Sunteți pe pagina 1din 168

1

Agatha Christie
Cei patru mari

Volumul - 1
Seria Colecia CHRISTIE * OPERE COMPLETE

Traducere: Doina Topor, Simina Sprineroiu i Miruna


Sprineroiu
Editura Excelsior MULTI PRESS, 1997

Agatha Christie
The Big Four
William Collins & Sons, January 27, 1927

Agatha Christie
The Big Four
1927 by Agatha Christie, William Collins & Sons (ptr. ediia original)
Editura Excelsior MULTI PRESS, 1997 (ptr. ediia n limba romn)
Toate drepturile rezervate

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei:


ISBN 973-9086-20-9

AGATHA CHRISTI

CEI PATRU MARI

Consilier editorial:
Coperta:

dr. Gheorghe Sprineroiu


Miruna - Luiza Sprineroiu

(Dei editura depune toate eforturile


pentru a menine prejurile ct mai sczute,
cteodat se vede obligat s le majoreze,
fr a putea avertiza cititorul)

Casa de editur MULTI PRESS


mulumete clduros S.C. LUCEAFRUL S.A.
ing. Romeo Puiu, director general, ing. Emilia Roianu, director tehnic,
ing. Constana Papahagi, director comercial - pentru sprijinul acordat n
tiprirea acestei cri.

Agatha Christie Mallowan 1953


Drepturile exclusive de traducere i tiprire
n limba romn n ntreaga lume aparin
Casei de editur MULTI PRESS

ISBN 973-9086-20-9

AGATHA CHRISTIE

CEI PATRU MARI


Seria Hercule Poirot
Traducerea: DOINA TOPOR, SIMINA SPRINEROIU i
MIRUNA SPRINEROIU

Coordonatorul ediiei: CONSTANTIN TNASE

Editura Excelsior MULTI PRESS


BUCURETI 1997

Numai n aceast formul grafic vei putea


avea ntreaga creaie a reginei absolute a
literaturii poliiste, aa cum a aprut ea n
Colecia Christie, supervizat de autoare n
timpul vieii sale.
Vom pune, astfel, la dispoziia cititorilor
notri cele 80 de volume ale Agathei Christie,
traduse integral dup original.

Capitolul I. Vizitatorul neateptat


Am ntlnit oameni crora le place traversarea Canalului
Mnecii; oameni care stau tolnii n ezlongurile lor
ateptnd linitii momentul debarcrii i al strngerii, fr
grab a bagajelor, dup care coboar. Personal, nu reuesc
s m port aa. De ndat ce pun piciorul pe vapor, timpul mi
se pare prea scurt ca s ntreprind ceva. mi transport
valizele dintr-un loc ntr-altul i, dac m duc s iau masa,
nghit mncarea cu fric s nu ajungem la rm tocmai n
timp ce m aflu jos n sala de mese.
n dimineaa aceea luminoas de iulie, stnd lng
balustrad, cu privirea fixat asupra albelor faleze de la
Dover, ce se apropiau, m miram vznd pasagerii rmnnd
flegmatici n fotoliu, fr mcar s ridice ochii spre ara lor
natal. Cazul lor era, poate, diferit de al meu. Muli se
rentorceau, probabil, dintr-un weekend la Paris i nu ca
mine dintr-o lung edere de un an i jumtate ntr-o ferm
n Argentina. Izbutisem n afaceri i gustaserm, acolo, soia
mea i cu mine, viaa liber i uoar a Americii de Sud.
Anglia mi va fi, oare, tot att de binevoitoare? Simeam un
nod n gt, vznd-o apropiindu-se puin cte puin.
Debarcasem cu dou zile nainte n Frana, unde mi
pusesem la punct nite afaceri, i eram acum en route spre
Londra. mi propuneam s rmn acolo cteva luni, timpul
necesar s revd vechii mei prieteni i, n special, pe unul
dintre ei, un omule cu capul n form de ou i cu ochi verzi:
Hercule Poirot. Voiam s-l iau prin surprindere. n ultima
mea scrisoare, nu suflasem nici o vorb de ntoarcerea mea voiaj, asupra cruia m hotrsem precipitat, ca urmare a
unor complicaii intervenite n afaceri, este adevrat - i m
bucuram anticipat de plcerea i stupefacia pe care i le vor
provoca sosirea mea.
8

Fr ndoial l voi gsi pe Poirot acas. Trecuse timpul n


care ocupaiile lui l obligau s alerge de la un capt la
cellalt al Angliei. Reputaia lui devenise mondial i nu mai
admitea ca o afacere s-i absoarb tot timpul. Nu mai
intervenea dect ca detectiv-consultant, asemenea unui
doctor celebru din Harley Street. Ironizase ntotdeauna
imaginea popular a copoiului, care recurge la cele mai
extraordinare deghizri ca s depisteze criminalii i care se
oprete la fiecare urm de pas, pentru a o msura.
Nu, dragul meu Hastings, mi spunea el, s lsm acest
gen lui Giraud i amicilor si!1 Hercule Poirot are alte metode!
Creierul nainte de toate, inteligena, spiritul, micile celule
cenuii! Confortabil instalai n fotoliile noastre vedem ceea ce
scap altora i nu e nevoie s srim la concluzii ca bunul
nostru prieten, inspectorul Japp.
Nu, mai mult ca sigur c aveam s-l gsesc acas.
Ajuns la Londra, depusei bagajele la hotel i m dusei direct
la simpatica sa locuin. Ce de amintiri vii mi redetepta!
Abia am spus bun ziua btrnei proprietrese i m
precipitai pe scar, urcnd cte dou trepte deodat, pentru a
ciocni la ua lui Poirot.
Intr! mi strig o voce familiar.
Deschisei ua. n faa mea era Poirot. inea o valiz mic pe
care o scp cnd m vzu.
Prietenul meu Hastings! exclam el. Dragul meu Hastings!
Se repezi spre mine i m mbri frete. Urm o
conversaie incoerent, greu de reprodus. Alte exclamaii,
frnturi de fraze, ntrebri avide, rspunsuri incomplete,
mesaje de la soia mea, explicaii despre cltoria mea - toate
amestecate.
Cred c fostul meu apartament este ocupat? ntrebai n
sfrit, cnd ne calmarm. Mi-ar fi plcut s locuiesc din nou
cu tine!
Fizionomia lui Poirot se schimb brusc.
1

Aluzie la romanul Crim pe terenul de golf, din aceast colecie.


9

Mon dieu! Dar ce chance pouvantable. Privete n jurul


tu, prietene.
Pentru prima oar, vzui ceea ce m nconjura: de perete
era sprijinit un geamantan imens bombat, cu un design
preistoric i o serie de valize, aranjate minuios, de la mare la
cea mai mic.
Pleci?
Da.
Unde?
n America de Sud.
Cum?
O fars nstrunic, nu-i aa? Sunt pe punctul s plec la
Buenos Aires. n fiecare zi mi ziceam: Nu trebuie s-i vorbesc
despre asta lui Hastings n scrisorile mele. Ce surpriz
pentru el cnd m va vedea!
Dar cnd pleci?
Poirot i privi ceasul.
Peste o or.
i eu care te-am auzit totdeauna spunnd c nimic nu
te-ar convinge s ntreprinzi o traversare lung cu vaporul.
Poirot nchise ochii i se cutremur.
Nu-mi mai vorbi. Doctorul meu m-a asigurat c nu se
moare din asta. Cred c pot ncerca o dat, m nelegi...
n-am... n-am... s m mai ntorc.
mi oferi un scaun i continu:
Uite, vreau s-i explic cum am ajuns la asta. Cunoti
omul cel mai bogat din lume? Mai bogat chiar dect
Rockefeller? Este Abe Ryland.
Regele spunului din S.U.A.?
Exact. Mi s-a prezentat unul din secretarii lui. Acum are o
ncurctur serioas cu o societate mare. Mi-a propus s vin
la faa locului pentru anchet. Am refuzat, declarnd c,
dac faptele mi-ar fi expuse limpede, a putea s-i ofer
prerea mea de expert. Dar nu! Domnul a insistat c datele
nu pot s-mi fie comunicate dect la faa locului! Normal,
afacerea s-ar fi putut opri aici. S-i dictezi lui Hercule Poirot
10

e pur impertinen. Dar, dragul meu Hastings, el a terminat


prin a-mi oferi o sum att de uria nct, pentru prima
oar n via, m-am lsat tentat de bani. Este o avere! i apoi
mai are i o alt atracie - tu, prietene. n ultimul an i
jumtate, am fost un btrn singur.
M-am gndit. De ce nu? Am nceput s m plictisesc de
rezolvarea unor nesfrite probleme prosteti. Faima de care
m bucur e suficient. S ncasez banii i s m stabilesc
undeva lng vechiul meu prieten.
M-am simit emoionat de gestul lui Poirot.
Aa c am acceptat i, ntr-o or, trebuia s iau
transatlanticul. Iat una din micile ironii ale vieii! i
mrturisesc, Hastings, c, dac suma n-ar fi fost att de
tentant, a fi ezitat, mai ales c, de curnd, am ntreprins,
pe cont propriu, o mic anchet. Spune-mi, ce se nelege, n
mod obinuit, prin expresia Cei patru mari?
Cred c i are originea n Conferina de la Versailles... i
apoi, mai sunt Cei patru mari din lumea filmului i indivizi
de spe proast.
Nu, zise ncet Hercule Poirot. Vorbesc de un cvartet diferit,
peste care am dat - criminal... De o band de criminali
internaionali, sau - cred - ceva analog; numai c...
Fii mai explicit, drag maestre!
Cred c este vorba de o afacere de mare amploare. Este o
idee a mea i nimic n plus. Dar, acum, trebuie s-mi termin
pregtirile. Timpul trece.
Nu pleca, insistai. Anuleaz-i biletul i vei merge mai
trziu cu mine.
Poirot mi adres o privire plin de repro.
Deci nu m-ai neles! Mi-am dat cuvntul. Cuvntul de
onoare al lui Hercule Poirot. Nimic, doar o chestiune de via
sau de moarte, m-ar putea reine acum.
Ceea ce n-are cum s se ntmple, am murmurat
dezamgit. Doar dac n ceasul al unsprezecelea ua s-ar
deschide i ar aprea vizitatorul neateptat.
11

Rsei de vechea zical i rmserm o clip tcui... cnd,


deodat, un zgomot straniu n odaia vecin ne fcu s
tresrim.
Ce-i acolo? ntrebai.
Pe cuvntul meu, replic Poirot, s-ar zice c, n dormitorul
meu este vizitatorul neateptat despre care vorbeai.
Dar cum a intrat pentru c nu se poate ajunge acolo dect
trecnd prin odaia asta?
Ai o memorie excelent, Hastings. Acum, s trecem la
deducii...
Desigur, fereastra! Dar atunci este un sprgtor? A trebuit
s fac o ascensiune grea... cred c e aproape imposibil.
M ridicasem i naintam spre u cnd, din interior, am
auzit pe cineva atingnd clana. M oprii.
Ua se deschise ncet i apru un om. Era plin de praf i de
noroi, din cap pn n picioare; slab i nfometat. O clip
pru c ne privete fix, apoi se cltin i se prbui. Poirot se
precipit spre el, strigndu-mi:
Repede, coniac!
Turnai, grbit, nite coniac ntr-un pahar. Poirot reui s-l
fac s nghit puin i l transportarm pe canapea. Dup
cteva minute, omul redeschise ochii i-i roti n jurul lui cu o
privire incontient.
Ce dorii, monsieur? l ntreb Poirot.
Individul mic buzele i zise, mecanic, cu o voce stranie:
Domnul Hercule Poirot, Farraway Street 14.
Eu sunt.
Necunoscutul nu pru s neleag i repet exact pe acelai
ton:
Domnul Hercule Poirot, Farraway Street 14.
Poirot i puse mai multe ntrebri. Uneori, omul nu
rspundea nimic, alte ori repeta aceeai fraz. Poirot mi fcu
semn s telefonez.
Spune-i doctorului Ridgeway s vin aici.
Din fericire, doctorul era acas i cum locuina lui era dup
col, veni repede.
12

Ce s-a ntmplat?
Poirot i furniz o explicaie scurt i doctorul examin pe
straniul nostru vizitator, care prea c ignor complet
prezena lui i pe a noastr.
Hmm! zise doctorul Ridgeway, cnd i termin consultaia,
este un caz curios.
Febr cerebral? ntrebai.
Dar doctorul rspunse imediat cu dispre:
Febr cerebral! Nu exist febr cerebral. Este o invenie
de romancier! Nu; acest om trebuie s fi suferit un anume
oc. A venit aici sub imperiul unei idei fixe - s-l gseasc pe
domnul Hercule Poirot, Farraway Street 14 - i a repetat
aceste cuvinte mainal, fr s tie ce nseamn.
Afazie? am sugerat nerbdtor.
Doctorul nu respinse ideea cu aceeai violen ca pe cea
precedent. Nu rspunse, dar ntinse bolnavului o foaie de
hrtie i un creion.
S vedem ce va face, zise el.
La nceput omul nu fcu nimic, apoi, ieind din letargia lui,
ncepu s scrie febril. n curnd, cu aceeai spontaneitate se
opri i ls s-i cad creionul i hrtia.
Doctorul strnse totul i cltin din cap.
Nimic precis n asta, numai cifra 4, scris de vreo duzin
de ori i din ce n ce mai mare. Cred c vrea s scrie:
Farraway Street 14. Este un caz foarte interesant. Putei s-l
inei aici pn dup-mas? Acum trebuie s m duc la spital,
dar voi reveni s fac toate aranjamentele necesare pentru el.
Este un caz prea curios ca s nu fie urmrit.
l anunai de plecarea lui Poirot i de intenia mea de a-l
ntovri pn la Southampton.
Lsai-l aici, cci nu i se va ntmpla nimic. Este total
epuizat i va dormi, probabil vreo opt ore. Vreau s-i spun
cteva cuvinte bunei i simpaticei proprietrese, ca s-l
supravegheze puin.

13

Doctorul Ridgeway plec cu obinuita-i vitez. Poirot se


grbi s-i termine mpachetarea valizelor, cu ochii la
pendul.
De necrezut ct de repede trece timpul! Cred c nu-mi poi
reproa c te las fr treab, Hastings! Iat o problem
senzaional de rezolvat: Necunoscutul. De unde vine? Cine
este? Ah, sapristi, a da doi ani din viaa mea ca pachebotul
s nu plece dect mine n loc de astzi. E o afacere
curioas... foarte interesant. Dar trebuie timp, mult timp.
Zile, poate chiar luni - pn ca el s fie n stare s ne spun
de ce anume a venit s ne mrturiseasc.
Voi face tot ce-mi va sta n putere, Poirot. Poi s fii sigur
de asta. M voi strdui s fiu un demn suplinitor.
Da, da...
Replica lui mi pru lipsit de entuziasm. Apucai foaia de
hrtie i spusei distrat:
Dac a vrea s scriu un reportaj, a utiliza ca punct de
plecare, ultima ta preocupare i l-a intitula Misterul celor
patru mari.
n timp ce vorbeam, btui cu degetele pe cifrele de pe hrtie.
Abia pronunai aceste cuvinte c bolnavul nostru iei subit
din letargia lui i, ridicndu-se, pronun de o manier
limpede i inteligibil:
Li Chang Yen.
Avea aerul unui om care s-a trezit din somn. Poirot mi fcu
semn s nu spun nimic. Necunoscutul continu s vorbeasc,
cu o voce uimitor de precis, cu intonaii mecanice, ca i cum
ar fi citat un text nvat pe dinafar:
Li Chang Yen poate fi considerat drept creierul Celor
patru mari. El este fora motric, eful intelectual. De aceea
l-am botezat Numrul 1. Numrul 2 este rar desemnat
prin numele lui adevrat. Este reprezentat printr-un S, barat
cu dou linii, semnul dolarului, sau prin dou linii i o stea.
Dup toate aparenele, este un american, care personific
puterea banului. Numrul 3 este o femeie. O franuzoaic.
14

Poate o siren de demi-monde, dar nimic nu se tie precis.


Poate o stea a naltei societi? Numrul 4...
Vocea i ezit. Se opri. Poirot se aplec spre necunoscut,
privindu-l int n ochi.
Ei bine, Numrul 4?
O atmosfer ncordat ne apsa. Faa bolnavului era
ngrozitor de convulsionat. Gfind, Poirot i cu mine,
ateptam.
Este Distrugtorul, exclam bietul om, ntr-un ultim
efort: Apoi lein.
Mon dieu! suspin Poirot. Aveam deci dreptate!
Crezi c...
M ntrerupse.
Transport-l n patul meu, n dormitor. Nu mai am nici un
minut de pierdut, dac vreau s ajung la timp la trenul meu.
Nu c a ine s-l prind. Dimpotriv, l-a pierde bucuros! Dar
mi-am dat cuvntul. Repede, Hastings!
Lsndu-l pe misteriosul nostru oaspete n grija doamnei
Pearson, plecarm tocmai la timp s prindem trenul n
ultima clip. Poirot era cnd tcut, cnd vorbre. Cteodat
pierdut n visare, privea int fereastra, fr s par s aud
vreun cuvnt din ceea ce-i spuneam. Apoi, brusc se anim,
se nfierbnt, copleindu-m cu un val de recomandri, de
ordine date n stil telegrafic.
Dup Woking, avu o perioad mai ndelungat de calm.
Trenul, normal, nu se mai oprea nainte de Southampton,
dar tocmai acum, un semnal neateptat l oblig s opreasc.
Ah! Sacr mille tonnerres! exclam Poirot deodat, ct am
fost de stupid! Acum neleg! ngerii notri pzitori au oprit
trenul! Repede, Hastings, coborm!
ntr-o clip, deschise ua vagonului i sri pe linie.
Arunc valizele i sri i tu!
l ascultai tocmai la timp, cci abia coborsem i trenul
porni din nou.
i acum, Poirot, l ntrebai exasperat, poate mi vei explica
despre ce este vorba?
15

C am neles, prietene.
Asta nu este o lmurire!
Ar trebui s fie, spuse Poirot, dar m tem... tare m tem c
nu e. Dac mi-ai putea duce aceste dou valize, cred c m-a
descurca cu restul.
Capitolul II. Omul de la azil
Din fericire, trenul se oprise n apropierea unei gri. Dup
civa pai, gsirm un garaj, de unde puturm s nchiriem
o main i, o jumtate de or mai trziu, cltoream rapid
spre Londra. Abia atunci accept Poirot s-mi satisfac
curiozitatea.
Nu nelegi? Ei bine, nainte eram ca tine. Dar acum vd
limpede: Pur i simplu, au vrut s se debaraseze de mine.
Ce?
Da. Au lucrat foarte inteligent. Procedeul era de o iretenie
remarcabil i locul unde trebuia s m duc a fost ales mai
mult dect judicios. Se temeau de mine.
Cine?
Cei patru mari! Aceste patru genii unite s lucreze n
afara legii: chinezul, americanul, franuzoaica i... Cellalt...
S-l rugm pe Dumnezeu s ne ntoarcem la timp, Hastings!
Crezi c vizitatorul necunoscut este n pericol?
Sunt convins de asta!
Fr s-i dm explicaii doamnei Pearson, stupefiat de
ntoarcerea noastr, o ntrebarm ce se ntmplase n lipsa
noastr. Nimic nelinititor. Nu se prezentase nimeni i
bolnavul nu se micase.
Ajunserm n apartamentul nostru cu un suspin de uurare.
Poirot intr primul n dormitor. M chem i vocea i rsun,
straniu de emoionat.
Hastings! Omul este mort.
M repezii spre el. Necunoscutul era ntins pe pat, aa cum
l lsasem, dar murise i nc de ceva timp. Alergai s caut
16

alt doctor dect pe Ridgeway. Acesta, o tiam, nu se ntorsese


nc acas. Gsii aproape imediat unul i binevoi s m
ntovreasc.
Bietul om, este mort! zise doctorul. Arat a vagabond, nu?
Din ce cauz crezi c a murit, doctore?
Greu de spus. Un fel de sincop. Sunt i semne de
asfixiere. Avei gaz deschis pe aici?
Nu, numai electricitate, nimic altceva.
i apoi ambele ferestre sunt deschise. Cred c este mort
de vreo dou ore. Putei anuna decesul.
Doctorul plec i Poirot ddu cteva telefoane necesare.
Spre marea mea uimire, termin prin a-i telefona vechiului
nostru prieten, inspectorul Japp, rugndu-l s treac s ne
vad.
Abia terminase Poirot de vorbit, c intr doamna Pearson,
cu ochii ct cepele, spunnd:
Jos este un om din partea ospiciului de nebuni din
Hanwell. Pot s-l aduc sus?
A fost de acord i ni se prezent un individ nalt i puternic,
mbrcat cu o uniform reglementar.
Bun dimineaa, domnilor, zise el cu un ton jovial. Am
toate motivele s cred c una din psrile mele este aici. A
evadat ieri sear.
Era aici, rspunse Poirot calm.
A plecat din nou? exclam gardianul, oarecum ngrijorat.
A murit.
Omul pru mai degrab c se nsenineaz.
Adevrat!? Bietul de el! Dar e mai bine pentru toi.
Era periculos?
Criminal?
Nu, destul de calm. Suferea ru de tot de mania
persecuiei. Nu vorbea dect de societi secrete chinezeti,
care l-au internat. Toi sunt la fel.
De ct timp era internat? ntreb Poirot.
De aproape doi ani.
17

Aha, exclam Poirot fr s renune la calmul su.


Nimnui nu i-a trecut vreodat prin cap c era sntos?
Supraveghetorul ncepu s rd.
Dac ar fi fost sntos, n-ar fi fost internat ntr-un azil.
tii c toi nebunii se cred normali.
Poirot nu mai spuse nimic. l duse pe gardian s vad
cadavrul i identificarea se fcu repede.
El este mort de-a binelea, zise supraveghetorul. Acum
trebuie s plec s m ocup de dispoziiile de luat. Acest
cadavru nu v va mai deranja mult. Dac se va face o
anchet, cred c vei depune i dumneavoastr mrturie.
Asta va fi totul. La revedere domnilor.
Cu o plecciune stngace prsi camera. Cteva minute mai
trziu sosi Japp. Inspectorul Scotland Yard-ului era, ca
deobicei, grbit i vesel.
Cu ce i-a putea fi de folos, domnule Poirot? Te credeam
plecat ntr-o insul de corali deprtat.
Dragul meu Japp, a vrea s tiu dac l-ai mai ntlnit
vreodat pe omul pe care am s i-l art.
l conduse n dormitor unde inspectorul privi corpul ntins
pe pat.
Stai puin, murmur detectivul intrigat... Nu-mi pare
necunoscut i am pretenia c memoria mi-e bun... Da,
desigur, este Mayerling! Pe cinstea mea dac m nel!
i cine este sau, mai curnd, cine era Mayerling?
Un agent al Serviciului Secret. Nu al Scotland Yard-ului. A
plecat n Rusia acum cinci ani i nu s-a mai auzit
vorbindu-se de el. Ne gndeam c l-au suprimat bolevicii.
O dovad n plus! mi spuse Poirot, dup plecarea lui Japp.
Cu excepia faptului c moartea pare natural.
Sttea uitndu-se ncruntat la silueta nemicat. Atenia lui
Poirot fu atras, deodat, de o adiere a vntului care agit
perdelele i-i ridic brusc privirea.
Cred, Hastings, c tu ai deschis ferestrele, dup ce l-ai
ntins pe pat?
Nu. Dac nu m nel erau nchise.
18

Cum? Erau nchise i acum sunt deschise? Ce s nsemne


asta?
Cred c a intrat cineva aici, n absena noastr.
Se prea poate, admise Poirot, dar vorbi absent i fr
convingere.
Dup un minut, relu:
Mai m gndesc la un lucru: o singur fereastr deschis
nu m-ar intriga att. Dar ceea ce este curios e c ambele sunt
deschise.
Apoi, trecnd n cealalt camer, strig:
i fereastra salonului este deschis. Totui, noi am
nchis-o. Ah!
Se ndrept, din nou, spre cadavru i se aplec s
examineze atent faa, gura i buzele.
I s-a pus un clu i a fost otrvit, declar Poirot
ridicndu-se.
Dumnezeule, exclamai uimit. Autopsia ne va dovedi
aceasta.
Nu vom descoperi nimic n plus. A fost otrvit prin
inhalarea puternic de acid prusic. Criminalul i-a apsat
tamponul sub nas, apoi a disprut, dup ce a deschis toate
ferestrele. Acidul cianhidric este extrem de volatil, dar
degajeaz un miros foarte pronunat de migdale amare.
Neexistnd nici o urm a acestui miros, dup care s se
conduc i neavnd, de altfel, nici o bnuial special,
medicii nu pot conchide dect c a fost o moarte natural.
Deci, acest om aparinea Serviciului Secret. Acum cinci ani a
disprut n Rusia.
A fost internat n ultimii doi ani ntr-un ospiciu de nebuni,
dar ce s-a ntmplat n ceilali trei ani precedeni? ntrebai.
Poirot scutur din cap i m apuc de bra.
Pendula, Hastings, privete pendula.
mi ndreptai privirea spre cmin. Pendula era oprit la ora
patru.

19

Mon ami, cineva a pus mna pe ea. n mod normal, ar


trebui s mai mearg trei zile. Nu o nvrtesc dect o dat la
opt zile.
n ce scop ar fi fcut asta? S se creeze o pist fals i s
se lase a se crede c crima a avut loc la ora patru?
Nu, dragul meu, f-i ordine n idei. Pune-i la contribuie
micile celule cenuii! Imagineaz-i c eti Mayerling. Auzi un
zgomot suspect i poate c soarta i-e pecetluit. Nu dispui
dect de o clip s lai un semn susceptibil de orientare
pentru cercetrile de moartea ta: Ora 4! Cifra 4! Numrul
4! Distrugtorul! Ai neles, Hastings?
i Poirot, sub imperiul ideii lui, alerg s dea un nou telefon.
Alo! Ospiciul de nebuni din Hanwell? Am aflat c unul din
bolnavi a evadat astzi... Ce spunei? O clip, v rog... Putei
repeta? Aha... parfaitement.
Aez receptorul i se ntoarse spre mine.
Ai auzit, Hastings? N-a avut loc nici o evadare.
i supraveghetorul care a venit?
Acest paznic nu era... nu era dect...
Cine?
Numrul 4 n persoan... Distrugtorul.
Complet uluit, l privii pe Poirot. Regsindu-mi, apoi, graiul
spusei:
Un lucru este cert: l vom recunoate oriunde l vom
ntlni.
Crezi, prietene? Nu sunt de prerea ta. Avea aspectul unui
bdran, unui palavragiu, cu faa lui roie, mustaa groas i
vocea-i puternic. Garantat c, n prezent, nu mai are nici
una din aceste caracteristici. Ct despre alte semne
distinctive - ochii, urechile, dantura fals - sunt insignifiante.
Identificarea nu este att de uoar cum crezi. Dar, data
viitoare, voi lua toate msurile de prevedere.
Crezi c va mai fi o dat viitoare?
Poirot deveni i mai grav.
Este un duel pe via i pe moarte acela pe care-l vom da,
mon ami. Tu i cu mine pe deoparte Cei patru mari, de
20

cealalt parte. Au ctigat prima repriz, dar n-au reuit n


planul lor s m nlture i, pe viitor, vor trebui s se
rfuiasc cu Hercule Poirot!
Capitolul III. Aflm multe despre Li Chang Yen
Timp de dou zile, scontnd pe o nou vizit a falsului
paznic de la ospiciul de nebuni, am refuzat s prsesc
apartamentul vreo clip. Att ct puteam s judec, nu exista
nici un motiv s cread c l-am recunoscut sub deghizarea
lui. Credeam c s-ar putea s revin s ia corpul, dar Poirot
i btu joc de raionamentul meu.
Desigur, mon ami, dac asta te amuz, poi rmne aici
pn i se lungesc urechile, dar eu nu-mi voi pierde timpul n
felul sta.
Dar, Poirot, cum i explici c i-a asumat, chiar i o dat,
riscul de a veni aici? Dac a fcut-o este pentru c avea
intenia s revin s ia cadavrul, spre a ndeprta orice idee
de culpabilitate mpotriva lui, dac nu, ce ar fi avut de
ctigat de pe urma primei lui vizite?
Poirot se mulumi s dea din umeri i spuse;
Tu nu vezi din postura Numrul Patru! Vorbeti de
culpabilitate. Dar cum poi s-l acuzi? Avem aici cadavrul,
dar nici o dovad de asasinat. Acidul prusic absorbit prin
inhalaie nu las nici o urm. Nu exist nici un martor.
Nimeni nu l-a vzut pe criminal intrnd aici, n lipsa noastr.
i apoi n-avem nici o idee despre activitatea rposatului
nostru amic Mayerling...
Nu, Hastings, Numrul Patru n-a lsat nici o urm i o
tie. A venit aici poate numai s se asigure c Mayerling e
mort i ceea ce cred a fi mai probabil - a venit s-l vad pe
Hercule Poirot i s discute cu singurul adversar de care,
pesemne, se teme.
Raionamentul lui Poirot prea tipic egoist, dar m-am
abinut s-l contrazic.
21

Dar la anchet ce se va ntmpla? Sper c vei expune


limpede faptele i vei face poliiei o descriere perfect a
Numrului Patru?
n ce scop? Dispunem de probe susceptibile s
impresionm un juriu format din britanicii ti pretenioi?
Are vreo valoare descrierea noastr a Numrului Patru? Nu.
Atunci s-i lsm s constate moartea accidental. n felul
sta, iretul nostru bandit, dei nu prea mi pun mari
sperane, se va putea luda c l-a nvins pe Hercule Poirot n
prima repriz.
Ca de obicei, Poirot a avut dreptate. Nu-l mai revzurm pe
gardianul ospiciului de nebuni i ancheta, n cursul creia
depusei eu mrturie, dar la care Poirot nici nu se prezent,
trecu neobservat de ziare.
nainte de sosirea mea, Poirot i lichidase afacerile, n
vederea plecrii sale n America de Sud. N-avea, deci, nici o
treab n curs i rmnea cea mai mare parte din zi acas.
Vorbea puin i nu fcea nimic. nfundat ntr-un fotoliu,
descuraja toate tentativele mele de conversaie.
ntr-o diminea, cam dup o sptmn de la crim, mi
ceru s-l ntovresc ntr-o vizit. mi fcu plcere, cci
simeam c greete, ncercnd s lucreze - numai pe cont
propriu, aa nct doream s discutm cazul. Era ns att
de puin comunicativ, nct nu putui s aflu unde mergeam.
Poirot
adora
misterul.
Niciodat
nu
mprtea
colaboratorilor si nici cea mai nensemnat informaie, dect
n ultimul moment. n aceast mprejurare, dup ce luarm
un autobuz i dou trenuri, ajuni n apropierea unei
suburbii dintre cele mai deprimante din sudul Londrei, Poirot
accept s-mi explice:
Hastings, mergem s vedem pe omul cel mai bine informat
asupra vieii secrete din China.
Despre cine-i vorba?
Desigur c n-ai auzit niciodat vorbindu-se de el. Un
oarecare John Ingles. Sub toate aspectele este perfectul
funcionar pensionar. De o inteligen mediocr. Casa lui
22

este plin de obiecte de art chinezeasc - manie cu care-i


plictisete toi prietenii i cunotinele lui! Totui, am fost
asigurat, de cei n msur s le tie pe toate, c singurul om
capabil s-mi furnizeze informaia pe care o caut este John
Ingles.
n curnd, trecurm pragul vilei Laurii. Nu observai nici
cel mai nensemnat boschet de lauri!
Un chinez, cu faa impasibil, ne introduse la stpnul lui.
Domnul Ingles era un om bondoc, cu tenul glbui, cu ochii
foarte adncii n orbite i straniu de strlucitori. Se ridic s
ne primeasc, lsnd din mn o scrisoare deschis, la care
fcu aluzie mai trziu.
Aezai-v, v rog. Hasley mi-a spus c dorii o informaie
i c a putea s v fiu de folos.
Exact, monsieur. A dori s tiu dac avei cunotin de
un oarecare Li Chang Yen?
Este extrem de curios. Cum de-ai auzit vorbindu-se de
acest om?
Atunci, l cunoatei?
L-am ntlnit o dat i tiu unele lucruri despre el. Nu att
ct a vrea. Sunt ns mirat c nc cineva, n Anglia, a auzit
vorbindu-se de el. De felul lui este un om mare - din clasa
mandarinilor. Dar nu n asta st puterea lui. Este mai mult
dect un mandarin este sufletul asociaiei...
Care asociaie?
Aceea de agitaie mondial, de greve care tulbur toate
naiunile, de revoluii care izbucnesc n unele ri. Oameni
bine informai pretind c n spatele acestor micri, care nu
urmresc altceva dect dezintegrarea civilizaiei, exist o
for. Dup cum tii multe semne au indicat c n Rusia,
Lenin i Troki au fost doar marionete, ale cror aciuni le-au
fost dictate de un alt creier. N-am dovezi, dar sunt convins c
acest creier este Li Chang Yen.
Ei, haidei, am protestat, nu mergei prea departe? Cum ar
putea vreun chinez s fac vreo prtie n Rusia?
Poirot se ncrunt la mine, iritat.
23

Pentru tine totul merge prea departe, dac nu provine din


propria ta imaginaie, eu sunt de acord cu acest drum. V
rog, continuai!
Nu tiu de ce se ocup Li Chang Yen de toate astea.
Trebuie s sufere de aceeai boal ca alte inteligene mari, de
la Akbar i Alexandru la Napoleon - setea de putere i
supremaie. Pn n prezent, un cuceritor avea nevoie de
for armat, dar n epoca noastr agitat, un om ca Li
Chang Yen poate s ntrebuineze alte mijloace. Am
certitudinea c dispune de resurse pecuniare nelimitate,
destinate corupiei i propagandei. Dup unele indicii, el
deine secretul aplicrii unei descoperiri tiinifice de o putere
superioar celor cunoscute.
Poirot l asculta pe Ingles cu cea mai mare atenie.
i credei c acioneaz i n China? l ntreb el.
Interlocutorul su i rspunse afirmativ.
Nu pot s v furnizez probe absolute, dar cunosc personal
pe toi aceia care joac un rol influent n China i pot s
afirm c, n realitate, nu dispun dect de o putere restrns,
chiar dac conteaz n ochii publicului. Nu sunt dect nite
marionete care danseaz pe sfori trase de o mn miastr.
Aceast mn este a lui Li Chang Yen. El este capul care
domin Orientul. Nu nelegem Orientul i nu-l vom nelege
niciodat, dar Li Chang Yen este spiritul care l pune n
micare. Nu apare niciodat n plin lumin, rmne nchis
n palatul su din Beijing, de unde dirijeaz toate
evenimentele. Ordinele lui sunt executate de la distan.
Nu exist nimeni care s-l poat combate? ntreb Poirot.
Domnul Ingles se aplec spre noi:
Patru oameni au ncercat, n cursul ultimilor cinci ani,
patru brbai energici, oneti i extrem de inteligeni. Fiecare
dintre ei ar fi putut contracara cu timpul planurile lui Li
Chang Yen.
i? ntrebai eu.
i toi patru sunt mori! Primul a scris un articol care
meniona numele lui Li Chang Yen n legtur cu tulburrile
24

din Beijing. Dou zile mai trziu a fost gsit njunghiat n


strad. Asasinul n-a fost prins pn astzi. Al doilea, care a
vorbit de Li Chang Yen ntr-un discurs, a fost otrvit. Al
treilea, n cursul unei convorbiri, i-a exprimat presupunerea
c Li Chang Yen ar fi la baza unei micri oarecare. A doua zi,
a murit de holer (un caz izolat fr nici o legtur cu o
epidemie). n sfrit al patrulea a fost gsit mort n patul lui.
Cauza decesului n-a fost niciodat stabilit, dar un doctor
care a examinat cadavrul mi-a spus c era ars i contorsionat,
ca i cnd ar fi fost traversat de o descrcare electric de o
putere de necrezut.
i Li Chang Yen? ntreb Poirot. Nu exist, desigur nici
cea mai nensemnat prob mpotriva lui? Totui, oarecare
semne trebuie s-l dea de gol.
Ingles se cutremur.
Semne... evident! La un moment dat, am fcut cunotin
cu un tnr chinez, chimist distins, protejat de Li Chang Yen.
ntr-o zi, la captul forelor, veni la mine. Era ntr-o stare de
depresiune nervoas. mi mrturisi c era obligat, n palatul
lui Li Chang Yen, s ia parte la experiene fcute asupra unor
biei oameni, veritabili cobai, tratai de o manier revolttoare,
fr nici o mil pentru viaa sau suferinele lor. Toate astea
sub direcia mandarinului. Nenorocitul tnr era prada unei
groaze indescriptibile. l linitii pe ct putui i-l fcui s se
culce ntr-o camer la primul etaj al propriei mele case,
gndindu-m s-l chestionez a doua zi. Pur stupiditate din
partea mea!
Cum au ajuns la el? ntreb Poirot.
Asta n-am aflat niciodat.
n mijlocul nopii m-am deteptat i-mi vzui casa n
flcri... am avut norocul de-am scpat cu via. O anchet a
demonstrat c focul s-a declanat la primul etaj, cu o
intensitate surprinztoare. Din tnrul chimist nu se gsir
dect nite resturi calcinate.
Prin seriozitatea cu care vorbise, Ingles era convingtor i
propriul elan l fcu s rd.
25

