Sunteți pe pagina 1din 148

A. E.

VAN VOGT
SCLIPIREA VIITORULUI

Profesorul Dun Higenroth citi scrisoarea oficial cu buzele strnse:


Norocul pe care l-ai avut ctignd Acolada n domeniul dumneavoastr De
aici i decapitarea pentru beneficiul studenilor din cadrul programului de
educaie avansat va avea loc n Ziua Patrioilor. Felicitri
Desigur, scrisoarea era mai lung, dar aceasta era esena ei.
Tcut, Higenroth ntinse documentul spre soia sa, Eidy. Fr un motiv
anume, rmase s priveasc atent cum tnra doamn citea vestea despre
decapitarea iminent a soului, un savant mult mai btrn dect ea. Dar chipul
ei nu era tulburat de nici un fel de emoie. Eidy i napoie scrisoarea i-i spuse:
E important s-i aminteti c moartea prin decapitare nu este deloc
dureroas. E un fapt dovedit.
Higenroth descoperi, atunci cnd citi mica not de subsol redactat cu
litere mici, ce se cerea de la el n vederea ordinului de execuie: Este de la
sine neles c un ctigtor al Acoladei nu va permite ca anxietatea legat de
momentul decapitrii s se manifeste deschis sau s-i tulbure cu ceva
gndurile. Asemenea reacii nvechite nu sunt demne de un savant modern i
matur care nelege valoarea decapitrii Acoladei pentru studeni i care tie c
pentru el este un pas din lumea noastr spre o alt lume mai bun, aa cum a
stabilit Religia Oficial.
Premiul l pusese pe profesorul Higenroth n faa unei dileme. Pe de-o
parte trebuia s admit era o victorie. Btlia lui cu dr. Heen Glucken se
sfrea dintr-o singur lovitur ca s spunem aa care avea s-i pun
adversarul la podea. Ctigtorii Acoladei erau alei dintre cei ce se aflau n
primul pluton n cursa pentru eminena tiinific.
Dintr-o singur lovitur literal vorbind avea s ctige coroana.
Pe de alt parte, nu simea c-i dusese munca pn la capt.

Exist prea mult creativitate n capul sta btrn, i zise lui Eidy. Ca
atare cred c voi cere o amnare pe termen nelimitat, n temeiul Sclipirii
Viitorului.
Eidy se uit la el i ntreb:
Tu crezi c afacerea asta nu are nici o legtur cu articolele politice
contra regimului pe care le-ai publicat de doi ani ncoace?
Ah, nu, nici vorb. Higenroth scutur din capul cu chip prelung.
Dictatorul nsui a declarat cu trie c orice puncte de vedere vor fi tolerate.
Posibilitatea ca Acolada s nu fie meritat nu este un factor de luat n seam n
aceast chestiune.
Desigur, rspunse repede Eidy.
Cum Ziua Patrioilor se celebra n mai puin de o jumtate de sptmn,
Higenroth i scrise cererea de amnare pe un formular tip pe care-l adres
Comisiei de Educaie Avansat, folosindu-se de canalul magnetic al serviciului
de livrri speciale.
Vestea despre premiul pe care-l primise apru la Teletiri nainte de
amiaz. A doua zi, dimineaa devreme, dr. Glucken veni cu naveta de peste
ocean ca s cum declar i exprime respectul fa de un oponent de mare
valoare. Apoi adug:
Nu pot spune c sunt de acord cu felul n care au ales ctigtorul, dar
cred c am gsit o soluie care m-ar satisface.
Se lans imediat dup aceea ntr-un rezumat al propriilor puncte de
vedere.
Dintr-un motiv pe care nu i-l putea explica, Higenroth nu dormise deloc
bine; trecu o vreme pn s se trezeasc suficient ca s-i dea seama c dr.
Glucken continua s expun aceleai teorii personale, extrem de rsuflate, pe
care le nvase pe dinafar.
Ar fi un adevrat triumf tiinific, tocmai spunea Glucken, dac la
decapitare studenii ti nu ar primi numai educaia-fulger care cuprinde toate
cunotinele tale speciale, ci i pe ale mele.
n vreme ce asculta glasul scitor, Higenroth se simi deodat
galvanizat. i se revolt.
Doar un moment, l ntrerupse. Vrei s spui c?
Glucken continu prezentarea unor anumite teorii de baz, de abia
ridicnd uor glasul.
Higenroth se trezi de-a binelea.
Hei! Strig. Cu alte cuvinte, vrei s te asiguri c studenii mei vor fi
educai pe baza ideilor tale tocmai la decapitarea mea?
Glucken nu se ls intimidat i-i continu expunerea pe un ton greu de
tolerat.

Higenroth i puse minile la urechi i i strig c nici de-al naibii nu va


permite ca judecata Comitetului s fie pervertit de nite idei care nici mcar
nu se ridicau la nivelul Acoladei.
n acel moment intr Eidy peste ei. i conduse soul afar din camer,
dei cei doi continuau s urle unul la cellalt, pn cnd izbuti s-l vre pe
profesor n dormitor i s nchid ua.
Dr. Glucken, cu faa-i frumoas purpurie din cauza furiei, tocmai se
pregtea s plece cnd Eidy se ntoarse grbit la el. l opri chiar la u.
Eti cstorit? l ntreb fr ocol.
Soia mea e moart, i rspunse el. A pus sub semnul ntrebrii Religia
Oficial. Ddu din umeri, resemnat. Am prevenit-o, dar n-a vrut s m asculte.
Eidy tia foarte bine la ce se referea. Nencrederea n Religia Oficial era
un act interzis ntr-o dictatur altminteri destul de rezonabil.
Ceea ce o necjea pe moment era faptul c se mritase cu Higenroth nc
din vremea studeniei, n cadrul unui program guvernamental n care
adolescentele frumoase erau cstorite patriotic cu savanii faimoi. O dat ce o
fat i dovedise patriotismul n acest fel, era de ateptat s continue, iar lui
Eidy i se prea c dr. Glucken era destul de chipe pentru un savant. i cum,
dup decapitarea lui Higenroth, urma s devin Numrul Unu de nedisputat n
domeniu, hotr s nceap s-i fac avansuri din vreme. i ntinse mna i i
zmbi ademenitor. Apoi atept nelinitit, pentru c era vorba de o eventual
cstorie care ar fi putut s-o intereseze. Dac eua, cine tie pe cine urma s ia
un alt Higenroth?
Dar dr. Glucken scutur din cap n faa gndului care-i trecuse prin
minte. Sentimentul de moment era destul de puternic, mai ales c observase
nici nu avusese cum s nu constate ce frumoas era fata. Dar o asemenea
cstorie ar fi putut fi luat drept un semn al recunoaterii superioritii ideilor
lui Higenroth, ceea ce nu putea ngdui sub nici o form.
Sunetul soneriei de la u, la scurt vreme dup plecarea lui Glucken,
aduse n cas nebunia desctuat studenii profesorului Higenroth. Eidy,
care deschisese ua, a fost strivit de perete de corpurile tinere ale fetelor i
bieilor care dduser nval n cas, urlnd i ipnd, n vreme ce-i cutau
mentorul.
Profesorul tocmai ieise gol puc din dormitor, gata s intre n cad ca
s fac o baie. Apuc doar s se ntoarc pe jumtate, speriat, cnd primul val
de studeni dintre cei care continuau s nvleasc pe u intempestiv l
prinse i l duse n holul alturat, iar de acolo, dei bumbcit bine dar nc n
via, pe peluza de dedesubt. O clip mai trziu se trezi aruncat pe iarb.
n mna unuia dintre tineri apru o foarfec. Cu ajutorul acestui
instrument eficient rmase fr pr. Dup aceea, cineva i rase capul. n vreme

ce era supus la aceste operaiuni, observ c tocmai se organiza i o tragere la


sori, arbitrat de dou fete i doi biei. Acea tragere la sori trebuia s
stabileasc ce studeni aveau s ctige cele zece locuri privilegiate la valorosul
cap al profesorului.
Studiile tiinifice cu privire la valoarea educaional a decapitrii se
bazau pe o mai veche observaie popular: gradat, dup moarte, un chip uman
nceta s mai arate la fel cum fusese ct trise decedatul. Orice asemnare cu
restul familiei disprea. Pe catafalc, n sicriu, n pmnt zcea practic un
strin.
Investigatorii tiinifici care lucrau pentru dictator sub directiva de a
cuta orice ci noi de transmitere a cunoaterii spre noua generaie
determinaser c un cadavru, n special capul, pierdea treptat toate informaiile
acumulate o via ntreag precum i condiionarea pe care o avusese. n mod
normal, totul se pierdea n aer. Dar testele demonstraser c acele pulsuri de
energie ar fi putut fi introduse n capul studenilor prin mijlocul unor legturi
electrice potrivite. Se descoperise sau aa se susinea c, n timpul unei
decapitri rapide, capul elibera n jur de 70% din povara cunotinelor n
numai cteva minute.
Astfel se nscuse tiina decapitrii educaionale sub ferma conducere a
unei dictaturi vizionare. n afara scopului strict utilitar, metoda devenise un
mijloc de recunoatere a realizrilor tiinifice merituoase ale multor persoane
care, datorit activitilor i scrierilor anti-guvernamentale, nu ar fi fost
niciodat recomandate pentru onoruri de mult prea zeloasele agenii ale
dictaturii, nemulumite de attea critici la adresa lor. Dictatorul recunoscuse
limitele clicii favorabile lui i aa cum singur o spusese aceast alternativ
era extrem de folositoare.
Lupta studenilor pentru cap devenise o veche tradiie. Astfel c, dup
prima reacie de uluire, profesorul Higenroth se supuse de bunvoie la micile
umiline inerente: un scalp nsngerat i sentimentul c fusese mpuns de
nenumrate instrumente boante.
Atunci cnd studenii plecar, fcu un efort i-i conduse pn la u,
fcndu-le semn cu mna din prag.
n dimineaa care urm celei de-a doua nopi de insomnie, profesorul
Higenroth i mrturisi lui Eidy c, dintr-un motiv neclar i pentru el, se simea
extrem de ngrijorat de momentul decapitrii. Toat noaptea i spuse mai
departe fusese bntuit de tot felul de imagini care artau c exista un fel de
rezisten intern la primirea Acoladei. De fapt, avusese chiar i cteva
momente n care efectiv respinsese Religia Oficial, cu toate asigurrile ei
linititoare.

Dac treaba asta mai continu, i zise n ncheiere, s-ar putea s te


dezonorez lundu-mi clciele la spinare i fugind la Dealuri.
Dealuri era un eufemism. Cuvntul se referea la forele
antiguvernamentale care se zvonea aveau fortree n regiunile muntoase.
Zvonul, iar Higenroth o tia prea bine, era fals. Armele moderne nu ineau cont
de regiunile aspre ale planetei muni, deerturi sau oceane.
Observ c vorbele sale reuiser s-o neliniteasc pe Eidy. Dac un
ctigtor al Acoladei nu se arta la ghilotin n Ziua Patrioilor adic a doua
zi o rud apropiat trebuia s-i ia locul. Desigur, acea nlocuire nu avea nici
un fel de valoare educaional. Era mai mult un fel de obicei, desemnat, dup
doctrina oficial pentru a salva onoarea familiei, care, nu va mai pierde
Acolada.
Cum se considera din capul locului c orice membru al familiei i-ar fi
dorit o asemenea onoare pentru el de a-l nlocui pe premiant pentru evitarea
certurilor, ordinea rudelor fusese stabilit printr-un decret oficial: soie, tat,
mam, frate mai mare, sor mai mare i aa mai departe. Copiii erau exclui
pentru c regimul iubea toi copiii. n cazul n care nu existau nici un fel de
rude, atunci onoarea revenea urmtorului pretendent la Acolad.
Higenroth nu o avea dect pe Eidy i, dac nici ea nu se prezenta la
ceremonie, venea rndul doctorului Heen Glucken. Situaia tinerei femei era
complicat din cauza unei ntmplri nefericite care avusese loc la scurt timp
dup cstoria cu Higenroth, cnd i ncuiase ua de la dormitor i i
informase soul c nu avea de gnd s se culce cu el.
Ceva mai trziu, n dup-amiaza acelei zile, Eidy apru n dormitorul
soului ei, goal puc, i i mrturisi c numai gndul c avea s-l piard i
stimulase admiraia pentru calitile sale masculine. De aceea i spuse mai
departe era a lui ca s fac ce poftea cu ea.
Dup ce termin de vorbit se ntinse pe pat.
Profesorul Higenroth i privi un moment lung corpul tineresc. Apoi se
ndrept spre scaunul de lng fereastr i se ls s cad pe marginea lui.
n minte i rsri o idee de-a dreptul fantastic: sta-i motivul pentru
care am fcut toate astea.
Privi pe fereastr la ntinderea verde a campusului de dedesubt, pierdut
n gnduri.
Ei bine, a venit momentul, i spuse. Mult succes.
Acesta era rezultatul final al agitaiei frenetice care-l stpnise n ultimii
doi ani: planul subcontientului de a obine nu numai fata ci i afeciunea ei,
indiferent ct l-ar fi costat. Cam aa vedea acum lucrurile.

M-au prins!, se gndi mai departe. i aceea era dreptatea. Nu a lor, ci a


lui, cea adevrat, venit de undeva din interior. Crima lui: un brbat btrn
care acceptase s se nsoare cu o adolescent care nu simea nimic pentru el.
Dup ce accept tcut pedeapsa, se gndi la fat i la presiunile la care
fusese supus nainte s renune s-i mai reziste. Privi iar la trupul ei tnr i
se simi ruinat. Dei, cuget mai departe, nici rolul ei de moment nu era mai
puin ruinos.
Pn atunci nu se artase deloc ngrijorat de soarta lui. Iar acum prea
hotrt s fac tot posibilul ca s-l trimit la execuie. n acest penultim
moment nici un pre nu i se prea prea mare, inclusiv sexul pe care i-l refuzase
fr discuie.
Aa c se impunea urmtoarea ntrebare: cine merita mila, Glucken, ea
sau el? Nu se putea decide. Ca atare fr un cuvnt se ntoarse i iei din
camer. Dup ce nchise ua n urma lui, o ncuie cu grij.
Se duse n propriul lui salon. Se simea alt om pe dinuntru. Mintea i
lucra din nou n secvene logice, de parc tocmai ar fi fost eliberat de transa n
care fusese aruncat. Aa c, atunci cnd se aez n faa a ceea ce prea s fie
un perete oarecare, deveni deodat contient de multe posibiliti logice.
n vreme ce privea spre perete, pe el apru o imagine. A lui Eidy, la
telefon, cu vreo or mai devreme, cernd o convorbire la mare distan cu
doctorul Heen Glucken. Glasul ei, atunci cnd ncepu s vorbeasc, se auzi
limpede din difuzorul ascuns. i glasul tot mai alarmat al lui Glucken se auzea
la fel de clar, fr nici un fel de distorsiune, dei venea tocmai de peste ocean.
Higenroth asculta, cu o privire pierdut, cum Eidy i povestea lui Glucken
remarca soului ei despre o eventual fug la Dealuri.
Cred c tii la fel de bine ca i mine ce nseamn asta, i spusese ea
interlocutorului aflat pe un alt continent. Dac el fuge, atunci urmez eu. i
dac eu plec cu el, atunci vine rndul tu.
Dup cteva momente adugase pe un ton plngre:
Nu vreau s fug la Dealuri. Nu vreau s m despart de civilizaie.
Higenroth scutur din cap, scrbit de ultimul ei cuvnt.
Ea numete asta civilizaie! se gndi automat. Lumea unui tiran cum
n-a mai existat vreun altul de la
Nu credea c exista un termen de comparaie adecvat. Adevrul era c,
nainte de cstoria cu Eidy, fusese un vajnic susintor al rigiditii
sistemului, mai ales c avusese o teorie a lui despre necesitile aspre ale
perioadelor de tranziie din istorie.
Realiz c Eidy reuise s-i impun punctul de vedere pentru c
Glucken accept n cele din urm s se cstoreasc cu ea dup ce avea s
primeasc premiul Acoladei pentru Higenroth, la fel cum czu de acord s ia

legtura cu toate cunotinele din Comisia Educaiei ca s se asigure c


profesorul urma s se prezinte la decernarea premiului, ocazie cu care trebuia
decapitat.
Eidy accept la rndul ei s aib grij s-i in soul acas, folosindu-se
de orice fel de mijloace posibile, pn n ultimul moment, cnd avea s fie luat
n primire de autoriti.
Dup aceea, dr. Glucken o ntreb pe Eidy dac nu avea nici un indiciu
cu privire la direciile spre care se ndreptaser teoriile lui Higenroth din ultimii
zece ani.
A reuit s fac acea descoperire n legtur cu distana, orict ar fi de
mare, care poate fi redus la zero chiar acum vorbim prin acest sistem; poftim
ct de bine se aud vocile noastre! Dar de atunci se pare c n-a fcut altceva
dect s-i perfecioneze invenia n diferite aspecte. Nici nu-mi vine s cred c
numai de treaba asta s-a ocupat nainte era foarte preocupat de chestiile
noi pe urm s-a apucat s scrie articolele acelea antiguvernamentale.
Un Rezultat al Efectului Eidy, cuget Higenroth sarcastic. Fusese nevoie
de o adolescent ca s-l dezechilibreze i s-i distrug bunul sim.
Privind imaginea perfect de pe perete, o observ pe Eidy cum scutura
din cap, plin de ndoieli, apoi rspunznd:
ntr-o zi am intrat n salon, pe neateptate el credea c plecasem la
cumprturi i pe pereii de acolo, care sunt din plastic ordinar, erau numai
imagini. Mi-a cerut s uit c am vzut aa ceva. La asta te refereai?
Higenroth simi cum se nverzea la fa. S ai ncredere n femei! se
gndi cu amrciune. Desigur, n-ar fi trebuit niciodat s-i cear s pstreze
secretul.
Hei! Rosti Glucken entuziasmat. Pare s fie o aplicaie a Teoriei
Sistemului de Penetrare, pe care a prezentat-o la nceputul carierei i a fost
imediat discreditat. Dac a gsit o cale prin care s-o pun n practic!
Glasul i se ridicase cu o jumtate de octav. Ei bine, pentru aa ceva a putea
obine o audien chiar la dictator.
Dup aceea ncerc s-o impresioneze pe fat, subliniind ce important era
s fac un efort n timpul celor cteva ore rmase ca s obin i alte informaii
cu privire la teoriile lui Higenroth. Eidy promise s fac ntocmai.
Se prea c nu le trecuse prin minte observ Higenroth cu acreal c,
n conformitate cu misticismul Acoladei, toate acele informaii aveau s fie
trecute studenilor lui.
Conversaia transoceanic se ncheie cnd Eidy mrturisi pe fa c se
simise extrem de atras de Glucken; doctorul i rspunse galant c i el se
simise extrem de ncntat de persoana ei.

Pe scena de pe perete, Eidy puse receptorul n furc, se ridic i iei pe


una dintre ui.
Sistemul de comunicare inventat de Higenroth ar fi putut s-o
urmreasc, pentru c toi pereii casei erau de fapt nite receptoare stimulate
automat. Dar n clipa aceea, n sufletul profesorului luptau dou sentimente
pentru supremaia asupra minii acestuia.
Primul cum s rezolve problema fugii.
Al doilea, mult mai puternic, era un impuls pur masculin. Contient de
aceast dat.
Atunci cnd se fcuse cstoria, se prefcuse chiar i fa de sine c nu
avea cum s controleze ntreaga situaie; c dac guvernul considerase potrivit
s i prezinte o nevast frumoas, cum ar fi putut el s-l opreasc? Mai ales c
nu se opusese pe fa dictaturii.
Toate astea trebuiau s dispar. Era o minciun interioar de care
trebuia s se despart pentru totdeauna. ntr-un fel, era chiar ridicol ca o
femeie tnr i frumoas s fie gata s se mute la un alt brbat din motivele
care o impulsionau pe Eidy.
Dar nu conta. Nu era treaba lui ce inteniona s fac ea pe viitor cu
pielea aceea perfect i cu trupul fin i frumos.
Problema Higenroth ateriz la Curtea Dictatorului n mijlocul unei zile
tipice, pline de nebunie. Dou din cele trei amante curente ale Marelui Om
fceau scandal pentru c erau rsuflate, fiecare dintre ele venind cu tot felul
de pretenii. Cele dou nlocuitoare se aflau nc n acea stare de mndrie
nebuneasc. Nu i ddeau seama c, statistic vorbind, o femeie nu petrecea
mai mult de cinci luni n patul regelui.
Din cauza lor, i a altor chestiuni personale, asistenii guvernamentali din
primul ealon erau extrem de ocupai. Aa cum sublinie chiar unul dintre ei,
care era al paisprezecelea ca putere din stat (din cauz c era sincer), cnd i
zise altuia, numrul trei n ierarhie:
Ceva mai devreme n seara asta i-am reamintit de problema Higenroth.
Vreau s-i spun c, pre de cteva momente, nici mcar nu a tiut despre ce
vorbesc. Apoi a zis: Ah, da acum tiu, tipul la cu comunicaiile. Ct de
urgent e chestiunea? Eu i-am spus c-i extrem de urgent. Dup care i-am
explicat c Higenroth va fi decapitat mine. Aha, a mormit el, i ce am decis
n privina asta?. Excelena voastr i-am zis eu, se crede c acest om este n
posesia unor informaii tiinifice de o natur avansat. Aha, da, nu am stat de
vorb ieri cu cellalt expert n comunicaii? Cu herr doctor Glucken, i-am
amintit eu. Da, desigur, mi-a rspuns el. Deci este totul stabilit. O s aib loc
o confruntare. Bravo ie, ai fcut treab bun. Acum, la revedere. Dup care a
plecat, cu zmbetul la al lui pe buze.

Cei doi brbai se ntlniser n holul plin de oglinzi. Numrul


Paisprezece, un tnr solid de vreo treizeci de ani, se numea Crother Williams.
Avea ochi mari, nelinitii i fusese etichetat drept un intelectual pur snge.
Cellalt, Numrul Trei, era mai btrn, mai nalt i mai subire. Se numea
Appiter Jodell i era un intelectual politic. Cu un zmbet ters, rspunse:
Prietene, eful face asemenea glume cu tine numai pentru c a
observat c scprile lui de memorie te tulbur. i place nesigurana ta.
Asta-i ce-mi zici mereu, se plnse Williams nefericit. Dar ai putea smi spui i mie ce nseamn toate aceste declaraii pe care le arunc peste
umr?
E foarte simplu. Alter Ego-ul lui va discuta cu Higenroth prin circuitul
TV nchis puin dup miezul nopii.
Dar de ce nu discut el personal cu Higenroth?
Dragul meu prieten, dar i-a explicat de ce. Din ce mi-ai zis mie, se
pare c a declarat c: Va avea loc o confruntare. Asta-i ceea ce i-a dezvluit,
nu?
Numrul paisprezece oft.
Mcar Alter Ego-ul tie ce s spun?
Ar fi bine s tie. Cum a rezistat mai mult dect predecesorii si,
probabil c-o s se descurce i acum.
i la ce se va ajunge?
Ei bine, asta e de competena ta s judeci. Ideal ar fi ca Higenroth s
dezvluie secretele sale tiinifice i s moar mine pe butuc. Ar fi soluia
perfect.
Dar de ce ar vrea s fac vreo dezvluire?
Asta-i deja treaba ta.
Pentru numele Domnului, cum i cnd am primit aceast misiune?
Tu ai fost cel care nu a fost un accident, te asigur s-a ntmplat s-l
ntlneasc pe ef n aceast sear.
Expresia de pe chipul tnrului reflecta o combinaie de uluire i team.
ncerc de dou ori s vorbeasc, dar de fiecare dat se trezi nghiind n sec.
Numrul Trei continu pe un ton decisiv:
Iar mine ateapt un raport Victorie Total din partea ta i a lui Alter.
Brbatul mai vrstnic ddu s treac mai departe pe lng Williams, dar se
opri, se ntoarse i rosti degajat:
Nici ntlnirea ta cu mine, de acum, n-a fost deloc ntmpltoare. eful
a avut sentimentul c nu ai reuit s-i nelegi mesajul aa c m-a chemat cu
cteva minute n urm i mi-a spus s te lmuresc. Mai bine te-ai apuca de
treab, domnule.

n ziua premergtoare decapitrii, dup-amiaza trziu, Higenroth nc se


mai gndea la alternative.
De fapt analiz el la aa ceva se ateptau i ceilali din partea lui. Ar fi
strnit toate suspiciunile dac nu ar fi fcut ncercri serioase pentru a
supravieui La fel de bine putea s treac prin toate fazele stereotipe i zise
mai departe cu cinism.
Se aezase pe un scaun de pe peluz, chiar n btaia soarelui. Fr s se
mite, folosind zidul de ciment din jurul grdinii ca pe un reflector n-aveau
dect s ghiceasc ei singuri ce era minunea aceea (dac l urmreau cumva)
activ mental sistemul de penetrare i localiz un Consilier al Dealurilor.
Imediat dup aceea, Higenroth pru s vorbeasc de unul singur, dei glasul i
era preluat de un microfon minuscul, implantat n fardul de pe vrful nasului.
Pe perete apruse imaginea Consilierului. Acesta ascult cu buzele strnse
dilema lui Higenroth i, n cele din urm, scutur din cap.
Imediat ce soia ta i va da seama c Dealurile nu au o baz anume,
te va trda la unul dintre Popasuri. Deci nu s n-o iei cu tine.
Un Popas aa se credea era casa unui simpatizant al Dealurilor, care
era gata s adposteasc un Cutat vreme de dou sptmni, nainte s-l
treac la un alt Popas. Higenroth ns tia mai bine: Dealurile era o
organizaie guvernamental ce folosea un sistem sofisticat de manipulare a
rebelilor, evadailor i a altor oponeni ai regimului.
Disidenii sfreau mereu fie prin a fi omori, fie prin a fi prini, dar
niciodat imediat. Autoritile se strduiau s dea impresia c victima era
mereu n siguran, dei se afla n permanen sub controlul lor. i, cnd ntrun final era ncolit, ncercau s aranjeze totul astfel nct s o lase s cread
c fusese gsit accidental sau c fcuse o greeal personal.
Higenroth apelase la Dealuri n acea dup-amiaz pentru c era posibil
ca datele ncercuite din calendarul lui Eidy s nu nsemne ceea ce credea el, i,
pentru a-i atinge scopul cu btaie lung, ar fi putut fi nevoit s-i amne
execuia cu o sptmn sau chiar mai mult.
Consilierul l mboldi:
Ce-ar fi s venim s v lum pe la trei dimineaa ca s v ducem la un
Popas? Lsai-v soia ncuiat n dormitor. n fond, dumneata eti savantul, cel
care conteaz.
Higenroth interveni imediat:
Nu uitai c i ea este tot o victim. Poate c exist o soluie i mai
bun. Lsai-mi puin timp de gndire.
Nu ateptai prea mult, l sftui Consilierul.
Higenroth simi o und de admiraie. Era uimitor felul n care un
Consilier nu arta emoii ci putea s-i exprime pe loc prerile lui sincere. Nici

mcar purttorul de cuvnt al unei organizaii rebele adevrate nu ar fi putut


s vorbeasc mai bine dect tnrul plinu i sincer de adineauri.
ntrerupse legtura, foarte mulumit. Perfeciunea sistemului l energiza
aproape de fiecare dat Hai s fim puin cinstii decise el am ajuns la
venerabila vrst de aizeci i opt de ani. Treaba mea nu este s m salvez pe
mine, ci sistemul de penetrare, astfel nct, pe viitor, un om mai tnr dect
sunt eu acum s-l foloseasc i astfel s rezolve problema unei dictaturi
ereditare atotputernice care a predat de dou ori sceptrul puterii cu un
succes uimitor.
ntregul Pmnt era condus de a treia generaie de dictatori ceea ce
indica destul de limpede c se gsise o metod de pregtire a unui motenitor
politic. n sine era un eveniment unic, care merita un studiu special.
Numai sistemele regale sau anumite tipuri de sisteme electorale fuseser
capabile nainte s ajung la o asemenea motenire a puterii fr vrsare de
snge; nu pentru c n-ar fi avut loc violene i chiar crime, poate mai multe
dect se tia oficial. Higenroth avea propriile preri nemprtite cu privire la
aceast chestiune.
ntrebare: Ce tnr ar fi putut s aleag pentru o asemenea sarcin?
Cu prere de ru, se vzu nevoit s-i scoat din calcul pe studenii lui.
Era regretabil pentru c dou fete i unul dintre biei erau dotai cu inteligene
sclipitoare. Dar n acest caz toi absolut toi ar deveni suspeci i ar fi
probabil executai. Biei sau fete. Dac mai aveau vreo speran, aceasta se
datora numai faptului c evitase cu grij orice contact cu ei n aceste ultime
ore.
Nu, nu, gndi el, mai exista dup cum cntrise numai o singur
posibilitate cu slabe anse de succes. Dar poate c soarta inea cu el.
Se ridic zmbind abtut i se ntoarse n dormitor. Eidy se nvelise cu
ptura iar chipul ei exprima frica.
De ce m-ai ncuiat aici? l ntreb cu un glas tremurtor.
Pentru c nu am vrut s pleci, i rspunse el.
Expresia de pe faa ei se schimb imediat. Lui Higenroth i se prea c-l
considera nebun. Dar n-o mai putea alunga.
Profesorul se aez pe marginea patului, alturi de ea.
Ce perioad a lunii e pentru tine? E posibil s rmi cumva gravid?
Dar vreau. Eidy se gndi c asta era ceea ce spera Higenroth pentru
c, ntr-o clipit, aa goal cum era, fugi spre dormitorul ei. Reveni cu un
calendar pe care perioadele menstruale erau ncercuite cu rou. Deci, nici o
ndoial, interpretase corect datele era chiar la mijlocul ciclului lunar
Perioada fertil.

Ei bine, cuget Higenroth, nu trebuie s apelez la ceva aa de complex


cum ar fi fuga spre un Popas Avea totul, momentul potrivit, femeia, dispoziia
necesar. Menirea lui Eidy era s-l in pe loc iar sarcina lui era s salveze
lumea n viitor, profitnd de presiunea exercitat asupra ei.
Nu era tocmai momentul ideal pentru sex; atenia i tot fugea n alt
parte. Cu toate astea, n cele din urm, izbuti s se descurce mulumitor.
Acesta era primul lui contact intim cu femeia cu care se cstorise. Era, i zise
singur, un act firesc ntre dou fiine asociate legal i nu neaprat o problem a
doi aduli care consimiser de bun-voie; dei acel factor era prezent.
Eidy rmase alturi de el restul dup-amiezii i numai c nu-l sufoc la
nceputul serii cu ateniile ei. Puin dup zece (ora ei de culcare), Higenroth se
apuc s-i spun cte ceva despre invenie. Era un act calculat din partea lui.
Observase de mult vreme c orice discuie legat de tiin o adormea pe Eidy
mai repede dect orice fel de somnifer.
Aa cum anticipase, dei ar fi vrut s-l asculte, ncepu s cate repetat n
vreme ce el vorbea mai departe:
Toi ceilali proti au alungat ideea ca insolubil. Au spus, idioii
Higenroth nu se putea abine s nu-i njure c undele de sunet i lumin se
risipesc n cteva secunde Acum, desigur, la un anumit nivel este adevrat.
Dar nu i la altele. Ei au uitat c exist energie peste tot, i c o und
purttoare poate utiliza ce gsete pentru amplificare i n loc de releu. Pot
trimite un mesaj pe orice fel de distan. i ceea ce nu tie Glucken este c nu
am neaprat nevoie de un receptor la cellalt capt
Eidy i rspunse cu un sforit uor.
Higenroth se ddu jos din pat, i lu hainele cu el i se mbrc pe hol.
Dup care reveni, aducnd nuntru echipamentul inventat de el, pe care l
poziion deasupra patului n care dormea fata. Focaliz proiectorul pe acea
parte a corpului ei unde, dup opt ore de la primul contact sexual,
spermatozoidul probabil penetrase deja ovulul. l stabiliz acolo.
Micua bio-structur care, ceva mai trziu n viitor avea s devin o fiin
uman, era victima lui Cine altcineva? Ce altceva? Adevrul era c aceasta
era singura cale prin care ar fi putut supravieui orice copil de-al lui; dac
nebunul din palat credea sincer c n bebelu, n copila, n adolescent, exista
secretul sistemului de penetrare. Ba mai mult specul Higenroth poate c i
Eidy avea s fie lsat s-i triasc viaa.
Pentru ea nu mai exista o alt speran; era sigur.
Dar nu mai avea vreme de pierdut. Presupunea c razele spion ncercau
s vad i s aud ce se petrecea n cas. Dar se loveau de cmpul lui de
magie. nainte s rosteasc ncet adevrul ntr-un microfon ecranat i prin el
direct n cmpul pe care-l crease n jurul embrionului de abia format, ridicase

n jurul lui o barier de interferen care nu le permitea celor care-l spionau cu


aviditate s afle ceva. Nici Eidy nu-l putea auzi.
Acum nu mai exista vreo ans ca mai trziu s fie hipnotizat i
cuvintele lui scoase din subcontientul ei prin perseverena celor de la curte.
Imediat ce termin acea sarcin delicat, scoase din proiector circuitul
cheie i-l strivi sub clci. Apoi se napoie n salon. Pentru c se apropia ora
critic, miezul nopii venise vremea s verifice dac inamicul l observase ntradevr.
Dincolo, la inamic, acolo unde se afla concentrat puterea, o hoard
ntreag de experi, sub ndrumarea lui Paisprezece, fusese extrem de ocupat.
Toi cei care participau gndiser, plnuiser i examinaser dosarul lui
Higenroth de la A la Z. Ct vreme fusese n pat cu Eidy, cteva comitete
luaser n considerare toate posibilitile.
Dar dac nu avea de fapt nimic? Se ntrebaser ei.
Atunci de ce nu fugise la Dealuri capcana pentru rebelii proti, care
chiar i nchipuiau c aveau un loc n care ar fi putut scpa?
Dar, din nou, dac avea ceva ce presiune ar fi putut s-i mboldeasc pe
experi s scoat adevrul la suprafa? Era exact acel gen de presiune
experimentat de un anume tip de fiin uman care excela ntr-o singur
direcie: ct de repede putea ajunge la un rezultat, ct de repede putea gsi o
cale s-l satisfac pe dictator, ct de repede s-ar putea ridica deasupra altora
asemenea ei, n nerbdarea cu care voia s ajute la omorrea, rnirea sau
nimicirea unei persoane deja condamnate.
Pn i Crother Williams Numrul Paisprezece era supus acestui gen
de presiune. Ceea ce nu mprtea cu ei, ceea ce nici mcar nu suspecta, era
dorina lor iraional de a face orice mpotriva victimei selectate. Scopul lui:
vom face n seara asta tot ceea ce este necesar. Iar pentru ndeplinirea misiunii
i lsa subordonaii s fac restul, aa cum primise indicaii. Iar dac orice
altceva eua, atunci procesul Acoladei devenea ultima soluie posibil prin care
puteau afla adevrul.
Pn la miezul nopii, sub conducerea lui Williams, o mic armat de
experi, care aduseser cu ei extrem de mult tehnologie, o porni spre orelul
universitar, concentrnd puterea ntregului stat mpotriva unui singur om.
Prima verificare fcut de Higenroth i art pe peretele din salon silueta
unei nave imense profilat pe cerul nopii, deasupra casei. n cteva minute
doar, sistemul lui perfect supraveghea interiorul a ceea ce recunoscuse a fi
laboratorul de poliie al navei. Ceea ce-l mira pe Higenroth era armamentul din
dotare.
Hei, se gndi deodat, asta-i numai o nav de acoperire.

Nava fie i acoperea pe cei care se apropiau de cas, ori trebuia s se


asigure c nu avea cum s scape. Higenroth examin repede echipamentul din
nav i ddu din cap cu admiraie erau pregtii pentru a coplei cu totul
sistemul lui de penetrare.
Cu o i mai mare mirare constat c doctorul Glucken era unul dintre
savanii de lng masivul panou de control al instrumentelor. Ceea ce nsemna,
cuget Higenroth mai departe, simind cum se albea la fa, c Glucken nu
analizase deloc secretele Sistemului de Penetrare. Dar n clipa aceea era chiar
acolo, gata s foloseasc resursele planetei ca s le afle.
Ei bine, se decise n cele din urm Higenroth, nici nu m-am ateptat s
fie uor.
Spera numai ca Glucken s se fi uitat bine la viitoarea lui mireas aa
cum fusese cu el n pat. Cineva ar fi putut crede c n Era tiinific oamenii se
adaptau la asemenea mpunsturi de gelozie cu viteza fulgerului.
Pe peretele alturat se form o imagine care-l anun pe Higenroth c de
cas se apropiau mai muli oameni n camioane. Grbit, rsuci cteva butoane
ca s reduc volumul sunetului n camera lui Eidy. Cteva clipe dup aceea,
ua din fa se fcu frme, cu un bubuit rsuntor.
Atunci cnd nite strini l nhar, Higenroth l recunoscu pe
Paisprezece. Imediat, btrnul i ncet zbaterea i-i zmbi aproape cu
simpatie.
F ceea ce este corect, i zise. O s te simi mai bine.
Tnrul l privi uluit. Dup care nepeni deodat.
Legea este corect, zise rguit. Legea cere ca toate secretele tiinifice
s fie dezvluite. Nu exist excepii, nici mcar pentru profesorul Higenroth.
Savantul i strnse buzele.
Chiar m ntrebam cum ar putea rezolva un om ca tine o asemenea
dilem de ordin moral. Mai ales c cea de acum este extrem de dificil.
Insinuezi cumva, rosti Paisprezece cu amrciune, c legea este
strmb? Vrei s spui c sistemul nostru este greit? Pui sub semnul ntrebrii
dreptul lui Lilgin s conduc lumea aa cum este azi, aproape lipsit de
anarhie?
Era genul de disput fr viitor. Aa c Higenroth renun la ea.
Sincer s fiu, i zise, a vrea s ies din ncurctura n care m aflu. Dar
am neles c Excelena sa nu ncheie nici un fel de nelegeri cu persoanele
condamnate.
Este imposibil, veni rspunsul ncordat. E prea trziu.
n acest caz, rosti Higenroth, dac ai primit sarcina de a extrage de la
mine informaii inexistente, fr a avea puterea de a-mi oferi altceva n schimb,
atunci, tinere, te afli ntr-o ncurctur la fel de mare.

Insinuezi, rosti Williams amenintor, c ceea ce se ntmpl nu e


deloc raional? Te asigur c este absolut logic.
Nu mai atept vreun rspuns ci se ntoarse pe clcie i strig:
Aducei-l nuntru!
n salon fu adus un monitor de televiziune cu circuit nchis, model foarte
avansat. Higenroth privi la echipament, animat de o umbr de speran. Apoi i
zise i lui Paisprezece:
Poate c te-ai pripit s tragi concluziile. Poate c se va ncheia o
nelegere. Poate
Se opri. Monitorul se luminase i imediat dup aceea apru pe el cel mai
cunoscut chip din lume. Vzndu-l, oficialii mici n grad se aruncar imediat la
podea. Paisprezece rmase n picioare mpreun cu paznicii lui Higenroth, cei
care-l ineau de brae i care rmaser mai departe nemicai; de-abia dac-i
ridicaser ochii spre tavan n semn de respect.
Dup ce privi ndelung la ochii aceia negri, cu luciri ca de metal,
Higenroth se ntreb: ei bine, cu cine am de-a face acum, chiar cu Egoistul n
persoan sau cu Alter Ego? Cum ns era Chipul cunoscut, nsemna o victorie
pentru el. Ceea ce tia i Marele Om. Pentru c, mai mult ca sigur, nimeni nu iar fi folosit dublura fr a avea permisiunea lui special.
Dar nu conta.
Fuseser destul de proti ca s conecteze setul de televiziune cu circuit
nchis tocmai acolo deschiznd temporar barierele energetice, i asta era ceea
ce conta cu adevrat.
Pe ecran, buzele se deprtaser uor. Apoi se auzi i glasul baritonal:
Din partea ta, profesore, cerem acum, pentru popor, dezvluirea total
a sistemului de penetrare.
Higenroth se concentr cu putere asupra modelului mental care, ntradevr, ar fi transformat acel contact temporar ntr-o dezvluire permanent a
sistemului lui pentru popor. Ca atare nici nu rspunse.
Din nou auzi glasul:
Profesore, s-a dovedit deja c oamenii vorbesc cnd se afl supui unei
presiuni. Pentru tine, presiunea a nceput s fie exercitat cu ei bine, cu
aproape trei ani n urm, cnd ajutoarele mele au fost instruite s gseasc cea
mai atrgtoare fat din lume. i au gsit-o. A fost pus ntr-una din grupele
tale de studeni. Restul este istorie.
Aici m-au prins, e clar! Cuget profesorul.
Chipul printesc, cu musta mare tatl tuturor zmbea ntr-un mod
foarte neprintesc; era aproape un rnjet. Glasul rosti cu cinism (o emoie
interzis; deci trebuia s fie vorba de Alter Ego):

Am adus vorba de treaba asta, profesore, pentru c, nu cu foarte


mult vreme n urm, un brbat a refuzat s ne spun secretele lui. I-am
sfiat soia n bucele n faa ochilor. Omul a suportat fr probleme. Dup
aceea am trecut la el. Chestia asta n-a mai putut s-o suporte. A nceput s
vorbeasc. Noi credem c i tu vei vorbi n clipa n care acelai lucru se va
ntmpla i cu soia ta, care ateapt un copil.
Higenroth i inu rsuflarea. Oare cum va reaciona aceast creatur
cnd va descoperi la ce presiune era supus acum dei deocamdat nu avea
habar.
Dar n orice clip
Ca i cum ateptarea lui ar fi fost un fel de semnal, se auzi un geamt
nbuit de undeva din spate. Btrnul savant se ntoarse i vzu c unul
dintre oamenii dictatorului se ridicase i c avea n urechi nite cti speciale.
Brbatul rosti nbuit:
Excelena voastr scena de fa, ce facei i spunei aici este
televizat n toat lumea!
Higenroth trebui s-i nbue impulsul de a ridica mna ca un profesor
ce era, ca s-i corecteze spusele.
Ceea ce ar fi vrut s-i spun era: Nu este televizat n toat lumea, ci
comunicat prin penetrare, domnule. Ceea ce nseamn c lacheul pe care-l
avei a neles totul anapoda. Este o situaie cu mult mai grav dect v
nchipuii i nu o s v fie de nici un folos s nchidei setul de televiziune
acum.
Dup aceea, n-a mai fost nevoie de revzut ceea ce s-a ntmplat mai
departe. Sistemul de penetrare se strecurase n modulul de televiziune cu
circuit nchis o modalitate care i se oferise practic pe tav l localizase pe
dictator, l scanase i rmsese permanent focalizat asupra lui.
Din acel moment, toi pereii de plastic din lume se transformaser n
ecrane care puteau s redea cu fidelitate fiecare micare a dictatorului, fiecare
cuvnt rostit de el. Inclusiv, gndise mai departe Higenroth, pereii de plastic
din acea camer.
l urmri pe Lilgin cum ncerca fr succes s se deconecteze de la
circuitul de televiziune. Prea trziu. Rmase s-l priveasc pe dictator, vizibil pe
fundalul unei ncperi mari i foarte bogat ornamentate, ridicndu-se i
ndreptndu-se spre cei civa brbai de acolo, mbrcai n uniforma umil
creat special pentru ofierii cu grade nalte din poliie.
Unul dintre acetia chiar i spuse, pe un ton suav:
Excelena Voastr, n fond, scopul nostru a fost s descoperim cu ce fel
de tiin avansat avem de-a face. Cum n aceast lume mare suntei singura
persoan a crui via este ca o carte deschis, mi se pare un lucru minunat c

s-a descoperit o metod prin care v putei mprti cu oamenii de


pretutindeni.
Aadar cel din faa lor era Alter Ego.
Profesorul sperase ca faa bine cunoscut pe care o vzuse s fi fost chiar
a dictatorului n persoan, dar cum discutase numai cu Alter Ego-ul acestuia,
atunci era ca i mort. Simi cum i se strngea inima.
Btrnul ls deoparte regretele i se oeli pe loc. n fond, nu se ateptase
s-i salveze propria via. Mai bine s continue cu jocul care avea s duc n
viitor la salvarea lumii.
Se pru foarte interesant s priveasc sosia dictatorului revenind la masa
tratativelor. Actorul care semna aa de bine cu Lilgin deschise iar monitorul
circuitului de televiziune care-l lega n direct cu Higenroth i spuse:
Profesore, cum nchidem sistemul sta?
Lui Higenroth i se fcu mil de el. O s ncerc s-l apr, se gndi dei se
ndoia c aa ceva era cu putin. Marele uciga din palat avea o logic numai a
lui n asemenea chestiuni. Iar logica aceea ddea de neles c nu i asuma nici
un fel de riscuri. Niciodat. Fr ndoial c Alter Ego avea s fie omort numai
pentru c exista i cea mai mic posibilitate s fi rmas conectat cumva la
mainria lui Higenroth.
Profesorul i rspunse:
Am vrut s profit de aceast ocazie ca s v art dumneavoastr i
lumii ntregi c exist o minunat oportunitate de comunicare perfect ntre
guvern i popor. Prin aceast metod a aprut, n fine, un sistem prin care
viaa personal i public a unui conductor, fiecare cuvnt pe care-l rostete,
fiecare instruciune pe care o d, cum este atunci cnd rmne singur, sau
cum i cu cine face dragoste ntreaga existen, moment cu moment vor fi
vizibile pentru toi oamenii, n orice clip. Gata cu secretele sau cu nevoia de a
pstra o imagine public, adio departamentului de propagand; vom avea pur
i simplu existena lui cotidian pe pereii din orice cas sau birou.
Desigur, continu btrnul savant, nici prin cap nu mi-a trecut s forez
pe cineva s adopte un asemenea sistem. Mai mult, n curnd mi voi nchide
echipamentul. A sugera s ordonai s fie repornit mai trziu. Iar dup aceea,
s avei acest contact remarcabil, aceast comunicare direct cu oamenii din
toat lumea de bun-voie.
Acum, n ncheiere zise mai departe Higenroth am descoperit soluia
ideal politic i economic pentru lume. Din punctul meu de vedere cred c-a
sosit vremea ca rasei umane s i se ofere posibilitatea alegerii. V sftuiesc s
mprii lumea n dou zone economice. Din care una care s fie capitalist.
Iar cealalt ar fi o continuare a ceea ce avem acum. Diferena dintre ideea mea
de acum i ceea ce am avut n trecut este major, n sensul c am avea un

singur guvern politic care s se ocupe de cele dou zone economice,


asigurndu-se c niciuna nu va ncerca s pun stpnire pe cealalt.
Permind micarea liber a oamenilor dintr-o zon n alta, dintr-un sistem n
cellalt, dup cum le convine, toate astea fiind repet cu trie sub
conducerea unui singur guvern.
Cnd ajunse n acest punct observ c expresia de pe chipul sosiei se
schimbase. i se gndi: Au primit ceea ce au vrut i mai ales ce am vrut eu s
primeasc: o privire la sistemul meu i o declaraie n privina inteniilor mele.
Deci a sosit momentul s-mi iau adio.
ncheie cuvntarea n vreme ce modela o anume und Alpha care avea s
nchid echipamentul de penetrare.
n clipa urmtoare disprur toate imaginile de pe perei.
Pe ecranul monitorului, Alter Ego prea extrem de uurat.
i mulumesc, profesore. i la revedere.
La revedere, rosti Higenroth.
n vreme ce privea, actul final se ncheie. Mna sosiei se ntinse spre
ntreruptorul setului de televiziune i-l rsuci.
Imaginea dispru de pe ecran.
Paisprezece se apropie.
Ei bine, rosti cu veselie, cel puin acum tim ct de bun este invenia
dumitale. Iar mainria de care te-ai folosit trebuie s fie pe undeva pe aproape.
Ca atare, nu trebuie dect s-o cutm. Sau i mai bine ne ari chiar
dumneata unde este.
Cam aa Higenroth era silit s admit era situaia n mare. Era clar c
pn i Paisprezece i zicea n sinea lui: cu puterea noastr guvernamental,
putem s-l obligm pe acest om, Higenroth, s fac ce vrem noi, pentru c este
cu totul n puterea noastr.
Btrnul savant, observnd acea atitudine, se gndi mirat: oare chiar nui dau seama c se afl n casa mea, unde eu sunt dictatorul?
Niciunul dintre acei oameni nu nelegea c, n general, comunicarea era
un fenomen cu mai multe nivele. Desigur, mai nti era dispoziia de
comunicare, care putea fi un glas sau o metod electronic destul de
complicat apoi exista sistemul nervos, cel care primea mesajele.
n casa profesorului, tocmai sistemul nervos era partea cea mai
important a echipamentului. Pentru sistemele nervoase simple ale idioilor
dictatorului, era ceva perfect logic s cheme camioanele militare imense ca s
ncarce n ele echipamentul pe care profesorul l indicase a fi ascuns n perei i
n camerele de la subsol, bine mascate. Poate c i observatorilor din nava de
deasupra casei li s-a prut destul de bizar plecarea oamenilor guvernului

lsndu-l pe Higenroth singur ca s nsoeasc echipamentul capturat la


bordul unui avion militar uria.
Paisprezece, folosindu-se de toat autoritatea cu care fusese nvestit,
contact scurt nava de observaie, comandndu-i s-i continue staionarea
deasupra casei. Dup aceea, uriaul avion decol, pierzndu-se n noapte.
Dup plecarea intruilor aa cum observaser i cei de la bordul navei
de poliie de deasupra, cu razele lor spion Higenroth se ndrept spre
dormitorul soiei, se dezbrc i se urc n pat. De diminea (numai pentru c
Glucken l observa cu atenie), profesorul fcu dragoste nc o dat cu
frumoasa i tnra sa nevast. Dup aceea, ncepu s se pregteasc pentru
evenimentele din Ziua Patrioilor.
Observatorii din nava spion tiau, din experienele anterioare, c un
savant precum Higenroth va merge spre ghilotin cu o privire ndeprtat i cu
o expresie senin.
Paisprezece particip la ceremonia Acoladei i privi decapitarea pe care
el personal o regreta. Cu toate astea, savantul fusese incredibil de prost: toate
acele articole critice Era prea devreme pentru guvern s accepte asemenea
antagoniti. Poate ceva mai ncolo asemenea oameni vor fi tolerai. Dar nu
acum, nu nc.
Dup ce totul se sfri, cel mai tnr membru al Prezidiului Guvernului
Popular i strnse pe studenii care fuseser conectai n direct la cunotinele
capului tiat i i transport pe toi pe calea aerului pn la Fortreaa
Zece, o nchisoare de minim securitate. Locul acela arta ca o cas de vacan
de la ar, iar tinerii se artar extrem de ncntai.
Ceva mai trziu n aceeai dup-amiaz, Crother Williams (Numrul
Paisprezece), o cut pe doamna Higenroth, proaspta vduv, experien care
avu darul s-l zdruncine puin. Auzise de multe ori vorbindu-se de frumuseea
ei. Dar i la palat vzuse o mulime de femei frumoase, drept care, apru la
ntlnirea cu Eidy cu totul nepregtit.
Cteva secunde rmsese cu gura cscat n faa perfeciunii uluitoare a
trsturilor ei i a siluetei de invidiat. n cele din urm reui s-i explice cu
poticneli c guvernul dorete s v ofere protecie i a pregtit o cas pentru
dumneavoastr, doamn Higenroth
Reedina la care o duse arta ntr-adevr ca o cas elegant, dar, ca i
Fortreaa Zece, era de fapt o nchisoare bine pzit.
Imediat ce termin cu toate aceste sarcini, Paisprezece se ntoarse la
Palat. Era foarte mulumit de sine. i raport totul lui Trei, care ascult cu
atenie i dup aceea i spuse:
Mine diminea o s te chestionez mai n amnunt. Mi se pare c
totul a mers mult prea uor.

