Sunteți pe pagina 1din 170

COLECIA CINII RZBOIULUI

FRANK LEWIS

LEGIONARUL

Traducere de Drago Curpn

Editura Z 2000
2000

CAPITOLUL I
Cenua se rsuci nvolburat n jurul lui, furtun de zpad
cenuie adus la via de flcrile ce devorau. Inima celui de al
treilea Reich. Cicloane de foc ajunser la cer, sorbind aerul din
plmnii oricrei persoane care s-ar fi aventurat prea aproape de
trombele de moarte prjolitoare, devastatoare. Tanchistul se aplec
n fa. Jacheta de camuflaj ddu s se aprind, dar scnteile se
potolir acoperite de cenua ce stinse focul nfometat. O cldire de
zece etaje se prbui n stnga lui, cu zidurile nimicite, lsnd n
urm doar o structur scheletic. Interioarele fuseser distruse,
iar ocupanii lor umani de altdat fuseser transformai n
mormane nnegrite de membre arse. Un nou baraj de foc izbucni
din armele celui de-al doilea front bielorus al lui Rossokovsky,
flash-urile de la gurile evilor luminnd orizontul, de parc norii
unei mari furtuni s-ar fi adunat din deprtri. De la nici trei
kilometri distan se auzir salvele ce zburar pe deasupra, ca s
loveasc n apropierea parcului.
Ls n urm zona cea mai intens a furtunii de foc dup ce coti
n jurul unei mase diforme de cauciuc, pe o strad uimitor de
ferit de stricciuni. Arta acum la fel cum trebuie s fi artat i
cu patru ani n urm. Nici o cldire nu fusese atins. Totui, chiar
pe strada urmtoare, nici o cldire nu fusese lsat n picioare.
Zgomotul unor motoare ambalate la maximum ajunser la
urechile lui. Le cunotea foarte bine. Tancuri! Ivan nainta, blocnd
cea din urm mic ieire ce separa camarazii condui de Konev i
al treilea regiment de gard tanchist comandat de generalul
camarad Jukov. Dac naintarea avea succes, soarta Berlinului
avea s fie pecetluit, cu excepia puinilor oameni care ar fi reuit
s se strecoare printre liniile ruseti.
Omul, cunoscut acum sub numele de Carl Langers, i mut
arma StG-44 ntr-o poziie n care i putea fi mai la ndemn,

folosind cureaua de umr ca s in o parte din greutate. Privi cu


atenie strada din faa lui, nainte s o traverseze alergnd pe
jumtate ghemuit, gata s trag. Nimic! Se opri, cu inima btndui nebunete, n umbra unei alei. Un urlet venit de jos, de la piciorul
su, fcu s i sar inima din piept. Sunetul fusese cu totul
neateptat. Un cine, nnebunit de focurile de arm i exploziile
obuzelor, fugi pe lng el clnnind spasmodic maxilarele. Cu
saliva curgnd din botul deschis, animalul url din nou, apoi
ncepu s-i mute picioarele din spate, rsucindu-se ntr-un cerc
din ce n ce mai strns, pn ce rmase nemicat n mijlocul
strzii, mort.
Langers i ndrept privirea spre alte bestii mult mai
periculoase care umpleau strzile Berlinului n noapte. Legiunile
victorioase ale tovarului Ivanov (Stalin) ptrundeau n ora,
ucignd sau violnd, dup cum le apuca cheful. Nu mai rmsese
nici un fel de rezisten real care s i opreasc i tiau i ei acest
lucru. Cteva grupuri izolate de SS-iti fanatici i civa parautiti
din Armata I de Parautiti nc mai rezistau la aeroportul
Tempelhof.
Dar ruii nu aveau de gnd s rite s fie ucii att de aproape
de victorie, angajndu-se n lupta corp la corp. Aveau timpul de
partea lor, plus echipamentul. Trebuiau s atepte doar pn ce
erau aduse tancurile i artileria, apoi i fceau piftie pe fasciti.
O patrul de mongoli; sub comanda unui rus distins ce purta
pe umeri gradele de sergent major, se desprinse din acoperire i se
ndrept n direcia lui. Langers se retrase i mai mult n umbra
aleii i ncerc s se integreze n decor. Modelul hainei de camuflaj
de sub stratul de cenu cu care se acoperise l fcea aproape
invizibil. ncet, se ls n jos i se sprijini pe genunchiul drept,
uurnd presiunea curelei armei StG-44. Ridicnd-o puin, urmri
cu eava armei micrile patrulei formate din zece oameni. Ar fi
preferat s nu fie nevoit s trag, ca s nu atrag atenia asupra
lui. Mai bine ar fi fost s treac pe lng el.
Sergentul major se afla la conducere, avnd n mini o puc
mitralier PPs-43. Purta pe piept ordinul clasa a treia Suvarov.
Blestema membrii pe jumtate slbatici ai patrulei sale de cte ori

acetia se ngrmdeau prea tare unii n ceilali. Langers tia ce


fceau i cum gndeau. Erau prea ncreztori, nfumurai,
considernd c nu mai era nevoie s ia precauiile normale. tia
ceea ce gndeau din propria experien, de cnd tancul su rulase
pn la porile Moscovei. Vzuse aceeai neglijen i nepsare la
cea mai mare parte a trupelor germane care intraser n oraul
cucerit. Se considerau invincibili, dar cteva clipe mai trziu se
treziser cu cte un glonte n cap.
Dumnezeule! Spera doar s se ndeprteze de el. Trebuia s ias
din ora nainte de rsrit sau probabil avea s fie prins mpreun
cu cei care mai rmseser din garnizoana Berlinului. Gndul la
anii pe care ar fi trebuit s i petreac ntr-un lagr de munc
rusesc pentru deinui, de dincolo de Urali, nu l liniti deloc!
Gregori Ilici Sarkorski njur din nou asiaticii nedisciplinai,
ncepnd s i piard cumptul. Bestiile erau destul de greu de
controlat, chiar i n circumstane favorabile. Se gndise s
mpute pe unul dintre ei ca s fac din el un exemplu pentru
ceilali, dar se rzgndi. La urma urmei, se prea c pericolul de
pe strzile Berlinului sczuse foarte mult. De fiecare dat cnd
ntlnise germani n cmp deschis sau n cldiri, vzuse c
teroarea umilitoare era att de intens, nct fascitii, odat mrei
i arogani, de bun voie i-ar fi oferit soiile i fiicele ruilor.
Un ipt le ntoarse capetele. O femeie iei alergnd dintr-o
cldire fumegnd unde sttuse ascuns. Scntei roii fcuser ca
rochia s-i ia foc. ip n timp ce alerga, propria vitez nteind
flcrile ce se ntinser pe ea. n timp ce alerga orbete spre ei,
unul dintre mongoli o dobor la pmnt. i acoperi corpul cu
propriul trup ca s nbue focul. nainte chiar ca fumul rochiei
arse s se opreasc, soldatul i desfcu picioarele i i ddu
pantalonii jos. Camarazii se adunar n jurul lui ca s l
ncurajeze. Sergentul Sarkorski scuip dezgustat, dar singurul
lucru pe care l putea face era s l mpute pe porcul de
subordonat. La urma urmei femeia era nemoaic. tia ct de
multe compatrioate de-ale sale avuseser aceeai soart n minile
nazitilor. Totui era dezgusttor s priveasc scena. Acetia, ns,
nu erau oameni normali. Instinctele lor animalice se aflau la

numai un fir de pr distan de suprafaa pielii. Nu putu face


nimic, dect s i lase s se distreze. Dup aceea o va uura pe
femeie de chinuri cu un singur glonte n creier. Nu era un om crud
sau nepstor, ntorcnd spatele scenei i aprinse o papiroas,
inhalnd fumul galben i amar.
Un obuz lumin brusc cerul, nvluind absolut tot ce se afla pe
strad ntr-o ciudat strlucire alb, suprarealist. Vzu ceva pe
alee, n stnga lui. Clipi ca s i curee ochii de fum i vzu gura
evii unei puti de asalt ndreptat spre el. Nu avu nici o ans s
dea alarma nainte ca primul glonte Kurz 7.92 mm s i vre igara
napoi n gur, aruncnd tutunul pe la ceafa, mpreun cu cea mai
mare parte a creierului.
Langers iei din umbr, ntorcndu-i arma ctre spatele
Ivanilor ngrmdii. Cei mai muli dintre ei czur imediat. Numai
unul reui s i duc arma la umr nainte ca faa s i fie
spulberat. Mongolul de deasupra femeii se ridic n picioare, cu
pantalonii la genunchi, numai pentru ca abdomenul s i fie
spintecat de ultimele ase gloane ce mai rmseser n
ncrctorul de treizeci de gloane al putii de asalt a lui Langers.
nlocuind ncrctorul gol cu unul nou, naint cu atenie pe
strad, oprindu-se ca s verifice fiecare corp czut. Doi dintre ei
nu erau mori, dar i elimin cu cte un glonte n cap. Cnd ajunse
la femeie, aceasta era aproape moart. Focul i nimicise cea mai
mare parte a prului, lsnd o arsur roie pe o parte a feei, care
se ntinsese pn n cretetul capului. Urechea stng dispruse,
distrus de foc. Nu era o imagine prea plcut, dar vzuse altele i
mai rele.
Langers o lu n brae i prsi strada alergnd, ncercnd s se
distaneze de locul ambuscadei, n cazul n care prieteni de-ai lui
Ivan ar fi venit s cerceteze cauzele mpucturilor. Alerg pe lng
trei cldiri nainte s i aeze cu blndee povara jos, n cadrul
uii unui fost magazin de jucrii. Interiorul fusese devastat i
numai cteva relicve nedorite ale unor vremuri mai fericite l
privir prin ferestrele sparte.
Respiraia femeii era neregulat. i ddu seama c are dureri
mari. i ddu s bea din bidonaul su, lsnd apa s i alunece

printre buze. Nu nghii nici o pictur.


La naiba, murmur el. De ce s-a ntmplat asta tocmai
acum? N-am timp de pierdut cu ea i totui nu pot s-o las n starea
asta.
Trebuia s se grbeasc. Care era cel mai bun lucru de fcut?
S stea cu femeia i s spere c va putea iei din ora mai trziu,
sau s se ndure i s i trag un glonte n spatele urechii, ca s
pun capt suferinei? tia c oricum nu mai avea mult de trit.
Problema lui fu rezolvat n momentul n care femeia deschise
ochii pentru o clip, strig tat i apoi muri. O ls n cadrul
uii. nc o persoan din milioanele care muriser n numele unui
ideal politic care promisese ntotdeauna o via mai bun pentru
cei care l-ar urma.
Al Treilea Reich ardea. O lu din loc, inndu-se aproape de
laturile cldirilor unde era posibil s se trasc pe mormanele de
drmturi, astfel nct s se poat orienta n masa de ruine
fumegnde.
Sunetul jos i continuu fcut de armele mari de foc ruseti
persist i, n faa lor, scritul metalic al inelor de tanc se auzi
constant, pe msur ce coloane lungi de blindate ruseti naintar
adnc n ora. Grelele JS-1, numite dup Stalin, urmau uoarelor
dar durelor tancuri T-34 care i surprinseser pe Langers i pe
ceilali din Armata de Tanchiti atunci cnd le ntlniser n 1940.
Dinozauri de oel, i roteau dintr-o parte n cealalt evile letale ce
scuipau foc. Din cnd n cnd unul se oprea s trag n faada
vreunui magazin sau n acoperiul unei cldiri, se ddea napoi cu
ajutorul sistemului de suspensii, de parc s-ar fi artat mulumit
de cele realizate, apoi pleca mai departe ca s caute alt int.
Continu s mearg, inndu-se departe de sunetul oricrui foc
de arm. nainte de rsrit ajunse n suburbia oraului
Charlottenburg, aproape de limitele ncercuirii ruseti. Aici mai
rmseser puini supravieuitori. Aproape toi cei care putuser
s se mite prin propriile puteri sau avuseser pe cineva care s i
ajute, fuseser silii s se retrag n interiorul oraului. Trecuse pe
lng cteva iruri de rui ce naintau i de dou ori vzuse cum
germanii sunt adunai n grupuri de munc menite s curee cile

croite printre grmezile de moloz, acolo unde blocaser accesul


tancurilor ruseti. ncepu s oboseasc.
Evenimentele din ultimele zile l epuizaser att fizic, ct i
emoional. Simi nevoia s se odihneasc. Casele i cldirile aflate
nc n picioare trebuia s le evite. Avea nevoie de un loc n care
ruii s nu vin. Gsi ceea ce cuta, o biseric ars cu un singur
perete ce sttea, parial, n picioare. i fcu un adpost lng zid,
o mic colib din crmizi i pietre. Se tr nuntru i bloc
intrarea n urma lui. Din afar prea c nu e altceva dect unul
dintre cele cteva zeci de mii de mormane de drmturi
rspndite n ora. Aici nu se afla nimic interesant de luat pentru
un rus. Ivan mergea dup przi mai consistente din alte
construcii rmase nc n picioare. i ddu jos rucsacul, deschise
o conserv, mestec ncet coninutul fr gust ca s i se dizolve n
gur, lu o nghiitur din bidon, se ghemui i adormi n
mormntul transformat n locuin.
n timp ce dormi, corpul lui Hitler i cel al Evei Braun arser,
fiind transformate n caricaturi nnegrite de scrum. Heinz Linge,
valetul lui Hitler, i ascult ordinul i nfur corpurile Fuhrerului i Evei Braun n pturi ale armatei. Le cr apoi n grdina
cancelariei, le mbib cu petrol i le ddu foc. Fiecare avea de ales
ntre a ncerca s scape sau a-i atepta pe rui. Nici una dintre
variante nu le ddea motive s se atepte ca viaa lor s se
prelungeasc prea mult.
Cei care reueau s supravieuiasc trebuia s asculte ultimele
ordine ale stpnului lor i niciodat nu aveau s vorbeasc despre
vizita tanchistului cu cicatrice, care intrase mpreun cu Hitler n
apartament, n ultimele sale clipe. Aveau s asculte comanda lui
Hitler: Acest om nu exist. Nu l-ai vzut niciodat. Nu a fost
niciodat aici. Putei vorbi despre mine dup ce toate acestea se
vor termina, dar niciodat, niciodat n vieile voastre indiferent
ct de lungi s nu vorbii despre acest om.
Un obolan, aproape de mrimea unei pisici mai mici, i vr
capul printre crmizi, micndu-i nasul dintr-o parte n alta, n
timp ce l mirosi pe omul ce dormea. Pentru o clip, creierul lui
micu se gndi s mute puin, pentru c obolanii deveniser

foarte curajoi n ultimele sptmni, iar acum rar mai ezitau s


atace pe cineva ntins la pmnt. Chipul omului se mic n somn,
speriind obolanul care se rzgndi n privina mucturii i se
hotr s i caute n alt parte cina. Nu i plcu mirosul acestui
om. Dispru cu o micare brusc din coad.
n timp ce dormea principalele fore ruseti trecur pe lng el.
Ruii i mutaser din nou liniile i acum se afla n spatele lor, dei
tot mai umblau grupuri de NKVD-iti cutnd oficiali ai partidului
i membri ai mult urtelor Cmi Brune i trupe de oc ale SA i
SS. Dormi toat ziua, deschiznd ochii numai cnd soarele ncepu
s apun. Avea un gust n gur de parc un pui de balaur o
folosise drept oli. i dori s fumeze, dar se decise s nu o fac.
Bombnind, Langers i ntinse picioarele att ct putu n vizuina
sa mic. Ascult sunetele de afar i nltur cu atenie crmizile
i pietrele ce l ascundeau de vederea celor din exterior. Dup ce
ddu la o parte cteva, se uit afar i atept, ascultnd. Pentru
c nu auzi nimic, cu excepia ecoului exploziilor din centrul
oraului, se tr afar i ncerc s i dea seama unde se afl
uitndu-se la un indicator stradal aflat nc n picioare. Privi spre
soarele ce apunea i se ndrept spre vest, ntotdeauna urmnd
calea cea mai dificil posibil. tia c Ivan nu avea chef s urce sau
s mearg printre obuzele explodate, dac exista un drum mai
uor de urmat pentru jaf i viol.
Trebui s traverseze not dou canale nainte s ias n afara
oraului Berlin. Ud, tremur involuntar i ntoarse spatele, fr s
se uite napoi, ctre est. Era contient de faptul c trebuia s
ajung ct mai departe de rui. Undeva spre vest se aflau forele
britanice, americane i franceze. Nu conta prea mult pe care dintre
ele le ntlnea. Din experien tia c dac reuea s stea departe
de forele ocupante pentru cteva sptmni, avea s se poat
integra n rndul sutelor de mii de refugiai pe care noii stpni ai
Europei erau nevoii s i reintegreze n societate. Acest lucru i-ar li
oferit ansa de a face rost de noi acte de identitate.
Urm cu strictee planul de a merge pe ct posibil numai
noaptea, evitnd toate grupurile de refugiai sau soldai. Se
ndeprt de autostrad, ca s nu fie ncercuit de miile de oameni

ce porniser deja i merse pe marginea drumului ngust i pietruit


ce ducea spre vest. De cteva ori vzu echipe de rui ndreptnduse spre ferme n maini blindate. Stnd ntins la pmnt, pn ce
treceau, se ntreba pe cine oare cutau? Scpaser cumva
Himmler sau Goring?
Nori de praf se ridicar n deprtare, n apropierea unui plc de
copaci. Zngnitul metalic al cauciucurilor rsun peste cmpurile
uscate. Langers ncremeni. Cunotea sunetele diferite ale
blindatelor sovietice la fel ca btile propriei inimi. Un alt
autoblindat cu roi i enile n cutarea barosanilor naziti ce
scpaser sau, mai probabil, plecaser s jefuiasc, n ambele
cazuri erau periculoi, mai ales pentru cineva aflat nc n
uniforma celui de-Al Treilea Reich i care purta o puc automat
de asalt. Se gndise de cteva ori s scape de uniform, dar
tentaia se evapor cu fiecare morman de civili i soldai mori pe
care i ntlni. Cei mai muli dintre ei fuseser aliniai nainte s fie
mitraliai.
Cmpul i oferea puine ascunziuri. Aruncndu-se la pmnt
ntr-o zon cu iarb galben, nalt pn la jumtatea piciorului,
atept ca Ivan s treac mai departe. Autoblindatul cu roi i
enile o lu peste cmp. Cauciucurile aruncar n aer buci de
pmnt i lsar n urm o dr galben de praf amestecat cu
fumul evii de eapament.
Langers se lipi i mai mult de pmnt. Schimb poziia armei
sale Sturm Gewehr, trase piedica i sper, c vor trece pe lng el
fr s fie observat. Ca de obicei, norocul su ls de dorit. Din
autoblindat auzi strigtul Stai!. Ordinul de oprire fu executat
brusc.
Continu s stea la pmnt, spernd c se opriser pentru ca
unul dintre ei s urineze, sau s fac altceva. Orice, numai s nu l
fi vzut. Ivan era arogant i neatent n ncrederea sa. Vzuse prea
multe mii de foti membri ai Wehrmacht-ului aruncnd pur i
simplu armele i mrluind spre nchisoare, chiui i Iar escort.
Ruki verh!
Ordinul de ridicare a minilor puse capt oricrei fantezii pe
care o avusese n legtur cu plecarea lor mai departe. De

asemenea, aceasta se dovedi a fi greeala lor. Autoblindatul se afla


la aproximativ o sut de metri deprtare de el. Se ntoarse ntr-o
parte, se ridic repede n picioare, rmnnd totui aplecat i se
ndrept spre ei. i lu prin surprindere. De la bru el slobozi o
rafal din poziia automat a putii de asalt, mprocnd gloane n
laturile de metal ale vehiculului i n pieptul siberianului care i
ordonase s ridice minile. Ceilali rui i cutar rapid adpost.
Aceast aciune de scurt durat i oferi totui suficiente secunde
s micoreze distana dintre el i main la patruzeci de metri. De
la centur scoase ultima grenad care i mai rmsese, se rostogoli
la pmnt deurubnd capacul i trase cuiul de siguran dintr-o
singur micare, n timp ce se ridic napoi n genunchi. Aflat
acum la douzeci de metri de int, arunc grenada ce descrise n
aer un arc de cerc nalt.
Doi din cei ase rui aflai n spatele vehiculului ncercar s
fug n momentul n care vzur grenada cznd spre ei. Ceilali
srir n aer ntr-un nor de cordit i flcri, provocate de grenada
ce fcu s explodeze mormanul de mine de cmp aranjate n ordine
n spatele autoblindatului.
oferul i cel de lng el ieir prin parbriz, atrnnd jumtate
nuntrul i jumtate n afara mainii. De la subiori n jos se
transformar n scrum. Fuseser norocoi. Explozia care i
aruncase prin parbriz le rupsese gtul i coloana vertebral nainte
s aib ocazia s simt flcrile devorndu-le membrele inferioare.
Cei doi care scpaser rmaser mpietrii dup ce se ridicar n
picioare. Ochii lor ncercar s se concentreze asupra siluetei ce
venea spre ei. Unul dintre rui ncerc s ridice minile ca s se
predea, dar nu avu puterea necesar. Oricum nu ar fi contat.
Langers nu avea nici o intenie s lase pe cineva n via, cineva
care mai trziu ar fi putut asmui lupii pe urmele lui. Dou rafale
a cte trei gloane i ruii czur mori.
Din civa pai mari ls n urm autoblindatul i pasagerii si.
tia c n curnd era nevoit s fac rost de o nou identitate.
Trebuia s ajung acolo unde putea gsi civili, ca s se piard n
mulime.
Gsi cadavrul unui civil zcnd lng autostrad i schimb

repede hainele cu el, pstrndu-i doar pistolul P-38. i puse


actele de identitate asupra cadavrului pe care l aez curmezi pe
strad, astfel nct urmtorul tanc sau camion care va trece s l
zdrobeasc. Din acel moment Carl Langers era considerat mort,
dac cineva se sinchisea vreodat s caute n buzunarele
cadavrului ce i purta actele de identitate. Acum era doar un alt
refugiat ce fugea de hoardele Asiei sovietice. Era foarte puin
probabil c va putea pretinde c a fost un necombatant. Pur i
simplu nu arta astfel. Dar de la deprtare ar fi trebuit s se poat
amesteca cu mulimea.
Continu s respecte planul de a merge, pe ct posibil, noaptea,
evitnd, atunci cnd se putea, toate celelalte grupuri de soldai
sau refugiai pe care le vedea. i lu aproape o sptmn s
traverseze cmpurile, trind din cartofii pe care i scotea din
pmnt sau, cnd era norocos, din vreun cal mort de puin timp,
suficient ct s mai poat fi mncat. La un moment dat un avion,
un Yak sovietic, zbur pe deasupra lui i lans foi volante prin care
se anunau moartea lui Hitler i predarea necondiionat a tuturor
forelor germane. Un efort inutil. Oricum toat lumea tia c
rzboiul se terminase.
Pe msur ce se apropia de liniile Aliailor, numrul oamenilor
de pe strzi crescu la zeci de mii. Femeile mpingeau crucioare de
copii ndesate cu puinele lucruri pe care putuser s le salveze,
nainte s le gseasc ruii. Copiii se ineau de hainele mamelor
lor ca s nu se piard. Pe marginile drumurilor se aflau corpurilor
celor a cror putere nu fusese suficient de mare s mearg mai
departe. Pur i simplu se ntinseser jos i muriser n linite.
Era imposibil s evite aglomeraia. De cteva ori aproape c
fusese clcat de maini ruseti care se ntreceau nainte i napoi
pe autostrad, jucnd ceea ce le plcea s spun biliard german,
un joc n care participanii ctigau puncte n funcie de cte
persoane doborau dintr-o lovitur. Nu erau interesai s treac
prin greaua i plictisitoarea sarcin a interogrii miilor de oameni
ce ncercau s fug de ei. Mai sus, pe drum, se aflau blocaje de
trupe special pregtite s i separe de mulime pe cei care urmau
s rmn n zona lor.

Langers observ din ce n ce mai multe avioane. Bombardierele


zburau jos, pe deasupra capetelor refugiailor, nnebunindu-i cu
zgomotul, dar fr s trag. Toate avioanele purtau nsemnele
Forelor Aeriene Britanice sau Americane. Nu mai rmseser
aparate de zbor germane care s poat fi folosite. Aproape de
Nurenberg el ncepu s se deplaseze alergnd prin cele mai variate
locuri, nedorind s treac nici prin cea mai superficial inspecie a
forelor ruse de securitate. tia c dintr-o singur privire l-ar fi
trimis napoi, mpreun cu ceilali soldai scpai, n lagrele de
munc pentru deinui. Handicapaii i btrnii erau lsai liberi,
dar cei capabili s munceasc aveau s fie forai s
reconstruiasc ceea ce fusese distrus n Rusia i, n acelai timp,
s demonteze n Germania tot ceea ce putea fi desfcut i
transportat n Rusia. Se ntreb de ce Aliaii sttuser deoparte
att de mult timp, lsndu-i pe rui s ocupe Berlinul i celelalte
teritorii pe care le-ar fi putut avea sub controlul lor, far s fie
nevoii s trag nici mcar un glonte. Dintr-un anumit motiv
dduser ruilor mii de kilometri ptrai din teritoriul german. Pur
i simplu i opriser avansarea i ateptaser.
i dori s fi avut nc jacheta ca s i in de cald. Costumul pe
care l purta era subire i nu prea eficient n a-l proteja de
umezeal sau rcoare, atunci cnd trebuia s doarm n cmp
deschis sau sub un strat, de frunze ude. Tind-o peste cmp, intr
n pdure. Aproape de Regensburg vzu, pentru prima dat, semne
ale Aliailor. Un camion plin de soldai britanici trecu zgomotos pe
lng el pe un drum murdar, disprnd ntr-un nor de praf. Nu se
uitar la el de dou ori.
Odat trecut de Regensburg, gsi adpost pentru noapte ntr-o
ur cu fn. Tocmai adormise, gndindu-se c n cteva zile va
ajunge n Elveia, cnd o durere brusc n fund l fcu s se ridice
n picioare. O baionet i ntrerupsese odihna. La nceput crezu c
cei care l prinseser erau englezi, dar accentul galic cu care i se
spuse s ridice minile demonstr clar naionalitatea lor francez.
Erau patru soldai ce aveau arme americane i purtau uniforme cu
insigna Armatei Eliberatoare Franceze.
Deine Karte, jetzth, i cereau actele. n loc s le rspund n

german, vorbi ntr-o francez destul de bun.


Nu am.
Gustul cuvintelor franceze pe limb era ciudat. Trecuser muli
ani de cnd nu mai vorbise altceva dect germana sau rusa. O
lantern i lumin faa, orbindu-l pentru cteva clipe, timp n care
cei ce l capturaser l analizar. Rmase nemicat pe cnd mini
ndemnatice l percheziionar i i luar pistolul de la bru.
Lumina cobor ctre picioarele nclate tot n bocancii militreti.
Pantofii civilului cu care fcuse schimb de haine fuseser prea
mici. Un caporal ef ndrept carabina M-1 spre faa lui i l
ntreb:
n care organizaie ai luptat?
Langers rspunse repede:
Avec le Corps de Panzer.
Zri pentru o clip faa celui care l prinsese, un brbat slab cu
un nas galic mare i ochi ptrunztori, care i ordon:
Vino cu noi i nu ncerca s faci vreo mecherie, altfel i trag
un glonte n ceaf, Heini.
Langers le promise s nu le dea btaie de cap.
Avans, trind picioarele, civa kilometri, pn ce ajunser
pe un drum pavat ce ducea la Stuttgart. Acolo l predar unui
poliist militar plictisit care l control i i ceru actele pe care,
bineneles, nu le avea la el. l mutar apoi ntr-o cldire folosit
temporar ca palisad. nuntru se aflau aproape cincizeci de
persoane. Toi artau ca nite lupttori. Civa mai aveau nc
uniforme i printre ei erau amestecai un numr destul de mare de
soldai ai forelor armate germane, inclusiv civa membri ai
General Student Fallschirmjagers ce stteau retrai, la fel ca i cei
pe care Langers i considera SS-iti, dei purtau o amestectur de
haine civile i militare specifice Wehrmacht-ului. Fiecare trda
organizaia din care fcuse parte.
Li se ddu mncare, iar de diminea i ncrcar n camioane i
i duser la mic distan de Stuttgart i Germania, spre vest,
ctre grania Franei, ceea ce lui Langers i conveni de minune. Cu
ct se deprta mai mult de Germania, cu att era mai bine pentru
el. Observ c toi cei ce se aflau cu el n camionul britanic artau

foarte n form. Francezii i luau doar pe cei ce preau ntr-o bun


condiie fizic i care fuseser membrii unor uniti de lupt. Nici
un civil nu se afla printre ei.
Cltoria fu lung i monoton. Trecur prin Nancy i se
ndreptar spre sud, ctre Lyon. Brbaii din jurul lui sttur mai
mult tcui, din cnd n cnd doar ntrebnd paznicul dac avea
vreo igar. Li se ddu un pachet de igri Gauloises. Langers lu
una i ddu pachetul mai departe.
La Lyon i ddur jos i i ndreptar spre o zon ngrdit cu
srm ghimpat, dup ce i mai percheziionar nc o dat. Ieir
la iveal un mic Mauser de calibru 2.5, un cuit de tranee i, de la
parautitii germani, dou cuite de genul celor care ieeau din
teac la o uoar atingere cu ncheietura minii.
Dup ce i cercetar peste tot, inclusiv n cele mai intime orificii
ale corpului, se alturar altor cteva sute aflai n garnizoan. Toi
prizonierii de rzboi erau ca ei, lupttori. i bgar n barci i
corturi prpdite, unde fotii camarazi le efectuar o despduchere
complet, tunzndu-i apoi pe piele ca s scape de toi paraziii care
ar mai fi putut rmne. Hainele lor fur dezinfectate prin
furnizare.
Numai atunci i duser n faa unui membru al jandarmeriei
teritoriale care le puse ntrebri referitoare la activitatea n rndul
forelor armate germane i le compar trsturile cu ale unor
persoane din fotografii. Dac semnau cu vreo imagine, erau
repede dai afar pe ua din spate i nu mai erau vzui vreodat.
Numai ctorva li se aplic acest tratament special.

CAPITOLUL II
Langers tia c se cutau de fapt criminali de rzboi i lideri
naziti scpai, dintre care muli mbrcaser uniformele unor
soldai obinuii ca s ncerce s se piard n mulime, aa cum
procedase i el.
Odat fcut separarea celor suspectai de crime de rzboi
majore, cei care rmaser fur organizai n grupe de zece, pn la
douzeci de persoane. n a zecea zi de la capturare, el i grupul
su luar poziia de drepi n faa unui sergent polonez ce purta
insigna celei de-a 13-a Demi-Brigade des Etrangers pe
echipamentul american de antrenament. Nu ls nici o ndoial n
privina simpatiilor sale. Legiunea era totul! rile i naionalitile
nu nsemnau nimic. Numai Legiunea conta. Prezent propunerea
sa brbailor adunai ntr-o formul destul de clar. S se ofere
voluntari pentru Legiune sau s mearg n taberele prizonierilor de
rzboi unde ar fi putut s stea muli ani de atunci nainte. Dac sar fi oferit voluntar, ar fi primit acte noi, apoi, dup ce erau
nrolai, ceea ce era i mai important, un paaport i cetenia
francez dac o doreau. n Legiune se aflau la adpost de trecutul
lor.
Din aproape trei sute de oameni, dou sute douzeci i trei
aleser taberele de prizonieri de rzboi. Restul erau mai mult dect
gata s jure loialitate Franei n schimbul drepturilor i darurilor
promise de sergentul polonez. Unii dintre voluntari aveau s fie
eliminai mai trziu, atunci cnd efectuau exerciiile fizice, dar
nivelul tehnic preselectiv dovedit de recrui meninu numrul lor
redus. Muli dintre ei, din momentul n care erau restabilii i
refcui pentru lupt, credeau c aveau s fie renarmai pentru
clipa n care Aliaii se vor mica mpotriva ruilor. Acest zvon se
stinse repede cnd li se spuse s se pregteasc de plecare. Urmau
s fie dui sub escort la Marsilia i de acolo cei mai muli aveau

s plece spre taberele de instrucie din Algeria.


Erau uimitoare schimbrile care avuseser loc n numai cteva
sptmni. Hitler era mort. Germania se predase necondiionat.
Langers reuise s ias din Berlin convins c va fi capturat de Ivan
i trimis n lagrele de munc. Acum se afla n drum spre Africa de
Nord. Ce mai urma? Frana nu fcea toate acestea degeaba. Unde
se ducea Legiunea, acolo erau belele.
De la Marsilia cltorir pe o mare cu valuri att de
schimbtoare nct, dup trei ore pe ap, pasagerii i vrsar i
maele afar. Langers rezist destul de bine. Un beneficiu minor
din vechile sale panii era acela c nu avea ru de mare i, prin
urmare, i ajut cu plcere tovarii mncndu-le raiile de
mncare n timpul scurtei cltorii din Europa pn pe coasta
Africii de Nord.
Nici nu i mai aducea bine aminte de cte ori parcursese acest
drum. Partea cea mai rea era mirosul neplcut al oamenilor
strni n numr mare la un loc, cei mai muli trsnind a vom,
ngrmdii ntre punile de fier ale cargobotului ruginit. De dou
ori pe zi li se permitea s ias pe punte ca s ia aer curat i s i
ntind picioarele n voie, dar ntotdeauna sub privirile atente ale
paznicilor ce stteau n posturile lor cu piedicile putilor trase,
gata s trag, chiar dac oamenii pe care i pzeau ntr-o zi urmau
s fie camarazii lor. Oricum, pn ce demonstrau c sunt potrivii
pentru slujb, trebuia s fie supravegheai, pentru c ei erau
Boche, hunii cei mult uri. Chiar i jumtatea de duzin de
membri ai grzii de origine german simea c sunt diferii de
compatrioii lor de sub punte. Trecuser de graniele identitii
naionale. Erau acum legionari.
Ca i mai nainte, Carl observ c oamenii erau separai n
grupuri diferite. Se ntreb de ce ntotdeauna se ntmpla astfel?
Vzuse cum se ntmpl acest lucru destul de des. Cei cruzi se
adunau ca s i intimideze pe ceilali, iar intelectualii gseau
coluri tcute ca s discute filosofii obscure i semnificaia vieii.
Erau puini cei care, ca i el, preferau propria companie. tia c
acetia erau cei mai periculoi dintre toi. Cei care stteau singuri
erau cei ce strnseser n ei o mare ur sau cei care aveau ceva de

ascuns. Oamenii care doreau s ascund ceva legat de trecutul lor


nu ezitau s ucid, pentru ca problema lor s rmn astfel
secret.
Vibraiile btrnului vas cu aburi se diminuar pe msur ce
ncetini la intrarea portului Oran, chiar nainte de apusul soarelui.
Carl tia c n cteva ore avea s se ntoarc pe pmntul Africii de
Nord. n mod oficial rzboiul se terminase de trei luni i atepta cu
nerbdare s vad din nou Oranul i Algerul. tia c ederea acolo
nu avea s i se par prea ciudat. Mai fusese n aceast zon i
altdat, cam n aceleai condiii. Legiunea era un minunat
procedeu de folosit pentru cei care aveau nevoie s se piard i s
i gseasc o nou identitate. De asemenea Langers aprecia
cldura sngelui femeilor. i aminti de o dansatoare pe care o
cunoscuse odat, originar din Moulay i se ntreb dac, ajuns
acolo, avea s gseasc una la fel de expert n arta de a nnebuni
un brbat.
Se prea c Legiunea era organizat la fel ca ntotdeauna. Dar
de ce erau francezii att de nerbdtori s i aduc fotii inamici
n propriile rnduri? Trebuie s fi fost faptul c Frana, avnd
propriile efective epuizate de rzboi, a fost nevoit s i refac
forele utilizndu-le pe cele ale fotilor ei cuceritori. Ei bine i
aceasta se ntmplase de mai multe ori de-a lungul istoriei.
Un fluier de pe puntea superioar, urmat de njurturile unui
caporal ef, le spuse c trebuie s se pregteasc s debarce. Se
aflau n docurile portului Oran. Langers deja i pregtise micul
rucsac cu lucruri i naint prin mulime pn n rndul din fa,
ateptnd s urce scara umed i putrezit pn pe punte.
Niciodat nu i plcuse s stea nchis.
La ordinul caporalului ncepur s urce. Pe msur ce ajungeau
pe punte, numele lor erau strigate, iar lista principal cu nume
verificat. Se aliniar apoi n iruri i mrluir pe rampa ce lega
bordul de docul unde i urcar imediat n camioane. Prelatele
coborr i jandarmi n jeepuri americane cu mitraliere montate pe
capote i escortar n afara oraului. Oricine simea nevoia brusc
de a se rzgndi n privina intrrii n rndurile Legiunii nu mai
avea prea mult de trit ca s mai apuce s fac ceva.

Soarele abia se ridicase pe cer cnd se urcar n camioane i,


nainte ca ziua s se nclzeasc, parcurseser destul de mult din
cei optzeci de kilometri dintre porturile mrii i ceea ce avea s
devin noua lor cas. Langers tia c pentru muli avea s fie un
iad.
Sidi-Bel-Abbes era centrul de pregtire pentru Legiune. Dup
nici o lun de stat acolo muli i bgau n gur eava putii,
apsnd fr ezitare pe trgaci, sau pur i simplu se spnzurau cu
centurile. Legiunea avea o singur modalitate de a antrena oamenii
i aceea era s i disciplineze i s i aduc n starea de a se teme
mai mult de sergenii lor dect de moarte. Legiunea avea cteva
lucruri n comun cu SS-ul i acesta era unul dintre ele. Langers
tia ns c cei care fceau fa ciclului de antrenamente i cei mai
muli reueau, n ciuda blestemelor i jurmintelor de pe parcurs,
sfreau avnd o mare mndrie i un sentiment de apartenen.
De fapt, acesta fcuse din Legiune ceea ce era acum, o comuniune
de oameni.
Arunc o privire n urma lui n momentul n care camioanele
trecur de zidurile crenelate care nconjurau oraul. rani cu
crue trase de mgari artau pumnii ctre camioane, forai s se
dea la o parte ca s fac loc. Ei se aflau n drum spre piaa
central unde urmau s i vnd articolele, aa cum se proceda
de cnd ara aparinuse cartaginezilor. Algeria nu fusese
ntotdeauna o gazd primitoare pentru Legiune i Langers tiu c
vor exista din nou necazuri. Aici ntotdeauna fuseser necazuri.
Poate tocmai de aceea francezii erau att de grbii s i refac
forele. Se temeau c rebelii ar putea s profite de slbiciunea lor
ca s pun la cale o nou revolt.
Sidi Slimane nu se schimbase prea mult de-a lungul anilor.
Aceleai acoperiuri plate i case din crmizi de lut spoite se
vedeau, ca i privirile ostile, ascunse, urmrindu-i n trecere. tia
c povestea lui Abdul-el-Kabar, primul lider arab care a luptat cu
oarecare succes mpotriva Legiunii, se mai relata nc n cafenele.
Iar episodul avusese loc n 1832. Arabii, semnnd cu chinezii din
multe puncte de vedere, nu aveau concepia european asupra
timpului.

Blesteme i fluierturi i informar c trebuie s se dea jos din


camioane i s se aeze n rnduri. Ajunseser. Se aflau la
cartierul general al primului Regiment des Etrangers. Soarele l orbi
i i aminti cteva lucruri care nu i plceau n Africa. Li se strig
din nou numele, apoi merser ntr-o zon ncercuit de ziduri unde
se aflau barcile lor, zidurile fiind pzite de oameni narmai.
Singura modalitate de ieire era un bilet de voie, eliberat ns
destul de rar. Numai dac fcea parte dintr-o patrul sau n timpul
exerciiilor de pregtire mai putea iei din incinta unitii. n
timpul primului an n rndurile Legiunii avea s primeasc al
dracului de puine bilete de voie.
Li se ddu puin mncare i i trimiser s i ia rucsacurile de
la cartierul general, n tot acest timp fiind escortai sub privirile
atente ale sergentului i caporalului care i njurau ntr-o
amestectur de francez, german i arab. Langers zmbi
involuntar la auzul ctorva blesteme arabe pe care nu le mai
auzise niciodat. Noii recrui fur separai n grupuri n funcie de
aptitudinile lingvistice, dintre care majoritatea erau germani, dei
mai puteau fi gsii civa polonezi i alii din rile est europene.
Erau deportai far acte, sau persoane pe care le atepta moartea
n cazul n care se ntorceau pe pmntul natal. Muli dintre ei
fuseser fie voluntari strini n Wehrmacht, fie provenii din
lagrele de munc. nc o dat Legiunea i demonstra abilitatea
de a face s mearg forma ei de democraie special. Aici fotii
inamici mpreau pinea i jurau s se apere unii pe alii n lupt.
Nu c nu ar fi existat unele dificulti pentru civa membri nrii
ai rasei superioare, dar Legiunea avea propria metod de a trata cu
ei: un rucsac plin cu nisip n spinare n vreme ce mrluiau ca la
parad din zori i pn la apus sub comanda aspr a unui sergent
sau a unui caporal. Nu era neobinuit ca un brbat puternic s
moar din aceast form minor de antrenament punitiv pe care
Legiunea Strin o considera potrivit pentru infraciuni
disciplinare minore.
Pentru Langers toate acestea erau familiare. Cunotea rutina i
continu s triasc retras, ignornd ltratul subofierilor. Repede,
eficient, i aranj patul de cazarm, i mpturi hainele conform

regulamentului, se mbrc n resturi amestecate de uniforme din


stocurile Vichy, fiind gata pentru inevitabila comand de aliniere n
rnduri. Ordinul veni nainte ca cei mai muli s i fi legat
ireturile la bocanci.
Urmtoarele sptmni le petrecur n spasmele febrile,
continue, ale antrenamentului. Chiar dac cei mai muli dintre ei
fuseser soldai de ani de zile, Legiunea i trata de parc nu ar fi
tiut nimic i totul trebuia nvat de la nceput.
Anul 1946 l ntmpinar cu un mar forat de cincizeci de
kilometri, avnd n spate un rucsac plin. Langers ncepu s simt
o antipatie din ce n ce mai mare fa de sergentul Hermann. Omul
i sttu tot timpul pe cap i ncerc totul ca s l fac pe Langers s
greeasc, dar ncercrile lui euar. Langers crezu c tie de ce.
nc o dat o femeie i crea probleme cu superiorii. De unde era s
tie c Hermann pltea chiria femeii? i apoi, cum spune vechea
zical, exist un singur lucru care nu poate fi ctigat i femeile l
au. Nu dorea s o in doar ca s o mprumute pentru o vreme.
Indiferent de problemele pe care Langers le avea cu sergentul,
tia cum s i fac treaba ca lumea i regimentul lu rapid poziie
printr-o comand scurt. Puinele ciorovieli dintre diferitele rase
rmaser la o parte cnd oamenii se unir n singurul punct cu
care erau toi de acord, adic cine s trag un glonte n sergentul
Hermann i cnd?
De cteva ori ieir afar ca patrule mpotriva grupurilor de
bandii ce atacau i jefuiau convoaiele din cnd n cnd, dar nu se
putu vorbi de o aciune serioas. Odat, pe cnd se ntorcea, ntrun jeep, din bazarul de la Sidi-Bel-Abbes, vzu o fa familiar pe
locul din dreapta al camionului american ce se ndrepta n direcia
opus. La nceput nu i veni s cread. Trecuser unul pe lng
altul prea repede, dar era imposibil s existe pe pmnt doi oameni
cu aceleai trsturi. Fusese Gustaf Beidemann, ultimul
supravieuitor din echipajul tancului su din Rusia. Langers era
sigur c fusese el, nu numai pentru c trsturile erau aceleai, ci
pentru c faa era schimonosit ntr-una dintre cele mai obinuite
poziii, adic aceea n care ndesa un crnat incredibil de lung ntrun stomac foarte spaios.

