestrei i
rnji fermector.
Nu m deranjeaz s recunosc c abia ateptam clipa asta. Dac nu
spun cuiva, repede, ce detept am fost, explodez! Nu va exista pic de
modestie n acest recital. El va trmbia cu neruinare frazele potrivite pentru

ca tu s poi spune: Vai, Anthony, ce detept ai fost! sau Ce minunat,


Anthony!, sau altceva de genul sta. Deci! S nceap reprezentaia! Gata,
am pornit. Pe total, treaba arta destul de simplu. Adic, arta ca un caz
limpede de cauz i efect. Moartea lui Rosemary, acceptat la acea vreme ca
suicid, nu a fost suicid. George a intrat la bnuieli, a nceput s fac
investigaii, probabil c s-a apropiat de adevr i, nainte de a apuca s-l
demate pe criminal, a fost i el omort. nlnuirea faptelor pare perfect
limpede. Dar aproape imediat dm de nite contradicii evidente. Ca de pild:
A. George nu putea s e otrvit. B. George a fost otrvit. i: A. Nimeni nu sa atins de paharul lui George. B. Cineva a umblat la paharul lui George. De
fapt, treceam cu vederea un fapt foarte semnicativ diversa utilizare a
cazului posesiv. Urechea lui George este indiscutabil urechea lui George
pentru c e ataat de capul lui i nu poate nlturat dect printr-o
operaie chirurgical! Dar prin ceasul lui George eu neleg doar ceasul pe
care l poart George problema care ar putea aprea este dac e al lui sau
dac l-a mprumutat de la altcineva. Iar cnd ajung la paharul lui George, sau
la ceaca de ceai a lui George, ncep s-mi dau seama c m refer la ceva cu
adevrat foarte vag. De fapt, nu m refer dect la paharul sau ceaca din
care a but n ultimul timp George, i care nu are nimic care s-l sau s-o
disting de celelalte pahare sau ceti cu acelai model. Pentru a ilustra asta,
am fcut un experiment. Race bea ceai fr zahr, Kemp bea ceai cu zahr,
iar eu beau cafea. n aparen, trei lichide cu aceeai culoare. edeam la o
msu cu plac de marmur printre alte msue cu plac de marmur. Sub
pretextul unei idei subite, i-am ndemnat pe cei doi s se ridice i s ias n
hol, iar eu am mpins scaunele n lturi n timp ce ieeam i am reuit s mut
pipa lui Kemp care zcea lng farfuria lui ntr-o poziie similar lng farfuria
mea, fr ca el s m vad. De ndat ce am ieit n hol am inventat un
pretext i ne-am ntors, Kemp ind uor naintea noastr. A tras scaunul spre
mas i s-a aezat n dreptul pipei lui dar reine ce s-a ntmplat: o nou
contradiciei A i B. A. Ceaca lui Kemp conine ceai cu zahr. B. Ceaca lui
Kemp conine cafea. Dou armaii contradictorii care nu pot ambele
adevrate Dar ambele sunt adevrate. Termenul care induce n eroare este
ceaca lui Kemp. Ceaca lui Kemp cnd el a prsit masa i ceaca lui Kemp
cnd el s-a ntors la mas nu sunt acelea i. Or asta e ceea ce s-a ntmplat
n seara aceea la Luxemburg, Iris. Dup cabaret, cnd v-ai dus cu toii la
dans, ie i-a czut poet. Un chelner a ridicat-o nu chelnerul, chelnerul
care servea la masa aceea i care tia precis care era locul tu ci un
chelner, un chelner mic i zorit de care toat lumea trgea i care, n graba
lui, s-a aplecat repede, a ridicat poeta i a pus-o lng o farfurie de fapt
lng farfuria aat cu un loc la stnga fa de locul pe care stteai tu. Tu i
George v-ai ntors primii i tu te-ai dus fr ezitare la locul marcat de poeta
ta exact cum a fcut Kemp cu locul marcat de pipa lui. George s-a aezat
acolo unde credea el c e locul lui, n dreapta ta. Iar cnd a propus un toast n
memoria lui Rosemary a but din ceea ce credea c e paharul lui, dar care n
realitate era paharul t u, paharul care putea foarte uor otrvit fr s e
nevoie de vreo scamatorie ca s o explice, pentru c singura persoan care