Dar ce altceva ar fi putut s fac Higenroth n faa unei asemenea


uniti militare?
Adevrat, ncuviin superiorul. Dar vom mai vedea i mine
diminea.
n vreme ce lumina palid a zorilor de-abia mngia ferestrele i
draperiile elegante din dormitorul lui Paisprezece, intercomul de pe noptier
prinse s bzie zgomotos. Din fericire Paisprezece se obinuise cu asemenea
apeluri la ore nepotrivite i se trezea de obicei imediat, drept care, dei mort de
oboseal, deschise ochii, ntinse mna s apese pe buton i rosti:
Williams, domnule.
Era Trei care-l cuta din dormitorul lui.
Jodell aici. Tocmai am primit o ntrebare din partea efului.
Da? Se trezi cu totul.
Unde ai dus echipamentul lui Higenroth?
Am presupus c Excelena Sa l-ar vrea pe aproape, ntr-un loc sigur.
Aa c l-am livrat la depozitul Y-16 din subsolul Patru.
Vrei s zici c e chiar aici, la palat?
Da, domnule.
Foarte bine, o s-i comunic.
Imediat ce contactul se ntrerupse, Paisprezece se ntinse la loc pe pat cu
un oftat somnoros dar intercomul bzi iar.
Deschise ochii i observ c afar se luminase de-a binelea. Deci nu era
vorba de o rechemare imediat aa cum crezuse la nceput era clar c
adormise.
Ca i nainte, chipul de pe monitorul intercomului i aparinea tot lui Trei.
Tnrul constat cu stupoare c superiorul lui era gata mbrcat, i, mai
important, nu prea deloc mulumit.
Vreau s te informez, domnule Williams, c Excelena Sa a cerut s
rmi n apartamentul dumitale pn cnd chestiunea dispariiei inveniei lui
Higenroth se va lmuri cu totul.
Cum dispariie? Se blbi Paisprezece.
Azi diminea devreme, domnule, cnd, l-am informat pe Excelena Sa
unde se afl echipamentul, aa cum mi-ai declarat, el personal a cobort la
nivelul Patru al subsolului pn n seciunea de depozitare Y-16. Acolo a
descoperit c nu fusese nregistrat nici o astfel de livrare.
Paisprezece era gata s geam, dar se abinu cu un efort imens.
Trei continu pe acelai ton aspru:
n clipa asta, domnule, se crede c ai fost cumva prostit de Higenroth.
Sunt sigur c-i dai seama c aceasta este cea mai favorabil prere despre
dumneata. Asta-i tot. Terminat.

Paisprezece se ls s cad la loc n pat, palid, dar resemnat. Tocmai


fusese clasificat drept idiot ceea ce era mai bine dect diverse alte clasificri
criminale pe care le-ar fi putut primi pentru neglijena sa.
Ar fi putut fi etichetat ca sabotor de bunuri publice.
Sau contra-revoluionar.
Sau drept instrumentul academicienilor de dreapta.
Sau al unor ultra-stngiti.
Sau altele la fel.
Situaia era prea grav ca s mai ndrzneasc s mai rmn n pat.
nciudat, i ddu seama c ar fi trebuit s se scoale chiar dup primul apel,
punndu-se la dispoziia superiorilor. Exact acest lucru deduse cu
amrciune l-ar fi fcut Trei n locul lui.
Grbit, fcu o baie i se rase, dup care se mbrc. i rmase n
ateptare. Dup un timp, ceru s i se aduc micul dejun. Fu servit cu politeea
obinuit. Fusese preparat exact pe gustul su i servit de chelneri foarte
curtenitori. Ceea ce nsemna c dizgraia n care czuse era deocamdat un
secret.
n vreme ce dimineaa se scurgea, Paisprezece se decise: Dac tot trebuie
s stau s atept, mai bine s m ocup de anumite afaceri departamentale pe
care le-am tot amnat pentru cnd voi fi ceva mai liber.
Ceea ce se apuc s fac, cu ajutorul telefonului sau prin curieri.
Era o treab care avea darul s-l mai ncurajeze. nsemna c nu se fcuse
nici o ncercare de a-i tia drepturile de membru al Supremului Prezidiu
Hotr s stea i s atepte cu rbdare. i s munceasc ct mai mult cu
putin
Comisia de investigare sublinia faptul c pe o planet aa de vast
precum Pmntul, n fiecare or aveau loc mii de evenimente. Vapoare care se
aflau pe ape. Avioane ridicate n aer. Trenuri, autobuze, maini, oameni care
erau ntr-o continu micare. Plus sistemul enorm de rachete pentru vreme,
Lun, Marte, asteroizi, plus cele cteva staii spaiale care operau fiecare dup
un anume orar.
Rspunsul a fost c nimeni nu se poate opune i nu poate ine cont de
attea activiti separate. Nimeni nu poate ascunde ce a fcut dup ce oamenii
controlai de el au plecat nici mcar Higenroth.
Deci, trebuiau s existe indicii.
Acest nivel de raionament avu darul s scoat la iveal cteva fapte.
Pe unul dintre terenurile de lansare a rachetelor trei oameni fuseser
ucii i o rachet dispruse.
De asemenea, au fost gsii i un numr de oameni care, n cadrul
programului de munc, fuseser de fa la sosirea avionului militar pe cmpul

de lansare a rachetelor acelai avion care-l avusese la bord pe Crother


Williams i pe ceilali ageni guvernamentali;
Dar unde ar fi putut s dispar racheta? n cele din urm s-a stabilit c
nava lips fusese categoric lansat. Comisia interogase pe toi oamenii care
fuseser pe cmpul de lansare n acea noapte. n timpul celor dou sptmni
de investigaii, membrii comisiei nu apucaser s doarm mai mult de cteva
ore pe noapte.
Dup cele dou sptmni tensionate, i redactar concluziile: n
timpul nopii de 19 august 2231 A. D., avionul militar NA-6-23-J-271-D a
zburat spre casa profesorului Dun Higenroth, conform ordinelor primite din
partea lui Crother Williams, Membru al Prezidiului. A aterizat pe peluza
profesorului la scurt vreme dup miezul nopii i a rmas acolo n vreme ce n
cala sa a fost ncrcat un echipament neidentificat i insuficient descris. De
acolo a zburat spre o baz de rachete cunoscut agenilor guvernamentali sub
numele de cod Hinksa (dar pe care publicul o tie sub denumirea de Centrul de
Zboruri Spaiale nr. 18). Mainria care nu a putut fi descris a fost descrcat
n camioanele bazei, H-851 i H-327, i transportat pn la platforma de
ncrcare a rachetei tip A-J-A 60901. ncrctorii Malcom Rude i Svely Gruden
au ridicat echipamentul pn n compartimentul de depozitare G-8-T din
racheta de mrfuri, lsndu-l acolo. Cnd cei doi au fost informai de lansarea
iminent, au cobort platforma de ncrcare n docul de siguran din subsol.
Din turnul de control, decedatul (ucis) Dai Asher i decedatul (ucis) Janu
Harlitz, se presupune c au fost informai despre destinaia rachetei, pentru c
au lansat-o spre coordonatele primite, folosindu-se de sistemele lor de
programare, i apoi tergnd programele. Ultima persoan care cunotea
destinaia rachetei fusese decedatul (ucis) Mathew Arondee, expertul n orbite,
nsrcinat n noaptea lansrii cu completarea rapoartelor de navigaie, care au
fost furate sau distruse.
Conform mrturisirilor celor cteva duzini de martori, Crother Williams,
Membru al Prezidiului, a fost ultimul care le-a mai vzut n via pe cele trei
persoane (ucise).
Aceiai martori au raportat c Membrul Prezidiului Williams s-a ntors la
avionul militar NA-6, care a plecat de acolo spre palat, ateriznd pe aeroportul
special din incinta acestuia. Aparatul de zbor a rmas la palat pn a doua zi
diminea la ora 9 a.m., Cnd Membrul Prezidiului Williams a urcat la bord
cernd s fie dus la ceremonia Acoladei, n care urma s fie decapitat
profesorul Dun Higenroth.
i celelalte drumuri fcute de avionul militar au fost consemnate, dar nu
sunt relevante pentru aceast investigaie.

Comisia de investigaie subliniase c nu fusese nevoie i nici nu se ceruse


prezena Membrului Prezidiului Williams la audieri. Aa cum nici Membrul
Prezidiului Williams nu ceruse s se ntlneasc cu comisia nsrcinat cu
investigarea cazului.
Williams (Paisprezece) primi o copie a raportului la biroul su de la palat.
Dup ce-l citi, palid la fa dar simindu-se plin de curaj, l contact pe Trei i i
zise:
Nu-mi amintesc s fi ajuns pe vreun cmp de lansare. Presupun c s-a
ntmplat pentru c invenia profesorului Higenroth lipsete. Am dedus mai
departe c toi care am fost la profesor acas n acea noapte, am fost hipnotizai
de un mecanism incredibil de puternic; de aceea consider c-ar fi mai bine s
plec imediat de la palat pentru c exist posibilitatea s fi fost condiionat s
fac i alte lucruri probabil mpotriva Excelenei sale. Cred c nu este cazul s
fiu eliminat cu prea mare grab, pentru c a putea s fiu folositor n
cercetrile pe care le ntreprindei. Sunt mai mult dect pregtit s m las
hipnotizat pentru ca s se poat extrage informaiile stocate n subcontientul
meu. De aceea, m pun de bun-voie la dispoziia dumneavoastr sau a
Excelenei sale.
Glasul lui Trei, aa cum ieea din intercom, era rece dar nu ostil.
Am nregistrat tot ce mi-ai spus, i zise. Poate c te-ar interesa s afli
c, n esen, acelai lucru l-a spus i eful dup ce a citit raportul. Acum iat
care sunt instruciunile mele: Nu pleca din palat. Nu participa la ntrunirile
Prezidiului. n timpul zilei vei merge la birou ca s-i ndeplineti sarcinile
oficiale iar seara te vei napoia n apartamentul tu. Dac, din vreun motiv
ntemeiat, datoria i cere s pleci de la palat, faci o cerere ctre mine, pentru c
am primit instruciuni precise pentru o atare situaie. i se va permite s
cltoreti, dar numai cu o permisiune special, semnat i parafat.
Dup cteva clipe de tcere, Trei continu:
Vei fi hipnotizat n profunzime tocmai pentru a scoate din
subcontientul tu orice informaie de valoare. Mai trziu, cnd doamna
Higenroth va da natere copilului profesorului, pentru tine a fost pregtit un alt
plan conform cruia va trebui s acionezi. Doamna va fi mritat n grab cu
dr. Glucken, astfel ca el s-o poat observa i interoga ct mai bine atunci cnd
vor avea acea relaie intim care se poate obine n urma unei cstorii. n
concluzie
Se opri, iar Paisprezece ntreb plin de respect:
Da?
Este evident, continu Trei, c n lumina celor ntmplate, trebuie s
fim extrem de precaui. Dar i d-mi voie s subliniez nu s-au luat nici un
fel de msuri punitive contra ta. Mai mult, eful chiar va discuta cu tine la

intercom, din cnd n cnd. Dac se ntmpl aa ceva, nu ai voie sub nici o
form s spui cuiva, inclusiv mie, ce anume ai discutat cu el n asemenea
consultri strict particulare. S-a neles?
Perfect.
Aluzia la vduva lui Higenroth i aminti lui Paisprezece de studenii pe
care-i transportase la Fortreaa Zece. Se lumin la fa atunci cnd i aminti i
lui Trei, apoi ncheie cu:
n fond i la urma urmei tot mai avem un as n mnec. Toate datele
despre teoria i practica penetrrii trebuie s existe i n capetele lor.
La cellalt capt al intercomului se ls tcerea. Faa de pe monitorul lui
Paisprezece i schimb expresia. O parte din ceea ce nsemna privirea
interlocutorului ajunse deodat la Williams, laolalt cu gndul c-o fcuse iar de
oaie. n pofida inteligenei lui considerabile, se lsase purtat nainte de
naivitatea copilreasc din suflet.
Crezuse i i dduse seama de eroare prea trziu n motivul oficial
dat decapitrilor Acoladei: c efectiv exista o metod sofisticat i dovedit de a
transfera informaiile de la un creier la altul sau altele.
Se cutremur pe dinuntru atunci cnd adevrul i fu revelat deodat de
expresia superiorului su. Cteva clipe dup aceea, Jodell (Trei), rosti cu sil,
nainte s ntrerup legtura:
Idiotule!
Era tnr. Numai treizeci i unu de ani.
Aa de tnr i supus unei presiuni considerabile, Paisprezece cuta s
potriveasc elul su plin de merite n realitatea minciunilor politice care l
nconjurau.
Ca muli alii naintea lui, vedea c acea logic strmb i avea rostul ei.
Observase c minciunile preau s ajute mai mult dect adevrul, mai ales n
unele grupuri de oameni. Astfel, acea minciun, sau minciuni, deveneau n fapt
adevrurile lor.
Dac cineva nu putea fi ndemnat s acioneze cu ajutorul unui adevr
simplu dar reaciona la o minciun, atunci minciuna politic i oficial devenea
adevrul pentru el. Exista ceva, undeva n adncul lui, care reaciona i putea
fi motivat numai de anumite simboluri.
De aceea, trebuia s-i prezini exact acele simboluri chiar dac, la prima,
a doua, a treia sau a zecea privire, ele preau s contrazic chiar realitatea; aa
chibzuise Crother Williams ca i ceilali dinaintea lui.
Trebuie s neleg c ceea ce conteaz n final este rezultatul bun, se
gndi. Ceea ce nsemna c minciunile nu erau rele atta vreme ct produceau
reacia dorit.

Ceea ce nsemna c trebuia s se acomodeze or de or la realitile


dinastiei lui Lilgin.
Conform ordinelor primite, schimb copilul, un bieel, pe care-l nscuse
frumoasa Eidy cu un altul. Cel puin la nivel contient, Eidy nici nu observase
c bebeluul pe care-l primise n schimb se nscuse cu cteva minute mai
devreme, fiind de fapt fiul unei alte tinere femei.
De asemenea, cnd cea de a doua mam se trezise din anestezie i privise
la bebeluul despre care i se spusese c era al ei, simise c ei bine, c nu
avea motive de ndoial.
De abia mult mai trziu, dup ani de zile, mrturisise c nu se simise
prea fericit cu copilul primit, nu aa cum se ateptase s fie. Atunci cnd l
alpt pentru prima oar, se art nelinitit i agitat. Cu toate acestea, n
pofida acelor jumti de antagonism, aceast mam al crei nume era Luena
Thomas trecu prin toate fazele post-natale fireti. Decise c va numi biatul
Orlo dup cineva din familia mamei ei.
Eidy, cnd alese numele pentru fiul ei (cel puin acceptase c era copilul
ei), avu grij s-i aleag o identitate cu totul non-Higenrothian, drept care i
spuse Heen Glucken jr.
Soul ei, dr. Glucken, nu coment deloc acea fals paternitate care-i
fusese impus cu fora. Din cele dou mariaje nvase deja sau aa credea
c realitatea pentru o femeie era mai simpl dac, asemeni unui ru n nisip, i
se permitea s-i caute canalele naturale, orict de mult s-ar fi ndeprtat de la
cursul firesc.
Acum, se gndise Williams, cum pot s m asigur c doctorii i
asistentele, plus restul personalului din spital care, fr ca eu s tiu, au
observat din greeal schimbul, s nu se apuce mai trziu s dezvluie faptele
unui Orlo Thomas adult?
(Heen Glucken jr. Nu avea, desigur, nici un fel de important politic sau
tiinific.)
n toat acea afacere, motivaia decisiv fusese produs de o singur
ntrebare: Era posibil ca un copil nenscut s fi fost programat cu toate
cunotinele despre sistemul de comunicare prin penetrare?
Dac era adevrat, atunci Orlo Thomas va ti n cele din urm ce era acel
sistem i probabil i cum se putea utiliza.
Desigur, se mai ridica i o a doua ntrebare: putea fi smuls acea
informaie, extrem de important, de la Orlo n beneficiul ntregii societi?
n vreme ce se gndea la toate acele detalii, Membrul Prezidiului Crother
Williams ocupa un apartament de la Spitalul Gosindian. Sub ndrumarea lui,
civa ageni secrei de-ai poliiei, toi alei chiar de el, examinaser toate fiele

i toate dosarele de la spital, fcuser modificri n documentele legate de caz i


cercetaser trecutul doctorilor i asistentelor implicate direct.
Era o operaiune destul de complicat. Cu toate astea, Williams nu
dormea noaptea ncercnd s gseasc metode prin care toat lumea s ias
din acea situaie cu pielea ntreag.
Transferurile ncepur chiar din prima zi. Aparent fireti. Aparent
nelegate de nimic din ceea ce se ntmplase. Probabil c nimeni din personalul
din spital nu avea habar de operaiunea lui. Spitalul n sine era o
monstruozitate cu o capacitate de zece mii de paturi. Fusese ales special
pentru naterea apropiat a fiului lui Eidy pentru c avea acel aer impersonal
asociat cu o imens reea administrativ.
Anumite asistente disprur. Anumii doctori n-au mai fost vzui n
seciile lor.
Unde-i Coduna? Mai ntreba careva.
Oho, a primit o avansare i lucreaz acum n Cldirea S.
Ce bine pentru ea. M bucur sincer, venea rspunsul curiosului.
Mcar dac treaba asta ar merge, se gndea Crother Williams, n vreme
ce se foia n patul din apartamentul de la spital, unde se prefcea c era bolnav
de inim.
Aa treceau pentru el orele nopilor. Tot felul de mecanisme secrete
fuseser deja implantate oamenilor care fuseser etichetai drept suspeci. Zi
dup zi aparatele de urmrire nregistrau neobosite fiecare cuvnt pe care-l
spuneau; Williams avea un computer care asculta tot i reda dup aceea un
rezumat prelucrat. Fusese programat s selecteze numai dialogurile potenial
semnificative.
n cele din urm ajunsese s admire lipsa absolut a unei conversaii
semnificative. Fr excepie, suspecii se comportau de parc nu auziser
niciodat de vreo Eidy Glucken sau de Luena Thomas.
Apoi, Williams (Paisprezece), ncerc s-i aminteasc n detaliu cum
decursese aciunea de schimbare a pruncilor. Se prefcuse a fi un oficial
guvernamental minor care verifica toate instalaiile i personalul din spital.
Toate asistentele fuseser poftite s ias din camera n care se aflau i cei doi
copii, al lui Eidy i al Luenei, alturi de ali nou-nscui.
Paisprezece intrase n ncperea prsit (de aduli). Ceea ce fcuse
atunci, exersase de multe ori nainte; scosese plcuele de identificare de la
fiecare copil, le schimbase, apoi schimbase i copiii, Dup care, cteva
momente, rmsese nemicat, privind la prunci. Dup cteva clipe ncepuse s
i se par c nu i mai putea deosebi. Se gndise c, mai mult ca sigur doctorii i
asistentele care vedeau asemenea fiine minuscule, sute n fiecare sptmn,

nu aveau cum s-i dezvolte deodat capaciti de memorizare eidetic pentru


unul sau doi bebelui.
Asta e, se gndi Williams, am fcut tot ce mi-a stat n putere. Ar fi de-a
dreptul ridicol s mai rmn aici.
Atunci, se transfer oficial la un alt spital. Dar, desigur, ambulana lui o
porni spre o destinaie mult mai practic.
Reveni n apartamentul su din palat i-i transmise raportul, declarnd
la final c era disponibil pentru o alt misiune.
Apoi rmase n ateptare, nelinitit.
Imediat sun telefonul
Era secretara falsului birou de acoperire pe care-l folosise atunci cnd se
dduse drept oficialul venit n inspecie la spital. Femeia i raport cu calm c
fusese contactat de soia nlcrimat a doctorului care-l ngrijise ct fusese un
fals pacient.
Doctorul murise accidental, n urma cderii de la etajul zece din cldirea
principal a spitalului. Secretara conchise cu acelai glas calm:
Vduva a simit c trebuia s v anune pentru c a avut impresia c
dumneavoastr i cu soul ei ai devenit prieteni.
Mulumesc, rspunse Paisprezece automat, vezi s-i trimii un buchet
de flori n numele meu.
Dup aceea nchisese, foarte palid la fa.
Crim.
Toi martorii la schimbarea copiilor erau acum ucii.
Pentru numele Domnului, de ce nu vrea s aib ncredere n mine? A
putea s-i dovedesc c toi aceti oameni habar nu au de ce am fcut eu acolo.
Se referea la nimeni altul dect la excelena sa, Martin Lilgin, dictator
extraordinar.
Lui Paisprezece i se prea c luase absolut toate msurile de precauie
necesare. Mai mult, chiar mesajul pe care-l primise din partea soiei doctorului
mort arta c nu avea nici o suspiciune fa de el. Desigur, din nefericire, soul
ei i spusese despre inspecia efectuat de un mic oficial de-al guvernului
tocmai n spitalul n care lucra.
De aceea, cuget mai departe Paisprezece, secretul era aproape imposibil
de pstrat. Mai ales c informaiile erau transmise n intimitatea dormitoarelor.
Putea presupune fr tgad c ceea ce bnuiau celelalte asistente,
doctorii sau persoanele care lucrau n administraie (cei civa care tiuser de
prezena oficialului venit n inspecie la spital) aveau s spun n cele din urm
cuiva: soie, so, frate, sor sau prieten.
Dup ce termin convorbirea, Paisprezece se gndi: Aa vor fi ucii cu
toii n cele din urm.

La un moment dat, cnd fusese mai tnr i acceptase dreptul lui Lilgin
de a conduce lumea, cu acea credin specific oricrui fraier bine ndoctrinat
se muncise s numere ci oameni fuseser executai din cauza unor informaii
minore despre care se presupunea c aveau habar.
Numai pentru un singur caz fuseser omori fr mil 3 823 de oameni.
Dar acum nu este nevoie de aa ceva, decise deodat. Mai bine s vorbesc
cu Trei i s-l rog s-l conving pe
Se opri. Epitetul care-i struia nc pe vrful limbii era aa de obscen
nct l oc. Contient, ncerc s se mai tempereze: Stabilirea unei noi ordini
cere i multe aciuni dure. Oamenii sunt incorigibili, mai ales n aceste faze
timpurii, cnd revin foarte uor la comportamentul de stil vechi. Lumea colcie
nc de contrarevoluionari, sabotori, oameni cu nclinaii puternice spre stnga
sau spre dreapta, oportuniti
Toate expresiile nchistate, cu ajutorul crora regimul i categorisise
potenialii adversari, ncepur s-i rsune n minte atunci cnd iei pe coridor
i cobor cu unul din ascensoarele elegante ale palatului, tot timpul ct
strbtu holul vast spre biroul lui Trei.
Nvli n biroul lui Jodell, lundu-l cu totul pe nepregtite. Trei ridic
privirea din documentul pe care-l citea i, pre de cteva clipe, ncremeni.
Paisprezece i spuse:
ncep s cred c nu am neles prea bine instruciunile pe care mi le-ai
dat.
Instruciuni? Repet Trei.
Cred c ar fi mai bine dac i-a da ie raportul asupra cazului la care
am lucrat.
Atunci, pe loc, cellalt reui s depeasc faza de uluire.
i se ridic repezit.
Nu, nu, strig pe un ton ascuit. Nici un cuvnt. Trebuie s rmn
numai ntre tine i Conductor.
Dar este ceva foarte simplu, continu cellalt. Eu
Termin! Url Numrul Trei. i duse minile la urechi. i-ai ieit cu
totul din mini? S nu mai aud nici un cuvnt de la tine.
Reacia lui Jodell era de-a dreptul fantastic. Ochii aproape c-i ieiser
din orbite i chipul i se contorsionase, i, cu ct ncerca mai abitir s se
controleze, cu att era eecul mai mare.
Williams ddu s se retrag.
Bine, gata, i zise pe un ton ct mai calm, m-ai convins. Am priceput
c nu exist nici un fel de canale intermediare n afacerea asta, aa c-i promit
solemn c nu se va mai repeta.

Ar fi bine s nu se mai ntmple, veni rspunsul amar. Acum du-te n


apartamentul tu i ateapt acolo pn cnd vei fi chemat.
Williams, dei nu avea nici un fel de pregtire militar, i ndrept umerii
i salut.
Foarte bine, domnule. V garantez c o asemenea neglijen nu se va
mai repeta. Mi se permite s plec acum?
Da, da, du-te.
Tnrul iei din birou i, dei pe dinafar prea calm i reinut, pe
dinuntru tremura ca frunza.
Tocmai avusese parte de cea mai cumplit revelaie am o amintire, o
parte dintr-o informaie de care tiranul trebuie s scape cumva.
Ceea ce tia el era absolut elementar.
Pentru cteva minute, cu un an nainte, Higenroth artase c avea o
putere care o copleea de departe pe cea a regimului. Pentru acele cteva
minute ntreaga lume strlucise de imaginile derivate din geniul unui btrn.
Informaii elementare
Paisprezece strbtu ngndurat ntinderea de marmur lucioas a
holului. Peste tot n jur avea dovezile puterii i bogiei: scri masive, tavane
nalte, candelabre imense. Ct de minunat se simise, i aminti deodat, cnd
fusese invitat prima dat n acel centru al universului.
Cu gndurile pierdute undeva n trecut, aproape c nici nu observ mica
trup de brbai n uniforme care ieise de pe un coridor lateral i se apropia de
el. Reveni la realitate doar atunci cnd vzu c brbaii n uniforme se opriser
i-i baraser calea. Se opri la rndul lui.
Domnule, suntei Crother Williams? Vorbitorul era un tnr mbrcat
n uniform de cpitan.
Williams ncuviin dup un scurt moment de ezitare. Mai demult fusese
i el la fel de sigur i de nepat ca tnrul ofier cu ochi cprui i obraji roii.
Am primit instruciuni, continu tnrul, s v escortez pn ntr-un
anume loc.
Williams nu ntreb despre ce loc era vorba. Se mulumi doar s mearg
mai departe alturi de cpitan, contient c cei ase tineri narmai cu puti
veneau la un pas n urma lor. Mica lor procesiune ajunse n cele din urm n
faa unei ui mari, deschise, cu o arcad larg deasupra. Intrar prin acea u
cu arcad ntr-un fel de curte pe care Williams n-o mai vzuse niciodat
nainte. Era o zon nconjurat de ziduri nalte, cam de patruzeci de metri pe
cincizeci, fr un tufi sau vreun pumn de iarb nicieri la vedere n incinta de
ciment.
Tnrul cpitan i art unul dintre ziduri.
V rog s mergei acolo, i zise.

Williams o porni ncet, i, la fel de ncet, se ntoarse cu faa spre trup


atunci cnd ajunse lng perete. Observ imediat linia format din cei ase
brbai i pe tnrul cpitan aezat mai ntr-o parte, cu un document n mn.
Dup ce arunc o privire peste el, acesta rosti cu un glas tuntor:
Am aici ordinul pentru execuia dumneavoastr imediat.
Williams se ddu n spate pn cnd simi rceala zidului la nivelul
umerilor. n vreme ce sttea acolo, l ascult pe ofier citind acuzaiile, aa cum
prevedea legea: Greeli serioase Conducere slab Poziie neclar i hotrri
ambigue Acte diversioniste
Tnrul mpturi documentul i-l vr la loc n buzunar. Apoi ridic
brbia cu mndrie. Pe chip i struia o expresie ndrjit.
Asta e tot? ntreb Williams.
Da. Asta e tot.
E de-a dreptul uimitor, cuget fostul membru al Supremului Prezidiu al
Pmntului, care, pn n urm cu cteva minute fusese al paisprezecelea om
ca putere n stat, dar este o evaluare absolut corect a ceea ce am fcut, n
termenii realitii lui Lilgin
n cei nou ani de cnd fusese desemnat n acel post, trecuse de la faza
de idiot tnr la cea n care ncercase s scuze regimul. Dup aceea se
strduise s salveze cte o via ici i colo, nainte s vad realitatea aa cum
era ea. Iar acum, la final, ajunsese n faa plutonului de execuie.
Bnuia c ar trebui s i se permit s-i spun ultimele cuvinte. Dar nu
mai avea nimic de spus i nici nu i se acord acest privilegiu. Care dintre
ceilali disperai cei care reuiser s supravieuiasc pn n acel moment
ar fi vrut s aud ce avusese de spus un om nvins de sistem? De fapt, care
dintre ei ar fi vrut s se tie c fusese interesat de ultimele cuvinte rostite de
Crother Williams?
Williams se gndi cu amrciune: Din cauza acestui om Lilgin nu am
avut nici mcar un singur moment de adevr. Nu am trit nici mcar o singur
secund ca o persoan inteligent, capabil s gndeasc i singur; din
copilrie m-am strduit din rsputeri s-mi gsesc locul n aceast realitate
strmb.
Nici mcar o secund
Atunci cnd gloanele i strpunser trupul, se ls s cad uor pe
cimentul rece, chircindu-se n poziia fetusului Nici mcar o secund, mai
cuget pentru ultima oar, ntins pe jos n faa plutonului de execuie.
Cel puin la aa ceva pruse s se gndeasc nainte de moarte.
ntr-o bun zi, zise Ishkrin cu un zmbet, vom descoperi de ce cu
optsprezece ani n urm, cel mai bun savant din lume n domeniul

comunicaiilor a cerut s fie construit acest mic ora chiar alturi de palat, i
de ce am ajuns s trim aici ca nite regi cu excepia unui singur lucru.
Era un brbat de vreo cincizeci de ani, cu buza superioar ascuns de o
musta stufoas. nainte s vorbeasc sttuse linitit la mas, mncndu-i
prnzul i privind din cnd n cnd la duzina de camarazi de alturi.
Nimeni nu rspunse imediat. Apoi:
Care este acel lucru exceptat? ntreb nou-venitul din cealalt parte a
mesei. Era un tnr chipe care i fusese prezentat lui Ishkrin i celorlali n
dimineaa aceea. Numele lui era Orlo Thomas. Locul de la mas era numrul
unu din sud.
Atunci cnd pusese ntrebarea, Orlo ridicase privirea din farfurie. Atunci
observase c toi ceilali se opriser din mncat i l priveau zmbind. n pofida
reaciei lor, tot nu realizase c remarca lui Ishkrin fusese fcut n beneficiul
lui.
Ca s ieim, i explic Ishkrin, care aducea puin cu Martin Lilgin,
dictatorul, din cauza staturii mrunte i a mustii, trebuie s trecem prin
palat
i?
Nu ne este permis.
Ce vrei s spui? ntreb Orlo ocat. Sprncenele i se adunaser la baza
nasului i privea ncruntat n jur. Eu pe acolo am venit.
Cu perversitatea celor condamnai, brbaii mai vrstnici se uitau la el cu
zmbete largi pe buze, n vreme ce realitatea cumplit se instala n mintea mai
tnrului lor tovar.
Nu este permis, repet Ishkrin.
Pentru cteva clipe Orlo rmase nemicat. Emoiile care i se oglindiser
nainte pe chip dispruser. Probabil c noii colegi doreau s afle cum suporta
s se fac glume pe seama lui; acest lucru era sugerat de noua expresie care-i
apru pe fa.
ncepu s rd nesigur. Apoi, deodat, mpinse farfuria deoparte, dei nu
terminase de mncat. n acelai chip i mpinse scaunul departe de mas i
sri n picioare, dup care se grbi s traverseze cantina mare cu o duzin de
mese frumos aranjate pn spre ua exterioar care se vedea ntr-un capt.
Dup plecarea lui, la masa la care sttuse se ls linitea, copleit de
conversaiile asurzitoare din restul cantinei. Brbaii se lsaser pe spate n
scaunele lor. Nimeni nu mai mnca. Aproape fiecare pereche de ochi strlucea
n ateptare.
n cele din urm, un individ scund i zvelt locul apte pe partea de est,
specialist n matematic pe nume Anden Duryea, rosti:

Tocmai am fost martori la puterea unui singur gnd, care a fost


prezentat cu o anume semnificaie i a stimulat o fiin uman s treac
imediat la aciune. S-a dus s verifice. Mai mult, fiind tnr i cuteztor, s-ar
putea chiar s ncerce s plece din Oraul Comunicaiilor.
Un alt brbat, pe nume Peter Rosten locul trei, sud scutur din cap
dup un moment.
Domnule, i respect analiza pn unde ai dus-o, coment pe un ton
linitit, dar eu sugerez c ceea ce tocmai am vzut nu a fost doar puterea unui
singur gnd. Este de asemenea i un eveniment unic. Rosten era un individ de
nlime medie, cu umeri extrem de lai i de puternici. Specialitatea lui era
electronica. Privi cu atenie n jurul mesei. Ci dintre voi, ntreb, v-ai dus la
palat ca s verificai dac e adevrat atunci cnd vi s-a spus c suntei
prizonieri?
Constatar uimii c niciunul dintre ei nu procedase precum tnrul.
Fantastic.
Este adevrat.
Am acceptat totul fr s mai discut.
Eu am ateptat s-mi fie repartizat un apartament, ceea ce s-a
ntmplat pe la mijlocul amiezii.
Eu cnd am ajuns n apartament i am vzut c era aa de elegant mam mai linitit. Dar nu am ncercat s vd dac este sau nu adevrat.
Poate, continu Rosten pe acelai ton rbdtor, regimul chiar i iubete
pe cei tineri, sau aa ar vrea, dar mai uit din cnd n cnd. Care ar putea fi
crima noului nostru asociat?
Ishkrin, care ascultase totul cu un zmbet palid, rspunse:
Iart-m, Peter, regret, dar trebuie s te corectez. n grupul lui Lilgin
nu exist crime, nu exist dect acuzaii. ntrebarea este deci, care sunt
acuzaiile care i s-au adus?
Rosten nclin capul mare, leonin.
Meritam s fiu corectat. n retrospectiv, cuvntul pe care l-am folosit
pare aproape o ncercare de conciliere.
Un brbat zvelt care nu deschisese gura pn atunci locul nou, nord
al crui nume era Sandy McIntosh, un inginer cu faa pistruiat i pr mai
mult rocat dect nisipiu, rosti cu seriozitate:
Aa cum noi, cei mai btrni, am aflat, nu conteaz cei civa oameni
cum este i noul nostru asociat indivizii singuri pot fi invalidai, reputaiile lor
ruinate cu cteva acuzaii nefondate. Ceea ce conteaz este marea mas a celor
tineri, care nu tiu nimic i nu-i amintesc faptele pentru c nici mcar nu le
cunosc. Ei sunt cei care ar trebui s fie tratai cu mnui de regim. Numai c
regimul uit prea des i-i trateaz ru i pe ei. Scutur din cap nemulumit,

artndu-i cei cincizeci de ani n ridurile adnci de pe fa. Omul acesta este
aa de nemernic, aa de suspicios nct nu se poate abine s nu dea cu barda
n oricine. Simte nevoia permanent s loveasc i s omoare. Uluitor. Mai ales
c, aa cum tim cu toii, se presupune c a fost odat bebelu, biat,
adolescent, brbat tnr, c a existat o perioad cnd mai avea nc
sentimente.
Asta a fost nainte de a-i gsi idealul, rosti un brbat nalt i solid
locul cincisprezece, vest a crui specialitate era de asemenea n
departamentul de fizic: fenomenele electromagnetice. Numele lui era Dan
Matt.
Adevrul pe care trebuie s-l lum n seam, interveni Peter Rosten,
ridicnd din umerii lui mari, este c, de unul singur, a reuit s creeze o
civilizaie n ciuda noastr, a tuturor. Ca s spunem aa, a realizat-o peste
cadavrele a trei miliarde de oameni.
M ndoiesc c a omort mai mult de un miliard, rosti Ishkrin pe tonul
su profesoral. S nu ncepem cu estimri netiinifice tocmai ntr-un
asemenea centru al tiinei. Se ntrerupse deodat. Gata, linite, uite c se
ntoarce tnrul nostru.
Observar c venea ncet. Tnrul de abia dac-i tra picioarele. inea
capul plecat. Prea adncit n gnduri.
n timpul ntoarcerii lui la mas, nimeni nu se mai atinse de mncare.
Toat lumea sttea nemicat i-l privea, de parc ar fi avut la dispoziie o
eternitate. Ceea ce era trist dar adevrat. Pentru c triau n acel centru
modern an de an, rareori avnd ocazia s mai primeasc n lucru cte un
proiect tiinific.
Cu toii se mai luminaser puin la fa de cnd sosise Orlo; dei era
absurd de tnr ca s se afle acolo, n acel centru al tiinei. Estimrile cu
privire la vrsta sa variau de la optsprezece ani la douzeci. Nimeni nu credea
c avea mai puin de optsprezece; chipul lui mbujorat i tineresc semna cu al
unei fete. Dac ar fi fost fat, nimeni nu i-ar fi dat mai mult de aisprezece,
poate aptesprezece ani. Dar ca biat, trebuia s aib vreo douzeci; dar nu
mai mult.
Toat lumea era bucuroas atunci cnd mai venea cineva nou, pentru c
acesta aducea cu sine i informaii proaspete. Astfel, cei mai btrni de acolo
puteau s-i cerceteze cunotinele ca s le adauge apoi la vasta lor experien.
Dup aceea, ntregul grup revenea la obinuita somnolen intelectual i la
umorul de dinainte.
Orlo se ls s cad pe scaunul de pe care se ridicase cu zece minute mai
devreme, privi n jur la chipurile zmbitoare i scutur din cap, cu mirare.
Domnilor, le zise, vrei s aflai ce s-a ntmplat?

Imediat, cteva voci se ridicar sub form de protest cutnd s reziste


ofertei, iar unul dintre comeseni chiar rosti rspicat:
Scutete-ne de detalii de care nu avem nevoie.
Dar cei care protestau au fost repede copleii de aprobrile majoritii.
Ishkrin lu cuvntul n numele acestui grup:
Aa cum s-a subliniat mai devreme, tnrul nostru prieten a fcut un
lucru unic. Deci ar trebui s tim mai multe. Cum s-au descurcat grzile de la
u cu tine? Ce anume au spus?
Tnrul le rspunse cu simplitate:
M-am dus spre ele i am intrat pe u fr s spun nimic. La aa ceva
nu s-au ateptat. Motiv pentru care am fcut cam treizeci de pai n interiorul
palatului nainte s fiu luat pe sus de un ofier i doi soldai i apoi adus napoi
cu fora.
Dar ce anume i-au spus? ntreb Peter Rosten.
Orlo zmbi. Prea s-i fi revenit din oc; se adaptase deja la spiritul
celor mai btrni de acolo, acceptnd interesul lor pur intelectual pentru toate
amnuntele sistemului dictatorial. Glasul i trda buna-dispoziie atunci cnd
se apuc s le povesteasc:
Ofierul de gard mi-a zis: Domnule, nu avei autorizaie ca s trecei
prin palat. Drept care eu i-am rspuns: Cpitane, nu am de gnd s m plimb
prin palat. Eu vreau s ies afar, n strad. El s-a uitat la mine i mi-a
rspuns: Nu poi iei prin palat. Atunci eu am cedat n faa hotrrii lui i iam zis: Foarte bine, atunci arat-mi cealalt cale. El m-a privit chior i mi-a
spus cu jumtate de gur: Nu exist o alt cale de ieire. Atunci eu m-am
nfuriat i m-am rstit: Atunci vrei s spui c sunt prizonier aici?. Nu, dar
avei nevoie de o autorizaie ca s ieii. Foarte bine, atunci condu-m pn la
persoana care-mi poate da o asemenea autorizaie. Autorizaie primii numai
din partea Preedintelui Lilgin. Foarte bine, atunci trimite-i Preedintelui
Lilgin cererea mea respectuoas pentru o asemenea autorizaie. mi pare ru,
dar nu sunt autorizat s comunic cu Excelena sa. Bine, atunci cine e? Exist
o asemenea persoan aici? am ntrebat eu cu calm. Nimeni de aici, mi-a
rspuns el ncurcat. Deci sunt prizonier, nu? Nu, nu avei nevoie dect de
autorizaia de la Preedintele Lilgin, a continuat el cu ncpnare. Dar el
coboar vreodat n aceast seciune a palatului?, am ntrebat mai departe.
Nu, mi-a rspuns ofierul ncurcat de-a binelea. n cazul sta sunt prizonier,
aa-i?, am forat eu nota. Nu, dar trebuie s v cer s prsii aceast intrare.
Obstrucionai trecerea. Desigur, au mai fost cteva asemenea replici, conchise
Orlo, dar n cele din urm m-am ntors iar aici, dup cum vedei.
La mas se ls linitea. n cele din urm, brbatul supraponderal din
locul treisprezece, vest Samuel Ober, fotografii color i electronic rosti:

Logica ofierului de gard este de nezdruncinat. Dup lege nu eti


prizonier. Eti prizonier numai n cadrul autorizaiei de care ai nevoie ca s
treci de el. Ca un calculator, nu a fost programat s te ia n calcul, drept care
nu tie cum s se descurce cu ntrebrile pe care i le pui.
Orlo se nveseli deodat.
i ce se va ntmpla mai departe?
O s i se repartizeze un apartament. Vorbitorul era un brbat mare i
negru precum crbunele locul cinci, est, nume: Gar Yuyu; fenomene
electromagnetice, departamentul biologie. De obicei, adug, treaba asta se face
ntre trei i trei i jumtate dup-amiaza.
Mustaa stufoas a lui Ishkrin ncepu s se mite.
Care sunt acuzaiile care i-au fost aduse? ntreb de pe locul
doisprezece, nord.
Tnrul zmbi cu mare amrciune.
Nu s-au adus nici un fel de acuzaii mpotriva mea. Mi s-a spus pur i
simplu c am fost promovat.
Toi cei de la mas l priveau stupefiai. Din nou, ncetar s mai
mnnce.
Dar este imposibil.
Trebuie s existe nite acuzaii.
N-am mai auzit de aa ceva.
Fiecare spuse ceva asemntor, dar cuvintele se pierdur n rumoarea
general. n cele din urm linitea se aternu din nou asupra mesei, iar Peter
Rosten rosti pe un ton grav:
n ce post ai fost promovat?
Nu mi s-a spus despre ce era vorba. Dar nainte am refuzat o alt
promovare, pentru c nsemna s iau locul efului meu pe coasta de est.
Aha! Exclam Duryea. Acum ncepe s se clarifice totul.
Matematicianul mic i slab ddu din cap, de parc aa s-ar fi explicat totul.
Oamenii nu-i pot permite s refuze promovrile, nu n lumea lui Lilgin.
Eu am refuzat, rspunse Orlo.
Atunci aceasta este acuzaia.
Nu. Am spus c nu cred c sunt pe deplin calificat ca s iau locul
acelei persoane care avea mai mult experien dect mine. Mi-au spus c nu
eu trebuie s judec problema competenei. Iar eu am spus, nu, pentru binele
poporului, refuz s iau locul unei persoane mult mai competente ca mine.
Cel puin, zmbi Ishkrin, cunoti jargonul.
Ce s-a ntmplat dup aceea? Se interes Duryea.
Am continuat s-mi vd mai departe de treburile obinuite pn cnd,
ieri dup-amiaz, am fost eliberat din funcie i mi s-a spus s m prezint aici

de diminea, pentru c am primit o alt promovare. Am ntrebat despre ce


promovare era vorba. Individul de la personal care mi-a dat instruciunile nu
avea habar. Am spus c-mi rezerv dreptul de a refuza aceast promovare, iar el
a zis c asta depinde numai de mine.
i aici este locul n care te-a trimis? Insist Duryea.
Da.
Asta nseamn c ai fost acuzat.
Nu, rspunse Orlo cu un zmbet arta de parc s-ar fi distrat de
minune pe seama acelei discuii mai ales c nu ar fi legal. Dup o clip de
tcere adug: Este un fapt acceptat n general, chiar i printre cei mai severi
critici ai lui Lilgin, c nimeni nu a fost privat de ceva fr ca mai nti s i se fi
adus nite acuzaii. Voi insinuai c, dei exist acuzaii mpotriva mea, totui
nu mi s-au adus la cunotin n mod public, ceea ce este ilegal.
Dar protest un brbat care nu mai vorbise pn atunci locul ase,
est, un astronom chinez, cu numele occidentalizat n Jimmy Ho toi cei din
acest centru au fost nchii pentru ceva. Pn i eu am fost acuzat public cu
aptesprezece ani n urm, nainte s fiu adus aici.
Nu, eu sunt aici pe degeaba, rspunse Orlo. Se lsase pe spate n
scaun, respirnd precipitat, foarte absorbit de acel schimb de replici. ns,
imediat dup aceea, se ridic cu o micare brusc, privind n jurul mesei de
parc ar fi fost un confereniar iar cei din jur auditoriul su. Domnilor, ncepu,
mi se pare foarte clar c v potrivii perfect cu stereotipiile din lumea lui Lilgin,
a persoanelor care au fost plasate ntr-o categorie restrictiv, pe cnd eu nu
sunt aa. Pe scurt, e chiar normal s fii aici. Dar acest lucru nu mi se poate
aplica i mie.
Prima reacie a celor din jur a fost amuzamentul exprimat prin zmbete,
de parc ngmfarea tnrului ar fi fost ceva aproape firesc. Anii petrecui n
nchisoare le aduseser un calm deosebit, bazat pe o filosofie care, dei diferea
de la un individ la altul, avea n esen cteva puncte comune tuturor. n
primul rnd, nu puteau fi insultai. n al doilea rnd, reacia lor la ceea ce
prea s fie un atac, era umorul, gndul c cel care-i atacase glumea.
De aceea, ateptau cu sufletul la gur ca cineva dintre ei s rspund cu
aceeai moned. Cnd, dup un minut, nimeni nu veni cu o replic (iar Orlo
continua s stea n picioare, cu zmbetul pe buze, de parc ar fi ateptat o
reacie), Ishkrin i zise uluit:
Dac ne gndim mai bine, insulta este total. Nimeni nu ne-a mai
spus pn acum c aici este locul nostru. Ia gndii-v puin. Nu este adevrat
ce-a spus biatul?
Ei bine, al naibii s fiu dac nu-i aa.
Da. Ai dreptate, e prima oar cnd ni se spune aa ceva.

