Sunteți pe pagina 1din 282

1

Aleksandr Romanovici Beleaev


(n rus. )
(n. 4 martie 1884,Smolensk - d. 6 ian. 1942, Pukin)
Scriitor rus, maestru al genului SF.
Dei a nceput cariera literar abia la vrsta de 39 de ani, a
devenit repede cunoscut att n URSS ct i n alte ri, mai
ales datorit romanelor sale tiinifico-fantastice:
Capul profesorului Dowell (1925),
Ultimul om din Atlantida(1926)
Insula corbiilor naufragiate (1927),
Omul amfibie (1928),
Pinea vesnica (1928),
Stpnul lumii (1929),
Traficantul de aer (1929),
Steaua KE (1936),
Ariel (1941).
n total a scris 13 romane

Volumul de fa cuprinde romanele Traficantul de


aer( 1929) si Pinea venic(
1928).
2

Aleksandr Romanovici Beleaev

TRAFICANTUL DE AER
Traducere: M. Carda i V. Probeanu

Versiune electronic dup textul din


seria Opere alese, volumul II
Editura Tineretului, 1963
Aleksandr Romanovici Beleaev

1929

I. MELEAGURI BLESTEMATE
Meleaguri blestemate! a spus scriitorul V. G.
Korolenko despre inutul Turuhansk. Acest calificativ se
potrivete ct se poate de bine i Iakuiei. O vegetaie srac, posomort; n locurile ferite de vnt, cedrii slbnogi, plopi i mesteceni strmbi; mai departe spre miaznoapte, tufiuri rahitice, mesteceni trtori, arini cu ramurile ntinse pe pmnt, iarb neagr; iar mai departe
smrcuri i muchi. Cnd te uii la aceti copaci i arbuti pirpirii, prpdii, care se lipsesc nevolnici de
pmnt, ai impresia c aceste plante nenorocite ar dori s
se ascund undeva n rn ca s se pun la adpost de
vnturile ngheate, s nu mai vad aceste meleaguri
blestemate, unde i-a aruncat soarta vitreg. i de-ar fi
dup vrerea lor, i-ar smulge din pmntul ngheat rdcinile rsucite i s-ar tr departe spre miazzi, spre inuturile calde, cu soare binefctor, unde suflarea vntului e
ca o mngiere... Dar copacii snt condamnai s moar
acolo unde se nasc; tot ce pot face este s se plece ct mai
mult sub loviturile vntului ateptnd s li se mplineasc
destinul.
Copacii, dar nu omul. Omul i alege singur calea i
soarta: prsete inuturile calde, nsorite, intimitatea
cminului i, dornic de lupt, pornete spre locuri necunoscute, vitrege, ca s biruie natura sau s cad rpus pe
pmntul rece, lng mesteacnul sfrijit, strmb...
4

Aceste gnduri triste m-au npdit fr veste, pe cnd


naintam anevoie cu ajutorul i cluza mea, iakutul
Nikola, de-a lungul fluviului Iana. Baza expediiei noastre
se afla n capitala Iakuiei, Verhoiansk, orel a crui
populaie ar putea ncpea prea bine ntr-o singur cas
de mrime mijlocie din Moscova.
Ca aspect Verhoianskul a rmas acelai cum a fost cu
ani i ani n urm: cteva zeci de case de lemn, n cea mai
mare parte nenvelite i tot attea iurte risipite n dezordine pe ambele maluri ale fluviului Iana, ntr-o depresiune
mltinoas, inundabil, presrat cu bli ntinse.
Aproape n faa fiecrei case e o balta proprie, dar apa ei
e tulbure, nu se poate bea i localnicii snt nevoii s-i
fac rezerve de gheat ca s aib ap de but peste an.
Cnd vii pentru prima oar n acest ora, ai impresia c
firmele instituiilor guvernamentale sovietice, ale magazinelor organizaiei comerciale din Iakuia i ale diferitelor
cooperative snt singurele semne ale timpurilor noi.
Toate instrumentele mele complicate i scumpe
barografele Richard, microbarografele, anemometrele i
barometrele, le-am lsat la Verhoiansk. N-am luat cu mine dect un mic barometru, un termometru i o giruet
destul de rudimentar, spre marea bucurie a lui Nikola.
Pentru el girueta nu era dect o jucrie amuzant de felul
micilor mori de vnt cu care se joac copiii.
Expediia noastr, al crei conductor eram, a primit
misiunea de a studia condiiile meteorologice de la Polul
frigului care se afla prin mprejurimile Verhoianskului, i
n special de a cerceta de ce s-a schimbat direcia
vnturilor.
5

De la un timp, meteorologii au observat un fenomen


ciudat: alizeele i musonii au nceput s-i schimbe direcia. n zona ecuatorial vnturile care sufl de obicei de la
est spre ecuator au nceput s se abat spre miaznoapte,
i cu ct naintam spre nord, aceast abatere era mai accentuat. Cu ajutorul hrilor sinoptice1 s-a constatat c
n regiunea Verhoianskului se formase un centru spre care se scurgeau vnturile asemenea unor raze ce se strng
ntr-un focar uria. Toate acestea au dus la schimbarea
ce-i drept nu prea mare a temperaturii medii: la ecuator
ea a sczut ntructva, iar la nord dimpotriv, a crescut.
Acest fenomen era o urmare fireasc a faptului c
vnturile reci care bat dinspre Polul Sud au nceput s se
ndrepte spre ecuator, iar vnturile calde, ecuatoriale
spre miaznoapte. S-au observat i alte fenomene bizare,
care deocamdat au fost nregistrate numai de aparatele
de mare precizie i de civa ingineri care supravegheau
funcionarea unor maini pneumatice. Aceste observaii
dovedeau c presiunea atmosferic sczuse uor. Acelai
lucru l artau i observaiile din care reieea c a slbit
intensitatea sunetului, n special la mare nlime (piloii
se plngeau de rateuri la motor chiar la o nlime de
2000 de metri.
Pare-se c deocamdat oamenii i animalele nu simeau i nu observau nimic primejdios sau vtmtor n
aceste tulburri. Dar oamenii de tiin care stteau de
veghe n faa aparatelor erau ngrijorai i, nedorind deocamdat s alarmeze opinia public, cutau s lmuHri sinoptice hri pe care se nseamn de cteva ori n 24 de ore
situaia atmosferic n diferite regiuni i la anumit or. (N. red. ruse.)
1

reasc cauzele acestor fenomene ciudate Mi-a revenit i


mie cinstea s particip la aceste lucrri.
i n timp ce, la Verhoiansk, intendentul expediiei
noastre fcea ultimele pregtiri i cumpra cai i cini, am
hotrt s plec fr nici un bagaj ca s precizez itinerariul
expediiei. La aceast latitudine vntul sufl dinspre vest
i est, puternic i uniform, aa nct m puteam orienta
destul de bine i cu instrumentele mele mai simple.
Ne-am ndreptat spre lanul munilor Verhoiansk.
Tovarul meu de drum i cluza mea, Nikola, era un
iakut tipic: brae subiri i lungi, picioare scurte i
strmbe, micrile ncete i greoaie. Visa s nu fac nimic,
s mnnce mult i s se ngrae. Dar n ciuda acestui
ideal era vrednic i contiincios i putea parcurge kilometri fr s oboseasc. Natura l nzestrase cu un optimism viguros, fr de care Nikola n-ar fi putut rezista pe
aceste meleaguri blestemate. De altfel pentru Nikola
locu-i natal nu era de loc blestemat: dac ai fi stat s-l
asculi, pe tot pmntul nu exista un loc mai bun ca
Iakuia i Nikola n-ar fi schimbat muchii i mestecenii
strmbi din acest inut pentru palmierii superbi din sud.
Nikola sau pufia din pipa lui de lemn, sau fredona
cntece despre soarele care strlucete pe cer zi i noapte,
despre fluviu, despre o stnc, despre pasrea ce tocmai
trecuse n zbor, ntr-un cuvnt despre tot ce vedea. Iar
ochii si negri, puin oblici vedeau multe din cele ce-mi
scpau mie, dei, dup cum m-am convins, el nu distingea unele culori: este att de ters coloritul meleagurilor
sale natale nct el vedea lumea aproape la fel de cenuie
cum o vedem uneori la cinematograf.
7

Foalte bun vala spuse Nikola scuipnd galben


din cauza tutunului. Foalte cald.
Avea dreptate, pentru Iakuia era o var neobinuit de
cald. Chiar i noaptea (zic noaptea, dei soarele nu apunea) temperatura nu scdea sub zero grade, iar ziua urca
pn la 300 C, cteodat i mai mult.
Lsarm fluviul n urma noastr i ncepurm s urcm povrniul muntelui npdit de salcie roie, zad i
lstri de mesteceni. Dei era foarte cald, din cnd n
cnd, trebuia s trecem pe ghea sau prin tarni
insule ntregi de ghea ce n-au apucat nc s se topeasc. Crpturi adnci opera gerului nprasnic din
timpul iernii brzdau solul ca o reea deas, asemenea
reelei de riduri de pe faa lui Nikola.
Era perioada nopilor roii: soarele stacojiu se rostogolea ncet la miaznoapte, scldnd n purpur vrfurile
colnicelor, acoperite cu omt.
Am trecut cu bine peste un pru de munte i am nceput s privesc n jur ca s aleg un loc unde s poposim
pentru noapte. Deodat Nikola s-a oprit, apoi i-a scos
pipa din gur, a scuipat i a spus netulburat:
Stlig.
Cine strig?
Un om stlig.
Am ciulit urechile, dar nici un sunet n-a ajuns pn la
mine.
Nu aud nimic am spus eu.
Depalte stlig! Nikola fcu cu mna un semn ntr-o
parte. I s-a ntmplat eva, totui.
Dac i s-a ntmplat ceva, s-i srim n ajutor. O fi
poate un vntor, atacat de vreo fiar.
8

Cum vlei. S mergem. Dar nu trebuie s te duci la


vntoare dac nu tii s tlagi cu puca. Dac nu tii s
tlagi te ld i iorile ncheie sftos Nikola ncepnd s urce repede.
Abia reueam s m in dup el.
Am mers cam un kilometru cnd, n sfrit, auzii i eu
un strigt slab. Fineea auzului lui Nikola era ntr-adevr
uimitoare!
Apoi strigtele ncetar i rsunar una dup alta dou detunturi nbuite.
Plost mai e. Mai nti stlig i apoi tlage. Tlebuie mai
nti s tlagi bombnea ntr-una Nikola.
Ajunserm n vrful muntelui i zrirm un lumini
mltinos. Smrcul npdit de muchi era mrginit de un
perete stncos. La civa metri mai ncolo desluii un om
pe jumtate scufundat n mlatin.
Probabil c omul ne vzuse i el, fiindc ncepu s-i
agite braele. Srind din piatr n piatr alergarm n ajutorul lui. i ntinsei eava putii mele i omul se prinse de
ea cu mna dreapt. n stnga inea un obiect plin de noroi, care semna cu un bidon cilindric pentru petrol.
Alunc uliorul! i strig Nikola.
Se prea ns c omul nu voia nici n ruptul capului
s se despart de bidon. Icnea, i fcea vnt, i ncorda
braul drept, fr s lase vasul din mna stng.
Arunc-l pe mal! i strig el.
Omul ascult de sfatul meu i, lundu-i avnt, arunc
bidonul pe mal, apoi se prinse de eava putii cu
amndou minile i ncet, ncet iei din smrc.
Cu greu am reuit s-l scoatem pe mal. nfiarea necunoscutului m surprinse. Faa lui ras, destul de plin,
9

te fcea s bnuieti c ai de-a face cu un european. Era


mbrcat ntr-un costum de alpinist, plin de noroi, dar de
bun calitate, iar pe cap purta o caschet cenuie.
Vzndu-se pe mal, nti apuc bidonul la care se vedea c ine foarte mult, apoi, ntinzndu-mi mna spuse
ntr-o ruseasc stlcit:
V mulumesc foarte mult. Nici nu speram s-mi
vin cineva n ajutor n aceast pustietate. Ai auzit mpucturile mele?
Da, am auzit mpucturile, iar el, Nikola, a auzit
chiar strigtele.
Necunoscutul ddu din cap admirativ n direcia lui
Nikola.
Mi-am pierdut revolverul, dar nu face nimic
continu el. Bravo, iakutule! Prei surprins? Fac parte
din expediia Societii geografice regale engleze organizat pentru studierea inuturilor arctice. Sntei i dumneavoastr om de tiin?
Da, snt din partea Academiei de tiine a U.R.S.S.
N-ai dori s v uscai hainele? l ntrebai, continund s-l
cercetez cu atenie.
Obiectul pe care l inea n min nu era un bidon cum
am crezut la nceput, dar nici acum nu-mi puteam da
seama ce este. Cilindrul, care avea chiar prin stratul de
noroi strluciri de mercur, se termina cu un gt ngust i,
judecnd dup ct de ncordat era braul omului, atrna
destul de greu.
S-mi usuc hainele? Nu, mulumesc, n-am nevoie.
V mulumesc nc o dat.
Ne salut dnd din cap, apoi se ntoarse brusc i ncepu s urce cu repeziciune povrniul.
10

l urmream cu privirea foarte nedumerit. Omul pe care acum cteva clipe l salvasem de la moarte ne-ar fi putut arta mai mult consideraie. Cum de-o fi nimerit aici?
N-am auzit de vreo expediie englez prin aceste meleaguri. i apoi, bidonul acela ciudat...
Plost de tot. A aluncat levolvelul ca s salveze
uliorul i rezum Nikola prerea despre strin.
Apoi, dus pe gnduri, cltin dojenitor din cap i ncepu s adune vreascuri pentru foc. Strduindu-ne s-l
salvm pe englez, ne udasem pn la piele.
Hei, hei! se auzi deodat glasul necunoscutului.
Cocoat pe un bloc mare de piatr, npdit de licheni,
ne fcea semne cu mna.
Serviciu contra serviciu strig englezul. S nu v
ducei ntr-acolo art el ntinznd braul n direcia n
care btea vntul. Acolo e moartea!
i salutndu-ne din nou din cap se fcu nevzut.
Ciudat avertisment! gndii eu. S nu mergem n direcia vntului? Dar, tocmai acesta este itinerariul nostru.
Am primit misiunea s cercetez focarul spre care converg vnturile din toate colurile globului pmntesc.

11

II. CAICUL MORT


Cum ne-am oprit, o puzderie de nari se npusti
asupra noastr. Se vede ns c asta nu era nimic n
comparaie cu mulimea de nari care roiau de obicei
aici n timpul verii.
Totui, foalte puin nali constat Nikola. i
alung vntul.
Dac i asta e puin! mormii eu.
Tlebuie mult mai mult. Soale nu e, nu se vd munii. Uite, atta nali tlebuie m asigur Nikola desfcnd
larg braele.
Apoi ag ceainicul deasupra flcrilor pe un trepied
din crengi.
Ateptnd s fiarb apa, Nikola i aprinse luleaua i
se ntinse pe pmnt. l vedeam ngndurat. mpotriva obiceiului nici nu cnta i nici nu vorbea. Tcerea se prelungi
destul de mult. ntr-un trziu, nvluindu-se ntr-un nor
de fum, spuse:
Plost, totui. Tale plost.
Se vedea c pe Nikola l frmnta ceva.
Ce-i prost, Nikola?
Cu omul cela... Nu e bine de loc. Mai bine se neca...
De tlei oli vala i de tlei oli ialna am vzut un om la fel.
l cunoti? l ntrebai mirat.
12

Nu pe el, dar i seamn. Acolo! art Nikola spre


miaznoapte.
Simii c mi pierd rbdarea:
Ia mai las ghicitorile, Nikola, i spune odat despre ce e vorba.
i Nikola mi povesti n limbajul su srac n cuvinte,
dar totui sugestiv i bogat n imagini, o aventur extraordinar.
Se ntmplase acum trei ani. Nikola mpreun cu tatl
i fratele su plecaser la pescuit, n estuarul Sellah1. Vara era pe sfrite. Vntul mai btea dinspre rm, dar sloiurile de ghea care ncepuser s apar din ce n ce mai
multe n Oceanul ngheat de Nord vesteau apropierea
iernii. Nikola i-a sftuit pe ai si s se ntoarc mai repede acas, dar le mergea n plin i tatl lui Nikola, pescar
btrn i priceput, nu se grbea. El i asigura c atunci
cnd va da gerul se va porni un vnt puternic dinspre miaznoapte, care i va duce repede spre rm.
Dar dei n agonie, vara nici nu se gndea s-i cedeze
iernii locul, fr lupt. Vntul sudic btea tot mai tare i
pn la urm se dezlnui furtuna. Pescarii fur tri spre
insula Makar. Vntul smulse mica lor pnz, iar vsla de
crm se frnse lovindu-se de un sloi de ghea. Talazurile
nspumate aruncau micul lor caic n toate prile ca pe o
coaj de nuc. Dar pescarii, deprini cu primejdiile meseriei lor, nu-i pierdur curajul. Gheaa le asigura ap de
but, iar pete aveau din belug. Sufereau ce-i drept de
Estuar n Oceanul ngheat de Nord, la est de gura fluviului Iana
(Iakuia). Numele l are de la Sellah, unul din numeroasele ruoare din
tundr care se vars n acest estuar. Att rul ct i estuarul Sellah snt
bogate n pete. (N. red. ruse.)
1

13

frig, dar nu degeaba crescuser n inutul cel mai friguros


de pe glob. Organismul lor lupta cu ndrjire. Rebegii de
frig, pe jumtate ngheai, glumeau ca s mai prind
inim.
Dar n ziua a treia s-a ntmplat o nenorocire: caicul
lor a nimerit ntre nite sloiuri de ghea care l-au
sfrmat ca pe o coaj de nuc. Pescarii izbutir cu greu
s se care pe un bloc de ghea i s-i continue n felul
acesta drumul.
Prezicerile tatlui lui Nikola s-au mplinit ntocmai,
dei cu ntrziere: vntul ce btea dinspre uscat se potoli
i curnd ncepu s se simt suflarea ngheat i egal a
nordului. Blocul de ghea pe care se aflau era mnat
spre rm, dar distana pe care trebuiau s o parcurg
era nc foarte mare. Naufragiaii au nceput s sufere
cumplit de foame. Petele pierise o dat cu caicul, i s
prinzi pete cu mna nu era chiar att de uor. Puterile i
prseau. Marea agitat din cauza schimbrii vntului
clocotea n jurul lor. Stropi de ghea i mprocau din
cap pn-n picioare. Cte un val se rostogolea peste blocul
de ghea pe care se adpostiser.
Ela tale plost, tlebuia mulit rezum Nikola situaia.
ntr-o noapte dei n anotimpul acela soarele ncepe
s se ascund la orizont, nopile snt nc foarte luminoase pescarii vzur un caic foalte male venind direct
spre ei cu toate luminile aprinse.
Era un vapor uria cum nu mai vzuse pn atunci
Nikola. Pescarii ncepur s strige i s dea din mini. Vasul se apropie, dar nu se vedea pe punte nici un om. Deoarece ns vaporul se ndrepta direct spre blocul lor de
14

ghea, pescarii crezur c cei de pe vas i zriser. De e


nu ip el? se ntreb Nikola. Cu ct se apropia, vaporul i
aprea tot mai mare. Tlebuia s m uit, uite aa, la el
spuse Nikola dndu-i capul pe spate.
Dar bucuria pescarilor fu scurt. Acum, erau ngrozii:
dei prova uriaului vapor era la numai civa metri de ei,
pe punte nu apruse nimeni... Peste cteva clipe chila vaporului se mplnt n sloiul lor de ghea, despicndu-l n
dou. Se auzi un prit asurzitor i un val ngheat l acoperi pe Nikola. Simi cum i fuge gheaa de sub picioare.
Cnd iei la suprafa nici tatl i nici fratele su nu se
vedeau nicieri: rmseser pe jumtatea sloiului dinspre
babord, iar Nikola era n dreapta vaporului... De atunci
Nikola nu i-a mai revzut nici tatl, nici fratele i nu tie
ce s-a ntmplat cu ei.
Nikola se zbtu ca s se in la suprafa. Peretele de
metal al corpului navei trecea prin dreptul su. Nu mai
ncpea nici o ndoial: echipajul nu-i zrise... Nikola era
condamnat la pieire, dac nu va reui s se salveze singur. Presiunea apei l deprta de vapor, dar, bun nottor,
reuea cu un efort supraomenesc s se in prin apropiere. Cnd trecur prin dreptul su hublourile luminate,
Nikola ip, dar nu se art nimeni.
Deodat vzu captul unui odgon care atrna de pe
punte. Cu riscul ca braele s-i fie smulse din umeri,
Nikola se npusti s-l prind, dar un val l zvrli ct colo i
captul odgonului trecu numai la o jumtate de metru de
braul su. Nikola i vedea moartea cu ochii. i totui
nu-i fusese dat s moar. Zri deodat o scar,
legnndu-se chiar deasupra apei. Suindu-se pe o bucat
de ghea Nikola se slt, ntinznd minile spre scar.
15

Bucata de ghea se rsturn sub greutatea lui, dar


Nikola izbutise s se apuce de scar. Era salvat. Se car ct de repede putu i se urc pe punte ateptndu-se s
vad feele mirate ale marinarilor.
Cnd colo el fu cel care se mir: pe punte nici ipenie
de om! O nav moart! Numai de jos se auzea surd duduitul mainilor puternice...
Nikola n-avea de unde s cunoasc legenda Olandezului zburtor, dar srmanul iakut fu cuprins de o groaz
tot att de mare ca aceea a unui marinar care ar fi nimerit
pe aceast corabie legendar.
De spaim, Nikola era ct p-aci s sar napoi n ap.
Dar vznd oceanul dezlnuit, se rzgndi.
Poate oamenii se tem de frig i stau n cabine i
spuse el i plec n recunoatere, furindu-se ca un ho
pe scri i prin coridoare. Cabinele erau goale, inclusiv
cabina cpitanului. De asemenea nu gsi pe nimeni n
timonerie, n compartimentul echipajului i n cambuz.
Spaimei i lu locul nedumerirea. Dac a pierit ntregul echipaj, ar trebui s se gseasc mcar cadavrele celor care au murit ultimii. Iar dac echipajul ar fi prsit
vasul, el n-ar putea nainta. ntruct ns vaporul merge,
mecanicul, fochitii i timonierul trebuie s fie la posturile lor.
Nikola cobor, dar nu gsi pe nimeni nici lng cldri
i nici n sala mainilor. Avea impresia c vaporul e condus de mna nevzut a unui mort. Simi cum i se face
prul mciuc. nnebunit de spaim se urc pe punte i
se furi n timonerie. Nimeni! Mnat de groaz se repezi
n partea cealalt a corbiei i aici n sfrit vzu un om,
stnd la prova, cu capul plecat.
16

Ei! Eu snt!... Tu cine eti?... strigase Nikola cu glasul rguit.


Dar omul nu se mic. Era un spectacol
nspimnttor, ca totul pe acest vas. Nikola simea dorina arztoare s vad mcar o fiin vie i, biruindu-i
groaza, se apropie de omul de la prova i-l privi n fa.
Era mort! Abia acum observ Nikola c trupul nensufleit
era legat de parapet cu o saul...
Din descrierea lui Nikola reieea c mortul semna
foarte mult cu englezul pe care-l scosesem din smrc:
avea i el faa ras i era mbrcat la fel. Abia acum am
neles de ce prea Nikola att de abtut: ntlnirea cu englezul i-a adus aminte de cele mai tragice clipe din viaa
lui.
i cnd ai vzut c e mort, ce-ai fcut?
Am nceput s ulu ca lupii rspunse Nikola.
Apoi i continu povestirea. De cnd e, n-a vzut
Nikola nimic mai nspimnttor dect acest vapor mort.
n orice caz, pe vapor era cald i uscat. Foamea birui frica
i Nikola porni s caute de-ale gurii. Gsi cteva butoaie
cu ap de but, dar cu alimentele situaia era mai proast. n sfrit dibui un sac cu galei, czut dup nite lzi
goale, i nepreteniosul iakut fu mulumit.
Se vede c morii se satur cu ap i mnnc foarte
puin i spuse Nikola i nu fr team duse la gur
primul galet. Se atepta ca din spatele su s se ntind o
mn descrnat i o voce cavernoas s-i strige: D-mi
napoi galeii!
Morii preau s fie ns biei de treab i nu-l mpiedicar pe Nikola s dea gata vreo zece galei stropii cu
dou carafe pline cu ap.
17

Acum, dup ce se sturase i-i uscase hainele i mai


veni inima la loc. i alese cabina ce-i pru lui mai bun
i, adresnd pentru orice eventualitate cteva cuvinte de
mulumire morilor care s-au artat att de buni cu el, se
ntinse mbrcat cum era pe cueta moale. Ultimul su
gnd, nainte de a-l prinde somnul, a fost c vreun spirit
ocrotitor trimisese anume pentru el acest vas. Moartea
fratelui i tatlui su l durea, dar unuia i e scris s triasc i altuia s moar!...
Nikola czu ntr-un somn adnc i dormi butean ore
n ir. l trezir scrnete i pocnete asurzitoare i legnatul puternic al vasului. La nceput nu nelese unde se
afl. Aducndu-i aminte n sfrit c era pe caicul mort
sri n picioare. Nu-i mirosea a bine toat aceast hrmlaie; avea impresia c morii nviaser i acum joac tontoroiul zngnindu-i oasele. Cuprins de groaz, se urc
pe punte.
Vntul nprasnic i ngheat era ct p-aci s-l doboare.
Vasul se legna puternic. Aruncnd o privire spre prova,
nlemni de groaz: sloiuri uriae de ghea dnuiau n
jurul vasului izbindu-se i sfrmndu-se cu un zgomot
asurzitor. Dar altceva l sperie: prins de un curent puternic, vaporul gonea cu o vitez nebun ntr-o strmtoare
ngust strjuit de dou stnci abrupte, drept spre un
zid vertical de piatr. Morilor le ardea de pozne i Nikola
se ntreb dac vasul i-a fost trimis ntr-adevr de un spirit ocrotitor...
Nikola se repezi spre mortul legat la prova i
apucndu-l de umeri ncepu s-l zglie att de tare nct
ar fi scos i sufletul din el dac altcineva nu i-ar fi luat-o
nainte.
18

Tu e fai aii? Nu vezi? ip Nikola. ntoalce napoi!


Mortul se prbui cu faa nainte i cascheta i czu
peste bord, dar nu-i dete ascultare lui Nikola i vasul
continua s goneasc drept spre stnc. Nikola se repezi
la crm, dar nelese ndat c orice ar face ar fi zadarnic:
strmtoarea era prea ngust. Cu o ultim licrire de speran, se urc pe puntea de comand i strig n portavoce:
Mainile napoi! aa cum l auzise strignd pe cpitanul vaporului ce circula pe Lena.
Se vede ns c spiritul mecanicului nu voia nici el s
i se supun i mainile duduiau nainte.
Sntei nite ploti! se rstise Nikola la imaginarii
si tovari de drum.
Iakutul era deprins s ia hotrri prompte. Vznd c
nu poate mpiedica catastrofa, lu toate msurile de salvare: cobor ca vntul scara, aduse pe punte sacul cu galei, l azvrli n barc, apoi se cra i el, ateptnd s
vad ce-o s se ntmple. i nu atept prea mult! Vaporul se izbi de stnc cu atta putere, nct Nikola, cu barc
cu tot, fu proiectat pe punte. Zgomotul cumplit al loviturii
fu acoperit de vuietul asurzitor al cldrilor care explodaser i vasul ncepu s se scufunde. Se culc pe dreapta
i valurile ncepur s mture puntea. Nikola profit de
acest moment pentru a trage n apa mica lui ambarcaiune.
Barca fu prins ndat de vrtejuri, iar sloiurile l mpiedicau s vsleasc. Trebuia totui s se deprteze ct
mai repede, fiindc, cufundndu-se, vaporul l-ar fi atras i
pe el n adncuri. Era un moment extrem de primejdios.
Uitndu-se mereu spre vapor cu coada ochiului, Nikola
19

reui ncetul cu ncetul s ajung n larg i nimeri un curent care ocolea stnca. Barca lui luneca sprinten de-a
lungul stncii verticale i coti dup col nainte de a se isca cumplitul vrtej n locul unde se scufundase vaporul.
Nikola era salvat. Dup dou zile ajunse cu barca la
insula Makar, iar de acolo, pe ghea se fcuse iarn
la rm.
Dup ce-i povesti odiseea, Nikola tcu i, ngndurat,
ncepu s ciopleasc un b cu cuitul su vntoresc, cu
prseaua din os de mamut, nchipuind un cap lunguie
de ren cu gtul ntins. Nikola tia s metereasc cu mult art diferite obiecte n os.
Czui i eu pe gnduri... Povestea cu caicul mort era
att de neobinuit nct prea o nscocire. Dar eu l cunoteam bine pe Nikola: putea s nfloreasc o ntmplare,
dar nu era un mincinos. Deodat mi veni o idee.
Spune, cum se numea vaporul? l ntrebai pe Nikola.
Drept rspuns, plesci ncurcat din buze i cltin din
cap, artnd c nu tie.
Ai vzut ce scria pe colacii de salvare? Poate i
aminteti mcar de prima liter? Cu ce semna...?
Nikola se gndi puin i spuse:
Cu aceste pirostrii de care e agat ceainicul i
schi pe palma ntins, cu vrful cuitului, un desen care
nchipuia destul de bine litera A.
Oare presupunerea mea s fie adevrat?
mi aduceam aminte c acum trei ani, un mare capitalist pe nume mister Bailey echipase o expediie care s-a
mbarcat pe sprgtorul de ghea Arctic. Expediia a
fost admirabil nzestrat cu toate cele necesare pentru
cercetri tiinifice i urma s nainteze de-a lungul r20

mului siberian, pn n Alaska. Pe bord se aflau civa savani ilutri.


Dar aceast expediie avu un sfrit tragic. Ultimele
tiri prin radio fur primite de pe sprgtorul de ghea
cnd acesta se afla n apropierea capului Borhai. Cteva
zile Arctic nu ddu nici un semn de via, iar apoi lans
semnale de S.O.S.. De atunci nu s-a mai auzit nimic
despre acest vas. Abia dup un an nite pescari au dat pe
o mic insul pustie peste dou brci sfrmate care
aparinuser sprgtorului de ghea, iar valurile au
aruncat pe rm, nu departe de gura Lenei, un colac de
salvare, purtnd inscripia Arctic. Pare-se c aceasta era
tot ce mai rmsese din sprgtorul de ghea. Memoria
bravilor navigatori a fost cinstit cum se cuvine, numele
le-au fost trecute n lungul pomelnic al celor care i-au
jertfit viaa pentru tiin, iar Arctic a fost ters de pe
lista navelor. Apoi nu s-a mai vorbit de acest naufragiu.
Dar iat c aici, pe aceste meleaguri blestemate mi-a
fost dat s aud din gura iakutului o poveste care arunca
puin lumin asupra soartei sprgtorului de ghea,
nvluind totodat destinul su ntr-un mister de neptruns. Ce s-au fcut pasagerii? Cum s-a putut ca acest
vas, fr echipaj, s goneasc cu toat viteza pe ntinderile oceanului? i cum putea s nainteze, cum puteau
funciona mainile fr s fie conduse de cineva? Era cu
neputin s nu explodeze o cldare sau, i aceast presupunere era mai plauzibil, cldrile ar fi trebuit s se
rceasc, focul nefiind alimentat, iar vaporul s se
opreasc.
i cine s fie englezul pe care l-am salvat din ncletarea smrcului? A afirmat c face parte dintr-o expediie
21

arctic englez. Dar nu arat de loc ca un om care a naufragiat cu civa ani n urm care a fost nevoit s triasc
atta timp ntr-unul din cele mai pierdute coluri ale lumii.
i, n sfrit, ce semnificaie are avertismentul su? De ce
m-ar amenina un pericol de moarte, dac a porni n direcia vntului? Acest avertisment ascunde i el un mister.
Dar nu va reui s m sperie! S mergem n direcia
vntului iat sarcina pe care i-a propus-o expediia
noastr.
n tot cazul, trebuie s fiu prevztor. Prudena cea
mai elementar mi dicta s m ntorc la Verhoiansk i s
continui cercetrile mpreun cu ceilali membri ai expediiei noastre. Dac a fi urmat acest gnd nelept, multe
lucruri ar fi luat o cu totul alt ntorstur. Dar curiozitatea i firea mea neastmprat de explorator m ndemna
s merg nainte. Amgindu-m singur, mi spuneam c
am s mai merg numai civa kilometri ca s vd ce primejdie m-ar putea amenina.
Ceaiul e gata anuna Nikola, lund de pe foc ceainicul n clocot.

22

III. NARA LUI AI-TOION


Ostenii de atta mers, am adormit adnc cu capetele
bine nvelite ca s ne ferim de nari. Cnd Nikola m-a
trezit, soarele care nu apunea se afla nspre rsrit. Era
dimineaa. Vntul se mai potolise puin n timpul nopii,
dar se ntei din nou. Btea uniform, nu n rafale, din ce
n ce mai tare.
S mergem ntr-acolo spusei eu, artnd direcia
n care btea vntul.
n faa noastr se nla un lan de muni.
Ial ntl-acolo? ntreb Nikola vdit ngrijorat.
Tlebuie napoi. Nu melg mai depalte.
Acest rspuns m uimi. Nenfricatul i vrednicul
Nikola refuza s m nsoeasc! S-l fi speriat cuvintele
englezului!?
i de ce nu vrei s vii? l ntrebai.
Un toval al meu i nc un toval au plecat i nu
s-au mai ntols rspunse el posomort. De acolo nimeni
nu se mai ntoalce. Acolo este nala lui Ai-Toion.
tiam c Ai-Toion moneagul sfnt este divinitatea suprem a iakuilor. Dar pn acum nu auzisem niciodat despre nara lui Ai-Toion.
Oare mai crezi n basmele despre toioni i iori? i
apoi cum poate s-i fie fric dac eti cu mine?
23

Eu tiu c tu om foalte male. Tu bolevic. Dar


de acolo nu se ntoalce nimeni.
Nikola nu ncerca s m lingueasc, spunndu-mi
om foalte male bolevic. (Pentru el oricine venea
dintr-un ora mare din Rusia era bolevic.) Lauda lui era
sincer. Organizaia comercial din Iakuia l-a scpat pe
el ca i pe ceilali iakui de exploatarea negustorilor care
le luau pentru o nimica toat blnurile i i deprindeau s
bea vodc. Copiii lui nvau la coal, iar doctorii i-au lecuit nevasta de o boal pe care o abtuse asupra ei un
spirit ru un ior. Toate acestea erau agitaie prin fapte,
pe care Nikola o pricepea ct se poate de bine. Iar cnd
omul ncepe s se ndoiasc de puterea zeilor, se clatin
i credina n zei. Mi se prea c Nikola nu mai crede att
de mult n zei, considerndu-i mai curnd o nscocire poetic folosit pentru a ntruchipa diferite fenomene, aa
cum spunem i noi uneori Fortuna, sau Nemesis cea
rzbuntoare, fr s ne gndim la originea religioas a
acestor cuvinte i pstrndu-le doar anumite nelesuri.
Zeii lui Nikola, dei pe duc, nu dispruser nc cu
desvrire din contiina lui. Ba dimpotriv, prindeau
via cnd era pus n faa unui fenomen pe care nu-l nelegea sau cnd l ngrozea ceva. Aa se ntmplase i cnd a
nimerit pe vaporul morilor i aa era pare-se i acum.
Frica nbuea glasul raiunii i trezea credina primitiv
n spiritele rele...
Ce nseamn asta: nara lui Ai-Toion?
O nal ca toate nlile. Ai-Toion lsufl, ial acolo
Nikola arta n direcia muntelui se afl nala lui.

24

Dar cum se face c el trage numai aerul n piept fr s-l scoat afar? Nu vezi c vntul bate tot timpul n
aceeai direcie? l-am ntrebat eu.
Ai-Toion e foalte male. O mie de ani, totui, el tlage
aelul n piept i o mie de ani l scoate afal...
Asistam pare-se la naterea unei noi legende.
Prostii! Vino cu mine, Nikola, i ai s te convingi c
nu exist nici o nar a lui Toion.
Dar Nikola nici gnd s se urneasc din loc. Cltina
din cap a refuz.
Nu vii?
Mi-e tale team. Totui, nu te duce nici tu! mi spuse el.
oviam. Era primejdios s m duc singur. Cuvintele
englezului nu fuseser aruncate aa ntr-o doar. M
amenina poate ntr-adevr un pericol neprevzut. Dar
deodat se trezi n mine amorul propriu. Dac renunam,
Nikola ar fi putut s-i nchipuie c i eu cred n povestea
aceasta stupid, cu nara.
Dac nu vrei, m duc singur! spusei hotrt i ncepui s urc muntele.
Vntul btea din spate, nlesnindu-mi urcuul.
Nu te du! strig Nikola n urma mea Nu te du!
Eu ns mi urmai drumul, fr s ntorc capul.
Stncile erau tot mai nalte, tot mai pieptie. Am obosit
repede i am nceput s urc mai ncet. M-am oprit n faa
unui repezi s-mi trag sufletul. Deodat am auzit pe cineva gfind n spatele meu. Am ntors capul: era Nikola.
Iakutul zmbea eu gura pn la urechi, artndu-i dinii
strmbi.
25

Totui te-ai dus i m-am dus i eu m lmuri el,


vzndu-m mirat.
Bravo, Nikola! exclamai bucuros.
Eram nevoit s strig. Vntul vuia i uiera att de tare
nct aproape c nu ne auzeam unul pe altul.
Spune, Nikola, nu i-e fric?
Mi-e tale flic, totui. S melgem!
ncepurm s ne crm pe stnci. n curnd vntul
smulse girueta de campanie ce-mi atrna pe spate. Nikola
ddu s se repead dup ea, dar l-am oprit. Vntul btea
att de constant, nct m puteam lipsi foarte bine de giruet, iar Nikola ar fi putut s cad n prpastie, mpins
de acest vnt turbat.
Vino ncoace! ine-te de mine! S mergem mpreun! i-am strigat.
Ne-am agat unul de altul i n felul acesta
ajutndu-ne am putut s ne continum drumul. Mergeam
puternic nclinai pe spate i totui nu reueam ntotdeauna s ne inem pe picioare. Am czut de multe ori i ne
ridicam cu greu. Vntul era att de puternic nct aveam
impresia c ducem saci plini cu nisip n spinare. Eram
leoarc de sudoare i ajuni la captul puterilor. Dei regretam hotrrea mea pripit, nici nu m gndeam s m
ntorc. Dar cnd am ajuns aproape de vrful muntelui
mi-am dat cuvntul c ndat ce voi fi vzut ce se petrece
de partea cealalt a lanului stncos, vom face cale ntoars ca s nu ispitim mai mult soarta.
Mica distan pn la creasta muntelui a trebuit s-o
strbatem tr. Vntul, compact i apstor, prea c ne
va strivi ca pe nite viermi n orice clip. Parc ne aflam
n ocean, la mare adncime i sute de tone de ap ne ap26

sau cu greutatea lor. Ne astupam gura i nasul ca s


oprim nvala sufocant a aerului; expiram cu mult
greutate ca bolnavii de astm.
tiam c pe creast vntul o s bat cu mai mult furie. Ca s nu fim tri n prpastie, am luat unele msuri
de precauie. Am ochit o crptur ntre dou stnci i
ne-am ndreptat ntr-acolo ca s putem nainta la adpostul pereilor de granit.
Am strbtut tr aceast crptur ngust care n
mijloc cotete n unghi drept i, n sfrit, iat-ne ajuni
sus pe creast. M-am aplecat, m-am uitat n jos i am
rmas mut de uimire.
Am vzut un crater uria, cu pereii uor nclinai
asemenea craterelor de pe suprafaa lunii. Dar ceea ce
m surprinse ndeosebi era povrniul acestui crater. Nicieri o piatr sau o proeminen, parc fusese lefuit.
Avea forma unei plnii complet netede, slab nclinate, iar
la mare adncime, n mijlocul ei se csca o gaur rotund,
enorm. Oare aceast plnie cu pereii lefuii i gaura de
pe fundul craterului, avnd forma unui cerc regulat, s fie
o oper a naturii? Era greu de crezut.
inndu-se bine de un col ascuit al stncii, Nikola mi
fcu un semn cu mna i strig ceva. Nu-i puteam deslui
cuvintele i m uitai n direcia artat de el. Am vzut
un copac care zbura de-a lungul circumferinei craterului,
descriind un cerc uria, ca prins de vltoare. Am urmrit
copacul cu privirile. El continua s descrie cercuri regulate sau mai precis s zboare n spiral: fiecare cerc era mai
mic i trecea sub cel anterior, viteza cu care zbura copa-

27

cul crescnd mereu. Un fel de Maelstrm1 aerian!... Copacul mai descrise cteva cercuri i dispru n gaura neagr
din fundul craterului.
Iat deci o nou enigm. mi era clar c puternicul curent de aer se scurge spre adncul pmntului. Toate
acestea erau de neneles i preau la fel de absurde ca i
povestea cu nara lui Ai-Toion.
Dar unde s fie cealalt nar din care trebuie s ias
aerul?
Dar firul gndurilor mi-l curm un alt fenomen. Un
uria bloc de piatr, cntrind cel puin o ton, se smulse
dintr-o dat de pe vrful unei stnci, dar nu czu n jos
cum ar fi fost normal, ci parcurse, zburnd n spiral,
aproape dou treimi din circumferina craterului nainte
de a atinge fundul i de a dispare n gaura rotund.
Ct de puternic e vntul aici! gndii eu i m cutremurai fr voie, nchipuindu-m n locul blocului de piatr.
Ne aflam n faa unui fenomen extraordinar i misterios al naturii i dei nu credeam n existena nrii divine,
totui nu-mi mai venea sa rd de legenda nscocit de
Nikola: ea prea s conin un grunte de adevr. Noi am
descoperit, cscndu-se n scoara pmntului, o nar
uria, care aspir aerul de pe suprafaa planetei.
Aceast tire va face senzaie n lumea tiinific! mi
spusei eu, vanitos. Dar acum nu e momentul i nici locul
pentru asemenea gnduri. S vedem cum am putea scpa
de aceast vltoare aerian. Desprinznd cu cea mai mare
Un vijelios curent lng insulele Lofoten, n apropierea coastelor
nord-vestice ale Norvegiei
1

28

pruden un bra, l-am atins uor pe Nikola pe umr i


i-am fcut semn cu capul c trebuie s ne ntoarcem.
Dar cum se face c aceast gaur nu se astup? m
ntrebai intrigat... Dar ceea ce se petrecu n clipa urmtoare mi alung toate gndurile.
Nikola i desprinse prea
repede
i
imprudent
amndou minile de pe
stnc i deodat, sub presiunea maselor compacte de
aer, corpul su ncepu s
lunece repede de pe platforma pe care eram ntini.
Abia de avui timpul s-l
apuc pe Nikola de picioare,
dar simii cu groaz c i
corpul meu lunec spre
marginea prpastiei. ncercai s m ag cu vrfurile
cizmelor de orice proeminen ca s ne oprim, dar n
zadar: lunecam ncet, dar
implacabil spre marginea
prpastiei. Trupul lui Nikola
atrna pe jumtate n gol.
Vntul i smulse sacul pe care-l avea n spinare. Sacul
se mai inea de curele i atrna orizontal, pe acelai plan
cu capul lui Nikola. nc o clip i tot corpul lui Nikola va
fi fost suspendat deasupra hului. Simii deodat c
iakutul se smucete ca i cnd ar dori s-i elibereze pi29

cioarele. La nceput n-am neles de ce o face. Nikola ntoarse cu un mare efort capul i mi strig:
Las!
Un tovar credincios i un adevrat brbat. Dndu-i
seama c e pierdut vroia ca cel puin eu s scap cu via.
Nu puteam accepta acest sacrificiu i-l ineam mai departe cu putere de picioare. Trupul lui Nikola se ntinse ca o
coard. Sacul cu merinde, de care erau legate ceainicul i
instrumentele, se desprinse i zbur spre stng de-a
lungul marginii giganticei plnii. n aceeai clip Nikola se
smuci att de tare, nct picioarele sale mi scpar din
mini. Nikola zbur cu o vitez nebun n urma sacului,
ca i cnd l-ar fi urmrit, vrnd s-l prind. n clipa urmtoare fui trt i eu dup Nikola...
Clipe groaznice, care mi s-au ntiprit pentru totdeauna n minte! Prima mea impresie a fost c vntul s-a potolit. Aceasta se datora faptului c acum goneam o dat cu
puternicul curent de aer. n acelai timp am simit c
mediul n care ne aflam devine neobinuit de compact ca
i cnd ne-am fi gsit n adncul oceanului. Mi-am ntins
cu un efort supraomenesc braul, ncercnd s m apuc
de marginea craterului. Zburam cam la un metru de peretele stncos. Acum respiram parc mai uor.
ntorcnd capul, m-am uitat la Nikola care zbura naintea mea. Prea c i el ncerca s se prind de peretele
craterului. Dei greoi i nendemnatic, se rsucea ca un
vierme ntinzndu-i braele lungi i innd picioarele deprtate. Izbuti la un moment dat s ating cu piciorul
pentru o fraciune de secund peretele stncos, dar prin
aceasta nu fcu dect s-i ncetineasc puin zborul.
Corpul su descrise o tumb n aer i se apropie puin de
30

mine. i relu poziia orizontal. ntinsei minile, s-l


prind. Dar chiar de n-ar fi fost dect un centimetru deprtare, tot n-a fi putut s-l apuc deoarece distana dintre
noi rmnea invariabil. Nu eram n stare s ntreprindem
nimic.
ntre timp sacul descrisese un cerc complet i acum
zbura puin mai jos de locul de unde czusem. n urma
sacului, trecu prin acest loc Nikola, iar apoi, eu. De
aproape, peretele craterului nu prea att de neted. Pe
alocuri se vedeam crpturi, adncituri i proeminene,
dar nu era chip s ne agm de ele i chiar dac am fi
reuit puternicul curent de aer ne-ar fi smuls braul de
parc ar fi fost un picior de musc. Nu ne rmnea deci
dect s ne lsm n voia soartei.
Nikola se uit probabil i el, o dat cu mine, n jos s
vad ce ne ateapt. Gaura rotund, neagr, ce se csca
n fundul craterului, prea tot mai mare, pe msur ce ne
apropiam de ea, zburnd n spiral, din ce n ce mai repede, mai repede...
Simeam c-mi pierd cunotina. Cercurile deveneau
tot mai mici. Coboram din ce n ce mai n adnc... Parc
sosise clipa morii. Eram sigur c snt pierdut: m voi
prbui n abis i m voi zdrobi de fundul de piatr.
Zburnd chiar deasupra gurii, izbutii printr-un efort s
m mai uit o dat n jos i poate era o halucinaie mie
se pru c vd un grilaj i lumina unor becuri enorme.
Deodat, grilajul ncepu s se nvrteasc, lumina se stinse. Am leinat...

31

IV. NTLNIRE NEATEPTAT


Cnd am nceput s-mi revin, mi-am simit n primul
rnd corpul: m durea i m njunghia peste tot. nc nainte de a deschide ochii, am simit cum m atinge cineva.
Ridicnd cu greu pleoapele l-am vzut pe credinciosul
meu tovar de drum i prieten, Nikola. La nceput ns
nu l-am recunoscut. n locul hainelor din blan de ren pe
care le purta de obicei, avea acum un halat cenuiu de
spital.
Eram culcat pe un pat proaspt nfat i acoperit cu
o ptur pufoas, cenuie. M aflam ntr-o camer mic
fr ferestre, luminat de un bec ce atrna n tavan de un
fir lung.
Am sosit! spuse Nikola, salutndu-m cu venicul
su zmbet.
Unde, n nara lui Ai-Toion? ncercai eu s fac haz
de necaz. Ai vzut, Nikola, c nu exist nici un fel de nar?
De unde tii? Poate tocmai asta o fi rspunse
Nikola, artnd camera cu un gest circular.
Cu lumin electric?!
Aici convorbirea noastr fu ntrerupt. Ua se deschise i n camer intr o fat tnr, mbrcat ntr-un halat alb. Sora de caritate gndii. Eram convins c m
gsesc ntr-un spital. Nu-mi puteam explica ns ct timp
am zcut n nesimire, cum de am scpat cu via i cum
am nimerit aici.
32

Sora m ntreb ceva ntr-o limb pe care n-o cunoteam. I-am artat prin gesturi c nu neleg ce spune i n
acelai timp o cercetam cu atenie. Era tnr, rumen la
fa i respira sntate. Un zuluf auriu i ieea de sub
boneta alb. Fata zmbi, artndu-i dinii regulai, strlucitori i repet ntrebarea n englezete. nelegeam puin aceast limb, o citeam chiar, dar n-o puteam vorbi.
I-am dat a nelege prin gesturi c snt dezolat. Atunci
mi-a pus a treia oar ntrebarea, de data aceasta n limba
german.
Cum v simii?
Mulumesc, bine rspunsei, dei, ca s fiu sincer,
nu m simeam bine de loc.
V doare ceva?
M doare peste tot! M simt ca i cum m-ar fi mcinat nite pietre de moar am rspuns eu.
Putea s fie i mai ru spuse fata, zmbind cu
blndee.
Vrei s fii att de bun i s-mi spunei i mie unde m aflu? am ntrebat.
O s aflai n curnd. V simii n putere s cobori
din pat?
Am ncercat sa m ridic, dar mi-am mucat buzele de
durere.
Stai linitit, am s v aduc acum ceva de mncare.
i iei clcnd fr zgomot, n papucii ei moi.
Nikola se simea mai bine ca mine. E adevrat c ba
i freca coastele, ba spinarea, dar n tot cazul era pe picioare. Plimbndu-se ncolo i ncoace prin cmru, ofta,
inndu-se de genunchiul drept.
33

Lulea s-a dus, tutun s-a dus i tare a fuma se


plnse el.
Ua se deschise din nou i intr sora. Era nsoit de
un brbat cam de vreo treizeci de ani, cu faa ras, mbrcat ntr-un tricou de ln i nclat cu sar cizme
din piele de cal. mbrcmintea lui m-a fcut s-mi amintesc c m aflu ntr-o regiune din apropierea polului.
Omul aduse pentru mine i Nikola haine la fel ca ale lui,
iar sora o tav cu gustarea de diminea: omlet, tartine
i ceti cu cacao, aburinde.
Acum mncai spuse ea pe un ton prietenos iar
cnd v vei putea ridica, mbrcai aceste haine i sunai
la butonul acesta.
Fcu semn omului n tricou i ieir amndoi din camer. Am ntins mna dup farfuria cu omleta de pe noptier i am nceput s nfulec de zor. n ciuda emoiilor
prin care trecusem, Nikola i cu mine am mncat cu mult poft. Nikola savura cu voluptate ceaca de cacao. Pn
atunci nu mai buse aa ceva. nchise ochii de plcere i
plescind din limb, sorbea cu nghiituri mari butura
fierbinte.
Se vede ns c la acest spital nu se obinuia ca bolnavii s zac prea mult timp n pat. Dup ce am fost gata
cu dejunul, m-am ridicat cu chiu, cu vai i mi-am cercetat corpul. Cineva avusese grij s m spele i s-mi puie
lenjerie curat. Eram plin de vnti, dar n-aveam nici o
fractur. Umrul drept se inflamase i m durea cumplit.
Probabil c-mi scrntisem osul de la umr, dar fusese pus
la loc. Da, a avut dreptate sora, putea s fie i mai ru...
Nikola i cu mine ne-am mbrcat, ajutndu-ne unul
pe cellalt i apoi am apsat pe butonul soneriei de lng
34

u. Peste cteva minute a venit omul n tricou i ne-a fcut semn s-l urmm.
Am ieit din camer i am luat-o pe un coridor lung,
circular, luminat de becuri. Pe ambele pri erau ui, cu
numere vizibile pe o parte: 32, 33, 34... iar pe cealalt 12,
13, 14... ca la un hotel sau ntr-un minister.
Am mers destul de mult cotind mereu. De undeva se
auzea un huruit egal, nentrerupt. Se vede c zgomotul
venea de la nite maini uriae. Acum nclinam s cred c
ne aflm ntr-o uzin!
n sfrit, ciceronele nostru se opri i btu la ua cu
numrul 1. Am intrat ntr-un cabinet spaios, superb
mobilat, cu covoare pe jos. Nici aceast camer nu avea
ferestre. Pereii dispreau ndrtul dulapurilor cu cri
i numeroaselor planuri. ntr-un col, o cas de fier, iar
lng un birou masiv, o etajer pivotant, plin cu dosare.
La biroul luminat de o lamp cu abajur verde edea un
brbat cu faa ras i scria ceva. Deodat sun telefonul.
Omul ntinse mna i ridic receptorul.
Hallo! rspunse el la apel i ddu un ordin scurt
ntr-o limb pe care n-o cunoteam.
Apoi rezemndu-se de speteaza fotoliului turnant, se
ntoarse cu faa spre noi. Purta o hain gri, iar n loc de
vest un tricou de ln cu un decolteu triunghiular din
care se vedea gulerul rsfrnt al cmii i o cravat n
ptrele. Aveam impresia ca m aflu n cabinetul unui
director de fabric. Dup ce i-am examinat hainele m-am
uitat la faa omului i nu mi-am putut stpni o exclamaie de uimire; era englezul pe care-l scosesem din mlatin.
Se vede c i el era surprins.
35

Aha, cunotine vechi! exclam el. Luai loc.