Camionul de dou tone i jumtate purta insigna unitii 13


DBE (Dame Commander of the Order of the British Empire, distincie
onorific pentru femei) i, de ndat ce se ntoarser la Sidi
Slimane, ncepu s pun ntrebri asupra unitii care fusese dus
pe poziii n acea zi. ncerc s afle ceea ce dorea prin intermediul
biroului de personal i trebui s recurg la o mit de trei sticle de
coniac bun ca s obin un rezultat. Un telefon din partea
sergentului de la personal la unitatea 13 DBE i primi rspunsul.
Mai mult ca sigur un Gustaf Beidemann se afla n slujba lor. Pe
Langers nu l surprinse faptul c Gus i folosise numele adevrat.
Faptul c luptase pe tanc nu era un motiv s i schimbe numele
i, pe de alt parte, Gus nu era cutat pentru nimic de nimeni, cu
excepia poliiei militare a defunctului Wehrmacht german, dar
nimnui nu i mai psa acum de acesta.
Dur dou luni pn ce putu s obin un bilet de voie de dou
zile i permisiunea de a prsi vecintatea Sidi Slimane-ului.
Cltori cu un camion ce cra provizii n ora i moi n vehiculul
ce se zglia ritmic. ntotdeauna cnd conducea altcineva i se
fcea somn. Era uor s mearg pe drumurile prfuite, cu ochii
nchii, amintindu-i de ceea ce prea c se ntmplase de o
eternitate.
Se afla pe strzile prfuite ale Rusiei, n momentul traversrii
frontierei pentru Operaiunea Barbarossa, invadarea Uniunii
Sovietice. Asculta scrnetul de metal al inelor tancului su MKIV pe msur ce treceau peste ruii intrai n panic. Depiser
mii de soldai, acetia urmnd s fie preluai mai trziu de ctre
infanteria ce ptrundea din ce n ce mai adnc n spatele frontului
rus, tind liniile de comunicaie i capturnd depozite imense de
provizii i arme.
Drumul ctre Moscova fusese deschis. Retragerile ncepuser n
momentul n care Stalin eliberase Diviziile Siberiene. Acestea
fuseser inute n Manciuria pentru a proteja graniele de est n
cazul unor invazii din partea japonezilor. n momentul n care
japonezii i ntorseser armatele ctre sud-estul Asiei, Stalin
fusese capabil s aduc proaspeii i bine echipaii siberieni pentru
aprarea Moscovei. Ei reprezentaser elementul cel mai important

mpotriva germanilor obosii, care se treziser c lupt n mijlocul


unei ierni timpurii, mbrcai nc n haine de var. Fuseser,
astfel, mpini afar din Moscova. Aceasta fusese prima lor
nfrngere, urmat de altele.
Echipajul lui fusese unul bun. Teacher, Manny, tefan, Yuri
Ttarul i, bineneles, Gus, fosa septic uman, care jura c
singurul motiv logic de invadare a Rusiei a fost vodca, deoarece cu
siguran nimic altceva nu merita s fie capturat, cu excepia
uneia dintre acele femei comisar cu ele mari. Acum muriser cu
toii. Numai el i Gus supravieuiser. Restul zcea n gropi uitate
undeva n pustietile Rusiei, iar tnrul Manny nici mcar nu
avusese parte de asta. Corpul su fusese spulberat n btlia de la
mlatinile din Dniepr i Plavna.
Ultima dat l vzuse pe Gus la geamul unei maini de stat
major, cnd oamenii securitii din SS l arestaser pentru trdare.
ntorcndu-se de pe front, Gus umblase de-a lungul drumului cu
un porc n les. Mrluia nepstor de parc nu avea alt grij pe
lume i de parc zgomotul din jurul lui avea s ia sfrit curnd,
lsndu-l n pace s i vad de porc i de lesa sa.
Lsat la Sidi-Bel-Abbes, Langers fcu o cltorie dezamgitoare
pn la biroul de personal al unitii 13 DBE, unde primi
informaia c soldatul Gustaf Beidemann nu mai era ncartiruit la
ei i c ar fi trebuit, cam n acest timp sptmna viitoare, s se
ndoape de orez i sos nouc mam. Gus se afla n drum spre
Indochina.
tiu c nu va mai dura mult pn ce se va altura vechiului su
prieten. Soarta avea propria ei modalitate de a-i apropia pe
oameni. Soarta i rzboiul. Gus se afla n Orient acum, dar
Langers tia c el i muli alii n curnd aveau s fie trimii n
ceea ce a devenit rapid cunoscut ca mnctorul de carne
Indochina. Legiunea trimisese acolo ntriri i uniti noi, cu o
frecven ce crescuse constant, ca s lupte mpotriva forelor de
gheril ale unui micu om cu barb cenuie, doar acum devenit
cunoscut lumii ca Ho Shi Minh. De la sfritul celui de-al doilea
rzboi mondial, aa-numitele Armate de Eliberare apruser pe
neateptate n fiecare zi n fostele colonii ale Angliei i Franei, cele

mai multe dintre ele sprijinite de sovietici i de chinezii comuniti.


Simul su de soldat vechi i ddu de tire c n curnd va ncepe
un nou rzboi. De data aceasta nu vor exista ns ierni cu pmnt
ngheat i cadavre multe.

CAPITOLUL III
Grea i apstoare, cldura dup-amiezii cobor prin stratul
gros de frunze i crengi, ca s se aeze pe corpurile mbrcate n
haine de camuflaj, ntinse n ateptare. Singurele sunete veneau
dinspre cei douzeci i cinci de oameni ai DBE care naintau n
grup pe poteca ce lega munii Tonkin de pmnturile cu cereale ale
deltei Fluviului Rou.
Durase sptmni ntregi de alergtur printre obolani de
cmp cu coada stufoas ca s o localizeze, dar rbdarea
ntotdeauna este recompensat i, n curnd, urmau s fie pltii
pentru perseverena lor. Azi, mine i prada lor trebuia s apar pe
crare. Huang Nguyen Thich, unul dintre efii mari ai Reelei de
Spionaj a Viet Minh-ului, se ducea s se ntlneasc cu o fat
numit Lin. Nu orice fat, ci una care i fcuse un obicei din a se
culca cu ofieri francezi de rang nalt (nici unul nu putea avea
rangul mai mic dect cel de colonel). Prin intermediul ei, Thich
dobndise accesul la planuri care dduser forelor sale de gheril
avantajul timpului n faa dispreuiilor francezi. De data asta
trebuia s se ntlneasc cu ea personal. Fata i trimisese un
mesaj cum c aflase lucruri de importan vital pentru generalul
Giap, lucruri pe care nu putea s le transmit dect lui, personal.
Nu mai avea ncredere n legturile de pn atunci.
Gndul la ceea ce ar fi putut face oamenii securitii franceze ca
s o conving pe fat s l trdeze pe Thich nu i plcu lui Langers.
Francezii tiau s joace la fel de dur ca i asiaticii. Indiferent ce i
fcuser sau i promiseser, fusese suficient ca fata s le dea o
list cu oamenii de legtur i s aranjeze o presupus ntlnire cu
omul care avea implicit ncredere n ea, fratele ei mai mare.
Langers se nfior atins de cldura umed, simind furnicturile
de-a lungul corpului de parc o coloan de termite ar fi alergat
spre o petrecere. Un zgomot n josul potecii aproape c l ridic n

genunchi pn ce recunoscu cauza tulburrii linitii. Stomacul


sensibil al lui Gus provoc simultan faimoasele ghiorituri i
vnturi. Langers era mai ngrijorat de posibilitatea ca Viet Minh-ul
s miroas emanaiile aromatice ale lui Gus dect s le aud.
Bineneles, probabil c aveau s cread c era vorba doar de un
elefant mort care zcea prin jungl de o sptmn sau dou.
Trecuser trei ani nainte s se poat ntlni cu Gus. Pentru el
acesta era al doilea tur al Indochina i al treilea pentru Gus. De
multe ori trecuser unul pe lng cellalt fr s tie. Gus fusese
acela care pusese la cale ntlnirea, dup ce aflase c fostul
comandant de tancuri din armata de blindate de pe frontul de est
era nc n via i l cuta. Lucrnd prin rotaie, n loc s se
schimbe atunci cnd i venise rndul, atept pe chei la Haiphong,
patruzeci de kilometri n afara localitii Hanoi, n momentul n
care vasul ce l transporta pe Langers se opri la docuri.
n acel timp Langers era caporal ef, aflat nc sub privirea
invidioas a sergentului Hermann. i fcea ns prea bine treaba
ca s fie trimis la alt unitate. i apoi, lui Hermann i plcea s se
socoteasc cu cei mpotriva crora avea ceva.
n momentul n care debarcaser de pe vas, Langers se afla n
fruntea grupei sale. Brusc picioarele sale prsiser pmntul n
timp ce o gur accentuat de un dinte strlucitor de aur salivase
peste el. Brae de grosimea unor odgoane i oferiser ceea ce se
dorise a fi o mbriare drgstoas i care aproape i rupsese
coastele.
Demonstraia aceasta l suprase pe Hermann care ncepuse s
njure i s zbiere la Langers i Gus pentru c ntrerupseser
rutina debarcrii. Punndu-l uor jos pe Langers, Gus se aezase
n faa lui Hermann. Crispndu-i faa sub chipiul regulamentar,
se uitase urt la sergentul ef i scuipase la picioarele lui, mna
atingnd cuitul de tranee de la bru.
Domnule sergent ef, ncepuse el ncet, n limba german,
burta lui grea apsnd cureaua pe corpul mic al lui Hermann. Nu
cred c ai dori s fii att de insensibil nct s ntrerupi o ntlnire
pe care am ateptat-o cu nerbdare muli ani. Puine lucruri din
lumea asta le ursc att de mult ca pe o persoan nepoliticoas i

urt. Acum tiu c nu poi face nimic n privina aparenei tale


nefericite, cel puin nu fr ajutorul unei operaii estetice sau
poate al unui arunctor de flcri, dar manierele tale ar putea fi
corectate repede, nainte chiar s cobor de pe aceast punte.
Dduse cteva vnturi ca s i accentueze cuvintele, nainte s
continue.
Singurul lucru pe care l-a putea ur, mai mult dect o
asemenea urenie, ar fi unul care ar jigni sau chiar ar deranja cu
nedelicatee existena corect i linitit a unuia dintre prietenii
mei.
n acel moment doi oameni care se mpleticeau sub greutatea
unui disc pentru un mortier greu trecuser pe lng ei. Chiar
atunci unul dintre ei se mpiedicase pe punte i czuse n
genunchi. Discul, care cntrea ct un brbat bine fcut, czuse
pe punte. Gus se aplecase uor, nfcase discul de metal cu o
mn i l ridicase uor pn la nivelul pieptului, inndu-l aa
cum un copil ar fi inut o jucrie, pn cnd cei doi oameni l
luaser din nou i coborser, mpleticindu-se, puntea. tiuse
exact ceea ce fcea. Fr s atepte un rspuns din partea lui
Hermann, se ntorsese i spusese blnd:
Acum c ne-am neles, sunt sigur c nu vei avea nici o
obiecie dac l voi lua cu mine pe prietenul meu i l voi aduce
mine. tiu unde vei fi ncartiruii.
n timp ce plecaser, Langers fiind ncet dar ferm tras dup
Gus, tancul uman fluturase pe deasupra capului dou buci de
hrtie i strigase, folosind vechea expresie rezervat pentru poliia
securitii SS-ului:
Nu te obosi s trimii vntorii de capete dup noi. Am fcut
rost de bilete de voie pentru amndoi, valabile pn la apelul
nominal.
Dac erau bilete de voie adevrate sau nu, Langers n-ar fi putut
spune, iar Gus niciodat nu i le artase. Nu se ndoise ns c
erau reale. Gus avea un talent irezistibil de a obine ceea ce dorea.
Hermann fusese palid de furie, dar nimnui nu i fcea plcere
s se opun unui nebun, mai ales unul ca Gus. i promisese cu
siguran c va aduga un alt nume pe lista ce cretea rapid a

celor cu care avea treburi personale de rezolvat.


Reveria lui Langers fu ntrerupt de un triplu clic al aparatului
portativ de emisie recepie, semnalul c n josul potecii dintr-unul
din avanposturi se observaser oameni narmai ndreptndu-se
spre ei. De dou ori n cele trei zile de cnd stteau acolo, radioul
transmisese clicuri duble, ceea ce nsemna c nu existau soldai
inamici. ranii foloseau crarea ca s i duc familiile n ora sau
ca s care cteva pachete cu bunuri de vnzare.
Dac informaia lor era corect, atunci aceasta ar fi fost ansa
de a scoate din ascunzi una dintre cele mai bune mini militare pe
care vietnamezii o aveau de partea lor. Se ridic att ct s vad
peste tufiurile din dreapta i fcu semn cu mna cpitanului
Claude Perault, comandantul acestui mic grup de asasini. Perault
era un profesionist destul de slab ca aparen fizic, cu nasul
mare, absolvent la St. Cyr, West Point-ul francez. nfiarea
aceasta slab ascundea ns o uimitoare putere. Nu era ns o
putere de genul celei oferite de muchi, ci genul care nsemna
capacitate de ndurare a celor mai grele condiii, chiar zile ntregi
n teritoriul inamic.
Avanpostul fusese aezat la doi kilometri n josul potecii, ca s le
lase mai mult dect suficient timp s se pregteasc pentru sosirea
oaspeilor. Controlar i ncrcar toate armele, gata pentru
aciunea pus la cale. Ambuscada fusese proiectat dup planul
clasic, oamenii fiind aezai n forma unui L. Braul scurt plasat cu
faa n josul potecii era dotat cu arme automate, aezate ntre
rui, cu rolul de a stopa naintarea, astfel nct s nu loveasc
propriii oameni. Pe braul lung toi legionarii se aflau de aceeai
parte a crrii. Cealalt parte fusese minat i acoperit cu
capcane. Dac vietnamezii czui n ambuscad ar fi ncercat s se
retrag acolo, ar fi intrat ntr-un rahat mai mare dect dac ar fi
stat pe loc ca s lupte. Oamenii din avanpost aveau s se mite n
spatele inamicului ca s taie orice posibilitate de retragere n josul
potecii. nc mai aveau cteva minute pentru ca fiecare legionar s
fac ceea ce fcea ntotdeauna naintea unei lupte. Cei mai muli
doreau s fumeze, dar acum nu era permis, de vreme ce i
stabiliser zona atacului. i avea s fie interzis pn ce, fie

eliminau pe membrii Viet Minh-ului, fie erau forai s plece n


grab. Civa simir nevoia brusc s urineze n timp ce tirea
apropierii inamicului se transmise din om n om.
Cpitanul Perault se apropie de Langers, ochii ntunecai
strduindu-se s vad printre copaci i tufiuri n josul crrii. Un
alt set de clicuri ale radioului se produser dup o succesiune
rapid de dou clicuri, plus alte dou. Dup aceasta; fiecare clic
nsemna zece oameni n apropiere. Radioul numr, astfel, de opt
ori. Optzeci de oameni, cu aproximaie, naintau. Vietnamezii se
aflau foarte aproape. O micare n locul n care crarea cotea ctre
vest atrase toate privirile. O siluet se desprinse de cortina
pdurii, urmat apoi de alte dou. Perault l nghionti pe Langers
n timp ce opti: Les eclaireurs de Viet, Langers aprob dnd din
cap, gndindu-se c era oricum clar c oamenii ce se apropiau
erau cercetai ai inamicului, dar dac cpitanul dorea s i
certifice bnuiala, atunci de ce s nu aprobe?
Langers uier ctre Gus care rnji, dintele su de aur
strlucind chiar i prin perdeaua de copaci. Langers art n josul
potecii i i ridic mna, semnalnd lui Gus s nu trag pn ce
nu d el comanda. Colegul lui l aprob dnd din cap. El se afla n
colul n care se intersectau braul lung i braul scurt al L-ului, o
puc de 57 mm fr recul ncrcat cu mitralii fiind gata de
tragere. Purta incomoda main a morii cu uurina cu care cei
mai muli soldai ar fi crat o carabin.
Cercetaii vietnamezi se apropiar cu un pas regulat, fr s fie
neateni, dar nici prea alertai. Acesta era i fusese un drum sigur
de ani de zile. Nu aveau nici un motiv s se atepte la ceva ieit din
comun. Faptul c i ndeplineau sarcinile cu o oarecare atenie
dovedea c erau soldai i nu numai steni pe jumtate antrenai
care ngroau rndurile Viet Minh-ului pe anumite perioade de
timp.
Cercetaii trecur, supravegheai de privirile legionarilor care le
urmrir micrile prin lunetele putilor. Fiecare om din unitate
era echipat cu o arm automat, cei mai muli cu puca mitralier
francez de 9 mm Mats-49, unii cu americanele M-3 de calibru .45
sau faimoasele Thomson, care nu erau prea potrivite datorit

tendinei lor de a se bloca n condiii mai dure. mprtiate de-a


lungul zonei de ambuscad se aflau patru mitraliere uoare FM
24/29, care semnau foarte mult cu Bren-urile engleze sau
cehoslovace i cu care cei mai muli dintre trgtori i-ar fi
schimbat armele dac ar fi avut posibilitatea.
Cercetaii vietnamezi erau narmai cu arme franceze capturate,
un Mats-49 al crei ncrctor fusese adaptat pentru putile cu
aciune rapid Mas-36 i pentru cele ruseti 7.62. Brbai mici i
musculoi, preau bine hrnii i echipai cu haine kaki de lupt,
cu plrii moi din paie. Ambuscatorii nu traser, lsnd cercetaii
s treac. Aveau s fie preluai mai trziu de un om, plasat mai
departe pe potec tocmai n acest scop. Dou sute de metri n
spatele cercetailor venea fora principal a escortei lui Huang
Nguyen Thich. Semnau foarte mult cu cercetaii. Nici un amator
nu fusese luat n unitatea ofierului de spionaj. Armele erau inute
n poziia de repaus, dar pregtite pentru tragere. Perault ncepu
s transpire. Langers tiu c mirosul acru era cel al fricii. Dar nu
avea s existe nici o problem cu cpitanul. Mai luptase alturi de
el i altdat. O dat ce rahatul ncepea, transpiraia nceta.
Cpitanul era doar tipul anxios cruia nu i plcea s atepte.
Civa oameni aveau o vrst apropiat de cea a omului pe care
l vizau ei, dar numai unul era cel care purta mantaua
incontient a autoritii, de parc ar fi fost nscut s fie rege. Era
chiar omul lor! Thich se afla n centrul coloanei cu o uniform bine
fcut, cu ochelarii cu rame de metal aezai pe o fa puternic,
plin. Un binoclu german marca Zeiss atrna de o curea de piele
pe piept. n mini inea o puc mitralier american M-3 cu o
uurin datorat obinuinei, fr ns s fie armat. Atent, dar
nu destul de atent. n cele din urm ajunser n zona de atac.
Perault i semnal lui Gus, care i puse la umr puca far recul
de 57 mm, eava ndreptat direct spre potec, ncrctorul su
stnd gata s schimbe mitralia de ndat ce prima prsea eava.
Fr s li se spun toat lumea tia momentul cnd avea s
nceap lupta. Fiecare se pregti, degetele atingnd uor
trgaciurile, grenadele fiind amplasate n poziii mai la ndemn.
Puca de 57 mm scuip prima mitralie din tubul su. Sute de

gloane de oel erupser n josul junglei, secernd corpuri, nainte


ca primii oameni din coloana vietnamez s i dea seama c au
murit, un alt rnd fusese ncrcat i tras. Zgomotul putii aproape
c acoperi clnnitul acompaniator al armelor automate ce
atacar concomitent coloana. n primele ase secunde aproape
aizeci de persoane ale escortei czur la pmnt, rnite sau ucise.
Vietnamezii rmai acionar ca la carte. n loc s se ascund pe
partea liber a potecii, se ntoarser i atacar peretele junglei
ambuscatorilor. Thich se afla la conducere, arma sa M-3 eliminnd
doi polonezi care se alturaser mpreun Legiunii n 46.
Vietnamezii supravieuitori i ddur seama c nu aveau puterea
s resping flancurile ambuscatorilor i se ndreptar direct spre
jungl pentru acoperire. n timp ce alergau, patru rmaser n
urm ca s organizeze o aciune de ntrziere a urmririi
inevitabile.
Perault ordon oamenilor din grupa a doua s mearg,
mpreun cu el dup Thich. Celelalte grupe urmau s vin i ele,
de ndat ce terminau cu eliminarea total a vietnamezilor rnii i
cu deposedarea lor de acte.
Ambuscada dur mai puin de dousprezece secunde de la
nceput pn la sfrit. Vietnamezilor rnii li se puse capt
suferinelor cu un singur glonte n creier. Legionarii nu aveau timp
s se ocupe de prizonieri, mai ales de unii rnii. Acum c inta
reuise s fug, ar fi intrat ntr-un mare rahat dac vietnamezii
aveau la dispoziie comunicaii prin radio ca s cear ajutor. tiau
c exist cteva formaiuni largi ale Viet Minh-ului n regiune, iar
zgomotele ambuscadei i-ar fi putut compromite pe toi. Trebuia s
se mite repede dac doreau s aib vreo ans s pun mna pe
inta principal.
Perault se afla n spatele a trei dintre oamenii si n momentul
n care ntlnir grupul vietnamezilor ce organizaser aciunea de
ntrziere. Czur toi secerai, fiecare mpucat n stomac. Puca
mitralier a lui Villon ltr, eliminnd unul dintre vietnamezi.
Ceilali o luar la fug napoi n tufiuri, pentru ali cincizeci de
metri, pn ntr-un loc unde francezii erau nevoii s traverseze un
mic lumini ca s continue urmrirea. Aezndu-se la pnd nc

o dat, uciser conductorul grupului francez. Urmrirea ncet.


Legionarii se adpostir pe cnd focul rapid al vietnamezilor i
intui la pmnt.
Langers ajunse la lumini cu grupa sa. Vznd c Perault era
intuit la pmnt se deplas spre dreapta, ocolind zona deschis.
Din focul de rspuns i ddu seama c numrul inamicilor era
foarte mic. Perault i asigur focul de acoperire. Fora vietnamez a
blocajului tia ceea ce urma s se ntmple, dar nu se ddu napoi
nici mcar un centimetru. Rmaser neclintii la locul lor tiind c
fiecare secund de reinere a francezilor ddea camarazilor lor un
timp suplimentar n care s scape sau s cear ajutor. Un batalion
al Viet Minh-ului era ncartiruit la numai patru kilometri distan,
aproape de valea Bach Su.
Flancarea celor trei vietnamezi supravieuitori nu era o
problem. Nu erau n stare s fac mai mult dect pur i simplu s
stea n locul n care se aflau i s rspund la focul celor de
dincolo de lumini. Langers i grupa lui ajunser exact n spatele
lor i i eliminar. n tot acest timp restul plutonului se alturase
lui Perault, Gus fiind printre ei, puca lui de 57 mm blngninduse n mna stng. Perault i ordon lui Langers s nainteze pe
crare, el aflndu-se deja n frunte.
Thich tia ceea ce se ntmpl n spatele lui. Ctigase pn
acum un avans de 500 metri i tia cum s nainteze i mai mult.
Ordon ca cinci dintre oamenii si s se opreasc i s se aeze pe
poziii. Fiecare secund n care acetia luptau i oferea lui mai mult
dect o ans de a supravieui. Mintea lui avea o importan infinit
mai mre dect viaa celorlali. Zece viei sau zece mii nu ar fi
valorat ct pierderea vieii lui. Mintea i era ca un computer, deja
analiznd posibilitile, considernd ansele fiecrei aciuni. Pe ce
se aflau francezii n acel punct, n acel moment? Accident,
coinciden, sau l ateptau pe el?
Cu inima btndu-i n piept, prelu conducerea, fornd drumul
printre tufiuri i crengi dese care i puteau scoate ochii i sfia
hainele de pe corp. Stabili ritmul i oricine ar fi czut n urm nu
avea s fie ajutat. Trebuia s reziste nc civa kilometri, pn n
locul n care avanposturile Batalionului Popular 27 i-ar fi oferit

protecie.
Prea curnd auzi sunetele morii violente. Zgomotul
inconfundabil al putii far recul acompaniate de ltratul ritmic al
putii mitraliere nsemna c cei cinci oameni pe care i lsase n
urm nu i opriser pe urmritori prea mult.
La urmtoarea blocad Gus l prinse din urm pe Langers.
Puca lui de 57 mm spulber inamicul dintr-o singur lovitur,
dei i pstr suficient timp ca s scoat creierii unuia dintre
vietnamezi care nu era nc mort, ci zcea ntins cu braul stng
smuls din umr. Unul dintre greii bocanci de lupt ai lui Gus puse
capt agoniei omului.
Ali cinci fur lsai n urm, de data aceasta cu ordinul s stea
separai unul de cellalt i s lucreze ca trgtori de elit. Scopul
lor era acela de a ntrzia i, dac era posibil, mai de grab dect
s omoare, s provoace rni. Oamenii rnii i-ar fi ncetinit pe
francezi mai mult dect unii mori.
mpreun cu Gus i Langers erau ali apte care reuiser s
in pasul cu ei. Restul venea pe urm sau avea grij de cei patru
rnii dobndii n timpul ambuscadei. Deja acetia erau dui ntrun loc unde existau elicoptere ce ar fi trebuit s i ridice pe toi n
urma ambuscadei. Acum numai cei rniii aveau s fie dui napoi
la spitalul militar din Hanoi.
Lim Hoah era mndru de gradul su de sergent. A fi un Trung
i, dup numai doi ani de serviciu, nu era puin lucru. Niciodat
nu avusese succes n viaa pe care le-o creaser francezii, dar n
marea Armat de Eliberare condus de Printele Ho gsise o cauz
i un motiv de existen. Poate c acest motiv avea s fie complet
realizat n timp. Sau poate c avea s moar. Dar ce lucruri
glorioase s-ar fi putut ntmpla dac moartea lui ar fi dus la
nfrngerea francezilor? Era gata s fac orice ca s l salveze pe
Thich.
ntr-o alt epoc ar fi mers la moarte n aren, ca hran pentru
lei, ca s i proclame credina. Martirii nu sunt totui att de rari.
Dar sunt cu toii periculoi mai ales cnd s-au hotrt s ucid pe
altcineva n timp ce i dau propria via. Hoah i aez cei patru
oameni n locuri strategice, unde aveau o bun poziie de tragere,

att de clar pe ct permitea terenul i le ddu ordinul dar ca


nimeni s nu i prseasc locul pn la moarte. Dac plecau,
atunci avea s i omoare cu mna lui. Aceasta era ansa lor de a
face ceva de mare nsemntate pentru cauza eliberrii. Aici ei vor
lupta i vor salva mii de compatrioi i camarazi de la moarte. Dac
Thich nu era capturat, ci ucis, pierderea cunotinelor lui i-ar fi dat
napoi multe luni, dac nu ani, timp n care alte cteva mii ar fi
murit.
Hoah i alese un loc bine acoperit de un trunchi czut de tek.
Printre crengile lui putea vedea absolut totul i, dac Thanh Tien
(vechii zei ai munilor) erau buni, atunci urma s fie ultimul dintre
compatrioii prezeni care s moar n lupta mpotriva urilor
opresori. Vi Dan Chien Dau! Sloganul Luptm Pentru Popor fu
ultimul gnd din mintea sa. Nu muri ultimul, ci primul. Un
proiectil tras din arma lui Gus rat inta, rico ntr-un copac i
rspndi uvoiul fosforescent direct n trunchiul n spatele cruia
atepta Hoah.
Fr exemplul lui Hoah i fr arma lui n spatele lor, trei dintre
vietnamezi se deciser s se predea. Un alt camarad al lor se
altur lui Hoah i strmoilor si n momentul n care puca sa
se bloc i ncerc s l spintece cu baioneta pe caporalul cu
cicatrice pe fa. Era jalnic de privit cum legionarul smulse arma
din minile camaradului lor apoi i rsuci capul, rupndu-l.
Ceilali vietnamezi i aruncar armele i se ridicar din
ascunztori, gata s coopereze.
Thich se opri ca s i trag sufletul ntr-un loc mai nalt de pe
potec, o mie de metri mai departe de locul n care l lsase pe
Hoah. Thich oricum nu l plcuse prea mult niciodat. Omul era
un fanatic i astfel de oameni erau foarte neltori.
Focaliz lentilele binoclului asupra urmritorilor si. Cel care
avea adevrata autoritate nu era un ofier, ci un subofier. Mulumi
zeilor pentru c germanii fabricaser lentile att de bune. Reui s
le concentreze asupra feei conductorului de fapt, fa pe care nu
avea s o mai uite niciodat. Culoarea ochilor nu se distinse clar,
dar avea o cicatrice pe chip iar silueta corpului puternic, ndesat,
avea o caracteristic pe care, dac s-ar mai fi ntlnit vreodat, ar

fi recunoscut-o imediat.
Langers simi un fior rece. Trise prea mult ca s nu i dea
seama cnd este privit. Rsucindu-se ncet, se-ntoarse cu faa
spre panta nalt pe care urca poteca. O raz de lumin i
demonstr c avusese dreptate. Cineva l privea i era sigur c tie
cine. Ridicnd arma deasupra capului, o mic n sus i n jos, n
timp ce l salut pe privitor i fcu o reveren uoar, de parc ar
fi spus: tiu c n-am timp s te vizitez astzi, dar poate c mine
o s reuesc.
Thich i nltur brusc binoclul de la ochi. Nu i plcuse felul n
care omul cu cicatrice se ntorsese deliberat ca s l priveasc, de
parc ar fi tiut cine l urmrete. Thich nu era superstiios, dar i
promise c va vizita mormntul tatlui su i va aduce o ofrand
de cereale i tmie pentru sufletul lui. Dintre toate lucrurile care
se ntmplaser n acea zi, salutul din partea Legionarului era cel
mai suprtor. Avea s fac cercetri speciale, s vad dac putea
s afle mai multe lucruri despre acest om. Instinctul era adesea
cea mai bun arm pe care ar putea-o avea cineva care lucreaz n
spionaj. Simi c omul din josul potecii era periculos.
Un strigt de ntmpinare l refcu pe Thich atent la situaia n
care se afla. Acum era n siguran. Sunetul putii fr recul
adusese o patrul din Batalionul Poporului 27 la faa locului, ca s
investigheze. Acum era rndul francezilor s fug ca s i salveze
vieile. Iepurele devenise cine de vntoare. Nu dorea ns s ia
parte la aceasta. Avea multe de fcut. n mod deosebit trebuia s ia
legtura cu sora lui. i mai era i omul cu cicatrice

CAPITOLUL IV
Gus se altur lui Langers i, urmnd direcia degetului
acestuia, vzu locul n care prietenul su zri reflecia binoclului
lui Thich. ncruntndu-se, blestem ncrctorul care i se pru
prea ncet. Ridic tubul pe umr, fix ochiul pe reticulul cu
margine de cauciuc, estim unghiul cderii i aps pe trgaci.
Thich de-abia avu timp s ipe vznd racheta apropiindu-se,
parc ntr-o micare nceat, pe deasupra vrfurilor copacilor,
intind drept spre el. Instinctual se arunc la pmnt, n spatele
unui copac, proiectilul trecnd la treizeci de centimetri pe
deasupra capului su ca s explodeze n mijlocul soldailor din
Regimentul 27 ce se grbeau s i vin n ajutor. Patru dintre ei
sfrir zdrobii, ceilali se aruncar la pmnt cu timpanele
sparte i cu ochi din care curgea lichid seros.
n urma primilor soldai din regimentul 27 venir alii, un ntreg
pluton. Thich se ridic n picioare i le ddu ipnd ordine. Repede
acetia se aliniar n vrful colinei i ncepur s trag n linia
copacilor de jos. Legionarii o luar la fug. Langers ncerc s
stabileasc ceea ce avea de fcut n momentul n care Perault, n
cele din urm, l ajunse. Prezent noua situaie care se deterior
rapid, pe msur ce inamicul ctig putere de foc. Vietnamezii
dispuneau de arme i cel puin un mortier de 60 mm fusese pus n
funciune. Aceasta nsemna c aveau trei sau patru inamici la
unul de-ai lor, dac nu mai mult. Pentru c aproape nu exista nici
o posibilitate s pun mna pe Thich sau s l omoare, Perault lu
o hotrre rapid i ordon o aciune de retragere. Cu alte cuvinte
trebuia s plece dracului de acolo!
Soldaii regimentului 27 din Armata de Eliberare a Poporului nu
erau amatori. Ofierii se consultar repede cu Thich, care le expuse
situaia. Fr s ezite, acetia i aduser unitile, trimiser
soldai pe fiecare flanc i ncepur s coboare spre francezi. Dac

tovarul Thich a spus c i vroia pe Legionarii din vale, atunci


aveau s i dea toat silina s i prind i s i dea lui, indiferent
de pierderile pe care le-ar fi avut. Un om care lua regulat cina cu
tovarul Ho i generalul Giap nu putea fi refuzat.
Acum venise rndul francezilor s fug ca s i salveze vieile.
Rzboiul avea ciudata calitate de a fi capabil s schimbe direciile
n cteva secunde. Alergnd ca nite capre membrii fiecrei echipe
asigurar acoperire celei urmtoare. Totul se desfur far
panic. Cu toii erau profesioniti care luptaser n btlii din
Moscova i pn n Filipine.
Gloanele uierar pe lng urechile lor. Trei oameni czur la
pmnt cu rni minore, fcute de gloane rtcite, nc mai puteau
alerga i ajunser n fruntea coloanei ce se retrgea, mpini de
prietenii lor. Legiunea nu dorea s lase vreunul dintre rnii la mila
Viet Minh-ului.
Alergar napoi pe calea pe care veniser, strpungnd plcurile
de tufiuri i bambui. Cu dureri n piept, gurile ncletate, uscate,
avnd gustul amar al fierii, blestemar ntreaga situaie n timp ce
i croir drum, pn ce auzir zgomotul inconfundabil, linititor al
paletelor elicopterului. Sikorsky-urile de fabricaie american
zburau prin zon ateptnd ordinul s intervin, ordin repede dat
de Perault a crui fa era palid i transpirat datorit oboselii,
fricii i furiei provocate de eecul pierderii lui Thich.
Legionarii se repezir la uile deschise ale elicopterelor n form
de banan. Echipajele aparatelor de zbor i traser nuntru, n
siguran. n siguran numai dac reueau s treac peste linia
copacilor, n afara razei de aciune a focului crescnd al
vietnamezilor ce veneau dinspre marginea luminiului, ales de ei
ca loc de unde s fie ridicai de elicoptere.
Gus sprint n spatele lui Langers, se ntoarse i arunc n faa
lui puca de 57 mm, dobornd astfel doi dintre oamenii Viet Minhului. Din spate se auzi un ipt de durere. Elicopterul ncepuse s
se ridice, rotoarele aruncnd nori de praf galben cnd ultimul
legionar sosit ip din nou. Gloanele i ciuruiser picioarele n
timp ce ncercase s se apuce cu minile de ua aparatului de
zbor. Gus se aplec, ntinse una din labele sale mari, l apuc pe

om de jacheta de tranee i l trase nuntru cu aceeai uurin


cu care aruncase puca far recul n cei doi urmritori.
Elicopterele se ridicar i se deprtar, stnd aproape de
vrfurile copacilor cu scopul de a lsa ct mai puin timp
vietnamezilor ca s i repereze. Se ndeprtar de locul confruntrii
iar medicii deja ncepur s se ngrijeasc de rnii, n vreme ce
Gus se ntinse peste curelele de pnz ale scaunelor i i aprinse o
igar.
Distrat, i spuse lui Langers:
M ntreb ce-om avea n seara asta la cin?
La Bach Ninh aterizar, pe rnii i ncredinar oferilor de pe
ambulane, iar ei se ntoarser la cazrmi. Cpitanul Perault trebui
s se duc cu maina la Hanoi i s explice generalului Salan
motivul pentru care nu putuser s l prind pe Thich. Pentru
aceasta Langers nu l invidie deloc. Generalul nu era un ofier al
Legiunii i nu avea s i arate o simpatie prea mare pentru eec.
Dup ce i prsi biroul, Perault avu brusca premoniie c va
patrula plajele Insulei Diavolului pn la pensie.
Gus i Langers fcur ceea ce i doreau ei mai mult n acel
moment. Langers fcu un du i se culc, iar Gus nvli n
buctrie, mutruluindu-i pe buctari pentru c nu pregtiser
nimic pentru el. Scuza lor fragil c nu au tiut cnd se va
ntoarce, nu fu acceptat. Oricum, Gus era un om ierttor i, dup
ce reparar gafa preparndu-i o mas din trufe n vin i unt,
garnisite cu doi homari gigantici de trei kilograme din Golful
Tonkin, i prsi pe buctari cu promisiunea c nu le va purta
ranchiun pentru lipsa lor de consideraie.
O alt persoan nu cin la fel de bine n seara aceea. Huang
Nguyen Thich sttu lng un foc de tabr la cartierul general al
regimentului 27. Adncit n gnduri, reflect asupra problemei.
Dup ei trebuie s fi venit legionarii. Altfel nu ar fi fcut un
asemenea efort s i prind din urm pe cei care scpaser din
ambuscad. Cellalt era membru al staffului personal. Phai Lam,
aide-de-camp personal, era un ofier al crui tat fusese ucis de
francezi i nu mai avea rude. Thich l luase n serviciul lui cnd
avea numai 13 ani. Totui avea s i se aplice un control de rutin,

dei Thich simea c informatorul nu avea s l gseasc acolo.


Pentru Phai Lam, Thich era ca un tat.
Trebuia s mearg n Hanoi, s se ntlneasc cu sora sa. Dac
ea fusese cea care l trdase, avea s i dea seama. Niciodat fata
nu putuse s l nele, nici mcar n copilrie. Un tunet ndeprtat
deasupra munilor din vest aduse un vnt rcoros, amintindu-i de
apropierea proiectilului care aproape l nimerise. De asemenea, n
timpul petrecut n Hanoi, trebuia s afle cine era legionarul cu
cicatrice. Poate c ar fi reuit s aranjeze o ntlnire cu persoana
respectiv. Dou psri cu o singur piatr?
Pe cnd Thich se apropia de Hanoi, Langers i Gus se aflau ntrun bar, relaxndu-se, sorbind pernod, lsnd n urm trecutul i
punndu-i ntrebri asupra viitorului. De la sfritul rzboiului
din Europa, Gus activase n Legiune, dup ce fusese arestat cam
n aceeai manier ca i Langers. Amndurora le plcea Indochina,
firea oamenilor, bogia culturii ei. Pentru Gus mncarea era un
paradis, aa cum erau i femeile delicate cu prul negru ca pana
corbului, n pantalonii lor de mtase i curgtoarele ao dais.
Langers l tachin pentru gustul su la femei. n Rusia i
plcuser la nebunie femeile cu olduri largi de acolo. n sinea lui,
Langers credea c ultimele se potriveau mai bine pentru tancul
acesta pros dect delicatele creaturi, ca nite ppui, ale
Orientului. Gus ns ntotdeauna se adaptase bine.
Unitatea cu care Langers ajunsese aici fusese absorbit n alte
cteva uniti. El i Hermann, mpreun cu ali cincizeci care
primiser lecii de parautism la coala din Khamisis, n afara
unitii de la Sidi-Bel-Abbes, fuseser transferai din 13 DBE la 2
BEP, Bataillon Etrangere des Parachutistes (Batalionul Strin de
Parautism). Avea sentimentul c Gus fusese responsabil pentru
aceast desemnare, iar prezena printre ei a sergentului-major
Hermann fusese pur ghinion.
1953 nu fusese un an bun pentru francezii din Indochina.
Statul major francez nu fusese capabil s i rpun pe vietnamezi
i, de la Operaiunea Lorraine din anul anterior, cnd treizeci de
mii de oameni naintaser o sut aizeci de kilometri n inima
teritoriului Viet Minh-ului, avuseser loc greeli, unele dup altele.

Omorser mai muli vietnamezi dect pierduser ei oameni.


Dar nu puteau ns s acopere pierderile la fel de uor ca oponenii
lor, de vreme ce numai armata regulat putea fi trimis n
Indochina din Frana i, cum rzboiul continua, numrul tinerilor
nrolai voluntar n armat scdea simitor. Statul Major ncercase
s fac forele indigene loiale lor suficient de puternice ca s
menin aprarea tactic a oraelor i punctelor mai puternice i
s i lase pe francezi deschii unor aciuni mai mobile, dar
niciodat sistemul nu funcionase perfect, datorit lipsurilor din
transport i echipare. ntr-un detaament exista o amestectur de
pistoale germane, puti franceze i mitraliere americane, o situaie
care uneori fcea greu de improvizat o arm din pri sau chiar de
schimbat muniia ntre ele.
Gus recunoscu c Giap era un general de prim mn care
fcea fa sarcinilor postului su i se ndoia c francezii vor mai
putea ine ara mult timp. Totui, n adevratul spirit al Legiunii,
remarc sec:
Totui, btrni prieteni, acesta este singurul rzboi pe care l
avem i care valoreaz ceva i, dac avem noroc, s-ar putea s
dureze doi sau trei ani nainte ca micii notri prieteni asiatici s ne
scoat n uturi afar de aici.
Oft adnc la gndul c pierde un loc att de confortabil ca
acesta i c trebuie s se ntoarc la puinele plceri ale Africii de
Nord.
Gus servise n 2 BEP nc de cnd sosise, n februarie 49 i
participase la operaiunile din Annam-ul de Sud i Cambodgia. De
dou ori fusese trimis napoi la Sidi-Bel-Abbes pentru rnile
cptate, dar de fiecare dat, de ndat ce putuse s i fac
simit prezena incomod, comandanii unitii sale din Africa se
artaser mai mult dect bucuroi s i aprobe cererea de a prsi
compania i de a se ntoarce n Orient, din nou n 2 BEP.
Unitatea 2 BEP fusese mai mult pe drumuri nc de cnd
pusese pentru prima dat piciorul n Indochina, fiind trimis
dintr-o operaiune n alta, de la Ke Sat la Dong Trieu, Nam Dinh i
Kontum. Avuseser loc btlii la Hoa Binh i o mulime de alte
nume pe care nu i le mai putea aduce aminte. Acum era aceast

Operaiune Rndunica. Nu tia nc exact despre ce este vorba,


dar avea s afle n sptmna n care generalul Salan se hotra.
Pn atunci doreau numai s se relaxeze i s se bucure de
vremea plcut din nord nainte s nceap musonii, o dat cu
venirea iernii. Hanoi era un ora curat, plin cu templele sutelor de
credine ale locuitorilor si. Templele lui Buddha i Chao Dai
stteau lng catedralele catolice ale colonitilor. Totul n aceast
ar era atins de mixtura special pe care francezii o imprimau
totdeauna coloniilor, combinaia de culturi din toate teritoriile lor.
Algerieni i marocani musulmani, somalezi negri i thailandezi
amestecai n voie cu vietnamezii batalioanelor Indigene i europeni
din fiecare naiune. Fiecare aducea puin din aroma sa n ceainicul
clocotitor reprezentat de Asia de Sud-Est.
Lui Langers i plcea varietatea. Chiar diferenele fceau ca ara
s fie incitant i proaspt. i dorise numai s nu fie nevoit ca,
mpreun cu Gus, s fac de gard la fosta reedin de var a
unui comerciant tonkinez care fusese executat pentru c pltise
bani pentru mituirea Viet Minh-ului. Pentru negustor, bani pentru
mit nsemna c putea continua s fac afaceri ca de obicei, iar nu
c era simpatizant cu cauza comunist puini negustori bogai
erau. Nu c serviciul de paz era att de neplcut, dar tia c
acesta era unul dintre locurile n care muli vietnamezi intrau pe
propriile picioare i ieeau cu ele nainte. Nu era o cas prea
plcut n care s i petreci noaptea. Interogatoriile echipelor de
spionaj franceze i ale omologilor lor vietnamezi nu mai aveau
nimic de nvat de la Inchiziia Spaniol sau piosul Torquemada.
Lui Langers nu i plceau cei ce provocau durere inutil, indiferent
de motivul pe care l aveau.
Colonelul Thich i ura pe toi. Toi acei strini uri care i
invadaser ara, anulndu-i individualitatea, ncercnd s aplice
forat propriile metode, ncercnd chiar s impun franceza ca
limb oficial n coli.
Francezii puteau fi nfrni. Se credea acest lucru din toate
puterile. Se mai vzuse acest lucru n momentul n care japonezii
le invadaser teritoriile. i fcuse mare plcere s vad c odat
marea i puternica Fran se ploconise n faa unei ri asiatice.

Chiar dac japonezii fuseser stpni mai ri dect francezii, erau


totui asiatici i i nfrnseser pe francezi i pe britanici. Dac nu
ar fi fost americanii, forele Imperiului Japonez s-ar mai fi aflat
nc la putere. Dar, o dat ce plecaser, francezii doriser s
rectige statutul lor de favorizai, fcnd din indigeni servitorii i
sclavii lor.
Acest lucru nu avea s fie tolerat. Nu mai era acelai Vietnam
din 1941. Acesta era un timp nou i viitorul era al lor, aa cum
fusese viitorul tuturor popoarelor subjugate care purtaser de gt
jugul colonialismului. Trebuiser s se ridice cu milioanele i s
pretind ceea ce fusese al lor de drept, dei lupta inuse o sut de
ani. Cu acest lucru nu putuser trata colonitii niciodat. Aveau
istoria, prezentul i viitorul de partea lor i aveau s ctige. Dac
nu anul acesta, atunci la anul, sau urmtorul, pn ce i
sectuiau pe francezi i i trimiteau acas, lsnd Asia n pace.
Starea de asediu nu i putea ine pe cei care aveau afaceri
urgente departe de strzile oraului Hanoi. Un milion de luminie i
trdau n ochii celor care stteau treji n aternuturile lor de paie
sau n spatele meselor nfrumuseate cu cristaluri fine i roadele
celor mai bune podgorii pe care le putuse oferi Frana. Cei care se
ascundeau n umbrele locurilor ntunecate i se deplasau numai
cnd erau siguri c nimeni nu i putea vedea, erau tlharii de
noapte ai oraului. Unii erau hoi. Sau simpli ucigai. Alii mergeau
pe strzi i alei n noapte pentru scopuri mai importante dect
furtul de argintrie din casele bogailor exportatori strini sau
uciderea vreunui soldat neatent. Ieiser ca s-i nsueasc o
naiune i s omoare mii n acest proces.
Thich era nsoit de trei ageni speciali din seciunea arpele
Negru Hac Sa, din secia operaiunilor de acoperire din Hanoi.
Erau oameni buni i bine fcui, care i cunoteau meseria. Cei
patru sttur n linite n cadrul uii unui bijutier i privir faada
alb a cldirii n care Poliia Securitii Franceze inea prizonierii
politici de mare importan.
Sora lui se afla acolo. Acest lucru fusese uor de aflat. Fusese
dus acolo n acea zi n care atentatul la viaa sa euase. tiu c
dac ea l trdase inamicului, nu fcuse acest lucru prea uor. Era

familiar cu tehnicile pe care francezii le-ar fi folosit mpotriva ei.