N-avei dect s glumii, dar am fost insultai ru de tot.


n vreme ce din sal se auzeau asemenea rspunsuri, tnrul rmase n
picioare, la masa lui, privind n jur cu ochii lui albatri i limpezi i cu acelai
zmbet plcut pe buze. Cnd se ls iar linitea, le zise:
Pot s continui cu critica?
Dinspre Duryea, matematicianul, se auzi un oftat zgomotos.
La fel de bine i-am putea cunoate filosofia deodat, dintr-o bucat,
dect s-o asimilm ncetul cu ncetul de-a lungul anilor. Ddu din cap spre
Orlo. Da, vorbete. Spune-ne tot.
Majoritatea celorlali ncuviinar serioi. Peter Rosten interveni pe
acelai ton egal i calm:
Nu se tie cum, n clipa asta, un gnd uman pare deodat mult mai
important dect nainte. Deci a izbutit s fac acest lucru pentru noi.
Orlo le zise:
V voi ine un mic discurs. Se uit n jur i ncepu: Domnilor, va veni o
perioad n evoluia rasei umane cnd acest mic joc al unui dictator, care-i
prinde pe tineri i se folosete de ei, nu va mai merge. Eecul vine din faptul c,
n tineree, ai fost folosii i nici mcar nu ai observat. Ai preluat ncntai
poziiile celor mai btrni i nici nu ai bgat de seam c retrogradarea lor
fcea parte dintr-un sistem prin care un singur om se folosea de cei tineri
pentru propriile sale scopuri. Dintr-o dat ns ai devenit prea btrni i prea
inteligeni pentru sistem, dar a fost prea trziu. V-ai jucat rolul de viei
netiutori, iar urmtoarea recolt de tineri naivi era destul de bine pregtit ca
s v ia locul.
Eu, continu Orlo ridicnd din umeri, mi-am dat seama de acest lucru
pe la cincisprezece ani. Drept care, cu o sptmn n urm, cnd mi s-a spus
c pot prelua postul unui om de numai treizeci i doi de ani am respins
propunerea, aa cum v-am mai spus. Imediat dup aceea le-am relatat povestea
tuturor cunoscuilor de vrsta mea i am trimis sute de scrisori unor
necunoscui, explicnd de ce am fcut-o. Majoritatea acestor scrisori sunt greu
de urmrit, pentru c n acel moment nu eram suspectat. Bnuiesc c ultimele
rvae au fost reinute, dar cred c primele i-au rspndit otrava. Ce prere
avei? Credei c mcar unul dintre tinerii acetia va ridica tora ca s-o duc
mai departe?
Se aez la fel de brusc pe ct se ridicase n picioare. Controversa iscat
se desfur mult dup ora prnzului. Toat lumea ajunse la un consens, iar
rspunsul era negativ.
Au fost prea puini, i zise matematicianul Duryea. Nu uita c omul
acesta a omort pe oricine a fost considerat periculos pentru persoana lui. Nu
numai conductorii de grup, ci toat lumea care deinea anumite gnduri sau

amintiri. Pru deodat uimit de propria analiz. n fine, continu, gndurile


umane au fost recunoscute drept periculoase. Anumite idei, indiferent de
capetele n care se afl, atrag dup ele o condamnare la moarte. Acele persoane
care au asemenea gnduri trebuiesc distruse, indiferent de numrul lor.
Dar i tu ai avut asemenea idei sau gnduri, l contrazise Orlo, i
totui ai rmas n via. i eu le-am avut, i nici mcar nu am fost nc acuzat,
nici pomeneal s m fi condamnat la moarte.
Brbatul mai n vrst se nveseli deodat.
Noi cei de aici formm un grup special, zise Duryea. Suntem experi de
ultim or n materie de comunicaii. Din cnd n cnd primim anumite
probleme pe care trebuie s le rezolvm, dar n cea mai mare parte a timpului,
ne irosim vremea pe aici laolalt cu talentul. Se consider c cercetarea
tiinific a ajuns deja la apogeu. Nimic nu are valoare dect dac este legat de
nevoile unui singur om. Deci ntrebarea care se ridic se opri.
Ishkrin l mboldi cu un zmbet larg:
Da, da, Anden, care este ntrebarea?
Duryea se ridic n picioare. Aa cum sttea drept, prea i mai mic de
statur dect atunci cnd era aezat. Chipul i felul n care se comporta preau
s aparin cuiva care tocmai fusese strfulgerat deodat de un gnd vizionar.
Cu ochii strlucind de entuziasm, rosti grbit:
Domnilor, suntem aici cu un scop. Toate celelalte nsrcinri de
dinainte au fost doar nite aiureli, o nimica toat, menite s ne deruteze, astfel
nct atunci cnd vom avea de furc cu adevrata problem, s credem c este
cam la acelai nivel cu celelalte. Se ntoarse spre ocupantul scaunului cu
numrul trei, din partea de sud. Peter, zise mai departe, spune-le i lor ce ai
menionat n faa mea ceva mai devreme.
ncheie, aproape fr suflu:
Adevrata problem este cea care a aprut de diminea. Peter haide,
spune-le!
Peter Rosten, cel cu glas mereu calm se gsi deodat n centrul ateniei
tuturor. Comesenii si tiau c se avea bine cu generalul Stul Armidge,
administratorul oraului, cu care se cunotea din tineree i care nu ezita s-l
mai sune pe btrnul Peter din cnd n cnd ca s trncneasc despre ce se
mai petrecea pe afar. n timpul unei asemenea convorbiri, avut chiar n
cursul acelei diminei, generalul menionase ca din ntmplare noul proiect.
V mai amintii de Higenroth ncepu Peter.
Toat lumea gemu n semn de protest, ntrerupndu-l.
Ah, nu, rosti cineva cu sil.
Pentru numele Domnului, zise un altul, nu iar cu teoria aia a
Penetrrii.

aici

Urmar apoi alii, aproape n cor:


Parc Glucken primise sarcina s rezolve problema asta.
Acum o s avem numai belele.
De parc n-am fi avut i aa destule pe cap dup ce am fost nchii

Domnilor, calmai-v, rosti Peter Rosten. Avei la dispoziie ase luni ca


s redescoperii acest sistem. Sunt sigur c este timp suficient.
Orlo Thomas privea de la unii la alii. n timpul unui moment de acalmie
le zise:
Ce anume de Penetrare?
Sandy McIntosh gemu sonor.
Numai asta ne mai lipsea. Cineva care nici mcar nu a auzit de el.
Flutur o mn pistruiat n direcia biatului. Nici o grij, putiule, o s auzi
destule despre sistemul sta ct o s stai pe aici.
Un brbat plinu, numrul doisprezece n partea de vest, se ridic n
picioare.
Ei bine, cred c acum o s m duc la bibliotec ca s ncep s m
documentez despre Teoria Penetrrii ca dup aceea s m pun serios pe gndit.
Dac problema asta a picat n crca noastr, atunci am face bine s oferim
rezolvarea pe tav. Dac nu o facem, s-ar putea s nu mai fim tratai regete.
Iei din cantin fr s mai arunce o privire n urm. Plecarea sa provoc
o serie de reacii la ceilali colegi ai si.
Unul dintre cei care tcuser pn atunci locul zece, nord ridic spre
tavan ochii cprui expresivi i rosti:
Regi dup ce am fost ncuiai aici vreme de opt ani, parc am fi mai
mult sclavi, nu regi.
Spune-mi i mie de ce te vaii? Interveni Ishkrin. Se zvonete c Lilgin
n-a prsit palatul de mai bine de douzeci de ani.
Dar ar fi putut pleca dac aa ar fi vrut.
De ce nu-i spui c i tu ai putea?
Dar n-ar fi adevrat.
Ishkrin ridic minile n sus. Se ntoarse i-i zise lui Orlo:
Vezi deci ce fel de indivizi avem pe aici. Ceea ce este destul de bun
pentru dictatorul lumii nu poate fi destul de bun pentru ei. Oamenii sunt cu
adevrat incorigibili.
Comesenii lor ncepuser s se ridice i, lundu-i rmas bun de la ei cu
diverse remarci, plecar pe rnd. n cele din urm, la mas rmaser numai
Ishkrin i Orlo. Cel mai n vrst arunc o privire la ceas dup care i spuse
celui tnr pe un ton binevoitor:

Te-a sftui s mergi acum n camera de primire i s atepi acolo


pn cnd i se va repartiza un apartament.
Orlo se sprijini obosit de sptarul scaunului. Chipul frumos, tineresc, se
ntunecase din cauz c se ncruntase.
ncerc s-mi dau seama, n mod logic, cum se potrivete prezena mea
aici. i nu izbutesc deloc. Tu poi?
Adevrul este c nici nu m-am gndit, admise brbatul cel btrn.
Nici eu pn cnd nu v-am auzit pe voi discutnd.
Ai ceva educaie tiinific?
Oarecum.
Ce vrea s nsemne asta?
Pi, zmbetul de pe buzele tnrului era destul de ambiguu, sunt un
fel de inginer de sisteme.
Cum adic un fel?
Nu mi s-a permis niciodat s-mi completez educaia ntr-un
departament sau altul. Ca s spun aa, am primit informaii din toate
domeniile tiinifice cu excepia te rog s observi importana acestei omisiuni
cu excepia comunicaiilor. Orlo scutur din cap. i atunci, pentru numele
Domnului, ce mai caut eu aici?
E foarte ciudat. Ishkrin i scrpin mustaa stufoas, apoi: Ei bine,
nu trebuie s facem presupuneri lipsite de orice raiune. n felul ei, orice
aciune din lumea lui Lilgin are propria ei logic, dei cteodat ne este foarte
greu s-o vedem. Las-m s m mai gndesc la situaia ta. Se ridic de la
mas, scund i ndesat. Acum este 3.15 p.m., aa c-ar fi mai bine s mergi
acolo unde cei din biroul administrativ te pot gsi mai uor. Dac vrei, te duc
eu la camera de primire.
Nu este nevoie. Am descoperit-o n plimbarea de diminea. Orlo se
ridic i el. Dup zborul de noapte, am ajuns aici foarte devreme aa c m-am
plimbat prin ora parc aa i spunei voi, domnilor, nu?
Peste tot. Dac acesta va deveni viitorul meu cmin, tiu unde se afl
locurile cele mai importante. Da, conchise n ncheiere, nici chiar rmnerea
mea aici nu mi se pare deloc logic. De fapt, a fi uimit dac a primi n cele din
urm un apartament sau o camer.
La ora patru nu primise nici o repartizare. i treaba asta l deranj ntrun fel, dei, fiind aa de tnr, nu realiz imediat.
La ase fr un minut, cnd Orlo se prezent a treia oar la administraia
aflat la primul etaj, descoperi c ultimul angajat, o fat, era pe cale s nchid
biroul. Avea haina pe ea i se pregtea de plecare.
mi pare ru, i zise cnd l vzu, dar nu am primit nici un fel de ordin
ca s-i repartizm o camer. Poate o s-o primeti mine diminea

Dar n noaptea asta? Protest Orlo. Unde o s stau n noaptea asta?


mi pare ru. Prea s se grbeasc foarte tare. Era o femeie tnr cu
piept mare care se potrivea cu chipul rotund i cu silueta plcut. Nu cred c ar
trebui s faci din asta problema mea, i zise mai departe cu fermitate. Te rog s
te dai la o parte.
Orlo se retrase pn n pragul uii, i, pentru prima dat, ncerc s se
oeleasc i s devin ceva mai ferm. Cu fiecare pas cu care se retrsese simise
cum i revenea tot mai mult din acea ngrijorare ciudat care-l cuprinsese
Desigur, se gndi, nu era problema ei. De fapt, de ce trebuia privit ca o
problem?
i zmbi fetei atunci cnd trecu pe lng el, ieind pe hol.
Gata, nu o s mai vin pe aici cu asemenea cereri, i zise. O s dorm pe
jos pe undeva. Consider problema mea deja rezolvat.
Auzindu-l, fata se opri. Pru chiar uor micat. Apoi rosti la repezeal:
Trebuie s ies din aceast parte a cldirii pn la ase i un sfert.
Dup aceea, nimeni nu mai are voie s mai treac prin palat.
neleg aceast logic perfect, rspunse Orlo calm i chiar uor
amuzat.
Tnra nu pruse ns s-l aud. O pornise grbit pe hol. Nu se opri
nici atunci cnd i zise, privindu-l peste umr:
Am menionat asta pentru c, o dat cnd am ntrziat, am gsit o
canapea n salonul care se afl la captul coridorului H.
Orlo i strig din urm, cu un zmbet provocator pe buze:
Data viitoare cnd o s mai rmi pe aici, o s stau cu tine s-i in de
urt.
La revedere! i mai strig fata. Numele meu este Lidia.
Dispru din vedere dup primul col.
Orlo o porni ncet n aceeai direcie n care mersese i ea. Reuise s-i
gseasc pacea interioar cu excepia unui vag sentiment de uimire. Era foarte
neplcut c lsase ca lipsa unei camere s-l afecteze. Trebuia s se asigure c
nu avea s se mai lase vreodat deprimat sau entuziasmat.
Ar fi trebuit s zmbesc ct m-am uitat la toi nemernicii aceia din palat,
aa cum la fel ar fi trebuit s zmbesc ct mi-am privit nefericiii colegi de
prizonierat. Nu-i pot lsa s devin problema mea. i nici eu nu pot deveni o
problem pentru mine, niciodat.
Gndul se curm pentru c ajunsese la un fel de rscruce ntre dou
coridoare i Ishkrin se apropia de el. Omuleul cu mustaa blond, care se
ntindea peste faa vesel, i fcu semn cu mna.
Ei, te-au gsit? l ntreb.
Cine?

Ofierul de gard cu trei dintre oamenii lui.


Orlo i alung un fior rece amintindu-i la ceea ce gndise puin mai
devreme.
Au spus cumva ce anume voiau? ntreb, din nou calm, fr probleme.
Te voiau pe tine. Ochii lui Ishkrin strluceau de aare.
Dac erau sinceri, rspunse Orlo la fel de linitit, nu m ndoiesc c
m vor gsi n cele din urm.
Ddu s plece mai departe dar Ishkrin l prinse de bra.
Chiar nu ai habar despre ce ar putea fi vorba aici? l ntreb aproape
n oapt.
Poate, rspunse tnrul, degajat, doresc s-mi spun ce apartament
mi-a fost desemnat.
Asta nu a fost niciodat ndatorirea celor din gard. De fapt fcu un
gest sugestiv atunci cnd o pornir laolalt pe coridor faptul c au venit pn
aici, n cutarea cuiva, este un eveniment unic.
Oh, foarte bine, reui Orlo s spun, deci aa am putea afla cu toii
ceva nou. La revedere!
De aceast dat Ishkrin nu mai ncerc s-l rein. Atunci cnd Orl o
porni pe un hol lateral i strig numai:
Cina, pentru noi, Regii tiinei, se servete la ora apte, asta pentru
cazul n care o s mai fii pe aici.
Orlo fcu semn cu mna, dar fr s priveasc napoi.
Oraul tiinei, prin care se nvrtise i prin care se plimba i n acel
moment, era cea mai fantastic construcie pe care o vzuse n cei douzeci de
ani de via. Pentru c avea o natur oarecum pervers altfel nu ar fi fcut
totul ca s ajung n acea nchisoare ciudat pn atunci nu reuise s-i
concentreze atenia asupra mediului fabulos care-l nconjura. Tratase acea
cldire aa cum unii oameni tratau muzeele, privindu-le n grab i trecnd
zorii prin ele.
n clipa aceea fcu exact opusul acestui lucru sunt, se gndi, pe cale
s iau o decizie, aa c mai bine o iau mai ncet Ceea ce i fcu. Privi cu
atenie la ceea ce era de vzut. i ceea ce vedea nu era tocmai incredibil; prea
numai.
Fiecare coridor avea o lime de aproape cincizeci de metri i o nlime
de patruzeci. Pereii de marmur erau decorai cu forme i tot felul de inscripii
metalice. Acele forme i cuvinte strlucitoare preau s depene o poveste
complicat. Din cte putea el s-i dea seama, acolo se afla istoria complet,
poate singura din lume, a tiinei comunicaiilor. Fiecare mecanism folosit,
fiecare circuit conceput vreodat de o minte omeneasc, teoriile n diagrame

strlucitoare, inventatorii scoi n relief, totul despre dezvoltarea ei descris n


mici texte tiprite i n formule matematice.
Desigur, acel coridor pe care se afla el reprezenta numai o faet a acelei
istorii a tiinei. Pentru c cerceta totul cu atenie, descoperi c-i amintea
fragmente din ceea ce vzuse n grab atunci cnd se plimbase pe acolo de
diminea. Desigur, el netiind faptele, putea doar presupune c se afla totul
acolo. Dar scopul, aa cum i explicase ghidul pe care-l avusese atunci, era
stimularea continu a experilor. i se spera cum spusese ghidul ca ei s
observe n cele din urm noi relaii. Iar inveniile s nfloreasc or de or.
Propria lui atenie se ndeprt deodat Exist dou ci, se gndi Orlo,
ca s reacionezi la o cutare, din care una ar fi evadarea, evitarea celor care te
caut. Cealalt cale ar fi gsirea celor care te caut. (Ce s fac cu cei care-l
cutau, depindea deja de circumstane.)
Un om cutat ajungea, fr voie, s reflecteze la relaia dintre via i
moarte; aa discuta Orlo cu el nsui, uor amuzat. n esen, viaa era o curb
care pornea de la leagn i cobora apoi spre mormnt. n partea de sus a
curbei, omul nu observa aproape niciodat moartea. Dar cnd se afla n partea
ei descendent aha, aici era o analogie foarte bun. Aproape n acelai fel n
care un individ cuta s se ascund de urmritorii si, tot aa n partea
descendent a curbei, oamenii cutau s se ascund de moarte n cabinetele
medicilor, spitale, sanatorii, apelnd la diete naturiste i la medicamente.
Pe de alt parte, se tia c oamenii cuteztori i nfruntaser cu capul
sus Moartea, i, privind-o drept n ochi, luptaser cu ea. Uneori, o nvinseser,
alungnd-o napoi n bezna din care ieise. Astfel, dup ce o deturnaser pe
Doamna cu Coasa, reueau s triasc surprinztor de mult vreme.
Asta-i de mine, decise Orlo. Cutezana.
Drept care, numai cteva minute dup aceea se apropie de intrarea bine
luminat a coridorului imens care fcea legtura ntre palatul dictatorului i
Oraul Comunicaiilor. Se ndrept cu pas lejer spre biroul nalt al recepiei la
care era instalat un ofier adjunct al Grzii. Nu-i scp ateniei c de-o parte i
de alta a intrrii n palat stteau ase oameni n uniforme cu putile pregtite.
n clipa n care se apropie destul de birou, rosti pe un ton rspicat:
Locotenente, numele meu este Orlo Thomas
Nu a fost nevoie s se lanseze i n alte explicaii. Reacia celuilalt a fost
de-a dreptul uimitoare. Tnrul ofier se repezi la intercomul instalat lng
masa de lucru i rosti grbit:
Cpitane, domnul Thomas tocmai a sosit la recepie.
Ajung acolo imediat Glasul de bariton rsunase din difuzor cu acel
sunet natural specific sistemului zero higenrothian, de parc omul care vorbise
ar fi fost chiar acolo, lng ei.

Urmar cteva momente de tcere. Apoi, lucru uimitor, Orlo se ntoarse,


ateptnd ca micul grup de cutare s apar deodat din centrul oraului prin
unul din cele cteva coridoare. Dintre holurile imense, cinci ajungeau pn n
foaier.
Observ o uoar agitaie pe coridorul din mijloc. n clipa urmtoare, un
ofier cu insign de cpitan putu fi observat cum venea alergnd din toate
puterile. n spatele lui, chinuindu-se s in pasul, veneau cei trei sergeni.
Cei patru ajunser la recepie la cteva secunde diferen unii de alii. Cu
toii preau fr suflare, dar cpitanul rosti imediat:
Domnule Thomas hu-hu m vei hu-hu nsoi hu-hu n
palat Pe aici, domnule!
Orlo intr pe ua artat, contient c cei patru brbai care gfiau
veneau n urma lui. Un moment dup aceea, cpitanul, care prea s-i mai fi
revenit, trecu n faa lui Orlo, spunnd:
Sper c nu v deranjeaz dac mai iuim puin pasul.
Nu mai atept vreun rspuns. ncepu s alerge uor, ca apoi s fug ct
l ineau picioarele.
Sper s nu v suprai, izbuti s sufle.
Dar unde mergem? ntreb Orlo, care ncepuse i el s gfie.
Ai fost invitat s participai la o cin special, domnule. i suntei
ateptat.
Invitat de cine? Sufl Orlo.
Chiar n vreme ce punea ntrebarea, n mintea lui Orlo se strecur un
gnd pe care-l alung drept improbabil. Ba nu, se cert singur, de-a dreptul
ridicol.
Excelena sa, Martin Lilgin, rosti cpitanul cel tnr. Chiar aa
uiertoare cum fusese, vocea lui trdase mirarea. i o parte din acea
nencredere pe care o simea i Orlo.
Pentru tot restul drumului nu mai schimbar nici un cuvnt. Toi cinci
alergau din toate puterile. n faa lor, luminile preau ceva mai intense. n cele
din urm ajunser deodat la ceea ce vzuser de departe: un alt coridor care-l
ntretia pe cel pe care alergau, de aceleai dimensiuni impozante. n clipa n
care sosir la rscruce, ncetinir.
Orlo observase felul n care i schimbase cpitanul pasul aa c ncetini
i el, pornind mai departe grbit, dar fr s mai alerge. Uimitor, schimbaser
pasul chiar la vreme. La doi sau trei metri mai departe, chiar dup col, era o
barier. Un fel de gard lung i strlucitor i n spatele lui un alt birou. De
cealalt parte a biroului se aflau o duzin de indivizi n uniforme, cu fee
posomorte. Erau cu toii extrem de tineri, ca i cei care-l escortaser pn

acolo. Unul dintre ei un individ care nu putea s aib mai mult de douzeci i
doi de ani, poate douzeci i trei purta nsemnele de general.
Dintre ceilali unsprezece tineri, dup cum observ Orlo dintr-o singur
privire, trei erau colonei, iar ceilali locoteneni-colonei i maiori. Ultimele dou
grade erau mprite n mod egal ntre cei de acolo, cte patru de fiecare, dup
cum numr Orlo.
n vreme ce el era absorbit de acele observaii rapide, cpitanul care-l
escortase se apropie de gardul n spatele cruia se afla generalul cu echipa sa.
Salut eapn i apoi raport:
Cpitan Ruthers, l-am escortat pe domnul Orlo Thomas.
Tnrul general se ridic alturi de ceilali ofieri ai si, dar numai el
ntoarse salutul. n timpul acestui ritual rmsese la fel de ncruntat, ca i
ceilali subordonai ai si. Dar ochii gri, ca de oel, se aintiser asupra lui Orlo.
Domnule Thomas, vrei s ne faci onoarea de a trece la identi-com-ul
instalat la poart?
Orlo trecu la aparat cu obinuina tuturor cetenilor-model din lumea
lui Lilgin, care se confruntaser cu asemenea mainrii de mii de ori n via.
Tcut, ridic mna i o bg cu tot cu ncheietur n deschiztura
mecanismului. Se auzi un bzit scurt; probabil calculatorul de care era legat
compara ceea ce se afla pe degetele, n palma sau pe ncheietura minii cu un
facsimil ncifrat din banca lui de date. i, desigur, recunoscu imediat c, da,
acela era omul cunoscut de douzeci de ani sub numele de Orlo Thomas.
Se aprinse o lumin verde. Tnrul cel mai mare n grad i fcu semn
unuia cu un grad mai mic.
Maior Clukes, deschide poarta!
La acea comand, un individ cam de aceeai vrst cu Orlo se ntoarse i
se ndrept spre poart cu o inut eapn, foarte militreasc, se aplec i
fcu un gest cu degetele; imediat poarta se deschise larg.
Intr, domnule Thomas, l invit generalul.
Orlo, suprimndu-i impulsul de a merge la fel de eapn, o porni nainte
i trecu prin poart. Maiorul o nchise grijuliu dup intrarea lui. n clipa aceea,
Orlo i ddu seama de ceva. Cum atenia i fusese concentrat asupra
manevrelor militare impresionante de la birou i de la poart, observase numai
n treact ceea ce se afla n spatele lor: un zid nalt cu ui aurii.
Dou ui. nalte. Largi. Lucitoare. nchise.
i nu era tot.
Din spatele acelor ui nchise se auzeau rsete, strigte, cntece. I se
prea ceva de-a dreptul imposibil. Zgomotele erau nbuite. Dar se auzeau
dac era atent destul de clar, nu se nelase n privina lor. Rsete slbatice.
Adevrate chiote. Cineva cnta ct putea de tare.

Dumnezeule!
Era aa de atent i aa de nedumerit de ceea ce auzea, nct i trebuir
cteva secunde ca s vad c mica dram din spatele lui nu se terminase nc.
Se ntoarse spre militari, clipind nedumerit.
Observ cum cpitanul Ruthers ntindea o hrtie.
Putei s-mi semnai aici, domnule? ntreb. Este dovada c domnul
Orlo Thomas, a fost adus n siguran pn aici, unde va rmne n custodia
dumneavoastr.
Generalul cu chip posomort accept documentul, l semn i-l tampil
i apoi l napoie.
Asta e tot, cpitane, rosti politicos.
Dup aceea urm retragerea n stil militar: Salutul. Mersul cu spatele
civa pai. O ntoarcere formal. Sergenii preluar pasul imediat. Apoi marul
cpitanului i al subalternilor si pe holul larg.
Pe aici, domnule Thomas glasul generalului l for pe Orlo s
renune s mai urmreasc cu ochii larg deschii de mirare toate acele
proceduri.
Orlo se ntoarse, simindu-se oarecum copleit. I se prea c trecea de la
un episod de natur hipnotic la un altul.
Pe aici, era ceva evident de acum: spre uile cele mari i aurii. Dar
Orlo constat cu o mare uimire numai generalul din cei doisprezece oameni
prezeni acolo l nsoea. La fel de uimitor era i faptul c ofierul i deschise ua
fr s se mai oboseasc s bat.
nainte ca Orlo s se gndeasc la primele implicaii ale acelui gest,
zgomotul dinuntru i primul impact vizual l luar cu totul pe nepregtite.
Exist momente n viaa oricui care rmn imprimate n memorie la fel de
clar ca i imaginile de pe filmul dintr-un aparat de fotografiat. Acolo, capturat
pentru totdeauna de aparatul de fotografiat din creier, o astfel de scen este
imprimat n culori foarte vii. Rmne disponibil pentru a fi studiat i privit
n cele mai mici detalii.
Cea din faa lui era o asemenea scen de neuitat.
Orlo vedea o camer destul de mic n comparaie cu holurile vaste din
afara ei i cu mrimea impresionant a palatului. Dei, desigur, avea aceeai
nlime de aproape cincizeci de metri ca i coridorul.
n acea ncpere exista ntr-o parte o mas lung, pregtit pentru
treizeci de persoane. Cealalt parte a ei rmsese liber.
n acea parte liber se strnseser cei treizeci de oameni.
Nu toi cei treizeci de oameni cntau, rdeau sau ipau. Sau, cel puin,
nu toi deodat. Dar destui fceau una sau alta n acelai timp nct s creeze
impresia de haos.

Pre de cteva momente, improbabilitatea a ceea ce vedea n faa ochilor,


l determin pe Orlo s rmn locului, mpietrit n prag. Constat consternat
c fiecare grup format din doi pn la o duzin de oameni avea scandalagiii
si i c fiecare individ inea n mn cte un pahar cu un lichid colorat n el.
nelese deodat totul.
Oamenii aceia erau bei.
i nu erau dect brbai. Nu se vedea nici mcar o singur femeie. Mult
trmbiata egalitate dintre brbai i femei, promovat cu atta for n
straturile inferioare ale societii, nu i gsise adepi i n acea ncpere.
Bei. Tocmai acolo, n inima puterii care aservise ntreaga planet, unde
minile ar fi trebuit s fie limpezi n fiecare ceas al fiecrei zile din an, membrii
Supremului Prezidiu al ntregii lumi erau bei turt.
Recunoscu imediat chipurile faimoase: Megara, Jodell, Budoon, Kahler,
Peterson, Roquet, Fafard oamenii din consiliul intern. Unul sau altul din acel
grup de apte aprea mereu la postul de televiziune cu cte o declaraie grav.
Ce ar fi spus toi micii executivi dac i-ar fi vzut n clipa aceea chefuind
nebunete?
n mbulzeal mai erau i alte fee cunoscute. Dar acetia erau cu o
treapt sau dou mai jos dect cei apte. Pentru ei, din cte-i amintea Orlo,
era o treapt nspre anonimat. Tipul acela subirel, cu un nas acvilin, unul
dintre cei care cntau: era Sosatin? i brbatul cel solid, cu maxilarul ptrat:
Domalo? i ncerc nesigur s-i aminteasc de un alt nume: Cas Cas i
mai cum? Indiferent de cum l chema, individul tocmai striga pe un ton subire
la un altul care urla la el pe un ton grav, n mod vizibil aburit din cauza
intoxicaiei cu butur.
Generalul l trase de mnec.
Pe aici, domnule Thomas.
Orlo fcu un pas nuntru, pus n micare de cuvintele celuilalt.
Niciodat nu-i imaginase un asemenea moment; din acest motiv nu izbutea
deloc s se mite normal. n toate gndurile pe care le nutrise, ncrcate de
criticism pentru omul pe care-l ura n acele zile ndeprtate, nu se vzuse
participnd la o petrecere dat de el. Pentru Orlo, cel de atunci, din
adolescen, dictatorul nu era altceva dect o bestie care manipula pe toat
lumea dup bunul lui plac i care trebuia dat n vileag cu orice pre, pentru c
oamenii ar fi putut vedea adevrul ajutndu-se de puin logic.
Iar acum, dup ce aflase de treaba asta numai cu cteva clipe mai
devreme, trebuia s participe la o ntlnire de-a dreptul imposibil cu acel
obolan, ucigaul n mas, cel mai mare complotist al tuturor timpurilor contra
ntregii rase umane Oare va fi politicos? Nepoliticos? M va acuza? Se ntreb
Orlo. M va lovi dispreuitor cu dosul minii? (Iar eu va trebui s stau acolo i

s suport de team s nu fiu omort pe loc.) Va vorbi oare cu mine, sau va da


numai din cap i apoi mi va ntoarce spatele, indiferent?
Era prea mult, prea repede. Ceva mai devreme, tocmai cnd se oelise la
gndul c avea s petreac noaptea dormind pe undeva pe jos, hotrse c
nimic nu avea cum s-l mai cutremure din nou. Dar n clipa aceea se
cutremura violent pe dinuntru. Mintea nu i se putea concentra, iar mersul i
era la fel de nesigur ca i cel al beivilor de acolo.
mpiedicat, Orlo l urm pe general prin mbulzeal. Cei doi brbai
treceau printre grupurile zgomotoase de petrecrei, uniforma impecabil
nainte, iar Orlo venind nesigur n spatele ei. Mergeau pe o potec imaginar
care trecea pe lng coate ndoite i pahare de lichior care se fluturau odat cu
minile ce fceau gesturi largi, pe lng doi brbai scunzi cu capete enorme,
apoi pe lng un al treilea, la fel de scund dar cu un cap normal.
Acest al treilea individ avea o musta la fel de stufoas ca i micul
Ishkrin. ns exista o deosebire. De fapt, chiar mai multe. Mustaa lui Ishkrin
avea multe fire crunte amestecate cu castaniul celorlalte. Cea din faa lui era
neagr. Faa lui Ishkrin, att ct era vizibil, avea tot felul de riduri mai mult
sau mai puin adnci, datorate naintrii respectabile n vrst. Faa lui Lilgin
era neted. Putea spune c avea pielea unui brbat de cel mult treizeci i opt de
ani. Ceea ce era imposibil, desigur.
Orlo nu avu ns vreme s se gndeasc la tinereea lui aparent.
Observ uimit c dictatorul era mbrcat ca un adevrat dandy.
Dintr-un motiv neclar treaba asta l lu prin surprindere, ns mai
urmau i alte surprize de acelai gen. Nu se ateptase ca marele om s fie aa
de scund.
Deci din cauza asta nu mai prsise palatul de mai bine de douzeci de
ani
Elegana brbatului era nc i mai neateptat. Fr cusur. Purta pe el
un costum nchis la culoare cu o croial radical, dar impecabil, care-i venea de
minune.
Pr negru, musta neagr, fa tnr, ferm
Era frumos.
Apoi veni cea mai mare surpriz din toate: persoana micu i perfect i
zmbi de cum l vzu i-i strnse mna, dup care i zise cu glasul acela
baritonal, foarte masculin:
Cred c avem acum n faa noastr pe singurul tnr din lume care a
refuzat o promovare de prim mn. Asemenea lucruri speciale mi sunt aduse
la cunotin imediat, tinere.
Trebuie s avem o mic discuie despre asta. Dar, desigur, mai trziu.
Acum

Eliber mna lui Orlo i btu din palme.


Se auzi un adevrat tunet.
Pentru numele Domnului, cuget Orlo, are implantai n palme nite
conectori cu sarcini opuse i atunci cnd bate, sunetul este imediat amplificat
din tavan
Reacia veni cu viteza fulgerului. Imediat ncetar toate cntecele. Nimeni
nu se mai certa. Rsetele se curmar. ntr-o clipit, ceata de beivi se
transform ntr-un grup civilizat de invitai care se ndreptau ordonat spre
mas.
Omuleul se ntoarse iar spre Orlo i-i zise:
S stai n scaunul acela rou, aezat chiar n faa mea.
i art cu mna. Apoi l mpinse uor de bra, mboldindu-l pe Orlo s
fac ocolul mesei spre scaunul indicat. Orlo rmase n picioare n spatele lui, de
parc ar fi ateptat un fel de semnal. Rmsese n picioare tocmai pentru c i
ceilali stteau la fel, ateptnd ceva.
Atunci omuleul se aez. n mod evident acela era semnalul ateptat.
Mai ales c n jur se auzeau scaunele trase de lng mas i oftatul de uurare
al oaspeilor. Plus alte zgomote. Discuiile, care ncetaser pentru cteva
momente, rencepur cu vigoare sporit, dei nu la fel de zgomotoase.
n acel moment Orlo se vzu nevoit s fac un efort ca s-i revin din
oc. Dar nu izbuti. i ceru omului din stnga s-i dea ceva, apoi se ntoarse i-l
ntreb pe vecinul din dreapta:
ntregul Prezidiu este prezent aici n seara asta?
Incredibil, dei primi prompt un rspuns, l uit la cteva secunde dup
aceea.
n pofida bravadei care-l ndemna s se oeleasc i s fie atent la ce se
petrecea n jur, Orlo se trezea mereu privind spre dictatorul aezat n capul
mesei De ce oare, se gndi atunci, unii oameni mici ajung nite Ishkrini
care nu ar fi n stare s vatme nici o musc iar alii se transform n Lilgini,
ale crui degete sunt ntotdeauna ncletate pe trgaciul armei unui uciga?
O vreme ncerc s urmreasc cu atenie conversaia care se desfura
pe lng Lilgin ceva legat de marile ferme guvernamentale i o nou politic
legat de cine ar fi trebuit s fac munca acolo. Lilgin nclina n favoarea unor
mainrii automate, dar un brbat n vrst, cu un chip sever (de parc ar fi
fost nemulumit n permanen de ceva) prea s sublinieze importana
faptului c anumii oameni clasificai drept tipul D trebuiau pui mai
departe la munca manual.
Este o chestiune de meninere a disciplinei, Excelena voastr.

Poate c ai dreptate, rspunse Lilgin pe un ton neutru. Dar mereu mam gndit c n-ar strica s ncercm un sistem ceva mai relaxat. Nu s-a mai
pus niciodat n aplicare aa ceva, tiai?
Brbatul cel sever susinu c ceea ce putea fi bun pentru alii, nu putea
fi aplicat cu succes i celor din categoria D.
Orlo mnca ncet. Cu fiecare nghiitur se gndea nucit: ce caut eu
aici? Ce se va ntmpla mai departe? Ce-i asta? Nu se poate s fiu eu cel care
st la aceeai mas cu omul pe care-l ursc mai mult dect pe oricine altcineva,
nu se poate s-l aud cum vorbete aa de rezonabil n vreme ce linguitorii lui
cer represiunea. Probabil c n cele din urm Lilgin le va permite s-l conving.
(n timpul acelui fel de mncare, Orlo nu-l auzi cednd n faa insistenelor.)
Dup aceea se simi asaltat de alte gnduri: i dac d ordinul s fiu
omort la finele mesei? Dac avea s fie obligat dup cum i imagina s se
aeze cu spatele la perete Dac se ntmpla aa ceva, unde ar fi putut ncerca
s fug?
Observase c sufrageria avea patru rnduri de ui: intrarea cea mare
dinspre coridor, prin care venise el, plus alte trei ui mici, absolut obinuite,
fiecare avnd o nlime de cel mult doi metri. Chelnerii folosiser dou astfel
de ui pentru intrrile i ieirile lor repetate. Lui Orlo i se prea c cea mai
sigur cale ar fi fost pe una din uile care ddeau spre buctrie, sau, la
nevoie, putea ncerca s fug trecnd prin cea cu numrul patru, ultima i cea
mai misterioas.
Desigur, erau nite speculaii de-a dreptul nebune. Dar, cum efectiv nu
vedea care era motivul pentru care se afla acolo, mintea lui concepea tot felul
de planuri fantasmagorice. n imaginaia nfierbntat, se i vedea evadnd din
sufragerie i ascunzndu-se undeva n mruntaiele palatului. Acolo, ncolit de
potere, ar fi fost ucis fr remucri.
Orlo tocmai se pregtea s se ntristeze pentru sfritul tragic cnd
deodat cea de-a patra u se deschise i n sufragerie i fcu apariia un
brbat plinu.
Neateptat, incredibil, fantastic
Intrusul nu era deloc bine mbrcat. Avea pe el o pereche de pantaloni
stacojii i un tricou purpuriu foarte lung. Chipul i era rotund iar ochii cprui
jucau n orbite.
Hei, oameni buni! Strig ct putu de tare. Sunt aici. Toat lumea s fie
atent la mine!
La auzul acelor cuvinte exprimate pe un ton de superioritate i insolen,
brbaii de la mas ncepur s se mite mai puin Lilgin, care nu se ntoarse,
nu ridic privirea i nu se opri din mncat.

Intrusul veni n grab spre captul mesei care se afla chiar n dreapta lui
Orlo. Oprindu-se acolo, ridic o mn i-l art cu degetul pe dictator printr-un
gest teatral, dup care rosti cu arogan:
Lilgin, ce ai mai pus la cale i eu nu tiu nc?
Orlo se ls puin pe spate ca s-l priveasc mai bine pe ndrzne,
cuprins de stupoare. Apoi fr a-i veni a crede privi la feele celor din jur.
Dup foiala iniial erau foarte linitii, dei preau s atepte urmtoarele
cuvinte. Un singur brbat avea pe chip o expresie de resemnare amuzat, dar el
era singurul.
Lilgin decise n cele din urm s observe prezena intrusului. Rmase o
clip tcut, apoi rosti pe un ton uor nesigur:
Pi
Hai, vorbete, i porunci intrusul. Nu m mai las ameit de mormiala
aia n musta.
Tocmai voiam s-i spun, Krosco, rspunse Lilgin, c probabil m fac
vinovat de ceva. Dar n clipa asta nu-mi dau prea bine seama de ce anume. Ai
cumva vreo sugestie?
Orlo se relax. Observ deodat c nu era altceva dect teatru. Iar replica
lui Lilgin era un imbold pentru cellalt.
Haide, haide! Tonul lui Krosco lsa s se neleag c nu inteniona s
se lase dus cu zhrelul. Dac ai nevoie de un mic ajutor care s-i stimuleze
memoria, aducem imediat tot echipamentul necesar
Cineva gsise ntreaga situaie foarte nostim pentru c, din josul mesei,
se auzi un chicotit sonor.
Krosco ignor acea scurt ntrerupere.
Cum rmne cu mainria aia de la ferme, pentru categoria D? Prea
foarte serios i foarte aspru. Sper c n-ai de gnd s-i lai pe lingii tia s
continue s se scalde n falsa credin c vrei s-o impui oamenilor cu fora.
Sper c nu ai de gnd s-i lai s te opreasc s faci ceea ce este corect.
Trebuie s spun, se apr Lilgin, c nu sunt deloc neles. Eu sunt
numai un inginer social care vrea doar binele, asta-i tot.
Cu toate astea, insist Krosco, i lai pe indivizii tia vindicativi s te
conving s uii de judecata ta cea bun n privina celor din categoria D.
Am discutat numai, rspunse Lilgin. Nu s-a luat nici un fel de decizie.
Mi s-au prezentat doar diverse puncte de vedere.
Aha, cine o s mai fie omort pe ziua de azi? Se interes Krosco. E
cineva de aici care o s primeasc ceea ce sunt sigur c merit? Asta-i marea
ntrebare Pentru prima oar i permise s priveasc la cei strni n jurul
mesei. i chipul i se strmb ntr-un rnjet. Cred c suntei de acord, domnilor,

c asta-i foarte important. Care dintre voi, obolanilor, o s dea ortu' popii pe
ziua de azi? Sau care obolan din alte pri?
Orlo se simi scuturat de un fior rece. Acele cuvinte i amintir de mica
lui fantezie n care era executat la finele mesei. Cum ns nimeni nu se uita
spre el, sau aa i se prea, se aplec spre brbatul din dreapta lui i opti:
Cine-i acest Krosco?
Brbatul nu ntoarse capul; dar mic buzele formulnd cuvinte ntr-o
oapt grbit:
Este mscriciul curii, rspunse.
Dup asta, Orlo ncepu s-i revin. i amintea doar foarte vag ce anume
era un mscrici de curte, din punct de vedere istoric. Dar ceea ce vedea acolo
cu ochii lui i studia cu inteligena sa sclipitoare, era un fenomen incredibil.
Krosco era cel care i spunea dictatorului n fa ceea ce, fr ndoial, gndeau
unii dintre cei aflai la mas. Mscriciul, nc din vremuri imemoriale,
ndrznea s spun ceea ce, dac ar fi fost rostit la modul serios, multe capete
ar fi fost tiate de securea clului sau de ghilotin.
nc se mai gndea uimit la toate implicaiile cnd mica comedie se sfri
la fel de brusc pe ct ncepuse. Lilgin ridic minile i btu din palme. Ecoul
acelei bti de palme rsun ca un tunet dinspre tavan.
Krosco nepeni. n acel moment tocmai ddea s se aplece. n clipa n
care auzi tunetul, se ndrept de spate urgent. nchise i ochii. ntinse braele
n fa precum un somnambul. Se ntoarse. i asemenea unui somnambul, sau
i mai bine ca o persoan hipnotizat, se ndrept spre ua pe care intrase;
continund s se mite ca un robot, o deschise, trecu pragul i dispru n
spatele ei. Ua se trnti cu putere n urma lui.
Toat lumea se ridic n picioare Sfritul mesei, cuget Orlo; ddu s
se ridice i el. Se simea uurat. Avea impresia c nc mai putea scpa de
npast cu pielea ntreag.
Gndul acela se curm. Mna brbatului din dreapta se aez pe umrul
lui, forndu-l s se aeze la loc.
Imediat se va toasta n cinstea ta, murmur omul. Era de vrst
mijlocie i prea foarte hotrt, iar chipul prea vag cunoscut probabil c
apruse la televizor ca reprezentant al guvernului. Cum de reuise s
supravieuiasc pn la acea vrst nu era foarte clar.
Orlo clipi. i simi cum creierul i era acoperit de un nor negru. Dar
rmase mai departe aezat, aa cum fusese sftuit.
Un eveniment magic. Toate acele fee ndreptate spre el. Lilgin, chiar n
faa lui, ridicat n picioare. Deci de asta m-a pus s m aez aici ochii negri ai
lui Lilgin, care sclipeau ca de un foc interior, se aintiser asupra lui. Mustaa
marelui om se mic i pe sub ea se ntrezri un zmbet.

Apoi gura i se deschise larg i ncepu s rosteasc n binecunoscutul stil


oratoric:
Propun un toast pentru acest nou membru al Supremului Prezidiu,
care va primi titlul de Intelectual tiinific i va fi purttorul de cuvnt al
departamentului de tehnologie i tiin, cu cartierul general n Oraul
Comunicaiilor. Domnilor, vi-l prezint pe Orlo Thomas.
Zmbetul reapru. Apoi paharul se ridic spre buze. n vreme ce Orlo
privea ncremenit, toat lumea bu i se ntoarse s-l priveasc. Unii chiar
rostir cte un: Mult noroc.
Acum, murmur brbatul de lng Orlo, rspunde.
Procesul care se petrecu n interiorul lui Orlo n cele cteva secunde n
care paharele se ridicaser spre buze era un tribut semnificativ al miilor de ore
pe care le devotase preparrii sale pentru rebeliune.
n timp ce se ridica, i rectig luciditatea care-i spunea c toate fceau
parte dintr-un joc i c trebuia s joace rolul principal indiferent dac totul
avea s dureze numai o zi sau poate nici o or.
Desigur, undeva n strfundul minii era contient c acea promovare nu
era una pe care s-o poat refuza. Pentru c, teoretic cel puin, ansele sale de a
rsturna regimul se multiplicaser de cteva zeci de ori.
Se relax uor. i chiar zmbi. Ridic paharul. Apoi spuse:
Domnilor, una dintre cele mai mari dificulti prezente n lumea
noastr este cunoaterea adevrului sau chiar rostirea lui. Dintr-un motiv care
nu mi-este tocmai clar, simt nevoia copleitoare s spun exact ceea ce cred. n
clipa asta sunt nc uluit de marea onoare care mi s-a fcut. Sper ca toate
persoanele care sunt responsabile de aceast onoare s fie pregtite s aud
din partea mea exact ceea ce cred despre orice situaie aprut. Dar trebuie s
stea linitite, tiind c mi voi spune prerea numai atunci cnd voi fi ntrebat,
i numai ca un rspuns la o anume ntrebare. Mulumesc.
Ridic paharul spre buze i sorbi din lichidul din el. Dup care, zmbi i
ntreb nevinovat:
i acum, mi poate spune cineva unde voi putea s dorm la noapte?
Lilgin izbucni n rs. Fusese un hohot spontan. Imediat, n jurul mesei se
auzi ecoul rsetelor celorlali. Cnd zgomotele ncetar, dictatorul i zise pe un
ton vesel:
Tnrul meu prieten i coleg, o s-l pun pe generalul Hintnell s te
escorteze pn la noul tu apartament.
Privi cu atenie n jur.
E-n regul, domnilor, ne vom revedea mine sear, tot aici, la cin.

Imediat scaunele ncepur s se mite i oamenii prinser s se ridice de


la mas. Uile cele mari se deschiser. Sala ncepu s se goleasc. Orlo arunc
o privire la ceas. Era 9.22.
n vreme ce se ndrepta spre uile cele mari, l cut din priviri pe Lilgin.
Dar dictatorul se fcuse deja nevzut.
nainte s apuce s se mai gndeasc la dispariia stranie, simi nite
degete cum l strngeau uor de cot.
Pe aici, domnule Thomas.
Orlo se ntoarse. Lng el apruse din senin generalul cel tnr.
Dumneata eti Orlo ezit o clip Hintnell?
Da, domnule.
Trebuie s m conduci la apartamentul meu.
Am cheia la mine, domnule. Felicitri, domnule, dac-mi permitei s
le exprim.
Mulumesc.
Eu v voi conduce pn la u, i mai zise generalul Hintnell. Acestea
sunt instruciunile pe care le-am primit. Dar vei intra singur. De acolo, va
trebui s preluai conducerea.
Ceea ce auzea suna ciudat. Dar cum mergeau amndoi, singuri, pe
coridor, Orlo se gndi tcut la spusele celuilalt Al naibii s fiu, se gndi n
cele din urm, acum a reuit s m ngrijoreze iar Ce naiba era n apartament
de era nevoit s preia conducerea?
Rmase tcut n continuare, n vreme ce urcau cu liftul pn la cel de-al
treilea etaj al palatului cu patru caturi. Coborr din lift i ncepur s strbat
un alt coridor imens pn cnd ajunser la o u pe care sttea scris cu auriu:
C 28.
Ofierul cu grad nalt i chip mohort se opri; pentru un moment
rmaser alturi, amndoi aa de tineri, cuget Orlo, de abia ieii din
adolescen Hintnell e general, iar eu Membru al Prezidiului.
Semnificaia aproape fatal a posturilor primite nu prea s-i fac
impresie tnrului general.
Pn aici am putut s vin, i zise. i ntinse dou lame metalice ataate
la un lan argintiu. Orlo recunoscu acele lame sau tifturi drept dispozitive
electronice care puteau fi acordate la cmpul electromagnetic individual i care
puteau fi folosite dup aceea numai de el.
Sunt dou la fel, continu generalul Hintnell. Ca atare, ar fi bine s
pstrezi una ntr-un loc i pe cealalt n alt parte. Ar putea fi dificil s faci rost
de un alt set.
Orlo i not cu atenie acel sfat. Deduse de aici c toate cheile de la
apartamente veneau chiar de la Lilgin n persoan. Marele brbat nu ar fi fost

tocmai ncntat dac un Membru al Prezidiului ar fi pierdut micile dispozitive


care ineau loc de chei.
Generalul fcu civa pai n spate. Chipul posomort avea o expresie
enigmatic. Ochii de culoarea oelului nu clipeau. Corpul solid i-l inea foarte
drept. Deodat salut i se ntoarse, apoi se ndeprt grbit pe coridorul
pustiu.
Orlo atept pn cnd omul n uniform dispru din vedere. Apoi aps
degetul pe unul dintre dispozitivele micue sub form de lam ca s le acordeze
cu persoana lui. Dup aceea descuie ua i o deschise ngrijorat cu piciorul.
Atunci cnd ua masiv se deschise, primul lucru pe care l-a putut
observa Orlo au fost luminile aprinse n interior. Un factor ncurajator.
Era cu putin, se gndi atunci, ca Lilgin n persoan s fie acolo,
pregtit pentru mica lor discuie Dac era aa, atunci cum avea s judece
dictatorul un tnr care intra ntr-un apartament din palat (cel mai bine pzit
loc din lume) cu attea precauii?
El tia rspunsul. Tot ce i se ntmplase prea desprins de realitate. De
fapt, nici nu avea nici un fel de explicaie ct de ct logic Bnuiesc c a
putea intra i la naiba cu toate, pentru c oricum nimic nu pare s mai aib
vreun sens n afar de asta, (o realizare care-l mai trezi puin) dac l atepta
vreun oficial, gata s-l copleeasc cu prezena lui august, tot nu avea ce face
ca s-l opreasc.
Era genul de analiz care l-ar fi pus n micare pe oricare alt tnr
curajos. Dar nu i pe Orlo. Pentru c-n mintea lui se ridica un altfel de adevr.
Era genul de om care observa i inea cont de tot ce vedea i numra n avans
toate riscurile. n timp ce privea prin ua deschis n interior, ncerca s
contabilizeze toate lucrurile fantastice pe care le vedea.
Niciodat n scurta sa via nu mai vzuse o asemenea camer, dei era
numai parial dezvluit privirii lui. Mobilier extrem de costisitor. Covoare
groase, frumoase, de o bogie fr seamn. Socoti c salonul din care vedea
doar o parte trebuia s aib o lungime de cel puin ase metri. n captul
ndeprtat era o fereastr minunat de larg.
Mie! Toate astea mi-au fost repartizate mie de dictatorul ntregii lumi de
ce?
Era un de ce? care avea s-i rmn n minte pentru multe ore i zile.
i pentru mult vreme, disperat de mult, fr un rspuns.
Pentru c nu avea nici un indiciu al adevrului i nu vedea pe nimeni
ateptnd n ncperea mare i frumoas din faa lui, Orlo intr.
Ar fi putut pi n vrful picioarelor peste prag. Ar fi putut privi pe lng
marginea uii sau prin crptura de la balamale. Dar simea c, dac tot nu

nelegea nimic din ceea ce se ntmpla, cel mai bine era s se calmeze i s ia
fiecare lucru pe rnd, aa cum venea.
Exact aa proced mai departe. Dup ce ezitase aa de mult n prag,
intr sigur pe el.
ntr-un fel, aproape c se atepta s dea peste Lilgin. De aceea, pentru c
se uita dup un brbat mic i elegant cu pr i musta negre, i trebuir
cteva secunde bune nainte s-o vad pe fata blond cu pr lung i haine
strlucitor colorate.
Sttea aproape chircit pe un divan bogat colorat aflat n dreapta sa.
Costumul pe care-l purta se asorta oarecum cu bogatele culori ale cuverturii
lucrate de mn. Parc vedea transpus n realitate principiul cameleonului, ca
un vierme galben aezat pe o frunz nglbenit. Frumuseea uimitoare a
chipului ei (care de aceast dat nu se mai potrivea cu frunza), a fost
amnuntul care, s spunem aa, i-a srit n ochi.
Dup aceea, n cmpul lui vizual apru i restul trupului.
n acel moment fata i spuse ceva probabil numele, dup cum realiz
Orlo ceva mai trziu dar era prea ocupat cu privitul ca s-o mai i aud.
Dintr-un motiv necunoscut, urmtoarele ei cuvinte venir limpezi i
foarte clare, atunci cnd i spuse cu simplitate:
Am fost ntrebat dac nu vreau s devin iubita unui nou membru de
la palat. i, desigur, am considerat c nu ar fi deloc nelept s refuz. Aa c,
dac eti de acord, de acum ncolo voi sta cu tine.
Orlo se gndi imediat c trebuia s fie un agent menit s-l provoace. O
spioan. Dar dup aceea, se uit mai bine la ea. De aceast dat observ c
fata nu avea mai mult de optsprezece, nousprezece ani.
Dup ce-i stabili vrsta, Orlo se ntoarse i nchise ua n urma lui. Dup
care, se ndrept spre scaunul care se afla cel mai aproape de divanul pe care
se chircise ea i se aez.
Nu era cu totul imposibil prima lui suspiciune. Putea s reprezinte ochii
i urechile unui dictator, iar mai trziu ar fi fost un martor valoros. Dar vrsta o
califica drept o alt fraier. Era, ca i el, cineva prins n comploturile ntunecate
ale celui mai nemilos om din ntreaga istorie. Curnd, n capul ei vor exista tot
felul de informaii interzise. De aceea, fie c era inocent, aa cum sugerau
vorbele ei, sau vinovat, aa cum crezuse el la nceput, rezultatul final avea s
fie acelai. Era condamnat. Zilele rmase din viaa ei puteau fi reduse la
cteva sptmni sau la cteva luni; cu siguran nu mai mult de un an.
Destinul ei era un mormnt prematur.
De multe ori nainte Orlo se oelise n faa unor asemenea viziuni
maligne. Aa c nu-i fu greu s se oeleasc din nou. n plus, era curios.
Cum s-a fcut? O ntreb.

