Sunteți pe pagina 1din 491

PAUL FVAL-fiul

GEMENII LUI NEVERS

Traducere: Mariana Millio


Copert: Adriana Ioni
Titlu original: PAUL FVAL Fils - Les gemeaux de Nevers
Librairie Paul Ollendorf, Paris, 1933

Elis, 1995

GEMENII LUI NEVERS


PARTEA NTI
PARC-AUX-CERFS

1
ndurerat de pierderea unei nepoate pe care o ndrgise
mult, Franois de Gondi, arhiepiscop al Parisului, a fcut
jurmnt ca, pentru odihna sufletului ei, s nfiineze n
capital, pe banii si, o mnstire de femei.
A ntemeiat, aadar, n ctunul Picpus, mnstirea de
clugrie Notre-Dame de Lpante, al cror ordin a cptat
mai trziu, cnd Picpus a fost integrat n Paris, denumirea de
clugrie ale Sfntului Augustin, pe care au pstrat-o de
atunci nainte.
Sub acest nume o ntlnim n cea de a doua jumtate a
secolului al XVIII-lea.
Construit n lime, cu dou aripi mici ctre spate, care o
fceau s semene cu un T uria, cldirea mnstirii avea
dimensiuni destul de mari i era nconjurat de un zid nalt
ce o izola complet de puinele case risipite n mprejurimi.
Una dintre aripi slujea drept locuin novicelor sau
persoanelor ce doreau s se clugreasc; cealalt,
persoanelor strine venite la mnstire pentru o scurt
perioad de retragere din viaa lumeasc.
Corpul principal al cldirii era rezervat n exclusivitate
titularelor. Era precedat de o curte spaioas, iar n spate se
ntindea o grdin mare, transformat parial n vederea
cultivrii legumelor.
Existau dou intrri: una mic i alta mare. Prima, prin
care se ajungea direct n grdina de zarzavaturi, era folosit
de grdinar i de furnizori. Ct despre cea de-a doua care
ddea spre curte i se afla n grija unei surori folosite la
treburile gospodreti aceea nu se deschidea dect n ocazii
foarte rare, spre a lsa s intre sau s ias persoanele
purttoare ale unui permis special eliberat de maica

superioar.
Dup cum vedem, mnstirea era bine pzit, iar dac
nepoftiii s-ar fi trudit zadarnic vrnd s treac fr
autorizaie prin poarta cea mare, nici cea mic nu le-ar fi
oferit vreo ans de succes. ntr-adevr, btrnul grdinar al
mnstirii care ar fi considerat de datoria lui s rspund
la numele de mo Tanguy, dac n-ar fi fost ngrozitor de surd
nencrezndu-se n urechile sale lenee, luase ciudatul
obicei de a nu deschide furnizorilor dect la ore i n zile
prestabilite de comun acord cu acetia. Sistemul avea o parte
bun, dar i una rea, cci, n felul acesta, surorile erau
uneori lipsite de unele alimente ateptate cu nerbdare. Dar
se consolau la gndul c metoda le asigura o securitate
perfect.
Chiar n dimineaa n care ncepe povestea noastr (19
iunie 1763) mo Tanguy btrn ce nu tia s mai aib rude
n via pise o ntmplare cu totul neobinuit. Un nepot
Joson Miroux prnd de o prostie surprinztoare, picase
ca din cer, sosind din Quimperl, de unde plecase dup
moartea mamei sale, spre a cuta de lucru la Paris. La
insistenele moneagului, dornic s-i1 ndeplineasc datoria
de unic sprijin al orfanului, maica Philippine, superioara
mnstirii, se lsase nduplecat i, nclcind regulamentul,
l autorizase pe btrn s-l gzduiasc pe biat trei zile n
casa lui din fundul grdinii, timp considerat necesar pentru
a-i gsi o slujb n exterior.
Dar Joson Miroux nu era singurul strin ce se afla n
vremea aceea la mnstire.
Am mai spus c una din aripile cldirii, cea care alctuia
ramura stng a T-ului, servea drept locuin persoanelor ce
doreau s petreac la mnstire cteva zile ntr-o pioas
reculegere.
Pentru moment, aripa era locuit de o doamn i de o

tnr fat.
Cea dinti se numea doamna Thibaut. Se prezentase cu
trei zile n urm, narmat cu scrisori de recomandare din
partea mai multor clerici din Paris care, cu toii, i ludau
cucernicia i curenia sufleteasc.
Doamna Thibaut s tot fi avut treizeci de ani. Era nalt i
trupe, avea gesturi hotrte, ba chiar ndrznee.
Trsturile chipului su nu ofereau nimic demn de remarcat,
cu excepia, poate, a ochilor negri ca noaptea i luminai de o
strlucire extraordinar.
Chiar de cnd sosise, se conformase fr nici cel mai mic
murmur obiceiurilor severe ce domneau n sfntul loca.
Foarte asidu la numeroasele rugciuni prescrise de
regulamentul mnstirii, le urmrea cu un zel fr pereche,
dnd dovada celei mai adnci cucernicii. Nu prea cutase s
intre n relaii cu tovarele sale de moment, cu excepia
clugriei ce se ndeletnicea cu treburile de la buctrie
femeie btrn, credul i naiv creia i se dduse aceast
funcie tocmai datorit inteligenei sale limitate, cci mesele
clugrielor se asemnau, ca simplitate, cu cele din
antichitate i nu cereau nicio dibcie culinar.
La primele avansuri de intimitate fcute de noua locatar,
acea clugri, al crei nume era Benote, se simise imediat
cuprins de un respect plin de team fa de strin i nu se
putuse apra de acest sentiment care se traducea printr-o
veneraie aproape slugarnic.
Ct despre tnra fat, aceasta era o ncnttoare copil
de aptesprezece ani i se numea Blanche de LagardreNevers.
Tatl su era contele Philippe de Lagardre, devenit duce
de Nevers prin edict regal; chiar acela pe care l-am cunoscut,
cndva, sub porecla de Sergentul Belle-pe i care, dup
ce fusese regsit de mama sa, Aurore, se cstorise, la scurt

timp, cu Olympe de Chaverny.


Ne aducem aminte c Passepoil i Cocardasse, cei doi
btrni profesori de scrim, doreau pentru noii cstorii,
primul o fat, cel de-al doilea un biat, i c Boniface, fiul
lui Passepoil, ncerca s-i mpace cu, sperana c s-ar putea
ca i fata i biatul s vin deodat. Or, dreptatea fusese de
partea lui: la zece luni dup cstorie, doamna de LagardreNevers aducea pe lume, doi gemeni de sex diferit.
Biatul a primit numele de Henri, n amintirea bunicului
su, Henri de Lagardre, iar pe-al fetei tocmai i l-am spus.
La drept vorbind, Blanche de Nevers nu se afla la
mnstire chiar n cutarea singurtii. Pe durata unei
scurte absene a prinilor si, chemai de unele afaceri,
importante la domeniul lor din Lorraine, unde-l luaser
mpreun cu ei pe Henri, fata venise s petreac dou sau
trei sptmni lng o prieten a sa, pensionar a mnstirii
i de care era strns legat, deoarece o avusese ca nsoitoare
timp de mai muli ani.
Din motive personale ale ducelui i ducesei, acea prieten,
care purta numele destul de plebeu de Louise Moutier, fusese
ntr-adevr crescut, pn la vrsta de cincisprezece ani,
mpreun cu fiica lor, al crei trai l mprtise. Ca urmare,
ntre cele dou copile se nscuse o cald prietenie care, cu
timpul, nu ncetase s se adnceasc. Astfel nct, atunci
cnd, ntr-o zi, au fost, desprite, Louise Moutier fiind dus
la maicile augustine, amndou au fost nespus de nefericite.
Blanche aproape c s-a revoltat, voind s tie de ce i era
luat prietena din copilrie.
Ducele a rspuns c prin aciunea sa nu fcea altceva
dect s se conformeze voinei exprese a prinilor fetei, mori
de mult, i care, n ultimele lor clipe, i-o ncredinaser
dndu-i instruciuni precise n acest sens.
Cele dou prietene, neavnd ncotro, s-au resemnat aadar

s accepte desprirea, promindu-i totui s se vad ct


de des cu putin.
Maica superioar a mnstirii din Picpus, pe care ducele i
ducesa preau s-o ndrgeasc mult, a primit-o pe Louise
dnd semne de mare bucurie i-i art, de ndat, o foarte
puternic afeciune.
La rndul su, fetia a fost imediat atras, cu o dragoste
aproape filial, de cea alturi de care urma s triasc de
atunci nainte. i, dei nu-i era dect o strin, a fost tare
mirat constatnd c simea n tovria ei o plcere egal,
dac nu chiar mai mare, ca cea pe care o avea cnd se afla
lng Blanche i doamna de Nevers, pe care le iubea totui
din toat inima.
Dup cum i promiseser, cele dou fete se vedeau
adesea. Blanche profita de toate clipele ei de libertate pentru
a alerga la mnstire s-o mbrieze pe Louise.
i nu de puine ori obinea permisiunea maicii superioare
de a iei mpreun cu prietena sa.
Porneau atunci n lungi plimbri prin mprejurimi, sub
privirile grijulii ale unei btrne guvernante pe care ducesa
le-o dduse n chip de nsoitoare.
Att Blanche ct i Louise erau frumoase, dar de o
frumusee diferit, care cpta o savoare deosebit prin
alturarea lor constant.
Cea dinti avea prul tot att de negru pe ct de blond l
avea cea de-a doua; i dac ochii mari i negri, cu reflexe de
smarald, care puneau o lumin mndr pe chipul fiicei
ducelui, inspirau respect, dei strluceau galnic, ochii
blnzi, de culoarea cerului, ai micii orfane se armonizau n
mod plcut cu simplitatea fireasc i farmecul duios ce se
degaja din ntreaga ei fiin.
Fin i spiritual ceea ce o nclina spre luarea n
derdere Blanche nu-i ierta dect prietena. Dar dac era

semea pe ct de modest se arta a fi Louise, mndria ei


era o calitate a rasei, cci n vorbele sale nu se simea nicio
urm de arogan, iar felul ei de a se purta nu era deloc
pretenios.
n comparaie cu Louise, Blanche era ceea ce regina florilor
este pentru discreta panselu.
Cele mai izbitoare trsturi de caracter ale fetelor constau
n faptul c Louise, fiin timid i temtoare, recunotea
superioritatea
curajului
prietenei
sale.
ntr-adevr,
domnioara de Lagardre-Nevers i pstra un calm
surprinztor n faa primejdiei i de-ar fi s dm crezare
zicalei c sngele ap nu se face dac mprejurrile ar fi
cerut-o, s-ar fi luptat ca un brbat.
ntr-o zi, n timpul unei excursii n pdurea Vincennes
era o frumoas dup-amiaz de iunie cele dou prietene au
ntlnit civa soldai bei care, vzndu-le singure, nsoite
doar de o femeie btrn, au nceput s fac glume
grosolane.
Nu rbdarea era trstura predominant a Blanchei care,
ncercnd s-i trag dup ea tovara, i-a croit drum
printre ei, mprind n stnga i-n dreapta cteva palme
rsuntoare. Dar srmana micu Louise, mult prea
nspimntat pentru a-i pstra sngele rece, nu a reuit so urmeze i, desprit brusc de ea de ctre soldaii pe care
beia i fcuse s-i piard orice reinere, s-a pomenit deodat
nconjurat de acetia. Ba chiar doi bdrani au ncercat s-o
srute, n ciuda aprrii energice a Blanchei, revenit la atac.
Louise Moutier simea deja pe obraji rsuflarea urt
mirositoare a beivilor i era pe punctul de a-i pierde
cunotina, cnd i vzu mpini deodat n lturi, n vreme
ce feele li se nroeau ca urmare a contactului cu o mn cei lovise cu putere.
n faa fetelor, ca un zid de aprare, se postase un tnr de

aproximativ nousprezece ani care, cu spada n mn,


amenina c-i va strpunge cu ea pe agresori dac ar mai
ncerca o dat s se apropie.
Soldaii, n numr de cinci, aveau de nfruntat un singur
adversar. Dar atitudinea noului venit era att de hotrt,
nct au socotit prudent s stea deoparte. Acum, trezii
oarecum din beie de lecia sever ce le fusese dat, i
nelegeau laitatea purtrii i se simeau puin ruinai. Aa
nct au prsit locul imediat, schind chiar i nite scuze.
Abia dup ce plecaser, s-au gndit Blanche i Louise s-i
mulumeasc salvatorului lor.
ntreaga nfiare a acestuia l arta a fi un gentilom.
A scurtat pe ct posibil multele mulumiri ce i se aduceau
i, dup ce o nvlui pe Louise ntr-o privire plin de
admiraie, se retrase, disprnd n desiul pdurii.
nc tremurnd una de mnie, cealalt de team cele
dou fete se ntoarser n mare grab, mpreun cu
guvernanta, la trsura care le atepta nu departe de acolo i
se ndreptar rapid spre mnstire.
De atunci rareori se ntmpla ca Blanche i Louise s nu-l
ntlneasc, n plimbrile lor, pe tnrul necunoscut.
Oriunde s-ar fi dus, erau sigure c-l vor vedea aprnd, la un
moment dat, ca i cum ar fi cunoscut de mai nainte
itinerarul pe care aveau s-l urmeze.
Primele di, necunoscutul rmsese departe de ele,
mulumindu-se s le salute la sosire i la plecare. Cu timpul,
ns, prinsese curaj i, ntr-o zi, a sfrit prin a le adresa
cuvntul, oferind, ca pretext al demersului su, marea
dorin de a ti dac emoia pe care o simiser cu prilejul
brutalei agresiuni din pdurea Vincennes nu avusese urmri
suprtoare pentru ele.
nsemna, de fapt, s se informeze cam trziu, cci
evenimentul era deja vechi de cteva luni de zile. Dar este de

presupus c alesese acest mod de abordare pentru motivul


c oferea, de la nceput, un subiect de conversaie.
I s-a rspuns c ndrznea ofensiv a soldailor bei nu
avusese nicio urmare neplcut i s-a profitat de ocazie spre
a i se mulumi din nou.
Gheaa fiind spart, au nceput s discute prietenete.
Cu ncepere din acea zi, tnrul care se prezentase ca
fiind vicontele Romuald de Dizons a venit cu regularitate s
le ntovreasc, la fiecare plimbare, pe cele dou prietene.
Dar, dei la fel de atent i de prevenitor fa de amndou,
se arta mult mai curtenitor cu Louise, de ai crei pai prea
s fie lipit. Fetei nu i-a fost greu s-i dea seama, din prima
clip, de preferina pe care i-o dovedea vicontele, i inima i-a
fost profund micat, deoarece i ea se simea atras de el
printr-o nclinare secret.
n curnd, cei doi tineri nu i-au mai putut ine sub tcere
sentimentul pe care-l aveau unul pentru cellalt i, n cursul
unei convorbiri ntmpltoare ntre patru ochi, i l-au
mrturisit cu nevinovie.
n sptmna urmtoare, un gentilom n vrst, care s-a
prezentat ca fiind tutore i unchi de vr al vicontelui i,
totodat, singura sa rud apropiat tnrul era orfan s-a
nfiat la palatul Nevers i i-a a cerut ducelui, pentru
nepotul su, mna domnioarei Moutier.
Ducele i-a adus la cunotin btrnului gentilom c nu
el era stpn pe soarta Louisei i c, pentru a obine un
rspuns la cererea lui, trebuia s i se adreseze persoanei care
avea tutela ei maica Philippine, starea mnstirii Picpus.
mputernicitul domnului de Dizons s-a dus atunci la
aceasta i i-a explicat scopul vizitei sale.
Auzindu-l, clugria a devenit alb ca varul, prnd gata
s leine. Revenindu-i totui repede, i-a rspuns c, dei se
simea foarte onorat n numele pupilei sale de inteniile

vicontelui, nu credea c fata ar fi deja n msur s se


cstoreasc. mplinise abia aisprezece ani, iar domnul de
Dizons avea nousprezece. Aadar nu era cu putin s fie
unii la o vrst att de fraged.
Btrnul gentilom a prut s accepte motivele pe care i lea dat i i-a transmis tnrului rspunsul.
Bietul biat a fost cumplit de necjit. Nerbdtor, ca toi
ndrgostiii, ar fi dorit s devin imediat soul Louisei. Cu
toate acestea, ruda sa a reuit s-l fac s neleag c ar fi,
ntr-adevr, o nebunie s se cstoreasc att de tineri, astfel
nct s-a resemnat s atepte.
Dar n-au trecut nici trei luni i i-a rennoit cererea,
adresndu-i-o stareei care, din nou, l-a refuzat, opunndu-i
aceleai motive.
A mai trecut un an i, n ciuda a nc dou tentative pe
lng tutoarea Louisei, vicontele nu era mai avansat.
Mai ateptai, se mrginea a spune clugria. Cnd voi
crede c a venit timpul ca Louise s v devin soie, v voi
anuna.
Lucrurile se aflau n stadiul acesta n ziua n care i
introducem pe cititori n mnstire.

2
n seara acelei zile, ctre orele nou, toate clugriele
augustine n numr de cincisprezece crora li se
alturaser doamna Thibaut, Blanche de Lagardre-Nevers i
Louise Moutier, se adunaser n capel spre a spune
rugciunea ce precede odihna.
Puin mai n faa grupului alctuit de schimnice se afla
maica superioar, iar n spatele ei stteau Blanche i Louise.
n partea din fund a capelei sttea doamna Thibaut, cu
faa pe jumtate ascuns n cartea sa de rugciuni.
Alturi de ea se afla maica Benote, cea cu treburi la
buctrie, i cu care, din timp n timp, ntorcnd repede
capul, schimba pe ascuns semne de nelegere.
Cnd rugciunea lu sfrit toat lumea se ridic,
pregtindu-se s ias din capel.
nainte de plecare, cele dou fete venir s primeasc, aa
cum obinuiau, srutarea de sear a stareei. Aceasta le-o
ddu cu aceeai dragoste. Cu toate acestea, buzele sale
ntrziar mai mult pe fruntea Louisei dect pe cea a
Blanchei.
Pe tine, copil drag, te srut n numele mamei tale, i
spuse domnioarei Moutier, cu emoie n glas.
Dar nu dumneavoastr suntei mama mea!? replic
Louise, zmbind blnd i trist, fcnd aluzie la cuvintele prin
care se desemneaz maica superioar a unei mnstiri.
Ai dreptate, fiica mea, sunt mama ta ntru Domnul
Du-te, micuo, du-te
i, ca i cum s-ar fi temut ca orfana s nu observe brusca
tulburare ce pusese stpnire pe ea, clugria o mpinse cu
blndee, spre a o ndeprta.
Fata plec imediat mpreun cu Blanche.

Dar n seara aceasta, mersul de obicei att de sprinten


al celor dou prietene, era greoi i paii parc se trau.
Preau doborte de oboseal.
Doamne, ce sfrit m simt! zise Louise. De-abia atept
s m odihnesc.
i eu la fel, replic Blanche, i faptul m supr. De o
jumtate de or m lupt cu somnul.
Fr ndoial, furtuna care a izbucnit n timpul serii
este cea care ne moleete n asemenea hal.
Da, drag Louise, asta trebuie s fie. Dar dac asupra ta
efectul pare s fie natural, la mine l consider ciudat, cci de
fiecare dat cnd atmosfera este ncrcat, aa ca astzi, eu
simt, dimpotriv, o agitaie nervoas i sunt foarte
surescitat. Hai s mergem repede n camerele noastre,
adug rznd, altminteri vom adormi pe drum.
i grbir amndou paii, Louise spre a se duce n chilia
sa pe care, nefcnd parte din congregaie, o ocupa, printro favoare special, alturi de maica superioar; Blanche,
pentru a ajunge n camera ei, situat n aripa stng a
cldirii.
La rndul lor, clugriele prseau capela. Preau i ele
s sufere de un nceput de moleeal, pe care, asemeni celor
dou fete, o atribuiau apsrii atmosferice, i se zoreau s
urce spre chiliile lor.
Starea rmase singur. Chiar singur, nu: se mai afla
acolo o clugri care, la civa pai de ea, sttea cufundat
n rugciune.
Maic Vronique? rosti starea pe un ton de chemare.
Cea care purta acest nume i ridic imediat fruntea, pn
atunci inut aplecat spre pmnt i, dndu-i seama c
tovarele sale nu mai erau n capel, se pregti s plece, la
rndul su.
Maica superioar sttea ntr-un loc situat n aa fel nct

cealalt nu putea iei fr a trece prin faa ei. n clipa n care


cele dou femei se aflar una n dreptul celeilalte, privirile li
se ncruciar i amndou fcur, simultan, o micare
instinctiv de retragere. Dar gestul n-a fost dect schiat i,
reuind s se stpneasc, i nclinar fiecare capul, iar apoi
maica Vronique se ndeprt.
Doamne! murmur starea, ndeplinete-mi ruga pe care
i-o adresez de atta vreme: druiete-mi uitarea trecutului i
gonete pentru totdeauna ura din inima mea. Oare trebuie
s-mi amintesc mereu c altdat m numeam Marine
Moutier i c Bathilde de Wendel a fost dumanca lui
Philippe? Vederea acestei femei va trebui s redetepte mereu
n mine amintiri att de vechi?
Spunnd aceste cuvinte, se ls prad unei meditaii de
cteva minute. Apoi, ndreptndu-se ctre ieirea capelei, se
ntoarse n chilia sa, unde nu ntrzie s se culce spre a se
odihni.
O pace adnc puse stpnire pe mnstire. Somnul
nchidea pleoapele celor ce erau adpostite acolo i care se
odihneau, ncreztoare n securitatea pe care le-o asigura
caracterul sfnt al locaului.
Interiorul locuinei lui mo Tanguy era alctuit dintr-o
camer ce-i servea totodat de sufragerie i dormitor, i dintro mic ncpere alturat, n care btrnul i inea cteva
haine vechi, lucruri bune de aruncat.
Trebuind s-i gzduiasc nepotul pentru dou-trei zile,
grdinarul nu gsise alt soluie dect s-i cedeze acea
ncpere.
Poate c nu este prea confortabil, i spusese, dar atta
pagub! Pentru un voinic ca Joson, puin obinuit cu
rsful, cu siguran nu este nevoie de mai mult.
Aprecierea era mprtit de tnrul originar din

Quimperl, care prea c se acomodase perfect cu cmrua,


iar seara se dusese s se trnteasc, aa mbrcat cum era,
pe un soi de saltea pe care i-o fcuse unchiul, umplnd cu
paie un sac mare.
Pn spre miezul nopii, Joson rmsese cu totul
nemicat. Dar atunci se ridic n ezut, ciulind urechea
nspre camera btrnului grdinar. Auzindu-l c sforie de
rupe pmntul, i prsi sacul i, cu repeziciune, sri n
picioare.
Cmrua nu avea alt ieire dect prin ncperea n care
se afla unchiaul i primea lumin doar printr-o mic
fereastr cu geam ce se deschidea, ca o lucarn, n acoperi.
Numai c ochiul de geam era mobil i se putea deschide sau
nchide, dup plac, cu ajutorul unei tije de fier fixat la
partea inferioar a ramei sale.
Joson apuc tija, o ridic att ct i ajungea braul i,
dup ce reui s aduc geamul n poziie vertical, lsnd
complet deschis lucarna, nepeni captul barei ntr-unul
din colurile ramei, astfel nct s-o in larg desfcut.
Se avnt apoi ntr-un salt uor, prinse cu amndou
minile marginea lucarnei, i ncord muchii i, cu puterea
braelor, se ridic pn ce brbia i fu la nivelul acoperiului.
Rmase n aceast poziie o jumtate de minut, cercetnd
cu amnunime mprejurimile. Dup ce se ncredin c
peste tot domnea o linite perfect, fcu un nou efort, iei cu
totul prin deschiztur i sri, n grdina de zarzavaturi, cu
agilitatea unei veverie.
Dac mo Tanguy i-ar fi vzut atunci nepotul, i-ar fi fost
destul de greu s-l recunoasc. Nu mai era mpiedicatul din
Bretagne, ranul stngaci din aceeai diminea, al crui
chip exprima prostia opac a neciopliilor. Acum era un
personaj vioi i ndemnatic, cu trsturi inteligente i pline
de viclenie.

Uf! oft cu o real mulumire, de ndat ce atinse


pmntul. Pot, n fine, s fiu eu nsumi. Dar la ce meserie
scrboas m oblig jupnul Lebel! Din fericire, trebuie s
m i plteasc pe msur.
Vremea era nc amenintoare. Cerul ncepea totui s se
lumineze i, din cnd n cnd, printre norii sfiai, se zrea
cornul palid al lunii n descretere.
Joson Miroux i ridic ochii spre bolta nnorat.
Dracu s-o ia de indiscret, ocr. Nu putea s-i mai
ascund colul mcar nc o or? Treaba pe care o am de
fcut are nevoie de ntuneric, nu de lumin. Dac-a fi prins,
al naibii s fiu dac tiu ce s ndrug pentru a-mi explica
expediia nocturn.
Fr a mai zbovi, porni la drum; strbtu grdina de
zarzavaturi i intr n grdina propriu-zis, care nconjura, n
parte, aripa stng a cldirii. Odat ajuns n apropierea
acestei aripi, se ascunse n spatele unui copac i se uit
ndelung la silueta de piatr din faa lui.
Ia s vedem s ne gndim, spuse ca pentru sine.
Dup cum mi s-a explicat, aici locuiesc persoanele strine de
mnstire. Aadar, aici trebuie s se afle porumbia. Dar ce
mijloc s folosesc, mai nti pentru a ajunge pn la ea, iar
apoi, pentru a o rpi fr ca nimeni s-i dea seama pe
moment? Mi se pare c problema prezint dificulti destul
de mari. i cnd te gndeti c nu dispun dect de trei zile ca
s reuesc! Cci e ct se poate de sigur c ciuma aia de
stare nu-mi va permite stau aici mai mult timp. i nc e
mare lucru c a consimit s-mi acorde rstimpul acesta, mai
ales c nu mi a prut a fi prea convins de rudenia mea cu
btrnul. Fir-ar al dracului! continu el. Dac-a da gre, ar fi
o hrub tare proast pentru mine. Mi-a pierde nu numai
reputaia de copoi iscusit, dar i cei dou mii de galbeni
suntori, de care m-a vedea pgubit.

Deodat, i ntrerupse firul gndurilor i se ascunse i


mai bine n spatele arborelui care-l apra.
Din mnstire ieise o femeie, care se ndrepta cu pai iui
ctre zidul de mprejmuire. Cnd ajunse la acesta, o vzu
lund de pe pmnt o scar pe care mo Tanguy o folosea n
treburile lui de ntreinere a grdinii, rezemndu-i unul din
capete de creasta zidului i urcnd pe ea cu vioiciune.
Ce s-nsemne asta? se ntreb bretonul, intrigat. Dup
ce se suise pn pe ultima treapt, femeia ajunse destul de
sus pentru a putea arunca o privire n afar. Se uit spre
dreapta, fcu un semn cu mna probabil un semnal apoi
cobor i-i relu drumul ctre mnstire.
Din ce n ce mai mirat, tnrul urmrea cu atenie toate
micrile necunoscutei.
Un lucru pe care-l observase de la nceput era faptul c nu
purta veminte monahale. Trebuie s fi fost, aadar, o
persoan strin de mnstire. Ceea ce-l uimea cel mai mult
pe Joson erau puinele precauii pe care le lua n ndeplinirea
scopurilor sale. Femeia nu ncerca deloc s se ascund, nici
s-i nbue zgomotul pailor, pe care el l auzea desluit,
putnd, deci, fi auzit i de ctre alte urechi.
nsemna oare c nu se temea defel ca cineva s vin s-i
contracareze planurile?
Tnra femeie ajunsese aproape de cldire, n care se
pregtea s intre, cnd o raz de lun czu asupra ei i faa i
fu luminat n plin: Joson reui s-i vad trsturile n cele
mai mici amnunte.
Thrse Vignon! exclam fr vrere, cu jumtate de
glas. Thrse la mnstirea Picpus! Oho! Iat o noutate caremi spune c se ntmpl, sau se va ntmpla, ceva
neobinuit.
Orict de nceat i fusese exclamaia, rupsese totui
tcerea nopii i ajunsese pn la necunoscut. Aceasta se

opri brusc, aruncnd priviri nelinitite spre grdin,


Ce nendemnatic sunt! se ocr singur Joson. Fr s
vreau am vorbit tare i iat-m dat n vileag!
Cea la care omul din Quimperl se referise sub numele de
Thrse Vignon rmase o clip nemicat n loc, cu ochii
mereu aintii ctre copacul ce-l ascundea pe tnr, apoi
porni cu hotrre n direcia lui.
Pe cinstea mea, cu att mai ru! i spuse acesta. Dac
tot e lucru sigur c m va descoperi, prefer s-o scutesc de
jumtate de drum. i, n plus, noi doi suntem prieteni vechi,
aa c s-ar putea s ne nelegem.
i prsi imediat adpostul i naint n ntmpinarea
plimbreei nocturne.
Zrindu-l, femeia se oprise din nou i prea c-l ateapt,
bine nfipt pe picioare.
La doi pai de ea, brbatul i ncet mersul.
Ce naiba caui la Picpus, Thrse? o ntreb. Oare ai de
gnd s te clugreti ca s-i rscumperi pcatele?
Rigobert! exclam tnra, profund uimit.
Ei da, eu nsumi. Alcide Rigobert, unul dintre exadoratorii ti, draga mea.
Dar prin ce ntmplare te afli aici i n acest costum
de ran?
i tu, Thrse, pentru ce te vd ocupndu-te s urci pe
scri i fcnd semnale n exterior?
i voi explica prezena mea n aceste locuri, Rigobert.
Iar tu, Thrse, vei afla de ce m aflu la Picpus, cu
vemintele astea de bdran. Numai c am face bine
adug tnrul dac, spre a vorbi, am merge n ntunericul
grdinii. Aici unde suntem este prea mult lumin i am
putea fi zrii de vreo clugri creia i-ar veni ideea de a se
duce la fereastr s respire aer curat.
O! n-avem de ce ne teme n privina asta, replic

Thrse pe un ton uor ironic. Cu toate acestea, dac ii


neaprat, hai s mergem n umbr.
Intrar, aadar, sub adpostul frunziului i, gsind o
banc lng un plc de cinci copaci, se aezar unul lng
altul.
Acum, propuse Rigobert, povestete-mi cum stau
lucrurile.
Treaba e foarte simpl. n mnstirea asta se afl o
tnr persoan a crei frumusee l-a impresionat pe
cavalerul Zeno, un veneian de mare valoare, care a sftuit-o
pe marchiza de Coislin s-o ofere regelui, spre a-i intra i mai
mult n graii iar eu am primit nsrcinarea de a o scoate
de aici n modul cel mai iscusit cu putin.
Aha! aprob Rigobert. Ei bine, ascult i povestea mea.
E la fel de simpl ca a ta. n mnstirea aceasta se afl o
tnr persoan a crei frumusee a impresionat-o, pe
marchiza de Pompadour, care vrea s i-o ofere regelui pentru
a rmne n graiile lui, iar mie mi s-a dat sarcina s-o scot de
aici n modul cel mai iscusit cu putin.
Ce tot spui? Te pomeneti c alergm dup acelai
vnat?
Cam aa mi se pare, srman prieten. De altminteri,
vom afla ndat. Cum se numete cea pe care trebuie s-o
rpeti?
Louise Moutier.
n cazul acesta, nu ne facem concuren. Pe a mea o
cheam Blanche de Lagardre-Nevers.
Fiica ducelui?
Nici mai mult, nici mai puin. Ah! Poi spune c
doamnei de Pompadour nu-i plac persoanele nensemnate: i
trebuie exemplare alese Dar tii, Thrse, c avem mare
noroc c nu urmrim acelai vnat!
De ce?

Doamne, fiindc ar fi trebuit ca unul dintre noi s-i


cedeze celuilalt locul.
Ai dreptate, i ar fi fost cu att mai ru pentru tine,
bietul meu Rigobert.
i-a rspunde n acelai fel, prieten a inimii mele, imi nchipuiam c m cunoti destul de bine ca s tii c nu
m las cu uurin abtut de la calea care m duce spre
inta pe care vreau s-o ating.
Desigur, tiu c Alcide Rigobert, fost comediant n
trguri, dat afar din trupa sa, renegat de confraii lui pentru
faptul de a fi fost prins de mai multe ori terpelind paltoanele
i tind pungile de bani pe Pont-Neuf, ba chiar legnd1 pe cei
care opuneau vreo rezisten, este un biat plin de
ndrzneal i hotrre, cu inim de bronz i cu suflet lipsit
de scrupule. Dar mai tiu i c Thrse Vignon, aici prezent,
nu-i cu nimic mai prejos dect el n aceast ultim privin.
n problema asta trebuie s-i dau dreptate, draga mea;
ct despre numita Thrse Vignon, necromant, ghicitoare n
palm, mnuitoare a crilor de ghicit, specialist n
descntece etc. a dovedit n multe mprejurri c, pentru ai satisface anumii clieni, se pricepe foarte bine s duc la
bun sfrit cele mai delicate treburi ce i se ncredineaz
oricte greuti ar ntmpina. Csua ei de pe malul apei, de
lng Pont-au-Double, ar putea sta mrturie. mi amintesc
c exist acolo o camer, la parter, aproape la nivelul Senei,
i nimeni din cei intrai n ea n-a fost vzut ieind. Aa a
disprut contele de T, cavalerul de R
Taci, Rigobert! i porunci Vignon, punndu-i mna
peste gura tnrului. Dei nu trebuie s ne temem c-am
1

Unii borfai care operau pe Pont-Neuf erau echipai cu o sfoar sau o


cordelu pe care o aruncau pe dup gtul victimelor lor spre a-i
strangula, atunci cnd preau c vor s se apere sau s cheme n ajutor
oamenii pazei. (n.t.)

putea fi auzii, este inutil s vorbim aici despre lucrurile


acestea.
Nu m refeream la ele dect pentru a-i demonstra,
Thrse, c i eu tiu la ce s m atept din partea ta.
Gata cu subiectul sta, i spun.
Cu mare plcere. De altminteri, trebuie s recunoatem
c suntem amndoi nite proti c ne lum la har, de
vreme ce tocmai ne-am dat seama c treburile noastre sunt
total diferite una de alta i c, prin urmare, nu ne ncurcm
reciproc.
Pe cinstea mea, ai dreptate.
Aa nct, dac vrei s m asculi, am face mai bine s
ncercm, dimpotriv, s ne ajutm unul pe cellalt
ntocmai ca acum patru ani, pe vremea cnd aa cum ar
spune domnul Delille, poetul la mod micuul zeu bucluca
ne inea nlnuii sub legile sale. Cci am avut o slbiciune
unul pentru cellalt, cred c n-ai uitat, Thrse?
Nu, n-am uitat, rspunse Vignon cu un suspin de regret
i aruncndu-i o privire tandr lui Rigobert care, n ciuda
expresiei de viclenie ntiprit pe fa, era totui ceea ce
femeile numesc un biat drgu. Dar, adug, slbiciunea ta
n-a durat mult. Dup ase luni m-ai prsit, ntr-o bun
diminea, i ai disprut fr ca eu s aflu vreodat ce s-a
ntmplat cu tine.
Am fost tare necjit, te asigur, draga mea, c a trebuit
s te abandonez ntr-un mod att de brusc. De pe o zi pe
alta, jupnul Lebel intendentul general de la Parc-auxCerfs, cruia i fusesem recomandat pentru talentele mele
speciale m-a numit agent titular al brigzii sale de
cercetri i, n acea calitate, m-a pus imediat s fac o
mulime de cltorii, n mai toate direciile. nelegi, aadar,
c n-a fost vina mea i c nu trebuie s-mi pori pic Spre
a reveni la ceea ce ne preocup, i spuneam, deci, c

ajutndu-ne unul pe altul, am putea reui s ne ndeplinim


cu mai mare uurin planurile fiecruia.
Sunt de acord, Rigobert, dei treaba mea este deja
ndeajuns de avansat pentru a nu mai fi util s-i cer
concursul.
Ai noroc: pn n prezent, a mea nici nu s-a urnit. Tot
ce am realizat pn acum este c am intrat n mnstirea
Picpus sub aceast deghizare. n rest
i tnrul fcu un gest gritor, prin care exprima c lsa
n seama hazardului s-i ofere mijloacele de a-i duce la bun
sfrit misiunea.
Dar, chiar aa, i relu vorba Vignon, cum ai reuit s
neli vigilena lui mo Tanguy, cel mai grozav cerber din ci
au existat vreodat?
Dndu-m drept nepotul lui.
Nepotul lui! Deci are un nepot?
Aa se pare.
Evident, nu tia nimic despre aa ceva, cci nu mai
departe dect ieri mi-a mrturisit c nu are nicio rud.
Chiar aa i credea. Cu toate acestea, are totui un
nepot, iar acel nepot sunt eu!
Ei, na-i-o! Lmurete-m.
Ar dura prea mult. i voi explica mai trziu.
Mulumete-te s tii c, n aceast mprejurare, vechiul meu
talent actoricesc m-a ajutat mult s-l nlocuiesc pe
adevratul nepot, care exist Dar tu, Thrse, cum ai
izbutit s treci pragul acestei fortree?
O! ntr-un mod mult mai puin complicat. Am vizitat
vreo zece prelai i le-am spus, fiecruia, urmtoarele: Am
pe contiin cteva pcate pe care a dori s le rscumpr
retrgndu-m pentru un timp la clugriele augustine. Ai
binevoi s-mi dai o scrisoare spre a-mi nlesni intrarea la
mnstire care, dup cte tiu, nu se deschide dect n urma

unor recomandri? Iat o sut de livre pentru biserica


dumneavoastr Nu m-a refuzat niciunul. Apoi, narmat
cu aceste scrisori, n-a trebuit dect s bat la poarta sfntului
loca din Picpus pentru ca, imediat, aceasta s se deschid
larg n faa mea.
Ai fost iscusit, Thrse. Dar prin ce este mai avansat
afacerea ta dect a mea?
Prin faptul c eu tiu cum s procedez pentru a o scoate
de aici pe aceea pe care mi-a indicat-o doamna Coislin. i,
nc, la fel de lesne ca i cum m-a plimba.
Adevrat? A fi curios s-i cunosc metoda. S-ar putea
s profit de ea.
Dac vrei, poi, vei vedea. n prima zi dup intrarea mea
n mnstire, m-am mprietenit cu o clugri btrn
folosit la activiti gospodreti, pe la buctrie, o anume
maic Benote, foarte ptruns de bigotism i asupra creia
mi-am dat silina s ctig rapid suficient influen spre a
ajunge s-o domin. Nu mi-a trebuit prea mare efort: maica
Benote are o minte simpl, nclinat ctre misticism, i-i
petrece timpul ncercnd s ptrund nelesul ascuns al
Scripturii, din care mrturisete c nu nelege nimic. Miznd
pe naivitatea ei, i-am propus s-o ajut i am nceput s-i
explic, cu o mulime de comentarii inventate de mine, toate
lucrurile care i se preau a fi obscure; i-am servit, adic, o
amestectur confuz i mai de neneles, dar care a uluit-o
i a fcut-o s cread c posed o tiin superioar. Mi-am
repetat explicaiile ori de cte ori s-a oferit prilejul i, cnd
am vzut c n ochii ei treceam drept o fiin aproape
supranatural, i-am vorbit n felul urmtor: Drag maic,
deoarece eti singura persoan din acest loca cu care am
putut avea aceste convorbiri edificatoare, i voi ncredina un
secret. Am cltorit mult i am vizitat numeroase ri strine,
mpins fiind de dorina de a studia diferitele culte nchinate

lui Dumnezeu pe ntreaga suprafa a globului pmntesc.


Am discutat despre sfintele mistere cu bonzii din China, cu
brahmanii din India, cu muftiii din Turcia, cu popii din Rusia
i cu nc muli alii. i n decursul acestor cltorii
ndeprtate am adunat cunotinele ce mi-au ngduit s te
lmuresc. Dar cel mai preios bun pe care l-am adus din
drumurile mele este un cadou pe care mi l-a fcut un preot al
lui Vishnu, drept rsplat pentru rvna cu care l ascultam.
Acel demn slujitor al trinitii hinduse, un venerabil btrn
de peste optzeci de ani, vzndu-m pe punctul de a-l prsi,
mi-a vorbit astfel: Fiica mea, sunt att de micat de
supunerea respectuoas pe care mi-ai artat-o n timpul ct
ai stat cu mine nct, nainte de a ne despri pentru
totdeauna, vreau s-i fac un dar aa cum nc n-am fcut
vreodat nici unui muritor. Este un elixir, a crui virtute e
c, de ndat ce absorbi cteva picturi din el, i provoac o
stare de extaz i, pe durata acestuia, sufletul, desctuat de
nveliul su material, se nal pn n regiunile eterului i
zrete divinitatea n suprema sa splendoare. Cu toate
acestea, elixirul a crui compoziie, cunoscut numai de
mine, este fructul a aizeci de ani de cercetri nu
acioneaz dect asupra credincioilor, nu i asupra celor
ce resping adevrul. Efectul su se face simit, fr nicio
greutate, asupra sufletului tu. Cu aceste cuvinte, mi-a dat
un mic flacon umplut cu o substan verzuie i m-a
ndemnat s fac o ncercare ct mai curnd cu putin. I-am
dat ascultare i chiar n aceeai sear, nainte de culcare, am
turnat ntr-un pahar cu ap, aa cum mi recomandase,
cteva picturi din elixirul su. Cam dup dou ore, m-am
cufundat, deodat, ntr-o stare de ncntare sublim care ma transportat, n minte, pn la tronul lui Dumnezeu, pe care
am avut atunci nespusa cinste de a-L vedea n mijlocul
legiunilor Sale de serafimi. Era o fericire pe care niciun

cuvnt nu ar putea s-o descrie! Ei, bine! maic, i-am


spus ca o recunoatere a grijii atente cu care am fost
nconjurat de cnd m aflu aici, a dori s fac pentru
dumneata i pentru tovarele dumitale ceea ce a fcut
pentru mine bunul btrn, adic s v ofer bucuria de a-L
vedea pe Dumnezeul nostru Sfnt n toat gloria Sa. Dar,
deoarece nu pot reui acest lucru dect prin intermediul unei
alte persoane, ar fi necesar ca dumneata s m secondezi.
Eti de acord? Maica Benote, care nu pusese nicio clip la
ndoial veridicitatea povestirii mele exotice, s-a pus,
bineneles cu cel mai mare zel, la dispoziia mea. Aa c
am adugat iat cum va trebui s procedezi: n primul
rnd, mi vei jura c nu vei vorbi cu nimeni despre toate
acestea, cci dac s-ar ntmpla ca maicile s-i exprime vreo
ndoial cu privire la puterea elixirului, acesta i-ar pierde
efectul. Apoi i-am mai spus, dup ce btrna mi jurase,
aa cum o rugasem deoarece suntei multe i, desigur,
doar cteva picturi n-ar fi de ajuns pentru toate, vei turna
coninutul acestui flacon n butura pe care obinuieti s-o
serveti la masa de sear, noaptea fiind mai prielnic dect
ziua spre a permite sufletului s zboare ctre infinit. n
acelai timp, i-am nmnat o mic fiol ce coninea un
puternic narcotic.
Pe toi dracii! exclam Rigobert.
Am calculat am adugat c deoarece masa de
sear se servete la ora apte, iar ultima rugciune se face la
nou, ai putea lua parte la aceasta mai nainte de a resimi
simptomele premergtoare extazului, dat fiind ca sunt
necesare aproximativ dou ore ca ele s apar. n felul
acesta, practicile dumneavoastr religioase nu vor fi
ntrerupte. Ne-am neles, drag maic? Sora Benote m-a
ncredinat c se va conforma cu strictee instruciunilor
mele i c, chiar a doua zi seara, va folosi preioasa licoare.

i, fiindc aceast conversaie a avut loc ieri, nseamn c


astzi a administrat narcoticul ntregii comuniti.
Eti sigur de asta?
Foarte sigur. Mai nti, nu pentru c aa mi-a spus ea,
dar m-am i convins eu nsmi n timpul rugciunii de sear
la care asistam. Nu exista nici mcar o singur clugri
care s nu fie pe jumtate adormit, i nu fceau excepie
nici Louise Moutier i Blanche de Nevers. Aa nct este exact
ca i cum ne-am afla aici doar noi doi. i de aceea i
spuneam, la nceputul convorbirii noastre, c n-avem a ne
teme c-am putea fi auzii.
De a fi auzii nu, ntr-adevr. Dar de a fi vzui, asta s-ar
putea, cci mai rmne mo Tanguy care, chiar dac este
surd, are totui ochi buni.
Atta ru! probabil c i el a but din elixir, cci triete
cu hrana obinuit de la mnstire.
Adevrat, s-ar putea s fie precum spui.
Vezi, deci, c suntem stpnii locului.
Dar atunci, dac m gndesc la cele ce-am aflat de la
tine, nseamn c problema mea s-a simplificat foarte mult.
i acum, mie, care-mi chinuiam mintea strduindu-m s
gsesc o modalitate ca s-mi duc la ndeplinire sarcina, nimic
nu-mi este mai uor: voi putea iei de la Picpus cu fata mea,
fr a ntmpina nici cel mai mic obstacol.
Ca i mine, cu a mea i nc pe poarta cea mare. Iat
cheia acesteia, pe care m-am dus s-o iau din vorbitor, unde
se afla agat, adug Thrse, scond la iveal un enorm
cilindru de fier, care ar fi putut servi drept ghioag. n clipa
asta, un valet al doamnei de Coislin m ateapt cu o trsur
n faa intrrii. Iar adineauri, cnd m-ai vzut fcnd un
semn peste zid, de pe scara pe care m urcasem, tocmai i
atrgeam atenia omului c trebuie s se apropie spre a o
primi n caleaca lui pe domnioara pe care trebuie s-o ia

i pe care domnioar nu-mi rmne dect s m duc s-o


ridic din patul su i s-o transport uurel pn la vehicul.
i unde urmeaz s-o conduci?
Mai nti la castelul Chvreloup, reedina actual a
doamnei de Coislin. De acolo, micua va fi trimis, fr
ndoial, la Parc-aux-Cerfs.
La Parc-aux-Cerfs? Ei, nu! Dar, draga mea, nu va fi
primit. Aezmntul acela i aparine doamnei de
Pompadour, i acolo nu ptrund dect cele care sunt trimise
de ea personal. Doamna Bertrand, directoarea, are ordine
formale n privina asta.
Srmanul meu Rigobert, dei ai fcut parte din
personalul casei, nu eti deloc informat n legtur cu cele ce
se ntmpl n acel loc. Afl, aadar, c doamna Bertrand
este o persoan foarte ireat, care cunoate la perfecie toate
micile intrigi de la Curte. n consecin, nu ignor faptul c
favorita este ameninat s fie detronat de ctre doamna de
Coislin i c, dac o asemenea schimbare s-ar nfptui, cea
care ar avea, din acel moment, puteri depline la Parc-auxCerfs ar fi aceasta din urm. Va avea deci grij i de capr, i
de varz. i cnd doamna Coislin i va transmite rugmintea
de a lsa s ptrund n secret n seraiul regelui, o tnr
odalisc aleas de ea, putem fi siguri c nu va ndrzni s-o
refuze, n pofida tuturor ordinelor stricte de care mi vorbeti.
n mod clar, nu cunoteam toate amnuntele astea. i
dac, vreodat, lucrurile ar ajunge la urechile jupnului
Lebel
Ia stai! Sper c nu tu eti acela care i le vei povesti?
Nici s nu te gndeti. La urma urmei, puin mi pas
dac-o servesc pe una sau pe cealalt. Esenial este s fiu
folosit n continuare i s mi se plteasc talentele potrivit cu
valoarea lor.
Evident. Dar acum, gata cu plvrgeala. Au trecut

douzeci de minute de cnd stm degeaba i timpul zboar.


Dac vrei dup cum pari s te fi hotrt s profii, spre ai face treaba, de prilejul ce i se ofer n seara asta, grbetete. Peste o jumtate de or se va lumina de ziu -propos,
ai i tu la ndemn o caleac?
Nu, eu am o barc. Dup ce o rpesc pe domnioara de
Nevers, o duc pn la Sena, care se afl la o deprtare de cel
mult un sfert de or de mers, iar apoi m mbarc mpreun
cu ea pe o luntre al crei vsla este unul de-ai notri i care
trebuie s ne transporte pn la Saint-Cloud. Abia acolo vom
lua o trsur spre a merge la Versailles. Ar fi imprudent s
traversez oraul, chiar i la ora asta, ntr-o asemenea
tovrie. Cci dac ntmplarea ar face ca fata s fie
recunoscut de vreo persoan din anturajul ei, rmas pn
la ceas trziu pe strzile Parisului, s-ar nate un scandal
rsuntor i greu de muamalizat. n ceea ce o privete pe
Louise Moutier, faptul de a fi vzut nu-i prea important i
neleg c tu iei mai puine precauii.
N-ai dect s faci cum vrei. Haide, eu m duc s-mi
caut fata.
Iar eu, pe-a mea. Aceasta-i aripa n care locuiete, nu-i
aa?
Da, la primul etaj. Fereastra camerei este cea pe care-o
vezi acolo. N-ai cum te nela, scara d exact n faa ei.
Bine, mulumesc. Nu-mi va fi greu s-o gsesc.
Cei doi complici se desprir, n vreme ce Thrse Vignon
se ndrepta ctre cldirea principal, Rigobert intra n aripa
stng a mnstirii, de unde, peste mai puin de zece
minute, ieea purtnd n brae un trup suplu i zvelt, cu
totul inert.
Era cel al Blanchei de Lagardre-Nevers.
E un noroc, opti ticlosul, c a adormit pe pat nc
mbrcat, altminteri a fi fost nevoit s-o iau cu nite

veminte cam sumare. Ceea ce, trebuie s recunosc, ar fi fost


destul de jenant pentru sfiiciunea mea. S faci o plimbare de
apte leghe cu o tnr persoan doar cu o cmu pe ea!
Fata e, totui, drgu! Dar Thrse? Va termina i ea n
curnd? De vreme ce poate descuia poarta cea mare,
consider inutil s mai ncerc s trec prin cealalt. Cu un
cine de paz ca mo Tanguy, trebuie s te temi ntotdeauna.
Deodat, tocmai cnd ncheia aceste vorbe, tresri i ciuli
urechea. Un zgomot neobinuit, urmat de plnsete i gemete,
rzbtea din interiorul cldirii principale.
Ce nseamn oare glgia asta? se ntreb. Te pomeneti
c Thrse s-a nelat, creznd c toat lumea doarme i
poate c acum clugriele sunt pe urmele ei? La dracu! Dacar fi aa, am fi prini ca nite oareci n curs.
i ncord auzul.
Zgomotul continua. O clip rmase nehotrt: trebuia
oare s fug cu domnioara de Nevers i s-o lase pe Vignon
s se descurce cum va putea? Era foarte tentat s procedeze
aa. Dar dndu-i seama c salvarea lui depindea de
necromant, i nbui laitatea i se decise s mearg s
vad despre ce era vorba.
Aadar, o aez pe fat pe pmnt, rezemnd-o de zid, i
alerg spre o intrare pe care o vzuse. naintnd pe un
coridor, ddu, dup civa pai, de o scar ale crei trepte le
urc repede. Odat ajuns sus, fu martorul unei scene stranii:
n faa lui se ntindea un lung coridor, luminat de o lamp de
veghe pus pe o etajer prins de zid, n captul n care se
afla el. n lungul coridorului se nirau chiliile maicilor. Prima
dinspre scar era cea a maicii superioare. Urmtoarea, cea a
Louisei Moutier. Pe pragul acesteia se afla Thrse Vignon,
innd-o strns cu o mn pe tnra locatar adormit i
mpingnd-o, cu cealalt, pe starea care, gata s-i piard
puterile, se aga de vemintele ei.

Iat cum se ajunsese la aceast scen:


Maica Philippine absorbise, ca i celelalte augustine,
licoarea dat maicii Benote de ctre ghicitoarea n cri,
licoarea amestecat n butura servit la masa de sear. Cu
toate acestea, fiindc abia i muiase buzele n pahar,
nghiise doar o infim cantitate de narcotic i, n locul
somnului de plumb care ar fi trebuit s-o doboare, nu fusese
cuprins dect de o moleeal, un soi de amoreal general
care, dei i paralizase trupul, i lsa mintea aproape lucid.
Rezultatul a fost c, atunci cnd doamna Vignon a intrat
n chilia Louisei Moutier, starea a auzit foarte limpede
scritul balamalei uii i zgomotul fcut de nemernic, n
timp ce o ridica pe fat de pe pat.
Mirat de acea micare neobinuit la pupila sa i
cuprins, totodat, de o spaim subit, reuise, nu fr mare
greutate, s-i recapete o parte din puteri i s ajung pe
coridor unde, ngrozit, o vzuse pe cea care-i era cunoscut
sub numele de doamna Thibaut pregtindu-se s plece cu
Louise, lund-o ca pe o prad.
Atunci se aruncase asupra mizerabilei i i scpaser
plnsetele auzite de Rigobert.
Spunem plnsete, deoarece nu am putea numi altfel
sunetele rguite i nbuite pe care le emitea, dei intenia
ei evident era de a scoate strigte ptrunztoare. Din
nefericire pentru ea, gtul su ncletat refuza s lase s-i
treac glasul, fcnd-o s devin practic afon.
La vederea tnrului, Thrse strig, artndu-i-o pe
Louise Moutier:
Repede, Rigobert, vino repede s m scapi de povara
asta, ca s m pot descotorosi de stare, altminteri suntem
pierdui.
O clip i fu de ajuns ticlosului pentru a nha fata.
Chipul clugriei exprim o spaim nespus, cci acum

simea c nu mai are puteri s se opun rpirii pupilei sale.


ntr-adevr, de ndat ce avu minile libere, necromanta se
desprinse cu brutalitate din strnsoarea ei i ncepu s
coboare scara, mpreun cu Rigobert, care purta fata. Dar,
vzndu-i gata s dispar, srmana femeie pru s-i
recapete forele i porni n urma lor, ca un automat,
sporindu-i gemetele.
Dracu s-o ia de plngcioas! se mnie fostul
comediant. Mult o s ne mai conduc n felul acesta? Va
sfri prin a ne da de gol. Pe cinstea mea, cu att mai ru; n
cazuri grave, remedii drastice: o voi urca din nou n chilia ei
i o voi lega de pat cu cearceafurile. Hai, ia-o tu pe micu.
Ateapt, ripost Thrse. Va urca ea singur. i
ntorcndu-se ctre stare, femeia i ainti asupra ei
fulgerul privirilor i-i ntinse minile n direcia corpului
acesteia cu un gest foarte autoritar.
Ai nnebunit? o ntreb tnrul. i-am spus s-o ii tu pe
fat.
Dormi! porunci Thrse fr a-i rspunde. Dormi!
Vreau s dormi!
Auzind aceste cuvinte, maica superioar fu cuprins de o
ultim revolt i, ntinznd cu putere minile spre a ncerca
s-o apuce pe domnioara Moutier, strig, de data aceasta cu
un glas sfietor:
Louise, Louise! fiica m
Dar nu fu n stare s rosteasc mai mult. Se opri deodat,
ca i cum n faa ei s-ar fi nlat o barier. Parc ar fi primit
o lovitur.
Dormi! repet Thrse, mrindu-i intensitatea
privirii.
Braele clugriei se lsar n jos, iar pleoapele, dup ce
clipiser de mai multe ori, se coborr ncet peste ochii pe
care, puin cte puin, i acoperir pe deplin.

Acum, porunci doamna Vignon, napoiaz-te n camera


ta i rmi acolo pn cnd soarele va fi strbtut un sfert
din drumul su.
Supunndu-se cu docilitate ordinului, maica Philippine sui
cu pai de automat cele cteva trepte pe care le coborse i
reintr n chilie, a crei u o auzir nchizndu-se.
Este uluitor! aprecie Rigobert. Se vede c faci cas bun
cu dracul i n-a dori s fiu dumanul tu, frumoaso
Te-ai dus s-o iei pe Blanche de Nevers?
Da, da, este aici, aproape. Am lsat-o o clip la aer
curat, ca s vin s vd ce se ntmpla acolo sus.
Ei, bine! d-mi-o pe micua Moutier i du-te s-o reiei pe
Blanche eu m grbesc.
Rigobert o napoie pe copil femeii Vignon, iei mpreun
cu ea pe coridor i, n vreme ce complicea sa, nconjurnd
cldirea, se ndrepta ctre poarta cea mare, se duse spre
locul unde domnioara de Nevers, fr cunotin, sttea
rezemat de zid.
Ajungnd lng Blanche, care continua s fie cufundat
ntr-un somn adnc, ex-comediantul se aplec s-o ridice. Dar
nu-i atinsese nici mcar vrful degetelor, cnd o umbr se
proiect pe gard i un glas aspru strig n spatele su:
Ei, dar ce se-ntmpl? Ce faci acolo, Joson? A fi tare
curios s aflu!
Parc fulgerat, Rigobert se ndrept ca un resort i fcu o
ntoarcere care-l aduse aproape nas n nas cu mo Tanguy.
Stupefacia ce-l cuprinse pomenindu-se pe neateptate n
prezena btrnului grdinar fu att de mare, nct rmase
nlemnit i zpcit de nu mai era n stare s scoat nicio
vorb.
i totui, el era vinovat pentru acea prezen. Cauza fusese
greeala de a uita s nchid lucarna micii ncperi, atunci
cnd prsise csua. ntr-adevr, ptrunznd n locuin,

aerul rece de afar sfrise prin a-l trezi pe mo Tanguy. Cci


trebuie s spunem c btrnul soldat, dei se hrnea cu
mncarea obinuit de la mnstire, avea mare grij s se
abin n ceea ce privete lichidele, alctuite din puin
foarte puin vin, lungit cu mult ap, iar uneori chiar din
ap chioar, pur i simplu.
n mod regulat, el nlocuia acea butur cu unul sau dou
pahare de vin de Bourgogne, din care avea mereu cteva
sticle bine ascunse n fundul unui dulap, i care-l satisfcea
pe deplin.
Tot astfel procedase i n acea sear, scutindu-se, fr a-i
da seama, de nghiirea narcoticului ticloasei Vignon. i aa
se explica trezirea lui, sub efectul rcorii nocturne.
Simind cum frigul l mngie cu aripa lui rece, se gndise,
pe bun dreptate, c trebuia s fi rmas vreo u sau
fereastr deschis, i se sculase spre a verifica. ncepuse prin
a controla ua i fereastra camerei sale i, vznd c ambele
erau nchise ermetic, se dusese n cmru, unde
descoperise imediat geamul ridicat al lucarnei i dispariia
nepotului su.
Extrem de mirat de lipsa lui Joson, pornise pe dat n
cutarea sa i, dup ce scotocise prin toate colurile grdinii
de zarzavat, intrase n grdina mare. Negsindu-l nici acolo,
se pregtea s se ntoarc acas, spunndu-i c poate, n
absena lui, tnrul s-o fi ntors i el, cnd, de departe,
zrise o siluet micndu-se n preajma mnstirii.
Se apropiase cu pai de lup i-l recunoscuse pe fugar, pe
care-l interpelase aa cum am vzut.
Hai, rspunde Te ntreb ce faci acolo? repet btrnul,
privindu-l pe Rigobert cu ochi ntrebtori, n care s-ar fi
putut citi orice altceva dect blndee. Ai obiceiul s te plimbi
noaptea, biete?
Printr-o micare instinctiv, fostul actor se aez n faa

Blanchei, ascunznd-o cu totul vederii moneagului. Cu toate


acestea, situaia lui era ct se poate de dificil, cci, dintr-o
clip ntr-alta, dac i-ar fi dat ct de ct osteneala, acesta
putea s-o descopere.
Se scurse un sfert de minut, n timpul cruia nemernicul
i recpt sngele rece.
N-am dect un singur mijloc de a iei din ncurctura
asta i spuse, de ndat ce izbuti s raioneze i anume, s
ncerc s cumpr complicitatea btrnului, iar dac refuz,
s-l pun n imposibilitatea de a se opune plecrii mele cu fata
ducelui.
i punndu-i imediat gndul n aplicare, strig n urechea
fostului osta:
Mo Tanguy, vei cpta cinci sute de livre, dac m lai
s-mi fac linitit treaba ce mi-a fost ncredinat.
Cum? exclam, uimit, grdinarul. Ce-mi tot cni acolo
cu cele cinci sute de livre ale tale i cu treaba ta?
i spun c dac te prefaci c nu vezi nimic din cele ce se
vor petrece, i voi aduce mine douzeci i cinci de ludovici
cu efigia lui Ludovic al XV-lea. E limpede?
i, deplasndu-se, i-o art cu un gest cinic pe Blanche,
asupra creia cdea o palid raz de lun, crendu-i un fel
de nimb de martir.
Un cadavru! strig mo Tanguy ngrozit.
Ba nu! ba nu! protest Rigobert. Vezi doar bine c
tinerica asta doarme.
Btrnul se aplec s-o priveasc pe domnioara de Nevers
i, dup o clip, i nl capul. ocul pe care-l resimise
recunoscnd-o l fcuse s pleasc, iar apoi pe chip i
aprur pete vinete. Vznd atitudinea hotrt a ticlosului,
care acum nu se mai obosea s-i joace rolul de rnoi,
nelegea, n fine, c dac nefericita ce zcea n faa lui se afl
ntr-o astfel de stare, nseamn c exist intenia de a svri

asupra ei o crim de o sut de ori mai nspimnttoare


dect un asasinat.
Aa nct, neascultnd dect de mnia ce-i cuprinsese
mintea, se npusti asupra lui Rigobert, strignd:
Banditule! Vrei s-o rpeti pe copil spre a o arunca
prad poftelor vreunui nenorocit de libertin, nu-i aa? Dar
sunt i eu pe-aici i voi ti s te mpiedic.
Izbitura pe care i-o ddu ex-comediantului fu aa de
puternic, nct nu lipsi mult ca acesta, neprevznd
agresiunea, s cad la pmnt. Dar se lovi de zid i se
sprijini de el.
Va s zic aa, spuse cu o expresie batjocoritoare i
recptndu-i echilibrul, vrei s faci pe rul cu mine, n loc
s ne nelegem amndoi frumuel? Cum vrei, mo Tanguy, te
privete.
Da, m privete, napanule, rspunse btrnul,
apucndu-l de gt. Mai nti o s-o peti pentru c i-ai
btut joc de mine pentru c m-ai fcut s cred c eti fiul
srmanei mele Monique, care mai curnd ar fi murit dect s
aduc pe lume un scelerat ca tine! Tlharule! de unde ai
furat hrtiile pe care mi le-ai artat azi-diminea?
Eti curios, monege Dar ajunge cu asta. Pentru
ultima dat, refuzi oferta mea: cinci sute de livre, mine, mai
nainte de ora zece?
Printr-un fenomen destul de frecvent la surzi, exasperarea
care-l cuprinsese pe btrnul grdinar aproape c-l fcuse
s-i recapete auzul. Sub stimulul mniei, nervii si auditivi
i rectigau o parte din sensibilitate, aa nct el nu pierdea
niciun cuvnt din cele pe care i le adresa Rigobert care,
totui, vorbea la o oarecare distan de urechile lui.
Nu numai c-i refuz ruinosul trg, ripost, dar te voi
i da pe mna oamenilor poliiei, ca s te trimit acolo unde
i-e locul, adic la galere.

ntre timp, se strduia s-l trnteasc jos pe tnr, spre a-l


face prizonier. Robust cum era, spera s izbuteasc s-l
nving repede, cu att mai mult cu ct izbitura cu care
aproape c-l rsturnase la nceput l ndemna s cread c
rezistena lui va fi de mic durat.
Din pcate, se nela. Rigobert era i el foarte puternic i
avea, n plus, avantajul tinereii.
De ndat ce acesta din urm se convinse c nu era
posibil nicio nelegere cu fostul osta, trecu, de la defensiva
n care rmsese pn atunci, la ofensiv. Printr-o micare
energic l sili pe mo Tanguy s-i dea drumul, apoi,
nconjurndu-l cu braele i strngndu-l puternic, l prvli
brusc pe spate, meninndu-l la pmnt prin apsarea unui
genunchi pe piept. Dup care, scondu-i din buzunare o
batist, o rsuci ca pe un clu i i-o puse btrnului n
gur. De asemenea, desfcndu-i centura lung ce-i
nconjura mijlocul, i leg zdravn cu ea minile i picioarele.
Totul fusese executat cu o asemenea iueal, nct
srmanul om nici nu avusese timp s-i dea seama ce i se
ntmpl.
Cnd Rigobert l vzu astfel, perfect imobilizat, se ridic ii spuse:
mi pare tare ru, unchiule , c am fost silit s recurg
la aceast soluie extrem. Dar, tii bine, serviciul Majestii
Sale mai nainte de orice. Copila asta frumoas i va ncheia
somnul ntr-unul din micile saloane ale haremului regal... La
revedere i... fr suprare.
Vorbind astfel, o ridic pe domnioara de Nevers i se
ndrept repede, la rndul su, ctre poarta cea mare.
Odat ieit din mnstire, ticlosul nu se mai gndi dect
s se ndeprteze de ea ct mai rapid i, n curnd, putea fi
vzut mergnd cu pai mari ctre Sena, tind-o de-a
curmeziul peste nite terenuri virane care, n secolul trecut,

fceau din acea parte a Parisului, astzi att de populat, un


adevrat deert.

3
n urm cu opt zile, cnd jupnul Lebel i transmisese
ordinele primite de la doamna de Pompadour, i anume de a
o rpi pe fiica ducelui de Lagardre-Nevers i de a o preda la
casa secret a regelui, Alcide Rigobert pornise la treab fr
a-i da prea bine seama de dificultile pe care le va avea de
nfrnt.
Se convinsese totui n curnd c misiunea sa era mult
mai grea de ndeplinit dect i nchipuise la nceput.
Dup primele informaii pe care le luase cu privire la
modul n care putea ptrunde n mnstirea augustinelor de
la Picpus locuina de moment a fetei pe care urma s-o
rpeasc nelesese c asta era o treab ce necesita o
dibcie puin obinuit, fr de care ar da gre cu totul nc
de la primii pai.
ntr-adevr, dac poarta cea mare a mnstirii nu se
deschidea dect n urma unei autorizaii speciale date de
stare, cea mic era aproape la fel de cu neputin de trecut,
deoarece paza ei era ncredinat lui mo Tanguy, un cerber
btrn care nici nu se lsa nduioat i nici nu putea fi
cumprat.
n ciuda celor aptezeci de ani ai si, btrnul era nc
vnjos i-i ndeplinea foarte bine dubla slujb de grdinar
i de paznic. Nu avea, dup cum tim, dect o mic
infirmitate: era surd ca o celul a Bastiliei. Dar asta nu-l
stnjenea deloc n realizarea funciilor sale.
Cum. Dracu se ntreba Rigobert a putea ptrunde
acolo fr a trezi suspiciuni?
Problema i se prea dificil i n zadar i muncise creierii
ca s-o rezolve, cnd, ntr-o sear, ntorcndu-se prin cartierul
Saint-Antoine, dup ce petrecuse o parte a zilei studiind

mnstirea din toate prile, aa cum o fcea zilnic de o


sptmn, fusese acostat de un rnoi cu mutr de
prostovan, care-l ntrebase pe nepus mas:
Domle, nu-l tii cumva, dloc, p unchi-miu, Yvonnec
Tanguy, care-i un fost soldat militar?
Nu fusese ct pe-aci s rspund scurt Rigobert,
pentru a se descotorosi de el.
Dar nainte de a rosti cuvntul, i adusese aminte, spre
marele lui noroc, c numele de Tanguy era cel al grdinarului
inviolabilului loca pe care-l asedia cu ochii de atta amar de
vreme.
Cum ai zis? ntrebase, oprindu-se brusc n faa omului.
Vrei s tii dac-l cunosc pe un fost militar pe nume Yvonnec
Tanguy?
Adevru-adevrat, domnu, nu mint deloc! continuase
necioplitul. Unchi-miu Tanguy, fratele lu sor-sa Monique
din Quimperl, d lng Quimper.
Cum arat unchiul dumitale? l chestionase omul
domnului Lebel, vrnd s vad dac-i va face portretul
grdinarului de la mnstire, pe care-l zrise de mai multe
ori n momentul cnd deschidea poarta pentru furnizori.
Habar n-am, domnu, i se rspunsese. Eu, cum s-ar
zice, nu l-am cunoscut neam.
Nu l-ai vzut niciodat?
S mor dac mint! i asta penc-a plecat d la noi din
sat nainte s vin eu p lume.
Mcar tii cu ce se ocup?
Ba nici att! nici puin, nici deloc, nici attica!
Rspunsurile negative ale voinicului l puneau n
ncurctur pe Rigobert. Unchiul Tanguy s fie oare acelai
Tanguy cu cel de la mnstire? Era important s afle, cci,
tot vorbind, ticluise n minte un plan destinat a-i permite s
ptrund, n sfrit, la clugriele augustine. Dar pentru

asta, ar fi trebuit s fie absolut sigur c unchiul tnrului


din Quimperl i grdinarul schimnicelor de la Picpus erau
una i aceeai persoan.
Ascult, biete, i spuse dup o clip de gndire. Astzi
nu-i pot da nicio indicaie precis cu privire la ruda
dumitale. Dar, fiindc te vd ntr-o ncurctur i pentru c
mi place s-i ndatorez pe oameni, m voi duce chiar desear
s m informez n legtur cu el, n toate locurile n care
obinuiesc s merg i, dac vrei s te afli mine, la aceeai
or, n locul acesta, s-ar putea s-i dau lmuriri utile
referitor la el.
Api, domnu, dac-i aa, sunt sluga lu mata, domnu,
zise tnrul trgndu-se de o uvi de pr, cci continua si in n mn plria lui mare. Atunci, aa! mine, taman
dup slujba de sear, am s stau nepenit acilea,
ateptndu-te.
i cu aceste cuvinte, cei doi interlocutori se despriser,
ducndu-se fiecare ntr-ale sale.
Fiind mult prea iret pentru a neglija acel prilej care putea
fi bun, Alcide Rigobert se dusese imediat s dea pe gt cteva
phrele ntr-o crcium din cartier, al crei patron era un
oarecare Bonnard, despre care tia c furniza vin mnstirii
i, fr a da nimic de bnuit, i vorbise despre mo Tanguy.
Crciumarul, om destul de vorbre de felul su, oferise,
fr a se lsa rugat, o mulime de informaii, i astfel aflase
c omul era originar din Quimperl i c, pe vremuri, fusese
soldat. De nenumrate ori i dduse el nsui lui Bonnard
aceste amnunte.
Neavnd nevoie s tie mai multe, Rigobert ieise din
crcium i alergase la un prieten de-al lui, care avea fa de
el multe datorii bneti i, drept urmare, era foarte dornic sl serveasc.
Se ntmpla c omul, n vrst de vreo cincizeci de ani,

fusese cndva n armat i-i pstrase o urm de nfiare


militreasc. Fr a-i aduce la cunotin planul su,
emisarul jupnului Lebel i explicase ce servicii atepta din
partea lui. Trebuia s se dea drept unchiul tnrului breton
pe care i-l va aduce, i s se descurce astfel nct s-l rein
n locuina sa vreme de apte sau opt zile. Dup care urma
s-i fac vnt fr prea multe fasoane, biatul fiind prea
prost pentru ca mcar s se supere pe el.
Individul a acceptat fr nici-o dificultate s joace rolul ce i
se distribuise i a doua zi, dup ce-l gsise pe tnrul din
Quimperl, punctual, la locul ntlnirii, Rigobert l condusese
la amicul su, pe drum asigurndu-l pe biat c reuise s-i
gseasc ruda.
ntrevederea fusese nduiotoare, iar prietenul exactorului reuise s fie att de iscusit, nct nepotul su na bnuit defel nelciunea.
Odat sfrite primele efuziuni, Rigobert propusese ca ei
trei s fac un mic chef pentru a pecetlui mai bine
recunoaterea. Propunerea fusese acceptat, aa cum lesne
ne nchipuim, mai ales c cel care fcea cinste era bunul i
inimosul Alcide. Coborse s cumpere cele necesare,
ndeosebi numeroase sticle de vin, i cei doi complici se
aezaser la mas mpreun cu cel pe care-l pcliser.
Tnrul din Quimperl mnca i bea ca un adevrat breton
ce era.
Mam Doamne! Mam Doamne! spunea cu admiraie,
nghiind vinul ce i se turna cu drnicie. sta chiar, c-i un
cidrule bun, potrivit la gust i tare de te arde! Fr s mint,
c-ar fi pcat!
Numai c, nefiind obinuit s bea must de cidru, la cel de
al aselea pahar plin ochi se rostogoli sub mas, beat cri.
Asta i urmriser ceilali doi. l dezbrcaser i-l
culcaser pe pat. Intrnd n stpnirea vemintelor i

documentelor biatului, Rigobert plecase, recomandndu-i


din nou prietenului su s nu-l lase pe tnr s-i scape
nainte de data convenit.
Acum era n msur s-i pun n aplicare planul, cci
bretonul, cruia cidruleul i dezlegase limba, istorisise pe
larg toate povetile sale de familie, ntr-un jargon ciudat, pe
care ex-comediantul, decis s-l utilizeze spre propriul profit,
l studiase fr a lsa s-i scape nici o nuan.
Aadar, lui Rigobert nu-i mai rmsese dect s-i dea
nfiarea unui ran breton, pentru a-l nlocui fr
greutate n faa adevratului mo Tanguy.
Obinuse deja costumul e drept, cam prea larg pentru el,
cci voinicul de la care-l mprumutase cu atta delicatee era
cldit ca un taur tnr i se pricepea s imite pronunia
nazal. De altminteri, mulumit vechii sale meserii de actor,
nu avea s-i fie greu s-i realizeze cu succes vicleugul.
n dimineaa zilei premergtoare dublei rpiri de la
mnstirea Picpus, btrnul Tanguy era ocupat s curee de
omizi un rzor de anghinare, cnd o pietricic, aruncat de
afar, i czuse pe bra.
Fir-ar el de pat de muschet! ocrise (acea njurtur
inocent era singura la care starea acceptase s nchid
ochii, innd seama de rul ireparabil pe care o mpuctur
a respectivei arme i-l fcuse omului). Ia stai puin, ia stai,
pulama o s-i lungesc eu urechile!
i, lund o prjin lung de care se slujea ca arac pentru
mazre i cu care avea de gnd s mngie viguros coastele
agresorului su, pornise ctre poarta furnizorilor, pe care o
deschisese repede, gata s alerge n urmrirea ndrzneului
pus pe otii. Dar abia se rotise poarta n balamale, c mo
Tanguy se pomenise cu gtul cuprins de dou brae robuste
care-l strngeau mai-mai s-l nbue i, n acelai timp,
simise pe obraji dou srutri zgomotoase.

Bietul om, uimit peste msur de acea mbriare


neateptat, rmsese la nceput nemicat, ca nlemnit.
n cele din urm, reuind s se desprind din strnsoarea
n care simea c-i pierde rsuflarea, se apucase s-l
priveasc pe cel care se deda la acea ciudat explozie de
dragoste.
Era un lungan tnr de douzeci i trei-douzeci i patru
de ani, cu o fa rumen i cu o expresie de stupizenia
tmp, mbrcat ntr-un costum de ran breton. Lng el, pe
pmnt, se afla un pachet legat de captul unei bte
zdravene din lemn de corn.
Mam Doamne! Mam Doamne! Da tare-mi pare bine,
unchi-miu, c te vz! schelli tnrul cu o voce piigiat i
dnd s se arunce din nou de gtul btrnului. Apoi chiar c
da, unchi-miu, fr s mint dloc, chiar c m bucur!
Cum? Ce spui? l ntrerupse btrnul, care nu
auzea nimic din frazele debitate de necunoscut.
i ziceam, unchi-miu, c iat-m-s, nepotu lu matale,
Joson Joson Miroux, fecioru lu sora matale, Monique din
Quimperl, d lng Quimper.
De data aceasta, tonul biatului devenise att de puternic,
nct reuise s fac s vibreze timpanul amorit al
unchiaului.
Dumneata! tu! nepotul meu! exclamase dup un
moment de uluire i creznd c n-a auzit bine.
Da, unchi-miu Fecioru lu sora matale Monique,
repetase bdranul. tii doar, aia de l-a luat cu cununie pe
Yves Miroux, l de topea cnepa?
Acele cuvinte i reamintiser imediat btrnului soldat o c
atunci cnd, cu douzeci i cinci de ani n urm, plecase la
armat, lsase n sat o sor mai mic dect el, de curnd
cstorit i despre a crei soart nu mai aflase de atunci
nimic, deoarece nu se mai ntorsese niciodat acolo.

Ne putem lesne nchipui ce uimit era s primeasc,


deodat, tiri n legtur cu ea, ba nc ntr-un mod att de
ciudat. i, pentru prima dat dup foarte mult vreme, simi
n inim un soi de nduioare.
Monique! eti fiul lui Monique? ntreb cu vdit
emoie.
Adevru-adevrat, unchi-miu, eu s copilul ei, i ea-i aia
de m-a trimis la mata, rspunsese bretonul, venind cu gura
pn lng urechea btrnului grdinar.
A! ea te-a trimis? Aadar i-a mai adus aminte de
mine dup douzeci i cinci de ani?
P sufletu meu! Dac-i vorba de adevr-adevrat, api
sta-i adevru-adevrat, c i-a adus aminte. Ba nc-i
aducea aminte de multe ori. Nu trecea sptmna s nu se
vaite cam aa: Frate-miu, sracu Yvonnec al meu, bun
Fecioar! Ce-o mai fi fost fcut, de cnd ne-a lsat? Unde-o fi
fiind la ora asta, acum n prezent?
Adevrat? Spunea ea aa?! Cnd te-oi ntoarce n sat,
s-i spui
Mam, Doamne! Of! Mam, Doamne! da n-o s mntorc neam, nici deloc, nici prea curnd, unchi-miu, l
ntrerupsese Joson, fcnd o strmbtur de-i rupea inima.
Dar de ce?
Doamne! Of! Mam, Doamne! repet tnrul, penc
buna femeie i-a dat sufetu!
A murit? strigase mo Tanguy, profund ndurerat la
auzul acelei veti.
Din pcate, da. E o lun-n cap d-atunci Ce
nenorocire!
Rostind aceste cuvinte, voinicul se pornise pe plns i pe
gemete jalnice.
Mo Tanguy nsui avea ochii umezi i era foarte tulburat;
cci plcerea pe care o simise aflnd c sora lui nu-l uitase,

fusese urmat de durerea de a o fi pierdut.


Cu toate acestea, socotind c un brbat cu att mai mult
un fost osta trebuie s se ntreasc n faa durerii, se
stpnise i reluase vorba.
Haide, putiule, nu trebuie s te vicreti aa. Este o
nenorocire, ntr-adevr, i nc una mare, sunt de acord. Dar,
la urma urmei, nici tu i nici eu nu puteam face nimic.
nceteaz-i plnsul sau, cel puin, nu mai plnge aa de
tare.
O s-ncerc, unchiule, replic Joson, tergndu-i ochii
cu amndou minile. Dac-ai ti ce femeie bun era mama!
Of! fr s mint, cnd o vzt c sta era sfritu sfritului
i c trebuia s se duc la Dumnezeu, m-a chemat lng ea
i mi-a zis aa: Joson, bietu meu biat, uite c acui-acui
vine horcitu morii Cnd oi fi n pmnt, uite ce s faci:
penc nu eti prea mintos, ba chiar eti o r idiot, i pencaici cam rd oamenii d tine din pricina asta, aa c nu-i
poi gsi d lucru, o s pleci din sat -o s te duci s-l caui
p unchi-tu, Yvonnec. Nu tiu unde-o fi fiind, nici dac mai e
p lumea asta. Dar am ca o idee c nu-i mort dloc i c
triete n Paris. E-un fost soldat militar i, dup cte-am
auzit, fotii tia se cam slluiesc, toi, n capital. Aa c
vei pleca acolo, -o s-l cai ct i putea, peste tot, n orau
la mare. Cnd l-i gsi dac-o s-l gseti s-i spui:
Unchi-miu, eu s fecioru lu sora matale Monique i vin la
mata n scopu ca s-mi gseti s fac ceva, penc la noi nu-i
d lucru pentru mine. i a mai adugat: O s te rostuiasc
p undeva, oriunde, penc la Paris e loc pentru toi care are
brae, chiar i pentru nite nevinovai ca tine. Aa c, d
cum am nfipt crucea p mormntu ei, mi-am fcut bagaju
-am pornit la drum. i, ndat ce-am pus picioru-n Paris,
acu trei zile, am ntrebat p toi p care-i ntlneam: Nu-l
tii dloc pe unchiu-miu Yvonnec Tanguy, un fost soldat

militar? Nu, mi rspundeau unii, rzndu-i d mine


Da ce face unchi-tu?, m ntrebau alii. Habar n-am, fr
s mint, le rspundeam stora. Tot ce tiu e c e fra-su lu
sor-sa Monique Miroux din Quimperl, d lng Quimper. i,
mam Doamne! i vine s crezi c asta nu-i lmurea neam,
c nici unu din ei nu-mi putea da informaii despre mata.
Dou zile pline am tot umblat pn ora, fr s am mai mult
noroc, i ncepeam s-mi ies din pepeni cnd ieri, p-nserat,
aezndu-m la o mas-ntr-o crcium din cartierul SaintAntoine, ca s-mi vr ceva ntre msele, mi-a venit gndu si pun ntrebarea mea i patronului. Mo Tanguy!, numa cel auz c-mi zice. Pi bine neles c-l tiu: e grdinaru d la
mnstirea maicilor augustine din Picpus. Din cnd n cnd
i vnd cte-o sticl de uic, s-i mai dau curaj bietului om.
Ia te uit, te aflai la Bonnard? l ntrerupsese btrnul
grdinar. ntr-adevr, cteodat cumpr de la el cte o sticl
de coniac.
Adevru-adevrat? Da, asta e: Bonnard! I-am vzt
numele p firm Mulam frumos! i-am zis bucuros.
Apoi atunci dau o fug la Picpus. Degeaba te duci astsear mai zice crciumaru. N-o s poi intra deloc. i-mi
zice cum c mata nu deschizi poarta dect n anumite zile i
la anume ore. Atunci la ce ore trebe s m duc? l ntreb.
i-mi rspunde: Poimine p la ora dou. E tocma ziua
furnizorilor -o s intri cu ei odat. Bine, zic. O s m duc
poimine. Da cnd m-am trezit azi-diminea, am simit c
n-o s pot niciodat s-ndur s am rbdare nc o zi mai
nainte s te vz, i iat-m pornind repejor spre Picpus.
Sunt aci d mai bine d-o or, ba bine c nu, i chiar sta-i
adevru. i cnd te-am vzt, pn gaura cheii, n grdina de
zarzavaturi, mai nti te-am chemat pn n-am mai putut. i
dac-am vzt c nu te miti, mi-am adus aminte c prietenu
lu mata, Bonnard, mi-a zis c ai urechile-astupate i, mam,

Doamne! ca s-i dau de tire c-s acilea, i-am azvrlit o


pietricic.
Care-a fost ct pe-aci s m omoare, prostule, l certase
n glum btrnul.
Nu se poa, unchi-miu!
Ei, na! ntreab-m pe mine n sfrit, n-are nicio
importan: nu m plng, pentru c dac n-ai fi fcut aa,
nu te-a fi vzut dect abia mine. Dar taic-tu, a murit i
el?
O! el, cnd s-a dus, io nu eram mai nalt dct attica.
Bietul de tine, iat-te singur, acum!
Din pcate, da, unchi-miu. Nu te mai am dect p mata.
Mo Tanguy rmsese pe gnduri. Hotrt lucru, nu-i va
abandona nepotul. Cu toate acestea se ntreba ce va face cu
el. S-l in la mnstire, nici nu era de imaginat. Cu
excepia lui, niciun brbat nu avea dreptul de a intra acolo.
Joson, i se adresase, nu tiu nc ce-am s-pot face
pentru tine. Dup cte mi dai de neles, nu eti prea iste i,
n condiiile astea, mi se pare destul de greu s-i gsesc o
slujb. Nu vreau totui ca sora mea s se fi bizuit degeaba pe
fratele ei i voi ncerca s-i gsesc ceva de lucru. n orice
caz, te previn c nu vei putea rmne lng mine:
regulamentul locului se opune cu strictee. Aa c doar n
afar a putea s-i gsesc un rost. Numai c, al naibii s fiu
dac tiu unde. Mai nti i-nti, ce te pricepi s faci?
Fr s mint, c-i pcat, declarase biatul, tiu s sap,
s plivesc, s presc, s stropesc, s sdesc varz, morcovi,
napi i nc o grmad d alte lucruri, cam d soiu sta, snelege.
Vd ce i s-ar potrivi: o slujb la un zarzavagiu. Asta se
nimerete bine, pe cuvnt. Pe-aproape de Vincennes sunt
muli dintr-acetia, i tocmai zilele astea trebuie s m duc
pe-acolo s caut smn de legume. O s te angajez la unul

din ei.
La auzul inteniilor pe care mo Tanguy le avea n legtur
cu el, tnrul din Quimperl nu-i putuse reine un gest iute
de dezamgire, i nicio contractare brusc a trsturilor,
care-i transformase cu totul expresia de stupizenie a feei.
Dar totul fusese att de rapid, nct unchiaul nu-i dduse
seama de nimic.
Da, dar de acum i pn cnd voi merge la Vincennes,
ce s fac cu tine? adugase.
Ce-vrei mata, unchi-miu.
Ai ceva bani?
Aveam treizeci d monede d-argint cnd am plecat din
Quimperl Mi-a mai rmas una -att.
E puin, asta nu-i ajunge pentru mai mult de dou zile.
Btrnul se cufundase din nou n gnduri.
Ascult, Joson, i spusese dup un timp, uite cum neam putea aranja pentru moment. Vei intra n grdin, te vei
instala n coliba mea i vei sta acolo linitit, fr s faci
niciun zgomot. Eu m voi duce s-i explic treaba doamnei
Staree i-i voi cere permisiunea de a te ine lng mine trei
sau patru zile, adic pn-i gseti o slujb. nelegi?
Da, unchi-miu, rspunsese Joson, ai crui ochi
sclipiser, de ast dat, cu o lucire de bucurie.
i mo Tanguy se ntorsese n grdin, lundu-l cu sine pe
nepot, pe care-l condusese imediat la ceea ce el numea, poate
cu puin dispre, coliba lui i care era, de fapt, o csu din
crmid, lipit de zidul mprejmuitor, n apropiere de poarta
de intrare. l nchisese acolo pe biat rsucind de dou ori
cheia n broasc i se dusese apoi la maica superioar spre a
obine din partea ei autorizaia pentru gzduirea lui Joson
timp de cteva zile.
Nu trecu un sfert de or c se i ntorsese.
Ai noroc, biete, i anunase nepotului. Doamna Stare

binevoiete s ngduie s te adpostesc aici pn ce-i vei


face un rost.
O nou sclipire de bucurie, i mai intens dect prima,
strlucise n ochii tnrului din Quimperl.
Adevru-adevrat! E o femeie de treab, doamna
Stare a matale, unchi-miu declarase -o s-i zic un
mulumesc mare d tot cnd oi vedea-o.
i chiar c vei avea pentru ce, cci, vezi tu, ceea ce face
este interzis prin regulamentul mnstirii. Dac treaba s-ar
afla n afar, ar primi o mustrare zdravn din partea
arhiepiscopului, care nu glumete cu lucrurile-astea. Aa
nct va trebui s stai ct mai mult ascuns.
O s m-ascund, unchi-miu, o s stau tot timpu-n
camera asta, dac trebe.
Nu i se cere chiar atta. Vei putea s m-ajui lucrnd
cte ceva n grdina de zarzavaturi. Dar sub niciun pretext
ine minte, sub niciun pretext s nu treci de gardul viu pe
care-l vezi acolo, cci dac-o faci, vei fi dat afar imediat.
Neles, unchi-miu, neles. i promit c vrfu sabotului
meu n-o s se-ntoarc nici mcar o dat n direcia aia.
Bine, aa s fie, am ncredere n tine.
Da cnd o s-o vz, pe doamna Stare a matale?
Acuica, dup masa de prnz Fiindc nu trebuie s fii
vzut de nimeni din mnstire, mi-a spus c va veni dnsa
aici, ca s i te prezint. Vrea s te cunoasc, firete.
Aa i trebe, unchi-miu.
Pn atunci, dac nu eti prea obosit, poi s-ncepi
deja, s-mi dai o mn de ajutor, s termin de curat
anghinarea de omizi.
s gata s te servesc, unchi-miu i cu mare bucurie.
Nu-mi place cum s-ar zice dloc s stau, fie -un minut, fr
s muncesc.
Atunci, la treab.

La ora unu dup prnz, venise maica superioar.


Acesta-i biatul, doamn Stare, i spusese mo
Tanguy, artndu-i-l pe Joson, care sttea n picioare lng
el, bindu-se cu stngcie i avnd ntiprit pe chip o
expresie i mai tmpit dect o avusese de diminea. Starea
l cercetase pe nou-venit cu o privire atent.
Bietul de el nu-i foarte dezgheat, adugase btrnul.
tii, n-a plecat niciodat din sat, dar ncetul cu ncetul,
aerul de la ora l va face s devin mai ndrzne. i, de
altfel, pentru munca pe care o va avea de ndeplinit acolo
unde-i vom gsi de lucru, n-are nevoie de prea mult
isteime.
Pe msur ce-i aintea privirea asupra mocofanului, ochii
clugriei erau tot mai sfredelitori. nfiarea personajului
nu-i plcea dect pe jumtate.
Joson prea cam stnjenit de privirile ei i, din cnd n
cnd, cuta s i le evite.
Nepotul dumitale are, fr ndoial, hrtii care s-i
stabileasc identitatea? l ntrebase starea pe grdinar.
Pe cinstea mea, am uitat s m ncredinez, mrturisise
acesta, dar trebuie s aib aa ceva. Nu-i aa, Joson, c ai
hrtii dintr-astea?
Adevru-adevrat, unchi-miu, fr s mint, replicase
bretonul. M duc s i le-aduc.
i luase pachetul, scotocise nuntru i scosese de-acolo
un soi de plic din pnz, care coninea diverse hroage.
Na, poftim, unchi-miu, i spusese lui mo Tanguy,
ntinzndu-i-le una cte una. Uite, mai nti, actu meu d
botez, apoi extrasu d moarte a lu rposata biata d maicmea, i uite-l i p-al lu tata.
Unchiaul, netiind s citeasc, le trecea, pe rnd, stareei,
care le cerceta n amnunime.

Sunt ntr-adevr doveditoare declarase dup ce le


sucise i rsucise pe toate prile i stabilesc, fr
posibilitate de ndoial, identitatea biatului Este tot ce
doream s tiu.
O! eu, unul, n-a trebuit s m uit de dou ori ca s fiu
sigur c-i cu adevrat feciorul sor-mi Monique: este izbitor
ct de mult are aerul familiei i, vzndu-l, a putea crede co am n fa pe mama lui.
Starea fusese pe punctul de a-i mrturisi lui mo Tanguy
c, n acest caz, sora nu trebuie s-i fi semnat prea mult,
cci trsturile lui Joson se deosebeau total de cele ale
grdinarului. Dar se gndise c-ar face mai bine s pstreze
remarca pentru ea i, dup o ultim privire ctre cei doi
rani din Quimper, se ndeprtase spunndu-i: Biatul
acesta ar trebui s fie supravegheat. Ochii lui nu-mi plac
deloc.
tim deja c, fcnd-o s bnuiasc vreo fraud, intuiia
maicii Philippine n-o nela deloc, dar inteniile sale de
supraveghere nu aveau s mpiedice ndeplinirea dublei rpiri
puse la cale de Rigobert, falsul nepot al lui mo Tanguy,
mpreun cu Thrse Vignon.

4
La 20 iunie 1763, adic a doua zi dup ntmplrile
descrise mai nainte, un mare numr de oameni se
nghesuiau n preajma noii piee Ludovic al XV-lea.
Se inaugura statuia pe care starostele negustorilor,
Gabriel-Jrme de Bullion, hotrse, n 1744, mpreun cu
consilierii municipali, s-o nale n cinstea regelui, spre
aducerea-aminte a nsntoirii acestuia, n urma bolii care
se abtuse asupra lui la Metz i care fusese ct pe-aci s
mbrace n doliu Frana.
Poate c va strni mirare faptul c acea hotrre, luat cu
optsprezece ani n urm, ateptase att de mult timp pn s
fie pus n aplicare. Dar primii cincisprezece ani fuseser
folosii de ctre sculptorul Edme Bouchardon spre a-i
desvri opera, iar ceilali trei, pentru a cuta
amplasamentul unde avea s fie instalat statuia.
Amplasamentul ales i care urma s primeasc
denumirea de piaa Ludovic al XV-lea era un spaiu larg,
cuprins ntre Sena, depozitul de bijuterii al Coroanei, palatul
Tuileries i Champs-Elyses.
Ornamentarea pieii nu a fost nceput dect mai trziu,
dup desenele lui Gabriel.
n epoca aceea, podul care leag cele dou maluri ale
fluviului nu exista nc i, aa cum am spus mai nainte,
piaa era oarecum nchis ntre boschete spre vest, bariera
Senei ctre sud, terasele de la Tuileries la est, i depozitul
Coroanei la nord, unde se forma colul cu noua strad
Royale.
Deci, dup cum spuneam, n ziua aceea se inaugura
impuntoarea efigie a lui Ludovic al XV-lea.
Datorit importanei ceremoniei, regele asist mpreun cu

ntreaga sa Curte. Pe o estrad, bogat mpodobit i


mbrcat n catifea roie cu franjuri aurii, sttea monarhul,
avnd n spatele lui, la dreapta, pe doamna de Pompadour i,
n acelai rnd cu ea, o tnr femeie de vreo treizeci de ani,
de o frumusee mndr i ndrznea, care se numea
doamna marchiz de Coislin.
Dei era o nou-venit apariia sa la Curte nu data dect
de cel mult trei luni nimeni nu ignora faptul c ea se
pricepuse s ctige, nc din prima zi, bunvoina lui
Ludovic al XV-lea, care nu pierdea nicio ocazie de a-i
manifesta preferina pentru ea, lucru ce n-o mulumea deloc
pe marchiza de Pompadour.
La orele trei fix, perdeaua ce nfur statuia fu ridicat i
opera lui Edme Bouchardon apru n faa ochilor mulimii.
Dup ce monarhul admirase ndeajuns propria-i imagine,
Alexandre de Sgur, marele staroste al poliiei, naint pn
la picioarele estradei i rosti un lung discurs, n cinstea
regelui, scond n eviden marile i nobilele fapte pe care le
svrise.
Se spune c discursul era att de umflat, att de plin de
exagerri n toate privinele, nct semna mai mult a satir
dect a panegiric. n aa msur, nct Ludovic al XV-lea,
care nu era un prost, a prut jenat. Cu toate acestea l-a
ascultat pn la capt fr a-l ntrerupe, mulumindu-se si ascund stnjeneala atunci cnd frazele sforitoare ale
starostelui poliiei deveneau mult prea laudative
ntorcndu-se cnd spre doamna de Pompadour, cnd ctre
doamna de Coislin, ca pentru a le cere prerea. ntrebare
mut, la care i una i cealalt rspundeau cu un zmbet i
printr-un semn aprobator din cap, dei nu auzeau niciun
cuvnt din cele ce se spuneau, datorit ocupaiei lor
constante de a-i arunca, reciproc, priviri pline de ur i
dispre.

La orele cinci, totul era terminat i Ludovic al XV-lea se


pregti s se ntoarc la Versailles.
Aproape imediat, doamnele de Pompadour i de Coislin
prsir i ele piaa. n clipa n care cea dinti era gata s
urce n trsur spre a-l ajunge din urm pe regescul su
amant, a crui caleac se ndrepta deja n goan ctre
Cours-la-Reine, un brbat, care-i croise drum prin grupul
de persoane din anturajul su, i se adres cu glas reinut:
Doamn marchiz, ordinele v-au fost executate. Micua
se afl la locul indicat.
Ah! exclam bucuroas favorita. A putut fi rpit, n
cele din urm!
Azi-noapte, doamn.
Bine, i mulumesc mult, jupn Lebel. Sunt ncntat
de cele ce-mi comunici. ntoarce-te repede acolo. M voi duce
desear s dau porunci cu privire la respectiva domnioar.
Brbatul plec.
Doamna de Pompadour o cut din ochi pe vecina sa de
estrad, de care se deprtase i, zrind-o la o distan de
civa pai, i arunc o privire, de data aceasta de triumf.
Dar, spre marea sa uimire, aceasta i rspunse printr-o
expresie asemntoare.
n timpul scurtei convorbiri a favoritei cu jupnul Lebel, o
femeie, care nu era alta dect Thrse Vignon, se apropiase
de doamna de Coislin i-i optise:
Doamn, sunt fericit s v ncunotinez c tnra
Louise Moutier se afl la castelul dumneavoastr din
Chvreloup.
Ah! exclamase, cu aceeai bucurie, marchiza. Ai izbutit
s punei mna pe ea?
Da, doamn, azi-noapte.
Mulumesc. i sunt foarte recunosctoare i te voi plti
n consecin. ntoarce-te la ea; fr ndoial, mi vei fi

necesar.
i iat pentru ce ochii doamnei de Coislin avuseser o
strlucire asemntoare cu cei ai doamnei de Pompadour.
Extraordinara longevitate a perioadei de favoritism a
doamnei de Pompadour, care data din 1745, se datora unei
dibcii cu adevrat diabolice pe care o desfura fr
ncetare, dac nu spre a pstra inima lui Ludovic al XV-lea
care, deja de civa ani, se rcise n ceea ce o privea, mcar
pentru a evita ca acesta s nu ncheie o alt legtur
serioas, al crei rezultat ar fi fost, cu siguran, dizgraia ei.
Dibcia sa consta n urmtoarele: fiindu-i imposibil s
mpiedice numeroasele infideliti ale regelui, i temndu-se
mereu c, printre acele cuceriri trectoare, nu care cumva s
ntlneasc vreuna care s o umbreasc, luase decizia de a-i
furniza ea nsi obiectele plcerii, prezentndu-i frumusei
alese cu propria ei mn i din partea crora era, bineneles,
sigur c n-ar avea nimic a se teme.
Ludovic al XV-lea n-are dect s aib capricii, oricte ar
pofti, spunea doamna. Puin mi pas. Esenialul este s nu
aib nicio metres.
Ludovic al XV-lea, care nu inea neaprat la elementul
neprevzut,
accepta
cu
destul
bunvoin
acea
reglementare a dragostelor sale.
Dar meseria adoptat de doamna de Pompadour nu era o
sinecur, cci monarhului i plcea foarte mult schimbarea i
cerea tot mereu noi subiecte de experien. Aa nct
favorita se strduia s le mprospteze adesea pe acestea, pe
care le recruta fie la Curte. Fie din burghezime, ba chiar i
dintre simple muncitoare tinere i cochete.
Totui, cu timpul, obosind s tot caute astfel de vnat,
plnui, mpreun cu doamnele de Hausset i de Mirepoix,
prietenele i ajutoarele ei obinuite n acea vntoare de
femei, s creeze, pur i simplu, un harem al regelui. n felul

acesta, ar putea alege el nsui pe aceea dintre odalisce care


i-ar conveni cel mai mult.
Dup ce fusese studiat n profunzime de ctre cele trei
doamne, respectivul plan dduse natere unui tratat ale
crui clauze fuseser redactate pe loc.
n esen cci, din cauza cinismului expresiilor folosite,
nu ne-am permite s le redm in extens2 clauzele stipulau
c tinere persoane ntre cincisprezece i aisprezece ani vor fi
aduse ntr-un loc special spre a fi puse la dispoziia
monarhului i c vor rmne acolo pn ce acesta avea s
consimt s le redea libertatea; c, drept rsplat pentru
prizonieratul lor temporar, ele vor primi, la plecare, o
important indemnizaie care le va asigura viitorul.
Clauzele primind deplina aprobare a regelui, s-a trecut fr
ntrziere la instalarea locului special. A fost cumprat la
Versailles o csu, la numrul 4 pe strada Saint-Mdric, al
crei amplasament s-ar nscrie, n zilele noastre, n
triunghiul alctuit de strzile Satory, des Rosiers i SaintMartin.
Locul care, pe vremuri, fusese proprietatea unui senior
a fost cumprat de Ludovic al XIV-lea pentru a-l transforma
ntr-un loc de ntlnire pentru vntorile regale. Tufiurile
din preajma noului adpost nu ntrziaser s slujeasc
zbenguielilor rumegtoarelor slbatice cu care au fost
populate. De aici se trage denumirea de Parc-aux-Cerfs.
Localitatea Versailles cunoscnd o mare dezvoltare sub
domnia lui Ludovic al XIV-lea, s-a hotrt despdurirea
locului numit Parc-aux-Cerfs. Dar, departe de a se pierde,
denumirea a fost trecut asupra ntregului cartier din care
fcea parte strada Saint-Mdric.
Nu vom descrie scenele scandaloase ce se petreceau zilnic
n csua lui Ludovic al XV-lea. S ne mulumim spunnd c
2

In Extenso (lb. latin) = pe larg. (n.t.)

victimele aruncate ca prad lcomiei senzuale a acelui


principe erau n numr incalculabil i aparineau tuturor
condiiilor sociale.
Agenii din slujba lui Lebel, prim valet al regelui i
ministru al plcerilor sale, le rpeau de la prinii lor, cu
toate plnsetele i protestele acestora, crora li se astupa
gura fie azvrlindu-i n nchisoare, fie exilndu-i dac ipau
prea tare, sau, uneori, dndu-le o mare sum de bani dac
acceptau s cad la o nelegere.
S ne grbim s adugm c prea puini erau cei care se
resemnau s se nvoiasc la acest trg degradant.
Unele dintre acele nefericite rmneau acolo destul de
mult vreme: aa, de pild, surorile Murphy, dou graioase
irlandeze, pe care Boucher3 le-a pictat n costumul adoptat de
ducesa de Ferrara pentru a poza n faa lui Tizian 4. Altele nu
treceau pe acolo dect ca nite umbre, dup pofta mai mic
sau mai mare pe care i-o strneau stpnului, care se
desprea de ele dndu-le cte o zestre sau cstorindu-le cu
oameni josnici sau creduli.
n modul acesta de via ciudat, att regele ct i marchiza
erau n ctig. El, nemaifiind nevoit s atepte, aa cum i se
ntmplase uneori, s-i fie descoperit o prosptur, de
vreme ce dispunea de un harem foarte numeros, n care nu
trebuia dect s aleag; ea, vzndu-se scpat de grija pe
care o avusese, pn atunci, de a se trezi, ntr-o bun
diminea, nlocuit de o rival serioas.
Timp de opt ani, lucrurile merseser n felul acesta, spre
deplina satisfacie a amndurora. Iar metresa titular,
3

Boucher (Francois) (1703-1770): pictor francez, specializat n scene


pastorale i subiecte mitologice. (n.t.)
4
Tizian (Tiziano Vecellio) (1490-1576): pictor italian, elev al lui Giorgione.
A devenit un artist internaional, lucrnd pentru papa i mai muli regi ai
Franei. Arta lui este impregnat de un puternic lirism i susinut de o
tehnic ndrznea. (n.t.)

copleit de favoruri ca niciodat, nu-i mai vzuse puterea


atacat nici pentru o clip. Dar, la nceputul anului 1763,
adic la vremea n care se situeaz istorisirea noastr, a
aprut la Curte o oarecare marchiz de Coislin care, imediat,
s-a constituit solicitant la postul ocupat de doamna de
Pompadour.
Doamna de Coislin, originar din Milano, era o femeie
splendid, posednd ceea ce se nelege printr-o frumusee
ameitoare, atrase imediat atenia regelui, care fu cuprins pe
dat de o pasiune att de puternic pentru ea, nct le
abandon cu totul pe locatarele de la Parc-aux-Cerfs.
n faa primejdiei ce-o amenina, doamna de Pompadour se
sperie cumplit. Nu se putea nela. Manevrele doamnei de
Coislin erau ndeajuns de transparente pentru a nu-i lsa
vreo ndoial cu privire la scopul urmrit. i femeia prea
att de sigur de victorie, nct ndrznea s-o braveze pe
favorit n faa ntregii Curi.
ntr-o sear, la Marly, cnd ntmplarea le alturase pe
cele dou rivale la o mas de bouillotte5, la care jucau una
mpotriva celeilalte, milaneza i spuse deodat favoritei, cu o
nechibzuit insolen:
Pun totul la btaie!
i, deoarece doamna de Pompadour pstra tcerea, mai
spuse o dat c pune totul pe o miz, adugnd
triumftoare:
Am brelan de regi!
Rostind cuvintele, o privise pe favorit cu o expresie att
de victorioas, nct aceasta prinse cu uurin aluzia.
Furioas la culme, aproape c-i azvrli crile n nasul
ndrzneei.
Ca pentru a-i spori ciuda, Ludovic al XV-lea, care vzuse
Bouillotte (lb. francez): joc de cri obinuit n Frana n secolul al
XVIII-lea. (n.t.)
5

de departe scena, se apropie ntre timp i, voind s


rscumpere lipsa de respect a metresei sale fa de o
persoan de rang nobil, lu braul doamnei de Coislin i fcu
mpreun cu ea un tur al saloanelor.
Aceasta era o favoare ce putea fi considerat drept o
mrturisire public a pasiunii monarhului. i, din acea zi,
favorita vzu mpuinndu-se cu repeziciune omagiile ce i se
aduceau de cnd ajunsese la putere i constat, n acelai
timp, c acele omagii se ndreptau acum ctre doamna care
ncepea deja s fie numit cea nou.
Dar nu era ea femeia care s se lase detronat att de
lesne. Se gndea c, orict de puternic ar fi, capriciul regelui
pentru frumoasa milanez nu avusese timp s se
nrdcineze adnc n inima lui i c, fr ndoial, va fi n
stare s-i mpiedice deplina nflorire.
Ce trebuia s fac, oare, n acest scop?
S-i opun doamnei de Coislin o femeie ale crei farmece
s fac asupra regelui o impresie mai puternic dect ale
acesteia. Soluia i se prea infailibil, astfel nct porni
imediat n cutarea celei de care urma a se sluji spre a-i
eclipsa rivala i a-i pstra situaia. Treaba nu era uoar,
cci, deoarece doamna de Coislin avusese puterea de a-l face
pe rege s abandoneze haremul din Parc-aux-Cerfs, care
coninea totui frumusei de prim ordin, trebuia s gseasc
o odalisc a crei perfeciune s-o ntreac pe cea a acestora
i chiar pe a marchizei. Aa nct trecu mult timp pn s-o
ntlneasc pe cea dorit. n cele din urm, reui.
ntr-o zi, cnd, mpreun cu doamnele du Hausset i de
Mirepoix, se plimba nspre Vincennes, vzu trecnd, ntr-o
caleac, dou fete minunat de frumoase, acestea fiind
domnioarele de Lagardre-Nevers i Louise Moutier, ce
fceau una din acele excursii despre care am vorbit.
Marchizei i scp o exclamaie de bucurie.