Desigur, n-am a v da probe... i ca i toi ceilali


interlocutori ai mei putei deduce c aiurez.
Deloc, rspunse Poirot. Avem motive serioase s v
credem. Ne intereseaz mult Li Chang Yen.
E bizar c l cunoatei. mi imaginasem c, n Anglia, n-a
auzit nimeni despre el. Dac nu sunt prea indiscret, a vrea
s tiu cum ai ajuns s aflai de existena sa?
Bucuros, domnule! Acum ctva timp, un necunoscut a
venit s se refugieze la noi. Prea sub efectul unui oc
puternic. Ne-a spus, totui, destule ca s ne intrige. Ne-a
vorbit de patru persoane: Cei patru mari, care s-ar gsi n
capul unei organizaii pn acum nebnuit. Dup el, Li
Chang Yen ar fi Numrul Unu. Numrul Doi este un
american necunoscut, Numrul Trei o franuzoaic,
Numrul Patru ar putea fi executorul organizaiei, sau
Distrugtorul. Informatorul meu a murit. Dumneata,
domnule Ingles, ai auzit vorbindu-se de Cei patru mari?
Nu n legtur cu Li Chang Yen. Dar acum ctva timp, am
auzit, sau mai exact am citit ceva care v-ar interesa. Cred
c-mi amintesc de o afacere foarte stranie. Ah, tiu.
Se ridic i se ndrept spre un dulpior frumos lcuit, de
unde scoase o scrisoare.
Iat misiva unui marinar btrn ntlnit, ntr-o zi, la
Shanghai. Era un btrn depravat, cu prul alb. Se
abandonase buturii i, de aceea, nu am acordat nici o
ncredere divagaiilor lui.
Ne citi scrisoarea cu glas tare:
Drag domnule,
Poate nu v mai amintii de mine, dar eu n-am uitat marele
serviciu pe care mi l-ai fcut, odat, la Shanghai. Acum v
solicit un altul. Am nevoie de bani s plec de aici. Pentru
moment, sunt bine ascuns, cel puin aa cred. Dar
ascunztoarea mea poate fi descoperit de pe o zi pe alta, de
Cei patru mari. Viaa mea depinde de asta. Am avere, dar
nu ndrznesc s m servesc de ea, de teama de a nu trezi
26

bnuieli. V implor, trimitei-mi numai dou sute de lire, n


bancnote. V jur c vi le voi napoia.
Al dvs. devotat,
Jonathan Whalley
Aceast scrisoare este scris de Granite Bungalow,
Hoppaton, Dartmoor. Mrturisesc c am considerat-o ca pe
un mijloc grosolan de a-mi sustrage 200 de lire, care pentru
mine nu sunt o bagatel. Dac scrisoarea asta v poate servi
luai-o!
Je vous remercie, monsieur, declar Poirot, plec la
Hoppaton, a l'heure mme.
Atunci, o luai n serios? M simt i eu interesat! Ai
accepta compania mea?
A fi ncntat. Dar s plecm imediat ca s ajungem
nainte de cderea nopii, n Dartmoor.
n dou minute, John Ingles fu gata. Ajunserm repede la
gara din Paddington, de unde trenul ne duse spre vestul rii
la Moretonhamstead. Fcurm cu o trsur cei 14 kilometri
care ne separau de Hoppaton, un sat mic, ascuns n fundul
unei vi. Cnd ajunserm la destinaie, era ora opt seara,
deci nc n plin zi, pentru c eram n iulie.
Granite Bungalow? repet cu un aer surprins btrnul pe
care-l ntlnirm pe strada principal i pe care l ntrebarm
asupra drumului nostru. Dorii s v ducei la Granite
Bungalow? E acolo, jos!
i ne art o cas mic, cenuie la cellalt capt al strzii.
Venii s-l vedei pe inspector? continu el
Care inspector? ntreb Poirot repede. Ce vrei s spui?
Deci n-ai auzit vorbindu-se de crim? Un lucru oribil! Se
zice c sngele a curs n valuri.
Mon dieu! murmur Poirot. Trebuie s-l vd numaidect
pe acest inspector al nostru.
Cinci minute mai trziu eram mpreun cu inspectorul
Meadows. Reprezentantul poliiei se art, la nceput, puin
27

amabil. Dar la numele magic al inspectorului Japp de la


Scotland Yard se nsenin.
Da, domnule, crima a fost comis azi-diminea. ocant
afacere! S-a telefonat la Moreton i am fost trimis imediat.
Mister total! Victima, un moneag de vreo 70 de ani, mare
butor, era ntins pe parchetul salonului. Avea o plag la cap
i gtul tiat de la o ureche la alta. Odaia era inundat de
snge. Servitoarea lui, Betsy Andrews, ne-a spus c stpnul
ei poseda o colecie de statuete mici chinezeti, din jad, de
mare valoare, care au disprut. Crima ar putea avea furtul
drept mobil. Dar aceast soluie nu rmne n picioare.
Moneagul avea dou persoane n serviciul su: Betsy
Andrews din Hoppaton i Robert Grant, un strin, un tip
morocnos. Azi-diminea, ca de obicei, Grant s-a dus la
ferm s cumpere lapte. Betsy flecrea afar cu o vecin. Ea
a lipsit ntre 10 i 10:30 adic tocmai n timpul cnd a
trebuit s se fi comis crima. Grant a fost primul care s-a
napoiat. A intrat prin ua de serviciu - aici nu se nchid
niciodat uile ziua - a depus laptele n cmar i s-a dus n
camera lui s citeasc jurnalul i s fumeze. N-avea nici o
idee de cele ntmplate, cel puin aa spune. Cnd a revenit,
Betsy s-a dus n salon.
La vederea stpnului ei asasinat a scos un ipt care ar fi
putut trezi i morii. Pn aici totul este limpede. Cineva a
venit n lipsa celor doi servitori i l-a ucis pe bietul om. Acest
cineva trebuie s aib mare curaj, cci a trecut pe strad sau
a escaladat o grdin comun. Cum vedei, Granite
Bungalow este nconjurat din toate prile de case. Cum se
face c n-a fost vzut?
Inspectorul tcu, cu aerul satisfcut.
Apoi? ntreb Poirot.
Pe legea mea, domnule, totul mi-a prut dubios i m-am
simit obligat s cercetez totul din jurul meu. Mai nti,
valoarea figurinelor de jad putea s frapeze pe un simplu
vagabond? Nu era o adevrat nebunie s comii o crim n
plin zi? Dac moneagul ar fi strigat dup ajutor?
28

Cred, inspectore c, zise domnul Ingles, contuziunea de la


cap este anterioar morii.
De acord! Asasinul i-a dobort victima cu o lovitur de l-a
ameit, apoi i-a tiat gtul. Asta e foarte clar. Dar cum dracu
a putut s intre i s ias? n general, ntr-un orel ca
acesta un necunoscut este repede observat. Ori, nimeni nu
l-a vzut! Am cercetat peste tot! Noaptea trecut a plouat. Am
putut, de aceea, s descopr, n buctrie, urme de pai spre
interior i exterior. n salon am remarcat dou feluri (Betsy
Andrews se oprise n prag), acelea ale domnului Whalley, care
purta pantofi de psl, i acelea ale unui alt om care clcase
n snge. Astea mi-au permis s ajung uor pn la buctrie,
dar nu mai departe. Iat un prim punct de acuzare. Pe ua
lui Grant am observat o pat uoar de snge. Al doilea
punct de reper! n sfrit, al treilea mi-a fost furnizat de
nclmintea lui Grant, pe care el i-a scos-o. Pantofii se
potriveau perfect urmelor. Chestiunea era deci rezolvat! Lam arestat pe Grant. i tii ce am descoperit n lucrurile lui?
Figurinele de jad i un bilet de tren! Robert Grant este unul i
acelai cu Abraham Biggs, condamnat pentru mrturie fals
i hoie, acum cinci ani.
i inspectorul, cu un aer victorios, exclam:
Ce prere avei de astea, domnilor?
M gndesc c ne gsim n faa unei afaceri uimitor de
simple, zise Poirot. Acest Biggs sau Grant trebuie s fie
complet prost i needucat. Nu este i prerea dumitale?
Oh, sunt de acord; este un individ greoi i foarte obinuit.
Pare s nu fi avut nici cea mai mic idee despre ceea ce poate
nsemna urma unui pas.
Da, da, nu citete romane poliiste! Inspectore,
permitei-mi s v felicit! Ne autorizai s vedem locul crimei?
V voi conduce chiar eu i mi-ar plcea s examinai
urmele de pai.
Bucuros, asta m intereseaz mult. Da, da, foarte ingenios!
Plecarm imediat, cu domnul Ingles i inspectorul n frunte.
l reinui pe Poirot s-i optesc la ureche:
29

Pariez c afacerea i pare mai complicat dect o crede


acest brav inspector.
Asta-i ntrebarea, mon ami. n scrisoarea lui, Whalley
spune clar c Cei patru mari sunt pe urmele lui. i noi doi
tim c acetia nu sunt nite fantome. Desigur, Grant pare
s fi comis crima. Rmne de vzut n ce scop. Ca s fure
figurinele de jad? Sau este un agent al sinistrei bande?
Mrturisesc c aceast a doua supoziie mi pare mai
plauzibil. Este puin probabil ca un om din categoria lui s
aib o noiune exact a valorii jadului i s comit o crim
pentru aceste figurine. (Asta, par exemple, ar fi trebuit s-l
frapeze pe inspector). De altfel, Grant ar fi putut s fure
statuetele i s-o tearg, fr ca, pentru asta s comit o
crim att de slbatic i aproape lipsit de motiv. O, da, m
tem c prietenul nostru din Devonshire nu i-a folosit micile
lui celule cenuii. El a msurat urmele pailor, dar n-a stat
s reflecteze i s-i aranjeze ideile cu ordinea i metoda
necesare.
Capitolul IV. Importana unei pulpe de oaie
Inspectorul scoase o cheie din buzunar i deschise ua de la
Granite Bungalow. Ziua fusese frumoas i uscat, aa c
paii notri nu puteau lsa urme. Totui, precaui, ne-am
ters bine picioarele la intrare.
Din ntuneric iei o femeie i se apropie de inspector s-i
spun cteva cuvinte. Adresndu-se nou, acesta din urm
spuse:
Cutai peste tot, domnule Poirot, i vedei ce merit s fie
vzut. Sunt al dumneavoastr peste zece minute. Apropo,
iat un pantof al lui Grant, pe care l-am adus s v permit s
verificai amprentele.
Intrarm n salon i paii inspectorului se pierdur afar.
Ingles fu atras imediat de nite obiecte chinezeti, puse pe o
mas ntr-un col al odii. ncepu s le examineze, fr s
30

par a-l mai observa pe Poirot. Ct despre mine, nu-mi


scpm prietenul din ochi. Podeaua odii era acoperit cu un
linoleum verde nchis, care se preta de minune la observarea
oricrei urme de pai. O u, la cellalt capt, ducea la
buctrie. Acolo, alte dou ui ddeau - una la cmar
(prevzut cu ua din spate), cealalt la camera lui Grant.
Dup ce cercet terenul, Poirot ncepu un monolog, cu voce
joas:
Cadavrul era aci; locul este marcat de aceast pat mare,
ntunecat i prin mprocturile de jur mprejur. Iat paii
lsai de papucii de psl i alii de pantofi brbteti...
numrul 42. Se disting, dar sunt foarte amestecai. Apoi
dou urme de pai dinspre i nspre buctrie; oricine ar fi
fost ucigaul a venit de-acolo. Ai pantoful, Hastings? D-mi-l!
l compar, cu grij, cu amprentele. Da, sunt urmele lui
Robert Grant. A intrat pe aici, l-a asasinat pe moneag i s-a
rentors la buctrie. A mers prin snge, dovad - petele pe
care le-a lsat ieind! n buctrie e imposibil de vzut ceva.
Tot satul a clcat pe acolo! Grant s-a dus n camera lui... Nu,
s-a ntors la locul crimei. Oare pentru a pune mna pe
figurinele de jad? Sau poate a uitat vreun obiect susceptibil
s-l compromit?
Poate n-a comis crima dect cnd a venit a doua oar?
sugerai eu.
Mais non, nu observi. Peste urmele murdrite cu snge i
care se ndreapt spre buctrie sunt altele orientate spre
aceast camer. M ntreb de ce a revenit? Pentru figurinele
de jad de care i amintise? E ridicol... stupid!
Da, i s-a mai predat, fr s opun vreo rezisten.
N'est-ce pas? i mrturisesc, Hastings, c n-are sens. E o
ofens adus micilor mele celule cenuii. Haide n odaia lui.
Uite pata de snge... Nu este nici o greeal. Robert Grant s-a
apropiat de corp i numai el. De altfel, era singur n cas. Da,
aa trebuie s fie.
Dar btrna servitoare? N-a rmas i ea singur n cas,
atunci cnd Grant s-a dus s cumpere lapte? Cine dovedete
31

c n-a comis crima nainte de a pleca? Paii ei au putut s


nu lase urme pentru c ea, nu ieise afar.
Bravo, Hastings! i mie mi-a venit acest gnd n minte,
dar l-am ndeprtat. i iat de ce: Betsy Andrews este o
ranc, bine cunoscut de vecini. Este imposibil ca ea s
aib legturi cu Cei patru mari. i apoi btrnul Whalley
era un tip solid. Crima asta nu poate fi dect opera unui
brbat, nu a unei femei.
Bnuiesc c Cei patru mari n-au avut vreun dispozitiv
diabolic, ascuns n tavan - ceva care s coboare automat, s-i
taie gtul btrnului i, apoi, s fie tras sus, din nou.
Ca scara lui Iacob? tiu, Hastings, c ai una dintre cele
mai bogate imaginaii, dar, te rog, s-o ii puin n fru!
M-am supus, oarecum ruinat.
Poirot continu s se nvrteasc prin toate prile,
scotocind odile i mobilele. Deodat, scoase un strigt de
bucurie ca un schellit. M precipitai spre el i-l gsii n
cmar, fluturnd o pulp de oaie.
Drag Poirot, ce s-a ntmplat? Ai nnebunit?
Te rog privete aceast ciosvrt de aproape! mi spuse el.
O privii ct de aproape mi fu posibil, fr s gsesc nimic
particular. Pentru mine era o ciosvrt oarecare. Poirot mi
arunc o privire fulgertoare.
Dar nu vezi nimic aici? i asta? i astlalt?
Fiecare pronume demonstrativ era ntovrit de o lovitur
n biata bucat de carne, din care ieeau achii de ghea.
Poirot m acuzase c sunt prea imaginativ. Dar acum
aveam impresia net c, sub acest raport, m ntrecea cu o
sut de lungimi. Oare se gndea el serios c bucelele de
ghea erau cristalele unei otrviri mortale? Aceasta a fost
singura explicaie pe care am gsit-o pentru agitaia sa.
Este carne congelat, i spusei simplu, importat, tii, din
Noua Zeeland.
M privi o clip i apoi izbucni n rs.

32

Minunat, Hastings. Cunoti tot, nimic nu-i scap. Eti


precum cartea aia: Cutai i vei gsi totul nuntru. sta-i
prietenul meu, Hastings.
Poirot arunc ciosvrt pe farfuria ei i prsi cmara.
Iat-l pe amicul nostru, inspectorul, zise el, privind pe
fereastr. E foarte bine. Am vzut tot ce doream. ncepu
bat cu degetele n mas cu un aer absent, ca i cum calcula
ceva, apoi zise subit:
Ce zi e astzi?
Luni, rspunsei uimit.
Luni? Zi proast! A comite o crim, lunea, e o greeal.
Rentorcndu-se n salon, consult barometrul i
termometrul.
Timpul e frumos. 70 grade Fahrenheit. Este ceea ce s-ar
putea numi o zi de var englezeasc.
Ingles continua s examineze diferitele bibelouri de China
risipite n odaie.
Ancheta asta pare s nu v intereseze de fel, domnule? i
zise Poirot.
Acesta zmbi:
V mrturisesc c nu-i genul meu. Cunosc multe lucruri,
dar n-am talentul de a conduce o anchet. Aa c stau
deoparte. M-am deprins cu rbdarea n Orient.
Intrnd vijelios, inspectorul se scuz pentru ntrziere.
Insist s ne fac s mai vizitm o dat n plus toat casa i
apoi plecarm.
Trebuie s v mulumesc pentru amabilitate, inspectore,
zise Poirot, n timp ce parcurgeam strada satului. Totui mai
am s v cer ceva.
Dorii, poate, s vedei corpul?
Oh, Dumnezeule, nu! Nu m intereseaz ctui de puin
cadavrul. Ceea ce doresc este s-l vd pe Robert Grant.
n acest caz trebuie s mergei cu mine la Moreton.
De acord. Dar a dori s-i vorbesc singur.
Nu pot s v promit nimic, domnule Poirot.
33

Dac vrei, telefonai la Scotland Yard. Sunt convins c nu


se va ridica nici o obiecie.
Oh, desigur! V cunosc reputaia i tiu c ne-ai ajutat
adesea. Dar este o chestiune cu totul neregulamentar.
Posibil, dar trebuie s-i vorbesc, rspunse Poirot linitit.
Este indispensabil! i tii pentru ce? Pentru c Grant nu
este ucigaul.
Cum? n acest caz, cine e?
Dup prerea mea, asasinul trebuie s fie un tnr, care
s-a dus la Granite Bungalow ntr-o main, pe care a oprit-o
n faa uii. A intrat, a comis crima, a ieit i a plecat aa
cum a venit. Era cu capul gol i hainele trebuiau s-i fie uor
stropite cu snge.
Dar... Dar l-ar fi vzut tot satul!
Asta depinde.
Poate c nu l-ar fi vzut, dac totul s-ar fi petrecut
noaptea. Dar crima a avut loc n plin zi!
Poirot se mulumi s surd.
Cum ai ajuns s v gndii la aceast main, domnule
Poirot? Probabil c au trecut multe prin faa casei. Dar nu a
existat nici una care s fi lsat semne particulare vizibile.
Invizibile pentru ochi, rspunse Poirot, dar vizibile pentru
ochii minii, da!
Inspectorul i atinse fruntea, n mod semnificativ, zmbind.
Eram complet uimit, dar aveam ncredere n prietenul meu.
Plecarm spre Moreton. Furm condui, eu i Poirot, la Grant,
dar un agent asist la ntrevedere. Poirot merse drept la int:
Grant, te tiu nevinovat! Spune-mi sincer ce s-a ntmplat.
Arestatul, de talie mijlocie, avea un aer respingtor. Arta ca
un pucria sadea.
Nu eu am dat lovitura! spuse el pe un ton plngre.
Cineva a pus micile statuete de sticl printre lucrurile mele.
Este un aranjament. M-am dus direct n camera mea, cnd
m-am ntors, i n-am tiut nimic pn n momentul cnd a
nceput Betsy s strige. Nu sunt amestecat cu nimic, pe
cinstea mea!
34

Poirot se ridic.
Dac nu-mi spui adevrul, rmi aici aa cum eti.
Dar, efule...
Ai intrat n odaie. tiai c stpnul tu e mort i erai pe
punctul s fugi, cnd Betsy a fcut descoperirea.
Omul rmase cu gura cscat.
Hai, mrturisete! Nu-i adevrat? Singurul mijloc s scapi
este s vorbeti sincer. i dau cuvntul meu de onoare.
Accept riscul, relu omul brusc. Totul s-a petrecut exact
cum ai spus. Rentorcndu-m, m-am dus direct la stpnul
meu i l-am gsit mort, la pmnt, inundat de snge. Atunci
am simit c se apropie o furtun de mine. Se va reconstitui
ntrebuinarea timpului meu i, fr ndoial, voi fi acuzat de
crim. Singurul meu gnd era s m salvez imediat, nainte
s fie descoperit cadavrul...
i figurinele de jad?
Omul ezit, apoi se decise:
Ei bine, iat.
Le-ai luat instinctiv? Auzisei, adesea, pe stpnul tu
spunnd c erau de mare valoare i ai ajuns la concluzia c
le poi lua. Aa-i? Acum, rspunde-mi la ntrebarea
urmtoare: Te-ai rentors n odaie s iei statuetele?
Nu m-am mai ntors. Le-am luat de prima oar.
Eti sigur?
Absolut.
Bine! i acum cnd ai ieit din nchisoare?
Acum dou luni.
Cum ai intrat n serviciul domnului Whalley?
Prin intermediul unei societi pentru ajutorarea
pucriailor. Cnd am fost eliberat, s-a ocupat un domn de
mine.
Cum arta?
Semna cu un preot, dar nu era. Purta o plrie moale,
neagr, i vorbea ca din carte. Avea n fa un dinte spart i
purta ochelari. Se numea Saunders. Mi-a zis c, dac m
35

ciesc, mi va gsi un loc bun. n urma recomandaiei lui,


m-am dus la btrnul domn Whalley.
Poirot se ridic.
Acum tiu tot ce voiam! Ai rbdare! Se opri n pragul uii
i adug: Saunders nu i-a dat i o pereche de pantofi?
Da. Dar de unde tii? ntreb Grant uimit.
Este meseria mea s tiu, i rspunse Poirot grav.
Dup ce schimb cteva vorbe cu inspectorul, ne
ndreptarm spre Cerbul alb s discutm, la nite ou cu
unc i un vin de Devonshire.
Acum, avei ceva lmuriri? ntreb Ingles surznd.
Da, afacerea mi pare destul de limpede, dar mi va fi greu
s furnizez dovezile. Whalley a fost ucis din ordinul Celor
patru mari, dar nu de Grant. Un individ destul de iret i-a
procurat serviciul lui Grant, n scopul de a-l face s joace
rolul apului ispitor. Era uor, date fiind antecedentele lui.
I-a fcut cadou o pereche de pantofi pstrnd pentru el o alt
pereche absolut identic. Era foarte simplu! n lipsa lui Grant
i a lui Betsy (lucru pe care ea l fcea n fiecare zi) banditul a
venit nclat cu pantofii duplicat, a intrat n buctrie, a
trecut n salon, l-a dobort pe moneag cu o lovitur aplicat
n cap i apoi i-a tiat gtul. Dup aceea, s-a ntors n
buctrie, s-a desclat, i-a pus ali pantofi, a luat
nclmintea murdrit cu snge la subioar, a ieit din
cas, s-a suit n maina lui... i a plecat.
Ingles l privi pe Poirot cu insisten.
Totui, domnule Poirot, mai sunt unele lucruri confuze!
Cum v exmplicai c n-a fost observat?
n aceasta const inteligena Numrului Patru, sunt
convins! Toat lumea l-a vzut... fr s-l vad. Pricepei?
Circula ntr-o main de mcelar.
Nu-mi putui reprima o exclamaie:
Iat explicaia pulpei de oaie.
Exact, Hastings. Toat lumea jur c n-a vzut pe nimeni
la Granite Bungalow, n dimineaa crimei. i totui n cmar
am gsit o pulp de oaie, nc ngheat. Astzi e luni i
36

livrarea a fost fcut azi-diminea. Acum gndete-te: dac


livrarea s-ar fi fcut smbt, carnea, pe cldura de acum,
n-ar fi rmas ngheat toat ziua de duminic. Deci cineva a
venit la Bungalow. i era, presupun, un om ale crui haine
ar putea fi mai mult sau mai puin ptate cu snge i totui
n-ar atrage atenia nimnui prin aceasta.
Drace, iat ceva ingenios! exclam Ingles.
Da, Numrul Patru este inteligent.
Tot att de inteligent precum Hercule Poirot? ntrebai eu.
Prietenul meu mi arunc o privire plin de repro.
Sunt unele glume care n-ar trebui s i le permii,
Hastings, zise el sentenios. N-am salvat un nevinovat de la
spnzurtoare? E suficient pentru o singur zi.
Capitolul V. Dispariia unui savant
Personal cred c achitarea lui Robert Grant, zis Biggs, de
ctre juriu nu a fost suficient ca s-l conving pe
inspectorul Meadows de inocena servitorului. Acuzaia pe
care o ridicase mpotriva lui Grant - antecedentele omului,
jadul sustras, pantofii care se potriveau perfect cu urmele prea prea complet pentru creierul lui pozitiv ca s fie
spulberat. Totui, logica lui Poirot oblig juriul s se ralieze
punctului lui de vedere. Se prezentar doi martori, care
vzuser maina mcelarului ndreptndu-se spre Granite
Bungalow, luni dimineaa. Ori, mcelarul local nu fcea
cursa cu maina dect miercuri i vineri.
O femeie declar c l-a vzut pe pretinsul mcelar prsind casa crimei, dar fu incapabil s furnizeze vreun
singur semnalment folositor. i amintea c era complet ras,
de talie mijlocie i c avea toate aparenele mcelarului. La
aceast descriere, Poirot ridic filosofic din umeri.
Este aa cum i-am spus, Hastings, mi declar el dup
proces. Acest individ este un artist. Nu se deghizeaz cu o
barb fals i cu ochelari albatri. Numrul Patru tie s-i
37

transforme trsturile i sta este cel mai nensemnat dintre


talentele lui. Cnd are de interpretat un rol, devine ceea ce
dorete s fie. E n pielea personajului.
ntr-adevr, omul care ni se prezentase ca venind de la
ospiciul din Hanwell corespundea admirabil ideii care mi-o
fceam despre gardianul unui ospiciu de nebuni. Niciodat
n-a fi crezut c este un impostor.
Aceast constatare era cam descurajant i intervenia
noastr n afacerea de la Granite Bungalow nu ne ajutase
defel. Poirot, cruia i comunicasem aceast reflecie, nu vru
s fie de acord cu ea.
naintm, zise el, naintm. Cu fiecare contact nou,
nvm cte ceva despre spiritul i metodele acestui om. Ct
despre existena i planurile noastre, el nu tie nimic.
Ct privete planurile, el i cu tine v asemnai, cci se
pare c nici n-ai aa ceva: pari s atepi s fac ceva.
Bunul meu prieten, mi zise Poirot surznd, nu te-ai
schimbat deloc. Eti venic acelai gata s te repezi la gtul
adversarilor. Poate, n curnd, i se va oferi i ocazia asta...
S fie tot Numrul Patru acela care bate la ua noastr? Era
inspectorul Japp, ntovrit de un alt domn i mirarea mea
l fcu pe Poirot s rd.
Permitei-mi, domnilor, s vi-l prezint pe cpitanul Kent de
la C.I.A.
Cpitanul Kent era nalt, subire, cu nfiarea impasibil,
nct ai fi putut spune c este sculptat n lemn.
ncntat de cunotin, domnilor, murmur el,
strngndu-ne viguros mna.
Poirot mai arunc un butean pe foc i aduse nite scaune.
Eu scosei pahare, whisky i sifon. Cpitanul lu o nghiitur
zdravn i-i exprim aprecierea.
Legislaia din ara dumneavoastr e nc sntoas,
observ el.
i acum s vorbim de afaceri! zise Japp. Domnul Hercule
Poirot mi-a adresat o cerere. Se intereseaz de afacerea Celor
patru mari i mi-a cerut s-l ntiinez, n cazul cnd voi
38

auzi vorbindu-se oficial de aa ceva. Mrturisesc c nu m-am


interesat de atunci. Dar cnd cpitanul a venit n Anglia cu o
istorie mai bizar, mi-am spus imediat: S mergem s-l
gsim pe domnul Poirot.
Poirot l privi pe cpitan care-i ncepu povestea:
V aducei, probabil, aminte, domnule Poirot, s fi citit n
ziare c un oarecare numr de torpiloare i distrugtoare au
fost sfrmate de stnci i s-au scufundat n largul coastei
americane. Acest eveniment s-a produs puin dup
cutremurul de pmnt din Japonia i explicaia furnizat
atribuia aceast catastrof naval unui curent puternic al
fluxului i refluxului. Ori, de curnd, s-a pus mna pe mai
muli indivizi suspeci i s-au descoperit nite hrtii care
ne-au furnizat cteva informaii extraordinare referitoare la
afacere. Rezult c exist, actualmente, n lume, o
organizaie zis Cei patru mari, care dispune de o puternic
instalaie - este vorba de o surs de energie a crei for
depete cu mult ceea ce s-a obinut pn n prezent. Este
posibil, se pare, s se concentreze o raz de o foarte mare
intensitate asupra unui punct determinat. Posibilitile
atribuite acestei invenii mi-au prut absurde, totui am
comunicat cartierului general, care a ncredinat studiul
chestiunii unuia dintre tehnicienii notri cei mai distini. n
acelai timp, unul dintre savanii dumneavoastr a prezentat
o comunicare asupra acestui subiect Asociaiei Britanice.
Colegii si n-au fost prea impresionai, considernd aceast
pretins invenie cu totul fantezist. Totui, savantul
dumneavoastr a rmas la punctul lui de vedere i a declarat
c este n ajunul reuitei n cercetrile sale.
Eh, bien'? ntreb Poirot, interesat.
Am fost trimis aici n scopul de a avea o ntrevedere cu el.
E vorba de un om nc foarte tnr, numit Halliday. Este o
autoritate n specialitatea lui i trebuia s aflu de la el dac
ceea ce sugerase era, cumva, posibil.
i e posibil? l ntrebai n grab.
39

Este tocmai ceea ce nu tiu. Nu l-am vzut pe domnul


Halliday i este foarte probabil, c nu-l voi vedea.
Fapt este, spuse scurt Japp, c Halliday a disprut.
Cnd?
Acum vreo dou luni,
S-a reclamat dispariia lui?
Desigur, soia lui ne-a vizitat, n perioada unei mari
neliniti. Am fcut tot ce ne-a fost posibil, dar am fost venic
convins c nu vom ajunge la nici un rezultat.
De ce?
Pentru c aa se ntmpl cu dispariiile de acest gen,
rspunse Japp, fcnd cu ochiul.
Unde i s-a pierdut urma?
La Paris.
Halliday a disprut la Paris?
Da, a plecat pentru o lucrare tiinific. Sau cel puin aa
se pretindea! Nu putea invoca un alt motiv. Totui, cred c
bnuieti care ar putea fi cauzele dispariiei la Paris. Din
dou, una: sau este opera unui gangster - i atunci totul s-a
terminat - ori este vorba de o dispariie voluntar. Aa se
ntmpl adesea n Parisul vesel. Poate Halliday era obosit
de viaa lui familial? S-a certat cu soia lui nainte de
plecare, ceea ce face cazul clar.
Tocmai asta m ntreb i eu, rspunse Poirot cu un aer
gnditor.
Americanul l privi curios:
Spunei-mi, domnule Poirot, putei s explicai ce
semnificaie are aceast afacere a Celor patru mari?
Cei patru mari, rspunse Poirot, constituie o organizaie
internaional care are drept ef un chinez, care este
Numrul Unu. Numrul Doi este un american, Numrul
Trei o franuzoaic i Numrul Patru, supranumit
Distrugtorul, este englez.
Ah, este i o franuzoaic n band i Halliday a disprut
n Frana. Poate c aceste puncte au vreo legtur ntre ele.
Cum o cheam?
40

Nu tiu. Asupra ei n-am date.


Dar e un semn mare de ntrebare, nu?
Poirot ncuviin, aranjnd paharele frumos pe tav.
Dragostea sa pentru ordine se manifesta la fel ca ntotdeauna.
n ce scop, ntreb Kent, au fost scufundate aceste
vapoare de rzboi? i sprijin pe germani.
Cei patru mari vizeaz, nici mai mult, nici mai puin,
dominarea lumii i lucreaz numai pentru ei, domnule
cpitan.
Americanul izbucni n rs, dar se opri imediat n faa
seriozitii lui Poirot.
Rdei, domnule, i zise acesta din urm ameninndu-l cu
degetul. Dar de ce nu v gndii... de ce nu v folosii celulele
cenuii? Cine sunt oamenii care au provocat distrugerea unei
pri a flotei dumneavoastr numai pentru a-i experimenta
puterea lor? Cci nu e altceva dect o ncercare a acestei noi
fore de atracie magnetic pe care o dein.
Spune asta altora! exclam Japp bine dispus. Am citit,
adesea, aventurile super-criminalilor, dar nu mi s-a
ntmplat niciodat s-i ntlnesc. Acum, cnd ai auzit
povestea cpitanului Kent, pot s-i mai fiu de folos cu ceva?
Desigur, drag prietene, poi s-mi dai adresa doamnei
Halliday, cu un cuvnt de prezentare a mea.
Aa se fcu c, a doua zi, eram n drum spre Chetwynd
Loodge, lng satul Chobham, n Surrey.
Doamna Halliday ne primi imediat. Era o femeie nalt,
blond, extrem de nervoas i nerbdtoare. Lng ea era
mica ei fiic, un copil fermector de cinci ani.
Oh, domnule Poirot, ne spune ea, ct v sunt de
recunosctoare c binevoii s v ocupai de aceast afacere.
Am auzit mult vorbindu-se despre dumneavoastr i am
toate motivele s cred c nu vei fi ca acei funcionari de la
Scotland Yard, care nu vor s neleag nimic i care nu
ncearc mcar s neleag! Ct despre poliia francez, nu o
cred mai bun. Sunt convins c dispariia soului meu nu
este o fug n tovria unei alte femei! V rog s m credei
41

c nu e genul lui! Singura lui grij n via era munca. Cea


mai mare parte din discuiile noastre proveneau de aici.
Ocupaiile lui l interesau mai mult dect eu nsmi.
Aa sunt englezii, ncerc s-o consoleze Poirot. Dac nu-i
absoarbe munca, atunci vntoarea sau sportul. i toate le
iau au grand serieux! i acum, drag doamn, vrei s-mi
spunei exact i ct mai metodic posibil circumstanele n
care s-a produs dispariia soului.
Soul meu a plecat la Paris, joi, 20 iulie, n scopul de a
vizita mai muli savani la curent cu cercetrile lui, printre
care i doamna Olivier.
Poirot fcu semn de aprobare, auzind numele faimoasei
chimiste franceze, a crei oper magnific o eclipsase i pe
cea a doamnei Curie. Guvernul francez o decorase i
dooamna Olivier devenise una din personalitile cele mai
marcante ale epocii.
A ajuns la Paris n aceeai sear i a descins la hotelul
Castiglione, din Rue de Castiglione. Vineri dimineaa avea
ntlnire cu profesorul Bourgoneau. Au avut o convorbire din
cele mai interesante i s-au neles ca, a doua zi, soul meu
s asiste la nite experiene n laboratorul profesorului. A
dejunat singur la Cafe Royal, a fcut o plimbare n Bois,
apoi s-a dus la doamna Olivier, la vila ei de la Passy. Acolo,
de asemenea, totul a fost perfect normal. A prsit vila pe la
orele ase. Nu se tie unde a cinat. Probabil singur, la un
restaurant. A fost vzut intrnd n hotel pe la 11, a urcat
direct n camera lui, dup ce a ntrebat dac sunt scrisori
pentru el. A doua zi dimineaa a prsit hotelul, fr s se
mai ntoarc.
La ce or a prsit hotelul? La ora la care trebuia s se
ntlneasc n laborator cu profesorul Bourgoneau?
Nu tiu. Nu a fost vzut plecnd. Micul dejun nu l-a servit
la hotel, ceea ce a fcut s se presupun c a ieit devreme.
De fapt, poate a ieit, a doua oar, n aceeai sear?
Nu cred. Patul i era deranjat i portarul i-ar fi amintit,
dac ar fi vzut ieind pe cineva noaptea.
42

Aa-i, doamn. Trebuie, deci, s deducem c a ieit dis-dediminea i pn la un oarecare punct este sigur c n-a fost
victima unei agresiuni, dat fiind ora. Bagajele i-au rmas la
hotel?
Doamna Halliday nu pru grbit s rspund, n sfrit,
declar:
Nu. Trebuie s fi luat cu el o valiz mic.
Hm! fcu Poirot puin sceptic. M ntreb unde s-a dus n
seara aceea? Dac am ti numai asta ne-ar ajuta. Pe cine a
ntlnit? Aici e misterul! Credei-m, doamn, c nu
mprtesc punctul de vedere al poliiei; pentru ea, este
venica formul: Cherchez la femme. Totui, este evident c,
n noaptea aceea, a trebuit s se ntmple ceva care a
modificat planurile soului. Spuneai c a ntrebat de scrisori
cnd s-a ntors la hotel. A primit vreuna?
Numai una i aceea scris de mine n ziua n care a
prsit Anglia.
Poirot rmase adncit n gnduri, apoi sri sprinten n
picioare.
Soluia misterului este la Paris. Voi pleca imediat la faa
locului i voi ncerca s gsesc cheia.
Dar e o chestiune veche, domnule!
Da, o tiu, dar nu este mai puin adevrat c numai acolo
trebuie cercetat.
n momentul plecrii se opri, cu mna pe clana uii.
nc o ntrebare, doamn! V amintii s fi auzit pe soul
dumneavoastr pronunnd numele de Cei patru mari?
Cei patru mari? repet ea gnditoare. Nu, nu-mi
amintesc.
Capitolul VI. Femeia de pe scar
Acestea au fost singurele informaii pe care ni le-a furnizat
doamna Halliday. Ne ntoarserm repede la Londra i a doua
zi am plecat pe continent.
43

Cei patru mari m in sub presiune, mon ami, mi zise


zmbind Poirot. Alerg n dreapta, alerg n stnga, m duc, vin,
m mic, la fel ca btrnul nostru amic, Ogarul.
Poate l vei ntlni la Paris! i spusei, cci tiam c
Ogarul era Giraud, unul dintre detectivii cei mai bine cotai
cu care lucrase, odinioar, n cursul unei afaceri interesante
la Sret.2
Nu ard de dorina s-l revd, rspunse Poirot, cu o
grimas. Nu i-am fost simpatic.
Dar misiunea ta nu este prea arid? Cum s ajungi s
reconstitui ntrebuinarea timpului unui englez necunoscut,
ntr-o sear oarecare, acum dou luni?
Ei i? Dac afacerea nu era dificil, Hercule Poirot nu s-ar
fi ocupat de ea. mi merge la inim!
Crezi cu siguran, Poirot, c Halliday a fost rpit de Cei
patru mari?
Poirot fcu semn afirmativ.
Investigaiile fcute reveneau inevitabil asupra unui teren
bttorit i nu aflarm dect puine amnunte pe care s nu
ni le fi spus doamna Halliday. Poirot avu o lung ntrevedere
cu profesorul Bourgoneau, n cursul creia se sfor s afle
dac Halliday i-a fcut vreo aluzie la nite proiecte oarecare
pentru acea sear, dar nu afl nimic.
A doua noastr surs de informaie era faimoasa doamn
Olivier. Eram teribil de impresionat urcnd scrile vilei ei de
la Passy. O femeie dobndise o uria reputaie n lumea
tiinific! Uimitor! Credeam c numai o minte brbteasc
era capabil de o asemenea performan.
Ua ne fu deschis de un valet tnr, de vreo 17 ani. L-a fi
putut lua, mai curnd, drept un discipol, att de serioase
erau privirea i gesturile lui rituale. Poirot, bineneles, fixase
aceast ntlnire din ajun, deoarece tia c marea savant nu
acorda oricui favoarea unei audiene, fiind acaparat aproape
toat ziua de munca sa.
2

Referire la romanul Crim pe terenul de golf, din aceast colecie.


44

Valetul ne introduse ntr-un salona, unde intr i doamna


Olivier dup cteva clipe. Era foarte nalt, mbrcat cu un
halat lung i alb; un fel de legtur de cap ca o maic i
nconjura fruntea-i auster. Ochii ei negrii aveau o strlucire
fanatic pe faa prelung i palid. Semna mai curnd cu o
preoteas a timpurilor vechi dect cu o parizian modern.
Avea obrazul stng barat de o cicatrice, datorit unei explozii
survenite n laboratorul ei, n urm cu trei ani. Soul ei i
asistentul lui fuseser ucii i ea nsi se alesese cu arsuri
cumplite. De la aceast catastrof, se retrsese complet din
societate, consacrndu-se cu o energie slbatic muncii ei
tiinifice. Ne primi cu o atitudine corect, dar rece.
Am fost interogat, n mai multe rnduri, de poliie,
domnilor, i m ndoiesc c declaraiile mele v-ar putea fi
folositoare, dac nu le-au fost celor de acolo.
Doamn, se poate s nu v pun aceleai ntrebri ca
poliia. Pentru nceput, binevoii s-mi spunei asupra crui
subiect ai discutat cu domnul Halliday?
Ea pru puin surprins.
Desigur, asupra lucrrii lui! A lui i... a mea!
V-a mprtit teoriile pe care le-a comunicat recent
Asociaiei Britanice?
Desigur! Tocmai acesta era subiectul principal al
conversaiei noastre.
Ideile lui sunt ntr-adevr att de extraordinare? ntreb
Poirot cu indiferen.
Asta este prerea multora, dar nu i a mea.
Le considerai realizabile?
Perfect realizabile. Programul cercetrilor mele are puncte
comune cu al lui, dei nu urmrim acelai scop. Eu am
lucrat la razele gamma, emise de radium C, un derivat al
radium-ului, i a trebuit s constat fenomene magnetice
foarte importante. Am preri personale asupra magnetismului, dar n-a venit nc momentul s le fac publice.
Experienele i teoria domnului Halliday sunt extrem de
interesante pentru mine.
45

Poirot o aprob din cap i-i puse o ntrebare care m


surprinse:
Unde ai discutat aceste chestiuni, doamn? Chiar aici?
Nu, n laborator.
mi permitei s-l vd?
Desigur.
Doamna Olivier ne conduse la ua prin care intrase i care
ddea pe un culoar. Trecurm apoi prin alte dou ui i
ajunserm ntr-un laborator mare, cu recipiente, tuburi i
sute de accesorii ale cror nume nici nu le cunosc. Doamna
Olivier ne prezent pe cei doi asisteni ocupai cu o
experien:
Mademoiselle Claude, una dintre asisteni. O tnr nalt,
serioas, nclin capul. Monsieur Henry, un prieten vechi i
de ncredere. Tnrul, scund i brunet, se aplec nervos.
Poirot privi n jurul lui. n afar de ua prin care intraserm,
mai erau alte dou. Una, ne explic doamna Olivier, ducea n
grdin, iar cealalt la un al doilea laborator mai mic. Poirot
reinu toate acestea i apoi se declar gata s se ntoarc n
salon.
Erai singur cu domnul Halliday n timpul convorbirii?
ntreb el.
Da. Cei doi ajutori ai mei erau n cellalt laborator.
Convorbirea putea fi auzit de ei sau de altcineva?
Doamna Olivier reflect i neg din cap.
Nu cred. Sunt aproape sigur c era imposibil s fim
auzii. Toate uile erau nchise.
Se putea ascunde cineva n odaie?
Nu este dect un dulap mare, n col, dar ideea mi pare
absurd.
Pas tout a fait, madame. nc o ntrebare dac-mi
permitei: Halliday v-a spus, din ntmplare, ce inteniona s
fac seara?
Nu, absolut nimic.