Ce anume?
Cum de ai ajuns aici? Cnd ea l privi fr s neleag, Orlo explic
mai departe: Cine i-a dat sarcina de a veni aici, la acest apartament?
Oh! Fata se lumin la fa. Am fost chemat n biroul comisarului
acolo unde lucrez cu puin nainte de ora cinci, i mi s-a spus ce trebuie s
fac.
i nu te-ai mpotrivit?
Chipul frumos i arta nedumerirea.
Orlo continu:
Nu i-ai spus nimic de genul: Sunt o fat al crei corp i aparine
numai ei i nu este disponibil pentru a fi repartizat unui strin?
Ochii ei strlucitori l fixau cu stupoare.
Ai nnebunit de tot? l ntreb. Nu mi-am mai aparinut de cnd am
ieit din ceaa copilriei i m-am descoperit ca membr a primului meu grup.
Eram o organizaie intercontinental aa ni s-a spus cu toii trebuia s fim
devotai misiunii noastre de a servi oamenii. Dup ce mi-am manifestat
indiferena de cteva ori i m-am purtat de parc propriile mele nazuri erau
mai importante dect scopurile grupului fiind penalizat de fiecare dat am
neles mesajul. Drept care, n cteva luni, nainte s mplinesc cinci ani, mi-am
elaborat un zmbet vesel i capacitatea de a vibra n ton cu energia grupului.
Dup asta nu m-am mai opus la nimic. Dei, tot timpul am avut propriile mele
preri, am observat, am judecat, dar am acceptat totul pentru c nu aveam
cum s scap de obligaii.
Pentru eventualitatea n care cineva i asculta, Orlo ncepu s debiteze
obinuitele stereotipii:
Majoritatea oamenilor, atunci cnd ajung la maturitate, coopereaz cu
patronul lor pentru a primi un salariu, cu o femeie sau un brbat n relaiile
aferente cstoriei, sau cu prietenii, pentru a avea parte de tovrie. Se
comport civilizat n magazine sau n alte locuri publice. i achit facturile. i
aa mai departe. De ce s nu fie observate toate aceste aspecte de un inginer
social cum este Lilgin, ca apoi s devin parte a activitii unui grup mai mare,
format dup lege? Prin aceast metod, indivizii care n mod normal ar deveni
disideni, vor fi forai astfel s coopereze. i acesta este scopul principal al
sistemului: s reduc ct mai drastic procentul de oameni gata s fac
necazuri.
Fata l privea cu gura cscat. Cum ochii i erau larg deschii, Orlo putu
s le vad pentru prima dat culoarea: verde amestecat cu maroniu. Fata, dei
nu prea s fie chiar de acord cu spusele lui, nu coment.

n fine, continu Orlo, sarcina pe care ai primit-o nu pare s fac parte


din activitatea legal a grupului. Sunt sigur c ai putea s te plngi comitetului
de strad.
A trebuit s raportez comitetului de strad atunci cnd mi-am mutat
lucrurile, rspunse ea. Secretara de acolo a autorizat chemarea unui taxi pe
cheltuiala strzii ca s ajung aici mai uor. Nici nu a comentat. S-a pus pe
treab imediat.
Orlo se sprijini de sptarul scaunului, nchise ochii i rosti:
Dar cum ai intrat pe domeniul palatului? Ai avut la tine vreo
autorizaie scris?
Cum altfel?
Militarii de paz de la poart s-au uitat pe autorizaie i i-au permis
taximetrului s intre?
Nu, taximetrul a trebuit s opreasc la poart i apoi s plece ct mai
iute. Bagajele mele au fost urcate ntr-o camionet de transport i duse la staia
de inspecie. Tot ce era n ele a fost examinat cu grij, bucat cu bucat fie cu
mna fie cu cu alea tii tu Fcu un gest vag cu degetele.
Dispozitivele electronice?
Da.
Orlo deschise ochii.
mi dau seama, zise el rznd, c o fat care nu tie nici mcar ce-i
acela un dispozitiv electronic ar fi tovara ideal pentru cineva ca mine.
Continu s-i explice mai departe: Eu am fost educat ca un fel de supervizor
tiinific. tiu cte ceva despre toate tiinele, dar nu sunt specializat n
niciuna.
Eu sunt cu totul ignorant n materie de tiin, admise fata. La coal
mi s-a interzis s nv ceva de genul sta. Cum am priceput ce mi se cere, am
izbutit s evit orice contact cu tiina.
Lui Orlo nu-i trecu prin minte n acel moment s-o ntrebe ce fel de
educaie primise. Tocmai constata c era din nou ocat de iscusina acelor
persoane care indicaser o anume direcie pentru educaia ei i nu o lsaser
s devieze de la ea. Ridic din umeri. Nu avea rost s se ncurce cu asemenea
detalii ale vieii Mai bine s revenim la momentul de fa, i zise Orlo.
Urmtoarea ntrebare, continu vesel. Cum de ai reuit s intri aici?
Un voluntar domestic mi-a dat drumul.
Adic o camerist?
Se numesc voluntari, bieii de ei. Dar, da.
Ei bine, cuget Orlo cu cinism, se pare c acele chei nu sunt nite
articole aa de rare cum a sugerat Hintnell Se ntreb dac (o posibilitate
bizar) camerista ar da drumul fetei n camer n caz de urgen dar nu i lui.

Sau dac nu cumva fetei i fusese permis intrarea acolo numai o singur
dat Cred c a putea s-i dau ei cheia mea de rezerv
Dar nu se grbi s-i duc gndul la ndeplinire.
Cu voce tare i zise:
Ce crezi c s-ar ntmpla dac i-a spune c nu cred c femeile ar
trebui furnizate brbailor ca nite prostituate? Dac i-a cere s pleci?
Bnuiesc c a fi obligat s plec. Dar te rog, nu m alunga chiar n
noaptea asta. Nu am autorizaie s fiu undeva n alt parte.
Oh asta, oft Orlo resemnat.
n afar de asta, se grbi fata s-i spun, nu sunt aici n calitate de
prostituat. Tot va trebui s lucrez n timpul zilelor ca s-mi cig existena.
Pentru treaba de acum nu primesc nici un ban n plus. Drept care m-am
autointitulat amant de profesie. Sper s faci i tu la fel.
Era o rugminte. n glasul ei se simise o not de implorare care avu
darul s-l cutremure.
Bine, bine, i zise cu oboseal n glas, n-ai dect s dormi n dormitor.
Eu o s m ntind aici, pe canapea, i o s m gndesc la toate astea.
Nu trecur nici zece secunde de la acceptarea lui cnd fata se mic
pentru prima dat. ncepu s se descolceasc. Orlo o privea cu simpatie cum
renuna la poziia ei defensiv i-i cobora pe podea picioarele frumos modelate.
O s dorm eu pe canapea, i zise ea cu fermitate.
El scutur din cap.
Nu te mai prosti.
Acesta este unul dintre apartamentele la care poi ajunge la baie doar
trecnd prin dormitor.
Orlo se simi amuzat de logica fetei.
i ce vrea s nsemne?
La fel de bine am putea recunoate de pe acum c intimitatea este
inevitabil.
Orlo ncepu s rd.
Cred c a putea trece prin dormitor fr s m opresc pentru un
scurt moment de odihn.
Visezi, i rspunse ea. Rezistnd, nu-mi poi face dect ru.
Orlo se trezi c nu mai avea nici un rspuns. Avea sentimentul c fata
era condamnat oricum, indiferent dac pleca sau rmnea. Dar era posibil s
supravieuiasc dac pleca a doua zi diminea. ncerc s-i ridice platoa de
aprare mpotriva acelui gnd ntunecat i zise:
Bnuiesc c ai cercetat toat casa.

Bagajele tale erau aici, i rspunse ea. Le-am despachetat i i-am


aezat lucrurile n sertarele biroului din dormitor. Ce o s fii de acum ncolo?
Vreun fel de oficial de-al tinerilor n palatul sta?
Cam aa ceva, fcu Orlo.
Fata continu:
ntr-unul din dulapurile de haine am gsit i pturi n plus, de genul
la tii tu.
Electrice?
Ea ncuviin din cap i se ridic. n picioare, prea s aib n jur de 165
de centimetri n nlime, fa de cei 180 ai lui. Probabil c i ea se gndise la
acelai lucru, pentru c-i zise imediat:
Se pare c ne potrivim foarte bine. Vreau s zic pentru un brbat i o
femeie.
Mi se pare c a vorbit glasul experienei prin gura ta. Eu personal nu
am avut niciodat vreo femeie.
Nici eu nu am mai primit nainte autorizaia s am relaii, rspunse
ea.
Deci eti virgin?
Cum altfel? Numai dac eram vzute stnd de vorb cu vreun biat de
vrsta noastr, primeam pe loc o mustrare aspr din partea comitetului de
strad despre importana prevenirii suprapopulrii.
Orlo zmbi cu amrciune.
Cum contraceptivele sunt oferite numai cuplurilor cstorite, noi la ce
fel de metod am putea apela n aceast situaie?
nainte s vin aici am fost trimis la un doctor. Mi-a dat cteva pastile.
Orlo sri ca ars.
Am crezut c aiurelile astea nu fac bine la sntate!
Fata ddu din umeri neputincioas. Apoi ncuviin la fel de
neputincioas atunci cnd el o ntreb nfuriat:
Ai i luat una?
Ca s nsenineze atmosfera, fata i zise deodat:
N-ai vrea s vezi dormitorul?
Nu prea. Nu n seara asta, prefer doar s trec prin el ca s ajung la
baie i s m pregtesc pentru canapea. Sunt obosit. Noaptea trecut nu am
dormit deloc i apoi a urmat o zi de-a dreptul interminabil.
Of, bietul de tine. Sigur c da. Prea uor contrariat. Ar fi trebuit smi dau seama.
Adu-mi pijamaua, o pern i o ptur, i zise Orlo. Vd trei ui n afar
de cea care d pe hol. Care dintre ele este de la dormitor?
Fata ncepu s-i arate i s-i explice:

Acolo e buctria. Art spre urmtoarea u. Acolo este un fel de


bibliotec-birou. i Orlo urmri ameit culorile vii ale hainei i pantalonilor
cu care era mbrcat, atunci cnd se grbi s-i deschid cea de-a treia u i
s-o in aa pn cnd trecu i el. n vreme ce pea peste prag, Orlo observ n
treact interiorul somptuos. Se opri, dar numai pentru o clip. Porni mai
departe cu ochii aintii asupra celeilalte ui pe care o putea vedea.
Baia avea nuntru un mic bazin de not n loc de cad, robinete aurii, o
cabin de du pentru doi, dou toalete, patru chiuvete, dulpioare cu o
puzderie de sertare i cam o jumtate de duzin de oglinzi de diverse
dimensiuni. n vreme ce Orlo privea ameit la strlucirea care-l nconjura, fata i
aduse pijamaua, i-o puse n brae i-i zise:
O s gseti ptura pe divanul pe care am stat nainte. E bine aa?
Osteneala reapruse. Aa c-i rspunse cu jumtate de gur:
Foarte bine. Apoi se gndi cu un zmbet: Mine diminea o s m
decid de ce este bine ca fata s rmn
Veni i dimineaa. Ceasul de la mn arta c era deja opt fr zece
Doamne, trebuia s fiu de mult n picioare.
Se rostogoli de sub ptur i se ridic n capul oaselor pe divan. i lu
hainele de pe scaunul alturat i o porni spre dormitor ca s poat ajunge la
baie. Atunci cnd travers dormitorul, constat c persoana blond din patul
mare era treaz. Amintirea ochilor mari (plini de fric) rmase mai departe n
mintea lui. n vreme ce se mbrca, ncerc s-i aminteasc numele ei. Apoi i
ddu seama c probabil se prezentase de la bun nceput, cu acele prime
cuvinte pe care el le ratase, copleit de prezena ei. Cu toate astea, se ntmpla
ceva magic. Tot avea o idee din acel moment de amnezie Shala, Shala
Shanta, Shanta Whonta, Wonta oare numele ei era reprezentat de vreunul
din acele cuvinte?
n cele din urm renun. Mai bine s-o ntrebe pe ea, mai ales c oricum
trebuia s-i vorbeasc i s-i spun la ce decizie ajunsese. Da, aa era cel mai
bine.
Se mbie, se rase, i pieptn prul des, alese nite haine cu linii
moderne, ndrznee, foarte bine croite apoi reveni n dormitor simindu-se
curat i pus la punct, cu acel zmbet fin care spunea c nu se lsa prostit de
nimeni i de nimic.
Se opri la capul patului i privi n jos spre fata frumoas ntins n el.
Bun dimineaa, i zise.
Bun, rspunse ea cu timiditate.
Cum te cheam?
Ochii feei se luminar deodat.
Ah, deci asta era problema ta, rosti degajat.

M-ai neles greit, copile, se sumei Orlo. Eu nu am nici un fel de


probleme.
Numele meu este Sheeda, i rspunse ea, apoi adug: Vrei s fii
fratele meu?
Era mai istea dect crezuse. Era o ntrebare bine pus, iar Orlo se vzu
nevoit s respecte mintea ascuit ascuns n spatele ei.
De ce m ntrebi? Fcu Orlo curios.
Odat ce accepi s-mi fi frate, nu mai suntem obligai s fim amani.
Nu crezi c asta ar fi cea mai bun soluie pentru noi? Mi-a trebuit
aproape toat noaptea s ajung la aceast concluzie.
Fata se ridic deodat n capul oaselor.
Deci o s rmn?
Vd c pricepi repede, zmbi Orlo.
Asta-i tot ce am, rosti ea, lovindu-se cu un deget peste frunte, o minte
iute. Faa ei oval i perfect se luminase toat. Continu: Poate c mpreun,
tu cu mintea ta nceat i eu cu mintea mea mai iute, vom izbuti s rezolvm
misterul naturii umane.
Sunt unii oameni, se trezi Orlo cugetnd, care au darul de a-i irita pe
ceilali i care nu ezit s se foloseasc de acest talent al lor la fiecare zece
secunde. Cred c tocmai m-am pricopsit i eu cu unul dintre ei Cu glas tare
rosti:
Ce te face s crezi c sunt ncet la minte?
Ai zis c i-a trebuit toat noaptea ca s te hotrti. De ce aa de mult
timp?
O minte iute ca a ta, i-o ntoarse el, ar trebui s dezlege imediat acest
mister.
mi pare ru c te-am suprat, frioare, rspunse ea. Pe viitor voi
ncerca s m comport ca o sor bun.
Aa s faci, mai zise Orlo, dup care i ntoarse spatele.
Iei din apartament fr s mai arunce o privire n urm.
Dar era impresionat.
Orlo iei pe coridorul fabulos i nchise ua apartamentului n urm. Nu
s-ar putea spune c s-a oprit n acel moment. Dar, n vreme ce se ndrepta ncet
spre foaierul unde se gseau lifturile, undeva n interiorul lui avea loc un
moment prelungit de pauz.
n timpul acelei pauze nu rmase indiferent fa de ceea ce-l nconjura.
Nu avea cum s nu observe c, n partea opus, peretele de marmur lucitoare
nu prea la fel de ndeprtat ca la parter coridorul nu avea mai mult de ase
metri n lime fa de cei opt pe care-i msurase jos. Era aproape ocat de

lungimea acestuia; cel puin o sut cincizeci de metri ntr-o direcie i cam ali
cincizeci pn n foaierul lifturilor, n cealalt.
Adevrul era c, n pofida eforturilor sale interioare de a nu se lsa
tulburat, vastitatea palatului i enormitatea a ceea ce se ntmplase l
copleiser. Pentru c ce avea s mai urmeze?
n vreme ce-i continua drumul, se amuza cu amrciune din cauza
felului n care irosise ultimele dousprezece ore Toate momentele libere pe
care le-am avut seara trecut, cuget, le-am petrecut ncercnd s decid dac
nu e mai bine ca Sheeda s rmn (pentru simplul motiv c nu exista cale mai
bun de a o salva pe ea dect dac se salva pe el nsui), drept care, nu mai
avusese vreme s se gndeasc i la viitorul su imediat.
Acolo, n acel palat imens, rtcea acest tnr, Orlo Thomas, care ncerca
s neleag ceva din tot ce i se ntmplase. Se simea cu totul scos din
elementul lui. Cu numai dou zile nainte se aflase la cteva mii de mile
deprtare, narmat s duc o adevrat lupt de protest, la nivelul lui, contra
sistemului. Nu fusese altceva dect un nimeni care se zbtuse ntr-un vast
ocean de omenire, n ncercarea de a-i face pe ali anonimi s vad care erau
planurile unui dictator.
La cincisprezece ani crezuse c descoperise metodele murdare utilizate de
atotputernicul Lilgin asupra adolescenilor netiutori care, prin tot felul de
promovri, i nlocuiau pe cei mai btrni ce cunoteau planurile dictatorului i
urmau s fie eliminai fr discuii. Nu conta c dup aceea i acei tineri aveau
s fie eliminai la rndul lor, pe motiv c aveau s se detepte i s neleag
crunta realitate.
ncurctura personal n care se afla Orlo era cu mult mai rea dect tia
el, sau dect ar fi putut ghici. Nici mcar nu avea habar c, la cina de cu o
sear nainte, l ntlnise nu pe Lilgin n persoan, ci pe alter ego-ul su
principal. Dictatorului nici prin cap nu-i trecea s se expun unei ntlniri
directe cu Orlo Thomas. Minunatul Mare Geniu credea c tnrul nu avea s
bnuiasc adevrul n urmtoarele trei zile care mai rmseser pn la
aniversarea celor douzeci i unu de ani.
Aniversarea celei de a douzeci i una zi de natere era una din datele
cele mai probabile pe care le selectase calculatorul pe baza observrii foarte
atente a tuturor celorlalte aciuni pe care le svrise Orlo de cnd se nscuse
ca fiind momentul decisiv. De aceea se luaser toate msurile necesare n
funcie de acea dat: oferta unei promovri n funcie, refuzul ateptat, reacia
la acel refuz. Pas cu pas, o zi dup alta, moment de moment, cele aptezeci i
ceva de ore de via care-i mai rmseser victimei aveau s fie monitorizate
pn la cel mai mic gest sau cuvnt. El avea microfoane implantate, la fel i
fata, toi cei cu care ar fi putut discuta i ntregul apartament. Nu mai exista

nici o scpare. Moartea avea s loveasc n clipa n care avea s fie dezvluit
secretul Sistemului de Penetrare.
Din nefericire, cu douzeci i doi de ani nainte, Higenroth decisese c
ideea unui alter-ego era mult prea complex pentru a putea fi programat ntrun embrion de abia format. Drept care orice fel de mister sau nelmuriri
trebuiau rezolvate chiar de tnrul cu o inteligen deosebit aa gndise
Higenroth cu mult vreme n urm, cnd vzuse c nu avea de ales.
Cnd liftul se opri pentru Orlo, nuntru se afla un brbat extrem de
chipe. Prea s aib n jur de patruzeci de ani i fusese unul dintre invitaii la
cina care avusese loc cu o sear nainte. Cnd l vzu pe Orlo l salut din cap,
i zmbi, dup care-i zise:
Mi s fie, vd c ai nceput de sus de tot.
Cum adic? Rspunse nedumerit, distras de la gndurile de dinainte.
Tocmai am fost sus, l-am vzut pe ef. Acum, n vreme ce m
ntorceam la nivelul meu, descopr c i s-a repartizat un apartament la etajul
trei. Cnd vzu nedumerirea de pe chipul tnrului, continu cu explicaiile:
Cu ct etajul la care stai este mai nalt, cu att privelitea este mai bun i
statutul mai grozav. Eu sunt un om de etajul doi i asta dup cincisprezece ani
de munc.
Orlo i ntoarse zmbetul.
Nici mcar nu am avut ocazia s admir privelitea. Atenia mea a fost
atras n alt parte. Poate c ar trebui s facem schimb.
E aa de drgu? Fcu cellalt pe un ton plin de subnelesuri.
Pi ncepu Orlo nesigur.
Cellalt se prefcu c nu observase ezitarea tnrului, pentru c i zise
pe un ton vesel:
Adevrul este c nu era nevoie s ntreb. eful probabil c tie precis
unde sunt cele mai frumoase femei din lume, i a presupus corect c marea lor
majoritate i-ar dori s se afle ct mai aproape de centrul puterii i c se vor
obinui foarte repede cu orice brbat care nu e tocmai slut, mai ales dac are i
un statut bun. Cred c aici are mare dreptate. Fata pe care mi-a repartizat-o
mie s-a adaptat foarte rapid.
Atunci cnd brbatul cel chipe termin de vorbit, liftul se opri i uile se
deschiser silenioase.
Domnule, pot s v ntreb, zise Orlo repede, care este numele
dumneavoastr? mi cer scuze c nu tiu. Chipul mi este cunoscut, dar
Nici o problem, veni rspunsul ngduitor. Nu poi s cunoti chiar pe
toat lumea. Membrul Prezidiului Aldit Apton.
Imediat ce-i spuse numele, brbatul se nclin ceremonios, apoi iei din
lift i plec la treaba lui.

Orlo cobor din lift ceva mai ncet. Nu avea de unde s tie, sau s
presupun, c ntlnirea aceea nu fusese ntmpltoare. C singurul ei scop
fusese umflarea propriului su ego: Doamne, de la bun nceput un apartament
la etajul trei. Un asemenea gnd infiltrat cu miestrie avea s i suceasc
mintea i mai mult, fcndu-l s pluteasc pe aripile puterii, departe de bunul
su sim.
Astfel fusese plantat smna, fr ca el s observe.
n vreme ce trecea pe holul lat de la parter, pasul i era ceva mai sigur,
ncurajat de acea ntlnire ntmpltoare. Deodat totul prea mult mai real
n sufletul lui. Un membru al Prezidiului i recunoscuse drept coleg. Dintr-un
anume motiv dictatorul l favoriza. Avea la etaj o fat de prim clas numai
umor, intelect i un corp minunat.
De ce nu m-a duce direct n Oraul Comunicaiilor, se gndi deodat
dintr-un impuls grandoman. n primul rnd ca s descopr dac pot s intru,
i apoi dac mai pot s ies. Iar pn atunci ar fi bine s cercetez dac am sau
nu un cartier general acolo. Lilgin i vorbise despre treaba asta destul de clar.
Poate c era totul acolo, ct se putea de real.
Era ca i cum ar fi avut un el. Un loc n care s mearg. Unde s fie.
nuntrul lui, pauza se sfri. Aciune, micare, sentimentul c viaa i
rencepuse cursul totul complet fals.
Dar se simea minunat.
Un membru al Supremului Prezidiu al unei ntregi planete nu rtcete
anonim prin Cldirea Central a Guvernului. Fr ca Orlo s tie, n timpul
cinei, cnd se toastase n cinstea lui, mai ales atunci cnd i rostise el micul
discurs, totul fusese nregistrat de aparate de filmat ascunse. Toat acea
secven era deja difuzat la televizor, i, desigur, fusese prezentat imediat
ntregului personal de la palat.
La parter, oamenii miunau pretutindeni. Dintre acetia, unii erau
soldai, alii civili. i nu numai soldai oarecare, cu excepia celor care pzeau
anumite ui. Cei care strbteau coridoarele erau mbrcai n uniformele urte
ale servitorilor poporului. Epoleii dezvluiau gradul fiecruia. n nici zece
minute, Orlo fu salutat de trei generali i de o ntreag varietate de ofieri mai
mici dar importani n aparatul oficial. n plus, mai mult de o duzin de civili,
femei i brbai, care trecuser pe lng el, i se nclinaser nainte, dup o mic
ezitare, apoi fugiser mai departe la treburile lor.
Atunci cnd ajunse la coridorul mare care unea palatul cu centrul
tiinific cunoscut drept Oraul Comunicaiilor, Orlo nu se mai mir atunci
cnd soldaii care fceau de gard acolo luar poziia de drepi naintea lui i-l
salutar militrete. De asemenea, ofierul superior care-i conducea i zise
imediat:

Da, domnule! Foarte bine, domnule! La cererea exprimat de Orlo i


apoi: Vei primi un pluton care s v escorteze pn la biroul dumneavoastr,
domnule.
Cteva minute dup aceea, n vreme ce era condus spre birou, Orlo se
ntlni cu doi dintre cei cu care luase prnzul cu o zi nainte. Plecase de la
mas tiind sigur doar numele a trei indivizi, Ishkrin, Peter Rosten i Anden
Duryea. Pe cei doi cu care tocmai se ntlnise i putea cel mult plasa pe locurile
pe care sttuser la mas n relaie cu el, fr s le cunoasc numele sau
profesiunea. (Cei doi erau McIntosh cel rocat i biologul negru, Yuyu. Se
plimbau mpreun pe holul cel lat.)
Vreme de cteva secunde, decisive ns, Orlo nu realiz cum trebuia s
par ntreaga situaie pentru un privitor oarecare. Nu reui s-i dea seama c
pentru acei doi oameni, el prea escortat forat.
Ceea ce observ ns, a fost faptul c cei doi se oprir, cu ochii mrii de
uimire, ca apoi s se priveasc unul pe cellalt.
n acea privire, aa cum evenimentele aveau s stabileasc destul de iute,
se schimbase un fel de acord comun care nu avusese nevoie de vreun alt fel de
comunicare.
Realitatea fundamental era c izbutise s fac o bun impresie aproape
tuturor celor care fuseser la masa de prnz. Iar aceti oameni condamnai,
care-i triau inutil vieile sau aa i se prea fiecruia priviser cu o zi
nainte la chipul su tineresc i observaser ce inteligen strlucit se
ascundea n spatele lui. Astfel, fiind i tnr i inteligent, le intrase pe sub
piele. Mai mult, reuise s ajung n acel loc secret n care fiecare pstra ceea
ce mai rmsese din lupta dus pentru a da un neles vieii.
Consecinele acelei ntlniri accidentale cu Orlo n-ar fi nsemnat nimic,
dac, desigur, ar fi fost nite oameni obinuii. Dar nu erau aa. Erau supersavani.
Erau tehnicieni capabili i foarte bine instruii care se aflau n Oraul
Comunicaiilor pentru c se ridicaser cu mult deasupra mediei. Cu toii
puteau gndi i realiza multe lucruri.
n clipa aceea nu gndeau prea clar. Se lsau condui de sentimente. Se
simeau puternic motivai, poate din cauza anilor lungi n care fuseser obligai
s-i rein furia, aprins pe moment din cauza resentimentelor. Ce reuiser
s fac cu acea motivaie? Fiecare om avea cte un sistem de aprare pe care-l
crease special pentru un moment de criz, sau de confruntare. Toi i
spuseser c nu aveau s se lase anihilai fr s lupte din rsputeri. n clipa
aceea
Yuyu rosti:
E deja mult prea mult, Mac. Nu am de gnd s nghit i porcria asta.

Nemernicul la ncuviin McIntosh.


Acele dou fraze enigmatice au fost singurele pe care le rostir ntre ei. n
urmtorul moment fiecare brbat fcu o micare cu minile, furindu-le asta
i aminti Orlo dup aceea spre interiorul hainelor.
n clipa n care minile ieir la vedere, Orlo simi un val cumplit de
cldur undeva foarte aproape. Atunci cnd se rsuci, ncercnd s se fereasc,
ofierul din faa lui ls s-i scape un urlet de groaz. Urletul fu curnd
acoperit de sunetul surd al flcrilor care-l nghiiser. Orlo se retrase pentru
c era de nesuportat s stea la un metru i jumtate de acea pllaie. La cinci
metri era dogortor, iar la cincisprezece descoperi c se afla ntre cei doi savani
aa c se opri i constat c temperatura era suportabil.
Tot atunci vzu c ceilali patru soldai czuser i se zbteau n agonie.
Dar, indiferent de ct de tare sufereau, chinurile lor nu se puteau compara cu
iadul de flcri de pe podeaua de marmur pe care, cu cteva clipe nainte,
fusese un locotenent al grzii.
n cteva minute focul conteni pentru c nu mai avea din ce s se mai
ntrein n afar de o mn de cenu. Unde nainte fusese ofierul nu mai
rmsese dect fumul dens. Imediat dup aceea i soldaii ncetar s se mai
zbat i rmaser nemicai.
Ascult, putiule, ne pare ru c te-am supus la aa ceva, i zise Yuyu,
dar s te vedem prizonier a fost pictura care a umplut paharul.
n acest fel afl Orlo adevrul. Din pcate, nu era deloc momentul s le
destinuie care era realitatea pentru el.
McIntosh rosti:
Au fost n legtur permanent cu biroul grzii. Este clar c atunci
cnd semnalul s-a oprit, aa cum s-a ntmplat cu o clip n urm, cineva a i
pornit ncoace. Deci, ce facem mai departe? Prea resemnat.
Negrul ntreb:
Tu cum vrei s treci n nefiin? Cu arma pe faza de dezintegrare sau
cu ea activat pentru foc?
n ambele cazuri este ceva extrem de brutal, veni rspunsul. Tu cum
vrei s mori?
Orlo nghii n sec i-i reveni.
Ascultai, le zise grbit, ce-ar fi s mergei acum n apartamentele
voastre? Nu e momentul pentru asemenea decizii pripite. Vom hotr mai trziu
ce s facem.
Mai trziu, rspunse McIntosh, ei vor decide, nu noi. Se ntrerupse.
Nu, mai bine ascult tu la noi. Putem s-i oferim libertatea definitiv, chiar
acum, pe loc.

Fr s ia n seam dispoziia lor morbid, Orlo le zise ct putu de


repede:
Azi o s vin s iau prnzul cu voi. S fii acolo i vom sta de vorb
atunci. Acum plecai de aici!
Cei doi nc ezitau. Dar pe feele lor se vedea bine c apruse deja o raz
de speran. Nelinitit, Orlo i prinse pe cei doi de cte un bra i i mpinse. Pe
moment, brbaii rezistar.
Plecai acum, nainte s vin ceilali, uier Orlo.
i convinse. Cei doi brbai i luar tlpia de acolo.
Linite.
Orlo rmase pe coridor, nconjurat de cei cinci soldai mori. ncerc s se
gndeasc ce s fac atunci cnd va veni echipa de salvare. Avu parte de un
rgaz de numai nouzeci de secunde, nainte s apar n fug cpitanul grzii
cu o jumtate de duzin de soldai.
Privindu-i cum se apropiau, tnrul admise c apariia lor prompt la
locul faptei se datora n exclusivitate sistemului de protecie care funciona fr
repro. Dar acum era pregtit pentru ei.
Orlo i strig cpitanului i oamenilor si:
F-mi rost de o alt escort. i curai mizeria. Nu se discut nimic
despre ce s-a petrecut aici pn cnd nu se face o anchet oficial.
Era, aa cum intuise inspirat, cea mai bun soluie de moment. Dup
aceea, n numai cteva clipe, o pornise iar spre birou. De aceast dat condus
chiar de cpitan i de trei din cei ase soldai.
Rmnea de vzut cum avea s se descurce mai departe.
n vreme ce mergea, i ddu seama c avea de rezolvat dou probleme.
Una era ocul pe care l mai resimea fa de ceea ce se ntmplase.
Pe asta o voi rezolva mai trziu, i spuse pentru c cea de-a doua
problem ce s fac cu crimele avea prioritate. Ceva trebuia fcut. Ce
anume?
Pentru cteva clipe se gndi s apeleze la o metod extrem de
periculoas: oare un Membru al Prezidiului putea pstra sub tcere aa ceva?
Dar de fapt se reducea la: ar putea un ordin, ca cel pe care deja l dduse, s-l
oblige pe cpitanul grzii s nu raporteze dezastrul superiorilor si?
Dei nu-i convenea s admit, nu credea c ar fi fost cu putin. Cineva
inea socoteala oamenilor. Trebuia s existe un punct de nregistrare prin care
trecuser nainte s intre n serviciu Bine, cuget Orlo obosit, o s ntreb pe
careva. O s-l sun pe cine?
Dup cum reiei puin mai trziu, i aceast decizie nou trebuia
regndit. n acel moment grupul tocmai ddu colul coridorului. Iar acolo,

drept nainte, era o u care se deschidea spre o anticamer foarte mare, bine
luminat, a unui departament cu personal numeros.
De aproape, anticamera cea mare se dovedi a fi mprit n mai multe
birouri mici desprite ntre ele prin perei transpareni de sticl, aproape
invizibili. n fiecare separeu de acest gen lucrau de la trei pn la cinci oameni.
Prin faa separeurilor exista i un mic hol, pe care erau aezate dulapuri pline
de dosare.
Orlo se uit n jur i apoi se ntoarse spre ofierul care-l adusese pn
acolo.
Asta e? ntreb.
Acesta este cartierul dumneavoastr general, domnule. Pe aici pe
undeva este i domnul Bylol, eful de cabinet. Dai-mi voie s-l gsesc pentru
dumneavoastr.
Nu, l caut eu singur, rspunse Orlo. Te poi ntoarce la postul
dumitale.
Privi plecarea militarilor. Cnd, un moment dup aceea, o porni de-a
lungul holului interior, ua din captul lui se deschise deodat. Pragul ei fu
trecut de un brbat subire, care prea extrem de grbit. Cnd se opri n faa
lui Orlo, tnrul constat c individul rou la fa, care de abia mai sufla, avea
i un nceput de chelie. Semna destul de bine cu restul funcionarilor pe care-i
mai ntlnise n scurta sa carier postuniversitar.
Domnule Thomas, sufl omul, tocmai acum am fost informat de
sosirea dumneavoastr. V rog s m scuzai c nu v-am ntmpinat la u. Eu
sunt domnul Bylol, asistentul dumneavoastr administrativ. Permitei-mi s v
art biroul.
Orlo i acord permisiunea pe loc ntrebare (cineva trebuie s-o fi
ridicat): ce fel de birou dai unei persoane care mai are doar trei zile de trit?
Rspuns: dac nu are dect douzeci de ani i vrei s-l fraiereti, i oferi ceva
mai mare dect s-ar atepta, inclusiv spaiu n plus, pentru viitoarele angajri,
de parc ar avea un viitor.
Orlo ncepu s se plimbe dintr-un departament n altul, ncercnd s
priceap ce se petrecea n fiecare: fizic, matematic, electronic, fotografii,
biologie, astronomie, rachete, transporturi, inginerie, energie imediat dup
aceea intr ntr-un birou gol.
Domnul Bylol i explic ndatoritor:
n cteva zile vom mai angaja personal adiacent. Am neles c se pune
n aplicare un nou proiect.
Da, ncuviin Orlo, ncercnd s-i aminteasc despre ce anume era
vorba. Se discutase despre el n timpul prnzului pe care-l luase alturi de
savani. Dar nu-i mai mintea prea bine, dect de

slabe.

Higenroth, rosti deodat.


Sistemul de Penetrare, zmbi subirelul, frecndu-i minile lungi i

Orlo ncerc s-i nbue impulsul de a se comporta de parc ar fi tiut


despre ce era vorba. Era foarte nemulumit de el i chiar se gndi: nu e cazul s
art c tiu ceva cnd eu nu am habar despre ce e vorba Cu glas tare rosti
autoritar:
Ceva mai trziu a vrea s fiu informat despre noul proiect.
Domnul Bylol i zmbi iar.
V-am luat-o nainte. Am i pregtit cteva rezumate. Dar, desigur
zmbetul dispru, personalul de la secretariat nu poate face mai mult de att.
n cele din urm, rosti pe ton de scuz, va trebui s-i lsai pe savani s v
informeze direct.
Orlo ncuviin. Acceptase deja faptul c toi cei aflai n secretariat erau
practic la dispoziia lui. Aa cum considera c ntregul departament, cu tot
echipamentul aferent, era sub controlul su direct.
n acel moment se afla ntr-unul din birourile mici. Imediat, curiozitatea
care-l tot mpunsese de cnd intrase acolo, l birui. Aa c ntreb:
Ce inei n dulapurile astea?
Decise imediat c numai o ntrebare nu exprima suficient de bine puterea
sa de a controla situaia. Se apropie de un dulap i trase de un sertar. Pe el
sttea scris: Confidenial a se deschide numai de personalul autorizat.
Sertarul se deschisese cu greutate atunci cnd trsese de el. Dar cel mai
important lucru era c nimeni nu se clintise. Cele dou femei tinere plus
brbatul matur care se ridicaser la intrarea lui, rmseser nemicai, gata
s-l serveasc. Domnul Bylol era i el prezent, cu acelai zmbet supus,
frecndu-i de zor minile.
Satisfcut, Orlo se uit la dosarele de plastic din interior. Alese unul la
ntmplare, l scoase, l aez pe una dintre mese, se aez i se apuc s-l
rsfoiasc.
Rapoarte.
Dri de seam amnunite despre ultima zi pe care o trise profesorul
Dun Higenroth, aa cum fusese descris de diverse persoane i dup
interviurile ndelungate cu Eidy.
Cum nu erau genul de detalii cu care s se ocupe cineva cu statutul lui,
de abia dac observ despre ce era vorba; nu se apuc s citeasc pe ndelete
vreuna dintre hrtii. nchise dosarul, reinnd numai c fusese ntocmit cu
migal i mult munc Bun, se gndi imediat, deci tot ce se cunoate despre
proiectul cel nou se afl aici, n aceste birouri i n dosare. Aadar aceasta este
prima mea sarcin. De felul n care o s-o duc la ndeplinire depinde ansa mea

de a rmne pe aici destul de mult nct s mi fac o idee despre tot ce se


petrece la palat, care este situaia general.
Acela era primul punct, destul de obscur, al planului pe termen lung pe
care l schiase. O greeal, desigur. Adevrul era c trebuia s fac foarte
multe, ntr-un rstimp foarte scurt. Din nefericire nu luase o hotrre
neleapt. Evitarea problemei. Ateptarea n locul aciunii imediate.
Consecina imediat: presiunea pe care o simise de la vrsta de
cincisprezece ani, de cnd apruse Planul cel Mare legat de Lilgin i fraierii lui
cei tineri ced puin.
Asistentul lui deja l conducea pe holul interior spre o u care se
deschidea ntr-o ncpere ai crei perei nu erau transpareni.
Biroul dumneavoastr personal, domnule.
De fapt nu era dect o anticamer impozant n care lucrau trei tinere la
trei mese de lucru nconjurate de dulapuri. i ele se ridicar n picioare la
intrarea lui, zmbind atunci cnd se prezentar i se nclinar uor.
Urmtoarea destinaie, o alt u. Aceea ducea spre anticamera
interioar n care lucra o singur femeie la o mas de lucru mult mai mare,
nconjurat de echipament mult mai complex: un intercom cu monitor lat, un
mic panou cu butoane de control i un sistem privat pentru copierea
documentelor importante. i tnra de acolo sri n picioare atunci cnd cei doi
i fcur apariia n prag. Era o brunet cu chip rotund i corp frumos
modelat, care prea oarecum cunoscut. Bylol tocmai voia s-o prezinte cnd
Orlo o recunoscu deodat pe Lidia.
Ce ciudat, cuget imediat. Oare cum de a ajuns aici?
Se apropie de masa ei de lucru.
Vreau s-i mulumesc, i zise, pentru amabilitatea pe care mi-ai
artat-o seara trecut.
Lidia se aprinse la fa de mulumire. Orlo, din poziia n care se afla, le
putea vedea pe celelalte dou fete din camera alturat care se uitau la Lidia cu
ochi mari, n care se citea invidia. Pentru ele, ceea ce se petrecea trebuia s
par de-a dreptul fantastic. O secretar creia i se adresase un Membru al
Prezidiului pe un asemenea ton amical. Felul n care noul membru fusese
favorizat de dictator nu era deloc important la acest nivel al vieii. Oamenii de
acolo presupuneau din capul locului c primise postul pe merit. Nu se tia
motivul pentru care fusese promovat i nimnui nu-i psa.
De fapt, cuget Orlo cu amrciune, nici mcar eu nu tiu de ce am fost
onorat
Nu mai avu vreme s se gndeasc la strania coinciden care i-o scosese
iar pe Lidia n cale pentru c Bylol deschisese ua din spatele ei i-i fcea
semne s vin.

Domnule, i zise ceremonios, acesta este biroul dumneavoastr.


Orlo vzu mai nti strlucirea parchetului i faptul c prea s fie o
ncpere foarte mare. Interiorul era la fel de luxos mobilat ca i apartamentul
pe care-l primise n palat. Pereii laterali erau ocupai cu rafturi cu cri, iar cel
din spate avea ferestre largi i o u franuzeasc care ddea spre o seciune a
grdinii. Mai existau i dou ui opace care ddeau spre Dumnezeule!
O buctrie i un dormitor.
Era de fapt ca un al doilea apartament. Dormitorul avea acelai covor
gros pe jos, plus alte dou carpete aezate de-o parte i de alta a patului dublu.
Era aproape o copie a dormitorului din apartamentul din palat. Era un al
doilea loc al su n care putea dormi, mnca i tri dac voia.
Era aproape o ironie: dup ce plecase din cminul prinilor si (familia
Thomas) la optsprezece ani, aa cum cerea legea pentru toi tinerii, indiferent
de sex, primise n schimb o cmru minuscul n care s triasc. Acea
condiie fusese etichetat drept: Primul pas spre independen. Cmrua n
care locuise se afla ntr-o cldire de garsoniere dintr-un cartier n care nu
existau dect asemenea cmine pentru tineret. Zona fusese dotat cu centre
comerciale i alte faciliti create special pentru brbaii nensurai. Cine voia
s plece seara din zon trebuia mai nti s fac rost de o autorizaie special.
n cealalt parte a oraului exista un cartier similar creat pentru tinerele
necstorite. Puntea care lega cele dou cartiere era un calculator specializat n
mperecheri. Cine voia s se cstoreasc introducea n acest calculator un
formular special n care preciza calificrile obinute la nivel profesional, ce fel de
gusturi avea i cerea permisiunea de a se cstori.
Iar el trecuse, n numai dou zile, de la cmrua de acolo la luxul
palatului.
Dup tot ce i se ntmplase nu era de mirare c-i venea greu s se adune.
Dar Orlo ncerc. Se ndrept spre masa de lucru aezat n faa ferestrelor
largi. Se aez pe scaunul din imitaie de piele, se ls pe sptar i savur
senzaia de confort. Dup aceea ncepu s cotrobie prin sertare. Erau pline
Orlo nu verific s vad ce anume era n fiecare. Observ numai c avea tot ce-i
trebuia la ndemn.
n timpul acelor momente mintea i lucrase cu febrilitate. Aa c ajunse
repede la o decizie. Inteniona s ia prnzul cu acelai grup de savani ca i n
ziua precedent. Aa c-i spuse lui Bylol s-i rezerve locul la mas. Iar dup
aceea, s-o trimit pe una din fete cu rezumatul privitor la chestiunea Higenroth.
Lidia a fost aceea care i-a adus dosarul. Aa c avu ocazia s-i pun
ntrebarea care-l frmntase.
M-am oferit voluntar, i explic ea, dup ce i-am vzut faa la televizor
i mi-am dat seama c era vorba de dumneata.

De ce?
La prima lui ntrebare, fata roise uor. Auzind cea de-a doua ntrebare,
obrajii i luar foc. Dar glasul, atunci cnd vorbi, rmase mai departe calm.
Fiecare sper s i se ntmple ceva special, i zise. Eu am sperat ca
ntlnirea noastr ntmpltoare de ieri, faptul c am stat de vorb, s duc la
ceva special i pentru mine.
Cum ar fi?
Faptul c acum v sunt secretar, rspunse, e deja un salt nainte.
Dar, desigur, singura speran a unei femei este ca un brbat cu o funcie
important s ajung s fie interesat personal de ea.
Orlo se pregtise pentru aceast eventualitate. Dar era curios, i, dintrun motiv necunoscut, nu se simea deloc deranjat de aceast discuie de o
natur intim. De asemenea, fusese ntotdeauna capabil s duc o conversaie
pn la capt, indiferent de natura ei.
Ai acces la vreun fel de pastile contraceptive? O ntreb.
Sunt sigur, i rspunse fata, c ai putea s-mi faci rost de autorizaie
pentru ele.
i eti gata s le iei?
n secunda n care le-a primi, mrturisi ea, dei glasul ncepuse s-i
tremure i ochii cprui i se umezir. Pentru numele lui Dumnezeu, domnule, l
implor, facei rost de ele. Am douzeci i doi de ani i mi s-a refuzat cererea de
a m cstori, nu voi putea face dragoste toat viaa dac dumneavoastr nu o
autorizai.
Orlo se ls moale n scaun, de parc ar fi fost vlguit. Emoia ei i
penetrase toate barierele i-l lovise n plin. Dar o ntreb linitit:
De ce i-a fost refuzat dreptul de a te cstori?
n fia medical este precizat faptul c n familia din partea mamei a
existat un caz de nebunie cu dou generaii n urm.
neleg. Cu toate astea
Ceea ce vedea el n acel moment de tristee era faptul c cel mai mare
nebun al lumii Martin Lilgin sttea i-i permitea s judece vieile celorlali,
hotrnd ce trebuia continuat i ce nu, modificnd rasele, interzicnd,
aprobnd, refuznd, autoriznd, condamnnd, ludnd i aa mai departe
pn la ngreoare, totul pe baza anumitor standarde nchipuite de propriul
su creier. ntr-un fel, nu era ceva ru n ncercarea de a elimina nebunia din
rasa uman, dac ar fi fost o boal ereditar.
Cu toate astea, relu Orlo, chiar i cei cu o asemenea motenire
genetic primesc adesea permisiunea de a se cstori dac sunt de acord s nu
aib copii.
Tnra din faa lui rspunse cu amrciune:

Mi s-a spus c sunt genul de femeie cu nclinaii puternice spre


maternitate.
Orlo observase c vorbise pe un ton calm, fr s se scuze. Aa c o
ntreb:
Nu se poate avea ncredere n tine s-i iei singur pastilele?
Nu. Dac mi s-ar oferi ocazia, a face un copil imediat. Uimea calmul
nefiresc cu care-i acceptase destinul.
Deci ar trebui s-i dau eu pastila i s stau lng tine pn cnd o
iei?
Da. Simplu.
Ei bineeee, oft Orlo cu toleran, oricum ar fi, este o problem care
cere timp. Aa c m voi gndi cu atenie la ea i vom relua discuia mai ncolo,
dup ce m voi interesa i eu i promit s-o fac.
Oh, mulumesc. Fata ncepu s plng de-a binelea. V promit,
suspin, c voi fi amanta perfect, c v voi accepta fr probleme, nu voi
ncerca s profit n mod public i voi fi foarte politicoas n orice situaie,
adresndu-m cu domnule Thomas mereu
Orlo zmbi.
Cel puin vd c tii care sunt constrngerile unei asemenea relaii i
apreciez grija ta. Se ntinse dup manuscrisul de pe marginea mesei. sta este
rezumatul Higenroth?
Da domnule Thomas.
Lidia, i zise el foarte serios, trebuie s citesc raportul sta nainte de
masa de prnz. Nu am ce face. Trebuie s tiu despre ce e vorba aici. Vrei s fi
fat bun i s te duci la tine n birou pn cnd te chem din nou?
Desigur, rspunse ea. Mna i dispru ntre sni ca s reapar cu o
mic batist. i terse grbit ochii. Nici o grij, mi revin imediat.
Dup aceea iei din birou i nchise ua n urma ei.
Orlo simi nevoia s se sprijine de sptarul fotoliului ca s se gndeasc
de ce nu o refuzase pe Lidia categoric aa cum o refuzase pe Sheeda, care era
cu mult mai atrgtoare, att din punct de vedere intelectual ct i fizic
i reprim impulsul pentru c avea talentul de a alunga anumite gnduri
pentru a le analiza mai trziu, n momentele de rgaz. De aceea reuise mereu
s fac lucrurile n ordinea cuvenit.
Se apuc s citeasc plin de ncredere povestea lui Higenroth. Dar, dup
o pagin, constat c nu era deloc atent la rezumat.
Se gndea n continuare la Lidia.
Ceea ce l nedumeri. Dei, nu era deloc surprinztor.
Orlo scoase capul pe u i-i ceru Lidiei:
Spune-i domnului Bylol s vin la mine.

