Sunteți pe pagina 1din 441

PAUL HOFFMAN

Ultimele patru lucruri


Seria
MNA STNG A LUI DUMNEZEU
VOLUMUL 2
Traducere din limba englez
RODICA-RUDMILA IVAN
MEROPI PAPAGHEORGHE

virtual-project.eu
editura rao

Pentru Richard Gollner


Dai-mi vreo doisprezece copii sntoi, bine formai, i o
lume dup regulile mele pentru a-i putea crete, i v
garantez c pot lua pe oricare dintre ei i-l pot educa s
devin orice fel de specialist aleg eu doctor, avocat, artist,
negustor-ef i, da, chiar i ceretor i ho, indiferent de
talentele, nclinaiile, tendinele, abilitile, vocaiile sale sau
de cele ale strmoilor si.
J. B. Watson, Psihologii din 1925

Am luptat ca un nger.
Willfred Owen

Prolog
Imagineaz-i. Un tnr asasin, mai bine zis un biat, se
ascunde printre firele nalte de papur, care cresc n
abunden de-a lungul rurilor din Vallombrosa. Ateapt de
mult vreme, dar este o fiin rbdtoare n felul lui i ceea
ce ateapt este, probabil, mai preios pentru el dect viaa
nsi. Lng el se afl un arc din lemn de tis, cu sgei cu
vrf din oel care ar putea penetra chiar i cea mai scump
armur dac te-ai apropia ndeajuns. Nu c ar fi nevoie s se
ntmple asta astzi, pentru c tnrul nu pndete vreun
nevrednic care s i merite moartea din plin, ci doar o
pasre de ap. Lumina se nteete, iar lebda zborul i
ntinde spre codrul plin de ciori 1; croncnitul lor plin de
nemulumire fiind provocat doar de nedreptatea frumuseii
ei, lebda aterizeaz pe ap ca pensula unui pictor pe pnz,
un traseu direct i minunat n sine. noat cu elegana
vestit a speciei, dei nu vei fi vzut vreodat o micare la fel
de graioas, strbtnd un aer att de neguros i linitit, pe
o ap aa de fumurie ca turla unei biserici.
Atunci sgeata tioas ca ura strpunge acelai aer pe
care lebda l binecuvnteaz, i trece pe lng ea la distan
de vreun metru. i lebda i ia zborul, graia i fora ei ca de
pnz de pianjen zugrvindu-i albul penelor deasupra
Lumina se nteete, iar lebda zborul i ntinde spre
codrul plin de ciori - (n.tr.) referin la Macbeth de William
Shakespeare, Actul 3, Scena 2 Lumina moare, i corbul,
iat-1, zborul i ntinde / Spre codrul plin de ciori (n
traducerea lui Ion Vinea).
1

solului, n sigurana vzduhului. Tnrul st acum n


picioare i privete lebda cum scap.
i vin eu de hac data viitoare, trf trdtoare! strig
dup ea i arunc arcul pe jos, singurul dintre toate
instrumentele morii (cuit, sabie, cot, dini) pe care nu
reuise s l mnuiasc niciodat cu miestrie i totui
singurul care l las s spere c i-ar putea repara inima
frnt. Dar nici atunci. Cci, dei acesta este un vis, nici
mcar aici nu ar putea nimeri ua unui opron de la
optsprezece metri distan. Se trezete i cuget pre de
jumtate de or. Lumea real este grijulie atunci cnd vine
vorba de punctele sensibile ale acelora numii desperados,
dar chiar i cel mai mare ticlos, i Thomas Cale este cu
siguran unul, poate fi batjocorit fr team n comarurile
lui. Apoi adoarme la loc, s viseze din nou la frunzele
tomnatice plutind pe praiele din Vallombrosa i la aripile
mari i albe formnd vrtejuri n ceaa dimineii.

1
Od lui Thomas Cale, nger al Morii este al doilea cel mai
prost poem creat vreodat de Oficiul de Propagare a Credinei
Izbvitorului Spnzurat. Ulterior, aceast instituie a devenit
faimoas pentru dibcia ei n a distorsiona adevrul n
favoarea Izbvitorilor, iar expresia a scorni preoisme a
ajuns pe buzele fiecruia.
Cartea Patruzeci i apte: Disputa
Deschidei ochii! Rsritul veni
S-arate Mna Stng
a Domnului Puterii.
Numele i e Cale, braul i-e greu
Ca nger al Morii face bine mereu.
Cutnd trdtori ce moartea Papei doreau,
Cale Sanctuarul prsi cnd stele sclipeau.
Pe Pap s-l protejeze, mini c fugi
Din Sanctuar, din cminul linitii;
i pe mentorul su Bosco l prsi,
Totul ca de Pap s se poat ngriji,
n Memphis, ora de sodom i pcat
O prines de ghea Cale a salvat.
Ea prin desfru sufletu-i s fure-ncerc;
El zise Nu!, iar ea asasini cumpr.
De mult timp tatl ei contra Papei conspir
i cu acest scop pe Izbvitori atac
Dar n btlia de pe dealul Silbury
Cu Princeps i Bosco, Cale de hac le veni.

Regatul Memphis risipit a fost


Iar Bosco i Cale n sfad s-au ntors
S distrug antagonitii i-al lor popor.
S ne rugm pentru Pap i Izbvitor!
Este un adevr deja de la sine neles c evenimentele reale
se transform i sunt nregistrate n istorie n funcie de
prejudecile persoanei care le noteaz. Atunci istoria devine
treptat legend, prin urmare, adevrul devine neclar, n ciuda
intereselor povestitorilor, care pn n acest punct vor fi
multe, variate i contradictorii. ntr-un final, poate dup mii
de ani, toate inteniile, bune sau rele, toate minciunile i
toate detaliile exacte se combin ntr-un mit universal posibil,
n care orice poate fi adevrat, orice fals. Oricum nu mai
conteaz. Dar adevrul este c foarte multe variante ale
adevrului se transform n vapori mitici aproape nainte ca
ziua evenimentelor reale s ia sfrit. Capodopera de mai
sus, de exemplu, a fost scris la mai puin de dou luni de la
incidentele pe care ncearc s le imortalizeze att de prost.
S parcurgem, deci, aiureala asta vers cu vers.
Thomas Cale fusese adus la sinistrul Sanctuar al
Izbvitorului Spnzurat la vrsta de trei sau patru ani
(nimnui nu i psa ndeajuns ct s tie cu exactitate). O
dat ajuns acolo, micuul atrsese atenia unuia dintre
preoii acestei religii att de cumplite, Izbvitorului Bosco,
menionat de trei ori n poem, nu n ultimul rnd pentru c
el a fost acela care a cerut scrierea lui. A nu se crede c acest
gest a fost inspirat de ceva att de simplu precum ambiia
sau mndria uman.
Infamia Izbvitorilor nu era motivat doar de modul sever
n care priveau natura pctoas a omenirii, ci erau chiar

mai cunoscui pentru nclinaia lor de a-i impune punctul


de vedere prin conflicte militare purtate chiar de propriii
preoi, majoritatea instruii mai degrab n ale rzboiului
dect n ale predicii. Cei mai inteligeni i cei mai pioi
(cuvnt al crui sens este mai neclar n rndul Izbvitorilor
dect oriunde altundeva) erau nsrcinai cu observarea i
meninerea unei credine corecte i administrarea acesteia n
multele sale state cucerite i convertite. Ceilali deveneau
parte din fora armat a Unicei Credine Adevrate, Militanii,
i erau crescui i adesea mureau (cei norocoi, conform
glumei) n numeroase barci religioase, dintre care cea mai
mare era Sanctuarul. n acest Sanctuar fusese Cale ales de
Bosco drept acolitul su personal o form de favoritism
creia numai un copil inuman de puternic i-ar fi putut
supravieui. Pe la paisprezece (sau cincisprezece) ani, Cale
era cea mai rece i cea mai calculat creatur pe care ai
spera s nu o ntlneti pe vreo alee ntunecat sau oriunde
altundeva i aparent nsufleit doar de dou lucruri: ura
dispreuitoare pe care o simea pentru Bosco i indiferena
fa de toi ceilali. Dar ghinionul lui Cale urma s se
nruteasc; deschisese ua nepotrivit la momentul
nepotrivit doar ca s l descopere pe Stpnul Disciplinei,
Izbvitorul Picarbo, disecnd o fat, nc vie, i pe punctul de
a face acelai lucru alteia. Alegnd s asculte de instinctul
su de auto-conservare n loc de mil i de groaz, Cale
nchisese ua n linite i plecase. ns, ntr-un moment de
nebunie pe care zicea c avea s-l regrete pentru totdeauna,
privirea din ochii tinerei care urma s fie eviscerat l fcuse
s se ntoarc i, n lupta care urmase, s ucid un om care
foarte probabil ar fi devenit Pap ntr-o bun zi. Din ceea ce
ai neles despre Izbvitori, este destul de clar ce fel de soart

l atepta pe Cale: una care, i poi fi sigur de asta, avea de-a


face cu multe ipete.
Dac ar fi fost lucru uor s scape din Sanctuar, Cale i-ar
fi luat demult tlpia. Dei, dup cum spune sporovial
aia de Od lui Thomas Cale, s-a ntmplat cnd stele
sclipeau, Cale nu auzise de vreun plan mpotriva Papei o
alt invenie de-a lui Bosco menit s ascund fuga unui
acolit pe care avea motive ntemeiate s l vrea napoi, motive
nelegate de aciunile bizare i dezgusttoare ale lui Picarbo.
Ceea ce poemul nu menioneaz este faptul c protagonistul
era acompaniat de ali trei oameni: fata pe care o salvase,
Vagul Henri singurul biat din Sanctuar pe care Cale l
tolera, i Kleist, care, ca toi ceilali, l privea pe Cale cu
suspiciune i antipatie.
Dei inteligena lui Cale, colit prin lungi antrenamente, l
ajut s scape de Izbvitorii care ncercau s l recaptureze,
ghinionul su obinuit i conduse pe toi patru n
ntmpinarea unei patrule a cavaleriei Materazzi n apropiere
de marele ora Memphis, un loc mai bogat i mai variat dect
orice Paris, Babilon sau Sodoma, nc una dintre puinele
referine din od avnd la baz un dram de adevr. n
Memphis, cei patru atraser atenia marelui Cancelar,
Vipond, i a fratelui su vitreg i de nencredere, IdrisPukke,
care, din motive netiute nimnui, nici mcar siei, l ndrgi
pe Cale i i oferi ceva ce tnrul nu mai cunoscuse pn
atunci puin buntate.
Dar era nevoie de mult mai mult dect un pic de umanitate
ca s i revin Cale, a crui suspiciune i ostilitate i
ctigau repede dispreul aproape oricui l ntlnea, de la
biatul-minune al clanului Materazzi, Conn, pn la
splendida Arbell Materazzi. Cunoscut i drept Gt-de-

Lebd (nu este o coinciden c visul violent care ne ncepe


povestea are ca obiect al urii o lebd), era fiica brbatului
care conducea un imperiu Materazzi att de vast, nct nu
apuca s vad asfinitul. Bosco ns investise prea mult n
ostilitatea lui Cale ca s-l lase s o foloseasc greit acolo
unde avea foarte mari anse s i vin de hac. Nu e deloc
surprinztor c o persoan precum Cale nu putea s nu se
ndrgosteasc de o frumusee att de distant ca Arbell
Materazzi, n ciuda dispreului pe care ea i-l purta. Ea
continu s l vad ca pe un btu chiar i, sau poate mai
ales, dup ce el i salv viaa printr-un act letal i nemilos (la
care inamicii lui aveau s se refere ulterior ca la o form de
fanfaronad pretenioas). Critica pe care i-o aducea Kleist
lui Cale, aceea c oriunde s-ar fi dus urma o nmormntare
la scurt timp, cpt mai mult neles pentru ceilali, mai
ales pentru IdrisPukke, care fusese martor la carnajul
nemilos cauzat de Cale pentru a o salva pe Arbell. Totui,
lucrurile strine i ciudate pot fi o poiune puternic pentru
cei tineri, de aici referirea din Od la ncercarea frumoasei
Arbell de a-l seduce pe Cale. Doar c nu a fost vorba de
seducie, dac asta nseamn s-i convingi pe cei nedoritori,
i nu a fost vreun moment n care buzele lui Cale s formeze
cuvntul Nu! sau ceva asemntor. i cu siguran ea nu a
pltit vreodat pe cineva s-l asasineze pe Cale i, aa cum
avea Kleist s glumeasc mai trziu la citirea poemului,
Arbell nici nu ar fi avut nevoie s fac asta, din moment ce
erau atia doritori gata s l ucid pe Cale pe gratis.
La fel de ndoielnic e faptul c tatl ei ar fi avut vreodat
chiar i cea mai vag intenie de a-i ataca pe Izbvitori.
Agresiunea lui de-a dreptul fictiv fusese inventat de Bosco,
doar ca s le dea un motiv superiorilor si de a finana un

rzboi al crui singur scop efectiv era ntoarcerea lui Cale n


Sanctuar. Consecinele involuntare comportndu-se dup
bunul lor obicei, armata nimicit de boal a lui Bosco, aflat
sub conducerea Izbvizorului Princeps, se trezi la Silbury Hill
nconjurat de o armat Materazzi de zece ori mai mare.
Btlia care a urmat s-a desfurat sub privirile unui Cale
ngrozit (care, din motive prea complicate s le explicm aici,
puse la punct planul de atac al ambelor armate), un amestec
de ghinion, confuzie, nebunie i lips de control a gloatei
ducnd la una dintre cele mai letale rsturnri de situaie
din istoria rzboaielor.
Spre surprinderea sa, Bosco se vzu conductor al
Memphisului i avea la picioare orice premiu i-ar fi putut
dori vreodat, mai puin pe acela pe care l voia: Thomas
Cale. Dar n mneca lui Bosco slluia de ceva vreme unul
dintre cei mai unsuroi ai ai Memphisului, dezgusttorul
biniar, om de afaceri i proxenet, Kitty Iepurele. Kitty tia
c inima teribil de neexperimentat a lui Cale aparinea
frumoasei Arbell i descoperise c pasiunea ei intens pentru
acest biat straniu deja ncepuse s se transforme n scrum
un fruct neobinuit pentru o astfel de floare de ser, glumea
Kitty. Cu att mai bine pentru Bosco, ai crui acolii o
capturaser pe Arbell. O dat ajuns n Memphis, Bosco apel
la talentul su de a descifra natura uman talent prea
avansat pentru frumoasa i tnra prines, orict de
inteligent ar fi fost ea fcnd-o s cread c ar fi distrus
oraul dac ea nu renuna la iubitul ei i, n acelai timp,
asigurnd-o c nu avea nici cea mai mic intenie de a-l rni
pe biat. Astfel l trd ea pe Cale, dac asta poate fi numit
trdare, dar este greu de spus cum acest fapt i-a afectat
contiina. Lucrurile se ntmplaser n aa fel nct Cale

ajunse s se predea singur, cu preul suplimentar al


eliberrii Vagului Henri i a lui Kleist, doar ca s afle mai
trziu c femeia pe care o iubea mai mult dect orice pe lume
l oferise pe tav omului pe care l ura mai mult dect orice
pe lume. i cu asta am ajuns la ultimele trei versuri ale
poemului Od lui Thomas Cale, eroul nostru pind n
slbticie cu dou uri sfietoare n suflet: una pentru femeia
pe care o iubise cndva, i cealalt, mai familiar, pentru
omul care tocmai ce-i spusese nc un lucru care i provoc
dureri ameitoare de cap. Bosco i zise s nu i mai plng
de mil, pentru c el nu era deloc o persoan, nu era cineva
care s poat fi iubit sau trdat, ci era, aa cum ne-a
dezvluit oda nc de la nceput, nici mai mult, nici mai puin
dect ngerul Morii. Iar acum venise vremea s se ocupe
serios de treburile Dumnezeului su.
De acum nainte, tot ceea ce urmeaz este purul adevr.
Exist muni mai nali dect Muntele Tigrului, mult mai
periculos de escaladat, aceia ale cror nlimi i crevase
nspimnttoare fac sufletul s tremure prin ostilitatea lor
fa de orice vieuitoare. Dar nu exist niciunul mai
impresionant, mai priceput la a exalta sufletul, la a inspira
prin splendoarea sa unic. Marea form conic se nal din
cmpia Thametic, cea care nconjoar mare parte din munte
i se ntinde n zare astfel nct, de la vreo 80 de kilometri
deprtare, simetria sa maiestuoas pare fcut de mna
omului. Dar niciun om, nici cel mai egocentric, nici
Akhenaton sau Ozymandias, nu ar fi putut construi un vrf
att de mre. Cnd te apropii, descoperi vastitatea sa
inuman, de o sut de mii de ori mai mare dect marea
piramid a lui Lincoln. E lesne de neles de ce diferitele

religii l-au privit ca fiind unicul loc n care Dumnezeu


vorbete direct cu omenirea. Pe vrful Muntelui Tigrului
primise Moise tabletele de piatr pe care au fost scrise cele
613 porunci. Aici e locul unde, drept mulumire pentru
victoria sa n faa Amoniilor, Ieftae Galaaditul i tiase gtul
unicei lui fiice, dup cum i promisese Domnului, c va
sacrifica prima fiin care avea s l ntmpine la ntoarcerea
acas. Ea l ntmpinase bucuroas i pn n ultima clip
Ieftae sperase la un gest de compasiune o voce, un nger
mesager, dovada clar, dar miloas c totul era doar un test
al credinei lui. ns Ieftae se ntoarse singur de la Muntele
Tigrului. Aici, la Marele Dmb de sub limita zpezii, nsui
Diavolul, la ndemnul Domnului, i oferi Izbvitorului
Spnzurat ntreaga lume care le era la picioare.
Pe de alt parte, Montagnarzii, un trib cu prea puin
religie n viaa lor i care controlaser Muntele Tigrului vreo
optzeci de ani, l denumiser Marele Testicul. Motivul acestui
nume ncepu s l preocupe pe Cale n timp ce, mpreun cu
Stpnul Rzboaielor, Bosco, i treizeci de paznici, i croia
drum spre ntinderile mai joase ale muntelui.
S descrii dispoziia lui Cale drept proast ar nsemna s
insuli sensul cuvntului. Nu exist niciun cuvnt, n nicio
limb vorbit vreodat, care s descrie tumultul din inima
lui, ura pe care o simea fa de ideea de a se ntoarce n
Sanctuar i amrciunea furiei sale la gndul trdrii lui
Arbell Materazzi, cunoscut tuturor drept Gt-de-Lebd, a
crei frumusee i graie, prin urmare, nici nu mai trebuie
pomenite nimic despre supleea picioarelor ei lungi, nimic
despre talia ei ngust care i tia respiraia, nimic despre
forma snilor ei (nu erau mndri, snii ei, ci enervant de
arogani). Era o lebd cu chip de om. n mintea lui, Cale i

imagina ncontinuu cum sucea gtul lebedei i apoi o aducea


miraculos la via doar ca s o omoare iar de data aceasta cu
un pocnet violent, data viitoare o sugrumare lent i apoi,
poate, prin scoaterea inimii i aruncarea ei pe foc, urmat de
o cotrobial bun prin cenu doar ca s fie sigur.
n cele dou sptmni de cnd prsiser Memphisul,
Cale nu deschise gura nici mcar o dat, nici mcar s
ntrebe de ce schimbaser direcia chiar n mijlocul
Pmnturilor Rioase2 i de ce au nceput s mearg n
sensul opus Sanctuarului. Cnd analiz lucrurile, Bosco se
gndi c era mai bine s i lase fostul acolit s fiarb n suc
propriu. Dar subestimase talentul lui Cale pentru furie mut
i, ntr-un final, se decise s rup tcerea.
Mergem la Muntele Tigrului, ncepu blnd Izbvitorul
Bosco i chiar cu un ton aproape tandru. Trebuie s i art
ceva.
Ai crede c un om a crui inim nutrete atta ur pentru
o singur persoan nu ar mai avea suficient intensitate a
sentimentului pentru a putea dispreui o alta n acelai fel.
Era adevrat, oarecum, dar inima lui Cale era capabil i
ambiioas cnd venea vorba de ur: aversiunea pe care o
simea fa de Bosco fusese pur i simplu mutat un pic mai
departe de centrul focului, un soi de lav stins, nc inut
la cald pentru a putea fi adus napoi n mijlocul focului mai
trziu. n orice caz, n ciuda pasiunii sale pentru ur, Cale
nu se putea abine s nu fie curios referitor la schimbarea de
atitudine a lui Bosco. nc de cnd era copil, Bosco l
crmuia pe Cale ca pe o nav n furtun nemilos,
nenduplecat, aprig, crud, nencetat. Zi de zi, an de an, l
Pmnturile Rioase n original, regiunea este numit
Scablands. (n.tr)
2

purific prin snge i vnti, nvndu-l i pedepsindu-l,


pedepsindu-l i nvndu-l pn prea s nu mai existe vreo
diferen ntre cele dou. Acum se simea doar cumptare,
blndee, aproape tandree. Ce era? Nu putea gsi un
rspuns nici mcar atunci cnd reuea s nu i consume
toat energia ucignd-o pe Arbell Materazzi n mintea lui
(omornd-o n btaie cu un b, martiriznd-o pe o roat,
necnd-o n aplauze ntr-un lac de munte). Dar n ciuda
ciocanelor zgomotoase care i asurzeau sufletul, o parte din
Cale era atent la terenul pe care l traversau, ducnd la un
moment de nelegere, dei nu chiar de amuzament sufletul
su era prea umbrit ca s mai poat simi asta. Acum putea
vedea de ce i se spunea Marele Testicul. Ceea ce de la 50 de
kilometri distan preau a fi linii fine, acum, ndeaproape,
se transformar ntr-un relief adnc, brzdat de creste de
munte, ndreptate n direcia apei care le sculptase, dar i
ncruciate i suprapuse, curbndu-se i chiar formnd
cercuri acolo unde piatra era mai tare. Att de aproape, te
simeai ca unul dintre cei mai mici purici ncercnd s
traverseze testiculele celui mai mare uria.
Mersul prin acest labirint att de greu de descifrat ar fi fost
incredibil de dificil, n ciuda faptului c nu era prea abrupt,
dac nu ar fi existat drumul pietruit de Montagnarzi, care
erpuia deasupra crestelor i numeroaselor defilee i rpe
astupate. Acest drum nu fusese fcut drept un sacrilegiu
intenionat, ci pentru a putea permite accesul la depozitele
de sare care artau ca nite perle ncercuind pantele mijlocii
ale muntelui. n cei optzeci de ani n care deinuser cel mai
sacru loc al Izbvitorilor, Montagnarzii i construiser o
reea imens de tunele. Sacrilegiu intenionat sau nu, odat
ce Izbvitorii deveniser din nou o putere, fiind mult vreme

slbii n urma ndelungatelor rzboaie civile, au rspltit


aceast blasfemie prin nimicirea Montagnarzilor pn la
ultimul om, femeie sau copil.
Dup ce trecur de Marele Testicul, panta deveni din nou
mai abrupt, dar nu cu mult. Dei era nalt, Muntele Tigrului
nu era neaprat dificil de urcat. Relieful acesta ceva mai
drept era plin de orificii mici, intrri dezafectate care duceau
ctre depozitele de sare aflate de la 10 pn la 35 de metri
adncime. n ciuda dispoziiei i a tcerii sale, Cale nu se
putu abine s nu se lase distras de trsturile att de
curioase ale muntelui sacru. Dei nu se mndrea cu mari
crevase sau cu piscuri periculoase, urcuul devenea din ce n
ce mai greu i curnd se vzur obligai s descalece i s i
mne caii pe ci i mai abrupte, mai incomode. ntr-un final,
ajunser la o trectoare ngust, cu perei drepi i stncoi
pe ambele pri.
Bosco le ordon oamenilor si s ridice tabra, dei era
nc nceput de dup-amiaz, apoi se ntoarse spre Cale i i
se adres direct pentru a doua oar.
Ei vor sta aici. Noi trebuie s mergem n continuare.
Trebuie s i art ceva. Ar fi bine i s clarificm ceva.
Singurul mod de a cobor de pe munte este prin aceast
trectoare. Dac te ntorci singur, tii ce are s se ntmple.
Dup aceast ameninare rostit cu blndee, porni la
drum prin trectoare, i Cale l urm. Urcar vreo 30 de
minute, Cale stnd mereu la vreo zece metri n spatele
fostului su dascl, pn ajunser la un prag de stnc
adnc de vreo ase metri. Pe o parte se afla un altar din
piatr simplu, dar frumos.
Aici e locul unde Ieftae i-a respectat jurmntul fcut
Domnului i i-a sacrificat singura fiic.

Tonul vocii lui era neobinuit, deloc reverenios.


i bnuiesc c pata de pe partea aia ar trebui s fie
sngele ei. Trebuie s fi fost tare rezistent dac nc se vede
dup o mie de ani de la vrsarea lui undeva, pe un munte.
Orice e posibil cnd vine vorba despre Dumnezeu, spuse
Bosco, i cei doi se privir ndelung pentru ceva vreme.
Nimeni nu tie unde a omort-o. Altarul acesta a fost
construit pentru a servi credincioilor, iar unora dintre ei li
se permite s vin aici n Vinerea Rea un pictor vine n ziua
de dup vizita lor i d cu vopsea ca s aib destul timp s se
uzeze pn anul viitor.
Deci nu e adevrat.
Pn la urm, ce este adevrul? spuse el fr s atepte
un rspuns.
Dup dou ore mai aveau doar vreo 500 de metri pn la
zpad i nc puin de urcat pn puteau vorbi cu nsui
Dumnezeu. Dar, chiar aici, Bosco se ddu ntr-o parte i
ncepu s mearg n jurul muntelui, paralel cu zpada. Aerul
rarefiat fcea drumul mai greu, dei nu mai urcau. Pe Celle
ncepu s l doar capul, ncercnd s in pasul cu Bosco n
jurul unei stnci micue, l pierdu din vedere pentru o clip,
iar cnd l zri din nou, mai c intr n el. Bosco se oprise
din mers i privea intens o piatr care ieea din munte
precum o poriune dintr-un pod abandonat n faza de
construcie.
Aici e Marele Dmb unde Satana l-a ispitit pe
Izbvitorul Spnzurat promindu-i putere asupra ntregii
lumi, spuse Bosco i se ntoarse spre Cale. Vreau s vii acolo
cu mine, zise el, artnd spre captul Dmbului.
Dup tine.
Bosco zmbi.

Viaa mea e n minile tale la fel demult ct e viaa ta n


ale mele.
Nu chiar, rspunse Cale, din moment ce sunt treizeci de
paznici sub noi, cu gnduri ruvoitoare.
Ai dreptate. Dar chiar crezi c a fi depus atta efort
doar ca s te arunc de pe un munte?
Nu mi pas ndeajuns ct s m gndesc la ce ai tu
prin cap.
n trecut, Bosco l-ar fi btut serios pe Cale pentru astfel de
replici. i Cale l-ar fi lsat. n acel moment, Cale i ddu
seama de ceva, dei n-ar fi putut spune exact ce anume era,
i dduse seama de ct de mare era schimbarea care i
afectase att de mult pe amndoi n doar cteva luni.
i dac zic nu?
Nu te pot obliga i nici nu voi ncerca.
Dar m vei omor.
S fiu sincer, nu. Dar indiferent de ct de mult m
urti ceea ce m doare trebuie s i fi dat seama pn
acum c noi doi suntem legai de lanuri greu de rupt cred
c aa i-ai zis lui Arbell Materazzi nainte s prsim
Memphisul.
Poate c Bosco contientiza ct de aproape era s i se rup
gtul. Dac era aa, nu o arta. Dar se simea o anxietate de
neneles pentru Cale, anxietatea cuiva care i dorete mult
s fie crezut, neles, dar se teme c nu va fi aa.
n plus, adug Bosco, am ceva s-i spun despre
prinii ti.
Dup asta, porni n jos pe granitul dur al Marelui Dmb.
Cale l privi pentru un moment, ocat de ceea ce i spusese
Bosco, aa cum i trebuia s se simt. Nu e lucru uor s i
imaginezi ce simte cineva precum Cale, pentru care noiunea

de mam i tat era la fel de teoretic precum marea pentru


o ar fr ieire la mare. Ce ar simi o astfel de persoan n
momentul n care i s-ar spune c oceanul era fix dup
urmtorul deal? Cale urc pe Dmb, ceva mai atent dect
Bosco nu i era fric de nlime, dar nu era nici preferata
lui. i oricum, Dmbul prea mult mai fragil atunci cnd
mergeai pe el dect atunci cnd erai n faa lui. Cnd l
prinse din urm pe Bosco, fostul lui dascl se ddu la o parte
fr grij, de parc ar fi fost n mijlocul terenului de
antrenament al Sanctuarului i i fcu semn lui Cale s i se
alture, la doar civa centimetri de prpastia ngrozitoare i
nemrginit.
Cale privi lumea de la picioarele lor ca i cnd ar fi stat
chiar n mijlocul cerului; inima i btea puternic, iar ochii i
erau obosii, putea vedea la kilometri ntregi deprtare cum
cerul vast i albastru se curba ca s ntlneasc pmntul
galben de dedesubt, ntr-o bolt de cea vineie. Prea c
putea vedea ntreaga lume i nu doar un semicerc de vreo 80
de kilometri. Bosco nu spuse nimic pre de cteva minute, n
timp ce Cale fu ameit de mreia orizontului. ntr-un final,
Cale se ntoarse spre Bosco.
Deci?
Mai nti, prinii ti. Am auzit zvonurile Se opri
pentru o clip zvonurile de prin Memphis la scurt timp
dup ce l-ai mcelrit pe Solomon Solomon.
A meritat-o cu vrf i ndesat, ceea ce nu se poate
spune despre oamenii pe care m-ai pus tu s i omor.
Din nenumratele amintiri neplcute pe care le
mprteau cei doi, aceasta era cea mai rea. Convins c
talentele letale ale lui Cale erau de fapt inspiraie divin, lui
Bosco nici nu-i trecu prin cap c pentru un biat de

doisprezece sau treisprezece ani, orict de ndemnatic sau


crud ar fi fost, ar fi putut fi foarte traumatizant s fie obligat
s se lupte pn la moarte cu vreo ase soldai
experimentai, adesea dizgraiai.
Mi se urca inima n gt n fiecare clip cnd credeam c
ai putea fi n pericol.
Ceea ce nu era la fel de fals pe ct suna. La nceput fusese
ncntat de dovada fizic a talentului biatului pentru crim.
Era att de deosebit, nct putea fi explicat doar prin religie.
Dar dup al aselea omor, Bosco i ddu seama c lui
Dumnezeu s-ar putea s i displac mania asta pentru
dovad i s i pedepseasc prezumia prin a-l lsa pe Cale
s fie rnit. De fapt, aceast prezumie era motivul pentru
care lui Bosco ncepu s i fie team pentru Cale i motivul
care l determin s pun capt mcelului.
Mai mult uimire dect reinere era ceea ce l oprea pe Cale
s nu l arunce pe Bosco de pe Dmb chiar atunci. Brbatul
care l btuse pentru fiecare motiv pe care l putea nscoci
maliiozitatea i nc de-attea ori fr motiv, i declara grija
pentru el pe un ton care ar fi putut nclzi chiar i cea mai
rece inim. Dar inima lui Cale era de-a dreptul ngheat. l
lsa pe Bosco s triasc din simplul motiv c mai mare
dect ura i era curiozitatea. i oricum, erau treizeci de
nemernici care l ateptau mai jos.
Zi-mi despre zvonuri.
Dup ce l-ai omort, se zicea c Izbvitorii te-au luat
nc de mic copil de la o familie nrudit cu Dogele
Memphisului c eti un Materazzi, ba mai mult, nu unul
nensemnat.
Poate fi tcerea ocat? Ai crede c da, dac ai fi stat acolo
pe Marele Dmb.

i e adevrat?
Vocea lui Cale se auzea doar ca o oapt, n ciuda
ncercrilor lui. Apoi urm o pauz.
Nici vorb. Prinii ti erau nite rani needucai, fr
vreo importan pe lumea asta.
I-ai omort?
Nu. Ni te-au vndut, chiar bucuroi, pentru doi bani.
Pn i Bosco fu surprins de rsul zgomotos care urm
dup asta.
M gndeam c ai fi dezamgit m refer la Materazzi
dar te bucur c ai fost cumprat pentru doi bani?
Nu-i bate tu capul cu ce m bucur pe mine. De ce ne
aflm aici?
Bosco privi napoi spre marea cmpie de sub ei.
Cnd Dumnezeu a decis s creeze omenirea, a luat o
coast de la prima Sa mare creaie, ngerul Satana. i cu
coasta lui Satana a format primul om din praful de pe
pmnt. Suprat c Dumnezeu i-a luat o coast n timp ce
dormea, fr s vorbeasc mai nti cu el, Satana s-a ntors
mpotriva lui Dumnezeu i a fost aruncat din rai. Dar lui
Dumnezeu i-a fost mil de omenire pentru c greise s o
creeze din coasta unui servitor att de necredincios. i
pentru c a fost greeala lui, Dumnezeu a trimis muli profei
s salveze omenirea de propria-i natur, spernd s ias la
iveal binele din ceea ce au fost creai. ntr-un final, fiind deja
disperat, i-a trimis propriul fiu s i salveze.
Bosco se ntoarse uor; i se citea tulburarea pe fa, iar
ochii i se umpleau de lacrimi.
Dar l-au spnzurat.
Din nou, nu mai spuse nimic pre de vreo dou-trei
minute.

Domnul Dumnezeu a cugetat la aceast ran groaznic


timp de o mie de ani, att de iubitor e. n tot acest rstimp sa gndit la tot ceea ce era bun n oameni. Dar mereu putea
vedea i auzi schimbul insuportabil de replici ntre ceea ce
era dumnezeiesc i eroarea otrvitoare pe care o
implementase n ei prin greeala lui teribil, dar plin de
iubire.
Din nou, se opri pentru scurt timp privind peisajul
ameitor de sub ei. Cnd vorbi din nou, vocea i era i mai
cald i mai chibzuit dect nainte.
Inima omului e un lucru mic, dar dorete lucruri mari.
Nu e destul de mare ct s sature un cine, dar ntreaga
lume nu e destul de mare pentru ea. Omul nu cru nicio
vietate; ucide ca s se hrneasc, ucide ca s se mbrace,
ucide ca s se mpodobeasc, ucide ca s atace, ucide ca s
se apere, ucide ca s se instruiasc, ucide ca s se amuze,
ucide de dragul de a ucide. Mielului i scoate maele i le
folosete s fac harpa s rsune; lupului i scoate caninul
att de periculos ca s i lustruiasc operele de art;
elefantului i ia fildeul ca s fac jucrii pentru copilul su.
Bosco se ntoarse spre Cale, ochii sclipindu-i de dragostea
i sperana unui printe iubitor, disperat s fie neles de
persoana care i e cea mai drag pe lume.
i cine va extermina ceea ce i extermin pe toi ceilali?
Tu. Datoria ta e s ucizi omul. Vei transforma ntregul
pmnt ntr-un altar pe care tot ceea ce triete trebuie
sacrificat, fr sfrit, fr msur, fr oprire, pn ce totul
e anihilat, pn ce rul e strpit, pn la moartea morii
nsi.
Bosco i zmbi lui Cale, tolerant i chiar nelegtor.
De ce ai face ceva att de teribil? Pentru c e n natura

ta s faci asta. Nu eti om, eti furia ntrupat a lui


Dumnezeu. E destul omenie n tine ct s i doreti s fii
altfel dect eti. Vrei s iubeti, vrei s ari buntate, vrei s
fii milos. Dar n inima ta, tu tii c nu eti aa. De aceea te
ursc oamenii i de aceea cu ct mai mult ncerci s i
iubeti, cu att mai mult se tem de tine. De aceea te-a trdat
fata i de aceea vei fi mereu trdat, ct ai s trieti. Eti un
lup care ncearc s se mint c e miel. De unde, altundeva
crezi c ai primit geniul pentru masacru i moarte? Ucizi cu
la fel de mult uurin cu care alii respir. Soseti n cel
mai mare ora al omenirii i, n ciuda bunelor tale intenii, ai
avut nevoie doar de ase luni ca s l transformi n ruine. Tu
nu aduci dezastru, tu eti dezastru. Tu eti Svritorul, eti
ngerul Morii i ai face bine s i plac sau s i accepi
soarta. Dac nu i place, ar trebui s te obinuieti cu ideea
c oriunde o s mergi lumea o s te urasc i o s ncerce s
te omoare fr s aib vreun motiv. Vino cu mine, iar cnd
misiunea ta se va fi ncheiat, vei veni aici i vei fi ridicat la
ceruri. E singurul mod n care vei cunoate pacea. i-o
promit.
n trei ore cei doi coborr pn la Izbvitorii care i
ateptau i un Bosco respectuos vorbi cu un Cale tcut pn
trziu n noapte.
tii de ce te-a fcut Dumnezeu?
Era un citat uor de recunoscut din Catehismul
Izbvitorului Spnzurat. Rspunsul lui Cale, precaut, era n
orice caz nvat pe de rost.
Ne-a fcut ca s l cunoatem i s l iubim.
i crezi c Dumnezeu a fcut bine?
Nu, din experiena mea, rspunse Cale, dar poate c eu
am avut ghinion.

Dar experiena ta s-a mbuntit considerabil n


ultimele opt luni. De fapt, a ndrzni s spun c a fost una
unic. Este clar c i-era prescris de Dumnezeu s poi evada
i toate celelalte lucruri extraordinare care i s-au ntmplat
tocmai ca s poi rspunde la aceast ntrebare. Ai cunoscut
binele i mreia din lumea asta, ai fost iubit n toate
modurile posibile de cei mai frumoi, ai depus servicii
grandioase i ai fost rspltit la fel de grandios prin trdare.
Toate acestea aveau marele avantaj, din punctul de vedere
al lui Bosco, de a fi mai mult sau mai puin exact ceea ce
tnrul credea: adevrul i comptimirea de sine formau un
ntreg armonios.
A spune, continu Bosco, c ai vzut chiar mai bine
dect oricine altcineva c oamenii sunt doar nite lupi n
straie de om.
Ipocrii, rspunse Cale. Am dat de muli de genul sta
recent. Adic, neleg acum ct de muli sunt de fapt.
Bnuiesc c te referi la mine, spuse Bosco, aparent fr
a se simi insultat. Dac acesta este cazul, atunci m tem c
ar trebui s mi explici de ce.
Cum te poi uita la mine i s tot turui despre trdare
fr s clipeti?
Tot nu te neleg. Dac te-a fi lsat n minile oamenilor
care erau pregtii s te vnd pentru doi bani? Din ziua din
care ai fi nvat s mergi ai fi fost pus n spatele plugului, s
te holbezi la fundul calului cincisprezece ore pe zi prost,
ignorant i foarte probabil mort pn acum un neica
nimeni.
Ce bun a fost Dumnezeu cu mine. i oricum, parc
eram special.
Sunt muli oameni care se nasc speciali. Aa cum a

spus Izbvitorul Spnzurat: Multe flori se nasc s


mbujoreze neobservate i s-i iroseasc mireasma n aerul
desertului.3
Cale rse.
O floare? Da, e adevrat, sunt mult mai dulce i mai
delicat dect crede lumea.
Licen poetic, desigur, dar d-mi voie s-i explic: te-ai
nscut ca s naintezi la tronul lui Dumnezeu prin mcel.
Muli sunt chemai, puini sunt alei. Dar eu te-am ales pe
tine i te-am pregtit s fii agentul sfritului promis.
Ai idee ct de nebun pari?
Desigur. n clipe de restrite m-am ndoit de sntatea
judecii mele.
Zmbetul lui era o combinaie ciudat de atrgtoare de
nelegere i batjocur.
i?
Apoi m gndesc la ce grozvie e omul. Ct de
defectuoas i e cugetarea, ct de josnice nsuirile, ce hidos
n port i n micrile sale, ntocmai ca un diavol n fapte i
ca o vac n nzuinele lui. Podoaba lumii? Pild a vietilor?
Pentru mine e doar o mn de lut.4
Multe flori se nasc s mbujoreze neobservate i s-i
iroseasc mireasma n aerul deertului. de fapt este citat
din poemul Elegy Written n a Country Church-Yard din 1751
al lui Thomas Gray. n original: Full many a flower is born to
blush unseen, / And waste its sweetness on the desert air.
(n.tr.)
4
Replica are la baz un citat din Hamlet, Actul 2, Scena 2,
rndurile 1397-1401. Citatul n traducerea lui Ion Vinea: Ce
lucru desvrit e omul! Ce aleas i e cugetarea! i cit de
nemsurate nsuirile! Ce falnic i minunat n portul i
3

Bosco pru c se pierde n gnduri, dar apoi l privi intens


pe Cale.
Ai alt prere?
Cale nu rspunse.
Las-i ura pentru mine deoparte pentru o clip i
gndete-te la experienele tale. Inima ta i spune c nu eti
de acord?
Urm nc o pauz lung.
Mai zi-mi.
Aceasta nu e prima dat cnd Domnul a fcut omenirea
s dispar de pe faa pmntului, ca pedeaps pentru
greelile sale. Nu se tie c a existat un fel de om nainte de
Adam. Dumnezeu l-a nimicit printr-un potop n care a necat
ntreaga lume i a luat-o de la capt.
ntreaga lume?
Tot. Pn la ultimul fir de iarb.
Pare destul de uor. De ce nu face acelai lucru i
acum?
micrile sale! ntocmai ca un nger n fapte i ca un zeu n
nzuinele lui. Podoaba lumii! Pild a vietilor! i totui ce e
pentru mine aceast min de lut?; n original: Hamlet What a piece of work is a man! How noble in reason! How
infinite in faculties! In form and moving how express and
admirable! In action how like an angel! In apprehension how
like a god! The beauty of the world, the paragon of animals!
And yet to me what is this quintessence of dust? replica lui
Bosco n original - Then I consider what a piece of work is
man. How defective in reason, how mean in his facilities, how
ugly in form and movement, in action how like a devil, in
apprehension how like a cow. The beauty of the world? The
paragon of animals? To me the quintessence of dust. (n.tr.)

Prea muli oameni, prea puin ap, prea mult iarb.


Papa crede lucrurile astea?
Nu chiar, rspunse Bosco, dar orice dezleag el pe
pmnt va fi dezlegat i n rai.
Nu ne A, gata, zise Cale, gndindu-se bine la ce
urma s spun. l vei omor pe Pap i i vei lua locul.
Dac n-a ti mai bine, a zice c eti mai degrab
diavol dect nger. Chiar crezi c poi ucide un Pap uns de
Dumnezeu fr s te condamni instantaneu?
Bnuiesc c nu.
Sttur n tcere, Bosco vrnd s i fie cerut o explicaie.
tiind asta, n pofida curiozitii sale, Cale refuz s i dea
satisfacie.
Papa nu e n apele lui, spuse Bosco.
Atunci unde e? rspunse un Cale uimit. Nu era o
expresie pe care s o mai fi auzit pn atunci.
Adic nu se simte bine. E om btrn i sufer de o boal
a minii o ubrezire care l afecteaz din ce n ce mai tare.
Uit.
i eu uit.
El uit cine e.
Dac i merge aa de ru, atunci o s moar n curnd.
Se simte foarte ru, dar oamenii afectai de boala asta
triesc adesea mult timp foarte mult.
l privi pe Cale, bucurndu-se din nou de sentimentul de a
fi dascl elevului su.
Ce trebuie s fac? ntreb Bosco.
Aceasta nu era de fapt o ntrebare, ci un ndemn pentru
Cale s demonstreze ce i putea mintea.
Trebuie s fii de fa cnd moare i s devii Pap.
E ceva mai uor de zis dect de fcut, zise Bosco

rznd.
Poi s rzi, dar zi-mi: m nel cumva?
Nu. Hai s privim lucrurile complicate ntr-un mod
simplu. Acesta este ntr-adevr sfritul, dar care e
nceputul? Chiar i pentru cei mai istei e ca i cnd i s-ar
rupe oasele s stai departe de ceva ce ai avut n faa ochilor
toat viaa.
Ct de puternic eti? ntreb Cale dup o bun bucat
de timp.
Excelent, rse Bosco. Cnd l-ai omort pe Izbvitorul
Picarbo ai fost destul de amabil ct s m promovezi de la, s
zicem, al zecelea la rnd pentru pontificare la, probabil, al
noulea.
Deci nu m-ai fi pedepsit?
Greu de spus. Aciunile tale n acel moment au fost un
inconvenient. Planurile mele pentru tine pentru toate
acestea urmau s se mplineasc peste ani ntregi. Dispariia
ta i faptul c am venit dup tine au accelerat totul ntr-un
mod neobinuit i neateptat. Memphis a czut. Am avut
mult de-a face cu asta i unde nu a fost meritul meu a fost al
tu. Sunt al patrulea la rnd acum. Din pcate, zmbi el, al
patrulea nu e cu mult mai bine dect al zecelea sau al
douzecilea, de fapt.
Cine sunt primii doi?
Ai pus punctul pe i! se amuz Bosco. Gant i Parsi.
N-am auzit niciodat de ei.
De ce ai fi auzit? M-am nelat s cred c lucrurile
acestea sunt premature cnd vine vorba despre tine.
Deci o s mi spui acum?
Acum o s te rog s i dai seama singur.
De ce s nu mi spui tu direct?

Pentru c va fi totul mult mai clar dac faci asta. i, de


asemenea, pentru c mi va oferi o mai mare satisfacie.
Dac i spune diavolul care te-a chinuit toat viaa c te
va lsa s i ghiceti secretele, pe ce biat inteligent, orict de
profund i-ar fi fost ura, nu l-ar fi ros curiozitatea?
Era o carte cu lact n bibliotec recensmntul. Am
putut s deschid altele, dar nu i pe aceasta.
Ai reuit s i strici lactul, totui.
Ct de mare e Imperiul Izbvitorilor?
Nu e un imperiu, e o federaie. Federaia e compus din
43 de ri i, conform ultimului recensmnt, are ansa s
izbveasc o sut de milioane de oameni.
Ct de mare e lumea?
Nu prea am idee. Nu tim prea multe despre Indii i
China. Dar n ceea ce privete cele patru coluri, cu excepia
Memphisului, suntem, poate, de patru ori mai mari i mai
bogai dect se spune.
De ce cu excepia Memphisului?
Memphis a dat lovitura prin puterea militar. Noi am
cucerit Memphisul i i-am distrus pe Materazzi, dar nu am
cucerit imperiul: acela doar s-a prbuit. Fiecare ar din
acel imperiu i-a declarat independena i a nceput s se ia
la har cu vecinii, aa cum o fcea i nainte de venirea
Materazzilor. Ocuparea Memphisului s-a dovedit a fi o
binecuvntare cu dou tiuri, i peste ceva timp s-ar putea
s aflm c nu a fost deloc o binecuvntare.
Dac imperiul Izbvitorilor e un imperiu cu mult mai
mare dect se crede
Federaie, l ntrerupse Bosco.
dect se crede, atunci de ce v tot batei cu
Antagonitii?

Bun. Chiar aa, zise Bosco, n mod clar foarte mulumit


s aud aceast ntrebare. Federaia Izbvitorilor nu e doar
mare, ci i exagerat plin de contradicii. Unele pri din
federaie sunt att de superficiale cnd vine vorba de religie,
nct de-abia dac sunt mai rsrite dect Antagonitii.
Multe dintre ele primesc mai multe de la noi prin subvenii
dect pltesc prin taxe. Altele sunt fanatice, dar se ceart
mereu cnd vine vorba de doctrina asta sau cealalt. Sunt
nenumrate schisme care amenin s devin erezii n
adevratul sens al cuvntului ca i Antagonismul.
Dac lucrurile merg att de ru, cum de nu v-au nvins
Antagonitii nc?
Din nou, bravo! Au aceleai probleme ca i noi. Nu lipsa
religiei distruge omenirea, ci omenirea distruge religia. O
astfel de creatur e prea incompetent s aspire la
asemnarea cu Dumnezeu. Dumnezeu a ncercat, dar a dat
gre. Va ncerca din nou.
Parc Dumnezeu era perfect.
Dumnezeu e perfect.
Atunci de ce a fcut aa un balamuc din omenire?
Pentru c e perfect de generos. Dumnezeu nu e vreun
criminal care s trieze la propriul su joc de cri. Vrea s
interacioneze cu noi prin voia noastr, nu cu fora. Nici
mcar Dumnezeu nu poate face cercul ptrat. Dumnezeu se
simte singur. Vrea ca omenirea s aleag s asculte de El, nu
s fac asta de fric. nelegi ce spun?
neleg, da.
Nici eu, nici Dumnezeul pe care l servim amndoi nu i
cerem s fii de acord. Tu nu eti om i nu eti nici zeu, ci
furia i dezamgirea ntrupate. Tu eti ceea ce faci. Ceea ce
crezi e irelevant.

i cnd va lua sfrit?


Mi s-a spus n viziunile mele c vei fi urcat la ceruri i
dus pe insula Avalon5, unde curge numai lapte i miere. Vei
sta acolo nvestmntat n samet alb pn va veni vremea,
dac va veni, n care Dumnezeu va avea din nou nevoie de
tine.
Dup aceasta, Cale nu mai spuse niciun cuvnt pentru
cteva momente.
Zi-mi despre Chartres.
Sanctuarul este inima militar a credinei, dar de aceea
e poziionat aici, att de departe, s i se reteze strigtul. Dei
dein mult putere, orice comandant al Sanctuarului care se
apropie la mai mult de 60 de kilometri de Chartres va fi
excomunicat de ctre Pap. Am voie s merg acolo doar cu
permisiunea lui rar prietenoas i niciodat cu mai mult
de vreo doisprezece preoi. Chiar i aa, nu am mai vorbit
ntre patru ochi cu el de cnd Gant i Parsi l-au ncuiat
departe de lume, ca bobul n pstaie.
Nu tiu ce e aia, spuse Cale i apoi dur ceva timp pn
s continue. De ce nu te omoar pe tine?
Drept la int, ca de obicei. M vd ca pe un rival, dei
unul neutralizat, pentru c toat puterea mea st n armat,
nu n Chartres. Fuga ta, Cale, a grbit lucrurile un pic prea
mult.
Sau le-ai lsat tu s o ia la vale.
Nu chiar. Aproape din ziua n care am sosit aici, am
recrutat 300 de ofieri care au acceptat faptul c omenirea
nu poate fi vindecat i c tu eti singura soluie. Vor fi aici
Avalon este o insul legendar, unde se spune c ar fi fost
furit sabia regelui Arthur, Excalibur, i unde acesta a fost
dus s i fie vindecate rnile dup ultima sa lupt, (n.tr.)
5

curnd. Tu i vei antrena pe aceti oameni demni de luat n


considerare, iar ei vor antrena ali 300 i tot aa. n doi ani
vei fi pregtit 4.000 de ofieri i eu voi fi pregtit s i
confrunt pe Gant i Parsi. Dac voi reui, vom fi chemai la
Chartres s l salvm pe Pap.
i cum vei face asta?
Nu trebuie s i bai tu capul cu aa ceva.
O, dar mi-l bat.
Atunci bate-i-l.
Ce e sametul?
Mtase. Mtase grea i alb.
A nu se crede c tnrul chiar credea n spusele lui Bosco
despre Avalon, dei era evident c Bosco era sincer n
convingerea lui c exista un astfel de loc, dar Cale pur i
simplu nu nelesese pe deplin ce fel de plceri l ateptau
acolo.
Ultima dat cnd am vzut pe cineva purtnd mtase
alb a fost cnd un oarecare arhiepiscop inea o predic i l
slveau pe Dumnezeu. n caz c nu ai observat, nu sunt
genul care s slveasc.
De ce ai fi? n Avalon vei fi ngrijit de 72 de creaturi care
nu sunt tocmai ngeri.
Adic?
Sunt spirite feminine. Mai mici dect ngerii rebeli
crora li s-au alturat pentru c erau pizmuitori, ca de
obicei, din cauza poziiei lor ierarhice n rai. Dar 72 dintre ele
i-au dat seama c vor pierde chiar i puinul pe care l mai
aveau fix naintea victoriei finale a Domnului, aa c, cu
lacrimi n ochi, l-au convins pe Dumnezeu s aib mil de ele
n ciuda sfatului Sfintei Mame, care tia c sunt nite
putori buclucae. Dar Dumnezeu cel ierttor le-a trimis pe

Avalon drept mulumire c s-au pocit i drept pedeaps c


oviau cnd venea vorba de credin. Acum te ateapt s te
serveasc n orice mod doreti.
Ca i clugriele din mnstire.
Asta te privete pe tine i bnuiesc c deloc precum
clugriele din mnstire.
i cum de tii toate astea?
Mi-au fost artate n deert.

2
Jane-ii spun c inima unui copil poate fi lovit de 49 de ori
pn s fie vtmat pentru totdeauna i ce-a fost fcut nu
mai poate fi desfcut. Gndii-v n cazul acesta la inima lui
Thomas Cale, vndut pe doi bani, hrnit cu bti, clit s
ucid i apoi trdat de singura fiin care i-a oferit iubire
(care, la rndul ei, era destul de rece). Comptimirea de sine,
dei ar trebui s fie respectat, este una dintre cele mai
puternice otrvuri pentru suflet. S-i fie mil de propria
persoan e un dizolvant universal al salvrii. Imaginai-v
ct otrav a fost turnat n pieptul lui Cale n acea dupamiaz i noapte de pe Muntele Tigrului. Gndii-v la rul
fcut i la puterea oferit de a ndrepta totul. Englezul
spunea c nu e iraional s preferi nimicirea lumii dect s te
zgrii la deget i ct mai lesne de neles este acelai pre
pentru spintectura din sufletul tu.

3
Cnd Vagul Henri, IdrisPukke i Kleist se hotrser s l
urmreasc ndeaproape pe Bosco i premiul su, se
ateptau s mearg direct ctre sigurana Sanctuarului, aa
c drumul lung pe care l alesese Bosco i fcu s se team i
s fie suspicioi. IdrisPukke i ddu seama ncotro mergeau
abia cu cteva ore nainte ca Muntele Tigrului s se zreasc
la orizont. Fusese surprins c vestea pru s i uluiasc pe
cei doi biei.
Acesta e cel mai sfnt loc din Cartea Sfnt, spuse
Vagul Henri.
Nu tiam c nc mai credei n lucrurile astea, zise
IdrisPukke.
Cine a zis c mai credem?
Kleist fusese i mai irascibil dect de obicei n ultimele zile.
Nu e aa, zise Vagul Henri, doar c am auzit de locul
sta toat viaa. Dumnezeu i-a vorbit lui Ioan Prezbiterul pe
acel munte. Ieftae i-a jertfit unica fiic acolo.
Ce?
Cei doi i spuser rbdtori povestea pe care o auziser de
att de multe ori, nct nu mai prea un eveniment real, cu
oameni adevrai un cuit nu prea ascuit i o fat de
doisprezece ani aplecat de bunvoie pe o piatr curbat.
Vai de mine! exclam Kleist cnd bieii ncheiar
povestea.
i aici l-a ispitit Satana pe Izbvitorul Spnzurat
oferindu-i putere asupra ntregii lumi. Mi-am luat-o serios pe
coaj cnd am zis c Satana trebuie s fi fost cam prostnac.
i de ce crezi asta?

Pi ce rost are s ncerci s ispiteti pe cineva cu ceva ce


nu vrea?
Diversiunea neateptat a lui Bosco i lsase fr mncare
i ap de dou zile. Dar Kleist mpucase o vulpe i acum
ateptau cu burile lipite de spate s se gteasc.
Crezi c e gata?
Mai bine s mai ateptm un pic, spuse Kleist. Nu vrei
s mnnci vulpe nefcut.
IdrisPukke nu voia s mnnce vulpe, fcut sau nu.
Cnd fu gata, Kleist ncepu s o taie (nu e lucru uor s
mpri o vulpe n trei buci egale), egalitate corect, aa
cum spuneau legile acoliilor, c persoana care mprea
dejunul trebuia s pstreze pentru sine cea mai mic porie
un detaliu despre natura uman care, dac s-ar fi extins i n
rezolvarea lucrurilor de mare importan, istoria ntregii lumi
ar fi fost alta. IdrisPukke nc privea la poria egal din
animalul crocant de pe farfuria lui n timp ce ceilali doi mai
aveau puin i terminau, dei avea s urmeze vreo jumtate
de or de ros oase i supt mduv.
Cum e? ntreb IdrisPukke.
Bun, rspunse Vagul Henri.
Ce gust are?
Vagul Henri privi gnditor n sus, ncercnd s gseasc o
comparaie ct mai potrivit.
De cine.
Cnd o mnc, pentru c era mncare totui, lui
IdrisPukke i aminti de porc gtit n vaselin, dac vaselina
avea gust similar cu mirosul ei. Cnd adormi cu burta plin
i dat peste cap, vis toat seara ceea ce preau a fi ceainice
pulsnd pe cerul nopii. Abia se crpa de ziu cnd se trezi
din cauza Vagului Henri, care njura plin de nervi.

Ce-ai pit?
Vagul Henri lu o piatr i o arunc furios pe pmnt.
Boul la de Kleist a fugit, nemernic trdtor.
Sigur nu s-a dus s se uureze sau s fie singur pentru
o vreme?
Art eu a idiot? i-a luat toate lucrurile.
Continu s toarne njurturi cu nemiluita n capul lui
Kleist pentru urmtoarele cinci minute, pn ce arunc
ultima piatr ca o ultim rbufnire, apoi se aez i ncepu
s fiarb n tcere.
Dup ce l ls s se liniteasc pre de cteva minute,
IdrisPukke l ntreb de ce era aa de furios. Vagul Henri l
privi indignat i derutat.
Ne-a lsat balt!
De ce zici asta?
E ncepu Vagul Henri fr a ti exact un motiv.
Evident.
Mm, poate. Dar de ce nu ne-ar lsa balt?
Pentru c se presupune c eram prieteni, i prietenii nu
se las la nevoie.
Dar Cale nu e prietenul lui. L-am auzit spunnd asta de
nu tiu cte ori. Nu in minte s fi avut Cale vreodat ceva
frumos de spus despre el.
Cale i-a salvat viaa.
i el i-a salvat viaa lui Cale la Silbury Hill i mai mult
dect odat.
Vagul Henri oft iritat.
i cu mine cum rmne? Parc era prietenul meu.
L-ai ntrebat dac vrea s vin cu noi?
N-a zis nimic cnd am pornit la drum.
Ei bine, a zis ceva acum.

De ce nu putea s mi-o spun n fa?


Probabil c i era ruine.
Atunci, uite rspunsul.
Nu e deloc un rspuns. Bine, dac ar fi judecat acest
lucru conform standardelor sfineniei, ar fi trebuit s i
explice personal i detaliat argumentele sale. Spui c eti
prietenul lui i-a zis vreodat Kleist c aspir s fie sfnt?
Vagul Henri i ntoarse privirea de parc ar fi cutat pe
cineva care s l susin. Rmase tcut o vreme, apoi rse
parial vesel, parial dezamgit.
Nu.
Neputnd s se abin de la a face pe lupul moralizator,
IdrisPukke continu.
Nu are sens s nvinuieti pe cineva pentru c este el
nsui i c i urmrete interesele. De altfel, ale cui
interese? Ale tale? Kleist tie ce-l ateapt dac e prins iar.
De ce ar risca s aib o moarte att de groaznic pentru
cineva pe care nici mcar nu-l place?
i cu mine cum rmne?
De ce ar risca s aib o moarte att de groaznic pentru
cineva pe care l place? Probabil c ai o prere foarte bun
despre tine.
De data asta Vagul Henri rse fr pic de dezamgire n
glas.
Atunci, tu de ce ai venit? Izbvitorii nu se vor purta mai
frumos cu tine dect se vor purta cu mine.
Simplu, spuse IdrisPukke. Am lsat afeciunea s-i vin
de hac raionamentului meu.
Nu putea rezista ocaziei de a vorbi mai multe despre alt
principiu drag lui.
De aceea e mai bine s nu ai prieteni dac ai tria de

caracter s te descurci fr ei. Pn la urm, prietenii devin


mereu o pacoste, n vreun fel sau altul. Dar dac trebuie
neaprat s ai prieteni, atunci las-i n pace i accept faptul
c trebuie s le dai dreptul de a-i tri viaa conform
caracterului lor, oricum s-ar dovedi el s fie.
i strnser lucrurile n linite i tot aa merser o bucat
de vreme, pn ce Vagul Henri i puse o ntrebare neateptat
tovarului su.
IdrisPukke, tu crezi n Dumnezeu?
E prea puin buntate sau iubire n mine sau n lume,
n general, ca s-mi pierd vremea cu fiine imaginare.

4
Se tie c inima este ncapsulat ntr-un tub i, dac
sufer prea mult, alunec pe tub n jos, tubul fiind numit i
vran sau stigmat i ntinzndu-se pn n stomac. La
captul vranei sau stigmatului, se afl o trap din cartilaj
numit springum6. Pe vremuri, cnd omul era lovit de
dezamgire crunt, una mult prea greu de suportat,
springumul se deschidea automat, iar inima cdea prin el,
oferindu-le celor suferinzi un sfrit uor, inima oprindu-se
instantaneu. Acum e aa de mult durere n lume, c abia
mai exist oameni care s i poat supravieui. i natura
ocrotitoare a fcut n aa fel nct springumul s se lipeasc
de vran ca s nu se mai poat deschide, i acum suferina,
orict de mare ar fi ea, trebuie ndurat. Acest lucru se
dovedi adevrat i n cazul lui Cale n momentul n care
Sanctuarul ncepu s se zreasc pe cerul nceoat al
dimineii i sumbru ca o pedeaps. Ultima parte a cltoriei
o petrecu nutrind o speran copilreasc; ceva n sufletul lui
spera c Sanctuarul fusese nimicit de pucioas i foc. Nu se
ntmplase asta. Sttea ghemuit pe linia orizontului, de
neclintit n vigilena sa de beton, ateptnd ntoarcerea lui
Cale; era o prezen att de robust, nct ai fi zis c a
crescut pe vrful plat al muntelui pe care fusese construit,
care la rndul su arta ca un dinte implantat n deert. Nu
era menit s ncnte, s intimideze, s glorifice sau s laude.
Arta ntocmai ca i funcia pe care o avea construit s-i
Springum n limba englez n original, spring nseamn
resort (n.tr.).
6

in pe unii afar i pe alii nuntru. i totui nu putea fi


descris cu uurin: perei goi, nchisori, locuri sinistre de
preaslvire, maro. Era concretizarea n beton a unei anume
concepii despre ce nsemna s fii om.
Ct strbtur drumul ngust care erpuia pe dealul
abrupt, inima lui Cale se lovi puternic de portia
cartilaginoas a springumului, care se ntindea disperat
spre uitare dar uitarea nu venea. Porile mree se
deschiser i se nchiser. i asta fu tot.
Toat drzenia, isteimea, norocul, moartea, iubirea,
frumuseea i bucuria, mcelul i trdarea l ntorseser n
locul din care pornise cu mai puin de un an n urm. Ceasul
btu ora canonic a Niciunuia, aa c toat lumea se ruga n
cele dousprezece biserici acoliii pentru iertarea pcatelor
lor, Izbvitorii pentru iertarea pcatelor acoliilor.
Dac ar fi fost mai puin nefericit, Cale poate c ar fi
observat c era ajutat s descalece nu de ctre orice
Izbvitor, ci de nsui Prelatul Cavaleriei i chiar cu stim
deosebit. Bosco, nevoit s fie ajutat de ctre un grjdar
ordinar, pi n fa i i fcu semn lui Cale ctre o u pe
care acesta de-abia dac o observase n toi anii lui la
Sanctuar, din moment ce le era interzis acoliilor s se
apropie de ea. Ua i-o deschise Prelatul Cavaleriei i l
conduse nu ca un superior, ci ca un ghid, cum s-ar spune.
Merser prin ntunecimea maronie care era trstura
obinuit a Sanctuarului, dar chiar i n culmile tristeii Cale
ncepu s i dea seama ct de ciudat era s fi trit toat
viaa ntr-un loc, i ntr-o clipit s i se arate c locul acela
cuprindea zone mari de care habar nu avuse pn atunci.
Era tot maro, dar diferit. Erau ui! Ui peste tot! Se opriser
n faa uneia. Ua se deschise i i se fcu semn s intre, dar

de data aceasta nimeni nu intr naintea lui i doar Bosco l


urm. Camera era ncptoare i decorat cu mult mobil
de culoare maro. i prea deranjant de cunoscut. Arta fix
ca odaia n care Cale l omorse pe Izbvitorul Picarbo. Avea
pn i un dormitor. Acesta era un loc doar pentru cei ce
aveau putere.
Va fi necesar s stai aici pentru dou zile, poate trei.
Sunt pregtiri de fcut, sunt convins c nelegi. i se va
aduce mncare i orice altceva simi c ai avea nevoie,
trebuie doar s ciocni la u i se opri Bosco, netiind
exact care era cuvntul potrivit. Gardianul tu va avea grij
s i se aduc.
Bosco ddu din cap, aproape aplecndu-se, plec i
nchise ua dup el. Cale rmase cu privirea fixat pe el, mut
de uimire nu doar la gndul c avea un gardian, dar mai
mult la ideea c putea cere orice voia. Ce avea Sanctuarul
demn de a fi dorit de cineva? Presupunerea lui Cale c nu era
chiar nimic se dovedi a fi n totalitate greit.
ntre timp, Bosco avea multe probleme urgente de rezolvat.
n ochii lui Cale, ai Vagului Henri i ai lui Kleist, Bosco prea
o persoan cu autoritate absolut n rndul Izbvitorilor.
Ceea ce nu era deloc adevrat. Poate c era aa cnd venea
vorba despre acolii i chiar despre un numr mare de
Izbvitori seniori. Deciziile sale erau lege n Sanctuar, dar
orict de important ar fi fost, centrul de putere al credinei
edea n oraul sfnt, Chartres, n minile Papei Bento al
XVI-lea. Bastion formidabil al puterii i al ortodoxismului, i
petrecuse dou decenii anulnd schimbrile care avuseser
loc n ultima sut de ani, cutnd puritatea rennoit a
Unicei Credine Adevrate. ns czuse prad de ceva vreme
chinului vrstei naintate, i anume Mens Vermis, mai nti

ca o nclinaie spre uitare, apoi spre nestatornicia minii i,


n final, mintea cutreiera alte meleaguri ca s se ntoarc
doar pentru scurt timp, pre de cteva ore, n care prea s
revin la normal. De unde venea, cine tie? n cei trei ani n
care Vermisul i prdase mintea, apruser multe cabale i
dizidene, clici i cercuri politice care se pregteau pentru
momentul n care moartea l-ar fi eliberat din funcie. Cele
mai importante dintre acestea erau dou: Izbvitorii
Triumftori, condui de Izbvitorul Cardinal Gant cel
rspunztor de ortodoxia religiei i Oficiul Vzului Sfnt,
controlat de Izbvitorul Cardinal Parsi. Oricine deinea
controlul asupra Vzului Sfnt i asupra Izbvitorilor
Triumftori deinea accesul la Sfntul Printe, i cum acesta
era att de bolnav, cei doi aveau destul de multe sub control.
Ct privete ura pe care o nutreau Gant i Parsi pentru
Bosco, era o diferen la fel de mare ca dintre un purice i un
nar. Iar sentimentele lui Bosco pentru ei ntreceau cu mult
ura. Animozitatea aceasta att de puternic era meritul Papei
Bento, care credea n deviza dezbin i stpnete la fel de
mult pe ct credea n Dumnezeu. Cnd ar fi venit momentul
potrivit, i-ar fi ales un succesor, dar asemenea fapte preau
a nu-i mai sta n putere, dei tot ce trebuia s fac era s
aleag ntre Parsi i Gant. n niciun caz Bosco. Bosco era
suspectat c gndete i uneori chiar c ar gndi lucruri noi.
Contient de rezervrile sale, Bosco i fcuse alte planuri.
Un strateg chiar mai talentat dect Cancelarul Vipond din
Memphis, Bosco reacionase rapid cnd fusese ntmpinat de
catastrofa provocat de uciderea lui Picarbo de ctre Cale i
de evadarea sa. Dar e de mare ajutor s tii c Dumnezeu e
de partea ta i, de asemenea, s mai ai i minte, pe lng
credina c Dumnezeu ajut celor care se ajut singuri.

Bosco le spusese celor care trebuiau s tie c spionii


Antagoniti l omorser pe Picarbo i c de fapt Cale fusese
obligat s fi se alture pentru a demasca un plan de a-l ucide
pe Pap. Cnd venea vorba despre Antagoniti, nicio acuzaie
nu era prea scandaloas.
O minciun mare, i plcea lui Bosco s i spun
Izbvitorului Gil persoana cu rolul cel mai apropiat de cel
de confident, e mai uor de nghiit dect una mic i una
simpl mai repede dect una prea complicat.
Prin urmare, l mputernicise pe Izbvitorul Jonathan
Brigode, burgravul7 su n materie de propagand, s scrie o
carte, Protocolul Moderatorilor Antagonismului, schind
detaliile unei asemenea intrigi. Gsiser, dup lungi cutri,
cadavrul unui Izbvitor care avea cele mai exagerate
trsturi, cunoscute a fi tipice Antagonitilor: dini verzi (din
fericire un simptom al bolii care a dus la moartea
Izbvitorului), buze groase, nasul mare i prul ondulat. i
aruncaser trupul n ocean aproape de Insula Martirilor, de
unde tiau c avea s fie purtat de ctre cureni, lsnd
restul pe seama tendinei generale de a crede n astfel de
conspiraii. Protocolul nu se rezumase la a povesti doar
intriga, ci exprimase i teama c un spion Izbvitor sfnt i
deosebit de curajos se infiltrase, n ciuda riscului, prin
iscusin divin printre conspiratorii Antagoniti pentru a
ncerca s l salveze pe Pap. Cu i mai mare viclenie
afirmase c o a cincea coloan8 Antagonist convertise un
Nume dat comandantului unei fortree sau al unui ora n
Germania Evului Mediu. (n.tr.)
8
A cincea coloan se refer la orice grup clandestin sau
faciune de ageni care ncearc s reduc solidaritatea unei
naiuni, termen folosit iniial de ctre generalul spaniol
7

numr necunoscut de Izbvitori i c muli dintre aceti


trdtori i croiser drum spre posturi importante din
Izbvitorii Triumftori ai lui Gant, ct i din Oficiul Vzului
Sfnt al lui Parsi, de unde dezvluiau secrete vitale
conductorilor lor i ateptau ivirea vreunui moment de
slbiciune al credincioilor. Protocolul, de asemenea,
recunoscuse fr tragere de inim c, n ciuda eforturilor lor,
Antagonitii nu avansaser prea mult mpotriva puritii
religioase a Izbvitorilor lui Bosco din Sanctuar.
Bosco avea convingerea c Protocolul putea fi la fel de naiv
ca portretul Izbvitorului Spnzurat pictat de un copil de
patru ani, att timp ct cei credincioi erau siguri de originea
lui, iar asta se dovedi a fi mai corect dect putea spera el
vreodat. ansa de una la un milion a descoperirii
cadavrului n ocean era dovad clar c nu era vorba de nicio
conspiraie. Pruse att de natural, nct nu se pusese
niciodat problema falsitii sale. Oficiul Vzului Sfnt i
Izbvitorii Triumftori fuseser nevoii s argumenteze c,
dei ameninarea era n mod clar una real, Antagonitii se
nelaser cnd venea vorba despre ereticii din grupurile lor.
Cu toate acestea, urmase o serie de purificri temeinice. Era
interzis s foloseti tortura mpotriva Izbvitorilor, dar Oficiul
Interogatorilor nu avea nevoie de cazne i tciuni aprini.
Cteva nopi nedormite, urmate de scufundarea n ap
fceau ca oameni complet nevinovai oricum nevinovai
cnd venea vorba de erezie s mrturiseasc nelegeri
secrete, apostazie i pacte cu diavolul, i apoi s dea i nume.
Bosco privi satisfcut cum un numr considerabil din
Emilio Moda Vidal, care conducea armata naionalist n
perioada rzboiului civil din Republica Spaniol ntre anii
19361939. (n.tr.)

inamicii si erau ari pe rug de ctre ceilali inamici.


Autoritatea pe care o ctigase prin spusele Protocolului, c
Sanctuarul era un model de rezisten mpotriva
Antagonismului, i oferise suficient influen ct s lanseze
atacul asupra Materazzilor, atac ale crui consecine erau
neateptate i magnifice. Acum, aproape c i depea pe
Parsi i pe Gant i le dovedise adepilor si, fr urm de
ndoial, c Dumnezeu i binecuvntase planul curajos i
periculos i c, ntr-adevr, Cale era unealta lui Dumnezeu.
Rmase mult treab serioas de fcut. Nici Gant, nici Parsi
nu trebuiau subestimai i vznd ct de amenintor
devenea Bosco, fcuser front comun mpotriva lui.
Purificarea mpotriva Antagonitilor se ncheiase pn la
urm graie eforturilor lor, i acum ncercau tot ce le era n
putin s l nlture pe Bosco.
n acea noapte, Bosco sttu ntins pe pat, cugetnd la
multele planuri pe care le puse n aplicare ca s i distrug
rivalii i s grbeasc sfritul lumii. Grija i starea de
euforie l ineau treaz. Pn la urm, ce putea oca sufletul
mai tare dect decizia de a nimici lumea acea ameeal
teribil a dedicrii sufletului ctre soluia absolut mpotriva
rului? Prudena lui era ceva mai obinuit, dar nu mai
puin important. Bosco nu era att de nesbuit ct s
susin idei mree fr s tie c avea nevoie de nelepciune
i abilitate s le poat duce la bun sfrit i, bineneles, de
noroc. Apoi mai erau i grija i starea de euforie pe care le
simea cnd venea vorba despre Cale. Tot ce sperase el
vreodat pentru acest biat se adeverise i chiar peste
ateptrile lui. i totui era nedumerit de ce Dumnezeu i
dduse tot ceea ce i promisese viziunea sa, dar Cale nc
pstra urme de ceva nepotrivit lui: furie oarb i ranchiun

care nu se transformau ntr-un spirit al dreptii, aa cum se


cuvenea. nainte s adoarm se consol cu gndul c nu
intenionase ca tnrul Cale s devin cunoscut lumii pentru
cel puin zece ani de acum nainte. Dac nu ar fi fost
nebunul la de Picarbo i experimentele lui nfiortoare,
lucrurile ar fi stat cu totul altfel. Dup o scurt strfulgerare
ncet s i mai alimenteze mnia i se alin cu una dintre
cele mai vechi maxime ale sale: un plan e ca un bebelu n
leagn seamn prea puin cu omul ajuns la maturitate.
A doua zi, dimineaa devreme, Bosco atepta nerbdtor n
Piaa Sngelui Martirilor ca unul dintre cele mai bine gndite
planuri ale sale s se mplineasc. Se auzi scritul porilor
mari i trei sute de Izbvitori naintau n Sanctuar. Ar fi greu
s i descrii drept crema aripii militare a preoiei, pentru c
asta le-ar da o conotaie greit, de ceva fin i somptuos de
delicat. Era, probabil, una dintre cele mai amenintoare
adunri de oameni care sttuse vreodat laolalt doar
rbdarea i grija de aproape zece ani le promisese un loc n
echipa lui Bosco, nefiind lucru uor s i convingi pe cei
inflexibili i s discui cu fanaticii. Poate cel mai greu lucru
fusese s le pstreze aprinse licrele de violen drz i
creativ care i atrseser atenia n primul rnd. Acetia
erau Izbvitori care i demonstraser talentul pentru
inovaie deosebit, pe lng talentul lor ceva mai
convenional n tainele cruzimii, brutalitii i obedienei. Ei
aveau s fie servitorii personali ai lui Cale. Cale avea s i
antreneze, iar fiecare dintre ei, la rndul su, s antreneze
ali o sut, i fiecare dintre acetia s antreneze ali o sut.
Acum c i avea pe Cale i pe aceti brbai n faa lui, Bosco
avea nceputurile sfritului n minile sale.
E adevrat c Bosco nc nu avea puterea rivalilor si din

Chartres, dar avea o varietate mare de adepi, muli netiind


unii de ceilali. Unii erau fanatici n devotamentul lor,
credincioi adevrai n ceea ce privea planul su de a
schimba lumea pentru totdeauna, iar majoritatea nu tiau de
inteniile lui finale, dar l considerau un credincios mai zelos
dect Parsi i Gant. Alii erau mai lipsii de entuziasm: Bosco
era cineva puternic care probabil avea s devin i mai
puternic. Poate c ar fi fost eclipsat de moartea Papei,
Dumnezeu aib grij de el, dar nu aveai de unde s tii. Prin
intermediul acestui curcubeu urt de aliane ncepu s
umble vorba prin trg despre Cale, fiind accentuat eroismul
su din dorina de a-l salva pe Pap nu numai de rutatea
Antagonitilor ci i de expansionismul Materazzilor care
acum erau ruinai. Se scriseser pamflete neoficiale care
descriau dezaprobator dar cu lascivitate tentaiile i paniile
lui Cale. Portretul oraului Memphis era unul brut, dar n
niciun caz unul fals: uurina mplinirii poftelor trupeti,
politicienii vicleni, iretlicurile femeilor frumoase, dar
pervertitoare. Dei unor Izbvitori le fcuse plcere s
citeasc ororile din pamflet, majoritatea nu erau ipocrii:
erau sincer revoltai de ceea ce aveau n faa ochilor. Poate fi
surprinztor c asemenea oameni puteau simi iubire, dar
nu fii surprini. Simeau. Cale l salvase pe Papa pe care l
iubeau att demult.
Expansiunea vast a numrului de acolii din ultimii ani,
Bosco dezvoltndu-i controlul n ceea ce privea viitorul
militar al Izbvitorilor, nsemna c, pe ct de extins era
Sanctuarul, era totui prea mic pentru a gzdui cei trei sute
de oameni din aceast nou elit. Izbvitorii nu erau prea
pretenioi cnd venea vorba de plcerile vieii, dar dac nu
erau pe front, o odi, orict de mic, era foarte important

atunci cnd aveai o via plin de lipsuri. Multele chilii din


Casa Scopului Deosebit fuseser construite cnd spaiul nu
era o problem i Bosco hotrse s le elibereze pe acelea
care lncezeau de ceva vreme. n ultimele cteva sptmni
avusese loc un numr considerabil de execuii ca s creeze
spaiul necesar pentru nou-venii. Ca n mai toate instituiile
nchise, cei din Sanctuar erau foarte brfitori i la fel de
glgioi. Nu se putea s nu se vorbeasc despre sosirea
ofierilor att de impuntori, dar, n retrospectiv, Bosco se
gndi c poate ar fi trebuit s dedice mai mult timp nscocirii
unei explicaii convingtoare. La momentul respectiv se
bazase pe faptul c Temnicerul-ef foarte experimentat i
foarte inteligent, i va fi urmat ordinele de a se purta frumos
cu oamenii i de a i caza n aripa nordic a nchisorii, care
acum era eliberat de pucriai prin potopul recent de
omucideri. Bosco aranjase ca soldaii, trei sute la numr, s
fie bine hrnii i le explicase c aripa trebuia nchis ca s i
in departe pe cei curioi. tiau c erau alei i c discreia
era vital supravieuirii lor, aa c nimeni nu obiect nimic.
Urmtoarele ore Bosco le petrecu explicndu-i inteniile
sale unui Cale relativ tcut.
Sub autoritatea cui se afl?
A ta.
i sub autoritatea cui m aflu eu?
A nimnui cu siguran nu a mea, dac la asta te
referi. Tu eti revolta ntrupat a lui Dumnezeu. Doar i
nchipui c eti om i c dorinele altor oameni te pot afecta.
S te abai de la natura ta nseamn s te distrugi. De aceea
te-a trdat Arbell Gt-de-Lebd i de aceea te-a trdat i
tatl ei chiar dac i-ai salvat viaa unicei sale fiice i i-ai
oferit o nou via fiului su, ca i cnd l-ai fi ridicat din

mori. Oamenii nu-s de tine tu nu eti de oameni.


ndeplinete-i scopul pe pmnt i ntoarce-te la ceruri, la
tatl tu. Dac ncerci s fii ceva ce nu poi fi niciodat,
atunci vei primi mai mult durere i suferin dect orice
alt fiin care a trit vreodat.
D-mi Memphisul.
De ce?
Tu de ce crezi?
O, zise Bosco zmbind, ca s poi s l demolezi
crmid cu crmid i apoi s i pui sare pe rni.
Ceva de genul sta.
Chiar te rog. De aceea te afli aici pn la urm. Dar eu
nu dein autoritatea s fac asta i, prin urmare, nici tu. Ne
trebuie o armat. n Casa Scopului Deosebit se odihnesc
mijloacele pentru acest scop. Chiar i atunci, va trebui s fiu
fcut Pontif nainte ca tu s te apuci de pozne de calibrul
acesta. Cum ai descoperit deja, orice ai face, deja nu poi
determina un brbat sau o femeie s te iubeasc. Cu excepia
mea, Thomas, eu te iubesc.
Cu aceste cuvinte, se ridic i plec.
n acea sear, un Izbvitor Bergeron agitat, ajutorul
Temnicerului-ef, sosi cu o list cu numele celor trei sute pe
care Bosco i-o ceruse s verifice dac sunt toi acolo i dac
au existat infiltrri. Aceast list confirm faptul c erau
doar dou sute nouzeci i nou. Absena Izbvitorului
trebuia motivat n caz c se rzgndise sau dac fusese
arestat. Ceva mai trziu se dovedi c murise de vrsat de
vnt nainte s se ntlneasc i cu ceilali. Temnicerul era
agitat pentru c nu mai avusese de-a face cu Bosco cel de
temut. Superiorul su, Temnicerul-ef, fusese chiar el nsui
ntemniat cu o zi nainte, acuzat de blasfemie, un delict att

de grav nct fusese arestat fr ntiinarea lui Bosco.


Temnicerul-ef i alesese adjunctul care i luase acum locul
graie inteligenei sale limitate, care ar fi minimalizat orice
risc referitor la poziia lui. Adjunctul se ntoarse la o or
dup ce Bosco citi lista cu nume. Bosco nu ridic privirea
cnd intr temnicerul, pur i simplu mpinse lista ctre el. O
lu repede, fr s se uite, i se deprt ct putu de repede
de prezena intimidant a lui Bosco.
Afar, inima temnicerului btea ca inima unei tinere fete
care tocmai ce primise primul ei srut. ncerc s se calmeze
i se duse la o fclie care lumina slab pe un perete unde
examin lista cu atenie. Cnd termin, ochii i zvcneau de
fric i ndoial. Un cap ncoronat nu tie tihn9. i era prea
team s i cear clarificri lui Bosco i era prea mndru s
se consulte cu predecesorul su. Avea dreptate s cread c
ar fi prut nesbuit i prost n ochi amndurora. Promovarea
lui era, pn la urm, una nc neconfirmat. Orice ajungi
s fii, auzise el cndva, fii hotrt. Acest sfat care nu
poate fi numit tocmai bun, n orice caz neles prost, sttea la
pnd de ani buni n mintea Izbvitorului Temnicer
Bergeron, ateptnd ocazia de a-l trda. n sfrit, ocazia se
ivise. i n fond, cu ct suntem noi mai diferii fa de el?
Cte din cele mai bune sau cele mai rele ceasuri ale noastre
nu sunt rezultatul vreunei prostioare pe care am auzit-o
cndva i care a rmas nrdcinat n sufletele noastre ca o
buruian pe vrful unei stnci, nflorind n ciuda mediului
nefavorabil? i mpinge rdcinile printr-o crptur,
Un cap ncoronat nu tie tihn - citat din Henric al IV-lea
Partea a 11-a de William Shakespeare, Actul III, Scena 1- n
traducerea lui Leon Levichi. n original, Uneasy lies the
head that wears a crown. (n.tr.)
9

crptura se mrete, ncepe o furtun, iar apa umple


crptura, apa nghea n noaptea rece de iarn i despic
stnca i mai tare. Trece un cltor pe acolo, calul i se
mpiedic de piatra instabil, i amndoi devin victimele
abisului mrginit de coasta abrupt. Aa c Bergeron se
grbi s ajung la chilia lui Petar Brzica i btu la u cu cea
mai mare convingere.
Da?
Oamenii de pe aceast list, aflai n aripa de nord,
trebuie executai.
Brzica nu era neaprat surprins, avnd n vedere numrul
mare de prizonieri din aripa de nord a Casei care fuseser
omori recent. Examin lista, estimnd cam ce fel de sarcin
era asta.
Credeam c, ncepu el mai mult de dragul
conversaiei, c am terminat cu execuiile.
Ei bine, uite c nu, rspunse Bergeron enervat. Poate c
vrei s te duci tu la Lordul Izbvitor Bosco i s l ntrebi
personal ce are de gnd s fac.
Nu-i treaba mea, rspunse Brzica. Treaba noastr nu e
s ne ntrebm de ce. Cnd?
Chiar acum.
Acum?
Doar ce mi-a fost nmnat lista de ctre Izbvitorul
Bosco.
Fusese un argument convingtor.
De ce atta grab?
Asta nu te privete pe tine. Tot ce trebuie tu s faci e s
te gndeti ct de repede poi s ncepi i s termini.
Ci sunt n total?
Dou sute nouzeci i nou.

Brzica se gndi bine, buzele micndu-i-se ntr-un calcul


tcut.
Pot s ncep n dou ore.
Ct de repede poi ncepe dac i scoi degetul din gur
i te pui pe treab?
Brzica se gndi din nou.
Dou ore.
Bergeron oft.
i ct i ia?
Odat ce rotonda se pune n micare, putem face unul
la vreo dou minute. Cu tot cu pauze unsprezece ore.
i fr pauze?
Unsprezece ore.
Foarte bine, spuse Bergeron pe un ton care sugera c
negocierea se ncheiase n favoarea lui. Rotonda n dou ore.
De fapt, Brzica se puse pe treab n rotond n mai puin
de jumtate de or cu cei patru asisteni ai si sau, mai bine
zis, cli. i privi ndelung victimele. Erau destul de foroi.
Dac se prindeau de ce avea s se ntmple, aveau s fie
probleme. La momentul respectiv era clar c nu tiau despre
ce era vorba dar nu preau linitii. Nici mcar brbai aa
de masivi ca acetia nu i puteau permite s fie nepstori
n faa morii sau a torturii care i atepta. Un singur lucru l
deranja mult pe Brzica.
De ce, l ntreb el pe Izbvitorul care era de paz, nu
sunt ncuiai n celulele lor? De ce nu i mai pzete nimeni
n afar de tine?
Rspunsul lui fu la fel de convingtor.
Habar n-am.
Dac paznicul nu spuse prea multe nu era doar pentru c,
ntr-adevr, nu tia, ci i pentru c nimeni nu voia s stea de

vorb cu Brzica. Chiar i cei mai btui dintre Izbvitori l


considerau inferior sau chiar l dispreuiau, aa cum se
ntmpla de obicei cu clii. Nimeni nu-l plcea, dar lui nu-i
psa sau cel puin asta i tot repeta. De fapt, conta mult
pentru el modul n care l priveau ceilali. i plcea s fie tiut
de fric. i plcea s fie considerat letal i misterios. Era ns
o jignire s fie dispreuit. Chiar nu era cazul. Nu era drept.
Sttea departe de ceilali, dar lipsa asta de respect l durea.
Suferea n tcere, nu pentru c aceasta i era voia, ci
pentru c nimeni nu voia s discute cu el. Nici mcar
asistenii si, dintre care, spre marea lui nemulumire, doi
ncercaser recent s fie repartizai n Mogadishu, s
ngrijeasc leproi. Urmau s i-o ia serios pe coaj pentru
lipsa asta de loialitate, dar toate la timpul lor; seara aceasta
cerea armonie i iscusin.
Mai erau destule probleme de rezolvat, aa c se decise s
se plimbe de-a lungul ambulacrului ca s-i mai limpezeasc
mintea. S i lege mai nti? Nu. Avantajul minilor legate i
al picioarelor nlnuite trebuia neglijat, din moment ce ar fi
dat de bnuit c avea s se ntmple ceva neplcut. Acetia
nu erau genul de oameni care s i accepte soarta aa de
uor i, dat fiind faptul c, dintr-un motiv sau altul, uile de
la celulele lor fuseser lsate deschise, puteau oricnd s se
rzvrteasc. Stnd aplecat deasupra amvonului, hotrse c
era mai bine s-i lase netiutori i s rezolve totul repede, ca
ei s nu se prind dect atunci cnd erau deja cu un picior
n lumea cealalt. Asta cerea mai mult ndemnare i o
mn mai ferm, dar Brzica nu ducea lips de aa ceva.
Bun seara, Izbvitorule.
Bosco trecu pe lng el, gndindu-se la Cale.
Bun

Dar Bosco deja dispruse.


Rotonda fusese creat de predecesorul lui Brzica un
filfizon ludros, din punctul de vedere al lui Brzica i, n
opinia lui de profesionist, construcia ei fusese mult prea
elaborat. Deviza lui era simplu i bun. nlocuise sistemul
tricameral de execuie n mas al rotondei una pentru cel
care era ucis, a doua pentru cel care era pregtit i a treia
pentru victima care era la rnd cu ceva care se baza mai
mult pe cooperarea victimei, care se afla sub impresia c se
ntmpla cu totul altceva. Victimei i se spusese c urma s l
cunoasc pe Stareul Sanctuarului. Ua pe care intra era aa
de groas, nct nu auzeai niciun sunet dac erai n camera
cealalt. Intrnd, avea s l vad pe Stare ngenunchind s
se roage, stnd cu spatele la victim i cu faa la icoana
sfnt a Izbvitorului Spnzurat. Nefericitul i cele dou
grzi ale sale ngenuncheai unul lng cellalt, grzile un pic
mai aproape dect s-ar atepta cineva. Stareul apoi se ridica
i se ntorcea, victima i ridica privirea, Brzica, mbrcat n
orul lui de piele, l apuca de pr, cele dou grzi l ineau de
brae, i atunci Brzica i trecea pe la gt cuitul pe care l
inea ascuns n cptueala mnecii. Aflat n stare de oc i
deja pe moarte, era lsat s cad pe podeaua fals de sub el;
podeaua era cobort de ctre grzi, iar brbatul mort sau
muribund era mpins pe pant pentru a fi tras de Izbvitori
n camera de dedesubt, unde splau repede podeaua fals i
o ridicau la locul ei. O cercetare rapid c nu sunt semne de
ripost i apoi grzile urcau i prseau sala printr-o u
aflat n josul coridorului. Afar se afla urmtoarea victim,
care atepta rbdtoare mpreun cu grzile sale. Zrea
umbra a ce credea el c era predecesorul lui prsind
ncperea pe la ieire. Apoi procedura o lua de la capt.

A continuat aa toat noaptea, cu o singur ntrerupere.


Una dintre victime, ceva mai alert dect ceilali, simi c
ceva nu era tocmai n regul. n timp ce o mn obosit i
strngea prul i o alta braul stng, se smuci instinctiv i se
eliber. ip i alunec printre degetele celor patru asasini,
n timp ce acetia ncercau s l pun la pmnt; zbier i se
lupt pn cnd reuir s-l pironeasc n lance, s-l calce
pe mn, s-i dea vreo dou n cap i s-l mping n camera
de jos ca s i gseasc sfritul n minile Izbvitorilor care
l ateptau acolo. Nici cea mai groas u nu ar fi putut opri
sunetul unei lupte att de acerbe de la a ajunge la urechile
brbatului care atepta afar pe coridor. Brzica nsui iei ca
s l njunghie pe loc pe Izbvitorul speriat, nainte ca acesta
s poat crea zarv. n afar de asta, totul merse ca pe roate.
A doua zi diminea, pe la unsprezece, Izbvitorul
Temnicer Bergeron inspecta maldrul de cadavre uor palide
ntinse n Rotonda Aftorium, care ateptau sigurana nopii
pentru a fi duse pe Cmpul lui Ginky. Era o privelite
nfiortoare, dar impresionant. Jumtate de or mai trziu,
se afla n faa unui Bosco foarte nerbdtor, care ncerca s
dea de cap documentelor plictisitoare i complicate care
implicau o disput referitoare la livrarea unei ncrcturi
mari de brnz putred.
Ce doreti? ntreb Bosco fr s i ridice privirea.
Execuiile au avut loc dup cum ai cerut, Izbvitorule.
Bosco privi n sus, iritat c pierduse irul cererii i
reconveniunii n ceea ce privea responsabilitatea pentru
brnza stricat.
Ce?
Bergeron fu cutremurat de o fric teribil, genul de fior
care te strbate cnd te afli n mijlocul unei ruperi de nori n

toiul iernii.
Execuia prizonierilor din Casa Scopului Deosebit.
Vocea lui Bergeron era mai uoar dect o oapt. Scoase
lista de nume i i puse degetul pe ultima pagin.
Uitai crucea pe care ai trecut-o la final ca s
confirmai ordinul.
Bosco lu documentul fr a obiecta. l ngrozi linitea care
l cuprinse. Privi lista pentru o clip. Gauleiterii 10 lui preioi
fuseser nimicii, pn la ultimul om.
Crucea din josul paginii, spuse el ncet, nsemna c
citisem documentul.
Ah.
Chiar c ah.
Eu
Te rog s nu spui nimic. n dimineaa asta mi-ai adus la
cunotin un mare dezastru. Du-m s-i vd.
Cale privea absent pe fereastra din camera lui, mintea sa
aflndu-se undeva la sute de kilometri distan. n spatele lui
se auzea zdrngnitul fcut de un acolit care i adusese a
doua mas din acea zi. Mncatul, acum c mncarea lui
venea de la clugrie, ca i pentru ceilali Izbvitori, era
singura plcere pe care o mai putea simi. ntr-un fel. Acolitul
scp unul dintre capacele tvilor, care tresri zgomotos pe
podea i se rostogoli la picioarele lui. Bjbiala biatului
avnd loc att de aproape de Cale, acesta privi faa acolitului
pentru prima dat. Biatul, dei era cel puin de-o seam cu
Cale, ridic de jos capacul i l privi nesigur.
Gauleiter Conductor al unui district din Germania
nazist sau al unui teritoriu ocupat de Germania nazist.
(n.tr.)
10

Nu te cunosc, spuse Cale.