Ne-am aezat lng birou. Englezul ne privi un minut
gnditor, apoi cltinnd dojenitor din cap i lovind uor cu
echerul n mas spuse:
Vd c nu mi-ai ascultat sfatul.
i totui, deocamdat, mai sntem n via i-am
rspuns strduindu-m s par ct mai degajat.
Deocamdat! mi ntoarse englezul vorba pe un ton
plin de subnelesuri. Numai din ntmplare nu v-ai zdrobit, n cdere, ca o coaj de ou...
Btu cteva clipe darabana cu degetele n mas i deodat ntorcndu-se repede cu fotoliu cu tot se cufund n
hrtii, ca i cnd ar fi uitat de prezena noastr. Se aternu o tcere destul de apstoare. Apoi, tot att de brusc
se ntoarse din nou spre noi.
Acei care pornesc n direcia vntului nu se mai ntorc! rosti el rspicat, repetnd ceea ce-mi spusese Nikola.
Sau mor nainte de a ajunge aici, sau... acum... Voi ns
mi-ai salvat viaa. M simt ndatorat, i nu v doresc
moartea. Dar... aici englezul ridic un deget. Se ntoarse
din nou pe jumtate, aternu n grab cteva rnduri pe o
foaie de hrtie i ntreb: Cum v cheam i cine sntei.?
Numele meu e Klimenko, Gheorghi Petrovici. Iar pe
el l cheam Nikola.
Englezul nota cu grij rspunsurile mele, de parc ar
fi fost un judector de instrucie. Apoi m ntreb ci ani
am, ce funcie dein, ce am studiat, precum i despre
scopul cltoriei (aceast chestiune prea s-l intereseze
cel mai mult). Am socotit c n-are nici un rost s-i ascund adevrul.
36

A putea s tiu cu cine am onoarea? am ntrebat


la rndul meu, ca s echilibrez ntructva situaia.
Englezul pufni i-mi arunc drept rspuns:
De ce nu. Avei onoarea s vorbii cu mister Bailey...
Mister Bailey! am exclamat eu surprins. Acela care
a echipat expediia de pe Arctic? Aadar, n-ai pierit?
Pentru toi cei de colo de unde bate vntul, snt
mort. Pentru dumneavoastr ns, dup cum vedei... Iat ce vreau s v spun, mister... Kalimenko...
Klimenko l-am ndreptat eu.
Dar mister Bailey nu izbutea s-mi pronune corect
numele i-l repet n felul su:
Dumneavoastr, mister Kalimenko, nu vei mai pleca de aici. Ca i mine sntei mort pentru cei de acolo, de
unde bate vntul. M bucur c sntei meteorolog. mi vei
fi de folos. Dar trebuie s aranjm n aa fel lucrurile
nct... tovarii dumneavoastr s nu v mai caute.
Asta e cu neputin. ndat ce se va afla c am disprut fr veste, va fi trimis o expediie n cutarea mea.
O, tiu c v place foarte mult s cutai oamenii
disprui! spuse ironic Bailey. i pe ai votri i pe strini:
Nobile, Kulik, Gorski...
Eram surprins. Se pare c acest Bailey tia tot ce se
petrece acolo de unde bate vntul, adic n lumea ntreag. Avea probabil o staie de radio.
Da, noi nu obinuim s prsim pe cei care au nevoie de ajutorul nostru rspunsei eu pe un ton, fr voia mea, nflcrat.
Asta e foarte frumos! accept Bailey ironic. Vom potrivi ns n aa fel totul, nct nu vei avea nevoie de ajutorul nimnui. Nu v alarmai. Am spus doar c am s v
37

cru viaa. Dar hainele cu care ai cltorit le vom sfia,


le vom mnji cu snge i le vom arunca n drumul celor
care vor porni s v caute. Ai fost sfiai de fiare. Fr
nici o ndoial! Expediia va face cale ntoars. Nu vreau
s vin nimeni aici... Tu poi pleca spuse deodat Bailey
lui Nikola.
Dup ce iakutul iei din camer, mister Bailey se ridic, fcu civa pai prin cabinet i zise:
A mai avea ceva de discutat cu dumneavoastr.
i eu i-am ntors vorba tot mai ncercnd s echilibrez situaia, dac este posibil aa ceva ntre un prizonier cum eram eu i omul care inea n mn viaa mea.
i ca s nu-i dau timp s deschid gura, am continuat
repede:
Ai spus c nu vrei ca cineva s afle de existena
voastr i s vin aici. Dar asta-i cu neputin! S admitem c datorit nscenrii pe care o punei la cale se va
crede c eu am murit. Dar cercetrile tiinifice nu se vor
opri. Nu tiu nc cu ce v ndeletnicii aici, dar snt de pe
acum convins c din vina voastr vnturile i-au schimbat
direcia, ceea ce a provocat i schimbarea climei. Deocamdat, populaia nu este nc alarmat, dar savanii
din lumea ntreag urmresc de mult, cu ngrijorare, fenomenele ciudate din atmosfer. Mai curnd sau mai
trziu toat lumea i va da seama c presiunea atmosferic a sczut. n locul expediiei noastre, alte expediii vor
porni n direcia vntului, i vntul le va conduce n mod
inevitabil, pn atunci.
tiu asta mi rspunse Bailey, dnd semne de nerbdare. Mai curnd sau mai trziu, trebuie s se ntmple
acest lucru. Ei vor veni aici i... cu att mai ru pentru ei.
38

Iar dumneavoastr... v-am avertizat o dat, dar nu m-ai


ascultat. Acum ns, in s v previn s nu cumva s ncercai s fugii de aici. Ar putea s v coste viaa. A doua
oar n-am s v cru. S-o spunei i iakutului. Ai neles,
nu? V vei bucura de o oarecare libertate, dac mi vei
da cuvntul... De altfel n-are nici un rost: v vei convinge
singur c de aici nu se poate fugi. Vei avea mult de lucru.
Acum putei pleca, mister Kalimenko. William o s v
arate camera unde vei locui.
Bailey sun. Intr servitorul.
William, condu-l pe mister Kalimenko n camera
numrul 66. La revedere.
Dai-i voie lui Nikola s stea mpreun cu mine.
Fie ncuviin englezul, dup o scurt gndire. Dar
inei minte: nici un fel de complot. La revedere.
L-am urmat pe William de-a lungul coridorului semicircular, apoi am cobort cu un etaj i ne-am cufundat
ntr-un adevrat labirint. M mira faptul c nu ntlnim
pe nimeni. L-am ntrebat pe ghidul meu dac nu mai
exist i ali oameni pe aici, dar omul nu mi-a rspuns
nimic. Poate nu nelegea nici rusete, nici nemete.
Cred ns mai curnd c pur i simplu n-a vrut s-mi
rspund.

39

V. CZUT DIN CER, DIRECT LA O PRELEGERE


Iat-m ajuns n celula mea. O camer de cel mult
treizeci de metri ptrai i nalt cam de vreo patru metri.
Pereii erau acoperii cu placaj. O lamp ardea n tavan,
iar alta pe birou. La perete dou paturi nguste. Cteva
scaune simple completau mobilierul.
Dup cabinetul luxos al lui mister Bailey, aceast camer mi s-a prut mai mult dect modest. Dar... putea
s fie i mai ru mi-au rsunat n urechi cuvintele infirmierei i situaia mi s-a prut mai puin jalnic. William
plec. Continund s examinez camera, un plan mare care acoperea o jumtate de perete mi-a atras atenia.
Pe o coal de ozalit era nfiat n seciune vertical
orelul subteran al lui mister Bailey i, separat, planul
fiecrui etaj. Dei desenul nu era nsoit de un text explicativ, mi-am putut face o idee general despre ntreaga
construcie. Prin centrul orelului trecea conducta uria, n care czusem. n jurul conductei erau aezate n
cerc ncperi numerotate. Orelul avea cinci etaje sub
nivelul pmntului i trei etaje chiar n pereii craterului.
Dedesubtul etajului opt se vedeau dou grote dup toate
aparenele naturale.
De la conducta central pornea, spre dreapta, de-a
lungul celui de al cincilea etaj (socotind de sus n jos), o
conduct lateral care se termina departe, dincolo de perimetrul locuinelor ieind n afar. Aceast conduct m
40

intriga n cea mai mare msur. La nceput mi-am nchipuit c servete la evacuarea aerului care vine de sus.
Dar dac ntr-adevr prin aceast conduct lateral ar fi
ieit o cantitate de aer egal cu cea absorbit, ar fi trebuit
s existe la suprafa un al doilea curent contrar i nu
s-ar fi nregistrat nici o pierdere de aer. Or, hrile sinoptice pe care le ntocmisem cu mult grij au artat c din
toate colurile pmntului curenii de aer converg spre un
singur centru, fr s ntlneasc nicieri un contracurent.
Admind c aerul este absorbit n oraul subteran i
nu mai iese de acolo, atunci la naiba! din cauza presiunii ntreaga aezare ar fi trebuit sa sar de mult n aer
asemenea unui cazan suprancrcat cu vapori...
Deodat, se deschise ua i m pomenii cu Nikola.
Dup ce nchise ua cu grij, iakutul oft, scrpinndu-se
n cap. M ateptam s m dojeneasc pentru c nu-i ascultasem sfatul, dar el nici n-a adus vorba despre asta.
Mi-a povestit ct de surprins a fost ntlnind pe un coridor
pe cei doi Ivani iakuii care dispruser acum un an
n nara lui Ai-Toion.
Tot mai crezi n povestea cu nara? l-am ntrebat.
Ela mai bine dac nimeleam n nala lui Ai-Toion
dect a iolului sta rspunse Nikola ngrijorat.
Reuise s schimbe cteva vorbe cu cei doi iakui i
aflase c ei lucreaz ntr-o eav mare la strngerea i
transportarea gunoiului adus de vnt n conducta central. Privii planul. Acesta era deci rostul conductei laterale!..
Cei doi Ivani s-au plns lui Nikola c snt tratai aici
ca nite sclavi, nu snt lsai s plece nicieri, dar hrnii bine.
41

Deodat, auzirm o btaie n u. Intr William i


vorbindu-ne n limba lui necunoscut, i cu gesturi, ne
pofti s-l urmm.
Ne-am supus invitaiei lui. n coridor, chiar lng u
sttea unul dintre iakui zis Ivan cel mare. William i l-a
dat pe Nikola n grij, iar noi am pornit mai departe. Am
traversat coridorul, am intrat n cabina ascensorului nr.
50, am urcat un etaj i ne-am oprit n faa uii nr. 13.
William deschisese ua fr s bat i intrarm ntr-o ncpere vast. Dup toate aparenele era un laborator. Pe
mas, ntr-o ordine desvrit se aflau tot felul de aparate complicate, cu compresoare, evi de aram, serpentine
i rcitoare. Tot aici erau aezate iruri ntregi de pahare,
cupe i alte recipiente. Suprafaa lor argintat strlucea
la lumina puternic a dou lmpi cu arc.
Privind aceste vase care te orbeau prin strlucirea lor,
aveai impresia c un motenitor bogat scosese din cufere
argintria familiei, ca s-i admire comorile. tiam ns
c asemenea vase (cu pereii argintai pentru a reflecta
cldura) se folosesc pentru experiene cu aer lichid.
Aer lichid!... Densitatea lui este de opt sute de ori mai
mare dect a celui atmosferic. Orelul lui Bailey nu e oare o ntreprindere, unde aerul din atmosfer este transformat n aer lichid?
Cufundat n aceste gnduri nici n-am observat o femeie n halat alb care edea cu capul aplecat la una din
aceste mese. Cnd i-a ridicat privirea, am recunoscut-o
pe sora de caritate. i ea m-a recunoscut. A zmbit,
citindu-mi nedumerirea pe fa.
Trecei, v rog, n cabinet. Tata v ateapt mi
spuse sora, artndu-mi o alt u.
42

Am intrat, dup ce am btut la u, n camera alturat. Era aproape tot att de mare ca prima, dar aici nu se
vedeau nici un fel de instrumente. Rafturi pline de cri
acopereau pereii, iar pe biroul mare se gseau vrafuri de
foi pline cu formule chimice.
De la birou se ridic n ntmpinarea mea un brbat
blond, cu ochi cenuii i obrajii rumeni, foarte nalt. Dei
n vrst, avea un aer tineresc. Zmbetul su blajin mi
amintea foarte mult de cel al fetei din laborator. El mi
strnse mna cu putere, spunnd:
Mister Bailey i Eleonora mi-au vorbit de dumneavoastr. Avem nevoie de asemenea oameni. Pcat c nu
sntei chimist, dar nu face nimic. Specialitatea dumneavoastr se nrudete destul de mult cu a mea... Ca i mine v hrnii cu aer, glumi el.
Vorbea att de firesc de parc a fi venit aici din proprie iniiativ ca s le pun la dispoziie cunotinele i puterea mea de munc.
Numele meu e Engelbrecht se recomand el. Luai
loc, v rog.
Engelbrecht! exclamai eu uimit, rmnnd n picioare. Sntei Svante Engelbrecht? ntreaga lume civilizat a
deplns pieirea dumneavoastr pe sprgtorul de ghea
Arctic.
Zvonurile despre moartea mea au fost mult exagerate repet celebrul savant suedez butada lui Mark
Twain. Da, snt Svante Engelbrecht n carne i oase.
Dar de ce... Ce v-a fcut s v ascundei?
Engelbrecht se ncrunt.
Stai jos, v rog m pofti el din nou. Snt inginer
ef la ntreprinderea lui mister Bailey. Noi producem aici
43

aer lichid, hidrogen i heliu, obinem din aer azot, oxigen...


i ce facei cu ele? l ntrebai mpins de curiozitate.
Asta l privete pe patron, pe mister Bailey. Cred c
le vinde...
Dar cum? N-am auzit despre nici o concesiune...
Aspectul financiar al chestiunii m intereseaz prea
puin se grbi s m ntrerup Engelbrecht. N-avei
dect s-l ntrebai pe mister Bailey. Am cu el un contract
i n afar de laboratoarele mele, nu m amestec n nimic.
Mister Bailey e un om cu iniiative excepional de vaste i
lucreaz numai n stil mare. Nu precupeete nimic cnd e
vorba s-mi creeze condiii pentru activitatea tiinific.
Cnd vei cunoate mai bine munca noastr, o s vedei
c am fcut aici descoperiri tiinifice extrem de preioase,
necunoscute nc de nimeni. Dac mister Bailey le comercializeaz i trage profituri de pe urma lor, asta l privete. Eu nu m amestec n afacerile sale mai repet o
dat savantul, nerbdtor s ajung la informaiile strict
necesare. Nu duc lips dect de laborani. Nici nu am
timp s fac singur experienele. nsemn aici toate datele,
i atta tot spuse Engelbrecht, artndu-mi foile de
hrtie pline de formule. M ajut fiica mea, Eleonora.
Sora de caritate?
Engelbrecht zmbi.
Aici e i sor de caritate i laborant. Ea are grij i
de mica mea gospodrie spuse el cu o nuan de duioie n glas. Priceput la toate! Sper c o s-i ajutai n laborator. Ea v va pune la curent cu lucrrile noastre. Dac nu v vei descurca ntr-o problem, venii la mine; am
44

s v ajut ori de cte ori va fi nevoie... i acum, la lucru!


ncheie Engelbrecht, ntinzndu-mi mna. Timpul e preios.
L-am salutat din cap i m-am ntors n laborator.
V-ai neles? ntreb Eleonora.
Mi-am desfcut braele a resemnare.
Stai jos i s ne apucm de lucru mi spuse ea
simplu, trgnd mai aproape un taburet.
M-am aezat cu aerul unui colar srguincios. Am fost
supus unui adevrat examen.
Cum se obine aerul lichid?... Hm... hm... Se procedeaz n felul urmtor... ncepui eu, privind prul Eleonorei care scpa de sub boneta alb. Scderea de temperatur obinut n urma dilataiei aerului este folosit pentru propria lui rcire. Aerul este comprimat treptat pn
la dou sute de atmosfere, iar apoi presiunea este redus
brusc la douzeci. Din cauza dilataiei temperatura scade
la treizeci de grade sub zero. Procedeul se repet de cteva
ori pn ce se ajunge la o sut optzeci de grade sub zero.
Atunci la o presiune de douzeci de atmosfere aerul trece
n stare lichid...
Ce pr frumos are... aceast constatare am fcut-o
n gnd, firete.
Eleonora mi surprinse privirea i nainte de a-mi fi
cobort ochii, i ndrept bucla ce-i scpase de sub bonet. Zmbind aproape imperceptibil mi spuse cu o gravitate care nu i se potrivea de loc:
Ai rspuns superficial i nu tocmai exact, dar pentru nceput, merge. Cunoatei aparatul acesta?
E maina Linde pentru lichefierea aerului
rspunsei, bucurndu-m ca un colar de cte tiu.
Eleonora aprob din cap.
45

Aa e, dar nu e dect o jucrie pe lng mainile


complicate pe care le-a construit tatl meu...
Apoi, examenul continu.
Va trebui totui s v mbogii mult cunotinele
teoretice. Aerul lichid se obine...
i fr s-i ntrerup munca ncepu prima prelegere.
Am cutat s-mi concentrez toat atenia, dar gndurile
mi fugeau mereu n alt parte. n clipa de fa m interesa mai mult cum de-au nimerit ea i tatl ei n acest orel subteran; de ce a naufragiat Arctic; cine era mortul
pe care-l vzuse Nikola la prova vasului; ce ntrebuinare
d Bailey aerului lichid, care snt raporturile ntre el i cei
doi Engelbrecht... ntrebrile se mbulzeau cu duiumul n
capul meu, dar nu ndrzneam s le pun profesoarei mele.
...Aerul lichefiat e un lichid strveziu, de culoare
azurie, foarte mobil i cu o temperatur de minus o sut
douzeci i trei de grade Celsius, la presiune atmosferic
normal continu Eleonora. Uneori la ieirea din acest
aparat aerul e tulbure din cauza bioxidului de carbon ngheat care se gsete n el ntr-o cantitate nensemnat.
Dar dup ce este trecut printr-un filtru de hrtie, aerul
devine transparent...
Srmana fat! Nu duce o viaa prea vesel n hruba
asta. Oare ea i tatl ei au acceptat de bun voie acest
surghiun? m ntrebai eu.
...Cnd aerul lichid se evapor, azotul se degaj
primul n stare de fierbere, punctul su de fierbere este
de minus o sut nouzeci i patru de grade Celsius, al
doilea se degaj argonul... Ce se degaj la evaporarea aerului lichid? m ntreb ea deodat, surprinzndu-mi privirea distrat.
46

Argonul am rspuns mainal.


mi suna nc n urechi ultimul cuvnt pe care-l rostise
cu vocea ei profund.
Eleonora se ncrunt.
Nu sntei atent m dojeni ea.
Nu v suprai, dar am picat din cer abia acum
cteva ore. Cred c e normal ca dup aceast cltorie
neobinuit pe calea aerului s fiu buimcit,
pomenindu-m deodat la o prelegere despre aerul lichid...
Pe faa severei mele profesoare nflori un zmbet. i,
neputndu-se stpni, ncepu s rd cu poft, zglobie ca
un copil.
Aa e, avei dreptate, trebuie s v odihnii i s v
mai revenii.
M-a bucurat foarte mult aceast recreaie i m-am
grbit s-o ntreb:
Spunei-mi, v rog, cum de am rmas n via?
V-au observat din ntmplare n timpul zborului.
Ventilatoarele au fost oprite i ai aterizat destul de lin pe
primul grilaj. Conducta este prevzut cu o serie ntreag
de site pentru reinerea gunoiului. Vei nelege toate
acestea cnd o s vizitai instalaia. Mine e duminic i
am s v-o art chiar eu.
i nc o ntrebare...
Dar Eleonora se adncise din nou n munca ei.
Ducei-v s va odihnii mi porunci ea blnd.
Pe faa mea se citea probabil mult prere de ru,
pentru c tnr fat se grbi s adauge cu obinuitul ei
surs plin de buntate:
47

O s ne mai vedem astzi, la bibliotec, dup ora


ase. E la etajul doi, camera patruzeci i unu.
Apoi m salut din cap i i relu, concentrat, lucrul.
M-am ntors n camera mea...

48

VI. ORELUL SUBTERAN


n ziua a doua a captivitii mele, am cercetat destul
de amnunit orelul. Eleonora mi ddu cu drag inim
toate explicaiile necesare.
La primul etaj (etajele se numrau aici ncepnd de
sus), se aflau camerele personalului administrativ. Aici
locuiau inginerii, personalul tehnic superior, mister
Bailey, cei doi Engelbrecht i... ofierii.
Ofierii? ntrebai surprins.
Eleonora tcu, ncurcat. Se vede c-mi spusese mai
mult dect se cdea i acum nu tia cum s-i repare greeala.
Un orel att de mare ca al nostru nu poate rmne
fr paz mi rspunse n cele din urm. Avem aici un
fel de miliie sau dac vrei un corp de paz. Pe cei care-l
conduc, noi i numim ofieri... Dar v rog s nu afle nimeni c v-am spus-o. Mister Bailey m-a rugat s nu v
vorbesc despre paza noastr, dar m-a luat gura pe dinainte... Bine zis: limb de muiere! spuse ea nciudat.
Am promis c voi fi mut ca petele.
i e mare corpul sta de paz? am ntrebat.
Dar Eleonora m asigur c nu mai tie nimic altceva
despre forele armate ale orelului.
Etajele le numrm de sus n jos continu ea
s-mi explice structura ciudatului orel. La etajul al doi49

lea, n cele dou cercuri exterioare, locuiete personalul


de calificare medie.
ntruct i camera mea se afl la acest etaj, am ntrebat-o fcnd pe supratul:
Ca mine, de pild?
Da, numai c ceilali snt ceva mai bine pregtii.
De-a lungul cercului interior se afl bibliotecile i laboratoarele. Etajul al treilea este rezervat muncitorilor. Tot
acolo se afl depozitele cu alimente, buctriile, cantinele,
bile, cluburile, cinematograful...
Cum, avei i cinematograf?
i cinematograf i teatru. De ce v mirai? Dac
n-am avea distracii, muli ar muri aici de plictiseal.
Dac se plictisesc n-ar fi mai simplu s fug?
Eleonora se prefcu c n-aude ntrebarea mea.
Al patrulea etaj, sau primul sub nivelul solului e
ocupat de mainile care prelucreaz aerul lichid n azot
sub form de amoniac, acid azotic i ceanamid
substan foarte preioas pentru industrie i agricultur.
Vorbea fr s se opreasc, temndu-se parc s n-o
ntrerup din nou.
La noi se fabric anual peste un milion de tone de
acid azotic i mrim mereu producia. Pe lng aceasta
obinem i oxigen. ntr-unul din sectoarele de la etajul
patru se triaz materialul care vine dinafar prin conducta principal. La nivelul etajului patru, conducta este
prevzut cu un sistem ntreg de site ncepnd cu cele
mari prin ochiurile crora poate trece un om i terminnd
cu altele att de dese nct prin ele nu trece nici praful.
50

Care va s zic Nikola i cu mine am fost i noi triai?


Bineneles. Cteodat nimeresc n conduct cele
mai neateptate obiecte i tot felul de vieti. Conducta
absoarbe n mare cantitate copaci ntregi. Uneori, vntul
aduce cedri uriai smuli cu rdcin cu tot, brazi, pini,
brazi albi, zad. Tot acest material este folosit ca lemn de
foc. Primvara i toamna, n timpul migraiunilor, nimeresc n conduct o sumedenie de psri. O parte din ele le
congelm, pregtind rezerve pentru un an, iar alt parte
este transformat prin rcire, cu ajutorul aerului lichid,
ntr-o piatr sfrmicioas care apoi se macin pn se
transform n praf i se pstreaz n depozite, sau se export, poate. Adeseori nimeresc n conduct mici slbticiuni patrupede i chiar animale mai mari cum ar fi vulpile polare. De cteva ori au poftit pe la noi venind pe calea aerului uri albi, ba chiar i un tigru! Pe la etajul cinci
trece conducta prin care snt aruncate afar, pneumatic,
resturile inutilizabile ce vin aici de la etajul patru. n toate etajele subterane de la al patrulea pn la al optulea
aerul din atmosfer, absorbit prin conducta central, este transformat n aer lichid. i la fiecare din aceste etaje
se gsesc ncperi pentru depozitarea aerului lichefiat.
Ele snt deosebit de numeroase la etajul al aselea. Cele
mai interesante snt ns etajele apte i opt. La etajul
apte obinem, cu ajutorul aerului lichefiat, hidrogen lichid a crui temperatur depete cu numai douzeci de
grade zero absolut1. Iar cu ajutorul hidrogenului lichid,
Zero absolut temperatur la care presiunea gazelor este egal cu zero,
ceea ce corespunde cu minus 273; temperatura cea mai joas posibil.
(N. red. ruse.
1

51

lichefiem heliul. Este procesul cel mai dificil i cel mai


complicat. Al optulea etaj este rezervat n ntregime heliului lichid, un produs foarte preios. Pn acum am strns
sute de mii de litri.
Dar ce facei cu aceste cantiti colosale?
Pe noi nu ne intereseaz operaiile comerciale ale
lui mister Bailey repet Eleonora cuvintele pe care le
auzisem i din gura tatlui ei.
Doream s-i mai pun cteva ntrebri: unde snt instalate mainile, ce se gsete n grotele subterane. Dar deodat se auzi soneria care ne chema la mas i nu am mai
putut afla nimic n ziua aceea.
Era duminic. M plimbam cu Eleonora pe bulevardul de la primul etaj un coridor lung de o form circular. i se ura s mergi mereu n cerc. Uile numerotate
de pe ambele laturi fceau s te crezi ntr-o nchisoare
uria. Impresia era accentuat i de faptul c nu vedeai
nicieri ipenie de om. Ca i cnd li s-ar fi interzis deinuilor s se plimbe.
Abia mai trziu am aflat c locuitorii orelului, n
special privilegiaii de la primul etaj aveau voie s se
plimbe prin munii i pdurile din mprejurimi. Se nelege c printre acetia nu se afla nici unul care s prefere
excursiilor n aer liber interminabilele plimbri n cerc, pe
coridorul nchisorii.
Cnd se auzi soneria, uile camerelor se deschiser
una dup alta i coridorul se umplu de oameni. M uitam
curios la locuitorii orelului. Printre ei nu se vedea nici o
femeie. Era un ora al brbailor i Eleonora prea s fie
o excepie, ca pe vremuri fiica cpitanului pe o corabie de
corsari. M-a frapat de asemenea c erau cu toii tineri.
52

Cel mai n vrst nu prea s aib mai mult de treizeci i


cinci de ani.
Zadarnic cutam printre ei oameni n uniforme militare. Nu se vedea nici un ofier. Cu toii erau mbrcai civil. Dar inuta lor, precizia micrilor vdea educaia militar. n orice caz era nendoios c trecuser cu toii prin
coala de ofieri.
Eu, nou venit, eram un strin pentru ei. Dar, oameni
manierai, nici unul nu m fixa cu insisten. O salutau
politicos pe nsoitoarea mea, mi aruncau o privire fugitiv i-i vedeau de drum discutnd cu voioie ntr-o limb
pe care, din pcate, n-o cunoteam.
Locuitorii primului etaj aveau cantina lor. A fi dat
mult s pot ptrunde acolo ca s studiez mai ndeaproape
aristocraia local. Dar mister Bailey luase toate msurile ca s nu vin n contact cu locuitorii orelului. Astfel,
eram obligat s rmn n laborator dup terminarea lucrului, pn ce toi muncitorii ajungeau n camerele lor.
n schimb, ncepeam lucrul, abia dup ce toi muncitorii
erau la locurile lor. Pe lng aceasta n-aveam acces la nici
una din cantine. Masa mi se servea n camer, iar micul
dejun l luam n laborator mpreun cu Eleonora. Duminicile, micul dejun mi se aducea n camer. Mi-am luat
deci rmas bun de la Eleonora i am cobort cu ascensorul la etajul doi.
Eram att de curios s-i vd pe muncitori, nct am ndrznit s calc ntructva instruciunile primite: n loc s
intru n camer, am mai cobort cu ascensorul un etaj i
am luat-o pe coridor n ntmpinarea oamenilor care se
ndreptau spre cantin. Mulimea aceasta de oameni m-a
surprins. tiam c am n faa mea pe muncitorii adev53

rai ai orelului i totui nu vedeam ntre ei nici un reprezentant tipic al rasei omeneti, creat de mprirea
societii pe clase.
Ca aspect exterior muncitorii nu se deosebeau cu nimic de locuitorii etajului superior. Aceleai costume a zice chiar prea fine, de o croial impecabil, aceleai maniere elegante. Erau cu toii bine fcui, cu alur de sportivi,
bine antrenai. Mai mult supli dect voinici, i preau,
dup nfiare, oameni instruii. Numai dac i examinai
cu mult atenie surprindeai o oarecare deosebire ntre
locuitorii primului i celui de al treilea etaj, o deosebire de
nuan, care se observ, de pild, i n snul aceleiai clase sociale, ntre cercuri conexe, cum ar fi de pild cercurile burgheziei mijlocii i cele ale marei finane, sau ntre
mica nobilime i cercurile ei superioare marea aristocraie.
Ca i la primul etaj n-am ntlnit aici nici femei i nici
btrni. Mulimea era alctuit exclusiv din brbai tineri.
Toate acestea m-au uimit i m-au intrigat n cel mai
nalt grad. Dar n-am putut rmne mai mult aici ca s-mi
continui observaiile. M-am grbit s m ntorc la etajul
doi. n camera mea l-am gsit pe William. M-a privit bnuitor. I-am spus c din nebgare de seam am cobort
mai jos cu un etaj.
Am nceput s mnnc, iscodindu-l pe William pe sub
sprncene. Nu m ndoiam c era pus s m spioneze.
Dar acum nu asta m interesa. i examinam chipul i l
comparam cu al oamenilor pe care i-am ntlnit n coridoare. Prea puin mai n vrst dect ceilali, dar i el
avea faa unui om care nu s-a lovit de greuti n via.
I-ar fi stat foarte bine ca director al unei mari ntreprin54

deri comerciale. i iat c acest director m servete la


mas ca un lacheu oarecare!
Ciudat era acest orel, ciudat fabrica lui mister
Bailey...

55

VII. O NCERCARE DE EVADARE, RATAT


Munca n laborator i urma cursul ei obinuit. Peste
cteva zile Eleonora mi-a adresat chiar cuvinte de laud:
O s ajungei s lucrai bine observ ea.
n alte mprejurri i cu alt ocazie aceste cuvinte
mi-ar fi fcut mult plcere. Dar nu m gndeam de fel s
fac aici carier i s-mi termin viaa ca un prea smerit
slujba al lui mister Bailey. Gndul la evadare nu m prsea nici o clip. l ateptam n chilia mea spartan pe
Nikola care venea puin mai trziu i ne ineam n oapt
conciliabule.
Nikola fusese trimis s lucreze cu ceilali iakui n
conducta prin care, cu ajutorul presiunii aerului, gunoiul
i toate resturile ce se adunau n orel erau zvrlite
ntr-o prpastie foarte adnc ce se afla n afara craterului.
Nikola, care ntre timp se mprietenise cu buctarii chinezi i izbutise chiar s se neleag cu ei ntr-un fel oarecare, mi-a vorbit despre unele particulariti ale gospodriei orelului.
Aici, totul i gsea o ntrebuinare. Aflasem mai nainte de a-mi spune el de rezervele de hran ce se fceau din
animalele ce nimereau n conduct. Carnea proaspt se
procura prin vntoare. La vntoare locuitorii orelului
foloseau arme ce funcionau cu ajutorul aerului comprimat. Aici se mai practica i un alt gen de vntoare foarte
interesant: fiarele mari erau ucise cu bombe ncrcate cu
aer lichid, nchis ntr-un nveli termoizolant.
56

Era destul s rsuceti focosul, pentru ca n interiorul bombei temperatura s creasc intens. Aerul lichid se
dilata, gazificndu-se i bomba aruncat exploda cu atta
for de parc ar fi fost ncrcat cu dinamit, i rupea
fiara n buci.
Nikola nu mi-a descris dect efectul produs de aceste
arme, dar nu mi-a fost greu s neleg mecanismul lor.
Aerul lichid nu era singura surs de energie folosit n
orel. Pentru sparea puurilor noi se folosea un alt exploziv. O surs necunoscut de energie punea n micare
mainile de mare putere ale acestei ntreprinderi neobinuite. Cnd am cerut explicaii Eleonorei, mi-a rspuns:
Asta nu intr n domeniul meu.
La aceast ntreprindere snt prea multe secrete de
fabricaie, mi-am spus. Acest Bailey, pe lng faptul c
mi-a rpit libertatea i a fcut din mine un sclav, poate
m pune s muncesc n interesul capitalitilor englezi...
Mai tii!? Poate c ntreaga cantitate de aer lichid va deveni la un moment dat n minile lor o arm teribil pe care o vor folosi mpotriva noastr? Nu, trebuie s fug ct
mai repede; trebuie s previn guvernul de aceast primejdie prin cel mai apropiat Soviet sau celul.
L-am pus pe Nikola s-mi descrie de cteva ori i amnunit conducta de evacuare, pentru c planul era prea
schematic. Conducta avea cel puin doi kilometri. Se vede
ca la nceput ajungea pn la marginea prpastiei dinafara craterului, dar gunoiul strns aici cu timpul a prelungit
ncetul cu inertul platforma din faa conductei i acum ea
depea cu vreo cinci sute de metri peretele abisului. Pe
aceast platform fuseser instalate ine pentru vagonetele cu care se transporta gunoiul pn la marginea pr57

pastiei. n locul unde se arunca gunoiul se formase o


pant destul de abrupt. De partea cealalt peretele prpastiei era aproape vertical, dar dup prerea lui Nikola
ne puteam totui cra pe el. n orice caz, numai pe aici
puteam fugi.
Am examinat nc o dat cu atenie planul conductei.
Deodat, am observat nite semne: acolo unde se termina
conducta erau cteva linii, abia vizibile, fcute cu unghia
sau poate cu chibrit, nfind nite sgei ndreptate
spre gura conductei, iar deasupra sgeilor erau mai multe semne de exclamaie.
Ce nseamn toate acestea? Cine le-o fi fcut? Poate
predecesorul meu care locuise n aceast camer un
prizonier ca i mine m avertiza astfel c dac m voi
aventura pe acest drum m amenin o primejdie... Se
putea de asemenea ca sgeile s indice direcia vntului.
tiam ns c vntul btea dinspre conduct, aruncnd
afar gunoiul. Aerul dinafar nu era aspirat dect prin
conducta principal. Iar dup cte m informase Nikola,
n timp ce se strngea gunoiul, i noaptea cnd oamenii
dormeau, n aceast conduct lateral, de evacuare, nu
sufla vntul. n orice caz, nu era alt alegere i ntruct
trebuia s avertizez autoritile de aceast primejdie
n-aveam nici un motiv s mai zbovesc.
Nikola i cu mine hotrrm s nu mai amintim realizarea planului nostru i s pornim la drum chiar n acea
noapte, ndat ce orelul va adormi.
M ntrebam dac orelul e pzit noaptea. Ne-ar fi
destul de greu s trecem neobservai, deoarece, dup
cum aflasem, lumina ardea n coridor fr ntrerupere. Pe
lng aceasta era primejdios s plecm n costumele
58

noastre de cas, destul de subiri. Eram n pragul toamnei i, dei clima se ndulcise, peste noapte putea totui
s dea un nghe. Prin prile acelea iarna vine foarte repede. Ct despre provizii, le purtam mai puin grij. Dei
n-aveam arme, Nikola tia s metereasc arcuri i sgei
i chiar s mpleteasc un soi de plas din propriul su
pr. El cunotea o mie de metode de prindere a psrilor,
animalelor i petilor, i cu el n-aveam s mor de foame.
Am stat tcui n camera noastr, ciulind urechile la
zgomotele ndeprtate. Undeva, adnc sub pmnt, huruiau motoarele, iar deasupra noastr se auzea vntul vuind
n conduct. Iat ns c a ncetat i acest vuiet; noaptea
laboratoarele nu lucrau...
Miezul nopii. I-am fcut semn din cap lui Nikola i
am pornit la drum. Nikola mergea nainte. Am parcurs cu
bine coridorul fr s ntlnim pe nimeni, am cobort la
etajul cinci, aici am urcat o mic scar i ne-am pomenit
ntr-o cmru, ct cabina unui ascensor, din care rspundea o u n interiorul conductei laterale. n cabin
moia un paznic. M-am tras napoi. Nikola ns a nceput s-i vorbeasc omului, repede i n oapt, n limba
iakut; l recunoscuse: era iakutul Ivan cel mare. Am
neles dup ton c Nikola insist s-l conving de ceva
pe Ivan. Acesta ns ddea din cap i refuza, oftnd i
scrpinndu-i brbua rar.
Nu vlea s ne lase m lmuri Nikola. Se teme tale
i ne sftuiete s ne ntoalcem. I-e fiic s nu-l uid.
Apoi se ntoarse spre Ivan i ncerc din nou s-l conving. Se pare c Ivan ncepuse s ovie. Apoi, cu un
gest de resemnare deschise ua ce da n conduct i trecu primul pragul.
59

Conducta era larg ct un tunel de cale ferat. Cnd


ua se nchise n urma noastr, ntunericul deveni de neptruns. Dei ne strduiam s nu facem nici un zgomot,
paii notri strneau un ecou puternic intre pereii cptuii cu tabl. Aproape de capt conducta cotea lin i ndat ce trecurm de cotitur ne apru lumina palid a lunii
noi... Aceast lumin m-a emoionat ca un simbol al libertii. nc civa pai i vom scpa din nchisoare!
Chiar de aici simeam mirosul frunzelor putrede i al
muchiului.
Gura conductei prea tot mai larg. Razele lunii luminau pereii. La capt am dat de nite benzi de metal ntinse de-a curmeziul ca o podic. Nikola sta s urce pe
aceast podic, dar l-am apucat ce bra i s-a oprit. M
gndeam c poate aveam n fa o instalaie automat de
semnalizare. Dei podic nu era prea larg, nu puteam
sri peste ea. M gndeam cum s ocolim acest obstacol.
Nikola nu nelegea de ce m-am oprit i m zorea s ne
continum drumul. Atunci i-am mprtit temerile melc.
Am stat s ne sftuim. Nikola a propus urmtorul
plan: el i cu mine o s-l ridicm pe Ivan, care era mai
mic de statur i mai uor dect noi, i o s-i facem vnt
peste podic. Apoi Ivan va aduce scnduri sau crengi din
care vom dura punte peste punte n aa fel nct s
putem trece fr s atingem benzile metalice. Dar Ivan nu
voia n ruptul capului s ntreprind aceast cltorie aerian: i era fric s nu se rneasc n cdere.
Am s tlec i aa ne asigur el. Piezi, piezi...
i, fr s ne dea timp s-i rspundem, Ivan s-a dat
civa pai napoi, i-a luat avnt i s-a repezit nainte pe
peretele nclinat al conductei, creznd c va putea trece
60

fr s ating podic... Reui s fac civa pai, dar


chiar la margine lunec pe panta neted i umed i czu
cu zgomot ct era de lung, peste benzi... dac ele erau
ntr-adevr legate de sistemul do semnalizare, apoi ine-te!
Nu ne rmnea altceva de fcut dect, fr s ne mai
sinchisim de podic, s fugim dup Ivan. Din dou srituri am ajuns afar, urmat de Nikola. Am luat-o la goan
pe traverse, ocolind vagonetele ce stteau pe ine. n dou sau trei minute am parcurs cel puin jumtate din distana care ne desprea de prpastie. Cderea pe stratul
moale de gunoi nu m speria de loc.
Alergam ct puteam de repede; Nikola, dei avea picioare strmbe, fugea alturi de mine. Ivan ns, care nu
mai fugise de mult, rmase n urm. M-am oprit ca s-l
atept, dar Nikola, depindu-m, mi-a strigat:
Las' c vine el! Fugi!... i-a continuat s alerge.
M-am luat i eu dup Nikola. Eram la doi pai de captul platformei. Din partea cealalt a prpastiei se nlau stnci posomorte, luminate de lun.
Deodat am auzit n spatele meu un zgomot ciudat,
care cretea mereu, transformndu-se ntr-un huruit puternic, uniform. n acelai timp se strnise i un curent
care-mi btea n fa i nu se datora repeziciunii cu care
alergam, fiindc pstrasem tot timpul aceeai vitez.
Poate au pus n funciune ventilatorul central... dar
am respins imediat aceast ipotez, fiindc era prea devreme. Lucrul ncepea la ora ase dimineaa, or, acum
putea s fie cel mult ora unu dup miezul nopii.
Zgomotul crescu n intensitate, iar curentul de aer deveni att de puternic nct am fost nevoit s m plec nainte ca s nu cad. Alergam din ce n ce mai greu. Simeam
61

c m nbu. Aerul se fcea tot mai dens. Am neles totul: n spatele nostru fusese pus n funciune ventilatorul.
Nu tiusem pn atunci c i conducta de evacuare putea
s absoarb aer...
Deci iat ce nsemnau sgeile i semnele de exclamaie de pe schi! mi-a strfulgerat prin minte, n clipa
aceea curentul strnit de ventilator ncepu s vuiasc
asemenea unui monstru nfuriat c-i scap prada din
gheare.
Vntul s-a transformat n furtun. Cu capul aplecat
cutam s rzbat prin aceast perdea invizibil de aer gata s ne striveasc. Dar nu mai eram n stare s naintez
nici un pas. Nikola se prbui la pmnt i ncepu s se
trasc de-a builea. I-am urmat exemplul, dar nici asta
nu ne-a salvat. Fceam eforturi supraomeneti, ne agam de pmnt cu minile i picioarele, dar curentul era
mai tare ca noi i ne trgea mereu ndrt.
Plmnii notri erau plini de aer ca nite baloane gata
s plesneasc. Capul ne vjia, tmplele ne zvcneau. Dei
la captul puterilor, nu voiam s ne predm. Minile i picioarele ne sngerau. Numai s ajungem la captul platformei... dar nu-l mai vedeam. La un moment dat vntul
mi rsuci capul napoi i printr-un nor de praf l-am vzut pe Ivan. Corpul su slta i descria tumbe n aer,
ntr-o ciudat rostogolire, i zbura spre gura conductei.
La un moment dat m-a lovit ceva moale, dar n-am fost
n stare s ntorc capul s vd ce este. Am ghicit c era
trupul lui Nikola. Eram aproape sufocat. Simeam c-mi
pierd cunotina. Era zadarnic s mai lupt. Muchii nu
m ajutau de loc, corpul neputincios s-a lsat n voia cu62

rentului de aer. Am zburat napoi spre conduct i am


czut n nesimire.

63

VIII. MISTER FATUM


M-am trezit n conduct, nu departe de intrare. Lng
mine zcea Nikola i Ivan. De data aceasta scpasem
aproape nevtmat. Ventilatorul fusese oprit probabil ndat ce ne-am ntors i aerul comprimat ne-a frnat zborul. L-am zglit pe Nikola de umr. El scoase un geamt
i spuse de parc aiura:
A suflat tale, tale.
N-a trecut mult i a nceput s mite i Ivan.
Am deschis ua i am intrat n cmru. Aici l-am lsat pe Ivan la postul su, pe Ivan care cltina mereu din
cap, a repro, iar noi ne-am dus spre camera noastr. ntregul orel subteran dormea i n-am ntlnit pe nimeni.
M-am aruncat disperat pe pat, fr s m dezbrac,
ateptndu-m s fim arestai din clip n clip pentru c
am ncercat sa evadm.
Dar ceasurile treceau i nu venea nimeni. Lipsisem cel
mult dou ore.
Oare s nu fi observat nimeni c am ncercat s evadm? Se prea poate ca ventilatorul s funcioneze automat, iar n ce privete vuietul, locuitorii orelului subteran s-au obinuit ntr-atta cu el nct nici nu-l mai aud,
mi treceau prin minte gnduri linititoare. i fr s-mi
dau seama, am adormit.
Soneria ne-a trezit ca de obicei la ora ase. Nikola pleca naintea mea i, ntins pe pat cu ochii nchii, l auzeam cum se mbrac, fosind i fredonnd. i invidiam
64

calmul. Apoi am adormit i nu m-am mai trezit dect la


apte i jumtate la al doilea semnal. Am but la repezeal un pahar cu cafea, am nghiit nite pesmei i m-am
dus la laborator.
Eti
cam
palid
astzi remarc
Eleonora,
uitndu-se cu atenie la mine.
N-am dormit bine rspunsei.
Ce te-a mpiedicat s dormi?
Tot felul de gnduri. Nu m pot mpca i nici nu
m voi mpca vreodat cu aceast stare de captivitate.
Eleonora se ncrunt. Am tlmcit n felul meu suprarea ei. Poate i plac i e mhnit c i prefer libertatea?
Se vede ns c m-am nelat.
Trebuie s tii s te resemnezi n faa inevitabilului spuse ea trist ca i cnd s-ar fi aflat n aceeai situaie cu mine. Atitudinea ei m surprinse i m intrig i
mai mult.
Inevitabilul?! Un oarecare mister Bailey, comerciant
care se ndeletnicete cu afaceri destul de dubioase, un
strin care s-a instalat cu de la sine putere pe teritoriul
nostru nu are nici o asemnare cu acel Fatum, cruia
trebuie s i te supui. i dac eti att de fatalist...
ncepui eu pe un ton iritat.
Nu snt de loc fatalist. Dar nici nu trebuie s fii fatalist ca s nelegi un lucru att de simplu c uneori mprejurrile snt mai tari ca noi.
Asta nu nseamn dect c noi sntem mai slabi
dect mprejurrile nu m lsai eu, simind c am pus
degetul pe ran.
Vd c nu nelegi! rspunse Eleonora i se adnci
n munca ei.
65

Dar n-aveam de gnd s las s-mi scape acest prilej.


Starea sufleteasc n care se afla ea era de aa natur
nct, dac struiam, putea s-mi spuie multe lucruri pe
care nu mi le-ar fi mrturisit altdat.
Atunci lmurete-m! Deocamdat din tot ce mi-ai
spus am neles un singur lucru: c eti aici prizonier ca
i mine.
Te neli rspunse fata. Chiar azi-diminea tata a
cutat s m conving s plec de aici i... mister Bailey
nu se opune...
i totui, nu pleci. nseamn c te reine ceva. Prin
urmare, eti prizonier, dac nu a lui mister Bailey,
atunci a sentimentelor care te rein aici. Stai puin, mi se
pare c am ghicit! Ai spus c tatl dumitale a cutat s te
conving s pleci. mpreun cu el sau singur?
Fr el rspunse ncet Eleonora. Era foarte tulburat.
ncep s vd limpede. Nu vrei s pleci fr tatl
dumitale, iar el nu poate sau nu vrea s plece. Ori, mai
bine zis, nu-l las mister Fatum.
Eleonora zmbi numai din ochi, dar nu-mi rspunse.
Mi-ai
povestit
ntr-o
zi urmai
eu,
nsufleindu-m c familia dumitale este foarte cunoscut n Suedia, i nu n sensul pe care l-ar putea sugera
numele dumitale rsuntor. Mi-ai spus c minerul
Engelbrecht care a condus n secolul al cincisprezecelea
rscoala popular mpotriva regelui Eric de Pomerania 1
Engelbrecht Engelbrechtson l-a biruit pe Eric, regele Danemarcei,
Suediei i Norvegiei (detronat n 1436), i a fost propus de rani ca
crmuitor, dar nobilimea a izbutit s-i impuie candidatul ei. Peste civa
ani aristocraii l-au ucis pe Engelbrecht. (N. red. ruse.)
1

66

este strbunul dumitale. Un strbun care v face cinste!...


Se poate oare ca dup cinci secole n inima celor din familia Engelbrecht s nu fi rmas nici urm din trsturile
de caracter ale acestui viteaz miner i ei s nu fie n stare
dect s-i plece capul n faa asupritorilor?
Lovitura a fost prea crud. Nu m-am ateptat c voi
atinge punctul cel mai dureros din inima Eleonorei. Ea
mi-a vorbit n repetate rnduri despre strmoul ei revoluionar de care prea foarte mndr. Acum ns, comparaia cu strbunul ei, defavorabil urmailor a tulburat-o i
a indignat-o. Se scul deodat, se ndrept ct era de nalt i ridic seme capul. Sngele i fugi din obraji, ncrunt sprncenele. Ochii i scprau scntei. Niciodat n-am
vzut-o aa. M privi mnioas i spuse cu voce ntretiat:
Dumneata... dumneata... i se tie respiraia.
Dumneata nu nelegi nimic ncheie ea ncet i deodat
izbucni n plns, cu faa ngropat n palme.
M-am zpcit nu tiam ce s mai fac. N-avusesem de
gnd s-o jignesc. Am vrut doar s-o fac s-mi dezvluie
adevrul. Eram foarte mhnit c-am suprat-o.
Iart-m m-am rugat pe un ton att de trist nct
ar fi micat i pietrele (iar inima Eleonorei nu era de loc
de piatr).
i-a recptat repede stpnirea de sine. Umerii nu-i
mai tresreau.
Iart-m, te rog. N-am vrut s te jignesc...
Eleonora ridic ncet capul i ncerc s zmbeasc.
S uitm asta... Nervii snt de vin... Ai grij ce faci!
ip ea deodat, observnd c am aruncat o bucat de fier
pe masa unde se afla un mic cub de alcool solid, ce prea
67

fcut din sticl (acum cteva minute reuiserm s congelm alcool pur ntr-un mediu de aer lichid) nu tii c alcoolul solid nu arde, dar face explozie dac-l loveti?
Eterul nghea transformndu-se ntr-o mas cristalin... am continuat eu n glum, imitndu-i tonul de
mentor: un tub de cauciuc supus aciunii aerului lichid
devine dur i sfrmicios i poate fi fcut buci sau praf;
florile par fcute din porelan, iar o plrie de fetru poate
fi spart n buci.
N-ai pomenit nimic despre elasticitatea metalelor
sub aciunea aerului lichid spuse Eleonora, zmbind cu
voie bun.
Am reluat pe acelai ton:
Rezistena de rupere a plumbului se dubleaz
aproape. Majoritatea metalelor i mresc elasticitatea i
rezistena de rupere la traciune...
Ajunge pentru astzi m ntrerupse ea. i acum,
hai s lucrm.
Lu o cup de sticl cu pereii argintai, privi n lichidul azuriu i observnd la suprafa un fir de praf, bg
deodat degetul n cupa plin cu aer lichid.
Ce faci? am ipat ngrozit la rndul meu. Ai s te
arzi!
Nu demult fcuse n faa mea o experien demonstrativ; un ceainic plin cu aer lichid, aezat pe o bucat
de ghea, ncepuse s fiarb scond aburi reci, fiindc
fa de aerul lichid, pn i gheaa e un corp ncins n
comparaie cu temperatura lui joas. i presupuneam c
aceast temperatur joas te arde mai ru dect metalul
ncins.
68

Dar spre mirarea mea, Eleonora n-a ipat de durere, ci


scond linitit degetul din cup l scutur i apoi mi-l
art: era nevtmat.
Aerul lichid, care vine n atingere cu degetul, se
evapor foarte intens, deoarece temperatura lui este mult
mai joas dect temperatura degetului. De aceea, se formeaz un fel de nveli din aburi de aer lichid n-ai observat? care ferete o fraciune de secund degetul de
arsur. Dar s nu-i dea prin gnd s repei aceast experien m avertiz ea, observnd c am ntins i eu degetul spre cup. Asta trebuie fcut cu mult dibcie, repede i fr s atingi pereii vasului.
Apoi ne-am vzut fiecare de lucru. Se prea c Eleonora nu se mai gndea la mica noastr ceart, eu ns nu
puteam s uit. Srmana Nora! aa ndrzneam s-i spun
numai n gnd. Prin urmare este i ea o victim a lui
Bailey! Dup aceast descoperire simpatia pe care o simeam pentru Eleonora a crescut. Iar n gndul meu am
mai trecut o crim la activul lui mister Bailey.
La un moment dat m-am surprins gndindu-m s
evadez mpreun cu Eleonora.
n laborator era linite. Eram amndoi absorbii de
munc. Am tresrit deodat auzind o detuntur.
Iari ai astupat prea tare vasul! m dojeni Nora.
Da, ntr-adevr, greisem. La temperatura camerei aerul lichid se evapor repede i presiunea vaporilor arunc
dopul afar.
Dac l astupi prea tare, explodeaz, dac nu nchizi destul de bine se evapor prea repede bombnii
eu, fcnd pe supratul.
69

Nu-i o munc uoar, nu-i aa?... n schimb nu te


poi plnge c lucrm n condiii nocive. Ai aici aer ct pofteti! rspunse Nora.
Poate de aceea i snt obrajii att de rumeni?
Nora mi arunc pentru prima oar o privire galnic,
o privire de femeie, care m bucur nespus! Deci nu mai
era suprat!
Deodat, intr William i spuse ceva n englezete. Nora traduse.
Mister Bailey l roag pe mister Klimenko s vin
pn la el. Poftii la rfuial, domnule adug ea
zmbind.
Oare au aflat cu toii de ncercarea noastr de evadare? Eram ngrijorat, dar zmbetul linitit al Norei mi-a
dat curaj. Nu tiam vai! c mister Bailey i chema pe toi
la el n afar de tatl Norei numai pentru rfuial. n
acest orel subteran el era judectorul suprem, iar
hotrrile sale erau irevocabile.
L-am urmat pe William cu inima grea.
i urez s scapi uor! mi strig Nora din urm.