Indiferent ce fcuse, era sora lui i nc o iubea.
Intrarea era pzit de o gard mixt format din doi vietnamezi
i doi legionari. nuntru trebuia s se afle mai muli din ambele
naiuni. Thich i oamenii si cunoteau fiecare hol de baie i
fiecare dulap din cas, unde dormea fiecare om i unde erau inui
prizonierii. Sora sa nu se afla la subsol. Era inut la etajul al
doilea, ntr-o camer n care comerciantul tonkinez se distrase
odat cu amantele i prostituatele sale.
Thich se ntreb nerbdtor cnd va mai auzi de omul cu
cicatrice? Dintr-un motiv pe care nu i-l putea explica, omul l
fascina. Simea impulsul de a-l privi drept n fa, ochi n ochi.

CAPITOLUL V
Langers se opri lng ua nchis ce ducea spre camerele de la
etajul al doilea. Jos, n ceea ce odat fusese pivnia, Gus
supraveghea prizonierii care solicitau cea mai mare atenie. Era
linite acum. Oaspeii dormeau, ncercnd s ctige puteri pentru
chinurile de a doua zi. Pentru Gus nu avea importan pentru cine
lupta sau de ce. Ct despre tratamentul prizonierilor vietnamezi,
din punctul lui de vedere, nu era prea dur. Dac s-ar fi aflat n
Rusia, prima etap a unui interogatoriu de ctre comisari probabil
c ar fi nceput cu zdrobirea, cu ajutorul unui cartu de arm, a
osului genunchiului, iar asta numai ca s le capteze atenia. Dup
aceasta, ar fi fost tratai cu metode de interogare fatale.
Langers rupse pachetul de Gauloise i i aprinse o igar,
dorindu-i s aib un pachet american de Lucky Strike. Prefera
locul unde fusese desemnat mai mult dect cel al lui Gus. Aici,
sus, se aflau numai trei oaspei. n primele camere erau doi
ofieri vietnamezi care dezertaser la francezi, predndu-se
mpreun cu muli dintre fotii camarazi, n schimbul amnistierii i
a promisiunii c vor fi trimii din Vietnam n Frana, unde s-ar fi
aflat la adpost de confraii lor. Cellalt oaspete era Lin, sora lui
Thich. Langers o vzuse o singur dat. Lin era exemplul perfect al
celor mai bune femei pe care Indochina le putea oferi. nalt
pentru rasa ei, fin, avea un pr negru care atrna pn la
jumtatea spatelui cnd era lsat liber. Era slab i bine fcut, cu
sni ridicai i o atitudine mndr care fcea s fie imediat
observat atunci cnd intra ntr-o camer. nc se purta ca o
aristocrat, dar Langers i ddu seama c nu era uor pentru ea.
Ochii migdalai erau plini de durere, iar zgrieturile de pe fa nc
nu dispruser complet.
Aceasta era una din cele mai proaste pri ale rzboiului i ale
revoluiei. Nu i plcea situaia. Rzboiul ar fi trebuit s se

desfoare ntre brbai, iar nu ntre femei i copii. Era greu s nu


simt simpatie pentru o fat care arta att de frumoas i de
fragil, dar tia c fusese direct responsabil pentru moartea
ctorva sute de soldai francezi. Informaia pe care o dduse
fratelui ei ucisese soldaii, ca i cum chiar ea ar fi apsat pe
trgaci. Prin urmare trebuia s o considere un combatant i
instrument voluntar al celor mpotriva crora el lupta. Dac
aceasta ar fi fost doar o micare naional de eliberare i nu ar fi
fost preluat de comuniti, poate c ar fi luptat de partea lor. Era
ns prea familiar cu comunitii i cu ceea ce se ntmplase cu cei
pe care i conduseser, ca s le opun rezisten cnd i unde
putea. Avea prea multe amintiri din Berlin, Ucraina, Ungaria,
Cehoslovacia, Estonia i Letonia, unde soldaii i civilii cu sutele de
mii fuseser mcelrii, femeile intuite de uile hambarelor, iar
copiii lipii de ziduri cu creierii ieii afar. Comunitii din Asia de
Sud-Est erau chiar mai brutali dect cei din Uniunea Sovietic.
Prin urmare, dei simea un oarecare regret pentru frumoasa i
fragila Lin, o considera la fel de vinovat de ororile pe care
camarazii ei din Frontul de Eliberare le fcuser propriului popor
ca i Ho Shi Minh, Giap sau strlucitorul ei frate, colonelul Thich.
Se ntreb dac l va mai vedea pe Thich vreodat.
Santinelele vietnameze aflate la datorie, mpreun cu grzile
franceze, la intrarea n vil, i verificar ceasurile de cteva ori n
ultimele cteva minute, n vreme ce camarazii lor francezi se
grozveau care mai de care despre cine fusese cel mai bun amant
sau lupttor. Micii soldai vietnamezi doar zmbeau i ddeau cu
plcere din cap la auzul acestui haz general, fiind ns ateni la
umbrele ntunecate de peste drum. Scnteierea scurt a unei
lumini se vzu din cadrul unei ui exact la ora 3, apoi se stinse.
Vietnamezii se aezar ca din ntmplare n spatele asociailor lor
francezi, vorbind unii cu alii, rznd parc de o glum secret.
Francezii aflar prea trziu motivul pentru care vietnamezii erau
att de amuzai. Baionetele fabricate la turntoriile din Lyon le
tiar corzile vocale i artera carotid. nainte ca cei doi s cad la
pmnt, Thich i cei trei oameni ai si traversau deja strada. n
tcere trecur peste bariera din saci de nisip i ngenunchear

acolo unde nu puteau fi vzui de ochi vigileni din interiorul


cldirii.
n oapt Thich ddu ordine santinelelor care aprobar dnd
din cap, asculttoare. Ateptaser mult timp s fie pui ntr-un
asemenea serviciu. De sub tunica sa neagr Thich scoase un
pachet nfurat n pnz cerat, la fel ca i ceilali oameni. Le
deschiser i scoaser pistoale automate Colt de calibrul .45. Erau
suficiente pentru fiecare persoan prezent, inclusiv Thich. Armele
preau ciudate, neobinuit de lungi, datorit amortizoarelor
ataate de gurile evilor. Pistolul de calibru .45 era preferat pentru
c greul glon cilindric era deja subsonic i, prin urmare, mult mai
uor de amortizat dect gloanele mai rapide ale armelor de 9 mm,
sau cele ruseti sau comuniste chinezeti de 7.62 mm.
Armele Mats-49 ale gardienilor ucii fur luate i date oamenilor
lui Thich care le verificar repede, asigurndu-se c aveau muniie
i c erau gata de tragere. i atrnar putile mitralier de curele
n jurul gtului, astfel nct acestea s stea pe abdomen, gata s fie
folosite dac era nevoie. Pentru urmtoarele cteva minute cu toii
sperar c doar pistoalele 45 vor fi necesare pentru ndeplinirea
misiunii lor.
Thich art ctre intrarea vilei. n cadrul uii duble se aflau doi
gardieni din 2 BEP, bnd cafea, plictisii de rutin, nefcnd nimic
altceva dect s ncerce s stea treji. Ofierul i sergentul de paz
se aflau n ceea ce odat fusese sala de pictur, acum
transformat ntr-un centru de comunicaii. Acolo ateptau,
verificnd cu rndul posturile santinelelor, n vreme ce cellalt
sttea lng radio.
Locotenentul Henri Chauvin se afla n primul tur al serviciului
su n Orient, fiind sosit cu numai dou sptmni nainte din
Sidi-Bel-Abbes, ca s serveasc n calitate de adjutant pentru
cpitanul Villon.
Cei doi vietnamezi care i uciseser pe legionari lng sacii cu
nisip i lsar pe Thich i cei trei oameni ai si acolo. Se ndreptar
ca din ntmplare spre uile duble ale cldirii, cu armele n spate.
Intrnd pe ua dubl, zmbir ctre legionari ca nite hamali buni
i simpli. Unul dintre ei ntreb ct este ceasul, o ntrebare

normal pentru cineva aflat n serviciul de paz care dorea s


plece c s poat dormi sau s mearg acas unde l atepta soia.
Quelle heure est-il?
Legionarii se uitar automat la ceasuri. nainte s aib ansa s
spun micilor aliai asiatici ct era ceasul, vietnamezii le
spulberar feele. Gloanele grele, ncete, ale pistoalelor de calibru .
45, stropir pereii din spatele lor cu buci de came roie.
Zgomotul fcut de legionari cznd pe podeaua lustruit din
marmur l aduser la faa locului pe locotenentul Chauvin din
camera comunicaiilor. Ieind pe hol, ddu s ntrebe de ce e
zgomot cnd maxilarul inferior i fu zdrobit. Ar fi ipat dac a doua
mpuctur nu i-ar fi tiat corzile vocale i, n acelai timp, o
mare poriune a coardei spinale de la ceafa. Sergentul de gard, un
veteran ce petrecuse douzeci de ani n Legiune i pregtea arma
cnd vietnamezii golir ncrctoarele pistoalelor n pieptul i faa
sa. Repede unul dintre ei se ntoarse n cadrul uii i i fcu semn
lui Thich i oamenilor si s vin.
Figurile ntunecate alergar nuntrul cldirii cu pai tcui, de
tlhari. Cu toii cunoteau interiorul casei de parc ar fi trit acolo
muli ani. Ua ce ducea spre pivni era singura cale de acces
pentru oricine se afla nuntru. Acolo nu se afla nimeni suficient
de important ca s piard timpul s l elimine, deci ua fu bine
blocat, pe partea lor, cu un scaun de stejar. Indiferent cine se afla
de gard jos, avea s rmn acolo. Mai rmnea un singur paznic
la etaj i era mai mult ca sigur c acesta era nc un parautist
legionar tmpit. Totui, Thich nu i asum riscuri inutile. Ls doi
vietnamezi n uniform n urm ca s supravegheze ua, lund cu
el numai pe cei trei oameni ai si ca s sfreasc misiunea.
Holul era luminat de cte o lamp la fiecare capt. Langers
sttea lng prima u, cu spatele la scri. Din postul su nu
putuse vedea ceea ce tocmai se ntmplase cu un etaj mai jos.
Auzise ceva micri la parter, dar le atribuise grzilor din armata
regulat. Tritul unor pai uori pe covoarele groase i ntoarser
capul la timp ca s primeasc lovitura de oel a pistolului
mitralier Mats-49. Czu n genunchi. Mai fu nevoie de nc dou
lovituri ca s cad la pmnt. Singurul motiv pentru care nu

fusese tratat ca ceilali legionari era acela c Thich dorea s ia cel


puin un prizonier cu el. Un parautist de la al doilea BEP i-ar fi
putut furniza informaii valoroase. Iar dac nu se nela, pe acesta
l mai vzuse i alt dat, dar nu avu timp s aprofundeze
problema. Preocupri mai importante l presau.
Thich fcu semn din cap oamenilor si s continue aciunea
conform instruciunilor. Fiecare dintre ei merse la uile unde erau
inui oaspeii. ncuietorile zburar rapid, lovite de cteva gloane
de calibru 45. Un singur ipt de teroare ajunse pe hol nainte s
fie redus la tcere. Fiecare dintre oaspei fusese executat. Se
ntoarser apoi s pun ctue prizonierului lor, lsnd ultima
camer lui Thich, camer n care se afla sora sa.
ncuietoarea fusese smuls din ni ca s i permit intrarea.
Din camera ei nu se auzise nici un ipt de team sau teroare.
Interiorul era luminat de o singur lamp aflat pe o msu de
toalet. Thich intr i privi faa surorii sale. Fata sttea n centrul
camerei, purtnd pijamale din mtase albastr care preau puin
prea largi pentru ea. Avea prul desfcut, atrnnd pe spatele ei
mic, n timp ce atepta judecata fratelui.
Privind la sora sa, Thich avu puternica senzaie de sfreal.
Fusese alturi de el nc de la nceput. Sfatul ei fusese ntotdeauna
bun i nelept i nu i precupeise eforturile. Nici mcar propria
carne nu putuse sta deasupra nevoilor revoluiei. Iar acum el
trebuia s se decid. Viaa sau moartea? Care dintre ele ar fi servit
nevoile partidului mai mult?
Lin vorbi uor, privind direct spre fratele ei.
Trebuie s te hotrti repede. n curnd paza va fi
schimbat. Pn atunci trebuie s pleci departe de aici.
Thich aprob dnd din cap.
tiu exact ct timp am la dispoziie.
Nu se simi nici o incriminare n vocea lui n timp ce ntreb
simplu:
De ce ai ncercat s m trdezi? Pentru c nu ai putut ndura
tortura sau a existat un alt motiv? Trebuie s aflu acest lucru
nainte s pot aciona.
Thich se mut ntr-un loc n care putea supraveghea uile i

ferestrele din afara camerei. Oamenii si deveniser impacientai,


dorind s plece. Nu le plcea aceast ntrziere, ntotdeauna exista
o ans mare ca ceva ru s se ntmple, ceva neateptat s aib
loc.
Lin i trecu mna prin pr, un tremur uor trdnd primul
semn c simea ceva asemntor cu frica.
Nu am nici o scuz. Pur i simplu nu am fost destul de
puternic. Au folosit drogurile i durerea cu mare ndemnare. Leam spus tot ceea ce doreau s tie i le-a fi spus i mai multe
dac acest lucru i-ar fi convins s nceteze s mai fac ceea ce mi
fceau.
Thich ddu din cap nelegtor. tia foarte bine c toi aveau o
limit a cedrii i fricii secrete care, odat descoperite, ar fi
determinat cel mai puternic om s i trdeze propriul snge.
i era greu s se hotrasc. Ce trebuia s fac? ntrebrile sale
fur ntrerupte de un zgomot puternic venit de la parter.
Gus urcase scrile s vad dac poate obine o ceac de cafea
i gsise ua blocat. Poate c nu era prea inteligent, dar tia cnd
ceva mi era n regul. Fr s ezite izbi cu cele 140 de kilograme n
u, elibernd-o de ncuietori i piedici. Arma sa Mats-49 fu gata
nainte chiar s ias afar. Corpurile locotenentului Chauvin i ale
celorlalte santinele i oferir suficiente motive ca s i secere pe cei
doi vietnamezi din faa lui. Unul dintre ei reui s trag o singur
rafal care strpunse tunica de camuflaj a lui Gus nainte ca
acesta s l omoare pe vietnamez. Cellalt vietnamez se holb ocat
n fraciunea de secund care l separ de vii i mori, nainte ca
literalmente capul s i fie retezat de pe umeri. Gus nu pierdu
timpul, nainte ca leurile s cad la pmnt, alerga deja pe scri,
strigndu-l pe Langers.
Thich nu mai avu timp s se gndeasc la motivaia surorii sale.
n momentul n care capul ei se ntoarse la auzul focurilor de jos,
se hotr. Fr ca ea s i afle decizia pe care o luase, Thich trase
un glon bine intit n spatele urechii ei stngi.
Gus trebui s se opreasc i s rencarce nainte s ajung n
vrful scrilor. Acolo focul combinat al forelor atacatoare l fcur
s se arunce ntr-un loc n care avea oarecare acoperire. Thich se

altur oamenilor si n hol. Fcuse greeala s piard prea mult


timp. Acum erau prini n curs. Nu mai exista nici o cale de ieire
n afara uilor din fa. Trebuia s ajung acolo repede, nainte s
apar schimbul de gard. Mai avea ns o carte de jucat.
Legionarul de pe scri strigase un nume. Poate c prizonierul era
prietenul su. Dac era aa, poate c ar fi putut ncheia un trg.
Strig n josul scrilor ctre Gus.
Avem prietenul tu aici. Dac mai tragi o dat, moare.
Gus ezit un moment nainte s le replice.
Dac el moare, atunci vei muri i voi. Va trebui s trecei
peste mine, iar eu nu m mic de aici.
Porc ncpnat, gndi Thich nainte s rspund.
Hai s ajungem la o nelegere. Las-ne s plecm i l voi
laa pe prietenul tu. S plece, nevtmat. Nu mai poi face nimic
pentru cei de aici de sus. unt mori cu toii.
Thich ordon unuia dintre oamenii si s l plmuiasc pe
Langers pn i va recpta cunotina, ordin ndeplinit cu mare
plcere. Cu sngele curgndu-i din gur, Langers fu mpins n
captul scrilor unde Gus l putu vedea. Langers era nc ameit
dar tia ceea ce se ntmpl.
Ce s fac? Eti bine? strig Gus ctre el.
F ce-i spun ei, dar stai unde nu te pot nimeri, i rspunse
Langers.
Gus i blestem norocul i i spuse lui Thich:
Bine, facem trgul, dar fr mecherii c dai de bucluc,
camarade.
Se napoie n camera de comunicaii unde i putea supraveghea
pe vietnamezi n timp ce plecau, avnd ns acoperire n cazul n
care ncercau s l trag pe sfoar.
Thich l inu pe Langers n faa lui, cu pistolul la gt. Odat
ieii afar, n ntuneric, departe de luminile casei, Gus strig ctre
ei:
Dai-i drumul lui Langers, nenorociilor.
Nu primi nici un rspuns.
Vzndu-se scpat, Thich nu mai avu nici o intenie s l lase n
urm pe caporalul cu cicatrice. i adusese aminte unde l mai

vzuse i, ca cei mai muli orientali, avea strania credin n soart


i predestinare. Trebuia s existe un motiv pentru care dduse
peste acest om pentru a doua oar att de curnd i inteniona s
afle care este acesta.

CAPITOLUL VI
Camionul ce i transporta pe Thich i Langers iei din ora, coti
pe o strad lturalnic, ngust. n acest fel trecur pe lng
barajele rutiere sau controalele securitii. n dou ore ieir din
raza autoritii franceze, intrnd ntr-un inut controlat de Viet
Minh. De-a lungul rutei lor erau ascunse mici detaamente ale Viet
Minh-ului, a cror sarcin era s opreasc sau s ntrzie orice
urmrire. Fiecare unitate atepta douzeci de minute, dup ce
camionul trecea dincolo de aceasta, nainte s se ntoarc la baz.
Nu tiau cine se afla n el, dar aveau ordine clare s nu lase, cu
preul vieii, s treac vreun urmritor al vehiculului.
Langers fusese legat la ochi nainte s fie urcat n camion.
Numai nasul su i-ar fi putut indica pe unde s-ar afla. Aroma
neptoare a culturilor de cereale nu l ajut prea mult. Cmpuri
se aflau peste tot. Thich sttea n fa, lng ofer, iar cei trei
oameni ai si aveau sarcina de a pzi comoara.
Thich ncerc s nchid ochii dar nu reui. Balansarea
camionului ce ncerca s evite hopurile mai nalte i gropile nu l
lsar s doarm. Se ntreb dac i-ar fi iertat sora i ar fi scos-o
din vil n via, dac marele prost de la subsol nu ar fi nceput s
trag. Era o pierdere grea care l rnea foarte mult. Singurul lucru
pe care se pare c l ctigase din actul uciderii surorii sale era
acela c reamintise poporului c nimeni nu se afla la adpost de
rzbunarea partidului. Da, exemplul dat de uciderea surorii de
ctre fratele ei putea fi exploatat n folosul lor. Simi c fata ar
trebui s fie mulumit pentru c morii ei i se dduse o
semnificaie.
Camionul naint pe un drum noroios, lsnd n urm
cmpurile. Langers auzi cum este schimbat viteza n momentul n
care maina ncepu s urce o pant mai abrupt. Mirosul aerului
se schimb. Era mai curat i puin mai rece. Judecnd dup

timpul ct merseser, se gndi c probabil urcau pe munii de la


grania cu Laos-ul, spre o cunoscut tabr a Viet Minh-ului. Dac
era adevrat ceea ce gndea, evadarea avea s fie foarte dificil. Fii
calm, i zise n gnd. Asta era tot ceea ce putea face pe moment,
s fie rbdtor i s atepte pn ce se ivea o ans favorabil.
Dur ntreaga zi, aproape pn la apusul soarelui, nainte ca
maina s se opreasc. De cteva ori fcuser popasuri scurte,
rstimp n care auzise voci punnd ntrebri oferului. O dat
auzise vocea lui Thich, ferm i tioas, care admonesta o
santinel prea lejer n atribuiile sale. n mod clar Thich era un
nenorocit foarte dur.
Paznicii nu se ocupar prea mult cu integritatea sa. l aruncar
din camion i czu cu faa la pmnt, incapabil s se foloseasc de
minile prinse la spate. Gura i snger din nou. i propuse s se
uite bine la feele lor n eventualitatea n care mai trziu s-ar fi
putut rzbuna. Nu i se nltur legtura de la ochi, nici ctuele.
Dimpotriv, i legar o frnghie n jurul gtului de parc ar fi pus
lesa unui cine recalcitrant. Fu condus departe de camion, printre
copaci. Chiar i legat la ochi putu s i dea seama de diminuarea
luminii. n curnd avea s se ntunece. Se ntreb dac urmau s
mrluiasc toat noaptea, sau aveau s se opreasc undeva n
ateptarea zorilor. Sper s fie cea din urm variant. n acest caz
poate c i eliberau minile ea s mnnce. Asta dac i ddeau de
mncare.
Frnghia l trase nainte. De cteva ori czu, mpiedicat de
rdcinile sau. Crengile din calea ce i ducea i mai adnc n inima
fortreei Viet Minh-ului. n astfel de momente era lovit, njurat i
forat s se ridice n picioare de paznicii si. ncepu s simt o
sincer aversiune pentru cei aflai la cellalt capt al lesei. ncerc
s numere paii fr s aib alt motiv dect acela, de a-i ine
mintea ocupat. Nu i folosi ns la nimic. Czu de prea multe ori
i de fiecare dat pierdu irul numrtorii.
Dup un mar de patru ore Thich ordon oprirea. Ajunseser
ntr-un loc n care erau ascunse provizii, iar paznici vigileni fceau
permanent de gard. Langers fu forat s cad n genunchi, apoi
din nou mpins civa pai ca s cad pe faa deja rnit. Cu

duritate l ridicar din nou n picioare n timp ce legtura de la


ochi i fu smuls. Cderea fusese modalitatea prin care vietnamezii
l fcuser s treac de mica intrare a unuia dintre sistemele lor de
tuneluri. Thich l privi cu atenie pe prizonierul su. Ce ciudat,
gndi el. Ar fi putut s jure c buza omului era adnc crestat.
Acum se vedea ns numai linia palid a unei vechi rni. Era
curios, dar nu avu timp pentru asemenea speculaii.
mpins prin coridoarele subterane, Langers rmase uimit
vznd ct de complicate erau reelele de tuneluri ale
vietnamezilor. De mai multe ori n alte operaiuni trecuse prin ele.
Unele erau ca acesta, proiectate s gzduiasc cincizeci sau aizeci
de oameni i provizii. Altele aveau spitale i faciliti pentru cteva
sute de rnii. Cteva aveau chiar fabrici pentru muniie i cazrmi
unde puteau gzdui confortabil cteva batalioane.
De-a lungul pereilor se aflau saci cu cereale, medicamente, cele
mai multe franceze sau chinezeti i ceva muniie, aproape toat
de fabricaie rus sau chinez. Aceasta nsemna c vietnamezii
deveneau din ce n ce mai perfecionai n domeniul armelor,
bazndu-se mai puin pe cele capturate sau pe cele de fabricaie
local.
Aplecnd capul n timp ce trecea pe sub grinzi de susinere,
ncerc s observe totul, netiind ce i-ar fi putut folosi n viitor.
Tunelurile nu erau suficient de nalte ca s poat merge drept i
erau luminate cu lmpi cu gaz. l lsar cu ctuele nc la mini,
ntr-o celul mic, cu u din foaie de tabl cositorit i l ncuiar
pe dinafar. Cei care l capturaser l ncredinar paznicilor
tunelului. Acetia nu erau lupttori de gheril doar pentru un
anumit timp, ci soldai permaneni din armata regulat n
uniforme kaki, care aveau puti SKS din Uniunea Sovietic. Nu
erau amatori, dar erau tipici slabi, trai la fa, cu muchi fibroi
ce ascundeau o for de care muli europeni nu i-ar fi crezut
capabili. Langers tia c pe front vietnamezii i-ar fi putut uor
depi pe europeni n cteva zile. n trei zile europenii s-ar fi aflat
la egalitate cu ei, iar n cea de-a patra ar fi fost depii datorit
regimului inamicilor. Dac vietnamezii ar fi fost crescui dup un
regim occidental, cu siguran c nimeni nu ar fi putut ine pasul

cu ei, sau nu ar fi putut ndura mai multe greuti dect ei. i


admir, chiar dac ei i erau inamici.
Trecur trei zile fr ca cineva s vin la el sau s i se nlture
ctuele. Mncare i se aducea o dat pe zi, la fel ca i apa. Trebui
s mnnce i s bea cum se putea, fr s i foloseasc minile.
n cele din urm Thich trimise dup el. Paznicii l conduser
printr-o serie de coridoare pn ntr-o camer mai mare, evident
folosit n calitate de cartier general. Telefoane de campanie erau
utilizate de trei secretari care sortau repede corespondena cu
ajutorul unor mainrii construite la scurt timp dup primul
rzboi mondial. Thich tocmai nchidea telefonul n momentul n
care Langers fu mpins n faa lui.
Thich se strmb cnd simi mirosul emanat de prizonier i
vzu ctuele ce i ineau nc minile legate la spate. Ddu ordin
ca acestea s fie nlturate. i fcu semn lui Langers s se aeze pe
un scaun din trestie cu sptar drept.
Caporal Langers.
Franceza lui Thich era perfect. Fcu o pauz n introducere ca
s-i aprind o igar chinezeasc groas.
mi cer scuze pentru c eti inut n condiii att de primitive
i pentru ctuele uitate la mini. Te asigur c a fost doar o
scpare i c vom face tot posibilul ca ederea ta aici s fie ct mai
interesant posibil, dac nu mai confortabil. Acest lucru va fi
determinat de evoluia relaiilor noastre i de gradul dorinei tale
de cooperare.
i oferi lui Langers una din igrile cu miros acru, acceptat i
aprins pentru el de unul din gardienii prezeni.
Langers nu rspunse ci trase doar fumul galben i dens adnc
n plmni, necndu-se puin, n efortul de a inhala puternica
mixtur. Thich zmbi, dnd din cap aprobator.
tiu c sunt detestabile, dar e tot ce avem acum, dei atept
s soseasc igri fine, americane. Atunci poate c vom fuma
mpreun n circumstane mai agreabile. Corecteaz-m dac
greesc, dar nu te-ai aflat cumva n grupul care a organizat
ambuscada mpotriva mea luna aceasta?
Langers evit tentaia masochist de a trage nc o dat din

igar i aprob dnd din cap. Se aflase n rndul ambuscatorilor.


Thich cltin din cap, mulumit c ncepuser discuia sub
auspicii att de favorabile i de faptul c oaspetele su nu ncerca
s ndruge minciuni inutile de la nceput.
Bine, bine caporal Langers. Sunt foarte mulumit c eti un
om inteligent. Cred c cu puin nelegere putem deveni prieteni
buni. Acum vorbete-mi despre tine. Doresc s-mi spui povestea
vieii tale de la nceput i pn la sfrit i apoi, cnd vei fi luat de
aici, i se va da o locuin mai confortabil i hrtie i creion cu
care s-i scrii povestea.
Langers cunotea aceast tactic de a-i face pe oameni s
vorbeasc despre sine. Prnd foarte inocent la suprafa, era de
fapt o metod eficient de descoperire a punctului sensibil de sub
armura personal a prizonierului. Povestea relatat verbal i cea
scris aveau s fie amplu analizate, apoi povestitorul trebuia s
explice fiecare diferen minor dintre cele dou versiuni. Fiecare
diferen trebuia apoi rescris de la nceput i pn la sfrit, o
dat, de dou sau de douzeci de ori, fiecare schimbare aducnd
cu sine i alte ntrebri. i apoi trebuia s fie nebun ca s i scrie
povestea vieii.
Scuturnd igara chinezeasc ntr-o scrumier fcut dintr-un
obuz 105, se decise s rspund ncercrii lui Thich de a-l face s
vorbeasc.
Nu cred c povestea mea te va ajuta prea mult, camarade
Thich. Nu sunt de naionalitate francez, iar trecutul meu se afl
acolo unde-i este locul, n cenua celui de-al Treilea Reich. Deci
pentru mine nu exist un alt trecut dect cel din cadrul Legiunii
i, dac acesta te intereseaz, sunt sigur c ai oameni care ar
putea avea acces la dosarul personal al unui caporal, far prea
mult dificultate. i apoi tehnica biografiei personale pe care
doreti s o foloseti este familiar celor care au luptat pe frontul
de est.
Thich se ncrunt. Nu i plcea ca oamenii s i-o ia nainte, mai
ales prizonierii. ncerc o alt abordare. Lund o nfiare mai
sinistr, ochii se ngustar iar cuvintele devenir amenintoare.
Mai sunt i alte modaliti, mai puin plcute, de a te

interoga, prietene. Nu mi face plcere s le folosesc pentru c


vederea sngelui i ipetele de durere nu sunt att de plcute.
Langers rse ncet n timp ce se ridic n picioare, ignornd
putile gardienilor ce se postar la spatele lui. Cu mult atenie
ncepu s se descheie la nasturii tunicii spunndu-i lui Thich:
Vreau s-i art ceva, camarade.
Desfcu tunica i i expuse bustul la lumina lmpii. Cicatrici
peste cicatrici, rni fcute de obuze, gloane, tieturi acopereau
aproape fiecare milimetru al corpului musculos. Langers se ncheie
la nasturi i se aez la loc.
Crezi c-mi poi face ceva ce nu mi s-a fcut deja?
Thich nu spuse nimic. Vederea corpului prizonierului fusese ca
un du cu ap rece. Dar poate c de aceea destinul i adusese
mpreun. Crezu rspunsul lui Langers. Din ceea ce vzuse nu
putea face mare lucru, n privina durerii fizice. Dar mai erau i
alte ci. Drogurile, de exemplu, sau lipsa somnului. Lumina i
sunetul constante puteau frnge un om acolo unde durerea nu
reuea. Din nou Langers i-o lu nainte de parc i-ar fi citit
gndurile.
Pentothal. Deprivare senzorial sau suprancrcare? Poate,
camarade. Dar de ce s te chinui att de mult pentru un legionar
lipsit de importan? Ar putea dura zile, dac nu sptmni sau
luni i apoi bnuiesc c nu ai crede rspunsurile pe care i le-a
da. Cu siguran ai lucruri mai importante de fcut dect s i
pierzi timpul cu un caporal de rnd.
Thich i-ar fi mestecat mustaa dac ar fi avut una. Era foarte
enervat dar trebui s i rectige controlul pentru interogatoriu.
Ridicndu-se din spatele mesei, se opri n faa lui Langers.
Se pare c nu eti att de inteligent cum am crezut. Nu
nelegi care i este situaia? Crezi c prietenii ti vor ncerca s te
salveze? Te asigur c nu va avea loc nici o operaiune de acest fel.
Eti cu totul la cheremul nostru.
Thich avusese de-a face cu destui prizonieri ca s cunoasc
sentimentele lor normale din momentul n care erau izolai de
ajutor din exterior cnd, n cele din urm, i ddeau seama c nu
mai aveau control asupra propriei existene i c puteau fi ucii

sau torturai de cei care i ineau captivi. Puini erau obraznici,


aceia care apelau la Acordul de la Geneva ca baz de salvare. Cnd
li se explica faptul c Viet Minh-ul nu acceptase acel document i
c nu nsemnase, cei care l invocaser de obicei erau drmai
sau adoptau o atitudine mai normal pentru poziia lor. Acest om
nu se integra ns n nici unul dintre acele aspecte. Foarte puini
erau oameni puternici, tari la minte i la trup, care nu cedau,
forndu-i chiar s i ucid. Dar acesta nu era nici mcar ca ei. Se
situa ntr-o clas proprie. Thich pi n jurul lui aa cum o
mangust ar fi fcut cu o cobr. Mai avea nc un atu n mnec.
Dar pe moment omul avea dreptate. Nu avea timp de pierdut
interognd un subofier. n cteva zile, ns, putea s i rezerve
suficient timp pentru el.

CAPITOLUL VII
ntorcndu-se ctre celula sa murdar, Langers trecu pe lng
alte cteva depozite. Se prea c Viet Minh-ul extindea tunelele.
Vzu cteva echipe de lucru dotate cu lopei i roabe mergnd n
josul unui coridor. La orice or se puteau auzi zgomotele unor
oameni n micare. Se prea c n tuneluri nu exista zi sau noapte,
astfel nct munca putea dura douzeci i patru de ore. Grinzi
erau folosite la susinerea laturilor sfrmicioase i foi de tabl
erau aezate de-a lungul zidurilor. Toate erau acoperite cu
sloganuri ca: Vi dan tru chien dau (Noi luptm pentru popor), sau
Chet Vinh Hon Song Nhuc (O moarte onorabil mai degrab dect o
via ruinoas). Nu sun prea ru, gndi Langers. Auzise
sloganuri mult mai rele.
Thich se ntoarse peste trei sptmni. n acest timp nimeni nu
i vorbi. Fusese lsat singur n ntuneric. Singura lumin venea
dinspre lmpile de pe pereii tunelelor, filtrat ns prin crpturile
foilor de tabl care serveau drept u celulei sale. n afara celulei,
pe un scunel, sttea tot timpul un gardian care avea ordinul s l
mpute dac fcea probleme. Mncare i se aducea de dou ori pe
zi, de obicei nu mai mult dect un castron mic de sup de dovleac,
sau civa pumni de orez i diferite vegetale pe jumtate preparate.
Nu era prea mult, dar nu era lsat s moar de foame i probabil
c nici vietnamezii nu mncau mai mult. Suficient ct s i
pstreze puterile, asta dac nu era inut la diet prea mult timp.
Aparent, Thich dduse ordinul ca nimeni s nu l hruiasc cu
ntrebri. Probabil c dorea aceast onoare pentru sine, i imagin
Langers. i strnise curiozitatea i el tocmai aceasta. Dorea, s l
fac pe Thich s stea n cumpn, pn ce Viet-ul fcea o greeal.
Nu era timpul s fac nici un fel de micare. Pentru moment
trebuia doar s aib rbdare. Tot nu tia cu siguran unde se afl,
dar auzise unul dintre gardieni pomenind numele unui ru, Ham

Yun. ntr-o operaiune mai veche trecuse peste un mic ru care


purta acest nume. Dac nu l nela memoria, rul se afla ntr-o
vale numit dup un mic sat, Dien Bien Phu, la aproximativ dou
sute cincizeci de kilometri de Hanoi, aproape de grania cu Laos.
Raionamentul ar fi trebuit s fie corect, mai ales dac se calcula i
timpul ct merseser pentru a ajunge la peteri.
Thich prsi ntlnirea cu generalul Giap, simindu-se destul de
bine datorit progresului pe care l fcuser n ultimele cteva luni.
Lucrurile se conturau destul de bine i nu mai fcuser greeli
serioase. Francezii erau prea puini i nu aveau suficient sprijin
aerian sau destui oameni ca s fac ceva mai mult dect s se
opun avanposturilor, ceea ce lsa la dispoziia Viet Minh-ului
provincia, mai ales dup lsarea ntunericului. Conform spuselor
lui Giap, forele lor numrau acum peste o sut de mii de soldai ai
armatei regulate, n ase divizii bine organizate, cu sprijinul
crescnd al artileriei. Vital pentru planurile lor de lung durat
erau cei dou sute de mii de miliieni regionali i stenii. Acetia
puteau fi nrolai fie pentru a conduce operaiuni proprii limitate,
fie pentru a-i nlocui pe cei care fuseser ucii din rndul
soldailor. Numrau acum dublu fa de fora expediionar total
francez.
Tactica lor de baz de epuizare a inamicului i de a-l face s
sngereze printr-o mie de rni i fcea efectul. Fiind capabil s
aleag locul i momentul n care dorea s lupte, Giap fcuse ca
francezii s i fugreasc forele de la un capt al inutului la
cellalt, de la plantaia de heroin din Cochin China, pn n
munii de calcar din nordul Tonkin-ului. n mlatinile i mocirlele
Deltei Mekong i pe dealurile mpdurite din Annam, Viet Minh-ul
trsese pe sfoar, respinsese i aplicase nfrngeri francezilor.
Se simea entuziasmat acum pentru laudele aduse lui chiar de
Giap, pentru curajul i hotrrea de care dduse dovad fcnd un
exemplu din propria sa sor. Giap confirmase valoarea pe care
moartea ei ar fi avut-o pentru oricine ar fi ncercat s i trdeze.
Dovedea prietenilor lor, ca i inamicilor, c nu existau favorizai n
rndurile lor care aveau imunitate prin raiuni de grad sau
natere. Pentru toi, acest mre act de sacrificiu i durere din

partea lui Thich era dovada incontestabil a corectitudinii


partidului n rezolvarea tuturor problemelor.
Pn n momentul n care Thich reui s se ntoarc la baza de
tunele ca s continue interogarea lui Langers, Operaiunea
Rndunica fusese nceput i sfrit de francezi, care aduseser
trei batalioane de parautiti, n cteva din bazele lor de lng
Long Son. Giap refuzase o iniiativ, nedorind s i foloseasc
principalele fore. Nu venise nc timpul. nc trebuia s-i mai
ntreasc puin puterea. nvase lecia anul trecut, cnd i
distrusese una dintre diviziunile regulate de elit prin atacul de la
Na San din Valea Rului Negru. Francezii fuseser aprovizionai i
primiser ntriri pe calea aerului. Vietnamezii rezistaser i
pierduser o ntreag divizie. tia c ar fi putut s cucereasc Na
San, dar preul fusese prea mare. Avuseser loc cteva aciuni n
care generalul Navarre, comandantul forelor franceze din Asia,
crezuse c i-ar putea atrage pe vietnamezi ntr-o lupt n cmp
deschis unde puteau fi nfrni ntr-o manier convenional, dar
Giap refuzase toate ispitele. Era rbdtor i sursele sale, mai ales
cele ale loialului camarad Thich, i optiser la ureche un nou plan
francez mai pe gustul su. Navarre considerase c n momentul n
care ploile ncetau, Giap avea s lanseze o operaiune major din
Laos. Ca s se apere mpotriva ei, el se hotrse s construiasc
un punct aerian pe dealurile de grani de unde ar fi putut s
stopeze orice operaiune de acest fel din partea lui Giap. La ureche
i se optise c locul propus pentru construirea bazei aeriene era
valea Dien Bien Phu.
Dac francezii procedau aa cum se atepta el, atunci acest loc
avea s fie ultimul n care s i concentreze diviziile pentru
presupusa lovitur mpotriva colonialitilor. Nu avea s se mai
petreac un al doilea Na San. Premiul avea s valoreze foarte mult
i aici avea s i pun n aciune toate armele. Se bucur c
ascultase sfatul camaradului Thich i rezistase tentaiei de a-i
utiliza preioasele batalioane de artilerie n confruntri mai puin
importante. Numrul armelor i cantitatea de muniie pe care o
avea rezervat pentru ei aveau s reprezinte regina urmtoarei
confruntri. i, aa cum tie orice bun ahist, nu este nelept s

implici prea devreme n joc regina.


Huang Nguyen Thich nu se ddea n vnt dup cltorii. Nu
exista, ns, alt modalitate de a contacta i de a trata cu agenii
aflai sub controlul su. Cteodat pur i simplu nu era posibil ca
oamenii si s i prseasc slujbele pentru o anumit perioad
de timp, far ca francezii s nu devin suspicioi. Nite proti i
francezii tia. Angajau sute de mii de vietnamezi n birourile de
guvernmnt i comer, pe docuri i n interiorul bazelor militare.
Femei de serviciu, buctari, oameni de serviciu, brbieri, negustori
i prostituate, toi adunau informaii pentru el. O calomnie aici, un
zvon acolo, apoi puse cap la cap cu sute de alte detalii aparent fr
legtur l anunau dinainte ceea ce doreau dumanii si s fac.
Adesea se gndea la sine ca la un pianjen uria care esea sute
de fire, fire n care s cad mutele sale. Acum i dori s
interogheze mai departe musca sa cu cicatrice n tunelurile de
deasupra vii Dien Bien Phu. De la prima ntlnire se gndise
destul de mult la el. i dori s afle motivul propriei fascinaii pe
care o avea pentru soldat. Omul nu era un mercenar importat,
obinuit, care lupta pentru c fusese angajat, la fel ca toi ucigaii
Legiunii. Poate c l-ar fi putut atrage de partea sa i l-ar fi
transformat ntr-o unealt pe care el, Nguyen Thich, ar fi putut-o
folosi. Gndul era ispititor, dar bnui c nu avea s aib un succes
prea mare n aceast direcie, cel puin nu unul de acest fel. Avea
civa francezi care i trdaser de bun voie semenii, dar acetia
erau comuniti de tradiie veche care intraser n ilegalitate nainte
de eliberarea Franei. Cum li se spunea oare de ctre comunitatea
spionilor? Crtie. Da! Chiar asta erau. Stteau la slujbele i
birourile lor sau serveau n regimentele i diviziile proprii pn ce
primeau ordine. i dori acum ca el s fi fost cel care le putea da
ordine, dar privilegiul era rezervat pentru Moscova.
n timp ce el fusese plecat, munca din tunelurile muntelui se
desfurase continuu timp de 24 de ore, adncimea i sofisticarea
lor devenind din ce n care mai mari. La sfrit ele aveau s fie
suficient de largi pentru a gzdui mii de oameni i echipamentul
lor. La ntoarcerea sa avea s aib loc o edin important cu toi
agenii ce se puteau detaa de alte slujbe pe care le ndeplineau. n

mod normal se ntlneau n fortreele munilor din jurul Bak Anului, care se aflau la nord de Hanoi, dar n ultimul timp francezii
intensificaser operaiunile de securitate din regiune. Thich nu
dorea ca oamenii si s fie prini ntr-o razie ntmpltoare.
Ar fi fost mai bine pentru ei s se ntlneasc ntr-o aezare
nou, sigur, aproape de grania cu Laos. i preuia foarte mult
oamenii. Durase muli ani ca s i pregteasc i s i antreneze i
nu trebuiau risipii. Aveau s fie vitali pentru cauz. Chiar i cnd
se termina rzboiul, urma s fie nevoie de ei. Depindea de ei s
in armata informat asupra posibilului curs al evenimentelor
viitoare. De asemenea, depindea de ei s cntreasc i s judece
valoarea informaiei, s elimine prin asasinare sau s tortureze pe
cei ale cror activiti meritau acest lucru. Cnd victoria final va
fi a lor, ei aveau s fie adevraii conductori ai rii i ai
oamenilor. Deja dobndiser dosare masive pentru zeci de mii de
compatrioi. Acestea aveau s asigure succesul partidului n
momentul n care luau puterea. El, Thich, tia cine trebuia s fie
eliminat, reeducat sau doar trimis la munca cmpului. Erau alii
care puteau aduce milioane n aur n cuferele noului regim, pur i
simplu permindu-le s triasc i, n unele cazuri, lsndu-i s
prseasc ara ca s se alture membrilor familiilor lor din Frana
sau din alte pri. Comunitii erau oameni de afaceri pragmatici.
Dac o persoan indezirabil valora mai mult vie dect moart,
atunci avea s fie vndut celui mai bun ofertant.
Langers blestem apa ce se infiltra prin pereii celulei,
transformnd-o ntr-o mlatin n miniatur. n fiecare zi, la
aceeai or, ncepeau ploile i tunelele se transformau n gropi
umede, noroioase. Fuseser construite anuri de drenaj i guri
ca s lase uvoaiele mai importante s curg la niveluri mai joase,
dar ploile se scurgeau prin plafon, printre crpturile foilor de
tabl sau ale scndurilor de lemn. Podelele tunelelor mai largi erau
acoperite cu scnduri, dar groapa lui murdar nu beneficiase de
un aa lux. Pmntul era constant umed i alunecos. i scoase
bocancii i i puse ct de sus putu ntr-o ni pe care o scobise
ntr-unul din perei cu o piatr gsit pe jos. Dup trei sptmni,
uniforma lui ncepu s i cad de pe corp, custurile putrezind.