M-au adus aici acum zece zile de la Stuttgart.
Cale citise despre Stuttgart cu doar cteva zile n urm,
ntr-un almanah de la Bosco, care descria pn la cel mai
mic amnunt fiecare citadel armat i fortificat a
Izbvitorilor, avnd o populaie de peste cinci mii. Cartea
avea cinci sute de pagini i erau zece volume n total. Din
cte spunea Bosco, federaia Izbvitorilor era fragil. Ceea ce
se vedea chiar i din ce citise n almanah era faptul c era
imens, mult mai mare dect i imaginase Cale vreodat.
De ce? ntreb Cale.
Nu tiu.
Care e numele tu?
Model.
Cale se duse la mas i se aez. Avea n fa omlet, pine
prjit, copane de pui, crnai, ciuperci i terci de ovz.
ncepu s mnnce.
Tu eti Cale, nu-i aa?
Cale l ignor.
Se spune c l-ai salvat pe Pap de nite Antagoniti
periculoi.
Cale se uit la el pentru o clip, apoi se ntoarse la
bucatele lui. Model se holba la el. i era foame deoarece
acoliilor le era mereu foame, aa cum n cea mai mare parte
a anului le era frig. Dar nu-i trecu prin cap c mncarea de
pe mas, pe care nici nu o prea recunotea, ar putea fi
mprit cu el. Era ca o femeie frumoas n ochii unui
brbat urt o putea privi i i putea aprecia frumuseea, dar
nu se putea atepta s o deguste. Dar, aa zpcit cum era,
Cale nu se simea bine s mnnce n faa unui alt acolit.
Ia loc.

Nu a putea.
Ba da. Ia loc.
Model se aez, i Cale puse o farfurie cu cartofi prjii n
faa lui. Dar era, evident, o problem. Cale lu farfuria cu
cartofi prjii i ls un singur cartof n ea, punnd restul n
farfuria lui. Rou la fa de poft, Model rmase cu gura
cscat.
Uite, ncepu Cale, dac mnnci prea mult o s vomii
pn i dai maele afar n vreo cinci minute. Crede-m. Ce
mncai n Stuttgart?
Terci i bungi.
Bungi?
Ceva gras cu nuci i chestii.
Noi o numim picioare de cadavru11.
Ah.
Cale ndeprt pielea de pe o bucic de pui i rzui
chestia aia delicioas i gelatinoas care atrna de sub ea.
Apoi i mai puse n farfurie o porie i mai mic de albu de
ou i o lingur ceva mai mare de terci de ovz, un picu, nu
prea mult.
Vezi cum te descurci cu asta.
Rspunsul era foarte bine, divin de incredibil de
minunat. Nici mcar pe culmile suprrii i furiei sale, Cale
nu se putea abine de la plcerea de a-l vedea pe Model
bucurndu-se de cartoful prjit, de albuul de ou, de ovzul
care i aluneca uor pe gtul nsetat i nfometat, de parc ar
fi venit din grdinile paradisului, unde se spunea ca erau
izvoare de limonad i pietrele erau fcute din bomboane.
Picioare de cadavru n original dead mens feet, o
ciuperc des ntlnit n nordul Europei i n America de
Nord, avnd denumirea tiinific de Pisolithus tinctoris. (n.tr.)
11

Cnd Model termin, se ls pe spate i se uit din nou la


Cale.
Mulumesc.
Cu plcere. Acum du-te i ntinde-te cinci minute i stai
cu faa la perete, ca s nu m vezi ct termin eu de mncat.
S-ar putea s te simi un pic ciudat.
Model fcu ntocmai i Cale termin micul dejun fr s se
mai gndeasc la el. Cnd termin se auzi un ciocnit la u.
Pleac, spuse el, fcndu-i semn s se ridice lui Model
cel speriat.
Se mai auzi un ciocnit. Atept.
Intr.
Era Bosco.
Zece minute mai trziu, cei doi stteau singuri n
Aftorium, privind n tcere cele dou sute nouzeci i nou
de cadavre, tot ce mai rmsese din cei zece ani de planuri ai
lui Bosco, planuri menite s aduc lumea la un bun sfrit.
Voiam s vezi asta pentru c nu ar trebui s existe
secrete ntre noi. Nu vreau s nvei din greelile mele, pentru
c nu am greit cu nimic. A fi vrut s fi fcut asta, pentru
c apoi a fi nvat ceva. Dar aceast eroare, s o numim
aa, e pur i simplu ceea ce este. O ntmplare. Exista un
plan, unul bine gndit i bine pus la punct. Ceea ce trebuie
s nvei de aici este c nu ai nimic de nvat. C exist
oameni nesbuii i oameni neexperimentai i nenelegeri.
Acesta este mersul lucrurilor. nelegi?
Da.
O s m gndesc la o alternativ.
Dar n ciuda faptului c acceptase acest mcel teribil al
anilor de nenlocuit petrecui plnuind (Bergeron fusese
nlocuit, dar spre recunotina lui surprinztoare, nu fusese

eviscerat i nici mcar pedepsit), Bosco era alb la fa din


pricina ocului.
Cuget asupra lor timp de o or. Apoi pleac.
N-am nevoie de o or, spuse Cale.
Cred c
N-am nevoie de o or.
Bosco i mic uor capul. Se ntoarse spre u i Cale l
urm pe treptele erpuitoare, numite i Trepte spre Cer
atunci cnd urcai i, din motive demult uitate, Treptele lui
Yummity12 atunci cnd cobora! Trecuser ncet de Rotonda,
genunchii lui Bosco nemaifiind ce erau odat i urcar pn
ce ajunser la Burs, sala care ducea la diferitele
departamente ale Casei Scopului Deosebit.
Spre captul Bursei, un om, un Izbvitor, dezbrcat de
straiele sale, era condus spre o curte deschis. Atepta n
tcere, scncind ncet ca un copil obosit i suprat. Cale privi
cum cei trei Izbvitori care l nsoeau l conduceau nainte.
Cale i privea asemenea unui condor sau unuia dintre oimii
ceva mai istei din familia Falconidae.
Oprete-i.
Mila nu este
Oprete-i i spune-le s l duc napoi n celul.
Bosco se ndrept spre plutonul de execuie n timp ce
acetia trgeau de timp, ncercnd s l mping pe prizonier
pe u, spre curtea luminoas.
Stai un pic.
Zece minute mai trziu, Cale, urmat de un Bosco precaut,
mergea ncet printre celule n care Purgatorii, aceia ale cror
Yummity yum n limba englez ar fi echivalentul lui
miam, interjecie folosit cnd ceva e delicios. Se mai spune
i yummity-yum-yum. (n.tr.)
12

pcate de blasfemie, erezie, injurii aduse Duhului Sfnt i


multor altora, erau inui ct timp ateptau s fi se decid
soarta, de obicei una simpl i uniform. Cale se plimba
uitndu-se atent la prizonieri cei nspimntai, cei uluii,
cei fanatici i cei nebuni de legat.
Ci sunt?
Dou sute cincizeci i ase, rspunse temnicerul.
Ce e acolo? ntreb Cale, fcnd semn spre o u
ncuiat.
Temnicerul se uit la Bosco i apoi napoi la Cale. Era
acesta mult promisul Nendurtor? Nu era cine tie ce.
n spatele acestei ui i inem pe cei condamnai la Acte
de Credin.
Cale se uit la temnicer.
Deschide ua i pleac.
F cum i se spune, zise Bosco.
Zis i fcut, dar cu faa roie de ciud. Cale mpinse ua i
aceasta se deschise cu uurin. Erau zece celule, cinci de
fiecare parte a coridorului. Opt dintre ei erau Izbvitori ale
cror crime necesitau o execuie public, pentru a ncuraja i
a susine moralul martorilor credincioi. Ct despre ceilali
doi, unul era un brbat, care n mod clar nu era preot,
pentru c avea barb i era mbrcat n haine civile, i
cealalt era o femeie.
Fecioara din Cmpiile de Mierle, spuse Bosco atunci
cnd ajunser napoi n camerele sale. A prorocit blasfemii la
adresa Izbvitorului Spnzurat.
Ce fel de blasfemii?
Cum a putea s le repet? zise Bosco. Sunt blasfemii.
Atunci cum a fost acuzat, la judecata ei?

Cazul a avut loc in camera13. Doar un singur judector a


fost prezent cnd a repetat afirmaiile ei i s-a condamnat.
Dar judectorul tie.
Din pcate, Dumnezeu s-l odihneasc, judectorul a
murit de infarct imediat dup proces, infarct provocat n mod
clar de ereziile Fecioarei.
Ghinion.
Ghinionul n-a avut nicio treab cu asta. E ntr-un loc
mai bun acum sau mcar ntr-un loc de unde nu se mai
ntoarce nimeni i nimic din ce ar fi putut cltorul s afle
nainte de plecarea sa. Oricum, e totul trecut n acte.
i pot s le citesc?
Tu nu poi fi pngrit, tu eti furia ntrupat a lui
Dumnezeu. Nu conteaz ce citeti sau ce auzi, tu eti etern
ca verdele mrii.
Cale se gndi pentru o clip.
i brbatul cu barb?
Guido Hooke.
Da?
Este un filosof nnscut care afirm c luna nu este
perfect rotund.
Dar este rotund, spuse Cale. Doar trebuie s te uii la
ea ca s vezi. Dac ai de gnd s omori oameni pentru
prostie, o s ai nevoie de mai muli cli.
Bosco zmbi.
Guido Hooke nu este nici pe departe prost, dei este
excentric. i are dreptate n legtur cu luna.
Cale pufni nencreztor.
Oricine poate vedea ntr-o noapte cu cer senin c luna e
rotund.
13

n camera termen legal nsemnnd n privat. (n.tr)

Asta e o iluzie creat de distana lunii fa de pmnt.


Gndete-te la Muntele Tigrului de la distan pare mai
neted ca pielea unui bebelu, dar cnd te apropii e la fel de
ridat ca boaele unui moneag.
De unde tii? M refer la lun.
Pot s i art la noapte dac vrei.
Dac Hooke are dreptate, de ce trebuie s moar pentru
c a spus adevrul?
ine de autoritate. Papa a hotrt c luna e perfect
rotund dovad a perfeciunii creaiei lui Dumnezeu. Guido
Hooke l-a contrazis.
Dar tu spui c are dreptate.
i ce conteaz? A contrazis temelia care st la baza
Unicei Credine Adevrate: dreptul la ultimul cuvnt. Dac i
se permite s o fac, gndete-te la ce va duce asta: moartea
autoritii. Fr autoritate nu avem biseric, fr biseric nu
avem salvare, spuse cu zmbetul pe buze. Hooke vorbete
despre un adevr mai mic, Papa despre unul mai mare.
Dar tu nu crezi n salvare.
i iat de ce trebuie s devin Pap, ca adevrul i
lucrurile n care cred s devin una i aceeai. De ce te
intereseaz aa mult Purgatorii?

5
Kleist cnta de nebun, fericit i pe alocuri fals.
Zumzetul copacilor i al albinelor-igri
Fntnile de suc
Unde clopoeii sun
i limonada cnt
Pe muntele mare fcut din bomboane
n muntele mare fcut din bomboane
Preoii mcne ca nite rate
Cte-o ppu de cinci bani la fiecare u
La cin mereu i se mai d
i unde n-auzi ceva de ru vreodat
n muntele mare fcut din bomboane.
i cobor nonalant mna ca s i simt cuitul ascuns
ntr-un buzunar al eii de pe cal i i continu cntul fr s
i pese prea mult de ritm.
Mai e i-un lac de whisky i mncare
Poi s vsleti prin el cu o canoe mare
n muntele mare
Atunci cobor repede, lund i cuitul cu el i fugind spre
un petic de tufe cu mure. Sri n mijlocul lor, purtat de
greutate i vitez, epii zgriindu-i pielea. Dar nclceala
mldielor era mai mare dect se atepta i lujerii din centru
erau uscai, groi i foarte epoi, iar aterizarea fu una
dureroas.

Nite mini puternice l apucar de clcie i l ridicar din


mrcini. Trebuir s trag tare i astfel i lsar lui Kleist
cteva secunde ca s se decid. i arunc pumnalul n
mrcini i apoi fu tras la suprafa.
Alt pereche de mini l apuc de ncheieturi n timp ce el
ddea din picioare i ncerca s scape. n momentul n care
se vzu inut bine, tiu c nu mai avea sens s se zbat, aa
c ncet.
Un brbat sttea n faa lui, trsturile feei sale fiind
ascunse de soarele care btea direct n ochii lui Kleist.
Te vom percheziiona, aa c nu te mica. Ai vreo arm
asupra ta?
Nu.
Atunci l cercetar repede i cu dibcie dou mini.
Bun. Dac ne-ai fi minit, ar fi fost ultimul lucru pe care
l-ai fi fcut. Ridicai-l.
Kleist fu ridicat brusc, i atunci toi cei cinci brbai i
scoaser cuitele i sbiile i l eliberar. Oamenii tia tiau
ce fac.
Cum te cheam?
Thomas Cale.
De ce umbli singur pe aici?
M ndreptam spre Portul Moresby.
O lovitur i ateriz direct n cap.
Cnd vorbeti cu Lordul Dunbar i te adresezi cu
Lordule Dunbar.
Bine. De unde era s tiu?
Mai primi o lovitur care s i dea de neles s nu
vorbeasc nentrebat.
Ce cutai acolo? ntreb Lordul Dunbar.
Kleist l privi era ciufulit, murdar i mbrcat ntr-un

tartan urt. Nu arta ca niciun lord pe care s-l fi vzut


Kleist vreodat.
Vreau s m urc pe o barc i s ajung ct de departe
pot de aici.
De ce?
Izbvitorii mi-au omort familia n masacrul de pe
Muntele Nugent. Cnd au ocupat Memphisul am tiut c era
timpul s plec oriunde vd cu ochii.
Asta era pe jumtate adevrat.
De unde ai calul?
E al meu.
nc o lovitur n cap.
L-am gsit. Cred c s-a pierdut n btlia de la Silbury
Hill.
Am auzit de btlia asta.
Poate c Izbvitorii ar da bani pentru el, spuse Johnny
cel Frumos.
Poate c o s v spnzure cnd ajungei acolo, zise
Kleist, primind nc una dup ureche.
Lordule Dunbar!
Bine, Lordule Dunbar.
Johnny cel Frumos, spuse Dunbar, cerceteaz-i calul.
Dunbar se aez lng el.
Ce caut Izbvitorii tia?
N-am idee. Tot ce tiu e c sunt nite nemernici ucigai,
Lordule Dunbar, i cel mai bine ar fi s ne ndeprtm de ei.
Materazzii n-au reuit s ne prind n douzeci de ani,
spuse Lordul Dunbar. Nu conteaz prea mult cine e pe
urmele noastre.
Johnny cel Frumos se ntoarse i aternu pe pmnt un
bra plin de bunurile lui Kleist. Era o prad bun. Kleist se

asigurase c orict de comun ar fi fost uzul lucrurilor luate


din Memphis, erau de cea mai bun calitate: sbii din oel
portughez, cu mnerul ncrustat cu filde, o ptur din ln
de camir i tot aa, apoi mai erau i banii optzeci de dolari
ntr-un scule de mtase. Asta i bucur pe cei cinci brbai.
Orict s-ar fi ludat Dunbar, przile lor nu erau cine tie ce,
judecnd dup hainele i aspectul lor.
Bine, spuse Kleist, mi-ai luat tot ce am. Nu-i marf rea.
Doar lsai-m s plec.
nc o lovitur.
Lordule Dunbar.
Ar trebui s-l facem terci pe ntrul sta mic i
obraznic.
Lui Kleist nu-i plcea cum suna asta.
Lsai-m s-l duc acolo n spate, spuse Johnny cel
Frumos. M ocup eu de el.
Lordul Dunbar i arunc o privire ncruntat.
tiu ce bestialitate vrei s faci nainte de asta, Johnny
cel Frumos, url el i apoi se uit la Kleist. Ridic-te.
Kleist se ridic n picioare.
D-ne jacheta ta.
Kleist i ddu jos haina, pe care o terpelise din camera de
ateptare a lui Vipond, din piele moale i cu o croial simpl
i frumoas.
M-ai minit i apreciez asta la un brbat, spuse Dunbar
admirnd jacheta i regretnd faptul c i era prea mic. Dar
ai dreptate.
Art spre o crruie ngust.
Dac o iei pe aici, iei din pdure. Dup asta te descurci
singur. Acum mar!
Kleist i lu tlpia imediat, neateptnd s i se spun

de dou ori. Trecu pe lng Johnny cel Frumos, care l privi


cu lascivitate i ciud n ochi, iar Kleist dispru n pdure cu
doar jumtate din hainele pe care le purta n urm cu cinci
minute i nimic mai mult.
Nu poi s nlocuieti trei sute de oameni alei cu mare
grij pentru calitile lor mree i care erau legai de tine cu
lanuri de oel cu degeneraii ia din Casa Scopului Deosebit.
Atunci, cum ai de gnd s i nlocuim? Avem zece ani la
dispoziie?
Bosco nu se nscuse ieri, aa c i ddu seama c asta
era prima dat cnd Cale vorbise astfel despre ei doi i c
biatul ncerca s l farmece. Oricum, faptul c se strduia
s fie neltor era ncurajator.
Nu, nu avem.
Exist vreo eviden?
O, fiecare Izbvitor are un codice de identificare. E
trecut acolo tot ce i s-a ntmplat vreodat.
Ai i tu unul?
Desigur.
A vrea s l citesc.
N-o s mearg prea bine ideea asta.
S-ar putea s nu mearg. Oamenii tia se afl la
marginea prpastiei morii, deasupra iadului, acolo unde
diavolii i vor eviscera sau i vor nghii de vii i i vor cca
repetat, n fiecare zi, pentru eternitate. Salveaz-i de la o
astfel de soart acestea sunt lanurile de oel care i vor lega
de mine.
tia sunt degenerai. Ceaune clocotind de molii i
rugin.
Dac nu-s buni de nimic, i voi trimite napoi la

execuie. Acetia sunt oameni antrenai, dar abandonai de


toat lumea. Ai putea mcar s-mi dai codicele lor.
Cale zmbi, pentru prima dat dup mult vreme.
Nici nu cred c nu eti de acord.
Bine. Vom citi amndoi codicele. Apoi mai vedem.
Povestete-mi despre Guido Hooke.
Se auzi un ciocnit n ua care apoi se deschise imediat,
urmat un Izbvitor care fcea servil plecciuni naintea lui
Bosco i arunc un dosar mare ntr-o cutie pe care scria
INTRO . Mai fcu o ultim plecciune i dispru.
Hooke, ncepu Bosco, e o povar pentru mine i nu ar
trebui s te interesezi tu de el.
Vreau s tiu ce-i cu el.
De ce?
Am un presentiment. i oricum, parc trebuia s tiu
totul.
Totul? Vezi dosarul la pe care l-a adus Notil? Ei bine,
asta e doar hrogria pe ziua de azi i azi nu e o zi foarte
ncrcat. Mai bine vezi-i de lucrurile la care te pricepi mai
bine.
Spune-mi.
Bine. Hooke e un tie-tot care e de prere c poate
nelege lumea cu cartea de aritmetic n fa. E un mare
inventator de motoare. E nemaipomenit cnd vine vorba de
domeniul sta, dar i-a bgat nasul de prea multe ori i prea
insistent acolo unde chiar nu-i fierbe oala. L-am lsat n pace
pentru c i admir mintea, i asta timp de zece ani. Dar
declaraiile sale referitoare la lun l contrazic pe Pap, l-am
sftuit s plece i i-am sugerat c Breasla ar putea dori s-l
angajeze. Cnd am fost eu n Memphis, el a mers la Fray

Bentos14 ca s ia un vapor, dar a fost prins de oamenii lui


Gant n hotelul n care atepta mbarcarea.
De ce nu l-au dus n Stuttgart?
Pentru c n Stuttgart nu ar fi inut de responsabilitatea
mea. Acum sunt nevoit ori s l pun ntr-un Act de Credin,
ori s l sfidez public pe Pap.
Dar chiar tu ai spus c Papa se nela.
Nu te mai prosti.
Ce fel de motoare?
Blasfemii de motoare.
De ce?
O main de zbor dac Dumnezeu voia ca noi s
zburm, ne-ar fi dat aripi. O trsur mbrcat n fier dac
Dumnezeu voia s avem armur, ne-am fi nscut cu solzi. i
poate chiar i o main menit s extrag raze de soare din
castravei, nu pot s zic c mi pas prea tare. Majoritatea
desenelor lui sunt nite fantezii. Numai baliverne, ca un
hopiocopter care zboar. Dup cum arat, n-ai zice c ar
putea merge pe pmnt, darmite s zboare. Dar e adevrat
c mi-a fost folositor barajul lui din canalul de est.
Dac Dumnezeu voia s existe baraje, nu ar fi fcut apa
s curg n sus?
Bosco nu avea de gnd s mute momeala.
Dac vrei s tii mai multe despre el, citete-i codicele.
E un om mort fie c-l citeti, fie c nu.
Kleist fusese forat s rmn prin preajm pn a doua
zi, cnd Lord Dunbar i oamenii lui plecar, ca el s i poat
recupera cuitul pe care l lsase n mrcini. Apoi se gndi
Fray Bentos dei n text locaia este fictiv, Fray Bentos
este n realitate un port aflat pe rul Uruguay. (n.tr.)
14

bine la ce era de fcut. Nu voia s se rzbune, dei nu era


genul indulgent era periculos, iar Kleist nu credea n risc.
Pe de alt parte, era singur n slbticie, fr cal, fr slugi,
fr bani i cu puine haine pe el. Pn la urm se decise c
nu avea de ales i i urmri, dei urmtoarele trei zile le
petrecu gndindu-se dac nu cumva fcuse o greeal. i era
frig i foame. Era obinuit cu asta, dar, dei locul era nverzit,
nu dduse de vreo urm de ap. Lipsa apei rpune repede,
iar cnd avea s l piard pe Dunbar din ochi tia c era un
om mort. Dar avu noroc: gsi nite bambus destul de fragil,
dar destul de bun. Probabil. i tie o seciune de vreun
metru i jumtate i vreo zece rui subiri i se grbi s i
ajung din urm. Tot urmrindu-i, ddu de o bltoac cu
ap verde i maro i se hotr s i ncerce norocul. Avusese
parte de ap mai proast ca asta, dar nu de prea multe ori.
Dunbar i oamenii lui poposir cu un ceas nainte de lsarea
ntunericului i Kleist se vzu nevoit s lucreze repede n
lumina palid. Bambusul era nc verde, ceea ce l fcea uor
de tiat n firioare subiri pe care urma s le rsuceasc i
s le foloseasc drept coard pentru un arc. Apoi tie
bambusul pe mijloc i l mpri n trei stinghii, fiecare mai
scurt dect cea dinaintea ei. Pn se ls ntunericul deja
legase o stinghie de cealalt cu firioarele de bambus i acum
artau ca arcul de la un crucior. Dormi puin i prost. A
doua zi se puse pe treab imediat ce se lumin de ziu,
urmnd ceata lui Dunbar i termin de fcut arcul cnd
acetia se oprir pre de cteva ore la amiaz. I-ar fi plcut s
mai rsuceasc odat capetele, s le fac i mai puternice,
dar nu avea timp pentru asta era un proces complicat.
Soarele iei dintre nori i setea l tortura, dar aa cum i usca
gtlejul, aa i usca i arcul, ncordndu-l i mai bine. Se

gsea destul cremene mprejur, aa c avu nevoie doar de


zece minute s i fac un vrf de sgeat.
O cioar plin de viermi i servi ca resurs pentru penele
din coada sgeilor, dar era greu s lucrezi cu pene de cioar
i le irosi pe cele mai bune mbuntindu-i tehnica. Era un
chin s le lege cu precizie cu bambus i sfoar. Totui, dei
Izbvitorul Maistru Fierar Hart, care se specializa n sgei, iar fi dat o btaie serioas pentru rezultatele obinute, nu
artau aa de ru innd cont de ct de greu fusese s le
fac. Mergeau att timp ct se putea apropia destul de mult
ct s i rneasc serios. Era extenuat, nsetat, nfometat i
al naibii de nervos. Cteva sgei de prob care se fcuser
nevzute n vzduh i atenuar oboseala i i oferir o doz de
satisfacie i un strop de maliiozitate. Dar deja i lsase s
mearg prea departe i creznd c le pierduse urma, mai c
ddu peste ei n tabra pe care i-o ridicaser printre copacii
dei. n lumina care abia se mai vedea avu timp doar s se
trasc n jurul taberei i s vad ce era pe acolo. Pn
atunci deja localizase patru oameni, dar nu i pe al cincilea.
Apusul nsemna c atacul la care spera trebuia s fie
amnat. Ar fi preferat s atepte lsarea nopii acolo, fiind
mai puin riscant dect un atac matinal. Dar neputina de a-l
ochi pe al cincilea om l fcu s decid c era mai bine s se
retrag vreo sut de metri. Oricum ar fi fcut, tot era dificil i
al naibii de iritant.
Nou ore mai trziu i cu o durere sntoas de cap se afla
iar la tabra lor i i privea. nc erau doar patru oameni, dar
cel care lipsea ieri se ntorsese i Lord Dunbar dispruse.
Frustrarea, emoia i teama fcur ca loviturile de ciocan din
capul lui Kleist mai s i crape capul, dar nu ndrzni s fac
nimic pn ce nu erau toi cinci la un loc. i apoi, pe la opt,

Dunbar se tr din ceea ce pru a fi un tufi mare de la


marginea taberei. Cteva secunde mai trziu, urina la
marginea taberei i ipa la oamenii lui s i strng
sarsanalele. Sgeata n arc, coarda tras, puterea imens a
braului i a umrului su drept, spatele ncordat, o
rsuflare adnc i vuietul sgeii. Se auzi un zbieret venind
dinspre Dunbar cnd sgeata l lovi n oldul stng. O pauz
de trei secunde ceilali patru se holbau la el.
Ce e? ntreb unul dintre ei.
nc o sgeat l lovi pe Johnny cel Frumos drept n gur i
acesta czu pe spate, dnd din mini. Un al treilea o lu la
goan, alunecnd i aproape plutind prin desiul pdurii. O
sgeat, tras prost, l lovi n laba piciorului i chiopt
ultimii metri, ipnd de durere i disprnd printre copaci.
Altul, neatins, goni n direcia opus. Al cincilea brbat din
mijlocul taberei nu se mic. Kleist inti, arcul trosnind n
minile lui i sgeata l lovi direct n piept. Un icnet ngrozitor
de durere. Mai potrivi o sgeat n arc i o inu strns,
fcndu-i drum repede ctre tabr, ndreptnd sgeata
cnd spre o int, cnd spre cealalt. Johnny cel Frumos nu
era cine tie ce ameninare. Brbatul aflat n genunchi, cu
capul aplecat, nc gfia, dar acum se auzea un uierat
ciudat alternnd cu fiecare gur de aer tras n piept. Nimeni
nu ar fi putut s se prefac aa de bine. Nici el nu era o
ameninare. i dorea doar ca sunetul s se opreasc.
Dunbar, ntins pe o parte, era alb ca varul, iar buzele i erau
de-a dreptul palide.
Ar fi trebuit, ncepu Dunbar ncet, s te omor atunci
cnd am avut ocazia.
Ar fi trebuit s m lai n pace atunci cnd ai avut
ocazia.

Aa e.
Ai arme asupra ta?
i de ce i-a spune?
Aa e.
Agitat, Kleist se tot uita nspre copaci. Era prea riscant.
Am putea s o inem aa ore ntregi. Omoar-m.
Aa ar trebui, dar nu e la fel de uor de fcut pe ct e de
zis.
De ce? Nu i-a fost greu s faci asta cu ceilali doi.
Da, dar atunci eram nervos.
Totui, te-am lsat s pleci. Omoar-m.
Oamenii ti se vor ntoarce. Las-i pe ei s o fac.
Nu pentru cteva ore bune. Poate nu se vor ntoarce
deloc.
Ei bine, vezi tu, nu vreau.
Ar fi mai bine s
Se auzi o pocnitur zdravn cnd sgeata lui Kleist
aproape c strpunse n plin pieptul lui Dunbar. Ochii i se
mrir i respir greu pre de ceea ce preau a fi minute
bune, dar de fapt erau doar cteva secunde. Din fericire
pentru amndoi, acesta fusese sfritul.
n spatele lui, omul ngenuncheat nc gemea de durere i
uiera cu fiecare rsuflare. Kleist se arunc n genunchi i se
pregti s verse, dar nu avea nimic n stomac. Nu era uor s
ncerce s vomite i s fie atent i la copaci. Arunc arcul pe
pmnt avea nevoie s aib minile libere ca s-i gseasc
bunurile noi i s le recupereze pe cele vechi. Se ridic ncet
i ip.
O fat sttea la cinci metri distan. l privi cu ochii mari i
apoi se arunc n braele lui i ncepu s plng.
Mulumesc! Mulumesc! scnci ea.

l mbri de parc i-ar fi fost un tat pe care nu-l mai


vzuse de mult, minile ei strngndu-l cu disperare i
recunotin. l srut pe buze, apoi se mpinse n pieptul
lui, braele ei cuprinzndu-i spatele de parc nu mai avea de
gnd s i dea drumul vreodat.
Ai fost att de curajos, att de curajos!
Se ddu un pic napoi pentru a-l studia, ochii sclipindu-i
de admiraie.
N-aveai nevoie de talent la a citi oamenii ca s-i dai seama
nu numai de ct de surprins era Kleist, dar i de schimbarea
brusc a expresiei sale n timp ce ea l privea drgstos. Privi
cum impresia c el veni s o salveze se terse de pe chipul ei
ca un rsrit grbit. Admiraia dispru i ochii ei ncepur s
se umple de lacrimi. Rar se mnia Kleist aa de uor.
Pasul pe care l fcu napoi fu chiar mai mare dect
surprinderea ei la adevrul pe care tocmai l aflase i i
napoie lui Kleist cuitul pe care i-l terpelise de la curea n
timp ce l mbria cu atta recunotin.
ocul i furia din ochii lui Kleist avur un efect att de
comic, nct fata izbucni n rs.
Faa lui se nroi de nervi, ceea ce o fcu s rd i mai cu
foc. Atunci el pi nainte, arunc pumnalul din mna ei i i
ddu un pumn drept n fa. Ea czu la pmnt ca un sac de
cartofi i se alese cu o lovitur zdravn la cap. Kleist ridic
pumnalul, uitndu-se fix la ea, apoi arunc o privire printre
copaci. Lucrurile cam scpau de sub control. Acum expresia
ei reflecta ocul i durerea pe care le resimi la vederea
sngelui care i curgea din nas. Se ridic.
Acum rnjeti pe cealalt parte a gurii.
Ea nu scoase niciun cuvnt n timp ce el se ndeprt i
ncepu s scotoceasc prin grmjoarele din tabr, s-i

gseasc lucrurile, dar i orice altceva mai putea lua cu el.


Brbatul care sttea n genunchi nc gemea i plmnul lui
perforat nc uiera.
Fata ncepu din nou s plng. Kleist i vzu de scotocit.
i gsi banii n ceea ce trebuia s fie traista Lordului
Dunbar. n rest, nu era mare lucru de prada lor. Se prea c
nu le mergea prea bine ca hoi. i aveau doar trei cai, asta cu
tot cu calul pe care l furaser de la Kleist. Plnsetul fetei
deveni mai strident i mai greu de controlat. Asta i gemetele
i uieratul care veneau dinspre omul ngenuncheat l clcau
pe nervi. Ba mai mult.
Izbvitorul Fraser i spusese cndva c lacrimile femeii
sunt un alkahest15 pentru sufletul brbatului. O trf care
plnge poate dizolva judecata unui om prin manipularea ei
lichid.
La momentul respectiv, avertismentul sta nu pru deloc
relevant, din moment ce Kleist nu inea minte s fi vzut
vreodat o femeie. Experiena lui n Memphis cu femeile, dei
se mbuntise semnificativ din anumite puncte de vedere,
nu i era de prea mare ajutor cnd venea vorba de lacrimi,
curvele din Kitty Town nefiind obinuite s plng prea mult.
Taci!
Acum se auzea doar scncetul ei i uneori cte un oftat
adnc.
Ce naiba cutai cu bandiii tia?
Nu putu gsi un rspuns la nceput, ncercnd s i
controleze bolboroselile alimentate de lacrimi.
M-au rpit ceea ce nu era adevrat sau nu n totalitate
i m-au violat cu toii.
alkahest termen folosit de alchimiti cu sensul de solvent
universal ideal n alchimie. (n.tr.)
15

Timpul petrecut n Memphis l familiarizase pe Kleist cu


termenul. Auzise destule poveti amuzante (pe care nu le
nelegea) despre violuri i provoca i mai multe rsete cnd
cerea o explicaie. Fusese ocat de rspuns i nu era de
acord. Fata era clar o mincinoas, dar prea la fel de afectat
pe ct se atepta pn i Kleist s fie. Dar acum cteva
minute parc rsese de el.
Dac e adevrat ce spui, mi pare ru.
Las-m s iau un cal.
Asta ar nsemna c ai putea s ii pasul cu mine. Nu,
mersi.
Tu o s iei calul cel mai bun ceilali sunt doar nite
mroage.
Asta chiar aa era.
I-a putea vinde cnd ajung n urmtorul ora. De ce ia da ie unul, cnd eti o hoa? Poate chiar mai ru.
Amndoi sunt nsemnai cu fierul rou. Te vor crede ho
de cai i te vor spnzura dac ncerci s i vinzi.
Ei bine, ari de parc ai ti cum st treaba, spuse el n
timp ce i lega traista plin de aua calului.
Te rog. Doi dintre ei nc miun pe aici.
Unul din ei n-are s urmreasc pe nimeni mult
vreme.
Dar cellalt ar putea.
Bine, bine. Doar taci odat! Tu mergi n direcia aia, zise
Kleist artnd spre vest. Dac mai dau vreodat cu ochii de
tine, i retez capul.
Acestea fiind spuse, se urc pe cal i porni la drum, lsnd
fata n mijlocul pdurii, lng brbatul ngenuncheat, care
nc horcia i uiera. Dac fapta sa de a o lsa pe tnr
singur nu prea una nobil, era cel puin de neles avnd

n vedere consecinele ngrozitoare cu care se soldase cealalt


experien a lui de a salva femei aflate n pericol.
Crezi c are dreptate? ntreb Gil.
Tu ce crezi? spuse Bosco.
Eu cred c se nal. Cred c Purgatorii sunt acolo unde
le e locul. Soarta lor le oglindete caracterul. Dac
Dumnezeu nu a reuit s i schimbe, atunci nici mcar
cineva care este furia ntrupat a lui Dumnezeu nu o poate
face, binecuvntat fie el.
Trebuie s sperm, Izbvitorule, c te neli. Cale e plin
de surprize.
Acum tiu de ce nu l-am iubit niciodat.
Amndoi rser.
S continui? ntreb Gil. M refer la planul de a investi
n Bose Ikard.
Bose Ikard era Burgravul Elveiei, un nume mai puin
cunoscut doar fa de cel al faimosului Rege Zog al aceleiai
ri, dar oricum nu foarte departe. Acum c imperiul
Materazzi era la pmnt, Bose Ikard era cel mai puternic om
politic din cele patru coluri ale lumii. n ochii lui Bosco i ai
lui Gil fcuse greeala de a lsa nite Materazzi s se
refugieze n Leeds-ul spaniol, ceva ce ei vedeau drept o
ostilitate vizavi de interesele lor. Ceea ce nu nelegeau era c
Bose Ikard era de aceeai prere i doar urletele Regelui Zog
l foraser s le permit membrilor Materazzi s se refugieze
n Leeds-ul spaniol. Serviciul Diplomatic al Izbvitorilor nu
putea fi numit un adept al diplomaiei i nici al acumulrii de
informaii secrete, iar Bosco avea acces limitat la aceste
cunotine, care oricum nu includeau faptul c Bose Ikard
fcuse tot ce i sttea n putin s ncurajeze plecarea

Materazzilor. n afar de faptul c le permise s rmn, nu


le oferi nicio alt form de ajutor sau bani, spernd c acest
lucru i-ar face fie s moar de foame, fie s se mute undeva
unde nu ar mai fi fost responsabilitatea lui. Se nelege c nu
voia ca prezena lor s le ofere o ocazie Izbvitorilor de a
cauza alte probleme. ns Bosco nu tia nimic despre aceast
reticen a lui i tot ce putea face era s i dea cu
presupusul referitor la atitudinile lui Ikard, bazndu-se doar
pe ospitalitatea de care ddea dovad fa de Materazzi. Se
gndise c putea fi o idee bun s l omoare pe Zog ca s i
dejoace planurile i s descurajeze orice alt intenie de a i
gzdui pe Materazzi sau pe oricine altcineva pe care
Izbvitorii nu-i aveau la inim.
Nu. Trebuie s i amnm moartea pn ce n orice
caz, cu cteva luni bune pn ce ne formm o idee despre
puterea lui Cale de a i schimba pe Purgatori.
E riscant s o amnm.
E riscant s nu o facem. Suntem n toiul unui potop. E
periculos s mergem nainte, e periculos s mergem napoi.
ntre timp, am de gnd s i rspndesc renumele i
reputaia lui Cale. Vreau s-l duci la Plasa Pungaului16.
Pentru c?
Pentru c el va rezolva problema.
Pari foarte sigur de asta.
Du-l i vezi cu ochii ti. n mod clar, crezi n puterea
exasperrii lui Dumnezeu mai puin dect ar trebui.
Mea culpa, Izbvitorule.
Bosco i trase nasul, acum uor iritat de lipsa de zel a lui
Gil.
i cum rmne cu Hooke?
16

Plasa Pungaului n original, Duffers Drift. (n.tr.)

Orict demult mi-ar displcea s mi se foreze mna de


ctre Gant, trebuie s evitm orice fel de provocare pn
cnd Cale reuete sau d gre. Dac Hooke trebuie s
moar, trebuie s facem un spectacol din asta i trebuie se
ne nghiim umilina, fie c ne place, fie c nu, i s
rspndim tirea ct mai mult posibil. Invit oameni de
renume.
Se auzi un ciocnit n u i Cale fu condus nuntru. I se
spuse c avea s fie trimis n sud mpreun cu Gil, ca s se
ocupe de Poporeni. Nu obiect i nici nu puse ntrebri.
l vreau. M refer la Hooke, spuse Cale.
De ce?
Pentru c i-am citit codicele i i-am vzut desenele.
Poate c unele sunt cum spui tu, dar mainria lui pentru a
face pereii s tune arat bine poate chiar i arbaleta
uria. Sunt idei bune peste tot. Pn i tu ai spus c a fcut
o treab bun cu barajul.
I-a adus injurii Papei.
Tu ai de gnd s l ucizi pe Pap.
Nu chiar. i chiar dac ar fi aa, nu l-a insulta mai
nti.
Mainriile lui Hooke te-ar putea ajuta s nu i mai
pese dac l insuli sau nu.
Bosco oft i se duse la fereastr.
Sunt puse numeroase paie pe foc i multe oale care fierb
deasupra lor. Eu trebuie s am grij de nevoile care se bat
cap n cap.
Nevoile mele sunt mai importante.
Eti ranchiuna lui Dumnezeu nu nsui Dumnezeu cel
Atotputernic. E o diferen demn de luat n considerare i
vei afla asta dac ntinzi coarda prea mult, rspunse Bosco i

rse la reacia lui Cale. Dragul meu, nu te amenin. Dac tu


cazi i eu cad cu tine.
Cndva credeam c eti aa de puternic, nct nimeni
nu i putea sta n cale.
Ei bine, te nelai. Stm pe muchie de cuit, tu i eu.
Ascult-m. Dac izbndeti la Plasa Pungaului, atunci voi
putea folosi puterea pe care ne-o vei oferi amndurora pentru
a amna execuia lui Hooke. Nu mi st n putere s fac asta
acum, i cu asta basta. Pune-l la treab ct eti plecat. Dac
reueti la Plasa Pungaului cu Purgatorii ti, cine tie ce
putem face? Depinde doar de tine.
Cale, Izbvitorul Gil i ali doi avur nevoie de ase zile s
ajung la Plasa Pungaului. Merseser mai mult de 100 de
kilometri pe zi, schimbnd caii la grajduri strategic amplasate
la cte treizeci de kilometri distan, unde rebelii Antagoniti
cauzau prea multe probleme ca locurile s devin localiti
permanente. Cnd ajunser, Cale era mort de oboseal i nu
mai putea ndura durerea pe care o simea la umr i la
degetul pe care i-l retezase Solomon Solomon n Opera Roie.
Dormii un pic, domnule, i suger Gil n timp ce Cale
era condus spre un cort fcut din pnz albastr.
Cale nu adormea niciodat repede, dar acum avu nevoie de
doar dou minute de ndat ce se ntinse pe culcuul
groaznic de inconfortabil care i fusese pregtit. Gil l trezi opt
ore mai trziu cu o ceac de lichid dezgusttor. n timp ce
bu, Cale i ddu seama c trebuia s fie moale ca un fulg
acum, n comparaie cu doar cteva luni nainte. Atunci ar fi
crezut c mzga asta putea fi nghiit.
Chestia asta, i spuse el lui Gil, care l privea gnditor, e
a dracului de scrboas.

Tulburarea lui Gil prea sincer.


mi pare ru.
Lu cana i o duse la gur, s vad ce nu era n regul.
Mie mi se pare ca are gust bun.
Se privir un dialog fr sens.
Du-te i plimb-te un pic prin tabr. Vezi
mprejurimile. O s gseti ceva de mncare aici cnd ne
ntoarcem.
De-abia atept.
Stepa din Transvaal este o prerie care se ntinde peste 550
de kilometri n sud-vestul Sanctuarului. Oamenii din zon,
care i spun Poporul, lucreaz la ferme i vneaz pe aceste
spaii vaste i s-au convertit recent la Antagonism. Din acest
motiv i pentru c sunt oricum nite ciudai, credina lor este
intens i de neclintit. Neavnd de-a face cu credina
Izbvitorilor nainte de convertirea lor, ura i dispreul pe
care l simeau pentru clugrii militari mai c ddea n
nebunie. Se spunea, evident exagerat, c Poporenii erau
nscui pe o a i cu un arc n mn. Tacticile care erau
folosite n traneele de pe Frontul de Est erau un model total
inutil pentru oamenii de pe un astfel de teren. Poporenii nu
luptau n armate, ci n trupe comando care cuprindeau ntre
o sut i patru sute de oameni dar adesea mai puini i
uneori mai muli. Dac erau atacai, pur i simplu se
retrgeau n stepa nesfrit. O strategie de atac n tranee
mpotriva acestui gen de metode era ca i cnd ai fi ncercat
s omori cu un topor o musc.
Devenise rzboiul uitat al Izbvitorilor. Majoritatea trupelor
se mpotmoliser n marele rzboi de uzur de pe Frontul de
Est. Dar chiar dac Izbvitorii ar fi avut o armat mai mare,
nu exista vreo metod clar de a face din asta un avantaj n

faa unui grup de oameni att de fluid i iscusit, care luptau


pe pmntul pe care l iubeau i l tiau att de bine. Ba mai
mult, Izbvitorii nu foloseau cavaleria prea des, i atunci
cnd o fceau nu le ieea prea bine. E adevrat c ntr-o
lupt dreapt o mn de Izbvitori ar fi anihilat un numr
superior al Poporenilor. Dar nu a fost niciodat vorba de o
lupt dreapt.
Datorit faptului c Papa i consilierii si apropiai nu
acordau prea mare importan rzboiului din prerie, Bosco i
Princeps se bucurau de o mai mare libertate de decizie
asupra noilor tactici, lucru care era privit mereu cu
suspiciune pe Frontul de Est. Chiar nainte ca Bosco i
Princeps s fi atacat Materazzii din nevoia disperat a lui
Bosco de a-l recaptura pe Cale, schimbaser dramatic modul
n care purtau rzboiul cu Poporenii. Construiser un ir de
vreo treizeci i ceva de forturi. Nu erau forturi n adevratul
sens al cuvntului, cu perei solizi i bariere de aprare, ci,
aa cum fusese intenionat, aveau poziii defensive fluide,
care s apere cele mai importante puncte strategice din
prerie. n spatele lor se aflau opt forturi convenionale, mult
mai mari, din care puteau fi trimise ntriri ctre orice poziie
nainta cnd, inevitabil, ar fi fost atacat. Era cel mai
original plan din ntreaga istorie militar a Izbvitorilor. Din
nefericire, problema cu toate planurile mree este c trebuie
s fie puse n practic. n lipsa lui Princeps, care acum era
ocupat cu probleme mai urgente, cum ar fi asaltul mpotriva
Materazzilor, execuia noilor tactici de ctre nlocuitorul lui
nepriceput duse la izbucnirea unei crize teribile. n loc s fie
un numr mare de Izbvitori care s stea n tranee, aprnd
un teritoriu pe care Poporul nu avea vreo intenie s l atace,
acum se aventuraser ntr-un loc n care niciuna dintre

hidoasele lor virtui militare nu le era de ajutor i unde toate


slbiciunile le puteau fi exploatate fr mil. Rezultatul fu
trecerea de la un rzboi care stagna la unul care se apropia
cu pai repezi de nfrngere. Forturile de naintare erau
atacate i cucerite ncontinuu de ctre Poporeni, i asta pe
spatele a nenumrate victime n rndul Izbvitorilor i a
ctorva pierderi nesemnificative pentru Poporeni. Cnd
ncercar s recucereasc forturile, Izbvitorii fur decimai
nc odat. Dar Poporenii tiau exact cnd s se retrag,
astfel nct s piard ct mai puini soldai. Cteva
sptmni mai trziu, dup ce atacau forturile cele mai
ndeprtate, ctre Drakensberg, se ntorceau i procesul
sngeros o lua de la capt. Sngeros aproape n ntregime
doar pentru Izbvitori. Plasa Pungaului primise acest nume
lamentabil pentru c era cel mai important dintre fronturile
de naintare i fusese pierdut n favoarea Poporenilor de
nenumrate ori.
Imaginai-v un U mare format de curbura unui ru.
Pmntul dinuntrul U-ului e cu vreo zece metri mai adnc
dect cel din exterior, mai puin n spate, unde este dominat
de un deal jos. Peste acest deal trece drumul cel mai
important care traverseaz rul i trece direct pe malul
cellalt, tind U-ul n dou pri egale. Dac mai mergi
cteva sute de metri pe drumul acesta, dai de o culme ntins
a dealului. Diferena de zece metri dintre malul de nord i cel
de sud nsemna c nicio cru nu putea urca dealul pe
malurile aproape verticale, pe o arie de vreo sut de
kilometri, n nicio direcie; singura excepie era cel de la
Plas. ntregul cmp de aprare abia dac depea 1.800 de
metri lime. Problema lui Cale era la fel de uoar de neles
pe ct era de greu de rezolvat. Erau vreo cincizeci de puncte

din acestea de conflict i prea puine trupe care s le poat


apra prin metode convenionale. Ca s poat diminua
eficacitatea Poporenilor i abilitatea lor de a se a aproviziona
pe cale maritim, aproape toate punctele trebuiau aprate n
acelai timp. Se ajunsese pn n punctul n care le luau
oricnd voiau, aprndu-le atunci cnd treceau proviziile pe
acolo i disprnd oricnd se apropiau Izbvitorii i tot aa
cu alte forturi de-a lungul liniei de front.
Cale petrecu mai bine de opt ore strbtnd U-ul.
Ce crezi? spuse Gil, nerbdtor s aud rspunsul
copilului-minune.
Complicat.
Asta fu tot ce primi Gil drept rspuns, pe lng cererea de
a vorbi cu supravieuitorii ultimului atac. Erau doar doi la
numr, acesta nefiind un rzboi n care s se ia prizonieri. n
orice caz, Cale vorbi toat noaptea cu ei.
Ci mai sunt acum?
Dou mii.
i ci poi ine aici?
Nu mai mult de dou sute. Nu sunt destule trupe i
provizii.
Gonete o mie opt sute.
Gil era prea inteligent ca s ntrebe de ce. Trebuiau s fie
suficient de puini aprtori sau nu ar fi existat un atac.
Deci, ce ai de gnd s faci?
Nimic, spuse Cale, doar s plec.
Cale pur i simplu o fcea pe enervantul, dar l inea pe Gil
ca pe ace, mergnd dup cei o mie opt sute n timp ce acetia
se retrgeau i nu fceau nimic s apere Plasa. Dup ce
merser vreo opt kilometri napoi, Cale i ntoarse calul ntro parte i Gil, care mai c scotea flcri pe nas, fu obligat,

mpreun cu doi gardieni, s mearg cu el. n curnd, Cale se


ntoarse spre baz i ctre un mic deal la vreo apte sute de
metri distan de spatele Plasei. Probabil c nu era destul de
nalt sau destul de aproape nct s atrag privirile
iscoadelor Poporului cnd erau attea locuri de veghe mult
mai bune de verificat. Cale desclec i le fcu semn
celorlali s fac la fel. Apoi porni spre vrful dealului,
trndu-se ultimii civa metri. Gil, mblnzindu-i furia cu
un sentiment de uurare, veni n urma lui.
Vrei ceva? ntreb Cale, ostil.
Pur i simplu fac ce mi-ar spune Izbvitorul Bosco,
domnule.
Asta cam aa era, astfel c nu era cazul s se certe, dei
acest lucru nu l opri de la a se gndi la asta. Scoase din
desaga lui ceva care arta ca o sticl din piele fr dop i
dou cercuri de sticl pe care le potrivi n cele dou capete
ale sticlei de piele, leg dou sfori la mijloc i le strnse bine.
Era telescopul pe care Bosco l folosise s i arate luna
imperfect i copia fidel a celui pe care l furase de la
Izbvitorul Picarbo i care fusese terpelit, la rndul lui, de
unul dintre soldaii care l prinsese n Pmnturile rioase.
Zici c toate astea se petrecuser acum o venicie.
Cu ct mai tcut i ciudat era Cale n prezena lui Gil, cu
att prea c se schimb treptat starea de iritare a
Izbvitorului la faptul c era tratat ca i cnd nu ar fi fost
important. Confuzia lui iniial, referitoare la schimbarea
statutului lui Cale de la un acolit oarecare la manifestarea
furiei lui Dumnezeu, era un salt prea mare chiar i pentru
cei mai asculttori dintre Izbvitori. Dar cu ct mai indiferent
sau dispreuitor se purta Cale cu el, cu att Gil i ddea
seama c sentimentul su de familiaritate vechi de un

deceniu se transforma n veneraie i ncredere. Avea o


dorin nnscut de a slvi i, n ciuda inteligenei sale, era
ca i cnd intensitatea ntunecat i indiferena total care
prea c l dominase pe Cale n ultimele opt luni ncepeau s
i fac efectul asupra unui om sensibil la astfel de magie.
Cale simi schimbarea, respectul, admiraia i frica mai mult
dect fizic tia c Gil nu prea simea asta. Ceea ce l
surprinse mai tare era c simea cum adoraia asta l afecta,
ca aerul pe care el i Vagul Henri l suflau n pieile moi de
animale, menite s pstreze agheasma n sacristie, ca s le
fac s sar pe podea, spre ncntarea lor blasfematoare. Era
mare lucru s poi merge pe lng un grup de brbai i s
simi cum se micoreaz cnd te vd.
Restul zilei, Cale abia dac scoase un cuvnt n timp ce
spiona teritoriul i desena n nisip hri ale cmpului de
lupt i apoi tergea urmele doar ca s le deseneze i s le
tearg din nou. n tot acest timp, ncerc s l in pe extrem
de curiosul de Gil departe de diagramele lui, s vad i s
neleag ct mai puin din anuri, culmi, linii de orizont i
tot ce mai desena el. Asta nu izvora neaprat din dorina de a
pstra totul secret, ci mai mult din dorina de a-l enerva pe
Gil. Dar, dei era frustrat, Gil pru din ce n ce mai
impresionat. n timp, Cale ncepu s se bucure att de mult
de sentimentul intens de admiraie, nct ncepu s fac
semne n nisip doar ca s se amuze, desennd diagrama
inutil i nebunesc de complex, lsndu-l pe Gil s se nece
n atta uimire.
Chiar nainte s se lase ntunericul, Cale cobor dealul i
Gil l urm. ncepu s programeze rotaia paznicilor la datorie
i mprea la patru n momentul n care i ddu seama de
ceva. n loc s fac asta i fr s aud vreo oapt n semn

de protest, mpri paza de noapte la trei. Obrznicia lui, i


Cale putea simi asta, i coplei i mai tare. Satisfcut pe
deplin de aceast rebeliune a sa, se urc napoi n vrful
dealului i se aez ct mai confortabil nainte s adoarm i
s o viseze pe Arbell Gt-de-Lebd. Imposibil de frumoas,
reuea s i piard urma n timp ce el ncerca s o
urmreasc prin coridoarele din Palazzo, de parc el era o
pacoste pe care ea trebuia s o suporte politicos dar nu
foarte politicos i nu iubitul ei, mult adorat cndva. Cnd o
visa, adesea nu mai simea furia i violena, era redus la un
peitor umil care nu putea accepta faptul c ea acum l
dispreuia, spernd c dac reuea s o fac s stea locului
i s discute cu el, sigur ar fi putut s i explice c doar
pruse c l trdase i c totul fusese o mare greeal. i apoi
totul ar fi revenit la normal. Ar fi fost din nou fericit. Dar ea
mereu se ntorcea de parc prezena lui era de-a dreptul
nedorit. Se trezi chiar nainte de rsritul soarelui, trist,
arznd de ruine i furie la gndul c fusese att de slab.
Mnc i bu n tcere i apoi, cu Gil lng el, atept s
vad cum Plasa era ncet luminat de soare. Traneele din
centrul U-ului, care acum erau pline de arcai, erau ridicate
la unghiuri care mpiedicau sgeile s fie trase n linie
dreapt. Problema, care acum prea mai clar ca niciodat,
era c pmntul roiatic adus la suprafa de atta spat
contrasta prea tare cu iarba galben a stepei, fcnd totul s
par ca o int marcat cu cercuri. De la distana aceasta,
cei vreo cincizeci de arcai ascuni n cotitura rului preau
foarte bine poziionai, fiind greu de ochit chiar i cu
bioscopul lui. O or mai trziu, cnd soarele era sus pe cer,
Gil l trase de bra i i fcu semn spre un nor de praf care
venea dinspre nord, n lateralul dealului cu vrf plat din faa

Plasei. Norul de praf se transform treptat ntr-un grup mare


de Poporeni, soldai clare care trgeau patru crue n urma
lor, ndreptndu-se spre Plas. La nceput pru c aveau de
gnd s mearg drept prin centru, o manevr de o prostie
att de fatal, c numai evenimentele de la Silbury Hill l
fcur s suspecteze pentru o clip c grupul comando care
se apropia de ei ar face acest lucru.
Se oprir la o distan de vreo trei sute de metri. Luar o
pauz de vreo zece minute i atunci grupul comando se
mpri n dou unii merser spre estul rului, ceilali spre
vest. Un numr mic de oameni care duceau nite trsuri
acoperite merser napoi, n spatele dealului cu vrf turtit,
iar Cale nu mai putu s i urmreasc, dei era nerbdtor
s fac asta. Era ceva ciudat la cruele acelea aveau o
form ciudat. Izbvitorii din Plas trebuiau s atepte
atacul. Trecu aproape o or pn cnd Gil l trase iar de
mnec.
Uitai, domnule, pe creasta aceea!
Art spre o parte destul de plat din vrful dealului. Cale
examin cruele care acum se aflau la aproape o sut de
metri deasupra Plasei i vzu cum Poporenii ncepur s le
descarce, dei cam n cea, binoclul nefiind att de strlucit
la o distan aa de mare. Tot ce putea vedea erau cadrane i
sfori, care artau a nimic mai mult dect a un fel de
catapulte. i ddu binoclul lui Gil, care zise c artau ca nite
baliste, un mecanism pe care Antagonitii de pe Frontul de
Est l folosiser destul de mult pentru o vreme.
N-am mai auzit de aa ceva pn acum, spuse Cale.
E doar un arc exagerat, mult mai mare. L-au folosit o
vreme, acum vreo nou luni, dar le serveau doar mpotriva
atacurilor pe deal i nu erau aa de multe pe Frontul de Est.

Nu prea vd cu ce i ajut aici.


Nu avur mult de ateptat pn s aib parte de prima
surpriz. Dup cinci minute de activitate maniac, balistele
fuseser pregtite dar n loc s fie ndreptate spre traneele
din Plas, cele trei erau fixate aproape direct n sus. Cnd
traser, sgeile imense tiar aerul din faa lor, dar la un
unghi slab. Se auzi un iuit care te bga n speriei.
Pun cte-o chestie din asta care uier pe ax zici c
zbiar, i face prul mciuc.
Sgeile iuitoare nir n sus i apoi se curbar ntr-un
arc ascuit i se lovir puternic de poriunile de iarb galben
din jurul traneelor, de parc ar fi venit direct din cer. Timp
de douzeci de minute, balistele fur trase n mod repetat
pentru a le potrivi n aa fel, nct aproape dou din trei
sgei s aterizeze n tranee. Cteva ipete ddur de neles
c nite sgei i nimerir inta dar, dei nu era deloc
domeniul lui, Cale nu credea c atacul acesta avea s fie
decisiv.
Mai urm o pauz i apoi un ZDRANG! metalic al
balistelor, care fuseser din nou trase, alturat diferenei
ciudate dintre ceea ce se vedea i ce se auzea sgeile
imense erau aproape la jumtatea traiectoriei cnd Cale i
Gil auzeau zgomotul metalic. Dar de data aceasta era ceva
ciudat chiar i cu sunetul era mai puternic la fel i
traiectoria sgeii, care, cnd ajunse la maximul curbei sale
naturale, czu la pmnt. Nu aveai nevoie de binoclu s vezi
c sgeata era mult mai groas i Cale se chinuia s vad cu
telescopul traiectoria sgeii. Imediat ce o ochi, sgeata
ncepu s se destrame n aer i vreo dousprezece sgei mult
mai subiri se separar din sgeata principal i formar un
grup neuniform chiar nainte s loveasc traneele se auzi o

lovitur i apoi ipetele a vreo ase oameni. Apoi mai traser


nc o sgeat groas i apoi o alta. Din cnd n cnd, cte
una nu reuea s se segmenteze, dar, n mare, cele nou
sgei trase odat la fiecare minut aterizau n tranee sub
forma a o sut opt sgei mici la fiecare ase secunde.
ipetele ngrozitoare ale celor muribunzi se auzeau
ncontinuu. Faa lui Gil era cuprins de o paloare indiferent.
Prin lentile putea vedea cum Izbvitorii care supravieuiser
spau disperai s ajung i mai adnc sub pmnt, dar asta
i ajuta la fel demult ca i cnd ar fi spat s scape de ploaie.
Dndu-i seama de acest lucru, supravieuitorii ncepur s
se care afar din tranee i s o ia la fug. Reuir s
nainteze vreo patruzeci de metri pn ce un ocean de sgei
nvli peste ei din ambele pri ale U-ului, ca un bieel care
se lupt cu un b mpotriva buruienilor. Vreo douzeci de
Izbvitori se predar. Soldaii Poporului ieir din jurul Uului i al muuroaielor de termite. Trebuie s fi fost vreo sut
aizeci de oameni pe o poriune de vreo sut de metri. n
timp ce o mn de Poporeni venir s i accepte ca prizonieri,
Cale se gndi dac Izbvitorii ar avea parte de mai mult
compasiune dect ar fi oferit la rndul lor; tot atunci, vreo
ase sgei venir dinspre deal, n spatele U-ului, i trei
dintre Poporenii naintai czur ipnd la pmnt. Erau zece
Izbvitori ntr-o poziie din care refuzau s se predea. Dar
Cale vedea c era un loc neobservat n dreapta dealului, care
permitea unui pluton de Poporeni s avanseze pn la vreo
patruzeci de metri de Izbvitorii recalcitrani. Reuir s i
doboare pe Izbvitori i Poporenilor li se alturar de ndat
ntriri. Fiind att de aproape i mult mai numeroi,
doborser Izbvitorii de pe deal din primul atac. Orice ans
la compasiune ar fi avut nainte, acum i-o pierduser. n

mai puin de zece minute, fiecare dintre acei soldai era mort
i Poporenii se soldaser cu la fel de multe victime ca atunci
cnd ncercaser s se predea, iar Poporul umilise nc odat
una dintre cele mai mari forte militare din lume.
Trei zile mai trziu, Izbvitorii aprau Plasa cu cei o mie
opt sute de oameni pe care Cale i trimisese mai devreme la
cel mai apropiat fort de importan major. n timpul pauzei,
Poporul se bucur de trecerea a mai bine de dou sute de
crue de provizii i aproape o mie de soldai. Cnd se
apropiar Izbvitorii, Poporenii pur i simplu disprur n
step, ncreztori c Plasa Pungaului sau oricare dintre
drumurile ctre interior ar fi putut fi ctigate la nevoie, cu o
lips similar de dificultate.
Cale adun aptesprezece centenari n jurul lui i timp de
o or le explic tacticile Izbvitorilor care muriser i ale
cror oseminte fuseser puse ntr-o groap superficial, la
vreo cinci sute de metri de locul unde se aflau. Apoi le explic
de ce fuseser nvini att de uor. Le spuse c atepta
ntrebri. Primi cteva. Apoi ceru rspunsuri. Primi i cteva
rspunsuri. Acum era clar pentru Cale c niciunul dintre ele
nu ar fi dus la un alt rezultat, dei vreo dou ar fi inut piept
Poporenilor pentru ceva mai mult timp.
Avei dou ore ca s v hotri asupra planului. Apoi,
dou sute dintre voi rmn aici i vedei dac putei s
rezistai trei zile, ct dureaz s vin ntriri.
Cum vei alege, domnule?
Prin rugciune, spuse Cale.
Pe drumul spre cort, Cale avu timp s se gndeasc la ct
de ieftin fusese replica lui. Izbvitori sau nu, dou sute de
oameni aveau s moar.
Ceea ce se i ntmpl. Cale ascult noua tactic de

aprare, se hotr s schimbe cteva lucruri pentru c voia


s i vad punndu-i manevrele n practic i apoi s aleag
brbaii care s le pun n aplicare, dect s apeleze la vreo
mrvie legat de devotament. Adug el nsui un nume,
pe cel al unui Izbvitor care l btuse cndva la fund cu o
funie groas ct ncheietura unui brbat pentru c vorbise n
momentul antrenamentului. Poate c Izbvitorul ar mai fi
trit dac ntr-adevr Cale fusese cel care vorbise i nu
Dominic Savio, care i optea Vagului Henri c se putea sau
c era probabil s moar chiar n acea noapte i s fie ccat
de diavol pentru eternitate.
Pentru a doua oar, Cale se retrase mpreun cu Gil ctre
deluorul de la 800 de metri distan de Plasa Pungaului.
Ateptar din nou, dou zile de data aceasta, pe care Cale le
petrecu prin a-l chinui ocazional pe Gil n orice mod trivial la
care se putea gndi fcnd aluzii la experiene lascive n
Kitty Town, pe care, fiind n stadiile incipiente ale iubiri, nu le
vizitase alturi de Kleist i de ruinatul, dar fascinatul Vagul
Henri.
Te-alegeai cu o biaz pentru un dolar sau mai puin, i
spuse Cale Izbvitorului Gil. i o frecie la fund pentru doi.
Inventase numele acestor perversiuni i credea c nu
existau cu adevrat. Dar se nela. Nu era nimic depravat n
Kitty Town la care nu se gndise cineva deja sau care nu
putea fi gsit dac aveai bani.
Restul timpului l petrecu dormind, mncnd mai toat
mncarea lui Gil i a celor doi soldai i lund notie i
imaginndu-i de nenumrate ori atacul care avusese loc
asupra Plasei Pungaului i atacurile care puteau urma. Se
gndi i la Gt-de-Lebd i urmtoarea lor ntlnire, n care
ea s-ar fi aruncat n braele lui, plngnd, n timp ce un

Bosco muribund ar fi recunoscut cu ultima suflare c


trdarea ei nu fusese nimic altceva dect un iretlic. Apoi se
simea ruinat c se amgea aa i i imagina cum sucea
ncet gtul acela frumos, fr pic de compasiune sau
remucare n timp ce ea se neca i glgia sub strnsoarea
lui nemiloas. Dup sesiunile acestea dese de visat cu ochii
deschii se ruina i chiar se enerva puin. Dar asta nu l
opri de la a reveni asupra lor pentru a comite, cum ar fi spus
Sfntul Izbvitor Clementine, pcatul de a cuta s
nfptuiasc gnduri rele. Cale se trezi cutnd gndurile
acestea la un nivel mult mai nebunesc i mai intens dect iar fi putut imagina vreodat Clementine. Aa cum i spusese
IdrisPukke odat:
Aa se ntmpl n lume; cei mai haini sunt la fel de lai
n a-i transforma gndurile n fapte ca oricine altcineva.
Cnd Cale privise lumea de pe Marele Dmb, pe Muntele
Tigrului, simise o bucurie tulburat i o neplcere
ncnttoare, iar acum, pe dealul de deasupra Plasei
Pungaului, simi aceeai tulburare i neplcere i aceeai
bucurie i ncntare. Pn la urm, nimic nu se compar cu
o mncrime pe care n sfrit poi s o scarpini.
Centenarii i milenarul lor czuser de acord c, dei nu
avea sens s fac traneele i mai adnci, pmntul le-ar fi
permis s sape un fel de lespede n captul traneei, prin
care fiecare om ar fi putut s scape de ploaia de proiectile
care venea dinspre baliste. Fcuser mai multe tranee pe
lateral ca s acopere traneea principal din centrul U-ului.
Planul de a tia i a arde fiecare tufi dintr-o arie de patru
sute de metri n jurul U-ului fusese prevenit de Cale, pentru
c voia doar ca dou sute de oameni s fac toat treaba i
nu cei o mie opt sute care erau disponibili. N-o s ai mai

mult de dou sute de oameni pe viitor, aa c ce sens are s i


ai acum?
i oricum, erau destule ascunztori cu pietre mari i
muuroaie de termite tari ca piatra, presrate prin peisaj ca
nite stupi de albine ascuii i prost fcui. Pe dealul
dinuntrul U-ului, traneea fusese mutat n aa fel nct s
acopere locul neobservat n atacul precedent.

6
Eroul meu!
Kleist i fata se aflau n faa unui stejar pe jumtate mort
i cu trunchiul scobit, n care focul ardea att de plcut,
nct arta ca un emineu.
Nu sunt eroul tu.
Ba da, eti, l tachin fata. Mi-ai salvat viaa.
Nu i-am salvat nicio via. Pur i simplu s-a ntmplat
s fii n tufiuri cnd m-am ntors s mi recuperez lucrurile.
Nici mcar nu tiam c eti acolo.
tia inima ta, glumi ea.
Crezi ce vrei. Mine tu o iei pe drumul tu i eu o s m
duc ct mai departe de tine posibil.
Neamul meu crede, ncepu fata, turuind la fel de vesel
ca un graur, c atunci cnd salvezi viaa cuiva, devine
responsabilitatea ta pentru totdeauna.
Afirmaia ei era, probabil, cea mai gogonat minciun pe
care o scornise vreodat i total opus credinelor clanului
Klepht cnd venea vorba de obligaie.
Ce sens are treaba asta? ntreb un Kleist exasperat. Ar
trebui s fie taman invers.
Bine. Atunci tu eti responsabilitatea mea.
n primul rnd, m cam doare n cot de ce crede neamul
tu i n al doilea rnd, nu vreau s fiu responsabilitatea ta
vreau s pleci oriunde vezi cu ochii.
Fata rse.
Nu vorbeti serios. Zi-mi cum te cheam.
Nu m cheam nicicum. Sunt fr nume.
Oricine are un nume.

Nu i eu.
S i spun numele meu?
Nu.
tiam c o s spui asta.
Atunci de ce-ai mai ntrebat?
Pentru c adooor s i aud vocea.
i apoi ncepu iar s rd. n vreo dou ore, Kleist se ddu
btut.
Dou zile mai trziu, Cale i Gil priveau cum Poporenii
acceptau, dup nite discuii aprinse i mult mai prevztori
dect ultima dat, predarea a ase supravieuitori Izbvitori.
Fuseser legai, urcai n cru i zece minute mai trziu
dispruser dup dealul turtit.
De cte ori mai facem asta? ntreb un Gil suprat.
Cale nu i rspunse, ci cobor de pe deal, se urc pe cal i
porni spre Fortul Bastion, care nu era aa de sigur pe ct
sugera numele. La cinci zile de la sosirea lor acolo, cei patru
se ntoarser n Sanctuar pentru a da ochii cu un Bosco
prost dispus.
i-am spus s rmi n prerie pn rezolvi problema.
Dar am rezolvat-o.
Cale se bucur de faptul c l ls mut de uimire pe Bosco,
ceva ce nu mai putuse vreodat s fac n ntreaga lor relaie.
Explic-mi.
Cale fcu ntocmai. Cnd ncheiase, Bosco l privi
nencreztor, nu pentru c ar fi fost Cale neconvingtor, ci
pentru c vorbele lui parc sunau prea bine ca s fie
adevrate. Lui Bosco i se oferea o porti de ieire din ceea ce
devenea o capcan teribil, capcan care pornise de la
evenimentele incredibile care provocaser execuia celor dou

sute nouzeci i nou de soldai alei cu mare atenie. Cnd


cineva i ofer o scpare de la cea mai mare problem a ta,
Bosco tia din experien c nu era cazul s te uii la pre
sau s te gndeti dac era doar o amgire fcut posibil de
dorin. Oamenii cred ceea ce vor s cread. Acesta era, n
ochii lui Bosco, poate cel mai frumos de adevrat dintre
truisme. Nu prea avea de ales, trebuia s accepte, chiar dac
era exact ceea ce avea nevoie.
Ct ai fost plecat, i-am scos pe Purgatori la parad i am
executat un membru de-al lor naintea tuturor. A fost o
moarte dificil. Adic, dificil de privit. Cnd le vei spune ce
vrei de la ei, vor avea o amintire foarte recent despre ce li se
poate ntmpla dac eueaz n a aciona cu hotrre.
Nu toi Purgatorii sunt potrivii. Sunt vreo treizeci care
sunt prea nebuni sau prea proti ca s ne serveasc la ceva.
Dar eu nu sunt clu. Vreau s fie trimii la Bastilia de la
Marshalsea.
i ce te face s crezi c o s le fie mai bine aa?
Fie cum o fi. i-am spus c nu sunt clu.
Prea bine. Dar nu ai niciun drept s discreditezi
misterul lui Petar Brzica.
Ar fi trebuit s se poarte mai frumos, dar acum c era
ncrezut c reuise s l uimeasc pe Bosco cu problema cu
preria, nu putea s se abin.
Mister? E un mcelar.
De cte ori trebuie s i se spun s nu i lai pe ceilali
s tie ce gndeti? spuse Bosco cu grij. Oricum, ascult. A
cuvntat Dumnezeu. i ceea ce spune el este adevrul. Unica
Credin Adevrat nu este intolerant din cauza vreunui
dascl pompos, speriat s nu fie contrazis, este intolerant
pentru c Adevrul este intolerant tocmai pentru c este

adevrat. Nu este intolerant s refuzi s i permii unui


profesor s i spun c doi i cu doi fac trei sau cinci. O
astfel de persoan ar fi oprit n orice societate, n orice
moment. Atunci, cu ct mai puin pregtii s fim s tolerm
o minciun care mpiedic un om de la a primi salvarea
venic? Deci este la fel de clar ca faptul c doi i cu doi fac
patru c nu poate exista toleran doar de dragul nostru, fa
de orice care deviaz de la adevrul lui Dumnezeu. Papa este
sursa ntregii credine de pe pmnt i el trebuie s formeze
un parteneriat puternic cu clul doar pentru a putea ntri
singura iubire adevrat care exist de fapt: cea mai limitat,
strict i inflexibil dogm.
Brzica servete doar setei lui de snge.
Nu e aa. Nu-i corect. Ca orice alt Izbvitor, ar fi putut
s aleag s pregteasc acolii pentru aprarea credinei. Ar
fi putut nva s propovduiasc despre iubirea pe care
Dumnezeu o poart ntregii omeniri, orict de srac ar fi ea,
la fel de pustiit ca tot ce ine de ea: vederea corupt,
gusturile dezgusttoare, corpul un trdtor mrav, totul
nefolositor i banal. n schimb, Brzica a ales cea mai intens
vocaie: torturarea i uciderea semenilor si. Nimeni nu vrea
s mnnce la aceeai mas cu el, nimeni nu vrea s stea cu
el sau s se roage cu el. n snul acestei singurti aduse de
team i ur, trebuie s se mulumeasc nu cu plcerile
ordinare ale vocii umane, ci doar cu gemetele muribunzilor.
Sosete n curtea n care se ine Actul de Credin, n faa
unei adunri de colegi care l privesc cu team. I se arunc
un eretic sau un hulitor l prinde, l ntinde, l leag de o
brn de lemn i i ridic braele. Cu tcerea aia oribil pe
fundal, tot ce poi auzi sunt ipetele victimei i cum i se rup
oasele. l dezleag, l ntinde pe pmnt i trece un crlig

ascuit prin corpul su, de la piept pn la osul pubian, i i


scoate mruntaiele n faa ochilor ngrozii i a gurii deschise
ca un cuptor.
i te ntrebi de ce l dispreuiesc toi?
Ba chiar deloc. i n ciuda acestei uri, el e mreie i
putere brut. Dac separi clul de lume, ntr-o clipit vezi
cum ordinea devine haos; buntatea, tovria i faptele
bune nu au cum s se apere n faa oportunismului hain al
celor maliioi i cruzi, apostatul i hulitorul care fur ansa
oamenilor la o via etern de fericire. Spune-mi tu mie c nu
e un erou i un sfnt.
Se privir intens unul pe cellalt pentru o vreme.
l vreau pe Hooke.
i-am explicat c nu e posibil.
Trebuie s faci s fie posibil. Poporenii au arme noi. Nu
le-au gsit sub o piatr. Am nevoie de Hooke.
Totul e vulnerabil. S-l sfidez pe Pontif nseamn s le
ofer scuza de care au nevoie ca s trimit Congregaia
Oficiului de Propagare a Credinei.
Gant deine funcia de Pertius al Congregaiei, nu?
Peritus, l corect Bosco. Pertius e bucica de piele pe
care o ndeprtezi la o circumcizie.
Ah.
Ce vrei s spui cu asta?
Va veni i Gant cu Congregaia?
Nimic nu l-ar mpiedica s profite de ansa de a putea
controla Sanctuarul.
Ar putea face un Act de Credin din tine?
Dorina este nrudit cu acel gnd, dragul meu.
Rspunsul este nu. Dar a putea fi nlturat de la
Carmelengo i toat puterea mea va disprea n acel

moment.
Dac reuesc n step, o s fie asta destul ca s i
opreasc?
Nu. Eecurile sunt o ran adus mndriei noastre i o
ncntare pentru Antagonitii din Est, dar Poporenii sunt o
pacoste chiar i pentru ei. Unde dai de un Antagonist
Poporean, dai de un fanatic. Cnd dai de doi, dai de o
schism. i chiar dac ne nving n step i apoi ne retragem,
n curnd ar ncepe s se certe ntre ei.
Cale nu spuse nimic pentru o clip.
Nu-i nicio problem, zise el ntr-un final.
Cum adic?
D-le ce vor, moartea lui Hooke, i apoi nu vor mai avea
nicio scuz s vin aici.
S neleg, ncepu Bosco dup un moment, c nu ai de
gnd s faci ceea ce pare c ai de gnd.
Nu. l vreau pe Hooke i am de gnd s l am.
Afar, Model, care i fusese ales drept mesager, atepta
nerbdtor, auzind cum Bosco vorbea cu vocea un pic
ridicat, fr s primeasc vreun rspuns de ceva vreme.
Intrase Cale n vreun bucluc? Cnd eful lui iei, nu spuse
nimic timp de cteva minute, ci i scutur capul ca i cnd
ar fi ncercat s scape de o cea deas din capul lui.
Pot s-i aduc ceva, efule?
Cale l privi pentru o vreme.
Da. Du-te i mai adu-mi un mic dejun i apoi du-l n
camera mea i mnnc-l pentru mine.
Numele meu este Thomas Cale i v am la degetul mic.
n timp ce sttea n faa a vreo dou sute de Purgatori
abjeci, nconjurai de o cea deas de sentimente mprite

(mnie, autocomptimire, fric, disperare, durere i mai


mult mnie, ur, pierdere, iubire i tot aa), se bucura de
plcerea de a sta n faa attor Izbvitori care, n ciuda
pompozitii jucue a proclamaiilor sale, chiar erau la
degetul lui mic. Cine ar fi putut s l nvinoveasc pentru
asta? Cine nu s-ar fi bucurat la gndul c putea s i
modeleze ca i cnd ar fi fost copii nou-nscui? Avea atta
putere i nici cea mai mic grij c trebuia s fie corect,
generos sau bun. Conform legii ecleziastice, ei erau deja
mori singura diferen era faptul c actul de execuie n
sine (lucru nu foarte important) nc nu avusese loc. Putea
s le fac orice dorea. Nu vedea asta ca pe o libertate deplin
de a se rzbuna, ci ca pe o mare oportunitate de a-i
satisface curiozitatea. Ce-ar fi dac ai putea face orice i
doreti i nu ar fi nimic n neregul cu asta?
V voi spune s facei multe lucruri mree pe care nu
le-ai mai fcut pn acum. Dac nu ascultai de mine, vei fi
pedepsii. Dac nu v supunei n tcere, vei fi pedepsii.
Dac v plngei, vei fi pedepsii. Dac dai gre, vei fi
pedepsii. Dac am eu chef, vei fi pedepsii. Dar e un singur
lucru pentru care nu va exista pedeaps. Dac nu reuii s
nvai s gndii pentru voi niv, v vei ntoarce n
aceast pia pentru execuia imediat a sentinei voastre.
Apoi ncepu s mearg n afara pieei. l observ pe unul
dintre Purgatori cu coada ochiului i i ddu seama c era
Izbvitorul Avery Humboldt, pe care l tia de mult vreme.
Expresia de pe chipul su era una de dispre i ur total.
Cnd trecu pe lng Humboldt, Cale l lovi n cap cu toat
puterea lui. Brbatul czu la pmnt de parc i-ar fi fost
tiate sforile, iar Cale continu s mearg nuntrul i n
afara pieei, de parc nimic nu s-ar fi ntmplat. De fapt, Cale

se nelase n privina expresiei de pe chipul lui Humboldt.


Nu era una de dispre i ur. Rnjetul aparent superior era,
pur i simplu, provocat de nervii de pe partea stng a feei
lui, care o lsaser s se posomorasc i care ajunser n
situaia aceasta n urma unei bti zdravene, primite de la
doi gardieni care l auziser zicnd c Fecioara Cmpiilor cu
Mierle era o femeie binevoitoare i c nu ar fi trebuit s fie
supus la ororile unui Act de Credin. Pe de alt parte,
greeala lui Cale avuse efectul scontat n rndul celorlali
Purgatori.
Era o trstur caracteristic Izbvitorilor faptului c, dei
credeau n multe noiuni fantastice, nu prea aveau
imaginaie. i acest lucru era adevrat chiar i cnd venea
vorba despre un om la fel de inteligent ca Bosco. Dei era
foarte capabil s cread apte lucruri imposibile chiar nainte
de micul dejun, att timp ct aveau legtur cu miracole,
pedepse bizare divine, moate pietrele de la rinichi sau
prepuurile martirilor, nu putea s neleag planul elaborat
al lui Cale de a-l scoate pe Guido Hooke din nchisoare.
Dar pot foarte bine s trimit nite gardieni s l ia de
acolo.
Dar ce o s se ntmple dac Oficiul de Propagare a
Credinei decide s conduc o investigaie i afl c nainte s
fi murit misterios era sntos tun i c a fost scos fr vreun
motiv anume din celula lui, n ciuda protocolului i a
normelor?
Bosco, fiind un credincios pasionat i convenional n
tinereea lui, nvase trziu ce era minciuna. Acum putea s
inventeze minciuni plauzibile, sigur, dar lucrurile pe care le
spunea nu erau prea atent investigate, pentru c ncepuse s
i nele semenii Izbvitori abia dup ce ajunsese la putere.

Avea inamici destul de bnuitori, dar nu erau destul de


influeni ct s i descoas minciunile, ci doar s pun cteva
ntrebri incomode. Cale, Vagul Henri i Kleist, pe de alt
parte, nelau i mineau oamenii care puteau s le ofere
ceva ce le plcea oricnd exista vreo suspiciune c fcuser,
gndiser sau simiser ceva ru. O privire vinovat era
dovad a pcatului, aa cum un chip inocent era dovad
clar a pcatului dezgusttor al mndriei. Rezultatul era c
ei, mincinoi de profesie, nvaser s mint n acelai fel n
care nvaser s mearg cu pai temtori la nceput, dar
apoi att de fluent, nct nici nu mai trebuiau s se
gndeasc la asta. Un mincinos dintr-o poziie social
inferioar trebuie s tie bine cum s i fac treaba ca s nu
fie descoperit. O minciun trebuia s fie vie i s fie att de
asemntoare adevrului, nct cele o sut de greeli pe care
le fceau mincinoii neexperimentai s nu poat fi lsate s
ias la suprafa. Regula numrul unu era s nu te abai de
la niciun fel de rutin de ndat ce descoperi chiar i cea
mai mic diferen n modul n care decurg lucrurile, pn i
cel mai slab interogator se prinde c ceva nu-i tocmai n
regul.
Dac vrei s nu dea de bnuit c l scoi pe Hooke din
nchisoare, trebuie s par c a fost un caz de boal. Dac se
ajunge la un control ecleziastic, unde eti nevoit s rspunzi,
trebuie s ai o poveste. Repet-o n gndul tu pn ce pare la
fel de adevrat ca evenimente care chiar s-au ntmplat i
mai adevrat. Trimite un doctor n care poi avea ncredere
ai pe cineva?
Da.
S-l duci s ia Scabie Uria o s-l fac s transpire i
s se nroeasc la fa. Doctorul poate gsi ciuperca asta n

spatele Marii Statui a Izbvitorului Spnzurat.


Bosco se simi ofensat. l lsase pe Cale s se duc la
culcare mai devreme cu trei ocazii diferite, prezentnd aceste
simptome.
Ei, la ce te-atepi de la mnia Domnului? l tachin
Cale. Ziua urmtoare toi paznicii i vor face griji c e febr
de-nchisoare. Atunci o s poi s l scoi de acolo cu un motiv
ntemeiat i nu vei fi fcut nimic ieit din comun. Obinuiai
s-mi spui c sta e un pcat.
Evident, am dat gre. Aa cum am sperat, nu uita asta.
Dumnezeu i presar marii mesageri prin multe locuri. Cei
mai muli dintre ei nnebunesc pentru c nu au un ghid care
s le aminteasc cine sunt i ce au de fcut.
n acea noapte se fcuse verificarea sptmnal de febr
de-nchisoare cu o zi mai devreme dect de obicei. Lui Guido
Hooke i se dduse o tinctur de scabie i o nghii imediat.
De ce s i suspecteze pe Izbvitori c l-ar otrvi cnd aveau
planuri att de publice i de neplcute n ceea ce privea
moartea lui? A doua zi deja avea febr, transpira i era plin
de bici. Dac nu erau simptomele mult temutei febre denchisoare temut pentru c se rspndea aa de uor pn
la comunitatea mare de Izbvitori erau oricum destul de
alarmante ct s fie sigur c paznicii l-ar fi rechemat pe
doctor, pentru c nu ar fi avut mintea sau curajul s i mint
pe cei de la Oficiul de Propagare a Credinei. Prima parte a
minciunii era inserat adnc n adevr. Se fcu mare tamtam ca Hooke s fie luat din celula lui i s fie dus printre
Purgatori, ca s poat face rost de ci mai muli martori la
boala lui evident. Faa lui era uor de recunoscut din cauza
brbii roiatice i lipsei de musta. i ddea un aspect hidos,
dar cu douzeci de ani n urm, o femeie tnr i rea i

spusese c i st bine i de atunci se hotrse s dedice mult


timp meninerii nfirii sale. Acum c delira i zbiera
pentru c spierul i triplase doza din greeal, Hooke fu dus
ntr-o camer izolat, unde erau lsai s moar cei cu febr
de-nchisoare, fr mncare i ap. Mcar de data asta,
aceasta era cea mai miloas soluie pe care o puteau oferi
Izbvitorii. Era mai bine s mori destul de repede din cauza
febrei accentuate de lipsa de ap dect s te topeti ncet,
pn n ultimele stadii ale bolii. n cteva minute sosi Cale,
urmat de Bosco i Gil, care l privir cum ncerca s i fac
treaba, dei acum era foarte greu, din moment ce Hooke
btea cmpii. Cale i tie barba roiatic, ct mai aproape de
piele, i acum avea n mn o claie de pr rou, care era la fel
de respingtoare pe ct era de impresionant.
Pune-i ochi i o coad i arat ca un obolan rocat.
Gil i Bosco plecar i se ntoarser dup zece minute cu
un cadavru de vrst i greutate apropiate de cele ale lui
Hooke. Cale le ceruse n mod deliberat cadavrul i le suger
s fie adus de la morg. Cale nu i ntreb dac era ntradevr adus de acolo iar Gil i Bosco nu i spuser.
Cale l dezbrcase deja pe Hooke i apoi fcu acelai lucru
i cadavrului. Apoi mbrc omul mort n hainele lui Hooke
i, dup obicei, i leg un bandaj mare n jurul capului i sub
brbie. Apoi ndes prul rocat nuntrul bandajului ca s
dea impresia c barba lui Hooke era strivit dedesubt. Bosco
pufni. Dei era o idee ingenioas, nu era foarte impresionant
pus n practic.
E doar de prob, spuse Cale. Peste o or o s arate mult
mai bine. i oricum, oamenii vor vedea ceea ce se ateapt s
vad. Cnd l vom arde mine, i inem departe pe Izbvitori.
O execuie dup moarte, spuse Gil. Fria se va atepta

ca Brzica s fie acolo.


Brzica nu-i o problem.
Dup ce spuse asta, Bosco i fcu semn lui Gil s l ajute
s l pun pe Hooke pe picioare.
Nu-mi dai un srut, frumusee? spuse Hooke, delirnd.
Unde-l ducei?
Dumnezeu, spuse Bosco, a fcut iadul pentru cei
curioi.
Doar unul mic, spuse Hooke.
Apoi l scoaser din camer i Cale se ntoarse la a vr
barba n bandajul omului mort.
La mai puin de douzeci de minute, Hooke se afla n noua
lui camer, separat de restul Sanctuarului prin doi perei, i
era ngrijit de o clugri gras, acoperit cu o broboad.
n camera cu cadavrul, Cale ncepu s aranjeze barba
rocat, care acum arta aproape portocalie pe pielea palid
a omului mort. Cnta ncet n timp ce lucra.
Nimeni nu ne place nu ne pas
Nimeni nu ne place nu ne pas
Nimeni nu ne place nu ne pas
Nimeni nu ne place nu ne pas.
Spune-le paznicilor c e o alert legat de Purgatori i
c trebuie s i pregteasc s fie mutai. ncuie-i nuntru
timp de douzeci i patru de ore. Purgatorii i paznicii sunt
singurii oameni care l-au vzut pe Hooke ndeaproape. Adu-i
pe toi la execuia post-mortem, dar ine-i departe, ca s nu
ia febr. Apoi arderea trebuie s se termine repede.
De ce s nu-l ardem pe QT? ntreb Gil. E prea riscant
s o facem n faa attor oameni.

Nu, Cale are dreptate. Oamenii vor vedea ce se ateapt


s vad. Oficiul de Propagare a Credinei se va atepta s
facem un spectacol din execuia unui eretic att de cunoscut.
O s le dm ce vor.
Prea detepi, amndoi, gndi Gil. i regret mndria i
nesupunerea aproape instantaneu. Urmau ore ntregi de
rugciune, cel puin zece minute de biciuire, poate vreo
jumtate de or de defuscalare. De ce n-a putut s i mute
limba? Apoi i aminti c trebuia s fac i asta.
Mulumesc, Izbvitorule, spuse Bosco,
Asta nsemna c Gil trebuia s plece. Dup ce plec, Bosco
se uit la Cale, pe al crui chip batjocoritor se citea o
oarecare curiozitate.
Vrei s m ntrebi ceva?
Da. Ce fcea Picarbo n seara aia, cnd tia fata?
Ah, extraordinar.
Descuie un mic dulpior de lng biroul lui, scoase un
dosar legat i i-l nmn lui Cale.
Sunt foarte multe pagini n camera lui. A spune c ar
dura luni ntregi s le citeti pe toate. Dar acesta era
testamentul lui, ntr-un fel. Aa se pare.
Deci nu tiai nimic?
Eu? Nu.
Cum a fost posibil?
Crezi c te mint? spuse Bosco surprins. Este evident c
n trecut am dorit s v ascund adevrul, domnule.
Titlul arta ntr-adevr respect sincer, dar i batjocur n
acelai timp.
Dar nu mi amintesc s te fi minit vreodat n fa.
Bnuiesc c a fi fcut asta dac ar fi fost necesar. Dar acum
nu mint.

inea femei. Le inea n camere att de mari, c ai fi zis


c e palat. Cum se poate aa ceva?
Probabil c toi Izbvitorii i se par la fel. Toi sunt
puternici. Dar asta doar fa de acolii, nu fa de semenii
lor. Exist multe divizii i ierarhii. Sunt anumite limite peste
care nu poi s treci. Picarbo conducea locurile astea. Nu
exista vreun rege despotic care s fi avut mai mult putere
dect el. Nu se cuvenea s ne punem ntrebri. S poi
controla cunotinele ntr-o lume unde cunotinele sunt la
comun, aceasta este cea mai rvnit i invidiat putere pe
care o poate avea un Izbvitor. La fel ca un rnd de chei, este
un semn de demnitate n faa lui Dumnezeu.
Sigur tia cineva.
ntr-adevr. Doisprezece dintre ei tiau i au citit
documentul de fa.
Ce s-a ntmplat cu ei?
ntinzi coarda.
i clugriele?
Poi oricnd s nlocuieti un Izbvitor; cineva care
poate gti i clca veminte ntr-un mod acceptabil n faa lui
Dumnezeu este greu de nlocuit. i oricum, nu tiau nimic de
inteniile lui Picarbo. Este un lucru mult dezbtut, din punct
de vedere teologic, dac femeile au sau nu suflet. nclin s
cred c nu, caz n care nu sunt responsabile n ntregime
pentru aciunile lor.
i fetele?
Ah, da. Rspunsul este c nu exist unul. Pentru c
surorile au fost mereu ascunse, a fost surprinztor de uor
s pstrezi tinerele un secret. n mod clar, aa i s-a prut i
lui Picarbo. Trebuie s m ocup de nite lucruri. Tu nu te
grbi.

i dup ce spuse asta, plec din camer i Cale ncepu s


citeasc manifestul care i schimbase viaa i srcise un
imperiu.