46

mi rmne s v mulumesc, doamn, i s m scuz c


v-am deranjat. V rog s nu ne conducei. Vom gsi singuri
drumul spre ieire.
Am pit n hol. n acea clip, o doamn tocmai intra pe ua
principal. Urc repede scara i-mi ls impresia c purta
doliu mare, ca vduvele n Frana.
Curioas femeie! remarc Poirot ieind din vil.
Doamna Olivier? Da, ea...
Dar nu vorbesc despre doamna Olivier. Cela va sans dire!
Sunt puine genii ca ea n lume. Vorbeam de cealalt...
femeia de pe scar.
Nu i-am observat figura i m ntreb cum ai putut s i-o
vezi, pentru c nu se uita spre noi.
Tocmai de asta o gsesc curioas! replic Poirot linitit. O
femeie care intr la ea acas - cci presupun c este la ea
deoarece are o cheie - i care urc scara fugind fr s
arunce o privire asupra a doi strini ieii n hol, s vad cine
sunt, nu este o femeie ca toate celelalte. Este aproape
nefiresc... Dar, miile tonerres! Ce este asta?
Poirot m trase repede napoi, tocmai la timp ca s evitm
un copac, care czu pe trotuar. nc puin i ne-ar fi zdrobit.
Poirot, palid dar calm, l privi int.
Am scpat ca prin urechile acului! Cam stngaci din
partea lor... totui nu m ateptam... nici nu bnuiam! Fr
privirea mea rapid, fr ochii mei de pisic, Hercule Poirot
n-ar mai fi fost, poate, n acest moment, pe lume! Ce dezastru
pentru umanitate! Fr s mai vorbesc i de tine, Hastings,
dei n-ar fi fost o catastrof naional.
Mulumesc, i-am zis rece. i acum ce vom face?
S facem! exclam Poirot. S raionm! S meditm! S
lucreze materia cenuie! Acum ncepem. Acest domn Halliday
a venit ntr-adevr la Paris? Da, pentru c profesorul
Bourgoneau, care-l cunoate, l-a vzut i a vorbit cu el.
Unde naiba vrei s ajungi? exclamai.

47

Convorbirea lor a avut loc vineri dimineaa i a fost vzut,


ultima oar, vineri sear, la ora 11, dar a fost vzut cu
adevrat?
Portarul...
Un portar de noapte care nu-l vzuse niciodat nainte! Un
om care seamn cu Halliday - de exemplu, Numrul Patru
a putut s joace rolul lui - intr n holul hotelului, ntreb
dac are scrisori... urc, prepar o valiz mic i se strecoar
afar a doua zi dimineaa. Nimeni nu l-a vzut pe Halliday n
seara aceea, nu, deci era n minile dumanilor si. Acum,
doamna Olivier l-a primit pe Halliday? Da, cci, dei nu-l
cunotea din vedere, un impostor n-ar fi reuit s-o nele
vorbindu-i de domeniul ei de activitate. Aadar Halliday a
venit la ea i dup convorbirea lor a ieit din vil. Ce s-a
ntmplat de atunci?
Poirot m apuc de bra i m trase din nou spre vil.
Acum, mon ami, imagineaz-i c suntem a doua zi dup
dispariie i c cercetm urmele pailor, i place, nu-i aa?
Aceste urme, cele de acolo, s zicem, sunt acelea ale unui om,
ale lui Halliday... A apucat-o la dreapta i merge repede... Dar
iat altele pe urmele lui. Sunt mici i urmritoarea e o femeie.
Uite, l ajunge! Este o tnr zvelt, n doliu mare.
Scuzai-m domnule, doamna Olivier v roag s revenii
Halliday, bineneles, o urmeaz. Unde-l va duce? Ea nu
dorete s fie vzut cu el. Este o coinciden c l-a ajuns
tocmai n locul unde ncepe aleea care separ grdina vilei
Olivier de grdina vecin? Luai-o pe aleea aceasta, domnule,
e mai scurt! La dreapta, este grdina doamnei Olivier, la
stnga, aceea a vilei vecine. De acolo, bag de seam, a fost
dobort copacul care ar fi trebuit s ne ucid... Aceste dou
grdini au fiecare o intrare pe alee. Halliday trece prin faa
grilajului grdinei din stnga. Oameni se reped asupra lui, l
nconjoar, l doboar i l transport n vila necunoscut.
Dumnezeule! Poirot, exclamai eu, crezi ntr-adevr c vezi
toate astea?
48

Da, dragul meu, n mintea mea. Aa i nu altfel s-au


petrecut lucrurile. Urmeaz-m, ne vom ntoarce la vil.
Doreti s-o revezi pe doamna Olivier?
Poirot surse bizar.
Nu, Hastings, vreau s vd numai chipul doamnei de pe
scar.
Cine crezi c poate fi? O rud a doamnei Olivier?
Mai curnd o secretar... O secretar pe care a angajat-o
de curnd.
Acelai servitor ne deschise ua.
Poi s-mi spui numele doamnei n doliu, a vduvei, care a
intrat acum cteva minute? ntreb Poirot.
Doamna Vroneau! Secretara doamnei Olivier!
Exact. Vrei s ai amabilitatea s-o ntrebi dac poate s
vorbeasc cu noi o clip?
Valetul dispru i se ntoarse numaidect.
Regret, doamna Vroneau trebuie s fi plecat din nou.
Nu cred, zise Poirot linitit. Vrei s-i comunici numele meu:
Hercule Poirot i transmite-i c trebuie s-o vd de urgen,
nainte de a m duce la prefectur.
Mesagerul nostru plec din nou. De ast dat, doamna
cobor i ne rug s-o urmm n salon, ntorcndu-se spre noi,
i ridic voalul. Spre marea mea uimire, recunoscui pe
vechea noastr adversar, contesa Rossakoff, care fusese
amestecat n abilul furt al unor bijuterii la Londra.3
De ndat ce v-am observat n hol, domnule Poirot, am
avut o team grozav, zise ea cu un suspin.
Draga mea contes Rossakoff...
Ea scutur din cap:
Acum sunt Iez Vroneau, murmur ea. O spaniol
mritat cu un francez. Ce dorii, domnule Poirot? Suntei un
om teribil! M-ai gonit din Londra. Mrturisii c vrei s m
denunai minunatei doamne Olivier i voi fi expulzat i din
Referire la povestirea Dublu clu, aprut n volumul Expresul de
Plymouth din aceast colecie.
3

49

Paris. Totui, nu ignorai c i noi, ruii sraci, avem nevoie


s trim!
Este vorba de o afacere mai serioas, doamn, rspunse
Poirot. Am intenia s intru n vila din fa i s-l eliberez pe
Halliday, dac mai triete. Vedei c tiu totul?
Doamna Vroneau rmase uimit. Apoi, deodat, se decise
s vorbeasc, cu fermitatea ei obinuit.
Mai triete, dar nu este n vil. S facem un trg,
domnule Poirot. Acord-mi libertatea i Halliday i va fi redat
teafr.
Accept! zise Poirot!. Eram pe punctul s v fac aceeai
propunere. Aa-i c suntem n serviciul Celor patru mari.
O paloare cadaveric acoperi obrazul contesei, dar se feri s
rspund. n schimb ntreb:
mi permitei s telefonez? n ateptarea legturii, adug:
Este numrul vilei n care este nchis prietenul
dumneavoastr. Putei s-l indicai poliiei, cci nu va mai fi
nimeni acolo, cnd vor veni s-l caute. n sfrit! Am cptat
legtura! Alo! Eti tu, Andre? Da, da, sunt eu Iez! Micul
belgian tie totul. Trimite-l pe Halliday la hotel i evaporai-v!
Puse receptorul jos i se ndrept spre noi surznd.
Vrei s m ntovrii la hotel, doamn? o ntreb Poirot.
Desigur, m ateptam la asta!
Urcarm toi trei ntr-un taxi. Dup fizionomia lui, vzui c
Poirot era perplex. Totul devenea prea simplu. La hotel,
portarul veni naintea noastr i ne zise:
A venit un domn. L-am condus n camera dumneavoastr.
Pare foarte bolnav. l nsoea o infirmier, dar ea a plecat.
Foarte bine, rspunse Poirot, este unul din prietenii mei.
Urcarm mpreun i gsirm ntr-un scaun, aproape de
fereastr, un om slab care prea pe punctul s leine de
epuizare. Poirot se duse drept spre el.
Suntei John Halliday?
Omul rspunse printr-un semn afirmativ cu capul.
Arat-mi braul stng! John Halliday are o aluni sub
cotul stng.
50

Omul ntinse braul, alunia era acolo. Poirot o salut pe


contes, care se retrase imediat.
Un phrel de coniac l mai fortific pe Halliday.
Dumnezeule! murmur el, prin ce perioad infernal am
trecut... Aceti oameni sunt adevrai demoni! Unde este
soia mea? Ce spune ea? M-au lsat s neleg c ea crede
c...
Nu este adevrat, i rspunse Poirot cu fermitate.
ncrederea ei n dumneata nu s-a diminuat. Te ateapt... ca
i copilul.
Slav Domnului! Abia mi vine s cred c mi-am recptat
libertatea.
Acum, cnd i-ai revenit puin, monsieur, a vrea s-mi
povesteti toat aventura de la nceput.
Halliday l privi cu o expresie greu de descris.
Nu-mi amintesc... nimic, zise el.
Cum?
Ai auzit vreodat vorbindu-se de Cei patru mari?
Vag, rspunse Poirot sec.
Nu tii cine sunt. Au o putere fr margini. Dac nu spun
nimic sunt salvat... dac rostesc un singur cuvnt... nu
numai eu, dar i fiinele care-mi sunt cele mai dragi i mai
apropiate vor suferi martirajul. S nu mai discutm. Eu...
eu... nu-mi amintesc nimic!
Spunnd acestea, Halliday se ridic i iei.
Poirot pru deconcertat.
Va s zic, aa! Cei patru mari ctig o dat n plus?
Dar ce ai n mn, Hastings?
i ntinsei un bilet.
Contesa l-a scris nainte de a pleca, i spusei.
Biletul nu avea dect dou cuvinte i semntura:
La revedere. - I.V.
Este semnat cu iniialele ei: I.V. Dar este numai o
coinciden c aceste dou iniiale mai nseamn i 4? Iat
ce m ntreb, Hastings!
51

Capitolul VII. Hoii de radiu


Halliday i petrecu prima lui noapte de libertate la hotel,
ntr-o camer nvecinat cu a noastr i, fr ncetare, l auzii
plngndu-se i zbtndu-se n somn. ncercarea la care
fusese supus n vil i mcinase nervii i, n dimineaa
urmtoare, nu vorbi mai mult ca n ajun. Se mulumea s
fac, continuu, aluzie la imensa putere a Celor patru mari
i la rzbunarea care l-ar strivi, dac ne-ar spune ceea ce tia.
Dup dejun, ne prsi s-i regseasc soia n Anglia, n
timp ce Poirot i cu mine rmaserm la Paris. M simeam
mai pregtit ca oricnd de lupt i partizan al manierei forte.
Mutismul lui Poirot m exaspera.
Pentru numele lui Dumnezeu, Poirot, s facem ceva! S ne
ocupm de ei, exclamai.
Eti pur i simplu admirabil, mon ami. Ce s facem? i de
cine s ne ocupm? Te rog, precizeaz!
Ei bine, i vorbesc de Cei patru mari
Cela va sans dire. Dar te ntreb cum vrei s-i ataci?
Poliia? spusei eu la noroc.
Poirot surse.
Vom fi categorisii drept nite tipi din roman. N-avem
nimic palpabil - absolut nimic. Trebuie s mai ateptm.
Ce s ateptm?
S se mite. Uite, n Anglia, cu toii nelegei i adorai
boxul. Dac un om nu face nici o micare, cellalt e nevoit
s-o fac i, permind adversarului s atace, afli ceva despre
el. Acesta este rolul nostru: Trebuie s ateptm ca cealalt
parte s ne atace.
i vom face? ntrebai, cuprins de ndoial.
Sunt convins. Pentru nceput, au ncercat s m fac s
prsesc Anglia. N-au reuit. Apoi, n afacerea de la Granite
Bungalow, am venit la timp s salvm victima lor de la
spnzurtoare. n sfrit, ieri, o dat n plus, le-am rsturnat
planurile. Vei vedea c vor riposta.
52

Tocmai cnd reflectam la asta, cineva btu la u. Fr s


atepte rspunsul, intr un brbat, care puse zvorul dup el.
nalt, slab, palid, cu nasul coroiat, purta un pardesiu,
ncheiat pn la brbie i o plrie neagr, tras cu grij
peste ochi.
Scuzai-m, domnilor, spuse el cu o voce nceat, pentru
intrarea mea precipitat, dar am s v vorbesc de lucruri
foarte ciudate.
naint spre mas i se aez surznd. Eram pe punctul s
m reped la el, dar Poirot m reinu cu un gest.
Dup cum am remarcat, ai intrat cam precipitat! Vrei
s-mi spunei, domnule, ce dorii?
Dragul meu domn Poirot, este ceva foarte simplu: mi
plictiseti prietenii!
n ce mod?
Hai, hai, domnule Poirot, nu vrei s vorbim serios? tii
tot aa de bine ca i mine despre ce e vorba.
Depinde, monsieur, care sunt prietenii dumneavoastr.
Fr s spun un cuvnt, vizitatorul i scoase tabachera i
trase din ea patru igri pe care le arunc pe mas. Apoi,
ncet, ncet, le strnse i le repuse n tabacher, pe care o
vr la loc n buzunar.
Ah, neleg! zise Poirot. i ce-mi propun prietenii
dumneavoastr?
V propun s v folosii talentul - de altfel, remarcabil - n
detectarea criminalilor. Reluai-v ocupaiile obinuite,
domnule Poirot, i rezolvai problemele doamnelor din
societatea londonez.
O activitate linitit, interveni Poirot. i dac nu accept?
Omul avu un gest elocvent.
Desigur, vom regreta foarte mult i cu noi, toi prietenii i
admiratorii marelui Hercule Poirot. Dar regretele, orict de
profunde, nu renvie un mort.
Foarte delicat exprimat. Acum s ne imaginm c accept?
n acest caz, sunt nsrcinat s v ofer o compensaie.
53

Scoase un portofel i arunc pe mas zece bancnote, fiecare


de zece mii de franci francezi.
Aici nu este dect o garanie a bunei noastre credine,
adug el. Vi se va plti de zece ori aceast sum.
Dumnezeule! strigai eu, cum ndrzneti s te gndeti
c...
Aeaz-te, Hastings! zise Poirot sever. Reprim-i
frumoasele elanuri de cinste i stai linitit. Ct despre
dumneavoastr, domnule, m ntreb ce m mpiedic s
telefonez poliiei i s v predau ei? Prietenul meu, prezent
aici, v-ar mpiedica s fugii.
ncercai, dac vi se pare recomandabil, rspunse calm
vizitatorul nostru.
Destul! exclamai. Telefoneaz poliiei, Poirot, i s
terminm.
M ridicai i m dusei la u, blocnd-o cu spatele.
Ar fi lucrul cel mai inteligent de fcut, zise Poirot, ca i
cum ar fi discutat cu el nsui.
Dar mai avei o oarecare ndoial, nu? replic vizitatorul
degajat.
Vezi, Poirot? am intervenit.
i asumi responsabilitatea, mon ami.
Prietenul meu ridic receptorul. n aceeai clip, individul
sri asupra mea ca o pisic. Dar eram pregtit s-l primesc.
Ne luptam n camer. Deodat, l simii alunecnd i slbind.
mi dublai eforturile. El czu jos n faa mea. i, n momentul
cnd ncepusem s m gndesc la victoria mea, se produse
un lucru extraordinar. M simii proiectat nainte i m lovii
de perete. Gnd reuii s m ridic, ua se nchidea dup
adversarul meu. ncercai s ies, dar ua era ncuiat pe
dinafar. Alergai la telefon i-i smulsei receptorul lui Poirot.
Alo! Recepia? Oprii un om care va voii s ias. Este nalt,
slab, poart un pardesiu ncheiat pn la brbie i o plrie
moale, tras peste ochi. Este cutat de poliie.
Cteva minute mai trziu, cheia scri n broasca ei. Ua
se deschise i n prag apru directorul hotelului.
54

Ai pus mna pe el? ntrebai eu.


Nu, domnule, n-a cobort nimeni.
Probabil, l-ai lsat s treac!
N-am lsat pe nimeni s treac, domnule. Este imposibil
s fi fugit.
Dar cine a ieit afar! zise Poirot amabil. Poate cineva din
personalul hotelului?
Numai un chelner care ducea o tav, domnule.
Ah! exclam Poirot, pe un ton care spunea multe. Iat de
ce pardesiul lui era att de bine ncheiat, zise el, dup
plecarea directorului cel agitat.
Sunt mhnit, murmurai ruinat. Credeam c l-am pus la
podea.
Dar, cred c i-a fcut o figur japonez. Nu te necji, mon
ami. Totul s-a desfurat dup un plan - al lui. E, de altfel,
ceea ce doream i eu.
Dar asta? ntrebai, repezindu-m spre un obiect de pe jos.
Era un portmoneu subire, din piele maronie, care, evident,
czuse din buzunarul vizitatorului, n timpul luptei noastre.
Coninea dou facturi achitate pe numele de Felix Laon i o
foaie de hrtie ndoit, pe care o desfcui cu emoie. Pe ea
erau scrise cteva cuvinte:
Viitoarea adunare a Consiliului va avea loc vineri, la ora 11,
n Rue des Echelles 34.
Era semnat cu o cifr 4 mare.
i azi era vineri, iar pendula de pe cmin arta ora zece i
jumtate:
Ce ans! exclamai. S plecm imediat! Este un noroc
neateptat!
Iat pentru ce a venit, zise Poirot. Acum neleg totul.
Ce nelegi? Haide, Poirot! Ce mai stai pe gnduri?
Poirot mi arunc o privire i cltin din cap, surznd.
Vrei s vii la mine n salon, zise pianjenul mutei... cred
c aa ncepe micul vostru catren englezesc. Nu, nu, sunt
irei, dar nu att de irei ca Hercule Poirot.
Ce naiba vrei s spui?
55

M-am ntrebat: care este motivul acestei vizite matinale?


i l-am gsit. Crezi c musafirul nostru spera ntr-adevr s
m corup, sau s m fac s abandonez lupta
ameninndu-m? Puin probabil. Atunci, de ce a venit?
Acum vd ntregul plan - tare drgla - nti, s ncerce s
m corup, apoi s provoace o lupt i, n acelai timp, s
lase s-i scape portmoneul. Cursa era ntins! Rue des
Echelles, la orele 11. Nu, pentru nimic n lume! Hercule
Poirot nu va fi nelat aa de uor!
Dumnezeule, m-am speriat.
i ilustrul meu prieten adug, ncruntnd sprncenele.
Mai este un lucru pe care nu-l neleg: ora! Dac ar fi avut
intenia s m atrag noaptea, ar fi fost de preferat. De ce la
orele 11? Este pe punctul s se produc un eveniment, n
aceast diminea? Un eveniment pe care vor s ni-l ascund?
Vom vedea. Voi rmne aici. Nu vom iei i vom atepta
evenimentele pe loc.
La orele 11 i jumtate ne veni o invitaie, sub forma unui
bileel albastru. Poirot l deschise i mi-l ddu s-l citesc. Era
de la doamna Olivier, celebra savant pe care o vizitasem ieri,
n legtur cu cazul Halliday. Ne ruga s trecem numaidect
pe la ea.
Ne executarm i doamna Olivier ne primi n acelai salona.
M-a uimit din nou fora minunat a acestei femei, cu faa ei
prelung de maic - aceast strlucit urma a lui
Becquerel i a soilor Curie. Ea trecu repede la subiect.
Domnilor, m-ai ntrebat ieri despre dispariia domnului
Halliday. Am aflat c ai revenit aici i c ai cerut s-o vedei
pe secretara mea, Iez Vroneau. Ea a plecat cu
dumneavoastr i n-a mai revenit de atunci.
Asta-i tot, doamn?
Nu. Noaptea trecut, s-a ptruns, prin spargere, n
laboratorul meu. Mi-au fost furate hrtii i studii valoroase.
Hoii au ncercat s pun mna pe ceva mai preios, dar, din
fericire, n-au putut s deschid seiful cel mare.
56

Doamn, iat faptele: fosta secretar, doamna Vroneau,


era, n realitate, contesa Rossakoff, expert n furturi. Ea a
luat parte la rpirea lui Halliday. De ct timp era la
dumneavoastr?
De cinci luni, domnule. Ceea ce-mi spunei m uluiete.
Totui, este adevrat. Hrtiile furate erau uor de gsit?
Sau credei c era necesar o perfect cunoatere a locurilor?
Este desigur curios c hoii au tiut exact unde s caute.
Credei c Iez...
...A furnizat indicii hoilor? Sunt sigur! Dar care este
lucrul preios pe care n-au putut pune mna? Bijuterii?
Doamna Olivier fcu un semn negativ.
Ceva mult mai preios. Ea privi n jurul ei, apoi se aplec
spre noi i opti: Radiu, monsieur.
Radiu?
Da. Sunt la punctul de rscruce al experienelor. Posed o
oarecare cantitate de radiu i mi s-a mai mprumutat pentru
a-mi continua cercetrile. Att de infim ct este aceast
cantitate, ea reprezint o mare parte din stocul mondial i
are o valoare de mai multe milioane de franci.
Unde este radiul?
n cutiua lui de plumb, n seiful cel mare. Acesta, pe
dinafar, este un model vechi i prpdit, dar, n realitate,
este prevzut cu toate perfecionrile moderne: o minune de
securitate. De aceea hoii nu l-au putut deschide.
Ct timp mai pstrai acest radiu?
nc dou zile, domnule Poirot. Dup care, experienele
mele vor fi terminate.
Privirea lui Poirot se nsuflei.
Iez Vroneau este la curent? Dac da, atunci prietenii
notri vor reveni. Nu vorbii nimnui despre mine i fii
sigur c v voi salva radiul. Avei o cheie a uii laboratorului,
care d n grdin?
Iat-o! Mai am una pentru mine. De asemenea, poftii i
cheia uii grdinei, care d n aleea care separ casa mea de
cea din fa.
57

V mulumesc, doamn. Culcai-v ast-sear ca de obicei,


nu v temei de nimic i lsai-m s lucrez. Dar nu uitai:
nici un cuvnt despre mine nimnui. Nici chiar celor doi
asisteni: mademoiselle Claude i monsieur Henri. Lor mai
puin ca oricui.
Poirot prsi vila, frecndu-i minile de satisfacie.
Acum ce vom face? l ntrebai.
Vom prsi Parisul pentru a pleca spre Anglia.
Ce?
Ne vom mpacheta lucrurile, vom mnca i ne vom duce la
Gare du Nord.
Dar... radiul?
Am spus c vom pleca spre Anglia. Dar n-am zis c vom
ajunge acolo. Reflecteaz puin, Hastings. Precis suntem
supraveghiai i trebuie ca adversarii notri s ne cread
plecai spre Anglia. Ca s ajung la aceast certitudine, ne
vom sui n tren.
Vrei s spui c vom renuna la plecare n ultimul moment?
Nu, Hastings, dumanii notri nu vor fi satisfcui dect
dac le vom oferi o adevrat plecare.
Dar trenul nu se oprete pn la Calais?
Se va opri dac vom plti. Ei, hai, Poirot n-o s plteti un
expres ca s se opreasc... vor refuza.
Dragul meu, n-ai observat niciodat instrumentul denumit
signal d'arrt i a crui ntrebuinare nemotivat cost cam
100 franci?
i tu vei face asta?
Nu eu! Unul din prietenii mei, Pierre Combeau. n timp ce
va parlamenta cu eful de tren fcnd tapaj i toi cltorii se
vor strnge curioi n jurul lor, noi vom profita de aceasta ca
s disprem.
Planul lui Poirot fu realizat ntocmai. Pierre Combeau, un
vechi prieten al lui Poirot, care-i cunotea perfect metodele,
accept combinaia. Semnalul de alarm fu tras n momentul
cnd ajunserm la marginea Parisului. Combeau organiz o
punere n scen impresionant n cel mai apreciabil stil
58

franuzesc n timp ce Poirot i cu mine prsirm trenul


neobservai. Prima noastr grij fu s ne deghizm ct mai
bine cu putin.
Poirot adusese hainele necesare ntr-o valijoar.
n curnd devenirm dou haimanale cu bluze albastre,
murdare, care cinar ntr-un han obscur i o luar napoi
spre centru.
Abia pe la orele 11 am ajuns n faa vilei doamnei Olivier.
Dup ce ne-am uitat atent n toate prile, ne-am strecurat
pe aleea care prea pustie. Eram siguri c n-am fost
observai de nimeni.
nc nu-i atept, mi opti Poirot. Poate nu vor veni dect
mine sear, dar tiu perfect c radiul nu va mai fi aici dect
dou zile.
Am deschis ua grdinii cu cea mai mare grij i am intrat
fr nici cel mai mic zgomot.
Atunci se produse lovitura de teatru. ntr-un minut, furm
dobori, legai i ni se puser clue n gur. Erau pe puin
zece ini, aa c orice rezisten ar fi fost inutil. Am fost
dui ca nite pachete n casa doamnei Olivier i nu n vila
vecin. Cu ajutorul unei chei deschiser ua laboratorului i
ne depuser acolo. Unul dintre aceti indivizi i fcu de
lucru la seif a crui u se deschise imediat. Mrturisesc c o
clip mi se fcu fric. M ntrebam dac nu vroiau s ne vre
nuntru s murim asfixiai.
Spre marea mea surpriz, seiful era altceva. n fund erau
trepte care duceau n jos. Am fost mpini ntr-o camer
subteran i depui ntr-un col. Acolo se afla, n picioare, o
femeie nalt i maiestoas. O masc neagr de catifea i
ascundea obrazul. La un gest al acestei creaturi misterioase,
oamenii ieir. Rmaserm singuri cu ea. Nu mai exista nici
o ndoial: era franuzoaica cunoscut drept Numrul Trei
dintre Cei patru mari.
Se aplec asupra noastr i ne scoase cluele, dar ne ls
legai. Apoi, ndreptndu-se i privindu-ne int, i scoase
brusc masca.
59

Era doamna Olivier!


Domnule Poirot, zise ea pe un ton teribil de batjocoritor.
Marele, unicul, extraordinarul domn Poirot! V-am adresat un
avertisment, ieri diminea. Ai preferat s nu inei seama de
el. Ai crezut c ai putea s ne opunei NOUA geniul
dumneavoastr. Acum, iat-v aici, n puterea noastr!
O cruzime rece, care m nfior, contrasta cu privirea
arztoare a ochilor ei. Era nebun... nebun... un geniu
nebun...
Poirot nu zicea nimic. Cu gura deschis, o contempla pe
aceast femeie.
Ei bine, zise ea ncet, este sfritul. NOI nu putem permite
s ni se contracareze planurile. Avei s-mi adresai vreo
ultim cerere?
Niciodat, nici nainte, nici apoi, nu m-am simit mai
aproape de moarte. Poirot era admirabil. Fr s crcneasc,
fr s pleasc, continua s-o priveasc n fa cu un interes
sincer.
Psihologia dumneavoastr m intereseaz enorm, madame,
zise el linitit. Regret numai c am att de puin timp la
dispoziie s o studiez. Da, am o rugminte s v adresez. Un
condamnat la moarte este autorizat, ntotdeauna, s fumeze
o ultim igar. Tabachera mea este la mine i dac ai vrea
s-mi permitei...
Arunc o privire asupra legturilor care-l imobilizau.
Desigur, zise ea rznd, ai vrea s v dezleg minile?
Suntei iret, domnule Hercule Poirot, dar eu tiu asta i m
voi feri s v ascult. Vei avea ns igara!
Ea ngenunche lng el, scoase din buzunarul lui tabachera
i-i vr o igar ntre buze.
Acum v trebuie un foc, zise ea, ridicndu-se.
Nu este necesar, doamn. V mulumesc.
Ceva din vocea lui Poirot m fcu s tresar.
Doamna Olivier pru de asemenea surprins.
Nu v micai, v rog, doamn! Dac nu m vei asculta
vei regreta. Cunoatei proprietile curarei? Indienii din
60

America de Sud o ntrebuineaz s otrveasc sgeile lor,


ca s produc moartea instantanee. Unele triburi se servesc
de un tub mic n care sufl fcnd din el un vaporizator. Am
o igar fcut n acelai scop. N-am dect s suflu... Ah!
Tresrii! Nu v micai, doamn! Mecanismul acestei igri
este foarte ingenios. Se sufl ncet i o sgeat minuscul,
ct un os de pete zboar spre inta aleas... Vrei s murii,
doamn?... Nu?... n acest caz, dezlegai-l pe prietenul meu
Hastings. Desigur, am membrele imobilizate, dar pot s
ntorc capul. Am deci posibilitatea s v ating, doamn. Nu
uitai asta!
Cu mini tremurtoare, cu faa convulsionat de mnie i
ur, ea se aplec i execut ordinul lui Poirot. Eram liber.
Poirot mi ddu instruciuni.
Frnghiile tale i vor servi pentru doamna, Hastings. Ai
legat-o bine? Acum vino s m dezlegi i pe mine. Ce bine c
ea i-a expediat acoliii. Cred c vom avea destul noroc ca s
nu ne gsim retragerea tiat.
nainte de a pleca, Poirot se nclin curtenitor i zise:
Hercule Poirot nu poate fi ucis att de uor, madame.
Noapte bun!
Cluul o mpiedica s rspund, dar strlucirea ucigtoare
a ochilor ei m ngrozi. mi doream din toat inima s nu-i
mai cdem niciodat n mini.
Din fericire, nu ntlnirm pe nimeni. Grdina era pustie. n
curnd ne regsirm pe strzile Parisului.
Abia atunci, Hercule Poirot ddu curs liber mniei sale:
Merit ceea ce mi-a spus aceast femeie. Sunt un triplu
imbecil, un idiot, de treizeci i ase de ori un idiot. Eu care
eram att de mndru c nu cad n cursa lor. i nici nu era o
curs, cu excepia modului n care m-am rostogolit n ea.
tiau c o s neleg... s-au bazat pe faptul c am s neleg.
Asta explic totul: uurina cu care l-au predat pe Halliday...
totul! Madame Olivier este spiritul conductor.
Vera Rossakoff doar locotenentul ei. Doamna avea nevoie
de ideile lui Halliday - ea nsi avea geniul de a umple
61

golurile, ceea ce l-a uluit. Da, Hastings, acum tiu cine este
Numrul Trei! Femeia care este, probabil, cel mai mare
savant din lumea ntreag! i dai, acum, seama de puterea
lor? Creierul Orientului, tiina Occidentului i ali doi
necunoscui. Dar vom afla! Mine diminea, Hastings, ne
ntoarcem la Londra i ne apucm de treab.
Nu te duci s-o denuni pe doamna Olivier poliiei?
Nu voi fi crezut! Aceast femeie este venerat aici ca un
idol. Dealtfel, n-avem nici o dovad. Dimpotriv, putem s ne
socotim fericii dac nu ne denun ea justiiei.
Cum?
Desigur. Reflecteaz puin! Suntem gsii, noaptea, n vil,
cu chei pe care ea ar jura c nu ni le-a dat niciodat. Ne
surprinde n faa seifului, noi o legm i vrm un clu n
gur i fugim! Nu-i face iluzii Hastings! Ne aflm prini ntre
ciocan i nicoval - aa spunei voi?
Capitolul VIII. n casa dumanului
Dup aventura de la vila din Passy, ne-am ntors urgent la
Londra. Scrisori numeroase l ateptau pe Poirot. Citi una cu
un surs bizar i mi-o ntinse:
Citete-o, mon ami!
Privii, mai nti, semntura: Abe Ryland mi aminti cuvintele
lui Poirot: Omul cel mai bogat din lume. Scrisoarea
domnului Ryland era scurt i tioas. Se arta profund
nemulumit de pretextele invocate de Poirot pentru a refuza,
n ultimul moment, propunerea lui de a pleca n America de
Sud.
Asta d de gndit, Hastings?
Dar este foarte natural ca acest om s fie furios!
Nu, nu m nelegi. Amintete-i de vorbele lui Mayerling,
omul care se refugiase aici... ca s moar, la noi, de mna
dumanilor si: Numrul Doi este reprezentat printr-un S
barat cu dou linii, semnul dolarului, sau prin dou linii i o
62

stea. Deducia: este un american i reprezint puterea


banului. Adaug la asta faptul c Ryland mi-a oferit o sum
formidabil s m fac s prsesc Anglia n momentul...
Acum nelegi, Hastings?
Vrei s spui c-l bnuieti pe Abe Ryland, multimilionarul,
de a fi Numrul Doi al Celor patru mari?
Inteligena ta e sclipitoare, Hastings. Da, aa cred. Tonul
cu care ai pronunat multimilionarul a fost elocvent, dar
permitei-mi s subliniez un lucru: afacerea e condus de
oameni de vrf i domnul Ryland are reputaia de a nu fi un
ngera n tranzaciile sale. Un brbat abil, fr scrupule,
care posed toi banii necesari i rvnete putere nelimitat.
Nendoielnic, era ceva de comentat n legtur cu acest
punct de vedere.
Dar, Poirot, cum ai ajuns la aceast concluzie? Unde-i
sunt dovezile? Ai vreo certitudine?
A face, nu tiu. A da orice s-o am. Cu titlul de ipotez, l
consider pe Abe Ryland ca Numrul Doi i ne vom apropia
de int.
Dup scrisoarea lui, Ryland a venit la Londra. Te vei duce
s-l vezi i s-i prezini scuze?
Poate.
Dou zile mai trziu, Poirot se ntoarse ntr-o stare de
excitaie extrem i mi spuse, apuncndu-m cu minile, de
o manier impulsiv.
Dragul meu, ni se ofer o ocazie fantastic, o ans fr
precedent i cu care nu ne vom mai ntlni niciodat. Dar
este foarte periculoas i nu ndrznesc s-i propun s-o
nfruni.
Dac Poirot credea c m intimideaz se nela.
Stpnindu-i emoia, maestrul mi expuse planul su.
Abe Ryland cuta un secretar englez manierat i prezentabil.
Poirot gndea c eu a putea solicita acest post.
A face-o eu, bucuros, mi explic el, ca s se justifice, dar
mi este aproape imposibil s m deghizez aa cum ar trebui.
Desigur, vorbesc foarte bine englezete - n afar de cazul
63

cnd sunt agitat - dar accentul meu le-ar atrage atenia;


chiar dac mi-a sacrifica mustaa, tot l-ar recunoate pe
Hercule Poirot.
Asta era i prerea mea i m declarai dispus s joc rolul ca
s ptrund n intimitatea lui Ryland.
Pariez zece contra unu c nu m va accepta ca secretar,
adugai eu.
Sunt sigur c da. i voi procura nite recomandri
formidabile! Vei fi recomandat de ministrul de interne, n
persoan.
Asta prea s mping lucrurile prea departe, dar Poirot m
ntrerupse:
Ba o va face. Am avut ocazia s m ocup, pentru el, de o
mic afacere, care ar fi putut provoca un mare scandal. Am
rezolvat-o cu discreie i delicatee, aa c acum mi
ciugulete din palm!
ncepurm prin a recurge la serviciile unui expert n
machiaj i travestire. Era un omule cu un tic al capului,
asemntor cu al lui Poirot. M studie o vreme n tcere i,
apoi se apuc de lucru. O jumtate de or mai trziu, cnd
m privii n oglind rmsei stupefiat. Nu m mai
recunoteam. Pantofii speciali m nlau cu vreo cinci
centimetri i haina era croit ca s m fac nalt i slbnog.
Sprncenele, abil modificate, mi ddeau o alt expresie.
Aveam obrajii umflai pe dinuntru cu nite tampoane de
vat i tenul meu negricios dispruse n neant. n sfrit, mi
se rsese mustaa i, cnd vorbeam, mi se vedea un dinte de
aur.
De acum nainte, mi zise Poirot, te vei numi Arthur Neville.
Dumnezeu s te ocroteasc! Poate vei avea primejdii de
nfruntat.
Cu inima strns, m prezentai la hotelul Savoy, la ora
fixat de domnul Ryland, i cerui s-l vd pe marele om.
Dup dou minute de ateptare, am fost condus n
apartamentul su.
64

Ryland era aezat la o mas. n faa lui vzui scrisoarea


ministrului de interne. Pentru prima oar, l vedeam pe
milionarul american i, fr voia mea, fui impresionat. nalt,
zvelt, cu brbia proeminent, nasul uor coroiat i prul
grizonat, Ryland avea ochii cenuii i reci, care sclipeau sub
nite sprncene arcuite. Fuma trabuc, pus n colul gurii (de
care nu se desprea niciodat, am aflat mai trziu).
Luai loc, mormi el.
M aezai. mi art scrisoarea din faa lui i continu:
Dac a da crezare ministrului ai fi perfect i n-a mai
avea nevoie s mai caut pe altcineva. Dar suntei ntr-adevr
la curent cu uzanele societii?
i rspunsei c eram sigur c a putea s-l satisfac n
aceast privin.
Dac a primi duci, coni, viconi sau alte personaliti de
acest gen la proprietatea mea de la ar, ai ti s-i primii i
s-i aezai, la mas, la locul care ar trebui s-l ocupe?
Fr nici o ndoial! spusei eu surznd.
Mai schimbarm cteva cuvinte i m angaj. Domnul
Ryland dorea un secretar familiarizat cu societatatea englez,
cci avea un secretar american i o stenograf.
Dou zile mai trziu am plecat la Hatton Chase, castelul
ducelui de Loamshire, pe care milionarul l nchiriase pentru
ase luni.
Funciunile mele nu-mi ddur nici o btaie de cap. Mai
fusesem, cndva, secretarul particular al unui membru
marcant al Parlamentului, aa c nu-mi asumam atribuii
peste competena mea. Domnul Ryland primea, de obicei,
invitaii n weekend, dar restul sptmnii era relativ calm.
Nu-l vedeam dect rar pe domnul Appleby, secretarul
american, care-mi prea un tnr eficient, destul de simpatic.
Vorbeam mai mult cu domnioara Martin, stenografa, o
tnr frumoas rocat, de vreo 23 sau 24 de ani, cu nite
ochi negrii, de cele mai multe ori aplecai, dar prin care
treceau, uneori, luciri rutcioase. Aveam impresia c nutrea
fa de patron ur i antipatie, pe care, desigur, se ferea s le
65

etaleze, dar veni vremea, cnd, pe neateptate, devenirm


destul de intimi ca s putem vorbi despre aceasta.
Studiasem cu grij toi membrii personalului. Un valet i o
camerist fuseser angajai recent. Majordomul, intendentul
i eful servitorilor fceau parte din personalul ducelui i
consimiser s rmn cu noul ocupant al castelului.
Servitoarele nu prezentau nici un interes; l observai mai de
aproape pe James, al doilea valet, recent angajat de
majordom, dar nu era dect un simplu valet i nimic mai
mult. Cel pe care l suspicionam era Deaves, valetul de
camer al lui Ryland, pe care acesta l adusese din New York.
Englez prin natere, cu o purtare ireproabil, tocmai el mi
inspira bnuieli vagi.
Eram de trei sptmni la Hatton Chase i nu se produsese
nc nici un incident. Nu exista cea mai mic prob n
sprijinul teoriei noastre. Nici o urm despre activitile Celor
patru mari. Domnul Ryland era un om de un caracter i o
personalitate remarcabile i ncepeam s cred c Poirot se
nelase lundu-l drept un membru al teribilei organizaii. Lam auzit chiar menionnd, la ntmplare, de Poirot, la un
dineu.
Se spune c e un omule minunat, dar te las balt. De
unde tiu? I-am dat o treab i a renunat la ea n ultima
clip. Nu m mai las pclit de monsieur Hercule Poirot al
dumneavoastr.
n asemenea momente, vata din obraji m stnjenea.
Atunci, domnioara Martin mi spuse o poveste tare ciudat.
Ryland plecase la Londra pentru o zi, ntovrit de Appleby.
Domnioara Martin veni, dup ceai, s fac o plimbare cu
mine prin grdin. Aceast tnr mi plcea foarte mult era aa de modest i natural! Mi s-a prut preocupat de
ceva i n cele din urm, mi mrturisi:
tii, domnule maior Neville, c am intenia s-mi
prsesc serviciul?
O privii foarte mirat i ea continu n grab:
66

tiu c, din punct de vedere material, locul este foarte bun


i c este ridicol s-l prsesc. Dar nu mai suport s fiu
insultat. Un adevrat gentleman nu s-ar comporta n felul
acesta.
V-a njurat domnul Ryland?
Fata fcu un semn afirmativ cu capul.
De felul lui este foarte irascibil. Se nelege, din princina
muncii. Dac ar ti cel puin s se stpneasc, ar mai merge.
Ieri s-a mniat ns aa de tare pentru un lucru de nimic,
nct m-a ngrozit!
Dar ce s-a ntmplat?
Cum tii eu desfac, totdeauna, toat corespondena
domnului Ryland. Unele scrisori le dau lui Appleby, iar
celelalte le rezolv eu. Procednd la acest triaj, mi se ntmpl
s gsesc plicuri albastre, notate ntr-un col cu un 4 mic...
Ai spus ceva, domnule Neville?
Cltinai din cap i o rugai s-i continue povestirea. n
realitate ns, ceea ce-mi spusese mi smulsese o exclamaie.
Aceste scrisori, marcate cu un mic 4, trebuie s fie remise
intacte domnului Ryland. Ceea ce i fac. Ieri ns,
corespondena era foarte bogat i, n graba mea de a o
deschide, desfcui, din greeal, una din aceste scrisori
albastre. Dndu-mi seama, m-am dus imediat cu acest plic la
domnul Ryland i-i explicai cum se produsese eroarea. Spre
marea mea uimire, s-a nfuriat ngrozitor i, literalmente, m-a
nfricoat.
Ce putea conine aceast scrisoare ca s-l aduc ntr-o
asemenea stare?
Nimic deosebit. Tocmai asta-i mai curios. O citisem,
nainte de a observa greeala mea. Era att de scurt, nct
textul mi-a rmas gravat n memorie, nc m mai ntreb ce
era att de important ca s-l supere.
ntr-adevr, i mai aminteti textul? murmurai cu un ton
ncurajator.
Dup o clip de reflecie, repet ncet:
67