Pn i materialul gros al pantalonilor i al tunicii ncepu s


prind un mucegai ce descompunea ncet materialul. Chiar mai
rele erau ncpnatele ciuperci ce puseser stpnire pe barba
lui.
Simi c dac mai ploua mult, nu mai era nevoie sa i fac griji
n legtur cu evadarea. Niciodat nu ar fi fost capabili s l
gseasc. Tot ce mai rmnea n celul avea s fie o bucat mare
de murdrie verde-gri cu haine de caporal. O dat la cinci sau ase
zile i se scoteau ctuele i era scos afar ca s stea n ploaie i s
se spele. Acest lucru inea cea mai mare parte a stricciunii
deoparte, dar minile i picioarele i erau totui de un alb palid,
zbrcite i umflate de umezeala constant.
Singurul subiect de interes, altul dect spatul constant, era un
numr din ce n ce mai mare de fee i voci noi pe care le observase
n tunel n ultimele cteva zile. Se ntmpla ceva important. Privind
printre crpturi vzu nou-sosii. n cele mai multe cazuri era
vorba de civili fa de care gardienii artau un mare respect. Ceva
de amploare se afla n desfurare.
Thich sosi la scurt timp dup ce ploaia de dup-amiaz ncet.
Observ imediat mbuntirile fcute n lipsa sa i ddu
aprobator din cap n faa subordonailor, nainte s intre n camer
s se mbrace ntr-o uniform curat, de culoare cafenie, croit n
stilul Mao. Dup ce se mprospt, ordon s i fie adus Langers.
nc o dat Langers apru n faa lui Thich. Aspectul su se
deteriorase considerabil de la ultima ntlnire. La nceput se gndi
s fac observaii severe comandantului complexului subteran, dar
se rzgndi repede. Poate c ultimele sptmni de disconfort l
fcuser pe oaspetele su mai flexibil. Oricum mirosul emanat de
legionar sugera foarte multe. l trimise napoi dnd ordinul s i se
dea spun i haine curate i s i fie adus napoi ntr-o or. n
timpul absenei lui Langers, inu o scurt edin cu responsabilii
de celul n care sublinie necesitatea obinerii mai multor
informaii despre micrile de trupe franceze: capacitatea de
aprovizionare, numrul lor i tipurile de vehicule i aparate de zbor
i dac ateptau s primeasc un ajutor masiv din partea
americanilor. Ajutorul dat de americani francezilor fusese un

punct sensibil pentru liderii Viet Minh-ului din ziua capitulrii


Japoniei. Aceast veche ran nc l preocupa n momentul n care
se ntoarse s l ntlneasc pe Langers care arta mult mai bine,
dei o ciuperc se ncpna s i stea prins de fa.
Ordon s se aduc ceai. Thich avea de gnd s ncerce s
explice prizonierului justeea cauzei lor. nc nu i putea da seama
de ce avea aceast dorin de a vorbi cu omul cu cicatrice. Dar o
avea! i cine tie, ntotdeauna exista o ans, puin probabil, dar
totui o ans s l fac s se rzgndeasc dac putea afla unde i
erau ascunse slbiciunile sau care erau visurile sale.
Se mndrea c i cunotea pe oameni, c tia ce anume l fcea
pe fiecare ceea ce era. Cu cheia corect, oricine putea fi fcut s i
vnd tatl, mama sau ara. Cu ce anume ar fi putut s l nfrng
pe Legionar? Acest om luptase n armata german. Poate c ar fi
ajuns la acelai numitor comun cu el fcndu-l contient c Aliaii
mpotriva crora luptase odat erau acum inamicii poporului
vietnamez.
Gndurile sale fur ntrerupte de intrarea lui Langers n birou.
Thich i fcu semn s se aeze. Sorbi din ceaiul aburind inndu-l
cu amndou minile, se ls pe spate, aprinse o igar i i oferi
una lui Langers.
Vreau s-i spun ceva ce nu muli din rasa ta sau din lumea
din afara acestor pmnturi au auzit. Dup aceea cred c vei
nelege mai bine de ce trebuie s continum lupta noastr pentru
libertate mpotriva colonialitilor francezi sau a celorlali care ar
veni pe pmntul nostru nepoftii.
Thich se opri ca s vad dac musafirul su era atent. Vznd
c aa era, i continu expunerea.
Ultimele luni ale ocupaiei japoneze au fost vremuri foarte
confuze, schimbri de putere avnd loc n fiecare zi. Japonezii i
dezarmaser pe francezii ce conduseser n numele guvernului de
la Vichy. Dar, o dat ce francezii au trecut deschis de partea
Aliailor, japonezii le-au bgat cea mai mare parte a soldailor la
arest i au impus starea de asediu tuturor civililor. Guvernul
marionet japonez al premierului Kim era o fars. Singura
rezisten adevrat mpotriva japonezilor a venit din partea

diferitelor grupuri naionaliste cum ar fi Viet Minh-ul, Hoa Hoa sau


Chao Dai. Acetia i muli alii aveau toi un scop comun:
eliberarea rii lor de sub strini. Dincolo de acestea, ns, toate
ideologiile erau diferite. Numai mpotriva japonezilor a existat o
cooperare, iar aceasta adesea condiionat. Fiecare grup aciona
dup cum dorea, fr o conducere central, asta pn cnd Ho Shi
Minh s-a ntors i a stabilit Comitetul Central al Partidului
Comunist i a convocat un Congres al poporului, unde toate
vederile i opiniile au putut fi auzite fr team. Noi, cei din Viet
Minh, am fost cel mai bine pregtii i organizai. Toate grupurile
tiau c la un moment dat trebuiau s aib de-a face cu noi,
pentru c aveam un sprijin mult mai mare din partea ranilor.
Numai noi, cei din Viet Minh, am fost capabili s meninem ordinea
dup alungarea japonezilor. Niciodat n-am crezut c puterile
vestice vor da napoi pmnturile noastre francezilor. Din nou am
fcut concesii ca s evitm un rzboi civil. Am fost de acord s
formm un guvern de coaliie, unde fiecare faciune politic i
religioas putea vorbi i putea fi ascultat toate acestea cnd deja
aveam controlul asupra celei mai mari pri a rii. Hanoi-ul se
afla n minile noastre, ca i Saigon-ul. i totui Conferina de la
Potsdam din iulie 1945 ne-a vndut ca pe nite sclavi. Adevratul
rzboi a nceput n Saigon n momentul n care englezii, vechii
votri dumani, au intervenit i-au predat controlul asupra
arsenalului i porturilor Saigon-ului francezilor care au intrat cu ei
i au adus optsprezece mii de oameni pe vasele britanice, de la
Calcutta. Generalul englez Gracey ordonase ca toi vietnamezii s
predea armele i s se supun autoritii franceze. Chiar a ordonat
japonezilor pe care se presupunea c i luase n custodie, s i
ajute pe francezi n punerea n aplicare a cererilor sale, pn acolo
nct s trag asupra vietnamezilor care refuzau s i asculte
ordinele. Francezii i englezii spuseser japonezilor s ucid
vietnamezii.
Vocea lui Thich se ridicase la un nivel aproape isteric, dar se
strdui s rectige controlul asupra emoiilor sale.
N-am avut alt ans dect s rezistm. Dup toi anii n care
am stat sub clciul opresorilor strini, nu avem de gnd s ne

plecm capetele nc o dat. De data aceasta vom lupta i vom


ctiga. Este destinul nostru. tii prea bine c liderii ti nu au nici
un drept asupra acestui pmnt. Dac vor pleca acas, crimele vor
nceta n acelai moment.
Thich continu n acelai ritm, povestindu-i lui Langers despre
lucrurile care duseser la momentul de fa, la prezena lor atunci
i acolo. tia c Thich spunea adevrul aa cum l vedea el. n
multe puncte era de acord cu el, dar nu n cele care contau mai
mult. Cnd Thich n cele din urm termin, se aplec napoi pe
scaunul lui, ochii de culoare cprui fixndu-i pe cei gri-albatri ai
lui Legionarului.
Spune-mi acum ce crezi despre ce i-am povestit? M crezi?
Dac da, ce prere ai?
Langers trase din igar i ncerc s nu se nece cnd inhal
fumul neptor.
Cred c cea mai mare parte din cte mi-ai spus sunt lucruri
adevrate i, dac n-ar fi fost un singur lucru, a fi putut fi de
partea voastr n aceast lupt.
Thich jubil. Cuvintele sale loviser direct la int i avuseser
un efect extraordinar asupra soldatului cu cicatrice.
Langers stinse igara nainte s termine de vorbit.
Acel lucru este c ursc comunitii! tiu c eti sincer n ceea
ce spui i crezi, la fel ca Hitler, Stalin, Mao sau Mussolini. Suntei
toi oameni sinceri care avei ceva n comun, n afar de
sinceritate. Vei mini, fura, nela, ucide i mutila de dragul cauzei
voastre. Am luptat mpotriva comunitilor destul de mult ca s mai
fiu impresionat de o poveste ca aceasta. Cum am mai spus, sunt
sigur c mi spui adevrul. Oricum, adevrul are multe umbre.
Nimic nu este absolut. Cnd zici c vei fi stpni pe propriul
pmnt, te neli. Pentru fiecare glon sau puc pe care ruii sau
chinezii vi le trimit, exist un pre care niciodat nu va fi pe deplin
achitat. Guvernul de coaliie pe care zici c vrei s-l formai va
dura numai pn ce vei avea puterea s i nlturai pe comuniti,
cnd nu va mai fi nevoie de ei. Comunitii sunt porci care i
mnnc semenii i spun c fac asta pentru binele absolut. Ai mai
spus i sunt de acord cu tine, c francezii nu vor mai sta mult aici,

dar poate c v vom rni suficient de mult, astfel nct s nu putei


s acaparai voi totul. Pentru mine este un motiv suficient ca s
lupt. Sau, ca s fiu mai explicit, pur i simplu nu-mi placi.
Thich era furios. S fie batjocorit n propriul birou ntr-o tabr
n care avea sute de soldai la ordinele lui!
Pn la celul Langers fu trt pe hol. O btaie cu nuiele
despicate de bambus era mai rea dect pisica-cu-nou-cozi.
Bambusul putea jupui carnea de pe spatele unui om la fel de uor
ca o rzuitoare. Pentru eforturile lor primir ns o satisfacie prea
mic de la el. Singurele sunete pe care le scoase erau icnete
involuntare, n timp ce nuielele i smulgeau carnea de pe coaste i
spate. Dup cum i spusese lui Thich, ndurase suplicii mult mai
grele n via.

CAPITOLUL VIII
Gus se sturase de porcriile sergentului major Hermann.
Despre raidul de la vil povestise fiecare nenorocit de detaliu
Legiunii i fusese retrogradat ca soldat. Nu c l-ar fi deranjat
pierderea gradului. Cu asta se obinuise. Hermann l enerva.
Acum c Langers dispruse, simea c avea din nou controlul
asupra companiei i, mai nou, comandantul companiei, cpitanul
Sarrault, era de partea lui. Ar fi preferat s l pun pe Gus n faa
unui pluton de execuie dar trebuia chiar i el s admit c fostul
tanchist era un lupttor dat dracului i era bine s l aib n
preajm cnd lucrurile se nruteau. Deci nu putea dect s i
fac zile negre lui Gus prin orice mijloace. Ultimul iretlic era acela
de a-l pune pe un subordonat al lui s l anune de fiecare dat
cnd Gus vizita trfa lui favorit de la bordelul Madame Collette.
Era unul dintre puinele astfel de locuri care fusese interzis
soldailor ncartiruii, dar Gus era nebun dup o tnr fat, cu
snge amestecat francez i chinez. Pur i simplu nu putea s stea
departe de ea i de fiecare dat cnd Gus mergea s o vad,
Hermann i lsa destul de mult timp ct s l prind ntr-o poziie
compromitoare, apoi urca pe scri i ciocnea la u, strigndu-i
lui Gus s se predea ca s fie dus cum se cuvine n faa curii
mariale.
Gus nu dorea s ajung la curarea cmpului de mine sau s
experimenteze alte pedepse similare care l-ar fi ateptat n cazul n
care era prins. Prin urmare trebuia s aleag cealalt cale prin
care putea evita situaia, srind de la fereastra celui de-al doilea
etaj al bordelului n cmpul de orez de sub ea. De obicei acest
lucru se fcea n stadii variate de nuditate. Fie, cra hainele
deasupra capului, fie avea pe el doar pantalonii i bocancii, care de
obicei se ndoiau spre degete i crpau cnd se uscau. ncepu
sriturile imediat dup ce Langers fusese fcut prizonier i, pn

luna urmtoare, ateriznd n acelai loc, ajungea pn la mijloc n


apele frumos mirositoare ale cmpului.
Hermann sttea n fereastr cu trfa, rznd la vederea spinrii
i feselor goale i proase strbtnd apele mbogite cu
ngrmnt natural uman. Gus jura s se rzbune. Petrecea ore
ntregi pregtind cea mai bun modalitate de a se rzbuna pe
Hermann. Moartea era prea uoar, dei era plcut ideea de a
lega o grenad exploziv de organele genitale ale sergentului major.
Gus ncrunt sprncenele stufoase ntr-o adnc concentrare,
strduindu-se s vin cu ceva cu adevrat creativ, n aceast
atitudine semna cu un crbu monstruos n haine de camuflaj.
Fcnd tot posibilul s fie analitic, ncerc s pun n ordine
lucrurile care i plceau cel mai mult lui Hermann. i plcea s
terorizeze pe alii, s bea i tria cu o fat care fusese barmani. i
pltea toate facturile i o pzea ca un oim. n afar de faptul c i
plcea s fie tiran i s bea, fata era singurul lucru pe care Gus lar fi putut transforma n mijloc de rzbunare. Dar cum s ajung
la ea? O nghesuise cnd mai lucra nc la Francies, nainte ca
Hermann s o ia i s o transforme n proprietate particular.
Chiar i atunci nu dorise s se culce cu el, indiferent ci bani i-ar
fi oferit, spunnd:
Oi fi eu curv, dar n-am ajuns nc att de ru nct s m
culc cu maimue!
Asta aproape c l jignise.
Gus atept avnd ncredere n norocul su i n dreptatea
omului care nu a fcut niciodat ru unei alte persoane. Avea s
vin i timpul lui. Trebuia doar s aib rbdare, pn ce norocul i
se prezenta cu o ocazie de rzbunare.
Nu dur mult pn cnd soarta se ocup de problema lui Gus.
Traversa terenul de aterizare al elicopterelor cnd se ntlni cu
Dominic Ciardello care se ndrepta n direcia opus. Ciardello era
att de drgu nct aproape c l excit pe Gus. Pr aten ondulat,
ochi negri, gene lungi i senzuale i un corp parc sculptat de
Michelangelo.
Hei, Dominic, hai la o bere, strig Gus. Fac eu cinste.
Avea un plan n minte care se schi i mai bine n momentul n

care Dominic i rspunse:


Nu pot. Trebuie s merg la infirmerie ca s fac o injecie cu
penicilin.
Gus se aprinse ca un pom de Crciun.
Penicilin! Dragul meu biat, nu cumva ai contactat, din
ntmplare, o boal veneric?
Aproape lein de plcere cnd auzi rspunsul dat de Dominic.
Dac vrei s spui sculament, atunci ai dreptate. i ce-i pas
ie?
Gus jubil, mulumindu-i lui Dumnezeu pentru mila lui,
filistinul fiind acum aproape gata de a fi pus n slujba dreptii.
Punnd o mn, de mrimea unei coapse normale de om, n jurul
umerilor italianului, l mbri ct de blnd putu, fcndu-l pe
Dominic s se team pentru integritatea coloanei sale vertebrale.
Drag biete, unchiul Gus trebuie s i spun ceva, nainte
s faci vreo prostie. i aduci aminte cnd, luna trecut, iubitul
nostru sergent major Hermann te-a pedepsit pentru c ai ntrziat
treizeci de secunde la apel? i i mai aduci aminte de gentilul su
interes n bunstarea ta, cnd te-a aranjat cu ultimele trei patrule
datorit dragostei i afeciunii pe care el le are pentru italieni?
Dac da, atunci cred c soarta te-a dat n grija mea pentru o
misiune care ne va restitui onoarea i ne va crete faima. Vino cu
mine, fiule. Am pentru tine o mic sarcin i crede-m c nu e
neplcut, nainte de a-i da corpul n minile medicilor.
Gus l lu cu el imediat n ora i chiar plti pentru luxul de a
merge cu o ric n misiunea lor sacr, pn la casa orientalei
Desdemona a sergentului Hermann. Dup ce fata lui Hermann l
privi pe chipeul, rpitorul legionar italian, dur cteva secunde
nainte s ajung la o nelegere. Civa franci i schimbar
proprietarul, mai mult ca o chestiune de onoare pentru ea. Gus se
gndi c, privindu-l pe Dominic i comparndu-l cu bruta cu care
tria, faa l-ar fi pltit dac italianul s-ar mai fi trguit un pic. Nu
era ns momentul s fie zgrcit. Atept ntr-un bar din apropiere,
sorbind Pernod, pn ce Dominic se ntoarse din misiunea sa cu o
expresie a feei hotrt mulumit. mpreun se ntoarser la
unitate. Dominic s i fac penicilina, iar Gus s atepte rbdtor,

pn ce fructele rzbunrii sale aveau timp s se maturizeze n


gloria lor deplin i arztoare. Doamne, ce bine era s se rzbune!
Trei zile mai trziu, pe cnd traversa acelai teren de aterizare,
Gus l vzu pe Hermann ndeprtndu-se.
Domnule sergent major, o clip, te rog!
Hermann atept s fie prins din urm nainte de a-i arunca o
privire de un abia controlat dispre. Nu uitase ziua cnd, pe
docurile din Haiphong, Gus l fcuse de rs.
Ce e, Beidemann? Sunt ocupat.
Gus adopt o min conciliatoare, n timp ce spuse cu mare
durere n voce:
Sergent-ef, nu e nevoie s mi vorbeti att de dur. Doar am
venit s mi ofer condoleanele mele pentru starea ta nefericit.
Hermann pru confuz, apoi urcios, n timp ce replic:
Ce vrei s spui prin stare nefericit?
Gus abia reui s i nbue un chiot isteric ce ncerca s i
croiasc drum afar din gur. i trebui tot autocontrolul ca s
pstreze un ton neutru, privindu-l comptimitor.
Am vrut doar s spun c mi pare ru c ai sculament.
N-am sculament, babuin supraponderal, mormi Hermann i
se ntoarse, enervat de faptul c Gus i pierdea timpul cu
asemenea poante rsuflate.
De-abia l auzi pe Gus chicotind fericit dup plecarea lui i
zicnd:
Ba ai!
Hermann se hotr s l ignore. Animalul doar ncerca s l
influeneze.
Urmtoarele zile Gus le petrecu ntr-o continu veselie. Atepta
inevitabilul moment al triumfului su. Acesta veni n dimineaa
celei de-a asea zile de la legtura lui Dominic cu fata lui
Hermann. Gus se afla n sala de mese lund micul dejun cnd
Hermann intr, merse pn n spatele lui Gus i l lovi n ceafa cu
unul din scaunele de metal de la mas. Gus czu pe podea, dei
lovitura nu l duruse deloc. Izbucni n rs cnd vzu faa lui
Hermann ce ipa furios:
Cum ai fcut-o nenorocitule?

Gus nu i spuse, nedorind s i implice prietenul dac nu era


nevoie, mai ales c avea acum parte de o alt plcere neateptat.
Hermann fu dus n faa comandantului pentru c lovise un
subordonat n public. Era un bonus care l fcu pe Gus aproape s
i ierte lui Hermann toate pcatele.
Singurul cui din plcerea lui Gus era constanta ngrijorare ce i
struia n minte n legtur cu Langers. Nu se auzise nici o veste
despre el, de la nici una din sursele lor. Langers era pentru el cel
mai apropiat de un prieten adevrat, dei niciodat nu se putuse
apropia prea mult de el. Trecuser mpreun prin mai multe
experiene nebuneti dect ar fi trecut n dousprezece viei cei mai
muli dintre oameni: cmpurile ngheate din Rusia, marile btlii
cu tancurile de la Kursk i Harkov i o sut de alte btlii unde, la
sfrit, numai ei rmneau n via. Restul echipajelor lor
rmneau n urm, ca s mbogeasc solul negru al mamei
Rusia cu carnea i sngele lor. Acest lucru crease ntre ei o
legtur pe care puini oameni o cunoteau. Supravieuiser, iar
Gus nici un moment nu se ndoia c undeva, cndva, Langers i
va arta din nou faa cu cicatrice. Adesea se gndea la acea fa.
Langers i purta anii mai bine dect toate cunotinele lui i se
ntreb dac nu cumva i fcuse vreodat o operaie estetic
pentru ntinderea pielii. Nu arta cu nici o zi mai btrn dect n
ziua btliei de la porile Moscovei. Un fel de atemporalitate putea
fi atribuit fostului comandant tanchist, care nu se deteriora la
gndul morii. Langers avea s atepte i s i duc viaa mai
departe ca ntotdeauna. Cu siguran Langers nu ar fi vrut ca el s
lncezeasc, fizic sau moral, refuznd apetitul su normal pentru
via.
Hermann era ntr-o stare de spirit funebr. Omul din
Neanderthal l prinsese n curs. Cum, nu tia. Fata lui plecase,
acuzndu-l c i adusese sculamentul. Spusese c prefera s
mprtie boala n fiecare zi mai degrab dect s mai stea un
minut cu el.
Pierduse un grad i fusese umilit, mai ales dup ce l lovise pe
Gus cu scaunul. Maimua l ridicase ca pe un sac de orez i l
aruncase la cellalt capt al slii de mese, spulbernd tvile i

oamenii ca pe nimic. Timp de o sptmn faa lui fusese umflat


de la palma pe care Gus i-o dduse, dup ce l aruncase prin
ncpere. Bestia nici mcar nu fusese pedepsit, pretinznd c
aciunile sale fuseser cauzate de scaunul ce l lovise la cap,
provocndu-i un moment de iraionalitate. Dei tia ce se
ntmplase, cpitanul Sarrault nu putuse lua n considerare
provocarea relatat de Hermann. Aa ceva nu putea fi admis.
Acesta fusese singurul motiv pentru care nu l degradase de tot pe
Hermann i nu ntreprinsese nimic mpotriva lui Gus. Era, la urma
urmei, un francez cu un sim sntos, galic, al umorului i
dreptii.
Dup acest extraordinar succes, Gus ncepu s i canalizeze
energiile spre un scop nobil. Avea s l nnebuneasc pe Hermann.
Pe sngele blnd al lui Iisus, era bine s aib un scop n via.
Hermann observ c Gus zmbea mai mult ca de obicei cnd era
el n preajm. Gorila rnjea cu buzele groase, rdea obscen ca
pentru sine i pleca vorbind singur. Era un sentiment foarte
neplcut s vad bestia fcnd acest lucru. Ca i cum ar fi fost de
patrul i tia c un trgtor de elit l luase n btaia putii, dar
nu se hotrse dac s trag sau nu.
ncepur o serie de accidente care l conduser rapid pe
Hermann ntr-o stare de paranoia.
Odat, cnd fceau exerciii de parautism, nu se tie cum,
curelele sale fuseser desfcute. Hermann czuse aproape 200 de
metri n gol, nainte s i poat deschide parauta de rezerv.
Investigaiile artar numai c crligul curelelor se slbise pn n
punctul n care catarama se rupsese n urma tensionrii curelelor.
Foarte ciudat. Lucrul care i displcea cel mai mult era acela c,
chiar nainte de incident, Hermann l vzuse pe Gus n compania
unui mecanic parautist cruia Hermann i fcuse odat probleme.
Avea oare vreo legtur cu incidentul? Hermann ncepu s bea mai
mult i s doarm cu un pistol n mn. Gus ncepu s fac
planuri ca Hermann s nu mai doarm deloc.
O duzin de astfel de evenimente avur loc, toate prnd special
plnuite s fac mizerabil viaa sergentului Hermann. Gus
niciodat nu fusese ntr-o stare de spirit mai bun, dac nu ar fi

existat i depresiile emoionale pe care le tria n momentele n


care se ntreba cnd avea s se ntoarc Langers.

CAPITOLUL IX
Sosi i timpul. Langers se hotr s se foloseasc de urmtoarea
ocazie pentru a fugi. Durerea din spate dispruse, dar amintirea
btii era mai rea dect fusese durerea. Niciodat nu crezuse n
rzbunare. Dorea s fac ns acest lucru, dar nu putea ct timp
sttea nchis.
La dou zile dup btaie, norocul se schimb n favoarea lui. n
timpul ploii zilnice o formaie de bombardiere i arunc, din
ntmplare, proiectilele, pe dealurile n care reeaua de tunele se
mrea n fiecare zi. Cteva lovir seciunea n care era inut,
distrugnd tavanul unui lan de tunele. Ploaia ptrunse nuntru,
torentele noroioase curgnd spre baza dealului, lund cu ele
oameni i echipamente. Drmturile blocar multe dintre
canalele de scurgere, stopnd apele. Era aproape ca i cum se
aflau ntr-un submarin ale crui laturi de oel fuseser sparte n
timpul unui atac, lsnd oceanul s i nece pe cei prini nuntru.
Luminile se stinser cnd puhoiul subteran scurtcircuit
generatoarele i lu cu el lmpile. Tabla ce acoperea celula lui
Langers fu mturat de ape, la fel ca i paznicii. O bucat de tabl
tie gtul unuia dintre ei cu aceeai precizie cu care o baionet ar
fi strpuns un laringe.
Cnd prima serie de bombe lovi, Langers se gndi c era vorba
de un cutremur. Pmntul se ridic i se ondul sub picioarele lui.
Auzi apoi exploziile, urmate de ipetele de panic i teroare. Apa i
ptrunse n celul. Fora ei l tr afar, rsucindu-l de mai multe
ori. Minile ncercar s se prind de ceva ca s nu mai fie mpins
n jos, spre tunele, n timp ce tone de fluid necar nivelele
inferioare ale reelei. Se lovi de un zid czut i reui s i nfig
picioarele n el, afundndu-i degetele n laturi. Se prinse cu
minile de o grind czut. i ridic faa deasupra lichidului gros
ca s respire. Cu ncpnare rezist, tiind c se afla lng

nivelurile superioare ale tunelelor. Dac rezista, apele aveau s


treac dincolo de el. Putea apoi ncerca s ias la suprafa, spre
libertate.
Trei corpuri trecur pe lng el. Unul ridic mna i l apuc de
mnec. Ochii plini de teroare cereau ajutor. Langers l lovi n fa
ca s scape de el. ipetele omului fur reduse la tcere de apele ce
i umplur gura i l purtar printr-o sprtur din perete spre
nivelul de dedesubt. Oamenii aflai n tunelurile inferioare
ncercar s gseasc o modalitate de ieire, dar toate cile de
acces se aflau deasupra lor, cu excepia ctorva deschizturi mici,
tiate n peretele muntelui pentru scurgere sau fug. Corpurile lor
blocar repede aceste mici ieiri. Numai cei din nivelurile
superioare scpar. Nu putur ns face nimic ca s i scape
camarazii prini n capcan. Una dintre celulele tunelului de sus
czu n momentul n care fundaia tunelului urmtor se prbui.
Unsprezece dintre agenii lui Thich nu aveau s se mai ntoarc la
slujbele lor.
Thich i un detaament de soldai ai Viet Minh-ului se hotrr
s nfrunte bombele de afar, mai degrab dect s mai stea acolo
unde uvoiul putea distruge totul ntr-o clip, i urmar liderul
care ieise i se ndreptar spre locul n care pmntul era mai
sigur. Cei care venir dup el se simir uurai pentru faptul c
Thich avusese suficient minte s ias din mormntul de ape.
Ploaia fu ca o uurare binevenit n comparaie cu panica pe care o
simiser la gndul c vor fi necai n cavernele ntunecate de jos.
Presiunea asupra corpului lui Langers slbi. Intensitatea
torentului trecu la fel de repede cum venise. mpingndu-se
nainte, ls curentul ce curgea contra sa s l conduc spre
exterior. De-a lungul ntregului tunel se aflau rmiele mbibate
cu ap ale celor care muriser cu corpurile prinse de grinzi sau
lzi cu echipament militar. Tokarev-ul rusesc model 40 al unui
trgtor de elit, cu lunet, era atrnat ntre dou lzi de conserve.
Eliber arma, o analiz i constat c era ncrcat i funciona
bine. La aisprezece metri n josul tunelului gsi corpul omului
care fusese probabil posesorul putii. Dou banduliere de muniie
atrnau de umerii cadavrului. Langers nu putu s elibereze corpul

de ceea ce l inea. Faa se afla nc sub un strat de noroi. Lu


baioneta, tie curelele care ineau bandulierele i le arunc pe
propriii umeri. Acum s ncerce s l prind!
inea capul jos, privind spre podeaua tunelului, cnd un uvoi
de ap i ud gtul. Se uit n sus i vzu o gaur n acoperiul
tunelului. O ieire! Tr cteva lzi i construi un fel de scar pn
ntr-un loc n care se apuc de rdcinile unui copac.
ncruntndu-se i scuipnd apa care i curgea pe fa, se ridic
pn ce puse mna pe trunchiul unui copcel. Atept cteva clipe
ca s i recapete suflul, nainte s depeasc, cu ultimele
eforturi, acoperiul tunelului. Ieise la suprafa. Bombardamentul
se oprise. Nu avea s mai dureze mult pn ce Viet-ul i strngea
rahatul i dorea ca pn atunci s ajung departe.
Spl putina ncepnd s coboare dealul, netiind pe care parte
a muntelui se afla. tia ns c trebuia s ajung jos ca s scape.
ncercarea sa de a scpa nedescoperit fu ntrerupt de o rafal de
PsH-41, gloanele reteznd cteva crengi de deasupra capului su.
Se arunc la pmnt i se rsuci astfel nct s stea cu faa n
direcia din care veniser gloanele.
Thich era furios. Nu numai c furtuna cauzase stricciuni
severe, ruinnd o munc de luni de zile i lund multe viei, dar
acum prizonierul su scpa. Furios, ordon soldailor si s l
opreasc. Langers se aez mai bine, fr s tie cum era ctarea
pus pe puc i inti spre centura soldatului cu arma PsH-41.
Trase un singur glonte i spulber plmnul stng al inamicului.
Glonul iei n apropiere de a asea vertebr dorsal a coloanei
vertebrale, ntre omoplai. Ctarea armei era reglat, estim el,
pentru cincizeci i cinci de metri i lovea puin mai la stnga i mai
sus, la civa centimetri de locul n care intea el. Rspunsul la foc
ncepu s fie prea greu. Nu mai putea s stea mult acolo, altfel l
prindeau sigur, mai ales c din ce n ce mai muli supravieuitori
ieeau din tunele, spre a sri n ajutor. Blestemndu-i norocul,
trase repede ctre Thich care ip i czu la pmnt. Se retrase
tr pana ce fu sigur ca ieise din raza lor vizuala, se ridica n
picioare i ncepu o cursa oarba n josul dealului, ignornd
crengile i rdcinile care ncercau s i pun piedic. Alunec i

derap pe pmntul acoperit de iarb umed ca un copil pe sanie.


Grzile aflate n serviciul normal de paz n jurul perimetrului
muntelui stteau nc n gurile lor, ascunzndu-se de ploaie i
bombe. Unuia i se pru c aude pai trecnd pe lng gaura sa,
dar fusese ct pe ce s fie nimerit de bombe i, nc ocat, nu se
sinchisi s se uite.
Uitndu-se spre cer, Langers tiu c dac putea s menin
avansul fa de ei pentru nc o or avea mari anse s se fac
pierdut n ntunericul care se apropia. nc o or. Spera s l fi
rnit zdravn pe Thich. Ofierul fusese lovit. Asta tia, dar nu tia
ct de ru.
Probabil ctarea putii era dereglat dup ce fusese trt prin
tunel. Trebuia s o recentreze cnd se ivea ocazia.
Dei pieptul l durea, neobinuit cu efortul brusc, se meninu n
faa urmritorilor si care nu erau prea nerbdtori s se apropie
de el dup ce pierduser doi oameni din dou gloane. Thich
clocotea. Glontele lui Langers brzdase o cut n interiorul coapsei
sale stngi, aproape nlturndu-i o parte din brbie. Pe msur
ce oamenii ieeau din tunel i trimitea n josul muntelui ca s ajute
fie la uciderea, fie la capturarea prizonierului. l vroia pe Langers
foarte tare. Devenise acum o chestiune foarte personal. Simi c
dac nu fcea ceva ca s l nlture pe Legionar din viaa sa, omul
avea s fie ntotdeauna ca un blestem pentru el. Existau fore n
Univers care adunau oamenii, dar nu ntotdeauna pentru bine.
Langers trebuia omort, de asta era sigur. De ndat ce rana sa fu
ngrijit i urm pe vntori, refuznd oferta unei crengi care s fie
folosit pe post de crj. Rana nu era att de grav. Doar l durea
puin i era deranjant. Trebuia s fie de fa la ucidere sau
capturare.
Icnind, Langers ajunse la baza muntelui i se trezi ntr-o vale
nceoat. Se apropia noaptea iar el nu tia ncotro s-o apuce. Se
afund n apele adnci pn la bru i se ndrept spre o mlatin
hrnit de praie ce se scurgeau de pe fiecare parte a muntelui.
mpreun cu ntunericul veni o rceal care se instal n muchii
i picioarele sale, fiecare pas ncepnd s fie fcut cu un efort din
ce n ce mai mare. Sptmnile de detenie l costaser mult n

privina tonusului muscular. Muchii nu erau obinuii cu aceast


suprasolicitare brusc. n curnd trebuia s gseasc un loc s se
odihneasc, n ciuda afurisiilor de vietnamezi aflai pe urmele lui.
Ploile mriser mlatina n care se afla, transformnd-o ntr-un
mic lac cu multe gropi n care un pas neatent l-ar fi putut face pe
un om s se scufunde ntr-o gaur de peste trei metri adncime.
Devenise o capcan care putea fi un mormnt de ape pentru
oricine s-ar fi micat repede n ntuneric.
Un ipt de groaz departe n spatele lui i spuse c un
vietnamez czuse ntr-una din gropile ascunse. Bun! Acum poate
c renunau la vntoare, lsndu-l numai cu grija mlatinii. Se
uit grijuliu spre cer. Luna nu se vedea i, dac ceaa struia
deasupra apelor, nu aveau s se vad nici stelele. Gsi o poriune
de pmnt mai nalt dect apele i i fcu un culcu ntr-un plc
de bambui verzi, nali ct doi oameni bine fcui. Avea s fie un
popas rece, fr nici un foc care s uureze durerea din oase sau
care s usuce ceea ce mai rmsese din uniform. Pentru prima
dat, n timp ce i analiz rnile corpului, deveni contient de
faptul c picioarele sale erau zdrobite. Se njur pentru faptul c
fusese un prost uitndu-i bocancii sau cel puin ceva ce ar fi
putut folosi ca s acopere membrele umflate. Era cam trziu s i
mai fac griji acum. Poate c mine ar fi putut face ceva n aceast
privin. Aproximnd, se gndi c nu putea s fie mai mult de ora
optsprezece. Soarele apusese de mai bine de dou ore. Se simi de
parc ar fi alergat sptmni ntregi.
Se ghemui folosind genunchii ca s-i nclzeasc pieptul i
stomacul i i puse arma la ndemn, sprijinind-o de crengile de
bambus. n aceste ape adnci pn la bru nu putea s fie luat
prin surprindere. Putea fi auzit oricine nainte s ajung prea
aproape de el. Pentru moment avea nevoie de odihn mai mult
dect de orice altceva. nchise ochii, inspir adnc i expir ncet,
ignornd rceala i pmntul umed pe care se odihnea. Dormi
somnul uor, iepuresc, al soldatului ale crui urechi ascult, dei
gndurile sunt departe Departe, unde sunetele btliei erau
acelea ale sbiilor, lncilor i armurilor, unde oamenii stteau fa
n fa cspindu-se unii pe alii cu arme ascuite, ns zgomotul

era acela al tunetului uman de acum cteva secole. Hunii, mongolii


i vikingii, cavalerii castilieni i burgunzi cu armuri uriae, toi
muriser pentru vreo idee de obscur onoare. Flote mree de vase
cu prove de bronz, nsufleite de braele i spinrile sclavilor care
vsleau din greu, condui de biciul stpnului, pn ce inimile
crpau de efort. n mintea lui se perindau toate rzboaiele ultimilor
dou mii de ani. Fuseser ruri i oceane de snge i muni de
cadavre ale oamenilor care odat i se nfiaser n lupt. i
cunotea pe toi. Attila nu era un strin pentru el, cum nu erau
nici marele Augustus sau Tiberius. Sttuse fa n fa cu Nero,
asistase la arderea Romei i la prima nfrngere a acesteia de ctre
Alaric Vizigotul. De ambele pri ale Marelui Zid Chinezesc
mrluise i luptase, fiecare pas, fiecare btlie nefcnd altceva
dect s l apropie de urmtoarea. Chiar i n somn picioarele l
durur la amintirea frigului oribil al Rusiei suferit n timp ce
urmase rmiele armatei moarte a mpratului Napoleon. Fiecare
durere, fiecare suferin trebuia tolerat n sine. Singura consolare
pentru el era aceea c tia c avea s treac, aa cum se ntmpla
totdeauna. Durerea avea s l lase un timp, pn ce o ndura pe
urmtoarea
Thich se opri la marginea mlatinii, rotind un reflector n
ntuneric, mijind ochi ca s vad dincolo de zidul de trestie de
parc dac s-ar fi concentrat suficient de mult, ar fi putut vedea
dincolo de raza de lumin. Cunotea bine regiunea i deja
mprtiase oamenii n jurul ei ca s izoleze cei opt kilometri
ptrai de trestie i mlatin de restul lumii. Undeva, acolo, era
sigur c avea s l gseasc pe Langers. La ivirea zorilor vntoarea
putea ncepe cu seriozitate. Oamenii trebuia s se apropie din
toate prile, n aceeai manier n care indienii foloseau hitai ca
s aduc tigrul n faa vntorului alb. Doar trebuia s i aleag
locul i s atepte prada s vin la el.
Thich rmase la marginea mlatinii. Un acoperi n pant fusese
construit pentru el. Restul vietnamezilor se descurcar cum
putur la posturile lor din jurul apei. Singurul foc era acela al
liderului care sttea singur n ateptarea rsritului. Pentru prima
dat ncepea s neleag fascinaia pe care britanicii o artau fa

de hituirea unei vulpi cu cinii de vntoare. Legionarul era


vulpea, soldaii erau cinii, iar el avea s i conduc pn ce o
ncoleau.
Cu o or nainte de rsrit. Thich trimise prima linie de soldai.
Avea aproape dou sute de oameni cu care s i captureze prada.
Din ce n ce mai muli soldai se mobilizar, cu armele pregtite, ca
s previn o eventual scpare a lui Langers din mlatin i
ntoarcerea lui n jungl.
Ochii lui Langers se deschiser imediat concentrndu-se chiar i
n ntuneric. Un clipocit uor veni dinspre ap, urmat de
njurtura spontan a unui vietnamez care gsise o gaur. Ceaa
plutea nc deasupra mlatinii n smocuri cenuii, groase, care
fceau ca totul s. Par c se mic n imagini misterioase. O mic
raz de lumin apru deasupra ceii n momentul n care, rsritul
atinse vrful muntelui. n curnd avea s se fac ziu. tiu c mai
avea o or sau poate dou nainte ca soarele s alunge ceaa i s
expun vederii suprafaa apei. Pn atunci trebuia s plece. i
atrn puca pe spate cu ajutorul curelei i leg din nou capetele
bandulierei n jurul mijlocului. Nu dorea s foloseasc arma dect
dac era nevoit. Ar fi atras prea mult atenia asupra locului n care
se afla. Trebuia s rezolve aceast situaie ntr-o manier mult mai
tcut. innd baioneta n mna dreapt intr n apa pn la
bru. Dei pielea i se fcu ca de gin de frig, ls corpul s se
scufunde pn i rmaser afar doar ochii. ncet, uor, naint,
greutatea putii i a bandulierelor acionnd ca greutile de la
brul unui nottor ce folosete un dispozitiv pentru respiraia sub
ap.
Un crocodil nu s-ar fi putut descurca mai bine ca el n naintare,
netiind nc n ce parte a mlatinii se ndrepta. Nu avea prea mare
importan atta timp ct ieea de-acolo. Tuea inui vietnamez l
direcion oarecum i i aduse aminte c avea nevoie de ceva s i
acopere picioarele. Ei bine, gndi el, primul venit, primul servit.
Cu ceaa deasupra capului se mic n direcia din care auzise
tuea, tiind c vietnamezii se ateptau probabil ca el s fie ascuns
undeva, spernd c vor trece de el fr s l vad. Nu i de data
asta. Dac dorea s scape, el trebuia s fie acela care s ia

iniiativa. Din jurul lui ncepur s se aud tot felul de zgomote:


picioare prinse n noroi, apa agitat de corpurile oamenilor. Pn
i sunetul respiraiei lor l auzi. O mulime de nemernici se aflau
pe urmele lui. Se ntreb dac era i Thich cu ei, sau dac l
omorse.
Camaradul Thich intr n cele din urm i el n mlatin. Purta
una din cele trei staii radio aflate la dispoziia vietnamezilor.
Restul fuseser stricate de torentul din tunele i trebuia s fie
reparate. Totui, cu acestea, putea avea un oarecare control asupra
diferitelor grupuri implicate n cutare. ntr-un fel sau altul avea s
pun mna pe Langers. Era sigur de asta. Urma s l vad din
nou. Era destinul lui.