Cnd deiratul Bylol i fcu apariia, Orlo l puse s nchid ua i de


abia dup aceea i zise:
Te rog s-mi faci rost de o sticlu de anticoncepionale pn n
aceast dup-amiaz.
O sticlu cu cte, domnule?
Oh tia aa de puine detalii despre ntreaga procedur pi, o
provizie de o sptmn pentru o singur persoan.
Brbat sau femeie, domnule?
Orlo nu crezuse c existau asemenea pastile i pentru brbai. Aa c se
trezi ezitnd. Nu era deloc nerbdtor s ia i el vreun drog. Alung pe loc
laitatea i rspunse:
Dac m gndesc mai bine, vreau cte o sticl din fiecare tip de
pastile. Dar vezi s aib etichete ca s nu ncurc drogurile.
n nici treizeci de minute, n vreme ce el continua fr spor s studieze
dosarul Higenroth, domnul Bylol i puse pe birou un mic pachet.
Pastilele pentru femei, i zise asistentul, pot fi luate pe cuvnt chiar de
la centrul farmaceutic din palat. Sunt aici, n pachet. Medicamentele pentru
brbai se gsesc n alt parte, am fcut comand i vor sosi pn mine sear.
Acest mic incident, gndi Orlo, spune foarte multe despre atitudinea
brbailor din palat. Dar ncuviin din cap, apoi i concedie asistentul fr un
alt cuvnt.
Dup plecarea lui Bylol, Orlo se ls pe spate n fotoliu. Respira cu
greutate. Se gndea din nou c nu fcuse bine c o alesese pe cea mai puin
atrgtoare dintre cele dou femei ca s-i nceap viaa sexual. Dar o alt
parte din el accepta faptul c virginitatea unei femei bune era mai preioas
dect cea a unui brbat. De aceea, Sheeda trebuia cumva protejat. De
asemenea, la douzeci i doi de ani, Lidia era parc mai matur, mult mai
potrivit pentru el. Iar faptul c se oferise singur ascundea o situaie mult mai
complex. Nu se oferise chiar de bun-voie, nu n acele circumstane. Dar ea
aa credea; Orlo era sigur. Ca atare, ntr-o lume n care oamenii nu aveau
habar de ce fceau anumite lucruri, oferta ei era valabil.
Dup ce citi cu atenie instruciunile de pe sticlu, Orlo o sun pe Lidia
s vin la el. Imediat ce intr, i ddu o pastil. i o privi nghiind-o supus.
Acum, i zise, intr n dormitor, dezbrac-te i urc-te n pat. Voi veni
i eu n zece minute.
Se inu de cuvnt.
n mai puin de jumtate de ceas era din nou la masa de lucru. Iar de
aceast dat vechea lui metod de concentrare ddu roade. Petrecu restul
dimineii ocupndu-se de cazul Higenroth. Desigur, fr tirea lui, raportul nu
cuprindea nici cea mai mic referire la schimbarea copilului lui Higenroth cu

cel al familiei Thomas, care avusese loc cu mai bine de douzeci de ani nainte.
De asemenea, Orlo nu avea habar ce dezbatere aprins se strnise n mintea
dictatorului dac s-l lase sau nu s afle aa de multe lucruri. Dar n cele din
urm ca ntotdeauna logica ctigase btlia.
Planul conceput mpotriva lui Orlo Thomas era extrem de simplu:
De ziua lui (aa se dedusese) urma s aib gnduri spontane legate de
Sistemul de Penetrare. Acestea aveau s fie de fapt sugestiile i explicaiile pe
care tatl lui, profesorul Higenroth le programase n el cu mult vreme n urm.
Dac ntre timp, n acele ultime zile nainte s se ntmple aa ceva, era intens
implicat ntr-un proiect cu aceeai tem, rezultatul avea s fie confuzia ntre
programarea anterioar naterii lui i ceea ce se petrecea n prezent.
De aceea aa se presupunea putea crede c noile gnduri erau de fapt
propriile speculaii i idei. Nu avea s-i dea seama c erau de fapt mesaje din
trecut.
n plus, indiferent de ceea ce fcea sau cum reaciona, n nici un caz nu
trebuia s aib vreun contact personal cu dictatorul.
n afar de asta, dac mpotriva lui se ridicau suspiciuni grave, trebuia
ucis pe loc.
Dac se ntmpla aa ceva, atunci Lilgin avea s renune cu regret dar
fr discuii la toate informaiile cu privire la Sistemul de Penetrare.
Vestea despre moartea celor cinci soldai din gard era uluitoare. Planul
original trebuia modificat.
Doi dintre cei peste dou sute de savani artaser c aveau n posesia
lor arme imbatabile. Era o mare scpare din partea celor care asigurau
securitatea i multe capete aveau s cad. Pn atunci ns, Orlo nu mai
trebuia lsat s se apropie de savani.
Cum se putea ajunge la o asemenea modificare major fr a-l face
suspicios?
Ua de la biroul lui Orlo se ddu de perete. Domnul Bylol i fcu apariia
gfind. Ochii i erau larg deschii i vag sticloi.
Domnule, izbucni, v rog s m scuzai. Membrul Prezidiului Jodell v
caut la intercom.
Individul prea copleit de personalitatea celui care-l cuta. Picioarele i
tremurau de spaim. Gura i se deschidea i i se nchidea, fr s scoat un
sunet. Tcut, art spre intercomul de pe masa de lucru i i fcu semn cu
mna de parc ar fi vrut s-i spun: Pentru numele Domnului, mai repede!
Orlo i-l amintea pe Jodell de la cina de cu o sear nainte. Un individ cu
flci puternice de vreun metru i aptezeci nlime. El fusese unul dintre
beivii care cntaser. Cnd se aezaser la mas Orlo i vzuse ochii reci i
cruzi i nu observase vreun semn de beie n ei.

n afar de Megara, Jodell era cel mai important personaj din Supremul
Prezidiu. Desigur, amndoi erau cu totul subordonai lui Lilgin.
Jodell era Numrul Trei n ierarhia puterii.
Orlo se simi scuturat de un fior de aprehensiune. Dar la suprafa prea
calm, mai ales atunci cnd aps pe butonul intercomului i rosti spre chipul
de pe monitor:
Domnule, v stau la dispoziie.
Eti singur? Se auzi un glas de bariton.
Orlo i fcu semn lui Bylol care iei grbit din birou, nchiznd ncet ua.
Acum sunt singur, domnule.
Tocmai m-a sunat efu', i zise faa de pe ecran. Crede c ar fi bine ca
urmtoarele zile s le dedici studierii profunde a chestiunii Higenroth.
Chiar acum citeam rapoartele, domnule.
Nu e dect un nceput superficial. Tonul era nenduplecat. Trebuie s
te ntlneti cu toi oamenii implicai. De exemplu, mergi s-o vizitezi pe fosta
doamn Higenroth chiar n dup-amiaza asta, discut i cu doctorul Glucken.
S nu uit, vezi s nu iei prnzul cu savanii azi sau mine i s nu vii disear la
cina cu Lilgin. Poi lua cina cu eful mine sear. S sperm c pn atunci vei
cunoate ct mai multe despre Higenroth.
Multe sfaturi i informaii noi. Ceea ce nsemna c nu se descurcase prea
bine. Sugera de asemenea c trebuia s plece din palat.
Orlo se simi oarecum ocat. Crezuse c era n continuare prizonier i c
nu avea voie s prseasc palatul.
Urmtoarele cuvinte din partea Numrului Trei i spulberar aceste
gnduri. Jodell continu:
Prietene, angajaii din subordinea ta pot cere tot ce ai nevoie: un avion
rapid care s te duc oriunde n lume, escorte militare, maini sau ghizi, adrese
ori echipament. Totul i este pus la dispoziie imediat. Rosti apoi tolerant: Dac
ai un scop bun, poi cere chiar i o nav de lupt.
D-i puteri aparent nelimitate. l va zpci mai tare.
O s plec imediat, se blbi Orlo. Mulumesc, domnule.
Nu-mi mulumi mie, veni rspunsul. Mulumete-i efului. El a
sugerat toate astea. Se pare c te place. La revedere.
Se auzi un clic. Monitorul se ntunec. Orlo rmase nemicat, copleit de
toate noutile eful se pare c te place
Trebuie s m gndesc la toate astea, i zise Orlo zguduit.
Aps pe un buton, iar domnul Bylol apru n u cteva secunde mai
trziu. Astfel se puser n micare toate forele care aveau s-l ajute s
ndeplineasc sugestiile efului.

Avionul avea s decoleze la ora dou. Familia Glucken fusese anunat i


era gata pentru vizita lui.
Trecur zece minute dup ce Bylol i comunic programul.
Atunci apru un gnd nou care penetr starea de suprastimulare care
apruse dup discuia cu Jodell.
Orlo i aminti de Lista de Sfaturi: n esen acesta fusese gndul care-l
dezmetici.
De cinci ani, din momentul primei lui deteptri la realitate, scrisese tot
felul de sfaturi i sugestii legate de abuzurile i felul n care dictatorul se folosea
de tineri. Le subintitulase: Cum poi evita s devii un fraier.
n lume nu existau dect trei copii ale acelei liste. Toate trei scrise ntr-un
cod special. Dou erau ascunse. Ultima rmas era n portofel. Orlo tia c nu
se desprise de ea nici o clip.
Atunci cnd i aminti de existena listei, surescitarea sczu considerabil
n intensitate Desigur (se admonest singur) lista se putea aplica i n
situaia n care se afla.
i aminti de primul sfat chiar n vreme ce scotea lista din portofel. Acesta
era: Nu uita, rebelii, fie ei tineri sau mai btrni, nu apuc s triasc mult.
ntr-un moment de criz nu trebuie s te lai distras de la ceea ce faci sau
trebuie fcut. Nu pierde vremea. Fii curajos.
n restul listei, pe care o studie cteva minute n ir, nu mai gsi dect o
singur alt sugestie care se putea aplica situaiei lui: Examineaz cu grij
statutul celui care a dat ordinul menit s te distrag. Care este puterea lui n
relaie cu tine? Te poate penaliza destul de aspru nct ordinul lui s conteze?
Ce anume i-a spus? Exist vreo cale de a evita ordinul?
De la vrsta de cincisprezece ani, n aproape o mie cinci sute de nopi n
care se trezise i se gndise cu atenie la toate posibilitile, ncepuse s pun
n aplicare asemenea sfaturi, nc de atunci, de cte ori avusese intenia s se
supun sau s evite vreo situaie, sfaturile i sugestiile acelea l ajutaser pe
Orlo s devin mai hotrt i s nfrunte orice cu capul sus.
Lista i fcu efectul din nou.
Analiz cu atenie ntreaga discuie cu Jodell i ajunse la concluzia c
individul ncercase s-l opreasc s ia prnzul cu savanii. Ceea ce era de
mirare, pentru c nu avea nici o logic. Examin cu grij ceea ce vorbiser i
ajunse la o concluzie la fel de uimitoare: Jodell i spusese s nu se apropie de
savani. Cuvintele, aa cum fuseser rostite de Numrul Trei, nu reprezentaser
un citat direct al lui Lilgin.
Orlo ajunse la concluzia c Lilgin sigur dorea rezolvat problema
Sistemului de Penetrare. Iar savanii trebuiau s participe necondiionat la
gsirea unei asemenea soluii.

Dup ce mai examin lista, i zise c Jodell hotrse de capul lui s-i
interzic ntlnirea cu oamenii de tiin. Prima posibilitate era aceea c, fiind
implicat n lupta pentru putere, i cuta nod n papur. Cea de-a doua
posibilitate era ceva mai ngduitoare: Jodell, nefiind om de tiin, nu i
ddea seama c inginerii de sistem precum Orlo Thomas nu aveau legtur cu
munca creativ, nu putea gsi soluii la asemenea probleme.
Care este puterea lui Jodell asupra mea? Cum amndoi erau membri ai
Supremului Prezidiu, cei mai btrni puteau doar s dea sfaturi celor mai
tineri, n nici un caz ordine ferme.
Desigur, decise Orlo, nici savanilor nu le putea spune nimic care s-i
supere. Important era s le dea raportul cu privire la cele ntmplate, la ce se
atepta din partea lor i s-i sftuiasc s fie prudeni.
Prudena! Acela era cuvntul de ordine.
Aa lu natere hotrrea cea mai imprudent.
Aezat la masa de lucru, Orlo fcu o presupunere:
ntr-un complex aa de mare cum era palatul dictatorului, nu puteau fi
monitorizate toate activitile nensemnate. i dac erau, atunci nu ar fi fost
considerate destul de importante ca s fie raportate ealonului superior.
Drept care, l chem iar pe Bylol i i ceru s sune la cantina savanilor i
s cear ca masa apte s fie pregtit la ora dousprezece i jumtate n loc de
unu. l instrui s cear ca masa s fie doar aranjat pentru ora aceea.
Mncarea putea fi servit ca de obicei, la unu De asemenea, i ceru s-i
anune pe cei de la masa cu pricina cu mult discreie
La 12.22, Orlo se ridic de la masa de lucru i se ndrept spre o u
lateral a biroului. O descuie cu cheia pe care o primise de la Bylol. De acolo
intr pe un hol ngust. ncuie ua n urm. Holul l conduse civa metri pn
la o alt u, pe care o deschise cu aceeai cheie.
De acolo ddu n holul principal al Oraului Comunicaiilor.
Tcut i singur, avnd asupra lui doar o arm un pistol de dimensiuni
reduse n buzunarul din dreapta Orlo o porni spre cantina savanilor.
Nu fu deloc surprins s-i gseasc printre cei sosii mai devreme i pe
Gar Yuyu i Sandy McIntosh, cei doi ucigai de diminea. Era ora 12.27 p.m.
Lng mas se adunaser opt brbai; deci nu putea discuta imediat cu
cei doi. Dar Orlo i salut cu cldur.
Yuyu i rspunse vesel. McIntosh, brbatul subirel i rocat, prea tcut
i absent, de parc nici n-ar fi auzit cuvintele lui Orlo. Ddu din cap, se
ntoarse i se aez primul la mas.
Orlo putu deduce, dup felul n care se comportau ceilali fa de cei doi,
c nu aflaser ce se petrecuse de diminea. Nici chiar Peter Rosten nu fusese
anunat de prietenul su, generalul Armidge. Sau, dac acesta i optise ceva,

atunci era un adevrat maestru al disimulrii. Pentru c atunci cnd apru


mpreun cu Ishkrin, la dousprezece i jumtate fix, i strnse mna i i zise:
Prietene, Ishkrin ne-a spus cum ai disprut noaptea trecut i ne-am
fcut griji din cauza ta.
Alturi de Peter, Ishkrin ntreb:
Cum s-au descurcat iele? Prea sincer uurat. Eu unul m bucur s
te vd rentors printre noi.
Orlo zmbi i rspunse:
O s spun toat povestea n cteva minute, dup ce se va aduna toat
lumea. Ai rbdare cu mine pn atunci.
Omuleul se art uimit.
Nici mcar un indiciu mititel pentru cei doi oameni care-i vor binele
Peter i cu mine? Mcar o aluzie?
Vei vedea de ce n cteva clipe, se scuz Orlo. Apoi repet: Ai rbdare
cu mine.
Sosir i ali brbai. n vreme ce se aezau la mas, deveni evident c nu
lipsea nimeni. Fiecare sttea pe locul lui. Cu excepia lui Orlo.
Orlo rmase un moment cu privirea aintit asupra farfuriei, apoi privi n
jurul mesei, ncercnd s-i identifice pe cei pe care-i vzuse i cu o zi nainte n
funcie de locurile n care stteau.
i aminti de cteva nume. Era un progres.
Se apuc s le spun despre avansarea pe care o primise. Cnd termin
de vorbit, n jurul mesei se instal linitea.
Erau cu toii ocai; Orlo vedea bine. Existau acolo oameni capabili s
fac raionamente logice la cel mai nalt nivel, care-i suportau situaia cu
graia celor care acceptau c oamenii pot avea i ghinion n via i c ei
fuseser ghinioniti. Triau ntr-o lume n care un om era aa de nebun nct
credea c avea dreptul s controleze toate sufletele de pe planet. Vzuser c
aceea era situaia i o acceptaser. tiau c orice raionament era lipsit de
valoare. Ca atare, se adaptaser i se comportau conform dictonului mai bine
viu dect mort. Dar, din cnd n cnd, sistemul lor de aprare era spart. Iar
numirea lui numirea lui imposibil n Prezidiu le penetrase aprarea.
Linite la mas. Cei din jurul ei priveau spre farfuriile goale. Nu se vedea
nici un zmbet; era aproape ca i cum nimeni nu ar mai fi respirat. Orlo i inu
rsuflarea n vreme ce atepta o reacie.
Aceasta veni din partea lui Anden Duryea. Matematicianul ridic privirea
spre el i-i zise:
Am trecut deja prin minte toate probabilitile legate de, ezit o clip,
aceast situaie. Imaginai-v, continu pentru toi, un tnr de douzeci de
ani al crui trecut reflect rezistena fi fa de planurile dictatorului un

tip special de rezisten, prin care a ncercat s combat politica de promovare


a celor tineri i netiutori pentru a menine un tiran la putere. Nu pare s
existe nici o relaie de cauz-i-efect n aceast alegere. Vrea oare Cel Mare s
evalueze de aproape persoana care a intuit care-i este planul? Metoda obinuit
de a rezolva problema disidenilor, fie ei de stil vechi sau nou, este fie o execuie
rapid, fie ncarcerarea permanent.
Atunci cnd ajunse n acest punct, btrnul se ntoarse s-l priveasc pe
Orlo.
Unde e biroul tu?
Aici, rspunse tnrul.
neleg, ncuviin Rosten. Deci eti n continuare prizonier. Se nveseli
deodat. n tot cabinetul nu exist dect un singur alt om n aceeai situaie:
Megara.
La masa cea lung brbaii ncepur s se anime. Capetele se ridicar.
Ochii prinser s luceasc din nou i aprur chiar i cteva zmbete strmbe
pe chipurile imobile de dinainte.
Domnilor, de ai putea vedea ce reacie avei, le zise Orlo. Dar, nainte
s fac comentarii pe aceast tem, a vrea s-i pun cteva ntrebri domnului
Rosten despre Megara. Am crezut c Megara este cel mai apropiat prieten i
sftuitor al lui Lilgin. Mai mult, am auzit la un moment dat c Lilgin, cnd are
vreo problem, l cheam pe Megara n dormitor i discut cu el toat noaptea.
Matematicianul ncuviin din cap.
Dar soia lui Megara, care este o femeie nzestrat cu bun-sim i
compasiune sau mai degrab era o dat, o singur dat, a ncercat s pun
o vorb bun pentru un prieten. A fost condamnat la opt ani de nchisoare.
Acuzaiile au fost cam aa: abuz de influen, politic de palat n stil vechi i
conspiraie. Dei i-a executat sentina n urm cu trei ani, este i acum la
nchisoare; nimeni nu ndrznete s sufle un cuvnt despre treaba asta.
Pe chipul lui Sandy McIntosh apruse un zmbet larg. Orlo l observ i
rosti imediat:
Un milion de credite pentru gndurile dumitale, domnule McIntosh.
Avem n faa noastr, rspunse inginerul, o versiune dus la extrem a
logicii consecvenei. Mi se pare c vechii iezuii au fost primii care au fcut
aceast greeal. ncepeau interogatoriul persoanei pe care doreau s-o
aserveasc ntrebnd-o dac avea credin n Dumnezeu. i, desigur, n acele
zile de nceput ale cretinismului, era preferabil s crezi n Dumnezeu; deci
inocentul nostru rspundea c da. Imediat dup aceea venea i urmtoarea
ntrebare: credea n viaa de dup moarte? i, normal, era preferabil s spun
c da, credea. Cnd se stabilea ntr-un mod limpede c individul respectiv era
cretin fr pat, venea i ultima ntrebare, care punea capac: credea persoana

respectiv c viitoarea sa existen n rai depindea de ceea ce fptuia pe


Pmnt? Desigur, amrtul nostru credea i n treaba asta. Ei bine, pe scurt,
mai ales pentru cei care au mai auzit povestea i nainte (am nceput s devin
plictisitor din cauza tendinei mele de a repeta aceleai lucruri) n cele din
urm, acest gen de logic conducea victima la renunarea la toate bunurile
lumeti, la abandonarea plcerilor crnii ceea ce nsemna c trebuia s uite
de nevast i familie la purtarea unei cmi aspre pe sub hainele fine i la
devotarea vieii n serviciul divinitii.
i unde este greeala? ntreb un individ gras din cellalt capt al
mesei.
Nu conteaz, rspunse Sandy. Dac nu te prinzi imediat, nseamn c
nu ai s pricepi nici n ruptul capului. Dar am s-i dau un indiciu. Prin acest
gen de logic, Lilgin poate s fac tot ce poftete.
Pe lng alte comentarii, Orlo l reinu pe cel fcut de persoana aezat
pe scaunul Doi, vest:
n mod sigur este un eveniment cu totul neobinuit, care va avea
repercusiuni neplcute asupra tuturor celor implicai. l sftuiesc pe domnul
Thomas s-i fac repede testamentul. Din observaiile mele am constatat c,
cu ct sunt mai tineri, cu att dispar mai repede. Iar el este cel mai tnr
Membru al Prezidiului de pn acum.
Mult prea curnd se vzur nevoii s se aeze la rnd ca s-i primeasc
poriile de mncare. Orlo insist ca cei de la mas s treac n faa lui la rnd.
Revenit la mas, cu farfuria plin, mnc o vreme n tcere apoi rosti pe
un ton de conversaie:
M ntreb dac nu ai putea s-mi spunei ceva despre racheta pe care
a trimis-o Higenroth n spaiu. Ct vorbi privi n jur. Observ cu uimire c toi
zmbeau veseli. Dar nimeni nu spuse nimic.
Orlo i ndrept atenia asupra omului din scaunul ase, est.
Domnule Ho, ntreb, ce are de spus departamentul de astronomie?
Dac racheta se afl sus, pe orbit, de ce nu o putem gsi?
Jimmy Ho prea sincer amuzat.
Acolo sus e mult spaiu, biete. nchipuie-i c racheta se afl sus, la
peste opt mii de mile altitudine i la mai puin de optsprezece mii de mile
distan. Pornind din centrul Pmntului, raza acestui cerc de spaiu ar avea
ntre 12 i 22 de mii de mile. Cred c-i dai seama c aceast sfer ar avea n
jur de 500 de milioane de mile cubice, iar cel mai mare segment n care ar
trebui s cutm ar fi de vreo 12 mii de mile. Vrei s te duci tu s-o caui? S nu
uitm c Tombaugh a presupus c n acest spaiu ar putea exista i cteva luni
mai mici. Dar nu foarte mici. Cu un diametru cuprins ntre cinci i zece mile.
Dar nimeni nu le-a gsit.

Orlo ascultase cu rbdare ntreaga explicaie. Dar se simea uor iritat.


Savanii negau cu uurin orice.
Domnule Ho, zise iar, am sentimentul c nu vrei s rezolvm aceast
problem. De ce?
Acum ai reuit s m sperii, putiule. Aa vorbesc oamenii puterii.
Trebuie s-mi cer scuze, dar eu nu vd logica declaraiei.
Ai nceput s-i ari muchii am detectat, cu toate protestele tale,
influena lui Lilgin. De abia atepi s te prezini la el cu o soluie.
Doar o clip, interveni Orlo. Se ls pe sptarul scaunului, nedumerit
i ncruntat. Apoi ddu din cap. Da, este adevrat. Dar sunt i curios. ntreaga
afacere mi se pare din ce n ce mai exotic, ca s nu mai spun c este un mister
tehnic nerezolvat pn acum.
Se ntoarse spre Ishkrin.
Domnule, care este opinia dumitale cu privire la aceast chestiune? Nar trebui ca Oraul Comunicaiilor s se scuture de lenea aceasta aparent ca
s gseasc o rezolvare? Sau ai interpretat totul altfel dect mine?
Ishkrin i mngie mustaa. Era calm, prea s se gndeasc cu atenie
la ntrebare. n cele din urm, pe chip i apru un zmbet ironic cnd rspunse:
Toat lumea este de acord c Higenroth a fost un geniu. Dar dac
echipamentul acela din rachet ncepe s transmit imagini, cei de la sol l vor
localiza n ia s vedem se ncrunt, prefcndu-se adncit n gnduri trei
secunde. Ddu din umeri a nepsare. Deci a ncetat s mai fie o problem
atunci cnd Higenroth a murit. i atunci, ce-i cu toat agitaia asta?
Excelenei sale i s-a explicat vreodat? ntreb Orlo.
De mai multe ori. Vorbitorul fusese un individ mai btrn aezat n
scaunul Trei, vest.
S nu uitm, interveni Yuyu, c scopul lui Lilgin este acapararea
oricrui sistem perfecionat de spionaj. Imaginai-v cum stau lucrurile acum,
apoi nmulii eficacitatea sistemului prezent cu zece milioane de mainrii
penetrante, rspndite pe toat suprafaa planetei. Uit de treaba asta, fiule.
Noi n-o s micm un deget. Lilgin n-are dect s-i pun lingii la munc.
Orlo privi iar n jurul mesei. Cu o singur excepie, toat lumea prea s
fie de acord. Era ceva cu totul nou. Pn n acel moment crezuse c savanii nu
erau dect exemple triste ale geniilor frustrate. El se gndise c ar fi trebuit
lsai s lucreze cu instrumentele lor specifice, microscoape, lasere,
amplificatoare, coduri n culori i-aa mai departe.
Dar acum vedea c se nelase.
Se ridic.
Domnilor, a vrea s v amintii cine sunt i ce am fcut, le zise pe un
ton formal, i apoi s v gndii dac nu ar fi posibil s gsii racheta. Nu

trebuie neaprat s i-o dai lui Lilgin pn cnd nu obinei din partea lui o
Magna Carta a tiinei.
Nu-i rspunse nimeni. Putea vedea doar chipurile enigmatice, zmbitoare
i politicoase ntoarse spre el.
Cercetnd expresiile, Orlo se opri aspra unui chip care, cu un minut mai
devreme pruse n dezacord cu ceilali.
Domnule, rosti Orlo, cum v numii? Fcu semn spre omul grsuliu
care sttea pe scaunul Doisprezece, vest, aceeai persoan care, cu o zi nainte,
declarase c inteniona s mearg la bibliotec s se documenteze cu privire
la Teoria Penetrrii.
Sunt Joe Ambers, se auzi rspunsul. Carburani chimici. Continu
foarte calm: ntregul concept de a rezista sau de a face planuri mpotriva
dorinelor dictatorului este greit. Mai bine lsm natura i descoperirile
progresive ale tiinei s-i urmeze cursul; ntr-o bun zi toate aceste mici
dispute vor trece. Domnule, se ntoarse, adresndu-se direct lui Orlo,
convingei-i pe aceti prostnaci s continue munca lor creativ. Creativitatea i
noile idei reprezint cele mai bune soluii la orice fel de probleme.
Genul sta de declaraie, coment omul care sttea chiar alturi de
Ambers, fie reprezint un optimism ieit din comun, fie este pur i simplu cea
mai bun acoperire pentru un spion al administraiei.
Bnuiesc, continu Ambers pe acelai ton plin de calm, c majoritatea
acestor domni nclin spre ultima alternativ. Nu pot dect s repet c Privi
cu atenie n jur. Apoi continu: Nimeni nu pare s asculte.
Eu ascult, l ncuraj Orlo.
tiu, rspunse durduliul, dar acum s-au ntors i mpotriva ta. Aa c
aceast mic discuie dintre noi pare fabricat special pentru schimbul secret
de informaii.
Orlo era nedumerit.
neleg, rspunse, se pare c n locul sta e mai mult paranoia dect
m-am ateptat. Eu personal am decis de mai mult vreme c adevrul despre
dictatur este suficient. C nu trebuie s-mi mai imaginez i singur alte
grozvii.
n acel moment McIntosh fcu un gest n direcia lui i zise cu simplitate:
Adevrul este c nu mai putem avea ncredere n tine.
Am de gnd, rosti Orlo rspicat, s ncerc s v ctig ncrederea,
domnule McIntosh, i pe cea a domnului Yuyu, din motive cu totul speciale.
Nu vd cum ai putea s ne convingi, rspunse scoianul cel subire. n
fond, pentru Lilgin moartea a ase oameni sau a cinci sute nu nseamn nimic.
Ca s nbue sau s dezvluie, s ierte sau s pedepseasc, totul ar putea face
parte dintr-un plan n care soarta oamenilor implicai nu face doi bani.

Orlo se vzu nevoit s fie de acord cu el.


Aa e, domnul meu, ai mare dreptate. Arunc o privire la ceas. A vrea
s mai pot rmne, poate c n timp am fi gsit ceva n comun, dar din pcate
trebuie s plec. mi dau seama c problema este acut. La revedere, domnilor.
Sper s apuc s v mai vizitez nainte de decesul prematur pe care mi l-ai
prevzut.
Dup ce termin de vorbit i mpinse scaunul n spate, se ridic, apoi
plec din cantin fr s priveasc n urm.
Cincisprezece minute mai trziu urca la bordul unui avion cu superreacie care putea decola direct, fr s aib nevoie de vreo pist de rulare.
Se instal ct mai comod n salonul de la bordul avionului. Ca un rege
sau echivalentul su nepmntesc.
ns pe dinuntru nu se simea prea grozav. Era teribil de nedumerit.
Cum s se descurce cu savanii?
Fusese luat prin surprindere. Analizase greit atitudinea acelor experi
furioi. Sunt de fapt versiuni mai btrne ale unor rebeli ca mine, se gndi;
doar c nu vor s se implice indiferent de promisiuni
Drept consecin, fcuse cele mai imprudente declaraii.
Bine, i zise obosit, trebuie s-o iau iar de la capt.
Ceea ce, pentru el, nsemna s reciteasc cu atenie lista. O scoase din
portofel dup o clip de ovial. Apoi ncepu s-o citeasc, instalat comod n
fotoliul cel mare de lng hublou.
Dup o vreme gsi sfatul care se potrivea cel mai bine cu cele ntmplate:
Nu te mira de noroc. Dac mai trziu se dovedete c inamicul n-a fcut
altceva dect s se joace cu tine, vezi Sfatul 34.
Sfatul 34 era compus din dou ntrebri: De ce-i pierd vremea cu tine?
De ce i dedic timpul lor preios persoanei tale?
Chiar, de ce oare? Se ntreb Orlo.
Mai mult ca sigur c orice alt membru al Prezidiului putea interveni ca s
opreasc toat acea nebunie.
Dar minutele continuau s se scurg n linite. Iar avionul strbtea
atmosfera superioar mai rapid dect un glon tras dintr-o puc de mare
putere. Orlo rmase mai departe locului, privind n jos prin hubloul imens care
atingea podeaua. Datorit formei i mrimii sale considerabile, Orlo putea
admira privelitea n sus, n jos i mult n pri. Aerul avea o claritate de cristal
ceea ce-i aminti c puritatea lui se datora lui Lilgin. Folosindu-se de puterea
absolut i de logica nemiloas, dictatorul interzisese folosirea automobilelor
particulare, modificase toate fabricile poluante, rezolvase problema deeurilor,
protejase cu ndrjire mediul i animalele i pusese capt bolilor din lumea
ntreag. n plus, luptase pentru scderea costurilor de producie, pusese la

dispoziia tuturor oamenilor tot mai multe servicii gratuite dac cineva voia s
plece undeva, dintr-un motiv ntemeiat, era destul s urce ntr-un avion, tren
sau autobuz (dac motivul nu era destul de bun, costul drumului putea fi chiar
libertatea ndrzneului).
Rezolvarea tuturor problemelor mileniului? Da, putea fi, exceptnd
Orlo discutase despre nedumerirea lui cu un coleg de facultate pe care-l
considerase de ncredere. Concluzia la care ajunseser: att logica implicat
ct i mbuntirile vizibile erau minunile tehnologiei dar nu pentru fiinele
umane obinuite.
Analiza lor se bazase pe reaciile de baz ale bebeluilor. Dac erau
mngiai gngureau fericii. Dac erau bruscai ncepeau s se team.
Dac erau strni n brae sau legai n scutece se nfuriau.
Oamenii erau inui din scurt; de aceea erau furioi.
Aceea era natura uman.
La naiba cu natura uman!, declaraser idealitii. Vor trece peste ea i
se vor conforma! Dar i ei o spuseser cu mnie. Se zbtuser ca s-i
pstreze poziiile i s i in pe ceilali n fru, lsndu-se dominai.
Dup ce discutaser i ajunseser la aceast concluzie, amicul lui Orlo
raportase totul comitetului care conducea cminul facultii. Rezultatul a fost o
anchet lung i obositoare. Uimitor fusese faptul c dup terminarea ei, spre
deosebire de ali rebeli, el nu fusese dat afar de la facultate.
Nu te mira de noroc. Dac vezi mai departe c inamicul n-a fcut
altceva dect s se joace cu tine
Ce fcea n acea situaie?
Tocmai era pe cale s analizeze numirea lui lipsit de orice fel de logic,
cnd fu ntrerupt de o btaie discret la u. Aa de uoar nct nu ar fi putut
fi considerat amenintoare. Dar Orlo nu era omul care s se ia numai dup
aparene, ntreb pe un ton posac:
Cine-i acolo?
Generalul Dway, domnule.
Oh! Intr.
Brbatul care deschise politicos ua i intr era comandantul trupelor
care-l nsoeau. Avea aproape doi metri n nlime, cu un chip comun, ochi
albatri i glas profund, plcut. Se apropie de Orlo i i zise:
Suntem gata s aterizm, domnule. Avei instruciuni speciale?
Niciuna.
Foarte bine, domnule.
Generalul plec la fel de tcut precum venise.
Orlo nu se mic din fotoliu. nc mai avea impresia c generalul ar fi
trebuit s aduc mesajul prin care era destituit i arestat.

n vreme ce se gndea la eventuala sa destituire, avionul ateriz.


Casa era destul de plcut, dei cam izolat. Fusese ridicat n mijlocul
unui teren plat, fr vecini apropiai. n curtea din spate avea civa pomi i
mult iarb verde, ct puteai cuprinde cu privirea, extrem de bine ntreinut.
Avionul cel impozant aterizase cam la dou sute de metri de cas, acolo
unde pajitea era perfect neted. Alturi de el aterizaser i cele ase nave de
patrulare care-l escortaser.
n vreme ce se ndrepta spre cldirea cu dou caturi, Orlo privea cu
interes n jur. Conchise c era un loc uor de supravegheat.
Cu acest gnd n minte, se ntoarse ca s priveasc mai bine. Atunci cnd
se rsuci observ c, n spatele lui, ntregul anturaj se oprise. Pn n acel
moment fusese absorbit de mprejurimi, nu de cei care-l nsoeau. Acum vedea
c erau prezeni la datorie.
Orlo i privi mirat. Erau mai muli oameni dect putea numra. Estim
numrul lor la cincizeci. Formaser o linie dubl destul de dezordonat care se
ntindea pn la rampa de mbarcare a avionului din care nc mai coborau
ultimele persoane.
Constituiau un ir colorat. Majoritatea celor prezeni erau n uniforme,
iar fiecare grad avea o alt culoare. Ofierii superiori aveau uniforme de un
maro deschis, cadeii erau n azuriu, iar gradele inferioare n gri perlat. Cei
civa civili care-l nsoiser erau mbrcai n nuane palide de gri i albastru.
Un anturaj. Al su. Vreme de un minut, n care privi la mulimea de
oameni gata s sar, s lupte i s fac orice la comanda sa, nelinitea cu
privire la propria poziie dispru.
Deci aa te simi cnd eti la putere bnuiesc c m-a obinui foarte
uor
Sentimentul puterii, controlul aspra situaiei.
Gndul adst n mintea lui alte cteva clipe. Apoi: desigur, eu sunt
mpotriva acestui gen de putere coercitiv i abuziv Se nfurie pe sine pentru
c se lsase momit de aa ceva.
n cele din urm i aminti de ce anume se oprise.
ntoarse privirea spre orizont. Vzu mai muli copaci, aa c i trebui ceva
timp ca s determine n ce parte se afla orelul pe care-l zrise din avion.
n cele din urm l descoperi.
Se afla n partea de nord-est, iar marginea sa era la o deprtare de
aproximativ o mil; se vedeau bine cteva case ascunse pe dup perdeaua de
verdea.
O singur cas la sud, o singur cas la vest i o singur cas la est.
Fiecare la distan de cte o mil.
Nimic altceva ntre ele.

Vznd totul aa de uniform proiectat se simi mai bine. Nebunia era deci
real. Nu era doar o iluzie c oamenii erau mereu hruii i spionai zi i
noapte.
Ca acest biet cuplu, familia Glucken.
Orlo i fcu semn generalului Stada Dway. Dway era un brbat mai
btrn. Probabil era unul dintre cei pe care dictatorul i pstra prin preajm
pentru c cineva trebuia s fie destul de vrstnic nct s aib habar de ceva.
Generalul se apropie grbit, salut i zise:
Da, domnule?
Orlo fcu semn cu mna spre orizont.
Care este situaia iluminatului acestei zone pe timp de noapte?
ntreb.
Expresia de pe chipul ofierului se schimb deodat din interes i atenie
ntr-una de satisfacie.
Vedei linia drumului de acolo, domnule, i stlpii aceia de nalt
tensiune?
Orlo ncuviin din cap. Drumul prea s se ntind la o jumtate de mil
distan spre nord, est, sud i vest.
Pe timp de noapte, domnule, continu generalul, acest gen de osele
sunt luminate ca ziua.
Orlo accept explicaia cu o nclinare politicoas a capului. n acelai
timp gndea: omul sta, Lilgin, este cu adevrat nendurtor, aa cum am
dedus cu mult vreme n urm
Nu era deloc mirat de noua dezvluire. S descopere asemenea adevruri
fusese un fel de talent pe care i-l dezvoltase din adolescen.
Cu acest gnd n minte, o porni spre cas.
Mam i fiu.
Se priveau pentru prima oar.
Orlo ceruse s discute mai nti cu doamna, aa c n acel moment se
aflau amndoi n salonul elegant ale crui ui de sticl se deschideau spre
terasa din spatele casei.
Fiul tocmai gndea: deci aceasta este fosta mare frumusee.
Eidy avea patruzeci de ani, aproape patruzeci i unu. Rmsese
nsrcinat cnd trecuse de nousprezece ani i jumtate i nscuse la
douzeci i ceva de ani; Orlo o vedea pentru prima dat dup douzeci i unu
de ani plus trei luni. Nu-i arta vrsta, dar nu prea nici tnr.
De asemenea, dup cum descoperi Orlo, de-a lungul anilor ajunsese s
semene cu soul ei, doctorul Glucken. Asemenea asemnare ntre un so i o
soie n vrst fusese observat i nainte de studenii nedumerii care studiau

ecuaia uman. Dar procesul prin care se ajungea la o atare asemnare nu


putuse fi explicat niciodat de tiin.
Cum de era cu putin ca o femeie, care nu avea nici o legtur de snge
cu soul ei, s ajung s semene din punct de vedere fizic cu el? Cum de era
posibil ca un copil s semene cu mama lui n primii cinci ani de via, ca dup
aceea s semene tot mai mult cu tatl?
Oamenii spuseser despre Orlo c era bucic rupt din taic-su,
domnul Thomas.
Orlo nu vzuse nici o asemnare. Dar era adevrat c de mic l plcuse
pe btrnul domn Thomas. Aa cum nu o agrease deloc pe doamna Thomas,
mama lui. Era la ea ceva ce l deranjase de la bun nceput.
Femeia nu avusese deloc rbdare cu el ct fusese mic i nici n timpul
adolescenei. Dei n ultima vreme devenise foarte afectuoas, pentru Orlo era
prea trziu. Amintirile ascunse n subcontient, despre primii ani de via,
continuau s-l opreasc s-i arate bunvoin. Nu era un om ru din fire. Dar,
fie o evitase, fie fusese amabil cu ea, niciodat nu-i artase afeciune.
Eidy i privea fiul fr ca mcar s-l vad. Vetile subite c se deschidea
o alt anchet o alarmaser peste msur, pentru c avea sentimentul c de
aceast dat nu aveau s mai scape cu via.
Tinereea extrem a anchetatorului o derutase pe moment. Ct timp
discutar, l privi cu ochi strlucitori. Biatul avea un aer vag familiar. Dar era
prea preocupat de ceea ce i se ntmpla ca s ncerce s se mai gndeasc la
el. Adevrul senzaional nu avea loc n realitatea ei.
n vreme ce sttea n faa ei, privind-o, Orlo se tot gndea: Ce naiba caut
aici? Rspunsul stereotip i rsuna n minte: se familiariza cu oamenii i cu
faptele deja cunoscute. Un ntreg caz putea fi construit cu o asemenea metod
numai c, i zise ridicnd din umeri, era o aiureal, o pierdere de vreme.
Impulsul lui: la naiba cu toate. De fiecare dat cnd l simea, ncerca si in n fru plictiseala i s-i ascund cscatul, continund s stea locului,
cu o expresie politicoas pe chip.
Eidy mai spuse nc o dat povestea: cum venise acas ntr-o dupamiaz i i surprinsese soul cel btrn cu tot felul de imagini pe perei i
cum profesorul i ceruse dup aceea s nu spun nimnui ceea ce vzuse.
Orlo, care ceva mai devreme citise interviul luat cu mult vreme n urm
cu privire la acelai subiect, oft cnd auzi cuvintele monotone care ieeau de
pe buzele odinioar perfecte. Totul era la fel. Pentru c, desigur (pentru el era
deja ceva evident), Eidy nu tiuse niciodat nici un fel de detalii despre munca
soului ei. Nici prin minte nu-i trecuse c fusese martor la o adevrat minune
a tiinei. Mai nti ca fat i apoi ca femeie, asemenea chestiuni nu-i putuser
capta niciodat interesul.

Cu toate astea, aa cum o fcuser i alii naintea lui, Orlo insist. n


disperare de cauz nu asculta numai ce-i spunea, ci cuta tot felul de nelesuri
subtile n tonul vocii, de parc aa ar fi descoperit vreo amintire secret
ascuns n memoria ei.
n cele din urm constat nfrnt c fosta nevast a profesorului tia
chiar mai puine dect el. Dormise profund atunci cnd n lumea ntreag se
transmisese n direct, prin Sistemul de Penetrare, imaginea dictatorului
rapoartele pe care le citise Orlo declarau cu siguran c Martin Lilgin n
persoan discutase cu Higenroth. Nici Eidy, nici restul lumii, sau Orlo (acum)
nu bnuiau c exista vreo dublur de-a dictatorului.
Cnd ajunse n punctul n care practic nu mai avea ce discuta cu biata
femeie netiutoare, Orlo ezit; apoi puse ntrebarea capcan:
Unde este acum fiul dumneavoastr?
Pe chipul ei apru o expresie de disperare.
D-dar, se blbi, ce legtur ar putea avea el cu toate astea? S-a
nscut de abia un an dup aceea. i ddu seama c asemenea rspuns era
inacceptabil n lumea condus de Lilgin, aa c i lu inima-n dini i zise: E la
colegiu acum.
Imediat dup aceea ncepu s plng.
Pentru numele Domnului, domnule, nu ncerca s-l legi de toat
afacerea asta.
Orlo se ridic.
Pot s discut cu soul dumneavoastr?
Atept pn cnd femeia se opri din plns. Nu mai spuse nimic. Rmase
nemicat. Dup un timp, Eidy i zise ncet:
Mulumesc. Apoi adug: M duc s-l aduc pe soul meu.
Discuia lui Orlo cu doctorul Glucken se dovedi la fel de searbd.
Glucken cel mbtrnit avea acum o musta gri i se mplinise la trup i la
fa. Orlo, fiind un om receptiv, observ imediat ct de mult l deranjase
descoperirea lui Higenroth. n primul rnd era extrem de gelos, i, n al doilea,
i-ar fi dorit cu disperare s tie mcar principiile de baz.
n plus, n ochi i lucea frica, gndul c fiecare asemenea interogatoriu
era mai periculos i mai amenintor dect precedentul.
Dar cel puin reui s descrie coerent c metoda distanei zero pe care tot
Higenroth o inventase era i principiul de baz al Sistemului de Penetrare,
Glucken era convins. Orlo ascult tcut toate explicaiile pe care le citise mai
nti pe pereii din Oraul Comunicaiilor i apoi le mai vzuse i n rapoartele
Higenroth pe care le lecturase cu cteva ore mai devreme.

n cele din urm, plictisit, puse punct acelei ntrevederi i se ntoarse la


avion, cu toat turma dup el. Se retrase n salonul su particular i de acolo l
apel pe Jodell.
Individul cu fa mare ascult posac raportul lui. Cnd Orlo ncheie (fr
s-i arate adevratele sentimente), Jodell rosti pe un ton tios ca un brici:
Din ce mi-ai spus cred c-a venit momentul s nregistrm acuzaiile
pentru cei doi.
Orlo fusese luat pe nepregtite.
Cum adic?
Dintre toi oamenii care au conspirat ca s ascund invenia
Sistemului de Penetrare, dintr-un motiv necunoscut, celor doi li s-a permis si susin declaraiile suspecte fr a fi admonestai.
Orlo, care nu se gndise nici mcar o clip c Glucken ar fi fcut parte
dintre conspiratori, ncerc s-i aminteasc ce anume din raportul su
declanase o asemenea reacie la Jodell. Nu putea s-i dea seama. El nu vedea
dect dovada inocenei.
Se aventur deodat:
Ce anume sugerai?
S fie pui sub arest la domiciliu. Posteaz oameni de paz. ntocmete
acuzaiile de conspiraie. De acolo voi prelua eu cazul i mine voi cere s fie
transferai la nchisoare.
Orlo i fcu singur curaj. n fine, trebuia s-i susin punctele de
vedere.
Vedea deja ct de uor putea fi fcut prta la crimele administraiei
Doamne! La dracu' cu nemernicii aceia!
Domnule, nu m-ai lsat s termin raportul. Vorbea cu fermitate dei
pe dinuntru tremura ca frunza. Nu am terminat nc cu oamenii tia. Motivul
pentru care am revenit s discutm cu ei este obinerea inveniei. De aceea a
vrea s m gndesc bine la ce mi-au spus deja i apoi s-i interoghez mai
departe. Ar putea dura cteva zile. Dup aceea, mai zise cutremurndu-se, voi
asculta de sfatul dumneavoastr i-i voi pune n stare de arest. ncheie brusc:
Mulumesc. ntrerupse legtura.
Instalat n salonul elegant din avionul care-l ducea spre palat, se simi
mult mai bine.
Avionul fcu drumul napoi spre palat cu o vitez colosal. Dup
aterizare, Orlo i concedie anturajul.
4.32 p.m.
i acum, ce s fac mai departe?
Coborse din avion n una din curile palatului. Atunci cnd intr n
palat, grzile srir n picioare i l salutar cu respect.