7
Rsrea soarele i scatiii de munte cntau rguit printre
copaci. Ariile i refrenele frumoase pe care le cntau nainte
ca soarele s apun fuseser nlocuite de o zarv enervant,
care suna ca i cnd nite brbai cu fluiere stricate se luau
la pumni printre crengile copacilor.
n ciuda zgomotului, fata, Daisy, dormea adnc n braele
lui. Kleist dormise n aceeai camer cu sute de biei i toi i
se preau chiar i mai uri atunci cnd dormeau. Dar ea era
frumoas, lucru care nu se prea vedea atunci cnd era
treaz. l trecu un fior foarte plcut prin tot corpul n timp ce
o privea, ca senzaia pe care o ai n piept dup ce iei o gur
sntoas de rachiu sau gin.
Privea femeile cu veneraie i nencredere. Cine nu face
aa? Dar, pn de curnd, nici mcar ignorana nu putea
descrie lipsa lui de nelegere a femeilor; mai bine zis, nu tia
nimic. Experiena lui era totui semnificativ din anumite
puncte de vedere, dar parial i ciudat. Prima fusese
ostilitatea sa fa de Riba fata pe care o salvase Cale i
care, prin urmare, a fost cauza direct a tuturor problemelor
lui i care aproape c-l omorse, dei nu din vina ei; a doua
lui surs de experien era cea legat de frumuseile
aristocratice din Memphis, care priveau toi brbaii, i mai
ales pe el, ca nefiind demni nici mcar de dispre; i ntr-un
final trfele din Kitty Town, a cror tristee i rceal l
fcuser s renune s mai mearg acolo.
Copleit de contrastul dintre atta tandree i violena
constant din copilria lui, hotr furios c trebuia s i caute
pe ultimii doi membri ai gtii Lordului Dunbar i s i

omoare ntr-un mod ct mai crud posibil. Spre surprinderea


i jignirea lui se atepta ca fata s leine de iubire i
adorare sau ceva de genul acesta cnd i explic misiunea lui
nobil ea oft enervat i i spuse s nu fie prostu.
Va schimba ceva?
Nu, spuse el reticent. Dar m-a simi mai bine.
i eu, spuse ea zmbind. Dar e riscant s te lupi. Nu
tii niciodat ce se poate ntmpla. Chiar nu are niciun sens
s i riti viaa doar ca s omori nite jigodii ca alea. Poate
c ntr-o zi i vom ntlni pe drum, cnd sunt bei, i cnd
adorm i njunghiem n spate.
Ea rse i el o privi lung, zpcit. Dac nu i s-ar fi
ntmplat fetei ce i se ntmplase, ar fi fost de acord imediat.
Se ndrgosti i mai mult de ea. Sincer, ar fi preferat s mai
treac nite zile ca s se obinuiasc astfel cu noile lui
sentimente, dar Daisy nu era o fat rbdtoare. Fulgerele se
micau ncet fa de ea i ea se afla deasupra lui deja,
devornd fiecare centimetru din corpul su nainte ca el s
neleag de fapt ce trebuia s fac. Cnd convulsia puternic
i cutremur corpul lui Daisy, el crezu c fata are vreun fel de
infarct. Nu se ntmplase nimic de genul acesta n aventurile
lui jalnice prin Kitty Town. Cnd se ntinse lng el, obosit,
se sperie un pic vzndu-se nevoit s i explice unui Kleist
foarte ngrijorat ce se ntmplase de fapt. Era destul de greu
s nelegi attea informaii noi, mai ales pentru un tnr
att de nsprit. Pru att de surprins i grijuliu, nct l
tulbura i mai tare faptul c ea izbucni n plns.
Cu foarte mare grij ridic faa adormit de pe braul lui
stng, amorit acum, i pregti micul dejun pentru amndoi.
Fiindu-i foame, i mnc poria lui imediat i atept ca ea
s se trezeasc. Era att de nerbdtor s vorbeasc iari

cu ea, nct ncerc s i dea un ghiont. Dar fata asta era clar
una care tia cum s doarm. Era att de frustrat din cauza
asta i un pic jignit c ea putea s sforie n timp ce se
ntmpla ceva aa de important, nct mnc i poria ei.
i eu? spuse ea ncet, n timp ce el lingea farfuria.
Acum i fac i ie, spuse el.
Starea de iritare dispru la vederea zmbetului ei. Apa deja
fierbea i douzeci de minute mai trziu nfuleca orezul i
fasolea pe care le furaser de la Lordul Dunbar.
Ce fceai de una singur pe aici?
M plimbam.
Aici?
Pi nu prea are sens s te plimbi prin locuri n care ai
fost deja.
Eti prea mic.
Sunt mai mare ca tine.
Eu pot s am singur grij de mine.
i eu, spuse ea n timp ce se priveau stngaci. Bine, de
obicei. De data asta nu am avut grij i m-au prins. A fost
vina mea.
Asta l fcu s fie indignat.
Cum s fie vina ta cnd ei au fcut ce-au fcut?
N-am spus asta. Dar dac ncerci s furi un cal de la
nite nemernici, tii ce te ateapt. i oricum, spuse ea, pe
tine nu te-au omort i sunt foarte recunosctoare pentru
asta.
Kleist nu mai tiu ce s spun. Ea zmbi.
Aa c poate nu o s i mai njunghii n spate.
De unde vii?
Din Quantocks.
Nu tiu unde vine asta.

La vreo trei zile de mers de aici. Vreau s merg acas


acum. Vino cu mine.
Bine.
Rspunse imediat. Regret asta instantaneu, dar doar
pentru c era ceva att de neobinuit pentru el. Se simea de
parc o alt persoan locuia n sufletul lui i c persoana aia
putea face sau zice lucruri foarte prosteti.
Ai familie?
Bineneles, spuse ea repede, dar apoi i pru ru.
Scuze.
Nu ai de ce. Familia ta nu ar fi trebuit s te lase s pleci.
De ce nu?
E prea periculos.
Tu eti la care vrea s vneze oameni i s-i omoare.
Voiam s i rzbun onoarea.
Daisy ncepu s rd.
Klephii, cei din clanul meu, nu prea cred n lucruri de
genul sta. Suntem foarte curioi, dar nu foarte onorabili.
i bai joc de mine.
Nu, chiar deloc. Serios. Noi nu credem n respect,
integritate, onestitate i alte chestii de genul sta. Toate
triburile din jurul nostru cred, mereu se ceart pe nu tiu ce
motiv de onoare. Se omoar din cauza asta i i omoar i
nevestele i fiicele. Dac eram din clanul Deccan, m-ar fi
sugrumat dac ar fi aflat c am fost violat. Uite, asta cred
eu despre onoare!
Spuse asta i ridic dou degete n aer. Vzu c l ocase
pe Kleist, dei, probabil, era mai degrab speriat. Rse.
i sunt la fel de proti i lipsii de curiozitate ca o vac.
Curiozitatea a omort pisica asta este zicala lor preferat.
Unchiul meu Adam a cobort pe Rhin cu o canoe timp de

cinci zile doar pentru c auzise de o prostituat din Firenze,


care avea organele genitale cu o form ciudat. Iar eu sunt
faimoas pentru c am nvat o gin s mearg invers.
De ce ai face una ca asta?
Ea rse ncntat.
Pentru c neamul meu are o alt zical: Nu poi nva
o gin s mearg invers.

8
Manifestul Izbvitorului Picarbo
Faptul c strmoii notri s-au nelat este un lucru
clar i care nu necesit argumentare. Acest lucru nu
este uor de spus cnd vine vorba despre oameni
faimoi, care merit doar laude. Dar a grei e omenesc
i Dumnezeu ne-a dat raiune pentru a ne strdui s
scoatem ce-i mai bun din firea noastr. Femeia ne-a
fost dat la nceput s ne fie prieten, dar nu ne-a fost
un tovar aa cum era menit s fie. Nu nici mcar la
nceput. Ar ndrzni un tovar sau un prieten s l
mping pe om spre propria-i distrugere, s dea
ascultare vorbelor Satanei, s mnnce singurul lucru
singurul lucru, n numele lui Dumnezeu, unul singur
care era interzis brbatului i femeii? Atta
generozitate i o povar att de mic de purtat n
schimbul fericirii. Am pierdut totul doar pentru c
femeile nu sunt niciodat mulumite, uotesc mereu
n urechile brbailor i vor ce nu pot avea. Nu e de
mirare c pn i Janes-ii att de confuzi, care refuz
s descrie lumea n imagini, au un simbol pentru
diavol, simbol care i are originea ntr-o imagine a
limbii femeii ispitind urechea brbatului. Prin urmare,
femeile au corupt nc de la nceput prietenia pe care
Dumnezeu o stabilise ntre brbat i femeie. Prietenia
care crete din raiune a vzut raiunea aat de
dorina femeilor. Dorina a pervertit prietenia. Brbaii
i femeile ar trebui s triasc n armonie i tovrie
ca brbat i soie i totui vedem mereu brbai

strnii de femei s-i iubeasc nevestele fr


chibzuin. O iubire dreapt se ghideaz dup raiune
i nu se va lsa purtat de dorin nvalnic. i uite
aa sunt cei raionali i cumptai corupi de femeile
care i doresc, cea mai mare dintre desfrnri, s fie
iubite ca nite amante. Toi brbaii comit adulter cu
propriile lor neveste i nu se pot abine pentru c
femeile nu vor s fie iubite n mod proporional i
rezonabil. Iubirea de femei le definete existena i nu
pot suporta, prin natura lor, moderaia sau raionalul.
Din cte ne nva istoria, doar sufletul brbatului se
strduiete s se elibereze de dorin n nlarea sa
ctre divin. Nicio femeie nu va permite aceast
eliberare a brbailor. Este ea i nu Dumnezeu cea care
trebuie s fie buricul pmntului. Din investigaiile i
experimentele mele am descoperit c femeile a
raiunea nu doar prin prile corpului i prin
mngierile lor, ci i printr-un lichid secret care le
curge din fiere.
Cum omul a fcut de nenumrate ori cu oi i porci,
mperechind unele pentru a obine o carne mai bun i
mperechind altele pentru o ln mai bun, am colit
nite femei, prin diverse metode, n voluptuozitate i
senzaia fizic pe care i-o provoac frumosul, n
delicateea pielii i a prului i toate modurile prin
care organele eseniale atingerii pot fi inflamate i
exagerate. Au fost nvate de mici tot ceea ce ine de a
oferi plcere brbailor i se gndesc numai la cum s
ofere acest lucru (chiar mai mult dect o fac femeile
obinuite), astfel ca brbaii s gseasc plcere i
linite doar n braele lor i nu prin cutarea lui

Dumnezeu. Folosind aceste metode, le-am stimulat


considerabil pntecele pentru a excreta laptele uterin
cu o intensitate i o putere att de mare, nct,
sugrumat i ngroat de propriu-i exces, s-a aglutinat
i a devenit la fel de solid precum chihlimbarul sau
pucioasa (cu care seamn cel mai mult din moment
ce vine direct din iad). Graie talentelor mele i
inspiraiei divine, am localizat i nlturat acea rin
i am descoperit c, atunci cnd este transformat n
pudr i amestecat cu mir, are puterea de a oferi
oricrui brbat dulceaa originar a prieteniei femeilor,
prietenie pe care femeile s-au grbit, n mod devastator,
s le-o fure brbailor i lor nsele. Aceast licoare, pe
care am denumit-o Mirul Izbvitorului, nu alin doar
dorina brbailor, putnd s reziste farmecelor
femeilor, dar le folosete i Izbvitorilor czui prad
nebuniei i isteriei, putnd fi vindecai de furia
distrugtoare a mdularului i de durerea provocat de
pierderea femeii, care afecteaz pe att de muli dintre
noi.
Ua se deschise, iar Bosco se ntoarse n camer.
Gata?
Nu nc.
Arat-mi.
Cale art cu degetul spre ultima propoziie pe care o
citise. Este greu s renuni la obiceiurile vechi, dar se
terminase nainte s se opreasc din ce fcea.
Ei bine, spuse Bosco, care era de asemenea afectat de
aceast parte din trecutul lor, poi citi restul mai trziu. Cum
i s-a prut?

Prea mult furie a mdularului.


Bosco zmbi.
Chiar aa. Era la fel de obsedat de femei ca orice
desfrnat obinuit. Dac tu crezi c ce ai citit arat a pur
nebunie, n restul manifestului i relateaz planurile pentru
o ferm special, n care creaturile sale ar fi fost crescute s
produc destul rin ct s poat salva restul lumii.
Totui, dac nu ar fi fcut lucrurile astea, tu nu ai fi prsit
Sanctuarul niciodat i imperiul Materazzi ar fi n continuare
cea mai mare putere din cele patru coluri. Ciudat cum se
desfoar lucrurile, nu?
Ce ai de gnd s faci cu fetele?
Nu tiu. Pot rmne unde sunt.
O capcan pentru cineva.
Exact. i-ar plcea s le cunoti?
Cale fu uimit, e adevrat.
O capcan pentru mine?
Sunt multe capcane n drumul tu, dar nu fcute de
mine. Eu sunt servitorul tu loial.
Da, adic, da, vreau s le vd.
O s aranjez o ntlnire la ntoarcerea ta din step. O fi
fost Picarbo un dement, dar ce a ieit din munca lui e foarte
interesant.
O sptmn mai trziu, Cale sttea pe dealul jos de la
Plasa Pungaului, nconjurat de Purgatori suspicioi, plini
de ndejde, precaui, ranchiunoi i Guido Hooke. Cale se
atepta la o btlie pentru a putea recaptura Plasa, mai ales
dac Poporenii care ocupaser dealul i-ar fi dat seama c
erau doar dou sute treizeci de Izbvitori care veniser s
fac asta. Pn s ajung acolo, Poporenii pur i simplu
disprur n prerie.

Privii n jurul vostru, strig Cale. Dac suntei proti,


vei muri aici. Dac suntei detepi, vei muri aici. Dac v
folosii de toate abilitile pe care le-ai acumulat, vei muri
aici. Ascultai la mine: dac nu devenii ca nite copii mici,
vei muri aici.
Vorbete mai tare! strig un Izbvitor din spate.
Cale se uit la Gil i merse cu doi gardieni n spatele
Izbvitorului care vorbise i i fcu semn s peasc n fa.
Omul veni n fa cu un mers de om ncpnat i se puse
naintea lui Cale, uitndu-se lung la el cu ochii de culoarea
resturilor dintr-o halb de bere.
Ce-ai spus? ntreb Cale.
Am spus s
Cale se apropie de brbat i i ddu un cap direct n fa.
Izbvitorul czu de ndat la pmnt, protejndu-i nasul
rupt. Cale se ntoarse pe pietroiul plat de pe care i ncepuse
discursul.
Dac stai prost cu auzul vei muri aici.
Le spuse s se ntoarc i le schi variatele metode prin
care fusese aprat Plasa artnd spre traneele de aici,
cele de acolo, cum fusese ntrit dealul acesta, cmpul de
acolo acoperit pentru a preveni un atac i tot aa.
Singurul lucru pe care l au n comun, spuse el cnd
termin s le prezinte terenul de lupt, este faptul c toi cei
care au plnuit i pus n aplicare metodele astea sunt mori
acum. Vei fi organizai n cohorte de cte cincisprezece. V
vei alege un conductor de cohort, un asistent i un
sergent. V vei dezva mpreun sau vei muri. Avei o zi la
dispoziie s analizai cmpul i fiecare cohort va stabili un
plan care s v in n via pentru urmtoarele trei zile n
care ateptm ntririle. Nu e cazul s v amenin c, dac

dai gre, vei fi dui de urgen napoi la Sanctuar pentru


nfptuirea Actului vostru de Credin, din moment ce se vor
ocupa Poporenii de asta pentru voi. S v ntoarcei aici cu o
or nainte de apus.
Cale sperase c, dac le arta exact unde greiser cei
dinaintea lor, dac le arta cmpul de lupt piatr cu piatr,
nu cu ajutorul hrilor, Purgatorii aveau s i dea seama c
salvarea lor era ntr-un singur loc. Dar cnd cohortele venir
numai cu planuri de atac sortite eecului, Cale nelese c
poi s faci mai orice folosind frica, dar nu i s-i faci pe
oameni s gndeasc singuri.
A doua zi, Cale adun Purgatorii la podul care trecea peste
ru. Le art un ou i l aez pe vrful turtit al unui pietroi.
Dac poate vreunul dintre voi s fac oul sta s stea n
echilibru pe partea mai ngust, primete cea mai puin
periculoas slujb din ntregul batalion s transmit
mesaje n spate. Imediat ce se vd Poporenii la orizont,
prsii cmpul de lupt.
n urmtoarele cteva minute, vreo douzeci de Purgatori
ncercar s balanseze oul nainte s se decid c era
imposibil de fcut, dei erau convini c avea el, Cale, vreun
as n mnec. Ceea ce era, bineneles, adevrat. Cnd se
ddur btui, Cale se apropie de piatr, ridic oul i l lovi
uor de piatr, crpndu-l puin i aezndu-l pe unul dintre
capete.
Nu ne-ai spus c avem voie s l spargem.
Eu n-am spus nimic. Voi ai hotrt regulile, nu eu,
spuse el i art spre vad. Locul sta nu-i bun ca s treci
rul dac ncerci s aperi. Vreau s v gndii cum s l
mutai.
Nu se poate face asta.

Sigur?
Cum ar putea cineva?
Avei dreptate. Nu poate fi mutat. Atunci de ce n toate
planurile voastre pentru aprarea terenului trebuia s stai
n tranee att de aproape, nct ai fi putut s v batei cu
minile goale? Dac ai avea un arc care ar putea trimite o
sgeat la cincisprezece kilometri distan, att de departe
ai sta. Dac ai putea merge pe cmpul de lupt, dar chiar
dac nu putei gndii ca un copil. Imaginai-v c suntei
n fiecare loc real n toate modurile reale posibile. ncercai s
gndii ca inamicul vostru, i atunci strbatei cmpul de
lupt fizic sau n mintea voastr. Transformai-v mintea
ntr-o copie a lumii reale clare i apoi prin tranee.
Comparai totul cu realitatea. Nu avei timp s nvai din
greelile voastre.
i duse n traneele unde majoritatea Izbvitorilor muriser
n cadrul ultimului atac.
Unde e frontul?
Acum Purgatorii ncepuser s se prind.
Nu are niciun sens s v ascundei. Greii acum, cnd
tot ce trebuie s facei e s mi rspundei la ntrebri.
Unul dintre ei art spre Plasa Pungaului, n faa
traneei.
Greit. Nu e niciun front acolo. Direcia atacului e n
lateral, n faa i n spatele vostru. Aici e front peste tot. Unde
v stabilii baza?
Sus.
Rspunsul acesta le era att de firesc Purgatorilor precum
rspunsul la ntrebrile preotului la liturghia de diminea.
Se auzi forfot; att de familiar le era rspunsul, c intrar
ntr-o stare aproape de amuzament la amintirea unui lucru

pe care l aveau n comun, a faptului c nu mai erau


proscrii.
Greit din nou. Baza o stabilii unde e cel mai avantajos.
De obicei, dar nu i n cazul acesta, sus. Ceea ce ncerc s v
spun e c, dac facei ceea ce e bine de obicei, de obicei o s
dai ortul popii.
Cale art spre curbura n form de U a rului. Ambele
maluri erau att de crestate, de parc ar fi fost tiate n mod
repetat cu un topor uria.
Folosii-v de pmntul din jurul vostru. Crestturile
acelea de pe mal pot fi adncite i pregtite, dar privii n
mare, munca voastr a fost deja fcut. Aici e cea mai bun
ascunztoare pe o distan de vreo 30 de kilometri.
Un moment, domnule, spuse unul dintre Purgatori. Ai
zis c nu e nevoie s fim aproape de vad, din moment ce
nimeni nu poate s-l fure. Conform planului stuia, am fi
direct deasupra lui.
Dac n-a fi folosit ultimul ou proaspt, i l-a fi dat ie.
M-am rzgndit pentru c nu voiam s m gndesc s
renun la baza de sus. La fel ca voi toi.
Cale art spre tufriul de sub U-ul rului.
Vadul ar putea fi aprat foarte bine i de acolo dar,
prin comparaie, rpele de pe mal sunt mai potrivite. Ai face
bine ca mcar s sperai asta. i oricum, inei minte c aici
nu exist din fa sau din spate. Pe unii dintre voi o s i
pun la baza de sus. Astfel, dac Poporenii ncearc s vin
ntre noi, vor fi blocai din ambele pri, spuse Cale i apoi
examin grupul. Ci dintre voi sunt intai Asociai?
Majoritatea Izbvitorilor arcai lucrau n grupuri mari i
precizia nu era prea important, dar atunci cnd era nevoie,
foloseau intaii Asociai antrenai special pentru asta. ase

dintre ei ridicaser mna. Cale le spuse s strng mncare


i ap timp de trei zile, i ct fceau ei asta, majoritatea
Purgatorilor spau rpele de pe ambele pri ale malului ca
s mbunteasc ceea ce deja le dduse natura. Ali treizeci
fuser pui s sape tranee.
Asigurai-v c lsai destul spaiu n spatele traneei
ca s avei unde s v ascundei cnd vin sgei de sus.
i mai ddu lui Gil nite indicaii i apoi porni mpreun cu
cei ase intai spre dealul cu vrf turtit din faa U-ului.
n timp ce spau, Izbvitorii vorbeau. Cei care uoteau
erau prietenii preotului pe care Cale l lovise pentru c se
prefcuse c nu auzea.
Acum cteva luni, oricare dintre noi ar fi putut s i
scoat maele rhelului stuia doar pentru c s-ar fi gndit
s se ia de unul dintre noi.
Ar face bine s nu ncerce asta cu mine sau
Sau ce? spuse un altul. S-au dus zilele cnd puteam
face orice voiam, oricui voiam. E uns de Dumnezeu, se aude
n vocea lui i n ce spune.
i n modul n care o spune.
E doar un acolit cu fumuri. Am mai avut parte de aa
ceva unul dintre ei zice c a vzut-o pe Fecioar i deodat
toi sunt clare pe el, pn descoper ce mincinos e de fapt.
Se auzi un murmur printre Izbvitori, exprimndu-i
acordul. Nu era neobinuit s auzi de acolii care susineau
c au viziuni legate de nu tiu ce profeie i care provocau o
stare de entuziasm general pn ce, asta dac nu erau
deosebit de talentai, erau prini i executai ca s i nvee
minte pe ceilali.
Ei bine, spuse altul, s sperai c v nelai, pentru c
el e cel care ne separ de un cuit neascuit. Eu vreau s

cred n el i chiar cred. Se aude n glasul lui. Tot ce spune el


are sens atunci cnd i explic faptul c e doar un biat
ntrete adevrul. Doar Dumnezeu ar fi putut s pun atta
nelepciune n capul unui copil.
Tac-v fleanca i vedei-v de spat, zise Gil cnd trecu
pe lng ei.
Pentru el, ei erau doar Purgatori, dar amestecul de
stupefiere i dubiu legat de Cale zdrngnea i n mintea lui.
n mai puin de dou ore, Cale era deja napoi, singur i
ncercnd s pun cap la cap ideile pe care le avuse privind
frontul de pe vrful dealului. Unul dintre intai, un veteran
de pe Frontul de Est, venise cu o idee proprie pe care o
vzuse la Swineburg, n timpul ofensivei Postului. Un Cale
ncntat l promovase imediat la rangul de Bum-Bailey 17 o
insult fatal n Memphis, dar suna important pentru
urechile Izbvitorilor. Cnd cobor dealul, simi c, dei i se
pruse o glum bun la momentul respectiv, de fapt fusese
ceva foarte copilros i, chiar mai ru, probabil l-ar fi bntuit
mai trziu. Dar faptul era consumat, i acum trebuia s stea
departe de lucrurile de genul acesta pe viitor.
Cnd sosi napoi la Plasa Pungaului, i chem pe cei mai
buni douzeci de clrei i le spuse s i scoat sutanele.
Adunaser un balot de iarb de prerie tot spnd i i puse
s umple sutanele cu iarba i apoi s trag sperietorile prin
douzeci de rui nfipi n captul traneei unde pieriser
att de muli Izbvitori n atacul precedent. De la treizeci de
metri distan nu-i mai ddeai seama c nu sunt reali. Era
puin probabil ca Poporenii s-i dea seama c Izbvitorii nu
Bum-Bailey iniial nsemna ajutor de erif, dar eventual a
cptat conotaii homosexuale, termen gsit cu acest sens
chiar i n piesele lui Shakespeare. (n.tr.)
17

aveau de ce s se bat cu glugile trase pe cap.


De ce avei nevoie de clrei? ntreb Izbvitorul Gil
suspicios.
Cale se gndi s evite s-i dea un rspuns direct, dar nu
avea motiv s fac asta.
Am nevoie de protecie atunci cnd v supraveghez de
pe dealul din spate, spuse el, fcnd semn spre dealul de la
vreun kilometru distan, de unde priviser i ultimele dou
masacre.
i cum i conduci oamenii?
Nu sunt aici s salvez pe nimeni, nu? Asta crezi, nu-i
aa?
Gil l privi lung.
Da.
in minte c ai zis la un moment dat c un comandant
trebuie s aleag ntre dou variante s conduc mereu din
fa sau doar uneori. Nu?
Da.
Ei bine, ncearc niciodat. Cine sunt eu, Izbvitorule?
Se uitar unul la cellalt pentru o vreme.
Mna Stng a lui Dumnezeu.
i de ce m aflu aici?
Gil nu rspunse. Cale continu:
E ceva ce nu nelegi?
Nu, domnule.
Hooke se apropie de ei dup ce petrecuse cteva minute
bune examinnd un bolovan colorat ciudat.
Cred c se gsete sulf n pietrele astea.
Suie-te pe cal. Plecm.
Treizeci de minute mai trziu, Cale, doar cu Hooke lng
el, se uita la oamenii si de pe deal. Era ncntat de ce

fcuse. n afar de vreo zece oameni pe care i puse s


aranjeze pietre i bolovani ca s le dea arcailor posibilitatea
s trag de la cincizeci de metri distan, nu mai putea vedea
pe nimeni dei tia unde s se uite.
La dou ore de la primele raze ale dimineii, Hooke vzu un
nor de praf la nord. Cale ordon ca o sgeat fr vrf s fie
tras spre centrul Plasei ca s avertizeze Purgatorii c veneau
Poporenii. O or mai trziu, Cale vzu iscoade venind n
grupuri de cte doi sau trei ntr-o linie ntrerupt care se
ntindea pe un front de o mie de metri i de fiecare parte un
grup mic de cte zece oameni ndreptndu-se spre Plas. Pe
msur ce se apropiau de vad i nu vedeau nimic, terenul
cobora, adunnd laolalt grupurile interioare. Cale simi cum
un fior intens punea stpnire pe el, trecndu-i pe ira
spinrii, ntr-un mod plcut i neplcut n acelai timp. Pn
acum, un grup de cincisprezece iscoade se strnse
dezordonat la vreo sut cincizeci de metri distan de cel mai
apropiat rnd de arcai Izbvitori. Apoi se oprir brusc, n
mod clar speriai de ceva.
La naiba, spuse Cale.
ncepuser s se ntoarc i s se separe, cnd un rnd
silenios de sgei se ridicar n aer ntr-o curb maiestuoas
i n mai puin de dou secunde czur peste iscoade,
doborndu-i pe toi de pe cai, n afar de un singur om.
Supravieuitorul o lu la goan spre sud, urmat de o alt
ploaie de vreo treizeci de sgei. Cale oft iritat. S tragi
sgeile acelea pentru un singur om, chiar dac puteau s
ating orice int care se mica la fel de repede ca iscoada
speriat, era ca i cnd le-ai fi aruncat pe apa smbetei. Era
evident c i Gil se gndi la acelai lucru. Strigtul lui
ordonnd s se opreasc din tras se nl ncet pn pe

dealul lui Cale. Gil avusese destul minte s i dea seama c


nu ar mai fi avut parte de surprize i de grupuri att de
strnse care s le fie prad uoar.
Treizeci de minute mai trziu, o sgeat-mojar groas
trecea aproape vertical pe cer, venind dinspre poriunea de
teren aflat la vreo treizeci de metri sub dealul turtit. Ateriz
la aproape zece metri distan de traneele ocupate de
sutanele umplute cu iarb de prerie. Pn la a treia sgeatmojar, Poporenii nimeriser distana potrivit, i timp de o
or sgeile letale rzuir traneele. Ideea cu aprtorii fali
fusese a intaului de pe dealul cu vrf turtit, pentru care
primise promovarea jignitoare. Ideea avuse succes, i unul
chiar ieit din comun. Nu numai c Poporenii irosiser un
numr enorm de sgei-mojar, dar era clar c nc nu se
prinseser de iretlic i erau convini, dei nu fr motiv, c
Izbvitorii foloseau aceleai tactici jalnice de la Plasa
Pungaului oriunde altundeva n prerie. Un grup mare se
tra pe partea de sud a dealului, ca s captureze partea de
sus i s i elimine pe cei care omorser atia Poporeni n
primul atac. Cale zri dou grupuri de vreo sut de oameni
galopnd spre est i vest. Biatul presupuse c se ndreptau
spre ru, meninnd distana pe ambele pri. Cnd ar fi
ajuns la mal, i-ar fi croit drum de-a lungul rului i ar fi
ncercat s se apropie ct mai mult, s poat ataca arcaii n
timpul nopii. Nu voia s i divulge prezena, dar ntr-un
final ordon unuia dintre Izbvitori s se strecoare pe partea
de vest a U-ului i s trag o sgeat boant, ca mesaj de
avertizare, dar nu nainte ca lumina s pleasc, astfel nct
sgeata s nu poat fi vzut prea uor i s nu dea de
bnuit.
n restul zilei avur loc cteva ambuscade din partea

Poporenilor, gherilele naintnd ca s provoace un rspuns


din partea inamicilor, pentru a putea estima exact ci erau
i unde se aflau. Dar Izbvitorii nu erau neexperimentai,
chiar dac nu erau obinuii cu genul acesta de rzboi
informal i Gil, prin ocazionalele ipete dei indescifrabile, i
avea cu siguran sub control. i oricum, Cale le ordonase s
creeze pasaje printre rpele malului ndeprtat, pentru ca
aprtorii s se poat mica relativ repede pe suprafaa Uului. Astfel, ddur impresia c erau ntr-un numr mult mai
mare dect erau de fapt. Cu puin noroc, dac Poporenii
credeau c rul era att de bine aprat, poate ar fi fost
descurajai de la a ataca malul n acea noapte.
Era lun nou destul de subiric n seara aceea, prnd
c inea luna veche n brae i plpia, ascunzndu-se
adesea printre nori. Era lucru curajos s atepi pe
ntuneric. Noaptea neagr, n loc s fie ceva care te
nconjura, prea c i umple capul i nu mai tiai exact unde
erai, nuntru sau afar, doar dac nu se ddea vreun nor
din calea lunii, ca s mai lumineze vreun copac din deprtare
sau lateralul muntelui cu vrf turtit. Spaiul ntunecat
despre care simurile tale i spuneau c e la doar civa
centimetri mai ncolo era, de fapt, la kilometri deprtare i
deloc unde ar fi trebuit s fie. Un copac alb i uscat din
mijlocul preriei care doar ce fusese luminat de lun i
prea lui Cale c plutea deasupra lui, undeva prin aer, dei
tia c se afla pe cmp la peste un kilometru i jumtate
distan. Din moment ce pn i simurile de baz erau
harcea-parcea, nu era o experien plcut s atepi n
noaptea neagr ca tciunele pe cineva cu omor n inim i
hotrt s te prind. Pe ntuneric, chiar i pentru cei care
stteau bine cu nervii, preria devenea un inamic implacabil,

care atepta sfidtor ca tu s faci prima micare. Un cine


slbatic sau o cprioar care trecea pe acolo prea de dou
ori mai mare i de trei ori mai rapid dect orice alt vietate.
Forniala vreunui arici din apropiere era la fel de puternic
precum mritul unui leu care se pregtete de atac. Dac
trtoarea care fcea zgomotul la ciudat din afara traneei
era veninoas? Noaptea era ca un alchimist nebun pentru
lucrurile obinuite transforma un tufi n omul care atepta
s te omoare dac ndrzneai s respiri prea tare. Totui, ar fi
fost i mai ru dac ncercai s ataci. Imagineaz-i cum ar fi
s te miti pe aici. i bineneles, fr s poi calcula trecerea
timpului, acesta prea c dispare. Trecur dou ore care
puteau la fel de bine s fie patru sau cinci minute. Acum
gndurile ciudate ncepeau s i ocupe mintea. Dac soarele
coborse de pe cer pentru totdeauna i nu se mai ntorcea?
Lucruri la care nu te-ai fi gndit niciodat preau posibile
ntr-o noapte ca aceasta. i tot venea n cap o fraz pe care o
citase Lordul Vipond de undeva: O soarele nicicnd aceast
zi de mine n-o s-o vad!18
Atunci se vzu deodat o lumin din vrful unor nori. Apoi
nc una. Gil lumina malurile rului cu sgei cu foc una
dup alta, potrivindu-se frumos pe forma rului. Dup a
aptea sau a opta sgeat, Cale auzi ipete i zbierete.
Sgeile czur peste Poporenii blocai pe malurile abrupte
ale rului. Nu puteai vedea cum potopul de sgei neaprinse
cdea peste Poporeni, dar nu aveau unde s se ascund i
nicio ans de a ajunge repede la Purgatori din cauza
O soarele nicicnd aceast zi de mine n-o s-o vad!
(n.tr.) vers din Macbeth de William Shakespeare tradus de Ion
Vinea; n original Never shall sun that morrow see, Actul I,
Scena 5, versurile 6061.
18

rndului de salcmi epoi i celorlalte rnduri de rui pe


care Cale ordonase s fie amplasate acolo.
Nu dur mult timp sau nu pru s dureze, dei avu loc o
pauz naintea celui de-al doilea atac, care fu mult mai scurt
dect primul, apoi nimic pn la prima raz roiatic a unui
rsrit superb.
Dup acest rsrit delicat, soarele se ridic pe cer ca un
fulger i pn la apte dimineaa deja era prea cald. La mal,
cel puin pe partea ndeprtat pe care Cale putea s o vad,
morii i muribunzii erau treizeci i trei la numr. Poate nc
vreo cincisprezece mai erau ascuni de malul apropiat.
Oamenii ncercau s se trasc napoi la rm, dar nu
repede. Unul era rnit att de tare nct se tra, la fel de
ncet, spre Purgatorii de care ncerca s scape.
Unul dintre rniii care se retrgeau ncepea s fac
progrese i o sgeat venind dinspre Purgatori plesni aerul la
fel de tare ca un btlan i l lovi pe omul rnit.
Era i timpul s dea dovad de puin mil, spuse
Guido Hooke pe un ton grav. Nimeni nu ar trebui s moar
aa de ncet pe o vreme torid ca asta.
Cale rse.
V amuz ce spun, domnule Cale?
Dac l-au cruat pe bietul nenorocit, a fost pur
accidental. O s nceap iar s-l rneasc, s-i motiveze
prietenii s fac ceva eroic.
Lepdturi, spuse Hooke privindu-l pe Cale i ncercnd
s l descifreze. M credei slab?
Cale se gndi atent la ce avea s spun.
Nu. Cred doar c e surprinztor.
C ar putea cineva s simt ceva pentru o fiin care
sufer?

C v-ai atepta la orice altceva de la Izbvitori.


Tot poi s nu fi de acord cu ceva la care te atepi.
De ce i-ar pierde cineva vremea cu asta? Va schimba
ceva?
Se pare c nu ai fost crescut prea bine.
Aa e.
De ce atta cinism?
Nu tiu ce nseamn asta.
Cinismul e
Nici nu vreau s tiu ce nseamn.
Jignit, Hooke nu mai rspunse. Dup cteva minute Cale
fu cel care vorbi.
Un prieten de-al meu spunea c e o pierdere de timp s
nvinuieti lumea pentru firea ei.
Am avut dreptate.
n legtur cu?
C nu a fost acordat destul atenie bunei
dumneavoastr creteri.
Cale refuz s se supere i doar zmbi.
Mi-ar fi plcut s fi fost crescut de IdrisPukke. A fi mai
pe placul dumneavoastr, domnule Hooke.
Atunci trecu nc o sgeat pe cer i nc un om fu lovit.
Nu e ceva prostesc s i doreti o via mai bun dect
asta.
Dar Cale se sturase i nu mai rspunse. Apoi observ c
vreo doisprezece Poporeni se trau pe deal, n spatele U-ului
i ncepeau s urce panta, apoi nc vreo zece i apoi alii.
Centenarului din traneea de atac, de sus, i plcea cam mult
s i lase s se apropie prea tare de poziia lui.
Hai odat, spuse el ncet.
Apoi urm un potop de sgei i ceea ce pru a fi vreo cinci

oameni nimerii. Dar acum un numr mai mare de Poporeni


se trau, mergeau ct mai aproape de pmnt i chiar
alergau peste un dmb al dealului i atunci deveni clar faptul
c, abia cnd mergeau peste acest dmb, erau de fapt afectai
atacatorii de sgeile care veneau dinspre tranee. Cnd se
hotrse cum aveau s apere dealul, panta de mai jos prea
lipsit de acoperire att ct timp o urcai i astfel prea
aproape imposibil succesul unui atac. Acum era clar c
pierduse ceva din vedere. Odat ce trecur de dou treimi din
deal, atacatorii Poporeni putur trece ntr-un povrni puin
adnc, care i proteja de sgei i le permitea s se grupeze
destul de sus pe pant, ct s porneasc un atac. Era
imposibil s-i fi scpat ceva att de evident.
I se spusese de nenumrate ori despre momentul revelaiei
divine, despre viziunea din drum sau de pe vrful muntelui
care fcea solzii s se desprind de ochi. Nu era nimic divin
n ceea ce se ntmpl cu Cale pe dealul de deasupra Plasei
Pungaului, dar oricum era o viziune a adevrului. Nu i
putea permite s dea gre aici.
De cnd se tia, cea mai disperat dorin a sufletului su
era s fie lsat n pace. Dar acum, privind Poporenii trnduse spre vrful dealului, putea vedea eecul celei mai mari
sperane ale sale. Dac ar fi cucerit dealul, ar fi cucerit i
Plasa Pungaului. Ar fi omort Purgatorii i mpreun cu asta
i abilitatea lui Cale de a i oferi lui Bosco puterea de a-l ine
n siguran. Dar asta cu preul de a nu fi lsat niciodat n
pace. Putea s i ia tlpia acum, dar erau numai
Izbvitori n spate i Antagoniti n fa. Era la 800 de
kilometri deprtare de ce? Nu siguran, oricum. A fi singur
oriunde n lumea asta nsemna s fie izolat i vulnerabil.
Orice linite i pace putea fi obinut doar mulumind pe

altcineva. Nu exista niciun colior sau vreo crptur orict


de mic prin care s se fi putut strecura departe de lume i
s fie fericit. Acoperiul trebuia s fie ctigat i mncarea
cumprat. Trebuia s lupte i s continue s lupte i, dac
nceta, s-ar fi necat. Trezete-te. Mergi nainte sau mori.
nainte sau mori.
n Memphis i fcuse inamici la fel de uor pe ct i era s
respire, asta pentru c fusese prost i fcuse multe greeli.
Singurii oameni pe care i cunotea i pe care i nelegea
erau
Izbvitorii. Aici avea o ans, pentru c era unul dintre ei i
aici era locul lui. Oriunde altundeva era doar un copil foarte
talentat la a fi nervos. Era la fel de legat de Purgatorii care
urmau s fie anihilai ca i cnd i-ar fi iubit i ar fi crezut n
fiecare dintre ei. Nu avea de ales i nici nu avusese vreodat.
i dduse seama de lucrurile acestea n doar o fraciune din
timpul care ar fi durat s le spun, nvlind peste el de parc
ar fi stat sub un dig uria care se prbuea. i, dei fiecare
bucic din corpul i sufletul lui ipa s nu fac asta, era n
picioare i alerga spre deal, spre cei douzeci de Purgatori
care ateptau pe caii lor, netiutori de dezastrul care se
desfura sub ochii lor.
Disperat s atace, dar avnd nevoie s le explice planul
su, Cale ncepu s deseneze Plasa n praf i s le dea
instruciuni n acelai timp.
S-a-neles?
Ei ncuviinar.
Atunci, tu, repet-mi planul.
Purgatorii ezitar, dar povestiser n mare cam tot ce le
spusese Cale. Cale mai repet odat i apoi i urc pe cai.
De reuii, Bosco o s v vad ca pe nite sfini.

Dorindu-i att demult s nu mai fie printre ei, doar


viziunea teribil pe care o avusese pe deal l fcuse s vad
c, pentru aceti oameni, sentimentul c aparineau de ceva
era mai important dect viaa nsi. Crezuse c doar i
salvase de la o moarte teribil, dar era mult mai mult dect
att. Dac ar fi fost un nger care s i ierte i s i elibereze
n lume, s-ar fi pierdut, pribegi, fr un loc sau un sens
anume. Libertatea lor ar fi fost libertatea unei fantome.
n timp ce urcau spre vrful dealului sub privirile unui
Hooke uluit, Cale simea cum puterea friei i loialitii
trecea prin ei chiar i n ora morii. Apoi trecur de deal i
urcar repede spre colin, potrivindu-i viteza cu cea a lui
Cale, n timp ce Poporenii pregteau ultimul atac spre vrf,
gndindu-se doar la lupta care urma i nu la cei din spate,
pn ce Purgatorii se aflau la doar cincizeci de metri n
spatele lor i galopau spre ei. Acum c fuseser vzui,
Purgatorii strigau ceva de Sfntul i martirul cutare i apoi
ncepu mcelul.
Atacul clare al Purgatorilor se revrs n povrni i se
opri brusc erau antrenai ca infanterie clare, nu cavalerie
desclecnd repede i innd piept Poporenilor din lateral.
Copacii din jur fur lovii de o rafal de snge, primele
rnduri disprnd n iureul de lovituri ale Izbvitorilor, a
cror furie cumplit izbucnea acum, fiind ascuns n sufletul
lor n timpul celor trei luni teribile de nchisoare. Vreo
doisprezece erau n faa lui Cale, cuteztori, plini de
ranchiun i sete de snge. La nceput, Cale se trezi c
urmrea oamenii din faa lui, de parc s-ar fi ascuns n
spatele unui perete mictor. Dar n frenezia lor, deja
ncepeau s i piard forma, Poporenii, la nceput surprini,
ncepnd s absoarb ocul i s le in piept. n partea din

dreapta, un val de Poporeni veni peste Izbvitori i le sparse


zidul de oameni. Se deschise un loc liber pentru contraatac i
Cale i exersa din nou flerul pentru brutalitate. Cel dinti fu
Ben Van Brida un puti de optsprezece ani, cu barb deas,
respirnd greu n timp ce se repezi de dou ori spre biatul
din faa lui. Cam att despre el, cuitul lui Cale lovindu-l n
gt, chiar sub brbie, vrful ieindu-i prin ceaf. Dar Cale
lovise prea tare cuitul intr pn n ira spinrii i lama se
bloc n os, iar cnd corpul lui Van Brida czu, smuci i
cuitul din mna lui Cale. Cale se feri de prima lovitur a
urmtorului atacator i apoi de cea a urmtorului niciunul
dintre ei nu voia s stea la rnd, aa c atacaser amndoi
deodat. Cale pi spre ei i l prinse pe brbatul din stnga
sa de talie, l dezechilibr i l conduse direct n cellalt
atacator, astfel oprindu-l nainte s lanseze urmtoarea
lovitur. Se ls cu toat greutatea pe glezna inamicului su,
Frans Arnoldi de Nakuru, care ip de durere din cauza
piciorului su rupt. n cderea lui, Cale l arunc spre
cellalt brbat, care se ddu mpleticindu-se napoi, doar ca
s fie njunghiat direct n ficat de ctre un Purgator care
tocmai sosea moarte imediat. Din fericire pentru el, puini
dintre cei care mor pe cmpul de lupt mor repede. Nu era
timp s-i mulumeasc, acum Cale lundu-i viaa lui Arnoldi,
cel cu piciorul rupt, care i arunc ambele brae n aer i
strig Nu!. Nu l ajut la nimic, lovitura lui Cale
despicndu-i ira spinrii de la baz pn la gt. Apoi
urmtorul om se grbi spre Cale i spre moarte inevitabil.
Juanie De Beer, care luptase pn la sfrit la Lunca lui
Bullbaiter, unde i primise numele de Beer Necrutorul,
ncas o lovitur de la Cale chiar deasupra organelor
genitale. n ciuda curajului su, czu la pmnt, zvrcolindu-

se de durere. Cale ip la Purgatorii din spate s blocheze


accesul. Poporenii se oprir pentru o clip. Speriai de
spiritul exagerat de rzboinic al biatului din faa lor, se
oprir s se holbeze cu gura cscat, ca nite rani la
trecerea vreunui mare episcop. Prea c nu are nevoie de
ajutorul nimnui, att de ngrozitoare i natural era urgia
pe care o mprea celor care l provocau. Speriai de ipetele
lui, Purgatorii se grbir s l nconjoare pe Cale, atacurile
rencepnd. Cale fcu un pas napoi, acum ceva mai nesigur,
nc odat contient de pericolul n care se afla, suliele
scurte erpuind cte una, cte dou prin corpurile
clugrilor din spatele lui; niciun sunet nu se putea compara
cu acesta, chiar i printre ipetele i strigtele celor din jur,
nicio sgeat nu scoate vuietul acela surd al unei sulie care
se oprete pentru o clip n carne i os. Pi n fa pentru a
evita suliele, folosind Purgatorii din faa lui drept scut. Dar
acum, povrniul de pe pant, care protejase Poporenii, nu i
mai putea apra de arcaii din vrful dealului. Erau nevoii
s se lupte cu valul de Izbvitori din lateral, i asta i lsa
descoperii. Blocai i striviri de zidul de soldai ai lui Cale,
adncitura de treizeci de metri care le promisese victoria
acum i fcea prad uoar pentru arcai.
Predicantul Viljoen, predicatorul de la Enkeldoorn, fu cel
care i ddu seama c singura lor ans era s treac de
zidul de Izbvitori i s se amestece att de bine printre ei,
nct arcaii de pe deal s fie nevoii s se opreasc. Iadul era
marea pasiune a lui Viljoen predicile sale fceau prul
mciuc oamenilor din congregaia sa, la fel ca acele de pe
spatele unui arici. Acum mprea iadul cu nemiluita.
Predicantul era ct un Poporean i jumtate i avea faa ca o
farfurie ampl, ornat cu o barb. Ca orice Poporean, avea o

lopat mic pe care o folosea la orice, de la spat gropi pn


la a omor animale. Era uoar, avnd coada din lemn de
bambus i lama un ptrat de oel ascuit pe trei pri, doar
vrful fiind lsat tocit. Muchiile lefuite ale lopeii sale
sfiau umr, old i genunchi.
Cu aceast lopat, Predicantul trecu de zidul de Purgatori,
strignd gloatei sale s l urmeze, tind n carne vie cu
pricepere i nebunie. Zbur vrful capului unuia dintre
Izbvitori de parc era oul de la micul dejun al unei doamne
din Memphis. O moarte subit i milostiv care i ngrozi pe
Izbvitorii de pe ambele pri, curajul prsindu-le corpurile
cnd czu camaradul lor. Urmtorul nimeri cu faa direct n
lopat i fur despicai dinii i mandibula i limba i fu
tiat n dou. Urmtoarea lovitur tie un bra, cealalt un
picior. Acum portia de care avea nevoie era fix n faa ochilor
si i lovea peste tot n jurul su, nu ca un taur sau un urs,
ci ca un pastor cruia Dumnezeu i ncredinase misiunea s
purifice al aptelea cerc al iadului. Cale fcu un pas la
stnga. i putea da seama cnd Dumnezeu i natura se
uniser ntr-o violen sfnt i ndrumau un om de parc ar
fi fost un uragan.
Mugind de furie i mndrie, Predicantul continu s dea n
stnga i n dreapta Poporenii se luptau acum n spatele
lui, inimile devenindu-le mai puternice i curajul mai mare.
Lopata muca precum un cine, despicnd mini i coapse.
Coastele se rupeau, iar plmnii i ficatul cdeau pe pmnt
nici mcar animalele nu aveau parte de o moarte att de
crud. i tot nainta, Poporenii dup el, iar Cale rmase n
spatele Purgatorilor si nfricoai. i atunci veni momentul
cnd orice era posibil. Aici, unde drumul i oferea dou ci,
unde dou sori te chemau spre ele, unde Victoria i fcea

semn cu mna i nfrngerea cu capul. Apoi greeala


Predicantului: chemndu-l pe Dumnezeu, i atrase atenia lui
Cale i orgoliul i aduse sfritul att orgoliul lui Cale, ct i
al su cnd privirile li se ntlnir i Predicantul l vzu doar
ca pe un biat i nimic mai mult. Cale, ntorcndu-se cnd o
suli scurt vji pe lng el i intr n clciul unui
Purgator, scoase sulia din piciorul bietului om de parc ar fi
fost un cadou. n timp ce Predicantul spinteca stomacul unui
Purgator care rmsese s lupte n loc s o ia la goan, Cale
strnse bine sulia, o ridic peste umr, fcu doi pai i o
arunc. Nimic din ce-ai vzut vreodat nu a fost att de
graios, puterea i echilibrul ntr-un amestec perfect. Nicio
muctur a vreunui arpe nu venea att de instinctiv. Sulia
l lovi pe pastor chiar deasupra vintrelor. Despicndu-i vezica
i zdrobindu-i pelvisul, i iei prin fund. Czu la pmnt
ipnd de durere, sngele i urina curgndu-i pe nisip, ca
vinul i apa, iar aburul ridicndu-se ncet. Cale nu avea s
uite niciodat asta. Acum striga i i mpingea nainte pe
Purgatori i doi dintre Poporenii care i vzuser pastorul
ucis de biatul care urla alergar spre el, ntrtai de
dorina de rzbunare. Dar doar unul dintre ei ajunse la Cale
cellalt fu omort de Purgatori, curajul revenindu-le n
vene. Al doilea brbat lovi lovitura l-ar fi tiat pe Cale n
dou dac i-ar fi atins inta. Dar Cale, care devenea din ce
n ce mai detaat, i privi adversarul ca pe un om care se
juca de-a rzboiul cu nite copii loviturile erau stngace,
greoaie i nepotrivite. Dar sgeile se apropiau de el una
aproape c-l lovi i i distrase atenia, pierzndu-i
capacitatea de concentrare pentru o clip. Zngnitul i
zdrngnitul, scncetele i strigtele l aduser cu picioarele
pe pmnt i graia l prsi. Brbatul l vzu ovind i,

devenind mai ncreztor, se porni s l atace. Lovitura trecu


pe lng Cale, care, lovit la piciorul pe care sttea, l nfc
de talie i l arunc n nisip. Cale avu nevoie doar de o
secund ca s l aplece pe spate i s ajung la cuit. Se
luptar pentru o vreme aa, gfind i oftnd ncet, Cale
mutndu-i centrul de greutate ca s l in mai bine. Apoi
i adun puterile i, eliberndu-i mna, lovi. Corpul
Poporeanului tremura n timp ce Cale se ridic i privi n jur,
s vad ce pericol l atepta. Poporenii i pierduser
entuziasmul odat cu moartea Predicantului. Sgeile
dinspre deal ncepur din nou s curg n timp ce Poporenii
se retrgeau. Purgatorii mergeau tot nainte. Puteai s
numeri morile Poporenilor n doar cteva minute. Ct despre
detaliile masacrului care urm, nici mcar predicantul
Viljoen nu descrisese durerile iadului att de intens. Mutele
deja i depuneau ou n gurile celor mori i ale celor care
urmau s moar.
Astfel, pe un deal neimportant, ntr-o ncierare ntre mai
puin de dou sute de oameni, ntr-un loc care nu avuse
nume pn nu deveni ntruchiparea nfrngerii Izbvitorilor,
o lume ntreag fusese schimbat n tot att timp ct i ia s
fierbi un ou.
Poporenilor le mergea din ru n mai ru. Cale nu era
singurul care fcuse o boacn la Plasa Pungaului. Maistrul
Poporenilor privind dinspre vest nu putu s vad atacul
condus de Cale, ci doar nceputul marului n josul dealului
ordonat de centenar la sfritul atacului. Cea mai recent
informaie pe care o primise era c oamenii lui se pregteau
s cucereasc dealul i c nu aveau cum s piard.
Izbvitorii pe care i vedea trecnd de creasta dealului i care
se fceau nevzui, din punctul lui de vedere, ddeau dovad

de o ncercare disperat i fatal de a recupera o poziie


pierdut. Nerbdtor s profite de ceea ce el vedea ca o mare
greeal, Maistrul le ordon trupelor sale s traverseze rul
prin faa dealului i s atace Plasa dinuntrul U-ului. De
ndat ce centenarul i rechem trupele i Cale stabili o
nou strategie de aprare, atacatorii Poporeni se trezir c le
ddeau i mai mult putere Izbvitorilor. Valuri de sgei
veneau dinspre dealul pe care ei credeau c l ctigaser i i
loveau din spate i de deasupra, unde puteau fi vzui uor.
Cei care se refugiaser n tranee alturi de falii Izbvitori
nu rezistar prea mult timp. A treia putere a Izbvitorilor era
lupta n tranee. Poporenii avur parte de la fel de mult mil
pe ct le plcea s ofere. Deloc.
Cu pierderi att de mari i ocai de modul n care
luptaser Izbvitorii, Poporenii se retraser i ncercar s
foloseasc mortarele de pe creasta muntelui cu vrf turtit ca
s i poat acoperi retragerea. Atunci, n sfrit, intrar n
joc i intaii pe care Cale i lsase intenionat pe vrful
muntelui. Din ceea ce prea a fi siguran deplin, arcaii
nimicir jumtate din artileritii Poporeni nainte ca acetia
s i dea seama c nu aveau cum s se apere i nici s
ndeprteze mortarele. Le abandonar i se alturar
celorlali supravieuitori Poporeni care ncercau s scape.
Fiecare decizie a lui Cale din acea zi fusese una corect, cu
excepia celei care i-ar fi fcut curajul i mreia total inutile.
Era un fel de lecie, dar nc nu tia ce anume era probabil,
s nu greeasc niciodat. Urc n vrful dealului, unde l
atepta Gil. Ovaii i Dumnezeu s te binecuvnteze se
auzeau din toate direciile, venind de la oameni pe care i
dispreuia, dar pentru care fusese obligat s i rite viaa din
moment ce ei depindeau n ntregime de el i, dup cum i

ddu acum seama, el depindea n ntregime de ei.


Gil se aplec puin, dar ntr-un mod n care Cale putea
vedea o schimbare i mai mare n ceea ce l privea.
Ai ctigat preri de aur. Oamenilor, chiar i celor
degenerai, le este greu s nu iubeasc pe cineva care i-a
salvat de dou ori.
Ei, aproape c suntem chit.
Cale cobor n tranee i privi napoi spre deal. Alesese
locul cnd era clare, la vreo doi metri distan de pmnt i
de unde vedea tot de la vrf n jos. Dar de la nivelul solului
era clar c se vedea o umfltur n mijlocul cmpului de
lupt, ceea ce nsemna c, pn la vreo douzeci de metri
distan, era destul de uor s ataci traneea de aici, fiind
protejat de sgei i proiectile. Fu uimit de propria lui prostie.
Cum era posibil s fi greit att de tare cu lucrul acesta cnd
avusese dreptate n legtur cu toate celelalte aspecte?
Merit nite scuze din partea mea, i spuse lui Gil i, n
ciuda dispreului pe care l simea fa de Purgatori, vorbea
serios.
Tac-i fleanca! spuse Gil hotrt i apoi, ngrijorat,
adug un domnule apologetic.
Pot s vad unde am greit.
Ce pot ei s vad e c ai organizat cmpul de lupt n
aa fel, nct s i inei n via i c ai venit s i salvai
atunci cnd lucrurile mergeau prost. A trecut mult vreme de
cnd aduntura asta a gustat victoria. Au ctigat. Sunt ai
dumneavoastr. Ai fcut o greeal, dar ai ndreptat-o. Ce
altceva i se mai poate cere unui general?
Nu in minte s fi fost att de ierttor pe terenul de
antrenament al Martirului.
Antreneaz-te din greu, lupt uor.

Deci, tot ce s-a ntmplat a fost spre beneficiul meu?


Suntei n via i ai ctigat, deci a spune c da.
Am trimis iscoade s se asigure c Poporenii nu se
pregtesc de nc un atac. Va trebui s vorbeti cu ei.
Nu. Vorbete tu cu ei.
Nu, domnule.
i astfel, zece minute mai trziu, Cale sttea pe o piatr n
centrul U-ului i ncerca s i nlture ura i dispreul din
glas. Dar ei nu aveau nevoie de multe. i riscase viaa pentru
ei i ei se ntorseser din mori.
n vremea aceea, Hooke cobor de pe deal i ascult
strigtele de srbtoare ale Izbvitorilor i reticena biatului
pe care ncepeau s l adore, toate speranele lor fiind acum
trecute pe lista goal, numit Thomas Cale. Dup ce termin,
enervat, Cale i spuse lui Hooke s inspecteze mortarele care
erau acum coborte de pe munte i s i dea un raport n mai
puin de o or. Hooke ddu din cap, batjocoritor.
Eu nu mi-a face griji pentru loialitatea fa de oameni
pe care i ursc. Exist multe tipuri de loialitate, domnule
Cale. De exemplu, loialitatea pe care cresctorul de porci i-o
datoreaz porcului.
i, dei l reduse pe Cale la tcere cu replica asta, se
ndrept spre deal pentru a inspecta mortarele care l
ateptau acolo. Vreo or mai trziu, Hooke i ddea raportul
lui Cale. inea n mini un pivot mare, de vreun metru
lungime. n jurul evii pivotului se aflau dousprezece sgei
mai mici, care fuseser legate cu grij una lng cealalt.
Legturile sunt fcute din sfoar obinuit, mpletit cu
cauciuc. tii ce este cauciucul?
Nu.
Nu m mir. Condamine a ncercat s i demonstreze

Papei la Avignon, dar Arhiepiscopul a ncercat s l aresteze


pentru vrjitorie, pentru c respingea apa n mod nefiresc.
i ce-are asta de-a face cu legturile?
Nimic. Dar cauciucul se i ntinde.
Trase de o bucat de sfoar i aceasta se ntinse, nu cu
mult, dar destul ct s arate faptul c avea dreptate.
Cnd e tras din mortar, o coard din ma de pisic,
lipit de pivot cu cear, lrgete nodul i face sfoara s se
deire, din cte pot s mi dau seama, n vreo cinci secunde.
Cele zece sgei pur i simplu cad i urmeaz traiectoria
pivotului ctre pmnt. A spune c sunt mai multe detalii
de pus la punct, dar cam aa funcioneaz.
Poi s copiezi mecanismul?
Nu vd de ce ar fi o problem.
Atunci f-o.
De fapt, vd una.
Da?
Nu e o problem de inginerie, ci de teologie. Papei nu-i
place cauciucul. Nu a fost pn acum vreo interdicie
pontifical Urbi et Orbi privind cauciucul, dar se crede c
substanele flexibile din material nu sunt naturale.
ncercarea de a-l aresta pe Condamine nseamn, n ceea ce
privete legile ecleziastice, c folosirea cauciucului poate fi
considerat drept dovad prima facie19 de practicare a
vrjitoriei.
Eti sigur?
Sunt sigur c punctul de vedere nu este unul clar i
sunt sigur c nu a vrea s risc att de mult. Tu, ns, ai o
poziie mai bun ca a mea. Poate c Bosco o s dea vreun fel
de lege temporar. Dei cred c el i Cardinalul Parsi nu se
19

n latin, la prima vedere. (n. red.)

neleg prea bine.


Cale oft.
Cum de tii attea lucruri?
Cum de tu tii att de puine?
Dac suntei att de bine informat, domnule Hooke,
atunci de ce ai avut nevoie de mine ca s v scot din
nchisoare?
Punct lovit, domnule Cale. Oricum, aceasta nu e
singura cale.
Nu?
Am lucrat la un mecanism pe gustul meu.
Parc mecanismele te-au dus n Camera Scopului
Deosebit.
Da.
Atunci, dac eti pregtit s riti un act de blasfemie, ce
problem ai cu vrjitoria?
Sunt gata s mi dau viaa pentru mecanismul acesta,
dar nu sunt gata s mor pentru sfoar din cauciuc. Dac tot
mi risc viaa, vreau ceva n schimb.
Ceva n schimb? Bosco mi-a spus c pedeapsa
recomandat pentru construirea mecanismelor blasfematoare
era s i se jupoaie toat pielea ct eti n via i apoi s fii
cufundat ntr-un butoi cu oet.
Faptul c mi-a adugat nite ani n plus de trit nu se
cheam via.
O s ncerc s in minte asta. Dar tu s faci bine s ii
minte: pn i dinii din gura ta sunt ai mei, domnule Hooke.
Nu sunt nerecunosctor.
Adic eti recunosctor?
E normal s vrei s i ndeplineti propriile scopuri,
orict de ndatorat ai fi celorlali.

Deci, ce face mecanismul sta?


Nu poate face nimic ca atare. l construiesc cu scopul
cercetrii filosofiei naturale. Vreau s descopr natura
lucrurilor. Dar nainte s m dojeneti, speculaia aceasta
are cel puin un uz practic, care vine din curiozitate pur.
Vrei s asculi?
Avei prieteni, domnule Hooke?
Nu unii care s fie suficient de puternici.
Dac voi avea senzaia c m luai drept prost, m
descotorosesc de dumneata.
De acord, domnule Cale.
Cale zmbi i i fcu semn s ia loc. Fcu ntocmai, dar se
i aplec un pic pentru a putea desena un cerc n praf.
Imagineaz-i c cercul acesta are un diametru de 60 de
metri i c e fcut din eav de alam ntrit. Cred c toat
materia e compus dintr-o singur particul, atomul, dup
cum am numit-o, din care sunt alctuite toate lucrurile din
lume pmnt, aer, foc i ap i diferenele sunt modurile
n care natura a combinat aceti atomi. Atunci nseamn,
dac am dreptate, c numai o putere foarte mare poate
dezlega ceea ce natura a mbinat. Trebuie s gsesc o metod
prin care s creez cea mai pur substan de pe pmnt i s
formez dou bile din aceast substan, s le forez s vin
una spre cealalt folosind capetele evii circulare i s fac
asta cu atta energie, nct atunci cnd se lovesc s se
descompun n atomii care le formeaz structura i structura
tuturor lucrurilor.
De unde tii c exist atomi dac ai nevoie de mainria
asta s demonstrezi acest lucru?
Ah, spuse Hooke, nu eti doar un general cu talente
deosebite, ci i un biat foarte inteligent.

Prietenul de care i-am mai zis mi-a spus c atunci cnd


vine vorba de linguire, s o netezeti cu mistria. Poate l
cunoti?
Doar pentru c e linguitor nu nseamn c nu e i
adevrat, domnule Cale.
Continu.
Am ajuns s cred c exist atomi prin calcul matematic.
Cale se uit lung la el.
Observ c nu eti neimpresionat. Oricum, am credina
i numerele n favoarea mea. Dar chiar dac m nel, nu
conteaz. Problema care mi iese n ntmpinare i pe care
nc nu tiu cum s o rezolv este cum s fac cele dou bile
din substan pur s se loveasc att de tare, nct s
distrug liantul naturii. Cutarea unei metode de a accelera
un obiect greu cu viteza mai mare dect cea a unei sgei ma adus n Casa Scopului Deosebit i att de aproape de o
moarte sordid de la care, nu mi-e ruine s recunosc, tu mai salvat.
Destul.
Am petrecut aproape doi ani experimentnd cu o
formul pe care o scrisesem pentru o pulbere exploziv din
China. Aveam doar un gram de pudr i a trebuit s o
folosesc aproape pe toat ca s m asigur c funcioneaz.
Dar formula era nefinisat ingredientele i vreo cteva
indicii la combinaia acelei pudre. Am ncercat i am dat gre
de multe ori, dar n cele cteva luni dinainte s fiu arestat
avusesem i un fel de succes. O pudr care scotea scntei
mari i fum i lumin, dar nu prea puternice. Dar asta i-a
speriat pe asistenii mei. Izbvitorii s-au ntors, au gsit
pudra i, ei bine, nc vreo dou lucruri pe care oamenii de
genul acela nu le neleg uor.

Cum ar fi?
Un cadavru. Nimic ilegal fusese adus de la clu. Mam gndit c disecia morilor era o zon gri din punct de
vedere religios.
i ei nu au crezut asta?
Se pare c, din punct de vedere religios, noiunea de
zon gri e destul de gri.
i unde vrei s ajungi?
Dac a putea avea protecia ta n a dezvolta pudra
chinezeasc i bani, ne-am putea ajuta reciproc.
Cum?
Dac pot s accelerez dou bile de substan pur una
spre cealalt, pot s fac asta i cu o bil de oel i un om.
Gndete-te la ce ar putea folosi o astfel de mainrie. Omul
care poart un dispozitiv ca acesta, chiar dac l poate folosi
o singur dat, poate s rneasc sau s omoare un inamic
sau chiar mai muli. Gndete-te la teroare. Ar putea s o
nlture i s se lupte ca orice alt soldat normal, dar dup ce
a ucis sau rnit un numr echivalent al inamicilor si nc
din primele momente ale luptei.
Nu ai cum s faci aa ceva.
A putea. Ofer-mi spaiul i mijloacele.
i cum a ti c nu m iei de prost?
mi cunosc obligaiile, rspunse Hooke, ofensat. Dar
trebuie s nelegi c, pentru a-mi duce la bun sfrit munca
de o via, trebuie mai nti s pot proiecta un obiect solid
dintr-un tub de metal. Cercetarea pentru cunotine i
descoperirea unei arme puternice sunt de fapt unul i acelai
lucru. Rzboiul e printele tuturor lucrurilor. i oricum, dac
devii un mare general, viaa mea este protejat. Corect?
Att timp ct nu m iei drept idiot. Ai putea s profii de

ct de netiutor sunt cnd vine vorba de lucrurile astea, dar


o s i vin de hac dac ncerci s i bai joc de mine atunci
o s pluteti la suprafaa apei ca o ceap ntr-un borcan cu
oet. M-ai neles?
Ameninrile tale nu i au rostul.
Ba eu cred c au. M-ai vzut luptndu-m azi pe deal?
Da.
i nu simeam nimic puternic pentru oamenii tia. Ce
sunt Poporenii pentru mine? i totui sunt mori cu toii i
au disprut de parc nu ar fi existat vreodat. M voi gndi
la asta. Acum sunt obosit.

9
Kleist deja locuia de aproape o lun cu Klephii n
Quantocks. Durase ceva timp s se lase convins c avea s
fie n siguran acolo. Dei nu auzise niciodat de Klephi
sau de Quantocks, ddu de un trib foarte suprcios i
fnos, Musselmenii, care locuia pe colinele mai joase din
Quantocks. i vzuse cndva n Memphis i i se spusese s
stea departe de ei i mai ales de cele cteva femei pe care le
aduseser s repare covoarele celor bogai i s deseneze noi
modele:
S nu te-apropii de vreo femeie de-a lor c te-omoar
indiferent de consecine. i la ct de slbatici sunt, o s
omoare i femeile, aa, s fie siguri.
i mai alarmant, Daisy spuse c e adevrat i chiar mai
ru dect i se spusese.
Musselmenii sunt fanatici, nebuni, cruzi i ri. i ursc
femeile i se poart cu ele de parc ar fi cini, iar religia lor le
blestem pentru c, dei e teama asta c ar fi mincinoase i
curve, Dumnezeul lor a sorocit ca soiile i fiicele s poarte
onoarea brbailor ntr-un bol nuntrul ficatului lor i c,
odat ce e ptat, singurul mod de a o recupera este s
omoare femeia i s o ia de la capt. i vine s crezi una ca
asta? Chiar dac femeia a fost violat, tot pe ea o sugrum.
Dezgusttor.
Klephii nu sunt aa? ntreb un Kleist ngrijorat.
Doamne, nu.
De ce?
Pentru c nu suntem demeni i pentru c am venit n
Quantocks i i-am alungat acum o mie de ani.

Deci suntei ca Materazzii nu prea le avei cu religia?


A, nu suntem foarte religioi.
Asta fu ca o lovitur.
Cum? ntreb el, simind cum inima i coboar n
stomac.
Descrierea credinei sale, n ciuda declaraiilor referitoare
la importana ei, nu prea prea s se refere la ceva exact.
Prea c nu au prea multe restricii. Era clar cnd venea
vorba despre diferena dintre animalele curate, pe care aveai
voie s le mnnci, i cele murdare, pe care Kleist nu credea
c ar fi vrut s le mnnce cineva oricum. Era interzis s
mnnci lilieci, de exemplu, sau orice se tra sau erpuia. S
mnnci pianjeni nsemna c erai murdar timp de dou
sptmni i dac ar fi fost Kleist tentat s revin la talentele
sale de mcelar, i nu era, consecinele ar fi inclus un exil de
ase luni. Noiunea lor de Dumnezeu prea foarte distant.
Klephii vorbeau despre el de parc ar fi fost un unchi bogat,
care era destul de blnd, dar care nu se mai interesa de
partea aceasta a familiei n fiecare zi. Kleist nu putea scpa
de sentimentul de vinovie c i prsise pe Vagul Henri i,
dei mai uor de ndurat, pe IdrisPukke. Raiunea i spunea
c avea tot dreptul din lume s nu i rite viaa att de
dramatic pentru persoane care nici mcar nu l ntrebaser
dac voia s i nsoeasc. Pe de alt parte, i ddu seama
c, dac era s in cont de corectitudinea lucrului sta, nu
i-ar fi lsat singuri noaptea, ca un ho. Ct despre Cale, nu
simea niciun fel de regret.
i cum rmne cu noi doi? nelegi la ce m refer?
Nu sunt o vac, spuse ea. Tatl meu nu m deine. E un
om civilizat, care i va mulumi c m-ai ajutat.
i aa i fu. Dar n ciuda primirii clduroase, Kleist era

uor agitat, pentru c nu putea s neleag modul n care


Klephii priveau lumea. Nu era vorba doar de faptul c trise
att de mult timp printre Izbvitori i de asta le nelegea
mentalitatea; simea c i nelege destul de bine pe Materazzi
chiar i dup doar cteva sptmni. i Memphis era plin de
rase i tipuri de oameni din toat lumea. Dar niciuna dintre
ntlnirile sale cu rasele remarcabile din Memphis nu-l lsase
cu sentimentul nedesluit c nu se prindea de ceva,
sentiment pe care l simea mereu n Quantocks. Terenul din
Quantocks era o enigm de calcar, presrat cu defileuri
pline de nori i dmburi i prpstii stncoase i imposibil de
urcat. Peste tot erau adncituri secrete care perforau pantele
nalte, oferind o ascunztoare sau un loc bun pentru a te
pregti de un atac. Din aceste locuri, Klephii tulburau
comerul furnd, lund, nfcnd, terpelind, deposednd,
confiscnd i n general privnd trectorii de tot ce aveau,
mai puin hainele de pe ei uneori i de acelea. Abordarea
lor energic a furtului deveni att de ru-famat nct printre
locuitorii din jur (denumire care, n afar de Musselmenii
enervani, era singura pe care Klephii avuser chef s o dea
culturilor vechi i bogate de la care furau) orice ho era
cunoscut drept klephtoman. Din cnd n cnd, celelalte
triburi din jur hotrau c lcomia i neobrzarea Klephilor
nu mai puteau fi tolerate i c ar trebui s se uneasc ntr-o
expediie aspr spre mijlocul att de inaccesibil i
ntortocheat al regiunii Quantocks.
La nu mai mult de trei sptmni de cnd Daisy l aduse
n inima Quantocksului, Kleist vzu pentru prima dat ceea
ce pentru el era modul lor unic de a lupta. Nu avea vreo
intenie s se nroleze i se enervase foarte tare pe Daisy
pentru c i tot luda brutalitatea fantastic de care dduse

dovad mpotriva lui Dunbar i a oamenilor si. Principiul lui


de baz nc de cnd ajunsese n Memphis fusese s i in
gura nchis despre orice avea el, obiecte sau caliti care
puteau servi celorlali, i i spuse s fac i ea la fel pe viitor.
De ce? ntreb ea, uimit.
Pentru c n-am chef s m trimit n prima linie, s
vad dac o fac pe Fane Fiorosu.
i faci prea multe griji.
De asta sunt nc n via.
Nimeni nu o s te roage s faci nimic. N-are deloc treab
cu tine.
S faci bine s ii minte asta.
Patru zile mai trziu, se trezi c, la invitaia tatlui lui
Daisy, sttea pe o teras mare de calcar de unde porneau
(din cte verificase el) multe ci de scpare; Daisy era lng
el, jubilnd, dar calm. Priveau n jos, ctre o vale lat de
vreo 300 de metri, unde Klephii ridicaser un zid grosolan.
Erau vreo cinci sute de Klephi, fiecare n poziia lui,
plimbndu-se, vorbind, rznd i purtndu-se de parc nu
aveau nicio grij. La cellalt capt al vii se afla fora
musselmen de vreo mie de oameni. Ateptar vreo jumtate
de or i apoi avansar, apropiai unii de ceilali, suliele i
scuturile argintate scnteind n btaia soarelui. Se oprir
dup dou sute de metri, moment n care Klephii ncepur
s le acorde n sfrit atenie, care se manifest prin diferite
njurturi colorate, referitoare la practicile sexuale ale
Musselmenilor cu animale, urenia mamelor lor i
preacurvia soiilor i fiicelor lor. Aceste ultime dou remarci
ncepur s i nnebuneasc pe Musselmeni. Unii erau att
de copleii de durerea provocat de acest abuz al onoarei lor,
nct izbucnir n lacrimi, ngenunchear i ncepur s-i

arunce pmnt n cap. i aa se stabili o rutin. De la un


capt al zidului, vreo doisprezece Klephi din vale strigau un
nume:
FATIMA!
i ali doisprezece completau:
O FACE N SPATELE COCINEI!
i apoi din nou.
AIDA!
I PLACE CU CTE TREI DEODAT!
Dar cea mai mare reacie fu provocat de cea care i se
pru lui Kleist a fi cea mai puin ofensiv.
NASRULA!
ARE O ALUNI PE COAPS!
Asta parc l lovi n cap pe unul dintre Musselmeni, care
url de nervi la descrierea att de precis a nevestei sale
nenorocite i ncepu instantaneu s alerge spre Klephii din
linia nti, spre moarte sigur. Din fericire, n graba lui
isteric, se mpiedic de o piatr i, nainte s se pun napoi
pe picioare, vreo zece prieteni i rude l apucar i l traser
napoi spre armata lor.
Le lu vreo zece minute bune ca s restabileasc ordinea
general. Kleist, nc rznd, se ntoarse spre Daisy:
Nu crezi c ar putea fi o greeal s-i luai peste picior
aa?
Ea ridic din umeri i nu spuse nimic. Dar acum atacul
ncepuse, Musselmenii avansnd n ordine, impresionant de
disciplinai, de parc ar fi tiut ce fac. n ochii lui Kleist,
prea c avea s urmeze ceva sngeros. nc ploua cu
insulte, aa cum plouase cu sgei la Silbury Hill. i apoi, n
sfrit, atacul furios. Ca s contracareze, Klephii traser un
rnd de sgei, deloc impresionant i fr precizie, se

ntoarser i o luar la goan. Daisy sri n sus, btnd


ncntat din palme n timp ce Klephii alergau spre
defileurile ntortocheate de la captul vii. Zidul din piatr
ntrzie un minut avansul Musselmenilor, fiind plin de
capcane gropi cu achii ascuite de bambus care ar fi putut
strpunge laba piciorului, erpi veninoi ascuni n
crpturile din zid i mii de pianjeni se crau pe zid
nainte ca Klephii s i ia tlpia. Niciunul nu era
veninos, dar pianjenii erau prea murdari n ochii
Musselmenilor ca s i ating, darmite s i mai i mnnce.
Pn s se regrupeze i s relanseze atacul mpotriva
Klephilor, majoritatea deja nu se mai vedeau, mai puin
tinereii care rmseser n vrful defileurilor ca s mai strige
cteva insulte. Nu sttur prea mult pe loc, pentru c
Musselmenii furioi deja veneau dup ei, dar acetia fur
ntmpinai de un val de pietre care cdeau din terasele de
calcar, potrivindu-se perfect n defileuri, ca nite degete, i
apoi i ddur repede seama c era inutil i foarte probabil
letal s continue s i urmreasc.
Haide, spuse Daisy.
l trase departe de teras i l duse napoi n sat printr-o
rut ntortocheat, n caz c erau zrii de vreo iscoad
Musselmen. Restul dup-amiezii, Klephii se delectar cu
laude pentru lipsa lor de cutezan, absena total a faptelor
curajoase i succesul lor deplin n a nu se lupta nici mcar
cu primul om, darmite cu ultimul.
Urmar cteva zile de srbtoare, n care se spuser multe
poveti despre rzboi, exagerate pn la nesfrit, despre ct
de iste fusese povestitorul care provoc prpd inamicilor
si, fr s se expun celui mai mic risc sau fr s dea
dovad de vreo form de curaj. Fiecare dintre ei se luar la

ntrecere, inventnd poveti care mai de care mai imposibile,


legate de modul n care, din sigurana total pe care le-o
oferea prpastia de pe vrful unei stnci inaccesibil,
pcliser Musselmenii att de proti s le spun numele
femeilor iubite din viaa lor, astfel nct puritatea sexual a
unei neveste, surori sau mame s poat fi defimat n
moduri ct mai inventive i groteti. Pe msur ce Kleist
asculta ncntat, nelese c pentru Klephi victoria nu
nsemna ctigarea unei lupte eroice ca de la brbat la
brbat, ci provocarea morii sau cel puin a vreunui atac de
cord inamicului absurd, fr s te expui la risc, atac provocat
doar de naivitatea lui cnd vine vorba de onoarea rudelor
sale feminine i ingeniozitatea minciunilor inamicului su
Klepht. Dar orict de amuzat era, Kleist era totui i puin
ocat. Filosofia militar a Klephilor era pe placul lui tocmai
pentru c era total diferit de tot ce nvase de la Izbvitori
n ceea ce privea durerea, sngele, sacrificiul personal i
datoria, i l nucea exact din acelai motiv: era total diferit
de tot ceea ce nvase de la Izbvitori.
Satul lui Daisy, Soho, era nconjurat de o crruie umbrit
de mslini special plantai n aa fel nct, n fiecare sear,
Klephii s se poat plimba doi cte doi i s poat vorbi
despre tot ce le trecea prin cap. Era mare cerere pentru Kleist
ca partener de conversaie datorit curiozitii imense a
Klephilor n general i mai ales legat de Izbvitori, ale cror
practici i credine le vedeau ca fiind complet de neneles i,
prin urmare, total fascinante. Presupuneau c fiecare poveste
brutal, fiecare poveste nspimnttoare despre Iad i Rai,
fiecare detaliu al credinei pe care Kleist le-o povestea era
doar o minciun scandaloas i foarte distractiv. Pur i
simplu, nu avea cum s i conving c existau oameni care

credeau i se purtau aa cum o fceau Izbvitorii.


S NASC O FECIOAR? HA! HA! HA! MERGE PE AP?
HE! HE! HE! A NVIAT? HO! HO! HO! ULTIMELE PATRU
LUCRURI? HI! HI! HI!
La cteva zile de la lupta mpotriva Musselmenilor, Kleist
era cel care i punea ntrebri tatlui lui Daisy un mecher
btrn i vesel care l plcea foarte mult, chiar dac nu
puteai avea ncredere n el.
Uite, Suveri, n-am nimic mpotriva dezertrii, dar noi
am nvat c e cel mai rapid mod de a fi omort.
Sunt viu, nu? Cte nmormntri vezi tu c sunt
pregtite n acest moment?
Nu ai scpa cu asta n prea multe locuri. Oriunde poate
merge un cal, caii celorlali v-ar ajunge din urm. Chiar i
infanteria dac ar fi destul de bun.
Dar noi nu ne-am luptat n multe locuri, doar aici.
i dac ai fi nevoii s o facei?
Nu suntem.
Prdai.
i uneori mai pltim i cu viaa dar lum tot ce am
furat i aducem n aceti muni i dac trebuie s ne oprim
s ne lum la har, atunci aruncm tot ce-am terpelit i-o
lum la picior pn aici.
i dac v prind nainte s ajungei aici?
Bnuiesc c ne batem pn ieim din belea sau nu ne
batem i murim.
N-ai cum s ctigi un rzboi dac nu stai s te lupi
aa stau lucrurile.
Bnuiesc c aa e. Dar noi nu purtm rzboaie. Pur i
simplu furm i terpelim. Nu e treaba mea dac Izbvitorii
vor s moar pentru Dumnezeu i Materazzii pentru glorie.

Nu ni s-ar potrivi treaba asta, dar na, oamenii sunt diferii.


Rse i fcu semn spre relieful de calcar din jur, cu
nenumratele piscuri, prpstii i canioane.
Desertul d natere la fanatici, toat lumea tie asta.
Dar un loc ca sta crete un fel de laitate nobil. tim cum
s lsm oamenii n pace.
Furai ntruna de la alii.
Ei, n afar de asta. Nimeni nu-i perfect.
n urmtoarele trei luni, Cale i Gil extinser campania
mpotriva Poporenilor, mprind Purgatorii n grupuri de cte
zece, fiecare grup conducnd cte dou sute de Izbvitori
obinuii.
Avur loc mai multe nfrngeri dect victorii n prima parte
a campaniei, dar natura vicioas a luptei avea avantajul de a
i omor pe cei care nu puteau sau nu voiau s neleag noile
tactici. Spre surprinderea lui, majoritatea Purgatorilor
supravieuir i chiar nvar ceva din asta. Cale se gndi c
era astfel pentru c deja se separaser de o via de
obedien total de aceea erau Purgatori n primul rnd.
Ceva din el refuza s cread c mai era un lucru la fel de
important n schimbarea lor iubirea pe care i-o purtau lui
Cale. Gil observase asta i vzu credina lor n el ca nc o
dovad a divinitii lui neobinuite. Cale nu era sfnt,
bineneles, i nu trebuia venerat ca un sfnt sau un profet.
Nu era, din cte nelesese Gil de la Bosco, o persoan n
sensul n care nici cel mai apostat dintre Antagoniti nu era o
persoan. Era, ntr-un fel, neviu. Era ncarnarea unui
sentiment divin. Poate c era pe punctul de a deveni nger,
pur aa cum emoiile exprimate cu intensitatea lor absolut
sunt pure. Orice altceva legat de el era pe punctul de a se

evapora. Trebuia s fie om ca s poat fi nscut i crescut.


Dar asta nu mai era necesar acum, i Gil putea vedea cum
biatul Cale disprea chiar n faa lui. Mai erau licre din
ceea ce ai numi o persoan: mai rdea la ceva ridicol care se
ntmplase prin tabr sau i mai scotea limba aa cum
fcea un biat cnd se concentra s fac ceva - dar asta se
ntmpla din ce n ce mai rar. Nu era de mirare c Purgatorii
erau atrai de el i ncercau s i fac pe plac, chiar i cu
preul vieii lor. IdrisPukke ar fi oferit o explicaie mai
lumeasc. Cale adunase Purgatorii ca pe nite perle sau
diamante. Uneori, rzboiul fiind o creatur att de nedreapt
i drastic, aceia n care i pusese speranele mai primeau
cte o sgeat n piept, iar cei nefolositori, norocoi,
supravieuiau s l mai irite i a doua zi. Dar ei i ddur
seama, chiar dac nu nelegeau motivele lui, c fiecare
dintre ei era important pentru el, poate chiar mai mult dect
important. Pe msur ce treceau sptmnile, Cale
transform ncet pierderile implacabile n puncte moarte, i
apoi n cte o victorie ocazional. De-a lungul frontului
stabilise douzeci i trei de forturi semi-permanente care s
fie susinute de cinci forturi majore la o diferen de optzeci
de kilometri ntre ele. Se btu treptat cu Poporenii, pn
ajunser ntr-un impas, blocndu-i n prerie pentru ca
proviziile s nu mai ajung la ei de la navele Antagoniste (nu
putea s le previn ancorarea n golfurile coastei). Clare,
Poporenii puteau oricnd s intre i s ias de pe frontul lui
Cale, dar nicio cru mai mare dect un mic crucior nu
putea trece fr s foloseasc drumurile pe care forturile
semipermanente le controlau i la care Poporenii puteau
acum ajunge doar rar i doar att timp ct s lase cte o
escort s treac. Chiar i asta era convenabil pentru el. i

dduse seama acum mult timp c sperana era cea care


ucidea oameni, de fapt. Sperana te fcea slab; te puteai
salva doar dac nu ateptai nimic de la via. Dar nici mcar
asta nu ar fi funcionat pentru Poporeni.
Deci, spuse Hooke, am ajuns ntr-un impas. Nicio
victorie pentru ei i niciuna pentru noi, asta dac excludem
faptul c putem ine forturile astea.
Deloc, spuse Cale. Am de gnd s pornesc ofensiva ct
de curnd.
Cum? Nu ai destui oameni.
Nu, dar n curnd o s m ajute doi mari generali.
Mai mari dect tine? rse Hooke. Cine ar putea fi? Cine
sunt aceste modele de perfeciune?
Generalul Decembrie i Generalul Ianuarie, zise Cale.
n timp ce Cale se strduia s le ia vitalitatea Poporenilor,
Bosco era ocupat cu ncetinirea ncercrii inamicilor si de la
Pontificat s i fac i lui acelai lucru. n loc s foloseasc
violena, ei foloseau teologia, i modul lor de a apsa cu
piciorul pe gtul cuiva avea legtur cu organizarea unei
conferine, i nu a unei blocade.
Problema teologic inea de ap i ulei. Doar un Dumnezeu
omnipotent ar putea salva o creatur att de vicioas precum
omul, att de josnic i pervertit. Dar era un stlp al
credinei generale c Izbvitorul Spnzurat era i om, i
Dumnezeu. Cum ar putea fi posibil una ca asta? Pn recent,
problema asta era rezolvat prin a o ignora, dar Izbvitorul
Restorious, Episcop de Arden, agitase lucrurile prin
predicarea teoriei sale despre Emulsia Divin. El zicea c cele
dou naturi ale Izbvitorului Spnzurat erau ca apa
amestecat cu uleiul. Pentru un timp, n viaa lui pe pmnt,

amestecul arta pentru ochiul liber ca un singur fluid de un


singur fel, dar, n timp, acest lichid avea s se separe n
straturi diferite de ap i ulei. Puteau fi amestecate, dar erau
mereu separate.
Prostii! rspunse Episcopul Cyril din Salem. Natura
Izbvitorului Spnzurat era ca apa amestecat cu vinul
sunt separate pn n momentul n care sunt amestecate i
devin inseparabile ntr-o form pe care nicio putere nu ar
putea s o aduc la starea iniial.
n ciuda amrciunii acestei contraziceri, nici Parsi, nici
Gant nu aveau vreun interes n a face pe plac rutii unor
clerici certrei pn ce, ntr-o clip de luciditate, Papa Bento
i exprim dorina ca problema s fie rezolvat. Motivul se
pierduse prin ceaa care i acoperi mintea a doua zi, dar lui
Gant i Parsi li se ddu autoritatea de a organiza o conferin
care s decid acest aspect oriunde ar fi vrut ei. Ei bine, se
hotrr s in conferina la Sanctuar, pentru c oriunde
era organizat un astfel de eveniment devenea subiectul
autoritilor principale care n acest caz erau Gant i Parsi.
Ar fi avut dreptul s se plimbe oriunde voiau i s ntrebe
orice voiau. Vei nelege acum ct de important era
problema emulsificrii, din motive att de variate. Din
nefericire pentru Bosco, lovitura morii celor trei sute
nsemna c pn i un tactician la fel de mare ca el devenea
afectat de Legea Ineriei a lui Swinedoll: dac nu te miti n
fa, nseamn c te miti n spate. Acum, tot ce putea face
era s se retrag ct putea de ncet. Avea influen n
Chartres, dar era fragil, adunat treptat de-a lungul anilor
din multe favoruri, i asta pentru aliai de nencredere pe
care nu era aa de uor s i urmreti cnd erai la Sanctuar.
Aceste favoruri erau epuizate acum, i dei aliaii de

nencredere nu l abandonaser, nu puteau risca s i


exercite influena n favoarea lui pn nu devenea clar n ce
direcie ar fi luat-o lupta pentru putere dintre Bosco i cei doi
cardinali. Planul lui Gant i Parsi de a ine conferina la
Sanctuar i de a face asta n mai puin de o lun ajunse
imediat la Camera Apostolic i naint fr s ntmpine
prea mare rezisten. Veti proaste pentru Bosco. Asta
nsemna c trebuia s se foloseasc de restul de favoruri. Se
stabilise o comisie n Chartres, plin de cei care, dintr-un
motiv sau altul, fie i erau datori lui Bosco, fie erau adepi
secrei ai credinei sale ntr-o conducere reformat a
Izbvitorilor. Fu trimis numaidect o misiv ctre prerie i
se ntoarse cu confirmarea marelui succes al lui Cale. Gant i
Parsi ncercar s o opreasc, dar nu reuir. Unul dintre
motive era acela c Izbvitorii aveau nevoie de o victorie ca s
repare moralul credincioilor, moral pus prea mult la
ncercare n impasul lung de pe Frontul de Est, moral care
fusese i mai tare zdruncinat de zvonurile cum c
Antagonitii ar fi descoperit o min att de mare n
Argentum, nct ar fi putut angaja o armat ntreag de
mercenari Laconici. Al doilea motiv era acela c, dei teologia
i politica erau bune, nimic nu se compara cu biruirea unui
inamic cnd venea vorba de exaltarea spiritului. i dac
inamicul era ntr-adevr mai mult o pacoste dect o
ameninare, atunci cei credincioi puteau s i reaminteasc
faptul c pacoste venea de la sensul de molim 20 i c lipsa
de importan care fusese acordat Poporenilor fusese o
subestimare serioas a pericolului pe care l reprezentau de
fapt. Chiar aveau nevoie de o nou stea pe cer, i numele
pacoste-molim pest n limba englez, n original
pestilence. (n.tr.)
20

acestei stele era Cale. Neverosimilitatea faptului c cineva


att de tnr ar fi putut deine puteri att de mari pur i
simplu ntrea sentimentul credincioilor c Dumnezeu i
artase n sfrit adevratele planuri.
nchiznd stepa din toate punctele de vedere, Bosco reui
s l aduc pe Cale napoi la Sanctuar pentru a-l pregti
pentru spectacolul de la conferin. Bosco tia c era riscant.
Nu prea putea s aib ncredere n Cale, motivele lui fiind
att de crepusculare. Gil, bineneles, i scrisese lui Bosco
odat la cteva zile, anunndu-l de fiecare eec i succes
final, i mereu, mereu gndurile sale n legtur cu starea de
spirit a lui Thomas Cale. Aciunile lui Cale fuseser ntradevr exemplare, dar ce se ntmpla n sufletul su? Cea
mai urgent grij teologic pentru Bosco nu era natura
amestecului de uman i divin din Izbvitorul Spnzurat, ci
natura acestui amestec din Thomas Cale ap i vin sau
emulsie profan?
Bosco i munci pe cei de la Oficiul de Propagare a Credinei
ca pe nite catri, fcnd cunoscut victoria lui Cale n
fiecare col al federaiei Izbvitorilor i punnd accent pe
multiplele sale caliti: curajul, drzenia, sfinenia,
buntatea, mila pentru cei srmani; se auzir zvonuri
neoficiale legate de miracolele nfptuite de el, poveti despre
soldai Izbvitori de o evlavie teribil care l-au ntlnit i apoi
au avut viziuni cu Sfntul Izbvitor Jerome, cruia i curgea
snge din minile tiate, i cu Sfntul Izbvitor Finlay, care
fusese nvelit ntr-o ptur nmuiat n pucioas i apoi i se
dduse foc ca unui chibrit.
Netiind nimic din toate acestea, gndete-te la ct de
uimit trebuia s fie Cale, care, dup cum dorise Bosco, se
ntorcea spre Sanctuar pe un drum mult mai ncet i mai

populat. Descoperi c pn i la dracu-n praznic erau


oameni pe strad care i se nclinau i care l rugau s i
binecuvnteze, unii dintre ei mergnd zile ntregi pe acel
drum, n sperana c aveau s l ntlneasc. n oraele i
satele care fuseser lovite de cruzimea i distrugerea
raidurilor aspre ale Poporenilor, oamenii i brbaii plngeau
de fericire i ncepeau s cnte imnuri de sacrificiu i
martiriu.
Credina strmoilor notri aflai nc n via. n ciuda
temniei, focului i a spadei!
Prul de pe ceaf i se ridic ntr-un mod foarte neplcut la
auzul repetat al acelui imn.
Chiar i n locurile foarte ndeprtate de raidurile
Poporenilor, aveau loc parade n jurul statuilor sfinilor,
treanguri sfinte care nu mai vzuser lumina zilei de vreo
dousprezece generaii ncoace erau ridicate n soarele de la
amiaz. Spre frica i scandalizarea lui Gil, cei orbi i
scrofuloi erau trai n fa, s ating tivul sutanei lui Cale
sau mcar coama calului lui, c poate le ajuta trecerea n
Rai.
Pn s ajung la drumul care erpuia pn sus la
Sanctuar, Gil de-abia dac mai tia ce s cread. Se prea c
pn i n mintea lui Cale, cel aparent de piatr, se ntmpla
ceva ciudat, mai mult dect sentimentul de dispre provocat
de vederea pereilor Sanctuarului.
La jumtatea drumului spre stnca masiv pe care era
construit Sanctuarul, alaiului lor se altur i Ofierul
Mortificrii. Era sarcina sa, una pe care o ndeplinea cu
deosebit satisfacie, s aminteasc fiecrui Izbvitor
victorios care se ntorcea la Sanctuar c orice realizare
uman era inutil. Pe ntregul drum de la jumtatea

muntelui, trecnd de marile pori i pn n Curtea


Penitenei, Ofierul Mortificrii i opti lui Cale n ureche:
Amintete-ti, omule, c eti doar rn i c n rn
te vei ntoarce. Amintete-i, omule, c eti rn i c n
rn te vei ntoarce
Dup ce repetase asta de douzeci de ori, Cale se ntoarse
spre el i i opti:
Tac-i fleanca.
Ofierul fu att de uimit, nct nu mai spuse nimic pn
nu ajunser n curtea unde marile grupri ale celor ase
ordine ale Cavalerilor Sfntului Izbvitor Barnabus ateptar
ntoarcerea lui Cale i Ofierul simi c e n regul s
continue, de data acesta ipnd ct putu de tare, spre
beneficiul celor credincioi:
Amintete-ti, omule, c eti doar rn i c n rn
te vei ntoarce.
STOP.
i Cale fcu ntocmai.
ntoarce-te spre mine.
Din nou, fcu ce i se ceru. n mna stng, Ofierul
Mortificrii inea un sac albicios de pnz. ntinse mna n
sac i scoase puin din coninut, cenua amestecat a celor
douzeci i patru de martiri de la marea ardere din Aachen
i, ridicnd-o la fruntea lui Cale, desen o versiune
simplificat a unei spnzurtori, ca un L rsturnat.
Moarte, Judecat, Iad i Eden
Ultimele patru lucruri n care credem
Mortificare, moarte i pcat
Acestea formeaz ultimul nostru pat.