CAPITOLUL X
Langers i reper inta. Un vietnamez scund i croia drum
printr-un plc de trestii cnd Langers se ridic n faa lui de sub
iarba mlatinii. Micul vietnamez ncerc cu disperare s gseasc
un ipt undeva n gtlejul su, dar nu reui dect s scheaune
puin. Era att de patetic, nct lui Langers i fu mil s l omoare.
n loc de aceasta, l apuc pe omule de gt i l strnse suficient
de tare ct s asigure ngrozitului vietnamez binecuvntata
incontien. Ridic apoi corpul pe o tufa de trestie unde micul
bastard nu se putea neca. Nu i lu dect jacheta. Era prea mic
s o poat purta, dar mai trziu o putea rupe ca s-i fac bandaje
pentru picioare. Nu i lu nici puca. O prefera pe cea pe care o
avea, celei cu eava scurt Moisin Nagant.
Se scufund din nou pn acolo unde numai nasul i ochii mai
erau la suprafa i naint, lsnd n urm doar bule de aer
provocate de nisipul deranjat de pe fundul apei. Sunetul oamenilor
din deprtare deveni din ce n ce mai frecvent. Se opri lng
rdcinile unui arbore mango i ascult, apa clipocind n jurul
buzelor. Din stnga lui venea o figur ntunecat, mai ntunecat
dect cenuiul ceii. Se afund i mai mult n ap. n spatele figurii
conductoare veneau alte dou, toi aflai n ap pn la bru, cu
armele inute deasupra ca s stea uscate. Dac nu l vedeau
primii, ar fi putut trece pe lng el. Inspir adnc i intr cu totul
n ap. Ls apele murdare s l acopere i se folosi de rdcinile
unui copac i de greutatea echipamentului su ca s l in
dedesubt. Pru c trecuse mult mai mult, dar n zece sau douzeci
de secunde un genunchi l lovi n nas, aproape rupndu-l. Ar fi
preferat s i lase s treac dar lovitura la nas l for s se ridice,
scuipnd ap din gur, iar din nas curgndu-i iroaie de snge. Se
ridic chiar n faa celui care l lovise fr s vrea, cu baioneta
ndreptat direct spre pntecele vietnamezului care nu mai avu

timp s fac nimic. Rsuci lama cuitului ca s o elibereze de


muchii stomacului ce se crispaser n jurul ei, arunc cadavrul
ntr-o parte i porni spre urmtorul care tri cu dou secunde mai
mult dect camaradul su aflat acum sub ap. ip o dat nainte
ca lama cuitului s i taie gtul. Ultimul om avu timp s i pun
arma la umr i s apese pe trgaci. Fcuse ns o greeal fatal.
Uitase s trag piedica. Chiar n timp ce degetele sale ncercau cu
nendemnare s mnuiasc arma, baioneta lui Langers era n aer.
Aruncat cu putere i precizie de la mai puin de trei metri, lama
lovi exact la int. Ptrunse prin oasele pieptului i se nfipse ferm
n plmnul stng, reteznd pe parcurs o arter. Langers smulse
lama cnd trecu pe lng corpul vietnamezului care se scufunda,
mpingndu-l la fund i inndu-l cu un picior pn ce reui s o
elibereze din os. Din pieptul vietnamezului iei ultima rsuflare
prin gaura lsat de baionet, elibernd n acelai timp un uvoi
de snge agitat, ce se amestec cu bulele de gaze ale mlatinii.
iptul celui de-al doilea om coincisese cu apariia soarelui, ca
un orb cherchelit, la est. Langers nu mai pierdu timp cu leul. Se
scufund napoi n mlatin i, pe jumtate notnd, pe jumtate
mergnd, naint n direcia din care veniser vietnamezii. Trebuia
s existe o cale de ieire i, dac reuea s treac de irul de
oameni care scotoceau mlatina dup el, ar fi avut o ans s fug.
Stnd ct de jos putea, not sub suprafaa apei ntunecate i
murdare din cauza ploilor. Se ridica s respire i apoi se afunda
din nou, folosind rdcinile copacilor sau mnuchiuri de trestie
nalt i puternic ca s nainteze. De cteva ori trebui s se
trasc peste locuri unde era expus timp de cteva secunde, dar
apoi aluneca din nou la adncime i nu se mai vedea. Singura
modalitate ca cineva s l vad era s calce pe el, aa cum se
ntmplase cu soldatul ucis.
n cele din urm trebui s se odihneasc. Se ntinse pe spate
numai cu nasul la suprafa astfel nct s poat respira normal
pentru un timp i s hrneasc organismul su privat de aer. Se
ridic puin mai mult i ascult. Sunetele urmririi erau toate n
urma lui. Aproape c scpase. Se rsuci pe burt i privi n faa
lui. n spatele unui plc de bambui groi ct trunchiul unui om i

galbeni de btrnee se putea vedea marginea mlatinii i, la


numai treizeci de metri dincolo de ea, linia copacilor. Odat ajuns
acolo, avea s le fac zile fripte n ncercarea lor de a-l prinde.
Thich se ntorsese pe mal. Nu era infanterist ca s mearg prin
noroi ca un ran. i apoi bnuia c detaamentul scpase prada.
Trei oameni mori i unul nc incontient erau dovada mut c se
afla undeva aproape. Dac ar fi fost el vulpea s-ar fi ntors pe loc i
ar fi fugit dup ce ar fi creat o deschiztur n linia de urmrire.
Prin radio nu mai primi nici o tire de la oamenii si, dect pe
aceea c nc doi se necaser n guri din mlatin. Vietnamezii
erau notorii drept nottori proti, iar Thich nu fcea o excepie de
la regul.
Langers ieea din ap, noroiul curgnd din hainele i de pe faa
lui tocmai cnd Thich ajunsese la rm chiar cu civa pai n faa
lui. Era ascuns vederii de trunchiurile unui plc de copaci.
Langers se opri cnd auzi sunetul unor cizme pline cu ap chiar
n stnga lui. Se sprijini de un copac cnd Thich trecu pe lng el.
Langers rnji cu toat gura. Era prea frumos ca s fie adevrat. De
data asta viermele nu i va mai scpa. Thich se ntoarse la timp s
l vad pe Langers alergnd spre el, cu baioneta inut jos i n
fa. ip ngrozit i czu pe spate. iptul su alert doi dintre
soldaii ce stteau lng linia copacilor. Unul trase de la old,
aproape lovindu-l pe Thich. Fu suficient ca s l fac pe Langers s
i nfrng elanul i s se ndeprteze, far s i mai ating inta.
Neavnd nici mcar timp s i blesteme norocul se rostogoli i se
tr pe burt pn la tufiurile de la baza copacilor. Cu regret i
arunc lui Thich o ultim privire i se pierdu n jungl. Data
viitoare.
Thich se tr pn la adpostul oferit de oamenii si. Prin radio
ordon tuturor soldailor s se ntoarc. Avea nevoie de protecie.
Era pentru a treia oar cnd strinul cu nasul mare aproape c l
omorse. De peste tot trupele Viet Minh-ului rspunser chemrii
lui.
Langers o lu la fug ncercnd s ctige teren. Avea doar
cteva minute nainte ca soldaii s porneasc din nou dup el i
trebuia s foloseasc fiecare secund. Din fug i ddu jos de la

umr arma Tokarev Model 40. Cu degete stngace, ude, deschise


micul zvor de metal din patul de puc. nuntru tia c avea s
gseasc ceea ce i trebuia, scule de curare i un mic tub de ulei.
Un trgtor de elit ntotdeauna trebuia s aib la ndemn
mijloacele necesare pentru ntreinerea armei. Din alergare, cur
eava putii i unse mecanismul, ca s fie sigur c nu avea s se
blocheze atunci cnd va avea nevoie. Rencrcnd se simi puin
mai bine. Acum avea cu ce s se lupte de la distan. Se instruise
ntr-o coal german pentru trgtori de elit i tia cum s
foloseasc arma la potenialul ei maxim. Problema lui cea mai
mare era aceea a lunetei. Tratamentul pe care l primise de curnd
nu putuse s i fac prea bine. Se opri numai ct s ridice arma la
umr i s inteasc. Luneta prea n regul, far ap n ea, lucru
care l mulumi. Rupse o bucat de crp din tunica vietnamezului
i terse cu grij lentilele, cu cea mai curat parte pe care o gsi.
terse apoi restul armei, folosind puin ulei i pentru patul putii.
Cu ceea ce i mai rmase din tunic i nfur picioarele,
oferindu-le astfel minimum de protecie. Erau palide, umflate, cu
tieturi care nu mai sngerau.
Era probabil singura ans pe care o avea ca s testeze inta
putii. Msur douzeci i cinci de metri dup ce fcu un semn pe
trunchiul unui copac. Repede, cu mini experimentate, trase o
dat, verific lovitura i deplas ctarea puin mai jos i mai la
dreapta. nc un foc fu suficient, lovind inta cu ctarea potrivit
pentru trei sute de metri. Nu i plcea s fac asta, dar vietnamezii
aveau deja o idee destul de bun despre locul spre care se ndrepta
i trebuia s tie dac arma sa funciona cum trebuie dac l
prindeau din urm. Testarea odat terminat, intr din nou n
tufiuri ndreptndu-se spre soarele ce rsrea.
Aproxim timpul cam n jur de ora nou. Cu spatele spre vest se
ndeprt de munii din jurul vii Dien Bien Phu. Alergnd cu un
pas regulat i asum riscul calculat de a ine poteca numai ca s
ctige timp. Dac ar fi naintat prin tufiuri, probabil c
vietnamezii ar fi ajuns n faa lui. Nu fcu nici un fel de oprire
ignornd chioritul din stomac. Putea ns s se ngrijeasc de
setea sa tind o creang de bambus btrn de la tulpin.

nuntrul tubului se afla ap strns n timpul ploilor. Avea n jur


mai mult dect suficieni bambui ca s rezolve aceast problem,
dar i era foarte foame i nu avea timp s se opreasc i s caute
hran.
Cnd nu mai putu nainta alese un loc unde avea cmp deschis
de foc spre direcia din care venise i spre cea n care se ducea. n
spate se afla jungla deas i tufiuri. Aceea avea s fie calea lui
dac trebuia s o foloseasc. n tufiuri era egalul celor mai muli
oameni i, vietnamezii, cu toat propaganda lor, nu erau mai buni
n tufiuri dect francezii. Cei mai muli dintre ei veniser din
orae i sate i, ca i francezii, nvaser s se descurce n jungl.
Cei mai primejdioi erau montagnarzii, oamenii dealurilor din
Muong, Meo, Thai i triburile dinspre sud, Djarai, Bihnar, Rhade i
Sedang. Montagnarzii din Indochina se asemnau cu indienii din
America. Existau zeci de grupri subtribale care considerau tribul
de lng ele complet strin, la fel, dac nu mai mult dect francezii
i vietnamezii. Unii se aflau de partea Viet Minh-ului care le
promisese republic autonom o dat ce colonialitii erau dai
afar. Alii se alturaser francezilor pentru c nu aveau ncredere
sau pur i simplu pentru c i urau pe vietnamezi care i vnaser
odat ca pe nite animale. Cuvntul vietnamez prin care erau
desemnai era Moi, adic animal sau slbticiune. Erau puin mai
nali dect vietnamezii i mai bine cldii. Dar cei mai muli erau
indigeni n stilul de via i n cultur. Venerau spiritele
cmpurilor i apelor, animau pietre i muni dar i spiritele
strmoilor lor. Vnau cu arbalete i sulie fcute de ei.
Langers tocmai se gndea la ei cnd cercetaul vntorilor
vietnamezi apru n raza lui vizual pe poteca pe care naintase i
el. Se ntreb cum ajunseser la el att de repede, apoi l vzu pe
omul aflat pe urmele sale aplecndu-se la pmnt i trecndu-i
mna peste pmnt. Cercetaul purta o cma kaki ca
vietnamezii, dar de la bru n jos era gol, cu excepia unei pnze de
culoare rou i negru n jurul coapselor. n mn purta o arbalet
indigen ce trgea cu sgei din bambus. Undeva vietnamezii
luaser un montagnard pe post de cerceta i se prea c
nenorocitul fcea o treab al dracului de bun. Probabil cel mai

bun lucru pe care l fcuse fusese acela c mai coborse puin pe


potec nainte s se ascund, loc unde se afla n acest moment.
Trebuia s mai mearg cteva sute de metri bune n interiorul
luminiului, nainte s ajung la locul n care prsise poteca.
Acolo unde avea s i atepte pe ceilali.
Cu regret i ddu seama c prima lui int trebuia s fie
montagnardul. i displcea, dar nu i putea permite s crue
aceast via i s i lase pe vietnamezi s ajung la el. Trebuia s
moar.
Se puse pe burt n spatele unor crengi care i lsau libertate de
vedere. Sprijini eava putii Tokarev pe un butean i se pregti.
Cnd avea s loveasc, vietnamezii se vor fi aflat la patru sute de
metri distan. tia acest lucru pentru c numrase paii din
momentul n care prsise poteca. Apoi, odat ce lu poziie, inti
ntr-o buturug de copac de nlimea unui om de la bru i pn
n vrful capului. Felul n care inta i apru n telescop ntre
semnele stadiilor confirm judecata.
n spatele montagnardului venea restul vntorilor ntr-un
singur ir. Nu i asiguraser flancurile! Asta ar fi luat prea mult
timp i tiau c ghidul lor avea s i duc la prad.

CAPITOLUL XI
Potrivindu-i corpul n spatele putii Tokarev atept ca
vietnamezii ce l urmau pe montagnard s intre n lumini. Cinci,
zece, unsprezece cu tot cu indigenul. Ia-o uor, d-le timp, gndi
el n timp ce inti spre cerceta. nc puin i zise, chiar cnd
indigenul ajunse la locul unde prsise poteca i se apleca la
pmnt ca s verifice.
Pmntul umed fcea uoar slujba montagnardului. Chiar i
cu crpele n jurul tlpilor, greutatea lui Langers lsase urme uor
de urmrit pentru cineva crescut n jungl. Se afla lng locul
decisiv. Soarele se afla deasupra capului, razele lui btnd pe
pmntul umed n timp ce aburi se ridicau pe teritoriul dintre el i
potec. Ca s verifice vntul mut telescopul pn ce valurile de
cldur se micar direct n sus, far nici o micare lateral. Asta
nsemna c vntul nu btea suficient de tare ca s i fac griji n
privina devierii glontelui. Avea s zboare drept spre int. Roti
telescopul pn ce cuprinse cu privirea ntregul corp al
montagnardului. ncet dar sigur, degetul ncepu s i se crispeze pe
trgaci.
Ridicnd mna ce inea arbaleta, montagnardul fcu semn
oamenilor din spatele lui s se opreasc. Urma dispruse. Asta
nsemna c prada sa se abtuse de la potec, fie la stnga, fie la
dreapta. Fr nici o grab se uit n ambele pri apoi se ndrept
spre locul unde ncepea iarba. Stnd pe vine pe partea dreapt a
potecii se uit la iarb. Calea pe care Langers o alesese era
invizibil pentru ochii neantrenai ai vietnamezilor, dar pentru cei
ai slbaticilor drumul era clar. Felul n care mici smocuri de iarb
se aplecau ntr-o direcie diferit dect restul vorbea de la sine.
Ochii si urmar poteca pn la copaci. O scurt licrire de
lumin dinspre umbra copacilor aduse un rnjet de satisfacie. n
acelai moment inima sa fu spulberat de un glonte de 7.62 mm,

aruncndu-l pe spate pe potec.


Langers l inu n colimator doar ct s fie sigur de lovitura sa,
apoi schimb inta mai jos. Vietnamezii se aruncaser la pmnt
pe ambele laturi ale potecii. O mn se ridic deasupra
pmntului i ncepu s arate de-a lungul cmpului, n direcia sa.
Cineva ddea ordine. Acel cineva avea s devin urmtoarea lui
int. Se concentr asupra locului unde se ridicase mna. Cobor
privirea pn ce vzu conturul unei cti vietnameze artizanale.
Faa era ascuns de iarb. Calculnd distana inti spre locul n
care credea c ar trebui s fie brbia. Chiar dac era puin cam
departe, era totui suficient de precis delimitat. Inspir, puse din
nou degetul pe trgaci, expir i trase. Glonul lovi mai bine dect
se ateptase. Cartuul izbi vietnamezul chiar n stnga nasului.
Ptrunsese n corp n lungime i coborse prin mduva spinrii.
Contactul cu osul fcu ca traiectoria glonului s fie neregulat.
Cnd, turtit, glonul cilindric n cele din urm se opri, se afla sub
coasta fals din partea dreapt. Trecuse prin plmni, aort i
artere, transformnd interiorul pieptului ntr-o mas vscoas,
groas, de culoare neagr i roie.
ncepu s se trag liber, n direcia sa cu o aproximaie destul de
larg. nc nu i localizaser poziia, dar ncercau s l in intuit
pe loc pn ce reueau s fac acest lucru. tia c trebuie s plece
repede, nainte ca inamicul s se organizeze i s l nconjoare. Se
rostogoli n locul n care sttuse i mai devreme, sub copac i la
ntunericul umbrelor se ridic n genunchi i i odihni corpul pe
clciul piciorului drept. Folosi cureaua putii ca s o stabilizeze i
mai trase de dou ori. Un glonte i lovi inta iar altul rat. Era
timpul s plece. Trase cele ase cartue care mai rmseser n
ncrctor i o lu din loc, deplasndu-se n semicerc, n jurul
marginii liniei copacilor, unde se afla n afara razei vizuale a
vietnamezilor, chiar i celei a flancurilor. Se opri ntr-un loc n care
avea o vedere larg asupra zonei libere ce delimita linia copacilor.
Se ntinse ntr-un an spat de ploi, rencrc i atept,
supraveghindu-i pe vietnamezi care porniser de-a lungul
luminiului, micndu-se ncet, gata s se arunce la pmnt n
cazul n care se mai trgea asupra lor de pe poziia lui, din an,

vietnamezii erau aliniai pentru el pe o linie orizontal frnt. De


data asta nu mai putea trage la ntmplare. Mai degrab dect s i
omoare, dorea s rneasc suficieni oameni, astfel nct ceilali s
fie nevoii s renune la urmrire ca s i ngrijeasc. Ajunser la
dou sute de metri deprtare i, dac se mica repede, ar fi reuit
s doboare doi sau trei dintre ei nainte ca acetia s poat
reaciona. l alese pe omul cel mai ndeprtat din spatele liniei,
inti n coapsa lui stng i trase. Fr s atepte s vad dac
inta fusese atins se deplas n josul liniei, golind nc o dat
ncrctorul, apoi se retrase pe burt pn ntr-un loc n care se
putea ridica n genunchi i o putea lua din nou din loc. De data
asta avea s mearg pe laturile potecii i s se ndrepte spre vest.
Mulumit de treaba pe care o fcuse, era sigur c vietnamezii nu
erau prea nerbdtori s i continue urmrirea. Dac aveau
puin judecat nu o fceau.
Din cei aflai pe cmp, doar unul era mort. Omul pe care l
mpucase prima dat i un altul czuser la pmnt, rnii.
Cellalt fusese mpucat n stomac.
Cu corpul ghemuit, cu arma n fa, Langers se ndeprt de
ambuscad, mulumit de realizrile din ziua respectiv. O lian
rupt l lovi peste fa, n curmeziul rdcinii nasului, deschiznd
o ran. Durerea fcu ca ochii s i se umple de lacrimi, orbindu-l
pentru numai o secund. Suficient de mult timp pentru c, n acea
clip n care nu vzu, lumea explod n jurul lui. Un ciocan i lovi
pieptul aruncndu-l de pe picioare cu spatele de un copac. Urm o
alt lovitur! Auzi zgomotul nfundat al gloanelor ce l secerar,
dar durerea era deprtat, distant. Picioarele nu mai erau la locul
lor. i ele erau deprtate de parc ar fi aparinut altcuiva. Puca de
trgtor de elit czu din degetele relaxate care nu mai avur
puterea s fin cele patru kilograme. Sngele i umplu gura i
curse peste tunica sfiat. La nceput se ridic n genunchi cu o
micare lent pentru c l prsise puterea. Apoi, la fel de ncet, se
ncovoie i czu cu faa la pmnt, cu gura i ochii larg deschii.
Gura evii unei carabine M-1 de fabricaie american mpunse
faa Legionarului ce zcea chircit pe podeaua de muchi verde a
pdurii. Chung Ui-ul aflat la conducerea patrulei Viet Minh-ului

format din doisprezece oameni, care venise s investigheze


mpucturile, simi c i sare inima din loc la auzul unui ipt de
furie i durere dinspre lumini. Tovarul comisar Thich venea
chioptnd spre el, cu pistolul n mn, cu o curea legat n jurul
coapsei ca s opreasc sngerarea. Vederea lui Thich rnit i furios
l sperie pe tnrul locotenent din Da Nang, mai mult dect l
speriaser vreodat francezii cu ceva.
L-ai omort? A murit nenorocitul? Arat-mi. Trebuie s-l vd!
Chung Ui-ul se supuse, oferindu-i braul ca sprijin. l conduse
pe Thich pn la cadavru. Un trunchi de copac acoperit de iarb i
frunze i prinse piciorul bun. Czu pe burt aproape de obiectul
urii sale.
Dincolo de durerea din voce se auzi o voce de pur plcere.
Ai murit! n sfrit, am scpat de tine.
Faa nu spuse nimic. Ochii de culoare gri-albastru se nceoau
deja. ntinznd un deget murdar de snge, Thich atinse una din
orbite. Nu se ntmpl nimic, nici un fel de reflex al ochiului.
Spatele tunicii lui Langers era sfiat i murdar de snge n locul
unde dou gloane trecuser complet prin el. Fr s fie total
mulumit, ntoarse cadavrul pe spate ca s poat vedea rnile.
Bun! Vederea celor trei guri din pieptul Legionarului aproape
compensau durerea propriei rni. Omul era mort, de asta nu mai
exista nici o ndoial. Thich, ca de altfel cei mai muli oameni n
rzboi, vzuse destul cazuri ca s tie acest lucru. Totui, nainte
s se ridice, puse mna pe artera carotid, aps cu putere ca s
detecteze orice urm de puls. n cele din urm fu mulumit c fora
vital a przii sale se dusese n raiul sau iadul n care crezuse.
Thich i ordon lui Chung Ui s arunce cadavrul pe potec, ca
avertisment pentru stenii din regiune. Ar fi pus s se
dezmembreze cadavrul, testiculele s fie tiate i vrte n gura
spintecat, dac piciorul nu ar fi nceput s l doar foarte ru. Un
val de durere l invad ca un uvoi de ap fierbinte. Simi c i se
ntoarce stomacul pe dos i vomit pe corpul lui Langers.
Acesta era sfritul vntorii. Thich nu avea de gnd s rite s
sngereze pn la moarte sau s se infecteze. Cea mai mare
preocupare a lui, acum, era propria sntate. Escortat de

locotenent i detaamentul su, urcuul muntelui fu o agonie a


trupului i a spiritului pentru Thich. ntotdeauna se mndrea cu
faptul c este neemotiv i raional, dar un fel de nebunie l
mcinase, nebunie pe care unii oameni o simeau numai pentru o
femeie. Dorise din rsputeri s l prind pe Legionar, l dorise att
de mult, nct acest lucru duruse aproape la fel de mult ca
piciorul.
Cei doi rnii fuseser lsai cu doi dintre oamenii
locotenentului ca s fie adui mai trziu, dup ce erau ngropai
morii. ntre timp spera ca porcii slbatici din jungl s se bucure
de masa pe care le-o lsase pe potec.
Cei cinci oameni rmai l purtar cu rndul pe o brancard,
ndurnd mutruluiala lui, n timp ce se luptar pe potecile
muntelui cu povara furioas. i nvinuia c sunt neglijeni la
datorie, c sunt bestii proaste care nu meritau s poarte uniforma
revoluiei. Se presupunea c sunt soldai. Cum l-au putut
dezamgi ntr-un asemenea chip lsnd un legionar mpuit s i
trateze de parc ar fi fost colari care nu i nvaser nc leciile?
Cnd se ntorceau avea s i bage ntr-o clas special de
reeducare, o clas pentru cei care aveau nevoie de o reedificare a
zelului revoluionar. Urmau s primeasc o sut de ore de
ndoctrinare cu principiile Danh du Trach Nhiem, onoarea i
responsabilitatea. Eforturile soldatului veteran al Viet Minh-ului de
a explica fur retezate de ordinul sec s tac din gur.
Im Lang!
Tovarul Huong Nguyen Thich nu se afla n starea de spirit
necesar ca s aud scuze. Fiecare pas pe care l fceau provoca o
und de foc pentru piciorul care l durea. tia c avea s fie
norocos dac nu l pierdea. Doctorii Viet Minh-ului din pcate erau
mai puin eficieni dect omologii lor europeni.
Acum c totul se terminase era greu pentru Thich s i
aminteasc ce anune fusese acea fascinaie pe care i-o provocase
omul cu cicatrice. n orice caz terminase cu acea problem i acum
se putea ntoarce spre sarcini mai folositoare. Erau multe de fcut
n urmtoarele luni. Tunelurile trebuia reconstruite i extinse. De
data aceasta era necesar s fie spate att de adnc i de puternic,

nct bombele s nu i mai dea niciodat un motiv de ngrijorare.


Tovarul general Giap i pusese proiectul n brae i nu i putea
dezamgi vechiul prieten. La sfrit munii din jurul vii Dien Bien
Phu trebuia s poat gzdui cincizeci de mii de oameni i
echipamentul lor. La timpul potrivit totul avea s fie gata. Se ridic
ntr-un cot, i njur purttorii i le spuse s fie mai ateni i s se
mite mai repede. Dorea s se ntoarc la tuneluri nainte s
renceap ploile. Deja simi un fior de frig, iar piciorul l ardea.

CAPITOLUL XII
Langers zcea cu faa n jos pe potec, cu corpul ghemuit i cu
gura deschis pe pmntul umed. Un centiped, n cutarea unor
organisme inferioare de mncare, fcu o scurt i neproductiv
cltorie n gura deschis. Trndu-se peste dini, artropodul de
culoare verde-galben pipi limba acoperit de snge cu antenele
sale. Nu i plcu ceea ce gsi i i rsuci multitudinea de piciorue
napoi pe gingii i buze, ca s caute o hran mai convenional. La
dou ore dup plecarea vietnamezilor, trei steni dintr-un ctun
montagnard al tribului Mnong se apropiar de cadavru. Chiar dac
tunica i pantalonii murdari de snge erau capturi importante, le
lsar la locul lor i pir n jurul corpului pe tlpile bttorite,
nfurnd mai bine n jurul umerilor ntunecai pturile fcute n
cas, cu dungi roii i negre. Cel mai btrn dintre indigeni fcu
un semn cu trei degete ca s ndeprteze rul i opti o rugciune
ctre Thanh Tien al munilor. Odat trecut de corp, scuip o flegm
roie printre dinii negri de la nucile de betel. Nu era treaba lor. Tot
ceea ce doreau s tie i ceea ce vroiau se limita la perimetrul
micului lor sat. Nu nelegeau motivul pentru care vietnamezii
luptau contra francezilor i nici nu le psa. tiau doar c indiferent
ce se ntmpla, nu aveau s fie ei cei care s conduc.
Cerul se ntunec. Vnturile ncepur s bat cu mai mult
putere, lovind crengile copacilor, izbind grelele frunze verzi ale
palmierilor i bananierilor. Acolo unde pmntul se uscase, nori de
praf se ridicar, se rsucir i dansar pentru puin timp, nainte
ca primele picturi grele de ploaie s i culce la pmnt. Deasupra
deltei Rului Rou vnturile aduser nori grei. Venind dinspre
mare, vnturile i ploaia btur peste Nam Dinh, se ntoarser
apoi spre interiorul rii, dincolo de Rul Negru, peste Hoa Binh i
Moc Chau, pn n valea unde apele de culoarea ruginei ale rului
Ma plutir spre sud, pn n Golful Tonkin. Cerurile se deschiser

din nou peste muni, ploile grele curgnd n toreni de culoare


maro ce inundar regiunile mai joase. Rurile ieir din mtci i
mlatinile devenir lacuri pentru o vreme. Pe poteca unde zcea,
vntul i ploaia biciuir trupul lui Langers. Ap roie de lut acoperi
sngele ce cursese din gur i din rni.
Ploile trecur i, o dat cu aceasta, se ls ntunericul. n satul
Mnong btrnii fcur vrji i sacrificar o tnr bivoli de ap.
tiau c n muni se ntmpla ceva ce nu era bine. nainte, cnd
venise ntia oar necazul, locurile nalte i vile fuseser refugiul
lor. Acum dispreuiii omulei din inuturile de jos se aflau sus, iar
tribul Mnong nu mai era bine primit n propriii muni. Corpul Dum
Brun-ului de pe poteca din apropierea satului lor era doar un alt
semn c se apropia rul.
Se aprinser focuri mari n centrul satului. nelepii se aezar
lng ele cu faa ctre cele patru coluri ale cerului i pmntului,
aruncnd praf de orez n vnt cu sperana c spiritele elementare
vor auzi i le vor onora rugciunile. Brbaii i femeile tinere din
sat dansar n dou cercuri. Brbai cu coapsele acoperite din
cercul exterior se micar n direcia opus femeilor. Cu minile
mpreunate se cltinar. Cu pai uori, tri, n lturi, ncepur
ritualul. Un pas, doi i se oprir. Ridicar minile ctre cer, le
coborr i apoi repetar aciunea, tot timpul n aceeai direcie, n
ritmul tobelor acoperite cu piei. Toat noaptea dansar n timp ce
semnele se citir i se vzu viitorul n omoplatul ars i tiat al
bivolului de ap. nelepii i acoperir feele. n viitor nu se vedea
nimic bun. Numai foc i moarte se zreau n omoplatul ars, moarte
i durere pentru zeci de mii de oameni iar ei, copiii muntelui,
aveau s sufere de asemenea. Btrnele satului ncepur s
boceasc n momentul n care auzir viitorul. Plnser i i
zgriar feele cu unghii puternice i negre, smulgnd propria
carne. Instinctul goni un leopard hoinar care venise s fure un
cine din sat. Chiar i el, cu inima lui de animal, tiu c aceasta
nu era o noapte n care s omoare. Jalea femeilor Mnong l trimise
napoi la culcuul lui, ca s vegheze n noapte cu ochii aurii, dar
far s vneze. Pe dealuri se aflau alii mai periculoi dect el.
De dou ori porcii venir s miroas corpul de pe potec, dar nu

l mncar. Carnea avea ceva care i fcea s pufneasc, s i


ridice cozile drept n aer i s se ndeprteze cu picioare boase.
Nu era pentru ei cadavrul i tiau asta.
n zori stenii czur extenuai de rugciuni i incantaii, i
dduser toat silina. Acum totul depindea de zei. Focurile se
consumaser i fuioare de fum se ridicar i plutir n vntul
blnd al dimineii atingnd, apoi prsind corpul nemicat al lui
Langers.
n noaptea minii i a sufletului o lumini ct un vrf de ac
licri o dat, apoi din nou. Un tremur delicat alerg de-a lungul
mezenterului cavitii abdominale. Sngerarea dinuntru ncetase
demult i, n somnul su de moarte, corpul blestemat ncepu s
fac pai spre vindecare. Plmnii plini de snge se micar din
proprie voin. Cilii micui i proi se ondular nlturnd sngele
pictur cu pictur, ghidndu-l ctre gt unde laringele se
contract, fornd gura s se deschid ca s elimine cheagurile
negre. Scnteia din minte crescu din ce n ce mai mult, gndurile
ncepnd s curg n uvoaie. Mii de chipuri se amestecar, plutir
i se dizolvar. Blestemul care l urmrise nu dispruse. Trecuse
ns att de mult timp de cnd i simise influena, nct aproape
ncepuse s se ndoiasc de propria realitate. Blestemul ce l
urmrea i fusese dat cu multe secole n urm, pe muntele
Golgota, unde trista fa a lui Iisus se uitase n jos, spre el, de pe
cruce, apoi devenise mnioas cnd lancea sngernd a unui
legionar roman fusese tras din corpul su. Iisus privise spre faa
nfricoat a soldatului roman i i spusese cuvinte ce rivalizau
puterea furtunii i a vnturilor din acea zi:
Soldat, eti mulumit de ceea ce faci. Rmi, prin urmare,
astfel, pn cnd ne vom rentlni!
El, Casca Rufio Longinus, era condamnat s triasc, s mearg
pe pmnt pn la a doua venire. Iari i iari peste secole
ncercase s moar i ar fi trebuit s moar, dar de fiecare dat
acest lucru i fusese refuzat, aa cum i se refuza acum. Nu era un
om neobinuit. Simea, iubea i suferea la fel ca restul lumii.
Cunotea frigul i foamea, toate lucrurile pe care muritorii le tiau
cu excepia morii. Era condamnat s fie nu mai mult dect

fusese n acel moment n Iudeea, un soldat. Destinul su era s


lupte n btlii nesfrite, pn la cea de-a doua venire a lui Iisus
cnd, n cele din urm, avea s i se dea pacea. Dulcea pace a
somnului din care s nu se mai trezeasc niciodat.
Inima btu o dat, de dou ori, de trei ori, apoi i relu ritmul.
Sngele ncepu s curg prin vene i artere rigide. Plmnii mai
tresrir o dat, inspirnd aerul ca s hrneasc uvoiul vieii.
Soldatul timpului clipi. Lacrimile i umezir ochii, vzu lumina i
plnse dup moartea sa pierdut.
nc mai simea durerea rnilor i dac nu ar fi fost lovit de
gloanele rapide acoperite cu cupru ale carabinei M-1, probabil c
i-ar fi fost mult mai ru. Nu avea alternativ, dect s continue.
Era ceea ce era, nimic mai mult. nepenit i cuprins de dureri se
ridic de pe potec, se uit la soarele de diminea i porni pe
picioarele rigide, cu stngcie. Mai trecur cteva ore bune nainte
ca toate prile corpului s poat funciona cum trebuie din nou i
i se fcu foame. Lng un ru gsi o alt potec i porni pe ea,
urmrind o urm des folosit. Se bucur pentru faptul c ncepea
s coteasc spre sud-vest, o direcie care avea s l duc cu
siguran la regiunile controlate de francezi, asta dac nu nimerea
ntr-o ambuscad vietnamez, sau ddea peste vreo patrul. De
dou ori n acea zi vzu bombardiere Gruman F8-1B zburnd, pe
deasupra capului su, n direcia Laos-ului. Se opri numai cnd
ncepu ploaia de dup-amiaz, sub un fel de acoperi oferit de
rdcinile unui copac i folosind o frunz de palmier drept umbrel
ca s-i fereasc faa i capul de furtun. Un arpe de iarb, de un
metru i douzeci de centimetri, ieit din gaura sa din cauza ploii,
alunec ud pe la piciorul su, oferindu-i lui Langers o mas.
Carnea era tare i cu gust dulce, ca i petele crud, dar i umplu
golul din burt care l necjise toat ziua.
Urmtoarele patru zile juc de-a v-ai ascunselea cu patrule
hoinare vietnameze. Satele pe lng care trecu n primele dou zile
erau toate montagnarde. n cea de-a treia zi ncepu s treac pe
lng unele locuite de vietnamezi, semn sigur c se apropia de
civilizaie. Tentaia de a intra n unele dintre ele nu fu greu de
evitat. tia c dac satul nu era neaprat un sprijinitor activ al

Viet Minh-ului, cu siguran c locuiau acolo cel puin lupttori de


gheril din trupele neregulate. Din unul reui totui s fure cteva
gini. Acestea, combinate cu ceea ce putu s vneze pe potec,
oprle, ou de psri i chiar furnici, acoperi strictul necesar de
hran. n zorii cele de-a cincea zile de la ambuscada patrulei Viet
Minh, iei din zona tufiurilor ntr-o cmpie presrat cu plcuri
de copaci i puni. Dincolo de ele se afla un ora destul de mare,
nu unul dintre micuele ctune sau sate. Nu tia care era numele
oraului, dar orice aezare de asemenea dimensiuni trebuia s
gzduiasc o garnizoan guvernamental. Totui, doar ca s se
asigure, se opri la circa trei kilometri de prima cldire, ntr-un loc
din care putea observa mainile ce intrau sau ieeau din ora. Nu
la mult timp dup aceea vzu trei maini blindate ndreptndu-se
spre sud-vest. Pe aripile lor se afla nsemnul diviziei 1 REC. Se afla
pe teren prietenos.
Brusc botul primei maini explod, aruncnd n aer una din
solidele roi de cauciuc i le disloc pe celelalte de la locul lor. Cu
motorul n flcri se roti pe strad i se opri ntr-unul din canalele
de irigaie ale cmpului de orez. Langers se ls mai jos pe partea
sa de drum. n timp ce echipajul mainii ncerca s scape din
vehiculul arznd, membrii acestuia czur secerai de o rafal de
mitralier uoar DPM, ascuns ntr-un plc de copaci. Trgtorul
ce mnuia arma Degtiarev tia cum s i fac meseria. Trgnd
rafale scurte, controlate, elimin cu uurin cei cinci oameni din
main.
Celelalte dou maini se oprir i trgtorii spulberar fiecare
parte a cmpului de orez, cutnd arma ascuns ce primea acum
ajutorul unui mortier de 60 mm. oferii se dovedir a fi suficient
de nelepi ca s nu nruteasc situaia. Stteau ghemuii i,
netiind cu ce se confruntau, cel mai bun lucru pe care l puteau
face era s lase nelepciunea s predomine n faa forei i s se
ntoarc dracului n ora. Roile scrir i oferii ncepur s dea
napoi. Mitralierele uoare fceau tot posibilul s le arunce n aer.
Langers se gndi c aceasta era o bun ans s ajung n ora, de
vreme ce mainile se ndreptau n acea direcie. Ridicndu-se din
locul su, alerg ctre mainile blindate. O rafal dintr-o arm de

calibru .30 aproape c i nimeri piciorul n timp ce strig, ridicnd


minile deasupra capului.
Je suis un Legionnaire. Cessez de tirer.
Strigtul Sunt legionar. Nu mai tragei! fu ascultat, ncetinir
puin pe cnd alerg ctre ei. Fee surprinse l privir iar mini
ntinse l traser. Maina ncepu s prind vitez, el fiind nc
atrnat n spatele ei. Pentru o clip, temndu-se c picioarele sale
atrnate vor fi prinse sub roile autoblindatului, i dori s fi rmas
pe pmnt i s i ncerce norocul cu vietnamezii. oferii
conduser n mararier pn ce ieir din raza vizual a
inamicului ce mproc cu gloane de mitraliere uoare DPM
laturile i boturile mainilor. Numai atunci le ntoarser pentru
restul cltoriei. Cnd ncetinir Langers fu ridicat peste marginea
din spate a mainii, zgriindu-i nasul de podea i aproape
pierzndu-i un ochi cnd se lovi de colul unei lzi cu muniie de
mitralier. Se ntoarse pe spate, se uit la feele slabe ale
legionarilor i spuse:
Je suis heureux de vous voir.
O voce rguit i rspunse cu accent german:
E drgu c te bucuri c ne vezi, kamarade. Dar ce Schleiss
fceai acolo i de cine aparii?
inndu-se de cutia de muniie, n timp ce maina masiv fcu
o ntoarcere brusc, Langers strig peste zgomotul motorului:
2 BEP. Tocmai am evadat.
Langers amn rspunsul la alte ntrebri pn ce i recpt
suflul. Cele dou maini blindate intrar n ora, trecnd pe lng
dou buncre din saci de nisip situate pe fiecare latur a
drumului. Nu le putuse vedea din cauza unei zone mai nalte din
faa oraului. Dac le-ar fi vzut, ar fi mers direct spre ele,
scutindu-se de aceast ultim tortur. Se ntreba cteodat dac
era cu adevrat fcut pentru o astfel de meserie.

CAPITOLUL XIII
Gus mergea cltinndu-se, printre numeroasele case i barci
cu acoperiuri din tabl, n josul strzilor, pe alei, ignornd
mirosul de pete i de foc de crbune care se amesteca cu izul de
excremente din canalele de drenaj aflate de-a lungul strzilor, al
cror coninut se scurgea dinspre aleile unde locuiau npstuiii
sorii. Una peste alta, nu fusese o zi prea rea. Buzunarele erau
burduite de franci, iar gura lui era gata pentru un chateaubriand,
chiar dac acesta era tiat de la fundul unui bivol de ap. Lucrul
cel mai bun era acela c planul de a-l nnebuni pe Hermann evolua
destul de bine. Acum c avea un aliat n comploturile sale, era
mult mai uor s se dea la fund n momentul n care se desfura
aciunea, nlturnd de deasupra capului su bnuiala de
vinovie pentru starea de nervozitate din ce n ce mai acut a
fostului sergent major. Ciardello avea o minte cu att mai
neltoare cu ct faa lui era foarte drgu. Hermann se afla la
mila lor, mai ales de cnd Dominic ncepuse s l vorbeasc de ru
pe Gus n faa lui. Chiar se luase la btaie cu maimua uman, ca
s l conving pe Hermann c era de ncredere. Bineneles c Gus
nu l lovea cu adevrat. O dat trise cu o tip din Dresda, ce
practica wrestling profesionist i nvase multe din trucurile ei.
Micrile artau bine, dar de fapt nu se fcea vreun ru mai mare
dect un nas sngernd i o mulime de gemete.
ntotdeauna se aflau cu cel puin un pas naintea lui Hermann.
Fiecare micare rzbuntoare pe care acesta o fcea era repede
parat i, aa cum se procedeaz la orice acte de terorism, fr
mil. Gus i pndea fiecare micare cu hotrrea unui fanatic
religios care ncearc s aduc un suflet rtcit pe calea cea
dreapt. Cu ajutorul eforturilor chipeului camarad italian, tocmai
colectase recompensa unei alte lovituri. Gus furase o invitaie la
un joc de cri, unde avea s fie prezent i Hermann. Acestuia i

plceau jocurile de noroc i era un trior inveterat. Pur i simplu


nu putea rezista tentaiei de a nsemna crile, sau de a strecura o
pereche de zaruri trucate, chiar i cnd juca cu propriii camarazi.
Nu era ns un bun meseria ca s lucreze cu fraciuni de
secund. Cel mai bun lucru pe care l putea face era s foloseasc
zaruri i cri de joc trucate pe care le comanda dintr-un depozit
american de ciudenii din Kansas City, Missouri. Avusese loc un
mare joc de cri ntr-un local chinezesc, cunoscut sub numele de
Cafeneaua Lunii de Var, unde membrii forelor franceze mergeau
s se relaxeze ntr-o securitate relativ. Proprietarii plteau Viet
Minh-ul ca s se protejeze, garantnd astfel clienilor faptul c,
chiar dac erau inamici, nu aveau s fie deranjai la intrarea i la
ieirea din local. Aranjamentul lucra n avantajul tuturor, iar Gus
l considera admirabil i destul de logic. Viet Minh-ul avea nevoie
de bani, chinezii aveau nevoie de clieni, iar francezii de un loc
unde s nu fie prini distrndu-se.
Chiar nainte ca Hermann s prseasc barcile pentru jocul
de noroc din smbta obinuit, crile marcate pe care le inea n
dulap fuseser nlocuite de Dominic Ciardello cu cele care i
aparineau lui Gus. De data asta, cnd Hermann avea s i
foloseasc pachetul de cri, urma s aib o adevrat surpriz. i
nu avea s mai poat face nimic n aceast privin. Gus era
singurul care putea citi ziarul adus de Hermann. Iar Gus tia c
dragul de Hermann avea s atepte pn ce potul era corect, iar el
avea o mn bun. Apoi avea s schimbe crile cu cele trucate,
tiind c putea citi ceea ce aveau ceilali. Cel puin credea c putea
face acest lucru.
Gus pi pe cadavrul unei pisici, chicotind cu o plcere
diavoleasc, amintindu-i evenimentele ultimelor minute. Trise o
plcere aproape trupeasc n momentul n care Hermann
schimbase crile pentru marele pot. nfrngerea fusese grea.
Participanii la joc fuseser doi sergeni cu priviri agere de la 2
BEP, unul de la 13 DBE i un caporal de la una din companiile
marocane. Expresia de pe faa lui Hermann fusese de-a dreptul
admirabil de vzut. Pe cnd se ntindea s adune ctigul de pe
masa de joc, expresia feei i se schimbase de la ngmfare la

nedumerire n momentul n care Gus l oprise, punnd jos


propriile cri care bteau mna lui Hermann. ocat, Hermann
uriae:
Nenorocitule, astea nu sunt crile pe care i le-am dat!
Prin urmare dduse de neles celor de la mas c triase, n
timp ce ceilali i vrsau ndreptit mnie pe Hermann, Gus
alesese calea cea bun i plecase nainte s i dea seama ceilali
c i el trebuie s fi triat. Ca s nu fie ulterior njurat, aruncase o
sum bunicic de franci n urm, ca s o mpart ntre ei. Nu era
ct pierduser, dar ca ntotdeauna se putea prefcea c nu tie
nimic. Niciodat nu i fusese greu s fac acest lucru. Estim,
cunoscnd temperamentul celor lsai n urm, c Hermann nu va
sta n spital mai mult de cinci sau ase sptmni. Dup cum l
vzuse la plecare lucrurile erau previzibile. Cu spatele la perete,
opunndu-se atacatorilor cu piciorul unei mese din lemn de tek,
Hermann implora ajutorul lui Gus care declinase invitaia. Avea
chestiuni mai presante de ndeplinit, cum erau mprirea banilor
cu Dominic, apoi cum s l fac pe italian s i cheltuie jumtatea
din ctig pentru o petrecere pe care dorea s o organizeze.
Faa de buldog al lui Hermann era roie de transpiraie, snge i
ur n timp ce izbise cu piciorul mesei n tigva unui parautist
polonez de la 1 BEP. n acelai timp marocanul ncercase s i
scoat maele cu o baionet. Lovind arabul ntre picioare cu
bocancul, folosise corpul polonezului ca scut ca s rzbat printre
feele furioase din jurul lui. O sticl spart i retezase lobul urechii
drepte. Sngele ncepuse s i curg pe fa. Blocase pumnul greu
al unui sergent de la 13, aruncase corpul incontient al
polonezului ctre ei i o luase la fug, drmnd mese i scaune n
graba cu care gonea spre ieire. Pe cnd nvlise pe ua din fa o
sticl de vodc l lovise ntr-unul din oasele groase ale capului cu
zgomot puternic. Ceilali juctori se btuser atunci ntre ei pentru
banii pe care Gus i aruncase pe podea. l puteau aranja pe
Hermann mai trziu dar nici unul nu dorise s lase banii n urm,
tiind c aveau s dispar pn la ntoarcerea lor.
Hermann jurase s se rzbune n timp ce alerga pe alei.
Ignornd privirile uimite ale ranilor i muncitorilor, i croise

drum printre ei precum berbecele de la prora unei galere romane,


cu uniforma rupt i murdar de snge, cu urechea smuls pe
jumtate, umfltura din ceafa crescnd cu repeziciune.
Hermann se afla ntr-un mare rahat. Nu tia cum se ntmplase
acest lucru, dar tia cine l fcuse s se ntmple i era hotrt s
i pun i el sula n coaste.
ndreptndu-i uniforma i nclinndu-i chipiul astfel nct s
aib unghiul mecheresc potrivit strii sale de spirit, Gus i fcu
intrarea n bistroul Chat Blanc unde avea rendez-vous cu Dominic.
Dur cteva clipe pn ce ochii se adaptar la lumina slab din
interiorul bistroului. Fu ntmpinat cu un oarecare tremur de o
mic gazd vietnamez care i ddea toat silina s arate ca o
fat de pe strzile Parisului. Ar fi fcut mult mai bine dac ar fi
rmas n mbrcmintea ao dai mai fin, din mtase i bumbac,
tradiional pe pmntul ei natal. Gus i ddu chipiul rezistnd
tentaiei de a bate cu palma fesele mici i tari ale micuei fete. Se
grbea s i transmit lui Dominic rezultatele ultimului lor
complot. Ceilali clieni l privir atent pe germanul masiv n timp
ce acesta trecu pe lng ei, unii devenind umili la amintirea unor
ntlniri anterioare. Doi prsir barul n acelai timp. Dominic l
vzu pe Gus ndreptndu-se spre el, trecnd pe lng bar i
ignornd invitaiile fetelor de serviciu care stteau pe taburete
nalte. Cu oarecare sil Dominic ddu la o parte cele trei fete care
stteau cu el i pe el. Era unul dintre puinii oameni pe care i
cunotea Gus i crora fetele de la bar le cumprau de but. Dac
Dominic ar fi fost trfa, n ase luni s-ar fi putut pensiona pe via,
trind ntr-un lux denat la Cannes.
Fetele erau suprate, ntrebndu-se ce anume bestia
semiuman i-ar fi putut spune lui Dominic i era mai important
dect ele. Din cel mai deprtat col al barului se ciulir urechile.
Fetele dezvoltaser abilitatea de a auzi clinchetul banilor de la o
distan incredibil. ntr-o secund cteva dintre ele i schimbar
prerea despre Gus. Banii pe care el i punea n mormane pe mas
ar fi putut face i-un crocodil malaiez de ap srat atrgtor. Se
comand pentru toi vin i cognac de calitate superioar. Un lucru
pe care l tiau din experiena lor cu Gus, era acela c atunci cnd

avea bani i cheltuia. Dominic rdea att de tare nct nu observ


c Gus plti vinul din teancul su de bani.
Hermann tia c nu se poate ntoarce la cazarm n starea n
care era. Se opri la un doctor vietnamez ca s i trateze cele mai
grave rni. n vreme ce tieturile i zgrieturile erau ngrijite, puse
o infirmier a doctorului s i scoat uniforma pentru o splare
rapid, ca s scoat sngele din ea. n timp ce atepta, clocotea de
ur pentru subumanul care i provocase asemenea suferine.
Singura plcere deosebit fusese aceea cnd prietenul monstrului,
cellalt provocator de necazuri, Langers, fusese capturat. Spera din
tot sufletul ca moartea lui s nu fi fost prea rapid. Porci ca el
trebuia s sufere ct mai mult posibil.
Gus era ntr-o form de zile mari, sorbind vin i rcnind din
rsputeri balade de pe frontul de est. Dominic adormise iar dou
fete de la bar ncercau s l dezbrace, fiecare cu cte un bocanc n
mn, certndu-se care s fie prima. Cnd Gus atac versurile
unuia dintre cntecele vechi, Jeh hat ta einen kameradenn, o
balad de jale despre un prieten mort, izbucni brusc n plns. ntro clip starea lui de spirit se schimb de la exaltare la prere de
ru. Se gndi la Carl, dulcele, nelegtorul Carl Langers i se
nvinovi pentru capturarea prietenului su. Gemete de durere
izbucnir din pieptul su pros, speriindu-le pe fete att de tare
nct acestea scpar picioarele lui Ciardello. Plin de remucri,
Gus deschise gtul i turn pe el un litru ntreg de Pinot Noir.
Vederea legionarului mthlos ntr-o asemenea stare le
impresion att de mult pe fete, nct atunci cnd acesta adormi i
lsar jumtate din bani.
Cnd se trezi a doua zi de diminea, n pat lng el se mai
aflau trei persoane, Dominic i dou din fetele de la bar. Dur ceva
timp pn i ddu seama care erau picioarele sale de vreme ce nu
i mai simea membrele inferioare. Gemnd i ddu seama c
ncepuse s mbtrneasc. n trecut, o petrecere micu, ca i cea
din noaptea trecut nu i-ar fi lsat mai mult dect o vag sete.
Rostogolindu-se din pat ddu jos una dintre fete. Cu blndee
ridic corpul mic i delicat i l aez pe pieptul lui Dominic, apoi
pomi cu greutate pe hol spre baie. Era timpul s i revin. Un

rzboi atepta, iar viaa trebuia s mearg mai departe.