Se afla n interiorul palatului, nevtmat, putnd presupune fr a grei


c nu se dduse nici ordin pentru arestarea lui i c nu i se aduseser nici un
fel de acuzaii. nc mai putea ncerca s fac ceea ce hotrse n avion.
Se ndrept grbit spre Oraul Comunicaiilor, intr n birou i i ceru lui
Bylol s-i invite pe Ishkrin, Peter Rosten, Yuyu i McIntosh s vin la el pentru
o mic consftuire tiinific. Cincisprezece minute mai trziu, Bylol l cut
prin intercom i-i declar nelinitit c cei patru savani aduseser cu ei i pe un
al cincilea un expert n nregistrri.
Ar dori s aib o nregistrare complet a discuiei.
Semna cu o aciune defensiv din partea lor; dar Orlo ncuviin fr s
ezite. Strnse minile celor patru i se prezent celui de-al cincilea un savant
care nu era de la masa apte. Fiecare i alese cte un scaun dar nimeni nu zise
nimic pn cnd individul cel nou, pe nume Arger, nu-i aez instrumentele
pe mas.
Acesta avea o nlime medie i prea genul de om vesel. Brunet, cu ochi
cprui, avea tendina de a gesticula cam mult. Se apuc s-i ajusteze
aparatele fr s fac economie de micri, dup care i trase un scaun mare
alturi de echipamentul adus.
n urmtorul moment ncepu s trncneasc despre nimicuri, fcnd
un gest larg cu mna. Apoi, pe un ton serios, rosti:
Aa cum am crezut, dumnealui e mpnat de microfoane, camera e
plin de microfoane ca i masa de lucru. Acum totul a fost neutralizat ar fi
trebuit s spun ceva mai devreme de mine, cel mai mare expert n asemenea
lucruri. A sugera s ne punem de acord ct mai repede ce anume s discutm
astfel nct s crem impresia c suntem n continuare monitorizai i apoi s
putem purta o conversaie lipsit de piedici.
Orlo ridic o mn.
Cnd m vezi aa, domnule Arger, acesta este semnalul s anihilezi
microfoanele. Cnd ntorc degetul n jos, atunci lai microfoanele s ne capteze
discuia. Chiar n vreme ce vorbea, ls degetul mare n jos, apoi opti: D din
cap cnd suntem monitorizai din nou.
Omul fcu ceva cu un instrument mic pe care-l inea n palm, ddu din
cap i fcu semn c se putea discuta. Orlo ncepu:
Ei bine, domnilor, vreau s v urez bun-venit aici. Poate c-ar fi bine s
ncep prin a v spune ce motive m-au mpins s v invit. n primul rnd, daimi voie s v asigur c respect refuzul de mai devreme de a participa la
redescoperirea Sistemului de Penetrare inventat de Higenroth. Oricum, prerea
mea este c am fost numit n actuala poziie din motive ntemeiate pe care
trebuie s mrturisesc nu le cunosc nc nici eu. Dar cred c este de datoria

mea s aflu care sunt domeniile n care savanii sunt gata s se implice.
Domnule Ishkrin, ce prere avei?
Mustaa stufoas se mic, iar ochii de deasupra ei ncepur s
licreasc veseli atunci cnd Ishkrin rspunse pe un ton formal:
Avem nevoie de timp ca s putem chibzui asupra unor asemenea
ntrebri profunde. Sentimentul meu este c exist destule domenii creative
care, dei nu sunt de actualitate, ar putea fi interesante, mai ales n viitor.
Poate c n vreme ce eu voi cumpni asupra acestei chestiuni, ai putea discuta
cu domnul Rosten.
Domnul Rosten se grbi s zic:
Eu am de gnd s m aez ct mai confortabil ca s m gndesc un
minut la toate astea. Domnilor, v sugerez cu trie s-mi urmai exemplul.
Atunci cnd termin de Vorbit fcu un gest violent spre Arger.
Orlo ridic mna.
Arger umbl la aparatul din palm, ddu din cap i fcu un gest larg.
Ishkrin rosti cu amrciune:
Ascult, biete, situaia n care ai ajuns este lipsit de orice logic.
Ceva nu e deloc n regul. n clipa asta nu vd cum am putea s te ajutm, dar
orice descoperire tiinific de-a noastr i st la dispoziie.
Orlo oft.
M-am gndit s ne scriem mesaje n vreme ce ducem o conversaie
banal. Poate c am putea s le combinm pe cele dou. Ins nainte s ne
lsm ascultai, iat prima mea ntrebare: ct de btrn e Lilgin de fapt?
Doamne sfinte! Fcu McIntosh fr voie.
Rosten le fcu semn cu mna s tac.
Orlo ntoarse degetul n jos.
Arger ncuviin din cap i le fcu semn s nceap.
Era foarte simplu i complex n acelai timp. Fiecare dintre cei prezeni
avea n poal cte un carneel i, uneori se apuca s scrie cu furie, sau cu
calm, n vreme ce altcineva vorbea. Orlo avea sentimentul c discuia lor, n
mare, era extrem de plictisitoare. ncerca s afle de la cei cinci invitai ai si ce
erau dispui s cerceteze savanii din Oraul Comunicaiilor.
Cum discuia n sine era numai un paravan, nu trebuia dect s fie
oarecum verosimil pentru cei care ascultau; fiecare moment de tcere trebuia
bine cumpnit ca s nu ridice suspiciuni.
Dup cum reiei, scrisul inu locul discuiei sincere. Drept care, au mai
urmat numai alte dou momente de tcere pentru cei care-i monitorizau.
Dar mesajele fantastice!
Ct de btrn este Lilgin! De unde i-a venit o asemenea idee? Individul
pe care l-am ntlnit la cin seara trecut nu prea s aib mai mult de

patruzeci de ani. ntotdeauna a artat aa. ntotdeauna nseamn mult


vreme. Fii ceva mai explicit. Regimul exist de 106 ani. Ultima succesiune a
avut loc cu 32 de ani n urm. Aa c, dac atunci avea n jur de treizeci de ani,
iar acum are vreo aizeci i doi, ar putea cu noile injecii cu proteine s
arate de patruzeci de ani. Cine a fost dictatorul de dinaintea lui? Avem de-a
face cu o succesiune de tip bunic-tat-fiu, toi cu acelai nume. Bnuiesc c
semnau destul de bine unii cu alii, nu? Fotografiile arat o asemnare de
familie, dar nu foarte puternic. Cunoti pe cineva care i-l amintete pe
tat? Nu, fiul i-a omort pe toi aceia care l-au cunoscut pe tatl su. Dar
Jodell? Megara? Mda, posibil s-l fi cunoscut pe tat i s fie nc n via. Nu
uita c tia sunt cei mai mari lingi din palat. Care a fost explicaia acestei
dictaturi ereditare? Din ceea ce am auzit eu, n zilele de nceput ale noii
societi ideale, oportunitii, contrarevoluionarii, falsificatorii, deviaionitii,
oamenii cu o vedere ngust, naionalitii de toate tipurile i alii asemenea,
erau puternici i a fost nevoie de o mn forte ca s-i in n fru. Treaba asta
se putea realiza numai dac n anii de nceput ai primei civilizaii cu adevrat
revoluionare nu exista lupta pentru putere.
Orlo zmbi i scrise: Vd c tii jargonul sta mai bine dect mine. Bun
tie careva ceva despre injeciile cu proteine care ncetinesc mbtrnirea?
Cnd se uit la ceilali, Orlo constat c scuturau din cap, iar unul i
scrise: Ce s caute un expert dietetician n Oraul Comunicaiilor?
Era adevrat; dar Orlo ridic mna.
Domnilor, le zise, tocmai m-am gndit c ntreaga istorie ne arat c
nu a existat niciodat o succesiune de tip bunic-tat-fiu n care toi s fie la fel
de competeni, la fel de nendurtori i la fel de ticloi. Prerea mea este c
avem de-a face nu cu nite injecii cu proteine pentru amnarea procesului
mbtrnirii ci cu un individ care este la putere de 106 ani. i acum, cum am
putea dovedi sau alunga aceast idee? i unde anume este inventatorul
imortalitii lui Martin Lilgin? Sau mai precis, de unde face rost de aceste
droguri i cine le produce?
Dezbaterea care urm ar fi putut continua la nesfrit, dar Orlo, care era
cu ochii pe ceas, ridic deodat mna, atept ncuviinarea lui Arger i le zise:
Domnilor, este apte fr douzeci i trei de minute. Eu trebuie
neaprat s ajung undeva nainte de apte i mi nchipui c i voi avei alte
treburi de fcut. De aceea
ntoarse degetul spre podea.
Arger ncuviin din cap.
Ishkrin mai fcu o ultim remarc idioat despre o posibil colaborare
dintre savanii din Oraul Comunicaiilor i biroul lui Orlo. Chiar aa i zise:
birou.

Orlo nu atept s vad ce anume se ntmplase cu personalul biroului.


i scoase pe cei cinci prin holul care lega biroul lui de ora. Apoi plec i el
grbit, n vreme ce se gndea: este un fapt dovedit c nici o persoan, nici un
singur creier uman, nu poate lua n considerare toate implicaiile unei aciuni.
Nici Lilgin nu face excepie de la aceast regul.
Se prea c dictatorul avea totui o calitate care aducea cu altruismul. i
omagia, sau se prefcea c-o fcea, colegii din Prezidiu. ntr-un alcov special,
aflat n drumul spre sufrageria oficial existau portretele tuturor persoanelor
care fuseser vreodat Membri ai Supremului Prezidiu.
Orlo credea c acea omagiere fi era o prefctorie. Adevrul era c
dictatorul avea scpri dese de memorie. Portretele acelea i aminteau de nite
detalii pe care nu ndrznea s le uite. Un om care-i uit inamicii, i acuzaiile
aduse mpotriva lor, este ntr-un pericol extrem.
Alcovul era prost luminat. De fapt, singurele surse de lumin erau
lumnrile care ardeau n faa fiecrei nie n care era aezat cte un portret.
Niele erau aa de adnci nct, dac cineva voia s vad mai bine, trebuia s
se apropie de ea ca s zreasc ceva: Cei care treceau prin alcov observaser c
era dificil de admirat fie i un singur portret, n nici un caz pe toate.
Dar lumnarea aa se spunea era o ntoarcere la un strvechi simbol
al respectului, admiraiei i prieteniei. Mai mult, mica flacr atesta dreptul
individului de a fi respectat pentru realizrile personale. De aceea, era o
expresie a cldurii i a sentimentelor frumoase i un tribut al loialitii i
talentului individului n faa creia ardea.
Orlo trecu ncet prin alcov la apte fr un sfert. Prea pierdut n
gnduri, pentru c se opri de cteva ori i se sprijini cu spatele de un perete
sau altul. Cu ochii pe jumtate nchii (sau pe jumtate deschii), prea s se
gndeasc foarte absorbit la ceva.
Dup o vreme i continu drumul. Se ndrepta spre sufrageria n care
membrii Prezidiului i dictatorul luaser cina cu o sear nainte. De fapt, atunci
cnd iei din alcov, o porni grbit spre bariera de soldai din faa sufrageriei, ca
i cum era ateptat la mas. Curnd, auzi sunetele veseliei dinuntru. Beivii
urlau i rdeau, strignd unii la alii.
Orlo se apropie cam la zece pai de masa la care erau instalai soldaii de
gard care-l priveau curioi. n acel moment se opri. Lu pe chip o expresie de
om care uitase ceva foarte important i ddu s se ntoarc. Dar pru apoi s-i
dea seama unde se afla i reveni n faa oamenilor n uniforme.
Strig n direcia ntregului grup, dei l privea doar pe generalul Hintnell.
Domnilor, tocmai mi-am adus aminte c am o ntlnire urgent i c
nu pot participa la cin. Dac ntreab cineva de mine, spunei-i c voi da
explicaii mai trziu.

Dup aceea se ntoarse i porni cu pai grbii pe coridor, cutremurnduse din cauza aciunii nebuneti pe care o ntreprinsese. Aproape c se atepta
s-i aud pe soldai venind dup el ca s-l aresteze.
Cnd nu se petrecu nimic de genul acesta, se calm. Deliberat, se
prefcu a fi pierdut n gnduri atunci cnd travers alcovul. De aceast dat se
opri vreme ndelungat n faa portretului lui Crother Williams.
Ca i n celelalte nie, nu erau trecute nici un fel de date, doar numele.
Chipul acela prea s priveasc ngndurat spre Orlo. Avea o expresie de
om hruit. Murise de tnr, cel mult treizeci de ani.
Cnd trecuse prin alcov, cu o sear nainte, Orlo nu privise n jur dect n
treact. Dar tot mai vzuse cte ceva. Apoi, n timpul nopii, se trezise de cteva
ori ca s se ntrebe care putea fi semnificaia acelui loc: lumina proast i
dificultatea de a vedea ceva n adncul acelor nie aveau un neles care-i
scpa.
nainte de venirea la palat, mintea lui ascuit ajunsese la concluzia c
rspntia vieilor era n jurul vrstei de treizeci de ani. Atunci cnd ajungeau n
jurul acelei vrste, toi oamenii care aveau ceva putere sub conducerea lui
Lilgin erau acuzai, de cele mai multe ori pe nedrept. Individul respectiv fie era
omort, fie mutat n alt parte. Unde era dus depindea foarte mult de natura
acuzaiei i de atitudinea pe care o avea. Putea s dispar pur i simplu n
vreun loc uitat de lume ntr-o activitate tehnic sau, dac acuzaia era sever
dac de exemplu era acuzat de provocare, falsificare, proast organizare sau
instabilitate politic reabilitarea putea fi obinut doar prin munc silnic la
ferm.
n acel moment, Orlo rmase destul ct s observe c numai o treime din
oamenii ale cror portrete le examina trecuser de fatidica vrst de treizeci de
ani. Aceast constatare o fcu n vreme ce numra preocupat niele.
Erau 284 de portrete.
Afar se ntunecase de mult vreme cnd auzi un sunet la u. Atunci
cnd Orlo o deschise, Sheeda intr n apartament. Adusese cu ea un ziar.
A aprut un articol despre tine chiar pe prima pagin, i zise. Despre
avansarea ta.
Orlo lu ziarul pe care i-l ntinsese. Dar nu se uit imediat la el.
Am observat, i rspunse, c e trecut de nou. Unde ai fost pn la ora
asta?
Sheeda i scoase haina. Dup ce o ls s cad pe un scaun, se ntoarse
s-l priveasc, o fat subire mbrcat cu o rochie maro peste care cdea ca o
mantie prul lung i blond.
Asta-i o ntrebare freasc? Se interes.
Orlo se gndi o clip.

Nu, rspunse n cele din urm.


Asta-i noaptea n care voi deveni amant?
Orlo zmbi.
Observ c n-ai avea nimic mpotriv, i rspunse.
Vreau doar s rmn n via, ct mai mult cu putin, i-o ntoarse
fata cu simplitate. n plus, am sentimentul c asta-i una dintre condiii.
Nu l nelegi pe Lilgin, rspunse Orlo mecanic. De sfetnicii lui trebuie
s ne ferim. El este un inginer social. Restul sunt numai nite nemernici.
Fata rmase tcut.
De fapt, continu Orlo, eu sunt ceea ce s-ar putea numi un idealist.
Aveam o prere despre traficul cu femei nc dinainte s vin aici. Nu e bine ca o
femeie sau o fat s fie obligat s ntrein relaii sexuale. Deci nu se va
ntmpla nimic. Cnd te privesc, nu am impresia c eti ca o sor. Dar nici nu
cred c e bine ca cineva s-mi trimit o femeie numai pentru propria mea
plcere.
Dar voi putea rmne pe mai departe aici? ntreb ea.
Desigur.
n cele din urm va trebui s dormim n acelai pat, aa c mai bine s
ncepem chiar din noaptea asta.
Avem un pat dublu grozav, suficient de mare ca doi prieteni s poat
dormi confortabil n el. Bnuiesc c nu exist nici un motiv pentru care un
tnr i o fat nu ar putea s stea mpreun.
Asta nseamn c n noaptea asta vom dormi mpreun?
Orlo oft.
Eti genul de om care nu se las uor, i zise. Dar da, aa cred.
Deci s-a aranjat. Fata i zmbi mulumit. Ce-ai zice dac am bea
ceva? Vrei?
nc nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Care ntrebare? Fcu ea mirat.
De ce ai venit aa de trziu?
Sheeda ridic din umeri.
Am fost reinut la birou. Nu mi s-a mai ntmplat aa ceva nainte.
efu' a venit ca o furtun la ase fr cinci i a zis c avem ceva n plus de
lucru care trebuie terminat n seara asta. Se strmb nemulumit. Din ce-am
vzut, nu mi s-a prut deloc important. Dar tii cum sunt efii cei mici. Parci pierd minile numai la gndul c ar putea fi acuzai de care-i termenul?
Munc defectuoas, proast administrare sau, i mai ru, sabotaj.
Cnd Sheeda termin, Orlo o ntreb calm:
i zici c aa ceva nu s-a mai ntmplat nainte?
Niciodat.

Orlo se rezem de sptarul fotoliului i nchise ochii. Fr s-i deschid,


rosti ncet:
Aduci tu butura?
Nu o auzi plecnd, din cauza covorului gros, dar i simi absena.
n vreme ce zcea cu ochii nchii, se gndi: Unde eram la ase fr
cinci? Da, atunci eram n toiul discuiei cu Ishkrin i Rosten.
Greu de fcut legtura ntre cele dou ntmplri. Desigur, s-ar fi putut
gndi n timpul convorbirilor c Sheeda trebuia s se ntoarc acas. Dac fata
ar fi avut vreo influen asupra lui, atunci probabil c ar fi pus punct edinei
chiar la ase ca s fug la ea.
Numai c lui nici prin cap nu-i trecuse s dea fuga acas. Drept care nu
ncheiase discuiile i nu se napoiase n apartament nici dup aceea, dintr-un
alt motiv: dorina de a numra niele i de a privi mai bine portretul lui Crother
Williams.
n afar de asta, nici nu avusese habar c Sheeda fusese reinut la
birou.
Ca atare, persoana ei nu fusese un factor important.
Dei altcineva aa considerase. Pentru c acest cineva fcuse n aa fel
nct s fie reinut la birou.
O contradicie?
De fapt, logica era simpl. Cnd Orlo refuzase s se supun
instruciunilor i luase prnzul cu savanii, ntrebarea principal din mintea
celor care-l urmreau pentru Lilgin fusese urmtoarea: Ce are de gnd s fac?
Ce a mai pus la cale?
Refuzul savanilor de a coopera la proiectul Higenroth fusese o surpriz
plcut pentru Lilgin. De aceea nu se mai considerase ceva prioritar ca Orlo s
fie inut ct mai departe de prizonierii din Oraul Comunicaiilor.
Fata fusese reinut pentru c ce altceva mai avea de gnd s fac
restul dup-amiezii i serii? Se presupusese c atunci cnd Orlo avea s revin
n apartament i nu avea s gseasc fata, atunci ar fi fost motivat s dezvluie
o parte din planurile sale. Va merge i va face ceva.
Totul fusese foarte simplu. i inutil. Pentru c, dup ce se ntorsese din
alcov, nu mai plecase n alt parte.
Concluzia: Nu nelegea deloc situaia.
Dar, desigur, era mai bine aa. Rezultatul, i se permitea s mai triasc o
zi n plus.
Experimentul grandios continua.
n ntunericul din dormitor, Orlo simi o micare n pat, aproape de el.
Auzi glasul subire, feminin:
De ce nu vrei s faci dragoste cu mine?

Pentru c nu ar fi bine.
Cred c m-am ndrgostit de tine.
Orlo se ntoarse pe spate, contient c fata era goal pe sub ptur i se
afla la o palm de el. Gndul acela l strni, dar se opuse cu trie oricrei
tentaii.
Nu pot s m scutur de sentimentul c i nchipui c este ceva ce
trebuie neaprat s faci pentru mine i de aceea doreti, numai de fric s nu
fii penalizat, i zise. Nu cred c se va ntmpla aa ceva, o mini el.
Sincer s fiu, consider atitudinea ta i felul n care te stpneti att
de minunate nct m simt copleit de un sentiment profund fa de tine, veni
rspunsul fetei.
Nu m ispiti. Sunt un simplu om.
Linite n ntuneric. Apoi:
Pentru Dumnezeu, domnule, ard de dorina de a deveni a ta!
Domnule, repet el rznd.
Fusese numai un hohot de rs nbuit pe loc.
mi pare ru, i zise Sheeda, dar mi s-a spus c aa trebuie s m
adresez atunci cnd vorbesc cu tine.
Nu am rs din cauza cuvntului, chicoti Orlo. Mai mult din cauza
contextului n care l-ai folosit. mi cer scuze.
Fata nu-i mai rspunse.
Parc ai zis c nu ai mai fcut dragoste niciodat, nu? Continu el.
Da, niciodat. Aa c sunt i eu curioas. Oare cum o fi?
Orlo deja i imagina cum ar fi fost s-i srute buzele dulci, simindu-i
corpul tnr sub el. Da, nu mai era nici o ndoial i dorea cu disperare s o
iubeasc.
Din strfundul fiinei simi cum se plmdea o hotrre rece. Strnse din
buze i-i miji ochii, avnd sentimentul c Nu, nu voi profita de ea.
Dup cum socotise el (de mai multe ori), ar fi fost o greeal s cedeze n
faa a orice era menit s corup. Adevrat, un brbat nu ar trebui s-i refuze
plcerile oferite de sex. Dar era la fel de adevrat c fata era menit s-i
distrug scopul, oricare ar fi fost acesta. De aceea
i zise deodat:
Poate c dac ne vom ndrgosti unul de altul, am putea cere
permisiunea s ne cstorim.
Nu i se va permite niciodat s te nsori cu mine, rspunse Sheeda
resemnat.
De diminea era din nou vesel.
Gata, cred c-am priceput care e treaba, i zise. Cred c eti
homosexual.

Femeile, cuget Orlo cu sil.


Sheeda continu:
O persoan trebuie s priveasc cu calm o asemenea situaie. Noi nu
avem o relaie de tip frate i sor, ci o relaie de tip sor cu sor.
Doamne, se gndi Orlo. Dar coment:
Pn n clipa asta am crezut c voi putea discuta cu tine o parte din
problemele care vor aprea la mine la birou. Dar dac ceea ce ai spus este un
exemplu al logicii tale, cred c-ar fi mai bine s renun la planul meu.
Fata se ntoarse cu spatele la el i se ndrept spre ferestrele largi. n timp
ce privea la grdina de dedesubt prea s tremure uor. n cele din urm,
atunci cnd o porni spre u, i zise fr s se ntoarc:
mi pare ru. N-o s mai fiu aa de rea.
Bine, accept Orlo.
Imediat ce rosti acel cuvnt, simi cum avea loc o schimbare n interiorul
lui Pentru numele Domnului, se gndi scrbit, de ce m mpotrivesc aa de
tare?
Cu glas tare, continu:
N-ai vrea s-mi faci un cadou de ziua mea?
Probabil c n glasul lui apruse un ton ncurajator, pentru c fata se
ntoarse spre el cu ochi strlucitori.
Cnd? opti.
Disear.
Cnd e ziua ta?
Mine.
i ce i-ai dori s primeti de ziua ta?
Pe tine, rspunse el.
n urmtorul moment Orlo se trezi cu ea n brae. Cum de ajunsese aa
de repede lng el, n-ar fi putut spune. i amintea numai c observase o
micare atunci cnd se ntorsese. Dar nu putea analiza detaliile, nu pe
moment.
Dictatorul se trezise cu un gnd: Orlo fcuse un lucru cu adevrat
extraordinar atunci cnd zbovise aa de mult n alcov. Nimeni altcineva nu
mai fusese interesat de portretele de acolo
ncepu s se mbrace, cu gndul la Orlo.
Cu o sear nainte ascultase discuia dintre biat i cei cinci savani,
moment n care trimisese poliia secret la el n birou ca s caute orice fel de
hrtie cu un aspect suspect.
A primit din partea agenilor numai o singur foaie, mototolit. Pe ea
sttea scris de mna lui Peter Rosten: Cine este Orlo Thomas? Din punctul
meu de vedere asta-i ce trebuie s aflm

Ajunseser aa de departe! Pcat, decise deodat Martin Lilgin.


Uimitor ct de intuitivi erau oamenii dei, din punct de vedere politic,
erau indifereni, oportuniti i cinici.
n mintea sa ordonat l etichet pe Peter Rosten drept un duman
redutabil. Cnd lua micul dejun constat c nu tia prea bine ce decizii s ia.
S lase experimentul s mai continue, fie i pentru o singur or?
nainte s ia o hotrre ascult pasaje nregistrate din discuiile pe care
le avuseser Orlo cu Sheeda cu o sear nainte, pe timpul nopii i n acea
diminea. Dei nu era deloc mulumit de cinismul fetei, dup ce ascult
schimbul de cuvinte din acea diminea, se vzu nevoit s admit c alesese
bine ca ntotdeauna Fata izbutise s treac de refuzul lui. Bun, cuget mai
departe, acum e clar.
Continum!
ncepu s dea ordinele de rigoare. Fata s fie ridicat iar acuzaiile s fie
pregtite. Sub nici o form nu trebuia lsat s intre n palat n seara aceea.
Orlo Thomas nu trebuia s-o mai vad vreodat, poate numai pe un canal al
televiziunii cu circuit nchis, atunci cnd avea s fie torturat. La ce torturi s
fie supus? Pentru nceput, poliia secret trebuia s fie gata s-i smulg pielea
de pe fa
Imediat ce termin cu asta, l cut pe Jodell i i spuse pe tonul su
obinuit:
Fii gata s curei cuibul la de individualiti egoiti acei aa-zii
savani din Oraul Comunicaiilor.
S cur oraul cnd?
nainte s se termine ziua.
Noile instruciuni anuleaz ordinul de dinainte, prin care ni se cerea
s nu facem nimic care s-i dea de bnuit lui Orlo Thomas?
Da, l anuleaz dar am o pretenie. Vezi ca raidul n Oraul
Comunicaiilor s aib loc n timpul prnzului. Eu o s-l pun pe Alter s-l
cheme pe Orlo la mas n apartamentul meu. De acolo va pleca iar la familia
Glucken, la sugestia lui Alter, aa cum a promis ieri. De data asta vreau s
mearg s vad i cmpul de decolare a rachetelor de unde a fost lansat
materialul Higenroth cu douzeci i unu de ani n urm. Ca atare, probabil c
se va ntoarce la palat destul de trziu dup opt. Alte ntrebri?
Nu, Excelen. Situaia este ct se poate de limpede. Totul se va face
precum ai ordonat. Ar trebui s tiu unde v pot gsi ct vreme Alter ia masa
cu Orlo?
O s vd mai ncolo dac e nevoie s te anun sau nu.
Pentru Jodell asta nsemna c nu avea s fie anunat. n vreme ce
atepta politicos ca dictatorul s ntrerup legtura, se gndea c Lilgin

inteniona s-i viziteze vreo amant neglijat. Existau anumite tabieturi ale
dictatorului pe care att el ct i alii le observaser de-a lungul anilor. i pe
care, desigur, nu le menionaser niciodat. Mai mult, credea c tia i despre
ce amant era vorba. Odette ncepuse s se comporte destul de bizar n ultima
vreme, aa cum se comportau femeile atunci cnd simeau c ceva nu era
tocmai n regul
Ce faci n a doua zi de cnd ai fost numit Membru al Supremului
Prezidiu? Mai exact, ce anume faci cnd mintea nu-i st deloc la treab? i
cnd simi c fiecare minut n parte este extrem de preios, c nu trebuie irosit
nici mcar o clip?
Normal, Orlo iei din apartament, se ndrept spre ascensor i cobor la
parter. Nu se gndi deloc la faptul c n dimineaa aceea nu se mai ntlnise cu
nimeni. Adevrul era c absena lui de la cina cu dictatorul, de cu o sear
nainte, fusese imediat observat de grupul de supravieuitori. Iar concluzia pe
care o trseser acetia: nici mcar ntmpltor nu trebuiau s fie vzui
mpreun cu noul membru pn cnd poziia acestuia nu avea s fie clarificat.
n acel moment se prea c ncepuse unul dintre jocurile lui Lilgin Cu
excepia lui Megara sau Jodell, ceilali membri ai Prezidiului erau prea noi ca s
tie ce plnuia dictatorul.
Dup ce cobor din ascensor, Orlo strbtu coridoarele largi pn cnd
ajunse la intrarea pzit din Oraul Comunicaiilor. De acolo, dup ce i se
permise trecerea, o porni spre biroul su.
Pe drum, avu parte de aceeai experien plcut pe care o trise i cu o
zi nainte. Civilii se nclinau respectuoi n faa lui. Personalul militar l saluta.
Cnd ajunse la cartierul su general, l atepta Bylol, gata s-l serveasc. La fel
i restul personalului. Atunci cnd trecu pe coridorul interior din faa birourilor
cu perei de sticl, constat c toat lumea se ridica n picioare n semn de
respect. i Lidia, cnd l vzu, se ridic i se nclin naintea lui. La cteva
minute dup ce rmsese singur n birou, auzi un ciocnit timid la u, urmat
de apariia secretarei.
Lidia se apropie i rmase n picioare n faa lui. Tcut. n ateptare.
Orlo se simea extrem de tulburat.
Oare chiar o s am parte de dou femei?
Din pcate, desprirea cald de Sheeda l cam stimulase. i din
nefericire fusese obligat s plece chiar atunci ca s ajung la vreme la locul
ei de munc.
Orlo deschise sertarul i scoase o pastil, dar fr tragere de inim. I-o
ntinse fetei. Lidia o nghii, i zmbi ntristat i atept mai departe. Orlo i
fcu semn spre ua dormitorului. Fata dispru.

Orlo se duse la ea zece minute mai trziu. Din fericire, reuir s se


controleze ceva mai bine. Cu o zi nainte fuseser amndoi prea excitai i prea
grbii. Nici el i nici ea nu tiuser prea bine ce aveau de fcut. Pentru el,
important fusese realitatea trist a ejaculrii precoce, care pusese capt
experienei n mod prematur i-l umilise.
De aceast dat reui s rmn deasupra ei cinci minute ncheiate,
lucru care-i ncnt pe amndoi.
Dup aceea, cnd reveni la masa sa de lucru, iar Lidia n anticamer,
Orlo, copleit de vinovie, i zise c nu mai putea profita de Sheeda n noaptea
care urma.
Un alt gnd i mai ridic moralul, acelai pe care-l avusese i cu o zi
nainte: dac sunt omort nainte de lsarea ntunericului, cel puin nu-mi pot
lua ceea ce am avut deja de dou ori, o femeie. (Iar Lidia un brbat.)
Era ceva real, cu adevrat nsemnat. Deloc naiv.
ncerc s-i imagineze cum ar fi fost dac ar fi trit douzeci i unu de
ani i ar fi murit fr s fi avut nici o experien sexual. i Lidia la fel pentru
c el fusese singura ei ans.
Gndul acesta ntrecu ca importan curioasa loialitate pe care ncepuse
s-o aib fa de Sheeda, de parc fata ar fi avut vreun drept special asupra lui.
Obligaia lui fa de ea (dezbtu mai departe n gnd) era s se asigure c nu
avea s moar nainte s se fi mplinit ca femeie.
Din nefericire, era una dintre tristele realiti ale crmuirii lui Lilgin.
Se simea vinovat i dintr-un alt motiv. ntregul episod cu Lidia
consumase mai bine de patruzeci de minute cu toate mngierile i
srutrile.
Suntem cu toii folosii de dictator i ntr-un fel sau altul sperm s
profitm ct mai mult de treaba asta deci mai bine s m apuc de lucru.
Dar ce anume s fac? Se ntreb.
Aa cum sttea la masa de lucru, concepu un fel de eseu mental: Eu,
Orlo Thomas, un nimeni care a ncercat s fie un rebel n secret nc de la
vrsta de unsprezece ani dei nu m-am strduit prea tare am fost motivat cu
puin vreme n urm s-mi art fi mpotrivirea fa de regim.
n loc s fiu acuzat i arestat, am fost adus n palatul dictatorului i am
devenit unul dintre cei treizeci de oameni care conduc lumea. n plus, cred c
dictatorul este nemuritor ceea ce este cam ridicol (dei altfel nu vd cum s-ar
explica continuitatea politicii duse de guvern) i are un scop necunoscut mie
pentru care m-a adus tocmai aici, n inima puterii.
Dac ceea ce am presupus este corect, se ridic urmtoarea ntrebare:
mai tie i altcineva care este scopul lui? Dac nu-l mai tie nimeni, atunci se

pare c sunt singur, exceptnd cei civa prieteni savani ntemniai n Oraul
Comunicaiilor. Drept care, probabil, voi muri fr s-i fi aflat planul.
DAR dac mai tie cineva ce scop a avut n minte Lilgin atunci cnd ma adus aici, atunci teoria mea cu privire la milioanele de oameni care ateapt
ocazia s-l rstoarne pe acest super-nemernic din toat istoria s-ar putea
extinde (sper) chiar i aici, n palat.
Indiferent care sunt motivele dictatorului nu cred c-i va risca cineva
pielea ca s-mi spun i mie ce se petrece de fapt
Dup ce scrise acest rezumat pe tabla minii, Orlo privi posomort la
ultimul paragraf.
Zu aa, cuget dup aceea, am luat-o razna ru dac mi pot imagina
o asemenea nebunie. Tot ceea ce-i spusese era adevrat, cuvnt cu cuvnt, i,
ntr-o lume logic, ar fi avut o explicaie, dar
Gndul se curm atunci cnd ua biroului se lovi cu zgomot de perete.
Bylol ddu nval. Ochii i erau larg deschii i prea ngheat de groaz.
Izbucni:
Excelena sa este la intercom.
Lilgin?
Orlo nghe la rndul su. Bnuia c Bylol ncuviinase ntr-un fel sau
altul, dei el nu nregistrase nimic de genul sta.
Cnd iei din starea de paralizie, Orlo se gndi cutremurat: n fond am
stat de vorb cu el acum dou seri. Cel puin n aparen, nu pare un om cu
care nu se poate discuta
Dar tremurul din interior era nc prezent atunci cnd ridic receptorul
i aprinse monitorul aferent. Pe el apru chipul faimos.
Domnule Thomas, se auzi imediat glasul baritonal, n-ai vrea s lum
prnzul mpreun, la mine n apartament?
Da, domnule, rspunse Orlo. La ce or?
Dousprezece i jumtate. Apartamentul D-Unu. Grzile din faa uii
vor primi ordin s te lase s treci, aa c intr direct.
Dup ce legtura se ntrerupse, Orlo privi la ceasul de la mn. Zece i
unsprezece minute. Venise la birou puin dup nou.
Ziua de lucru de abia ncepuse.
Dup ce se mai gndi pre de un minut la invitaie ridic privirea i
constat c Bylol dispruse.
Se ls moale pe sptarul fotoliului. n mintea lui, un singur cuvnt rostit
de dictator avea ecou: grzile
Se gndi cu team: Cum poi s dispari fr probleme? Iei masa de prnz
cu Martin Lilgin
Simi c avea mare nevoie de un sfat.

Se ridic de la masa de lucru i se ndrept spre ua din spate. Cnd


ajunse pe coridor se mai calm puin. i prinse curaj.
Se gndi: intenia este de a m ndeprta de savani. Iar de aceast dat
s-a folosit toat puterea.
De ce? Pentru Dumnezeu, ce nsemnau toate astea?
Pe Ishkrin l gsi n bibliotec, adncit n lectur. mpreun l cutar pe
McIntosh i apoi, din fericire, ddur i peste Arger, cel care avea echipamentul
necesar pentru protecia contra spionilor. Cum era deja trziu, Orlo se mulumi
numai cu cei trei.
Imediat ce-i gsir locul, Orlo scrise: Am sentimentul c participarea
mea la prnzul de ieri i-a pus n pericol pe toi cei care stau n Oraul
Comunicaiilor.
Motivul pentru care ajunsese la o asemenea concluzie: declaraiile
savanilor c nu intenionau s fac ceva pentru redescoperirea proiectului
Higenroth declanaser n mintea dictatorului unul din acele gnduri
distructive care, n trecut, provocaser moartea a grupuri ntregi.
Motivul furiei dictatorului: savanii fuseser adui n Oraul
Comunicaiilor pentru un anume scop pe care, dac nu-l acceptau, atunci
trebuiau omori.
n timpul acelei conversaii desfurate pe trei nivele scris,
monitorizat i liber mustaa stufoas a lui Ishkrin se mic nencetat n
timp ce glasul prietenos sau cuvintele scrise sugerau sigurana i calmul.
Suntem cu toii nite oameni condamnai, i zise. Ca indivizi separai,
n momentul condamnrii la moarte avem de gnd s lum cu noi ct mai muli
din partea advers. Dar cum cei care vor executa sentina nu sunt altceva dect
nite naivi orbii de putere, este posibil ca unii dintre noi s nu-i exercite acest
privilegiu.
Dup ce termin de vorbit, se ntoarse ca s-l priveasc pe Orlo drept n
ochi.
Iar Orlo nelese mesajul. Oamenii aceia nc nu aveau ncredere n el.
Din cauza a ceea ce se petrecea n acel moment i datorit conversaiei de cu o
zi nainte, nu erau siguri dac nu ncerca s-i duc cu preul. Faptul c dduse
nval acolo, punndu-i n gard ar fi putut s le par suspect.
N-avea rost s ncerce s-i conving c nu era aa.
Bine, rosti resemnat. Am ncredere c tii ce facei.
Dac, i-o ntoarse Ishkrin imediat, ai avea experiena anilor ndelungi
petrecui n acest comar i dac am fi tiut care este rolul tu, i ce vrea Lilgin
de la tine atunci poate c a fi putut s-i dau un alt rspuns. Cum situaia
este alta ridic din umeri i-i zmbi nu pot dect s-i doresc un prnz ct
mai plcut cu preedintele Lilgin, Orlo.

Pe drumul napoi spre birou, Orlo se gndi: ce alt rspuns ar fi putut smi dea?
Era uimitor. Cu acele ultime cuvinte primise de fapt cellalt rspuns, cel
pe care-l dorise: La nevoie, n momentul unei crize, savanii aveau s acioneze.
Cu excepia barierelor pzite, coridorul care se ntindea naintea uilor de
la ascensor era aidoma cu cele de la etajele inferioare.
Orlo cobor la cel de-al patrulea etaj i se opri ca s evalueze barierele.
Prima era un gard de oel care se ntindea de la peretele interior pn
aproape de ferestrele largi. Gardul avea cel puin doi metri n nlime iar n
spatele lui era o mas lung aezat probabil pe un fel de platform, pentru c
duzina de tineri se holbau la el de la nlime.
Orlo i aminti de instruciunile primite i o porni ncet mai departe.
Tinerii continuau s se uite la el, dar fr s spun ceva. Trecu prin brea
ngust dintre gard i fereastr. Grzile i ddur pace.
n fa era un al doilea gard de oel. Acesta se ntindea de la ferestre pn
la aproape un metru de peretele interior. n spatele lui erau vizibile alte capete
de tineri.
i acetia l lsar s treac. n tcere. Fr un cuvnt. Cu chipuri
mpietrite.
Orlo nu privi n urm la nici un grup de grzi ca s vad dac sunt n
uniforme sau dac erau aezai la o mas nalt. (Ar fi putut avea cu toii doi
metri n nlime i ar fi putut sta n picioare.)
n faa lui se nla acum o a treia barier, diferit, care nu era de metal
i nici nu avea grzi n jur. Cel puin nu se vedea nici un soldat prin preajm.
Era un fel de gard viu, plin de flori, care creteau agate de nite araci ce
preau lipii de podea. Pe jos se vedea o carpet lung, ca o potec n culorile
lui Martin Lilgin, rou, albastru i galben.
Poteca carpetat ducea spre o u larg, capitonat. Orlo se apropie de ea
i verific dac acolo era ntr-adevr apartamentul D-Unu. Dup aceea, i lu
inima-n dini i fcu ntocmai cum i se spusese: aps pe clan, deschise ua,
intr i apoi nchise ua n spatele lui.
Cei doi brbai Lilgin cel scund i Orlo, de nlime medie se
instalaser ntr-o camer de sticl la o mas de cristal, lund prnzul n farfurii
de porelan i ajutndu-se de tacmuri de argint.
n timpul mesei, Orlo ncepu s primeasc instruciunile cu privire la ce
avea de fcut n ziua aceea: mai nti s mai fac o vizit soilor Glucken
Imediat dup ce-i spuse, gazda zmbi i continu cu blndee:
Eu i cu Jodell de abia ateptm rezultatele celei de-a doua convorbiri
cu ei. i poate c mine vei sta iar de vorb cu ei. Uneori este uimitor s vezi ce

poate descoperi o minte nou ntr-o problem nvechit Aa peror falsul


Lilgin, conform cu instruciunile primite.
Alter l sftui de asemenea s viziteze i cmpul de lansare a rachetelor.
i, desigur, Orlo nu avu de ales i rspunse c va merge acolo imediat dup
vizita la soii Glucken.
n cele din urm ajunser la cafele i desert, moment n care chelnerul
care-i servise cu discreie dispru.
Imediat, Lilgin scoase din buzunarul interior al hainei dou foi de hrtie
pe care le despturi atent i i le ntinse lui Orlo. Tnrul citi cu uimire:
Continu s citeti chiar dac eu voi vorbi mai departe. Aceasta este probabil
singura mea ocazie ca s-i spun c nu sunt dect un Alter Ego, o sosie a
preedintelui Lilgin. Ceea ce nseamn c particip la tot felul de festiviti i
ntruniri ca i cum a fi chiar el.
Primul meu sfat pentru tine este urmtorul: cum instruciunile cu privire
la activitile din aceast dup-amiaz i sear au venit direct de la Lilgin, va
trebui s te supui i s le execui, nu ai de ales.
Dar acum fii foarte atent.
Sunt convins c n curnd voi fi omort. Eu am nlocuit pe cineva care a
disprut cu muli ani n urm. Este evident c tu reprezini un moment de
criz de o mare severitate drept care, dup ce va trece, nici un om care a avut
cea mai mic legtur cu ea nu va mai fi lsat n via.
Eu sunt una dintre persoanele care intr n aceast categorie. tiu prea
multe. O sosie a unui conductor de frunte trebuie s fie bine documentat n
multe subiecte sensibile. Dei nimeni nu m-a luat deoparte ca s-mi spun mai
multe lucruri despre tine, am auzit destule detalii.
Am neles c eti fiul lui Martin Lilgin, fcut cu una dintre amantele sale
cu douzeci i ceva de ani n urm. Problema pentru tine deriv din faptul c
Jodell i Megara vor s nceap procesul ndelungat de pregtire pentru a
deveni succesorul lui Lilgin atunci cnd acesta va muri este mult mai btrn
dect pare; a trecut de multior de cincizeci de ani.
Nu uita c Lilgin este un mare egocentrist; nu este interesat de numirea
unui urma. Mai mult, pentru c este paranoic, i-a venit ideea c se pune la
cale un fel de complot complex mpotriva lui, al crui pilon principal eti chiar
tu. n trecut, de cte ori a fost confruntat cu ceva ce n-a putut nelege sau de
care s-a speriat, metoda lui a fost extrem de simpl: i-a omort pe toi cei
implicai. Ai putea s te ntrebi dac vreun om ar fi capabil s-i omoare
propriul fiu. Trebuie s-i mrturisesc c jumtate din rudele de snge ale lui
Lilgin au fost omorte sau zac i acum prin tot felul de nchisori; rspunsul este
da, ar fi n stare s te omoare.

A luat decizia s fii eliminat din calea lui ct mai curnd cu putin. Nu
tiu cu precizie data, dar s-ar putea ntmpla chiar mine.
Asta nseamn c trebuie s acionm ct mai iute. Sugestia mea este ca,
foarte repede n urmtoarele douzeci i patru de ore s-l asasinez pe
preedintele Martin Lilgin i s-i iau locul. Am nevoie de tine ca s m ajui s
intru n pielea lui recunoscndu-m drept preedinte i artndu-mi respectul
cuvenit. Am tot exersat scrisul lui de mn i cred c pot s trec drept el.
Imediat ce rezolvm cu asta te voi declara oficial motenitorul meu. Ceea ce va
nsemna c vom ctiga suportul lui Jodell i Megara, cei mai puternici i
influeni brbai din lume, dup Lilgin. Putem s ne purtm dup aceea ca i
cum nu s-ar fi ntmplat nimic, de parc ar fi murit numai un nimeni, un Alter
Ego nensemnat.
Ce prere ai? Vrei s m ajui?
Cnd termin de citit, Orlo se gndi c de abia n clipa aceea nelegea
sentimentele savanilor, atunci cnd se dusese la ei ca s le cear ajutorul.
Oamenii aceia simiser c nu puteau avea ncredere n Orlo Thomas. n
mintea lui se luptau impulsuri contradictorii, care, dup un minut, se
transformar ntr-o Mare ndoial.
Tot ceea ce citise i se prea destul de plauzibil.
Era o explicaie oarecum fantezist, dar nu imposibil, a motivului
pentru care fusese ales membru al Prezidiului. (Trebuia s existe un motiv
logic. Trebuia.)
Dar ca s se angajeze ntr-o conspiraie pentru uciderea dictatorului era
ceva mai presus de realitatea sa imediat. Mai grav era faptul c i se ceruse
cooperarea ntr-o asemenea crim din partea unui om care, la fel de bine, ar fi
putut fi chiar Lilgin n persoan Era prea mult.
Posomort, i aminti de felul n care rezolvase Ishkrin o dilem similar
cu numai o or i ceva n urm.
Drept care rosti vesel:
Trebuie s spun c sunt nc uluit de tot ceea ce mi s-a ntmplat n
ultimele cteva zile. Cu toate astea, elul meu principal este s rmn de partea
nvingtorului i s m pstrez n via, dac pot
Ceva mai trziu, pe cnd se afla n avionul care-l ducea spre reedina
Glucken, Orlo se gndi puin mai linitit: faptul c am reuit s plec de acolo
nseamn c poate chiar am discutat cu un Alter Ego
Ceea ce aflase l tulbura, mai ales dac era adevrat n care caz, ce-i
rmnea de fcut?
Povestea n sine era crezut cu ardoare de bietul Alter. La vremea sa
primise informaii corecte cu privire la multe dintre aspectele majore ale
guvernrii. Nu vedea ce motive ar fi existat ca de aceast dat s fie mai altfel.

Cu toate astea, n problema Orlo Thomas lucrurile stteau altfel. Situaia


ceruse s fie indus n eroare de tot felul de declaraii contradictorii. Iar
dictatorul exact asta fcuse cu micul su Alter, l condusese spre concluzii
eronate. Remarci fcute n trecere. O atitudine care insinua c Alter era unul
dintre cei care cunoteau situaia, dei ntreaga chestiune (aa cum i se
sugerase) nu-l privea deloc. Cina din prima sear. Acum prnzul. Simplu.
Preedintele Lilgin se condusese ntotdeauna dup trei principii: unde nu
conteaz, spune adevrul cu ct mai multe detalii plictisitoare, acesta era
principiul numrul unu. Principiul doi: nu da niciodat informaii legate de
ceva important dect atunci cnd este absolut necesar. Trei: de cte ori este
posibil, zpcete-i inamicii, sau eventualii inamici.
Orlo plecase din palat ca s-i ndeplineasc cele dou misiuni ntr-o
stare de mare zpceal i tulburare. Planurile i temerile Alter Ego-ului i
demolaser teoriile.
Reveni la palat dup lsarea ntunericului simindu-se ca un idiot,
tulburat, nefericit, confuz. Singura raz de bucurie era gndul c Sheeda
probabil l atepta.
De asemenea, simea imboldul s mearg s-l caute iar pe Ishkrin. Dar
se simea epuizat de toate evenimentele acelei zile. Drept care renun.
Ca rezultat al abdicrii n faa responsabilitii nu afl nimic despre
btlia dus n Oraul Comunicaiilor ntre savani i grzile palatului. Oricum
nu i s-ar fi permis s intre pe cmpul de lupt. Lilgin dduse ordine stricte s i
se interzic trecerea. Cu toate astea, toi cei implicai rsuflar uurai atunci
cnd el nici nu ncerc s se apropie de birou.
Desigur, toate aceste mici detalii aveau valoarea lor. Fiind obosit, evitase o
confruntare direct chiar n acea sear care ar fi putut duce la reacii
necunoscute. Dar eschiva lui ridic o ntrebare: Poate un tnr de douzeci i
unu de ani s se salveze dintr-un asemenea complot? Pentru Orlo, cel care intr
obosit n apartament, rspunsul era, cel puin pe moment, negativ.
Singurul gnd care-l mcina era acesta: dac sunt cu adevrat fiul lui
Martin Lilgin, este clar c eu personal nu pot face nimic mpotriva lui
Pe la miezul nopii, cnd Sheeda tot nu apruse, Orlo se ntinse n pat
dei era nc mbrcat cu hainele de strad, trist, lipsit de speran, extenuat i
confuz.
n cele din urm czu ntr-un somn adnc.
Cu mult vreme n urm, experii ajunseser la concluzia c existau
bioritmuri specifice n funcie de care Higenroth i proiectase programarea
proasptului embrion ce avea s devin mai trziu tnrul Orlo.

Desigur, experii nu erau interesai de om n sine. Toi lingii din


ealoanele inferioare ajunseser la concluzia c tnrului nu i se va permite
maturizarea complet.
Un studiu accelerat ce cuprindea tot ceea ce se cunotea deja despre
bioritmuri adic foarte multe fu introdus n memoria calculatorului i astfel
se obinur datele estimative.
Rezultatul final: ultima dintre cele trei programri avea s se declaneze
ntre 5.10 a.m. i 7.04 a.m. n ziua n care subiectul avea s mplineasc
douzeci i unu de ani. Primele dou se declanaser cnd subiectul mplinise
unsprezece i, respectiv, cincisprezece ani.
Desigur, toi oamenii care participaser la efectuarea studiului fuseser
condamnai puin dup ncheierea lui. Dictatorul fusese foarte fericit s se
descotoroseasc de grupul de investigatori, pentru c raportul final nu ddea o
or precis, ci doar o perioad de dou ceasuri n care s-ar fi putut declana
reacia programat.
Eecul membrilor Comitetului de a descoperi momentul exact l nfuriase
peste msur.
Acuzaiile aduse au fost: greeli grave, lips de profesionalism, sabotaj.
Dup aceea, nimic nu i-a mai putut salva. Au disprut pentru totdeauna
n scurt vreme.
Greelile pe care le fcuser erau de fapt mult mai serioase dect i
imaginase dictatorul, mai grave dect acuzaiile aduse mpotriva lor. Cnd Orlo
mplinise unsprezece ani i mai trziu, la vrsta de cincisprezece fusese
chestionat cu privire la anumite gnduri pe care le avea (programarea
Higenroth pentru acea vrst, corect observat i notat).
Cum metoda interogatoriului, care fcea parte din stilul confesional de
splare a creierelor, era ceva la care toat lumea se supunea periodic, Orlo
raportase tot, cu acuratee. Atunci se observase c acele gnduri apreau n
mintea lui sub o form ntunecat n prima faz, ca dup aproximativ dou ore
s devin limpezi precum cristalul.
Acea perioad de dou ceasuri (plus sau minus cteva minute) i
ncurcase serios pe observatori.
Mai ru, pierduser indiciul clar c se petrecea ceva cu aptezeci i dou
de ore nainte; nu un gnd ci o supra-stimulare corporal. De neiertat fusese
faptul c l pierduser i pe cel premergtor, care apruse cu ase sptmni
nainte de data prevzut de calculator.
Pentru c un creier este complex dei exist o structur, un anume
mecanism ntotdeauna sunt implicai cel puin doi factori, unul fizic i altul
mental. Unul se afl chiar n creier: o funcie neutr care scaneaz dinainte
viitoarele asociaii de idei. De aceea, cnd un om ncearc s-i aminteasc un

nume, subcontientul l cunoate cu cel puin dou ore nainte s-l recunoasc
mintea contient. Nu este disponibil n acea perioad ca o amintire exact, dar
exist o asociere fiziologic legat de persoana al crei nume vrea s i-l
aminteasc.
n cazul nostru, cel de-al doilea factor era, desigur, programarea
Higenroth. Cu ase sptmni nainte, furie i rezisten; cu aptezeci i dou
de ore n avans, ntregul sistem glandular stimulat; corpul mobilizat pentru
aciune. Oamenii aflai ntr-o asemenea condiie pot depune efort fizic susinut
fr probleme, chiar dac nu au fcut exerciii nainte; ochii le strlucesc, au
pasul mai sprinten iar mintea le este n alert. O asemenea persoan
strlucete. La prnzul din prima zi pe care-l luase cu savanii, Orlo strlucise
n asemenea manier nct i uluise pe toi cei de acolo. (Odat ce oamenii ating
un asemenea nivel, nu-i mai pierd strlucirea.)
Comitetul, ca i conductorii si, n paranoia care-l stpnise, nu
observase c ntre unsprezece i cincisprezece ani, i apoi ntre cincisprezece i
douzeci i unu (mai puin cele ase sptmni), Orlo fusese n esen o
persoan panic i conformist. Ca i Marele dei mic din punct de vedere
fizic Geniu, membrii Comitetului erau convini de existena a ceea ce se
numea omniprezena dumanului ascuns care le cunotea toate micrile i
activitile.
Desigur, n perioadele de trecere ntre dou programri, Orlo i amintise
perfect toate gndurile pe care le avusese la momentele cheie. Dar i se spusese
c sistemul autocriticii elibera o persoan de toate ideile potrivnice Poporului;
iar el crezuse n aa ceva. Ca atare, ntre unsprezece i cincisprezece ani
alungase toate acele idei nvechite din minte, fiind foarte ruinat de el nsui
pentru c putuse nutri asemenea gnduri. Aceast metod n-a mai dat roade la
cincisprezece ani, dar, n esen, exagerrile sale de dreapta se concentraser
mai ales asupra felului n care ar fi putut evita s devin unul dintre
adolescenii fraieri.
Orlo se trezi pe ntuneric i rmase nemicat; nu era sigur dac era
perfect treaz Oare am visat? Sau chiar am auzit un zgomot?
n ntunericul din apropierea patului simi o micare. Oricine ar fi fost
intrusul, cunotea bine camera. Observ o nvltucire de umbre n ntuneric i
simi o mn mare peste gur, iar o alta care-i prinsese braul ntr-o strnsoare
de fier, apsndu-l de saltea.
Orlo nu-i amintea dac i revenise n simiri dup aceea, n mintea lui
era ntuneric.
Cnd se trezi, era ntins mbrcat, aa cum se culcase pe o canapea
din biroul su.