Drag, domnule,
Este necesar s venii personal s ne vedem la proprietate.
Dac cariera va fi inclus, aptesprezece mii pare rezonabil.
11% comision este mult, 4% este destul:
Al dumneavoastr,
Arthur Leversham
Ridicnd umerii, domnioara Martin continu:
Trebuie s fie vorba de o proprietate pe care dorete s-o
cumpere domnul Ryland, dar persist s cred c un om care
se comport n felul acesta este un om periculos. Ce credei
c trebuie s fac, domnule Neville? Dumneavoastr avei mai
mult experien.
O linitii, spunndu-i c Ryland suferea, probabil, de boala
rasei sale: dispepsia. Cnd ne desprirm, fata era complet
calm, dar nu aceeai era situaia cu mine. De ndat ce
rmsei singur, notai i recitii textul faimoasei scrisori. Ce
putea s nsemne, n ciuda coninutului ei aparent nevinovat?
Poate o simpl tranzacie comercial a lui Ryland, pe care nu
voia s-o divulge pn nu era ncheiat? Explicaia era
plauzibil. Dar atunci de ce era acel 4 n colul plicului? n
sfrit, am simit c descoperisem o urm.
Am studiat textul toat noaptea i a doua zi dimineaa,
brusc, mi apru soluia. Era, de altfel, foarte simpl. Cifra 4
era cheia enigmei. ntr-adevr, citirea cuvintelor din patru n
patru ddea misivei o semnificaie cu totul diferit.
Necesar s ne vedem carier, aptesprezece, unsprezece,
patru.
Cifra aptesprezece trebuia s corespund datei de 17
octombrie, adic a doua zi. Unsprezece era ora, iar patru
semntura Numrului Patru - misteriosul Distrugtor,
sau semnul convenit al Celor patru mari. Aluzia la carier
era clar. La apte sute de metri de castel, chiar pe
proprietate, era o carier abandonat, un loc pustiu foarte
indicat pentru o ntlnire secret.
68

O clip am fost pe punctul s m nsrcinez singur cu


aceast afacere. Tare mi-ar fi plcut s m mpunez n faa
lui Poirot.
Dar, dup o matur chibzuin, mi schimbai prerea.
Responsabilitatea era prea mare i nu aveam dreptul s
compromit ansele noastre de succes. Pentru prima dat,
eram n avantaj fa de dumani. Trebuia s reuim i,
oricum, Poirot era mai detept.
i scrisei imediat lui Poirot, pentru a-i expune faptele. l
fcui s neleag c eram dispus s m nsrcinez singur s
surprind ce se va discuta, totui i furnizai toate amnuntele
necesare ca s gseasc cariera, de la gar, n cazul n care
ar socoti c este mai preferabil s intervin personal.
M-am dus n sat i am expediat scrisoarea. i mai scrisesem,
dar el nu-mi rspundea ca s nu fim controlai.
A doua zi eram foarte emoionat. Nu aveam nici un invitat i
a trebuit s rmn toat seara cu domnul Ryland n biroul
su. Prevzusem c s-ar putea s nu-l atept pe Poirot la
gar, dar speram s-mi dea drumul.
La ora zece i jumtate, Ryland privi pendula i- mi spuse:
Pentru ast-sear este destul. Nu am ateptat s-mi mai
spun odat. M urcai n camera mea, ca i cum a fi avut
intenia s m culc, dar cobori curnd pe o scar de serviciu,
fr zgomot, n grdin.
La o oarecare distan de cas, aruncai o privire n spatele
meu i-l vzui pe Ryland ieind din birou. Se ducea, desigur,
la ntlnire. Grbii pasul, ca s-mi pstrez avansul, i ajunsei
la carier puin sufocat. mprejurimile preau pustii. M-am
ascuns ntr-un tufi des, s atept evenimentele.
Zece minute mai trziu, la orele 11 fix, apru Ryland, cu
plria tras pe ochi i cu inevitabilul lui trabuc n gur.
Arunc o privire n jur i dispru n carier. n curnd auzii
un zgomot de voci nnbuite. Cellalt sau ceilali se gseau
la locul ntlnirii. M-am trt de-a lungul unui drum i, n
final, nu mai eram separat de dumanii mei dect de o
stnc, n spatele creia m ascunsei. Simindu-m perfect
69

n siguran, m aplecai s aud mai bine i... observai n faa


mea eava neagr a unui revolver!
Sus minile! zise Ryland. V ateptam.
Era n umbr i nu-i vedeam faa, dar tonul era neplcut.
Am simit la ceaf contactul oelului rece. n aceeai clip,
Ryland i ls jos revolverul i spuse:
Foarte bine, George! Adu-l aici!
Fierbnd de mnie, a trebuit s m las dus legat i s-mi
vre cluul de ctre George, care nu era altul dect
impecabilul Deaves.
Ryland relu discuia, ns cu o voce att de aspr c abia
i-o recunoscui:
A venit timpul s terminm cu voi doi. Ai contracarat
prea des planurile Celor patru mari. Ai auzit de alunecri
de teren. A fost una acum doi ani, va mai avea loc o alta.
Totul e pregtit. Prietenul dumneavoastr nu este punctual la
ntlnire!
M simeam ros de remucri la gndul c Poirot va veni, la
rndul lui, s cad n aceast curs. Poate m-a lsat ns s
rezolv singur aceast afacere. Poate n-a prsit Londra, altfel
ar fi ajuns pn acum.
Pe msur ce treceau minutele, speranele mele creteau.
Dar vai! Un zgomot abia perceptibil m readuse la realitate.
Am auzit mergndu-se ncet, foarte ncet... mai aproape, din
ce n ce mai aproape. M cuprinse disperarea. Paii veneau
de pe drum. n sfrit apru o siluet neagr, care-i aplec
capul, scrutnd ntunericul.
Cu un mormit de satisfacie, Ryland i ridic revolverul:
Sus minile!
n aceeai clip, Deaves sri asupra lui Poirot i-l apuc de
la spate. Marele detectiv era prins.
Sunt fericit c v vd, domnule Poirot, spuse americanul
amenintor.
Sngele rece al lui Poirot era minunat. Nici nu clipi.
Prietenul meu este aici? ntreb el, scotocind ntunericul
cu privirea.
70

Desigur, suntei prini amndoi n curs - cursa Celor


patru mari.
Poirot ncepu s rd.
Despre ce curs vorbii?
Nu o vedei?
ntr-adevr este o curs replic, cu blndee, Poirot, dar
facei o greal, domnule. Dumneavoastr suntei prins n ea,
nu eu i prietenul meu.
Ce spui? exclam Ryland ridicnd arma, cu privirea
rtcit.
Dac tragei, comitei o crim, cci zece perechi de ochi
vor fi martore. i vei fi spnzurat. Locul unde suntem este
ncercuit de Scotland Yard, de mai mult de o or. ah i mat,
domnule Abe Ryland!
Poirot fluier i, ca prin farmec, ieir poliiti din toate
prile. ntr-o clip, Ryland i valetul lui fur dezarmai.
Dup ce schimb cteva cuvinte cu ofierul care comanda
detaamentul, Poirot m apuc de bra i m scoase afar.
Abia ieirm din carier c primul lui gest fu s m
mbrieze i s se conving c nu eram rnit.
Apoi, m felicit i-mi comunic toate remucrile lui c m
lsase s joc acest rol.
Totul e bine cnd se termin cu bine, dragul meu Poirot.
Dar cum dracu ai putut ghici c ne ntind o nou curs?
M ateptam la asta! Pentru ce altceva te-am trimis aici?
Crezi c numele tu fals sau deghizarea ta l puteau nela pe
Ryland?
Cum? i nu mi-ai spus nimic?
Dup cum i-am spus adesea, Hastings, eti aa de bun i
cinstit nct, dac tu nsui nu eti nelat, nu-i poi nela pe
alii. Dup previziunile mele, ai fost reperat de la nceput, de
la intrarea ta n funcie. S-au servit de tine ca de o momeal
ca s pun mna pe mine. Ct despre dactilograf... Dar
apropo, o chestiune psihologic: nu are prul rou?
Dac faci aluzie la domnioara Martin, i rspunsei sec,
prul ei este de cel mai frumos castaniu auriu i...
71

Aceti indivizi sunt extraordinari! Au studiat chiar i


punctele tale slabe! Dragul meu, domnioara Martin era n
complot. Ea a insistat asupra mniei lui Ryland, i-a citat
textul scrisorii... Cifrul este inteligent combinat, suficient de
greu, fr a fi ns prea dificil. Hastings reflect, gsete
soluia enigmei i o trimite imediat lui Poirot.
Pn aici totul a mers bine, dar ceea ce ei ignor este faptul
c Poirot a prevzut asta! La primirea scrisorii tale, am
alergat la Japp i am montat totul pentru a obine rezultatul
triumfal la care ai fost martor!
Eram foarte nemulumit de rolul pe care m fcuse Poirot
s-l joc i i-am spus-o. Ne-am ntors la Londra cu un tren de
diminea foarte neconfortabil.
A doua zi dimineaa, ieind din baie, m gndeam cu
plcere la micul dejun care m atepta, cnd am auzit vocea
lui Japp n salon. M-am grbit s-l vd.
Poi s te lauzi c ne-ai fcut s dm peste o mistificare
frumoas, spunea Japp. Te-ai nelat i dumneata, domnule
Poirot. E prima dat cnd iei plas!
Fizionomia lui Poirot merita s fie vzut.
Japp continu:
Ne-ai fcut s lum pe acest lacheu drept stpnul su.
Care lacheu? l ntrebai, sufocat de surpriz.
James, al doilea valet al lui Ryland. A pariat cu ceilali
servitori c va face s treac drept patronul n faa fraierilor era vorba de dumneata, Hastings - i i va preda nite spioni
a unei bande a Celor patru mari;
Este imposibil, repetai eu.
Bietul meu Hastings, m-am dus n compania acestui
servitor la castel i l-am gsit pe autenticul Ryland, culcat
linitit n patul su. Intendentul, eful servitorilor i toi
ceilali au jurat c era vorba de un rmag. Doar o fars
stupid, nimic altceva. Desigur c l-am repus n libertate pe
valet.
Iat de ce a rmas n umbr, mormi Poirot.
Cnd Japp plec, ne privirm.
72

Iat-ne, n sfrit, lmurii! spuse prietenul meu. Abe


Ryland este Numrul Doi dintre Cei patru mari.
Mascarada la care s-a pretat valetul trebuia s ofere o porti
de salvare, n eventualitatea unui pericol. i acest valet este...
Numrul Patru! conchise grav Poirot.
Capitolul IX. Misterul iasomiei galbene
Cu toate c Poirot pretindea c adunam informaii tot
timpul i ne cunoteam din ce n ce mai bine dumanii notri,
eu a fi preferat succese ceva mai palpabile!
De cnd auziserm de Cei patru mari, comiseser dou
crime, l rpiser pe Halliday i fuseser pe cale s ne trimit
pe lumea cealalt, pe mine i pe Poirot, singura noastr
victorie era c ne mai aflam n via.
Poirot nu mprtea pesimismul meu.
Pn n prezent au rs de noi. Sunt de acord. Dar cine va
rde la sfrit, va rde mai bine! Ateapt sfritul, Hastings!
i spunei mereu c nu este vorba de un criminal comun, ci
de a doua mare inteligen din lume.
ncercam, de altfel, fr succes, s tiu ce avea Poirot de
gnd s fac. Dup obiceiul lui, de la ultima noastr
aventur, nu-mi mai comunicase nimic, totui, aflasem c
intrase n legtur cu ageni ai serviciilor secrete din India,
China i Rusia i, ocazional, se luda c progresa n maniera
sa favorit de a se familiariza cu mentalitatea inamicului.
i abandonase aproape complet clientela lui particular i
tiu c, n aceast perioad, a refuzat nite onorarii deosebit
de mari. Este adevrat c, uneori, investiga unele cazuri care
l intrigau, dar, de obicei, renuna la ele, n momentul n care
se convingea c nu aveau nici o legtur cu activitatea Celor
patru mari.
Acest fel de a proceda era foarte profitabil pentru amicul
nostru Japp, care obinu numeroi lauri, graie indicaiilor pe
care i le ddea Poirot, mai mult n derdere.
73

n schimb, Japp procura micului belgian toate amnuntele


cu care credea c-l poate ajuta i cnd afacerea, botezat
pompos de ziare: Misterul iasomiei galbene, fu ncredinat
lui Japp, acesta i telegrafi lui Poirot pentru a-i cere o
consultaie.
Ca rspuns la aceast telegram i aproape la o lun dup
aventura mea din casa lui Ryland ne gseam n tren,
prsind fumul i praful din Londra n direcia orelului
Market Handford, din Worcestershire, locul misterului.
Confortabil instalat ntr-un col al compartimentului, Poirot
m ntreb:
Ce crezi despre afacerea asta, Hastings?
Nu i-am rspuns imediat; simeam nevoia s fac pe
indiferentul.
Totul pare att de complicat... murmurai eu.
Crezi? mi zise Poirot, cu o min vesel.
Deoarece ne grbim aa s ajungem la Market Handford,
este limpede c atribui moartea lui Paynter unei crime i nu
unei sinucideri sau unui accident.
Nu, nu, nu m nelegi, Hastings. Admind c domnul
Paynter ar fi mort, n urma unui accident teribil de curios, tot
ar mai rmne un oarecare numr de circumstane
misterioase de elucidat.
Tocmai la asta m gndeam cnd am spus c afacerea
este complicat...
S trecem faptele principale n revist, linitit i metodic.
Povestete-mi-le, Hastings, dar limpede i cu precizie!
Am nceput, ncercnd s satisfac exigenele severului meu
prieten:
Domnul, Paynter, globe-trotter bogat i cultivat, n vrst
de 55 de ani. n ultimii doisprezece ani s-a aflat puin n
Anglia se declar, deodat, obosit de attea cltorii. i
cumpr o mic proprietate n Worcestershire lng Market
Handford i se instaleaz. Primul gest - i scrie nepotului,
Gerald Paynter, singura rud care o mai avea, fiul fratelui
su mai mic s vin s locuiasc cu el la Croftlands (numele
74

proprietii). Gerald Paynter, un tnr pictor, fr mijloace,


este bucuros s accepte propunerea. apte luni dup
mutarea lui la Croftlands se produce tragedia.
Povestirea ta este perfect, zise Poirot. S-ar zice c vorbeti
ca din carte, nu ca Hastings!
Fr s acord vreo atenie lui Poirot, m-am nfierbntat
singur pentru ntmplarea asta:
Domnul Paynter tria pe picior mare la Croftlands. Avea
ase servitori, fr s mai socotim pe propriul lui valet, un
chinez, numit Ah Ling.
Propriul lui valet, numit Ah Ling, sublinia Poirot cu voce
joas.
Marea trecut, dup cin, domnul Paynter se plnse c
nu se simte prea bine i unul dintre servitori se duce dup
doctor. Paynter, refuznd s se culce, l primete n cabinetul
lui de lucru. Nu se tie ce s-a petrecut, ntre ei, dar nainte de
a pleca, doctorul Quentin a cerut s-o vad pe intendent i
i-a spus c i-a fcut o injecie hipodermic domnului Paynter,
deoarece are inima foarte slbit. I-a recomandat s nu-l
deranjeze pe bolnav i apoi i-a pus cteva ntrebri destul de
stranii, privitoare la servitori: de ct timp erau n serviciul
domnului Paynter? De unde proveneau? etc. Intendenta,
intrigat, rspunse ct putu de bine. A doua zi dimineaa,
una din cameriste, cobornd, simi un miros ngrozitor de
carne ars, venind din cabinetul de lucru al stpnului ei.
ncerc s deschid ua, dar aceasta era ncuiat pe
dinuntru. Cu concursul lui Gerald Paynter i al chinezului,
ua fu repede scoas din toc. Li se oferi un spectacol oribil:
domnul Paynter czuse pe radiatorul cu gaz i avea capul
complet carbonizat. Obrazul i era de nerecunoscut.
Pe moment, nu se isc nici o bnuial. Nenorocirea a fost
atribuit unui accident ngrozitor. Dac era cineva de blamat
acela era doctorul Quentin, care nu obligase bolnavul s se
culce dup narcotic. Dar iat c avu loc o descoperire: Pe
parchet se gsi un jurnal, care czuse, probabil, de pe
genunchii btrnului. Examinndu-se acest ziar, se constat
75

c pe margine erau scrise nite cuvinte. Mna care scrisese


aceste cuvinte era slab. Biroul se afla lng scaun i se
observ c degetul arttor al minii drepte a victimei era
ptat cu cerneal pn la falanga a doua. Incapabil s in
un toc, domnul Paynter i muiase degetul n climar i se
strduise s scrie aceste dou vorbe: Iasomia galben, pe
marginea jurnalului pe care-l citise. Dar ce nsemnau aceste
cuvinte fantastice - ele i doar att?
Zidurile Croftlands-ului sunt acoperite cu o vegetaie
magnific de iasomie galben. S-a presupus c amintirea lor
a sugerat mesajul muribundului, a crui minte era
nceoat. Ziarele venic n goan dup un fapt senzaional,
au pus mna pe acest eveniment i l-au supranumit pompos:
Misterul iasomiei galbene, cnd aceste cuvinte puteau
foarte bine s nu aib nici o importan.
Le crezi ntr-adevr fr interes? ntreb Poirot. S-ar putea
s fie adevrat, Hastings, pentru c o spui tu.
l privii mirat, dar nu am descoperit nici cea mai mic urm
de ironie n privirea lui.
Apoi, continuai eu, ncepu o anchet palpitant.
Observ c te pasioneaz...
Bnuielile au czut asupra doctorului Quentin. El nu era
medicul obinuit al casei, ci nlocuitorul doctorului Bolitho,
plecat n concediu pentru o lun. Neglijena lui prea s fie
cauza direct a accidentului. Dar mrturia sa a strnit
senzaie. Domnul Paynter se simea suferind de la venirea lui
Croftlands. Doctorul Bolitho l trata de o vreme. Cnd
doctorul Quentin l vzu, pentru prima oar a fost surprins
de unele simptome. nainte de seara fatal, Quentin nu-l
examinase dect o singur dat. Cum rmaser singuri,
domnul Paynter i povesti ceva surprinztor: ncepu prin a
declara c nu se simea deloc bolnav, dar gustul mncrii i se
prea curios. De accea l trimise pe Ah Ling afar i turn
coninutul de curry din farfuria sa ntr-un pahar, pe care-l
ncredin doctorului s-l analizeze.
76

Medicul pretinde c pacientul lui, fr s fie bolnav, era att


de slbit de ocul bnuielilor nct inima abia i mai btea. Se
impunea o injecie nu cu narcotic, ci cu stricnin. Cred c-i
voi spune totul, dac adaug rezultatul analizei: curry-ul
nemncat coninea o cantitate de opium-pudr, suficient s
ucid dou persoane.
Care sunt concluziile tale, Hastings? m ntreb linitit
Poirot.
Este dificil de spus. Poate s fi murit din cauza
accidentului suferit. Tentativa de otrvire din aceeai sear
ar fi o simpl coinciden.
Dar nu crezi? O crim pare mai verosimil!
Asta-i prerea ta, Poirot?
Mon ami, tu i cu mine nu raionm la fel. Eu nu ncerc
nc s aleg ntre dou soluii opuse - crim sau accident,
deoarece nu a fost rezolvat cealalt problem - Misterul
iasomiei galbene. Dar ai uitat un amnunt.
Cred c faci aluzie la cele dou trsturi ale unui unghi
drept care se gseau sub cuvintele scrise cu cerneal pe
marginea ziarului. Mrturisesc c nu le atribui nici o
importan!
Tot ce-i trece prin cap e foarte important! Dar dac
abandonm Misterul iasomiei galbene pentru misterul
curry-ului?
Desigur! Cine a turnat otrava? n ce scop? Se pot pune o
sut de ntrebri. Se tie c mncrurile au fost preparate de
Ah Ling. Dar pentru care motiv ar fi ncercat s-i otrveasc
stpnul? Face el parte dintr-un tong sau clan criminal? De
exemplu: Clanul iasomiei galbene? i apoi mai e Gerald
Paynter.
M-am oprit brusc.
Da, da, confirm Poirot. Este motenitorul unchiului su.
Totui, n seara aceea, a cinat n ora.
Ar fi avut acces la ingredientele ntrebuinate pentru
prepararea mncrii. Personal a cinat n ora, ca s evite
curry-ul otrvit.
77

Raionamentul meu l impresion pe Poirot, care-mi acord,


lucru rar, o atenie neobinuit.
M simii ncurajat i-mi continuai ipoteza:
Gerald Paynter se ntoarse trziu, observ lumina din
biroul unchiului su i, constatnd c planul su euase, l
mpinge pe btrn peste foc.
Supoziia ta nu este plauzibil, mi zise Poirot. Admii c
un om de 55 de ani, nc viguros, se va lsa mpins peste foc
fr s se apere?
Bine, Poirot! Atunci spune-mi punctul tu de vedere!
Poirot surse, i umfl pieptul i ncepu cu un aer
magistral:
Admind c a avut loc o crim, se impune imediat o
ntrebare: pentru ce s-a ales aceast metod deosebit? Nu
vd dect un singur motiv: s se fac imposibil orice
identificare. Faa e complet carbonizat.
Cum? l ntrerupsei eu. Te gndeti c...
Ai rbdare o clip, Hastings. Nu este dect o supoziie.
Este cazul s te gndeti c trupul nu este, al lui Paynter?
Poate fi al altcuiva? Am examinat aceste ntrebri i rspund
negativ.
Atunci? spusei nucit.
Poirot relu, cu ochi strlucitori:
Atunci mi zic c este ceva care-mi scap i c ar fi bine de
studiat subiectul. Nu trebuie s m las acaparat numai de
Cei patru mari. Dar iat c ajungem! Unde mi-e periua de
haine? Uite-o! Perie-m, te rog, amice, i apoi te perii i eu pe
tine.
Da, continu Poirpt, gnditor, lsnd peria, m las, poate,
absorbit de o singur idee... Uite, aceste dou trsturi ale
unghiului drept despre care ai vorbit, ce pot semnifica dac
nu nceputul unui 4?
Cum de-ai ajuns la asta? exclamai rznd.
Recunosc c este ridicol s fii obsedat mereu de aceeai
afacere. Vd mna Celor petru mari peste tot. Ar fi bine s
78

schimb atmosfera... De aceea am i venit aici... un milieu


diferit. Ah! Uite-l pe Japp!
Capitolul X. Investigm la Croftlands
Inspectorul de la Scotland Yard ne atepta pe peron i ne
ntmpin cu mult cldur.
Ei bine, domnule Poirot, iat ceva foarte interesant. M-am
gndit c i-ar plcea s te ocupi de afacerea asta. De ast
dat, suntem n faa unui mister.
Japp, se simea complet ncurcat i spera s primeasc
indicaii de la Poirot.
Japp avea o main la dispoziie, care ne-a dus la
Croftlands..
Croftlands era o cas alb, ptrat, fr pretenii, tapisat
cu plante agtoare i iasomie galben. Cu toii am studiat-o.
Iasomia a trebuit s-l chinuie pe bietul moneag, remarc
Japp. n prada halucinaiilor de muribund, se credea n
grdina lui...
Poirot nu zmbi.
Ce gndeti tu, bunul meu Japp: este accident sau o
crim? ntreb Poirot.
ntrebarea pru s-l ncurce pe inspector.
Dac nu era povestea aceea cu ncercarea de otrvire a
crede c este vorba de un accident. Cu toate acestea ar fi
dificil de conceput, c... capul unui om sntos ar putea fi
inut n foc. La ipetele victimei ar fi fost alarmat toat casa.
Ah, spuse Poirot n oapt. Ce prost am fost Japp, eti un
om mai detept dect mine.
Aceste complimente l surprindeau mult pe Japp cci
Hercule Poirot nu i le fcea de obicei dect lui.
Se roi i bolborosi modest cteva cuvinte...
Ne art drumul spre camera unde se produsese tragedia,
biroul domnului Paynter. Era o odaie mare, cu biblioteci,
de-a lungul pereilor i cu fotolii mari de piele.
79

Poirot i ndrept imediat privirea spre fereastra care ddea


pe o teras.
Fereastra era nchis? ntreb el.
Tocmai aici este problema. Cnd doctorul a prsit odaia,
a tras ua dup el. A doua zi dimineaa a fost gsit ncuiat.
Cine a zvort-o? Chiar Paynter? Ah Ling afirm c fereastra
era zvort. Doctorul Quentin pe de alt parte, are impresia
c fereastra nu era dect mpins, dar nu este absolut sigur
de aceast afirmaie. Dac Paynter a fost asasinat, criminalul
a intrat pe u sau pe fereastr. n primul caz cercetrile
trebuie orientate spre ocupanii casei. n al doilea caz, crima
a putut fi comis de oricine. Cnd au spart ua, primul gest
al cameristei a fost s deschid geamul larg. Ea crede c
drugul nu era pus, dar nu este un martor pe care ne putem
bizui.
i cheia?
Era la pmnt, printre sfrmturile de lemn. Se poate s
fi czut din broasc sau s-o fi pierdut una din persoanele
care au intrat n camer, sau poate a alunecat de afar pe
sub u.
De fapt, totul este posibil?
Da, exact, domnule Poirot.
Poirot privi mprejur, ncruntat.
Totul este foarte confuz. Pentru o clip, apare o lumin,
apoi totul recade n obscuritatea cea mai profund. Nu
reuesc s gsesc nici cea mai nensemnat pist, nici cel
mai nensemnat mobil.
Se pare c tnrul Gerald Paynter are motive destul de
plauzibile, zise Japp brusc. Ducea o via agitat i
extravagant. tii c artitii nu simpatizeaz totdeauna
morala.
Poirot nu lu n seam remarcile lui Japp asupra
temperamentului artitilor.
Dragul meu Japp, este posibil s ncerci s m orbeti?
tiu perfect c chinezul este obiectul tuturor bnuielilor tale.
80

Eti att de iret nct, chiar cerndu-mi s te ajut, i


ascunzi punctul de vedere!
Japp izbucni n rs.
Eti perspicace, ca de obicei, domnule Poirot! Mrturisesc
c l bnuiesc pe chinez. Numai Ah Ling a putut s pun
opiu n mncare i, din moment ce a ncercat o dat s scape
de stpnul su, se poate s fi ncercat i a doua oar.
M ntreb dac ar fi fcut-o, murmur Poirot.
Ceea ce-mi scap pentru moment este motivul... Presupun
s fie o rzbunare? Nu altceva.
M ntreb, spuse Poirot din nou, s-a furat ceva? N-a
disprut nimic? Nici bijuterii, nici bani, nici hrtii?
Nu... adic... nu exact.
Devenii atent i prietenul meu la fel.
Vreau s spun c n-a fost un furt, explic Japp, dar
Paynter scria o carte. Am aflat printr-o scrisoare primit
azi-diminea de la editorul su, care cere manuscrisul.
Aceast carte, dup el, trebuie s fie terminat. Gerald
Paynter i cu mine am cutat-o peste tot, dar, fr succes.
Trebuie s-o fi ascuns pe undeva.
O lumin, pe care o cunoteam, trecu prin ochii lui Poirot.
Cum se chema cartea? ntreb el.
Mna ocult din China, dac-mi amintesc bine.
Ah, ah, exclam Poirot. Chemai imediat pe Ah Ling.
Fizionomia orientalului nu trda nici o emoie. Sttea n faa
lui Poirot cu ochii aplecai.
Ah Ling, l ntreb Poirot, eti ntristat de moartea
stpnului tu?
Oh, mult, el a fost stpn bun!
tii cine l-a ucis?
Nu-i tiu. Eu spun la inspector dac tiut.
ntrebrile i rspunsurile continuar. Cu aceeai fa
inexpresiv chinezul explic cum preparase mncarea.
Nimeni nu se atinsese de ea, asigur el, dintre ceilali
servitori ai casei. M ntrebam dac i d seama unde ar
81

putea s-l duc aceast mrturisire. Fereastra, declar el, era


zvort n acea sear. Stpnul su o fi deschis-o mai trziu.
Poi s te retragi, Ah Ling, i zise Poirot.
Dar n momentul cnd chinezul se pregtea s prseasc
odaia, prietenul meu l rechem pentru a-l ntreba:
Eti sigur c nu tii nimic despre iasomia galben?
Nu! Nu tiu!
Nu tii ce nseamn liniile trase sub aceste dou cuvinte?
Punnd aceast ntrebare, Poirot se aplec deasupra unei
mese mici i tras cu degetul, pe praful care o acoperea, un
4 mare. Faa chinezului se convulsion, dar aproape
imediat i recpt impasibilitatea, declarnd c nu tie
nimic.
Profitnd de scurta absen a lui Japp, care se dusese s-l
caute pe tnrul Paynter, Poirot exclam:
Cei patru mari! Hastings. Din nou i venic Cei patru
mari! Paynter cltorise mult, trise civa ani n China i
am toate motivele s cred c lucrarea lui cuprindea revelaii
asupra activitii Numrului Unu, Li Chang Yen, stpnul
bandei.
Dar... dar...
Taci, Hastings. Iat-i!
Gerald Paynter era un tnr amabil, dar excentric. Purta o
barb brun i o cravat lavalier. Rspunse curtenitor
ntrebrilor lui Poirot.
n seara aceea, am cinat n ora cu nite vecini, familia
Wycherly, explic el. La ce or m-am ntors? Pe la 11. Am
cheia mea la mine i n-am deranjat pe nimeni. Toi servitorii
erau culcai i-mi nchipui c i unchiul meu dormea. n
fundul holului am crezut c-l vd trecnd ca o umbr pe
acest chinez, cu paii nbuii. Din nenorocire nu sunt sigur
de aceasta.
nainte de a veni s locuieti la unchiul dumitale, domnule
Paynter, cnd l-ai vizitat ultima oar.
Pe la vrsta de zece ani. Tatl meu i cu el erau certai.
Dar te-a regsit uor, n ciuda anilor care au trecut?
82

Da, printr-o ntmplare fericit am dat peste anunul


notarului.
Poirot nu-i mai puse alte ntrebri.
A doua micare a fost vizita la doctorul Quentin. Dar el nu
avea nimic de adugat la depoziiile lui.
Ne primi n cabinetul unde tocmai terminase consultaiile.
Prea un om inteligent.
A vrea s-mi amintesc ct mai precis dac fereastra era
deschis sau nchis, spuse el sincer, dar este foarte
periculos s-i aminteti un lucru care n-a fost atent
remarcat. n felul acesta riti s afirmi sau s negi un fapt
care n-a existat niciodat. Este un fenomen de ordin
psihologic. Nu-i aa domnule Poirot? Am citit tot ceea ce v
privete. Mrturisesc c sunt unul din marii dumneavoastr
admiratori! Dup mine, chinezul este acela care a pus praful
de opiu n mncare: dar el n-o va mrturisi niciodat, dup
cum nu va spune motivul care l-a fcut s acioneze n felul
acesta. Ct de a mpinge un om pe foc, nu-i st n caracter.
Iat prerea mea.
Mergnd pe strada principal din Market Handford, n
tovria lui Poirot, ntrebai:
Crezi c putem s-i ncredinm lui Japp grija de a-l
supraveghea pe doctor? (Inspectorul era la poliie cu nite
treburi). Emisarii Celor patru mari sunt foarte activi.
Japp este nsrcinat cu aceast supraveghere de la
descoperirea cadavrului, rspunse Poirot. i asta nu l-a
ajutat.
n orice caz, l tim pe Gerald Paynter nevinovat!
tii mai mult dect mine, Hastings. Te admir.
Vulpoi btrn, i spusei rznd, sunt sigur c vezi clar,
dei nu vrei s vorbeti.
Ei bine, da! Afacerea mi apare acum foarte limpede, n
afar de chestiunea cu iasomia galben. Poate, ntr-adevr,
aceste cuvinte n-au nici o legtur cu crima. ntr-o afacere de
acest gen trebuie, mai nti, s tii ci martori ne mint sau
ne ascund ceva. Ori acest lucru este fcut. Totui...
83

ntrerupndu-se brusc, prietenul meu intr ntr-o librrie


prin faa creia treceam. Iei de acolo cteva minute mai
trziu cu un pachet la subsuoar. Japp, care ne prsise ca
s se duc la biroul su, veni s ne conduc la hotel.
A doua zi dimineaa m sculai destul de trziu i cnd
cobori l gsii pe Poirot n salonul care ne fusese rezervat.
Nu-mi vorbi! exclam el dnd agitat din mn. Nu pn
voi ti c totul merge bine i c arestarea a avut loc. Am fost
lipsit de arta psihologiei. Cnd un om scrie ceva nainte de a
muri, este un lucru important. Toat lumea a zis: iasomia
galben? Dac crete iasomia galben pe cas nu nseamn
nimic. Ei bine, nu! Am descoperit semnificaia. Ascult-m!
i Poirot deschiznd o carte mic pe care o inea n mn,
mi citi cu glas tare:
Gelsemine
radit.
Sempervirins.
Iasomia
galben.
Compoziia: Gelsemin alcaloid C22H26N2O3, toxic puternic
acionnd ca coniina; gelsemin E12H14NO2 acionnd ca
stricnina. Gelsemin este un puternic de- primant al sistemului
nervos central. n ultimul stadiu al aciunii ei paralizeaz
extremitile nervilor. Absorbit n cantitate mare, d ameeli,
urmate de pierderea ntregii fore musculare. Moartea care
rezult este cauzat prin paralizarea sistemului respirator.
Acum nelegi, Hastings? De la nceput, am simit c Japp
are dreptate i c era imposibil s se in un om cu capul pe
foc. De aici am dedus c era un cadavru acela care a ars.
Dar de ce? n ce scop?
Presupune, dragul meu prieten, c ai njunghia sau
mpuca un om mort. S-ar putea demonstra c rnile sunt
posterioare morii. Dar dac are capul carbonizat, nimeni nu
va ncerca s cunoasc cauzele obscure care au provocat
moartea. De altfel, nimeni n-ar crede c un om care, aparent,
a scpat de o tentativ de otrvire este susceptibil s fie
otrvit imediat dup aceea. Cine ne-a minit? Venic aceeai
ntrebare! M-am hotrt s-l cred pe Ah Ling...
Cum? exclamai eu.
84

Eti surpsins, Hastings? Ah Ling cunotea existena Celor


patru mari. De altfel, este mai mult ca sigur c nu tia c
aceast crim a fost comis de ei. Nu i-a dat seama dect n
momentul aluziei mele. Dac s-ar fi oelit dinainte, nu s-ar fi
trdat plind i tresrind la vederea cifrei 4. Am decis s-l
cred pe chinez i s trec toate bnuielile mele asupra lui
Gerald Paynter. M-am gndit c Cei patru mari ar fi putut
s improvizeze uor un nepot, pierdut de mult vreme din
vedere.
Ce! am exclamat. Numrul Patru din nou?
Nu, Hastings, nu este Numrul Patru. De ndat ce am
aflat definiia tiinific a iasomiei galbene, am descoperit
adevrul. El sare n ochi.
Nu i n ai mei! spusei cu rceal.
Pentru c nu faci s-i lucreze materia cenuie. Dup tine,
cine a putut atinge mncarea?
Ah Ling i nimeni altcineva.
Nimeni altcineva? i doctorul?
Dar asta nu s-a ntmplat dect dup!
De acord. n mncarea servit lui Paynter nu era urm de
opiu! Numai sub influena medicului; care-i inspirase
bnuieli - de la vizita lui precedent - btrnul a decis s nu
se ating de mncare i s fac s fie analizat. L-a chemat
pe medic pentru a-i remite mncarea. Sub pretextul de a-l
calma, doctorul Quentin i-a fcut o injecie nu cu stricnin ci
cu iasomie galben. Bineneles, mortal! n momentul n
care ncepuse s se manifeste efectul, Quentin pleac, dup
ce deschisese fereastra, ca s poat intra, n timpul nopii, s
pun mna pe manuscris. El profit de aceast nou vizit
s mping cadavrul lui Paynter n foc. Dar nu acord nici o
importan ziarului alunecat pe jos. Nu exist nici o ndoial
c, n ultimul moment, victima lui - ntr-o strfulgerare de
luciditate - a recunoscut efectul otrvirii injectate i a ghicit
mna Celor patru mari. ntr-un efort suprem, muribundul a
ncercat, scriind cteva cuvinte la marginea ziarului, s-i
denune pe asasinii si. Lui Quentin i-a fost uor s toarne
85

opiu n mncare, nainte de a-i face analiza. Cred c eti


convins. Ct despre versiunea sa privitoare la convorbirea
care a avut-o cu Paynter, ea este, desigur, imaginar.
Quentin a vorbit de injecia cu stricnin pentru cazul cnd
semnul lsat de ac ar fi atras atenia.
Doctorul Quentin nu poate fi Numrul Patru.
i de ce nu? Exist, fr ndoial, un veritabil doctor
Quentin, cruia Numrul Patru i-a mprumutat, pur i
simplu, personalitatea. Aranjamentul cu doctorul Bolitho a
fost fcut prin coresponden, cci nlocuitorul pe care-l
alesese la nceput s-a mbolnvit n ultimul moment.
Aici ajunsese Poirot cu explicaiile lui cnd Japp intr brusc
n odaie, cu figura congestionat.
Ai pus mna pe el? strig Poirot n culmea agitaiei.
Japp scutur din cap, incapabil s vorbeasc. n sfrit,
recptndu-i respiraia, ne zise:
Doctorul Bolitho s-a rentors din concediu azi-diminea,
rechemat printr-o telegram al crui expeditor nu se tie cine
este. Ct despre nlocuitorul lui a plecat de ieri-sear. Fii
sigur c vom pune mna, curnd, pe el.
Nu cred, zise el, i ngndurat desen un patru mare cu
furculia, pe mas.
Capitolul XI. O problem de ah
Adesea cinam cu Poirot la un mic restaurant din Soho. Ne
aflam acolo ntr-o sear, cnd am observat un prieten la
masa alturat. Era inspectorul Japp i, ntruct mai era loc,
se aez lng noi. Trecuse ceva timp de cnd nici unul nu-l
mai vzuserm.
N-ai mai trecut deloc pe la noi s ne vezi, i repro Poirot.
Tocmai de la afacerea cu iasomia galben i se mplinete
luna!
Am fost n nord, de aceea. Cum v merg afacerile? Cei
patru mari devin tot mai puternici, da?
86

Poirot i fcu semn cu degetul, amenintor.