Iat pasrea rar pe care o cutm, le declar


confidentelor sale, artndu-le drglaa pereche. Sunt de
prere c, n faa unei asemenea comori, Coislin n-o s prea
strluceasc Ce spunei, dragele mele?
ntr-adevr, replicar cele dou doamne. Copilele sunt
fermectoare. Care este, dup aprecierea dumneavoastr,
pasrea rar?
Cea brun, fr discuie! Cum putei pune o asemenea
ntrebare?
O minune! ncuviin doamna de Mirepoix. O adevrat
minune!
Necazul este c, pentru noi, ea este fructul oprit,
remarc doamna du Hausset.
Cum aa?
Pentru c e domnioara de Nevers i fiindc trebuie s
admitei nu putem aciona cu ea aa cum facem de obicei
cu fetele de rnd.
Draga mea, ripost cu neruinare doamna de
Pompadour, te neli cumplit dac-i nchipui c acest
considerent m va opri. Fie c este sau nu domnioar de
Nevers, micua asta pare s ndeplineasc toate condiiile
dorite pentru atingerea elului pe care-l urmresc i, orice
Se ntrerupsese brusc i-i ascunsese chipul retrgndu-se
n fundul trsurii, cci, ntr-o caleac ce venea din sens
opus, i se pruse c recunoate faa ncntat i
batjocoritoare a marchizei de Coislin.
i orice ai putea crede continu, ca un fel de
sfidare, dup trecerea celeilalte trsuri ne vom purta cu
aceast fiic de duce exact la fel cum procedm cu celelalte.
i totui, obiect doamna du Hausset, puin mirat de
lipsa de consideraie cu care favorita inteniona s trateze o
persoan nobil, nu v temei c, atunci cnd va afla cine
este fata, regele nu va fi prea mulumit c i-a fost predat

fiica unuia dintre cei mai buni gentilomi ai si cu aceeai


uurin cu care-i este pus la dispoziie odrasla unui simplu
slujba?
i c, dac s-ar ntmpla una ca asta, faptul n-ar face
dect s accelereze cderea noastr, n loc s ne renale?
trase concluzia doamna de Mirepoix.
Nici pe departe, replic marchiza. l cunosc pe Louis i
sunt convins c rangul domnioarei va fi pentru el un motiv
de atracie n plus. ncredei-v n mine, frumoaselor, i nu
v mai facei griji. De altminteri, iau asupra mea ntreaga
rspundere a lucrurilor.
nsoitoarele doamnei de Pompadour nu gndeau chiar
ca ea. Dar vznd sigurana pe care prea s-o aib fa de
rezultatul avantajos al aciunii sale, nu mai ridicar nicio
obiecie i-i promiser s-i dea tot ajutorul.
Am vzut cum cele trei complice aranjaser apoi rpirea
Blanchei de la mnstirea Picpus.
S explicm acum motivele ce sttuser la baza
atentatului asemntor pus la cale de doamna de Coislin
mpotriva Louisei.
Aa cum am mai artat, milaneza se pricepuse, nc de la
prezentarea ei la Curte, s exercite asupra lui Ludovic al XVlea o atracie ndeajuns de puternic pentru a-l determina s
neglijeze desftrile de la Parc-aux-Cerfs i spre a i-o face
aproape indiferent pe cea care le organizase.
Dar, deoarece monarhul nu era, nici pe departe, un
platonic i fiindc milaneza, prost inspirat, pstrase mereu
o anumit rezerv, purtndu-se cu el aa cum ar fi procedat
cu un simplu gentilom, adic necreznd c trebuie s i se
druie dect dup ce-i va fi asigurat compensaii serioase,
dragostea autocratului nu ntrziase s descreasc.
n felul su, era i el interesat. i fcea plcere s se cread
iubit pentru el nsui i, chiar dac mai trziu le pltea foarte

scump, i se prea foarte firesc ca victimele sale s se sacrifice


cu totul pentru augusta lui persoan.
Spre nenorocirea ei, doamna de Coislin nu gndea n
modul acesta. Principiul su era plata pe loc. Aa c prompta
schimbare a atitudinii regelui i produse o mare dezamgire,
distrugndu-i multe sperane.
Fiic a unor meseriai oarecare din Milano, l ntlnise pe
marchizul de Coislin n timpul unei ederi a acestuia n
oraul lombard i, seducndu-l prin frumuseea pe care nu
voise s i-o vnd, se cstorise cu el n scurt timp.
Csnicia nu durase mult. Dup un an, marchizul, deja n
vrst, murise subit, lsndu-i tinerei sale soii ntregul
patrimoniu, care era considerabil.
Pomenindu-se liber i stpn pe o rent de mai multe
sute de mii de livre, noua marchiz, nsetat de plceri, se
dusese la Veneia, cetatea nebuniilor i a dragostei, i
ncepuse o via de petreceri, risipindu-i averea cu o
asemenea repeziciune, nct n civa ani nu-i mai rmsese
dect o parte relativ mic. Doar atunci cnd trebuise s-i
reduc cheltuielile i cnd se vzuse silit s socoteasc, abia
atunci i venise mintea la cap.
i, ntr-o zi, cnd se plngea unui amant al su cci avea
mai muli de faptul c ajunsese practic la ruin, acesta i
spusese:
Draga mea, pot s-i indic o cale, nu numai de a-i
reface averea, dar i de a ctiga o poziie social de o sut de
ori superioar celei pe care o ai acum. Dac vrei s-mi
urmezi sfaturile, nimic nu e mai uor. Eti nc extraordinar
de drgu i, dac-ai avea poft, l-ai putea duce n ispit
chiar pe un sfnt. Iat, deci, ce trebuie s faci: s-i aduni
rmiele patrimoniului tu, sau, mai curnd, al soului
tu, i s te duci la Curtea Franei, unde te vei prezenta n
virtutea titlului pe care-l pori. Ludovic al XV-lea are ca

favorit pe o femeie trecut de patruzeci de ani i de care,


potrivit informaiilor mele, ncepe s se sature. Or, dac
manevrezi cu dibcie, sunt convins c ai reui destul de uor
s-i iei locul. Vrei s ncerci?
Pornesc, rspunsese cu vioiciune doamna de Coislin,
uluit de strlucitoarele perspective ntrezrite. Dar adug
fiindc am nevoie de un ghid care s m iniieze n
obiceiurile de la Curte, i-a fi ndatorat dac m-ai nsoi.
Tocmai voiam s-i fac aceast propunere, replicase
personajul. Cu siguran, experiena mea i va fi necesar n
multe mprejurri.
Dou luni mai trziu vduva marchizului de Coislin sosea
n mprejurimile Versailles-ului, mpreun cu amantul cel
priceput un oarecare cavaler Zeno, ex-reprezentant n
Frana al Republicii Veneia i cumpra castelul de la
Chvreloup, fosta reedin a seniorilor cu acel nume.
Apoi, de ndat ce se instalase, se prezentase la Curte
unde, datorit numelui motenit de la soul su, fusese
primit fr cea mai mic dificultate.
Favoarea imediat de care se bucurase din partea regelui o
ncurajase s-i nchipuie c prezicerea cavalerului avea s
se mplineasc i deja i fcea cele mai ambiioase planuri
cnd, deodat, n dragostea lui Ludovic al XV-lea pentru ea
survenise acea perioad de regres care o dezamgise att de
mult.
Cu toate acestea, deoarece rceala monarhului fa de
nou-venit nu se vdea nc prin semne exterioare, doamna
de Pompadour nu avea cunotin despre ea i continua s
se team ca i n prima zi.
n situaia critic n care se afla, doamna de Coislin l
consult pe Zeno, pe care neprevzuta schimbare l necji tot
att ct i pe ea, dac nu mai mult; cci i baza mari
sperane pe viitorul doamnei i se bizuia c va obine un

beneficiu serios, de care avea stringent nevoie.


ntr-adevr, ex-ambasadorul, departe de a deveni mai bun,
dup ciudata i urta afacere n urma creia se vzuse silit
s renune la postul su diplomatic, se adncise i mai ru
ntr-o via dezordonat i desfrnat, ce nghiise puinul cei rmsese din avere, iar acum sfrise prin a se mulumi s
triasc din expediente.
Doamna de Coislin constituia, aadar, pentru el o
scndur de salvare, fr ndoial ultima pe care mai putea
s se bizuie de acum nainte,
Amndoi inuser sfat pentru a gsi mijlocul prin care s
evite soarta ce-i amenina.
Ei, bine! Mai avem o ans s reuim, declarase
cavalerul dup o ndelungat gndire.
Aa crezi?
Desigur, per bacco! S imitm exemplul pe care ni-l d
favorita pentru a se menine la putere.
Cum, ai vrea s m njosesc fcnd oribila meserie de
codoa pentru plcerile regelui? se revoltase doamna de
Coislin.
De ce nu?
Dar eu nu am patruzeci de ani! replicase femeia cu
acreal, fiind jignit n amorul ei propriu de femeie drgu,
creia i repugna modalitatea aceea de pstrare a aprecierii
monarhului.
De vreme ce nu putem face altceva, buna mea prieten?
Cci regele nu vrea s cumpere ma-n sac, iar tu,
dimpotriv, nu vrei s-i dai nimic nainte de a fi sigur de
anumite compensaii.
i Zeno i argumentase propunerea cu atta iscusin,
scosese n eviden motive aa de convingtoare, nct
sfrise prin a o determina pe marchiz s-i adopte prerea.
Bine, fie! se decisese. Accept aceast njosire.

La nceput, s nu-i prezini regelui dect o singur


persoan, o sftuise cavalerul. Vom vedea mai apoi cum va
trebui s procedm.
Lucrul fiind astfel convenit, cei doi asociai porniser, ca i
doamna de Pompadour, n cutarea unei victime. Dac este
adevrat c minile nobile gndesc la fel, se pare c aceeai
nsuire o au i cele ticloase, cci, n ziua n care favorita,
hotrnd s-o smulg iubirii alor si pe Blanche de LagardreNevers, crezuse c-o vede pe rivala sa ntr-o caleac ce
mergea n sens invers, nu se nelase deloc.
ntmplarea, tot att de favorabil metresei titulare ct i
celei care ncerca s-o nlocuiasc, le fcuse s se plimbe, n
aceeai zi, spre pdurea Vincennes. Astfel nct milaneza i
veneianul, ca i cele trei doamne din cealalt trsur, le
putuser vedea pe Blanche i pe Louise care se ntorceau
mpreun la Picpus i, fiind impresionai, la fel ca cele trei, de
frumuseea fetelor, se grbiser s se informeze cu privire la
ele.
Diavolo, njurase Zeno, dup ce-i fcuser ancheta. S
nu ne legm de domnioara de Lagardre-Nevers, n-am avea
dect necazuri. Am avut cndva nite ncurcturi cu tatl ei,
ducele, i pot afirma c e o persoan a crui mnie n-ar fi
ctui de puin plcut.
Fraza fusese completat printr-o strmbtur plin de
rutate, pe care interlocutoarea sa nu o remarcase, dar care
era, desigur, o dovad a slabei satisfacii pe care o simea la
gndul acelei vechi amintiri.
Ct despre cealalt, continuase, cu ea nu trebuie s ne
jenm: este o mic orfan fr importan i care, departe de
a ne purta pic, va trebui, dimpotriv, s ne fie
recunosctoare c i-am creat o asemenea situaie.
Numele de Moutier nu-i spunea nimic. Chiar dac inima i
mai vibra cnd i amintea de o fat de care-i btuse joc n

mod la, atrgnd-o n casa lui de distracii din Montmartre,


n memoria veneianului nu rmsese nicio urm a numelui
ei.
Ai dreptate, cavalere, gndise cu glas tare doamna de
Coislin. Ar fi o impruden s-i dm un asemenea rol unei
domnioare de neam nobil, i asta chiar neinnd seama de
caracterul protectorului ei natural, i e mai bine s-o alegem
pe tnra Louise Moutier. Dar cum s punem mna pe ea?
Asta m privete, replicase Zeno. Cunosc o ghicitoare n
cri la care m duc uneori s-mi citeasc soarta, i voi
obine cu uurin colaborarea, cu ajutorul unei pli bune.
O consider ndeajuns de dibace i am toate motivele s cred
c va reui repede s ne pun la dispoziie fetia.
Se dusese atunci la Thrse Vignon, ca venind din partea
doamnei de Coislin cci nu voia s se compromit i avea
multe motive s doreasc s stea ct mai n umbr cu
putin i, mpreun cu ea, pusese la cale rpirea Louisei.
i mai ales, zorete-te, i recomandase. Suntem grbii.
Trebuie neaprat ca totul s se termine n cel mult opt zile.
tim c Thrse scurtase serios acel termen, deoarece abia
la trei zile dup ntoarcerea ei la mnstire fugea de-acolo cu
orfana.
Cele dou marchize, aflnd simultan c fetele pe care le
destinau regelui czuser n puterea lor, fuseser convinse,
fiecare n parte, c i-a asigurat victoria asupra rivalei i-i
aruncaser priviri sfidtoare. Nu-i nchipuiau, bineneles,
c amndou avuseser aceeai idee i c foloseau aceleai
arme pentru a se combate.

5
La ora la care doamnele de Pompadour i de Coislin erau
informate c ordinele le fuseser executate, doi brbai tineri,
am putea spune doi adolesceni, intrau n satul Picpus i se
prezentau la poarta principal a mnstirii clugrielor
augustine.
Unul era marchizul de Lagardre-Nevers, fratele geamn al
Blanchei, care, rentors din Lorraine cu douzeci i patru de
ore mai nainte de napoierea tatlui i a mamei sale, navusese rbdare dect att ct s-i scuture praful de pe
urma cltoriei i alergase s-i mbrieze sora.
Cellalt era vicontele Romuald de Dizons.
Cei doi tineri erau prieteni apropiai. Amiciia lor data din
ziua n care prezena neateptat a vicontelui contribuise
att de mult la a le scuti pe Blanche i pe Louise de purtrile
grosolane ale soldailor bei. De atunci, ntre Henri i domnul
de Dizons se nscuse o simpatie reciproc i tinerii
ntreineau relaii frecvente.
Este de la sine neles c marchizul avea tiin despre
dragostea vicontelui pentru domnioara Moutier. Chiar el
fusese cel care-i nlesnise o ntrevedere cu ea, nsoindu-l n
acea zi.
Avnd firi aproape asemntoare, adic fiind nsufleii de
un spirit de dreptate i plini de avnt, mereu gata s-i
ncrucieze spada n aprarea oropsitului mpotriva
asupritorului, celor doi gentilomi nu le fusese greu s se
aprecieze reciproc.
Cu toat mndria sa nnscut, fiul ducelui, mai tnr cu
doi sau trei ani dect noul su prieten, i recunoscuse
imediat, ca de la sine neles, o oarecare superioritate fa de
el.

ntr-adevr, dac Henri motenise, de la tatl i de la


bunicul su, acel elan de lupt i sngele mereu fierbinte
care-i fcea s constituie o familie de eroi, vicontele, fr a-i fi
cu nimic mai prejos n aceast privin, era mai ponderat de
cum sunt, de obicei, tinerii de vrsta lui. Dac se aprindea
iute, avea totui i tria sufleteasc necesar pentru a se
stpni la timp, atunci cnd judecata sa corect i rapid l
sftuia c aa e bine.
O asemenea stpnire de sine l mira mult pe marchiz i-l
umplea de o admiraie cu att mai mare cu ct el nsui se
simea incapabil s-i controleze mnia.
Ah! i spunea uneori, n glum eti ultimul cavaler al
Mesei Rotunde, dragul meu Romuald, i-i pori vrsta de
cteva secole mult mai uor dect domnul de Saint-Germain.
N-ai dect s rzi de mine, Henri, replica vicontele, al
crui chip, de obicei trist, se ilumina de un zmbet slab. Asta
nu nseamn c dac ai fi ceva mai serios, iar eu n-a fi
nlnuit de dragostea mea nefericit, i dac am uni lancea
mea scurt, de vechi viteaz, cu spada ta prima din Frana!
n-am putea face adevrate minuni.
Vicontele spunea adevrul: n mod firesc, Henri era foarte
ndemnatic cu armele; asta era ceva n sngele neamului
Lagardre. Dar primind i leciile combinate ale ducelui, ale
lui Cocardasse i ale celor doi Passepoil patru lame dintre
care fiecare valora ct zece nu-i trebuise mult timp pentru
a-i depi profesorii.
La un exerciiu de scrim desfurat n faa regelui, la
Marly, cu un an n urm, Henri, care la vremea respectiv nu
avea dect aisprezece ani, dezarmase, unul dup altul, opt
gentilomi. La runda a doua, cu uurin, ca n joac,
sfiase, cu trei guri n triunghi, vesta lui Boniface
Passepoil, noul profesor de la coala de scrim de lng PetitChtelet. n runda a treia, n timp ce Bertrand Duguesclin i

nvingea tatl, biatul, printr-o lovitur teribil, inventat de


el, atinsese nodul de dantel de la gtul ducelui nsui
ducele de Lagardre! i asta, dup ce descoperise o aprare
la faimoasa lovitur secret a lui Nevers!
De la acel memorabil exerciiu de scrim data reputaia
tnrului marchiz, cci, felicitndu-l, Ludovic al XV-lea i
spusese destul de tare pentru a fi auzit de toi:
Domnule, dac ai ntlni oameni ndeajuns de
ndrznei nct s v enerveze, ar trebui, pentru a face
confruntarea echitabil, s-i rugai s-i alture rudele i
prietenii cnd i-ar regla cu dumneavoastr nenelegerea.
Aadar, la ntoarcerea sa din Lorraine, nainte de a merge
la Picpus, Henri de Lagardre-Nevers trecuse pe la prietenul
su, vicontele, i-i spusese:
Dragul meu Romuald, i se ofer un prilej s-o vezi pe
Louise, o plcere de care tiu c eti prea adesea lipsit. M
duc la mnstire s-i vestesc Blanchei ntoarcerea noastr.
Vino cu mine, n calitate de prieten, i, deoarece mi voi
exprima dorina s-o salut i pe domnioara Moutier, vei
profita ca, n acelai timp, s schimbi cu ea cteva cuvinte.
Ne putem uor nchipui cum se grbise srmanul
ndrgostit s-i accepte propunerea.
Prin urmare, aveau amndoi sufletul plin de bucurie n
vreme ce fceau s rsune clopotul mare care trebuia s le
anune vizita, i erau tare nerbdtori ateptnd s fie poftii
nuntru.
Li se deschise n curnd. De-abia se ntredeschisese poarta
i se i grbir s intre. Imediat, privirile lor le cutar pe
Blanche i pe Louise pe care, innd seama de blndeea
anotimpului, presupuneau c le vor gsi plimbndu-se fie n
curte, fie n grdin.
Nevzndu-le nici acolo, nici dincolo, se ndreptar
aproape n fug spre mnstire, unde erau desigur reinute

de vreo practic religioas. Deodat, atenia le fu ns atras


de mai multe grupuri de clugrie care vorbeau nsufleite i
preau a fi sub influena unei puternice emoii.
Dar ce se-ntmpl? se ntrebar. S-ar spune c s-a
petrecut ceva neobinuit!
Se apropiar de unul din grupuri i ncercar s afle de la
clugrie motivele agitaiei n care le gseau.
Ah! dac-ai ti, domnilor! Dac-ai ti rspunser.
Este groaznic, cumplit!
Dac-am ti ce? Ce e groaznic i cumplit?
Maicile uotir o clip ntre ele, apoi, pe un ton n care se
ghicea ncurctura, se hotrser s spun doar:
Nu putem, domnule. Doamna Stare v va lmuri. i se
ndeprtar repede, spre a nu fi nevoite s li se mai pun alte
ntrebri.
Henri i domnul de Dizons schimbar priviri ngrijorate i,
cuprini deodat de o presimire sinistr, se duser ntr-o
fug la vorbitor unde, cu inima strns de spaim, ateptar
venirea maicii superioare.
Aceasta, ntiinat de vizita lor la mnstire, nu ntrzie
s-i fac apariia.
Mai nainte ca tinerii s-o fi ntrebat, strig cu un glas
vibrnd de indignare i durere:
Domnilor, ast-noapte a fost comis o crim oribil i
fr precedent. Nite rufctori ndrznei au reuit s
rpeasc dou fiine ce se aflau aici, sub protecia mea,
fugind cu ele fr ca eu s m pot opune.
Blanche! Louise! izbucnir deodat marchizul i
vicontele care, cu gndul doar la cele dragi lor, nu se
gndiser nicio clip c-ar fi putut fi vorba de alte persoane.
Aa este: la Blanche i Louise m refer.
Pe Sfntul Dumnezeu! spuseser amndoi n acelai
timp i ca i cum ar fi rostit un jurmnt. Fapta asta

mrav va face s curg snge!


Mi-au fost rpite acum cteva ore de nite nemernici
care au folosit, fiecare, un vicleug diabolic pentru a
ptrunde n mnstire i a-mi nela vigilena, continu
maica Philippine. Judecai dumneavoastr niv.
i le fcu cunoscut strategia adoptat pe de o parte, de
doamna Thibaut, iar pe de alta, de falsul nepot al lui mo
Tanguy, precum i modul n care i svriser ticloia.
Dar mrturisi c nu cunotea adevratele nume ale
tlharilor, cci cu siguran femeia ce se prezentase drept
doamna Thibaut dduse un nume fals, tot aa cum fcuse i
complicele ei, pentru a intra n mnstire.
Dup ce-i ncheie relatarea, cei doi tineri rmaser
zdrobii i, pe moment, nu se gndir s ntrebe cu ce scop
fuseser rpite Blanche i Louise. Nu vedeau dect un singur
lucru: faptul c dispruser i c se aflau n puterea unor
indivizi de cea mai abject spe.
Ah! bandiii! exclam deodat Henri, cu vehemen. Vor
plti cu viaa acest atentat odios! Viconte, s zburm n
ajutorul srmanelor copile i s nu ne oprim dect atunci
cnd le vom gsi Vino, vino
O clip, domnilor, se mpotrivi maica superioar. n
graba de a le regsi, dumneata, domnule de Nevers, pe sora
dumitale, iar dumneata, domnule de Dizons, pe pupila
mea, uitai c nu cunoatei locul n care au fost duse.
Aa este, ncuviin marchizul. Att Romuald ct i eu
suntem att de uluii de lovitura pe care am primit-o, nct
nu mai judecm limpede i am fi plecat fr o int precis.
Dar, doamn, suntei cumva n cunotin de cauz?
Da, cred c sunt cel puin n ceea ce o privete pe
Blanche, cci n legtur cu Louise nu pot face dect
presupuneri.
Vorbii, doamn, n cazul acesta vorbii repede timpul

ne zorete.
Dei eti tnr, domnule marchiz, mi nchipui c nu
ignori existena unui loc numit Parc-aux-Cerfs, unde regele
se ded, dup cum mi s-a spus, unor distracii vinovate?
ntr-adevr, nu o ignor, dar ce legtur are? Apoi,
nelegnd brusc gndul clugriei, exclam, n vreme ce
sngele i mpurpura chipul:
Cum! bnuii c sora mea, fiica ducelui de Nevers, ar fi
sechestrat ntr-un asemenea loc?
M tem c da ticlosul care a luat-o i-a afirmat lui
mo Tanguy c acolo o duce.
O! este cu neputin, doamn Blanche, acest nger de
puritate, ntr-un astfel de loc!
Ah! a vrea din tot sufletul ca mizerabilul s fi minit.
Din nefericire, intuiia mi spune c a rostit adevrul.
Infamie! infamie! strig marchizul, nucit de cele ce afla,
cci cunotea soarta rezervat nefericitelor care intrau n
csua de pe strada Saint-Mdric. Dar voi alerga la
Versailles s-o smulg din acea vizuin i, chiar de-ar fi s trec
totul prin foc i sabie, pn la apusul soarelui va trebui smi fie redat.
Ia seama, domnule de Nevers, n mprejurarea aceasta
s-ar putea ca violena s nu v fie spre bine. De altfel,
accesul n respectiva locuin trebuie s fie extrem de dificil,
i fr ndoial c este imposibil s se ptrund acolo cu
fora.
Am spada mea, doamn ripost tnrul, cu trsturile
nsufleite de mndrie i, cu ea, m pun cheza c-i voi
ndeprta pe toi cei care se vor opune trecerii mele.
tiu c eti deosebit de curajos, spuse cu blndee
maica superioar, i c nu primejdia este cea care-i poate
face s dea napoi pe cei din neamul dumitale. Cu toate
acestea, orict de valoros ai fi, eforturile dumitale ar rmne

fr ndoial, inutile, deoarece locuina este pzit, zi i


noapte, de o companie de soldai al cror consemn este foarte
strict.
n acest caz, ce m sftuii s fac, doamn? gemu
tnrul care, cu toat marea dorin de a merge imediat s
ncerce s-i elibereze sora, era obligat s admit logica
acelui raionament i, ca urmare, se simea descurajat.
S acionezi printr-un subterfugiu.
Prin subterfugiu? i care anume?
N-a putea s-i indic unul cu precizie. Dar ducndu-te
s studiezi locurile, mi se pare c-ai putea reui s descoperi
mijlocul ce i-ar permite s ajungi pe nesimite pn la
Blanche, sau, dac ar fi prea dificil, s faci s-i parvin un
mesaj n care vei fi pus la cale, de mai nainte, un plan de
evadare. nelegi, cele ce-i spun sunt doar simple idei. Totul
depinde de iniiativa dumitale. Dac metoda prin for ar da
gre, Blanche ar fi n mod iremediabil pierdut.
Domnul de Lagardre-Nevers pru s cumpneasc vorbele
stareei.
Fie precum spunei, sfri prin a replica. M plec n faa
raiunii dumneavoastr i voi face aa cum m sftuii. Totui
adug, frmntnd mnerul spadei sale a fi preferat s
folosesc acest oel pe care tatl meu mi l-a pus la old pentru
a apra cauzele drepte i tie bunul Dumnezeu c cea de
acum este una dintre acestea!
Dup o scurt pauz, cu un zmbet amar, continu:
Un gentilom s recurg la vicleuguri, ca un om al legii,
pentru a-i apra onoarea! Nu-i penibil?
Are inima lui Philippe! opti clugria, nvluindu-l pe
tnr ntr-o privire plin de duioie.
n timpul acestei conversaii, vicontele strbtuse n sus in jos vorbitorul, cu pai sacadai. Zdrobit de propria-i durere,
prea s fie la o sut de leghe departe de problemele ce se

discutau lng el.


Auzind ultima remarc a prietenului su, se opri brusc n
loc, i, fr a-i da un rspuns, ntreb cu un ton de
implorare, adresndu-i-se clugriei:
i eu, doamn, i eu? unde trebuie s m duc s-o caut
pe Louise?
Dumneata, domnule de Dizons, nu vei merge la csua
regelui. Cu siguran ea nu se afl acolo, sau, cel puin, nu
nc. Fiindc, fr s tiu de unde mi vine acest gnd, am
certitudinea c i soarta ei este de a fi dus acolo. Dar,
pentru moment, se afl n alt parte.
Dar unde, doamn?
N-a putea spune cu precizie. Pot totui s-i dau unele
indicii utile. V-am relatat cum, n momentul rpirii, femeia
aceea aa-zisa doamn Thibaut temndu-se c, n ciuda
puinelor fore ce-mi rmseser, a putea reui s-i mpiedic
paii agndu-m de picioarele ei, m-a obligat, cu ajutorul
unei fore oculte, s m napoiez n chilia mea. Ei, bine!
Tocmai acea for, crend ntre ea i mine un soi de legtur
invizibil, mi-a ngduit s-o urmresc, cu ochii minii, n fuga
ei precipitat.
S fie cu putin? se bucur Vicontele.
Da. Din nefericire, necunoscnd numele locurilor prin
care a trecut i pe cel al localitii n care s-a oprit, repet, nu
pot s precizez nimic.
Oricum, doamn, mprtii-ne cele ce tii. Deoarece
noi cunoatem destul de bine mprejurimile Parisului, s-ar
putea ca, dup indicaiile dumneavoastr, s izbutim s
reconstituim itinerariul pe care l-a urmat.
Atunci, ascultai.
i, pentru a vedea mai bine n propria-i minte, maica
superioar nchise pleoapele, apoi vorbi ca i cum ar fi asistat
chiar atunci la fuga Thrsei Vignon cu tnra fat.

Iat, spuse, ce anume desluesc limpede, n ciuda


somnului n care sunt cufundat. Odat ajuns la poarta
mnstirii, femeia se urc mpreun cu Louise ntr-o trsur
care se ndeprteaz imediat, cu toat viteza cailor si.
Trsura se apropie de Sena, n lungul creia merge pn ntrun sat ale crui prime csue se afl pe mal i unde fluviul
face un cot brusc spre stnga.
Billancourt! exclam Henri, deodat interesat de acea
stranie experien. Cunosc locul.
Acolo, continu starea, trece peste un pod n spatele
cruia zresc un trg mare.
E Svres, fr ndoial, afirm la rndul su domnul de
Dizons, cu glas tremurtor. De multe ori am trecut peste acel
pod pentru a merge acolo.
Ajunge n ora, dup ce a urcat o pant abrupt, l
traverseaz i pe el i pornete pe un drum mrginit de
arbori.
Drumul de la Svres ctre Versailles, nu pot s mnel Ah! nefericita Louise! Orice-ai spune, doamn, tot
la Versailles a fost dus, exclam dezndjduit vicontele care,
acum, nu se mai ndoia c domnioara Moutier a fost
internat, ca i Blanche, n seraiul lui Ludovic al XV-lea.
Dup o jumtate de or de goan, trsura sosete n
apropierea unui ora mare, n care vd largi alei nverzite,
monumente imense i splendide.
Eram sigur: Versailles! rosti din nou domnul de Dizons.
Intr n ora
i se ndreapt ctre o strad pustie, unde se oprete
n faa unei csue nconjurate de o grdin adug,
aproape fr voia sa, tnrul, cu fruntea brobonit de
sudoare.
Nu. Strbate oraul n diagonal, iese printr-o poart
lateral i se angajeaz pe un drum ngust, n lungul cruia

sunt risipite, pe stnga i pe dreapta, mici ctune.


Vicontele i ndrept trupul, respirnd ca i cum ar fi
primit o lovitur puternic n piept: Louise nu se afla la Parcaux-Cerfs. Dar acum era cuprins de un alt soi de ngrijorare.
Nu cunotea deloc localitile de dincolo de Versailles i, n
consecin, nu tia unde putuse fi dus domnioara Moutier.
Iat-m dezorientat, recunoscu foarte dezamgit. N-am
mers niciodat pe-acolo Dar. Tu, Henri?
Nici eu, rspunse marchizul.
n cele din urm, ncheie clugria, vizitiul micoreaz
viteza cailor i trsura se oprete cam n faa grilajului unei
locuine somptuoase care mi pare a fi un castel.
Un castel? Bun, acesta-i un indiciu care ne va fi foarte
util, zise vicontele. Locuinele de acest fel nu trebuie s fie
foarte numeroase n zon i apoi, ce s-a mai ntmplat
dup oprirea trsurii?
Dup aceea, din pcate, nu mai disting nimic, rspunse
maica superioar, deschiznd ochii. n creierul meu este o
noapte total, oricte eforturi a face s zresc vreo lumini.
Probabil c ntre acea femeie i mine s-a interpus un
obstacol care a rupt firul ce m lega de ea. i dorina de a ti
ce s-a fcut cu Louise nu este una dintre cele mai mici griji
ce m frmnt. Ce se-ntmpl cu ea acum? Ce soart are?
n ce mini se afl? Tot attea ntrebri la care nu gsesc
rspuns.
Dar la care eu, doamn, voi rspunde n curnd,
declar plin de energie domnul de Dizons. Datorit pistei pe
care ne-ai furnizat-o, voi porni imediat n cutarea ei, i jur
c nu vor trece de dou ori douzeci i patru de ore i vei
putea s-o strngei la piept pe Louise, redevenit liber
Doar dac nu voi fi murit! adug cu voce mai sczut.
n timp ce vorbea, chipul brbtesc al vicontelui se
nsufleise i parc se transfigurase.

Domnul s te aud i s te ajute, i rspunse starea


foarte nduioat, cci copila aceasta este toat bucuria,
toat fericirea mea pe lume. Fr ea, existena mea nu mai
este dect ntunecime i neant
Apoi, dndu-i seama c fratele Blanchei o privea cu
mirare, i roind din cauza minciunii pe care avea s fie
nevoit s-o spun, se corect, cu intenia de a explica elanul
de iubire cam prea puternic pentru un simplu tutore vorbind
despre pupila ei:
N-am promis, oare, celor care mi-au ncredinat-o, s fiu
pentru ea ca o a doua mam?
Ca majoritatea oamenilor a cror minte echilibrat se afl
ntr-o lupt continu cu un temperament prea impetuos,
domnul de Dizons i nfrna repede rarele gesturi de mnie
care-i scpau. Ca pentru a ncerca s atenueze reproul din
cuvintele pe care urma s le rosteasc, opti cu mult
blndee:
neleg, doamn, c avei aceast iubire profund fa de
Louise, cci este att de bun i de blnd, nct toate
inimile i se deschid. Dar vedei c, orict de mare ar fi
aceast iubire, nu a reuit s-o apere de un groaznic atentat.
Ah! de ce n-ai vrut s v nduplecai la struinele mele, s
ngduii unirea noastr? Astzi n-ar trebui s ne temem
pentru ea
Aceste cuvinte nu sunt generoase, domnule, spuse biata
femeie, plind. Nu sunt oare destul de npstuit de
nenorocirea care m-a lovit?
Vai! iertai-m, doamn, avei dreptate durerea mi ia
minile sufr i eu foarte mult S m gndesc c cea pe
care, cu toat persistena dumneavoastr de a mi-o refuza, o
consideram ca trebuind s devin, ntr-o zi, tovara mea de
via, s-ar putea s fie, chiar acum, supus unor ultragii de
nenchipuit!

Urm o tcere n timpul creia cei doi interlocutori rmai


cci, la rndul su, Henri de Lagardre-Nevers strbtea cu
pai mari vorbitorul spre a-i astmpra nerbdarea
aproape c-i puteau numra btile inimilor.
Maica superioar ovia s pronune cuvintele ce-i veneau
pe buze. Era evident c n sufletul ei se ddea o puternic
lupt, cci frmntarea i se citea pe fa.
n cele din urm, privindu-l pe tnr drept n ochi,
exclam cu cldur:
Ei, bine! domnule, sunt de acord cu dorina dumitale:
elibereaz-o pe Louise din capcana n care a czut, f
imposibilul pentru a mi-o napoia n rstimpul promis, i m
oblig s pun mna ei ntr-a dumitale!
Nebun de bucurie, vicontele fu nevoit s se rezeme de
sptarul nalt al unui fotoliu de rchit, spre a nu cdea n
genunchi n faa stareei. i, temndu-se s nu fi auzit greit,
nc nendrznind s cread ntr-o asemenea fericire, pe care
va trebui, poate, s-o plteasc fie cu sngele, fie cu libertatea
lui, ngim foarte ncet i spernd s nu primeasc o
dezminire:
S fie oare adevrat n fine, mi-o dai?
Da, domnule de Dizons Aadar, s fie soia dumitale.
Deoarece nsui Dumnezeu i-a oferit prilejul de a-i veni n
ajutor, recunosc c-i este necesar o alt protecie dect a
mea; c, spre a fi aprat, are nevoie de un bra mai puternic
dect al meu Fii, amndoi, binecuvntai Dac vei fi
ndeajuns de norocos nct s-o smulgi sorii care o amenin,
parcurgei, aadar, mpreun drumul att de greu al vieii.
Eu, din strfundurile acestei mnstiri, l voi ruga pe
Dumnezeu s ndeprteze de paii votri mrcinii i spinii.
O, doamn, v mulumesc, v mulumesc! exclam
vicontele lund minile stareei i, plin de recunotin,
acoperindu-i-le cu srutri. Aa precum spunei, ne druii

fericirea, Louisei i mie Iar acum, nsufleit de un nou


curaj, zbor s-i vin n ajutor nu vreau s mai rmn n
aceast incertitudine care m ucide.
Mergei, domnilor! Dumneata, domnule de Nevers, s-i
salvezi sora, iar dumneata, domnule de Dizons, s-i salvezi
logodnica. Dar, mai ales, v recomand amndurora s fii
prudeni!
Vicontele i marchizul acesta din urm ntrerupndu-i
umbletul febril promiser s urmeze acest sfat, apoi i
luar rapid rmas-bun de la maica superioar.
Doamne! murmur aceasta cnd rmase singur, fii
scut pentru aceti tineri viteji care se duc s lupte pentru o
cauz dreapt Dar eu se corect deodat eu voi sta oare
inactiv? Nu, nu! pe msura mijloacelor mele, trebuie i
vreau s le ajut pe srmanele copile Pe Blanche, care mi-a
fost ncredinat de Philippe, i pe Louise acest alt eu al
meu. Da, sunt datoare s-o fac! M voi duce la monseniorul de
Beaumont, voi merge la rege, ba chiar, dac e necesar, m voi
arunca, spre a cere dreptate, la picioarele acelei femei care
murdrete cea mai nalt treapt a tronului!
La rndul su, prsi vorbitorul.
Era att de absorbit n gndurile sale, nct, nainte de a
iei, nu o observ pe maica Vronique, care, de la nceputul
ntrevederii sale cu cei doi tineri, sttuse ascuns n spatele
uii, nepierznd niciun cuvnt din convorbirea lor. ndat
dup plecarea ei, aceasta-i abandon ascunztoarea i se
urc n chilia sa, unde se ncuie. Apoi, sigur c nu va fi
surprins, scoase dintr-o caset un mic medalion ce
reprezenta un tnr ofier de la grzile franceze i rosti, cu
glas emoionat:
i eu, Philippe, i jur c m voi strdui s-i salvez fiica!
n felul acesta voi putea rscumpra o parte din rul pe
care vi l-am fcut, ie i mamei tale De-a avea fericirea s

reuesc!

6
Fiica lui Philippe de Lagardre-Nevers se trezi, a doua zi,
ctre ora trei dup-amiaza. Dar trecu mult timp pn s-i
recapete ntreaga luciditate.
i simea capul greu, mintea nceoat, lipsit de
vioiciune, de parc ar fi fost sfrmat.
n cele din urm, creierul ncepu totui din nou s-i
funcioneze, gndurile i se limpezir i greutatea ce-i apsa
membrele se micor treptat.
Atunci arunc o privire n jurul su: se vedea culcat,
complet mbrcat, pe un divan situat n mijlocul unui
salona de form octogonal, tapetat cu mtase de un rou
aprins i nzestrat cu un mobilier de o execuie delicat i
artistic.
Unde m aflu, oare? se ntreb. Nu-i cu putin: visez,
desigur, i visul va nceta dintr-o clip ntr-alta.
i, ndoindu-se din ce n ce mai mult c ar fi treaz, ncepu
s bat cu piciorul n pardoseal, apoi s parcurg ncperea
n lung i-n lat, s deplaseze mobilele, ajungnd chiar ca,
printr-o micare prea brusc, s rstoarne un taburet care,
izbindu-se de o poriune de parchet neacoperit de covor,
fcu un zgomot destul de mare.
n timp ce fata se apleca s ridice taburetul, auzi lng ea
un fonet de stof. Se ntoarse iute: n faa ei se afla o femeie
n vrst care, aplecndu-se ceremonios, o privea, cu un
zmbet mieros pe buze.
De unde apruse acea femeie? Cum intrase? Un nou
mister pentru Blanche, care nu remarcase nicio u de acces
n salon.
Nou-sosita era o matroan trupe i voinic, ce prea s
aib cel puin aizeci de ani.

Ei, bine! micua mea drag i se adres femeia cu o


voce subiric, n care se strecura un uor accent strin
vaszic, te-ai trezit? Cum te simi? Puin obosit, fr
ndoial? n loc s te odihneasc, tiu bine, somnul prea
ndelungat te obosete, iar al dumitale a durat
Cine suntei, doamn? o ntreb fata cu un ton
poruncitor, n loc de a-i rspunde. Cine suntei, de ndrznii
s-mi vorbii cu o asemenea familiaritate?
Cine sunt, copila mea? Dup nume, doamna Bertrand,
iar dup funciuni, servitoarea dumitale, prea umila dumitale
slug mereu gata s execute ordinele pe care vei binevoi s
mi le dai.
Doamna Bertrand! Servitoarea mea! Nu neleg. Nu
v-am vzut niciodat i, prin urmare, nu v cunosc. Dar,
fiindc m asigurai c suntei n slujba mea, spunei-mi
cum se face c, dei asear am adormit la mnstirea
Augustinelor din Picpus, m trezesc n locul acesta care-mi
este cu totul strin.
Ce-mi tot spui? se minun btrna, prefcndu-se cu o
extraordinar iscusin. Te aflai ieri n sfntul loca al
clugrielor de la Picpus?
Sigur c da. De trei sptmni m retrsesem acolo pe
durata absenei prinilor mei, plecai actualmente n
Lorraine. Ieri mi-am petrecut acolo ntreaga zi, ca i seara, i
degeaba caut s-neleg prin ce vraj chilia mea, att de
simpl i modest, s-a transformat, ca prin minune, n
timpul somnului meu, n salonul acesta att de bogat
mobilat i decorat aa de artistic.
Poate c o zn bun te-a vizitat i i-a fcut aceast
surpriz, micuo, se fandosi matroana, cu o expresie care se
voia maliioas.
Chiar dac a venit sau nu o zn bun s m viziteze
declar fata cu semeie v atrag nc o dat atenia,

doamn, s v controlai expresiile a cror familiaritate


deplasat nu o pot suporta, i s-mi explicai imediat aceast
enigm pe care mintea mea refuz s-o dezlege.
Dar dar se blbi doamna, cu totul surprins de
acea noblee a tonului, cu care nu era obinuit. M ntrebi,
acum, ceva la care mi-e absolut imposibil s-i rspund. Cum
vrei s-i spun ceva ce nu tiu nici eu?
Cum adic? Nu putei s m lmurii n aceast
problem?
Deloc, absolut deloc.
Iat un mister ciudat, remarc Blanche, privind-o int
n ochi pe doamna Bertrand.
Apoi dup o pauz, relu vorba:
Cel puin ai putea s-mi spunei unde m aflu, aici?
Nici la prietenele mele, nici n oricare alt parte unde m-am
dus cu prinii mei n-am vzut vreodat lucruri
asemntoare cu tot ce m nconjoar.
Asupra acestui punct, pot s te satisfac. Te afli aici la
cineva care-i vrea binele foarte mult bine.
De data aceasta, Blanche nu-i putu reine un puternic
hohot de rs, ntr-att i se prea de hazlie o asemenea
pretenie impertinent din partea unui strin.
La cineva care-mi vrea binele! repet cu o ironie vesel.
neleg din ce n ce mai puin. Explicai-v.
Acea persoan va veni n curnd i-i va spune ea nsi
tot ce vei dori s afli.
Expresia Blanchei deveni dintr-o dat aspr, n timp ce
rostea:
Doamn, nu tiu despre cine vorbii. n afar de prinii
mei i de civa prieteni, nu recunosc absolut nimnui
dreptul de a-mi vrea binele. Binevoii, aadar, s-mi indicai
modul n care pot prsi acest loc, n care nu descopr nicio
ieire, astfel nct s pot pleca spre mnstirea din Picpus, de

unde am ieit n urma unui eveniment, pn acum


inexplicabil pentru mine.
Nu se poate spune c doamna Bertrand nu era oarecum
stnjenit. Niciodat, niciuna dintre locatare nu se artase
nici aa de recalcitrant, nici att de imperioas. Dar era o
femeie cu multe resurse interioare i trebuie s fi dovedit
numeroase caliti pentru a fi fost aleas de jupnul Lebel i
a deveni paznic la Parc-aux-Cerfs.
Drag domnioar replic, deci, cu un glas mieros
dac mi-ar fi cu putin, crede-m c i-a face pe plac, cu
cea mai mare grab. Dar, vai! mi este strict interzis s-i dau
astfel de indicaii. Nu poi pleca dect cu nvoirea persoanei
despre care am vorbit.
Ce tot spunei, doamn, exclam Blanche, apropiindu-i
brusc arcurile sprncenelor ei negre. Nu sunt liber s plec
de aici, dup placul meu?
Nu, cu siguran.
Dar, la urma urmei, ce fel de locuin este aceasta?
ntreb domnioara de Nevers, stpnindu-i, cu mare efort,
spaima tulbure care ncepuse s se nasc n ea.
Locuina asta, domnioar, replic doamna Bertrand
pe un ton insinuant i fcndu-i singur curaj este un loc
minunat, n care fete tinere, ca dumneata, se bucur de o
fericire aproape divin. Toate dorinele le sunt ndeplinite, de
ndat ce le exprim. Au la dispoziie cele mai somptuoase
rochii, cele mai deosebite bijuterii. Le sunt oferite mii de
distracii, pentru a li se nveseli fr ncetare mintea i a li se
bucura inima Fiecare or, fiecare minut fiecare secund
le aduce o nou plcere, iar zilele lor se scurg ntr-un
nesfrit ir de ncntri. Este un Eden, un adevrat paradis
terestru, n care vei fi Eva Eva unui Adam care te va adora
i te va coplei cu toate fericirile de pe lumea asta. Ah! copil
norocoas, ce de bucurii te ateapt! Ce existen de basm i

este rezervat!
Domnioara de Nevers rmsese mut, aproape uluit,
ndoindu-se mai mult ca oricnd c-ar fi treaz. Nu nelegea
cu precizie semnificaia cuvintelor ce-i ajungeau la urechi,
dar instinctul santinel vigilent care vegheaz n inima
oricrei fecioare o fcea s presimt un pericol iminent ce-i
amenina onoarea.
Tcei, doamn! Niciun cuvnt n plus! Scutii-m
de prezena dumneavoastr pe care n-a putea s-o mai
suport Nu sunt capabil s ptrund nelesul ascuns al
cuvintelor dumneavoastr, dar un glas secret, mi spune c
sunt insulttoare pentru mine Lipsii, aadar, din ochii
mei, sau chem n ajutor.
Doamna Bertrand era att de departe de a prevedea un
atare deznodmnt, nct fu rndul ei s rmn uluit. Cu
toate acestea, revenindu-i repede i nchipuindu-i c fata
n-o nelesese bine, ncerc s explice mai limpede:
Ei! na-i-o, draga mea copil, poate c nu m-am
exprimat bine?! i repet c te vei bucura aici de toate
fericirile omeneti, c vei fi
Destul, doamn, destul!!! o ntrerupse Blanche, ai crei
ochi negri scnteiau. V poruncesc s ieii imediat,
altminteri vei avea de suportat pedeapsa pentru purtarea
dumneavoastr nedemn pedeaps de care prul alb nu var putea scuti Aflai c sunt fiica ducelui de LagardreNevers, i tatl meu este unul dintre primii gentilomi ai
Franei. Cnd va afla odiosul atentat a crui victim am fost,
i va pedepsi pe autori n mod exemplar. Aa c ieii, v spun
adug fcnd un pas nainte. Ieii dac nu inei s v
agravai situaia prin purtarea dumneavoastr!
ntr-o anume privin, btrna nu era pe deplin linitit,
cci micua, cum o numea, avea cu adevrat manierele unei
persoane capabile s foloseasc violena. Ct despre

ameninri, puin i psa, tiind prea bine c nu trebuia s se


team de nimic n privina asta, dat fiind c doamna de
Pompadour i regele erau complicii ei. Aa nct atitudinea i
fu destul de drz. Nu se clinti nici cu un pas i ncepu s-o
cerceteze pe fat cu o privire plin de curiozitate.
Observnd puina grab pe care matroana o punea n
executarea ordinului pe care i-l dduse, Blanche continu pe
un ton poruncitor:
La urma urmei, rmnei unde avei poft. Prefer s v
cedez locul. De la dumneavoastr nu pretind dect un singur
lucru, dar de data aceasta vei fi nevoit s v supunei: aa
cum v-am mai cerut adineauri, va trebui s-mi indicai
mijlocul prin care s prsesc acest loc.
Domnioar, replic doamna Bertrand, i voi rspunde,
tot ca i mai nainte, c-mi este peste putin cel puin,
fr a avea asentimentul
Ei! ce-mi pas de asentimentul acela! i tie vorba
Blanche, pierzndu-i rbdarea. mi nchipui c nu sunt n
sclavie? Cu ce drept mi se ia libertatea? Haidei, doamn,
repede, facei precum am spun, de-abia atept s fiu afar.
Nu pot, domnioar, gemu btrna, ncercnd s
potoleasc furia prizonierei sale prin mimarea disperrii. Tot
ce vei vrea, dar asta nu.
Luai seama, doamn! amenin fata, stpnindu-se cu
mare greutate. Luai seama, am ajuns la captul rbdrii!
Fr ndoial, i rbdarea doamnei Bertrand era la capt,
cci niciodat, absolut niciodat, nu fusese nchis vreo
leoaic de felul acesta n cuca de pe strada Saint-Mdric.
narmndu-se cu nc o doz de curaj, ndrzni s spun:
Greeti mult, domnioar, ncpnndu-te s-mi ceri
aceast indicaie, fiindc, orice-ai face i orice-ai spune, nu o
vei obine.
Aa! n-o voi obine!? strig domnioara de Nevers, a

crei exasperare, ndelung stpnit, izbucni n sfrit. Ei,


bine! este ceea ce vom vedea!
i, fr a-i da prea bine seama de faptele sale, dar sub
imboldul sngelui fierbinte ce-i clocotea n vine, se npusti
asupra matroanei, cu ochii plini de fulgere i gata s-i nfig
unghiile n obrajii ei.
Degetele crispate ale Blanchei atingeau deja faa ruinos
de fardat a doamnei, pe care aveau s lase dre nsngerate,
cnd aceasta, printr-o micare brusc ntr-o parte, izbuti s
le evite contactul.
Domnioara de Nevers, mpins de avntul su, se pomeni
n felul acesta cu femeia n spatele ei. Iute ca fulgerul, se
ntoarse ctre btrn, dar chiar n acea clip i simi capul
nfurat ntr-o estur mtsoas, ale crei capete i fur
rsucite strns n jurul gtului. Era opera doamnei Bertrand
care, profitnd de scurtul moment n timpul cruia fata nu-i
putuse vedea micrile, sfiase cu o prezen de spirit i
cu o repeziciune remarcabile la o femeie de vrsta ei o
bucat din propriu-i or i-i acoperise capul pn la umeri,
avnd grij s fac un nod zdravn la ceaf.
Pomenindu-se cu acest soi de glug pe cap, Blanche fu
nevoit, nainte de a se repezi din nou la matroan, s se
opreasc spre a se descotorosi de nveliul care o orbea i o
nbuea totodat. Cnd reui ceea ce nu-i lu dect cteva
secunde, innd cont c, n loc de a pierde timp cu
deznodatul, sfiase estura, fr a-i psa de bogata ei
garnitur de dantel de Malines i ddu seama c se afla
singur n salon.
Doamna Bertrand dispruse, se evaporase, ca i cum
pardoseala s-ar fi ntredeschis sub picioarele ei.
Subita dispariie a btrnei, tot att de inexplicabil
pentru domnioara de Nevers ca i sosirea ei, nu fcu dect
s sporeasc enervarea fetei.

Ca o fiar prins n curs, ncepu s alerge n toate prile,


aruncndu-se asupra pereilor, izbindu-i cu pumnii,
zguduindu-i puternic prin mpingeri cu ntregul ei trup, n
sperana c vreo u secret va sfri prin a ceda sub
loviturile repetate.
Dar, vai! foarte curnd fu nevoit s se conving c
eforturile sale erau trud zadarnic. Pereii rmneau de o
rigiditate inexorabil.
Alerg spre fereastr. Poate va izbuti s rup grilajul
subire pus n faa geamurilor, apoi, dup ce va sparge unul
din acestea, s treac prin deschiztur i s fug.
Din pcate, i de ast dat, dei alctuit din srme subiri,
grilajul era de o soliditate n stare s reziste la orice efort.
n zadar i zdrobi degetele i-i rupse unghiile: nu reui
dect s deformeze cteva ochiuri ale plasei metalice i asta
fu tot. Niciunul nu se rupse.
Dndu-i seama c este incapabil s-i recapete ea
singur libertatea, fu cuprins de o disperare fr margini. n
ea se petrecu o reacie i furia, ce i se potoli puin cte puin,
fu urmat de o stare de adnc prostraie.
Cu pai mainali, se napoie pe divanul pe care se trezise,
se ls s cad pe el, lipsit de puteri i, cu faa ascuns n
palme, plnse amar.

7
Dup ce-l ajunse din urm pe rege, la ncheierea
inaugurrii statuii din piaa Ludovic al XV-lea, doamna de
Pompadour se grbi s-l informeze c la csua de pe strada
Saint-Mdric l ateapt o surpriz.
Ei, nu! exclam monarhul, prefcndu-se indiferent.
Avem, oare, o nou locatar?
Da, sire una de o rar frumusee.
Ludovic schi un gest plin de scepticism i repet:
Ei, nu!
Vei vedea, se grbi s adauge doamna de Pompadour.
Niciodat n-ai avut prilejul de a admira o asemenea
bijuterie. Este o comoar de graie i de farmec fr pereche.
Marchiz, mi strneti foarte tare curiozitatea i ard de
nerbdare s ajung la Versailles, spuse regele, ai crui ochi,
de ast-dat, strlucir. Dar cum ai reuit s te abai de la
obiceiurile dumitale, nlocuind prin aceast minune
pocitaniile din ultima vreme, care m-au fcut s uit drumul
ctre csu? Oare ntmplarea este cea care te-a ajutat s-o
descoperi?
Majestatea Voastr a ghicit bine. ntr-adevr, prin cel
mai mare hazard am ntlnit-o pe acea tnr persoan, n
cursul unei plimbri n mprejurimile pdurii Vincennes.
Mai d-mi, te rog, cteva detalii despre ea. Favorita tia
ce nsemna acea ntrebare, care-i era adresat de fiecare dat
cnd la locuina de pe strada Saint-Mdric avea loc o nou
intrare.
Era pe punctul de a-i mrturisi deschis numele de familie
i rangul Blanchei, cnd, amintindu-i de observaiile pe care
i le fcuser doamnele du Hausset i de Mirepoix n legtur
cu pericolul pe care l-ar putea avea adevrul dei, dup

prerea ei, cunoaterea realitii ar fi trebuit s constituie,


dimpotriv, o atracie n plus pentru acesta fu cuprins de
o temere care-i opri vorbele pe buze.
Sire rspunse, aadar nu tiu nimic precis despre
acea tnr persoan. Aa cum v-am spus, am remarcat-o
ntr-o zi, cnd m dusesem s fac o excursie nspre
Vincennes, i aflnd c locuia, pentru moment, n
mnstirea clugrielor augustine de la Picpus, am aranjat
s fie rpit, fr a m mai preocupa cine anume putea fi.
ntr-o mnstire! exclam Ludovic al X V scandalizat i
schind un gest de spaim. Ia stai, marchiz, nu cumva eti
pgn? Ai comis un sacrilegiu! nelegi? Un groaznic
sacrilegiu! Cum, ai ndrznit s svreti o asemenea
impietate?
Vorbind astfel, monarhul era sincer. ntr-adevr, cu toate
pcatele sale, Ludovic respecta religia, sau, cel puin, i
nchipuia c o respect, i nu suporta s i se aduc insulte,
de orice natur ar fi fost. Aa nct era de bun credin cnd
se simea indignat de dezvluirea doamnei de Pompadour,
cci nu se putea mpiedica s nu fie cuprins de o team
salutar atunci cnd se gndea la Dumnezeu, team care, cu
tot dezmul su, i tempera adesea pornirile senzuale.
Dar Cotillon a II-a cum o numise regele Prusiei, nu era
femeia pe care acest acces religios s-o emoioneze cine tie
ct. Dei real, cucernicia monarhului era puintel cam
superficial. Acest strnepot al Regelui-Soare nu era departe
de a crede, ca i strmoul su, c Dumnezeu i el i
datorau o consideraie reciproc. i drept urmare, ca o
simpl dovad de respect fa de propria-i persoan, trecea
uneori, direct, de la riturile cultului religios la cele ale
amorului, pe care le ndeplinea cu nu mai puin fervoare.
Favorita nu ignora defel aceste mici cusururi. Rmase deci
tcut timp de o clip, spre ai permite lui Ludovic al XV-lea

s se calmeze. Apoi, cnd l vzu potolit, dei nc


bombnind, continu:
V spuneam, aadar, Sire, c n-a putea s v informez
cu privire la rudeniile acelei tinere fete. Cu toate acestea, v
pot ncredina c este o persoan de un oarecare rang. Mi-a
fost uor s-mi dau seama dup manierele sale distinse,
dup inuta plin de noblee i de mndrie. mi vei mulumi,
cu siguran, c v-am descoperit o asemenea perfeciune
Dac-a ti un cuvnt mai expresiv, l-a utiliza pentru a v-o
descrie
Bine, bine o ntrerupse Ludovic al XV-lea care,
mboldit de dorina neobinuit pe care i-o insufla marchiza,
deja nici c se mai gndea la groaznicul sacrilegiu pe care,
cu puin mai nainte, i-l reproase cu atta vehemen. i, cu
glas mai sczut, ca pentru sine, adug:
Voi vedea voi aprecia
Era att de nerbdtor s se afle fa-n fa cu att de
mult ludatul obiect, nct porunci vizitiului s dea bice
cailor, a cror vitez i se prea prea mic. Cu toate acestea,
galopau.
De-abia se oprise caleaca n faa aezmntului din Parcaux-Cerfs, c regele mai curnd sri dect cobor din ea i,
urmat de doamna de Pompadour, intr grbit n
apartamentele sale, la ua crora se afla o santinel.
La apropierea lui, aceasta i ntoarse n mod ostentativ
spatele.
Aa era consemnul! Ludovic al XV-lea hotrse astfel,
pentru a nu fi recunoscut de soldai.
Doamna Bertrand, zmbind pe ct putea de graios, veni n
ntmpinarea sa.
Ei, bine! o ntreb marchiza, ce face cea nou?
Ah! ce face! replic matroana, cu un zmbet care o
neliniti pe doamna Pompadour.

Dar cum rosteti vorbele acestea?! I s-o fi ntmplat ceva


neplcut.
Nu ei, ci mie.
i btrna ticloas povesti cu de-amnuntul toat
ntrevederea nsufleit pe care o avusese cu Blanche. Cnd
ajunse la faza prin care fata o pusese la punct dezvluindu-i
numele tatlui su i ameninnd-o cu trsnetele acestuia, o
privire a marchizei o fcu s-i rein cuvintele. nelese c
pn la noi ordine, regele trebuia s nu tie cine era tnra.
Dup ce-i ncheiase relatarea, nu fr a descrie pe larg
incidentul fatal, ale crui peripeii le amplific peste msur,
spre a da de neles c doar cu greu scpase dintr-o mare
primejdie, doamna Bertrand mai spuse:
ntr-un cuvnt, este un diavol n carne i oase. i dac
nu mi-ar fi dat prin gnd s-i nfor capul cu orul meu, ca
s scap de ghearele drcoaicei, nu ncape nicio ndoial c
acum a fi desfigurat da, nici mai mult, nici mai puin,
desfigurat. Ceea ce, trebuie s recunoatei, ar fi fost un
mare pcat.
Jelaniile i mimica grotesc a matroanei aduser un
zmbet pe buzele regelui i ale marchizei.
Doamna de Pompadour nu era nemulumit de istorisirea
btrnei. tiindu-l pe Ludovic duman al banalitii i
observnd, nc de mult, c ncepuse s se dezintereseze de
Parc-aux-Cerfs, ghicise, ca o ireat ce era, care era cauza
acelei ndeprtri i chiar ajunsese s ia hotrrea de a stila
una dintre locatare, nvnd-o s joace comedia rezistenei.
Mulumit unei astfel comedii, regele ar fi reczut mai uor
sub propria-i dominaie, cci trecerea de la uoarele i
obinuitele cuceriri la picanteria unei lupte, ce i-ar da iluzia
triumfului, ar fi fost pe placul su.
i tocmai cnd luase acea hotrre, o rpise pe Blanche, i
mintea spiritual a marchizei se amuzase la gndul de a o

folosi n planurile ei, nlocuind falsa rezisten printr-o


rezisten real.
Previziunile favoritei n-o nelau deloc, cci imediat dup
relatarea plngrea a doamnei Bertrand, monarhul
manifest o poft puternic de a vedea ct mai grabnic
diavolul n carne i oase.
S dea cineva fuga la castel, s-i spun lui Lebel s vin
s m pregteasc, porunci. Dar, mai bine, nu!
Este cam neplcut, dar nu este permis s las s m
atepte frumuseea. Astzi m voi lipsi de serviciile sale.
De abia rostise aceste cuvinte, c o fa spn, ce purta
toate stigmatele ipocriziei celei mai josnice i ale neruinrii
celei mai puin ascunse, se art n ua ntredeschis.
Sire, iat-m spuse, intrnd, nou-venitul, care nu era
altul dect primul valet de camer.
Ludovic zmbi mulumit i spuse pe un ton neglijent:
Ah! dumneata eti, Lebel Pe Sfntul Dumnezeu! Vii
tocmai la timp pentru a m echipa de rzboi.
Jupnul Lebel sosea de la Paris.
Ne amintim c el era cel ce o prevenise pe favorit despre
prezena Blanchei la Parc-aux-Cerfs. Bnuind c stpnul
su, informat despre aceast veste de doamna de Pompadour,
va cere s fie introdus numaidect la tnra fat i tiind i
c, mai nainte, va avea nevoie de serviciile sale, pornise din
nou, n mare grab, spre Versailles. Dup cum am vzut,
sosise la momentul cel mai potrivit.
Haide, Lebel, repet regele, echipeaz-m repede. Trecu
apoi ntr-o ncpere alturat celei n care se afla i care avea
aspectul unui cabinet de toalet. Imediat, valetul de camer i
scoase haina luxoas, de parad, pe care o purta, i
desprinse cordonul Sfntului Ludovic, precum i diverse alte
podoabe ce i-ar fi putut trda identitatea, apoi l mbrc cu
un soi de tunic ornamentat cu brandenburguri, l ajut s

ncale nite cizme fine ncreite la ndoitura genunchiului i


i puse pe cap o cciul bogat de astrahan.
Sub acest nou nveli, nfiarea lui Ludovic al X V-lea era
tot mrea, dar nu prezenta niciun semn c ar avea dreptul
s se aeze pe cel mai important tron din Europa.
Cci, trebuie s spunem c, tot ca i strmoul su,
strnepotul lui Ludovic al XIV-lea avea fa de regalitate un
respect i mai adnc dect cel fa de religie.
Fiind contient de faptul c excesele sale de pe strada
Saint-Mdric nu cadrau deloc cu demnitatea de care un rege
nu trebuie s se despart niciodat, avea grij ca, nainte de
a li se deda, s se dezbrace de podoabele majestii, devenind
un simplu gentilom. Trebuind s fie totui un anume
personaj, pentru a le impresiona i a se impune odaliscelor
sale, pretindea c este un prin polonez, pe nume Boleslas
Kzinski, rud cu regina.
Dup ce fu nvemntat aa cum am artat, monarhul
porni cu pas sprinten ctre salonaul n care era nchis
domnioara de Lagardre-Nevers, n vreme ce doamna de
Pompadour se ntorcea la castel s le anune celor dou
prietene, doamnelor du Hausset i de Mirepoix, starea de
spirit favorabil n care se gsea regele cu privire la victima
lor.

8
De cnd Blanche, n urma tentativei sale de a, fugi, se
trntise pe divan, vrsnd lacrimi de furie i de ruine, ea
rmsese n aceeai poziie, adic prbuit, cu trupul ndoit
i cu minile crispate pe fa.
Deodat, un zgomot sec, asemntor cu cel al declanrii
unui resort, o fcu s tresar i s se ridice.
n salon apruse brusc o raz de lumin, i n colul unei
ui secrete ce se deschise n peretele din faa ei sttea un
valet care inea ridicat un sfenic cu ase brae, a crui
lumin cdea pe chipul lui nensemnat i pe livreaua sa de
culoare pastelat.
Mirat, se uita la om i la sfenic, uitnd s mai ncerce s
fug prin acea deschiztur ce i se oferea, cnd vzu intrnd
n camer un personaj de vrst mijlocie, mbrcat ntr-un
costum ce-l arta a fi un strin. De ndat ce intr, valetul
fix sfenicul ntr-o aplic pus lng perete n acest scop i
dispru imediat prin ua secret pe care o nchise iute ca
fulgerul n urma lui.
Ludovic al XV-lea tim deja c el era personajul nainta
ctre domnioara de Nevers, cu chipul surztor.
Ajuns la doi pai de ea, se opri i se nclin ntr-un salut
ceremonios. Dar de-abia o contemplase, c pe trsturile sale
se ntipri o nespus admiraie.
Niciunul din ei nu-l vzuse niciodat pe cellalt. i iat
pentru ce: ducele de Lagardre-Nevers, dei i avea locul
nsemnat n primul rang printre gentilomii care aveau dreptul
de a se apropia de monarh, nu fusese dect rareori la Curte
i, atunci cnd nu putuse evita s se duc, o fcuse
ntotdeauna fr a fi nsoit de fiica sa.
Regele o vedea, aadar, pe Blanche pentru prima dat i

rmsese uimit de extraordinara ei frumusee. Detalia cu o


admiraie tot mai mare, ca unul care se pricepe s aprecieze,
fiecare dintre trsturile att de fin cizelate i a cror
armonie ar fi fost o sfidare pentru pensula unui Sanzio.
Blanche se ridicase i acum sttea n picioare lng divan.
l studia i ea pe monarh cu atenie. Dar, fr a ti de ce, n
ciuda cumsecdeniei ce i se vedea pe chip, simea un fel de
nencredere care o ndemna s rmn n defensiv. i
surprindea n ochi o lucire care o nelinitea i se simea
stnjenit sub privirea lui cercettoare.
Fascinat, Ludovic nu se grbea s i se adreseze fetei.
Ea fu cea care, prima, se hotr s vorbeasc.
Dumneavoastr suntei, domnule, cel care este autorizat
s m lase, n sfrit, s ies din aceast nchisoare? l ntreb
pe un ton seme.
Aadar, suntei prizonier?
Oare nu asta sunt, strig Blanche, dac m aflu astfel,
reinut, mpotriva voinei mele, ntr-un loc fr ieire?
Oh! fr ieire replic Ludovic al XV-lea, artnd
printr-un gest poriunea de perete prin care intrase.
Vreau s spun, fr ieire pentru mine, cci ua aceea
are un secret pe care nu-l cunosc.
l vei cunoate.
n cazul acesta, imediat, cci nu vreau s stau nici o
secund mai mult n temnia asta.
Lsai-m, cel puin, s m prezint, domnioar: sunt
prinul Boleslas Kzinski. Apoi, permitei-mi ca, mai nainte,
s discut cteva clipe cu dumneavoastr.
Nu! strig impetuoasa fat, btnd din picior. Nu v
cunosc i nu vreau s aud nimic Nu este de ajuns c a
trebuit s suport sarcasmele unei servitoare insolente?
Domnule, dac suntei cu adevrat gentilom, facei s
nceteze aceast sechestrare i nu mai adugai nicio

ntrziere la redarea libertii care mi-a fost rpit n mod


la!
Dei n bun parte prevenit, Ludovic al XV-lea nu se
atepta la o revolt att de ndrjit. Dar se simea ntr-al
noulea cer, la gndul c, n lupta ce se pregtea, va trebui
s pun n joc toate subtilitile minii sale, cam ruginit din
lips de antrenament.
Copil drag, opti pe un ton patern, dac binevoieti,
ne vom aeza unul lng altul i vom sta de vorb linitit, ca
doi prieteni buni. i poate c aa voi reui s-i explic ceea ce
pare s te mire att de mult.
i, cu un gest al minii, o invit pe Blanche s se reaeze
pe divan pe care, n acelai timp, se aez el nsui.
Domnioara de Nevers ezit o clip, surprins de
ntorstura pe care o luau lucrurile, apoi se hotr s-l imite.
Aproape fr voia ei, interlocutorul i impunea.
M ntrebi, domnioar, continu acesta, cum se face c
ai fost adus aici i pentru ce eti obligat s rmi? Ia s
vedem, nu i-a trecut prin minte c s-ar putea ca, pentru
toate acestea, s existe o raiune major?
O raiune major? repet fata deschizndu-i mari ochii,
care falsului prin i prur dou diamante negre, ntradevr, domnule, nu vd
Dumneata nu vezi, dar dac altcineva ar vedea n locul
dumitale?
Dac ar vedea ce anume? Nu tiu ce vrei s spunei
Monarhul ar fi putut rspunde c nici el nu tia, deoarece
debita fraze pentru a-i da timp s nscoceasc un motiv
plauzibil prin care s-i explice domnioarei de Nevers
ncarcerarea ei.
Profitnd de o clip de tcere, aceasta ncerc s spun
cine este. Tocmai i venise gndul c poate a fost confundat
cu o alta.

Sunt fiica ncepu.


tiu tiu o ntrerupse regele, mi suntei foarte bine
cunoscut.
Nu-i fusese de loc greu s disting n noua captiv o
persoan de origine aristocratic. Doar c, printr-un straniu
compromis al contiinei, se ferea s-i afle identitatea, de
team s nu aud un nume pe care ar fi obligat s-l respecte.
i i relu tonul patern:
Ia s vedem, nu i s-a spus adineauri c cineva i vrea
binele?
Ah! nu-mi vorbii despre asta, exclam Blanche.
Btrna care a venit n acest salon, acum vreo dou ore, mi-a
vorbit n sensul acesta, e adevrat, dar i-am replicat c, n
afar de prinii mei, care acum, din nefericire, sunt departe
de Paris
Ei! vezi, asta e! se repezi regele, pe care aceste cuvinte l
fcuser s gseasc motivul pe care-l cuta.
Cum, asta e!?
Ei da, domnioar, aceast ndeprtare de capital a
prinilor dumitale este cauza a tot ce i se ntmpl.
neleg din ce n ce mai puin.
Tatl dumitale se duce deseori la Curte, nu-i aa?
Dimpotriv, foarte rar.
Ah! fcu prinul polonez, cruia acest rspuns pru a
nu-i fi czut bine.
Ar putea s se duc acolo n fiecare zi, dac ar vrea, cci
este ducele de
Bine, bine, i-am spus c tiu o ntrerupse din nou
stpnul lui Lebel, care, nevrnd s afle imediat numele
tinerei fete, fcea, fr s tie, jocul favoritei.
dar este un anturaj prea zgomotos pentru el i,
deoarece i place linitea, prefer s nu se prezinte la Curte.
i aceasta i e greeala. De aici i se trage dizgraia.

Dizgraia! strig Blanche, fr a remarca ciudatele


contradicii din cuvintele interlocutorului su.
Din nefericire, da, dizgraia, repet acesta. Lipsa lui
continu de la Curte l-a jignit pe rege care, pentru a-l
pedepsi, l-a exilat pe domeniile lui.
Aceast dezvluire de necrezut o uimi pe fat n asemenea
msur, nct o bun bucat de timp rmase fr grai.
Merit s fie remarcat faptul c, pn atunci, falsul prin
polonez i jucase ndeajuns de bine rolul, deoarece,
mpotriva oricrei ateptri, reuise s se fac ascultat de
ctre nerbdtoarea sa prizonier i s obin din partea ei
un soi de ncredere, dac inem seama c acceptase s
discute.
Tatl meu n exil? izbuti Blanche s ngaime, n cele din
urm. Este imposibil! Dac ar fi aa, m-ar fi lsat singur la
Paris? Nu, nu-i cu putin. De altminteri, mi-ar fi spus acest
lucru.
Probabil c s-a temut s nu-i fac o suprare i s-a
gndit c, deocamdat, este mai bine s nu spun nimic.
Nu, nu. Dac ar fi aa, m-ar fi luat cu el, sunt convins.
De altfel, absena lui din Paris este ct se poate de fireasc,
deoarece se repet n fiecare an, la aceeai epoc.
Exact. A profitat de faptul c exilul su coincidea cu
unul din exodurile sale anuale pentru a i-l ascunde.
Dumnezeule mare! Ce aflu de la dumneavoastr?
Srmanul meu tat!
i fata, ai crei nervi fuseser solicitai de prea mult
vreme, izbucni n hohote de plns, n timp ce Ludovic al XVlea se felicita, n sinea lui, pentru iscusina sa. Cunotea
acum calea ce va trebui s-o urmeze spre a cuceri srmana
copil i a o face s-i suporte cu rbdare prizonieratul. Cnd
vzu c intensitatea durerii se mai potolise, o ntreb:
Acum, ncepi s nelegi?

Nu neleg, vai! dect un singur lucru i replic printre


lacrimi i anume c trebuie s m duc fr ntrziere la
tatl meu. Dei i are lng el pe mama i pe fratele meu,
sunt sigur c-mi simte lipsa.
Nu tia, firete, c acesta din urm se ntorsese la Paris.
Ba nu, copil drag, nu trebuie deloc s faci aa ceva, se
grbi s riposteze monarhul, al crui plan ar fi fost distrus de
punerea n aplicare a acestei decizii. n loc de a te duce la
tatl dumitale, este cu mult mai bine pentru dumneata s
ncerci s-i obii rechemarea.
Eu? i n ce mod?
Mergnd s o solicii celui de care ea depinde.
Regelui?
Bineneles.
M va respinge.
Te pot ncredina c, departe de a te respinge, te va
asculta cu cea mai mare binevoin i, cu siguran, i va
lua n considerare cererea.
De unde tii?
O tiu, pentru c m aflu n prezena sa n mod
frecvent i fiindc, drept urmare, am putut constata, n mai
multe rnduri, ct este de ndurtor fa de toate
nefericirile chiar i pentru cele pe care le-a creat el nsui.
Atunci, pentru ce le creeaz?
Pentru c este obligat la asta.
Niciodat nu eti obligat s faci rul i eu, care mi-l
nchipuiam bun i indulgent
Aa i este n realitate replic regele, care, n felul
acesta, i decerna cu de la sine putere o diplom de
buntate.
Dac ar fi, cum de l-a exilat pe cel mai bun dintre
oameni, pe tatl meu, pe care el nsui l-a fcut duce de
i repet, a fcut-o spre a-l pedepsi pentru dispreul pe

care-l arat fa de Curte, se grbi Ludovic s explice. Dar, n


mintea sa, gndea: Ia te uit! Se pare c mie mi datoreaz
titlul su tatl acestei copile pe cine oare am fcut duce?
i ct timp va dura exilul tatlui meu?
Nu tiu. Un an, poate doi
Aadar, credei c eu l-a putea scurta?
Ai putea chiar s-l faci s nceteze imediat, dac
procedezi cum trebuie.
n cazul acesta m voi duce imediat la rege, spuse fata,
ridicndu-se.
O! Majestatea Sa nu poate fi abordat att de uor,
replic monarhul, ndemnnd-o s se aeze din nou. Trebuie
s-i fii prezentat.
Dumnezeule! gemu Blanche, simt c-mi pierd minile.
Cui m-a putea adresa eu care nu cunosc pe nimeni?
Dar nu sunt eu aici?
Adevrat! suntei prin, aa mi-ai spus, nu? prin
polonez?
i, n plus, oarecum nrudit cu Majestatea Sa regina.
Ah! neleg! exclam mica prizonier, care continu cu
nsufleire:
Ei, bine, domnule, dac mi vei face acest imens
serviciu, v voi purta o venic recunotin!
i-l voi face cu att mai bucuros, copila mea, cu att m
aflu aici chiar cu acest scop.
Aici! Tresri domnioara de Nevers, creia cuvntul
acesta i reaminti brusc n ce situaie se afla. Aici! Ah! Nu m
mai gndeam la locul n care m gsesc. Dar pentru ce am
fost adus aici n timpul somnului i mpotriva voinei mele?
Ceea ce constituie un mod ciudat de a-mi face servicii.
Nefericirea tatlui meu nu-mi putea fi adus la cunotin
chiar la mnstire?
A existat temerea ca nu cumva s faci exact aa cum ai

spus: n loc de a merge s solicii iertarea lui, s te fi dus


direct la tatl dumitale, ceea ce n-ar fi slujit la nimic.
Ar fi slujit s-l mngie, spuse Blanche.
i s-l lase la nesfrit n exil Aa c mi-am permis s
fac uz de o uoar violen, spre a te pune n imposibilitate
de a prsi Parisul, i pentru a te obliga s pledezi, n faa
regelui, n favoarea tatlui.
Aadar, dumneavoastr v datorez rpirea mea?
Da, cci sunt unul dintre cei mai buni prieteni ai
printelui dumitale i acest fapt m-a ndemnat s procedez
aa cu dumneata. Iat de ce i spuneam, la nceputul
convorbirii noastre, c din cauza unei raiuni majore ai fost
adus aici, unde eti obligat s i rmi.
Poate c domnioara de Nevers ar fi trebuit s se mire i c
nu-l vzuse niciodat, nici la tatl su, nici n alt parte, pe
acest prieten att de zelos. Dar era mult prea afectat de
trista veste pe care o aflase pentru a-i da seama de
ciudenie.
Cu toate acestea, i mai rmneau unele lucruri de
lmurit. Cum trebuia s interpreteze vorbele stranii pe care i
le spusese femeia? Ce nsemnau toate acele toalete
somptuoase, bijuteriile cu care urma s fie mpodobit;
cuvntul acela de Eden, folosit de btrn i, mai ales,
adoratorul pe care i-l anunase? Sinceritatea ei fireasc nu
putea s se mpace cu attea mistere. i pomeni despre ele
prinului polonez, fa de ale crui bune intenii nu mai avea
nicio urm de ndoial.
neleg despre ce este vorba, replic acesta, evident n
form bun din punct de vedere al imaginaiei i avnd
rspuns la toate. Doamna Bertrand, menajera mea, are un fel
de a vorbi foarte nclcit. A avut intenia, pur i simplu, s-i
explice c nu poi aprea n faa regelui n costumul dumitale
de mnstire i c, pentru a respecta eticheta, trebuie s

pori o toalet de Curte, care comport, bineneles, nite


veminte luxoase, bijuterii i altele i c toate acestea se
afl aici, la dispoziia dumitale. Tot aa, desigur, a folosit
cuvntul Eden spre a se referi la aceast locuin, n realitate
doar o modest cas de agrement, i anume a mea. Ct
despre adoratorul despre care vorbea, s-a exprimat, fr
ndoial, greit; trebuie s fi vrut s spun prieten, prieten
sincer, atta tot.
Temerile Blanchei erau potolite i nu mai avea nimic de
obiectat.
Domnule, i spuse din nou, nu tiu cum v-a putea
mulumi pentru marele ajutor pe care binevoii s mi-l dai n
aceast mprejurare dureroas. Dar n-ai vrea oare s m
copleii cu amabilitatea dumneavoastr, prezentndu-m
regelui ct mai curnd cu putin?
Vom merge mpreun la el mine sear, copil drag.
De-abia mine sear?
Vei nelege de ce sunt obligat s-i cer aceast amnare.
Mine sear, o doamn de la Curte, doamna marchiz de
Coislin, d o mare petrecere, un bal mascat, n castelul su
de la Chvreloup, nu prea departe de Versailles, unde te afli
n prezent. Am aflat c Majestatea Sa urmeaz s vin pentru
cteva clipe la acea petrecere. Or, tiu din proprie experien
c este mult mai abordabil i mai nclinat spre clemen
atunci cnd se afl pe un teren neutru, n mijlocul
distraciilor, dect atunci cnd e ocupat cu treburile statului.
Prefer, aadar, s atept un astfel de moment prielnic pentru
a i te prezenta, aa nct s fim mai siguri de reuita
demersului dumitale.
O! v mulumesc, v mulumesc, domnule exclam cu
nsufleire domnioara de Nevers. V voi binecuvnta ct voi
tri.
i, sub imboldul profundei recunotine pe care o simea

fa de generosul strin, i lu minile i i le strnse clduros


ntr-ale sale. Acest gest avu un rezultat neprevzut.
La contactul cu epiderma mtsoas a fetei, pretinsul
polonez cruia, de cnd edea alturi de Blanche, i fusese
extrem de greu s rmn rece n faa farmecelor pe care
ochii si ncntai nu ncetau s i le descopere simi
alergndu-i n vine o flacr arztoare i, uitnd orice
pruden, o trase la piept, cu o micare brusc, i-i puse pe
obraz o srutare fierbinte.
Gestul fusese att de rapid, nct domnioara de Nevers nu
putuse s se fereasc. Dar imediat scoase un ipt de ruine
i se ridic n picioare, tremurnd de furie.
Pieptul i se zbtea cu palpitaii repezi i o mnie cumplit
i aprindea privirile pe care le aintea asupra monarhului.
Ce se ntmpl, domnioar, i de unde provine aceast
atitudine subit ostil pe care o observ la dumneata? Te-am
jignit, oare, fr s vreau?
Chiar ndrznii s-mi punei aceast neruinat
ntrebare? ripost domnioara de Nevers, pe un ton aspru.
Pn acum niciun brbat, cu excepia tatlui i a fratelui
meu, n-a avut cutezana de a m sruta, i consider
jignitoare pentru mine libertatea pe care v-ai ngduit-o.
Dac este aa, mi pare, ntr-adevr, nespus de ru c
nu m-am stpnit. Regret imens i, crede-m, intenia mea
nu era de a te ofensa. Dar cum puteam s-mi nchipui c un
srut aproape printesc ar putea s te supere? Uit-te la
mine, copil drag, sunt departe de a fi tnr i mi se pare c
vrsta mea ar putea ndeprta de la aceast familiaritate
orice gnd lipsit de respect.
Dei Blanche nu-i amintea s fi simit vreodat o senzaie
asemntoare sub buzele tatlui su, intonaia plin de
cumsecdenie pe care Ludovic al XV-lea se pricepu s-o dea
cuvintelor sale ncepu s-i potoleasc iritarea. Apoi,

constatnd c, aa cum spunea, vinovatul nu mai era la


prima tineree ba chiar, nici pe departe i c, prin urmare,
desigur c pentru el ea nu era dect o copil, sfri prin a se
convinge c se alarmase degeaba i-i napoie ntreaga ei
ncredere. i mai mult nc: ajunse s-i reproeze izbucnirea
fa de el.
Domnule, i rspunse, dac aa stau lucrurile, eu sunt
cea care trebuie s regrete c am putut s v bnuiesc de o
fapt nedemn. Iertai-mi, aadar, purtarea, i fii mai
ncredinat ca niciodat de recunotina mea pentru ajutorul
pe care mi-l promitei.
Domnioar replic monarhul, foarte fericit c o vedea
pe fat revenind att de repede la sentimente mai bune fa
de el nu am ce s-i iert. Promptitudinea suprrii dumitale
nu face dect s sporeasc stima pe care i-o port. mi
dovedete ct eti de susceptibil la tot ce ar prea c-i
atinge onoarea i n-a putea dect s-i adresez cele mai
sincere felicitri pentru acest lucru. Acum, ca s ne ncheiem
convorbirea, ngduie-mi s-i reamintesc c aici te afli la
dumneata, c poi s te distrezi cum i va plcea i c nu
trebuie dect s te exprimi pentru ca orice dorin s-i fie
ndeplinit imediat.
V mulumesc, domnule. Sunt mult prea preocupat de
demersul pe care-l voi face n scopul de a obine graierea
tatlui meu pentru a m gndi la orice fel de distracii. Nu a
cere dect o singur favoare, i anume aceea de a nu fi
nchis ntruna n aceast camer care mi pare o nchisoare
i, dac este cu putin, s merg din cnd n cnd s respir
aerul de afar.
Tocmai voiam s-i fac aceast propunere. Acolo, n
spate, se afl o grdin pe care ai vedea-o dac n-ar exista
copacii din faa ferestrei. Te vei putea plimba prin ea ct i va
plcea. Pe de alt parte, locuina dumitale nu se limiteaz la

aceast unic ncpere, care, sunt de acord, seamn puin


cu un in-pace. Vei vedea din ce este alctuit.
Izbi ntr-un clopoel i valetul cu livrea n culori pastelate,
care adusese sfenicul, apru ntr-o clip.
Spune-i doamnei Bertrand s vin, i porunci regele.
Dup o jumtate de minut, aceasta se prezent.
Doamn Bertrand, fii bun, te rog, i arat-i
domnioarei celelalte ncperi ale apartamentului su.
Dnd ascultare ordinului, btrna se ndrept ctre o
poriune a peretelui i, apsnd cu mna un anumit loc al
mulurii aplicate n lungul lambriurilor, l fcu s se deschid
deodat, tot aa cum se mai deschisese pentru a permite
trecerea vizitatorului.
Domnioara de Nevers zri atunci un dormitor decorat i
amenajat n mod minunat, la al crui capt din fund se afla
un pat imens, cu perdele de mtase purpurie.
Ceva mai ncolo, apru o alt deschidere i, de data
aceasta, vzu un elegant cabinet de toalet cu o cad din
marmur trandafirie i dotat cu numeroasele accesorii pe
care le comport, de obicei, un astfel de sanctuar.
Socotind c este inutil s-i prelungeasc prezena lng
Blanche, Ludovic al XV-lea se pregti s-o prseasc.
Domnioar, i spuse, m voi retrage. mi nchipui c ai
cu adevrat nevoie s fii singur cu gndurile dumitale.
Aceste gnduri s nu fie prea triste, cci, dac am hotrt s
facem demersul n legtur cu tatl dumitale, ii prezic c va
avea o soluionare fericit. Aadar, la revedere. Voi veni
mine, spre a te conduce la castelul din Chvreloup.
Apoi srut curtenitor mna pe care domnioara de Nevers
nu ndrzni s i-o retrag i plec nsoit de doamna
Bertrand, dup ce-i fcu semn s-l urmeze.
Cnd amndoi fur destul de departe spre a nu fi auzii de
Blanche, regele i ddu matroanei cteva instruciuni.

Mai nti i recomand nu-i mai vorbi n felul acela


care a speriat-o att de tare. Ai fost foarte imprudent,
referindu-te la toalete splendide, podoabe preioase i, mai
ales, pomenindu-i despre un adorator.
Cuvintele i-au fost nepotrivite i am fost nevoit s le
modific cu totul nelesul, pentru a goni din mintea ei
impresia proast pe care i-o fcuser. Puin perspicacitate
din partea dumitale i-ar fi permis totui s vezi c tnra
aceasta nu seamn deloc cu celelalte pensionare ale noastre
i c nu este, ca ele, uor de sedus prin momeala luxului i
sperana de a fi adorat. Apoi s nu uii dac vorbeti cu ea
despre mine, eu sunt prietenul tatlui su i nimic altceva.
i chiar suntei, sire? ntreb doamna Bertrand, cu un
zmbet cinic. Situaia n-ar fi dect cu att mai picant.
Ei, nu! replic Ludovic al XV-lea cu nerbdare i prnd
ofensat de acea presupunere dar m-am dat drept atare n
ochii ei.
Apoi, vorbindu-i siei: De fapt s-ar putea
n fine continu cu glas tare deoarece am autorizat-o
s se bucure de grdin oricnd i-ar plcea, ai mare grij ca,
de ndat ce-i va exprima dorina de a merge s se plimbe
prin ea, s iei msuri ca s devin imediat pustie. Nu trebuie
s ntlneasc pe nimeni, absolut pe nimeni; cci, n caz
contrar, orice indiscreie ar putea s-o fac s afle unde se
gsete i atunci, orict am mai ncerca, ne-ar fi imposibil s-o
mai inem aici cel puin, nu de bun voie Ah! i, mai ales,
s n-o vad pe Camille ntlnirea dintre aceste dou fete ar
fi dezastruoas. M-ai neles?
Perfect, sire, rspunse matroana, i promit s v urmez
cu strictee recomandrile.
Dup ce-i schimb costumul, Ludovic al XV-lea iei,
ncntat, din Parc-aux-Cerfs. Nu simea nicio remucare
pentru minciunile spuse Blanchei i nici pentru chinurile

morale la care o supunea. Dar era oarecum perplex n


legtur cu modul n care va trebui s acioneze spre a
descurca iele nclcite chiar de el.
Atta ru! i spunea. Cnd voi ajunge s nu mai fiu
nevoit s m prefac fa de micua aceasta, voi gsi, cu
siguran, mijlocul de a-mi face iertat vicleugul.