Cale privi n jurul marii piee n care se afla, n care


scnteiau pentru prima oar culorile de Sfinenie i
Srbtoare ale Izbvitorilor printre multilateralele cuburi de
Tovrie de care aparineau fiecare dintre ele. Cei din Bon
Secour erau n rou i auriu, Lazariii n alb cu Servitorii lor
strmbi, Cavalerii din Curia jelind armul i frumuseea
Unicei Credine Adevrate, Asfixiaii Necrotici aveau
treanguri de cnep n jurul gtlejurilor, care de la atta
frecare erau deja carne vie. Mai erau i Scarlatti n meloane
stacojii i cei din Quinzieme ntr-un fel de bandaje verzi cu
negru, feele acoperite de o glug cu vrf, trecndu-i ntruna
degetele peste cele cincisprezece mrgele ale suferinei, cte
una pe rnd. n faa lor se aflau Battenii, care purtau
cingtoarea abstinenei n jurul taliei, legat cu cele apte
noduri ale refuzului plcerii carnale i ineau semine uscate
de acajun n ciorapi. Mai erau i Fromondii cu sforicelele lor,
cntnd de zor aleluia, Peccavii care plngeau pierderea
attor oameni i gsirea a att de puini. Apoi Bosco ncepu
s mearg printre ei innd o cldru de agheasm,
stropindu-i cu apa npastei i uleiul suferinei. La fiecare al
zecelea Izbvitor, se oprea i le oferea sare, care reprezenta
gustul amar al pcatului i toi acceptar dojana cu lacrimi
n ochi. Apoi le punea cte un guler din cinci straturi n jurul
gtului, jugul Izbvitorului, povara Domnului, n timp ce, n
spatele lui, un cdelniar plimba tmia printre credincioii
care se bucurau de splendoarea pocinei.
i atunci ncepu cntatul, notele cntate de baii
Alimenterilor fiind att de joase, nct parc ncepeai s le
auzi undeva n stomac, cutremurndu-i corpul ca i cnd tear fi tras cineva sub ap. Apoi, delicat, se auzeau notele ceva
mai ridicate ale cantabililor, mbinndu-se, ciocnindu-se i

apoi mbinndu-se din nou, de parc erau cntece separate.


Mai erau i notele nalte ale junilor, pure ca gheaa,
trimindu-i lui Cale fiori pe ira spinrii, sunetul ridicnduse spre Rai att de strident c i veni s ipe. Apoi ncepu s
se ncheie ncet, mai nti cntecul bieilor tineri, apoi
baritonii i treptat i notele cntate de bai dispreau ca o
furtun care se ndrepta spre ocean.
Era inimaginabil de frumos. i totui nu-l putea suporta.
Cnd venise iniial la Sanctuar, fusese impresionat ntr-un
mod de neneles de sunetele i scenele unei srbtori
importante care era ca un spectacol vast, dar vag, de
zgomot i culori pentru un biat att de mic. Pe msur ce se
fcu mai mare, srbtorile ncepur s contureze monotonia
crunt a ceremoniilor i puterea muzicii. Cei talentai
exersau ore ntregi pe zi ntr-un loc ferit de lume chiar i lui
Cale i fusese testat calitatea vocii, dar fusese trimis napoi,
spunndu-i-se c suna ca o m creia i se tia gtul cu un
fierstru ruginit. Neplcut, dar nu neadevrat. Prin urmare,
auzea corul i orchestra cntnd de patru ori pe an i ajunse
s le iubeasc i s le urasc n egal msur. Cum puteau
sufletele moarte ale Izbvitorilor s produc ceva care s l
mite att de tare?
Apoi urm procesiunea ctre marea basilic i Liturghia
Celor Mori, nu pentru legiunile de oameni care i
pierduser viaa pentru credin, ci pentru sufletele celor
nesalvai, care nu avuser ocazia s aud cuvntul
Izbvitorului Spnzurat nainte s moar. Ca un semn al
suferinei i al doliului, toate statuile martirilor, ale surorii
Izbvitorului Spnzurat i toate sutele de treanguri sfinte
din Sanctuar, mari i mici, fuseser acoperite cu mtase
purpurie i aveau s rmn aa timp de patruzeci de zile,

pn ce, fix n aceeai secund, acele care le ineau att de


apropiate ar fi fost scoase i materialul purpuriu ar fi
strlucit,
dezvluind
zmbetele
frumoase,
membrele
torturate, rnile i lacrimile provocate de durerea suferinei
sfinte.
Dac frumuseea cntecului Agnus Dei din curte l
afectase, Cale avea acum la dispoziie dou ore de tristee
nuntrul basilicii, unde putea s se calmeze. Fr muzica
grandioas care s le ofere starea de spirit, roul, negrul i
auriul plriilor nalte i ale vemintelor cu forme ciudate,
tmia i minile care formau binecuvntri elaborate erau
calmant de plictisitoare i ridicole, alinndu-i furia provocat
de farmecul insulttor al cntecelor celor trei coruri ale
Sanctuarului. Prostia i urenia Rugciunii de Ur de Sine
era un balsam deosebit de posomort pentru indignarea lui:
Mai prejos de pmntul de la picioarele mele
Mai prejos de iarba care crete lng ua mea
Mai prejos de rugina care pteaz sabia abandonat
Mai prejos de nevoia pe care Tu, Doamne, o ai de mine
Chiar mai prejos sunt eu.
Prin urmare, simind un amestec greos de furie la
frumuseea cntrii i plictiseal de moarte provocat de
Liturghia Celor Mori, Cale se ntoarse n camerele lui.
Cltoria fiind att de obositoare, tot ce voia s fac era s se
pun n pat i s se culce, dar Bosco nu terminase nc.
Te-ai descurcat bine. Dar spune-mi: pot Purgatorii s
ctige?
Sunt obosit.
Pe scurt. Vorbim mai multe mai trziu.

Probabil, spuse Cale, regretnd instantaneu c i oferi


lui Bosco satisfacie. Posibil.
Ne preseaz timpul. Trebuie s ctigm sau murim.
Mai trziu.
Nu am avut de gnd s ocup Memphisul. Ideea e c nc
i am pe Marealul btrn i pe majoritatea familiei lui, fapt
care previne atacul din partea imperiului lor.
Asta nu mai era adevrat, dar Bosco se gndi c era mai
bine s nu l neliniteasc pe Cale cu faptul c evadaser. i
oricum, nu tia prea multe din ce se ntmplase dup asta.
Nu tia, de exemplu, c Materazziul btrn deja murise de
pneumonie.
Nu ne putem lupta i cu Imperiul Materazzi i cu
Antagonitii.
Nu ar fi trebuit s te gndeti la asta nainte?
Nu m-am gndit la nimic altceva. Fuga ta m-a obligat s
nu m mai preocupe asta. Dac nu i-ai fi bgat nasul n
oalele lui Picarbo, totul ar fi fost total diferit.
Tu m-ai trimis acolo.
Aa este. Dar i tu ncepi s i dai seama c aproape tot
ce se ntmpl, bun sau ru, pornete dintr-o greeal.
Cale rse.
A ta?
Nu.
Vreau s dorm.
Prea bine. Dar ca s eliminm orice dubiu noi doi
suntem legai unul de cellalt de lanuri imposibil de rupt.
Singurul tu loc pe lumea asta e alturi de mine. Din cte ai
vzut i tu din aventura ta n Memphis, i st n fire s faci
orice om s te vrea mort, mai puin n drumul acesta pe care
l-ai nceput cu mine. Spune-mi c nelegi ce zic.

Cale l privi pentru ceva vreme i apoi ddu din cap n


semn de aprobare, pe ct de reticent posibil. Bosco ncuviin
i el.
Somn uor. Doamne ajut!
De ndat ce plec, se auzi un ciocnit la u i intr
Acolitul Model. Cale fu surprins de ct demult se bucura s l
vad.
Domnule.
Ari bine.
i chiar aa era. Nu era vorba doar de mncarea n plus pe
care Cale ceruse s i fie dat lui Model, ci de calitatea
mncrii. I se rotunjise faa nu era gras sau ceva de genul
sta, dar nu mai avea aspectul scheletic pe care l provoca
lipsa de mncare combinat cu ore ntregi de exerciiu
asiduu. Puteai spune chiar c radia, n loc s fie posomort
i nemulumit. O mas decent de cteva ori pe zi era, din
cte nelesese Cale, unul dintre cele mai valoroase daruri pe
care le puteai primi de la via. Ar fi fost iste s fac asta i
cu Purgatorii.
V simii bine, domnule?
Da.
Suntem cu toii foarte fericii pentru succesul
dumneavoastr.
Cu toii?
Acoliii.
Cale observ acum c era ceva ciudat i ovielnic la el.
Ce e?
Domnule?
Hai, zi.
Am mprit mncarea cu tovarii mei.
i acum ai probleme?

Nu e asta. Dar unul dintre ei e rspunztor de apa din


Ocna Numrul Doi, spuse el i pru i mai nesigur. Unul
dintre spionii Antagoniti care i ateapt sfritul acolo
spune c e prieten cu dumneavoastr.
Cale fu nedumerit i ocat n acelai timp. Nu era de
mirare c Model se simea jenat. S fii nevoit s transmii
informaii de genul acesta era ca i cnd ai fi inut otrav fr
s ai un potir.
Nu tiu pe nimeni de genul sta, dar nu voi spune
nimic. Nu a dat i un nume?
Nu a vrut s spun, dar i-a dat tovarului meu un
mesaj pentru dumneavoastr.
Scoase o bucic de hrtie dintr-un buzunar ilegal i i-o
ddu lui Cale. Era lipit stngaci cu Dumnezeu tia ce. O
deschise. Erau dou cuvinte scrise pe o bucat de hrtie
care, n mod clar, fusese rupt dintr-o carte veche de imnuri.
VAGUL HENRI.

10
A fost torturat?
Se pare c nu, rspunse Bosco.
tiai c e aici?
Se pare c m confunzi cu vreun ofier nensemnat din
Pelagul Carceral. De ce a ti eu c era aici?
Vreau s-l eliberezi.
Cale fu surprins c Bosco rspunse att de calm.
Prea bine, zmbi Bosco. Te ateptai s refuz?
Da.
De ce? E clar c a venit aici pentru tine. i amndoi
tim c nu ai de gnd s pleci nicieri.
Dndu-i seama c Bosco rdea de el, Cale schimb
subiectul.
De ce nu a fost torturat?
Bun ntrebare. O eroare administrativ. A fost o
epidemie de febr de-nchisoare n Ocna Numrul Patru, aa
c ceilali s-au aglomerat. Prea muli oameni, prea multe de
fcut i un om vinovat de gomor a primit, accidental, acelai
numr ca prietenul tu fidel.
Se pare c fac destule greeli prin nchisorile astea.
Aa se pare. Poate c e voia Domnului.
A vrea s-l vd acum.
l trimit pe Izbvitorul Gil. l cunoate. i convine aa?
Nu era faptul c Bosco atepta mulumiri din partea lui
Cale, dar l amuza s l stnjeneasc.
Nu te superi, spuse Bosco, dac te ntreb cum anume ai
aflat c era aici?
Cale se ntoarse s l priveasc.

Nu.
Deci?
Nu. Nu m deranjeaz c m ntrebi.
Cum le priete unora schimbarea. Dac m luai peste
picior acum ceva vreme te alegeai cu o btaie zdravn.
Da?
Nu vreau s insinuez nimic. Acolitul tu pare s in
mult la tine.
Nu am un acolit.
O, ba da. n toate modurile posibile. neleg cum s-au
schimbat lucrurile ntre noi doi, dar m ntreb dac tu te-ai
schimbat. M tem c, poate, undeva n sufletul tu, nu foarte
ascuns, nc se afl bieelul acela furios.
Parc asta era tot ce trebuia s fiu?
Furia ndreptit e foarte diferit de proasta dispoziie.
M-am gndit c ar fi bine s subliniez asta. Vagul Henri i se
va altura ntr-o or.
Vreau s merg la mnstire.
Prea bine.
O faci pe indulgentul.
i asta te ngrijoreaz?
Aa ar trebui, nu?
Doar pentru c mi face plcere s i contrazic
ateptrile. Nu prea pare c ai neles cum stau lucrurile de
fapt.
Pot s fac ce vreau, asta vrei s zici?
tii foarte bine care este rspunsul la aceast ntrebare.
Dar ai face bine s te gndeti atent la ceea ce i-e permis i
nu s faci.
Sunt doar un biat fnos.
De dragul amndurora, sper c nu e adevrat. i se vor

aduce cheile de la mnstire. Poi s faci ce vrei acolo.


Cnd i aez mna pe mnerul uii, Bosco se ntoarse.
Era un obicei de-al lui Bosco s lase ceea ce l preocupa de
fapt pe ultimul moment, de parc ar fi fost o idee ntrziat.
Ce tii despre Laconici?
Soldai de nchiriat. Scumpi.
Se gndi pentru o clip, de parc ncerca s i aminteasc
ceva. Doar anii si de insolen neafectat l mpiedicar s
zmbeasc la ocazia aceasta nesperat de a i lua fostul
dascl n derdere.
Chrononhotonthologi, adug el gnditor.
Bosco l privi lung, dndu-i seama c era provocat.
Nu e un termen pe care l cunosc, spuse el, refuznd s
mute momeala.
nseamn ludros, desperado.
Serios. Altceva?
Nu.
Circul nite zvonuri cum c Antagonitii ar fi
descoperit o min de argint n Argentum. Nu mai sunt
zvonuri. Nu e la fel de sigur, dar e probabil s se foloseasc
de aceast min pentru a plti o armat mare de Laconici s
lupte pentru ei.
Credeam c nu se angajeaz mai mult de trei sute n
acelai timp.
i eu care credeam c nu tii nimic despre ei.
Urm o tcere obraznic.
i voi trimite un rezumat despre ei. Din moment ce
viaa ta s-ar putea s depind de asta, sunt convins c nu
trebuie s te rog s l citeti cu atenie.
Se sturase de Cale i plec fr s mai zic nimic.
Acum c Bosco plecase, Cale putea s se gndeasc la

ceea ce simea. Panic i plcere n egal msura. Plcere la


ocul de a-l vedea pe Vagul Henri, panic fa de ct de mare
putea fi acea plcere. Mnia pe care o simea fa de Arbell
Materazzi i luase gndul de la sentimentul groaznic de
singurtate provocat de absena ei i n acelai timp ascunse
durerea pe care i-o provocase lipsa prietenului su. Pn n
acea clip, crezuse c putea s stea i cu i fr Vagul Henri,
dei se obinuise cu ideea de a-l avea prin preajm. Acum l
speria realizarea a ct demult i lipsise. Starea de fericire la
gndul c prietenul su se ntorsese era copleitoare.
Sufletului lui era fcut din multe diguri interconectate prin
canale i construite cu multe baraje. Dar nu e nimic pe lume
din ce e construit care s nu se sparg sau uzeze.
i Kleist ce pise? Probabil c era mort, se gndi Cale.

11
Dar Kleist era pe ct de departe de moarte putea fi un om.
Crezi, ncepu o Daisy goal care sttea deasupra lui
Kleist, sprijinindu-i spatele de genunchii lui, c actul sexual
cu mine e mai bun dect raiul?
Kleist se gndi bine la snii ei. De ce erau att de
minunai? n ciuda puinului timp pe care l petrecuse n
Memphis i a lipsei anterioare de experien a plcerii, era
destul de clar c puteai s te plictiseti destul de repede de
orice dac aveai parte de asta destul de des: peltea de lmie,
ah, s l chinuie pe Koolhaus, s nu aib nimic de fcut, s
stea la soare sau s bea mult. Dar femeile goale? Asta nu era
ceva cu care avea s se obinuiasc vreodat. Uimirea care l
cuprindea la vederea corpului unei femei se schimbase, ntradevr: l nelegea i l cunotea mai bine, dar era ca i cnd
ar fi mncat i s-ar fi sturat cteva ore mai trziu i era la
fel de foame ca prima dat. Dar de ce nu te obinuiai cu aa
ceva?
Lsndu-se pe spate, se prefcu c i nchide ochii pentru
ca ea s nu i dea seama c o examina att de atent. Nu era
vorba c pe ea o deranja s fie analizat att de intens, ci el
simea c intensitatea fascinaiei sale era ruinoas. Pentru
c ea se lsa pe spate i sttea n genunchi deasupra lui,
coapsele i erau uor ncordate, perfect ntinse pe os i
dezvluind muchii ei puternici. Nu se asemnau cu
picioarele zvelte ale fetelor Materazzi, pe care le mai ochea
uneori prin rochiile lor despicate pn la coaps cnd peau
cu impertinen ntr-o sal de bal, descoperind fineea
elegant pe care nu ai fi avut voie vreodat s o ai. Dac

prostituatele din Kitty Town erau mai puin rafinate, erau


mai variate cnd venea vorba de forme i mrimi plinuele
fete Mukie, micuele i veselele Gascone cu ochii lor cprui
imeni, disproporionai fa de restul corpului lor, ca aceia
ai unui om deosebit de puternic, tot nu aveau musculatura
impresionant a coapselor ei. i apoi mai era i prul i
pielea cutat dintre picioarele ei, surs nesfrit de uimire.
Inimaginabil acum vreo cteva luni, cu excepia faptului c
el presupusese c locuitorii din miticul Teren de Joac al
Diavolului ar fi avut ceva mai obinuit, ca o pereche de
testicule i un penis, dar unul ceva mai ascuit i feroce, ca
s se potriveasc ns cu un loc att de infernal. Existena
unui lucru att de moale i de ascuns nc l fcea s i
piard rsuflarea cu bucurie de ruine. Ce minunie! Ce
curios! Apoi burtica ei cu un strat abia sesizabil de grsime,
rotunjimea snilor ei i partea mai roz, mai nchis la culoare
i mai tare, gtul ei puternic, buzele ei mari colorate cu
chestia aia roie i cerat pe care o purta mai mereu. i apoi
ochii veseli, fericii i prul ei lung.
Vezi ceva schimbat la mine? ntreb ea. Asta dac ai
terminat cu holbatul.
Acum ochii i erau larg deschii.
Nu-i place s m uit la tine?
La nebunie. Dar nu trebuie s o faci pe furi.
Nu o fceam pe furi, spuse el iritat i ruinat.
Ei, nu te supra. Poi s m priveti oricnd vrei. i
oricum, nu mi-ai rspuns la ntrebare. Deci?
Evident, era ceva ce ar fi trebuit s observe, dar nu fcuse
asta.
Nu tiu, spuse el dup ce o examin de sus pn jos.
Spune-mi.

Nicio idee?
i ddu seama c tonul i expresia ei se schimbaser. Nu
era enervat c nu apreciase o codi mpletit n prul ei
sau o unghie mijlocie pictat ceva mai elaborat. Pn la
urm, era goal. Ce putea fi att de diferit?
Sunt nsrcinat.
Se uit la ea de parc nu nelegea. Ceea ce era adevrat.
Nu tiu ce nseamn asta.
Ea l privi lung, la fel de uluit ca i el; avea s fie mai
dificil sau cel puin mult mai ciudat dect i-ar fi nchipuit.
O s am un copil.
Dei expresia lui se transform ntruna de uimire, lui
Daisy nu i se pru c nelegea mai bine.
Dar cum? zise el ngrozit.
Cum adic?
Cum poi s ai un copil?
Nu tii cum se fac copiii?
Nu.
Nu te-au nvat asta la Sanctuarul la al tu?
N-am vzut nicio femeie pn anul sta. Nu. Nu tiu
nimic. Despre ce tot vorbeti?
Nu te-ai gndit i tu s ntrebi?
Despre bebelui? De ce a face asta?
Cum credeai tu c vin pe lume?
Nu tiu. De ce m-a gndi la bebelui?
Nu pot s cred.
De ce te-a mini?
l privi, enervat i uimit.
Nu, nu cred c mini. Pur i simplu nu pot s cred c
habar nu ai despre
Ei bine, nu tiu nimic.

Se privir lung unul pe cellalt, Kleist alb la fa de


ngrozit ce era i Daisy palid de confuzie. Urm o tcere
scurt.
Deci, zi-mi de ce o s ai un copil.
Din cauza ta.
Eu? Dar eu nu tiu nimic despre copii.
Tu mi-ai dat un copil.
Cum?!
ncet, Daisy i ddea seama ct de ignorant era Kleist de
fapt. Se aez, deja ameit.
Cnd penisul tu este nuntrul meu i ai izbucnirile
alea aa se fac copiii.
Dumnezeule! De ce nu mi-ai spus?
Nu tiam c nu tii.
Dar eu nu tiu nimic.
Asta nu era o afirmaie de neneles. nainte s ajung n
Memphis, nu tia prea multe despre nimic, mai puin despre
religie, pe care o ura i de care se temea, i despre ucidere, la
care chiar se pricepea, dar i de asta i era team pentru c
putea fi i el omort la rndul lui. n Memphis primise
informaii cu nemiluita i fusese ca un burete uscat de
ignoran care absorbea cantiti imense de cunotine. Din
pcate, nc nu pusese totul cap la cap i nu putea face
legturile pe care orice prostnac de cincisprezece sau
aisprezece ani ar fi trebuit s le fac cu mult timp nainte.
Din unele puncte de vedere, nu era nici el cu mult mai diferit
fa de un bebelu.
Ce e de fcut? spuse el dezndjduit.
Pi, deja ai cam fcut-o, rspunse ea enervat i
rutcioas.
Tu tiai despre asta. E vina ta.

A mea?
Da. Tatl tu o s m omoare.
Ba nu.
Slav cerului. Eti sigur?
Doar dac nu te cstoreti cu mine.
S m cstoresc cu tine?
Acum o s-mi zici c n-ai mai auzit niciodat de
cstorie.
Asta-i chiar ridicol.
Nu e cu mult mai ridicol dect faptul c nu tiai cum se
fac copiii.
Deja erau prea multe de suportat.
Oamenii se cstoresc n faa ochilor ti. Vorbesc despre
asta. Nimeni nu vorbea despre bebelui i cum s-i faci.
Ei bine, spuse ea ntristat, acum tii.
Tatl lui Daisy nu era att de fericit pe ct se atepta ea s
fie i nici la fel de nervos pe ct se temea Kleist. Tatl ei era
prietenos cu el pentru c i salvase viaa fiicei sale, ceea ce
probabil c era adevrat, dar i onoarea, ceea ce cu siguran
nu era adevrat. Dar aceste lucruri se ntmplaser n alt
parte i se puteau baza doar pe mrturia lui Daisy c
evenimentele legate de salvarea ei erau adevrate. Dar chiar
dac ar fi crezut orbete n laudele pe care ea le aducea
curajului fizic i talentului de lupttor ale lui Kleist, problema
era c tribul Klephilor nu acorda prea mare valoare acestor
caliti. Prin urmare, pe lng faptul c erau dispui s
accepte un strin care fcuse un mare bine unui membru deal lor, Kleist nu conta prea mult. Daisy era fiica unui brbat
avut i important, avnd n vedere talentul lui deosebit la
furat, chiar i ntr-un popor al crui nume era sinonim cu
furtul. Oferta lui Kleist, propus de Daisy, de a se implica n

raidurile Klephilor n urma divulgrii sarcinii lui Daisy doar


nruti lucrurile. Se oferi att de repede i de convins c
furturile pe care le fceau Klephii nu erau deloc grele, nct
era chiar jignitor, mai ales pentru cei care fuseser
nelegtori pn s vin cu propunerea aceea tras de pr.
Asta submin att de mult cererea lui de a primi
permisiunea de a se cstori cu Daisy, nct ea l acuz c o
fcuse intenionat. Acum i jignise pe toi, dar mai ales pe
fata pe care i ddu seama c o iubea foarte mult. Dup ce i
trecu stupefierea legat de faptul c urma s devin tat,
acum era din nou total uluit la ct de minunat prea
aceast idee. Din cte putea vedea la cei din jur, bebeluii
erau adorabili i frumoi i, n general, fericii. Bine, avnd n
vedere faptul c nu mai erau lsai n preajma celorlali cnd
deveneau enervani i c el i observase doar n cele mai
drglae momente ale lor, i asta prin nite ochelari mari de
cal datorit ignoranei sale, optimismul su era, poate, de
neles, dei total nejustificat. Dar erau att de multe
sentimente care ncepeau s ias la iveal n sufletul lui
tnr i rigid. Ideea de a fi tat, un lucru la care nu s-ar fi
gndit vreodat, prea acum ca o aventur minunat. Din
pcate, lipsa de tact de care ddu dovad cnd se oferi s li
se alture Klephilor n raidurile lor pru s cam taie avntul
fericirii sale. Acum era cazul s fac ceva drastic. Mai nti, i
oferi tot ce avea tatlui lui Daisy, adic tot ce recuperase de
la gaca Lordului Dunbar. Asta reui s l mulumeasc i s
o mai liniteasc pe Daisy. Apoi propuse s fac o
demonstraie despre ct de utile puteau fi talentele sale,
dobndite att de brutal, ca arca i fcu asta n aa fel nct
nu prezenta nicio form de lips de respect fa de abilitile
de hoi ale Klephilor. Tot ascultndu-i ludndu-se despre

raidurile lor aproape ntotdeauna ncununate de succes, din


cte ziceau ei, deveni clar c reticena de a se ridica la lupt
i fcuse s adopte o soluie periculos de simpl dup ce i
lsaser vecinii fr cai, vaci, carne i fructe conservate, vin,
scaune, bani, oi, capre, porci, ornamente i orice altceva ce
putea fi mnat sau crat. Principiul pe care l aplicau
ntotdeauna era, indiferent unde se aflau, s o ia la goan ct
mai repede posibil ctre sigurana pe care le-o ofereau
munii. Refuzul ncpnat al Klephilor de a-i asuma un
risc mai mare dect orice alt Klepht i lipsa lor general de
entuziasm pentru lupt nsemna c nu tiau mai nimic
despre aprare, atac sau poziii defensive mobile, care ar fi
putut fi folosite s i ncetineasc pe cei aflai pe urmele lor,
indiferent de ct de determinai ar fi fost acetia.
n lunile de cnd sosise ca un oaspete destul de onorat,
Kleist fcuse un numr de arcuri considerabil mai bune
dect cel pe care l folosise s i mcelreasc pe Dunbar i
pe oamenii si. i, ce-i drept, era i el puin necjit de
atitudinea Klephilor fa de talentele lui. Acum se gndi c
avea ocazia s i impresioneze fr s le sparg nasul i s i
mbunteasc reputaia fr s i asume riscuri prea
mari, fcnd doar lucruri care i erau cunoscute i pe care le
putea calcula uor. Furtul i se prea periculos prea multe
necunoscute.
Din cte vzuse deja, abilitile lor de arcai erau la fel de
rudimentare ca i arcurile lor erau eficieni cnd venea
vorba de tragerea n mas mpotriva a grupuri foarte mari de
oameni, dar oricine putea s fac asta. n afar de acest
lucru, n opinia lui Kleist, nu mai era nimic de spus care nu
ar fi sunat ofensiv. Prin urmare, planificase o demonstraie n
locul unui bine-cunoscut dezastru n istoria Klephilor n

colinele joase, unde cincizeci de oameni dintr-o suit fuseser


prini fix nainte s scape i fuseser omori pn la ultimul
om. O pierdere de cincizeci de oameni era una masiv pentru
Klephi, care erau mai puin de vreo mie cinci sute toi, din
cte putea Kleist s-i dea seama, din care dou treimi erau
femei, copii i brbai n vrst. Trecuser trei ani de la
masacru i nc nu i reveniser. i sta era un motiv
pentru care erau att de liberali cnd venea vorba despre
femeile lor. Pur i simplu, nu erau destui brbai n trib ca s
se poarte ca triburile din jur. Ceva mai delicat de data
aceasta i cu ajutorul lui Daisy, Kleist se oferi s le arate cum
ar putea s previn nc un dezastru de genul acela. Nu era
lucru uor s pregteasc demonstraia asta, pentru c, dei
voiau mult s urmreasc scena, erau la fel de lipsii de
entuziasm s fac parte din ea. Kleist le artase sgeile
boante pe care urma s le foloseasc n cadrul demonstraiei,
dar Klephii aveau dreptate s le considere oricum foarte
periculoase. Dur destul timp i btaie de joc din partea
femeilor pe care Daisy le ctigase de partea ei ca lumea s
fie de acord cu folosirea cailor de care Kleist avea nevoie. n
cele din urm, totul fu aprobat i locul pregtit. Era lesne de
neles c aceia care se adunaser s priveasc scena erau
posomori i muli dintre ei mhnii de amintirea unei
nenorociri att de mari. Kleist ncropise douzeci de
manechine din paie, pe care Daisy i prietenele ei le legar de
caii care le fuseser mprumutai att de greu. Kleist sttea
n spatele unui zid construit de el i care i venea cam pn
la piept, ascuns cu ajutorul unor crengi, chiar n locul n care
avusese loc masacrul.
La vreo cinci sute de metri distan se aflau caii, pscnd
plictisii iarba deas de la picioarele lor. Apoi, vreo douzeci

de fete mnar animalele reticente ntr-o linie dezordonat,


cu faa spre Kleist, i fiecare dintre ele ridic un bici din piele
neagr i, la comanda lui Daisy, lovir caii puternic. Asta le
schimb atitudinea i ncepur s necheze i s se dea
napoi, iar ipetele fetelor din spatele lor i fcur s galopeze
speriai, oamenii din paie de pe spinarea lor ncepnd s sar
i s i fluture braele. Ca s fie sigur c i demonstra
punctul de vedere, Kleist i scoase cmaa pentru ca
spectatorii s vad ct mai bine pieptul lui ciudat, dar
impresionant i muchii si ca nite noduri din sfoar
groas, care preau a fi ai cuiva cu douzeci de ani mai
btrn. Trase. Cu toii priveau cum sgeata se ridica spre cer
mai repede i cu mult mai mult avnt dect orice alt lucru pe
care l vzuser pn atunci. Lovi omul de paie pe care l
intise direct n piept i trecu direct prin el. Era
impresionant, dar tot era departe de a-i ului complet pe
btinai cu excelena lui. Atept ca ei s se apropie,
ntinznd coarda un pic i ncercnd s fac un spectacol din
demonstraia lui. Apoi, n cele nouzeci de secunde ct le lu
cailor s ajung la ascunztoarea construit de Kleist, trase o
succesiune copleitoare de sgei, din care doar dou nu-i
atinser inta pn n momentul n care caii gonir pe lng
ei.
Klephii erau impresionai, dar precaui.
Erau o sut de oameni atunci.
A fi putut s omor treizeci cu mult nainte ca ei s fi
ajuns aici. Nimeni nu ar vrea s aib de-a face cu astfel de
pierderi. i oricum, nu a face-o aa. I-a fi luat cu ore sau
chiar zile nainte s ajung n zona asta. De la ase sute de
metri distan, mi ies cinci din zece lovituri opt dac lum
n calcul i caii.

Mai aveau cteva obiecii, dar Kleist i cucerise. i oricum,


ce aveau ei de pierdut? Doar un strin ncnttor care, pn
la urm, nu nsemna nimic pentru ei.

12
Cnd Vagul Henri sosi, avu nevoie s fie ajutat de doi
Izbvitori.
Lsai-l pe pat i plecai.
Cale merse la el i ngenunche lng pat. Nasul i buza de
jos a Vagului Henri sngerau, umflate n urma unei mame de
btaie.
Uite n ce hal ari. Ce naiba caui aici, idiotul naibii?
i mie mi face plcere s te revd.
Hai s vorbim mai nti despre ce caui tu aici.
Eram pe la Oaza Voynich i ateptam s vin o caravan
cu cernoziom pentru grdin. I-am urmrit pn aici i am
ncercat s urc pe la sfrit, dar m-a recunoscut cineva. i
oricum, zilele astea i numr cei care intr sau ies pe toi.
Ar fi trebuit s te gndeti la asta dinainte.
Ar fi trebuit, dar nu am fcut-o.
Ar fi trebuit s te gndeti dinainte i s i vezi de
treab.
Ei bine, acum sunt aici.
Noroc chior. Mai aveai uite att, zise Cale, apropiindu-i
degetul mare i arttorul pn se atinser, pn s te ia
Brzica la mcelrit i s te arunce n Cmpul lui Ginky. i nu
a fi tiut absolut nimic despre asta.
Ei, totu-i bine cnd se termin cu bine.
Dar Vagul Henri se fcea din ce n ce mai verde la fa.
Nervii lui Cale se mai domolir.
M bucur s te vd.
Ce-ar fi s-mi dai i un srut?
Nu m bucur chiar aa de tare.

Zmbir amndoi.
Auzi, n-ai vrea s mncm ceva? ntreb Vagul Henri.
Am avut deja grij de asta.
i, de parc ar fi stat s asculte la u, Model ciocni i
intr cu o tav de mncare pentru dou persoane.
nc o porie cu aceleai lucruri, spuse Cale.
Exist o limit, domnule, nu o s m mai cread pe
cuvnt prea mult vreme.
Cale scrise celor de la buctrie un bilet de ameninare n
stilul lui Bosco, i Vagul Henri, aezndu-se la mas, i ceru
lui Cale s nceap primul s povesteasc.
Trecur mai bine de dou ore i Vagul Henri aproape c
terminase i a doua tav nainte ca prietenul lui s i ncheie
povestea.
Deci Bosco chiar e dus cu pluta, spuse Vagul Henri.
Da, din fericire pentru noi.
i ce-ai de gnd s faci?
S stau aici i s duc planul la capt.
Adic?
Pe mine m au n vizor toi observatorii unde a putea
s m duc? Nu mai exist Memphis. Nu mai exist Materazzi.
Sunt doar Antagonitii, care m-ar omor pe loc. Cine pe
lumea asta, chiar dac a putea ajunge acolo i nu pot, ar fi
att de prost s nu m predea? Sunt mort fr Bosco. i
acum, Sfinte Henri cel Vag al virtuoilor-cu-suflet-mare, i tu
eti la fel. Suntem ai lui Bosco de la firele de pr din cap
pn la degetele de la picioare, mai mult dect am fost
vreodat.
Vagul Henri sttu jos pentru o vreme, ntr-o linite tulbure.
Ai dreptate, spuse el ntr-un final.
Da, spune-mi ceva ce nu tiu.

Bur bere i fumar n tcere pentru ceva timp.


Acum e rndul tu, zise Cale.
Vagul Henri ncepu cu decizia de a-l urma pe Cale dup ce
acesta prsi Memphisul.
Lui Kleist nu prea i-a plcut ideea.
Cred i eu. M mir c a venit.
Nu te mira prea mult. Ne-a prsit dup o sptmn.
Ceea ce a fi fcut i eu dac Bosco te-ar fi luat pe tine
n locul meu.
Ba nu ai fi fcut asta.
Ba da.
M rog. IdrisPukke i cu mine i-am pierdut urma
aproape de Muntele Tigrului era cam greu s ne inem
dup tine printre stnci. Oricum, nu era punctul meu forte.
IdrisPukke a ncercat s m conving s merg cu el, cu
feribotul, pn la Whitstable. Mi-e dor de el. Am ajuns n
Voynich i cam asta e povestea mea.
Ai stat ceva vreme n Voynich.
E frumos acolo. Mi-ar plcea s fiu acolo acum.
i gata cu explicaiile. Cale nu spuse prea multe, dei vorbi
timp de dou ore, parial pentru c nu i plceau povetile de
rzboi i parial pentru c vzuse privirea din ochii Vagului
Henri cnd i spusese despre credina lui Bosco c el era
agentul morii omenirii. Nu era sigur ce nsemna privirea
aceea, nu era credin sau team sau ceva descifrabil i
nici nu voia s tie exact ce era.
Aa c o ls mai moale cu faza cu furia lui Dumnezeu,
chiar dac nu reuise s ascund ceea ce l deranjase exact
la reacia lui Cale. Nu era faptul c Vagul Henri ar fi crezut c
e parial adevrat povestea, ci tocmai l deranja c i se
pruse ridicol. Ceva dinuntrul lui se simea mgulit de

ideea propriei sale mreii i nu i plcea s fie luat n


derdere.
Ct despre Vagul Henri, nu numai c ocoli adevrul, ci
mini direct, dei cnd i ncepuse povestea nu avusese de
gnd s fac asta. Amndoi se schimbaser n cele ase luni.
i ntrebarea pe care i-o puneau acum amndoi era ct de
mult se schimbaser de fapt.
A doua zi, cnd Vagul Henri fu adus n camera lui Cale,
relaia lor era plcut, dar i ciudat n acelai timp. Dar
Cale voia s i arate c, dei se mpcase cu omul i religia pe
care amndoi o urau, fcuse asta ntr-un mod foarte diferit
de trecut. l duse pe Vagul Henri la mnstire, dei fr s-i
spun unde mergeau. Atunci avu parte de prima surpriz
Cale scoase o cheie din buzunar! i Cale l ls s vad c
era o cheie printre multe alte chei. Era la fel de ocant ca i
cnd Cale ar fi ngenuncheat i ar fi nceput s participe la
liturghie sau dac ar fi scos de undeva o mitr de episcop i
i-ar fi pus-o pe cap. Dar n timp ce Cale credea c i arta
ct putere avea la Sanctuar, Vagului Henri i se pru un
semn de ru augur. Poate c prietenul su fusese mituit, aa
cum Perkin Warbeck primise trei litri de sherry dulce i
dousprezece oi ca s l trdeze pe Izbvitorul Spnzurat. Nu
era posibil i totui experiena sa din ultimul an l nvase
c totul era posibil.
Cale deschise ua i trecur de primul strat de ziduri care
protejau mnstirea. Merser vreo zece metri pn la a doua
u care avea nu mai puin de trei lacte pentru care avea
nevoie de trei chei diferite. nuntrul mnstirii propriu-zis
culoarea verzuie a podelei se transformase n calcar i erau
covoare moi pe jos i lumnri care emanau o lumin plcut
la fiecare civa metri, lumnri fcute din cear de albine,

nu din seu de porci i vaci. Ajunser la alt u i Cale o


deschise, fr cheie (o u descuiat?) i, mpingnd-o pn
la perete, i fcu Vagului Henri semn s intre.
Se auzi un icnet puternic i un freamt de entuziasm,
ndelung reprimat, de parc venirea lui fusese mult
ateptat. n fiecare col al camerei se aflau micue, blnde
i zmbitoare, iar aezate n mijlocul camerei, ca un grup de
copii care erau nerbdtori s vin tortul, erau dousprezece
fete de la treisprezece pn pe la vreo optsprezece ani fete
roz, maronii, negre, unele cu ten msliniu perfect i unele
albe ca laptele. Aproape c gemur de plcere cnd tinerii
intrar n camer, auzindu-se chiar i un ipt nfundat,
urmat de reproul cloncnit al micuei din spatele ei i de
mna aezat pe umrul fetei.
Bun dimineaa, doamnelor, spuse un Cale zmbitor.
Bun dimineaa, domnule Cale, rspunser ele ntr-un
glas.
S vi-l prezint pe cel mai vechi i cel mai drag prieten al
meu. Acesta este marele Henri cel Vag de care v-am povestit
legenda Memphisului, erou al btliei de la Silbury Hill.
Vagul Henri zmbi agitat. Fetele ncepur s aplaude
entuziasmate i se oprir doar cnd Cale i ridic palmele.
Acum, atenie, v rog. Cine ar vrea s aib grij
deosebit de Vagul Henri?
Dousprezece mini se ridicar deodat.
EU! EU! EU! EU! EU! EU! EU! EU!
Vagul Henri pru c se albete i se nroete la fa de
ncntare, ambele n acelai timp.
Rbdare! Rbdare! Fetelor! Purtai-v frumos! spuse
Maica Inferior. Ce o s cread Vagul Henri despre noi?
Cred c a putea s le rspund la ntrebare, opti Cale

n urechea Vagului Henri.


Vagul Henri l privi, i Cale i ddu seama c fusese
tachinat destul.
Maic Inferior, vrei, te rog, s alegi dou fete i s trimii
pe cineva s ne cheme cnd e gata camera?
Maica Inferior se nclin politicos, i Cale l trase de bra pe
Vagul Henri spre o u, o deschise, din nou fr cheie, i apoi
ajunser ntr-un salon. i fcu semn Vagului Henri s ia loc
pe o canapea mare, care arta mai degrab a pat dect a loc
pe care s te aezi.
Vrei ceva de but?
Nu.
Au bere i vin.
Bere.
Cale trase o bucat de material de pe o carafa, turn un
pahar i i-l ddu Vagului Henri.
Ce vrei s fac cu ele? ntreb dup ce sorbi cu poft.
Orice vrei tu.
Sunt sclave sclavia e un lucru greit.
Dac te ajut cu ceva, dei nu ar trebui, sunt declarate
libere. La fel de libere pe ct eram i noi doi.
Tot nu mi-ai zis ce vrei s fac cu ele.
De ce a vrea eu s faci ceva? Dac tu ai contiina
ptat, asta e pentru c i trec prin cap gnduri murdare.
N-am chef de glume.
Bine.
Asta era o scuz.
Uite. O duci mai ru dect China. Fetele astea au fost
crescute ca s aib grij de brbai.
De ce?
i spun altdat.

Nu, vreau s tiu. Riba mi-a spus tot ce tia. Dar eu


vreau s neleg de ce.
Te pot face s te simi mai bine aici, s aib grij de tine
aa cum nu i-ai imaginat vreodat c e posibil, mai bine
dect cea mai alintat demoazel Materazzi pe care i-o poi
nchipui.
De ce?
F cum vrei. i spun la prnz. Tot ce trebuie s faci e s
stai ntins n pat i o s mncm.
n cteva minute, clugriele ciocnir la u, intrar i
ncepur s atearn mncarea pe canapeaua imens de
lng Henri. Carne de vit cu budinc german, blancmange
de crab cu cuburi de zahr, pui fript i o farfurie plin cu cea
mai crocant carne de porc, din care curgeau picturi de
grsime i crnai doozle cu ketchup i sos de mutar. Era i
caviar de Nigeria i ampanie din Ucraina. i, n final, jeleuri
transparente amestecate cu peltea.
Ct mncar, Cale i relat Vagului Henri detaliile din
manifestul lui Picarbo. Cnd termin de pus ntrebri, Vagul
Henri tcu pre de un minut i apoi i scutur capul de
parc ncerca s scape de ceva anume.
i eu care credeam c Bosco e plecat cu sorcova. Cum
poi s fii att de nebun i s fii n via?
Rser amndoi, povestind din nou mpreun.
i fetele nu tiu nimic despre asta? ntreb Vagul Henri.
Ele cred c au fost trimise aici ca s fie alese drept
neveste i chiar cred c noi avem cai albi i armur din
argint. Nu, pe bune. Sunt istee, dar nu tiu nimic. Tot ce-au
nvat vreodat e c brbaii sunt ca nite ngeri bravi i
buni i nobili, i puternici. Uneori se mai enerveaz cte un
brbat pentru c i oblig un diavol i, chiar dac le lovesc,

ele trebuie s i cear iertare i s fie bune, i atunci


diavolul va pleca din corpul brbatului i totul va fi bine.
N-ai ncercat s le spui adevrul?
N-a ti de unde s ncep. M gndeam c poate i trece
ie ceva prin cap, dar las-le s te ngrijeasc mai nti. N-ai
auzit niciodat tmpenii mai mari ca astea care le ies pe
gur. Dar ele cred tot fiecare cuvinel.
Nu voi face nimic cu ele.
N-o s le deranjeze.
De unde tii?
F ce vrei sau ce nu vrei. Dac ele sunt dispuse, de ce nu?
Ai putea fi mort n cteva sptmni, i la fel i ele, dac
Bosco se rzgndete. Triete, mnnc i fii fericit acum,
pentru c mine murim nu aa spunea IdrisPukke?
Doar pentru c aa zicea IdrisPukke, nu nseamn c e
i adevrat.
Faci cum vrei.
i astfel Vagul Henri fu condus n camera jilav i uscat.

13
Fr ferestre i luminat de lumnri din cear de albine,
ca s nu miroas sau s nu te simi ca ntr-un cuptor,
camera jilav i uscat din mnstirea Sanctuarului era
cptuit cu lemn de cedru rou din Liban i pe podea era
un aliaj de naiba tie unde, dar foarte apreciat pentru
rezistena sa la ap i spun. n mijlocul camerei se aflau
dou ptrate mari de lemn, care artau ca mesele de
mcelar. Un Vag Henri curios, nerbdtor i ngrijorat fu
condus n camer de ctre cele dou fete alese. Una se
prezent ca fiind Annunziata i cealalt Judith.
Care este numele vostru de familie?
Avem un singur nume, spuse Judith.
Nu v simii bine? ntreb o Annunziata plin de
speran.
Ba da.
Sigur?
Nu neleg.
Ne-ar fi de mare ajutor dac ai ipa la noi, spuse
Judith.
i s dai cu pumnul n dulapurile acelea.
De ce?
Am dori s v calmm.
De ce?
Brbaii ip mult, nu-i aa?
Uluit de ceea ce voiau ele de la el, Vagul Henri recunoscu
faptul c, din experiena lui, cam aa stteau lucrurile. i
uneori era vorba de mai mult dect ipete.
L-am rugat pe domnul Cale s ipe la noi, dar ne-a spus

c nu ar fi o idee bun.
Probabil aa e.
Vrei s ipai? V rugm!
Insistau att de ncnttor, nct, dei prea foarte ciudat,
i se pru semn de proast cretere s le refuze. Cinci minute
mai trziu, sttea n colul camerei, plngnd de parc i se
rupea inima n dou, n timp ce fetele, i ele albe la fa i
uimite, se uitau la el, ocate de furia furtunoas care veni
dinspre tnrul att de delicat care acum plngea
incontrolabil.
Dup zece minute, durerea ncepu s treac, i fetele l
ajutar s se ridice.
Scuze. mi cer iertare.
Gata, gata, spuse Judith.
Da, adug Annunziata, linitii-v.
l conduser spre unul dintre cele dou ptrate de lemn,
dup ce l dezbrcaser de cma, pantaloni i ciorapi.
ncerc s opun rezisten cnd ncepur s i ndeprteze
lenjeria.
Trebuie s v splm.
Spuser acest lucru att de convingtor, de parc era ceva
la fel de nestrmutat ca legea lui Dumnezeu. Era prea obosit
s mai refuze. Fetele oftar cnd i vzur cicatricile vechi i
rnile noi pe care le cptase n Ocna Numrul Doi i l
ntrebar cum de le obinuse cu un glas att de tandru, nct
mai c ncepu iar s plng.
Am alunecat pe o bucat de spun, rspunse el rznd,
ca s se poat controla.
Vznd c nu voia s le spun, fetele merser s aduc
ap cald i spun, pe care ele tiau c nu alunecase pentru
c era clar c nu mai vzuse spun de ceva vreme. Judith

turn ncet o cldare de ap cald peste el, apa curgndu-i


de pe cap pn la picioare, i Annunziata ncepu s
pregteasc o cad plin de spum, avnd mare grij s nu
apese prea tare pe rnile i tieturile lui. Urmtoarea or o
petrecur strngndu-l uor, mngindu-l i avnd att de
blnd grij de corpul lui obosit, nct el adormise i cnd
terminar nu l trezir nici cnd l terser ncet, ca pe un
copila, n fiecare locor i l pudrar cu talc din fermele de
cret din Meribah i l parfumar cu ulei de caise, l
acoperir n prosoape i l lsar s doarm. Nu se trezi
dect foarte trziu n acea sear, cnd fetele se ntoarser, l
duser n sufragerie, i ddur de mncare i l ntrebar
despre viaa lui din afara mnstirii. Nu se gndi nicio clip
s le spun ceva neplcut; i nici nu voia s fac asta. Aa c
le povesti despre viaa sa n Memphis, ele pierzndu-i
rsuflarea de uimire i ncntare la fiecare cuvinel rostit
despre spiralele sale de vis, pieele agitate i tinereea de aur
brbaii minunai, femeile reci ca gheaa (Cum? ntrebar
ele ngrozite, De ce?). Stnd acolo i mncnd i bnd cu
fetele acestea frumoase care i sorbeau fiecare cuvnt i
ddu seama chiar i n timp ce vorbea c, probabil, nu ar mai
fi ntlnit aa ceva niciodat. Dar delectarea nc nu luase
sfrit. Cnd i satisfcur curiozitatea, pentru moment,
cele dou fete i oferir i mai multe. Dar nu cred c e nevoie
s spunem ceva legat de acest aspect.

14
Doar fetele astea i Dumnezeu te-ar putea iubi pentru
tine nsui, i spuse Cale Vagului Henri dup dou sptmni
ntregi n care fusese trimis de la un set de fete la altele, de
parc ar fi fost un premiu minunat.
Bietele, nu tiu altceva!
Un motiv cu att mai bun s te bucuri de asta ct mai
ai ocazia.
i chiar nu puteai s l contrazici. ntr-o sear, una dintre
fete buse mai mult vin dect putea s duc i i se scp lui
Henri, spunndu-i c el era de departe favoritul fetelor dintre
cei doi biei. Evident foarte ncntat, Vagul Henri ceru s i
spun mai multe i, n ciuda mustrrii partenerei sale, fata
vorbrea ddu tot din cas.
Prietenul tu e mereu fie trist, fie nervos, se plnse ea.
Nimic din ce facem noi nu i face cu adevrat plcere, nu aa
cum i face ie. E aa de mult de lucru cu el. tii cum i mai
spunem noi?
Nu poi s-i ii i tu gura aia odat? O cert prietena ei.
Taci, mi! i spunem i spunem Tom Oeitul21.
Ei, nu trebuie s fii aa rele cu el, spuse Vagul Henri,
un pic sentimental, pentru c i el buse cam multicel. Are
inima frnt.
Serios? spuse fata i adormi instantaneu.
Dar cealalt fat, Vincenza, foarte istea, la fel ca i
Tom Oeitul - n original Vinegar Tom, referin la piesa de
teatru feminist cu acelai nume scris de Caryl Churchill n
1976. (n.tr.)
21

modul ei de a se purta, de-abia dac se atinse de licoare i l


interog pe Vagul Henri cel dezlegat la limb i afl toat
povestea.
Ce fat rea, spuse Vincenza. Ce lucru urt a putut s
fac.
mi plcea de ea, spuse trist Vagul Henri. Kleist nu a
plcut-o niciodat.
i avea dreptate.
Nu cred c a plcut vreodat pe cineva.
Bineneles c Vagul Henri nu avea de unde s tie asta,
chiar dac ar fi fost adevrat vreodat, acum sigur nu mai
era. Kleist era acum brbat fericit la casa lui, ca s nu
spunem extaziat, nu c ar fi fost o ceremonie complicat la
Klephi. Era un eveniment simplu, poate chiar superficial,
fr sptmnile ntregi de osp i cheltuial inutil, aa
cum vedea tatl lui Daisy chiar i cea mai simpl nunt
musselman.
Ct spectacol! Pentru ce?
De fapt, Klephii erau mereu nerbdtori s afle de vreo
cstorie musselman, n sperana c ceea ce nu terpeliser
de la cei care mergeau la ceremonie putea fi terpelit cnd se
ntorceau. i chiar n timpul unei astfel de ceremonii de
proporii, chiar mai fabuloas dect o nunt obinuit, merse
Kleist pentru prima dat s lucreze pentru noile sale rude.
Dndu-i seama c avea s fie un numr mare de oameni
ntr-un singur loc pe durata ocaziei, Klephii pornir un atac
spre teritoriul Musselman i, innd cont de ct de mare era
aceast ocazie, grupul de prdtori era acum mult mai
numeros dect erau dispui s rite de obicei. Dei fcuser
calculele de nenumrate ori, se dovedi a fi un plan
neinspirat. Musselmenii rspndir zvonul c ar fi o mare

nunt doar ca s i atrag pe Klephi n Valea Bakah i


fcuser asta dnd dovad de viclenie i iscusin. Suveri
condusese evadarea din vale n timpul nopii i ncerc s i
ndrume spre cas pe cei care supravieuiser primei zile.
Era un drum lung i greu de strbtut i Suveri ar fi murit i
el alturi de cei aptezeci de oameni ai si dac nu ar fi fost
Kleist acolo. n urmtoarele trei zile, cei dou sute cincizeci
de Musselmeni care ncercau s i urmreasc, cu intenia de
a-i ucide pe toi, fur secerai de un biat de aisprezece
sau poate chiar cincisprezece ani, pe care nici nu-l puteau
vedea. La sfritul celei de-a treia zi, Kleist omorse att de
muli, nct se sturase de atta mcel i, n ciuda faptului
c l irita groaznic de tare pe noul su socru, trgea doar n
caii lor. Dar cnd gemetele cailor devenir prea greu de
suportat, trgea sgei doar de avertizare. Suferind pierderi
att de mari i avnd attea nereuite n a ncerca s l
gseasc pe persecutorul lor, Musselmenii se retraser fr
prea mare tragere de inim, lundu-i morii cu ei i lsnd
victoria n braele lui Kleist, care se ntoarse n muni
ncntat de munca sa, dar i afectat de ct de uor era s
omori oameni n numere att de mari. Chiar dac suprarea
nu dur mult, n orice caz, Kleist se schimbase, chiar i
puin. tia c e un lucru groaznic s iei viaa unui om,
pentru c nu voia nici el s fie ucis. Muncise din greu s
rmn n via la Sanctuar, un loc unde nelegea acum c
nu se prea merita s i trieti viaa. Aa c tia c ar fi
trebuit s se simt mai prost dect o fcea dei tristeea lui
dur cteva zile bune pentru c omorse att de muli
oameni. Dar ceva l deranja, poate contiina despre care tot
bolboroseau Izbvitorii, lucru pe care ns nu preau s l
aib i ei. Dar nu era ceva destul de puternic ct s fie

remucare sau un sentiment de vinovie, ci doar ct s i


dea de neles c Izbvitorii i lsaser amprenta n sufletul
lui, nu aa cum i-ar fi dorit ei, dar n orice caz o amprent
care nu avea s se tearg vreodat. Kleist se mai gndea
uneori la cum ar fi fost dac nu ar fi ajuns niciodat la
Sanctuar. Total diferit, asta era sigur. Dar acum nu mai
putea schimba trecutul i nu prea avea sens s i mai bat
capul cu asta. i, n general, nici nu prea o fcea.

15
Prin Memphis circula un cntecel despre Laconici, cu care
se mai veseleau vagabonzii:
Ai Laconiei Epitropi
s mai uscai ca nite snopi.
Au sup neagr chiar i-n cap
i-n gropi, copii arunc. JAP!
UN! DOI! TREI! PATRU!
i-omoar sclavii i de haz,
Ei mai reteaz un grumaz.
Pe cap, sicrie poart ei
i-n ele dorm fr temei.
CINCI! ASE! APTE! OPT!
Pe-ai lor copii cu bu-i bat
i dau n ei i-n lung i-n lat
i de clipesc sau zic ceva,
Se mai trezesc cu cteva.
NOU! ZECE! UNPE! DOIPE!
Mai era o ultim strof interzis, care nu trebuia cntat
n prezena adulilor sau prcioilor.
Copiii nu-s doar de btut,
Laconicii a-au crescut,
Din poft fac ceva scrbos
Da, uite-aa le-o bag-n dos
Dei majoritatea cntecului e optit, ultimul cuvnt trebuie

ipat ct se poate de tare.


Cale se ntinse s citeasc rezumatul de la Bosco, plin de
dispreul obinuit al celor exceleni fa de cei care se
zvoneau c ar fi mai buni. Asta se transform curnd n
fascinaie fa de detaliile neobinuite pe care le citea.
Admiratorii spiritului i stilului laconic de via (numit i
Laconiaphiloidiozi n limba attic veche) ar fi vzut poezia
prosteasc de mai sus ca fiind doar brfe de derbedei. Dar cu
excepia versului despre sicrie care pare a fi o invenie total
copilreasc acuzaiile din cntec sunt susinute de cei mai
puin ndrgostii de Laconiaphiloidiozi i de societatea
aceasta ciudat. Laconicii, a cror ar semna mai mult cu
o barac dect cu o naiune, se vedeau ca fiind cei mai liberi
oameni de pe pmnt, pentru c nu se aflau sub dominaia
nimnui i nu produceau nimic. Erau un stat unde singurul
talent care i preocupa era rzboiul. Bieii sntoi nscui
n acea ar aparineau statului i la vrsta de cinci ani erau
luai de la familiile lor dac se putea spune c exista o
astfel de noiune i erau antrenai pentru un singur lucru,
ucide sau fii ucis, pn ajungeau la vrsta de aizeci de ani
sau ceva de genul; ca s fim sinceri, nu prea se ntmpla
asta. Dac nu se nteau sntoi, atunci, aa cum zicea i
cntecul, erau aruncai ntr-o prpastie cu numele de
Depozitele. Dac Laconicii ar fi scris poezii, ceea ce nu
fceau, nu ar fi fost despre durerile sau plcerile aduse de
vrsta btrneii. Plteau pentru aceast ndeletnicire drz
n dou moduri. n orice moment al anului, cam o treime
dintre ei, ei fiind maximum vreo o mie trei sute toi, se
ocupau cu activiti mercenare pentru care se tia
pretutindeni ct de bine erau pltii. Majoritatea statului
Laconic era finanat de existena Hiloilor. Termenul de

sclav nu era suficient pentru a descrie subjugarea i robia


acestor popoare nefericite, dei asta erau. Spre deosebire de
sclavii din Imperiul Materazzi i de oriunde altundeva, Hiloii
nu erau un conglomerat de oameni de diferite rase capturai
ntr-un loc i apoi vndui ntr-altul de nenumrate ori. Erau
naiuni cucerite, subordonate n ntregime i care acum
cultivau ceea ce cndva fusese pmntul lor i produceau
bunuri care aparineau exclusiv statului Laconic. Laconicii
i creteau copiii n barci, ca s nu le fie fric de nimic
altceva dect de Hiloii lor. Sclavii fiind n numr mult mai
mare dect ei, dorina de a i subjuga n continuare deveni
una cu obsesia lor pentru rzboi. Hiloii fceau posibil
ndeplinirea singurului scop n via al Laconicilor i totodat
erau cea mai mare ameninare pentru ei. Nimicirea Hiloilor
care cndva reprezentau modalitatea de a se afla n rzboi
continuu, devenise motivul pentru care rzboiul era
indispensabil. Cinele ru cu coli ascuii deveni obsedat si mute coada.
Laconicii erau condui de cinci Epitropi, numii i Efori,
alei dintr-un numr mic de oameni care mpliniser vrsta
de aizeci de ani. Referina cntecului la faptul c erau
uscai nu are legtur cu vreun eveniment istoric cunoscut.
Cei care i detestau pe Laconici, i acetia erau numeroi,
spuneau adesea c faimosul umor Laconic era umor pe
seama altora, mai ales pe seama celor cu dizabiliti, pe care
i dispreuiau. Acest lucru nu era mereu aa, dac e
adevrat bine-cunoscuta poveste despre Eforul Aristades.
Odat la fiecare cinci ani, toi brbaii Laconici aveau voie s
voteze pentru execuia public a oricrui Efor care n general
nu le plcuse, fie din cauza neroziei, fie a mndriei sau din
orice alt motiv, sentina era executat doar dac numrul de

voturi mpotriva Eforului depeau o mie. tiind c numrul


de voturi care s l conduc spre moarte urma s fie atins,
Eforul Aristades fusese rugat de un cetean analfabet de la
ar, dac era amabil, s treac numele nemernicului de
Aristades pe tableta de lut folosit pentru acest vot. Se
spune c a supravieuit graie a doar dou voturi. Nu prea
mai era altceva de rs pentru copiii nscui n statul
Laconian. Gluma care circula prin Memphis era c toi copiii
norocoi erau aruncai n prpastie. De ndat ce erai trimis
la o barac, mncarea era la fel de rea ca mncarea dat
Acoliilor i era chiar mai puin. Srcia asta era menit s
le dea idei ingenioase cnd venea vorba s fure mncare,
lucru necesar dac voiau s supravieuiasc. Dac erau
prini, erau aspru pedepsii, nu pentru c ar fi fcut ceva
imoral, ci pentru c dduser dovad de o lips de abilitate
pentru furt. Se spunea c ar fi fost un biat de zece ani care
furase un pui de vulpe de la Eforul Chalon cu intenia de a-l
mnca, dar fusese chemat de autoriti nainte s i suceasc
gtul i s l ascund. Cic, dect s spun unde se afla
puiul i s i recunoasc eecul n faa semenilor si, ar fi
lsat vulpea s i mnnce intestinele i ar fi czut mort la
pmnt, fr s scoat vreun sunet. Aceia crora li se prea
povestea total neplauzibil nainte s i ntlneasc pe
Laconici nu mai erau la fel de siguri dup ce o fceau.
Dezgusttoarea sup neagr menionat n cntec se fcea
din snge de porc i oet. Un diplomat Duena, un fel de
negociator profesionist aa cum mercenarii sunt soldai
profesioniti, dup ce gustase fiertura respectiv le spusese
Laconicilor care i-o oferiser c era att de dezgusttoare,
nct era clar de ce erau att de dispui s moar. Aa cum
obinuiesc s fac astfel de mini, tot repet o glum despre

Materazzi i nevestele lor att de greu de satisfcut. Diferena


dintre Materazzi i Laconici era c ultimilor li se prea gluma
extrem de amuzant. nc o ciudenie legat de supa
neagr, una revelatoare, este c, dei gustul ei nu avea cum
s fie mai bun dect cel al grsimii i nucilor rncede din
picioarele de cadavru Cale, Kleist i Vagul Henri nu se
gndeau niciodat la mzga asta groaznic fr s i treac
un fior era lucru bine tiut c Laconicii credeau c supa
este foarte savuroas i n exil se prpdeau de dorul ei n
lips de altceva.
Dac simul lor, al umorului, i ndulcete prerea despre
Laconici i l preferi fa de fanatismul i cruzimea
Izbvitorilor sau fa de arogana i snobismul Materazzilor,
acum ajungem la cea mai revolttoare i ntunecat dintre
toate practicile concepute de, probabil, cel mai ciudat popor
din istoria omenirii, n timp ce toi oamenii cu scaun la cap
considerau o crim strigtoare la cer relaiile sexuale ntre
brbai aduli i biei tineri i i pedepseau cu moartea pe
cei care comiteau astfel de fapte (cu ct mai oribil moartea,
cu att mai bine), n Laconia perversiunea asta nu numai c
era tolerat, dar legea cerea s fie nfptuit. Brbatul mai n
vrst care nu i alegea un biat de doisprezece ani pe care
s l foloseasc n acest fel primea amenzi usturtoare pentru
c nu oferea un exemplu demn de urmat n ceea ce privea
virtutea brbteasc.
N-a putea spune cum a aprut pe lume o astfel de
ciudenie de popor. Se mai spunea i c preuiau foarte
mult mamele, dndu-le voie s i exprime prerile jignitoare
fa de orice brbat, indiferent de rang, i chiar oferindu-le
ansa de a moteni proprietate un obicei care se spunea c
le deranja mult mai mult pe popoarele vecine i pentru care

erau criticai mai tare dect pentru practica obligatorie a


homosexualitii.
Bosco i oferi toate aceste informaii lui Cale printr-un
testament interzis pe care l rugase s l in numai pentru
el. Dar o seciune care fusese clar inclus nainte de orice
alt informaie din testament i atrsese atenia lui Cale n
mod deosebit i voia s discute despre ea cu Vagul Henri. Era
vorba despre mrturia unui soldat Laconic exilat, care fusese
interogat n cadrul documentului despre existena Krypteiei
o organizaie mic i secret alctuit din ceea ce el numea
antisoldai. Selectai dintre cei mai nemiloi i cruzi tineri
Laconici, erau ncurajai s i dezvolte originalitatea,
independena i faptele de altfel descurajate cnd venea
vorba despre cei crora li se cerea s se lupte n numr mare
i fr dreptul de a se gndi la propria lor supravieuire.
M ntreb, i zise Cale Vagului Henri, dac nu cumva de
aici i-a venit lui Bosco ideea legat de mine.
i eu m ntreb ct de mare o s i mai creasc orgoliul
i dac o s mai ai loc pe u de el. i oricum, dac ai avea
dreptate, zi mersi c asta e singura idee pe care a luat-o de la
ei.
Faa lui Cale se contorsion ntr-o expresie dezgustat.
Dumnezeule mare!

16
Vreau s vorbesc cu Fecioara din Cmpiile de Mierle.
Cale se atepta ca aceast cerin s i fie refuzat, lucru
care i aminti lui Bosco c sufletul nimicitor al ntruprii
Dumnezeului su era de asemenea un adolescent. Bosco
simea o anumit satisfacie cnd refuza s se conformeze
ateptrilor lui Cale.
Desigur.
Urm o tcere ncnttoare pentru Bosco.
Acum.
Cum doreti.
Bosco ntinse mna spre un maldr de vreo zece
pergamente care deja purtau pecetea lui i ncepu s scrie.
Vreau s merg singur la ea.
Te asigur c nu am nicio intenie de a o revedea pe
Fecioara din Cmpiile de Mierle.
i mai mult satisfacie.
Bosco i spuse c ar fi durat cel puin o or i jumtate s
treac prin toate cele patru niveluri de securitate care i
pzeau cei zece locatari ale celulelor interioare din Casa
Scopului Deosebit. Trebui s atepte cincizeci de minute la
ultimul nivel, pentru c trebuia s trimit un mesager ctre
Bosco, de la care ar fi adus o alt scrisoare cu care s
confirme scrisoarea pe care o avea Cale la el. Patruzeci din
aceste minute trecur datorit celei de-a treia plceri a lui
Bosco, aceea de a lsa mesagerul s atepte n faa biroului
su.
n cele din urm, mesagerul se ntoarse i temnicerul l
ls pe Cale s treac prin ua mare i apoi prin ua de la

celula Fecioarei.
Sttuse culcat, dar se ridic imediat ce se deschise ua,
temtoare, aa cum era ndreptit s fie ntr-o astfel de
ocazie neobinuit.
Pleac, zise Cale.
Temnicerul ncerc s refuze.
Nu am de gnd s m repet.
Dar asta ar nsemna s v nchid nuntru.
Te chem eu napoi, zise Cale, i fcu o pauz ca s se
fac neles. Nu.
Temnicerul tia exact ce nsemna aceast ameninare
aparent misterioas, pentru c, s-l lase pe Cale s atepte
atunci cnd ar fi fost chemat, era exact ceea ce avea el de
gnd s fac.
ncuie ua cu o furie reprimat i Cale aez lumnarea pe
care o aduse pe mas; nu era niciun scaun, masa era
singurul obiect de mobilier din camer. Fata, sfrijit de la
mncarea oribil i de la ct de puin primea, se uit lung la
el cu ochii ei mari i cprui. Probabil c preau mai mari
dect erau de fapt pentru c prul i fusese ras parial din
cauza pduchilor i parial din rutate.
Am venit doar s vorbesc cu tine. Nu ai de ce s i fie
fric. Nu de mine.
De altcineva?
Eti n Casa Scopului Deosebit din Sanctuar. Cred i eu
c de altcineva.
Cine eti?
Numele meu e Thomas Cale.
N-am auzit de tine.
Ba eu cred c da.
Doar dac nu eti Thomas Cale cel trimis de Dumnezeu

s i omoare pe toi inamicii si.


Cale nu spuse nimic.
Dumnezeu, i repro ea, e ca o mam pentru toi copiii
Si.
Eu nu am avut niciodat o mam, rspunse Cale. E un
lucru bun?
Homo homini lupus. Asta eti tu, Thomas, un lup pentru
oameni?
E drept c am fcut destule lucruri lupeti n lume. Dar
doar pentru c zvonurile acestea au ajuns la urechile tale
chiar i aici, nu nseamn c ele sunt adevrate. Ar trebui s
auzi ce se spune despre tine.
Ce vrei? ntreb ea.
Aceasta era o ntrebare bun, dar nici el nu tia exact.
Evident, era curios cum de o femeie reuise s i enerveze pe
Izbvitori n attea moduri diferite. Dar adevrul era c i
ceruse lui Bosco aceast vizit mai mult ca s l enerveze
dect s i satisfac propria curiozitate. Se ateptase s l
refuze.
ncepu s scoat mncare din buzunare din moment ce
acum putea avea orict de multe buzunare dorea: o
plcinic, jumtate de pine rupt n dou, ca s fie mai
uor de mncat, o bucat groas de brnz, un mr, nite
tort gurr22 i o sticl de lapte. Ochii ei, care deja preau c i
umplu faa, acum se fcur i mai mari.
Sper c nu e prea copios.
Copios?
Pentru stomacul tu.
Nu sunt vreuna din mlatini care n-a pus niciodat gura
tort gurr n original gurr cake, desert irlandez fcut din
pesmet i fructe uscate. (n.tr.)
22

pe o plcint sau care a trit din napi toat viaa. Eu sunt


fata unui epitrop. tiu s citesc. tiu latin.
Asta a fost? Pcatul mndriei?
S pot s citesc?
M refeream la faptul c i consideri inferiori pe sraci
nu e vina lor c nu au gustat plcint sau tort gurr. Nici eu
nu am avut ocazia pn recent. De aceea m supr.
Acum el zmbea i ea nelese reproul.
A putea? spuse ea rvnind la mncare.
Te rog.
ncepu s mnnce i uit de intenia ei de a nu se
mbuiba cnd gust din minunia plcintei.
Mncarea e i-aa destul de rea n restul Sanctuarului.
Nu-mi pot imagina cum e n cocina asta.
Mnuh bwaarh gnuff, fu ea de acord i continund s
mnnce.
Cale privi alarmat cum brnza care cntarea vreo
jumtate de kilogram ncepu s urmeze plcinta. i lu
restul brnzei din mini, cu dificultate ce-i drept, i o puse pe
mas.
O s i se fac ru. Mai las-o s se aeze.
O inu de umeri i o oblig s se aeze pe pat, dndu-i
cteva clipe n care s i recapete stpnirea de sine
specific fiicei unui epistrop orice era i la. Era ca i cnd
mncarea, laptele, brnza i mierea din tort i insuflar o
nou via. Cale atept vreun minut i ziceai c fusese
readus la via prea s fi crescut i ochii nu i mai erau
afundai n craniu. ncepur s se umple de lacrimi.
Nu eti ngerul morii, ci al vieii.
Cale nu tiu cum s rspund, aa c nu spuse nimic.
Cum te pot ajuta? ntreb cum ar face-o fiica unui

Epitrop n camera de primire a tatlui ei, adus cu scopul de


a impresiona musafirii prin supunerea i cunotinele sale.
tiu despre pancartele pe care le-ai fcut i pe care le-ai
pus pe uile bisericilor. C ai convins ali oameni s fac la
fel. Vreau s tiu de ce.
Poate c arta ea ca o mortciune, dar nu era proast.
Vor folosi asta mpotriva mea la tribunal?
N-o s mai ai vreo audiere de-acum nainte.
i pru ru pentru brutalitatea vorbelor sale, dar i ieiser
pe gur nainte s se poat opri.
mi pare ru.
Nu-i face griji, spuse ea ncet. tii cnd m vor omor?
Asta l agit. Se simi josnic i responsabil.
Nu, nu tiu. Nu cred c prea curnd. Din cte tiu, vor
s te duc la Chartres mai nti.
Deci, voi mai putea vedea cerul?
Asta l deranj i mai tare.
Da. Sigur. Sunt vreo sut cincizeci de kilometri pn
acolo.
Urm o tcere lung.
Deci, vrei s tii de ce? spuse ea n cele din urm.
Da.
Dei acum nu voia s mai tie nimic despre ea.
Acum vreo doi ani m-am furiat n sacristia bisericii
cnd preotul era plecat. Toat lumea spune c sunt o
bgcioas.
Cale ddu din cap n ntuneric, dar nu tia ce era aia o
bgcioas.
n rezervatorul pe care ar fi trebuit s l in nchis, am
gsit un seif care i el ar fi trebuit s fie nchis. nuntru se
aflau cele patru cri cu veti bune ale Izbvitorului

Spnzurat. Acestea erau cuvintele pe care Izbvitorul


Spnzurat le adresase personal discipolilor si. Ai citit vetile
bune vreodat?
Nu.
Ai vorbit cu cineva care a fcut-o?
Cale izbucni n rs la o idee att de nebuneasc.
Bineneles c nu. Ce cuta un preot de parohie cu cele
patru cri? Doar Cardinalii au voie s le citeasc, i asta
doar odat n via, ca s nu le pngreasc astfel cu
nelegerea uman. Nu sunt mai mult de cincizeci la numr
i nu-i vd mprindu-le cu un preot din parohia din
Fundulenii-de-Vale. Fr suprare.
Pru, dac nu suprat, cel puin speriat.
Era o copie. Sunt sigur c era scrisul preotului nu
era el un scrib, dar scria ngrijit.
Deci a scris din memorie.
Era clar ce credea el despre asta i nu era prea
impresionat.
Nu vrei s tii ce scria? ntreb ea, surprins.
Nu.
Ea avea s fie ntrerupt.
Scria c ar trebui s ne iubim aproapele ca pe noi
nine, s faci altora doar ce ai vrea s i fie fcut ie i dac
ne lovete cineva obrazul stng s ntoarcem i obrazul drept.
Fund sau fa?
sta-i adevrul!
De unde tii?
Pentru c era scris n carte.
Da, de ctre vreun Izbvitor dement. Ard vreo
doisprezece pe an n curtea care se afl la mai puin de dou
sute de metri de aici nebuni care l-au auzit pe Dumnezeu

vorbind n vreo viziune. Singura diferen este c al tu a


avut destul minte ct s i in prostiile ncuiate.
tiu c era adevrat.
Asta spun toi altceva?
Pace i voie bun tuturor oamenilor de pe pmnt.
Cale rse de parc acesta era cel mai amuzant lucru pe
care l auzise vreodat.
Trage de ailalt, are clopote, spuse el. Supune-te i
sufer Las-te btut i accept-i pedeapsa, asta sun mai
mult a Izbvitori.
l privi cu ochi mari, amintindu-i lui Cale de creatura
ciudat din grdina zoologic din Memphis, cea care avea
degetul arttor la fel de mare ca jumtate din corpul ei.
Aceia care rnesc copiii trebuie pedepsii. Le-ar fi mai
bine dac i-ar lega o piatr de moar de gt i s-ar arunca
n mare.
ntr-un mod ciudat, acest lucru nu i se mai pru aa de
amuzant i nu mai spuse nimic pre de ceva vreme. Ea se
aez la marginea patului, slbu i fragil, iar el se gndi la
ce avea s i se ntmple i i pru ru c rsese despre
lucrurile care o aduseser n locul acesta deplorabil.
O s fac tot ce pot s i fac rost de mncare.
Nu mai tia cum altfel s o consoleze. l privi i l fcu s
se simt groaznic de btrn i ru, foarte ru.
M poi ajuta s scap?
Nu. A vrea s pot, dar nu pot.
Cnd prsi Casa Scopului Deosebit, vzu c iarna sosise,
n sfrit, i n piaa mare a Sanctuarului era zpad peste
tot, un strat gros, ngheat i uniform. Ciorile croncneau
printre copacii fr frunze n timp ce Cale trecu pe lng
cinii cu coli ca nite cuie, care ltrau la frig de parc ar fi

fost un ho sau un evadat. Nimic nu ar fi putut conferi


farmec cldirilor monumentale i cenuii din Sanctuar, dar
acoperite de zpad i luminate de luna pe alocuri nnorat,
noaptea avea un soi de frumusee frigid att timp ct nu
trebuia s locuieti acolo.
Mai trziu l ntreb pe Bosco dac i putea trimite
mncare Fecioarei.
Nu pot permite asta.
Nu vrei.
Nu, nu pot. N-ai auzit niciodat de zicala Leu acas,
spaniel n lume?
Nu.
Ei bine, acum ai auzit.
Ce-i la un spaniel?
Un cine cunoscut pentru dorina lui de a face
oamenilor pe plac. Pot s explic prezena ta n celula ei dar
doar odat. Cnd se va afla ceea ce se va ntmpla n cteva
zile c i-am permis s mnnce mai mult dect era nevoie
s o in n via pentru clu, a fi imediat acuzat de erezie.
Ceea ce ar fi adevrat. Pcatele ei mpotriva credinei
Izbvitorilor nu pot fi egalate.
Dar i-am promis.
Dac eti naiv, aa i trebuie.
Pcatele ei nu pot fi egalate pentru c a citit o copie a
zicalelor Izbvitorului Spnzurat i pentru c a vorbit despre
ele?
Da.
Bnuiesc c ai ars cartea pe care o gsise.
A prut cea mai bun soluie.
i?
i ce?

Parc tachinarea lui Cale i aducea un fel de veselie n


suflet.
Cartea asta despre zicalele Izbvitorului Spnzurat. Ce
era?
O carte cu zicalele Izbvitorului Spnzurat, rspunse
Bosco cu o grimas nc batjocoritoare.
Tcere.
i bai joc de mine.
Da. Dar era oricum doar o copie a zicalelor Izbvitorului
Spnzurat.
O copie bun.
Destul de bun are cteva greeli, dar era un brbat
inteligent cu o memorie extraordinar.
Era?
Acum o faci intenionat pe prostul.
Atunci de ce a fost un pcat ce a fcut ea?
Bosco rse.
Aa cum ai spus i tu: cuvntul lui Dumnezeu este uor
de pngrit cnd trece prin raiunea uman. Sun foarte
bine, apropo. Te-ar deranja dac a folosi asta ntr-o predic?
Ai ascultat?
Ai suspectat vreodat c nu a fi fcut asta?
Cale nu spuse nimic pentru o vreme.
Nu tiu ce nseamn exact. E doar ceva ce am auzit de
la un prieten de-al meu din Memphis. Glumea.
Bosco fu un pic dezamgit. Se simise destul de mndru de
Cale cnd l auzise. Pn la urm, avusese dreptate. Probabil
faptul c nu-i putea ine promisiunea pe care o fcuse fetei
i-ar mai fi tiat din avntul orgoliului pentru o clip. i, pn
la urm, de ce s nu i explice?
Chiar i cu Izbvitorii care nu i dau seama c

Dumnezeu a ales s nceap din nou, am fi de acord c,


atunci cnd vine vorba de brbai i femei, nu exist limite la
certurile i zarva lor. Nu exist o propoziie care s fi venit
direct din gura lui Dumnezeu, orict de simpl i uor de
neles ar fi, care s nu i fac s sar unul la gtul celuilalt,
dezbtnd ce anume voia El s spun. Iar pentru mine, s
public cuvntul Domnului ca s-l vad omenirea e ca i cnd
a arunca perle n cocina porcilor. n orice caz, ce a fcut
Fecioara din Cmpia de Mierle este de neiertat.
Mai trziu n acea noapte, zpada aduse la Sanctuar mai
mult dect un aer neobinuit l fcuse i pe Izbvitorul
General Guy Van Owen s se refugieze acolo. Ateptase afar,
lng marile pori, timp de zece minute i era nervos c
grzile refuzaser s l lase s intre. Van Owen intenionase
s se ntoarc la punctul de comand din Culmile Golan, de
unde proteja Frontul de Est, o cltorie care n mod normal
ar fi nsemnat evitarea Sanctuarului i a lui Bosco. Dar
zpada fcuse drumul imposibil i, fiind nepregtit n graba
lui de a ajunge napoi pe o astfel de vreme, se vzu obligat s
se adposteasc oriunde putea sau altfel murea. l ura pe
Bosco pentru c i se pruse c l vzuse zmbind batjocoritor
n una dintre predicile sale despre Emulsia Divin, acum
vreo treizeci de ani. De fapt, Bosco era doar plictisit i se
gndea la ciocolata cald pe care aveau s o primeasc dup
predica lui Van Owen o plcere rar, specific acelei
srbtori, pentru c sfntul n cauz fusese fiert de viu n
zahr.
ntr-un final, Bosco sosi la unul dintre turnurile care
pzeau marea poart.
Cine eti i ce vrei?

tii foarte bine cine sunt, ip Van Owen.


tiu doar cine i-ai spus Capelanului Colorat c eti.
Dac tu crezi c asta e suficient ca s i permit s intri cu o
sut de oameni n Sanctuar fr s te inspectez, i asta n
toiul nopii
Bosco nu i ncheie propoziia. Van Owen njur i zbier
la cel rspunztor cu lumina s ridice lanterna ca s-i poat
ndeprta gluga i s se arate la fa.
Mulumit?
Spune-i s mearg cu lanterna pe lng soldai. Vreau
s i vd pe oamenii care sunt cu tine.
Ce porcrie!
Se ntoarse spre omul care inea lanterna.
F aa cum i se spune.
Mai trecur nc zece minute pn ce Bosco fu mulumit.
Ar fi fcut asta i dac Van Owen ar fi fost un aliat, dar
trebuia s recunoasc faptul c amnarea i ddu o plcere
rutcioas. ntr-un final, Bosco fu convins i dispru din
faa lui Van Owen. Mai fu nevoit s atepte nc dou minute,
nfuriindu-l i mai tare, i apoi porile se deschiser uor
dar nu de tot, astfel nct oamenii i caii trebuir s intre
ncet, unul cte unul.
Van Owen intr primul, cutnd s se ia la har cu
Bosco.
Unde e? ip el la Capelanul Colorat.
Lordul Izbvitor s-a dus la culcare. Va trimite dup
dumneavoastr mine diminea, dup liturghie. V voi
conduce
spre
camera
dumneavoastr.
Oamenii
dumneavoastr vor dormi n holul principal, care va fi
ncuiat.
Clocotind de nervi, Van Owen se ls condus prin zpada

imaculat, nevzut de oamenii si, care voiau doar s i


pun caii n grajd i s nu mai stea n frig. Dar o persoan l
privea atent de la o fereastr nalt. Cnd i fcuse intrarea
nervoas n cldire, Cale aprinse o lumnare din cear de
albine, se duse n biblioteca pe care o deschise cu o cheie
furat de la Bosco i cut cu atenie documentul despre Van
Owen i un testament mult mai subire, Tacticile
Mercenarului Laconic. Apoi se aez la biroul lui Bosco, n
scaunul cptuit, i ncepu s citeasc.
Trebuie s m ntorc n Golan n dou zile.
De ce atta grab, Izbvitorule?
Spune-i acolitului tu s plece dac vrei.
Acolitul meu? ntreb uimit Bosco. A, acesta nu este
acolitul meu. Este Thomas Cale.
Van Owen i arunc lui Cale o privire impresionat, dar
dispreuitoare. Cale i ntoarse o privire inexpresiv.
Dac tu vrei ca el s stea, zise Van Owen, atunci aa s
fie.
Vreau.
Nu avem mult timp Van Owen fcu o pauz doar
pentru efect. Antagonitii au pltit opt mii de mercenari
Laconici i acum mrluiesc prin Machair ctre Culmile
Golan.
i tu vrei s conduci armata defensiv.
Nu fusese o ntrebare, ci o afirmaie.
Nu, spuse Van Owen, evident ncntat c Bosco greise.
Nu asta e intenia mea. Golanul va fi baza unei aprri
naintae ale Culmilor. Sunt hotrt s nu las creaturile
astea s inspire frica i alarma cu care sunt obinuite. O
armat de Izbvitori nu are de ce s se team de niciun

soldat, mai ales cnd vine vorba despre sodomiii tia


scrboi. Opt mii dintre oamenii mei ateapt la Golan i
pn mine li se vor mai altura zece mii.
Spui c nu ai de ce s te temi, dar ai de gnd s i
ntreci numeric cu mai mult de doi la unul?
Van Owen zmbi, simind c l surprinsese pe Bosco cu
ndrzneala lui.
Nu eti singurul care crede n tactici noi, Bosco. Dar am
de gnd s fiu ndrzne fr s mi asum riscuri inutile.
Da, spuse Bosco, de parc ar fi fcut o concesie, e un
plan ndrzne.
Van Owen ncuviin n tcere. Cale vorbi pentru prima
dat.
E o nebunie s i ataci pe Machair.
Tu cunoti bine locul, nu-i aa, biete?
tiu c e majoritar plat i plat nseamn plat oriunde
ai fi. Nu ar putea fi un teren mai bun pe care s se lupte
Laconicii. Dac i ataci acolo, o s cread c i srbtoresc
toate zilele de natere la un loc23.
Zicala cu zilele de natere o auzi pe undeva prin Memphis
i i plcea cum suna. Aa cum i ddu seama cnd o spuse
cu voce tare n camerele lui Bosco, nu suna la fel de bine
cnd o spuneai cuiva care nu avea o zi de natere. Un
Izbvitor avea dreptul s omoare un acolit care fcea ceva
suficient de neateptat. Cine tie ce s-ar fi ntmplat dac
Van Owen ar fi fost mai puin surprins c i se vorbise aa sau
dac i-ar fi adus o arm la el.
Bosco se ntinse peste mas i l plesni peste fa pe Cale
Zical, n original that all of their birthdays have come at
once, echivalentul a expresiei romneti le-a pus Dumnezeu
mna n cap. (n.tr.)
23

foarte tare. De data aceasta fu rndul lui Cale s fie amuit


de uimire.
S l ieri, i spuse Bosco lui Van Owen. I-am permis
prea multe cu scopul de a i dezvolta talentele ntru gloria
Izbvitorului nostru i acum i s-a urcat la cap i a devenit
insolent. Dac ne scuzi, vei primi orict ajutor vrei, iar eu l
voi pedepsi.
Asemenea umilin din partea inamicului su era la fel de
surprinztoare ca obrznicia lui Cale, i Van Owen se trezi
dnd din cap ca un idiot i apoi afar, pe coridor, Bosco
conducndu-l la u i apoi nchiznd-o dup el.
Izbvitorul General se ntoarse doar pentru o clip s-l
priveasc pe Cale. Nu era o privelite plcut. Biatul era
acum alb de furie, o expresie pe care Bosco nu o mai vzuse
pn atunci, nu doar la Cale, ci la nimeni altcineva.
n sertarul din stnga se afl un cuit, spuse Bosco. Dar
nainte s m omori, ceea ce tiu c poi s faci, ascult-m.
Cale nu rspunse i nu i schimb expresia feei, dar nici
nu se mut.
Erai pe cale s spui ceva care ar fi schimbat lumea.
Niciodat, spuse el ncet i dnd uor din cap, s nu i
ntrerupi inamicul atunci cnd face o greeal.
Cale nc nu se micase dar se prea c i se colorar
obrajii un pic, un soi de roeal inuman.
M voi aeza, spuse Bosco. Aici. Apoi, cnd termin, poi
s decizi dac m omori sau nu.
Pentru prima dat de cnd se ntoarse de la u, i mut
privirea de la Cale i se aez pe o banc din lemn de la
perete. Ochii lui Cale i pierduser nuana glbuie de parc
un pic de umanitate ncepea s i intre napoi n corp.
Bosco oft adnc i ncepu iar s vorbeasc.

Trecur douzeci i patru de ore pn ce Cale merse la


mnstire s i povesteasc Vagului Henri ce se ntmplase.
Mai aveam uite att de puin, spuse Cale alturndu-i
arttorul i degetul mare, i l omoram.
i de ce nu ai fcut-o?
ngerul meu pzitor, ngerul meu pzitor m-a oprit.
Vagul Henri rse.
i-a zis i cum l cheam? C a vrea s i mulumesc
ngerului stuia al tu. Mi-a salvat pielea.
Nu fi foarte ncntat, pentru c am i veti proaste.
Ce anume?
Bosco a czut la nvoial cu Van Owen s ne ia pe mine
i pe Purgatori cu el.
De ce?
Drept observatori. I-a spus c eu i Purgatorii, indiferent
de ct demult succes am fi avut n prerie, avem multe de
nvat de la un soldat ca Van Owen. Asta i mit.
Mit?
Vagul Henri fcu ochii mari. Poate c exist un punct n
care inima unui om conine att de mult ur, nct s nu
mai poat simi i asta. Acesta era i cazul Vagului Henri
cnd venea vorba despre Izbvitori. Dar fusese aproape ocat
de ideea c unul dintre ei ar accepta mit.
Bosco i-a oferit, spuse Cale, piciorul conservat al
Sfntului Barnabus. Van Owen e devotat n mod special
Sfntului Barnabus. tii cum fac pisicile din Memphis cnd
le dai chestia aia dup care sunt nnebunite? Aa a fcut i
el.
Cale nu putu s i spun Vagului Henri c fusese nevoit s
i cear scuze. Fusese necesar, dar dureros.