Ah! V batei joc de mine... dar Cei patru mari... exist.
O! Nici nu m ndoiesc... dar nu sunt buricul universului,
aa cum vrei s par.
Tare te neli, prietene. Cea mai mare putere a rului din
lumea de astzi o reprezint Cei patru mari. Nimeni nu tie
ce scop urmresc, dar n-a mai existat vreodat o asemenea
organizaie criminal. O conduc omul cel mai inteligent din
China, un milionar american, o savant francez i al
patrulea...
Japp l ntrerupse:
tiu, tiu. O ii mori. A devenit mica dumitale manie,
monsieur Poirot. Hai s vorbim i despre altceva. V
intereseaz ahul?
Da, joc.
Ai vzut ce lucru curios s-a ntmplat ieri? La meciul
dintre cei doi juctori de renume mondial, unul a murit n
timpul partidei.
Am citit tirea. Dr. Savaronoff, campionul Rusiei, era unul
dintre juctori i cellalt, care a murit de inim, era tnrul
american strlucitor, Gilmour Wilson.
Exact. Savaronoff l-a nvins pe Rubinstein i a devenit
campionul Rusiei acum civa ani. De Wilson se spunea c ar
fi un al doilea Copablanca.
Stranie ntmplare, murmur Poirot. Mi se pare, sau v
intereseaz n mod deosebit chestiunea?
Japp rse cam stnjenit.
Ai nimerit-o, monsieur Poirot. Sunt uluit. Wilson era
sntos tun... n-avea nici o urm de afeciune cardiac.
Moartea lui e greu de explicat.
l suspectai pe dr. Savaronoff c l-a exterminat? am
exclamat eu.
Nici vorb, replic Japp sec. Nu cred c un rus l-ar omor
pe un alt om ca s nu fie nvins la ah... i, oricum, din ceea
ce am putut afla, victima probabil ar fi trebuit s fie
87

supravieuitorul. Doctorul este o somitate... al doilea dup


Lasker, se zice.
Poirot ddu din cap gnditor.
Atunci la ce te gndeti? ntreb el. De ce ar fi trebuit
Wilson otrvit? Cci, bnuieti, desigur, c e vorba de otrav.
Firete. Infarct nseamn c inima se oprete s bat. Asta
susine un doctor, n mod oficial, n momentul respectiv, dar
n particular ne d a nelege c nu este satisfcut.
Cnd are loc autopsia?
Disear. Wilson a decedat pe neateptate. El arta ca de
obicei i tocmai muta una dintre piese cnd a czut brusc n
fa, mort!
Sunt foarte rare otrvurile care acioneaz astfel, obiect
Poirot.
tiu. Sper ca autopsia s ne dea un indiciu. Dar ceea ce
a vrea s aflu e de ce ar fi dorit cineva s-l elimine pe
Gilmour Wilson? Un tnr modest, nevinovat. Abia sosit aici
din Statele Unite i, aparent, fr nici un duman pe lume.
Pare incredibil, am mormit eu.
Deloc, zmbi Poirot. Cred c Japp are propria sa teorie.
O am, monsieur Poirot. Nu cred c otrava i era destinat
lui Wilson, ci celuilalt.
Lui Savaronoff?
Da. Savaronoff i-a trdat pe bolevici la izbucnirea
revoluiei. S-a raportat chiar c a murit. n realitate a scpat
i, timp de trei ani, a ndurat chinuri incredibile n inuturile
slbatice din Siberia. Suferinele sale au fost att de mari,
nct acum e un om cu totul schimbat. Prietenii i
cunotinele sale declar c nu l-ar fi putut recunoate. Are
prul alb i ntreaga sa nfiare este cea a unui om foarte
mbtrnit. Este semiinvalid, rareori iese din cas, triete
singur cu o nepoat, Sonia Daviloff, i o servitoare rusoaic,
ntr-un apartament pe lng Westminster. E posibil ca s se
considere nc un om urmrit. Ceea ce e sigur e c nu a dorit
deloc s participe la aceast ntrecere ahist. A refuzat de
mai multe ori categoric i numai cnd ziarele au nceput s
88

se ocupe de asta i s fac atta caz de refuzul su


nesportiv, el a cedat. Gilmour Wilson a jucat cu o ofensiv
tipic american i, n cele din urm, i-a gsit naul. Acum,
v ntreb, monsieur Poirot, de ce nu vroia s joace? S nu
atrag atenia. Ca s nu-i gseasc cineva urma. Asta-i
soluia mea: Gilmour Wilson a fost lichidat din greeal.
Exist cineva care s aib vreun motiv personal s ctige
de pe urma morii lui Savaranoff?
Nepoata, cred. Recent a primit motenire o avere imens
pe care i-a lsat-o doamna Gospoja al crei so a profitat de
pe urma vechiului regim. Cred c au fost amani ntr-o vreme
i ea a refuzat categoric s cread c el ar fi murit.
Unde a avut loc partida?
n apartamentul lui Savaronoff. Cum v-am spus, e invalid.
Erau muli oameni care o urmreau?
Vreo duzin... poate mai muli.
Poirot fcu o grimas expresiv.
Drag Japp, sarcina ta nu e deloc uoar.
De ndat ce tiu sigur c Wilson a fost otrvit, pot s m
apuc de lucru.
Nu i-a trecut prin cap c, ntre timp, presupunnd c
ipoteza ta referitoare la uciderea lui Savaronoff ar fi corect,
ucigaul ar putea ncerca din nou?
Ba da. Doi oameni supravegheaz apartamentul lui
Savaronoff.
Msura asta ar fi foarte util dac cineva l-ar cuta cu o
bomb sub bra, observ Poirot ironic.
A nceput s v intereseze, monsieur Poirot, spuse Japp,
fcnd cu ochiul. Vrei s trecem pe la morg i s vedei
cadavrul lui Wilson, nainte ca doctorii s-i fac autopsia?
Cine tie, poate c acul lui de la cravat st strmb i asta va
oferi un valoros cluu, care s soluioneze misterul.
Drag Japp, tot timpul cinei, m-au furnicat degetele s-i
ndrept propriul dumitale ac de cravat, mi permitei? Aa! E
mai plcut vederii. Acum, neaprat, s mergem la morg.
89

Am remarcat c Poirot i ndreptase toat atenia asupra


acestei noi probleme. Trecuse att de mult timp de cnd nu
mai manifestase nici un interes fa de un alt caz, nct
aproape m bucuram s-l vd napoi, la vechea lui
ndeletnicire.
n ceea ce m privete, am simit o mil nesfrit, cnd am
privit trupul nemicat i faa convulsionat ale nefericitului
tnr american, care sfrise ntr-un mod att de straniu.
Poirot examin cadavrul cu atenie. Nu exista nici un alt
semn, cu excepia unei mici cicatrici pe mna stng.
i doctorul susine c este o arsur, nu o tietur, ne
explic Japp.
Poirot i ndrept atenia spre coninutul buzunarelor
mortului, pe care un poliist ni le prezent pentru a le
inspecta. Nu era mare lucru: o batist, chei, un blocnotes
plin cu notie i nite scrisori fr importan. Dar un obiect
singular i strni interesul lui Poirot.
O pies de ah! exclam el. Un nebun alb. Se afla n
buzunarul lui?
Nu, ncletat n mna sa. Ne-a fost chiar foarte greu s i-l
descletm dintre degete. Odat va trebui s-l returnm
domnului Savaronoff. Face parte dintr-un set foarte frumos
de piese de ah sculptate n filde.
Permitei-mi mie s i-l duc. Va fi un pretext pentru a m
prezenta acolo.
Aha! strig Japp. Aadar vrei s pui mna pe cazul sta?
Recunosc. Cu atta abilitate mi-ai strnit interesul!
Splendid! Te-am scos din meditaiile dumitale. Vd c i
cpitanul Hastings e mulumit.
Aa e, am zis rznd.
Poirot se rentoarse la cadavru.
Nu mai exist nici un alt mic detaliu pe care ai putea s
mi-l spunei despre el?
Nu cred.
Nici chiar... c era stngaci?
90

Suntei un vrjitor, monsieur Poirot. Cum de-ai tiut? Era,


ntr-adevr, stngaci. Dar asta nu are nimic de-a face cu
cazul.
Absolut nimic, rspunse Poirot n grab, vznd c Japp
era uor iritat. Doar o glum. tii, am vrut s glumesc.
Ne-am desprit n termeni amicali.
A doua zi de diminea eram n drum spre apartamentul
domnului dr. Savaronoff din Westminster.
Sonia Daviloff, e un nume drgu, am murmurat eu.
Poirot mi arunc o privire disperat.
ntotdeauna te gndeti la poveti de iubire! Eti
incorigibil. Ai merita ca Sonia Daviloff s se dovedeasc a fi
prietena i dumana noastr, contesa Vera Rossakoff.
La amintirea contesei, faa mi s-a ntunecat.
Poirot, doar nu bnmeti c...
A, nu, nu! A fost o glum! Orice ar spune Japp, nu sunt
obsedat n aa msur de Cei patru mari.
Ua apartamentului ne-a fost deschis de un servitor cu o
figur neobinuit de inexpresiv. Era greu de crezut c acea
fa ar fi putut trda vreo emoie.
Poirot i art o carte de vizit, pe care Japp scrisese cteva
cuvinte de prezentare, aa c am fost condui ntr-o camer
joas, lung, mobilat cu draperii bogate i lucruri de
consignaie. Vreo dou icoane minunate atrnau pe perei i
covoare persane splendide acopereau duumeaua. Un
samovar se afla pe mas.
Examinam una dintre icoane, care mi se prea de o valoare
considerabil, cnd, ntorcndu-m, l vzui pe Poirot aplecat
deasupra covorului. Orict era de frumos, nu prea mi se
prea c-ar fi necesitat asemenea atenie deosebit.
E un exemplar chiar att de minunat?
Poftim? O, covorul? Nu, nu cercetam covorul. Dar este un
exemplar frumos, chiar prea frumos n care s bai un cui
mare n mijlocul lui. Nu, Hastings, cuiul nu mai este acolo,
acum, dar gaura a rmas.
91

Un sunet brusc n spatele nostru m fcu s m rsucesc i


Poirot sri pe dat n picioare. O fat sttea n prag. Ochii ei
ne priveau cu cea mai adnc suspiciune. Era de nlime
mijlocie, cu o fa frumoas, cam posomort, ochi de un
albastru nchis i pr foarte negru tiat scurt. Cnd vorbi,
vocea i era grav i clar, dar cu accent complet strin.
M tem c unchiul meu nu poate s v primeasc. Este
invalid i bolnav.
Mare pcat, dar poate ne ajui dumneata. Suntei
mademoiselle Daviloff, nu-i aa?
Da, Sonia Daviloff. Ce dorii s tii?
Fac anumite cercetri privind tristul eveniment de
alaltsear - moartea lui Gilmour Wilson. Ce-mi putei spune
despre ea?
Fata fcu ochii mari.
A murit de inim... cnd juca ah.
Poliia nu este sigur c a fost infarct, mademoiselle.
Fata pru ngrozit.
Atunci, e adevrat, strig ea, Ivan a avut dreptate.
Cine este Ivan i de ce spunei c a avut dreptate?
Ivan e cel care v-a deschis i el mi-a spus c, dup opinia
sa, Gilmour Wilson n-a murit de moarte bun..., ci a fost
otrvit din greeal.
Din greeal.
Da, otrava i era destinat unchiului meu.
Nencrederea aproape o prsise i acum vorbea aat.
De ce spunei asta, mademoiselle? Cine ar fi dorit s-l
otrveasc pe dr. Savaronoff?
Ea cltin din cap.
Nu tiu. Habar nu am. i unchiul meu nu are ncredere n
mine. Poate c e un lucru firesc. tii, abia m cunoate. M-a
vzut cnd eram mic i de atunci niciodat pn am venit
s locuiesc cu el, aici la Londra. Dar tiu precis c se teme de
ceva. Avem multe societi secrete n Rusia i, ntr-o zi, am
surprins o discuie care m-a fcut s m gndesc c tocmai
de o asemenea societate se teme. Spunei-mi, monsieur, - ea
92

se apropie i vorbi mai ncet - ai auzit vreodat de o societate


numit Cei patru mari?
Poirot se cutremur ca trsnit. Ochii i ieiser pur i
simplu din orbite de uimire.
Ce... ce tii despre Cei patru mari, mademoiselle?
Deci exist o astfel de asociaie! Am surprins o referire
fcut la adresa lor i apoi l-am ntrebat pe unchiul meu
despre asta. Niciodat n-am vzut un om mai speriat. S-a
fcut alb ca varul i a nceput s tremure. i e team de ei,
monsieur, i e tare team, sunt sigur. i, din greeal, l-au
ucis pe american, pe Wilson.
Cei patru mari, murmur Poirot. Mereu Cei patru mari!
O coinciden uimitoare, mademoiselle. Unchiul dumitale
este nc n pericol. Trebuie s-l salvezi. Acum povestii-mi
exact evenimentele din seara aceea fatal. Artai-mi tabla de
ah, masa, cum stteau cei doi brbai - totul.
Se duse ntr-o parte a camerei i aduse o msu. Suprafaa
acesteia era splendid, ncrustat cu ptrate argintii i negre,
reprezentnd o tabl de ah.
I-a fost trimis unchiului meu acum cteva sptmni
drept cadou, cu rugmintea de-a o folosi la urmtoarea
partid. Se afla n mijlocul camerei aa!
Poirot examin masa cu o atenie exagerat. Nu conducea
ancheta deloc, cum a fi fcut-o eu. Multe din ntrebrile sale
mi se preau inutile i lsa impresia c nu are vreo intenie
s cerceteze cu adevrat probleme vitale.
Am ajuns la concluzia c neateptata meniune a Celor
patru mari l dezorientase complet.
Dup o examinare minuioas a mesei i a poziiei exacte pe
care o ocupase, a cerut s vad piesele de ah. Sonia Daviloff
i le-a adus ntr-o cutie. A examinat vreo dou superficial.
Excepional set, murmur el distrat.
nc nici o ntrebare privitoare la rcoritoarele servite, sau la
oamenii prezeni.
Am tuit semnificativ.
Nu crezi, Poirot, c...
93

M ntrerupse nerbdtor.
Nu cred, prietene. Las totul n seama mea. Mademoiselle,
este chiar imposibil s-l vd pe unchiul dumitale?
Un zmbet slab i nflori pe fa.
Da, v va primi. nelegei, rolul meu este s stau eu mai
nti de vorb cu toi strinii.
Dispru. Am auzit un murmur de voci n camera alturat
i un minut mai trziu se napoie i ne fcu semn s trecem
acolo.
Brbatul care zcea ntins pe sofa era de o talie
impuntoare. nalt, slab, cu uriae sprncene stufoase i
barb alb, cu o fa care purta nsemnele nfometrii i
greutilor, dr. Savaronoff era o personalitate aparte. Am
observat forma deosebit a capului, fruntea neobinuit de
nalt. tiam c un mare ahist trebuie s fie inteligent. Am
neles de ndat de ce dr. Savaronoff era al doilea mare
juctor din lume.
Poirot se nclin.
Monsieur le docteur, pot s v vorbesc n particular?
Savaronoff se ntoarse spre nepoata sa.
Las-ne, Sonia!
Dispru asculttoare.
Aadar, sir, despre ce este vorba?
Doctore Savaronoff, ai intrat recent n posesia unei
enorme averi. Dac ai muri, pe neateptate, cine o
motenete?
Mi-am fcut un testament prin care las totul nepoatei
mele, Sonia Daviloff. Doar nu sugerai...
Nu sugerez nimic, dar nu v-ai vzut nepoata de cnd era
mic. Oricui i-ar fi fost uor s se prezinte drept ea.
Savaronoff pru trsnit de aceast idee. Poirot continu:
E suficient n privina asta. Doar v previn. Ceea ce a dori
s facei acum e s-mi descriei jocul de ah din seara aceea.
Cum adic... s-l descriu?
M rog, eu nsumi nu joc ah, dar tiu c exist diferite
moduri de a ncepe - deschiderea, cum se numete.
94

Dr. Savaronoff zmbi uor.


Ah, v neleg acum. Wilson a folosit deschiderea Ruy
Lopez - una dintre cele mai bune i frecvent folosite n turnee
i partide.
i de ct timp jucai cnd a avut loc tragedia?
Trebuie s fi fost a treia sau a patra micare cnd Wilson
a czut deodat pe mas, mort.
Poirot se ridic s plece. Mai puse o ultim ntrebare, ca i
cum nu ar fi avut absolut nici o importan, dar eu tiam mai
bine.
A mncat sau a but ceva?
Un whisky cu sifon, cred.
V mulumesc, dr. Savaronoff. Nu v mai deranjez.
Ivan era n hol ca s ne conduc. Poirot mai ntrzie puin
pe prag.
tii cine locuiete n apartamentul de dedesubt?
Sir Charles Kingwell, membru al Parlamentului. Dar abia
l-a mobilat.
Mulumesc.
Am ieit n lumina srccioas a iernii.
Dar bine, Poirot, am izbucnit eu, nu cred c i-a reuit, de
data asta. ntrebrile tale au fost cu totul nepotrivite.
Aa crezi, Hastings? Poirot m privea rugtor. Da, am fost
boulvers. Tu ce-ai fi ntrebat?
Am cntrit problema cu grij i apoi mi-am etalat
procedeul. M ascult cu ceea ce prea a fi de deosebit
interes. Monologul meu a durat pn ce ne apropiasem de
cas.
Excelent, ncuietoare ntrebri, Hastings, spunea, n timp
ce introducea cheia n broasc. Dar cam inutile.
Inutile! am exclamat contrariat. Dac omul a fost otrvit...
Aha, strig Poirot, ndreptndu-se spre o hrtie care zcea
pe mas. De la Japp. Exact cum m ateptam. Mi-o azvrli.
Era scurt i la obiect. Nu fusese gsit nici o urm de otrav
i nimic nu indica modul n care omul murise.
95

Vezi, coment Poirot, ntrebrile noastre ar fi fost cam


inutile.
Ai ghicit tu asta dinainte?
Prevedei rezultatul probabil al ofertei, cit Poirot dintr-o
recent problem de bridge cu care mi petrecusem mult timp.
Mon ami, cnd faci ceva care-i reuete, nu l numeti ghicit.
Hai s nu despicm firul n patru, am spus nerbdtor. Ai
prevzut acest lucru?
Da.
De ce?
Poirot scoase din buzunar un nebun alb.
Vai, am exclamat, ai uitat s i-l napoiezi lui Savaronoff.
Te neli, amice. Nebunul acela se mai afl nc n
buzunarul meu stng. L-am luat i pe-al doilea din cutia cu
piese de ah pe care mademoiselle Daviloff a avut buntatea
s-mi permit s-o examinez. Pluralul de la un nebun este doi
nebuni.
A subliniat literele finale, lucru care m-a uimit.
Dar de ce l-ai luat?
Parbleu, am vrut s vd dac sunt identici.
I-a aezat pe mas unul lng cellalt.
Sigur c sunt exact la fel, am zis eu.
Poirot i privi cu capul lsat uor pe umr.
Recunosc c seamn, dar nu trebuie s iei un lucru de
bun pn nu se confirm. Adu-mi, te rog, mica mea balan.
Cu infinit grij i cntri pe cei doi nebuni, apoi se ntoarse
spre mine cu o fa luminat de izbnd.
Am avut dreptate. Vezi, am avut dreptate. Imposibil s-l
neli pe Hercule Poirot!
Se repezi la telefon... atepta nerbdtor.
Dumneata eti Japp? Ah! Dumneata eti. Aici Hercule
Poirot. Supravegheaz pe servitorul Ivan. n nici un caz s
nu-l lai s-i scape printre degete. Da, da, e aa cum i
spun.
Trnti receptorul i se ntoarse spre mine.
96

Nu nelegi, Hastings? Am s-i explic. Wilson nu a fost


otrvit, ci electrocutat. Un fir subire de metal trece prin
mijlocul unuia dintre nebuni. Masa a fost pregtit dinainte
i aezat ntr-un anumit loc pe duumea. Cnd nebunul a
fost plasat pe unul din ptratele din argint, curentul a trecut
prin trupul lui Wilson, omorndu-l instantaneu. Singura
urm este arsura de pe mna sa stng... pentru c era
stngaci. Masa special a fost un mecanism extrem de
ingenios. Masa pe care am examinat-o este un duplicat cu
totul inofensiv. Substituirea s-a produs imediat dup crim.
S-a lucrat din apartamentul de dedesubt care, dac i
aminteti, e n curs de mobilare. Dar cel puin un complice
s-a aflat n apartamentul lui Savaronoff. Fata este o agent a
Celor patru mari, care urmrete s moteneasc banii lui
Savaronoff.
i Ivan?
Tare bnui c Ivan nu e altcineva dect faimosul
Numrul Patru.
Ce?
Da. Individul este un actor absolut desvrit. Poate
interpreta orice rol i place.
M-am ntors cu gndul la aventurile trecute - paznicul de la
azilul de nebuni, mcelarul, suavul medic - toi fuseser
acelai om i nici unul nu semna ctui de puin cu cellalt.
Fantastic! Totul se potrivete. Savaronoff a bnuit
complotul i de aceea s-a opus att de mult partidei.
Poirot m privi fr s comenteze. Apoi se rsuci brusc i
ncepu s patruleze prin camer.
Ai cumva vreo carte despre ah, mon ami? ntreb el pe
neateptate.
Cred c am pe undeva.
Mi-a luat ceva timp s-o depistez, dar, pn la urm, i-am
adus-o lui Poirot, care se cufund ntr-un fotoliu i ncepu
s-o lectureze cu cea mai mare atenie.
Dup vreun sfert de or sun telefonul. Am rspuns eu. Era
Japp. Ivan prsise apartamentul ducnd cu el o legtur
97

mare. Srise ntr-un taxi care atepta i vntoarea ncepuse.


ncerca evident s scape de urmritori. n cele din urm, i
imaginase c reuise i se ndreptase spre o cas goal, mare
din Hampstead. Aceasta era nconjurat.
I-am povestit toate astea lui Poirot. M privea, ca i cum
abia dac pricepea ce-i spuneam. mi ntinse cartea de ah.
Ia uit-te la asta, prietene: deschiderea Ruy Lopez - 1P-K4,
P-K4; 2Kt-KB3, Kt-QB3; 3B-Kt5? Apoi urmeaz ntrebarea
celei mai bune mutri pe care putea s-o fac Negrul. Are de
ales dintre mai multe aprri. A treia mutare a Albului l-a
ucis pe Gilniour Wilson, 3B-Kt5 4 . Numai a treia mutare...
nu-i spune mimic?
N-aveam nici cea mai mic idee la ce se referea.
S presupunem, Hastings, c n timp ce stteai n acest
fotoliu, ai auzi ua de la intrare deschizndu-se i
nchizndu-se. La ce te-ai gndi?
M-a gndi c cineva a plecat.
Da, dar exist ntotdeauna dou modaliti de a privi
lucrurile, Cineva care a ieit - cineva care intr - dou situaii
total diferite. Dar dac presupui greit, imediat se strecoar o
discrepan care-i va arta c ai greit.
Ce nseamn toate astea, Poirot?
Poirot sri n picioare, cuprins de o energie subit.
nseamn c am fost de trei ori imbecil. Iute, la
apartamentul din Westminster! Poate ajungem la timp.
Ne-am aruncat ntr-un taxi. Poirot nu-mi rspunse la
ntrebrile mele curioase. Am urcat n fug treptele. Am
sunat i am btut n repetate rnduri, fr nici un rezultat,
dar ascultnd cu atenie, am putut distinge un geamt slab
dincolo de u.
Portarul avea o cheie universal, dar numai dup multe
tergiversri, a consimit s-o foloseasc.

Referire la B din vechea denumire a poziiilor la ah; bishop-nebun la


acest joc.
98
4

Poirot intr primul. Ne izbi un val de cloroform. Pe duumea


zcea Sonia Daviloff, cu clu la gur, legat i cu o bucat
mare de fa mbibat peste nas i gur. Poirot o dezleg i
lu primele msuri ca s-o ajute s-i revin. Sosi imediat un
doctor i i-o ncredin, retrgndu-se ntr-o parte cu mine.
Nu era nici o urm a domnului Savaronoff.
Ce nseamn toate astea? am ntrebat uimit.
Asta nseamn c din dou deducii egale, am ales-o pe
cea greit. Mai auzit spunnd c i-ar fi uor oricui s treac
drept Sonia Daviloff ntruct unchiul ei n-o vzuse de foarte
muli ani.
i?
Ei bine, i varianta opus e valabil. Era la fel de uor
pentru oricine s treac drept unchiul su.
Poftim?
Savaronoff a murit, de fapt, cnd a izbucnit revoluia.
Omul care a pretins c-ar fi scpat dup attea greuti
teribile, omul att de schimbat nct proprii si prieteni cu
greu l-ar fi putut recunoate, omul care a intrat n posesia
unei averi enorme...
Da. Cine a fost el?
Numrul Patru. Nu e de mirare c s-a speriat cnd Sonia
a declarat c a auzit una din conversaiile lui particulare
despre Cei patru mari. Din nou mi-a scpat printre degete.
A ghicit c voi da de urma adevrat, aa c a scpat de Ivan,
a ameit-o cu cloroform pe fat i-a plecat, punnd mna,
fr ndoial, pe majoritatea bunurilor lsate motenire de
madame Gospoja.
Dar... dar cine a ncercat s-l ucid atunci?
Nimeni nu a ncercat s-l ucid pe el personal. Tot timpul
Wilson a fost victima vizat.
Dar, de ce?
Prietene, Savaronoff a fost al doilea mare ahist din lume.
Dup toate probabilitile Numrul Patru nu tia nici mcar
elementele de baz ale jocului. Sigur c nu putea s
improvizeze la o astfel de partid. A ncercat s evite, cu orice
99

pre, confruntarea. Cnd a euat, Wilson era condamnat la


moarte. El trebuia mpiedicat s descopere c marele
Savaronoff nici mcar nu tia s joace ah. Lui Wilson i
plcea deschiderea Ruy Lopez i era aproape sigur c avea
s-o foloseasc. Numrul Patru a aranjat ca moartea s
survin la a treia mutare, naintea apariiei unor complicaii
n aprare.
Dar, drag Poirot, am insistat eu, avem de-a face cu un
dement? i-am urmrit raionamentul i admit c trebuie s
ai dreptate, dar s omori un om numai pentru a-i pstra
rolul! n mod sigur, exist ci mai simple de a iei dintr-o
situaie dificil, dect aa. Ar fi putut pretinde c doctorul
su i-a interzis stresul unui meci.
Poirot se ncrunt.
Certainement, Hastings, erau i alte ci, dar nu att de
convingtoare. Apoi, tu crezi c uciderea unui om este un
lucru evitabil, nu-i aa? Mintea Numrului Patru nu
funcioneaz n acest fel. M pun n situaia lui - un lucru
imposibil pentru tine. mi imaginez ce gndete. Se bucur de
calitatea de profesor la acel meci. Nu m ndoiesc c s-a dus
la turnee de ah ca s-i studieze rolul su. St cufundat
adnc n gnduri; las impresia c face mari combinaii, pe
cnd el rde n sinea sa tot timpul. Este contient c nu
cunoate dect dou mutri i c ele i sunt suficiente. Din
nou se decide s pregteasc evenimentele i s-l fac pe
adversar propriul su clu, exact n momentul care i
convine Numrului Patru... Oh, da, Hastings, ncep s-l
neleg pe prietenul nostru i psihologia sa.
M-am cutremurat.
Da, cred c ai dreptate, dar nu pot nelege pe cineva care
i asum un risc aa uor de evitat.
Risc! mormi Poirot. n ce const riscul? Ar fi rezolvat
Japp problema? Nu; dac Numrul Patru n-ar fi fcut doar
o mic greeal, nu ar fi riscat nimic.
i care-i greeala lui? am ntrebat, dei bnuiam
rspunsul.
100

Mon ami, el a subapreciat micile celule cenuii ale lui


Hercule Poirot.
Poirot i are calitile lui, dar modestia nu este una dintre
ele.
Capitolul XII. Cursa cu momeal
La jumtatea lui ianuarie, ntr-o adevrat zi de iarn
londonez, umed i murdar, Poirot i cu mine eram aezai
la gura sobei. Simeam c prietenul meu m privea cu un
surs caraghios, dar nu ghiceam cauza.
A da o avere s tiu la ce te gndeti!
M gndeam c, la venirea ta, dragul meu Hastings, n
plin var, mi-ai spus c i-ai propus s nu rmi n Anglia
mai mult de dou luni.
Am spus eu asta? am ntrebat puin ncurcat. Nu-mi mai
amintesc.
Poirot zmbi larg.
Aa ai afirmat, mon ami, dar de atunci i-ai schimbat
planurile, nu-i aa?
Mda, mi le-am schimbat.
Dar de ce, m rog.
Uit toat chestia asta, doar nu crezi c am s te
abandonez cnd te lupi contra chestiei cu Celor patru mari.
Poirot m aprob gentil.
Eram sigur. Eti un prieten devotat, Hastings! O s-mi
foloseasc c vei rmne cu mine. Dar soia ta, Mica
cenureas cum o numeti tu, ea ce spune?
Nu am intrat n detaliu, dar, desigur ea m nelegea perfect.
Ar fi fost ultima care s-mi cear s abandonez un prieten!
Da, da, ea de asemenea este un prieten loial. Probabil va fi
o afacere de lung durat.
Am aprobat cam descurajat.
Iat, au trecut ase luni i unde am ajuns? spusei eu cu
voce joas. tii, Poirot cred c ar trebui... s facem i noi ceva.
101

ntotdeauna eti att de energic, Hastings. Cu precizie, ce


ai vrea s fac?
Asta era un fel de capcan, dar nu aveam de gnd s cedez.
Ar trebui s lum ofensiva, am sugerat. Pn acum ce am
fcut?
Mai mult dect crezi, prietene. Dup ce am stabilit
identitatea Numrului Doi i a Numrului Trei am nvat
puin mai mult din mijloacele i metodele Numrului Patru.
M-am luminat puin. Dup cum spusese Poirot, lucrurile nu
sunau prea ru.
E drept c nc nu pot acuza formal pe Ryland sau pe
doamna Olivier; cine m-ar crede?
i aminteti o dat am crezut c l-am ncolit cu succes pe
Ryland. Totui am mprtit bnuielile mele unor personaje
sus-puse, printre care este lord Aldington, am lucrat cu el n
afacerea furtului planurilor submarinelor. Cunoate toate
informaiile mele despre Cei patru mari i dac unele
persoane se mai ndoiesc, el m crede. Ryland, doamna
Olivier i Li Chang Yen i pot urma drumul, dar este un
reflector fixat pe toate micrile lor.
i Numrul Patru? am ntrebat eu.
Cum i-am spus, am nceput s-i neleg i s-i cunosc
metodele. Poi s surzi, Hastings, dar pentru a penetra
personalitatea unui om, a ti exact cum va reaciona, n
diferite circumstane, acesta este nceputul succesului. Este
un duel ntre noi i, n timp ce el mi dezvluie constant
mentalitatea sa, eu m strdui s tiu ct mai puin sau
nimic despre mine. El este n lumin, eu sunt n umbr. i
spun, Hastings, cu fiecare zi, se tem mai mult de mine
pentru inactivitatea mea aparent.
Oricum, am observat c ne las n pace. Nu au mai avut
loc atentate la viaa ta sau alte feluri de ambuscade.
Nu, spuse Poirot gnditor. De fapt m surprinde asta, mai
ales c exist una sau dou ci clare de a ajunge la noi, care
cu siguran, cred c le-a trecut prin minte. Probabil nelegi
ce vrei s spun?
102

Vreo main infernal?


Poirot fcu un gest de nerbdare.
Nu, Hastings, nu aa! Eu fac apel la imaginaia ta dect la
bombe puse n emineu. Ei bine, ai mai avea nevoie de cteva
chibrituri. Voi face o plimbare, n ciuda vremii. Scuz-m,
prietene, este posibil s citeti The Future of the Argentine,
Mirror of Society, Cattle Breeding, The Clue of Crimson
i Sport n the Rockies n acelai timp?
Am rs i am recunoscut c The Clue of the Crimson mi
acaparase toat atenia. Poirot ddu ntristat din cap.
Dar pune-le pe celelalte pe raft! Niciodat, dar niciodat,
n-am s te vd mbrind ordinea i metoda. Mon dieu, la
ce mai folosete o bibliotec?
M-am scuzat i Poirot, dup ce a ordonat volumele, fiecare
la locul su, a ieit i m-a lsat s savurez, n continuare,
cartea pe care o alesesem.
Trebuie s recunosc c eram pe jumtate adormit, cnd
doamna Pearson a btut la u, trezindu-m.
O telegram pentru dumneavoastr, cpitane!
Am desfcut plicul portocaliu fr mare interes, dar
coninutul su m pietrific.
Telegrama mi era adresat de Bronsen, administratorul
fermei mele din Argentina. Ea era astfel redactat:
Dna Hastings a disprut ieri. M tem s nu fi fost rpit de
banda numit Cei patru mari. Telegrafiai instruciuni. Am
avizat poliia. Nici o urm. Bronsen.
I-am fcut semn doamnei Pearson c poate pleca i am
rmas nucit, recitind, fr ncetare, telegrama lui Bronsen.
Cenureasa rpit!... Cenureasa n minile Celor
patru mari! Ce-i de fcut?
mi trebuia Poirot s m sftuiasc. S m calmez! Va
reveni dintr-o clip ntr-alta! Numai el poate da ah-mat.
Din nou btu cineva la u i doamna Pearson i fcu a
doua apariie.
103

Un plic pentru dumneavoastr, cpitane. L-a adus un


comisionar chinez... Ateapt jos.
Apucai scrisoarea, care era limpede i concis:
Dac dorii s v revedei soia, urmai imediat purttorul
acestei scrisori i nu-l prevenii pe prietenul dumneavoastr;
dac nu, soia va suferi.
Era semnat cu un 4 mare.
Dar ce trebuie s fac? Ce ai face dumneavoastr, care citii,
n locul meu?
Dispuneam de puin timp s reflectez i nu vedeam dect
un singur lucru: Cenureasa n minile bandiilor.
M-am supus. Nu a fi ndrznit s risc nici un fir de pr din
capul ei. Trebuia s-l urmez pe acest chinez oriunde m-ar fi
condus el. Era o capcan i ar fi nsemnat, cu siguran, o
capturare i o posibil moarte, dar momeala era persoana cea
mai drag din toat lumea i nu ndrzneam s ezit.
Ceea ce m supra cel mai mult era faptul c nu-i puteam
lsa de tire lui Poirot. Odat pus pe urmele mele totul s-ar
rezolva. S risc oare? Dei nu m urmrea nimeni, totui
oviam. Ar fi foarte posibil ca chinezul s urce i s se
asigure dac am respectat instruciunile din scrisoare.
Aceast reinere a lui m fcu i mai suspicios. Vzusem
multe din omnipotena Celor patru mari, nct i credeam
aproape nzestrai cu puteri supranaturale. Cine tie, poate
mizerabila de proprietreas este o agent a lor!
Nu, nu ndrzneam s risc, dar un lucru puteam face - s
las o telegram din care Poirot s afle de dispariia
Cenuresei i cine este responsabil de aceast rpire.
Toate aceste idei se ncruciau n mintea mea, n mai puin
timp dect mi trebuie s le povestesc.
Dou minute dup ce primisem scrisoarea, coboram s-l
ntlnesc pe cel care m atepta.

104

Comisionarul era un chinez nalt, corect mbrcat, cu toate


c hainele-i erau uzate. M salut i m ntreb ntr-o
englez perfect, dar cu o intonaie cntat.
Cpitanul Hastings?
Da, am rspuns.
Dai-mi scrisoarea, v rog.
M ateptam la asta i i-am nmnat bucata de hrtie fr
vreun cuvnt.
El continu:
Ai primit astzi o telegram. Da? Venit din Argentina. Da?
Am admirat nc o dat excelentul lor sistem de spionaj sau
ar fi putut fi o ntrebare subtil. Bronsen era obligat s-mi
telegrafieze.
Da, am rspuns, am primit o telegram.
V ducei s-o cutai imediat. Da?
Tremurnd de mnie a trebuit s m execut. Am fugit sus.
Pe drum m-am gndit s-i ncredinez vestea dispariiei
Cenuresei doamnei Pearson. Dnsa era pe palier, dar puin
n spatele ei se afla mica servitoare i am ezitat. Dac ea ne
spiona. Cuvintele de pe scrisoare mi dansau prin faa ochilor:
ea va suferi. Am trecut n camera de zi fr s scot un
cuvnt.
Dup ce am luat telegrama i m pregteam s cobor, mi
veni un gnd. Nu puteam lsa vreun indiciu capabil de a-l
pune pe Poirot pe calea cea bun? Un indiciu care s treac
neobservat de dumanii mei? Am alergat la bibliotec i am
lsat s cad pe parchet patru cri. Prietenul meu le va
vedea, desigur, i aceast dezordine l va oca imediat. Mai
mult, am aruncat o lopat de crbuni n foc, avnd grij s
las s cad patru bucele n faa cminului. Altceva nu mai
puteam face. Nu-mi mai rmsese dect s urez ca aceste
semne s fie bine interpretate de Poirot.
M-am grbit s cobor. Chinezul lu telegrama, o citi, apoi o
vr n buzunar i, cu un gest, m invit s-l urmez.
Dup ce am mers mult timp pe jos, am luat un autobuz i
apoi un tramvai. ndreptndu-ne spre est, am traversat
105

cartiere stranii, a cror existen n-o bnuisem niciodat.