9
Informaiile date de maica superioar a mnstirii Picpus
tnrului Henri de Lagardre-Nevers i vicontelui de Dizons
cu privire la direcia luat de Thrse Vignon cnd fugise cu
Louise, adormit, erau ct se poate de exacte.
Dar ne aducem aminte c firul invizibil care o lega pe
maica Philippine de ghicitoare se rupsese brusc n momentul
opririi caletii n faa unui grilaj, n spatele cruia se vedea
un castel i, ca urmare, blnda femeie ce avea tutela
prietenei Blanchei nu le putuse spune tinerilor ce se
ntmplase, n continuare, cu pupila sa.
Vom umple aceast lacun. Mai nti s explicm pentru
ce darul de a ghici, cu care era nzestrat clugria, o
servise tot timpul ct trsura parcursese drumul de la Paris
la Chvreloup, dar se neutralizase aa brusc.
n clipa n care vehiculul se oprise i cnd Thrse Vignon
se pregtea s coboare din el, ndrzneaa complice a lui
Alcide Rigobert i adusese deodat aminte c, n graba sa de
a fugi de la mnstire, uitase, cnd se vzuse plecat, s o
scoat pe stare din somnul hipnozei, lsnd-o prad doar
toropelii produse de butura soporific. Or femeia nu ignora
deloc faptul c, atunci cnd o persoan adus n stare de
somnambulism lucid nu a fost eliberat de ctre
hipnotizatorul su, ea rmne strns legat de acesta,
identificndu-se cu el, i asist astfel la toate aciunile lui,
indiferent de distana ce-i desparte.
Aa nct, la gndul care abia atunci i venise c maica
superioar o urmrise, fr ndoial, cu ochii minii, pn la
locul unde se afla, prima sa grij fusese s rup legtura
periculoas ce o nlnuia de victima ei.
n acest scop, tot ocrndu-i neglijena, i ndreptase

ochii n direcia Parisului i, mental, cu toat puterea de


voin de care era n stare, i poruncise stareei s nu mai fie
sub influena fluidului su magnetic, ceea ce se i produsese.
De ndat ce Thrse crezu c nu mai are a se teme de
acea supraveghere ocult, dei i ddea seama c eliberarea
era cam trzie i c asta ar putea s-o coste scump, cobor din
trsur i se duse s descuie grilajul, a crui cheie i fusese
ncredinat.
Trsura ptrunsese imediat pe proprietatea doamnei de
Coislin, caii mergnd la pas spre a-i ngdui ghicitoarei n
cri, care nu urcase din nou alturi de tnra fat, s-o
urmeze cu uurin.
Castelul se afla la o distan de treizeci de stnjeni fa de
grilaj, ceea ce nseamn, n zilele noastre, aizeci de metri. Se
ajungea la el mergnd n lungul unei ntinse peluze
dreptunghiulare, nconjurat de o alee larg mrginit de
ronduri de flori amenajate ntr-un desen ncnttor.
Dup ce Thrse Vignon nsoise trsura mergnd pe lng
peluz, ajunse la captul ei, n faa unui peron cu ase trepte
de marmur alb ce duceau spre parterul locuinei. O scoase
pe copil din caleac i o purt n braele sale robuste aa
cum mai fcuse cnd o rpise din chilia ei i, urcnd
sprinten peronul, intr n cldire.
Peste zece minute, o aeza pe Louise pe un pat instalat
ntr-o ncpere alturat apartamentelor doamnei de Coislin
i pe care aceasta i-o indicase pentru a o gzdui pe
domnioara Moutier, n cazul n care ea nsi ar fi absent
n momentul sosirii sale i chiar acesta era cazul, dup
cum aflase Thrse de la vizitiu.
ntr-adevr, de dou zile pline, marchiza se afla la
Versailles, unde, datorit luptei n care se angajase mpotriva
doamnei de Pompadour lupt ce se apropia de punctul
critic crezuse c este util s rmn la post, spre a descifra

mai limpede jocul rivalei i, ca urmare, s i-l ascund mai


bine pe-al su.
n sfrit! exclam ghicitoarea n cri, scond un oftat
de uurare, aadar, mi-am ndeplinit sarcina. Iat-o pe
domnioar la Chvreloup, i nc fr zgomot i scandal,
ntocmai cum ne-a fost nelegerea. Se poate spune c am
fcut treab bun. Acum, nu-mi mai rmne dect s-o anun
pe marchiz. Pn atunci, m voi odihni un pic. Cred c
merit.
i dup ce se ncredinase c Louise, pe care o lsase
complet mbrcat, era instalat confortabil pe patul ei, trecu
ntr-o ncpere alturat i, la rndul su, se ntinse pe un
ezlong, adormind n curnd ct se poate de linitit, de
parc ar fi svrit o fapt meritorie.
Ctre ora zece dimineaa, Thrse Vignon fu trezit de un
trboi cumplit ce izbucnise n castel.
La nceput schi un gest de team, ca oamenii a cror
contiin nu este curat. Dar amintindu-i repede c
marchiza urma s dea o mare petrecere, zmbi de propria-i
fric, nelegnd c zarva provenea de la numeroii tapieri i
decoratori care pregteau saloanele.
Aa c se scul i se pregti s plece ctre Versailles.
Cu toate acestea, nainte de a porni la drum, se duse s se
anune la cavalerul Zeno, care nu prsea niciodat castelul.
Ex-reprezentantul Veneiei era nc n pat. Netiind cum
s-i petreac timpul i fiind, de altminteri, lene prin firea
lui, obinuia s se scoale trziu, zcnd ntr-o amoreal
trndav.
La numele de Vignon ce-i fu anunat de ctre un servitor,
se smulse brusc din somnolen i, presimind c au aprut
nouti, porunci, fr a se preocupa ctui de puin de
conveniene, s fie imediat introdus ghicitoarea n cri.
Ordinul i fu executat. Cnd rmase singur cu el, aceasta

i relat pe scurt detaliile rpirii, apoi, n ncheiere, adug:


Acum c micua se afl aici, trebuie s-o pzim. Deoarece
sunt obligat s lipsesc pentru a m duce la marchiz, i
fiindc s-ar putea ca domnioara s se trezeasc naintea
sosirii mele, mai ales cu zgomotul sta infernal pe care-l fac
tapierii dumneavoastr, ar trebui ca, dac s-ar ntmpla
acest lucru, s fii n clipa respectiv lng ea, astfel nct si dai imediat o explicaie n legtur cu schimbarea locuinei
sale. M-am gndit deja la un soi de pretext. S-i spunei, de
exemplu, c mtua ei maica superioar a mnstirii
observase la fat o slbire a forelor; c a fost rpit n timpul
somnului tot la porunca acesteia, care se temea, din partea
ei, la o mpotrivire n momentul despririi Vedei
dumneavoastr cum s potrivii povestea ca s-o facei
credibil.
Bine, bine, replic Zeno, m ocup eu de asta. Dumneata
d fuga repede s-o gseti pe marchiz.
Thrse Vignon plec.
Zeno avea la vremea aceea patruzeci i opt de ani. Cei
patrusprezece care trecuser de cnd l-am pierdut din
vedere6 i transformaser simitor persoana i, desigur, nu n
avantajul lui.
Prul i ncrunise mult i se rrise, lsndu-i complet
dezgolite unele poriuni ale capului, cu toate loiunile de
vopsit i n ciuda fierului de ondulat pe care-l folosea;
trsturile i se ngroaser, necate ntr-o buhial adipoas
ce invadase pn i cele mai mici contururi i fcea s-i
atrne crnurile, ca nite piei moi care se blngneau.
Dar, n ciuda ultragiilor timpului, nc mai ncerca s fac
pe anoul. Se mbrca ntotdeauna cu mult grij i adopta
nite purtri tinereti. De altfel, era mereu amabil,
pricepndu-se s le vorbeasc femeilor n limbajul ce li se
6

Vezi volumul Fiul lui Lagardre, (n.a.)

potrivea, adic spunndu-le miile de nimicuri care le plac


att de mult. Fr ndoial, prin aceast calitate o cucerise,
cndva, pe doamna de Coislin, ajungnd s-i devin amant.
De ndat ce credinciosul su valet, napolitanul Agricola, l
mbrcase, vopsise, frizase i chiar machiase uor, se duse n
camera n care era culcat Louise.
Fata prea un nger adormit.
Cu ochii lucind de curiozitate, Zeno naint ct putu de
uor spre pat i ncepu s-o contemple. Dar de-abia o privise
cu atenie, c tresri brusc i-i ncrunt sprintenele.
Iat ceva ciudat! i spuse. Oare nu m-am trezit de tot?...
A putea s jur c am mai vzut chipul acesta... cndva,
demult!
Corpo di Bacco! exclam dup cteva minute de
cercetare. Da, este ea!... e chiar ea! Trstur cu trstur!...
Nu visez ctui de puin; mi se pare c-o vd aici, n faa
mea... ntocmai cum era acum optsprezece ani!... i recunosc
farmecul, graia... ntreaga structur minunat a farmecelor
ei delicate...
i, nemicat lng pat, o nvluia acum pe fat cu o privire
plin de o infinit blndee.
nfiarea Louisei renviase n sufletul lui o imagine
extraordinar de puternic, o imagine pe care timpul o
atenuase, dar pe care niciodat nu reuise s-o tearg cu
totul. Era cea a unei micue brodeze pe care o cunoscuse n
vremea tinereii sale i de care se ndrgostise nebunete; ba
chiar att de nebunete, nct, neputnd obine s fie a lui de
bun voie, nu ezitase s svreasc o crim spre a-i
satisface dorinele vinovate.
i, pe msur ce amintirile i deveneau mai limpezi, mai
precise, i retria, n toate etapele, pasiunea pentru acea
srman Marine care, n ntreaga lui via de desfru, fusese
singura, unica lui dragoste.

i reamintea prima dat cnd o vzuse la doamna de


Verteuil, lucrnd la o dantel, ntr-un col al salonului. i
aducea aminte de puternica impresie pe care i-o fcuser
farmecele persoanei sale, ideea fix ce nc de atunci pusese
stpnire pe el: aceea de a o poseda cu orice pre;
vicleugurile la care recursese n acest scop i, n fine,
ruinoasa stratagem prin care o atrsese n casa lui de
distracii, acea Folie din Montmartre, de unde fata nu mai
ieise dect dezonorat.
Apoi i revenea n minte i ziua n care ea i mrturisise c
simte palpitnd n trupu-i fructul crimei lui i cum, la puin
timp dup aceea, fata dispruse de la persoana n al crei
serviciu era, fr ca el s fi putut ti vreodat ce se mai
ntmplase cu ea, dect c se afla sub protecia sergentului
Philippe, supranumit sergentul Belle-pe, devenit mai
trziu duce de Nevers.
Gndul c pe lume exista poate un copil al crui tat era
el, i trecuse uneori prin minte, n decursul anilor ce treceau.
Dar nu se oprise niciodat asupra lui.
Dar acum, cnd cntrea la rece faptele de odinioar i
cnd avea sub ochi imaginea celei pe care o iubise, l
cuprindea o bnuial n legtur cu existena acelui copil
bnuial ce era ntrit prin emoia ce-i njunghia inima la
vederea fetei adormite.
n plus, o voce interioar i optea numele de familie al
micuei lucrtoare: Moutier, acelai cu cel purtat de aceast
tnr.
O nvluia, aadar, pe Louise n priviri din ce n ce mai
scruttoare i, vznd clip de clip, afirmndu-se tot mai
mult strania asemnare care-l izbise att de puternic, se
simea cuprins de o tulburare ciudat.
S-a spus adesea c inima omeneasc este de neptruns.
Nimic mai adevrat, iar cea a cavalerului oferea o nou

dovad.
ntr-adevr, acest nemernic, al crui suflet cuprindea toate
viciile, care-i btuse joc de cele mai sfinte lucruri, ale crui
zile fuseser un nentrerupt ir de mrvii i de fapte rele, se
simea deodat cuprins de unul dintre cele mai nltoare
sentimente ce i-a fost dat omului s le triasc: dragostea
printeasc.
Pe buze i urc un cuvnt pe care-l rosti optit, ca i cum
s-ar fi temut s nu-l aud Louise:
Fiica mea s fie oare fiica mea?
l birui nduioarea.
Da, da, este copila mea copilul Marinei Totul mi-o
spune Ah! pentru ce nu pot avea deplin certitudine?
i, cu o nerbdare febril, atept trezirea domnioarei
Moutier. Fr ndoial, de la ea va afla imediat dac se nal.
Orele se scurgeau i, cu ct trecea ziua, cu att mai mult
se convingea de paternitatea sa fa de Louise. Ajunse chiar
s se obinuiasc att de bine cu aceast idee, nct i se
prea imposibil s fi greit.
Dar fata continua s rmn cufundat ntr-un somn
adnc. Fiind mai puin robust dect Blanche, narcoticul
ghicitoarei n cri avusese asupra ei o aciune mai
puternic.
n cele din urm, ctre ora cinci dup-amiaza, se trezi.
Thrse Vignon nc nu se ntorsese. n loc de a o fi ntlnit
pe doamna de Coislin la Versailles, aa cum presupusese, nu
reuise s-o gseasc pe marchiz dup cum am vzut
dect la Paris, la sfritul ceremoniei de inaugurare a statuii
din piaa Ludovic al XV-lea i, drept urmare, nu avea s
revin la Chvreloup dect mult mai trziu.
Cum lesne ne nchipuim, uimirea Louisei, cnd redeveni
contient de cele ce o nconjurau, nu fu mai mic dect cea
a domnioarei de Nevers, la trezirea n salonaul din Parc-

aux-Cerfs.
Ochii ei ngrijorai se ndreptar imediat spre cavaler.
Acesta, devenit mai omenos datorit recentelor sale
gnduri, i nelegnd ce sentiment tulbure putea s-i inspire
fetei vederea lui, nu-i ddu timp s se sperie.
Domnioar, i spuse, amintindu-i tocmai la vreme de
pretextul inventat de doamna Vignon i de care, pentru c nu
gsise altul mai bun, hotr s se slujeasc, mai nainte de
orice, spre a-i explica fetei prezena ei la castel domnioar,
mi nchipui ct de ciudat i poate prea faptul c te gseti
n aceste locuri necunoscute. Dar vei cunoate motivul i vei
nelege c totul este foarte simplu: te afli aici din ordinul
mtuii dumitale, maica superioar de la Picpus.
i deoarece chipul Louisei dovedea ct se poate de clar
mirarea pe care o producea vestea unui ordin att de
neobinuit, Zeno continu:
Da, domnioar, i numai sntatea dumitale este cea
care a putut-o decide s accepte sacrificiul despririi. De
cteva luni, buna femeie observa c nu eti foarte sntoas
i voia s te scoat din vecintatea marelui ora, a crui
atmosfer i era duntoare i, totodat, dorea s-i ofere
distracii de care, la vrsta dumitale, ai mare nevoie;
distracii incompatibile cu regulamentul auster al mnstirii.
Pentru a-i realiza inteniile, nu atepta dect un prilej
favorabil. Cnd acesta s-a prezentat, a profitat imediat de el
i te-a trimis aici, pe o proprietate care se afl ndeajuns de
departe de Paris pentru a nu fi atins nici de miasmele, nici
de emanaiile sale duntoare.
Ce-mi tot spunei, domnule? exclam Louise care, mai
nti mut de mirare, i recpt graiul. Sunt cu adevrat
bolnav?
Bolnav! Cuvntul este poate exagerat, dar sntatea
dumitale nu este perfect S vedem, rspunde-mi cu toat

sinceritatea, nu ai cteodat stri de melancolie, de oboseal,


care te apuc fr vreun motiv aparent?
Louise se gndi i-i aminti c, ntr-adevr, i se ntmpla
din cnd n cnd s se simt abtut, lipsit de energie, ca i
cum un resort s-ar fi rupt n ea. Mai ales de cnd i se puneau
piedici n legtur cu dragostea ei pentru domnul de Dizons.
Dar, pe cuvnt, rspunse cu nevinovie, dac uneori
m simt ru, dac am unele tulburri cum se spune, cred
aceste uoare indispoziii, fr nici importan, n-au
ngrijorat-o niciodat pe mtua mea, cci nu s-a ntmplat
vreodat s-mi vorbeasc despre gndul de a m trimite n
afara Parisului, pentru a m scpa de ele.
Te neli din nou, domnioar. Mtua s-a nelinitit din
cauza sntii dumitale de ndat ce s-a nrutit. Aa c,
ascultnd de sfaturile pe care i le-am dat n calitate de
medic, a gndit c trebuie s profite de ocazia ce i se
prezenta. Crede-m, nu este nimic ciudat n felul cam brusc
n care a acionat. Buna clugri suferea mai mult dect
dumneata din cauza acestei despriri urgente. i de aceea,
fiindu-i fric att de propria-i slbiciune ct i de a dumitale,
temndu-se c n clipa despririi n-ai mai avea, niciuna,
nici cealalt, puterea necesar, a preferat s evite momentul,
ntotdeauna dificil, al lurii de rmas bun.
Ah! exclam Louise cu ochii notnd n lacrimi. N-am
bnuit niciodat c mtua mea ar avea astfel de intenii n
ceea ce m privete. Nimic, n purtarea sa fa de mine, nu
era de natur s m lase s fac atare presupuneri. Dar acum
mi dau seama de tot acest mister. Srmana mtu! Dac a
procedat aa, desigur c nu poate fi dect spre binele meu.
Apoi, dup o pauz i schimbndu-i gndul, relu:
Dar totui, ceea ce mi se pare de neneles, este cum am
putut fi adus aici fr a-mi da seama.
M ateptam la ntrebarea dumitale, domnioar. i iat

rspunsul: cu aprobarea maicii superioare, i s-a administrat


un narcotic care te-a fcut s dormi adnc.
Zeno socotea c nu exista niciun inconvenient dac i-ar
face aceast mrturisire care, de altminteri, se potrivea foarte
bine cu felul n care decurgea conversaia.
Un narcotic! opti fata deschiznd ochii mari. De ce o
asemenea precauie?
Pentru c era cuprins n executarea planului, stabilit
ntre mtua dumitale i mine, de a te ndeprta de ea fr ai vedea lacrimile i fr a-i auzi plnsul. Am greit,
domnioar, recomandndu-i maicii superioare acest mijloc
de a nu-i spori durerea prin spectacolul ntristrii dumitale?
Nu, domnule, rspunse Louise, ca un suspin. Dac
mtua mea a decis s plec, este mai bine c s-a procedat n
felul acesta, cci, altminteri, cred c niciodat n-a fi avut
curajul de a m despri de ea.
n ciuda tonului ferm cu care-i rostise cuvintele, srmana
copil i simea inima tare grea.
i la ce persoan m aflu? vru s tie.
La o doamn de rang nalt, o doamn de la Curte, care
este vduv.
i se numete?
Zeno se ntreb dac trebuia s-i dezvluie adevratul
nume al marchizei. Dar, gndindu-se c, mai mult ca sigur,
copila nu auzise niciodat vorbindu-se despre ea, se hotr:
Se numete doamna de Coislin, zise.
Numele acesta mi este necunoscut.
Nici nu este posibil s-l cunoti, deoarece doamna nu a
venit dect de puin vreme n Frana. De altfel, chiar dac ar
fi trit aici de mai muli ani, nu cred c la mnstire l-ai fi
putut auzi.
La mnstire, nu; n sfntul loca nu ptrunde nici un
zgomot din lume. Dar nu am trit ntotdeauna acolo, i

atunci cnd locuiam la palatul Lagardre-Nevers, auzeam


adesea pronunndu-se numele doamnelor i gentilomilor
care alctuiesc anturajul regelui.
Cavalerul, care cuta o porti pentru a o chestiona pe fat
cu privire la viaa ei, cu intenia de a obine vreo informaie
n stare s-l lmureasc referitor la identitatea sa, o prinse n
grab pe cea oferit prin aceast fraz.
A! ai locuit n palatul ducelui de Nevers, domnioar? o
ntreb. n ce calitate?
n calitate de prieten a domnioarei Blanche de Nevers,
mpreun cu care am fost crescut i lng care am rmas
pn la vrsta de cincisprezece ani.
Aadar, nu aveai proprii dumitale prini?
Mi s-a spus c au murit pe cnd eram nc mic de tot.
Nici mcar nu mi-i amintesc.
i mtua aceasta, tutoarea aceasta, pe care o ai la
Picpus, este cumva sora mamei sau a tatlui dumitale?
Zeno atept tremurnd rspunsul la ntrebarea lui. Dac
era vorba de sora tatlui, desigur c speranele sale s-ar fi
spulberat; n vreme ce, dac ar fi a mamei! Oare nu era
posibil ca Marine s fi avut o sor? i, apoi, cine putea s-l
ncredineze c acea mtu, pe care el nu o vzuse
niciodat, era cu adevrat o mtu?
Este sora mamei mele, rspunse Louise. n ochii
cavalerului luci o raz de bucurie i un suspin adnc i scp
din piept.
i vorbete, uneori, despre cei pe care i-ai pierdut?
Nu, niciodat. n mai multe rnduri, am ncercat s
discutm despre ei, dar, de fiecare dat, a prut stnjenit i
a schimbat vorba. De altminteri, acelai lucru se ntmpla i
cnd, pe vremea n care m aflam la palatul Nevers, i
ntrebam pe duce i pe duces n legtur cu acest subiect.
Remarcam la ei o jen pe care nu mi-o puteam explica. Am

tras concluzia c n viaa prinilor mei exista un mister pe


care se considera mai bine s nu-l cunosc. i v mrturisesc
c aceast total ignoran cu privire la ei mi este destul de
dureroas.
i, prin urmare, nu tii nimic despre prini?
Absolut nimic.
Care este numele mtuii dumitale numele de familie?
Nu-l cunosc.
Nu ai ntrebat-o niciodat?
Ba da, la sosirea mea la mnstire, am rugat-o s mi-l
spun, cci ducele i ducesa m preveniser c numai de la
ea l-a pute afla, dar mi-a rspuns: Copila mea, aici nu mai
am dect un nume, acela de maica Philippine, i prin el sunt
legat de Dumnezeu. Ct despre cellalt, numele familiei
mele, l-am prsit pentru totdeauna n momentul n care am
pit pragul acestui sfnt loca, iar buzele mele nu-l vor mai
rosti niciodat.
V putei nchipui c n-am mai insistat, i nici n-am mai
fcut vreo tentativ s-l aflu.
Rspunsurile fetei nu-i ddeau lui Zeno niciun indiciu
serios n legtur cu cele ce voia s tie. Cu toate acestea,
deducea din ele aproape o confirmare a bnuielilor sale.
Deodat, un gnd i fulger prin minte, ca un fier rou. i
amintise cu ce intenie fusese adus Louise la Chvreloup.
Fiind profund absorbit, pn atunci, de ideea fix de a
descoperi identitatea fetei, scopul prezenei sale acolo i
scpase cu desvrire.
O! aa ceva nu se va ntmpla! i spuse. Fiica mea, dat
prad regelui, i chiar de mine! Niciodat! Niciodat! n
viaa mea m-am fcut vinovat de multe josnicii, de
nenumrate infamii, dar nu sunt nc ntr-att de deczut,
att de degradat, nct s svresc o fapt aa de
monstruoas.

Apoi acest gnd fu urmat de un altul:


Dar acum, ce s fac? Marchiza se bizuie att de mult pe
mine pentru a recpta favoarea lui Ludovic al XV-lea! Asta e
ultima ei carte, atu-ul major care trebuie s-o fac s ctige
partida. Fr aceast soluie, ne prbuim. Spun ne, fiindc
din norocul ei ar decurge, cu siguran, i al meu.
n inima lui se ddea o lupt. Spre lauda sa, vom spune c
aceasta a fost de scurt durat. Ceea ce nc era bun n el
nvinsese curnd rul.
Cufundat ntr-o adnc meditaie, Zeno nu se mai gndea
s-o chestioneze pe fat. Aceasta i respecta tcerea,
ntrebndu-se care s-i fi fost cauza.
ntr-un trziu, ieind din reverie, cavalerul i spuse:
Domnioar, cele ce-am aflat despre dumneata mi
mresc interesul pe care mi-l inspirai deja. ntotdeauna e
trist s nu mai ai pe nimeni pe lume nici mcar o mam!
Nu sunt singur, de vreme ce o am pe mtua mea.
Adevrat i o iubeti mult, pe mtua dumitale?
O! da, tot att ct a iubi-o dac ea ar fi cea care mi-a
dat via. Dar cred c ea m iubete i mai mult: este att de
bun, att de afectuoas cu mine, nct nu-mi nchipui c o
mam ar putea fi mai tandr cu propriul su copil.
Chiar aa?! se mir Zeno. Apoi, n mintea lui, i spuse:
Haide, dac sunt pe jumtate convins c m aflu n prezena
fiicei mele, acum nu sunt departe de a avea i certitudinea c
starea de la Picpus este Marine. Altminteri, nu-mi pot
explica aceast mare dragoste dintre ele. Mine, pe indiferent
ce cale, va trebui s-mi limpezesc ndoielile Da, chiar
mine!
Dar, de fapt, domnule, ce voi face aici? l ntreb Louise.
Nimic altceva dect s respiri aerul curat i nviortor
care te nconjoar. Se afl aici o grdin mare, un parc
imens. Vei putea s te plimbi toat ziua. Te voi nsoi Dac,

totui, nu-i displace.


Dimpotriv.
Adevrul este c Zeno i inspira fetei ncredere. Se simea
atras fa de el printr-o simpatie instinctiv, ce i se prea c
seamn ntructva cu cea pe care o simise cu prilejul
primei ntrevederi cu mtua ei.
Acum, copila mea, continu cavalerul, vei mnca ceva
pentru a-i recpta forele. N-ai gustat nimic de la masa de
asear, de la mnstire, i cu siguran i este foame. Voi
porunci s i se aduc de mncare, iar apoi vom merge
amndoi s dm o rait pe-afar.
O or mai trziu, cavalerul i Louise se plimbau, bra la
bra, printre rondurile de flori, cnd, la poarta de intrare,
apru Thrse Vignon.
Potrivit ordinelor primite de la doamna de Coislin, venea
s-i in tovrie domnioarei Moutier.
Ia te uit, doamna Thibaut! se mir aceasta.
Doamna Thibaut? repet cavalerul privind n jur. Unde
o vezi oare pe acea doamn, copila mea?
Acolo, replic Louise, indicnd-o printr-un gest pe
ghicitoarea n cri. Se afla, mpreun cu mine, la Picpus.
Zeno nu se mai gndea la doamna Vignon i prezena ei l
necji foarte tare. Vederea unei asemenea ticloase alturi de
Louise i era mai mult dect neplcut.
Ei! da, pe toi sfinii! exclam, prnd c abia atunci o
zrete pe nou-venit.
i, dornic s dea un motiv plauzibil pentru prezena ei la
Chvreloup, continu:
Doamna Thibaut este nsi persoana la care stimata
dumitale mtu a apelat pentru a te rpi de la mnstire.
Deoarece nu voia s mprteasc nici uneia dintre
clugriele augustine secretul rpirii dumitale, a fost nevoit
s cear ajutorul cuiva strin, i dnsa este cea care i-a

turnat narcoticul. Nu intrase la Picpus dect cu acest scop


Dar ngduie-mi s m duc s-i spun cteva vorbe. M ntorc
ndat.
Foarte contrariat, dei nu lsa s se vad nimic, merse n
ntmpinarea Thrsei Vignon, care nainta n grdin i,
spre a evita unele gafe pe care le-ar fi putut face dac ar vorbi
cu Louise, o puse repede la curent cu convorbirea avut cu
aceasta, trecnd, bineneles, peste ntrebrile lui referitoare
la familie. Reveni apoi lng copil, n vreme ce necromanta
se ndrepta spre castel unde deoarece rolul i fusese luat de
cavaler nu mai avea dect s-o atepte pe doamna de Coislin,
ca s-i primeasc plata pentru treaba fcut.

10
Prsind mnstirea unde tocmai aflaser, din gura maicii
superioare, dubla rpire a Blanchei i Louisei, marchizul
Henri de Lagardre-Nevers i vicontele de Dizons se sftuir
imediat cu privire la mijloacele pe care va trebui s le
foloseasc spre a le smulge pe tinerele fete din minile n care
czuser.
De comun acord, se hotrr, mai nti, s nu-i mprtie
forele, adic s rmn mpreun i s se ajute reciproc n
cele ce urmau s ntreprind, n legtur att cu una dintre
prizoniere, ct i cu cealalt.
Apoi, deoarece cunoteau cu exactitate locul n care era
sechestrat domnioara de Nevers, se deciser s mearg,
mai nti, n ajutorul acesteia.
Neavnd indicaii precise referitoare la ascunztoarea n
care se afla Louise, li se prea, ntr-adevr, mai corect s nu
ntrzie eliberarea Blanchei pn ce vor descoperi unde era
ascuns Louise, lucru ce, cu siguran, le va cere un
oarecare timp.
Ct despre felul n care i vor organiza aciunile, neleser
c nu puteau stabili nimic definitiv nainte de a fi la faa
locului.
n ciuda orei trzii trecuse de ase i jumtate seara
Henri voia s mearg imediat la Parc-aux-Cerfs, pentru a lua,
fr nicio amnare, msuri n vederea evadrii surorii sale.
Dar vicontele i fcu remarca judicioas c era mai bine s-i
lase vizita pe a doua zi, deoarece, dac s-ar duce acolo chiar
n acea sear, vor ajunge dup ce se va fi nnoptat i, n
consecin, goana lor n-ar servi la nimic. Ceea ce marchizul
trebui s accepte.
Aa nct abia n dimineaa urmtoare pornir ctre

Versailles. Parcurser drumul clare i ajunser la primele


case n momentul cnd clopotele bteau de ora unsprezece.
Odat sosii, constatar c nu le era prea clar ce direcie
s urmeze. Niciunul din ei nu tia unde era situat locuina
pe care o cutau. Auziser totui adesea vorbindu-se despre
ea, dar nu-i aminteau ca, de fa cu ei, s i se fi indicat
amplasamentul.
Vicontele arunc o privire n jurul su.
Ascult, spuse dup o clip. Iat, cred, unde vom putea
obine uor informaiile pe care le dorim, fr a trezi nicio
suspiciune.
Vorbind astfel, domnul de Dizons art cu degetul un han
cu nfiare modest, situat la marginea drumeagului pe
care mergeau i care era o continuare a drumului dinspre
Paris, alctuind un fel de cartier al Versailles-ului.
De acord, aprob marchizul. S ntrebm acolo.
Hanul la care se pregteau s se opreasc cei doi tineri
avea firma La Clopotul-Despicat7, denumirea fiind ntrit
printr-o pictur atrnat deasupra uii i care reprezenta un
clopot enorm, pe care un cavaler din Evul Mediu, purtnd
armur, prea c tocmai l-a izbit cu sabia, despicndu-1 n
dou, pe lungime, ca i cum ar fi fost vorba de o turti de
unt.
n partea de jos a acestei opere de art se puteau citi
urmtoarele trei cuvinte:
Jrme PICHARD, hangiu
Tinerii se apropiar de cas. Imediat, patronul, care
auzise, fr ndoial, paii cailor, apru n prag i, la vederea
muteriilor artoi ce-i soseau, naint spre ei plin de zel.
La Clopotul-Despicat, denumirea in textul original n lb. francez este A
la Cloche-Fendue. (n.t.)
7

Marchizul i vicontele desclecar i-l ncunotinar pe


om c aveau de gnd s se odihneasc la el cteva clipe.
Intrai, domnilor, le spuse gazda. Tocmai acum nu am
pe nimeni i nu vei fi deranjai cu nimic. S v duc caii la
grajd, sau s-i las afar?
Du-i la grajd, rspunse marchizul, cci, avnd intenia
ca, de ndat ce ne vom fi odihnit, s facem o plimbare pe jos,
prin ora, i-i vom lsa n grij pentru o or sau dou.
Bine, domnilor. Putei fi linitii n privina lor. Ca fost
brigadier de cavalerie n regimentul din Lorraine, m pricep
la ngrijirea cailor i-i voi trata cum se cuvine.
Omul se ndeprt cu animalele, iar cei doi prieteni intrar
n han.
Sala n care ptrunser era mare i destul de luminoas,
cu excepia colurilor, n care domnea un oarecare ntuneric.
Tinerii se duser s ia loc la o mas dintr-unul din
unghere i ateptar ntoarcerea lui Jrme Pichard. Acesta
reveni curnd.
Servete-ne o sticl de vin, comand marchizul.
De care domnilor?
Indiferent de care.
Dup o rapid coborre n pivnia sa, Jrme Pichard
reapru cu una din acele sticle venerabile de Bourgogne,
pntecoas i cu gtul scurt, aa cum se fabricau n vremea
respectiv, i al crei aspect era o fgduin de desftare a
cerului gurii.
Dup ce marchizul i vicontele goliser fiecare cte un
pahar, fr a prea c tiu prea bine ce beau indiferen pe
care hangiul o remarc i care-l ndurer mult cel dinti se
adres omului:
Cunoti bine Versailles-ul?
Foarte bine. Locuiesc aici de cnd am ieit din armat,
i se vor mplini curnd douzeci de ani de atunci.

n cazul acesta trebuie s tii unde se afl Parc-auxCerfs?


Parc-aux-Cerfs! exclam hangiul, tresrind. Sigur c da,
tiu, dar, drept s v spun, cu ct se vorbete mai puin
despre acele locuri, cu att mai bine, cci nu fac prea mare
cinste oraului.
Prerea exprimat de Jrme Pichard cu privire la infamul
refugiu le plcu mult tinerilor.
Ei bine, am vrea s ne spui cu precizie unde este situat.
Domnilor, dac nu se cade s se brfeasc pe seama
acelei csue, tiu din surs sigur c s-ar putea s fie
periculos s te apropii prea mult. Dup ce v-am dat acest
avertisment, m grbesc s adaug c nu cred c am dreptul
s v refuz informaia cerut. Cu toate acestea, iertai-mi
sinceritatea, v mrturisesc c sunt mirat c trebuie s dau
aceste indicaii unor persoane de vrsta dumneavoastr.
Ceea ce v mpinge s mergei ntr-acolo nu este, probabil,
dect curiozitatea de a vedea de aproape acea locuin care
se bucur de o att de trist celebritate. Dar, credei-m,
curiozitatea aceasta este duntoare i nu poate dect s dea
natere, n mintea dumneavoastr, unor gnduri vinovate.
Aa c, dac-ar fi s v dau un sfat
Te neli, jupne Pichard, l ntrerupse domnul de
Dizons, care nc nu vorbise. Curiozitatea nu are nimic de a
face cu ceea ce ne atrage ctre csua de distracii regale, i
dovada este c nu vrem s-i cunoatem amplasamentul dect
pentru a ne servi drept punct de reper.
Dei, din vorbele hangiului, tinerii cptaser convingerea
c nu trebuie deloc s se fereasc de el, vicontele se gndea
c poate totui, spre a evita o indiscreie involuntar din
partea lui, ar fi mai bine s ascund adevrul.
Vei nelege ndat, continu. Un prieten al nostru, care
locuiete n Versailles i pe care l-am ntlnit curnd la Paris,

ne-a invitat s venim astzi s lum prnzul cu el. Dar nu ne


mai aducem aminte care i este adresa. Tot ce ne amintim
este c ne-a spus c locuiete nu departe de Parc-aux-Cerfs,
pe o strad alturat. Aa nct, dac am ti unde se afl
acest loc, ne-ar fi uor s gsim, n preajm, casa prietenului
nostru.
A! perfect, am neles i dac vrei s v mrturisesc,
mi place mai mult aa, replic Jrme Pichard. Mi-ar fi
prut ru dac-ar fi fost pentru ce credeam. Este regretabil
mcar i faptul c nite brbai att de tineri ca
dumneavoastr au cunotin despre un asemenea loc.
i acum, jupne Pichard, l ntrerupse vicontele, dac
vrei s ne informezi, te ascultm.
Acordai-mi o secund de atenie, domnilor, i vei ti tot
att de mult ct i mine. Ieind de aici, urmai drumul pn
ce dai de o intersecie. Odat ajuni acolo, apucai prima
strad la dreapta, care v va duce la strada Bazinelor, pe care
vei merge pn la capt. Acolo mai facei o dat la dreapta,
traversai piaa Rezervoarelor i vei vedea n faa
dumneavoastr strada Saint-Mdric, iar la numrul patru
se afl aezmntul despre care vorbim. Ca s ajungei acolo
v trebuie cel mult o jumtate de or.
Mulumim frumos vom nimeri fr greutate.
Marchizul i vicontele i mai turnar cte un pahar,
pltir sticla i se pregtir de plecare.
i prseau deja scaunele, cnd, deodat, vreo zece
indivizi nvlir n sal. n fruntea lor era un brbat de
treizeci-treizeci i cinci de ani, cu obrajii complet rai i cu
nfiarea unuia dintre acei mscrici de prin trguri,
obinuii s se schimonoseasc pe scene.
Erau cu toii bei cri i fceau o hrmlaie asurzitoare,
din care puteai deduce, fr team c te-neli, c mai
staionaser, fr ndoial ndelung, i n alte crciumi din

vecintate, nainte de a ajunge la Clopotul-Despicat.


Deoarece rmseser n faa uii, gesticulnd i
trncnind, provocndu-se unii pe alii cine va bea mai
mult pn a nu se rostogoli sub mas, marchizul i vicontele,
prea puin dornici s fie nevoii s se strecoare printre astfel
de bdrani, se hotrr s atepte ca toi s fie aezai la
mese, spre a putea iei nestingherii.
Hei, omule, i strig hangiului acela care prea s
conduc banda, servete-ne i d-i zor Mai nti, zece
ulcele din cel mai bun gulera8 al tu, i pe urm mai vedem
noi.
Denumirea de gulera, folosit pentru a se referi la
vinurile din regiunile Argenteuil i Suresnes, era pe vremea
aceea foarte popular, cci culoarea lor semna destul de
bine cu cea a guleraului abailor mondeni.
Bine-ai vorbit, Rigobert, l ncuraj unul dintre tovarii
lui. Dei asta nu nseamn dect cte o ulcic pentru fiecare,
ne putem mulumi s ncepem cu asta.
Dac v spun c mai vedem noi, pe urm, replic
individul cu faa ras i care, aa cum ni-l arat numele, nu
era altul dect complicele doamnei Vignon n rpirea de la
mnstirea din Picpus.
Jrme Pichard nu pru prea grbit s aduc ulcelele
comandate. Clientela lui curent era alctuit din cruai,
cltori modeti, negustori ambulani, n general oameni
linitii, i nu era deloc obinuit s primeasc asemenea
pleav. Ca urmare, se ntreba dac, n loc s-i serveasc pe
derbedeii aceia, n-ar face mai bine s-i dea afar.
Vznd prea puina grab cu care-i executa ordinul,
Rigobert i strig din nou:
Ei bine! omule, eti surd? Cum se face c nc nu ai
cobort n pivni? Te pomeneti c i-o fi team c n-o s fii
8

Gulera: n lb. francez = petit-collet. (n.t.)

pltit. Dac-i aa, uite c te linitesc poftim, privete!


i vorbind astfel, ticlosul scotoci n jiletca lui o hain cu
buzunare imense, care-i ajungea pn la jumtatea pulpelor
i scoase un pumn de ludovici pe care-i slt n cuul
palmei.
Ia ascult ce frumos cnt, mititeii de ei, continu. Nu
sunt din aram, i garantez, cci ies din casa de bani a
domnului Lebel, care mi i-a numrat el nsui, azidiminea Crezi c-i de ajuns ca s-i pltim otrava ta
scrboas?
La auzul numelui de Lebel, cei doi tineri tresrir. tiau c
este primul valet de camer al lui Ludovic al XV-lea, cel
nsrcinat cu supravegherea dezmurilor regale, i imediat le
trecu prin minte c s-ar putea prea bine ca despre el s
vorbeasc individul. Dar ce legtur s fi existat ntre
jupnul Lebel i acesta? Problema i intriga mult. i
fgduir s nu plece nainte de a o lmuri.
Dei vedea aurul i-i auzea clinchetul, hangiul continua s
stea nemicat lng cei doi gentilomi, iar sprncenele lui
ncruntate, precum i felul puin ncurajator n care-i privea
pe intrui artau c nu avea defel simminte binevoitoare
fa de ei.
Constatnd atitudinea sa amenintoare, marchizul i
vicontele, ghicindu-i inteniile i temndu-se s nu-l vad ci d afar pe derbedei mai nainte ca ei s afle ceea ce doreau
sa tie, i ddur de neles c era n interesul lui s-i
serveasc.
Este singurul mod n care poi scpa de ei, trase
concluzia marchizul.
Prietenul meu are dreptate, l sprijini vicontele. Cnd
vor fi complet bei, i vei ndeprta mai uor, n vreme ce dac
ai ncerca s-o faci acum, cnd nu sunt dect ameii, ai fi
obligat s te bai cu ei i, zu aa, sunt zece

O! nu m tem nici ct negru sub unghie de zece cdei


de soiul sta, replic Jrme Pichard.
Nici nu ne ndoim, replic domnul de Dizons, zmbind.
Este totui de presupus c te-ai alege cu unele pagube, mai
mari sau mai mici, pentru care n-ai primi nicio despgubire.
Asta-i adevrat, i ddu dreptate hangiul. n timpul
luptei, napanii ar fi n stare s-mi distrug o parte din
mobilier, fr ca eu s pot obine de la ei nici o compensaie
bneasc.
Apoi, dup o uoar ezitare, continu:
De acord, cred c sfatul dumneavoastr e bun i-l voi
urma, aducndu-le ceea ce vor.
n timpul acestei scurte convorbiri ntre cei doi gentilomi i
fostul brigadier al regimentului din Lorraine, Rigobert,
nchipuindu-i c acesta din urm fusese orbit de aurul lui i
va face pe dracu-n patru spre a-i servi, se aezase cu banda
lui la o mas, nu prea departe de cea la care stteau Henri i
Romuald, i nu se mai ocupa de hangiu.
De cum luaser loc, unul dintre beivi, acelai care
aprobase comanda celor zece ulcele, se adres fostului
comediant, ntrebndu-l:
Ia spune, Rigobert, trebuie s fi dat o lovitur cu
adevrat grozav, dac domnul Lebel i-a umplut att de bine
buzunarul!?
A! da, chiar c una grozav, rspunse nemernicul. i nu
doar c-o spun, pe cinstea mea. Dar, pe toi dracii! s tii c
nu mi-a fost nici prea uor!
Povestete-ne, vrei? Trebuie s fie nostim.
Sunt de acord, copii. Numai c v previn: motus! Dac
trncnii despre asta n Versailles, v-ai ras i eu
mpreun cu voi. nelegei, este vorba de o treab n legtur
cu Parc-aux-Cerfs.
Suntem mui ca petii, te poi bizui pe noi, afirmar

ceilali beivi.
Bine, atunci deschidei-v urechile, ncep: cunoatei cu
toii, bnuiesc, mnstirea clugrielor augustine de la
Picpus.
Da, da, rspunser mai multe glasuri.
Ei bine, acum dou zile, n acel loc de rugciune nc se
mai afla o frumoas fat de neam mare.
Sosirea lui Pichard, ncrcat cu zece ulcele, l ntrerupse.
Lichelele aproape c i le smulser din mini i, dintr-o
nghiitur, le i golir pe jumtate. Dup ce le repuser pe
mas, Rigobert i relu povestirea:
V spuneam, aadar, copii, c alaltieri, la mnstirea
Picpus, nc se mai aflau dou fete tinere
Mai nainte ai spus c una, remarc rznd unul dintre
beivani. Ai de gnd s mreti cifra la fiecare sorbitur?
Nu, dou! Am spus dou! Presupun c eu tiu mai
bine, nu?
Hai, s zicem c dou. Dar, n mod sigur, spusesei
una preciznd chiar c era de neam mare.
A! ia stai, zise ex-comediantul, cruia aceste ultime
cuvinte prur s-i limpezeasc ideile. Pe cinstea mea, avei
dreptate, n-am vorbit dect despre una, i iat de ce: pentru
c, dei urma s fie rpite dou, pentru mine nu era dect
una: aia de neam mare. Cealalt era pentru Thrse.
Cine mai e i Thrse asta?
Ei bine! Thrse, ce naiba! Thrse Vignon, ghicitoarea
n cri de pe Pont-au-Double.
N-o cunoatem. Dar n-are importan, zi-i nainte.
Numai c eu lucram pentru doamna de Pompadour, pe
cnd ea pentru doamna de Coislin, o marchiz cam de soiul
Jeannei Poisson.
Auzind numele rivalei favoritei, cei doi tineri i aruncar
priviri pline de neles. tiau acum pe ce mini ncpuse

Louise. i ntiprir n minte acel nume, precum i pe cel al


necromantei.
Ce ne tot niri, Rigobert, cu Thrse a ta, de pe podul
nu-tiu-care i cu petii marchizei? rnji cel care-l ntrerupse
primul. Povestea ta este o treab de ap dulce, zu aa, i
prefer vinul! Oare nu mai tii ce vorbeti?
La dracu! voi suntei cei care nu nelegei nimic. Mi se
pare c ceea ce v spun e destul de limpede Hai, lsai-m
s v istorisesc fr s m ntrerupei. Altminteri, mi pstrez
povestea pentru mine.
Ameninarea i fcu efectul i, dup ce toi fgduiser c
de acum nainte nu vor mai scoate o vorb, fostul actor i
relu relatarea.
E de la sine neles c nu o vom reda, deoarece nu ar fi
dect repetarea faptelor deja cunoscute. Ne vom mrgini la a
spune c, dei era beat, descrise cu toate amnuntele
diversele peripeii ale dublei rpiri a Blanchei i Louisei,
avnd grij s-i atribuie rolul cel mai greu i s-l
minimalizeze pe cel al ghicitoarei n cri, spre a scoate n
eviden ceea ce el numea iscusina lui.
Apoi, cnd termin adaug:
Ei, ce zicei? Nu mineam deloc cnd v spuneam,
adineauri, c mi-a fost greu. Dar nu pot s m plng:
jupnul Lebel s-a artat generos i, pentru acelai pre, sunt
gata s-o iau de la capt.
i ntri spusele, fcnd s-i zornie buzunarul cel
burduit.
Te neleg, replic unul din tovarii lui, sunt convins c
merit osteneala. i cum le cheam pe domnioarele alea?
Pentru c nc nu ne-ai spus.
Ia te uit, aa-i, am uitat.
ntr-adevr, pentru a se referi la cele dou fete, Rigobert
folosise diveri termeni, dar nu le rostise numele.

Atunci aflai, i lmuri, c a mea are un nume


rsuntor: o cheam Blanche de Lag
Nu reui s-i ncheie vorba.
Un proiectil, pornit din locul n care se aflau tinerii, l
nimerise din plin n fa, zdrobindu-i falca i fcndu-l s
scoat un groaznic rcnet de durere, n vreme ce din gur i
nea un val de snge, iar o ploaie de cioburi de sticl i vin
i mproca pe auditorii lui uluii.
Explicaia era c fratele Blanchei, dndu-i seama c
nemernicul era pe punctul de a le da tovarilor si, spre
luare n derdere, numele respectat al nevinovatei copile, nu
gsise alt mijloc de a-l mpiedica dect s arunce, cu toat
puterea, cu masiva sticl de vin de Bourgogne, nc plin pe
jumtate cu savurosul lichid.
i fusese un noroc c aceasta l izbise chiar peste buze,
zdrobindu-i-le mai nainte ca ele s fi putut rosti ultimele
silabe ale numelui fetei.
Printre beivani urm o clip de uluial. Nu pricepeau bine
ce se ntmplase, cci nc nu-i vzuser pe cei doi gentilomi
care sttuser mereu ascuni n umbr.
Cnd, n cele din urm, zrindu-i pe marchiz i pe viconte,
neleser ce se petrecuse, fur cuprini de mnie; i
narmndu-se, fiecare, ba cu un pahar, ba cu cte un scaun,
se npustir asupra celor doi prieteni, n vreme ce Rigobert,
ameit de lovitur, se prbuea de pe scaunul su, lsnd si scape gemete surde.
Banda amenintoare ajunse lng Henri i Romuald, care
i scoaser imediat spadele din teac, mai curnd spre a-i
speria pe napani dect cu intenia de a le folosi mpotriva
lor.
Dac Jrme Pichard s-ar fi aflat acolo, nu e nicio ndoial
c s-ar fi interpus ntre tabere i ar fi mpiedicat, ntr-un fel
oarecare, ca lucrurile s nu mearg mai departe. Dar dei

Rigobert nu-i inspira cine tie ct mil, cci i auzise


istorisirea i tia, prin urmare, cu cine are de-a face, crezuse
c e de datoria lui s mearg, din simpl omenie, s aduc de
afar ap proaspt cu care s-i poat spla faa
nsngerat.
n momentul n care sala hanului era pe punctul de a fi
transformat n cmp de btlie, era ocupat, aadar, s
scoat gleata din fntna din curte.
Vederea vrfurilor ascuite de oel, ce luceau la cteva
degete de piepturile lor, i opri n loc pe beivi, n rndul
crora se nscu o oarecare nencredere.

Ticloilor, le strig marchizul, dac mai facei un pas,


unul singur, sau dac aruncai spre noi obiectele cu care vai narmat, aflai c trupurile voastre vor sluji drept teci
acestor sbii!
Tonul decis cu care rostise cuvintele le ddu din nou de
gndit atacanilor.
Pentru ce ai sfrmat falca prietenului nostru
Rigobert? cutez s ntrebe cel mai ndrzne dintre ei.
Pentru c prietenul vostru este un ticlos care,
nemulumindu-se c a svrit o cumplit infamie, se mai i
mndrete cu ea, plin de neruinare, i ncearc, ludnduse n faa unor imbecili ca voi, s distrug reputaia unei
tinere fete a crei onoare este mai presus de orice.
Imbecili! ne-a numit imbecili! strigar civa dintre
derbedei, prnd cu adevrat ocai de epitetul cu care i
cadorisise tnrul.
napani, dac preferai, i pentru a nu spune mai mult
ntri glasul grav al vicontelui de Dizons cci, aprobnd
crima tovarului vostru, i devenii complici.
Ei bine, i ce dac? chiar de i-am fi cu adevrat

complici, ce-ar fi ru n asta? replicar mai muli alii.


Dimpotriv, adug cel care vorbise primul, ar fi cu att
mai bine pentru noi, fiindc, n loc s avem buzunarele goale,
le-am avea, ca el, pline de frumoi ludovici de aur!
Canalii! strig marchizul, copleit de un asemenea
cinism, ai merita s v fac s v nghiii cuvintele acestea
neruinate!
i, fr a se gndi mai bine, lsndu-se n voia firii sale
impetuoase, ntinse brusc braul, ncercnd s-l ating pe
unul dintre cei care se aflau mai aproape de el. Beivii,
creznd c erau atacai, devenir i mai furioi i, rmnnd
nc la distan, aruncar asupra tinerilor o ploaie de diverse
obiecte cu care se narmaser.
Pahare i scaune zburar peste capul marchizului i al
vicontelui, care avur mult de furc pentru a se feri de ele;
unele i izbir totui destul de brutal.
Asta era prea mult. Situaia nu se putea prelungi,
altminteri ar fi fost cu siguran ucii. Se repezir, aadar,
ctre agresorii lor, hotri s nu-i menajeze.
Se porni o ncierare general.
Cu toat vitejia celor doi tineri, dup cteva clipe, victoria
prea a se decide n favoarea celor mai numeroi. Henri
tocmai primise un scaun pe braul drept care, din cauza
durerii, i pierdu o parte din putere. Iar Romuald fusese lovit
n frunte de un ciob de pahar i, dei rezultatul nu era dect
o ran lipsit de gravitate, sngele ce curgea din ea l orbea,
mpiedicndu-l s-i inteasc bine loviturile.
Din fericire, n clipa aceea intr n sal Jrme Pichard,
innd n mn gleata plin. Dintr-o ochire, i ddu seama
de situaia primejdioas n care se aflau tinerii. Imediat,
lsnd jos gleata i nemaigndindu-se s aline suferinele
ex-comediantului, alerg, fr a pierde o secund, n ajutorul
gentilomilor.

Nu se ludase deloc afirmnd c nu zece cdei de soiul


acesta l-ar putea face s se team. La nceput, ptrunse n
rndurile agresorilor folosindu-i pumnii ca pe dou ciocane
de forj care-ar izbi o nicoval, ceea ce avu efectul rapid de ai deschide o cale pn la cei doi prieteni. Apoi, postndu-se
n faa acestora i aprndu-i astfel cu trupul su, continu
s distribuie n dreapta i-n stnga nite ghioni aplicai cu
atta putere, nct n jurul su se form, n curnd, un gol
total.
i fusese de ajuns un sfert de minut pentru a dobor patru
dintre beivi care zceau nemicai pe pardoseal i
pentru a-i sili pe ceilali s se retrag la o distan
respectabil.
tergei-o, ticloilor, le strig acestora, altminteri v
apuc, pe fiecare, de ceaf i v dau pe u afar ca pe nite
cini murdari. Hai, repede! artai-mi clciele.
Deoarece beivii, pe jumtate nucii de avalana de
lovituri ce se abtuse asupra lor, rmneau imobili, prnd
c n-au priceput invitaia hangiului, acesta naint spre ei.
Dar ticloii nu ateptar ca patronul Clopotului-Despicat s
ajung aproape. La gndul c-ar fi putut face precum spusese
lucru de care l credeau n stare, innd seama de
extraordinara demonstraie de for pe care le-o oferise i
recptar subit posibilitile de micare i, mbrncindu-se,
se repezir spre u i se npustir afar ca i cum le-ar fi
luat foc ndragii.
Rigobert, inndu-se cu amndou minile de falc, i
urm cu aceeai rapiditate. Parial dezmeticit datorit
incidentului care-i ntrerupsese povestirea, se gndise c,
dac unul dintre gentilomi i nchisese gura cu un asemenea
argument, trebuie s fi avut motive serioase. Fr ndoial
sunt nite rude ale domnioarei, pe care ntmplarea le-a
adus aici, i spusese, apropiindu-se destul de mult de

adevr.
Aa nct, vznd rezultatul luptei i debandada prietenilor
si, socoti c este prudent s dispar ct mai repede, pentru
a nu rmne singur cu tinerii de la care, n mod vdit, nu
putea s se atepte la nimic bun. n sal nu mai rmseser
dect beivii care-i pierduser cunotina.
Fr multe fasoane, jupnul Jrme Pichard i lu, doi cte
doi, cte unul n fiecare mn, i-i cr n drum, unde ls
aerului proaspt grija de a-i readuce n simiri.
Cnd i termin treaba, se ntoarse la cei doi prieteni i le
spuse.
Domnilor, nu intenionez deloc s v reproez sfatul pe
care mi l-ai dat, de a le servi de but lichelelor stora, dar
vei fi de acord c totui am greit c n-am rmas la prima
mea idee, adic s m fi descotorosit de ei imediat.
Fiindc cele ce s-au ntmplat sunt din vina noastr, te
vom despgubi pentru stricciunile pe care i le-au produs
napanii, rspunse marchizul, creznd c bravul hangiu
fcea aluzie la spargerea paharelor i a mobilelor precum i la
vinul ce nu-i fusese pltit.
Stricciunile nu-nseamn nimic, replic Jrme, mi
pare ru, desigur, de paharele mele sparte, de scaunele
rmase fr picioare i de pierderea mrfii, dar nu la asta m
refeream.
A! Atunci, poate, la agresiunea acelor derbedei mpotriva
noastr.
Da, i la urmrile pe care le-ar fi putut avea. Cci,
cinstit vorbind, puin a lipsit s nu v omoare. Fr s m
laud, dar pot spune c m-am ntors tocmai la anc.
Desigur, l aprob vicontele, intervenia dumitale pur i
simplu ne-a salvat viaa, i pentru asta i mulumim din
inim.
Bine, bine, nu-mi datorai nicio recunotin pentru

att de puin lucru. Erai oaspeii mei, aa c era de datoria


mea s v vin n ajutor... Ct despre mine, domnule, adug
Jrme Pichard adresndu-i-se lui Henri, nu pot dect s v
felicit pentru felul n care l-ai mpiedicat pe ticlosul acela s
le dezvluie tovarilor si numele srmanei fete care
aparine, desigur, unei familii dintre cele mai respectabile.
Neputnd bnui legtura de rudenie dintre marchiz i
noua pensionar de la Parc-aux-Cerfs, punea pe seama
tinereii vrst la care inima se revolt att de repede
mpotriva faptelor mrave sentimentul de dezaprobare
manifestat de gentilom fa de crima svrit de fostul
comediant.
Domnul de Dizons, temndu-se c, aa mnios cum era,
Henri ar fi fost n stare s-i mrturiseasc hangiului rudenia
sa cu victima lui Rigobert, ntrerupse brusc conversaia,
spunnd:
Dragul meu Henri, dac vrei s-mi asculi sfatul, hai s
pornim acum n cutarea prietenului nostru care, cu
siguran, i pierde rbdarea ateptndu-ne, cci a trecut
aproape o or de cnd ne aflm aici.
Ai dreptate, rspunse tnrul de Nevers, reamintindu-i
brusc scopul prezenei lor la Versailles. S plecm, deci,
altminteri ne ratm treaba pierdem masa, vreau s spun.
Vicontele i spl rana de pe frunte, din fericire nu grav,
aa cum am mai spus. Marchizul i fricion cteva secunde
braul dureros apoi, dup ce aproape mpotriva voinei
hangiului l despgubiser pe acesta din urm pentru
daunele rezultate din lupta lor cu beivii, se ndreptar cu
pai repezi ctre Parc-aux-Cerfs.
Cnd tinerii, dup ce urmaser itinerariul indicat de
hangiu, intrar cu hotrre pe strada Saint-Mdric, nu
zrir nimic altceva dect o trsur ce staiona n faa
numrului patru.

Aa cum putur constata, fiecare pavilion era dotat cu o


gheret n care stteau cte o duzin de soldai.
i ddur imediat seama c o astfel de desfurare de
fore ar face imposibil accesul n acea parte a aezmntului.
Ar fi o nebunie s ncercm ceva, opti vicontele de
Dizons la urechea tovarului su. Maica superioar de la
Picpus avea dreptate spunnd c am fi arestai la cea mai
mic tentativ de a ptrunde n aceast veritabil fortrea.
i mprtesc prerea, Romuald, replic marchizul,
dezamgit. Dar, n cazul acesta, m ntreb ce vicleug s
folosim pentru a lua legtura cu Blanche i spre a-i pregti
evadarea.
S vedem.
Trecnd prin faa vehiculului staionat observar c
panourile acestuia nu purtau nici cifre, nici vreun blazon.
Livreaua vizitiului, care moia linitit pe capr, avea o
singur culoare i niciun fel de nsemne.
E trsura regelui! spuse cu glas sczut domnul de
Dizons.
Eti sigur?
Mi s-a spus c ntr-o caleac de felul acesta vine n
locul sta blestemat.
Atunci nseamn c se afl aici.
E posibil.
Lng Blanche, poate! gemu surd tnrul. O! infamie! i
cnd te gndeti c nu pot s m arunc asupra lui!
Pstreaz-i sngele rece, Henri. Enervarea ta ne-ar
putea trda. Privete, suntem deja observai.
Vicontele nu se nela ctui de puin.
Prezena celor doi gentilomi pe strada Saint-Mdric
provocase o oarecare agitaie printre soldaii din posturile de
paz i unii ncepeau s le arunce priviri bnuitoare.
Vino, Henri, vino, spuse vicontele ndemnndu-i

prietenul s se ndeprteze mpreun cu el. Aici orice gurcasc este suspect i trebuie s ne grbim s prsim locul.
i unde vrei s m conduci?
Pe partea cealalt. S-ar putea ca acolo s avem mai
multe anse de reuit.
Tinerii prsir strada Saint-Mdric, ddur ocol
cldirilor i ajunser la zidul din spatele aezmntului, care
aproape c se atingea cu cel al parcului Versailles-ului i
forma cu acesta un gang ngust un fel de drum de rond
pentru paznicii de nchisoare cu o lime de aproximativ
trei picioare, i n care creteau, n voie, buruieni i plante
parazite.
Locul era cu totul pustiu i cei doi prieteni nu aveau de ce
se teme c-ar fi spionai. Pornir n lungul gangului.
Drace! exclam Henri, msurnd cu privirea zidul ce
mprejmuia haremul. Ptrunderea noastr acolo mi se pare a
fi la fel de problematic prin spate ct i prin fa, cci cred
c doar dac am fi psri am putea ajunge pe creasta
gardului.
Nu-i chiar att de greu, dragul meu Henri, replic
vicontele, ai crui ochi se aintiser asupra unui punct al
zidului, nu prea departe de ei. Vezi acolo, la douzeci de pai
de noi, tufa aceea de ieder, care acoper zidul pn la dou
treimi din nlimea lui?
Da. Ei bine?
Ei bine, aceasta va fi scara noastr.
Cum, tijele acelea fragile? Cu siguran nu vor fi
ndeajuns de solide pentru a ne suporta greutatea.
Ele, nu; aa c nici nu intenionez s le utilizez drept
sprijin.
Atunci, nu pricep deloc
Cu toate acestea, e simplu. Trebuie s tii, drag Henri,
c iedera este dumanul pietrei: o folosete pentru a se

cra dar, n acelai timp, o i distruge, cci pe msur ce


urc, i nfige n ea mii de burghie minuscule i, orict de
mici ar fi gurelele din piatr, aceste burghie dezagreg n
aa msur moleculele, nct, sub aciunea lor continu,
pietrele sfresc prin a nu mai alctui dect o substan
sfrmicioas, ce poate fi foarte lesne perforat cu orice
obiect ct de ct dur. i deoarece iedera aceasta trebuie s se
fi comportat ntr-un mod asemntor, voi scobi cteva din ele
cu sabia, construind astfel o scar foarte convenabil.
n vreme ce prietenul i vorbea, Henri se apropiase de tufa
de ieder. ndeprt frunzele, spre a-i ngdui vicontelui s
se ncredineze de starea pietrelor pe care le ascundeau, ceea
ce acesta se i grbi s fac, vrndu-i mna n locul
dezgolit, micarea fiindu-i urmat imediat de o exclamaie de
bucurie.
Ce-i spuneam? ntreb radios, artndu-i degetele pe
vrfurile crora se putea vedea un strat subire de nisip
umed. Doar dac ating pietrele, se i frmieaz. Sunt de o
friabilitate extraordinar.
Ai dreptate, pe cinstea mea, recunoscu tnrul
Lagardre, plin de admiraie fa de tiina prietenului su.
Vicontele trecuse deja la treab, scormonind de zor zidul
cu vrful sabiei. Marchizul l imit.
n zece minute fcuser patru trepte nirate n zigzag i
destul de adnci pentru a putea pune n ele jumtate de
talp.
Acum, l sftui domnul de Dizons pe marchiz, urc-te pe
umerii mei, Henri. Sap deasupra celor pe care le-am fcut
alte patru caviti asemntoare i, cu asta, scara noastr va
fi gata.
Fratele Blanchei se conform ordinelor prietenului su i,
curnd dup aceea, patru noi trepte erau spate n piatr.
De pe cea mai de sus, putea s ajung uor la creasta

zidului i s se salte pe aceasta printr-un efort al braelor.


Dac tot eti la jumtatea drumului, profit de asta,
Henri, i urc-te imediat pe zid.
Chiar asta voi face, dragul meu Romuald cu regretul
de a nu-i putea oferi acelai serviciu, cci ie i va fi mai
greu dect mie.
Atta pagub! Nu conteaz. De altminteri, mi vei
ntinde mna ca s m ajui s urc ultimele trepte. n felul
acesta vom fi chit.
Distana care l desprea nc pe marchiz de creasta
zidului fiind destul de mic, nu dur mult pn ce se pomeni
stnd clare pe aceasta, pe o pern moale de plante
agtoare, de licheni i paracherni9, care alctuiau un
covor gros.
La picioarele sale se ntindea o grdin mare i frumoas,
mrginit, n faa lui, de casele din Parc-aux-Cerfs. Pentru
moment, nu vedea pe nimeni n ea.
n vreme ce o cerceta cu privirea n toate direciile, cu
sperana de a descoperi vreun indiciu al prezenei Blanchei,
vicontele se cr la rndul su.
D-mi mna, Henri, l rug de cum ajunse la ultima
scobitur.
Iat-o! zise tnrul care, cu un efort viguros, l trase pe
domnul de Dizons lng el.
Nu zresc nici urm de om, remarc acesta, dup ce, i
el, scotocise cu ochii grdina. S-ar crede c nimeni nu
locuiete aici.
Tocmai aa-mi spuneam i eu Cu att mai bine,
Romuald, ne va fi uor s facem o recunoatere. Hai, nainte!
Vorbind astfel, marchizul se pregti s sar n grdin.
O clip, Henri, spuse logodnicul Louisei Moutier,
Paracherni (bot.): Parietaria officinalis, plant erbacee care crete pe
lng ziduri. (n.t.)
9

reinndu-l tocmai cnd i lua avnt. M gndesc la ceva:


ce-ar fi dac n loc s coborm, am rmne linitii unde ne
aflm? Nu crezi c este mai bine?
S rmnem pe zid? Ce idee stranie!
Odat cobori n grdin, vom fi exact ca ntr-o,
nchisoare. Pentru a iei, nu vom avea posibilitatea de a spa,
pe faa asta a zidului, ale crui pietre nu au suferit aciunea
iederei, trepte ca cele pe care le-am fcut pe cealalt parte i,
drept urmare, ntr-un moment oarecare vom cdea, n mod
fatal, n mna soldailor de paz perspectiv nu prea
atrgtoare, trebuie s recunoti, dac inem seama de
rangul proprietarului locului i de firea lui rzbuntoare.
Drace! exclam tnrul domn de Nevers, nu m
gndisem la asta. Din fericire, tu le cntreti pe toate i
raionamentul tu este foarte corect: orice retragere ne-ar fi
tiat. Dar, n acest caz, cum vom reui s lum legtura cu
Blanche?
Ateptnd-o. De cum o vom vedea aprnd n grdin
cci e de presupus c ntr-o zi frumoas ca asta nu va
rmne nchis n cas i va dori s se bucure de aerul
plcut de ndat ce-o vom zri aprnd, spun, vom face
astfel nct s ne vad i ea i o vom chema s-i vorbim. Vom
putea s discutm pe ndelete i vom lua, mpreun cu ea,
msurile necesare evadrii.
Ideea este bun. ngduie-mi totui o ntrebare. Dac
vom fi vzui din case, ceea ce se prea poate, i dac suntem
obligai s-o lum la fug naintea sosirii surorii mele, ce se va
alege de planurile noastre?
De ce n-am ncerca rspunse vicontele, artnd patul
de verdea pe care stteau s ne strecurm sub aceste
plante agtoare, a cror estur mi pare ndeajuns de
deas pentru a ne ascunde cu totul?
O! excelent, prietene, excelent! se entuziasm tnrul

Lagardre. Adevrat, frunziul ne va masca n ntregime.


Tinerii ridicar ndat plasa de plante, se lungir sub ea i
se acoperir ct putur de bine cu frunzele.
i bine fcuser c nu pierduser timpul: nu trecuser nici
zece secunde de cnd stteau ascuni, cnd, dintr-una din
case, ieir un brbat i o femeie, care se ndreptar n
direcia lor.
Brbatul, de vrst mijlocie, purta un costum polonez.
Femeia, o copil de cel mult aisprezece ani, era mbrcat
cu un capot lung, umflat de o proeminen abdominal
semnificativ.
Se apropiar repede de zid, mergnd unul alturi de
cellalt, fr s-i vorbeasc.
Cine poate fi acest personaj? opti Henri.
Nu tiu, replic vicontele ct de ncet putu. Dar prezena
unui senior polonez n aceste locuri este cel puin ciudat,
cci mi se spusese c, n afar de Majestatea Sa i de primul
valet de camer, niciun brbat nu este admis aici.
Cel care nainta astfel i l intriga att de mult pe domnul
de Dizons era, n realitate, Ludovic al XV-lea. Dar, deoarece
ochii tinerilor nc nu reuiser s-i disting trsturile
chipului, niciunul din ei nu-l putuser recunoate, n
costumul su strin, pe monarhul care se travestise n chip
de prin polonezul Boleslas Kzinski ca de fiecare dat
cnd venea la Parc-aux-Cerfs.
Ludovic al XV-lea i cea care-l nsoea se oprir deodat la
doi pai de zid.
Haide, Camille, spuse cel dinti, s discutm n mod
raional. Te-am adus aici anume pentru a avea toat
libertatea s ne lmurim fr ca nimeni s ne aud. Ce
nseamn scena aceea ridicol pe care mi-ai fcut-o acolo?
S te arunci la picioarele mele, s m implori s nu te
abandonez, sau s m amenini c te omori dac nu te mai

iubesc! ntr-adevr, nu neleg nimic din toate acestea


absolut nimic.
Nu v prefacei, prine, replic fata cu ton ferm i
privindu-i interlocutorul drept n ochi. Dimpotriv, nelegei
foarte bine motivul rugminilor mele fierbini.
Un prin! i spuse n sinea lui vicontele. Ce mister mai
este i acesta? Oare Lebel i nal stpnul?
nc o dat, draga mea ncerc s protesteze seniorul
polonez care, fr voie, cobor privirea n faa ochilor
scormonitori ai nsoitoarei sale.
Prine continu aceasta, pe acelai ton v repet c
este inutil s v prefacei. Vrei s-mi aducei o rival?
Eu? Dar cum i nchipui, Camille? i cine sau ce a
putut s-i vre n cap o asemenea idee?
Cine? Nimeni: evident c nimeni nu a venit s-mi fac o
astfel de confiden Ce? asta e altceva.
Ha! ha! rse monarhul ncercnd s ia lucrurile n
glum, hai s vedem despre ce e vorba. Sunt curios.
Ascultai. Acum dou nopi, pe la orele trei spre ziu,
deoarece cldura nbuitoare mi-a alungat somnul de pe
pleoape, am auzit trecnd prin faa locuinei mele o trsur
ce s-a oprit puin mai departe. Mirat de un eveniment att
de neobinuit i neputnd crede c erai domnia voastr,
venind la mine innd seama c niciodat nu m vizitai la
asemenea or nencrederea de care v vorbeam m-a mpins
s ncerc s-mi dau seama ce nseamn asta. Aa c m-am
ridicat din pat, am deschis uurel fereastra i am vrut s
privesc n strad. Dar curiozitatea nu mi-a fost satisfcut,
cci obloanele erau nchise pe dinafar, iar crptura ngust
de la mijloc era prea mic spre a m lsa s vd trsura.
De la primele cuvinte ale povestirii fetei, cel cruia i
vorbea i ncruntase imperceptibil sprncenele, dar i le
destinse la auzul ultimei fraze i-i ridic ochii spre cer, ca

pentru a-l lua drept martor al mulumirii sale. Acea micare


i aduse chipul n plin lumin i cei doi tineri ascuni n
ieder reuir s-l vad.
Regele! nu se putu mpiedica s spun vicontele
Romuald.
Regele! repet Henri, ai crui ochii fulgerar. Din fericire
pentru tnr, prietenul su, temndu-se de impetuozitatea
firii sale, l supraveghea atent i-i puse o mn pe gur, iar
cealalt pe umr, n clipa n care, printr-un imbold
necugetat, era gata s se avnte n grdin.
Cteva frunze ale plantelor agtoare pe care le micar
czur la picioarele regelui. Poate c Ludovic ar fi atribuit o
oarecare importan acestei ciudenii, dac ntreaga sa
atenie n-ar fi fost absorbit de dezvluirile pe care Camille le
continua.
Dac ochii mei nu vedeau nimic, n schimb urechile
auzeau nite cuvinte schimbate ntre dou persoane. Una
dintre ele i, dup voce, am recunoscut-o pe doamna
Bertrand spunea: Aadar, asta-i micua? Da,
rspundea cealalt, al crei glas nu-l cunoteam. Ei bine!
spune-i s coboare din trsur! Ar fi greu, deoarece
doarme i nu se va trezi dect mine, pe la mijlocul zilei
Doarme?! A! bine, neleg. n cazul acesta, ia-o n brae i
du-o pn n salonul cu grilaj. Aici a urmat un moment de
linite, n timpul cruia am auzit zgomotul arcurilor trsurii
care au gemut ca i cum o ar fi trebuit s suporte o greutate
mare. Apoi, doamna Bertrand a exclamat bucuroas:
O! Ce drgu e! stpnul va fi grozav de mulumit Pe
cinstea mea, cred c s-a terminat cu Camille
Cum! strig Ludovic al XV-lea prefcndu-se indignat, a
spus doamna Bertrand asta?
Da, prine, sunt chiar cuvintele sale, rspunse fata cu

glasul plin de amrciune. De altfel, oare nu totul, la


dumneavoastr, mi arat c nu mai inei la mine?
Ei, poftim! i cum vezi asta, te rog frumos?
Dup nite indicii care nu m pot nela. Mai nti inti, ieri, cnd ai venit s-mi facei vizita zilnic, n-ai stat
dect o clip lng mine. Apoi, n loc de a fi curtenitor,
afectuos, ca de obicei, erai rece ca gheaa, nu-mi vorbeai
dect pe un ton sec, indiferent. Pn i mngierile mele
preau c v deranjeaz Chiar i adineauri, am vrut s v
rein: m-ai mpins aproape cu brutalitate grbindu-v s
scpai de mbririle mele. i atunci m-am aruncat la
picioarele dumneavoastr, implorndu-v s nu m
abandonai cci pntecele meu a fost fecund i peste cteva
luni voi fi mam.
Consider inutil s-i reamintesc, Camille, c viitorul
copilului este asigurat, ca de altfel i al tu, i nc n nite
condiii foarte avantajoase.
Da, mi aduc aminte de promisiunile dumneavoastr:
vom fi bogai amndoi, aa mi-ai spus, nu?
Ei bine! asta nu este de ajuns pentru a-i ndeprta
orice nelinite care te frmnt? i totui, ai prut foarte
mulumit atunci cnd i-am adus la cunotin inteniile
mele n aceast privin.
Dac am prut mulumit, prine Kzinski, este pentru
c n-am vzut, n acea grij pentru mine i pentru mica
fiin ce va veni, dect o dovad n plus a iubirii
dumneavoastr. Dar nu-mi psa c voi fi sau nu bogat, cci
nu-mi nchipuiam c, ntr-o zi, voi fi desprit de
dumneavoastr.
Ai fost oare att de nebun nct s speri o unire
legal, ncheie Camille. S m fereasc Dumnezeu!
Dei sunt naiv, dei nu cunosc rosturile vieii, nu sunt chiar
aa de lipsit de judecat nct, mcar o clip, s fi ndrznit

s aspir eu, o srman fat de origine plebee s devin


tovara legitim a unui mare senior ca dumneavoastr. Iat
n ce constau, pur i simplu, gndurile mele; mi spuneam, i
nu fr dreptate: Dac iubitul meu a trecut de vrsta la care
inima caut mereu un nou lan, i dac pare s se simt bine
lng mine; dac-i place s vin la mine ca s uite necazurile
vieii, s dea jos masca impus de convenienele mondene,
att de greu de purtat; s-i rentreasc sufletul obosit prin
contactul cu al meu, care nu cunoate i nici nu va cunoate
vreodat povara mririlor, pentru ce n-a rmne mereu
alturi de el, n rolul de prieten devotat? Voi fi aici, mereu
gata s-l reconfortez, s-i mngi tristeea, s m strduiesc,
pe msura puterilor mele, si ndeprtez din drumul lui
spinii i mrcinii. i toate astea nu n vzul lumii, ci tot aa
cum am fcut-o i pn acum, n umbr, netiut de nimeni,
netrind, neexistnd dect pentru el. Da, iat care era
singura mea ambiie! Dar, vai! Unde sunt frumoasele mele
visuri? Disprute, odat cu dragostea dumneavoastr
aceast dragoste care, de dou zile, aparine alteia. Ct
despre mine, aa cum a spus doamna Bertrand, s-a
terminat. Nu-mi rmne dect s plec Nu mai sunt dect
ceva care ncurc locul, care stnjenete Doamne! Doamne!
ce-am fcut oare pentru a fi att de nefericit?
i din ochii fetei se porni un nou potop de lacrimi.
ntr-adevr, draga mea, eti obsedat! replic regele, n a
crui voce se simea o vie nemulumire.
Apoi, plictisit s se tot prefac, i grbit s sfreasc cu
neplcuta scen, continu:
Bine, s admitem c pasiunea mea fa de tine a mai
slbit n intensitate i c inima mea caut n alt parte un
nou aliment pentru nevoia ei constant de iubire. Nu eti
totui ncredinat de prietenia mea? O prietenie bun i
sincer, pe care i-o nchin de pe acum, i care nu te va trda

niciodat. mi nchipui c o astfel de iubire valoreaz tot att


de mult ct i cealalt i are, fa de aceea, avantajul de a
fi mult mai durabil. Ct despre a pleca de aici, nimeni nu te
oblig. Cu toate acestea, dac vrei s pleci, ai toat libertatea.
Imediat dup plecarea dumitale se va avea grij s i se ofere
o situaie ce-i va permite s ocupi un rang n societate, s te
bucuri de lux, i
Oprii-v! l ntrerupse Camille ndreptndu-i trupul cu
mndrie i fcnd un puternic efort s-i nghit lacrimile. Na putea s v ascult mai mult. V-ai hotrt s recunoatei,
n sfrit, c v-am devenit indiferent? Bine. Aceast
mrturisire mi spune ce am de fcut i voi prsi aceste
locuri n care acum, vd limpede, sunt n plus. Dar refuz s
accept pomana pe care mi-o oferii, cci chiar dac nu sunt
dect o fat srac, dintr-o familie obscur, nu nseamn c
sunt lipsit de simul onoarei. Aflai, aadar, de vreme ce mi
se pare c nu tii, c m-am druit dumneavoastr, i nu mam vndut De altminteri, pentru ceea ce am de gnd s fac
dup ce voi iei de aici, srcia sau bogia
i ce hotrre ai luat?
Moartea va fi singurul meu refugiu. Acum, nainte de a
pleca, de a v prsi pentru totdeauna, un ultim cuvnt.
i, nvluindu-l pe rege ntr-o privire adnc, srmana
Camille adug, apsnd pe fiecare vorb:
Sire, ceea ce facei este ru!
Cum? Ce-am auzit? exclam Ludovic al XV-lea,
tresrind puternic. Cu ce titlu mi te adresezi?
Cu cel care-i aparine Majestii Voastre.
Dar cum ai putut afla?
Printr-o scrisoare pe care, ntr-o sear, fr a bga de
seam, ai lsat-o s cad n camera mea i a crei adres
mi-a dezvluit adevratul dumneavoastr rang. De altfel,
dezvluirea nu a schimbat cu nimic sentimentele mele fa de

dumneavoastr, cci, mai nainte de a fi regele Franei, erai


regele inimii mele, titlu mult mai presus, n ochii mei, dect
cellalt Revin la cele ce spuneam, Sire. Ceea ce facei este
ru. Nu sunt mai mult de ase luni de cnd eram toat
bucuria tatlui i a mamei mele, modeti comerciani din
Cit i care m socoteau mngierea btrneilor lor. ntr-o
noapte, doi necunoscui au nvlit n locuina noastr i, cu
toate plnsetele i strigtele nefericiilor btrni, m-au tras
afar i m-au adus aici. n disperarea n care m aruncase
acea odioas fapt, eram hotrt s folosesc toate mijloacele
spre a-mi recpta libertatea, chiar dac-a fi fost nevoit s
svresc o crim. Dar ai aprut, v-am iubit, i mi-am uitat
pe loc planurile de fug, rpirea a crei victim fusesem i,
vai! chiar i durerea n care, desigur, se prbuiser srmanii
mei prini Da, iubirea mea m absorbea cu totul i m
fcea att de la, nct tot ce nu era legat de ea nu exista
pentru mine. Astzi, fr a v psa de reputaia mea
pierdut, fr a v aminti de orele att de plcute pe care leam petrecut mpreun, Majestatea Voastr gsete de
cuviin s m arunce ca pe un obiect inutil! Avei toat
libertatea s-o facei, Sire. Voina dumneavoastr este
suveran i nu-mi rmne dect s m nclin n faa ei. Dar
v repet, este ru! e ru! i cnd, ntr-o zi, Dumnezeu ne
va cntri faptele, ale amndurora
nceteaz, Camille, i poruncesc s ncetezi! i ordon
n momentul acela Ludovic al XV-lea care, sub efectul uimirii
de a vedea c fata i cunoate identitatea, nu se gndise s-o
ntrerup nainte de apelul pe care-l fcuse ctre dreptatea
divin, dreptate de care i era o team de nestpnit. Secretul
ce l-ai surprins este de o asemenea gravitate, nct m vd
obligat s iau, n legtur cu tine, msuri de siguran
speciale. ntoarce-te n camera ta imediat i ateapt acolo
ordinele mele.

V jur, Sire, c nimeni nu va ti niciodat, ncerc fata


s protesteze.
Du-te, i spun, repet Ludovic al XV-lea cu vehemen.
Nu vreau s aud mai mult, pleac Dar pleac odat!
i, cu un gest violent, i art Camillei drumul ctre
pavilionul n care locuia.
Subjugat de acel ton imperios i de privirea cumplit ce io aruncau ochii regelui, srmana copil nclin capul n
tcere i se ndeprt ncet, cu pai mainali i dnd toate
semnele celei mai adnci disperri.
Falsul prin polonez o urmri cu ochii, continund s in
braul ntins i semnnd destul de bine, n acea poziie
dar cu oarecare deosebire totui cu arhanghelul ce-i
izgonea pe Adam i pe Eva din paradisul terestru.
Dup ce o vzuse disprnd, i ls braul n jos, rmase
cteva clipe pe gnduri, apoi, la rndul su, prsi locul,
prnd foarte preocupat.
Majestatea lui, pe care o lsa ntotdeauna, cu atta grij,
la porile haremului su, era acum prejudiciat prin
confidena pe care i-o fcuse Camille.
Puin mai trziu, marchizul i vicontele, crora nu le
scpase niciun cuvnt din ciudata discuie pe care am
relatat-o, auzir, din direcia intrrii n Parc-aux-Cerfs,
zgomotul unei trsuri pornind n mare vitez.
Se ridicar de sub cuvertura lor de frunze i vzur o
trsur dnd colul strzii Saint-Mdric i ndreptndu-se
ctre castel.
Este regele care pleac, spuse marchizul, al crui chip
era ncruntat din cauza exasperrii prea ndelung reinut.
Unde se duce?
Se grbete s-i relateze doamnei de Pompadour
conversaia pe care a avut-o cu fata aceea, mai ales sfritul,
i s-i cear sfatul replic vicontele.

Srmana Camille! Ce se va ntmpla cu ea?


Ar trebui s spui: srmana Fran opti cu
amrciune Romuald de Dizons. Srmana Fran, care
trebuie s asculte de un astfel de om Ct despre fat, va
deveni ceea ce au devenit attea altele care, prefernd, ca i
ea, s se nmormnteze de vii, dect s-i fac public
dezonoarea, au recurs la singurtatea mnstirii.
Doar dac, aa cum i-a exprimat intenia, nu se va
omor, pentru a nu mai trebui s sufere.
Ar fi, ntr-adevr, un remediu pentru suferinele sale.
Dar s sperm c se va gndi mai bine i-i va schimba
hotrrea, cci este foarte trist ca, la vrsta ei, s ajungi la
asta, cnd n-ai fost vinovat dect c ai crezut n iubire
Iubirea unui rege! sublinie marchizul. Se pare c o
astfel de iubire merit o pedeaps!
Cei doi tineri tcur i se scurser cteva clipe fr ca
linitea i singurtatea locului s fie tulburate din nou. i
prietenii ncepeau s fie cuprini de teama c, din cine tie ce
motiv, cea pe care o ateptau nu va mai veni, cnd, n sfrit,
o zrir cobornd peronul unui mic pavilion.
Iat-o! exclamar simultan.
Domnioara de Nevers intrase pe o alee ce pornea de la
pavilion i se termina la un lumini circular, nconjurat de
arbori plantai ca nite boli, sub care erau instalate, bnci
rustice.
Era prima sa ieire de cnd ajunsese la Parc-aux-Cerfs.
Nu-l revzuse pe seniorul Kzinski.
Sosind la luminiul n care se termina aleea, se aez pe
una dintre bncile mai umbrite i, pentru a-i trece timpul,
ncepu s rup petalele unui trandafir pe care-l culesese.
Aa cum sttea, se afla cu faa spre cei doi tineri. Acetia
cutar s vad pe chipul ei semne ale suferinei psihice pe
care, dup cum i nchipuiau, trebuie s le fi ndurat din

ajun. Dar n expresia ei nu descoperir nimic ce ar fi putut


trda astfel de suferine. Constatar doar c era puin trist
i gnditoare.
Linitea ei aparent i mir pe cei doi tineri. Mai ales Henri
de Lagardre ar fi vrut s-i vad sora mai nelinitit, mai
frmntat.
Dnd la o parte cu capul nclcitura de plante, o strig
ncetior:
Blanche!
Auzind chemarea, domnioara de Nevers tresri i se ridic
repede, privind n jur. Pe chipul ei se citea totodat mirarea i
mndria jignit. n mod evident, nu admitea ca o persoan
strin, fie chiar i prinul polonez, s-i permit s i se
adreseze att de familiar.
Dup un timp, n care inspect cu privirea mprejurimile
fr a vedea nici ipenie cci nu se gndea s-i ridice ochii
spre creasta zidului ntreb cu glas tare i cu o intonaie
cam aspr:
Cine mi-a pronunat numele?
Eu sunt, Blanche. Eu, fratele tu, rspunse Henri,
vorbind ceva mai tare i ridicndu-se mai mult deasupra
ramurilor. Uit-te spre zid i m vei vedea.
De data asta domnioara de Nevers se lmuri. i ndrept
privirile n direcia indicat i-i zri pe cei doi tineri, cci
Romuald i scosese i el capul dintre frunzele ce-l
acoperiser.
Ar fi greu s descriem uimirea fetei. Ochii larg deschii i
fixitatea privirii spuneau ndeajuns de limpede c se ndoia
de cele ce vedea.
De fapt, prin ciudenia ei, acea apariie era, ntr-adevr,
de natur s-o uluiasc. Dar Henri, dndu-i seama de
uimirea ei, vru s-o fac s nceteze imediat:
Da, eu, chiar eu sunt, mpreun cu domnul de Dizons, o

ncredin el din-nou. Vino lng noi i-i vom explica cum de


ne aflm aici.
Blanche, dndu-i n fine seama c nu era victima unei
halucinaii, arunc repede trandafirul i prsi banca,
alergnd spre zid. Apoi, dnd fru liber bucuriei pe care o
simea la vederea fratelui su, exclam:
Cum? Henri, drag Henri, tu eti cel pe care am norocul
s-l revd astzi? O! ce fericit sunt. Intr repede n grdin,
s te mbriez strns, pentru tot timpul ct am fost
desprii unul de altul. Gndete-te, se mplinesc n curnd
dou luni de cnd m-ai prsit! Dar, ia stai: desigur, te-ai
ntors singur din Lorraine? Care e scopul revenirii tale la
Paris? Vii oare s-l vezi pe rege n legtur cu tatl nostru?
Ce tot spui? se mir Henri auzindu-i ntrebarea. S-l
vd pe rege n legtur cu tata? Nu-neleg ce vrei s spui
prin asta.
Ah! aadar nici tu nu tii. Ei bine, o s-i mprtesc
vestea imediat. Dar, mai nti, vino lng mine, s putem
discuta linitit.
Drag Blanche, replic tnrul, i repet c nu tiu ce
vrei s spui. n momentul acesta nu-i vorba despre tatl
nostru, ci despre tine, numai despre tine care, printr-o curs
infam, ai fost atras aici.
tiu, mi s-a mrturisit acest lucru.
Cum, au avut ndrzneala! exclam tnrul marchiz;
a crui frunte se nroi. i tu nu te-ai revoltat, n-ai srit n
sus de indignare?
O! ba da, la nceput am fost furioas. Dar apoi, cnd mi
s-a adus la cunotin motivul rpirii mele, a trebuit s
recunosc c-a fost bine c s-a procedat n felul acesta i am
redevenit calm. Chiar i-am i mulumit celui care a aranjat
totul.
Cei doi prieteni erau uluii auzind-o pe fat vorbind cu

atta linite despre ceea ce lor li se prea a fi monstruos.


Dar, nefericito, continu Henri, aadar ignori unde te
afli, aici?
Absolut deloc: sunt la prinul Boleslas Kzinski, un
prieten al familiei noastre.
Ai fost nelat ntr-un mod odios te afli
Mai mult ca sigur c marchizul, cu firea lui iute, i-ar fi
dezvluit n mod brutal surorii sale numele locului n care
fusese adus i ce soart o atepta acolo, dac Romuald nu lar fi tras deodat de mnec, silindu-l s se ntrerup brusc
spre a se aga de ramuri cu amndou minile, ca s nu
cad de pe zid. De altminteri, nu schi niciun gest de mnie
fa de mijlocul att de dur folosit de prietenul su pentru a-l
mpiedica s-i dea drumul la limb, cci nelese repede c
era inutil s-i spun Blanchei lucruri care i-ar pngri
puritatea sufleteasc.
n fine, continu dup ce-i recptase echilibrul, te afli
acolo unde n-ar trebui s te afli iar vicontele i cu mine am
venit cu scopul de a te scoate de aici.
Dimpotriv, locul meu este aici, i vreau s rmn.
Un asemenea rspuns chiar c era sortit s schimbe ntr-o
adevrat iritare nerbdarea care-l cuprinsese deja pe
tnrul Lagardre. Dar Romuald de Dizons, n ciuda
stupefaciei sale, i repet, n chip de avertisment, gestul de
mai nainte, obligndu-l s pstreze un calm aparent atunci
cnd continu:
i spun, Blanche, c s-a abuzat de credulitatea ta. n
legtur cu tine s-au plnuit lucruri oribile pe care, dac vei
mai rmne aici, le vei afla, din pcate, n curnd.
Drag Henri, vorbeti n felul acesta pentru c, vd bine,
nu tii nimic despre dizgraia tatlui nostru, care i-a fost
inut ascuns, ca i mie. Dar cnd vei ti tot ce mi s-a adus
la cunotin, nu m vei mai ndemna atta s plec.

Dizgraia
tatlui
nostru!?
repet
marchizul,
neputndu-i crede urechilor. Ce veste-mi dai? Ducele n-a
fost niciodat dizgraiat!
Ba da, dup cte se pare, insist fata, pe care lipsa de
ncredere a fratelui o enerva. Dar vino odat lng mine! i
voi explica tot. Pe cealalt parte, exist o intrare la care sunt
sigur c nu va trebui dect s te prezini, cu domnul de
Dizons, spunnd c eti fratele meu, nsoit de un prieten deal tu, pentru a fi lsat s intri aici imediat.
Naivitatea ta este de nenchipuit, srmana mea sor,
replic Henri, oarecum descurajat. Crezi c dac am fi putut
s ajungem pn la tine prin intrarea din fa ne-am mai fi
ostenit s ne crm pe zidul acesta?
Da, de fapt e adevrat, spuse fata, care abia atunci pru
s-i dea seama de situaia neobinuit a celor doi tineri i
nu-i putu reine un hohot de rs. Dar de ce v-ai cocoat
aa?
Pentru c accesul nici unui strin nu este permis aici,
aa nct asta era singura posibilitate de a-i vorbi i de a ne
nelege cu tine n privina modului n care va trebui s te
facem s evadezi. Cci ai aflat, cu siguran, c eti
prizonier?
Da, dar i repet, o prizonier benevol! deoarece am
acceptat aceast captivitate i nu vreau s-mi calc cuvntul.
Asta-i prea mult! strig marchizul, neputnd s-i mai
stpneasc mnia pe care i-o cauza ncpnarea Blanchei
de a rmne la Parc-aux-Cerfs, precum i faptul c nu putea
s-i spun surorii sale c se nal, fr a-i dezvlui adevrul
cu privire la rolul pe care era sortit s-l joace. Vaszic,
adug, n ciuda a tot ce i-am spus, vrei s rmi la
seniorul Kzinski?
Desigur, de vreme ce de el depinde s obin graierea
ducelui. Ne-am neles c va veni ast-sear s m ia pentru

a m conduce la un bal mascat dat de o doamn de la Curte,


n castelul su nvecinat cu Versailles i unde m va prezenta
regelui, astfel nct s-l pot implora, personal, s fac s
nceteze exilul srmanului nostru tat. Aa cum m-a
asigurat, demersul meu nu se poate s nu fie ncununat de
succes. Vezi bine, Henri, c-mi este imposibil s prsesc
acest loc.
Ah! replic marchizul, cu ironie, asta-i povestea la care
s-a recurs pentru a te pcli?
Nu este o poveste, i dac, aa ca mine, ai fi discutat
despre toate acestea cu prinul, n-ai mai spune c nu e
adevrat.
Domnioar, interveni domnul de Dizons, fratele
dumneavoastr are perfect dreptate. Tot ce vi s-a spus este o
minciun grosolan i nu tiu cum v-a putea convinge s v
punei de acord cu noi spre a fugi ct mai repede din locul
acesta.
Cum, i dumneavoastr, domnule viconte, gndii la fel
ca Henri?
Absolut.
Ei bine, asta chiar c m supr, cci tocmai m
pregteam s v rog s facei uz de prietenia ce v leag
pentru a-l hotr pe fratele meu s m nsoeasc la acel bal.
Sunt sigur c dac l-am fi rugat amndoi, regele ar fi fost
mai nduioat dect dac m-ar auzi doar pe mine.
Cei doi tineri neleser c era peste puterile lor s dea la o
parte vlul care o orbea pe domnioara de Nevers i simir o
mare durere.
Hai, continu fata, nu vrei s te hotrti s intri la
prinul Kzinski, mpreun cu domnul de Dizons? M duc s
anun s vi se deschid. Orice ai spune, sunt convins c nu
va fi nicio dificultate.
Auzindu-i propunerea, Henri se mulumi s ridice din

umeri, fr a mai rspunde. i epuizase argumentele.


Ce-i de fcut, Romuald? i opti vicontelui. Eu nu mai
neleg nimic. ncpnarea aceasta a Blanchei, de a nu ne
crede, m deruteaz de tot.
i mrturisesc c i eu sunt n aceeai situaie,
rspunse domnul de Dizons, tot cu glas sczut. Dar, ia stai!
dac am schimba tactica i am ncerca s-o rpim n timpul
seratei despre care vorbete?
Pe toi sfinii! Te-ai gndit bine. Da, da, aa vom face!
Profitnd de zgomot, de mulime, o vom atrage deoparte i,
cu voie, fr voie, vom fugi cu ea.
Chiar aa. E de presupus c locuina acestei doamne de
la Curte nu este o fortrea, aa cum e casa secret a
regelui, i c vom putea iei lesne de acolo Dar, -propos,
ntreab-o unde i la cine are loc balul?
Henri i puse Blanchei ntrebarea.
La castelul Chvreloup, la marchiza de Coislin, fu
rspunsul.
Cei doi prieteni se privir i nu-i putur reine o
exclamaie de uimire. Potrivit celor povestite de Rigobert la
hanul La Clopotul Despicat, era probabil ca n minile
doamnei de Coislin s se afle actualmente Louise Moutier. Ce
s fi nsemnat toate acestea?
n vreme ce tinerii rmseser pe gnduri, ntrebndu-se
ce concluzie s trag din acea bizar coinciden, vzur
deodat un grup de zece soldai, condui de un subofier,
ieind dintr-una din case i ndreptndu-se repede n direcia
lor.
La civa pai n urm mergea doamna Bertrand, fcnd
gesturi largi cu braele ncrcate de bijuterii i a crei fa,
proaspt acoperit cu un strat gros de fard, se scorojea de
furie.
Cu o clip mai nainte, btrna ticloas, vrnd s vad n

ce fel i ocupa timpul Blanche n cursul primei sale plimbri,


coborse n grdin i o zrise n mare conversaie cu doi
tineri din care se vedeau doar capetele, rsrind pe deasupra
iederei ce mbrca creasta zidurilor.
Fr a ti cu precizie despre ce era vorba, nelesese totui
c, dac foloseau un astfel de mijloc de comunicaie cu
prizoniera ei, desigur c intruii intenionau s mpiedice,
din fa, planurile regelui n legtur cu fata. Aa nct,
alergnd la cel mai apropiat post de paz, chemase n ajutor
ostaii, spunndu-le c doi rufctori ncercau s ptrund
pe proprietatea regal, srind gardul.
Vznd mica trup, Henri i Romuald neleser c era
timpul s prseasc terenul. Totui, nevrnd s par c fug
n faa primejdiei, i mai curnd pentru demnitate i nu
pentru a brava, se deciser s rmn mcar pn ce li se va
face prima somaie, i se ridicar n picioare, spre a dovedi c
nu este de demnitatea lor s se ascund.
La rndul su, Blanche i zrise pe cei ce se apropiau i
prea foarte intrigat de venirea soldailor, a cror prezen
n acele locuri i era necunoscut.
Ajuni la o mic distan de zid, oamenii se oprir, i
ddur seama c aa-ziii rufctori erau doi tineri
gentilomi cu o nfiare foarte respectabil. Ca urmare,
subofierul care-i comanda, un btrn sergent cu trsturi
energice, dar cinstite i sincere, crezu c este de datoria lui
s se poarte cu oarecare menajamente.
Domnilor, li se adres, consemnul nostru fiind s ne
folosim armele mpotriva oricrei persoane ce ar ncerca s
ptrund n aceast incint sau s afle ce se petrece aici, v
poftim s plecai imediat dac nu vrei s vi se ntmple ceva
neplcut.
Drace! consemnul vostru e aspru, prietene, replic
domnul de Dizons.

Aa este, domnule, dar asta nu nseamn c nu trebuie


s-l respectm. Aadar, binevoii s v retragei chiar n clipa
aceasta.
Ei bine! Acum crezi, Blanche, c nu este uor de intrat
aici?
Fata i privea cnd pe unul, cnd pe cellalt, fr a nelege
ce nsemnau toate acestea.
Domnilor, mai spuse subofierul, v somez din nou i
pentru ultima dat s plecai. Altminteri, vom fi obligai s
tragem asupra dumneavoastr, lucru de care, mie unul, v
asigur c mi-ar prea ru.
i, spre a-i intimida pe tinerii care nu preau s se
grbeasc a-i da ascultare, se prefcu c-i armeaz
muscheta. Micarea nu avea nc nimic ofensiv. Din pcate,
civa dintre oamenii si o interpretar ca pe un ordin de a
ochi i-i ndreptar evile armelor ctre zid.
O clip de-ar mai fi trecut, poate c ar fi tras, dac
Blanche, pricepnd, n fine, c viaa lui Henri era n pericol
din cauza iubirii sale freti nu se gndea i la domnul de
Dizons nu s-ar fi repezit n faa soldailor, strignd:
Dumnezeule! ce facei? este fratele meu! Nu tragei!
Nu tragei!
i, printr-un gest violent, ncerc s ridice cu minile sale
evile muschetelor.
Dar unul din oameni, surprins de acea brusc intervenie,
i aps fr voie degetul pe trgaciul armei i se auzi o
mpuctur.
Blanche scoase un ipt sfietor i se ntoarse, cu chipul
descompus de spaim. Se atepta s-l vad pe marchiz
zcnd nsngerat pe pmnt. Spre mare ei bucurie l zri
nc n acelai loc i fr nici cea mai mic urm de ran.
ntr-adevr, din cauza smuciturii pe care o imprimase
muschetei, atunci cnd i apucase eava, proiectilul trecuse

mult pe deasupra zidului i se rtcise n tufiurile parcului.


Fata i mpreun minile, ca pentru o rugciune de
mulumire, apoi, zdrobit de emoie, se ls moale la
pmnt, leinat.
Doamna Bertrand fu ncntat de aceast mprejurare care
rezolva o situaie dintre cele mai tensionate. O lu repede n
brae pe domnioara de Nevers i, cu o putere de care n-ai fi
crezut-o n stare, dispru n fug, purtndu-i povara.
Cum? Este fratele ei? optea n timp ce se ndeprta. mi
spusese c lipsete din Paris. Mcar de n-ar fi reuit, micul
arpe, s-o conving s nu mai aib ncredere n noi. Dac a
izbutit, ar trebui s lum totul de la nceput, i cine tie
dac, de data asta, am putea rezolva doar prin blndee? O
voi face s-i revin ct mai repede n simiri, ca s tiu exact
care-i situaia. n orice caz, regele trebuie s nu afle ce s-a
ntmplat Ar spune c nu suntem vigileni.
Vznd c btrna nemernic pleac lundu-i sora, Henri
fcuse o micare instinctiv de a se avnta s-i vin n ajutor,
dar se reinu, amintindu-i de ce convenise cu Romuald.
S plecm, prietene, i spuse acesta. De acum nainte
nu mai avem ce face aici. S sperm c desear vom fi mai
norocoi.
Apoi i se adres subofierului care, aflnd calitatea n care
se afla acolo tnrul, nu mai avusese curaj s-i fac o nou
somaie, nici lui, nici domnului de Dizons:
Plecm, sergent. Mai nainte, in totui s-i spun c
ndeplineti o slujb njositoare.
Pe toi sfinii! domnule, tim prea bine lucrul acesta,
ocr omul, mucndu-i mustaa. Este o ruine pentru noi,
dar ce vrei, executm ordinele ce ni se dau Serviciul
Majestii Sale! adug mai ncet, pe un ton ironic.
Dup care, recomand oamenilor si s execute o jumtate
de ntoarcere i, mpreun cu ei, reveni la post.

La rndul lor, Henri i Romuald prsir locul i, dup ce


se duser s-i ia caii de la hanul La Clopotul Despicat, se
ntoarser la Paris, spre a ncerca s obin informaii privind
balul de la castelul Chvreloup i pentru a nscoci un mijloc
de a se face admii acolo. Ceea ce, innd seama de relaiile
lor, nu li se prea a fi prea greu.
Cnd i reveni n simiri, primul cuvnt al Blanchei fu de
a-l chema pe Henri. Doamna Bertrand prevzuse aceast
cerere.
Micua mea, i zise, fratele dumitale a venit s te vad
pe cnd erai leinat; dar n-a vrut s rmn, de team ca
prezena lui s nu-i provoace, atunci cnd te vei trezi, o
emoie prea puternic, avnd ca urmare o nou sincop.
Slobozi minciuna cu o asemenea ndrzneal, nct fata o
lu drept adevr i, n recunotina ei, nici nu se gndi s se
simt jignit de apelativul micuo, folosit de paznica ei.
Ce ru mi pare c n-a rmas, rspunse cu blndee.
Sunt sigur c n-a fi leinat i a fi fost fericit s-l
mbriez. Ne iubim att de mult, noi doi! n fine, sper c-l
voi revedea curnd.
Apoi, amintindu-i de sosirea soldailor i de ce fusese ct
pe-aci s se ntmple, o ntreb pe btrn n legtur cu
acestea.
Femeia i explic atunci c proprietatea prinului era
izolat i c, deoarece hoii erau adesea tentai s ptrund
acolo, dnsul socotise necesar s apeleze la paza unor trupe.
De altfel, nu nelegea pentru ce fratele ei i persoana care-l
nsoea nu se prezentaser la intrarea din strada SaintMdric. Este adevrat c nici un strin nu era lsat s intre
pe proprietate, dar ei, neputnd fi considerai ca atare, firete
c ar fi fost primii imediat. Ideea lor bizar de a se cra pe
zid fcuse s fie luai drept nite oameni mnai de intenii
rele i rezultatul fusese acea regretabil nenelegere.

i n plus adug spre a o liniti pe deplin pe fat i


nebnuind c spunea adevrul tiind c n seara asta vei
merge la bal, la doamna de Coislin, domnul, fratele
dumneavoastr, m-a rugat s v informez c va fi prezent
acolo, mpreun cu prietenul su Uitasem s v comunic
acest lucru.
Vestea o bucur mult pe domnioara de Nevers i contribui
n mare msur la a-i terge din minte proasta impresie pe
care i-o fcuse scena a crei martor fusese.

11
Chiar cu ncepere din dimineaa acelei zile, castelul din
Chvreloup fusese invadat de o armat de muncitori ce aveau
sarcina de a-l pregti s primeasc numeroii oaspei care
urmau s ia parte la petrecerea dat de doamna de Coislin.
Spectacolul acestor preparative, care, cu dou zile mai
nainte, i-ar fi plcut foarte mult cavalerului Zeno, acum,
dimpotriv, constituia pentru el un motiv de imens durere,
cci tia c peste cteva ore Louise avea s-i fie prezentat
regelui i c, bineneles, cu ct cadrul n care va aprea va fi
mai strlucitor, cu att frumuseea i va fi pus mai bine n
valoare i-l va impresiona mai mult pe acesta.
i ignornd prizonieratul Blanchei n csua din strada
Saint-Mdric i puternica pasiune pe care i-o inspirase lui
Ludovic al XV-lea trgea concluzia c monarhul, subjugat
de farmecele domnioarei Moutier, va dori imediat s-o
transforme pe aceasta n obiectul distraciilor sale.
Or, mai mult ca oricnd, era hotrt s-i apere fiica de
aceast njosire, chiar dac, pentru asta, ar trebui s-i
petreac restul zilelor tot att de srac ca ultimul dintre
zdrenroi.
Dar cum s izbndeasc acum, cnd lucrurile erau att de
avansate, s-ncurce planurile doamnei de Coislin, care se
bizuia pe ele pentru a o nlocui pe marchiza de Pompadour?
ntreaga zi, nchis n apartamentul su n care nu-l
primise nici pe credinciosul su compatriot i valet, Agricola
se gndi, aadar, la cile pe care le-ar putea folosi pentru a
evita nenorocirea ce-l amenina. Dar nicio idee practic nu-i
rsri n minte i se apropia ora ase fr ca el s fi luat vreo
hotrre, cnd afl c marchiza, care-i petrecuse dup-

amiaza la Versailles i la Paris spre a-i distribui invitaiile,


tocmai se ntorsese la castel.
Atunci, brusc, se decise: i va spune complicei sale
adevrul i-i va demonstra enormitatea crimei pe care era pe
cale s-l oblige s-o svreasc. Cu gndul acesta i fr a
mai ntrzia, se duse la castelan.
Soseti cum nu se poate mai bine, cavalere, i spuse
cnd l zri, cci tocmai m pregteam s-i poruncesc lui
Agricola s te cheme. Am s-i comunic ceva foarte
important.
i eu la fel, doamn, replic Zeno, i acesta este motivul
care m aduce la tine.
i tu? dar ce anume? l ntreb.
Apoi, ngrijorat de tristeea pe care o vedea ntiprit pe
trsturile interlocutorului su, adug repede:
Hai, vorbete! Despre ce este vorba? Las comunicarea
mea dup a ta.
Este vorba despre prezentarea domnioarei de Moutier
n faa regelui, prezentare ce nu mai poate avea loc.
Cum? exclam doamna de Coislin, care-i nchipui c na auzit bine. Ce-ai spus?
Am spus c nu mai este posibil s-o silim pe biata copil
s joace rolul pe care i-l destinasem.
Ei, na! Asta-i ceva nou, zu aa! Rse ironic marchiza,
lsndu-se s cad pe un scaun. i m rog frumos, de ce ar
fi imposibil?
Iat: am cptat convingerea c Louise are o legtur de
rudenie destul de strns cu mine.
La auzul acestei neateptate afirmaii, marchiza l privi pe
Zeno cu o expresie de stupoare, ncercnd s vad pe faa lui
dac nu cumva glumete.
Legturi de rudenie ntr-att de strnse, continu el,
nct ar fi greu s fie i mai apropiate... ntr-un cuvnt, este

fiica mea.
Fiica ta! strig doamna de Coislin, care, de data asta,
crezu c devenise nebun.
Da, doamn, fiica mea! repet Zeno cu gravitate.
Cavalere, spuse amenintor marchiza, din dou una:
ori i-ai pierdut minile, ceea ce m-ar face s-mi par foarte
ru pentru dumneata, ori i bai joc de mine, lucru ce-mi
displace profund.
Nici una, nici alta, doamn, i-i voi dovedi c cele spuse
de mine merit deplin crezare.
Veneianul i povesti apoi cum, cu optsprezece ani n urm,
aa ambasador cum era, se ndrgostise de o mic brodez
numit Marine Moutier, de care i btuse joc i care, atunci
cnd evenimentele l obligaser s plece din Paris i s-o
prseasc, purta n pntece fructul dragostei lui.
i, adug, ieri, studiind trsturile Louisei, dup ce
fusese adus lucru pe care l-am putut face pe ndelete n
timpul somnului ei mi-a srit n ochi asemnarea ei
izbitoare cu acea Marine Moutier i, n aceeai clip, m-am
simit atras fa de ea printr-un interes cu totul deosebit.
Cnd s-a trezit, am chestionat-o imediat, cu iscusin, n
legtur cu originea sa, relaiile, numele ei de familie i, n
final, m-am convins c este copilul fostei mele victime.
Dragul meu Zeno, replic doamna de Coislin, povestea
dumitale este, ntr-adevr, amuzant, i i-ai ratat complet
vocaia. Cu imaginaia fertil pe care o posezi, ai fi fost un
romancier destul de fecund.
N-ai dect s-i bai joc, doamn, dac aa-i place, i
poi s nu m crezi. Oricum, i repet, nu trebuie s te mai
bizui pe Louise pentru a-i duce la ndeplinire inteniile.
Domnule Zeno, ripost doamna de Coislin, eti, cu
adevrat, de o rar naivitate. Aadar presupui, aa, pur i
simplu, c dac i se nzare ceva, eu voi renuna la partida

pe care o joc actualmente?


Nu-i spun s renuni; te rog doar s o joci cu o alt
persoan dect cu domnioara Moutier.
Aha! i-i nchipui c mai am de ales?
Doamne, de ce nu?
De ce? Frumoas ntrebare! Vei afla: astzi, nainte de
a reveni la Chvreloup, m-am dus pe strada Saint-Mdric
spre a ti ce anse de succes avem. Voiam s m informez de
la doamna Bertrand care, dup cum tii prea bine, este i
n solda mea dac inima regelui e disponibil sau, cel
puin, dac nu-i ocupat mai serios dect de obicei. i te las
s ghiceti dintr-o sut, ce mi-a adus la cunotin.
Deoarece cavalerul fcea semne c nu bnuiete, doamna
continu cu o izbucnire de furie:
Ei bine i chiar aceast veste important voiam s i-o
comunic mi-a spus c doamna de Pompadour tocmai
introdusese la Parc-aux-Cerfs o fat de o minunat
frumusee, de care Ludovic al XV-lea s-a ndrgostit pe loc, i
pe care urmeaz s-o aduc, n seara asta, la balul meu. i
acum, nc mai crezi c-mi este posibil s amn, fie i cu o
singur zi, ncercarea de a rectiga favorurile regelui
folosind-o pe domnioara Moutier?
Mrturisesc, doamn, c eti zorit de evenimente, dar
ce pot face? Hazardul nu ne-a fost prielnic, nici unuia din
noi, dndu-ne pe mn pe unica persoan pentru care
misiunea respectiv este imposibil.
Dac asta este prerea ta, nu-i i a mea. Cred,
dimpotriv, c Louise e singura persoan n stare s
ndeplineasc aceast misiune i s ne asigure victoria,
eclipsnd-o prin perfeciunea farmecelor ei pe noua
pensionar a haremului regal.
Dar dac-i spun, doamn, c e fiica mea! repet Zeno,
care ncepea s se nfurie. nelegi: fiica mea!