70

IX. GRAIAT DIN MILA MRIEI SALE


n cabinet se i aflau Nikola i Ivan escortai de doi
gentlemeni narmai cu pistoale automate, ce funcionau
cu ajutorul aerului comprimat. Mister Bailey sttea n picioare lng birou.
Apropie-te! mi porunci el aspru, fr s m invite
s iau loc.
M-am apropiat de birou. Mister Bailey se aez. Nu voiam s rmn n picioare n faa lui i m-am aezat i eu.
Lui Bailey i scprar ochii de furie i se ncrunt.
Ai ncercat s fugii?! Era mai curnd o afirmaie
dect o ntrebare.
Am vrut i noi s ne plimbm puin i-am rspuns
eu, schind un zmbet.
Nu are nici un rost s mini sau s tgduieti! Ai
ncercat s fugii. V-am avertizat ce urmri poate s aib
aceasta.
Mister Bailey porunci ceva unuia din oamenii narmai.
Acesta se apropie de mine i mi fcu semn s-l urmez.
Judecata nu inuse nici un minut. Acum nu le rmsese probabil dect s execute sentina. Am ieit n coridor urmai de Nikola i Ivan nsoii de restul escortei. La
un moment dat ei cotir, iar noi am mers mai departe.
Am cobort i am luat-o pe un alt coridor. Omul care m
nsoea se opri n dreptul unei ui nguste de fier, o deschise i m mpinse destul de brutal ntr-o camer mic
71

cu perei netezi, de fier, luminat de un bec anemic. Ua


se nchise i am auzit cheia ntorcndu-se n broasc. Am
rmas singur.
Carcera... Nu e chiar att de grav. Am scpat ieftin,
mi-am spus eu cercetndu-mi nchisoarea. Camera era
curat, uscat, dar rece. Pe perete atrna un termometru
Celsius. Asemenea termometre se aflau n fiecare camer
i chiar n coridoarele orelului subteran. Aici temperatura era supravegheat cu strnicie. Termometrul arta
plus ase grade.
Dup noaptea nedormit i emoiile prin care trecusem eram frnt de oboseal i fr putere. mi era somn i
abia m ineam pe picioare. n camer, ns, nu se gsea
nici mcar un scaun. M aezai pe podeaua rece de piatr i ncepui s moi. Peste cteva minute, ns m-am
trezit din cauza frigului. M trecu un fior. M-am ridicat s
m uit la termometru. Arta dou grade sub zero. Ce o fi
nsemnnd toate acestea? gndii. S fie o scpare a fochistului, sau poate o fac intenionat?
Ca s m mai nclzesc am nceput s m plimb prin
camer, dar era att de mic nct nu puteam s fac dect
doi pai nainte i doi pai napoi. Atunci am nceput s
sar i s dau din mini. Am obosit i mai mult, dar am
reuit s restabilesc circulaia sngelui. Era destul ns s
m aez ca frigul s m cuprind i mai ru. Dinii mi
clnneau mrunt. Uitndu-m din nou la termometru,
am vzut c a cobort la unsprezece grade sub zero.
Simeam cum m ptrunde tot mai tare frigul. Mi se
strngea inima, iar pe spinare parc aveam un sloi de
ghea. Dar aceast senzaie nu se datora numai frigului:
mi-am dat seama, cu groaz, c mister Bailey m-a con72

damnat la moarte prin nghe! M-am repezit instinctiv la


u i am nceput s bat.
Deschidei!... Deschidei!... rcneam ca ieit din
mini. Dar nu rspundea nimeni.
Minile ncepur s-mi sngereze. n sfrit m-am lsat
s cad pe podea...
Cteodat mprejurrile snt mai tari ca noi. Nu trebuie s fii un fatalist ca s-o nelegi... mi trecur prin minte
cuvintele Eleonorei. Eu am luptat ns, am ncercat s
evadez i mor luptnd pentru libertate! Dar ea... De altfel,
poate i ea a luptat. Mi-am adus aminte de cadavrul legat
de prova sprgtorului de ghea, despre care mi-a povestit Nikola. Aa se rfuia Bailey cu dumanii si. Poate
Eleonora are dreptate e zadarnic s lupi mpotriva lui
Bailey...
...Ce frig e!... Minile i picioarele m dor ngrozitor...
mi frec degetele, dar ele au nepenit i nu se mai ndoaie... M ridic cu un efort i m uit la termometru. Douzeci de grade sub zero... Lupta s-a sfrit! Trebuie s m
supun destinului.
M-am ridicat n capul oaselor pe podea i am czut
ntr-un fel de toropeal. La urma urmelor moartea prin
nghe nu e chiar att de nspimnttoare. n orice caz, e
de preferat scaunului electric. nc puin i orice durere
va nceta, am s adorm...
...Un zgomot uor, la u. S fie adevrat? ncerc s
m ridic, dar frigul mi ncleteaz corpul. E linite. Mi
s-a prut...
Parc nu mai e att de frig. Cred ns c simurile m
nal. Organismul cedeaz cldur aerului. Diferena de
temperatur dintre trupul meu i aerul nconjurtor se
73

micoreaz. De aici senzaia amgitoare de cald. Toi acei


care nghea trec prin asta. Prin urmare, s-a sfrit...
Minutele se scurgeau i totui mintea mi rmnea lucid, iar senzaia de cald se accentua chiar. Ciudat! Niciodat n-am fost pe punctul s nghe, dar eram convins
c n asemenea situaii oamenii trebuie s se simt astfel.
Pentru a-mi verifica ndoielile am ncercat s-mi mic degetele i spre uimirea mea am vzut c reuesc fr nici o
greutate, dei nainte de aceasta nu le puteam nici mcar
ndoi. M-am uitat la termometru.
Plus cinci grade!
Temperatura se ridic! Snt salvat i frica mea s-a dovedit nentemeiat. Se vede c mister Bailey a vrut s m
sperie numai.
Peste cteva minute temperatura n camer s-a ridicat
pn la dousprezece grade temperatura obinuit din
ncperile locuite ale orelului subteran. M-am sculat i
am ncercat s-mi dezmoresc mdularele. Degetele erau
umflate i roii. Simeam ns cum sngele care pulsa nvalnic ncepe s le nclzeasc. ntruct temperatura se
ridica treptat, aa cum sczuse, am scpat de efectele
primejdioase ale decongelrii.
i acum ce o s fac cu mine? Ct o s m mai in n
aceast carcer?
i ca un rspuns la aceast ntrebare se auzi din nou
un zgomot uor la u i apoi cheia ntorcndu-se n
broasc. Intr William i-mi fcu semn s-l urmez.
Acum cnd eram sigur c am scpat cu via, am ieit
plin de curaj. William m-a condus din nou n cabinetul
lui mister Bailey.
74

De data aceasta Bailey m pofti s iau loc, iar el ieind


de dup birou a nceput s se plimbe prin camer.
Mister Kalimenko ncepu el. Ai merita s fii condamnat la moarte i numai lui miss Engelbrecht s-i
mulumeti c ai rmas n via...
L-am privit surprins.
Te condamnasem la moarte. Am ales pentru dumneata mijlocul cel mai puin dureros de a trece pe cellalt
trm. Am i dat ordin ca sentina s fie executat... Dar
noi ducem lips de personal calificat. Miss Eleonora nu
poate face fa singur... Ai lucrat n calitate de ajutor al
ei i nainte de a termina cu dumneata am hotrt s aflu
dac i-ai fost de un real folos. Ea nu tia primejdia ce te
amenina... Am rugat-o doar att: s-i spun prerea.
M-a asigurat c lucrezi foarte bine i c-i eti un preios
ajutor. S-a opus cnd am anunat-o c... i-am dat alt
funcie. i am fost nevoit... s revin asupra hotrrii mele.
Eti graiat! ncheie el pe un ton solemn, ateptndu-se
probabil s-mi exprim recunotina.
Eu ns nu i-am spus nimic i m-am mulumit s dau
din cap.
Miss Engelbrecht a pus mult suflet continu
Bailey, zmbind ironic cam prea mult poate ca s m
conving c-i eti ntr-adevr util. Ea nu tie de ncercarea voastr de evadare. Nu i-ai spus nimic?
Nu am rspuns.
Ce om ingrat! S fugi... de lng asemenea fat!
S fug din captivitate, din robie l-am ndreptat eu.
Dar ea, prezena ei, faptul c te afli n compania ei
nu te-a reinut?
75

V-a ruga, mister Bailey, s nu v amestecai n


chestiunile mele personale i-am retezat-o eu. Asta nu v
privete sub nici o form.
Eti sigur? rspunse el. Ba da, mister Kalimenko,
m privete i nc mult!
Atunci abia am neles intenia lui Bailey. Voia s tie
probabil dac Eleonora i cu mine nu ne-am ndrgostit
unul de altul. Aceast dragoste ar fi fcut viaa Eleonorei
mai frumoas, iar pe mine m-ar fi ferecat mai tare ca lanurile de acest orel subteran. Eram att de indignat de
aceste calcule, nct dragostea pe care ncepusem s-o simt
pentru Eleonora era n mare pericol. Bailey nu era un
bun psiholog. Nu tia pesemne c nimic nu este mai primejdios pentru dragoste dect constrngerea. Or el nici nu
ncerca s ascund c este dispus s fac pe peitorul ca
s transforme legturile matrimoniale n lanuri care s
m in legat de fabrica lui.
i aduci aminte? continu Bailey i-am cerut s-i
dai cuvntul de onoare c nu vei fugi de aici, dar n-am
struit. Nu cred n cinstea oamenilor i mai ales fr
suprare! nu cred n cuvntul dat n mprejurrile n care te afli dumneata. Bine spune un proverb de-al vostru,
rusesc: Pe lup orict l-ai ndopa, tot spre pdure cat. i
atunci ce mi-am spus: las-l mai bine s se conving pe
pielea lui c de aici nu se poate fugi. Atunci o s se
astmpere i o s-i vad de treab. i iat c ai ncercat-o... Acum eti al nostru... sper c n-ai s te plictiseti
aici prea tare n afar de cazul... n care ai avea o bucat
de lemn n loc de inim.

76

Am srit de pe scaun cu un aer att de fioros, nct


mister Bailey se ddu civa pai napoi i ncepu s rd,
forat.
Hai, nu fi suprat spuse el mai mpciuitor. Doar
nu te-am jignit cu nimic nici pe dumneata i nici pe miss
Eleonora. E o fat admirabil i orice brbat ar fi mndru
s-o ia de soie. i acum, vino cu mine. Am s-i art multe lucruri pe care nu le-ai vzut niciodat. O s-i prind
bine.

77

X. O EXCURSIE SUBTERAN
Mister Bailey deschise o u secret i trecu, urmat de
mine, n camera alturat.
Apropo spuse mister Bailey dac te intereseaz
poi citi ultimele tiri transmise prin radio. Toat lumea
deplnge moartea dumitale. Te-ai necat mpreun cu
Nikola n apele Ienei. Tot ce a rmas de la dumneata este
rucsacul cu instrumente. Dup cum vezi, totul a fost
aranjat perfect, mister cadavru.
Cu aceste cuvinte, Bailey deschisese un dulap mare n
care atrnau cteva costume de scafandru, cum mi-am
nchipuit eu. Dar mister Bailey m-a lmurit ndat:
Aceste costume nu snt de scafandru. mbrcat cu
ele te-ai putea plimba prin spaiile siderale unde e un frig
absolut de dou sute aptezeci i trei de grade. Costumele
snt confecionate dintr-un material perfect termoizolant
i prevzut cu rezervoare de oxigen.
Dar asta ce e? l-am ntrebat, artnd o tij metalic,
cu o bil n vrf, montat pe casc.
E antena. Costumele snt nzestrate cu radiotelefoane, avnd fiecare cte o minuscul staie de radio. n felul acesta vom putea discuta. mbrac-te!
Am scos un costum din dulap. Era mai uor dect cel
de scafandru. Mister Bailey m-a ajutat s m mbrac i a
ncheiat cu grija costumul cu nite butoane speciale.
78

i acum, sntem gata spuse el. l auzeam foarte


bine, dei capetele noastre erau vrte n nite cti groase.
E comod, nu-i aa? Scafandrii ar fi fericii s aib asemenea costume.
Snt sigur ns c n-ai pus aceast invenie la dispoziia societii observai eu sarcastic.
Societatea? fcu el cu dispre. Ce poate s-mi dea
mie societatea? N-am timp de asemenea fleacuri.
Mister Bailey se apropie de perete, trase o manivel i
n mijlocul podelei se deschise o trap. M uitai n jos i
vzui o mic scar care ducea spre o platform mprejmuit cu un grilaj subire de metal.
Coboar m invit Bailey.
Am cobort pe scar, urmat de Bailey. Ajuni pe platform el rsuci un mner montat pe grilaj, i ncepurm
s coborm, lin. Am cobort destul de mult. Cnd platforma-ascensor se opri, Bailey deschise ua. n faa noastr
era o poart scund, de fier. Bailey o deschise i intrarm
ntr-o ncpere mic, foarte ngust, n fundul creia se
zrea o alt u neagr i neted de parc ar fi fost de
ebonit. Bailey o deschise i pe aceasta.
E fcut dintr-un material care nu las s treac
cldura explic Bailey.
Apoi o alt ncpere la fel de mic i o alt u. Ne
strecurm n felul acesta prin cinci asemenea camere,
deschiznd cinci ui.
n fiecare camer temperatura este aproximativ cu
cincizeci de grade mai sczut dect n cea precedent
i continu Bailey explicaiile. Iar acum vom intra ntr-o
ncpere a crei temperatur se apropie de frigul care
domnete n spaiul cosmic.
79

Cnd mister Bailey mai deschise o u, a asea la numr, o privelite uluitoare mi se nfi ochilor!...
Aveam n faa noastr o uria grot subteran. Zeci
de becuri luminau un lac mare, de un albastru nespus de
frumos. Parc un crmpei din azurul cerului ar fi czut n
aceast peter.
E aer lichid spuse Bailey.
Eram ntr-adevr uluit. Pn acum nu vzusem aerul
lichid dect n recipientele mici din laborator. Nu-mi nchipuisem vreodat c se poate obine i pstra o cantitate att de uria de aer lichid.
Am simit deodat cum costumul ncepe s m strng
puin i nu nelegeam de ce.
Aici presiunea e foarte mare. Ne-ar fi turtit dac
materialul din care snt confecionate costumele noastre
n-ar avea o elasticitate special. Datorit lui mister
Engelbrecht snt n posesia unui procedeu care mpiedic
aproape complet evaporarea aerului lichid. Uit-te cu
atenie la bolt. E mbrcat toat ntr-un material termoizolant. n aceast peter chiar i becurile nu snt ca
celelalte: snt fcute din baterii fosforescente! Lumina lor
e absolut rece... Da, coninutul acestui lac albastru ar fi
de ajuns ca luna s prind via, fiindc i-am putea drui
atmosfer, dac firete luna ar fi n stare s rein acest
cadou. Am aici mai multe lacuri ca acesta. Dar e nc puin, prea puin. Aerul lichid este numai de opt sute de ori
mai dens dect cel atmosferic. Dac am lichefia tot aerul
din atmosfer, aerul lichid ar forma nu lacuri, ci oceane.
Calculeaz i dumneata: suprafaa globului pmntesc
este de circa cinci sute zece milioane kilometri ptrai.
Aadar, stratul de aer la o distan de numai un kilome80

tru de la suprafaa Pmntului este egal ca volum cu cel


puin cinci sute de milioane de kilometri cubi. Or, stratul
de aer mai mult sau mai puin omogen, n ce privete
densitatea, are o grosime de opt kilometri. Aceasta reprezint o mas de peste cinci trilioane de kilograme, sau, cu
alte cuvinte, o milionime din masa globului pmntesc...
Ct materie prim nefolosit!
Materie prim?! exclamai eu fr voie.
Dar Bailey continu imperturbabil:
Este aproape imposibil firete s se evalueze cu
precizie rezervele de materie prim aerian. ntre spaiul
cosmic interplanetar i atmosfera noastr terestr mai
exist o zon de gaze rarefiate. S-a stabilit cu exactitate
compoziia chimic a aerului la o nlime de nou kilometri. Baloanele cu aparate nregistratoare se ridic doar
cu ceva mai mult de treizeci i apte kilometri i jumtate.
Meteoriii n zbor se aprind la o nlime de 150 200 kilometri. Prin urmare i la aceast nlime aerul este nc
destul de dens. Nissel a vzut meteori aprinzndu-se chiar
la o nlime de apte sute optzeci de kilometri! n sfrit,
o alt mrturie a grosimii atmosferei snt aurorele boreale.
Omul admir de mult aceast feerie cereasc, dar relativ
recent a aflat c spectrul acestor lumini de o rar frumusee se compune n special din linii care indic prezena
gazelor nobile i mai ales a heliului. Liniile oxigenului,
azotului, neonului i heliului scnteie n aureola boreal
la o nlime de opt sute de kilometri. Ce-i drept, se prea
poate ca vrtejurile electrice s smulg i s ridice n straturile superioare ale atmosferei atomii gazelor din care se
compune ea. n tot cazul, e cert c aceti atomi exist
chiar i la aceast nlime uria. Dar asta nc nu este
81

totul. S nu-i nchipui c atmosfera exist numai deasupra Pmntului. Savantul american Clare a calculat c
numai pn la o adncime de 16 kilometri adncime accesibil observaiilor substanele gazoase reprezint n
ce privete greutatea trei sutimi din ntreaga mas. Aa
c rezervele totale de materie prim aerian...
Sper c n-avei de gnd s rpii globului pmntesc
ntreaga atmosfer!? exclamai eu uimit.
i de ce nu? rspunse mister Bailey. S mergem
mai departe i v vei convinge c e un lucru pe deplin
realizabil. Svante Engelbrecht e un geniu i merit cu prisosin ct m cost.
Oare banii s fie motivul?! m ntrebam eu. Poate tatl Norei e ahtiat dup bani. Fiind bine pltit a consimit
s se ngroape mpreun cu fiica lui n aceast vizuin de
crti i nu vrea s se ntoarc n patrie; Eleonora moare
de plictiseal, dar nu se ndur s-i prseasc tatl...
Aceasta s fie tragedia Norei?
Globul pmntesc fr atmosfer?! Pregtii un cataclism, rostii eu.
O, da, rspunse ironic Bailey. Oamenii se vor sufoca, plantele vor pieri o dat cu oamenii, un frig glacial va
cobor pe Pmnt din nlimile siderale... Viaa se va
stinge i globul pmntesc va deveni un corp mort, ca Luna cea fr via... i chiar aa va fi, pe toi dracii! zbier
englezul.
n clipa aceea m gndii c am n faa mea un nebun.
Vrei s nimicii omenirea? ntrebai eu.
M sinchisesc prea puin de omenire. Ea merge
singur spre pieire. i la urma urmelor, planeta noastr
nu va dura o venicie. Nu eu am fost acela care a con82

damnat-o. Iar dac aceasta se va ntmpla mai devreme


sau mai trziu nu-i totuna?
Nu-i de loc totuna! Omenirea ar putea s mai existe
milioane de ani. Globul nostru pmntesc este nc foarte
tnr. Mult mai tnr dect Marte.
Ai putea garanta c omenirea va exista milioane de
ani? E destul s se rtceasc vreo comet i globul dumitale se va duce pe copc.
Aceast eventualitate e foarte problematic.
Asta din punctul de vedere al unui vierme
pmntesc care nu vede mai departe de mizerabilul su
orizont. Astronomii snt ns de alt prere. Ei observ
mereu explozii formidabile n toate ungherele abisului
cosmic. i dac reducem proporiile cosmice numai la sistemul nostru, sau cum i se spune Galateia, o mic ulicioar a universului numit Calea Lactee, ciocnirile snt
tot att de frecvente ca ntre automobile pe strzile unei
metropole.
Asta aa e, dar pentru noi viermii Pmntului, intervalele ntre aceste catastrofe snt de milioane de ani...
i cu ce scop vrei s distrugi omenirea?
i-am mai spus c m sinchisesc prea puin de
omenire. Nu doresc moartea nimnui, dar n-am de gnd
s renun la planurile mele ca s cru omenirea.
Ce planuri?
Mister Bailey nu-mi rspunse.
Mergeam de-a lungul lacului albastru nenchipuit de
frumos. Un abur diafan se ridica deasupra oglinzii sale:
cu toate msurile luate, aerul lichid se evapora totui,
ce-i drept foarte puin. Aciunea cldurii globului
83

pmntesc i a soarelui se fcea simit n ciuda tuturor


barierelor izolante.
n peretele grotei se vedea o u neagr.
S intrm aici spuse Bailey.
Deschise ua, i dup ce strbturm un gang ce cobora n pant lin ajunserm ntr-o alt peter, mult
mai mic i fr lac. Petera era un fel de depozit, sau
mai curnd un orel ntreg, unde n loc de case erau nirate dulapuri enorme din acelai material negru, lucios.
Strzile erau rectilinii, ca pe planurile oraelor americane. Bailey deschise un dulap, trase afar, cu ajutorul
unui mecanism, un sertar i-mi art coninutul: nite
bile lucioase, mari ct o nuc. Ateptam cu nerbdare explicaii.
tii probabil ncepu Bailey c la temperatura
obinuit, un litru de ap absoarbe pn la apte sute de
litri de amoniac gazos, iar la zero grade cantitatea absorbit de amoniac crete pn la o mie patruzeci de litri, volumul apei rmnnd aproape neschimbat.
Am dat din cap afirmativ:
Gazul se aeaz n intervalele dintre particulele de
ap.
Chiar aa e. Intervalele dintre moleculele de gaz
snt enorme n comparaie cu mrimea moleculelor nsi.
Amplasamentul moleculelor poate fi comparat cu felul
cum snt aezate planetele n sistemul solar. Distanele
dintre ele snt uriae n comparaie cu dimensiunile lor.
Dac l-ai citit pe Flammarion, ii minte cred ce spune el
despre comete. Dac am condensa gazele rarefiate din care se compune fiecare comet i care ocup o suprafa
de sute de mii de kilometri cubi, ntreaga comet ar nc84

pea ntr-un degetar... i ceea ce vezi aici nu snt dect astfel de mici degetare. Ingeniosul Engelbrecht a reuit s
transforme aerul lichid ntr-un corp extrem de dens. Numai n acest sertar se afl mai mult aer dect n uriaul
lac de aer lichid. ncearc s iei o bil din sertar!
Am ntins mna i am ncercat s scot o bil din sertar,
dar n-am reuit.
S-au lipit ntre ele?
Bailey izbucni n rs.
Ct cntrete un metru cub de aer obinuit, din
camer? m ntreb el.
Circa un kilogram.
Un kilogram i un sfert. Iar n aceast bil snt concentrai o mie de metri cubi de aer. Numai un cal foarte
puternic ar putea s trag un car, avnd drept ncrctur doar o bil ca asta.
Mirarea mea fcu mult plcere lui mister Bailey.
Da repet el. Engelbrecht merit banii ce m cost. Cred c te-am convins acum c prelucrarea ntregii
cantiti de materie prim aerian nu e un lucru chiar
att de imposibil. mi nchipui ce panic se va strni n
lume cnd oamenii vor simi c se nbu!
i cu braul ntins spre bilele strlucitoare, mister
Bailey rosti cu emfaz:
De aici pot guverna lumea!
M-a surprins c, fr s tie, a recitat aproape textual
cuvintele Cavalerului avar al lui Pukin.
i ce nu mi-e supus? am declamat eu.
i am reluat:
i ce nu mi-e supus?
De-aicea pot
85

Ca demonul s poruncesc n lume;


S vreau numai palatele rsar;
mi snt supuse mie toate cele,
Eu, ns nimnui nu snt supus;
Snt mai presus de oriice dorin,
Snt linitit, cci mi cunosc puterea:
mi e destul s tiu c pot.
Foarte bine spus zise Bailey care m ascultase cu
atenie. Nu tiam c eti poet.
Nu eu am spus-o, ci Pukin.
N-are importan. E foarte bine spus. Pukin? mi
aduc aminte. L-a imitat pe Byron al nostru i pe Walter
Scott. Dar nu-mi place sfritul. Mie nu-mi ajunge numai
contiina puterii. Snt capitalist, comerciant. Capitalul
mort nu e capital. Trebuie s fac nego, i-l fac chiar...
Negustor de aer... Ha, ha, ha! Cui i-ar fi venit n minte
aa ceva?
i cu cine facei nego? m minunai eu.
Cu cine crezi c a putea face!? exclam mister
Bailey, enervndu-se deodat. Doar nu cu comisariatele
voastre ale poporului, pentru comer.
Prin urmare cu strintatea? N-a spune c acest
comer e legal. V-ai instalat pe teritoriul nostru sovietic...
i prelucrez minunatul vostru aer rusesc, nu respect monopolul comerului exterior i aa mai departe.
Am s fac comer cu Anglia, cu Germania, cu Frana, am
s fac avere, iar voi o s vrei s mi-o luai? Am s m
duc n Anglia? Iar voi o s facei acolo revoluie i o s m
nhai pe mine cu toat averea mea? ip mister Bailey,
din ce n ce mai furios. Ajunge! Ai stricat rosturile lumii
ntregi. Nu-i colior pe ntregul glob unde s nu fi ame86

ninat de pericolul rou. Acum a putea s v fac una cu


pmntul. Nu cunoatei nc toate resursele de care dispun. Dar mi s-a urt. Vreau s-mi vd n linite i siguran de afacerile mele.
Atunci ar fi poate mai bine s te mui n Lun
remarcai eu, ironic.
Nimic mai simplu! Degeaba rzi. Ce-i drept Luna e
prea mic pentru a putea reine atmosfera, dar a putea
amenaja aezri de locuit subselenice. N-am duce lips
de aer. Iar pentru cltoriile interplanetare am ceva mai
bun dect rachetele ncrcate cu pulbere.
Vorbii serios? am ntrebat eu, privindu-l uluit.
Ct se poate de serios.
i o s deschidei acolo o ntreprindere pentru
vnzarea aerului? Nu mi-ai spus adineauri c ai i nceput s-l vindei?
Da, l vnd i negoul meu e n floare.
i cui l vindei, dac nu snt indiscret?
Planetei Marte, fu rspunsul. Da, da, l vnd locuitorilor planetei Marte. E o pia avantajoas pentru desfacerea aerului. tii, cred c pe Marte barometrul indic o
presiune de dousprezece ori mai mic dect la noi. Bieii
marieni duc lips de aer i mi pltesc un pre foarte bun
pentru aceast marf.
E nebun mi trecu prin minte. Asta mai lipsea!
i cum procedai vin ei aici, sau trimitei acolo un
agent comercial?
Nu! De ce? Lansez n Marte, cu un tun special, proiectilele pe care le vezi aici. Explodnd se transform n
aer. Iar marienii mi trimit n schimb, pe aceeai cale, un
produs de-al lor, uiul.
87

Uiul? Ce mai e i sta?


Un element radioactiv de o energie colosal. Aceast energie pune n micare toate mainile mele, cu ajutorul ei funcioneaz tunul cu care lansez proiectilele spre
Marte. Uiul mi va da i energia necesar pentru lansarea
rachetei cu care voi zbura n Lun.
Dar de ce n-au venit marienii pe Pmnt, dup aer?
Marte e o planet mult mai veche i n ce privete tehnica,
marienii ne-au ntrecut probabil foarte mult.
E adevrat c ne-au ntrecut. Dar organismul marienilor e foarte delicat. nc acum ase sute de ani au fcut experiene n vederea cltoriilor interplanetare. Dar
piereau n drum, nefiind n stare s suporte condiiile
unei asemenea cltorii. n timpul zborului corpul devine
imponderabil. Aceast stare e duntoare circulaiei
sngelui i celorlalte funcii biologice. ndrzneii cltori
i gseau moartea, unii n drum, iar alii scurt timp dup
ce se ntorceau pe Marte. Ei numesc aceast boal levitaie cam aa s-ar putea traduce acest cuvnt.
Cum de ai aflat toate acestea? Cum ai stabilit legtura cu ei?
Mister Bailey se ncrunt.
i-am spus destule. Dac nu m crezi, am s-i art
uiulul. De altfel, ai vzut cu ochii dumitale c era ct
p-aci s m nec n mlatin, cnd am primit un colet de
la marieni.
Dar totul prea att de neverosimil, nct nu puteam
s-l cred. i am ripostat:
Trecnd prin nveliul aerian al Pmntului, un
asemenea colet ar deveni incandescent i s-ar transforma n aburi ca un fragment de bolid.
88

Singur ai recunoscut c tehnica marienilor trebuie


s fi atins un nivel incomparabil mai nalt dect al oamenilor. Proiectilele lor snt nzestrate cu dispozitive telecomandate de inginerii marieni, care dirijeaz zborul.
Am vrut s-i mai pun cteva ntrebri lui mister Bailey,
dar el nchise dulapul i spuse.
S mergem mai departe. Am s-i mai art o privelite foarte interesant i instructiv.
M conduse spre o u scund, ngust prin care
ne-am strecurat ntr-un coridor slab luminat.
nc o ntrebare spusei eu de ce v-ai instalat
uzina n Iakuia?
Pentru c acest inut este foarte potrivit industriei
mele. Aici e polul frigului.
Dar, n centrul Groenlandei clima e la fel de rece.
Acolo, chiar i vara, temperatura nu se ridic mai sus de
treizeci de grade sub zero.
Acest avantaj e numai aparent. Cnd a pune n
funciune ventilatoarele mele, dinspre sud s-ar ndrepta
spre Groenlanda cureni de aer cald i temperatura s-ar
ridica simitor. La urma urmelor, acum temperatura aerului nconjurtor nu mai are atta importan pentru
mine. La nceput ns numai asta conta. La ora actual
totul este astfel organizat nct a putea obine temperatura spaiului cosmic, chiar la ecuator, desigur numai n
orelul meu subteran. Pe lng aceasta n Groenlanda
nu poi scpa de meteorologii americani venii acolo s
studieze patria ciclonilor. Or eu cutam un colior ct
mai ferit, unde s nu m deranjeze nimeni, pn ce nu voi
pune la punct producia. Acum, nu m mai tem de nimeni. Dimpotriv, toat lumea ar fi trebuit s se team de
89

mine. Vai de acei care vor merge n direcia vntului!...


tii, am uitat s-i mai comunic o noutate! Nu se mai ntreprinde nimic pentru gsirea voastr i expediia al crui conductor ai fost va porni la drum ndat ce va sosi
omul care te va nlocui. Te asigur c ntreaga expediie i
va gsi moartea, pn la ultimul om! Se apropie iarna. Am
s strnesc o vijelie att de nprasnic, nct membrii expediiei vor muri nainte de a fi parcurs jumtatea distanei de la Verhoiansk pn la mine.
La var, guvernul o s trimit o alt expediie. N-ai
s mai ai linite i-am spus.
Cu att mai ru pentru ei rspunse Bailey i deschise ua.
Ne aflam acum ntr-o peter uria, rotund, cufundat n semintuneric. Mister Bailey rsuci comutatorul i
o lumin puternic inund petera. Un spectacol uluitor
mi se nfi.
Din tavan coborau stalactite, iar de pe pmnt se nlau stalagmite de cele mai bizare forme. n tavan sclipeau
prisme de cristal de roc. Coloanele rsucite ca cele
dintr-un templu budist, depunerile ciudat prelinse de pe
perei i perdeluele din coluri ddeau peterii o nfiare de basm.
Chiar n faa mea, n mijlocul peterii, sttea un mamut uria. inea trompa ntins ca i cnd acest colos
s-ar fi pregtit s trmbieze o chemare la lupt. Picioarele
uriae mai groase ca trupul meu erau mult deprtate,
iar capul l inea aplecat. Tot corpul colosului strlucea,
de parc ar fi fost acoperit cu sticl. n jurul mamutului
se aflau grupai reprezentani mai mici ai regnului animal:
90

uri bruni i albi, lupi, vulpi, samuri, hermine... O ntreag menajerie ngheat!
Pe ieiturile stncilor stteau psri strlucitoare
bufnie polare, gte, rae, corbi. Iar de-a lungul pereilor
se nirau reprezentanii bipezi ai inuturilor subpolare
i polare: iakui, samoiezi, voguli, ciukci toi n portul
naional i innd n mn arcuri, sgei i capcane meterite de ei. Unii mbrcai ca vntori stau parc gata s
trag, alii figurau lng atelaje de cini sau reni, alii n
sfrit ineau cte o cange pentru prins pete sau o vsl.
Tot aici se aflau obiecte casnice i unelte folosite la diferite ndeletniciri.
Era un adevrat muzeu pe ct de bogat, pe att de variat.
Toate exponatele erau acoperite cu o materie strvezie
care strlucea ca sticla i prin care se distingeau perfect
de bine cele mai mici amnunte.
Extraordinar! exclamai eu.
Mister Bailey zmbi mulumit de sine.
Savanii votri abia se pregtesc s amenajeze un
asemenea muzeu; al meu, ns, e gata. tii, cred c ngheul permanent conserv cadavrele intacte. Iat, acest
mamut pe care l-am dezgropat a zcut n solul venic ngheat mii i mii de ani. Totui carnea lui e att de fraged,
nct chiar acum am putea s-o frigem i s-o mncm. S-i
fi vzut pe cinii notri, nfulecnd cu poft dintr-o costi
de mamut.
Vd ns c n-ai aici numai animale fosile, ci i uri,
lupi... i apoi vd i oameni.
Da, am strns i exemplare vii.
Oameni vii?
91

i de ce nu? Care-i diferena? Mai devreme sau mai


trziu, fiecare din ei ar fi fost sfiat de un urs sau ar fi
murit pur i simplu de moarte natural, ar fi pierit fr
urm cum pier fiarele. Or eu am rezervat celor care au
nimerit n muzeul meu o soart sublim. Datorit frigului
se vor pstra ca mumiile egiptene. I-am imortalizat.
Dar pentru ce? Cine-i vede?
Eu, dumneata, n-are a face! N-am de gnd s fac
din muzeul meu o instituie de material didactic-ilustrativ,
sau s-o las cuiva prin testament. E un capriciu al meu,
distracia mea. Doar nu te poi ocupa numai de afaceri!
mi trebuie i mie o distracie.
i ca s te distrezi... ai ucis oameni?
Nu snt primul care spune c vntoarea de oameni
este vntoarea cea mai pasionant... De altfel s nu-i
nchipui c m duc anume s vnez vnat biped. Ce idee!
Aici se afl numai acei care au avut imprudena s dea
trcoale orelului meu. Nimeni nu trebuie s afle de existena lui. i de aceea cine a mers n direcia vntului, nu
s-a mai ntors...
Dar asta nc nu e totul continu el, dup o scurt tcere. Am s-i mai art i o alt secie a muzeului
meu. Urmeaz-m!
Am intrat n petera alturat, mult mai mic dect
primele. n fundul ei, de-a lungul pereilor, erau nirai
oameni-statui care strluceau ca sticla.
Ne-am apropiat.
Iat, privete spuse mister Bailey, artnd statuile.
Aceasta este soarta celor care ncearc s evadeze. Vezi
acest soclu? Era destinat dumitale.
92

Mister Bailey aprinse un bec puternic. Lumina strlucitoare inund statuile. Le-am privit atent i m-am cutremurat. Erau cadavre de oameni, acoperite cu sticl solubil sau cu un alt material transparent.
i congelez, apoi se toarn peste ei ap, care nghea imediat. Aa vor rmne pn la judecata de apoi... Un
spectacol foarte instructiv, nu-i aa? Art aceste mumii
tuturor celor care au greit pentru prima oar i efectul e
ct se poate de salutar: le piere pofta s mai calce legile pe
care le-am stabilit eu... Am nevoie bineneles de oameni,
mai ales de oameni calificai...
Am numrat unsprezece cadavre. Cinci erau iakui,
trei preau s fie strini, iar ceilali aduceau a vntori
siberieni. Pojghia de ghea era foarte subire i le distingeam perfect trsturile. Erau mbrcai aa cum i-a
surprins moartea. Cei mai muli aveau fee calme, numai
pe chipul unui iakut ncremenise un rnjet care-i ddea
fiori.
Cum i place panteonul meu? ntreb Bailey.
Oribil spectacol rspunsei. Trebuie s fii sigur de
impunitate, ca s pstrezi aceste probe ale crimelor
svrite.
Mai crezi i acum c rul va fi pedepsit? ntreb
Bailey ironic. Se spune c viaa pare mai uoar cnd te
hrneti cu aceast iluzie. Dar e timpul s ne ntoarcem.

93

XI. PRIZONIERII ORELULUI SUBTERAN


M-am ntors din aceast excursie zdrobit i deprimat.
i cnd te gndeti c Bailey nu-mi artase nc totul! Astfel, nu vzusem mainile, nu vzusem armele ucigtoare
cu care se putea respinge orice atac, n-am vzut aciunea
uiului. Dar i ceea ce vzusem era destul ca s-mi pierd
linitea. Bailey s-a dovedit a fi mai puternic i mai de temut dect mi nchipuisem. Era foarte greu s lupi mpotriva lui. Iar proiectele sale nebuneti constituiau o primejdie pentru ntreaga omenire.
Bailey rmnea o enigm pentru mine. Nu-mi puteam
nchipui c ndeletnicirile sale comerciale urmresc
numai profitul. i ntr-adevr, ce ntrebuinare ar putea
da acestor bogii fabuloase un om care s-a declarat n
afara societii, i care pregtete ntregii omeniri, vieii
de pe Pmnt, un sfrit ngrozitor? Numai un nebun era
n stare de aa ceva. Sau poate Bailey ntruchipa ntreaga
disperare a capitalitilor condamnai de istorie i, asemenea lui Samson, hotrse s piar o dat cu dumanii si?
Nu, ar fi absurd! Oamenii din clasa lui nu se grbesc s
moar, mai ales dac snt sntoi.
Am intrat n laborator. Vzndu-m, Nora m-a salutat
cu bucurie, iar obrajii ei rumeni s-au aprins ceva mai tare.
Ca s-i ascund tulburarea s-a plecat asupra unei
eprubete.
Miss Engelbrecht ncepui eu pe un ton destul de
solemn dai-mi voie s v mulumesc...
94

Pentru bunele referine? Nici nu merit s vorbim


despre asta! Le-ai meritat. Cnd nu eti cu gndul aiurea,
lucrezi foarte bine... Numai s ai grij s nu astupi prea
tare vasele cu aer lichid i s nu...
Cum nu merit s vorbim? o ntrerupsei eu cu nflcrare. Mi-ai salvat viaa.
Nora m privi mirat i speriat chiar.
Spune, vorbeti serios?
Desigur! Era s fiu ucis pentru c am ncercat s
fug.
Ucis! Nu mi-am nchipuit c e att de grav, altfel a
fi cutat i mai mult... Dar cine a vrut s te ucid? Oare...
Cine altul dect mister Bailey! Nu-i cru pe cei care
nu se supun voinei sale! Ai vzut nfiortorul su panteon?
Nora a cltinat din cap i m-a ntrebat ce nseamn
asta. Atunci i-am povestit despre excursia pe care ani fcut-o cu Bailey prin orelul subteran i despre tot ce am
aflat de la traficantul de aer.
Am rmas foarte surprins vznd c Nora m ascult
cu un viu interes. Se vede c multe din cele ce i-am spus
le auzea pentru prima oar. Pe msur ce vorbeam se ntuneca la fa. Mirrii i lua loc nencrederea, apoi indignarea.
Cnd am terminat, am ridicat o cup plin cu aer lichid i am spus:
Iat, n oraul acesta, noi preparm licoarea destinat s distrug omenirea. Viaa mi-a fost cruat numai
ca s contribui la pieirea altora, la distrugerea faimoasei
noastre Planete, cu tot ce triete pe ea. i nici nu tiu ce
95

s fac, s m bucur c am rmas n via sau... s beau


eu nsumi din aceast cup.
Zbrnitul telefonului ntrerupse discursul meu patetic.
Nora ridic repede receptorul.
Hallo... Da... Mister Klimenko, la telefon e mister
Bailey.
Luai receptorul.
Da, eu snt... Nu... Am neles!
Pari tulburat? spuse Nora, cnd am terminat convorbirea.
De data aceasta mister Bailey a ntrziat. A uitat s
m previn c nu trebuie s-i spun nimic din cte am vzut i auzit.
i ce i-ai rspuns?
I-am rspuns c nu i-am spus nimic i i-am promis c nici nu-i voi spune.
Nora rsufl uurat.
Apoi, nl cupa cu aer lichid pe care o inusem nainte n mna, se uit gnditoare la lichidul azuriu, i deodat trnti cupa pe podea. Sticla se sparse, aerul lichid se
vrs i sub influena cldurii podelei ncepu s sfrie i
s se evapore repede. Peste un minut pe jos n-au mai
rmas dect cioburile vasului.
Admirabil! mi-am spus. Acum am un aliat!
Nora m privi iscoditoare n lumina ochilor.
Mi-ai spus tot?
Tot rspunsei eu, dar m fstcii fr s vreau,
aducndu-mi aminte de planurile lui mister Bailey privind
cstoria mea cu Nora. Nu voiam s vorbesc despre asta.
Nora mi observ tulburarea.
mi ascunzi ceva. Nu mi-ai spus totul!
96

Snt fleacuri, care n-au nici o legtur cu ce ne intereseaz.


Nu, mini. Dac ar fi fost fleacuri, n-ai fi att de tulburat.
M aflam n mare ncurctur i am hotrt s trec de
la aprare la atac.
Dar dumneata mi spui totul? Adu-i aminte de discuia noastr cnd te-am jignit fr s vreau... Iart-m
c-i amintesc. Mi-ai spus atunci: Dumneata nu tii nimic. Atunci de ce nu mi-ai explicat ceea ce nu tiu?
De data aceasta Nora fu cea tulburat.
Snt lucruri despre care e greu s vorbeti...
Prin aceste cuvinte justifici i tcerea mea.
Nu, n-o justific. Nu m-ai lsat s termin. Snt lucruri despre care e greu s vorbeti. Dar n unele mprejurri nu ai dreptul s mai taci. Eti silit s spui tot,
orict i-ar veni de greu.
i ai s-mi spui?
Da, dac i dumneata mi vei spune totul.
Am czut n propria mea curs. Acum era prea trziu
s dau napoi i nu-mi rmnea dect s-mi divulg secretul. Am cutat totui s mai ndulcesc puin cinismul lui
Bailey.
Bailey a spus... c am o bucat de lemn n loc de
inim, dac am hotrt s evadez, sacrificnd de dragul libertii compania unei fete ca dumneata.
La nceput Nora zmbi: aceasta suna ca un compliment. Dar, fiind deteapt, nelese ndat ce se ascunde
sub acest compliment. Se ncrunt.
Ar trebui s-i fiu recunosctoare lui mister Bailey
pentru buna prere pe care o are despre compania mea.
97

Din pcate mister Bailey privete totul din punct de vedere comercial. ntr-un timp a fost i el pretendent la compania mea... i atunci am avut impresia c nu ascult
de vocea inimii, ci se cluzete dup anumite calcule...
Vedea c m plictisesc i c tnjesc dup societate. Tata e
extrem de ocupat. M iubete mult, dar... se pare c ine
i mai mult la tiin spuse Nora cu oarecare amrciune i parc geloas. Nostalgia de care am fost cuprins
duna bunului mers al muncii. i mister Bailey... nelegi?
M-a cerut n cstorie.
i dumneata? ntrebai eu, inndu-mi rsuflarea.
Firete, l-am refuzat categoric rspunse Nora.
Fr s vreau, am rsuflat uurat.
Pe atunci, nu tiam nimic despre afacerile sale i la
drept vorbind nici nu m interesau. Dar pur i simplu
nu-mi plcea. Mult timp s-a ncpnat s spere c m
va putea seduce cu milioanele sale. n sfrit m-a lsat n
pace cnd i-am declarat categoric c am s plec, dac o s
m mai plictiseasc cu cererile sale n cstorie. El s-a
speriat i mi-a dat cuvntul c va ncerca s m uite...
Se vede c acum mister Bailey a gsit o alt variant a
vechiului su plan, creznd c n felul acesta va putea
prinde doi iepuri dintr-o dat. Sau, mai simplu, vrea s
pun la cale cstoria noastr. Nu-i aa?...
Simeam cum mi ard urechile. Nora pufni n rs i asta m-a bucurat. Pare-se c acum vedea cu ochi buni planurile lui mister Bailey! Dar ceea ce mi-a spus Nora dup
aceasta a fost pentru mine ca un du rece. S-o fi fcut
numai din viclenie feminin? Privindu-m maliios i
afectnd aerul unui om de afaceri, a spus:
98

Se nelege ns c nici nu m gndesc s m mrit


cu dumneata, mister Klimenko.
Atunci cu cine? am ntrebat-o mhnit. Iart-m,
n-am vrut... Aa ceva nu se ntreab... Dar vd c astzi
nu lucrm nimic! ncercai eu s schimb vorba.
Da, ai dreptate rspunse Nora i ridicnd o alt
cup cu aer lichid i vrs coninutul pe mas.
Gestul ei a fost att de
neateptat, nct n-am avut
timp s-mi trag mna de pe
mas. O parte din aerul lichid mi nimeri peste degete
i ncepu s se evapore,
sfrind. Am simit o arsur.
Doamne, ce am fcut!
exclam fata. Iart-m, te
rog.
Alerg la dulpiorul cu
medicamente, scoase o alifie
mpotriva arsurilor, vat, tifon i ncepu s-mi bandajeze mna.
Chipul ei exprima o prere de ru att de sincer i
m ngrijea cu atta duioie,
nct am fost rspltit pe deplin.
Ua ce ducea spre cabinetul tatlui ei se deschise i
Engelbrecht apru n prag.
Ce se aude, Nora, nu e gata? ntreb el.
N-am terminat rspunse Nora. Mister Klimenko
s-a ars la mn.
99

E ceva grav? ntreb savantul.


Nu, un fleac m grbii s-l linitesc.
Trebuie s bagi bine de seam m sftui el.
Atunci s tii c atept!
Ua se nchise.
Nora mi pansase mna. Ne aezarm fiecare la locul
su. Fata oft.
Hotrsem s nu mai lucrez spuse ea dar dac
mi-o cere tata... Are nevoie de asta.
Tatl dumitale tie totul n privina lui mister Bailey?
i eu a fi curioas s-o tiu. Vreau s stau de vorb
cu tata i s-l rog s-mi spun tot... Cnd ne pregteam
s plecam n aceast expediie nenorocit, tata mi-a spus
c pornim n explorarea Marelui drum nordic. Am debarcat nu departe de gura fluviului Iana. Ni s-a spus c piloii pe care i aveam pe sprgtorul nostru de ghea au
descoperit c drumul spre est era blocat de sloiuri. Trebuia s ne oprim aici pentru iernat. S-a scos de pe vas ntreaga ncrctur. Era foarte mare, n orice caz mult mai
mare dect ar fi fost necesar pentru iernat. Am vzut
grmezi de lzi uriae, dar nu tiu ce era nuntru.
Ne-am instalat pe mal, o parte din echipaj se mai afla pe
vas. Tot acolo au rmas i doi profesori, membri ai expediiei noastre. Unul era inginer radiotehnician, iar cellalt
astronom.
Ce cuta un astronom ntr-o expediie polar?
Nu tiu. n timpul cltoriei aceti doi profesori au
avut o nenelegere cu mister Bailey. Da atunci se ineau
separai de ceilali, i-i vedeam deseori uotind pe la coluri. ntr-o diminea, am ieit din cort ca s ajut la descrcare. Am fost foarte surprins constatnd c vaporul
100

dispruse. Mi s-a spus c n timpul nopii a fost luat de


vnt i dus n larg mpreun cu cei doi profesori. Mai
trziu, valurile au aruncat pe rm cadavrul astronomului.
Inginerul ns dispruse mpreun cu vaporul. Eram cu
att mai mirat cu ct n noaptea aceea nu fusese furtun.
Cnd i-am fcut lui mister Bailey aceast remarc m-a
asigurat rznd mai putea s rd! c am dormit pesemne foarte tare i de aceea n-am auzit cnd s-a dezlnuit furtuna. Dar marea e absolut calm am obiectat
eu, artnd oceanul. n acest anotimp n-ai s vezi pe
ocean talazuri mi-a rspuns mister Bailey pentru c
gheurile plutitoare fac ca marea s fie mai puin agitat.
S-a iscat un vnt att de puternic, nct a smuls vaporul
din ancor i l-a mnat n larg.
Eleonora tcu. Not ceva n caiet privind atent retorta de pe cntar. Apoi relu firul povestirii.
Mi s-a mai prut ciudat i altceva: de pe vapor s-au
descrcat pe rm dou avioane de mare capacitate. Or,
ele nu erau necesare pentru tabra noastr. Dup cum
am aflat mai trziu, ele au fost aduse pentru a transporta
tot bagajul nostru n interiorul inutului. Avioanele au nceput s transporte lzile, nu tiam unde. Tata mi-a spus
c mister Bailey i-a schimbat planul. ntruct vaporul s-a
scufundat, a hotrt s ntreprind cercetri geologice pe
continent. Dei intrasem n plin iarn, transportul ncrcturii nu a fost oprit. O parte din lzi au fost expediate cu autocamioane aezate pe schiuri. Toat operaia a
durat cteva luni i am avut cteva victime omeneti. I-am
nlocuit pe marinarii mori cu iakuii care se abteau din
ntmplare pe la tabra noastr. inutul era nelocuit i
ne-am vzut nestingherii de treab, departe de privirile
101

indiscrete. n sfrit, tata i cu mine am plecat cu avionul


spre noua tabr. Era un inut muntos cu desvrire
pustiu. Mainile de foraj scurmau asemenea unor crtie
pmntul ngheat. M pricep prea puin la maini, dar
m uimea ct de puternice erau. Dac ai fi vzut cum lucrau aceste maini extraordinare!... Din cnd n cnd avioanele mai aduceau aici noi maini i materiale. Se vede
c mister Bailey ntreinea legturi cu restul lumii. Orelul subteran s-a construit cu o repeziciune de necrezut.
Toate aceste lucrri nu semnau deloc cu prospeciuni
geologice. Dar mister Bailey mi-a explicat c a gsit aici
un zcmnt de minereu de uraniu i are de gnd s extrag radiu. Pe lng aceasta, a hotrt s extrag azot din
aer i s fabrice aer lichid. n fond nu m interesa cu ce
se ndeletnicete mister Bailey. Eram foarte tnr cnd
am nceput s-l ajut pe tata n lucrrile sale tiinifice i
nu era prima dat cnd ne mutam dintr-un ora n altul.
Asta nu m speria. Dar niciodat nc nu-mi fusese dat
s triesc ntr-un loc aa de uitat de lume ca acesta. Tata
primise oferte foarte avantajoase de la firme serioase.
Cnd l-am ntrebat ce l-a fcut s accepte oferta lui mister
Bailey, mi-a rspuns c mister Bailey i ofer pentru un
singur an o sut de mii de lire sterline. O ntreag avere!
Vreau s-i asigur viitorul mi-a spus tata. Iat ns c
a trecut anul i tata continua s lucreze la mister Bailey.
I-am spus ntr-o zi c ar fi timpul s ne ntoarcem n patrie. Tata pru ncurcat i-mi rspunse c acum e foarte
ocupat (pe atunci fcea experiene n legtur cu transformarea oxigenului n hidrogen cu ajutorul curentului
electric) i nu vrea s-i ntrerup lucrrile. Laboratoarele de aici snt admirabil utilate i e o linite cum n-am s
102

gsesc nicieri n alt parte. Se lucreaz n condiii ideale. Mi-a spus toate acestea pe un ton ca i cnd ar fi cutat s se justifice. Am rmas cam dezamgit. Observnd
aceasta, tata mi-a spus c, dac vreau, pot s plec singur i s locuiesc deocamdat la o mtu... Mama a murit
cnd eram nc mic de tot.. N-am vrut s-l prsesc pe
tata i am rmas i eu n acest orel subteran.
Dar ce l-a determinat pe tatl dumitale s rmn?
Banii?
S nu crezi c tata e ahtiat dup bani s-a grbit
s m asigure Nora. Adic la drept vorbind nimeni nu e
dispus s renune la o sum mare cnd i pica n mna.
Dar numai pentru bani, n-ar fi rmas.
Atunci de ce prea ncurcat, cnd l-ai ntrebat dac
vei pleca repede de aici?
Nu tiu. Poate pentru c sacrifica interesele mele,
tiinei. n orice caz aa credeam pe atunci. Acum ns,
dup cele ce mi-ai povestit, bnuiesc c poate tata... n-a
rmas chiar de bun voie s lucreze la mister Bailey. Sau
poate... Dar nici nu vreau s m gndesc la aa ceva...
Trebuie s lmuresc totul. Am s stau de vorb cu tata.
i dac se va dovedi c tatl dumitale este prizonierul lui mister Bailey?
Faa Norei cpt o expresie aspr i decis.
Atunci... Atunci am s lupt i dumneata ai s m
ajui!
I-am ntins mna valid i Nora mi-a strns-o.
Nora, ai terminat? se auzi din nou glasul lui
Engelbrecht.
Peste cinci minute e gata rspunse ea vzndu-i
din nou de retorte.
103

Vreau s-i dau un sfat i-am spus eu cnd ua s-a


nchis. S nu mai spargi vase i s nu mai veri aerul lichid. E o copilrie. Pn una alta s lucrm ca i nainte.
Nu trebuie s dm nimnui de bnuit.
Nora aprob din cap i se cufund n lucru.
n noaptea aceea am dormit singur n camer. Nikola
n-a venit. Se vede c Bailey hotrse s ne despart. Asta
era pentru mine o adevrat lovitur. M obinuisem cu
iakutul, m ataasem chiar de el. Pe lng aceasta mi era
necesar ca s-mi pot realiza planurile. Mai devreme sau
mai trziu va trebui s m rzboiesc pe fa cu Bailey.
Eram continuu preocupat de gndul evadrii sau cel puin de felul n care a putea s previn guvernul de primejdia ce ne amenin.
Nikola a venit abia a treia zi, seara. Era ca ntotdeauna vesel i senin ca un copil. Natura aspr l clise i era
deprins s suporte uor vitregiile soartei.
Nikola! l ntmpinai eu, cu bucurie.
Bun ziua, tovale! mi rspunse el. i aezndu-se
pe podea cu picioarele ncruciate ncepu s cnte, dnd
din cap n ritmul melodiei: Tlei zile a stat Nikola numai cu
ap i pline. De mncat n-a plea mncat, dal toat ziua a
cntat.
Nikola, vd c tii s faci i versuri! exclamai.
Nu tiu rspunse el Copiii mei nva la coal i
cunosc multe cntece. Am auzit i eu de la ei.
Dar cu Ivan ce se aude?
Ivan tliete. A stat cu mine. Acuma s-a dus la
luclu.