Trebuie s nduri, spusese Bosco. n curnd o s l vezi


dnd gre i asta va atenua lucrurile.
Eti convins c va da gre?
Nu.
i vestea proast care e? spuse Vagul Henri.
Vii i tu cu mine.
Eu? De ce?
Pentru c te-am cerut eu.
De ce naiba ai face asta?
Pentru c am nevoie de tine.
Ba nu.
Ar trebui s ai o prere mai bun despre tine.
Nu e nimic n neregul cu prerea mea despre mine.
Am nevoie de cineva care s mi asculte ideile. Cu cine
altcineva mai pot vorbi?
Nu vreau s merg.
Pun pariu c nu vrei. Sunt convins c preferi s stai aici
i s-i faci de cap cu o aduntur de ahtiate care cred c
soarele rsare din fundul tu dar nu poi. Trebuie s te
trezeti la realitate.
Bine! ip Vagul Henri. Bine! Bine! Bine!
Rsufl ca un cal enervat i njur.
Cnd?
Mine, cnd decide el.
i de ce m las Bosco s merg?
Pentru c el crede c niciunul dintre noi nu va lsa
fetele de izbelite.
i vom face asta?
Nu tiu. Tu ce crezi?
Vagul Henri nu ddu un rspuns direct.
Mcar asta explic de ce ne-a lsat s ne bucurm de

pcatul carnal.
Asta explic de ce te-a lsat pe tine. Pe mine m-a lsat
aici pentru c nu ai cum s corupi Furia lui Dumnezeu.
i asta eti tu?
Tu ce crezi?
De ce m tot ntrebi asta?
Pentru c vreau s tiu. Am ncredere n prerea ta iam mai zis, rspunse Cale i apoi fcu o pauz. A, apropo, ce
prere ai s-l ducem i pe acolitul meu, Model, prin
mnstire nainte s plecm?
De ce?
Ar fi un gest de buntate. Cine tie ce se va ntmpla cu
noi? Poate nu o s aib vreodat ocazia s vad o femeie.
Vagul Henri l privea acum furios.
Nu sunt nite animale n grdina zoologic din
Memphis. Nu i aparin ca s le mprumui prietenilor ti.
Bine, bine, ho! Nu-mi amintesc s fi obiectat cnd i-a
venit rndul.
Nu e ceva la care s i vin rndul.
Cum crezi. Doamne Dumnezeule! Era doar o idee.
Vagul Henri nu rspunse.
A doua zi, la doar dou ore de la nceputul cltoriei spre
Culmile Golan, Vagului Henri i era frig, era suprat i i era
foarte, foarte dor de fetele ncnttoare pe care le lsase la
Sanctuar, toate plngnd cnd i luase rmas bun, mai
puin Vincenza, preferata sa, care l srutase pe ambii obraji
i apoi uor pe buze. Tremur, dar nu de frig, amintindu-i
ce i optise la ureche printre acele srutri delicate. Ea, de
departe cea mai neleapt dintre fete, prin acest gest spunea
tuturor c el era al ei.
ntoarce-te la mine i o s i art ceva ce nu ai mai

vzut vreodat.
i era foarte dor de ele i cine putea s l nvinuiasc? Dac
exista un rai, atunci cum ar fi putut fi mai bine dect viaa la
mnstire? Bine, n afar de faptul c nu erai nconjurat de
iad. i asta era problema problemelor era, i tia asta,
dispus s mearg prin iad ca s ajung napoi la ele, dar nu
putea. Era o singur persoan care avea abilitile, rutatea,
furia i violena necesare pentru a face asta.
Mai trecur nc ase zile pn s ajung la Golan.
Golanul era o mare creast muntoas de vreo aizeci de
kilometri i aceeai distan era de la palatul oficial al Papei
din oraul sfnt Chartres, a crui arip dreapt o proteja.
Partea dreapt a Golanului ducea spre Macmurdoii de Est,
muni imposibil de trecut pentru orice armat dac nu
cobora trei sute de kilometri pn la o trectoare, Abisul lui
Buford, disputat de Laconici i Elveienii neutri. Acesta era
singurul punct slab al Izbvitorilor din estul Golanului. Dac
Laconicii acceptau s li se alture Antagonitilor, pe aici ar
ataca. n stnga Golanului, Chartres i marile teritorii ale
Izbvitorilor din spatele lui erau protejate de Fronturi un
rnd de tranee uneori de cte vreo zece metri adncime i
ntinzndu-se pe urmtoarele opt sute de kilometri pn la
urmtorul punct natural de aprare: Marea Weddell.
Antagonitii fuseser blocai de prea multe ori de ctre aceste
msuri de protecie, naturale i fcute de om. Doar comoara
gsit n Argentum ar putea fi suficient ct s conving
Laconicii s pun o armat ntreag n mijlocul cmpului
pentru c era regula lor s nu nchirieze mai mult de trei
sute de soldai odat, ca s i poat proteja cea mai mare
resurs a lor. De asemenea, fu necesar s fie mituii pentru a
risca un rzboi cu Elveienii pentru dreptul de proprietate

asupra Abisului lui Buford, de altfel un loc lipsit de


importan strategic pentru ambele pri.
Iarna chiar c nu era ca vara pentru Laconici. n mod
normal, un loc unde iernile erau blnde ar fi fcut o
campanie demn de luat n considerare doar dac banii erau
destui, dar acum neleseser, din ct de ger era, c asta era
cea mai grea iarn pe care i-o putea aminti cineva. Drumul
greu, gerul tios, zilele amare, nopile insuportabile, Bosco l
asigur pe Van Owen c ntrzierea sa la Sanctuar nu avea
s conteze, pentru c, orict de rea era vremea pe Coasta
Shotover, avea s fie mult mai ru pentru Laconicii care
ncercau s i croiasc drum prin Machair. n ocaziile rare
cnd ningea pe acolo, vnturile care mturau spaiile mari i
goale formau dune uriae. Laconicii puteau suporta mai
multe necazuri dect oricine, dar nu puteau zbura, aa c
erau prini acolo unde erau, cu supa lor neagr i Heloii lor
nenorocii, care mureau cu zecile din cauza frigului.
Odat ajuni n Golan, Cale i Vagul Henri fur obligai si pun osul la munc de ctre Van Owen, care i punea s se
ocupe de orice detaliu inutil sau neplcut pe care l putea
gsi pentru ei, lucru care nu era dificil atunci cnd pn i
cea mai simpl sarcin devenea o tortur pe frigul acela. Van
Owen inea Purgatorii n cele mai proaste i reci camere i le
ddu ct mai puine provizii posibile.
Cine sunt oamenii tia? l ntreb pe Cale despre
Purgatori. Nu-mi place cum arat. Ceva e ciudat aici.
Pe lng faptul c tia c Bosco avea dreptate i c s dai
ceva cuiva care i dorea rul era semn de imaturitate, pur i
simplu nu se putea abine s i in gura nchis.
Omul a fost fcut dintr-un lemn aa de noduros, nct e
lucru ndoielnic c s-ar putea ciopli vreodat din el ceva

absolut drept. 24
Aceasta era probabil cea mai cunoscut zical a Sfntului
Barnabus, cel al crui picior fusese pstrat. i acela pe care
l adora Van Owen.
ncerci s fii amuzant?
Nu, Izbvitorule.
Atunci repet. Cine sunt oamenii tia?
O alt zical faimoas a Sfntului Barnabus era: un
adevr spus cu intenie rea ntrece toate minciunile pe care le
poi inventa.25 Cale tia asta pentru c frunzrise, una dintre
crile despre viaa sfntului n noaptea dinainte s plece din
Sanctuar. Era impresionat de zicala despre adevr, pentru c
el credea c Sfntul Barnabus spusese foarte bine ceea ce
nvase i el despre minciuni nc de cnd era mic copil.
Sunt oameni care au pctuit, dar care se pociesc
pentru greelile lor prin curaj deosebit. Am jurat pe piciorul
Sfntului Barnabus s nu spun mai multe.
Dac Van Owen ar fi fost obinuit cu obrznicia acoliilor,
i-ar fi dat seama mai uor c se rdea de el. Era o greeal
prea mare, se gndi Cale, i chiar n timp ce spuse asta i
dispreui propria prostie. Doar Dumnezeu tie ce s-ar fi
ntmplat dac Van Owen ar fi tiut ce fel de sim al
umorului aveau bieii ngmfai. Van Owen nu tia sigur ce
credea despre biatul nesuferit din faa lui (pe lng faptul c
nu-l putea suferi). Bieii sfini nu erau un lucru neobinuit,
Citat din Immanuel Kant, Idee zu einer allgemeinen
Geschichte in weltbrgerlicher Absicht (1784) - Idee asupra
unei istorii universale ntr-o viziune mai cosmopolit (n.tr.).
25
Citat din William Blake, Auguries of Innocence (1803), n
original A truth that`s told with bad intent / Beats all thr
lies you can invent (n.tr.)
24

dei el nu cunoscuse niciodat unul pn atunci. De obicei


erau considerai sfini pentru c muriser demonstrndu-i
sfinenia i, prin urmare, nu mai puteau deveni o pacoste.
Nu mai fusese un biat rzboinic recunoscut i ales de nsui
Dumnezeu de vreo trei sute de ani Sfntul Johan i
murise de vrsat de vnt la civa ani dup ce ctigase lupta
cu Cencii la Sfntul Albans. Un biat ales care avea viziuni
ncnttoare cu mama Izbvitorului i un fel de talent cnd
venea vorba despre profeii de neneles care ar putea fi
interpretate de mini mai luminate era ceva o oaie n haine
de lup care tot ce fcea era s trag de timp era total altceva,
mai ales cnd se afla n buzunarul lui Bosco. Problema cu
Van Owen era c era mai mult dect un mecher ambiios i
egoist (ceea ce era cu siguran); era i un credincios pios al
Izbvitorului Spnzurat. Dac ntngul odios din faa lui nu
era doar un Mohawk ludros, cu un talent anume pentru
mcelrit, ci chiar binecuvntat de Dumnezeu? O greeal n
cazul acesta ar nsemna mai mult dect politic; ar putea
avea legtur cu sufletul su nemuritor.
Vremea neobinuit de rece care adusese zpada se
schimb la fel de repede pe ct sosi. Vnturile tioase din
nord fur nlocuite de vnturile mai calde din est. Care
aduser cu ele cldura aceea care topi zpada n mai puin
de trei zile. Pmntul Machairului era uor i cu miros de
turb, iar cavernele i foliculii din stncile calciforme
scurser apa att de repede, de parc ar fi fost o cad fr
dop dintr-unul dintre palatele din Memphis.
Acum, fiind ocupat cu pregtirile, Van Owen nu avea timp
s se gndeasc la Cale i, imediat ce putu, Cale l trase pe
Vagul Henri dup el ca s caute mncare pentru Purgatori.
Las-i s moar de foame, spuse Vagul Henri. Las-i s-

nghee. Sper s ia holer de porci i spinrile lor s se


ndoaie invers i urechile s li se descompun pn le cad n
buzunarul drept.
Revino-i, Vagule Henri. Mai devreme sau mai trziu,
viaa ta, i mai important, viaa mea, o s depind de ei.
ntruna dintre aceste sarcini inutile, cum ar fi pzitul
zadarnic al unui tren care aducea combustibil din cmpurile
cu crbune Sluff, aflate la vreo 16 kilometri la sud de Golan,
se ntmpl ceva rar ntlnit. Dup ce o mic avalan
blocase drumul principal, se vzur nevoii s o ia pe drumul
lung napoi ctre Golan i se trezir mergnd printre
magaziile posomorte care se bazau pe cmpurile de crbune
pentru a face rost de cldura necesar fabricrii fierului i a
oelului, ultimul mult mai rar ntlnit, fiind att de scump i
greu de fcut c Izbvitorii nu l prea foloseau. Cnd ajunser
la un deal jos, amndoi vzur n aproape acelai timp
marele maldr de la picioarele lor. i legar caii i privir
tcui la marea grmad de sub ei, ocai i terifiai.
Aruncate, una peste alta, btute de vnt i acoperite doar de
un strat subire de zpad, se vedeau armurile Materazzilor
de la marele dezastru de la Silbury Hill. De la deprtare arta
ca un maldr de cochilii rmase de la nite creaturi acvatice
cu form de om, goale i prsite ca nite cochilii de crab i
homar golite de carne i abandonate lng chiocurile cu
fructe de mare din Golful Memphis. Peste cinci minute se
aflau la porile depozitului, unde doi brbai n vrst se
nclzeau lng un cuptor de lipit n timp ce priveau cum
ase oameni ncrcau o cru cu bucele i piese din
marele munte de armur din faa lor.
Ce se ntmpl aici?
Cel mai btrn dintre brbai l privi, ntrebndu-se dac

avea sens s fie insolent fa de biatul Izbvitor. Alese calea


de mijloc.
Acestea sunt barbacanele de la victoria aia cu Mazzi.
Unde sunt ei acum n toat gloria lor? n rn, adug el
evlavios.
Unde le duc?
La topit. Acolo. La marele cuptor. Dar nu merge acui.
Nu-i destul crbune, vezi mata, vremea fiind aa apucat
cum e.
Brbaii de la cru lucrau repede, dar nu pentru c erau
harnici, ci pentru c ncercau s i in de cald. Unul dintre
ei cnta n timp ce lucra, un amestec hulitor dintre unul
dintre cele mai onorate imnuri ale Izbvitorilor i un cntec
de crcium despre Barnacle Bill.
OOOOH Moarte, Judecat, Iad i Eden
Ultimele patru lucruri n care credem,
Dar m duce gndul la Maria, fat-ntre fete,
i la ce tie ea s fac c-un castravete!
Ceilali, ngheai, i vzur de treab fr s-l asculte,
dezbinnd armura bucat cu bucat, tind chingile de piele
acolo unde nu putreziser nc, aruncnd bucile mai
uoare n cru mnuile zngneau, coifurile i platoele
clnneau, banderolele i epoleii se ciocneau i toate astea
fceau o larm imens, zngnind unele peste celelalte n
timp ce umpleau crua. Unul dintre brbai i observ pe
Cale i pe Vagul Henri.
Cob. Taci!
Cntreul se opri imediat, buna lui dispoziie fiind
nlocuit ca prin magie de ostilitate alert.

Te cost un dolar dac vrei s priveti, amice, spuse


unul dintre brbai.
Tac-i fleanca, spuse Vagul Henri ntr-un mod plcut.
Alde voi n-are voie pe-aici.
i acum v cost doi dolari, spuse cntreul.
Nu-i face griji, spuse Vagul Henri. i dau eu ce merii.
Cale se duse spre brbai i le ddu un dolar fr s spun
nimic. Ce l enervase aa de tare pe Vagul Henri?
Parc am zis s fie doi.
Nu-i fora norocul.
Se ntoarse cu spatele la oamenii care czur de acord c,
ntr-adevr, nu ar fi fost o idee bun s i foreze norocul.
Cale privi n timp ce Vagul Henri se plimba lng baza
grmezii i se aplec s ridice un coif pe jumtate strivit.
Avea o emblem emailat deasupra nasului, ceva mai mare
dect degetul mare de la mn o tabl micu de ah, n
rou i negru i trei stele albastre.
Blazonul acesta este al Carmellei Materazzi.
Fcu semn spre nc o casc identic dar chiar i sub tot
noroiul acela, aceasta prea destul de nou.
Iar asta trebuie s fie a fiului su. Auzisem c au fost
omori amndoi, dar nimeni nu tia sigur. Kleist a furat
portofelul putiului i apoi s-a ales cu zece dolari cnd i l-a
dat napoi i i-a spus c l-a gsit n Grdinile Sally.
Aez cu grij coiful pe pmnt, se duse la marginea
grmezii i ridic un picior, ca i cnd ar fi avut de gnd s
se care. Cu un efort stranic, mai scoase nc un coif,
acesta cu o pan foarte murdar, lipsit de culoare din cauza
iernii grele.
Mi se prea mie c l tiu. Asta, spuse el artndu-i
coiful lui Cale, a fost al nemernicului luia de Lascelles. M-a

tras de ureche odat, c-i stteam n drum.


Ei bine, asta o s-l nvee minte.
Vagul Henri rse.
Ai dreptate. Blestemul lui Henri asupra oricui mi face
ru. S sperm c a suferit.
Deschise i nchise viziera aa cum vzuse c fceau
ppuarii din pieele din Memphis.
Acum mai ai chef de glume, prietene?
Privi n jurul maldrului imens. Pn la urm, Memphis
fusese o mare bucurie pentru el.
Ar fi pcat s nu ne folosim de cte ceva de pe aici.
Dumnezeule, este o avere aici.
Brbaii, care se prefceau c nu ascult, nu se putur
abine.
Ct de mare, domnule?
Zece mii de dolari? Cincisprezece?
Mini.
Cale i Vagul Henri izbucnir n rs.
Scuze, domnule. Dar asta nu e posibil.
Cum crezi. Dar uit-te la cum arat. i oricum, nu prea
mai e cineva n via care ar putea purta chestiile astea.
Dureaz ani buni s nvei s mergi n nveliul sta. Oricum,
nu le-a folosit cine tie ce. Armura vine mereu cu un pre,
rspunse Cale.
Oricum, zise Vagul Henri, ar fi o nebunie s le lsm s
fie topite.
De ce? Se las ntunericul n trei ore. Mai bine mergem.
n timp ce se ndeprtau, unul dintre brbai i strig.
Unde am putea s-o ducem, domnule? Doar spune-ne
asta i o s ne rugm pentru matale.

Aflai n marea cmar a Merindelor lui Honoratus cel


Binecuvntat, pe pantele ntunecate de pe Golan, Cale ceru
dou porii de carne de vit cu o prescripie pe care o furase
din camerele lui Van Owen i purtnd semntura falsificat a
ofierului de intenden.
i dac-i d seama c tu ai fost?
Cu puin noroc, o s moar nainte s fac asta.
i dac o s ctige sau dac supravieuiete?
Nu cred c poate face asta s-i opreasc, adic.
Asta am crezut i la Dealul Silbury.
Dup cum i poi imagina, nu e lucru uor s aduci dou
cadavre ntr-o tabr i s nu atragi atenia asupra ta dar
era atta forfot n jur i ateptaser pn se fcuse aproape
ntuneric i merser pe drumul lung, aduceau napi pentru
toat lumea, pe care Purgatorii i primir plini de
recunotin. Se coceau i fierbeau n mai puin de un
minut. Cale urm exemplul lui Bosco i, ntr-o cutiu de
alam pe care o gsise asupra unui cadavru din prerie i care
i plcuse cum arta, puse nite achii pe care le cioplise din
fundaiile de lemn din camera de rzboi a lui Van Owen. i
spuse fratelui care se ocupa de combustibil c erau achii de
la spnzurtoarea unde fusese sacrificat Izbvitorul
Spnzurat. n schimb, primi paisprezece saci cu crbune i
nite lemn. Cale i Vagul Henri privir cum Purgatorii fericii
mncau i se nclzeau lng foc de parc erau nite copii
alintai.
Te unge pe suflet, spuse Cale, zmbind.
Dar problema era c Vagul Henri nu se putea abine, dei
inima i spunea c ar trebui s simt total opusul. Necazul
era c da, l ungea pe suflet s i vad pe brbaii, ai cror
frai de credin i fcuser viaa un calvar. Acum c se

bucurau aa de mult de cldura i mncarea pe care el le-o


adusese i pentru care ei erau att de patetic de
recunosctori, ncepu s simt un fel de conexiune cu ei, de
parc era o sfoar invizibil care l lega de ei. i el nu voia
asta.
Cum s mi fie mil de ei? i opti trist lui Cale n timp
ce stteau n baraca mare, dar prost fcut, care vibra de
lumin i plcerea pe care numai picioarele calde i stomacul
plin le puteau oferi.
Atenie la lacrimi s-ar putea s te neci.
A doua zi, diminea, amndoi erau gata s plece nainte
de rsrit. Cnd cerul ncepu s se lumineze, ei erau clare
pe cai i departe de tabra Golan, care acum ncepea s se
ntind ca un cine, fiind ultima zi de pregtiri.
Obinuii s i vad pe cei doi tot intrnd i ieind i Cale
fiind foarte admirat pentru victoriile sale din prerie, grzile
ddur din cap cnd acetia trecur pe lng ei i i lsar s
se ndrepte spre culmile care duceau spre Machairul plat. Se
auzir clopotele care chemau Izbvitorii la liturghie printre
ltratul cinilor care i priveau croindu-i drum n jos. ntr-o
jumtate de or se micau repede, dar cu atenie, prin cmp.
Pe ici i pe colo mai erau cteva petice de zpad, dar din ce
n ce mai rare i mai mici pe msur ce se ndeprtau de
culmi. Se oprir pentru cteva minute ca s i poat odihni
caii.
Totui, spuse Vagul Henri, nu-mi pas ct de duri sunt
Laconicii. Chiar dac e destul de cald acum, ase nopi
ntregi n mijlocul gerului n-au cum s mai mearg la fel de
ano.
Aa o fi, rspunse Cale.
Acum c se odihniser, nclecar i ncepur s nainteze

ncet. Dac s-ar fi ntmplat s se ntlneasc cu membrii


din cavaleria Laconic, i ei aflai n cercetare, mcar s fi
avut caii odihnii. Cale voia s vad terenul, cum afectase
zpada topit pmntul, dac erau locuri nguste pe care ar
putea fi nevoii s le apere sau s le atace. Pmntul noroios,
care era de ateptat, ar fi fost un dezavantaj i probabil unul
mare pentru Laconici, care, indiferent de abilitile lor,
ncercau mereu s se apropie de inamici i s lupte n blocuri
de cte zece oameni pentru a-i coplei adversarii prin fora
lor, ferocitatea i abilitatea unic de a se mica n aceste
blocuri de oameni de parc ar fi fost o trup de dansatori, nu
de soldai.
Danseaz cam mult, aa spune n testamente.
Atunci cnd nu o iau n fund.
Nu poi s tii niciodat, n testamente scrie c au un
soi de ceremonie adic, n public unde fac toate chestiile
astea de Gomora ntr-un fel de ritual, ca de srbtori.
Mincinosule!
Nu spun c aa e, pur i simplu i zic ce scria acolo.
Atunci ar fi bine s nu fim prini.
Da. Dar oricum tu o s fii n regul.
Cum adic?
Eti prea urt.
Fetele de la Sanctuar nu spun asta.
O, nu? Ce spun atunci?
C sunt superb, de-a dreptul superb.
Rznd, merser n tcere timp de aproape zece minute.
l vezi?
Da, nu se prea chinuie s stea ascuns.
De cteva minute i urmrea un clre de la vreo cteva
sute de metri deprtare, dup ce ieise din spatele unui deal

jos, dar destul de nalt ct s l ascund dac voia s nu fie


vzut.
Se auzi un clic puternic, Vagul Henri ncercnd s lase pe
spate arbaleta care atrna de la aua lui, n aa fel nct
clreul s nu vad c se narma.
Hai s ne ntoarcem.
Cale ncuviin i ncepur s i schimbe direcia.
Clreul se opri pentru o clip i apoi ncepu s i
urmreasc.
Dac se apropie mai mult de tine, rencarci trimite
una pe lng el.
De ce s nu l nimeresc?
Pentru ce? Doar avertizeaz-l c nu vrem s fie aici.
Vagul Henri ridic arcul, l potrivi i trase o sgeat de
ameninare. Calul ddu din picior n timp ce sgeata trecu pe
lng el, ceva mai aproape dect intenionase Vagul Henri.
Dar, pn la urm, i el era pe cal i nu mai exersase demult.
Cei doi biei se oprir i privir.
Hei, ip iscoada Laconic. Ai vrea s vorbim un pic?
Cale se opri i i ntoarse calul n timp ce Vagul Henri mai
potrivi o sgeat n arc.
Gata?
Ce faci? N-avem timp de flecreal.
Nu sunt de acord. S-ar putea s nu mai avem alt
ocazie.
Vino n fa! strig Cale. i ine-i minile la vedere.
Sgeata prietenului meu nu a dat rateu data trecut i nu o
va face nici acum.
Avei cuvntul meu de onoare, strig clreul, rznd.
Au sodomiii vreo onoare? ntreb Vagul Henri.
De ce m ntrebi pe mine?

Vino n fa. ncet, strig Cale. Dac ncerci vreo prostie,


o s rzi pe partea cealalt a feei.
Clreul veni n fa, aa cum i se spusese, pn ajunse
la vreo zece metri distant.
Destul.
Clreul se opri.
Ce diminea frumoas, spuse el. Te face s te bucuri c
eti n via.
Ceea ce nu va fi i cazul tu, zise Vagul Henri, dac
prieteni de-ai ti au de gnd s ni se alture. Pot s te omor
i s ne continum drumul nainte s cazi la pmnt.
Nu va fi nevoie de asta, dragul meu, spuse tnrul,
proaspt ras i cu o tunsoare elaborat, avnd mici mrgele
n pr.
Ce vrei? zise Cale.
M gndeam c-am putea vorbi.
Despre?
Suntei Izbvitori, nu-i aa?
Poate c suntem. Ce-i pas ie?
Scuzai-m c spun asta, dar nu suntei cam tineri s
v plimbai pe aici, unde o s fie plin de snge i de zbierete?
Parc Laconicii erau concii, spuse Cale.
Da, aa e, de obicei. Dar ar fi tare trist dac am fi toi la
fel, nu?
Eti Krypteia?
Omul clipi i i ddu uor capul ntr-o parte. Zmbi.
Poate. Eti foarte bine informat, dac mi permii s
spun asta. Cale privi repede n spate s vad ce mai era prin
jur, tiind c Vagul Henri se uita fix la pieptul brbatului.
Prietenul tu cu arbaleta are nervii tari?
Nu pot spune c e aa, s fiu sincer, rspunse Cale. Aa

c eu a sta nemicat dac a fi n locul tu. Te-am mai


ntrebat o dat ce vrei?
Doar s vorbim un pic.
Aa i se spune acum? ntreb Vagul Henri.
Nu cred c neleg ce vrei s spui, rspunse tnrul,
dei tia s-i dea seama cnd cineva i btea joc de el.
Eu nu i-a distrage atenia n locul tu, spuse Cale. Nu
ct timp are chestia aia ndreptat spre pieptul tu.
Tnrul se uit amuzat la Cale i deloc nervos.
Numele tu, tinere?
Tu primul.
Robert Fanshawe, spuse el, plecndu-i capul ntr-o
parte i nelundu-i ochii de la Vagul Henri. Al vostru pn
n cel mai adnc abis al iadului.
Dominic Savio, spuse Cale, dnd din cap att de uor,
c doar un oim cu vederea foarte bun l-ar fi putut observa.
i acolo o s i mergi dac faci ceva care s nu-i plac
prietenului meu. Mereu i spun c e prea agitat, apropo.
ncntat de cunotin, Dominic Savio.
Plcerea e numai de partea ta.
Dar apoi zri ceva ciudat n ochii lui Fanshawe, o licrire.
Calul lui Cale, agitat din vreun motiv sau altul, ncepu s se
dea un pic ntr-o parte. Mai fcu un pas.
ncet, biete!
Dar Cale nu era vreun mare clre i calul continu s se
mite oricum. Copita pru s i se scufunde n amestecul de
rogoz i buruieni i apoi pmntul se ridic de parc ar fi fost
o creatur care i cuta prada. Necheznd speriat i
pierzndu-i echilibrul, calul se ridic pe picioarele din spate
i l arunc pe Cale la pmnt, lovindu-se att de tare, c pur
i simplu rmase pe spate, gemnd de durere. Apoi, cu o

micare nceoat, un brbat iei dintre buruieni i


nfcndu-l pe uimitul Cale, l puse deasupra lui ca pe un
scut i i puse un cuit la gt.
Uor! Uor! strig Fanshawe la Vagul Henri, care,
speriat de ceea ce se ntmplase i de ct de repede se
ntmplase, nu trase cu arcul ceea ce era foarte bine: dac
ar fi fcut asta, cu siguran l-ar fi ucis pe Fanshawe, dar i
pe Cale.
ncet! Putem s ieim cu toii vii din asta. Las-m s
explic.
Hai, spuse Vagul Henri tremurnd.
Mi-am lsat partenerul sub asta, spuse el uitndu-se la
bucata de material de doi metri pe unu, care era acoperit de
buruieni i iarb i peticit la suprafa, cnd v-am vzut
ndreptndu-v direct spre el. M-am gndit s v urmresc i
s m asigur c trecei pe lng el dar v-ai apropiat prea
tare. Pn atunci mi-am dat seama c suntei prea tineri s
fii soldai. M-am gndit s v conduc n alt direcie. Greit
din nou, nu?
Fanshawe zmbi, spernd s l mai calmeze pe Vagul
Henri. l vzu agitat, dar era clar c tia ce face o
combinaie periculoas.
Putem cu toii s scpm cu via din asta, repet
Fanshawe. Coboar-i arcul i prietenul meu l va lsa pe
Dominic s plece.
Tu primul, spuse Cale. i-am spus.
O s-i tai gtul biatului stuia i apoi o s vin dup
tine, spuse brbatul care l inea pe Cale.
Hai s ne calmm cu toii. O s l rog pe prietenul meu
s l ridice pe Dominic n picioare i vedem ce facem dup
aceea. Bine?

Vagul Henri ncuviin.


Numr pn la trei. Unu, doi, trei.
Cu asta, brbatul care l inea pe Cale l ridic pn ce
stteau amndoi n picioare cuitul de la gtul lui nu se
mic nici mcar un pic.
Grozav, spuse Fanshawe. Ne nelegem de minune.
i acum? spuse Vagul Henri.
Da, acum e mai complicat, recunosc. Ce-ar fi dac
Cu asta, Cale i ridic piciorul drept, i zgrie glezna
brbatului care l inea n timp ce i ddu un cot direct n
coaste, l apuc de ncheietur i l strnse cu toat fora lui.
iptul brbatului fu nbuit de aerul care i ieea din
plmni. Rapid ca un ogar, Cale se eliber din strnsoare, i
mai ddu un cot brbatului n bra i i lu cuitul din mn.
Spre surprinderea lui Cale, brbatul nc se putea mica.
Par ncercarea lui Cale de a-l njunghia i l lovi pe Cale cu
pumnul n lateralul capului. Strignd de durere, Cale fcu un
pas napoi s i fac loc pentru nc o lovitur. Cnd sri la
pieptul lui, omul se mai feri odat, de dou ori i apoi l lovi
pe Cale n glezna stng i l fcu s-i piard echilibrul,
cznd ntr-un genunchi. nc o lovitur puternic veni
dinspre brbat, care, dac i-ar fi atins inta, i-ar fi zdrobit
toi dini lui Cale, dar se feri, nimerindu-l n cel mai jos
punct al brbiei sale, micndu-i capul n alt direcie. Cale
sttea acum n picioare i adversarul su, pierzndu-i
echilibrul cnd nu-l nimeri pe Cale, se tr mai departe.
Acum Cale avea cuitul i era n avantaj, amndoi stnd n
picioare i privindu-se lung, ateptnd o ocazie pentru a lovi.
Gata! Ne putem opri aici! Spune-i! strig Fanshawe ctre
Vagul Henri. Putem s plecm cu toii. Nimeni nu trebuie s
moar aici.

Mie mi-e indiferent, spuse omul, holbndu-se la Cale.


Mie nu, spuse Fanshawe. F cum i spun i retrage-te.
F-o sau jur pe Dumnezeu c vin i l ajut.
Antrenat s asculte chiar mai bine dect era antrenat s
ucid, omul se ddu napoi pas cu pas, mai precaut dect iai putea nchipui.
Felicitri! Tuturor. Urc-te n spatele meu, Mawson,
spuse Fanshawe, uitndu-se la Vagul Henri. mi permii,
dragul meu?
Nu sunt dragul tu.
Fanshawe lu hurile, i calul se apropie ncet de
Mawson, care nc l privea pe Cale de parc se ntreba ce s
i mnnce mai nti inima sau ficatul.
Urc-te n spatele meu, Mawson.
Cuitul meu, spuse Mawson.
Fanshawe oft i se uit la Cale cu o privire obosit, de ces-le-faci. Cale se ddu napoi, ridic braul innd cuitul i
l arunc destul de puternic la vreo patruzeci de metri n
direcia n care voia ca ei s mearg.
i sunt ndatorat, spuse Fanshawe.
Fr vreun ordin, Mawson, expresia rtcit a unui uciga
mult mai experimentat disprnd acum de pe chipul su, i
lu ptura camuflat i sri n spatele lui Fanshawe la fel de
uor i graios ca i cnd i-ar fi tras un scaun pe care s se
aeze la mas. Prea mult mai tnr acum.
La revedere, biei, zise Fanshawe. Pe data viitoare.
Cu asta i ntoarse calul i, oprindu-se doar ca s l lase
pe Mawson s i ia cuitul, curnd se aflau la cinci sute de
metri distan, n spatele dealului de unde apruse n urm
cu doar zece minute.
Nu cred c sunt fcut pentru aa ceva, zise Vagul Henri.

Ai fost minunat, spuse Cale.


Apoi nclecar i galopar spre Golan ct putur de
repede.
Fanshawe i Mawson totui nu erau prea departe de locul
unde bieii i vzuser disprnd. Gsiser un canal ngust,
ntinser ptura cu iarb sub ei i acum se bucurau energic
de bestialitatea Laconic.
Era noaptea dinaintea Btliei celor Opt Martiri, numit
aa pentru c, n ultimii ase sute de ani, acest numr de
Izbvitori i dduse viaa pentru credin pe sau lng ceea
ce avea s fie cmpul de lupt. Nu era o ntmplare c era un
loc de conflict deja consacrat de sngele martirilor. Att de
dispreuii erau Izbvitorii de numeroii lor adversari, c de-a
lungul sutelor de ani rmseser puine locuri n care
vreunul dintre ei s nu fi fost spnzurat, decapitat,
dezmembrat, strivit, sugrumat, strangulat sau crucificat. Era
ruinos ct de multe variante aveau Izbvitorii pentru nume
de cmpuri de lupt dup martiri. De-abia dac era vreo
btaie ntr-un sat care s nu fi fost numit dup unul dintre
ei.
Cale nu fusese chemat s participe la instruciunile finale,
dar nici nu fusese exclus. Miunnd n spatele colibei de
btlie a lui Van Owen, ateptnd cu Vagul Henri s se
formeze un grup la u cu care s intre neobservai, Cale i
opti prietenului su:
Ce trebuie s fac?
S taci din gur.
Corect.
Atunci sosir vreo cinci sau ase subalterni i Cale i urm
ndeaproape, intr nuntru i se duse n cel mai ntunecat i

aglomerat coridor din camera mare, care era oricum bine


luminat doar acolo unde atrna planul de atac pe perete.
Spre marea dezamgire a lui Cale, Van Owen nu spusese
nimic din cale afar de prostesc referitor la tactici. Nici nu
era ceva prea interesant, n afar de folosirea unei armuri
mult mai grele pentru rndul din fa de Izbvitori, care
aveau s aib primul contact cu Laconicii. Cale trebui s
admit c, indiferent ct de puine tia Van Owen despre
tacticile laconice bineneles, nu avusese acces la
testamentele din biblioteca lui Bosco era greu s i critice
deciziile. Singura satisfacie fu s rnjeasc la ct de puine
rezerve avea Van Owen. Din moment ce aveau opiunea de
doi la unu, se gndi c Van Owen ar fi trebuit s in o parte
mai mare din armata sa lng el, s-i dea opiunea de a se
descurca uor cu ceva neateptat.
Pe de alt parte, spuse Vagul Henri dup ce Cale iei
neobservat din nghesuial ca s se poat pregti pentru a
doua zi, s presupunem c le slbete primul atac prin faptul
c nu se folosete de avantajul numerelor mari. i a ine o
rezerv mare e ca i cnd i-ai mpri forele n dou. A
schimba multe lucruri n locul lui.
Nimeni nu te-a ntrebat nimic.
De fapt, chiar tu m-ai ntrebat.
Atunci mi pare ru i m rog la Dumnezeu s m ierte.
nc o faci? Adic, nc te mai rogi?
Cale nu rspunse.
Ei bine?
Da, nc m rog, spuse Cale i urm o pauz. M rog
pentru ispirea de ru i s nu mai fiu nevoit s-i vd faa
hidoas toat ziua.
Eu? Sunt superb. Chiar tu ai spus-o.

Cnd ajunser n coliba Purgatorilor, i atepta un mesaj


din partea unuia dintre aghiotanii lui Van Owen: Cale i
oamenii lui puteau s se uite la btlie dac doreau, dar li se
spunea s stea departe de centrul de comand sau de
cmpul de lupt. Nu aveau dreptul s intervin, indiferent
ct de important era.
Acestea erau veti grozave. Singura fric a lui Cale era c
Van Owen l-ar fi inclus n vreun plan periculos, din
dumnie. Era clar c, fie victorie, fie nfrngere, Van Owen
nu voia s rite s l ajute pe Cale s i fac numele i mai
cunoscut. Cale i scrise napoi, repetnd ordinul, i se duse
voios la culcare.
A doua zi permise majoritii Purgatorilor s doarm pn
trziu, ceea ce era o ncntare de fiecare dat, dar l lu pe
Vagul Henri i pe ali zece oameni i plecar cnd se crp de
ziu. La deschiderea porilor, grupul restrns i fcu loc
printre armat n timp ce aceasta se agita cu pregtirile
pentru ziua respectiv. i croiser drum pn n faa
Cmpului celor Opt Martiri, n mare parte ignorai de
brbaii care aveau prea multe pe cap i merser clare spre
nord, ctre o colin de pe care se vedea bine cmpul de lupt
i pe care o ochiser nainte de ntlnirea lor cu Fanshawe.
Cale le spuse oamenilor si s verifice mprejurimile dup
vreun avanpost laconic care ar fi putut fi instalat de cnd
fuseser ei ultima dat acolo, i Cale i confirm cele dou
rute de evadare n cazul n care lucrurile luau o ntorstur
proast. Apoi se urcar pe colin i ateptar tcui ca ziua
s nceap. Laconicii se adunaser deja la captul lor de
cmpie, dei nu chiar ordonai ci stteau ca la un fel de blci,
privind cum se instalau Izbvitorii.
Mai nti venir Cordeliile Negre, mai bine de trei mii de

oameni, armura n negru i purpuriu, culorile de la care i


primiser numele. Chiar i de la civa kilometri distan tot
se mai auzeau frnturi dintr-un imn. Bieii, rznd,
ncepur i ei s cnte batjocoritor.
ine minte, omul meu
Cum eti tu, am fost i eu,
Cum sunt eu i tu vei fi,
Ascult ceasul morii.
Astzi eu, iar mine tu,
rn sunt, aa i tu,
Hidos al morii adevr
Ultimul suflu n rspr.
Cei doi biei aproape c erau isteric de veseli vzndu-i
inamicii, oricare ar fi fost rezultatul, nfruntnd moartea n
timp ce ei priveau de la distan, n siguran. Vagul Henri i
aminti un cntec pe care l mai cntau brigzile din palatul
lui Arbell Gt-de-Lebd. i lu un pic s i aminteasc linia
melodic i uitase primele cteva versuri.
O! Moarte, unde e neptura ta ram-tatam
O! Morminte, victoria taaaa?
Clopotele iadului bat tam-ram-tam-tam
Pentru moartea ta, nu i a meaaa!
Probabil c vntul i mai schimbase direcia, din moment
ce imnurile cnd se auzeau, cnd nu, dar cel mai
impresionant lucru era cdelnia de mrimea unui clopot de
catedral pe care Cordeliile Negre o luau mereu cu ei la
rzboi, legnnd-o n fa i n spate, ntr-o coloan mare de

fum.
Laconicii se nvrteau n continuare prin faa taberei lor ca
i cnd s-ar fi uitat la un carnaval ct de ct interesant.
Acum priveau a doua armat din Golan cu cele cinci Frii,
ase mii de oameni n total: sclavii Inimii Imaculate, Simonii
Srmani ai Adoraiei Perpetue, Norbetinii, cumpliii Oblai ai
Umilinei i, cei mai cruni, Fria Milei. n timpul orei care
urm, armata Izbvitorilor i desfur forele n formaie de
lupt: pnze aurii, stindarde roii, drapele purpurii,
peiolurile confesorilor i ramurile roz ale clugrilor medici
care nu aveau voie s ating muribunzii pn cnd acetia
nu cereau unguentele cu ultima lor suflare. Toate acestea se
ntmplau pe fundalul cimpoaielor destul de puternice ct s
contracareze nestatornicia vntului i pe care Van Owen,
privind de pe promontoriul care prea c iese din Golan, avea
s le semnaleze atunci cnd btlia ncepea; imnurile se
ncheiar ca s lase cimpoaiele s ghideze Izbvitorii, fiecare
Frie asociind instruciunile proprii cu cte un sunet s
avanseze, s se ntoarc sau s se retrag.
Acum c Izbvitorii erau aproape aliniai i gata de atac,
soldaii Laconici ncepur i ei s se urneasc, dar cu aceeai
lips de intensitate cu care prur s i priveasc nainte.
Dar n mai puin de trei minute parc apru aa de nicieri o
serie neuniform de grupuri ptrate. i apoi preau c i
pierduser iar interesul grupurile aveau o form ct de ct
clar, dar ai fi zis c le lipseau precizia i disciplina marial
a rangului formal. Acum se uitau din nou nspre Izbvitori, a
cror a doua armat se aranjase n formaie un rnd de
Cordelii Negre n fa i ceilali stteau n coloane de cte
ase, cei cu armur uoar i cei mai sprinteni fiind aezai
la sfrit. La opt sute de metri n spatele acestora se aflau o

mie de rezerve. Atunci, la auzul sunetelor de trompete, cei


ase cimpoieri ncetar s mai cnte muzica lor strident,
sunetul plutind n aer ca ultima suflare a unui animal mare
i rnit.
Timp de un minut aproape c fu tcere, auzindu-se doar
ocazionalul ipt al sergentului sau nechezatul unui cal
dintre cei cinci sute din spatele Izbvitorilor din dreapta.
n faa Laconicilor, opt oameni cu dou drapele alergar
spre fiecare parte a armatei lor, nc nu foarte ordonat.
Cnd se mprtiar, ridicar steagurile i ncepur s
semnaleze. Ca un cal lene mergnd agale prin ap i
deodat fiind curentat de un ipar electric, armata
Laconicilor prinse via cele ase ptrate difuze prinser
contur clar. nc o micare a steagurilor i ncepur s se
ndrepte spre Izbvitori, aflai la aproape un kilometru i
jumtate sub ei; marul lor avea o caden perfect, erau ca
o trup de dans sau un grup de mimi.
nc odat steaguri. Cele ase ptrate se oprir n acelai
timp. Se auzi o btaie i apoi se vzur iar drapelele. Un
strigt, o voce, opt mii de oameni, ciocnirea sbiilor de
scuturi, chipul strategului ndreptat spre grup i apoi cu toii
ntori cu faa spre inamici. O scnteiere de culori, rou i
galben. Fiecare rnd de oameni se ndrept spre stnga i
fiecare ptrat deveni o linie ntins de-a lungul cmpului, de
la treizeci pn la zece oameni. nc un val de steaguri
fluturnde, nc un strigt i nc o micare a scuturilor, cele
ase rnduri formnd un zid care se ntindea peste o mie de
metri lungime i ase oameni lime. De pe Culmile Golan,
unde se afla Van Owen, se auzeau urletele trompetelor, i
fiecare preot ncepu s strige:

MOARTE! JUDECAT! IAD! EDEN!


ULTIMELE PATRU LUCRURI N CARE CREDEM!
n ciuda siguranei pe care le-o oferea colina i dispreului
neutru pe care Cale i Vagul Henri l nutreau pentru ambele
pri, un fior neplcut de fric le trecu pe ira spinrii. Vagul
Henri sfid puterea rugii hidoase, cntndu-i optit lui Cale
la ureche:
Dar m duce gndul la Marfa, fat-ntre fete,
i la ce tie ea s fac c-un castravete!
Marea armat a Izbvitorilor naint cltinat ca un taur
care, n sfrit, scpa din noroiul de pe malul unui ru. i
atunci urm uimirea lui Cale i a Vagului Henri. Mercenarii
Laconici ncepur s alerge spre inamicii lor de parc ar fi
fost disperai, ba chiar fericii s moar. Nu se putea numi
mers agale sau alergat, ci un avnt brusc care se prea poate
s fi fost fatal ordinii i puterii zidului lor masiv format din
mii de oameni care acionau ca unul singur.
Pe msur ce cele dou armate se ntindeau una spre
cealalt ca o pat, animalele mici de pe Machair erau prinse
la mijloc. Primii i singurii care scap sunt fazanii, toi o ap
i-un pmnt, cloncnesc i dau din aripi n aer fix cnd
rndul de Laconici e gata s i calce n picioare. Iepurii o iau
acum la goan spre adpostul la care nu vor ajunge, srind
cnd n fa, cnd n spate, ntre graba Laconicilor i
rbdarea ca de mormnt a Izbvitorilor. Vulpea care i vna
ncearc i ea s fug, mai nti ntr-o direcie, apoi n
cealalt, moart de fric, dar apoi dispare printre picioarele
oamenilor, nghiit de potop precum animalele din afara

arcei lui Noe.


Asaltul brusc al Laconicilor i fcu pe centenarii arcailor
Izbvitori s sar n stnga i n dreapta. Avntul luat de
Laconici deja i apropiase destul demult de Izbvitorii care se
aflau n vale. Cteva secunde pierdute duser la o confuzie i
mai mare tot ce vzur ei fu avansul constant al Laconicilor.
Pn ca centenarii s aud ordinul lui Van Owen, deja
rataser ansa a dou valuri de sgei. Recuperar, traser,
i cei doi biei privir cum vrfurile ascuite acopereau
vzduhul i se ndreptau spre brbaii n rou care avansau.
Dar o asemenea vitez i fcuse pe Laconici s treac de arc
i doar cei din spate fur rnii, multe sgei lovind,
neputincioase, pmntul din urma lor.
Acum, fiind att de aproape, arcaii Izbvitori erau forai
s trag la nivelul Laconicilor, direct n protecia pe care le-o
ofereau scuturile lor. nc un oc: mercenarii angajaser i ei
ali oameni care s lupte n locul lor. Laconicii dispreuind de
prea mult timp efeminaia luptei de la distan, aduseser
patru sute de oameni din Mica Italie, care acum mergeau n
urma Laconicilor din dreapta, suportnd focul sgeilor care
trecuser pe lng Laconicii care avansau. O sut cincizeci
erau mori deja, ceilali ateptau dar acum, n timp ce
arcaii Izbvitori puteau trage n voie, faptul c Italienii erau
ignorai le ddu timp acestora s se pregteasc i s trag la
rndul lor n arcaii Izbvitori.
Haos. Nu se ateptaser la arcai i nu erau nici obinuii
s fie de partea cealalt a arcurilor, ceea ce i arunc ntr-o
stare puternic de confuzie la vederea sgeilor care aproape
c nimereau fiecare om din primele linii. Centenarii i
sergenii strigau pe fundalul ipetelor celor rnii i
muribunzi.

CAPUL JOS! CAPUL JOS! CAPUL JOS!


Ai grij! strig un altul.
Atenie! ACOLO! ACOLO!
Un Izbvitor primi o sgeat direct n piept, dar brbatul
viu de lng el este cel care tresare ca un cal lovit de bici.
Unii se feresc i se apleac din orice alii doar stau i se
trezesc cu cte o sgeat n stomac sau n fa, de parc ar fi
fost o surpriz total. Arcaii care n urm cu un an
devastaser cavaleria Materazzi erau acum simpli spectatori
la cum Laconicii, abia atini de sgei, i tbceau pe cei din
liniile fruntae ale Cordeliilor Negre. Zgomotul scuturilor mici
lovindu-se de cele mari suna mai mult a lovituri zngnite
dect a trosnete maiestuoase. Dar, din toat lumea, doar
Izbvitorii ar fi putut s suporte o asemenea for armat la
viteza cu care se luptau. Unii cedaser, soldai Izbvitori, ct
i Laconici fiind acum forai s cad unii peste ceilali, ceea
ce era de ru augur pentru mercenari care se ateptaser ori
ca ei s le in piept, ori s cad toi deodat, dar acum, c
reueau s treac, erau mcelrii la nivelul solului de ctre
Norbetinii care i ateptau. Apoi ncepur mbrncelile,
ipetele i strigtele ritmice de pe fiecare parte semnnd cu
urletele de la jocul cu odgonul la carnaval. Brbaii din spate
se lsau cu greutatea pe cei din fa, care fceau fix acelai
lucru celor din faa lor, cu umerii lsai, mrind i gfind,
dnd contur btliei pn n primele rnduri. De pe deal, de
la o deprtare aa de mare, roul nchis al mantiilor
Laconicilor i multiplele culori ale Friilor Izbvitorilor
artau ca ulei i ap vrsate pe o fa de mas. Dar, din loc
n loc, linia care prea c i desparte se rupea, culorile se
amestecau, stteau aa pentru o clip, i apoi oaspeii
nedorii fie erau mcelrii, fie se retrgeau, fiind absorbii

napoi n frontul lor.


Atunci urm al doilea oc: tiind c aveau de-a face cu
oameni care, ca i ei, tot ce fceau era s lupte i s nvee s
lupte, Laconicii mai deprinseser un meteug din multele
lor rzboaie. Veni rndul sbiilor celor noi luate de la Strouzi,
avnd aproape un metru lungime i curbndu-se brusc la
capt. Asta le permitea s taie scuturile Izbvitorilor cu
uurin i s fac sabia s treac cu o for teribil prin
coiful celui din faa lor. Coifurile, menite s suporte o singur
lovitur, se rupeau n dou la impactul a ceea ce semna cu
o epu btut cu ciocanul. Rnile teribile pe care le
provocau cu fiecare lovitur zguduitoare cltinar liniile de
front ale Cordeliilor Negre. Apoi ultima rsucire a tiului,
ieind la iveal graia odioas a Laconicilor. n dreapta se
aflau cei mai puternici brbai Laconici, iar n spatele celor
de la mijloc dndu-i seama c linia central nu ar fi cedat
se duser cei masivi, fcnd-o i mai puternic. n vreme ce
Izbvitorii din linia central i cei din dreapta i croiau ncet
drum spre capt, cei din Cordeliile Negre czui sub tiul
sbiilor curbate fiind nlocuii de oameni mai slabi sau de
unii cu o armur i mai proast, grupul din stnga se
prbui, sbiile curbate, cei mai puternici dintre Laconici i
ntririle rapide devenind prea mult de suportat.
ASTA-I TOT? CE? STAI! PE LOC! PE LOC!
Confuzia, prbuirea i strigtele majoritatea soldailor
din ambele armate nu tiau dac erau pe punctul de a
nvinge sau de a muri.
Printre zgomotele huruitoare, ipete, ordine, trompete i cei
mori sau muribunzi, Laconicii din dreapta i biruir
adversarii aceia care puteau o luau la goan, cei care nu
puteau erau omori i tocmai cadavrele lor alunecoase de

atta snge, excremente, i noroi ngreunau avansul


Laconicilor. Mercenarii ncercau s i menin echilibrul
printre cadavrele de la picioarele lor, greutatea molatic a
morilor, minile celor aflai pe moarte care ncercau s se
mai in de ceva i ipetele celor rnii, dintre care unii nc
se mai puteau lupta, njunghiind mercenarii mpiedicai,
mpini din spate i deodat dezorientai i vulnerabili.
Murir mai muli Laconici n turnura aceasta ameit de
situaie dect muriser vreodat n toi anii lor de lupt. n
cele din urm, btlia se ncheie, dar nu i omorurile. Van
Owen i privea de pe dealul su, dezndjduit i speriat,
neputnd face nimic altceva dect s i trimit cele cteva
rezerve la moarte sigur, doar ca s ntrzie ceva ce nu putea
fi oprit. Acum, n timp ce Izbvitorii din centru i de pe
dreapta nc se luptau, Laconicii i atacar din lateral i pur
i simplu i scuturar ca pe o ptur la sfritul unui picnic
sngeros. Cei care nu fugeau mureau.
Era a doua btlie la rnd pe care Vagul Henri i Cale o
vedeau ncheindu-se cu un masacru. Purgatorii din jurul lor
ipau s i ncurajeze i o fceau att de tare, c Vagul Henri
i njur ca s i mai domoleasc. Era pe cale s i atenioneze
c ncurajau oameni care ar fi aplaudat la execuiile lor, care
i vedeau ca pe nite mori vii, oameni fr suflete. Cale i
ddu seama ce voia Vagul Henri s spun pentru c i el
gndea acelai lucru, aa c l apuc de bra ca s l fac s
tac. De data aceasta, spre deosebire de marele fiasco de la
Dealul Silbury, Cale avu bunul-sim s nu se mai implice i,
cu mult nainte de sfritul teribil al luptei, deja se retrsese.
Dar n acea zi, spre deosebire de Izbvitori, avu parte de un
noroc neateptat.
Ct despre Cale, Vagul Henri i ceata lor de Purgatorii, unii

plngeau, alii se rugau pentru cei mori i cei rnii.


Moarte, Judecat, Iad, Eden, strig Purgatorul Giltrap,
cndva Ornduitorul Rugii de la Meynouth nainte de a fi
condamnat la trei dintre cele nou crime mpotriva raiunii.
La aceasta, ceilali adugar, avnd n vedere replica
Vagului Henri:
Ultimele patru lucruri n care credem.
Cu brbiile n piept, cei doi biei care conduceau irul de
brbai i putur ascunde zmbetele ruinate.
ntorcndu-se spre Golan, Cale protej coloana de oameni
micndu-se n cercuri printre Degetele Machair, numite
astfel datorit capetelor lungi, joase, subiri i rotunjite care
artau drumul spre culmi. Laconicii nu erau mai buni
clrei dect erau ca arcai, dar aveau rezerve clare pe care
nu le folosiser n acea zi i, nainte s prseasc dealul,
Cale i vzu de la distan croindu-i drum spre locul
ndeprtat al avanpostului lui Van Owen. Cale merse ncet
spre Golan, precaut n caz c ar fi dat peste cavaleria
Laconicilor. Cale pusese iscoade clare pe mgari de fiecare
parte a Degetelor i n spatele crestelor dealurilor, care
mergeau cu pai siguri pe laturile neuniforme, atente la orice
posibil ameninare. Unul dintre ei i fcu semn lui Cale s
vin pn sus chiar nainte s ajung la sfritul degetelor.
Cnd ajunse sus mpreun cu Vagul Henri, iscoada art
spre un detaament de vreo douzeci de Izbvitori care
plecau i se ndreptau spre Golan.
E Van Owen? l ntreb Vagul Henri pe Cale, care se uita
prin luneta lui.
N-are cine altcineva, spuse el dndu-i luneta Vagului
Henri. Uit-te acolo.
Vagul Henri privi n direcia n care arta Cale. Vreo

treizeci de Laconici goneau clare ctre grzile lui Van Owen,


care, din cte se nelegea din pasul lor lent, nu aveau nici
cea mai mic idee c urmau s fie atacai.
Nu-mi prea plac ansele lui Van Owen, spuse Vagul
Henri. Ce am vzut eu din grzile lui au fost oameni btrni,
predicatori i vreo doi ortodoxiti.
Cale lu binoclul napoi i privi cum clreii Laconici se
apropiau. Chiar i aa, n capul lui tot se auzeau numai bti
de ciocane. Vagul Henri putea vedea destul de clar chiar i
fr lunet. n cinci minute, Laconicii ajunseser la doar
dou sute cincizeci de metri deprtare nainte de a fi zrii de
grzile din spate ale lui Van Owen. Vagul Henri privi cum
trecur deodat de la un galop lene la unul iute i toate
grzile, mai puin ase din jurul a ceea ce prea a fi Van
Owen, se ddur napoi s lase un rnd de clrei ntre el i
Laconicii care naintau. Dar chiar dac Laconicii nu se
puteau mndri cu cavaleria lor, tot erau clrei mai buni i
pe cai mai buni. Era clar c Izbvitorii aveau s fie prini n
curnd i, dnd dovad de ceva nelepciune, grzile o luar
la goan spre un deal pitic, care prea uor mai nalt dect
un co exagerat pe suprafaa reliefului. Desclecnd, grzile
l nconjurar pe generalul lor i ateptar. Cale i ddu
luneta Vagului Henri. Acum putea vedea cum desclecau
Laconicii, la nu mai mult de treizeci de metri deprtare de
Van Owen i cum se micau cu pai repezi spre dealul pitic.
i apoi lupta ncepu.
Cale ncepu s coboare colina. Vagul Henri l apuc de
bra.
Ce crezi tu c faci?
Eu? M duc s l salvez pe Van Owen. Tu rmi aici.
De ce?

Bine. Vino cu mine.


N-am de gnd s-l ajut pe nemernicul la. Tu de ce o
faci?
Privete i minuneaz-te, bieic.
Eti dus cu pluta.
Vom vedea.
i cu asta cobor dealul la fel de agil ca o capr de munte.
Vagul Henri atept pe vrful colinei alturi de iscoada
clare pe mgar i privi cum Cale i Purgatorii si avansau
spre cmpie i spre btlia de pe ce aveau ei s numeasc
mai trziu Dealul Pillock, la ase sute de metri n fa.
Pe msur ce Cale i Purgatorii naintau, Vagul Henri i
ddu seama c prietenul su nu fusese att de neobinuit de
impulsiv pe ct pruse la nceput. Dac se grbea, putea s-i
ajung din urm pe Laconici. Prini ntre rndurile de
Izbvitori, victoria lor inevitabil s-ar fi transformat ntr-o
nfrngere sigur. i oricum, nu ar fi riscat un atac direct.
Vagul Henri spunea mereu c arcaii ar putea fi uor
nlocuii de nite trgtori cu arbalete, pentru c primii aveau
nevoie de ani buni ca s se antreneze. Arbaleta ddea
rezultate mai bune sau cel puin la fel de bune n doar cteva
luni. i aa merser lucrurile cnd Cale i desclec
Purgatorii la douzeci de metri distan de vrful Dealului
Pillock i sttu n spatele oamenilor si, dintre care unii erau
chiar foarte n spate, i ncepu s i instruiasc s atace
Laconicii cu arbaletele. Ceva mai trziu, n aceeai zi, un
Purgator i spuse Vagului Henri c unul dintre ei puse la
ndoial ordinul din cauza pericolului la care erau supuse
grzile lui Van Owen, dar Cale i lovise att de tare, nct, aa
cum povestea Purgatorul, i-a explodat nasul ca o prun.
Oricare ar fi fost pericolul adus grzii eminente de onoare

de pe Dealul Pillock, efectul pe care l avu asupra Laconicilor


fu devastator. n mai puin de un minut, ase mercenari cu
mantii roii czur la pmnt. Dar cum garda de onoare
sttea n spate, preau s nlocuiasc o nfrngere inevitabil
cu o alta. Pornir n josul dealului, o privelite
cutremurtoare chiar i de unde sttea Vagul Henri, i
ddur iama n Purgatori cu doar nc trei victime. Ceea ce
urm fu o lupt teribil i ngrozitor de strns ca scor.
Evident c tocmai grzile de onoare ale lui Van Owen, n loc
s coboare dealul Pillock i s i fac pe Laconici s lupte i
din fa, i din spate, pur i simplu sttur pe loc i privir
cum salvatorii lor se luptau i mai aprig pentru propriile
viei. n ciuda numrului mai mic de oameni, acum fiind un
raport de doi la unu, Laconicii erau armai dei nu att de
bine ca pedestrai spre deosebire de Purgatori, i se
ndreptau n josul dealului, pe un teren care era ideal pentru
modul lor de lupt. Purgatorii nu mai preau a fi n avantaj
din momentul n care deveni clar c grzile de onoare
hotrr s stea pe loc i doar s admire peisajul. Cale i
duse minile la gur i strig:
Ajutai-ne!
Dar grzile nu fcur altceva dect s se holbeze la
salvatorii lor, la fel de indifereni ca nite vaci. Cale njura de
zor la zece metri distan de Purgatori; erau buni de strns
de gt, Cale dndu-i seama c oamenii neleseser ce voia
de la ei i intenionat nu fceau nimic n privina asta.
De ce? se gndi Cale. Ar fi normal s ne ajute.
Dar nu i dac eti un general care crede n martiriu i
sacrificiu i c este vital, mai presus de toate, s
supravieuieti pentru binele omenirii. Van Owen i grzile
sale deja coborau pe cealalt parte a dealului, ndreptndu-

se spre Golan. Dac ar fi fost Vagul Henri sau Kleist, Cale ar


fi putut iei uor din bucluc folosindu-se de abilitile de
inta, decimnd Laconicii de la o distan mai sigur. Dar
nu era. Tot ce putea s fac era s lupte el nsui. ip furios
la ct de prost putuse s fie i apoi goni spre aripa stng,
mai prost aprat, i atac primul Laconic, lovindu-l la baza
coifului, direct prin gt. Era mereu avantajat atunci cnd
venea din stnga inamicului cnd putea s atace din
ambele pri, nclina mai mult spre dreapta de obicei,
nefiind o idee bun s i piard echilibrul, i ridic piciorul
stng la aizeci de centimetri deasupra pmntului i l lovi
pe urmtorul n punctul vulnerabil al genunchiului.
Strigtul de durere al brbatului cnd simi c i fusese rupt
ncheietura fu ntrerupt de o alt lovitur de picior direct n
cap. Cale lu cei doi Purgatori pe care i salvase i ncepu s
dea iama printre Laconici, lund fiecare Purgator pe care l
putea salva pentru a forma un zid nconjurtor. n cealalt
parte a btliei lucrurile nu mergeau foarte bine pentru
Purgatorii cu prea puin armur, care n orice caz nu
puteau egala fora sau priceperea adversarilor mai bine
disciplinai. Dar Cale, furios c Van Owen i trdase, era un
vrtej de ur i furie. Fr a inteniona s fac asta, i
nsuflei oamenii, curajul su din cte credeau ei, chiar i
iubirea pentru ei vzndu-se n iscusina lui monstruoas.
Ceva din talentul su pentru masacru pru s i apese chiar
i pe Laconici, pentru care moartea violent era, pn la
urm, motivul existenei. Fiecare gest al su era att de lipsit
de graie sau elegan, lipsit de orice, mai puin de
convingerea brutal resimit n fiecare njunghiere sau
lovitur, c tu i doar tu aveai s pierzi, c orict ai fi
contribuit la aceast lupt ar fi fost n van, convingere care

pru s i fac pn i pe Laconici s i piard curajul,


vznd c erau nvluii din stnga. Nu artau asta,
purtndu-se la fel de nemilos cu ei nii cum o fceau i fa
de ceilali, dar n minutele dinaintea morii lor aveau destul
timp s neleag c urmau s piard. apte devenir trei,
trei devenir unul i apoi totul se termin. Urm
monstruozitatea obinuit: strigtele celor rnii, ale celor
amorii, ale celor ncntai i ale celor cruzi care i omorau
pe Laconicii nc rmai n via. Unul dintre Laconici era
doar uor rnit la un picior i cei doi Purgatori erau precaui
n faa oricrui pericol posibil poate vreun briceag ascuns
i se mulumir s i bat joc de el cnd acesta se feri de
loviturile lor.
Rahat cu ochi Antagonist!
Nu era ceva precis, dar era cel mai ru lucru la care se
puteau gndi.
Criminal ateu!
Asta era ceva mai apropiat de adevr, chiar dac nu era
folosit cum trebuie, dar totui era destul de ciudat c
majoritatea Izbvitorilor nu tiau c Antagonitii de fapt
porniser tocmai din religia lor i c ei credeau n majoritatea
lucrurilor n care credeau i Izbvitorii. Muchia unei sbii l
lovi pe Laconic chiar n mn, tindu-i adnc palma, iar
strigtul su de durere i atrase atenia lui Cale. Se grbi
furios spre cei doi Purgatori i i ddu nervos la o parte. Ochii
soldatului Laconic, deja terifiat, se fcur mari cnd l vzu
pe Cale stnd deasupra lui se aplec i i ntinse braele,
ateptnd, lovitura urmnd imediat, trecnd prin clavicul i
spintecndu-i inima n dou. O tuse teribil de cteva
secunde, apoi pierderea cunotinei i moartea. Un sfrit
mult mai milos dect cel de care avur parte muli dintre cei

lsai s moar n agonia provocat de rni n orele care


urmar, cunoscndu-i ncet sfritul n minile celor
mravi sau nendemnatici. Pentru mii de oameni de pe acel
cmp de lupt oroarea aceea nc nu veni. Este mai bine
uneori, i spusese IdrisPukke Vagului Henri cndva, cnd
mncau pete i cartofi prjii pe o plaj din Golful
Memphisului, s i pstrezi dreptul de a-i ntoarce privirea.
Atunci sosi Vagul Henri, iscoada clare pe mgar nc
aflndu-se la trei sute de metri n spate. Privi oamenii mori
din jurul su.
N-am mai vzut niciodat aa ceva, i spuse el unuia
dintre cei opt Purgatori care supravieuiser.
Cale se uit lung la el, tiind exact ce voia s spun prin
asta i c nu era un compliment.
Dezbrcai repede vreo doi de armur i arme.
Cteva minute mai trziu plecar, lundu-i morii cu ei.
Dei Cale se apropiase i mai mult de moarte dect la
lupta de la Silbury, lucrurile se ncheiaser cu bine pn la
urm. nvase ceva din asta, dei, dup cum i spuse mai
trziu Vagului Henri:
Nu tiu exact ce anume.
i supravieuise. Dar ziua nc nu se ncheiase.
Dei rogozul i buruienile de pe cmpul de lupt al Celor
Opt Martiri erau destul de robuste o bun parte din ele
fuseser strivite i noroiul de dedesubt iei la suprafa. n
ciuda gerului din urm cu o sptmn, curenii de aer cald
care veneau dinspre ocean i care topiser zpada se
nclzir i mai tare. Era neateptat de cald n acea dupamiaz, i acest lucru pru c aduce via acolo unde nainte
fusese doar moarte groaznic. Sub rogoz i cei civa
centimetri de noroi zcur ascunse ou de musculie. Aduse

la suprafa n btlie i nclzite de soare, din milioanele de


ou ieir musculie i n mai puin de o or se nvrteau
ntr-o singur coloan de mrimea unui cmp de lupt,
ridicndu-se la peste o mie de metri nlime.
Cei aproape trei mii de Izbvitori care supravieuiser
masacrului i fugiser cu toii spre Golan i ntoarser
privirea i vzur ceva ce puini mai vzuser nainte un
nor pe cer care nu se mica precum un nor sau o cea, ci
precum ceva viu. Ceea ce i era de fapt cnd arta ca o
nevstuic ridicat pe picioarele din spate, cnd ca o cmil,
i uneori, pentru cei care vzuser aa ceva nainte, ca o
balen. Dar pentru cei mai muli dintre ei, extenuai,
ruinai, speriai i terorizai, arta ca Izbvitorul Spnzurat
dnd din cap furios c pierduser att de crunt i la gndul
victoriei blasfemice a Laconicilor. Apoi vntul i zborul
insectelor i schimbar n sfrit direcia i chipul ndurerat
al salvatorului lor se schimb pentru o clip n privirea rigid
i precaut a unui biat implacabil. Sau cel puin aa li se
pru multora dintre ei dup cteva zile, chiar i unui
numr din ce n ce mai mare de oameni care nici mcar nu
fuseser de fa.
n cteva ore, supravieuitorii ncepur s soseasc la
Golan i zvonurile ncepur s se mprtie ca untul pe pine
miraculoas: veti legate de sfritul mult promis, c Evreii
veniser cu miile n Chartres s se converteasc i c cei
patru clrei pitici ai Apocalipsei trecuser prin strzile din
Ware, c pe Dealul Gravely apruse un dragon rou stnd
deasupra unei femei mbrcate n raze de soare, c la
Whitstable o fiar de uscat oblig oamenii din ora s
slveasc o fiar din ocean. n New Brighton apruse un
nger care purta Furia lui Dumnezeu ntr-un bol. Odat ce

toat lumea auzi aceste zvonuri, din oroarea adus de


aceast nfrngere groaznic iei o exuberan ciudat. Tot
Golanul tia c un acolit, un biat, biruise sute de soldai
inamici cu mandibula unui mgar i c l salvase pe
Izbvitorul Van Owen de trdtorii Antagoniti care
vnduser armata lui inamicilor.
Acest ultim zvon nu era n ntregime neadevrat, nici n
ntregime accidental. Cei care cltoreau cu Bosco ctre
Golan, alturi de cei care tiau i credeau, descoperiser c
versiunea lor deformat a numerelor i evenimentelor de pe
Dealul Pillock era pe buzele celor disperat de doritori. Faptele
conspiraser cu ei, n sfrit. Laconicii, n loc s avanseze i
s ncerce s cucereasc Culmile sau chiar s mearg prin
spate i s atace traneele de Izbvitori, rmaser pe loc,
spre surprinderea tuturor. n cteva ore fiecare Izbvitor de
pe Golan tia sigur c Laconicii nu naintaser pentru c
imaginea Izbvitorului Spnzurat i manifestarea Furiei sale
i domolise cu fric de Dumnezeu.
Nici musculiele, nici Dumnezeu nu fcuser ca Laconicii
s se retrag n tabra pe care deja o ocupaser cu o
sptmn nainte de lupt, ci o cicleal crunt i o fric
obinuit. Era o vorb neleapt cum c, dac i puneai
toate oule ntr-un singur co, te trezeai c tot ce fceai era
s pzeti coul. Lucrurile devin i mai serioase atunci cnd
oule din acel singur co sunt deosebit de rare. Asta era
problema Laconicilor. Abilitatea lor de a lucra mpreun ca
nite dansatori pe cmpul de lupt izvora dintr-o via
ntreag de grij brutal i atenie violent. Fiecare dintre ei
valora o avere n timp, iar bani, i averea cu care plteai acest
timp erau ctigi de sclavi. Aceti sclavi nu erau adui din
toate cele patru coluri ale lumii i familiile nu le erau

dezbinate sau celelalte legturi distruse fiind mutai de la


locul lor, ci legmntul lor venea din numrul popoarelor
care triau i lucrau cot la cot sclavi muli, Laconici puini.
De-abia dac exista vreun rzboinic Laconic cu fric de
moarte, dar nu era unul cruia s nu i fie fric de brbaii i
femeile pe care i deinea. n btlia de la Opt Martiri,
Laconicii uciser paisprezece Izbvitori pentru fiecare mort
de-al lor. i totui pierderea era traumatizant pentru ei. Tot
efortul care pierise cu acei o mie o sut de oameni nu ar fi
putut fi rscumprat nici mcar de-a lungul unei generaii,
din moment ce Laconicii erau att de puini i antrenamentul
lor att de greu i ndelungat.
n lumina unei catastrofe att de pline de succes, era cazul
ca Eforii din Laconia s i exprime prerea referitor la ce ar
trebui fcut, i acesta fu motivul pentru care se opriser,
dei, dac ar fi naintat n jurul Culmilor Golan i dac ar fi
luat prin surprindere traneele Izbvitorilor, acest mare
rzboi probabil c s-ar fi sfrit peste cteva luni sau chiar
sptmni.
Eforii le ordonar trupelor din faa Golanului s i ridice
tabra acolo i apoi le fcur o ofert sclavilor Hiloi: s i
aleag trei mii dintre cei mai puternici, curajoi i inteligeni
oameni, i atunci toi cei care ar fi luptat mpreun cu
Laconicii pe Golan ar fi fost eliberai la ntoarcere i ar fi
primit cte dou sute de dolari i cte o bucat de pmnt.
Hiloii profitar de aceast ans nemaintlnit la libertate
i prosperitate, i trei mii dintre cei mai buni ai lor sosir
nenarmai la ora i locul la care li se spuse s vin i fur
masacrai pe loc de ctre Laconici. Asigurai c i terorizaser
pe Hiloi i i i uciser pe cei mai puternici dintre cei care
doreau s se elibereze, Eforii acceptar banii oferii de

Antagoniti i deciser s mai nainteze odat. Dar dureaz


ceva timp s plnuieti i s porneti un masacru, la fel i s
faci rost de mai muli bani de la Antagoniti i astfel trecur
aproape trei sptmni pn ce armata Laconic se urni, iar
n tot acest timp Bosco se ntrecuse pe el nsui.
Aflase de nfrngere n mai puin de dou zile de la
nfptuirea ei i n alte dou zile profit de starea de paralizie
care cuprinsese Scaunul Sfnt i se afla n Chartres,
insistnd s i fie permis o audien cu Papa, timp n care
trimisese mesaje friei sale secrete de credincioi i cei mai
convingtori soli ctre aceia care cltoreau cu el. Acetia
dei panicai i nspimntai, erau ateni s vad cum ar
putea profita de pe urma unei astfel de calamiti.
Orict de disperat ar fi fost nevoia de a fi salvai de
Laconici, asta nu nsemna c toi erau la fel de dispui s se
ncread n Cale. Inamicii lui Bosco erau ntre ciocan i
nicoval, ca s zicem aa. Pe de o parte erau ngrozii de
ideea de a fi biruii de Laconici, ca orice alt Izbvitor, i la fel
de speriai de consecinele pe care le-ar fi putut avea aceast
pierdere. i doar pentru c erau mravi, vicleni i egoiti nu
nsemna c le lipsea zelul religios. Dac el chiar era
Svritorul mult promis, dei ntr-un mod destul de
ambiguu i ntortocheat? Unii se ntrebau dac Svritorul
chiar era o profeie sau dac era doar o traducere proast a
textului original, i acesta destul de deteriorat. Dac nu
nsemna un distrugtor al inamicilor Izbvitorilor care ar fi
putut sau nu s aduc sfritul tuturor lucrurilor, ci vreun
fel de turt divin din aptezeci de stafide i nuci pe care lear fi dat-o Dumnezeu s pun capt foametei dac ar fi durat
mai mult de un an? Dezbaterea dac profeia se referea la un
distrugtor ntunecat sau la o turt sioas era foarte lipsit

de importan, avnd n vedere c ntreaga credin a


Izbvitorilor se confrunta cu anihilarea.
La nceput, cererea uimitoare a lui Bosco s fie pus Cale n
fruntea Celei de-a Opta Armate Wras fusese refuzat pe loc.
Papa, ntr-un scurt moment de luciditate, decise s i ordone
Izbvitorului General Princeps, biruitor al Materazzilor i
deja aliat n Chartres, s preia comanda. Totui, urmnd
indicaiile lui Bosco, Princeps spuse c era pe patul morii,
avnd un os de pete n gt. Le scrise o scrisoare, nu pentru
prima dat, punnd accent pe faptul c, atunci cnd iei
victorios din btlia cu Materazzii, doar urmase planul lui
Cale i i ceru Pontifului, ct se poate de umil, s confirme
locul tnrului n fruntea Celei de-a Opta Armate. Pentru a-i
convinge pe cei nencreztori n suferina lui, muli la numr,
de altfel, Princeps ceru ca rugciunea pentru cei mori s fie
rostit pentru el de Papa nsui. Nu ar fi participat la aceast
blasfemie dac nu ar fi luat aminte la insistenele lui Bosco,
motivate de faptul c, dac nu ar fi fcut asta, sigur le-ar fi
dat de bnuit inamicilor lor.
Era greu de spus ct de tare i lovi aceast veste pe Gant i
Parsi. Princeps pentru ei, dac nu era ultima lor speran,
era cu siguran cea mai bun.
Trebuie s acionm repede sau vom fi pierdui. D-i-o
biatului, mormi Parsi.
S m ia naiba dac voi permite credinei s participe la
un act att de necumptat. Dac e cu adevrat un mesager
de la Dumnezeu am nevoie de o dovad mult mai bun dect
ceaa aia magic i dect cuvntul de onoare al nemernicului
luia de Bosco.
Dar era prea mult fervoare printre credincioi, disperai
s gseasc un salvator, pentru ca ei s stea cu minile n

sn.
Ei bine, spuse Gant n sfrit, atunci s facem ce e de
fcut.
n mai puin de o or, un mesager pontifical i opt grzi
armate sosir la ua camerei lui Bosco i cerur de ndat
prezena lui Cale la o audien cu Papa. Bosco, alarmat de
ct de iute se micoraser lucrurile, ncerc s mearg i el
cu Cale, dar i fusese ordonat, cu destul de mult fric n
glasul mesagerului, s rmn pe loc.
Am primit ordin direct, Izbvitorule, se scuz el. Nu
avei voie s l nsoii.
i uite aa, fr a putea s l nvee pe Cale ce s spun i
ce s fac, fu obligat s i vad plecnd spre ceea ce el tia c
avea s fie vreun fel de capcan.
Cale fu condus ntr-o anticamer i i se spuse s atepte,
n sperana c o ateptare ndelungat l va speria nainte de
audien. La captul ndeprtat al camerei luminat de
lumnri i nceoat de fumul care venea de la patru
cui26, se afla o statuie a primului martir Izbvitor, Sfntul
Iosif, care fusese omort cu pietre. Mai era un motiv pentru
care evenimentul era memorabil: fusese probabil ultima dat
cnd cineva ncercase s intervin din compasiune n
favoarea unui Izbvitor. n timp ce oamenii din ora se
adunau s ia parte la execuia Sfntului Iosif pentru c
dezonorase Una Credin Adevrat, un predicator rtcit,
dar foarte respectat, ncerca s i previn moartea strignd:
Acela dintre voi care este fr de pcat s arunce prima
piatr.
Din nefericire pentru predicatorul milos i din i mai mult
Cui - singular cuie, vas de metal sau de lut n care se
arde tmie. (n.tr.)
26

nefericire pentru Sfntul Iosif, un brbat, orgolios, alerg


spre el crnd o piatr mare deasupra capului i strig
ncreztor:
Eu sunt fr de pcat!
Apoi arunc piatra fix n tibia Izbvitorului, rupndu-i
piciorul cu un trosnet hidos.
Statuia nfia exact momentul n care clul fr de
pcat ridicase nc o piatr mare deasupra capului i era pe
cale s o arunce n nefericitul de Iosif. Cale se obinuise s
vad groaznicele statui din lemn ale martirilor, date cu ipsos,
vopsite fad n culori simple, ciopliturile grosolane sau de-abia
acceptabile fiind fcute cu miile, spre beneficiul credincioilor
din fiecare biseric izbvitoare. Statuile din Chartres, multe
la numr, nu puteau fi comparate cu nimic din ce vzuse
pn atunci; preau mai reale dect lucrurile din realitate,
nefiind doar frumos fcute, ci i pline de via. Minile
sculptate ale clului nu erau doar executate impecabil, ci
foarte bine observate: erau minile unui om muncit. Pe
aproape fiecare deget se vedeau mici tieturi vindecate sau
aproape vindecate. Avea pmnt sub fiecare unghie, mai
puin sub una. Expresia de pe chipul su era mai mult dect
un rnjet de rutate; arta i bucuria de a fi crud, plcerea,
i n spatele ochilor plini de via se citea o not de disperare.
Dinii, fcui din filde de cea mai bun calitate, fuseser
decolorai cu grij, doi dintre ei erau ciobii i unul prea
cariat. Ct despre Sfntul Iosif, ar fi strnit mil chiar i n
cele mai reci inimi: piciorul su stng nu fusese doar rupt de
prima piatr, ci de-a dreptul zdrobit osul i ieea din piele,
crestat, plin de snge, agonizant; mduva lucioas care i
curgea din os era fcut din sticl. Gura i era deschis ntrun strigt de durere nu se vedea vreo urm de sfnt

resemnare, de acceptare a sorii, ci doar fric i durere


exprimat n fiecare cut i n fiecare rid. Mna i era ridicat
s opreasc a doua lovitur, braul i era subire, cel al unui
om btrn, cu pete maronii, i, dei era imposibil, prea s
tremure de durere i team. Dar privirea lui Cale se ntoarse
spre omul care se afla deasupra lui, cu chipul plin de ur,
ochii plini de mnie att de crunt, c doar moartea cuiva ar
fi putut-o mpca.
Pn i inima lui Cale era plin de ur pentru brbatul
care fcuse acest gest de nenchipuit i ncerca s l fac s
simt mil pentru un fanatic pe cale s moar. Se auzi o tuse
dinspre ua ndeprtat a camerei. Se ndrept ctre
Izbvitorul care l atepta cu amestecul obinuit de amoreal
i nelinite pe care le simea aproape ntotdeauna nainte de
o lupt.
i apoi se afla n camer cu Pontiful tuturor Izbvitorilor.
Splendoarea camerei i tia respiraia din tavan pn n
podea vedeai numai vitralii i statui extraordinare care
ilustrau scene religioase la fel de minunate i de hidoase ca
statuia din anticamer.
La cincizeci de metri deprtare sttea Pontiful pe tronul
su, cu veminte aurii, chipul lui Dumnezeu pe pmnt,
puternic, auster, distant i nelept, prul su alb prins sub
chipiul auriu pe care l purta mereu. De fiecare parte a
tronului se aflau optzeci de Izbvitori, toi cu ochii pe Cale,
mbrcai n diferitele sutane de srbtoare ale Friilor, i
care se aflau acolo n acea zi ca s l bage n speriei pe
acolitul ncrezut al lui Bosco. Un cor ncepu s cnte din
spatele tronului i basso profondo rsuna att de grav, nct
pru s i cutremure ntreaga fiin, exact aa cum sperase
Gant s se ntmple. Artnd fix de cincisprezece ani, ct

avea el, merse cei cincizeci de metri pn la bariera de funie


albastr din faa tronului. Cnd sosi, i era o camer destul
de mare nct s zici c sosi, Izbvitorul de lng el i atinse
braul de parc ar fi vrut s l opreasc de la a sri peste
cordonul gros.
Marele cor i atinse apogeul care te ducea la disperare, i
pentru o clip nota final pru s umple atmosfera cu ceva
celest, uria, capabil de a distruge orice, chiar i propria
persoan, totul, mai puin credina n Dumnezeu. Urm o
pauz lung n care Pontiful, cu cap ca de leu, puternic, uns
de nsui Dumnezeu, se uit la biatul dinaintea lui, care i
expunea sufletul n faa nelepciunii acestei stnci a lui
Dumnezeu.
n numele cui vii s l deranjezi pe unsul lui
Nu eti el, spuse Cale prompt.
Celor din jur li se tie respiraia, iar brbatul de pe tron se
dezumfl ca un balon al vreunui copil din Memphis.
Ce anume vrei s spui prin
Nu eti el.
Atunci cine e?
Acum vocea brbatului era foarte diferit de cea a unei
sfinte maiesti era certrea, mbufnat, evident enervat
c fusese dat peste cap att de uor.
Cale privi sfidtor n ochii falsului Pontif i, fr s i
mute privirea, i ndrept mna dreapt ctre un brbat
btrn i firav care sttea cam la mijlocul unuia dintre
rndurile de cte patruzeci de Izbvitori care duceau la tron.
Se mai auzi un freamt de uimire, lucru, ntr-adevr, foarte
plcut pentru Cale. Se ntoarse ncet, reverenios, ctre
brbatul nspre care arta. i plec fruntea, Izbvitorul de
lng el i fcu semn s nainteze i se apropie de adevratul

Pontif att de mult, c aproape l atingea. Tatl sfnt se uita


la el, zmbind absent, i ntinse mna pentru a-i fi srutat.
Vii de departe?

17
Cale nu-l prindea prea des pe Bosco n toane bune, dar
cnd se ntoarse de la audien, btrnul nvtor era de-a
dreptul vesel.
Ha! Cum de i-ai dat seama c prostul la ncrezut de
Waller era un impostor? Pun pariu c se prefcea bine.
Pantofii l-au dat de gol, spuse Cale, puin uimit de ct
de admirativ i jovial l privea Bosco.
Trecu un moment n care Bosco se gndi la ce anume se
referea Cale i deodat nelese. Faa i se lumin de i mai
mult veselie.
Minunat! Minunat!
Ce vrei s spui? ntreb Vagul Henri din camera
alturat.
Lui Cale nu i venea uor s rspund, pentru c nu era
obinuit ca atunci cnd vorbea cu Vagul Henri s se refere la
Izbvitorul din faa lui altcumva dect prin ticlosul la de
Bosco.
Dintr-un motiv sau altul, in minte c, acum civa ani
cnd eram mic in minte c Izbvitorul aici de fa mi-a
spus despre pantofii Papei c erau fcui special pentru el,
din mtase roie, i c nimeni n afar de Vicarul
Izbvitorului Spnzurat nu avea voie s poarte pantofi din
mtase sau de acea culoare. Nu tiu de ce mi-am amintit
asta, dar i-am ochit imediat cum am intrat n capel. Pantofii
celorlali erau din piele neagr. Ar fi putut la fel de bine s i
atrne un semn de gt.
Prostii, spuse Bosco vesel. Niciodat nu s-a vzut mai
clar mna lui Dumnezeu. Ai fost inspirat.

De fapt, e ndoielnic c arada asta ciudat a influenat


cumva punerea lui Cale n fruntea Celei de-a Opta Armate.
Deja se aflau predicatori la colurile de strad din Chartres,
preamrindu-l pe Cale, Furia ntrupat a lui Dumnezeu, i
doar civa dintre ei erau supuii loiali ai lui Bosco. Dac s-a
ntmplat vreodat n istoria umanitii ca un grup de
oameni s fie mai pregtit i dornic de un salvator, atunci
istoria nu a nregistrat acest moment.
Rapoarte ale eecului inexplicabil al Laconicilor de a
avansa prin sau pe lng Golan ajunseser deja pe la
urechile celor din Chartres, dar viitorul conductor al Celei
de-a Opta Armate nu se gndea la mercenari tardivi sau la
planuri nfiortoare de atac. Jelea, cine cu inima miloas,
iubirea lui pierdut. Nu erau ns aa cum cereau conveniile
romanelor populare, lacrimi de dor i regret, dei acestea se
regseau cu siguran n amalgamul de sentimente pe care le
simea pentru Arbell Gt-de-Lebd. Erau n general lacrimi
de mnie i umilin, mai ales de umilin, i legate de o
anumit ocazie la care nu suporta s se gndeasc, dar spre
care era mereu purtat n amarele nopi nedormite, ca o limb
insistent ctre un dinte cariat.
Fusese cea mai fericit noapte din viaa lui. A se nelege
c nu era o competiie acerb pentru aceast onoare, dar
spre deosebire de romanele menionate mai sus, viaa
adevrat nu are n vedere atingerea treptat a unui apogeu
final care, dup suferine i pierderi corespunztoare, trebuie
s fie punctul culminant al povetii i te duce cu pai mari i
ncreztori spre sfrit. Ci brbai i femei, ci copii chiar,
nu i-au dat seama abia cu greu c punctul culminant al
vieii lor se afl cu mult n spate? Un gnd melancolic a crui
singur consolare este c nu poi ti niciodat de fapt

lucrurile pot lua o ntorstur favorabil, se poate ntmpla


ceva care s i nsenineze ziua, strinul frumos, copilul de
succes, recunoaterea neateptat a meritelor tale, ntlnirea
pur ntmpltoare, ntoarcerea fericit, toate acestea sunt
posibile. Alinarea este c nu tii niciodat de fapt. Cale ns
nu avea chef n noaptea aceea de consolri filosofice. Se afla
iar n patul lui Arbell, amintindu-i lucruri care preau a se
fi ntmplat cu sute de ani n urm. Dintr-un motiv sau altul,
nu putea dormi n acea sear; acum c erau vremuri mai
bune, ndeletnicirea de a se trezi i a adormi la comand l
prsise. Se aflau cteva lumnri aprinse la cellalt capt al
camerei i se ridic din pat n lumina aceea difuz i merse
i ia ceva de but. Pe drum, i rezem spatele de zid i privi
chipul ei adormit. Ura feele adormite ale brbailor,
zgomotele pe care le fceau, mirosul, ura totul la ei cnd
dormeau n jurul lui n barac. Lumina lumnrii nu fcea
niciun ru chipului ei nasul un pic prea mare, care, dac ar
fi fost ceva mai mic, i-ar fi transformat frumuseea n ceva
superficial, buzele mult mai groase dect ar fi trebuit, dar
care i se potriveau de minune. Cum de era el aici? Cum de se
ntmplase? Un val brusc de fericire i inund pieptul, un
sim al frumosului, al tuturor posibilitilor din via, ncet,
cu grij, se apropie de pat i ddu cu delicatee la o parte
cearceaful care o nvelea. Dormea goal, ntins n pat n faa
lui, corpul lung i zvelt cu mica ei burtic, stropul de grsime
de pe abdomenul ei, snii micui (cum putea fi ceva att de
frumos?), picioarele lungi, degetele de la picioare uor
ndesate. O privi de sus pn jos, surprins i apoi aproape
reticent, prul ntunecat ascuns ntre picioarele ei, tierea
rsuflrii lui. Cum putea Raiul nsui s fie mai bun dect
uimirea aceasta a pielii uor cutate?

Ce faci?
Nu se micase, doar i deschise ochii i deodat era
treaz. Dac s-ar fi uitat la faa ei, aa cum fcuse n cea mai
mare parte din timp, sau dac s-ar fi ntors spre ea, poate c
ar fi vzut tandreea de pe chipul lui. Trase ptura napoi pe
ea, actul n sine fiind un repro teribil o expresie de dezgust
vizibil pe chipul ei frumos.
M simt expus, spuse ea, cutremurat de o repulsie de
neneles pentru Cale.
El ncepu s vorbeasc, s i explice.
Nu. Te rog, du-te.
i aa i fcu. Cu puin noroc, noaptea aceasta de umilin
l-ar fi putut ocoli, i-ar fi fost mai uor s adoarm, poate c
nici ea nu s-ar fi trezit, i totul ar fi fost bine i tot aa.
n cele din urm, adormi pe sunetele micilor clopote din
Chartres care cntau sferturile de or. La ora ase fu trezit
de Vagul Henri i nu era timp de nimic altceva dect pentru
rzboi i chestiuni de via i de moarte.
Izbvitorului General Bosco i-ar fi plcut s fie doar un
singur lucru care s l preocupe. Dar avea un vizitator. La
nceput erau prea multe instruciuni de dat i informaii de
asimilat, dar n cele din urm Izbvitorul costeliv era att de
insistent s fie auzit, nct Bosco se opri pentru o clip, atent
doar pentru ca pacostea aceasta s poat pleca.
Cine eti? ntreb Bosco.
Omul oft, fiind limpede c era nemulumit de tratamentul
pe care l primea. Era un om care se atepta s fie luat n
serios.
Sunt Izbvitorul Da, de la Oficiul Sfntului Duh.
N-am auzit de ei pn acum.

nainte ne numeam Oficiul Celibatului.


Ah, de ei am auzit.
Deci putei nelege c nu e un lucru trivial.
Ce anume dorii?
S v ajut, Izbvitorule.
ncerc s port un rzboi, m putei ajuta plecnd.
Biserica are o datorie de iubire de a-i ajuta episcopii.
Nu sunt episcop.
Datoria de a-i ajuta episcopii i prelaii echivaleni n
superioritate s nu le permit prelailor celibatari s calce
strmb. Ca o dovad de iubire, noi, cei din oficiul meu, ne
dorim s fim ntotdeauna n preajma prelatului pentru a
preveni viei private sau secrete. Cum v-am putea cere,
Izbvitorule, ca toate aciunile dumneavoastr ca tat al
bisericii s fie pure i s nu v oferim ajutorul cerut?
Ajutor?
Prezena permanent a unui membru din oficiu.
Prezen permanent n dormitorul meu?
Mai ales n dormitorul vostru, Izbvitorule. Dar
asistentul dumneavoastr va fi legat la ochi n timpul orelor
de ntuneric. i ca o dovad suplimentar de iubire, v vom
oferi i o pereche de mnui de noapte. Mnuile de noapte
sunt
Da, neleg, l ntrerupse Bosco. V neleg nelinitea,
desigur, Izbvitorule. Da. Avei dreptate s spunei c nu
poate exista o intruziune n intimitatea cuiva lipsit de o via
privat.
Bosco zmbi parc uor trist.
Dar, vedei dumneavoastr acum trebuie s m ocup
de o alt ameninare, nu una mai mare, poate, ci doar mai
urgent.

Izbvitorul Da nu prea s fie de acord c ofensele aduse


mpotriva Duhului Sfnt ar fi mai urgente dect chestiunile
supravieuirii.
M voi ntoarce curnd, ntr-un fel sau altul dac sunt
cruat i atunci vom putea acorda atenia necesar acestei
situaii.
Izbvitorul Da nu se simea tocmai n largul su. Regreta
profund c episcopii nu erau mai primitori cu el i cu oficiul
lui. Era evident c tot ce voia s fac era s fie de ajutor, dar
nu prea ai crede asta. Uor reticent, accept s se ntoarc
sptmna urmtoare i apoi plec. Imediat ce fcu asta,
Bosco l chem pe Gil.
Izbvitorul la Da, pune-l pe list.
Frica de a fi urmrit era i n sufletele altora.
Cum naiba ar trebui s scpm acum dac ai fost numit
Lordul Dumnezeu Atotputernic al Tuturor Lucrurilor din
Lume?
Ce era s fac s refuz? Sunt numai ochi i urechi dac
ai vreo idee mai bun.
O, da, vd c te doare inima, i zise Vagul Henri
privindu-l ct de rutcios putu. Tu i doreti asta, nu-i aa?
A spune mai degrab c, aa cum se ntmpl de
obicei, poate fie s mi plac, fie s m resemnez. i ce-i ru
n asta? Fac ceva la care m pricep i nu e ca i cnd a avea
de ales.
Pierzi.
Ce?
Pierzi!
De ce nu ipi mai tare? Cred c celor de pe partea
cealalt a oraului le e cam greu s te aud.

Da, bine. Pref-te c am zis-o ncet.


N-am auzit niciodat ceva mai tembel n viaa mea.
De ce? Las Laconicii s ctige i ai zis i tu c ar fi n
stare s i fac drum chiar i prin tranee pn la Tripoli.
Chartres ar fi pierdut ntr-o sptmn i apoi nu le-ar mai
sta nimic n cale pe urmtorii cinci mii de kilometri. De ce
ncercm s i oprim?
Pentru c ne vor lua i pe noi cu ei. tii ce fac Laconicii
cu bieii tineri, nu? Sau ar face asta dac ar lua prizonieri.
Am omort mii de Antagoniti Poporeni n savan. Ai senzaia
c nu au auzit de ngerul Morii al lui Bosco? Antagonitii
aveau dousprezece cartonae descriind cei mai murdari
Izbvitori care trebuiau omori pe loc. Acum sunt
treisprezece.
i pun pariu c ai fost ncntat cnd ai auzit: Thomas
Cale, marele mahr.
Ce vrei s spui cu asta?
tii foarte bine.
Nu i-am cerut niciodat s vii dup mine. Pn la
urm, ce caui tu aici?
Rosti ntrebarea asta cu ct de mult ur putu. i
nepase.
Da, i eu mi tot pun ntrebarea asta.
Atunci, pcat c nu te-ai ntrebat asta n Memphis. Sau
oriunde altundeva, mai puin aici. Pentru Dumnezeu, de
parc nu am destule pe cap.
Nu te-am vzut plngndu-te cnd i tot salvam pielea
n timp ce te jucai de-a Fritigern cel Teribil pe treptele
vechiului castel Materazzi. i cnd fugeai ca dementul pe
dealul Silbury n jos, nesuferit cretin, pentru fusta aia
trdtoare de Arbell Gt-de-Lebd. i-am salvat viaa de

vreo zece ori n timp ce te zvrcoleai ca un pete pe uscat.


Apoi se ls o tcere apstoare. Cale vorbi primul.
Cred c o s i dai seama c la Silbury nu mi-ai salvat
viaa de vreo cinci ori. Dar e plcut s tiu c ai inut
socoteala.
Cred c o s i dai seama c vedeam mai bine dect tine
ce se petrecea acolo.
Nu sunt un nesuferit cretin.
Ba da, rspunse Vagul Henri. Trebuie s ne gndim
cum s fugim. i asta acum.
Acum tu eti nesuferit. Nu avem unde s fugim. n cazul
n care ai surzit, suntem nconjurai din toate prile de
nemernici gata s ne omoare. Ct eram n Memphis nu am
vzut pe nimeni care s aib ceva bun de zis despre
Antagoniti. Doar pentru c nu sunt Izbvitori, nu nseamn
c e totul lapte i miere pe acolo.
N-au cum s fie mai ri dect Izbvitorii.
Ba da, pot. i chiar dac n-ar fi pentru ei, noi doi, mai
ales eu, suntem Izbvitori. Cu cine crezi c m luptam n
step? Cu tanti Mia de la col?
Se auzi un ciocnit la u, care apoi fu deschis
instantaneu de paznicul de afar. Era Bosco. Era mult mai
puin binedispus dect ultima dat cnd l vzur.
Papa a confirmat numirea ta, pentru moment. Trebuie
s semnezi actele astea, spuse Bosco aeznd dou
documente pe mas.
Ce sunt?
Mandate.
Ce fel de mandate?
Asta este pentru execuia Fecioarei din Cmpiile de
Mierle.