Ei, na! eti nebun, nebun de legat! n plus, chiar dac ai


fi cu adevrat tatl Louisei, acum ar fi prea trziu pentru a
da napoi ntr-o asemenea situaie, mi-a sacrifica propriami fiic, de-a avea vreuna. Dar, slav Domnului! nu am, i
contiina mea este linitit cnd m gndesc la aventura pe
care visez s-o vd nfptuindu-se, deoarece dumneata nsui
ai nscocit acest plan.
Rostise ultimele cuvinte cu sarcasm.
i, cu asta continu du-te, cavalere, i binevoiete so anuni pe domnioar c doresc s-i vorbesc. Trebuie s-o
pun s probeze travestiul pe care-l va mbrca desear;
travesti ntru totul asemntor cu cel destinat proaspetei
cuceriri a regelui. I-am cerut doamnei Bertrand o descriere
exact, pentru a combate cu arme egale i, urmndu-i
indicaiile, m-am dus eu nsumi la Capelle, croitorul Curii,
despre care tia c posed mai multe costume identice. Se
afl aici, n cutia asta. Este o mbrcminte complet de
georgianc, foarte la mod acum, i sunt sigur c o va
prinde de minune. Aa c grbete-te, Zeno. Sunt
nerbdtoare s-o vd cu aceste veminte.
Doamna de Coislin schi un gest cu mna, spre a-l
ndemna pe cavaler s plece.
Aadar, doamn, replic acesta, n ciuda a tot ce i-am
spus, insiti s te slujeti de Louise ca de un instrument de
seducie pentru Ludovic al XV-lea?
Ei, poftim! ripost marchiza, enervat, poate nu m-ai
neles? Mi se pare c este suficient de clar.
Att de clar, doamn, nct acum vd ce-mi rmne de
fcut, declar cavalerul, pe un ton aspru.
La naiba! i rmne s atepi evenimentele.
Ba deloc, doamn. mi rmne s-i dezvlui
domnioarei Moutier groaznica mainaie a crei victim este
i s-o previn mpotriva ta.

Ai ndrzni s faci una ca asta? strig marchiza,


ridicndu-se brusc, cu ochii plini de fulgere.
Desigur, i chiar imediat.
Doamna de Coislin i ddu seama de primejdie i cut o
cale s-o evite. Dup atitudinea decis a lui Zeno, nu se ndoia
c ar face aa cum ameninase; or, pentru ea, asta ar fi
nsemnat pierderea iremediabil a partidei.
Cavalerul se ndrepta ctre u i deja o deschisese,
pregtindu-se s-i treac pragul i s-o nchid mai nainte ca
doamna de Coislin sa se poat opune, cnd, deodat, simi n
ceaf o durere violent, ca i cum un vrf ascuit i-ar fi
ptruns n carne, n vreme ce gndurile i se nceoau i un
frig de moarte i nghea sngele n vine.
Printr-un gest disperat, ncerc s lupte mpotriva amorelii
care-l cuprindea. Dar totul fu n zadar i, forele prsindu-l
dintr-o dat, se prbui greoi pe spate, rmnnd nemicat
pe pardoseal la picioarele marchizei, care fu nevoit s
fac un pas napoi spre a nu fi izbit de trupul lui.
ntr-adevr, ea fusese cea care mpiedicase plecarea lui
Zeno. Vzndu-l gata s dispar i negsind alt cale de a-l
reine, nu ezitase s foloseasc un mijloc extrem de
altminteri, singurul pe care-l avea la dispoziie: narmat cu
un ac de aur lung i gros, n form de stilet, pe care i-l
scosese din pieptntur, unde-l avea prins ca podoab, se
repezise n urma lui i i-l nfipsese n ceaf primul loc ce-i
fusese la ndemn.
Acionnd astfel nu intenionase dect s-l rneasc pe
cavaler, pentru a-i ntrzia ieirea din camer i a ctiga
timp s-i bareze n vreun fel drumul. Nu se gndise s-i
curme viaa. Aa nct, la vederea nefericitului ntins n faa
ei, nemicat i fr suflare, rmase nlemnit de groaz. Nu
putea crede c fapta ei putuse avea un asemenea rezultat.
Oare l-am ucis? se ntreb cu spaim i fr a ndrzni

s-l ating spre a se ncredina c era ntr-adevr mort.


n cele din urm, adunndu-i tot curajul, se aplec i-i
puse mna pe inim. Nu simi nicio btaie.
Nu mai e dect un cadavru! spuse, ridicndu-se
ngrozit.
Dar, n loc de a o zdrobi, constatarea o fcu s-i recapete
pe dat prezena de spirit. nelegea n ce situaie critic se
afla i ntrevedea cu spaim cumplitele consecine ce ar
putea decurge pentru ea, dac, vreodat, fapta i-ar fi
cunoscut. Trebuia deci, cu orice pre, s rmn netiut.
Aa c se grbi mai nti s ncuie ua pe dinuntru, astfel
ca nimeni s nu poat veni s-o surprind. Apoi se aplec din
nou asupra trupului spre a scoate din ran acul, fcnd s
dispar dovada crimei sale.
Procednd la aceast operaie, observ c urmele erau
aproape imperceptibile i c nu curgea snge: de-abia se
formase, la orificiu, o mic pictur roiatic. Deoarece prul
acoperea cu totul mpunstura acului, aceasta era imposibil
de descoperit.
Convins, acum, c nu va putea fi acuzat de uciderea lui
Zeno, marchiza se gndi s-i vesteasc imediat decesul,
despre care va spune c a survenit brusc, n timpul
convorbirii lor. Dar i ddu seama c asta ar nsemna s
aduc tristeea n mijlocul petrecerii ce se pregtea, i se
hotr s amne anunarea morii pe a doua zi.
Pn atunci, deoarece nu putea lsa trupul acolo unde se
gsea, l va ascunde undeva unde nimnui nu i-ar trece prin
cap s-l caute. n ziua urmtoare, l va reaeza n aceeai
ncpere, pentru a da credibilitate celor ce plnuia s spun.
n spatele camerei sale se afla o ncpere mare i
ntunecat, ce-i folosea drept capel personal i n care nu
intra niciodat nimeni. Acolo, cadavrul cavalerului va fi ferit
de orice privire.

Lund aceast hotrre, l apuc de picioare, l trase,


strbtnd ntreaga camer, pn la capel, iar acolo l puse
n colul cel mai ntunecat. Apoi iei, ncuind cu grija ua.
nfptuise toat treaba cu cel mai mare calm, ca i cum ar
fi fost vorba de ceva foarte simplu. Spaima iniial fusese
urmat de o perfect linite Deja se obinuise cu crima ei.
De altminteri, nu se nvinovea absolut deloc pe ea nsi
pentru acea crim, spunndu-i c fusese involuntar i c
trebuia s fie pus n seama fatalitii.
Aa c vocea i era ct se poate de calm atunci cnd,
peste cteva minute, i porunci cameristei, sosit n grab la
auzul clopoelului, s se duc s-o roage pe domnioara
Moutier s pofteasc la ea pentru a proba costumul de bal.

12
Ctre ora opt seara, doamna Bertrand intr la Blanche,
ducnd pe brae un maldr de catifele i mtsuri.
Draga mea micu, i spuse, am venit s te mbrac
pentru bal. Iat dou travestiuri dintre care unul i este
destinat. Sunt nite costume georgiene. Uite ce drgue sunt!
mbrcat aa vei fi o dulcea.
n vreme ce vorbea, desfura vemintele sub ochii
domnioarei de Nevers.
Amndou sunt absolut identice, adug, doar c unul
este puin mai mare dect cellalt. Le vom proba, s vedem
care i se potrivete mai bine.
De la leinul su provocat, aa cum tim, de mpuctura
tras de un soldat prea zelos fiica ducelui Philippe, vrnd
s cread n sinceritatea doamnei Bertrand i convins, prin
ultimele cuvinte ale acesteia, c femeia avusese, ntr-adevr, o
convorbire cu fratele ei, se strduia s fie mai puin semea
fa de btrn i nu se mai revolta dect n sinea sa de
modul familiar n care se exprima.
Iar acum, c iat-te mbrcat, vom trece n cabinetul
tu de toalet. Mai avem nc o mulime de lucruri de fcut
nainte de a fi pe deplin gtit.
Trecuser abia cinci minute de cnd ncperea era pustie,
cnd o umbr se strecur uurel prin ua rmas
ntredeschis, nha costumul abandonat i fugi imediat,
fr ca paii s-i fi fcut nici cel mai mic zgomot.
O jumtate de or mai trziu, cnd toaleta Blanchei era
terminat i cnd cele dou femei se ntoarser n salonul n
care fata trebuia s atepte sosirea falsului prin polonez, un
fonet mtsos se auzi n exterior i, aproape imediat, i fcu
apariia doamna de Pompadour, care, toat numai zmbete,

se ndrept ctre domnioara de Nevers.


Foarte mirat i jignit de faptul c o strin intra n
apartamentul su cu tot att de puine fasoane ca i cum ar
fi fost la ea acas, mndra fiic a ducelui de Lagardre se
pregtea, cu sinceritatea ce o caracteriza, s-o admonesteze
poate puin cam ritos pe intrus, cnd, pentru a evita o
scen neplcut, doamna Bertrand se gndi s schieze un
soi de prezentare.
O prieten a domnului prin, domnioar, spuse, n
vreme ce privirea ei, ncercnd s recomande prudena, o
ntlnea pe cea oarecum surprins a favoritei.
Da, copila mea, confirm doamna de Pompadour,
intrnd n rolul pe care simea c e nevoit s-l joace. Una
dintre cele mai bune prietene ale sale, i n calitatea aceasta
m-a trimis s te previn c trebuie s nu contezi pe el s te
conduc la balul doamnei de Coislin. O afacere foarte
important l reine acum lng regin ruda sa, dup cum
probabil tii i, spre marele su regret, l mpiedic s-i
respecte cuvntul.
Cum? strig ndurerat fata, nu m va prezenta regelui
n seara aceasta?
Ba da, domnioar. l vei regsi la Chvreloup, unde va
veni de ndat ce va fi liber, adic peste aproximativ o or. i
trimite doar vorb c nu te poate nsoi, aa cum i
fgduise.
Dar atunci, cine m va conduce?
Eu, domnioar, dac totui i place compania mea
Iat, sunt i eu n inut de sear, adug marchiza, artnd
costumul pe care-l purta: cel al unei doamne de la Curtea lui
Henric al III-lea, n care prea foarte atrgtoare, n ciuda
celor patruzeci i trei de ani trecui ai si.
De vreme ce suntei o prieten a prinului Kzinski,
primesc cu plcere s v urmez, doamn, rspunse Blanche.

Dar v-a ruga s-mi facei marea favoare ca, odat sosite la
bal, s rmnei mereu lng mine pn la sosirea lui, cci
dac m-ai prsi, fie i o singur clip, n-a ti ce s fac i
m-a simi pierdut.
i promit n mod formal, domnioar: nu te voi prsi
dect pentru a te lsa n minile sale.
n cazul acesta, doamn, vom pleca atunci cnd vei voi.
Ei bine! vino caleaca mea este la poart.
i, dup ce mai aruncase o ultim privire toaletei
domnioarei de Nevers i constatase c fata era absolut
fermectoare, doamna de Pompadour o lu cu sine pe acea
fecioar mndr pe care se gndea s-o sacrifice, ca pe attea
altele, pe altarul nverunatei sale ambiii.
De ndat ce rmase singur, doamna Bertrand voi s ia
napoi costumul rmas n salon i a crui dispariie n-o
remarcase nc: dar degeaba l cut peste tot, nu reui s-l
gseasc.
Doamna
de
Pompadour
nu
minise
spunndu-i
domnioarei de Lagardre c regele era reinut lng regin
n legtur cu o problem important.
nc de mult vreme, Maria Leczinska suferea de boala
care avea s-o ucid patru ani mai trziu, i anume o
inflamare a intestinelor, cauzat de abuzul de mncruri
foarte condimentate.
Or, dup masa de sear, fusese cuprins de o criz att de
puternic a bolii sale, nct persoanele ce erau de fa,
temndu-se de un sfrit fatal, l informaser imediat pe
Ludovic al XV-lea. Acesta, dei se pregtea s plece n strada
Saint-Mdric, nu ovise s alerge lng ea, dorind ca,
deoarece o prsise n timpul vieii, s fie prezent mcar n
ultimele ei clipe.
Dar srmanei femei nc nu-i sunase ceasul i, cnd regele
sosise, criza combtut prin ngrijirile unui medic chemat

n mare grab sczuse deja n intensitate i nu mai exista


niciun simptom alarmant.
Atunci, din piept i scpase un oftat adnc de uurare, att
datorit bucuriei de a o vedea pe biata sa Marie n afara
oricrui pericol cci, cu toat izolarea n care o lsa,
avusese ntotdeauna o afeciune pentru ea ct i pentru c,
n felul acesta, se putea duce la serata doamnei de Coislin, la
care, n primul moment, crezuse c va fi nevoit s renune.
Avnd totui scrupule s-o prseasc pe bolnav nainte ca
aceasta s-i revin pe deplin, se nelesese cu favorita ca ea
s fie cea care s-o conduc pe Blanche la bal, unde el nsui
va veni ceva mai trziu, sub numele de prinul Boleslas
Kzinski.
Marchiza, care urma s asiste i ea la serat i era deja
echipat, fusese foarte ncntat s-i ia n seama ei acea
sarcin, nu fr a avea grij de a-i descrie regescului su
amant costumul domnioarei de Nevers astfel nct, n cazul
n care cele dou femei s-ar despri una de alta, monarhul
s-o poat recunoate uor pe fat, n ciuda mtii ce-i va
acoperi faa.
Cu ncepere de la ora nou, se strnsese deja lume mult
n vastele i splendidele saloane ale castelului Chvreloup, a
crui siluet impuntoare, iluminat de la baz pn n
vrfuri, strlucea n noapte ca un far uria. Petrecerea se
desfura la parter i la primul etaj. Sus, se dansa; jos,
oaspeii se plimbau, discutau sau jucau cri.
Toi invitaii erau n travesti i purtau mti. Doar doamna
de Coislin, n calitate de stpn a casei, avea chipul
descoperit i era mbrcat ntr-o somptuoas toalet de
Curte, al crei corsaj, foarte larg rscroit, nu ascundea dect
prea puin minunile carnaiei ei cu tonuri calde.
Frumoasa italianc fcea onorurile casei cu o graie
perfect.

nc nu o adusese pe Louise n saloane. Nu voia s-o


introduc dect atunci cnd regele va fi prezent, astfel nct
s-i apar n toat prospeimea i frumuseea ei, pe care
oboseala seratei le-ar fi putut face s-i piard din strlucire,
dac ar fi fost nevoit s o suporte mai dinainte.
Doamna de Pompadour se afla de ctva vreme la castel,
dar potrivit celor convenite ntre ea i Ludovic, sttea
deoparte mpreun cu Blanche, ntr-un salona de la parter,
unde domnea o singurtate aproape deplin i unde, la
adpostul mtilor sub care-i ascunseser trsturile, le era
uor s-i pstreze incognito-ul.
n prealabil, avusese grij s se neleag cu doamnele du
Hausset i de Mirepoix, care o precedaser la petrecere i pe
care le informase, n mod discret, despre sosirea ei, s o
vesteasc imediat ce va fi anunat venirea regelui.
n timp ce n saloanele de bal dansurile se succedau fr
ntrerupere i cu un antren ndrcit, la parter se continuau
jocurile i se nteeau conversaiile.
Se discuta mai ales n legtur cu zvonul, a crui surs nu
era cunoscut, c Majestatea Sa avea s-i fac intrarea
nsoit de o tnr minune, o nou cucerire, dup cum se
afirma, de o frumusee aproape ireal. i toi puneau
ntrebri.
Desigur c doamna de Coislin, ca i doamnele du Hausset
i de Mirepoix, complicele favoritei, ar fi putut rspunde, dar,
trebuind s par c nu tiu nimic n legtur cu asta, se
fereau s vorbeasc.
Aa c apariia lui Ludovic al XV-lea era ateptat cu mare
nerbdare.
Ctre ora zece, n vreme ce n saloane se sporovia n felul
acesta i n clipa n care curiozitatea general ajunsese la
culme, o trsur foarte simpl, lipsit de orice pomp, se opri
n faa peronului castelului. Sosea regele.

Credincios regulii pe care i-o impusese, de a renuna la


majestatea lui atunci cnd se ducea la serate neoficiale, nu
avea cu el nici escort, nici halebardieri care s-i anune
prezena. Cu toate acestea, nu era singur: l nsoea unul
dintre cei mai apropiai intimi ai si, ducele dAyen.
Acest dAyen, om foarte spiritual, l distra adesea prin
otiile sau glumele sale, sau prin povestirea unei sumedenii
de anecdote amuzante.
Dup ce coborr din trsur, monarhul i ducele urcar
treptele peronului i intrar n vestibul. Deoarece ducele o
luase puin nainte spre a pregti trecerea regelui, deschiznd
uile ce i se aflau n drum, acesta din urm simi deodat un
bra ce se strecura sub al su, strngndu-l cu putere.
Surprins de o familiaritate att de ndrznea, se uit s
vad cine i-o permitea i uimirea i deveni stupoare cnd i
ddu seama c era o femeie mascat, foarte tnr dup ct
se zrea din partea de jos a feei, mbrcat ntr-un costum
de georgianc, aa cum i spusese doamna de Pompadour c
va fi cel purtat de Blanche.
Dar atunci, nsemna c ea era cea care se afla lng el?
ntorcndu-se pe jumtate ctre necunoscut, ncepu s-o
studieze, spre a obine o certitudine n aceast privin. Se
convinse repede: era chiar ea, fr putin de ndoial. De
altminteri, cine altcineva ar fi venit la el n felul acesta?
Dar, ceea ce nu nelegea, era cum de nu se mai afla
mpreun cu doamna de Pompadour i rtcea astfel, ca
pierdut, departe de invitai, printre lacheii cu livrele
galonate, singurii care populau marele vestibul al castelului
Chvreloup.
Binevoieti s-mi spui, domnioar, o ntreb, cum se
face c te ntlnesc aici, fr a fi n compania doamnei care
te-a adus?
Georgianca nu rspunse, dar apsarea braului su se

accentua.
Ai intrat, desigur, n mulime, mpreun cu acea
doamn i ai pierdut-o, nu-i aa?
Un sunet nearticulat, scos de fat i care-i prea a fi o
afirmaie, l fcu s cread c a ghicit bine. Aa c adug:
A bun! n acest caz, totul se explic. Lipsit de ghidul
dumitale i netiind unde s te duci, te-ai refugiat n acest
loc izolat, n ateptarea sosirii mele, despre care tiai c va
avea loc n curnd. Da, da, acum neleg. De altfel, este cel
mai bun lucru ce-l puteai face.
Apoi, observnd la nsoitoarea sa o mare tulburare, prin
care-i explic tcerea ei, i spuse:
Revino-i, domnioar. mi nchipui ct de emoionat ai
fost pomenindu-te, deodat, singur n mijlocul tuturor
acestor oameni dintre care nu cunoti pe nimeni. Dar acum,
cnd sunt cu dumneata, emoia nu-i mai are rost i ar
trebui s te simi pe deplin linitit
La ultimele cuvinte, georgianca se strnse i mai taie lng
el. Ca i cum s-ar fi temut c promisiunea lui nu se va
realiza.
Ludovic al XV-lea, care pe durata convorbirii i spre
scandalizarea valeilor care se credeau pe terenul lor se
oprise n mijlocul vestibulului, i relu mersul ctre saloane.
Invitaii, prevenii de ducele dAyen despre venirea regelui,
se mbulziser la intrarea saloanelor, att pentru a-i
exprima respectul fa de suveran, ct i spre a vedea mai
repede minunea pe care o aducea.
Doamna de Coislin, n loc s se comporte ca toi ceilali, se
grbise s mearg s-o caute pe Louise, pe care inea s-o aib
alturi cnd i va primi ilustrul oaspete.
Nici doamnele du Hausset i de Mirepoix nu pierduser
vreo secund i se duseser la doamna de Pompadour.
Deoarece domnul dAyen nu crezuse necesar s vorbeasc

despre scena din vestibul, ele nu tiau nimic despre


ntlnirea monarhului cu fata mascat i sperau s-o anune
pe favorit la vreme pentru a-i permite s-o conduc pe
Blanche mai nainte ca el s se fi artat oaspeilor.
ntre timp, Ludovic al XV-lea continua s nainteze
mpreun cu cea care-l nsoea.
Aa cum lesne ne putem nchipui, georgianca deveni
imediat centrul de atenie al tuturor privirilor, mai ales ale
femeilor care, cu gelozie, cutau sub masc semnele acelei
extraordinare frumusei ce se spunea c ar caracteriza-o.
Dar dup cteva minute, n toi ochii se putea citi o mirare
i pe buzele tuturor apru un zmbet zeflemitor. Privirile nu
se opreau numai asupra chipului minunii; acum i
nvluiau ntreaga persoan, cercetnd-o n cele mai mici
amnunte cu o insisten neobinuit. i pe msur ce
examinarea se prelungea, mirarea general sporea.
Nedndu-i seama de nimic nici de expresia
batjocoritoare ntiprit pe fee, nici de inuta stngace a
tovarei sale, care era totui ct se poate de vizibil regele
continua s nainteze cu acelai pas calm i linitit,
ndreptndu-se ctre salonul de gal unde urma s fie primit
de doamna de Coislin.
n grupurile aflate la mai mare distan de perechea nousosit, unde nu exista teama de a fi auzit de suveran,
impresiile provocate de vederea georgiencei se schimbau cu
glas destul de tare.
Ei, nu! spunea rznd mica vicontes de Pontbrillant, al
crui bust, foarte mpodobit cu diamante, spre a-i ndrepti
numele, prea s serveasc drept trstur de unire ntre
btrnul duce de Richelieu i tnrul Courtenay. Ei, nu! dar
cea care ne este prezentat va fi n curnd doic?
Cu siguran rspundea, n spatele ei i pe un ton plin
de gelozie, doamna de Valanay. Cci nu te poi nela: totul,

la aceast tnr persoan, indic o apropiat maternitate.


Atunci, ce nseamn asta? riposta doamna de
Pontbrillant, ntorcndu-se. Nu ni se anunase o nou
cucerire?
Cam peste tot se schimbau vorbe asemntoare i fiecare
presimea c se va asista la o dezvluire ciudat.
n cele din urm, Ludovic al XV-lea intr n marele salon.
Marchiza de Coislin l atepta acolo cu Louise, care,
mbrcat tot n georgianc i cu un lup pe fa, sttea la
civa pai n spatele ei.
Copila era departe de a bnui ruinoasa soart ce i se
pregtise i-i mulumise clduros marchizei pentru plcerea
ce i-o fcea prezentnd-o la Curte.
De ndat ce doamna de Coislin l vzu pe ilustrul su
oaspete trecnd pragul salonului, merse n ntmpinarea lui,
urmat de Louise, pe care avea de gnd s-o prezinte imediat
dup obinuitele complimente. Statura ei nalt i corpolent
o ascundea n ntregime vederii regelui pe domnioara
Moutier.
n momentul n care ncepuse s nainteze, o u lateral
se deschise brusc i dou femei mascate, una conducnd-o
de mn pe cealalt i aceasta din urm purtnd i ea
costumul de georgianc, venir n faa lui Ludovic al XV-lea.
Cea dinti i scoase masca: era doamna de Pompadour.
Anunat de cele dou prietene de sosirea regelui, sau mai
bine zis, a prinului Boleslas Kzinski, favorita i prsise
imediat refugiul mpreun cu domnioara de Nevers, spre a i
se nfia, lsndu-le pe doamnele du Hausset i de
Mirepoix s se amestece din nou printre invitai. Dar,
ajungnd n vestibulul n care i nchipuia c-l va gsi pe
monarh, aflase c acesta intrase deja n saloane, dnd braul
unei doamne travestite n georgianc. Bnuind, datorit
acestei ultime informaii, c amantul ei fusese victima cine

tie crei confuzii, poate chiar a unei mistificaii, i vrnd s


fac s nceteze pe dat fie una, fie cealalt, n loc s ncerce
s strbat mulimea compact ce o desprea de rege
tentativ care ar fi silit-o s piard un timp preios mersese
pe un drum ocolit ce ducea spre salonul de recepie, astfel
nct s ajung acolo ori naintea lui, ori n clipa n care el ar
intra. La vederea ei i a nsoitoarei sale, falsul prin polonez
rmase nemicat din cauza uimirii, aintind asupra lor priviri
ntrebtoare.
Netiind ce se ntmpl, doamna de Coislin continu s se
apropie repede cu domnioara Moutier care, ascultnd de un
semn pe care i-l fcuse, venise alturi de ea, aprnd sub
ochii regelui.
Astfel nct Ludovic al XV-lea avea o georgianc n fa, o a
doua n dreapta i o a treia la braul su. Toate trei fiind, cu
mici diferene, aproape identice.
Monarhul, a crui mirare sporise la vederea Louisei, le
privea n tcere, pe rnd, ca i pe italianc i pe doamna de
Pompadour i, ncetul cu ncetul, expresia chipului i se
ntuneca.
Intuia c se afla ntr-o situaie ridicol i, nimic nefiindu-i
mai neplcut, dei ntr-un fel abdicase de la titlurile sale
pentru a veni la acea petrecere, ntreb pe un ton tios,
exprimndu-se din obinuin la persoana nti plural i
artndu-le cu privirea pe domnioara Moutier i pe
nsoitoarea favoritei:
S-ar putea s Ni se spun cine sunt aceste dou
persoane i n ce scop sunt aduse n prezena Noastr?
Doamna de Coislin era pe punctul de a profita de
ntrebarea pus, prezentnd-o pe Louise, a crei masc se
pregtea deja s-o scoat, cnd doamna de Pompadour,
surprins de tonul de o suveran semeie folosit de regescul
su amant pentru a pronuna acele cuvinte, se grbi s

rspund pentru a-i tia rivalei sale vorba, ct i ca s-l


trezeasc pe el la realitate.
Prine, persoana pe care o vedei lng mine este cea pe
care m-ai rugat s-o conduc aici i pe care urma s-o las n
minile dumneavoastr.
Ce spui, doamn? exclam uluit monarhul. Ea s fie
aceea?
Chiar ea, confirm favorita.
Dar atunci, cu cine sunt eu? opti el, vorbind, de data
aceasta, aa cum obinuia s se exprime Boleslas Kzinski.
i se ntoarse iute spre georgianca agat de braul su,
ncercnd s-i zreasc trsturile. Aceasta prea gata s-i
piard cunotina.
Jos mtile! porunci deodat Ludovic al XV-lea cu un
glas tuntor.
Era un ordin adresat tuturor, cel puin aa fu neles de
strlucita adunare, i puine au fost persoanele care au
ncercat s i se sustrag, cu att mai mult cu ct tonul cu
care fusese dat arta destul de clar c, de acum nainte,
monarhul nu mai avea de gnd s-i ascund identitatea.
De ndat ce auzir ordinul, doamnele de Pompadour i de
Coislin scoaser mtile Blanchei i Louisei.
Ct despre cea a necunoscutei cci nu am putea s-o
denumim altfel aproape c trebui s se foloseasc fora
pentru a-i fi luat. O inea cu amndou minile i i-o
apsa cu disperare pe fa. Cu toate acestea, n cele din
urm i fu smuls.
Doamna du Hausset se aflase acolo tocmai la timp pentru
a ndeplini aceast fapt caritabil.
Camille! strig regele, recunoscndu-i metresa
abandonat. Camille! tu aici!
Era ntr-adevr, srmana prizonier din strada SaintMdric. n urma scenei pe care o avusese de diminea cu

Ludovic al XV-lea, fusese obsedat de un singur gnd: s


ncerce, prin orice mijloace, s rup legturile noi n care
avea s fie nlnuit cel care o fcuse s devin mam. n
acest scop, profitnd de tulburarea doamnei Bertrand
datorit faptului c o vzuse pe Blanche vorbind cu fratele ei,
precum i de mprejurarea c paznica ei i slbise vigilena
fa de ea tocmai ca urmare a acelei tulburri, srmana
spionase i ncercase s afle tot ce se fcea i se spunea
acolo, n legtur cu pseudo-rivala ei.
Reuise astfel s tie c Blanche trebuia s mearg n acea
sear, nsoit de rege, la un bal mascat dat la castelul
Chvreloup, i pndise paii i demersurile btrnei staree
a mnstirii amorului; o vzuse ducnd cele dou travestiuri
i reuise s pun stpnire pe unui din ele. Apoi, dup ce-l
mbrcase repede i-i pusese o masc, escaladase zidurile
nchisorii sale, folosind o scar de grdinrie, i nchiriase,
ntr-o pia din Versailles, o lectic, poruncind s fie dus la
locuina doamnei de Coislin.
Odat ajuns la castel, se ghemuise n spatele unei ui din
vestibul, ferindu-se astfel de privirile indiscrete ale valeilor i
ale invitailor ce soseau ntruna, i ateptase venirea regelui
mpreun cu Blanche. Cci nu tia c, reinut fiind la regin,
acesta o rugase pe doamna de Pompadour s-o conduc, n
locul lui, pe fat.
Era hotrt s-i reproeze nc o dat monarhului
laitatea purtrii sale fa de ea, spre a-i arta celei pe care o
presupunea destinat s-i urmeze ct costa greeala dea
crede n dragostea lui. i asta n mod public, pentru ca
efectul reprourilor sale s fie mai mare.
O or ntreag asistase ngrijorat la mersul ncoace i
ncolo al lacheilor i la sosirea invitailor, fr a fi zrit de
niciunul din ei.
n fine, regele i fcuse intrarea. Dar, nevzndu-l

mpreun cu Blanche, i uitase frumoasa hotrre i, printrun elan mai puternic dect propria-i voin, se dusese
imediat s-l ia de bra.
Dup ntrebrile pe care i le adresase, nelesese ndat c
mbrcmintea georgian pe care o purta i pe care nu i-o
pusese dect pentru a putea ptrunde n castel l nela cu
privire la persoana ei, fcndu-l s-o ia drept Blanche, iar
aceasta aa pricepuse din vorbele lui trebuia s se afle
deja acolo.
Nendrznind s-i mrturiseasc realitatea, se lsase
condus de el prin saloane, resemnndu-se s suporte toate
consecinele tcerii sale.
Auzind exclamaia regelui, czu n genunchi, ntr-o
atitudine de implorare.
Iertare! Iertare! bolborosi nefericita. Dac ai ti
este o fatalitate!
Camille! repet Ludovic al XV-lea, creznd c are
halucinaii, ntr-att de neverosimil i se prea situaia. Dar
prin ce ntmplare? Cum ai putut iei? Mai ales, cum de
ai ndrznit?
Iertare! O! iertare! repet fata, cu glas ntretiat.
Sufeream att de mult am venit pentru pentru
Vai! nebuno Nebuno! Ce-ai fcut? continu
monarhul aruncndu-i priviri cumplite, care o copleeau cu
totul, storcndu-i uvoaie de lacrimi.
Nimeni nu se mai gndea s rd de nenorocita fat, cci
toi i ddeau seama c era una dintre numeroasele victime
ale poftelor regelui i acum, dimpotriv, se ntreceau n a o
plnge, datorit puternicei simpatii pe care le-o inspira.
Se lsase o tcere adnc. Toi cei prezeni ateptau,
ngrijorai, deznodmntul ciudatei scene.
i, deodat, surveni un incident care cre diversiune.
Blanche i Louise, recunoscndu-se, se repeziser una

spre cealalt, cu exclamaii de bucurie. Izolate aa cum


fuseser, regsirea li se prea miraculoas. Ce se ntmpla?
Nu tiau nimic.
Spectacolul
neobinuit
al
tuturor
lucrurilor
i
mprejurrilor ce li se nfiau le tulbura mintea i nu le mai
ngduia dect o percepere confuz a celor ce se petreceau.
Blanche uitase motivul prezenei sale la bal; cci expresia
de asprime i rutate ce se ntiprise pe chipul prinului
Boleslas Kzinski i-l arta ntr-o lumin nou i nemaiavnd
nimic comun cu personajul patern din ajun, prietenul
devotat al familiei.
n acelai timp, i amintea c, n urm cu cteva ceasuri,
fratele ei i domnul de Dizons i vorbiser despre nite
primejdii ce o pndeau, primejdii n care, atunci, nu voise s
cread.
Louise o ntreb n oapt pe prietena ei i artnd
spre personajul mbrcat ca un prin polonez, n jurul cruia
se nghesuia, plin de respect, mulimea invitailor tii cine
este brbatul acesta?
Brbatul acesta, Blanche? Am auzit, adineauri,
spunndu-se c-ar fi regele, dar c aici nu trebuie s i se dea
acest titlu.
Regele! gemu nbuit domnioara de Nevers, nu mai
puin uluit dect dac la picioarele ei ar fi czut trsnetul.
La auzul acestei dezvluiri, ntrevzu vag ntregul adevr.
S fugim, Louise, s fugim i spuse domnioarei
Moutier.
S fugim! De ce?
Vino vino i voi explica
ncerc s-i trag dup sine prietena, dar emoia i
paralizase energia i-i fu cu neputin s fac mcar un pas.
Atenia regelui fusese distras de la Camille datorit o
acestei ntmplri neprevzute, care, pentru el, constituia o

nou enigm.
Cine era oare acea fat, i ea foarte frumoas, de ce se afla
la doamna de Coislin, i cum de era att de intim cu
Blanche?
Toate acestea deveneau din ce n ce mai de neneles i
ajunsese s se ntrebe dac era cu adevrat treaz.
Camille rmsese ngenuncheat, ateptndu-i, ca o
condamnat, pronunarea sentinei.
tia c greeala ei era mare; ar fi suportat totui fr
niciun murmur pedeapsa, pentru o singur privire de iubire
din partea clului su. Dar, vai! lui Ludovic nici nu-i trecea
prin minte s-i acorde acea dovad a iertrii.
Regele nu se gndea dect cum s ias din situaia fals n
care se afla, fr a-i pierde majestatea. Dup ce meditase
cteva minute asupra acestei probleme dificile, crezu c a
gsit soluia.
Doamn i se adres favoritei, n aa fel nct s nu fie
auzit dect de ea ceea ce se ntmpl acum este att de
straniu, nct vreau s lmuresc lucrurile imediat. Deoarece
locul, aici, n-ar fi prielnic unei astfel de explicaii, fii bun i
ntoarce-te pe dat n strada Saint-Mdric, cu Camille i cu
Blanche. Voi merge i eu acolo fr ntrziere.
Lund apoi braul ducelui dAyen, aflat n primul rnd de
curioi, o salut scurt pe doamna de Coislin i plec repede,
escortat de aceasta care nu contenea, dei zadarnic, s-l
roage s rmn.
De cum dispruse, doamna de Pompadour se pregti s se
conformeze ordinului primit. n acest scop, mai nti o
conduse pe Camille la doamnele du Hausset i de Mirepoix,
rugndu-le s porneasc nainte, mpreun cu ea; apoi se
ndrept ctre Blanche.
Vino, domnioar, i spuse, ncercnd s-o ndeprteze de
Louise. Trebuie s ne ntoarcem imediat la dumneata acas.

Nu nu vru s strige domnioara de Nevers. Dar din


gtul ei contractat nu iei niciun sunet.
Fu n stare doar s apuce braul Louisei, ca pentru a o
implora s-o apere, cci rolurile erau inversate acum, cnd
dup dou zile de emoii puternice, Blanche vedea c voina
i slbete.
Vino odat, domnioar, insist marchiza, cu o oarecare
nerbdare. Aa a poruncit prinul.
i o lu de mn pe copil.
Prinul! repet Blanche, ngrozit i rezistnd pe ct
putea.
Domnioara Moutier, ignornd adevrata cauz a spaimei
manifestate de prietena sa i atribuind-o temerii c vor fi
desprite, ncerc s-o liniteasc:
Nu-i fie fric, draga mea, nu te voi prsi vom pleca
mpreun.
Dar, domnioar, nu am intenia s te iau i pe
dumneata, remarc doamna de Pompadour. De ce vrei s-o
nsoeti pe aceast persoan?
Pentru c este prietena mea i fiindc vd c vrea s
rmn cu mine.
Cuvntul prieten o izbi pe favorit. O privi mai atent pe
Louise i sfri prin a o recunoate pe tnra fat care ocupa
un loc alturi de Blanche, n trsura n care o vzuse pe
aceasta din urm, cu prilejul plimbrii sale la Vincennes.
Ia te uit! ia te uit! se mir n sinea sa, ce caut oare la
doamna de Coislin?
Deodat, n mintea ei se fcu lumin. Constatnd
minunata frumusee a blondei copile, ghicise planurile
italiencei.
Ah! ticloasa! opti printre dini. A neles, desigur, c
farmecele ei nu mai sunt suficiente pentru a-l captiva pe
rege, i a vrut s acopere lipsa lor printr-altele, mai puin

trecute.
Regina Cotillon a II-a nu se gndea deloc c ar fi putut fi
judecat n acelai fel, ba chiar i mai sever, cci doamna de
Coislin nu era nc dect la nceputurile sale, pe cnd ea
avea pe contiin mai muli ani de infamie.
Descoperirea planului rivalei o convinse s nu se mai
opun ca Louise s-o nsoeasc pe Blanche. Dup ce se mai
gndi o dat, nelesese c interesul su era, dimpotriv, s-o
ia i pe ea.
Avnd-o acolo, sub mn, i spuse, voi fi mult mai n
msur s-o mpiedic s-o nlocuiasc pe Blanche n inima lui
Ludovic, dect dac a lsa-o n puterea doamnei de Coislin,
care, cu prima ocazie, i-o va arunca n brae, aa cum, fr
ndoial, inteniona s fac n seara asta. Aa c, fr nicio
clip de ezitare, trebuie s-i ngdui s vin.
Ca urmare, i se adres domnioarei Moutier:
A! dac eti prietena ei, asta-i altceva, domnioar: nu
mai am nimic de obiectat. Aadar, venii venii amndou.
Blanche nu mai ncerca s opun nicio rezisten. Se afla
sub efectul unei moleeli de nenvins, ce-i anihila complet
voina. i iei din salon mai mult purtat de ctre favorit i
de Louise.
Spre a nu oferi invitailor un nou subiect de curiozitate,
doamna de Pompadour le condusese pe cele dou fete pe
drumul ocolit pe care venise. Astfel nct doamna de Coislin,
ocupat s-l nsoeasc la plecare pe rege prin tot irul de
ncperi, nu-i ddu seama de dispariia micii sale captive
care, la rndul su, fiind i ea tulburat de tot ce se
ntmpla, nu se gndise s-o previn.
Puin mai trziu, trei cleti ieeau pe poarta castelului
Chvreloup. nc nu se deprtaser de acesta la mai mult de
o sut de stnjeni, cnd doi clrei, gonindu-i caii n triplu
galop, ajunser n faa castelului pe o potec ce traversa

cmpul i forma cu drumul coarda unui arc a crui curb


era acesta.
Unul era marchizul Henri de Lagardre-Nevers, cellalt
vicontele Romuald de Dizons.
Cu toate numeroasele demersuri fcute n cursul zilei
pentru a obine invitaii la balul doamnei de Coislin, de-abia
trziu spre sear reuiser s i le procure, cci toate
persoanele care posedau aa ceva voiau s le utilizeze n folos
propriu.
Din fericire, tocmai cnd ncepeau s-i piard sperana c
strdaniile lor vor avea succes, ntmplarea i fcuse s se
ntlneasc cu doi dintre prietenii lor care, fiind invitai cu o
or mai nainte s supeze cu o nimf de la Oper i preferind
deliciile acelei petreceri n trei n locul balului italiencei,
consimiser bucuros s le cedeze invitaiile lor.
De cum le cptaser, se duseser s nchirieze dou
costume de tlhari din Abruzzi10, sub care, mulumit
pelerinei largi ce constituia principalul lor atribut, se puteau
ascunde cu totul; apoi plecaser clare spre Chvreloup.
Iar acum, soseau, dup o or de goan nentrerupt,
mergnd, dup ce trecuser de Versailles, pe poteca pe care iam vzut aprnd i pe care o aleseser pentru a scurta
drumul ce le mai rmsese de fcut.
La dou sute de pai de castel, i oprir brusc caii.
Cred c ne putem lsa animalele aici fr team, spuse
Romuald. Nimeni nu va veni s le caute n locul acesta.
Este i prerea mea, replic Henri. Vor fi destul de bine
protejate de ntuneric, i suntem siguri c le vom gsi unde
le-am lsat.
Desclecar, legar friele cailor de doi platani, apoi, dup
Abruzzi: regiune muntoas n centrul Italiei, n munii Apenini,
culminnd cu vrful Gran Sasso (2.914 m) i cuprinznd provinciile
Aquila, Quieti, Pescara i Teramo. (n.t.)
10

ce-i acoperir feele cu mti, se ndreptar ctre locuina


doamnei de Coislin, n care, n curnd, ptrunser.
n prealabil, avuseser grij s se ncredineze c sabia le
alunec uor n teac, deoarece, dei deghizarea lor nu
comporta o asemenea arm, se feriser s renune la ea. S-ar
fi putut s fie nevoii s-o foloseasc.
Cnd intrar n saloane, fur izbii de slaba animaie a
petrecerii. Invitaii, adunai n grupuri i discutnd cu glas
sczut, preau mai degrab nite conspiratori ocupai s
urzeasc cine tie ce complot sumbru, dect nite persoane
venite s se distreze.
Cei doi tineri erau mirai de ceea ce vedeau. Cum se
explica strania atitudine a celor prezeni, uotelile, micrile
indignate ce le scpau multora dintre ei?
Treceau printre grupuri, ncercnd s prind din zbor
vreun cuvnt care s-i lmureasc. Dar crmpeiele de
conversaie auzite nu le spuneau nimic.
Lsnd pe mai trziu ncercarea de a afla ce nsemnau
toate astea, nu se mai ocupar dect s-o gseasc pe
Blanche. Ct despre Louise, netiind c marchiza de Coislin o
adusese la petrecere i presupunnd c se afla n
apartamentele castelului, i promiteau s-o rpeasc dup ce
domnioara de Nevers avea s fie n siguran.
Mai nainte de orice, voir s tie unde era regele.
Deoarece, aa cum le spusese Blanche mai devreme, acesta
trebuia s-o nsoeasc la Chvreloup, i nchipuir c o vor
gsi fie cu el, fie printre persoanele care-l nconjurau.
Cu toate acestea, degeaba parcurser saloanele, nu-l zrir
deloc pe Ludovic al XV-lea.
tim c asta ar fi fost dificil.
Poate c nc nu a venit, i exprim prerea marchizul.
Sau poate c a i plecat, replic vicontele.
A i plecat! repet Henri, cu glasul schimbat. M faci s

m cutremur, Romuald, cci dac acesta ar fi adevrul, ar


nsemna c a plecat cu Blanche i, atunci, planul pe care lam conceput ar fi zdrnicit.
Nu este dect o ipotez, ine cont de asta. S-ar putea,
dimpotriv, s nici nu fi venit, aa cum spui.
n cazul acesta, cel mai bine ar fi s ne informm.
Evident.
De cteva clipe atenia le era atras de purtarea unui
personaj care se plimba, solitar, prin mulime, se oprea la
fiecare grup, asculta ce se vorbea, apoi i relua curnd
mersul, ca i cum ceea ce auzise nu l-ar fi interesat dect n
mic msur.
Era deghizat n astrolog i purta costumul tradiional
folosit de obicei pentru a reprezenta acest soi de arlatani,
adic o lung mantie neagr, presrat cu atri aflai n
conjuncie, precum i o plrie conic, mpodobit i ea cu
simboluri stelare. Un lup de culoare stacojie i ascundea faa
pn la buze.
Am spus mai nainte c, la ordinul dat de monarh, pe un
ton imperios, cu cteva clipe mai devreme, toat lumea i
scosese mtile. Printre ultimele rnduri de curioi, mai
rmseser totui unii care gndiser c pot s nu-i dea
ascultare, iar ciudatul personaj mbrcat ca un astrolog era
dintre acetia.
Vzndu-i singurtatea ce le-ar permite s-i pun ntrebri
cu o mai mare libertate, cei doi tlhari se hotrr s i se
adreseze lui:
Domnule, ncepu Henri, dup ce i se altur, am dori s
obinem de la dumneavoastr o informaie, dac totui
suntei n msur s ne-o dai Ai vrea s ne
Dar mai nainte de a-i ncheia fraza, astrologul, care-i
vzuse apropiindu-se i-i cercetase cu o privire scruttoare, l
ntrerupse brusc, spunndu-i:

Tcere! Nu stm bine aici, pentru a discuta. Venii cu


mine, dumneavoastr i prietenul dumneavoastr. Vom
merge ntr-un loc n care vom fi mai n largul nostru.
i lundu-i imediat de bra pe tinerii care se lsar n voia
lui n mod mainal, i conduse pe un balcona de pe faada
din spate, unde singurtatea era deplin.
Domnilor, continu atunci, v-am luat deoparte nu
numai pentru c tiu cine suntei amndoi, dar cunosc i
motivul prezenei dumneavoastr la Chvreloup, i presupun
c vom avea de discutat despre lucruri pe care nu trebuie s
le aud nimeni.
tii cine suntem? ntreb Romuald stupefiat.
Da, domnule de Dizons.
i cunoatei motivul prezenei noastre la aceast
serat? adug Henri, nu mai puin mirat.
Perfect, domnule de Nevers.
Apoi, zmbind i artndu-i costumul:
Nu vedei c sunt un ghicitor i c pentru cel care
citete n atri nu exist nimic ascuns?
S nu glumim, domnule, l ntrerupse marchizul.
Treac-mearg c ne-ai recunoscut sub mtile noastre,
lucru pe care l-ai reuit, fr ndoial, studiind atent partea
vizibil a feelor noastre, i care denot, pur i simplu, o mare
dibcie din partea dumneavoastr. Dar faptul c ne
cunoatei planurile, pe lng c ar nsemna o adevrat
vrjitorie cci nici vicontele, nici eu nu am vorbit nimnui
despre ele dar ar implica, n mod firesc, i c suntei la
curent cu evenimentele care ne-au mpins s le gndim. Ca
urmare, dac nu v-ai ludat, v somm s ne spunei cum
ai intrat n posesia acestor cunotine.
Acesta e secretul meu ngduii-mi s-l pstrez. Tot ce
v pot mrturisi este c am aflat fiecare dintre aceste
evenimente imediat ce avusese loc, att dubla rpire de la

mnstirea Picpus a surorii dumneavoastr, domnule


marchiz, i a logodnicii dumneavoastr, domnule viconte
precum i demersul pe care l-ai fcut n dup-amiaza
aceasta la Parc-aux-Cerfs, cu scopul de a o ajuta pe
domnioara de Nevers s evadeze.
Dar cine suntei, domnule? exclamar simultan cei doi
tineri, uluii.
Nu v-ar folosi la nimic s tii cine sunt, deoarece v
sunt total necunoscut i unuia i celuilalt. Mulumii-v s
aflai, domnule de Nevers, c pe vremuri am fost destul de
strns legat de tatl dumneavoastr, ducele. Spun pe
vremuri, pentru c, trind timp de muli ani n afara Franei
i nerevenind la Paris dect de curnd, nc n-am avut timp
s rennod relaiile cu el. Iar dumneavoastr, domnule de
Dizons, s tii c, odinioar, am fost amestecat n nite
ntmplri care sunt ndeaproape legate de dumneavoastr i
pe care va trebui s vi le dezvlui ntr-o zi.
Despre ce ntmplri vorbii? l ntreb vicontele.
Le vei cunoate dac voi crede c trebuie sa vi le aduc
la cunotin. De altminteri, pentru moment n-ar prezenta
niciun interes pentru dumneavoastr, se grbi s adauge
misteriosul personaj, spre a mpiedica orice insisten din
partea tnrului. Dar s revenim la informaia pe care aveai
de gnd s mi-o cerei. S vedem, ce dorii s aflai?
Pe toi sfinii! domnule, la ce-ar servi s ne ntrebai?
tiina dumneavoastr ntr-ale ghicitului nu este oare la
ndemn, pentru a ne scuti de oboseala de-a v rspunde?
spuse marchizul, cu o uoar ironie.
Adevrat uitasem. Aflai, aadar, c domnioara
Blanche, care constituia obiectul cutrilor dumneavoastr,
nu mai este aici.
Nu mai este! Deci, mai nainte, fusese?
Da ca i regele, care a plecat i el.

mpreun cu ea?
Aproape.
Ah! nenorocire! exclam Henri. Am ajuns prea trziu!
i e mult de atunci?
Aproximativ un sfert de or.
Doar att! Repede, Romuald, s ne grbim. Poate vom
reui s-i ajungem din urm, nainte de a se ntoarce la Parcaux-Cerfs.
Ateptai, interveni astrologul, vzndu-i pe tineri pe
punctul de a-l prsi. Vd c nu v grbii s m ntrebai ce
s-a ntmplat cu domnioara Moutier.
Louise! exclam, la rndul su, domnul de Dizons. Dar
presupun c ea se afl n interiorul castelului.
Ba deloc: este mpreun cu domnioara de Nevers.
Cum? Nu-mi explic
Iat ce s-a petrecut.
n cteva cuvinte, astrologul le relat celor doi prieteni
scandalul care izbucnise n cursul seratei i urmrile lui.
Vicontele pru zdrobit.
i spun s ne grbim, Romuald, repet Henri. Acum
eti tot att de interesat ca i mine s nu mai ntrziem
urmrirea.
Da, da, s nu pierdem nicio clip, rspunse domnul de
Dizons.
Mai ateptai, domnilor, interveni din nou interlocutorul
lor. Trebuie s v dau un sfat. Ascultai glasul raiunii. Am
aflat, domnule de Nevers, c tatl dumneavoastr se va
ntoarce mine. Chiar ateptam cu nerbdare revenirea sa
din Lorraine, spre a-i face o vizit i a relua cu el legturile
despre care v vorbeam adineauri. Ei bine! De ndat ce va
pune piciorul n palatul su, va afla, prin mine, situaia
domnioarelor Blanche i Louise, i este mai mult ca sigur c
un simplu demers din partea sa, pe lng rege, va fi de ajuns

pentru a li se reda imediat libertatea.


Tnrul marchiz cltin din cap i replic:
De acum i pn mine se pot ntmpla o mulime de
lucruri.
S sperm c nimic ce-ar pune n primejdie onoarea
celor care v sunt dragi.
Nu putem ti.
n plus, mi dau seama adug ghicitorul n stele
consultndu-i ceasul c tot ce vei face de acum nainte va
fi inutil. De la Chvreloup pn n cartierul Parc-aux-Cerfs
este un drum de doar douzeci i cinci de minute, i au
trecut deja douzeci de cnd persoanele respective au plecat
cu trsurile. Aadar, orice ai face, nu le vei putea ajunge
nainte de sosirea lor n strada Saint-Mdric, i, dac vei
merge pn acolo, vei gsi, cu siguran, porile ncuiate,
cci vor fi trecut cel puin zece minute de cnd vor fi fost
nchise pentru toat lumea.
Dac porile sunt ncuiat, le vom sparge! strig
vicontele.
Dar soldaii din posturi v vor aresta, nefericitule! Nu
v lansai ntr-o asemenea aventur, sau, cel puin, fii
prudeni.
S fim prudeni! exclam Henri, cu ironie. Ieri, starea
de la Picpus ne vorbea ca i dumneavoastr, i noi am fost
destul de proti ca s-o ascultm. i asta ne-a folosit mult, ce
s spun. Nu, nu, ceasul amnrilor a trecut, acum vom
merge drept la int. Adio, domnule.
i cei doi tineri, nevoind s discute mai mult cu astrologul,
care se strduia din nou s-i rein, plecar repede spre u.
Ah! nebunii, nebunii! gemu acesta, vzndu-i c dispar.
Atunci, s-i ajute Dumnezeu eu am fcut tot ce am putut
spre a-i mpiedica s se duc la pieire i n-am nimic s-mi
reproez.

Apoi, adug:
Mai ales, fac Dumnezeu ca domnul de Dizons s nu se
ntlneasc cu regele, cu spada n mn! o lupt ntre ei
doi ar fi un lucru abominabil. Dar aa ceva este puin
probabil. Am toate motivele s cred c se vor izbi de nite
pori nchise i nu vor avea de furc dect cu soldaii.
Cu aceste cuvinte, reintr n saloane i-i relu
preumblarea printre grupuri.
Acum, serata se desfura ntr-o atmosfer plictisitoare.
Un vl de tristee se lsase asupra mulimii, ndeprtnd
veselia. Dintre toi, poate c doamna de Coislin era singura
fericit de cele ce se petrecuser.
Cnd se rentorsese n salonul de recepie, dup ce l
condusese la plecare pe monarh, la nceput se nfuriase din
cauza plecrii Louisei mpreun cu doamna de Pompadour.
Dar trecndu-i prin minte un gnd care putea fi luat drept
replica celui pe care-l avusese aceasta n legtur cu
prezena fetei la Parc-aux-Cerfs, i spusese:
De fapt, madam Pete 11 a fost de-a dreptul
nendemnatic: m ajut att de bine, cum nici nu-i
nchipuie, cci m face s ating elul pe care-l urmream, i
anume acela de a obine intrarea micuei n aezmntul de
pe strada Saint-Mdric. Ba chiar, sunt aproape sigur c va
rmne acolo mai mult timp dect domnioara de Nevers
cci am recunoscut-o , care este de neam mult prea nobil
pentru a deveni o pensionar de durat i, cu siguran, va
iei de acolo n curnd. Pe cnd Louise, o orfan al crui unic
sprijin este acea stare a clugrielor augustine persoan
de minor importan are, dimpotriv, numeroase anse de
a rmne acolo. i cum, pe scurt, eu sunt cea care am scos-o
Madam Pete: ne aducem aminte c numele real al doamnei de
Pompadour era Jeanne Antonette Poisson, iar n limba francez, cuvntul
poisson nseamn pete. (n.t.)
11

din umbra mnstirii, nu se poate ca regele s nu-mi fie


recunosctor. n concluzie, trebuie mai degrab s-i
mulumesc doamnei Pompadour, dect s-i port pic pentru
ceea ce a fcut.
Deoarece raionamentul o linitise pe deplin, nu se mai
gndise apoi dect s redea petrecerii nfiarea pe care o
avusese mai nainte. Dar n zadar se strduise: spiritele se
ntristaser i nimeni nu mai avea chef s se distreze.
Prsind castelul, Henri i Romuald alergaser s-i ia caii
i se avntaser, cu toat viteza, pe poteca pe care i-am vzut
aprnd, gndindu-se aa cum le spusese, de fapt,
astrologul c le va fi imposibil s-i ajung din urm pe rege
i pe cei care-l nsoeau.
Nu le trebui mai mult de zece minute pentru a sosi la
primele case din Versailles, i nc dou pn n strada
Saint-Mdric, pe care, de cum intrar, zrir staionnd
cam pe la mijlocul ei trei caleti, n jurul crora se micau
mai multe persoane.
Avur o tresrire de bucurie. Ceea ce vedeau i ndemna s
presupun c fetele nu se aflau nc n interiorul haremului
regal i, drept urmare, le ddea sperana c vor putea s le
smulg pe dat din minile celor ce le rpiser. i trebuie s
spunem c presupunerile lor nu erau greite.
Pe drum, unul dintre caii de la trsura regelui czuse i nu
mai putuse fi pus pe picioare nainte de a i se scoate cu totul
hamurile, ceea ce ntrziase cu un sfert de or sosirea
trsurilor, astfel c, n clipa n care tinerii apreau la colul
strzii, acestea abia se opriser.
Persoanele pe care le vedeau cei doi prieteni erau doamnele
du Hausset i de Mirepoix, mpreun cu Camille, precum i
regele i ducele dAyen, cobori, toi cinci, de ndat ce
trsurile sttuser n loc.

Doamna de Pompadour se afla nc ntr-a sa, mpreun cu


Louise i Blanche, aceasta din urm inert i ntr-o stare de
prostraie.
Marchiza i domnioara Moutier ncercau s-o nvioreze, dar
fr succes: nu era contient de cele ce-o nconjurau i nui mai recunotea nici prietena.
Henri i Romuald ajunser ntr-o secund n dreptul
trsurilor. Desclecnd, se repezir, cu sabia ridicat, asupra
regelui i a ducelui dAyen care, ambii, de-abia avur timp s
i le scoat pe-ale lor spre a se apra.
Aa cum se temuse astrologul, ntmplarea l adusese pe
domnul de Dizons chiar n faa lui Ludovic al XV-lea,
lsndu-l pe duce marchizului.
Orbii de mnia ce-i copleea, tinerii i pierduser orice
discernmnt.
Dai-mi-o napoi pe Louise! i strig regelui vicontele,
fr a-i aminti, din cele ce le relatase ghicitorul, c regele nu
era implicat n plecarea logodnicei sale de la Chvreloup, de
vreme ce ea nsi insistase s-o nsoeasc pe domnioara de
Nevers i c, plecat naintea lor, monarhul nu putea ti c
logodnica lui se afla acolo.
napoiai-mi-o pe Blanche, i poruncea la rndul su
ducelui, Henri de Lagardre-Nevers, care uita, i el, c dAyen
rmsese cu totul neutru n toat afacerea i nu o cunotea
deloc pe sora sa.
Ei, na! cine sunt apucaii acetia? ntreb regele, n
vreme ce para loviturile date de viconte, reuind abia cu greu
s le evite.
n clipa n care regele punea ntrebarea, soldaii din cel
mai apropiat post de paz, atrai de zgomotul sbiilor ce se
ciocneau cu furie, venir n goan i, n ciuda puternicei
rezistene ce li se opunea, i dezarmar n curnd pe tineri,
conducndu-i imediat ntr-o sal a postului.

Lupta durase att de puin, nct femeile nici nu avuseser


timp s se sperie. Ct despre domnioara Moutier, nici nu o
remarcase, fiind cu totul absorbit de ngrijirile pe care i le
ddea Blanchei.
Cnd, n fine, calmul fu restabilit, toat lumea intr n
aezmnt.
Peste cteva minute, eful detaamentului de serviciu, un
cpitan, se prezent n faa lui Ludovic al XV-lea, care tocmai
comenta cu dAyen cele se petrecuser.
Sire, spuse ofierul, rog pe Majestatea Voastr s-mi dea
ordine cu privire la cei doi mizerabili care au atentat la viaa
domniei voastre i a domnului duce.
Cine sunt nebunii aceia? ntreb regele care, dup ce
trecuse primejdia, i fa de noutatea faptului, era mai mult
curios dect mnios.
Dup cte mi-am putut da seama, lsnd la o parte
mbrcmintea pe care o poart, mi par a fi nite gentilomi,
rspunse ofierul.
Gentilomi! se art surprins Ludovic al XV-lea.
Da, Sire.
Dac crezi c sunt gentilomi, trimite-i la Bastilia,
porunci monarhul. Ne vom ocupa, ntr-una din zile, cu
ajutorul locotenentului nostru de poliie, s limpezim
afacerea asta.
Ofierul se retrase, iar Ludovic al XV-lea, care i revenise
dup o alarm att de serioas, se duse, mpreun cu
dAyen, n cutarea doamnei de Pompadour, spre a-i cere
explicaia suprtoarei ncurcturi ce se produsese la
doamna de Coislin.
La scurt timp dup plecarea tinerilor de la castelul
Chvreloup, saloanele ncepuser s se goleasc. Aa cum
am mai spus, tristeea luase locul veseliei i, deoarece
petrecerea nu mai avea nimic atrgtor, invitaii plecau.

Ba chiar plecau att de repede nct, ntr-o jumtate de


or, din numeroii oaspei pe care i-am vzut participnd la
serat, nu mai rmsese dect unul singur, pierdut, s-ar
putea spune, n imensa sal ce fusese transformat n salon
de gal.
Acel oaspete, ultimul dintre toi, era brbatul cu masc
stacojie.
Castelana, oarecum dezamgit de soiul acela de derut n
care i se ndeprtau musafirii, dar socotindu-se pe deplin
eliberat de ndatoririle sale de stpn a casei, se pregtea
s se duc n apartamentele sale, cnd l zri n fundul
ncperii, rezemat de pervazul unei ferestre i cu capul
ridicat, ca i cum ar fi fost ocupat s priveasc bolta cerului.
Ia te uit! spuse, recunoscndu-i costumul. Este
astrologul acela pe care l-am remarcat de mai multe ori n
seara aceasta i care n-a ncetat s se plimbe, neoprindu-se
nicieri. Ciudat personaj, dup cte mi s-a prut. De fiecare
dat cnd mi-am ncruciat drumul cu al su, i-am vzut
ochii aintii asupra mea cu o stranie insisten, care m
stnjenea, ba chiar m speria: s-ar fi zis c ncearc s-mi
ptrund pn n strfundurile sufletului. Dar ce-o fi fcnd?
Oare consult atrii? La urma urmei, acesta-i este rolul.
n clipa n care i ncheia monologul, necunoscutul se
ntoarse i, zrind-o la rndul su pe marchiz, se apropie de
ea, fcu o plecciune adnc, apoi se retrase cu pai rari.
Doamna de Coislin simise din nou apsarea privirii
cercettoare, a crei ascuime o fcuse s se nfioare.
Omul acesta are puteri de deochi, opti i, pe gnduri,
urc n apartamentul ei.
Astrologul prsi salonul care ncepea s fie nvluit n
ntuneric, cci valeii sfreau de stins candelabrele.
Dar, ajungnd n grdin, n loc s continue s mearg
spre poarta de ieire, omul nostru ocoli castelul, trecu n

spatele lui i se ascunse ntr-un boschet, ridicndu-i ochii


ctre partea de mijloc a edificiului.
Pe latura aceea i la al doilea etaj era situat capela
marchizei.
Ce mister plutete asupra acestei locuine? opti ca
pentru sine. n vreme ce m aflam la fereastr, mi s-a prut
c aud o chemare, venind de sus un fel de strigt de
spaim, a putea jura! Trebuie s tiu ce-nseamn asta. Cu
att mai mult cu ct la doamna de Coislin am sesizat
semnele caracteristice ale unei obsesii persistente, iar ntre
sprncenele ei am zrit un anumit stigmat care nu-mi
anun nimic bun pentru ea. S ateptm, dar, s ni se dea
dezlegarea acestei enigme.
Rentoars n camera sa, marchiza fusese dezbrcat de
ctre camerist i-i pusese un vemnt de noapte uor, ce-i
lsa dezgolite braele i pieptul i ale crui falduri largi,
nvluindu-i trupul aproape fr a i-l atinge, i ddeau iluzia
de a fi, ca i zeiele, pe deplin lipsit de vluri. Apoi, fiind
prea agitat pentru a trece la odihn, se dusese s se ntind
pe o canapea, lsndu-se n voia gndurilor n legtur cu
diversele incidente din cursul seratei.
i aminti, mai nti, de preocuparea ei constant cu
privire la moartea cavalerului Zeno, preocupare ce o
frmntase n ciuda eforturilor de a scpa de ea.
Apoi, i aduse aminte de individul cu masc stacojie i de
privirea lui sfredelitoare, sub care se simea att de
stnjenit.
Cine poate fi omul acesta? se ntreba, i pentru ce m
privea aa? Petrecerile acestea mascate i au inconvenientele
lor Parc poi s tii cine-i vine n cas? cci, folosind un
lup, orice derbedeu poate trece drept un gentilom.
Dup ce, prin aceste cuvinte, se rzbunase oarecum pe
astrolog, gndurile i se ndreptar ctre alte subiecte i, n

cele din urm, ajunse s-i reaminteasc strania ntmplare


ce pusese capt recepiei sale.
n toat afacerea asta, cel mai bun lucru pentru ea era c
rezultatul fusese admiterea Louisei la Parc-aux-Cerfs.
Ah! dac, mulumit fetei, ar izbuti s devin favorita
titular! Ce triumf pentru ea!
ncepu s treac n revist toate avantajele legate de o
asemenea funcie: s primeasc omagiile nobilimii, s vad la
picioarele sale mulimea de curteni i adoratori; s dispun,
dup plac, de funcii i posturi; s trateze de la egal la egal
cu oamenii de stat, impunndu-le voina ei, ba chiar s-i
sileasc s-i suporte capriciile. ntr-un cuvnt, s se bucure
de toate privilegiile regalitii, ca i cum ar fi regina n
persoan.
Puin cte puin, aipi i sfri prin a se cufunda ntr-o
stare vecin cu somnul.
Trecur dou ore.
Deodat, marchiza fu smuls din moial de un zgomot
sec, ce se auzi lng ea, sau, cel puin, la mic distan.
Tresri i, speriat, deschise imediat ochii, s-i dea seama
ce anume l cauzase.
Dar nu vzu nimic care s-o lmureasc.
Considernd c nu-i de ajuns s cerceteze camera cu
privirea, se ridic i ncepu s-o parcurg n toate sensurile,
spernd s descopere sursa zgomotului. Trud zadarnic.
Plictisindu-se s tot caute i sfrind prin a crede c
avusese o halucinaie, se pregtea s-i reia locul, cnd o
izbitur puternic rsun pe partea interioar a uii capelei
sale, ca i cum cineva ar fi ncercat s-o mping cu putere
dinspre nuntru ctre nafar.
Rmnnd brusc nemicat n locul n care se afla, cu
ochii larg deschii de o spaim nespus, simind c i se face
prul mciuc, cu membrele i ntreg trupul cumplit de

nepenite, prea o statuie a groazei.


Ce se ntmpla oare n capel, i cine putea izbi aa n
u?
Nu putea fi Zeno, cci era mort de-a binelea, aa cum se
ncredinase ea nsi, nainte de a-i tr cadavrul pn
acolo.
Se produse o nou izbitur, urmat n curnd de altele,
din ce n ce mai puternice.
La fiecare din ele, vedea batantul uii gata s cedeze sub
presiunea care o zguduia i spaima i se preschimba n
groaz.
Deodat, n urma unei mpingeri mai puternice dect cele
ce o precedaser, broasca fu smuls i ua, dat cu putere n
lturi, se deschise larg, izbindu-se cu zgomot de perete.
n pragul capelei se afla cavalerul!
Cu toate c n momentul n care Zeno se prbuise, ca
fulgerat, la picioarele marchizei, trupul su prezentase toate
aparenele morii, viaa rmsese n el ntr-o stare latent.
Acul cel lung, strpungndu-i esuturile crnoase ale cefei,
nu rnise niciun organ vital, aa cum crezuse doamna de
Coislin. Doar c, atingnd uor baza creierului mic,
provocase o sincop att de puternic, nct marchiza se
lsase nelat i o luase drept ncetarea vieii.
n realitate, nu fusese dect o paralizie trectoare a
ntregului organism, principala consecin fiind oprirea
aparent a funcionrii inimii.
Veneianul rmsese mult timp ntr-o stare de
insensibilitate total. Dar, ctre mijlocul seratei, circulaia
sngelui ncepuse s se restabileasc i, revenindu-i puin
cte puin, sfrise prin a-i recpta pe deplin cunotina.
Ne putem nchipui ct de mare i-a fost uimirea cnd s-a
pomenit, n bezn, ntins ct era de lung pe pardoseal.
Cu toate acestea, revenindu-i memoria, nu ntrzie s-i

aminteasc felul n care se ncheiase discuia sa cu doamna


de Coislin i ghici cam ce urmase.
Per Dio! njurase. Ticloasa, presupunnd c m-a trimis
ad patres, m-a aruncat aici ca pe un pachet, cu intenia
probabil ca mine s fac s dispar pretinsul meu cadavru.
Din fericire, m aflu nc pe lumea aceasta, San-Pietri-Polo! i
sper s i-o dovedesc n curnd.
Apoi, imediat, se gndi la Louise.
Oare marchiza i executase planul, i acesta avusese
rezultatul scontat? Cum s afle?
Se ridic n picioare, nu fr greutate, cci se simea nc
foarte slbit, datorit ndelungatei rigiditi n care-i
rmseser membrele.
Zri o pat luminoas. Era fereastra.
Se ndrept spre ea, inndu-se de perei s nu cad.
Ajuns la geam, l deschise i trase n piept rcoarea nopii.
Dar plmnii lui, care nu-i recptaser perfecta
funcionare, absorbir dintr-o dat o asemenea cantitate de
aer proaspt nct aproape c se sufoc i se prbui pe
pardoseal, unde i pierdu din nou cunotina.
Mai nainte, totui, instinctul l fcuse s lase s-i scape o
disperat chemare n ajutor. Fusese strigtul pe care-l auzise
brbatul cu masca stacojie.
De data aceasta Zeno era doar leinat i, dac ncetase s
gndeasc, cel puin trupul i funciona normal.
Rmase aproape trei ore ntr-o total nemicare i doar
trziu, dup ntoarcerea doamnei de Coislin n camera sa, i
reveni din aceast a doua cdere n nesimire.
i ddu seama, cu bucurie, c acel repaos forat avusese
efectul de a-i reda parial puterile. i fusese mai salutar dect
micarea.
Din acea clip, hotr s scape, prin indiferent ce mijloc,
din capel, pe care o recunoscuse.

Se duse la u i, mai nti, o aps cu genunchiul, spre ai da seama de gradul ei de rezisten i aceasta fusese
cauza trosnetului care o intrigase ntr-atta pe marchiz.
Dup acea ncercare, dndu-i seama c nu va reui s
fac s cedeze ua dect prin zguduiri puternice, ateptase o
clip, adunndu-i forele, iar apoi i luase cel mai mare
elan cu putin i se aruncase asupra ei.
Am vzut ce team o cuprinsese pe marchiz n urma
acelui prim oc. Renunm s-i descriem spaima nebun la
auzul celor ce-i succedaser i, mai ales, la ivirea cavalerului.
Ce-ai fcut cu fiica mea, doamn? o ntreb acesta, pe
un ton imperios.
Doamna de Coislin auzi ntrebarea, dar i se pru c glasul
apariiei are o rezonan deosebit, ca i cum ar fi rsunat
din pmnt.
La drept vorbind, simul auzului, foarte alterat din cauza
tulburrii n care se afla, nu-i permisese s perceap dect
un sunet foarte atenuat, abia distinct.
Tot astfel, vederea ei, afectat de aceeai cauza, i-l arta pe
Zeno sub o nfiare stranie. Nu-l vedea dect ntr-un mod
difuz, ters. I se prea c trupul lui nu mai are un contur
limpede, ci c se topete ntr-un soi de aburi care-l fceau
imprecis, dnd impresia c plutete.
Aceast bizar aberaie a simurilor este un caz patologic
foarte bine cunoscut de medici. Ea survine n urma unei
spaime puternice, ca cea pe care o simise marchiza, sau
dup orice alt oc psihic suficient de dur pentru a perturba
funciile creierului.
Dubla iluzie a crei victim era doamna de Coislin i
confirma credina c n faa ei se afl o fiin supranatural.
i, n acest caz, la ce bun s-i rspund?
Tcerea ei l irit pe veneian, care-i repet ntrebarea,
naintnd spre marchiz. Dar pe msur ce se apropia ea se

retrgea, pas cu pas, cu o rigiditate de automat.


La nceput, cavalerul nu observase starea de profund
tulburare n care se afla. Dar acum o vedea si se ntreba
care-i poate fi cauza. Deodat, nelese: l lua drept o stafie.
De altminteri, Zeno cunotea credulitatea ei fa de tot ce
era n legtur cu cele din afara lumii terestre i-i nchipuia
ce efect trebuia s produc asupra ei. Aa nct, n loc s
ncerce s-i nlture eroarea, se strdui, dimpotriv, s-o
nele i mai mult, spernd ca n felul acesta s-o fac s-i
mrturiseasc mai lesne ceea ce dorea el s tie.
Continu deci:
Da, doamn, eu sunt! eu, pe care m-ai asasinat i
care m ntorc anume din lumea spiritelor pentru a te
ntreba: ce-ai fcut cu fiica mea? Ce-ai fcut cu copilul
meu? Vorbete!
Rostind aceste cuvinte, naint din nou.
La rndul su, se retrase i ea, mereu cu acelai pas de
automat, ce nu producea niciun zgomot, fiind nbuit n
lna groas a covorului.
i-ai desvrit crima, adug Zeno, sau, n ultimul
moment, te-a reinut remucarea i i-ai lsat victima s
scape? Vorbete, doamn dar vorbete odat!
i spernd s ajung lng ea spre a o sili s-i dea un
rspuns, chiar dac rolul su de stafie ar fi avut de suferit, se
repezi ctre ea.
Nu avu timp s strbat nici jumtate din distana ce-i
desprea: fcnd un salt napoi, cu o suplee la care cu greu
te-ai fi ateptat din partea ei n acea clip, femeia dispru n
capel, alerg spre fereastra deschis i sri pe dalele
balconului.
Zeno trecu printr-o clip de cumplit ngrijorare.
Oprete-te, doamn, oprete-te! strig, uii c
balustrada de fier forjat a acestui balcon a fost demontat?

La rndul su, se repezi ncercnd s-o rein.


Marchiza nu auzea nimic. Braele sale goale, ieind din
vaporoasa toalet de noapte, se ntinser ctre el ntr-un gest
de repulsie i groaz; clciele ei depeau marginea pietrei.
ncet, partea superioar a trupului i se ndoi ctre spate, ca
supt de vid; apoi, brusc, dispru n noapte, din gtul
ncletat izbucnindu-i un strigt de agonie. Mtasea
capotului flutura cu un sinistru fonet ca de aripi.
Fu rndul lui Zeno s fie copleit de groaz.
Dup clipa de stupoare, se culc pe piatra balconului i,
lungit pe burt, pentru a nu-i veni ameeal, i ntinse doar
capul, privind n jos.
Marchiza zcea pe pmnt o form alb, nedesluit i
nemicat.
Zeno alerg n grdin, cobornd scrile cte patru trepte
odat i, ntr-o secund, ajunse la locul n care czuse fosta
lui amant. Orict de repede venise, un alt brbat i-o luase
nainte i, stnd lng ea, i ridicase capul i i-l examina cu
atenie.
Era astrologul.
Cavalerul era mult prea emoionat pentru a se gndi s-l
ntrebe ce ntmplare l adusese acolo.
n ce stare se afl? se interes cu ngrijorare.
Este moart, rspunse necunoscutul.
Moart! nefericita! exclam Zeno. N-am putut ajunge la
timp ca s-o rein.
Nici de data aceasta, semnul fatal nu m-a nelat, spuse
necunoscutul.
Cei doi brbai rmaser tcui, unul n faa celuilalt.
Cavalerul prea uluit. Moartea aceasta neateptat l
nucea.
Ce hotrre luai? l ntreb astrologul, dup trecerea
ctorva minute.

Dar nu tiu se blbi veneianul. Poate c ar trebui


s anunm imediat personalul castelului.
Nu este i prerea mea, replic strinul. Dac valeii ar
fi ntiinai acum, ar trebui, fr ndoial, s li se dea detalii
cu privire la accident, i asta va da natere unei agitaii fr
sfrit. Aadar, dup mine, este mai bine ca, deocamdat, s
lsm ca lucrurile s rmn ntre noi.
Dar totui, cadavrul nu poate fi abandonat aici toat
noaptea.
Sigur c nu. Aa c-l vom transporta sus.
Noi?
Noi nine.
Astrologul o i apucase pe marchiz de umeri.
n faa acestei invitaii mute, Zeno nu ndrzni s se mai
lase rugat i-i lu la rndul su gleznele, acoperind-o pudic
cu capotul sfiat, care atrna.
Apoi, mpreun, mergnd cu precauie spre a nu trezi
niciun servitor, urcar din nou n camera doamnei de Coislin
i-i depuser trupul pe canapea, chiar n locul n care, cu un
sfert de or mai nainte, se odihnise plin de via i de
vigoare, n toat frumuseea liniilor sale armonioase.
Cnd sfrir, astrologul l chem pe Zeno ntr-o ncpere
alturat i-i spuse:
Acum, povestii-mi tot ce s-a ntmplat.
Tonul autoritar cu care fuseser rostite cuvintele l
surprinse pe cavaler, care abia acum sesiz ciudenia
prezenei unui strin, n plin noapte, la Chvreloup, unde
nu mai rmsese nimeni.
Dar, dai-mi voie, domnule. Tocmai mi dau seama c
nc nu m-am gndit s v ntreb
Cine sunt i ce caut la castel la ora asta? l ntrerupse
omul cu masc stacojie. Vei ti nu peste mult timp. Povestiimi mai nti pentru ce s-a aruncat marchiza pe fereastr.

Cavalerul se simi dominat de tonul poruncitor al


misteriosului personaj i se hotr s-i fac pe plac.
Pentru a nelege bine cum de a ajuns doamna de
Coislin la acea cztur fatal, spuse, trebuie s v pun n
prealabil la curent cu anumite fapte a cror realitate mi va
produce o adevrat suferin, cci v vor arta ce eram abia
cu zece zile n urm, adic o fiin abject, demn de tot
dispreul.
Ce erai? Nu cumva v-ai schimbat, cavalere Zeno? l
ntreb, nencreztor, astrologul.
O! da dar, m cunoatei?
Bineneles. Se mplinesc n curnd optsprezece ani de
cnd v-am cunoscut i nu m laud cu asta, putei fi sigur!
Cavalerul era din nou pe punctul de a-l ntreba pe
interlocutorul su cine este, cnd o privire tioas a acestuia
i opri pe buze vorbele.
Faptele despre care vreau s vorbesc, rencepu, sunt
urmtoarele: marchiza i cu mine complotasem mpreun s
rpim
din mnstirea Picpus o orfan numit Louise
Moutier, n scopul de a o da prad regelui. Presupun c asta
vrei s spunei?
ntr-adevr. Cum se face c tii?
Nu v intereseaz: tiu. tiu i c acea orfan a fost
rpit i adus n acest castel Pe urm?
Ascultndu-l pe strin, Zeno simea o uimire tot att de
mare ca cea a lui Henri i a lui Romuald, cnd o scen
asemntoare avusese loc ntre ei i astrolog.
Pe urm? zise. Dac v-ai putea nchipui c n acea
domnioar Moutier am recunoscut-o pe
mi nchipui, l ntrerupse, din nou, omul cu masca
stacojie. Seamn foarte mult cu mama ei.
Ah! vaszic inima nu m-a nelat! Ea este, nu-i aa?

Este nsi fiica mea! izbucni cavalerul.


Chiar ea copila celei care a fost Marine Moutier.
Eram sigur, dar cele ce-mi spunei m conving pe
deplin. Nenorocirea este c, deoarece aceast asemnare nu
m-a izbit atunci cnd am ntlnit-o prima dat, cci vederea
mi-a slbit, abia aici am ajuns s descopr ce legturi exist
ntre noi
Pentru ce nenorocirea? mi nchipui, dimpotriv, c vai bucurat, gndindu-v c dac regele o lua pe fiic, l-ar
despgubi cu drnicie pe tat?
Cum ndrznii s spunei aa ceva, domnule? rcni
Zeno, apucnd ncheietura minii interlocutorului su i
strngnd-o, mai s i-o sfarme. Un tat s-i dea copila!
Multe crime am svrit n viaa mea, am fost adesea ticlos,
dar niciodat, niciodat! m auzii? niciodat nu mi-ar fi
trecut prin minte s m cobor la o crim att de
monstruoas.
Strigtul de indignare al cavalerului aduse n privirea
necunoscutului o strlucire de bucurie.
Bravo cavalere, bravo! l aprob cu cldur. n ochii mei,
asta v rscumpr pcatele i m face s uit ce ai fost
odinioar. i atunci, ce-ai fcut?
Mai e nevoie s v spun?
i Zeno i mprti astrologului hotrrea luat, de a
folosi toate mijloacele cu putin pentru a o scpa pe Louise
de infamia creia i-o destinase la nceput; i relat discuia
avut cu marchiza n legtur cu asta i care fuseser
urmrile. i relat apoi faptele descrise de noi mai nainte,
din clipa primei sale treziri n capel, pn la cderea pe
fereastr a marchizei.
Necunoscutul l ascultase cu atenie. Cnd termin, i
spuse:
V mulumesc pentru informaiile pe care mi le-ai dat.

mi erau necesare. Acum voi rspunde la una dintre


ntrebrile dumneavoastr, cea care se refer la prezena mea
n castel, la o or att de neobinuit. Eram unul dintre
invitaii doamnei de Coislin sau, pentru a vorbi mai cinstit,
doar unul dintre oaspeii si. Or, fiind, prin firea mea, un
bun observator, remarcasem, nc de cnd venisem, c
marchiza lsa adesea s-i scape gesturi nervoase,
corespunznd cu o schimbare subit a fizionomiei sale, ca i
cum ar fi fost brusc cuprins de o puternic ngrijorare. Ceea
ce-mi atrgea, de asemenea, atenia asupra ei era o mic
pat, de un roz pal, ce se formase ntre sprncenele ei,
aproape de rdcina nasului. Acea pat era, pentru mine, un
pronostic funebru. mi arta c marchiza era ameninat de
o catastrof iminent, ntr-adevr, am vzut ntotdeauna un
stigmat asemntor aprnd la persoanele pe care le
ateapt o moarte apropiat. M refer la o moarte violent!
Toate aceste elemente reunite m ndemnau, aadar, s o
supun pe doamna de Coislin unui soi de cercetare psihic i,
de mai multe ori, privirile mele ncercaser s citeasc cele
mai ascunse gnduri ale sale. Din pcate, timpul trecuse fr
ca eu s fi reuit s-mi satisfac, ct de puin, curiozitatea; i,
deoarece petrecerea se ncheiase, eram gata, n disperare de
cauz, s m retrag, aa ca toat lumea, cnd, aflndu-m
lng o fereastr deschis, un strigt, un fel de vaiet venind
din afar, a ajuns pn la mine.
Strigtul pe care l-am scos cnd am leinat, zise Zeno.
Aa se pare Atunci, gndind c trebuie s existe o
legtur ntre acel vaiet i preocuparea ce o frmnta pe
marchiz, i poate i cu pata roz pal, n loc de a iei, doar mam prefcut c plec, dar am rmas n castel spre a urmri
cursul evenimentelor. Iat ce v lmurete deja cu privire la
unul din puncte. Ct despre cine sunt v voi spune n alt
parte dect aici, deoarece v iau cu mine.

M luai? abia reui s ntrebe cavalerul, aproape cu


team.
Da. Am fost dumanul dumneavoastr. V mai eram
duman chiar i cu o clip n urm. Dar din momentul
acesta,
dac
spunei
adevrul,
sunt
prietenul
dumneavoastr. Purtarea generoas pe care ai avut-o fa de
Louise Moutier terge n ochii mei, aa cum am mai spus, tot
trecutul dumneavoastr.
-propos, dar ea, Louise, despre ea nu-mi vorbii? Oare
doamna de Coislin a reuit s i-o ofere regelui? O! dac s-a
ntmplat aa! Erai de fa, spunei-mi repede
Cele pe care vi le-a putea spune n legtur cu ea ne-ar
lua prea mult timp. Mulumii-v s tii doar c nu trebuie
s v temei pentru ea Cel puin, cred c pot s v asigur
de asta. i-acum, s plecm! Nu peste mult vreme vei afla
totul cu privire la ea. Se apropie zorile i nu trebuie s fim
vzui ieind din aceast locuin. Mine m voi ocupa de
nhumarea marchizei i voi gsi o explicaie pentru moartea
ei.
Cu aceste cuvinte, astrologul l ndemn pe cavaler s ias
i, mpreun, pornir pe jos pe drumul ctre Roquencourt,
unde sperau s gseasc o trsur.

13
Ducele Philippe de Lagardre-Nevers, nsoit de soia sa,
ducesa, se ntoarse la Paris chiar n dimineaa zilei de dup
acea petrecere att de fertil n evenimente.
Contesa Aurore de Lagardre, mama sa iubitoare, se
stinsese n braele lui cu doi ani n urm, iar Philippe
trebuise s se duc de mai multe ori n Lorraine spre a regla
problemele succesiunii. Totul ncheindu-se de ast dat, se
grbise s plece spre capital cu o oarecare uurare.
Intrnd n palatul lor, ducele i ducesa avur o surpriz
neplcut. n loc de a-i vedea fiul ieindu-le n ntmpinare,
aa cum erau ndreptii s se atepte c se va ntmpla,
vzur venind spre ei un btrn servitor, care cltorise
mpreun cu marchizul n calitate de valet de camer i pe al
crui chip era ntiprit o expresie de tristee.
Ce este, Florent? l ntreb repede ducele, i pentru ce
pari ndurerat?
I s-a ntmplat oare ceva lui Henri? adug ducesa.
Pe cinstea mea, dragii mei stpni, replic Florent, nu
tiu ce s v rspund, innd seama c domnul marchiz nu
s-a ntors azi-noapte la palat.
Nu i-a spus nimic, nu te-a prevenit c va lipsi noaptea?
ntreb Olympe.
Adevrul este, doamn, ca domnul marchiz m
avertizase c se va ntoarce foarte trziu, trebuind sa mearg
la un bal mascat, dat de o doamn de la Curte n castelul
su, situat n mprejurimile Versailles-ului, dar nu fusese
vorba c nu se va ntoarce deloc.
Ce crezi despre asta, dragul meu? i se adres soului
su.
Doamne, drag Olympe, rspunse Philippe, cred c

Henri s-a distrat grozav de bine la balul acela; c, dei


avusese la nceput intenia de a nu petrece acolo dect cteva
ore, probabil c s-a lsat convins s rmn toat noaptea, i
c, fr ndoial, l vom vedea revenind dintr-o clip ntr-alta.
Ducesa l mai chestion pe btrnul Florent cu privire la
ocupaiile fiului su n ultimele patruzeci i opt de ore. Dar
omul nu fu n stare s-o lmureasc, deoarece marchizul nu
trecuse dect n fug pe la palat.
Ducele i ducesa fur nevoii s se hotrasc s atepte
ntoarcerea marchizului pentru a afla mai multe.
Dac n-ar fi fost att de devreme era apte dimineaa sar fi dus imediat la mnstire, att erau de nerbdtori s-o
nconjoare cu mngieri pe Blanche, de care erau desprii
de trei luni. Dar, temndu-se c prezena lor n sfntul loca
la o or att de matinal s nu provoace prea mult deranj, i
amnar vizita pentru ceva mai trziu i urcar n
apartamentul lor.
Ducesa Olympe, fiica marchizului i a marchizei de
Chaverny, se afla atunci n toat nflorirea frumuseii sale. De
la cstoria sa cu ex-sergentul Belle-pe, niciun nor nu
venise s tulbure linitea existenei sale fericite.
n epoca despre care vorbim, Philippe trecuse cu puin de
vrsta la care-i murise tatl, cnd acesta i fcuse un pat
din cadavrele asasinilor si. Era nc frumos, viteaz i
puternic, i tia s poarte la nlime demnitatea rangului
su i onoarea numelui.
Trecuse abia un sfert de or de cnd ducele i ducesa se
reinstalaser n apartamentul lor, cnd fur anunai c
maetrii Cocardasse i Passepoil, cei doi btrni profesori de
scrim, att de renumii pe vremuri i cu care nu ncetaser
s ntrein relaii prieteneti, cereau s li se permit s-i
prezinte respectele.
S intre, pe toi sfinii! S intre! exclam ducele.

Cocardasse junior pentru totdeauna, venic junior i


Amable Passepoil, micul su profesor de arme, se
schimbaser oarecum de cnd i-am prsit, trebuie s-o
recunoatem.
Zpada anilor se cernuse uniform peste claia de pr
nclcit i hirsut a celui dinti i peste uviele linse i
glbui ale celui de-al doilea.
Spinarea li se ncovoiase puin sub apstoarea povar a
anilor; genunchii nu mai aveau elasticitatea, arcuirea care,
odinioar, i fceau s se ntind cu atta putere... i graie.
Cu toate acestea, erau nc doi voinici: btrni, poate;
ramolii, niciodat!
Era o plcere s-i vezi pe amndoi cnd, innd n mna
dreapt spada, se distrau fcnd scrim n sala de arme a lui
Passepoil-fiul Boniface, ex-soldatul de la grzile franceze,
succesor al tatlui su la coala de arme de la Petit-Chtelet.
Dup ce btrnul Florent le comunic rspunsul ducelui,
intrar amndoi deodat, ndreptndu-i trupul i
bombndu-i pieptul.
Cocardasse salut printr-un gest amplu, care umplu
spaiul. Passepoil, cu o micare mai puin larg, dar mai
distins.
Dup ndeplinirea acestei formaliti, gasconul lu
cuvntul, cu gura lit ntr-un surs amabil.
Se adres mai nti ducelui.
Hei! putiule, micul meu pro...
Un ghiont repezit de cotul lui Passepoil i pe care-l primi n
coaste, l sili s-i ncheie cuvntul printr-un formidabil
sughi.
Uii eticheta, nobilul meu prieten, i strecur Passepoil
n surdin. Fii atent: domnule duce...
Chiar aa! Amable sta are dreptate, continu
Cocardasse, abia recptndu-i suflul. Limba mea afu-

risit... Iertai-m... Eu
Dragi prieteni, l ntrerupse plin de afeciune Philippe.
V-am spus deja de mai bine de o mie de ori i v mai repet i
astzi c ntre noi nu trebuie s existe niciodat etichet i c
a dori s m considerai mereu ca fiind sergentul Bellepe. Hai, ne-am neles, o dat pentru totdeauna, sau m
vei sili s v fac ntruna aceeai observaie?
Aa, nghite-o Amable, rnji gasconul, aruncndu-i
tovarului su o privire triumftoare.
Dac domnul duce insist, asta-i alt treab, replic
Passepoil. Totui, convenienele
Hei! convenienele las c le cunosc mai bine ca tine,
micuule, auzi? Aa c d-mi pace, vai de pcatele mele!
Ei! prieteni, nu v certai, interveni Philippe. Ai venit s
v prezentai respectele pentru ntoarcerea noastr, nu-i aa?
Ei bine, dei nu ne-ai pomenit nc nimic despre asta,
considerm c le-am primit i v mulumim sincer pentru
intenie. Acum, dac vrei, s vorbim despre altceva. L-ai
vzut, desigur, pe Henri, ieri sau alaltieri?
Ba deloc, l credeam cu dumneavoastr.
Habar n-aveam c se afl la Paris.
Cum? N-a venit la voi? Au trecut patruzeci i opt de ore
de cnd se afl aici.
Ne-ar fi fcut totui mare plcere s-l vedem, spuse
Passepoil, i tot aa i ex-profesorului su, feciorul meu,
Boniface.
Dar doamnei Mathurine?! adug gasconul. Ea, care l-a
inut pe genunchi cnd era mic; este att de bun, draga de
ea.
Cocardasse! Iar vorbeti despre nevast-mea?
i bine fac, ingratule! Calitile acestei frumoase
jumti a ta nu gsesc dect n mine o oglind sincer, zu
aa!

Asta e ceva ciudat, remarc ducele, urmndu-i


gndurile care ncepeau s-l preocupe n legtur cu absena
fiului su. Oare ce a putut s-l rein n timpul acestor dou
zile, fcndu-l s-i neglijeze astfel prietenii?
ntre cei patru interlocutori se ls tcerea. Philippe i
Olympe reflectau la ciudenia purtrii tnrului i ncercau
s i-o explice.
Dar atunci ntreb deodat ducele, izbit de o nou idee
dac nu prin Henri, de la cine ai aflat c trebuia s ne
ntoarcem la Paris astzi i, mai ales, la o or att de
matinal?
Ei! La dracu! replic gasconul, tocmai asta m
pregteam s povestesc, n momentul n care Amable mi-a
dat un brnci aa de zdravn n coaste.
Apoi, indicndu-i acestuia, printr-un gest imperativ, c nu
mai voia s fie ntrerupt, continu:
Mai nti trebuie s-i spun c atunci cnd au mijit
zorile acestei zile nu tiam nc deloc c reaprusei n
capital i nu bnuiam nici cnd ar fi fost s v ntoarcei. i
nchipuie-i, cu mai puin de o or n urm, tocmai cnd
deschisesem ochii, na, poftim c iubielul meu i cu mine l
vedem sosind acas, pe cine crezi? Chiar aa! ia ghicete, te
rog! Te las s ncerci dintr-o sut, ca i pe doamna Olympe.
Doamne! ne este destul de greu, observ Philippe.
Nu ghiceti, aa-i? Unu doi trei! Hai, nu te mai las
s te chinui mult. Ei bine! era domnul de Posen tii bine
baronul care aprea n felul sta.
Baronul de Posen! exclamar simultan Philippe i
Olympe, foarte mirai de ceea ce aflau.
Chiar aa! n persoan, cum m vezi i cum te vd,
confirm Cocardasse.
Aadar, s-a hotrt, n sfrit, s se ntoarc n patrie?
continu ducele. Se mplinesc aisprezece ani de cnd a

plecat, fr ca, n toat aceast perioad, s fi avut vreo veste


despre el i, pe cinstea mea, aproape ajunsesem s credem
c nu mai triete.
i noi la fel, nu-i aa, Amable?
Da, nobilul meu prieten; astfel nct v nchipuii,
domnule duce i doamn duces, ct de uluii am fost cnd
l-am vzut.
V neleg, ntr-adevr, uimirea amndurora, replic
Philippe. Olympe i cu mine n-am fi fost mai puin mirai. i
pentru ce venise s v caute la o asemenea or? A sosit, fr
ndoial, de ieri, i n-a vrut s piard timpul pentru a
rennoda prietenia cu voi. Asta e, presupun?
D-mi voie, interveni gasconul. i pentru asta, desigur,
dar i pentru altceva. Cu att mai mult, cu ct nu ieri s-a
ntors la Paris. Dup cum ne-a spus, de ndat ce ne
mbriasem, a sosit de cteva zile; i a adugat c, dac nu
se prezentase pn acum la noi acas, motivul este c, de
cum a pus piciorul n Paris, a fost prins de nite treburi care
nu-i lsaser nicio clip liber.
Apoi a continuat n felul urmtor interveni Passepoil
care, spre marea neplcere a lui Cocardasse, lu cuvntul il pstr: Dac vin s v caut, prieteni, de cu noaptea-n cap,
o fac pentru c trebuie s v cer un serviciu urgent care,
sunt sigur, nu se poate s v displac. Ba chiar dimpotriv.
Iat despre ce este vorba: ducele Philippe i doamna Olympe
s-au rentors azi-diminea. Le-am vzut trsura cnd am
trecut, acum douzeci de minute, prin faa palatului Nevers.
i v rog s mergei imediat la ei, s-i anunai c voi avea
cinstea de a m duce s-i vd, prevenindu-i, totodat, c
scopul vizitei nu este numai cel de a prezenta respectele
mele, ci i de a le aduce la cunotin anumite evenimente
care i intereseaz; evenimente ce, dei susceptibile de a le
produce o oarecare suprare, nu au totui nimic alarmant.

Despre ce este vorba, Dumnezeule? exclam Olympe,


negndindu-se dect la absena anormal a fiului su.
Degeaba am insistat s aflm, a fost total inutil. S-a
mrginit s repete c nu este ceva prea grav.
Aceast tire ciudat le cre, att lui Philippe ct i soiei
sale, o stare de perplexitate. ncercau s-i imagineze natura
evenimentelor despre care era vorba i dac la nceput se
gndiser c l priveau pe Henri, ntrevedeau i posibilitatea
ca Blanche s fie cea la care se refereau.
Ia stai! Mi-a venit o idee! zise deodat Cocardasse. Ce-ar
fi s ne ducem, Amable i cu mine, s-i ieim n ntmpinare
baronului? Acum trebuie s fie pe aproape de palat i o s-l
facem s se zoreasc mai tare. E-n ordine?
Bine, aprob Philippe, cruia propunerea pru s-i
plac, deoarece, din fire, era prea nervos pentru a suporta
rbdtor ateptarea. Dac n felul acesta i putei grbi
sosirea cu cteva clipe, tot vom ctiga ceva.
Vino, micuule, i se adres gasconul lui Passepoil. O s
mergem fiecare n direcia opus celuilalt, aa ca s nu ne
scape. La revedere, putiule! Doamn Olympe v salut Doar
suntem ai dumneavoastr, zu aa!
Domnule duce, doamn duces, am onoarea de a v
prezenta umilul meu salut, rosti incorijibilul Amable, fcnd
o plecciune ceremonioas.
Cu aceste cuvinte, btrnii profesori disprur.
Nu trecuse niciun sfert de or de la plecarea lor, cnd
credinciosul Florent veni s-l anune pe baronul de Posen,
care intr imediat.
Baronul de Posen, sau domnul Hlouin cci ne amintim
c acel titlu nobiliar, precum i numele plebeu defineau un
unic personaj era, cu prea puine diferene, acelai om pe
care l-am cunoscut odinioar.
Anii trecuser peste el fr s-i duneze, i ar fi trebuit s-

l examinezi cu lupa ca s vezi puinele stricciuni cu care l


nsemnaser.
Nu-i prsise niciodat meseria de poliist amator, n care
dobndise o rar dibcie. De altfel, l-am vzut deja la lucru.
Dar experiena, dezvoltndu-i tot mai mult flerul de copoi,
sfrise prin a-i ascui calitile intuitive i de observaie; i
asta ntr-o asemenea msur, nct domnul de Sartine,
locotenent-general de poliie, nu avea niciun agent destul de
priceput n stare s-l ntreac, nici ca iscusin, nici ca
putere de nelegere a lucrurilor.
Nenumrate afaceri tenebroase, cu care fusese nsrcinat
de ctre persoane particulare, fuseser limpezite de el cu o
inteligen aproape miraculoas. i pentru a urmri i a
ncheia cu succes una dintre aceste afaceri, att de
complicat nct l-ar fi putut pune n ncurctur chiar i pe
sfinx, rmsese att de mult departe de Frana.
De cum intrase baronul de Posen, Philippe i merse n
ntmpinare i-i spuse:
Drag domnule Hlouin, cred c nu te ndoieti de
plcerea cu care ducesa i cu mine te revedem dup o
absen att de ndelungat. Totui, cu ngduina dumitale,
vom amna pe alt dat capitolul efuziunilor, pentru a vorbi,
fr alt preambul, despre ce anume ni te aduce.
Tocmai voiam s-i fac aceast propunere, dragul meu
Philippe, replic baronul, adugind cu un zmbet: ndrznesc
s cred c-mi dai voie s te numesc astfel, innd seama de
vechea noastr prietenie?
Desigur. Ba chiar m-a supra pe dumneata dac, aa
ca maestrul Passepoil, ni te-ai adresa ntruna cu duce i
duces. -propos, l-ai vzut, fr ndoial, pe el sau pe
Cocardasse?
ntr-adevr, cnd am intrat pe strada dumneavoastr, lam vzut pe acesta din urm. Mi-a spus cu ce nerbdare m

ateptai. Aa c, dei m grbeam s vin ct mai repede aici,


mi-am zorit i mai mult paii, dup ce l-am trimis s-l
gseasc pe Passepoil n compania cruia s-a ntors probabil
la Petit-Chtelet, aa cum l-am rugat. Nu ineam deloc ca ei
s afle acum cele ce am s v dezvlui. i, cu asta, ajung la
ceea ce v intereseaz.
Cu menajamente ct mai mari cu putin, domnul Hlouin
le aduse la cunotin ducelui i ducesei ce li se ntmplase,
de dou zile, Blanchei i Louisei.
Dar cu toat moderaia cu care relat evenimentele,
Philippe i Olympe rmaser att de ncremenii, nc de la
primele lui cuvinte, nct se ntrebau dac nu erau prada
unui groaznic comar, mprejurare care i permise baronului
s-i duc pn la sfrit istorisirea.
Pe sngele lui Isus! rcni n cele din urm Philippe,
cnd i recptase glasul. Fiica mea, Blanche a mea, la
Parc-aux-Cerfs! Ah! dracu s m ia! Regele, ct este el de
rege, mi va plti scump acest cumplit ultragiu!
i ridicnd glasul, de mai s sparg geamurile, strig:
Un cal! s mi se neueze repede un cal alerg la
Versailles!
n timpul acesta, Olympe, care se prbuise fr vlag pe
un scaun, lsa s-i scape gemete stinse i prea gata s-i
piard cunotina. Srmana mam, rnit n ce avea mai
scump pe lume, i simea inima sfiat de durere.
Deodat, venind n faa baronului, ducele, cu ochii plini de
fulgere, l apostrof:
i dumneata spui c acesta este un lucru de mic
importan? Dac n-a ine seama de deosebitele servicii pe
care mi le-ai fcut, i-a cere pe loc, domnule de Posen,
satisfacie pentru ceea ce consider c este o ironie criminal.
Dragul meu Philippe, te conjur, nu-i pierde firea n
halul acesta, replic domnul Hlouin. Mai nti, nu chiar n

aceti termeni m-am exprimat fa de Cocardasse i de


Passepoil. Vorbisem despre consecinele nensemnate ce ar
decurge din evenimentele despre care e vorba, i nu de
gravitatea pe care o comport ele n sine.
Cum?! Consideri c aici ar exista nite consecine
nensemnate? Fiica mea dezonorat, cumplit pngrit,
nemaiavnd n fa dect o via nenorocit, lipsit, de acum
nainte, de orice bucurie i fericire! Noi nine obligai, pentru
a nu fi nevoii s suportm ruinea njosirii ei, s fugim, s
disprem Nu fr a fi splat insulta n sngele vinovatului!
Stai, prietene, tocmai n asta const greeala dumitale.
Nu te repezi s-i nchipui tot ce e mai ru Nu, fiica voastr
nu este dezonorat. Este i astzi la fel de pur ca atunci
cnd se afla la mnstirea clugrielor augustine. Am dovezi
certe c Ludovic al XV-lea a fost obligat s-o respecte.
Spui adevrul, domnule de Posen? strig ducele.
Amintete-i c nu afirm niciodat nimic de care s nu
fiu absolut sigur. Prin demnitatea purtrii sale, i-a impus
regelui. Vezi bine, aadar, c rul este mult mai mic dect
credeai la prima vedere. Poate fi chiar reparat curnd, n
ntregime, printr-un simplu demers al dumitale pe lng
monarh care, de altminteri, ignor originea nobil a
domnioarei Blanche uitasem s-i spun acest lucru i
care, de ndat ce-o va afla, se va grbi, desigur, s v
napoieze copila.
Att ar mai lipsi, s ntrzie mcar cu o secund!
amenin Philippe.
Dup o scurt pauz, adug:
Nu-i va rmne totui satisfacia de a fi ntiprit pe
fruntea fiicei mele stigmatul de neters al infamiei, prin
simplul fapt c a locuit n locul acela oribil?
Din nou greeti, Philippe! Cine va ti asta?
Cine? Toat lumea, la naiba!