Splarea de diminea fu ntrerupt de ciocnitul lui Dominic la
ua bii.
Nu poi s atepi pn ce i golete omul vezica, broscar
pduchios?
Dominic era obinuit cu proasta dispoziie pe care Gus o avea
dimineaa. i apoi i era prea ru ca s se mai supere pentru asta.
Langers e n drum spre cas. E liber! zise Dominic.
Gus iei ca o vijelie din baie cu pantalonii pe jumtate trai.
ndrept un deget pros spre faa rvit a lui Dominic.
Nu-i bate joc de mine. N-am chef de asta!
Dominic i inu capul n mini ncercnd s amortizeze sunetul
urletelor.
E adevrul. tefan de la centrul de comunicaii al Cartierului
General tocmai m-a trezit. Langers a scpat i a ajuns pn la Na
Sam de unde a fost luat ieri. n cteva ore va veni aici cu un
convoi.
Gus plnse ca un copil, lacrimile curgndu-i n jurul ochilor ca
nite mrgele pe faa neras. Dominic i cele dou fete l splar i
l mbrcar. Fiind italian, Dominic nelegea sentimentele pe care
Gus le avea pentru Langers. Erau ca o familie i nimeni nu putea
rupe aceast legtur. Odat ce l scoaser pe Gus afar fcur
semn unei rice care s i duc napoi la cazarm. Gus i rectig
controlul asupra emoiilor, nainte de a se da jos din ric i de a
trece de poarta principal pe sub ochii nencreztori i suspicioi
ai celor doi jandarmi de paz crora li se dduser suficiente
motive s nu i ndrgeasc pe parautitii Legiunii.
Hermann blestem fiecare Dumnezeu din fiecare religie pentru
acest calvar nedrept care i apsa pe umeri. Acum c Langers se
ntorcea niciodat nu avea s mai aib pace. Gus era destul de
ru, dar Langers era inteligent i mult mai greu de nfrnt.
Plnuise s l omoare pe Gus la urmtoarea patrul, dar dac
acum fcea acest lucru, Langers ar fi fost pe urmele lui i l-ar fi
prins. n lume nu exista dreptate. i vrs o parte din mnie
aruncndu-l afar din apartament pe biatul tonkinez de zece ani
care l servea. Copilul nu spuse nimic, nici nu plnse. Vzuse prea

multe n viaa lui ca s l supere doar o lovitur. Ca s se rzbune


i propuse s toarne zahr n rezervoarele a cel puin trei tancuri
n acea zi.

CAPITOLUL XIV
Cnd tirea evadrii lui Langers fu transmis prin radio la
cartierul general din Hanoi, imediat generalul Navarre primi o
ntiinare despre acest lucru. n muni se petrecuser lucruri care
nu prea i plcuser. Toate ncercrile lor de a patrula prin zon,
ntmpinaser o rezisten fanatic. Poate acum putea afla de ce
acei muni erau att de importani pentru Giap. Ordon ca
Langers s fie instalat n primul convoi ce plec din Na Sam.
Henri Navarre nu era mulumit deloc de evoluia lucrurilor de
cnd primise comanda de la generalul Salan, n luna mai. tia c
este un bun strateg, dar aceast ar- sfida toate raionamentele
logice. Chiar i aa, considera c nu fcuse o treab prea rea.
Operaiunea Rndunica, opera lui, chiar dac nu era un succes
militar complet, nu fusese o nfrngere. Atinsese cteva obiective,
unul fiind asaltul parautitilor asupra Langson-ului unde mari
depozite de arme ale Viet Minh-ului fuseser distruse. Nu putea
ns pretinde c fcuse ceva foarte bine. Forele sale nc ucideau
mai mult dect pierdeau, dar tia c rzboaiele nu erau ctigate
de numrul celor mori, dect dac erau ucii mai repede dect
arta rata natalitii. i situaia devenea mai rea n fiecare zi, mai
ales de la semnarea Armistiiului Coreean de pe 17 iulie. Sprijinul
pe care chinezii l ddeau Viet Minh-ului devenise prin urmare
masiv. Proviziile care ar fi trebuit s susin diviziile chineze din
Coreea erau acum redirecionate spre Viet Minh. Era imperativ s
rectige iniiativa nainte ca vietnamezii s dobndeasc
superioritate logistic n faa forelor sale mprite i, din ceea ce
spionii si raportaser despre aportul crescnd de material, acest
lucru avea s se petreac curnd. Odat ce se ntmpla asta, nu
mai putea face nimic ca s prentmpine un dezastru major. Nu
putea permite s se ntmple acest lucru. Era un general al Franei
i nu putea tolera ca reputaia sa s fie trt prin noroi. Dac era

nevoie, avea s sacrifice fiecare via aflat sub comanda sa ca s


se asigure c un astfel de dezastru nu va avea loc niciodat.
Generalul Navarre se holb prin ochelarii cu ram roie la harta
Indochinei atrnat pe perete, de parc liniile i culorile de pe ea
deineau soluia necazurilor sale. Era prea mult pmnt i prea
puini oameni care s l asigure. Dac guvernul nu ar fi dat o lege
att de stupid! Nu i-ar fi putut imagina o situaie mai ridicol
dect aceea c trebuia s lupte ntr-un rzboi nepopular, la 16 000
de kilometri departe de cas, neputnd folosi dect voluntari ca
armat regulat. Tineri recrutabili nu se reuise a fi trimii.
Ridicol! Trebuia s se bazeze prea mult pe voluntari strini i, mai
recent, calitatea puterii umane pe care o primea ca nlocuitor, nu
era la fel de bun ca altdat. Terenurile de antrenament de la Sidi
Sliman i Sidi-Bel-Abbes se transformaser nici mai mult nici mai
puin dect n fabrici de soldai, scond pe band rulant carne
de tun.
Avea nevoie disperat s l atrag pe Giap ntr-o btlie
deschis, unde principala for inamic ar fi fost n sfrit
comasat. O dat ce acest lucru ar fi fost ndeplinit, rzboiul ar fi
fost condus n termeni civilizai, far ascunderile i ambuscadele
nencetate. Pur i simplu nu era elegant s lupte n acest fel.
Oftnd frustrat din cauza multor probleme, se ntoarse la
teancurile de hroage de pe birou.
Era uimitor ct de mult puteau ntri un om o noapte de somn
i un stomac plin cu mncare. Langers nici nu se simea, nici nu
mai arta ca fiina rvit care fcuse autostopul cu
autoblindatul cu numai o zi n urm. Cnd schimb uniforma
plin de snge i sfiat cu una nou, explic simplu gurile de
gloane din tunic:
Am luat jacheta unui vietnamez mort.
Mai dificil era s evite un control medical al doctorului
batalionului. Reui n cele din urm acest lucru, neprezentndu-se
dect cnd era prea trziu. Convoiul era gata de plecare i, pentru
c nu prezenta rni vizibile, doctorul i ddu drumul dup o
moral minor i i spuse s mearg la spital cnd va ajunge la
Hanoi. Cltoria spre cazarma din afara Hanoiului se desfur cu

mai mult atenie ca de obicei. Vietnamezii deveneau din ce n ce


mai curajoi, cu fiecare zi ce trecea. Ambuscade se ateptau n
orice moment, indiferent ct de mare sau bine narmat era
convoiul.
Un camion fusese avariat la doi kilometri de Na Sam. O min
aruncase n aer un cauciuc. n afar de camionul de dou tone i
jumtate nu mai avuseser loc i alte incidente, iar maina avea s
fie remorcat mai trziu n acea zi, asta dac nu era complet
dezmembrat de localnici.
Langers cltori pe locul din fa al unui jeep. Trecur pe lng
vehiculul avariat, ntrebndu-se ce urma s se mai ntmple. n
aer se simea tensiunea i ceva trebuia s se ntmple n curnd.
Toat lumea tia acest lucru. Doar c nu tiau unde i cnd. Aveau
ns s afle acest lucru. Cltoria nu fu prea diferit de altele pe
care le mai fcuse. Doar numele i feele erau diferite. n timp ce
treceau pe lng grupuri pestrie de rani, care purtndu-i
recoltele pe drum ctre pia, care lucrnd pe cmpuri, se ntreb
dac se ascundea ura n spatele feelor inexpresive, sau dac
purtau n crue o duzin de puti mitraliere care s fie folosite
mpotriva lor n aceeai noapte. n mod special suspectau pe toi
cei care aveau vrsta ntre 14 i 60 de ani, ani ntre care oricine
putea purta o arm. Chiar i aici, francezii fceau aceleai greeli
pe care germanii le fcuser n Rusia. Se ntreb de ce se scriau
istoriile militare, dac nimeni nu nva nimic din ele. n Rusia, de
exemplu, erau trimii civa cercetai ntr-un sat ca s ucid civa
dintre germanii care avansau. Cercetaii dispreau apoi, lsnd
satul la mila germanilor care arestau pe toi cei care ar fi putut s
poarte arme i ucignd civa, dac nu toi stenii. Bineneles,
acest lucru nu convenea localnicilor care de obicei decideau c,
dac erau ucii sau arestai pentru c nu fcuser nimic, apoi
poate c ar fi trebuit s fac ceva, chiar dac nu i plceau pe roii.
Era mai bine s fie maltratai de propriii conaionali dect de
strini.
Refleciile lui Langers revenir la timpul prezent n momentul n
care oferul rsuci brusc volanul ca s evite o groap de pe drum
unde o min ntrerupsese naintarea unui alt vehicul. La numai

trei kilometri de Hanoi! Vnturile tocmai ncepur s bat cnd


trecur de jandarmii de la intrarea principal a curii Cartierului
General. oferul jeep-ului lui Langers se opri la poart ca s cear
informaii asupra direciei.
Ou est le quartier general?
Dup ce primi rspunsul, i salut pe jandarmi i opri pe o
parte a drumului, lsnd convoiul s livreze pasagerul generalului
Navarre. Gus i Dominic trebuia s mai atepte puin nainte s l
poat vedea.
Dup ce se identific, Langers fu mpins n faa unui maior de la
serviciul de spionaj care fcu o mic grimas de dezgust la apariia
lui nengrijit. Deschiznd ua biroului lui Navarre, maiorul intr
primul, apoi pi ntr-o parte ca s l lase pe Langers s raporteze.
Pind la distana regulamentar, cu chipiul la subra, salut
comandantul tras la fa al forelor franceze din Asia.
Mon General Caporal Langers de 2me Bataillon Etrangere des
Parachutistes.
Navarre i rspunse la salut, fcnd un semn cu mna i
spunnd c se bucur c l vede.
Je suis heureux de vous voir.
Trecu apoi drept n miezul problemei.
Spune-mi pe unde ai fost i ce-ai vzut i ai auzit ct ai stat
n munii din Dien Bien Phu.
Navarre nu avea timp s se preocupe de tratamentul pe care
omul l primise n minile inamicului. Avea lucruri mult mai
importante de rezolvat. La ndemnurile maiorului, Langers trecu
peste fiecare faet a capturrii i deteniei sale de doisprezece ori.
Cel mai important era localizarea exact a tunelurilor. Navarre era
puin iritat de rspunsurile vagi ale lui Langers. Adesea referinduse la harta sa, el i Langers ncercar s presupun unde ar fi
putut fi deinut, n funcie de timpul care i luase ca s ating
punctele cunoscute marcate pe hart. Mrimea reelei de tuneluri
i numrul proiectilelor de artilerie erau n mod particular
nelinititoare. Navarre nu credea c vietnamezii erau prea dotai cu
de gros canons. Poate c lzile erau goale, fiind folosite pentru
depozitare. La urma urmei Legionarul nu raportase c vzuse

arme mari n timpul evadrii sale, nici nu auzise sau vzuse ceva
care s l duc cu gndul la posibilitatea existenei unei artilerii
deosebite n muni. Ceea ce l tulbur fu viteza cu care se
construia. Mrimea instalaiei l fcu s caute cel mai probabil loc
unde ar fi putut fi amplasat reeaua subteran. Dien Bien Phu nu
avea alt semnificaie strategic dect aceea c era aezat n
mijlocul unei regiuni prospere pentru opium, la aisprezece
kilometri de grania cu Laosul. Satul Dien Bien Phu se afla n
inima unui bazin acoperit cu cmpuri, nconjurat de muni joi,
foarte mpdurii i abrupi. Din acel loc evadase Langers. Viet
Minh-ul din acei muni nu reprezenta o ameninare imediat
pentru francezi, care deineau oraele i coastele din Vietnamul de
Nord. Dac Viet
Minh-ul planifica un atac pe scar largii, ar fi construit sistemul
mai aproape de liniile franceze de comunicaie i aprovizionare, n
apropiere de frontiera cu China, nu la cea cu Laosul. i deja aveau
structuri majore n regiunea Viet Bac din Tuyen Quang, Bak An,
Ha Giang i Thai Nguyn de unde n mod logic ar fi putut declana
o asemenea operaiune. Atunci de ce aleseser Laosul?
Lui Langers i se ddu drumul o dat cu mulumirile
generalului. Maiorul nu spuse nimic. i el se uita la frontiera
vulnerabil unde ruta de sud ducea n Plain des Jars. Laosul
ntotdeauna fusese un punct slab, pentru ei dificil de aprovizionat
prin sute de kilometri de jungl i muni ce hotrniceau China i
Vietnamul. El, ca i generalul, ajunsese la o concluzie. Viet Minhul avea de gnd s ntreprind o ptrundere major n Laos.
Raportul Legionarului cu cicatrice doar confirma ceea ce deja
aflase de la agenii si se pe teren. Giap mutase patru din diviziile
sale de elit n zona Dien Bien Phu, inclusiv preuita sa Divizie
351, care, din cte tia, era singura divizie a Viet Minh-ului
echipat cu un numr destul de mare de arme de 105 mm, donate
de chinezi. Cte arme de calibrul 105 aveau, nu tia, dar nu
puteau fi prea multe pentru c Giap le-ar fi folosit pn n acel
moment. Chiar i far sprijinul artileriei, patru divizii ale foiei
principale erau destul de puternice ca s reprezinte o ameninare
foarte real pentru Laos. Dac cucereau acea ar, ar fi fost

capabili s loveasc chiar n inima francezilor i ar fi avut noi


resurse de putere uman i provizii pe care s le exploateze, ceea
ce pentru ei ar fi nsemnat victoria. Trebuia s fie Laosul. n timp
ce Langers prsi biroul generalului, l auzi spunnd cu o
disperare tcut n voce:
Nous navons pas de temps a perdre.
Langers consider c generalul avea dreptate. Nu era timp de
pierdut.

CAPITOLUL XV
Gus l atept pe Langers pn cnd acesta iei din biroul lui
Navarre. Dominic fcuse rost de un taxi Citroen, doar ca s i fac
pe plac lui Gus care dorea cu fermitate ca Langers s fie dus acas
cu tot confortul. Aveau s mai treac cel puin cteva ore nainte ca
oferului s i se fac dor de main. Pltise trataia proprietarului
vietnamez ntr-un local tonkinez unde se fuma opium.
Langers avea ceva care l deranja pe Gus. Mai vzuse acest
lucru i nainte, n Rusia. Un fel de tristee distant care nu putea
fi exprimat n cuvinte. Dominic nu spuse nimic. Se afla acolo ca
s se asigure c Gus nu intra n nici un fel de necaz att de
aproape de Cartierul general.
Luptndu-se cu tendinele sale normale, Gus i inu gura.
Instinctul i spuse c nu era momentul s pun ntrebri. Dac
Langers era gata, vorbea i singur. Pn atunci nu avea rost s
ncerce s scoat ceva de la el.
Cltoria napoi spre cazarm se desfur n linite. Langers
era profund tulburat de ultimele cuvinte ale lui Navarre. Luptase n
prea multe btlii, n prea multe rzboaie, ca s nu poat citi
semnele ascunse ce spuneau c omul nu era n elementul su.
Navarre nu i avea aici locul. Nu nelegea felul n care trebuia s
conduc o campanie cu tactic antigheril. Mintea sa era nc
blocat n tacticile demodate ale Liniei Maginot care duseser la
dezastrul francez din al doilea rzboi mondial.
Cltoria ctre zona diviziei 2 BEP din apropierea aeroportului
se desfur pe neobservate pentru Langers. Nici nu vzu, nici
auzi nimic din ceea ce se desfura, n timp ce i croir drum pe
strzile nesate cu rasele amestecate ale Asiei de Sud-Est.
Chiar i rzbunarea lui Gus mpotriva lui Hermann fu uitat de
cltori, dar nu i de proprietarul ochilor roii care aruncar
fulgere n spatele lor n momentul n care trecur pe lng el

nepstori.
Hermann reuise s i-i dea jos din crc pe ceilali juctori
pltindu-i printr-un intermediar. Acum, cel puin, nu avea s fie
ucis n somn sau trezit cu o grenad legat de boae. Hermann
simi c ura lui mpotriva lui Gus era mai mult dect justificat.
Nici pe Langers nu l plcuse vreodat. Omul avea ceva pe care nu
l putea pricepe. Sub nici o form nu l-ar fi putut speria. Lui
Hermann nu i plceau oamenii pe care nu i putea nspimnta.
Gus era altfel. Ca i Langers, masivul german nu se temea de
nimic, dar ntr-o manier diferit de a prietenului su cu cicatrice.
Gus nu era mai mult dect un animal. Langers avea ceva anume,
ceva ce i se putea citi n ochi din cnd n cnd i l speria pe
Hermann. Era moarte n ochii fostului soldat tanchist, dar nu era
propria moarte. Ca i cum acei ochi vzuser mai mult rzboi i
mcel dect un om ar fi putut tri n dousprezece viei.
Hermann prsi colul din care i vzuse pe cei trei trecnd.
Avea lucruri mai importante de fcut. Nu mai putea tolera s fie
atacat i insultat. Cineva trebuia s plteasc i s plteasc
nentrziat. i trecu degetele peste cuitul cu resort marca
Solingen, n timp ce coti pe rue dEau, strada pe care locuise cu
trfa care i dduse sculamentul. Nimnui nu avea s i fie dor de
ea. Era doar o prostituat, iar moartea ei urma s fie pus pe
seama Viet Minh-ului. Nu era neobinuit ca cele care se culcau sau
colaborau cu francezii s se trezeasc cu gturile tiate i corpurile
mutilate. Era o modalitate de operare standard pentru teroriti.
Atept pn ce ncepu s plou i intr n fosta lui cas. Fata
sttea n pat, dormind. Fusese o noapte grea. Hermann rmase n
tcere, lng pat, privind-o, amintindu-i momentele cnd era
deasupra ei. Fusese foarte, foarte bun. Aproape c regreta ceea ce
era pe punctul s fac. Ciuli urechile ca s se asigure c zgomotul
furtunii era destul de puternic. Nu dorea s o omoare n somn.
Vroia ca ea s tie c fusese el. Sunetul lamei ce se deschise o fcu
pe fata adormit s se mite puin. Zgomotele furtunii erau
normale, familiare. Clinchetul metalic al lamei de oel inoxidabil
era ns strin.
Hermann se aplec i o srut pe buze. Ochii fetei se deschiser

imediat, concentrndu-se pe chipul familiar. Cunotea atingerea


fostului iubit i l plezni peste fa cu mna dreapt, sprgndu-i
buza de jos. O nfac de prul des, lung pn la bru i negru i i
trase capul spre spate, rsucindu-i gtul astfel nct s nu l poat
mica far s l rup. Fata vzu cuitul. La nceput l implor ncet
s nu i fac ru. Dup ce ncepu s o taie, gemetele se
transformar n icnete guturale, apoi ipete de teroare i durere n
timp ce lama zimat a cuitului zgrie pielea ntins i neted de
pe abdomen i sni. i lu aproape o or ca s moar. Cnd plec
Hermann fu bucuros c furtuna nu se terminase. Ploaia ajuta la
splarea sngelui de pe uniform i mini.
Pn ce ajunse la cazarm sngele dispruse de pe haine. i
corp. Era doar ud pn la piele i foarte obosit, dar o oboseal
dublat de o senzaie de satisfacie. Santinela de la poart crezu
doar c caporalul se bucurase de o partid bun de sex.
Langers trebuia s repete povestea noului ofier executiv,
locotenentul Jean Paul Villon. Tocmai sosit de la Sidi Slimane dup
absolvirea Academiei St. Cyr, Villon era unul din acei tineri foarte
sinceri, care credeau n cauze. Avea ochi cprui, inteligeni, pr
negru, moale i gura ferm ce releva o putere interioar deosebit.
Se afla n ar de ase sptmni i, din cte i spusese Gus, avea
toate trsturile unui bun ofier, asta dac tria suficient de mult.
Cu rata pierderilor din ultimii civa ani, se puneau chiar bani pe
astfel de pariuri. Dac un om supravieuia primelor nouzeci de
zile, atunci avea anse s scape cu via, dar numai dac i nva
bine lecia.
Villon ascult cu atenie rspunsurile primite, lund note pe
care s le prezinte ofierului superior la raportul de dup-amiaz.
Langers nu menion faptul c i se ordonase s se prezinte la
doctor pentru examinare, declarnd numai c fusese la medicul
din Na Sam i totul era bine. Villon i ddu voie s plece.
Ia trei zile libere, dar s fii prezent la semnalul de deteptare
n fiecare diminea n caz c mai avem s te ntrebm ceva,
ordon el.
Biletul de voie deja fusese pregtit de copistul companiei i i se
ddu n momentul n care prsi biroul. Gus i Dominic l ateptau

n taxi.
i-ai luat biletul de voie? ntreb Gus rnjind.
Langers i-l art far s rspund. Se ntreba cteodat ce ar fi
fcut Gus dac ar fi fost general.
Fcur o cltorie rapid pn la cazarm, unde Gus i pregti
echipamentul, bocanci noi i lustruii, iar pe pat o uniform kaki.
n seara aceea ineau o reuniune, o petrecere aniversar. Langers
nu credea c este gata pentru nici un fel de petrecere, dar faa
bucuroas, zmbitoare a lui Gus, cu singurul dinte de aur
strlucind, erau prea mult pentru el ca s poat rezista. Dac nu
se ducea la petrecere, Gus ar fi stat mbufnat patru zile.
Ce dracu vrei s spui prin aniversare? ntreb el suspicios.
Gus sri pe loc, executnd vechiul salut nazist n timp ce ltr
n manier militar prusac:
Domnule, eu, Gustaf Beidemann, cndva lupttor mpotriva
forelor bolevice n marea cruciad a altdat sfntului nostru
german, Fuhrer-ul Adolf Nu-tiu-Cum, doresc s raportez c pe
data de 17 septembrie, anul 1943, dumneavoastr, pe vremea
aceea Stabsfeldwebel Carl Langers, ai primit din minile graioasei
sale nlimi, Marealul Eric von Manstein, cunoscut i sub
numele de Omul de Foc, Ordinul Cavaleresc al Crucii de Fier
pentru vitejie n faa i n spatele inamicilor civilizaiei.
l duser pe Langers napoi la taxi. Fiecare dintre ei acum
echipat cum se cuvine cu uniforme curate, chipiuri albe i earfe
albastre legate n jurul taliei. Erau gata de aciune. Conduse Domn
i lucru pentru care Langers fu recunosctor, amintindu-i
timpurile cnd Gus trecuse prin peretele unei dacha1 n Rusia, n
timpul btliei de la Kursk. Oprise tancul n mijlocul btliei ca s
nu dea jos de pe masa din cas o sticl de vodc. Gus ntotdeauna
avea prioritile lui. Aceste amintiri produser o revrsare de
emoii aproape uitate pentru Langers. nc se mai gndea la ele
cnd ncepuse petrecerea. Se fcu noapte, vinul i vodca curgnd
n ruri. Bur i cntar cntece vechi despre o epoc trecut i
prietenii pe care i cunoscuser. n mijlocul aburilor alcoolului
Langers trebui s scuture capul ca s se asigure c Teacher nu era
1

Cas rneasc ruseasc.

acolo, n faa lui. Teacher, omul blnd, dur i atent care nu dorea
nimic de la nimeni, dect s fie bun. El fusese acela care l adusese
pe Langers la limita critic cu nazitii cnd dduse ultima
declaraie la cile ferate de lng Sulwalki, n estul Prusiei. Einsatz
Truppen ale SS Totenkopf i omologii lor ucraineni ncrcau evrei
n vagoanele pentru animale, lucrnd cu fervoare pentru Soluia
Final. Teacher putea suporta rzboiul, dar acest mcel al
inocenilor era prea mult pentru el. Pise ctre un grup ce SS-iti
zmbitori fr nici un fel de emoie i i secerase cu o rafal lung
din puca sa mitralier Schmeisser. Langers pornise ctre el, dar
Teacher l fcuse s stea la locul lui, spunnd c era ceva ce
trebuia s fac singur. Dup ce i omorse pe SS-iti, Teacher
ngenunchease, minile innd n faa lui o grenad. Scosese cuiul.
Cu ochii plini de lacrimi privise ctre cer i spusese:
Doamne, iart-m c n-am fcut asta mai devreme.
Doi Sturmmen SS, vzndu-l n genunchi, cu arma la pmnt,
se repeziser spre el la timp ca s i se alture n moarte n
momentul exploziei grenadei.
Langers cltin din cap ca s scape de imagine. Hohotele de rs
ale lui Gus i vodca l ajutar s scape de amintiri, la fel cum
fcur i buzele calde ale unei delicate fete tonkineze care simea o
atracie ciudat pentru omul cu cicatrice, ce prea c poart o
mare povar. Gus comand butur pentru toat lumea, zbiernd
mai tare ca zgomotul iritant al unui picup.
Dominic sttea n colul barcii, prezidnd o ceart ntre trei fete
de la bar, care s fie cea care s stea cu el n noaptea aceea. Mna
unui soldat de la 13 DBE atinse umrul uneia dintre fetele lui
Dominic, cu intenia s o ia la masa lui. Mna se opri i se retrase
repede cnd un stilet i atinse gtul. Dominic, care odat fusese
arunctor de cuite la un circ, i vorbi cu blndee:
Mon ami, pentru un om care nfrunt moartea n minile Viet
Minh-ului, de ce vii s o caui mai repede la masa mea? Pleac i
las pe altcineva s te omoare..
nainte ca soldatul s se ntoarc la mas, arunc priviri pline
de ur celor trei parautiti, apoi se altur camarazilor si. Fetele
de la masa lui Dominic ajunseser la ultimul stadiu al competiiei

i licitau pentru el, Gus fcnd pe adjudectorul.


Omul pe care l ameninase Dominic se alturase celorlali cinci
camarazi ai si i priveau toi acum spre masa unde cei trei
legionari adunaser cele mai frumoase femei din bar. Dup mai
mult butur, teama soldatului se transform, n timp ce
cognacul reconstrui ego-ul su rnit. El, la urma urmei, mai avea
doi oameni n plus de partea lui i nu fceau i ei parte din Legion
Etrangere? Prietenii si adoptar rapid aceeai atitudine indignat
ca i camaradul lor. Dac el era insultat, atunci i ei erau insultai.
Acest lucru nu putea rmne aa. Aveau de aprat mndria
semibrigzii 13. Gus observ micarea de la mas cu coada
ochiului i i spuse lui Dominic pe un ton jos, astfel nct s nu
mai poat auzi nimeni:
ine-i cuitul n teac. Hai s nu-i omorm. Doar s i
zdrobim puin, simpaticul meu Dago Lothario.
Dac altcineva n afar de Gus sau Langers i s-ar fi adresat
altfel, s-ar fi trezit cu maele ntinse pe podea. Dar Gus insulta pe
toat lumea i, dac nu i spunea ceva jignitor, asta nsemna c
era furios pe tine.
Cei cinci oameni din brigada 13 naintar n dughean, nainte
s ajung prea departe, Gus i opri cu o ntrebare.
Ce anume v aduce la noi cu fee att de serioase, camarazi?
Pot s fac ceva pentru voi?
Oamenii se uitar unii la ceilali, apoi cel al crui gt fusese
zgriat de cuitul lui Dominic i apropie faa de cea a lui Gus.
Da, grmad mrea de seu. V vrem femeile i o scuz din
partea prietenului vostru antipatic.
Gus rgi scond un nor de alcool etilic.
Cu siguran, nu cred c este nerezonabil de vreme ce, la
urma urmei, suntem camarades de arme i aa mai departe. Dar
orice decizie executiv trebuie s vin de la liderul nostru.
Art ctre Langers a crui fa era vrt la cldura din ceafa
delicat a fetei, strin de ceea ce se ntmpla n jurul lui. Gus se
gndi c poate puin aciune avea s l refac pe Langers ceea ce
fusese altdat. Un lucru tia c, chiar i mort de beat, Langers
era probabil singurul om pe care l ntlnise i l putea depi n

folosirea oricrei arme, exceptnd poate cazul puterii brute, dar nu


era prea sigur. l vzuse pe fostul su sergent fcnd nite lucruri
destul de ciudate de-a lungul anilor.
Soldatul l btu pe Langers pe umr.
Hei, cochon, uit-te la mine cnd i vorbesc. Vrem femeile
voastre. Pentru nceput cred c o voi lua pe a ta. N-ai nimic
mpotriv, nest-ce pas?
Cuitul pe care Dominic l inuse la gt l speriase, dar cnd
Langers ddu drumul fetei ca s se uite la el, soldatul vzu moarte
n ochii de culoare gri-albastr ce preau mai btrni dect
Creaia. Langers se ridic ncet n picioare. Cmaa sa era
deschis acolo unde fata se jucase cu prul de pe piept. Soldatul
vzu cicatrici care l fcur s simt durere n propriul corp doar
privindu-le. Prin ceaa vinului i buturii, Langers ntinse o mn
intuindu-l pe loc cu privirea, nfipse degetele n gtul omului,
degetul gros pe artera carotid iar cellalt pe banda groas de
muchi ce constituie sternomastoidianul. Aps i apoi rsuci.
Intensificnd puterea din mn, l rsuci pe soldat n jurul
clcielor, pn ce echilibrul su dispru i czu. Era un lucru
bun faptul c era deja incontient, altfel sprtura din cap pe care o
primise n momentul n care se lovise de colul ascuit al mesei l-ar
fi durut. Langers se ntoarse ctre ceilali n timp ce Gus i
Dominic i se alturar. Toat furia i frustrarea multor ani
izbucnir ntr-un ipt care nu mai fusese auzit de secole. Odin!
Nvli n mijlocul oamenilor brigzii 13. ntregul bar se altur
ncierrii cu un entuziasm interesant de observat. Fetele ipar,
apoi luar aprarea iubiilor i celor mai buni clieni n momentul
n care acetia erau ncolii sau atacai. Dominic czu la pmnt
sub greutatea a doi caporali. Mai bine acetia s-ar fi dus dup Gus
sau Langers pentru c le-ar fi mers mai bine. Femeile lui Dominic
srir s l salveze, atacnd caporalii cu agrafe de pr i cuite.
Odat eliberat, fetele deciser s se alieze i s l mpart, ca s
previn posibilitatea unei deteriorri a frumosului chip al
italianului. l trr afar din lupt, n dosul unei alei, unde se
aflau camerele lor.
Gus scutur oamenii de pe el ca pe mtrea, btndu-se i

bnd n acelai timp, n vreme ce un legionar micu de la brigada 3


REI se post la mic distan i izbi n stomacul masiv al
gigantului. Cnd Gus termin sticla de Pernod din care bea, l lovi
uor pe micu. Cu mna deschis i i rupse maxilarul. Langers
era ncolit de ase oameni din uniti diferite cnd Gus ajunse la
el. mpreun curar locul, lsnd n jurul lor sticle sparte i
soldai bumbcii. Gus avea cteva zgrieturi, iar Langers urla ca
un lupttor scandinav, cu ochii roii i sticloi. Nu avea s se
opreasc nici dup ce btaia se va fi terminat i Gus tia c
jandarmii aveau s vin n curnd la faa locului. Ca o favoare
pentru cel mai bun prieten al su l pocni pe Langers care czu jos
incontient, l arunc pe umr, nfac dou fete i dispru pe ua
din spate, mulumit pentru faptul c nc o dat fusese salvarea
prietenului su.
A doua zi de diminea echipajul ce se prezentase la raport era
bolnav i slbit slbit, dar unit i pregtit pentru orice le-ar mai
fi pregtit zeii rzboiului.

CAPITOLUL XVI
Colonelul camarad Thich reciti comunicatul de la Giap. Din
greeal lovi cu mna peste o scrumier. n timp ce se apleca
pentru a o recupera, n picior simi un spasm de durere, nc o
dat blestem ziua n care l ntlnise pe Legionar. Doctorii
spuseser c va chiopta uor pentru tot restul vieii. Filosofic,
ncerc s se gndeasc la ran ca la nc o dovad de loialitate,
sacrificii pe care trebuia s le fac pentru cauza revoluiei.
Rentorcndu-i atenia ctre scrisoare, i scrpin involuntar
capul i se ls pe spate n scaun. Pereii ntunecai ai tunelurilor
erau acum familiari, la fel cum fusese casa tatlui su nainte s
fie luat n jungl cu Giap. Totul se desfura conform planului. Din
ceea ce i se raportase tia c Navarre va face o micare curnd i,
dac era la fel de previzibil n viitor ca i n trecut, n sfrit aveau
s obin victoria, una care ar nfrnge dorina poporului francez
de a mai sprijini pe Navarre i acoliii si. Dintr-o sut de surse,
puse cap la cap imaginea viitorului, care demonstra nc o dat
nelepciunea planificrii metodice i atente a lui Giap. Proviziile
medicale erau stocate, cociugele erau comandate, muniia fiind
ncrcat n lzi pentru transportul aerian. Toate aceste indicii i
ddeau rspunsuri de care era destul de mulumit. Dup ce forele
revoluionare cuceriser avanposturile franceze la Na Sam, acetia
nu mai aveau nici o alt cale de acces spre ei. Doar pe calea
aerului puteau ajunge, iar vietnamezii exact acest lucru l doreau.
Fr nici o ndoial generalul Navarre avea s fac o micare n cel
mult o sptmn. Oamenii nu puteau sta ntr-o asemenea stare
de tensiune la infinit. Inamicii veneau i totul era gata ca s le
organizeze o petrecere pe care nu o vor uita prea curnd.
Apreau uor zorile de zi, aducnd cu ele rsuflarea rece de bun
venit a unei noi zile, alungnd ncet greutatea nopii. Aeroportul
din Hanoi zumzia de activitate i sunetul motoarelor ce se

nclzeau. Langers, Gus i Dominic i potrivir unul altuia


curelele parautelor, ca s fie n cea mai bun form. Era
inconfortabil ca cineva s i prind gonadele ntre componentele
echipamentului n timpul deschiderii parautei. Ceva de acest fel
ar fi putut strica ntreaga zi. Cu toii erau echipai cu jachete
americane de camuflaj marinreti, peste pantalonii francezi de
culoarea mslinei. Pn i ctile erau de fabricaie american.
Armele erau la fel de amestecate ca i hainele.
Langers privi ctre cer. Ziua avea s fie senin, cu o vizibilitate
complet. Se ntreb ce fel de recepie aveau s primeasc n
momentul n care aterizau. Dac Viet Minh-ul i atepta pe cnd
erau nc n aer, era ca i cum ar fi tras n fructele unui pom. Cel
puin ploile se terminaser. Luna noiembrie n zonele nalte era
timpul cnd nopile erau reci iar zilele plcute, dar Langers tia c
ederea lor n vale nu avea s fie la fel.
Hermann i potrivi singur curelele dar numai pentru c aveau
att de puini oameni calificai, nct ofierul superior trebuia s i
le ngrijeasc singur. O dat ce rangul i fusese repus pe umeri,
Hermann se rentorsese la vechea personalitate. Planul lui Gus de
a-l nnebuni fusese temporar abandonat n momentul n care
ncepuser pregtirea pentru operaiunea viitoare. Acolo spera
Hermann c va gsi ocazia s scape de toate problemele sale.
Existau multe feluri n care se putea face acest lucru. O grenad n
mijlocul nopii, n locul n care dormeau. O rafal de mitralier n
spate, n timpul unui atac vietnamez. Cu o plcere sadic trecea n
revist fiecare metod de eliminare a celor trei nemernici.
Hermann primi ncuviinarea coordonatorului de zbor i ordon
plutonului su s se mbarce pe Douglas C-47. Urcar n avion,
fiecare aruncnd cte o privire lung ctre coada aparatului de
zbor, ntrebndu-se de ce n-o lovise nimeni pe cnd se pregteau
de mbarcare2. Plutonul lui Hermann era singurul din 2 BEP care
pornea n lansarea iniial. Restul avea s vin mai trziu. Pentru
moment erau ataai la 1 BEP. Datorit succeselor din trecut n
patrulare i activitatea de cercetai, urmau s fie folosii ca grup
mobil de tragere, ca s i in ocupai pe vietnamezi pe dealuri
2

Superstiie aviatic.

pn ce vile puteau fi asigurate.


La 3600 de metri formaia de aparate de zbor C-47 se apropiase
binior de int, acoperind cei 270 km de la Hanoi la Dien Bien
Phu ntr-o or, pe cnd ultima cltorie a lui Langers durase
cteva zile. De pe cer ara prea neltor de panic. Cmpurile
erau ntretiate de lanuri de orez, iar bivolii de ap i croiau drum
prin mocirlele dense. Oamenii pescuiau pe marginea rurilor i
izvoarelor, trgnd plase cu pete din care o parte urma s fie
uscat i transportat n oraele de pe coast. Veni apoi irul de
copaci cu coroane bogate, n timp ce trecur peste ceea ce fusese
punctul ntrit Na Sam. Se mai aflau nc oameni acolo, dar nu
francezi. Garnizoana Na Sam fusese evacuat cu succes pe calea
aerului. Generalul Giap nu fcuse nici o ncercare s intervin
asupra transportului aerian, lsndu-l pe Navarre s trag
concluzia c, dac el dorea, va putea aproviziona i ntri pe calea
aerului fora principal. Iar acum se hotrse s fac chiar acest
lucru.
Formaiunea de avioane trecu peste un sat montagnard izolat.
Localnicii privir spre cer i fcur semne ca s ndeprteze rul.
De cteva zile stteau pregtii. Deja lucrurile lor fuseser strnse
n legturi i boccele. Dintr-un instinct primar tiau c acesta nu
era un loc n care mai puteau sta. Urmau s se ndrepte spre
regiunile ndeprtate dinspre vest, pn ce trecea rul ce se profila.
Conducnd animalele naintea lor, artau la fel ca orice trib de
acum zece mii de ani, un trib primitiv n cutarea siguranei.
Colonelul Thich i potrivi uniforma kaki, lu tija pe care o
fcuse ca s ajute piciorul nepenit i merse spre intrarea
principalului complex de, tuneluri. Venea Giap. Ziua cea mare
ncepuse. De la agenii si aflase c deja francezii sunt pe drum i,
dup cum ordonase Giap, nu avea s se opun rezisten la
aterizarea parautitilor, dei muli dintre comandani doreau s i
prind pe francezi ct mai erau n aer i s i mcelreasc. Aa
ceva nu trebuia s se ntmple. Strinilor trebuia s li se permit
s se stabileasc n vale i apoi s fie atrai ncet n reeaua
pregtit att de meticulos pentru ei. Oricine trgea un singur
glonte n timpul primei aterizri avea s fie executat. Toate forele

Viet Minh-ului trebuia s stea ascunse n dealuri.


Dorina brusc de a urina i cuprinse pe o mie de oameni
aproximativ n acelai timp, cnd avioanele ncepur s coboare la
270 metri deasupra fundului vii ce se apropia. Venind dinspre
sud doreau s ncerce s i lanseze n acelai tur pe toi, la cteva
secunde unii de ceilali. Primii care sreau erau cei ce trebuia s
asigure securitatea perimetrului. Restul atepta cteva minute,
pn ce vedeau de ce fel primire avea parte fora de securitate de
jos. Dac totul era linitit, oamenii rmai din 1 BEP sreau
conform programului. Lumini roii se aprinser n trei avioane, iar
comanda de ridicare i pregtire se auzi peste zgomotul motoarelor.
Manele erau gata cnd oamenii i verificar nc o dat
echipamentele. Voci i strigar numrul la man. Douzeci bine,
nousprezece bine, optsprezece bine i aa mai departe n josul
liniei. Cel care coordona parautarea oamenilor i ridic degetele.
Mai erau dou minute pn la locul lansrii. Hermann se ndrept
spre u. inndu-se strns cu minile de marginile avionului,
privi nainte i vzu la distan cteva sate mici n fundul vii cu
form de inim. Vntul i biciui faa n vreme ce zgomotul
motoarelor. Acoperi toate celelalte sunete. Simi o btaie pe umr,
coordonatorul ip Sri! i se trezi cznd, corpul fiind aruncat
prin aer de tornada provocat de elicele avionului. ocul
deschiderii vechii paraute T-7 fcu s i trosneasc ira spinrii i
s i clnne dinii. Se fcu apoi tcere cnd avionul se ndeprt.
Deasupra lui, atrnat afar ca becurile de streain unui cabaret,
era restul plutonului. Fiecare om privi spre pmnt, spernd c
inamicul nu i atepta i c nici un trgtor de elit nu avea corpul
su plutitor n btaia putii. Cele aisprezece secunde ct sttur
n aer li se prur minute ntregi. Apoi, unul cte unul, ncepur
s aterizeze cum fuseser instruii, cu degetele nclinate n jos,
picioarele uor ndoite, brbiile n piept. Czur la pmnt i se
rostogolir, ndeprtndu-se de parautele lor ct de repede
puteau. Eliberndu-i armele, se rspndir i se aruncar cu faa
la pmnt, n iarba nalt a cmpului dinaintea liniei copacilor ce i
nconjura.
Gus njur ca un nebun cnd lu un contact dur cu solul i fu

rsucit de o rafal brusc de vnt ce l tr ntr-un plc de tufiuri


de mrcini. Langers i Dominic se descurcar mai bine. Ajunser
uor cu picioarele pe pmnt, alergar la Gus i tiar corzile
pnzelor ce l acopereau. Dup pe eliberar masivul om i ocupar
i ei poziiile i ateptar s se ntmpl ceva, n timp ce priveau
desele pduri prevestitoare de ru. Nimic. Tcerea domnea peste
tot. Nu se trase nici un foc de arm. Lui Langers nu i plcu acest
lucru. tia c vietnamezii erau pe acolo pe undeva. El, mai bine
dect oricine altcineva, tia c inamicul i supraveghea. Era cumva
o curs? Aveau s atepte vietnamezii pn ce ntreaga for
ajungea pe pmnt i apoi s i atace ntr-un asalt general?
Cpitanul aflat la comanda unitii 1 BEP de la sol atept
cteva minute apoi i spuse operatorului radio s i dea receptorul.
Avioanelor care ateptau le transmise c era tcere i c urma s
i extind perimetrul de aciune ctre linia copacilor. Ajungea
acolo pn ce se apropiau ele i dac ceva nu era n regul mai
aveau nc timp s anuleze restul lansrilor. Aceasta nu era ns o
idee care i plcea, pentru c nsemna c puinii oameni de la sol
erau pe cont propriu, fr nici un sprijin, cu excepia unei singure
formaii de bombardiere care nu ar fi putut face mare lucru, dect
s i acopere pentru un timp scurt, pn ce trebuia s se ntoarc
acas pentru realimentare. O dat ce plecau, era puin probabil c
va supravieui prea mult timp cineva din parautarea iniial.
Semnalnd plutonului su s nainteze spre copaci, ddu
receptorul napoi operatorului, verific dac piedica putii sale
mitralier Mats-49 era ridicat i o lu nainte. Plutoanele din
celelalte dou avioane care sriser o dat cu el fceau acelai
lucru. Unul se poziion pe fiecare latur a vii, iar unul rmase pe
cmp ca s asigure foc de acoperire n caz de nevoie.
O mulime de ochi i privea din muni. Generalul Giap cobor
binoclul cu lentile Zeiss etalnd o fa plin, frumoas, ce exprima
inteligena. Scund, mbrcat cu o uniform curat de culoare kaki,
la fel ca Thich, era un brbat dur, dedicat total cauzei sale i lui Ho
Shi Minh. obolanul francez bgase capul n curs ca s miroas
brnza, dar avea s mai treac ceva timp pn ce intra i cu restul
corpului. Las-i s construiasc fortificaii i buncre, s ntind

srm ghimpat i s ridice corturi. Las-i s ocupe cu totul


aceast vale i apoi ncet-ncet va aplica asupra lor o presiune
creia trebuia s i se rspund, fcnd imposibil evacuarea vii
i, n cele din urm, forndu-i pe francezi s recunoasc
nfrngerea n faa asiaticilor. Mndria francez era arma lui
secret. Acest lucru i va ngropa n locul acesta izolat, singuratic,
fr nici o valoare. Giap parcursese trei sute douzeci de kilometri
de la cartierul su general din nord doar ca s asiste la preludiul
ultimelor planuri orchestrate. Putu vedea cum restul aparatelor de
zbor acopereau acum cerul cu paraute. Se ntoarse ctre Thich,
artndu-i unul din rarele zmbete de aprobare.
Btrne prieten, ne-am descurcat bine n aceast zi. Urmeaz
cu strictee ordinele mele i vom avea nu numai Vietnamul, dar tot
sud-estul Asiei va fi domeniul nostru. i o dat ce vom avea
resursele a o sut de milioane de oameni, cine tie unde vom putea
ajunge cu revoluia noastr. Lumea este deschis i sfiat.
Democraiile vestice s-au sturat de rzboi i au spiritul bolnav.
Putrezesc n propria moliciune a sufletului. Noi suntem noua
ordine a acestui secol. Schimbarea se apropie, schimbarea poate
veni numai de la revoluie. Supravegheaz valea mea. Acum
trebuie s plec, pentru c sunt multe, alte lucruri care mi solicit
atenia. Dar m voi ntoarce i voi fi cu tine cnd btlia va ncepe.
Primul Bataillon Etrangere des Parachutistes era pregtit,
aezndu-se n evantai, asigurnd punctele cheie. Pe dealuri totul
era tcut, aa cum era cerul acum gol. Erau singuri, dar nu
intenionau s rmn astfel mai mult dect era nevoie. n mai
puin de o or deja ncepuser s curee cmpul pentru un teren
de aterizare. Lucrar cuprini de febr, tiind c aceast singur
bucat de pmnt era unica legtur cu lumea de afar i singura
ans de supravieuire dac vietnamezii i loveau n for. Urma o
noapte lung nainte de primul rsrit, cnd mai muli frai de
arme urmau s fie adui cu avionul ca s li se alture. Cu ajutorul
celorlali, terenul de aterizare putea fi deschis traficului, iar o serie
de adposturi aveau s fie ridicate n cteva zile. O dat ce
terminau de fcut aceste lucruri, atunci vietnamezii nu aveau
dect s vin n vizit, pentru c ei erau Legion Etrangere.