104

Bailey i-o fi spus probabil c complicii mei nu merit o pedeaps prea aspr. Sau mai curnd, i-a lsat n
via avnd nevoie de brae de munc.
Stm prost, Nikola. Mai vrei i acum s fugi cu mine?
Vntul tale a btut. Dar nu-i nimic. Dac fugi, vin i
eu cu tine.

105

XII. O CUNOTIN NOU


Bailey credea probabil c lecia pe care mi-a dat-o precum i groaznicul su panteon m-au fcut s-mi iau definitiv gndul de la evadare i s m resemnez. n orice
caz, dup excursia pe care am fcut-o mpreun am nceput s m bucur de mai mult libertate. Acum aveam acces chiar i n sectoarele unde nainte intrarea mi era interzis. Numai n sala mainilor i n arsenal unde se
pstrau armele n-am reuit nc s ptrund. n schimb
l-am cunoscut pe radiotelegrafist, o cunotin foarte util.
Acesta era un scoian mai n vrst, care o rupea binior nemete. Lucrase pe vremuri n Germania la o uzin
de radioaparataj. Contrar ideii pe care o are toat lumea
despre englezi, mister Luc era foarte vorbre, ceea ce mi
convenea de minune. Pe lng aceasta, am constatat c
este un pasionat juctor de ah, i ntruct eu eram un
juctor de mna ntia, n-avea acuma, parc, alt scop n
via dect s m bat, dei juca mult mai slab.
ahul ne-a apropiat foarte mult. Serile, dup ce l nlocuia schimbul, se nfia regulat la mine cu piesele sale de ah, turnate din font statuete nfindu-i pe regele i pe regina Angliei, ofieri ce semnau cu Don Quijote i pioni ce aduceau a mercenari din Evul Mediu.
Luc se aprindea repede i cnd muta pionii lovea att
de tare pe tabla de lemn nct prea c tropie cai adevrai pe un pod. La fiecare mutare spunea:
106

nainte, pifanule!... Ai mers aa? Uite cum merg eu.


M prefceam c mutrile lui mi ddeau de gndit i
ntre timp i puneam cte o ntrebare reuind astfel s
scot de la el, metodic, tot ce m interesa. Am aflat astfel
c mister Luc e un burlac btrn, singur pe lume; nu-i e
dor de patrie i pare-se c a rmas la mister Bailey de
bun voie, tentat de un salariu bun i de posibilitatea de
a bea dup pofta inimii gin, de care era mare amator.
Unde-i mult gin, acolo mi e i patria spunea Luc.
Dar eu beau cu socoteal. Cnd m duc la lucru snt limpede ca apa.
Am inut cont de aceast confiden i de cte ori nea
Luc venea, gsea la mine o sticl de gin pe care o obineam de la bufetier fr nici o dificultate. Ghidndu-se
dup considerente comerciale, Bailey cuta s satisfac
pe ct posibil dorinele acelora care lucrau cu el,
constrni sau de bun voie, ca s nu fie chinuii de dorul
de libertate i s nu provoace nemulumiri.
Ca s-mi ating scopul, mi-am sacrificat chiar prestigiul de juctor de prima clasa. Din cnd n cnd l lsam
pe Luc s ctige ultima partid. Cnd ginul i bucuria
victoriei i dezlegau definitiv limba, l ntrebam ceea ce m
interesa cel mai mult.
Recunosc c felul cum m-am purtat cu Luc n-a fost
prea cinstit. Dar oare Bailey a procedat cinstit cu mine?
Mi-am spus c n aceast lupt mpotriva lui orice mijloc
e bun. Eram ca un osta pornit n recunoatere i care
trebuie s se adapteze condiiilor i mprejurrilor. Misiunea mea era mai important dect etica raporturilor prieteneti.
107

Ce ai mai auzit azi la radio, mister Luc? l ntrebam


cscnd.
i mister Luc ncepea s-mi nire noutile. Am aflat
n felul acesta c n locul meu n fruntea expediiei a fost
numit bunul meu prieten, tnrul savant ireaev. Cu toate c iarna ncepuse, expediia a pornit la drum. Dar viscolele i vntul care btea uneori cu fora zece au silit expediia s se ntoarc la Verhoiansk. Dup ce expediia
i-a prezentat raportul, s-a ordonat de la centru ca plecarea ei s fie amnat pn n primvar, iar deocamdat
expediia s se ocupe pe loc cu observaii meteorologice.
Aceast veste m-a bucurat, dar m-a i ntristat.
ireaev era mai prudent ca mine. Nu voia s-i rite viaa
lui i a celorlali membri ai expediiei. i tocmai de aceea
a scpat de soarta ce i-o pregtise Bailey. Eram fericit c
prietenul meu procedase n felul acesta. Dar asta nsemna c pn n primvar nu puteam spera un ajutor dinafar. De altfel i asta era spre bine cutam eu s m
consolez. Bailey ar nimici pe toi acei care ar face imprudena s se apropie de domeniile sale subterane. Statul ar
trebui s trimit fore puternice ca s-l poat rpune...
Dar pentru ca operaia s reueasc guvernul trebuia
avertizat de gravitatea situaiei. Se prea poate ca pn n
primvar s izbutesc, ntr-un fel sau altul, stabilirea
unei legturi cu lumea dinafar.
M-am narmat cu rbdare i am continuat s spionez.
Luc i cu mine am devenit prieteni buni. i ntr-o zi,
ntr-un moment de sinceritate mi-a destinuit cte ceva
din taina vaporului Arctic. Luc era unul dintre puinii
iniiai n aceast tain, dei Bailey nu-i spusese nici lui
108

adevratul scop pe care-l urmrea. Dup spusele lui Luc,


Arctic, cu mainile sub presiune a fost ndreptat n larg,
spre miaznoapte, ca s nsceneze un naufragiu. Bailey
nici nu se gndea s nainteze mai departe, spre rsrit.
Nu voia dect s strng n U.R.S.S.-ul vostru nite minereuri utile fr s-i mai bat capul cu demersurile necesare pentru obinerea unei concesiuni.
O, mister Bailey e foarte iret! spuse Luc aproape
cu admiraie. Adevrat comerciant! Ce vrei? La voi, bogiile stau degeaba, ca un cine pe iarb verde, iar el poate
s le prefac n bani. Stranic v-a mai pclit mister
Bailey! urm Luc, rznd cu poft. Mecanicul a ridicat
presiunea, timonierul a blocat roata crmei i d-i drumul!
Cnd Arctic a pornit cu toat viteza, cei rmai pe sprgtorul de ghea au srit ntr-o barc cu motor i s-au
ntors pe rm, iar vaporul i-a continuat singur drumul,
Stranic, nu-i aa?
i n-a rmas nimeni pe vapor? l-am ntrebat pe Luc.
Nimeni rspunse el.
M temeam s nu trezesc bnuielile lui mister Luc i
de aceea nu l-am iscodit despre soarta celor doi profesori
disprui. Dup o oarecare ezitare, m-am decis totui s-l
ntreb, foarte prudent:
i totul a mers bine, fr avarii, fr pierderi?
Civa oameni au murit n timpul ct am transportat
ncrctura ncoace, iar doi profesori au disprut pe cnd
ne aflam nc pe rm. Se spune au plecat la vntoare i
nu s-au mai ntors.
Dar au fost cutai?

109

Pare-se c da. Dar pe atunci nu ne ardea nou de


aa ceva. Aveam cu toii de lucru pn peste cap. Se
apropia iarna.
Sau Luc nu voia s-mi spun totul, sau multe nu le
tia nici el. n tot cazul nu m puteam bizui pe el. Ostilitatea lui fa de puterea sovietic era evident. Era un lefegiu tipic. Idealul su se reducea la att: s primeasc un
salariu bun, s bea gin i s strng bani pentru ca odat
ntors n patrie s-i cumpere o csu unde s
trndveasc tot restul vieii, trind ca un rentier.
I-am spus ntr-un rnd c totdeauna m-a interesat radioul, dar din pcate n-am avut posibilitatea s studiez
mai ndeaproape aceast invenie minunat.
Nu-i de loc complicat rspunse Luc. Vino la mine
la staie, preferabil noaptea cnd snt de serviciu i am
s-i art totul.
Am profitat de aceasta invitaie i de atunci am nceput s fac dese vizite lui mister Luc.
Ce emoionat am fost cnd, dup o ntrerupere de
cteva luni, am auzit glasul att de familiar al crainicului
staiei de radio Komintern! Buletinul de tiri!... Ultimele
veti...
...i acum s auzim, dragi tovari, ce iarn ne prezic meteorologii. O veste mbucurtoare pentru cei care
pleac iama n vilegiatur: ei nu vor mai tremura n vilioarele lor. Oamenii de tiin ne fgduiesc anul acesta
o iarn dulce, mult mai cald chiar dect cea din anul trecut...
Cum s nu! gndii eu. Ventilatoarele lui mister Bailey
au creat un fel de Gulfstream aerian. Curenii de aer cald
110

se ndreapt de la ecuator spre emisfera boreal i ridic


temperatura!
...n schimb n sudul Africii, n America de Sud i n
Australia se observ o simitoare scdere a temperaturii... continu crainicul.
Se simte rsuflarea pustiurilor de ghea de la Polul
Sud! rspunsei eu n gnd crainicului... O, dac a putea
s strig de aici la o distan de mii de kilometri c n-au
de ce s se bucure c iarna va fi cald i c un pericol de
moarte amenin omenirea!...
...i acum s ascultm muzic: Menuet de Bocherini.
Execut orchestra radio.
ncepu menuetul delicat i graios. Dar muzica m indispuse i mai mult. Acolo, viaa i urmeaz cursul normal. Oamenii lucreaz, se distreaz. i vd de treburile
lor, fr s tie ce primejdie i amenin.
Mi-am scos casca de la urechi. Luc era foarte concentrat; recepiona o telegram i traducea repede n litere
punctele i liniuele alfabetului Morse. n fiecare diminea aceste telegrame erau nmnate lui mister Bailey.
n sfrit ridic capul i, fr s scoat casca, m ntreb:
Ceva interesant?
Da, dar am i acas un aparat de radio-recepie.
M intereseaz ns partea tehnica i nu numai recepia,
dar i emisia. Avei un post emitor?.
Se prea poate s fi fost exagerat de prudent i vedeam
primejdia chiar acolo unde nu era, dar mi s-a prut deodat c Luc s-a pus n gard.

111

Vrei s transmii salutri rudelor sau prietenilor?


m ntreb el zmbind. Avem un emitor, dar nu ne folosim de el ca s nu fim reperai.
L-am crezut pe moment, dar dup scurt timp am constatat c nu-mi spusese adevrul. ntr-o zi am venit la
staie mai trziu ca de obicei. Luc transmitea un mesaj.
Ai hotrt s dai n vileag locul unde ne aflm? l ntrebai, zmbind cu naivitate. Pare-se te-am prins n flagrant delict.
Mister Luc se ncrunt, apoi rse forat.
Nu cumva m spionezi? m ntreb el pe un ton
glume. Dar aceast glum a fcut s mi se strng inima.
Prostii! Pentru ce a face-o? i urmai, simulnd perfect suprarea: Dac te deranjez, plec.
Rmi rspunse Luc. Data trecut i-am spus
adevrul: emitorul nostru cel mare tace. Dar acesta... O
staie ca asta nu exist n toat lumea, n afar de locul
unde snt recepionate emisiunile noastre. Aparatul emite
pe unde att de scurte nct staiile obinuite nu-l pot intercepta. Datorit acestui fapt emisiunile noastre rmn
secrete. Snt secrete comerciale! m lmuri el. Dar un lucru vreau s-i spun, mister Klimenko: i-am artat mult
ncredere pentru c-mi eti prieten. Ar fi bine ns s nu
spui nimnui c m-ai surprins n timpul unei emisiuni.
i s nu mai vii la aceast or... E un secret de serviciu.
L-am linitit pe Luc i m-am ntors n camera mea.
Aceast ultim descoperire m-a convins c Bailey are
complici n lumea dinafar, lucru care l fcea i mai de
temut. Iar Luc pare-se c ncepuse s m suspecteze. De
nu s-ar fi temut s-i piard partenerul de ah, cred c
112

mi-ar fi interzis cu totul s mai vin la staie. Pe viitor trebuia s fiu i mai prudent.

113

XIII. LINITE N PREAJMA FURTUNII


Noi respirm n laborator aerul cel mai pur, bogat
n oxigen. i totui parc mi lipsete ceva mrturisi Nora. Vitaminele aeriene, sau poate mirosul de pmnt
reavn, mirosul de cetin, cerul, chiar i cerul nordic...
Numai cnd snt aici, sus, respiraia devine pentru mine o
adevrat plcere.
Ne aflam pe un balcon amenajat pe o mic platform
ntr-o scobitur n partea dinafara craterului.
Pe versantul exterior al muntelui se aflau mai multe
balcoane ca acesta. Ele erau legate prin tuneluri nclinate
cu cele trei etaje superioare. Fiecare tunel avea cte un
ascensor. Aceste balcoane puteau servi ca posturi de observaie pentru santinele. ns vntul turbat, ce proiecta
n crater pe toi aceia care se ncumetau s se apropie de
munte, fcea orice paz inutil. Locuitorii privilegiai de
la etajele superioare veneau pe balcoane s respire aer
veritabil i s admire cerul.
Nora i alesese un balcon i mister Bailey, mrinimos,
i-l dduse n folosin exclusiv. Ea avea cheia de la intrarea tunelului ce ducea spre balcon (o alt cheie o inea
mister Bailey). Ua tunelului era n apropierea camerei ei
i Nora putea urca n balcon la orice or. Zbovea ndelung aici. i plcea s stea de vorb cu stelele. Era un
loc cu totul retras, deoarece proeminenele stncilor as114

cundeau balconul i de pe platformele vecine nu se vedea


ce se petrece aici.
Platforma se termina printr-un perete abrupt. Munii
din jur erau acoperii de zpad. Stelele strluceau pe cerul ntunecat. Nu simeai nici o adiere.
Ce bine ai spus vitamine aeriene... rspunsei eu.
Nu simt mirosul pmntului, fiindc zpada acoper totul,
dar simt mireasma cetinei. i mai simt parc un iz de
fum, venind de departe.
Iar unde-i fum, acolo snt case, oameni...
Care se delecteaz i ei cu vitamine aeriene. Iar
mister Bailey vrea s le rpeasc toate aceste bucurii!
Privete!
M-am uitat spre miaznoapte. La orizont se nla o
coloan palid de lumin.. Mai sus, tot mai sus pn la
zenit. Din lptoas, deveni azurie, iar apoi de un verde-deschis. Vrful stlpului prinse a se colora n trandafiriu i deodat, aa cum pornesc ramurile de la trunchiul
copacului, s-au ntins n toate direciile dungi late. Acum,
la orizont se nla un vl ginga, diafan, scldat n toate
culorile curcubeului. Eram vrjit de frumuseea nopii polare. Pe cer se revrsa n tcere simfonia culorilor. Ele se
succedau
ca
sunetele
unei
orchestre,
aici
nmnunchindu-se ntr-un sclipitor i viguros acord, aici
stingndu-se molatece n pianisimul nuanelor abia perceptibile.
Ce frumoas e lumea! spuse Nora cu oarecare melancolie.
I-am luat mna ascuns ntr-o mnu mblnit. Nora parc nici n-a observat gestul meu i a rmas nemicat, contemplnd panorama de creste i vi ce se ater115

nea n faa noastr. Zpada alb reflecta luminile de pe


cer i-i schimba nencetat coloritul devenind cnd albastr, cnd trandafirie. O frumusee care te cucerete pentru toat viaa. n jurul nostru totul era pustiu. Nicieri
ipenie de om. Asistam la parada unor culori negrit de
frumoase, dar mute i surde... Eram parc pierdui ntr-o
lume ireal, de basme.
i dincolo de crestele munilor, spre sud-vest i spre
sud-est se agita furnicarul omenesc.
Miss Engelbrecht, ai vorbit cu tatl dumitale? ntrerupsei eu tcerea.
Nora parc atunci se ntoarse pe pmnt din tovria
stelelor.
Da, am vorbit rspunse ea, plecnd capul.
i cum s-a terminat convorbirea? Nora ridic obosit ochii.
Cum s-a terminat?... repeta ea ntrebarea, ca i
cnd nu m-ar fi auzit bine. Tata m-a srutat pe frunte aa
cum fcea cnd, copil nc, m duceam seara la culcare
i mi-a spus: Somn uor, fetia tatei. Atunci m-am retras n camera mea. Tata! Dragul meu tat de care nu
m-am desprit nici o singur zi, parc s-a deprtat de
mine, s-a nstrinat. Acum nu-l neleg i parc... mi-e
fric de el... Nu mai am n el ncrederea de altdat.
Tcurm din nou. Imnul ceresc al aurorei boreale se
revrsa larg i mre executat de o gigantic org, dar ct
de rece, de neauzit, ct de strin frmntrilor noastre...
Zilele se scurgeau plicticoase, monotone. Nora i cu
mine lucram ca i nainte n laborator, dar fata i pierduse tot entuziasmul. nainte era foarte fericit cnd tatl
ei i adresa cuvinte de laud. Acum lucra automat, ca un
116

om nevoit s fac o munc de care i e sil ca s-i ctige


o bucat de pine. Suferea cumplit. Frumoii ei obraji
rumeni pliser, ochii czuser n orbite, slbise mult.
Era mereu cu gndul n alt parte. Vasele i zburau din
mn, fcea deseori greeli. Pe profesorul Engelbrecht l
vedeam foarte rar, dar am constatat c i el se schimbase
mult. Se grbovise, mbtrnise, chipul lui cptase o culoare pmntie.
Serile, dup terminarea lucrului, Nora i cu mine urcam uneori pe balconul nostru ca s admirm aurora boreal, s respirm vitaminele aeriene i mai ales, ca s
stm de vorb. Nora nu-i putea mprti nimnui durerea i eram singurul om la care gsea sprijin moral.
De cteva zile vntul nu mai vuia deasupra craterului.
Se aternuse o linite neobinuit.
Se vede c mister Bailey a hotrt s dea un scurt
rgaz aerului glumii eu.
Dar, dar n-avem nici un motiv s ne bucurm
rspunse Nora. Vom aplica acum o nou metod de condensare a aerului. Iarna vntul aduce nori ntregi de pulbere fin de zpad, ceea ce ne ngreuneaz mult munca.
Zpada scoas din ventilator ocup prea mult loc, iar nlturarea ei cere mult trud. Vezi acest munte? E artificial. El nu apuc s se topeasc n lunile de var. Peste
un an aici s-ar fi nlat un adevrat Montblanc. Tata a
fcut apel la toate forele chimiei i electricitii i a gsit
noi metode de absorbie i descompunere a aerului. Dar
vai, acum prelucrarea aerului se va face i mai repede.
Nu va trece mult i tot pmntul va simi c se nbu ca
ntr-un acces de astm.
Nora, s fugim de aici! i propusei eu deodat.
117

Fata m privi lung.


S ne lum de mn i s srim de pe aceast platform? m ntreb ea n glum.
Tonul ei aducea a cochetrie. Nedndu-mi timp s
rspund urm pe acelai ton, privind n prpastie:
Adic la drept vorbind cred c n-am muri. Ne-am
rostogoli pn jos i am cdea pe omtul moale. Apoi, am
porni-o ntr-acolo...
Privii cu atenie n direcia artat de Nora.
ntr-adevr, pe aceast cale am putea evada! Aici n-avem
a ne teme de conduct. Vguna erpuitoare ar fi o bun
pavz mpotriva furtunilor strnite de zeul vnturilor,
Bailey.
S lsm gluma, Nora. Ai avut ntr-adevr o idee
minunat mi-am exprimat eu gndul cu glas tare. E puin cam sus, ce-i drept... Dac n-ai curaj, am s fug singur.
Citii un fel de team n ochii Norei:
Dar nu te gndeti c-am s rmn aici singur? Nu,
n-am s te las...
Din ordinul majestii sale mister Bailey?
N-am s te las, relu Nora. S-ar putea s te prind
ca i data trecut i atunci degeaba a mai ncerca s te
salvez. i apoi nu eti pregtit pentru o asemenea cltorie. Te-ai sacrifica zadarnic. Numai un om nscut n
aceast pustietate, un iakut ca Nikola al dumitale s-ar
putea aventura... ntr-adevr, ce-ar fi s-l trimii pe
Nikola? El o s-o scoat minunat la capt. i atunci nu va
trece mult i peste capetele noastre vor ploua bombele.
Vom cdea la datorie ca adevrai eroi ncheie ea cu o
ironie amar.
118

Trupele noastre vor fi prevenite i poate vom reui


s evitm aceast moarte de eroi. Cred c, asediat, mister
Bailey o s se predea, cnd se va convinge c orice rezisten e zadarnic am ncercat eu s mai ndulcesc perspectivele. Da, ideea e bun. Snt gata s-mi pun oricnd
pielea n joc, dar ai dreptate, Nikola o s se descurce mai
bine.
Nikola se va nvoi?
Nikola? Nu-l cunoti. E un om de aur. A privit de
attea ori moartea n fa, nct proiectul nostru nici n-o
s-l sperie i nici mcar n-o s-l surprind.
Simeam c mi s-a luat o piatr de pe inim. Nora prea i ea mai bine dispus. Parc ntrezrisem o raz de
speran. Acum aveam un plan concret. Cutam s chibzuim ct mai bine fiecare amnunt i aceast preocupare
o sustrgea pe Nora de la gndurile ei sumbre.
Cnd m-am vzut cu Nikola la noi n camer, i-am
spus n oapt:
Nikola, am gsit un loc pe unde se poate fugi. Ai
putea s ajungi pn la Verhoiansk? Am s-i dau haine
clduroase, un revolver, un sac cu pesmei i carne conservat.
Dar tu? m-a ntrebat Nikola tot att de ncet.
mpreun, nu merge. S-ar putea s ne prind. Dar
dac cumva n-ai s ajungi tu, voi pleca eu. De altfel n
cazul c nu vrei s pleci singur...
De e s nu vleau? Mi-e ult aii. i e s fac la
Verhoiansk?
Ai s duci o scrisoare. Vrei?
Desigul rspunse Nikola.
119

Gndete-te bine, Nikola. Eu nu te silesc. Dac te


vor prinde, de data aceasta n-ai s scapi att de uor. Au
s te ucid.
Oli un uls m omoal, oli un om tot aia e, fcu
Nikola fatalist. i cnd tlebuie s plec? Imediat?
Nu, s mai ateptm. Trebuie s chibzuim bine s
pregtim totul. i apoi, n curnd se va arta puin soarele.
Iarna e pe sfrite.
Nu tlebuie soale. Vd i aa. Tale vleau acum.
Cu greu am reuit s-l conving s mai atepte. Am nceput s-l pregtim de drum. Am hotrt s-i dau uba i
cizmele mele. Oricnd a fi putut spune ca Nikola mi le-a
furat. Revolverul mi l-a procurat Nora. Mai greu a fost
cu merindele. La mas trecurm n buzunar bucele de
pine i pesmei. Nikola fcea i el economii, dar i-am interzis s-i reduc din raie: trebuia s prind puteri.
Nora fcea i ea rezerve. Zicea c are o foame de lup.
N-a trecut mult i taca pe care o ineam sub pern se
umpluse aproape. Peste cteva zile Nikola putea pleca.
Trebuia ns s lum toate msurile ca bnuielile s
nu cad asupra mea. Dac Nikola nu va ajunge pn la
Verhoiansk i va pieri, voi ncerca eu. De aceea era necesar s m pzesc pentru o asemenea eventualitate.

120

XIV. POZNELE LUI MISTER KLIMENKO


Ascultnd de sfatul meu, cu cteva zile nainte de evadare, Nikola a nceput s se plng tovarilor si de lucru c nu mai poate de urt n acest orel subteran i c
e hotrt s fug.
Tovalul Klimenko nu tie nimic. Dac al afla m-al
celta lu de tot spunea Nikola.
Toi l-au sftuit s renune, spunndu-i c-l ateapt o
pedeaps groaznic, dar Nikola tia una i bun: Oli fiala
m omoal, oli un om, tot aia e. De ndurat nu mai putea s ndure.
Exista primejdia ca cineva dintre acei pe care Nikola i
iniiase n taina lui s-l denune lui Bailey. Dar n-aveam
ncotro eram nevoii sa acceptm acest risc. Ca s-i deruteze pe eventualii urmritori, Nikola spunea c i de
data aceasta va ncerca s fug prin conducta de evacuare. Admind chiar c aveau s-i aduc la cunotin lui
Bailey inteniile lui Nikola, acesta nu s-ar neliniti tiind
prea bine c o asemenea ncercare este sortit eecului.
n sfrit, totul prea pregtit.
A venit i ziua, mai bine zis noaptea evadrii. M-am
neles cu Nikola s se urce pe platform gata echipat,
cnd toat lumea va dormi.
La ora convenit Nora i cu mine ne aflam pe balcon.
Noaptea era destul de ntunecoas. Doar fii palide,
121

asemenea razelor ndeprtate ale unui reflector slab,


brzdau din cnd n cnd cerul.
Minutele se scurgeau, dar iakutul nu se arta. Am nceput s fiu ngrijorat, cnd ua se deschise i apru
Nikola.
De ce ai ntrziat att de mult? l ntrebai eu. Nikola
zmbi cu gura pn la urechi.
Snt ilet rspunse el. Am luclat n conduct i
am ateptat s plece toi. Apoi am mels cu spatele nainte,
ca s vad aa ulme ale mele.
Nu degeaba era Nikola un vntor iscusit. El tia cum
ncurc fiarele urmele ca s-l deruteze pe vntor i
hotrse s se foloseasc de nelepciunea animalelor,
sporind-o cu viclenia omului. Mergnd cu spatele, lsase
urme proaspete pe resturile de zpad i gunoi din conduct, aa nct s par, daca ar fi fost cercetate, c a
mers prin conduct spre ieire.
Ei, i doresc succes i spusei eu emoionat, dndu-i
scrisoarea.
N-ai glij rspunse Nikola. i apoi, uitndu-se n
prpastie: E cam nalt, totui. Dar nu-i nimic. Jos e moale. Lmi cu bine, tovale! mi strnse mna i ddu din
cap adresndu-se Norei: Rmi cu bine.
Nikola a nclecat fr s ezite balustrada de fier a
balconului suspendat deasupra prpastiei, s-a lsat n
muchii braelor pn la margine i dup ce s-a legnat o
clip n aer, a desfcut braele.
M-am aplecat, cutnd s strpung cu privirea semintunericul. Corpul lui Nikola, din ce n ce mai mic, zbura
n jos. Trebuia s parcurg cel puin patruzeci de metri
nainte de a atinge panta troienit.
122

Iat c picioarele sale


au atins zpada i tot corpul i s-a cufundat n omt
ca i cnd ar fi plonjat n
ap. Orict m czneam, nu
vedeam nimic, Nikola dispruse n nmei. Poate e
rnit sau a leinat?... Perdelele nvlurate, verde-roz
ale aurorei boreale au nceput s unduiasc pe cer,
scldnd zpada ntr-o lumin tremurat, ovielnic. Vedeam acum n omt
gaura pe care o fcuse n
cdere corpul lui Nikola;
dar de el, nici urm.
Privete, privete, uite, acolo, jos, se mic ceva... izbucni Nora emoionat.
Unde? Nu vd nimic.
i s-o fi prnd.
Exploziile de lumin ale aurorei fceau ca umbrele s
joace, ba ngrondu-se, ba plind.
Nu acolo! Mai jos, mult mai jos!
n sfrit am vzut i eu la vreo douzeci de metri de
locul unde czuse Nikola ceva foarte mic care se agita
prin zpad.
O mn! exclam Nora, care avea ochi mai buni.
123

Mi-am ncordat privirea i m-am convins n cele din


urm c ntr-adevr de sub zpad apruse mna lui
Nikola. n cdere strpunsese ca o ghiulea stratul superior, afnat, care n-apucase s se bttoreasc; lunecase
sub el pe o distan de cteva zeci de metri i acum cuta
s ias la suprafa. Iat c apru i a doua mn, apoi
cciula-i mioas. n sfrit, Nikola iei pe jumtate din
zpad. Aplecndu-se iei n sfrit cu totul. Ridic faa
spre noi i ne fcu semne cu minile nmnuate.
Abia m stpnii s nu scot un chiot de bucurie.
Nikola ne mai fcu o dat semn cu mna, se culc pe o
rn i se ddu de-a rostogolul pe panta lin. n felul
acesta ajunse pn n fundul vgunii i acum se vedea
doar ca un punct. Apoi, nfundndu-se la tot pasul n zpad, ncepu s-i croiasc drum spre gura vgunii.
N-avea schiuri noi nu reuisem s i le procurm dar
nu-i fcea grij de asta. mi fac eu spunea el.
Da, Nikola va rzbi! Era pregtit pentru viaa aspr
din meleagurile blestemate ca i slbticiunile pe care le
vna. Numai de n-ar cdea n mna lui Bailey, c de natur i de dumanii patrupezi n-avea team.
Aurora boreal se stinse. Dei nu-l mai vedeam acum
pe Nikola, totui am mai zbovit mult cu ochii aintii n
bezn.
E timpul s plecm. Nu trebuie s stm prea mult
aici spuse Nora.
Da, s plecm rspunsei eu, ntorcnd n sfrit
capul. Mine va fi ziua rfuielilor. Snt sigur c mister
Bailey mi va lua un interogatoriu... Nora, vreau s te rog
ceva. N-ai putea s-mi faci i mie rost de un revolver?
La ce-i trebuie?
124

Dac Bailey m va face pe mine vinovat de evadarea


lui Nikola... am s-i trag un glonte n east.
Nu tiu rspunse Nora dup o scurt gndire eu
n-am alt revolver. Dar e posibil s aib tata. Dac voi reui s fac rost, i-l aduc mine. Vino mai devreme la laborator.
I-am strns mna cu recunotin. Da, Nora era o fat
curajoas. Nu s-a temut s-l ajute pe Nikola s evadeze.
Nu ezit s m ajute i pe mine s-l omor pe Bailey.
N-am dormit bine n noaptea aceea. Pe la dou, cnd
n sfrit aipisem, se auzir bti puternice la u.
mbrcndu-m n grab, am ntrebat cine bate.
Mi-a rspuns William. Deci asta e! Bailey tie tot i
acum m cheam la interogatoriu mi-am spus eu
deschiznd ua. Intr William nsoit de doi oameni narmai. Am bgat de seam fr s vreau c feele lor erau
energice i aristocratice. Cei doi gentelmeni m-au percheziionat din cap pn n picioare. Eram fericit c Nora
n-apucase s-mi dea revolverul. Apoi William i cei doi tineri au percheziionat cu atenie i pricepere toat camera. Spre norocul meu, aici nu se afla nimic compromitor.
Dup ce au terminat percheziia, gentelmenii m-au
condus n cabinetul lui Bailey.
Acesta turbat de furie m-a luat n primire chiar de la
u.
Iari te ii de pozne! zbier el agitndu-i amenintor pumnii. Nu-i d pace gndul c fac comer cu Marte
i c nu respect legile voastre cu privire la comerul exterior? Mister Bailey e un criminal! Trebuie deferit Tribunalului Suprem! Haida-de! Mister Bailey i va lipsi pe muncitorii rui de aer i din cauza lui aerul va fi distribuit
125

numai pe cartel, prin cooperative, i numai celor nscrii


n sindicate? Ha, ha, ha! Nu-i aa? Intrigile imperialitilor
englezi, hai? Las' c-i citesc eu gndurile. Socotesc c n
curnd va trebui s-i ocupi locul n panteon. Soclul te ateapt cam de multior.
M-am ateptat la acest atac i de aceea mi-am jucat
perfect rolul. Dup ce Bailey tcu, l-am ntrebat calm, cu
o sincer mirare:
Ce s-a ntmplat, mister Bailey? Nu pricep nimic.
Cred c n-avei nimic s-mi reproai. mi dau silina s
lucrez ct mai bine n laborator i nu m tiu cu nimic vinovat.
Mini! tii foarte bine despre ce este vorba. Unde-i
Nikola?
N-am idee. Azi-noapte n-a dormit la mine. Mi-am
spus c o fi fcut probabil vreun pocinog la lucru sau altceva i a fost trimis la carcer.
Mini! Mini! rcni Bailey. Iari te ii de pozne! Ia
chemai-i pe oamenii care au lucrat cu Nikola.
Muncitorii iakui au confirmat c ntr-adevr Nikola,
care tnjea dup libertate, spunea mereu de cteva zile c
o s fug. Le spusese de asemenea c se teme s-i mprteasc planul lui Klimenko, pentru c acesta avea
s se supere. Ei ns nu-l luaser n serios i de aceea nu
raportaser nimic lui Bailey.
Spusele lor au avut darul s potoleasc ntructva furia lui Bailey. Inocena mea era dovedit printr-o serie ntreag de mrturii.
Nu te cred nici pe dumneata i nici pe ei spuse
Bailey. Sntei din aceeai band! V acoperii unul pe altul.
126

i deodat, poznd n judector imparial, ncheie spre


surprinderea mea:
Dar nu te pot judeca fr dovezi. Ancheta i va
urma cursul. Pn una alta rmi pe lista suspecilor. Poi
pleca.
M-am ntors n camer fericit c totul s-a terminat cu
bine. Numai de nu le-ar da prin minte s cerceteze valea.
Dar iretlicul lui Nikola cu urmele trebuia s ndrepte
cercetrile pe o cale greit.
A doua zi de diminea, cnd am intrat n laborator,
Nora mi-a optit:
N-am gsit revolverul.
E mai bine rspunsei eu. Nu e chiar att de uor
s-l curei pe Bailey. Mi-a i luat interogatoriul.
i i-am povestit Norei de cele ce s-au petrecut dup ce
ne-am desprit. Nora m-a ascultat cu mare atenie.
Numai de n-ar gsi urme n vale am ncheiat eu.
Despre asta, nici o grij. Am fost pe balcon n zori.
Viscolul de azi-noapte a fcut s dispar orice urm.
Numai de nu s-ar fi ntmplat i cu Nikola la fel...
Nikola n-o s piar am ncercat s-o linitesc. O
s-i fac o groap n zpad, ca un cine, i va dormi
somnul pruncilor.
n seara aceleiai zile se nfi la mine mister Luc cu
un pachet la subsuoar.
Ce ai acolo? Noi piese de ah? l-am ntrebat.
Am adus ahul i nc ceva rspunse scoianul,
desfcnd pachetul. Uite, ai aici un aparat de radio. L-am
construit anume pentru dumneata. Mister Bailey a dat
ordin s nu te mai primesc la staie. tiind ns ct de
mult i place s-i asculi Kominternul dumitale am
127

hotrt s-i fac acest mic cadou. n felul acesta n-ai s te


plictiseti att de tare.
Eram gata s-i srut pe Luc pentru micul su cadou.
Scoianul nici nu bnuia ce serviciu imens mi fcea.
Drept rsplat l-am lsat n seara aceea s m fac de
dou ori mat. Apoi mi-a instalat chiar el aparatul, l-a ncercat i mi-a spus:
Acum poi s asculi Moscova ct pofteti.
Urndu-mi noapte bun, a plecat, iar eu m-am instalat
lng aparat dornic s aflu nouti.

128

XV. LUMEA SE SUFOC.


Au trecut mai multe sptmni. Dei eram suspectat,
mister Bailey m lsa deocamdat n pace. Probabil c
ncepuse s se conving de nevinovia mea. ncetul cu
ncetul am ncetat s mai fiu ngrijorat de soarta mea. n
schimb tirile auzite prin radio erau deprimante. Lipsa de
aer devenea tot mai accentuat. Acum, nu numai oamenii
de tiin, dar i profanii i ddeau seama de scderea
presiunii atmosferice.
Primii care au simit c aerul s-a rarefiat au fost locuitorii regiunilor muntoase: muli din ei au fost nevoii s
coboare n inuturile mai joase. n vi lipsa de aer a avut
un efect dezastruos asupra bolnavilor: astmaticii mureau
n timpul acceselor; tuberculoii, simind c se nbu,
erau nevoii s-i foreze plmnii, ceea ce accelera cursul
bolii i provoca hemoragii.
Mainile care funcionaser perfect n condiiile presiunii atmosferice normale se opreau. Motoarele avioanelor
aveau rateuri chiar la mic nlime. Pistoanele i pompele mainilor se blocau mereu. Toate acestea dezorganizau
producia i transporturile.
i, ca i cnd n-ar fi fost de ajuns, au dat nite geruri
nprasnice nsoite de furtuni cu caracter foarte ciudat.
Trombe de zpad se fugreau ca nite mesageri ai morii.
Aveai impresia c o mn criminal vrea s rpeasc
129

Pmntului atmosfera, rsucind curenii de aer i


zvrlindu-i n sus, dincolo de nori. Iar de acolo, din
necuprinsurile siderale se revrsau asupra Pmntului
valuri de frig glacial. Pmntul se rcea: lipsit de o mare
parte din uba lui groas atmosfera Pmntul ncepu
s cedeze, ntr-un ritm grbit, spaiului cosmic cldura
lui luntric.
Catastrofa prea mult mai apropiat dect ne-am fi
putut atepta, judecnd dup uriaele rezerve de materie
prim aerian.
Am ntrebat-o pe Nora cum explic tatl ei apropierea
acestor fenomene nspimnttoare. Mi-a rspuns c att
tatl ei ct i mister Bailey par oarecum surprini.
Tata a vrut chiar s se consulte cu dumneata
spuse Nora. Zice c toate acestea in mai mult de specialitatea dumitale.
i astfel am avut onoarea s fiu poftit la Engelbrecht.
La consftuire a participat i Bailey. Nu-i prea psa de cele ce se petreceau n lume, ba dimpotriv: traficantul de
aer era ntr-o agreabil surescitare, ca un juctor sigur pe
crile ce le are n mn.
Consftuirea noastr a durat mult. Dup tot felul de
calcule am ajuns la concluzia c aerul, prelucrat n orelul subteran, reprezint o parte infim a atmosferei i c
sustragerea lui din masa general de aer, care nvluie
Pmntul, nu poate s aib un efect att de dezastruos.
Atunci care este explicaia? ntreb Bailey
uitndu-se cnd la mine cnd la Engelbrecht.
n sfrit, situaia s-a echilibrat! Acum are nevoie de
prerea mea! Mi-am luat un aer ct se poate de grav i
mi-am expus-o:
130

Ventilatoarele lui mister Bailey au modificat direcia


obinuit a vnturilor, din care cauz s-a schimbat i factura nveliului atmosferic: aerul a devenit mai dens acolo
unde curenii obinuii aer au coincis cu cei creai artificial i s-a rarefiat acolo unde existaser nainte cureni
aerieni opui. Din aceast cauz a crescut diferena dintre maximul i minimul presiunii atmosferice. Activitatea
ciclonilor s-a intensificat. Ciocnindu-se, ciclonii au nceput s antreneze vrtejurile de aer spre mari nlimi,
mult mai sus ca de obicei. n felul acesta circulaia normal a aerului s-a tulburat nu numai pe orizontal, dar
i pe vertical...
Am vzut c Bailey i Engelbrecht m ascultau cu cea
mai mare atenie.
Nu pretind c acest tablou coincide ntocmai cu realitatea am spus eu n ncheiere cred ns c n linii
generale am dreptate. Pornesc de la ideea c ventilatoarele lui mister Bailey, tulburnd circulaia obinuit a aerului, au mpins i forele elementare ale naturii n acest
joc... Dumneavoastr, mister Bailey, putei fi asemuit
doctorului Faust care a tiut s cheme Spiritul
Pmntului dar n-a izbutit s-l stpneasc.
Bailey a primit cu bunvoin aceast comparaie.
Rspunse zmbind:
Faust n-a avut de loc sim practic. S zburde n libertate Spiritele Aerului! Ceea ce m intereseaz este
cum s trag ct mai multe foloase din aceast saraband.
Cu aceasta edina noastr a luat sfrit.
Radioul mi aducea mereu veti noi. Acum, cnd se
conturase spectrul unui nspimnttor cataclism, lupta
pentru existen se ascuise. Cei puternici i propuneau
131

ca cel puin s moar ultimii dac nu vor putea s supravieuiasc. Or n lumea capitalismului cine erau cei mai
puternici dac nu cei bogai?
Nu tiu dac Bailey le-a furnizat conserve de aer sau
bogtaii au nceput, poate, s-i produc singuri aer lichid, ca s nu moar de setea de aer, n tot cazul ei dispuneau acum de aceast valut nou, cea mai preioas.
Aerul lichid i fcea triumftor intrarea pe pia, fcnd
s se prbueasc n faa sa toate celelalte valori. Aerul
lichid se vindea ntr-un ambalaj special, care-l ferea de
explozie i evaporare.
Cu aceast valut nou bogtaii ncepur s cumpere alimente i conserve de tot felul. Era de presupus c
Pmntul, rcit, nu va mai rodi nimic. Agricultura i creterea animalelor urmau s dispar. Va rezista deci mai
mult acela care va strnge rezerve mai mari de alimente,
ap, aer i cldur. Nu se mai construiau nicieri case.
Pe alocuri oamenii ncepuser chiar de pe acum s-i sape adposturi n pmnt asemenea crtielor. Aici era mai
cald; n jos, n locuinele ermetic nchise, puteai respira
n voie consumnd treptat din rezervele de aer lichid.
Eram uluit de felul cum se precipitau evenimentele,
acolo, departe de orelul nostru!...
Aceste pregtiri egoiste, febrile pentru autoconservare
se desfurau sub ochii muncitorilor i n unele regiuni
au i avut loc tulburri. Pretextnd c din toate colurile
globului pmntesc vnturile se ndreptau spre pustiurile
ngheate ale Siberiei, presa burghez, creia i cea conciliatoare i inea hangul, i asigura cititorii c groaznica
catastrof care s-a abtut asupra lumii este opera comu132

nitilor de la Moscova care doresc pe aceast cale s ngenuncheze ntreaga lume.


Un val de nebunie cuprinse toate continentele. Europa i America se narmau febril pentru a porni rzboi mpotriva dumanilor neamului omenesc.
ntre timp capitalitii i continuau politica. Muncitorii
refuzau s primeasc bani, care i pierdeau tot mai mult
valoarea i cereau plata
n aer. Capitalitii au fost
nevoii s le fac aceast
concesie, dar au stabilit
un tarif extrem de redus.
Pe lng aceasta aerul lichid era distribuit n baloane termice, speciale,
n aa fel nct muncitorii
s nu poat face rezerve.
ntruct n multe regiuni
(mai ales n Europa Apusean, Africa i America)
lipsa de aer se fcea de pe
acum puternic simit,
muncitorilor
nu
le
rmnea altceva de fcut
dect s munceasc numai
pentru dreptul de a respira. Au aprut n comer mti,
asemenea celor de gaze i tot mai des puteau fi vzui n
locuri publice oameni purtnd asemenea mti. Dar
ntruct ele nu erau prevzute cu aparate de radio emisie-recepie, ca cele de la ctile costumelor de scafandru
133

din orelul nostru subteran, oamenii nu se puteau nelege dect prin gesturi.
E mai bine aa spuneau pe fa fascitii se va face
mai puin agitaie. Cei cu dare de mna i procurar
radiotelefoane portative. Cu asemenea aparate a fost nzestrat i poliia.
Dar agitatorii au continuat s fac propagand cu ajutorul manifestelor. Lupta de clas s-a ascuit mult,
manifestndu-se deodat cu o deosebit putere. Situaia
era extrem de ncordat. Rscoalele aerului izbucneau
peste tot; mulimea devasta depozitele de aer lichid. Pe
strzi a curs snge...
Vegheam nopi ntregi lng aparatul de radio Ceea ce
auzeam putea s te duc la disperare. Pn i mister Luc
i pierduse obinuita lui senintate. i acum venea la
mine dup predarea schimbului, cum i era obiceiul, dar
fr ah.
Proast afacere bombnea scoianul. La ce-mi folosesc acum banii pe care i-am strns de cnd snt la mister Bailey? Ei nu mai au nici o valoare. E adevrat c
pentru un balon sau chiar pentru o sticl de aer lichid a
putea s-mi cumpr o csu frumoas. Dar ce-mi trebuie acum o csu, cnd pmntul se sufoc?
i cine crezi c e de vin? l-am ntrebat pe un ton
iritat.
Alarmitii i speculanii fu rspunsul.
Dar panica de unde provine?
Din prostie. Am fi avut aer destul pentru tot restul
vieii. Mister Bailey n-ar fi nghiit tot.
Nu, n-am s-l pot ctiga pe mister Luc de partea mea.
Chiar i acum, cnd ntreaga lume e ameninat de un ca134

taclism cumplit, el a rmas acelai: csua i bunstarea


lui personal erau pentru el mai presus de toate. Luc ncepuse s m agaseze. Pretinznd c am migren sau c
am mult de lucru, cutam s m descotorosesc ct mai
repede de el, ca s-mi reiau locul lng aparatul de radio.
Nervii mi erau complet zdruncinai. Nu mai eram n
stare s lucrez. Nora se simea i ea ru. Obrajii ei, altdat att de rumeni, de-i era mai mare dragul s-i priveti, pliser. Tras la fa, slbit, edea privind int
ntr-un singur punct.
Lumea piere spunea Nora n oapt. Noi respirm
aici aer curat, bogat n oxigen, iar acolo acolo, oamenii
mor, copiii se sufoc... i nimeni din ei nu cunoate motivul...
n sfrit, ntr-o zi m-am hotrt s-i spun ceea ce trebuia poate s-i rspund de mult.
Vor afla i-am spus. Nikola s-a prpdit, nu mai
ncape nici o ndoial. Chiar la noapte am s pornesc la
drum... Mister Bailey nu se gndete dect la concurenii
si americani, la reorganizarea ntreprinderii. Supravegherea nu mai e att de riguroas i cred c voi reui s
evadez...
Nora ntoarse capul spre mine i spuse optit ca o
somnambul:
Ai s te prpdeti i dumneata ca Nikola.
Pe faa ei se ntiprise disperarea. Prea mpietrit.
Mai bine s m prpdesc, dect s stau cu minile
n sn, cnd mii de oameni snt n pericol de moarte.
Da, mai bine moartea... opti Nora ca n vis.

135

n ziua aceea, desprindu-se de mine nu-mi zmbi ca


de obicei. Cu fiecare zi zmbetul i era tot mai palid, mai
trist, i acum se topise cu totul ca i culorile obrajilor ei.
Rmi cu bine i-am spus, ntinznd mna.
Cu bine mi-a rspuns ea.
Ai s vii pe balcon... s m conduci?
Voi veni... Unde ai spus? Ah, da, pe balcon... repet
ea, lsnd capul n jos.