Nu, dimpotriv, nimeni, cu excepia totui a


dumneavoastr, a stareei de la Picpus i a mea. Invitaii
doamnei de Coislin, n faa crora a aprut doar o clip cu
faa descoperit, nu o cunosc i, n viitor, nu vor avea
niciodat prilejul s o vad. n plus, nu tiau pentru ce se
afla alturi de doamna de Pompadour i nici de unde venea
cu aceasta. Ct despre favorit cea mai vinovat n toat
afacerea am motive s cred c va pstra o tcere total
asupra acestor triste ntmplri.
Slav Domnului! Ar costa-o prea mult dac ar sufla fie
i un cuvinel!
Domnul de Posen continu:
Nu vorbesc, bineneles, de acel Alcide Rigobert i de
acea Thrse Vignon, care cunosc i ei secretul. Pe acetia,
iau asupra mea s-i fac s tac ntr-un mod radical. Aadar,
nc o dat, recunoatei, mpreun cu mine c, din punct de
vedere al consecinelor, treaba se reduce la nite proporii
nensemnate?
Philippe fu nevoit s-i dea dreptate. Onoarea copilei sale
era nevtmat, iar reputaia i va rmne neatins.
Se hotr s plece imediat la Versailles. n vreme ce-i
termina pregtirile, baronul prea cufundat n gnduri.
Dragul meu Philippe, i spuse deodat, nainte de a
pleca, ngduie-mi s-i aduc la cunotin c demersul tu
nu trebuie s aib ca unic obiectiv punerea n libertate a
domnioarei Blanche.
Aa este, replic ducele, trebuie s-o solicit i pe cea a
srmanei Louise. Egoismul printesc m fcea s uit. Fii
linitit, vor iei mpreun din Parc-aux-Cerfs.
Asta nu-i totul. Va trebui s ceri i eliberarea altor dou
persoane.
Poftim? Nu neleg. Despre ce persoane vrei s vorbeti?
Despre fiul dumitale i despre domnul de Dizons.

Despre fiul meu? exclam deodat Olympe care,


eliberat de o spaim, recdea ntr-alta. Ce i s-a ntmplat,
Dumnezeule!? Este n pericol? Fie-i mil, spune-ne repede,
domnule
Explic-te, baroane, insist ducele. Unde se afl Henri i
Romuald? nelesesem c marchizul i-a petrecut noaptea la
un bal mascat dat de o doamn de la Curte, care locuiete n
mprejurimile Versailles-ului.
Domnul de Posen i trase un fotoliu, lu loc cu o plcere
evident i opti, privindu-i gazdele care n ngrijorarea cei cuprinsese neglijaser, pn atunci, s-i ofere un scaun.
mi dai voie, nu-i aa? Aceasta ar fi prima odihn pe
care mi-o permit de aproape douzeci i patru de ore, cci mai luat repede la ntrebri, fr s-mi dai rgaz nici ct s
respir.
Baronul i povesti ducelui ntmplrile pe care le
cunoatem, lupta ce se desfurase ntre cei doi tineri, rege i
dAyen, arestarea lui Henri i a lui Romuald de ctre soldaii
din gard, pe strada Saint-Mdric, apoi porunca dat de
monarh, de a fi condui la Bastilia.
n tot cursul acestei povestiri, Philippe se plimb nervos,
interlocutorul putndu-i urmri expresiile ce i se reflectau pe
chip.
Ah! ce biei buni! exclam, cnd baronul fcu o pauz
s-i recapete suflul. Ct de vitejete s-au purtat! i noi, care
l acuzam pe Henri c ne uitase, pentru a-i vedea doar de
plceri.
O! da, mi recunosc fiul! adug Olympe, cu mndrie.
Sngele familiei Lagardre nu se dezminte!
i spui c-au fost ntemniai la Bastilia?
Adic aa urmau s fie, dar n-au putut fi primii acolo,
din lips de locuri.
i atunci, unde sunt? La Vincennes, poate?

Nici la Vincennes, deoarece i donjonul este plin


Singurul loc unde mai erau locuri disponibile era la GrandChtelet, aa c acolo au fost nchii.
La Grand-Chtelet? Cu asasinii i cu hoii! Sfinte
Doamne! nu este cu putin!
O! nu vin n contact cu aceia. Vd c nu cunoti, drag
Philippe, actuala organizare a nchisorii. Conine, ce-i drept,
muli rufctori, dar este i reedina unor oameni de rang
nobil, care sunt trimii acolo atunci cnd la Bastilia i la
Vincennes este prea mare aglomeraie, ceea ce, dup cte se
pare, se ntmpl uneori.
Eti sigur c Henri i Romuald se afl la Chtelet?
Foarte sigur, rspunse domnul de Posen. Pentru a
obine aceast informaie am fost nevoit s-mi ntrzii venirea
la dumneavoastr, trimindu-vi-i, ntre timp, pe Cocardasse
i Passepoil.
E-n ordine. M voi ocupa eu s-i scot de-acolo.
n ceea ce-l privete pe marchiz, este aproape sigur c
nu se va ivi nicio dificultate i nu va trebui s spunei dect
un sigur cuvnt pentru a fi eliberat. Mai nti, nu l-a atacat
dect pe ducele dAyen, ceea ce permite ca lupta sa cu acesta
s fie considerat drept un simplu duel. n al doilea rnd, el
se btea spre a o elibera pe sora sa i, n consecin,
agresiunea lui era ct se poate de legitim. Dar cazul
vicontelui este cu totul altul. El l-a atacat pe rege n
persoan, ceea ce nseamn o crim de lezmajestate. n plus,
nefiind rud de nici un grad cu domnioara Moutier,
agresiunea sa nu poate fi nici pe departe justificat ca aceea
a fiului dumneavoastr. S-ar putea s se invoce aceste dou
motive pentru a vi se refuza punerea lui n libertate.
Drace! zise ducele, devenind perplex, observaia
dumitale mi se pare corect. Nu m gndisem deloc la o
astfel de eventualitate.

Apoi, dup cteva clipe de gndire, adug:


Atta ru! Nu conteaz! Cnd voi pleda cauza lui Henri,
o voi pleda i pe a sa, i cu atta cldur, nct nu se poate
ca Ludovic al XV-lea s nu sfreasc prin a-mi acorda i
iertarea lui.
Hm! tare mi-e team s nu te-neli, drag Philippe. tii
bine c Majestatea Sa nu cedeaz cu nimic n tot ceea ce se
refer la sacrosancta sa persoan, i este puin probabil ca,
prin simpla dumitale elocven, s reueti s-l ndupleci cu
privire la soarta domnului de Dizons.
Cu toate acestea, este singurul mijloc de care dispun,
doar dac nu-mi procuri un altul.
Este tocmai ceea ce voi face, replic baronului cred c,
folosindu-l, ncercarea dumitale va avea mai mult succes.
n timp ce vorbea, domnul de Posen scosese din buzunar
un portofel, alesese dintr-unui din compartimentele lui o
hrtie mpturit n patra i acum i-o prezent ducelui.
Ce-i asta? ntreb Philippe.
Asta... este o scrisoare din partea mamei vicontelui,
scris de ea tatlui acestuia, cu cteva ceasuri nainte de a
muri...
A! vaszic, nu se afla lng ea n acea clip dureroas?
Cine,el? exclam baronul, cu un zmbet ironic... Era
mult prea ocupat n alt parte, pentru a putea fi acolo. Dar,
citete. Aceste rnduri i vor spune, desigur, mai multe dect
a fi eu n stare s-o fac.
Ducele despturi hrtia i citi cu glas tare cele ce
urmeaz:
Ludovic,
Eu voi muri voi muri, prsit de tine, care nu m mai
iubeti, fr ca mcar s tiu de ce nu-mi mai ari afeciune;

prsit de familia mea, care m-a renegat din ziua n care mam druit ie i pentru care am ncetat, de mult vreme, s
mai exist.
Pierderea dragostei tale, Sirele meu, adugat celei a iubirii
prinilor mei, m-ar face, aadar, s privesc moartea ca pe o
eliberare, dac, plecnd, n-a fi frmntat de o cumplit
grij.
M gndesc, ntr-adevr, la soarta viitoare a micii fiine pe
care o voi lsa singur pe lume i care, peste civa ani, va
avea de nfruntat toate greutile vieii, fr nicio aprare, fr
nimeni care s-o ndrume i s-o ajute s treac peste obstacolele
pe care, n mod inevitabil, le va ntmpina. Cci tiu c nu
trebuie s se bizuie pe nimic din partea ta. M-ai lsat s
neleg acest lucru ct se poate de limpede, cu prilejul ultimei
noastre ntrevederi, de la care, vai! a trecut deja att de mult
vreme!
Sunt de acord c banii pot rezolva multe probleme, s
ndeprteze multe dificulti. Cu toate acestea nu pot nlocui
grija unui tat, mereu gata sa te rein pe panta alunecoas a
rului, s te lumineze cu privire la faptele condamnabile spre
care poi fi atras att de uor.
Or, cine tie dac, ntr-o zi, Romuald, lipsit de sprijinul i
sfaturile unei mini cu experien, nu va ajunge s comit una
dintre acele greeli grave fa de care oamenii sunt att de
severi i pe care le pedepsesc cu toat asprimea judecii lor?
Dei aceasta nu este dect o simpl ipotez, vei admite, din
nefericire, c aa ceva se poate ntmpla.
Ei bine! Ludovic, iat rugmintea mea: te implor s-mi
promii c dac, vreodat, copilul meu nu ndrznesc s
spun copilul nostru ar ajunge, n urma unor mprejurri
oarecare, s se afle n faa legilor omeneti i ntr-o situaie
ndeajuns de disperat nct s nu mai aib nimic de ateptat
dect din partea atotputernicei tale autoriti, s-i ntinzi, ntr-o

astfel de situaie, o mn clement, ajutndu-l cu generozitate


s ias din ea.
F-mi aceast promisiune, Ludovic, i, la rndul meu, i
fgduiesc s nu-l las niciodat pe Romuald s afle secretul
naterii sale.
n acest scop, voi lua masurile necesare mpreun cu
persoana ce m asist n ultimele clipe i pe a crei discreie
m pot bizui cu toat ncrederea.
Rspunde-mi repede, Sirele meu, cci simt c-mi pierd
puterile clip de clip i nu a vrea s plec nainte de a ti
c ai acceptat s-mi ndeplineti dorina.
Aceasta va fi suprema mea consolare.
Adio! Ludovic, adio!
Adele de RICHEMONT
Dup ce ducele termin de citit, Olympe i el, stupefiai, l
privir pe domnul de Posen.
Dar atunci, domnul de Dizons?
Este fiul Majestii Sale!
O! bietul biat! exclam Olympe, cu glasul plin de
comptimire. Aadar, baroane, ai fost amestecat n aceast
ntmplare ciudat?
Chiar mult, de vreme ce domnioara de Richemont
locuia n casa de pe strada Ferronnerie, unde regele i fcea
nespusa onoare de a veni s-o dezonoreze! Eu sunt cel care
m aflam lng ea n clipa morii sale i cu mine luase
msurile necesare pentru ca Romuald s ignore pentru
totdeauna numele celui cruia i datoreaz viaa.
A paria c nefericita era foarte tnr?
Nu mplinise nici douzeci de ani, doamn. Bnuiesc c
ghicii ce se ntmplase? Este povestea obinuit a tuturor

amorurilor lui Ludovic al XV-lea, domnioara de Richemont


fiind una din primele sale victime n vreme ce Camille este
una dintre ultimele.
i regele a dat un rspuns favorabil acestei scrisori? se
interes Olympe.
Da, a fost ndeajuns de mrinimos s se ndure. Uitaiv ce a scris pe dosul paginii pe care o inei n mn.
Ducele ntoarse hrtia i citi i urmtoarele cuvinte, scrise
de mna monarhului:
Se va face aa cum mi se cere n aceast scrisoare.
LUDOVIC
Asta-i tot? ntreb, la rndul su, Philippe.
Tot. i a trebuit s insist mult pentru a obine puinul
acesta, cci eu sunt cel care m-am dus la rege. Aa am reuit
s aduc o ct de mic linite domnioarei de Richemont,
nainte de a-i nchide ochii, ceea ce s-a i ntmplat n
aceeai sear.
i cine i-a luat n seam copilul?
Eu. tii, dragul meu Philippe, c, spre a-mi rscumpra
greeala de care m fcusem vinovat dndu-i ajutorul meu
acelei Bathilde de Wendel, pentru a te rpi doamnei contese,
mama dumitale, ncercam s fac o fapt bun ori de cte ori
se oferea prilejul. Or, cred c nu puteam s m descarc mai
bine de povara ce-mi apsa contiina, dect nelsnd s-mi
scape acea ocazie. L-am luat, deci, pe micuul n vrst de
abia cinci luni, m-am ngrijit s fie hrnit i, cnd a mplinit
patru ani, vzndu-m obligat s prsesc Parisul spre a
ndeplini, n strintate, o misiune ce intra n atribuiile mele
aa cum v-am spus la vremea respectiv, cnd mi-am luat
rmas bun de la dumneavoastr i cum, desigur, v
reamintii l-am ncredinat unui prieten al meu, un

gentilom n vrst, ce tria singur i al crui nume era


domnul de Gabrian. Acesta urma s-l creasc i s-i dea o
educaie aleas, pe durata absenei mele, a crei lungime nu
o puteam prevedea. Cu toate acestea, nainte de a pleca, am
avut buna idee de a m duce, cu de la mine putere, s-i fac o
vizit lui Ludovic al XV-lea. mi reamintisem c-i promisese
domnioarei de Richemont s asigure, din punct de vedere
bnesc, soarta fiului su, i voiam s aflu dac m puteam
bizui pe el n privina asta. Trebuie s mrturisesc c l-am
gsit n dispoziii excelente. Mi-a prut chiar foarte
emoionant cnd i-am vorbit de fosta lui victim i, n mai
multe rnduri, a optit, cu lacrimi n glas: Srmana Adle!
srmana Adle!
O mil cam tardiv, remarc Olympe, cu ironie.
Aa am gndit i eu, cnd l-am auzit. De altminteri, mi
explicam comptimirea lui postum prin faptul c trecuser
deja patru ani de cnd doamna de Pompadour l inea sub
jugul su, i c, drept urmare, atracia lui fa de ea
pierznd, desigur, mult din prima sa ardoare, inima regelui,
redevenit oarecum liber, i reamintea probabil, cu un
regret plin de nduioare, acea dragoste att de pur de care
i btuse joc. Vom depune imediat pe numele lui dou sute
de mii de livre la un notar, mi-a spus, i acesta i va plti o
rent cu dobnda ei de cinci la sut Aceast rent va fi
viager? l-am ntrebat. Cci dac ar fi astfel i dac, ntr-o
zi, s-ar cstori, ar avea familie, iar apoi ar muri, n-ar lsa
nimic n urma lui Nu, nu, mi-a rspuns Ludovic, renta
va reveni urmailor si, cu condiia, bineneles, ca acetia s
fie direci i nu colaterali Desigur, am ncuviinat.
Atunci, mi l-a indicat pe notarul care urma s primeasc
fondurile, mi-a dat o not scris de mna lui pentru a m
acredita pe lng acesta, apoi mi-a fcut semn s plec.
i nu i-a manifestat dorina de a-i mbria copilul?

ntreb ducesa.
Nu. Doar c, dup ce se interesase de sntatea lui, a
prut foarte bucuros cnd i-am spus c este bun i mi-a
mulumit clduros c avusesem grij de el, adugind c nu
se ndoia c voi face din el un om cinstit. La care am fost ct
pe-aci s-i replic c speram din toat inima s vd c va avea
obiceiuri mai puin desfrnate dect cele ale tatlui su.
Situaia material a lui Romuald fiind rezolvat, m-am
neles cu domnul de Gabrian s aib grij ca biatul s nui cunoasc niciodat originea. Aa cum am convenit,
prietenul meu urma s-l ncunotineze, mai trziu, c este
orfan i s-i explice c era tutorele lui. Apoi, la ntrebrile pe
care, cu siguran, avea s i le pun n legtur cu tatl i cu
mama sa, trebuia s-i rspund c acetia erau de
naionalitate englez i c, n urma unei epidemii, muriser
n India, unde fceau o cltorie. Acolo i cunoscuse i se
mprietenise cu ei, astfel nct, n lipsa unei rude apropiate,
lui i-l ncredinaser ca pupil.
Ei, na! Pentru ce trebuia s faci din ei un fiu al
Albionului? se mir Philippe.
Am ajuns la hotrrea aceasta din urmtoarele
considerente: deoarece copilul nu avea nume de familie cci
nu ar fi fost bine s-l lsm s-l poarte pe cel al mamei sale
decisesem s-i dm noi unul i chiar s-i adugm un titlu
de noblee, astfel nct s se prezinte bine n lume. Dar
ndeplinirea formalitilor necesare n Frana pentru a obine
att numele ct i titlul durau mult, iar ducerea lor la bun
sfrit cerea un timp interminabil, aa c ne-am gndit c
era preferabil s ne adresm Angliei, unde un astfel de caz se
rezolv mult mai expeditiv, mai ales c domnul de Gabrian
avea, la Londra, relaii n birourile Cancelariei. Am
ntreprins, deci, imediat negocierile necesare i afacerea a
fost tratat att de repede, nct, nu mult timp dup aceea,

aveam n mn documente autentice, stabilind c protejatul


nostru se va numi, de atunci nainte, vicontele de Dizons.
Nume i titlu sub care, ntr-adevr, a fost cunoscut ncepnd
din acea zi. Iat, dragul meu Philippe, pentru ce Romuald
este un aa-zis supus britanic i iat i ntreaga lui poveste,
pe care nu-mi nchipuiam c i-o voi spune vreodat,
neputnd s prevd cele ce s-au ntmplat, i anume c se va
mprieteni cu fiul dumitale, c va deveni logodnicul fiicei
Marinei i, n fine, c vei ajunge s fii nevoit s ceri regelui
iertarea lui.
i mulumesc, prietene. mi pare bine c am aflat toate
aceste lucruri.
n ncheiere, a aduga c domnul de Gabrian este acea
persoan n vrst care s-a prezentat aici spre a cere mna
Louisei.
Da, este adevrat, acum mi amintesc c tutorele
vicontelui se anunase sub acest nume. Regret c nu tiam
atunci ceea ce tiu astzi. L-a fi felicitat clduros pentru
faptul c a fcut din pupilul su un gentilom att de perfect.
Este ceea ce am fost i eu bucuros s constat. Acum,
drag Philippe, adug domnul de Posen ridicndu-se, nu
vreau s te rein mai mult. Alearg imediat s ceri eliberarea
celor patru, eliberare pe care regele nu i-ar putea-o refuza
nici n privina lui Romuald, de vreme ce eti narmat cu ceva
ce poate deschide, n faa lui, toate uile i zvoarele, orict
de groase ar fi unele i orict de formidabile ar fi celelalte.
Dau fuga, replic ducele, ncepnd imediat s se
pregteasc de plecare spre Versailles. Drag Olympe, sper c
mai nainte de a se nsera, vom avea fericirea de-a ne
mbria copiii.
S te-aud Dumnezeu, Philippe, rspunse ducesa. Am
atta nevoie de mngierile lor!
Ducele iei mpreun cu domnul de Posen.

n vreme ce cel dinti srea n a i prsea n grab


palatul, cel de-al doilea, cu un mers deloc obosit, n ciuda
nensemnatei odihne pe care consimise s i-o acorde, se
ndrepta ctre strada Ferronnerie, unde nc se afla locuina
sa.
Un galop susinut l aduse pe Philippe la Versailles, de
unde era decis s nu se ntoarc dect nsoit de Blanche i
de Louise i n posesia ordinului de eliberare a celor doi
tineri.
Ajuns la Trianon reedina obinuit a lui Ludovic al XVlea merse de-a dreptul la apartamentele ocupate de acesta.
Acolo fu primit de un gentilom din garda camerei regale, care
se nimerea s fie un prieten al su i se numea domnul de
Varades.
Ce naiba caui aici, la ora aceasta, domnule de Nevers,
i unde-ai fost pn acum, c nu te-am vzut atta vreme? l
ntreb gentilomul.
Dragul meu de Varades, rspunse Philippe, tocmai mam ntors din Lorraine i doresc s-l vd chiar acum pe rege.
Am s-i comunic ceva foarte important, ce nu sufer nicio
ntrziere. Binevoiete, aadar, s m anuni Majestii Sale.
Drag duce, dac n-ar depinde dect de mine, crede-m
c mi-ar face o adevrat plcere s m duc s-i fac
cunoscut regelui audiena pe care i-o solicii Din pcate,
mi este imposibil.
Cum imposibil! i de ce?
Motivul este foarte simplu: Majestatea Sa nu se afl aici.
Datorit crei mprejurri?
M ntreb i eu.
Ciudat idee, s plece la o or att de matinal!
S plece? O! nu, cci nici nu s-a ntors aici azi-noapte.
Dumnezeule! strig Philippe, cuprins de o team subit,
n vreme ce, fr voia lui, sngele i nroea obrazul. S fie

oare la Parc-aux-Cerfs?
Se gndea la Blanche i la Louise mai ales la Blanche
care, dac aa stteau lucrurile, l avuseser prin apropiere.
Sst! sst! Aceasta-i o denumire pe care nu-i bine s-o
pronuni! exclam domnul de Varades, mirat de exclamaia
ducelui i nenelegnd deloc interesul pe care prea s-l
manifeste fa de problema dac Majestatea Sa petrecuse,
sau nu, noaptea n strada Saint-Mdric. i, n plus, nu te-a
putea informa n privina aceasta, fiindc ignor cu
desvrire dac mcar s-a dus ieri acolo.
Ducele nu ndrzni s-i spun c el nsui era sigur de
asta.
n momentul acela apru un muchetar care, adresndu-ise domnului de Varades, l anun c era eliberat din slujba
sa la Trianon, regele aflndu-se la castel, unde urma s
rmn o vreme.
Perfect! exclam domnul de Varades, rznd. Iat c mi
se ncheie sptmna de gard, iar dumneata, dragul meu
duce, ai cptat informaia dorit. Locotenente, fr s tii,
ne-ai fcut amndurora un mare serviciu.
ntr-adevr, domnul nu putea sosi la un moment mai
potrivit, confirm Philippe, cci a fi fost foarte necjit dac
n-a fi putut s-o vd n dimineaa aceasta pe Majestatea Sa.
La revedere, deci, dragul meu de Varades. M i reped ntracolo.
i plec grbit, nerbdtor s-i vorbeasc lui Ludovic al
XV-lea.
La castel nu se intra tot att de uor ca la Trianon. nainte
de a ajunge la apartamentele regelui, ducele fu nevoit s
strbat o mulime de ncperi care se succedau ntr-un ir
nentrerupt, n fiecare din ele aflndu-se fie uieri, fie ofieri
din garda regal, crora trebuia s li se prezinte.
Sfri totui prin a ajunge la apartamentele regale.

Acolo avu o nou dezamgire: anticamera era goal, lucru


cu totul neobinuit la ora sculrii regelui, i i se spuse c
acesta tocmai i anunase intrarea la regin, abia cu un sfert
de or n urm.
Ei, poftim! i spuse Philippe, nc o ntrziere. Dar, pe
Dumnezeul meu! chiar de s-ar afla la captul lumii, trebuie
s-l caut oriunde ar fi!
Partea castelului ocupat de Maria Leczinska era alturat
celei locuite de regescul su so atunci cnd, din
ntmplare, locuia acolo, ceea ce, de civa ani, se ntmpla
foarte rar. Dar deoarece uile de comunicaie erau rezervate
n mod exclusiv celor doi soi sau intimilor lor, Philippe trebui
s fac un mare ocol pentru a ajunge n anticamera prin care
ptrundea n apartamentul reginei.
Un uier, santinel vigilent, sttea n prag.
i spuse s mearg s-l ntrebe pe rege, din partea sa, dac
binevoia s-i acorde o ntrevedere de cteva clipe, dar nu n
prezena suveranei.
Fcnd o plecciune adnc, uierul se preval de
consemnul su, rspunzndu-i, ca i domnul de Varades, c
demersul nu-i era cu putin. Majestatea Sa dduse ordin
strict s nu fie deranjat sub niciun motiv, chiar dac minitrii
si ar fi venit s-i supun ateniei cele mai grave probleme.
A! i la ce durat se refer acest ordin? ntreb Philippe,
cuprins de ngrijorare.
La o durat de opt zile, domnule duce.
Opt zile! exclam Philippe, zdrobit.
O lovitur de mciuc nu l-ar fi nucit mai mult dect cele
dou cuvinte auzite cci, din pcate, nelegea prea bine ce
puteau nsemna.
O fraciune de o clip se gndi s-o anune pe regin, dar n
acest caz ar fi trebuit, n mod obligatoriu, s-i mprteasc
secretul, i i repugna ideea de a-i aduce la cunotin c

fiica lui fusese dus acolo unde se afla.


Deodat, avu o inspiraie: s se duc la doamna de
Pompadour care, dup Ludovic al XV-lea, era persoana cu
cea mai mare putere asupra aezmntului din strada SaintMdric i s-i cear s le redea imediat libertatea celor
dou fete, chiar dac, pentru aceasta, ar fi fost nevoit s
recurg la cele mai grave ameninri.
Pe Sfntul Dumnezeu! i spuse, deoarece doamna
Cotillon a II-a este cea care le-a dus acolo, tot ea le va scoate,
i vom vedea dac ndrznete s refuze. Iar n ceea ce-i
privete pe Henri i pe Romuald, m voi duce la domnul de
Sartine, locotenentul general de poliie, i voi ncerca s obin
din partea lui garania c nicio procedur nu va fi ndeplinit
mpotriva lor.
Odat luat aceast decizie, se ntoarse repede la Trianon,
spre a-i smulge favoritei ordinul de ieire pe care-l dorea.
Dar abia intrase n apartamentele sale, fornd consemnul
printr-un brnci, c se pomeni n prezena a doi brbai
mbrcai n negru care, amndoi cu mnecile suflecate,
discutau cu o asemenea nsufleire, nct preau gata s se
devoreze unul pe cellalt.
Primul dintre cei doi, mic, gras, cu o fa buhit i
congestionat, putea s aib ntre aizeci i cinci i aizeci i
opt de ani; cellalt, nalt, slbnog, cu un chip osos, de o
paloare ca de icter, prea cu civa ani mai puin n vrst.
Philippe se opri mirat la civa pai de ei. i recunoscuse de
la prima privire.
Cel mic, cu faa stacojie i sangvin, era doctorul Cesar
Cabalus, inovatorul ndrjit al metodei de tratament bazate
pe sudoare.
Cel lung i slab, cu chip coluros, era confratele su, Ange
Raphali.
Ce dracu caut aici imbecilii acetia doi? se ntreb,

nenelegnd nimic din prezena lor la favorit.


Pe toi sfinii! le strig ducele, apucndu-i pe fiecare de
cte un bra i scuturndu-i zdravn. Pentru cine v aflai la
Trianon?
Ei! la naiba! Pentru doamna de Pompadour, desigur!
rspunser aproape la unison.
Cum, marchiza este bolnav?
Mai mult dect bolnav, domnule duce: e grav atins de
synochus imputris, sau, pentru a folosi un limbaj profan, de
febr putrid, replic doctorul Cabalus.
Nu-l credei. Este vorba de o flegmazie cereb ncerc
s-l contrazic Raphali.
S v ia dracu cu psreasca voastr! l ntrerupse
Philippe, enervat. Nu-mi pas ce are! Nu neleg dect un
singur lucru: c este bolnav i nc grav, dup cele ce-mi
spunei.
Era furios c acest eveniment neprevzut l mpiedica s
obin ceea ce dorea. i rmnea totui o speran: aceea ca
cei doi imbecili de la care cptase tirea s se nele, lund
drept boal grav o simpl indispoziie.
Era pe punctul de a-i chestiona n continuare pentru a ti
care era de fapt situaia, cnd un alt personaj i fcu
intrarea.
Nou-venitul nu era altul dect Franois Quesnay 12, de
douzeci de ani medic al regelui i care se bucura de o mare
autoritate printre savani.
La vederea sa, sperana lui Philippe se nrui. tia c acela
nu era deranjat pentru nite prostii i, drept urmare, trase
concluzia c boala favoritei era cu adevrat grav.
Franois Quesnay (16941774): medic francez, chirurg al lui Ludovic
al XV-lea i unul dintre fondatorii economiei politice; ef al colii franceze
a fiziocrailor, reprezentnd economia liberal bazat pe libera concuren
i pe liberul schimb. (n.t.)
12

Quesnay strbtu rapid ncperea, adres un salut


ducelui, cu care ntreinea relaii, fr a le da atenie celor doi
doctori empirici, pe care-i recunoscu dintr-o ochire, i intr la
doamna de Pompadour.
Philippe se hotr s-i atepte ieirea, spre a-i cere
informaii precise i a afla dac mai avea vreo ans s
obin o ntrevedere cu marchiza lucru de care, acum, se
ndoia foarte mult.
ntre timp, Csar i Ange, neavnd altceva mai bun de
fcut, ncepur s se certe i mai ru n legtur cu
synochus-ul i flegmazia.
Dup o perioad de o or, doctorul Quesnay reapru. Avea
o expresie ngrijorat i puin ncurajatoare. Philippe l
abord:
Doctore, i se adres, a dori s am o scurt convorbire
cu doamna de Pompadour. Este att de bolnav nct s nu
m poat primi, fie doar i o clip?
Foarte bolnav, dragul meu duce, rspunse Quesnay, i
nu-i voi ascunde c sunt extrem de nelinitit n privina ei.
Chiar aa!? n acest caz, mi este absolut imposibil s-o
vd?
O! absolut. De altminteri, n-ar nelege ceea ce i-ai
spune, deoarece este prad unui puternic delir, care, m tem,
se va accentua. N-am putut s-i pun ntrebri nici mcar
asupra cauzei rului su; acesta, sunt convins, trebuie s fie
urmarea unui puternic oc psihic.
Ce nenorocire! exclam Philippe, vznd c nu-i
izbutete planul.
Quesnay, presupunnd c exclamaia se referea la starea
favoritei, l privi cu mirare. Nu tia c-i purta un asemenea
interes.
Ei, asta este! Adio, doctore, spuse ducele. Dar ai putea
avea amabilitatea s m anunai de ndat ce starea

marchizei va fi mai bun? Mi-ai face un serviciu.


Cu cea mai mare plcere dac, totui, va exista o
mbuntire.
Firete.
Philippe de Lagardre era disperat din cauza celor ce se
ntmplau. n felul acesta, eliberarea fetelor, ca i cea a
prizonierilor de la Chtelet, ara amnat cu cel puin o
sptmn.
Este drept c, n ceea ce-i privea pe Henri i pe Romuald,
ideea lui de a i se adresa domnului de Sartine, pentru ca
lucrurile s rmn ntr-un statu-quo13 l linitea destul de
mult n legtur cu soarta lor, dei cunotea ct de zelos era
guvernatorul nchisorii, contele dAlby.
Dar referitor la Blanche i Louise era foarte ngrijorat i
simea c clocotete de mnie cnd se gndea c vor fi
nevoite s mai stea nc opt zile n strada Saint-Mdric. Ah!
Dac n-ar fi fost scandalul care, n mod evident, ar fi rezultat,
n-ar fi ezitat nicio secund s recurg la for pentru a le
rpi de acolo. Numai c, acionnd n felul acesta, ar fi
nsemnat s aduc povestea la cunotina tuturor. i cine
tie ce vorbe s-ar fi spus atunci pe socoteala fiicei sale i a
Louisei?
Nu, nu, asta nu!, i spunea. Este totui mai bine s
atept.
Stpnit de aceste gnduri triste, pornise deci din nou
ctre Paris, lsndu-se purtat de cal n pas mrunt cci nu
se grbea s-i anune Olympei rezultatul negativ al dublului
su demers, cnd, n spatele su, auzi zgomotul fcut de o
trsur n plin vitez.
Se ntoarse i zri o caleaca fr blazon, condus de un
vizitiu a crui livrea nu purta, nici ea, vreun semn distinctiv.
Statu-quo (lb. latin): cuvinte folosite ca o prescurtare a locuiunii in
statu-quo antem = n aceeai situaie ca mai nainte. (n.t.)
13

Jaluzelele pe trei sferturi coborte ngduiau s se arunce


o privire nuntru.
Vehiculul nainta cu rapiditate i ajunse n dreptul lui. n
momentul n care era pe punctul de a-l depi, n spaiul
lsat liber de jaluzeaua de pe partea pe care se afla ducele
apru un bra alb i delicat, care se agita cu putere, prnd
c vrea s-i atrag atenia. n aceeai clip, auzi dou ipete,
aproape simultane, scoase de nite glasuri feminine.
Oho! gndi, n vreme ce firea lui cavalereasc l fcea s
devin atent. Iat ceva care seamn foarte mult a rpire.
Fr ndoial, o nou i mrav fantezie a vreunui mare
senior. Dar, pe cinstea mea! Nu se va putea spune c am
lsat s se nfptuiasc aceast crim dac este, ntradevr vorba de o crim fr a fi fcut totul pentru a o
mpiedica.
n vreme ce-i spunea aceste cuvinte, trsura o luase
nainte i se deprtase deja de el cu vreo cincizeci de
stnjeni.
Frumoasa mnu alb ce ieise peste portier i nteea
micrile i prea c-l cheam cu disperare.
i nfipse pintenii n coapsele calului i, n galop, ajunse
din urm trsura.
Oprete! i strig vizitiului. Vreau s tiu cine sunt
persoanele din trsur i unde le duci?
Drept orice rspuns, omul ddu un bici zdravn cailor, cu
rezultatul de a-i face s capete o vitez nebun.
Pe Sfnta Cruce! insist Philippe, ai de gnd s opreti
i s-mi rspunzi, lichea, sau i voi trage o btaie s m ii
minte?
Valetul zmbi cu insolen i, fr s scoat o vorb, i
biciui mai tare animalele.
S m ia dracu! njur ducele, jignit peste msur c se
vedea btaia de joc a unui asemenea individ. Vei fi pedepsit,

lepdtur!
i, profitnd de o clip n care fichiul de piele ajungea la
ndemna lui, l apuc brusc, l trase spre el i, punnd
stpnire pe bici, i ddu cteva lovituri vizitiului, care
ncepu imediat s scoat urlete de disperare; apoi, spre a
scpa de acea viguroas i meritat chelfneal, omul sri
jos de pe capr i se rostogoli n praf.
ntre timp, caii, pe coapsele crora czuser cteva dintre
lovituri, i acceleraser i mai mult galopul i preau c
sunt pe punctul de a scpa de sub control.
Philippe i ddu seama de primejdie. Galop grbit pn
n dreptul capetelor animalelor, puse mna pe unul din
huri, aproape de zbal, i, inndu-i n loc propriul cal,
trase napoi cu toat puterea.
Puin a lipsit ca aciunea lui ndrznea s nu-l smulg
din a, cci calul nfrnat n felul acesta ncerc mai nti s
scape de strnsoare prin puternice smucituri ale grumazului.
Dar mna ducelui era de oel i inea hul ca ntr-o
menghin!
Animalul, nelegnd probabil c toate eforturile i erau
zadarnice, nu mai ncerc s lupte i, n curnd, se hotr s
se opreasc, obligndu-i tovarul s devin la fel de
asculttor.
Reuind astfel s stpneasc animalele nnebunite ducele
mn atelajul pn la marginea drumului, l leg zdravn de
un copac, apoi alerg la una din portierele trsurii, vrnd si ridice jaluzeaua.
Dar aceasta trebuie s fi fost prevzut cu un resort, cci
nu izbuti s-o salte.
Tocmai se gndea cum va putea s se prezinte persoanelor
pe care le ascundea, cnd acelai bra care mai ieise apru
din nou, n vreme ce o voce spunea:
Tat, tat drag, sunt eu, Blanche, i o am alturi pe

Louise. Deschide-ne deschide-ne repede


Cum? strig ducele, nebun de bucurie i creznd c
viseaz, tu eti, Blanche i tu, Louise? Voi suntei n
trsur?
Da, da, noi suntem
Bucuria care-l cuprinse pe Philippe datorit acestei
ntlniri neateptate, n clipa n care nu spera s-i mai vad
copila nainte de trecerea mai multor zile, fu att de mare,
nct, la nceput, rmase timp de cteva clipe sufocat i lipsit
de puteri.
Cu toate acestea, revenindu-i repede, se pregti s le ajute
pe fete s coboare, fiind nerbdtor s le strng la piept.
Spre marea lui mirare, observ, abia atunci, c portierele nu
aveau niciun mner cu care s poat fi deschise i c nu
exista dect un orificiu mic i rotund, semnnd cu gaura
unei chei.
Aadar, suntei ncuiate cu cheia? le ntreb pe fete.
Da, confirmar, iar cheia o are vizitiul.
Philippe l cut pe acesta cu privirile. l descoperi n
deprtare, ndeletnicindu-se s-i fricioneze alternativ
braele i picioarele care este de presupus c avuseser de
suferit de pe urma contactului brusc cu pmntul.
i fcu semn s se apropie. Dar licheaua, necunoscndu-i
inteniile i temndu-se, fr ndoial, de o nou btaie, se
feri s-i dea ascultare.
Vznd asta, Philippe, nevrnd s se njoseasc fugind
dup el, se hotr s se lipseasc de cheia lui i, folosindu-i
spada, izbi cu putere portiera n dreptul micului orificiu, cu
intenia de a sparge broasca. n curnd, sub loviturile sale
repetate, se desprinse o plcu de fier i mecanismul
acesteia apru la vedere. Nu-i trebui mult timp pentru a-l
sfrma i a fora ncuietoarea.
Portiera se deschise i fetele srir din trsur,

aruncndu-se n braele lui Philippe.


Timp de zece minute, de o parte i de alta nu fu dect un
schimb de mngieri i de cuvinte ntretiate de lacrimi de
bucurie.
O! tat, tat, dac-ai ti, spuse la un moment dat
Blanche, ascunzndu-i fruntea roie de ruine la pieptul
ducelui.
tiu totul, draga mea, replic acesta. ntorcndu-m azi
diminea acas, am aflat imediat despre rpirea voastr de
la mnstire, i pentru a v elibera m dusesem la Versailles,
de unde, nereuind s-l vd pe rege i nici pe o alt
persoan de care depindea libertatea voastr, reveneam
ntristat, cnd ntmplarea v-a scos n calea mea.
i ne-a permis s te ntrezrim prin jaluzele, adug
Blanche.
Da, ceea ce a fost un noroc, cci nu bnuiam deloc c
ai putea fi n ea. Dar s nu mai vorbim despre toate astea.
Ai avut, amndou, un comar pe care trebuie s-l uitai cu
totul. Aa c purtai-v ca i cum v-ai fi trezit dintr-un vis
urt i alungai din minile voastre pn i cel mai mic
amnunt n stare s vi-l reaminteasc.
Dup ce emoia fiecruia se mai potolise, Philippe se gndi
s se ntoarc n capital. Din pcate, innd seama de
mprejurri, drumul era greu de fcut. ntr-adevr, nu le
putea lua pe Blanche i pe Louise n a, la spatele lui. Ct
despre a folosi trsura din care le scosese, ar fi preferat mai
curnd s fac de zece ori drumul pe jos. Cu aspectul ei
dubios, i se prea c pstreaz ceva din ruinea legat de
Parc-aux-Cerfs.
Dar, de fapt, unde v ducea? le ntreb pe fete.
Se pare c eram duse napoi la clugriele augustine,
rspunse Blanche.
Ce dracu-nseamn toate astea? se mir ducele.

Realmente nu mai neleg nimic. Dar, la urma urmei, puin


mi pas. Important este c suntei cu mine. Acum, adug
s vedem cum facem rost de o trsur.
Deoarece nu le putea prsi pe cele dou copile spre a se
duce n cutarea unui vehicul, se gndi s-i dea vizitiului
sarcina acestei corvezi.
Aadar, i fcu imediat semn acestuia s se apropie, avnd
inspiraia ca, spre a-l liniti cu privire la inteniile sale, s-i
arate o pung ndeajuns de rotunjoar. Efectul fu
instantaneu. n faa acestei demonstraii pacifiste i
generoase, vizitiul nu mai ovi i se apropie.
Iat i spuse ducele, cnd omul ajunse la o distan
convenabil aurul acesta este al tu, dac dai fuga chiar
acum s-mi caui la Versailles o trsur de nchiriat. Va sluji
totodat s te despgubeasc pentru loviturile de bici
primite, pe care i le-ai fi putut scuti dac m-ai fi ascultat,
adic dac te-ai fi oprit fr s m nfruni.
Domnul meu, replic omul, pe un ton pocit, aveam
porunc strict s merg ntr-un suflet pn la mnstirea
clugrielor de la Picpus i s nu m opresc nicieri, pentru
niciun motiv De aceea ncercam s scap de dumneavoastr.
Aadar, e chiar adevrat c acolo le duceai?
V jur domnule. Trebuia s le las acolo pe nobilele
domnioare, i voi fi aspru pedepsit pentru c n-am executat
ordinul, dei n-a fost din vina mea.
Nu, nu vei fi pedepsit, deoarece, dac te duceai la
Picpus, scopul era de a mi le ncredina mie pe cele dou fete.
Aa nct, oprindu-te, nu am fcut dect s-o iau naintea
dorinelor persoanelor ce te trimiseser.
Apoi, voind s taie scurt conversaia:
Hai, du-te s ne caui pe undeva o trsur, i porunci.
Te vom atepta aici dar grbete-te. Punga aceasta va
deveni a ta cnd te vei ntoarce.

O, nu voi ntrzia mult, domnule. Ne aflm la doi pai


de Versailles i chiar la intrare exist un grajd.
Vizitiul se ndeprt imediat, n goan, stimulat de
recompensa promis.
Un sfert de or mai trziu, se ntorcea cu un vehicul
ndeajuns de mulumitor, pe capra cruia sttea, alturi de
el, un alt vizitiu, cci el nsui trebuia s se ocupe de trsura
lui i nu se putea oferi s conduc.
Blanche i Louise se instalar n noua trsur i, dup ce
Philippe i nclecase i el calul, pornir cu toii n mare
vitez ctre Paris. Ducele galopa n dreptul uneia dintre
portiere, spre a nu le pierde din vedere pe cele dou copile,
cu care schimba adesea zmbete vesele.
Dup ceva mai mult de o or, domnioara de Nevers se afla
n braele mamei sale, aproape nebun de fericire, iar Louise
n cele ale Marinei, care fcea eforturi supraomeneti s-i
stpneasc emoia i s nu-i dezvluie fetei ce legturi
existau n realitate ntre ele.

14
C nu tulburm acele duioase efuziuni i ne ntoarcem
acum la seara din ajun, n momentul n care la sfritul
luptei pe care trebuie s-o susin mpreun cu dAyen,
mpotriva lui Henri i Romuald Ludovic al XV-lea intrase n
micul pavilion din Parc-aux-Cerfs.
Dup ce dduse ordinul ca cei doi tineri s fie dui la
Bastilia, i aminti c venise pe strada Saint-Mdric n
scopul de a obine explicaii n legtur cu scena ce se
petrecuse la doamna de Coislin.
Deoarece Camille era persoana cea mai n msur s dea
explicaii, porunci s-i fie adus.
Dar afl c srmana copil tocmai se ntinsese pe pat, ntro stare ngrijortoare.
Spre a-i rscumpra cruzimea, monarhul ceru s fie
condus la ea, cu intenia de a o mngia cu cteva cuvinte
blnde. Dar fata era att de abtut, trupete i sufletete,
nct rmase complet impasibil la orice i spuse. Prea c
nici nu-i d seama c el era acolo.
Contient de inutilitatea demersului su, Ludovic se
napoie n micul pavilion, unde rmseser doamna de
Pompadour i ducele dAyen. Era foarte ntristat c o vzuse
pe Camille n starea aceea. Dar, spre a-i descrca ntr-o
oarecare msur contiina i ca s nu-i asume ntreaga
rspundere pentru eventualele urmri, i spuse brusc c
toate acestea nu s-ar fi ntmplat dac fata ar fi fost
supravegheat, astfel nct s nu poat evada.
S fie chemat doamna Bertrand! porunci de ndat ce
se ntorsese lng favorit i duce. Vrem s aflm de la ea
motivul acestei neglijene fa de locatara sa.
Femeia se prezent. Btrna ticloas nu se simea n

apele sale. Bnuia c nu pentru a o felicita o chemase regele.


Fiind ntrebat de ctre acesta n legtur cu lipsa de
supraveghere fa de Camille, mai ales n urma ordinelor pe
care i le dduse chiar n acea diminea, de a-i pndi ntruna
orice fapt i gest, nu prea tiu ce s rspund i se ncurc
n explicaii confuze.
Doamn Bertrand, i retez vorba Ludovic al XV-lea, a
crui proast dispoziie continuase s se accentueze, n timp
ce-i ascultase trncneala inutil n tot ce am auzit, Ne este
greu s gsim fie i un singur motiv pentru a-i scuza
neglijena. n consecin, Ne vom vedea silii s-i retragem
conducerea acestui aezmnt.
O! s nu facei una ca asta, domnule Kzinski! strig
btrna, nspimntat de aceast hotrre, cci postul i
convenea ct se poate de mult, n toate privinele. Nu, nu m
vei goni de aici, unde v-am fcut attea servicii apreciabile.
Dac o singur dat n-am fost vigilent, nu voi grei i a
doua oar, v jur. La drept vorbind, pot fi iertat: toat ziua
am avut-o pe cap pe acea domnioar de Nevers i
Dar se ntrerupse brusc i-i muca buzele, cci numele de
familie al Blanchei i scpase fr s vrea.
Ce spui?! Strig Ludovic al XV-lea, ncruntndu-se i
uitnd-o imediat pe Camille. Ce nume ai pronunat?
Doamna de Pompadour i arunc femeii o privire furioas.
Btrna fcuse o greeal cu mult mai mare dect aceea de a
fi lsat-o s fug pe prima pensionar.
Te ntrebm despre cine vorbeti, doamn Bertrand,
repet regele, cu autoritate. Rspunde: crei persoane i dai
numele de Nevers?
Starea mnstirii amorului rmase mut, cu ochii
aintii n podea. Se simea pierdut.
Nu vrei s rspunzi? tun Ludovic. Atunci adug,
adresndu-i-se favoritei dumitale, doamn, i vom pune

ntrebarea. Cine este acea domnioar de Nevers la care s-a


fcut aluzie?
Cotillon a II-a lu o atitudine asemntoare cu cea a
doamnei Bertrand.
n faa mueniei celor dou femei, regele continu,
adresndu-i-se tot favoritei:
Nu Ne nchipuim c este vorba de fiica ducelui de
Lagardre-Nevers, nu-i aa, doamn?
Temndu-se c o tcere mai lung din partea ei ar putea
s-l enerveze i mai tare pe amantul su, favorita se decise
s nfrunte furtuna.
Sire spuse pe un ton msurat, cutndu-i cuvintele
trebuie s mrturisesc c, dimpotriv, chiar despre ea este
vorba dar, dai-mi voie s v explic cum.
Nu putu s continue. Ludovic al XV-lea se ridicase n
picioare, cu fulgere n priviri, uitnd c el nsui voise s nu
afle numele Blanchei, atunci cnd aceasta ncercase s i-l
spun.
Ce-ai fcut, doamn? strig cu o voce ca de tunet. Ai
ndrznit s Ne dai prad acea copil, fiica unuia dintre cei
mai buni gentilomi ai Notri? Este o fapt cumplit, doamn,
auzi?! Ai comis o crim oribil pentru care i vom da o
pedeaps exemplar
Iertare, Ludovic, ascult-m ncerc s spun
favorita, reuind, ca o comediant iscusit ce era, s-i
stoarc din ochi cteva lacrimi.
Nu, doamn, nu te vom asculta ctui de puin. Orice-ai
putea spune nu te-ar disculpa O! s aduci o Nevers la Parcaux-Cerfs! Iat-Ne, din cauza dumitale, ntr-o frumoas
situaie fa de duce, tatl su! situaie din care nu Ne este
cu putin s ieim fr ruine. Ce-i vom rspunde, cnd Ne
va cere socoteal pentru purtarea Noastr fa de fiica sa?
Sire, Sire! am greit, sunt de acord iart-m rul

nc mai poate fi reparat.


Reparat?! rse zeflemitor monarhul. Ai neruinarea s-i
bai joc de Noi? Nu, doamn, rul n-ar putea fi reparat,
deoarece ederea domnioarei de Nevers n casa aceasta,
dispreuit de toi supuii Notri, poate constitui, pentru ea
i pentru prinii ei, cauza unor nenorociri mai mari.
Singurul mod de a atenua, n parte, incontienta dumitale
infamie este de a lua msuri pentru ca acea copil s fie
dus, imediat, acolo de unde ai rpit-o, i cerem ca acest
lucru s fie nfptuit fr nicio ntrziere.
i se va ndeplini porunca, Sire, rspunse favorita,
tremurnd toat.
Ct despre dumneata, doamn, izbucni Ludovic al XVlea, nu vrem s te mai vedem nu vrem s mai apari n
niciun loc n care Ne vom afla. Nu mai eti nimic. i vom
repartiza o reedin ndeprtat, unde te vei retrage i unde
vei rmne pn la sfritul zilelor dumitale.
O! Sire! gemu doamna de Pompadour, i-am meritat
chiar ntr-atta suprarea?
Frumoas ntrebare, doamn! Fapta dumitale este
revolttoare i nu ncape nicio iertare. Ar trebui s te
consideri norocoas c Ne mulumim s te izgonim pentru
totdeauna din prezena Noastr.
Ludovic! Ludovic! l implor srmana Cotillon a II-a,
care nu vroia s cread n atta asprime. Te conjur, ai mil!
Gndete-te la ce existen m condamni, de acum nainte!
Este o moarte anticipat Ce voi deveni, departe de tine?
Ce vei voi, doamn, ncheie el, implacabil. Ne este
indiferent. Aadar, doamn, chiar de mine vei primi ordinele
Noastre i vei prsi Parisul Domnul s te aib n paz!
i, cu un gest larg ctre metresa lui, ca i cum ar fi vrut so goneasc imediat departe de el, iei grbit, urmat de ducele
dAyen personaj mut n toat aceast scen. Apoi, n loc de

a se napoia la Trianon, porunci s fie dus ndat la castel.


Rmas singur, marchiza de Pompadour se prbui
zdrobit pe un scaun. Era att de distrus, nct nici nu-i
mai trecu prin minte s se descarce pe doamna Bertrand,
cauza ntregii nenorociri i care, profitnd de faptul c ea era
abtut, iei, prudent, pe nesimite. Cnd doamnele du
Hausset i de Mirepoix, ocupate pn atunci cu ngrijirea
Camillei, venir la prietena lor, o gsir ntr-o stare de total
prostraie, i doar cu mare greutate reuir s-o fac s le
relateze ce se ntmplase ntre ea i rege. Amndou se
strduir s-o consoleze:
Atta pagub! spuse doamna de Mirepoix. Eti, ntradevr, prea bun, draga mea, c-i faci snge ru pentru
att de puin. tii totui foarte bine cum este Ludovic. Pentru
un nimic, fulger i tun, se ambaleaz, spune c te trimite
la spnzurtoare sau c va porunci s fii tras pe roat de viu,
ca pe urm, dup ce i se potolete furia, s nu-i mai aduc
aminte de nimic.
Da tiu, rspunse cu glas stins doamna de
Pompadour Dar astzi nu era ca de obicei O! nu! am vzut
limpede c era profund jignit i c hotrrea lui n legtur
cu mine este irevocabil. Nu tiu de ce, dar un glas secret mi
spune c ntre Ludovic i mine totul s-a sfrit.
Glas neltor, draga mea. Las s treac o noapte peste
ntmplarea asta i mine nici nu se va mai ti ceva despre
ea. Acum, dac vrei s ne asculi, te vei duce s te odihneti.
E trziu i ai nevoie de somn.
I-am promis regelui s-o trimit imediat pe domnioara de
Nevers napoi la Picpus A vrea mcar s-i ndeplinesc
poruncile.
Chiar ai aceast intenie?
O! da, da, este unica ans de a cpta iertarea lui
Ludovic. Voi profita de aceast mprejurare ca s m

descotorosesc de creatura aia a ticloasei de Coislin. Att ar


mai lipsi ca ea s rmn aici, n timp ce domnioara de
Nevers ar pleca!
i ai perfect dreptate. Dac una din ele pleac, trebuie
s plece i cealalt. Totui, expedierea amndurora poate
atepta pn mine diminea. Acum ora este prea naintat
pentru a le trimite la mnstire. Cnd vom sosi la Trianon, l
vom anuna pe jupnul Lebel s ia msurile necesare i fetele
vor prsi Parc-aux-Cerfs de ndat ce se vor trezi.
M asigurai c aa va fi?
Absolut, draga mea.
Doamna de Pompadour accept s fie luat de cele dou
doamne care o conduser la apartamentul su i o obligar
s se culce, pentru a gsi n somn uitarea necazurilor ei.
Din nefericire, mnia regelui avea s aib pentru ea urmri
tot att de funeste ca pentru Camille, ba chiar i mai funeste,
dup cum vom vedea.
Dup o noapte de insomnie, spre ziu fu cuprins de o
febr aa de mare, nct prietenele sale, care inuser s-o
vegheze cu rndul, fur nevoite s cheme de urgen un
medic. Venir trei Restul este cunoscut.
Cu puin timp nainte ca toate acestea s se petreac la
doamna de Pompadour, Ludovic al XV-lea care, gndinduse la evenimentele din ajun, avusese i el o noapte agitat i,
obosit s se tot rsuceasc n pat, se pregtea s
porunceasc s fie mbrcat primi o misiv adus de un
diacon din partea arhiepiscopului Parisului.
Ce dracu mai vrea domnul de Beaumont? opti
monarhul, rupnd cu nu prea mare grab pecetea episcopal
ce nchidea misiva, sigur fiind de mai nainte c nu laude i
adresa prelatul, care nu scria niciodat dect pentru a-i
reproa viaa lui dezordonat.
De la primele rnduri, fcu o strmbtur ngrozitoare.

Niciodat pn atunci domnul de Beaumont, care totui, de


obicei, spunea lucrurilor pe nume, nu folosise termeni att
de energici pentru a-i nfiera moravurile.
Dar cu totul altceva citi cnd ajunse la mijlocul capitolului:
n fine, doamna starea a clugrielor augustine de la
Picpus i o bun femeie cu numele, de maica Vronique ce face
parte din congregaie, tocmai mi-au adus la cunotin c,
pentru a-i ncununa cu demnitate viaa de desfru, pentru a
umple msura deja plin a faptelor sale nedemne, Majestatea
Voastr a dispus s le fie violat mnstirea, punnd s fie
rpite de sub sfintele ei boli dou tinere fete ce se aflau
adpostite acolo; apoi a sechestrat acele copile ntr-un loc al
crui nume nu merit s fie pomenit, cu scopul de a le folosi
pentru ruinoasele sale plceri
Dar nu eu! nu eu! exclam Ludovic cu glas tare, ca
i cum ar fi fost n prezena acuzatorului su. Nu eu, ci
marchiza ea singur a fcut totul Mai nti, nu este dect
o fat, nu dou!
ntr-adevr, tim c regele ignora c Louise, rpit de
doamna de Coislin, o nsoise pe Blanche n strada SaintMdric.
i relu lectura.
Crima aceasta, Sire, continua arhiepiscopul Parisului
le depete ca grozvie pe toate celelalte, cci svrind-o,
L-ai jignit pe Domnul Dumnezeul nostru n nsui, locaul Su.
Ateptai-v, aadar, s vedei n curnd mna Sa
rzbuntoare abtndu-se asupra domniei voastre, spre a v
face s ispii acest cumplit sacrilegiu. Exist totui, Sire, un
mijloc prin care v-ai putea rscumpra n ochii Si, dac nu
n ntregime, cel puin n parte: anume, de a v trimite imediat

victimele napoi, n sfntul loca, de unde au fost smulse cu


fora. O astfel de fapt va cntri n faa Regelui regilor i va
putea s-i micoreze mnia
Ei, na! atunci chiar aa, sunt cu adevrat dou? se
ntreb monarhul. Nu neleg Cu toate acestea n-am vzuto dect pe domnioara de Nevers care, la ora actual, trebuie
s se fi napoiat la mnstire, doar dac plecarea ei din
strada Saint-Mdric n-a fost amnat pn n aceast
diminea, ceea ce este foarte posibil S fie chemat jupnul
Lebel! ordon apoi. Iar n sinea sa, i spuse: cu siguran, el
trebuie s tie cum stau lucrurile.
Jupnul Lebel nu ntrzie s se prezinte. Tocmai sosise la
castel, dup ce, potrivit instruciunilor pe care doamnele du
Hausset i de Mirepoix nu uitaser s i le dea, pregtise
plecarea ctre Picpus a Blanchei i a Louisei.
Cnd regele l ntreb pentru ce i se vorbea despre dou
fete, ct vreme dup tiina sa una singur fusese adus pe
strada Saint-Mdric, ncerc s-i explice n ce mod
domnioara Moutier ajunsese acolo mpreun cu cealalt,
adugind c, de altminteri, amndou aveau s prseasc
Parc-aux-Cerfs peste o jumtate de or.
Bine, foarte bine, aprob regele, n felul acesta vom fi n
regul. Aadar, doamna de Coislin este cea care a dispus s
fie rpit acea domnioar Moutier? i n ce scop?
Nu tiu, rspunse valetul de camer.
O vom ntreba.
Majestii Voastre i va fi imposibil. Doamna a murit.
Ce spui? Doamna de Coislin a murit?
Da, Sire. Tocmai s-a primit tirea la Versailles. A fost
gsit azi-diminea, n camera sa, ntins pe o canapea i cu
capul spart. Se crede c este urmarea unui accident. O
fereastr din capela sa, situat la al doilea etaj, se afla n

reparaii i se presupune c, din nebgare de seam, a czut


prin ea.
Spuneai totui c a fost gsit n camera sa?
Fr ndoial c, nemurind pe loc, a avut puterea de a
urca pn la ea pentru a muri acolo.
Regele era impresionat n mod dureros. Oare nu
Dumnezeu fusese cel care voise s-o pedepseasc n felul
acesta pentru rpirea prietenei Blanchei din mnstirea de la
Picpus?
Doamna de Pompadour se afl la Trianon? ntreb, nu
fr o oarecare fric, de parc s-ar fi temut c i asupra ei se
va fi abtut mnia cereasc.
Da, Sire. Numai c, dup cte se spune, este foarte
bolnav.
Foarte bolnav? Dar asear era sntoas.
Se pare c i s-a fcut ru cu o or n urm. Chiar acum
s-a trimis dup un medic.
Este, deci, n pericol? ntreb monarhul, ngrijorat.
N-a vrea s-o sperii pe Majestatea Voastr, dar nu-i pot
ascunde c situaia sa creeaz mult nelinite.
De data aceasta, Ludovic nu se mai ndoi c justiia
Stpnului a toate era cea care se manifest n felul acesta
Le lovise, aproape n acelai timp, pe primele dou vinovate.
Cnd avea s vin i rndul lui?
i atunci, cu mintea nc plin de imputrile vehemente
ale domnului de Beaumont i temndu-se c Dumnezeu nu-l
va ierta nici pe el, se hotr, spre a-L dezarma, s-i impun
o peniten sever.
Lebel, i spuse valetului de camer, te vei duce, n
numele Nostru, s-o rogi pe Majestatea Sa regina s
binevoiasc s Ne cedeze o parte din apartamentele sale.
Voina Noastr este de a Ne retrage lng dnsa timp de o
sptmn.

Asta era ceea ce numea el o peniten sever.


Dup ce se ncheie ceremonialul sculrii sale, Ludovic al
XV-lea se duse, aadar, la regin, avnd mai nainte grij, ca
de obicei, s interzic n mod expres s vin cineva s-l
deranjeze, indiferent sub ce pretext.
i iat de ce nu putuse ducele de Nevers s-i solicite
iertarea fiului su i a domnului de Dizons.
Vom vedea, n cele ce urmeaz, cum i suportau
captivitatea cei doi tineri impetuoi.

PARTEA A DOUA
REGINA COTILLON

1
Dei plecaser de pe strada Saint-Mdric cam pe la
miezul nopii, Henri i Romuald nu au fost ntemniai la
Chtelet dect dup ora ase dimineaa; i asta, ca urmare a
timpului pierdut pentru a fi condui mai nti la Bastilia,
apoi la Vincennes.
Profitnd de ntrzierea cu care fusese ncarcerai, ofierul
de paz la Parc-aux-Cerfs care, spre mai mare siguran,
inuse s-i nsoeasc chiar el, se strduise din nou, n
cursul drumului, s scoat de la ei cteva informaii privind
mobilul care-i ndemnase s-i comit fapta. Dar, ca i mai
nainte, i opuseser o tcere total, pe care, cu toate
insistenele lui, nu reui s-i conving s-o prseasc.
Dup eecul ncercrii lor, Romuald redeveni repede
stpn pe el nsui i, aplecndu-se la urechea prietenului
su nc clocotind de furie avusese timp s-i opteasc,
mai nainte ca paznicii s-i despart:
Niciun cuvnt, Henri! S nu le dezvlui nici numele tu,
nici motivul agresiunii noastre!
i, m rog, de ce n-a spune cum m cheam?
Orgoliosule! i rspunsese vicontele, zmbind n ciuda
situaiei lor disperate. Pentru c o atare dezvluire, ar avea
un mare rsunet, ale crui consecine s-ar rsfrnge n mod
fatal asupra Blanchei i a Louisei, atingndu-le mai mult ca
oricnd reputaia. Or, este exact ceea ce tu i cu mine dorim
s evitm cu orice pre, nu-i aa?
Se pare c gravitatea acestei recomandri fusese neleas
de ctre marchiz, cci exist momente critice, n care i cei
mai zpcii oameni pot cpta mintea ntortocheat a unor
diplomai.
Aa nct, la puin vreme dup aceea, n cteva cuvinte

rapide pe care reuiser s le schimbe n timpul scurtei lor


ederi la postul de paz, tinerii notri i comunicaser
gndurile i luaser, de comun acord, hotrrea de a lsa
fr rspuns toate ntrebrile ce le-ar fi puse n legtur cu
acel subiect, resemnndu-se pentru a suporta numai ei
urmrile faptelor lor s treac drept ceea ce se va gsi cu
cale s fie luai.
De ndat ce ofierul i predase guvernatorului nchisorii
Chtelet, cruia i-i recomand n mod cu totul special,
aducndu-i la cunotin oribila crim de care se fcuser
vinovai, acesta dispuse s fie condui la procurorul ce se
ocupa de criminali, astfel nct s se treac imediat la
interogarea lor.
Procurorul, cu tate vechi n tagma oamenilor legii, pe
nume Eusbe Papelard, era un btrnel cu o figur destul de
cumsecade, cu o minte ngust, dar care ncerca s-i dea
aere de finee i iretenie, ludndu-se n dreapta i-n stnga
c se pricepe s fac limpezi ca apa de cristal, chiar i cele
mai obscure cazuri.
Cnd cei doi prizonieri intrar n cabinetul lui, n care
tocmai venise i el, mpreun cu grefierul, le arunc o privire
cercettoare i, dei perspicacitatea i era destul de relativ,
nu-i fu greu, nici chiar lui, s-i dea seama c avea de a face
cu nite gentilomi.
Dup un moment de tcere, n cursul cruia continu s-i
examineze ntr-un mod ce se voia profund, i se adres
scribului:
Hilaire Cornudet, i voi interoga pe aceti domni avea
un anume respect fa de nobilime pregtete-te, aadar, s
le consemnezi rspunsurile.
Sunt gata, domnule procuror, rspunse grefierul,
nmuindu-i pana n climar i trasnd, pentru a o prob,
cteva linii pe o foaie de hrtie.

Bine, atunci s ncepem. Mai nti i-nti, domnilor,


spune-i-ne
numele,
prenumele,
vrsta
i
rangul
dumneavoastr
Henri i Romuald rmaser cu gurile nchise.
Ei bine, domnilor, nu m-ai auzit? insist Eusbe
Papelard.
Tinerii fcur semn c da.
i nu vrei s rspundei?
Tinerii fcur semn c nu.
Atunci, declar magistratul, pricep despre ce-i vorba:
inei s nu se tie cine suntei. Bine, bine, neleg asta: n
situaia n care v aflai, este ndeajuns de firesc s ncercai
s v ascundei identitatea. Dar nou nu ne pas. Vom sfri
oricum prin a o afla, fii siguri.
Apoi, ctre grefier:
Guvernatorul le-a dat deinuilor numere?
Treizeci i ase pentru acesta rspunse scribul
indicndu-l pe Henri i treizeci i apte pentru acela
adug artndu-l pe Romuald.
Bun, ne ajunge pentru moment. S trecem peste asta i
s ajungem la alte ntrebri. Dumneavoastr, domnule, spuse
magistratul adresndu-i-se marchizului. Suntei acuzat c
ieri-sear, ntre orele unsprezece i miezul nopii, aflndu-v
pe strada Saint-Mdric, n Versailles, i-ai atacat, cu spada
n min, pe rege i pe unui dintre prietenii si, ducele dAyen,
n scopul de a-i ucide pe amndoi. Lucrurile sunt confirmate
n raportul ofierului grzilor, care au fost ndeajuns de
norocoase pentru a mpiedica acel ngrozitor atentat raport
ntocmit n conformitate cu spusele bravilor soldai, martori
ai agresiunii Recunoatei faptele?
Henri se mulumi s ridice din umeri.
Le recunoatei? Perfect! zise procurorul, vrnd s ia
gestul drept o afirmaie. Aadar, acest punct nu mai trebuie

s fie discutat Acum e rndul dumneavoastr, domnule,


continu, vorbindu-i vicontelui. Suntei acuzat c tot ieri, la
aceeai or i n acelai loc, ai atacat aceleai persoane, ntrun scop asemntor. Recunoatei i dumneavoastr faptul?
Drept orice rspuns, Romuald l imit pe Henri.
Din ce n ce mai bine, aprob Eusbe Papelard. Hilaire,
consemneaz c acuzaii recunosc fr dificultate crima ce li
se imput Acum, s ne spunei, i unul i cellalt, ce
anume v-a mpins s comitei acest atentat.
Domnule, se hotr s pronune Romuald, v prevenim
c, orice ai face pentru a obine de la noi informaii cu
privire la ceea ce numii atentatul nostru, eforturile v vor fi
zadarnice. Suntem ferm decii s nu dezvluim nimic n
legtur cu motivele ce ne-au ndemnat s acionm.
Hilaire Cornudet i ridic ochii spre a-l privi cu stupoare,
n vreme ce procurorul replica ciocnindu-i fruntea cu
degetul:
Aha! iat cel puin un lucru limpede. Dar hotrrea
dumneavoastr nu-mi displace: meritul meu n lmurirea
acestui caz va fi cu att mai mare. Mai nti, n pofida
costumelor de tlhari din Abruzzi pe care le purtai, mi dau
seama, graie extraordinarei mele uurine de ptrundere a
misterelor, c nu suntei defel nite oameni de rnd, de
origine plebee, ceea ce m duce imediat la concluzia c
nefiind oameni de nimica, trebuie s fii, a fortiori14,
gentilomi. Asta-i clar. Or, fiind gentilomi, deduc, de
asemenea, c dac i-ai agresat pe Majestatea Sa i pe ducele
dAyen, nu ai fcut-o, desigur, spre a-i jefui, aa ca nite
simpli borfai. Cu att mai mult cu ct aceia nu au deloc
obiceiul de a folosi o sabie pentru a-i exercita respingtoarea
meserie. n general, cu rare excepii, ei nu utilizeaz dect un
cuit bine ascuit i de mici dimensiuni, pe care-l pot
14

A fortiori (lb. Latin) = cu att mai mult. (n.t.)

ascunde cu uurin. i asta e clar, suntei de acord?


Pru c ateapt o aprobare din partea tinerilor. Dar
acetia rmaser nepstori, aa nct continu:
Acum, s vedem ce mobil v-a condus la ncercarea de a
comite acest regicid? cci, evident, atacul dumneavoastr era
ndreptat doar mpotriva regelui i, dac ai luptat mpotriva
ducelui, motivul este c ntmplarea a fcut ca el s se afle
mpreun cu suveranul Nu se atenteaz la viaa unui
monarh dect n dou cazuri: unul, pe care l-a denumi din
cauz politic, cellalt cazul numit din rzbunare. Oare
atentatul dumneavoastr se integreaz n primul caz? Cu
siguran nu. La vrsta pe care o avei, nu te ocupi de
politic. Prin urmare, trebuie s-l ncadrm n categoria de
rzbunare. Dar ce motiv aveai pentru a v rzbuna pe
suveran? S cutm!
Ajungnd aici, Eusbe Papelard se rsturn ntr-un fotoliu,
i ncruci minile pe burt i, ridicndu-i ochii spre
tavan, pru c se cufund ntr-o profund meditaie.
Se scurser cinci minute. Deodat magistratul tresri,
reveni n prima sa poziie i exclam:
Am gsit! i iat, fr nici cea mai mic ndoial, ce
anume v-a narmat braul. tim c prin tratatul din 10
februarie 1763, a crui principal clauz a fost cedarea ctre
Anglia a Canadei, a Cap-Breton-ului, a Mississippi-ului, a
Grenadei, a insulei Dominique, a Senegalului i aproape a
tuturor coloniilor franceze din India, tim, spun, c prin
acest tratat, Ludovic al XV-lea i-a atras nemulumirea
multor familii franceze nobile i c unele dintre acestea avnd
o parte din patrimoniul lor, celelalte avndu-l n ntregime n
acele regiuni ndeprtate, i-au vzut averea, primele
micorat, cele din urm pierdut n totalitate. Nu suntei
cumva odraslele uneia. Din aceste familii, i n-ai voit oare
s-l pedepsii pe rege pentru ceea ce prinii dumneavoastr

consider a fi o spoliere? Tare-mi vine s cred c da.


Auzind concluzia tras de Eusbe Papelard, Henri i
Romuald, care se linitiser nc de la nceputul acestei
expuneri, i zmbir unul altuia. La asta se putea gndi un
procuror: c puteai ucide pe cineva din interes material.
Aha! vedei c-am ghicit! strig magistratul, pentru care
la fel ca ridicarea din umeri a tinerilor acel zmbet fu o
aprobare a celor ce tocmai spusese. Asta e, nu-i aa? Chiar
asta?
Cei doi prieteni se ferir s-i declare c se nal. Eroarea
pe care o fcea le servea mult prea bine interesele pentru a io nltura.
Ergo15, continu Eusbe Papelard, n ceea ce privete
mobilul crimei, afacerea este acum ct se poate de limpede.
Nu rmne dect s v aflm numele. Dac vrei, vom lsa
asta pe alt dat. nainte de a v supune unui nou
interogatoriu, trebuie s consult lista ce enumer toate
numele familiilor care posedau proprieti n teritoriile
coloniale specificate de mine mai nainte. i acum, Hilaire,
du-te s-l chemi pe temnicerul de la Palat, unde, datorit
rangurilor lor, aceti domni au dreptul de a fi gzduii.
Palatul numit astfel n derdere era cldirea rezervat
gentilomilor i nu era altceva dect fosta sal a grzilor, ale
crei ferestre fuseser zidite i care fusese divizat n celule,
printr-un mare numr de perei despritori groi.
Grefierul lipsi cteva minute i reapru nsoit de un
individ nalt, cu trsturi grosolane i de o urenie
respingtoare. De centur i atrna ca un nsemn al funciei
sale o enorm legtur de chei.
La cea mai mic micare a lui, acestea se ciocneau
puternic, producnd un sunet sinistru, pe care nu-l puteai
auzi fr s te-nfiori.
15

Ergo

(lb. latin) = deci, prin urmare. (n.t.)

Cerberul purta numele de Schlick, nume ce-i indica


naionalitatea. Era, ntr-adevr, un fost sergent din
regimentul regal german, cruia i se dduse acea slujb
datorit brutalitii sale i totalei insensibiliti fa de
necazurile semenilor si.
Vederea lui le produse lui Henri i lui Romuald o puternic
repulsie. Niciodat, pn atunci, nu le fusese dat s vad o
fiin uman cu o nfiare att de respingtoare.
Schlick, i se adres Eusbe Papelard, i vei conduce pe
aceti deinui n prevenie la Palat Au celulele treizeci i
ase i treizeci i apte.
Bine, domnule procuror, rspunse Schlick. La ce tarif
sunt?
Ah! ai dreptate, uitasem. Hilaire, arat-le pancarta. Vor
indica ei nii tariful la care vor s fie ncadrai.
Grefierul desprinse de pe perete, unde era agat, un
cartona ptrat pe care era lipit o foaie de hrtie tiprit i-l
puse sub nasul tinerilor. Acetia citir cele de mai jos:
Prizonierii sunt obligai s plteasc pentru fiecare zi de
douzeci i patru de ore, un drept de gzduire sau ntemniare
al crui tarif este stabilit, n conformitate cu decizia din 9
aprilie 1425. Precum urmeaz:
un marchiz
cincisprezece livre16
un conte
zece livre
cavaler cu drept de a alctui o banier17, sau un scutier
douzeci de soli18
un simplu nobil cinci soli
Livr: moned a crei valoare a variat potrivit locului i epocii i a fost
nlocuit de franci. (n.t.)
17
Banier: unitate militar feudal. (n.t.)
18
Sol: moned francez, a douzecea parte din veche livr. (n.t.)
16

un lombard
douzeci i doi de denieri19
un evreu
unsprezece soli
orice alt prizonier opt deneri
n plus, toi, fr nicio deosebire, trebuie s plteasc
sptmnal patru denieri pentru pat, i nc doi pentru locul
pe care-l ocup.
Cnd terminar de citit, tinerii rmaser tcui. Nu aveau
niciun sol asupra lor. Cei civa ludovici pe care-i luaser cu
ei n ajun, cnd plecaser spre Versailles, le fuseser
confiscai de ctre soldaii din postul de paz, care i-i
mpriser ntre ei.
Ei bine! interveni procurorul, vznd c tinerii nu
scoteau nicio vorb, la ce tarif dorii s fii ncadrai?
La cel n care v va plcea s ne includei, rspunse
Romuald care, printr-o scurt privire, se consultase cu
Henri.
A! ne lsai nou alegerea?
Pe deplin, replic marchizul, dat fiind c, neavnd
niciun ban asupra noastr i netiind cum ne-am putea
achita cheltuielile, nu ne recunoatem dreptul de a indica
niciun tarif.
neleg: spre a v pstra incognito-ul, dei buzunarele v
sunt vduvite de numerar, nu vrei s facei apel nici la
punga rudelor, nici la cea a prietenilor dumneavoastr.
Precum spunei.
Bine, bine, ne este indiferent. Casa nchisorii Chtelet
nu va pierde prin asta niciun ban. Cnd vi se va cunoate
familia, o vom face s achite cheltuielile rezultate din ederea
Denier: veche moned francez, valornd ct a dousprezecea parte
dintr-un sou; (sou: denumire dat pe vremuri mai multor monede
franceze, n general o moned de cinci franci). (n.t.)
19

dumneavoastr aici.
Apoi i spuse lui Hilaire Cornudet:
Hilaire, pune-i pe deinui la tariful de de ia s
vedem, s nu fim prea pretenioi de cte douzeci de soli
fiecare. Este cel pentru cavaler sau scutier. Presupun c, i
unul i altul, suntei cel puin att, nu?
Marchizul, din ce n ce mai agasat de prostia lui Eusbe
Papelard, era pe punctul de a da acestei ntrebri un rspuns
tios, cnd procurorul, vznd un fulger sclipindu-i n ochi,
adug:
Haide, haide, calmai-v, v vom face pe plac. Dar sunt
foarte mulumit de cele ce-mi dai de neles: asta mi va
nlesni stabilirea identitii dumneavoastr ca, de altfel, i
a celei a domnului ce v nsoete, cci este evident c suntei
rude apropiate, poate chiar frai. Avei o uoar asemnare,
un aer de familie care m face s cred asta. n fine, vom
vedea.
Apoi, din nou ctre temnicer:
Schlick, acum poi s-i iei pe domnii. Sunt liberi liberi
s te urmeze, bineneles.
Schlick ntinse spre tineri o mn proas, puternic i
mare ca cea a unui troglodit, i pru c vrea s-o pun pe
umrul lui Henri, care era cel mai apropiat de el, exprimnd
astfel faptul c-i lua n stpnire pe prizonierii de a cror
paz rspundea de acum nainte.
Dar, n acea clip, pentru a evita s fie mnjit printr-un
asemenea contact, marchizul se ddu repede napoi,
ducndu-i cu un gest mainal mna la old, n cutarea
spadei pe care i nchipuia c o mai are.
Aha! vrei s faci pe rul, frumosul meu domnior? rse
glgit scrbosul purttor de chei, nelegnd intenia
tnrului. E-n ordine, te vom pune cu botul pe labe, i asta
nu va dura mult, poi fi sigur. M oblig ca n mai puin de

dou zile s te fac blnd ca un mieluel, pe ct de adevrat


este c m numesc Schlick.
Vznd c nu se putea atepta la niciun ctig de la noii
si oaspei, mizerabilul nu se ddea n lturi de a se purta cu
ei n modul cel mai josnic, promindu-i, de asemenea, s-i
fac s plteasc prin tot felul de mizerii pierderea pe care i-o
cauzau.
De altminteri, aa se proceda ntotdeauna cu cei care se
aflau ntr-un caz identic.
La auzul cuvintelor insolente pe care i le spusese, Henri
pli de furie i, ascultndu-i firea impetuoas, era gata s se
arunce asupra individului ca s-i aplice pe mutra infect o
pereche de palme zdravene, cu riscul a ceea ce ar fi putut
urma, cnd Romuald l reinu la timp.
Trateaz cu dispre aceste injurii, prietene, l sftui cu
glas sczut. Vin de prea jos pentru a te putea atinge.
Aceste cuvinte l silir pe marchiz s-i recapete calmul.
Ai dreptate, i rspunse pe acelai ton, linitindu-se
imediat. Omul sta-i o brut. I-a fi fcut o prea mare, cinste.
Haidei, fr uoteli la ureche, i ntrerupse Schlick,
venind s se posteze ntre ei i s pornim.
i mpinse cu brutalitate pe Henri i pe Romuald care,
resemnai, i suportar fr murmur grosolnia.
Celulele treizeci i ase i treizeci i apte ce le fuseser
atribuite erau situate la o distan destul de mare fa de
cabinetul procurorului.
nainte de a ajunge acolo, fur nevoii s strbat mai
multe coridoare care, prin cotiturile i ntortocheturile lor
complicate, alctuiau un adevrat labirint. n cele din urm,
se oprir n faa a dou ui masive, alturate, pe lemnul
crora se puteau citi numerele 36 i 37 scrise cu cifre de
ase degete.
Schlick le deschise cu zgomot, permind intrarea n dou

ncperi de dimensiuni extrem de mici n ceea ce privete


limea i lungimea, dar cu tavanul la foarte, mare nlime.
Iat-v coliviile, drguele mele psrele, le spuse
temnicerul. Dac v-ndeamn inima, putei cnta ct vei voi.
Nu v temei c v-ai deranja vecinii: n-avei niciunul sau,
cel puin, cei pe care-i avei dedesubt sunt prea tari de urechi
pentru a v auzi, adug cu un rs sinistru, izbind
pardoseala cu piciorul.
Fr a ncerca s priceap la ce vecini fcea aluzie
Schilck, Henri i Romuald voir ca, nainte de a se despri,
s-i strng o ultima oar mna. Dar temnicerul le opri
brusc braele.
Efuziunile sunt inutile, le zise, continundu-i rsul
schimonosit, iar a v spune adio nu are rost, cci este ca i
cum ai fi mpreun: nu v desparte dect un mic perete gros
doar de un picior.
Nenjosindu-se s replice acestei noi grosolnii, tinerii se
mulumir s schimbe o privire, ndemnndu-se unul pe
cellalt s aib curaj, dup care intrar imediat n celule
unde, n clipa urmtoare, erau nchii cu cte trei zvoare.
Primul lucru pe care-l fcur, de cum l auziser pe
Schlick deprtndu-se, fu s cerceteze locul n care se aflau,
constatnd doar c celulele erau aproape goale. Un pat, o
msu i un scaun cu trei picioare constituiau singurul
mobilier.
Patul, care merita mai curnd numele de culcu mizerabil,
era alctuit din dou capre chioape ce susineau trei
scnduri putrede pe care era azvrlit o saltea de paie pe
jumtate rupt i devenit, datorit unei ndelungate folosiri,
tot att de plat i de tare ca i scndurile.
Cearafuri nu existau. Un ptrat de ln, mare doar ct s
acopere jumtate din trup, le nlocuia, slujind totodat drept
nvelitoare.

Fiecare celul primea lumina zilei printr-o deschiztur


ngust prevzut cu bare groase de fier, forjate la cald astfel
nct s prezinte nite ghimpi asemntori vrfurilor de
sgeat i ncruciate ca un grilaj, iar ndoielnica iluminare
obinut ddea locului o nfiare cu att mai mizerabil.
Henri i Romuald, fiecare de partea sa, erau cuprini de o
mare tristee. Dac ar fi putut mcar s stea de vorb unul
cu altul, s-i comunice sentimentele apstoare, s-ar fi
simit mai uurai. Din nefericire, nu vedeau cum ar reui
acest lucru, cci aa cum le spusese Schlick, cele dou celule
erau desprite printr-un zid gros.
Pentru orice eventualitate, Romuald l sond prin izbituri
cu scaunul: era n ntregime plin, dup cum se putu
ncredina prin sunetul sec pe care-l obinea la toate
loviturile. n plus, constat c era construit din pietre mari ce
se mbinau perfect ntre ele, fr a lsa nici cel mai mic
interstiiu.
Vrnd totui s ncerce dac nu cumva, chiar i aa, glasul
su nu ar ajunge pn la marchiz, i lipi buzele de cea mai
apropiat piatr i strig ct l ineau puterile:
M auzi, Henri?
Propriile-i cuvinte i revenir atenuat i-l nvluir de parc
ar fi strigat ntr-un cavou.
Cu toate acestea, ca rspuns i parveni i un alt sunet, dar
att de slab, att de puin audibil, nct s-ar fi spus c vine
de la o deprtare de o leghe. De altminteri nu putu deslui
niciun cuvnt, ceea ce-l fcu s cread c prietenul su nu-i
nelesese ntrebarea i auzise doar un sunet de voci, tot aa
cum tocmai auzise i el.
Experiena i ngdui cel puin lui Romuald s constate c
nu n felul acesta ar putea comunica n mod util.
La rndul su, Henri care nu auzise, nici el, dect un vag
ecou rzbtnd prin perete i care era nsufleit de aceeai

dorin de a gsi o cale de comunicare cu vicontele era


frmntat de gnduri asemntoare.
Pentru moment, amndoi se limitar la aceast ncercare.
Obosii i unul i cellalt, dup noaptea alb petrecut, se
hotrser s se odihneasc i, aproape simultan, de parc
s-ar fi consultat, se aruncar fiecare pe patul su, unde,
datorit tinereii, somnul nu ntrzie s-i viziteze, n ciuda
grijilor ce-i apsau.
La prnz, fur trezii brusc de venirea lui Schlick, care le
aducea mncarea o raie ct se poate de mic i de puin
apetisant: o bucic de carne de vit fiart i seac, cteva
legume uscate de parc ar fi fost lemn i o bucat de pine
veche de trei zile, mare ct o jumtate de pumn alctuiau
partea solid a prnzului. Ct despre partea lichid,
aceasta era reprezentat de puin ap de o curenie
dubioas, coninut ntr-un mic ulcior de gresie cu buza
ciobit i lucind de unsuros ce era.
Iat-v hrana, le spuse fiecruia nesuferitul om,
continund s rd glgit. Dac v place s mncai bine,
n-avei de ce v plnge, cci cei douzeci de soli ai votri nu
v dau dreptul dect la un singur festin de acest fel pe zi. Dar
eu sunt om bun i, dac trebuie, o s dau de la mine pentru
a v face rost de dou ori de un asemenea chiolhan.
Dup cum putem ghici, ticlosul minea cu neruinare,
cci aveau dreptul, dimpotriv, la o hran sntoas i relativ
copioas. Dar se nelesese cu cel nsrcinat cu asigurarea
alimentelor s nu le dea dect lucruri bune de aruncat i
ntr-o cantitate derizorie.
Scrba pe care le-o inspirau cele pe care li le pusese
Schlick n fa i mpiedic la nceput pe cei doi tineri s se
ating de ele. Dar cererile imperioase i repetate ale
stomacelor lor, care funcionau n gol nc din seara din ajun,
sfrir prin a le nvinge repulsia i se hotrr s le atace.

De ndat ce terminase trudnica i neplcuta ncercare de


a mnca, Henri se arunc din nou pe salteaua lui de paie ii relu somnul.
Dar domnul de Dizons rmase treaz. Odihna de mai
nainte fusese de ajuns pentru a-l readuce la starea normal.
Pentru a-i face de lucru, se gndi s vad ncotro ddea
ferestruica. Ca s ajung la ea, Romuald apropie de perete
masa, puse deasupra scunelul i se coco pe acest
eafodaj.
Printre barele ce o nchideau pe dinafar zri, n deprtare
i ntr-o direcie uor oblic, turnurile n form de solni ale
spitalului Htel-Dieu20
Ia te uit! gndi. Ne aflm pe partea ctre Sena. Pe
cinstea mea, nici nu bnuiam. Dup toate drumurile i
ocolurile pe care am fost obligai s le facem pentru a veni
aici, nu mai tiam deloc unde suntem Ptiu! adug dup
cteva clipe, aspirnd aerul ce-i venea de afar. Ce miros
ciudat este acesta? Pe Sfntul Dumnezeu, ai putea jura c
pute a cimitir!
ntr-adevr, n nri i ajungeau n valuri nite emanaii
urt mirositoare, asemntoare celor degajate de trupuri
moarte intrate n descompunere.
Am ghicit: este cu siguran strvul vreunui cal sau al
unui cine care, dup ce a fost crat de fluviu, a euat n faa
Chtelet-ului. Ce duhoare!
Spre a pstra poziia nlat n care se afla i pentru a
micora apsarea greutii sale asupra oscilantului eafodaj
improvizat, se rezemase cu ambele antebrae pe marginea
Htel-Dieu: cel mai vechi spital din Paris, situat n piaa din faa
catedralei Notre-Dame i nfiinat de Landri, cel de al optulea episcop al
Parisului, ulterior sanctificat. In urma unui incendiu, n anul 1772, a fost
reconstruit pe acelai amplasament, iar n 1878 a fost nlocuit printr-o
nou cldire, de cealalt parte a pieii. (n.t.)
20

peretelui. Stnd aa, observ mai multe linii scobite n piatr


i care preau s alctuiasc un desen regulat, parial
ascuns sub praf.
Curios s tie ce putea fi, terse cu mneca peretele, dnd
la iveal ntreaga mzgleal, pe care ncepu s-o studieze cu
atenie.
Era un patrulater, mprit printr-o linie median n dou
dreptunghiuri asemntoare, cu lungimea mai mare dect
limea. n fiecare din aceste dreptunghiuri erau spate alte
mici figuri geometrice.
Romuald recunoscu repede planul propriei sale celule i al
celei a lui Henri, pe care erau indicate sumar obiectele ce se
aflau n ele.
De altfel, ar fi fost greu s te neli, cci numerele 36 i 37,
nscrise n josul fiecrui dreptunghi, artau destul de clar ce
anume reprezentau.
Cine-o fi fcut planul acesta? se ntreb. Fr ndoial
vreun deinut, spre a-i omor timpul.
n clipa n care-i ddea acest rspuns, ochii i czur
asupra unui punct mare ct un bob de mei, situat ntr-un
col al dreptunghiului 36.
Ia stai, ce nseamn punctul acesta? se mir. n celula
mea nu vd nimic ce-ar putea fi reprezentat prin el.
Apoi, orientndu-se, i continu observaiile:
S vedem: se afl n stnga, pe peretele care m
desparte de 37, i anume de cealalt parte a uii. Care
vaszic, acolo, i ncheie deduciile, ntinznd mna ctre
un col al zidului.
Urmri direcia minii i-i ddu seama c indica cel mai
ntunecos ungher al celulei.
Constatarea l fcu s-i vin o bnuial. Auzise deseori
povestindu-se c prizonierii sunt foarte ndemnatici n a-i
crea, n ciuda supravegherii temnicerilor, o mulime de mici

ascunztori a cror existen o cunosc doar ei. Cine tie dac


punctul acela nu indica o astfel de ascunztoare? Probabil c
unul dintre precedenii locatari ai celulei 36 reuise s-i
procure diverse obiecte interzise prin regulament i, pentru a
nu-i fi luate, le ascunsese ntr-un loc secret. Apoi, cu puin
timp naintea eliberrii sale, prevznd c s-ar putea s fie
ncarcerat acolo din nou i c, poate, va avea nevoie de acea
ascunztoare, sau chiar din simpl grij fa de cel care-i va
lua locul cci prizonierii au ntre ei o simpatie secret dar
fireasc i indicase n acest mod amplasamentul.
Nu era dect o presupunere, dar faptul era admisibil.
Vrnd s se ncredineze pe dat cum stteau lucrurile,
cobor de pe eafodajul su i, apropiindu-se de colul
peretelui despritor, ncepu s-l pipie cu grij, spernd s
descopere un indiciu revelator.
ncercare zadarnic: mna lui nu ntlni nimic anormal.
Atunci lu scunelul i-i rencepu sondajele, prin izbituri cu
scunelul, de data aceasta cu mai mare atenie.
Se atepta ca o sonoritate diferit s-i trdeze existena
unui gol, a unei caviti mai mici sau mai mari.
Dar zidul continua s sune a plin, oriunde l-ar fi izbit.
Deodat, la ultima lovitur pe care o ddu n jos, ctre
pardoseal, i se pru c scunelul nu revenise la fel de rapid
ca mai nainte, ca i cum ocul ar fi fost amortizat.
Mirat, izbi din nou n acelai loc i lucrul se repet.
Lemnul scaunului prea s se nfunde n perete.
Se aplec repede spre a-i da seama de cauza acestei
ciudenii i, dup ce pipi zidul, descoperi c una dintre
pietre era puin retras, nemaifiind aliniat cu celelalte.
Ce-o fi nsemnnd asta? se ntreb, din ce n ce mai
uimit. S fie chiar ceea ce caut? S-ar putea, cci este puin
probabil ca piatra aceasta s fie mobil fr niciun motiv
Continu s izbeasc blocul de calcar pe care, ncetul cu

ncetul, l fcu s dispar n fundul alveolei sale, din care n


curnd l scoase chiar cu totul, mpingndu-l n partea
cealalt, n celula marchizului.
Cnd obinu acest rezultat, tnrul scoase o exclamaie de
bucurie.
Orificiul creat prin absena pietrei era ndeajuns de mare
pentru a permite trecerea dintr-o celul n cealalt a unor
persoane de corpolena lui Henri.
Fr a pierde o secund, Romuald voi s-l foloseasc. i
vr capul n gaur, mpinse cu totul piatra care astupa
deschiderea pe partea cealalt i, ajutndu-se cu minile i
picioarele, reui cu uurin s se strecoare dincolo. Cnd se
ridic n picioare, constat c se afl n celula 37, i anume
n spatele captului patului pe care dormea marchizul.
Odihna acestuia nu fusese deloc ntrerupt de munca
efectuat de prietenul su.
Dei nerbdtor s-i vorbeasc i de a-i arta descoperirea
lui, vicontele n-avu inima s-l trezeasc, preferind s-l
atepte s-i deschid singur ochii.
Trecu un sfert de or pn ce Henri i ncet somnul.
Zrindu-l pe Romuald lng el, i nchipui c viseaz. Dar
acesta. ndemnndu-l s se scoale, l duse n faa gurii i-i
explic felul n care hazardul l fcuse s gseasc acea cale
de comunicare.
Aceasta-i o nou mecherie de-a ta, dragul meu prieten,
coment Henri. Nu pot repeta ndeajuns de mult c eti, ntradevr, de o rar isteime.
Acum, c-i puteau vorbi fr martori, se gndir ndat
s discute despre Blanche i Louise.
Care le era soarta n acel moment? Oare ducele de Nevers,
revenit desigur la Paris chiar n acea diminea i prevenit,
fr ndoial, de ctre acel straniu personaj deghizat n
magician, pe care-l ntlniser la Chvreloup, ntreprinsese

demersurile necesare pentru imediata lor punere n libertate?


Fr a ti de ce, erau ndemnai s-i rspund afirmativ
la aceast ntrebare pe care i-o puneau amndoi.
ntr-adevr, dup o matur gndire, nu mai simir nicio
ngrijorare n legtur cu soarta celor dou fete i-i explicar
faptul prin aceea c, mai mult ca sigur, ele se aflau acum n
deplin securitate.
Dar dac aa stteau lucrurile, aveau un motiv n plus si pstreze incognito-ul.
Dat fiind c, acum, nefericita ntmplare din Parc-auxCerfs se ncheiase, i spuneau c dac ar face stngcia de a
dezvlui cine erau i scopul agresiunii lor fa de rege, astfel
de mrturisiri ar readuce-o n discuie i ea ar deveni de
notorietate public.
Ct despre pedeapsa ce-i atepta, ei bine! erau n stare s-o
suporte, oricare ar fi fost.
Cu toate acestea, cnd luar aceast decizie, nu le trecea
prin minte c le-ar fi ameninat chiar viaa.
n realitate, ei nu atentaser la zilele monarhului,
ncercaser pur i simplu s-i ia cu fora dou copile pe care
el avea de gnd s le dezonoreze. De aici i pn la a vrea s-l
ucid era cale lung.
Aa nct, nchipuindu-i pedeapsa maxim ce li s-ar
putea da, nu vedeau n perspectiv dect exilul sau
nchisoarea pe via.
Chiar i asta li se prea exagerat. Cci pentru Romuald ar
fi nsemnat pierderea pentru totdeauna a Louisei, blnda sa
logodnic, pe care o iubea cu o dragoste att de profund, iar
pentru Henri pierderea familiei att de ndrgite.
Fr a regreta defel ceea ce fcuser, ajunseser astfel s
recunoasc totui c ar fi putut s acioneze cu mai mare
dibcie.
n fine, era prea trziu s mai aib regrete. Nu le rmnea

dect s se resemneze s-i ndure soarta.


Cei doi tineri rmaser toat ziua mpreun. Ctre, orele
ase seara, ale cror bti le auzir la marele orologiu al
Chtelet-ului, Romuald crezu c-i mai prudent s se ntoarc
n propria-i celul. Trecu, aadar, din nou prin gaura fcut
i Henri mpinse piatra n locaul su, unde se potrivea aa
de bine, nct ntre ea i vecinele sale nu rmnea nici cel
mai mic gol.
Desigur c celui care o dislocase astfel i trebuise un timp
extrem de ndelungat i o mare ndemnare pentru a reui s
execute acea lucrare perfect. Cci, dac nu tiai c piatra e
mobil, nici cel mai expert ochi n-ar fi fost n stare s-i dea
seama de asta.
Nu trecuser nici cinci minute de cnd vicontele se
ntorsese n celula sa, cnd Schlick apru ducnd cina,
alctuit exact din acelai meniu ca i prnzul.
Spre marea plcere a tnrului, doar intr i iei, fr a-i
adresa vreo vorb.
Imediat ce rmaser singuri, le veni aceeai idee: de a lua
masa mpreun.
De data aceasta, fu rndul marchizului s se duc la
Romuald. Astfel reunii, alimentele le preau mai puin
respingtoare, iar nchisoarea nu att de mizerabil.
Deoarece nu mai aveau a se teme c ar putea fi deranjai
de Schlick, nu se desprir dect trziu n noapte.
Amndoi bnuiau c n dimineaa urmtoare vor trebui s
se nfieze din nou la procuror ntlnire pe care o
ateptau cu mare ngrijorare, cci era posibil ca, n ciuda
prostiei sale, Eusbe Papelard s reueasc n cele din urm
s le descopere identitatea, eventualitate care ar fi fost o
mare nenorocire pentru ei.
Drept urmare, toat dimineaa ateptar plini de nelinite
s fie chemai la cabinetul acestuia.

Dar orele treceau fr ca nimeni s vin spre a-i conduce


la el.
Ca i n ajun, Schlick i fcu apariia la prnz.
Dei i venea greu s intre n vorb cu individul, Romuald
voi totui s capete de la el informaii cu privire la momentul
n care vor fi chemai la magistrat.
La ce or trebuie s fim dui n faa procurorului? l
ntreb.
Da de ce s fii dui la el? replic Schlick.
La naiba! nu pentru plcerea de a-l admira, nici pe el,
nici pe jupnul Hilaire Cornudet. Am avut ieri prilejul acesta
i ne-a ajuns.
Cu toate astea, ar fi singurul motiv care v-ar putea pune
acum n prezena sa.
Ah! pe cinstea mea! cu att mai bine. Preferm s fie
aa. S ne fac ce vor voi, dar s nu ne mai interogheze; este
tot ce ne dorim, de vreme ce din gura noastr nu se va afla
niciodat nimic.
Ce s-ar putea afla n plus fa de cele ce-ai mrturisit
deja?
Cele ce-am mrturisit? replic Romuald mirat.
Bineneles. Dup cte mi-a spus Hilaire, ai recunoscut
c-ai vrut s-l ucidei pe Majestatea Sa, n scopul de a v
rzbuna rudele pentru pierderea averii, n urma unui tratat
de stat. Nu e nevoie s se tie mai mult ca s vi se poat
instrui procesul. Ct despre nume, se va gsi desigur
mijlocul prin care s fii convini s vi-l spunei, atunci cnd
va sosi momentul.
Am recunoscut noi asta?
O tii tot att de bine ca i mine.
Romuald i aduse aminte c, ntr-adevr, tcerea lor din
ajun, n cabinetul procurorului, fusese interpretat de acesta
drept o acceptare a ridicolelor sale afirmaii.

Drace! La nceput nu se gndiser la consecinele acelei


mrturisiri tacite, dar lucrurile luau o ntorstur urt.
Cci, n acest caz, erau considerai de-a binelea regicizi, ceea
ce nu mai implica exilul sau nchisoarea pe via, ci chiar
moartea.
i ce moarte! Cea mai njositoare dintre toate.
Vicontele cunotea prea bine pedeapsa rezervat celor ce
atentau la existena unui suveran: era un ir de torturi,
unele mai groaznice dect altele, i doar gndul la ele l fcea
s fie strbtut de un fior de-a lungul irii spinrii.
Ca el i Henri s fie supui unei astfel de pedepse i se
prea totui att de monstruos, nct nici nu voia s cread
aa ceva.
nchipuindu-i c temnicerul cunotea pedeapsa ce li se va
aplica, l ntreb, nu fr o uoar schimbare n glas:
i ce se va face, n cazul nostru?
Presupun c bnuii oarecum? rnji Schlick, cu o
expresie plin de rutate.
Poate, dar nu ntr-un mod clar. Aa c am prefera s
tim cu exactitate.
Dac v face plcere, v voi spune. Vei fi dui amndoi
n piaa Grve21.
n piaa Grve!
Pi nu? Acolo sunt dui, de obicei, regicizii.
Regicizii! Aadar era adevrat, erau considerai ca atare. i
le era imposibil s se disculpe fr a da n vileag adevrul,
ceea ce nu vor face niciodat!
Ce situaie ngrozitoare!
Piaa Grve (Place de Grve): Pia n Paris, devenit n 1866 ,,Piaa
Primriei (Place de lHtel de Ville). Muncitorii fr lucru se duceau acolo
n sperana de a se angaja. n perioada din timpul domniei lui Carol al VIlea (13801422) i pn la Restauraie (18141830), a fost locul n care
se duceau la ndeplinire execuiile capitale. (n.t.)
21

Schlick prea s simt o satisfacie feroce la vederea


spaimei ce-l cuprinsese pe Romuald. Mulumit de ce fcuse,
plec, prsindu-l pe viconte cu gndurile lui triste.
Deoarece la Henri intrase nainte de a veni la Romuald ls
pentru sear sau pe a doua zi plcerea de a-i spune
marchizului cele ce-i adusese la cunotin celui dinti.
Afirmndu-i vicontelui c nici el, nici Henri nu vor trebui
s mai apar n faa lui Eusbe Papelard, ticlosul spusese
adevrul; dar nu pentru motivul pe care i-l dduse, ci dintr-o
cu totul alt cauz.
Aa cum i fcuse planul, Philippe de Lagardre-Nevers se
dusese la domnul de Sartine, locotenentul general al poliiei
despre care se spune c-i gsea sursa proverbialei sale
iretenii ntr-un numr incalculabil de tabachere scumpe
i-l pusese la curent cu evenimentele ce duseser la
ncarcerarea celor doi tineri, rugndu-l s-i pofteasc pe
domnii de la Chtelet s nu nceap procedura n respectiva
afacere.
Domnul de Sartine se artase foarte binevoitor fa de
cererea lui i se dusese imediat la domnul Alexandre de
Sgur, care era pe atunci marele staroste al poliiei din Paris.
La rndul su, acesta promisese, foarte amabil, c va
suspenda instrucia nceput n cazul celor doi prizonieri,
pn n momentul n care regele va putea fi din nou vzut.
Rezultatul fusese un ordin trimis lui Eusbe Papelard, de a
nu-i mai interoga de acum nainte pe aa-ziii regicizi.
Ordinul, pe care Schlick l aflase prin intermediul lui
Hilaire Cornudet, l fcuse pe cerber s presupun c, acum,
situaia lor era suficient de limpede pentru a nu mai fi nevoie
s fie clarificat i mai mult.
S adugm c domnul de Sgur ignora felul n care
vicontele i marchizul erau tratai la Chtelet, i c este de la

sine neles c, n caz contrar, ar fi luat imediat msuri de


remediere.
De-abia rmsese Romuald de Dizons singur n celula sa,
cnd marchizul, mpingnd piatra mobil, se strecur prin
gaur i intr la prietenul su.
Prea a fi, i el, stpnit de o puternic emoie.
Ei, bine! Romuald, i se adres cu un rs nervos, acum
tim la ce s ne ateptm.
Cum? Ai auzit ce-a spus?
Totul! Interstiiile din jurul pietrei, de care mi lipisem
urechea, mi-au permis s nu pierd niciun cuvnt din discuia
ta cu el.
Asta nseamn c sunt scutit de a i-o repeta. Dar
ascult, Henri, dac tii tot att de multe ct i mine, ce
hotrre lum? Eti dispus s nduri acea moarte n piaa
Grve?
Cum poi crede asta, Romuald? Mai curnd mi-a
sparge capul izbindu-mi-l de pereii celulei!
i eu la fel. Aadar, cu orice pre trebuie s scpm de o
asemenea moarte, mai mult din cauza njosirii ce s-ar
rsfrnge, fr ndoial, asupra celor pe care-i iubim i
respectm, dect din pricina atrocitii torturilor.
Cu orice pre! Prin sinucidere sau n alt mod.
Cu toat cumplita gravitate a situaiei lor, un zmbet
flutur pe buzele vicontelui, n vreme ce relua:
Nu-i ascund, prietene, c a prefera s fie n alt mod.
Sinceritatea m oblig, Romuald, s-i fac o mrturisire
asemntoare, doar c m ntreb cum vom proceda?
Eu unul nu vd dect un singur mijloc: s evadm.
La asta m gndeam i eu: s evadm i s prsim
Frana. Cci, bineneles, nu ne-am putea ntoarce la casele
noastre, unde am fi silii s rmnem pentru totdeauna
sechestrai, de team s nu fim recunoscui i arestai din

nou. i unde, n ciuda acelei sechestrri continue, am sfri,


cu siguran, prin a cdea, ntr-o bun zi, n minile justiiei.
S evadm, deci, l aprob vicontele. Dar cum s
procedm?
Mijlocul nu-i prea greu, prietene.
l cunoti?
La naiba! continu Henri cu o siguran de sine plin de
candoare, mi se pare c nimic nu-i mai simplu. Desear,
cnd Schlick va veni din nou, ne vom arunca asupra lui, l
vom lega fedele i, dup ce-i vom fi pus un clu, vom pleca
linitii.
Eti iute la hotrri, Henri, i spuse vicontele, zmbind.
Tnrul marchiz l privi mirat.
Doamne, zise, cred c aa trebuie s acionm.
i, ntr-adevr, nu-i putea nchipui c s-ar putea, proceda
n alt fel, cci cu toat nfrngerea lor din Parc-aux-Cerfs, se
credea nc sigur pe el de ndat ce era vorba s se bat.
Dup un rstimp, vicontele continu:
Vd c nu te gndeti la caracterul ntmpltor i prea
puin practic al acestui mod de a proceda. Mai nti, dei noi
suntem robuti, Schlick pare s dispun i el de o for rar
ntlnit i, cu toate c ne-am lupta doi mpotriva lui, este
fr ndoial n stare s ne reziste suficient de mult timp
pentru a i se veni n ajutor. Apoi, chiar dac-l doborm, va
trebui s ieim, i asta
Recunosc, drag Romuald, c nu m gndesc deloc la
toate acestea, mrturisi marchizul descumpnit. Dar atunci
ce-i de fcut?
n mod mainal, ochii tnrului se ndreptar ctre barele
ncruciate ca un grtar care nchideau fereastra.
Dac am demonta grtarul acesta? propuse.
Drag Henri replic Romuald cu tonul acela calm i
stpnit cu care un profesor i continu lecia pentru a

demonta un grilaj ca acela, chiar dac-am avea la dispoziie


sculele necesare, ar trebui s depunem o munc de gigani,
cci, mai nainte, am fi obligai s desprindem pietrele n care
sunt fixate zdravn tifturile sale. Apoi, zgomotul pe care lam face ar atrage atenia asupra noastr i ne-ar da n vileag
inteniile, tot att de limpede ca i cum ni le-am proclama cu
glas tare. Oricum, ar fi mai bine s retezm barele cu un
fierstru. Din pcate, nu avem la dispoziie nici asemenea
instrument ad-hoc22.
ntreb din nou: atunci ce-i de fcut?
S ne gndim!
Tnrul Lagardre i izbi fruntea cu pumnii. n
mprejurri grele, era om de aciune, dar sfaturile sale nu
meritau dect rareori s fie luate n seam.
Hai s mergem s vedem n celula mea, propuse dup
un timp de tcere. Acolo treaba ni se va prea mai
lesnicioas.
Este ndoielnic, replic Romuald, fiindc celula ta
seamn ntocmai cu a mea Hai totui s trecem dincolo.
ntr-o astfel de situaie nu trebuie s neglijm nimic.
Cnd cei doi tineri se apropiar de gaur spre a se duce n
celula 37, piciorul vicontelui izbi cu destul putere piatra
mobil ce se afla alturi, aruncnd-o la o distan cam de un
cot. Uurina cu care se deplasa un bloc de asemenea
dimensiuni l surprinse pe viconte, inspirndu-i bnuiala c
masa lui n-ar fi compact.
Marchizul se i aplecase spre a se strecura prin trecerea
deja folosit. Romuald l opri:
Ateapt, Henri. nainte de a merge la tine, a vrea s
cercetez cu atenie piatra asta.
Henri se ridic.
n ce scop? ntreb mirat.
22

Ad-hoc (lb. latin)= care se potrivete scopului dat. (n.t.)