Thich i lu rmas bun de la comandantul su i se ntoarse la


locul din care putea privi aciunile inamicului din vale.
Concentrnd lentilele pe un grup de oameni reper unul care,
chiar i la distan, avea dimensiuni monstruoase. Avu brusc un
sentiment dezgusttor. Se afla prea departe ca s vad bine
trsturile particulare dar unul dintre oamenii care stteau lng
individul masiv avea ceva care l neliniti. Tulburat de ceva ce nu
putea exprima, lu binoclul de la ochi i plec la o ntlnire cu
unul dintre ofierii de stat major ca s hotrasc cursul aciunii
pentru urmtoarele cteva zile.
Generalul Henri Navarre era foarte entuziasmat c parautarea
se desfurase att de bine i c oamenii si se stabileau cu o
asemenea rapiditate n vale. Spuse n seara aceea ofierilor de la
club:
Dien Bien Phu va fi lovitura major a acestui rzboi. V
garantez c l vom deine i l vom folosi ca o nicoval pe care vom
zdrobi forele lui Giap i ale ranilor si.
Ofierii de fa ridicar paharele n semn de salut, plini de
admiraie pentru general i pentru planul su. Dien Bien Phu
putea fi gloria ce va ncorona armata francez, nu numai una ce va
intra n crile de istorie ca exemplu de curaj i devotament ale
soldatului francez. Avea de asemenea s demonstreze lumii o dat
pentru totdeauna c toate armatele Franei erau o for de
renume. Vive La France! Vive la Guerre!

CAPITOLUL XVII
ntriri sosir aproape n fiecare zi, adugndu-se forei de lupt
iniiale. Munca era nesfrit. Puncte ntrite se ridicar la
ncruciarea cu zonele de tragere, fiecare primind un nume de fat.
La nord era Gabrielle, apoi n sensul acelor de ceasornic Beatrice,
care acoperea poteca dintre muni pn la Rul Negru. Iar peste
drumul de sud spre Na Sam, Isabelle, apoi Claudine urmat de
Lalaine.
n timpul primelor sptmni, patrulele franceze inur drumul
deschis dei nu era dobndit, aa cum credeau ei, prin fora
armelor, ci datorit ordinelor lui Giap. Ambuscadele minore
ncepur s creasc n frecven, dar niciodat att de sever nct
s stnjeneasc munca de construcie. Giap tia c nu era bine s
i fac pe francezi suspicioi neoferindu-le nici un fel de opoziie.
Pur i simplu totul avea s fie incredibil.
Giap ncepu s creasc presiunea din ce n ce mai mult.
Patrulele de aprtori cptar o zon de aciune mai mic n
asigurarea rezistenei. Drumurile erau minate i ntrerupte lsnd
garnizoana s depind n totalitate de aprovizionarea pe calea
aerului. Pn la sfritul junii ianuarie, Giap prinsese n urzeala
sa dousprezece batalioane de la 1 DBE, 2 i 3 REI i 1 BEP. Ddu
nc o lovitur de maestru nainte de a-i ntoarce ntreaga atenie
spre Dien Bien Phu. tiind c Navarre ntotdeauna se ateptase s
invadeze Laosul, trimise uniti din mult preuita sa divizie 316
spre Luang Prabang, depind garnizoana francez de la Moung
Khoua. Pe data de aptesprezece februarie elementele din
avangard din 316 ajunser aproape de Luang Prabang. Navarre
proced aa cum se ateptase Giap i trimise cinci batalioane s
apere oraul, batalioane care, deci, nu puteau fi trimise n Dien
Bien Phu. Generalul vietnamez le inu acolo ocupate un timp, apoi
ordon diviziilor sale s se napoieze. Avea mai mare nevoie de ele,

acum c i fcuser datoria n Laos. Ddu ordine ca un numr


finit de arme s fie introduse n lupt, dar nu cu toat puterea. Nu
sosise nc timpul. Trebuia s oboseasc inamicul i s l priveze
chiar i de confortul somnului. Le mcina nervii pn ce fiecare
om era extenuat. Oamenii n asemenea stare fac greeli, iar acum
Giap avea timpul de partea lui.
Pentru moment plutonului lui Langers i se atribuise Beatrice,
acolo unde se afla cantonat vechea sa unitate 13 DBE. Patrulele
circulau dup ceas, mai ales noaptea, folosind ntunericul s se
deplaseze dup stilul pieilor roii ca s caute poziiile inamicului.
ntindeau capcane proprii, mine, apoi se ntorceau n sigurana
propriului hotar de srm ghimpat, nainte s i gseasc
vietnamezii.
Cnd nu erau de patrul, spau. Langers i ceilali excavau
constant anuri noi, umpleau saci de nisip, construiau buncre
sau ntindeau noi garduri de srm. Iritaia de la subra l mnca.
Transpiraia i murdria constant, care se adunar nmiitele
jachetei sale, transformar firele de pr n mici ferstraie, zgriind
pielea un milimetru de fiecare dat cnd se mica. Gus, sttea n
colul unui perete de saci de nisip, omornd pduchi cu unghiile
sale groase. Din cnd n cnd cuta n masa ntunecat de pr de
pe piept i brae, scrmnndu-se ca un babuin. Apoi, cnd gsea
prada l ridica s l vad toat lumea i exclama triumftor:
Iat, acum am demonstrat nc o dat invincibilitatea
legionarilor n faa forelor perfide ale Indochinei.
Cu o bucurie rutcioas strivea apoi micua bestie ntre
unghii.
Aa s moar toi cei care neag locul nostru de drept n
aceast ar, unde ar trebui s ni se permit s violm, s jefuim
i s prdm far impedimente.
Ajuns n acest moment i atingea nasul cu degetul i optea
parc unui conspirator:
tii c violul i jaful cur coii, nu?
Langers vzuse aceast rutin de prea multe ori n Rusia ca s
mai fie impresionat, iar Dominic doar zmbea rbdtor la glumele
rsuflate ale prietenului su pros, continund s ascut cuitul

de tranee. Cele mai multe dintre frumoasele trsturi ale lui


Dominic pliser i prea cumva mai mic n nlime. Ochii erau
dui n fundul capului i arztori. Cu fiecare zi se apropia mai
mult de muchia de cuit. Slbea i nu mai putea dormi. Totui
zmbea i aproba dnd din cap ceea ce fcea Gus i continua s i
ascut cuitul.
Langers ncepuse s se ngrijoreze. Vzuse prea muli oameni cu
aceeai expresie n ochi, ochi care reveneau la via numai cnd
ucideau. Dac nu erau ateni, Dominic avea s fie omort.
ncepuse s i plac prea mult ceea ce fcea. Devenea iritabil dac i
se respingea dreptul de a merge de patrul n fiecare noapte.
Oboseala face ravagii pentru fiecare persoan n alt mod, iar n
ceea ce l privea pe italian, ea planta seminele nebuniei. Ca s mai
poat tri, trebuia s se hrneasc din propria putere. n fiecare
noapte mnca nc puin din sine i n fiecare zi rmnea mai
puin din vechiul Dominic.
n noaptea de treisprezece martie, Giap ddu ordinul de atac.
ncepea marea btlie. Artileria sa deschise focul cu toat puterea.
Dou sute de arme i revrsar uvoiul de foc peste vale n timp ce
oamenii ncepur asaltul. Avea acum cincizeci de mii de lupttori
sub comanda sa, mpotriva a unsprezece mii de francezi. Primul
obiectiv era bastionul Beatrice i oamenii din 13 DBE. Cucerirea
zonei Beatrice era vital pentru artilerie. Dac putea monta
mitraliere pe creast, un foc direct putea fi aintit spre inima
taberei principale. n plus, dorea s fac un exemplu din divizia
13. Cnd brigada debarcase n Indochina, era aproape n totalitate
german. Acum era aproape de jumtate vietnamez. Celor care i
serviser pe francezi avea s le arate ce soart i ateapt. Nici un
legionar vietnamez nu trebuia lsat n via. Cu mare satisfacie
ddu ordinul pentru gros canons s trag.
Lumea se prvli pe ei. Gus se ridic din drmturile unui
cuib de mitralier care servise drept cas pentru el i prietenii lui.
Ridic un butuc mare pe umeri s permit astfel lui Langers i
Dominic s se trasc afar. n jurul lor flcri luminau cerul
nopii n izbucniri de lumin ce ardeau ochii. Barajul continu s
se rostogoleasc nainte i napoi peste avanpost, fcnd sprturi

n gardul de srm i croind ci de acces prin terenurile minate


pentru valurile de Voluntari ai Morii ai Viet Minh-ului, care
avansau. La ora ase i zece minute comandantul zonei Beatrice
ceru ca armele franceze coordonate de colonelul Piroth s trag
spre poziiile lui. La ora ase i treizeci de minute el i personalul
su murir n urma unei lovituri directe asupra buncrului n care
se aflau. Alte atacuri se organizar n acelai timp n zonele Lalaine
i Gabrielle astfel ca acestea s nu poat oferi ajutor n Beatrice,
principalul obiectiv al vietnamezilor.
Hermann era un imbecil, dar i un soldat dur. Alergnd aplecat
arunc o puc mitralier ctre Gus i i spuse s treac la treab.
Langers cut prin molozul buncrului, i gsi arma Mats-49,
nfac muniie suplimentar i se arunc n spatele a ceea ce mai
rmsese dintr-un perete. Dominic lucra ca ncrctor pentru Gus.
ocul iniial al barajului se ridica acum ca s permit infanteriei
vietnameze s avanseze. Rzbuntori, legionarii din 13 DBE ieir
din ascunztorile lor s nfrunte valul uman de fee orientale ce
curgea spre ei. Ignornd rnile, folosir corpurile propriilor rnii i
mori pe care le aruncar n partea de sus a barierelor de srm
ghimpat, apoi le folosir ca pe nite poduri peste care trecur. Din
trei pri vietnamezii nvlir peste orice obstacol dintre ei i
obiectivul lor. Luau Beatrice n aceast noapte sau mureau n
ncercare. Cteva sute pierir n primele cinci minute. Langers
ncerc s i aleag intele, dar nu avea nici un rost. n nici un caz
nu putea s rateze. Gus secer cu arma dintr-o parte n alta ca o
coas, uoara mitralier dobornd la pmnt oamenii n grupuri,
n vreme ce Dominic continua s alimenteze cu muniie.
Urletele ce le anunar sosirea se auzir din dou pri ale
taberei. Fr s li se spun, legionarii din Divizia 13 i fixar
baionetele, n timp ce primul val de inamici ajunse n perimetrul
exterior. Ieind din tranee i gropi, legionarii i ntmpinar cu o
barier de oel. O mie de lupte individuale ncepur n lumina
arztoare a focurilor.
Gus i ridic mitraliera. Nenorocita de arm se blocase i nu
avea timp s o repare. Rsuci arma de nou kilograme ca pe o
bt, zdrobind cutia cranian a unui vietnamez Dai Ui. Cpitanul

inamic muri, dar n spatele lui venir nc patru drept spre


buncr. Langers mai elimin doi oameni nainte s termine
muniia i, ca i Gus, nu mai avu timp s o rencarce. Folosind
leciile nvate n Rusia, folosi unealta de spat tranee ca s l
njunghie pe unul. Trebui s in la pmnt corpul ce nc
tresrea, ca s scoat lama ascuit a lopeii din pieptul victimei.
Dominic nu mai atept s ajung la ei urmtorul. Sri peste
marginea anului, uitnd n focul btliei c singura sa arm era
cuitul. i lsase puca n urm. Parnd ca un baletist se feri de o
baionet ruseasc i tie gtul omului cnd trecu pe lng el.
Porni apoi dup ali doi pe care i vzuse atrnai n srm. Cnd l
vzur vietnamezii venind o rupser la fug napoi, lsnd nfipte
n srm largi poriuni din piele. Alergar napoi pe unde veniser
doar ca s fie mpucai imediat de propriii ofieri.
Hermann arunca grenade ca un nebun, ct de repede putea
scoate cuiele. Echipajele din gropile mortierelor i fixar armele
astfel nct proiectilele reactive s zboare drept n sus, dup care
s cad la civa metri de poziiile lor. Trebuia s se regrupeze n
spate i aruncar grenade pe evile mortierelor ca nu cumva s le
ia vietnamezii.
Ordinul unui maior Viet Minh de a lua prizonieri provoc o alt
nval a vietnamezilor n buncrul n care Langers se afla
mpreun cu ceilali. Nu mai ieir cu via de acolo. Oamenii
micui ncercar s se caere pe Gus, ca pduchii n prul de pe
spate i piept. i ddu jos scuturndu-se i le rupse gturile cu
labele mari. Sngera dintr-o mulime de tieturi. Dominic i
Langers i mcelreau pe aceia pe care nu i omora Gus. Corpurile
vietnamezilor mori, la fel ca i cele ale unora care nu erau chiar
mori, fur ridicate deasupra sacilor de nisip ca s le ofere o
siguran suplimentar. Gloanele mitralierelor propriilor camarazi
puser capt plnsetelor de mil ale rniilor Viet Minh-ului.
Dinspre peretele de nord se auzi ordinul Reculez, spunndu-le
s se retrag. Vietnamezii se aflau n mijlocul lor. Oamenii lui Giap
intraser ntr-un numr att de mare, nct dac armele terminau
muniia sau se blocau, posesorii lor trebuia s lupte cu ce le venea
la mn. Aa cum se ntmplase de attea ori pe frontul din Rusia,

erau mult prea muli de omort. O tranee ntreag de legionari fu


atacat de sute de vietnamezi care literalmente i ngropar sub
corpurile lor. Muli dintre ei, n dorina de a ucide, activau grenade
de mn i le ineau lipite de corp n timp ce se repezeau asupra
mult urilor legionari. Mureau, dar i atingeau scopul. O alt
bre se sprgea n linie i nc o mie de camarazi se scurgeau
ntr-un torent de snge.
O grenad de fabricaie chinez explod, speriindu-l pe
Dominic. Gus l ridic pe italian aruncndu-l pe umr n timp ce
alerga. nfcnd mitraliera din mers se retrase spre o groap de
mortier aflat la douzeci de metri n urm, sub focul acoperitor al
lui Langers. Vietnamezii i mpinser pe inamici napoi pas cu pas
i fiecare dintre ei plti cu moartea. Oamenii stteau adunai n
plcuri, nchii, n lupta morii. Operatorul radio al Diviziei 13
ceru cu frenezie un sprijin armat mai mare din partea celorlalte
avanposturi. Nu primir prea mare ajutor. Aveau propriile
probleme de rezolvat. Folosindu-i arma Walter P-38, operatorul
omor trei vietnamezi care nvliser pe ua buncrului su,
nainte ca o rafal din puca PsH-41 a unui cerceta s i
ciuruiasc pieptul i s zdrobeasc radioul. Balana btliei se
nclina cnd ntr-o parte, cnd n cealalt, dar greutatea atacului
Viet Minh-ului nu putea fi negat. Pentru francezi fiecare minut
care trecea nsemna mai puini oameni care s reziste tvlugului
uman ce venea peste ei. La sfrit mai deineau un singur buncr
pe peretele de vest.
Gus l fcu pe Dominic s i recapete cunotina i trecur din
nou la treab. Langers omor doi vietnamezi aflai n spatele lui
Hermann. Chiar dac nu l putea suporta pe nenorocit, aveau
nevoie de fiecare om. Hermann nu gndi nimic despre acest lucru.
Alte lucruri l preocupau, de pild s sugrume un sergent al Viet
Minh-ului.
Dndu-i seama n cele din urm c nu avea nici o ans,
Hermann l strig pe Langers i pe ceilali ca s l urmeze. Srind
peste cadavre alergar spre gardul de srm, cutnd la lumina
strlucitoare a flcrilor micile semne colorate ce artau drumul
sigur afar din tabr. Trndu-se i mpiedicndu-se trecur

peste corpuri, neavnd timp s i omoare pe vietnamezii rnii.


Puzderie de gloane i grenade le urmri fuga. De un lucru erau
siguri, acela c tabra era condamnat. Nu puteau face nimic
pentru a-i salva pe camarazii rmai n urm. Chiar n acel
moment erau trecui prin baionete n timp ce Viet Minh-ul le prda
corpurile, lund tot ce se putea folosi. Trupurile fur dezgolite de
uniforme i bocanci, iar inelele tiate de pe degete umflate.
Aproape 300 de oameni murir din 13 DBE. Dar aproape 200
reuir s scape. Se ndreptar spre gardul de srm ce nconjura
terenul de aterizare, rspunznd somaiilor santinelelor ce stteau
cu degetele pe trgaci, cu blesteme, n timp ce se trau pe sub
gard. Doi oameni aflai n spatele lui Gus srir n aer din cauza
propriilor mine. Patru polonezi murir pentru c nu rspunser
suficient de repede somaiilor n limba francez. Dup ce i
recunoscur, ceilali i traser peste margine.
Puine ntrebri se puser referitor la ce se ntmplase. La
lumina flcrilor vzur cum e ridicat steagul rou al Viet Minhului. Beatrice czuse. Prima victorie i aparinea lui Giap, dar
pltise scump pentru ea. Aproape 2000 din propriii oameni. i
trimiseser spiritele la strmoi i cam tot atia se ntoarser n
spitalele din munte cu rni.
Cu gurile uscate, inimile btnd nebunete, supravieuitorii
acceptar recunosctori gamelele oferite. Gus se ridic i privi n
jur ca s vad cine mai rmsese. i arunc lui Hermann o privire
dispreuitoare i spuse:
Vd c mai eti nc cu noi. N-am noroc deloc.
Hermann era prea obosit ca s rspund. Se ntinse pe podeaua
unei vizuini de vulpe. i va aminti insulta mai trziu. Acum i era
greu s i respire.
Atacurile terestre continuar pn n zori, apoi artileria Viet
Minh-ului intr n aciune. inta favorit, ca de obicei, se dovedi a
fi terenul de aterizare. Focul continuu presr gropi de obuze pe
pist, orice ncercare de aterizare a vreunui aparat de zbor
devenind extrem de hazardat. Echipe de muncitori indigeni i
legionari munciser la nesfrit ca s l in deschis. Nu mai exista
acum cale de ieire. Erau blocai. Singura lor speran putea veni

numai de la lumea de afar, dar tot ceea ce avea s fac lumea era
s stea i s priveasc. Numai patru oameni din plutonul pe care l
parautaser iniial supravieuiser n acea noapte.
Dou zile mai trziu li se ordon s mearg la Isabelle ca
nlocuitori. Lui Hermann nu i plcu prea mult ordinul. Isabelle era
cea mai ndeprtat zon de terenul de aterizare. Dac cineva avea
s scape cu via, cu siguran nu se va ntmpla acest lucru
acolo. Terenul de aterizare era singura cale de ieire. Din cnd n
cnd tot mai reueau s i evacueze pe cei rnii. Hermann se
gndi la avantajele unei rni fcute chiar de el, apoi respinse ideea.
inea prea mult la propriul corp ca s l poat vtma n vreun fel.
La
Isabelle,
Hermann
lud
posibilitile
celor
trei
supravieuitori ai si, spunnd c erau cei mai buni cercetai din
Legiune. Lauda sa nu era destinat s le fac vreun bine. Tot ceea
ce dorea Hermann era ca acetia s fie mpucai i patrulele de
noapte erau cea mai bun modalitate de a face acest lucru far ca
el s aib de suferit, pentru c nu urma s mearg cu ei.
Un tnr vietnamez slab i musculos, numit Xuan, se ata de
cei trei legionari. Fcuse parte din compania de voluntari indigene
care sosise sptmna trecut. Fusese trimis ca curier la Isabelle
i rmsese acolo de ndat ce cpitanul Boissy aflase c odat
locuise n aceast zon i cunotea terenul. Prea logic faptul c,
dac urma s i trimit pe cei trei oameni din grupa lui Hermann
n cercetare, aveau nevoie de ajutorul unuia ca Xuan. Singurul
avantaj pe care l avusese atacul asupra zonei Beatrice era acela c
l scosese pe Dominic din nebunia sa progresiv. Aceleai lucruri
care l nnebuniser, acum i bgaser minile n cap. Ca de obicei,
lui Gus i era foame.

CAPITOLUL XVIII
n timpul celei de-a treia sptmni a lunii martie, ntre
aprtori ncepu s se intensifice senzaia c lucrurile nu mergeau
att de bine precum pruse. Mai ales cnd pe data de
cincisprezece martie, dup cderea zonei Beatrice, colonelul
Piroth, responsabil cu artileria de aprare, se scuz pentru eecul
su n faa armelor Viet Minh-ului i apoi i deton o grenad
lipit de corp.
Spionajul i formase n cele din urm o idee destul de apropiat
de realitate referitoare la posibilitile vietnamezilor, raportnd c
stocaser cantiti uriae de muniie pentru mortierele i armele
antiaeriene ale artileriei, cantiti mult mai mari dect se crezuse
c pot strnge. Iar acum aveau posibilitatea s controleze toate
cile de acces spre Dien Bien Phu, pe uscat sau aeriene. Nimic din
toate acestea nu i surprinse pe cei aflai n vale. Lucrurile
devenir foarte clare pentru generalul Cogny, cnd ntr-o vizit la
generalul Navarre, avionul su fusese atacat cu un foc constant i
intens de arme 105 vietnameze, care distruseser alte cteva
avioane. Reuise s scape ca prin urechile acului.
n spatele primelor culmi muntoase, generalul Giap i privi
planurile la lumina unei lmpi cu petrol. Se afla mpreun cu
Thich i ofierii lui ntr-un buncr subteran, unul din seria de
tunele de serviciu. Giap jur c de ast dat va nvinge. Era locul
i momentul potrivit. Mai fcuse o dat greeala de a ncerca s
lupte nainte s fie pregtit. Rezultatele acestui lucru fuseser
dezastruoase, dndu-i napoi cu muli ani n planurile de rzboi.
Nu avea s mai fac aceeai greeal de dou ori. Lecia nvat
cu muli ani n urm i se imprimase n fiecare gnd. Dac nu
interveneau americanii, aici va ctiga. Cunotea personalitatea
francez i reticena cu care priveau tacticile noi. Se adaptau foarte
ncet la schimbare. Germanii dovediser acest lucru. Avea s

foloseasc acele slbiciuni provocate de mndrie i ncpnare ca


s i sectuiasc de puteri. Trebuia s plteasc pentru violarea
acestei ri i a poporului ei.
Langers se ntreb ct snge va costa Frana deinerea acestei
inutile proprieti. naint, se nclin ncet, puca sa mitralier
Mat-49 innd-o n fa, gata de tragere. Cldura nopii se resimea
ntr-un mod deosebit, aa cum numai la tropice se poate ntlni.
Producea o mbcseal grea, umed, care sectuia puterea i
amorea simurile. Transpiraia curgea liber pe corp, sarea
mbibndu-se n uniform, desennd propriile linii de camuflaj.
Chiar n faa lui se afla Xuan. Silueta lui slab se deplas
nuntrul i n afara umbrelor nopii, amestecndu-se cteva clipe,
pn la dispariie, cu trsturile mai ntunecate ale copacilor i
tufiurilor, ca s apar apoi, pentru o secund, cnd lumina lunii
ptrundea prin baldachinul de frunze de deasupra capetelor lor.
Era o misiune de recunoatere, nu o patrul a morii. Trebuia s
evite, pe ct posibil, aciunea. Cpitanul Boissy de la 1 BEP i
ordonase lui Langers s ncerce s localizeze zona dinspre care va
veni urmtorul atac de la nlime, care s i nimiceasc.
Xuan naint ncet dar ferm, aplecndu-se ca s se fereasc de
ramurile nalte ale tufiurilor i de crengi. n spatele lui Langers
era Dominic, foarte priceput la uciderea fr zgomot. Langers i
Gus tiau de cariera lui la circ, dar nu tiau ce anume l adusese
n acel loc. Moartea a dou partenere, n timpul spectacolului su,
l determinase s accepte ospitalitatea Legiunii, ca s evite
ntrebri stnjenitoare referitoare la viaa amoroas.
Dup ce prsiser propriul perimetru, descriseser un
semicerc, iar acum se aflau la aproape trei kilometri nord-est de
avanpostul lor, n pdurile dinspre zona Isabelle i fortificaiile de
la Dien Bien Phu. Langers ssi ncet ca s i atrag atenia lui
Xuan i i fcu semn s caute un loc n care s se odihneasc
puin. Xuan l conduse far greeal spre un loc unde aveau vedere
clar asupra vii Dien Bien Phu, de sub ei. Puteau de asemenea s
priveasc flashurile cercetailor vietnamezi ce trgeau focuri de
avertisment. Langers scoase binoclul din hus i l puse la ochi.
Scan ncet zona, cercetnd poziiile inamice i nsemnndu-le pe

hart. Mulumit nopii clare i lunii pline, puterea suplimentar a


binoclului i permise s observe clar tot ceea ce nu era ascuns de
copaci i tufiuri. Un om putea afla multe doar dac sttea ntr-un
loc i privea. Dac tia s analizeze ceea ce vedea, puine lucruri
puteau nsemna mai mult dect preau. Dominic rmase puin n
urma lor, mai jos pe deal, ntr-un plc de tufiuri, ca s se asigure
c nu fuseser vzui sau urmrii. Dur ceva timp, dar n cele din
urm Langers zri ceva ce prea important. Un ir de vietnamezi
iei dintre copaci, travers un lumini aflat la cteva sute de metri
mai jos de ei i se ndrept spre jonciunea dealurilor dintre ceea
ce fuseser satele Ban Ten i Ban Nhong Nhai. i fcea interesani
era faptul c purtau trgi, iar Langers vzu cum civa dintre ei
aveau atrnai n curelele de umr rucsacuri, i not direcia lor i
i art lui Xuan. Ridic minile, art un deget i atinse cu el
ceasul. Xuan ddu din cap aprobnd ordinul nerostit i porni n
josul dealului, dup purttorii de trgi. Langers trebuia s i
confirme suspiciunea, dar pentru moment tot. Ceea ce putea face
era s atepte. i dduse lui Xuan o or, nainte s se ntoarc.
Dac nu se ntorcea n acest timp ei urmau s plece i s spere c
Xuan va reui s se ntoarc n zona Isabelle pe cont propriu.
Un bubuit provocat de om fcu s rsune dealurile n timp ce
un baraj de artilerie vietnamez arunc un val de distrugere
asupra bazei principale. I se ddu un rspuns similar din partea
armelor grele ale decedatului colonel Piroth. Fiecare traser cte
trei salve, apoi se fcu tcere ca s lase armele mai mici s i
ncerce ansa. Mortiere de 81 i 60 mm din ambele pri aruncar
proiectile dintr-o parte n alta n ntuneric, n vreme ce cercetaii
lor ncercau s localizeze poziiile inamicului. Urmrir dra slab
a focului lsat de ncrcturile arznde ale cozilor mortierelor ce
zburar tcute pe deasupra pmntului, lovindu-se mohorte fie n
tufiuri, fie n buncrul de saci de nisip. Un ipt deprtat veni de
pe dealul unde lovise una din bombe, apoi se fcu din nou linite,
fiecare parte ateptnd urmtorul eveniment.
Dup zece minute, Langers pocni degetele de dou ori,
semnalndu-i lui Dominic s urce. Italianul se tr pe burt i veni
lng Langers. Chiar i n ntuneric dinii lui Dominic preau de

dou ori mai albi i mai bine aranjai dect ar fi avut dreptul un alt
om. Nu ntreb unde era Xuan i nici nu i psa. tia c Langers
fcea ceea ce era bine. i pusese ntrebri referitoare la sergentul
su de mai multe ori. Dei omul luptase alturi de germani, nu
prea s fie unul dintre ei i vorbea i italiana, dei uneori folosea
fraze care erau foarte vechi. Avea, de asemenea, un accent pe care
nu l putea localiza. ns muli oameni care vorbeau mai multe
limbi aveau accente care rezultau din amestecarea limbilor pe care
le cunoteau.
O pasre de noapte ip undeva. Plnsetul se stinse n ceva ce
pru ca rsul unei femei isterice. Un fior le strbtu trupurile,
acum c sttuser nemicai destul de lung timp ca s se elibereze
de cldura eforturilor lor. O adiere de vnt trecu peste ei,
rcorindu-le pielea. Dominic i supse dosul dinilor dorindu-i ca
n acel moment s se afle la Roma, pe Via Veneto, bnd cafea i
privind fetele cu oldurile rotunde ale Romei trecnd pe lng el.
Femeile astea orientale aveau fundul prea mic pentru ca un brbat
s l poat apuca bine cu mna. Dori s simt din nou plintatea
unei europence mature.
Langers se uit la ceas. Xuan mai avea la dispoziie nc
douzeci de minute, dup care trebuia s plece. Nu i plcea s
stea prea mult n acelai loc. ntotdeauna avea mintea mai limpede
cnd se afla n micare. Se ntoarse ctre locul n care putea privi
bine umbrele ntunecate ale muntelui din spatele su. Faa sa
atinse puca mitralier. Mirosul uleiului de arm nu era neplcut.
Ai grij de armele tale i ele vor avea grij de tine, i zise el.
Umbra ntunecat ce se ridica n spatele lor era locul din care
pornise focul artileriei vietnameze. i dori s i poat repera cu
precizie, dar vietnamezii erau inteligeni i n cea mai mare parte a
timpului trgeau de pe partea opus a muntelui, astfel nct focul
de la eava armei s nu poat fi vzut uor. i schimbau locul
destul de frecvent. O singur trosnitur l fcu s i ntoarc
capul. Ochii ncercar s strpung ntunericul cutnd sursa
zgomotului care se repet. Respir puin mai uurat, cobor arma,
continund ns s fie pregtit de tragere, dac era nevoie. O
siluet ntunecat se desprinse de trunchiul unui copac mango i

se apropie cu agilitate de el. Xuan se ntinse lng el. Langers simi


mirosul transpiraiei lui n timp ce omuleul ncerc s i recapete
rsuflarea. Vorbir n oapt. Dup ce Xuan termin de raportat,
Langers fcu semn i celorlali s nceap cltoria de ntoarcere
spre sigurana ndoielnic a zonei Isabelle. Mai aveau nc dou
ore pn n zori. Nu dorea ca rsritul de soare s i prind n
afara poziiilor. Dominic i relu locul n coada minicoloanei n
vreme ce Xuan o conduse din nou, folosind de data aceasta o alt
rut dect cea pe care veniser. Era mai nelept s nu foloseasc
aceeai cale de dou ori, dac acest lucru putea fi evitat. Mai
devreme sau mai trziu drumurile btute erau moarte sigur. Cu
toii tiau acest lucru i nu protestar cnd drumul ntoarcerii se
dovedi a fi mai dur dect cel pe care veniser.
Cea mai delicat parte a misiunii lor era aceea a apropierii de
propria limit de srm ghimpat. Atunci aveau ansa cea mai
mare s fie detectai de vietnamezi i, dac nu se identificau
suficient de repede, riscau s fie mpucai de proprii oameni. Nu
era neobinuit ca Viet Minh-ul s tie parolele. Le aflau prin
torturarea prizonierilor i le foloseau ca s se apropie de gardul de
srm ghimpat. i apoi, Hermann era de gard n seara aceea i
Langers bnuia c va profita de ocazie ca s exagereze puin n
momentul apariiei lor. Se ntmplase de mai multe ori ca membrii
unei patrule s fie mpucai de propriii camarazi la ntoarcere.
Se oprir cteva clipe ca s i recapete suflul la marginea unui
plc de bambui. Langers i trimise apoi pe fiecare s vad dac
vreun vietnamez se afla n apropierea lor. n cinci minute se
ntoarse fiecare, cltinnd din cap, a negaie. Nu vzuser nimic,
ceea ce nu nsemna dect c vietnamezii erau bine ascuni.
Aveau s se ntoarc pe partea estic a taberei i Langers sper
c aprtorii neleseser bine semnalele. De data aceasta prelu el
conducerea. Dac l lsa pe Xuan n frunte, patrula ar fi putut
deveni iritat. Dominic se aez lng Langers i prsir trnduse pe burt zona bambuilor, prin iarba nalt, pn ajunser la
anul ce ducea n vadul rului. Langers i dori s fi avut protecii
pentru coate i genunchi. Mersul tr din ultimele zile le
provocase rni ce se infectaser.

Mai aveau 200 de metri de mers, dintre care 50 pn ce


ajungeau la ru. ncremenind pe loc, Langers adulmec n aer. O
adiere dinaintea rsritului i adusese la nas un miros suspect.
Mirosul de nouc man! - sosul iute de pete fr de care nici un
vietnamez care se respect nu ar lua masa. Cum Xuan se afla n
spatele lui, nsemna c n faa lor se afla altcineva care, mai mult
ca sigur, nu era prea prietenos.
Dominic i Xuan se oprir. Artnd nainte, Langers fcu un
gest interogator cu palma deschis. Dominic ddu din cap n semn
de nelegere i ridic i el capul ca s adulmece. Xuan i reaminti
unde se afl. Riscul de a face zgomot n ncercarea de a trece pe
lng Langers ca s preia conducerea era prea mare.
Langers prinse cuitul de lupt din teaca ataat la bocanc i
naint, innd catarama curelei ridicat la civa centimetri de
pmnt, astfel nct hainele sau echipamentul s nu scoat nici
un sunet prin trit. naint cu atenie centimetru cu centimetru.
anul n care se aflau vira la dreapta. Aproape c puse mna pe
talpa groas a unei sandale fcut dintr-un cauciuc de main.
Inima i se opri pentru o clip. ncerc s i concentreze privirea ca
s vad mai departe, dincolo de figura vietnamezului n spatele
cruia se afla. Distinse alte cteva siluete i n umbrele unei gropi
crezu c vede figurile a apte oameni ghemuii unul ntr-altul.
Probabil erau un grup de geniti cu torpile i alte explozive menite
s fac guri n gardul de srm ghimpat al taberei.
Dac era vorba de o unitate, trebuia s fie mai muli n zon. i
erau alii pregtii s asigure foc de acoperire camarazilor care n
curnd vor ncerca s i croiasc drum dincolo de gard. Aceasta
nsemn c mai exista cel puin o mitralier uoar pe care nu o
putea vede. Simi o mn pe picior i aproape c sri n sus.
Dominic l atinse ntr-o manier ntrebtoare, dorind s tie ce
dracu se ntmpl i de ce se oprise din nou. Langers ntinse arma
sa Mats-49 i l btu pe Dominic de dou ori pe umr, apoi nc de
dou ori, ceea ce nsemna c vzuse patru oameni cu certitudine.
Dominic i transmise acelai mesaj lui Xuan. Se aflau prea aproape
de inamic pentru a ine o conferin, deci rmaser n ateptare,
gata s urmeze planul lui Langers, indiferent care ar fi fost acesta.

tiau c ceva se va petrece n curnd. Zorii ncepuser s se


iveasc. Din vadul rului ceaa se ridica n fuioare fantomatice
peste iarba nalt i se mprtia prin fiecare crptur i groap.
O u se deschise n tabr, probabil cea de la buncrul de
comunicaii, lsnd s se vad o lumin slab ce se stinse cteva
secunde mai trziu, cnd ua se nchise. Mai aveau de mers
aisprezece metri i trebuia s i parcurg acum, nainte ca
vietnamezii s nceap atacul. Dac nu fceau acest lucru, aveau
s fie prini ntre liniile de foc.
Dominic i Xuan simir ncordarea lui Langers. Dup ce
luptaser mpreun att de mult timp, nu mai trebuia s vad
lucrurile ca s tie c ele se ntmpl. Era ca i cum ar fi lucrat cu
muzicieni buni care mai cntaser de multe ori. Instinctiv tiur
care va fi urmtoarea not a fiecruia dintre ei. Vietnamezul din
faa lui Langers i mut puin poziia. Micnd piciorul aproape c
l lovi pe Langers n fa. Trebuia s fie omort. Langers i puse jos
arma Mats-49 i scoase uor de la bocanc cuitul de lupt. Se
ridic pe vrfurile degetelor de la mini i picioare i i desprinse
corpul de pmnt, centura fiind ud de la umezeala ceii i propria
transpiraie. n tcere i trase picioarele sub el, atent s nu fac
nici cel mai mic zgomot. Cu o micare lin acoperi corpul
vietnamezului cu propriul trup. O mn i-o puse la gur ca s
nbue orice ipt, n timp ce cuitul se nfipse adnc sub partea
dreapt a cutiei toracice. Langers se folosi de greutatea corpului
su ca s in inamicul mai mic de statur intuit locului i l
njunghie nc de trei ori. n momentul n care Langers atac,
Dominic naint i inu nemicate picioarele vietnamezului ca s
nu bat n pmnt. Pentru un timp ce pru o eternitate omuleul
se zbtu sub greutatea omului din spatele su. Vigoarea lui slbi
proporional cu fora vieii ce se scurse din plexul solar n cavitatea
abdominal. Prudent, Langers nu ddu prea curnd drumul gurii.
Ddu ncet mna la o parte astfel nct ultima rsuflare prins n
plmnii vietnamezului s nu se elimine ntr-un horcit care s
poat fi auzit de camarazii si din fa.
Dominic i Xuan se alturar lui Langers n iarb, urmrind cu
privirea eava putii lui ce indic locul unde stteau adunai

pionierii vietnamezi. Din zona nconjurtoare imediat acetia


ncepur s opteasc, s loveasc uor evile putilor i s-i
schimbe poziia corpului. Dac aveau de gnd s fac ceva, trebuia
s o fac acum. Langers i atrn de umr puca mitralier i
ridic cuitul de lupt. Ceilali i urmar exemplul. Dominic i
Langers se aflau n fa. Nu aveau destul loc n an ca s se mite
toi n acelai timp. inndu-i rsuflarea se apropiar de spatele
echipei vietnameze sinucigae. Erau n total patru. Se vedea c
aveau cu ei plase elastice cu explozivi. n momentul n care
ajungeau la gard nu numai c fceau n el o gaur, dar aveau s
sar i ei n aer.
Nu aveau nevoie s discute despre ce aveau de fcut, naintar
aproape de pmntul umed, stnd mai jos de nivelul ierbii de pe
coama traneei. Nvlind ct de tcut se putea n aceeai gaur cu
genitii, cuitele lovir. Unul ncerc s ipe dar Xuan i vr
pumnul n gura deschis a omului, nbuind iptul, n timp ce
baioneta deschise abdomenul inamicului. Aezai cu toat
greutatea pe victimele lor, cei trei ateptar inspirnd profund ca
s recapete oxigenul pe care l consumaser teama i efortul.
O voce optit din stnga lor i ntreb n vietnamez ce se
ntmpl. Xuan rspunse n aceeai manier:
Nu s-a ntmplat nimic. Mi s-a fcut ru de la stomac i am
vomitat.
Un rset scurt le confirma c povestea fusese crezut. Nu era
ceva neobinuit pentru un om aflat pe punctul s se sinucid s
i verse maele..
Se aflau acum la circa zece metri de prima linie de srm i de
locul n care trebuia s gseasc poteca corect printre mine i
capcane. n mod normal, cnd ajungeau la o arunctur de b
strigau parola, apoi erau lsai s treac dincolo de gardul de
srm far s se trag asupra lor. Acum. Trebuia s ncerce s
treac far s fie omori de vietnamezi. Dac nu se micau
suficient de repede i se deschidea focul, aveau s fie prini ntre
cele dou pri.
Se consultar rapid n oapt i hotrr s o ia la fug n
sperana c vietnamezii i vor confunda cu genitii lor suficient de

mult timp ct s ias din raza de aciune. Fixnd bine clciele pe


fundul gropii, i ncordar muchii picioarelor ce tremurau n
urma lungii nopi de patrul. Fiecare inspir adnc apoi o lu la
fug innd corpul aplecat. Alergar prin ceaa ce plutea deasupra
ierbii pn la nlimea brului, ct de repede putur. Langers se
afla la conducere, cu Dominic foarte aproape de el. Picioarele mai
scurte ale lui Xuan ncercar s acopere diferena micndu-se de
dou ori mai repede dect prietenii si. Strbtur jumtate din
drum cnd se trase primul foc. Fuseser recunoscui iar
vietnamezii ncercau acum s i doboare la pmnt. Gloanele
zburar pe la urechile lor. Unul se nfipse n jacheta lui Langers.
De ndat ce ncepu s se trag, el i Dominic ipar ctre
legionarii din spatele peretelui din saci de nisip s nu deschid
focul. Strigtele se auzir la timp ct s l opreasc pe Hermann s
apese pe trgaciul mitralierei sale uoare. Nu pentru c dorea asta,
ci pentru c o mn l apucase de ncheietur i strnsese uor,
aproape rupndu-i osul. O voce printeasc spuse:
Nu vrei s faci cu adevrat asta, nu-i aa? L-ai supra foarte
tare pe unchiul Gus.
Cu regret lu degetul de pe trgaci, tiind c pierduse o ocazie
bun s i ucid. Dar cest la guerre. Poate data viitoare i, dac
avea noroc, poate c prindea i gorila n vizorul su.
Ajunser la prima mprejmuire de srm pe sub care trecur
trndu-se pe burt. Blestemnd i strignd se strecurar pe sub
reeaua de srm acolo unde aceasta nu fusese prins cu rui n
pmnt, lucru care le permise s treac fr s rup hainele sau
s se ncurce n ea. Dinspre partea francez li asigur foc de
acoperire, pe deasupra capetelor lor, distrgnd atenia
vietnamezilor. n palme i genunchi se trr de-a lungul potecii
sigure pn ce ajunser lng urmtorii perei din saci de nisip. Pe
rnd, fiecare dintre ei se arunc bezmetic peste parapet, cu un
ultim efort. Xuan sri ultimul i ateriz direct peste Dominic care
sttea ncovoiat din cauza unei crampe musculare. Italianul jur
c ajunsese la limit. Dup ce se termina cu acest rzboi avea s
se ntoarc n lumea spectacolului.
O lab proas l ajut pe Langers s se ridice n timp ce nrile

sale fur asaltate de mirosul de vin amestecat cu cel de bere de


cas. Fr s se uite n sus i ddu seama cine era. Gus!
Gus rnji ctre Langers, artnd strlucirea palid a singurului
dinte de aur aezat n faa cavernei ce i servea drept gur.
Ct o s mai trebuiasc s am grij de tine? Dac n-a fi fost
eu, ai fi murit de foame n Rusia, n 43. Acum trebuie s-o iau de la
nceput. N-ai nvat nimic de la mine. Dac ai sta i tu n rnd cu
ceilali ncartiruii, n-ai mai fi trimis n attea patrule.
Langers murmur o replic sarcastic i apoi plec mai departe,
urmat de Xuan, n traneea ce ducea spre interiorul taberei i
postul de comand. Lui Dominic i se permise s mearg s se
odihneasc. Nu i-ar fi putut spune cpitanului Boissy ceva ce
Xuan i Langers nu tiau. Ridicnd prelata, Langers intr s
raporteze, lsndu-l pe Gus s se gndeasc la ce vor servi la
micul dejun. Stomacul su ghiori la gndul unei fripturi
delicioase de cinci centimetri grosime de Bineneles, ar fi fost la
fel de mulumit de posibilitatea consumrii prii de nord a unei
hiene ce se ndreapt ctre sud.
Langers ddu jos de pe cap boneta cnd intr n buncr,
nuntru era ntuneric, iar aerul era nchis i neplcut. Cpitanul
Boissy sttea sprijinit de o cutie cu muniie, cu ochii nchii, dar
Langers tia c era treaz. Pe faa lui slab se putu vedea un tic
nervos pe care l cptase cu o sptmn n urm. i pierea de pe
chip doar cnd dormea. Langers vzu tremurul uor al muchilor
de pe maxilarul lui Boissy care ns nu deschise ochii.
Ce se petrece afar?
Nu se sinchisise s ias. Micul schimb de focuri care avusese loc
deja se stinsese. Vietnamezii se retrseser dup ce ncercarea lor
de a crea o bre n gardul de srm ghimpat euase. Aveau s se
ntoarc mai trziu, la noapte, aceea, sau poate a doua zi de
diminea, dar aveau s se ntoarc. De acest lucru erau siguri.
Langers se aez cu toat greutatea pe o cutie de provizii
alimentare. i deschise bidonul i lu un gt ca s alunge
uscciunea de pe gt, nainte s rspund. Xuan gsi un col n
care s stea i i privi, ateptnd momentul n care i se cerea s i
prezinte informaiile.