nu a but dup cabaret, a fost n mod necesar persoana n amintirea c reia


s-a b ut! Acum, dac revedem ntreaga afacere, scenariul e total diferit! Tu
trebuia s i victima, nu George! Aa c se pare c George a fost folosit. Ce
s-ar ntmplat dac lucrurile n-ar ieit prost din punct de vedere al
criminalului? Am avut o repetare a petrecerii de acum un an i o
repetare a sinuciderii! E limpede, ar spus oamenii, n familia asta exist
damblaua sinuciderii! n poeta ta s-ar gsit un plicule cu urme de cianur.
Un caz clar! Biata fat, nu i-a revenit de pe urma morii surorii ei! Foarte
trist, dar fetele astea bogate sunt uneori foarte nevrozate!
Iris strig:
Dar de ce s vrea cineva s m omoare pe mine? De ce?
Din cauza acelor minunai bani, iubito. Bani, bani, bani! Banii lui
Rosemary i-au revenit ie la moartea ei. Acum s presupunem c urma s
mori Nemritat. Ce s-ar ntmplat cu banii aceia? I-ar revenit
urmtoarei rude de snge, mtuii tale, Lucilla Drake. Din cte cunosc eu
despre draga doamn, mi-e greu s-o vd pe Lucilla Drake pe post de
Criminala Numrul Unu. Dar mai exist cineva care ar protat? Da, exist.
Victor Drake. Dac Lucilla ar avea bani ar ca i cum i-ar avea Victor Drake
ar avea Victor grij de asta! El a fcut totdeauna ce a vrut cu mama lui. i nu
e deloc greu s-l vezi pe Victor Drake n rolul de Criminal Numrul Unu. Tot
timpul, chiar din startul acestui caz, au existat referiri la Victor, s-a pomenit
de Victor. El era mereu n fundal, o siluet umbrit, fr substan, o
ntruchipare a rului.
Dar Victor e n Argentina! E de peste un an n America de Sud.
Oare? Acum ajungem la ceea ce, n toate povetile, se numete
complotul de baz. Fata l ntlnete pe Biat! Aceast poveste anume a
nceput cnd Victor a ntlnit-o pe Ruth Lessing. A vrjit-o. Cred c ea s-a
ndrgostit tare de el. Femeile astea linitite, destupate la minte, supuse legii
sunt genul care adesea se ndrgostesc de un soi ru. Gndete-te o clip i
ai s-i dai seama c toate dovezile precum c Victor e n Argentina se
bazeaz pe cuvntul lui Ruth. Niciuna din ele nu a fost vericat ntruct n-a
fost niciodat un subiect principal! Ruth spune c l-a vzut pe Victor plecnd
cu S. S. Cristobal nainte de moartea lui Rosemary! Tot Ruth sugereaz s se
telefoneze la Buenos Aires n ziua morii lui George, iar mai trziu o
concediaz pe telefonist creia i-ar putut s-i scape c nu a fcut aa
ceva. Firete c acum a fost uor de vericat! Victor Drake a ajuns n
Argentina a doua zi dup moartea lui Rosemary. Ogilvie, din Buenos Aires, nu
a avut nici o discuie telefonic pe tema lui Victor Drake cu Ruth n ziua morii
lui George. Iar Victor Drake a plecat din Buenos Aires spre New York acum
cteva sptmni. Nu i-a fost greu s aranjeze ca ntr-o anumit zi, s e
expediat o telegram n numele lui, una din bine cunoscutele telegrame n
care cerea bani i care prea s e o dovad sigur c se aa la mii de mile
deprtare. n loc de asta, el edea bine-mersi la masa alturat de a noastr
la Luxembrug, cu o blond tmpiic!
Doar nu brbatul la care arta groaznic?