Romuald i explic.
A! crezi c este goal pe dinuntru?
Aa-mi pare.
Ca s vezi! Dac-i aa, ar fi ceva neobinuit, cci n
cazul acesta ne-am afla n prezena a ceea ce prizonierii
numesc o ascunztoare.
Exact. i chiar i numai pentru ciudenia faptului, miar plcea s descopr un astfel de loc.
i mie. Desigur, n-ar fi lipsit de interes.
Deoarece piatra se gsea n cel mai ntunecat ungher al
celulei, spre a o supune unui examen atent, tinerii fur
nevoii s-o aduc n zona n care obscuritatea era mai mic.
n timp ce o trau ntr-acolo, remarcar mica ei greutate n
raport cu dimensiunile sale, ceea ce le ntri convingerea c
pe dinuntru era goal.
De ndat ce piatra ajunsese ntr-un loc convenabil, se
aplecar asupra ei i ncepur s-i studieze cu grij cele cinci
fee ce se ofereau vederii. Dar nu constatar nimic anormal:
suprafeele erau perfect netede i intacte.
S ne uitm dedesubt, zise Henri.
Da, probabil c acolo este ascunztoarea, ncuviin
Romuald.
Rsturnar blocul. Imediat, zrir la mijlocul su o
scobitur cu diametrul ntre patru i cinci degete, al crei
orificiu era astupat cu o ngrmdire de materiale asupra
naturii crora nu se lmurir pe dat.
Iat ce cutam! exclam Romuald. Dar ce-o fi asta?
adug, punnd mna pe dop.
Apoi, dup ce-l pipise:
Ia te uit, s-ar zice c-i o estur impregnat cu
pmnt sau cu ipsos.
Hai s dm repede la o parte capacul sta, spuse Henri,
sunt nerbdtor s vd ce-i dedesubt.

Era mai uor de spus dect de fcut, cci dopul prea


foarte bine nepenit. Cu toate acestea, dup cteva clipe de
eforturi, reuir s-l scoat.
Dopul fusese confecionat, ntr-adevr, din buci de stof,
mai nti legate strns mprejur cu sforicele, iar apoi
acoperite cu un soi de mortar, spre a-i da consisten i a-l
face s adere de pereii pietrei.
Dup ce constatase acest lucru, vicontele i vr mna n
gaur i scoase de acolo o crticic nvelit n pergament. La
vederea ei, tinerii resimir o mare dezamgire.
Ce idee caraghioas a avut posesorul acestei crulii: s-o
pun n ascunztoarea asta de parc-ar fi un obiect preios! Te
pomeneti c ofer reeta de fabricat aur? ntreb Henri n
btaie de joc.
Pe cinstea mea, nu, replic Romuald, care deschisese
cartea. Ba chiar, nici pe departe, deoarece este un tratat cu
privire la starea de graie, al crui titlu este Augustinus,
autorul fiind un oarecare Corneille Jansnius23.
Ei bine! exclam tnrul marchiz, dnd fru liber
dezamgirii sale. Repet c ideea de a ascunde n aa mare
secret cteva foi de hrtie fr valoare i pe care n-a da
niciun ban este bizar i stupid.
Fr a rspunde; Romuald cerceta cartea cu atenie.
Ia te uit, zise la un moment dat, pe coperta de
dedesubt se afl ceva scris de mn: dar este att de ters,
nct literele nu se desluesc. Privete, Henri.
Marchizul lu cartea i o studie la rndul su.
ntr-adevr, zise, este imposibil s citeti vreun cuvnt
din mzgleala asta. S vedem totui dac, mergnd mai
aproape de lumin, nu izbutim s descifrm despre ce-i
vorba.
Corneille Jansnius: ntemeietorul jansenismului (v. Volumul Sergentul
Belle-pe al romanului Fiul lui Lagardre de P. Fval-fiul. (n.t.)
23

Ca i n ajun, vicontele construi un eafodaj folosind masa


i scunelul i, cocondu-se pe acesta, inu cartea n dreptul
deschiderii, astfel ca lumina s cad direct pe locul n care se
afla scrierea.
Literele i aprur mai distincte i, dup cteva bjbieli,
fu n stare s citeasc cele ce urmeaz:
Cel ce va descoperi aceast carte, dac-i va recpta
libertatea, s se duc, atunci cnd va iei din aceast celul,
la intersecia drumului ce leag Bondy de Paris. S sape
adnc la piciorul crucii ce se nal acolo i va gsi o caset n
care se afl cincizeci de mii de livre de aur.
Fratele meu i cu mine, fiind jefuii de ctre iezuii, care neau nchis aici socotindu-ne eretici, am reuit totui s smulgem
aceast sum din minile lor lacome i s-o ascundem n acel
loc, cu sperana de a o relua cnd am redeveni liberi.
Dar asear am fost informai c astzi urmeaz s fim dui
la eafod.
Neavnd nicio rud i nevoind defel ca aceste cincizeci de
mii de livre s fie pierdute pentru totdeauna, indicm n
aceast carte, pe care o vom pune ntr-o ascunztoare, locul n
care se afl, rugndu-l pe Dumnezeu s fac astfel ca, ntr-o
zi, s cad n nite mini ce le vor da o bun folosin.
Jean i Franoise Sguin, burghezi din Paris
Astzi, 17 noiembrie 1703
Vicontele citise cu glas tare. De ndat ce sfri, sri jos pe
pardoseal.
Cincizeci de mii de livre! Drace! Oamenii aceia ne-au
fcut un cadou tare drgu, spuse Henri.
Desigur, i ne este cu att mai bine venit, cu ct, dac
vom izbuti s evadm, vom fi nevoii s ne ndeprtm ct
mai grabnic de Paris, fr a avea timp s mprumutm de la
nimeni nici cea mai mic sum, aa c ne-am afla ntr-o

situaie foarte dificil, cu buzunarele goale lucru la care,


mai nainte, nici nu ne gndeam.
Pe cinstea mea, nu, nu-mi trecuse prin minte i, ca i
tine, constat c banii aceia mai bine zis, aurul acela ne
pic n cel mai nimerit moment.
Numai c, ia seama, Henri, pentru ca ruga acelor frai
nenorocii s le fie mplinit, ne vom strdui s folosim cea
mai mare parte a banilor spre a face fapte bune, nepstrnd
pentru noi dect att ct ne va face trebuin. Dar adug
vicontele, zmbind din nou iat c stm i plnuim, ca i
cum i-am stpni deja. Mi se pare c nainte ca toate acestea
s se ntmple, avem destul de multe de fcut.
Aa este. Aadar, s continum, mai nti, s cutm
un mijloc pentru a iei de aici i, aa cum ne-am neles, hai
s trecem n celula mea.
S trecem.
O clip mai trziu, cei doi prieteni se aflau la numrul 37.
Romuald avusese dreptate: celula semna perfect cu cea
de la numrul 36. Singura diferen era c pardoseala,
acoperit n ambele cu plci, prea mai deteriorat n cea
destinat lui Henri. Aici se sprseser mai multe, i gurile
rmase n urma lor, fiind fr ndoial mai vechi, erau foarte
adnci. Ba chiar unele lsau s se vad scheletul de lemn i
ipcile ce susineau plafonul ncperii de dedesubt.
Tinerilor nu le trebui mult timp ca s-i dea seama c
celula nu oferea mai multe posibiliti de evadare dect
vecina ei.
ntreaga dup-amiaz i puser mintea la contribuie,
ncercnd s gseasc o idee practic. Dar nu le veni niciuna.
La ora cinei, dup ce Romuald se ntorsese n celula lui,
Schlick aa cum promisese nu ls s-i scape primul
prilej pentru a-l ntiina pe Henri de cele ce-i ateptau n
scurt timp pe amndoi.

Odat Schlick plecat, domnul de Dizons veni la marchiz.


i reluar cutrile cu i mai mare nverunare, dar vai! tot
fr succes.
Mii de trsnete! sfri prin a ocr marchizul, disperat.
Te rog s-mi ieri njurtura asta, Romuald, dar vom fi oare
chiar constrni s ne sinucidem?
Ajung s m tem c da, replic vicontele.
Ei bine, dac-i aa, continu Henri, exaltat, mai bine s
sfrim numaidect. M voi sui pe mas i, de acolo, m voi
azvrli cu capul nainte pe plcile acestea, care vor fi, sper,
destul de milostive spre a-mi sparge craniul.
n timp ce vorbea, i izbi cu putere clciul de podea, ca
pentru a-i ncerca rezistena. Dar, nedndu-i seama c se
afl lng una din gurile despre care am vorbit, piciorul, n
loc s ntlneasc plcile, ptrunse n soiul acela de groap,
sfrmnd mpletitura de ipci destinat, s susin stratul
de mortar n care erau ncastrate plcile i disprnd pn la
glezn.
Un nor de praf umplu celula.
Pe toi dracii! njur Henri cu oarecare uimire. Un pic
mai mult i-mi rupeam piciorul. Sunt de acord s mor dintr-o
dat, dar nu i cu bucica. Romuald, ajut-m s ies deaici. Mi s-a prins cizma ntre scnduri i e strns ca ntre
flcile unei menghine.
Vicontele nu se putuse mpiedica s surd vznd mutra
dezumflat a prietenului su, n urma acelei fapte de vitejie.
Se grbi totui s-i vin n ajutor i, dup o cteva eforturi,
reui s-i desprind piciorul din capcana pe care o fcuse el
nsui.
Groapa devenise acum un abis: avea o adncime de o
jumtate de cot.
Deodat, nasul domnului de Dizons fu afectat n mod
neplcut de mirosul acela infect pe care-l simise deja n ziua

precedent, atunci cnd ncercase s priveasc afar, dar


care, acum, prea s vin din gaur.
Ei, na-i-o! exclam. Iat ceva bizar. Nu simi, Henri, ce
duhoare pestilenial urc de-acolo?
Cum nu, rspunse marchizul. Tocmai m ntrebam de
unde ne vine aceast neplcere n plus. Ce infecie! Oare care
s-i fie cauza? S fie acolo vreun animal mort, n curs de
putrefacie? M grbesc s astup la loc cavitatea. Duhnete
prea tare.
Nu, nu, oprete-te, se opuse repede Romuald. Nu poate
fi ceea ce crezi. i ieri, privind printre gratiile celulei mele, au
ajuns pn la nrile mele nite miasme asemntoare, dar
venind de afar, iar eu am crezut, ca i tine, c proveneau de
la cadavrul vreunui animal euat pe malurile Senei. Dar este
aproape sigur c ieri m nelam, tot aa cum, fr ndoial,
te neli tu astzi.
Dup un timp de gndire, ntreb:
Oare deasupra crei ncperi ne aflm? Tare-a vrea s
tiu.
Dar cum faci ca s afli?
Scobind gaura asta, pe care te-am mpiedicat s-o astupi
la loc, pn cnd, dac-i cu putin, i vom strpunge fundul.
Da, este o idee Cel puin, asta ne va procura cteva
minute de distracie.
Tinerii se puser imediat pe treab.
Scoaser din cavitate ipcile rupte, pietriul, sfrmturile
de plci care o umpleau pe jumtate i, n curnd, ajunser
la un strat de tencuial ce alctuia plafonul ncperii de jos.
Acum, atenie, spuse Romuald. S ncercm s nu
facem dect o gaur foarte mic, doar att ct s aruncm o
privire.
Bineneles, aprob Henri. M gndesc totui la ceva: i
anume c, datorit ntunericului care desigur domnete

acolo, fr ndoial c nu vom vedea nimic.


S-ar putea! replic vicontele, care prea s aib un gnd
ascuns.
A! bnuieti c este luminat?
Nu m-a mira defel.
Dar atunci, dac e lumin, nseamn c i acolo se afl
cineva; i dac se afl cineva, va observa ce facem noi, i asta
nu ne va ajuta s progresm.
Ct eti de vorbre, dragul meu Henri, replic
Romuald, cu un surs enigmatic. Este posibil ca, de data
aceasta, s fi ghicit corect: n-ar fi cu neputin ca jos s fie
lume. Cu toate acestea, nu trebuie s ne facem griji n
legtur cu aceast eventualitate, cci lumea ce s-ar putea
afla acolo nu este de natur s ne ncurce socotelile.
Pregtete-mi, folosind puin praf umezit cu, ap, o bilu de
mrimea unei nuci, astfel ca s formeze un soi de chit. Voi
avea nevoie de ea peste o clip.
Spunnd acestea, n timp ce marchizul i ndeplinea
ordinul, vicontele lu un ciob de plac i zgrie uor stratul
de tencuial, pe o suprafa cam de mrimea unei monede de
aram.
Apoi, dup ce subiase ndeajuns de mult acea suprafa,
aplic pe ea bila pe care o frmntase Henri, n aa fel nct
s-o fac s adere i, cu o mic smucitur de jos n sus,
desprinse bucata de tencuial.
Un val de duhoare fetid rbufni imediat prin orificiul
astfel obinut, n vreme ce, prin el, se zrea o slab lumin,
ca de mormnt.
Ptiu! exclam marchizul, astupndu-i nrile. Dar etajul
de jos este un abator!
Fr a lua n seam exclamaia prietenului su i dei
simul mirosului tot att de delicat ca al acestuia i
suferea din cauza emanaiilor, Romuald i vr cu curaj

capul n cavitate, apropiindu-i ochiul de acel vizor de tip


nou.
Bnuiam eu! declar dup un moment de observare i
ridicndu-se dintr-un salt. Ah! iat-l n sfrit, acel mijloc de
a fugi pe care l-am cutat zadarnic toat ziua Iat-l!
Ai descoperit modul n care s fugim?
Da privete tu nsui, replic vicontele.
Stpnindu-i repulsia, marchizul se aplec, la rndul
su, deasupra gurii. Dar abia aruncase o privire n jos, c
se ridic palid i cu ochii rtcii.
Dumnezeule! strig, ce-nseamn asta? i bai joc de
mine, Romuald? Am vzut patru cadavre ntinse pe nite
dale!
ntr-adevr, patru sunt.
Iar deasupra atrn o frnghie lung.
Frnghia clopotului.
i, n fund, o lumini cu o strlucire lugubr.
Candela.
Dar ce loc este acesta? ntreb Henri, nfiorndu-se.
Ei, la naiba! este cavoul expoziiilor funebre. Cu alte
cuvinte: morga!
Ah! Asta-i morga?
Da, n-o cunoteai, aadar, deloc?
Absolut deloc. Nu tiam nici mcar c se afl la
Chtelet.
Eu tiam, deoarece m-am dus acolo de mai multe ori,
din curiozitate.
Ce loc ngrozitor! Simpla lui vedere mi produce grea.
Sunt de acord c este departe de a fi o privelite
plcut. Cu toate acestea, noi trebuie s-o contemplm cu
ochi ncntai.
O! cum poi vorbi astfel!
Desigur, deoarece, pentru noi, reprezint anticamera

libertii.
Poftim? cum aa?
Ua ei d direct pe malul Senei i ne va fi de ajuns s-o
deschidem pentru a fi liberi. Dar asta e ultima dificultate pe
careva trebui s-o nvingem. Nu tiu nc n ce fel vom reui.
Ai dreptate, ca ntotdeauna, Romuald, l aprob
marchizul. Cnd ne hotrm s ne ncercm norocul?
Cred c este, poate, prea devreme. De-abia a sunat ora
zece. Ar fi mai bine s ateptm cel puin nc o or.
Ei, bine! s ateptm. Dar dac, pentru a ne trece mai
uor aceast or, am ncepe, de pe acum, s ne pregtim
trecerea prin plafon?
Putem s-o facem. Dar s fim cu urechea la pnd, spre
a evita s fim surprini de Schlick, i s avem, de asemenea,
grij s nu lsm s cad jos nicio sfrmtur. Dac
paznicul omul de la morg, cum i se spune nu a adormit
nc, sau dac are somnul uor, s-ar putea ca zgomotul s-l
ndemne s vin n ncpere i atunci am fi prini.
Cum? Paznicul este acolo, chiar i noaptea?
Desigur.
Ia te uit! i la ce bun? Pentru a-i mpiedica pe mori s
n-o ia la fug?
Nu, Henri, i greeti c vorbeti cu uurin despre
defunci. Dac paznicul rmne peste noapte, este spre a le
da ajutor celor care renvie.
n privirea marchizului se citi cea mai profund uimire.
Ce spui? ntreb.
Spun c se poate ntmpla ca un nefericit, trimis la
morg la simpla recomandare a unui nepriceput, aa cum
sunt brbierii notri, sau cules de pe drumul public n urma
unei sincope ce simuleaz ncetarea vieii, s-i revin dup
un timp mai mult sau mai puin ndelungat. i deoarece
pentru asta nu i-ar alege el momentul i presupunnd c i-

ar veni pofta s-o fac noaptea, dac nu s-ar afla nimeni de


fa spre a-i da ngrijiri imediate, ar putea prea bine s
moar cu adevrat.
Ah! neleg. Dar cnd un individ se ntoarce n felul
acesta la via, risc mult dac paznicul doarme adnc s
fie lipsit de ngrijirile lui, cci mi nchipui c acesta nu se
culc n sala mortuar.
Gndeti corect: are o cmru alturi. i tocmai de
aceea s-a instalat n aceast sal, luminat cu o candel de
ndat ce se nsereaz, un clopot mare, cu dangt rsuntor,
renviatul netrebuind dect s trag de frnghia lui pentru al trezi pe paznic, orict de adnc ar dormi. Frnghia pe care
ai vzut-o atrnnd deasupra lespezilor pe care sunt depuse
trupurile.
Drace! ce mutr ciudat trebuie s fac nefericitul
cruia i s-ar ntmpla aa ceva!
ntr-adevr, trebuie s fie destul de neplcut surprins.
i l-am auzi pe tutorele meu, domul de Gabrian, spunnd c,
dei rar, faptul se produce totui.
Mcar de nu s-ar ntmpla n timp ce vom fi noi acolo.
Orict de puin fricos a fi, nu mi-ar plcea s m ntlnesc
nas n nas cu unul ce revine din cealalt lume.
S sperm c nu vom pi aa ceva, dragul meu Henri,
cci chiar c ar nsemna c avem ghinion.
Tot vorbind, cei doi tineri lucrau la lrgirea orificiului
superior al cavitii, munc ce nu le cerea prea mult trud.
Plcile se desprindeau singure, iar ipcile se rupeau cu
uurin.
Cavitatea se afla ntre dou grinzi transversale, groase,
care o mrgineau la fiecare capt, pe direcia lungimii.
n curnd, prizonierii notri o fcuser ndeajuns de mare
pentru a putea trece fr greutate prin ea. Dup ce scobiser
pn la a nu le mai rmne n fa dect un strat subire de

tencuial, ce alctuia plafonul propriu-zis, se oprir.


Operaia pe care o mai aveau de fcut era att de simpl,
nct nu voiau s-o efectueze dect n ultima clip, adic
atunci cnd va suna ora unsprezece.
Nerbdtori, numrar minutele, secundele. n sfrit,
turnul cu clopot al catedralei Notre-Dame ddu tonul.
Unsprezece bti rsunar n tcerea nopii care se nsuflei
imediat de dangtele de la Sainte-Chapelle i ale altor orologii
cu care se mndrea La Cit.
Haidem, decise Romuald, a sosit clipa! Dumnezeu o s
ne-ajute, suntem n minile Sale.
Haidem, repet cu hotrre Henri i, precum spui, fie ca
Cel Atotputernic s ne apere avem nevoie de sprijinul Su.
Fr a mai pierde timp, ndeprtar stratul de tencuial ce
alctuia fundul cavitii, aruncnd bucile n celul. Apoi,
cnd acel ultim obstacol dispru, se pregtir s coboare.
Henri, dac nu vezi niciun inconvenient, voi trece eu
primul, declar vicontele.
Nu vd niciunul, rspunse marchizul.
n cazul acesta pornesc.
Zis i fcut: Romuald se strecur prin deschiztur,
inndu-se cu ambele mini de una din grinzile transversale.
Peste o clip, atrna n gol, cu picioarele la o distan cam de
un stnjen deasupra podelei. Rmase dou secunde astfel
apoi, deodat, dnd drumul grinzii, czu uor la pmnt,
fr a face, n cdere, dect un zgomot abia auzit.
ncperea n care ajunsese avea o nfiare cu adevrat
ngrozitoare, i moartea se arta acolo sub aspectul ei cel mai
sinistru.
n sal se aflau ase lespezi destinate a primi cadavrele.
Patru dintre ele erau, deocamdat, ocupate. Dup cum
constatase marchizul, cadavrele erau complet goale. n
fundul ncperii, n faa fiecruia, se vedeau, agate n nite

cuiere, vemintele pe care le purtaser cnd fuseser aduse


la morg.
Doi dintre mori erau victime ale necului: un brbat foarte
tnr i o fat, de asemenea foarte tnr: poate doi
ndrgostii care se uniser n moarte, neputndu-se uni n
via.
Un al treilea fusese clcat de o trsur i din pieptul lui,
zdrobit de vehicul, ieeau coastele rupte, care strpunseser
pielea n mai multe locuri.
Cel de-al patrulea, ultimul, contrasta cu vecinii si. Era un
biat tnr, de cel mult douzeci i doi, douzeci i trei de
ani, mare i voinic, cu prul de un blond cnepiu i foarte
lung, rsfirat pe umeri, i al crui trup, cu o musculatur
admirabil, nu purta nicio urm de rnire.
Doar la cap, n partea de sus a frunii, se afla o ran de
mici dimensiuni, cu aspectul unei izbituri i care, prin
aspectul su benign, te fcea s te ndoieti c-ar fi putut s-i
provoace moartea.
n spatele acestui cadavru atrna o mbrcminte
complet de ran breton.
Romuald cuprinse toate acestea ntr-o privire rapid i,
nevznd nimic suspect, i fcu semn lui Henri s coboare i
el.
Dar l sftui n oapt ai grij s nu atingi cu
piciorul frnghia. Este aici, aproape, i a fost ct pe-aci ca eu
s-o ating din nebgare de seam.
Henri era gata s rspund cu glas tare, promind c-i va
urma recomandarea, cnd, deodat, pli cumplit i se trase
brusc napoi, ncordndu-i auzul ctre ua celulei sale.
Hai, Henri, relu vicontele, e rndul tu; fii atent la
clopot.
Henri de Lagardre i ddu drumul s alunece prin gaur.
Din nefericire, n momentul n care, dup ce trecuse n

ntregime, marchizul se pregtea s se lase s cad, una


dintre mini prsi grinda mai repede dect ar fi vrut el i, n
efortul instinctiv de a o apuca din nou, picioarele i se izbir
de frnghie care, pus n micare, fcu s sune clopotul.
Apoi, aproape n aceeai clip, Henri czu ca un bolovan.
Romuald de-abia avu timp s deschid braele spre a-l
prinde, altminteri, n cdere, s-ar fi putut lovi ru.
Doamne Sfinte! ce-ai fcut i ce s-a-ntmplat? exclam
n surdin vicontele. Suntem pierdui va veni paznicul O!
ce nenorocire!
Vai! da, este o nenorocire! gemu marchizul, disperat.
Dar, orice ni s-ar ntmpla, pericolul cel mai grav a trecut!
S ne ascundem acolo, suger domnul de Dizons,
artnd un ptrat mare de umbr, format de soclul de zidrie
ce susinea lespedea pe care se afla ntins ranul breton.
Dac, printr-un noroc, omul de la morg n-ar fi auzit!
Se ghemuir repede n spatele soclului, cu frunile
transpirate de fric.
Deodat, auzir deasupra lor un zgomot uor, i nlndui privirile, vzur trunchiul bretonului ridicndu-se ncet,
pn ce ajunse aproape n poziie vertical, n vreme ce
braele se ntindeau ctre spate n cutarea unui punct de
sprijin: un spectacol nspimnttor, ce-i cutremur din
cretet pn-n tlpi.
i reinur cu greu un ipt de groaz, rmnnd fascinai
de cele ce vedeau i neputndu-i dezlipi privirile de acel
trup gol, a crui albea se desprindea cu un efect fantastic
din semiobscuritatea locului.
tiau totui pentru c Romuald vorbise cu cteva minute
mai nainte despre asta c faptul al cror martori erau se
petrecea uneori. Cu toate acestea, amndoi se ateptau att
de puin s asiste la una din acele treziri macabre, nct erau
cumplit de rscolii i-i simeau sngele zvcnind n artere,

mai s le sparg.
Bretonul, ridicat n ezut, rotea n jur priviri nuce, lipsite
de orice strlucire. Dac materia ncepuse s triasc,
mintea continua s rmn cufundat n tenebrele
neantului.
Deodat, un nou zgomot se fcu auzit dinspre cmrua n
care sttea paznicul ncpere ce se afla spre cellalt capt
al cavoului.
Tinerii neleser c urma s intre ngrijitorul morgii.
Fusese trezit, desigur, de sunetul clopotului i venea s vad
care dintre tcuii i panicii si locatari i permitea s-i
tulbure somnul.
Iminena primejdiei l fcu pe Romuald s-i recapete
sngele rece. Cu degetele sale nervoase, apuc brusc de ceaf
cadavrul recalcitrant i trase napoi pe lespede trunchiul
bretonului care, incontient, nu opuse nicio rezisten i
reczu ntr-o total nemicare.
n acel moment, paznicul deschidea ua i intra.
Mo Balthazar, cum i se spunea, era un om de vreo aizeci
de ani, dar nc verde i viguros. De mai bine de douzeci de
ani de cnd era acolo, mai fusese trezit n felul acesta de
patru sau de cinci ori. n consecin, ceea ce se ntmpla nu
prea s-l mire prea mult.
Cine a tras clopotul? ntreb ndat ce intr.
ntrebarea, pus pe un ton jovial, era oarecum
ndrznea, cci ar fi trebuit s presupun c nu erau mai
muli nviai.
Sunetul glasului su l fcu s tresar pe breton, ale crui
picioare i brae se agitar puin. Paznicul observ acele
micri.
A! tu eti, biete? spuse, naintnd ctre ran. Ei, bine,
nici c m mir. Chiar mi se pruse c nu trecusei cu totul n
pe loc repaos, atunci cnd te-au adus aici. Hai, o s te

scoatem imediat din dormitorul sta Nu te speria.


n timp ce rostea ultimele cuvinte, ajunsese lng breton i
se pregtea s-i vorbeasc din nou, spre a-l liniti, cnd, iui
ca fulgerul, Henri i Romuald nir din spatele lespezii i
srir asupra lui.
Mo Balthazar, surprins de atacul neateptat i
nepricepnd cum se fcea c doi brbai plini de via se
aflau n locul acela, unde, cu rare excepii, ca cea de acum,
nu intrau niciodat dect morii, uit, la nceput, s se
apere.
Revenindu-i totui repede din uimire, ncerc s se
elibereze din braele ce-l strngeau, zguduindu-i cu putere
agresorii.
Dar acetia erau nzestrai cu o mare vigoare, pe care o
sporea gndul primejdiei care-i amenina; cci dac l-ar fi
lsat pe om s le scape s-ar fi zis cu ei.
Aa nct se porni o lupt ndrjit de ambele pri. i era
nspimnttor s vezi cele trei fiine strngndu-se cu furie
n acel azil al ultimului repaos, izbind, n timpul micrilor
lor brute, cadavrele care, la lumina plpind a candelei,
preau c revin la via, rznd cu ochii lor sticloi. Spre a-l
mpiedica pe btrnul Balthazar s cheme n ajutor, nc de
la nceputul luptei Romuald i nfundase n gur o pulpan a
hainei sale, pe care i-o apsa cu fora pe buze. Aceasta l
sufoca pe moneag, a crui fa devenea tot mai vnt.
Vznd simptomul, vicontele i spuse:
Nu mai opune rezisten i las-ne s ne vedem de
treaba noastr. i scot cluul. Nu vreau s-i facem niciun
ru. Dar, pur i simplu, ncercm s evadm din Chtelet,
unde am fost ntemniai pe nedrept. Ne promii s fii mut?
Omul avu o clip de ezitare. Dar, n cele din urm, dndui seama c nu era cel mai tare, schi un gest de
ncuviinare.

Pe dat, cluul i fu scos.


Acum, adug Romuald, te vom lega fedele i te vom
lsa n sala aceasta, doar dac nu ne promii din nou c nu
ne vei mpiedica fuga. Te nvoieti?
Mo Balthazar rmnea nehotrt. Se gndea la ciudata
propunere ce i se fcea.
M nvoiesc, se decise s rspund. La urma urmei eu
sunt pus s pzesc casa morilor, nu pe a viilor. Numai c eu
sunt cel care in s fiu legat fedele, ba chiar legat ca un
adevrat pachet, pentru a lsa s se cread c ai fugit
mpotriva voinei mele.
Asta ne convine, btrne, rspunse Romuald. Cci ne-ar
prea foarte ru dac ar trebui s nduri o pedeaps din
cauza noastr.
Ei, bine! atunci grbii-v: paznicul ef are obiceiul de a
face un rond prin curte cam pe la ora asta i dac, din
ntmplare, ar intra aici, aa cum face uneori, cu el nu v-ar
merge la fel de uor cum v-a mers cu mine.
Nu va dura mult, replicar tinerii.
Luar mbrcmintea omului clcat de trsur celelalte
fiind prea murdare i ct ai zice pete, l transformar pe
omul de la morg ntr-un veritabil balot.
Bun, spuse acesta cnd treaba fu ncheiat. Acum
ducei-m ntr-un col, ca s-mi pot rezema capul de perete i
s-i trag un pui de somn pn mine.
S-i punem un clu? l ntreb Henri. L-am lsa lejer,
pentru a-i permite s respiri fr greutate.
Nu, este inutil. Voi spune c mi-am pierdut cunotina
luptndu-m cu voi i c-am rmas aa pn dimineaa.
Henri i Romuald l crar pe btrn pn ntr-un col al
slii i-l aezar astfel nct s stea ct mai comod cu
putin.
Srmane om, i se adres Romuald, regretm mult,

crede-ne, c suntem nevoii s-i impunem s petreci o


noapte att de proast. Dar dac, ntr-o zi, ne este dat s te
rspltim pentru bunvoina cu care ne-ai nlesnit fuga, i
dm cuvntul c o vom face negreit.
Bine, bine, s nu vorbim despre asta. De ce m uit mai
bine la voi, de-aia m ncredinez c nu suntei nite
criminali i, prin urmare, nencercnd s v barez calea,
sunt departe de-a svri o fapt rea: asta-mi ajunge ca
recompens.
N-are a face, i repetm c
Nu v pierdei timpul, biei, plecai repede Cheia uii
este agat n cmrua mea Ah! Doamne Sfinte! exclam
deodat mo Balthazar, dar nviatul? Nu-l putem lsa
acolo. i apoi, are nevoie de ngrijiri, fr ndoial?
Fir-ar s fie! aa este, zise vicontele. l uitasem,
nefericitul. Ce s facem cu el?
Mai nainte de toate i sftui btrnul, fricionai-l
zdravn pentru a-i restabili circulaia sngelui, i apoi dai-i
o nghiitur de vin; gsii la mine, ntr-o sticl. Dup asta,
dac lucrurile merg bine, luai-l i gsii-i un adpost,
indiferent unde. Cnd se va face ziu, va ti, cu siguran, s
se descurce singur.
Dei consecina era o ntrziere periculoas a plecrii lor,
cei doi prieteni nu puteau refuza acel act de umanitarism.
Aadar, potrivit sfaturilor paznicului, se apropiar de
breton care, ridicat n ezut, se uita la cele ce se petreceau n
jurul su cu aceeai privire stupid ca mai nainte. Era uor
de vzut c creierul lui nu rencepuse s funcioneze.
Henri l apuc de un bra, Romuald de cellalt i amndoi
se pregteau s-i fac o frecie puternic pe fiecare membru.
Dar biatul, nenelegnd ce vroiau cu el, sau mai curnd
creznd, probabil, c cei doi aveau intenii rele n privina sa,
scoase un mrit nbuit i, fr niciun efort vizibil, doar

ncordndu-i muchii, i zvrli brusc pe amndoi la trei pai


napoi.
Pe cinstea mea! Zise mo Balthazar, plin de admiraie.
Mi se pare c biatul n-are nevoie s i se pun sngele n
micare. S-ar zice c-i ajunge aa cum l are. Atunci, dac-i
att de vioi, nu v mai rmne dect s-l mbrcai i s-o
tergei mpreun cu el.
Drace! i eu cred c n-are sngele amorit, fu de acord
Henri. N-am fost pentru el dect nite fire de paie. Ce for!
Este un tnr Hercule! adug Romuald, aproape
rznd de acel incident neprevzut. Zu aa, pentru cineva
care se-ntoarce de pe lumea cealalt, are nc destul de
mult via n trup. Dar s ne terminm repede treaba,
altminteri nu mai plecm niciodat.
Vicontele se duse s ia din cui hainele bretonului i i le
aduse, ndemnndu-l:
mbrac-te biete, te vom scoate de-aici. i s tii c
nimeni nu vrea s-i fac vreun ru.
Vzndu-i lucrurile, biatul pru i mai nucit, de parc
se ntreba de ce nu se aflau pe el. Se privi i, descoperind c
era n pielea goal, fapt de care nu-i dduse nc seama, se
grbi s se mbrace.
ntre timp, Henri se dusese s aduc cheia i deschisese pe
jumtate ua de ieire.
Rmas bun, om cumsecade, i spuser paznicului
marchizul i vicontele, nainte de plecare. Ne vom aminti de
ce ai fcut pentru noi.
Ducei-v, copii, rspunse mo Balthazar Dac m-am
nelat asupra voastr, cu att mai ru pentru mine. Dar nu
cred c-am greit.
i ai dreptate, replic Romuald. Apoi, adresndu-i-se
bretonului care, acum mbrcat, rmsese nemicat ca o
statuie, adug:

Vino cu noi!
Mocofanul sttu o clip nehotrt, plimbnd prin sala
mortuar o privire n care ncepea s strbat o lumin de
inteligen i, deodat, ca i cum s-ar fi speriat de cele ce
vedea, se grbi s fac un salt spre u, ajungndu-i din
urm pe cei doi prieteni i, mpreun cu ei, trecu n fine
pragul groaznicului loc.
Erau liberi.

2
Tinerii respirar cu adevrat voluptate briza proaspt a
nopii, umplndu-i cu nesa plmnii. Li se prea c i ei
revin la via i erau cuprini de un fel de beie, ca o
ameeal.
La rndul su, sub influena binefctoare a aerului curat
ce-i nvluia, bretonul rentea pe deplin. Trsturile sale,
dei destul de regulate n ansamblul lor, trdau cea mai
perfect i cea mai profund prostie. Cu toate acestea, o
expresie de buntate naturala ndeprta ceea ce ar fi putut fi
neplcut pe chipul su, fcndu-l mai degrab simpatic.
Chica lui cnepie, nclcit i zburlit, i rsrea peste o
frunte bombat, att de ngust, nct aproape c se unea cu
sprncenele stufoase.
Dup ce se lsaser cteva clipe n voia beiei de a se simi
liberi, Henri i Romuald se gndir s se deprteze. Cu toat
ora naintat a nopii i n ciuda pustietii ce domnea n jur,
vecintatea Chtelet-ului prezenta pentru ei o primejdie prea
mare pentru a rmne acolo mai mult timp.
Se aflau pe malul Senei, ale crei valuri ntunecate le
vedeau la mai puin de douzeci de pai n faa lor.
Avnd nevoie s se sftuiasc n legtur att cu ce anume
vor face cu bretonul, ct i ce vor face ei nii, se hotrser
s mearg n lungul fluviului, unde nu se temeau c-ar fi
surprini de paza de noapte, cci tiau c numeroasele
patrule care, de cnd apunea soarele i pn-n zori,
strbteau interiorul Parisului, nu se aventurau niciodat
prin pustietile acelea.
Spre mai mare siguran, n loc de a urmri cursul
fluviului, ceea ce i-ar fi adus napoi ctre centrul capitalei,
merser n susul lui, ndeprtndu-se astfel de toat zona

locuit.
n preajma locului n care, de atunci, a fost construit
portul Arsenalului, adic de ndat ce se vzur la o bun
distan de Chtelet, se oprir s vorbeasc pe ndelete.
Prietene i se adres Romuald prostnacului, care se
oprise, ca i ei vom fi nevoii s te prsim. Dar, innd
seama de ce-ai pit, n-am vrea s te lsm aa, sub cerul
liber i n toiul nopii Unde locuieti?
Ca s zic adevru, habar n-am.
Cum, nu tii unde locuieti? insist vicontele, mirat.
Chiar aa! nici puin, nici attica, nici deloc! ripost
bretonul, pe un ton jalnic.
Nu ai locuin? La urma urmei, se poate, cci pari a fi
debarcat de curnd la Paris. De cnd te afli aici?
Mmulic! stai s vz s numr.
i biatul, ntinznd n fa una din minile lui enorme, i
desfcu ncet cu cealalt degetele, unul cte unul, ncepnd
cu degetul mare i naintnd ctre cel mic.
Na c-i bine! Of! Doamne, pe cinstea mea, da! exclam
cnd ajunse la acesta.
Cinci zile? ntreb Romuald, care prea s neleag
ciudatul calcul. Doar n-ai stat fr adpost de cinci zile? Ia
s vedem, unde te-ai culcat ieri?
Ah! naiba s-o ia de treab! A vrea i eu s tiu, strig
bretonul, brusc nfuriat. Tare mi-ar plcea s dau d
netrebnicii ia d i-au rs de mine, i tare le-a mai
mngia coastele. Zu aa, le-ar rmne semne o bun buca
d vreme.
Exist nite persoane care i-au btut joc de dumneata?
Ah! pi da, cum nu!
i n ce fel?
Fir-ar ea de treab, penc vrei s tii, o s v
povestesc istoria. Ia numa sascultai. Mai nti, trebe s v

spun c m cheam Joson Miroux i m-am nscut la


Quimperl, care-i lng Quimper.
Auzind acel nume, tinerii tresrir. Li se prea c nu le
este necunoscut, dar nu-i aduceau aminte n legtur cu ce
i cnd le ajunsese la urechi.
i uite-aa, continu biatul, nu luna asta, ailalt,
vznd c biata maic-mea s-a dus din pricina vrstei i a
bolii, i c rmneam singur acolo n inutu nost, unde nu
gseam deloc ce s trebluiesc, mi-am fct bagaju i,
ascultnd sfaturile p care mi le dduse cu un pic nainte s
se duc, am plecat la Paris cu gnd s dau de frasu, care-i
ntr-o slujb i n stare s m rostuiasc undeva. D cum am
pus picioru n orau sta mare, m-am pus p cutat p
fratele la, care sigur c e unchi-miu i umblam drept
naintea mea, ntrebnd p fitecare, foarte cinstit:
cunoatei p unchi-miu Tanguy, un fost militar din armat,
nscut la Quimperl, lng Quimper?
Tanguy! exclamar de data aceasta simultan Henri i
Romuald, n mintea crora ncepea s se fac lumin cu
privire la identitatea bretonului, deoarece tiau c numele era
cel al btrnului grdinar de la Picpus.
Da, Yvonnec Tanguy, frasu lu sorsa Monique, biata
maic-mea d mam, complet biatul, neobservnd mirarea
asculttorilor si.
Apoi continu:
Trecuser deja cteva ore bune d cnd tot umblam p
strzile oraului sta mare, fr ca nime s-mi fi putut arta
unde era unchi-miu, cnd, la sfritu sfritului, dau pste
un cadet care m-ntreab: Ce-i unchi-tu? Doamne! i zic
nu tiu nici puin, nici deloc. Da ce face? Nu tiu nici
attica, zu aa! Ei, bine, zice la, s-ar putea ca io s-l
tiu p omu sta. Am treburi cu unu p care-l cheam-aa,
da nu tiu dac-i unchi-tu. Vino d vezi, o s te duc la el. i

cu asta, m duce ntr-o cas unde gsesc un btrn care-mi


zice: Biete, pen c eti Joson Miroux, io sunt unchi-tu
Yvonnec Tanguy, din Quimperl d lng Quimper i frasu lu
biata maic-ta, sormea Monique. Aa c s ne pupm
zdravn, nepoate, c fr s mint, e un adevrat noroc c neam ntlnit! Trebe s spun c io nu-l vzusem niciodat p
unchi-miu, care-a plecat din sat nainte s vin eu p lumea
asta i c d-aia nu-l cunoteam defel, nici deloc, nici attica.
-atunci ne mbrim tare amndoi, d drag, o buca d
vreme, i p-orm cadetul l de m-adusese propune s
srbtorim c ne-am gsit, trgndu-i un chef. Btrnu zice
c vrea, io zic c-mi convine i mie, c tot aveam burta goal
nc din zori i gtu mai uscat ca lemnu, d ct vorbisem
toat dimineaa, i dac ne-am neles, cadetu se duce iute
s caute d but i d mncat. Ah! fir-ar ea de treab! nu zic
ca s m laud, nu zu, da ct cidrule mi-a intrat aci nutru
n mai puin dect un tur de cadran, sigur c n-ar putea sncap ntr-un muind. i trebe s mai zic c, dac pn-acu nam mai but dct cidru dulce dla d la noi, capu a-nceput
s mi se-nvrte chiar d la prima oca p care-am nghiit-o i
abia eram cu petrecerea la juma, c eram gata, tot att dnfierbintat d butur, ca trompetistu din Quimperl n zi de
srbtoare. Da asta nu-i mpiedica p-ilali s-mi umplentruna paharu, fcndu-m s tot beau i s tot beau. Aa
c pn la urm, m-am prvlit ca plumbu sub mas -am i
adormit. Din clipa aia i pn ieri diminea, nici c tiu ce
s-a mai ntmplat.
i de ieri de diminea, ce-ai mai pit? l ntreb Henri.
Ah! p Dumnezeu din cer! asta-i partea a mai frumoas
din toat istoria, o s vedei. Un pic mai nainte d prnz,
cum stteam io aa culcat dup chefu din ajun, numa ian
c-l auz, ntr-o camer d lng-a mea, p cadetu la
zicndu-i btrnului: Acu putem s-i dm drumu biatului.

Io mi-am fct treaba i degeaba-l mai inem aci.... Bine,


rspunde btrnu M duc s m descotorosesc d
prostovan, ca s porneasc iar s-l cate p unchi-su Yvonnec
Tanguy; p-l adevrat, d data asta. Uite-i hainele, zice
iar cadetu S i le pui p pat, s nu-i dea seama c le-am
folosit io.
-atunci p loc am priceput c-i btuser joc d mine i
c btrnu nici gnd s fie unchi-miu. Of! Doamne! V dai
seama ce jignit i mnios eram. Un pic mai trziu, dup ce
cadetu plecase, m pomenesc cu btrnu-n camera mea.
Biete numa ce-l auz c-mi zice, n-am avut timp s
pregtesc prnzioru d diminea; o s gustm ceva-ntr-o
crcium. mbrac-te iute i coboar. Io te-atept jos. Bun,
zic n mintea mea, sta are de gnd, aa cum s-au neles,
s scape d mine cnd om iei din crcium. Da nu-mi pas:
penc tot nu-i unchi-miu Tanguy, nu in s rmn cu el.
Numa c-nainte s-l prsesc, i ca s-l nv minte c mi-a
fcut neltoria aia, o s-i trag o duzin d lovituri la
urloaie, s-l fac s danseze i s opie jobada 24 de-o s-i
aduc aminte o buca d vreme. -atunci m-mbrac fugafugua i uite-ne plecai amndoi pn Paris. Tot ateptam sajungem la crcium, cnd, p-o strad, na poftim c ne
ciocnim d-o grma d lume care ne taie drumu. Ne bgm n
mulime s vedem ce e i vedem p jos un biet cal, care zcea
p coaste, gata s-i dea sufletu. Penc nu era deloc plcut
s te uii, dup un picu, io vreau s plec, d-acolo i-ntind
mna s-l trag p om d mnec. Da, fir-ar ea d treab!
btrnu nu mai era acolo. l caut io p peste tot nici gnd
s dau d el. Pricep atunci c pentru special d-aia s-a
desprit d mine: mi fcuse figura m pierduse n Paris
P Sfntu Dumnezeu! asta-i sigur! Dintr-o dat, se zisese i
cu gustarea mea d diminea, i cu dansu nostru din
24

Jobada : dans popular din Bretagne. (n.t.)

Quimper, p care aveam d gnd s i-l nv n chip d adio.


Mmulic, Doamne! aa-i dac-am fost diot, i nu-mi
rmnea dect s m consolez singur d pania mea. atunci, zicndu-mi aa, m-apuc iar din nou s-mi continui
drumu drept nainte, fr s tiu ncotro m duceam, cnd,
dodat, la o cotitur, m ciocnesc dun la n care-l recunosc
p cadet. Aha! ticlos netrebnic, i zic, nhndu-l d guler,
penc te in, o s plteti pentru doi. i-mi ridic picioru sl pocnesc. Da din pcate, nici nu-mi terminasem ultima
vorb, c uite-mi-l c-mi scap pntre dete ca un ipar.
Mmulic, Doamne! mi iau avnt, cu capunainte, ca s-l
izbesc n piept. O! Doamne! i sigur i-adevrat c la d se
ddea drept cadet era iute i mintos. Face ce face i m las
s trec p lng el i io m duc de-a dreptu i m izbesc aa
tare d-o born c m drm i ct p-aci s plec p lumea
ailalt. Din clipa aia n-am mai vzt i n-am mai auzit i nici
c-am mai tiut d mine i nici pence m-am pomenit
adineauri n abatoru la mpuit, ntins, n pielea goal, p-o
piatr rece, i-n juru meu cu nite oameni care-ar fi fct mai
bine s zac-ngropai n rn. Aa c acu tii adevruadevrat, fr s mint treaba care-am pit-o. i d-aia v zic
c tare-a vrea s fiu condus la casa ticloilor lora doi, d
mi-au fct btaia asta de joc. Mi i i-a face s danseze
jobada apn i mult, p cinstea mea de Joson Miroux, c
sta mi-i numele.
Tinerilor le fu foarte greu s-l fac pe breton s neleag
c nu aveau cum s tie unde locuiau cei care-l nelaser i
c era mai bine s-i amne pe mai trziu rzbunarea. Dup
cele ce le povestise, nu mai aveau niciun dubiu cu privire la
identitatea bietului biat. El era cel ce, fr s tie, oferise
ticlosului care-o rpise pe Blanche mijlocul de a ptrunde n
mnstirea clugrielor augustine.
Aadar, prietene, te afli n Paris fr domiciliu? i ntreb

vicontele.
Pi, zu, domnu, mi pare c da.
i fr ca nimeni s aib grij de tine? adug
marchizul.
Pi, zu, nu, domnu. Nu era dect unchi-miu Yvonnec,
care-ar fi putut s aib un picule d drag pentru mine, da
penc habar n-am un s-l cat, e ca atunci cnd a fi singur.
Henri i Romuald statur s cumpneasc. Le era uor si spun lui Joson unde locuia ruda lui. Se ntrebau totui
dac era bine s-o fac.
Aflaser din gura maicii Philippine, starea, c n urma
luptei cu agentul jupnului Lebel, mo Tanguy suferise un
asemenea oc, nct mintea i fusese serios zdruncinat i c,
drept urmare, czuse ntr-o stare de cvasi-imbecilitate. Aa
nct se ntrebau dac a i-l trimite pe Joson ar fi o fapt
caritabil din partea lor, cci biatul, dup toate aventurile a
cror victim fusese, ar putea fi afectat n mod dureros
vzndu-l pe unchiul su n aa stare i, mai ales, dac ar
afla c el este cauza e drept, indirect a nenorocirii ce se
abtuse asupra btrnului. Cu att mai mult cu ct, acesta
fiindu-i total necunoscut, pentru el n-ar fi o pierdere prea
mare dac nu l-ar regsi deloc.
Aceste gnduri, care treceau simultan prin mintea celor
doi prieteni i pe care, n ciuda ntunericului, i le citeau
unul altuia n ochi, erau cauza ezitrii lor n a-l informa pe
Joson cu privire la cel pe care-l cuta.
Deodat, vicontele l trase pe marchiz puin mai la o parte.
Mi-a venit o idee, Henri, i spuse. Dac l-am pastra pe
biatul acesta pe lng noi?
Este tocmai ceea ce vroiam sa-i propun, Romuald.
Se apropiar de breton.
Prietene, i se adres vicontele, cruia Henri i ls grija
de a purta negocierile, vrei s ne spui ce ai de gnd s faci

acum?
Acu, la ora asta n prezent, ca s spun adevru,
domnu, nu tiu nici puin, nici deloc!
Nu numai la ora asta, dar i mine i n zilele
urmtoare? insist domnul de Dizons.
Ct despre mine, o s m-apuc iar s umblu pn Paris,
s vd dac nu pot s dau p undeva d unchi-miu Tanguy,
da, d data asta, fr s mai ntreb p nimeni, ca s nu mi se
mai fac mizerii ca aia. P-orm, dac pn la rugciunea d
sear nu l-am gs-t deloc, atunci m-oi duce drept nainte,
unde-o vrea bunu Dumnezeu, pen c-mi vine s crez c
orau sta mare n-are aeru care-mi face mie bine.
Tare m tem pentru tine, prietene, replic vicontele, c
nici mine nu vei fi mai norocos n cutarea unchiului tu,
dect ai fost i pn acum.
Din pcate, s-ar putea.
Este chiar sigur, crede-m, i ntri spusele Romuald.
Dar, de vreme ce tocmai mi-ai afirmat c ai intenia s
prseti Parisul pentru a merge la ntmplare, drept nainte
i fr a ti ce se va alege de dumneata, n-ai vrea s-i oferim
o slujb care se nimerete chiar s te ndeprteze de
capital?
P Sfnta Cruce! ba bine c nu. Numa c v-am zis dja
c io nu tiu s fac, cum s-ar zice, mai nimic. Biata maicmea-mi zicea mereu c nu mi-s dstul d dezgheat s-nv o
meserie i-mi pare, zu aa, c avea dreptate.
O! slujba pe care i-o propunem este cu siguran la
ndemna ta.
Mmulic! domnu, dac credei aa, mie, unu, mi
convine grozav i nu pot dct s v zic mulam frumos. Da
cnd o s fie c-mi dai locu la?
Imediat.
A! se mir oarecum biatul. i ce-o s am d fcut?

S ne nsoeti, pur i simplu.


P cinstea mea! dac nu-i dect attica, nu-i greu, zu
aa, i sigur c-s dstul de iste s nu m-ncurc dloc la
treaba asta. Atunci, aa s-a zis i s-a-neles, m luai n
slujb?
Ne-am neles pe deplin, l asigur Romuald.
Apoi, adresndu-i-se marchizului, i spuse n oapt:
Acum, Henri, s discutm despre planurile noastre. Ce
facem?
Dup prerea mea rspunse tnrul, tot optit mai
nti ar trebui s profitm de ct timp mai este noapte pentru
a merge la Bondy, s vedem dac acea caset, menionat n
cartea pe care am gsit-o n piatra mobil, nu a fost scoas
cumva din locul indicat.
Aa m gndeam i eu i nu tiu de ce, dar am
convingerea c se afl nc acolo.
Atunci, la drum ctre Bondy. Pn acolo sunt dou
leghe; avem doar o or i jumtate de mers.
Le fur de ajuns trei sferturi de ceas pentru a ajunge la
Lilas i a urca pe colina de la Romainville, nc un sfert de
ceas pentru a strbate satul, nc unul pentru a cobor
coasta la Noisy-le-Sec; apoi intersectar drumul spre
Villemonble i ajunser pe drumul ctre Bondy, care se
bifurca n unghi drept cu cel ce leag Parisul de Meaux.
Aa cum indicaser fraii Sguin n Augustinus, la
ntretierea celor dou drumuri se nla o cruce. n faa
acesteia i de partea cealalt a drumului se afla un fel de
mprejmuire, al crei perimetru era delimitat de un gard viu
nu prea nalt. n mijlocul mprejmuirii se vedea o movili, n
vrful creia era nfipt un stlp ce purta o tbli ptrat, cu
aspectul unui afi.
Zorii ncepeau s mijeasc. n lumina nscnd, obiectele
i ntreaga natur se deslueau treptat din vlul de umbr,

cptnd contururi mai nete i devenind mai uor de


recunoscut.
Henri i Romuald constatar atunci c ridictura de teren
ce se afla n mprejmuire nu era alctuit dect din
sfrmturile unei case ce se nlase probabil, cndva, n
acel loc i care fusese drmat pn-n temelii.
Trecuser, cu siguran, ani muli de cnd drmturile
acelea erau ngrmdite acolo, cci mormanul era acoperit de
jos i pn sus, cu un strat gros de humus n care creteau,
n deplin libertate, buruieni i plante parazite.
Pe tblia prins n vrful stlpului, tinerii vzur o
inscripie scris cu rou. Deoarece nu o puteau citi de la
distana la care se aflau cci literele erau pe jumtate
terse din cauza intemperiilor trecur peste gardul viu i,
apropiindu-se de movil, reuir s deslueasc textul
urmtor:
Aceste resturi sunt cele ale locuinei
lui Jean i Franois Sguin,
Burghezi din Paris,
Eretici i apostai,
Condamnai fa moarte, hulii pe vecie.
Aceeai soart va s le fie
Celor ce, ca ei,
Pctui-vor prin erezie i apostasie25
25

Textul original n lb. francez este:


Ces dbris sont ceux de la demeure
de Jean et Franois Seguin,
Bourgeois de Paris.
Hrtiques et apostats,
Condamns perdre la vie.
Ainsi sera fait de ceux qui,
Comme eux,
Commettront le crime dhrsie et dapostasie. (n.t.).

Ia te uit! zise Henri, aici locuiau fraii Sguin?


Aa se pare, replic Romuald, dar, desigur, nu foloseau
casa dect n chip de locuin de agrement, ca i cele pe care
le vedem n mprejurimi. Principala lor reedin trebuie s fi
fost n Paris. Dar asta ne explic pentru ce au ascuns aici
cele cincizeci de mii de livre.
Dar chiar aa, cum dracu vom proceda spre a ajunge
pn la caset? N-aveam nicio scul.
Drace! este-adevrat, rspunse vicontele. Nu ne-am
gndit niciunul din noi la asta.
i rotir privirile n toate prile, ncercnd s descopere
vreun obiect ce-ar fi putut fi utilizat drept instrument de
spat.
n timpul celor zece minute ce trecuser deja, Joson nu se
dezlipise de cruce. Ca un bun breton ce era i respectnd
obiceiul din inuturile sale, potrivit cruia ori de cte ori
ntlneti un simbol al cretinismului trebuie s i te-nchini i
s te rogi, biatul se achita cu contiinciozitate de datoria lui.
Gndindu-se c, mulumit forei sale herculeene, ar
putea s le fie de mare ajutor n cutrile pe care urmau s
le ntreprind, Romuald l chem s li se alture.
Joson ddu fuga imediat.
Cnd tinerii i explicar ce se pregteau s fac, spuse,
scrpinndu-se n cap:
Fir-ar s fie, domnii stpnii mei, pricep, da, cum nu!
Nu cumva cutai ceva cu care s spai pmntu?
Da, cam aa.
Ateptai un picu, m duc s scotocesc n grmad.
Poate c-o fi p-acolo ce ne trebe. Fr s mint, zu aa.
ncepur toi trei s caute, prin drmturi, vreo bucat de
fier sau de lemn tare, de care s se foloseasc pentru a
scormoni pmntul.

Este de la sine neles c lemn i metal se aflau din


abunden n maldrul acela de materiale ce reprezenta o
ntreag cas; dar bucile pe care le gseau nu
corespundeau cu dorinele lor.
Vznd c toate ncercrile le rmn fr succes, erau tot
mai mult cuprini de ngrijorare. Mai era puin pn la
rsritul soarelui i deja li se prea c zresc agitaie n
Bondy, de care nu se aflau prea departe. Dac ar avea
ghinionul s atrag atenia locuitorilor, s-ar fi terminat cu
speranele lor: ar fi fost obligai s abandoneze caseta.
Hei! Ia privii colea! domnilor, strig deodat Joson, tare
cred c-am dat peste ce ne trebe: uitai-v de vedei, dac nu-i
o rsplat pentru buntatea dumneavoastr!
n acelai timp, le art celor doi prieteni o poart grilajat
pe care tocmai o trsese de sub cteva blocuri de piatr.
Acestea, acoperind-o cu totul, o feriser de rugin, dac nu
n ntregime, cel puin n bun parte.
Un grilaj! constat Romuald. i cum vrei s-l folosim
pentru a face o groap?
Pi nu zic s mnuieti chestia asta aa, cu totu, nu
deloc! Da o poi folosi i-n alt fel, apucnd una din bareleastea ascuite.
Da, aa ar fi perfect. Numai c ceea ce este dificil, ca s
nu spun imposibil, e s desprinzi una din bare.
La auzul acestei replici, Joson i permise s rd.
Ba de loc! ba de loc! spuse cu glas sczut. Ian uitai-v
d vedei.
Pn la o treime din nlimea sa, grilajul, care trebuie s
fi slujit drept poart de intrare a unei grdini ce nconjura
casa, era alctuit dintr-o plac de fier plin, din care porneau
barele, meninute n apropierea captului lor de sus printr-o
vergea transversal, gurit la mijloc pentru a le lsa s
treac prin ea i deasupra creia se terminau prin nite

vrfuri.
Bretonul l tr cu totul de sub drmturi i-l puse,
culcat, pe pmnt, apoi propindu-se cu picioarele deprtate
unul pe placa de tabl, cellalt pe vergeaua transversal de
la captul superior apuc una din bare cu amndou
minile i, ncordndu-i muchii, trase ct putu de tare.
Henri i Romuald, spectatori admirativi ai acestui exerciiu
de for, vzur bara apropiindu-se ncet de el, curbndu-se
i ieind puin cte puin din alveola corespunztoare din
vergea, pentru ca, n final, s se elibereze brusc din aceasta.
Aa, zise Joson. Uite c-i dja gata la un capt. Acui
nu mai trebe dect s-o rupi din partea ailalt.
Zis i fcut: ridic grilajul n poziie vertical i imprim
tijei de fier o micare de du-te-vino cu o asemenea
amplitudine, nct, deodat, se frnse net la nivelul tablei.
Nu mai rmnea dect s fie ndreptat la loc. Joson o
apuc de cele dou capete, i sprijini mijlocul curburii pe una
din pulpele sale i, apsnd ca i cum ar fi vrut s ndrepte
un b, o fcu repede s-i recapete prima sa form.
Spre marea uimire a celor doi tineri gentilomi, voinicul nu
prea deloc obosit de aceast realizare.
Dumnezeule Sfinte! prietene i spuse Romuald dup
cte vd, n-ar fi bine s te ceri cu unul ca tine... Dar, ia
spune-mi: dac smulgerea acestei bare te-a costat att de
puin efort, n-ai putea s mai desprinzi alte dou, n acelai
mod? n felul acesta am avea fiecare cte una.
Ba, cum s nu, stpne-miu... ateapt numa... Da nu
trebe s zici numele lu Bunu Dumnezeu: e pcat mare, astai sigur i-i adevrat!
Dup ce fcuse aceast ludabil recomandare, Joson se
puse din nou pe treab i, peste cteva clipe, smulsese din
grilaj alte dou tije de fier, pe care le ndrept cu aceeai
uurin ca i pe cea dinti.

Foarte bine, aprob marchizul. Acum, la munc! Sunt


nerbdtor s terminm.
Sunt i eu, nu mai puin ca tine, Henri, replic
vicontele, cci la ora asta ar fi trebuit s fim deja departe.
Luar fiecare cte o bar i, lsnd-o pe a treia voinicului,
se duser la piciorul crucii.
nainte de a ncepe s sape, Romuald socoti c era necesar
s-i dea tovarului lor o oarecare explicaie n legtur cu
cele ce aveau s fac.
Prietene, i spuse, n urm cu mai muli ani, prinii
notri, pregtindu-se s plece ntr-o cltorie, au ascuns aici,
n pmnt, o caset n care se afl muli bani. Caseta aceea
am venit s-o cutm.
Aha! aprob Joson. E cam la fel tot aa i la noi. s unii
care, aa, nainte s plece din sat, fac ascunztori la rdcina
copacilor, n pdure, ca s-i vre-acolo agoniseala. Uneori o
gsesc cnd se-ntorc, da alteori, ba, n-o mai gsesc deloc. s
alii mai mintoi care-au gsit-o dja.
S sperm c-o vom gsi pe-a noastr, zise vicontele
care, auzindu-i cuvintele, fu cuprins, ca i Henri, de o team
subit c aurul pe care se bizuiau att de tare s nu fi
disprut de mult.
Acest gnd le sluji drept stimulent i atacar plini de elan
pmntul. Sub eforturile lor continue i, mai ales, sub cele
ale biatului, care, el singur, muncea mai vrtos dect ei
amndoi laolalt, nu trecu mult i se adnci o groap destul
de mare. Continuau s sape, cnd, deodat, vrful barei lui
Henri ntlni un obstacol pe care alunec, producnd un
sunet strident.
Cei doi prieteni tresrir de bucurie. Scormonir repede n
locul n care se afla obstacolul i, n curnd, scoaser la
lumin o caset mic din oel, cu o suprafa n jur de zece
degete ptrate i o nlime de cinci sau ase degete.

Caseta, nchis ermetic, nu prezenta nicio ncuietoare. Era


prevzut cu un mner fixat n centrul feei superioare.
n timp ce, ndeplinindu-le ordinul, Joson reumplea ct
mai repede groapa, cei doi se traser mai la o parte i
cercetar caseta. Era foarte grea i, cnd o cltinau, se
simea nuntru o deplasare a coninutului, nsoit de un
clinchet metalic.
Iat c-a aprut o nou dificultate, constat Henri. Dup
cte-mi dau seama, adic dup felul n care este nchis, se
pare c vom fi obligai s spargem caseta.
Fapt este c nu vd deloc n ce fel am putea-o deschide,
ripost Romuald. De vreme ce nu exist nici o broasc
pentru cheie, trebuie s aib un secret. Dar cum s-l
descoperim?
Da, cum? Fr nici cea mai mic indicaie, mi se pare
imposibil. Mcar dac-am dispune de timp, poate c am izbuti
s-l dibuim. Din pcate, suntem grbii, cci, dup cte-mi
nchipui, ar fi bine s avem imediat ceva bani.
Este chiar absolut necesar, fie doar i pentru a ne
cumpra, chiar n dimineaa aceasta, haine prin care s
nlocuim costumele noastre de carnaval.
Ei, bine! La probleme grave, soluii radicale: s spargem
recipientul spre a obine coninutul. Trei sau patru lovituri
date de Joson cu bara i vor veni cu siguran de hac casetei.
Chiar asta va trebui s ne hotrm s facem, confirm
Romuald. Totui e regretabil, cci n felul acesta vom fi
obligai s lum asupra noastr tot aurul acesta, n loc s-l
pstrm nuntru, putnd fi astfel transportat mai lesne.
Exprimndu-i opinia, domnul de Dizons i petrecea
minile pe diversele faete ale cutiei n sperana de-a gsi
vreun indiciu al unui resort ascuns. n timpul acestei
investigaii, degetele sale ntlnir o mic ridictur, ca o
bicu, situat exact sub mner. La noroc, aps pe ea.

Instantaneu, un declic uor se auzi n interior i partea


superioar, ce constituia un capac, se ridic ntr-o parte.
S-a fcut! exclam Henri, bucuros. Obinuita ta
ingeniozitate ne-a ajutat i de data aceasta, drag Romuald.
Fr a rspunde la compliment, vicontele deschise repede
capacul. Sub privirile uluite ale celor doi prieteni apru o
grmjoar de aur scnteietor, din care neau strluciri
rocate, ale cror raze se ncruciau ntr-o multitudine de
atomi luminoi.
Grmada era alctuit numai din monede de doi ludovici
purtnd efigia lui Ludovic al XIV-lea.
Vom lua fiecare asupra noastr cte patruzeci de
ludovici, ca bani de buzunar; i vom ncredina caseta lui
Joson, care va fi instituit paznicul ei, i vom porni ndat
ctre Saint-Denis26, unde mi nchipui c vom gsi haine
potrivite.
Poate vom cumpra i cai?
Tinerii tcur precum spuseser i, dup ce-i umpluser,
fiecare, buzunarele cu cte aproape dou mii de livre,
nchiser la loc caseta.
Joson sfrise de reumplut groapa i se ocupa s calce cu
contiinciozitate pmntul spre a-l tasa aducndu-l la nivelul
de mai nainte. Absorbit n munca sa, nu fusese defel atent la
convorbirea patronilor si, care, de altminteri, vorbiser
ndeajuns de ncet pentru ca nici un cuvnt s nu ajung
pn la el.
Joson, biete, i spuse vicontele, nmnndu-i caseta
ie i dm sarcina s pzeti aceast caset, n care se afl
bani muli. Vezi s n-o pierzi sau s lai pe cineva s i-o ia,
26

Saint-Denis: ora la nord de Paris, actualmente important centru


industrial, cuprinde o catedral, construit pe fundaiile unei mnstiri
nfiinate de regele Dagobert prin anul 630 i n care se afl nmormntai
regii Franei. (n.t.)

cci nu tim ce ne am face dac s-ar ntmpla una ca asta.


Pricep, stpne-miu, da nu mergei s-i gsii pe bunii
btrni?
Care buni btrni? ntreb Henri, nenelegnd.
Vrea s se refere la prinii notri, i explic vicontele, n
oapt. i tare, rspunse:
Ba chiar aa, prietene.
Nu v fie team, nici fric, domnu', l liniti bretonul. No s las pe nimeni s-i cate ochii la ea d prea aproape. Ct
despre a o pierde, Isuse Hristoase! ar trebui ca mai 'nainte
s-mi cad braele.
Bine, avem deplin ncredere n vigilena ta.
Caseta cntrea ntre treizeci i treizeci i cinci de livre27
un fulg pentru omul nostru din Quimperl care, fr a se
folosi de mnerul ei i ale fapt, cu greu i-ar fi ncput n el
dou degete i-o puse sub bra, cum ar fi procedat cu un
simplu portofel.
Henri i Romuald se ndreptar ctre Saint-Denis, aflat la
o deprtare de dou leghe de acolo.
Drumul pe care mergeau ncepea s fie frecventat i, pe
msur ce se apropiau de ora, remarcau o mare agitaie.
Pariez c este zi de trg! spuse Romuald.
Aa m tem, replic Henri.
Te temi? De ce?
Pentru c va fi aglomeraie i, mbrcai aa cum
suntem vom atrage curiozitatea tuturor.
Dimpotriv, prietene, prerea mea este c vom fi mult
mai puin remarcai dect dac n-ar prea fi lume. i, pe
urm, situaia prezint pentru noi un mare avantaj.
Deoarece, ntr-o zi de trg, cu siguran c negustorii locali
Livr: veche unitate de msur pentru greuti, cu valoare variabil, i
a crei denumire se atribuie, in mod abuziv, jumtii de kilogram. n
Frana, livra echivala cu 489,5 g; in Anglia cu 453,592 g. (n.t.)
27

i deschid prvliile mai devreme dect de obicei, ne vom


face cumprturile imediat.
Am putea profita i s mncm, mrturisesc c mor de
foame. Stomacul meu, care de dou zile n-a primit dect
raia nenorocit de la nchisoare, cere cu energie o hran mai
substanial.
i-al meu la fel, pe cinstea mea! zise vicontele.
Zrir o crcium ce tocmai se deschidea i n care
muterii ncepeau s dea nval.
Intrar i ei, mpreun cu Joson, i cerur de mncare. Li
se servi slnin rece, gulii, brnz i o pine rotund, de
cas. Nu erau nite mncruri foarte gustoase, dar Henri i
Romuald, care, timp de patruzeci i opt de ore, fuseser
condamnai s nghit alimentele dezgusttoare pe care li le
servea Schlick la Chtelet, le gsir totui o savoare
delicioas i le fcur mare cinste.
Joson, de asemenea: biatul se despgubea pentru
ndelungatul post pe care-l ndurase, cci, dei de la sosirea
sa n Paris buse mult, de mncat nu mncase deloc.
Dup ce-i terminar masa i achitar consumaia, cei doi
prieteni pornir n cutarea unui negustor de haine vechi.
Gsind unul n piaa trgului, nlocuir costumele de tlhari
din Abruzzi cu nite haine obinuite, foarte simple, ce-i
fceau s semene a mici burghezi. Era exact ceea ce-i
doriser. Ne putem nchipui c nu ineau deloc s li se poat
bnui rangul.
O or mai trziu, clare pe trei cai viguroi pe care
reuiser s i-i procure tot acolo, cei doi prieteni ai notri i
Joson prseau Saint-Denis-ul pe drumul ctre Epinay.
Biatul nu era nici pe departe un clre perfect, dar
strngea cu atta putere coapsele calului ntre pulpele, sale,
nct prea s se fac una cu acesta i nicio for omeneasc
n-ar fi reuit s-l rstoarne din a.

Preioasa caset fusese legat zdravn n partea din fa a


eii bretonului, astfel nct s n-o piard nicio clip din ochi.
Acum, s ne desprim pentru o clip de fugari i s ne
ntoarcem pentru a vedea ce se petrece la Paris.
n dimineaa acelei zile, n ntreaga capital se rspndise
o tire lugubr: doamna de Pompadour murise n cursul
nopii, ctre orele trei spre ziu.
Cu toate resursele profesiunii sale, doctorul Quesnay
rmsese neputincios n faa atacului necrutor al bolii, i
moartea o rpise cu o rapiditate fulgertoare.
Pn n seara din ajun, lui Ludovic al XV-lea i se,
ascunsese starea n care se afla metresa sa. Cnd o afl din
gura reginei informat, la rndul su, de ctre doamna du
Hausset alerg imediat lng ea i rmase la cptiul
bolnavei pn n ultima ei clip, nconjurnd-o cu toate
ateniile i oferindu-i toate consolrile de natur s uureze
apropierea momentului fatal.
Simea o real durere vznd-se desprit de cea cu care
trise timp de nousprezece ani i care se pricepuse s
capete o att de mare dominaie asupra lui. Aa c o plngea
n mod sincer. Nu pentru c ar fi avut o prea mare dragoste
pentru ea, dar aceast desprire ntrerupea o obinuin
att de ndelungat, nct lacrimile i puteau fi atribuite mai
curnd ciudei, dect disperrii.
Quesnay, a crui prezen la Trianon devenise de acum
inutil, se ntorsese la castel. Amintindu-i c ducele de
Lagardre-Nevers pruse extrem de interesat de starea
sntii marchizei, i necunoscnd motivul acelui interes, i
nchipui c d dovad de curtenie trimindu-i imediat un
servitor s-i duc o not scris de mna lui, cu urmtorul
coninut:

Dragul meu duce,


Acum doua zile m-ai rugat s v ncunotinez de ndat ce
s-ar produce o ameliorare a sntii doamnei Marchize de
Pompadour.
innd seama de cumplitele suferine pe care le ndura, s-a
produs o schimbare, de altminteri, cea pe care o prevedeam i
v fcusem s-o ntrevedei. De o or marchiza nu mai exist.
Regele, care a petrecut la cptiul su cea mai mare parte
a nopii, pare a fi profund ndurerat.
Al dumneavoastr devotat,
Franois QUESNAY
Ducele primi acest bileel la ora cinci dimineaa.
Singurul amnunt interesant pentru el era c Ludovic al
XV-lea i prsise refugiul, devenind abordabil, adic ar fi
putut acorda iertarea lui Henri i a lui Romuald.
Se grbi s se mbrace i, poruncind s i se neueze un
cal, alerg spre Versailles.
Gndindu-se c dac monarhul asistase la ultimele clipe
ale favoritei, trebuia s fie nc gsibil la Trianon, se duse
direct acolo.
Spre marea sa satisfacie afl c nu se nela. Ceru i fie
anunat lui Ludovic al XV-lea.
Ora era abia ase i jumtate.
Regele fu foarte mirat de acea vizit. Ce voia de la el
ducele, la o astfel de or i n locul n care se afla? Deodat,
i aminti de mrturisirea pe care, cu dou zile n urm, i-o
fcuse doamna de Pompadour n legtur cu identitatea
Blanchei.

i reaminti i c fata l informase despre ederea tatlui


su n Lorraine amnunt de care chiar se slujise pentru a
inventa povestea cu exilul acestuia.
i atunci, uitnd c de dou zile el nsui nu fusese vizibil,
i nchipui c ducele, revenit la Paris n timpul nopii i pus
la curent cu cele ce i se ntmplaser copilei sale, nu rbdase
s mai piard o clip i venise s-i cear o reparaie.
Dar i spuse c domnul de Nevers alegea un moment ct
se poate de nepotrivit; cci, dac venise s-l caute la Trianon,
trebuia s fi aflat ce anume i explica prezena acolo. Cu toate
acestea, vrnd s-i rscumpere n parte greelile ct i pe
cele ale defunctei fa de duce, consimi s-l primeasc.
Philippe fu introdus.
Domnule de Nevers i se adres imediat Ludovic al XVlea; cu mintea stpnit doar de acea idee i dornic s
termine repede cu respectiva problem cred c tiu ce
anume mi procur cinstea vizitei dumneavoastr, att de
matinal i n acest loc. Dar credei-m c eu nu sunt cu
nimic vinovat n neplcutul eveniment a crui victim a fost
domnioara de Nevers i c, dimpotriv, l regret sincer
Am fost asigurat, ntr-adevr, Sire rspunse ducele
c fiica mea a fost condus i nchis ntr-o anumit
csu din Versailles, fr tirea dumneavoastr. Mi s-a
afirmat, n plus, c ai dat ordin ca ea s fie dus fr
ntrziere napoi, acolo de unde fusese rpit.
Trebuie s spunem c Philippe nu cptase aceast ultim
informaie dect n ajun, de la domnul Hlouin, care, aflnd
despre scena n cursul creia doamna Bertrand lsase s-i
scape numele de familie al Blanchei, venise imediat s i-o
aduc la cunotin. Iar ducele fusese cu att mai dispus s
dea crezare povestirii, cu ct aceasta fusese confirmat, ca s
zicem aa, n avans, prin rspunsurile vizitiului ce conducea
trsura nchis n care le gsise pe Blanche i pe Louise.

Domnul de Lagardre-Nevers continu plin de demnitate:


Deoarece, Sire, mi ngduii s discut despre aceast
chestiune, faptul c am aflat de ordinul dumneavoastr mi-a
produs o mare uurare, cci, v jur, mi-ar fi fost extrem de
greu s fiu n cruda alternativ de a-mi renega dragostea i
ndatoririle de printe, de a clca n picioare onoarea casei
mele, sau de a-l ur i a-l dispreui pe suveranul meu.
ndrzneala vorbirii l fcu pe Ludovic al XV-lea s se
ncrunte i fu ct pe-aci s-i aduc pe buze o replic trufa.
Cu toate acestea rmase mut, admirnd, fr a i-o
recunoate, atitudinea mndr a acestui gentilom al crui
blazon puin lipsise s nu i-l murdreasc. Fr ndoial,
recunotea el nsui c dac i-ar fi dezonorat fiica, domnul de
Nevers ar fi avut dreptul s nutreasc fa de el astfel de
sentimente.
Dar, Sire continu ducele, cobornd tonul nu spre a
v vorbi despre ce i s-a ntmplat domnioarei de Nevers miam permis s vin s-o deranjez pe Majestatea Voastr. A dori
s discut despre o alt problem care, dei cu totul diferit
de aceasta, se leag de ea n mod direct.
A! se mir regele. Dar despre ce alt problem este
vorba?
Este vorba, Sire, despre agresiunea pe care au svrito doi tineri, alaltieri sear, pe strada Saint-Mdric.
i cunoatei cumva?
Foarte bine, i de aceea am venit la Majestatea Voastr
spre a solicita iertarea lor.
Cum, iertarea lor? exclam Ludovic. Ah! dar aa ceva,
domnule, cere gndire. Dei sunt foarte dispus s
compensez, n cea mai mare msur, neplcuta confuzie
fcut n privina domnioarei fiica dumneavoastr, n-a
putea totui orict de apropiate v-ar fi acele dou ciudate
personaje, ceea ce, de altfel, cu greu mi-a explica s v

acord iertarea lor aa, pe loc.


Cred, Sire, c v este imposibil s mi-o refuzai.
La auzul acestei cuteztoare afirmaii, regele tresri:
ntr-adevr? i de ce? i, mai nti, dac-i cunoatei,
cine sunt de fapt? Eu unul nu am neles nimic din atacul lor
brutal, i nevrnd, n mrinimia mea, s vd n ei nite
fanatici de felul lui Damiens28, eram nclinat s-i consider
pur i simplu ca pe nite nebuni dintr-o specie ceva mai
periculoas.
n acel moment erau, ntr-adevr, nebuni, dar nebunia
ce-i stpnea era dictat de onoare.
Ce spunei?
Spun, Sire, c unul voia s-i scape sora, iar cellalt
logodnica, de soarta infam ce le atepta.
i, n cteva cuvinte, ducele i adusese la cunotin cum,
ca i Blanche, Louise Moutier fusese rpit din mnstirea
de pe strada Picpus, spre a fi condus la castelul Chvreloup.
De altminteri, Ludovic tia toate acestea datorit asprei
scrisori a monseniorului de Beaumont, ct i din explicaiile
lui Lebel. Dar ceea ce nu bnuia era identitatea celor doi
tineri i motivul aciunii lor. Aa nct exclam cu deplin
sinceritate:
Cum, unul dintre cei doi adversari ai notri s fie
nsui fiul meu, replic ducele, marchizul Henri de
Lagardre-Nevers care, rentors la Paris cu puin naintea
mea, aflase despre rpirea surorii sale.
Drace! nseamn c Dumnezeu s-a artat ndurtor
fa de dAyen i de mine, cci tiu c domnul marchiz, fiul
dumneavoastr, are o spad cumplit de iute i de
ndemnatic Iar cellalt?
Damiens (Robert, Franois) (17l5 1757): Ca urmare a faptului c l-a
lovit cu un cuit pe Ludovic al XV-lea, a fost condamnat la moarte prin
rupere 3 n buci. (n.t.)
28

Cellalt este al dumneavoastr, Sire!


Poftim? exclam Ludovic al XV-lea. Creznd c n-a auzit
bine.
Majestatea Voastr s-i dea osteneala s citeasc
aceste rnduri, replic Philippe care, spre a se conforma pe
deplin recomandrilor domnului de Posen, i ntinse regelui
scrisoarea domnioarei de Richemont.
Ludovic lu repede epistola i o parcurse iute cu privirea.
Doamne! spuse cnd o termin. Este copilul acelei
nefericite Adle?
Chiar el, Sire.
Adle! repet regele n oapt, ca i cum ar fi vorbit n
aparte. Srmana fat, da, mi amintesc de ea Dei doar a
trecut prin viaa mea, a lsat o urm nc netears, ca un
parfum delicat ce mi-a nmiresmat pentru totdeauna inima.
i pru c se ntoarce, n gnd, cu douzeci de ani n
urm, la epoca legturii sale cu nefericita pe care o
abandonase n mod att de crud.
Philippe i respect reculegerea.
Dup scurgerea ctorva minute, Ludovic al XV-lea reveni la
realitate i, cu un glas puin tulburat rosti:
Avei dreptate, domnule de Nevers, Ne este imposibil s
v refuzm iertarea pe care o solicitai. V este acordat.
Apoi, ngrijorat i vorbindu-i siei:
Dumnezeule! mpotriva cui a trebuit s m apr, n
lupta ce-a avut loc pe strada Saint-Mdric! Oare, spre a m
pedepsi, cerul ar fi ngduit lupta atroce a unui fiu ce-i
ncrucieaz spada cu a tatlui su?
Ducele vzu pe chipul monarhului o spaim att de mare,
nct nu ndrzni s-i spun adevrul, preferind s-l lase
chinuit de ndoial.
Sire, rspunse, aspectul acesta n-a putut fi clarificat i
este de presupus c nici cei doi tineri nu tiu nimic.

Cu att mai bine, respir puin uurat Ludovic, asta m


las s presupun c Dumnezeu n-a vrut s se ntmple un
lucru att de oribil Ducei-v repede s-i eliberai pe
prizonieri.
i regele, dup ce porunci s i se aduc hrtie i cerneal,
scrise cu propria sa mn ordinul de punere n libertate a lui
Henri i a lui Romuald.
V mulumesc, Sire, spuse Philippe, pregtindu-se de
plecare.
Dar Ludovic l reinu:
nc un cuvnt, domnule de Nevers: tnrul acela tie
cine este tatl su?
Pn n prezent, nu, Sire, nu tie. Totui, dac dorii,
pot s-i spun.
Regele ezit o clip, apoi rspunse:
Nu, este inutil. E preferabil ca el s continue s nu tie.
Dac-ar afla, ar fi tot att de jenant pentru el ct i pentru
mine.
Era exact ceea ce-i spusese, cndva, domnioarei de
Richemont.
Philippe i reinu cu greu un zmbet de mil. Orgoliul de
moment nvinsese bunele sentimente ale omului.
Ducele se ntoarse ntr-o fug la Paris i se grbi s se
duc la Chtelet.
Fu primit imediat de ctre marele staroste al poliiei,
domnul de Sgur, cruia i nmn ordinul regelui.
Domnule duce, i spuse interlocutorul su. Sunt cu att
mai bucuros s primesc acest ordin, cu ct abia azidiminea am aflat c fiul dumneavoastr i prietenul su au
fost nchii n cele mai proaste celule, situate n acea parte a
Chtelet-ului care este rezervat gentilomilor, i care se afl
sub supravegherea unui temnicer ru i crud. Ticlosul
acesta pe care, de altfel, l voi da afar chiar acum se

complace, ntr-adevr dup cum tot de curnd mi s-a spus


n a le juca tot felul de renghiuri urte prizonierilor, dac
acetia nu i-au fcut vreun dar la intrare, sau dac nu i-au
promis o rsplat bun cnd ar iei. Aadar, dac fiul
dumneavoastr i prietenul su n-au fcut niciuna, nici alta,
ne putem teme c-au avut de suferit de pe urma rutii sale
i, cnd ai sosit, tocmai m duceam s m informez n
legtur cu asta.
Mizerabilul! se revolt Philippe. Credei c, n cazul
despre care vorbii, a fost att de la nct s sporeasc prin
injurii inutile disperarea celor doi copii?
Din pcate, aa m tem. De altfel, de vreme ce suntei
aici, domnule duce, vom merge noi nine s-i eliberm i s
aflm chiar din gura lor cum au fost tratai.
Domnul de Sgur i Philippe se duser, deci, la palat,
unde, nimeni nefiind prevenit despre venirea lor, l gsir pe
Schlick n tte--tte cu o jumtate de oca de uic.
Nemernicule, i se adres domnul de Sgur, cu butura
asta ngrozitoare i ntreii rutatea, nu-i aa? Am aflat
adineauri cum te pori cu nefericiii care uit s fie generoi
cu tine. Dar vei fi pedepsit pe msur, fii fr grij.
Nu tiu ce vrea s spun domnul ef, se blbi Schlick,
cu o limb cleioas. Eu sunt bun cu toat lumea i blnd din
fire.
Da, cnd i se pltete, dac nu, eti al dracului de ru.
Condu-ne la celulele 36 i 37. Vom afla de la cei care le
ocup dac au a se plnge de tine.
La celulele 36 i 37! repet temnicerul, plind la gndul
c cei doi prizonieri nu aveau pentru ce s-l laude.
Ah! ai plit, continu domnul de Sgur. Asta-mi
dovedete ndeajuns c ai ce-i reproa n legtur cu ei. Hai,
f ce-i spun, te urmm.
Poate c-am fost puin aspru cu ei, se hotr s

mrturiseasc Schlick, creznd c prin acea recunoatere iar face iertat cruzimea fa de Henri i de Romuald. Dar
tia sunt nite regicizi i nelegei c nu-i aa cu nite
oameni ca ei
Regicizi! ce vrei s spui, netrebnicule! exclam ducele
surprins i scandalizat c-l aude pe ticlos calificndu-i
astfel pe Henri i pe Romuald.
Doamne, pi dac-au vrut s-l omoare pe rege,
ntinzndu-i o curs, spre a se rzbuna pentru c fuseser
ruinai prin tratatul din 1763, replic Schlick, innd s
arate c tia ce crim li se imputa tinerilor.
Philippe crezu c temnicerul i pierduse i puina minte
pe care-o avea.
Dar domnul de Sgur, la care ajunsese raportul lui Eusbe
Papelard, l lmuri ce anume nsemnau cuvintele
gardianului.
Ducele ridic din umeri. Ar fi rs bucuros dac situaia ar
fi fost potrivit pentru aa ceva.
Marele staroste i repet lui Schlick ordinul de a-i conduce
la locul indicat, iar omul porni mergnd naintea efului su
i a domnului de Nevers.
Ajungnd n faa numrului 36, teutonul deschise ua, i
ls pe vizitatori s intre i, ducndu-se la numrul 37, se
pregti s deschid i acea celul.
Ce-nseamn asta, ticlosule, ce-ai fcut cu prizonierul
tu? i strig n clipa aceea domnul de Sgur care, de ndat
ce pise mpreun cu ducele n interiorul celulei, vzuse c
este goal.
Schlick veni imediat, n fug, nenelegnd ce voia s
spun marele staroste i, la rndul su, intr n celula cu
numrul 36.

Te ntreb ce s-a ntmplat cu cel ce ocupa aceast


ncpere? insist eful su, ndreptnd asupra temnicerului
o privire scruttoare.
Acesta, dndu-i i el seama de absena lui Romuald,
prea uluit.
Der Teufel! njur, brusc trezit din beie. A fugit!
A fugit? i cum? Ua asta n-a fost forat i barele
ferestrei sunt intacte. Pe unde s fi putut fugi?
Nu tiu, domnule, gemu Schlick, apucndu-se cu
amndou minile de claia lui de pr rocat i nclcit. Cu
siguran i-a vrt dracul coada. Asear, cnd i-am adus
cina, era nc aici, foarte linitit, i nu pricep deloc cum de-a
putut s plece-aa, fr s treac prin u sau prin fereastr.
Fr ndoial c imbecilul acesta a ncurcat celulele, i
ddu prerea domnul de Nevers.
Nu, ripost marele staroste, care scotocea ncperea cu
privirea, ne aflm cu adevrat n cea destinat prietenului
fiului dumneavoastr, iar dispariia lui este realmente
inexplicabil, cci nimic n-a fost mutat de la locul su, nimic!
Aadar, Henri este alturi? ntreb Philippe, pe care acel
mister nu-l impresiona tot att de mult ct celelalte dou,
cci egoismul patern l fcea s se gndeasc mai nti la fiul
su.
Da, doar dac totui n-a fcut i el la fel ca vecinul su.
Ne vom lmuri imediat.
Apoi, adresndu-i-se lui Schlick, i porunci:
Deschide repede la 37!
Teutonul i ddu ascultare. De-abia se rotise ua n ni,
c un strigt de uimire iei din pieptul celor trei brbai.
O duhoare pestilenial le izbise simul mirosului i, n
acelai timp, zrir gaura ce se csca n mijlocul pardoselii
celulei i prin care marchizul i vicontele coborser n sala
mortuar.

Domnul de Nevers i marele staroste se repezir la gaur i


se aplecar deasupra ei. De jos se auzeau gemete, nsoite de
cuvinte rostite cu greutate.
Domnul de Sgur nelese ce se putuse ntmpla.
Fiul dumneavoastr i domnul de Dizons au evadat, i
spuse ducelui de Nevers.
Evadat! exclam Philippe.
Doamne, da, nici mai mult nici, mai puin. Am dovada
cert. Sala care se afl dedesubt este cea a morgii, i pe acolo
au fugit. Modul n care au procedat este ct se poate de
ingenios. Dup ce au gurit podeaua, aa cum vedem, au
srit jos, au provocat, fcnd zgomot, venirea paznicului, iar
dup ce l-au redus la neputin, i-au luat cheile uii de
ieire. N-a fost prea greu.
Credei?
Sunt convins, iar gemetele pe care le auzim sunt, cu
siguran, cele ale omului de la morg, pe care l-au legat
spre a-l mpiedica s dea alarma. De altfel, ne vom duce la
amrtul acela care ne va povesti cum s-au petrecut
lucrurile.
Dar cum a putut domnul de Dizons s i se alture lui
Henri? ntreb Philippe.
Ah! ntr-adevr, asta este, pn acum, de neneles. Va
trebui s pun s se cerceteze cu grij peretele care desparte
aceste dou celule. Poate, n felul acesta, vom cpta
dezlegarea enigmei.
Ducele cobor mpreun cu marele staroste la depozitul
mortuar i acolo l gsir, firete, pe mo Balthazar, legat
fedele, ntocmai cum prevzuse domnul de Sgur. n ciuda
poziiei incomode i a culcuului su prea puin moale, omul
acela att de cumsecade trsese un pui de somn dup
plecarea celor doi tineri i nu se trezise dect atunci cnd
auzise deasupra pai i voci. Aa c, imediat, ncepuse s se

vaite, pentru a atrage atenia asupra sa.


Eliberat de legturi i ntrebat cu privire la modul n care
avusese loc evadarea prizonierilor, povesti, bine-neles, c se
luptase din toate puterile cu ei i c fcuse imposibilul spre a
le opri trecerea, dar c, neizbutind, trebuise s-i lase s fug,
dup ce ei l puseser n situaia de a-i fi imposibil s anune
autoritile din Chtelet.
Avu totui grij s nu sufle un cuvnt despre nvierea lui
Joson: asta l-ar fi mpins s spun mai multe dect ar fi avut
intenia.
De altminteri, fiind singurul rspunztor pentru intrarea i
ieirea cadavrelor, nu era obligat s dea socoteal nimnui.
Neavnd niciun motiv de a suspecta sinceritatea relatrii
sale, ducele i marele staroste i ddur total crezare.
tim c, de fapt, cu prea puine diferene, ceea ce
declarase era curatul adevr
Pe cinstea mea, drag domnule de Nevers i spuse
ducelui marele staroste al poliiei, ieind mpreun cu el din
morg ai sosit prea trziu. Chtelet-ul are reputaia c-i
pzete bine pe prizonierii ce i se ncredineaz, dar, dup
cum vd, tinerii dumneavoastr sunt adevrai diavoli, de
vreme ce au gsit mijlocul de a-i lua zborul mai nainte ca
cineva s vin s le deschid ua coliviei i chiar nu m-a
mira deloc s se fi ntors pur i simplu la ei acas, deoarece,
refuznd s vorbeasc, credeau c nu sunt cunoscui.
M tem c v nelai, domnule de Sgur, replic
Philippe, pe al crui chip se ntiprise o cumplit ngrijorare.
Cred c v nelai cel puin, n privina lui Henri, cci la
ora ase, azi-diminea, nu se ntorsese nc la palat, i
totui de aici pn la Marais nu sunt dect civa pai.
n cazul acesta, probabil c au cerut adpost la un
prieten.
S dea Dumnezeu s-avei dreptate, replic din nou

ducele care, cu toat tria lui sufleteasc, nu-i putea


ascunde ngrijorarea pentru soarta celor doi tineri.
Dup ce-i lu rmas bun de la marele staroste, se duse
grabnic acas. Avea o vag speran c fiul i s-ar fi putut
ntoarce n timpul lipsei sale.
tim ns c nu se ntmplase astfel, i nefericitul printe
afl i el curnd acest lucru.
Atunci, trimise dup veti la domnul de Gabrian. Nici
Romuald nu reapruse i tim, din nou, c nu putuse s
apar.
ntiinat imediat despre aceste evenimente, domnul
Hlouin porni pe dat la treab, s descopere refugiul celor
doi fugari, dar, de data aceasta, cu toat iscusina lui de
poliist, eforturile sale rmaser zadarnice.
Chiar n ziua n care, descurajat, i ncet cutrile, care
duraser o sptmn ntreag, marchizul, vicontele i Joson
se mbarcau, la Toulon, pe o corabie ce pleca spre America.
Dup o matur chibzuin, bieii copii, avnd nc n faa
ochilor imaginea pieei Grve i gndind c niciodat nu vor
pune o distan prea mare ntre ei i ara lor, se hotrser
s prseasc Europa, ndreptndu-se ctre meleagurile
ndeprtate ale Lumii Noi unde, cu siguran i spuneau
nimeni nu se va gndi s-i urmreasc.

3
Va trebui s facem acum un salt destul de mare n timp i
s ajungem spre mijlocul anului 1678.
Doamna de Pompadour fusese repede uitat de Ludovic al
XV-lea i, dac acesta se artase oarecum emoionat n
momentul morii sale, emoia lui nu avusese dect o durat
efemer, cci, chiar n ziua nmormntrii ei, deoarece ploua,
i ngduise s spun zmbind: Marchiza nu va avea vreme
frumoas pentru cltoria sa.
Din toate cte i aparinuser acelei favorite, nu pstrase
nimic: nicio relicv, nicio amintire.
Ludovic mai suferise i alte dolii, care l afectau mult mai
de aproape dect cel al doamnei de Pompadour.
Fiul su mai mare, Delfinul29, decedase n urm cu un an.
Dou luni mai trziu, regele Stanislas, tatl reginei,
murea, la rndul su, n urma unui accident.
n fine, n luna martie a aceluiai an, a survenit moartea
doamnei Delfine, Marie-Josphe de Saxe, care nu se putuse
consola de pierderea soului; apoi, n luna urmtoare, acea
nefericit Maria Leczinska, a crei via fusese un lung
martiriu, s-a stins uor, neavnd dect cuvinte de iertare
pentru cel pe care era ndreptit s-l considere ca pe clul
su, adic cel care fusese nedemnul ei so.
S-ar prea c toate aceste dolii, pe care le-am enumerat
anume, ar fi trebuit s aib o influen asupra dispoziiei lui
Delfinul (n lb. Francez: le Dauphin): titlu ce desemna pe motenitorul
tronului Franei (n general, fiul cel mare). Termenul a fost folosit, la
ncepui, de ctre conii din regiunile Viennois, originea sa aflndu-se n
delfinul reprezentat pe blazonul lor. Ultimul conte de Viennois, fr copii
i plin de datorii, i-a vndut pmnturile lui Filip al VI-lea (1349). Cu
condiia ca, n viitor, fiii mai mari ai regilor Franei s se numeasc
delfini. (n.t.)
29

Ludovic al XV-lea, aducndu-i mcar o ct de mic tristee n


suflet. Dar nici gnd. Neclintita lui linite sufleteasc nu
fusese deloc zdruncinat. Suportase toate acele dureroase
evenimente cu cel mai mare calm i cu cea mai perfect
indiferen.
Nici seria cuceririlor sale galante nu se ntrerupsese ctui
de puin; cci dac Parc-aux-Cerfs i ncetase existena
odat cu doamna de Pompadour, unul dintre principalii
ageni ai acesteia, valetul de camer Lebel, continuase s-i
prezinte o mulime de frumusei atrgtoare, care i luaser
sarcina de a-l face s uite dispariia haremului su.
Cu toate acestea, locul primei favorite rmsese vacant i,
cu trecerea timpului, ncepuse s se rspndeasc prerea c
Ludovic, acum n vrst de cincizeci i nou de ani, nu se
mai gndea s-o nlocuiasc pe marchiz, cnd deodat,
Parisul afl c monarhul se ndrgostise subit, nebunete, de
o tnr fat ce numra abia douzeci i dou de primveri
i a crei frumusee era, ntr-adevr, minunat.
Pe vremea aceea, tria la Paris un anume conte Jean du
Barry, un aventurier care-i procura resurse bneti
organiznd jocuri de noroc.
Pentru a atrage n tripoul su naivi buni de tras pe sfoar,
acel personaj i alturase o domnioar care, datorit
trsturilor sale angelice, fusese supranumit: lAnge 30.
Se numea, n realitate, Jeanne Bcu i era fiica unui
oarecare Gomard i a unei croitorese.
ntr-o zi, dup ce se vorbise n faa jupnului Lebel despre
ea, ludndu-i-se extraordinara frumusee, acesta gndi s
se duc s dea o rait pe la conte.
i ddu seama c farmecele Jeannei nu fuseser exagerate
i se hotr s i-o prezinte ct mai repede cu putin
stpnului su, punndu-i n acea prezentare cele mai mari
30

LAnge (lb. francez) = ngerul. (n.t.)

sperane.
Obinnd pentru bani acordul lui du Barry, o duse ntro diminea la Versailles, fcnd-o s asiste la scularea
regelui.
Monarhul fu orbit: crezu c vede o apariie cereasc.
Chiar n aceeai sear i devenea metres i, cu ncepere
din acea zi, se art att de curtenitor fa de ea, nct
nimeni nu se ndoi c nu peste mult timp va fi ridicat la
demnitatea de favorit.
Deja, toat lumea o numea Cotillon a III-a.
La scurt timp dup aceea, se gndir s-i dea o stare civil
prezentabil i, n acest scop, nu gsir nimic mai nimerit
dect s-o mrite.
Cei care i luar obligaia de a-i gsi un so fur marealul
de Richelieu31 i ducele dAiguillon32, fiul su mai mic.
Este de la sine neles c acel so trebuia s aib un nume
i un titlu, spre a ascunde sub ambele originea plebee a
favoritei.
Richelieu i dAiguillon avur ideea de a i se adresa
contelui du Barry, la care se afla Jeanne. Btrn, urt i cu o
reputaie ndoielnic, poseda totui calitile cerute, adic un
nume i un titlu ceea ce era esenial.
Se duser, aadar, la contele du Barry i-i spuser scopul
vizitei lor.
M-a cstori cu cea mai mare plcere cu draga copil,
rspunse contele, dar, din pcate, domnilor, exist un mic
Richelieu (Armand de Vignerot du Plessis, duce de ~) (1696 1788):
mareal al Franei, nepot al cardinalului cu acelai nume. S-a distins n
lupta de la Fontenoy (1745); guvernator al provinciilor Guyenne i
Gascogne. (n.t.)
32 2
Aiguillon (Emmanuel Armand de Vignerot du Plessis de Richelieu,
duce de ~) (1720 1788), ministru al lui Ludovic al XV-lea; n
triumviratul alctuit mpreun cu Maupeau i Terray, a fost nsrcinat cu
ministerul Afacerilor Externe i al Rzboiului. (n.t.)
31

inconvenient.
Care? Poate vrsta dumneavoastr? Dac nu-i dect
asta, nici nu merit s discutm despre aa ceva. tii bine
c nu vei fi dect un so in partibus33.
Nu, nu despre vrsta mea este vorba.
S fie oare fizicul dumneavoastr? Nu are nicio
importan, iar mireasa l va trece lesne cu vederea.
Nu, este vorba despre soia mea.
Cum? Suntei cstorit?
Din pcate da. Se mplinesc n curnd cam douzeci de
ani de cnd sunt nsurat.
i unde se afl soia dumneavoastr? ntreb
dAiguillon.
Habar n-am, deoarece e mult de cnd nu mai trim
mpreun.
Dar atunci, poate c a murit?
S fi murit? O! nu, ba chiar este ct se poate de vie.
Cum tii acest lucru?
Cum? Pentru c, din timp n timp, primesc din partea ei
un pui, pe care mi-l aduce un lungan, amantul ei Prin acel
pui mi cere bani, sub ameninarea c dac nu-i dau se
ntoarce la mine ceea ce, desigur, m face s nu ovi nicio
secund i-i dau. i n-au trecut nici opt zile de la vizita
individului Am uitat s m interesez de unde vine. Vedei
deci bine, domnilor, c-mi este imposibil s nchei cstoria
pe care mi facei cinstea de a mi-o propune. Credei-m cmi pare foarte ru.
Nu ne ndoim i, dac aa stau lucrurile, drag conte,
nu ne mai rmne dect s ne retragem, spuse Richelieu. La
revedere.
Marealul i fiul su se pregteau s plece, cnd du Barry
In partibus (lb. latina): locuiune folosit pentru a desemna un
funcionar fr funcie, o persoan ce poart un titlu pur onorific. (n.t.)
33

i reinu.
Dar, ia stai, continu, m gndesc c s-ar putea s-l
am n anturajul meu pe cel pe care-l cutai, n persoana
unui frate care n-a fcut i el prostia de a-i pierde libertatea.
A! i cu ce se ocup fratele dumneavoastr?
Este ofier
Unde, la Paris?
Nu, ntr-un regiment n garnizoan la Toulouse.
i credei c va accepta combinaia?
O! cu siguran suntem foarte unii.
Ei bine! scriei-i s vin, sau, i mai bine, ducei-v s-l
aducei chiar dumneavoastr, l sftuir tatl i fiul.
Prefer s-i scriu. nelegei, eu nu-mi pot prsi
localurile, spuse du Barry fcnd aluzie la tripoul su.
Facei cum dorii, dar descurcai-v astfel nct s fie
aici n cel mult opt zile.
Va fi, v promit.
ntr-adevr, peste o sptmn sosea n capital un ofier
din regimentul din Gascogne i care nu era altul dect
Guillaume du Barry, fratele imediat urmtor ca vrst al exprotectorului Jeannei Bcu, i conte ca i fratele su mai
mare.
Pus la curent de ctre acesta cu privire la ce anume se
atepta din partea lui, i nelegnd fr greutate c astfel va
face o afacere foarte bun, demnul personaj nu se ls deloc
rugat pentru a acoperi cu numele i cu titlul su condiia
plebee a drguei pasiuni a regelui.
Cstoria celor doi interesani soi fu oficiat la biserica
parohial Saint-Laurent.
Contractul fusese semnat cu cteva zile mai nainte la
contele Jean du Barry, care plnsese de bucurie, n parte
fiindc-i vedea protejata ajuns ntr-o poziie social att de
frumoas, i n parte pentru c o vedea pe acea important

sultan intrnd n familia sa.