Orlo clipi uimit cnd observ c soarele strlucea n naltul cerului. i


ddu seama unde anume se afla.
Se ridic i vzu incredibilul.
Pe fiecare perete de plastic, pe toate suprafeele de sticl, erau imagini n
direct cu Martin Lilgin.
Exist vreun anume oc special pe care-l simte un super-dictator atunci
cnd n fine primete ceea ce i se cuvine? Se schimb la fa? Are o senzaie de
ru pe dinuntru?
Oare acela este momentul n care simte Marea Spaim? i n acea clip
de intensitate maxim, oare chiar se gndete: Gata, m-au prins?!
Dar uluirea, nencrederea oare simte aa ceva? Incredibilul! Gndul c
aa ceva nu i se poate ntmpla tocmai lui! Nu lui!
Desigur, un asemenea om trebuie s sufere de nebunia vechiului drept
divin al regilor; convingerea c este special, i c a primit toat puterea dintr-un
motiv anume, dar n principiu tocmai pentru c este ceea ce este.
Nimeni nu va ti niciodat. Pe peretele de plastic la care se uita Orlo era
deja evident c Lilgin tia n ce situaie se afla. Aa c ncepuse s se comporte
adecvat.
Zmbea uor. Mai mult, ct vreme se brbieri i se mbrc, fredon
uor o melodie la mod.
Dup aceea o porni spre birou i se aez la faimoasa mas de lucru.
Acolo i se aduse i micul dejun. Iar mai apoi prnzul. i cina.
Masa de lucru! Era faimoas pentru c acolo fusese ntotdeauna filmat n
rarele ocazii n care se adresase ntregii lumi. De obicei se lsa filmat aezat
acolo, cu teancuri de documente n stnga i dreapta. Dup cteva secunde
ridica privirea cu expresia hruit a unui om care are prea multe lucruri de
fcut, dar trebuie musai s rezolve i problema ivit pe neateptate.
De aceast dat, dup ce se aez, rosti:
Voi face o declaraie la ora zece, dup timpul standard din est. Pn
atunci, voi fi foarte ocupat cu toate astea. Zmbi i art spre teancurile de
documente.
Dup aceea, lu dintr-un teanc prima foaie, o citi i-i chem secretarul
care sttea ncremenit ntr-o parte ca s-i dicteze o scrisoare. Secretarul
(aproape un adolescent) nu reuea s fac fa situaiei. Dar Lilgin nu-i ddu
nici o atenie, dei scurt mult coninutul scrisorii ceva legat de o schimbare
de procedur la o ferm colectiv.
i concedie secretarul cu instruciunea de a trimite scrisoarea ct mai
grabnic, dup care se apuc s citeasc documentele. Puin dup aceea i se
aduse micul dejun; Lilgin se apuc s mnnce i s citeasc n acelai timp, la

fel ca oamenii obinuii care-i citesc ziarul de diminea, lsnd impresia c e


foarte ocupat i nu-i putea permite s piard vremea.
La ora zece, ridic privirea, zmbi i fcu o scurt declaraie:
Tovari, muncitori, susintori ai Noului Sistem Economic. mi
nchipui c ai fost cu toii surprini azi diminea atunci cnd ai vzut
imaginea mea pe un perete sau altul din casele voastre. Am fost convins, n
pofida unor reineri, s fac un test pe o durat nedeterminat, ceea ce
nseamn (zmbi larg) c nu tim ct va dura acest experiment. Acesta s-a
fcut cu gndul c cetenii i tovarii i muncitorii au dreptul s i
supravegheze guvernul. Exist mereu zvonuri despre activiti secrete care au
loc la cele mai nalte nivele guvernamentale i c se iau tot felul de msuri care
nu au fost aduse la cunotina publicului larg. Nu cred c este nevoie s mai
spun i altceva nelegei la ce anume m refer. Ai auzit asemenea lucruri din
multe surse. O parte din aceste surse sunt oameni netiutori, cinstii aa cum
este ntreaga populaie a planetei, muncitoare, loial, supus legilor, gata s
mbunteasc ct mai mult condiiile de munc. Celelalte surse ale zvonurilor
nu sunt tocmai de ncredere. Cei din urm au motivele lor personale, de aceea,
din cnd n cnd, ncep s creeze necazuri i atunci forele de ordine sunt
nevoite s ia msuri contra lor conform legilor care pot fi citite n orice
bibliotec public. n orice caz, avnd la dispoziie aceast invenie minunat,
suntem acum n msur aa mi s-a spus s facem un test care va oferi
tuturor oamenilor oportunitatea de a judeca singuri dac vor s vad ceas de
ceas i zi dup zi cum decurge procesul guvernrii. Ct vreme se va desfura
testul, m vei putea urmri zi i noapte. Sper s nu v suprai dac o s sting
luminile atunci cnd m dezbrac sau cnd m voi duce la baie. V sugerez, att
din respect fa de dumneavoastr ct i fa de mine, s nu m urmrii n
asemenea momente. Pe moment, acesta este raportul meu. Cnd voi fi gata s
fac o declaraie, o voi anuna din vreme. Mulumesc i nu pot s-mi iau
rmas-bun de la voi, pentru c transmisiunea va continua. Deci mai bine s
spun, doamnelor i domnilor, fii cu ochii pe guvern. Acum este ocazia cea mai
bun ca s aflai toate detaliile minuioase i plictisitoare care ajung pe biroul
meu zi de zi i an dup an. Pot s v mrturisesc de pe acum c nu este o
munc interesant, dar este necesar i merit fcut.
Acesta fusese discursul. Chipul att de faimos zmbi alte cteva secunde.
Apoi mna se ridic n semn de ncheiere i capul se plec asupra unui alt
document.
Aparenele spuneau c Martin Lilgin, dictatorul pmntului, se ntorsese
la multiplele sale ndatoriri.

Orlo se trezise ameit. Se ridicase atunci cnd ncepuse discursul. l


ascultase tulburat, netiind ce anume s neleag, fr s se tie direct
implicat.
Cnd se termin, se grbi s ias pe ua din spate i se ndrept spre
zona rezidenial din Oraul Comunicaiilor iar dup o vreme, cnd ddu
colul unui coridor larg de marmur, nimeri peste o barier pzit de savani.
Unul dintre oamenii de la barier sttuse la masa apte astronomul
chinez, Jimmy Ho.
Jimmy l preveni pe loc:
Nu te apropia mai mult de att, Orlo!
Orlo simi cum l cuprinde furia. Dar se opri.
Ce se petrece aici? Ce s-a ntmplat?
Dup multe discuii aprinse afl esenialul. n cele din urm, ntreb
nelinitit:
A fost careva ucis?
Civa din amrii ia de puti n uniforme. Au dat nval n cantin,
ieri, la prnz, fcnd pe durii i artndu-i armele. Aa c a trebuit s
dovedim pe loc c nimeni nu d buzna n anumite locuri din Oraul
Comunicaiilor dac noi nu l-am poftit. Am neles c avem n congelatoare
mncare doar pentru dou zile. Deci asta nseamn c avem o limit pn la
care vom putea rezista probabil vreo sptmn.
Nu fi ridicol! Izbucni Orlo. Trebuie s fie o greeal. n fond, legal, eu
sunt responsabil de locul sta. Deci oricine a dat ordinul s fii atacai a fcut-o
n mod ilegal. Trebuie s stabilim precis ce anume s-a ntmplat.
M rog, n-ai dect s visezi mai departe, amice! i rspunse vesel
Jimmy Ho.
Orlo i zise grbit:
Vrei s-l caui pe Ishkrin i s-i spui s vin la mine la birou cu civa
experi care tiu ce se petrece? A vrea tare mult s stau de vorb cu cineva
despre Ridic minile artnd spre perei. Pe suprafaa de marmur imaginile
erau mai nnegurate, dar se vedeau destul de bine, n special pe suprafeele
lucioase despre toate astea. i s-i spui s-mi explice i mie de ce detectoarele
nu au depistat sursa n ct a spus el?
Trei secunde.
Chipul rotund al chinezului strlucea de maliie.
S-a jucat cu tine, Orlo. Cuvntul penetrare nseamn c sursa este
doar o parte a ntregului. Nu este vizibil, audibil sau detectabil. Treaba asta
poate continua pn cnd mainria de pe orbit se va strica; dar eu sunt gata
s jur c Higenroth i-a nzestrat echipamentul cu destule sisteme de rezerv ca
s-l menin n funciune vreme de s zicem vreo sut de ani.

Dumnezeule! Izbucni Orlo.


Atunci cnd se ndrept napoi spre birou se simi din cale-afar de
surescitat. n minte i veni un alt gnd: Ce noroc fantastic s m aflu chiar aici
n momentul n care cineva a reuit s pun n funciune echipamentul. i
cnd te gndeti c am auzit de toat afacerea asta cu numai dou zile n
urm
Revenit la birou, contient de surescitarea care-l stpnea n continuare,
l sun pe Bylol.
n vreme ce atepta se gndi i la situaia lui.
nc avea destule probleme de rezolvat, plus misterul a ceea ce i se
ntmplase n noaptea aceea. Dar cel puin scpase de confuzia de cu o zi
nainte.
n vreme ce sttea i atepta, chipul i strlucea din nou.
Din cauza acelei situaii, fiecare dorea s aib partea lui de glorie, fiecare
dorea s profite ct mai mult.
Domnul Bylol i fcu apariia cu ntrziere. ntreaga lui atitudine se
schimbase. Intr degajat n birou; renunase la grab i servilism. Probabil c
acum o s se leneveasc, cuget Orlo n vreme ce-l privea.
Avu un moment de uimire. Pentru c atunci l vzu cu adevrat pe omul
acela. nainte avusese impresia c Bylol nu era altceva dect un funcionar
btrn.
Dar eful de Cabinet al Membrului Prezidiului care se ocupa de tiin i
tehnologie, ce tocmai intrase pe u, nu avea mai mult de treizeci i cinci de
ani. Bylol se apropie insolent de masa de lucru i rosti degajat:
Cnd m-ai chemat eram la telefon. Apelul este pentru dumneavoastr.
Trei v rog s m scuzai!
Domnul Jodell ateapt la intercom ca s discutai.
Orlo, care bgase mna n buzunarul cu arma atunci cnd intrase Bylol,
continu s-o in pe pistol. Nu credea la modul sincer c individul ar fi fost
capabil de vreo aciune violent decisiv, dar mai bine s fie precaut.
Mulumesc, domnule Bylol, rosti politicos. Ce crezi despre acest
experiment la care s-a supus preedintele Lilgin?
Urmar cteva momente de linite. Mai nti se schimb expresia din
ochii lui Nimic, cuget Orlo, nu putea convinge mai bine pe cineva s-i
dezvluie gndurile dect inocena prefcut
Ah! Mormi domnul Bylol. n clipa aceea parc reveni dintr-o alt
dimensiune. Domnule, domnul Jodell ateapt la intercom, rosti pe tonul
speriat pe care-l avusese cu o zi nainte.
Imediat dup aceea se nclin n faa lui Orlo i dispru din birou.
Orlo ridic receptorul intercomului.

mi pare ru c v-am lsat s ateptai, domnule, mini el, dar eram la


baie.

Fiina jovial de la cellalt capt al firului i curm pe loc orice fel de


scuz:
Nici o problem, tinere prieten. M ntrebam dac nu a putea trece pe
la tine ca s stm puin de vorb, ce zici?
Orlo ntreb:
Domnule Jodell, ce vrst ai de fapt? Aa ari cam de cincizeci i
cinci.
Cei doi brbai stteau fa-n fa, la masa de lucru din biroul lui Orlo.
Din prima clip vorbiser pe leau, de parc Trei ar fi fost hotrt s-i ard
trecutul i, la nevoie, viitorul, fr a-i psa dac asculta cineva sau nu.
Chipul mare i schimb culoarea, trecnd de la un purpuriu pal la un
roz furios. Ochii de culoarea oelului se ngustar.
Nemernicul la, rosti cu venin, ne ine pe mine i pe Megara s artm
ca nite btrni de aproape aizeci de ani, iar el o face pe tinerelul de patruzeci.
i ddu seama c era cam subiectiv. Zmbi n chip de scuz. Am dou sute i
douzeci i apte de ani, rspunse cu mndrie. Bnuiesc c ar trebui s fiu
recunosctor c art aa; dar am ctigat pe drept fiecare an n plus. Aa c la
naiba cu el!
N-ai vrea s-mi spui i mie toat povestea?
Jodell ncuviin din cap, cu lacrimi n ochi.
M macin de mai bine de o sut aptezeci de ani i am ajuns n acel
punct n care vreau s-o spun cuiva, oricui.
Continu, l invit Orlo.
Numrul Trei era un supravieuitor.
Dei la nceput fusese un egal al dictatorului, reuise s fac tranziia la
poziia de subordonat. Lucru care nu fusese prea uor de realizat. n acele zile
de nceput, termenul care se aplicase oamenilor ca el fusese acela de
deviaionist de dreapta sau de stnga.
Sentina fusese ntotdeauna moartea.
Un deviaionist, n acele zile de nceput, fusese omul cruia i lipsise un
anume gen de viziune. ntr-un fel sau altul, nu observase c un anume individ
mrunt, brunet, cu ochi negri i comportament de lup era conductorul
natural al noului stat planetar n plin formare.
Desigur, s-ar fi putut apra spunnd c avusese prea multe n minte, c
ncercase s se descopere, c neglijase s vad c o asemenea stare de tranziie
i avea conductorul ei natural. i c pur i simplu nu realizase la vreme c nu
existase dect un singur om care ar fi putut fi conductorul.

Din fericire pentru Jodell, niciodat nu avusese ceva mpotriva


mrunelului brunet la ntlnirile de grup. ns majoritatea celor din ealonul
superior strmbaser din nas i-i cutaser nod n papur. Curnd dup aceea
muriser cu toii.
Dar numai simpla reinere de la orice critic nu ar fi putut salva pe
nimeni. Numai norocul nu ar fi putut s-l scape de la moarte. Adevrul era c
Lilgin i numise pe cei mai btrni Grupul Negativist.
Acetia comiseser o crim de neiertat. Fuseser prezeni la creaie.
Indiferent de ct de mult ndeprtezi un astfel de om, sau ce sarcin de nimic i
dai, el tot i amintete tot felul de lucruri despre tine. El tie de unde ai
nceput. Undeva n mintea lui tie c eti o simpl fiin uman cu tot felul de
cusururi omeneti.
Te-a vzut acuzat c ai fcut greeli. Te-a observat cum te aprai ca
oricare altul. A fost prezent n ziua n care un membru al partidului (mort de
mult vreme dup ce fusese torturat zile ntregi i care refuzase s admit c
era adevrat ceea ce se petrecea) a declarat c tu, Martin Lilgin, eti un
deviaionist extremist de stnga cu orientare fascist.
Ar mai fi putut fi lsat n via un om, dup ce auzise asemenea acuzaii
mpotriva conductorului mic i brunet? Da, ar fi putut, dac s-ar fi grbit s ia
stiloul n mn cu excepia lui Megara, el fusese primul ca s scrie o
declaraie n care-l recunotea pe supraomul cu ochi i instincte de cobr drept
superiorul lui natural n noul stat planetar care se formase. Putea, dac acel
ultra-conductor decidea c avea de gnd s permit ca din cei aproximativ un
milion de oameni din grupul original s rmn n via n jur de o sut; fr
s aib o idee precis despre cei care aveau s formeze acea elit. Fiecare om
trebuia s-i ctige locul n acel anturaj select printr-un act unic de obedien.
Una dintre condiiile obligatorii cerea ca fiecare dintre cei o sut s fie
cunoscut pentru memoria perfect, amintindu-i fr tgad cum, n zilele de
nceput, tot ce fcuse conductorul fusese perfect; i c, n fapt, nu se nela
niciodat cu privire la ceva.
Fiecare dintre cei o sut de alei dup cum a reieit n cele din urm
i amintea fiecare eveniment n parte care dusese la victorie. i era gata s
depun mrturie i chiar o fcuse de mai multe ori c n fiecare caz, o
singur persoan jucase rolul decisiv. i c nimeni altcineva nu mai fcuse
altceva dect s asculte ordinele primite
Care este numele inventatorului drogului nemuririi? ntreb Orlo.
Ajunseser la faza de ntrebri i rspunsuri.
Jodell rspunse:
Nu tim nc dac produce nemurirea, dar se pare c este destul de
bun. Ridic din umeri i adug cu simplitate: M-am trezit ntr-o diminea i

nu mi-am mai putut aminti nici numele individului i nici ce anume am fcut
cu formula drogului. Nu tiu cum de a fcut Lilgin una ca asta.
Probabil c ai discutat exact despre treaba asta, i explic Orlo
Thomas, inginerul de sistem, i simultan ai respirat un Ddu numele unui
gaz derivat din compusul chimic apropiat de pentatholul de sodiu sau i-a fost
injectat n snge printr-un alt mod.
Nu-mi mai amintesc s fi purtat o asemenea conversaie, mrturisi
Jodell.
Ar fi destul de dificil, replic Orlo cu acreal, dac s-a folosit de o
asemenea metod.
Tcu o clip, vizualiznd noua frntur de informaie, observnd acele
aciuni ntr-o serie de imagini mentale umbrite. Probabil c descoperitorul
nemuririi era mort de mult vreme. Descoperirea i fusese furat ct vreme
trise. Manevrat cu talent probabil vreme de ani de zile dezvluise tot felul
de informaii preioase. Logica spunea c fusese inut n via pn cnd se
aflaser toate rspunsurile cu privire la formula lui secret, drogul putnd fi
manufacturat i injectat fr asistena lui. Dup aceea dictatorul se
descotorosise de el.
Desigur, era posibil ca inventatorul s fi fost chiar membru al Prezidiului.
Orlo puse ntrebarea. Primi drept rspuns o ridicare din umeri.
Au fost aa de muli, zise Jodell neajutorat.
tiu, rspunse Orlo care fusese probabil singurul om care se obosise
s-i numere.
Din acel moment Orlo nu se mai putu abine. Tensiunea tot crescuse n el
nc din clipa n care-l sunase Jodell: sentimentul c att convorbirea prin
intercom ct i discuia fa-n fa erau urmrite cu grij i c cineva avea
autoritatea s acioneze mpotriva trdtorilor. Pentru c Jodell se artase aa
de nepstor n faa primejdiei, Orlo se simise obligat s se comporte cu un
curaj asemntor.
Dar n clipa urmtoare puse ntrebarea care-l mcina.
Jodell rspunse uimit:
Pentru numele Domnului, Orlo, Lilgin e un om ca i noi ceilali. S te
spionez pe tine i echipamentul tu era treaba mea. i zmbi cu amrciune
scopul era s te mpiedic s faci ceea ce ai fcut deja. n plus, trebuia s obin
cumva i invenia.
Adic, insist Orlo, conversaia de acum nu a fost i nu este
monitorizat tocmai pentru c treaba ta era s m spionezi? E corect?
Jodell se scuz:
Ar fi trebuit s-o spun din capul locului. Da. Sigur c nu ne ascult
nimeni. Cum altfel? Se ls pe sptarul scaunului, ceva mai relaxat. Expresia

de jovialitate i reapruse pe fa. n regul, acum ce-ar fi s-mi spui cum ai


fcut treaba asta?
Ce anume? ntreb Orlo nedumerit.
Ei, haide n glasul obinuit s dea comenzi se simi nerbdarea.
Cum de ai reuit s-l localizezi pe nemernicul sta? i spun de pe acum c s-a
ferit ca dracu' de tmie s se lase vzut de tine. n plus, probabil c n afar
de Megara, numai eu tiam c Lilgin avea de gnd s-i petreac dup-amiaza,
seara i noaptea cu Odette.
Eu, rosti Orlo ncet, nu am habar despre ce vorbeti acum. i ai fcut
i mai devreme nite comentarii care m-au nedumerit i nc m mai
frmnt. Dar le-am lsat s treac. Aadar, n primul rnd trebuie s neleg
despre ce anume vorbeti.
Urm un moment de tcere grea. Apoi, Jodell zise ncetior:
Higenroth. Eti fiul lui Higenroth. i toate astea art neglijent spre
imagini vin din capul tu.
Dar, protest Orlo fr vigoare, ieri Alter Ego mi-a spus c sunt fiul lui
Lilgin.
N-a fost niciodat prea iste, rspunse Jodell. Iar dac treaba asta a
fost o mostr a logicii lui, nu e de mirare c Lilgin a pus s fie omort chiar de
ieri, dup ce ai plecat tu de acolo.
Voia s devin noul dictator i s m fac pe mine motenitorul lui,
zise Orlo.
Nu e singurul Alter care s-a gndit la aa ceva, coment Jodell. Dar
acum, ascult, cum
Fiul lui Higenroth, suspin Orlo.
n mod ciudat, nu era tocmai ncntat de ceea ce aflase. Mai mult, se
simea parc retrogradat. i aminti c citise mai demult despre un dictator din
trecut pe nume Adolf Hitler, care, dup cum se aflase dup aceea, se numise n
realitate Adolf Schickelgruber. Numele, Higenroth, avea o rezonan din
Schickelgruber n el. l ncerc optind:
Orlo Higenroth.
O mn se ntinse peste mas i-l prinse de bra.
Unde i-e mintea? ntreb Jodell cu fermitate. Parc te-ai pierdut
deodat.
Orlo i explic nefericit despre toat treaba cu Schickelgruber.
M simt retrogradat.
Cel mai mare geniu al comunicaiilor care a trit vreodat. A fost
dobort de o putoaic pe care Lilgin a obligat-o s se mrite cu el. Am
descoperit mai trziu c fata i-a ncuiat ua de la dormitor. Deci singura dat
cnd s-a culcat cu el a fost chiar n ajunul morii savantului, cnd probabil a

fcut-o de fric. i uite aa, prietene, zmbi Jodell cu amrciune, ai ajuns s


fii depozitarul secretului Sistemului de Penetrare, despre care mi-ai zis c nu-i
mai aminteti s-l fi folosit mpotriva lui Lilgin.
Reveniser la punctul principal al ntlnirii.
Orlo zise:
Cnd ai sunat, am fost convins c tu ai fost cel care m-a transportat
din dormitorul din apartament pn aici.
Nu, n-am fost eu, rosti Jodell ncordat.
Cei doi se privir o clip apoi srir n picioare ca mpini de un arc.
Dar dar izbucni Orlo.
Jodell ntinse o mn care tremura vizibil.
ntoarce intercomul spre mine, i zise rguit.
Tcut, Orlo mpinse instrumentul pe suprafaa lucioas a mesei. l privi
pe Trei cum apas dou taste i apoi alte dou.
Chipul aprut pe monitor era cel al unui brbat de aceeai vrst cu
Jodell. Orlo l vzuse la cina din prima sear unul dintre beivani.
Megara!
Jodell rosti cu gravitate:
Veet, sunt n biroul lui Orlo Thomas. Tocmai am ajuns la o concluzie
uluitoare. Tu ai fcut-o.
Chipul de pe ecran era copilresc, cu o musta subire pe buza
superioar i ochi mici i foarte albatri. Dac nu lua n calcul brbia puternic
care arta duritatea individului, Orlo i-l putea imagina plngnd foarte uor.
Dar se prea c pn i un individ copilros devenea un dur dup dou sute
douzeci de ani de via.
Chipul de pe ecran se lumin de un zmbet. Iar glasul gros, care nu se
asorta cu faa rspunse:
O ans asemenea lui Orlo apare o singur dat n via, chiar dac
este vorba de una incredibil de lung. Pot s-i spun cu mna pe inim c a fost
o adevrat plcere s-l prind pe nemernic.
Se ntrerupse i privi n jur.
tii ce, cred c-ar fi mai bine s vin i eu acolo. Nu trebuie s uitm c
i Lilgin se gndete acum cine i-a copt-o i nu e nevoie s cear s fim ucii n
gura mare, poate s scrie ordinul. Propunerea mea este s m alegei eful
guvernului. Gndii-v la asta ct ateptai, bine?
Dup ce legtura se ntrerupse, Jodell coment cu cinism:
Vd c sunt destui care vor s-i ia locul. i vor mai fi i alii. Inclusiv
eu. i continu zmbind poate i tu.
Nu, eu nu vreau, rspunse Orlo cu fermitate.
Putea percepe semnale.

Dac un ajutor de ncredere spunea un singur cuvnt greit nu mai


avea ocazia s mai vorbeasc. O declaraie politic corect, dar care nu avusese
tocmai tonul potrivit era sesizat imediat de Lilgin. Omul acela nu mai avea
permisiunea s se mai apropie vreodat de el.
Dup aceea, evident, cei doi indivizi dispreau rapid, dup ce mai nti
erau torturai prin metoda oboselii pentru a face mrturisiri complete.
Semnale! n zilele demult apuse ale tinereii sale, n timpul adolescenei,
cnd mai existau nc automobile particulare, cel mai mic semnal de proast
funcionare a mainii l alertase imediat pe tnrul Martin Lilgin. Maina lui
ajunsese aa de des la atelierul de reparaii, prima dat o dusese chiar n ziua
n care o cumprase, nct mecanicii gemuser ngrozii de cte ori l vzuser.
Lui Lilgin nici prin cap nu-i trecuse, nici la tineree i nici la maturitate,
aa cum nu se gndiser nici suporterii si (toi cei care fuseser ucii) c acea
sensibilitate extrem la asemenea semnale era peste normele normale. Lilgin
fusese foarte mndru de aceast capacitate a sa; considerase c era ceva
precoce, la fel ca i multe alte persoane care, emiseser un singur semnal
mortal (pentru ei) care-l alertase c acetia aveau propriile preri critice, la
adresa lui.
Acea sensibilitate supranormal la semnale (sub form paranoic) este o
condiie fiziologic a celui de-al doilea stadiu al oboselii. Cum Lilgin nu tia s fi
fost supus vreodat la oboseal neobinuit, fr s se considere paranoic, nu-i
trecuse prin minte (sau cel puin nu se gndise prea mult la aceast
posibilitate) c trupul omenesc care sufer de o anumit stare febril prelungit
poate simi la nivel celular i neuronal primele dou stadii ale oboselii, iar
cteodat, chiar i pe al treilea.
n copilrie (aa i spusese maic-sa) fusese foarte bolnav i fcuse febr
mare care-l dusese la un pas de moarte. Dup ce devenise liderul mondial al
noii ordini, monitorizase cu atenie informaia obinut de la ea i o
transformase ntr-un sistem: toate bolile febrile trebuiau nregistrate cu grij,
iar oamenii atent urmrii pentru verificarea comportamentului ulterior bolii.
Dintr-un motiv necunoscut se ferise s se foloseasc de acele informaii pentru
a justifica omorrea acelor persoane. Probabil pentru c atunci ar fi fost ca i
cum s-ar fi judecat pe sine.
Puin dup ce isprvise cu micul discurs din prima zi de comunicare
total, ascultase cu atenie toate semnalele din jur n urmtorul moment
ceruse s i se aduc un top de formulare Zece-aizeci oficiale. Secretarul
plecase n goan din ncpere i se ntorsese cu un mesaj din partea lui Jodell
prin care i se aducea la cunotin c formularele (din departamentul su) se
terminaser. Dar c altele noi tocmai erau n curs de tiprire.

Ca un fel de nlocuitor pentru formularele oficiale ale condamnrilor la


moarte, secretarul aduse dou topuri de foi albe pe care le aez pe masa de
lucru a lui Lilgin. Apoi se retrase undeva lng u. Dictatorul avu impresia
acesta era semnalul pe care-l primise c omul de abia-i ascunsese zmbetul
ncntat. n faa a trei miliarde de oameni, Lilgin trebui s se abin s nu
cear s fie executat pe loc.
Toi oamenii din palat, se gndi, care m-au vzut n aceast stare umil,
vor trebui s dispar
Moartea tuturor amintirilor!
Acest gnd avu darul de a-l mai calma un pic. Pentru c i spunea n
avans c n curnd nu aveau s mai existe martori la umilina la care fusese
supus.
Adevrul era c se hotrse.
tia ce avea de fcut.
Cu gesturi deliberate, desfcu un top i scoase din el un teanc de foi. Se
apuc s scrie condamnrile la moarte cu propria mn. mpturi chiar el
fiecare foaie n parte, le bg ntr-un plic mare pe care trecu atent adresa i pe
care apoi l sigil cu grij.
Dup ce repet acelai lucru de o duzin de ori, ridic privirea, zmbi i
le zise miliardelor de spectatori:
La ora patru dup-amiaz voi explica ce anume am fcut acum i de
ce.
Ce crezi c scrie acolo? ntreb Ishkrin.
ntrebarea fusese probabil adresat celor apte brbai adunai n biroul
lui Orlo sau poate chiar lui nsui, cel de-al optulea.
Orlo fu primul care rspunse:
Pi, mormi ncruntat, bnuiesc c ar trebui s analizez cu atenie
treaba asta. nchise ochii.
Credei, continu Ishkrin, c s-a decis dac este vorba de un complot
deviaionist de dreapta sau de stnga?
Toi savanii din camer zmbir amuzai. Megara i Jodell rmaser
tcui i ntunecai la fa.
Orlo deschise ochii i le spuse:
Cred c cei doi distini membri ai Prezidiului ar trebui s-i aduc n
aceast seciune prietenele i soiile. Ct mai repede, chiar n urmtoarea or.
Ceea ce-mi amintete de ceva. Se ridic i se aplec peste masa de lucru n
direcia lui Jodell. Unde-i Sheeda?
Fr s mai atepte un rspuns, ntinse intercomul n direcia lui. Jodell
accept pe dat i form un numr pe taste.

Pe monitor apru o fa dur. Era tnr, ptroas i posac. Ascult


cu atenie la spusese lui Jodell, apoi deschise gura i rspunse:
Am aici un ordin scris chiar de preedintele Martin Lilgin, prin care mi
se cere s o rein pe Sheeda Moorton i s fiu gata s-o bag n maina cea mare
de tocat n clipa n care primesc semnalul codificat prin intercom.
Ordinul acela a fost redactat pe un formular oficial, Zece-aizeci? Se
interes Jodell pe un ton calm.
Nu, dar scrisul mi este bine cunoscut.
Sunt sigur c aa este, replic Jodell cu acreal. Ascult, Bureski, o
vrem pe fat. Uit de ordinul pe care l-ai primit. Sunt vremuri tulburi n care
plutete schimbarea i ar fi bine s te schimbi i tu o dat cu ele.
Glasul morocnos ntreb:
Ce naiba se petrece acolo? Ce-i cu testul sta?
Nu e nici un fel de test, amice. A fost prins n fine cu pantalonii-n vine.
i nici el i nici altcineva nu poate s fac absolut nimic. E preferabil s treci de
partea noastr. Vom trimite pe cineva s ia fata.
Imposibil. Poate c nu o s ascult de ordin, aa cum a fost scris. Dar
nu o voi preda i nici nu o voi elibera deocamdat.
Jodell se ntoarse s se uite spre savani.
Domnilor, voi face o ameninare ca din partea voastr. Ascultai-o cu
atenie i apoi s-mi spunei dac o putei duce la ndeplinire. Se ntoarse iar
cu faa spre monitor i zise: Bureski, voi trimite o duzin de savani din Oraul
Comunicaiilor pn la sediul acela mohort al poliiei secrete pe care o
conduci. Vor intra i vor lua fata. Nu ncerca s reziti. Te rog s-o predai n
linite.
Chipul de pe monitor nu prea convins.
O duzin se blbi. Noi aici avem o adevrat fortrea. Suntem
echipai ca s doborm i rachete atomice.
Nu conteaz, mintea stpnete materia, i-o ntoarse Jodell. ntoarse
capul spre Ishkrin. Am dreptate sau nu?
Ar fi nevoie cam de doisprezece specialiti din domenii apropiate, veni
rspunsul. Dar ne-am descurca la fel de bine i cu zece.
Foarte bine, ncuviin Jodell. Nu, Bureski, nu te grbi s ntrerupi.
Vrem de asemenea s-o gsim i pe doamna Megara
Din fotoliul din col Megara gemu nbuit, de durere. Dup ce Jodell
ntrerupse legtura, se ntoarse i rosti ctre toi:
n caz c intereseaz pe cineva, cred c pot aranja n aa fel nct, n
caz de urgen, s putem fugi cu toii la Dealuri.
Ishkrin fcu un gest de exasperare.

Trim ntr-o lume nebun, rosti. Avem printre noi un om care nu crede
c ceea ce se ntmpl acum este un caz de extrem urgen.
n vreme ce Orlo mergea special naintea celorlali, ofierul care pzea
intrarea n palat se albi deodat la fa.
Domnule, i zise, am aici un ordin scris, chiar din partea lui Martin
Lilgin. A venit printr-un curier special cu patru minute n urm. Aici scrie c,
pn la noi ordine, nimeni nu are voie s intre sau s ias din Oraul
Comunicaiilor.
Orlo continu s nainteze. i simea pe cei doisprezece super-savani care
veneau rsfirai n urma lui.
Rspunse, articulnd cu grij fiecare cuvnt n parte:
Ordinul nu este scris pe un formular legal. i oricum, nu mi se poate
aplica tocmai mie, cpitane. Prin lege sunt Membru al Prezidiului i eu m
ocup de Oraul Comunicaiilor, nelegi ce spun?
Dar, protest cpitanul, am ordinul scris chiar de mna preedintelui
Lilgin.
Se aflau la numai civa pai unul de cellalt. Orlo se opri i-i art
dinii.
Cpitane, scrisul de mn poate fi falsificat. Aici, n palat, totul se face
dup lege. Drept care i ordon ca dumneata i oamenii din subordine s v
ncolonai i s mergei naintea noastr prin acea poriune a palatului care
duce spre poarta principal pe care vin i pleac angajaii acestui departament.
Ai treizeci de secunde la dispoziie ca s mi asculi ordinul!
Dar
Executarea!
Urm un moment de tcere. Apoi cpitanul nghii n sec. i salut. Se
ntoarse spre subordonaii si.
Alinierea! Comand deodat, ncercnd s par autoritar.
Nesigurana sa se transmise cel puin unuia dintre oamenii din trup.
Din ase, cinci soldai luar poziia de drepi i se aliniar. Cel de-al aselea i
lu arma, ca i ceilali, ns, n loc s se alinieze se ls ntr-un genunchi i
ridic puca la ochi ndreptnd-o spre Orlo.
Nimeni, mri dispreuitor, nu poate cere cuiva s nu asculte de un
ordin direct al efului. Eu
Se opri pentru c
Dispru.
n spatele lui Orlo savanii se repezir nainte.
Hei, fcu Peter Rosten, a cui e isprava asta? ntotdeauna am crezut c
am un sistem destul de bun. Dar ce-am vzut acum, l ntrece cu mult.
Nimeni nu-i rspunse.

Cei doisprezece experi n tot attea discipline se uitau nedumerii de la


unul la altul ca n cele din urm s-i ntoarc ochii spre Orlo. Dar nimeni nu
iei nainte ca s-i asume meritul.
Ishkrin coment cu acreal:
Se pare c cel care a reuit s pun la punct un asemenea sistem
defensiv nu vrea deocamdat s se laude cu el.
Orlo interveni agitat:
Din cte mi dau eu seama, acum va trebui s fim foarte ateni ca s
nu fim mpucai de lunetiti de la vreun balcon sau din alte puncte
avantajoase. Deci va trebui s ne mprim atenia. Doi dintre voi art vei
fi ateni la ce se petrece n spate. Doi sus, doi drept nainte, doi la stnga i
ultimii doi la dreapta. n fiecare caz indic persoanele pentru sarcinile pe care
le mprea.
Savanii l priveau cu umor i bun dispoziie. Nimeni nu fcu un gest
care s indice c avea de gnd s i se supun. Peter Rosten i explic situaia cu
blndee:
Orlo, nu trebuie s-i faci griji pentru asemenea lucruri. Cnd
Higenroth a descoperit c electricitatea poate fi fcut s se mite mai repede
dintr-un loc n spaiu n altul, ntr-un mod mult mai simplu dect n natur,
multe dintre problemele relaiilor spaiale i-au gsit atunci rspunsul.
Bnuiesc c lui Lilgin i-a fost team s te lase s cunoti mai bine asemenea
lucruri. Dar desigur, ceea ce avem noi la dispoziie, e cu mult mai puternic
dect tot ce s-ar gsi pe afar.
Orlo se simea jignit.
Atunci, le zise, dac voi, oameni buni, aveai toate mijloacele necesare
ca s scpai din nchisoare, de ce n-ai fcut-o mai demult?
i unde s ne fi dus? l ntreb un individ ndesat. n lumea lui Lilgin
trebuie s ai autorizaie n regul ca s stai pe undeva.
Era perfect adevrat. Orlo se ruin pe loc de izbucnirea lui i de
sentimentul care o motivase.
n istorie au fost vremuri n care oamenii i gseau sanctuarul n
biserici, le zise.
Nu i acum, sub conducerea lui Lilgin, i-o-ntoarse cineva. Nu ntr-o
unitate a Religiei Oficiale.
Orlo nu se ls.
Au fost vremuri n care un om putea cere sanctuar politic n alte ri.
Dar nu i pe pmntul lui Lilgin. Acum nu mai exist alte ri.
Ei bine, probabil c va trebui s facem ceva n privina asta, coment
Orlo, pentru viitor.

Nimeni nu-i mai rspunse. Toi camarazii si erau surescitai i admirau


interiorul palatului. Realiz ocat c savanii de marc care-l nsoeau nu mai
fuseser niciodat aa de departe de Oraul Comunicaiilor; c de fapt nici nu
mai ieiser de acolo.
Mergeau ncet, privind cu atenie n jur, ca nite copii. De dou ori se
strnser n jurul unei boli ca s priveasc la ceea ce se afla ndrtul ei. De
fiecare dat Orlo se vzu nevoit s-i mping cu fora ca s-i continue drumul.
Ascultai, le zise agitat, n cteva minute vom iei din palat, dar numai
dac vei continua s mergei.
La poart rechiziion un autobuz pe pern de aer cu tot cu ofer. Toat
lumea urc n el grbit. Dar, cnd ajunser nuntru, rmaser timizi pe
marginea scaunelor n vreme ce vehiculul se punea n micare, alunecnd spre
osea.
Orlo se simea zguduit Pot s cred c aceti oameni vor fi n stare s
atace cu succes o fortrea?
Merser pe jos pn n faa porii de fier a cldirii impozante de sticl,
oel i granit gri care se gsea la o mil distan fa de palat. Ateptar pn
cnd unul dintre oamenii de paz sun pe altcineva. Tnrul ofier de gard
privi spre grupul lor printre barele solide de oel.
Generalul Bureski va veni n cteva minute, le zise.
Nici nu trecuse nc de amiaz. Un vnt cald adia pe strada prsit din
faa cldirii nalte i lungi, pe al crei frontispiciu scria cu litere negre: POLIIA
SECRET.
Ct de secret era de fapt? Se ntreb Orlo. Dedusese demult c poliia
secret era principalul clu al disidenilor politici. Se ndeletnicea cu crima.
Gndul i se curm. Pentru c auzea limpede pai pe podeaua de piatr.
Paii unui brbat i ai unei femei.
Orlo simi cum se albea la fa. Nu se putea. Nu.
Dar aa era.
Sheeda iei din cldire. Rmase eapn alturi de tnrul cu chip
ntunecat, mbrcat n uniform, care o adusese.
Individul le zise:
Uitai cum vom proceda. Trebuie s tim n permanen unde anume
este
Va fi n Oraul Comunicaiilor, rspunse Orlo.
Bureski continu de parc n-ar fi fost ntrerupt:
Soluia practic la care am ajuns este c vom decide puin mai trziu
dac Lilgin a fost prins sau nu. Dac este, atunci o putei pstra. Dac nu,
atunci o vom lua napoi, fr s avem nregistrat oficial aceast predare
temporar.

Dar s presupunem, interveni Orlo, c Lilgin optete la intercom


codul pe care l-ai menionat.
Nu are cum s observe ceea ce facem noi aici, rspunse Bureski. Vom
spune pur i simplu c s-a fcut. Dac el ctig, o vom face imediat. Iar toi
martorii vor disprea de asemenea. Ai neles?
O soluie pragmatic, ncuviin Orlo. Bun, cum rmne cu doamna
Megara?
Am ordonat deja s fie internat ntr-un spital. Va primi injecii cu
proteine i i se va face o operaie estetic. A fost lucrat serios, domnule, i va
avea nevoie de cel puin o lun nainte s se poat ine pe picioare.
Am neles. La care spital a fost dus?
Bureski i zise. Dup aceea, se desprir.
n autobuzul care-i ducea napoi spre palat, Orlo era aezat alturi de
Sheeda, care tcea cu ncpnare, alb la fa. n cele din urm i zise pe
optite:
Am fost violat. De trei brbai. Au crezut c sunt terminat aa c mau folosit.
Dup cum vezi, nu ei apar pe fiecare perete de plastic din lume, aa c
au comis o crim despre care au crezut c va rmne secret.
i eu am crezut c pn aici mi-a fost, mrturisi Sheeda, aa c am
savurat ceea ce mi-au fcut. Acum m simt ruinat. A fost o vreme cnd am
dorit ca numai tu s m ai. Mai vrei cadoul acela de ziua ta?
Azi e ziua mea, rspunse Orlo. Azi. i da, sigur c vreau. Va trebui
probabil s mergem la Dealuri, mai ales c secretara va dormi n patul meu la
noapte. Dar conchise pn atunci mai sunt cteva ceasuri bune. nainte de
orice trebuie s convingem un nebun c nu vrea nimeni s-l omoare. Mai mult,
trebuie s-i conving pe toi cei care-i doresc moartea s n-o fac.
Chipul fetei reflecta nedumerirea.
Despre ce anume vorbeti? Se mir Sheeda. Ai nnebunit de tot?
Probabil, rspunse Orlo cu sinceritate. Pentru c, n acest moment,
sunt probabil singura persoan din lume cu excepia idioilor, desigur care
simte ceva compasiune pentru Lilgin. Ddu din cap, mai mult pentru sine.
De fapt asta-i cea mai simpl soluie. Pstrarea lui la putere.
Eidy ncepu s plng din clipa n care-l vzu pe Orlo intrnd pe u,
neanunat.
E prea mult, scnci. A treia vizit pe degeaba.
Fr s-l mai bage n seam pe distinsul i tnrul vizitator nepoftit, se
repezi spre o u pe care o deschise agitat.
Heen, strig printre hohotele de plns, s-au ntors din nou. S-au
ntors.

Pentru Orlo era ceva cu totul nou s-o vad aa, tiind prea bine c femeia
frumoas care vrsa lacrimi amare nu era alta dect mama sa adevrat.
Ciudat pentru c-i amintea foarte clar c n toate rapoartele pe care le
citise, doamna Eidy Higenroth fusese evaluat drept o tnr femeie rece i
calculat. (n clipa aceea nu prea deloc aa.)
Din nefericire, Orlo nu avea vreme s-i dea nici un fel de explicaii. i ce
era mai important, nu ndrznea s-i explice situaia. Aterizaser pe pajitea
din faa casei Glucken. Atunci cnd avionul cu reacie atinsese pmntul, un
savant pe nume Spesh se uitase spre mn sau aa li se pruse celor care l
priviser i le spusese agitat:
A mai fost cineva pe aici. Avem de-a face cu o capcan.
Analiza lui exact arta c glasul cuiva avea s declaneze un mecanism
care fusese implantat celor doi soi Glucken. Nu era foarte limpede ce anume
trebuia s fac, dar Ghici a cui voce l declana, cuget Orlo drept care se
mulumi numai s le fac semn cu mna savanilor din spate.
Rmase tcut n vreme ce ncepea btlia
Totul se precipitase deodat. Avusese foarte multe de fcut.
Sheeda, el i mica lor armat se ntorseser n Oraul Comunicaiilor.
Fusese obligat s-o lase pe Sheeda s se duc singur n apartament i s-i
instaleze cartierul general acolo pentru c el se grbise napoi la birou.
Atunci cnd Orlo intrase, Yuyu, a crui specialitate erau aspectele
biologice ale fenomenelor electromagnetice, srise de pe scaun i-i ieise
nainte. optise agitat:
Cum te simi, biete?
Supra-stimulat, mrturisise Orlo.
nc-i mai aminteti ce s-a petrecut? Brbatul cel mare i negru prea
extrem de serios.
Cnd m gndesc la asta, i zisese Orlo, parc aud un glas care-mi tot
vorbete.
Yuyu se artase uurat.
Asta nseamn c presupunerea noastr a fost corect n privina a
ceea ce a fcut Megara cu tine. i, desigur, se leag totul. Ridicase din umeri.
Tehnicienii din aceast bran a poliiei secrete nu tiu s foloseasc i altceva
dect compui ai pentatholului de sodiu.
Am impresia, declarase Orlo, c Higenroth a conectat zigotul de
echipamentul lui printr-un fel de cmp. Atunci cnd celulele zigotului s-au
divizat i s-au transformat n cele din urm n mine, fiecare celul n parte a
pstrat legtura. Deci n clipa asta sunt conectat din cap i pn-n vrful
picioarelor. Se ncruntase. E destul de simplu. n jur de dou duzini de semnale
fiecare precedat de cte o emoie.

Africanul solid i frecase minile, jubilnd de ncntare.


E ceva deosebit. Tare mi-ar plcea s vd mecanismul n aciune.
Am fcut un test de teren, ca s zic aa, rspunsese Orlo. M-am uitat
la un individ care m amenina cu o puc, am simit o anume emoie i am
optit semnalul. Am avut impresia c a disprut efectiv.
Doamne! Chicotise Yuyu.
Din cauz c nu am specificat cmpul, continuase Orlo, bnuiesc c a
fost transferat ntr-una din cele dou locaii programate automat. Cel mai
probabil n vechiul laborator Higenroth din casa de la universitate, unde a
locuit.
i care ar fi cealalt locaie?
Bnuiesc c pe atunci btrnul Orlo se oprise nemulumit de sine; i
se pruse nepotrivit s vorbeasc aa despre un geniu btrn care, pe deasupra
fusese i tatl lui, dar, dup o clip, continuase Higenroth se gndise s fac
toate astea chiar el. De aceea a i luat legtura cu unul dintre Popasurile
Dealurilor, cu gndul de a transforma aceast organizaie ntr-una rebel, care
s se opun pe fa guvernrii. Se ntrerupsese. Acesta-i cellalt loc n care este
posibil s fi ajuns soldatul nostru.
i ce planuri ai?
n clipa asta, rspunsese Orlo, ar fi mai bine s aflu ce s-a mai
petrecut ct vreme am lipsit eu. Dup care voi expune planul meu de btaie
ntregului grup. Bine?
Mie-n sut, ncuviinase Yuyu. Cu ct repetm mai puin ce vrem s
facem, cu att mai bine. Dar cealalt chestiune rmne numai ntre noi doi
da?
Da, acceptase Orlo. Cel puin deocamdat.
Intrase n camer i-i salutase curtenitor pe cei adunai acolo un grup
de unsprezece brbai. Cum l vzuse, Jodell l anunase:
S-au strns un numr destul de mare de femei la tine n dormitor. i
pe coridoare sunt puzderie de oameni, am nceput s le repartizm locuri pe
podea unde s doarm.
Orlo ncuviinase cu un zmbet.
Locul prea destul de aglomerat atunci cnd am venit. Bnuiesc c
mai vin i alii, nu?
Ne-am gndit, rspunse Jodell, s-i anunm pe toi oamenii care au
acces la Lilgin, s le explicm ce anume se petrece i s le oferim ocazia s
aleag de ce parte sunt. Pn acum au venit cu toii aici. i, desigur, la sugestia
ta, fiecare i-a adus nevasta sau prietena cu el. Acum ateptm cu toii
declaraia de la ora patru pe care a promis-o Lilgin atunci cnd s-a apucat s
scrie sentinele cu moartea.