Ajungnd la docuri am neles c eram n plin cartier
chinezesc.
Am strbtut un labirint de strdue, al cror aspect
lamentabil m ngrozi. n sfrit, ne-am oprit n faa unei
case drpnate. Dup patru lovituri n u, un alt chinez
veni s ne deschid i se ddu la o parte s ne lase s intrm.
Acele ultime bti n u reprezentau ultima mea ans.
Eram ntr-adevr n minile dumanului.
Al doilea chinez m-a fcut s cobor cteva trepte care se
micau i care se terminar ntr-o pivni umplut cu
baloturi care degajau un miros puternic de mirodenii. M
simeam nconjurat de atmosfera Orientului de necinste,
viclenie, treburi sinistre...
Conductorul meu ddu la o parte dou din numeroasele
baloturi i am vzut, n perete, o deschiztur joas, n form
de tunel. mi fcu un semn s intru acolo i am urmat un
culoar lung i att de scund nct nu puteam s ridic capul.
n curnd, am ajuns ntr-o alt pivni.
Chinezul btu de patru ori la unul din perei, care alunec
ca un decor de teatru.
Vederii mele i se oferi un palat din O mie i una de nopi.
Odaia, lung i joas, tapisat cu bogate broderii orientale,
era luminat ca ziua. Parfumuri stranii ncrcau aerul. Cinci
sau ase divane i covoare admirabile constituiau toat
mobila.
Din dosul unei perdele se auzi o voce:
Ai adus invitatul?
Excelen, este aici! rspunse ghidul meu.
S intre! fu rspunsul.
Perdeaua se ridic. n alcovul pe care-l ascundea se gsea
un divan imens, necat ntr-o avalan de perne, printre care
trona un oriental nalt, subire, mbrcat n nite vetminte
splendid brodate. Dup lungimea unghiilor lui, am neles c
eram n prezena unui om de mare rang.
106

Luai loc, v rog, cpitane Hastings, mi zise el. Sunt fericit


c ai binevoit s venii imediat ce v-am adresat invitaia.
Suntei Li Chang Yen? l-am ntrebat.
Pe legea mea, nu! Sunt unul din cei mai umili servitori ai
si. Execut numai ordinele sale, aa cum fac colegii mei n
alte ri. De exemplu, America de Sud.
Am naintat un pas.
Unde este soia mea? Ce ai fcut cu ea?
Este ntr-un loc sigur, unde nimeni nu o va gsi. Pn
acum nu i s-a fcut nici un ru. M auzii bine: PN ACUM.
Fruntea mi era scldat de o sudoare rece, n timp ce l
priveam pe acest diavol zmbre.
Ce vrei? exclamai eu. Bani?
Dragul meu cpitan Hastings, nu vrem s v lipsim de
micile dumneavoastr economii, v asigur.
Cred atunci c ai vrut s m prindei n plasa voastr. Ei
bine, ai reuit. Tratai-m cum vrei, dar eliberai-mi soia.
Ea nu este la curent cu nimic i nu poate s v fie de folos.
V-ai servit de ea ca s m prindei. Acum cnd ai pus mna
pe mine, dai-i drumul!
Interlocutorul meu i mngia, ncet, obrazul, privindu-m
int cu micii si ochi oblici.
V grbii, mi spuse el. i v nelai asupra inteniilor
noastre. Nu ai fost inta noastr. Dar graie dumneavoastr
vom pune mna pe prietenul, Hercule Poirot.
M tem c nu, am replicat rznd.
Iat propunerea mea, continu el, ca i cum nu m-ar fi
auzit: Vei trimite o scrisoare lui Hercule Poirot, rugndu-l s
vin s v ntlneasc.
Niciodat nu voi face aa ceva! am spus suprat.
Consecinele acestui refuz pot fi dezagreabile...
La dracu cu ameninrile voastre!
Alternativa ar fi moartea.
ncercam s nu las s mi se vad groaza.
La ce bun s m intimidai? inei-v ameninrile pentru
laii de chinezi.
107

Ameninrile mele sunt foarte reale, cpitane Hastings. V


ntreb din nou: vrei s scriei aceast scrisoare?
Nu o voi face, i mai mult, nu vei ndrzni s m omori.
Poliia va fi imediat pe urmele voastre.
Discipolul lui Li Chang Yen btu din palme i doi dintre
servitorii si aprur ca prin farmec. Fiecare m apuc de un
bra. Stpnul lor le ddu un ordin n chinezete i ei m
traser ntr-un col al ncperii.
Unul dintre ei se aplec i, brusc, fr cel mai mic
avertisment, pmntul mi fugi de sub picioare. Dac al
doilea chinez nu m-ar fi inut, m-a fi prbuit n prpastia
care se deschise i din fundul creia urca vacarmul unei
cderi de ap.
Acesta-i zgomotul fluviului, relu omul de pe divan.
Reflectai bine, cpitane Hastings! Dac persistai n a refuza,
vei trece n eternitate. Valurile v vor nghii pentru
totdeauna. Pentru ultima oar: acceptai s scriei aceast
scrisoare...
Nu sunt mai curajos dect majoritatea brbailor. Trebuie
s recunosc c eram speriat de moarte, de-a dreptul ngrozit,
iar diavolul de chinez nu glumea. Ar fi nsemnat s-mi iau la
revedere de la o lume minunat, n pofida voinei mele, vocea
mi tremura cnd i-am rspuns:
Nu! S v ia dracul cu scrisoarea voastr!
Apoi, involuntar, nchisei ochii i fcui o scurt rugciune.
Capitolul XIII. oarecele se strecoar
Nu prea des ntr-o via se poate afla un om la marginea
eternitii. Cnd mi treceau aceste gnduri prin minte, eram
sigur c reprezentau ultimele mele cuvinte pe pmnt. M
pregteam pentru ocul cu apele ntunecate ce spumegau la
picioarele mele i mi imaginam oroarea cderii n gol.

108

Spre marea mea surpriz, auzii un rs scurt. Am deschis


ochii i l-am vzut pe omul de pe divan fcnd un semn celor
doi paznici s m readuc lng el.
Suntei un om curajos, cpitane Hastings, mi zise el. Este
o calitate pe care noi, orientalii, o apreciem mult. De altfel,
m ateptam la asta. Iat-ne ns la actul al doilea al micii
noastre drame. V-ai nfruntat propria dumneavoastr
moarte, cum v vei confrunta cu moartea unei alte persoane?
Ce vrei s spunei? l-am ntrebat.
O fric ngrozitoare m cuprinse din cap pn-n picioare.
Cred c n-ai uitat-o pe doamna care este ostateca
noastr?... trandafirul grdinii?
l privii, prad unei frici care m amuise.
Cred, cpitane Hastings, c vei scrie imediat aceast
scrisoare. Am aici un formular de telegram al crui text va
depinde de dumneavoastr, adic via sau moarte pentru
soie.
Venic cu cel mai mare snge rece i cu acelai ton amabil,
clul meu continu:
Cpitane, uite un toc. Scriei, dac nu...
Dac nu?
Femeia pe care o iubii va muri... ncet... atroce...
Stpnul meu, Li Chang Yen, n timpul liber, se amuz
inventnd noi metode de tortur.
Dumnezeule! am exclamat. Mizerabile! Nu vei face asta...
S v relatez cteva din aceste metode?
Fr s mai atepte vreun cuvnt din partea mea, ncepu,
linitit, s-mi descrie atrocitile. Finalmente mi-am astupat
urechile cu un strigt de oroare.
V este de ajuns, cpitane Hastings? Ei bine, luai tocul i
scriei!
Nu vei ndrzni...
Orice cuvnt n plus este n zadar, luai tocul i scriei!
i n acest caz?
Soia i va recpta libertatea. Telegrama care va ordona
s i se dea drumul va pleca imediat.
109

Cum pot fi sigur c v vei ine promisiunea?


Vi-o jur pe mormintele sfinte ale strmoilor mei.
Reflectai: pentru ce a ncerca s-i fac vreun ru, din
moment ce scopul nostru ar fi atins?
i Poirot?
l vom ine ntr-un loc sigur, pn la sfritul operaiunilor
noastre. Apoi va putea pleca.
mi jurai i aceasta?
V-am fcut jurmntul! Asta s v ajung.
Eram pe cale s-mi trdez prietenul... pentru a-l oferi prad
crei sori? Am mai avut o ezitare, apoi teribila consecin a
refuzului meu mi reveni n minte, ca un comar.
Cenureasa n minile acestui diavol chinez, murind lent,
torturat.
M-am decis s scriu. Poate c, compunnd abil scrisoarea
mea, voi reui s-i strecor lui Poirot un avertisment, care-i va
permite s evite cursa. Era ultima mea speran. Fu ns de
scurt durat, cci vocea suav se auzi din nou:
Permitei-mi s v dictez.
Consult nite foi etalate n faa lui i ncepu:
Dragul meu Poirot.
Cred c sunt pe urmele Celor patru mari. Un chinez a venit
s m vad, azi dup-amiaz i m-a atras aici printr-un mesaj
falsificat. Din fericire, i-am descoperit jocul i am reuit s fug.
Am schimbat rolurile, l-am urmrit i cred c am fcut o treab
bun. i parvine acest bilet printr-un tnr trengar, cruia vei
binevoi s-i dai un baci bun pentru osteneala lui. I l-am
promis, dac i va remite plicul. Supraveghez casa i nu
ndrznesc s-o prsesc. Te voi atepta pn la ora ase.
Dac la aceast or nu vei fi aici, voi ncerca s ptrund singur
n interior. Ocazia este prea bun s-o las s-mi scape, chiar
dac purttorul acestui bilet nu te va gsi. Dac va avea
ansa s te vad, las-te condus imediat aici. Camufleaz-i
mustile. Dac cineva ar sta la pnd la una din ferestrele
casei, ai putea fi recunoscut. Salutri: AM.
110

Fiecare cuvnt marca disperarea mea. Treaba asta era


diabolic de ireat. Am constatat c fiecare amnunt al vieii
noastre le era familiar. Faptul c meniona vizita chinezului
care m atrsese distrugea toate precauiile mele: cele
patru cri aruncate pe parchet, nainte de plecare, nu vor
mai servi la nimic.
Mi se ntinsese o curs i o observasem la timp. Iat care va
fi concluzia lui Poirot. Ora era, de asemenea, bine calculat.
Primind scrisoarea, Poirot va avea tocmai timpul s vin
fugind, ntovrit de ghidul nevinovat. Poirot nu va ezita o
clip s preia conducerea operaiunii, nevrnd s m lase s
intru singur n cas. El mi ridiculizeaz ntotdeauna
capacitile mele. Ar fi sigur c m arunc n braele
pericolului fr s-mi dau seama de situaie.
Dar nu mai era nimic de fcut. Scrisesem cum mi
poruncise. Adversarul meu lu biletul, l citi, l aprob cu un
semn din cap i-l ddu unuia dintre servitori, care dispru n
spatele unei perdele de mtase ce masca o intrare.
Surznd amabil, omul care-mi impusese voina sa, apuc
formularul telegramei, l complet i mi-l ntinse.
Citi:
Dai drumul imediat psrii albe, cu toate scuzele.
Am suspinat uurat.
O expediai acum?
Chinezul surse, scuturnd din cap.
O voi trimite de ndat ce Hercule Poirot va fi n minile
mele. Nu nainte.
Totui, mi-ai promis...
Dac planul meu n-ar reui, a putea s mai am nevoie de
soia dumitale ca s v ncurajez la alte demersuri.
Devenii palid de mnie.
Dac vreodat...
Chinezul ridic o mn.
111

Nu v nelinitii. Nu cred ca planul nostru s eueze i-mi


voi ine promisiunea!
Dac n-o vei ine...
Am jurat pe mormntul strmoilor mei. Nu v temei.
Rmnei aci. Servitorii mei se vor ocupa de dumneavoastr
n lipsa mea.
Am fost lsat singur n aceast vizuin subteran, stranie i
luxoas. Unul dintre servitori reveni cu o tav cu mncare i
butur. Eram ns prea ngrozit ca s pot s m ating de
ceva.
n curnd reveni stpnul, maestuos n hainele lui de
mtase. Conform ordinelor sale am fost recondus prin culoar
n casa pe unde intrasem. M-au instalat ntr-o camer de la
parter, ale crei obloane erau lsate. Dar prin crpturile lor
vedeam strada.
Un om btrn, cu haine zdrenuite, se nvrtea pe trotuarul
opus. Cnd l vzui fcnd un semn n direcia casei,
nelesei c era postat acolo ca santinel.
Am reuit! spuse prietenul meu chinez. Hercule Poirot a
czut n curs. Iat-l c se apropie, ntovrit de tnrul
ghid. Acum, cpitane Hastings, mai avei un rol de jucat. El
nu va intra dac nu v vei arta n pragul uii s-i facei un
semn s se apropie.
Cum? am strigat eu revoltat.
Vei fi singur, cpitane, dar amintii-v de ceea ce o
ateapt pe soie, dac nu v achitai de misiune. Dac
Hercule Poirot are cea mai mic ndoial i nu intr, soia
dumneavoastr va muri dup mii de torturi. Atenie, Iat-l!
Inima mi btea i simeam cum m cuprinde dezndejdea.
L-am recunoscut printre obloane pe prietenul meu, care se
plimba n faa casei.
Gulerul i era ridicat i un fular mare, galben, i acoperea
partea de jos a obrazului su. Nu m puteam nela. Era
mersul lui, alura lui, capul lui n form de ou. Bravul Poirot
venea n ajutorul meu, fr s tie de trdarea mea. Lng el,
un puti autentic londonez i indica cldirea.
112

Ieii n hol i, la un semn al stpnului su, unul dintre


chinezi mi deschise ua.
Amintii-v de preul pe care-l va plti soia
dumneavoastr, mi zise dumanul meu cu o voce joas.
Eram afar i, cu un gest, l chemai pe Poirot, care se grbi
s traverseze strada.
Ah, bunul meu Hastings, eti teafr. ncepeam s m
nelinitesc! Ai reuit s intri? Casa este goal?
Da, spusei eu cu o voce care m strduiam s-o fac
normal. Trebuie s aib o ieire secret. Intr i o vom cuta.
M ddui napoi de pe prag i Poirot se pregti s m
urmeze.
n clipa aceea, ceva parc se sfrm n capul meu, rolul pe
care eram nevoit s-l joc era cel al lui Iuda.
napoi, Poirot! napoi, dac vrei s rmi teafr! Este o
curs! Nu te ocupa de mine. Fugi!
n timp ce vorbeam sau mai degrab urlam, m apucar
nite mini aspre. Unul dintre servitorii chinezi se repezi n
strad s-l njunghie pe Poirot. Acesta din urm sri napoi,
cu braul ridicat. Brusc, m vzui nconjurat de un nor
imens de fum care m sufoca... care m ucidea... M simii
cznd... Era moartea...
Mi-am revenit, ncet, dureros, i am distins chipul
prietenului meu Poirot aplecat asupra mea, cu nelinite.
Cnd m vzu deschiznd ochii, scoase un strigt de bucurie.
Ah, i revii... Bietul meu prieten!
Unde m aflu? am ntrebat cu greutate.
La tine! La noi!
Am aruncat o privire n jurul meu i am recunoscut, cu
mirare, apartamentul nostru. n faa cminului am revzut
cele patru bucele de crbune.
Poirot mi urmrise privirea.
Da, a fost o idee faimoas din partea ta... Ca i cea cu
crile! Dac vreodat cineva mi va spune c nu eti un mare
gnditor, l voi trata drept mincinos!
Atunci ai neles ce voiam s semnifice?
113

Sunt eu un imbecil? Desigur c am neles! A fost un


avertisment bun, care mi-a dat timp s-mi pun planurile la
punct. Am neles c ai fost rpit de Cei patru mari. n care
scop? Nu pentru ochii ti frumoi. i nu pentru c se temeau
i voiau s scape de tine! Nu! inta era limpede. Aceti domni
se serveau de tine ca de o momeal, s pun mna pe marele
Hercule Poirot. De mult timp m ateptam s recurg la ceva
n genul sta. Mi-am fcut, de aceea, micile mele pregtiri i
puin dup asta, aa cum am prevzut, a venit micul
comisionar, un copil nevinovat luat de pe strzile Londrei.
Am nghiit hapul i m-am grbit s urmez ghidul pe care ai
avut buna idee s mi-l trimii... Ce noroc c i-au permis s
atepi n pragul uii! Mi-era team c-i aranjam nainte de a
ajunge la locul unde te ineau i c te-a fi cutat, poate, n
zadar.
S-i suprimi? ntrebai eu. Dar cum? Singur?
Oh, nu era un tur de for. Aveam totul pregtit dinainte.
Nu de mult am cunoscut un chimist celebru care s-a ocupat,
n timpul rzboiului, de gaze asfixiante. El mi-a preparat o
bomb mic, simpl i uor de transportat. Este suficient s-o
arunci, s-i respiri fumul i urmeaz incontiena complet...
Odat bomba aruncat, am fluierat. Oameni de-ai lui Japp,
activi i inteligeni, care m urmriser fr s fi fost
observai, venir n ajutorul meu.
De ce nu te-a incomodat fumul i pe tine?
nc un truc mic! Prietenul tu Numrul Patru (cci fr
ndoial, el a redactat textul acestei scrisori ingenioase) i
permisese, dac-i aminteti, o glum cu privire la mustaa
mea. Ei bine, nu pe ea am ascuns-o sub fular ci un inhalator.
Brusc, mi revenir n minte toate ameninrii oribile la
adresa soiei mele. M cuprinse o cea sngeroas i leinai.
Cnd mi revenii din nou, Poirot m for s beau puin
coniac.
Ce i s-a ntmplat, mon ami?
Cu ncetul, i povestii ceea ce trebuisem s ndur. Teribil de
micat, Poirot exclam:
114

Bietul meu prieten, ct trebuie s fi suferit! i eu care nu


tiam nimic despre toate astea. Te rog linitete-te. Totul va fi
bine.
Vrei s spui c o vei regsi? Dar ea este n America de Sud
i cu mult nainte de sosirea noastr va fi moart.
Nu, nu m nelegi! Ea este teafr. Niciodat n-au rpit-o!
Dar am primit o telegram de la Bronsen.
Nu-i adevrat! Ai primit o telegram semnat Bronsen,
ceea ce este cu totul altceva. Nu te-ai gndit niciodat c o
organizaie ca a Celor patru mari avnd ramificaii n lumea
ntreag, ar putea s te loveasc uor prin intermediul
Cenuresei care-i este att de drag?
Nu, niciodat!
Eu ns m-am gndit i dac nu i-am vorbit niciodat de
asta era s nu te nelinitesc inutil. Lucrul nu m-a mpiedicat
s iau msuri. Toate scrisorile tale preau c vin de la ferm
dar, n realitate, Cenureasa triete, de trei luni, ntr-un
loc sigur, pe care i l-am desemnat eu.
l privii lung i aproape incredul.
Eti sigur de asta?
Parbleu! Poi s m crezi, Hastings! Te-au torturat cu o
minciun.
Mi-am ntors capul. Poirot mi puse mna pe umr. Avea n
voce o intonaie pe care nu o mai auzisem niciodat.
Nu-mi place s te mbriez, Hastings. Ei bine, fr s m
las dus de efuziuni sentimentale, i voi spune numai c, n
aceast ultim aventur, toate onorurile sunt pentru tine.
Este fericit acela care posed un prieten cum am eu!
Capitolul XIV. Blonda oxigenat
Am fost, foarte dezamgit de rezultatele atacului cu bomb
al lui Poirot asupra cldirilor din cartierul chinezesc. Pentru
nceput, eful bandei fugise. Cnd oamenii lui Japp se
precipitar la fluierul lui Poirot gsir n hol patru chinezi n
115

stare de incontien. Dar acela care m ameninase cu


moartea nu era printre ei. Acum mi amintesc c, n
momentul n care am fost postat pe pragul uii s-l atrag pe
Poirot, stpnul lor se retrsese n fundul holului. Desigur,
rmsese n afara zonei de gaz rspndit de bomb i se
salvase prin una din numeroasele ieiri secrete, pe care mai
trziu le-am descoperit.
Prinii nu putur furniza nici o informaie ntr-adevr
folositoare. Nu tiau absolut nimic despre Cei patru mari.
Erau locuitori obinuii ai cartierului chinezesc, care
n-auziser de numele lui Li Chang Yen. Un domn chinez i
luase n serviciul lui i ei nu cunoteau afacerile personale.
A doua zi dup aventura mea eram complet restabilit, n
afar de o uoar durere de cap. Ne duserm n cartierul
acela ru famat s revedem casa de unde fusesem salvat.
Imobilul se compunea din dou cldiri pe jumtate ruinate,
legate ntre ele printr-un culoar subteran. Parterul i etajele
erau goale i ferestrele cu geamuri sparte, erau protejate de
obloane n stare proast.
Japp cobor ca s percheziioneze pivniele i descoperi
mecanismul secret care ddea acces n subterana unde
petrecusem o jumtate de or att de dezagreabil. O
inspecie minuioas confirm impresia mea din ajun:
perdelele de mtase, divanele, pernele, covoarele, toate erau
foarte frumoase. Fr s fiu un cunosctor, vedeam n fiecare
obiect o oper de art.
Ajutai de Japp i de oamenii lui, trecurm la o scotocire n
toat regula. Speram s descoperim documente importante, o
list a agenilor principali ai Celor patru mari, sau unele
din planurile lor. Nu gsirm ns nimic, n afar de notiele
de care se servise chinezul s-mi dicteze scrisoarea ctre
Poirot. Ele constituiau un raport foarte complet asupra
ocupaiilor, caracterului i punctelor noastre slabe.
Poirot se amuz ca un copil n faa acestei descoperiri.
Personal nu vedeam ce valoare ar avea, mai ales c, din
anumite puncte de vedere, greeau.
116

Dragul meu Poirot, tii ce gndete dumanul nostru


despre noi. Se pare c au o prere exagerat despre
capacitatea ta cerebral i una, absurd de meschin, n ceea
ce m privete, dar, totui nu neleg de unde ar putea ti
attea amnunte.
Poirot chicoti, plin de el.
Nu nelegi, Hastings? Abia acum putem concepe un plan
de atac, dup ce ne cunoatem greelile. De exemplu, dragul
meu prieten, tim c ar trebui s gndeti nainte s
acionezi. Apoi, dac ntlneti o tnr rocat aflat la
ananghie, s-ar cuveni s fii circumspect, nu?
Notiele lor conineau referiri absurde la o anume
impulsivitate a mea i lsau s se neleag c a fi sensibil la
farmecele tinerelor cu o anumit nuan de pr.
Insinurile lui Poirot mi s-au prut de prost gust i, din
fericire, am putut s contraatac.
Dar despre tine ce prere ai? l-am ntrebat. Ai de gnd s
te vindeci de vanitatea copleitoare? De ordinea
meticuloas?
Citam din notie i puteam remarca ce nu-i convenea din
observaiile mele.
O, fr ndoial, Hastings, n anumite privine, s-au
nelat - tant mieux! O s afle la timpul potrivit. Pn unaalta, am nvat ceva i trebuie s tim s fim pregtii.
Aceasta era una din cele mai reuite axiome favorite ale sale;
o auzisem att de des c mi se urse.
tim totui ceva, Hastings, continu el. Da, tim ceva ceea ce este bine - dar nu cunoatem suficient. Trebuie s
aflm mai multe.
n ce sens?
Poirot se aez bine n fotoliul su, ndrept o cutie de
chibrituri, pe care o aruncasem neglijent pe mas i adopt o
atitudine pe care i-o cunoteam prea bine. Se pregtea
pentru o lung dizertaie.
Vezi Hastings trebuie s luptm mpotriva a patru
adversari foarte diferii. Mai nti Numrul Unu. N-am venit
117

niciodat n contact cu el i nu-l putem judeca dect dup


activitatea lui. Toate proiectele i comploturile care le-am
cunoscut au fost gndite de el: Li Chang Yen, creierul fin,
subtil, ascuit. Numrul Doi i Numrul Trei sunt att de
puternici i att de sus situai c, pentru moment, se afl la
adpost de atacurile noastre. Dar, tocmai prin aceasta, se
expun, aa c faptele i gesturile lor trebuie s rmn
ireproabile. n sfrit, vine ultimul din band, Numrul
Patru.
Poirot cobor vocea, ca de obicei, cnd vorbea despre acest
personaj.
Numrul Doi i Numrul Trei pot reui s-i continue
activitatea lor graie reputaiei lor mondiale i situaiei lor
asigurate. Numrul Patru i datorete succesul unor
motive contrarii. El reuete graie obscuritii care-l
nconjoar. Cine este? Nimeni nu o tie! Cum arat? De
asemenea nu se tie. De cte ori l-am vzut eu i cu tine?
Cred c de cinci ori. Nici unul dintre noi nu s-ar putea luda
c l-ar recunoate.
Am fost obligat s scutur negativ capul n timp ce, n
memorie, mi apreau aceti cinci indivizi diferii care, totui,
nu erau dect unul i acelai! Corpolentul gardian al
ospiciului, vizitatorul parizian cu gulerul ridicat, James
valetul, tnrul doctor din afacerea iasomiei galbene i
profesorul rus.
Nu, am spus eu descurajat, nimic nu ne poate face s-l
recunoatem.
Poirot surse.
Nu te lsa prad disperrii! tim unul sau dou lucruri.
De exemplu? am ntrebat sceptic.
tim c Numrul Patru este de talie mijlocie i c este
aten sau blond. ntr-adevr, dac era nalt i brun nu ar fi
putut trece drept doctorul Quentin, care era bondoc i are
tenul deschis. n schimb, trebuie s convenim c-i era uor
lui James sau profesorului s se mreasc cu doi trei
centimetri. Pe de alt parte, trebuie s aib un nas scurt i
118

drept. Un machiaj abil poate face ca un nas s par mai mare


dect este n realitate. Dar este mult mai dificil s-l micorezi.
n sfrit, nu trebuie s aib mai mult de 35 de ani. Dac
recapitulm, semnalmentele simt urmtoarele: tenul deschis,
talie mijlocie, vrsta 35 de ani. Particulariti: are un mare
numr de dini fali.
Ce?
Bineneles Hastings, adu-i aminte c gardianul
ospiciului avea dini stricai i galbeni; parizianul i avea albi
i regulai, doctorul Quentin i avea uor scoi n afar. tii
care-i concluzia?
Nu prea, am spus prudent.
Se zice c indivizii poart pe obrazul lor reflexul meseriei...
Este un criminal, am ipat.
Da, ns un expert al machiajului...
Este cam acelai lucru.
Nu crezi c individul nostru este sau a fost actor?
Desigur, el are ntreaga tehnic la degetul cel mic. Deci,
sunt dou feluri de actori: acei care intr n pielea rolului i
acei care, dimpotriv, dau propria lor personalitate rolului pe
care-l joac. n general, aceast din urm categorie
furnizeaz marii artiti, n timp ce prima nu d dect
imitatori. ntre acetia trebuie s-l cutm pe Numrul
Patru! Imitaiile lui sunt nite capodopere!
Dac te neleg bine, Poirot, crezi c ai s descoperi urma
acestui bandit n lumea teatrului.
Raionamentul tu este ntotdeauna sclipitor, Hastings!
Pcat c aceast idee nu i-a venit puin mai devreme. Am
fi pierdut mai puin timp.
Greeti, prietene. Agenii mei sunt la lucru de mai multe
luni. Unul dintre ei, Joseph Aarons, a alctuit o list de
indivizi care corespund, mai mult sau mai puin,
semnalmentelor care i le-am spus i care, n particular, sunt
dotai pentru imitaii de persoane. n cea mai mare parte
actori care au prsit scena n cursul ultimilor trei ani. Lista
119

este lung. Pentru moment ns n-am reinut dect patru


nume. Iat-le.
Poirot mi arunc o foaie de hrtie cu urmtorul text:
Ernest Luttrell fiul unui preot dintr-un mic orel din Nord.
I-a fcut s dispere pe prinii si prin imoralitatea lui. A fost
dat afar din liceu. A debutat n teatru la 23 de ani. (Urm o
ntreag list cu piese n care jucase, cu date i locuri). Ia
stupefiante. Se crede c a plecat n Australia acum patru ani.
N-a mai revenit n Anglia. Vrsta: 32 ani; talia: 5 picioare i
10,5 inci, proaspt ras, brunet, nas drept, ten deschis, ochi
cenuii.
John St. Maur. Pseudonim, numele real nu este cunoscut,
de origine englez, joac de mic copil. S-a preocupat mai
mult cu music-hall-urile. Nu se mai tie nimic de el, de trei
ani. Este n vrst de aproximativ 33 de ani, talie: 5 picioare
10 inci, subirel, ochi albatri.
Austen Lee. Nume adoptat, numele adevrat este Austen
Foly. De origine bun. ntotdeauna a avut predilecie spre
actorie i s-a pregtit n acest sens la Oxford. Excelent
activitate de rzboi. A jucat n (i urma o list care includea
un repertoriu larg), ndrgete criminalistica. A avut o
depresiune nervoas grav, ca urmare a unui accident de
motociclet, n urm cu trei ani i jumtate. De atunci n-a
mai aprut pe scen. Nu i este cunoscut actuala reedin.
Vrsta, 35 de ani, talie: 5 picioare i 9,5 inci, ten deschis,
brunet.
Claud Darrel. Probabil numele real. Mister n legtur cu
originea. A avut apariii scenice n music-hall-uri ct i n
piese de teatru. Se pare c nu are prieteni apropiai. A fost n
China n 1919, iar apoi a plecat n America, unde a jucat la
New York. ntr-o sear nu a aprut pe scen, iar de atunci
n-a mai aprut niciodat. Poliia din New York susine c a
fost cea mai misterioas dispariie. Vrsta: 33 de ani, brunet,
ten deschis, ochi cenuii, talie: 5 picioare i 10,5 inci.

120

Foarte interesant, am spus, n timp ce puneam pe mas


hrtiile. Deci sta este rezultatul a luni de investigaie, doar
patru nume? Pe care l suspectezi?
Mon ami, deocamdat este o ntrebare deschis. Trebuie
doar s reinem c Claud Darrell a fost n China i n
America, dar nu trebuie s ne bazm pe acest fapt. Poate fi
doar o coinciden.
i care este urmtorul pas? am ntrebat nerbdtor.
n fiecare zi poate aprea un semn. Prietenilor sau rudelor
lor li s-a cerut s ia legtura cu avocatul meu. Chiar i astzi
am putea... aha telefonul! Poate este ca de obicei o greeal i
se vor scuza c ne-au deranjat, dar poate fi totui ceva.
Am traversat camera i am ridicat receptorul
Da, da, apartamentul domnului Poirot. Da, la aparat
cpitanul Hastings. A, dumneavoastr suntei domnule
McNeil! (McNeil i Hodson erau avocaii lui Poirot). i voi
transmite. Da, venim imediat.
Am pus receptorul la loc i m-am ntors spre Poirot.
La domnul McNeil a venit o femeie, o prieten de-a lui
Claud Darrell, domnioara Flossie Monro. McNeil vrea s vii
de ndat.
Imediat! ip Poirot disperat din dormitorul su, de unde
reapru cu o plrie.
Un taxi ne-a dus de ndat la destinaie i am fost introdui
n biroul domnului McNeil. n faa avocatului, pe un fotoliu,
sttea aezat o doamn palid, trecut de prima tineree.
Prul era de un blond imposibil, crlionat, ochii i erau
strident fardai cu negru, iar buzele intens rujate.
A, iat-l pe domnul Poirot! spuse McNeil. Domnule Poirot,
dnsa este domnioara... ... Monro, care a fost foarte
amabil i ne-a sunat dorind s ne dea cteva informaii.
Ne-am apropiat i am salutat-o pe doamn.
Domnioara este ca o floare n acest decor rece i mohort
al biroului meu, adug domnul McNeil.
Acest compliment exagerat nu-i ntrzie efectul,
domnioara Monro nroindu-se i hlizindu-se.
121

O, ncepei, domnule Poirot! exclam ea. tiu cum suntei


voi, francezii.
Domnioar, nu suntem mui precum englezii n faa
frumuseii. Vedei, nu sunt francez, ci belgian.
i eu am fost la Ostende, spuse domnioara Monro.
ntreaga afacere mergea splendid, cum ar fi spus Poirot.
Aadar, ne putei spune ceva despre Claud Darrell?
continu Poirot.
L-am cunoscut odat foarte bine pe domnul Darrell.
V-am vzut anunul ntr-o revist i, cum eram liber,
mi-am zis: Poftim, vor s tie despre bietul Claudie - aveai,
pesemne - poate cineva, motenete o avere, poate ar fi bine
s m prezint imediat.
Domnul McNeil se ridic.
Ei bine, domnule Poirot, s v lsm s stai puin de
vorb cu domnioara Monro?
Suntei att de amabil. Dar stai... am o mic idee. Se
apropie ora prnzului. Mademoiselle mi face poate onoarea
s ia masa cu mine?
Ochii domnioarei Monro strlucir. mi trecu prin cap c
sttea prost de tot cu banii i c perspectiva unui prnz pe
cinste nu era de dispreuit.
Cteva minute mai trziu, eram cu toii ntr-un taxi, n
direcia unuia dintre cele mai scumpe restaurante londoneze.
Odat ajuni acolo, Poirot a comandat un menu delicios i
apoi se ntoarse spre invitata sa.
Ce vin preferai, domnioar? V place ampania?
Precis, domnioara Monro l adora pe Poirot.
Marele detectiv i umplea paharul cu o asiduitate care
spunea multe. ncetul cu ncetul, o fcu s vorbeasc despre
subiectul care-l interesa.
Ce pcat c bietul domn Darrell nu este cu noi!
ntr-adevr!, suspin domnioara Monro. Bietul biat! M
ntreb ce i s-a ntmplat?
Lipsete de mult?
122

O eternitate! Era foarte tcut i vorbea puin despre


afacerea lui. Dar acum despre ce este? O motenire, un titlu?
O mic motenire, zise Poirot fr s roeasc. Pentru
moment, ns, este o chestiune de identificare. Trebuie s
vorbim cu cineva care l-a cunoscut bine. Cci dumneata,
cred, l-ai cunoscut bine?
Foarte bine, domnule Poirot! Vi-o mrturisesc, cci suntei
un gentleman. tii s comandai o mas pentru o doamn...
nu ca pomanagiii de astzi. Splendid! i, ca francez, n-o s
fii ocat. Ah, voi francezii suntei dai naibii! i-i fcu semn
cu degetul. Claudie i cu mine eram doi tineri... Ce putea fi
mai natural? Am pstrat i astzi o slbiciune pentru el. i
totui nu s-a purtat totdeauna frumos cu mine! N-a avut
deloc respectul pe care un gentleman trebuie s-l aib fa de
o femeie de societate. Aa se ntmpl cnd este vorba de
bani.
Nu spunei asta, protest Poirot, umplndu-i din nou
paharul. Fizicete cum era acest domn Darrell?
N-avea nimic particular, zise Flossie Monro. Nu era nalt,
nici scund, dar bine cldit, cu ochii albatrii-cenuii, prul
blond i tenul deschis. Dar ce artist! Niciodat n-am vzut
vreunul asemntor! Ar fi fost celebru de mult, dac nu s-ar
fi fcut intrigi n jurul lui. Ah, domnule Poirot, n-o s credei
ct suferim noi, artitii, din cauza invidiei. mi amintesc,
odat, la Manchester...
Ne-am dat toat silina s ascultm o poveste lung i
complicat despre pantomim i purtarea infam a
principalului actor. Cu menajamente, Poirot o readuse pe
interlocutoarea noastr la subiectul asupra lui Claud Darrell.
Tot ce spunei despre Darrell este foarte interesant.
Femeile sunt observatoare excelente. Ele vd totul i noteaz,
uneori, amnunte care scap oricruia dintre noi.
Am vzut o femeie identificnd un brbat printre ali
doisprezece. Cum a reuit asta? Foarte simplu! El avea mania
de a-i freca nasul cnd era preocupat. Niciodat un brbat
n-ar fi acordat atenie unui asemenea gest!
123

Asta nu m surprinde, rspunse domnioara Monro.


Cred ntr-adevr, c avem darul de a observa. M facei s
m gndesc la mania lui Claudie de a se juca cu pinea lui
cnd era la mas. Fcea bile de pine sau cu o bucat de
miez strngea firimiturile. L-am vzut fcnd asta de-o sut
de ori. Dup acest gest, l-a recunoate ori unde.
Femeile sunt extraordinare! Lui i-ai spus c ai remarcat
aceast manie?
Nu, niciodat. Cunoatei brbaii! Nu le plac observaiile.
Niciodat n-am fcut aluzie la aceasta. M mulumeam s
rd n sinea mea. Din partea lui era un gest cu totul
incontient.
Poirot fcu un semn de aprobare. Am observat c mna lui
tremura uor cnd i duse paharul la gur.
Mijlocul de identificare cel mai curent este dup descriere.
Desigur c ai pstrat vreo scrisoare de la domnul Darrell?
Nu-i plcea s scrie! Niciodat nu mi-a scris vreun cuvnt,
spuse Flossie Monro cu prere de ru.
Este regretabil, zise Poirot.
Totui vreau s v spun ceva, relu brusc actria. Am o
fotografie, dac asta v-ar putea fi folositoare.
Avei o fotografie? zise Poirot, aproape srind de bucurie.
Da, ns este foarte veche... Dateaz de vreo opt ani...
a ne fait rien! Ce noroc! Sper c-mi vei permite s-o
examinez?
Desigur, domnule Poirot!
M autorizai s fac un clieu dup ea? Asta n-ar cere
prea mult timp.
Bucuroas!
Domnioara Monro se ridic:
Trebuie s plec, zise ea. Sunt foarte ncntat c v-am
ntlnit, domnule Poirot, pe dumneavoastr i pe prietenul
dumneavoastr.
Cnd putei s-mi ncredinai fotografia?
O voi cuta ast-sear. Cred c-mi amintesc unde este i o
v voi trimite imediat.
124

Mii de mulumiri. Suntei ct se poate de amabil. Cred c


vom avea, n curnd, plcerea s dejunm din nou mpreun.
ntreaga plcere este de partea mea.
mi permitei s v ntreb adresa dumneavoastr?
Cu un aer demn, domnioara Monro scoase din geant o
carte de vizit, puin cam murdar, i o ntinse prietenului
meu. Fosta adres fusesa tears i nlocuit cu una nou,
scris cu creionul.
Dup multe reverene i gesturi din partea lui Poirot, ne
despriserm.
Odat ajuni acas, l ntrebai pe Poirot:
Crezi, ntr-adevr c aceast fotografie ne poate servi?
Desigur, mon ami, o fotografie nu minte. O vom mri i
vom vedea anumite amnunte care altfel ar putea s ne
scape. De exemplu, forma urechilor pe care n-o poate descrie
nimeni. Este un atu formidabil care ne cade n mini. Acum
s ne lum precauiile noastre.
Poirot ceru la telefon numrul unei agenii de detectivi
particulari, la care recurgea din cnd n cnd. Recomandrile
lui fur precise: doi oameni trebuiau s se duc la adresa pe
care o va da i s vegheze s nu i se ntmple ceva
domnioarei Monro.
Crezi c este necesar?
Nu se tie niciodat nimic. n orice caz, tu i cu mine
suntem desigur filai i se va ti cu cine am dejunat astzi.
Numrul Patru ar putea s miroase pericolul.
Douzeci de minute mai trziu sun telefonul i se auzi o
voce repezit:
Domnul Poirot? Aici e spitalul St.James. Ni s-a adus o
femeie, acum vreo zece minute. Un accident de circulaie. Ea
se numete Flossie Monro i insist s v vad. Venii
imediat cci se poate s nu mai triasc mult.
Transmisei comunicarea lui Poirot, care deveni palid de
emoie.
Repede, Hastings, s plecm numaidect.
125