136

XVI. JOCUL NCEPE


Am ieit ncet din laborator.
ntorcndu-m n camera mea, m-am aezat obosit pe
un scaun. Eram cu moartea pe suflet. Crmpeie de
gnduri se fugreau n mintea mea. Nikola s-a prpdit.
Lumea piere. Se prpdete i Nora... nu mai are mult
i-i va pierde minile...
Mi-am pus mainal, mai mult din obinuin, casca.
Vorbea Kominternul... De la un timp nu se mai
transmitea muzic, nici cntece voioase... Numai i numai
informaii despre Pmntul care se nbuea. E adevrat
c la noi lucrurile se petreceau altfel dect n celelalte
ri... Oamenii nu luptau ca fiarele pentru ultima nghiitur de aer. Guvernul fcea tot posibilul pentru a calma
spiritele i a salva populaia. Dar ce putea s ntreprind?... Situaia rnimii, risipit n numeroase sate, era
deosebit de grav. Oare sosise ceasul morii?...
Am dat s scot casca, cnd deodat am auzit o tire ce
mi-a tiat rsuflarea.
...Curaj, tovari! Astzi guvernul nostru a primit
informaii extrem de importante care vor schimba radical
situaia...
i ridicnd glasul, crainicul rosti clar: Allo! Allo!
Nara lui Ai-Toion! S-a fcut! Apoi adug cu glasul su
obinuit: Tovari, voi nu nelegei semnificaia acestui
mesaj, dar nu va trece mult i vei auzi cu toii despre na137

ra lui Ai-Toion. Atunci vei rsufla n adevratul sens al


cuvntului vei rsufla, cu uurare. Primul care a rsuflat cu uurare am fost eu. Nara lui Ai-Toion. S-a fcut!
Cerusem ca aceste cuvinte convenionale s fie transmise
prin radio, dac Nikola va reui s nmneze scrisoarea lui
ireaev, numit n locul meu n fruntea expediiei. Acesta
urma s transmit la Moscova raportul meu. Aadar,
Nikola triete i guvernul tie tot despre orelul subteran al lui mister Bailey!
M-am mbrcat n grab i am alergat pe balcon. Nora
nu venise nc. Pe cer mereu aceeai simfonie de lumini.
Acum nu mi se mai prea att de rece, att de strin
Pmntului. mi venea i mie s cnt, s strig, i m-am
pomenit fr veste cntnd, pentru prima oar de cnd m
aflam nchis aici:
Tristeea urmeaz bucuriei,
Prevestind noi bucurii...
Ai nnebunit?! am auzit n spatele meu glasul Norei.
S-ar putea s te aud cineva. i apoi s cni pe un ger ca
sta? S nu rceti la gt.
Da, mi-am pierdut minile! Nu-mi pas dac o s
m aud. Nu-mi pas dac m voi mbolnvi. Nikola triete! Nara lui Ai-Toion! S-a fcut!...
Ce-i cu dumneata, Gheorghi? m ntreb Nora
spunndu-mi pentru prima oar pe nume.
Am luat-o deodat n brae, am ridicat-o i am nceput
s m nvrtesc cu ea pe platform.
Nebunule! D-mi drumul i spune ce s-a ntmplat.
138

Ah! Ascult. Totul e cum nu se poate mai bine. Am


primit tiri prin radio. Nikola triete! A dus scrisoarea
mea la destinaie. n curnd evenimentele se vor precipita.
Aerul captiv va fi eliberat. Iar dumneata i cu mine vom
sri n aer! Dar nu face nimic. Vom ncerca s fugim n
ultima clip, cnd deasupra noastr vor plana bombardierele. Va fi o zi de neuitat!
Spune, Gheorghi, e adevrat? exclam Nora i bujorii i nflorir din nou n obraji.
Era tot att de fericit ca i mine. Iat ns c faa ei
radioas se ntunec. nvasem s descifrez fr gre
toate nuanele strilor sufleteti de pe acest chip. Acum
se gndea desigur din nou la tatl ei. Comportarea acestuia tot mai rmnea pentru Nora o nspimnttoare enigm. Apoi, ns gndurile ei luar o alt direcie.
Aadar deocamdat nu va trebui s te aventurezi n
aceast cltorie primejdioas spuse ea. Snt fericit.
ns e prematur s ne bucurm. Nu-i chiar att de uor
s-i vii de hac lui mister Bailey. Se va apra pn la ultima suflare. E un duman de temut.
Fleacuri! strigai eu. Un singur om nu se poate opune forelor ntregului stat, ntregii lumi.
Cine tie? Nici nu-i poi nchipui de ce arme groaznice de distrugere dispune mister Bailey.
Cel puin va fi o lupt, iar nu o moarte resemnat.
i apoi... Mister Bailey are i dumani interni. Ce-i
drept, nu snt numeroi, dar s-ar putea s se dovedeasc
mai primejdioi dect armatele inamice.
Aceti dumani interni snt numai doi. Dumneata i
cu mine spuse Nora. Dar ai dreptate. Ei ar putea fi de
139

mare ajutor. O, dac i tatl meu!... Nora i ls capul n


piept.
Apoi se ndrept i rosti cu glas ferm:
Cnd va veni momentul, am s-l ntreb pe tata fr
nconjur: e prieten sau duman...
Deodat rbufni de jos o suflare ngheat, iar din crater se auzi un huruit.
Au pornit din nou ventilatorul m lmuri Nora.
Mister Bailey se grbete s prelucreze resturile de materie prim aerian. E frig... S plecm.
n seara aceea, la desprire, Nora mi zmbi. Sursul
ei a fost pentru mine ca o raz de soare dup noaptea
lung de iarn.
Mi-am reluat din nou locul lng aparat.
Kominternul transmitea ultimul comunicat al guvernului.
Conductorul expediiei, ireaev, reuise s determine
centrul spre care converg vnturile. Guvernul pregtete o
nou expediie care va avea misiunea s lmureasc definitiv cauzele absorbiei neobinuite de aer la cutare i cutare latitudine i la o sut treizeci i cinci grade longitudine estic.
Am zmbit, auzind acest comunicat. tiam c ireaev
nici nu s-a micat din Verhoiansk. I s-a atribuit cinstea
descoperirii punctului de absorbie a aerului n urma
sfatului meu, pentru ca mister Bailey, cruia firete avea
s i se aduc la cunotin aceast tire att de important, s nu m bnuiasc pe mine. mi nchipuiam cum o
s se nfurie mister Bailey aflnd c locul unde se afl
orelul su subteran a fost descoperit. Aceast informaie trebuie s-i par cu att mai verosimil, cu ct n ulti140

ma vreme ventilatoarele sale puternice nu funcionaser


i membrii expediiei avuseser posibilitatea s se apropie
destul de mult de crater fr riscul de a fi absorbii de curentul de aer.
Ca ntotdeauna, guvernul nostru a acionat prompt i
hotrt. Din pcate, nu puteam comunica nimic Consiliului Revoluionar Militar despre forele armate ale lui mister Bailey pentru c nici eu nu eram edificat n aceast
privin. Izbutisem s aflu numai c populaia orelului
nu ntrece cinci sute de oameni. La nceput, m-a surprins
numrul mic al muncitorilor i funcionarilor. Dar la mister Bailey totul era mecanizat i raionalizat la maximum.
Cinci sute de oameni mpotriva unei armate ntregi!
Prea ridicol! M ntrebam ins de ce fel de maini de exterminare dispun aceti oameni? Tot ce puteam face era
s-i avertizez pe ostaii notri c lupta va fi grea i c trebuie s se atepte la orice surpriz.
n tot cazul, deznodmntul era aproape. Zarurile fuseser aruncate. Jocul ncepuse...
Mister Bailey a decretat, printr-un ordin, stare de asediu n orel. Garnizoana se pregtea de lupt. Pe
creasta craterului s-au nlat turnuri de paz pe care
erau instalate auscultoare. Pe versanii exteriori ai craterului s-au deschis nite obloane descoperind ferestre rotunde cu geamuri groase de a cror existen nu tiusem
nimic. Din aceste deschideri priveau amenintor evile
tunurilor. Parc pentru a uura drumul dumanului,
uriaele ventilatoare fuseser din nou oprite.
Eram n pragul primverii. Vremea era calm, nu se
simea nici o adiere. Dup o lung hibernare, soarele n141

cepuse s arunce cte o raz pesta linia orizontului,


mbrcnd n purpur piscurile nzpezite.
Au urmat zile de chinuitoare ateptare. n orel ns
nu se simea o animaie deosebit: era la fel de pustiu i
mort ca de obicei. Laboratoarele lucrau normal. Se pare
ns c acum att laboratoarele ct i atelierele lucrau
pentru aprare. Elevatoarele neau nentrerupt din
adncuri aducnd proiectile bateriilor ascunse. Mainile
nlocuiau armate ntregi.
Nora i cu mine lucram ca i nainte n laborator,
transformnd coloanele kilometrice de formule ale profesorului Engelbrecht n noi metode de prelucrare a materiei prime aeriene. Am fcut numeroase experiene fr
s le cunoatem rostul i nici valoarea rezultatelor obinute. Acest lucru o ngrijora mult pe Nora. Se ntreba dac noi doi nu contribuim la descoperirea unor noi metode
de exterminare a omenirii. La ntrebrile Norei, profesorul
ddea rspunsuri vagi.
Serile, Nora i cu mine urcam n balconul nostru i
priveam cerul pustiu Mesagerii naripai (eram convins c
noua expediie va veni pe calea aerului) ntrziau s se
arate. Grosul forelor aeriene ale U.R.S.S. se afla departe
de noi i am calculat n ct timp ar putea fi aduse aici.
Dup calculele mele reieea c peste cteva zile avioanele
se vor arta deasupra capetelor noastre, aducndu-ne
nou moartea, dar omenirii eliberarea.
Privete, am impresia c vd nite oameni lng tunuri mi spuse Nora ntr-una din aceste seri de chinuitoare ateptare.
ntr-adevr n gurile negre ale nielor am vzut
micndu-se nite umbre. Auscultoarele recepionaser
142

probabil apropierea avioanelor i aprtorii orelului se


pregteau s resping atacul.
Am ateptat cu sufletul la gur. n jurul nostru era linite. Soarele apusese i numai luna n declin lumina
anemic privelitea slbatec ce se aternea la picioarele
noastre. Era frig, dar nici nu ne gndeam s plecm.
A trecut cel puin o or. Deodat ne-a orbit o lumin
puternic. Zeci de reflectoare uriae aezate n cerc n jurul craterului s-au aprins dintr-o dat luminnd pn departe mprejurimile. Parc ne-am fi transpus din noaptea
polar ntr-o radioas amiaz a unei zile de la tropice.
Cnd ochii s-au obinuit cu aceast lumina puternic, am
desluit n zare cteva libelule argintii. n acelai timp
urechile noastre au surprins i zgomotul abia perceptibil
al motoarelor.
Vin mi spuse Nora emoionat.
Da! rspunsei ncet privind cum departe, spre vest.
Libelulele mici se transform treptat n rndunele, iar
rndunelele devin oimi... Mai aproape, tot mai aproape...
Unu, doi, trei, patru... cinci, ase... apte, opt, nou, zece... un crd ntreg aezat n triunghi asemenea cocorilor!
Privete ncoace! exclam Nora.
Dinspre miazzi venea o alt escadril.
Uite c vin i dinspre miaznoapte!...
Huruitul motoarelor umplea vzduhul, strnind ecouri
prin vi. Prima escadril zbura direct spre crater, iar celelalte dou coteau ncet spre rsrit, n aa fel nct s
bombardeze orelul n urma primului val...
nc puin i nu va mai rmne nimic din noi, spuse
Nora.
143

Mi-am adus aminte c ne-am propus s fugim, i totui stteam ca pironit locului, privind avioanele.
ntre timp ele se apropiaser ntr-atta nct la lumina
puternic a reflectoarelor puteam distinge stelele roii de
pe aripi.
Ciudat spuse Nora. Snt convins c mister Bailey
are tunuri cu tragere lung. Acum, cnd avioanele au
ajuns att de aproape de ce o fi tcnd orelul?
N-ai rbdare? Doreti s vezi avioanele mai repede
doborte? zisei n glum.
Vreau s se sfreasc odat... ca i dumneata de
altfel.
Da, era adevrat. Eram i eu stpnit de un
neastmpr nervos, dornic s aflu mai repede inevitabilul,
s cunosc mai repede puterea armelor lui mister Bailey.
N-a trebuit s ateptm prea mult. Servanii de la baterii
au nceput s se agite, apoi am observat manevrele care
urmeaz de obicei dup lansarea proiectilului. i totui
n-am auzit detuntura.
Snt tunuri pneumatice i lanseaz bombe cu aer
m lmuri Nora.
Bombe cu aer? Ce-o mai fi i asta? o ntrebai,
ncordndu-mi vederea ca s nu-mi scape clipa cnd proiectilele i vor atinge inta.
Dar efectul bombelor cu aer era cu totul deosebit.
Nu te uita sus, uit-te n jos mi atrase atenia
Nora.
Am privit n jos i am vzut cum pe suprafaa alb a
omtului se nvolbureaz pulbere de zpad.
Atta tot?
mi venea s zmbesc.
144

Dar ce este asta?... Se prea c zpada a nceput s


fiarb n clocot n locul unde czuser bombele, au aprut ghemotoace uriae de aburi i deodat s-au ridicat cu
un vuiet i uierat asurzitor trombe uriae. Una, ca un
imens stlp rsucit, s-a nlat parc pn la cer, apoi a
nceput s se desfac repede, ntinzndu-se i
transformndu-se ntr-o nprasnic furtun de omt.
Bailey a dezlnuit atacul! M-am uitat la avioane. Vlul
alb se apropia de ele cu o repeziciune uimitoare. Iat c
primul avion se rsuci brusc, ncepu s se zvrcoleasc n
aer, apoi fu aruncat napoi ca un petic de hrtie gonit de
simun.
Al doilea, al treilea avur aceeai soart. Peste cteva
clipe, tot crdul se rotea cu o vitez nebun n vzduh,
asemenea frunzelor de toamn smulse de un uragan.
O pcl cenuie acoperi cerul.
Cnd pcla se mprtie, ncetul cu ncetul, cerul era la
fel de pustiu ca i nainte de furtun. Cornul lunii agat
cu colul su ascuit n vrful unei stnci ca i cnd s-ar
fi temut s nu mpart i el soarta avioanelor contempla,
mohort, povrniurile moarte...
Stteam uluii, gfind de tulburare. Tremuram de parc aveam friguri. Palid, rezemat de perete, Nora se uita
cu ochii mari acolo unde acum cteva minute zburau
mndre psrile de oel. Apoi, oft greu. n cuvintele pe
care le rosti desluii din nou dezndejdea:
E greu s lupi cu mister Bailey... Iat rezultatul..
Dar nu e sfritul, ci abia nceputul! cutai eu s-o
ncurajez, dei ca s fiu sincer ncepusem s m cam ndoiesc de victorie. S vedem ce-o s urmeze.
145

N-o s mai urmeze nimic rspunse Nora. Trebuie


s fii nebun ca s riti un nou atac.
Nora a avut dreptate: atacul nu s-a mai repetat. Trebuie timp ca s te dezmeticeti dup o asemenea lovitur
i s tragi nvminte din experiena primei lupte.
i totui nu ne nduram s plecm i am zbovit ndelung cu privirile aintite spre asfinit.

146

XVII. EXPLOZIE DEMONSTRATIV


A doua zi dup primul raid, avioanele Armatei Roii
pornir din nou la atac. Nora i cu mine ne aflam n laborator cnd a rsunat semnalul de alarm. Ne-am neles
dintr-o privire. Am lsat eprubetele i mbrcndu-ne n
grab am urcat n turn.
Era la amiaz. Nori cenuii acopereau cerul. Undeva
sus de tot, se auzea huruitul unui motor, dar avionul nu
se vedea. Am neles tactica piloilor notri: s ating o
nlime ct mai mare i s zboare la adpostul norilor care urmau s-i ascund privirilor. Comandamentul
hotrse probabil s nu arunce n lupt fore importante,
ci s acioneze prin raiduri izolate. Era tactica cea mai
indicat n aceste condiii. Din pcate nici n felul acesta
nu s-a ajuns la vreun rezultat.
Mister Bailey era un adevrat stpn al furtunilor. nainte ca avionul s ajung la zenit, au intrat n funciune
giganticele ventilatoare care zvrlir spre naltul cerului o
trmb cumplit de aer. Acest berbece aerian fcu o sprtur n nori i ei se risipir repede. S-a artat din nou cerul albastru... Dar avionul? Nu l-am mai vzut. Prin vuietul furtunii ce se dezlnuise am auzit cteva bti neregulate, gtuite, ale motorului, asemenea strigtului strangulat al unui vultur n agonie. Vntul aruncase ct colo
avionul, o dat cu norii...
147

n aceeai zi am aflat prin radio rezultatele primelor


lupte. Dac numrul victimelor nu era inut secret din
motive strategice, aa cum pretindea Bailey, flota noastr aerian avusese pierderi mai mici dect m temusem:
trei piloi mori, ase rnii i dou avioane sfrmate.
Majoritatea aparatelor reuir s-i regseasc echilibrul,
dar fuseser purtate de vnt pe o distan de sute de kilometri. n ciuda pierderilor suferite, trupelor noastre nu
le sczuse curajul. Guvernul anuna c va continua lupta
pn la nfrngerea dumanului.
Las' c o s vedem noi cine va fi nfrnt! spunea cu
ngmfare Bailey. nc nu le-am dat s guste din toate
acadelele mele.
n zilele urmtoare s-au succedat cteva raiduri, dar
cu acelai rezultat. Amplificatorii de sunete semnalizau
apropierea avioanelor cnd acestea se aflau nc la mare
distan, cu toate c pe aparate se montaser amortizoare care suprimau aproape zgomotul motoarelor. De fiecare dat avioanele erau aruncate napoi, pe distane uriae.
Nara lui Ai-Toion deveni cunoscut lumii ntregi. Acum,
ea expira intens i nu absorbea de loc (pentru ca mpreun cu avionul s nu absoarb i bombele care ar putea s explodeze n ventilator).
Atacurile aeriene au ncetat: desigur c piloii notri
s-au convins c orelul nu poate fi distrus din vzduh.
S-au nvat minte spuse Bailey. Pcat c a trebuit s irosesc atta aer. Dar nu exist rzboi fr pierderi.
i apoi eu am s rectig aerul pierdut! Tot ei o s vin la
mine s m implore n genunchi s le dau o nghiitur
ct de mic!...
148

Au urmat din nou zile de chinuitoare ateptare. Numai


sentinelele postate n turnurile de observaie aminteau de
rzboi. n orel viaa i urma cursul normal.
Dar peste cteva zile linitea fu sfiat de bubuituri
ndeprtate. Puteam s jur c e un tir de artilerie, dar nu
auzeam exploziile. Asta s-a ntmplat n ultimele ore ale
nopii. M-am mbrcat repede i am ieit pe coridor. Aici,
m-am ntlnit nas n nas cu Bailey.
Tovarii dumitale nu se astmpr de loc spuse
el furios. Au adus tunuri cu tragere lung i vor s distrug orelul. Ce nerozi! Cum de nu neleg c prin
aceasta nu vor face dect s grbeasc sfritul lumii.
Acum nu mai am de ce s ascund c te afli la noi. Vino
cu mine la staia de radio, am nevoie de dumneata. Expediaz o radiogram porunci Bailey lui Luc cnd intrarm acolo.
Scoianul se aez n faa emitorului i Bailey ncepu s dicteze:
Ctre comandantul armatei. ncetai imediat bombardamentul. Dac un singur obuz va nimeri n orelul
subteran al lui mister Bailey, se va produce o catastrof
mondial. n orel snt stocate cantiti uriae de hidrogen lichid. Dac acesta se va scurge i se va aprinde, el se
va uni cu aerul lichid i din aceast combinaie, dei aerul lichid are o temperatur foarte joas, se va produce
gazul detonant care degaj o cldur colosal, deoarece
aerul lichid conine oxigen ntr-o stare foarte concentrat.
Cldura va transforma ntr-o fraciune de secund aerul
lichid n aer gazos. Se va produce o explozie fr precedent. Uraganul ce se va strni va mtura de pe faa
149

pmntului orae i sate. Asupra omenirii se va abate o


catastrof fr precedent. Kalimenko.
Vrei s trimitei aceast radiogram n numele
meu? l-am ntrebat surprins.
Da. Oare n-ai dori s previi o catastrof
nspimnttoare? Ai mai multe anse ca mine s fii crezut. i apoi, chiar acesta e adevrul. Ai vzut cu ochii
dumitale hidrogenul lichid, lacurile cu aer lichid i grmezile de bile. n sfrit, dac nu m crezi, ntreab-l pe
profesorul Engelbrecht.
S fie oare Engelbrecht de partea lui Bailey? gndii
eu.
Nu pot semna aceast radiogram, rspunsei.
i de ce, m rog?
Pentru c nu cred dect ceea ce vd cu ochii. Or
n-am de unde cunoate aciunea acestor bile de aer.
Care va s zic aa? Nu m crezi? Fie, am s-i dau
prilejul s te convingi. Asta, ce-i drept, o s m coste ceva,
dar pe tovarii dumitale o s-i coste i mai mult.
i apoi, ctre Luc:
Trimite totui telegrama n numele lui Kalimenko.
Ne putem lipsi de asentimentul su!
Protestez!
N-ai dect... S mergem.
Dar eu nu m-am micat din loc.
Vrei poate s te arestez?
M avea n mn. N-avea nici un rost s risc s fiu
arestat, deoarece rmnnd n libertate a fi izbutit poate
s ntreprind ceva mpotriva lui Bailey. Nu-mi rmnea
dect s m supun.
150

i astfel telegrama a fost expediat i a ajuns la destinaie. Un timp, tunurile au tcut: comandamentul luase
probabil legtura cu Moscova. A doua zi ns tunurile au
nceput s bat din nou. Un obuz a explodat chiar la poalele craterului. Atunci Bailey a hotrt c nu mai are nici
un rost s rite i a dat ordin s li se dea o lecie. A fost
expediat o alt radiogram avertiznd de data aceasta c
mister Bailey va descrca a milioana parte din rezerva
lui de arm aerian, astfel ca inamicul i lumea ntreag
s vad ce s-ar ntmpla dac orelul ar sri n aer.
Pe clinul vestic al craterului au fost aduse prin rostogolire mai multe butoaie pline cu bile lucioase, n aparen att de inofensive. Toate obloanele au fost nchise ermetic, Bailey ne-a invitat pe Nora i pe mine s urmrim
efectul exploziei printr-o ferestruic, cu un geam gros de
cinci centimetri, fcut aproape de vrful stncii.
Vei vedea ndat de ce snt n stare bilele mele
zise el.
Deocamdat vd c ele stau cuminte, dei temperatura aerului este de numai 12 grade sub zero, iar presiunea atmosferic e mai sczut ca de obicei.
Dac bilele ar exploda pe loc, noi n-am avea cum s
le scoatem afar. Engelbrecht a descoperit o compoziie
care ntrzie evaporarea i explozia. Ai puin rbdare...
De ce nu acoperii cu aceast compoziie toate bilele?
Nici o compoziie nu le poate feri de cldura puternic pe care o degaj explozia unui obuz. Privii, ncepe!...
Am observat ntr-adevr c bilele de la suprafa au
nceput parc s fumege. Scurt timp dup aceea, butoaiele au disprut dup un nor de aburi. Acest nor cretea cu
o repeziciune extraordinar, ascunznd totul.
151

Asta nu este nc explozia mi explic Bailey. S-a


evaporat nveliul de siguran. ndat ns... Dar nu
apuc s termine fraza.
Se auzi un trosnet urmat de un bubuit asurzitor.
Mi-am pierdut cunotina.
...Cnd am deschis ochii am vzut deasupra mea cerul
pe care norii se nvrteau i se sfiau ntr-un vrtej drcesc. Peretele exterior al ncperii unde ne aflam, precum i tavanul ei dispruser de parc nici nu ar fi
existat. Rafala a fost att de
puternic, nct, spre norocul nostru, n-a czut aici
nici o piatr; vntul le
zvrlise ct colo de parc ar fi
fost nite fire de paie. Lng
mine era ntins Nora, iar n
fund, lng perete, zcea
Bailey cu capul spart. Bltoaca de snge sub el se lea mereu.
Nu recunoteam valea
muntoas din faa noastr.
N-a rmas nici urm din pdurea care cretea aici. Copacii fuseser smuli cu rdcin cu tot i dui cine tie
unde. Piscurile munilor i chiar culmi ntregi fur retezate. n faa noastr apruse ntre muni o vale nou, dincolo de care se vedea un pustiu nermurit de zpad...
Acolo vntul btea nc cu turbare. n jurul nostru, ns,
era o relativ linite.
152

Am ncercat s m ridic n capul oaselor. Tot corpul


m durea i m njunghia mult mai ru dect atunci cnd
am fost absorbit de ventilator. M-am uitat din nou la
Bailey. Avea gura ntredeschis, ochii i erau sticloi. Era
mort? Cu att mai bine!... Cu mna lui i-a pregtit moartea.
M-am aplecat deasupra Norei i am ncercat s-o readuc n simiri. Nu era rnit, dar czuse ntr-un lein
adnc. M-am chinuit destul pn s-o pun pe picioare. Nereuind s-o readuc la via cu ajutorul respiraiei artificiale, ncepusem s disper. Deodat mi-am adus aminte
c se poate restabili funcionarea inimii lovind repede cu
pumnul n dreptul ei. Aceast metod a fost eficace. Pulsul s-a accelerat i n sfrit Nora a deschis ochii.
Cum te simi? am ntrebat-o.
Mulumesc, destul de bine. Unde-i mister Bailey?
E mort am rspuns eu, fr s-mi ascund bucuria.
Dar n clipa aceea am auzit un horcit i apoi glasul
lui Bailey, care suna surd:
Drcia dracului!... Am cam srit peste cal.
Bjbia cu minile pe podea.
Nu pot s ridic capul continu el cu acelai glas
nbuit. Ajutai-m.
M-am trt pn la Bailey i l-am sprijinit de perete.
Capul i atrna ntr-o parte.
O presiune de cincizeci de mii de atmosfere... Valul
principal trebuia s se ndrepte n direcia de unde venea
cldura... Sursa de cldur a fost aezat la apus. i totui s-a produs un suflu att de puternic... mormia
153

Bailey, cutnd s neleag unde a greit. Apoi gemu i


nchise ochii.
Deodat un gnd trecu ca fulgerul prin mintea mea. l
aveam n mn pe Bailey! Ce-ar fi... Nu va afla nimeni!...
Am ridicat o bucat mare de piatr i ddui s lovesc.
Dar Nora mi-a prins braul.
Nu i-e ruine... s omori un om rnit, bolnav, fr
aprare? opti ea.
Am simit c roesc. Piatra mi scp din mn.
Dar n-ai spus singur...
Ce este?... Ce tot uotii acolo? ntreb mister
Bailey, deschiznd puin ochiul drept.
Trebuie s v ducem n camera dumneavoastr. Am
s chem ndat pe cineva spuse Nora, frecndu-i obrajii,
albi de ger. Mister Klimenko, fii bun, te rog, i cheam pe
cineva s ne dea o mn de ajutor.
oviam, dar chiar n clipa aceea intr William
strecurndu-se prin ua spart. Hainele i erau numai
zdrene, iar faa julit i plin de vnti. Se vede c i el
n-o s uite aceast explozie. Era urmat de doi servitori. l
ridicar pe Bailey, scondu-l cu mult greutate prin ua
spart.
Nora privea dezastrul pricinuit de explozie.
E groaznic! spuse ea.
Ai s regrei n curnd c te-ai lsat condus de mil
Se poate, dar n-am putut proceda altfel rspunse
Nora. Era ceva ce m depea.

154

XVIII. BAILEY SE DEMASC


Nora a trebuit s rmn lng Bailey ca s-i dea ngrijirile necesare. Starea lui era destul de grav. Capul l durea cumplit. Din cnd n cnd aiura. n primele nopi Nora
nu s-a deprtat de el nici o clip.
Ei, cum i merge? o ntrebam de cte ori aveam prilejul, cu sperana nemrturisit c Bailey va muri.
Tot aa mi rspundea Nora i citindu-mi pe fa
dezamgirea, aduga cu un aer vinovat:
Vd c nu-mi poi ierta slbiciunea de care am dat
dovad. Dar a fost ceva mai puternic ca mine, i-am mai
spus-o. N-a fi putut altfel...
n ce dispoziie este?
Azi-diminea i-a revenit i-a spus: M-am ales cu
un cucui zdravn, dar cred c dumanii au unul i mai
mare.
Bailey avea dreptate. Explozia demonstrativ pricinuise un dezastru nenchipuit. Pe o distan de mii de kilometri spre vest, direcia spre care fusese ndreptat fora
principal a exploziei, inutul oferea o privelite dezolant:
parc un brici uria ar fi trecut peste glob i a ras de pe
faa lui codri seculari, sate i orae. Rurile ieiser din
matc i inundaiile desvreau opera furtunii. Cine nu
fusese ucis de vnt i-a gsit moartea n valuri. Peste tot
zceau cadavre de oameni i animale. Case ntregi fusese155

r azvrlite pe crestele munilor sau n lacuri, cteodat la


o deprtare de sute de kilometri.
Zona dintre 60 i 70 latitudine nordic a fost cea
mai npstuit. Din fericire, centrul exploziei se afla departe de regiunile cu populaie deas din partea european a U.R.S.S. i Europa Occidental. Zidul muntos al
Uralilor a zgzuit i el ntructva uraganul. Ufa, Sverdlovsk, Perm i alte orae
aflate n apropierea munilor Urali au avut mai puin
de suferit dect localitile
din regiunea Volgi. n
pragul Uralului vntul a fcut parc un salt uria i
s-a npustit cu toat furia
peste Samara, Nijni Novgorod, Vologda i mai departe
peste Moscova. Riga, Varovia, Polonia, Germania,
nordul Franei i Anglia
artau ca dup un puternic cutremur. Apoi, viforul
a trecut n goan Oceanul
Atlantic scufundnd o sumedenie de nave, de aici
s-a npustit asupra coastei rsritene a Americii de Nord
i, dup ce a fcut ravagii nspimnttoare n Canada i
Statele Unite, s-a ndreptat peste Oceanul Pacific, spre
rmurile Japoniei, ocolind astfel globul pmntesc.
Apoi vntul trecu peste deerturile Asiei, descriind un
cerc complet! ntr-o noapte muntele nostru a fost zglit
156

ca de friguri sub loviturile


nprasnice ale vntului de
est. ncetinindu-i mereu
goana, viforul a ocolit de
patru ori globul. Dar, periodic, furtunile au mai
bntuit mult vreme.
Stranic lecie! Lumea ntreag s-a cutremurat de groaz.
Acum nimeni nu mai
ddea crezare basmelor
despre crimele bolevicilor
care i-ar fi pus, chipurile,
n gnd s asfixieze lumea.
Numele lui Bailey era pe
buzele tuturor, mai ales
dup ce lansase n eter o radiogram adresat Ctre toi!
Ctre toi, cernd tuturor rilor s-i recunoasc puterea
i s depun armele. n statele mai puternic lovite de
uragan se strni panic. Presa cerea ncheierea unui armistiiu i nceperea imediat de tratative cu mister
Bailey, n vederea stabilirii unui acord.
Numai Uniunea Sovietic declar c nu va depune
armele dect dup nfrngerea dumanului. De aceast
declaraie se art foarte indignat presa german, francez i american: dac U.R.S.S. va continua s se
ncpneze, puterile europene i America vor ncheia
pace separat cu mister Bailey. Iar dac Uniunea Sovietic se va opune, atunci ntreaga lume se va ridica mpotriva ei.
157

i ntr-adevr, scurt timp dup aceea s-a recepionat o


radiogram din partea guvernelor Germaniei, Franei,
Angliei i Statelor Unite, care i cereau lui mister Bailey
s-i formuleze condiiile de pace.
Bailey nu s-a lsat mult timp ateptat. El a formulat
trei clauze cu un caracter ultimativ:
1. Instaurarea n lumea ntreag a dictaturii marii finane.
2. Exterminarea fizic a comunitilor.
3. Mister Bailey s aib monopolul asupra vnzrii aerului, msur care va asigura imuabilitatea sistemului
politic pe care l va instaura.
n sfrit, Bailey i artase adevratul su chip. i astzi m ntreb dac ntr-adevr fcea comer exterior cu
Marte. Scopurile sale pmnteti ns mi-au aprut clare, cnd am aflat despre acest ultimatum. Obiectivele lui
Bailey aveau un net caracter social-politic: el voia s perpetueze aservirea clasei muncitoare, oferindu-i doar posibilitatea s munceasc pentru dreptul de a respira, n
sensul cel mai propriu al cu vntului!
Guvernele burgheze au gsit condiiile lui mister
Bailey mai mult dect acceptabile. n rndurile maselor
muncitoare, ns, acest ultimatum a strnit un vehement
protest. Dar capitalitii erau convini c-i vor reduce uor
pe muncitori la tcere. Cine este mpotriva noastr, va
rmne fr aer rspundeau laconic partizanii ncheierii unui acord cu Bailey.
Lumea era ameninat de o nou i ngrozitoare vrsare de snge. De altfel, presa reacionar declara cu cinism
(la numai dou zile dup ultimatum) c de data aceasta,
dac muncitorii vor ndrzni s fac revoluie, ea va fi
158

nbuit fr vrsri de snge. Se insinua deci c dumanii de clas vor fi pur i simplu asfixiai.
Am comunicat toate acestea Norei. Ea m-a ascultat fr s scoat o vorb. O trda ns tremurul uor al buzelor.
Aa nu mai poate continua spuse ea dup o scurt tcere. Chiar astzi trebuie s vorbesc cu tata. Vino la
miezul nopii pe balcon. Am s-i povestesc tot ce voi afla
de la el.
Seara m-am pomenit cu mister Luc. Prea foarte abtut. Contrar obiceiului, nu mi-a propus s jucm ah. Se
plimba posomort prin camer, njurnd din cnd n cnd
de mama focului.
Pari cam indispus, mister Luc? l-am ntrebat.
Cum s nu fiu indispus a mormit el. Dracii s
sfie mruntaiele lui mister Bailey i ale tovarilor
dumitale!
Dar ce s-a ntmplat, mister Luc?
Cu picioarele larg deprtate i braele ncruciate pe
piept scoianul mi-a rspuns pe un ton tragic:
n tot orelul nu mai gseti o pictura de gin!
Nu mai spune! am exclamat uimit. Oare rezervele
orelului snt pe terminate?
Ba s-au terminat chiar! se rsti Luc posomort. Nu
mai e gin i nu va trece mult i n-o s avem nici de
mncare, n afar de carne congelat. i dup o scurt
ezitare: Nu mai are nici un rost s-i ascund adevrul:
oricum n-ai s scapi din aceast curs de oareci. Proviziile erau aduse pn acum cu avionul. Mister Bailey a ntreinut tot timpul legturi cu lumea dinafar. Dei e putred de bogat, singur n-ar fi izbutit niciodat s constru159

iasc i s ntrein o ntreprindere ca asta. Da! Mister


Bailey nu e singur. El are numeroi aliai. i acetia l-au
susinut tot timpul, completndu-ne rezervele... Acum ns sntem asediai. Piloii votri tia nu se tem nici de
furtun! au fcut n jurul nostru un adevrat cordon.
Nici o cioar nu poate s treac, darmite un avion. Am
trimis aliailor notri din Anglia trei telegrame disperate,
dar rspunsul lor e mereu acelai: Nu v putem ajuta cu
nimic! Avei rbdare, n curnd se va ncheia pacea. Avei
rbdare! bombni nciudat Luc. Lor le vine uor s rabde,
dar eu ce m fac!...
Ceea ce mi-a mrturisit Luc a fost pentru mine o adevrat surpriz. ntr-o privin Bailey era mai tare dect
mi nchipuisem. Aflasem de la Luc c nu aciona singur,
ci se afla n fruntea unui complot al capitalitilor!
Se prea poate ca Bailey s fie sprijinit de forele ntregului capital internaional. Traficantul de aer nu era
dect un paravan pentru ca mnia muncitorilor i n general a populaiei s nu fie ndreptat mpotriva tuturor capitalitilor. Totul fusese regizat n aa fel nct fcea impresia c un nebun sau un scelerat a acaparat tot aerul,
iar capitalitii snt nevoii s-i accepte condiiile!
Pe de alt parte, din cele aflate de la Luc reieea c situaia lui Bailey i a orelului su era aproape disperat.
Iar dac orelul va capitula, va fi compromis tot complotul: Aceasta n-o tiau muncitorii, n-o tia nici guvernul
U.R.S.S. Aadar iat de ce statele capitaliste erau att de
grbite s ncheie pace cu mister Bailey. Se apropiau zile
hotrtoare. Acum toate mijloacele snt bune. i dac Nora nu are curajul s-l expedieze pe lumea cealalt pe mister Bailey, am s-o fac eu!
160

Cele aflate de la Luc erau att de importante, nct


mi-am spus c merit s-l rspltesc i am scos de sub
pat sticla de gin pe care o pitisem cu o sptmn nainte.
Vznd licoarea att de rvnit, mister Luc scoase un
fel de rget i se npusti asupra sticlei ca o fiar asupra
przii. A pus sticla la gur i dintr-o rsuflare a golit-o pe
jumtate. Apoi i-a ters buzele, a astupat drgstos sticla, a bgat-o n buzunar i dup ce mi-a mulumit, m-a
lsat singur.

161

XIX. MINI DEZLEGATE


M-am uitat la ceas. Era dousprezece fr zece: timpul s m duc pe balcon.
Nora nu venise nc. Pe cer nfloreau jerbe
verzi-liliachii, se vnzoleau voioase fii galbene i albastre.
La orizont unduiau parc n adierea vntului nite perdelue de un portocaliu pal. Astzi, cerul era luminat ca de
srbtoare. Spectrele oxigenului i neonului dansau cadril cu spectrele azotului i heliului.
Ua scri ncet. Am ntors capul. Nora!
Avea paloarea unui om mort de nghe. Fr s scoat
o vorb s-a apropiat de mine, mi-a pus minile pe umr,
i-a apropiat faa de a mea i deodat m-a srutat apsat
pe buze. De surpriz mi s-a tiat rsuflarea.
Nora! exclamai ncet.
Dar fata s-a deprtat repede i mi-a spus:
Acum totul va fi bine. Trebuie s cobor la lacul cu
aer lichid. M-a trimis tata adug ea pe un ton semnificativ i mister Bailey. Vino cu mine.
Nora! Nora! Dar ce-a spus tatl dumitale? i ce nseamn toate acestea? De ce eti att de palid?
Toate cuvintele pe care am vrut s le spun Norei mi
zburar din minte. Purtarea fetei era att de ciudat i ea
mi vorbea pe un ton att de imperativ, nct am urmat-o
ca un automat. Mergea foarte repede. De cteva ori am
162

strigat-o i am ncercat s-i vorbesc, dar ea nu fcea dect


s grbeasc pasul.
Am intrat n camera unde se pstrau hainele pentru
excursiile prin peterile n care domnea frigul absolut.
Ajut-m s m mbrac mai repede i nu m ntreba nimic spuse Nora. Ai s afli ndat totul.
M-am vzut nevoit s m supun. Dup ce ne-am pus
n grab costumele de scafandru am cobort cu ascensorul. Lsnd n urma noastr mai multe ui i mereu tcui, am intrat n petera subteran. Deasupra oglinzii lacului albastru plutea un abur diafan. Razele reci ale becurilor luminau bine drumul.
naintam pe malul lacului. Acum Nora mergea din ce
n ce mai ncet. S-a poticnit de cteva ori. Se vedea c abia
se ine pe picioare. Am luat-o de bra, dar ea i-a tras
mna, spunndu-mi:
Ia-o puin nainte.
De ce?
Aa trebuie.
Am fcut, docil, civa pai cnd deodat am auzit un
strigt slab. Am ntors repede capul i am ipat,
cutremurndu-m ngrozit:
Ce faci?!
Dar era prea trziu.
Nora i descheiase costumul izolant, descoperindu-i
pieptul i capul...
Frigul de dou sute aptezeci i trei de grade a ucis-o
fulgertor. M-am repezit spre ea i cu mini tremurtoare
am ncercat s-i mbrac napoi casca, s-i nchei haina pe
piept. ntr-o clipit trupul Norei s-a acoperit cu o promoroac pufoas i s-a fcut dur ca oelul... Chiar i ochii ei,
163

care rmseser deschii, s-au acoperit cu o pojghi


subire de brum. De pe buzele ei, pe care ncremenise
un surs, czu un mic bulgre de ghea, ultima rsuflare
a Norei. Pe alocuri bruma se desprinse czndu-i la picioare ca o fulguire de zpad.
Nora! Nora... Ce-ai fcut!... am strigat ca nnebunit.
Stteam n faa acestei stane de ghea netiind ce s
fac... La picioarele ei am zrit un obiect dreptunghiular,
acoperit cu promoroac. L-am ridicat, am scuturat bruma
i am vzut c e un plic.
Cnd m-am uitat din nou la Nora bruma o acoperise n
ntregime. Am hotrt s-o duc n panteon, s-o urc pe soclul pe care-l pregtise mister Bailey pentru mine. Mi-am
spus c n aceste mprejurri acolo era locul de veci cel
mai potrivit pentru srmana fat. Mi-am petrecut braul
pe dup mijlocul ei nepenit i am ncercat s-o ridic. Dar
picioarele fetei, prinse n gheaa care se formase din cauza evaporrii cldurii corpului, nu se dezlipeau. Am fcut
un efort i am simit c trupul Norei s-a frnt. Am tresrit
i mi-am retras mna. Partea de sus a corpului czu
ntr-o parte, susinut acum numai de haine. Cteva buci ale trupului ei congelat czur, asemenea cioburilor
unei statui sparte, din costumul descheiat. Nora, att de
plin de via, se transformase, ntr-o clip, ntr-o statuie
mai fragil dect porelanul...
Eram profund ndurerat i zguduit. Reuind n sfrit
s desprind picioarele fetei, am luat pe umr rmiele ei
fragile, le-am dus n panteon i le-am aezat pe soclu.
Dar am izbutit s fixez pe piedestal numai partea de sus
a corpului... nlturnd cu un gest uor bruma de pe chipul fetei, am privit pentru ultima oar buzele care abia
164

adineauri m srutaser. Am ieit apoi din aceast peter sinistr. ntorcndu-m n camera mea am nclzit i
uscat cu pruden scrisoarea i n sfrit am deschis plicul. Iat ce-mi scria Nora:
Scumpe prietene!
Iart-m c te-am fcut s treci prin clipe att de dureroase. M-am temut c dac nu vei fi lng mine, n-am s
am puterea s fac ceea ce eram datoare s fac. Prezena
dumitale mi-a dat curaj.
Am vorbit cu tata. L-am silit s-mi mrturiseasc adevrul ntreg. tiu acum ce l-a determinat s lucreze pentru mister Bailey.
Mister Bailey l-a nelat pe tata. L-a atras n acest orel, fgduindu-i c peste an an l va lsa s plece. Dar
cnd a trecut anul, Bailey i-a declarat c s-a rzgndit, iar
dac tata se va opune, atunci nici el i nici eu nu vom iei
vii de aici. Tata, care m iubete foarte mult, n-a vrut
s-mi pun viaa n primejdie i a rmas. Dar i venea
greu s recunoasc faptul c sntem prizonieri. De aceea
a cutat s m conving c rmne aici de dragul muncii
sale.
Din cauza mea, tata avea minile legate i a fost astfel
silit s participe la toat aceast oribil poveste.
Mi-ai reproat ntr-o zi c nu semn de loc cu strmoul meu, minerul revoluionar Engelbrecht. Da, trebuie s
mrturisesc c nu posed voina, energia sa nestvilit.
Voina lui s-a topit probabil n decursul secolelor i generaiilor. Nu m-am putut hotr s-l omor pe Bailey. i
mult timp n-am avut curajul s-l ntreb pe tata dac
ntr-adevr particip i el la crimele acestuia. Vreau s
mor ns ca o strnepoat demn a minerului
165

Engelbrecht. E tot ce pot face. Acum, tata e liber. Mi-ar fi


prea greu s-i scriu. Te rog s-i transmii doar att: Tat,
nu mai ai minile legate. F ntocmai cum ar fi fcut n locul tu minerul Engelbrecht.
Adio. Nora.
Am recitit de cteva ori scrisoarea. Srmana Nora! Se
grbise. Dac a fi apucat s-i spun ceea ce aflasem de la
Luc, ea ar mai fi n via... i... ea m-a iubit. Dar acum
totul s-a sfrit. Unele lucruri din scrisoarea Norei nu-mi
erau clare. Poate m va lmuri tatl ei.
ntre timp se fcuse diminea i m-am dus la profesorul Engelbrecht.
L-am gsit n cabinetul su cufundat n formule.
Vzndu-m, profesorul a ridicat capul i m-a ntrebat
calm:
N-ai vzut-o pe fiica mea?
Fiicei dumneavoastr... miss Eleonora... i s-a
ntmplat o mare nenorocire i-am rspuns eu.
Engelbrecht se fcu alb la fa.
Ce i s-a ntmplat? Spune!
n tcere am pus pe birou scrisoarea Norei. Minile
profesorului tremurau, dar cuta s se stpneasc. Dup ce citi scrisoarea ridic ochii i m ntreb cu vocea
stins:
Ce-a fcut?
I-am povestit tot ce s-a ntmplat n petera frigului
absolut. ntre timp mi-am revenit puin n fire.
Tatl i ngrop faa n palme. Rmase aa cteva minute. N-am vrut s tulbur tcerea. Cnd i-a ridicat capul
aproape c nu l-am recunoscut, att de mult mbtrnise.
166

Engelbrecht fcu un efort s se ridice. Se cltin i fu


nevoit s se aeze din nou.
Eu am ucis-o...
Apoi trnti cu pumnul n mas i ochii i scprar de
mnie.
Ba nu! Bailey a ucis-o!
Se prea c n Engelbrecht renvie sufletul strmoului su.
S mergem mpreun la acest bandit! rcni el deodat.
Vreau s v pun o singur ntrebare, domnule profesor i-am spus.
ntreab, dar repede...
Miss Eleonora scrie c, dup cum i-ai spus, Bailey
a ameninat c v va ucide pe amndoi dac vei ncerca
s plecai de aici. tiu ns, tot de la miss Eleonora, c el
nu s-a opus ca ea s plece.
Era un joc al lui mister Bailey. Un joc psihologic.
Era sigur c Nora nu se va despri de mine. Iar eu eram
nevoit s-i dau fetei mele iluzia c e liber s plece cnd
vrea. Dac ar fi aflat c e prizonier, situaia noastr ar fi
devenit mult mai grea i s-ar fi simit mai nefericit.
Dar dac ea ar fi vrut totui s plece?
Mister Bailey n-ar fi lsat-o.
Atunci de ce... nu l-ai ucis pe Bailey?
M-am gndit de multe ori s-o fac. Dar moartea lui
Bailey n-ar fi rezolvat nimic. Mister Bailey nu este dect o
verig din lanul crimei. tii din cine se compune populaia orelului cu excepia ctorva salahori iakui? Din
odrasle de bancheri i persoane suspuse! Acetia nu numai c nu m-ar fi lsat s plec dac l-a fi omort pe
167

Bailey, ba, dimpotriv, m-ar fi ucis i pe mine i pe Nora.


Sau, s-ar fi putut s m ucid pe mine, iar pe ea s-o lase
n via... Ce-ar fi devenit? Srmana copil, a avut dreptate: din cauza ei aveam minile legate. Dar dac a fi bnuit ce are de gnd s fac... De altfel acum e prea trziu
s mai vorbim despre asta. Da, mister Bailey nu tie de
glum. A fi avut soarta colegilor mei, cei doi profesori care au fost ucii pe vasul Arctic, pentru c au refuzat s i
se supun lui.
Profesorul scotoci n sertarul biroului.
Ei drcia dracului, unde mi-o fi revolverul?
Era s-i spun c i Nora l-a cutat fr s-l gseasc,
dar pn la urm am tcut.
Nu-i nimic, ne putem lipsi de el. S mergem, mister
Klimenko.
Ce avei de gnd? l-am ntrebat.
S-i spun dou vorbe de la obraz lui mister Bailey...
N-am nimerit la Bailey ntr-un moment potrivit. edea
n fotoliu nconjurat de oamenii si credincioi, vreo zece
la numr.
Vznd aceasta, Engelbrecht s-a ncruntat, dar era
prea trziu ca s batem n retragere.
A, domnul profesor! Foarte bine c ai venit! spuse
Bailey. Chiar acum am vrut s trimit pe cineva dup
dumneavoastr. inem aici un mic consiliu de rzboi. Din
pcate, capul meu nu lucreaz nc bine...
Bailey tcu i ncepu s se joace cu nite mrgelue
lucioase, aezate n faa lui pe un platou. Aceste mrgelue erau ultima invenie a lui Engelbrecht: aer presat,
ntr-un nveli special. n acest nveli aerul nu se evapora la temperatura obinuit i putea fi transportat fr
168

nici un pericol. Numai o ridicare brusc a temperaturii


putea provoca o explozie. Bailey fcea pregtiri intense
pentru exportul de aer, socotind c ncheierea pcii n
condiiile formulate de el e un fapt aproape mplinit.
Da, capul... continu Bailey. Ceva nu e n regul
acolo. Vorbeti, vorbeti i deodat ncepi s ndrugi vrute
i nevrute. Dar o s treac. Luai loc, sir... (Bailey nu m
pofti s stau jos, se mulumi s-mi arunce o privire
chior, dar nici nu-mi spuse s plec.)
Refuz s mai lucrez. De-acum ncolo putei s nu
m mai socotii printre funcionarii dumneavoastr
spuse Engelbrecht, rmnnd n picioare.
Re-fu-za-i?! ntreb Bailey. Se ntunec la fa. Ce
vrea s nsemne asta, sir?
Exact ce-am spus.
Aici conteaz numai ce spun eu se nfurie de-a
binelea Bailey. Ai ntrecut msura, mister Engelbrecht.
Dac nu vei relua ndat...
Ajunge! zbier deodat Engelbrecht. Nu vreau s
mai fac parte din aceast band de tlhari.
Dar asta e rzvrtire! tii ce v ateapt?
Ticlosule! url Engelbrecht. Mi-ai ucis fiica, ai
umplut pmntul de groaza, tu... tu... i deodat, cu
pumnii ridicai tbr asupra lui Bailey i-l apuc de gt.
Nimeni nu se atepta la aa ceva de la Engelbrecht.
Cteva clipe oamenii lui Bailey rmaser ca pironii locului, apoi se npustir cu toii asupra profesorului. M-am
grbit s-i vin n ajutor. S-a iscat o nvlmeal de nedescris. Engelbrecht era foarte puternic i nici de pumnii
mei nu m puteam plnge. Dumanii ns erau prea numeroi i nu mai puteam rezista mult timp. Bailey se
169

adpostise ndrtul biroului i se baricadase cu scaunele, dirijnd de acolo btlia.


Din cauza emoiei ncepu din nou s aiureze i rcnea
ct l inea gura:
Jos cu ei! n Marte! n Lun... A venit sfritul lumii.
O sut de mii de lire sterline gramul!
Iar Engelbrecht lupta s-i croiasc drum spre Bailey
i striga rguit:
Am s te omor... Am s te rup n buci!
Simeam c am ajuns la captul puterilor i i-am strigat lui Engelbrecht:
napoi! Dac nu ne retragem, sntem pierdui...
Engelbrecht se dezmetici puin. ntorcnd capul, vzu
c situaia e disperat. E adevrat c trei din dumanii
notri zceau pe duumea n nesimire, dar ceilali,
narmndu-se cu scaune, se pregteau s ne atace din
nou.
Doi din ei ineau n mn evile strlucitoare ale pistoalelor automate.
Engelbrecht i cu mine, aprndu-ne cu ndrjire, am
nceput s ne retragem spre u. Am reuit s ieim n
coridor i am luat-o la goan cu dumanii pe urmele
noastre. Cotind pe dup col, am srit pe platforma liftului i am cobort un etaj. Peste puin ne i aflam n apropierea conductei de evacuare. Dar ua era ncuiat.
Pe aici, repede! strig Engelbrecht, care cunotea
bine topografia orelului.

170

XX. CONDAMNAI LA MOARTE


Am dat buzna ntr-o peter ce se afla n imediata
apropiere a conductei i ne-am grbit s nchidem ua.
Era o ncpere neterminat, unde urmau s fie depozitate rezervele de aer condensat. Frigoriferele nu fuseser
nc instalate i temperatura era suportabil. Deocamdat se pstrau aici vagonete i scule de rezerv. Lumina nu
fusese instalat.
mpinge ncoace vagonetele! mi strig Engelbrecht,
cutnd s baricadeze intrarea.
Am mpins spre poarta de fier vagonetele. Am aruncat
peste ele trncoape, lopei, tot ce ne cdea n mn i tot
ce am putut dibui n ntunericul de neptruns. n sfrit
intrarea era baricadat.
Bun fcu profesorul dup ce terminarm. Acum
vom putea rezista.
Se auzir bocnind dincolo de u paii urmritorilor
notri.
ndat rsunar lovituri puternice n u. Noi tceam.
Dup un timp loviturile ncetar i se fcu linite. Ne ntrebam dac dumanii notri s-au convins c nu vor putea s deschid ua ori i-au schimbat planul de atac. n
tot cazul eram bucuroi c ni se acord un rgaz, pentru
c abia ne mai ineam pe picioare de oboseal.
Engelbrecht se ntinse ntr-un vagonet i oft.
171

Am fcut o prostie spuse el ntr-un trziu. N-am


putut s m stpnesc. Ce s-i faci, asta mi-e firea. Rabzi,
rabzi, dar ntr-o bun zi rbufneti...
Tcu un timp, apoi relu:
Crezi ntr-adevr c snt complicele lui Bailey?
Doar nu puteai... m-am grbit eu s-l linitesc.
Ba da, puteam. Puteam prentmpina catastrofa.
Puteam salva omenirea, sacrificnd viaa mea i a fiicei
mele. Dar nu-i uor s aduci asemenea jertf. E totui
mai bine s piar doi oameni, dect mii i mii, nu-i aa?
Ce rost are s v autoflagelai? spusei, ridicnd din
umeri.
Asta nu e autoflagelare... Prerea dumitale nu-mi
este indiferent. Cci dumitale i nu mie a adresat fiica
mea ultima ei scrisoare. Te-a iubit... crezi c nu mi-am
dat seama?...
N-am rspuns nimic. Engelbrecht, acest om remarcabil, puternic, suferea nespus i nu-i mai putea ascunde
durerea.
Dar s nu gndeti prea ru despre mine relu el.
Chiar dac snt vinovat n faa omenirii, am fost crunt
pedepsit. N-am dormit nopi n ir, cutnd o soluie. Am
ncercat s gsesc o modalitate ca fabrica lui mister
Bailey s arunce napoi tot aerul pe care-l nmagazinase,
dar n aa fel ca s nu produc o catastrof. Tocmai acest
lucru l urmreau experienele pe care le-ai fcut n ultima vreme dumneata i Nora. Aa c poi fi cu cugetul
mpcat: n-ai lucrat pentru Bailey, ci mpotriva lui. Experienele au dat rezultate excelente i lucrrile mele se
apropiau de sfrit. i dac Nora nu s-ar fi grbit... Srmana mea feti!... Dar m-am cznit mult pn s gsesc
172

soluia. Erau zile cnd m cuprindea desperarea. i


atunci mi spuneam: astzi trebuie s se termine totul.
Am s-o omor pe Nora, apoi pe Bailey i mi voi pune i eu
capt zilelor... Dar cnd intra Nora att de proaspt, strlucind de tineree... Ah!... Engelbrecht oft greu. Nu puteam ridica mna. Apoi la un moment dat am observat c
nu mai are ncredere n mine. Crezi c n-am citit n ochii
ei groaznica ntrebare? Tatl ei, omul pe care l-a iubit att
de mult i de cinstea cruia nu s-a ndoit niciodat, e un
criminal?
Engelbrecht se ridic deodat i fcu un pas spre mine:
i acum, fetia mea a murit. Mi-e att de greu... Totui parc mi s-a luat o piatr de pe inim! S-a terminat
cu dedublarea personalitii... Noi doi sntem condamnai. Nu-mi pas de ce o s mi se ntmple. Regret un singur lucru: c n-am reuit s-l gtui pe banditul de Bailey...
Cred c ne vor ine aici nchii pn vom muri de foame.
Din fericire, nu ne va omor frigul. La urma urmei... nu-i
acelai lucru? Parc Nora nu s-a dat singur prad frigului...
Moartea srmanei fete m-a zguduit i pe mine. Mi-a
fost drag i am pierdut-o chiar n clipa cnd aflasem c
i ea m iubete. Dar incomparabil mai chinuitoare era
povara care apsa cugetul lui Engelbrecht. i apoi... eu
eram tnr i desperarea mea nu putea i att de nemrginit ca a lui. Eu voiam s triesc.
Spunei, nu exist nici o posibilitate de a scpa de
aici? l-am ntrebat pe Engelbrecht.
Dar profesorul era prea cufundat n gndurile sale negre i la nceput nici n-a neles ce spun.
173

S scpm de aici? m ntreb el ntr-un trziu. Da,


dar e greu. Acest perete rspunde n afar.
Atunci ce ateptm? Avem trncoape. E adevrat,
aici e bezn, dar vom putea lucra i aa.
Vom putea rspunse Engelbrecht, absent. Dar
nainte de a strpunge stnca, vom muri de foame. Ar fi o
trud zadarnic. Culc-te ca mine i ateapt n linite
sfritul.
Dar eu n-aveam de gnd s-mi atept resemnat moartea. Dup ce m-am odihnit puin, m-am ridicat, am gsit
pe pipite un trncop i m-am apropiat de zid.
Lovituri puternice rsunar n bezn.
Nu aici, ceva mai spre stnga l auzii pe
Engelbrecht. Acolo zidul e mai subire.
Am fcut civa pai spre stnga i am nceput s lovesc din nou.
Cnd, obosit, m-am aezat s m odihnesc puin, l-am
auzit pe Engelbrecht micndu-se i un zngnit de fiare:
profesorul srise din vagonet.
Snt prea obosit, obosit sufletete, ca s m mai
cznesc s sparg aceast stnc pentru a-mi salva viaa.
Dumneata ns eti tnr i ai mai putea s-i gseti fericirea. Trebuie s te ajut de dragul Norei...
Se auzi zornind metalul. Engelbrecht i alegea un
trncop.
Aa se sparge o stnc? i auzii glasul, chiar lng
mine. Ia d-te puin la o parte. Iat cum mnuia
trncopul btrnul miner Engelbrecht.
Rsunar lovituri puternice, regulate. Am lucrat aa
cteva ore. n cele din urm, extenuat, am aruncat
trncopul, dar loviturile btrnului miner Engelbrecht
174

au mai rsunat mult timp n petera vast, strnind ecouri puternice.