Pe mine m bate gndul c ar trebui s continui cu munca de salvare,


rspunse Orlo. Dar mai nti a vrea s v spun cum ar trebui s se desfoare
totul, dup prerea mea.
Din pcate, cei adunai acolo nu preau s accepte ceea ce era logic i
raional.
Ascult, se opuse Megara, individul sta a omort milioane de oameni.
Poi s negi aa ceva?
E puin spus, rostise Orlo cu calm.
i atunci cum ai putea justifica rmnerea lui la putere?
De la nceputul istoriei, le zise Orlo, se pare c lumea a fost dominat
cam de cinci la sut dintre masculi. Au existat dintotdeauna cam cincisprezece
la sut din ceilali care s-au alturat acestui grup, fr a putea ptrunde n el.
Din restul de 80%, apte sau opt procente au fost oameni cu aberaii sexuale;
restul de 70% era constituit de marea mas de oameni muncitori, normali, care
se cstoreau, ntemeiau o familie i nu divorau dect din motive bine
ntemeiate. Ei bine, aceast mas de 70% accepta imaginea public vizibil a
oricrui guvern.
n cazul nostru, aceast majoritate imens vede peste tot n jur lucrurile
bune pe care le-a fcut Lilgin. n fond, trebuie s admitem c modul ingineresc
n care Lilgin a vzut natura uman, cu acea obiectivitate absolut a
cresctorului de vite, a avut drept rezultat producia ridicat a fabricilor, bunul
mers al autobuzelor, orarul precis al avioanelor i al rachetelor i a avut grij ca
hrana s fie din abunden, pentru toat lumea. Populaia planetei s-a
stabilizat la mai puin de trei miliarde de suflete. Oamenii triesc o via
cruat de boli, rzboaie, foamete sau probleme emoionale serioase.
Orlo fcuse o scurt pauz i ridicase din umeri.
Consider c am reuit s fac un rezumat corect al laturii bune a lui
Lilgin. Voiam doar s subliniez c noi, cei de aici, facem parte din acelai grup
elitist de 5% masculi ca i Lilgin. n locul lui, dac am fi avut aceeai putere i
acelai creier de inginer, am fi fcut la fel, sau pe aproape, n funcie de idealul
nostru. Care ar fi valoarea nlocuirii acestui gen de om cu un altul aproape la
fel? Asta am ncercat s v spun.
Se ntoarse spre Megara.
Domnule, cum v-ai oferit imediat s-l nlocuii, ce mai putei spune
acum?
Chipul copilresc pru s ezite. Apoi:
Cnd un om a comis din proprie voin attea crime precum Lilgin, nu
ar trebui luat n considerare pentru realegere.
Noi discutm acum despre dumneata. Cum te-ai fi comportat dac ai fi
fost n locul lui?

Nu eti ntreg la minte Rguit: Nu am fcut ru nimnui, doar


dac
Doar dac?
Doar dac nu primeam ordine directe.
Vezi chiar dumneata, care te consideri o persoan ct se poate de
normal, ai fcut mult ru altor fiine umane. i singura scuz este c urmai
nite ordine.
Lilgin nu are nici un fel de scuz. A fcut-o pentru c e un obolan.
Orlo scuturase din cap.
A fcut-o dup ce i-a dat seama c poate s fac tot ce-i place pentru
c nu va trebui niciodat s dea socoteal de faptele sale i, cum a ordonat
uciderile n secret, imaginea public rmnea aceeai.
Observ c Megara dorea s vorbeasc aa c tcu, politicos. Omul nu
pierdu ocazia i se avnt cu toate forele. Spuse cu fermitate:
Domnule, ncerci s promovezi acum cel mai mare criminal pe care l-a
cunoscut istoria. V spun c acest monstru s-a nscut cu crima i cu mnia n
inim. Domnilor, la un moment dat am stat i am fcut socoteala. Lilgin a
comandat moartea a cinci mii de oameni pe zi n fiecare zi a ultimilor 190 de
ani.
Cifrele date avur un impact serios asupra tuturor celor adunai acolo.
Orlo vzu ocul pe fiecare chip n parte. Nu mai era nici o ndoial c pierduse
teren.
Interveni grbit:
Din totalul zilnic, cte sentine cu moartea ai transmis dumneata,
personal, oamenilor care se ocupau cu execuiile, domnule Megara?
ntrebarea, n loc s fi produs un rspuns imediat, provocase un schimb
rapid de priviri ntre Numrul Doi i Numrul Trei. Chipul copilresc se artase
ncurcat. Maxilarele puternice se ncordaser.
n cele din urm:
ntre noi doi, rspunse Jodell pe un ton sardonic, a zice c
transmiteam cam 98% din ordinele respective.
Megara interveni suprat:
Fiecare n parte sub indicaiile directe ale lui Lilgin. Niciodat din
propria noastr voin. Am urt fiecare asemenea moment. i n fiecare sear,
cnd m aezam la mas, i acele imagini cu femeile i brbaii mori pe ziua
aceea m asaltau, m bucuram sincer c Lilgin era un beivan. Pentru c m
puteam mbta i eu i puteam uita totul mcar pentru o noapte.
Butura i drogurile reprezint cea mai veche form de psihoterapie,
comentase Orlo. Observai, v rog, c i dictatorul apela la ea.

Nemernicul acela sttea n fiecare sear la mas, ne privea i ncerca


s ne dezlege limbile.
Parc spuneai c se mbta i el.
Fir-ar s fie, ascult la mine nu era nevoit s omoare atia oameni
numai ca s-i salveze afurisitul lui de gt. Eu am putut s rezist aa pn
azi.
Orlo privi la cei din jur, n vreme ce chibzuia cum s continue. Nu
observase nici o schimbare vizibil. Rspunsurile lui Megara continuaser s
ctige teren Bine, bine, se gndi, dup care schimb subiectul.
Domnule Megara, cnd m-ai capturat azi diminea, care a fost
procedura?
Chipul copilresc se luminase.
M-am folosit de o form de hipnoz chimic. Am vrut s m asigur c
programarea Higenroth avea s fie folosit bine. Drept care i-am dat pentathol
de sodiu. Aa am adus la suprafa semnalul pentru sistemul lui Higenroth.
Dup aceea, la momentul potrivit, cnd Lilgin a adormit profund dup o
partid de amor, am pus-o pe Odette (fata l urte cumplit) s ne lase s
intrm n dormitor. Dup aceea te-ai uitat bine la el, ai perceput emoiile i ai
optit semnalul imediat a i aprut pe toi pereii din lume. Dup aceea i-am
pus pe biei s te aduc la birou, fr s fi fost cineva vtmat. Doar o aciune
direct i o utilizare potrivit a metodei inventate de tatl tu.
A vrea s-i mulumesc pentru toate astea i s-i spun c soia ta a
fost transferat la un spital pentru a-i reveni. ntr-o lun va fi iar pe picioare.
Atunci cnd vorbise observase c ochii aceia albatri, de copil, se
umeziser din nou. n loc s mai atepte, ca s-i permit lui Megara s-i
revin, Orlo se avntase mai departe, ntrebnd:
Domnule Megara, dac-l vei nlocui pe Lilgin, n ce fel ai de gnd s
schimbi sistemul?
Dup ce pusese ntrebarea avusese impresia c, n afar de Megara, toat
lumea din birou ncetase s mai respire. Megara ddu s-i rspund printre
lacrimi:
Detaliile sunt prea lungi ca s le discutm acum. Dar schimbarea de
care este nevoie nu trebuie fcut n sistem ci n administraie.
Lacrimile iroiau nestnjenite pe obrajii plini. Orlo i zise grbit:
Ne poi dovedi c metoda dumitale nu implic dominaia unui singur
om?
Absolut, rspunse Megara, sigur pe victorie.
Mulumesc, zmbi Orlo ncordat. Domnilor, cred c v dai seama c
deocamdat nu facem altceva dect s cldim castele de nisip aici. Cel mai
puternic dictator din istorie se afl nc acolo sus, la biroul su, cutnd o cale

de ieire din impas. Din ceea ce am neles de la cei care-l cunosc, n cazul n
care va ajunge la o soluie, va lua n calcul toi factorii, inclusiv mica noastr
conspiraie. Zmbetul i dispru. Mai bine plec acum s vd dac n-o pot salva
pe mama mea cea adevrat i pe soul ei, nainte s ajung acolo una dintre
acele sentine cu moartea.
O pornise spre u.
Domnul Bylol mi-a pregtit avionul. Sper s m ntorc la vreme ca s
aud i eu faimoasa declaraie de la ora patru Yuyu, vino i tu cu mine
Lupta
Singurii adversari vizibili din reedina Glucken erau o femeie care
plngea i un brbat nalt i subire. Orlo se afla n faa lor iar n spatele lui,
chiar n u, ateptau savanii. Nu se vedea nici un semn c Glucken reaciona
la disperarea soiei.
Inamicul era un fenomen de cmp, special proiectat s se declaneze n
creierele celor doi la primele cuvinte ale lui Orlo. n clipa aceea avea s
izvorasc dinspre ei spre el ceva ntunecat. (Orlo nu percepuse altceva.)
Super-savantul, care nelegea perfect asemenea probleme, prea s
asculte ceva, pentru c fcea tot felul de ajustri la unul din inelele de pe
degete. n cele din urm, obosit de parc ar fi muncit din greu omul i fcu
semn cu capul lui Orlo i zise:
Cnd ridic mna, atunci vorbeti spui ceva. Avem nevoie doar de
timbrul glasului tu. Vei simi n creier un oc de moment, dup care vor urma
o serie de gnduri i impulsuri. Eti gata?
Orlo ncuviin, dei nu se simea tocmai ncntat de rolul su, netiind
la ce s se atepte, pentru c oare la ce fel de oc se gndeau ei?
Savantul, al crui nume era Camper, ridic mna.
Orlo zise:
Doamn Glucken, v rog, calmai-v, nu e nevoie s v temei
Ultimele cuvinte aproape c le opti. Limba i se nepenise n gur.
Gndul care-i apru n minte era ca un ecou al unui sentiment primitiv:
acceptarea sorii, a dezastrului definitiv. Simea disperare i spaim cumplit.
Iar gndul spunea: Bine, renun. Devoreaz-m!
Aproape imediat apru un al doilea gnd, ceva mai slab, mai ndeprtat
(al lui Glucken) care spunea: La naiba cu toate! Nu-mi mai pas ce vor s fac.
N-au dect s ne omoare! Acelai gen de reacie, dar furioas, nu apatic.
Camper scutur mirat din cap.
M uimesc aceste imagini primare pe scara evoluiei. Acesta, prietene,
a fost strigtul unui animal care a fost torturat i a fost aproape sfiat n
buci iar n ultimul moment dinaintea morii dorete cu disperare s fie
mncat.

Se ntrerupse i relu dup o clip, grbit:


Ascult, va trebui s fac o inversare a cmpului ca s te pot salva.
Ciclul ntr-un asemenea cmp trebuie musai ncheiat. Dup cum a fost
programat, fora lui este aa de mare nct ar fi ajuns pn la creierul tu
imediat i te-ar fi ndemnat s omori i s mnnci femeia i s ucizi brbatul
cu o violen greu de imaginat, aa cum au sugerat-o gndurile lor. Ca s
scpm de o parte din fluxurile de energie din cmp, vreau s te hotrti
repede n ce stare mental vrei s-i lai pe oamenii tia. Pentru c aa vor
rmne pentru restul vieii lor. Nu uita, sentimentele din tine sunt foarte
simple, nimic complex. F tot ce poi mai bine pentru ei, domnule. Imediat ce te
simi pregtit, ridic mna, iar eu voi lsa fluxul s se scurg. Dar ct mai
rapid pentru c altfel vor ncepe reaciile automate.
Uimitor, dar se simea extrem de tulburat Primul gnd: nebunul sta
de Lilgin. Aa de rzbuntor. De dou ori a ncercat s m fac s-o omor pe
propria mea mam. Din prima zi cnd voia s-o arestez la domiciliu, fr ca
mcar s fi avut habar cine era. Iar acum asta!
Lui Orlo i trecu prin minte, ntr-o doar, c cei doi reacionaser absolut
firesc. Ceea ce li se ntmplase le distrusese orice rezisten i speran. Aa c
renunaser la lupt, ea n felul ei i el n al lui.
Aa cum sttea acolo, Orlo i ddea seama c nici propriile sale
impulsuri nu erau tocmai normale. Mai ru, nu vedea nici o cale prin care, n
cteva clipe, s scape de acel sentiment intens care se cldise pe nesimite n
interiorul lui. Era aa de puternic, nct aproape c-i pusese stpnire pe corp.
Ridic mna involuntar. Imediat contientiz ceea ce fcuse i ncerc s-o
lase n jos. Dar observ ngrozit c era prea trziu. Rul fusese fcut.
Din creierul lui i luase zborul o fantezie.
Un vis de copil.
Mama l iubete pe tata i m iubete pe mine. Mama i va dedica restul
vieii mie i amintirii tatlui meu, profesorul Higenroth.
Dup aceea avusese i un gnd secundar cu privire la rolul lui Glucken:
se va dedica cu totul ideilor i teoriilor lui Higenroth. Va face un studiu care va
rezolva problema tuturor datelor programate n creierul meu. Va scoate totul de
la mine i va transforma teoria n practic.
Aa aveau s rmn cei doi oameni, doctorul i doamna Glucken; ea,
ncarnarea iubirii unei femei pentru geniul mort, primul ei so, iar el, iubind-o
pentru devoiunea ei i fiind gata s fac totul pentru a promova munca i
geniul savantului disprut, Higenroth
Atunci cnd avionul se pregtea s aterizeze a doua oar, Orlo i cei
unsprezece savani (din echipa original de doisprezece, unul refuzase s mai

vin cu ei) se repezir s se uite pe hublouri. Orlo venise din salonul particular
ca s stea cu ceilali n compartimentul fumtorilor.
Sub ei se vedea o alt cas izolat, asemntoare cu reedina soilor
Glucken.
Dei, cea pe care o vedeau prea ceva mai somptuoas. Curtea era mai
larg. Se vedeau mai multe ferestre care scnteiau n soare.
Ia uitai-v! Le zise unul dintre savani. Specialitatea lui era o ramur
relativ obscur a fizicii n care era vorba despre plasm n relaie cu elementele
primitive materia ntr-o form strveche. Numele lui era Holod.
Exclamaia lui alert pe toat lumea. Un ir lung de vehicule i fcuser
apariia de dup un plc de copaci la nici o mil deprtare de cas. irul
mergea pe o osea lung i ngust, cu o vitez uluitoare. Dac continuau tot
aa, aveau s ajung la cas nainte ca cineva s fi avut vreme s coboare din
avion.
Orlo privi cu atenie i-i puse n funciune microfonul de mn.
Pilot! Strig.
Da, domnule? Veni rspunsul din difuzoarele montate n tavan.
Intercepteaz mainile alea! Zboar ct mai jos! i aterizeaz chiar n
faa lor!
Prea bine, domnule.
Avionul se ridic i se nclin pe-o parte. n aer, viteza lui nu se putea
compara cu cea a mainilor. Se ntoarse, se ridic i se ls iar n jos. Apoi
plan deasupra mainilor, venind din spate, alunecnd pe lng capotele lor,
aproape tergndu-le i lsndu-se apoi chiar pe osea. Rul numai civa
metri. Apoi se opri.
Majoritatea mainilor frnar brusc i derapar. Ce se petrecu cu ele n
realitate, scp ateniei celor care se uitau pe hublourile avionului. Toi priveau
cu sufletul la gur cele dou automobile care ieiser din osea, viraser n
unghi strns i ocoliser aparatul de zbor. oferii lor i artaser ntreaga
miestrie pentru c, la cteva clipe dup aceea, mainile reveniser pe osea i
intraser pe aleea din faa casei.
Atunci cnd se oprir, portierele se deschiser larg. Din fiecare vehicul
ieir civa brbai care intrar alergnd n cas.
n timpul acelor momente uile avionului se deschiser i pe rampele
lsate cu grab, ncepur s coboare oamenii lor.
Dar Orlo era stpnit de sentimentul eecului; ajunseser acolo cu cteva
momente prea trziu. Dintre cei rmai la birou, cineva nzestrat cu o memorie
excelent, ntrebase: Cum rmne cu femeia aia mic i urt, despre care
oamenii cred c-i nevasta lui Lilgin? Astfel, dup multe discuii purtate ntre
Megara i Jodell, dup ce muli ateptaser n birou i Orlo n avion pentru a i

se afla adresa exact, puternicul aparat de zbor i schimbase cursul i


parcursese opt sute de mile n treizeci i opt de minute.
Iar acum, eecul Zu aa, cuget obidit, s-a scurs att de puin timp,
dar ordinele acelea au fost transmise de fraierii tineri ai lui Lilgin i duse la
ndeplinire. Doamne, dac o s ajungem peste tot cu cteva momente prea
trziu, atunci vom eua lamentabil.
Cel mai trist era c nimeni nu avea habar pentru cine fuseser emise
acele sentine cu moartea i unde anume fuseser trimise.
Desigur, uciderea actualei doamne Lilgin era absolut logic dac ea era
aceea. Unul dintre savani chiar glumise cu Orlo: Domnule, probabil c este
perfect adevrat ce ai spus, c Lilgin va trebui s se domoleasc i s se poarte
cum se cuvine. Iar asta nseamn c va trebui s se nsoare cu una din
frumuseile din palat i s renune definitiv la orgiile i beiile pe care le-a tras
pn acum. Nu exist pedeaps mai crunt pentru unul ca el.
Dup aceea fusese nevoie doar de o clip ca amintirea s ias la
suprafa: Hei, dar cum a rmas cu tipa aia urt care? Urmaser cteva
clipe de linite, apoi: Ascultai, mai bine am gsi individa. Dac lui Lilgin i
vine n minte c va trebui s se potoleasc, va ajunge la concluzia c publicul
su larg se va atepta s-l vad alturi de ea.
n acel moment lui Orlo i era clar c Lilgin se gndise deja la treaba asta.
De aceea fuseser trimii n mare grab i asasinii. Ceea ce-l deranja cel mai
tare pe Orlo era faptul c Lilgin trebuia s explice cumva absena ei. n
concluzie, cineva trebuia nvinovit de moartea ei. Dar cine? Care era
complotul care se ascundea n spatele acestui asasinat?
Orlo ncepu s intuiasc cam care era natura contraatacului lui Lilgin.
i era deja prea trziu ca s-l mai opreasc.
Alturi de el, Peter Rosten rosti ncet:
Uit-te aici, tnrul meu prieten. Am reuit s-i oprim.
Ridicase un fel de platou de metal de douzeci de centimetri pe zece, uor
curbat spre interior. Pe el se vedea foarte clar o imagine n culori. Era o scen
de interior. n fundalul unui salon cochet se vedea o femeie btrn i ndesat.
n faa ei se aflau apte oameni, toi cu armele la vedere.
Orlo privea pietrificat tabloul acela. Se gndea c savanii reuiser s
nregistreze totul cu cteva clipe nainte de omor.
Atept, inndu-i rsuflarea.
Apoi contientiz altceva.
Ce vedea n faa ochilor era un simplu tablou. Nimeni nu se mica. Era o
fotografie, un instantaneu al unei aciuni n curs de desfurare.
Urm un moment de amoreal i apoi un alt gnd. Sentimentul c ceea
ce vedea semna cu o fotografie care fusese fcut i developat cu cteva

minute mai devreme. Tot ce urmase acelui moment se terminase de mult.


ntreb:
Ce s-a ntmplat?
Rosten zmbea ncntat.
Trebuie s-mi scot plria n faa btrnului Doje. Italienii tia sunt
aa de greu de suportat cteodat. Dar trebuie s recunoti c staza temporal
i-a reuit de minune. E perfect.
Se ntinse dup micul panou de metal din minile lui Orlo. Trase uor de
el. Orlo i ddu drumul, tcut.
Stazele astea temporale nu in foarte mult. Mai bine am intra ca s-o
salvm pe femeia asta pe care publicul o cunoate drept doamna Lilgin i pe
care se ateapt s-o vad n dormitorul dictatorului n fiecare noapte de acum
ncolo. ncheie cu: i acum, crezi c mai exist cineva care ar trebui salvat sau
anunat despre ceea ce se ntmpl?
Orlo nu-i amintea de nici o alt persoan important.
Dar mai exista cineva.
Succesul prea asigurat.
Orlo strlucea atunci cnd reveni la birou cu patru minute nainte de ora
patru.
ntrebarea pe care le-o puse celor de acolo nu cpt nici un rspuns.
Cine mai trebuia salvat? Desigur, toi cei care fuseser condamnai la moarte.
Dar nimeni nu tia cine erau acetia.
Jodell i zise cu satisfacie:
n clipa de fa, douzeci i trei de membri ai Supremului Prezidiu
sunt n hol. Ceilali sunt plecai cu diverse misiuni i, pot s te asigur, foarte
bucuroi c se afl aa de departe. Megara, tu ce zici?
Omul cu chip de copil scutur din cap. Pe faa puhav struia o expresie
acr. Rosti nefericit:
Domnule Thomas, am impresia c nc mai nutreti gndul de a-l
menine pe Lilgin la putere.
Orlo opti pe nersuflate:
E ora patru. O s rspund la ntrebarea asta ceva mai trziu
Ora patru.
Lilgin ridic privirea cu un zmbet larg pe buze. Dac fusese ocat ceva
mai devreme, cnd grzile o lsaser pe femeia bondoac s intre la el, nu o
artase deloc.
Acum se afla aezat pe un fotoliu la civa metri mai departe. Cmpul
penetrant care se fixase asupra lui avea o raz de aproximativ cincisprezece
metri. Drept care, iat-o, femeia pe care el personal o alesese cu cinism, dup
ndelungi dezbateri, drept cel mai acceptabil tip de nevast: de vrst mijlocie,

greu de invidiat, cu un aer mmos. Pe atunci crezuse c prezena ei avea s-i


induc n eroare pe toi fraierii i protii din lume. Avea s-i fac pe brbai s
nutreasc un sentiment de compasiune pentru el iar pe femei s se simt
mulumite de comportamentul lui sobru i corect.
Dar de fapt, sosirea ei neateptat i schimbase planurile. Dictatorul avea
mare nevoie de informaii nainte s deschid gura s vorbeasc Ce anume se
ntmplase? Cum de scpase de asasini?
Dar zmbetul larg rmase mai departe pe faa mic i ngrijit atunci
cnd rosti:
Prieteni dragi, tocmai am primit prin receptorul din ureche cteva
rapoarte cu privire la acest experiment. n pofida tuturor asigurrilor pe care
le-am primit c tehnologia a fost n fine perfectat acum se pare c un efect
secundar neateptat ne va obliga s ntrerupem toate transmisiunile de
divertisment, de mine sau chiar din seara aceasta. Ca s fiu sincer, nu sunt
sigur nici eu de ceea ce se petrece. Dac mai trziu cineva de la televiziune v
va spune n direct c lucrurile nu stau chiar aa, sau v va da detalii tehnice de
specialitate, va trebui s tragei singuri concluziile de rigoare. Asta este ceea ce
mi s-a comunicat mie.
Lilgin tcu o clip iar zmbetul reapru.
Poate c orice fel de defeciune se va remedia. Poate n timp v voi
putea vedea i eu aa cum m vedei voi acum pe mine. Dar deocamdat, din
cauza acestor rapoarte cu privire la efectele secundare, voi amna orice
comentariu pe mai trziu, probabil pn mine. Aa cum ai putut observa,
soia mea care a stat la reedina ei de la ar s-a ntors. n clipa asta a
dori foarte mult s-o escortez pn n apartamentul nostru. Desigur zmbetul
se mai li un pic m vei putea urmri n continuare. Astfel de imagini intime
sunt parte integrant din experimentul pe care sper c-l apreciai la fel de mult
ca i mine
Orlo zise:
Deci acum tim. De mine vrea s le ia programele de divertisment.
Deja a insinuat c tehnicienii nu au fcut fa situaiei. Domnule Megara, ai
vreo analiz pentru noi?
Prerea mea este c pn mine diminea vei pierde o parte din
oamenii care stau acum pe hol. Pe la amiaz s-ar putea s plecm eu i cu
Jodell. Semeni cu un vapor care se scufund, domnule Thomas.
Sunase ca o glum dei Megara vorbise serios. Orlo, uor uimit,
rspunse:
nainte s plecai, nu ai vrea s ascultai teoriile mele politice?
Nu prea. Dar, dac vrei, d-i drumul, spune-le.

De-a lungul istoriei existaser mereu monarhii i democraii, nu pentru


c ar fi fost aa de grozave, ci pentru c dictatorii (spusese Orlo Thomas,
privind int spre Megara), insistaser asupra lor. Dac cineva poate s cread
fie i pentru o singur zi c un rege bun nu ar face absolut nimic ru, va
descoperi c ajutorul de ncredere al regelui a ales acea zi ca s extermine pe
oricine ar putea amenina cu preluarea controlului asupra trupului regelui i a
urechii acestuia. Toi potenialii dictatori (ca mine i ca voi, spusese Orlo pentru
toat lumea) ntr-o democraie, dup ce erau alei, ajungeau curnd s fie
pistonai de neveste, amante, rude, prieteni sau de oamenii de afaceri care i
susinuser i, din cnd n cnd, chiar de poporul care i obliga s acioneze
fr mil, ca un dictator de jure. Numai c ntr-o democraie desigur, legea
spunea c cei ce fuseser alei nu puteau face ceea ce pofteau. De aceea, marea
majoritate a conductorilor au fost nevoii s-i nfrneze impulsurile naturale
de a juca rolul regilor absolui
Megara se strmb auzindu-l.
Din acest punct de vedere m nelegeam perfect cu Lilgin: democraia
a fost cea mai exploatat idee politic dintotdeauna. Un adevrat chin pentru
oameni, din clipa n care a fost conceput ca teorie. Ultimul refugiu al
imperialitilor-capitaliti.
Orlo zmbi, ddu politicos din cap i continu:
Toi cei care fac parte din grupul conductor de cinci la sut au cte
un ideal. Tocmai am auzit o parte din al dumitale. Acum iat-l i pe al meu, pe
care, desigur, l consider ca fiind rspunsul la toate problemele. n general,
cnd discutm despre un ideal, nu stm s ne ntrebm dac este raional sau
nu. Un ideal este ceea ce simim noi c avem nevoie. Eu simt c avem nevoie de
dou sisteme economice, amndou sub aceeai guvernare. Eu a implementa
acest ideal pentru c, fiind un idealist, l-a implementa fr doar i poate
ncepnd prin reinstalarea sistemului micilor proprietari.
Pot s vizualizez un Al Doilea Sistem Economic sponsorizat de guvern
acesta va fi i numele oficial. n cele din urm, afacerile particulare se vor
dezvolta pretutindeni. Oamenii interesai vor putea cumpra terenuri adiacente
celor pe care le deine Primul Sistem Economic. Ca s treci la Sistemul Doi va
trebui s semnezi o renunare la toate drepturile deinute n Sistemul Unu
pentru o perioad de doi ani. Dup aceea, va trebui s plteti atunci cnd
cltoreti, s-i achii nota de la hotel i alte servicii. Putem prevedea ca n
zilele de nceput ale celui de-Al Doilea Sistem oamenii s se asocieze cu alii
asemenea lor n stilul calculatoarelor legate la reea.
Criminalii din cele dou Sisteme Economice, dup ce vor fi identificai,
vor fi legai de un subsistem unitar al Sistemului Penetrant prin care, vor putea
fi urmrii pas cu pas de cte un calculator principal care la nevoie va alerta

poliia Ei bine, zmbi Orlo, ce prere avei despre idealul meu, domnule
Megara?
M ndoiesc c Lilgin ar fi interesat de aa ceva.
Din cte am vzut pn acum i-a modificat deja comportamentul. i
dumneata la fel. Mi se pare c, deodat, ai chef s revii n graiile lui Lilgin. i
la fel de brusc ai trecut de partea mea i doreti s-l ai mai departe drept
conductor.
Sunt un om pragmatic. Mi se pare c Lilgin al nostru a i gsit o cale
ca s ias din aceast ncurctur.
Ce anume a fcut de te-a convins?
Are diferite tipuri de zmbet. Cunosc zmbetul triumftor; pe care l-a
avut acum, nu cel de azi diminea.
n pofida faptului c am salvat-o pe femeia care trece drept soia lui?
n pofida acestui fapt.
Orlo strnse din buze i scutur din cap.
Idealul meu care presupun c deriv de la profesorul Higenroth
spune c acest sistem de comunicare total nu poate fi nfrnt.
N-ai dect s visezi la cai verzi pe perei, biete. Lilgin a gsit o soluie.
Am dreptate, Jodell?
Corect.
Zmbetul acela, nu?
Aa-i. Jodell, care susinuse cu trie observaiile lui Megara, se
ntoarse spre Orlo. mi pare ru, domnule Thomas, dar trebuie s fiu de acord
cu colegul meu. Noi doi l cunoatem prea bine pe acest om. Iar zmbetul lui
dovad clar c a pus ceva la cale.
i ce sugerai s fac eu?
Cred c-ar fi mai bine s-i iei pe savani i s fugii chiar n noaptea
asta.
ntr-un col al camerei se simi micare, acolo unde se nghesuiser
savanii. Ishkrin se ridic de pe podea.
Noi nu mergem nicieri. n fond, suntem autorizai s stm numai aici,
n Oraul Comunicaiilor.
Se apropie de grupul celor trei.
Ei bine, putiule, rosti cu gravitate, a fost foarte plcut, att ct a
durat.
Dar, protest Orlo, toat lumea prea aa de curajoas azi diminea.
Acum peste tot vd semnele laitii.
Orlo acolo sus, n biroul de la etajul patru, st un tip extrem de
inteligent. A gsit o soluie la comunicarea total n mai puin de opt ceasuri.
La revedere.

Toi cei care se strnseser n birou ncepur s plece, unul cte unul. La
nceput, lui Orlo aproape c nu-i veni a crede. Dar atunci cnd Yuyu se apropie
de el cu mna ntins, Orlo rosti pe un ton plin de amrciune:
Cum crezi c vei putea supravieui, dup ce ai fcut tu i cu
McIntosh, dac nu cu ajutorul meu?
Negrul cel mare prea foarte calm.
Ia-o mai domol, biete. Suntem nc n lumea lui Lilgin, dar am
sentimentul c lucrurile se vor mai schimba; nu cred c eu i Mac vom fi
observai pe toat perioada acestei transformri. Aa c vom atepta i vom
spera.
Ascult, strig Orlo dup el, nu exist un rspuns la comunicarea
total n afar de un caracter absolut perfect.
Africanul nu se ls impresionat.
Oh, o s triasc aa o vreme, omul perfect. i, o vreme, poate c vor
exista i oameni care s-l urmreasc n permanen, ceas de ceas. Nu i-ai
ascultat replica?
Care? Se mir Orlo.
C poate va putea i el s-i urmreasc pe ceilali?
Este ceva imposibil. Nu poate s urmreasc trei miliarde de oameni.
Noi tim treaba asta, biete. Dar oamenii simpli din popor sunt tare
ciudai. nainte obinuiau s cread c n cer exista un fel de fiin
atotputernic care privea i asculta la tot ce fceau i spuneau ei. Am
sentimentul c Lilgin asta vrea s devin pentru ei. Omnipotent, atottiutor. Iar
dac noi cei de aici, din Oraul Comunicaiilor, vom putea descoperi secretul
penetrrii, ei bine, prietene, imagineaz-i sisteme mari de computere care ar
urmri i ar asculta totul pentru el.
Am crezut c voi, savanii, v-ai decis s nu lucrai la acest proiect
pentru Lilgin.
Asta a fost ieri. Azi Ddu din umeri, supravieuirea depinde de ali
factori. Se pare c tot uii, amice. Pe trmul lui Lilgin fiecare supravieuiete
de la o zi la alta.
Cred c am uitat o clip de treaba asta, observ Orlo. Realiz c
ncepuse s-i fac singur curaj prin vechea sa metod. Se ncrunt. Cum
rmne cu micul nostru secret? Cum va fi el afectat?
Azi, totul rmne la fel. Mine cine tie? La revedere, deocamdat,
sau poate pentru totdeauna. nc nu-mi dau seama ce se va ntmpla cu tine i
cu fata. Dar i doresc tot norocul din lume.
Savantul o porni spre u.
Iar eu, zise Orlo repede, nu-mi dau seama ce se va ntmpla cu voi
Se opri. Vorbea celor patru perei ai ncperii.

Puin timp dup aceea, Sheeda veni la el.


tii, i zise nelinitit, toate femeile alea care se ngrmdiser n
dormitorul cel frumos din spatele biroului, s-au ridicat deodat, i-au strns
catrafusele i au plecat. Am pierdut eu ceva din ce s-a petrecut?
Orlo oft din rrunchi.
n cele din urm au czut cu toii de acord cu mine, rosti ncetior, c
Lilgin trebuie s rmn mai departe eful. Dei, felul n care au fcut-o nu lam prevzut. Nu aa ar fi trebuit s se ntmple.
i ce ai de gnd s faci acum? l ntreb speriat.
Tnrul cel chipe privi vreme ndelungat la fata cu chip de nger care
avea lacrimi n ochi.
Apoi:
Vom tri iar de pe o zi pe alta.
Se ntinse i se btu cu pumnii n piept. Apoi i zise cu un zmbet:
Nu e chiar aa de ru.
Orlo i Sheeda petrecur noaptea la un Popas al Dealurilor. Amfitrion le
era un brbat solid, de vreo patruzeci de ani, pe nume James Bailton. Era
nedumerit de felul n care apruser deodat n mica lui bibliotec; dar
sperietura pe care o trsese era de neles, bietul om juca un rol primejdios.
Dup ce ei doi se retraser n camera pe care le-o pregtise, individul raport
ntreaga situaie cuiva din cadrul Poliiei Secrete.
Informaia fu adus la cunotina lui Bureski.
Orlo Thomas, mormi acesta. i zici c numele fetei este Sheeda i numai-tiu-cum?
Ochii i se ngustar. Nu se ntmpla prea des s-i ias n cale o fat aa
de frumoas ca Sheeda. Ca atare, profitase de ocazie i o violase i el laolalt cu
ceilali doi.
Decise c ceea ce se petrecea era oarecum amuzant.
Bine, i zise ntr-un final subordonatului care-i adusese vestea. Am
neles despre ce-i vorba. Las-i n pace pn cnd decid eu ce-i de fcut mai
departe.
Dar i el era oarecum nedumerit. Cum de reuiser s ajung tocmai
acolo? La o deprtare de mai bine de opt mii de mile de palat!
Ca atare, l sun pe Lilgin. Vorbi numai el, lsndu-l pe dictator s
rspund numai cu da i nu la ntrebri bine puse.
Cum de am ajuns pn aici? ntreb Sheeda pe ntuneric, dup ce
fcur dragoste.
Este un fenomen de cmp, ncerc Orlo s-i explice. Nu e cazul s-i
bai capul la frumos i neinstruit n tiin cu asemenea chestiuni.
Dar unde suntem?

La un Popas.
i ce este acest Popas?
Orlo i explic care era treaba cu Dealurile, organizaia aa-zis rebel, dar
care era controlat n totalitate de guvern.
Nu se poate s nu fi auzit de ea, nu?
Da, dar nu este periculos ce facem?
Orlo zmbi pe ntuneric.
Ei bine, da. De fapt, sunt gata s jur c Lilgin tie deja unde anume
suntem. sta-i i motivul pentru care am dat numele noastre reale.
Doamne!
Orlo se ntoarse cu faa spre ea.
Ascult, scumpo, mine se va ntmpla ceva. Prerea mea: Lilgin se va
descotorosi de majoritatea celor de la palat. Nimic pe lumea asta nu-i mai poate
salva. De aceea am i crezut c este mai bine s disprem de acolo.
D-dar dac tie unde anume eti, pe tine te va ucide primul.
Exist un anume motiv pentru care n-o va face, dar despre asta vom
discuta cu alt ocazie. Acum, gata cu vorba, culc-te!
La ora opt dimineaa, Lilgin se post n faa uneia dintre msuele mici i
delicate, care-l fceau s par impozant i plin de putere, i rosti pe tonul su
grav:
Prieteni i tovari: trebuie s v spun c cele mai rele temeri ale mele
s-au adeverit. Sunt inut prizonier n palat de aceleai persoane care m-au
convins s fac acest experiment.
Sperana mea este c micile fore de care dispun au ridicat deja baricade
la etajul patru, la care m aflu n acest moment. i c, nainte ca aceste firave
baricade s se prbueasc, voi, oamenii mei buni, prietenii mei, vei veni n
numr ct mai mare ca s m salvai
S-a estimat dup aceea c o gloat de cinci milioane de oameni s-au
adunat pe strzile din jurul palatului n cursul acelei zile. i c cel puin un
milion dintre acetia au intrat ntr-un moment sau altul n palat.
Sau n ceea ce mai rmsese din el.
La cteva minute dup discurs, Orlo fcea legtura de penetrare cmp la
cmp cu biroul pe care-l avea n Oraul Comunicaiilor. Prin acest mijloc o
scoase de acolo pe Lidia, pe celelalte fete i chiar pe domnul Bylol. Dar niciunul
dintre savani nu vru s plece.
Individul acesta opereaz pur i simplu dup logica iezuit, i explic
Joe Ambers, aezndu-se comod pe un scaun din bibliotec. Dac i nchipuie
c are nevoie de noi, va face tot ce-i va sta n puteri ca s ne pstreze n via.
Dar dac n-are nevoie de noi, frate, nu exist loc pe lumea asta n care s trim
fie i un ceas mai mult dect ne-a fost dat. Domnilor, am dreptate sau nu?

Cei civa savani din jur zmbir i-l aprobar cu veselie.


Voi chiar suntei nebuni! Se opuse Orlo pe loc. Individul care tocmai a
spus aa ceva este chiar doctorul Joe Ambers, persoana despre care toi bnuii
c ar fi spionul guvernului. Chiar dac este numai pe jumtate adevrat, atunci
datoria lui ar fi s v in aici ca s fii prini mai uor.
Nimeni nu se mic. Zmbetele rmaser aceleai.
Ceva mai trziu, cnd gloata ddu nval, Orlo se chinui s ajung iar la
bibliotec. i n alte locuri din Oraul Comunicaiilor. Nu vzu nici un
cunoscut. Pn i cadavrele de care se mpiedicau cu toii fuseser aa de ru
mutilate nct erau de nerecunoscut.
Puin dup amiaz, James Bailton, stupefiat, intr n camera n care se
adunaser refugiaii i i zise lui Orlo:
Domnule, generalul Bureski este la telefon.
Bureski i zise imediat:
Ascult, prietene, eful are de gnd s te sune peste cteva minute.
Uite cum trebuie s discui cu el Urm o serie de ntrebri i rspunsuri
monosilabice.
Dar ce mai vrea? opti Sheeda, alb la fa ca varul, dup ce Orlo
termin discuia cu Bureski. I-ai fcut atta ru.
sta e principalul punct, rspunse Orlo. Nu pot s-i fac ceva mai ru
dect i-am pricinuit deja. Ca atare, acum are nevoie de mine.
O s te tortureze, suspin fata, pn cnd vei spune cuvntul de cod
care va pune capt transmisiei.
Nu. Acesta este motivul pentru care am venit aici cale de opt mii de
mile ntr-un rstimp care n-a prut mai mare de cteva minute dei a fost un
proces instantaneu. tia de asear c este o chestiune de cmpuri
transmitoare i c pot scpa de orice fel de tortur cu un alt cuvnt de cod.
Scumpo, fcnd toate astea, am demonstrat care este adevrata teorie de
comunicare total. Lilgin tie acum totul despre mine. Sincer s fiu, cred c
este obligat s m menin n via.
n timpul discuiei cu Orlo, Lilgin renun la ritualul cu da i nu i fcu o
declaraie n toat regula, auzit clar de toi oamenii din lume.
Zise cu un zmbet larg:
Orlo, astea sunt vremuri de schimbare. Trebuie s-i spun c mi-a
plcut foarte mult ceea ce am auzit despre Al Doilea Sistem Economic. Cred c
rspunde perfect unei nevoi care a devenit tot mai mare cu fiecare an care a
trecut. A vrea s devii asistentul meu administrativ numrul unu, nsrcinat
cu implementarea acestui sistem.
Vino s m vezi imediat ce se mai potolete agitaia asta. Poate c nu
tii nc, dar acolo sus, n muni, am avut probleme serioase. Cei doi asisteni

principali pe care i-am avut Megara i Jodell s-a dovedit c au complotat


mpotriva mea. Nu tiu din ce motiv. Mai ales c au fost ca nite frai pentru
mine.
Ei bine, ncheie cu un zmbet, deocamdat trebuie s-i spun la
revedere!
Orlo se ridic i, fr s-i dea seama, ncepu s strluceasc.
M voi purta, le zise celor din jur, de parc ce am auzit este purul
adevr i
Orlo se opri i se uit cu atenie la ceea ce vzuse n imaginile de pe
perei doar cu colul ochiului.
Cine-i sta?
Un individ colorat mbrcat apruse pe neateptate n biroul dictatorului.
Civa oameni de paz intraser dup el. Dar, n mod evident, nu tiau ce s
fac aa c unul dintre ei i zise ceva lui Lilgin.
n vreme ce continua s urmreasc scena, Orlo i aminti ceva
Desigur, i zise, Krosco prima sear la cina Prezidiului. i amintea ct de
uimit fusese de apariia neateptat a omului. Dar dup aceea uitase complet
de el.
Krosco ar fi trebuit s fie unul dintre oamenii la care ar fi trebuit s se fi
gndit cu o zi nainte, care ar fi trebuit informat cu privire la mica lor
conspiraie. Pentru c i el i fcuse probabil griji cu privire la viitorul su.
n imagine, dictatorul i concedia pe oamenii care-l pzeau. Prea mai
degrab uimit dect deranjat.
Unde ai fost? ntreb. Cum de-ai scpat de ce s-a petrecut la parter?
Krosco ncepu s opie.
Sire, rosti, nimeni nu omoar un bufon. Au rs de mine i au crezut c
sunt unul de-ai lor, aa c m-au lsat n pace. Dar m-a deranjat foarte mult c
nu m-ai anunat, c n-ai zis ce se petrece!
Lilgin se ls pe sptarul fotoliului. Prea nedecis pe moment. Dar, dup
urmtoarele cuvinte pe care le spuse, era clar c-i amintise c n istorie,
bufonul curii fusese adesea folosit pentru transmiterea unor mesaje.
Te-a trimis cineva? ntreb. i dac este aa, ce anume vor de la mine?
Krosco adusese cu el un pistol cu capse i o sabie de hrtie. ndrept
pistolul spre faa dictatorului. Cum era exact Ceea ce ar fi fcut orice bufon
ntr-o asemenea situaie intuind corect frica celui atacat Marele Dictator
tresri. Cnd i ddu seama c era doar un pistol de jucrie, ncepu s rd
isteric. nc mai rdea atunci cnd sabia de hrtie care s-a dovedit apoi c era
fcut de fapt dintr-un aliaj metalic foarte ascuit fulger prin aer i l
decapit.

Nota autorului.
Pe la mijlocul lui ianuarie 1972, un bun prieten al meu, foarte talentat,
pe nume Sam Locke, m-a sunat i mi-a spus aproape pe optite: Tocmai am
primit un telefon din partea unei persoane cu care am fost la coal i care a
disprut n 1947. Sam scrie scenarii de film i pentru televiziune; are o pies
care a fost jucat pe Broadway i a fost coautorul a cinci musical-uri de pe
acelai Broadway. Fostul lui amic din coal fusese una dintre pierderile
obinuite n armat. Dup ce nvase chineza, fusese trimis n Frana.
Se pare c n 1947 s-a hotrt s viziteze China. n timpul ederii n
Shanghai s-a cstorit cu o chinezoaic i era nc acolo i n '49 atunci cnd
au venit comunitii.
n 1971 a nsoit misiunea chinez la Naiunile Unite. n mod firesc, i-a
cutat vechii prieteni. Voia s plece de la New York i s ia o cin ca la mama
acas. Desigur, trebuia s fie ceva intim. Dar dup cin, Sam dorea s invite
civa prieteni care s-l cunoasc pe fostul amic din coal, drept care mi-a zis:
Dei tiu c n inim eti republican, chiar dac pretinzi a fi democrat devotat,
nu ai vrea s faci parte dintre invitai?
(Ca s punem lucrurile n ordine, trebuie s v spun c sunt un liberal
moderat, fr nici un pic de stngism n mine, tot aa cum nu am nici un fel de
nclinaii de dreapta. i eu tiu prea bine ce nseamn asta.)
I-am rspuns pe loc: Sam, sunt unul dintre puinii oameni care ar trebui
s vin la petrecere; Sunt un adevrat expert intelectual n China Roie i am i
scris un roman bine documentat despre acest subiect.
n caz c v ntrebai ce legtur exist ntre mica mea povestioar i
romanul de fa, trebuie s v spun c STRLUCIREA VIITORULUI este un fel
de paralel a secolului douzeci i trei cu cariera i personalitatea despotului
rus, Iosif Stalin. Elementele de fundal ale acestui stat din viitor sunt inspirate
de China lui Mao Tse-tung, conductorul comunist chinez. Voiam doar s art
c sunt calificat s fac o asemenea paralel.
Romanul despre China Roie, The Violent Man (Omul violent) care nu a
fost SF a fost publicat n 1962 de Farrar, Straus i Giroux, i a fost reeditat n
cinci ediii simple la Avon. Mi-au trebuit opt ani ca s-l scriu. i ca s pot s-l
scriu, am citit i recitit aproximativ o sut de cri despre China i comunism.
Atunci am nvat lecia amar a studentului care nu obinuiete s-i
sublinieze punctele de mare importan. De aceea, cnd m-am pregtit pentru
SCLIPIREA VIITORULUI, am citit i subliniat KHRUSHCHEV REMEMBERS
(Amintirile lui Hruciov), LET HISTORYJUDGE (S lsm istoria s judece) a lui

Medvedev, i, pentru a capta mai bine imaginea savanilor n nchisoare i THE


FIRST CIRCLE (Primul cerc) al lui Soljenin.
Cum a fost pentru mine la petrecerea lui Sam Locke? Ei bine, a reieit c
mica petrecere a lui Sam era una cu vreo cincizeci de invitai, majoritatea
nghesuii n jurul oaspetelui de onoare. Omul se aezase pe canapea i toate
locurile din jurul lui erau ocupate. Atunci am procedat conform sistemului
meu. M-am aezat pe un scaun la marginea grupului. De cte ori se ridica
cineva ceea ce se ntmpla adesea pentru c invitaii se duceau s-i ia ceva
de but sau de mncat ocupam locul rmas liber; sau, dac altcineva era mai
rapid dect mine, ocupam locul acestuia. Cu ajutorul acestei metode, n
aproximativ o or, am ajuns n apropierea singurului alb care nsoise misiunea
Chinei Roii la Naiunile Unite.
Am stat alturi de el aproape un ceas, i, n pofida ntreruperilor
inerente, am reuit s-i pun ntrebrile care m frmntau.
Avei aici cteva exemple: Care este situaia prafului n Beijingul de azi?
(Rezolvat, mi-a rspuns el.) Chinezii mai scuip i acum pe trotuare, n
maini, peste tot? (Nu. Problema scuipatului s-a rezolvat cu cteva milioane
de scuiptori i presiuni psihologice aa s-a pus capt epidemiilor de grip
care deveniser o catastrof naional). Ce fel de relaii sunt permise ntre
bieii i fetele mai mari? (E ceva de groaz, mi-a zis el. Din cauza
problemelor inerente unei populaii aa de numeroase, presiunea exercitat
asupra putilor este att de mare, nct aproape c nici nu mai ndrznesc s
mai vorbeasc unii cu alii.)
Ai putea s m ntrebai dac am crezut rspunsurile lui. Oare chiar se
rezolvase problema prafului la Beijing? (De aptezeci i cinci de ani Beijingul
este din ce n ce mai prfuit. Mai mult, chiar s-a ntmplat s ning cu praf pe
timp de iarn. Se credea c vnturile schimbtoare aduceau cu ele praful din
deertul Gobi tocmai pn n acest ora nefericit. Soluia comunist a constat
n replantarea copacilor n zone strategice, sau aa mi spusese domnul cu care
discutasem. Cnd Nixon a vizitat Beijingul, m-am uitat dup copaci i i-am
gsit acolo unde mi s-a spus.)
Nu trebuie s uitm c dictatorii rezolv de multe ori asemenea probleme
minore. Dictatorul meu (din SCLIPIREA VIITORULUI) a creat lumea perfect.
Trebuie s decidei singuri dac ai fi gata s pltii preul cerut pentru a obine
soluiile dorite prin asemenea metode.
Mult mai trziu n seara aceea, cnd m-am dus la amicul lui Sam ca smi iau rmas-bun de la el, mi-a zis: Eti singura persoan pe care o cunosc n
Statele Unite i care tie ceva despre China. Ce-ar fi s-mi faci o vizit la Beijing
cnd relaiile dintre Statele Unite i China se vor normaliza?

Desigur, ncercase probabil s m mguleasc. n aceast ar exist o


mulime de experi n domeniu universitari, jurnaliti, diplomai sau oameni
obinuii (asemenea rposatului Henry Luce) care se nscuser n China. Muli
dintre acetia, printre care i o rusoaic alb pe care o cunoteam i care locuia
n Oregon, vorbeau fluent chineza.
Dar pe vremea mea am fost i eu un expert intelectual. Asta nsemnnd
un scriitor care s-a obosit s se documenteze la snge ca s nu se ndeprteze
de adevr.
Acelai lucru se aplic tuturor referinelor comuniste din SCLIPIREA
VIITORULUI, precum i ntregii psihologii citate ori parafrazate n diferitele
pri ale povestirii. Anticomunitii, care ntr-un fel sau altul au crezut c ruii
i chinezii roii au fost doar nite bandii aproape analfabei ascuni n muni,
vor fi uimii s descopere c erau nite intelectuali ce foloseau propria lor
terminologie. Pe care am utilizat-o fr nici cea mai mic alterare n romanul de
fa.
Ca s dramatizez ceea ce ar putea s par material greu, m-am hotrt
s apelez la o secven de deschidere de-a dreptul bizar, continund cu alte
tehnici la fel de ciudate. Rezultatul este de departe un roman fantastic fr o
urm vizibil de intelectualitate.
Dei ea exist.

SFRIT