Un ten glbejit i ptat i ochi injectai se pot uor aranja i schimb


foarte mult nfiarea unui brbat. De fapt, la petrecere, eram singura
persoan (n afar de Ruth) care l vzusem vreodat pe Victor Drake, or eu
nu l-am cunoscut niciodat sub numele sta! n tot cazul, edeam cu spatele
la el. Cnd am intrat, mi s-a prut c am recunoscut n hol un brbat pe care
l cunoscusem la nchisoare -Monkey Coleman. Dar cum acum duceam o via
foarte respectabil nu eram prea dornic s m recunoasc. N-am bnuit o
clip c Monkey Coleman a avut vreo legtur cu crima, cu att mai puin
faptul c el i Victor Drake erau aceeai persoan.
Dar nu neleg cum a fcut-o.
Povestea fu preluat de colonelul Race.
n cel mai simplu mod cu putin. n timpul cabaretului, el a ieit la
telefon, trecnd pe lng masa voastr. Drake fusese actor, i mai fusese
ceva, mai important chelner. Pentru un actor era o joac de copii s se
machieze i s joace rolul lui Pedro Morales, dar ca s te miti agil n jurul
mesei, cu pasul i portul unui chelner, era nevoie de cunotinele i tehnica
unui om care chiar fusese chelner. Un gest sau o micare stngace v-ar
atras atenia asupra lui, dar, ca un chelner autentic, niciunul din voi nu l-a
remarcat. Voi v uitai la programul de cabaret, fr s dai atenie unui
accesoriu de restaurant chelnerul!
Iris ntreb ezitant.
i Ruth?
Anthony spuse:
Firete, Ruth a fost cea care i-a pus pliculeul de cianur n poet,
probabil la nceputul serii, la toalet. Aceeai tehnic o adoptase cu un an n
urm, cu Rosemary.
ntotdeauna mi s-a prut ciudat c George nu i-a spus lui Ruth de
scrisorile alea. El o consulta cu privire la toate.
Anthony rse scurt.
Bineneles c i-a spus, dintr-un bun nceput. Ea tia c o s-i spun.
De aceea le-a i scris. Apoi a pus la cale tot acest plan pentru el dup ce
mai nti l-a prelucrat bine. i astfel a avut totul pregtit pentru sinuciderea
numrul 2, iar dac George avea chef s cread c tu o omorsei pe
Rosemary i te-ai sinucis din remucare, foarte bine, atunci, pentru Ruth nu
avea nici o importan!
i cnd m gndesc c o plceam o plceam foarte mult! i chiar
voiam s se mrite cu George.
Probabil i-ar fost o soie bun, dac n-ar dat de Victor, spuse
Anthony. Morala: orice criminal a fost o dat o fat cumsecade.
Iris se cutremur.
Totul pentru bani!
Inoceno, lucrurile astea pentru bani se fac! n mod sigur Victor a
fcut-o pentru bani. Ruth a fcut-o n parte pentru bani, n parte pentru Victor
i n parte din cauz c o ura pe Rosemary. Da, ea era deja implicat pn
peste cap la ora cnd a ncercat s te calce cu maina, iar mai apoi cnd a