Boissy i deschise ochii roii:


Ei bine! repet el. Ce se petrece?
Langers scuip o parte din ap.
Au de gnd s loveasc n curnd, dup prerea mea, poate
la noapte sau mine diminea devreme. Am observat un grup de
infirmieri deplasndu-se. L-am pus pe Xuan s-i urmreasc.
Spune-i ce ai vzut, Xuan.
Xuan se deprt de zidul pe care se sprijinise.
Viet Minh-ul a mutat aici un punct de ngrijire medical.
Se apropie de harta de pe birou i art pe ea.
Dup numrul oamenilor i al proviziilor de medicamente pe
care le aduc aici, cred c va avea loc un mare atac. Au plnuit cu
siguran o mare aciune.
Boissy verific locul indicat pe harta sa.
Deci pe noi ne vor lovi. Sunt prea departe ca s poat face
ceva n Lalaine sau Beatrice. Nu! Vom fi din nou noi, domnilor.
Destul de bine. Vom atepta. Bineneles c nu avem alternativ,
dect s ateptm, adug el cu amrciune. Mergei acum i
dormii, sau facei ce dorii. Suntei liberi n restul zilei, doar dac
nu are loc vreun atac.
Art cu degetul ctre Langers nainte ca acesta s plece.
Vrei s faci, te rog, ceva, pentru Gus? M-a nnebunit
cerndu-mi un bilet de voie pentru cel mai apropiat sat. Zice c
vrea doar s vad dac au vreun restaurant decent.
n ciuda oboselii un zmbet se schi pe faa brzdat de
cicatrice a lui Langers.
Dac nu exist un restaurant aici, pun pariu c n dou ore
poate aranja ca Viet Minh-ul s construiasc unul doar pentru el.
Boissy cltin din cap.
Vorbete serios? Nu pot s-mi dau singur seama de asta.
Langers aprob dnd din cap.
Dac Gus vorbete despre mncare, femei sau butur i
numai despre asta vorbete, atunci e foarte serios.
Aa am crezut i eu, zise Boissy, dar cum s-l refuzi? Nu
poate s ias din tabr i nu vor exista bilete de voie. Bilete de
voie! rse el. Omul sta e nebun. tii asta, nu?

Langers rspunse cu un rnjet.


Nu suntei primul care gndete astfel, domnule. Dar dac
lucrurile se nrutesc, inei-l pe Gus lng dumneavoastr. Nu
vei regreta.
Plec s i caute patul de campanie care consta din dou
pturi, ntr-o ni tiat pe un perete al buncrului subteran. Nu
se putea plnge. Fuseser timpuri cnd a avea o astfel de groap
era un lux de nedescris. Singurul subiect de interes pentru acea zi
era faptul c Gus gsise civa erpi de iarb n timp ce spa o
nou tranee. Vznd strlucirea ochilor porceti ai lui Gus,
Langers aproape c l comptimi pe Hermann pentru orice ar fi
avut de gnd Gus n privina lui. Nimeni altcineva n zona Isabelle
nu mai era demn de o astfel de atenie. Probabil c avea s afle a
doua zi la ce se gndea prietenul su pros.

CAPITOLUL XIX
Hermann se mic, nelinitit, n somn. Aerul nopii era greu, iar
visurile sale deranjate de flash-uri alternative ale memoriei.
Amintirea fetei pe care o omorse i cea a urii sale pentru Gus i
prietenii si. Visurile sale l mpiedicar s aud paii moi, trii,
ce intrar n buncrul su. La fel de ncet degete mari ridicar
ptura de culoare kaki la captul patului de cazarm provizoriu.
Lumina unei lanterne aflat n afara camerei era suficient ct s
se disting fiinele verzui, mictoare dintre degetele groase ce
strecurar erpii sub cuverturi, apoi aezar cu blndee capetele
acestora. Silueta se strecur napoi n holul tunelului i n josul
coridorului ca s atepte.
Hermann se mic n somn. i dduse cmaa jos, dar avea
nc pe el bocancii i pantalonii. Oricum, nasturii erau desfcui i
deschii la li ca s i fac odihna mai uoar. Ceva rece i atinse
carnea cald din regiunea pubian. Un alt muchi lung, sinuos,
alunec pe prul de pe piept. Hermann gemu i se sperie n
somnul su. Formele alunecoase de sub pturile sale explorar
noile mprejurimi, scond mereu limbile bifurcate, gustnd
emanaia noii lor gazde. Unul dintre ei era obosit de tratamentul
grosolan pe care-l primise mai devreme i alese cldura de la
subraul lui Hermann ca loc de odihn. Se strecur n mijlocul
prului i ncepu s se ncolceasc.
Ochii lui Hermann se deschiser brusc, mintea lui devenind
imediat contient de faptul c ceva nu era n regul. arpele de la
bru porni n sus, spre piept. O transpiraie de ghea i acoperi tot
corpul.
Dumnezeule! gndi el. Am cobre pe mine. i era fric s se mite
sau s ipe. Acest lucru ar fi putut enerva cei doi parazii
alunecoi. ncerc s opteasc o cerere de ajutor dar nimic nu-i
iei din gura brusc uscat, cu o limb grea ce nu dorea s se

mite. Un tremur incontrolabil i strbtu corpul iar erpii se


micar ca rspuns al acestei activiti. Hermann aproape lein.
Unul dintre ei naint pe sub ptur nspre fa. l simi trnduse prin prul de pe piept. tiu c urma s fie mucat. Cu brbia
lsat ct de jos putea, simi fiinele nevzute naintnd de-a
lungul corpului. Inima aproape i se opri cnd arpele i ivi capul
de sub ptur i scoase limba la el. Hermann ip. Nu mai putu
suporta. Sri nnebunit din pat, erpii cznd de pe el. i nfac
arma Mats-49 i ciurui pereii ncperii. Explozia gloanelor
aproape l asurzi n mica sa camer subteran.
ipete urmate de cteva rafale lungi de puc automat
deschiser ochii lui Langers. Pai alergnd i gemete se fcur
auzite n timp ce oamenii alergau s i ocupe poziiile gndindu-se
c erau atacai. Se oprir ns la apariia lui Hermann se inea
ntr-o mn puca mitralier Mats-49 iar n cealalt resturile a doi
erpi de iarb de circa un metru i douzeci de centimetri fiecare.
ipa, cu faa alb, ochii rtcii i transpirat.
O s-l omor pe nenorocit. O s-i tai boaele i o s i le dau s
le mnnce. Unde e grmada aia mare de ccat de cine?
Porni n josul holului spre locul n care dormea Gus i se lovi cu
capul de una din grinzile de lemn, cznd aproape la pmnt. n
timp ce se ridic n genunchi se repezi la o stiv de ncrctoare
pentru puti mitralier. Arunc la pmnt resturile erpilor i vr
n arm un ncrctor plin.
O s-i scot maele i o s le dau la porci.
Pe jumtate dezmeticit, Langers se ddu jos din pat complet
mbrcat ca ntotdeauna. i lu pistolul i iei n hol. Hermann
tocmai trecea pe lng nia sa ca s ajung la camera lui Gus cnd
simi ceva rece apsnd pe ceafa.
Nu cred c vrei cu adevrat s faci asta, sergent Hermann,
pentru c dac o faci, atunci va trebui s-i zbor creierii. E trziu.
De ce nu te duci napoi s te culci? Nu tii sigur dac Gus a fost
cel care i-a bgat erpii n pat. Poate c s-au trt aici singuri i
te-au ales pe tine pentru c eti creatura cea mai apropiat de ei.
nghiind cu greu aerul, Hermann cobor ncet arma, simindui pieptul greu de team i furie. Clocotind, se ntoarse i l privi n

fa pe Langers ignornd pistolul ndreptat acum direct spre nasul


su.
ine minte, ntr-una din zilele astea m voi rzbuna. Nimeni
nu poate s-mi fac aa ceva i apoi s scape nepedepsit. Va plti
i asta repede.
Langers cobor pistolul.
Ei bine, dac ai de gnd s te rzbuni, ar fi bine s-o faci mai
repede: Pentru c cred c micuii notri prieteni de la munte vor
ncerca s i-o ia mai nainte. Aa c taci naibii din gur i o s-i
spun lui Gus s se joace n alt parte.
Dominic veni pe coridor ducnd cu el o conserv de carne, raia
sa pe ziua respectiv. l ignor pe Hermann i i se adres lui
Langers.
n noaptea asta vine restul din 2 BEP. Ar trebui s ajung aici
ntr-o or. Crezi c ar trebui s ieim i s vedem dac le putem da
vreun ajutor?
Hermann i apropie brusc faa de cea a lui Dominic.
D-mi mie raportul. Sunt nc cel mai mare n grad de aici!
Dominic se holb la el de parc sergentul era retardat i scuip
pe podea.
Dup cum am mai zis, crezi c ar trebui s ieim afar? i
repet el lui Langers. Probabil c vor avea nevoie de mult sprijin ca
s coboare n via de acolo
Hermann merse cu pai apsai napoi n camera sa,
continund s bombne ceva referitor la moarte i rzbunare.
Langers cltin din cap. Poate Gus mersese prea departe cu
agasarea lui Hermann. Poate c ar fi fost mai bine s l omoare pe
nenorocit i s termine o dat cu asta. Dominic iei primul la
suprafa. Chiar i n ntuneric iminena unui conflict aprig se
simea peste tot. Dac cineva nu era atent i-ar fi putut rupe
piciorul sau gtul doar ncercnd s se deplaseze dintr-un loc n
altul. Atacurile din ultimele zile transformaser avanposturile
altdat ngrijite ntr-o ngrmdire de lemne sparte, buncre
drmate i gropi de obuze.
Dezordinea rzboiului se vedea peste tot. Cartue goale, cutii
goale ale mortierelor i puti fr recul zceau pretutindeni. Nu era

timp s se fac curenie. Reuiser doar s in buncrele n


stare de folosire.
Cel mai puternic buncr era acela n care stteau rniii sub
ngrijirea unui infirmier somalez, un mulatru imens care mai
purta nc semnele cicatricelor tribului su pe faa ntunecat i
unsuroas. i trata pacienii cu o atenie de necrezut, avnd grij
de fiecare n parte de parc ar fi fost propriul copil.
n muni, trgtorii vietnamezi i pregteau deja armele pentru
intele din urmtoarea zi. Ca de obicei, pista de aterizare
reprezenta una din inte. tiau c dac ineau terenul de aterizare
inoperant, tabra duman cdea. Avioanele de lupt i
bombardierele forei aeriene franceze fuseser incapabile s le
reduc eficacitatea. Mulimea armelor antiaeriene ascunse n
copaci i printre stnci fceau ravagii prea mari n numrul mic de
aparate de zbor franceze operaionale i mai erau i alte nevoi de
acoperit, n alte pri.
Claudine era atacat din nou, ca i Lalaine. Cteva avanposturi
fuseser pierdute i recucerite de trei sau patru ori i de fiecare
dat inamicul era cu ceva mai puternic, iar Legiunea ceva mai
slbit. Pe data de 25 martie francezii pierduser o parte din
Lalaine i acum Legiunea i Viet Minh-ul se omora reciproc zilnic,
de la o distan de mai puin de 25 de metri. Viet Minh-ul ncepuse
deja programul de spare a traneelor ctre poziiile franceze. Cu
fiecare zi se apropiau puin mai mult i cu toii tiau c, n
momentul n care ajungeau suficient de aproape, aveau s atace,
iar lupta urma s fie foarte echilibrat.
Avanposturile i menineau activitatea la minimum, pstrnduse pentru momentul apariiei avioanelor. Soldaii de ntrire din 2
BEP aveau s ncerce s se parauteze pe terenul de aterizare,
astfel nct s se afle ntr-o zon prietenoas. Langers tia c muli
dintre ei, n ntuneric, urmau s aterizeze n afara siguranei
relative a terenului de aterizare i c trebuia s treac nuntrul
lui ct de repede puteau. O dat ce motoarele avioanelor erau
auzite de Viet Minh, n muni, iadul se dezlnuia deasupra vii.
Era 9 aprilie i Langers se ntreb ci oameni urmau s mai fie
trimii n toctorul de carne. Dac nu avea loc ceva miraculos care

s schimbe circumstanele, toi oamenii prini n aceast vale


ruinat urmau s fie ucii sau luai prizonieri. Vietnamezii traser
cteva rachete luminoase cu mortierele lor peste Claudine i
Gabrielle. Nu primir nici un rspuns din partea celor ce se
aprau. Aveau ordine stricte. Trebuia s atepte. Nu mai dura
mult. Ceea ce la nceput pru bzitul ctorva nari, treptat se
transform ntr-un zgomot distinct. Veneau avioanele.
Toate luminile de poziionare i control erau stinse aparatul de
zbor care se apropia se confunda cu noaptea. Aflat pe terenul de
aterizare, Langers reui s vad un fel de lumin aprinzndu-se.
Lmpi cu petrol fuseser aprinse ca s marcheze zona de aterizare
i s cluzeasc avioanele. Aveau o singur ans. Avioanele erau
aproape acum, trecnd pe deasupra capetelor. Pe cerul nopii
prur ca un stol de rndunici ntunecate. Presupuse c vor sri
de la trei sute de metri, far paraute de rezerv. De la acea
distan nu mai aveau timp pentru a doua ans.
Noaptea ncepu s erup. Dinspre partea Viet Minh-ului o
mulime de flcri i rachete luminoase strlucir pe cerul nopii.
Aprtorii rspunser cu tot ceea ce aveau n dotare, trgnd
propriile rachete luminoase asupra munilor ca s orbeasc ochii
trgtorilor vietnamezi. n acelai timp traser i cu ceea ce mai
rmsese din cele o sut cinci obuze, ca s acopere aterizarea
parautitilor. La Lalaine, singurul detaament care mai rmsese,
acoperea latura de vest n vreme ce toate unitile de tragere se
deschiser ntr-o imagine nebuneasc de foc rapid. Trasoarele
strbtur ntunericul ca nite sgei sngernde i Viet Minh-ul
rspunse pe msur. Isabelle se afla prea departe ca s poat face
ceva cu ajutorul armelor uoare, dar mortierele lor lucrau cu
fervoare, secernd jungla i tufiurile ca s ofere camarazilor din
aer o secund n plus nainte s sar n noapte i s ntlneasc
focul mitralierelor inamicului.
La lumina a o duzin de flcri, Langers i oamenii si
distingeau parautele i corpuri minuscule atrnnd neajutorate
pe cerul nopii, spernd c nu vor rata terenul de aterizare. Se
apropiar rapid de pmnt. Aproape patru sute de oameni atinser
solul, se rostogolir i ieir rapid de sub parautele lor

periculoase ca s nface arme i s alerge ctre sigurana celui


mai apropiat buncr. Peste cincizeci czur n afara perimetrului i
fur nevoii s lupte ca s ajung n interior, ignornd tirul tot mai
intens al armelor automate vietnameze. Peste o duzin murir n
gardul de srm sau din cauza minelor i capcanelor ntinse de
propriii camarazi, dar majoritatea ajunser n siguran n
buncrele care nconjurau terenul de aterizare. Un avion aflat n
coada formaiei de zbor i schimb cursul ca s nu intre ntr-un
uvoi de foc antiaerian, direcionat drept spre el. Cel ce coordona
salturile trebuie s fi fost nerbdtor, pentru c dou paraute
mici ieir pe u i czur n apropierea gardului de srm al
perimetrului exterior din zona Isabelle. Langers nu observ c li se
alturase Xuan pn ce omuleul nu i atinse braul, artnd spre
gardul din partea stng, acolo unde nite pachete cdeau la
pmnt. nainte s aterizeze, Gus srise deja peste parapet i
alerg dup ele. O rafal de mitralier ridic praful n jurul lui dar
era foarte hotrt s obin pachetele. Tie firele dure ale
parautelor, se ntoarse i sri peste gardul de srm ca o gazel.
Ultima sritur l arunc peste peretele din saci de nisip, avnd n
fiecare palm un pachet ptrat cu latura de un metru, nfurat n
pnz.
Langers aproape c l plesni peste fa.
Ce dracu crezi c faci, prostule? Nu tii c puteai s fii
omort acolo? Ce e aa de important la blestematele alea de
pachete. tii mcar ce e n ele?
Gus rnji i i ddu unul din pachete lui Xuan.
Ia-o ncet, mon ami. Pachete de mrimea asta nseamn un
singur lucru. Mncare sau butur i, dac avem noroc,
amndou!
Spectacolul nopii se termin. 2 BEP era la sol i oamenii si
deja nlocuiser pe cei care fuseser pierdui la Lalaine i
Claudine.
nc o dat Gus demonstr c instinctele sale nu-l nelau.
Pachetele conineau delicatese pentru masa generalului. Erau 3
sticle mari de Dom Perignon, trufe n sos de vin, gini conservate,
carne i brnz i o unc ntreag. Cellalt pachet coninea i

ziare i att de necesara penicilin i Gus o ncredin generos


urmtorului transport la spital. Restul l declar prad legitim de
rzboi.

CAPITOLUL XX
n timpul nopii, dou detaamente din 2 BEP ajunser la
Isabelle. n fruntea lor se afla locotenentul Villon. ntlnindu-l pe
Langers i restul echipei, descoperi c n loc s i se ureze bun
venit, i se spuse c mai bine el i ceilali ar fi rmas unde erau n
siguran. Villon cltin capul su tnr.
Credei c o s pierd ceea ce promite s fie cea mai mare
fapt eroic a armatei franceze de la primul rzboi mondial?
Nu primi nici un rspuns la o astfel de ntrebare i treptat
plecar cu toii n timp ce Hermann, fcnd uz de gradul su de cel
mai nalt subofier, l lu pe Villon ntr-o parte ca s i prezinte pe
scurt ceea ce se ntmplase i s i arate cazarma. Nu dur mult
pn ce locotenentul nelese ceea ce doriser s-i spun prin a
sta unde erau n siguran, dar toat viaa lui i dorise ansa de
a-i demonstra curajul ntr-o btlie disperat. Acum avea acea
ans i nu dorea s se dezamgeasc pe sine sau Frana. n via
erau lucruri mai importante dect moartea.
n timpul ctorva nopi succesive se mai parautar voluntari
din 3 i 5 REI, dintre care muli nu mai sriser niciodat cu
parauta i nici nu mai aveau s o mai fac vreodat. Un inutil
exerciiu de noblee.
Thich privi parautrile. Nu aveau importan. Doar adugau
mai muli oameni n sac i fceau ca triumful lor inevitabil s fie
mai mre. Totul se desfura conform planului. n urmtoarea
lun Viet Minh-ul meninu nentrerupt presiunea asupra
aprtorilor cu bombardamentul constant al artileriei i atacuri
ale infanteriei. i cu fiecare zi se apropiau mai mult de linia
principal de rezisten. Unul cte unul avanposturile cdeau i de
data asta erau pstrate de atacatori, propulsndu-i din ce, n ce
mai aproape de victoria asupra mult urilor colonialiti.
Giap l chem pe Thich la el, oferindu-i vechiului su prieten un

scaun, turn ceai fierbinte pe care l sorbir cu deosebit plcere.


Tovare Thich, e aproape gata. M-am hotrt. Ultimul asalt
va ncepe mine i nu se va termina pn cnd cei de jos nu vor fi
omori sau luai prizonieri. i avem la mn acum, dar dac mai
amnm mult s-ar putea s ne pierdem avantajul. Dup cum stau
lucrurile acum, tiu c americanii nu i vor trimite bombardierele
mpotriva noastr. Dar, dac mai ateptm, francezii s-ar putea s
gseasc n lumea de afar prieteni care admir ncpnarea lor
prosteasc i s foreze puterile vestice s trimit ajutor. Acest
lucru nu trebuie s se ntmple. Mai mult, propriile noastre
provizii scad i am pierdut prea muli oameni ca s continum la
infinit acest rzboi de uzur. Trebuie s-i zdrobim acum. Am luat o
alt hotrre. Aceea c tu vei avea onoarea s distrugi ultimul
nostru obiectiv. Poate c l vor preda cnd va cdea cazarma
principal, dar cine tie cum vor rspunde aceti legionari
iraionali? n orice caz, tu vei fi responsabil cu ocuparea ultimului
lor avanpost i, fie i vei ucide, fie le vei accepta predarea. i ofer
aceasta ca recompens pentru anii ti de loialitate i credin
necondiionate fa de mine i marea noastr cauz.
Thich era copleit de onoare. S fie el cel care primea gloria
final a campaniei lor era o onoare aproape prea mare pentru ca s
o accepte, dar fcu acest lucru.
V promit, tovare general, c totul va fi dup cum dorii,
chiar cu preul propriei mele viei, pe care ntotdeauna am fost gata
s-o ofer cauzei noastre.
Giap i termin ceaiul, turn nc o ceac i se uit la piciorul
schilod al lui Thich.
Rana nu te va stnjeni n timpul aciunii, nu-i aa?
Thich se ridic de pe scaun i fcu o plecciune.
Nimic nu m va opri de la a obine ceea ce dorii. Jur asta pe
strmoii mei.
Giap i ddu permisiunea s se retrag. Thich plec i porni
imediat n josul muntelui. Merse prin. Tranee i pe potecile ce
duceau spre sud, de unde putea arunca o privire asupra noului
su obiectiv, Isabelle! Din poziia unui artilerist, puse la ochi
puternicul binoclu cu trepied ca s examineze fortificaia inamic.

Cercet ncet tabra. Acum era linite. Oamenii se odihneau, se


regrupau i se ngrijeau de mori i rnii n timp ce se pregteau
pentru urmtorul atac. Opri binoclul din micarea lui. n lentile
prinsese o siluet familiar. Cercetnd cu mai mult atenie, i
ddu seama c era acelai legionar gigantic pe care l mai vzuse
de cteva ori. Ce fcea oare? Se prea c mprea cteva sticle
mari de ampanie i mnca pui fript. De unde putuse s ia
ampania? Gigantul ddu sticla unui alt om ce purta jacheta
american de camuflaj i pantalonii francezi, verzi de parautism.
i el prea familiar. Avea ceva ce l deranj pe Thich i l
nspimnt puin. l mai vzuse i altdat, dar nu era suficient
de aproape ca s disting trsturile persoanei. Thich nici nu era
sigur c dorea acest lucru. i trecu un gnd ciudat prin minte, dar
repede l trimise napoi de unde venise. Ceea ce gndea el era
complet imposibil. i totui nu i plcu figura omului i i propuse
s i aduc aminte s-l priveasc mai bine dup ce tabra va fi
czut.
n noaptea aceea, n primele ore dup miezul nopii, ncepu faza
asaltului final. Precedat de masive baraje de artilerie asupra
tuturor poziiilor rmase, atacul vietnamezilor ncepu. Cobornd
pe fgaul creat de armele lor grele, nvlir asupra poziiilor
franceze pentru ca mai trziu s fie respini. O dat, de dou ori,
de trei ori ntr-o or, un buncr era cucerit i apoi pierdut.
Legionarii luptau ca nite nebuni, prelund tot ceea ce Viet Minhul putea trimite asupra lor ca for de asalt i apoi ntorcndu-se
pentru mai mult. Dar cu fiecare contraatac erau mai puini. Unul
cte unul buncrele cdeau n minile Viet Minh-ului i, n cele
din urm, erau pstrate. Francezii se retraser ntr-un cerc mai
restrns n jurul punctului principal al cartierului general, pn ce
li se tie legtura cu terenul de aterizare. Acest lucru nu avea ns
prea mare importan. Nimic nu putea ateriza sau decola. Terenul
era presrat cu guri de obuze i acoperit cu foc antiaerian i de
mitralier.
Toat noaptea i n ziua urmtoare atacurile continuar fr
ntrerupere. Era singura btlie care, pentru Langers, se apropia
de intensitatea atacurilor din Rusia. Gus urla ca un nebun n

gloria sa, srind dintr-un loc n altul, acolo unde lupta era mai
grea. n zorii zilei de 6 mai, numai Isabelle i o mic zon n jurul
cartierului general se mai aflau n minile francezilor. Vietnamezii
deineau toate celelalte teritorii. Lupta continu pn ce chiar i
Viet Minh-ul, cu toate forele lui superioare ca numr, trebui s se
opreasc i s se odihneasc. Atacul ncepu din nou n acea
noapte i dur toat ziua urmtoare. Cinci sute de oameni, de
ambele pri, murir n acele ore. Era acum doar o chestiune de
cteva ore cel mult, pn ce aveau s nfrunte ultimul asalt. Apoi
totul va lua sfrit. Din zona Isabelle nu se putea face mare lucru
ca s i ajute pe cei de la cartierul general. Documente secrete erau
deja arse, radiourile distruse, la fel ca i muniia care mai
rmsese. Langers i dori s aib n Isabelle ceva din muniia
aceea. n ultimele cteva zile se ncercase parautarea unor
provizii. Cele mai multe fuseser doborte de tunurile antiaeriene
vietnameze i ceea ce se parauta de obicei ajungea pe teritoriul
inamic. Nu prea mai aveau de nici unele.
Spre amurg, fumul depozitelor de muniii i buncrelor care
arseser acoperea cea mai mare parte a vii. Un alt asalt al unui
grup de geniti vietnamezi lovi zidul de nord al zonei Isabelle.
Acoperii de foc de mitralier genitii explodar mpreun cu
ncrcturile pe care le purtau, ntr-o ncercare de a crea o bre n
bariera de srm ghimpat. Hermann zbur capetele a doi dintre
ei nainte ca acetia s i poat activa ncrcturile. l vzu pe Gus
aplecat ca s evite focul unui RPD, care ciurui partea de sus a
peretelui din saci de nisip, ce i ajungea pn la umr. Hermann l
ura. tia c urmau s moar i dorea s se asigure de un lucru.
Gus i cei trei prieteni ai si nu puteau s triasc. i ridic puca
mitralier i inti spre spatele cauzei nefericirii sale. Dorea s vad
faa lui Gus n momentul n care murea, la fel cum o vzuse pe cea
a femeii sale.
Beidemann! ip el, intind spre silueta uria.
Gus se uit n sus n timp ce Hermann aps pe trgaci. Clic!
Nenorocita de arm era goal. Hermann o arunc la pmnt.
Prinde, rspunse Gus amiabil.
Fr s gndeasc, Hermann ntinse minile la timp ca s simt

o grenad ntre ele. Gus inuse grenada cu cuiul scos, ateptnd


ca noi atacatori s i apar n cale. Stupid, Hermann se uit la
micua bomb din mini. Ultimul gnd care i trecu prin minte
nainte ca grenada s i spulbere braele i o parte din fa se
ndrept tot spre Gus: Nenorocitul mi-a fcut-o din nou!
Gus rse i i povesti scena lui Xuan, care i se alturase lng
zid ca s i mai aduc muniie. Strigndu-l pe Langers, rse pe
nfundate i zise:
I-ai vzut expresia de pe fa? Rahatul a tiu c a dat-o din
nou n bar. Doamne, ce frumos a fost!
Langers nu vzuse expresia feei lui Hermann, dei i dorise
acest lucru.
Se ntoarser la treburile lor, trecnd peste mruntul incident
i omorr treizeci de vietnamezi ce ncercau s sar peste srma
ghimpat. Murir acolo, atrnai de ea. Langers tia c leurile lor
vor servi mai trziu drept mici poduri peste care vor trece ali
vietnamezi. Nu se putea face nimic n aceast privin.
Giap ordon oamenilor si s creasc presiunea. Ultimele dou
poziii trebuia s cad i asta repede. Thich se mut ntr-un loc n
care putea controla mai bine atacul asupra zonei Isabelle,
aezndu-se ntr-o tranee rentrit de unde putea dirija personal
asaltul. Dorea s i ofere lui Giap ultima victorie.

CAPITOLUL XXI
La miezul nopii, forele vietnameze ale generalului Giap
ncepur ultima mutare a jocului inegal de ah. Artileria zdrobi,
ngropnd n noroi, oameni i armament deopotriv, pn ce nu
mai rmaser dect resturi de bocanci i haine arse. Alii murir
ngropai de vii, acoperii de buncre sau tranee drmate. i
totui francezii rezistau. Thich era furios c oamenii lui nu
fuseser capabili s cucereasc Isabelle. De la o deprtare de dou
sute de metri de zidurile ei din saci de nisip i mpinse soldaii de
la spate. Val peste val se aruncar ctre gardul de srm ghimpat
doar ca s ntlneasc nc o dat o rezisten fanatic. Luptau
mpotriva unor oameni care se considerau deja mori i nu se mai
temeau de moarte.
De cteva ori Thich l vzu pe uriaul parautist luptnd cu
asemenea abnegaie, nct nu putu dect s l admire.
Locotenentul Villon se apropie de cei patru oameni de lng
zidul de nord.
Am ordine de la cartierul general. Colonelul De Castries
spune c oricine dorete s scape, poate s ncerce acest lucru.
Cartierul general se va preda mine. Au de gnd s continue lupta
tot restul nopii, ca s dea celor care vor o ans de scpare.
Aceasta trebuie s fie decizia fiecruia. Viet Minh-ul ne-a promis c
toi cei care se vor preda vor fi bine ngrijii i nu vor avea loc
represalii. Poate c e adevrat. Aceast btlie s-a terminat.
Gndii-v acum ce vrei s facei i anunai-m. La ora cinci toi
oamenii din cartierul general i Isabelle capabili nc s trag cu o
arm vor declana un atac pentru a distrage atenia departe de
aceia dintre voi care vor s-i ncerce ansele n jungl.
Langers se terse la ochi cu dosul unei palme murdare i
sngernde i ntreb:
Ce-ai s faci, locotenente?

Villon zmbi, faa lui tnr artnd cu muli ani mai btrn
dect cu cteva luni mai nainte. Ignornd uieratul obuzelor ce
zburau pe deasupra capului, rnji far vlag i rspunse:
O s v spun asta numai dup ce v vei hotr. Ce-o s fac
sau n-o s fac eu nu trebuie s aib efect asupra deciziei voastre.
Luai-v propriile hotrri. Acelai lucru o s-l fac i eu. Facei-o
repede, pentru c nu ne-a mai rmas prea mult timp.
i ls apoi s discute aceast problem ntre ei.
Langers tiu ce avea de gnd s fac Villon. Dorea s rmn n
urm i s lupte pn la capt. Era un ofier al Franei i de prea
multe ori n trecut armatele Franei depuseser armele i
mrluiser ctre taberele de prizonieri de rzboi. Aceasta nu mai
era acum o chestiune de rzboi, ci una de onoare. Langers vzuse
acest lucru de mai multe ori. Deja tia c numai n aceast btlie
civa ofieri se mpucaser, mai degrab dect s se predea.
Chiar i colonelul Piroth se sinucisese cnd, n cele din urm,
recunoscuse c artileria sa nu se putea pune cu cea vietnamez i
c supraestimarea posibilitilor sale condusese la moartea
multora din cei care l nconjurau.
Langers se aplec i i aprinse o igar Gauloise, inndu-i
mna cu ca s nu se vad flacra chibritului. O ddu din mn
n mn i celorlali ca s trag un fum din ea.
Ei bine, ce facem? Rmnem aici, sau ne ncercm norocul
cutnd s scpm? Cred c ar trebui s-l lsm pe Xuan s
vorbeasc primul. Ce crezi c ar trebui s facem, Xuan?
Micul vietnamez trase ultimul fum din igar i o stinse de
marginea unui sac cu nisip. Se simea bine. Aceti oameni de pe
alte pmnturi l acceptaser ca pe unul de-ai lor. Un trasor din
arma unui trgtor de elit zbur pe deasupra capetelor lor
cutnd o eventual int.
E posibil ca Viet Minh-ul s i in cuvntul dat. Doresc s
prezinte o imagine bun restului lumii. Dac v predai, cred c cei
mai muli dintre voi vei tri. Pentru noi, indigenii, va fi o alt
chestiune. Pentru ei suntem trdtori i vom fi tratai ca atare. Eu
o s ncerc s scap, dar cred c voi ar trebui s v predai.
Langers aprecie raionamentul micuului om. Se ntoarse apoi

ctre Gus.
i tu? Ce vrei s faci?
Gus i ridic fundul de pe lada cu muniie de calibru .50 pe
care sttea i trase un vnt.
N-au pus mna pe mine n Rusia i n-o vor face nici acum.
Eu zic s ncercm s scpm.
Dominic nu mai era nevoie s fie ntrebat. El doar ddu din cap,
aprobndu-l pe Gus. Langers i drese vocea.
Atunci facem aa. Vom merge mpreun cu Xuan, la fel cum
am venit aici.
Langers l trimise pe Xuan la locotenentul Villon ca s i anune
decizia lor. Era ora patru. ntr-o or trebuia s plece.
Giap mergea printre drmturile din zona Claudine. La numai
27 de metri deprtare se aflau ultimii aprtori ai taberei
principale. De jur mprejurul lui erau rspndite cadavre la
ntmplare, multe mbriate n strngerea iubitoare a morii.
Fumul incendiilor crease o cea deasupra ntregii scene,
unduindu-se i ondulndu-se sub focul armelor de calibru mic.
Artileria nu avea s trag pn ce nu prsea el zona. Era mult
prea valoros ca s fie expus unor riscuri inutile. Trebui s i
admire inamicul, dei nu nelegea ce i determinase s reziste cu
asemenea tenacitate. Un soldat trebuia s dea inamicului ceea ce i
se cuvenea, dac luptase bine. Pentru micul general era aproape
incredibil faptul c rezistaser n faa lui att de mult. Cele mai
multe dintre fortificaiile printre care mergea fuseser construite de
cei dou mii de soldai Viet Minh care fuseser luai prizonieri de
francezi. Cei mai muli dintre ei se ntorseser acum n rndurile
compatrioilor i intraser nc o dat n aciune. Era aproape
imposibil de crezut, dar armata sa avea peste douzeci de mii de
pierderi umane, aproape de dou ori mai mult dect numrul total
al celor ce se apraser. Era inamicul, dar era demn de respect.
Epuizat din cauza mcelului, dar bucuros c aproape se
terminase, prsi frontul ca s se ntoarc la propriul cartier
general. Diminea totul avea s se termine.
Thich rmase pe loc, ntr-o tranee, mpreun cu operatorul su
radio. Ultimul su atac fusese respins i acum i se raporta c avea

loc ceva n traneele zonei Isabelle. Se ntreb ce credeau francezii


c pot face n acest ultim moment? O rafal de mitralier de
calibru .50 aproape c i zbur capul de pe umeri. Francezii
deschiseser focul cu tot ceea ce aveau, far nici un fel de
menajamente, dup ce cu numai cinci minute nainte
economisiser fiecare glonte. De ce?
Rspunsul l primi cnd, pe deasupra peretelui din saci de nisip
ce nconjura tabra, mici grupuri de oameni se trr, alergar i
srir peste srma ghimpat i cadavre. Totul fusese att de
neateptat nct, la nceput, Thich crezu c era vorba de un
contraatac, la fel ca i majoritatea oamenilor si. Erau luai total
prin surprindere. Thich se ridic ca s vad mai bine i vzu o
umbr imens n faa lui, o puc mitralier fcnd buci
operatorul radio i ucignd ceilali oameni din detaamentul
desemnat s l protejeze. Legionarii se prvlir n captul
ndeprtat al traneei, aruncar grenade i omorr tot ceea ce
mica. Thich se ntinse cu faa la pmnt fcnd pe mortul n timp
ce corpul imens se deplas ctre el, urmat de ceilali. Langers
trase o rafal de trei gloane i nc una de patru gloane cu arma
sa Mats-49. Xuan, Dominic i Gus cutau din priviri urmtoarea
cale de scpare. Langers clc pe un corp. Thich gemu involuntar
n momentul n care o greutate brusc l aps pe piciorul rnit.
O mn l nfac de pr i l ridic brusc de la pmnt, astfel
nct faa lui putea fi vzut la lumina flcrilor de magneziu
strlucitor, rspuns la aciunile francezilor. Inima lui Thich tresri
de groaz n momentul n care vzu faa omului cu cicatrice,
privindu-l. eava unei puti mitralier intea chiar sub nasul lui. O
greutate teribil i aps pieptul cu mini reci. Vedea un om mort,
un spirit ntors ca s l ia pe el. Aceasta era fascinaia pe care o
avusese pentru omul acesta straniu. Era moartea care venise dup
el, dei, omorse spiritul o dat. Inima sa nu mai btu cteva
secunde dar, ncercnd s i rectige ritmul normal, un punct
slab ntr-o parte i fcu apariia. O fisur miocardic masiv se
produse n peretele inimii sale, umplnd cavitatea pieptului cu
snge. Era pe moarte! Greutatea din piept nu dispru, dar teama
din minte deveni mult mai rea. n deprtare auzi oapta lui Than

Tien, spiritele munilor, chemndu-l. Veniser s l ia sus, pe


dealurile ntunecate de la Dien Bien Phu. n acel moment muri.
Langers ls corpul inert s cad, Gus mai trase cteva gloane
nainte s comenteze.
Nenorocitul se pare c a murit de fric. Bucur-te c faa aia
a ta urt n-are acelai efect i asupra femeilor, altfel n-ai mai fi
fcut sex niciodat.
Langers ignor remarcile lui Gus. Nu aveau timp pentru aa
ceva. Focul acoperitor dinspre poziiile franceze ncepu s
slbeasc. Muniia le era pe sfrite.
Haidei! Dac nu ne micm acum, n-o s-o mai facem
niciodat.
l urmar dincolo de marginea traneei. Ghemuii alergar prin
ntuneric, mpiedicndu-se i blestemnd, omornd pe oricine le
ieea n cale. n doi timpi i trei micri prsir ultimul sistem de
aprare al taberei i ieir n cmp deschis, alergnd ctre copacii
dinspre vest. Nu se trase nspre ei. Toi vietnamezii avansaser
ctre inima taberei din care se mai trgeau ultimele gloane ca s
sprijine evadarea celor civa camarazi. Pn n momentul n care
ajunser sub protecia copacilor, cu inimile btnd puternic i
gurile uscate, focul din vale ncetase aproape total. Trecuser
numai douzeci de minute de cnd sriser peste zid.
Odihnindu-se numai cteva minute, ncepur s urce muntele,
ncercnd s fie ct mai silenioi posibil. Se mai aflau vreo civa
vietnamezi prin preajma. n timp ce urcau, soarele rsri n ziua de
8 mai. Tricolorul Franei flutura deasupra principalei cazrmi de la
nord. Vietnamezii nc nu l nlocuiser cu steagul lor rou cu
nsemnul stelei aurii.
Cei scpai ar fi putut nainta, dar trebuia s atepte i s vad
ce se ntmplase cu prietenii lor din Isabelle. Aceasta, mpreun cu
tabra principal nc mai rezistau. Gsir cteva tufiuri n care
s se ascund. Din poziiile lor de pe latura muntelui aveau o
vedere clar asupra vii.
La cartierul general colonelul De Castries trimise un semnal
radio Viet Minh-ului. La ora 17 i 30 de minute forele sale din
tabra principal aveau s nceteze focul. De Castries nu avea s

ofere vietnamezilor predarea sa formal. n loc de aceasta nu avea


s mai opun rezisten, o mic onoare care nu nsemna nimic nici
pentru nvini, nici pentru nvingtori. Rezultatele erau aceleai.
Maiorul Grauwin ddu banderolele Crucii Roii personalului su
ca s se identifice ca personal medical, n sperana c li se va
permite s aib grij de rnii.
Din poziia lor avantajoas, Langers i prietenii si vzur n
cele din urm tricolorul dat jos n vreme ce un grup de soldai ai
Viet Minh-ului intrar n buncrul de comand i ieir mpreun
cu De Castries i personalul su luai prizonieri. Vietnamezii erau
uimii ct de muli francezi supravieuiser mcelului. Dinspre
bancurile rului Nam Yum cteva mii de oameni ieir din
ascunztori s predea armele. Generalul Giap fu uurat da gndul
c nu trebuise s dea ordinul s se mearg dup ei. Dar tabra
principal era a lui. Nu mai rmsese acum dect Isabelle.
Locotenentul Villon fum ultima igar. n jurul lui se aflau toi
cei care se hotrser s rmn. mpreun cu ei se aflau i rniii
care mai puteau merge. Cei care nu se mai puteau deplasa
fuseser mutai la peretele de sud. Restul se aflau lng el,
ateptnd. n arme fuseser ncrcate ultimele gloane. Fr s li
se fi ordonat, legionarii rmai montar baionetele pe evile
putilor. Cei cu arme automate le aruncar la pmnt i merser
s caute putile camarazilor czui. Tabra era terminat, radioul
distrus iar cartierul general deja n minile inamicului. Ridicnduse n picioare, Villon art cu eava putii n direcia inamicului.
Avancez, la Legion, avancez! Avec la baionnette Legiunea
rspunse chemrii i nvlir peste propria srm ghimpat
mpotriva inamicului mpietrit. Alergar ntr-o superb uitare de
sine printr-un baraj de foc de mitralier nimicitor. Nici un om nu
se opri sau ezit. Villon muri n timp ce scoase lama din stomacul
unui cpitan vietnamez. Trei sute de oameni murir n timpul
acestui ultim atac slbatic la baionet. Cel mai deprtat punct la
care se ajunse se afla la o distan de o sut de metri. Murir cu
toii. Vive la mort, vive letranger
Cei de pe deal se ntoarser cu spatele la ntreaga scen. Fiecare
avea ciudatul sentiment c fuseser lsai n afara unui lucru

important. Langers i terse lacrimile din ochi la fel ca i ceilali


iar Xuan plnse din tot sufletul pn ce Langers i atinse umrul
zicnd:
nc nu s-a terminat. Va fi nevoie de tine mai trziu. Acum
hai s plecm de aici. Nu mai putem face nimic. Pentru ei e prea
trziu.
Dou zile mai trziu fur ridicai de un elicopter ce patrula n
zon i care i duse n Hanoi. n urmtoarele cteva zile tot mai
muli scpai din zona Isabelle ncepur s apar. Mai puin de 70
din cei 12 000 de oameni care luptaser reuiser s se ntoarc.
Nu puteau dect s atepte s vad cnd va avea loc urmtoarea
mare aciune. Pentru supravieuitori nu aveau s mai fie lupte.
Pentru ei rzboiul din Indochina se terminase.
Patru luni mai trziu Gus i Dominic l urmar pe Langers la
bordul unei nave. Se ntorceau n Africa de Nord. mpreun cu ei
se aflau ceilali supravieuitori din Dien Bien Phu. Rzboiul se
terminase. n curnd, cei care fuseser luai prizonieri urmau s
fie repatriai i alturai lor. Francezii terminaser rzboiul n Asia,
iar singura mngiere pe care o aveau n urma disperatei btlii de
la Dien Bien Phu era aceea c comunitii nu cptau ntreaga
plcint. Conferina de la Geneva ncredin Viet Minh-ului
ntregul Tonkin, care va fi cunoscut ca Vietnamul de Nord. Annam
i Cochin erau de asemenea independente. Cambodgia i Laosul
erau demilitarizate i puse sub supraveghere internaional.
Langers tia c porcii de comuniti nu erau mulumii. n timp,
aveau s doreasc i restul plcintei. Se ntreb dac va fi acolo la
urmtoarea rund.
Pentru moment mergeau acas la Sidi-Bel-Abbes i Sidi
Slimane. Dominic se aplec peste balustrad i privi mucul igrii
lui Langers ce se stinse n apele golfului Tonkhin. Gus i prsise
ca s caute ceva de mncare i Langers se gndea la viitorul care i
atepta. Ce urma? tia c existau probleme n Algeria i Maroc.
Legiunea era solicitat mai aproape de cas. Un alt loc, un alt
rzboi. Nesfrit, nesfrit rzboi. i Timpul. Se va termina
vreodat pentru Casca, Eternul Mercenar?

CUPRINS
CAPITOLUL I..............................................................................................3
CAPITOLUL II...........................................................................................15
CAPITOLUL III..........................................................................................23
CAPITOLUL IV.........................................................................................33
CAPITOLUL V..........................................................................................40
CAPITOLUL VI.........................................................................................47
CAPITOLUL VII........................................................................................53
CAPITOLUL VIII.......................................................................................62
CAPITOLUL IX.........................................................................................68
CAPITOLUL X..........................................................................................75
CAPITOLUL XI.........................................................................................80
CAPITOLUL XII........................................................................................85
CAPITOLUL XIII.......................................................................................91
CAPITOLUL XIV......................................................................................97
CAPITOLUL XV......................................................................................102
CAPITOLUL XVI....................................................................................109
CAPITOLUL XVII...................................................................................115
CAPITOLUL XVIII..................................................................................122
CAPITOLUL XIX....................................................................................133
CAPITOLUL XX......................................................................................139
CAPITOLUL XXI....................................................................................144
CUPRINS.................................................................................................151