E doar o fat.
Evident, nu. Semneaz.
Nu.
De ce?
i-am spus e doar o fat.
tii, a pus pancarte pe uile bisericilor din opt orae,
criticndu-l pe Pap c a arde eretici este contrar
nvturilor Izbvitorului Spnzurat. Cum ai putea s faci
una ca asta i s mai speri s ai dreptul la via?
S-au stins stelele pe cer i eu nu tiam?
Hai, nu fi ridicol. tii foarte bine c trebuie s moar.
i, ntr-adevr, tia asta. Era chiar surprinztor c nu
luase foc instantaneu, att de mare era numrul patimilor ei.
Hai s i fac o list, ncepu Bosco. Cuvinte scrise pe ua
bisericii. Moarte. L-a criticat pe Pap. Moarte. A artat
milostivire fa de vieile ereticilor. Moarte. i-a exprimat
prerea referitoare la calitatea uman a Izbvitorului
Spnzurat. Moarte. i a fcut toate astea fiind femeie. Biciuit.
i era mbrcat ca un brbat ca s poat ajunge la u
noaptea. Moarte.
Bosco fcu semn spre mandat.
Semneaz dac vrei. Semneaz i dac nu vrei. Doar
semneaz.
De ce e nevoie de semntura mea?
Pentru c Papa este milostiv i nu poate semna mandate
de execuie. Trebuie semnate de comandantul regimentului
militar al Izbvitorilor din Chartres. i din dimineaa asta,
acel om eti tu.
Din moment ce sunt comandantul, am decis s m mai
gndesc la asta.
Poate prea ciudat, dar nu e chiar aa de simplu. Cnd

pleci de aici, i ar trebui s faci asta pn dup mas,


clericul militar senior imediat dup tine, adic eu, devine
comandantul garnizoanei. i eu voi semna.
Atunci nu vd care e problema.
Cum nu? Semnarea acestui mandat este o mare onoare,
ca i participarea la execuia mandatului. Dac nu-l semnezi,
atunci primul tu act ca ales direct al Pontifului e s insuli
Una Credin Adevrat. Ostentativ. Vei fi nlturat din
aceast poziie i apoi nu vei mai fi bun de nimic. Fata o s
moar indiferent de ce faci tu. Semneaz.
Cale se uit la el, suprat i dezumflat.
Van Owen, spuse el n cele din urm. Van Owen este
clericul militar cu cel mai mare grad dup mine.
Nu, spuse Bosco ncet, dup ce semnezi i al doilea
mandat.
Dac ai participat vreodat la dou execuii, atunci tii c
seamn foarte mult ntre ele: mulimea, ateptarea, sosirea,
strigtele, ipetele, moartea imediat sau prelungit, sngele
sau cenua de pe pmnt.
O trstur a frniciei Izbvitorilor era c erau la fel de
servili i slugarnici pe ct erau de capricioi i batjocoritori
fa de cei care nu erau aa. Exceptnd terorizarea
ocazional referitoare la conspiraiile Antagonitilor i a
jocurilor cu bieii, Izbvitorii erau indulgeni cnd venea
vorba despre pcatele proprii. Chiar i cu problema grav
legat de biei, ca acuzaiile s fie luate n considerare
trebuia ca un Izbvitor uns s fi fost martor la acest act.
Consecinele aducerii unei acuzaii false adic a unei
acuzaii adevrate care euase erau oripilante. Izbvitorii se
puteau mndri c o asemenea mizerie era att de rar, nct

doar cele mai disperate victime ncercau s se plng.


Majoritatea acestor victime aveau s o regrete ct de curnd.
Fiind de obicei foarte grijulii s nu pedepseasc pe unul
de-al lor, decizia de a l nvinui pe Van Owen pentru
nfrngerea de pe Golan era fr precedent. Van Owen, prin
urmare, era acuzat de trdare, nu de incompeten. Pn la
urm, era improbabil ca un general care luptase mereu bine
n trecut s i conduc deodat att de prost oamenii. n
consecin, era evident c acesta era un exemplu al unei
expresii des folosite pentru a explica marile nfrngeri ale
Izbvitorilor un atac pe la spate. Btlia celor Opt Martiri
fusese un atac pe la spate, pentru c era limpede ca bun
ziua c Van Owen era un trdtor Antagonist i c el
conspirase s transforme o victorie sigur n nfrngere.
Van Owen fu judecat n absena sa ca s se asigure c nu
avea ocazia s rspndeasc minciuni mizerabile de
Antagoniti, i acest lucru l aduse n Piaa Emanciprii n
mijlocul zilei, la doar trei zile de la condamnarea sa. Totui,
nici Izbvitorul Episcop al Veronei, cap al Friei Cordeliilor
Negre, care suferise att de multe pierderi, nu obiectase cnd
se hotrse sentina lui Van Owen, i anume s aib
privilegiul remarcabil de a fi spnzurat nainte de a fi ars.
Dei i-ar fi plcut mai degrab s l eviscereze personal pe
Van Owen cu o lopat boant pentru c aproape anihilase
Cordeliile Negre, nici el nu voia s schimbe precedentul. Pn
la urm, nu poi ti niciodat.
Izbvitorii Importani, condui de un Cale posomort,
stteau pe o platform de deasupra Pieei Emanciprii i a
dou eafoduri. Papa nu era acolo i nici Vagul Henri. Se
adunase ceva lume totui, ateptnd ntr-o veselie agitat ca
cineva s fie nvinuit.

Cnd apru din spatele a patru grzi, dinspre mulime se


auzi un freamt de nerbdare, nite aplauze violente, cteva
ironii indecente i o bucurie de nestpnit, care, aa cum
nregistr istoricul Solerine mai trziu, i fcu s arate mai
degrab a animale slbatice dect a oameni. n ciuda
numrului mare de grzi, mulimea se mpinse n fa, mai
aproape de eafod, ca s poat vedea mai bine. Dup bunul
obicei, Supraveghetorul Dominican Novella ordon ca Van
Owen s fie dezbrcat de rob. Dei rmase doar cu o tunic
de ln, se auzir destul de tare nite bombneli venind din
spatele platformei Izbvitorilor.
Chiar trebuie s facem asta?
Dar era prea trziu pentru intervenii, i Van Owen se
dezbrc la fel de cuminte ca un copil pe cale de a fi pedepsit.
tiindu-i soarta, intenionase s spun ceva pios la un
moment dat despre ct de mult iubea roba aceea sfnt, dar
frica i usc limba i cuvintele rmaser nespuse. Apoi
Supraveghetorul Novella, care se fcea din ce n ce mai alb la
fa, l conduse la scar. Van Owen ceru nite ap i
Supraveghetorul era att de zpcit de groaza de a executa
ceva care, cnd era doar o idee n sala de judecat, i
propusese foarte entuziasmat s o ndeplineasc, nct i
ddu chiar plosca sa. Van Owen voia s i umezeasc
gtlejul ca s poat vorbi, dar clul, mai deprins cu
realitatea acestui tip de ocazii dect era Novella, i ddu
seama ce voia Van Owen s fac i nu avea de gnd s lase
vreun dram de eroism s strice pedeapsa.
Renun la ideea de a trncni despre ct de nevinovat
eti. Ia exemplul Izbvitorului nostru Sfnt la spnzurtoare
i tac-i fleanca.
Spuse asta i l mpinse violent pe scar n sus. Pe la

jumtatea treptelor, clul, ncurajat de privirile provocatoare


ale mulimii, ncepu s o fac pe clovnul, fcu o plecciune,
alunec i aproape czu de pe eafod. Comportamentul
acesta ruinos l fcu pe Novella s i revin i ip furios la
clu. Asta l zpci aa de tare, nct, pn s ajung n
vrful scrii, l prsi fanfaronada i deveni foarte alarmat.
Van Owen ncepu s i spun ultimele cuvinte.
n minile Tale, Doamne, mi voi da duhul i sper c
astzi voi aprinde o astfel de lumnare nct s nu poat fi
niciodat sti...
Acest ndelung exersat bun-rmas fu ntrerupt de un
brnci att de prematur i puternic, c nu numai c-i fcu
gtul lui Van Owen s intre sntos n treang i s fie rupt
instantaneu, dar fu mpins att de prost i de tare, nct
ncepu s se blngne n spate i n fa ca pendula unui
ceas. n loc s se foloseasc de bunul-sim i s urce pe
lemnul de foc ca s opreasc brbatul deja mort din
balansat, Izbvitorul care era nsrcinat cu arderea
cadavrului i ddu foc imediat. Lemnul era mbibat cu ulei,
astfel c focul se nl repede spre cer. Din nefericire, din
moment ce cadavrul se tot balansa prin foc ca un copil n
leagn, a naibii drcovenie, deodat ncepu un vnt puternic
i ndeprt focul de cadavru. Mulimii i se tie rsuflarea de
fric: O minune! 0 minune! Dar dup un minut vntul se opri,
balansul ncetini, i n curnd mulimea se mbulzea iar ca
s poat vedea mai bine.
Dup alte cteva minute n care mulimea oripilat i
fascinat privi cu gura cscat spectacolul din faa lor, focul
arse de tot funia cu care erau legate minile lui Van Owen.
Focul era att de intens, nct i fcu mna dreapt s se
ridice ncet i prea c arat acuzator spre mulime. Ulterior,

Oficiul de Propagare a Credinei avea s susin c nu era un


semn al blestemului lui Van Owen aruncat asupra celor
credincioi pentru faptul de a fi dorit moartea unui om
nevinovat, ci semnul unei binecuvntri ca semn al
pocinei.
Izbvitorii de pe platform se sturaser deja de ntreaga
harababur i unii dintre ei aveau chiar bunul-sim s se
simt vinovai pentru ceea ce fcuser. Totui nu se
terminase nc. Era sarcina Arrabiailor s umileasc
trupurile nensufleite ale ereticilor i zece dintre ei ieir n
fa, ducnd un sac greu cu pietrele remucrilor i
regretelor. Formaser repede o linie n faa cadavrului care
acum era de-a dreptul mistuit i ncepur de ndat s
arunce nspre el cu pietrele mari ct pumnii i, din cnd n
cnd, fragmente din corpul pe jumtate ars cdeau n foc.
Solerine scrise Ploua cu snge i mruntaie.
Puini oameni din afara hegemonului Izbvitorilor sau
Antagonitilor vor fi vzut o ardere pe viu. nchipuirea celor
care triesc n cele patru coluri este conturat de marile
ruguri ale festivalurilor de iarn, n care omului de paie care
l ntruchipeaz pe Guy Fawkes 27 sau pe Generalul Curly
Wurly28 se d foc pe un morman de lemne. Realitatea este
mult mai lumeasc i, prin urmare, mult mai oribil.
Imagineaz-i, dac vrei, focul n aer liber din curtea unui
negustor care o duce destul de bine. Acum imagineaz-i cum
Noaptea lui Guy Fawkes se srbtorete n Regatul Unit i
n unele ri ale Commonwealth-ului n ziua de 5 noiembrie,
i comemoreaz Complotul Prafului de Puc din 1605,
festivitate n care se arde o ppu ce-1 reprezint pe
Fawkes, adesea nsoit de un foc de artificii. (n.tr.)
28
Curly Wurly este un desert fabricat n Regatul Unit. (n.tr.)
27

ar fi s arzi de viu un porc matur pe un maldr aa de


modest.
Atunci m vei ierta c nu voi vorbi despre cele
cincisprezece minute de care avu nevoie Fecioara din
Cmpiile de Mierle s moar, despre ipetele att de ascuite
c nu i-ai fi nchipuit vreodat c pot iei dintr-un gtlej de
om, despre miros, i despre, Doamne sfinte, ct timp a durat.
Iar Cale privi i privi totul fr s i mute privirea nici mcar
odat. i, pn la urm, i cel mai urt martiriu trebuie s
i urmeze cursul.
Cum a fost? ntreb Vagul Henri.
Dac voiai s tii, trebuia s fi venit.
Zi-mi c-a durat puin.
Nu a durat deloc puin.
Nu e vina ta.
Dar tot m nvinoveti.
Nu.
Ba da. Crezi c ar fi trebuit s-mi folosesc puterea s o
fac s dispar undeva n siguran unde o mai fi i asta.
Dac tiam vreun loc sigur, acolo a fi fost acum. Poate crezi
c ar fi trebuit s sar de pe platforma celor Binecuvntai, s
i tai minile, s-mi ias aripile i s zbor cu ea.
Nu am spus asta.
Am salvat de dou ori o fecioar nevinovat de la moarte
i uite cte mii de oameni au murit doar pentru c mi-am
bgat eu nasul unde nu-mi fierbea oala, ncercnd s schimb
lucrurile pe care nu aveam treab s le schimb.
tiu c nu e vina ta. Doar c m simt prost. Atta tot.
Nu destul de prost nct s vii s o priveti.
Vagul Henri nu spuse nimic. Pn la urm, ce mai era de
zis?

Cteva ore mai trziu erau n afara oraului Chartres i se


apropiau cu pai repezi de tabra rapid format a Celei de-a
Opta Armate, deja protejat de tranee, aluviuni i palisade
de lemn. La cteva minute de la sosirea sa, examina noile
sbii ale Laconicilor care fuseser cauza nimicirii Cordeliilor
Negre. Le ncerc unghiul rotunjit pe cteva coifuri de-ale
Izbvitorilor, nfipte pe nite capete de lemn. Toate, mai puin
unul, se rupser n dou nc de la prima lovitur. Se
ntoarse n cortul su i se gndi douzeci de minut apoi se
ndrept spre Vagul Henri.
Vreau s te duci cu treizeci de crue la mormanul de
armur Materazzi i s mi aduci toate coifurile pe care le
gseti. Ia cu tine cincizeci de oameni; mai cere dac mai ai
nevoie. Trimite napoi un clre cu ase coifuri imediat ce
ajungi acolo, ca s le pot testa.
E prea trziu s mergem acum.
Atunci mine. Vreau s l vd pe Gil.
Gil ajunse acolo n mai puin de cinci minute.
Vreau s-mi aduci doisprezece cini mori, spuse Cale.
De unde s fac rost de cini mori aici?
Nu trebuie s fie cini i nu trebuie s fie doisprezece.
Merg i douzeci i patru de pisici moarte. nelegi?
Da.
S nu-ncepi s tai gtul animalelor de cas ale
fermierilor. Le vreau putrezite. S cad carnea de pe os.
Izbvitorul Bosco ar dori s te vad.
Cale zmbi.
Oricnd. Condu-l nuntru.
Vorbir plimbndu-se n jurul caselor timp de cteva
minute i Cale apel la toate politeurile ca s nu iniieze el

discuia despre tema la care se gndeau amndoi, doar ca


mentorul su btrn s aduc vorba mai nti.
Deci, zise Bosco ntr-un final, pot s i vd planurile?
Nu am planuri. Cel puin nu scrise.
Dar ce ai?
nc m gndesc.
Nu vrei s i mprteti gndurile?
Mai am nevoie de o zi, dou.
Una sau dou?
Dou. Probabil.
i dac atac pn atunci?
Atunci bnuiesc c mergem cu planul B.
Care e?
Nu tiu, Izbvitorule. nc nu am un plan A.
E o copilrie s m iei peste picior.
Ar fi dac te-a lua peste picior. Tu ai ntrebri. Dar eu
nu am rspunsuri.
neleg c ar fi aproximative.
Nu. Spui c nelegi, dar nu vei nelege dac i spun.
Ba da.
Ba nu. Doar crezi c o vei face.
Deci rspunsul este nu?
Rspunsul este da dar nu nc.
Cinci minute mai trziu, aa cum se atepta Cale s se
ntmple, Gil era n cortul lui Bosco i i raporta stpnului
su.
Vrea dou mii de coifuri ruginite i doisprezece cini
mori.

18
La dou sptmni distan, Kleist i soia lui foarte
nsrcinat aflar veti despre cele ntmplate pe Golan de la
un negustor ambulant de medicamente, ale crui leacuri,
dac erai norocos, erau complet inutile.
Avusese loc o mare btlie ntre Izbvitori i Laconici un
mcel teribil, iar armata Izbvitorilor aproape c fusese
nimicit. Este de la sine neles c vestea aceasta l bucur pe
Kleist, ns nu pentru mult timp. Mai c-i nghii limba cnd
auzi povestea, cu mult exagerat pentru munteni, despre
cum situaia fusese salvat de un simplu biat, i c biatul
acesta, Cale, era cunoscut ca ngerul Morii, capabil s-i
nale spiritul un kilometru n aer.
Mai trziu, n timp ce stteau n pat, Daisy odihnindu-i
spatele i hemoroizii groaznic de dureroi, ncercau s dea de
cap povetii deformate pe care o auziser.
Deci prietenul sta al tu, spuse ea.
Nu e prietenul meu
Prietenul sta al tu, nu este el ngerul Morii capabil
s-i nale spiritul un kilometru n aer?
O, da. E ngerul Morii. Oriunde pete Cale se las cu
o nmormntare. Numai asta are n cap.
Dar nu poate chema spirite?
Nu.
Pcat un prieten care ar putea chema spirite de la un
kilometru n aer ar fi de mare ajutor.
Ei bine, nu poate. i i-am spus, pe oriunde merge el
urmeaz multe ipete. De asta ncercam s m ndeprtez ct
mai mult de el. Dac nu te-a fi ntlnit pe tine, acum a fi

fost pe partea ndeprtat a lunii, dac-a fi tiut cum s


ajung acolo.
Of, spuse ea trist, bietul meu fund.
Nu mai spuse nimic pn nu se mai domoli durerea i
atunci i ntinse un borcan cu crema pe care i-o vnduse
vraciul arlatan.
D-m cu ea.
Ce?
D-m cu ea.
Kleist se uit lung la Daisy.
F-o tu.
Sunt prea gras. Nu ajung pn acolo. E mai uor s o
faci tu.
Nu poi s-o chemi pe sor-ta?
Nu fi scrbos. Vezi-i de treab.
Pn acum Kleist tia destul de bine cnd nu trebuia s te
ceri cu ea. Nu era vorba c i lipsea talentul medical.
Izbvitorii erau faimoi pentru abilitile lor tmduitoare,
pentru c lumea tot ncerca s i omoare. Tratarea
hemoroizilor nu era descris n Manifesto Catholico, manualul
lor medicinal, dar el avea mna uoar n preajma rnilor.
Dar biata fat tot trase adnc aer n piept.
Scuze.
Nu-i nimic.
Cteva secunde mai trziu, Kleist terminase i durerea lui
Daisy ncepu s se domoleasc.
Mulumesc.
Cu plcere.
Mincinosule. Pun pariu c nu credeai c o s faci asta
acum un an.
Acum zona dureroas doar zvcnea i Daisy rsufl

uurat.
ntinde-te n pat lng mine, spuse ea ateptnd s i fie
ndeplinit dorina. Vreau s vorbesc cu tine despre ceva.
Ce anume?
Promii c nu te superi?
Hai, zi odat!
Mergi la prea multe jafuri. E prea periculos.
Crede-m c tiu ce e riscul i nu mi-l asum. Nu m
aflu niciodat la o distant mai mic de cinci sute de metri
de ceva ascuit.
Dar te cred c stai n siguran. Dar din cauza ta
mergem acum la de dou ori mai multe raiduri dect nainte.
i?
i Musselmenii nu o s lase lucrurile s continue aa.
Exist mercenari Musselmeni care tiu s lupte mai bine
dect noi.
Oricine tie s lupte mai bine ca voi. S arunci o piatr
n capul cuiva atunci cnd nu e atent nu merge de prea
multe ori.
Uite. Asta e. Toat lumea s-a lcomit. Nu poate dura
prea mult.
Tatl tu o s fac infarct dac nu merg. i lumea o s
m aib la inim aa cum ai tu hemoroizii tia dac refuz s
i ajut.
Dar nelegi ce vreau s zic?
Da.
Vorbesc eu cu tata. Doar voiam s vorbesc cu tine mai
nti.
i dac a spune c nu ai voie?
l privi mai mult uimit dect enervat.
Nu fi ridicol.

Despre Sharon din Tunis se spunea c era blestemat s


spun mereu adevrul, dar s nu fie crezut de nimeni
niciodat. Poate c Klephii nu erau ostili cu femeile care
artau c aveau o voin proprie, dar nu se artau mai
entuziasmai dect restul oamenilor atunci cnd venea vorba
despre opinii pe care nu voiau s le asculte. Iniial, tatl ei se
enerv doar pe Daisy, creia i se spuse s nu-i mai bage
nasul la mare unde nu-i fierbe oala. Ofensat de modul
abrupt n care socrul su se decise s i se adreseze soiei lui,
Kleist i apr motivele, ceea ce aduse dup sine acuzaia c,
de fapt, fusese ideea lui Kleist de la bun nceput i c i
folosea soia drept scut pentru prerile sale, o strategie att
de comun n rndurile Klephilor, c era tiut drept la
plcinte nainte, la rzboi napoi. Fu acuzat de trndvie,
laitate i nerecunotin, caliti pe care n mod normal
Klephii le apreciau cnd ei erau sursa lor. Nimeni altcineva
n afar de sora lui Daisy i civa prieteni de-ai lor nu avea
s mai vorbeasc cu ei i fur avertizai c refuzul lui Kleist
de a-i ajuta ar fi urmat de probleme sub forma unui vot
deja acceptat s fie amndoi izgonii.
Cei doi aveau de ales ntre a pleca pe vremea rece care se
apropia, Daisy fiind nsrcinat i neavnd unde s mearg,
i ntre a sta i a face cum li se spune. Dac exista cu
adevrat o alegere, Kleist nu vedea n ce consta aceasta.
Daisy ardea de indignare i i comunic asta tatlui ei, dar
Kleist era mai obinuit cu o via ntreag de supunere ostil,
dar tcut. n orice caz, erau amndoi foarte posaci cnd se
retraser.
l neliniti de asemenea s afle mai multe veti despre
Cale. Parial, i strni sentimente nedorite de vin nu fa
de Cale, ci fa de Vagul Henri dar i i trezi la via ceva

ascuns mult mai adnc, att de adnc, nct nu nfruntase


niciodat aceast senzaie pn atunci. Dei Vagul Henri nu
luase niciodat n serios ideea c ar putea fi ceva inuman la
talentul lui Cale pentru mcel, zvonurile exagerate care
ajunser i pe Quantocks, orict de ridicole le-ar fi
considerat n mod normal, atinser o coard sensibil n
sufletul lui Kleist. Privind obiectiv lucrurile, ideea de Cale
fiind un fel de duh sfnt care cauzeaz catastrofe
supranaturale pe oriunde merge avea un fel de sens
amenintor. Avusese ocazia s se deprteze ct mai mult de
Cale, dar acum ansa aceea dispruse. Fiorul care i trecea
pe ira spinrii era prea asemntor cu senzaia pe care ar
trebui s o ai dac i-ar clca cineva pe mormnt.
Aa cum n-a spus niciodat bunica mea, ncepu Daisy,
oamenii cred ce vor ei s cread.
Nu greeti deloc, i spuse Kleist tinerei sale soii.

19
De ce nu avanseaz?
Bosco voia s afle i ce avea Cale de spus n legtur cu
inactivitatea de neneles a Laconicilor, dar i s se asigure c
biatul nelegea ct de incomprehensibil era de fapt.
Cale nu se uit la Bosco cnd fu ntrebat, ci continu s
examineze cele ase coifuri Materazzi aezate pe capetele de
lemn.
Te atepi s afli? l ntreb pe Bosco, fr a ridica
privirea.
Nu.
Atunci de ce-i faci griji?
Ai devenit foarte obraznic.
Acum Cale l privi pe Bosco.
M nel?
Bosco zmbi, ceea ce nu era niciodat o privelite
frumoas.
Nu. Nu te neli.
Fierarul pe care l atepta ajunse, i Cale i art un coif
liber.
Ce crezi? ntreb Cale.
Meteug bun i oel bun, dar zic c e cam mult
rugin. Nu a vrea s am asta pe cap. Le pot vedea i pe
celelalte?
Cnd termin. Stai n spate.
i cu asta, ddu fiecrui coif Materazzi cteva lovituri
sntoase cu una dintre sbiile curbate ale Laconicilor.
Ajut-m s le scot, i spuse fierarului cnd termin.
Trei rezistaser bine, una era crpat i dou fuseser

sparte.
Pn mine ar trebui s mai soseasc vreo dou mii.
n aceeai stare?
Probabil. Nu sunt sigur.
Cale fcu semn ctre coifurile pe care le stricase.
Poi s le repari? S le sudezi o plac de fier n cretet?
Fierarul le examin cu atenie pentru un minut.
Stpne, cred c am ceva cu care s le ntresc. Ct
timp am?
Nu tiu. Vreo dou zile, cel puin, poate mai mult. F-le
ct de repede poi. Cheam ct mai muli fierari aici. Prima
serie ar trebui s ajung n dup-amiaza asta. Intendentului
i s-a spus s i dea tot ce i trebuie. Vino direct la mine dac
sunt probleme. Nu trebuie s te duci la altcineva. M-ai
neles?
Fierarul se uit la Bosco. Cale se gndi s l nvee minte,
dar se rzgndi. Bosco ncuviin.
Da, stpne.
Dup ce plecase, Bosco nu se putu abine s nu ntrebe:
De ce ai nevoie de cini?
Cnd eram n step, Poporenii lsau ntotdeauna un
animal mort n rezervoarele de ap doar ca s ne ngreuneze
viaa. Dac era o fntn, lsau unul i acolo.
neleg.
Nu, nu nelegi. Cnd e vorba de ap stttoare nu poi
s ascunzi faptul c e poluat din cauza mirosului. Laconicii
i iau apa dintr-un pru care curge pe lng tabra lor.
Cinii vor sta ctre izvorul apei, ca Laconicii s nu poat
mirosi nimic.
Dac e ap curgtoare, otrava va fi diluat.
Da.

Izbvitorii de la Dealul Silbury aveau toi diaree i tot au


ctigat.
Da.
tii c e un pcat de moarte s otrveti apa?
Atunci sunt norocos c nu am suflet.
Cei doisprezece cini mori devenir opt porci mori i o
cutie de porumbei, toi destul de putrezi i aezai de Vagul
Henri i de douzeci de Purgatori att de aproape de tabra
Laconicilor ct i permiteau. S stai cu noaptea-n cap n ap
rece ca gheaa i s manevrezi cantiti mari de animale
putrezite era o sarcin pe att de plcut pe ct pare.
Trecur patru zile i nc nu era nici urm de micare din
partea Laconicilor. Coifurile aduse de Vagul Henri erau cam
de treac-mearg, i fierarii se apropiau de limita inferioar
impus de Cale, de dou mii de coifuri ntrite.
Vrei s vorbeti despre tacticile tale acum?
Cale fu un pic surprins de tonul rece, dar respectuos al lui
Bosco. Se gndi s trag de timp, nu pentru c tacticile lui
nu ar fi fost gata, ci pentru c voia s fie ncpnat. Pe de
alt parte, orict de mult l-ar fi urt pe Bosco, era, cu
excepia Vagului Henri, singura persoan care putea cu
adevrat s i aprecieze geniul. i oricum, voia s testeze
planul pe vechiul su dascl i pe Princeps. Princeps fusese
cel care ctigase cu adevrat victoria noroioas i violent
de pe Dealul Silbury, chiar dac planul fusese al lui Cale. Era
convins c planurile sale de a-i nimici pe Materazzi la Silbury
ar fi mers indiferent de cine era comandantul, dar din
moment ce fcuser terci n toat btlia, cum putea fi sigur
de asta? E adevrat c i el fcuse greeli n step, dar
nimeni nu era perfect i nvase ceva din asta, acum
Poporenii erau intuii n preria lor nefericit i nu se mai

auzise niciun crit de-al lor de vreo dou luni. Totui, nu-i
putea permite s fac o greeal n faa Laconicilor. Trebuia
s i testeze ideile, dar doar cu oameni pe care i respecta.
i, cu excepia Vagului Henri, oamenii pe care i respecta
erau i cei pe care i ura.
Aa c, sensibil la critic i mulumit de sine, Cale le
dezvlui harta planurilor lui de a nfrnge cea mai puternic
armat pe care o formaser vreodat Laconicii i al crei
record de pierderi nu era nregistrat, probabil pentru c nu
se ntmplase niciodat pn atunci s piard.
Laconicii se deplaseaz cu mai mult uurin i
rapiditate dect orice ali soldai pe care i-am vzut sau
despre care am citit. De pe deal am putut s vd c i
ntreau doar aripa dreapt a atacului cu dou minute
nainte s atace uite aa i distrug ei inamicii. in cei mai
buni oameni ai lor pe dreapta i ntr-o clip deplaseaz
oameni din mijloc i deodat sunt de dou ori mai puternici
n punctul lor forte.
Aa c? zise Bosco.
Trebuie s dublm fora din dreapta.
Aa simplu? zise Princeps.
Nu-i chiar att de simplu.
Pe Cale nu l deranjase ntrebarea. Era o ntrebare bun, la
care avea rspuns.
Dac punem att de muli la un loc fr s i pregtim
pentru asta vor deveni doar o mulime se vor mbulzi,
mbrnci i vor cdea unii peste alii. I-am pus s exerseze
dousprezece ore pe zi ca s se obinuiasc. Cu ct Laconicii
amn mai mult un atac, cu att mai buni devenim noi.
i coifurile.
Ajung doar pentru patru rnduri de oameni pe dreapta

i dou rnduri n rest.


Nu avem cum s facem rost de mai multe?
Nu. Majoritatea au ruginit n cmpul liber. Cele pe care
le-am salvat noi erau ngropate adnc. A fost o mare risip s
fie lsate acolo.
Urm o clip de tcere care i fu pe plac lui Cale, dar nu i
lui Bosco sau Princeps, dei nu era vina lor.
n orice caz, dac Laconicii ar trece de al patrulea rnd
de oameni din dreapta, nu cred c am avea mari anse,
oricum. Am pierdut att de uor la Opt Martiri pentru c
rposatul Van Owen, Dumnezeu s-l ierte, a avut buntatea
de a plnui n favoarea lor.
i tu nu vei face asta? ntreb Princeps.
Nu. Dac totui evit s atace Culmile, va fi un loc unde
voi ncerca s lupt, spuse Cale punndu-i degetul pe hart.
Dar arat la fel de plat ca Opt Martiri, spuse Princeps.
Dar nu e. Am observat cnd am mers pe aici i am mai
clrit pe acolo de cel puin ase ori. Dmbul sta din
mijlocul cmpiei e treptat, dar te pclete. Seamn mai
mult cu un deal dect pare i taie cmpia n dou. Nu ai
putea avansa cu o armat ntr-o singur direcie ca la Opt
Martiri trebuie s ocoleti cumva. Construiesc o palisad pe
dealul sta pentru arcai Laconicii nu vor ajunge pn la
locul de ntlnire fr s aib de dou ori mai muli rnii i
mori dect nainte. i cred c pot s fac s fie mai ru de
att. Aici e panta Golanului e prea adnc i ndeprtat
pentru arcai. Trebuie s v art.
Jumtate de or mai trziu se aflau pe cmpia din faa
taberei i se nsera. Bineneles, Hooke nu mai avea oribila
barb roie i capul i era complet ras, dar Bosco l
recunoscu de ndat.

Acesta este Chesney Fancher, zise Cale.


Maestre Fancher, ncuviin Bosco.
Princeps ddu tcut din cap.
Problema pe care o ai atunci cnd ncerci s prezini o idee
nou unui Izbvitor (i ce este o arm bun dac nu o idee
bun care secer carnea de om?) este c nu sunt deloc de
acord cu ele. Ideile veneau din procesul de gndire i
gndirea era ceva la care oamenii nu se pricepeau. Dar cum
spunea Sfntul Augustin de Hippo, care se apropiase cel mai
mult dintre Izbvitori de rolul de filosof: Mintea omului nu
este bine construit pentru gndire. Ca i amputarea, trebuie
fcut doar de cei bine instruii, i chiar i atunci doar
rareori. Nici Bosco sau Princeps, oameni care, n felul lor,
gndeau periculos de mult, nu aveau s se lase convini aa
de uor. Obrznicia specific tinereii l fcu pe Cale s vrea
s foloseasc porci vii pentru demonstraia mortarelor
adaptate ale lui Hooke. Hooke l convinsese c, lsnd la o
parte sensibilitatea proprie, o cutau cu lumnarea
ncercnd s fac imposibilul, i anume s aeze armur
fcut pentru oameni pe porci inevitabil de recalcitrani.
Cale, dei nc mai avea ndoieli, fu de acord pn la urm.
Dar nu i pentru cea de-a doua demonstraie. Pentru
aceasta, Cale insist s fie folosite animale vii. Hooke se
consol cu gndul c orict de oribil ar fi fost a doua
demonstraie, mcar avea s fie una rapid.
Cale le oferi celor doi Izbvitori turul celor dou locaii,
spre surprinderea suspicioas a amndurora. n primul loc
se aflau aisprezece porci mori aezai n dou rnduri, pe
care erau puse rmie de armur Materazzi pe oriunde se
potriveau. Al doilea loc, aflat la cincizeci de metri distant,
era un cote cu doisprezece porci vii, care grohiau fericii

lng trei cutii mari din lemn, legate bine cu sfoar.


Dup ce se retraser n spatele unui zid de vreun metru i
jumtate format din buteni groi, la o distan de vreo sut
de metri de porcii mori i dup ce Hooke luase un steag
mare i rou din captul unui stlp, Izbvitorii privir cum
Cale i fcu semn s nceap. Hooke flutur energic steagul.
Dup treizeci de secunde, cei doi Izbvitori rbdtori vzur
cum un nor dens apru deasupra porcilor i apoi ateriz
deodat cu o serie de trosnete i pocnituri. Cale conduse cei
doi preoi napoi spre armata de porci, ca s inspecteze
daunele. Pe o suprafa de patruzeci de metri ptrai, terenul
era acoperit de sgei de douzeci de centimetri venite
dinspre cele douzeci i patru de mortare poziionate pe
Golan, la vreo apte sute de metri distan. Din sgeile care
loviser porcii se vedeau nu mai mult de doi centimetri ieind
din carnea lor. Dar chiar i sgeile care loviser armura
penetraser carnea la o adncime de nou sau zece
centimetri.
Putem amplasa cincizeci de mortare pe lespezi la
jumtatea drumului spre Golan. Fiind att de sus, vor putea
acoperi mai bine de un kilometru i jumtate din vale. Att
timp ct i pot determina pe Laconici s vin pe canalul
stng, putem avea acces la partea lor dreapt, cel puin, i
probabil chiar mai mult de att.
Puser ntrebri, dar nu multe. Era greu s nu fi
impresionat. La cincizeci de metri distan, porcii grohiau
linitii, de parc i-ar fi dat acordul.
Trebuie s ne ntoarcem, le zise Cale celor doi brbai.
De data aceasta, Hooke, care arta foarte agitat, nu merse
cu ei, ci se duse spre coteul porcilor, unde era ateptat cu o
tor aprins de unul dintre Purgatorii lui Cale. n spatele

zidului de buteni, Cale, i el agitat, dar ascunzndu-se mai


bine dect Hooke, le fcu semn s nceap. Hooke se distan
de cote mpreun cu Purgatorul, dar apoi se opri la vreo
treizeci de metri distan, unde dispru deodat ntr-o
tranee mare. Se auzi un strigt venind dinspre Hooke, iar
atunci Purgatorul i arunc tora la pmnt i, fiind ales
tocmai pentru viteza ta, o lu la picior pe cmp ca un brbat
urmrit de streche i dispru n traneea n care se afla i
Hooke. Cinci secunde mai trziu, parc se deschiser porile
iadului n cote i un vulcan de foc erupse zgomotos n jurul
animalelor, de parc venea sfritul lumii.
Pn i pe Cale, care tia la ce s se atepte, l lu cu
ameeli, dar Bosco i Princeps fur att de ocai i speriai,
nct czur la pmnt, nu doar de fric, dar i dintr-o
convulsie puternic venind din dorina de a se distana pe
ct posibil de o putere aa de hidoas. n inima lui, Cale se
bucur de umilina aceasta aproape la fel de mult pe ct se
bucur de mcelul care avusese loc n cote. i ls cinci
minute s i revin, apoi conduse oamenii dezgustai la
Hooke i la Purgator, care ateptau lng cote i lng ce
mai rmsese din porcii care l ocupaser pn recent. Aa
cum sperase Hooke, fusese rapid, dar daunele fur cu mult
peste puterea de nelegere a celor doi preoi. Fuseser des
martori la procesul macabru al execuiilor i la efectul
acestora, dar aceste mori judiciare durau mult i erau trase
de pr, ceea ce pn la urm se i dorea. Dar ceea ce
vzuser n faa lor, eviscerarea i secionarea acestor trupuri
mai mari dect cele ale oamenilor, era semnul unei puteri
teribile, dar nu umane.
Aceasta era violena unei alte lumi i era de neconceput
pentru ei. Nu ar fi putut fi mai ocai nici dac diavolul

nsui ar fi zburat acolo i ar fi rupt n dou porcii cu minile


lui.
n orice caz, Cale i Hooke erau nc surprini o or mai
trziu, cnd Bosco, nc alb la fa de groaz, refuz s l lase
pe Cale s foloseasc mainria asta abominabil mpotriva
mercenarilor Laconici.
i dai seama, ncepu el, ce o s fac cei de la Curia
cnd vor afla despre erupiile astea? O s fac aa un foc
frumos din noi, c pn i cei din Memphis vor putea s-i
nclzeasc oasele la el. Tu i nebunul sta chiar nu v dai
seama ce ai nfptuit azi?
Ce am nfptuit, Lordule Izbvitor, strig Cale furios,
este singura metod sigur de a nfrnge o armat care deja
a mturat pe jos cu voi. i dac o mai face nc odat, poate
merge pn la tronul Izbvitorului Spnzurat din Chartres
fr s i se zic ps.
Aceast declaraie extravagant, dar substanial de
adevrat pru s i sperie pe amndoi. Princeps i Hooke,
devenit Fancher, privir uimii la schimbul de replici dintre
marele prelat i biatul care nu era biat, ci indignarea
ntrupat a lui Dumnezeu. Acum, din nou stpn pe sine,
Cale vorbi primul.
Dac pierd acolo, nu vom mai avea o a doua ans. Asta
era ce voiai de la mine.
Dar nc nu a venit timpul s facem ceva mpotriva
Curiei.
Ce alt ocazie vom mai avea?
Nu puteai s l contrazici, i cnd Bosco i ddu seama c
toat munca lui din ultimii treizeci de ani ajunsese n
punctul culminant al aciunii, nu mai spuse nimic. Era acum
ori niciodat.

Trebuie s mergem acum dac vrem s pregtim


evenimentele din Chartres. Dac iei victorios, d de veste,
repede i sigur. Dac nu, Laconicii vor aduce vestea pentru
tine.
i asta fu tot. Prsi cortul fr s mai spun vreun
cuvnt, dar se ntoarse imediat cu o scrisoare n mn.
Am vrut s i dau asta acum cteva zile. E de la
nlocuitorul tu din prerie. M gndeam c te-ar interesa.
Cale puse pompos scrisoarea ntr-unul dintre numeroasele
lui buzunare ostentative, pentru c acoliilor le era interzis s
aib buzunare, simbol n credina Izbvitorilor pentru tot ce
era secretos i ascuns n sufletul omului. Buzunrel era
porecla pentru nsui diavolul.
Douzeci de minute mai trziu, Bosco i Princeps se aflau
pe drumul spre Chartres i Cale termina de povestit Vagului
Henri ceea ce se ntmplase n cort ct timp el era afar i
ncerca s asculte. Sttur n tcere pentru o vreme.
Acum ar fi ansa ta s dispari dac vrei s ncerci, zise
Cale.
Parc ai zis c e prea riscant.
A putea s m nel. i acum Bosco trebuie s aib
ncredere n mine fie c vrea, fie c nu. Nimeni nu va veni
dup tine. E riscant i dac stai jumi-juma.
Nu pot pleca.
De ce?
Nu pot lsa fetele.
Cale mormi enervat.
Nu poi s le ajui cu nimic.
Deci, s plec?
Dac nu ai ce s faci, de ce nu?
i dac ctigi? Ce o s faci n privina lor?

Ce pot ceea ce probabil nu e mult. Sau nimic. Nu tiu


nici ce s fac pentru mine sau pentru tine.
Dar tii cum s te lupi cu cea mai mare armat din
istoria rzboiului.
Poate.
Cum poate fi cinstit una ca asta?
Pentru c e posibil s bai Laconicii, dar s intri i s
iei din Sanctuar pe aripile ngerilor nu este.
Vrei s te bai cu ei, nu-i aa?
Pentru c mai degrab a face ceva la care m pricep,
dect s fug, ceea ce, evident, nu fac.
Nu e doar asta vrei s te lupi. i place.
Zi-mi ce altceva pot s fac.
S fugi.
i-am spus. Nu. O opiune mai proast nu e o opiune.
Dar pentru mine e bine, nu?
Nu am spus asta. De ce ncerci s te iei la har?
Uite cine vorbete. Tu te iei mereu la har. Te
reprezint. Ai putea s te iei la har i cu un lene cu un
singur ochi.
Nici nu are sens ce spui. Ce e un lene?
I-am vzut la grdina zoologic din Memphis.
Sociabili?
Foarte.
Dac mergi cu Hooke pe Golan ar trebui s fii la fel de n
siguran ca oriunde altundeva.
Da.
Deci, nu o s insiti s-mi fi alturi n mijlocul luptei?
Nu.
Ai i tu minte, n sfrit.
Ai de gnd s te afli n mijlocul luptei?

Nu, dac am de ales.


Asta ai zis i la Opt Martiri.
Voi ncerca s nv din greeli.
Ai face bine s nu mai faci greeli de data asta.
Nu.
Nu le putem abandona.
Ba da. Bosco nu va omor fetele doar ca s aib ceva de
fcut.
Nu ai avut dintotdeauna o prere aa de bun despre el.
Nu am. Pur i simplu l cunosc mai bine. Conteaz mai
mult pentru el dect propria lui via ce crede el c pot s
fac. Conteaz mai mult dect fetele din Sanctuar.
i tu ce crezi c poi s faci?
Ce vrea s-nsemne asta?
Nu sunt sigur. Poate nseamn c ncepe s-i plac
ideea de a fi Dumnezeu.
Tu eti cel care crede c pot s teleportez fete, nu eu. Tot
ce ncerc eu s fac e s rmn n via, i pentru motive pe
care nu le pot gsi, s fac acelai lucru i pentru tine.
Spune-mi c nu eti nerbdtor s vin ziua de mine.
Nu sunt nerbdtor s vin ziua de mine.
Nu te cred.
Nu-mi pas ce crezi.
Se ls tcere, amndoi ncercnd s gseasc ceva ct
mai rutcios de spus. Ciudat, dar Cale fu cel care o ls mai
moale.
Nu o s omoare fetele nici dac fugim, spuse Cale.
De ce nu?
Pentru c, dac le ine, i-ar putea fi de folos.
Nu ai de unde s tii asta.
Nu dar e ceea ce cred.

E ceea ce crezi c vreau s aud. Asta crezi.


i asta. Dar tot e adevrat. El are un motiv pentru tot ce
face. nainte credeam c m lovea pentru c era un bou. Dar
e mult mai complicat de att.
i place de el?
l admir.
l placi.
E nebun de nedescris dar se gndete la toate pn la
capt. Admir asta. mi place asta. E o calitate care m va
salva ne va salva dac reuesc s l neleg.
S ai grij dac ajungi s-l nelegi pe Bosco.
Bla! Bla! Bla! Vorbeti tu sau e doar sunetul vntului
care se exumfl din dosul tu?
Nu exist cuvntul sta.
Demonstreaz-mi.

20
Cum te pot ajuta, IdrisPukke? Sau ca s reformulez, ce
a putea vrea eu din ce ai tu de oferit?
Omul care vorbea era Seor Bose Ikard, care sttea n faa
lui IdrisPukke, de partea cealalt a unui birou mare ct
salteaua unui rege. Prea mulumit de sine i avea o expresie
de certitudine cinic o privire care spunea te am la degetul
mic i tu crezi c nu-i aa. n toate cele patru coluri era
renumit ca avocat, filosof natural (inventase metoda de a
conserva carnea de pui n zpad) i, mai presus de orice,
sftuitor de oameni mrei, mai ales Regele Zog al Elveiei, un
om faimos att pentru educaia sa, ct i pentru prostia i
obiceiurile sale de prost gust. Nu era prea mare ndoial n
lume c Elveia i-ar fi pierdut renumita abilitate de a se feri
de orice fel de rzboi n ultimii cinci sute de ani dac nu ar fi
fost Bose Ikard dar e drept c nu se tia dac, n furtuna
care se ntrezrea, chiar i un brbat att de detept i lipsit
de scrupule ar fi putut continua s fac asta. Acest lucru
explica ostilitatea lui fa de prezena lui IdrisPukke, un om
care adusese furtuna aceea direct n inima Leeds-ului
spaniol i a Elveiei.
Trecuser mai bine de zece ani de cnd IdrisPukke i
Seor Bose Ikard nu i mai vorbiser i nici atunci nu fusese
o conversaie n adevratul sens al cuvntului, asta dac iei
n considerare faptul c cel de-al doilea l condamn pe cel
dinti i c l ntrebase dac avea ceva de spus nainte de
asta. Ikard tia foarte bine c IdrisPukke nu era vinovat de
acuzaiile de crim, din simplul motiv c el nsui ordonase
omorul pentru care se afla IdrisPukke n sala de judecat. Nu

existau tensiuni ntre ei pentru c verdictul nsui era doar


un mod de a face presiuni asupra Gauleiterilor care la
vremea aceea erau angajatorii lui IdrisPukke. Pe atunci,
Gauleiterii l stimau suficient demult ct s l predea pe unul
dintre adversarii politici ai lui Bose Ikard, care se refugiase
cu ei, dup cum credea el, pe motiv c i nelegeau situaia
(una complicat, mrturisit cu nflcrare, i nu muli erau
cei care puteau s o reproduc n mod coerent). Gauleiterii
chiar i nelegeau situaia dar nu att de mult ct s nu
cad de acord s l nlocuiasc pe IdrisPukke cu exilatul la a
crui ntoarcere a fost executat de ndat.
Zilele acestea, Ikard se afla ntr-o stare mai mult sau mai
puin constant de iritare politic. Era un tip destul de
simpatic atunci cnd venea vorba de viaa de zi cu zi, chiar
dac lacheii lui i aruncau rmiele ntr-o groap izolat
cu jumtate de sac de var nestins. Era, aa cum l descria
Vipond, aproape inamicul politic standard, doar c mult mai
viclean. Cel mai mare defect al lui era c el credea c oricine
nu-i mprtea prerea despre lume era un ipocrit.
Ceea ce l preocupa pe Ikard de fapt era prezena lui
Vipond n Leeds-ul spaniol, cel mai mare ora de grani al
Elveiei. Nu Vipond n sine era problema, ci resturile
mprtiate, dar substaniale ale Materazzilor care se
refugiaser acolo. n opinia lui Ikard, i pierduser dizgraios
de uor imperiul doar ca s descind n ara lui att de
determinat s fie neutr i s devin o pacoste insuportabil
i poate chiar mai ru de att. ncercase s fac ce fcea de
obicei cnd venea vorba despre aliai care nu mai erau
folositori s ajute fr s ajute. Din nefericire, Regele Zog al
Elveiei era un mare snob sentimental i insistase s le ofere
att adpost, ct i asisten financiar semenilor si din

familia regal. Pe lng faptul c era teribil de scump, lui


Ikard i se prea c situaia aceasta poate da natere la
Dumnezeu tie ce alte probleme imprevizibile. Ceea ce l
determinase s discute cu IdrisPukke era tocmai ncercarea
lui de a-i da seama ce fel de probleme puteau aprea, fr a
uita s evidenieze faptul c refuzase s fac acelai lucru cu
fratele lui vitreg, pe motiv c cea mai bun soluie era s l
ncurajeze pe nemernic s se simt ct mai nepoftit posibil.
Deci, i spuse el lui IdrisPukke. Ce poi face pentru
mine?
Sinceritatea dumneavoastr este o gur de aer proaspt,
ca ntotdeauna, Seor.
mi pare ru s aud asta.
Se ntmpl s pot fi de folos.
Da?
Sunt pe cale de a aranja o dezertare care v va oferi,
dup prerea mea, un avantaj imens.
Ultima dat cnd am ascultat pe cineva btnd aa de
mult cmpii a fost cnd ncercau s mi vnd aciuni dintr-o
expediie ctre Eldorado.
Este vorba despre un soldat Izbvitor, foarte tnr, att
de valoros pentru ei, c el singur a fost motivul pentru care
au atacat Materazzii. Nu ai auzit de el?
Nu.
Atunci, sursele dumneavoastr sunt mai puin
competente dect erau odat.
Bine. Thomas Cale.
Ce tii despre el?
Ce tii tu despre el?
Mult mai multe dect tine.
Mi-ar plcea mult s aud.

i asta i fcu. Era cu siguran foarte interesant i la fel


de neobinuit.
Asta e tot?
Bineneles c nu. V-au contactat Izbvitorii?
Ddda.
Nu prei prea sigur.
Nu. in minte clar. O pereche de-a dreptul
nspimnttoare. Unul dintre ei avea dini foarte verzi.
i ce voiau?
S i exprime nemulumirea pentru faptul c am ajutat
Materazzii.
Dup cum este i cazul.
Asta sun chiar a nerecunotin. Dac ne gndim bine,
cred c i-am tratat mai bine dect ar fi fcut-o btrnul
Materazzi, s i fie rna uoar, dac ar fi fost rolurile
inversate.
Vi se potrivete s credei asta.
Aa e dar tot este ceea ce cred.
i ce le-ai spus?
Le-am spus s se duc dracului.
Ct de ncnttor.
Monstrul sta de copil prodigios al tu. Ce vrea i de ce
i-a da ce vrea?
Vrea s treac grania n siguran.
Nu vd de ce ar fi o idee bun s aduc un tip pentru
care Izbvitorii ar risca att de mult s l aduc napoi. Cum
anume a reuit imperiul Materazzi s se prbueasc att de
jalnic m depete, dar avnd n vedere dovezile, a spune
c a fost o impruden s se apropie de el.
Depinde.
De ce?

Dac vrei monstrul sta de copil prodigios denumire


care i se potrivete, apropo pe teritoriul lor i mpotriva
voastr sau pe al vostru i mpotriva lor.
Pare a fi un tnr foarte problematic.
O s vin aici oricum.
Cum aa?
Pentru c l vor folosi s distrug Antagonitii i cnd
vor termina cu asta, vor veni dup voi. i la conducere va fi
un Thomas Cale deloc fericit, nemulumit c i-ai spus s se
duc naibii, cnd tot ce a fcut el a fost s v ofere o mn
prietenoas. Izbvitorii nu se vor opri. Fie c eti eretic sau
necredincios. E acelai lucru pentru ei.
De ce-ar porni o cruciad tocmai acum? Nu s-au
sinchisit s fac asta n ase sute de ani.
Pentru c se schimb. i dac nu v analizai bine
opiunile, o s ajungei ca imperiul Materazzi.
De ce te-as crede?
Aproape c m simt ofensat. Ajutai-m s l aduc pe
Cale.
Va trebui s m mai gndesc la asta.
Nu a sta prea mult pe gnduri n locul dumneavoastr.
Seor Bose Ikard era cu siguran mult mai alarmat dup
plecarea lui IdrisPukke dect nainte de venirea lui. Crezuse
c i-ar putea da seama cnd blufa, dar azi parc sunase
prea convingtor. Pe de alt parte tia, aa cum IdrisPukke
nu tia, c Laconicii se hotrser pn la urm s
porneasc spre Golan. Avea de gnd s evalueze dac
Izbvitorii reprezentau sau nu un pericol dup ce acetia i
monstruozitatea lor adolescent ar fi ncheiat btlia cu
pederatii monstruoi din Laconia. Pn atunci, IdrisPukke
putea la fel de bine s se mpute i s fac acelai lucru i

cu pacostea aia de biat al lui.


n orice librrie de cartier ai pi, ai gsi acolo sute de
cri despre fuga Materazzilor dup cderea Memphisului:
cri fantastice, magice, mistice, istorice, crude, mitice i
elegante, de-a dreptul tragice, scurte i la obiect, nflorate
masiv, roii de snge i suferin undeva pe aici se afla i
adevrul. Doar s auzi o zecime din el ar fi fost imposibil de
plictisitor; n vremuri aa de geroase i srace, povetile de
teroare i durere ncep s semene ntre ele. Este ngrozitor s
spui asta, dar aa e. nduraser multe nainte ca doar
jumtate dintre cei patru mii de refugiai s ajung n Leedsul spaniol, unde nu fuseser primii cu mai mult cldur
dect avuseser parte de-a lungul cltoriei lor.
Deci? spuse Vipond cnd IdrisPukke se ntoarse la
recent eliberatul ghetou evreiesc, rabinul-ef deciznd c, din
moment ce Izbvitorilor le mergea din ce n ce mai bine, era
cazul ca el i congregaia lui s se distaneze ct mai mult
posibil de ei ceea ce nsemna c dac mai mergeau un pic
ajungeau napoi de unde plecaser.
IdrisPukke i povesti fratelui su vitreg cele ntmplate.
E de acord s m vad?
Nu.
Sincer s fiu, nici eu nu a vrea dac a fi n locul lui.
Voi, diplomaii, l tachin IdrisPukke. Ce ocant.
Va vrea s te revad, poate?
Depinde. tii cum e el vrea mereu s tii c are un
deget n fundul tu.
Ca s spunem aa.
Nu e sigur ce s fac n continuare, n ciuda orgoliului
su. Dar vrea s te trimit departe de oraul sta ct mai

repede posibil. Nu e lucru prea sigur s ne bazm pe


buntatea nemernicului luia de Zog.
Nu.
Se ls tcere.
Ce crezi c va face Cale?
Ce poate face dect s atepte? Ikard i-a pus
majoritatea armatei la marginile oraului. Cale i Vagul Henri
au n fa nou sute de kilometri de tranee Antagoniste i
trei sute de kilometri de soldai elveieni de grani, foarte
agitai. Eu zic c va sta locului.
Se auzi o btaie la u, care apoi fu deschis din exterior.
Paznicul, foarte reverenios, o conduse pe Arbel Materazzi n
camer. Era adevrat c putea fi ultimul conductor al
imperiului Materazzi, o aduntur aa mic de oameni c deabia dac aveai ce s conduci, dar cel puin arta ca o
aproape-regin. Mai btrn, mai frumoas, suferina
conferind un fel de putere plumburie trsturilor ei. Se
schimbase totul n doar cteva luni, lumea ei era distrus,
tatl mort, acum fiind frunta ntre puinii Materazzi care
mai rmseser, cstorit cu veriorul ei, Conn, i aflat n
ultimele luni de sarcin.

21
Trecur alte patru zile pn ce Laconicii ncepur s
nainteze, aa cum sperase Cale, pe lng Golan i s
cucereasc Chartres. Oricare ar fi fost pierderile suferite de
soldaii lor preioi n timpul victoriei asupra Machairului,
aceste mori trebuiau s fie contrabalansate de nevoia lor de
argintul Antagonist. Singura lor alternativ pentru banii
ctigai din angajarea puterii militare era bogia asigurat
de numrul mare de sclavi Hiloi care triau n Laconia i de
rile sclave care i nconjurau aproape din toate prile. i
puteau teroriza pe Hiloi i conductorii lor, dar asta nu
reuea nimic altceva dect s scad venitul Laconicilor.
Un sclav mort era un sclav mort i s asigure faptul c
Hiloii ameninau n repetate rnduri c aveau s se
rzvrteasc, ntruct Laconicii ucideau muli dintre ei,
indiferent dac fceau asta sau nu. De fiecare dat cnd
sacrificau cteva sute de Hiloi i fcea s se simt ncrezui
pe termen scurt, dar mai suspicioi pe termen lung.
Netemndu-se de moarte, erau totui terifiai de ideea
anihilrii. Asta i mn pe Laconici napoi pe cmpul de
lupt, pregtindu-se s atace Chartres.
Prima grij a lui Cale era c Laconicii ar fi putut descoperi
c Izbvitorii aveau de gnd s ncerce s i mpiedice cu
zidul Golanului pe o parte i, firete, doar cu un mic deal pe
partea cealalt. Dealul nu fcea nimic altceva dect s inhibe
nivelul lor de vizibilitate asupra unui cmp de lupt mult mai
mare, dar, prin toat lipsa sa aparent de importan, era
aproape la fel de eficient precum un zid mare de piatr,
ntruct avea s i conduc ntr-un spaiu mult mai ngust

dect orice altceva nainte sau dup. Odat ce Cale avea s i


atace, nici mcar Laconicii nu mai puteau fi n stare s se
reorganizeze n toiul btliei.
Din nefericire pentru Cale, regele nou-ales al Laconicilor,
Jeremy Stuart-Clarke, observase ntr-adevr problema, dar
opiunile i erau limitate: putea s nainteze spre Chartres
prin Golan i risca pericolele unui drum ngust sau putea
rmne acolo unde se afla, ateptnd, folosind proviziile
valoroase pe care tocmai le primise i aducndu-i oamenii
nu doar ntr-un impas fizic, ci i psihic. Orict de bine
disciplinat ar fi, un soldat nu este niciodat un om rbdtor.
Soldaii depiser punctul critic i se pregtiser pentru un
ultim efort dup o ateptare teribil de ndelungat, iar s se
opreasc din nou era un lucru pe care Regele Stuart-Clarke
nu avea de gnd s l fac fr un motiv ntemeiat. Nu avea
unul. S continue spre sud pentru a ataca Chartres din
spate le-ar fi luat cel puin o sptmn i ar fi oferit
Izbvitorilor i mai mult timp pentru a se pregti i
primiser destul pn atunci. tia c Antagonitii aveau s
pun mai mult presiune pe ei, atacnd traneele care se
extindeau la vest de Golan o manevr pe care nu o putea
ntrzia acum i care putea fi complet inutil dac nu se
grbea.
Cntri mai multe seturi de riscuri i, avnd n vedere c
deja mcelrise o armat de Izbvitori, consider inteligent
s continue. Pe lng asta, ntreaga tabr fusese npstuit
de o indispoziie neplcut la stomac, care, dei nu era att
de grav precum dizenteria, provocase aproape tuturor diaree
i dureri teribile de stomac. Meditnd asupra tuturor
riscurilor, realiz c lucrul logic care trebuia fcut era s
aleag ruta cea mai scurt ctre Chartes.

Cale i privea pe Laconici cu un amestec de ncntare i


team subit, dup o pauz de aproape trei ore, deplasnduse n singurul cmp defensiv avantajos de lupt pe o distan
de cteva sute de kilometri. Dar acum i trecu prin cap c, n
cele dou experiene anterioare ale sale ntr-o btlie major,
el privise dintr-un loc sigur, un spectator indiferent, emind
preri despre ceea ce era fcut greit. Acum, nfruntnd cea
mai teribil dintre armate, fu obligat s recunoasc diferena
dintre a ti ceva i a o simi. Acum simea diferena. Dintr-un
anume motiv, era diferit de teama care l ncremenise de
groaz n lupta cu Solomon Solomon n Opera Roie. De data
aceasta, genunchii erau cei care preau s i sufere de
groaz. De fapt, tremurau de-a binelea. n Opera Roie
pieptul i paralizase.
Ordonase construirea unui turn n spatele ultimului su
rnd de soldai, astfel nct s poat vedea btlia
desfurndu-se, dar acum era ngrijorat c nu avea s poat
urca scara subire a structurii. i privi genunchii, parc
vrnd s-i dojeneasc. Nu mai tremurai. ncetai. Iar
Laconicii i fcur apariia n grupuri lenee. Pentru un
moment totul pru lipsit de speran, soldaii si preau
slabi, ideile sale despre aprare i atac preau de rsul lumii
naintea mainriei de ucis care nainta agale spre ei. Apoi
puse un picior pe scar, fcu un pas, o pauz, nc un pas.
i dorea s se afle altundeva, s existe un salvator care s l
duc departe i s l protejeze. Apoi nc un pas, urmat de
nc unul. Apoi, asemenea unui pui de pasre de mare care
ajunge la rm dup un not extrem de ambiios ntr-o mare
dur, pi pe platforma turnului i fu ajutat s se ridice de
ctre dou grzi care erau deja acolo, cu scuturile lor
supradimensionate pentru a-l adposti de sgei i sulie.

Privind ctre Laconici, se calm spunndu-i c totul avea s


fie n regul att timp ct nimic nu mergea prost cu
Mizerabilul explozibil Salpetru29.
Lucru care se i ntmpl. ncepu s plou. Mizerabilului
Salpetru, aa cum avea s explice Hooke mai trziu, nu i
plcea apa sau mai degrab, i plcea prea mult. Absorbea
cea mai mic urm de umezeal, aa cum nisipul deertului
iubea ploaia. n cele dou minute ale ruperii de nori,
Mizerabilul Salpetru deveni la fel de inflamabil precum o
mlatin. tiind aceast slbiciune, un Hooke precaut fusese
extrem de precaut n a evita demonstrarea puterii inveniei
sale oricnd era umed, nu din dorina de a-i ascunde
vulnerabilitatea, ci pur i simplu pentru c nu ar fi
funcionat. Singura sa experien n ale rzboiului fusese n
savan, ntr-o perioad din an n care nu plouase deloc.
Drept urmare, prea evident c ar fi trebuit s menioneze
acest lucru, dar pur i simplu nu i trecuse prin cap, cel
puin nu pn n momentul n care ncepu s plou: viaa
unui experimentator era, n mod destul de firesc, o via care
implica generarea celor mai bune circumstane posibile
pentru experimentul su.
Netiind despre pedeapsa umezelii, Cale privea avansarea
Laconicilor din turnul su, protejat de doi Purgatori, i
atepta foarte tensionat s dea semnalul pentru a aprinde
fitilurile mbibate n petrol. Fu o ateptare extatic i
agonizant, apoi ddu semnalul, iar trompetele rsunar,
slbatice precum corbii. La auzul primei note, prima linie a
Izbvitorilor pi napoi, n spatele ruilor de tis nfipi n
pmnt n urma lor, iar apoi echipe de cte doi ateptnd n
spate nfigeau mai muli rui n interval, astfel nct s nu
29

Azotat de potasiu (n.tr.)

formeze un gard, dar totui cuiva s i fie imposibil s se


strecoare pe acolo, ntruct toi ruii aveau crlige ascuite
nfipte n ei la intervale de douzeci de centimetri. Cale i
pusese cte dou echipe de cte doi s i exerseze viteza cte
dousprezece ore pe zi n ultimele dou sptmni i nainte
ca fitilurile aprinse s ajung la butoiae, un alt strat de
rui cu crlige fuseser nfipte n pmnt.
ntre timp, la jumtatea drumului ctre Golan, planul de
lupt al lui Cale se destrma i mai mult. Dei ploaia
ncepuse deja s se domoleasc, fora fusese att de
puternic, nct nu doar c l lichefiase pe Mizerabilul
Salpetru, ci udase frnghiile tunurilor, reducnd puterea cu
care ar fi putut lansa obuzele neobinuit de grele. Hooke le
acoperise rapid, dar pentru a atinge unghiul corect al
Laconicilor care avansau, tunurile acionau la marginea
extrem a ariei lor. Acum frnghiile erau uor umede, iar aria
fusese redus cu o ptrime, o distan care nu le era de
niciun folos.
Un Hooke disperat avea un steag pentru a semnala c era
incapabil s trag i fu observat la timp de ctre un Cale
alarmat n turnul su ubred. De asemenea, putu vedea o
mulime de alte steaguri improvizate fluturnd din Golan. Nu
stabiliser un semnal anume pentru Mizerabilul Salpetru,
ntruct nu avuseser un motiv ntemeiat s o fac. Acum
Laconicii se apropiau de butoaiele cu explozibil, aa cum o
fceau i capetele arznde ale fitilurilor perfect sincronizate.
Un alt semnal din partea lui Cale i nc o explozie
asurzitoare din partea trompetelor de sub el. De data
aceasta, ntreaga linie frontal a Izbvitorilor se feri i se
ndeprt de butoaie, fiecare dintre ei ghemuindu-se ntr-o
poziie protectoare. Laconicii continuar s avanseze,

rupnd-o la fug aa cum o fcuser la Opt Martiri. Fitilele


arser conform calculelor, Laconicii sosir conform
speranelor lui Cale i nimic nu se ntmpl. Muli clcar
canistrul acoperit de pmnt, dar, dei puteau simi
pmntul lsndu-se sub greutatea lor, nu se aflau n poziia
de a se opri. Apoi una dintre cutii explod, penultima din
dreapta Laconicilor. Fusese proiectat s explodeze n fa,
dar lemnul este un material neserios, iar fora exploziei
rico n fa i n spate, ucignd aproape la fel de muli
Izbvitori din spate ca i inamici care se apropiau.
Ceea ce reui s fac aceast singur explozie fu s
opreasc uimit linia Laconic. Niciunul dintre ei nu mai
vzuse vreodat asemenea violen, pmntul nsui fiind
spulberat spre cer, iar sunetul asurzitor mai puternic dect
tunetul. Liniile inamice se cutremurar, se oprir i se
cltinar, dnd napoi asemenea unei singure creaturi
nfricoate. Carnajul adus de mna omului este un lucru,
oribil n spintecarea oamenilor i sfrtecrii de carne i oase.
Dar s fii martor pentru prima oar la o calamitate de
asemenea for i fum! Pentru o clip, o tcere brusc i
mormntal se aternu asupra tuturor, de parc mna
atotputernic a unui zeu irascibil biciui pmntul dintre ei.
Niciunul dintre ei nu vzuse un om spintecat, pulverizat i
zdrobit ntr-un timp mai scurt dect cel necesar clipitului.
Cu gura cscat i stupefiat din pricina eecului
explozibilului, panica i frica goneau n interiorul lui Cale.
Dar nu era singurul Regele Stuart-Clarke fusese aruncat de
pe calul su n timp ce se retrgea ngrozit din pricina
exploziei, mpreun cu civa dintre mesagerii si. Cai
speriai galopau n toate direciile, iar atacul, cel mai ru
dintre comaruri, se mpotmoli, iar tot avantajul de-a lungul

liniei de civa metri fu pierdut. Toi comandanii fuseser


aruncai din a precum regele sau ncercau s i controleze
caii. Cale, ngrozit de eecul butoaielor, avu cteva, momente
la dispoziie pentru a-i aduna gndurile rvite.
Nu avea prea muli arcai, dar i inuse pe tu pentru
cazul n care trebuia s adune Laconicii dup ce aveau s fie
lovii de toate cele douzeci de butoaie, gndindu-se c unele
dintre ele puteau eua. Acum era la baza turnului, pe calul
su, strignd la cei patru sute de arcai dinaintea sa i
trimind un mesager ctre cei patru sute care se ascundeau
pe deal pentru a atepta pn ce Laconicii aveau s ncerce
s nainteze prin dreapta lor. Apoi, n timp ce Laconicii
ncepur s se reorganizeze pentru a rennoi atacul, el i fcu
semn cu mna lui Gil s ia rezervele, aa cum plnuiser,
pentru a consolida deja mai puternica sa parte stng.
Rezervele, n mare parte Cordelii Negre, ncepur s alerge
alene ctre flancul stng, iar Cale se opri i realiz c, n
pauza dintre schimbarea planurilor sale i renceperea
btliei, habar nu avea ce s fac. Ateapt i vezi, ateapt
i vezi. Dar teroarea ineriei, panica indus de sentimentul c
ar trebui s stea exact unde se afla sau s mearg n turn i
s atepte, era pur i simplu prea mare pentru a nceta. Se
plimb nainte i napoi pentru probabil douzeci de
secunde, precum un copil pierdut i disperat nainte de a se
confrunta cu sine. Acum, aa cum obinuia s fac n
momentul atacurilor de panic din timpul nopilor lungi i
chinuitoare de cnd era copil, i muc mna, sub degetul
mare, i simi cum valul de durere l calmeaz. Se opri cteva
secunde, trgnd adnc aer n piept, apoi ntoarse calul
napoi ctre turn, iar n cteva momente i recpt
controlul, privind btlia regrupndu-se i Laconicii

relundu-i atacul.
De data aceasta nu fu un atac n fug; Laconicii pur i
simplu avansau i i mprejmuiau. Asta se ntmpl cu cele
mai puternice fore ale lor, care se ndreptau acum ctre
stnga masiv ntrit a lui Cale. Dar el nu avea oamenii
necesari pentru a oferi un numr mare de soldai care s
opun rezisten n faa celui mai puternic flanc al
Laconicilor i, de asemenea, avea o linie de ase sau opt n
centru i n dreapta. Plus ruii de tis i crligele. Asta
avea s i ncetineasc pe Laconici i s protejeze aceast
linie mult mai slab. Apoi, odat ce Laconicii aveau s treac
de acele bariere, el antrenase Izbvitorii de aici s se retrag
uor n timp ce se luptau i opuneau rezisten. Apoi, patru
sute de arcai de pe deal aveau s i loveasc din spate, unde
fie aveau s fie nevoii s se ntoarc pentru a-i apra
spatele neblindat i a primi n plin presiunea atacului, fie
spulberai de cte zece salve de tun pe minut de ctre cei mai
buni arcai din cele patru coluri.
Asemenea msuri nu erau valabile i pentru stnga sa.
Aripa dreapt a Laconicilor era format din cei mai puternici
i mai experimentai oameni ai lor i naintaser la douzeci
de metri, dar acum Izbvitorii din partea opus lor erau la
aproape cincizeci de metri. Att timp ct coifurile i protejau
mpotriva loviturilor devastatoare are sbiilor Laconicilor, iar
asaltul teribil i mbrncirea attor brbai nu duceau la un
impact nimicitor, el spera s inverseze asaltul de dreapta al
Laconicilor i s l conduc spre stnga lor, aa cum
procedaser ei n urm cu douzeci de zile cu Cordeliile
Negre.
Dac acest lucru s-ar fi ntmplat de la sine avea s fie o
chestiune dezbtut timp de luni i ani. Era o situaie

riscant, cum o numi Cale cnd vorbi cu Vagul Henri despre


victoria sa din acea noapte trzie.
Ai fost de-a dreptul inutil, spuse el cu plcere, prins
acolo cu debilul acela de Hooke dar fr cinii mori din ru
nu cred c am fi reuit.
Btlia fusese la fel de hidoas pe ct te-ai fi ateptat, ntre
o tabr care pur i simplu nu se temea de moarte i o alta
care privea moartea precum o u ctre viaa venic. La
ase ore dup ce ncepuse att de violent, se sfri. Regele
Stuart-Clarke era mort mpreun cu opt mii dintre oamenii
si, supravieuitorii luptndu-se pentru o retragere,
legendar pentru curajul i optimismul ei. Nu c
supravieuirea lor ar fi fcut diferena pentru Laconici cnd
totul s-ar fi terminat. Thomas Cale le schimb istoria pentru
totdeauna n acea zi, i totul din cauza a trei lucruri despre
care n acel moment crezu c erau mai puin importante
dect mreele sale mortare i distrugerea n mas a cutiilor
de salpetru: coifurile consolidate ale morilor Materazzi,
tactici inteligente i o doz nefericit de diaree indus de
animalele putrezite din ru vlguiser, doar cu puin, dar
suficient, teribila putere necesar pentru a lupta n armura
grea timp de o zi. i, recunoatere celor care merit, curajul
nebunesc i sacrificiul de sine al Izbvitorilor. De-a lungul
zilei el se plimb nainte i napoi, cu cei zece Purgatori care
ardeau de nerbdare s moar pentru el. Acum se afla n
vrful turnului, peste un minut cobora i se ndrepta ctre o
seciune n lungul frontului care amenina s se
prbueasc, strignd ctre cei care nu puteau vedea unde
era nevoie de ei s se grbeasc ntr-acolo sau s se retrag
de dincolo. n dreapta sa, Purgatori ngrijorai din pricina
siguranei sale l aprau de parc viaa lor venic ar fi

depins de asta, n timp ce el ncerca s fac prima linie s i


menin pe Laconici de-a lungul zidului de rui de tis, iar
cnd aveau s treac, s se retrag n ordine, astfel nct s i
menin nchii ca ntr-un arc acolo unde arcaii de pe deal
i puteau rni cel mai grav. Acum teama dispruse, iar el era
att de ocupat cu btlia, nct nu avea timp s se ngrijoreze
c era n elementul su, c, pentru prima dat, nu era nici
furios sau trist, ci binedispus i doar din cnd n cnd o voce
slab i spunea s dea dovad de puin judecat. ntreaga
zi, n timpul luptei, el fu precum o musc sau o viespe
bzind nainte i napoi la o fereastr, de parc ar fi ncercat
s gseasc o fisur n geam. Condu naintea armatei:
ntotdeauna, uneori, niciodat. Era ultimul lucru pe care i-l
promitea siei, dar astzi era imposibil. Uneori era nevoit s i
atace pe Laconici n timp ce tiau o gaur n linia
Izbvitorilor, cptuind-o, biciuindu-i dumanul precum cel
mai calm nebun dintr-un azil, tind i blocndu-i precum
mainria care devenise, Purgatorii si i oamenii pe care i
ura cel mai mult din lume alergnd spre moarte de-o parte i
de alta a sa, de parc nu ar fi avut alt destin n afar de al
lui. Apoi Purgatorii aveau s formeze un cerc n jurul su, iar
el s-ar retrage pe calul lui i ar urca n turnul su lunguie,
asemenea unui Dumnezeu n raiul su, supraveghind haosul
propriei creaii. Apoi, prin absurd, geamul se nclin naintea
viespii i se sparse. Flancul drept al Laconicilor se deform,
se rsuci i apoi nu se sparse pe ct explod. ntr-o bestie
precum aceasta, puterea colectiv fu cea care se prbui,
asemenea unui animal epuizat, sub propria greutate, ca i
cea a dumanului su. Era o moarte colectiv i nu o
chestiune de curaj sau for, iar odat ce bestia ajunse la
pmnt, btlia fu ncheiat. Dar nu precum un mcel

individual acum creatura se sfrma n buci, se


descompunea n fiecare om, singur i slbit i uor de ucis,
ntruct nu se putea reconstrui pe sine ntr-o bestie mai mic
pentru a fugi.
Cu btlia ctigat, mcelul mpotriva Laconicilor fu la fel
de cumplit precum impactul pe care ei l avuseser asupra
Izbvitorilor n urm cu doar cteva sptmni. Ce era de
spus? Teroarea, oroarea, sngele de pe pmnt. El nu i-ar fi
putut mpiedica nici dac ar fi vrut. O ls pe seama
centenarilor s fac tot ce puteau. Pn ce o fcur, erau
doar cinci sute de prizonieri i cele cteva mii care reuiser
s scape. Cale nsui avu dou sarcini apstoare. Una era
s l informeze pe Bosco, care era n ateptare, despre
victorie, cealalt era s ncreeasc prul de pe fundul lui
Robert Hooke printr-o mustrare att de violent n insultarea
sa, nct s devin aproape o legend, precum btlia n sine.
Ceea ce Cale nu realiz era c victoria sa nlocuise un
pericol mortal pentru el cu un altul, de data aceasta unul
asupra cruia nu avea niciun control. Reticena lui Bosco de
a lua msuri decisive n Chatres nu se nscuse din
nesiguran, ci din complexitatea problemelor cu care se
confrunta. Nu trebuia doar s i distrug inamicii i s o
fac repede, mai presus de toate, ci s distrug o mulime
dintre prietenii si. tia bine c muli dintre aliaii si erau
aliai necredincioi. Nu erau susintori pasionai ai visului
lui Bosco despre o lume complet purificat din simplul motiv
c nu tiau ce credea el i ar fi fost ngrozii dac ar fi tiut.
El ticluise o coaliie josnic a lipsurilor teologice de loialitate,
multe dintre ele fiind absolut incompatibile, dumnie
personal, dumnii religioase i nemulumiri care fceau
evident lucrul c schimbarea se simea n aer, dar era

precaut, astfel nct s nu fie prins pe picior greit. Cei mai


periculoi dintre toi erau cei la fel de devotai precum Bosco
unei noi lumi, cei care se considerau ca fiind la fel de
eseniali precum purificarea care trebuia s i urmeze.
Cpetenie printre aceti parteneri periculoi era Izbvitorul
Paul Moseby, de mult timp gardianul banilor care susineau
aceast colecie de vizionari i camarazi de cltorie.
Distribuitor de favoruri i influent, muli i datorau multe i
atepta ca toi s i plteasc datoriile. Cu un an n urm,
Moseby cptase i mai mult putere n Chartres, arestnd
foarte repede un cadru de conspiratori Antagoniti care
incendiaser Bazilica Milei i a Compasiunii n centrul
vechiului ora, al doilea ca importan i sfinenie dup
colosalul Dom al nvturii. Moseby, devenind nerbdtor la
ideea unei conspiraii reale, aprinsese el nsui focul sau
aranjase ca asta s se ntmple i arestase patru frai
dinainte desemnai, avnd un istoric al bolilor psihice care
contribui la incoerena lor dup administrarea de somnifere.
Fuseser executai n grab, iar drept recompens Moseby
fusese pus la conducerea administraiei aplicrii unui Act de
mputernicire, numit astfel ntruct l mputernicea s
aresteze pe oricine pn la patruzeci de zile, fr s aduc
acuzaii. Rareori avu nevoie de timpul destinat pentru a gsi
o justificare pentru arestrile pe care le fcea. Unii erau
eliberai att pentru c aa prea corect, ct i pentru c
buletinele lor erau marcate, drept lecie nvat pentru ceea
ce s-ar ntmpla n viitor dac nu cooperau.
Dar lui Moseby ncepu s i plac puterea tot mai mare pe
care ncepuse acum s o experimenteze n forma ei cea mai
pur. Arest i amenin Izbvitori pe care Bosco nu i voia
arestai i ameninai. ncepu s se certe cu Bosco cu privire

la propriile sale idei despre noua credin a Izbvitorilor. Mai


mult, se contrazise n public i nu n privat, unde i putea
arta importana n comparaie cu Bosco, unde putea arta
c el nu era o slug care s fie atras de noii credincioi
printr-un servitor loial. Mai ru, n atenia lui Bosco ajunsese
faptul c el contesta originile divine ale lui Cale. Fusese, de
fapt, doar o glum, n ideea c, n timp ce el chiar ar putea fi
furia Domnului ntruchipat, nu arta astfel. Un rnjet
dispreuitor, dar relaxat, avu acelai efect asupra lui Bosco
precum are n via un argument bine gndit. Din acel punct
s-ar putea spune c soarta lui Moseby i a familiei sale fu
decis. Totui, nu pecetluit. Bosco era pe cale de a primi
dou bande puternice n acelai timp. Nu era sigur n
privina niciuneia c ar putea-o distruge separat n cteva
ore, darmite n acelai timp. Avea un mare avantaj: surpriza
total i originalitatea ocant a ceea ce avea s ncerce i s
fac.
Puine btlii sunt cu adevrat decisive. Chiar i cea
luptat pe Culmile Golan, care prea s defineasc faptul c
acel termen depindea de evenimentele care avur loc n
Chartres dup victoria asupra Laconicilor. Bosco invocase
mai nti un Congres al Srmanilor Adoraiei Perpetue cu
intenia fi de a se ruga pentru salvarea Izbvitorilor din
minile Laconicilor. Dac Cale avea s piard, se putea ruga
pentru tot binele care l-ar fi cauzat acel lucru pentru
Izbvitori. Dac el avea s nving, ceea ce avea s se
ntmple era opusul vehement al rugciunii.
Odat ce Bosco auzise de nfrngerea Laconicilor, avu de
luptat propria-i btlie. Membrii congresului, reprezentai n
mare parte de susintorii lui Bosco, de ncredere sau nu,
fur nchii n casa de rugciune de ctre santinela sa

religioas, Izbvitorul Francis Haldera. Un membru senior al


congresului i fusese de un folos considerabil lui Bosco n
anii n care ncercase s construiasc sprijin n Chartres, din
baza sa ndeprtat din Sanctuar. Era un intermediar
rbdtor i fcea lucrurile mai uoare, linguitor pentru cei
care aveau nevoie de mgulire, nemilos pentru cei crora
antajul li se prea cea mai la ndemn soluie. Avea s vin
timpul, ntr-un fel sau altul, n care aceste caliti nu aveau
s mai fie necesare, iar lipsa sa esenial de credin sau
curaj avea s devin parte central din planul aflat n
echilibru precar al lui Bosco. Haldera fusese luat deoparte i
izolat ntr-o camer privat nainte de nceperea rugciunilor
i calmat cu anumite minciuni. Cnd primir veti despre
victoria lui Cale, el fu confruntat cu dovada c ucisese patru
acolii i jefuise ali patru, lucru care era adevrat, i
conspirase cu erezia Antagonist mpreun cu muli alii,
lucru care nu era adevrat. Uor, deveni limpede pentru el c
avea s fie ars de viu pentru crimele pe care le comisese,
reale i false, dar dac ar mrturisi i coopera, ar scpa doar
cu exilul. Nu fu deloc surprinztor, aadar, c se declar de
acord s se denune pe sine, dar i pe oricine altcineva pe
care i se spunea s-l denune. I se ddu un document pentru
a-l citi i douzeci de minute pentru a-l repeta, n timp ce
Srmanii nebnuitori se rugau pentru o victorie care deja
fusese obinut.
n acelai timp, Bosco se rzbuna pe prietenii si, un grup
pe care l putea reuni cu uurin laolalt; trebuia, de
asemenea, s nceap s i elimine dumanii, dispersai cum
erau n ntregul ora, i s realizeze toate astea n aproape
acelai timp. Era esenial s pstreze vestea victoriei lui Cale
departe de ora pentru ct mai mult timp posibil. Vestea unei

asemenea mntuiri eroice ar duce la un haos festiv de


srbtoare i orice ans avea de a-i distruge inamicii
depindea de faptul ca majoritatea lor s rmn acolo unde
erau.
n timp ce un Haldera nspimntat i zpcit urc una
dintre cele dou scri de piatr ale stranei congresului, zrit
de un Bosco vigilent deja ateptnd la treizeci de metri
distan pe cealalt, primele asasinate erau pe cale s se
petreac la Bequinage. Izbvitorul Low i doi dintre confraii
si care avuseser purul ghinion de a se afla n compania lui
fur abordai n timp ce se rugau pentru victorie de ctre
patru dintre asasinii lui Gil i fur njunghiai de vreo ase
sau apte ori. Alii nu putur fi abordai att de uor.
Gonfalonierul din Hasselt fu strpuns de o sgeat de la o
fereastr din apropiere n timp ce iei n strad, sgeat a
crei for se spune c fu att de mare, nct trecu prin el i
rni un clugr care sttea de paz n spatele su. Povestea
puin probabil era, de fapt, adevrat, ntruct arma
preferat a asasinilor lui Gil era o arbalet Capitulator extra
ncordat, numit astfel deoarece aproape ntotdeauna era
fatal victimelor sale. Avea un singur dezavantaj, dup cum
sugereaz i numele su, acela c era att de ncordat, nct
uneori, cnd trgaciul era eliberat, ntregul dispozitiv se
dezintegra de parc ar fi fost umplut, cu succes, cu
Mizerabilul Salpetru. Astfel se ntmpl ca Izbvitorul Breda,
liderul Gardei Papale, s supravieuiasc. Mai obinuit cu
experiena asasinatului dect celelalte inte ale asasinilor, el
realiz semnificaia zbrnitului hidos care rezult din
dezintegrarea arbaletei, n timp ce aa-zisul su asasin trase
cu ea, i o lu imediat la goan ctre cea mai apropiat
ieire. Acolo, norocul i chibzuina l prsir. Cea mai

apropiat cale de scpare era numit Impasul Jean Roux, iar


ignorana lui fa de dialectul local l cost viaa. De ndat
ce realiz c era o fundtur, se ntoarse repede ctre
drumul principal, dar gsi calea blocat de ctre asasinul
su, sngernd abundent dintr-o ran adnc de la frunte,
produs de explozia arbaletei. Era att de jignit de eecul
su, nct era pregtit s i sacrifice propria via pentru ai duce sarcina la bun sfrit. Sacrificiul fu svrit aa cum
se cuvenea n timp ce grzile lui Breda, ncete n reacie,
venir n cele din urm n ncercarea de a-l salva, dar nu
nainte ca ucigaul su s i reteze mna i s l njunghie
ntr-un plmn.
Alte asasinate prin intermediul arbaletei fur mai reuite:
Pirenne muri n Rue de Chateaudun, mpreun cu Hardy i
Nash; Printele Pete n Auditoriu, Izbvitorul Iubitor Oliver
numit astfel din pricina blndeii sale neobinuite n casa
parohial din Rue de Reverdy, printr-o lovitur curat i
precis. Fu tras din spatele unei ferestre, de la aproape
cincizeci de metri distan, printr-o alt fereastr din Parohie
i i strpunse pieptul n timp ce trecea pragul pentru prima
oar n acea zi. Dar exist o limit a numrului crimelor de
calitate superioar, precum exist un numr limitat de
gravori n lemn sau instalatori. Gil fu nevoit s se bazeze,
att de extreme erau cererile sale asupra abilitilor ucigae
secrete ale Srmanilor si, pe cel mai bun dintre ei, apoi pe
cel mai competent, apoi pe cel dezordonat. El hotr c
acetia trebuiau s i duc lichidrile la bun sfrit cu arme
care necesitau o expertiz mai puin precis. Avu parte de un
numr satisfctor de reuite prin intermediul cuitului, al
sabiei, al trncopului, dar i de eecuri inevitabile, dei mai
puine dect se atepta. De dou ori fu njunghiat Izbvitorul

greit sau grzile se dovedir a fi mai alerte dect era de


ateptat sau asasinul nsui mai incompetent. Dar pentru
cele dou inte principale ale sale, Gant i Parsi, Gil avu,
desigur, rezervai cei mai buni oameni ai si, i anume el
nsui, mpreun cu Jonathon Brigade. Care dintre ei fcu
treaba cea mai bun depinde de preferina fiecruia pentru
ingenuitate i gndire rapid sau pentru abilitatea grozav de
a mnui arme i a lsa nimic la voia ntmplrii.
Problema cu uciderea lui Gant i Parsi nu era aceea c
tratau lumea cu suspiciune (planul sngeros al lui Bosco era
de neimaginat, la urma urmei), ci c grandiozitatea i auto
importan i izolau complet de orice contact ntmpltor.
Mergeau de la Palatul Sfnt la bazilic i la sanctuar i napoi
la palat doar n trsuri n care intrau i ieeau departe de
ochii oamenilor de rnd i a Izbvitorilor obinuii, drept o
modalitate de a-i evidenia statutul. Acela c erau
inaccesibili prin virtutea vanitii, iar teama nu i avea locul
atunci cnd ncercai s i ucizi.
Brigade i ticlui planul dar asemenea unui artist
adevrat care produsese o oper bun i nu una grozav, tia
c era inferior. Iubea simplitatea, raritatea, puine pri
mobile n mare parte pentru c mai puine lucruri puteau
merge prost, dar i pentru c se potrivea cu gustul su
pentru simplitate. Simpatizantul lui Bosco n palatul lui Gant
l asigur c gsise un coridor folosit de ctre Gant spre
capela sa, pentru a se ruga la amiaz n timpul orei canonice.
Intrarea n coridor avea o u de doar un metru i jumtate
nlime, invenia enervant a vreunui predecesor arogant,
proiectat intenionat astfel pentru a-i fora pe cei care intrau
s fac o plecciune supus nainte de a intra n capel.
Odat ce Gant trecea pragul, Brigade plnuia s nchid ua,

s o zvorasc, s l ucid pe Gant i s fug. Prea simplu,


dar nu era. Gant nu participa ntotdeauna la slujb acolo
predispus uneori, dac nu destul de rar, durerilor de cap de
dup-amiaz, se retrgea n camerele sale ntunecate pentru
a-i reveni. Nu era nevoie de un pesimist pentru a gndi c
ntr-o zi att de tensionat el ar putea cu uurin cdea n
ghearele unei migrene. Mai era, de asemenea, i dificultatea
evadrii capela se afla exact n centrul complexului
pantagruelic care alctuia Palatul Sfnt. Cusurul final al
planului era c Brigade era nevoit s se ncread n calmul i
seriozitatea unui trdtor pentru a-l conduce nuntru i
napoi afar. Devenise att de nelinitit, nct decise s
abordeze o strategie mai puin periculoas de a iei din palat
i s caute o alte oportunitate. Schimbarea planurilor n
ultimul minut era ceva ce el nu permisese niciodat nainte,
dar nu putea scpa de sentimentul de nelinite. Planul su
iniial era plauzibil, dar simea mirosul dezastrului. Dup
zece ani ca asasin sfnt, Brigade nvase s resping
instinctul. Acum, dup douzeci i cinci, nvase nc odat
s l preuiasc. Poate, gndi el, pur i simplu mbtrnea.
ntre timp, la adunarea Congresului Srmanilor, cei
adunai acolo erau, dac nu nelinitii, atunci indui n
eroare de dimensiunea consiliului. Bosco muncise mult de-a
lungul anilor pentru a construi acest grup, dar la fel de greu
pentru a-i menine dimensiunea i pe muli dintre membri
si, secrei. Erau muli prezeni care nu erau deloc aliai
adevrai sau care credeau despre sine c erau parte dintr-o
conspiraie diferit sau din niciuna. Aceste diferene trebuiau
reconciliate dar nu prin acord. Reformiti domoli care ar fi
fost ngrozii de planul mre al lui Bosco i fanatici

dezagreabili care aveau alte ambiii pentru mntuire trebuiau


s fie aranjai i trebuia s se ntmple n aceast dupamiaz.
Stnd ntruna dintre stranele Crongesului, Haldera privi
ctre Bosco asemenea unui bieel care i suprase teribil
de tare mama. Dei nu tremura, prea s fie ngrozit, faa
fiindu-i alb i ocat. i asemenea unei mame, una teribil
i neierttoare care nu i mai iubea i proteja copilul, Bosco
i fcu nerbdtor semn lui Haldera s treac la treab.
Nelinitea cumplit se rspndi instantaneu printre membrii
adunrii, asemenea rsului printre membrii unui public care
este distrat de ctre un scamator i cinele su. Haldera i
mrturisi cumplitele pcate comise n numele ereziei
Antagoniste, cuvintele ieind din gura sa palide precum
brbatul nsui i c, spre ruinea lui sfietoare, conspirase
cu alii. (Nu meniona cifrele, l instrui Bosco. Vreau ca
toat lumea s fie activ vreau ca ei s simt adierea
aripilor ngerului Morii n timp ce trece pe deasupra lor. Sau
nu.)
Unul cte unul, aruncndu-i multe priviri temtoare lui
Bosco, care acum prea profund de trist, trdat i chiar cu
ochii n lacrimi, Haldera recit lista cu numele celor ale cror
respiraii n via puteau fi acum numrate: Vert, Stone,
Debau, Harwood, Jones, Porter, Masson, Finistaire. Pe
msur ce fiecare dintre ei era strigat, culoarea se scurgea de
pe chipurile lor. Majoritatea se ridicar fr s protesteze i
i prsir locurile, de parc supunerea ar fi putut mblnzi
cumplita judecat. Norocoii privitori de lng ei se fereau de
atingerea lor n timp ce treceau pe lng ei, de parc soarta
lor ar fi fost contagioas. Pe coridoare, poliia religioas i
conduse n spate i afar. Apoi, nainte s dispar, un alt

nume fu strigat. i aa continu totul ascultarea ocat,


confuzia ocazional.
Nu, nu el. l cunoatem bine pe Frederick Taverner i el
nu este un trdtor.
Scuzele mele, Izbvitori. V rog, luai loc.
Condamnatul i, n secunda urmtoare, iertatul Taverner
trind un oc din care nu i va reveni niciodat complet.
Restul audienei fiind nspimntate de teroare i de ceea ce
ar putea nsemna pentru ei.
ntr-o ncpere spaioas, la aproximativ cincizeci de metri,
cei ptai de pcat erau inui, apoi dui ntr-o ncpere mai
mic i despuiai pn n talie. Brzica fusese adus din
Sanctuar pentru a supraveghea numrul mare de execuii
cerute. Dar erau prea multe pentru un singur om i i
fuseser desemnate numeroase ajutoare. Extrem de sensibil
ca ntotdeauna n legtur cu orice remarc dispreuitoare
privind raritatea artei sale, el se plnse c aceste ajutoare nu
puteau avea abiliti suficiente.
Sunt o ruine pentru meseria mea, i spuse el lui Gil cu
egoismul oricrei persoane prodigioase.
Mai puin orgolios cu privire la talentele sale, Jonathon
Brigade era la fel de ncntat de inspiraia noului su plan ca
orice autor nimicit de ctre eecul artei sale, care gsete
revelaia brusc a indiciului care l aduce pe calea cea bun,
scondu-l din labirintul confuz al lucrurilor insuficient de
bune. Fiul unui arhitect, Brigade nu se putu abine s nu
observe cu dezaprobare c schelele a trei etaje, ncrcate cu
crmizi pentru construcie, erau prsite, muncitorilor
spunndu-li-se s se opreasc pentru a putea merge s se
roage pentru victorie. Petrecnd ore urcnd crmizile pe
schele, muncitorii se confruntaser cu o problem: s

petreac o alt or sau mai multe coborndu-le napoi pe


pmnt i s rateze chemarea la rugciune sau s i asume
un risc minor i s le lase acolo unde erau. i aveau dreptate
s considere c acele crmizi erau sigure, c schelele aveau
s reziste de ce ar fi luat n considerare posibilitatea ca
Jonathon Brigade cel pus pe rele s intervin? Cum ar fi
putut s bnuiasc faptul c o asemenea prezen
rutcioas avea s tie cum s slbeasc structurile care
ineau schelele laolalt i s lege o frnghie de ele astfel
nct, n momentul n care Gant, mpreun cu cinci dintre
fraii si evlavioi, avea s treac pe acolo pentru a intra n
capel, o tragere vnjoas avnd s duneze mai mult dect
o grmad de crmizi prbuindu-se peste ei? Era simplu i
nu era departe de un perete exterior, unde cldiri adiionale
buctriei favorizau evadarea lui Brigade. Perfect, cu excepia
ntoarcerii muncitorilor, al cror ef de echip perfecionist i
vzuse plecnd i le ceruse s se ntoarc i s mute
blocurile de crmid de pe schele napoi, pe pmnt.
Brigade, un brbat al crui temperament era n aa fel nct
ntotdeauna ncerca s fac cel mai bine lucrurile, alese s ia
acest lucru drept un semn c era sftuit din ceruri s
gseasc o alt cale i plec hotrt n cutarea ei.
Gil, pe de alt parte, plnuise asasinarea lui Parsi astfel
nct s in cont de soart. Era n firea lui Parsi s nu fie
vzut aproape deloc. Ceea ce odat fusese o nelinite n ceea
ce privea spaiile deschise, n ultimii ani crescuse pn la
teama de acestea. Chiar i audierile sale n Palatul Papal
aveau loc prin intermediul unui tunel subteran. Ieea la
lumin pentru douzeci de minute n fiecare zi, plimbndu-se
n jurul chiliilor acoperite, expuse spaiului deschis doar pe o
parte, pentru a citi versetele Didahiei din breviarul su

(Cur-m de dorin, O Doamne, zdrobete-mi sufletul, i


aa mai departe). Informaii despre sosirile i plecrile sale
erau insuficiente, dar o meniune ntmpltoare despre unul
dintre ritualurile zilnice ale lui Parsi, fiind parial observat
din vrful turnului Carfax, i oferise lui Gil aceast unic
ocazie. Sincronizarea era ntotdeauna aceeai, paii pe care i
fcea erau destul de exaci n timp ce se plimba de jurmprejur. Doar o parte din grdina sfnt era izolat; din
pcate pentru Gil, singura parte care putea fi supravegheat
din fortreaa sa ascuns din turnul Carfax era cea aprat
de un acoperi i l meninea pe Parsi n umbr, aadar ferit
privirii din turn, cu excepia extremitilor sale acoperite de
sutan. Cu alte cuvinte, era imposibil s trag un foc mortal
din turn. Dar Parsi mergea la o vitez aproape constant, un
mers ritmic i monoton, iar Gil tiu c Parsi avea s se afle n
spaiu deschis, n captul cellalt al grdinii, pentru
douzeci de secunde. Nu se afla n cuibul su de vultur
pentru a trage el nsui, dar putea msura paii i calcula
momentul cnd Parsi avea s ajung n spaiul deschis i
afar din raza sa vizual, apoi avea s semnaleze unui grup
de patru arcai aflai ntr-o curte la trei sute de metri
distan pentru a trage cu arcul peste zidul curii, arcuind
sgeile peste dou strzi, apoi n jos ctre sfritul chiliilor,
unde Parsi se afla n spaiu deschis, rugndu-se s fie
pedepsit pentru pcatele sale dorin pe care Gil, cu
iretenie cumplit, spera s i-o ndeplineasc.
Exista un martor, dup cum se dovedi mai apoi, al ceea ce
se ntmpl n continuare, salvat de la execuie de ctre Gil,
ntruct era curios s afle detalii precise despre ceea ce se
ntmplase cu Parsi.
Gil i inu respiraia n timp ce arcaii traser, teribilele i

minunatele sgei boltite ndreptndu-se ctre preotul


nevzut i mormind de pe pmnt, uieratul graios n timp
ce trecur de semnul lor, iar apoi amestecul loviturii,
bzitului i bubuiturii n timp ce lovir, zid i pmnt i om.
Gil, dup cum se dovedi, calculase corect. Parsi fu lovit de
trei sgei: una n picior, alta n vintre, a treia n stomac.
Strigtul ocat i iptul agonizant ajunser la Gil chiar cnd
se pregtea s prseasc turnul. Dar o asemenea durere
provenea de la orice ran. Nu fu satisfcut pe deplin pn ce,
patru ore mai trziu, nu salv martorul, un novice care
sttea ntr-o chilie n timp ce maistrul su i spunea
rugciunile.
La aproximativ patru sute de metri deprtare, un Moseby
iritat, neobinuit cu a fi inut n ntuneric i pregtit s i
aminteasc lui Bosco cine era el i cu cine avea de-a face,
atept n cea mai apropiat ncpere pe care Bosco o avea
lng o celul subteran. Era mic, cu o fereastr n naltul
zidului, astfel nct nimeni s nu poat vedea afar i ct mai
departe posibil de arestri i mcel. Moseby i ceru politicos o
butur unui servitor (considera c era un semn de
imperfeciune s fii nepoliticos cu servitorii), iar Brzica sosi
cu un urcior, micndu-se n spatele lui i splnd o can i
o ceac, apoi turnnd apa cerut. Apoi cineva care semna
cu Bosco intr, iar Moseby privi n sus.
Trebuie dar ceea ce trebuia s fac fu pierdut n eter n
timp ce Brzica l prinse de pr i i tie gtul.
ntre timp, Jonathon Brigade ncepu s cread c trebuia
s nceteze s mai caute un loc ideal pentru crima sa i
totui era sigur c, dac mai cuta puin, avea s l gseasc.
n tot acest timp, o voce, nu contiina lui, l ciclea s revin
la planul iniial, orict de nesatisfctor i riscant era. Ceva

este mai bine dect nimic. Asta te va ucide. Oprete-te. Dar nu


putea tot timpul simea c puin mai departe se afla
rspunsul. Apoi o u se deschise naintea sa i se trezi fa
n fa cu Izbvitorul Gant, iar n spatele lui vreo doisprezece
preoi. Se privir unul pe cellalt n timp ce Gant ncerca s
i aminteasc de unde l cunotea i eu. Mintea lui
Brigade se goli pentru o secund, dar fiecare celul a
corpului su era supus instinctului de criminal. Pi nainte
cu atta blndee, nct Gant fu nevoit s stea n pragul uii,
blocndu-i pe preoii din spatele su. Apoi o idee adevrul
spus cu intenie rea ntrece toate minciunile pe care le poi
inventa.
Domnul meu Izbvitor, spuse Brigade, un asasin a fost
trimis s te ucid. Vino cu mine. l lu cu blndee de bra i
le zmbi preoilor. V rog s ateptai aici pn ce Izbvitorul
Gant trimite dup dumneavoastr. Protejai aceast intrare
cu preul vieii voastre. Apoi nchise ua i, strngndu-l pe
Gant de bra, l trase cu blndee n josul treptelor, crescnd
viteza n timp ce ajunser pe un palier spaios, unde l prinse
pe Gant de umeri i, mpingndu-l pe Izbvitorul ce ncepuse
s protesteze cu o vitez i mai mare, l arunc pe o fereastr
care se sparse n mii de buci n timp ce marele Episcop
czu ipnd ctre moarte pe pavajul de dedesubt. O privire
scurt, iar Brigade o lu la goan pentru a-i gsi calea de
scpare, strignd: Foc! Foc!
Aceasta fu faimoasa Prima Aruncare de la Fereastr. Cea
de-a doua este o alt poveste.
Ce zi!
Spectaculoas, rzbuntoare, teribil, tragic, crud
niciun cuvnt sau list nu i putea surprinde ororile i drama

brutal a vieilor pierdute i a imperiilor ctigate. Erau,


poate, mai puin de o mie cinci sute de Izbvitori care
necesitau executare, dar trebuia ca totul s fie fcut rapid,
iar asta era dificil chiar i pentru un brbat att de
experimentat precum Brzica i de determinat precum Gil.
Cli de calitate superioar sunt la fel de rari precum
buctarii pricepui sau armurieri, sau meteri zidari iar
clii n mas erau, de fapt, extrem de rari. La urma urmei,
exceptnd demoralizarea oponenilor cuiva, precum n
masacrul de la Muntele Nugent, care trimise un mesaj att
de clar Materazzilor sau circumstanele stranii ale morii
Izbvitorilor cu atta grij alei de ctre Bosco, care era
scopul? Adevratul punct esenial al unei execuii era fie s
nlturi un individ n privat, fie s o faci cu extravagan n
public pentru a face un exemplu din el. Dac e prima
variant, atunci nu te grbi; dac e ultima, este necesar s
realizezi ceva spectaculos i original. S ucizi o mie cinci sute
de brbai neslbii de foamete i luni de ntuneric sau frig
era o chestiune dificil. El nu avea asistenii pentru acest
numr de crime, pentru c, n mod obinuit, nu avea nevoie
de ei. Astfel c aceasta era o treab a naibii de dificil pentru
Brzica i Gil.
Ai tiat vreodat gtul unui porc? spuse primul celui
de-al doilea.
Nu.
Cnd eram mic, la ferma tatlui meu, i spuse
melancolic Brzica lui Gil, el estima c unui om i ia doi ani s
se perfecioneze n mcelrirea unui porc. Este mult mai greu
s ucizi un om.
i-am adus oameni experimentai. Ei tiu de ce este
necesar lucrul sta.