lsat-o pe Lucilla n salon, a trntit ua din fa i apoi a alergat sus n


dormitorul tu. Cum arta? Era ct de ct surescitat?
Iris reect.
Nu cred. Doar a btut la u, a intrat i a spus c totul era aranjat i
c spera c m simt bine. I-am spus c da, doar c sunt puin obosit. i
atunci a apucat lanterna mea mare i a spus c era o lantern drgu i
dup asta nu-mi mai amintesc nimic.
Nu, iubito, pentru c te-a lovit frumuel, nu prea tare, n ceaf, cu
lanterna ta drgu. Apoi te-a aranjat artistic lng cmin, a nchis bine
ferestrele, a dat drumul la gaze, a ieit, ncuind ua i vrnd cheia pe sub ea
i lipind bine preul de u, i apoi a cobort n vrful picioarelor. Kemp i eu
am intrat la timp n baia aceea. Eu am alergat la tine, iar Kemp a urmrit-o pe
furi pe domnioara Ruth Lessing pn n locul n care i parcase maina.
tii, simeam eu la vremea aceea c era ceva putred n felul n care Ruth
caut s ne bage n cap c venise cu metroul i autobuzul!
Iris se nor.
E oribil s te gndeti c cineva era att de hotrt s m omoare.
Oare m ura i pe mine?
Oh, n-a zice. Dar domnioara Ruth Lessing este o tnr foarte
ecient. Deja fusese implicat n dou crime, i nu voia s-i rite pielea
pentru nimic n lume. Nu m ndoiesc c Lucilla Drake a dat sfoar n ar la
momentul respectiv c eti hotrt s te mrii cu mine, or n cazul sta nu
mai era timp de pierdut. O dat cstorii, eu deveneam cea mai apropiat
rud a ta, nu Lucilla.
Biata Lucilla! mi pare nespus de ru pentru ea.
Tuturor ne pare. Ea e inofensiv.
El e chiar arestat?
Anthony se uit la Race, care ddu din cap i spuse:
A fost arestat azi diminea, cnd a pus piciorul n New York.
Avea de gnd s se nsoare cu Ruth Dup aceea?
Asta era ideea lui Ruth. Cred c i-ar scos-o din cap.
Anthony Nu cred c mi plac foarte mult banii mei.
n regul, scumpa mea, vom face ceva nobil cu ei, dac vrei. Eu am
destui bani din care s trim ntr-un confort rezonabil. Renunm la toi, dac
vrei nzestrm casele de copii, sau furnizm tutun pe gratis btrnilor, sau
Ce-ai zice de o companie pentru a se servi cafea mai bun n toat Anglia?
Am s pstrez ceva din ei, spuse Iris. Astfel nct, oricnd oi avea
chef, s pot s fac pe nebuna i s te prsesc.
Nu cred c asta e starea de spirit potrivit pentru a intra ntr-o
csnicie. i, apropo, n-ai spus nici mcar o dat Tony, ce minunat!, sau
Anthony, ce detept ai fost!.
Colonelul Race zmbi i se ridic.
M duc la soii Farraday la ceai, spuse el. n ochi i apru o lumini
jucu cnd adug: Presupun c dumneata nu vii, nu-i aa, Anthony?
Anthony cltin din cap i Race iei. n prag se opri i spuse peste
umr:

Frumos spectacol.
Asta denot suprema aprobare britanic, spuse Anthony dup ce ua
fu nchis.
Iris ntreb cu calm:
Credea c eu am fcut-o, nu?
Nu trebuie s-i pori pic pentru asta. Vezi tu, el a cunoscut attea
spioane frumoase nct acum peste tot nu vede dect fete frumoase drept
vinovai ntr-un caz.
De unde ai tiut c nu o fcusem eu, Tony?
Din dragoste, presupun, spuse Anthony lejer.
Apoi chipul i deveni brusc serios. Atinse o vaz mic de lng Iris n
care era o singur crengu de un verde cenuiu cu o oare mov.
norete asta n perioada asta a anului?
Uneori norete Dac e toamn blnd.
Anthony o scoase din vaz i o inu o clip lipit de obraz. nchise ochii
pe jumtate i vzu prul bogat, castaniu, ochii albatrii i rztori i gura
roie, ptima
Spuse pe un ton linitit:
Nu mai d trcoale pe aici, nu-i aa?
La cine te referi?
tii la cine. La Rosemary Cred c ea tia, Iris, c eti n pericol.
Atinse uor cu buzele crengua i o arunc pe fereastr.
La revedere, Rosemary, mulumesc Iris spuse moale:
Asta nseamn amintire

SFRIT
{1} Rosemary = Rozmarin (lb. Englez). n rile anglo-saxone, rozmarinul este simbolul amintirii.