Zece minute mai trziu, un taxi ne ls n faa spitalului. O


maic, mbrcat n alb, veni s ne ntmpine n faa
salonului de urgene.
Poirot nelese ndat.
Totul s-a terminat?
A murit acum ase minute.
Poirot fu literalmente nucit.
Maica, nelndu-se asupra emoiei lui, i zise cu blndee:
N-a suferit. Spre sfrit i-a pierdut cunotina. Un
automobil a rsturnat-o. oferul a disprut. Nu-i ngrozitor?
S sperm c i s-a notat numrul.
Totul este mpotriva noastr, zise Poirot cu voce joas.
Dorii s-o vedei?
Infirmiera ne conduse la srmana Flossie Monro cu rujul i
prul vopsit. S-ar fi zis c dormea, cu un surs uor pe buze.
Da, murmur Poirot, cerul este mpotriva noastr.
Apoi, ridicnd capul, ntreb: o fi un accident? Oh, Hastings,
dac este altceva, jur c nu voi avea nici un pic de mil
pentru aceste bestii!
Ce vrei s spui?
Poirot se ntoarse spre clugri i-i ceru precizri. Obinu
lista obiectelor gsite n geanta victimei. Poirot exclam:
Vezi, Hastings, vezi?
Nu, nu vd nimic.
Pe aceast list nu exist nici o cheie i totui, fr
ndoial, avea una la ea. E clar c a fost strivit cu snge rece
i prima persoan care s-a aplecat asupra ei a luat cheia din
geant. Poate vom ajunge la timp nainte s fi gsit ce caut.
Un alt taxi ne conduse la adresa pe care ni-o dduse Flossie
Monro. Era o cas nesntoas ntr-un cartier neplcut.
Avurm oarecare dificulti s ptrundem n apartament, dar
cel puin ne consolam la gndul c nimeni nu putuse iei
fr s-l fi vzut.
Din pcate, ns, am fost devansai. Mobilele fuseser
sparte, rufele i bibelourile zceau la pmnt, ncuietorile
126

forate, msue rsturnate mrturiseau graba aceluia care ne


precedase.
Poirot i ncepu cercetrile n mijlocul acestei dezordini.
Brusc se ridic scond un ipt i innd n mn un obiect
mic... O veche ram de fotografie... goal!
Poirot o ntoarse uor. Pe dos era lipit o mic etichet
rotund indicnd preul obiectului.
A costat patru ilingi, spusei eu.
Mon Dieu! Hastings, deschide-i ochii. Aceast etichet
este nou! A fost lipit ca o provocare. Acela care a trecut pe
aici naintea noastr ca s pun mna pe fotografie tia c
vom veni. Este Claud Darrell, alias Numrul Patru!
Capitolul XV. Teribila catastrof
Dup tragica moarte a lui Flossie Monro, constatai o
schimbare la Poirot. Pn la acest eveniment, ncrederea
nelimitat n el rezistase tuturor ncercrilor, dar acum
lungul lui efort ncepea s-l coste. Nervii i erau ntini la
culme i starea lui de excitaie se manifesta prin tresriri
subite, ca acelea ale unei pisici. Evita ct era posibil orice
aluzie la Cei patru mari i prea prins de ocupaiile lui
curente, n timp ce, n secret, lucra activ la aceast afacere
tenebroas. Remarcai c primea frecvent vizita unor slavi i,
cu toate c nu-mi furniza nici cea mai mic explicaie,
nelesei c edifica un nou sistem de aprare; aceti strini
cu alur stranie trebuiau s-i serveasc drept instrumente.
ntr-o zi, prietenul meu mi ceru s examinez carnetul lui de
conturi ca s verific unele cheltuieli. Constatai c pltise o
sum important (chiar pentru el care ctiga extrem de
considerabil) unui rus oarecare, al crui nume prea s
conin toate literele alfabetului.
Totui, Poirot cuta s-mi ascund noul sistem. Se
mulumea s repete adesea c cea mai mare greeal era de
127

a-i subestima adversarul i conchisei c era ferm decis s


nu comit o asemenea eroare i s cad n curs.
Lucrurile merser aa pn la sfritul lui martie, cnd
ntr-o diminea frumoas, Poirot declar ceva ce m frap:
Azi-diminea, trebuie s ne mbrcm n mare inut!
Vom merge la ministrul de interne.
Adevrat? Ceea ce mi spui este foarte interesant. Te-a
nsrcinat cu vreo afacere?
Eu i-am solicitat o ntrevedere. i-am povestit c i-am
fcut, cndva, un mic serviciu? De atunci a rmas unul din
admiratorii mei cei mai mari i vreau s pun n valoare
sentimentele pe care le are fa de mine. Cum tii, eful
guvernului francez, domnul Desjardeaux, este actualmente la
Londra. La cererea mea, ministrul de interne l-a rugat s
asiste la convorbirea noastr.
Sydney Crowther, ministrul de interne, era o personalitate
foarte cunoscut. Acest om n vrst de vreo 50 de ani, cu o
expresie simpatic i ochi cenuii ptrunztori, ne primi cu
simplitatea pe care i-o recunotea toat lumea, ca fiind o
mare calitate.
Primul ministru francez, subire, nalt, cu brbu neagr i
o fa expresiv, era n picioare, lng cmin.
Domnule Desjardeaux, zise Crowther, permitei-mi s vi-l
prezint pe domnul Hercule Poirot, de care - poate - ai auzit
vorbindu-se.
Premierul strnse mna marelui detectiv.
ntr-adevr, cunosc numele domnului Hercule Poirot,
spuse el. Cine nu a auzit vorbindu-se de dnsul?
Poirot, roindu-se de satisfacie, se nclin n faa lui.
Amicilor vechi nu li se spune nimic? ntreb o voce
discret. Era vechea noastr cunotin, domnul Ingles,
cruia Poirot fu bucuros s-i strng mna.
V ascultm, domnule Poirot, zise Crowther. Cred c am
neles c avei s ne comunicai o tire din cele mai
importante.
128

Exact, domnule ministru. Exist n lume astzi, o vast


organizaie criminal a crei conducere este asigurat de
patru indivizi. Aceast band este cunoscut sub numele de
Cei patru mari. Numrul Unu este un chinez, numit Li
Chang Yen; Numrul Doi este multimilionarul american,
Abe Ryland; Numrul Trei este o franuzoaic; ct despre
Numrul Patru am toate motivele s cred c este un obscur
actor englez, numit Claud Darrell. Aceti patru indivizi au
intenia de a distruge ordinea social existent i de a
instaura n lumea ntreag anarhia n care ei vor conduce ca
dictatori.
Dar e de necrezut, murmur prim-ministrul. Cum s se fi
amestecat Ryland ntr-o afacere de genul sta? Fantastic!
Permitei-mi, monsieur, s v povestesc unele dintre
faptele extravagante ale Celor patru mari.
Poirot i ncepu povestirea. Fu scurt, dar explicit. Eu
cunoteam, desigur, toate amnuntele, dar am fost micat
auzind expuse numeroasele noastre aventuri i toate
peripeiile luptei noastre contra Celor patru mari.
Cnd Poirot termin, domnul Desjardeaux l privi pe
Crowther fr s spun vreun cuvnt. Acesta din urm
nelese privirea ntrebtoare care-i fusese adresat.
Da, domnule Desjardeaux, cred c trebuie s admitem
existena Celor patru mari. La nceput, Scotland Yard a fost
tentat s rd, dar apoi a trebuit s recunoasc c domnul
Poirot avea dreptate n mai multe puncte: totul este s tim
n ce msur sunt fondate ipotezele lui. Eu sunt dispus s
cred c domnul Poirot... poate exagereaz puin.
n loc de orice rspuns, prietenul meu expuse zece fapte
principale. Am fost rugat s nu le dezvlui publicului nici
chiar acum. Totui, sunt autorizat s spun c era vorba de
catastrofele submarine care se produseser, ntr-o anumit
lun, de accidentele senzaionale de aviaie. Dup Poirot,
toate acestea erau opera Celor patru mari care dispuneau
de mijloace tiinifice complet ignorate de restul lumii.
129

n sfrit, eful guvernului francez puse ntrebarea la care


ne ateptam:
Spunei c al treilea membru al acestei organizaii este o
franuzoaic. i cunoatei numele?
Este un nume celebru, domnule! Numrul Trei nu este
altcineva dect faimoasa doamn Olivier.
La menionarea celebrei savante, urma a soilor Curie,
domnul Desjardeaux sri n sus:
Doamna Olivier? Dar e imposibil! Absurd! Este o insult!
Poirot cltin linitit din cap i nu spuse nimic.
Desjardeaux l observ, stupefiat, timp de cteva secunde,
apoi privindu-l pe ministrul de interne, zise:
Domnul Poirot este foarte cunoscut, desigur. Dar oamenii
mari au uneori manii mici. A dnsului n-ar fi aceea de a-i
imagina comploturi i de a le atribui personalitii importante?
Nu credei, domnule Crowther?
Acesta reflect o clip, apoi rspunse ncet cntrindu-i
vorbele:
La drept vorbind, nu tiu. Am avut ntotdeauna i mai am
nc cea mai mare ncredere n domnul Poirot. Dar recunosc
c acest caz pare de necrezut.
A auzit cineva vorbindu-se de acest Li Chang Yen?
continu domnul Desjardeaux.
Eu, interveni domnul Ingles, care tcuse pn atunci.
Francezul l privi int, imposibil, ca o statuie chinezeasc.
Domnul Ingles, spuse ministrul englez, este cea mai mare
somitate pe care o avem cu privire la China.
i dumneavoastr ai auzit vorbindu-se de acest Li Chang
Yen?
Pn n ziua n care domnul Poirot a venit s-mi vorbeasc
despre acesta, mi nchipuiam c sunt singurul din Anglia
care-l cunosc. Domnule Desjardeaux, un singur om conteaz
astzi n China i acest om este Li Chang Yen. Poate este
omul cel mai inteligent din lume la ora actual!
Desjardeaux, nucit, reflect timp de cteva clipe. Apoi zise
pe un ton mai calm:
130

Este foarte posibil ca afirmaiile dumneavoastr s fie n


cea mai mare parte fondate, domnule Poirot. Dar n ceea ce o
privete pe doamna Olivier, este cert c facei o greeal. Este
o fiic devotat a Franei i o mare savant care i-a
consacrat viaa studiului.
Poirot ridic uor din umeri, descurajat, i tcu. Dup unul
sau dou minute de tcere, se ridic i, cu un aer demn,
spuse:
Asta este tot ceea ce aveam s v spun, messieurs - s v
avertizez. M ateptam s nu fiu crezut. Deci nu sunt
surprins. Dar am inut s v pun n gard. Din ceea ce v-am
povestit v vor rmne unele lucruri i, dac se va produce
un nou eveniment, amintii-v de ele. Era absolut necesar s
v fac acum aceast expunere, cci poate c nu voi mai putea
face personal mai trziu.
Ce vrei s spunei? ntreb Crowther, impresionat de
gravitatea lui Poirot.
Vreau s spun c, de cnd am stabilit identitatea
Numrului Patru viaa mea nu mai valoreaz mult! El se
strduiete s m fac s dispar, cu orice mijloace. De altfel,
i-a binemeritat numele de Distrugtorul! Permitei-mi,
domnule Crowther, s v remit aceast cheie i plicul
alturat. Am adunat toate nsemnrile mele asupra acestei
afaceri i am indicat mijloacele care le cred cele mai bune
pentru combaterea pericolului ce amenin omenirea. n
cazul cnd voi muri, v autorizez s ntrebuinai aceste
hrtii. i acum, domnilor, permitei-mi s m retrag.
Desjardeaux l salut rigid. Crowther se ridic i ntinse
mna vechiului su prieten.
M-ai convins, domnule Poirot! Chiar aa neverosimil cum
pare aceast afacere, am ncredere n dumneata.
Ingles plec cu noi.
Nu sunt dezamgit, zise Poirot, cci nu m gndeam s-l
conving pe Desjardeaux. Aceast vizit mi-a dat cel puin
sigurana c toat munca mea nu va fi pierdut, n cazul
131

cnd a dispare. i am reuit s convertesc pe unul, dac nu


pe amndoi. Pas si mal!
Sunt din toat inima de partea dumitale, domnule Poirot!
Cred c o tii, declar Ingles, acum m rentorc n China.
Credei c este prudent?
Nu, zise Ingles cinstit. Dar trebuie. Fiecare are datoria s
fac ce poate.
Suntei un om curajos! exclam Poirot cu emoie. Dac
n-am fi pe strad v-a mbria.
Mi s-a prut c Ingles arta uurat.
Nu cred c n China va fi mai periculos dect la Londra.
E posibil, admise Poirot. Singura mea dorin este s nu-l
asasineze pe Hastings. Asta m-ar dobor!
ntrerupsei aceast vesel conversaie, facndu-l atent pe
Poirot c intenia mea era s nu m las asasinat.
Dup ce ne desprirm de Ingles, parcurserm o bucat de
drum n tcere. Deodat Poirot fcu o remarc din cele mai
neateptate:
M gndesc serios s-l amestec i pe fratele meu n
aceast poveste.
Cum fratele tu? exclamai eu uimit. Nu tiam c ai un
frate.
M surprinde, Hastings! Nu tii c toi detectivii celebri au
frai care ar putea fi i mai celebri, dac n-ar fi lenevia lor
nnscut?
Poirot are uneori un stil de a vorbi, nct nu tii dac e
serios sau glumete. Ca n cazul de fa.
Care este prenumele fratelui
tu? l ntrebai,
strduindu-m s m obinuiesc cu aceast nou idee.
Achille Poirot, preciz el grav. Locuiete lng Spa, n
Belgia.
Cu ce se ocup? continuai eu, mpins de curiozitate i fr
s fac vreo aluzie la gusturile antice ale rposatei doamne
Poirot, care-i botezase fiii cu nume att de eroice.

132

Nu face nimic. Asta-i nenorocirea lui. O indolen


detestabil l pierde. Dar, n fond, este tot att de dotat ca i
mine - ceea ce spune mult.
V asemnai fizicete?
Da, ns nu e att de frumos i n-are musta.
Care dintre voi este mai mare?
Suntem gemeni... i acum s ne ocupm puin de aceast
mic istorie a colierului ducesei.
Dar colierul ducesei trebuia s mai atepte nc mult, cci
ne solicit o alt afacere.
Abia ajunserm acas i doamna Pearson, proprietreasa,
ne anun c o infirmier l atepta pe Poirot.
O femeie plcut, mbrcat n uniforma ei de un albastru
nchis, era aezat n fotoliul cel mare din faa ferestrei.
Prea s ezite, dar Poirot i reddu ncrederea, cu tactul lui
obinuit i ea ncepu:
Vin s v cer un sfat, domnule Poirot! S-a produs un lucru
extraordinar. Am fost trimis de Asociaia sorelor de
caritate din Lark la un bolnav din Hertfordshire. Era vorba
de un domn n vrst, Templeton. Casa i familia sa sunt
foarte simpatici. Doamna Templeton este mult mai tnr
dect soul ei i acesta are, din prima cstorie, un fiu care
locuiete la el. Nu sunt sigur dac acest tnr i mama lui
vitreg se neleg ntotdeauna. Bietul biat nu-i n toate
minile, nu retardat, ci cam ncet. De la nceput, boala
domnului Templeton mi s-a prut foarte misterioas. n
general, ddea impresia a fi sntos. Apoi, brusc, l apuca
crampe de stomac, ntovrite de vomitri.
Totui, doctorul prea s gseasc totul normal i n-ar fi
fost cazul de a emite o prere dac, ntr-o zi...
Ea se opri i roi;
Nu s-ar fi produs ceva care a trezit bnuielile dumitale,
continu Poirot.
Da. Aa-i!
Fata tcu. Apoi relu povestirea ei.
Am observat c i servitorii fceau remarci.
133

Cu privire la boala domnului Templeton?


O, nu! Cu privire la... altceva!...
Asupra doamnei Templeton?
Poirot avea un flair extraordinar pentru acest gen de
lucruri. Infirmiera i arunc o privire recunosctoare i
continu:
Da, servitorii fceau remarci i, ntr-o zi, o vzui chiar eu
pe doamna Templeton i pe doctor... mpreun... n grdin...
Explicaiile se oprir aici. Vizitatoarea noastr era att de
indignat c nu i s-ar fi putut cere s povesteasc ceea ce
vzuse n grdin. Desigur c vzuse destul ca s-i fac o
prere asupra situaiei.
Crizele merg progresnd. Doctorul Treves ne asigur c
aa este evoluia obinuit a bolii i c domnul Templeton nu
va mai tri mult. Niciodat, n cursul carierei mele de
infirmier, n-am vzut ceva asemntor. Aceste crize m fac
s cred c este vorba de...
Ea ezit din nou.
De o otrvire cu arsenic? ntreb Poirot.
Infirmiera fcu un semn afirmativ cu capul i continu:
ntr-o zi, bolnavul meu a fcut o reflecie pe care n-am
neles-o bine. El a zis: M vor avea! Cei patru vor rzbi.
Cum? ntreb Poirot repede.
Sunt propriile lui cuvinte, domnule Poirot. Trebuie s
adaug c suferea teribil i poate nu-i ddea prea bine seama
de ceea ce spunea.
Dup prerea dumitale, ce vroia s spun prin cei patru?
ntreb Poirot.
Nu tiu. Am crezut c se gndea la soia, fiul lui, la doctor
i, poate, la domnioara Clarck, dama de companie a
doamnei Templeton. Poate i crede pe toi patru unii
mpotriva lui.
Da, da, este posibil, zise Poirot cu un aer ngrijorat. Putei
s-i supravegheai alimentaia?

134

Fac ce pot, dar, adesea, doamna Templeton insist s-i


aduc ea singur mncarea. n plus, sunt ore n timpul
crora nu sunt de gard.
Firete! Dar nu eti att de sigur de toate acestea ca s
anuni poliia?
La numai simpul cuvnt de poliie, faa infirmierei exprim
o groaz teribil.
Uite ce-am fcut, domnule Poirot. Domnul Templeton a
avut un atac foarte puternic, dup ce luase o ceac de sup.
Am luat ceea ce a rmas pe fund i l-am adus aici. Astzi am
fost nvoit s plec s-mi vd mama bolnav, de ndat ce a
adormit domnul Templeton.
Ea scoase din geant un flacon mic, pe care-l ncredin lui
Poirot.
Foarte bine, mademoiselle, vom analiza asta imediat. Dac
v este posibil, trecei peste o or pe aici i vom putea s v
comunicm rezultatul.
Dup ce o ntreb asupra numelui i antecedentelor, Poirot
o reconduse n vestibul. Apoi scrise o not i trimise flaconul,
care i fusese ncredinat, la laboratorul unuia dintre
prietenii si.
Ateptnd rezultatul analizei, Poirot verific datele
infirmierei, ceea ce m surprinse.
Este foarte natural, dragul meu, am toate motivele s fiu
circumspect. Nu uita c Cei patru mari m pndesc!
O infirmier cu numele de Mabel Palmer, membr a
Institutului din Lark, fusese ntr-adevr trimis pe lng
bolnavul n chestiune.
Pn acum, toate sunt bune, zise el. Ia uit-te, se ntoarce
infirmiera i, n acelai timp, ni se aduce rezultatul analizei..
Infirmiera i cu mine ateptam nerbdtori ca Poirot s ne
fac cunoscut rezultatul.
S-au gsit urme de arsenic? ntreb infirmiera.
Poirot cltin negativ din cap, mpturind hrtia:
Nu!
Am fost amndoi extrem de surprini.
135

Nu exist arsenic, insist Poirot, dar este antimoniu. Vom


pleca imediat la Hertfordshire. S sperm c vom ajunge la
timp.
Am fcut un plan de btaie: Poirot se va prezenta ca detectiv,
n scopul de a o ntreba pe doamna Templeton despre o fost
servitoare, aa-zis amestecat ntr-un furt de bijuterii.
Avnd grij de a o lsa pe infirmier s soseasc naintea
noastr cu 20 de minute, ca s nu trezim bnuieli, am ajuns
destul de trziu la Elmstead, cum se numea casa.
Doamna Templeton, o femeie nalt, brunet, ne primi
politicos, dar gesturile i privirea ei denotau o oarecare
nervozitate. Cnd Poirot i dezvlui profesiunea, ea tresri.
Totui rspunse calm la ntrebrile privitoare la fosta ei
servitoare. Ca s studieze reaciile ei, Poirot ncepu povestirea
unei otrviri. O femeie fusese gsit culpabil. Prietenul meu
n-o scpa din ochi pe doamna Templeton, care-i stpnea,
cu greu, agitaia. n mijlocul povestirii, se retrase brusc,
bolborosind un cuvnt de scuz.
Nu rmaserm mult vreme singuri. Un brbat bine cldit,
cu o musta mic, rocat i un monoclu i fcu apariia.
Doctorul Treves, se prezent el. Doamna Templeton v
roag s-o scuzai. Nu se simte prea bine. Nervii i sunt
zdruncinai din cauza bolii soului ei. I-am prescris s stea n
pat i s ia bromur. Sper c vei cina la noi i mi-a
ncredinat mie rolul de amfitrion. Am auzit multe despre
dumneavoastr, domnule Poirot, i suntem fericii c v avem
printre noi. Iat-l i pe Micky!
Un tnr i fcu intrarea cu un pas trgnat. Avea un
chip rotund i sprncene ridicate care-i ddeau un aer
permanent uimit. Fcu o schimonoseal care vroia s fie un
surs i ne strnse mna. Nu prea posibil o eroare: era fiul
neajutorat al pacientului!
Furm condui n sufragerie. Doctorul Treves ne prsi
pentru un moment. Subit, fizionomia tnrului se schimb.
Aplecndu-se i fixndu-l pe Poirot, opti:
136

Ai venit pentru tatl meu? Cunosc o sumedenie de


chestiuni cu care nu este nimeni n curent... Mama va fi
mulumit cnd va muri tatl meu, cci aceasta i va permite
s se mrite cu doctorul Treves. Ea nu este mama mea
adevrat i nu o iubesc. Dorete ca tata s moar.
Aceast povestire avea ceva oribil. Dar doctorul Treves se
rentoarse i furm obligai s susinem o conversaie de
circumstan.
Brusc, Poirot se rezem de speteaz i ncepu s geam. Pe
fa i era ntiprit durerea.
Dragul meu domn, suntei suferind? ntreb doctorul
speriat.
O criz puternic, aa cum mi se ntmpl din cnd n
cnd. Nu v nelinitii, n-am nevoie de nimic, dect s m
ntind ntr-o camer.
Bineneles, doctorul consimi, l-am ntovrit pe Poirot la
etaj, unde se trnti gemnd pe pat.
Pentru nceput, am crezut i eu c e serios. Dar, curnd, am
neles c Poirot juca o comedie i c vroia numai s se
gseasc n imediata apropiere a camerei pacientului.
De ndat ce rmserm singuri, sri jos din pat.
Repede, Hastings, s ne salvm. Afar este ieder, aa c
putem fugi fr s fim vzui.
S fugim?
Da, trebuie s prsim imediat aceast cas. L-ai vzut n
timpul cinei?
Pe cine? Doctorul?
Nu, pe tnrul Templeton. N-ai remarcat mania sa de a se
juca cu pinea? i aduci aminte ceea ce ne-a spus Flossie
Monro nainte de a muri? Obiceiul pe care-l avea Claud
Darrell de a strnge firimiturile de pe mas cu o bucat de
miez de pine. Hastings, suntem n prezena unui vast
complot i acest tnr cu figura naiv nu este altul dect
principalul nostru duman: Numrul Patru! S ne grbim
s plecm.
137

Nu am mai stat la discuii. Att de incredibil cum mi aprea


totul, am socotit c este mai prudent s nu ezit. Ne lsarm
s alunecm, de-a lungul peretelui, inndu-ne de ieder, i,
n fug, ajunserm la gar, exact la timp s prindem trenul
de 8:34, care trebuia s ajung la Londra pe la orele 11.
Era un complot, zise Poirot. Toi membrii familiei
Templeton trebuie s fie ageni ai Celor patru mari! Aveau
oare numai intenia s ne atrag ntr-o curs sau planul lor
era mai subtil? Poate se gndeau s ne in acolo tot timpul
necesar pn s execute... ce?
Prietenul meu rmase gnditor o bun bucat de vreme.
Atenie, Hastings, mi zise el, nu am ncredere. Las-m s
intru primul n cas.
Ceea ce i fcu i, spre marele meu amuzament, l vzui
apsnd comutatorul cu ajutorul unui galo vechi. Se nvrti
prin odaie ca o pisic, cu grij, precaut, gata pentru orice
eventualitate.
Este ridicol! i spusei. Las-m s aprind focul i s
fumm cte o pip. Cred c este rndul meu s-i in o
predic. Te-ai servit de chibrituri ultima oar i nu le-ai pus
la loc. n momentul n care puneam mna pe cutie, Poirot se
repezi spre mine, cu un strigt de avertisment. Era ns prea
trziu!
n aceeai clip, izbucni un vacarm asurzitor, o flacr mare,
albastr, apoi se fcu ntuneric complet.
Cnd redeschisei ochii, vzui, aplecat asupra mea, chipul
familiar al vechiului nostru prieten, doctorul Ridgeway.
Nu te mica, mi zise blnd, i merge mai bine. Ce
catastrof!
i Poirot? ntrebai eu.
Eti la mine. Totul e n regul.
M cuprinse o fric ngrozitoare. Rspunsul lui prea vag
trezi n mine un presentiment oribil.
Poirot? repetai eu. Ce s-a ntmplat cu el?
Ridgeway nelese c ineam neaprat s tiu i c era inutil
s uzeze de trucuri.
138

Ai scpat printr-un miracol... Poirot - nu!


E mort?
Doctorul aplec capul. Buzele-i tremurau.
Adunndu-mi toat energia m-am ridicat n capul oaselor.
Dac Poirot este mort, spiritul lui va supravieui.
Voi continua misiunea lui... Moarte Celor patru mari!
i reczui, din nou, n incontien.
Capitolul XVI. Agonia chinezului
Chiar i acum, abia pot s suport s descriu acele zile de
martie.
Poirot unicul, inimitabilul Hercule Poirot... mort! Fusese
ceva diabolic la cutia de chibrituri, ce nu se afla la locul ei,
ceva ce el observase i se grbise s ndrepte... ceea ce ar fi
mpiedicat explozia. Faptul c eu precipitasem catastrofa m
umplea de remucri. Doctorul Ridgeway spusese c fusese
un adevrat miracol c nu murisem, ci scpasem cu o
uoar comoie.
Dei am crezut c mi revenisem imediat, n realitate,
trecuser 24 de ore. Abia, a doua zi seara, putui s m scol
cu un pas ovitor, s m duc n odaia vecin, s m reculeg
n faa modestului sicriu care coninea rmiele unuia din
oamenii cei mai extraordinari ai timpului nostru.
Singurul meu gnd era s-l rzbun pe Poirot i s m lansez
n urmrirea Celor patru mari, s-i fac s plteasc scump
aceast crim.
mi imaginasem c Ridgeway m va susine, dar, spre marea
mea mirare, doctorul era straniu de rece.
ntoarce-te n America de Sud, mi repeta el. De ce s
ncerci imposibilul i ghicii gndul: din moment ce Poirot,
Poirot cel unic, euase, aveam eu anse de reuit?
Dar eram tenace i nici nu m ntrebam dac aveam
calitile necesare s continui misiunea. i cunoteam
139

metodele i vroiam s-l rzbun. Doctorul m ruga, n


amintirea lui Poirot, s abandonez.
mi trebui nu mai puin de o lun s m restabilesc i, spre
sfritul lui aprilie, solicitai i obinui o audien la ministrul
de interne.
Atitudinea domnului Crowther fu exact aceea a lui Ridgeway.
Cu mult amabilitate i tact mi refuz concursul care i-l
ofeream. M asigur c fuseser luate toate precauiunile,
conform instruciunilor pe care le lsase Poirot.
Ne desprirm cu aceast rece consolare, care era departe
de a m satisface.
Cred c e momentul potrivit s descriu funeraliile lui Poirot.
A fost o ceremonie solemn, mictoare, cu un considerabil
numr de coroane drept omagiu. Proveneau de la oameni
sus-pui i modeti, dovedind preuirea pe care i-o ctigase
n ara sa de adopie. Lng mormntul su, stteam copleit
de emoie, gndindu-m la zilele noastre fericite. La nceputul
lui mai, planul meu de lupt rmase acelai. Decisei s m
conformez planurilor lui Poirot i s inserez anunuri n ziare
pentru a obine informaii asupra lui Claud Darrell. ntr-o
diminea, instalat ntr-un mic restaurant din Soho, mi
reciteam propriile mele anunuri. Dar, cnd ntorsei pagina
s arunc o privire asupra noutilor zilei, scosei o exclamaie.
n puine cuvinte, ziarul relata dispariia miserioas a
domnului Ingles, de pe bordul vasului Shanhai, puin dup
plecarea din Marsilia. Erau temeri c bietul om s nu fi czut
n mare. tirea se termina printr-o scurt aluzie la serviciile
aduse de disprut n China.
tirea era neplcut. Vedeam n moartea lui Ingles un semn
sinistru. Nu credeam nici o clip teoria accidentului. Ingles
fusese omort i sfritul lui era ct se poate de clar tot opera
Celor patru mari.
Cum stteam acolo, ncremenit de lovitur, gndindu-m la
ntreaga afacere, m-a surprins purtarea ciudat a cuiva de
lng mine. Pn atunci nu-i acordasem nici o atenie. Era
un brbat subire, brunet, de vrst medie, negricios, cu
140

brbu. Se aezase att de linitit lng mine, nct nici nu


observasem cnd sosise.
Dar micrile sale deveniser percutante. Aplecndu-se, m
servea cu sare, n mod deliberat, aeznd patru grmjoare
de sare pe marginea farfuriei mele.
M scuzai, rosti pe un ton moale. Se spune c a servi sare
unui strin nseamn s-l ajui la necaz. Poate e o necesitate
urgent. Sper, totui, c nu, vei fi rezonabil.
Apoi, premeditat, repet operaiunile cu sarea pe propria sa
farfurie. Simbolul 4 era prea evident ca s-mi scape. L-am
privit ptrunztor. Nu semna n nici un fel cu tnrul
Templeton, cu James, valetul, sau cu vreunul din celelalte
personaje ntlnite. Eram convins c aveam de-a face cu
redutabilul Numr Patru. n vocea sa am distins o oarecare
asemnare cu strinul care ne cutase la Paris.
M-am uitat n jur, nehotrt cum s acionez. Ghicindu-mi
gndurile, zmbi i cltin uurel din cap.
Nu v-a sftui, remarc el. Amintii-v cum s-a ncheiat
ultima dumneavoastr aciune pripit de la Paris. V asigur
c retragerea mea e bine asigurat. Suntei predispus s fii
puin crud, cpitane Hastings.
Diavole, i-am zis, sufocat de mnie. Drace mpieliat!
V-ai cam aprins. Fostul dumneavoastr prieten demn de
plns ar fi trebuit s v nvee c cine i pstreaz calmul e
ntotdeauna n avantaj.
Mai ndrzneti s vorbeti de el! am strigat. De cel pe care
l-au ucis ca un mizerabil! i mai vii aici...
M ntrerupse:
Am venit cu un scop panic i frumos. S v sftuiesc s
v ntoarcei imediat n America de Sud. Dac procedai aa,
Cei patru mari nu se mai amestec. Dumneavoastr i
familia nu vei mai avea nimic de suferit. V dau cuvntul
meu.
Am rs dispreuitor.
i dac refuz s dau curs ordinului?
Nu este tocmai un ordin. Hai s-i spunem... avertisment?
141

Se simea o ameninare rece n vocea sa.


Primul avertisment, zise moale. Ai face bine s nu-l
subapreciai.
Apoi, nainte de a-mi da seama de intenia sa, se ridic i se
strecur spre u. ntr-o clip, am srit i m-am luat dup el,
dar, spre ghinionul meu, un obez mi-a blocat drumul. Cnd
am reuit s-l dau la o parte, prada mea ajunsese la u, dar
am fost din nou oprit de un osptar ncrcat de farfurii, care
s-a lovit de mine fr s-mi dau seama. De la u n-am mai
zrit nici urm de brbat subire i cu barb neagr.
Chelnerul i ceru mii de scuze, grsanul se aezase linitit
la mas, comandndu-i prnzul. Nimic nu indica vreo
legtur neaccidental ntre cele dou gesturi. Dar eu eram
de alt prere. tiam prea bine c agenii Celor patru mari
se aflau peste tot.
Nu mai e nevoie s spun c n-am dat ascultare
avertismentului. Triam sau muream pentru o cauz bun.
Am primit doar dou rspunsuri la anunurile mele. Nici
unul nu-mi furniza vreo informaie valoroas. Ambele
proveneau de la actori care jucaser cu Claud Darrell cu
diferite ocazii. Nici unul nu-l cunotea n mod intim, aa
nct n-am elucidat problema identitii i preocuprilor lui
prezente.
Alt semn mi parveni din partea Celor patru mari zece zile
mai trziu. Traversam Hyde Park, pierdut n gnduri, cnd o
voce cu inflexiuni strine m opri:
Cpitanul Hastings, nu-i aa?
O mare limuzin tocmai oprise lng trotuar. O femeie se
aplecase n afar. mbrcat elegant n negru, cu perle
minunate, doamna ne fusese prezentat, la nceput, drept
contesa Vera Rossakoff, iar apoi, n diferite ipostaze, ca agent
al Celor patru mari, Poirot, pentru nu tiu ce motiv,
avusese ntotdeauna o anume slbiciune fa de contes.
Ceva n aerul ei foarte extravagant l atrgea pe omule. n
momente de entuziasm, el declara c era o femeie dintr-o mie.
142

Faptul c era mpotriva noastr, de partea celor mai nrii


dumani ai notri, nu prea s-i schimbe prerea.
Stai! spuse contesa. Trebuie s-i transmit ceva foarte
important. i nu ncerca s m opreti c ar fi o prostie. Ai
fost ntotdeauna cam naiv, da, da, asta-i! Acum eti chiar
prost, continund s ignori avertismentul. Eu i-l aduc pe-al
doilea. Prsete imediat Anglia! Nu poi face nimic aici - i-o
spun deschis. N-o s rezolvi niciodat nimic!
n acest caz, am rspuns eu nepat, mi se pare
extraordinar c suntei cu toii att de nerbdtori s
prsesc ara.
Contesa ridic din umeri - un gest de magnific toleran.
i eu cred c faci o prostie. N-ai dect s rmi s te joci
bucuros. Dar, tii, efii se tem c vreun cuvnt de-al tu le-ar
putea fi de folos altora mai inteligeni. Aa c... terge-o!
Contesa prea s aib o prere cam proast despre
capacitile mele. Mi-am ascuns suprarea. Fr ndoial, i
asumase rolul de a m agasa i a-mi imprima ideea c sunt
inutil.
Ar fi, desigur, foarte uor s te elimine, continu ea, dar,
uneori sunt sentimental. Am pledat n favoarea ta. Ai o
soioar undeva, nu-i aa? i ar fi pe placul bietului omule,
care a murit, s nu fii ucis. tii, ntotdeauna mi-a fost
simpatic. El era detept... detept, nu glum! Dac n-ar fi fost
un caz de patru contra unu, sincer s fiu, cred c ne-ar fi
venit de hac! Mrturisesc c pentru mine era un maestru! Iam trimis la nmormntare o coroan - una enorm de
trandafiri roii, ca semn al admiraiei mele.. Trandafirii roii
mi exprim temperamentul.
O ascultam n tcere, cu un dispre crescnd.
Ari ca un catr care i-a dat urechile pe spate i e gata
s loveasc cu copita. Ei bine, eu am transmis avertismentul.
ine minte, al treilea i-l va aduce Distrugtorul...
Fcu un semn i maina porni urgent. Am reinut numrul
n mod mecanic, dar nespernd c ar putea conduce la ceva.
Cei patru mari nu-i permiteau s neglijeze detaliile.
143

M-am dus acas puin abtut. Un lucru reieea din uvoiul


de cuvinte al contesei - c eram n pericol de moarte. Dei nu
intenionam s renun a lupta, mi-am dat seama c trebuia
s calc cu grij i s adopt toate msurile de precauie
necesare.
n timp ce m gndeam i cutam cea mai bun cale de
aciune, sun telefonul.
Da, alo! Cine e?
Aici e spitalul St. Giles. Avem un chinez njunghiat pe
strad i adus nou. Nu mai are mult de trit. V-am sunat
pentru c am gsit n buzunarul lui o foaie de hrtie cu
numele i adresa dumneavoastr.
Am fost foarte uimit. Totui, dup un moment de gndire,
le-am spus c voi sosi imediat. Spitalul St. Giles, dup cte
tiam, se afla n apropierea docurilor i mi-a trecut prin cap
c acel chinez, probabil, tocmai sosise cu un vapor.
Pe drum, am devenit suspicios. Totul era o curs? Oriunde
se afla un chinez, putea fi i mna lui Li Chang Yen. Mi-am
reamintit aventura cursei cu momeala. Toat afacerea fusese
nscocit de dumanii mei?
M hotri c, n orice caz, o vizit la spital nu strica.
Probabil c nu era vorba de un complot, ci de ceea ce mai
vulgar e cunoscut sub numele de eap. Chinezul
muribund mi-ar putea revela ceva pe baza cruia s acionez
i care ar avea drept rezultat s ajung n minile Celor patru
mari. Trebuia s fiu lucid, s m prefac credul, dar s fiu tot
timpul n gard.
Ajuns la spital, m conduser la cptiul muribundului.
Era absolut imobil, cu ochii nchii i numai o uoar
micare a pieptului indica c mai triete. Un doctor era
acolo i-i inea pulsul.
Este la captul puterilor sale, mi murmur el. l
cunoatei?
Scuturai negativ capul.
Nu l-am vzut niciodat!
144

Atunci pentru ce avea numele i adresa dumneavoastr la


el? Suntei cpitanul Hastings?
Da, dar nu-mi pot explica ce voia cu mine?
Este curios. Dup hrtiile lui, acest chinez ar fi fost
servitorul unui oarecare domn Ingles, un funcionar la pensie.
l cunoatei? adug el imediat, vznd surprinderea mea.
Servitorul lui Ingles! n acest caz l vzusem o dat. Este
adevrat c niciodat n-am putut deosebi un chinez de altul.
l acompaniase, probabil, pe Ingles spre China. Dup
accidentul survenit patronului su, revenise n Anglia,
purtnd un mesaj, care mi era destinat. Afacerea devenea
important!
Credei c m-ai poate vorbi? l ntrebai pe doctor. Domnul
Ingles era un amic vechi i acest biet chinez a avut, poate,
s-mi transmit un mesaj. tii c domnul Ingles a pierit,
acum vreo zece zile, cznd peste bord.
E contient, dar m ndoiesc c are puterea s vorbeasc,
dup o hemoragie att de teribil. Am s-i mai administrez
un stimulent, dar am ntreprins totul.
n timp ce doctorul fcea o injecie muribundului, rmsei
la cptiul lui s pot culege vreun cuvnt sau un semn
susceptibil s m lmureasc. Dar minutele se scurgeau fr
ca el s vorbeasc.
Un gnd descurajator m cuprinse. Nu czusem n curs?
Acest chinez pretindea a fi servitorul lui Ingles dar, n
realitate, poate, nu era dect un agent al Celor patru mari.
tiam c unii preoi chinezi simulau perfect moartea. De
altfel, Li Chang Yen dispunea, poate, de o band de fanatici
gata s-i pun viaa lor n serviciul su. Trebuia s fiu
prudent.
n momentul n care m preocupau aceste gnduri, omul se
mic n patul lui, ochii i se deschiser i murmur cteva
cuvinte incoerente. O clip m privi int. Simeam c voia s
mi vorbeasc. Fie c-mi era prieten sau duman, trebuia s-l
aud!
145

M aplecai asupra patului lui, dar sunetele disparate


care-mi parveneau n-aveau pentru mine nici o semnificaie.
Am crezut c disting, mai nti, cuvntul hand, dar n ce
context nu tiam. Apoi un alt cuvnt Largo.
Aceste dou cuvinte semnificau ceva prin juxtapunere?
Hndel's Largo? l ntrebai.
Chinezul clipi din pleoape, ca pentru a confirma supoziia
mea, apoi pronun un al treilea cuvnt italian: Carrozza.
Un murmur a dou-trei cuvinte n italian i capul i czu pe
spate.
Doctorul m ndeprt. Se terminase. Omul murise.
Hndel's Largo i Carrozza? Ce puteau nsemna aceste
cuvinte. Carrozza n italian nseamn trsur. Dar omul
era chinez i nu italian. De ce se exprimase n limba aceasta?
Dac ar fi fost servitorul lui Ingles, ar fi vorbit n englez. Sau
mai curnd?... Dumnezeule, totul era att de complicat. Oh,
dac ar fi trit Poirot s rezolve el problema, cu ingenuitatea
sa sclipitoare!
ntorcndu-m acas, gsii pe mas o scrisoare. Abia
aruncai o privire asupra ei i m simii cuprins de o emoie
puternic.
O firm de avocai mi scria:
Scumpe domn,
Conform instruciunilor rposatului nostru client, domnul
Hercule Poirot, v transmitem scrisoarea alturat. Aceast
misiv ne-a fost ncredinat de el, cu o sptmn naintea
morii lui, cu ordinul de a face s v parvin la o anumit dat
dup decesul su. Binevoii a primi, etc., etc...
M uitai la plicul din minile mele. Fr ndoial, provenea
de la Poirot. i cunoteam prea bine scrisul ca s m nel.
Emoionat, l desfcui cu o mn tremurtoare.
Mon cher ami,
146

Cnd i va fi remis aceast scrisoare, eu voi fi prsit


aceast lume. Nu m plnge ci urmeaz-mi bine sfaturile. De
ndat ce vei primi aceste rnduri, ntoarce-te n America de
Sud. Nu te ncpna s urmezi aceast afacere. Sfatul sta
nu este de ordin sentimental. Este necesar. Face parte din
planul lui Hercule Poirot! mi pare inutil s spun mai mult unui
om de inteligena prietenului meu Hastings.
A bas cu Cei patru mari! Te salut de pe lumea cealalt! Al
tu pentru eternitate,
Hercule Poirot
Citii i recitii aceast scrisoare surprinztoare. Un lucru era
evident: acest om admirabil prevzuse att de bine toate
eventualitile, c nici propria lui moarte nu trebuie s-i
anihileze planurile! Rmnea geniul conductor i eu m voi
mulumi bucuros cu rolul meu de executant. Fr ndoial,
dincolo de ocean, m ateptau instruciuni precise. n acest
timp, dumanii mei, convini de faptul c m-au nvins, vor
nceta s se ocupe de mine. n felul acesta, voi putea reveni
fr s fiu bnuit i le voi distruge proiectele lor.
Am decis s plec fr ntrziere i, o sptmn mai trziu,
m gseam pe bordul vasului Ansonia, n drum spre
Buenos Aires.
n momentul n care pachebotul prsea rmul, un steward
mi aduse un plic. i fusese remis de un om gras ntr-o hain
de blan, care prsise vaporul n momentul n care se
ridicau punile.
Coninutul acestui plic era scurt i precis: Suntei cuminte
Semntura era un 4 mare.
Acest bilet m fcu s surd.
Marea era relativ calm. Cinai linitit, amuzndu-m s
observ pe unii din tovarii mei de cltorie. Ca s termin,
jucai timp de o or bridge i apoi m dusei s m culc. Ca
ntotdeauna cnd eram la bord, am dormit butean.