Ajunge pentru astzi spuse n sfrit Engelbrecht,
aruncnd trncopul.
nainte de a ne culca, am mpins vagonetele de la u
i le-am aezat pe ine, n ir, n aa fel nct primul vagonet se sprijinea de u, iar ultimul de peretele opus.
Bun. Acum, dac aruncm n vagonete toate sculele
i mai punem i pietre, nici dracul nu mai deschide ua.
n sfrit, sleii, ne-am culcat i am dormit butean.
M-a trezit frigul i foamea. L-am auzit pe Engelbrecht
cscnd ndelung.
V-ai trezit? l-am ntrebat.
Nu mai dorm de mult. Mi s-a fcut foame, dar
n-avem ce face, va trebui s ne apucm de lucru cu burta
goal.
i apuc trncopul. La nceput loviturile erau ovitoare i neregulate. Apoi Engelbrecht se nclzi i ncepu
s lucreze cu aceeai energie ca n ajun. Mi-am luat i eu
unealta n mn.
Foamea se fcea tot mai simit i puterile ncepur s
ne prseasc. Ne opream mereu-mereu ca s ne odihnim. Timpul se scurgea exasperant de ncet. Stnc prea
mai dur ca ieri.
n cele din urm, am aruncat ct colo trncopul i,
cuprins de o desperare neputincioas, m-am prbuit ca
un sac pe o grmad de pietre. Engelbrecht a mai lucrat
un timp, apoi s-a stins i ecoul loviturilor sale.
Stm prost spuse el cu amrciune. Aa nu vom
rezista mult i n-am naintat nici cu o treime. Nu ne-am
175

economisit puterile. Trebuie s facem o sprtur mai mic i s lucrm cu rndul.


A mai trecut, dup calculele noastre, nc o zi. Am ncercat s adormim, culcndu-ne amndoi n acelai vagonet ca s ne fie mai cald. Frigul ne ptrundea tot mai tare,
tot mai chinuitor. Nu reueam s adorm. Golul din stomac mi producea crampe. Picioarele mi erau ngheate,
capul mi ardea, m durea tot corpul. Dei cutam s le
gonesc, gndurile negre nu-mi ddeau pace. Nu mai speram s ies vreodat de aici. Am vrut s-i vorbesc lui
Engelbrecht, dar el sttea linitit, poate dormea i nu m
nduram s-l trezesc.
Vznd c nu pot s adorm, m-am ridicat, m-am strecurat prin ntuneric pn la sprtura pe care o fcusem n
zid i am nceput s msor distana parcurs. Cteva pietre mi se rostogolir, cu zgomot, de sub picioare.
Cine e acolo? l auzii pe Engelbrecht.
Eu snt. Nu dormii?
Nu rspunse profesorul. Blestematele de gnduri
nu-mi dau pace... i e frig... Hai s ne nclzim puin.
Engelbrecht se ridic i lu trncopul.
Dracu' s-l ia c greu s-a mai fcut! njur el.
Se auzir cteva lovituri, apoi deodat se fcu linite.
L-am auzit cum ofta.
Nu mai pot spuse Engelbrecht. mi cade
trncopul din mini... Dar am s-mi silesc braele s-l in bine! i deodat ncepu s loveasc cu atta putere
nct de sub trncop scprar scntei.
Dar aceasta a fost ultima explozie de energie.
Trncopul czu ct colo i Engelbrecht se ntinse pe o
grmad de pietre.
176

Odihnii-v, voi lucra eu am spus, ncepnd s lovesc stnc.


Dar la mine a mers i mai greu. Mi se prea c dau cu
toat puterea i cnd colo trncopul nu fcea dect s
zgrie stnca, desprinznd bucele mici. Dac vom lucra
ntr-un asemenea ritm, n-o s spargem stnca nici n zece
zile! Foamea ne va rpune mult mai repede...
Am adormit sau poate am czut ntr-un fel de toropeal fr s las trncopul din mn. Nu tiu ct a durat
aceast stare. Poate am zcut aa o zi i o noapte, sau
poate numai cteva minute. i nici n-a putea spune cu
certitudine dac, n somn sau aievea, am reluat de cteva
ori lucrul, lovind stnc cu furia desperrii, pentru ca s
m prbuesc din nou.
Din cnd n cnd senzaia de foame devenea insuportabil. Dar treptat ncepu s se atenueze. Am czut ntr-un
fel de toropeal. Timpul se oprise parc locului. Nu mai
tiam cte zile trecuser de cnd ne-am nchis singuri n
aceast capcan. Mintea mea se cufunda tot mai mult
ntr-un ntuneric de neptruns. Uneori m strfulgera
gndul morii, dar nici el nu m tulbura.
Nepsarea punea tot mai mult stpnire pe mine. Simul critic ns nu dispruse cu desvrire. mi amintesc
c urmream cu oarecare curiozitate procesul morii mele.
Am observat chiar un anumit ritm n desfurarea lui.
Perioadele de com alternau cu oarecare trezire a simurilor i cunotinei, ca i cum ultimele rezerve ale forelor
vitale strngeau resturile de combustibil, pentru a mai
lumina o dat creierul... Cci numai creierul putea gsi o
soluie, numai el putea salva organismul, care murea. i
organismul druia creierului meu ultima vlag, ultima li177

crire de via a celulelor singura lui ndejde de scpare...


ntr-unul din aceste momente de luciditate am auzit
lovituri deprtate, foarte slabe, de trncop.
Probabil Engelbrecht s-a pus pe lucru. Oare auzul
slbete att de mult la cei care snt pe punctul s moar
de foame? gndii. Sau poate am halucinaii?
Dumneavoastr
batei?
l-am
ntrebat
pe
Engelbrecht.
Acelai lucru am vrut s te ntreb i eu rspunse
el cu o voce stins.
l auzeam ns ct se poate de clar, distinct.
Prin urmare, nu asurzesc i nici n-am halucinaii
reflectai eu cu glas tare. Atunci ce nseamn aceste lovituri? De unde provin? Cine bate?
M gndesc la asta de cteva minute sau poate de
cteva ore rspunse Engelbrecht. Am crezut la nceput
c dumneata te-ai apucat de lucru, dar c nu aud bine
loviturile fiindc am nceput s asurzesc. S tii ns c
loviturile se aud dinspre sprtura pe care am fcut-o. Eu
stau culcat chiar lng ea. i dup o scurt tcere: Se vede c mister Bailey vrea s termine mai repede cu noi i a
pus oamenii sa sparg zidul. El ine mult la procedur i
vrea s ne judece probabil cum scrie la carte, pentru ca
apoi s ne congeleze i s ne aeze n panteon.
Am tcut, ascultnd cu ncordare. Loviturile rsunau
tot mai puternic, tot mai aproape. Apoi, brusc, au ncetat.
n locul lor se auzi un sunet nou: scrnetul burghiului.
Au
pus
burghiurile
n
funciune spuse
Engelbrecht calm. Aa o s pun mai repede mna pe
noi...
178

Primejdia a avut darul s ne dea noi puteri. N-a putea spune c-mi era fric de moarte m i aflam de altfel n pragul ei; dar aceste sunete noi tulburar monotonia vieii noastre, ritmul stingem noastre treptat. Acum
ne-am recptat complet cunotina.
Ce-am putea face? am ntrebat eu.
S-l primim pe duman i s murim luptnd aa
cum se cuvine s-o fac un brbat rspunse Engelbrecht.
Am zmbit ironic, tiind c Engelbrecht nu poate s
m vad.
Sntei oare n stare s ridicai mcar o mna?
Am destul putere ca s crp easta primului nemernic care-i va bga capul aici. ncearc de te trte
pn la mine.
Ne-am trt amndoi pn la gura micii sprturi fcute
de noi i ne-am ntins de ambele pri, pregtind la
ndemn nite pietroaie cu coluri ascuite. Scrnetul
monoton al burghiului m adormea, dar luptam din rsputeri mpotriva toropelii. Iar cnd sunetul se auzi aproape de tot, mi trecu somnul. M-am ncordat tot ca o pisic
ce se pregtete s se arunce asupra unui oarece.
Peste cteva minute vor fi aici opti Engelbrecht.
n clipa aceea am neles ce ne-a dat puteri noi: ura fa de dumani!
Burghiul mai scrni o dat, zidul ncepu s prie i o
ploaie de pietricele se rostogoli peste noi. Zgomote stridente i scrnete alternau cu zumzetul burghiului. O gaur, nc una n peretele subire ce ne desprea de dumanii notri... Apoi, cteva lovituri de trncop Sprtura
era destul de marc ca s se poat strecura un om n orice
caz aa mi-am nchipuit, pentru c la un moment dat n179

cetar i zgomotul burghiului i loviturile trncoapelor i


se auzi n ntuneric un fonet pe care nu-l putea produce
dect un om ce se strecura prin sprtur. ncordndu-ne
muchii vlguii, profesorul i cu mine am ridicat pietroaiele. Eram atent la cel mai mic zgomot. Mai aproape, mai
aproape. Lng noi...
Acum! gndii eu i ddui s lovesc. Dar deodat piatra mi czu din mn, fiindc auzii pe neateptate o voce
cunoscut...

180

XXI. A CLPAT NEGUSTOLUL


Tale ntunelic.
Nikola! zisei eu.
O! Toval Klimenko! rspunse el.
i am simit cum o mnu mioas mi strngea mna
cu care era ct p-aci s sparg capul lui Nikola.
Cum ai nimerit aici?
Plea tale ipi! spuse Nikola i, ntorcnd capul spuse
cuiva care sttea de partea cealalt a sprturii: Intlai,
tovali, aici snt ai nostli. Ial noi continu el,
adresndu-se profesorului am venit pe tine s salvm,
iar pe negustolul Beli s-l omolm.
Cine noi?
Almata Losie: iaca!
Dar cum de v-a venit n gnd s spargei tocmai
acest zid? De unde tiai c m gsesc aici?
Nu tiam nimic. Dar tu mi-ai spus c pe aii e bine
de mels n olas rspunse Nikola.
Nu puteam s-mi amintesc s-i fi spus vreodat aa
ceva. i numai mult mai trziu, aducndu-mi aminte de
timpul cnd m sftuiam nopi ntregi cu Nikola ca s ntocmim planul evadrii, mi-am amintit c ntr-adevr
i-am spus c acesta ar fi drumul cel mai comod prin care
s-ar putea ptrunde n orelul subteran. Nu m-am ateptat ca Nikola s fie att de iste i s aib o memorie
att de bun. Numai din ntmplare am nimerit noi n
aceast peter, unde a avut loc fericita ntlnire.
181

Nikola s-a grbit s-mi povesteasc de-a fir-a-pr


cum a fost.
Comandamentul nostru elabora mereu noi planuri de
cucerire a orelului subteran. Cnd atacurile avioanelor
s-au dovedit zadarnice, i artileria n-a putut nici ea face
nimic, au intrat n aciune genitii. S-a hotrt s se sape
o galerie. Aceast sarcin era uurat de faptul c ntregul crater era acoperit de un strat gros de zpad. Era
uor s sapi anuri n acest strat pentru a ajunge pn la
stnc. Pionierilor le-a trebuit mai bine de trei sptmni
pentru aceast operaie, utiliznd un sistem special spre a
nu fi descoperii. Locul a fost bine ales. Nikola a lucrat i
el de multe ori n aceast peter. El tia c aici nu locuiete nimeni i noaptea, cnd pleac muncitorii, ar putea
s intre fr s fie vzui.
n timp ce Nikola mi povestea toate acestea, intrar n
peter prin sprtur mai muli ostai roii.
Aici nu ne vede nimeni, putem face lumin spuse
Nikola i n mna lui strluci o lantern electric. Foalte
bun dlcia asta! spuse el. ac, i gata. Ai, ai, ai! exclam
el cnd mi vzu faa. Ai slbit tale lu. N-ai mncat de
mult. El e toval? Mncai mai lepede!
i Nikola i deschise rania i ncepu s ne ospteze,
pe mine i pe Engelbrecht.
Dup ce am mncat, i-am povestit lui Nikola i comandantului detaamentului toate peripeiile noastre.
Apoi ne-am ntocmit un plan de aciune.
ntre timp se fcuse diminea. Comandantul a fost de
prere c e mai bine s ateptm cderea nopii ca s
atacm prin surprindere.
182

Cutam s nu facem nici un zgomot, ca s nu atragem


atenia dumanului. Nikola aprinse un mic foc, puse ceaiul la fiert i ncepu s ne ndoape. Ziua trecu pe neobservate. Am vorbit de una de alta i am pus la punct planul de aciune. La ora ase seara, comandantul a pus
cteva santinele, apoi a dat ordin ca toat lumea s se
culce pentru ca oamenii s se odihneasc nainte de operaie. Dup ce am mncat i m-am nclzit lng foc, am
adormit butean i cnd m-a trezit noaptea Nikola, m
simeam proaspt i uor. Ce-i drept nu eram nc complet sigur pe picioare, dar asta nu m oprea; ineam mori s iau i eu parte la atac.
Am ndeprtat cu bgare de seam vagonetele i am
deblocat intrarea. Numai de n-ar fi ua ncuiat! Un osta
aps pe clan, ua se deschise. Engelbrecht i cu mine
eram att de puin periculoi pentru armata lui Bailey,
nct nici n-au gsit de cuviin s ne nchid pe dinafar,
mai ales c tiau c i de o parte i de cealalt a uii ne
ateapt moartea.
Comandantul detaamentului, a dat un ordin i ostaii, inndu-i armele n cumpnire, au pornit pe coridor.
Nu se vedea nimeni. Abia lng ascensor am dat de prima
santinel. Omul dormea. Trezit de paii notri ncerc s
dea alarma, dar comandantul ndrept spre el eava revolverului.
Stai cuminte, frioare! i spuse el n rusete, dar
att de expresiv c omul nelese pe dat ce i se cere i se
pred.
Am urcat cu liftul la primul etaj. Cnd ajunse sus i
ultimul osta, ni de undeva o umbr, pentru a dispare
imediat dup o cotitur. Peste cteva minute se va da
183

alarma! Am grbit pasul i am pornit, aproape n fug,


spre cabinetul lui Bailey.
Ua nu era ncuiat. Am dat-o de perete i am nvlit
n cabinet.
Bailey nu se culcase nc. edea ntr-un fotoliu i-i
plimba degetele peste mrgelele aeriene de pe platou.
Capul i era legat cu o batist.
Vzndu-m n fruntea unui detaament de ostai roii,
Bailey holb ochii. Falca de jos i czu. Rezemat de speteaza fotoliului, se uita la noi fr a ncerca s-i ascund
groaza.
Dumneata eti ceteanul Bailey? ntreb comandantul detaamentului.
Da, el este rspunsei eu.
Comandantul fcu un pas spre Bailey.
Eti arestat.
Faa lui Bailey se schimonosi. Ochii i ieir i mai
mult din orbile i acum n ei scpra nebunia. l apucase
din nou una din crizele de care suferea n ultima vreme,
de cnd fusese rnit.
A-a-a-a-a!!! zbier el cu o voce slbatic. Bolevici!
Aha? i aici? Peste tot? Nicieri nu pot scpa de voi!...
Vrei s-mi rpii aerul?
Cu aceste cuvinte i cufund degetele chircite n comoara lui mrgelele aeriene apuc cteva i,
ducndu-le cu greu la gur, le nghii.
Engelbrecht, nelegnd ce va urma l apuc pe Bailey
de guler i-l trase spre u.
Ce vrei s facei cu el? ntreb comandantul,
nepricepnd ce primejdie ne amenina pe toi.
Bailey, care continua s aiureze, se zbtea s scape.
184

S-l urcm mai repede sus!... Ajutai-m. Acum e


de dou ori mai greu! ne strig cu desperare Engelbrecht.
Eu, Nikola i doi ostai l-am apucat pe Bailey, l-am
mpins pe coridor, l-am aruncat n ascensor i ne-am urcat mpreun cu el pe platforma unde sttusem de attea
ori de vorb cu Nora,
admirnd aurora boreal, i
respirasem vitamine aeriene.
Bailey
ipa
ntr-una,
ncercnd sa scape.
Am observat deodat c
din gura lui nete un ghemotoc de abur alb, rece. Trupul su ncepu s se umfle
repede, mai ales toracele.
Cldura interioar, din stomac, topise nveliul de protecie al mrgelelor. Aerul ncepuse s se evapore i cu
Bailey se ntmpla acum acelai lucru care se petrece cu
un pete de la mare adncime
scos la suprafaa oceanului:
presiunea interioar ntrece
presiunea aerului atmosferic
i l umfl. nc o clip i...
Dar Engelbrecht n-a stat
s atepte aceast clipa. nfcndu-l zdravn pe Bailey l
arunc peste balustrad.

185

n cdere corpul lui Bailey se umflase ca un balon, iar


din gur i ieeau aburi ca din supapa deschis a unei locomotive.
nainte ca Bailey s ajung la panta nzpezit, se auzi
o explozie, mrgelele aeriene explodaser, ntr-un nor de
aer alb am desluit braele i picioarele lui Bailey rupte
de trup i mprocate n direcii opuse. n cteva clipe norul alb se transform ntr-un curent puternic de aer, care
ne-a proiectat spre perete. Reuii ns s m in pe picioare i m uitai n jos. Numai capul lui Bailey a ajuns
pn la povrniul acoperit cu omt. Trupul su, fcut
bucele, zbura n cele patru vnturi.
Am stat cteva minute nemicai, impresionai de
aceast moarte neobinuit. Primul care a rupt tcerea a
fost Nikola.
A clpat negustolul spuse el.
Da, a crpat negustorul, a crpat i ntreaga lui ntreprindere aerian!
Detaamentul a biruit fr greutate garnizoana orelului subteran, iar postul de radio al orelului a comunicat lumii ntregi vestea victoriei.
n timpul acesta Engelbrecht ridica ncet i prudent
temperatura n peterile subterane, micornd totodat
presiunea atmosferic. Toate deschizturile, conductele i
obloanele fur deschise. De pretutindeni nea un abur
alb, rece, ce se transforma n aer dttor de via.
Viaa se ntorcea pe pmnt. Nara lui Ai-Toion expira
aer...

SFRIT
186

CUPRINS
I. MELEAGURI BLESTEMATE ................................ 4
II. CAICUL MORT .............................................. 12
III. NARA LUI AI-TOION ....................................... 23
IV. NTLNIRE NEATEPTAT .............................. 32
VI. ORELUL SUBTERAN .................................. 49
VII. O NCERCARE DE EVADARE, RATAT .......... 56
VIII. MISTER FATUM ......................................... 64
IX. GRAIAT DIN MILA MRIEI SALE ................ 71
XI. PRIZONIERII ORELULUI SUBTERAN .......... 94
XII. O CUNOTIN NOU ................................ 106
XIII. LINITE N PREAJMA FURTUNII ................ 114
XIV. POZNELE LUI MISTER KLIMENKO .......... 121
XV. LUMEA SE SUFOC. ................................... 129
XVI. JOCUL NCEPE .......................................... 137
XVII. EXPLOZIE DEMONSTRATIV ................. 147
XVIII. BAILEY SE DEMASC .............................. 155
XIX. MINI DEZLEGATE ..................................... 162
XX. CONDAMNAI LA MOARTE ......................... 171
XXI. A CLPAT NEGUSTOLUL ......................... 181

187

188

Aleksandr Romanovici Beleaev

PINEA VENIC
Traducere: M. Carda i V. Probeanu
Versiune electronica dup textul din
Seria Opere alese, volumul II
Editura Tineretului, 1963

Aleksandr Romanovici Beleaev



1928

189

I. O DEZVLUIRE TULBURTOARE
ntr-o sear de toamn, un pricjit barcaz pescresc
se apropia ncet de insula Fhr din arhipelagul Frisicelor
de Nord, aproape de coasta Germaniei. Vntul nprasnic
de miaznoapte mproca pe pescari cu stropi reci ca
gheaa. Chipurile nvineite de frig ale oamenilor erau
mohorte: se ntorceau cu nvoadele aproape goale.
S tii c vine iarna nainte de soroc, mormi un
pescar btrn, pufind din pipa-i scurt.
Aa se pare, i ddu dreptate altul mai tnr i, dup o scurt tcere, adug:
Iar i-au furat nvodul lui Karl. Un nvod nou-nou.
Cuvintele aruncate n treact de un tnr le ddur
ghes la vorb. Oamenii se tot ntrebau cine poate fi houl.
Eu unul zic c-i Hans, afirm tnrul cu convingere.
Hans? Fugi de aici! se mirar ceilali.
Hans era un moneag hodorogit, deirat i slab de-l
btea vntul. Locuia singur cuc n cldirea veche i prsit a farului.
Hans la care abia i trte picioarele?! Pe ce dovad te bizui?
Dovad? N-ai vzut i voi c, de la o vreme, Hans
se ngra mereu?
Era adevrat. De cteva sptmni Hans se ngrase
ntr-att c uimise tot satul.
Cic ar fi gsit o comoar pe care a aruncat-o marea pe rm. Cnd primete omul un dar ca sta nu-i de
190

mirare s pun osnz pe el, spuse btrnul pescar, dus


pe gnduri.
Ei a! Pun rmag c-i altceva la mijloc. Hans face
contraband.
Ascultai-m pe mine, strui tnrul. Hans s-a mbuibat din banii luai pe petele i nvoadele pe care ni le
terpelete. tii i voi c se ntmpl s-o ia razna n toiul
nopii. Unde se duce? Ce trebuoare nvrtete? Mie toate
astea nu-mi miros a bine.
Cu toate c unii mai puneau la ndoial spusele
tnrului, era limpede c pescarii cam intraser la bnuieli. i cnd barcazul acost n dreptul farului, cineva
azvrli o vorb:
Ce-ar fi, frailor, s trecem pe la Hans? O s stm
puin la clduric. Cine tie, poate o s-l tragem i de
limb...
Asta da! se bucur tnrul, dnd zor cu descrcatul
petelui i cu strnsul nvoadelor.
Ferestruica farului era luminat. Btrnul Hans nu se
culcase nc. i primi cu braele deschise i-i pofti s se
nclzeasc lng o vatr drpnat.
Ei, v-a mers pescuitul? ntreb btrnul, frecndu-i
minile cu vine groase i degete nchircite.
A mers pe dracu! fcu tnrul pescar. nfuriat de
ghinionul ce-i urmrea i de vremea pctoas, abia atepta s-i verse nduful pe cineva. tii, nene Hans, m
uit la matale i m ntreb: ce face omul sta de pune ntruna osnz pe el?
Moneagul zmbi cu un aer stingher.
i tu te-ai ngrat, Ludwig.
191

Eu? Pi cnd omul vinde petele pe care l-a prins


cu mna lui, nu-i nici o mirare s arate mai actrii. Dar
cum faci matale de te ngrai fr s munceti? Hai, destinuiete-ne i nou secretul. Ne-ar plcea mai mult s
ne ntindem oasele la clduric n loc s rtcim pe mare.
C toat agoniseala noastr snt reumatismele...
Era vdit c Hans ncepuse s nu se simt n apele lui.
Se zgribulea ca de frig, frecndu-i ntr-una minile. Toi
observaser tulburarea btrnului. Chiar i cei care adineauri avuseser ndoieli, acum ncepur s-l priveasc
cu ochi bnuitori.
N-ar strica s-i facem o percheziie, opti rocovanul Fritz unui alt pescar, l iau eu mai pe departe. Las' pe
mine! Apoi, ctre Hans:
Cum de nu i-e fric s stai n hardughia asta? Dac se opintete bine vntul de la nord-est, zob te face.
Nu-i nimic. Zidurile snt groase. Ct mai am eu de
trit, or ine i ele.
Dar dac se prbuesc peste tine? nu se ls Fritz.
ie poate nu-i pas, c i-ai trit traiul, dar pe noi or s
ne trag la rspundere. C de ce n-am luat msuri! Afl
c n-am chef s nfund pucria din pricina ta. Trebuie
s cercetm bine toat cldirea.
Zu c nu merit! bigui btrnul. i ddea tot mai
limpede seama c pescarii nu veniser aici de florile mrului. Dar dac inei mori, ntoarcei-v mine. Tot e
mai bine s cercetai pe lumin.
De ce s amnm pe mine ce putem face azi?
Cine tie ce nenorocire se mai poate ntmpl pe
scrile astea care abia se mai in. Ce-i atta zor? Aa cum
am locuit aici cincizeci de ani, o s mai stau o noapte.
192

Ludwig, care pricepuse ncotro bate Fritz, se vr i el


n vorb.
Aprinde un felinar!
Cum s-l aprind, pcatele mele, dac n-am ulei?
Fritz ns, care prinsese s cotrobiasc prin ncperea rotund, gsise i una i alta.
ine felinarul. Uite i uleiul. Ce-mi umbli cu cioara
vopsit, moule?
Nici nu apucar s se dumireasc bine, c Fritz i
turnase ulei i aprinsese felinarul.
Haidem!
Se ridicar cu toii i se luar dup Fritz. Oftnd i
trndu-i picioarele, Hans i urm. La lumina chioar a
felinarului, urcar treptele umede i tocite ale scrii n
spiral.
n ncperea de la etaj, sub un strat gros de praf i de
moloz, zceau, claie peste grmad, tot felul de hrburi i
ciurucuri. Prin geamurile sparte iuia vntul. Speriai de
lumin, civa lilieci se vnzolir prin odaie, scuturnd praful i pienjeniul de pe perei. Fritz cerceta cu atenie fiecare ungher, rscolea molozul cu cizmele-i grele de pescar, plimba lumina felinarului pe perei, spunnd, ca s
pstreze aparenele:
Ce de crpturi.
Nu gsir nimic suspect.
S urcm la al doilea...
Acolo e pustiu, sri Hans speriat, dar Fritz nu-i
ddu nici o atenie.
La catul al doilea, vntul btea cu aceeai furie ca afar, ptrunznd prin golurile ferestrelor i prin crpturile
mari ce se cscau n ziduri.
193

Cred c te-ai nelat, Ludwig, murmur ncetior


Fritz.
Asta mai rmne de vzut, rspunse acesta cu voce
tuntoare i, mniindu-se fr noim, l mbrnci pe Fritz.
Adu aici felinarul. Asta ce-o mai fi?
Nu seamn a nvod, se zbori la el Fritz, socotind
c nu mai e cazul s joace teatru.
Felinarul desprinse din ntuneric o poli pe care sttea o oal acoperit cu o scnduric. Ridicnd scndurica,
Fritz zri un lichid vscos ca icrele de broasc.
S plecm, Ludwig. Mncarea asta s-a mpuit de
cnd zace aici. i-am spus eu c ai scrntit-o ru de tot...
De ciud c s-a fcut de rs, lui Ludwig i venea s-i
trag palme. Ca s amne totui momentul neplcut cnd
va trebui s-i recunoasc nfrngerea, l smulse pe Hans
din ungherul ntunecos unde se pitise i-l lu din scurt:
Ce-i n oala aia?
Spre uimirea tuturor, ntrebarea lui Ludwig l
nspimnt pe Hans. ngim vreo dou vorbe, dar de tare ce-i tremurau flcile, nu se putea nelege mai nimic.
Acum i cuprinsese pe toi curiozitatea.
Taci, ai? nu-i slbi Ludwig Dac tiai ce te ateapt,
de ce te-ai bgat n chestii d-astea? l repezi pe btrn.
V rog, nu m mai ntrebai, bolborosi Hans. N-am
svrit nici o nelegiuire, dar am jurat...
Iat deci unde se afla adevratul mister! Cu un aer
triumftor, Ludwig ridic cu bgare de seam oala i,
poruncindu-i lui Fritz s-i lumineze drumul, cobor scrile urmat de ceilali. Aeznd oala pe mas, lng vatr, i
opti lui Fritz:
Asta-i mai ceva dect nvoadele...
194

Apoi sumbru, ctre Hans:


S nu ne ascunzi nimic, auzi?
Bine, dar am jurat...
Ori spui tot, ori pucria te mnnc!...
De ce?
Las' c tii tu! Afl c de mult sntem cu ochii pe
tine. Nu degeaba te-ai ngrat de nu-i mai ncapi n piele...
Cum, tii i voi?
Ludwig habar n-avea, dar n seara aceea de toamn
i descoperise pe neateptate aptitudini de detectiv.
Sigur c tim. Ce i-ai nchipuit? Dar dac nu faci
pe mutul, poate te scpm de gherl...
Moneagul arta distrus: cu capul prbuit n piept,
prea cufundat n gnduri negre. Dup cteva clipe, izbuti
s spun:
nelegei, mi vine greu s-mi calc cuvntul. Cine
tie ce necazuri o s cunez binefctorului meu, omului care i-a fcut poman cu un srman moneag ca mine! Dar de vreme ce tot ai aflat... pinea venic pe care
mi-a druit-o profesorul Breuer...
Aptitudinile de detectiv ale lui Ludwig nu fceau nici
dou parale, deoarece i lipsea cu desvrire experiena.
Uitndu-i rolul, ntreb perplex:
Pine venic? Ce-o mai fi i asta?
Auzind ntrebarea lui Ludwig, nit dintr-o sincer
uimire, precum i exclamaiile nedumerite ale celorlali,
Hans i ddu seama c pescarii habar n-aveau de pinea
venic, c alt bnuial i adusese aici i c numai
ntmpltor nimeriser peste taina pe care el o pzise cu
atta strnicie. Cel puin dac n-ar fi pomenit numele
195

profesorului! Acum ns era prea trziu s mai dea napoi.


Umerii i se pleotir mai ru i se ls fr vlag pe o
banc.
O s v spun tot...

196

II. NOROCOSUL HANS


tii i voi n ce srcie m zbteam: n-aveam nici
dup ce bea ap i ncepu spovedania btrnul Hans.
ntr-o sear, cnd nu m mai ajutau puterile nici s ies
din cas, aud nite bti n u. Deschid. Era btrnul
profesor Breuer, ai auzit de el, cel ce locuiete n casa
aceea aflat la o zvrlitur de b de sat...
l tim. Zi nainte, i ddu ghes Fritz, fremtnd de
curiozitate.
Profesorul mi spuse: Ascult-m, Hans, i dau de
mncare, ba, i mai mult, n-o s mai ai grija hranei cte
zile vei mai tri, numai s-mi juri c nu sufli nimnui nici
un cuvinel. Am jurat, dar uite c mi-am clcat
jurmntul, se cin btrnul. Apoi continu: i numai
ce-l vd pe Breuer c scoate de sub manta un borcan. n
borcanul sta, zice, e coc sau pine venic, poi s-i
spui cum vrei. Dac mnnci numai jumtate din ct e
aici, te simi stul toat ziua. Iar pn a doua zi, borcanul
se umple la loc. Nu te teme, Hans, coca asta n-o s-i fac
nici un ru. E drept, nu-i prea plcut la vedere, dar te
asigur c e gustoas i hrnitoare. Gust. Eu, drept s
v spun, m cam codeam. Atunci profesorul lu el nsui
un bo de coc i-l nghii pe dat. Vezi, zise, n-am pit
nimic. Mi-a lsat borcanul i m-a rugat s trec din cnd
n cnd pe la el s-i spun cum m simt. Apoi a plecat...
Pescarii ascultau cu gura cscat.
197

i... i? se agit Fritz nerbdtor pe scaun.


Tot ddeam trcoale borcanului, dar nu cutezam s
m ating de coc, urm Hans. Prea seamn cu icrele de
broasc. M-am apropiat de cteva ori de borcan, dar numai cnd vedeam coca, mi venea ru la stomac. n noaptea aceea, n-am nchis ochii de foame. Spre diminea,
nemaiputnd ndura junghiurile care-mi sfiau pntecul,
mi-am zis: fie c-o mnnc, fie c n-o mnnc, tot o s
mor... Am bgat lingura n borcan i am nghiit un cocolo de coc. Nu era rea. Avea gustul merelor coapte la
cuptor i apoi bine frecate. S vezi drcovenie! Din mbuctura aia m-am sturat. i nu numai c m-am simit stul, dar am i prins puteri. Dup ce i-am spus n gnd
bogdaproste profesorului pentru darul sta fermecat, am
adormit tun. Cnd m-am trezit, eram zdravn i voios.
i coca? Te-ai uitat la ea?
Mai ncape vorb! Borcanul era plin ochi, cu toate
c n ajun mncasem cam jumtate din el. De atunci mam pus pe ngrat...
Oamenii preau ncremenii de uimire. Cum isprvi
btrnul, srir ns cu toii n picioare, gesticulnd i
vocifernd:
Cum s-ar zice, un fel de aterne-te mas?
Ehei, s-avem noi o comoar ca asta, nu ne-ar mai
trebui nimic. Nici tu arat, nici tu pescuit. Stai neiculi pe
cuptor i ndoap-te cu pinic...
Mai ales pe srcia asta de pmnt, unde nici cartofii nu cresc ca lumea...
Dup primele emoii, i cuprinse ndoiala. Cum e cu
putin una ca asta? S tii c btrnul i bate joc de ei!
198

C prea e frumoas i extraordinar povestea cu pinea


venic!...
Ia zi, moule, nu cumva ne zpceti cu gogoi? l
lu la rost Ludwig.
De ce a face-o? Uite, dac vrei, iau o mbuctur
n faa voastr.
i lu imediat cu lingura o bucat zdravn de coc,
nghiind-o cu poft. Pescarii l priveau cu nite ochi de
parc moneagul ar fi introdus n gtlej un arpe viu.
Poate vrea cineva s guste?
Nu se nghesui nici unul. Nencrederea ns se risipi.
ncepur s-i dea din nou cu prerea despre povestea
asta fr asemuire, pizmuindu-l pe norocosul Hans.
Curnd, odia se umplu de nevestele i copiii pescarilor care, de team s nu se fi ntmplat ceva, i cutaser
peste tot. Pn la miezul nopii, istoria cu pinea venic
fcu ocolul micului sat de pescari. Nu le mai sttu gura
pn dimineaa. nc nainte de a se face ziu, ncepu un
adevrat pelerinaj la vechiul far. Fiecare ardea de dorina
s vad cu ochii lui miraculoasa pine venic i s se
ncredineze c ntr-adevr coca a crescut peste noapte.
Fritz i Ludwig, care rmseser de veghe pn n zori
lng borcan, puteau depune mrturie c ntr-adevr coca
crescuse ca maiaua, umplnd pn sus borcanul.
Fritz, primul care se ncumetase s guste din coc, i
asigur c e sioas i foarte plcut la gust.
Nicicnd odia rotund a farului nu vzuse atta lume
adunat laolalt. S-ar fi zis c e o ntrunire fr sfrit.
Pescarii nu se puteau mpca cu gndul c Hans s fie
singurul stpn al unei asemenea comori. Dup ce s-au
sftuit ndelung, au luat pn la urm hotrrea s trimit
199

o delegaie la profesorul Breuer ca, pe de o parte, s lmureasc ce-i cu pinea asta, iar pe de alt parte s-l
roage s mpart din ea i celorlali. Fritz, Ludwig i nvtorul Otto Weissmann, crturarul satului, fuseser
alei n delegaie. Hans se rug s fie luat i el, ca s se
poat dezvinovi n faa profesorului.
Profesorul Breuer era un savant cu faim mondial.
Lucrrile sale de biochimie, renumite prin cutezana lor
uimitoare, suscitau polemici nverunate, dar i un viu
interes printre oamenii de tiin din Europa i America.
Cu civa ani n urm, acest om care vdea, n ciuda
vrstei, o clocotitoare energie, i ntrerupsese, spre surprinderea general, ciclul de prelegeri pe care-l inea la
Universitatea din Berlin i se retrsese la odihn, ca si folosim expresia. Dorind s evite pe ct posibil marile
aglomeraii urbane, i construise o csu tocmai pe insula Fhr. Prietenilor intimi le declarase c fuge de deertciunile lumeti pentru a se consacra unor experiene de laborator, care au drept tel rezolvarea unei probleme
de importan mondial. Profesorul nu destinuire nimnui n ce consta aceast problem.
n universitile noastre, spunea el prietenilor pe
un ton de vdit amrciune, i-e ngduit s lucrezi numai dup tipic. Orice idee tiinific revoluionar sperie,
i pune pe toi n stare de alarm. Asistenii, studenii, laboranii, docenii, membrii corespondeni, rectorul, ba
chiar i clerul snt tot timpul cu ochii pe tine. ncearc s
revoluionezi tiina n asemenea condiii: te vei acoperi
de ridicol, vei fi nbuit de plasa intrigilor, nainte de a
ajunge la vreun rezultat. Acolo ns, pe insul, voi fi liber.
200

Erorile mele nu vor fi brfite pe coridoare, iar rezultatul


final va vorbi de la sine...
i evad, ntr-adevr, din amalgamul deertciunilor
lumeti, ntrerupnd orice contact chiar i corespondena cu restul lumii.
Pescarii din ctunul lng care se stabilise habar naveau de faima mondial a profesorului i, n general, nu
tiau aproape nimic despre el, deoarece savantul rmnea
mai tot timpul n cas. Doar rareori, la primele ore ale
dimineii sau n amurg, putea fi vzut rtcind printre
dunele pustii. Un moneag cam sucit' aa i se dusese
vestea. i cnd acolo, poftim! n minile acestui moneag
se gsea o comoar care i-ar putea ferici pe toi.
Delegaii pescarilor nu prea se simeau n largul lor
urcnd dmbul n vrful cruia era cocoat csua alb a
savantului. Cei civa pomi ai grdinii i nlau coroanele peste mprejmuirea scund de piatr. Cum o s-i primeasc profesorul? O s le ngduie i lor s se nfrupte
din pinea venic?...
nvtorul mpinse cu oarecare team portia nu
era ncuiat i pi n grdin, urmat de Fritz i de
Ludwig. Hans venea n urma lor, cu chipul nefericit al
unui om trt n faa judecii. Doi duli din cale-afar de
grai se repezir la ei, hmind.
Uite numai cum atrn slnina pe cini! S-or fi
ndopnd cu coc! Dac o d pn i javrelor, n-o s aib
inim s ne refuze pe noi, nu-i aa? spuse Fritz.
n prag apru un btrnel rumen i vioi, cu un barbion crunt, dar cu prul nc blond i des. Nu prea s
aib mai mult de aizeci de ani. Era profesorul Breuer.
Alung dulii i i ntreb prietenos ce doresc.
201

Am venit s v rugm s ne dai i nou, dac se


poate, din pinea venic, ndrzni Otto Weissmann. Bineneles, dac e ntr-adevr aa de grozav cum pretinde
Hans.
Expresia feei profesorului Breuer se schimb fulgertor. De sub sprncenele ncruntate, l sgeta pe Hans cu o
privire care l bg pe btrnul paznic al farului n speriei
i-l fcu s se nchirceasc, parc n ateptarea unei lovituri.
N-am nici o vin, domnule profesor! se tngui jalnic
btrnul, lipindu-i palmele de piept. Numai printr-un vicleug au izbutit s-mi smulg secretul.
ntr-adevr, n-are nici o vin, i veni n ajutor Fritz
i povesti profesorului cum descoperiser, din ntmplare,
taina pinii venice.
Chipul lui Breuer se mai nsenin, fr ns s-i recapete jovialitatea de adineauri. Rmase tcut cteva minute, reflectnd pesemne asupra situaiei create. Tcerea
le pru delegailor chinuitor de lung. n sfrit, profesorul se hotr s vorbeasc:
Ce v-a spus Hans nu-i vorb goal. Un singur kilogram de coc te hrnete o via ntreag, ba mai rmne
i pentru urmai. Cred c ar fi de prisos s v explic pe ce
temeiuri am creat-o. M ndoiesc c ai putea nelege. De
altfel, presupun c nici nu v intereseaz...
Ceea ce ne intereseaz e s ne hrnim cu ea, rspunse Ludwig. Care va s zic, ne dai i nou?
Nu, nu v dau. Cel puin deocamdat.
Fritz i Ludwig se posomorr la fa.
Dar lui Hans de ce i-ai dat? Ba pun rmag c i
javrele astea crap ct intr n ele...
202

Aa este, rspunse Breuer i, impunndu-i lui Fritz


cu un gest s tac, urm pe un ton sever, care nu se potrivea de loc cu figura lui:
Ascultai-m cu luare-aminte, nainte de a v repezi s spunei vrute i nevrute. Am trudit toat viaa ca
s creez aceast pine, care va izgoni pentru totdeauna
foametea de pe planeta noastr. Vou mi-am nchinat
truda i voi vei cpta pinea asta. Totul m face s cred
c scopul a fost atins, dar nu pot considera nc experienele ncheiate. Deoarece aa stau lucrurile, nu pot mpri pinea n dreapta i-n stnga.
Bine, dar Hans...
Hans e i el o experien, l ntrerupse cu asprime
profesorul pe Fritz. Mai nti am lucrat cu animale chiar
cu cinii pe care i-ai vzut i cu cobai. Dar numai dup
ce am mncat eu nsumi din pinea venic i m-am ncredinat c e absolut nevtmtoare, m-am decis s fac
o experien i cu Hans. Asta ns nu e de ajuns. Nu cunosc nc toate proprietile pinii venice. Poate se va
dovedi, cine tie, c un consum prelungit duneaz sntii. Aa c nu v grbii s-l invidiai pe Hans. Nu tiu
cum se va comporta coca peste o lun. S-ar putea s se
ncreasc, s fie bun numai de aruncat. De aceea, ascultai-m pe mine: mai avei puin rbdare. Aa cum
ai trit pn acum fr coca asta, mai putei atepta
cteva luni. Uite, fgduiesc solemn c satul vostru, voi
vei fi primii care vei avea pinea venic. Cu o singur
condiie ns: s pstrai cu strnicie secretul, n aa fel
nct pescarii din satele vecine s nu afle nimic. Dac voi
afla c mcar un singur om, n afar de voi, a prins de
veste, voi distruge i coca pe care i-am druit-o lui Hans
203

i voi pleca de aici pentru totdeauna. E ultimul meu


cuvnt.
Domnule profesor, ndrzni nvtorul, dar...
Nici un dar!
Despre altceva este vorba. A vrea s tiu, totui,
cum crete pinea asta. Snt nvtor la coala din sat,
aa c poate voi izbuti s pricep ceva...
Snt profesor la Universitatea din Berlin, i-o ntoarse pe acelai ton Breuer, dar mi-au trebuit patruzeci de
ani de munc ndrjit ca s pricep ceva. Cum s-i explic? Uite, dac tai n dou o rm, din cele dou pri se
vor forma dou specimene noi. E clar? Cam la fel se
ntmpl i cu coca asta. i acum v rog s m iertai, am
de lucru. inei bine minte ce v-am spus: v cer cteva
luni de rbdare i discreie i o s primii pinea. Dac nu,
nu vei cpta nimic.
Cu un scurt salut din cap, profesorul intr n cas.
Delegaii rmaser mofluzi n mijlocul curii.
Ne-a lmurit butean, mormi Ludwig. n loc s ne
dea coc, ne-a bodognit ceva despre niscaiva rme. O
jumtate de rm pentru friptur, cealalt de prsil...
Era pur i simplu un exemplu! protest nvtorul.
Cu exemple nu-i umpli burdihanul. Cinii snt
buni pentru experien, Hans la fel, dar noi ce cusur om
avea? S tii c eu tot nu m las!
Fcur ctrnii calea ntoars, ducnd constenilor
vestea cea trist.

204

III. HANS DESCHIDE O BRUTRIE


n sat, spiritele continuau s se agite. Li se prea nedrept oamenilor ca numai Hans s se ndoape cu pinea
venic. Pescarii inur sfat i hotrr s declare coca
proprietatea obtei, s-o confite i s fac din ea parte
dreapt fiecruia. Primarul satului ns, socotind c e o
hotrre ilegal, refuz s-o duc la ndeplinire. Cei mai
frmntai de toat povestea asta erau Ludwig i Fritz. O
luaser pn ntr-att razna, nct susineau nici mai mult
nici mai puin c nu trebuie s se in seama de legi, deoarece atunci cnd fuseser promulgate, nc nu se pomenea de pinea venic. Cei mai muli ns se temeau
ca printr-un act de samavolnicie s nu-i gseasc cumva
beleaua cu autoritile de la centru. La una din adunrile
ce se ineau lan n acele zile, cineva aduse vestea c n
dou rnduri lui Hans i se furase din coc. Se vede c houl nu era cu totul lipsit de scrupule, deoarece nu luase
de fiecare dat dect vreo treizeci de grame.
Om detept! ipa pe toate drumurile Fritz. Eu nici
n-a numi asta furt. Am spus i repet: aluatul la nu
poate s aparin unui singur om.
De cnd aflase de hoie, pe Ludwig l btea mereu
gndul s terpeleasc i el o bucic din coca nzdrvan.
ntr-o noapte ntunecoas, lu cu el o frnghie i o
porni ntins spre far. Dup cteva ncercri, nodul gros pe
205

care-i fcuse la un capt al frnghiei nimeri ntr-o ieitur


a zidului i astfel Ludwig izbuti s ptrund n ncperea
unde era pstrat coca. Bjbi pe ntuneric dup oal, dar,
pe neateptate, o fptur pe care nu reuea s-o identifice
se repezi la el cu nite ipete infernale, zgriindu-l pe mini
i pe fa. Luat prin surprindere, Ludwig se trase napoi
i se rostogoli de-a berbeleacul pe scar. Trezit de hrmlaie, Hans veni ntr-un suflet cu felinarul.
Ce-i cu tine, Ludwig?
Eu... tii, am vrut s prind houl care-i tot fur
din coc. Dar te pui cu ucig-l toaca! Mi-a sfiat tot
obrazul cu ghearele!
Ludwig ns nu credea n existena necuratului, aa
c struia ca Hans s urce mpreun cu el n ncperea
de la al doilea cat.
De cum intrar, zrir un cocogea motan negru care
se stropea la ei.
Ia te uit cine-mi fu houl! se minun Ludwig. n
ruptul capului nu m-a fi gndit c i mele se prpdesc
dup coc.
n sinea lui zmbi cu amrciune: Ferice de ele c nu
trebuie s in seama de nite legi neroade. Dup prima
ncercare, cnd fusese ct p-aci s fie prins asupra faptului, Ludwig se ls pguba. De altfel, n scurt vreme lucrurile prinser s ia o cu totul alt ntorstur.
Hans era, ce-i drept, asigurat cu pinea cea de toate
zilele. Dar ce te faci cu ghetele sparte prin care ies degetele, cu zdrenele care prie la custuri i crap pe trupul
ngrat, ce te faci iarna fr lemne ntr-o andrama nenorocit? ntr-un cuvnt, Hans tot calic era, dei un calic
stul.
206

Puteau oare bogtanii satului s nu profite de srcia


moului? S-au pus care mai de care s-l momeasc cu
ciubote noi-noue, cu ub cald, cu lemne de foc, numai
s le dea i lor barem un cocolo de coc. Mult vreme
Hans se inu tare, rezistnd tuturor ispitelor. Dar cnd, pe
la mijlocul lui decembrie, ddu un ger de crpau pietrele,
nu mai putu rbda i ncepu s vnd din coc. Trecuse
prima perioad de ghiftuial i acum organismul lui
btrn se mulumea cu mai puin. Hans nu consuma pe
zi nici jumtate din borcan, aa c-i rmnea zilnic cte
un mic prisos. Tocmai cu prisosul acesta ncepu el s fac nego, vnznd n fiecare zi altcuiva cte un bo de coc.
Amatori nu lipseau, aa c la un moment dat se vzu nevoit s-i programeze pe muterii azi ie, mine lui,
poimine lui cutric i aa mai departe. Cu timpul puse
stpnire pe el lcomia. Pretindea preuri din ce n ce mai
mari i se tocmea ca un cmtar. Oamenii njurau i plteau: Alii s aib i eu nu?
Aa a ajuns Hans vndut banului. Rupndu-i de la
gur numai ca s-i mreasc deverul, ddu jos ceva din
kilograme. n schimb, cuferele gemeau de blnuri i alte
straie scumpe, n vatr ardeau butuci ntregi, iar n micul
sipet, bine tinuit sub pat, teancurile i fiicurile se nmuleau ntr-una. Nu trecuser nici dou luni i iat-l pe
Hans cel mai bogat om din sat.
De atta noroc ce dduse peste el arta pe zi ce trecea
mai tnr. Acum ncepuse s-i fie fric de moarte i, ca nu
cumva ntr-o bun zi vechiul far s se drme peste el, i
cumpr o cas unde se mut cu o slujnicu care i spla rufele, vedea de gospodrie i-i prepara cafeaua pe care
mo Hans o sorbea ca un adevrat boier,
207

maimurindu-l pe preotul din satul vecin. Ba pusese s i


se trimit din ora i un aparat de radio. Ct era ziua de
mare lenevea ntr-un fotoliu comod, pufind din pip i
ascultnd, cu un zmbet mulumit, tirile din lumea larg.
Nu-l sciau de loc mustrrile de cuget.
Cnd i se ntmpla s-i aminteasc de profesorul
Breuer, i alunga repede gndurile neplcute: n fond, ce
ru am fcut? Profesorul mi-a dat de mncare, dar nu ma mbrcat. i apoi trebuie s te ngrijeti i de semenii
ti. Nu e drept s se bucure de coc un singur om, nu-i
aa?
Pescarii erau i ei mulumii. E drept c numai cu coc nu prea se sturau, mai aveau nevoie de pine i pete.
Totui nici puinul acela nu era de lepdat. Cei mai nevoiai ns nu izbutiser s ncropeasc suma trebuincioas ca s-i cumpere i ei pine venic. Unul din ei, lund
de bune cte se spuseser cndva la ntruniri despre faptul c pinea venic trebuie s fie un bun al tuturor, a
ncercat s aplice n practic aceast idee, vrnd mna
ntr-un ulcior cu coc aflat n cmara, ntmpltor deschis, a unui pescar nstrit. Prins asupra faptului, a ncasat o btaie sor cu moartea, fiind dat i n judecat
pentru furt. Srmanul nu pricepea de loc de ce ceilali
pescari snt att de pornii mpotriva lui. ncercnd s se
dezvinoveasc, repet chiar spusele lor despre bunul
obtesc. Dar nu izbuti s nduplece pe nimeni.
Cnd coca o s se mpart pe gratis i se rspunse
atunci o s fie ntr-adevr bun obtesc. Tu, ns, ai vrut
s capei prin furtiag i pe degeaba ceea ce pe noi ne-a
costat atta bnet. tii doar ce nseamn pentru noi banii
208

tia? Trud fr istov, plin de primejdii. Nu un cocolo


de coc, ci munca noastr ai vrut s-o jefuieti.
L-au fcut s simt pe spinarea lui toate rigorile legii.
Judectorii, oameni din acelai sat, au avut ns grij s
nu pomeneasc n sentin despre ce fel de coc e vorba:
secretul pinii venice era pzit cu strnicie. Pescarii
voiau s triasc mai bine ca locuitorii satelor megiee. i,
mai ales, nutreau nc sperana c azi-mine profesorul o
s le mpart coc din belug. Aa c la urechile lui Breuer nu ajunse nici o veste despre brutria lui Hans.
Dup puin timp ns, profesorul tot a aflat. i nu
numai el.
ntr-o zi, profesorul tocmai lucra n laboratorul su,
cnd fu anunat c vrea s-i vorbeasc un tnr splel,
orean dup hain. Breuer strmb din nas: nu-i plcea
s fie deranjat n timpul lucrului. Cu att mai puin l
ncnta vizita acestui orean splel.
Spune-i c nu-s acas.
I-am spus, dar zice c o s atepte pn v ntoarcei, i rspunse servitorul su, Karl.
Atunci du-te i spune-i c nu m ntorc azi, se nfurie de-a binelea Breuer.
Dup aceea, uitnd de toate, se adnci n nite calcule.
A doua zi dimineaa, Karl veni s-l anune c tnrul
de ieri s-a ntors i struie s fie primit. Servitorul aduse
i o carte de vizit.
Vznd c nu poate s scape de oaspetele acesta att
de insistent, profesorul oft i se duse n salon.
La intrarea lui, se ridic grbit din fotoliu un tnr cu
o pereche de ochelari uriai pe un chip complet ras. Era
mbrcat cu o elegan iptoare.
209

Mii de scuze, drag profesore, c v-am tulburat


singurtatea, prinse a turui vizitatorul.
Snt foarte ocupat i v pot acorda cel mult cinci
minute, rspunse sec btrnul.
Nici nu v rein mai mult. Snt de la ziarul berlinez... Tnrul numi unul din cele mai mari cotidiene.
Aflnd c are de-a face cu un reporter, profesorul
mormi ceva n barb. ntre timp, ns, reporterul continu:
Redacia m-a trimis s v solicit un interviu despre
formidabila dumneavoastr invenie...
Invenie? Care invenie? se puse n gard Breuer.
Pinea venic, firete! Ce perspective grandioase!...
Cum,
i
dumneata?
strig
profesorul,
mpurpurndu-se la fa. De unde ai mai scornit-o? Prostii, vorbe de clac! N-am inventat nici un fel de pine
venic!
Tnrul ntmpin aceast dezlnuire mnioas cu un
zmbet calm, care l exasper i mai mult pe cellalt.
Stimate maestre relu el, noi nu ne-am fi permis s
ncercm a ptrunde n tainele muncii dumneavoastr
tiinifice, dac ntmplarea nu ni le-ar fi adus la cunotin. Fii ncredinat c n-avem absolut nici o vin.
Ce ntmplare? bigui profesorul, presimind c,
ntr-adevr, totul fusese descoperit.
Ai dat, cu titlu de experien, o bucat din coc,
pe care oamenii o numesc pine venic, btrnului pescar Hans. Ei bine, acest om s-a apucat s vnd din
pinea asta constenilor...
210

Imposibil! nu-i putu reine profesorul explozia de


uimire.
Din pcate, asta e situaia. Hans nu s-a dovedit
demn de ncrederea dumneavoastr. Iar pe nevasta unui
pescar n-a rbdat-o inima s nu trimit o bucic de coc btrnei sale mame, care zcea bolnav n satul vecin.
Sora ei, care locuiete mpreun cu maic-sa, a scris fratelui su de la Berlin despre pinea asta miraculoas. Ori
acest frate spre norocul nostru! e curier la ziarul pe
care-l reprezint...
Spre norocul vostru i spre ghinionul meu! bombni profesorul.
n felul acesta, ziarul nostru are privilegiul de a fi
aflat primul despre aceast invenie menit s rstoarne
lumea. Vestea ne-a uluit ntr-atta nct, neputnd pune
baz pe cuvintele unui curier, redacia m-a trimis la faa
locului ca s aflu ntreg adevrul.
Ar fi fost inutil s tgduiasc. Resemnat, profesorul
ls capul n piept.
Continu.
Venind aici, am aflat, recurgnd la o stratagem, c
tot ce-a povestit curierul nostru e adevrat: pinea venic exist.
Ca mpins de un resort, profesorul se repezi la tnr
i-i strnse viguros mna.
Te rog, dragul meu, din adncul sufletului te rog s
nu comunici nimic ziarelor! Experiena nu s-a terminat
nc i divulgarea secretului ar putea avea consecine dezastruoase. i fgduiesc pe cuvnt de onoare c, atunci
cnd voi socoti oportun, vei fi primul care va afla totul despre invenia mea. i voi scrie personal.
211

Tnrul cltin din cap cu un zmbet comptimitor.