Brzica mormi cu nerbdarea unui om care era obinuit ca


talentele mree s i fie diminuate.
Nu este nimic ca nimic ca uciderea unui om n lupt
sau fuga dinaintea unei btlii are propriile sale rime i
motive, propriile sale trucuri i tehnici. Puini sunt fcui s
ucid constant cu snge rece i, n special, s nu i ucid
semenii. Dar nu presupun c m crezi.
Eti mult mai convingtor dect crezi, Izbvitorule,
rspunse Gil. Dar sunt sigur c ne vom descurca graie
ndrumrii tale.
Eti sigur acum?
i se descurcar. Dei fu cumplit. Mai nti Gil liniti
prizonierii, spunndu-le c nu aveau de ce s se team, doar
dac nu erau vinovai de implicare n revolta Antagonitilor
din acea zi. Era regretabil de necesar s i interogheze pe toi
pentru a-i gsi pe cei civa care erau bnuii de implicare.
Dar era, aa cum ei nii aveau s neleag, necesar pentru
ei s fie interogai nainte ca majoritatea copleitoare s
poat fi eliberat. El era sigur c aveau s neleag, de
asemenea, c era nevoie s fie legai de mini i de picioare,
dar c acest lucru avea s fie fcut cu respect datorit
numrului copleitor al celor nevinovai aflai printre ei. Le
ceru s coopereze ntr-o vreme de mare criz pentru credin.
Pentru a-i demonstra sinceritatea, Gil permise ca minile s
i fie slab legate la spate i din nou, slab de la o glezn la
cealalt. Apoi iei din ncpere trndu-i picioarele,
reasigurat c Izbvitorii arestai permiteau s fie legai i
condui afar n grupuri de cte zece. Primele grupuri fur
conduse n cea mai apropiat curte, unde Brzica i cei patru
asisteni ai si i forar s se aeze n genunchi i le tiar
gturile drept demonstraie pentru aleii lui Gil, care priveau.

Iniial, profeiile rutcioase ale lui Brzica se dovedir


precise i doar faptul c Gil i pregtise cu atta iscusin i
faptul c fuseser legai cu grij preveniser un fiasco,
ntruct clii neexperimentai descoperiser c tierea
fatal a unui gt necesita mai mult acuratee i precizie
dect erau obinuii s o fac pe cmpul de lupt. Brzica
salv situaia cu o improvizaie simpl folosi o bucat de
crbune pentru a trasa o linie pe gturile victimelor, chiar
nainte de a fi conduse afar, astfel nct clii agitai s aib
o direcie precis de urmat. Rmase o treab urt chiar i
pentru brbaii foarte obinuii cu urenia. Dar, dup cum
cit Brzica, ncrezut i nemilos, dup ce mcelul se ncheie
(i cine putea ti mai bine dect el?): chiar i cel mai cumplit
martiriu trebuie s i urmeze cursul.
Seara, cadavrele, asemenea unei recolte brutale, fur
adunate, iar n ciuda tuturor erorilor i prostiilor, jocul
riscant al lui Bosco se ncheia n favoarea sa; chiar i acest
dement calm era uimit c treaba era ndeplinit. Dar avea s
urmeze o cotitur a sorii. Cu oraul acum protejat, mai
multe succese dect eecuri, cteva evadri i cteva erori
regretabile de identitate, vestea marii victorii a lui Cale fu
dezvluit unei populaii temtoare i indus n eroare,
adus pn la limit ntr-o stare de mare tensiune din
pricina evenimentelor cumplite ale zilei. Vestea victoriei ddu
aripi afirmaiilor conform crora Antagonitii, adormii
profund n viaa oraului, se rsculaser i fuseser nvini
cu un pre teribil, constnd n oameni faimoi i Prini sfini
ai bisericii.
Totul avea sens i orice alte explicaii ar fi fost mult prea
puin plauzibile: o lovitur de stat? O revoluie? Aici, n
Chartres? Pe lng asta, puini erau cei doritori s se

contrazic. n mai puin de treizeci i ase de ore, Izbvitorii


nii fuseser izbvii, iar n mintea lui Bosco lumea se
ndreptase ctre cea mai mrea i final purificare.
Seara trziu, Papa Bento se retrsese la culcare, tiind la
fel de multe despre adevrata natur a evenimentelor zilei
precum clugriele din mnstirile fr ui de la periferia
oraului. Bosco avu n cele din urm ocazia de a lua o pauz
i de a mnca n palat, nsoit de ctre Gil. Amndoi erau
epuizai, extenuai ntr-un mod pe care niciunul dintre ei nu
l-ar fi crezut posibil i niciunul nu vorbi prea mult.
Ai fcut o treab de brbat, spuse n cele din urm
Bosco. i treaba mrea a lui Dumnezeu, de asemenea.
i a putea face mai mult, rspunse Gil, dar foarte ncet,
de parc de-abia avea puterea de a vorbi.
Cum?
Gil l privi de parc ar fi avut n minte o absurditate care ar
fi mai bine s rmn nerostit.
Vreau s vorbesc liber.
ntotdeauna mi poi vorbi liber. Acum mai mult ca
niciodat.
Vreau s vorbesc despre ceva despre care nu se poate
vorbi.
Trebuie s fie ceva teribil, ntr-adevr, dac eti nevoit s
bai att demult cmpii pe lng subiect.
Foarte bine. Am fcut lucruri groaznice n serviciul tu.
Astzi m-am afundat pn la genunchi n sngele unor
oameni buni. Nu voi mai dormi bine pentru ct timp voi mai
tri.
Nimeni nu ar nega c i-ai riscat sufletul n afacerea
noastr.
Da, aa este. Sufletul meu. Dar cu aceast fapt

cumplit l-am riscat la poarta iadului nsi i nu vreau s fi


fost n zadar.
Mi-am asumat acelai risc.
Aa ai fcut?
Ce vrei s spui?
Eti, dac ndrzneti, capabil s fii vocea lui Dumnezeu
pe pmnt. Orice faci pe pmnt va fi fcut n ceruri. Totui,
actualul lui mputernicit doarme la vreo zece camere de aici,
bolborosind n perna sa i visnd curcubeie i lapte cald.
i ce este cu asta? El este Papa.
Creatura aia srac cu duhul se afl n palma minii
tale. Las-m s o nchid pentru tine.
Cine tie ce gnduri zburdar prin extraordinara minte a
lui Bosco, delicate i grosolane deopotriv. Nu spuse nimic
pentru ceva timp.
Ar fi trebuit doar s o faci, i zise el lui Gil n cele din
urm, i s nu fi spus nimic. mi pare ru c ai trncnit i
dat de gol un act pe care, fiind fcut fr s i se cear, ar fi
trebuit s l gsesc dup aceea bine fcut. Trebuie s dorm.
Prsi camera, nchiznd uor ua n urma sa. Gil se servi
cu un pahar mare de vin dulce.
i m-am trezit, fr ndoial, spuse el nimnui cu voce
tare, recompensat cu un ordin din linia nti a celei mai
aprige btlii, precum Uriah, hititul. Sorbi adnc din vinul
scrbos i ncepu ncet s fredoneze:
Toat lumea o tie, chiar i un prost,
Oportunitatea nu bate de dou ori.
Dar, dup cum tim cu toii, nu exist un sfrit pentru
confuzie.

22
Pe Culmile Golan, Izbvitorii victorioi srbtorir chiar
mai sumbru dect le era obiceiul. Fusese o munc grea,
istovitoare i erau epuizai. Obosit cum era, Cale nu putea
dormi i trimise o pereche de gardieni s aduc un prizonier
pe care l observase a fi adus n tabr, individul jovial pe
care l ntlnise pe cmpii n urm cu trei sptmni, care
pruser a fi o mie de ani. i ls minile legate naintea lui i
picioarele legate de scaun, apoi le spuse grzilor s plece nu
dorea ca s trag cineva cu urechea la ceea ce urma s
spun.
Ce-ar fi s mi dezlegi minile? spuse Fanshawe. Nu este
foarte relaxant s vorbeti cu cineva atunci cnd ai minile
legate.
Nu-mi pas dac eti relaxat sau nu. Vreau s fac o
nvoial cu tine.
Poftim?
O nelegere un acord.
Despre?
Avem cinci sute de prizonieri. Privelitea lor este
deprimant. Vreau s te las s iei dou sute cincizeci de aici
i s ncerci s scapi i s te ntorci acas.
Sun a capcan.
Presupun c da. Dar nu este.
De ce ar trebui s am ncredere n tine?
Poi avea ncredere, Fanshawe, n faptul c mine, pn
la amiaz, vor fi dou tipuri de prizonieri Laconici: cei mori
i cei care urmeaz s moar.
l ls pe Fanshawe s mediteze asupra acestui lucru.

Unii ar spune c este mai bine s moar dect s fac


pe capra ntr-un cine tie ce joc.
Nu este un joc.
De unde s tiu eu asta?
i par un tip glume?
Nu chiar.
Am motivele mele despre care tu nu este nevoie s tii.
Ct de mult i-ar lua s ajungi la frontier?
Patru zile, fr intervenii din partea cuiva.
Nu va interveni nimeni, pentru c eu te voi urmri de
la civa kilometri n urma ta.
De ce?
Iar ncepi.
Trebuie s recunoti c sun destul de dubios.
Fanshawe se ls pe spate i oft.
Nu.
Ce? Pentru prima oar n conversaia lor, Cale era cu un
pas n urm.
Nu i vor lsa jumtate dintre ai lor n urm.
Las-m s te conving s te rzgndeti. Vei fi executat
mine i eu nu pot mpiedica asta. Ar trebui s fii deja mort.
Eu? spuse Fanshawe zmbind. M-ai convins de la
execuie, dar ceilali Laconici nu vor privi lucrurile aa. Nu
este n firea lor iar dac ncerc s i conving s se trdeze
unii pe ceilali, nu voi apuca ziua de mine. Nu ai ceva de
but, nu-i aa?
Cale turn ap ntr-o can i o ridic la buzele lui
Fanshawe.
nc una ar fi minunat.
Cale fcu din nou cum i se ceru.
De unde tiu c pot avea ncredere n tine c vei

continua drumul i nu vei ncerca s porneti o lupt de


ndat ce vei scpa din tabr?
Nu am fost pltii s ducem un rzboi de rezisten,
spuse Fanshawe. Att timp ct putem pleca onorabil, ceea ce
nseamn ca o jumtate s nu o lase pe cealalt la ananghie,
este de datoria noastr s ne ntoarcem acas ct mai repede
cu putin. Suntem proprieti ale statului, i unele foarte
scumpe.
Nu spuse nimic pentru un moment.
Ci dintre noi au murit astzi?
Cale se gndi s mint.
Trei mii. Aproximativ.
Cifra pru s l ocheze chiar i pe Fanshawe. Deveni palid
i nu vorbi pentru o vreme.
Voi fi sincer cu tine.
Cale rse.
Nu, eu voi fi.
Nu putem nlocui att de muli nici n douzeci de ani.
Avem nevoie de aceti cinci sute, de fiecare dintre ei, acas.
Nu vor exista atacuri rzbuntoare.
Prea puin mi pas ce faci odat ce ai trecut grania i
aranjezi s m iei pe mine i pn la dou sute dintre
oamenii mei cu tine. Aceasta este nelegerea noastr. Eu
eliberez toi prizonierii. Tu asigur-te c ajungem n
siguran dincolo de grani.
Dac minile mele ar fi libere, i-a strnge mna.
Nicio ans.
De acord, mini Fanshawe.
De acord, mini Cale, n schimb. Discutar detaliile i
ntr-o or Fanshawe se ntoarse lng ceilali Laconici.
Cale examin nelegerea cu Vagul Henri i l ls n

compania Purgatorilor, pzindu-i pe Laconicii legai de mini


i picioare ntr-o mic estacad construit pentru nu mai
mult de cincizeci de prizonieri prizonierii nefiind n mod
obinuit o problem pentru Izbvitori. Purgatorii fur
nlocuii cu un amestec de buctari, clerici i alte persoane
complet nepotrivite i la fel fu procedat i cu soldaii care
pzeau caii de care Laconicii aveau nevoie pentru a putea
scpa: Cale anun c o festivitate avea s aib loc ct mai
departe posibil de estacade i o aprovizion cu ct de mult
vin dulce putu gsi.
Evadarea n sine era la fel de lipsit de dramatism pe ct
se putea spera, cu excepia bieilor buctari i a spltorilor
de sticle, despre a cror soart trist nu mai este nevoie s
vorbim. Vagul Henri l ntlni pe Fanshawe n timp ce veni
lng peretele estacadei, mpreun cu cei cinci sute de
Laconici curioi pe care i eliberase din frnghiile care i
legaser, folosind cuitul pe care Cale i-l dduse. La fel de
silenios precum un zbor de lebede, i croir drum ctre
gardienii nefericii ai cailor, iar n zece minute i clreau
caii furai departe de tabra Izbvitorilor, ctre Culmile
Golan, prin cmpul recentei lor nfrngeri dezastruoase.
Datorit unui eec plnuit pentru a fi limpede cine era
rspunztor pentru preluarea urmtoarei ture de gardieni a
estacadelor i cailor, era deja ziu cnd evadarea fu
descoperit. Cnd fu informat cu privire la acest lucru, Cale
pretinse c amenin cu toate felurile de moarte i torturi pe
cei responsabili, nainte de a ordona pregtiri imediate
pentru urmrirea Laconicilor de ctre Purgatori, condus de
el nsui, jurnd s tearg personal aceast pat ruinoas
de pe reputaia sa. Dac erau ntrebri nepotrivite de
ntrebat, nimeni nu le adres, iar pn la ora nou Cale,

Vagul Henri i vreo dou sute de Purgatori plecar n


urmrire, mpovrai cu ceea ce n alte circumstane putea fi
considerat o cantitate suspect de exagerat de provizii
pentru o urmrire de acest gen.
Gil i Bosco ar fi ntrebat de ce Cale l lua cu el pe Hooke,
cineva care nu putea fi de niciun folos n asemenea
mprejurri. Chiar nainte de a pleca, sosi un mesaj de la
Bosco, care l felicita pentru victoria sa, expunnd pe scurt
evenimentele din Chartres i ordonndu-i s se ntoarc
imediat dac mprejurrile victoriei o permiteau. i nmn
scrisoarea Vagului Henri.
Ciudat. M ntreb ce se ntmpl.
S sperm c nu vom avea ocazia s aflm.
Vei rspunde la scrisoare?
Aa e cel mai bine.
Instruind mesagerul s plece a doua zi, Cale scrise un
rspuns rapid, minind, dup cum i era obiceiul, cu ct mai
mult din adevr posibil c un numr de Laconici evadase i
el se temea c acetia s-ar putea ntlni cu aceia care
fugiser din btlie i era posibil s plnuiasc un
contraatac. Cu acest lucru n minte, ordon s fie spate
tranee pentru o aprare solid i decise s i urmreasc pe
fugari fie pentru a-i distruge sau mcar pentru a se asigura
c se ntorceau la grani i nu plnuiau atacuri asupra
Chartresului. Cu puin noroc, asta s-ar ntmpla cu cteva
zile nainte ca Bosco s afle ce se ntmpla, iar el, Vagul
Henri i Hooke aveau s fie n regul. Rmneau dou
probleme: pericolul urmririi unui grup de dou ori mai
mare dect trupele sale, trupe care ar fi avut un motiv
suficient de puternic s se ntoarc mpotriva lor dac ar fi
aflat adevrul; i ce ar putea el spune Purgatorilor odat ce

ar fi realizat c, n loc s fie primii napoi n turma


Izbvitorilor, deveniser din nou proscrii?
n cea de-a doua noapte a urmririi, Cale ceruse ca
Fanshawe s aprind o tor pentru ca el s i poat verifica
poziia fr s se apropie prea mult pn la rsritul
soarelui, lucru care ar implica nite explicaii complicate date
Purgatorilor dac el nu ataca. l trimise pe Vagul Henri
nainte pentru a cuta lumina torei, iar la ntoarcere fu
surprins s descopere c Fanshawe procedase aa cum se
neleseser.
Nu credeam c i va ine partea de nelegere.
A fcut-o i nu a fcut-o. Tora nu era n tabra lor
erau doar doi Laconici pe cont propriu.
Ar putea fi la kilometri deprtare.
Ar putea, dar nu este. Am ajuns n timp ce schimbau
paza, alegnd paznicii de noapte. Fanshawe i restul lor se
afl la aproximativ ase kilometri deprtare.
Bandii criminali i proti care i in cuvntul. Ciudat
aduntur.
Cnd le vei spune Purgatorilor?
Mine. Dac nu ne ucid, avem toat ziua la dispoziie.
Mai bine tu dect eu.
Acum c m gndesc la asta, mai bine ai pstra
distana. Vezi cum decurg lucrurile. Dac merg prost, te poi
ndeprta ia periscopul.
Foarte generos din partea ta.
Sunt o persoan generoas.
Rser amndoi, dar Vagul Henri nu spuse da sau nu.
n dimineaa urmtoare, dup ce majoritatea Purgatorilor
mncar un mic-dejun alctuit din terci de ovz amestecat
cu fructe uscate, gtit ntr-o oal de ctre Cale ca o

alternativ la carnea pe care civa dintre Purgatori nc o


preferau, i chem laolalt. Cu zece minute mai devreme l
privise pe Vagul Henri prsind clare tabra, ambii lundui rmas-bun printr-o ncuviinare. Chiar cnd sri pe o
stnc pentru a se adresa Purgatorilor, Vagul Henri se
ntoarse confuz n tabr i desclec. Cu o alt ncuviinare
din cap, Cale l privi pur i simplu pentru cteva momente.
Dar acum avea alte lucruri pe cap. ncepu s regrete c nu o
luase la sntoasa mpreun cu Vagul Henri n timpul nopii.
Pe de alt parte, ansele ca doi oameni s treac de o grani
att de bine pzit nu erau foarte mari. Oare aceast ultim
opiune era cea mai rea din dou alegeri rele?
Voi, Lorzii mei Izbvitori, m cunoatei la fel de bine
precum eu v cunosc pe fiecare dintre voi. De fiecare dat,
mini el, v-am spus clar i rspicat tot ce era de spus. Urm
un murmur general de confirmare c acest lucru era
adevrat.
Acum dou zile v-am minit.
nc un murmur.
Destul de bine, gndi Vagul Henri de pe cornia sa din
spate, cu arbaleta zcnd n siguran lng el, pe iarb,
ascuns privirilor celorlali.
Dar a fost o minciun spus pentru a v salva vieile.
Flutur n aer hrtia, nu diferit de cea pe care o primise de
la Bosco. Aceasta este o scrisoare, mai otrvitoare dect o
broasc rioas, de la Bosco un om n care am avut
ncredere mai mult dect propria-mi via i pentru al crui
cuvnt v-am riscat vieile i am pierdut att de muli dintre
cei dragi nou, brbai care au suferit mpreun cu voi n
rzboi i n Casa Scopului Deosebit. Aceast scrisoare
ncearc s ne atrag ntr-un complot mpotriva Papei pe care

l iubim, s i ucidem pe cei dragi lui i s transformm Una


Credin Adevrat n cine tie ce minciuni toxice de care el
nsui este ruinat s le scrie n prezena acestor acte de
trdare.
Scrisoarea nu era cea de la Bosco, ci un fals pe care Cale l
scrisese mpreun cu Vagul Henri. Adevrul trdrii lui
Bosco ar fi putut fi la fel de usturtor pentru reputaia sa
printre Purgatori, dar scrisoarea adevrat l implica pe Cale
la fel demult. Purgatorii erau tcui acum, muli dintre ei
devenind palizi. Cale dezvlui numele celor recent pierii n
Chartres toate fiind destul de adevrate i privi ochii
fiecrui Purgator n timp ce acetia erau ncremenii precum
un butean, ntrebndu-se dac s cread sau nu
incredibilul.
V-am adus aici dup o cltorie de dou zile pentru ca
voi s putei face o alegere i nu s fii nrobii mpreun cu
mine, n timp ce eu aleg s nu accept niciodat aceast
ruine. Fiecare dintre voi trebuie s aleag: ntoarcei-v sau
plecai mpreun cu mine. Eu nsumi voi semna jurmntul
solemn i paaportul care v elibereaz. Cei care vor alege s
plece vor primi cte zece dolari pentru aceast cumplit
desprire a destinelor noastre. Citii aceast scrisoare, spuse
el, fluturnd mna ctre ei. Dac nu v transform sngele
n piatr i facei-v alegerea. V-am salvat odat i fiecare
dintre voi m-a rspltit de zeci de ori. Cel care vine cu mine
va fi fratele meu cel care va pleca va fi, chiar i cu plecarea
lui, pentru totdeauna prietenul meu. Voi sta deoparte i v
voi lsa s citii, dar facei-o repede s-a aflat deja de fuga
noastr, iar cinii sunt pe urmele noastre. Cu aceste cuvinte
sri de pe stnc, merse ctre Vagul Henri i se aez.
Ce vei face, ntreb Vagul Henri, dac unii dintre ei

decid s plece?
De ce nu toi?
i s rzbat printre preoii rzbuntori, printre toi
cinii, doar pentru o ans de a bate la ua abatorului din
Chartres?
Au scrisoarea.
i este aproape adevrat.
Privir cum Purgatorii discutau i citeau i discutau i
citeau.
Bun discurs, spuse Vagul Henri.
Mulumesc.
Nu este al tu.
L-am citit ntr-o carte din biblioteca lui Bosco.
i aminteti numele?
Nu al autorului, nu. mi amintesc cartea, fcu el o
pauz, mi st pe vrful limbii.
Nu eti foarte recunosctor
Moarte Francezilor, l ntrerupse Cale cu satisfacie. sta
era titlul crii.
n cele din urm, se dovedi c Vagul Henri se nelase.
Aproape douzeci de Purgatori, confruntndu-se cu
ostilitatea grozav a celorlali, se hotrr s se ntoarc.
Cale opri o ceart care s-ar fi putut ncheia urt i i fcu
plcere s i in promisiunile n legtur cu banii i
jurmintele. Reputaia sa integr printre Purgatori era una
pe care o preuia. Pe lng asta, fiind vzut ca cinstit n
aceast chestiune l asigur c toat lumea care avea s l
urmeze avea s o fac de bunvoie. i ntr-adevr, fiind vzut
dovedindu-i onestitatea, nc trei Purgatori aleser s plece,
n cinci minute i adunar echipamentul i plecar. nc
cinci minute i Cale, mpreun cu puin mai mult de o sut

aizeci de brbai, se ndrepta n direcia opus, asigurnduse c Vagul Henri l ls s plece pe cpetenia rsculailor
care se ndreptau n cealalt direcie.
Sunt uimit, spuse Hooke n timp ce porni clare ntre
Vagul Henri i Cale, c pn i un Purgator poate permite s
fie pclit de un asemenea truc palpabil.
Tac-i gura, spuse Vagul Henri.
Cum rmne cu mine? spuse Hooke.
Ce e cu tine? spuse Vagul Henri.
i poi pstra cei zece dolari, dar vreau un paaport i
un jurmnt de eliberare, cum le-ai dat lor.
Tu? spuse Cale. Te dein din cap pn n picioare. Tu nu
pleci nicieri.
Dac sunt att de incapabil, m ntreb dac nu ar fi o
uurare s mi priveti spatele n timp ce plec.
Sunt sigur, spuse Cale, zmbind cu blndee i cu att
mai mult amenintor. Poi nva s vezi lumea mai mult ca
mine.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c data viitoare cnd voi folosi unul
dintre dispozitivele tale vei fi cu doi pai naintea mea cnd
totul va ncepe.
Dup alte dou zile de mers, Cale realiz c Purgatorii
rmai aveau s devin suspicioi cu privire la faptul c ei
continuau s i urmreasc pe Laconici n loc s i atace.
Anulez aceast urmrire. Cu grupul nostru redus de
frai, suntem depii numeric doi la unu. Grania
Antagonist este aproape, iar acolo ntriri Laconice ar putea
fi pretutindeni, ateptndu-ne. Ne vom ndrepta ctre Leedsul spaniol.
Ei sunt aliai ai Antagonitilor, strig un Purgator.

Doar pe vreme bun. Elveienii sunt neutri din fire


chiar i cnd i ofer ajutorul, acesta nu vine niciodat.
Chiar i aa, trebuie s v dai jos sutanele nainte s trecem
nu este o treab uoar imposibil dac suntei mbrcai
astfel.
Ne ceri un lucru mare, Cpitane, s ne negm credina.
S v inei gura nchis nu este o negare a nimic doar
bun-sim.
Credeam c suntem frai, Cpitane.
i suntem. Doar c eu sunt cel mai mare. Ia-i banii i
paaportul i pleac. Promisiunea mea este valabil chiar i
acum.
Vreau s rmn, Cpitane.
Nu.
Vreau s rmn. Vorbesc prea mult.
Eu nu. Pleac.
Restul Purgatorilor, Cale putea vedea, erau ocai de
insolena la adresa lui Cale i ncntai de dovada sa
arbitrar de putere. Nu erau obinuii cu primul lucru i
consolai de al doilea.
Realiznd c starea general de spirit a Purgatorilor era
mpotriva sa, brbatul plec repede.
Ar trebui s l urmresc? ntreb Vagul Henri.
S l urmreti? rspunse Cale, prefcndu-se c nu
nelege.
tii ce vreau s spun.
Cale ddu din cap.
Ai devenit foarte sngeros odat cu naintarea n vrst.
Este doar un Izbvitor loialitatea pe care fermierul de
porci i-o datoreaz porcului corect?
Cale zmbi.

Ai vorbit cu Hooke. Brbatul la este o influen


proast, la fel cum e de inutil. Ct despre cellalt, las-l n
pace. Este prea departe de Chartres pentru a ne putea face
vreun ru chiar i dac ajunge acolo. Lucru de care m
ndoiesc. Vreau s iei cinci oameni i s l lai pe Fanshawe
s te priveasc atent. Tras cteva linii n praf. Apoi f cale
ntoars i noi te vom atepta aici.

23
Poate c ai auzit vorbindu-se despre diavol ca Btrnul
Merk, un nume preluat dup Nicholas Merk, cel mai infam
dintre acei diplomai infami profesioniti, Talleyrand. Cu
toate acestea, pentru toate sfaturile cinice i neruinate pe
care le-a emis, cu toii trebuie s recunoatem o obligaie fa
de Merk: el ne spune nu cum ar trebui s fie oamenii, ci cum
sunt.
Un conductor decis s porneasc ntr-o aventur
strin ar trebui ntotdeauna s aleag calea cuceririi prin
prdare i nu prin stpnire. Este foarte bine pentru un om
s i priveasc hrile de pe perete i s se gndeasc la cte
ore strlucete soarele pe teritoriile sale, dar problema cu
oamenii cucerii este c, dac nu le furi posesiunile i pleci
degrab, trebuie s le conduci ara, s le repari canalele
navigabile pentru a nu muri de sete, s acoperi hrtoapele
din drumurile lor, s le umpli hambarele pentru a nu muri
de foame. Trebuie s le rezolvi certurile, care de numeroase
ori vor fi multe i letale, i s i sau s le plteti soldaii
cnd nelegerile pe care le-ai negociat cu atta rbdare sunt
distruse, ceea ce se ntmpl ntotdeauna.
Poi considera un teritoriu cucerit fiind asemenea unei
case motenite minunat de contemplat la nceput i demn
de mulumit norocului tu, dar n realitate nu este nimic
altceva dect o problem i o sugativ a timpului, rbdrii,
sngelui i comorii tale. Fur!
O asemenea ceart nesfrit dintre cele prezise de Merk
fu cea care aduse cinci sute de Izbvitori irascibili
mrluind ctre colinele joase din Quantocks pentru a se

confrunta cu o cretere n numrul de atacuri ale bandiilor


din muni asupra comunitilor Musselmene. Era frig i era
umed i att de puin mncare, ntruct att de multe
fuseser furate de la musselmeni. Izbvitorii nu nelegeau de
ce erau nevoii s ndure aceste lipsuri, ca s nu mai spunem
de faptul c i riscau vieile venind n ajutorul oamenilor
care nu erau nici mcar eretici. Ei venerau zei fali, nici
mcar n mod greit pe zeul corect, precum Antagonitii. Nu
era un obicei al noului Guvernator Izbvitor al Memphis-ului
s i explice aciunile poporului i nici nu o fcea, dar
motivele erau suficient de simple: Memphis trebuia s
mnnce, iar musselmenii aprovizionau oraul cu o proporie
semnificativ din mncarea sa. Aciunile acestor pungai din
muni erau o btaie serioas de cap i o avertizare c regulile
Izbvitorilor putea fi batjocorite i chiar ntr-un mod
flamboiant. Expediia nu avea scopul de a restaura ordinea,
ci de a demonstra oricui la ce se putea atepta dac
autoritatea Izbvitoare era provocat n vreun fel. Izbvitorii
sosir drept rzbuntori, nu drept poliiti.
n timp ce noiunea de a nu avea nimic de fcut era cu
siguran una plcut printre Klephi, ei aveau o antipatie
profund fa de a fi silii s nu aib nimic de fcut i s
ndeplineasc acea obligaie ntr-un loc prescris. Aadar, era
nevoie de grzi la datorie, cu aversiune special, iar n timp
ce toat lumea sub vrsta de patruzeci de ani se presupunea
s fac cu rndul, era un obicei, aa cum Mary, Contesa de
Pembroke, obinuia s spun, mai onorat n bre dect
observaia. Aceia care dispuneau de mijloace i plteau pe
alii s le ia locul, n general aceia prea lenei, inutili i proti
pentru a ctiga un ban n orice altfel. Acum, cu att de
muli dintre cei cuteztori i inteligeni ctignd att de

mult din numrul crescut al raidurilor pe teritoriu


Musselman, existau mai muli bani pentru ca mai muli
oameni s i mituiasc pe cei mai puin competeni dintre
tovarii lor pentru a sta pe un deal n timpul iernii, n frigul
extrem de aprig, fr s se ntmple nimic i fr
posibilitatea de a se ntmpla ceva.
Existau instruciuni stricte cu privire la folosirea focurilor
de ctre grzi doar noaptea, cu cel mai uscat lemn i doar
mocnit. Nu era uor s te conformezi n frig i ploaie acestor
reguli raionale, dar att de incomode. Mai exista, de
asemenea, improbabilitatea pur a unui atac musselman
iarna i n timpul nopii. Bjbind pe malurile prpstiilor n
ntuneric, pe ghea sau ploaie, posibil amndou, era o cale
la fel de bun ca oricare alta de a te sinucide. Zcnd acolo
n frig sau umezeal, cu tentaia de a-i asuma un mic risc,
probabil nici mcar pe acela, i de a aprinde puin focul i
folosi lemn umed, pentru c era un comar s menii ceva
uscat acolo, puteai vedea cum lucrurile se surpau. i astfel
consecinele sosirii lui Kleist se rezolvar de la sine: talentul
su le oferi Klephilor oportunitatea mai multor atacuri,
aadar mai mult bogie i mai mult mit, n tot acest timp
crescnd nevoia pentru o vigilen care, de fapt, deveni din ce
n ce mai slab n loc s devin mai intens. i dac nu ar fi
fost eroismul neintenionat al lui Cale n salvarea lui Riba i
toate dezastrele care provenir din asta, grzile punnd n
balan riscul de a face pneumonie sau de a avea gturile
tiate de ctre musselmeni n toiul nopii, ar fi fost complet
rezonabil. Dar ei nu avuseser ncredere n Izbvitori. i de
ce ar fi fcut-o? Cu toate acestea, Izbvitorii erau cei care se
trau peste suprafeele ngheate ale munilor How i
Usborne, ucignd Klephi prin prisma luminii focurilor lor

justificabile i aprovizionate excesiv.


Dar norocul se termin chiar i pentru cei nemiloi, iar
cnd cel de-al treilea set de grzi Klephi fu nimicit, fur
zrii de ctre un paznic insomniac, cruia, n ciuda focurilor
mari, i fusese prea frig pentru a dormi. Muri n lupta
aferent, dar n harababura care urm, unul dintre Klephi
scp i se ndrept spre cas, avertiznd celelalte
avanposturi n drumul su. Insuficient de precaui pentru a
rmne n via, n curnd sosir mesageri cu informaii mai
detaliate.
n timp ce povestea fu spus, nu dur mult pn ce Kleist
i ddu seama cu cine avea de-a face.
Poate, spuse Suveri, sunt Materazzi. Au venit n urm
cu vreo douzeci de ani i au ars multe sate.
Nu mai sunt Materazzi.
Poate nu oficial. Dar trebuie s existe undeva un numr
de brbai antrenai, mnai de nevoia de a ctiga un ban.
Nu sunt Materazzi pltii sau nimic altceva, spuse
Kleist.
Explic i pentru ceva timp se ls tcere.
Cnd au venit Materazzii, noi ne-am luat btele i neam ascuns n muni. Noi ateptm s termine, ei ard satele
ce pcat dar nu pot sta aici pentru totdeauna.
Avu loc un protest considerabil: creterea recent a
bogiei lor i fcu nu doar pe cei mai bogai s i
construiasc noi case, mai potrivite pentru circumstanele
mbuntite. Multe erau pe jumtate terminate i exista
mult indignare fa de idea de a le abandona i a le lsa
prad distrugerii. Aceast ceart continu pentru ceva timp.
n numele lui Dumnezeu! spuse Kleist cnd nu mai
putu suporta. Nu au venit aici s demonstreze o chestiune

nu vou, n orice caz, pentru c niciunul dintre voi nu va mai


fi n via pentru a nva orice lecie pe care o aduc cu ei. Nu
vor arde cteva case pentru a v nva pe voi s nu mai fii
att de lacomi. V vor rade de pe faa pmntului. Vor ucide
btrnii, tinerii, fetele, copiii. Nu vor crua nimic care
triete. i vor face toate astea n faa voastr, pentru ca sta
s fie ultimul lucru pe care l vedei nainte de a v
ngenunchea cu ferstraie i piroane din fier i topoare i
frnghii. Apoi v vor trece pe fiecare prin cuptorul de ars
crmid. Apoi v vor vrsa cenua n ruri i fluvii, pentru
ca toate apele s curg negre i tot ce va rmne amintire din
voi va fi scrumul, o ntruchipare a ruinei.
Urm, dup cum ai putea ghici, o tcere cumplit,
ntrerupt de Dick Tarleton, renumit pentru refuzul su de a
lua pe oricine sau orice n serios.
Asta este ru, spuse el.
Ateapt aici dou zile, prostule, i vei rde pe partea
cealalt a feei.
Sugerezi s ne luptm?
Vei pierde.
i atunci?
Plecai.
i unde s mergem?
Unde este cea mai apropiat grani?
Silezia Superioar.
Atunci mergei ctre Silezia Superioar.
Sute de btrni i tineri peste muni n timpul iernii.
Este o fantezie.
Pi, mai bine ai gsi o cale pentru c, dac rmnei,
ntr-o sptmn va mai rmne un singur tip de Klephi
cei mori.

i ntr-adevr, cuvintele lui Kleist erau de neconceput i


pline de posibiliti teribile. Vreme de multe ore se
contraziser n timp ce Kleist le spuse una dup alta poveti
despre cruzimea Izbvitorilor.
Exagerezi doar ca s ias cum vrei tu.
Epuizat, temtor i frustrat, Kleist i pierdu cumptul i l
puse pe sceptic cu un pumn la pmnt i fu nevoie s fie
trt de acolo, dar nu nainte de a reui s i aplice un ut n
coaste, att de tare nct i rupse dou. Aceast izbucnire
pru s ajute la convingerea privitorilor ocai c, dei poate
Kleist se nela, el era complet sincer. Cnd se calm, observ
c starea general se schimbase.
Era timpul pentru puin mndrie. Problema cu Klephii
totui era c ei nu doar exagerau privind realizrile de
demult ale cuiva, ci erau admirate categoric. S fi creat o
reputaie pentru ceva, fr s o fi ctigat, adesea era o
realizare mai apreciat dect o realizare concret. Acesta nu
era un loc pentru modestie sau sfial.
M cunoatei, ncepu Kleist. Noile case pentru care
suntei att de dispui s murii sunt construite datorit
mie. Abilitile mele v-au mbogit nimic altceva. Nu exist
nimeni printre voi care s m poat nvinge ntr-o lupt
dreapt sau nedreapt. Dac nu am ales s v ucid de la
jumtate de kilometru deprtare, a putea s-o fac fa n fa
nu c ar mai trebui s fac mare lucru dup ce v-a fi
mucat nasurile i v-a fi scos un ochi cu degetele. S-ar fi
bucurat de toate aceste nflorituri dac viaa soiei i a
copilului su nenscut nu ar fi fost n joc.
i de unde credei c am cptat talentele astea? De sub
o piatr? Le-am cptat de la brbaii care se afl la mai
puin de o zi distan de a face din voi o personificare a

rutii i cruzimii. i nu uitai c eu sunt doar un paj, un


novice n ale crimei i cruzimii n comparaie cu Izbvitorii
care vin aici nu au mai mult compasiune dect o piatr de
moar, fierul este pai pentru ei, sgeile la fel. Trebuie s
luai femeile i copiii acum, iar brbaii mai puternici vor veni
cu mine. Vom ncerca s i atragem ct mai departe de
grani posibil. Acesta este ultimul meu cuvnt. Dac nu
suntei de acord, am plecat, iar soia mea odat cu mine.
Soia ta, Kleist, este pe cale s fete.
Aa c tii c vorbesc serios. Ea are mai multe anse,
amndoi au, dac nate ntr-un an de lng drum dect
dac st aici.
Acesta nu era un motiv suficient de bun pentru Klephii
adunai acolo, dar trebuiau s o cheme pe Daisy, pentru ca
ea s confirme spusele lui Kleist tnr cum era, Daisy era
privit cu un anume respect. Fanfaronada era un lucru, iar
admiraia altul, dar s i iei soia aflat n aproape nou luni
de sarcin i s o duci n slbticie pe timpul iernii era un
lucru cumplit, dac era adevrat, i oribil de convingtor.
Daisy i fcu apariia i, acum enorm, merse cltinnduse n casa de ntlnire, cu o durere de spate i de fund. Nu
avea prea mult chef de convingere i le spuse n fa esena
lucrurilor.
Credeam c admirm un om care tie cnd i cum s se
team. ntotdeauna am avut aptitudini intelectuale i ne-am
crezut mai buni dect alii pentru c ne-am delectat n
utilitatea unui la competent. tiu c l suspectai de curaj pe
soul meu, dar cu att mai mult ar trebui s avei ncredere
n el dac este pregtit s m ia acum, n felul sta, n loc s
se confrunte cu Izbvitorii. Dai dovad de puin
nelepciune trii i nu murii. Iar cu aceste ultime cuvinte

plec i se ntoarse acas, pentru a se ntinde i a fi


ngrozit.
Urm nc o or de discuii aprinse i unii, desigur,
refuzar s se supun unui asemenea risc i era unul
ngrozitor pe baza zvonurilor unui biat, zvonuri totui
utile. Dar ar fi corect s spunem despre Klephi c, odat ce
se hotrr s fug, nu o fcur cu jumtate de msur iar
fuga era un lucru pe care tiau s l fac. Aa disperat cum
era s fug, Kleist realiz c nimic nu se putea ntmpla
pn n urmtoarea zi, cnd Izbvitorii ar putea fi la nu mai
mult de dousprezece ore distan. Trebuiau s se
organizeze, i repede dac exista vreo ans ca alaiul s ias
din muni, ctre frontiere.
O voi lua cu mine pe Megan Macksey ca moa, spuse
Daisy, ncercnd s par sigur pe ea ntr-un fel n care nu se
simea.
Dar ct de bun este ea ntr-o situaie ca asta?
Presupun c vom afla.
El zmbi.
Eti foarte curajoas din senin.
Retrage-i cuvintele. Niciodat nu m-am simit mai la
ca acum. i vreau s fii i tu un la.
Ai ncredere n mine.
Nu am ncredere n tine. M iubeti, iar genul sta de
lucruri i face pe oameni proti.
Vrei s te iubesc mai puin?
Vreau s m iubeti suficient ct s rmi n via.
Trebuie s i asumi riscuri dac vrei s rmi n via.
Problema cu Klephii este c nu i deranjeaz s ucid, dar
nu vor s moar n proces.
Un motiv i mai bun pentru ca tu s nu te sacrifici de

dragul lor.
Am tot attea intenii s mor de dragul lor aa cum
Klephii au intenii s moar pentru mine. Nu fac asta pentru
nimeni altcineva n afar de tine i creatura aia.
Bine. i i vei aminti asta.
mi voi aminti. Eti o fat ciudat, nu-i aa?
Ce tii tu despre fete?
Niciunul dintre ei nu dormi prea mult n acea noapte, iar
dimineaa, cnd merser la primul dintre jaloane, o fcur
ntr-o linite teribil. Kleist se simi precum un copil
abandonat i un tat abandonndu-i copilul deopotriv.
Avusese parte de mult suferin la viaa lui, dar niciuna
att de aprig i intens precum aceasta. Cnd sosir totui
aceste emoii cumplite fur sufocate de furie pur. Era
evident c Klephii hotrser c, din pricina faptului c ceea
ce era lsat n urm era pierdut, nu aveau s lase nimic n
urm. Kleist nu ar fi crezut c att de puini oameni ar putea
deine att de multe i s fie capabili s le pun pe toate pe
ceea ce prea a fi fiecare cal, bou sau mgar din lumea
cunoscut. Avu nevoie doar de puin stimulare, avnd n
vedere modul n care se simea, i izbucni ntr-o furie amar,
tind frnghii, curele, stnga, dreapta i centru, ipnd la
femei i ameninndu-i pe brbai pn ce, n mai puin de o
or, o grmad uria de oale furate, tigi, bibelouri, mtase,
cutii i covoare i crpe zceau ntr-o grmad i mai mare a
przii pe cincizeci de ani. Lu cei cinci comandani care
urmau s comande sutele de oameni lsai deoparte pentru a
pzi alaiul i jur c avea s le scoat el nsui maele dac
nu goleau fiecare caravan pe care o ntlneau n drumul lor
dinspre muni n acelai fel. Asta ntrzie i mai mult
plecarea lor i nu mai era timp s i ia la revedere de la

Daisy. O srut, o ajut s urce cu dificultate pe calul mic,


dar ndesat i o inu de mn, de parc nu ar fi putut
suporta s i dea drumul.
Ai grij, spuse el n cele din urm. Dar ea nu vorbi n
timp ce i ndeprt mna. Apoi descoperi c vocea i se
scurse ntr-un suspin temtor. Nu o voi mai ine niciodat.
Ba da. tiu cum s rmn n via. Crede-m.
Apoi ea se ndeprta, privind napoi spre el tot timpul, dei
o durea gtul i spatele de parc ar fi stat pe achii. Nu i
lu ochii de pe el pn ce nu iei din sat i din raza sa
vizual.
Tatl lui Daisy merse lng el.
S sperm c ai dreptate. Aproape c o spuse cu voce
tare, dar ceea ce spera era ca el s se nele.
Izbvitorul Rhodri Galgan se afla la zece metri n spatele
celor dou linii frontale care conduceau mai mult de cinci
sute de Izbvitori ctre trectoarea lui Simmon Yat. Era un
urcu abrupt, iar el cra aproape jumtate din greutatea sa
n material. Pentru a evita s se gndeasc la efortul depus,
se ruga Sfntului Antoniu.
Preaiubite sfnt, opti el n barb, pentru care petele sa ridicat din ap pentru a-l auzi predicnd, n faa cruia un
catr a ngenuncheat cnd ai trecut pe lng el cu o racl cu
moate i care ai redat piciorul unui tnr care i l-a tiat
din remucare pentru faptul c i-a lovit mama, ai mil de un
biet pctos: iart-mi ndrzneala, desfrul i lcomia,
mndria, furia, invidia i lenea, iart-m pentru toate.
Ridicnd pentru un moment privirea din rugciunile sale,
observ un mic obiect negru pe cer, la aproape cincizeci de
metri distan. Prima furnictur de team pornise de pe
ceafa lui, cnd obiectul micndu-se mai repede dect o

piatr cztoare l lovi n piept. Peste tot n jurul lui, zeci de


alte obiecte czur, dar durerea cumplit i fierbineala din
urechile sale l distrase n puinele secunde pe care le mai
avea de trit.
Izbvitorii de-abia neleseser ce se ntmplase nainte ca
aproape cincizeci de Klephi condui de ctre Kleist s alerge
deja napoi ctre Yat, spernd s dispar nainte ca
Izbvitorii s i adune forele i s i ajung din urm. Aveau
s fie surprini doar odat, iar Kleist atept puin mai mult
dect Klephii pentru a vedea care erau pagubele. Poate vreo
doisprezece, gndi el, dar nu suficient, nici mcar peaproape. Pericolul era c trectorile erau uor de atacat n
ambuscade, dar erau i suficient de late pentru a asigura
adpost printre marii bolovani care czuser pe prile
abrupte.
Dup cum se ateptase, Izbvitorii aruncar o mare parte
din greutatea rucsacurilor lor i le lsar n paza a cincizeci
de brbai i continuar, dar acum n grupuri de cte zece,
acoperindu-se unul pe cellalt. Primul atac i ncetinise, dar
nu era suficient.
Trebuie s v asumai mai multe riscuri, le spuse el
Klephilor, sau ne vor ajunge din urm.
Dac fu surprins de rspunsul lor, fu din cauz c nc nu
nelesese n totalitate modul lor de a gndi. Orict de mult
ura Kleist noiunile de martiriu i sacrificiu de sine despre
care fusese crescut s le considere nsi esena a ceea ce
nseamn s fii un om demn, acestea i lsaser totui
amprenta asupra modului su de a privi rzboiul. Adevrul
era c Klephii nu aveau s moar pentru ideea de libertate
sau onoare (o noiune pe care o descoperir a fi nu att de
ridicol pe ct de neneles la ce bune libertatea i onoarea

dac erai mort?). Pe de alt parte, ei nc erau precaut de


pregtii s o fac pentru vieile familiilor lor. Termenul
pentru erou n limba antic a Klephilor era sinonim cu
termenul pentru bufon dar nu se opuneau complet ideii de
curaj ovielnic, care s fie demonstrat cnd era absolut
necesar, un fel de curaj cunoscut drept obrznicie. La urma
urmei, sunt puini brbai care nu trag o linie undeva,
privitor la importana propriilor viei, i acum, convini c
Kleist nu i lua drept proti Klephii fiind obsedai de faptul
de a nu fi minii ncepur s cedeze i s se supun.
Kleist fu impresionat de schimbarea lor, dar i era greu s
vad ct de mare avea s fie diferena practic. Erau acum
hotri, dar nefiind brbai cu abiliti grozave de lupt
mpotriva Izbvitorilor care nu aveau nimic altceva, aceast
hotrre avea o valoare limitat. Astfel, Klephii mpinser
stnci spre Izbvitori din vrfurile trectorilor nalte, i
ncetinir cu abilitile lor inferioare de arcai, iar uneori se
aezau ntr-o poziie din care erau forai s se lupte.
Pierdeau ntotdeauna i grav. Att de grav, nct Kleist se
trezi spunndu-le s nceteze n a fi att de grbii un
discurs despre care poate fi spus cu siguran c nu mai
fusese adresat vreodat unui Klepht.
Dar i societatea, cea mai preocupat de onoare, cea mai
predispus la martiriu i cu principii sntoase, i are poria
sa de trdtori. Izbvitorii l aveau pe legendarul trdtor
Harwood, Materazzii l aveau pe Oliver Plunkett. Chiar i
Laconicii, supunerea fcnd parte din ei precum coloana lor
vertebral, l aveau pe Burdett-Harris. Pentru Klephi, acesta
era Burgrav30 Selo. Dintre toi Klephii, el avea cel mai mult
Titlu dat conductorului unui burg, n Germania, n Evul
Mediu. (n.red.)
30

de pierdut, fiind de departe cel mai bogat dintre ei. Era rotar
i biniar, cmtar. Putea intra ntr-o groap de un metru n
urma ta i ieea n fa. Pe scurt, Burgrav Selo, o titulatur
antic la care el, desigur, nu avea niciun drept, credea c
putea dejuca planurile tuturor. Iar n aprarea lui trebuie
spus faptul c ntotdeauna dejucase planurile tuturor, astfel
c de ce nu l putea privi pe Kleist ca pe un copil i un
alarmist care nu tia cum s tergiverseze i s ajung la o
nelegere spre binele tuturor n special spre binele lui
Burgrav Selo. El nu credea suficient de mult n Kleist, dar
credea, i pe bun dreptate, n el nsui. Aadar, sincer pe ct
de mult i permitea sinceritatea pe care nu o deinea, Selo
credea c ceea ce era bine pentru el avea s fie, n cele din
urm, bine pentru Klephi. i lu, ar trebui de asemenea
menionat, multe ore s i curee contiina, dar dup ceea
ce pentru el fu o mare i teribil lupt, fcu ce crezu c era
mai bine. i abord pe Izbvitori aproape personal cu un
risc considerabil trimindu-l pe cel mai de ncredere frate
s strige la ei din ntuneric, anunndu-i c el voia s le
vorbeasc. Cpitanul Izbvitor aflat la comand, un brbat
antrenat de unul dintre Purgatorii lui Cale, era suspicios, dar
precaut n ratarea unei ocazii i i promise fratelui lui Selo o
trecere sigur (promisiunile nerespectate fcute veneratorilor
zeilor fali erau spuse pentru a-l face pe Izbvitorul
Spnzurat s zmbeasc satisfcut. Nu c Klephii aveau cu
adevrat un zeu n sensul n care un Izbvitor ar putea
nelege). O nelegere fr noim fu ncheiat, n care
cpitanul garant vieile familiei lui Selo, posesiunile sale i
poziia sa, iar execuiile aveau s se limiteze la aproximativ
cincisprezece cpetenii de Klephi. Una peste alta, Selo
consider c tot rul era spre bine i iei n public, i

ndeprt inamicii i rivalii i protej vieile Klephilor n


ciuda propriei lor prostii pentru ca toi sau majoritatea lor s
triasc pentru a mai lupta nc o zi.
Odat ce atacul Klepht ncepu, Selo aranj personal nu
s-ar cuveni s aib ncredere n altcineva s conduc
jumtate din fora Izbvitoare departe de trectoarea
principal de la Yat, printr-o rut periculoas, dar mai rapid
peste muni i s ias pe partea cealalt, unde puteau prinde
femeile i copiii i s i ntoarc din ceea ce Selo considera a fi
o cltorie nebuneasc, i periculoas.
Cu un an nainte, ceea ce se ntmpl n continuare ar fi
putut s nu aib loc. Cpitanul Izbvitorilor, un anume
Santos Hali, nu i-ar fi divizat niciodat forele dac nu ar fi
nvat altfel de la Purgatorii lui Cale. Pn la Cale, s i ii
oamenii laolalt era o regul niciodat, i de obicei cu
nelepciune, contestat. Dar dei flexibilitatea le pic greu
Izbvitorilor, experiena lui Hali n savan l nvase o
mulime de lucruri privind forele dezordonate iar Klephii
erau, aparent, un trg bun mai puin formidabil dect
Poporenii, n special dac srcia observatorilor lor i
trdarea conductorilor erau lucruri dup care te puteai
ghida. Avnd n vedere c misiunea lui era n esen una de
pedepsire, era inacceptabil s permit majoritii intelor sale
s scape. Selo i-ar putea conduce oamenii ntr-o capcan sau
un giumbuluc de-al su pentru a-i duce n direcia greit,
dar Santos Hali socoti c Selo era complet sincer n
duplicitatea sa i era evident c atacurile Klephilor ncercau
s i ncetineasc pentru un motiv. Trimindu-i femeile
departe n asemenea circumstane riscante era exact ceea ce
trebuiau s fac, avnd n vedere c asta le era la ndemn.
Aa c, n timp ce Santos Hali nainta prin Yat, urcnd

ctre mai abrupta Lydon George, jumtate din oamenii si


naintau ncet peste Muntele Simon, ctre alaiul Klephilor,
care ieea din muni i se ndrepta ctre cmpiile care
duceau la frontiera care se afla la cinci zile distan. Hali i
asuma acum mai puine riscuri n timp ce urca Lydon George
i permise ncetinirea progresului att pentru a-i proteja
oamenii, ct i pentru a da impresia c tacticile Klephilor
funcionau. Santos Hali tia acum despre Kleist de la Selo i,
dei nu i tia numele sau legtura cu Thomas Cale Santos
Hali era acum un adept devotat asta explic acurateea
teribil a unora dintre atacurile aprige ale Klephilor. Dac
acest Kleist fusese odat un acolit Izbvitor, ar fi tiut fr
dubii ce avea s i se ntmple dac era prins, lucru de care
Santos Hali era sigur c se va ntmpla. Odat ce cealalt
jumtate a cohortei sale ajungea dincolo de munte, aveau s
se ntlneasc ns cu alaiul i apoi c se ntoarc pentru a-i
lua pe Klephii cu care se luptau prin spate.
Cu Izbvitorii att de precaui, Klephii se nveselir; cu
fiecare or care trecea, alaiul, oarecum ncet, se ndeprta cu
o or mai mult de dezastru. Pricinuiser, gndir ei, att de
multe pierderi supraoamenilor Izbvitorilor, nct crezur c
acela era motivul care i ncetinise n stilul acela. Poate nu
era n totalitate inadmisibil c unii ncepur s se ntrebe
dac Kleist avea dreptate n estimarea sa despre abilitile lor
i astfel n aprecierea sa asupra pericolelor care i costaser
att de scump. Alii voiau s se agae de ideea c Izbvitorii
erau montri n ale excelenei militare i fcu, i cine nu
poate nelege un asemenea impuls, s fie cu att mai mult
impresionai de propriul lor curaj. i era remarcabil. Klephii
murir n ceea ce pentru ei reprezenta un numr mare. La
urma urmei, erau puini i nimeni nu se eschiv. Dar acum,

dei provocaser ei nii puine mori, de asemenea


suferiser mai puine pierderi.
Avnd n vedere faptul c Kleist se temuse de ce era mai
ru, l-ai putea probabil nvinovi pentru c nu se ndoise,
de lipsa de agresiune a fotilor lui stpni. O fcuse. Dar
sperana este un obstacol mare n calea judecii limpezi. Nu
tia nimic despre Burgrav Selo i de-abia dac vorbise cu el.
Nimeni nu adusese calea peste Muntele Simon n atenia sa
acolo nefiind n inferioritate, iar ei fiind att de perfizi pentru
cei neghidai. n plus, el nsui excela n acuratee
sngeroas nu existau inhibiii privitoare la ucis cnd
venea vorba despre preoi. Orice micare, iar el avea s se
dezlnuie i, spre propria lui ncntare morbid i bucuria
zgomotoas a Klephilor, avea s i gseasc i nimereasc
inta de cele mai multe ori. Izbvitorul Santos Hali fu forat
s stea n spatele ctorva stnci, nscocind pedepse mult mai
hidoase pentru pungaii mruni care i provocar lui i
oamenilor si att de mult suferin. i, pe lng asta,
Kleist nu luptase niciodat ntr-o alt btlie n afar de cea
de la Silbury Hill, iar asta nu era o comparaie folositoare n
acest caz. Aa c i frmnt creierii asupra linitii
comparative a succesului su, dar, ducnd lips de orice
argument solid pentru a o provoca, nu avu de ales dect s o
accepte n timp ce se ridic. Astfel c, n timp ce Klephii i
Izbvitorii se luptau n trectori i mureau n numere mici,
dou sute cincizeci de oameni se trau peste vrful ngheat
al Muntelui Simon, croindu-i drum dup cei nou sute de
femei i copii acum naintnd alene ctre Dealurile Mulberry
i fcnd un progres mai bun dect oricine avea dreptul s se
atepte la asta.
Era trziu, n a doua zi a retragerii ncete a Klephilor n

susul trectorilor, cnd Kleist realiz c era teribil de greit


s i ucid pe Izbvitori. n schimb, avea mult mai mult sens
s i rneasc. Oricare ar fi credina lor n valoarea suferinei
pentru alii, ei acceptau propria lor durere cu mai puin
rbdare, iar asta se aplica la fiecare nivel: erau nebunesc de
sensibili la criticism de orice fel i considerau cea mai
mrunt rezistent la libertatea lor de aciune, indiferent ct
de brutal, drept dovad a unei persecuii cumplite. n mnia
arznd a btliei, ei aveau s se sacrifice pe ei nii i
tovarii lor n numr ct mai mare, fr s stea pe gnduri,
dar ulterior aveau s i trateze rniii ntr-o manier care ar
fi fost nduiotoare, dac nu ar fi fost brutalitatea fa de
rniii dumanilor lor. Izbvitorii erau superiori tuturor n
ceea ce privea tratamentul asupra rniilor i aveau o
bunvoin grozav, una extins ctre niciun alt domeniu de
nvare, pentru a ncerca orice metod nou de vindecare.
Din acel moment nainte, unde era posibil, Kleist trase doar
n mn sau picior, sau stomac, tiind c ntr-un rzboiambuscad de acest fel, ei nu puteau continua fr a-i trata
rniii. Rezultatul fu o cretere satisfctoare n plnsete i
scrnete din dini din partea vechilor si cli i o ncetinire
i mai mare a progresului lor.
Dar acum, ceilali Izbvitori coborau de pe Muntele Simon
i se ndreptau cu repeziciune ctre Dealurile Mulberry. Cnd
ajunser din urm alaiul, acetia nc se aflau la dou zile
distan de siguran.
Ce este de spus despre ceea ce se ntmpl n continuare?
Marele Neechy spune c este adevrat c pn i cel mai
curajos trebuie s i rezerve dreptul de a privi n alt parte.
La apus, la vreo cinci ore de cnd ajunser din urm
alaiul, Izbvitorii clreau napoi ctre muni pentru a-i

ataca pe Klephii care erau acum vduvii de soii, copii i


prini. Lsar n urma lor zece spnzurtori i n jurul
fiecreia o movil de cenu.

24
Timp de dou zile, Vagul Henri cutase n sus i-n jos
grania elveian pentru a gsi punctul de trecere unde
IdrisPukke promisese, dac supravieuia, s ncerce s
aranjeze o trecere sigur. Dar l avertizase pe Vagul Henri s
fie precaut, iar planul su nu indusese s aduc cu el
aproape o sut aizeci de Purgatori, a cror prezen era
posibil s ndeprteze chiar i cea mai scump mituit paz.
Dup cum se ntmpl, cnd recunoscu pasul Rudlow pe
care l descrisese IdrisPukke i strig parola IdrisPukke, tot
ce primi drept rspuns cteva secunde mai trziu fu un voleu
de sgei i boluri de arbalete.
ntorcndu-se, Vagul Henri i aduse vetile proaste lui
Cale, care sttea de unul singur lng un mic foc, aa cum
fcea ntotdeauna cnd Vagul Henri era plecat. Dezgustul lui
pentru Purgatori i refuzul de a avea de-a face cu ei pn
cnd nu era absolut obligatoriu fur interpretate de acetia
drept un semn al splendidei lui izolri o dovad de
sfinenie, nu de ostilitate. Citea scrisoarea pe care i-o dduse
Bosco nainte de cea de-a doua btlie a Golanului i pe care
o pusese ntr-unul dintre multele sale buzunare i apoi
uitase de ea din pricina unor treburi mai urgente.
Ce este aia? ntreb Vagul Henri n timp ce Cale ridic
privirea din scrisoare i o puse repede deoparte.
Nimic.
De ce eti att de nerbdtor s ascunzi nimic?
Ceea ce voiam s spun cnd am spus nimic este c nu
este nenorocita ta de treab.
Conversaia care urm despre ceea ce Vagul Henri

descoperise n expediia sa fu previzibil de irascibil. Cnd


terminar, Vagul Henri plec i i aprinse propriul su foc.
Plecar la apus i cercetar pentru aproape dou zile n
lungul graniei, cutnd un punct slbit potrivit, unde o
ptrundere silenioas putea fi realizat. Dar era evident din
anuri, garduri i alte obstruciuni care fuseser ridicate c
elveienii deveneau agitai i se pregteau pentru ceva
neplcut.
n cele din urm, se hotrr s gseasc cel mai apropiat
i mai puin pzit punct de trecere spre Leeds-ul spaniol i s
se npusteasc asupra lui. Suferind de insomnie, elveienii
agitai s-ar fi putut atepta la ceva, dar nu acum, n aceast
noapte. n orice caz, grzile de la pasul Wanderley erau lipsite
de experien, iar apariia brusc a o sut aizeci de soldai,
ieind din ntuneric la ora trei dimineaa, i lu complet prin
surprindere. Se predar imediat i fur legai la posturile lor
de paz. Toi cu excepia unuia, care se ascunse n pdurea
din apropiere, iar n timp ce Purgatorii plecar, ddu fru
liber unei sgei care l nimeri pe Vagul Henri direct n fa
cnd privi napoi pentru a verifica dac toi trecuser n
siguran grania.
Izbvitorul Gil sttea tcut n Camera Vamian, privindu-l
pe Bosco holbndu-se pe fereastr la marea Capel a
Lacrimilor, unde domnii supravieuitori ai bisericii fuseser
nchii i li se spusese c nu aveau s fie lsai s ias pn
ce nu ajungeau la un verdict nelept, n armonie cu dorina
clar a lui Dumnezeu. Acest verdict nelept, n armonie cu
dorina clar a lui Dumnezeu, era alegerea lui Bosco drept
Pontif nlocuitor al Papei Bento, care murise din pricina unui
atac cerebral, dup ce i se povestise despre mreaa victorie

de pe Culmile Golan. Fu, de asemenea, informat c Gant i


Parsi complotaser s l ucid, dar acum erau mori,
mpreun cu o mulime dintre tovarii lor Antagoniti
trdtori.
Amestecul de mndrie, urmat de groaz, se dovedi a fi
prea mult pentru organismul fragil al btrnului.
i astfel, pentru Bosco, ultima mare problem n atingerea
scopului su de a deveni reprezentantul suprem al lui
Dumnezeu pe pmnt, se dispersase precum ceaa matinal
din Vallombrosa. Era ca i cum ar fi stat n vrful unui
munte nendurtor i, n ciuda oricrui obstacol stncos,
ngheat sau prpastie, ajunsese n vrf doar pentru a privi
n jos i a vedea cu exactitate groaza dezgusttoare a ceea ce
fusese ncercat. Dar nu viaa lui era cea care fusese n pericol
din pricina teribilei czturi i a zdrobirii oaselor, ci sufletul
su nemuritor. Privind Capela Lacrimilor, ncepu s tremure
nu c vigilentul Gil ar fi observat ceva n afar de calmul
obinuit i gnditor. Dar sufletul lui Bosco vibra precum
dangtul marelui clopot din bronz, din biserica Sfntului
Gerard, care rsuna doar cu ocazia alegerii unui Pap al
Bisericii Universale a Izbvitorului Spnzurat. Se spunea c
dac ineai un diapazon lng el chiar i la o sptmn
dup ce fusese btut, fcea diapazonul s rezoneze din
pricina clopotului ce nc vibra. Dar pentru Bosco,
nenorocirea groazei pe care o dezlnuise avea s rmn cu
el pn n ziua morii sale. Cel mai teribil ideal, la urma
urmei, zcea chiar naintea sa: moartea purificatoare a tot.
Aproape c lein din pricina enormitii a ceea ce fcuse i
a ceea ce nc mai avea de fcut. Strania atmosfer din
ncpere l neliniti pe Gil, dei nu i nelegea prea bine
originile. n cele din urm nu o mai putu ndura.

Ritualul Argentum Pango a fost efectuat asupra


ultimului Pontif i a fost dus la mortuar pentru pregtirile
nmormntrii.
Argentum Pango era un test, originea sa fiind demult
pierdut n negura tradiiei Izbvitorilor, care implica trei
lovituri pe fruntea Pontifului cu un ciocan argintiu, pentru a
se asigura c este mort. Izbvitorul care aplica prima lovitur
dintre cele trei nu mai efectuase niciodat nainte ritualul,
avnd n vedere c trecuse att de mult timp de la moartea
anteriorului Pap, i lovi fruntea cadavrului cu asemenea
for, nct i ls o urm. Un Gil prost dispus preciz c se
presupunea s l trezeasc, nu s se asigure c era mort i,
lundu-i ciocanul, ncheie ritualul cu ultimele dou bti
uoare.
De asemenea confirm, din moment ce crezu n mod
eronat c Bosco prea neobinuit de calm, cea mai
important informaie conform creia, ntr-adevr, Cale
folosise urmrirea Laconicilor drept mijloc de evadare i c se
credea c ajunsese deja n Leeds-ul spaniol, mpreun cu
Purgatorii si.
Avu loc o rcire evident ntre Gil i Bosco dup sugestia
primului, conform creia ar trebui s i se permit grbirea
morii rposatului pap. Gil nc se simea teribil de jignit
din pricina refuzului, dei situaia se rezolv de la sine att
de convenabil, fr nevoia de a face un pas att de periculos.
Doar noroc, gndi Gil. Bosco nu ncercase n niciun fel s
implice n chestiune vasta sa nelepciune pentru c el, de
asemenea, simea c fusese norocos. Bosco privi ctre coul
fr fum al Capelei Lacrimilor, folosit pentru semnalizarea
alegerii unui nou Pontif.
nc puin, zise el, i le voi da un motiv s plng.

Dar ceea ce se afla cu adevrat n minile lor nu era


alegerea pontifical, asupra creia nu exista nicio ndoial, ci
Thomas Cale. Doar cu cteva zile n urm, Gil s-ar fi oferit s
l urmeze pe nenorocitul trdtor dincolo de orice grani i iar fi ters cu mare satisfacie sudoarea de pe frunte, cu inima
nc btnd a ingratului ticlos.
Acum, aparent, vechiul lui dascl devenise prea mndru
pentru a asculta ceea ce avea el de spus. Totui, nu putea
refuza ansa de a pune sare pe rnile lui Bosco.
Ce vrei s fie fcut n privina lui Cale?
Fr s l priveasc pe Gil, Bosco vorbi calm.
Nimic. Las-l n grija cerului. Tatl Nostru l-a prins cu
un crlig nevzut i un fir invizibil, care este suficient de lung
ct s-i permit s cutreiere pn la captul lumii i s l
aduc napoi cu o tragere de fir.
Asta crezi tu, vru Gil s spun. Dup prerea lui, niciunul
dintre ei nu avea s l mai vad vreodat pe Cale, nu de
partea aceasta a mormntului, nici dac triau toi pn la o
vrst matusalemic. Sau nu pn cnd avea s aduc
dezastru.
Se auzi un bubuit puternic n u, de parc oricine ar fi
fost de partea cealalt a uii ncerca s scape de urmrirea
vreunui diavol nfometat de suflete.
Izbvitorule Bosco! Izbvitorule Bosco! Deschide ua!
Deschide ua!
Nu era att de simplu s l alarmezi pe Bosco, dar chiar i
prin zecile de centimetri de lemn, frica i confuzia oricui se
afla dincolo de u erau evidente. Bosco i fcu semn lui Gil,
care, att de nelinitit de teroarea din voce, deschise ua cu o
mn i pe cealalt o inu pe mnerul cuitului su. O
deschise uor i se trase napoi.

La nceput de-abia l recunoscu pe brbat; att de


distorsionat i era chipul de uimire i team.
Ce naiba se ntmpl? Burdett, nu-i aa?
Da, Lordule, spuse Izbvitorul nspimntat.
Calmeaz-te. Gil se ntoarse ctre Bosco. Acesta este
Izbvitorul responsabil de riturile funerare ale Pontifului.
Lordul meu, ncepu Burdett. Era evident c totul era
prea mult pentru el. ncepu s gfie att de zgomotos nct
prea un copil ngrozit.
Controleaz-te, Izbvitorule, spuse calm Bosco. Te vom
atepta.
Burdett l privi cu ochii bulbucai, complet drmat.
Trebuie s vii, Lordule.
Vznd c nu aveau s obin mai mult de la Izbvitorul
distras, Bosco i spuse s i arate drumul i l urmar n
tcere, dar simindu-se de parc ciocane, i nu de argint, i
bteau n cap. Tcerea fu ntrerupt doar de gfielile nc
frenetice ale Izbvitorului, care i conducea n adncul
pivniei marii catedrale. n nu mai mult de cinci minute,
coborser ntr-o parte a complexului despre care ei nici nu
i imaginaser vreodat c exist, urt, mohort i
ntunecat, cu coridoare interminabile care duceau dinspre
ruta vag iluminat ctre ntunericul vast de dedesubt.
Dup cteva minute, se opri n dreptul unei ui violet i o
deschise larg, fr s ciocne, innd-o deschis pentru cei
doi brbai, a cror prezen prea s l nspimnte mai
mult cu fiecare moment care trecea. Ambii erau obinuii cu
teama altora n prezena lor, dar era ceva tulburtor n
legtur cu acest brbat, mai degrab groaz dect team.
Cu Bosco primul, intrar suspicioi i vigileni, complet
lipsii de indicii despre ce dezastru i-ar fi putut atepta, dei

puteau simi c era dezastru. Camera era lipsit de ferestre,


dar bine luminat de cele mai bune lumnri, inclusiv de
una a crei grosime era ct talia unui brbat, aezat lng
ceea ce prea a fi un pat, dar nu era. Pe masa de
mblsmare, acoperit pn n gt cu un cearaf din pnz,
era rposatul pap. De fiecare parte a lui, era evident din
orurile i mnuile lor, stteau doi mblsmtori, cu
chipurile de albul-glbui al fildeului vechi i expresii la fel
nelinitite. Burdett nchise ua n urma lor, dar nu spuse
nimic.
Suficient acum, spuse Bosco. Despre ce e vorba?
Burdett privi ctre cei doi mblsmtori ca i cum de-abia
se putea opri din a-i fi grea i ncuviin. mblsmtorii
apucar pnza ce acoperea trupul Papei i l dezvelir fr
prea mult dram. Corpul rposatului pap era gol, subire,
palid, ridat i ncovoiat. Dei picioarele i erau neobinuit de
deprtate, puin mai mult dect te-ai atepta cnd i se arat
trupul gol al unui pap. Urm cea mai teribil tcere, poate
una diferit de oricare alt tcere din istoria tcerii. Gil fu cel
care vorbi primul.
Dumnezeule, i-au furat penisul papei!

25
Nu fi idiot! spuse Bosco, rece i furios. Este o femeie.
Asta era o cruzime. Nu era vina lui Gil c era complet
ignorant n legtur cu anatomia femeilor. Cum putea fi
altfel? Dac aceast concluzie la care ajunsese pru bizar,
cu siguran nu se compara cu monstruozitatea adevrului:
c piatra de temelie pe care fusese ridicat n ultimii
douzeci de ani Sfnta Biseric a Izbvitorului Spnzurat era
o creatur privit de muli teologi cumptai drept una care
era posibil s nu aib deloc suflet. nainte ca atacul cerebral
s fi distrus raiunea Pontifului, mintea acestuia era una pe
care Bosco o admira pentru claritatea i cruzimea sa. Chiar
i n negura unui creier defect, acest Pap cercetase cu
pasiune i entuziasm grozav moartea teribil a Fecioarei din
Cmpiile de Mierle. Gil era aproape prea uimit pentru a se
simi insultat.
D-mi cheile camerei, i spuse Bosco lui Burdett. Urm
un zngnit grozav n timp ce Burdett desprinse cheia
crematoriului din vasta sa colecie. Ai spus cuiva despre
asta?
Nu, Lordul meu, spuse Burdett.
Bosco privi ctre primul mblsmtor.
Tu ai spus cuiva ceva despre asta?
Nu, Lordule.
Privi ctre al doilea.
Tu ai spus cuiva ceva despre asta?
Brbatul scutur din cap, groaza amuindu-l.
Rmnei aici pn cnd l trimit pe Izbvitorul Gil dup
voi. i acoperii monstruozitatea aia. l grbi pe Gil afar din

camer i ncuie ua n urma sa. Dur jumtate de or pn


ce Bosco i Gil se ntoarser n camera Vamian, ntruct se
rtcir de dou ori pe coridoarele subterane din Chartres.
Chiar i atunci dur zece minute pn ce unul dintre ei vorbi
cutremurul nc zguduindu-le sufletele.
Cum s-a putut ntmpla asta? ntreb Gil.
Nu s-a ntmplat. Tu vei aranja ca trupul s fie expus ca
fiind normal. De fapt, totul va decurge normal. Pentru c
nimic din ce nu este normal nu s-a ntmplat.
Dac mai sunt i alii?
Atunci ameninarea fa de Una Credin Adevrat este
fatal. Vei pregti o investigaie cu privire la aceast
posibilitate, dar f-o n cel mai mare secret posibil. De
asemenea, vei pregti o declaraie enciclic i conform creia
este un pcat capital, care merit pedepsit cu condamnarea
etern n focurile iadului, s discui despre chestiunea
femeia.
Chestiunea femeia?
Desigur.
Ce este chestiunea femeia?
Bosco l privi, dar nu i era limpede dac Gil glumea sau
nu.
Nu tii?
Solicit ndrumare.
Bosco l privi pentru un moment.
O vei primi.
i cei trei Izbvitori din camera mortuar. Ce s fac n
privina lor?
Bosco suspin.
i aminteti povestea lui Uriah, hititul?
Da.

Asigur-te c ei nu vor spune nimic. Nu vreau mai mult


snge nevinovat pe minile mele, dar tu trebuie s te asiguri
de asta. Nu spune nimic. Nu permite ca s fie spus ceva. Nu
permite nimnui s spun ceva.
Ceva dincolo de fereastr i atrase atenia Izbvitorului Gil
din marele co al Capelei Lacrimilor, fum alb se nla alene
n aerul umed.
Avem un pap, i spuse el lui Bosco. Felicitri,
Sanctitatea Ta!

26
Cancelarul Vipond se grbi s ajung n apartamentul su,
urmat de ctre IdrisPukke. Dac asta sun mre pentru
cineva care nu mai era Cancelarul a nimic, apartamentul
consta doar din dou camere, niciuna dintre ele nefiind prea
mare. Draperiile greoaie i mizerabile erau trase, dei era
miezul zilei, iar el nsui deja le deschisese n acea diminea.
IdrisPukke, din fire mai alert cu privire la orice mici
ciudenii, era pe punctul de a-l opri, dar fratele su vitreg fu
prea rapid i trase draperiile cu o energie brusc.
Doamne, Dumnezeule! strig Vipond. IdrisPukke i
puse mna pe sabie de ndat ce draperia ncepu s se
retrag, o scoase i o ridic deja n momentul n care Vipond
pi speriat napoi. Amndoi rmaser uimii la vederea lui
Cale, privindu-i de pe pervazul lat al ferestrei, cu un cuit pe
genunchi.
Vrei s ai grij cu aia, spuse el, privind spre IdrisPukke.
O s scoi ochii cuiva.
De-a ce naiba te joci aici? strig Vipond.
Cale cobor de pe pervaz i puse deoparte cuitul.
A fi vrut s m anune majordomul aa cum se cuvine,
dar nu mi-a plcut privirea lui. Ochii i sunt prea apropiai
unul de cellalt.
Ai fcut-o intenionat, spuse Vipond i se aez. Cale nu
rspunse.
tii, Cale, Ghurka fac un jurmnt conform cruia
sabia lor nu va fi pus napoi n teac pn ce nu va gusta
sngele.
Atunci, norocul tu c nu eti un Ghurka.

Unde este Vagul Henri?


Este rnit grav. A ncasat o sgeat n fa la grani.
Nu o putem scoate. Avem nevoie de un medic.
Sunt doi, cred, aici cu noi. S vd
Nu un doctor Materazzi. Fr suprare.
S vd ce pot face. El unde este?
mpreun cu trei dintre oamenii mei la o ferm, cam la
vreo aisprezece kilometri deprtare.
Deci, nu suntei doar voi doi?
Nu chiar.
Le explic despre Purgatori.
Tu mi spui, zise Vipond, c ai adus o sut aizeci de
Izbvitori aici.
Nu sunt chiar Izbvitori.
i ce te atepi ca eu s fac cu aceti o sut aizeci de
neIzbvitori?
Pi, eu nu o s spun nimnui cine sunt ei dac tu nu o
faci. Ai vzut vreodat un mercenar cazac?
Nu, spuse Vipond.
Cale privi ctre IdrisPukke.
Nu, spuse el n cele din urm.
Atunci, sunt mercenari cazaci. Cine va ti c nu e aa?
E cam tras de pr, spuse IdrisPukke.
Va trebui s funcioneze. M voi ngrijora cu privire la
asta mai trziu. Vagul Henri este problema principal.
Probabil c are dureri cumplite.
Nu chiar.
Fiecare filosof poate suporta durerea de dinte, cu
excepia aceluia care o are, nu-i aa?
Nu. Ai vzut trusa aceea pe care o am pentru sutura

rnilor i chestii de genul sta.


mi amintesc.
Avea o prjituric n ea cu opiu.
Nu ne-ai spus niciodat.
De ce a fi fcut-o?
Sun puin ngduitor pentru Izbvitori, spuse
IdrisPukke.
Pot fi foarte generoi cnd vine vorba despre ei nii.
Nimnui nu-i place ideea de a muri n agonie dac nu este
nevoie. Oricum, cu o sut cincizeci dintre noi l putem ine
amorit pn la sfntu-ateapt. Am scos fusul sgeii, dar sa rupt i vrful este nfipt adnc.
n cele din urm, IdrisPukke l convinse pe Cale s l aduc
pe Vagul Henri n Leeds-ul spaniol, n timp ce el gsea un
doctor. Cale lu provizii pentru dou zile pentru Purgatori n
una dintre cele dou crue i o trimise ntr-o pdure, la
treizeci de kilometri deprtare, mpreun cu cei doi Purgatori
care l pziser pe Vagul Henri. Apoi, mpreun cu Hooke,
care se vedea un fel de doctor, i croi drum napoi ctre
Leeds-ul spaniol cu Vagul Henri aproape incontient, zcnd
n spatele cruei. Att timp ct l puteau opri de la
ocazionalele sale crize de urlat, aveau o ans bun de a
ajunge n ora. Graniele puteau fi instabile, dar Leeds-ul
spaniol era un ora de negustori, iar oamenii care l
mbogiser nu neleseser c nu era necesar s nceap s
enerveze clieni sau s ncurajeze autoritile s nceap s
i bage nasul n lucruri care nu le priveau. Aa c Hooke i
ddu Vagului Henri nc o porie de prjitur cu opiu pentru
a-l ine linitit i arunc un maldr de pturi peste el. Intrar
n ora fr nicio problem, iar, n curnd, Vagul Henri
sforia ntr-o stare mai uoar de incontien n dormitorul

lui Vipond, fiind examinat de un doctor nelinitit, un anume


John Bradmore, pe care IdrisPukke reuise s l mituiasc
pentru a veni i a-i spune prerea.
Medicul petrecu douzeci de minute examinndu-l pe
Vagul Henri i dictnd unei secretare.
Vrful de sgeat a intrat n faa pacientului chiar sub
ochi. Pipi partea lateral a gtului Vagului Henri. Un
geamt. Din fericire este, cred, o sgeat subire, de tip sul,
vrful poate vreo zece-doisprezece centimetri. Hm nu se
pune problema s l mpingem pe partea cealalt, prin ran
am scoate jumtate din creier odat cu el. Adulmec i se
strmb.
Aproape
de
jugular.
Complicat.
Pentru
urmtoarele trei sau patru minute, doctorul continu s
pipie i s strng, aparent indiferent la plnsetele nbuite
ale bietului Vag Henri. Mai dict cteva notie, apoi se
ntoarse ctre IdrisPukke.
Ce i-a spus Painter?
Poftim? evit IdrisPukke subiectul.
tiu c l-ai consultat. n afar de asta, nu este nevoie s
mi spui, deja tiu. A spus c rana ar trebui s fie lsat aa
pn la paisprezece zile, cnd vrful va fi slbit din pricina
puroiului. Nu-i aa?
IdrisPukke ridic din umeri.
Asta va funciona odat ce rana va fi plin cu putregai,
sgeata va fi mai uor de scos. Ascult bine, va muri ncet,
de septicemie sau destul de repede n timp ce vrful de
sgeat i scoate vena jugular putrezit odat cu el.
Bradmore oft. Vezi, este foarte complicat. Vrful sgeii este
nfipt adnc, aproape de os. De aceea Painter vrea s l lase
s se descompun i s ias singur.
Ce sugerezi?

n niciun caz asta. Rana trebuie curat i asta destul


de adnc infecia a nceput deja s se rspndeasc.
Trebuie oprit pn gsesc o cale de a apuca vrful sgeii.
Urm o tcere scurt, ntrerupt de ctre Hooke, care se
strecurase neobservat n ncpere i se ascunsese n spatele
camerei.
Cred c pot ajuta.
Se auzi un geamt nbuit dinspre Vagul Henri. Nu era
un geamt de durere, ci unul de protest. Din nefericire, rana
i opiul nsemnau c nimeni nu putea nelege un cuvnt din
tot ce spunea el.