147

n plin noapte, am fost trezit n chipul cel mai straniu.


Scuturat violent, deschisei ochii i observai, cu stupoare, pe
unul dintre ofieri.
Slav Domnului! Credeam c nu v vei trezi niciodat!
ntotdeauna dormii aa?
Ce s-a ntmplat? am ntrebat nc nucit. Arde vaporul?
Trebuie s tii mai bine dect mine despre ce este vorba,
mi rspunse sec ofierul. Am primit ordine speciale de la
ministrul marinei. Un distrugtor v ateapt s v preia.
Ce? am strigat. n mijlocul oceanului?
Mi se pare o afacere ct se poate de misterioas, dar nu e
treaba mea. Au trimis un tnr la bord s v nlocuiasc i
noi am jurat s pstrm secretul. mbrcai-v!
M executai, n prada ideilor cele mai extravagante. O
alup m conduse la distrugtor. Comandantul m primi
curtenitor, ns fr s-mi dea cea mai mic explicaie. Era
nsrcinat s m debarce ntr-un loc anumit pe coasta
belgian. Dup care nu mai avea nici o responsabilitate.
Mai visam? Nu, toate acestea trebuiau s fac parte din
planul lui Poirot. De altfel, nu aveam cum alege. Cel mai bine
era s m supun orbete i cu o ncredere absolut n
prietenul meu cel disprut.
Am fost cobort pe pmnt ntr-un loc pustiu, unde m
atepta un automobil. Acesta m duse prin cmpiile
flamande. mi petrecui noaptea ntr-un hotel mic din
Bruxelles i a doua zi dimineaa ne reluarm cursa. Peisajul
devenea mai accidentat, mai mpdurit. Acest gnd mi
amintea existena fratelui lui Poirot, care locuia lng Spa.
Dar prsirm oseaua i nelesei c mergeam spre o alt
destinaie. n sfrit, maina se opri ntr-un ctun, n faa
unei case izolate, albe, pe panta unui deal.
Ua verde a vilei se deschise i un btrn servitor m ajut
s cobor din main.
Monsieur le capitane Hastings? m ntreb n francez.
Domnul cpitan este ateptat... Dac domnul vrea s m
urmeze...
148

Traversarm holul, mi deschise o u i se ddu la o parte


s m lase s intru.
Odaia era att de nsorit nct clipii din ochi. n sfrit,
observai pe cineva care m atepta, cu braele ntinse.
Era... Nu!... Visam!... i totui!...
Poirot! strigai eu, abandonndu-m mbririi lui freti.
Da! Eu sunt! Hercule Poirot nu este omort att de uor!
Dar... dar... cum?
Un ruse de guerre, prietene, un ruse de guerre. Totul e
de-acum pregtit pentru marea noastr lovitur.
Dar ar fi trebuit s-mi spui!
Nu, Hastings, nu puteam. Niciodat n viaa ta n-ai fi jucat
rolul de la nmormtare. Ai fost la nlime. I-ai convins pe
Cei patru mari.
Dar prin cte am trecut...
Nu m considera prea nesimit. Am nscenat decesul mai
ales de dragul tu. Eu eram gata s-mi risc viaa, dar aveam
continuu remucri s i-o pun pe-a ta n primejdie. Aa c,
dup explozie, mi-a venit o idee sclipitoare. Bunul Ridgeway
m-a ajutat s-o pun n practic. Eu eram mort, tu te ntorceai
n America de Sud. Dar, mon ami, tocmai asta nu vroiai s
faci. n cele din urm, am aranjat o scrisoare ca fiind de la
nite avocai i o alta ca din partea mea. Dar, nu mai
conteaz, bine c eti aici! Iat-ne ascuni... perdu... pn
vine momentul marii lovituri... rsturnarea final a Celor
patru mari.
Capitolul XVII . Distrugtorul mai nvinge o dat
Din calma noastr ascunztoare din Ardeni observam tot
ceea ce se petrece n lume. Primeam o mulime de ziare i, n
fiecare diminea, lui Poirot i sosea un plic bine garnisit,
coninnd probabil un raport. Cu toate c pstra tcere
asupra acestuia, puteam s spun totdeauna, numai
uitndu-m la mina lui, dac tirile erau satisfctoare sau
149

nu. Nu se ndoise nici o clip c planul va fi ncununat de


succes.
S-i spun drept, Hastings, remarc el ntr-o zi, triam cu
spaima c am s te gsesc odat mort la ua mea. i asta m
fcea s m simt nervos - ca o pisic gata s sar. Dar acum
sunt satisfcut. Chiar dac vor descoperi c Hastings, care a
debarcat n America de Sud este un impostor (i nu cred c o
vor descoperi, puin probabil s trimit acolo un agent care te
cunoate personal), vor crede c ncerci s-i pcleti ntr-o
manier de-a ta deteapt i nu vor acorda atenie serioas
preocuprilor tale. De singurul lucru vital - presupusa mea
moarte - sunt pe deplin convini. Vor continua s-i
desvreasc planurile.
i apoi? am ntrebat curios.
Apoi, mon ami, marea nviere a lui Hercule Poirot! n al
unsprezecelea ceas, mi fac reapariia, toi rmn consternai
i eu obin victoria suprem, n maniera mea unic!
Mi-am dat seama c orgoliul lui Poirot era dintre cele mai
puternice, capabil s nfrunte orice atac. I-am reamintit
totui c, o dat sau de dou ori, adversarii notri ne
nvinseser. Dar trebuia s prevd c era imposibil s-i
diminuez lui Hercule Poirot entuziasmul fa de propriile sale
metode.
Vezi, Hastings, seamn cu micul iretlic de la cri. l
cunoti, fr ndoial! Iei patru valei, i mpri, unul
deasupra pachetului, altul dedesubt, .a.m.d. - tai, amesteci
crile i iar ajung mpreun. Acesta e scopul meu. Pn
acum m-am luptat cnd cu unul, cnd cu cellalt dintre Cei
patru mari. Dar s-i strngem laolalt, ca pe cei patru valei
din pachetul cu cri, i atunci, dintr-o singur lovitur, i
distrug pe toi!
i cum ai de gnd s-i aduni pe toi?
Voi atepta momentul suprem n care se vor grupa n
vederea unei aciuni comune. Pn atunci voi continua s-o
fac pe mortul.
Ct timp trebuie ateptat?
150

Venic grbit, Hastings! Dar linitete-te; nu va dura mult.


Singurul om din lume de care le era fric este mort. Le acord
dou-trei luni, cel mult.
Prin asociaie m gndii la moartea lui Ingles i-i povestii lui
Poirot istoria chinezului de la spitalul St. Giles.
Povestirea mea pru s-l intereseze.
Servitorul lui Ingles? i spui c a pronunat cteva cuvinte
n italian? Este curios!
De aceea am bnuit c ar fi o curs.
Ai raionat greit, Hastings. Folosete-i micile celule
cenuii! Dac dumanii ti ar fi vrut s te pcleasc, ar fi
avut grij c acel chinez s vorbeasc n engleza stlcit din
Extremul Orient. Nu, mesajul a fost adevrat. Ce a rostit?
La nceput a pronunat ceva ca: Hndel's Largo, apoi,
Carrozza.
Altceva?
La sfrit, am crezut c am auzit Cara i un nume de
femeie Zia. Dar asta nu cred s aib vreo legtur cu restul.
Faci greeli, Hastings! Cara Zia este, dimpotriv, foarte
important!
Nu vd de e?!
Dragul meu prieten, tu nu vezi niciodat nimic! i n plus,
englezii nu cunosc geografia.
Ce are de-a face geografia cu asta?
Thomas Cook ar fi mult mai la nlime.
Dup obiceiul lui, Poirot se feri s-mi spun mai mult - un
obicei al lui foarte enervant. Dar l simeam cu totul vioi i
vesel. Aceast veselie, tiam, era un indiciu: copoiul mirosise
o pist nou.
Zilele se succedar plcute, cu toate c erau cam monotone.
Desigur, biblioteca vilei era foarte bine garnisit, se puteau
face excursii delicioase n mprejurimi, dar inactivitatea
momentan m exaspera. Eram uimit de linitea n care se
complcea Poirot. Nimic nu tulbur cursul calmei noastre
existene pn la sfritul lunii iunie, termenul - limit pe
care-l acordase Poirot.
151

ntr-o diminea, devreme, o main se opri n faa vilei.


Evenimentul era de o asemenea raritate n viaa noastr
linitit c m grbii s cobor pentru a-mi satisface
curiozitatea. l gsii pe Poirot discutnd cu un tnr, cu un
aspect foarte simpatic, cam de vrsta mea.
Hastings, i-l prezint pe cpitanul Harvey, unul din
membrii cu cea mai bun reputaie de la Intelligence Service.
A, nu, rse tnrul.
Cu reputaie pentru cei ce-l cunosc. Prietenii l consider
amabil, dar bun numai la foxtrot. Ai spus c a sosit
momentul?
Suntem convini. Izolarea politic a Chinei este un fapt
petrecut ieri. Nimeni nu tie ce se ntmpl acolo. Nu se
primete nici un fel de tire, nici mcar prin radio.
Li Chang Yen i-a dat la iveal existena. i unde sunt
ceilali?
Abe Ryland a sosit n Anglia acum o sptmn i ieri a
plecat pe continent.
i doamna Olivier?
A prsit Parisul noaptea trecut.
Pentru Italia?
Da, pentru Italia. i unul i cellalt se duc, probabil, la
locul pe care ni l-ai indicat... Dar cum l-ai aflat?
Meritul nu-mi revine mie! Este opera prietenului meu
Hastings. El este modest i-i ascunde talentul.
Harvey se ntoarse spre mine cu admiraie, ceea ce-mi
pricinui o oarecare jen.
A venit momentul, zise Poirot, palid i sobru. Au fost date
toate dispoziiile necesare?
Toate instruciunile dumneavoastr au fost urmate
ntocmai. Guvernele Italiei, Franei i Angliei susin i
colaboreaz frete. Este vorba s apere civilizaia.
Este vorba, de fapt, de o nou Antant, observ Poirot sec.
M bucur c Desjardeaux s-a convins. Eh bien, atunci
pornim... mai bine-zis, eu pornesc. Hastings, rmi aici, te
rog! Pe cinstea mea, prietene, vorbesc serios.
152

L-am crezut, dar nu aveam de gnd s m las dat la o parte


n felul acesta. Discuia noastr a fost scurt, dar categoric.
n trenul care ne ducea la Paris mi mrturisi c, n fond,
era fericit c m avea lng el.
Va trebui s joci un rol important, Hastings. Era datoria
mea s te previn, dar dac nu m vei asculta reuita
operaiunilor noastre va fi serios compromis.
Este vreun pericol?
Dragul meu, totdeauna este un pericol cnd este vorba de
Cei patru mari.
Ajuni la Paris, ne lsarm condui la Gare de l'Est. Numai
n acel moment Poirot mi spuse c plecm la Bolzano i apoi
n Tirolul italian.
Profitnd
de
absena
lui
Harvey,
care
prsise
compartimentul pentru cteva minute, l ntrebai pe Poirot de
ce mi atribuise descoperirea locului de ntlnire.
Pentru c aa i este, dragul meu! De unde o fi tiut Ingles?
Dar faptul este c a aflat i c ne-a ntiinat prin servitorul
su. Locul unde ne ducem se numete Karersee, al crui nou
nume italian este Lago di Carezza. Acum nelegi ce
nsemnau Cara Zia, Carozza i Largo? Ct despre
cuvntul Hndel sau mn este fructul imaginaiei tale,
afar doar dac chinezul nu o fi vrut s se refere la mna
celor patru mari.
N-am auzit, niciodat vorbindu-se de Karersee!
i-am mai spus c voi, englezii, nu cunoatei geografie.
Afl c este vorba de o staiune minunat, bine cunoscut,
de altfel, situat la o nlime de 1200 metri, n Dolomii.
Acolo este cartierul lor general. Alarma a fost dat i
singura lor dorin este s dispar din lume. Din fundul
cetuiei lor, ascuns n muni, vor continua s dea ordine.
M-am informat. Este vorba de o carier de piatr,
actualmente n exploatare. Afacerea este, n aparen, a unei
societi italiene. Dar, n realitate, aparine lui Abe Ryland.
Pariez c acolo, n inima muntelui, este o citadel subteran!
Din aceast vizuin, efii organizaiei pot adresa
153

instruciunile lor prin radio! Subordonaii lor, care se cifreaz


la mii n fiecare ar, se nsrcineaz s le execute. Dar
dictatorii lumii vor iei la iveal. i aceasta datorit lui
Hercule Poirot!
Chiar crezi serios n toate astea? Dar armatele i
mecanismul general al civilizaiei?
Dar ce zici de Rusia, Hastings? Va fi o Rusie la o scar
infinit mai mare... i cu aceast ameninare suplimentar...
pe care experienele doamnei Olivier au dezvoltat-o mai mult
dect a fcut cunoscut... Cred c, ntr-o anumit msur, ea
a reuit s foloseasc energia atomic n scopurile sale.
Experienele ei cu nitrogenul din aer sunt cu totul
remarcabile; a experimentat i o concentrare a energiei
undelor radio, aa nct o und de mare intensitate poate fi
ndreptat spre un anume loc. Nimeni nu tie ct de departe
a ajuns, dar e cert c nu toate progresele sale au fost
publicate. Femeia aceea e un geniu - soii Curie nici nu se
pot compara cu ea. Adaug geniului ei averea aproape
nelimitat a lui Ryland i, mpreun cu creierul lui Li Chang
Yen - cel mai diabolic de pe pmnt, capabil s conduc, s
organizeze i s ucid - ei bine, omenirea, cum s-ar zice nu
st pe roze.
Cuvintele sale m puser pe gnduri. Dei, uneori, Poirot se
lansa ntr-un limbaj extravagant, nu era, de felul lui, un
alarmist. Pentru prima dat, mi-am dat seama n ce lupt
disperat ne angajaserm.
ntoarcerea lui Harvey n compartiment puse capt discuiei
noastre.
Ajunserm la Bolzano pe la prnz i luarm o main s
urcm la Karersee. Cu toat cldura, Poirot rmase
mbrobodit pn la ochi.
Era vorba de o precauiune sau i era team s nu capete
vreun guturai? Drumul cu maina dura dou ore. Peisajul
era ntr-adevr admirabil. Dup ce traversarm o vale fertil,
care se ntindea pe mai muli kilometri, urcarm spre masivii
stncoi. La fiecare cotitur, ni se oferea o nou perspectiv.
154

Drumul urca printre stnci abrupte, ntr-un veritabil labirint


de pini. n sfrit, automobilul se opri n faa unui hotel mare,
admirabil situat.
Ni se rezervaser camere care ddeau spre munte. Vederea
vrfurilor stncoase i a coastelor acoperite de pini era feeric.
Aici? ntreb Poirot cu vocea joas.
Da, rspunse Harvey. Este un loc numit Labirintul
stncilor; nimic altceva dect stnci enorme de forme
fantastice. Cariera este la dreapta, dar credem c intrarea
trebuie s se gseasc chiar n acest labirint.
Poirot mi fcu un semn.
Haide, prietene, s coborm pe teras, s profitm de
soare.
Crezi c procedm cuminte?
n loc de rspuns, ridic din umeri.
Lumina era att de intens, nct ochii mei abia o suportau.
Luarm o cafea i, apoi, urcarm s desfacem valizele. Poirot
prea cufundat ntr-un vis. n vreo dou rnduri l vzui
cltinnd din cap i suspinnd.
Cnd coborserm din tren la Bolzano, remarcasem un
pasager care fusese ateptat de o main. Ceea ce mi
atrsese atenia la el era faptul c arta tot att de nfofolit ca
i Poirot, dac nu mai mult! n afar de un pardesiu larg i
un fular voluminos, purta nite imeni ochelari albatri.
Eram convins c m aflam n prezena unui emisar al Celor
patru mari. Poirot, cruia i povestii, nu pru deloc
impresionat. Puin mai trziu l anunai c voiajorul n
chestiune se plimba n faa hotelului. l vzusem de la
fereastr i atunci a admis c ar putea fi ceva la mijloc.
Cu toate mustrrile mele violente, Poirot inu s coboare n
restaurant, unde ni se ddu o mas lng fereastr. Chiar n
momentul cnd luarm loc, o exclamaie violent i un
zgomot de farfurii sparte ne atrase atenia. Un chelner
stngaci rsturnase o farfurie cu fasole verde pe umerii unui
client instalat la o mas vecin cu a noastr.
Chelnerul ef se repezi spre client i ncepu s se scuze.
155

ndat ce chelnerul vinovat ne servi supa, Poirot i se adres:


Nefericit ntmplare, dar n-a fost vina dumitale.
Monsieur a vzut? Nu, aa e, nu am fost de vin. Domnul
acela srise ca ars de pe scaun... parc l apucase ceva. N-am
putut evita catastrofa.
Prin ochii lui Poirot trecu o licrire verzuie pe care o
cunoteam prea bine. Dup ce se ndeprt chelnerul, se
aplec spre mine i-mi spuse:
Ce spui de efectul produs de apariia mea n carne i oase?
Cum... crezi c...?
Nu avui timp s-mi termin fraza, cci Poirot mi puse mna
pe genunchi i spuse ncet, dar nu fr emoie:
Privete, Hastings, mania lui s se joace cu pinea! Este
Numrul Patru!
Era exact. Vecinul nostru plimba, mainal, pe faa de mas,
o bucat de miez de pine.
l observai atent. Obrazul lui avea un aspect nesntos.
Pungi mari i atrnau sub ochi i riduri adnci porneau de la
nas, fcndu-l mai dezagreabil. Putea s aib ntre 35 i 45
de ani i nu semna cu nici unul din personajele ale cror
roluri le jucase. Dac Poirot nu m-ar fi fcut s-i remarc
mania, a fi jurat c nu l-am ntlnit niciodat.
Te-a recunoscut, murmurai eu. N-ar fi trebuit s cobori.
Dragul meu Hastings, tocmai n scopul acesta am fcut pe
mortul, timp de trei luni!
Ca s pui mna pe Numrul Patru?
Da, ca s-l surprind ntr-un moment n care trebuia s
acioneze imediat sau deloc. Pentru moment, beneficiam de
un mare avantaj: ignor complet c este reperat. Se crede n
siguran n noul lui rol. Cum o binecuvntez pe Flossie
Monro c ne-a dezvluit mania lui!
Ce se va ntmpla acum? am ntrebat
Ce s se ntmple? l recunoate pe singurul om de care se
teme, nviat din mori, tocmai cnd planurile Celor patru
mari atrn greu n balan. Madame Olivier i Abe Ryland
au luat azi prnzul aici i se crede c au plecat la Cortina.
156

Cunoatem doar c s-au retras n ascunztoarea lor. Ct de


multe tim? Asta se ntreab acum Numrul Patru. Nu
ndrznete s rite. Trebuie s fiu suprimat cu orice pre. Eh
bien, s ncerce s-l suprime pe Hercule Poirot! l atept!
n momentul n care Poirot termina de vorbit, vecinul de la
masa alturat se ridic i iei.
A plecat s-i ia micile lui instruciuni, spuse Poirot linitit.
Lum cafeaua pe teras? Ar fi mai plcut. M urc n camer
s iau un pardesiu.
Ieii pe teras puin tulburat. Aparenta siguran a lui
Poirot nu m satisfcea. Decisei s rmn n alert.
Poirot reveni dup cinci minute, nfofolit pn la urechi. Se
instal lng mine i ncepu s-i bea cafeaua, mulumit.
Numai n Anglia cafeaua e aa groaznic, remarc el. Pe
continent se tie ce important e pentru digestie s fie bine
fcut.
Brusc i fcu apariia pe teras i omul nostru, care, fr
vreo ezitare, se ndrept spre noi.
mi permitei s m aez la masa dumneavoastr? ntreb
el.
Desigur! i rspunse Poirot.
Cu toat lumea care ne nconjura, m simeam prost,
presimind un pericol iminent.
Numrul Patru, cu tonul cel mai natural din lume, ne
vorbea de excursii i plimbri. Era imposibil s-l consideri
altceva dect un simplu turist, bun cunosctor al
mprejurimilor.
i scoase o pip din buzunar i o aprinse. Poirot, la rndul
lui, i scoase tabachera cu igri. n momentul cnd i duse
o igar la gur, strinul se aplec spre el cu un chibrit.
Permitei-mi s v servesc un foc!
Abia pronun aceste vorbe c, fr nici cel mai mic
avertisment, toate luminile se stinser. Auzii un uierat uor
un clinchet de sticl i un miros teribil m sufoc...

157

Capitolul XVIII. Labirintul stncilor


Nu-mi pierdui cunotina dect pentru unul sau dou
minute. Cnd mi revenii, simii c doi oameni m duceau
fiecare de cte un bra. n gura, aveam un clu. Domnea un
ntuneric complet, nelesei c traversam hotelul. Din toate
prile, n limbile cele mai diverse, auzeam punndu-se
ntrebri: pan de electricitate? Accident? Rpitorii mei m
fcur s cobor cteva trepte i ne continuarm drumul
printr-un gang subteran. Apoi trecurm printr-o u i ne
trezirm afar. Puin dup aceia, ajunserm la pdurea de
pini.
Observai un alt individ, care era trt ca i mine, i dedusei
c i Poirot era victima acestei lovituri ndrznee.
Graie curajului su, Numrul Patru triumfase. Trebuie s
fi utilizat un anestezic fulgertor, probabil din clorur de etil,
sprgnd o fiol sub nasul nostru. Apoi, n ntuneric,
complicii lui instalai la o mas vecin, ne vrser clue n
gur i ne scoaser n grab din hotel pentru a nu fi urmrii.
mi este imposibil s descriu drumul nostru de-o or.
Urcarm, urcarm, urcarm pn ce, pe o coast a muntelui,
n faa noastr, pe culme se ridic o mas amenintoare i
fantastic.
Acesta trebuie s fie Labirintul stncilor, despre care ne
vorbise Harvey. Dup asta ne purtar pe nite crrui
erpuitoare diabolice.
Ne oprirm n faa unui bloc enorm, care bara drumul. Unul
dintre ei se aplec s mping ceva. Fr cel mai mic zgomot,
masa stncoas se nvrti n jurul ei i descoperi un tunel
mic, care se nfunda n munte.
Furm mpini nuntru i urmarm un tunel strmt, care
se lrgea pe msur ce naintam. Ajunserm ntr-o camer
mare, luminat cu electricitate. Ni se scoaser cluele.
Numrul Patru, care ne privea cu un aer batjocoritor,
ordon oamenilor lui s ne percheziioneze. Buzunarele
158

noastre au fost golite de tot coninutul lor, lundu-se i micul


revolver al lui Poirot.
M-a ngrozit gndul c nu ne mai rmnea nici un mijloc de
aprare. Rpitorii notri erau mult mai numeroi dect noi.
Trebuia abandonat orice speran. Sosise sfritul.
Fii bine venii n cartierul general al Celor patru mari,
domnule Hercule Poirot, zise Numrul Patru cu un ton
batjocoritor. Ce plcere neateptat de a v revedea! Dar fie
vorba ntre noi: merita osteneala s nviezi ca s ajungi aici?
Poirot nu-l nvrednici cu nici un rspuns. Ct despre mine
nu ndrzneam s ridic ochii la el.
Binevoii s intrai, continu Numrul Patru. Venirea
dumneavoastr i va surprinde pe colegii mei!
Printr-o deschiztur mic, fcut n perete, trecurm n
odaia vecin la extremitatea creia se gseau patru scaune i
o mas. Unul dintre scaune, neocupat, era acoperit cu o cap
de mandarin. Pe al doilea, fumnd din trabuc, trona Abe
Ryland. Pe al treilea, doamna Olivier, rezemat de speteaz,
cu ochi strlucitori i faa ei de clugri. Numrul Patru l
lu n stpnire pe al patrulea.
Apream n faa Celor patru mari.
Cu toate c Li Chang Yen era absent, cu toate c scaunul
lui era neocupat, cu toate c se gsea departe, n China,
personalitatea lui puternic domina aceast nefast
organizaie.
Observndu-ne, doamna Olivier nu putu s-i reprime un
ipt de surprindere. Ryland, mai stpn pe sine, se mulumi
s-i mute trabucul dintr-un col ntr-altul al gurii i s
ridice sprncenele lui cenuii.
Ce plcere s v revedem, domnule Poirot, zise Ryland
ncet. i noi care v credeam nmormntat! Acum ns, nu
mai conteaz. Comedia s-a terminat! Vocea lui nu promitea
nimic bun. Doamna Olivier nu spuse nimic, dar ochii i
sursul ei erau suficient de elocveni.
Madame et messieurs, v spun bun-seara! zise Poirot
linitit.
159

Ceva neateptat, straniu, m surprinse n vocea prietenului


meu i nu m putui mpiedica s nu privesc spre el. Prea
perfect de calm i totui, n atitudinea lui, era schimbat un
nu tiu ce.
Se auzi un fonet de draperii n spatele nostru i-i fcu
intrarea contesa Vera Rossakoff.
Ah! exclam Numrul Patru, iat-l pe preiosul i fidelul
nostru locotenent. Unul din vechii dumneavoastr prieteni
este aici, scump doamn!
Dar este omuleul! Are nou viei ca o pisic! Srmane
omule, ce i-a venit s te amesteci n chestiunea asta!?
Prietenul meu o salut i-i rspunse foarte calm:
Madame, eu, ca i mreul Napoleon, sunt de partea
marilor batalioane.
La sunetul vocii lui, contesa i arunc o privire
nencreztoare i presentimentul meu deveni, imediat, o
certitudine.
Omul de lng mine nu era Hercule Poirot!
i semna ntr-un chip extraordinar. Acelai cap, n form
de ou, aceeai atitudine afectat. Numai vocea, expresia, nu
erau aceleai; ochii nu erau verzi ci negri, ct despre musta,
faimoasa musta...
Contesa m smulse din refleciile mele. naint i spuse
emoionat:
V-ai lsat nelai o dat n plus! Acest om nu este
Hercule Poirot!
Numrul Patru exclam nencreztor, dar contesa,
naintnd spre Poirot, i apuc mustaa i i-o smulse. De ast
dat adevrul era clar. Buza superioar a acestui om era
deformat de o cicatrice care-i modifica expresia obrazului.
Dac nu este Hercule Poirot, atunci cine poate fi?
murmur Numrul Patru.
Eu tiu! exclamai i m oprii ngrozit, temndu-m s nu
fi compromis totul.
Falsul Poirot se ntoarse spre mine i-mi zise cu un ton
ncurajator:
160

Vorbii dac vrei. Asta nu va mai schimba nimic! Trucul a


reuit!
Este Achille Poirot, spusei ncet, fratele geamn al lui
Hercule Poirot.
Imposibil, zise Ryland cu un aer tranant, care nu-i
ascundea totui ndoiala.
Planul fratelui meu s-a dovedit minunat, spuse Achille,
fr s se tulbure.
Numrul Patru se apropie, ameninnd:
Eti sigur? Nu uita c, n curnd, vei fi mori!
Oh! m atept la asta! rspunse Achille grav. Dar ignorai
c un om se poate sacrifica pentru cauza lui? Au murit
oameni n rzboi! Voi salva lumea de dictatura voastr, fie
chiar cu preul vieii mele!
Dei mi-a fi dat bucuros viaa, m-am gndit c ar fi trebuit
s fiu i eu consultat n problema aceasta. Apoi mi-am
amintit c Poirot mi ceruse s nu vin i m-am linitit.
n ce msur va ajuta lumea sacrificiul vieii dumitale?
ntreb Ryland, sarcastic.
Vd c nu sesizai planul lui Hercule n toat amploarea
lui. Permitei-mi s v spun c vizuina voastr este cunoscu
de mai multe luni i c toi turitii i toi membrii
personalului hotelului sunt ageni ai serviciilor secrete. S-a
stabilit un cordon de supraveghere n jurul muntelui i chiar
dac avei mai multe ieiri secrete vei fi, cu siguran, prini.
Poirot personal dirijeaz operaiunile. Ast-sear, nainte de a
cobor pe teras, n locul fratelui meu, mi-am uns bine patofii
cu un preparat pe baz de anason, ca s permit cinilor
s-mi ia urmele. Vor descoperi, precis, stnca situat la
intrarea n labirint. Acum, facei cu noi ce vrei! Plasa nu este
mai puin strns n jurul vostru. Putei abandona orice
speran de fug!
Doamna Olivier rse scurt.
Facei o greeal, spuse ea, dispunem de un alt mijloc de
scpare: acela pe care l-a ntrebuinat i Samson!
161

Cu aceeai lovitur ne vom zdrobi i dumanii. Ce prere


avei, domnilor?
Ryland, care-l fixa pe Achille Poirot, ntreb cu o voce
rguit:
Omule, tot ce-ai spus nu-i o minciun?
Achille ridic din umeri:
ntr-o or se va lumina i v va fi uor s verificai
exactitatea vorbelor mele. Acum urma mea trebuie s fi fost
gsit, precum i intrarea n labirint.
Abia i termin fraza Achille c se auzi un zgomot
neobinuit i un om veni fugind, ipnd incoerent. Ryland se
ridic dintr-un salt i iei. Doamna Olivier, dndu-se napoi,
deschise o u pe care n-o observasem i prin deschiztura
creia vzui un laborator admirabil, utilat, care mi l-a amintit
pe cel din Paris. Numrul Patru se ridic, la rndul lui, n
grab i iei. Reveni puin dup aceea cu revolverul lui Poirot,
pe care-l ddu contesei.
Nu exist vreun pericol s scape, zise el, cu un aer
slbatic, dar este prudent s ai aceast arm n mn!
Apoi dispru din nou.
Contesa, timp de o clip, l privi atent pe tovarul meu.
Apoi ncepu s rd.
Eti, ntr-adevr, foarte detept, domnule Achille Poirot!
zise ea rznd batjocoritor.
Doamn, s vorbim de afaceri. Este un noroc c ne-au
lsat singuri! Care v este preul?
Nu neleg. Ce pre?
Putei s ne ajutai s fugim. Cunoatei ieirile secrete.
De aceea v ntreb preul.
Ea izbucni din nou n rs:
Mai mult dect poi plti, omuleule! Mai bine zis, tot
aurul din lume nu m-ar cumpra!
Nu m-ai neles. N-am vorbit de bani. Fiecare dintre noi
are valoarea lui i eu pretind a fi destul de inteligent ca n
schimbul vieii i libertii noastre, s v ndeplinesc o
dorin.
162

V socotii magician?
Da, dac vrei!
Contesa abandon tonul ei ironic. Cu o privire plin de
nostalgie, murmur:
Nebun ce suntei!... Dorina mea cea mai scump? Putei
s m rzbunai. Putei s-mi redai tinereea, frumuseea i
setea de via?... Putei s nviai morii?...
Achille Poirot o observ curios.
Care dintre acestea trei o dorii mai mult? Alegei!
Ea rse batjocoritor.
Vrei s-mi vinzi elixirul vieii? Ei bine, s facem un trg!
Aveam un copil. D-mi-l napoi i vei fi liberi!
De acord! Accept i v vei revedea fiul. Avei cuvntul de
onoare... al lui Hercule Poirot nsui.
Aceast femeie stranie avu o nou criz de rs isteric.
Scumpul meu domn Poirot, m tem c Te-ai prins n curs.
Eti foarte gentil c vrei s-mi regseti fiul. Dar tiu c nu
vei reui aceasta. Ar fi un trg n care a fi tras pe sfoar.
Doamn, n faa lui Dumnezeu, v jur s v regsesc
copilul.
Te-am ntrebat, mai nti, dac poi nvia morii?
Atunci copilul este...
Da, e mort...
El naint un pas i o apuc de mn.
Doamn, mai jur nc o dat c l voi nvia.
Contesa l privea fascinat.
Vd c nu m credei. Atunci, permitei-mi s v ofer o
dovad. Cutai n portofelul pe care mi l-au luat.
Ea prsi camera i reveni puin dup aceea, innd
portofelul ntr-o mn i revolverul ntr-alta. Impresia mea
era c bluff-ul lui Poirot avea puine anse de reuit.
Contesa Vera Rossakoff nu putea fi nelat.
Deschidei-l, doamn, i cutai n stnga... Asta-i...
Scoatei fotografia; privii-o!

163

Ezitnd, ea trase afar din portofel o fotografie mic de


amator. Abia o observ c scoase un ipt i se precipit spre
prietenul meu.
Unde?... Unde?... Spune-mi!... Unde?
i aduci aminte de trgul nostru, doamn!
Da, da, voi avea ncredere n voi, dar grbii-v, nainte ca
ei s revin.
Lundu-l de mn, ea l trase repede i fr zgomot afar i
eu i urmai. Ne conduse n tunelul prin care veniserm, dar
n alt direcie. n multe locuri, subterana se ramifica. Dar,
sigur de drum, contesa ne conduse fr s ezite, cu un pas
rapid.
De-am putea iei la vreme! zise ea gfind. Trebuie s fim
afar naintea exploziei.
Dup drumul pe care-l parcurgeam, nelesei c traversam
muntele, ca s ieim prin partea cealalt. Plini de sudoare,
alergam mereu.
n sfrit, observai n deprtare lumina zilei. nc civa pai.
Vedeam tufiuri verzi. Le-am dat la o parte i ne-am croit
drum. ntregul munte era scldat n lumina rsritului de
soare.
Cordonul de supraveghere nu oma. Abia ieiserm din
subteran i trei oameni ne apucar. Dar ne ddur drumul
imediat, scond un strigt de surpriz.
Repede, spuse tovarul meu, repede! S fugim! Nu avem
nici un minut de pierdut...
Nu-i termin fraza. Pmntul tremur sub picioarele
noastre, ne simirm proiectai n aer i o detuntur
extraordinar zgudui tot muntele care prea s se dizolve.
mi recptai cunotina. M aflam ntr-un pat ciudat, ntr-o
camer stranie. Cineva sttea la fereastr. Se ntoarse i se
aez lng mine.
Era Achille Poirot... sau Hercule?
Bine cunoscuta voce ironic mi risipi ndoielile.
Sunt eu, prietene Hastings! Sunt eu! Fratele meu Achille a
plecat din nou... n ara mitului, cci n-a existat dect n
164

imaginaia mea. Nu numai Numrul Patru tie s joace un


rol. Puin beladon n ochi, sacrificarea mustii mele i o
cicatrice adevrat, care m-a fcut s sufr acum dou luni cci nu m puteam gndi s ofer o imitaie ochiului de vultur
al Numrului Patru. Adaug la asta propria ta certitudine,
cci erai convins c Achille Poirot exista, i treaba era gata!
Mi-ai fost de mare ajutor. Reuita noastr i se datoreaz cel
puin pe jumtate! Toat dificultatea consta n a-i face s
cread c Hercule Poirot era afar, ocupat s dirijeze
operaiunile. Era, de altfel, singura minciun! Restul a fost
exact: ntrebuinarea anasonului, cordonul de supraveghere,
etc., etc...
De ce n-ai trimis o dublur n locul tu?
Doar n-ai fi vrut s te trimit la moarte fr s te urmez
chiar eu! Frumoas prere ai despre mine! De altfel, am
simit, totdeauna, c m puteam folosi de contes ca s-o scot
la capt.
Cum ai putut s-o convingi? Cam debil povestea aia cu
copilul mort.
Contesa este mai perspicace dect tine, dragul meu
Hastings. Pentru nceput, ea s-a lsat nelat de deghizarea
mea, dar n-a ntrziat s-o descopere. n momentul n care
mi-a spus: Suntei ntr-adevr foarte detept domnule
Achille Poirot am neles c venise momentul s-mi joc atuul.
Dar unde voiai s ajungi cu povestea aceea a copilului
nviat din mori?
Exact... dar tii... l-am avut tot timpul.
Poftim?
Bineneles! mi cunoti mottoul: fii pregtit! De ndat ce
am aflat c doamna contes Rossakoff era amestecat n
afacerea Celor patru mari, m-am informat asupra
antecedentelor ei. Am aflat c a avut un copil care-i fusese
rpit. Ea l credea mort. Dar nu era aa. Am reuit s
regsesc urma acestui copil, care mi-a fost remis contra unei
recompense bune. Bietul copil era aproape mort de foame. Lam ncredinat unor oameni de treab. Nu mi-a mai rmas
165

dect s-l fotografiez n noua lui familie i mica mea lovitur


de teatru era gata!
Eti extraordinar, Poirot! Formidabil!
Mrturisesc c m-am bucurat. O admiram pe contesa
Rossakoff. Mi-ar fi prut ru s-o vd pierind n explozie.
Abia ndrznesc s te ntreb care a fost soarta Celor patru
mari?
Toate cadavrele au fost regsite. Acela al Numrului
Patru era de nerecunoscut. Capul i fusese fcut praf. A fi
preferat... s-l pot recunoate... s fiu sigur... dar cu att mai
ru! Privete aici, adug Poirot.
mi ntinse un ziar n care era subliniat un paragraf. Se
anuna sinuciderea lui Li Chang Yen a crui lovitur de stat
euase lamentabil.
Era principalul meu adversar, zise grav Poirot. Dei nu
ne-am ntlnit niciodat, era una dintre inteligenele cele mai
rare. Cnd a aflat de dezastrul de aici, a ales calea cea mai
uoar. Regret c n-am putut s-i vd faa Numrului
Patru, cci dac vreodat... Dar nu! Am prea mult
imaginaie! Este, sigur, mort! Noi doi, Mon ami, Hastings, am
nfruntat i am nvins pe Cei patru mari; acum te vei
ntoarce la ncnttoarea ta soie! Ct despre mine... vreau s
m retrag definitiv. Marele caz al vieii mele s-a terminat. Pe
lng el, oricare altul mi s-ar prea fad. M voi duce s...
cultiv dovlecei! Poate chiar m nsor i m aez la casa mea!
i Poirot rse din toat inima, dar i oarecum ncurcat. Am
remarcat adesea slbiciunea pe care o au oamenii de statur
joas pentru femeile nalte, impuntoare.
S m nsor i s m aez la casa mea, repet el. Cine tie?

SFRIT

166

CUPRINS
Capitolul I. Vizitatorul neateptat ...................................... 8
Capitolul II. Omul de la azil ............................................. 16
Capitolul III. Aflm multe despre Li Chang Yen................ 21
Capitolul IV. Importana unei pulpe de oaie..................... 30
Capitolul V. Dispariia unui savant ................................. 37
Capitolul VI. Femeia de pe scar ..................................... 43
Capitolul VII. Hoii de radiu ............................................. 52
Capitolul VIII. n casa dumanului .................................. 62
Capitolul IX. Misterul iasomiei galbene ............................ 73
Capitolul X. Investigm la Croftlands .............................. 79
Capitolul XI. O problem de ah ...................................... 86
Capitolul XII. Cursa cu momeal ....................................101
Capitolul XIII. oarecele se strecoar ..............................108
Capitolul XIV. Blonda oxigenat .....................................115
Capitolul XV. Teribila catastrof .....................................127
Capitolul XVI. Agonia chinezului ....................................139
Capitolul XVII . Distrugtorul mai nvinge o dat .........149
Capitolul XVIII. Labirintul stncilor ................................158

167

Redactare computerizat: Georgeta Axinte,


Monica Ciutescu, Catrinel Stoian, Victoria
Stoian
Tehnoredactare: ing. Cristina Dima
Corectur: Miruna Sprineroiu, Simina
Sprineroiu, Constana Topor
Tiparul executat la S.C. LUCEAFRUL S.A.
Unitatea Buftea
ef unitate: Valentin Popescu

168