Din pcate, aceast posibilitate nu mai e acum realizabil, scumpe maestre. n ziarul nostru a i aprut o
not. Doar nu era s ateptm s ne sufle alii tirea asta
senzaional!...
Senzaia, numai asta v intereseaz, murmur
Breuer. N-avei dect s publicai o alt not care s informeze cititorii c, n urma verificrii la faa locului, totul
s-a dovedit un zvon lipsit de temei.
Prea trziu. Vor da nval i ali reporteri. n orice
caz, v promit c voi discuta cu redactorul i aceast
eventualitate. Voi face tot ce-mi st n putin. Dar serviciu contra serviciu! V-a ruga s m lmurii mcar n
cteva cuvinte n ce const invenia dumneavoastr. M
voi folosi de ceea ce-mi vei spune numai dac vestea, n
ciuda oricrei opreliti, se va rspndi. Cel puin s aib
ziarul nostru prioritatea...
Breuer se plimba nervos prin camer. Vrnd cu tot
dinadinsul s-l ctige de partea lui pe reporter, se gndi
c n-ar strica s-i fac pe plac. ncepu s vorbeasc,
nsufleindu-se pe nesimite. Reporterul scoase repede un
stilou, deschise blocnotesul i stenografie cuvnt cu
cuvnt.
Fr ndoial, v este cunoscut c ideea crerii n
laborator a pinii artificiale i preocup de mult pe oamenii de tiin. Dar calea pe care s-a mers pn acum
este eminamente greit, deoarece toi s-au strduit s
rezolve problema exclusiv prin mijloacele chimiei. Ar fi
absurd s tgduim: chimia este o mare tiin i o mare
for. Dar, ca toate celelalte tiine, i are limitele ei.
Chiar dac, s zicem, s-ar obine pe cale chimic albumi212

n ceea ce se va realiza fr doar i poate mai devreme


sau mai trziu problema alimentaiei tot nu ar fi nc rezolvat. nti i nti, din punct de vedere economic. Ca s
v apar totul mai limpede, v voi da un exemplu din alt
domeniu. Oamenii de tiin au nfptuit visul alchimitilor de a transforma metalele comune n metale nobile, reuind s obin aur pe cale chimic. Numai c un gram
de aur preparat n laborator este incomparabil mai
scump dect un gram de aur din natur. Aadar, ceea ce
din punct de vedere tiinific este, incontestabil, o mrea descoperire, din punct de vedere economic se dovedete fr valoare. n al doilea rnd, nu trebuie s uitm c n
alimentaia noastr, pe lng albumin, mai intr glucide
i grsimi. A crea pe cale chimic tot ce este necesar pentru nutriia organismului reprezint, desigur, o problem
principal solubil, dar colosal de grea ct timp cunotinele noastre se vor menine la nivelul actual. De aceea am
ajuns la concluzia c e necesar s fac apel la biologie.
Cci ce altceva snt organismele vii dect un laborator,
unde se desfoar cele mai uimitoare procese chimice,
fr intervenia omului? Snt zeci de ani de cnd am nceput s lucrez la culturi de protozoare organisme cu cea
mai simpl structur strduindu-m s obin o specie
al crei organism s cuprind toate elementele necesare
pentru alimentaie. Aceast problem am reuit s-o rezolv
exact acum douzeci de ani.
i ai tcut dou decenii?! exclam reporterul.
Da, am tcut pentru c m aflam abia la jumtatea
drumului. Protozoarele mele constituiau, ce-i drept, un
aliment ideal. Fiind monocelulare, se nmuleau prin diviziune simpl, avnd, deci, toate nsuirile pinii venice.
213

Partea proast ns era c viaa venic a protozoarelor


se ntemeia pe o ngrijire anevoioas i o hran special.
Te costa ca i cnd ai fi crescut bunoar o turm de
porci. Cum s-ar spune, aurul meu obinut n laborator
era mai scump dect cel din natur. Ei bine, n aceti douzeci de ani m-am strduit s obin o cultur de protozoare care s nu necesite nici un fel de ngrijire i nici
nutre.
i ai reuit?
Pe de-a-ntregul. Repet ns c experienele mele nu
snt nc terminate. Tocmai de aceea te rog insistent s
mai atepi puin cu publicarea materialului. Am descoperit i selecionat pe cale artificial o specie de organisme dintre cele mai simple, care i extrag singure hrana necesar direct din aer.
Din aer! strig tnrul n culmea uimirii. Dar bine,
ce pot gsi ele n aer? Doar tim cu toii c aerul nu e alctuit dect din azot i oxigen...
Uii argonul i hidrogenul, relu profesorul. Dar
neonul, dar criptonul, heliul, xenonul?! n afar de aceste
elemente constante, atmosfera mai conine, n cantiti
variabile, aburi, bioxid de carbon, acid azotic, ozon, clor,
amoniac, brom, peroxid de hidrogen, iod, hidrogen sulfurat, clorur de sodiu, radiaii ale unor elemente cum snt
radiul, toriul i actiniul. Mai gseti n plus praf anorganic i fii atent! organic. Da, organic: bacteriile. Iat,
prin urmare, i carnea. Buctrie, nu glum!
Reporterul uitase s mai ia note i l privea pe profesor cu o expresie de total uluire. Nu i-ar fi nchipuit n
ruptul capului c golul aerian are o compoziie att de
bogat..
214

E adevrat c nu tot ce se gsete n aceast cmar a atmosferei terestre se poate consuma n form
crud. Dar protozoarele mele iau de acolo ingredientele
necesare, le prelucreaz n organismul lor i prepar o
mncare de s te lingi pe degete, nu alta...
Furat de subiectul acesta care-l pasiona, profesorul ar
mai fi vorbit mult timp, dac n-ar fi fost ntrerupt de reporter. Tnrul nu mai putea s tac. Sri de pe scaun,
i vr carneelul n buzunar i ncepu s alerge prin camer, zburlindu-i prul.
Fenomenal, domnule! Colosal! ncepe o er nou n
istoria omenirii! S-a terminat cu foametea, cu srcia, cu
rzboaiele, cu vrjmia ntre clase...
Ar fi mult prea frumos dac-ar fi aa, spuse profesorul cu amrciune. Dar nu-mi fac astfel de iluzii. Din pcate, oamenii vor gsi totdeauna motive s se dumneasc. n afar de pine mai au nevoie de haine, de case,
de automobile, de art, de glorie...
Oricum, e grandios! i cum v-ai gndit s folosii
aceast formidabil invenie?
Se nelege c n-o s m apuc s-o speculez ca nenorocitul de Hans! Pinea venic trebuie s aparin
tuturor.
Firete, firete! Vd c nu sntei numai un mare
savant, dar i o inim generoas. Sntei... sntei binefctorul omenirii! Dai-mi voie s v strng mna!
i tnrul strnse cu efuziune mina profesorului.
Nu uita, tinere, ce mi-ai promis! i aminti Breuer la
desprire.
Fii fr grij! Voi face tot posibilul i chiar imposibilul...
215

i nici n-apuc s rosteasc ultimul cuvnt, c o i


zbughi pe u ca o vijelie.
Ce perspective! gndea el, alergnd spre chei. Ce articol senzaional a putea trnti... i ce de parale...
ntre timp, profesorul Breuer, aplecat n laboratorul
su asupra retortelor i creuzetelor, se ntreba cu ngrijorare ce necazuri l mai ateapt.

216

IV. REGII BURSEI


n sala de lectur a Clubului Comercial domnea tcerea. Zgomotele nu ptrundeau n ncperea aceasta vast;
erau absorbite de zidurile groase, de covoarele moi i
adnci. O lumin blnd sclda mesele rotunde pe care
erau risipite ziare i reviste, druia sclipiri aurii scoarelor
scumpe din rafturile dulapurilor masive, isca licriri fugare n lentilele ochelarilor unor domni gravi i impuntori, tolnii n fotolii comode. Linitea era tulburat doar
de fonetul ziarelor, de btile melodioase ale pendulei i,
cnd i cnd, de cte o fraz lapidar. Sala de lectur a bibliotecii cea mai linitit ncperea din Berlin era de
mult locul plcut, de odihn al magnailor finanei. Aici,
n aceast oaz de linite, veneau s-i calmeze nervii
dup agitaia trepidant a afacerilor de peste zi. Ca s ai
acces n acest club, capitalul trebuia s i se cifreze la cel
puin un milion.
Rodenstock, proprietarul unor uzine de maini agricole, un brbat corpolent, n etate, cu ochii adormii, necai
n osnz, i cu micri lenee, puse ziarul deoparte i,
dup ce pufi de cteva ori din trabuc, se adres cu o voce
molatec vecinului su, bancherul Kriegmann, o fptur
usciv, cu trsturi coluroase.

217

Ai citit, domnule Kriegmann? n istoria omenirii


ncepe o er nou. O invenie extraordinar. S-a terminat
cu foametea.
Fr o vorb, Kriegmann apuc ziarul exact cum
prinde o pisic oarecele i parcurse n grab articolul cu
pricina. Apoi i smulse pince-nez-ul de pe nas i l scrut
nedumerit pe Rodenstock.
M ntreb dac e numai o glum sau vreo nou
bomb, care pn la urm se va dovedi fals.
M tem c de data asta e vorba de o bomb adevrat, care ar putea s ne arunce n aer pe noi toi.
E absurd! Pinea venic nu poate fi dect o himer.
Dup inventarea avionului, a radioscopiei, a radioului i a cte i mai cte ar trebui s ne deprindem s lum n serios himerele. Ce naiba! De la savanii tia te
poi atepta la orice. Eu am i cules unele informaii. Ei
bine, afl c nc o himer a devenit realitate: pinea
venic exist. E trist, dar aa e.
Cu aceeai micare violent, Kriegmann i trnti
pince-nez-ul napoi pe nas i strig, destrmnd linitea
acestui sanctuar:
Bine, dar asta nseamn revoluie! Ce-o s se
ntmple cu sistemul nostru economic? Cnd vor primi
pinea venic, muncitorii or s prseasc fabricile i...
Muncitorii n-or s prseasc fabricile, n privina
asta poi s fii linitit, l ntrerupse Rodenstock destul de
grosolan.
Proprietar al unei firme vechi, dinainte de rzboi,
Rodenstock l dispreuia n sinea lui pe bancherul mbogit abia de curnd din specul ordinar cu valut.
218

Muncitorii n-or s prseasc fabricile, mai repet


o dat Rodenstock. Nu uita c n afar de pine le mai
trebuie haine i nclminte. Preurile la cereale vor scdea, fr ndoial, dar n schimb se vor scumpi mrfurile
industriale. Nevoia i va sili s munceasc. E drept ns
c ar putea surveni perturbaii dezastruoase. Toate preurile se vor prbui peste noapte. Agricultura va fi nimicit. ranul nu va mai avea ce s vnd oraului i puterea lui de cumprare se va reduce la zero. Vom pierde
uriaa pia rural. De aici crize teribile n industrie,
omaj, tulburri muncitoreti. ntregi ramuri industriale
legate de agricultur vor nceta s mai existe. Cine o s
mai aib nevoie de tractoare, de semntoare, de batoze?
Zguduirile economice vor atrage dup ele i altele, mai
periculoase sociale, revoluionare. S-ar putea ca n
acest cataclism s piar toat civilizaia noastr... Iat,
domnul meu, la ce poate duce pinea venic!
Rodenstock zugrvea aceste orori cu glasul lui de totdeauna, calm, trgnat. Tonul acesta firesc l buimcea
i mai mult pe Kriegmann: te pomeneti c Rodenstock
i bate joc de el!
Ascultnd profeiile btrnului, bancherul ba i trgea
capul ntre umeri, ba i ntindea gtul subire, ca pentru
a auzi mai bine.
i ce putem face? bolborosi el n sfrsit.
S distrugem pinea venic. Toat, pn Ia ultima firmitur. Dup aceea, cobornd glasul, Rodenstock
urm:
Iar, de va i nevoie, s-l nimicim i pe brutar.
Acum Kriegmann i ddea seama c Rodenstock nu
glumete. Era clar c btrnul negustor cumpnise bine
219

totul i c n mintea lui se conturase o anumit hotrre.


De aceea se dovedea capabil s vorbeasc pe tonul acesta
firesc despre lucruri att de nspimnttoare. Lui
Kriegmann i veni inima la loc.
i... oare... se poate distruge?
Trebuie distrus. Alt soluie nu exist. ntotdeauna e mai uor s distrugi dect s creezi.
Dar cum? Ziarul scrie c un ntreg sat de pescari
se hrnete de pe acum cu pinea venic. Doar n-o s-i
aruncm pe toi n aer?
M ngrozeti, stimate! N-o s facem dect s cumprm pinea de la pescari. Atta tot. Nici prin cap nu le
trece ct valoreaz. tia n-au vzut de cnd snt o bancnot de o sut de mrci. Dac le vom oferi o mie, vor socoti c existena le e asigurat pn la adnci btrnee.
Dar ce ne facem cu la, cu profesorul Breuer, inventatorul?
Rodenstock tcu cteva clipe, apoi uier printre dini:
Cu el e alt poveste.
Se uit la ceas i continu:
Oamenii mei au i intrat n aciune. I-am trimis s
cumpere pine n satul acela de pescari. La nou trebuia
s vin Meyer, ca s-mi raporteze cum se desfoar
operaia. Nu tiu de ce o fi ntrziind.
Tcur. Cu brbia n piept, Rodenstock prea c moie. Kriegmann se tot agita n fotoliu, mormind ceva de
unul singur. Privirea i era concentrat, sprncenele adunate: reflecta adnc.
Pendula monumental picur lin zece bti melodioase.
220

Rodenstock tresri ca zglit din somn i-i reaprinse


trabucul. n aceeai clip trecu pragul slii un tnr mbrcat civil, dar cu o vdit inut militar. Era Meyer,
secretarul btrnului.
Rodenstock l pofti cu un semn s ia loc n fotoliul liber de lng el i nchiznd ochii pe jumtate, porunci:
Spune!
Se vedea de la o pot c pe Meyer l npdise oboseala drumului. i ntinse cu voluptate trupul n fotoliul
moale, dar imediat i ndrept inuta i-i ncepu raportul:
Din pcate, nu v pot comunica nimic mbucurtor.
Ne-am dat peste cap ca s-i convingem, dar degeaba. La
nceput, pescarii nici n-au vrut s stea de vorb cu noi,
refuznd categoric s ne vnd pinea venic, sau coca,
cum spun ei. Abia cnd am oferit fiecruia cte trei mii de
mrci, au nceput parc s ovie.
Ce animale! bombni Rodenstock.
Dar tot n-au czut la nvoial. Am fost nevoii s
ridicm preul la cinci mii.
Auzi tlharii!
Doar aa am putut ncheia trgul cu doi din ei,
Fritz i Ludwig. Nici nu le cunosc numele ntreg.
Aha, tot i-au ademenit bnuii...
Pe urm a mers mai uor. Am cumprat coc de la
jumtate de sat, spernd s isprvim pn seara. Am descoperit ns ceva ce m-a determinat s opresc achiziiile
pn la noi ordine.
Rodenstock ridic pleoapele i ntreb cu acelai glas
adormit:
Ce-ai descoperit?
221

Toat operaia are rost numai dac izbutim s


cumprm ntreaga cantitate de pine pn la ultimul
gram. Am aflat ns c Fritz i Ludwig i-au oprit cte o
bucic de prsil, cum spun ei.
Pi asta e curat pungie!
Au scos ei nii la iveal tertipul, dndu-i ifose
prin sat cum c i-au dus pe negustori. Iar pescarii ceilali, de ciud c n-au fcut la fel, au venit s-i prasc.
Partea proast e c nu tim exact ct pine e n sat, aa
c, orict am cumpra, nu putem fi ncredinai c am reuit s punem mna pe ntreaga cantitate. Lecia pe care
ne-au dat-o Fritz i Ludwig ne-a deschis ochii. n consecin, am oprit achiziiile. Din aceleai motive n-am trecut
la executarea misiunii urmtoare, n ce-l privete pe profesorul Breuer...
Chipul lui Rodenstock i pstra nc aerul somnolent,
dar sprncenele i se trau ncet-ncet spre rdcina nasului, ncreindu-i fruntea. Meyer, deprins cu acest simptom,
nepeni de-a binelea n fotoliu.
Prost, murmur Rodenstock, dar n glasul su se i
simeau tunetele furtunii ce se apropia.
Prost! rcni apoi industriaul, mpurpurndu-se la
fa.
Aha, i mtlu ai nervi, rican, n gnd,
Kriegmann. i fr a sta mult pe gnduri, ni din fotoliu,
aplecndu-se spre Rodenstock.
Ascultai-m i pe mine, domnilor!
Ochii de obicei placizi ai lui Rodenstock azvrleau
acum scntei. Totui, catadicsi s-i plece urechea la spusele lui Kriegmann.
222

Crizele, revoluiile, rzboaiele, toate acestea snt


adevrate calamiti, ncepu bancherul s-i expun proiectul. Dar ceea ce e o calamitate pentru mase s-ar putea
s nu fie chiar o nenorocire ba poate chiar dimpotriv
pentru anumite persoane. Dac ai cap, tii s profii chiar
i de pe urma unui rzboi.
Da, tu nu te poi plnge de rzboi se or
Rodenstock, n sinea lui, msurndu-l din cap pn-n picioare.
Kriegmann prea s-i fi citit gndul.
Dumneavoastr, de pild, domnule Rodenstock, n
timpul rzboiului, ai preschimbat, cum se spune, plugurile n spade i ai nceput s fabricai arme...
Rodenstock i strmb chipul ntr-o grimas. Aa era:
nici el n-avea de ce s fie nemulumit de rzboi.
Ai spus c pinea venic e o bomb. Scuturnd
energic din cap, Kriegmann continu: Dar i bombele,
domnule Rodenstock, au adus ctiguri frumuele. Pn
s izbucneasc crizele, revoluiile i mai tiu eu ce, se pot
face nite afaceri grozave i cu pinea venic. i acum,
ca s nchei: dect s distrugem pinea venic, mai bine
s-o comercializm. O s cumprm de la profesorul Breuer brevetul, la orice pre eu snt gata s pun la btaie
tot disponibilul bncii mele o s nfiinm o societate
anonim Pinea venic, pentru comercializarea ei pe
piaa intern i extern, iar pn la nceperea perturbaiilor i a altor chestii d-astea o s ctigm miliarde. Apoi,
vin i potopul! Gndii-v: numai noi vom avea monopolul pe piaa mondial. E ceva fantastic! Nu, domnilor,
pinea venic nu e o bomb, e n primul rnd pine, o
pine din care o s ne nfruptm noi cu toii.
223

Ce se va alege ns din uzinele mele de maini agricole?...


Nu-i face iluzii, n orice caz snt condamnate. Din
moment ce pinea venic exist, n-o mai putem distruge. Nu-mi nchipui c Fritz i cellalt, cum i-o fi zicnd, or
fi singurii care au dosit cte o bucic de coc, fie chiar
i ct un bob de mazre. ntr-un an, bobul sta va crete
ct un munte. Dac noi vom avea monopolul, acesta va fi
un munte de aur.
Se poate s avei dreptate, reflect Rodenstock.
Meyer! Pleci imediat la profesorul Breuer i-i oferi un milion, dou orict va cere!
Salutnd scurt din cap, Meyer se ntoarse brusc pe
clcie i iei.
Cteva zile mai trziu, zelosul funcionar ddea raportul lui Rodenstock i Kriegmann.
Profesorul refuz categoric s fac din invenia sa
un obiect de tranzacii comerciale. Spune c visul vieii
sale este s izbveasc omenirea de foamete. Hotrrea lui
este ca toi nevoiaii s aib parte de pinea venic, fr nici o plat.
Uit-te la el, ce idealist! fcu batjocoritor
Kriegmann.
Ba e un dobitoc, i-o tie Rodenstock. Spune-mi,
Meyer, i-ai transmis oferta noastr?
Bineneles.
i?
Cnd i-am oferit un milion, s-a fcut foc, de parc ia fi trntit cea mai groaznic insult. Cnd am spus
cinci... m-a dat pe u afar. Am impresia c nu-i n toate
minile. Nici mcar nu i-a scos brevet pentru invenie...
224

N-are brevet? sri Kriegmann. Atunci la ce naiba


mai avem nevoie de el? O s obinem singuri un brevet i
o s ne punem pe treab. Gsim un chimist detept, dar
prlit, l atingem cu vreo dou milioane i ne trage o analiz clasa nti, ba ne mai spune i sru-mna. Putem s
mai modificm ceva n compoziia finii, i mai punem
nite mirodenii s miroas frumos i-i dm btaie...
Da, dar nu sntem singurii care tim despre pine.
Nu este exclus s se fi gndit i alii la aceast genial
combinaie comercial! l ironiz Rodenstock.
Kriegmann se cam posomor.
Mda, mina de aur de pe insula Fhr trebuie pzit cu strnicie. Cu banii i cu relaiile noastre nu cred
c-i vreo problem.
Au i alii bani i relaii, nu-l slbi Rodenstock.
Dar altceva ce-am putea face? Trebuie. Este singura soluie. Parc aa ai binevoit s v exprimai, nu?
Analiznd situaia n fel i chip, convingndu-se c,
ntr-adevr, alt soluie nu exist, lsar, balt toate discuiile i ncepur s pregteasc un adevrat plan de btaie.

225

V. MINA DE AUR
ncorsetat ntr-un costum strmt, pe talie ultimul
rcnet al modei care abia i putea cuprinde trupul voinic i ciolnos, Fritz, abia ntors din ora, se flea n faa
lui Ludwig cu minuniile pe care le trguise. ngrmdeala de obiecte adunate fr nici o noim fcea odaia s
semene cu o hal de vechituri.
Ia aeaz-te n fotoliul sta!
Ludwig privi cu ndoial jilul nalt i ngust din metal
lucitor, cu pern moale, de catifea. Pn la urm i fcu pe
plac prietenului su i se aez.
Fritz rsuci o drcie i, deodat, scaunul lunec n jos.
Speriat, Ludwig se crampon de rezemtoare i ridic picioarele, spre hazul lui Fritz, al neveste-sii i al bieaului lor.
Ce zici de nzdrvnia asta? Dai un ban, dar face!
Era un scaun dentar.
nind ca ars dintre braele scaunului, Ludwig respir uurat. Apoi cercet cu un ochi expert i celelalte
cumprturi.
Ce-i cu bilele astea de biliard? Ce vrei s faci cu ele?
Le-am luat biatului, n loc de mingi. Mi-a rmas
inima la ele cnd le-am vzut ct snt de lustruite. Uite i o
trmbi, continu el, artnd un ditamai helicon. Sclipete de zici c-i aur, nu-i aa? Se nelege c n-am uitat-o
226

nici pe nevestic. I-am luat o umbrelu, nite catifea de


rochie, blan de vulpe...
Ludwig nvrtea heliconul pe toate prile.
Bine, dar tii s cni?
Las-c-nv eu!
Afl c eu am cumprat un pian. Pentru feti,
mnca-o-ar tata. Poi s te ascunzi cu goarna ta...
Las pianul! Mi-am cumprat ceva de v bag n cof pe toi! Hai la debarcader, s-i art.
Pornir spre chei, dndu-i care mai de care ifose cu
cumprturile.
Pe chei se i mbulzeau o mulime de pescari. De fapt,
pescari e un fel de a spune, pentru c rmseser aa
numai cu numele. De cnd stucul lor se transformase
peste noapte ntr-o min de aur, deveniser cu toii nite speculani nrii. Mai mecher dect ceilali, Fritz pricepuse primul c la preurile care se plteau pentru
pinea venic e mai convenabil s te hrneti cu pete
i s creti toat coca pentru vnzare. De la o vreme ncepuse s-o vnd agenilor lui Rodenstock un gram pe
aproape tot atta aur. Se umpluse de bani, ntrecndu-i
cu mult constenii.
Ia arat-ne ce dracu ai acolo? l luar n primire
pescarii, pironind priviri arse de invidie i curiozitate spre
un ldoi ct toate zilele.
mpreun cu civa oameni care i srir imediat n
ajutor, Fritz deschise ldoiul i scoase de acolo o motociclet cu ata, nou-nou. Oamenii cscar nite ochi ct
cepele. Aa ceva nc nu se pomenise n satul lor. E dat
dracului Fritz sta! Chiar c i-a bgat n cof pe toi.
227

Fritz se agita plin de importan n jurul motocicletei,


punnd ulei, gresnd, strngnd cte un urub.
Cnd naiba ai nvat toate astea? se mirau oamenii.
Nu cumva tii s i mergi cu ea?
Fritz porni motorul, sri n a i naint civa metri,
dar roile se mpotmolir n stratul gros de nisip. Motocicleta mai tui de cteva ori, apoi amui definitiv. Devenit
inta ironiilor care de care mai usturtoare, Fritz se cznea s nvie motorul, dar degeaba.
Nu-i nimic, le scriu s-mi trimit un ofer i o s
vedei voi c o s mearg ca pe unt, se or el, mpingnd
vehiculul la deal.
Ludwig pea ca hipnotizat dup motocicleta strlucitoare. l rodea invidia. Simea n clipele acelea c, pur i
simplu, l urte pe Fritz; pe bunul su prieten, cu care
nfruntase, n larg, attea primejdii de moarte. Nu, n-o s
se lase pn n-o s stpneasc i el o main la fel. Pentru asta e de ajuns s fac rost de o bucat zdravn de
coc. Lui Fritz i-a mai rmas. Da, da, singur s-a ludat.
Ludwig tie unde i ine ascuns Fritz comoara. Mai
mult ca sigur c disear Fritz o s trag din nou la msea
i o s zac beat mort... La noapte...
Orele care se scurser pn la cderea nopii i se prur lui Ludwig nesfrit de lungi. Cnd se stinser i ultimele lumini la ferestre, se furi hoete spre casa lui
Fritz. Cinele ncepu s latre, dar, recunoscndu-l, se
ghemui cu coada ntre picioare i amori. Ludwig mai atept un timp i dup aceea ncerc s foreze o fereastr.
Geamul se fcu zob, dar din cas nu se auzi nici o suflare.
Se strecur uurel pe fereastr i o lu pe bjbite spre
scrinul cel nou, de stejar, unde tia c-i tinuit coca.
228

Ua scrinului scri. Lui Ludwig i se tie respiraia. n


camera de alturi, cineva se rsuci n aternut de trosni
patul, bolborosi ceva n somn i sfori mai departe. Ludwig dibui ulciorul i, strngnd cu grij la piept prada preioas, se furi napoi spre fereastr. Atinse pe ntuneric
heliconul care se prbui cu un zgomot asurzitor. Ca mpins: de un resort, Fritz se trezi i ddu buzna n camer.
Cine eti, m?
Silueta lui Ludwig se contura limpede n pervazul ferestrei luminat de lun.
Hoii! Cuprins de o furie oarb, Fritz, se uit repede
n jur i vzu pe mas bilele de biliard. Apuc una i, ieit
din mini, o zvrli drept n capul hoului care se rsturn,
icnind ca secerat, n scaunul dentar. Tremurnd de spaim, nevasta lui Fritz se apropie cu un felinar. Nu le veni
s-i cread ochilor.
Ludwig!
n capul prietenului lui Fritz se csca o ran cumplit.
Lovitura fusese att de nprasnic nct bila ptrunsese
pn la jumtate n east i prea un ochi uria, holbat
dintr-o ngrmdeal de carne sngernd.
Femeia se porni pe bocit. Fritz simea c-i pierde capul. Iat-l i asasin! Ce se va ntmpla acum cu el? Se liniti ns repede.
Ia nu mai vrsa lacrimi pe degeaba! se rsti el la
nevast. N-am svrit nici o crim. Un tlhar mi-a intrat
n cas i s-a repezit la mine. N-am fcut dect s m
apr. Att. Aa trebuie s spui. Pricepi? Fii fr grij, n-o
s pesc nimic.
Moartea lui Ludwig zgudui satul. Totui pescarii erau
de partea lui Fritz. Fiecare i apr cum poate avutul!
229

Nici n-au gsit mcar necesar s-l aresteze. Dosarul a


fost clasat i viaa i-a urmat cursul. Meyer cu oamenii
lui cumprau de zor coca. Trebuiau s se grbeasc nainte de a da nval i ali achizitori. n sat apreau din
cnd n cnd nite indivizi suspeci, dar Meyer izbutea s-i
ndeprteze, ungndu-i cu sume grase. Unul singur, venit de curnd, i cam ddu de furc. Acesta refuza s trateze i nu se lsa corupt. Meyer era mereu cu ochii pe ei.
Omul reui s cumpere mai bine de o sut de grame de
coc i ncerc s-o tearg neobservat cu prada. Dar Meyer se inea scai dup el.
ntr-o sear, s-au ntlnit ca din ntmplare pe mal,
lng vechiul far, acum ntunecat i pustiu.
M urmreti? l apostrof strinul.
Exact. i te voi urmri pn o s accepi condiiile
mele. Nu vei prsi insula, nu vei scoate de aici nici un
gram de coc.
Dar se vede c nici achizitorul nu era dintre cei care
se sperie cu una, cu dou. l msur dispreuitor pe Meyer i vr mna cu prefcut nepsare n buzunar:
M amenini? Ru faci! tiu s m apr.
Prinznd micarea, Meyer se repezi nainte. n aceeai
clip, omul smulse din buzunar un revolver. Cu o lovitur
dibace, Meyer i-l azvrli din mn. Se ncierar ntr-o lupt crncen corp la corp, zbtndu-se n nisip, fiecare
cutnd s-l rzbeasc pe cellalt. Meyer era mai agil, cellalt ns mai puternic, aa c ansele erau egale. Meyer
obosi primul. Privirea i czu ntmpltor pe revolverul ce
zcea la civa pai. Rostogolindu-se de vreo dou ori mpreun cu adversarul su, reui, pn la urm, s ajung
lng arm. Se vede nc c achizitorul nelese planul lui
230

Meyer: ntinse i el mna dup revolver. Tot scurmnd


spasmodic nisipul cu degetele, ajunse s sape o groap.
n sfrit. Meyer izbuti, cu stnga, s rstoarne pe spate
capul adversarului i cu dreapta s apuce revolverul. Cellalt ns i nclet braul cu disperarea ultimelor puteri.
Atunci Meyer, printr-o micare ndemnatec, i suci
mna, ndreptnd eava armei spre easta adversarului. O
apsare pe trgaci. Dunele, valurile ce se sprgeau de
rm i vuietul vntului nbuir detuntura. Lupta luase sfrit. Sngele nroise nc o dat nisipul insulei de
pescari.
Meyer scrut ntunericul. Nu se vedea ipenie de om.
Numai pescruii zburau jos de tot cu ipete jalnice. Ridic n spinare trupul nensufleit al fostului concurent i-l
ascunse n far, chiar n camera unde i pstra cndva
Hans comoara.
Aadar, adversarul cel mai ndrtnic fusese lichidat.
Nu era ns exclus s-i ia alii locul. Meyer i telegrafie lui
Rodenstock c se impun msuri cu totul excepionale
pentru a grbi achiziionarea pinii.
Cnd Rodenstock i citi lui Kriegmann telegrama, bancherul exclam:
Gata, am gsit! S nu-mi spui pe nume, dac n-o
s smulgem toat coca de la nestuii tia. O s ne-o
aduc chiar ei plocon. Pe deasupra o s ne alegem i cu
profituri grase.
Ca la semnul unei baghete magice, n micul sat de pe
insul ncepu o activitate clocotitoare. Acostau nave pline
cu lzi i lemn de construcie. n jurul farului, cldiri
nlate la repezeal apreau ca ciupercile. Mai trecu puin i deasupra intrrilor prinser a scnteia firme ip231

toare: Bar, Cinematograf, Dancing, nc un bar, nc


unul. Toate erau ns dominate de cldirea uria a Cazinoului. Viaa pescarilor deveni o nesfrit trndveal.
Femeile nu mai ieeau din cinematograf, vrjite de filmele
nfind o via de huzur Kriegmann le alegea personal
iar brbaii i fceau veacul prin baruri i la masa de
joc. Patima jocurilor de noroc pusese stpnire pe aceste
firi naive i pescarii i se druiau pn la uitarea de sine.
Muli i-au tocat n febra zpcitoare a goanei dup
hazard tot ce agonisiser din specul, dar, arznd de dorina s mai joace ca s se refac, aruncau pe masa
verde ultimul lor capital coca, preuit la gram, ntocmai ca aurul. Se apropia ziua cnd, nnebunii de acest
vrtej furibund, vor aduce la Cazinou i ultima frm de
coc, pe care deocamdat o pzeau ca pe lumina ochilor.
Iat ns c manevrele lui Meyer au fost date peste
cap ntr-un mod cu totul neateptat.
ntr-o noapte de primvar, trei tineri pescari se
apropiau de cldirea veche a farului prsit. n ultimii ani
lucraser la uzinele din Essen, dar, din pricina omajului,
se ntorseser n sat, relundu-i vechea ndeletnicire.
S intrm, spuse Johann, cel mai n vrst dintre ei,
artnd cu un gest ua sfrmat de vnt a farului.
Urcar, cu Johann n frunte, n camera de la etajul
doi.
Parc pute a strv! adulmec Oskar.
O fi crpat p-aici vreo pisic vagaboant, i ddu
cu prerea Rudolf.
S vedem i noi pisica, mormi Johann, scprnd
un chibrit.
232

Flcruia plpitoare dezvlui cadavrul aproape descompus al unui brbat, orean dup port.
Ceilali doi nu-i putur reine o exclamaie de groaz.
E cadavrul unui achizitor ucis de Meyer, i lmuri
Johann. Totul s-a petrecut sub ochii mei. Dar nu sta-i
baiul. Un tlhar mai puin nu-i mare pagub! Hai pe
mal, te sufoci n duhoarea asta. Am o vorb cu voi.
Dup ce se aezar tustrei pe o limb de nisip, Johann i continu gndul:
Ai vzut cadavrul? tii bine c nu e primul i
probabil nici ultimul omor svrit n satul nostru.
Gndii-v, prieteni, la ce se petrece. Oamenii parc i-au
ieit din mini. Asasinate, furturi, beii, dezm, jocuri de
noroc... Alde Meyer i ai lui au fcut din oamenii notri
nite speculani i nite cartofori.
E timpul s se termine cu porcria asta, murmur
Oskar.
Bineneles. Dar exist ceva mult mai important:
pinea venic. De la ea a pornit toat halimaua. Ce caut aici jupn Meyer cu toat banda? Pentru ce-i deprind
pe pescari cu butura, pentru ce-i jecmnesc la rulet?
Mai ncape vorb? Ca s le smulg pinea i s
ctige ei milioane, spuse Rudolf.
Ai dreptate. Numai c mai e ceva: vor s ctige milioanele astea pe seama muncitorilor flmnzi. Gndii-v
ns i la altceva: dac pinea asta ar ajunge n stpnirea
muncitorilor, ea ar deveni o arm extrem de puternic n
lupta cu capitalitii.
Ajunge, i-am neles gndul! l ntrerupse Oskar,
ridicndu-se. Trebuie s punem mna pe ct mai mult coc. Dar cum s facem?
233

Aici e aici, rspunse Johann. Ca s-i concurm pe


alde Meyer sntem prea sraci...
N-ar fi bine s stm de vorb cu ai notri? Cine tie,
poate c-i lmurim...
Prea trziu! Banii i patima asta nebuneasc a jocurilor de noroc le-au furat minile. O s mai treac mult
pn or s se dezmeticeasc pescarii.
Ce-ar fi s-o terpelim? propuse Rudolf.
Johann ddu din umeri.
M rog, cnd e vorba de o cauz mare... Dar ct o s
strngem n felul sta? Btrnii nu-i slbesc din ochi comoara. Pentru un pic de coc ajung s se omoare fraii
ntre ei. Mi-a ncolit ns n minte o idee care ne-ar ajuta
poate s ne atingem scopul. Privi n lungul drumului ce
ducea spre sat. Totul era pustiu. ndat trebuie s soseasc Meyer. I-am dat ntlnire aici, oferindu-m chipurile s... s pun la cale o band ca s-i jefuiasc pe pescari
de ceea ce le-a mai rmas din coc. Adic s le-o smulg
dintr-o dat, n loc s le-o ia cu rita, la rulet. Meyer nu
prea are ncredere n mine, dar planul l ispitete.
Cum s-ar zice, se dumiri Oskar, vrei s capei de la
Meyer arme, s-i jefuieti cu ajutorul nostru pe pescari,
s pui mna pe coc i s-o trimii omerilor, lsndu-l pe
speculant cu buzele umflate...
Nu-i chiar aa, rspunse Johann i, scrutnd nc
o dat drumul, urm: Mi se pare c vine. Ascundei-v n
far, dar fii cu bgare de seam, ca la o adic s-mi srii
n ajutor.
Oskar i Rudolf se fcur nevzui.
Johann i aprinse pipa i, mprtiind n juru-i nori
de fum, atept cu un aer calm, somnolent. Nu se clinti
234

nici atunci cnd auzi pai n spatele lui. Privea marea ca


un om adnc cufundat n gnduri.
Bun, Johann! l strig Meyer. Unde-i zboar
gndurile?
Cellalt se ridic alene.
A, dumneata erai, domnule negustor! Bun, bun!
Meyer se ncrunt: salutul i pru prea familiar. Ce
bdrani! gndi el, dar ntreb pe un ton afabil:
Ei, cum merge?
Cum s mearg? Bine. Hoitul concurentului cruia
i-ai fcut de petrecanie s-a mpuit de tot.
Meyer se schimb la fa.
Care concurent? Am fcut eu cuiva de petrecanie?
Ce tot ndrugi acolo, biete?
Eu ndrug? la ndrug, rspunse Johann, artnd
spre far. Strvul care putrezete acolo. Nu ncerca s tgduieti, Meyer. Am fost, cum se spune, martor ocular.
Dumneata nu m-ai zrit, eu ns am vzut foarte bine tot
ce s-a ntmplat. Tocmai hoinream ntre dune.
O capcan? ntreb Meyer, simind c-i nghea
sngele n vine. Sau poate un antaj? Ct ceri ca s taci?
Aa mai vii de acas! Cer mult, foarte mult, domnule asasin. Ia nu mai f mutra asta i fii cu luareaminte la ce-i spun. nti i nti, s-mi dai toat coca pe
care ai strns-o. i, ca s nu doseti cumva vreo bucic,
o s fac eu nsumi o percheziie la dumneata acas.
Dar asta e... e neobrzare curat...
n al doilea rnd, continu Johann, nelund n seam indignarea lui Meyer, o s nchidei imediat respectabilele voastre stabilimente. n al treilea rnd, o s dai napoi pescarilor toi banii pe care i-au pierdut la joc. Stai,
235

nc nu-i totul! Ultima condiie e s te crbneti cu toat haita i fereasc Dumnezeu s v mai prindem pe aici.
Ai trei secunde s te gndeti.
Fost militar, Meyer era deprins s acioneze prompt i
hotrt. Nu-i trebuir nici trei secunde ca s tabere pe
Johann i s-l trnteasc la pmnt. Odat adversarul
dobort, ddu s fug, dar Johann apuc s-i pun piedic i, peste alte dou secunde, edea el clare pe Meyer,
care se zbtea cu disperare n ncletarea lui.
Oskar i Rudolf alergar ntr-un suflet n ajutorul prietenului lor. Vzndu-i, Meyer scrni din dini.
M predau, mri el. Las-mi mna, ai s mi-o rupi,
dracu s te ia!
Cotrobiete-l prin buzunare, Oskar!
Tnrul scoase din buzunarele lui Meyer dou revolvere.
Oho, o baterie ntreag! Ia vezi, nu mai are nimic?
Ei, acum i dau drumul. Totul la timpul su, neniorule!
Ce zici, primeti condiiile noastre? Ori preferi s ii tovrie onorabilului dumitale concurent care zace n far?
Pri... primesc, gfi Meyer.
Dac-i aa, haidem la mtlu acas.
Escortat de Johann, Oskar i Rudolf, Meyer porni,
trndu-i picioarele. Locuia singur n csua pe care o nchiriase la marginea satului. Pescarii scotocir peste tot,
lund, potrivit nvoielii, coca i banii.
Cnd, n sfrit, plecar, fgduindu-i c-o s-l conduc
la vapor, era mult dup miezul nopii.
Sleit de puteri, Meyer i ngrop obrazul n palme i
rmase nemicat cteva minute. Apoi ridic brusc capul i
izbi cu pumnul n mas, rcnind ca un apucat:
236

S m las prostit n halul sta...


Cnd se mai liniti puin, ncerc s compun o telegram ctre Rodenstock. Rupse foaie dup foaie. Nu-i ieea textul. Deodat rsunar bti la u.
S fie tot tlharii ia?
Cine-i?
O telegram urgent. Dup ce se convinse c e ntradevr potaul, Meyer deschise ua. Telegrama era de la
Rodenstock:
nchide cazinoul i localurile stop. Lichideaz totul
stop. Vino imediat.
Meyer nu nelegea ce a determinat expedierea acestei
telegrame, dar nu-i putea reine bucuria, deoarece picase la anc: va putea ndeplini toate cerinele lui Johann,
fr s lezeze interesele patronilor.
Nici nu se crpase bine de ziu cnd se puse pe treab.
Se stinse avalana de lumini a barurilor, se nchiser
cinematograful i dancingurile. Cldirea golit a cazinoului se cufund n tcere. Trezindu-se dintr-o dat fr
toate aceste distracii, pescarii furioi erau ct p-aci s-l
cotonogeasc pe Meyer, cernd cu urlete asurzitoare redeschiderea tripoului. Ba ncercar chiar s pun
stpnire cu fora pe cldire. Renunar ns cnd aflar
c ruleta sufletul stabilimentului fusese scoas nc
de cu noapte i ncrcat pe un vas. O singur mngiere
aveau: Johann le dduse napoi toi banii pe care-i pierduser la joc. Oamenii umblau tcui i mahmuri, ca dup o beie crunt. ncet-ncet luar sfrit chefurile, btile, furturile. Pescarii hoinreau fr rost pe ulii, uitnduse unul la altul cu priviri apatice, netiind de ce treab s
se apuce, neavnd despre ce s schimbe o vorb. Se nvio237

rau numai la amintirea nopilor scurse n orgii. Apoi,


ochii li se acopereau din nou cu o perdea de umbr i
cscau de le trosneau flcile. La munc nu se gndea nimeni. Tot sperau c, dac nu azi, mine o s renceap
febra aurului, specula, vrtejul ruletei i chefurile. Dar zilele treceau una dup alta, fr s aduc vreo schimbare.
Numai adierea proaspt a vntului de primvar izbutea
s-i mai nsufleeasc.
La Berlin, pe Meyer l atepta o veste senzaional:
chimistul angajat de Kriegmann izbutise s defineasc
compoziia pinii venice i s-o prepare pe cale artificial.
Acum ne putem lipsi i de Breuer i de pescari, se
bucura Rodenstock. O s producem singuri pinea venic.
Unde mai pui c s-a dus i teama de concureni,
adug Kriegmann. N-au dect s cumpere pinea cu
gramul i s atepte s creasc. Noi o s-o fabricm cu tonele i o s le rupem gura la toi.
Societatea anonim Pinea venic, vnzare i export,
i ncepu operaiile.

238

VI. LUPTA CONTINU


Cei mai mari capitaliti din Germania au investit sume uriae n aceast afacere. Tot globul a fost mpnzit de
reclamele iptoare ale companiei:
Cumprai
PINEA VENIC!
Gustos! Hrnitor!
Cu un kilogram eti stul o via!
Reclama ns nu sufla o vorb despre preul acestui
produs motiv de nesfrite i violente discuii ntre
Rodenstock i Kriegmann. Bancherul struia ca, la nceput, pinea venic s se vnd la un pre piprat, accesibil numai bogtailor.
Dup ce strngem caimacul, o s-o vindem ieftin
pentru marele public.
Rodenstock nu era de acord.
Nu uita, drag Kriegmann, c dup un timp fiecare
kilogram de pine se dubleaz. Or s se gseasc cu duiumul detepi care s revnd surplusul. i n-o s-i putem opri s-o fac. Dac vrem s ne scoatem nu numai
capitalul, ci i un profit cumsecade, apoi trebuie s acionm rapid, nainte ca negustorii tia de ocazie s reduc
de tot preul.
n scurt timp ns s-au vzut silii s-l scad singuri,
dar dintr-un cu totul alt motiv: bogtaii nu se ddeau n
vnt dup acest produs. Nu voiau s renune la
239

mncrurile alese i picante, cu care erau deprini, de


dragul piftiei steia greoase.
n schimb srcimea, odat pinea venic ieftinit,
ddu nval s-o cumpere.
Nu exista ungher uitat de lume unde s nu ajung
reprezentanii companiei. Mii de brouri, de filme i de
ageni publicitari revrsau asupra populaiei un potop de
vorbe, care trmbiau avantajele i calitile extraordinare
ale acestui produs incomparabil. Societatea fcea afaceri
strlucite. Dar nu trecu mult i lupta n jurul pinii se
ncinse din nou.
Cel care o declana de data asta fu nsui profesorul
Breuer. Aflnd c pinea se gsete de acum n vnzare,
el trimise ziarelor o scrisoare de protest, prin care cerea
insistent ca guvernul s pun capt activitii prosperei
societi anonime.
N-am trudit patruzeci de ani scria profesorul pentru ca o mn de speculani s-i sporeasc averile,
exploatndu-mi invenia. Protestez categoric! Dar nu e
vorba numai de asta, ci mai ales de faptul c pinea venic se vinde pe toate drumurile, n timp ce experienele
snt nc n curs. Este nu numai o revolttoare violare a
dreptului de inventator, dar i un pericol public, deoarece
acest aliment nou nc nu a fost studiat pn la capt!
ncearc s-i bage n speriei pe cumprtori, mri
Kriegmann, cnd citi n ziar scrisoarea. Dar n-o s-i
mearg! Avem doar attea avize ale medicilor care atest
c este absolut nevtmtoare. Avem i aprobarea consiliului medical. Toi consumatorii snt perfect sntoi i
ne snt recunosctori. O reclam mai bun nici c se poa240

te. Nu, domnule profesor, te-ai trezit prea trziu i n-o s


izbuteti s ne pui bee n roate!
Totui, scrisoarea profesorului produse o puternic
impresie, suscitnd dispute nverunate. Guvernului i
devenise clar ce greeal fcuse, permind companiei s
comercializeze acest produs. Apariia pe pia a pinii
venice provocase de acum oscilaii febrile ale preurilor.
ntreaga lume comercial i industrial era n fierbere. Nu,
pinea venic era un mijloc prea puternic de influenare a economiei i nu numai a pieii interne, dar i a celei
mondiale ca s fie lsat n minile unor particulari.
Ziarele
guvernamentale
pornir
o
campanie,
demonstrnd c trebuie instituit monopolul de stat asupra pinii.
Ziarele muncitoreti erau ns de alt prere, invocnd
dorina inventatorului, ele insistau ca pinea s fie declarat bun obtesc i, ca atare, distribuit n mod gratuit.
n timp ce se desfurau aceste controverse violente,
n micul sat de pescari evenimentele i urmau cursul.
n zorii unei diminei de primvar, pescarii fur martorii unei scene cu totul ieit din comun: profesorul
Breuer, cu capul gol i cu prul vlvoi, dnd din mini ca
un apucat, alerga spre casa nou a btrnului Hans. Abia
trezit, Hans savura n tovria menajerei obinuita cafelu cu fric de diminea. La intrarea profesorului, se
ridic respectuos, potrivit unei vechi deprinderi i art
spre fotoliul comod de lng el.
Poftii, luai loc, domnule profesor. O ceac cu cafea?
Profesorul se ls istovit n fotoliu. Goana l obosise
att de ru, nct nu era n stare s scoat o vorb. Aa c
241

se mulumi s refuze cu un gest nervos. Dup ce-i recapt puin suflul, spuse:
Hans, mai ai din coca pe care i-am dat-o?
Btrnul i ncord atenia.
Nu mai am nici o frm, domnule profesor, mi pare ru, dar tii cum e omul! Pctos! Toi vindeau, am
vndut i eu. Iar ce mai rmsese, am pierdut la rulet.
Profesorul l privi strpungtor drept n ochi.
Moneagul i feri privirea.
Spui adevrul, Hans?
S m bat Dumnezeu dac mint!
Profesorul se ridic.
Afl, Hans, c nu te cred. M-ai mai nelat o dat.
i-ai clcat cuvntul.
Am greit, domnule profesor, i... Breuer l ntrerupse iritat:
Nu-mi arde acum de scuzele dumitale. tii ce ai fcut, Hans? Fiindc nu m-ai ascultat, nici n-ai idee ci
oameni ai nenorocit i o s mai nenoroceti. Ia bine aminte la ce-i spun. Tocmai am terminat experienele cu
pinea. M-am convins c nu poate fi mncat. Cinele pe
care am nceput s-l hrnesc cu pinea asta, cu o
sptmn nainte de a i-o da dumitale, s-a prpdit n
chinuri groaznice. i dumneata, dac n-o s mi-o dai napoi pn la ultimul gram, o s sfreti ntr-o moarte
cumplit. O s te faci ca tciunele, trupul o s-i fie rsucit de convulsii groaznice i din gur or s-i curg bale
ca la un animal turbat. O moarte mai crunt nici nu poate fi nchipuit...
Alb ca varul, Hans se prbui pe marginea fotoliului.
Moarte! De atta huzur, uitase cu totul c mai exist i ea
242

pe lume. S moar tocmai acum! S nu mai bea cafea cu


fric, s nu-i mai lfie trupul n fotoliile astea moi, pe
pernele de puf!?
Nu, ar fi prea ngrozitor!
Deodat, i fulger prin ochi o licrire viclean.
Dar dumneavoastr, domnule profesor? Ziceai c
ai mncat din coca aia? O s murii i dumneavoastr?
Luat pe neateptate, Breuer se zpci. i recapt ns imediat stpnirea de sine.
Tot ce se poate, nu tiu. n orice caz am luat un
antidot.
Dac-i aa, snt sigur c o s-mi dai i mie din aia,
cum spuneai adineauri.
N-o s-i dau! Chiar dac fac o crim. Ca s ispeti! Dar i mai ofer o singur ans; adu-mi imediat coca!
Hans se nsenin.
Ei, ce s-i fac! Nimeni nu vrea s moar. M ntorc
ndat, domnule profesor.
Dispru pentru cteva clipe n camera de alturi,
nchiznd bine usa n urma lui. n sfrit aduse coca, pe
care i-o ntinse profesorului, oftnd din adncul sufletului.
Breuer arunc o privire spre cutiua rotund de tabl.
Asta-i tot?
Vai de mine, domnule profesor, cum v nchipuii
c a mai fi n stare s v mint?
Fie. Dar dac m-ai minit i de data asta, cu att
mai ru pentru dumneata.
Cum rmne cu antidotul la, sau cum naiba i-o fi
zicnd?
i-l aduc. N-ai nici o grij.
243

La plecarea profesorului, Hans, necndu-se de rs,


spuse menajerei:
S cread el c m-a tras pe sfoara. Mi-am oprit totui o bucic. Pun rmag pe orice c profesorul umbl cu fofrlica. Prea e cusut cu a alb toat povestea
asta cu otrvirea. Pentru altceva are nevoie de coc...
ntre timp, lng casa lui Hans se ngrmdir pescarii, curioi s afle ce s-a ntmplat. Chiar profesorul i lmuri, repetnd cuvnt cu cuvnt tot ce spusese btrnului:
fr antidot ntr-o sptmn vor muri cu toii. Iar antidotul l vor primi numai n schimbul pinii care le mai rmsese. Pescarii l ascultau, unii dnd nencreztori din
cap, alii speriai. Dar toi jurau ntr-un glas c nu mai
au coc nici ct negru sub unghie o vnduser toat sau
o pierduser la joc.
Profesorul ipa, btea din picioare, ncerca s-i
nspimnte. Degeaba! N-au coc i pace! Ei pretindeau
ns s le dea antidotul. Numai trei fgduir s aduc
pinea. Dar nu izbutir dect s-i ae i mai mult pe
constenii lor.
Zicea c-o s ne fericeasc pe toi, iar acu, poftim,
ne ia i ce bruma ne-a mai rmas!
El ne-a otrvit, el s ne salveze! izbucnir rcnete
amenintoare.
nelegei odat, nebunilor, c pentru binele vostru
m zbat.
Ei a! Ne-am sturat de baliverne!
Nici nu v nchipuii ce nenorociri, ce orori v ateapt...
Vznd c nu-i chip s-i conving, profesorul se aez
extenuat pe trepte, ngropndu-i obrazul n palme.
244

E groaznic, e nspimnttor! murmura el, cltinnd


din cap.
Ctorva pescari li se fcu mil.
S-i dm cte o bucic, altfel se prpdete
btrnul cu zile...
Breuer nl fruntea.
Tot sau de loc! Cu bucelele astea n-o s schimbai nimic...
S m ia naiba dac pricep ceva, ridic atunci vocea un btrn pescar, ieind n faa celorlali. Cum vine
asta, c dac dm toat coca, nu ne mai otrvim?
Pentru c dac nu aducei tot, nu v dau antidotul...
Ce nseamn c nu ne dai?
Mulimea izbucni din nou n urlete i vociferri.
Dac nu ni-l dai, o s dai ortul popii naintea noastr!
Oamenii l nconjurar, cuprini de furie, pe Breuer, l
nhar de brae ca pe un rufctor i-l trr spre casa
lui. Profesorul atrna moale n minile lor, bolborosind ca
n delir:
Ce oroare! Ce nenorocire!
Odat ajuns n cas, intr cu pai mpleticii n laborator i reveni ndat cu o damigean plin cu un lichid
att de transparent, de puteai s juri c-i ap chioar.
Iat. Luai fiecare cte o nghiitur. S-i ducei i
lui Hans. S bea toi cei care au mncat din coc...
Pescarii plecar tifsuind despre purtarea ciudat a
profesorului.
S tii c s-a scrntit ru de tot...
Nici nu-i de mirare. ntotdeauna i-a lipsit o doag...
245

ntre timp profesorul ntr n cabinet i, cu mna tremurtoare, aternu o telegram ctre un deputat cu care
era n relaii amicale.
Comunicai guvernului c trebuie confiscate imediat
i distruse toate stocurile de pine venic stop informai toate statele stop caz contrar otrvire n mas stop
Breuer.
ntruct nu de mult se luase hotrrea cu privire la instituirea monopolului de stat asupra pinii venice, consiliul de minitri fu convocat de urgen, pentru a lua n
discuie telegrama. Ca s nu se strneasc panic, totul
fu pstrat n cel mai strict secret. Ministrul finanelor, care sperase c, prin pinea asta miraculoas, va putea s
redreseze bugetul rii i s consolideze cursul mrcii, se
fcu luntre i punte pentru a-i convinge colegii s nu
acorde nici o importan telegramei.
E un truc al inventatorului, indignat c n-a putut
apare n postura de binefctor al omenirii. Ori, mai
curnd, aiureala unui nebun. Cei mai ilutri savani au
analizat minuios pinea i n-au descoperit nici un fel de
elemente vtmtoare.
Dezbaterile au fost extrem de furtunoase. Pn la urm ns se statornici o prere unanim: s nu se publice
nici o ordonan cu privire la distrugerea pinii, pn ce
problema nu va fi elucidat pn la capt. Ministerul sntii lu de urgen msuri ca specialitii s mai examineze o dat pinea. precum i pe cetenii care o consumaser sistematic. De asemenea guvernul decise s fie
trimii la Breuer doi profesori un psihiatru i un chimist care se numrau printre cunotinele sale intime.
Sub pretextul unei vizite amicale, acetia urmau s-i fa246

c o prere n ce privete starea sntii lui Breuer i s


ncerce s-i dea seama, n mod concret, ce primejdie i
amenin pe cei care s-au hrnit cu buclucaa coc.
Peste cteva zile, specialitii i prezentar raportul,
care nu se deosebea cu nimic de primul: pinea e hrnitoare, bogat n vitamine, absolut nevtmtoare i se diger att de uor nct este perfect suportat chiar i de
bolnavi, precum i de sugaci ca aliment suplimentar. Toi
cei care o consumaser se simeau excelent. Bolnavii de
anemie i caexie se ntremaser rapid, iar n starea sntii tuberculoilor se nregistrase o ameliorare simitoare.
Lund cunotin de acest raport, ministrul comerului rsufl uurat.
Mrturisesc c din curiozitate i, ca s spun aa, n
interes de serviciu am gustat i eu din coca asta nzdrvan. Ei bine, de cnd cu telegrama aceea alarmant, am
avut tot timpul senzaia c mi orcie broate n burt.
Dup cteva zile se ntoarser i cei doi profesori de pe
insula Fhr. l gsiser pe Breuer foarte deprimat.
Nici nu poate fi vorba de o psihoz, raporta psihiatrul. Totui, nervii lui Breuer las de dorit. Starea lui sufleteasc prezint oscilaii brute, specifice unei neurastenii acute. De la o surescitare exuberant cade, fr nici
o tranziie, ntr-o deprimare profund. Nu se poate spune
c ne-a primit prea cordial. N-a vrut s ne comunice nimic concret n privina temerilor sale. Voi ai ncurcat-o.
voi s-o descurcai. Eu unul mi-am fcut datoria i v-am
avertizat. Acum m spl pe mini. Voi rspundei de tot
ce-o s se ntmple. Asta-i tot ce ne-a spus.
247

Raportul profesorilor nu era de natur s-i bucure pe


minitri. Monopol de stat da, dar nici s-i asume guvernul rspunderea pentru cine tie ce nenorociri se vor
produce. Pn la urm ns se calmar. Vorba aceea: interesul poart fesul. Aa c luar hotrrea s nu se acorde
nici o important telegramei lui Breuer.
Kriegmann, fiind la curent, prin sursele sale de informaii, cu desfurarea evenimentelor, i spuse lui
Rodenstock:
Guvernul vrea s ne smulg din pine. N-are dect!
Noi am apucat nu numai s ne recuperm capitalul, dar
i s scoatem un beneficiu, e drept, nu prea mare. Acum,
dac iese vreun bucluc cu pinea asta, noi, cum s-ar zice, nici usturoi n-am mncat, nici gura nu ne miroase...