27
n timp ce Vagul Henri i avea viaa pus n mod
involuntar n minile unui om n care nu avea absolut deloc
ncredere, Kleist se lupta, de asemenea, s rmn n via n
muni, mpreun cu mai puin de o sut de Klephi.
Izbvitorii care uciseser btrnii, femeile i copiii din
alaiul Klepht se ntorseser n muni i atacar n trectoarea
Lydon, din spate. Incapabili s mearg nainte sau napoi,
ncepur s piard oameni ntr-un numr mare. Izbvitorii
nu se mai grbeau acum, ucigndu-i pe Klephi cu arcuri i
arbalete. n aproape dou zile i-ar fi terminat treaba fr
prea multe pagube, dar Izbvitorii din masacru fcur
greeala de a striga n acea noapte ceea ce le fcuser
femeilor i copiilor Klephi cu doar trei zile n urm. S aduci
un om la disperare este un lucru foarte oportun dac
sperana, sigurana, ntoarcerea la o familie iubitoare sunt
lucruri care l ndeamn s lupte. Prin atitudinea lor fa de
sacrificiu sau, mai precis, de sacrificiu de sine, Klephii se
difereniau att demult de aproape toi ceilali oameni. Acum,
n cuvintele teribil de batjocoritoare ale Izbvitorilor, preoii,
fr s i dea seama, i eliberar pe Klephi de acea speran
mrea care sttea mai presus de orice. Disperarea i prd
de cea mai mare slbiciune a lor ca soldai: bunvoina de a
ucide, dar de a nu muri n proces.
Kleist nsui era ntr-o harababur cumplit, dar
cunoscndu-i pe Izbvitori i nclinaia lor de a folosi
minciuni mpotriva unui duman, el nc era chinuit de
sperana c soia i fiul su nenscut puteau fi nc n via.
Acum nu era timpul s le dea Klephilor speran. Doar

credina lor c nu mai rmsese nimic pentru care s


triasc era suficient. i opri de la a se npusti asupra
Izbvitorilor i i convinse s atepte pn la apus i s atace
la ndemnul su. ntre timp, tachinrile i nepturile pe
ntuneric din partea Izbvitorilor din jur erau precum un
discurs ctre oameni onorabili, ntruct i determina pe
Klephi s moar aducnd cu ei ct mai mult mcel posibil.
Kleist tia c Klephii erau pierdui, dar el fcuse tot ce i
sttuse n putin i nu inteniona s cad mpreun cu ei.
Fcuse tot ceea ce putuse, dar avea intenia de a folosi atacul
pentru a rzbate pe cont propriu i a afla dac soia sa era
sau nu moart. Nu avea s se sfreasc aici pentru el, pe
acest munte.
Kleist i adun pe cei aproape nouzeci de supravieuitori
i tras o hart n praf. Situaia lor era destul de simpl:
erau prini ntr-o trectoare de vreo sut de metri lime, cu
margini abrupte, cu aproximativ patru sute de Izbvitori n
fa i tot cam atia n spate.
Atacm Izbvitorii care au urcat dinspre cmpie. Aceia
sunt cei pe care i vrem, da?
Toi cei din jurul su ncuviinar.
Atacm linia de aici pe fiecare parte, apoi ncercm s
trecem printre ei i s ne unim n spatele lor. Aproape, cu
siguran, vom eua n a face chiar i asta, dar i va lua prin
surprindere i vei omor mai muli. Dac ne putem infiltra,
vom avea toi Izbvitorii naintea noastr. Va fi o privelite
dat dracului, mai greu de suportat pentru ei dac reuim s
facem asta. Planul lui era probabil fr speran cu
siguran prea destul de instabil cnd l rosti cu voce tare
dar cu vitez i surprindere i o nou disperare a Klephilor,
ar putea face spaiul s dispar. Le datora acestor oameni

ceva, dar nu viaa lui iar ei ar fi avut aceeai prere n cazul


lui. Nici ei nu ar fi suferit cumplit din pricina chestiunii.
Asta este tot ce pot s fac, gndi el. Mea culpa. Mea
culpa. Mea maxima culpa. Nu i pot salva, dar m pot salva pe
mine nsumi. i cu asta basta.
Aproape c se destrm n timp ce revizui planul, dar nu
chiar vocea constant a salvrii strignd n sufletul su l
ajut s treac peste.
Cnd termin, mpri grupul n dou, cu cteva schimbri
din motive familiale i se plas pe sine n aripa dreapt,
ntruct consider c acel grup avea lupttori mai buni.
Nu dorea ca vreun strigt sau zgomot de orice fel s
semnaleze atacul i s submineze surpriza, aa c ntinser
o sfoar ntre cele dou grupuri. Kleist avea s trag cu
putere de ea cnd avea s cread c era suficient lumin
pentru a ataca. Singura ngduin a lui Kleist fu s le spun
s se ndrepte ctre un post pe care l plasase n spatele
Izbvitorilor, pentru a le arta unde s se regrupeze. Regret
aceast promisiune de ndat ce o dezvluise, dar asta
nsemna c avea un motiv bun pentru a o lua naintea
celorlali, iar ei aveau s fie pe cont propriu.
Ar fi fost prea mult s se atepte ca Izbvitorii s fie
nepregtii, dar circumstanele erau ideale pentru Klephi,
avnd n vedere c rzbunarea i fcuse s fie nepstori fa
de vieile lor pentru prima dat. Erau rapizi, iar acesta era
teritoriul lor. Era greu de estimat ce puteai vedea sau nu n
lumina timpurie, iar Klephii erau aproape n vrful
observatoarelor Izbvitorilor nainte ca strigtul de
avertisment s rsune fiecare lu un Klepht sau doi cu el,
dar restul fcur cum li se spuse i se grbir n linite spre
tabr, care deja era agitat, dar surprins. Kleist, cu un

ru de bambus n mn, era deja nainte i alerga nspre i


prin tabr, strignd Retragerea! Retragerea! , de parc ar fi
fost unul dintre Izbvitori, fugind speriat. Tac-i gura!,
strig un centenar i l trase de bra n timp ce trecu pe lng
el dar nu i trecu nicio clip prin cap c Kleist ar fi fost
altceva dect un tnr Izbvitor speriat. i smuci braul i
fugi ca un nebun. Chiar cnd era pe cale s reueasc, un alt
Izbvitor apru n calea lui i l drm.
Arat puin
Dar ceea ce se presupunea c trebuia s arate rmase
nespus n timp ce Kleist se ridic i l njunghie n piept cu o
singur micare, i ridic steagul i trecu peste zidul de pietre
pe care Izbvitorii l ridicaser pentru a-i proteja spatele,
neateptndu-se s fie vreodat folosit. Ar fi un excelent zid
de aprare pentru Klephi. Kleist desprinse bucata mare i
roie de mtase i o nepeni n crevas, unde oricine care
reuea s treac o putea vedea cu uurin. Apoi alerg n
susul muntelui, rapid i agil precum un iepure i nu privi
napoi nici mcar o secund.
O zi mai trziu, cobor muntele. La o zi dup aceea, sttu
naintea celor zece spnzurtori ale Izbvitorilor i grmezile
de cenu i oase uscate de sub ele. Sttu n picioare pentru
o vreme, apoi se aez cu capul n mini i plnse. Era nc
acolo o zi mai trziu, cnd, n grupuri de trei i patru, cei
douzeci i unu de Klephi care supravieuiser luptei din
muni sosir i se aezar lng el. Dac i-ar fi cunoscut mai
bine pe Klephi, ar fi realizat c niciodat nu-i trecuse
vreunuia dintre ei prin cap c el ar rmne.
Nu putea ngropa femeile i copiii pentru c Izbvitorii erau
cu siguran pe urmele lor. Plecar, promind s se
ntoarc, i i vzur de drum ct de bine putur.

28
Neobinuit pentru oamenii din medicin, care n general se
bnuiau unul pe cellalt c i fur remediile, Hooke i
Bradmore se neleser ca fraii, tocmai pentru c limitele
dintre abilitile lor erau att de clare. Era limpede c rana
trebuia s fie corect dilatat pentru ca ideea lui Hooke s fie
posibil. Inteniona s construiasc un set de cleti, de
limea sgeii. Acetia aveau s fie introdui n ran i n
interiorul axului de metal al sgeii. Apoi, cu ajutorul unui
urub, captul dispozitivului fiind deja mprit n dou, ar fi
uor forat n interiorul axului sgeii, care l-ar strnge cu
putere. Vrful sgeii putea apoi fi tras afar aa cum intrase.
n timp ce Hooke merse la topitorie pentru a construi acest
dispozitiv mititel i delicat, Bradmore ncepu s lrgeasc
rana pentru ca dispozitivul s poat fi introdus. Mai nti
fcu un set de catetere din lemn de soc de grosimea unui ax
de sgeat, le usc i le acoperi cu pnz mbibat n miere
de trandafir pentru a preveni infecia. ncepnd cu cateterul
cel mai scurt, le inser n rana Vagului Henri i apoi,
progresiv, introduse altele mai lungi pn ce fu satisfcut de
drumul lin pe care l obinuse pn la captul rnii. Asta
dur trei zile, iar la sfritul acestui proces hidos de dureros,
Hooke, aplicnd metoda nvrii din greeli, sosi cu un
dispozitiv n care avea ncredere c va funciona. Venind
lng faa Vagului Henri, aduse mecanismul n acelai unghi
n care intrase vrful de sgeat i, aeznd vrful
mecanismului n centrul rnii, mpinse uor nuntru cei
civa milimetri necesari pentru ca vrful cletilor s se
potriveasc n interiorul alveolei vrfului de sgeat. Era

nevoie s l mite nainte i napoi pentru ceva timp. Apoi


Hooke ntoarse urubul din vrful dispozitivului, spernd c
avea s se desfac la cellalt capt, s strng vrful i s
rmn suficient de ferm pentru a-l extrage.
ncepur s mite dispozitivul nainte i napoi, trgnd cu
fermitate, i ncetul cu ncetul scoaser nenorocita de sgeat
din faa Vagului Henri. Din agonia pe care bietul biat o
ndur, putea fi spus doar c nc nu se inventase opiul care
s poat calma durerea acelui proces.
Suferina lui nu se ncheiase, oricum. Marele pericol al
unei asemenea rni era riscul teribil al unei infecii, ceva la
care Bradmore era un mare geniu. Odat ce vrful de sgeat
fu scos destul de mare, zcnd pe o farfurie Bradmore lu
o sering i o umplu cu vin alb, apoi o goli n ran. Dup
aceea aez nuntru alte catetere fcute din tampoane de in,
mbibate ntr-un amestec de pine, rin i miere. Le ls
pentru o zi, apoi nlocui tampoanele cu unele mai scurte i
tot aa pentru urmtoarele douzeci de zile. Dup aceea
acoperi rana cu un unguent nchis la culoare, numit
Unguentum Fuscum, referitor la care era foarte secretos.
Dup ce acest tratament ncet, iadul nu mai revrsa aceeai
teroare asupra Vagului Henri.
Bradmore fu uimit de cantitatea de opiu cu care Cale l
hrnise pe Vagul Henri i i ceru s i-l predea nainte de a-l
ucide, fcndu-l s explodeze o constipaie teribil
chinuindu-l drept rezultat. Petrecu ct mai mult timp posibil
cu prietenul su, care avea adesea dureri prea mari pentru a
rspunde sau halucina din pricina cantitii mai reduse de
opiu pe care Bradmore era pregtit s i-o dea. l instrui pe
Cale s mearg la pia, aproape la fel de faimoas precum
cea din Memphis, i s cumpere diverse feluri de mncare de

care nu auzise niciodat i dintre care aproape toate erau


grozav de scumpe.
Tu l-ai constipat, tu s-l rezolvi.
Problema era c nimeni nu avea bani chestiunea
onorariului lui Bradmore fiind cu grij evitat. Bradmore
presupusese c Materazzii scpaser cu cel puin o parte din
bogia lor renumit. Acesta nu era cazul, dup cum bine
tia Cale, i ceea ce aveau nu urma s fie cheltuit pe taxe
medicale dezastruoase pentru un oarecare biat. Aveau
destule probleme chiar i aa. Vipond fu de acord s-i creeze
lui Bradmore impresia c banii nu erau o problem cnd
venea vorba de tratamentul Vagului Henri, dar plata avea s
fie problema lui Cale. Singura opiune a lui Cale era s vnd
un mic rubin pe care l furase de la diadema statuii Mamei
Izbvitorului, n anticamera din Chartres. Cel puin spera c
era un rubin sau c mcar era valoros.
Nu era singura lui problem financiar. Trebuia s
plteasc att pentru viitorul Purgatorilor, ct i pentru
Vagul Henri. O parte din el i dorea ca ei doar s dispar,
dar tia c asta nu avea s se ntmple. Nu doar c i erau
devotai, dar Cale tia c, avnd control asupra a o sut
aizeci de lupttori experimentai, avea s i ofere un avantaj
n ceea ce urma. Dar trebuiau s fie pltii i ferii de privirile
oricui. Dac vreunul dintre Materazzi afla cine erau ei, aveau
s existe probleme.
Astfel c, n ziua de dup scoaterea vrfului de sgeat,
Cale plec de unul singur s cumpere mncare pentru a
trata teribila constipaie a Vagului Henri, dar i pentru a
vedea dac putea primi ceva n schimbul rubinului su. n
timp ce i croi drum printre numeroasele standuri i
strigtele ininteligibile ale vnztorilor (Bompos! Bompos!

Bompos! Tufradoluh! Chiliwilis luvilanascarleta!), observ


trei magazine apropiate vizavi de un stand cu morcovi,
pstrnac i conopid, spectaculos aranjate sub forma unei
fee. n fiecare era o femeie stnd la o mas, cosnd haine. Le
privi pe primele dou pentru cteva minute, dar zbovi
asupra ultimei dintre ele, pentru c femeia era mult mai
tnr dect celelalte i pentru c muncea ntr-un ritm
uimitor. Privi pentru cteva minute, fiind fascinat nu att de
mult de viteza ei, ci de abilitatea aproape magic a acesteia
de a coase un guler unei jachete. i plcea s priveasc
oameni talentai muncind. Ea ridic de cteva ori privirea
spre Cale fereastra nu avea geam i n cele din urm
vorbi.
Vrei un costum?
Nu.
Atunci pleac de aici.
Nu i sttea n fire s lase pe cineva s aib ultimul cuvnt,
chiar i pe fata din magazin, dar Cale se simea obosit i
bolnav. Am luat vreo boal, gndi el, mai bine a pleca. Plec,
iar ea nu i mai ridic privirea din munca sa. Dup o
plimbare de zece minute, care de obicei ar fi durat cinci,
ajunse la Grdinile Wallbow. Spre deosebire de obinuitele
piee comerciale ale Leeds-ului spaniol, aici erau grzi
extravagant mpopoonate, plimbndu-se de colo-colo pentru
a ine infractorii la distan de cele peste douzeci de
magazine de bijuterii i aur care nconjurau piaa i care
acum nlocuiser Memphis ca i centru de comer al
metalelor preioase.
Primul bijutier i spuse c rubinul era doar semipreios i
valora cam cincizeci de dolari. Asta l ncnt pe Cale,
ntruct era evident c bijutierul minea, iar asta trebuia s

nsemne c valora mult mai mult. Cnd i spuse c l voia


napoi, bijutierul i oferi mai mult, dar Cale consider c era
mai bine s treac mai departe. Urmtorul pretinse c
presupusul rubin era doar sticl. Urmtorul dup acesta
pretinse din nou c era doar semipreios i i oferi o sut
cincizeci de dolari.
n cele din urm, oarecum descurajat de faptul c tia c
valoreaz mult, dar nu tia ct, intr n Casa lui Carcaterra
pentru Metale Preioase. Omul de dincolo de tejghea avea
poate treizeci de ani i era probabil evreu, gndi Cale, pentru
c singurii oameni pe care i vzuse vreodat purtnd bonete
erau evrei.
Te pot ajuta, spuse brbatul, uor precaut. Cale puse
rubinul sau orice era pe mas. Brbatul l ridic interesat i
l inu deasupra unei lumnri, examinnd lumina refractat
prin el cu tcerea cuiva care tia ce face. Dup un minut, l
privi pe Cale.
Nu ari bine, tinere. Ai vrea s stai jos?
Vreau doar s tiu ct valoreaz. tiu deja, bag de
seam, vreau doar s tiu dac tu vei ncerca sau nu s m
pcleti i s m furi.
Pot ncerca s te fur la fel de uor i dac stai jos i nu
n picioare.
Dup cum se ntmpla, Cale se simea nu doar obosit, ci
epuizat. Cercurile negre din jurul ochilor si erau la fel de
accentuate precum acelea ale ursului panda din grdina
zoologic din Memphis. Era o banc n spatele su, iar n
timp ce se aez, picioarele aproape c i cedar.
Ai vrea o ceac de ceai?
Vreau s tiu ct valoreaz.
i pot spune ct valoreaz i i pot oferi o ceac de

ceai.
Cale se simea prea zdruncinat pentru a fi ncpnat.
Mulumesc.
David! strig bijutierul. Vrei s fii amabil i s mi aduci
o ceac de ceai?
Urm un strigt afirmativ, iar bijutierul se ntoarse la
examinarea pietrei preioase. n cele din urm, David aduse o
ceac i o farfurie, iar bijutierul i fcu semn s i le ofere lui
Cale. Toi trei observar c, atunci cnd le lu, ceaca i
farfuriua ncepur s zdrngne, de parc ar fi fost inute de
un btrn.
tii ce este asta? spuse bijutierul.
tiu c valoreaz mult.
Asta depinde de ideea ta de valoare, presupun. Este o
piatr preioas numit Beril Rou. Este din Munii Beskidy
i tiu asta nu doar pentru c sunt bine informat cnd vine
vorba de pietre preioase, dar i pentru c este singurul loc
unde poate fi gsit. Eti de acord?
Dac spui tu.
Da, spun. Iar chestia este, chestia foarte interesant
este c, din timpuri demult uitate, Munii Beskidy s-au aflat
sub controlul Unei Credine Adevrate a Izbvitorului
Spnzurat. tiai asta?
Cu sinceritate pot spune c nu.
Aa c asta poate fi fie foarte veche am vzut doar
dou pn astzi fie a fost luat de la statuia mamei
Izbvitorului Spnzurat, pentru care aceast piatr este
exclusiv rezervat.
Sun destul de corect. Cale era prea epuizat pentru a
ncerca s inventeze ceva i fu impresionat de cunotinele i
priceperea bijutierului.

M tem c nu fac afaceri cu artefacte religioase furate.


Cale i termin ceaiul i, nc tremurnd, puse ceaca pe
banc, lng el.
Presupun c nu tii pe nimeni care face?
Nu sunt un tinuitor al lucrurilor furate, tinere.
Scuze.
Cale se ridic, nemaisimindu-se att de obosit acum pe
ct se simea de epuizat, i merse lng bijutier, care i
napoie piatra.
Nu l-am furat. Fcu o pauz. Bine, l-am furat. Dar
nimeni niciodat nu a meritat ceva furat mai mult dect
mine i Berilul Rou.
Merse ctre u. n timp ce iei din magazin, bijutierul
strig:
ncearc s nu l vinzi pentru mai puin de ase sute.
Cale nchise ua n urma sa i hoinri prin pia,
ntrebndu-se dac avea suficient energie pentru a ajunge
n camera lui.
Tu eti Cale? ntreb o voce plcut.
Cale o ignor i i continu drumul, neridicndu-i
privirea, ncerc s nainteze, dar drumul era blocat de doi
tipi care preau duri, fa de care ar fi fost precaut n
vremurile lui bune. Acestea nu erau vremuri bune.
i mai sunt nc trei de-ai notri, spuse vocea agreabil.
Cale l privi pe brbat.
Eti individul de la Silbury Hill.
Ct de ncnttor c i aminteti, spuse Cadbury.
Deci, nu eti mort?
Eu? Doar treceam pe aici. IdrisPukke?
nc viu.
Deci este adevrat doar cei buni mor tineri.

i stpnul tu Hagfish Harry?


Este o coinciden chiar remarcabil c ntrebi. Lui
Kitty Iepurele i-ar plcea s i vorbeasc.
Acum am un majordom. i va face el o programare.
Gata cu obrznicia, biea. Stpnului meu nu i place
s fie lsat s atepte. Pe lng asta, ari de parc i-ar
prinde bine s stai jos. Ai regresat de ultima dat cnd neam ntlnit. Dac Kitty Iepurele i-ar fi vrut rul, nu am sta
de vorb acum. Cadbury i art drumul, iar Cale merse ct
de graios tiu el.
Din fericire, nu merser departe. Dup cteva cotituri,
ajunser n districtul caselor bogate, cu ferestrele uriae
deschise pentru a permite ca lumina s intre i, odat cu ea,
invidia trectorilor. Se oprir la una dintre cele mai elegante
i fur poftii nuntru de parc ar fi fost ateptai dintr-o
clip n alta. Cadbury l ndemn s nainteze ntr-o camer
masiv i aerisit, care ddea ntr-o grdin elegant de
labirinturi din copaci.
Ia loc nainte s te prbueti, spuse Cadbury trgndui un scaun.
Cineva gtete ceap? ntreb Cale.
Nu.
Ua se deschise i un servitor intr i aprinse cteva
lumnri. Apoi trase draperiile, dar cu destul efort ntruct
erau groase i nalte, mai mult precum acelea de pe o scen
dect ale unei case. La scurt timp dup aceea, ua se
deschise i Kitty intr n ncpere. Orice alt cuvnt ar fi de
prisos. n lumina pal, gluga pe care o purta era suficient de
mare pentru a-i acoperi chipul, iar roba i venea de parc ar
fi fost halatul prea mare al unui bieel. Totui, nu avea aerul
acela de preot. i mirosul i era diferit. Izbvitorii aveau un

miros de prea puin splat i de ceva acru; Kitty Iepurele


mirosea a ceva nu chiar neplcut i nu doar ciudat, ci ciudat
de ciudat. Cadbury trase un scaun pentru el, n tot acest
timp privindu-l cu atenie pe Cale, pentru a vedea cum
reacioneaz la vederea acestei creaturi tulburtoare. Nimeni
nu spuse nimic i nimeni nu se mic. Era doar ritmul diferit
al respiraiei lui Kitty, ceva precum gfitul unui cine, doar
c nu.
Ai vrut ncepu Cale.
Mut-te n lumin ca s te pot vedea mai bine, l
ntrerupse Kitty. Privirea lui ascuns, marea performan a
sosirii sale n semintuneric l fcu pe Cale s se atepte la o
voce potrivit pentru tot acest tablou. Dar uguitul i
murmurul, aproape, dar nu n totalitate feminine, i tonul
fluid fur cele care i ridicar prul de pe brae, aa umede
cum erau din pricina sudorii. Te rog, f cum i cer, spuse
Kitty.
Tremurnd i prost dispus, Cale pi nainte, nu cu mult.
Era precaut acum pentru c se simea att de slbit. Nu era
n stare de prea mult fanfaronad de-abia ar fi putut
merge pn la u, darmite s ncerce s fug. n starea lui
actual ar fi avut dificulti n a se lupta cu o pisicu.
Deci. Aa arat mnia lui Dumnezeu, spuse Kitty.
Original. Nu crezi, Cadbury?
Da, Kitty.
Dar are sens, cu ct te gndeti mai mult la asta, s pui
un copil s reprezinte furia atotputernicului avnd n
vedere ct de multe trebuie s ndure inocenii si. Nu eti
bine, cred.
Doar o rceal.
Pi, s nu ne-o dai i nou, nu, Cadbury?

Era posibil s fi fost jovial lui Cale i era imposibil s i


dea seama.
Am auzit o mulime de lucruri despre tine, domnule.
Mcar jumtate din ele sunt adevrate?
Mai mult.
Este vanitos, Cadbury, aa cum mi place mie la un
dumnezeu.
Ce vrei? Mirosul dulce i straniu care la nceput nu l
deranj pe Cale devenea din ce n ce mai neplcut i ncepea
s l fac se simt i mai ru.
Ai informaii?
Despre?
Multe lucruri, nu ncape ndoial, dar nu te voi insulta
ncercnd s cumpr veti despre prietenii ti dei sunt
curios unde i bag rturile Vipond i fratele su, vreau
informaie care este valoroas pentru mine i despre care
cred c mi-o vei mprti destul de bucuros.
Despre?
Izbvitori. Bosco. Acum c este Pap
Dac s-ar fi simit mai puin groaznic, Cale ar fi reuit s
i ascund mai bine surprinderea.
Nu tiai. Kitty era evident amuzat.
Am plecat n grab ct am avut ocazia. Dup cum vezi,
nu valorez ct ai crezut tu.
Dimpotriv. De informaii pot face rost ntotdeauna
destul de uor. Inteligen asta este altceva. Ai fost mai
mult dect apropiat de Bosco, mi poi spune despre
planurile lui pentru tine i pentru credina lui, acum c el
este piatra de temelie pe care este construit. Aceste lucruri
sunt valoroase pentru mine. Va fi rzboi, dar un nou tip,
cred. Dac aa este, trebuie s tiu despre ce este vorba. Se

ls pe spate n scaunul su. Vei fi bine pltit i vei avea


influen, prin mine, asupra unei lumi care nc nu are prea
mult timp pentru tine. Influen mai preioas dect
rubinele. Ct despre Purgatorii ti gsete o scuz pentru
prezena lor ct mai curnd. Se ridic n timp ce Cadbury
veni grbit pentru a-i trage scaunul. n cteva zile, dup ce te
vei simi mai bine, vom vorbi mai pe ndelete. Cadbury i va
aduce un ceai. Menta i-ar putea fi de ajutor. Cu aceste
ultime cuvinte se ndrept spre u, care fu deschis din
exterior de ctre cineva care trebuie s fi avut un auz
excelent, iar apoi Kitty Iepurele dispru. Acelai servitor ca i
nainte apru, trase draperiile, iar spre imensa uurare a lui
Cale, ntruct crezu c mirosul avea s l fac s verse,
deschise i fereastra pentru a aerisi. Cadbury comand ceai,
iar Cale merse lng fereastr, inhalnd aerul curat de parc
s-ar fi aflat pe fundul unui iaz murdar n ultimele zece
minute.
La ce te ateptai? ntreb Cadbury.
Cale nu rspunse. Cadbury i oferi lui Cale un mic
borcnel, pe a crui etichet scria cu litere de tipar: MIRUL
DOMNIOAREI NOLTE.
Te va ajuta dac i ungi nasul cu el data viitoare cnd
vii. Doar s nu lai vreo urm n jurul nasului. Kitty se simte
jignit.
Cnd Cale se ntoarse n camera sa, simindu-se mai bine
datorit ceaiului negru, nu de ment, adormi, dormind
paisprezece ore din douzeci i patru mult pentru cineva
care de obicei se trezea dup ase sau apte. Cnd se trezi,
observ c un plic fusese mpins pe sub ua sa. Era o
invitaie la o cin din Marele Salon al castelului din Leedsului spaniol. De-abia o termin de citit pentru a treia oar

cnd se auzi o btaie n u.


IdrisPukke.
Cale deschise ua, cu invitaia n mna cealalt. Era att
de pompos ornat, nct nu putea fi trecut cu vederea, iar
IdrisPukke nu era, n orice caz, o persoan care s treac cu
vederea.
mi permii? spuse el, lundu-i invitaia din mn.
Servete-te. Cale era curios s tie despre ce era aceast
cin i de ce era invitat, dar nainte de a avea ocazia de a-l
bombarda pe IdrisPukke cu ntrebri, primi un sfat clar.
Nu poi merge.
De ce?
Este o capcan.
Este o cin.
Pentru ceilali. Pentru tine este o capcan.
Sunt numai urechi.
Invitaia este de la Bose Ikard.
Dar scrie Lord Primar.
Vrea s existe probleme pentru ca apoi s l poat
convinge pe rege c este periculos s aib o rmi a unui
imperiu veninos n al doilea cel mai mare ora al su i s
spere la un rzboi pentru a-i recupera averile distruse.
Are un argument bun.
ntr-adevr, are.
Ce legtur are cu mine?
Reputaia te precede.
Adic?
Adic, oriunde mergi, dezastrul te urmeaz ca un cine
credincios. Vrea s vad o ceart ntre tine i Materazzi i are
o idee destul de bun despre cum s nceap una. Te vei trezi
stnd vizavi de Arbell i soul ei.

Asta atrase o tcere de un cu totul altfel.


Vipond tie despre asta?
Vipond m-a trimis.
Deci, el se ateapt ca eu s fac ce mi se spune.
Faci vreodat cum i se spune? n zilele astea, cu toii
tim c eti un dumnezeu i nu un huligan prost dispus, cu
un pumn mare.
Sunt furia lui Dumnezeu, nu un dumnezeu. Am explicat
asta.
Vipond te avertizeaz s nu faci ceva ce i dorete
cineva care i vrea rul. Arat puin judecat. Se opri. Te
rog.
Cale fusese ncntat de ideea unei cine, dar putea vedea c
IdrisPukke avea dreptate. Dar nu mai putea sta deoparte mai
mult dect s-ar fi putut mpiedica pe sine s cad pe pmnt
dup ce se aruncase de pe cel mai nalt turn din Leeds-ul
spaniol.

29
Grozav cantitate de tmie strns, sopranele pure,
rsuntoarele note de bas din catedrala din inima
Chartresului, unde noul pap, Bosco XVI, era ncoronat pe
vechea piatr unde luase fiin Una Credin Adevrat. Iar
vemintele festive n auriu i verde, portocaliu i galben i
albastru. Curcubeie trunchiate de sfinenie. Cu excepia,
desigur, a celor douzeci de clugrie crora li se permise s
participe mbrcate n negru, cu doar puin alb n jurul
feelor. Dar ce fee! n timp ce i ridicar privirea ctre
Sfntul Printe, cu minile legate la spate pentru a preveni
atingerile dezgusttoare, zmbete de admiraie att de
intense, nct se prea c o alt moarte sfnt putea avea loc
pentru a se aduga aceleia a Binecuvntatei Imelda
Lambertini, care murise din pricina extazului la sfnta
mprtanie, la spirituala i preioasa vrst de unsprezece
ani.
Dar grozav era i ncntarea preoilor, episcopilor i
cardinalilor, nuniului i gonfalonierilor. Muli erau proaspt
nnobilai, predecesorii lor pierind n foc sau fiind trimii n
celule subterane i anuri n deert, hran pentru vulpi.
Acesta era Papa al lor, ansa lor, vremea lor s fie personal
rspunztori pentru aducerea sfritului i a marii renateri.
Noul pap, Bosco, urc treptele pas cu pas, ndatorat s se
opreasc pentru plecciune i sfnt smerenie naintea
fiecruia, aa c renunarea la sine dur pentru Bosco o
jumtate de or pn ce ajunse n vrf, la mreaa stran
care ieea proeminent n afar, peste vastul spaiu al Capelei
Sixtine, care fcea s par c el era pe punctul de a face un

salt spre congregaia care atepta s aud despre o nou


via i un nou scop. tiau destul de bine ce venea; fuseser
mbuibai de atia ani cu noile convingeri. tiau c
Dumnezeu i pierduse rbdarea odat i dac atunci
fuseser sacrificai ploii i apei, acum avea s fie foc i sabie,
aduse de mna unui biat, care nu era un biat, ci
ntruparea furiei lui Dumnezeu. Iar de data aceasta nu avea
s mai fie nicio arc salvatoare. Mai nti Antagonitii, apoi
toi ceilali, apoi credina Izbvitoare nsi avea s piar.
Toate astea erau livrate unei audiene care de-abia i putea
stpni anticiparea vesel a impulsului lui Dumnezeu privind
distrugerea celei mai nenorocite creaii a Sa.
Vntul schimbrii bate spre lumea noastr, spuse noul
Pap. Nimeni nu poate opri o idee slvit, a crui timp a
sosit. Aadar, trebuie s tratm chestiunea femeia.
Urm un anumit murmur de surprindere printre preoi i
clugri. Ce chestiune femeia? i aceeai ntrebare, dac nu
mai arztoare, printre clugrie. Ce chestiune femeia?
ntotdeauna era ceva uor mieros n tonul vocii unui
Izbvitor cnd vorbea despre femei, nicidecum o ntmplare
att de rar cum i-ar putea imagina adeptul obinuit al
credinei. Clugriele agitate erau pe punctul de a primi o
doz complet de miruire. Cnd flatezi, nu fi zgrcit cu
laudele.
Binecuvntat este femeia ale cror cuvinte pot bucura,
dar nu influena. Cum am putea s nu le respectm puterea
supunerii, admira struina docilitii pe care Dumnezeu i
brbatul asemenea lui o cere din partea feminitii?
Izbvitorii sunt renumii pentru neobinuitul respect pentru
sexul feminin care completeaz i ajut munca brbailor i
preoilor, prin colaborarea lui neostenit. Dar marea Stare

Kuhne are acum mai mult dreptate ca niciodat cnd spune


c fecioria este adevrata emancipare a femeilor. n
anticiparea vieii ce va s vin, credinciosul Izbvitor nu va
mai da sau lua spre cstorie. Att brbaii, ct i femeile vor
fi din aceast zi virgini. Am lsat deoparte zilele n care
pcatul cstoriei, care se aseamn cel mai mult cu
uniunea bestiei din noi, nu poate fi pltit ntre so i soie.
Toate zilele de joi n memoria arestrii Izbvitorului
Spnzurat (cincizeci i patru de zile pe an).
Toate zilele de vineri n memoria morii Izbvitorului
Spnzurat (alte cincizeci i patru de zile).
Toate zilele de smbt n onoarea Mamei Fecioare a
Izbvitorului Spnzurat (alte cincizeci i patru de zile).
Toate zilele de duminic n onoarea nvierii (nc
cincizeci i patru de zile).
i toate zilele de luni pentru a comemora sufletele
plecate dintre noi (cincizeci i patru de zile).
Pe lng interzicerea raporturilor sexuale n csnicie n
dou sute aptezeci de zile din cele trei sute aizeci i cinci
ale anului, Bosco continu i interzise relaiile sexuale n cele
treizeci de zile dinaintea Rusaliilor.
i lu lui Gil cteva minute s realizeze c, n primul an,
era posibil pentru cuplurile cstorite s aib intimitate doar
cinci zile pe an.
Crezi c sunt prea multe? spuse un Bosco ngrijorat.
Pn n al treilea an, toate astea vor rmne n urm.
Mai mult dect suficient, spuse Gil. Dar de unde vor
veni soldaii notri?
Avem suficieni ct s curm lumea precum buretele
care suntem. Tu i cu mine trebuie s fim aici pentru a-i
vedea pe Izbvitori ofilindu-se, pentru ca Dumnezeu s poat

ncepe din nou, cu o creatur mai demn de darurile sale.


Cealalt chestiune, chestiunea Cale, fusese dezbtut prin
invocarea unei mari profeii secrete privind ntoarcerea sa,
acum nchis n criptele sfntului ora Chartres i cruia i se
dduse crezare de ctre un grup de clugrie cu care el
vorbise cnd ele vizitaser Culmile Golan i apoi dispruse n
mod misterios dintre ele, dei nimeni nu l vzuse disprnd.
n acest fel apru convingerea util c el avea s se ntoarc
pentru a-i ndeplini datoriile, dar doar dac Izbvitorii se
nfruntau cu un mare pericol n ncercarea lor de a rade
omul ru i firea lui groaznic de pe faa pmntului.
Dac afl adevrul?
Nu tim adevrul.
Ne-a trdat, nenorocit nerecunosctor.
Tot vorbeti despre el de parc ar fi o persoan. Nu este.
Cnd va realiza, cnd ceilali vor realiza, se va ntoarce
pentru c, dac el nu face parte din potop, atunci nu are
niciun folos. La momentul potrivit, o tragere a sforii va fi
suficient.
Gil se ntrebase dac dispariia lui Cale avea s duneze
cauzei lor. Care era rostul unui salvator absent? Dar n
cteva zile realiz c, ceea ce el tia a fi trdarea lui Cale fa
de alii, absena lui fcu salvarea oraului Chartres cu att
mai captivant. Dumnezeu i ntinsese mna cnd fusese
nevoie de ea, dar apoi i-o retrase cu cererea clar ca
Izbvitorii s acioneze. Cu toate astea, mult distrugere
trebuia adus n lume, inclusiv a lor, iar Dumnezeu nu avea
nevoie de ei pentru a obine asta. Trimindu-l pe Cale s
intervin att de miraculos, o fcuse destul de clar.
Retrgndu-l pe Cale, Dumnezeu le artase c nu i prsise
i c, dac ei urmau voina lui, distrugnd toi ereticii i

necredincioii, nu avea s i uite cnd va veni timpul s se


distrug pe ei nii. Cu siguran anihilarea lor avea s fie o
u ctre lumea urmtoare. Cugetnd asupra greelii sale,
Gil, nc un credincios profund n sfritul omenirii, ncepu
s vad c, indiferent de ce ar crede Bosco, Cale trise acum
mai mult dect utilitatea sa. Un Cale permanent absent nu
ar face niciun ru. Din contr. Unul viu, pe de alt parte, ar
putea i probabil ar deveni o ameninare serioas. Ceva
trebuia fcut.
Pentru a-i aduce discursul la apogeu, Bosco avertiz
mpotriva unui nou tip periculos de femeie despre care tia c
ieea la iveal, nu frumuseile obraznice ale Materazzilor, cu
gturi alungite i pai mruni i pr mare, pe care Domnul
l-ar birui cu lepr la un moment ales de el, nici depravatele
din Leeds-ul spaniol, care n curnd, n schimbul unei
cingtori n dreptul uterului, urmau s aib o tietur. Dar
era o nou ameninare din partea femeilor care voiau s fie
egale din punct de vedere spiritual cu brbaii, s i etaleze
severitatea i s persecute pe oricine nu era suficient de pios
i chiar s ard alte femei drept un avertisment, artnd c i
ele puteau fi la fel de generos de dure pe cile ortodoxiei i
dreptii. Congregaia ncuviin, dar nu nelese c mnia sa
era ndreptat ctre predecesorul su i teama c ar putea
exista mai multe ca ea. Poate mult mai multe. Poate c erau
pretutindeni. Existau zvonuri totui care luau fiin n brf
i beii ntre prieteni, trziu n noapte, dar nimic precum
adevrul c o femeie, nu mai bun sau mai rea dect
predecesorul ei masculin, i condusese pe Izbvitori n ultimii
douzeci de ani.
Gndii-v la ultimele patru lucruri n timp ce v
ntoarcei n eparhiile voastre, ncheie Bosco. i pregtii-v

pentru sfritul care va veni.


Dup ce prsise festivitatea care urm discursului
inaugural al lui Bosco, Gil se ntorsese n enormele sale
apartamente, unde noul su secretar, Monsenior Chadwick,
care nu fusese invitat, spera cu disperare c Gil avea chef s
i dezvluie nite veti despre cine fusese acolo i ce se
ntmplase i cum era noul Sfnt Printe. Avea s fie
dezamgit.
Gsete-mi-i pe cei doi Trevor, spuse un Gil prost
dispus. Sperana de pe chipul lui Chadwick fu instant
nlocuit de spaim.
Ah, spuse Chadwick, urmat de o lung pauz.
ntmpltor, ai putea ti pe unde sunt?
Nu, rspunse Gil. Acum treci la treab. n timp ce
Chadwick nchise ua pe ct de trist poate fi nchis o u,
Gil tia perfect ct de iraional se comporta. Cei doi Trevor,
dac nu ar fi fost un cuplu, nu ar fi fost destul de uor sau
chiar posibil de gsit, indiferent cine erai.
Mai mult lumin? ntreb Cale.
Vd destul de bine, spuse custoreasa din piaa de
legume, ntrebarea este: la ce m uit?
Doamn btrn care a pironit o musc, fredona Vagul
Henri.
Ce spune acolo?
Fredoneaz un cntec a luat-o razna. Nu-i face griji
pentru el. Vreau s i coi faa. El nu va simi nimic sau nu
prea multe, oricum.
Eti nebun. Eu cos doar haine. Eti nebun. Nu tiu
nimic despre chestii din astea.
Dar eu tiu. Am cusut oameni de sute de ori.

Atunci, f-o tu. Eu voi intra n probleme.


Nu vei intra n probleme. Sunt o persoan foarte
important.
Nu ari precum cineva important.
De unde ai putea ti tu? Treaba ta este s coi haine.
Vrei s fac una ca asta i m i insuli? Am plecat. Se
ndrept ctre u.
Cincizeci de dolari! Ea se opri i l privi. Este prietenul
meu. Ajut-l.
Las-m s vd banii.
Datorit generozitii lui Kitty Iepurele, un portofel cu trei
sute de dolari i fusese livrat n ziua urmtoare ntlnirii lor.
Fata se gndi pentru un moment.
O sut de dolari.
Nu este un prieten chiar att de bun.
Se neleser la aizeci i cinci.
n timp ce se ntoarse i examin dezastrul care era faa
Vagului Henri, el ncepu s cnte despre capre.
Nu va simi nimic n timp ce lucrezi, iar eu te voi ghida
prin proces. tiu ce trebuie fcut, dar are nevoie de o
custur fin, dac vrem s i salvm faa. Gndete-te c
este ca i cum ai coase un guler unei jachete. Doar f cea mai
bun i aspectuoas lucrare de care eti n stare. i aminti
s o flateze. Fr tine, va arta precum fundul unui cal. Am
vzut ct de priceput eti. Ai talent oricine are creier poate
vedea asta. Uit c este faa cuiva i gndete-te la el ca la un
costum sau o hain. mblnzit de complimente i tentat de
o asemenea sum de bani, ncepu s l priveasc pe Vagul
Henri drept o problem profesional.
Are nevoie de o umplutur.
Ce este o umplutur?

Credeam c tii totul despre cusut.


Dac ar fi fost adevrat, nu a fi avut nevoie de tine. Ce
este o umplutur?
Are o gaur de mrimea unui deget n fa. Nu pot s
cos pur i simplu peste o gaur nici mcar pe un material,
darmite pe piele. Trebuie s o umplu cu ceva.
Cu ce?
De unde s tiu eu? La un costum, a fi folosit psl.
Nu putem face asta. Am vzut ce se ntmpl cu rnile
chiar i cu cea mai mic bucat de material rmas n ele.
Dac am petici un costum vechi, am folosi o bucat de
material de undeva de unde nu i s-ar observa lipsa. n felul
sta, va fi la fel i nu va intra la ap cnd se va uda.
Vrei s spui c ar trebui s tiem o bucic din el, din
alt parte, i s o bgm n gaura din faa lui?
Ea doar gndise cu voce tare, dar acum i era puin fric.
Nu, nu asta spuneam, doar m gndeam, atta tot.
De ce nu? Are sens.
Ai putea nruti lucrurile.
ntotdeauna poi nruti lucrurile.
Dac este prietenul tu ai putea tia o bucat din
degetul tu.
Nu fi proast, spuse Cale cu blndee.
Omul nu a cunoscut o iubire mai mare dect aceea de
a-i da viaa pentru un prieten.
Ce idiot i-a spus asta?
Ea fu teribil de deranjat de lipsa lui de respect, dar deja
se hotrse s ctige banii i, de asemenea, provocarea.
i astfel, ingenioasa operaie ivit din noroc, nelepciune,
abilitate i ignoran ncepu i se dovedi a fi un succes
minunat. Cale, asigurnd-o pe custoreas c tie ce face

cnd vine vorba de cuite, tie o bucat subire i rotund de


piele de pe fesa Vagului Henri, loc de care era sigur c i va
duce cel mai puin dorul, iar custoreasa umplu gaura
adnc din faa lui. Cu o iscusin care i topi inima lui Cale,
ea tie cu grij i cusu perfect faa grav rnit a Vagului
Henri. Pe tot parcursul procesului, Vagul Henri o acompanie
cu mai multe cntece despre pianjeni, femei btrne, pisici
i capre. Cnd termin, amndoi se traser napoi pentru a
admira lucrarea ei i era demn de admiraie. Carne vie roie
cum era, oricine putea vedea ndemnarea cu care o gaur
jerpelit fusese transformat n ceva care pur i simplu arta
bine i la locul lui. Cale tia c s-ar putea infecta sau c
bucata de piele pe care o tiase ar putea muri i Dumnezeu
tie cte i mai cte. Dar, pentru moment, arta bine.
i, ntr-adevr, aa era. Pentru dou zile art ngrijortor
de rou, dar n a treia diminea ncepu s devin roz i se
dezumfl, devenind evident c rana se ameliora. Vagul Henri
avu o singur nemulumire:
De ce m doare att de tare fundul?
Ct despre grozava lor cooperare i norocul reuitei acestei
operaii ingenioase, nici Cale i nici custoreasa nu se
gndir prea mult la asta i isprava fu pierdut pentru
omenire.

30
Era seara banchetului, iar IdrisPukke i fratele su vitreg,
Vipond, erau ntr-o form deosebit de bun. Primul tachinase
femeile privind frumuseea lor i brbaii pentru eecul lor n
a se ridica la statutul femeilor, iar Vipond, un umorist mai
reinut cnd avea chef, provoc furtuni de rsete cu o poveste
amuzant despre vanitatea Episcopului de Colchester i un
accident implicnd o ra Aylesbury, care se ncheie cu
observaia c Orice descoperiri au fost fcute n domeniul
autoamgirii, multe regiuni nedescoperite rmn de
explorat.
Pentru a nu fi depit, IdrisPukke trecu uor ntruna
dintre strile sale aforistice i le oferea celor din jur beneficiul
experienei sale ndelungate cu privire la stupiditatea,
absurditatea i rutatea umanitii i inclusiv, trebuie
menionat, a sa.
Nu te contrazice niciodat cu nimeni pentru nimic. Nu,
nici mcar cu Vipond, dei este, probabil, cel mai nelept om
care a trit vreodat. Vipond, aflat chiar n captul cellalt al
mesei, bucurndu-se de performana fratelui su vitreg i de
dubla flatare implicat n ridiculizare, rse mpreun cu
ceilali i bubuitul aprobator a vreo ase Materazzi, acum
cherchelii.
Cnd vine vorba de autoamgire, fratele meu are
absolut dreptate. Putei vorbi cu Vipond o mie de ani i deabia ai acoperi numrul de lucruri absurde n care crede.
Apoi Vipond rmase cu gura cscat i, pentru un moment
scurt, IdrisPukke se ntreb dac nu cumva mersese prea
departe. Dar ceva ce vzuse, nu ce auzise, l alarmase pe

Cancelar.
IdrisPukke i urmri privirea temtoare spre partea de sus
a ncperii. Dei plvrgeala i rsetele continuar n
camera spaioas, masa celor doi frai vitregi deveni foarte
tcut.
n vrful scrii care cobora n hol era Cale, mbrcat din
cap pn-n picioare ntr-un costum negru, nu diferit de o
sutan neobinuit de elegant, pe atunci la mod printre
tinerii bogai din Leeds-ul spaniol, i care i fusese special
fcut de custoreasa lui i pltit, din nou, cu banii lui Kitty
Iepurele.
Deloc surprinztor, cel mai mare oc printre cele cteva
zeci de persoane care se aflau acolo i l cunoteau din vedere
fu cel simit de Arbell Materazzi, stnd lng soul ei i fiind
nsrcinat n opt luni. Dac o femeie poate fi alb ca
moartea i nfloritoare n acelai timp, atunci ea aa era,
venele albastre de pe pleoapele sale fiind precum firicelele de
pe marmur.
IdrisPukke, pierzndu-i starea umoristic, privi cum Cale
cobora uor scara, asemenea vrjitoarei celei rele dintr-un
basm, ochii fiindu-i nconjurai de cercuri negre, asortate cu
costumul su, i aintii asupra frumoasei fete nsrcinate
dinaintea sa. Ar fi trebuit s i dea seama, gndi IdrisPukke,
chiar ar fi trebuit. Scaunul de lng el, menit pentru absena
lui Cale, fu tras napoi de ctre un servitor n timp ce Cale,
plin de sine din pricina catastrofei satisfctoare pe care o
cauza prezena sa, sosi lng el, ncuviin uor din cap ctre
Vipond, apoi i fix privirea mnioas i ucigtoare asupra
lui Arbell Gt-de-Lebd. Nu exista un cuvnt suficient de
expresiv care s descrie privirea de pe faa lui Conn, dar
nimnui nu-i era prea greu s i imagineze ce se petrecea n

sufletul su. ntrebarea dac el tia sau nu i trecu adesea


prin cap lui IdrisPukke dup aceea. Era greu de crezut c,
dac tia, seara s-ar ncheia cu bine. Probabil c Bose Ikard
sperase la probleme, avnd n vedere ceea ce tia despre
Conn i Thomas Cale. Dar se poticnise n ceva mult mai grav
dect o ceart iluminatoare ntre bieii maturi.
Exist multe cuvinte pentru diferitele tipuri de tcere care
exist ntre oameni care se ursc. IdrisPukke se gndi c,
dac avea s mai ajung vreodat n nchisoare, cu un an
sau doi la ndemn, ar putea ajunge la o list convenabil.
Dar orice fel de tcere ar fi fost, fu ntrerupt de un oaspete
de-al lui Vipond, Seor Eddy Gray, un ambasador al
defectelor pentru Norvegienii care ncercau s intuiasc,
precum muli alii, ce aveau s fac Materazzii n continuare
i cum i-ar putea afecta pe ei. Provocator i ngmfat din fire,
Gray l analiz ostentativ pe Cale din cap pn-n picioare.
Pori culoarea potrivit pentru un nger al Morii,
domnule Cale. Dar eti puin cam scund.
Urm sunetul neauzit al sufletelor trgnd adnc aer n
piept. Abia dac exist o pauz din partea lui Cale n timp ce
i lu pentru prima dat ochii de pe Arbell i l privi pe Gray.
Ai dreptate. Dar dac i-a tia capul i l-a pune sub
picioarele mele, a fi mai nalt.
Bariera de tcere a celor care realizar c ceva nu era n
regul se extinse acum de fiecare parte a Materazzilor,
incluzndu-l pe btrnul Bose Ikard. Alertai de sfidarea din
tonul lui Gray i de apariia stranie a tnrului n negru,
sesizaser att pauza lui Gray, ct i replica devastatoare i
izbucnir n rs.
Plin de un amestec otrvitor de ur, adoraie, dragoste i
ngmfare substanial din pricina agerimii propriei sale

mini, Cale permise ca scaunul s i fie mpins sub el i i


ntoarse de ndat privirea grotesc i terifiant ctre
nefericita Gt-de-Lebd. Nu fu de mirare c bebeluul din
pntecele mamei ncepu s loveasc i s se agite precum un
purcelu ntr-un sac. Fu un lucru remarcabil pentru buna
cretere a lui Arbell Materazzi c nu i nscu pe loc primul
copil.
Exist totui un semn de proast cretere i, destul de
intenionat, veni din partea lui Cale: n timp ce servitorii
ncepur s pun carne i fasole i mazre pe farfuria sa,
Cale mulumi fiecruia dintre ei, ntruct IdrisPukke i
spusese n mod repetat c nu era politicos s confirmi
apariia mncrii pe farfurie i c trebuia s continui s
vorbeti n stnga i-n dreapta, de parc limbile de ciocrlie
i cotletele de pun apruser prin magie, din propria lor
voin sinuciga.
Mulumesc. Mulumesc, spuse el, cu fiecare expresie de
recunotin fals menit a fi o lovitur n inima frumuseii
din faa lui i un ut n tibia soului su.
Suntem cu toii cinici acum, presupun, i chiar i un nc
smiorcit tie c s salvezi o via nseamn s i faci un
duman venic. Dar dei Conn exilase anumite suspiciuni n
adncul minii sale i dei trebuia s i displac omul care l
salvase de la o moarte hidoas la Silbury Hill totui putea
nc n celulele subterane ale sufletului su nesuferit s i
aminteasc ororile morii purpurii zdrobindu-l i pe care nc
i le amintea n vise groaznice: nu putea, orict de tare ar fi
ncercat, s scape de recunotina agtoare.
Problema cu Cale era c i deschisese opera de rzbunare
ntr-un mod briliant, dar acum se pierdu pentru un cntec.
Batjocura lui Seor Eddy Gray fusese ca i cum ar fi aruncat

prjituri unui urs. tia cum s trateze agresiunea, verbal


sau fizic. Arbell pur i simplu privi n jos, n bolul cu sup,
de parc ar fi sperat ca supa s se despart precum Marea
Reed i s o nghit cu totul. Conn doar l privea ncruntat.
Cu toat nenorocirea ei, arta extraordinar i sfietor de
frumoas. Buzele ei, de obicei de un cafeniu palid, erau acum
de un rou intens, iar dinii albi care se zreau sub ele
nsufleir ura lui Cale, iar el se gndi la trandafiri cu zpad
ntre petalele sngerii. Petrecuse att demult timp gndinduse la ea n ultimele luni, nct acum c sttea la doar civa
metri distan i se prea de neneles, n toat ura sa, ca ea
s nu rd bucuroas, aa cum o fcea cnd nchidea ua
camerei sale i l strngea cu putere n brae i i acoperea
faa cu srutri, de parc nu s-ar fi putut stura de atingerea
i gustul lui. Cum era posibil s se fi plictisit de el? Cum era
posibil s prefere creatura de lng ea, s i permit s?
Dar gndul era prea aproape de nebunie, iar el deja era la
limit. Nici mcar pentru o clip trebuie s-i scuzai
ignorana total n astfel de chestiuni nu i trecuse prin cap
c el ar putea fi tatl bastardului opitor din pntecul
mamei sale. Nici gndul c n ochii oricrei persoane
obiective, caracterul evident al preferinei lui Arbell Materazzi
pentru un tnr nalt i frumos, de aceeai ras i cretere
ca i ea, marea speran de viitor a tuturor Materazzilor, n
schimbul unui criminal scund, cu pr castaniu i suflet dur,
cu o dumnie mpotriva lumii, era o chestiune de care
nimeni nu se ndoia. Era adevrat c ea i datora lui viaa i,
ntr-un mod extraordinar, viaa fratelui ei mai tnr, dar
recunotina este un sentiment straniu n cele mai bune
timpuri, chiar i fa de cei pe care odat i adorai. Este
deosebit de greu pentru prinese frumoase, n special, pentru

c ele sunt, ca s spunem aa, nscute s primeasc lucruri


i chiar i o capacitate normal pentru recunotin ar
cntri mai greu pe umerii lor dect este natura uman
capabil s suporte n general.
Eti bine? spuse Cale n cele din urm. Niciodat, n
toat istoria omenirii, o asemenea ntrebare nu fusese
adresat drept o ameninare.
Ea ridic uor privirea, ndrzneala ei natural
nvingndu-i confuzia.
Foarte bine.
M bucur s aud asta. Pentru mine, vremurile au fost
grele de la ultima noastr ntlnire.
Cu toii am suferit.
Personal vorbind, am cauzat mai mult suferin dect
am ndurat.
Nu aa faci ntotdeauna?
Ai o memorie scurt i mai grav, din moment ce mi-ai
fost de attea ori datoare.
Controleaz-i manierele, spuse Conn, care s-ar fi
ridicat i i-ar fi aruncat scaunul cu un gest dramatic dac
Vipond nu l-ar fi ciupit de picior i n-ar fi strns cu o for
surprinztoare pentru un om de vrsta i profesia sa.
Ce i face piciorul? ntreb Cale. Era, la urma urmei, n
multe feluri prea tnr.
n numele lui Dumnezeu, opti IdrisPukke. Pn acum,
valul de linite concentrat se mprtiase pn n mijlocul
coridorului. Dar venind cu intenia de a o chinui pe Arbell,
Cale realiz c stpnirea care ar fi fcut acest lucru cel
puin plauzibil l prsise un rezervor de furie se deschisese
prea mult i mai adnc dect realizase el c simea i, cu
siguran, tiuse c furia lui era adnc.

Nu eti dorit aici, spuse Conn, de ce nu ncetezi s te


faci de rs i s pleci? Oricare din aceste dou lucruri ar fi
fost suficiente. Precum un rget nbuit alimentat de un
nebun frenetic Cale fu cuprins de furie incontrolabil. Se
ridic i i duse mna spre curea, cnd o mn slbit i
cuprinse ncheietura.
Salutare, Tom, spuse blnd Vagul Henri. Am adus pe
cineva s te vad. Precum apa rece, vocea lui curgea peste
tcerea rbdtoare a privitorilor. Cale privi pentru o clip
pielea alb i semnul nc izbitor de pe faa lui i apoi privi
spre cei doi care stteau lng el: Simon Materazzi i
ntotdeauna ovielnicul Koolhaus.
Simon Materazzi te salut, Cale, spuse Koolhaus. Apoi
tnrul surdomut l cuprinse n braele sale i nu l eliber
din strnsoare pn ce nu ieir de pe coridor i fumar o
igar n aerul rece i umed din Leeds-ul spaniol.
De-abia dou ore mai trziu, IdrisPukke le ddu de urm,
prin simpla ateptare n camera lui Cale pn ce acesta se
ntoarse.
Du-i pe Henri i Simon napoi n pat pn nu se
prbuesc, i spuse el lui Koolhaus, care fcu bucuros aa
cum i se spuse. Cale se aez pe pat, neprivindu-l pe
IdrisPukke.
Sper c eti mulumit de tine. Reputaia ta nu mai este
aceea de a fi furia lui Dumnezeu, ci mai degrab idiotul
satului.
Aceast remarc duru suficient de tare, nct s l fac pe
Cale s l priveasc, dar tot nu spuse nimic, nefericit precum
o tob fr vlag.
Crezi c poi intimida lumea?
M-am descurcat destul de bine pn acum.

Pn acum presupun c da. Dar asta nu nseamn att


demult, avnd n vedere c eti foarte tnr i mai ai mult
din lume de colindat.
Niciunul nu spuse nimic vreme de un minut ntreg.
Vreau ca ea s sufere. O merit. Vorbi att de ncet i cu
asemenea tristee, nct IdrisPukke de-abia tiu ce s spun.
tiu ct de greu este s renuni la o dragoste puternic.
I-am salvat viaa.
Da.
Am fcut ceva greit?
Nu.
Atunci, de ce?
Nimeni nu tie rspunsul la asta. Nu poi spune cuiva
s iubeasc femeia sau brbatul acela sau cellalt.
Dar ea o fcea.
Ceea ce i spun ndrgostiii unul altuia este scris n
vnt i ap. Un poet a spus asta, dar este adevrat n orice
caz.
Ea m-a trdat n faa lui Bosco. Nu este drept s trec
peste asta.
Este posibil ca IdrisPukke, n scopul echilibrului i
imparialitii, s fi menionat c Arbell se aflase ntr-o
poziie dificil n acel moment. Dar trecuser ani de cnd el
fusese suficient de nesbuit pentru a spune aa ceva.
Din nefericire, trim vremuri interesante. Poi avea un
cuvnt greu de spus n ele, poate cel mai greu aadar, tnr
cum eti i orict de mult te-ar durea asta, n materie de
dragoste i politic i rzboi, lucrurile mrunte n via
trebuie s lase loc celor mree.
Cale l privi.
Nu i dac cele mrunte sunt primele.

Din nou tcere ndelungat. Nici mcar IdrisPukke nu se


putu gndi la o replic. Schimb subiectul.
Nu tiu ce au de gnd s fac Izbvitorii i noul lor Pap
n privina ta. Nu m-a baza pe varianta cu nimic. i faci
dumani att de uor pe ct alii respir. S vorbeti cu
mnie aa cum o faci tu, s i ari ura prin ceea ce spui sau
prin modul cum priveti este o modalitate inutil:
periculoas, prosteasc, ridicol i vulgar dei presupun
c vulgaritatea este cea mai mic dintre problemele tale. Fie
nvei s fii mai discret, fie ncepi s fugi de acum.
Cale nu spuse nimic n timp ce IdrisPukke se aez pe pat,
prndu-i ru pentru biatul ciudat de lng el. Dup cteva
minute, IdrisPukke ncepu s se ngrijoreze c, n tcerea lui,
Cale se lsa purtat prea departe de gnduri.
Ai privit cerul nopii cnd ai fost afar?
Cale rse, ncet i ciudat, gndi IdrisPukke dar era mai
bine dect tcerea dinainte.
Nu, spuse Cale. Stelele nc mai strlucesc?
Ai fost maestrul de ceremonii, i spuse Vipond lui
IdrisPukke mai trziu, n acea noapte, pentru multe dezastre,
dar acesta trebuie s fie cel mai reuit dintre ele.
Deloc. Am fost implicat n chestii mult mai rele dect o
ceart ntre doi ndrgostii.
tii c este mult mai ru de att. Bose Ikard vrea s ne
exileze i poi fi foarte sigur c un raport despre o ceart
ntre motenitorii Materazzi i prietenul tu Nogbad cel Ru
se afl n drum spre regele Elveiei n timp ce vorbim, i unul
cu grij nflorit.
Regele Zog poate c este o bab, dar nu ne va exila pe
baza unei nenelegeri ca asta orict de mult ar nflori-o

Bose Ikard.
O va face dac i spune c exist o oarecare ndoial
asupra paternitii copilului lui Arbell.
Tu ce crezi?
Tu ce crezi?
Este posibil.
Nu ne putem contrazice n privina asta. Problema este
c zvonurile se scurg pe sub fiecare u din Leeds-ul spaniol.
Regele Zog nu privete cu ochi buni comportamentul
promiscuu, n special ntre un aristocrat i un oarecare tnr
bgcios i obraznic care duce crbunele n dormitorul ei.
Cale este mult mai mult de att.
Nu pentru regele Zog al Elveiei. Dumnezeu nu a creat
niciodat un snob mai mare dect el. Cnd citete ceva, o
face doar pentru a petrece ore suspinnd de plcere i
ncntare datorit urmailor si din Almanach de Gotha.
n caz c nu ai observat, frate IdrisPukke nu i spunea
niciodat astfel, doar dac era nervos pe el Materazzii au
cobort destul de jos, ctre aproape nimic. Fr Cale care s
i mpiedice, Izbvitorii sunt pregtii s calce n picioare
Antagoniti, Laconici, Elveia i pe oricine altcineva, ca pe un
covor vechi. i vor urina pe regele Zog n trecere.
Conn Materazzi este de viitor dac i se ofer timp.
Cale a plnuit distrugerea noastr i a Laconicilor. Nu-i
ru pentru un tnr bgcios, cru de crbuni. Dac tu
crezi c Conn Materazzi poate face asta, trebuie s fii un
prost ca niciun altul.
Avem doar cuvntul lui pentru distrugerea Laconicilor.
Am fost acolo la Silbury pentru a fi martori la ceea ce
planurile lui Cale ne-au fcut.
Lsnd toate scuzele deoparte, acolo a fost att noroc,

ct i judecat.
i?
Nu l poi controla.
Nu.
El nsui nu se poate controla.
Nu ar fi primul. E tnr, va trece peste asta.
Te neli n privina asta. L-am auzit ameninnd-o cnd
a prsit Memphis-ul i, din nou, asear. Niciodat nu va fi
eliberat de ea. Oamenii vorbesc despre copii de parc ar fi
ntr-un fel diferii de aduli. Dar nu este nicio diferen, nu
chiar. Doar suflete nebune dup dragoste. ndrgostitul i
criminalul sunt n interiorul lui precum stofa aspr, cu ln
niciodat nu pot fi desprite.
Atunci, scoate-o pe Arbell din Leeds-ul spaniol i pe
Conn mpreun cu ea. Ochii care nu se vd se uit. Apoi l
folosim pe Cale pentru a nscoci un plan de a se confrunta
cu Izbvitorii.
De ce ne-ar ajuta?
O urte pe Arbell pentru c a iubit-o i a salvat-o i
totui ea l-a predat lor.
Cu toii am fcut asta.
Vorbete n numele tu. Iar el nu a venerat pmntul pe
care ai clcat. Este n interesul lui s fac o nelegere cu noi,
pentru c nu are unde s mearg n alt parte. Cu Cale
conducnd o armat elveian exist mcar o ans pentru
noi i o ans pentru el. i va da seama de asta. Cu sau fr
Arbell, ntotdeauna supravieuirea a fost n mintea lui.
Nu este doar un pericol pentru toat lumea?
Atunci, trebuie s l ajutm s i concentreze atenia
acolo unde poate provoca i cele mai multe pagube.
Nu este un plan prea reuit.

Este, atunci cnd nu ai unul mai bun.


tiai c a vorbit cu Kitty Iepurele?
Da.
Mincinosule! De parc ar fi fost din nou tineri, niciunul
nu se simi jignit.
Tu spui altcuiva despre toate plecrile i sosirile tale?
Spuse IdrisPukke.
Sunt renumit pentru firea mea sincer.
Exact. Dac el ne va salva pe noi de Izbvitori, sper ca
Dumnezeu s i aib degetele pe ct mai muli, pe ct de
multe scoici sunt pe mal.
O alt ameninare pentru Arbell din partea Izbvitorilor
ar fi util o scuz bun pentru a ncuraja absena lui
Arbell.
Conn ar pleca astfel cu ea?
Sperm la prea mult. Pe lng asta, Zog nu va avea un
vagabond drept conductor al unei armate pentru care
pltete, orice ai crede.
Atunci, este un prost.
Nimeni nu a spus vreodat c nu ar fi.
l poi controla pe Conn?
Da, rspunse Vipond.
Suficient ct s l faci s permit s devin un scut
pentru cineva care ar putea fi tatl primul su copil?
Nu este o abordare la care m gndeam. Pe lng asta,
avem un avantaj.
Care este?
El nu vrea s cread. Trebuie s ncurajm dorina asta
natural ct mai mult posibil.
Dar planul lor, slab sau nu, avea un defect neprevzut.

O parte din modul lui Bose Ikard de a-i face pe Materazzi


s se simt nepoftii era s asigure condiii insuficiente
acomodrii lor. Cnd veni vorba despre Arbell, asta nsemn
cazarea ei n camere concepute cu dou sute de ani nainte,
ca spaiu de locuit pentru noua mireas a regelui, Infanta
Pilar. Infanta nu crescu niciodat mai mult de doi coi i
jumtate (un cot fiind distana dintre cot i degetele unei
mini ntinse). Adorat pentru firea sa blnd, nelepciunea
i generozitatea fa de cei srmani, ea inspir numeroase
construcii n nebunia emergent pentru toate lucrurile
spaniole care conferir oraului ce pe atunci era doar Leeds,
numele auxiliar neobinuit. Pe vremuri o zical pentru tot ce
era deprimat (Ari ca Leeds era o glum antic pe seama
celor nefericii i pe seama Leeds-ului), dorina de a o
mulimi pe micua Infanta conduse la o explozie de case
publice i private, exotice, n stilul spaniol. Apartamentele
personale ale Infantei fur construite de ctre soul ei,
ndrgostit nebunete, pentru dimensiunea sa, i nu pentru
a uriailor care o nconjurau. Rezultatul pentru Arbell fu c
apartamentul su era potrivit cu siguran pentru o regin,
dar pentru o regin foarte mic, de un metru nlime.
Pentru Infant tavanul era nalt, dar pentru Arbell existau
multe pri ale camerei n care era nevoit s i aplece gtul.
Era noaptea de dup banchetul groaznic, iar Conn i Arbell
erau n apartamentul ei i stteau jos. Avnd n vedere c
amndoi erau nali, acest lucru oferi proporii comice
camerei, de parc ar fi fost aezai ntr-o cas de ppui mai
mari.
Arbell i privea snii i stomacul.
M simt, i spuse ea cu tristee lui Conn, de parc am
nghiit capetele a trei brbai chei. Brbai chei cu capete

foarte mari. Dumnezeule, ct mai dureaz?


Eti foarte frumoas.
Te-am fcut s spui asta.
Conn zmbi.
Este adevrat c m-ai fcut s o spun. Dar este adevrat
oricum.
Mini att de ncnttor, nct este aproape o plcere s
fiu amgit de tine.
F cum crezi tu, spuse el, lundu-i mna.
Promite-mi c vei sta departe de Thomas Cale, spuse ea.
M ntrebam ct va mai dura pn vei aduce vorba
despre el.
Acum tii. Promite-mi.
Uii c mi-a salvat viaa. Nu este att de uor s ucizi pe
cineva cruia i datorezi att demult. Te-a salvat i pe tine, de
asemenea, iar asta face s fie i mai greu. Aa c promit
dei a fost att de nepoliticos cu tine.
Voi supravieui. Dar vreau s te rog ceva mai dificil.
Ce?
El nu este att de binevoitor. Vreau s mi promii c te
vei ndeprta dac vine s te caute.
Dificil.
De dragul meu.
i mndria mea?
Nu este nimic. Va trece. Mndria e un nimic.
Spui asta pentru c eti femeie.
Deci, eu nu am deloc mndrie?
Ceea ce te face pe tine mndr este diferit aadar, ceea
ce este posibil sau imposibil este diferit.
Vei fi mndru c i vei oferi lui Cale ceea ce i dorete?
Nu este att de prost nct s te provoace atunci cnd pori

armura. tie c ai avea acest avantaj.


Era nevoie de puin linguire, probabil adevrat. Ea deja
mersese prea departe.
i ce trebuie s fac dac el m provoac?
Dumnezeule, vorbeti de parc ai fi un bieandru!
Dac tu alegi s nu nelegi. l enerva cnd i se vorbea
astfel, dar femeilor trebuiau s fi se ofere permisiuni, n
special celor aflate n ultimul stagiu al sarcinii. Dac fug de
el, reputaia mea, ceea ce sunt, fuge de mine n acelai timp.
mi spui c vei continua s m respeci dar o vei face?
Desigur c da.
Asta spui acum. Dar nu voi mai avea respectul nimnui.
Ea oft i nu mai spuse nimic pentru o vreme.
tiu ce eti eti curajos i iscusit i ndrzne. Mai
mult mgulire necesar de asemenea adevrat. Dar el nu
este, cut cu greu cuvntul potrivit i eu, el nu este
normal. El nu aduce catastrofa, el este catastrofa. Prietenul
lui, Kleist cel care nu l-a plcut niciodat a spus c avea
funeralii n creier. Pi, este adevrat.
Cum poate cineva s triasc fr respect? Care este
rostul?
Ea oft din nou i i mic gtul rigid dintr-o parte n alta,
gemnd. Uit-te la tine, gndi ea, la fel de gras precum
lcomia nsi.
Cnd se va sfri? spuse ea cu voce tare i i privi
piezi soul. i datorezi viaa ta.
Da.
Atunci, cum l poi ucide onorabil? Las s se tie i mai
mult c el s-a comportat vitejete mai mult, slvete-i
curajul pentru ca oamenii s te admire mai mult dect l
admir pe el. S fie limpede c i eti dator i toat lumea te

va luda pentru c ai plecat cnd el te-a provocat. Ce curaj!


Ce onoare adevrat c Conn Materazzi poate lupta cu atta
uurin i totui risc acea onoare pentru a fi onorabil. Este
adevrat, tu nsui ai spus-o.
Nu va nsemna asta c el va ctiga o reputaie
Trebuia s se gndeasc la asta: era o obiecie onorabil n
aceste circumstane? un nume pentru curaj?
Nu-i face griji pentru asta, rspunse Arbell. n curnd
va distruge prerea bun pe care o are cineva despre el.
Crede c este dreptul lui s fie admirat de oameni pe care i
dispreuiete i dispreuiete pe toat lumea.
Eti foarte inteligent.
Da, sunt. Arbell i strnse mna. Acum pleac i lasm s dorm.
El se ridic i se lovi cu capul de tavan.
Au!
Ea tresri mpreun cu el, dar vzu c nu era rnit. Era pe
punctul de a se ridica pentru a-l sruta.
Stai unde eti, spuse el.
Ea nu avu nevoie de alt ncurajare.
O voi face dac nu te superi.
El se aplec i o srut uor pe buze. Apoi, cu precauie
comic, i croi drum spre u i plec. Ea se ntinse pe
canapea, rsucindu-se de pe o parte pe alta pentru a-i alina
spatele ndurerat i decise s atepte alte zece minute nainte
de a face efortul de a merge n pat. nchise ochii, bucurnduse de linitea i pacea din jur.
i atunci, din umbrele din spatele camerei, o voce joas
spuse cu blndee:
nc te mai bntui.
Unii spun c lumea se va sfri prin nghe. Dac aa este,

ceva din frigul acela fatal i nghe prul pe ceafa tinerei


viitoare mmici. Se ridic pe ct de repede putu din pricina
durerii i greutii i se ntoarse ngrozit n timp ce Cale
pi n lumin.
n caz c te ntrebai, spuse el punnd degetul pe cea
mai mare panic din mintea ei, am auzit tot ce ai spus. Nu
foarte drgu din partea ta.
Voi ipa.
Eu n-a face-o. Lucrurile ar deveni cumplite pentru
oricine ar intra pe u n acel moment.
Te atepi s mor fr niciun cuvnt?
Dumnezeule, nu. Nu m-a atepta nici ca tu s te
piepteni fr s te plngi. Asta nu era drept. Ea, n niciun
caz, nu era o persoan comun. Smiorcie-te ct vrei,
maiestate, dar f-o n linite.
M vei ucide?
M gndesc s te ucid.
tiu c tu crezi c te-am jignit, dar cu ce te-a jignit
copilaul meu?
De aceea m gndesc la asta.
Este al tu.
Ai fi n stare s spui asta.
Este adevrat.
Este adevrat c i-am salvat viaa de dou ori, iar tu ai
spus c m-ai iubit mai mult dect Zmbi, nu ntr-un mod
plcut tii c nu mi pot aminti, dar cred era un lucru
destul de profund. Poate m ajui tu.
Este adevrat, spuse ea, aproape imposibil de auzit.
Umbl zvonul prin pia c eti o curv i oamenii
chiar fac pariuri referitoare la cine este tatl: fie idiotul
satului din Memphis, fie srntocul care i aducea crbuni

n camer.
tii c asta nu este adevrat.
Nu tiu. M-ai vndut unor oameni care, din cte tiai,
aveau s m duc ntr-un loc de execuie, s m spnzure, s
m taie de viu, s mi scoat maele n timp ce eu i
priveam prjindu-le n timp ce eu i priveam tindu-mi
penisul i testiculele n timp ce eu priveam. Pi, vezi tu.
Arat ru.
Mi-au promis c nu te vor rni.
i ce te-a fcut s crezi c o promisiune nsemna mai
mult pentru ei dect nsemna pentru tine? Te plictisisei de
mine i voiai s mi vezi spatele, indiferent de cum s-ar fi
ntmplat asta.
Nu este adevrat. Arbell plngea acum, dar de-abia se
auzea.
Este posibil s nu fie tot adevrul, dar este suficient.
Oricum, sunt stul s te ascult.
Nu i-au fcut niciunul dintre lucrurile alea. A promis
s te fac un om mre. Nu eti? Nu i-a inut promisiunea?
Asta era prea mult. Din civa pai fu lng ea, n timp ce
Arbell se retrase lng perete, protejndu-i ngrozit copilul
cu minile. El trecu n spatele ei i o prinse de coada blond,
trnd-o lng canapea i mpingnd-o n genunchi.
O s i art eu cum i-a inut promisiunea, cea
mincinoas. O strnse i mai tare de pr cu o mn i trase
lampa de pe mas lng canapea pentru o lumin mai bun.
Apoi, cu mna liber cotrobi printr-un buzunar interior i
scoase scrisoarea de la Bosco, din pricina creia se
ciondnise cu Vagul Henri. O despturi pe canapea,
mpingndu-i lui Arbell cu violen capul n jos, astfel nct
aproape o atingea.

Citete-o! spuse el.


M rneti.
El o trase brusc de pr. Ea ip.
ip ncet, opti el. Cineva ar putea fi destul de
ghinionist nct s aud. Acum citete de la cine este. nc o
smucitur de ncurajare.
De la Generalul Izbvitor arca, Comandantul Forelor
din savan, ctre Generalul Izbvitor Bosco.
Poi sri peste primele cinci rnduri.
Arbell continu cu dificultate strnsoarea lui era
violent, iar ea era prea aproape de scrisoare.
nainte s plece, Thomas Cale ne-a ordonat s curm
fiecare sat din savan pe o raz de optzeci de kilometri de
taberele noastre i s aducem toate femeile i copiii,
animalele lor s fie folosite pentru a hrni cele trei mii de
suflete pe care am reuit s le aducem. Un fel de cium le-a
ucis majoritatea vitelor i le-a redus laptele celor care au
supravieuit. Adesea ducnd noi nine lips de raii
suficiente, nu aveam din ce face provizii. Datorit slbiciunii
lor, muli au murit din pricina foametei i pojarului. Nu am
fost informat dect foarte trziu, iar cnd am inspectat
tabra am vzut atta srcie, nct orice inim ar fi cedat
naintea privelitii
Nu-i face griji pentru urmtoarea poriune, spuse Cale
artnd n josul scrisorii, ncepe din nou de acolo.
Din fiecare col al locului au venit trndu-se n mini i
genunchi, pentru c picioarele nu i puteau susine; artau
precum anatomia morii nsi i opteau asemenea
fantomelor plngndu-i mormintele. Mi s-a spus c erau
fericii s mnnce muchi de copaci acolo unde puteau, iar
n cele din urm ajunseser s scoat cadavrele din

morminte i s le curee de ce mai aveau pe ele. Te tiu ca


fiind o persoan ngduitoare, dar, dei am descris lucruri
mizerabile, despre care este mai uor s citeti dect s fii
martorul lor, nu exist nicio speran c aceti Antagoniti se
vor ndrepta i este groaznic de necesar s fie ucii. Aceast
judecat a cerului care ne face s ne cutremurm ne atinge
fr mil.
Suficient, spuse el, eliberndu-i prul i lovindu-i capul
de perna moale a canapelei nu cel mai crud gest de violen
pe care l oferise lumii trebuie menionat.
Arbell se ridic uor i se aez pe canapea.
Nu neleg, spuse ea n cele din urm. Ce legtur are
asta cu mine? Sau cu tine? Chestia asta cumplit nu a fost
ceea ce intenionai, nu-i aa?
Nu ai auzit? Drumul spre iad este pavat cu intenii
bune. Intenia mea este s fiu lsat n pace, cu un pat decent
i mncare decent. Dar ceea ce fac este exact ce ai spus tu.
Catastrofa m urmeaz pretutindeni. Am stat n umbr acolo
n spate, ascultndu-i minunea la vicrindu-se despre
reputaia lui
El nu este la!
Taci din gur. Reputaia mea este aceea c sunt un copil
sngeros, cruia nu i pas de vieile oamenilor mai mult
dect i pas de viaa unui cine. Reputaia mea este c
mistui tot ce ating. Tu m-ai trimis acolo, cu ei. Sngele celor
pe care i-am ucis este i pe minile tale, la fel cum este pe ale
mele.
De ce nu te opreti din ucis oameni n loc s dai vina pe
restul lumii?
Arbell o spuse cu mai mult violen dect era probabil

nelept s o fac n aceste mprejurri. Dar ea nu ducea lips


de curaj.
Spune-mi, cum se presupune c pot face asta?
Izbvitorii nu se vor opri pentru nimic n lume. Intenioneaz
s nfoare lumea asta ntr-o ptur, s pun catranul peste
ea i apoi s i dea foc precum unui b de chibrit. Nu exist
oprire. Se trase napoi, privind ncruntat ca Trolul din
Gissinghurst. Ea l privi de asemenea ncruntat, dnd tot ce
avea mai bun n acea privire. Acum voi pleca pe u nu aa
am intrat, n caz c te ntrebai. Vreau s te gndeti la asta
n nopile care vin. Nu vei striga pe nimeni pentru c i voi
ucide dac o faci i chiar dac voi fi prins, voi avea grij s l
informez pe minunatul tu so c ai pretins c eu sunt tatl
copilului su.
Nu te va crede.
O va face puin.
Apoi porni spre u i dispru.
Merse repede n lungul coridoarelor aproape pustii unde
singurele grzi erau tinere i lipsite de experien i uor de
evitat i gndindu-se la evenimentele serii cu o satisfacie
stranie. O fcuse s se simt mai ru i asta era ceea ce
conta. Era greu de spus dac i el era cu adevrat rvit din
pricina consecinelor neintenionate ale ordinelor sale privind
femeile i copiii din savan. Dup cum spuneau englezii:
adevrul depinde de momentul din care ncepi povestea.
A doua zi, Cale deja gndea mai limpede despre vizita
trzie de noaptea trecut. ntr-un cuvnt, ameninase o
femeie nsrcinat i se fcu pe sine s arate precum
monstrul care Arbell pretindea c este, n timp ce sttuse
ascultnd n umbr. Ct despre copil, cu siguran Arbell

minea pentru a-i salva pielea. De-abia suporta s se


gndeasc la ce putea nsemna dac nu era aa. Astfel c nu
se gndi.
Deprimat i ruinat, plec la plimbare i ajunse
ntmpltor n parcul care se ntindea, n mod ciudat, sub
form de salamandr la nord de centrul oraului. Era o zi
cald pentru acea perioad din an, soarele luminos, iar
parcul era plin de oameni, tineri i tinere flirtnd, copii
strignd i jucndu-se, cupluri mai n vrst plimbndu-se
nainte i napoi pe aleile mprejmuite de teii nmugurii,
fcndu-i passagiata pentru care Leeds-ul spaniol era
faimos de peste dou sute de ani vezi i fii vzut. Simindui capul straniu de greoi i cu o ureche nfundat, de parc
apa din cad rmsese blocat, se plimb n razele soarelui
pn ce ajunse la un capt al parcului salamandr un zid
uria sculptat n granitul care nconjura oraul. Pe alocuri
erau sculptate siluetele Reformei Antagoniste care se
refugiaser n Leeds-ul spaniol n timpul persecuiei iniiale
i nainte de a merge mai departe i a gsi oraul antagonist
de la Salt Lake. Aici erau figurine n relief de aproape zece
metri nlime, care luptaser mpotriva Izbvitorilor pn la
moartea hidoas i totui el nu auzise niciodat de ei: Butzer,
Hus i Philip Melanchthon, Menno Simons, Zwingli, Hutt i
cei care preau nefericii, fraii Mosarghu. Cine erau aceti
gigani dinaintea lui i ce gndeau ei? Era aproape imposibil
de neles c respingerea Izbvitorilor avea o asemenea
importan. Apoi naint prin parc, simindu-se i mai
ndeprtat de fluxul fericirii umane comune, n timp ce
oamenii se lsau dezmierdai de soare. Iar acum el trebuia s
fug, s ias pe marile pori din fier din captul nordic al
parcului i s se ntoarc n camera sa. Dar era att de

obosit acum, extenuat ntr-un mod care era complet nou


pentru el. Merse din ce n ce mai ncet n josul strzii, de
parc fiecare pas l-ar fi mbtrnit cu un an, dar era mult
mai ru dect oboseala obinuit. Se simea de parc s-ar fi
aflat n micare timp de o mie de ani i nu gsise niciun loc
s stea jos, fr odihn, fr pace, nimic altceva n afar de
lupt i teama urmtoarei lovituri. Inima i era att de
greoaie n piept, nct se ntreb cum era posibil s se simt
astfel i s fie viu? Ajunsese la Poarta de Vest i se opri i i
rezem capul, sudoarea scurgndu-se de pe fruntea sa pe
piatra nisipoas.
Eti bine, fiule? Dar el nu avu puterea s rspund.
Dup aceea nu i putu aminti cum ajunse napoi n camera
sa, nici mcar s fi descuiat ua, doar ntinzndu-se pe pat i
gfind precum un pete pe uscat. Apoi amintirea l ajunse
din urm cutremurul din intestinele sale, un tremurat i o
avalan de prbuire i erupie. Lumea lui interioar ddu
fru liber crnii i sufletului deopotriv, lacrimilor
ngrozitoare de durere i erupie. Se grbi s ajung la toalet
i vom, i vom, i nimic nu iei, dar icnetul lui era att de
violent, de parc sufletul ncerca s i ias prin intestine i
burt n timp ce el era nc viu. i continu astfel ore n ir.
Apoi se ntoarse n pat i plnse, dar nu ca orice copil sau om
i neavnd legtur cu eliberarea, iar apoi, cnd crezu c acel
urlet de durere, lipsit de lacrimi, nu avea s nceteze
niciodat, ncepu s rd vreme de ore bune. i rznd l gsi
Vagul Henri chiar nainte de rsrit, smiorcindu-se i
icnind.

31
Timp de o sptmn l inur n camera sa, dar starea lui
nu se mbunti. Dormea dousprezece ore sau mai mult,
dar se trezea mai extenuat i cu ochii mai ncercnai dect
atunci cnd se culcase. Apoi urma o pauz de trei ore, n
care sttea pe o parte, cu genunchii ndoii, iar apoi ncepea
din nou efortul de a voma un sunet hidos care semna mai
degrab cu un animal uria care ncerca s elimine un lucru
otrvitor pe care l ingerase. Dup cteva zile, rsul teribil
ncet nicio uurare pentru Cale, ci pentru cei care
fuseser nevoii s l asculte. Cale continu s verse, iar
lacrimile care i curgeau iroaie nu i alinau suferina. n
curnd i lacrimile se oprir. Dar continu s vomite, fr s
fie vreodat bolnav i dei mnca chiar cu poft. Dup acea
sptmn, starea lui se stabiliz ntr-un ablon groaznic:
ore de somn care nu l odihneau deloc, mncnd cu foame,
apoi spasmele durnd o or, apoi odihn linitit, nc un
atac, mai mult mncare, apoi un somn extenuant. Apoi
ciclul avea s nceap din nou.
Sttu alturi de Cale pentru o or sau dou i i oferi un
amestec de miere cu vin i opiu, care pru s l calmeze
puin pn ce, pentru prima dat, vom tot coninutul
stomacului su ntr-o singur revrsare pe podeaua camerei.
Mai trziu, IdrisPukke, Vipond i Vagul Henri vorbir afar
cu Bradmore.
n afar de a evidenia faptul c este groaznic de bolnav,
nu pot gsi nimic n neregul cu el. Din ce mi-ai spus,
starea lui nu se mbuntete, dar nici nu se nrutete.
Dac l putei plti, pot ncerca s l aduc pe Robert de

Salerno.
Salerno se afl la opt sute de kilometri deprtare.
Dar banii sunt aici. Trateaz fetele nebune ale
aristocraiei i negustorii din Leeds-ul spaniol, Dumnezeu
tie c sunt destui.
El nu este fat.
Nici bolnav nu este n niciun fel n care s-l pot trata.
Robert de Salerno este o pacoste i o cium, plin de el, dar a
avut rezultate bune cu oameni care sunt bolnavi n cap.
Bradmore are dreptate, spuse Robert de Salerno a doua
zi, stnd n acelai coridor. Asta este dincolo de puterea sa de
nelegere. Nu vom avea nevoie de dispozitive ingenioase aici.
Mulumesc. Ideea este?
Robert de Salerno, cu o sut de dolari din banii lui Kitty
Iepurele n buzunarul su, nu era la fel de uor de insultat
aa cum era de obicei cazul n mod normal, era foarte uor,
ntr-adevr.
tii unde poi gsi cea mai bun imagine a sufletului
uman?
Sunt sigur c mi vei spune tu.
Pentru o sut de dolari a spune tuturor. Cea mai bun
imagine a sufletului uman, domnule IdrisPukke, este corpul
uman. Sufletul i are rinichii i ficatul su, stomacul su,
braele i picioarele sale. i toate aceste membre i organe
pot suferi de boli. Exist diferite febre ale sufletului, aa cum
exist scarlatina corpului, febra galben; pentru fiecare
erupie care degradeaz pielea, exist una pentru voin,
sufletul i are abcesele sale; exist multe ulcere ale minii,
cancere ale sentimentelor.
nelegem, spuse Vipond. Biatul?
tii, cred, la fel de bine ca i mine ce este n neregul

cu el. Conform acestui tnr gesticul ctre Vagul Henri i


cunoteai povestea. A fost tratat ca un cine ntreaga sa
via, a fost muncit din greu, btut, a fost hrnit cu mncare
proast de ctre oameni cruzi. A vzut i a fcut lucruri
oribile.
De ce nu mi s-a ntmplat mie? spuse Vagul Henri.
Cine spune c nu i se va ntmpla? Am fost n orae
unde ciuma bubonic a ras trei sferturi din populaie i
restul a rmas neatins. Cine tie rspunsul la aceste
chestiuni?
O sut de dolari n buzunar spun c tu ar trebui s-l
tii.
Dup cum obinuia s spun vechea mea asistent:
doctorul care l poate nsntoi pe acest biat nu s-a nscut
nc i mama lui este moart. Biatul vostru este precum
acel copac de munte care a crescut n contra vntului.
Aceasta este forma lui i nu l poi ndoi ntr-o alta.
Deci, noi ce putem face acum? Nimic?
Robert de Salerno oft.
Tratai-l cu blndee i nu permitei nimnui s i dea
vreun tratament dureros. Exist muli care se vor oferi s l
nsntoeasc prin mijloace dure. Nu permitei asta. Vor
face guri n craniul su, l vor ine n bi cu ap rece pentru
o zi sau i vor da medicamente care ar putea ucide chiar i un
cal. Mai bine v-ai arta dragostea pentru el necndu-l ntr-o
gleat. Voi scrie o scrisoare Surorilor Compasiunii din
Cipru. Oamenii v vor spune c sunt foarte ciudate, i sunt,
dar sunt persoane blnde. Ajut nebunii prin vorbe i
buntate. Nu i-ar nruti starea.
Ct timp credei c va trece pn i va fi mai bine? spuse
Vagul Henri.

Robert de Salerno l privi i nu rspunse ntrebrii lui.


Vrei s fac aranjamentele?
Da, spuse Vipond.
Robert de Salerno fcu o plecciune uoar i plec.
n acelai timp, la vreo trei sute de kilometri deprtare, n
Silezia Superioar, Kleist, mpreun cu douzeci i ase de
brbai ntre optsprezece i patruzeci i doi de ani intrar n
oraul minier Bytom, un loc sumbru cum nu mai vzuser
niciodat.
Dac aceasta este Silezia Superioar, spuse Tarleton,
cum naiba este n Silezia Inferioar? Nimeni nu spuse nimic,
darmite s rd. Erau prea plini de ur lipsit de speran.
Voiau rzbunare, era adevrat, dar erau mutilai de ruine i
disperare din pricina a ceea ce permiseser s fi se ntmple
soiilor i copiilor lor.
Cu banii rmai cumprar provizii pentru o sptmn i
sttur n piaa principal, discutnd despre ce s fac mai
departe. Dup o jumtate de or se hotrr. Patru dintre ei
voiau s mearg spre nord, ct mai departe de Izbvitori ct
le vor permite picioarele i pmntul. Cei douzeci i doi
rmai i Kleist deciser s se ndrepte spre Leeds-ul spaniol,
unde auziser, greit, c se forma o armat pentru a lupta
mpotriva Izbvitorilor. Cei patru care mergeau spre nord i
luar poriile de provizii ddur minile cu ceilali i plecar.
Cei douzeci i doi i Kleist o luar spre est.
La dou zile dup ce plecar din Bytom, vduva Kleist,
nsrcinat i creznd despre sine c era ultima
supravieuitoare a unui clan enigmatic din Munii Quantock,
i croi drum prin aceeai pia ctre Leeds-ul spaniol, unde
spera c fiul ei avea s se nasc cetean al acelui ora i

ar, unde se spunea c vduvele primeau pensie de la stat i


c laptele era gratuit pentru copiii sub vrsta de trei ani.
i lu ceva timp Izbvitorului Gil s nvee s se bucure de
noua sa putere, dei nu era de acord cu sine pentru fapta c
se bucura de vastul birou, cu sculpturile sale ornamentale
reprezentnd diversele atrociti comise pe trupurile
credincioilor, sau de viteza rspunderii la clopoelul su
cnd chema sau alunga oameni care adesea erau destul de
importani n Chartres, dar acum demonstrau att de evident
nevoia de a-l mulumi. Existau junghiuri de vin i
remucare din cnd n cnd, aa cum trebuia s aib un
Izbvitor, dar erau din ce n ce mai rare sau, dac nu mai
rare atunci din ce n ce mai puin dure. Doar n urm cu
cteva luni, Izbvitorul Warren, brbatul vizavi de el care
asculta cu atta atenie, l-ar fi privit drept un membru
destrblat al Militanilor. Acum se holba la Gil i era foarte
ncntat de responsabilitatea implicat n ceea ce era instruit
s fac.
Trebuie s i aduci doar pe cei reticeni i de ncredere,
dar puini dintre ei, i nu trebuie s spui nimic despre
impostorul care a furat papalitatea. Ei trebuie doar s tie c
cerceteaz femei josnice pe care avem motive s le bnuim i
care este posibil s se fi deghizat n membri ai clerului.
Trebuie s smulg adevrul ntr-un mod sau altul. Dac nu
este cazul, trebuie s tiu. Ct despre mijloacele prin care
monstruozitatea aceea i-a croit drum ctre papalitate, vreau
s ajungi la baza a cum a nceput totul. A fost o conspiraie
sau aceast creatur a acionat singur?
Se auzi un ciocnit n u i Monsenior Chadwick intr,
iar cu o ncuviinare respectuoas ctre Warren, merse lng

Gil i i opti la ureche:


Cei doi Trevori.
Gil nu spuse nimic, dar Chadwick plec, strecurndu-se
din ncpere de parc ar fi mers pe roi.
Trebuie s m scuzi, Izbvitorule, i spuse Gil lui
Warren. Tu ai ntrebri, dar sunt puine rspunsuri.
Gndete-te la ce am spus i d-mi prerea ta ntr-o zi sau
dou. Nu trebuie s spui nimic despre ceea ce ai auzit pn
nu ne vom ntlni din nou.
Warren se ridic, merse la u ntr-o stare de oc i plec.
Un minut mai trziu se auzi un alt ciocnit ntr-o u mic,
din stnga camerei. Din nou se deschise i din nou intr
Chadwick. De data aceasta se trase ntr-o parte pentru a
permite intrarea a doi brbai. Unul arta precum un ogar,
cellalt nu doar frumos, ci i atrgtor, expresia lui fiind
cald i vesel. Gil le fcu semn s se apropie i lui Chadwick
s plece.
Mulumesc pentru c ai venit. Luai loc.
Trevor Lugavoy, cel cu faa de criminal, i ntinse
picioarele ntr-un mod obraznic, ca i cum ar fi vrut s fie
limpede c i era indiferent dac se afla acolo sau n alt
parte. Atrgtorul Trevor Kovtun fu cel care vorbi.
Vrei ca noi s aducem pe cineva n atenia morii? Era
mai vesel, dar la fel de obraznic precum picioarele ntinse ale
tovarului su.
Pentru a ndeplini anumite profeii din sfnta scriptur,
este nevoie s martirizezi pe cineva.
Cei doi prur destul de deranjai de idee, dei nu din
pricina crimei implicate.
Noi nu pedepsim oamenii nainte de a-i ucide, spuse
Trevor Kovtun.

Da, noi nu suntem cli obinuii, adug Trevor


Lugavoy.
Gil nu avea de gnd s accepte nicio absurditate, indiferent
de reputaia lor.
Din fericire pentru simurile voastre rafinate, tortura nu
este necesar. Vei fi foarte bine pltii, dar permitei-mi s v
reamintesc faptul c v-ai refugiat pentru civa ani bunicei
pe teritoriul Izbvitor datorit interveniei mele. Argumentul
nu avea nevoie de alte detalii.
Cine? ntreb Trevor Lugavoy.
Thomas Cale.
Asta le atrase atenia balansul picioarelor ntinse i
impertinena profesiei lor violente se micorar satisfctor.
Iar pentru evitarea ndoielii, nu vreau s l aducei n
atenia morii, orice ar nsemna asta. l vreau mort.

Sfrit
virtual-project.eu