Imediat dup binecuvntarea nupial, contesa du Barry
se duse s se instaleze la Versailles, unde avea, de acum
nainte, drept de edere, pe cnd soul su, cu buzunarele
doldora de aur, se ntorcea la Toulouse, spre a se bucura n
pace de o avere ctigat aa de cinstit.
n ciuda schimbrii strii civile, Jeanne Bcu nu fu mai
bine vzut de nimeni. Iar Curtea, unde ncepea s se arate,
i btu joc de ea zdravn i pe seama ei aprur o mulime
de cntecele.
Un cntec, intitulat Frumoasa din Bourbon 34 care fusese
inspirat, cu puin mai nainte, de cderea unei celebre
curtezane, i fu nchinat i cntat sub ferestre.
Ne putem nchipui c aa ceva o nfuria la culme, aproape
mbolnvind-o. Dar, orice-ar fi fcut, nu putea nchide gura
cntreilor care preau c o braveaz pe fa.
Un alt motiv de umilire a ei era i faptul c, atunci cnd
vorbea n societate, vedea ivindu-se pe toate chipurile o
expresie ironic. ntr-adevr, felul ei de a se purta,
vocabularul de vnztoare de pete, constituiau pentru toi
un subiect de btaie de joc.
Degeaba se strduiau Richelieu i fiul su s corecteze
acele defecte, dndu-i lecii de inut i de exprimare. Era
trud zadarnic din partea lor. Firea ei ieea ntotdeauna la
suprafa.
i, n plus, nu avea nici pe departe o minte istea.
Nepriceput la nicio afacere, de orice fel ar fi fost, nu era
dect un obiect de plceri pentru Ludovic al XV-lea, nimic
altceva.
Cu toate acestea, deoarece o favorit trebuie ntotdeauna
s se afle n fruntea unui partid, sau mai curnd a unei
34

Frumoasa din Bourbon:


Bourbonnaise. (n.t.)

textul

original

francez:

La

Belle

confrerii, dumanii primului ministru, de Choiseul 35, reuir


s o atrag de partea lor.
DAiguillon, unul dintre cei mai nverunai adversari ai
acestui eminent om de stat, reui chiar s-o fac s-l urasc.
i fusese cu att mai uor s izbuteasc acest lucru, cu ct,
pe vremea cnd nc nu era dect lAnge, ncercase s-l
atrag n mrejele sale pe domnul de Choiseul care, departe de
a se lsa prins, o ameninase se spunea c va porunci s
fie nchis ca desfrnat.
Sub influena ei, moravurile de la Curte, i aa destul de
libere, se nrutiser i mai mult. Deoarece instinctele de
curtezan ale favoritei erau predominante, ea li se lsa prad
fr nici cea mai mic reinere i cu un cinism care-l uimea
pn i pe Richelieu care totui era blazat n materie de
desfru orict de neruinat ar fi fost.
Dar fiindc Versailles-ul i se prea prea apropiat de Paris,
i organiza la castelul Fontainebleau orgiile, care le-ar fi
fcut s pleasc chiar i pe cele din epoca regenei.

n fruntea intimilor si se gsea, firete, Richelieu. Acesta i


alctuise un grup de prieteni apropiai printre care se
numrau cei doi fii ai si, ducele de Fronsac i ducele
dAiguillon.
n ceea ce-l privete pe dAiguillon, acesta consimea s
asiste la supeurile favoritei mai mult din raiuni de ordin
politic dect de plcere. n minile sale, doamna du Barry era
doar o unealt de care voia s se slujeasc spre a-i realiza
planurile lui ambiioase.
Choiseul (tienne Franois, duce de ~) (1719 1782): om de stat
francez, secretar de stat la Afacerile Externe, apoi la Ministerul de Rzboi;
a dovedit o mare abilitate n repararea urmrilor Rzboiului de apte Ani.
(n.t.)
35

Cu totul alta era situaia fratelui su mai mare, ducele de


Fronsac, care motenise viciile tatlui lor i pentru care
desfrul constituia adevratul su element. El era sufletul
micilor supeuri, cci doamna du Barry, constatndu-i
aptitudinile speciale pentru a le condimenta de fiecare dat
cu noi invenii, i ncredina ntreaga lor organizare.
Ludovic al XV-lea i ddea favoritei o libertate absolut,
permindu-i s fac orice poftea.
Avea un motiv s procedeze astfel.
Monarhul mbtrnea; se apropia cu pai mari de aizeci
de ani i dac, n primele zile cnd o cunoscuse pe Jeanne
Bcu, se lsase, fr nicio reinere, n voia nflcratei sale
pasiuni pentru ea, fusese n curnd nevoit s accepte c nu
mai avea treizeci de ani i nici mcar patruzeci.
Pentru a-i reface sntatea zdruncinat i spre a petrece
n vreun fel timpul pe care nu-l mai putea consacra
dragostei, monarhul se apucase de vntoare.
n ziua n care relum firul povestirii noastre, Ludovic
tocmai urma s ncoleasc un mistre a crui vizuin fusese
descoperit n ajun, n pdurea Rambouillet.
Era ora apte diminea i marea curte a castelului de la
Versailles oferea o privelite nsufleit.
O mulime de doamne i de gentilomi primele, n elegante
costume de amazoane, cu cocheta plrioar asemntoare
celor purtate de grzile franceze, nfipt mndru pe pletele lor
brune sau blonde; ceilali, n strlucitoarea uniform de
vntoare, cu mijlocul ncins cu regulamentara centur lat
din piele galben, n care era prins o sabie scurt, aproape
un cuit, destinat a servi36 fiara n caz de nevoie, se plimbau
ncoace i-ncolo prin curte, schimbau mii de vorbe vesele i
se bucurau de mai nainte de plcerea pe care i-o vor face.
Pentru a pleca, nu se mai atepta dect sosirea lui Ludovic
36

A servi = a ucide un animal slbatic ncolit, la vntoare. (n.t.)

al XV-lea.
Favorita nu lua niciodat parte la aceste partide de
vntoare. Libertatea ei fiind i mai mare n timpul absenei
amantului su care, n astfel de mprejurri, dura uneori
dou sau trei zile doamna du Barry gsea ntotdeauna un
pretext pentru a rmne la Versailles ceea ce-i permitea s
se duc n linite la Fontainebleau, cu Fronsac i cei ca el,
care, la rndul lor, fceau astfel nct s se eschiveze de la
vntoare.
Monarhul apru la ora apte i un sfert i ncalec
imediat. l imitar cu toii i numeroasa societate iei din
castel, precedat, potrivit uzanei, de vntori cu copoi, de
hitai clri i de paznici de vntoare ai Coroanei.
n ciuda celor cincizeci i nou de ani trecui, Ludovic al
XV-lea nc mai era un clre excelent. De ndat ce ieir
din ora, i mn n galop pursngele pe care clrea i,
urmat cu greu de strlucitoarea escort a plcerilor sale,
goni cu toat viteza pe drumul ctre Trappes i du MesnilSaint-Denis.
Pe vremea aceea, pdurea Rambouillet nu era nc
micorat, prin tieri, la mica suprafa mpdurit pe care o
vedem n zilele noastre. n epoca despre care vorbim, practic
nconjura oraul cu acelai nume i se ntindea spre
Rochefort-en-Yvelines, pentru a nu se sfri dect n pdurea
de la Longues-Mares, n apropiere de Montfort-lAmaury.
n mai puin de trei ore i dup ce nu se fcuser dect trei
scurte opriri, ajunser la Vieille-glise i la liziera pdurii.
Civa hitai cu copoi, plecai de cu noapte s strbat
pdurea i s supravegheze animalul care, potrivit
obiceiurilor neamului su, se retrsese, n zori, n fortreaa
lui, i ateptau acolo pe vntori, i numeroi rndai ineau
n fru cai de schimb.
eful vntorii de mistrei merse s se neleag cu

hitaii, pentru a ti cu precizie ctre ce punct va trebui s


fie ndreptat haita, apoi se ntoarse s-i fac raportul n
faa comandantului echipajelor care, dup un schimb de
cteva cuvinte, se apropie, la rndul su, de rege.
Ei bine l ntreb Ludovic, desclecnd cu ce fiar
avem, de fapt, de a face, domnule dYauville?
Cu un mistre de trei ani, rspunse expertul n
vntoarea cu copoi.
A! drace! ne va da, fr ndoial de furc, mecherul.
Este de temut, Sire, cci domnul de la Branche tocmai
mi-a spus c excrementele sunt mari i urmele adnci, ceea
ce indic un animal periculos.
n acest caz, va trebui s le ndeprtm pe doamne. Vei
anuna paznicilor s aib grij s vegheze asupra securitii
lor. Nu-i aa, dYauville?
Da, Sire.
i unde-i este vizuina?
La o jumtate de leghe de aici, n apropiere de Mlatina
Cprioarei.
Bine, cunoatem locul, cci am mai vnat pe acolo.
Aadar, la drum.
i nclecnd, ca i toi din suita sa, un cal proaspt, porni
cavalcada n pdure.
Doamnele, prevenite c ar fi n primejdie dac s-ar apropia
prea mult, rmseser destul de n urm, nfiorndu-se uor
de team.
Ludovic al XV-lea, prinii i seniorii se opriser la treizeci
de pai de vizuin. La un semn al regelui se ncepu izbirea
crengilor, apoi, dup ce copoii fur dezlegai, hitaii pornir
s fac zarv spre a strni mistreul.
Animalul iei aproape imediat, cu prul zbrlit. Ochii lui
mici i sngeroi aruncau fulgere, iar colii i se ciocneau cu
violen ntre ei.

Cinii voir s se repead, dar hitaii pedetri i reinur


folosind biciul. nainte de a le da drumul, se dorea s se
cunoasc gradul de nfierbntare al mistreului.
Acesta nu avea de ales dect ntre dou soluii: ori s in
piept haitei, rmnnd cu spatele ctre vizuin, ori s-o ia la
fug, avntndu-se spre pdure.
Ar fi fost preferabil s se hotrasc pentru ultima cale,
cci, n cazul acesta, vntoarea ar fi devenit, desigur, mai
plin de peripeii.
Trecur dou minute fr ca fiara s se decid.
Deodat, doi cini din fa, rupnd rndul, fcur un salt
nainte.
Aici, Rouflo! Aci, Bas-Rouges, strig un hita,
uierndu-i biciul pe deasupra lor.
Dar n-apuc bine s-i ncheie vorba, c mistreul se i
npusti asupra lui Rouflo un superb i viguros cine din
Ardennes pe care-l spintec nfigndu-i n burt colii i
azvrlindu-l la zece pai n spatele su, apoi, iertndu-l pe
Bas-Rouges, care totui ncerca s-i sar n cap, se ntoarse
brusc n loc i porni n goan, cu viteza unui fulger.
Un strigt de bucurie izbucni din toate piepturile: animalul
fugea!
Imediat, hitaii i coborr bicele i ddur drumul
haitei, care se avnt cu o minunat simultaneitate,
slobozind o cumplit larm de ltrturi.
o! pe el! nfige-i colii sus o!... o! nfigei,
frumoii mei! strigau hitaii pedetri spre a-i nsuflei i
mai mult cinii.
ntregul grup de vntori se puse n micare, urmrind
haita n sunetul goarnelor.
Mistreul luase deodat un avans considerabil, cci nu
prea s fie oprit de nimic. Dup obiceiul semenilor si,
fugea n linie dreapt, strpungnd tufiurile cele mai groase,

cele mai spinoase i cele mai nclcite, cu atta uurin de


parc ar fi fost simple cercuri de hrtie. Spre deosebire de el,
cinii erau nevoii s fac multe ocoluri i, uneori, ntrziau
ocolind un obstacol prin care nu puteau trece. Cu toate
acestea, nu pierdeau urma i nu fceau nicio greeal.
Era minunat s vezi nflcrarea vntorilor. Gonind cu
toat viteza, l urmau, grupai n pluton, pe rege, care se afla
n frunte.
Doamnele se apropiaser acum i galopau i ele, grupate,
n urma gentilomilor.
Alergar astfel vreme de o or, tot timpul n desiul
pdurii, fr a-l putea ajunge pe mistre. n cele din urm,
ieir n cmp.
Vlu! Vlu! ncepur s strige hitaii clri, ducndu-i
la gur goarnele. Era strigtul consacrat, care nlocuiete
ndemnul o pe el atunci cnd mistreul este vizibil.
Animalul se afla, ntr-adevr, la dou sute de stnjeni mai
nainte, cu cinii urmrindu-l la jumtatea distanei. Acolo,
nemaiavnd obstacole, haita putea s-l ajung n mai puin
de un sfert de or.
i aa se i ntmpl: dup zece minute, cinii erau deja
chiar n spatele lui, adulmecndu-i prul.
Deodat, fr ca manevra s-i fi putut fi prevzut,
mistreul fcu o cotitur n unghi drept, spintec, fr a se
opri, doi copoi care ncercau s-l atace, apoi, puin cte
puin, tie drumul oblic i reintr curnd n pdure, la un
sfert de leghe mai departe.
Derutai, cinii avuseser o clip de nehotrre nainte de
a-i continua urmrirea, ceea ce-i permisese fiarei s-i
recapete o parte din avans.
Vntoarea rencepu cu i mai mult elan.
Vntorii cu copoi galopau n fa iar n deprtare se auzea
sunetul cornurilor.

Monarhul se grbea s-i ajung. Se nverunase i voia s


ncheie repede urmrirea. Un sfert de or mai trziu, dup ce
lsase mult n urm grosul vntorilor, ai cror cai nu erau
de aceeai calitate cu al su, se afla singur, doar cu domnul
dYauville, comandantul echipajelor.
Ei bine! i spuse. Vd c nu te-ai nelat, domnule: acest
mistre de trei ani este un mecher grozav i ne demonstreaz
prea bine c, adineauri, nu avea de gnd s se dea btut.
nc mai vorbea, cnd gornitii ncepur s sune un
hourvari37.
Ce se-ntmpl? exclam regele. Au pierdut urma?
Da, Sire, rspunse domnul dYauville, ticlosul s-a
strecurat i, deoarece ni i-a spintecat pe cei mai buni copoi,
ceilali n-au mai avut mirosul tot att de fin pentru a gsi
urma cald.
ntr-adevr, se putea vedea haita, adulmecnd pmntul n
stnga i-n dreapta, fr o direcie precis.
Fir-ar al dracului! Asta-i prea de tot! njur regele.
Aadar, mistreul acesta-i un animal afurisit?!
Aa-mi vine s cred, Sire, rspunse comandantul
echipajelor. n orice caz, este un animal puin obinuit.
Uitai-v numai ce ramuri rupte a lsat n urm. Puini
mistrei fac asemenea ravagii.
i domnul dYauville i art monarhului o tuf spinoas i
foarte deas, n mijlocul creia se vedea o gaur lat de dou
picioare, ce prea s fi fost fcut de o formidabil ghiulea de
tun.
Drace! se minun Ludovic al XV-lea, n-am mai vzut
niciodat aa ceva.
Ah! exclam n clipa aceea comandantul echipajelor. Sar zice c a fost regsit urma. Privii, Sire, iat cinii care
Hourvari: strigt sau sunet de corn al vntorilor, prin care i excit
cinii sau prin care i recheam pe o pist urmrit anterior. (n.t.)
37

pornesc din nou.


S-i urmrim, hotr Ludovic care, unind vorba cu
fapta, ddu pinteni calului i plec n galop.
Toi gentilomii care, n clipa aceea, l ajunseser din urm,
l imitar.
Dar, la mai puin de un sfert de leghe, haita i ncetini
treptat viteza, sfrind prin a se opri: pierduser din nou
pista.
Un singur cine un splendid ogar siberian, care alerga n
fruntea celorlali, i continu goana cu o vitez ameitoare.
Regele, care fusese pe punctul de a se opri, i nchipui c
ogarul avea mirosul mai fin dect tovarii si i se hotr sl urmreasc, fr a ine seama dac era nsoit sau nu
uitare care, aa cum vom vedea mai departe, avu urmri ct
se poate de neateptate pentru el.
Dar trebuia s fac eforturi mari. Siberianul, cu picioarele
sale subiri ce preau a fi dotate cu arcuri de oel, alerga ca o
sgeat. Cu toate acestea, datorit pursngelui su, regele
izbutea s-l pstreze n raza de vedere. Ceea ce-l mira totui
era faptul de a-l vedea nu adulmecnd urma, ci alergnd cu
capul ridicat ca i cum ar fi fost la o vntoare de psri.
Ce naiba face? se ntreb intrigat Ludovic. i nchipuie
oare c mistreul s-a refugiat ntr-un copac? Pe cinstea mea,
iat ceva amuzant!
Siberianul, care, probabil, puin se sinchisise de ce-ar
putea crede despre el monarhul, nu-i schimba cu nimic felul
n care alerga, dect c-i mrea i mai mult viteza.
Cinele i clreul strbtur astfel, n goan, mai mult
de o leghe.
Brusc, ogarul coti la stnga, trecu printr-un desi de
mesteceni, apoi, printr-un salt extraordinar, czu aproape n
mijlocul unui heleteu ce-i ascundea oglinda apei limpezi
sub o nemaipomenit bogie de nuferi i de alte plante

acvatice.
Regele abia avu timp s smuceasc frul calului pentru a
nu face, la rndul su, un plonjon n undele rcoroase.
Pursngele ajunsese deja cu pieptul printre ierburile ce
mrgineau heleteul.
n timp ce monarhul se rentorcea pe uscat, cinele
ncepuse s noate linitit n largul apei, fr a cuta s
ajung pe malul cellalt. Prea chiar c acel exerciiu nautic
i face o mare plcere, cci se ducea ncoace i-ncolo, ca i
cum ar fi fost la scald, i nu ddea semne c i-ar psa de un
mistre de trei ani mai mult dect de-o ceap degerat.
Regele era uluit. Na, poftim! Pentru a ajunge la aa ceva
alergase peste cmpuri mai s-i frng gtul? Ce s-nsemne
asta?
Cci, ntr-adevr, alergase peste cmpuri: recunoscuse
acum heleteul Clos-Renard, situat mai la vest de SaintLger-en-Yvelines, i se mira cum de putuse strbate, dintr-o
suflare i fr a-i da seama, Pommeraye i pdurea
Villeport.
Se uit n urm s vad dac nu cumva unii dintre
vntori nu se aflau n apropiere. Poate c-ar fi n stare s-i
dea o explicaie a bizarei excentriciti a cinelui. Dar vzu c
era singur, absolut singur, i ct putea zri cu ochii, nu
descoperi nici ipenie de fiin omeneasc.
Drcia dracului! ocr, nu m-am mai gndit c am ui cal
mai bun dect ai celorlali i c, fr doar i poate, i voi lsa
n urm pe toi nsoitorii mei. Avnd cai de ras inferioar,
seniorii din suita mea s-au oprit, cu siguran, la jumtatea
distanei. S m duc repede spre ei, cci, fr ndoial, nu
tiu ce s-a-ntmplat cu mine.
Fcu, deci, cale-ntoars, nelegnd cam trziu c
siberianul era un simplu fantezist care-l pclise.

Ludovic al XV-lea se nela, cnd credea c a luat-o


naintea oamenilor si: niciunul dintre vntori nu-l
urmrise, atunci cnd pornise dup siberian.
Motivul era c, dac el nu-l cunotea pe ogar, ceilali tiau
la ce s se atepte din partea lui. Nu le era necunoscut faptul
c, de curnd ncorporat n hait, cinele nc nu era
obinuit cu vntoarea i-i permitea ntruna cele mai
nstrunice toane. Una dintre ele cea creia i se deda cel
mai adesea, datorit darului su de a simi apa chiar de la o
mare distan era de a se repezi drept spre locul n care o
ghicea i de a face o baie, care, uneori, dura foarte mult.
Aa nct, de ndat ce era vzut desprinzndu-se din
hait i lund-o la goan, cu nasul n vnt i cu ochii spre
cer, nu se mai ndoia nimeni, nicio clip, de ceea ce avea s
fac.
De altminteri, aa cum am mai spus, cinele acela nu era
nc dresat i, dac era luat la vntoare, scopul era mai
curnd de a-i antrena pe ceilali prin extraordinara lui vitez,
i nu pentru a descoperi o urm.
n consecin, atunci cnd Ludovic al XV-lea fusese vzut
avntndu-se dup el, nimeni nu se clintise. i spuseser
toi c, innd seama de viteza siberianului, monarhul nu va
ntrzia s-i dea seama de eroarea sa i va lsa animalul s
fac ce-i ddea prin cap.
Cu toate acestea, dAyen ncercase s-l ajung din urm
spre a-i explica situaia, dar, n cteva secunde, regele luase
un asemenea avans, nct fusese nevoit, n curnd, s
renune.
Aadar, Ludovic al XV-lea porni napoi pe drumul pe care-l
parcursese sau cel puin aa i nchipui.
Dup douzeci de minute, i se pru c nu mergea n
direcia cea bun. Orict de rapid i fusese goana, i aminti
cu claritate c strbtuse mai multe luminiuri, pe cnd

acum, de cnd i reluase mersul, clrise tot timpul prin


desi. Era evident c greise drumul.
Atunci, de team s nu se rtceasc de tot, se hotr s
se ntoarc din nou, revenind n punctul din care plecase.
Spera ca astfel s se poat orienta.
Dar n zadar cut heleteul Clos-Renard, i fu cu
neputin s-l gseasc. ncerc nainte, napoi, la stnga, la
dreapta, degeaba: pnza de ap dispruse.
Oho! i spuse, contrariat c se vedea att de pierdut,
iat-m ntr-o situaie neplcut. Dup ce indicii s m
ghidez spre a-i gsi pe vntori? Nu tiu absolut deloc n ce
parte a pdurii m aflu.
i hotrnd astfel, ls frul liber pe grumazul calului i se
ncredin instinctului acestuia.
Era, desigur, cea mai bun decizie pe care ar fi putut-o
lua.
Din nefericire, pursngele, traversnd un loc n care
copacii fuseser dobori de curnd, clc pe o achie tare de
lemn, care i se nfipse ntre partea crnoas a copitei i
carne. Drept urmare, nu mai fu n stare s fac nici un pas.
Ludovic al XV-lea se grbi s descalece pentru a ncerca
s-i scoat eapa. Dar orict se strdui, nu izbuti. Tot ce
reui fu s-l fac pe nobilul animal s necheze de durere.
Srmanul cal suferea att de mult, nct i inea piciorul
ridicat, nendrznind s-l mai pun pe pmnt. Asta era
chiar culmea ghinionului, cci, pe lng faptul c era rtcit
n plin codru, acum rmsese i fr cal. n plus, nefiind
destul de nemilos pentru a-i abandona pursngele, se vedea
nevoit s devin paznic al lui.
Apel atunci la ntreaga sa filosofie i, dup ce sili
animalul rnit s se culce, se aez lng el, lsndu-i
sfntului Hubert38, patronul su de moment, grija de a-l
38

Sfntul Hubert: patronul vntorilor, n doctrina catolic. (n.t.)

scoate din impas.


Dei se afla foarte adnc n pdure, era convins c suita
sa, nevzndu-l aprnd, va porni n cutare i, mai devreme
sau mai trziu, l vor gsi. Era, deci, doar o chestiune de
timp, nimic mai mult.
Se scurse astfel un sfert de or.
Deodat, n dreapta lui se auzi un zgomot puternic i un
tufi, ce prea de nestrbtut, se desfcu sub efectul unei
presiuni irezistibile, lsndu-l s treac pe mistreul pe care,
bineneles, nu-l mai atepta. Acesta, repezindu-se ca un
proiectil, venea spre el n linie dreapt. Fiara era acoperit de
spume i de nmol, iar din bot i se scurgeau bale sngerii, ce
lsau pete roietice pe pmnt.
Regele se nspimnt att de tare de apariia inopinat a
mistreului, pe care-l credea foarte departe de locul n care se
afla, nct rmase ca intuit, negndindu-se nici mcar s
ncerce s se apere.
Cu toate acestea, instinctul de conservare sfrind prin a-i
nvinge stupoarea, se repezi la oblncul calului spre a-i lua
pistoalele, socotind c, n mprejurrile date, cuitul su de
vntoare n-ar fi arma potrivit. Dar era att de tulburat,
nct nu reuea s apuce nicio arm. Animalul nu mai era
dect la zece pai de el. Deja, ntr-o viziune rapid, Ludovic
se nchipuia zcnd nsngerat pe pmnt, fiara
scormonindu-i trupul cu colii.
Dei era curajos, acea moarte oribil l ngrozea i-i
simea prul ridicndu-i-se pe cap mciuc. Pentru a nu o
vedea, nchise ochii.
Deodat, chiar n clipa n care mistreul era pe punctul de
a-l rsturna, rsunar, nu departe, dou mpucturi
aproape simultane, iar fiara, zvrlit n afara direciei pe care
o urma, trecu pe lng rege fr a-l atinge.
Ludovic al XV-lea, tot att de uimit de a se pomeni scpat

de primejdioasa fiar ct i de cele dou detunturi ce se


auziser, deschise ochii pe care crezuse c i-i nchisese
pentru totdeauna i zri, la aizeci sau aizeci i cinci de
stnjeni departe de el, dar apropiindu-se n galopul cailor,
trei clrei nvemntai ntr-un mod destul de neobinuit.
Purtau veste i pantaloni din piele tbcit, iar pe cap
cciuli mari de blan, nfundate pn la sprncene.
n chip de nclminte, aveau un soi de ghete din piele
roie, deasupra crora cdeau nite ghetre, tot din piele i de
aceeai culoare i care acopereau toat partea de jos a
gambei.
Doi dintre ei, cei care trseser, erau narmai cu flinte
carabine cu eav lung dintr-un oel nnegrit, din care nc
mai ieea fum. La oldul stng al fiecruia atrna i cte o
sabie cu aprtoare de argint oxidat. Ct despre cel de-al
treilea, singura lui arm era un cuit nfipt ntr-o teac prins
de centur printr-un lnior de oel.
De altminteri, acesta din urm se deosebea de tovarii si
prin aceea c mbrcmintea sa, dei asemntoare cu a lor,
prea s aib o croial mai obinuit. La drept vorbind,
numai proprietarul lor era cauza acestei diferene, ntr-att
stngcia sa fireasc contrasta cu inuta nobil a celorlali
doi.
O scurt privire i fu de ajuns regelui pentru a constata
toate acestea, dar nu pierdu vreme s vad mai mult,
preferind s-i ndrepte din nou atenia asupra mistreului.
Clreii trebuie s fi fost nite trgtori de prima mn.
ntr-adevr, cu toat distana, i dei ochiser fr a-i
reduce viteza, fiara fusese nimerit de ambele mpucturi:
unul dintre proiectile o atinsese n josul pieptului, cellalt i
sprsese un col i-i smulsese o bucat din falca inferioar.
Cu toate acestea, niciuna din rni nu era mortal.
Singurul lor efect fusese de a-i ntrerupe elanul i de a o

sili s fac un salt oblic, salt cruia monarhul i datora


salvarea.
Acum animalul sttea nemicat, aflndu-se la distan
egal fa de rege i fa de necunoscui care, ca nite clrei
experimentai, i opriser caii aproape n loc. Mistreul prea
ameit i nehotrt cu privire la ceea ce va face, dar
zpceala sa nu avea s dureze mult, dup cum se putea
vedea, auzindu-i grohitul nfundat pe care ncepea s-l
scoat.
Cei trei nou-sosii desclecar repede i cei doi care erau
narmai cu flinte, vrnd de ast dat s trag de aproape,
spre a fi siguri c nu o vor rata din nou, naintar cu
hotrre spre fiar, rencrcndu-i armele din mers. ntre
timp, tovarul lor, cu care schimbaser la iueal cteva
cuvinte, fcea un nconjur, astfel nct s ocoleasc mistreul
i s se apropie de Ludovic al XV-lea.
La nceput, animalul observ aceste pregtiri ostile fr a
se clinti; dar, deodat, ca i cum ar fi ghicit inteniile
agresorilor si, se ntoarse brusc n loc i-i relu cu toat
viteza direcia de mai nainte, adic reveni ctre monarh care,
din nou, se afla ntr-un pericol iminent.
n momentul acela, omul cu cuitul era nc la o distan
de ase pai de rege. Calculnd c n-ar avea timp s i se
alture spre a-l apra de acest al doilea atac, strbtu din
dou srituri extraordinare spaiul ce-l mai desprea de
traiectoria urmat de mistre.
Purtat de avntul atacului su furios, animalul ajunse n
faa lui i era s-l depeasc; dar aplecndu-se brusc i
agndu-se cu braul drept de trunchiul unui stejar tnr,
omul l apuc de un picior.
ocul fu att de cumplit, nct copacul se frnse la nivelul
solului, fiara se rostogoli n praf, iar oasele curajosului
Hercule prir.

Apoi, fr a-i lsa prizonierul s se dezmeticeasc, cu o


for demn de Samson39 i printr-o rsucire puternic a
braului l rsturn dintr-o dat pe spate i-i nfipse imediat
cuitul n gt, adncindu-l pn la plsele.
Un enorm uvoi de snge ni n aer, iar fiara, aproape
decapitat, se nepeni ntr-o ultim convulsie care fu i
ultimul su semn de via.
Bravo, Joson! Bravo! strigar mpreun ceilali doi
strini.
Suntei prea cumsecade, domnilor stpni, replic
simplu, n chip de mulumire, eroul acestei extraordinare
dovezi de for i ndrzneal.
Dup acest rspuns care-i reamintete cititorului modul
ciudat n care se exprima una dintre vechile sale cunotine,
mai avem oare nevoie s adugm c nvingtorul mistreului
de trei ani era, de fapt, Joson Miroux? ntr-adevr, tnrul
breton, urmndu-i stpnii pe ceilali doi strini:
marchizul Henri de Lagardre-Nevers i vicontele Romuald de
Dizons, care se exilaser de bunvoie se ntorsese de
curnd n Frana, dup o absen de cinci ani.
Drcia dracului! exclam la rndul su regele, care
rmsese n admiraia a ceea ce tocmai vzuse iat, biete,
o fapt de vitejie de care nu s-ar fi ruinat nici Hercule.
Scondu-i politicos cciula, Joson rspunse:
Sluga dumneavoastr, domnu. Treaba nu era tare grea,
fr s mint, c-i pcat, i d-o fi ocazia s se repete, cu
nvoirea stpnilor mei, a putea s v mai dau o r dajutor!
i mulumesc, biete, replic regele, pe care naivitatea
i mai ales urarea bretonului l fcur s zmbeasc dar nu
Samson: judector al Evreilor (sec. al XII-lea .e.n.). Povestirile despre el
au aspect de legend; ele se refer la fora lui supraomeneasc, care l-a
ajutat s lupte mpotriva Filistinilor i care rezida n pletele sale. (n.t.)
39

in s-i experimentez din nou fora i curajul ntr-o


mprejurare asemntoare.
ntre timp, Henri i Romuald se apropiaser. Nu mic le fu
mirarea recunoscndu-l, n acel personaj rtcit n mijlocul
pdurii, pe nsui regele. i descoperir repede capul i,
rmnnd la o oarecare distan de monarh, ateptar,
respectuoi, s le adreseze el primul cuvntul.
n ciuda ciudatului i exoticului lor costum, Ludovic al XVlea i ddu seama imediat c avea n faa sa nite oameni de
rang nobil.
Domnilor, le spuse, v mulumesc de mii de ori c ai
aprut la momentul potrivit spre a-mi salva viaa. Pot ti cui
i datorez un astfel de serviciu?
Sire, rspunse Romuald fcnd o plecciune, dorinele
Majestii Voastre sunt ordine. Ne numim, prietenul meu
marchizul de Saint-Laurent, iar eu vicontele de Montral.
M cunoatei? ntreb Ludovic, mirat c-i aude pe cei
pe care-i lua drept nite strini dndu-i titlul cuvenit, cci
nimic asupra lui, dect poate bogia vemintelor i cteva
particulariti cunoscute numai n anturajul su, nu-i trda
naltul rang.
Da, Sire, replic Henri, deoarece, n urm cu civa ani,
cu prilejul unei cltorii pe care am fcut-o n Frana, am
locuit la Paris i am avut ocazia s v vedem n nite
circumstane care au ntiprit n inimile noastre o imagine
de neters a domniei voastre.
A! i anume ce circumstane? Ai venit, desigur, la
Curte?
Poate c Henri ar fi lsat s-i scape un cuvnt imprudent,
dar Romuald se grbi s rspund:
Fr a o supra pe Majestatea Voastr, n-am avut
niciodat aceast onoare. Dar prietenul meu se refer la
ceremoniile publice la care ai asistat, ceea ce ne-a permis s

v vedem n mai multe rnduri.


neleg. i, prin urmare, nu suntei francezi?
Iertare, Sire, dimpotriv, foarte francezi.
Dup cele ce mi-ai spus, credeam c suntei nite
strini.
Aa i suntem, ntr-adevr, dar, cu toate acestea,
francezi.
Cum aa?
Suntem canadieni.
Aha! acum mi explic costumul acesta i felul n care
vorbii limba noastr Ei bine! domnule de Montral i
domnule de Saint-Laurent adug monarhul, cu mult
amabilitate mi va face plcere s discut cu dumneavoastr
despre Canada, aceast a doua Fran, att de ndeprtat.
Voi fi cu att mai ncntat, cu ct informaiile pe care le
primesc n legtur cu ea sunt foarte rare i vagi.
Sire, opti Romuald cu fermitate dar cu un accent de
tristee, Noua-Fran i-a pierdut numele. De cinci ani nu
mai este colonia noastr.
Ah! da, este adevrat, uitasem, murmur cu naivitate
Ludovic al XV-lea.
Cu toate acestea, continu marchizul, n ciuda
tratatului semnat de Majestatea Voastr i n pofida
Englezului, inima fidelilor canadieni a rmas aceeai i
suntem cu att mai bucuroi de dorina pe care v-ai
exprimat-o, Sire, cu ct prezena noastr n Frana avea
tocmai scopul de a veni s v vorbim despre problemele rii
noastre, despre care iertai-ne c spunem astfel probabil c
nu tii nimic.
La naiba! asta nu m-ar mira deloc. Dar, de fapt, ce se
ntmpl pe-acolo? Nu prei s fii purttorii unor veti
bune!
Acest subiect, Sire, nu poate face obiectul unei

conversaii de cteva clipe i, dac ngduii, am ndrzni s


v solicitm o audien, spre a-l discuta cu toat atenia i
profunzimea cuvenit.
Domnilor, audiena v este acordat de mai nainte i
nu va trebui dect s v prezentai la Versailles, spre a fi
primii imediat de Noi.
Sire, v suntem profund recunosctori.
Iar acum, domnilor, un ultim serviciu: m-am rtcit n
pdurea aceasta i am lsat departe de mine o suit destul
de numeroas, mpreun cu care vnam. Nu cumva ai
ntlnit-o n drumul dumneavoastr i nu m-ai putea
ndrepta spre ea?
Domnia voastr, Sire, suntei singura persoan pe care
am ntlnit-o pn n clipa de fa n pdure, i asta doar din
pur ntmplare, cci eram gata s trecem fr a v vedea,
dac nechezatul calului dumneavoastr nu ne-ar fi permis s
v descoperim. i atunci cnd, zrindu-v, ne pregteam s
venim ncoace, am vzut mistreul, repezindu-se s v atace.
Abia am avut timp s vrm un glonte n eava flintei i s
tragem, la noroc, s-ar putea spune. i de aceea doar am rnit
fiara la cap, n loc de a o ucide.
A fost totui ndeajuns pentru ca eu s nu fiu rsturnat
i spintecat de ea i, nc o dat, v mulumesc pentru
minunata dumneavoastr intervenie, de care, credei-m, voi
ti s-mi amintesc.
Biatul acesta merit mai mult dect noi recunotina
Majestii Voastre, spuse Romuald, artnd spre Joson.
Mai mult, nu, dar mrturisesc c tot atta, i voi ti s-l
rspltesc.
Apoi, scondu-i punga i ntorcndu-se ctre breton,
regele adug:
Pn ce voi putea face mai mult pentru tine, biete, iat
un mic aconto din ceea ce-i datorez. Restul va veni mai

trziu.
Dar lui Joson nici nu-i trecu prin minte s nainteze spre a
lua punga ce i se oferea, ci fcu un pas napoi, devenind
totodat rou ca racul.
Ei bine! exclam Ludovic al XV-lea, mirat c-l vede att
de puin grbit s-i accepte cadoul, cine te mpiedic s iei
acest aur?
Domnu rege, penc asta suntei, dup cte se pare
replic voinicul cu o oarecare demnitate i cu o sinceritate
care i fcea iertat totala lips de instruire mi aducei
ofens vrnd s m pltii pentru chestia aia. Dac-am avut
bafta s njunghii animalu la mai nainte s v ia n coli,
trebe s-mi lsai toat bucuria c-am fct-o i s nu mi-o
micorai zvrlindu-mi nite bani. Adevru-adevrat, nu-i
bine.
Dumnezeule! strig monarhul, care nu se gndi nicio
clip s se simt jignit de libertatea cu care i se dduse
replica, iat un dezinteres rar ntlnit, pentru care te felicit
din toat inima, biete. Nu-i lucru obinuit s refuzi aur de la
regele Franei i pot s spun c, pn acum, nu s-a mai
ntmplat una ca asta.
Apoi, punndu-i punga la loc n buzunar, li se adres
celor doi tineri:
Domnilor, primii felicitrile mele pentru faptul de a
avea n serviciile dumneavoastr un om att de cumsecade.
Ar fi de dorit ca muli dintre gentilomii pe care-i cunosc s
aib nobleea sa sufleteasc.
Henri i Romuald fcur o plecciune.
n momentul acela, se auzi n deprtare sunetul mai
multor cornuri de vntoare, ce se apropia treptat de locul n
care se afla regele. Ba chiar, n curnd putur fi zrii este
drept, la o distan nc mare vntori dispui n linie de
btaie i naintnd repede.

n sfrit! exclam Ludovic al XV-lea. Iat-i pe tovarii


mei. Vor fi aici n scurt timp. Deoarece hazardul a fcut s ne
ntlnim, vrei, domnilor, s-mi facei plcerea de a rmne
mpreun cu noi? Vei fi oaspeii mei pn disear.
Auzindu-i propunerea, Henri i Romuald schimbar priviri
n care li se citea ncurctura.
Sire, rspunse vicontele dup o clip de tcere
regretm profund c ne vedem obligai s refuzm onoarea pe
care avei bunvoina s ne-o facei. Dar, deoarece am mers
toat noaptea, precum i o parte din diminea, suntem
frni de oboseal i de-abia ateptm s ne odihnim, de cum
vom ajunge la Paris. ngduii-ne, aadar, s ne continum
fr ntrziere cltoria.
A fi fost ncntat domnilor, s v pot pstra n
societatea mea pn disear. Cu toate acestea, fa de
motivele ce le invocai pentru a-mi refuza oferta, nu voi avea
cruzimea de a insista mai mult. De altfel, a rmas stabilit c
nu va dura mult pn ce ne vom revedea. Amintii-v c v
atept n prima zi la Versailles.
Nu vom uita, Sire, de vreme ce, aa cum i-am adus la
cunotin Majestii Voastre, am venit n Frana anume spre
a o pune la curent cu cele ce se ntmpl n Canada.
Aa este. Deci, pe curnd, domnilor.
Pe curnd, Sire.
i cei doi tineri, urmai de Joson, srir imediat n a, apoi
se ndeprtar n grab.
Tocmai cnd pieriser din vedere, vntorii l zrir pe rege
care se ndrepta ctre ei i-i alergar n ntmpinare. DAyen
se afla n fruntea lor.
Ah! Sire strig cu neprefcut emoie, cci avea fa de
Ludovic al XV-lea o real afeciune ce spaim ne-ai produs!
De o or strbatem pdurea n toate direciile, prad unei
cumplite ngrijorri, ntrebndu-ne ce vi s-a ntmplat.

Pe cinstea mea, drag dAyen, replic monarhul, puin a


lipsit s nu m gsii n stare de cadavru.
Doamne Sfinte! Sire, ce spunei? se sperie ducele. Venii
i vedei c ceea ce spun este purul adevr, spuse Ludovic,
aducndu-i pe dAyen i pe ceilali la locul n care zcea
mistreul njunghiat.
Cum? exclam ducele, zrindu-l, ai ncolit i ai
dobort mistreul, dumneavoastr singur? Ah! Sire adug,
pregtindu-se s-i aduc elogii suveranului iat o fapt cu
adevrat demn de Majestatea Voastr i care, demonstreaz
cu ce curaj suntei
Dar Ludovic al XV-lea l ntrerupse:
Oprete-te, dAyen. Nu merit cu nimic laudele pe care te
grbeti s mi le adresezi. Nici n-am ncolit i nici n-am ucis
animalul. Dimpotriv, el este cel care, n timp ce eu stteam
lng calul meu rnit, m-a atacat cu furie tocmai cnd m
ateptat mai puin i a fost ct pe-aci s m doboare, mai
nainte ca eu s m pregtesc de aprare.
Dar totui dumneavoastr l-ai ucis, Sire?
Ba deloc.
i monarhul relat cele ce se petrecuser.
Toi vntorii l felicitar pe Ludovic pentru c scpase
dintr-o primejdie att de mare, apoi i exprimar admiraia
pentru modul n care Joson servise mistreul.
Regretm mult, spuse dAyen, c marchizul de SaintLaurent i vicontele de Montral nu au putut rmne cu noi;
niciodat nu le-am fi putut mulumi ndeajuns c ne-au
pstrat-o n via pe Majestatea Voastr. Dar de vreme ce
urmeaz s vin la Versailles, i vom ntlni i nu vor avea
nimic de pierdut din cauza amnrii acestei ntlniri.
Vntoarea se ncheiase.
Lui Ludovic i se ddu un nou cal al su, dei reuiser
s-i scoat achia, suferea totui prea mult pentru a-l fi

putut purta i se altur restului suitei, aventura


suveranului constituind din nou, aa cum lesne ne
nchipuim, obiectul multor comentarii.

4
Cnd Henri i Romuald se mbarcaser pentru America,
nu-i fcuser planuri bine stabilite. Voiau doar s pun
ntre ei i Frana cea mai mare distan cu putin. Aa
nct, nsoii n continuare de Joson, se urcaser pe prima
corabie ce pleca spre Lumea Nou i care se ntmpla s-i
ridice pnzele n direcia insulei Terra-Nova40.
Abia ajuni la destinaie, la captul a dou luni de
navigaie, ncepur s se gndeasc la felul n care i vor
duce viaa de acum nainte.
Marea insul american nu oferea deloc resurse de trai
europenilor n cea mai mare parte a anului, cu excepia
epocilor n care pe coastele ei erau n curs marile perioade de
pescuit, insula era practic pustie.
n curnd i ddur seama c nu acolo trebuiau s se
stabileasc i se hotrr s treac pe continent, de care nu-i
desprea dect strmtoarea Belle-le.
Se mbarcar la capul Quirpont pe o nav-cabotier grea
aflat n golf, strbtur canalul Labrador i urcar n susul
fluviului Saint-Laurent pn la confluena cu rul SaintJohn, pe malurile cruia se afla un orel, port de baz al
cabotierului. Debarcar acolo. Ajunseser n Canada de Jos,
la aproximativ aizeci i cinci de leghe de Qubec.
Henri i Romuald deciser s se duc n acel ora,
urmrind, spre a nu pierde drumul, malurile nverzite ale
Terra-Nova (n lb. francez: Terre-Neuve; n lb. englez: Newfound-Land):
mare insul a Americii (116.677 kmp) situat la gura fluviului SaintlLaurent i care constituie, mpreun cu partea de nord-est a peninsulei
Labrador, una din provinciile Canadei. Climatul aspru ngduie doar
explorarea pdurilor i pescuitul. Capitala provinciei este Saint-Jean
(Saint Johns Town). (n.t.)
40

marelui fluviu.
Dar, pe msur ce se apropiau de oraul ntemeiat de
Jacques Cartier41, tinerii notri remarcar pretutindeni o
fierbere, o surescitare extraordinar. Se informar i aflar,
c acea stare de tulburare era rezultatul tratatului din
februarie 1763, care, prin cedarea acelei colonii franceze
ctre englezi, trecuse, bineneles, sub dominaia englez
ntreaga populaie francofon ce locuia inutul. Or,
conaionalii eroilor notri, dup ce apraser cu atta vitejie
pmntul canadian mpotriva cotropitorilor, nu voiau s se
supun acestei dominaii i fceau, dimpotriv, tot ce le
sttea n puteri pentru a i se sustrage.
Cei ce se temeau c bogiile le vor trece n minile
dumanilor aa erau numii englezii au emigrat n
Antile. Dar muli au preferat s-i piard averea dect s
prseasc pmntul pe care se nscuser, i au luptat cu
toat hotrrea s-i pstreze independena. Voiau s
rmn francezi n ciuda Franei.
Henri i Romuald fur foarte ndurerai s constate o
asemenea stare de lucruri i i cuprinse o mare mil pentru
nefericiii lor compatrioi.
Cteva mii de astfel de oameni drji se refugiaser la
Ottawa teritoriu situat n apropiere de Montreal unde se
aprau ct puteau de bine mpotriva englezilor care se
strduiau s-i supun i s le impun obiceiurile i
moravurile lor.
Cei doi prieteni li se alturar i i ajutar n mod util,
ncurajndu-i i dndu-le sperana c, ntr-o zi, situaia lor
se va schimba cu siguran.
Jacques Cartier (14911557): navigator francez. A pus stpnire pe
Canada n numele lui Francisc I (1534) i a urcat n susul fluviului SaintLaurent n timpul unei a doua cltorii (1535). A revenit n Canada n
1541. (n.t.)
41

Fr ndoial le spuneau n Frana nu se tie ce se


ntmpl aici i nu sunt bnuite nenorocirile ce v apas,
altminteri, suntem convini, regele ar lua msuri energice
pentru a face s nceteze necazurile i jignirile de tot felul pe
care le ndurai. Cine tie dac n-ar reui chiar s anuleze
acel tratat care v-a produs attea prejudicii i prin care
naiunea noastr a pierdut una dintre cele mai frumoase
colonii ale sale?
Aceste cuvinte de mngiere nclzeau inimile canadienilor,
ncurajndu-i s persevereze n ideea lor de a rmne
francezi.
Dar mai rmnea o problem: cum s-l informeze pe
Ludovic al XV-lea despre toate acestea? Rapoartele ce-i
fuseser trimise referitor la situaia din fosta colonie fie c
fuseser interceptate de englezi, fie c se pierduser pe
drum, sau, chiar dac-i parveniser, fuseser, citite cu ochi
indifereni de ctre minitrii si.
Ar fi trebuit ca unii dintre acei nefericii s-i asume
dificila sarcin de a se duce la rege i de a-i spune prin viu
grai suferinele pe care le ndurau. Dar niciunul nu
ndrznea s ntreprind o asemenea cltorie. Ct despre
Henri i Romuald, lucrul le era cu totul imposibil cel puin
pentru moment innd seama de motivele care-i siliser s
se expatrie.
Se scurseser n felul acesta aproape cinci ani fr ca n
trista situaie a canadienilor sa survin vre-o ameliorare.
n cele din urm, ntr-o zi, dup ce se sftuir ndelung, cei
doi tineri luar hotrrea de a pleca n Frana spre a-i aduce
la cunotin regelui necazurile prietenilor lor i de a ncerca
s obin din partea lui promisiunea c-i va lua sub ocrotirea
sa.
Se gndeau c, acum, aspectul lor fizic se schimbase
destul de mult pentru a nu fi recunoscui i a putea s se

prezinte drept strini.


Tinerii se obligar sub jurmnt c vor face tot ce va
depinde de ei ca s-l conving pe rege s-i apere mpotriva
englezilor, adugind c nu se vor ocupa de nimic altceva
nainte de a-i ndeplini aceast sfnt datorie.
i ntr-adevr, de ndat ce debarcaser n Frana,
porniser n mare grab ctre Paris.
Se neleseser s se numeasc: Henri marchizul de
Saint-Laurent, dup numele unuia din cele mai mari fluvii
ale Canadei, iar Romuald vicontele de Montral, dup
numele oraului prin care trece acest fluviu i n care
locuiser n repetate rnduri.
Nu se nelau defel nchipuindu-i c sunt de
nerecunoscut. Din doi adolesceni, aa cum fuseser cu cinci
ani n urm, deveniser doi brbai n toat puterea
cuvntului, cu nfiare mndr i impuntoare. Apoi,
nuanele acelea albe i trandafirii ce le colorau cndva
chipurile, fuseser nlocuite acum de un ten bronzat care-i
fcea s semene cu nite adevrai bushmen sau oameni
ai pdurii cu att mai mult cu ct i costumele lor se
asemnau cu ale acestora.
Ar fi fost, deci, greu s-i ghiceti n ei pe cei doi exprizonieri de la Grande-Chtelet.
Chiar i Joson nu mai era acel Joson de odinioar.
Suferise i el influena climatului american i obrajii lui
buclai i roii ca nite mere din Bretagne se
transformaser, cptnd o culoare brun. Pn i prul su
lung i blond luase o nuan mai puin cnepie i tindea s
devin castaniu.
Dar cei doi prieteni nu mai erau nici pe departe tot att de
bogai ca atunci cnd plecaser. Din cele cincizeci de mii de
livre de aur ale frailor Sguin nu le rmsese mare lucru. n
afar de ct fuseser nevoii s cheltuiasc pentru ei, ceea ce

nu constituia dect o sum relativ modest, restul slujise


pentru a-i ajuta compatrioii mai nevoiai, ndeplinind astfel
dorina celor doi janseniti care aa cum ne amintim
speraser c averea lor va cdea n nite mini care s tie
s-i foloseasc spre a face bine.
Dar, neavnd alte nevoi, puinul pe care i-l pstraser
putea s le ajung din plin pentru a-i duce traiul pn ce
vor reui s-i procure alte resurse de subzisten, obiectiv
de a crui realizare aveau s se ocupe n timpul ederii lor la
Paris.
Parcurgnd etape lungi i odihnindu-se doar atta timp ct
s-i recupereze forele, nu le trebuiser dect ase zile
pentru a veni de la Saint-Nazaire localitatea n care
debarcaser pn la Conde42, unde sosiser n zori, plecnd
din nou la ora unsprezece pentru a ajunge la Paris prin
Saint-Lger-en-Yvelines, Essarts-le-Roi, le Mesnil, Trappes i
Versailles.
Am vzut ntmplarea miraculoas prin care, strbtnd
Clos-Renard, apruser n mod att de oportun pentru a-l
salva pe rege de furia mistreului.
Norocul pe care-l avuseser n acea mprejurare i ndemna
s presimt c vor avea succes n misiunea lor. S-ar putea
nate ntrebarea pentru ce, dei doreau s intre ct mai mult
posibil n graiile lui Ludovic al XV-lea, au refuzat amabila
invitaie pe care le-o adresase, de a rmne ntreaga zi n
compania sa.
Exista ns un motiv serios, n care oboseala pe care o
invocaser nu intervenea cu nimic.
Motivul era dorina de a ajunge la Paris pentru a afla ce se
mai ntmplase n lipsa lor i a cpta veti despre cei pe
care-i lsaser acolo. Cci, datorit vieii pe care o duseser
Cond (sur lEscaut): capitala departamentului Nord (Frana) situat la
vrsarea canalului Mons. Port fluvial foarte activ. (n.t.)
42

n Canada, fuseser total lipsii de astfel de tiri, fapt ce-i


fcuse pe amndoi s sufere: Henri, gndindu-se nencetat la
ducele i la ducesa de Nevers, precum i la micua i draga
lui Blanche; Romuald la cea pe care o iubea, Louise
Moutier, acea copil att de blnd de care fusese nevoit s
se despart tocmai atunci cnd, prin consimmntul
stareei de la Picpus, i devenise logodnic.
Aadar, dup ce-i luaser rmas bun de la rege, plecaser
repede, spre a nu fi obiect de curiozitate pentru vntori i ca
s evite mulimea de ntrebri mai mult sau mai puin
indiscrete ale acestora, ntrebri ce le-ar fi prelungit
ntrzierea.
Mergeau oarecum la ntmplare, urmnd unele indicaii
sumare pe care le primiser la ultima lor etap de odihn.
Aveau de gnd s se orienteze abia dup ce vor iei din
pdure.
Dup o jumtate de or de mers, ajunser la o potecu 1
ce prea c se ndreapt ctre marginea pdurii. Pornir pe
ea, mai mult spre a-i odihni caii, obosii de ndelungatul
drum prin pdure.
Deodat, la o cotitur, zrir la mic distan n faa lor
doi pietoni ce mergeau linitii bra la bra, venind nspre ei.
Erau doi btrni: unul nalt i uscat, cellalt de talie mijlocie
i uor obez. Cte o spad lung, ce le atrna de old, cu
vrful tecii trndu-se pe pmnt, i arta de la prima ochire
ca fiind oameni ai spadei.
La vederea celor trei cavaleri i ndreptar iute spinrile
ncovoiate de vrst i-i luar un aer marial. Era clar c
voiau s par nc voinici i s ascund ultragiile pe care anii
le aduseser persoanelor lor.
De ndat ce fur destul de aproape pentru a le distinge
trsturile, Henri i Romuald tresrir. Doamne! nu se
puteau nela, i recunoteau prea bine pe cei doi pietoni,

dei nu-i mai vzuser de cinci ani de zile i dou nume le


venir pe buze aproape simultan:
Cocardasse! Passepoil! spuser amndoi, cu glas sczut.
Ce naiba cutau, umblnd astfel, doar ei doi, prin pdurea
Rambouillet?
Ajungnd n dreptul clreilor, gasconul i normandul
cci erau, ntr-adevr, chiar ei se pregteau s se dea la o
parte, spre a le face loc, studiindu-le n acest timp costumele
ciudate, cnd Henri i Romuald, dup ce-i vorbiser o clip
n oapt, i puser caii de-a curmeziul potecii i strigar
ntr-un glas:
Nu se trece!
Vai de pcatele mele? Ce-nseamn asta? zise
Cocardasse, nu mai puin uimit dect Passepoil de aceast
ciudat manevr pe care nu i-o explica. Ne barai drumul?
Chiar aa, rspunse Henri.
Dar pentru ce? continu gasconul, ncruntndu-i deja
sprncenele. Dac ne facei o glum, v prevenim, tineri
domni, c micul meu profesor de scrim i cu mine nu
suntem defel dispui s-o suportm. Aa nct ncetai
imediat, dac nu, pe Dumnezeul cel adevrat! Ptronille va
avea ea de grij s v nlture din cale.
A vrea s-o vd i pe-asta! ripost Henri cu un aer de
bravad i de-abia reuind s-i pstreze seriozitatea.
Drcia dracului! njur btrnul profesor de arme,
ndrznii s-l sfidai pe Cocardasse-junior! Ei bine, deci! o s
rdem! Descalec, putiule, descalec imediat. Vei sta un
pic de vorb cu fata asta frumoas, adug, scondu-i
spada i artndu-i-o cu amabilitate marchizului.
Iertare, domnilor, interveni Passepoil, salutnd politicos
cu plria, ne cutai pricin, nu-i aa?
Pe cinstea mea, da, replic Romuald.
i pentru ce anume? Nu ne cunoatem unii cu alii.

Este adevrat, continu marchizul, numai c prietenul


meu i cu mine suntem strini, dup cum putei constata, i
abia am debarcat n Frana; or, am jurat s ne ncrucim
sbiile cu primii doi trtori de spad pe care vom avea
norocul s-i ntlnim, pentru a ne da seama de metoda
francez, care ne-a fost mult ludat. S-a nimerit ca
dumneavoastr s fii acei primii doi nelegei, aadar, c
nu v putem lsa s trecei fr a ne msura cu
dumneavoastr.
Doamne Sfinte! replic Passepoil, motivul acesta este la
fel de bun ca oricare altul i, dac-i aa, sunt cu totul la
dispoziia dumneavoastr.
Cocardasse i Henri i ncruciaser deja armele.
Tinerii i permiteau aceast glum cu cei doi profesori de
scrim, deoarece acum nu mai erau att de grbii s ajung
n capital. Erau siguri c acetia vor fi n msur s le dea
toate informaiile ce le doreau cu privire la fiinele dragi lor i
de care erau desprii de atta timp, mai ales c lor
avuseser de gnd s li se adreseze cnd ar fi ajuns la Paris.
Cu toate acestea, provocaser acel incident spre a afla n
ce msur puteau s se mai bizuie pe ei nii, innd seama
de schimbarea ce intervenise n fizicul lor.
Dac cei doi profesori de scrim nu-i recunoteau deloc,
chiar i vzndu-i de aproape ei care, cndva, i
frecventaser att de des, cci vicontele fusese i el un elev
asiduu al slii de scrim situat lng Petit-Chtelet dac,
precum spuneam, ar fi fost luai drept nite strini, erau
siguri c n-ar mai avea a se teme de nimeni.
Fr a mnui sabia ntr-un mod tot att de strlucit ca
marchizul, domnul de Dizons era totui o spad excelent.
Drept urmare, nu era n primejdie nfruntndu-l pe
Passepoil.
Cele dou perechi ncepuser s-i izbeasc oelul la civa

pai una de cealalt, n vreme ce Joson, cruia stpnii si


nu-i mprtiser secretul, csca nite ochi ct farfuriile la
vederea neateptatei lupte. Se retrsese la o deprtare de
patru-cinci stnjeni, lund cu sine caii. Nu frica l silise,
desigur felul n care ucisese mistreul era o dovad
suficient dar spada nu fusese niciodat punctul su forte.
Fieru-i bun pentru animale, spunea, nu pentru cretini.
Spre a fi mai n largul su, Cocardasse i aruncase plria
pe jos, nveselit c se vedea din nou cu spada n mn,
nfruntndu-l pe un domnior cruia i promitea s-i
creeze dificulti, fcea pe fanfaronul cu o verv ndrcit.
Vai de pcatele mele! domnii mei i tachina pi, daci vorba s v dai seama de metoda francez, chiar c-ai avut
noroc, ntlnindu-ne pe micu i pe mine. V vom servi
cteva figuri pentru care ne vei felicita, zu aa!
Apoi i se adres lui Passepoil:
Amable! iubielule, poart-te uurel cu putiul tu, cu
blndee, tii tu, cu blndee, tot aa cum m port i eu cu-al
meu. Un picule de luare de snge de colea, un picule de
dincolo, nu mai mult, nu-i aa?
Henri, vrnd s se distreze o clip pe socoteala lui, se
prefcea a nu fi dect de for mediocr, lsndu-se chiar,
din cnd n cnd, atins de spada lui, care-i fcuse deja cteva
semne uoare pe vest, ceea ce-l bucura grozav pe btrnul
profesor de scrim, sau, mai curnd, prea s-l bucure. Cci
n sinea lui era destul de mirat vzndu-i vrful spadei oprit
mereu n momentul n care era pe punctul de a ptrunde n
haina adversarului su.
Dar, mai gascon ca niciodat deoarece vrsta i
accentuase caracteristica obriei i nchipuia c, prin
veselia pe care-o afia, i va da celuilalt impresia c acest
rezultat l mulumea pe deplin. Totui, nu aa artau acele
mici luri de snge de care vorbise. Cnd reui s zgrie a

doua oar vesta marchizului, exclam victorios:


Ia te uit! nc o atingere, tinere, i a fost bine plasat:
exact la iade. Ce zici? Dac-a vrea s fiu ru i s nfig
puintel mai adnc
Dac-ai putea, l corect Henri pe un ton domol.
Pe cinstea mea! i bate joc, micuul! Ia ascult,
drglaul meu bieandru, ai auzit vreodat, din
ntmplare, vorbindu-se despre Cocardasse Cocardassejunior?
Niciodat.
Niciodat? Ia te uit! Pi, drgu, atunci venii, desigur,
de la cellalt capt al lumii?
Cam aa.
n cazul acesta, nu m mai mir, fiindc doar pe acolo nu
sunt cunoscut i chiar i-acolo! Dac-i aa, afl,
putiule, c n ciuda celor aizeci i cinci de ani pe care-i
numr n ceasul sta, Cocardasse-junior nu are pereche n
ceea ce privete mnuirea spadei, nici n Frana, nici n
strintate i nici n alt parte.
Ei, nu!
Ba, da! aa e cum i spun, drguul meu bieel. Nu-i
adevrat, Amable?
Absolut adevrat, ilustrul meu prieten, rspunse
Passepoil, absolut adevrat: nu avem pereche nicieri!
Micuul este martor; vedei, aadar, c nu v spun
minciuni, continu gasconul, care pru s nu remarce
pluralul pe care-l folosise tovarul su. Ei bine, deci! Pe
Sfntul Dumnezeu! aflai c acest Cocardasse, primul
maestru din lume n materie de arme, cel care n-a putut fi
atins de nimeni, niciodat, fie n sal, fie pe teren, unde s-a
duelat de nenumrate ori, se afl n clipa asta n faa
dumneavoastr, el nsui n persoan!
Vorbind astfel, btrnul i bomb pieptul i-i nl

capul, cu o micare plin de mndrie, ateptndu-se,


evident, ca adversarul su s rmn ncremenit de
admiraie. Dar, spre marea lui mirare, acesta nu pru deloc
uimit de faptul c se afla n prezena unui asemenea
personaj, ci se mulumi s rspund:
Este o mare cinste pentru mine. Prin urmare, n-ai fost
atins niciodat, de nimeni?
Niciodat, pe toi dracii! i de aceea spuneam c-i bai
joc, susinnd c vrful spadei mele n-ar putea trece mai
departe de haina dumitale, cci dac nimeni nu m-atinge pe
mine, n schimb ea, Ptronille, atinge pe toi.
Bunul meu prieten, nu trebuie s ne ludm cu o
reputaie i mai bun dect este n realitate, interveni
Passepoil, care inea n mod hotrt, s vorbeasc pentru
doi. tii bine c exist i nu foarte departe de aici cineva
mai tare dect noi.
Ei bine, tiu, Amable, dar acel cineva nu intr n
socoteal, deoarece, atunci cnd are spada n mn, nu mai
este un om: este un fulger, o lumin, un tunet care trosnete
i te trsnete mai nainte de a avea timp s spui: gracias43!
Asta-i adevrat. S-ar spune c-i un vrtej, o tromb ce
se npustete asupra ta i te nvluie, confirm Amable.
i care-i numele acelui maestru al maetrilor? ntreb
Henri, cu emoie n glas.
Cocardasse se trase un pas napoi i rspunse, salutnd
cu spada:
Sergentul Belle-pe!
Niciodat nu-l putuse numi n alt fel pe Philippe.
Ducele de Lagardre-Nevers, pronun la rndul su,
plin de respect, Passepoil, imitnd dubla micare a
tovarului su.
Deci, acela este invincibil? mai ntreb marchizul.
43

Gracias! (lb. spaniol): mulumiri. (n.t.)

O! da, replic normandul. Nu exist dect un singur om


unul singur, bgai de seam care era n stare s in
piept lamei sale i chiar uneori, s-l nving. Din nefericire
Amable i ls fraza n suspensie. i scoase un oftat
adnc, cruia gasconul i fcu ecou.
Din nefericire ce? insist marchizul.
Cei doi profesori de scrim rmaser tcui, dar feele lor
cptar o expresie ndurerat.
Marchizul prsi subiectul, dar continu:
Ca s fie att de invincibil, ducele de Nevers are, fr
ndoial o lovitur deosebit?
Pe cinstea mea! te cred c are. i nc una zdravn!
Care anume?
Care? Stai puin, de fapt, i-o voi arta. Bineneles c no izbutesc n felul n care-o reuete el, altminteri a fi la fel
de tare i eu. Cu toate acestea, o s poi cpta o idee clar.
Pzete-te bine, tinere, adug gasconul. Pn acum n-am
fcut dect s ne gdilm i s ne jucm cu spada. Dar
acum, treaba devine serioas, i dac-mi gseti pararea la
lovitura asta secret, s nu-mi spui mie pe numele meu de
Cocardasse.
i dac-a nimeri riposta?
Riposta? Pe toi sfinii! exclam btrnul profesor de
scrim, care-i nchipui c n-auzise bine. Putiule, ai merita
s te fac s plteti scump aceast pretenie plin de
ngmfare. Afl c pe ntregul pmnt nu exist dect doi
brbai care cunosc riposta.
i cine sunt acei brbai?
Belle-pe i cellalt, despre care vorbeam adineauri.
Aha! Ei bine! ia s vedem lovitura aceea, att de
interesant!
Aa cum spusese Cocardasse, pn atunci el i Henri nu
fcuser dect s se hruiasc, n timp ce conversau aa

cum am relatat. Dar, din acea clip, lupta cpt un alt


aspect.
Gasconul ncepu s fac nite pase abile, cu intenia o de
a-l dezorienta pe marchiz, n vreme ce acesta, ncetnd s se
mai prefac, adopt un joc strns.
Atenie! strig gasconul care, creznd c sosise
momentul s-i execute faimoasa lovitur secret, voia fiind
un inamic generos s-i previn adversarul. Atenie! iat
lovitura eti gata?
Iat-m! rspunse marchizul.
Pe cinstea mea! exclam btrnul profesor, emoionat i
retrgndu-se. Ai auzit, Amable? Mi se pare c tnrul a
rostit cuvintele astea ntocmai ca Micul nostru Parizian!
Apoi, revenind spre adversarul su cu viteza trsnetului,
strig:
Hei, fii atent! pareaz acum Unu, doi
i trei! ncheie Henri care, cu o parare mai iute ca
gndul, nvlui spada btrnului profesor de arme, o zvrli
cu o for irezistibil la un picior n afara direciei n care se
afla i, fandnd adnc, i nfipse vrful spadei exact ntre
sprncene, unde este inutil s spunem nu-i fcu dect o
neptur fr nsemntate.
Micarea fusese executat cu o asemenea repeziciune i cu
o att de mare ndemnare, nct gasconul nostru nici nu
apucase s vad sclipirea fulgertoare a oelului, c i era
atins.
Uimirea i fu att de mare, nct rmase mut, prnd lovit
de trsnet.
Passepoil se oprise i el brusc, nu mai puin uluit dect
demnul su prieten, i fr a se mai gndi s pareze o ter
pe care tocmai i-o executase domnul de Dizons, lovitura fiind
ct pe-aci s-l strpung dintr-o parte ntr-alta.

Gluma luase sfrit i n timpul celor zece minute ct


durase duelul, niciunul dintre cei doi profesori de scrim nu
avusese nici cea mai mic bnuial cu privire la identitatea
tinerilor.
Acestora nici nu le trebuia mai mult. Acum, proptindu-i
vrfurile spadelor n pmnt, Henri i Romuald le zmbeau
btrnilor maetri de arme, ateptndu-i s-i revin din
uimire i s se decid s-i recunoasc.
Dar acetia nu preau s se grbeasc a iei din stupoarea
ce-i cuprinsese. Vznd asta Henri se hotr s bruscheze
deznodmntul situaiei.
Ei bine! jupne Cocardasse, i se adres gasconului, nu
spuneai c numai doi brbai cunosc riposta la lovitura
dumitale secret, care, dac nu m nel, se numete
lovitura lui Nevers?
Da, doi doar doi se blbi btrnul.
Dar atunci, dac unul din aceti doi brbai este ducele
de Lagardre-Nevers, nseamn c eu sunt cellalt? i,
dac eu sunt acela, mi nchipui c ar trebui s m cunoti?
Ah! Doamne Sfinte! strig deodat Cocardasse,
nsufleindu-se. Ei, nu! dumneata eti micuul micul meu
Henri? Dumneata, aici n faa noastr?
Da tiu c i-a trebuit ceva timp! La naiba! da, sunt eu,
Henri de Lagardre
Pe toi Dumnezeii din cer! S fie cu putin? Cu
siguran visez da, fr-ndoial zise btrnul,
nencrezndu-se n simurile sale.
Sfnt Fecioar! exclam la rndul su Passepoil. i eu,
desigur, i eu
Ei! nu, nu visai niciunul, nici cellalt, bunii mei
profesori, relu marchizul. n faa voastr suntem chiar noi,
domnul de Dizons i cu mine. Privii-ne cu atenie i, dei neam schimbat mult de cnd am plecat, sunt sigur c vei

sfri totui prin a ne recunoate.


i tinerii venir foarte aproape de cei doi maetri de arme
care, n cele din urm, se convinser c se aflau, ntr-adevr,
n prezena ex-prizonierilor de la Chtelet.
Atunci, srmanii btrni care aveau fa de Henri o
dragoste aproape printeasc, se pornir s plng de
bucurie i-l mbriar de nenumrate ori mngierile
fiindu-le napoiate de ctre acesta cu aceeai cldur.
Domnul de Dizons nu avea dreptul la aceleai dovezi de
iubire; cu toate acestea, Cocardasse i Passepoil i
exprimar i fa de el marea plcere ce-o simeau
revzndu-l.
Cnd n fine, demonstraiile de bucurie se mai potoliser,
att de o parte ct i de cealalt, se trecu la capitolul
ntrebri.
Cum o duc tata, mama i Blanche? ntreb mai nti
Henri.
Sunt sntoi, rspunse gasconul. Dar, srmanii, li s-a
sfiat inima cnd au aflat de fuga dumneavoastr.
mi nchipui totui c ne-a aprobat.
S v fi aprobat! interveni Passepoil. i cum ar fi putut,
de vreme ce, chiar n dimineaa ce a urmat nopii n care ai
evadat, domnul duce, tatl dumitale, i-a dus marelui staroste
al poliiei ordinul de graiere semnat de nsi mna regelui.
Graierea noastr! exclamar mpreun Henri i
Romuald, uluii.
ntocmai, a amndurora, cu porunca de a fi pui n
libertate imediat.
Dumnezeule! dac-am fi tiut! zise marchizul. i noi, care
am fugit pentru a nu ajunge n piaa Grve i spre a lsa s
pluteasc n ntuneric afacerea din strada Saint-Mdric!
Aa i-au nchipuit i domnul duce i doamna duces,
cnd au aflat ce anume v spusese temnicerul, replic

Amable. Cci ticlosul a fost nevoit s mrturiseasc n ce fel


v trata i cum se distrase s v chinuiasc, fcndu-v s
credei c vei avea soarta rezervat regicizilor.
Mizerabilul! se revolt vicontele, ar fi meritat o btaie
exemplar.
Nu-i fie team, a primit-o, lepdtura! l asigur
Cocardasse. De ndat ce marele staroste al poliiei l-a dat
afar de la Chtelet, ca fiind nepotrivit, Amable i cu mine lam cutat i, dup ce l-am descoperit ntr-o crcium, unde
tocmai era ocupat s dea pe gt un pahar de drojdie, am
tbrt asupra lui cu lovituri de gheat i de centur
de la care uitasem s scoatem cataramele, preciz
Passepoil.
Sigur c uitasem. Ah! Pe Sfntul Dumnezeu! Merita s-l
auzi cntnd pe ticlos! Ce muzic! Timp de o jumtate de
or i-am tbcit fundul n felul sta, mai bine dect ar fi
putu-o face un curelar, putei s m credei.
Apoi l-am prsit promindu-i o edin asemntoare
ori de cte ori ne-om mai ntlni cu mutra lui urt.
Din pcate nu ne-am putut ine promisiunea. Se pare c
dup acea mic edin l ustura pielea att de tare, nct,
spre a se uura, a nghiit una dup alta patru sau cinci litre
de drojdie care l-au dat gata. Pn-n sear, a trebuit s fie
dus, eapn, la groapa de gunoi.
Pe cinstea mea, napanul nici nu merita altceva, trase
concluzia Henri. Dar spunei-mi, prinii mei locuiesc tot n
Paris?
Nu, domnule marchiz, rspunse Passepoil. Domnul
duce i doamna duces s-au retras pe o proprietate pe care
au cumprat-o n apropiere de Fontainebleau. ederea n
capital nu le mai fcea nicio plcere, cci le reamintea
ntmplri mult prea triste. S-ar fi dus, desigur, s se
instaleze n castelul lor din Lorraine, dar tulburrile ce au loc

acum acolo nu le-au ngduit.


Dar domnioara Moutier? Putei s-mi dai veti i
despre dnsa? ntreb la rndul su domnul de Dizons.
Domnioara Moutier se afl tot la mnstirea din
Picpus, rspunse Passepoil. Destul de des se duce s
petreac dou-trei sptmni mpreun cu domnioara
Blanche. Chiar i acum este la dnsa. Astfel nct o vei
putea vedea, nsoindu-l pe marchiz la Fontainebleau, unde
vei ajunge cu uurin n seara asta.
Ultimele cuvinte ale profesorului de scrim le reamintir
brusc tinerilor scopul cu care veniser n Frana i
jurmntul lor de a nu pierde nicio clip mai nainte de a fi
obinut din partea lui Ludovic al XV-lea promisiunea de a-i
proteja pe prietenii lor din Canada. Or, dac s-ar duce de pe
acum la Fontainebleau, misiunea lor ar fi cu siguran
amnat cu o zi sau dou, poate chiar cu mai mult. i aa
ceva nu voiau cu niciun pre, orict de arztoare le-ar fi fost
dorina de a se afla alturi de cei ce le erau dragi.
Le explicar aadar celor doi maetri de arme planurile lor,
relatndu-le tot ce fcuser de cnd plecaser de la Paris i
nfindu-le sarcina pe care i-o asumaser.
Intenia este generoas, aprob Cocardasse, dar. asta
nu te mpiedic, domnule Henri, s lungeti pasul pn la
autorul zilelor dumitale.
Ba da, replic marchizul, innd seama c, orict ne-am
opune, am fi reinui acolo eu, mai ales mai mult dect
am dori. Aa nct vedei, btrnii mei prieteni, c este
preferabil s nu se tie c ne-am ntors, pn ce vom termina
tratativele cu regele n ceea ce privete problemele Canadei.
Va dura mult?
Avem de gnd s ne prezentm monarhului mine. Nu
este vorba, deci, dect de o ntrziere de douzeci i patru de
ore a sosirii noastre la Fontainebleau doar dac nu intervin

complicaii neateptate, eventualitate puin probabil.


n cazul acesta facei cum voii, domnilor, zise Passepoil.
V cerem, aadar, s pstrai un secret absolut n
legtur cu noi i s nu spunei nimnui despre ntlnirea
noastr. Ne promitei?
Pe cinstea mea! trebuie, dac aa vrei, se nvoi
Cocardasse.
Nimnui, ne-am neles?
Nu te teme, domnule marchiz, l ncredin normandul.
Jurm c nu va ti nimeni.
Bine, tim c ne putem bizui pe cuvntul vostru. Ne
vom despri, deci, spre a merge fiecare pe drumul su i, de
ndat ce ne vom ntoarce spatele, rmne stabilit: nu ne mai
cunoatem, pn la noi ordine.
Perfect stabilit. Dar ncotro v ducei acum? ntreb
Passepoil?
La Versailles, spre a fi prezeni mine la scularea
regelui, astfel nct s-i putem vorbi mai nainte de a fi prins
de treburile statului Dar, ia stai, ncotro mergeai voi
niv? Mi se pare c suntei cam departe de Petit-Chtelet.
Da, un pic cam departe. Ce vrei, doamna Mathurine
este cea care a socotit c-i bine s-l trimit la o distan mai
mare.
S-l trimit! Pe cine?
Pe micu, la naiba, pe cine altul?
Pe micu! Care micu? S m ia dracu dac tiu despre
ce vorbii.
Este drept, recunoscu Passepoil, uitam s v spunem c
Boniface are o odrasl.
Ei, nu! lui Boniface i-a rsrit o rmuric?
Ei, da vai de pcatele mele! Acum, Amable i cu mine
suntem bunici.
Nu se poate! S-a cstorit?

Din pcate! oft normandul. i ddusem totui sfaturi


bune.
Cum, la aproape cincizeci de ani? Aadar, a nnebunit?
M tem c da, domnule marchiz.
Ei, na-i-o! cincizeci de ani e vrsta la care ncepi s
cunoti iubirea, declar Cocardasse. Mie nu mi-a aprut
dect la vremea aceea i mai dureaz nc.
i cnd a fcut aceast
Prostie? ncheie Amable. Se mplinesc n curnd doi ani.
Pe cuvntul meu, este o surpriz la care nu m
ateptam deloc.
Nici eu, adug domnul de Dizons. Este cu att mai
ciudat, cu ct mi amintesc c, pe cnd mergeam la sala lui,
l auzeam adesea spunnd c nsurtoarea nu-i este pe plac
i c va rmne ntotdeauna celibatar.
Da, pe vremea aceea nc nu-i pierduse capul, i
speram c va continua s i-l pstreze pe umeri. Dar, ntr-o
zi, mama sa i-a adus o tineric, o consteanc, i i-a spus:
Iat o femeie pentru tine, biete. mi vei face plcerea s te
nsori cu ea i s te grbeti fr a te codi. i s-a cstorit
cu ea.
Era, sau mai curnd, este foarte frumoas?
O, nu! Sfnt Fecioar! dimpotriv. Are nasul turtit,
ochi saii i un picior mai scurt dect cellalt.
Dar de ce a luat Boniface de nevast o asemenea slut?
De ce? Mai nti, pentru c aa a vrut maic-sa. Apoi
fiindc sluta asta avea buzunarele pline de bani. i atunci,
pricepei, asta l-a decis.
A! bun, n cazul acesta, nu m mai mir.
Cel puin, are un menaj fericit?
Passepoil cltin din cap, apoi rspunse:
Nu mai fericit dect al meu, bietul biat. Nevast-sa ia
exemplu de la a mea i ncepe s pocneasc tare.

Dac are mna tot att de blnd ca a doamnei


Mathurine, nseamn c e-n paradis, ticlosul! aprecie
gasconul cu gravitate.
Aceste mici necazuri matrimoniale n-au mpiedicat
totui venirea uni copila, constat vicontele. Iar copilaul
este dat la doic pe-aici, prin mprejurimi?
Se afl la ferma Cocioabele Scunde 44, lng pdurea
Villeport, i ntr-acolo mergeam cnd ne-ai ntlnit. n fiecare
lun ilustrul meu prieten i cu mine facem o astfel de mic
excursie. Mcar atta scutim din timpul pe care suntem
obligai s-l petrecem acas.
Vrei s spui: atta pierdem, Amable.
Ei bine! declar Henri, de ndat ce vom fi liberi. i vom
vizita pe domnul i doamna Boniface. Ne vom bucura s-o
cunoatem pe aceasta. Iar acum, s ne desprim Ah! ia
stai, adug, am uitat s v prezentm un biat excelent,
cruia i datorm multe.
i, adresndu-i-se bretonului, care rmsese nemicat n
acelai loc i nu mai pricepea nimic din cele ce vedea, adic
din acea nelegere att de prieteneasc, dup lupta ce se
desfurase, strig:
Joson, ia apropie-te s spui bun-ziua acestor domni.
Biatul desclec i naint.
Este un canadian? ntreb cu naivitate Cocardasse.
Un canadian din Quimperl, din Bretagne, ripost
rznd domnul de Dizons. N-avem acum timp s v istorisim
povestea lui, dar o vei cunoate n curnd i vei vedea c nu
este banal.
Putei s-i strngei mna fr team, adug Henri.
Este cea a unui prieten viteaz i credincios.
Bate palma, biete, spuser simultan cei doi btrni,
ntinzndu-i fiecare dreapta ctre Joson, care le-o strnse
44

Cocioabele Scunde: n lb. francez = Les Basses-Masures. (n.t.)

cu a sa, spunnd:
Suntei prea buni, domnilor. Dac v avei bine cu
stpnii mei, v vei avea la fel i cu mine, penc vedei
mneavoastr, n-ar trebui s v atingei nici deloc d-un fir d
pr d-al lor, zu aa. i-adineauri, cnd v pornisei s vncierai cu ei, puin a lipsit s nu v vin de hac. E adevruadevrat!
Chiar aa? se mir Passepoil. Vaszic, mnuieti i tu
spada?
Nu, interveni marchizul. El nu s-a priceput niciodat s
in mnerul unei sbii. Dar nu are nevoie de asta pentru a
ti s se apere: i ajunge propria lui for. i apuc un om de
guler i de centur i i-l frnge pe genunchiul lui ca pe-o
scndur.
I-auzi! Aadar, este un Hercule?
ntocmai, confirm Henri. Acum trebuie s ne
desprim. Suntem zorii s ajungem la Versailles spre a ne
odihni puin, pentru ca, apoi, s ne pregtim n vederea
audienei noastre de mine la rege. Aadar, la revedere,
btrnii mei prieteni, i pe curnd. Dar v reamintesc,
pentru ultima oar, s pstrai o tcere absolut cu privire la
ntlnirea noastr.
Fii linitit, domnule marchiz, l ncredin Amable, e ca
i cum am avea clu la gur.
Acestea fiind zise, cei trei cltori strnser prietenete
mna celor doi profesori de scrim i-i prsir.
Nemaiavnd acum motive de a merge la Paris, deoarece
aflaser de la Cocardasse cele ce doreau s tie, Henri i
Romuald se hotrser, aa cum am vzut, s se opreasc la
Versailles.
i fcur intrarea n orelul regal ctre mijlocul zilei i,
ncepnd s se simt cu adevrat obosii, i cutar de
ndat un adpost. Cum mergeau aa, la ntmplare, de pe o

strad pe alta, din rspntie n rspntie, nu prea tiind


unde s se opreasc, sfrir prin a ajunge la captul unei
alei mari, pe marginea creia se vedea un han, a crui firm
le atrase imediat privirile,
Hanul acela era La Clopotul-Despicat, despre care am
vorbit mai nainte.
Ia te uit! exclam marchizul, e locul n care, acum cinci
ani, ne-am btut cu banda aceea de netrebnici condus de
mizerabilul care o rpise pe Blanche. i aminteti, Romuald?
Sigur c-mi amintesc.
Ce-ar fi s ne instalm aici?
Nu vd ce ne-ar putea mpiedica.
Atunci, haidem.
Tinerii se apropiar de u i btur. Hangiul apru
aproape imediat.
Henri i Romuald l recunoscur pe dat. Era Jrme
Pichard.
Acesta nu-i recunoscu defel. De altminteri, dup proba pe
care o fcuser cu cei doi btrni profesori de arme, erau
siguri c, de acum nainte, vor fi luai drept strini.
Prietene, i se adres omului domnul de Dizons, am vrea
s locuim la dumneata o zi sau dou. Este posibil?
Foarte posibil, domnilor, rspunse acesta, am tot ce
trebuie pentru a v primi.
Ei bine! suntem oaspeii dumitale. Poruncete s ne fie
ngrijii caii, care sunt obosii, servete-ne ceva de mncare,
iar apoi condu-ne la camerele noastre.
Bine, domnilor.
Ai grij s ne pui pe toi trei unul lng cellalt, i
recomand Henri. Dorim s-l avem pe biatul acesta aproape
de noi. (i, cu mna, l art pe Joson).
V voi da trei camere alturate, replic Jrme. Numai
c-i voi fi recunosctor, domnilor, aceluia dintre

dumneavoastr care o va ocupa pe cea din mijloc, dac n-ar


face prea mult zgomot, deoarece chiar deasupra se afl o
nefericit femeie care st s moar.
Ah! avei aici pe cineva bolnav? ntreb vicontele.
Bolnav nu-i cuvntul cel mai potrivit, dac inem seama
c loviturile de cuit nu pot fi considerate drept boal.
Cum aa, loviturile de cuit! Persoana la care te referi a
fost asasinat?
Da, iar cel care a njunghiat-o nu a fcut-o de
mntuial: rnile nefericitei sunt groaznice.
Se tie cine a comis crima?
Nu, nu nc! Femeia a fost gsit azi-diminea n faa
uii mele, zcnd ntr-o balt de snge i n total nesimire.
Un gentilom, baronul de Posen, pe care de mai multe ori am
avut cinstea s-l vd oprindu-se la mine, este cel care,
trecnd pe aici foarte devreme, a zrit-o i a transportat-o
sus.
i de atunci nu i-a recptat cunotina?
Ba da, acum dou ore i-a revenit. Domnul baron a
ncercat s-i pun ntrebri n legtur cu ce i se ntmplase,
vrnd s afle, mai ales, dac-i cunoate asasinul. Dar ea a
refuzat cu ncpnare s vorbeasc.
Asta-i ciudat, observ marchizul.
Este, ntr-adevr, destul de bizar, adug Romuald.
i domnul de Posen se afl n momentul acesta lng ea,
fr ndoial?
Nu. La rugmintea femeii, a plecat s-i aduc un
duhovnic. Se pare c tie c este pierdut i ine s nu moar
fr a primi ajutorul religiei. Dar, domnilor, ngduii-mi s
nu mai insist asupra acestei situaii care nu prezint nimic
plcut pentru dumneavoastr i binevoii a v da osteneala
s poftii nuntru.
Cei doi tineri intrar n han i se duser s se aeze la una

din mese, lng o fereastr ce ddea nspre exteriorul


hanului, n vreme ce Joson conducea caii la grajd.
Se aflau acolo de aproximativ zece minute, ateptnd s li
se serveasc ceva de mncare, cnd n local intrar un
gentilom n vrst nsoit de un clugr cordelier 45, al crui
cap era acoperit de glug.
Btrnul gentilom avea un chip cu trsturi fine i
expresive, luminat de doi ochi ptrunztori adpostii sub
nite sprncene stufoase ce i-i ascundeau pe jumtate.
De la primii pai fcui n sala hanului, i zri pe cei doi
tineri pe care-i nvlui imediat ntr-o privire scruttoare.
Deodat, dup ce-i cercetase o clip, o lumin i se aprinse n
ochi i o expresie de mare uimire i se ntipri pe fa.
Dar, deoarece cei doi prieteni ncepuser i ei s-l
priveasc, i stinse repede flacra din pupile, recptndu-i
expresia obinuit.
Urmat de cordelier, din al crui chip nu se zrea dect
partea de jos, cea de sus fiind mascat de glug, strbtu
rapid sala comun i, ajungnd la o scri aflat n fundul
ncperii, sui treptele mpreun cu nsoitorul su.
Dup o clip, btrnul gentilom cobor singur i veni s ia
loc la o mas vecin cu cea la care stteau Henri i Romuald.
Tocmai atunci se ntoarse Jrme Pichard aducnd o
impuntoare omlet, aurie pe margini i cu un miros dintre
cele mai apetisante, pe care o puse n faa tinerilor.
Iat ceva pentru nceput, domnilor, i ndemn hangiul.
Clugr cordelier. membru al unui ordin monahal nfiinat de sfntul
Francisc de Assisi, fiind unul din cele patru ordine de clugri ceretori.
Denumirea le vine de la frnghia (n 1b. francez: corde) cu care-i
ncingeau mijlocul, n chip de centur. Erau numii i franciscani, dup
numele fondatorului lor (secolul al XII-lea), precum i frai minori sau
minorii, deoarece, potrivit statutului lor, erau cei mai nensemnai, cei
mai mici dintre toi clugrii. Cordelierii au fost introdui n Frana de
ctre Ludovic al I X- lea (Cel Sfnt). (n.t.)
45

Tocmai am pus n frigare un iepure voinic ce va urma acestei


gustri. Dac nu v vei ndestula, am ca rezerv un pateu de
vnat ce ar putea constitui o bun completare a mesei.
Pe cinstea mea, prietene, i rspunse Henri, este
probabil ca pateul s nu fie n plus, cci drumul lung pe care
l-am parcurs n dimineaa aceasta ne-a produs o poft de
mncare ndrcit.
n clipa n care rostea aceste cuvinte, i fcu intrarea i
Joson.
Animalele au fost terse de ndueal, domnii stpni,
i acum li se d mncare.
Ei bine! ia loc, Joson, i f ca noi. Stomacul tu trebuie
s fie tot att de gol ca i-al nostru!
Api asta, zu aa, este adevru-adevrat, avem o gaur
aci, d zici c-i pu.
i, pentru a-i ntri spusele, i ddu un pumn att de
zdravn n pntece, nct acesta rsun ca o tob. Apoi, fr
a se mai lsa rugat, se aez lng stpnii si i se ocup s
umple respectivul pu.
ntre timp, btrnul gentilom care, s-o spunem imediat,
era domnul Hlouin, alias baronul de Posen continua, fr
a lsa s se observe, s-i studieze cu atenie pe Henri i pe
Romuald.
Dup ce Jrme Pichard terminase s-i serveasc pe
acetia, se ndrept spre el.
l rog pe domnul baron s m ierte c nc nu l-am
ntrebat ce dorete, dar pn n clipa aceasta am fost ocupat
cu acei domni.
Am vzut, jupne Jrme, rspunse domnul Hlouin.
De altminteri, nu-i nicio suprare, deoarece nu am nevoie de
nimic. Rmn aici doar pentru a-l atepta pe prea cucernicul
printe cordelier, pe care l-am condus la femeia aceea de sus
i care trebuie s-i asculte confesiunea.

Starea ei este tot att de disperat? se interes hangiul.


Da, precum spui, i este destul de ciudat, dei pentru
mine
Dar domnul Hlouin nu-i ncheie fraza.
i autoritile au fost ncunotinate? ntreb din nou
Jrme Pichard.
Nu, nu nc. Le voi anuna doar dup plecarea
duhovnicului Iat-l, tocmai apare.
ntr-adevr, clugrul cobora scara. Odat ajuns n sal, l
cut din ochi pe baron i, zrindu-l, se duse s ia loc lng
el.
Ei bine! l ntreb domnul Hlouin n oapt, a fcut
cunoscut numele ucigaului su?
Da, rspunse tot astfel cordelierul.
Sub pecetea confesiunii?
Nu. La nceput aa voia, dar, la insistenele mele, m-a
autorizat s-l dezvlui, ca i motivul care l-a ndemnat pe
ticlos s-o asasineze.
Aadar, m putei lmuri n aceast problem?
Desigur Nefericita este, ntr-adevr, persoana pe care ai
crezut c-o recunoatei, n pofida cumplitelor rni primite pe
fa i care o desfigureaz pe jumtate.
Ah! Nu m nelam: este cu adevrat Thrse Vignon,
ghicitoarea de pe Pont-au-Double?
Chiar ea. Dup cum spun, nefericita aceasta mi-a
mrturisit mai nti numeroasele crime pe care le-a comis n
csua sa de pe malul apei dar asta poate fi pstrat de
duhovnic apoi a ajuns la crima a crei victim a fost.
Asasinul su nu este altul dect acel Alcide Rigobert care,
cndva, a svrit, mpreun cu ea, dubla rpire de la
mnstirea din Picpus.
Aveam o bnuial, replic domnul Hlouin.
Iat cum se pare c s-au petrecut lucrurile, continu

cordelierul. tii, fr ndoial, c odinioar cei doi fuseser


amani, apoi desprindu-se: ea, spre a-i exercita mai lesne
meseria de ghicitoare n cri; el, pentru a intra n serviciul
jupnului Lebel, acel furnizor de odalisce ale haremului
regal, pe vremea cnd exista Parc-aux-Cerfs.
tiu toate acestea, ntr-adevr.
tii, probabil, i c dup dispariia acelui loc infam,
Rigobert, rmas fr slujb, se ntorsese la fosta lui metres.
Da, da, tiu i asta. tiu chiar i c, fiindu-i scrb de
munc, sub orice form ar fi fost, tria pur i simplu pe
spezele ei.
Aa mi-a spus femeia, adugnd c, ori de cte ori
refuza s-i dea bani, o snopea n btaie. Astfel nct ducea o
via de nesuportat i nu ndrznea s ncerce s scape de
team c, din rzbunare, el s nu dezvluie unele lucruri pe
care ea avea tot interesul s le ascund, cu att mai mult, cu
ct o ameninase n repetate rnduri c va face acest lucru
dac, ntr-o bun zi, i-ar veni poft s-i taie veniturile. Cu
toate acestea, n cele din urm nemaiputnd ndura un
asemenea trai, se hotrse s se descotoroseasc de el cu
orice pre. Tot cutnd un mijloc de rezolvare, a sfrit prin a
descoperi c, la scurt vreme dup cea de-a doua legtur a
lor, ticlosul fusese amestecat ntr-o afacere tenebroas: cea
a dispariiei tnrului conte de B care, dac v mai aducei
aminte, a fcut atta vlv, acum cinci ani.
mi amintesc perfect, rspunse domnul Hlouin, i chiar
m-am ocupat de asta pe cont propriu, dar n-am reuit s
limpezesc misterul.
Ei bine! Femeia Vignon a fost mai abil dect
dumneavoastr, n urma unei anchete minuioase, a izbutit
s capete certitudinea c Rigobert era autorul acelei
dispariii. Se pare c, la ordinul unei rude apropiate a
tnrului, care voia s-l lichideze spre a-i pune mna pe

avere, l-a atras pe acesta ntr-un loc izolat, aproape de


malurile Senei, i c, dup ce l-a strangulat, l-a aruncat n
ap. Din acel moment, ea deinea mijlocul prin care s rup
lanul ce-o lega de Alcide. Trebuia, pur i simplu, s mearg
s-l denune la poliie spre a fi arestat. Numai c, pentru a-l
mpiedica s fac, la rndul lui, dezvluirile cu care o
ameninase cci ea nsi se temea serios ca justiia s nu
se amestece n treburile ei era necesar ca Rigobert s nu
tie c denunul provenea de la ea. Era departe de a bnui,
dei tia bine de ce este n stare, c n cazul n care ar afla
cine-l trdase, ar ajunge s-o ucid. Sfrind, zilele acestea, s
adune dovezile necesare pentru stabilirea n mod indiscutabil
a vinoviei amantului su, a profitat azi-noapte de faptul c
el lipsea de acas, i a plecat ctre Versailles, unde, tia c se
afl pentru moment domnul de Sartine. Avea de gnd s-i
nmneze acele dovezi locotenentului general al poliiei. Din
nefericire femeia nu poate s-i explice cum de a fost posibil
ticlosul i-a mirosit inteniile i a pornit pe urmele ei.
Presupun c a uitat acas una din piesele doveditoare i c
Rigobert, revenind la scurt timp dup plecarea ei, a gsit acel
document. Oricum ar fi, n timp ce azi-diminea, n zori,
trecea prin faa hanului n care ne aflm, a auzit deodat n
spatele ei pai grbii i, ntorcndu-se, l-a zrit pe amantul
su alergnd dup ca cu un cuit n mn. A ncercat s
scape fugind, dar n-a avut timp i, n curnd, s-a prbuit
lovit de numeroase lovituri date de mizerabil, care, dup ce
i-a svrit fapta, a luat documentele i s-a fcut nevzut.
Iat, domnule baron, ce mi-a relatat biata femeie.
Bine, aprob poliistul amator, nu-mi mai rmne dect
s m duc s-mi fac declaraia. Ct despre asasin, poliia va
ti s-l prind, spre a-l face s-i ispeasc att aceast
crim, ct i uciderea contelui de B Dar, ia spunei-mi,
Thrse Vignon v-a recunoscut?

Nu, i am considerat c-i bine s nu-i spun cine sunt.


Bine ai fcut. Nimeni nu trebuie s tie c prea
cucernicul printe Eusbe a fost, cndva, cavalerul Zeno.
Acum, adug domnul Hlouin cu un glas mai puternic, m
voi duce s vd n ce stare se afl muribunda.
Nu mai merit osteneala, domnule baron, zise Jrme
Pichard, care tocmai se apropiase i auzise ultimele cuvinte
ale domnului Hlouin. Srmana femeie a murit. n timp ce
dumneavoastr discutai, am urcat la ea i am ajuns acolo
doar pentru a-i primi ultimul suspin.
Ah! s-a sfrit? n cazul acesta, nu mai avem nimic de
fcut aici. S plecm, printe.
Clugrul cordelier i baronul prsir hanul La ClopotulDespicat, cel din urm aruncnd nc o dat o privire
cercettoare tinerilor ce nc mai stteau la mas. Dup care,
opti:
Sunt sigur c nu m nel: sunt chiar ei.
Henri i Romuald fuseser mult prea ocupai s-i sature
foamea pentru a remarca atenia cu care i examinase
baronul de Posen. De ndat ce-i terminar masa, cerur s
fie condui fiecare n camera sa i se lsar n voia unei
odihne bine-meritate.
Este de la sine neles c Joson le urm exemplul.