248

VII. O COMOAR FR FOLOS


Primvara ncepuse sub auspicii proaste pentru Hans:
menajera lui se mritase cu un pescar din satul vecin i l
lsase de izbelite. Btrnul nu se putea deprinde cu viaa
de burlac: deretic, gtete, spal. Mereu l vedeai prin
sat, inndu-se de capul vduvelor i orfanelor i rugnd-o
ba pe una, ba pe alta s vin s-i in gospodria. Dar iai gsit! Ca i brbaii, femeile se dezvaser de mult s
munceasc. Nimeni nu era att de srac, nct s fie nevoit s se bage slug. Aa c btrnul trebuia s se resemneze. Ca s nu gteasc, ncepu din nou s se hrneasc
cu coca pe care o bun bucat de vreme o crescuse
numai pentru nego.
Iat ns c ntr-o diminea mai cald ca de obicei
deschise bufetul s ia o lingur de coc din borcan. Mare
i fu mirarea cnd vzu c aluatul crescuse mai mult dect
pn atunci, revrsndu-se peste gura borcanului. Se repezi n pivni, unde avea pus deoparte un stoc pentru
anumite combinaii negustoreti. Acolo coca se comporta
ca ntotdeauna, crescnd aproape imperceptibil.
Moneagul nu mai putu de bucurie.
S tii c o fi crescut att din pricina cldurii, i zise
el. Lu cam jumtate din coninutul borcanului i nfulec cu poft. Pn pe la dousprezece lenevi la soare,
fumndu-i pipa, apoi trase un puior de somn. Dup
249

vreo dou ceasuri, cum se trezi, ddu fuga la bufet. Borcanul plin ochi!
Uite, dom'le, ce drcovenie! Acu s pofteasc domnii
negustori, gndi el, necjit c comerul cu coca se sfrise
att de lamentabil.
Seara se duse n vizit la un pescar, om pe care-l tia
cu familie grea. Vorbir de una, de alta, apoi moul strecur ca ntr-o doar:
N-avei nevoie de ceva coc?
Pescarul ridic din umeri.
Ne cam ajunge ct avem. Dei, la drept vorbind, un
kil acolo a mai lua.
i ct dai pe el?
Pi tiu i eu? Vreo dou mrci.
Suprat, Hans mai ndrug ceva, de politee, despre
primvara asta timpurie i o lu din loc.
Vreo dou mrci! bombnea btrnul n drum spre
cas. C ieri luai pentru un kil nu tiu cte hrtii de o mie.
Unde s-or fi topit cumprtorii? Dracu s-i mai neleag
pe orenii tia. Ba i-o smulg din mini, ba se fac nevzui.
Ctrnit ru, se culc o dat cu ginile.
A doua zi, primul drum l fcu tot la bufet. Se trase
napoi cu ochii ct cepele: coca nu numai c se revrsase
din borcan, dar umpluse ntreg raftul.
Tiii, cum mai crete! se cruci btrnul. Pi dac
merge mai departe aa, o s ajung chiar s-o dau cu dou
mrci.
Colind apoi tot satul, oferind coc de vnzare. Dar
pretutindeni l ntmpina acelai rspuns: N-avem nevoie.
250

Peste cteva zile toi se sturaser pn n gt. E drept


c, deoarece vremea se rcise pe neateptate, coca nu
mai cretea att de vertiginos, dar ntre timp fiecare familie i strnsese provizii suficiente ca s-i in zilele.
Hans se ngrase din nou de nu-l mai ncpeau hainele. De nu l-ar fi ros gndul c atta bogie se irosete
de poman, ar fi pus pe el i mai mult osnz. Mai bine
mort dect s arunce coca n strad! i Hans nfuleca de
zor, cu o poft nepotolit de btrn lacom, pn ntr-o bun zi cnd a simit c nu mai poate ndesa atta coc n el.
Gfia la cea mai mrunt micare, picioarele i se fcuser
ct doi butuci. Cu mari eforturi izbuti s se duc pn la
nite vecini. Stpnul casei moia lng porti cu cei doi
copii ai lui, iar nevast-sa edea la fereastr.
Bun ziua, le ur mieros Hans. tii, mi-e urt singur. Nu venii s mncai nite coc?
Pescarul msur din ochi distana ntre cele dou case nu erau dect vreo treizeci de pai i mormi alene:
Prea departe...
Vai de mine! Dac eu, care-s mai btrn...
Nu, mulumesc. Snt stul. De cinci ori am stat la
mas pn acum.
Pcat!
Hans se ls pe prisp lng pescar i mrturisi adevratul scop al vizitei:
V-a ruga, totui, s venii, dac nu n vizit, barem ca s-mi facei un bine. Coca aia crete vznd cu
ochii. A umplut trei rafturi din bufet. Mnnc, mnnc i
tot nu scade. Zu, ce dracu, sntem oameni, ajutai-m!
Femeii i se fcu pn la urm mil.
251

Trebuie s-l ajutm pe bietul om. Oricui i se poate


ntmpl o nenorocire. Noi mai dovedim c sntem muli,
dar el e singur i btrn...
N-ai dect, bombni brbatul nepstor. Mie mi-e
lene.
Femeia plec cu Hans, care nu mai contenea cu mulumirile.
Nu face nimic. i dumneata ne-ai fcut un bine
cnd, vznd ct de sraci sntem, ne-ai vndut coc mult
mai ieftin dect altora.
Pi aa se triete ntre oameni, se bucur Hans.
Trebuie s ne ajutm unii pe alii. Ia i mnnc sntoas. Poft bun!
Femeia lu o lingur de coc i nghii n sila.
Mulumesc c i-ai fcut poman cu un biet btrn.
Mai ia, hai, te rog!
Femeia duse lingura la gur, dar o ddu la o parte
scrbit i ngim:
Nu pot, mi vine s vomit...
nc o bucic mcar. Nu refuza un srman moneag.
Hans se milogea de parc ar fi ajuns muritor de foame
i ar fi umblat la cerit.
Dac-i spun c nu mai snt n stare, ce m tot pisezi? i iei din fire femeia. S nu-i fie cu suprare...
Plec.
n urma ei, Hans btea temenele clmpnind:
Nu ndrznesc s mai strui. Bogdaproste i pentru
att...
n noaptea aceea somnul nu se lipi nici o clipit de el.
Socotea ntr-una ce de bnet ar fi adunat vnznd coca la
252

o mie de mrci kilogramul. Abia spre ziu reui s aipeasc, dar aproape imediat fu trezit de un zgomot ciudat.
Sri din pat, privind cu team n jur. n lumina leietic a
zorilor vzu c aluatul crescuse att nct mpinsese ua
bufetului i npdise podeaua.
l cuprinse groaza. Pentru ntia oar se gndi la primejdia pe care o reprezint coca asta.
Ce-o s m fac? Pn la urm blestemata m scoate
i din cas.
N-a mai nchis un ochi. I
se tot nzrea c aluatul,
asemeni unui balaur fumuriu,
se trte spre pat i vrea s-l
sugrume... De cum se lumin
bine de ziu, se post la marginea drumului pe care se
ntmpla s treac uneori omeri, vagabonzi, ceretori.
Opri din drumul lor trei flci
voinici, lihnii de foame i-i
aduse acas, fgduindu-le o
mas pe cinste.
Pesemne c tinerii acetia
nu mncaser niciodat coc.
La nceput se cam codir, dar, dup ce-i vzur pe Hans
mncnd, luar i ei cte o bucic i dnd de gust, se puser cu ndejde pe mncat. Coca parc se topea n gur i
pn la o vreme puteai s mnnci fr s-i simi stomacul ncrcat. Unde mai pui c tinerii aveau nite stomacuri zdravene i o poft de speriat. Nu trecur nici dou253

zeci de minute i golir dou rafturi. Hans se mai lumin


la fa.
Ei, v-a plcut?
Nu-i rea, rspunser tinerii, toropii de ospul asta mbelugat.
De, ct foame am mai tras i eu la viaa mea!
Omul trebuie s-i ajute aproapele. Snt singur cuc i am
pine berechet, de ce s nu potolesc foamea unui flmnd?
Mulumim!
N-avei pentru ce. Mai poftii i altdat. Sa tii
c nu m supr dac venii i n fiecare zi. Ba s v aducei i prietenii. Am inim bun, o s v dau la toi de
mncare.
Mulumim, o s mai venim.
Plecar. Hans nu mai putea de bucurie.
Aa mai merge...
Coca nu-i mai prea un monstru fioros, gata-gata s-l
nface i s-i fac de petrecanie.
Vljganii tia snt n stare s nghit i un balaur!
A doua zi i-a ateptat cu nerbdare, dar degeaba. Aria zilei se simea din plin. Coca umpluse din nou bufetul i se revars po duumea. Somnul i fu iari bntuit
de comaruri. Se fcea c aluatul se apropie tr i c din
masa lui amorf se ridic nite brae cenuii, amenintoare... Se trezea din cnd n cnd, scldat n sudori reci.
n sfrit, l fur un somn adnc i dormi mai multe ore n
ir, pn l deteptar nite strigte.
Jupne, ei jupne!
Soarele se nlase pe orizont cam de dou sulie. Se
scul buimac i deschise fereastra. Afar erau trei ini. Pe
doi din ei i cunotea: erau omerii de acum dou zile. Al
254

treilea, nvemntat n nite oale zdrenuite, prea un


ceretor. Bucuros, se grbi s deschid larg ua.
Poftii, poftii! Vi s-a fcut foame, nu-i aa? V-am
ateptat ieri cu nite coc, o grozvie!
Dar oaspeii nu se grbeau s intre. n loc de bun
dimineaa, unul din omeri ntreb cu aerul cuiva care
vrea s ncheie un trg:
O s mncm iari coc?
Oarecum surprins, Hans rspunse ct putu de prietenos:
Firete...
i preul? strui tnrul pe acelai ton.
Hans fcu ochii mari:
Preul? Care pre? V-am cerut cu vreun ban?
Asta ar mai lipsi s mai i pltim! Vrem s tim
ct ne plteti dumneata ca s mncm...
S v pltesc? Eu? Ca s mncai? Unde s-a mai
pomenit una ca asta?
S-a pomenit ori ba, afl, jupne, c pe degeaba nu
mncm. Dac nu vrei s plteti, adio i-un praz verde.
Gsim de lucru n alt parte. Slav domnului, treab este
berechet!
Da' ce, asta-i munc? Stai, stai, nu plecai! se
sperie Hans. Civa bnui a putea s v dau...
Ct?
S zicem, douzeci de pfenigi.
Numai atta? Aici, n sat, ne roag lumea cu dou
mrci kilogramul. Toi trag de noi...
Hans simea c nnebunete. Auzi, domnule, s le
plteasc i nc pentru ce? Ca s se ndoape cu coc.
Coca pe care acum ctva vreme o vindea cu peste o mie
255

de mrci kilogramul. Ori oamenii tia i bat joc de el, ori


i-a pierdut minile...
Nu v dau nici un ban! Gsesc eu destui flmnzi...
Gseti pe dracu! Toate satele din jur au prins de
veste.
O s mnnc singur toat coca, se ncpn Hans.
Treaba dumitale. Dar dac nu crpi pn mine, o
s dai i patru mrci, cum te vd i cum m vezi. Haidem,
biei!
l lsar singur cu coca cenuie, care acoperise o bun parte din podea. Peste noapte o s umple odaia...
Pe Hans l strbtur fiori de groaz. Se repezi la fereastr i strig dup cei trei.
Hei, biei, venii napoi!
Venir napoi, cntrir coca din ochi i se puser ndat pe treab. Mncar mai nti coca revrsat pe duumea. Dup ce ddur gata i cele dou rafturi de jos,
se declarar btui.
Hans le plti suma cuvenit i czu epuizat n fotoliu.
Mnctorii de coc i fceau apariia zilnic. Se ngrau, mncau din ce n ce mai puin, dar ridicau n
schimb tot mai mult preul. Banii lui Hans se topeau.
Nemaiputnd s ndure imaginea propriului su dezastru,
se ndop i el, ntr-o zi, dup plecarea oamenilor, pn la
refuz. Dimineaa nu mai fu n stare nici s se dea jos din
pat. Inima i bate cu poticneli, ca nhat de o ghear.
Cnd venir mnctorii, le porunci cu o voce ntretiat de spasme:
Aruncai afar porcria asta! Ct mai departe de
cas, s n-o mai vd n ochi!
256

Bine c-a dat Dumnezeu, se bucurar oamenii, crora li se fcuse lehamite de atta coc. Alii de cnd au
aruncat-o...
Ddur zor i, n sfrit, casa fu curat de coc.
Hans fcu o sforare s se ridice n capul oaselor, ca sa
plteasc oamenilor, dar deodat se nvinei la fa i se
prbui horcind n aternut.
A mierlit-o i sta, spuse ceretorul, apropiindu-se
de pat. S-a nbuit n osnz ca i ilali doi. Ei, biei,
zic s ne lum ceva ca amintire i s-o uchim la vapor.
Am fcut destui purici n satul sta mpuit. Dar unde
naiba o fi innd bitarii?
Unul din cei doi omeri ncerc s-l opreasc.
Las, Karl. Ce te faci dac te prinde?
Cine s m prind? Nu vezi c boroii tia nici nu
se mai mic toat ziulica din cas?
Gsi ldia cu banii, i umplu buzunarele i plec
mpreun cu ceilali doi, prsind mortul.

257

VIII. POTOPUL DE PINE


Satul tria zile de teroare cumplit. n fiecare cas de
pescari se gsea mcar o frmitur de pine venic. O
data cu aria verii, pinea ncepuse s creasc vertiginos i neateptata recolt strnise o explozie de bucurie.
Dar bucuria le fu de scurt durat. Chiar n zilele urmtoare i ddur seama c, dat fiind repeziciunea cu care
crete, coca amenin s se transforme dintr-un aliment
preios ntr-un duman cumplit, ntr-un adevrat potop
n stare s-i ncliasc i s-i sufoce pe toi.
Primejdia i mai dezmetici: era limpede c dac nu iau
de urgen msuri hotrte i atepta un sfrit groaznic.
La nceput, ca i Hans, pescarii se strduir s mpuineze coca, mncnd-o. nfulecau n disperare, n dumnie, pn cdeau jos sgetai de crampe. Muli dintre ei
fur cuprini de o fric slbatic. Ca s se salveze, cei
mari i puternici i sileau pe cei mici i lipsii de voin s
se ndoape cu coc. Dar totul se dovedea zadarnic!
Curnd i ddur seama c n felul acesta nu obin nici
un rezultat. Coca npdea ncperile, sprgnd geamurile
i se revrsa n strad ca un puhoi cenuiu de nestvilit.
Fora care o fcea s creasc era att de teribil, c dup
ce burduea casa, coca urca pe co aternndu-se ca un
nmete pe acoperi. Pescarii cu familii numeroase i mai
ineau de bine, de ru piept. Apucau s-o scoat din timp
n strad. Noaptea, oamenii aruncau buci de coc lng
casele vecinilor. Cine era ns prins, era btut mr.
258

i Fritz prinse pe unul. Turbat de furie, l dobor cu o


lovitur cumplit ntr-un morman de pine. Pn dimineaa, coca nghiise cadavrul. Aa svri Fritz al doilea
omor. Nici nu ncerca s ascund: susinea i de ast dat c fusese n legitim aprare. Poate c judectorii din
ora ar fi gsit c Fritz depise limitele legitimei aprri.
Pescarii ns i ddeau cu toii dreptate, susinnd c Fritz
a procedat bine i c aceast ntmplare se cuvine s fie
nvtur de minte pentru alii.
Izgonii de coc din casele lor, aproape nnebunii de
spaim, oamenii se adunau deseori la sfat pe rmul mrii. De cum se strngeau, povesteau care mai de care lucruri care-i ridicau prul mciuc. De pild, cum s-a
prpdit ntreaga familie a tmplarului: noaptea, cnd
dormeau, coca astupase uile i ferestrele, nvlise n cas i i nbuise pe toi... Cum au murit sufocai copii de
i bolnavi nevolnici lsai prin case...
Una din mamele care i
pierduse n felul acesta pruncul,
istorisea cu vocea ntretiat de
suspine:
M-am repezit pn la vecini s-i rog s m ajute ca s
salvez barem lucrurile din cas.
Coca umpluse numai camera
din fa pn la jumtate, n
cealalt, din fund, dormea copilul. Credeam c-o s m ntorc
repede, dar am umblat tot satul
pn s gsesc pe cineva s m
ajute. De, fiecare cu necazurile
259

lui. Nu mai tiu ct am lipsit. Cnd n sfrit m ntorc,


camera din fa era aproape plin, aa c nu mai puteam
rzbate dincolo s scot copilul. M reped la fereastr era
zvort pe dinuntru. M-au trecut toate sudorile. Atunci
am hotrt s trec cu orice pre prin coc. Era groas i
lipicioas cum e clisa. Am reuit s fac doar civa pai,
dar am crezut c se scurge toat vlaga din mine. M-am
oprit. Coca mi ajunsese pn la umeri i, dup scurt timp,
mi-a ncolcit gtul, a urcat pn la brbie... Cteva minute i m-a fi nbuit... Ca atunci cnd te neci ntr-o
mlatin. Am nceput s ip. Noroc de Fritz care tocmai
trecea prin faa casei. A adus n grab o cange i m-a tras
afar. Dar copilaul, odorul meu, a fost ucis de coc, nu
l-am mai putut salva...
Da, aa a fost, ntocmai cum spune dnsa, ntri
Fritz. Am nghiit i eu destul coc, pn ce am izbutit so scot afar pe Marta...
Salvarea unui om cu riscul vieii li se prea ceva de la
sine neles, ca i omorrea arunctorului termen aprut o dat cu noul delict, fiind socotit la fel de infamant
ca i cellalt, mai vechi, de ho.
Pescarii ascultau, cufundai ntr-o tcere grea, toate
aceste ntmplri sinistre.
S murim aa, toi cu zile? se revolt o fat.
Mai bine s le lsm dracului de case i s fugim
ct mai departe de aici, i spuse prerea un pescar btrn.
Fritz privea marea cu creierul frmntat de o idee.
ntr-un trziu spuse:
Ce-ai zice dac am azvrlii coca n mare, mai ales
c-i la doi pai. Acolo, e loc ct vrei. Chiar dac n-o s se
260

duc la fund, vntul i valurile o s-o care departe. n felul


sta scpm de ea...
Toi ncuviinar. Fie ce-o fi, numai s nu mai aib
senzaia chinuitoare c stau degeaba. Se puser cu
ndrjire pe treab. Crau coc zi i noapte i-o aruncau
n ap.
Coca se umezea puin, dar nu se scufunda, ci plutea
la suprafa asemeni unui sloi de ghea murdar, pe care
soarele primvratec l nchisese la culoare. Nici nu se
deprta mcar de rm. Dimpotriv, valurile aruncau o
parte din coc napoi pe rm. Bine cel puin c se dovedise pe gustul petilor, care se ngrmdiser ntr-un
numr impresionant, devornd-o cu nesa.
Spectacolul i a pe pescari.
S tii c n-or s aib ce alege din ea... Ia uitai-v
ci au dat nval...
Grozav momeal! Ce de pete s-ar prinde!
Nici un nvod n-ar putea s trag o povar ca asta.
Mai ales ale noastre, putrede cum snt...
De fapt nici unul nu se gndea serios la pescuit. Singura lor preocupare era s care ntr-una coca i s-o
azvrle n mare.
n a treia zi, un pescar exclam:
Ce-o mai fi i asta? Dei petii au nfulecat atta
din ea, n loc s se mpuineze, s-a nmulit...
O fi crescnd i n ap, mai tii!
Mai trecur cteva zile i deveni limpede c n mare
coca crete i mai repede, poate unde are la dispoziie
mai mult hran. Ct se ntindea zarea, o vedeai
burduindu-se deasupra apei. i, colac peste pupz,
npdise i rmul, amuind cu totul zgomotul valurilor
261

i ncepnd s se preling pe uscat. Ai fi zis c marea, stul de atta hran, nu mai poate nghii nici o frmitur
i-o napoiaz pmntului. Nici o ambarcaiune nu se mai
putea apropia de mal.
Iat, deci, spulberat i ultima lor speran. Nu mai
tiau ce s fac. Priveau dezndjduii aceast mare
stranie, cenuie i gelatinoas ca un fel de piftie, pe care
probabil nici nu se putea nainta cu barca. Iar dincoace,
pe rm, erau casele pustii, prsite.
Un pescar fcu totui o ncercare, dar barca lui se
mpotmoli ca ntr-un nmol gros.
Uite ce s-a ales din marea noastr, ncepu s jeleasc btrnul pescar. Acum nu mai e chip nici s fugim
de pe insul. i de la cine ni se trag toate astea?
ntrebarea i fulger pe toi. Oamenii acetia ajuni la
disperare cutau cu tot dinadinsul un ap ispitor, pe
care s-i verse mnia pentru toate nenorocirile abtute
asupra lor.
Mai i ntrebai cine e vinovatul? Profesorul Breuer,
care altul!
Uitaser sau poate nu voiau s-i aminteasc n ce fel
i fcuser rost de coc i ct i implorase profesorul s-i
dea lui toate rezervele de pine venic.
El ne-a nenorocit! El ne-a lsat fr adpost i ne-a
osndit copiii la pieire. El a dezlnuit prpdul. Moarte
lui Breuer! S piar monstrul!
Mulimea dezlnuit porni puhoi spre colina n vrful
creia se afla casa profesorului.
Zadarnic ncercau Johann, Rudolf i Oskar s-i
opreasc de la o fapt necugetat. Mnia e oarb, nu judec.
262

IX. ASEDIUL
Profesorul Breuer trecea prin momente nfiortoare.
Ajunsese i la urechile lui vestea despre ce se ntmpl n
sat. Dei fcuse tot ce i-a fost omenete posibil ca s
prentmpine urgia, simea apsnd pe umerii lui o parte
din vin.
E groaznic! E nnebunitor! murmura el, msurnd
cu pai nevolnici cabinetul n lung i n lat. Ce soart absurd! S trudeti patruzeci de ani ca s aduci oamenilor
fericirea i s le pricinuieti attea nenorociri...
Accesele de zbucium i dezndejde alternau cu cele de
activitate febril: cuta un mijloc ca s distrug ct mai
rapid cu putin coca sau cel puin s-i ncetineasc creterea. Rmnea nopi ntregi n laborator, nengduindu-i
nici o clip de odihn.
Dar nenumratele experiene pe care trebuia s le fac pentru a obine un leac eficace cereau timp.
i mai cereau ceva: linite sufleteasc. Iar lui toate
aceste orori i creau o tensiune nervoas vecin cu nebunia. Prevznd c mai devreme sau mai trziu va fi atacat
de mulimea revoltat, i luase din timp toate msurile.
Nu pentru c ar fi pus prea mult pre pe viaa lui, ci pentru c era convins c numai el i nimeni altul poate salva
omenirea nainte ca ea s piar nbuit de coc. De
aceea era hotrt s-i apere viaa n orice chip.
263

Cnd servitorul ddu buzna n cabinet i strig eu sufletul la gur: Nvlesc pescarii!, profesorul avu putere
doar s murmure:
Au i venit?
Rmase cteva clipe tcut, cu aerul unui osndit n
clipa suprem cnd i se aduce vestea: E timpul s mergi
la locul execuiei. Recptndu-i ns rapid sngele rece,
nl capul i porunci calm:
Zvorte uile, Karl! Pune obloanele de stejar la
ferestrele de la parter.
ntruct totul fusese chibzuit din vreme, pregtirile se
desfurar cu iueal. Ua din fa, masiv i ferecat,
putea rezista chiar i unui atac ndelungat. Obloanele
prinse n buloane groase acopereau ermetic ferestrele nguste de la parter. Karl apuc s nchid i poarta, cu
toate c era mai puin trainic dect ua de la intrare.
Dac-i ine puin n loc i tot e bine...
Vila profesorului era gata s nfrunte asediul. Pe msur ce mulimea se apropia, rcnetele ei rzbeau dincolo
de ziduri, risipindu-i ecoul macabru n ncperi.
Moarte monstrului!
Poarta se cutremur sub loviturile cngilor grele. Dulii slobozii din lan izbucnir n hmituri slbatice.
Lemnul porii pri sub presiunea mulimii i, n sfrit,
ced. narmai cu cngi i harpoane, pescarii nvlir n
curte, omorr cinii i nconjurar casa.
Deschide! urlau ntrtai pescarii. Degeaba te ascunzi, c tot punem noi mna pe tine...
Profesorul strecur o privire prin fereastra ngust de
la etaj. Cu tot tragismul situaiei nu-i putu reine un
zmbet amar: nu se mai pomenise vreodat o armat ca
264

asta, alctuit din indivizi att de grai i cu micri greoaie. E drept c necazurile i truda din ultimele zile le
mai topise din osnz, dar i aa cum artau acum preau adunai la un concurs de burt-verzi. Gfiau i oboseau repede, de-aceea erau mai puin primejdioi dect
voiau s par.
Fie cum vrei voi, dar mai nainte v cer s m ascultai, strig profesorul, ncercnd s acopere larma. Nu
putei spune c nu v-am prevenit...
Nu-l lsar s vorbeasc.
Ucigaule! Monstrule! La moarte! La moarte!
O s v nv cum s distrugei coca! strig Breuer,
strduindu-se s potoleasc vacarmul.
La auzul acestor cuvinte, oamenii care se aflau mai
aproape tcur. n timp ce ceilali continuau s vocifereze.
Pn ce voi gsi un mijloc care s v scape de coc,
frmiai-o ntre pietre, pisai-o, ardei-o. i, mai ales, lsai-m s lucrez n linite. Nu uitai c ai mai refuzat o
dat s-mi urmai sfatul...
Vuietul mulimii i nbui glasul. Oamenii ncepur
s-i manevreze cngile ca pe un berbece, ncercnd s
sparg ua. Dar ua i obloanele rezistau stranic.
Pescarii nu aveau de gnd s se lase. Cnd unul obosea, altul i lua locul, izbind cu furie n u. Ctre sear,
ua se ubrezise, fiind strpuns n cteva locuri de cngile ascuite. Dar i armata de pntecoi ajunsese la captul puterilor. Asediatorii se adunar roat, ca s discute
situaia. Gseau c dureaz prea mult i c e din caleafar de obositor s continue asediul cu cngile. Trebuia
nscocit vreun mijloc mai rapid pentru cucerirea fortreei.
265

Treptat, rcnetele nvlmite ncetar: gloata asta


neorganizat era pe cale s se transforme ntr-o adevrat armat, cu comandani i stat major.
Asta nu-mi place, i spuse Breuer.
Uite-l cum d din mini, bombni n momentul acela Karl, artnd cu mna spre un pescar. Asta-i Fritz, l
cunosc.
Fritz explica ceva cu gesturi repezite. Pescarii l ascultar cu luare-aminte, apoi, vorbind toi laolalt, se retraser pe poart. Numai civa rmseser lng cas.
Te pomeneti c o fi izbutit s-i conving s-i bage
minile-n cap, gndi Breuer, cu o brum de speran. Dar
atunci ce rost au santinelele?
Dup o or, cnd i vzu pe pescari urcnd din nou
costia, nelese planul pe care l urziser: fiecare cra n
spinare o legtur de vreascuri.
Ce-or fi punnd la cale? Doar n-or fi vrnd s ne ard de vii? se ngrozi Karl.
Trebuie s scpm cu via, rspunse Breuer,
urmrindu-i din ochi pe pescarii care ngrmdeau vreascurile sub u i de-a lungul zidurilor. Ia s dm drumul
la artilerie.
Servitorul aduse un pachet mare de rachete. nainte
ca pescarii s-i isprveasc pregtirile, Breuer i Karl
aruncar spre ei vreo zece rachete. Aceste proiectile anume preparate uierau i pocneau asurzitor, scuipau flcri i sreau din loc n loc, mprtiind un miros respingtor. Dar, n ciuda aparenelor, rachetele erau absolut
inofensive.

266

n rndurile asediatorilor se isc panic. Pescarii o luar la fug, strnutnd i acoperindu-i gura cu minile.
Erau ncredinai c e vorba de gaze asfixiante.
Trecuse de miezul nopii. ntre norii ce goneau sfiai
de vnt se ivi cornul lunii. Vznd c nu se aleseser dect
cu spaima, pescarii se ntoarser spre casa profesorului
tocmai cnd acesta se pregtea s fug.
n lumina alburie a lunii, Breuer i vzu naintnd ca o
mas compact de crbune. Legai cu cte o basma care
le acoperea nasul i gura, pescarii nlau deasupra capetelor tore aprinse. Dei burtoi i greoi, acionau de data
aceasta rapid i fr ovial, ca nite adevrai soldai.
nainte ca Breuer s aib rgazul s azvrle asupra lor o
salv de rachete, ddur foc vreascurilor i se retraser la
oarecare distan.
Stm prost, mormi Breuer, privind cum se preling
flcrile pe crengile uscate... i plec ngndurat fruntea.
N-avem ce face, trebuie s-i adormim cu gaze. N-o s
moar nici unul, dar cel puin pentru trei ore i scoatem
din circulaie... Or s doarm dui.
Aduse repede din laborator dou butelii. Deurub
capacul de metal i ls s se scurg un gaz aproape incolor. Dup ce i el i Karl i puser mti de gaze, goli
nc trei butelii. Efectul fu fulgertor: de ndat ce gazul
ajunse n curte, pescarii ncepur s cad ca secerai.
Putem pleca, spuse grbit profesorul.
Ieir, ncuind ua dup ei, mprtiar vreascurile
aprinse i stinser focul. ntre timp, vntul ncepuse s risipeasc gazele.
Cu att mai bine. ntr-un ceas-dou or s fie pe picioare. Pn atunci ns noi sntem departe.
267

Scoaser din garaj un automobil micu cu dou locuri


i gonir spre cel mai apropiat ora.

268

X. CRIMINALUL
Dimineaa, cnd se trezir, pescarii se privir unul pe
altul nedumerii. Ce se ntmplase? Prin curte zceau risipite ramuri i crci. Din cas nu rzbtea nici un zgomot.
Se repezir i sparser ua. Nu gsir ipenie de om!
A ters-o! Ne-a lsat cu buzele umflate...
Se ntoarser nciudai n sat i abia atunci i aduser aminte de felul cum i-a nvat Breuer s distrug coca.
Aduser un cazan ct toate zilele, aprinser un foc zdravn i aruncar cteva buci nuntru. Din cazan ieea
un fum neccios i coca se topea vznd cu ochii. Numai
un strat subire de reziduri se depunea pe fund. Cine navea cazan, frmia coca ntre pietre sau n piu. Treaba
mergea cu spor, dar trebuia s asuzi toat ziua: coca
cretea mereu.
n timp ce pescarii se istoveau cu truda asta de ocnai,
profesorul mpreun cu Karl i continuau drumul. Lng
un ctun ntlnir un pescar btrn, care l cunotea pe
Breuer din vedere.
Uite-l pe monstru! strig pescarul, artndu-l ranilor pe Breuer.
Se ridic un vuiet de ameninri. Karl aps ct putu
pe accelerator, dar unul din rani apuc s arunce cu
furca dup ei i sparse un cauciuc. Izbutind cu chiu cu
vai s ias din sat, se ddur jos din main ca s
schimbe cauciucul, dar, vznd c ranii alergau dup ei,
urlnd i blestemnd ca scoi din mini, fugir n pdure.
Au rmas ascuni acolo toat ziua i numai dup ce se
269

ls bezna nopii se ncumetar s porneasc mai departe.


Snt un proscris, se lamenta Breuer. Orice om ntlnit
n cale poate s m ucid, ca pe un criminal scos de sub
scutul legii...
Cnd ajunser, n sfrit, n ora, Breuer se nfi
imediat procurorului i, dup ce-i declin numele i calitatea, spuse:
V rog s m arestai i s m trimitei la nchisoare, ca s nu fiu sfiat de mulime.
Ai venit la timp, rspunse procurorul. Chiar adineauri am primit ordin s v arestez.
Ca s m aprai de furia mulimii, nu?
Hm! fcu vag procurorul. La drept vorbind, nu
numai pentru asta. Cred c o s vi se intenteze o aciune.
Cu toate c vestea l lovise drept n moalele capului.
Breuer tcu i, cznd ntr-o adnc apatie, se ls dus la
nchisoare fr nici o mpotrivire. Curnd l mutar ntr-o
nchisoare din Berlin.
Avei cunotin de nenorocirile pe care le-a provocat invenia dumneavoastr? l ntreba judectorul de instrucie.
Da, dar nu m consider vinovat. Am avertizat guvernul...
Despre vinovia dumneavoastr o s vorbim mai
trziu. tii, aadar, ce s-a ntmplat n satul acela de pescari. Presupun ns c ignorai ce grozvii s-au petrecut
n lumea ntreag?
Aceleai nenorociri probabil, dar n proporii mai
mari...
270

n proporii mai mari! se revolt judectorul. Cum


de putei vorbi cu atta snge rece? Blestemata aia de coc
a npdit sate, trguri, orae. Sute de mii, ce spun, milioane de oameni au rmas fr adpost. Navigaia fluvial
i maritim s-a oprit, pentru c rurile i mrile s-au
transformat n nite uriae mlatini. Erupia unui vulcan
e floare Ia ureche pe lng catastrofa pe care ai provocato. Iat ce reprezint aceste proporii mai mari, despre
care vorbeai adineauri cu atta calm.
i ce vrei s fac? S cad n genunchi i s cer iertare? ip iritat profesorul. Nu cumva eu am umplut lumea de coc, am fcut nego cu pinea venic? Spunei-mi mcar ce acuzaii mi se aduc?
C, fr s terminai experienele, fr s studiai
toate nsuirile acestui aluat, ai comis criminala impruden s dai o bucat btrnului pescar Hans. Aici e izvorul rului...
Bine, dar am luat toate msurile de precauie. Ce
vin port eu, dac lacomul acela de Hans a abuzat de ncrederea mea?
Ai dat o for groaznic, nimicitoare pe mna unui
om care abia tia s citeasc. Halal precauie! Poate vei
binevoi, totui, s-mi mprtii toate amnuntele?
Aezndu-se la birou, judectorul de instrucie i lu
un interogator n toat regula, care dur multe ore. l interesa n special de ce Breuer nu specificase n telegrama
lui ce primejdie anume amenin lumea, artnd doar c
pinea duneaz sntii.
Dac ai fi nfiat de pe-atunci tot adevrul, dezastrul putea fi prentmpinat. S-ar fi folosit nite frigidere
speciale, sau mai tiu eu, poate nite rezervoare ermetice.
271

Mi-am nchipuit c perspectiva unei otrviri i va


nfricoa pe oameni i-i va face s nu mai consume coca,
s-o distrug. Unde mai pui c, dac a fi spus adevrul,
s-ar fi putut s nu fiu crezut, aa cum n-am fost crezut n
ceea ce privete pericolul de otrvire. n treact fie zis, frigiderele i rezervoarele despre care vorbeai adineauri nar fi fost dect un paleativ absurd. Fabricarea lor cere
timp, ori coca crete cu repeziciunea cu care se nmulesc
bacteriile: aisprezece milioane de descendeni n dousprezece ore.
Cnd i se permise s-i vad avocatul, Breuer afl de
la acesta un ir de amnunte suplimentare.
Ai nenorocit o lume, scumpe profesore. Acum milioane de oameni piseaz toat ziua afurisita aia de coc.
Cine are bani, angajeaz civa prlii s fac treaba asta
pentru el. Ceilali ns parc ar fi osndii la o trud de
sisif. S-au gsit i state care au ncercat s arunce coc
pe teritoriul statelor vecine. Era ct pe ce s izbucneasc
rzboiul. Paradoxal e ns faptul c tot coca le-a domolit
ardoarea rzboinic. ntr-adevr, cum s te rzboieti,
dac nici n-ai pe unde trece? Oamenii i caii se mpotmolesc n coc. Aa ca totul s-a rezumat la cteva nensemnate lupte aeriene. Dar ce ne mai ateapt de acum nainte? Ziarele nteesc panica, scriind c aluatul dumneavoastr se va ntinde pretutindeni, acoperind globul cu o
crust compact. i atunci, s-a zis cu omenirea! Soarele
va rumeni globul ca pe o pine uria. Nu este exclus s
fie, ntr-adevr, gustoas i hrnitoare, dar n-o s mai aib cine s-o mnnce, cci nu va mai exista umanitate pe
glob. Cei mai prevztori bineneles, i cei mai bogai
au i nceput s cumpere parcele pe crestele munilor. Un
272

grup de bogtai a acaparat toate ghearele elveiene, ca


s se adposteasc acolo n sperana c n-o s ajung
coca att de sus, mai ales c imediat ce d de frig crete
mai ncet.
A vrea ns s tiu l ntrerupse Breuer de ce
snt acuzat tocmai eu? Doar Rodenstock i Kriegmann
snt cei care au comercializat pinea!
Avocatul zmbi.
Aflai, drag profesore, c guvernul a apucat s instituie monopolul i c, prin urmare, n ultimul timp, el a
fost marele negustor de pine. V dai seama c n-o s se
acuze guvernul singur. Ar fi stupid, nu-i aa! i, ca s se
justifice n ochii maselor, ca s abat atenia opiniei publice, i trebuie cu tot dinadinsul un vinovat.
Acum neleg, murmur Breuer. n aceste condiii,
e absurd s mai sper c-mi voi putea dovedi nevinovia.
Da, nu v ascund c situaia nu-i de loc uoar.
Cu un singur pre v putei rscumpra libertatea: descoperind ct mai nentrziat un antidot eficace, pare s
distrug radical toat coca de pe glob...
Dar pentru asta trebuie s mi se dea posibilitatea
s lucrez!
Vi se va asigura aceast posibilitate. nc n cursul
zilei de azi vei fi instalat ntr-un laborator utilat, chiar
aici n nchisoare. Vi se va pune la dispoziie tot ce v trebuie Credei-m pe mine, este cea mai bun metod s
nlturai avalana de nvinuiri...

273

XI. SALVAREA!
Dai-mi voie s m prezint: Schmidt, docent universitar. Din clipa asta mna dumneavoastr dreapt.
Am mai lucrat n domeniul biochimici pentru Rodenstock
i Kriegmann. Eu am fost aceia care am redescoperit formula pinii i am produs-o pentru export...
Aha, care va s zic un complice! Nu cumva aa
se explic prezena dumneavoastr alturi de mine n laboratorul nchisorii?
Nu. Mie nu mi-au fcut nimic. Au socotit, pesemne,
c o singur victim e de ajuns.
Cum, vrei s spui c Rodenstock i Kriegmann snt
i ei liberi?
Mai ncape vorb! Liberi i prosperi. Acum fabric
nite maini pentru distrugerea pinii prin mijloace mecanice i ctig averi colosale. Nu-i om care dispune de
ceva bani s nu-i cumpere o astfel de main. Mii de
muncitori lucreaz la distrugerea pinii. n toat lumea,
ziua de lucru a fost prelungit pn la dousprezece ore!
Ce s-i faci! Pretutindeni s-a decretat starea de asediu.
Muncitorii lucreaz cu ordine de mobilizare. Orice ncercare de grev este nbuit cu cruzime.
Breuer l asculta zdrobit, cu brbia n piept.
Bietul Breuer! La asta a visat el?! l comptimi
Schmidt pe btrn. Schimb vorba:
Cum vi se pare laboratorul? Nu-i ru, ce zicei?
274

Smulgndu-se din plasa gndurilor negre, Breuer privi


n jur cu un ochi de expert i rmase mulumit. La vederea microscoapelor, a retortelor se mai nvior parc dup
zbuciumul din ultimele zile. Abia atepta s se pun din
nou pe lucru.
Da, da, nu-i ru de loc. Mai lipsete cte ceva, dar
snt convins c o s ni se dea tot ce ne trebuie. La munc,
la munc!
Aa-mi plcei, se bucur cellalt. Fii fr grij,
domnule profesor. i venim noi de hac aluatului. Apropo,
cum explicai intensificarea creterii pinii? Numai cldurile verii s fie la mijloc?
Da de unde! Alta este explicaia: vara aerul conine
mai multe bacterii dect iarna. Deoarece protozoarele au
hran din belug, pinea crete vertiginos.
Da, am bnuit i eu cu aici e buba. De aceea, cred
c pinea venic poate fi distrus prin dou mijloace.
Ori gsim o cultur de bacterii care s devoreze coca mai
repede dect e n stare ea s creasc, ori va trebui s sterilizm aerul din jurul ei, lsnd astfel protozoarele fr
hran.
Eu m-am gndit numai la primul mijloc. Dar s tii
c i ideea dumneavoastr n ce privete sterilizarea nu
mi se pare de lepdat.
V mulumesc! Ar fi, deci, bine s ne ducem cercetrile n ambele direcii.
Schmidt era nu numai priceput i talentat, dar i un
bun camarad. Lucrau fr rgaz i fr ndoial c cercetrile ar fi progresat mult mai rapid, dac n-ar fi fost vizitele judectorului de instrucie care l lsau pe Breuer
prad unor gnduri negre, ori l aduceau ntr-o stare de
275

teribil surescitare. Schmidt se strduia s-l liniteasc


cum putea.
Nu-i mai dai atta importan hrogarului sta.
Orice s-ar spune, dumneavoastr ai realizat o invenie
epocal. Nu exist munc tiinific fr eecuri. E drept
c acum ne strduim s distrugem rodul muncii dumneavoastr. Dar nu ne vom opri la aceast activitate destructiv. Vom ti s punem fru aluatului i nu m ndoiesc c ntr-o bun zi o s se supun oamenilor,
izbvindu-i pentru totdeauna de foamete.
Lumea ntreag urmrea cu sufletul la gur cercetrile din laboratorul nchisorii. Oamenii ajunseser ns la
captul rbdrii. Ziarele cereau tot mai struitor ca profesorul s fie adus n faa tribunalului ntruct e puin
probabil c va rezolva vreodat problema. Schmidt, care
i mai rupea uneori cteva clipe ca s frunzreasc ziarele, nu-i comunica nimic lui Breuer n legtur cu campania de pres, ca s nu-i sporeasc grijile.
Se ntmpl ns c ntr-o zi unul din aceste articole i
czu lui Breuer n mn. Toat ziua se nvrti prin laborator, negru de suprare, iar seara strui ca Schmidt s se
culce mai devreme, deoarece de multe nopi nu nchisese
ochii.
Schmidt se culc dormeau chiar aici, n laborator
dar somnul nu se prinse de el. n seara aceea Breuer pruse mult mai agitat ca de obicei. Prefcndu-se c doarme, Schmidt l urmrea printre gene. Profesorul se plimb o vreme prin laborator ca ntr-o cuc, apoi se aez
s lucreze. Linitit n privina lui, Schmidt era gata s
adoarm, cnd l trezi un strigt:
276

Evrika!
Prima lui pornire fu s se scoale ca s-l felicite pe
Breuer, dar o presimire nelmurit l opri. ntre timp
profesorul se apropiase de masa de scris, arsese nite
hrtii la flacra spirtierei i, dup ce aternu n fug
cteva rnduri pe o bucat de hrtie, scoase o sering.
Vrea s se sinucid! se ngrozi Schmidt i, dintr-un
salt, fu lng Breuer.
Uor, uor, domnule profesor, aa nu merge!
D-mi pace, se mpotrivi Breuer. Dac am avut
vreo vin fa de oameni, mi-am ispit-o: am descoperit
mijlocul ca s se distrug coca, dar m simt sleit de puteri... mi ajunge!
V neleg, ai obosit i avei nevoie de odihn ndelungat. Un creier ca al dumneavoastr nu trebuie s
piar nainte de vreme. i, smulgndu-i seringa din mn,
continu: Dai-mi voie s v felicit, scumpe maestre! De
altfel, putei s m felicitai i pe mine, deoarece tot n
seara asta am rezolvat i eu problema.
i de ce ai tcut?
Am vrut s mai verific unele amnunte, rspunse
Schmidt cu modestie.
Adevrul era ns altul: vznd c Breuer se apropie
de el, voise s-i lase lui gloria primului descoperitor.
i acum, scumpe profesore, mi se pare c e cazul
s tot trim. S trim i s lucram mpreun. Vom perfeciona pinea pinea dumneavoastr i nu va trece
mult pn cnd toat lumea o va mnca, rostind numai
cuvinte de laud la adresa genialului buctar.
Chipul lui Breuer se lumin ncet-ncet ntr-un zmbet
cald. Strnse cu efuziune mna inimosului su colabora277

tor. Peste cteva ore ziarele i radioul vestir lumii ntregi


c mijlocul radical pentru distrugerea pinii fusese descoperit. Ciuperca profesorului Breuer avea un efect instantaneu. Erau suficiente cteva grame i coca ncepea
s se acreasc, s se dezumfle i, acolo unde se nlau
nainte muni gelatinoi, s nu rmn dect un ghemotoc
de mucegai cenuiu. Pe msur ce se usca, chiar i ghemotocul se pulveriza. Rezultate bune ddur i sterilizatoarele de aer ale lui Schmidt, dar metoda lui Breuer, fiind mai simpl i mai ieftin, cpt o mult mai larg
rspndire.
Lumea scpase de coc. Omenirea era salvat.

278

XII. VNT PRIMENITOR


Boarea rcoroas vestea venirea toamnei n stucul
de pescari. Marea i revrsa asupra insulei toate miresmele. Peste ntinderile de valuri verzi goneau nori albicioi.
ntre mare i cer psrile spintecau vzduhul cu ipete
stridente, guturale. Valurile se sprgeau de rm,
mpodobindu-l cu salbe de spum.
Pe rm se adunase la aceast or tot satul n pr.
Nvoadele fuseser reparate, brcile clftuite i date cu
catran. Brbaii se pregteau s plece la pescuit. Chipurile le erau concentrate, iar braele musculoase, care fixau
pnzele, executau micri iui i precise.
Bate un vnt prielnic, se bucur Fritz, aezndu-se
la crm.
Semn c-o s prindem mult pete, fu de prere
btrnul pescar care, nclat cu nite cizmoaie ct toate
zilele, tocmai venea prin ap spre barc.
Barcazul fremta pe valuri ca un cal avid s soarb
deprtrile. Iat n sfrit isprvite i ultimele pregtiri.
Toi se simeau voioi i nerbdtori. Vntul umfl
pnza i barcazul, cotind scurt cu prova spre larg, porni
sgeat pe valuri.
Cu prul rvit de vnt, Fritz inea strns crma. Avea
senzaia copleitoare c vntul puternic, srat, al mrii i
revars n vine vigoarea i energia de altdat. Crmpeie
din viaa pe care o duseser n ultimele luni i se perindau
279

prin fata ochilor ca fantoma unui vis ngropat n trecut:


bogia care dispruse pe neateptate, aa cum venise,
vrtejurile de patimi, omorurile, beiile, nopile mistuite de
ameeala nebuneasc a jocurilor de noroc, ororile potopului de pine...
Nici nu-i venea acum s cread c el, pescarul Fritz, a
trit toate acestea. Poate c n-a fost de fapt dect un vis
urt, un groaznic comar. Privi iscoditor chipul aspru al
btrnului pescar care manevra cu gesturi sigure pnza:
flci ncletate i ochi ageri de lup de mare un chip care
prea cioplit cu barda n lemn de stejar.
i oare, ntr-adevr, pe btrnul acesta l-a vzut lng
masa verde a ruletei, n tripou, cu gura ntredeschis, cu
minile tremurtoare, cu ochii dilatai, fioroi, de nebun,
scprnd de lcomie...
Nu, nu poate s fi fost dect un vis urt.
Furat de gnduri, Fritz nu crmi la timp i un val se
prvli pe punte.
Casc bine ochii, flcule! l lu la rost btrnul.
Strigtul acesta poruncitor i goni ca prin minune
comarurile. Cu inima uoar, Fritz se opinti n crm. nfrit cu vntul aspru i primenitor, barca goni sprinten
spre larg.

SFRIT

280

CUPRINS
I. O DEZVLUIRE TULBURTOARE ..190
II. NOROCOSUL HANS
.197
III. HANS DESCHIDE O BRUTRIE ..205
IV. REGII BURSEI 217
V. MINA DE AUR 226
VI. LUPTA CONTINU 239
VII. O COMOAR FR FOLOS .249
VIII. POTOPUL DE PINE 258
IX. ASEDIUL .263
X. CRIMINALUL .268
XI. SALVAREA!
.274
XII. VNT PRIMENITOR
..279

281

282