5
n ziua urmtoare, anticamera regelui era, ca de obicei,
plin de o mulime de seniori de toate vrstele i de toate
rangurile care, ca nite buni curteni cu spinarea elastic i
mereu gata s se plece, veneau s-i fac monarhului zilnica
lor linguire.
Ludovic al XV-lea, obosit de aventuroasa vntoare din
ajun, se culcase devreme i nc nu se trezise, dei orele
dimineii erau deja trzii.
Printre cei ce ateptau s fie primii la rege se aflau Henri
i Romuald, care tocmai sosiser i-i gsiser loc n partea
cea mai puin vizibil a ncperii.
Costumul din piele tbcit al tinerilor i scandaliza grozav
pe curteni, care se ntrebau cine puteau fi acele personaje ce
aveau ndrzneala cu totul deplasat de a se prezenta acolo
n astfel de veminte. Iar privirile dispreuitoare ce li se
aruncau vdeau puina consideraie pe care le-o acordau.
Lui Henri i lui Romuald puin le psa de efectul ce-l
produceau asupra tuturor acelor marionete. Ba chiar erau
att de strini de tot ce-i nconjura, nct nu remarcaser c,
pe msura trecerii timpului, deveneau punctul de atracie al
tuturor ochilor i c buzele curtenilor se ntredeschideau
ntr-un zmbet ironic.
Pn i uierii i valeii preau s aib fa de ei un
profund dispre.
Dar, n curnd, cei prezeni nu se mai mrginir la a-i
studia n tcere. Se iscar murmure i se auzir proteste. Era
evident c printr-o greeal se aflau acolo. i trebuie s fi
ptruns prin viclenie, cci, altminteri, n-ar fi fost lsai s
intre.
Micul marchiz de Bar-Latour, un ngmfat i un prost cum

rar ntlneti, prea s fie, mai mult dect oricare altul, scos
din fire de faptul c se afla n apropierea lor.
Ce dracu caut aici indivizii acetia? i ntreb vecinul,
pe tnrul conte de Charmont, care era la fel de prost i de
ngmfat ca i el.
Pe cinstea mea, tare-a dori s tiu, rspunse acesta.
mi par a fi nite negustori de vite.
Chiar i sunt, cu siguran Nu vedei c poart pieile
animalelor lor?
Dar ce m mir este c poart spade.
Asta i spad! continu micul de Bar-Latour. Haida-de!
Nu-i dect o epu, doar dac c n-o fi un cuit de jupuit
pielea.
Ia te uit! S-ar putea s fie aa! Dar atunci, marchize,
nu cred c-i prea plcut pentru noi s ne aflm n contact cu
asemenea bdrani, ce zici?
Sunt de aceeai prere i am mare chef s m duc s-i
poftesc s ne scuteasc de prezena lor.
Cu aceste cuvinte, marchizul de Bar-Latour naint ctre
Henri i Romuald, care erau nc adncii n gndurile lor i
tot mai desprini de cele ce se ntmplau n jur. l btu pe
umr pe Henri i-i spuse, silindu-se s adopte un ton ct mai
impertinent cu putin:
O vorb, biete.
Poftim? zise fratele Blanchei, ieind imediat din visare.
Apoi, nelegnd jignirea ce i se fcuse, se ridic mndru n
faa interlocutorului su i, rou de mnie, strig:
Ce nseamn tonul acesta i modul de a-mi vorbi?
La rndul su, Romuald devenise atent. Nu auzise
nepotrivita interpelare a tnrului ncrezut dar, dup violenta
replic a prietenului su, nelegea c-i fusese adresat o
obrznicie.
Mai nti, micul de Bar-Latour, oarecum blocat de

atitudinea semea a celor doi strini, nu tiu ce s


rspund. Cu toate acestea, recptndu-i repede
ndrzneala, continu n btaie de joc, de team s nu dea
loc, el nsui, unor sarcasme:
S m ierte Dumnezeu, prietene, doar nu va trebui smi aleg cuvintele ca s m adresez unuia ca tine? Tonul
acesta i felul de a vorbi sunt cele pe care-mi convine s le
folosesc fa de voi i nu cred c vi s-ar potrivi altele.
La auzul acestei noi insulte, domnul de Nevers,
nemaistpnindu-se, ridic mna spre a-l plmui pe
insolentul marchiz.
Din fericire cci altminteri s-ar fi iscat un scandal enorm
n anticamera regelui Romuald i opri braul nainte de a-i
fi ncheiat gestul. Dar adug cu glas tare:
Dispreuiete grosolniile acestui personaj, Henri.
Individul nu merit nici mcar pedeapsa pe care vrei s i-o
dai.
Adevrat, ai dreptate, Romuald, l aprob domnul de
Nevers stpnindu-se. Nu am niciun interes s-mi murdresc
mna prin contactul cu faa acestui bdran.
Fu rndul tnrului ngmfat s se nvineeasc de mnie:
Cum?! Ce ndrznesc s spun secturile astea? strig
cu un glas gtuit de furie. S m trateze n felul acesta, pe
mine, marchizul de Bar-Latour!
Asta chiar c-i prea de tot, l susinu contele de
Charmont. Lichelele astea trebuie s fie date pe u-afar,
fr mult vorb. Nite oameni mbrcai n piei de animale
s-i permit s insulte nite gentilomi!
Domnule, replic foarte rece Romuald, cuvintele
dumneavoastr ne demonstreaz c suntei tot att de prost
ca cel a crui aprare o luai, dar constatarea inferioritii
minii dumneavoastr mai curnd ne ndurereaz dect ne
irit. Aflai deoarece acum neleg c mbrcmintea

noastr este cea care v jignete aflai, deci, c suntem tot


att de gentilomi ca i dumneavoastr, dac nu chiar mai
mult, i amintii-v, cu alt prilej, c niciodat nu trebuie s
judeci dup aparene.
i adaug, Romuald interveni Henri c dac
domnilor nu le este suficient aceast lecie de politee, nu
depinde dect de dnii s mai primeasc alta.
n acelai timp, i atinse n mod semnificativ mnerul
spadei.
Fie, haidem, zise domnul de Charmont, vom vedea dac
ceea ce spunei este adevrat. Vii, Bar-Latour?
Bineneles c vin, rspunse acesta, in la fel de fi mult
ca i dumneata s vd dac nepricopsiii acetia
Destul, domnule, l ntrerupse cu asprime Henri.
Consimim s ne folosim, mpotriva dumneavoastr, de vrful
spadei noastre; nu ne forai s ne servim de mner, aa cum
se procedeaz cu oamenii de rnd.
Replica i mai ales tonul cu care fusese lansat i impuse
tcere micului marchiz care, din acel moment, crezu c este
mai prudent s nu mai scoat nicio vorb.
Scena ce avusese loc modificase cu totul prerea celor
prezeni cu privire la cei doi prieteni. Ceva mai puin lipsii de
minte dect domnii de Charmont i de Bar-Latour, i
dduser seama c se nelaser asupra lor i acum aproape
c le ineau partea.
De altminteri, niciunul dintre seniorii prezeni nu ignora
faptul c nobleea celor ce-i insultaser pe strini nu data de
prea mult vreme, taii lor fiind foti intendeni mbogii pe
spinarea stpnilor lor, iar titlurile fiindu-le obinute cu
galbeni suntori.
Cei patru tineri coborr n parc, urmai de mai multe
persoane curioase s vad deznodmntul acelei ceri i care
de altfel, aveau s serveasc drept martori. Cutar un

boschet izolat i, cnd gsir un loc n care nu exista


pericolul de a fi deranjai, cele dou perechi luar poziia de
lupt.
Henri l avea n fa pe domnul de Bar-Latour, iar Romuald
pe domnul de Charmont.
Spadele se ncruciar.
Cei doi ngmfai erau de for mediocr n materie de
scrim, lucru de care adversarii lor se convinser n curnd.
Dar, prea generoi pentru a profita de avantajul ce-l aveau
asupra lor, Henri i Romuald se hotrr s nu le aplice
dect o pedeaps uoar, vrnd totui ca aceasta s fie pe
msura prostiei de care dduser dovad. Dintr-un schimb
de priviri se neleser: la a treia pas, spada micului de BarLatour, smuls cu violen din mn printr-o micare legat
i rapid, zbura s se izbeasc de boschetul din spatele lui; o
secund mai trziu, arma domnului de Charmont lua aceeai
direcie.
Cei doi proti, vzndu-se dezarmai, rmaser cu coada
ntre picioare.
Domnul de Nevers i domnul de Dizons le fcur cu mult
curtoazie semn s se duc s-i culeag armele; ceea ce i
fcur, revenind apoi s-i ia din nou poziia de gard. Dar
abia se pregtiser c, pentru a doua oar, cu o
simultaneitate uimitoare, se pomenir cu minile goale,
sbiile lor urmnd exact aceeai traiectorie ca mai nainte.
De ast dat, galeria i permise cteva aplauze. Enervai i
ncepnd s neleag c intenia celor doi strini era s-i
ridiculizeze, domnii de Bar-Latour i de Charmont se repezir
s-i ia spadele i, postndu-se n faa lor, i atacar cu furie.
Din nefericire, mnia ce pusese stpnire pe ei i lipsea i
de puinele lor posibiliti, aa nct fceau i mai multe
greeli dect n precedentele confruntri.
Pentru a treia, apoi pentru a patra oar, armele le zburar

pe deasupra capetelor, cu toate c-i ncletau din rsputeri


degetele pe mnerele lor. Erau nvini n mod ruinos i nu
tiau cum s-i pstreze cumptul, cu att mai mult cu ct
ntreaga asisten, nveselit de numeroasele lor nfrngeri,
nu se jena s rd de ei.
Ar fi preferat de o mie de ori s fie rnii, chiar i grav,
dect s se vad cruai n felul acesta.
Constatnd c, n cele din urm, nu se mai gndesc s-i
reia spadele, domnul de Dizons le spuse, pe un ton rece dar
politicos:
Domnilor, v ateptm.
Domnule, rspunse micul de Bar-Latour, livid de furie,
pentru astzi, nu suntem dispui s continum acest duel, n
care v comportai ca nite
Luai seama, domnule i retez vorba Henri, cu tot
atta asprime ca mai nainte dac ne-ai face s uitm c
suntei gentilomi, s-ar putea s primii o lecie mult mai dur
dect cea pe care v-am dat-o i nu ne-am mai servi nici
mcar de mnerul sabiei noastre: n minile unor persoane
dintre cei prezeni vd nite bastoane
Vino, Bar-Latour, spuse n acea clip domnul de
Charmont, este inutil s ne mai lsm insultai de aceste
personaje.
Avei dreptate, plecai, plecai repede, l aprob domnul
de Dizons. Orict de rbdtori am fi, nu suntem totui
dispui s suportm n continuare insolena dumneavoastr
i, aa cum spune prietenul meu, la nevoie am ti s o facem
s nceteze, scuturndu-v hainele ceva mai zdravn dect var fi pe plac.
Tare ar fi vrut cei doi ngmfai s riposteze printr-o nou
grosolnie, dar privirile lui Henri i ale lui Romuald erau att
de expresive, nct se deciser s se ndeprteze nghiindu-i
jignirea, fr a scoate un cuvnt.

Tinerii revenir n anticamera regal, nsoii de cei care


asistaser la ntreaga scen i n ochii crora crescuser
enorm.
n momentul n care se pregteau s-i reia locul pe care-l
ocupaser mai nainte, ua apartamentelor regelui se
deschise i uierul de serviciu la audieri apru n prag.
Toi se grbir s intre, dar uierul, barndu-le calea, rosti
cu glas rsuntor:
Majestatea Sa ntreab dac domnul viconte de
Montral i domnul marchiz de Saint-Laurent sunt cumva
prezeni. Ar dori s-i vad naintea oricrei alte persoane.
Iat-ne, spuser Henri i Romuald naintnd.
n acest caz, binevoii s m urmai, domnilor, i pofti
uierul, v voi conduce la Majestatea Sa.
Cei doi prieteni intrar, iar ua se nchise n nasul
curtenilor uimii de deosebita favoare ce le fusese fcut, cci
rareori se ntmpla ca, la scularea de diminea, regele s
primeasc pe cineva anume, cu excepia prinilor de snge, a
minitrilor sau a intimilor si.
Aa c muli fur cei care-i promiser n sinea lor s li se
vre pe sub piele, cu gndul s obin vreun avantaj sau
profit. Iar cei care-i fceau aceste planuri erau, bineneles,
primii care i dispreuiser i rseser de ei.
Cu puin nainte ca domnul de Nevers i domnul de Dizons
s fi fost introdui la Ludovic al XV-lea, acesta o primise la
dnsul pe favorit, care venise de cu diminea s vad cum
se simea n urma emoiilor din ajun.
Doamna du Barry aflase despre aventura regelui imediat
dup napoierea participanilor la vntoare i, n loc s
mearg s supeze la Fontainebleau, aa cum avusese intenia
la nceput, rmsese la castel spre a da dovad de

solicitudine fa de amantul su i a-i arta ct de afectat


era de primejdia prin care trecuse acesta.
Insistase s i se istoriseasc de zece ori povestea cu
mistreul i spera s-i vad pe salvatorii regelui. Aa c fu ct
se poate de dezamgit cnd Ludovic i spuse:
Draga mea Jeanne, sunt obligat s te rog s m lai
singur n timpul ntrevederii pe care o voi avea cu cei doi
strini.
Cum, Sire! m goneti! exclam necjit. O! nu-i bine ce
faci! i eu, care m-a fi bucurat att de mult s le
mulumesc, aa cum li se cuvine, pentru c au reuit s te
pstreze dragostei mele!
Aceast dorin m mic nespus, dar din nefericire nui pot da curs, deoarece avem de discutat probleme importante
ce trebuie s rmn ntre noi.
i ce dac? tii bine, Ludovic, c sunt discreia
personificat.
Nu spun c n-ai fi rspunse regele, neprnd totui
prea convins de adevrul acestei afirmaii. Dar, dac eu tiu
acest lucru, ei l ignor, iar prezena ta i-ai putea mpiedica
s-mi aduc la cunotin tot ceea ce trebuie s tiu. Vezi
bine, aadar, Jeanne, c nu poi asista la aceast ntrevedere.
Dar dac te-a ruga tare de tot?
Te-a ruga i eu tot att de tare s te retragi.
Doamna du Barry nelese c se izbea de o voin
inflexibil i se hotr sa-l lase singur pe rege. Dar aceast
plecare impus nu fcu dect s-i sporeasc dorina de a-i
vedea pe cei doi canadieni.
Se ntoarse n apartamentul su pe scara secret care-l
lega de cel al regelui, i spuse cteva cuvinte lui Morin, cel
mai credincios dintre servitorii si, apoi, cobornd n parc, se
duse s se instaleze sub o bolt de frunzi nconjurat de
plante agtoare. Dei toamna era naintat, acestea i

pstraser aproape toate frunzele i transformau locul ntrun fermector budoar de verdea.
Avusese grij s nu o urmreasc nimeni, aa nct se afla
acolo singur.
Nu vom relata conversaia avut de cei doi prieteni cu
Ludovic al XV-lea, care dur aproape trei sferturi de ceas i
n cursul creia au fost discutate faptele descrise mai nainte,
cnd am vorbit despre Canada i situaia creat
compatrioilor notri prin cedarea acestei colonii ctre Marea
Britanie.
Vom spune doar c tinerii pledar cu atta cldur cauza
fotilor lor tovari din America, a cror unic crim era de a
voi s rmn francezi n pofida dominaiei engleze, nct
monarhul, profund emoionat de respectiva stare de lucruri,
le ddu asigurarea formal de a face tot ce-i sttea n puteri
pentru a o remedia.
Henri i Romuald i luar, aadar, rmas bun de la
Ludovic al XV-lea cu fruntea strlucitoare i inima plin de
bucurie, cci accentul de sinceritate pe care-l simiser
vibrnd n cuvintele acestuia nu le ngduia s se ndoiasc
de buna lui credin i c nu va face ntocmai cum spusese.
Pentru a ncheia cu aceast problem referitoare la
Canada, asupra creia nu vom mai reveni, s adugm c
regele i-a respectat cuvntul. Cu toat opoziia ntmpinat
din partea minitrilor si chiar i din cea a marelui
politician Choiseul care, prost informat, ca i colegii si,
despre afacerile franceze de peste ocean, susinea c ar fi
inoportun s se ocupe de ele cu toat aceast opoziie,
spuneam, monarhul a reuit s transmit cabinetului din
Saint-James46 un mesaj prin care l poftea s fac s nceteze
Saint-James: palatul regal din Londra, construit n timpul domniei lui
Henric al VIII-lea i Carol I-ul. A fost reedina regal pn sub George al
V-lea. Prin Curtea din Saint-James se nelege nc i astzi Curtea Angliei
46

necazurile i prigoana a cror victime erau supui francezii


din fosta colonie a Franei, altminteri vzndu-se silit s ia,
spre regretul su, msuri de for.
Mesaj ale crui consecine au fost ct se poate de fericite
pentru canadienii francofoni care potrivit unor ordine venite
din Anglia, cptar n curnd libertatea de a aciona dup
propria lor vrere i de a respecta uzanele i obiceiurile din
patria-mam, fr a risca s mai ndure noi persecuii.
n momentul n care, ieind din apartamentele regelui, cei
doi prieteni strbteau anticamera regal i se pregteau s
plece din castel, se pomenir acostai de un servitor ntr-o
livrea bogat care, dup ce, timp de o clip, i cercet atent
cu privirea, ca spre a se asigura c nu se nal, le spuse,
fcnd o plecciune cu servilitatea implicat de slujba sa:
Domnii mei, stpna m trimite s v rog s binevoii ai acorda o ntrevedere de cteva minute.
Henri i Romuald schimbar priviri mirate. Nu cunoteau
pe nicio doamn de la Curte i nu-i nchipuiau cine ar putea
dori s le vorbeasc.
Faci desigur o greeal, prietene, i rspunse Henri.
Fr ndoial ne confunzi cu alte persoane.
Iertai-m, domnii mei, ripost valetul, nu cred c m
nel. Nu dumneavoastr suntei gentilomii sosii din
Canada?
Ba da, ntr-adevr.
Atunci chiar dumneavoastr mi-a spus stpna mea s
v transmit acest mesaj.
Ciudat, remarc Romuald. i cine este stpna ta?
Doamna contes du Barry.
Doamna du Barry! exclamar amndoi tinerii, mirai
peste msur.
Ea nsi, domnii mei.
(n.t.)

Dorete s stea de vorb cu noi? insist Henri.


Cinstitul Morin rspunse afirmativ.
Marchizul i vicontele se privir din nou mirai. Se
ntrebau ce putea nsemna acea dorin i n legtur cu ce
anume ar fi vrut s discute cu ei favorita, pe care nici unul
nu o vzuse nc. Totodat, i aminteau lucrurile ciudate pe
care, de la sosirea lor n Frana, le auziser spuse pe seama
ei.
Nu-i atrgea defel s intre n relaii cu o fost prostituat,
cu tot rangul nalt la care o ridicase hazardul. i totui aveau
o team: aceea de a i-o face dumanc, refuznd onoarea pe
care le-o fcea i, ca urmare, s nu aib de ndurat antipatia
ei, ale crei prime efecte ar fi fost, desigur, de a-l ndemna pe
rege s-i schimbe bunele intenii privitoare la Canada.
Aceast temere, pe care i-o mprtir cu glas sczut, i
decise s accepte ntrevederea pe care le-o cerea.
E-n ordine, te urmm, i spuse Romuald servitorului,
condu-ne la stpna ta.
Morin porni, iar tinerii l urmar la o oarecare distant,
astfel nct s poat discuta ntre ei, fr a fi auzii. i
nchipuiau c-i va duce n apartamentul favoritei, dar n
curnd i ddur seama c se nelaser. Omul i conducea
pe un drum pe care, cu o or mai nainte, merseser spre a
cobor n grdin mpreun cu micul de Bar-Latour i cu
domnul de Charmont.
La te uit, constat Henri, aadar doamna du Barry
intenioneaz s stea de vorb cu noi n grdin?
Aa se pare probabil de team s nu se compromit,
replic Romuald, zmbind rutcios.
Servitorul i conduse la bolta de verdea sub care se afla
doamna du Barry. Sosind n faa ei, se trase respectuos la o
parte pentru a-i lsa s intre, apoi plec.
Henri i Romuald ptrunser sub cupola nverzit. Era o

diminea cldu i pe cerul abia tulburat de civa noriori


strlucea un soare blnd. Deoarece lumina de afar fcea ca
interiorul bolii s le par puin cam ntunecat, cei doi
prieteni nu zrir, la nceput, dect o siluet imprecis stnd
pe o banc semicircular, aflat mai n fund.
Dar cnd silueta se ridic i naint ctre ei, desluir o
talie subire, un trup zvelt, cu proporii armonioase, i cel
mai ncnttor chip pe care-l vzuser vreodat.
Iertai-m, domnilor, c mi-am permis s v acaparez n
felul acesta pentru cteva clipe spuse frumoasa contes
artndu-le, ntr-un surs copilresc, iragul perlelor din
gura sa dar aflnd imensul serviciu pe care i l-ai fcut ieri
Majestii Sale, n-am putut rezista dorinei de-a v mulumi
personal i de a v spune ct sunt de micat.
Vorbise cu acea voce cu intonaii cristaline cu care o
nzestrase natura, i care nu era cel mai mic dintre farmecele
sale. Orbii, subjugai de minunata ei frumusee, Henri i
Romuald uitar s rspund, fiind prea ocupai, dei fr a fi
contieni de asta, s admire unul cte unul atrgtoarele
detalii.
Doamna du Barry era mult prea savant n arta de a
plcea i prea obinuit cu astfel de succese pentru a nu-i
da imediat seama de efectul produs asupra celor doi tineri; i
satisfacia i era att de mare, nct trsturile i se iluminar
de o expresie de triumf care-i spori drglenia.
Vzndu-i rmai mui, continu:
Ai fi att de amabili, domnilor, s-mi inei o clip
companie? Mi-ar face mare plcere s v aud chiar pe
dumneavoastr povestind cum s-a petrecut evenimentul de
ieri.
Romuald izbuti primul s se desprind din extaz:
Doamn i rspunse, nc vrjit i nemaiamintindu-i
ce anume fusese cea care-i vorbea suntem cu totul la

dispoziia dumneavoastr, prea fericii de cererea pe care


binevoii s ne-o facei.
Ei bine! venii s luai loc lng mine pe banca aceasta:
dumneavoastr, domnule?
Viconte de Montral.
Domnul viconte de Montreal la dreapta mea, iar
dumneavoastr domnule?
Marchiz de Saint-Laurent, rspunse Romuald n numele
lui Henri, care prea s pluteasc nc deasupra celor
terestre.
Domnul marchiz de Saint-Laurent la stnga mea.
i frumoasa contes, cu un surs divin, adug n glum:
n partea inimii!
Vorbind astfel, i conduse pe prietenii notri pn la banc,
pe care lu loc, aezndu-i alturi de ea n ordinea indicat.
Dup ce toi trei se instalaser, mai nti rmaser tcui.
Vzndu-se ntre acei doi frumoi tineri, care erau cu
adevrat aa cum i-i imaginase, cu o fizionomie brbteasc
i mndr, doamna du Barry ncepu s se simt uor
stnjenit, pierzndu-i, puin cte puin, obinuita
ndrzneal.
Mai ales ochii lui Henri, larg deschii i aintii asupra ei, i
produceau o emoie mpotriva creia zadarnic ncerca s se
apere. ntr-adevr, fr a-i da seama, tnrul o nvluia cu
priviri att de ptrunztoare, nct i se prea c le simte pe
fa efluviile, ca pe nite mngieri.
Cu toate acestea, nevrnd s lase s i se ghiceasc
tulburarea, fcu un efort s-i recapete sngele rece i se
grbi s nceap conversaia.
Acum, declar pe un ton vesel, v ascult, domnilor.
Istorisii-mi povestea aceea cumplit, cci se pare c a fost
nspimnttor!
O! nspimnttor! replic Romuald, singurul n stare

s vorbeasc. Doamn, termenul e puin exagerat. Este totui


de netgduit c regele s-a aflat n mare pericol.
i domnul de Dizons povesti ntreaga ntmplare din ajun,
scond n eviden, n mod cinstit i generos, rolul jucat de
Joson, a crui intervenie fusese, dup cum tim, mult mai
eficace dect a lor.
Vedei dar, doamn, spuse n ncheiere, c aciunea
noastr este departe de a fi att de meritorie pe ct v
nchipuiai.
Nu sunt de aceeai prere, domnilor replic favorita, ai
crei sni frumoi, dezgolii, potrivit modei de la Curte,
tresltaser nu o dat n timpul povestirii, ca spre a
demonstra emoia ce o resimea nu sunt de aceeai prere
i, chiar dac n-ai fi fcut dect att ct spunei, cci fiind
modeti ca toi adevraii eroi (epitetele rsuntoare nu o
costau nimic) sunt sigur c nu-mi mrturisii totul
V jur doamn
Permitei-mi s-mi termin gndul: dup cum spuneam,
chiar dac n-ai fi fcut dect atta, i tot ai fi fost demni de
toate laudele, aa c, nc o dat, v adresez sincerele mele
felicitri.
ntr-adevr, doamn, suntei prea bun.
Deloc. Nu sunt dect dreapt. Dar acum, spre a
schimba subiectul acesta fiind epuizat, ar fi indiscret s v
ntreb dac vom avea plcerea de a v vedea uneori la Curte?
Sinceritatea ne oblig, doamn, s v rspundem
negativ.
Ah! i de ce, m rog?
Pentru c ne-am simi tot att de stnjenii ca i dac
ne-am afla pe nite meleaguri necunoscute, i n-am ti ce s
facem acolo. i n plus adug domul de Dizons, vznd c
Henri continu s rmn mut i pentru a o mpiedica pe
doamna du Barry s insiste asupra acestui subiect nu

suntem n Frana dect pentru puine zile i avem att de


multe lucruri de fcut nainte de plecare, nct nu vom avea
nicio zi liber.
Cum, nici mcar cteva ore, ct s respirai aerul curat
de la Versailles? Nu-i cu putin!
Din nefericire, da.
Nu cred absolut deloc i sunt convins c, dnd dovad
de puin bunvoin, v-ar fi uor s gsii, din cnd n cnd,
un pic de timp pentru a veni pn aici. De altminteri
continu fermectoarea siren, al crei chip se ilumin de un
zmbet maliios voi obine informaii de la prietenul
dumneavoastr. Vom vedea noi dac v ratific spusele.
i, ntorcndu-se ctre Henri, ai crui ochi nu o prsiser
nicio clip i a crui contemplare prea s devin adorare, i
adres lui ntrebarea.
Tnrul tresri i-i mic buzele, dar nu articul nici un
sunet.
Ce spunei? insist favorita, apropiindu-i drglaul
cap de cel a domnului de Nevers, ca pentru a auzi mai bine;
att de aproape, nct i atinse prul cu obrajii si.
Acesta pru c face un mare efort, apoi opti cu un glas
adnc, n care vibra ntregu-i suflet:
Spun c suntei foarte frumoas, doamn.
Auzind acest rspuns neateptat ce rsunase ca un
trsnet, Romuald fcu un salt spre prietenul su, ncercnd
s-i apese buzele. Cu un gest automat, tnrul marchiz l
respinse cu brutalitate, poate chiar fr a-l vedea i fr a-i
pricepe intenia, ntr-att era de cufundat n vraj.
La rndul su, favorita se retrsese cu o micare rapid, n
vreme ce obrajii si, de un trandafiriu natural, se mbujorau
sub valul de snge ce-i npdise. Intonaia cu care fratele
Blanchei i rostise cuvintele i ptrunsese pn n inim,
fcnd-o s se nfioare. Nimeni nu-i mai vorbise astfel

vreodat. De cnd devenise femeie, avusese totui prilejul s


aud multe declaraii de dragoste, dar niciuna nu-i crease o
senzaie asemntoare. Cci nu se putea nela: dei att de
simple, cuvintele tnrului erau, cu adevrat, o declaraie de
iubire.
ntr-o clip se simi subjugat i, n mod incontient, l
privi pe Henri cu ochi n care se citea tulburarea ce o
cuprinsese.
Acesta resimi un fel de oc i pli.
O! da, suntei frumoas, doamn, repet cu acelai glas
cald i adnc. Cea mai frumoas ntre frumoase frumoas
ca acele vedenii ngereti ntrevzute n vis i care las n
urm o lumin!
Ascultnd aceast nou mrturisire, doamnei du Barry i
fu greu s se stpneasc: ochii i se nvluir ntr-o expresie
de dor, iar pieptul ncepu s-i palpite puternic, dnd la iveal
contururi de un alb de zpad.
Atras ca de un magnet, Henri se apropie de favorit, i
acum rsuflarea lui aproape c se contopea cu a acesteia.
Amndoi simeau o voluptate stranie ce-i fcea s uite
situaia prezent i-i izola cu desvrire de restul lumii.
Se scurse un minut n felul acesta.
Este lesne de nchipuit c Romuald, dup gestul brusc al
prietenului su, se simise stnjenit, nemaindrznind s
intervin. Pe de alt parte, era profund ntristat.
Ca i Henri, la vederea extraordinarei frumusei a favoritei,
nu se putuse mpiedica s-i simt vraja captivant. Dar,
puin, cte puin, admiraia i se temperase i ajunsese s-i
revin cu totul, nemaisimind dect desftarea de a privi acea
att de rar nmnunchere de farmece pe care, acum, i se
prea c le ntrunete sufletul curtezanei.
Dar nu acelai era cazul cu prietenul su. Constata c,
dimpotriv, acesta era tot mai hipnotizat cum s-ar spune

astzi i prea c doamna du Barry i provocase una din


acele pasiuni subite i imperioase care izbucnesc, ca un
trsnet, n inimile pe care nc nu le-a atins nicio adiere a
dragostei.
Cci tia bine c Henri nu iubise niciodat. Plecat din
Frana pe cnd era aproape un copil, tnrul fusese mult
prea ocupat de mii de probleme de tot felul pentru a fi avut
timp s se lase atras de vreo nclinaie oarecare. i Romuald
se ntreba cu spaim dac nu avea s-i druiasc prima
iubire acelei femei, att de nedemn de aa ceva. Cu att mai
mult cu ct tia c prima iubire, chiar atunci cnd se
ndreapt ntr-o direcie nepotrivit, este cea pe care n-o uii
toat viaa, i c las ntotdeauna o urm, un vestigiu ce nu
poate fi ters de nimic, niciodat.
Iar, pe de alt parte, unde l-ar conduce aceast nefericit
pasiune? S fie rivalul regelui! Situaie ce oferea posibilitatea
multor consecine neprevzute i la care nu ndrznea s se
gndeasc fr s se nfioare.
Scena intim ce se desfura ntre domnul de Nevers i
favorit l ndurera, aadar, profund pe vicontele de Dizons,
care ar fi vrut din suflet s-o fac s nceteze. Netiind cum s
procedeze spre a-i atinge scopul fr a nclca regulile
politeii fa de niciunul dintre protagoniti, era pe punctul
de a se hotr, n lipsa unei idei mai bune, s rosteasc, ca
pentru sine, prima fraz ce-i va trece prin minte; ndeajuns
de tare, totui, pentru ca ea s ajung la urechile acestora,
trezindu-i din visul n care erau adncii. Dar deodat,
redevenind stpn pe ea nsi, doamna du Barry i potoli
palpitaiile snilor, stinse strlucirea neobinuit din ochii
si i ls s-i scape un rs strlucitor, ce rsuna ca o
cascad cristalin. Apoi, atingnd uor, cu evantaiul, braul
domnului de Nevers, pe care acel rs l fcuse s coboare
brusc din cer pe pmnt, i spuse, nc rznd:

Ei da! domnule, sunt frumoas. Este un fapt cunoscut


i arhicunoscut. De altfel sunt ani ntregi de cnd aud
spunndu-mi-se i repetndu-mi-se asta pe toate tonurile i
n toate felurile. Dar constituie oare un motiv pentru a nu-mi
rspunde la ntrebare?
Trecerea de la starea de semiextaz n care se aflase la recea
realitate fusese prea brusc pentru ca Henri s-i poat
recpta imediat ntreaga luciditate a minii.
M-ai ntrebat ceva, doamn? zise, cu o expresie de
mirare.
Ei nu, c asta-i prea de tot! exclam doamna du Barry,
care se prefcu de minune s par uimit. Dar oare la ce v
gndeai, domnule, cnd v-am vorbit acum cteva clipe?
Tnrul fu pe punctul de a rspunde: La dumneavoastr,
la nimic altceva dect la dumneavoastr!
Din fericire, doar gndi aceste cuvinte, ceea ce nu o
mpiedic defel pe frumoasa siren s le neleag tot att de
bine ca i dac le-ar fi spus cu glas tare.
Romuald vru s-i sugereze prietenului su rspunsul,
fcndu-i-l cunoscut pe-al lui.
Dragul meu Henri, ncepu, doamna m-a ntrebat acum
o clip i pe mine dac intenionm
Dumneavoastr, domnule de Montral, nu vi s-a dat
cuvntul, l ntrerupse doamna du Barry cu o expresie
trengreasc, mimnd autoritatea. Mi-ai rspuns, acum
este rndul domnului de Saint-Laurent.
i, privindu-l drept n ochi, i rennoi marchizului
ntrebarea pe care i-o pusese mai nainte.
Doamn, replic domnul de Nevers, cu o uoar
ezitare, repetnd, fr a bnui, aproape acelai lucru pe carel spusese vicontele doamn, noi nu suntem nici pe departe
oameni de Curte, i ne temem c nu ne-am prezenta aa cum
ar trebui Lipsa unei obinuine necunoaterea

uzanelor ar constitui pentru noi un motiv de jen continu


de care, credei-m, ar fi mai bine s ne cruai.
Era uor de vzut c srmanul biat nu rostea dect cu
prere de ru aceste cuvinte i c, dimpotriv, ar fi preferat
s dea un rspuns afirmativ, deoarece Curtea era locul n
care se afla cea care-i rpise inima.
Dar nc de mult convenise mpreun cu Romuald c nu-i
vor face apariia la Versailles dect pentru a-i ndeplini
misiunea pe care i-o asumaser i dup aceea s nu mai
pun piciorul la Curte.
Prin urmare, mai ales n prezena domnului de Dizons, nu
ndrznea s revin asupra acelei nelegeri, dnd la iveal
adevratul su gnd.
Doamna du Barry ghici ct se poate de bine dorina
tnrului, n pofida nelesului ambiguu al cuvintelor sale.
V rog, le spuse, este inadmisibil s nu venii cel puin
de cteva ori printre noi, unde nu putei fi dect bine primii.
Pretextai lipsa de obinuin, necunoaterea uzanelor:
sincer vorbind, acestea nu sunt motive serioase. Nite
gentilomi strini, aa ca dumneavoastr i, mai ales, sosind
de unde sosii, nu au nevoie s fie foarte buni cunosctori ai
uzanelor, cum sunt frumoii notri domni tocurile roii47,
crora le sunt familiare nc din cea mai fraged pruncie. i,
ngduii-mi s v spun, aa ceva v-ar sta chiar prost i nu sar potrivi cu purtrile dumneavoastr sincere i pline de
hotrre. Ct despre lipsa de timp, despre care vorbea
domnul de Montral continu, ntorcndu-se ctre
Romuald nu vei reui s m facei s cred c este real i,
cu siguran, s-ar aprecia ca foarte ciudat faptul de a fi locuit
Tocurile roii : referire la expresia din lb.francez: Faire les talons rouges
= A face pe marele senior, a da dovad de preiozitate n modul de a se
mbrca i a se purta. Expresia i are originea n moda secolului al XVIIIlea, cnd nobilii purtau tocuri roii. (n.t.)
47

un timp la Paris fr a dori s cunoatei Curtea Franei,


unde n-ar fi trebuit dect s v prezentai spre a fi primii
potrivit rangului i titlurilor dumneavoastr.
Doamn, replic domnul de Dizons, ferm decis s nu
cedeze v spun nc o dat c regretm nespus de mult c
nu putem face precum ne propunei, dar nu dispunem dect
de cteva zile i
Este un motiv n plus pentru a v grbi s v prezentai
la Versailles, spre a profita ct mai curnd de toat
ncntarea, de toate plcerile pe care acolo le ntlneti la tot
pasul i a cror amintire, sunt sigur, nu v va prsi
niciodat.
Dar, doamn, nu cunoatem absolut pe nimeni din cei
de la Curte, obiect vicontele enervat de aceast insisten.
Gndii-v ct de stingherii ne-am simi n mijlocul attor
oameni, printre care pot spune c ne-am crede pierdui.
Fiind total necunoscui, am fi stngaci, iar purtrile noastre
ar fi nefireti i, poate, ridicole.
Lsai, domnilor continu s insiste doamna du Barry,
tot mai mbietoare i graioas presupun c glumii. Nu ai
avea dect s fii dumneavoastr niv i v asigur c nu
vei fi nici stngaci, nici nefireti.
Mcar dac am fi fost pui n legtur cu cteva
persoane de la Curte, nc ar mai merge. Am putea risca s
ne ducem acolo, cci am fi nsoii, mai ncerc Romuald un
pretext, cci i terminase falsele argumente i nu tia ce s
mai spun.
A! dar ia stai o clip! exclam tnra femeie, prnd c
se gndete. Mi-a venit o idee o idee care, sunt convins,
nu este rea deloc. Da, chiar aa continu, ca i cum
gndurile i s-ar fi clarificat pe msur ce-i veneau. Se vor afla
acolo civa gentilomi dintre cei mai bine acreditai i cu care
v va fi uor s intrai n relaii.

Ce vrei s spunei, doamn? o ntreb vicontele,


cuprins de o nelinite tulbure.
Vei afla. Mi-ai mrturisit, nu-i aa, c dac ai fi pui
n legtur cu cteva persoane de aici, ai consimi s v
prezentai la Curte?
Da, ntr-adevr, rspunse aproape timid tnrul,
presimind o capcan din care cu greu va scpa.
Ei bine! Nimic mai simplu dect s v aranjez astfel de
relaii. Chiar astzi v voi face cunotin cu cteva dintre
aceste persoane, printre care cadetul de Conti, domnul de la
Marche un prin de snge, ducele de Brissac, domnul de
Tresmes i nc alii, al cror patronaj v va fi foarte folositor.
Permitei-mi, doamn, prin ceea ce spusesem nu
nelegeam relaii oficiale, ci din acelea care au loc n afara
oricrei etichete, crend ntre cei pe care-i leag o anumit
familiaritate.
Bravo! exclam frumoasa contes, btnd din palmele ei
micue, chiar la asta m gndesc i eu.
Ah! fcu Romuald, intrigat i mucndu-i buzele.
Ascultai-m amndoi. Foarte adesea, spre a m
sustrage vieii pretenioase i riguroase de la Versailles, m
duc s supez la castelul Fontainebleau, cu un grup de
prieteni i prietene. Acolo, lsnd la o parte orice jen i orice
constrngere, petrecem clipe ncnttoare, distrndu-ne n
mii de chipuri Fr a nclca, bineneles, regulile bunei
cuviine i ale bunului gust.
Doamna du Barry crezu c este necesar s adauge
ultimele cuvinte, cci remarcase mirarea ce se zugrvea n
ochii auditorilor si. Apoi continu:
Astfel c, avnd intenia de a merge chiar n aceast
sear la castel, mpreun cu obinuiii mei comeseni, v invit
s venii acolo amndoi. V ncredinez c vei fi ntr-o
societate aleas i nu vei avea de ce s regretai c ai venit.

Locul n care ne vom afla i totala absen a oricrui


ceremonial mi vor da posibilitatea de a v nlesni relaii
familiare cu trei sau patru tineri seniori, cu firi absolut
fermectoare, care v vor servi cu plcere drept nsoitori la
Curte. n felul acesta nu vei mai avea a v teme, aa cum
spuneai, c-ai fi nite necunoscui. Ne-am neles?
Din pcate, doamn, replic domnul de Dizons, ne pare,
ntr-adevr, nespus de ru c nu v putem primi att de
amabila invitaie, dar se nimerete c, tocmai astzi, seara
noastr este n ntregime ocupat.
Ah! trebuie s recunoatei c este un ghinion
nemaipomenit! exclam favorita, ncepnd s-i piard
rbdarea.
Apoi, cu un surs destinat s atenueze ndoiala pe care
urma s i-o exprime:
Dar, cel puin, este chiar adevrat? ntreb.
V jur c da, doamn, rspunse Romuald care, dup
cum tim, putea face acest jurmnt cu contiina mpcat,
deoarece Henri i el i promiseser s plece n cursul zilei
ctre ducele de Nevers, unde, desigur, vor avea altceva de
fcut dect s se gndeasc s supeze cu doamna du Barry.
Dac este realmente aa, ar trebui s am remucri
dac a insista mai mult, spuse aceasta, nu fr a lsa s se
vad c era uor contrariat. i totui, a fi fost foarte
bucuroas s v am alturi de mine: era un excelent prilej de
a v crea relaii plcute.
Aps pe ultimele cuvinte, aruncnd o privire gritoare lui
Henri care, tot tcut i reczut, n parte, sub vraj, continua
s se mbete din cupa dragostei n care abia i nmuiase
buzele.
n sfrit, adug sirena, de vreme ce este imposibil, s
nu mai discutm despre asta: vom supa fr dumneavoastr.
Conversaia se ntrerupse pentru cteva clipe.

Pe fruntea doamnei du Barry se spase o cut uor


vizibil, ntre sprncene.
Aadar, domnilor, relu ea vorba, dup cte mi spunei,
odat plecai de aici, va fi pentru totdeauna nu ne vom mai
vedea?
Din nefericire aa cred, doamn, rspunse Romuald.
Dar, adug curtenitor, nu vom uita niciodat prea scurtele
clipe petrecute n amabila dumneavoastr companie.
O! niciodat! strig cu cldur Henri.
Nici eu, v pot ncredina de asta, replic favorita cu
vioiciune.
Adio deci, domnilor. Nu vreau s v mai rein. Poate i
aa am abuzat de timpul dumneavoastr, care, dup cum se
pare, este foarte preios.
Suntei crud, doamn, replic Henri, ai crui ochi
ncrcai de tristee spuneau limpede c ar fi petrecut cu
plcere ntreaga zi alturi de ea.
Ea le ntinse fiecruia cte o mnu fin i cu gropie.
Domnul de Dizons abia o atinse cu buzele pe cea care-i
fusese oferit. Ct despre marchiz, i le puse cu nfrigurare
pe ale sale pe acele degete micue i delicate ce i se
abandonaser i pe care i se pru c le simte apsndu-i-se
pe gur ca spre a-i cere mngierile. Henri rmase astfel clipe
ndelungate, mbtndu-se pn la delir cu acea dulce
atingere, n vreme ce ntreaga fiin i fremta de o bucurie
divin. Cu toate acestea, i cele mai bune lucruri avnd, ca i
celelalte, un sfrit, fu nevoit s se decid s-i redea minii
contesei libertatea.
Romuald, care nu atepta dect asta spre a se retrage, se
grbi s-i adreseze un salut ceremonios, imitat n mod
mainal de Henri, care nu prea tia bine ce face.
Apoi cei doi tineri se ndeprtar, vicontele cu pas vioi i
degajat, domnul de Nevers mult mai ncet i ncrcat de

regrete.
Hai, prietene, i spuse domnul Dizons remarcnd
mersul ovitor al srmanului ndrgostit, grbete-te puin.
tii doar c, n curnd, va trebui s plecm ctre locuina
tatlui tu.
Ah! aa este, replic marchizul, care prea s fi uitat cu
totul acea plecare. Ducele locuiete acum n apropiere de
Fontainebleau, parc aa ne-au spus Cocardasse i
Passepoil.
Da.
Departe de castel? se interes tnrul.
Pe cinstea mea, nu tiu mai mult dect tine n privina
asta mrturisi Romuald, mirat de ntrebare dar ce ne
pas?
ntr-adevr, ne este indiferent, rspunse Henri pe un ton
care arta, dimpotriv, ct interes prezenta pentru el acea
problem, cci se gndea c, n cursul serii, favorita se va
afla tocmai la acel castel.
Ba chiar m gndesc, continu vicontele, c trebuie s
trecem prin Paris spre a ne informa, de la btrnii notri
prieteni, cu privire la locul exact n care este situat acea
locuin, cci am neglijat s le cerem detalii atunci cnd i-am
ntlnit. Aadar s ne zorim, dac vrem s ajungem acolo
astzi.
Da, s ne grbim, l aprob Henri, al crui mers, printrun mister de nenchipuit, pru mai curnd s se
ncetineasc, ntr-att de mult suferea c este nevoit s
prseasc Versailles-ul, unde lsa cea mai mare parte a
inimii sale.
Vzndu-i moleeala, Romuald i petrecu braul pe sub al
lui, silindu-l s mearg mai repede.
De ndat ce rmase singur, doamna du Barry se ls s
cad pe banc, ngndurat.

S nu-l mai vd! opti. Niciodat! Niciodat! Repet de


mai multe ori aceste cuvinte, de fiecare dat cu o spaim
crescnd. Apoi, brusc, exclam cu o voce nbuit:
O! nu, nu, este imposibil. l voi revedea, sunt sigur
ceva mi-o spune i nc destul de curnd. Unde i cum? Nu
tiu, dar sunt ferm convins c-l voi revedea Cci m
iubete, nu am nicio ndoial Iar eu, l iubesc i eu, l
iubesc cum nc n-am iubit vreodat cu toat puterea
inimii mele!
Se adnci n gnduri tulburtoare, lsndu-se n voia
ncntrii pe care i-o producea amintirea lui Henri, a crui
imagine o vedea att de limpede, de parc ar fi stat nc
alturi de ea.
O! da, l voi vedea i spuse cu hotrre, chiar dac ar
trebui s merg eu spre el dac n-ar veni el la mine. Nu m
pot mpca la gndul c suntem desprii pentru totdeauna.
Rostise cuvintele cu glas tare, ca pentru a se convinge de
ceea ce spunea.
Nici eu interveni deodat o voce batjocoritoare, n
vreme ce un nou personaj intra sub bolt, naintnd cu
familiaritate spre ea.
Doamna du Barry tresri violent. n faa sa se afla ducele
de Fronsac, fiul mai mare al marealului de Richelieu.
Pn n clipa aceea fusese att de cufundat n gnduri,
nct nu observase c, de la un timp, tnrul libertin sttea
n pragul refugiului de verdea i o studia, cu un surs
ironic pe buze.
Nici eu, nici eu nu m pot obinui cu aceast idee,
repet el. La urma urmei, de ce s fii desprii pentru
totdeauna, i de ce nu v-ai duce dumneavoastr la el, dac
el nu vine la dumneavoastr?
La auzul cuvintelor ducelui, care erau ntocmai ale sale, ea
rmase la nceput uimit i descumpnit. Nu tia c

gndise cu glas tare. Dar, recptndu-i repede stpnirea


de sine i prnd oarecum jignit de vorbirea lui liber,
replic pe un ton tios:
Iart-m, dragul meu duce, a vrea s tiu de ce te
amesteci n ceea ce nu te privete?
Eu? Dar absolut deloc, contes, absolut deloc, afirm
tocul rou. Nu fceam nimic altceva dect s v dau
dreptate.
Te aflai deci aici, spionndu-m?
Doamn, m jignii, ripost Fronsac cu prefcut
indignare. S v spionez! Dar pentru ce, Dumnezeule din
cer? Sunt eu ndrgostit de dumneavoastr? Din pcate, nu!
Mi-ai interzis i, spre a nu v displcea, am fost nevoit, dei
mi-a fost foarte greu, s m supun acestui ordin. Prin
urmare, nu am nici un drept de a ncerca s v surprind
secretele.
Secretele mele? Nu am aa ceva, s tii, domnule de
Fronsac cel puin nu din acelea pe care pari s le
subnelegi.
Nici mcar unul unul mic, mic de tot?
Ei! nu, nc o dat, nu! aproape se rsti ea, cu un
nceput de mnie.
Calmai-v, frumoas doamn, nu v enervai aa,
replic ducele. De vreme ce mi-o afirmai, vreau s v cred,
cci altminteri ar fi o crim de lse-galanterie48.
i cu glas sczut i o expresie confidenial adug:
Oricum, contes, voinicul acela trebuie s fie un om
foarte fericit!
Poftim?! exclam doamna du Barry, despre cine vrei s
vorbeti?
Crim de lse-galanterie: Expresie inventat ad-hoc de ctre ducele de
Fronsac prin similitudine cu crima de lezmajestate (n lb. francez: lsemajest) i puind fi tradus prin: crim de jignire adus curtoaziei. (n.t.)
48

Despre cel la care trebuie s v ducei dac nu vine el la


dumneavoastr.
Ia seama, domnule de Fronsac l amenin favorita
printre dini i cu ochii plini de fulgere m voi supra de-a
binelea i s-ar putea s te coste.
De fapt, era indignat vzndu-l pe libertin c-i folosete
verva zeflemitoare pe seama dragostei sale.
Oho! doamn, ripost acesta ncetnd s mai
glumeasc, dac lucrurile sunt chiar att de grave, nu mai
spun nimic. Mi-ar prea nespus de ru s v merit mnia i
mai ales, s v fac fie i cea mai mic suprare. ncercam
doar s vorbesc n glum, creznd c mi este ngduit, dar
fiindc, aa cum vd, glumele mele cad prost, va rog s m
iertai i s considerai c n-am zis nimic.
nelesese, ntr-adevr, dup fulgerul ce se aprinsese brusc
n ochii contesei, c subiectul era spinos i c ar grei dac
ar continua s-l trateze cu uurin.
Cu toate acestea, era foarte intrigat. De cnd doamna du
Barry l desfta pe rege i trona la Curte, avusese cunotin
despre multe pasiuni ale ei; dar acele pasiuni nu fuseser
niciodat nimic altceva dect simple capricii pe care, departe
de a le ascunde, ea fusese prima care le mrturisise. Pe cnd
acum situaia prea s fie cu totul alta.
Domnule duce i relu vorba favorita, care se mai
mblnzise, auzindu-l pe de Fronsac tiu c n-ai avut
intenia s m rneti i, ca urmare, i iert cu drag inim
cuvintele indiscrete. Cu toate acestea, dac vrei s redevenim
pe deplin buni prieteni, trebuie s-mi faci o promisiune.
i anume care, doamn?
Aceea de a-mi jura s pstrezi pentru dumneata
numai pentru dumneata, vorbele pe care le-ai auzit
adineauri. Este inutil s-i explic ce m-a fcut s le rostesc,
dar am motive ct se poate de serioase ca ele s rmn ntre

noi.
V jur asta, doamn. Pe cuvnt de gentilom, nu voi
deschide gura n faa nimnui, oricine ar fi.
Bine, mi este de ajuns, ncuviin doamna du Barry.
Acum adug s vorbim despre altceva: spune-mi cum se
face c ai venit s m caui aici, unde m retrsesem pentru
a primi pentru a visa n tihn se corect repede, roind
fr s vrea.
V mai amintii, contes, de seara pe care am petrecut-o
la Fontainebleau, acum cincisprezece zile?
Da, mi amintesc.
i mai inei minte sfritul acelei serate?
Doamne, replic favorita rznd, dac nu m nel,
sfritul acelei serate semna mult cu cel al precedentelor i
al celor care au urmat dup aceea, adic dumneata i
prietenii dumitale erai cam ameii de butur.
Aa este, dar nu despre asta vreau s vorbesc. Nu v
reamintii defel c aceea a fost marcat de un incident
deosebit?
Un incident deosebit? Pe cinstea mea, memoria m
trdeaz n aceast privin.
Cum, ai uitat pariul fcut de prinul de Gumne
mpotriva mea?
Ah! ateapt puin, mi aduc aminte, ntr-adevr. Dup o
lung discuie cu prinul, care, ca un adevrat sceptic,
susinea c este imposibil s gseti mcar o singur fat
tnr, frumoas, virtuoas i nevinovat, dumneata te-ai
ludat, cred, c vei aduce printre noi spre a combate
convingerea lui de necredincios dou frumoase inocente,
care vor accepta s vin de bunvoie, fr a se folosi nici cea
mai mic violen i fr ca nevinovia lor s fie speriat
prin aceasta.
ntocmai. i, deoarece prinul susinea c afirmaia mea

este prea curajoas, am pariat o mie de ludovici mpotriv-i,


ceea ce el a acceptat.
Da, mi amintesc i asta.
Ei bine! aflai, frumoas doamn, c sunt pe punctul de
a ctiga pariul.
Cum! Ai dat oare urmare acelei nebunii?
Desigur
Ce extravagan!
Ei! contes, trebuie s spargi cumva monotonia
reuniunilor noastre.
Dar aceasta e o modalitate cam ciudat
Mi se pare totui c treaba va fi destul de picant!
nchipuii-vi-le pe cele dou fecioare pudice n compania
domnioarelor Guimard, Duth, Grandi sau Deschamps, pe
care obinuim s le invitm la micile noastre supeuri, ca i a
mai multor alte nimfe tot att de desfrnate ca acestea
Ar ti putut aduga: i n compania dumneavoastr cci
Jeanne Bcu nu fcea mai multe parale dect respectivele
domnioare, a cror meserie mrturisit ascundea statutul,
mult mai profitabil, de curtezan sau de impur, cum se
spunea pe atunci.
De fapt, ideea este original aprob contesa cu n
surs cinic, stpnit din nou de instinctele sale rele, care
niciodat nu erau solicitate zadarnic i-mi nchipui de pe
acum ntmplrile stranii ce pot decurge dintr-o vecintate
att de neobinuit.
Nu-i aa c va fi interesant?
Mai mult ca sigur. i cine sunt acele tinere?
ngduii-mi s nu v dezvlui nimic: surpriza va fi cu
att mai mare cnd le vei vedea.
Fetele unor mici burghezi sraci, fr ndoial?
Ba nu, nici pe departe.
Cum, persoane de rang nobil?

Da. Dar nu m mai ntrebai n legtur cu ele, m-a


vedea silit s nu v rspund.
Ia ascult, Fronsac, nu cumva ai de gnd s intri n
vreo ncurctur urt?
Ce idee! exclam tnrul libertin izbucnind n rs. i
cum credei c mi s-ar putea aduce o acuzaie, dac acele
amabile copile vor veni de bunvoie, fr s se foloseasc
mpotriva lor nicio violen, aa cum s-a stipulat n condiiile
pariului?
Eti foarte sigur?
V dau cuvntul meu.
Nu-mi explic totui defel venirea de bunvoie a cestor
fete gndi cu glas tare frumoasa contes, devenind
vistoare doar dac nu se recurge la viclenie.
Ct despre asta, nu zic nu.
i cum vei proceda?
Ah! ceea ce facei este o tentativ de corupie, contes!
V-am spus c acesta e secretul meu; aadar, nu vi-l pot
destinui. Mulumii-v a tiri doar c, la ora actual, mi-am
luat deja msurile pentru asigurarea deplinei reuite a
planului meu.
Dar acele persoane vor vedea pe dat alturi de cine se
afl i, bineneles vor fugi imediat.
Ba nu. Vom vom face n aa fel nct, la nceput, s
crem iluzii, pentru a le pstra ct mai mult cu noi. n acest
scop, le vom instrui pe Guimard i pe cele de-o seam cu ea
s se poarte cum trebuie mcar o or, dup care vor fi libere
s-i reia manierele obinuite i v nchipuii, desigur, c
abia n acel moment situaia va ncepe s devin interesant.
Posibil. M ntreb ns cum se va termina aceast
aventur.
i eu, dar tocmai faptul c nu tiu i d, dup prerea
mea, mai mult savoare. Acum, contes, mi rmne doar s

aflu ziua n care intenionai s mergei la Fontainebleau.


Este necesar s fiu informat cu precizie asupra acestui
amnunt, spre a putea da ultimele dispoziii n vederea
ctigrii pariului meu.
Voiam s m duc acolo chiar astzi, dar nu prea tiu
dac este bine.
i pentru ce nu v-ai duce?
Pentru c
Nu-i ncheie vorba i se opri s se gndeasc. Apoi, dup
cteva secunde, continu:
Ba da, la urma-urmei m voi duce.
Bun. n cazul acesta m grbesc s ntreprind cele
necesare spre a-mi ndeplini cu bine treaba.
Aadar, n seara asta le vom vedea pe cele dou ingenue
ale dumitale?
Pi da, chiar desear.
i continui s nu vrei s-mi spui cine sunt?
Mai mult ca oricnd.
mi poi spune, cel puin, dac apar uneori la Curte?
Nu vd niciun inconvenient n a v spune c ele nu vin
niciodat acolo. De altminteri, nu locuiesc n Paris. i cu
asta fug, contes, cci nu mai am nicio clip de pierdut
Dup plecarea lui de Fronsac, favorita prsi bolta
nverzit i n curnd fu nconjurat de o mulime de doamne
i de gentilomi care, dup ce asistaser la scularea regelui,
coborser n parc.
Dar, poate pentru prima oar, contesa uit s rspund la
linguelile i complimentele ce i se adresau i, pretextnd o
uoar indispoziie, urc i se ncuie la ea n camer.
Voia s fie singur pentru a mai sta de vorb cu inima sa.

6
n momentul n care doamna du Barry punea piciorul n
afara refugiului de verdea, un brbat care, n tot timpul
conversaiei sale cu cei doi tineri i cu domnul de Fronsac,
sttuse ascuns n spatele unui boschet de rododendron aflat
la o deprtare de civa pai, se ndeprta la rndul su,
ndreptndu-se ctre ieirea din grdin.
Acel brbat era domnul Hlouin, baronul de Posen.
Din ajun, de cnd i recunoscuse, nu ncetase s-i
pndeasc pe Henri i pe Romuald, spre a se ncredina c
nu se nelase asupra identitii lor. Avea deja o cvasicertitudine, dar inea s-i elimine orice ndoial n aceast
privin.
Drept urmare, fr ca ei s-i dea seama, nu-i pierduse
nicio clip din vedere, att n ajun ct i n acea zi,
supraveghindu-le cu atenie paii i toate aciunile, ncercnd
s descopere noi indicii de recunoatere, apte s-l conving
pe deplin.
i aa se fcuse c, mai nainte cu dou ore i avnd grij
s rmn la distan, venise cu ei la castel, unde, dup
intrarea lor n apartamentele monarhului, se mulumise s-i
atepte n parc.
i tot astfel se ntmplase c, vzndu-i la ieirea din
anticamera regal condui de Morin i intrnd sub bolta n
care se afla doamna du Barry, se ascunsese n spatele
boschetului de rododendron, de unde putea auzi cu uurin
cele ce urmau s fie spuse n cursul acelei ntrevederi.
Trebuie s recunoatem c aceasta i fcuse o impresie ct
se poate de proast. Modul n care se exprimase domnul de
Nevers i dezvluise subita pasiune a acestuia pentru favorit
i, chiar mai mult dect Romuald, fusese ocat i ndurerat.

Bietul copil! i spusese, dup plecarea tinerilor. Aadar


este necesar ca ntoarcerea sa n Frana s fie marcat de o
asemenea nenorocire? Cci nu exist nicio ndoial c din
dragostea aceasta nu se va alege dect cu necazuri i
suprri. Un Lagardre-Nevers s iubeasc o curtezan! Ce
durere pentru duce i duces, dac ar afla aceast nclinaie
nenorocit! Nici nu ndrznesc s m gndesc i aproape c
a dori s m fi nelat asupra persoanei sale. Din pcate,
sunt din ce n ce mai sigur c este el, chiar el, ca i prietenul
su, domnul de Dizons.
Rscolit de aceste gnduri amare i vzndu-i pe Henri i
Romuald ndeprtndu-se, domnul de Posen se pregtea si prseasc ascunztoarea spre a-i urmri din nou, cnd
sosirea lui de Fronsac l ndemnase s rmn pe loc.
Presimise c prezena sa mai era necesar i c n aceast
a doua convorbire va fi vorba despre lucruri pe care ar avea
mare interes s le afle. Aa nct ascultase foarte atent
conversaia ducelui cu contesa.
i, pe msur ce tnrul desfrnat vorbea, se simea
cuprins de o spaim de care nu se putea apra.
Cine erau cele dou fete tinere, pure i nevinovate, pe care
se luda c le va aduce la Fontainebleau, printre femeile
acelea vicioase i brbaii aceia corupi?
O! ct de scump ar fi pltit s le afle numele, pe care
nemernicul se ncpna s nu-l destinuie!
n sfrit, dup ce de Fronsac i doamna du Barry se
despriser, pleca i el acum, stpnit de o cumplit
bnuial care, ncetul cu ncetul, i se nfipsese n minte i-l
chinuia:
Dac-ar fi cele la care m gndesc? se frmnta el. Dar
nu, este imposibil i sunt nebun c-mi vr n cap asemenea
idee. Cum ar putea ticlosul, chiar i prin vicleuguri, s le
atrag ntr-un astfel de loc? Cu toate acestea, a precizat dou

persoane de rang nobil i care nu locuiesc la Paris Este


drept c doar una este de rang nobil. Dar e totui posibil ca,
datorit intimitii lor, el s fi crezut s sunt amndou
nobile i cnd te gndeti c nu am i nu pot avea nici o
certitudine n problema asta! Ce-i de fcut? Oare pe baza
unei simple supoziii trebuie s m duc s tulbur linitea
unei familii, s-o pun n gard mpotriva unei mainaii care sar putea s nici nu fie ndreptat mpotriva ei? Ar fi foarte
imprudent din partea mea
Nelinitea baronului era att de mare, n timp ce gndea
astfel, nct pe frunte i apruser picturi de transpiraie cei cdeau pe haine fr ca el s-i dea seama. Deodat,
trsturile contractate i se destinser i schi un gest de
bucurie.
Dar, ia stai, i spuse, de ce n-a ncerca, pentru orice
eventualitate, s-i trimit pe marchiz i pe viconte la
reuniunea ce urmeaz s aib loc astzi la Fontainebleau i
la care au refuzat s se duc? Dac m nel n previziunile
mele, i va costa doar cteva ore petrecute n proast
companie; dac nu, se vor afla ei la faa locului, pentru a le
apra pe nefericitele copile care, desigur, n-ar putea avea
nite aprtori mai buni. La naiba! nu trebuie s mai ezit
nicio secund m voi duce fr ntrziere s iau msuri ca
ei s fie prezeni acolo disear Necazul este, ns, c
domnul de Nevers o va regsi pe doamna du Barry Atta
ru! adug. Mai ales c s-ar putea ca asta s fie spre
binele lui, cci nu m-ar mira deloc dac, vznd-o pe doamn
n adevrata ei lumin sub care se va prezenta cu siguran
n cursul acelei orgii, dragostea lui ar fi ucis pe loc. Aa c,
oricum, ideea mea este excelent.
n timpul acestui monolog, domnul de Posen ajunsese n
afara parcului, aa nct porni imediat ctre hanul La
Clopotul-Despicat unde i nchipuia c se vor fi ntors Henri

i Romuald.
Avea de gnd ca, fr a li se face cunoscut, s le dea de
neles c ar avea cel mai mare interes s participe la serata
de la castelul Fontainebleau i c, n consecin, n-ar trebui
s lipseasc.
Marchizul i vicontele prsiser grdina de mai bine de
douzeci de minute.
Intenia domnului de Dizons fusese de a se napoia ct de
repede cu putin, mpreun cu Henri, la locuina lor i de al lua de acolo pe Joson; apoi de a pleca toi trei, fr
ntrziere, spre reedina ducelui de Nevers. Dup cum tim,
trebuia ca, mai nti, s se informeze asupra locului exact n
care se afla aceasta, trecnd prin Paris pe la Passepoil i
Cocardasse.
Vicontele era nerbdtor s-i vad prietenul n mijlocul
familiei, gndind c bucuria i mngierile acesteia vor avea
o nrurire salvatoare asupra nenorocitei lui iubiri.
Dar n graba de a ajunge mai curnd la casa lui Jrme
Pichard, confund o strad cu o alta i, nedndu-i imediat
seama de eroarea sa, se abtu cu totul din drum.
Este de prisos s adugm c marchizul nu observase nici
pe-atta greeala. Pierdut n visele sale i avnd mereu n
faa ochilor imaginea fermectoarei contese, s-ar fi lsat
condus pn la antipozi fr a remarca.
Aa c Romuald fu tare mirat pomenindu-se deodat lng
o pia ntins, ce-i era cu totul necunoscut i nu-i
reamintea cu nimic mprejurimile localului gazdei lor.
La captul acelei piee, n faa lui, se nla un edificiu de
mari proporii, alctuit din trei corpuri de cldire ce formau
trei laturi ale unui ptrat i ntre care se afla o curte
spaioas.
Dup cum i fu lesne s recunoasc vznd o mulime de

soldai mergnd ncoace i-ncolo prin curte, era o cazarm,


ocupat, pentru moment, de un regiment de grzi franceze, a
cror uniform o deslueau limpede, n ciuda distanei.
Pe fiecare latur a cldirii fuseser ridicate cteva barci
de comediani, ce fuseser autorizai s se instaleze acolo, pe
toat durata anului, att spre a permite ostailor s se
recreeze pe bani puini, ct i pentru a-i mpiedica, n limitele
posibilului, s-i petreac la crcium timpul lsat liber de
serviciul militar.
Ca s nu-i fac ru unul altuia i printr-o nduiotoare
nelegere, care cu greu ar mai putea fi vzut astzi la actorii
ambulani, directorii acestor teatre de blci czuser de
acord s nu dea spectacole dect pe rnd. Astfel c niciodat
nu erau deschise cte dou teatre simultan.
n momentul n care vicontele i marchizul soseau n pia,
unul dintre teatre, tocmai atunci n cursul unei reprezentaii,
era nconjurat de o mulime de gur-casc, att militari ct i
civili, acetia din urm amuzndu-se la vederea farselor tot
att de bine ca i ostaii.
Deocamdat, nu se ajunsese dect la parad, destinat s
atrag publicul. Dar este de crezut c acea parad, executat
de trei personaje din trup, era foarte interesant, cci
adunase lumea de pe o raz de o sut de stnjeni, lsnd
mprejurimile pustii.
Aa nct Romuald care, vzndu-se pierdut, cuta pe
aproape vreun om pe care s-l ntrebe de drum, trebui s se
resemneze s mearg pn la mulimea de curioi, trgndul dup el pe Henri ale crui micri semnau din ce n ce
mai mult cu cele ale unui automat.
Apropiindu-se de barac, ochii i se ndreptar mai ales
asupra unuia dintre histrioni care, cu faa pudrat toat cu
fin, fcea nite strmbturi i contorsiuni groteti, ce
preau s distreze foarte tare adunarea.

De cum l studie cteva secunde, priviri le lui nu-i mai


prsir. Dei, sub stratul de fin ce le acoperea, trsturile
nu i se puteau deslui bine, Romuald credea totui c le
recunoate, c le mai vzuse undeva. N-ar fi fost ns n stare
s spun nici unde, nici n ce mprejurri.
Cnd se apropie mai mult i cnd izbuti s-l examineze n
voie pe clovn, acea vag asemnare se accentu.
Este sigur, i spuse c chipul acestei paiae nu-mi
este necunoscut. Dar cnd i n ce loc l-am mai avut n faa
ochilor? Iat ce nu-mi pot aminti.
i deoarece, fr a nelege motivul, aceast problem l
interesa enorm, i scormonea memoria ncercnd s
gseasc un punct de reper care s-l pun pe calea cea
bun. Aceast cutare l absorbea n aa msur, nct nu se
mai gndea s cear informaia de care avea nevoie. Parada
se prelungi cinci-ase minute. Apoi directorul barcii,
socotind c lumea era suficient pregtit, ddu ordin s fie
ncetat.
Pe loc, cei trei mimi rmaser nemicai, iar patronul,
lundu-i o portavoce, se porni s debiteze un anun
mbietor:
Doamnelor i domnilor, ncepu, spectacolul pe care
tocmai vi l-am oferit nu este dect un slab eantion al
ndemnrii artitilor notri. Pentru a le aprecia adevratul
talent, nu aici tre
Dar nu terminase s rosteasc ultimul cuvnt, cnd n
asisten se strni un tumult violent i un brbat,
rsturnnd totul n calea sa, i croi drum prin gloat, ajunse
pn la picioarele scrii ce suia la platform, o urc din dou
salturi i, npustindu-se asupra paiaei albe, o apuc de gt.
Totul se petrecuse att de repede, nct clovnul nu avusese
timp s se fereasc de atacul necunoscutului care nu era
altul dect prietenul nostru Joson.

Bretonul, ngrijorat vznd c stpnii ntrziau s i se


ntoarc, se hotrse s le mearg n ntmpinare.
Din nefericire, cu toate indicaiile pe care i le dduse
Jrme Pichard cu privire la drumul ce-l avea de urmat spre
a ajunge la Castel, unde tia c-ar trebui s se afle patronii
si, el rtcise prin Versailles, ca i Romuald i nimeri,
printr-o ciudat coinciden, tot n piaa n care se aflau
barcile, se apropiase, spre a se distra o clip, s priveasc
parada.
Imediat, i tot ca i domnul de Dizons, atenia i fusese
atras de nfiarea clovnului pudrat cu fin. I se prea c
acesta seamn grozav cu un anumit individ, din a crui
cauz, cu cinci ani n urm, avusese mult de ptimit i
pentru care nutrea o ur adnc.
Cu toate acestea, datorit strmbturilor fcute de
histrion, precum i din pricina mtii albe care-i denatura
fizionomia, nu ndrznea s afirme c ar fi fost chiar omul
lui.
Atta vreme ct paiaa a continuat s se strmbe, pstrase
o ndoial n privina sa. Dar de ndat ce se ncheiase
parada, cnd trsturile i reveniser la starea normal,
cptase certitudinea c nu se nela i c-l avea sub ochi pe
nsui ticlosul care odinioar, sub pretextul de a-l conduce
la unchiul su Tanguy, l dusese nu tia unde, punndu-l pe
un complice s-l mbete timp de cinci zile i care, n plus,
fusese ct pe-aci s-i provoace moartea, fcndu-l s se
azvrle cu capul ntr-o born de care, cu siguran, s-ar fi
spart, dac n-ar fi fost fabricat n inutul Armor49-ului.
i, hotrt s nu scape ocazia de a se rzbuna pe
nemernic, Joson se npustise, aa cum am vzut, pn la
Armor: denumirea celtic nsemnnd inutul mrii a provinciei
franceze Bretagne, despre ai crei locuitori se spune c sunt tari de cap.
(n.t.)
49

omul tvlit prin fain i, n ciuda costumului su, l


recunoscuse perfect.
Ah! mmulic, Doamne! strig de cum l nhase pe
Alcide Rigobert cci s-a ghicit, probabil, ca el era, i vom ti
curnd cum de se afla acolo. Ah! mmulic Doamne! Acuica
te in bine, m cadetule, -o s-i spun eu acu ce merii
penc-ai greit fa de fiu lu maic-mea!... Gunoi mpuit!
ticlos mnjit cu orez, acu n-o s-mi mai fugi din mini, ca-n
data aia cnd m-ai fcut s dau cu capu-ntr-o piatr. A! nu,
neicuorule, fr s mint deloc, cadetule. i na! i mai na!
Hai, mai na! ncaseaz-o i p-asta, jigodie, nenorocitule,
vagabond ticlos ce eti!
La fiecare i mai na! pe care-l striga cu o voce
rsuntoare, mna mare i grea a bretonului cdea cu un
zgomot de bici asupra napanului care scotea zbierete de
durere i chema n ajutor.
Dar personalul barcii, mut de uimire i nenelegnd
nimic din ce se ntmpla, nici nu se gndea s intervin spre
a-l apra. De altminteri, oamenii simeau c nu le-ar fi fost
bine dac ar fi ncercat s-l salveze: statura puternic a lui
Joson lsa s se presupun c acesta nu ar fi permis cu
uurin s-i fie smuls prada din mini.
Ct despre spectatori, acetia se mrgineau s se uite plini
de curiozitate la noua parad ce li se oferea i care nu prea
s-i intereseze mai puin dect precedenta, dei era de un alt
soi.
Rigobert era ntr-o stare din ce n ce mai jalnic. Sucit i
rsucit n toate felurile de Joson, care-l izbea nencetat cu
braele lui puternice, nu mai avea for s se in pe picioare
i ar fi czut cu siguran dac bretonul nu l-ar fi susinut.
i totui, n ciuda avalanei de lovituri pe care le primea i
care-l zdrobeau cumplit, mintea i rmsese lucid i i
ddea seama de groaznicele care-ar putea aprea pentru el.

ntr-adevr, n urma acelei scene, Joson va fi ntrebat, n mod


firesc, cu privire la mobilul agresiunii sale, iar explicaiile pe
care le-ar da, ca i ancheta ce, drept urmare, s-ar deschide
cu privire la el, ar duce, fr ndoial, la recunoaterea lui. i
sta era tocmai lucrul de care se temea.
Din ajun, de cnd o asasinase pe Thrse Vignon, se
ascundea cu grij. Este drept c crima sa nu avusese
martori. Cu toate acestea, innd seama de relaiile lui cu
ghicitoarea n cri, bnuia c va fi cutat de poliie de ale
crei investigaii avea o mulime de motive s se team.
n loc de a se napoia la Paris, rmsese aadar, la
Versailles i, pentru a se ascunde mai uor ochilor de linx ai
agenilor domnului de Sartine, se gndise aducndu-i
aminte de vechea lui meserie de comediant s ncerce s se
angajeze la una din trupele ambulante instalate n piaa n
care se afla cazarma. Spera ca sub vemintele de paia i
avnd faa mnjit cu fin s dejoace mai uor cercetrile
copoilor ce aveau s-i fie lansai pe urme.
ntmplarea fcuse ca, tocmai atunci, directorul uneia
dintre barci s aib nevoie de un artist spre a-i completa
trupa, aa nct l angajase pe loc.
Din clipa aceea, habar neavnd despre dezvluirile fcute
de victima sa fratelui Eusbe revelaii care, aa cum ne
amintim, fuseser raportate de ctre acesta baronului de
Posen crezuse c poate fi pe deplin linitit.
Nici prin gnd nu-i trecea s prevad venirea neateptat a
lui Joson Miroux; cci, nerevzndu-l vreme de cinci ani, era
ndreptit s-i nchipuie c scpase definitiv de el. Acum,
gndindu-se c din pricina lui s-ar putea s-i fie descoperit
crima, era cuprins de o furie nemrginit mpotriva
bretonului!
Trebuia cu orice pre s-l mpiedice s vorbeasc. Dar
cum?

Ah! dac-ar avea asupra lui o arm, ca cea cu care o ucisese


pe Vignon! Aceea, din nefericire, rmsese n hainele lui de
ora, pe care le dezbrcase pentru a-i pune costumul de
histrion. N-ar fi ovit s-o foloseasc pentru a scpa de
breton. i, de data aceasta, n-ar fi putut fi acuzat de
asasinat. Nu era, oare, n legitim aprare?
Uita c, admind c n-ar fi condamnat pentru acest nou
omor, ar fi fost totui nevoit s rspund n faa justiiei, care
ar reui, desigur fr mult greutate, s afle cine este.
Raionamentul su era, deci, lipsit de cea mai elementar
logic, dar el nu-i ddea seama: orict de viclean ai fi, poi
oare s te gndeti chiar la toate?
n timp ce prin cap i treceau aceste gnduri, ochii si
czur pe o teac mare de piele ce atrna de centura lui
Joson i din care ieea un mner gros de corn.
Un cuit! i spuse n sinea lui. Asta trebuie s fie of!
de-a izbuti s pun mna pe el.
Nu se nela: Joson era ntr-adevr narmat cu un cuit, un
cuit ce putem spune c fcea parte integrant din costumul
su de aventurier i pe care-l folosise att de bine n ajun, n
pdurea Rambouillet, pentru a ucide mistreul i a-l salva pe
rege.
Deodat, n clipa n care omul din Quimperl i trsese o
ultim scatoalc, nu mai puin grea dect cele precedente, i
se pregtea s-i dea drumul socotind c pedeapsa fusese
suficient, Rigobert ntinse iute braul nspre teaca de piele,
apuc mnerul de os i, scond arma, i adun toate
puterile ce-i mai rmseser, ncercnd s-i loveasc
dumanul n inim.
Din fericire, chiar n acel moment Joson l mpingea
departe de el, astfel nct cuitul care, altminteri, i-ar fi
ptruns adnc n carne, nu reui s-i gureasc dect
mbrcmintea i doar s-i zgrie pielea.

Dar, cu toat mica gravitate a rnii, aceasta l scoase din


fire pe breton care, nemaistpnindu-se i vznd rou n
faa ochilor, l nha din nou pe Rigobert i, mai nainte ca
acesta s se poat sluji a doua oar de arm, i trnti n cap
o lovitur cu pumnul su formidabil, n stare s doboare un
bou.
Ah! lepdtur! i strig. Aadar, vrei s m njunghii ca
pe-un purcel? Nu mint deloc, pe toi sfinii, cadetule, na
poftim una de-o s-i treac chefu s mai ncerci!
Cu siguran, aa ceva i-ar fi fost imposibil ticlosului: cu
craniul sfrmat, cu sngele curgndu-i valuri pe nas i pe
gur, se prbuise pe scnduri unde se zbtea n ultimele
spasme ale agoniei.
Urmarea fu o agitaie cumplit strnit n mulime.
Privitorii se repezir pe scena barcii, unii nconjurndu-l pe
Joson, alii pe Rigobert.
Trebuie s spunem c sentimentele generale i erau ostile
omului din Quimper. Toi se ntrebau: de ce venise s-l atace
pe clovnul care nu-i fcuse nimic? n definitiv, acesta avusese
dreptate s se apere, iar el era vinovat c-l ucisese.
Acum c-i trecuse mnia, Joson sttea prostit n faa
cadavrului ex-comediantului i nici mcar nu ncerca s se
elibereze din minile ce-l strngeau ca s-l mpiedice s fug,
dac ar fi avut poft. Dar el nici nu se gndea la asta. Era
mult prea nucit; cci nu n mod voit l omorse pe napan:
el voise doar s-l ameeasc. Nenorocirea fusese c uitase de
fora lui.
Deodat, persoanele care-l ineau pe breton fur mpinse
la o parte i Henri i Romuald care, la rndul lor, ajunseser
pe scen i venir s se posteze lng el.
Lsai-l pe biatul acesta, porunci cu asprime Henri,
ncetnd, pentru moment, s se gndeasc la doamna du
Barry.

Trebuie s fie arestat! i se replic. A comis un omor


asupra unui om inofensiv.
Nu susinem c a fcut bine ucigndu-l pe acest individ,
ripost Romuald, dar v ncredinm c nu avea aceast
intenie. De altminteri, dac ai ti cine este acest personaj,
nu l-ai regreta atta.
ntr-adevr, vicontele, vzndu-l pe Joson tbrnd asupra
paiaei i tiind c biatul nu avea n inim dect o un singur
simmnt dumnos, ghicise imediat c clovnul era nsui
ticlosul care-l pclise odinioar. n acelai timp, l
recunoscuse i ca fiind omul care ntr-o zi, la hanul La
Clopotul Despicat, se ludase n faa unei lehte de beivi c o
rpise pe domnioara de Nevers de la mnstirea din Picpus.
Ei bine! spunei-ne cine este, cerur civa curioi.
Eu sunt cel ce v voi spune, rspunse un nou-venit care
se apropiase de trupul lui Rigobert i-i cercetase trsturile
cu mare atenie. Este ucigaul femeii care a fost gsit ieri,
asasinat, n faa casei hangiului Jrme Pichard.
Dei n epoca aceea nu existau, ca astzi, ziare care s
duc n cteva ore vestea unor fapte recente dintr-un ora
ntr-altul, tirea despre asasinarea ghicitoarei n cri se
rspndise totui n ntregul Versailles, dnd natere la
numeroase comentarii. Cci victima nefiind de prin partea
locului i nu furtul fiind cel care condusese mna
criminalului sub ale crui lovituri czuse cel puin nu
furtul de bani, cci asupra ei fusese gsit o pung
coninnd o sum mrioar omorul acela prezenta o
trstur misterioas care excitase n cel mai nalt grad
curiozitatea general.
i n zadar se ncercase s se afle: primo cine era femeia;
seconda cine era asasinul ei, tertio n ce scop o ucisese.
Nu se putuse descoperi nimic.
Dar acum, misterul ncepea s se limpezeasc.

Aha! el este! strigar civa spectatori, ncepnd s


priveasc mortul cu o mirare amestecat cu o uoar team,
poate chiar cu scrb.
Da, el este! confirm necunoscutul.
i de unde tii dumneavoastr? l ntrebar ali curioi,
prnd c le vine greu s admit c veselul histrion care-i
fcuse s rd cu atta poft putea fi autorul unui asemenea
atentat.
tiu, rspunse cel interpelat, pentru c femeia, nainte
de a muri, l-a indicat ca fiind asasinul ei. Sunt agent de
poliie i l cutam nc de ieri, potrivit ordinelor efilor mei,
crora o persoan, rmas lng nefericit pn n ultima ei
clip, venise s-l denune, dndu-i semnalmentele precise.
Dar suntei foarte sigur, domnule, c acele semnalmente
i se potrivesc artistului meu? ntreb, la rndul su,
directorul barcii.
Ct se poate de sigur, ntri agentul. Trsturile
mizerabilului mi-au fost descrise n amnunt i sunt ntru
totul cele ale acestui individ. Mi se indicase chiar i acest
semn distinctiv pe care-l are la gur i care nu permite
niciun dubiu cu privire la identitatea lui.
Spunnd acestea, i art directorului o cicatrice veche, ce
ncepea puin deasupra buzelor, le traversa, tindu-le cu o
dr albicioas, i se termina la baza nasului. Era amintirea
lsat lui Rigobert de sticla de vin de Bourgogne pe care i-o
aruncase cndva n cap domnul de Nevers tim bine n ce
mprejurri.
Dar mai exist i alte dovezi c nu m nel deloc,
continu poliistul, i sper s vi le pot da imediat, V rog s
binevoii s-mi dai mbrcmintea pe care omul acesta o
purta nainte de a i-o pune pe cea de clovn. Sunt aproape
sigur c vom gsi n ea anumite hrtii pe care i le-a furat
femeii, dup ce a asasinat-o. Directorul plec s aduc

hainele cerute i i le ddu personajului care se prezentase ca


aparinnd poliiei. Acesta le cercet imediat i ncepu prin a
scoate din ele un cuit rabatabil, de mari dimensiuni.
Aha! exclam ndeajuns de tare pentru a fi auzit de
curioii ce se adunaser cerc n jurul lui iat o descoperire
la care nu m ateptam, i nu m-a mira deloc dac aceast
arm ar fi cea folosit de mizerabil pentru a-i svri crima.
Deschise cuitul. Lama era curat i strlucitoare, dar
lng mner i n cresttur se distingeau urmele unei
substane maronii ce adera la metal. Agentul zgrie cu
unghia puin din acea substan i o sfrm ntre degete.
Este ntr-adevr instrumentul crimei, declar dup o
scurt examinare. M pricep, i afirm c acesta este snge
omenesc uscat.
Puse cuitul la loc sigur, apoi scotoci din nou prin haine i,
n curnd, scoase dintr-un buzunar cu fundul dublu un plic
voluminos pe care se putea citi urmtoarea inscripie: A se
preda domnului locotenent general de poliie. Afacerea
contelui de B
Ce v spuneam? exclam agentul triumftor Mai credei
c m nel? Pentru a deveni posesorul acestor hrtii care l
inculpau grav ntr-o afacere de omucidere, veche deja de
civa ani, pentru asta a asasinat-o ticlosul pe cea care le
deinea i a crei intenie era de a i le duce domnului de
Sartine.
Toi cei de fa, inclusiv directorul, erau acum edificai i n
mulime ncepuse s se produc un curent de opinie n
favoarea lui Joson. Nimeni nu mai era mpotriva lui pentru
c-l doborse pe Rigobert: nu fusese criminal fusese cel
care fcuse dreptate!
Domnilor, li se adres poliistul lui Henri i lui Romuald
care, ca i bretonul, rmseser nemicai n vreme ce el i
efectua cercetrile, deoarece rspundei pentru servitorul

dumneavoastr, v-a fi ndatorat dac mi-ai spune numele


dumneavoastr. Dei libertatea acestui biat nu este ctui
de puin ameninat, e totui util ca justiia s v cunoasc,
astfel nct, dac ar fi cazul, s v cear unele explicaii n
legtur cu cele ce s-au petrecut.
Henri i Romuald i satisfcur cu bunvoin cererea,
dndu-i bineneles numele lor de canadieni. Apoi,
mulimea de curioi lsndu-i s treac fr greutate,
prsir baraca mpreun cu omul din Quimperl i pornir
ctre hanul La Clopotul Despicat, avnd precauia ca, mai
nainte, s se informeze cu grij asupra drumului ce-l aveau
de urmat pentru a ajunge acolo.
Pe cinstea mea, Joson, zise Romuald pe cnd mergeau,
iat un individ care trebuie s-i fie recunosctor c l-ai
expediat att de rapid. Este de presupus c cravata de
cnep care-l atepta ntr-una din zile ar fi fost mai puin
prompt n a-l trimite napoi la jupn Satana, demnul su
patron, i i-ar fi produs ceva mai multe spaime.
Adevru-adevrat,
stpne-miu,
replic
bretonul
trgndu-se de o uvi de pr, zu c n-aveam d gnd s-l
ucid, penc-i pcat, p cinstea mea, s omori pe cineva!
Vroiam doar s-i dau un bobrnac aa, uurel, cum s-ar
zice ca s-i tai chefu s se joace cu cuitu, asta-i tot.
Numai c bobrnacul tu, biete, n loc s fie doar
aa, uurel, a fost tot att de zdravn ca o lovitur de
mciuc, remarc Henri. Atta pagub! La urma urmei, aa
cum spune i vicontele, n felul acesta i-ai fcut napanului
un serviciu, cci nu va mai fi nevoit s treac prin minile
clului. Aa c toate sunt cum nu se poate mai bine i nu
trebuie s ai nicio remucare.
Joson continua s-i smulg prul ca un disperat,
neprnd s fie cu totul de aceast prere.
Nu-i dloc bine, nu dloc, i spunea, mergnd n urma

celor doi prieteni. S ucizi p cineva, asta-i un pcat afurisit!


Musai s caut un domn preot s m spovedeasc.
Peste zece minute, cei trei tineri soseau la casa lui Jrme
Pichard.
Henri i Romuald urcar imediat n camerele lor, spre a se
pregti s plece ctre locuina ducelui de Nevers, n vreme ce
Joson, a crui ran, aa cum am mai spus, era mai puin
grav dect starea sa sufleteasc, se ducea la grajd s
nhame caii; cci nu n locul acela putea spera s ntlneasc
un preot.
Vicontele i zorea pe ct posibil prietenul. l vedea reczut
deja n visrile sale de dragoste i se temea ca nu cumva, sub
un pretext oarecare, s ncerce s le ntrzie plecarea.
Tocmai n clipa n care tnrul se pregtea s deschid
ua, zri o hrtiu ce astupa gaura cheii.
Ia te uit! zise, ce s fie asta?
Lu hrtia i o despturi.
Coninea cteva cuvinte scrise cu creionul, pe care ncerc
s le descifreze, dar fiindc se afla ntr-un coridor cam
ntunecos, nu reui i fu nevoit s se ntoarc n camer spre
a putea vedea despre ce era vorba.
De-abia i aruncase ochii pe bilet, c i scoase o
exclamaie de uimire care-l fcu pe marchiz s vin n fug.
Ce se-ntmpl? ntreb acesta.
Privete, i spuse Romuald, artndu-i hrtia.
Henri citi cele ce urmeaz:
Domnul marchiz Henri de Lagardre-Nevers i domnul
viconte Romuald de Dizons vor trebui s asiste negreit, la
supeul dat de doamna contes du Barry la castelul din
Fontainebleau. Dac nu s-ar duce, absena lor ar fi, cu
siguran, cauza unor nenorociri ireparabile.
Semnat:

Astrologul de la balul din Chvreloup


Cei doi tineri erau stupefiai.
Ce nseamn asta? ntreb Henri
Nu neleg nimic, rspunse Romuald, i-mi vine s cred
c visez.
La fel i mie. i totui, biletul acesta nu-i o nchipuire,
iar ordinul pe care-l conine innd seama de cel care l-a
scris nu a fost dat, desigur, cu uurin. ntr-adevr, mi
aduc foarte bine aminte, i tu la fel, fr ndoial, de
misteriosul necunoscut deghizat n astrolog pe care l-am
ntlnit la balul acela de la Chvreloup, i care ne-a ghicit
att de bine sub mtile noastre, dezvluindu-ne nite
lucruri pe care credeam c numai noi le cunoatem.
Da, bineneles, mi amintesc. Era foarte bine informat
despre treburile noastre, orict de secrete erau.
Aa cum pare a fi i acum, de vreme ce ne-a recunoscut
i de ast dat, cnd s-ar zice c-i foarte la curent cu tot ceea
ce ne privete.
Fapt este c-i tare ciudat c, neaflndu-ne aici dect de
ieri, el tie deja c ne-am ntors i, mai ales, c a reuit s ne
recunoasc n ciuda incognito-ului nostru. Omul acesta are,
fr doar i poate, o putere ocult. Cu att mai mult cu ct
prezena lui n apropierea noastr nu ne-a fost semnalat
prin niciun indiciu.
Da, toate astea sunt foarte misterioase i par s in de
miracol. Dar, ia stai, m gndesc c jupnul Pichard trebuie
s-l fi vzut cnd a urcat s pun hrtia care, bineneles, na venit aici singur. i poate c, din cele ce ne va spune
gazda noastr, vom reui s descoperim cine este.
Asta nu-i deloc cu putin, cci mi amintesc c, la balul
acela, ne-a spus c noi nu-l cunoatem. S ncercm totui.
Este posibil s fi recurs la un vicleug spre a ne deruta.

Hangiul fu chemat i interogat. Dar i ncredin pe tineri


c, de cnd plecaser de la el, nimeni nu se apropiase de
camerele lor, n afar de un btrn gentilom, baronul de
Posen care, lundu-i asupra sa, din omenie, sarcina
nmormntrii defunctei, ce urma s aib loc n acea dupamiaz, se dusese n camera mortuar pentru a se ocupa de
ultimele pregtiri.
Henri i Romuald nu erau, aadar, mai lmurii dect
nainte, i aproape c le venea s cread ntr-o intervenie
supranatural.
Acel baron de Posen, pe care-l vzuser n ajun mpreun
cu clugrul cordelier, nu le prea, ntr-adevr, a fi persoana
ce-i interesa i pe care i-o nchipuiau sub o nfiare cu
totul deosebit.
i-acum, ce hotrm s facem? ntreb Henri, dup ce
Jrme Pichard se ndeprtase din nou.
Pe cuvnt rspunse Romuald dup o scurt gndire,
i dei se temea s-l revad pe marchiz n compania favoritei
pe cuvnt, cred c trebuie s dm ascultare acestui ordin,
cci chiar ordin este. Aa cum spuneai, n mod cert nu ne
este dat fr o raiune major. i dei nu am nicio idee n
legtur cu nenorocirile ireparabile despre care vorbete cel
care ni l-a trimis, dac totui aa ceva ne amenin, am fi
vinovai de n-am ncerca s le ndeprtm ducndu-ne la
supeul doamnei du Barry. Cu att mai mult cu ct, fr fals
ruine, nu am prea avut de ce ne mndri c ne-am urmat
propria inspiraie, prima dat cnd acest misterios personaj
i-a permis s ne dea un sfat.
Este i prerea mea, aprob Henri. O voce interioar mi
spune c dac nu i-am urma sfatul, am avea de regretat
toat viaa Aadar, vom merge.
Vom merge. Necazul este c din cauza aceasta ni se
amn pe mine vizita la ducele de Nevers, remarc

Romuald, cu un suspin. Dac am face-o astzi, nu tiu ce


pretext am putea oferi pentru a absenta n cursul serii.
Da, aa este. Dar, din fericire, nu se pierde dect o zi,
replic Henri, mboldit de o bucurie secret, la gndul c se
va afla din nou n preajma idolului su i, de data aceasta,
aproape n intimitate.
n momentul acela, Joson, prnd c merge cu greutate,
veni s anune c neuase caii.
Scoate-le iar eile, prietene, i spuse vicontele, nu
plecm dect peste dou ore. Dar ce ai? Te doare att de tare
rana?
Sufletu e l d m doare, rspunse biatul gemnd.
Chestia asta l face p om s-l doar zdravn, s tie c-i
vinovat dun pcat d moarte! Trebe musai s caut un
domn preot ca s mi-l ierte!
Cei doi prieteni i cunoteau prea bine omul pentru a
ncerca s-i micoreze durerea prin vorbe bune. i tiau i
ct este de sensibil, ca s-i permit s rd de el. Aa nct
amndoi i ddur permisiunea s dea fuga la cea mai
apropiat biseric, spre a gsi un medic de contiine.

7
Cu puin nainte de intrarea n satul Fontainebleau
(Fontainebleau nu avea nc dreptul de a se numi ora), i la
o mic deprtare de drum, se vedea o proprietate destul de
ntins, alctuit dintr-o cas de locuit un fel de castel
precedat de o grdin mare.
Era locuina ducelui Philippe de Lagardre-Nevers i a
soiei sale, ducesa Olympe, care, dup dispariia iubitului lor
fiu, cptaser oroare de Paris i nu ntrziaser s-l
prseasc, simind c nu mai pot locui acolo.
Ce nevoie aveau s-i arate durerea unor indifereni i s
mai i fie constrni s se supun conveniilor sociale?
Retrai departe, n acel refugiu, mcar i ngduiau s se
lase n voie prad durerii lor adnci, netrebuind s suporte
scielile lumii, care constituie o adevrat suferin pentru
inimile zdrobite, aa cum erau ale lor.
Cufundai n permanen ntr-o adnc tristee, triau
absolut singuri, neprimind pe nimeni i neieind niciodat.
n ciuda eleganei arhitecturii i a formei hazlii a giruetelor
sale aurite, casa, cu ferestrele i uile mereu nchise, avea o
nfiare mohort i ndurerat.
Chiar i grdina, lsat n paragin, nu era departe de a
semna cu o pdure virgin n miniatur.
Locul era lipsit de orice nsufleire, niciun zgomot nu se
auzea i numai rareori erau vzui locatarii.
Oamenii din vecintate, auzindu-l pe un tnr senior aflat
n trecere pe acolo dndu-i numele de Castelul Mohort, nu
se mai refereau la respectiva proprietate dect cu aceast
denumire, ghicind c era un sinonim al tristeii.
mbtrnise mult, srmanul Philippe, i cteva uvie
argintii puneau tonuri luminoase n frumosul su pr negru.

Ct de mult este grbit lucrarea timpului de ctre


suferin i durere!
S spunem oare prin asta c ochiul scnteietor al
mndrului Belle-pe ar fi fost de acum nainte incapabil s
arunce un fulger cumplit? Desigur, nu! Lagardre era i
acum la fel de puternic i caracterul su la fel de remarcabil.
Poate c oricare altul n locul su s-ar fi prbuit; cci ce
chin este comparabil cu cel al unui tat iubitor i nsufleit
de o nobil mndrie i care, dup ce s-a bizuit pe un viitor
strlucit al fiului, vede stingndu-se odat cu el ntreaga
speran a neamului su?
n toat durerea lor de nevindecat, Philippe i Olympe
aveau totui o consolare. Aceasta era reprezentat de fiica lor,
Blanche, devenit o frumoas tnr de douzeci i doi de
ani care, exilat mpreun cu ei n acea Thebaid, aducea
acolo strlucirea tinereii sale, atenund ntr-o oarecare
msur jalea locurilor.
Mulumit ei, ducele i ducesa mai gseau ct de ct o
plcere n via, cci, altminteri, le-ar fi fost prea apstoare.
i tot datorit ei, srmanii mai pstrau, dei foarte slab,
sperana de a-i revedea, ntr-o bun zi, fiul.
Cnd Blanche i vedea pe prinii si prad uneia din
obinuitele lor crize de disperare, n timpul crora ajungeau
s cread c cel disprut murise, le reda curajul, spunndule cuvinte mictoare de speran.
Va reveni, v spun, sunt ferm convins. Simt eu c nu a
murit i c, dimpotriv, este plin de via i de for. Viaa lui
este i a mea i legtura invizibil ce ne ine unii, n calitate
de gemeni, nu este nc rupt; dac n-ar fi aa, inima mea, n
loc s-i pstreze calmul i linitea, ar fi distrus, sfiat de
o durere cumplit.
Dar atunci cum s ne explicm aceast absen
ndelungat? ntreba Olympe printre lacrimi. De cinci ani,

niciun semn de via din partea lui, nimic care s ne spun,


mcar vag, c nc mai triete!
Probabil c mprejurrile l-au mpiedicat s trimit veti
pn la noi, replica Blanche, cu o ncredere de nezdruncinat.
n cazul acesta, unde poate fi? Pe ce meleaguri pierdute
s-o fi refugiat? Cci am pus s fie cutat peste tot, att n
Frana ct i n ri strine.
nseamn c nu s-a cutat bine.
Dar prietenul su, domnul de Dizons, care nici el nu a
mai aprut?
Probabil c a rmas alturi de Henri. Cu siguran,
amndoi sunt mpreun. Linitii-v, aadar, drag tat i
drag mam, v spun nc o dat c va reveni.
Certitudinea pe care o simea Blanche cu privire la
napoierea fratelui su reuea s calmeze spaimele celor doi
soi, dar numai pentru scurt timp. i, fr s vrea, erau
curnd cuprini de o ngrijorare ucigtoare.
Este lesne de neles c fata nu se gndea niciodat s-i
permit nici cea mai mic distracie, cea mai nensemnat
plcere. Durerea continu a prinilor o fcea s nu i le mai
doreasc.
Cu toate acestea, uneori, i se ntmpla s aib zile mai
puin triste. Erau cele n care Louise Moutier, prietena
aproape sora ei, venea s petreac o lun sau dou, alturi
de ea.
Louise devenise i ea o tnr adorabil, a crei frumusee
sporise cu trecerea anilor. Dei de un gen cu totul diferit de
cea a Blanchei, frumuseea Louisei o egala n strlucire pe a
acesteia.
Cnd erau mpreun, i petreceau o parte din timp
plimbndu-se prin grdin. Acolo, pe aleile singuratice, unde
nicio ureche indiscret nu le putea asculta, vorbeau ndelung
despre dragii lor abseni.

Ca i ducesa, n ceea ce-l privea pe Henri, nici Louise nu


nelegea deloc cum de nu se mai auzise nimic despre
Romuald, din momentul n care plecase.
Unde este? Ce se-ntmpl cu el? Dac triete, de ce
pstreaz aceast tcere total? gemea ea.
Apoi era cuprins de o bnuial cumplit:
Dac nu m mai iubete? Oh! a muri!
Nebun ce eti, i rspundea Blanche, te iubete mai
mult ca niciodat, i absena aceasta, pe care nu ne-o putem
explica, dar al crei motiv l vom afla ntr-o zi, desigur c i-a
sporit dragostea pentru tine.
Fetele luaser obiceiul ca, n cursul fiecrei plimbri, s
vin s se aeze cteva clipe pe o banc situat lng grilajul
de la intrare, spre a se distra privind cmpul din preajm.
Dar de vreo dou-trei luni, fuseser nevoite s renune la
aceast plcere. mprejurimile, pn atunci pustii, deveneau,
ntr-unele zile, foarte nsufleite.
Grupuri strlucitoare de seniori tineri, n drum ctre
castelul Fontainebleau, trecuser, uneori, nu departe de
locuina ducelui, i civa dintre ei se apropiaser, atrai de
vederea fetelor. Ba chiar unii, mai ndrznei dect alii,
ncercaser s intre n vorb cu ele, ceea ce, desigur, le
fcuse de fiecare dat s fug de-acolo ct mai repede.
Printre cei indiscrei, mai ales unul se fcuse remarcat,
ntr-o zi, prin aerele sale de ngmfare i prin obrznicia cu
care se exprima.
Era Fronsac. Libertinul acela fusese imediat sedus de
minunata frumusee a celor dou prietene i, fiind tot att de
ncrezut pe ct de insolent fa de femei, ncepuse pe dat s
le adreseze cteva complimente de budoar, care fcuser s
se ncrunte sprncenele negre ale Blanchei i-i aprinseser
un fulger n priviri, n vreme ce Louise, mai timid, i
aplecase, ruinat, capul.

Deoarece tnrul duce i permisese s-i repete nc de


dou sau trei ori vizitele la grilaj i s le spun cuvinte
asemntoare, cele dou fete se hotrser, pentru a nu mai
fi nevoite s le aud, s-i prseasc obinuitul popas pe
banc, rmnnd destul de departe, n interiorul grdinii.
Decizia lor nu-i convenise lui de Fronsac. Aat de faptul
c se vedea primit prost, i promisese s le mblnzeasc
cum se exprima pe cele dou mici slbticiuni.
Schimbndu-i tactica, renunase la aerele sale de
nvingtor, adoptase o inut umil i modest i ncercase,
sub aceast deghizare, s le conving pe fete s revin n
apropierea grilajului unde avea de gnd, acum, s le adreseze
cuvinte duioase i languroase, n locul celor cam prea
ndrznee pe care li le spusese pn atunci.
Dar nici noua atitudine nu avusese mai mult succes dect
prima. Blanche i Louise nu se lsaser nicio o clip pclite
de iretenia desfrnatului i rspunseser avansurile sale cu
cea mai mare indiferen.
Ba chiar, o dat, cnd acesta i nchipuise c trebui s
recurg la o mimic expresiv i ridicol prin care voia s
dovedeasc puritatea inteniilor sale, ele nu se putuser
abine s nu pufneasc n rs de la distan, bineneles
cu o splendid simultaneitate. Ceea ce-l jignise de moarte.
Pe Venus! frumoasele mele i spusese atunci,
plecnd, fr a mai ncerca s se prefac jur c-mi vei plti
scump dispreul vostru. Aha! v batei joc de Fronsac? Ei
bine! v voi dovedi, i nu peste mult timp, c nimeni nu-i
poate bate joc de mine fr a fi pedepsit!
i, clocotind de furie, libertinul ncepuse imediat s caute
un mijloc prin care s-ar putea rzbuna pentru lipsa de
consideraie ce i-o artau.
i scormoni ndelung mintea, ncercnd s gseasc
soluia dorit dar, vai! fr a izbuti cnd, cu vreo

cincisprezece zile n urm, spre sfritul unuia din micile


supeuri ale doamnei du Barry, sub influena beiei ce-i
stimula instinctele perverse, i venise brusc o idee infernal.
Ideea era ca, printr-o stratagem, s le atrag pe fete la
castelul Fontainebleau, ntr-o sear de orgie; apoi, spre a le
pngri pentru totdeauna sufletele, s le introduc n
promiscuitatea oaspeilor obinuii ale acestor saturnalii i a
femeilor de moravuri dubioase care le frecventau.
La dracu! gndise iat ceva ce nu va fi deloc banal:
dou porumbie cu aripi albe printre noi! Ce condiment
picant pentru gusturile noastre blazate! i imediat, vrnd s
dea dou lovituri deodat adic s se rzbune, dar s i
scoat un profit bnesc de pe urma rzbunrii fcuse cu
prinul Gumne, care se nvoise bucuros la asta, pariul
despre care am mai vorbit.
Cu ncepere din acea zi, Fronsac nu pierduse o clip
pentru a lua msurile necesare spre a asigura reuita
planului su mrav.
i cum la Paris nu era lips de agenii interlope care,
pentru bani, se angajau s furnizeze cele mai secrete
informaii cu privire la familii sau la unele persoane
particulare, ducele aflase curnd cine erau Blanche i Louise
i c una dintre ele i plngea un frate, iar cealalt un
logodnic, disprui de cinci ani, fr a se fi putut ti vreodat
ce se ntmplase cu ei.
La naiba! iat tot ce-mi trebuia! exclamase bucuros. M
voi duce, pur i simplu, s le anun rentoarcerea celor
abseni, fcndu-le s cread c numai ele dou trebuie s
cunoasc vestea.
O a doua anchet l fcuse s afle numele marchizului i
pe cel al vicontelui, aa c acum avea n mn tot ce-i era
necesar pentru a-i nela victimele.
ncredinat c ncercarea sa nu va da gre, se dusese la

doamna du Barry s se informeze n legtur cu ziua n care


avea s aib loc urmtorul mic supeu de la Fontainebleau,
nevrnd s-i foloseasc dect n ultima clip vicleugul
mpotriva domnioarei de Nevers i a Louisei Moutier, astfel
nct acestea s nu aib timp s-l descopere.
Am vzut c favorita se decisese s ofere o agap
prietenilor si chiar n acea sear, ceea ce-l obligase pe
Fronsac s plece imediat, spre a-i pune n aplicare planul
conceput.
Ctre orele patru ale dup-amiezii acelei zile, Blanche i
Louise i fceau obinuita plimbare prin grdina Castelului
Mohort, cnd vzur oprindu-se n faa grilajului un individ
mbrcat n costum de surugiu care, zrindu-le, i trecu n
mod ostentativ braul printre barele gardului i ls s cad
pe pmnt, foarte la vedere, o scrisoare, plecnd apoi repede.
Tinerele, mirate de acea stranie manevr, se gndir mai
nti s trimit un servitor s vad ce nsemnau toate
acestea. Dar, nchipuindu-i totui c nu era vorba, desigur,
dect de fapta unui personaj prost educat, care aducea un
mesaj ducelui de Nevers, se apropiar s ia scrisoarea.
Cnd Louise o ridic, constatar cu mare mirare c era
adresat chiar lor.
ntr-adevr, pe plic erau scrise aceste cuvinte:
Pentru domnioarele Blanche de Lagardre-Nevers i Louise
Moutier.
i, ntre paranteze:
Numai pentru dnsele.
Primul gnd ce le trecu prin minte fu c mesajul provenea
de la obraznicul necunoscut ale crui cuvinte deplasate le

suportaser dei acela nu mai apruse de mai bine de o


lun i fur ct pe-aci s-l rup.
Cine, dac nu el, ar fi avut ndrzneala de a le scrie? Nu
cunoteau i nu vedeau pe nimeni niciodat.
Cu toate acestea, deoarece asta nu era dect o
presupunere i pentru c, mai nainte de orice, erau fiice ale
Evei, se simeau cuprinse de o curiozitate irezistibil n faa
acelui plic nchis i misterios. Se deciser, deci, s-l
deschid.
Atta ru! declar Blanche rupnd sigiliul. Dac de la
primele rnduri ne vom da seama c nu merit s-o citim,
vom avea tot timpul s rupem scrisoarea n buci.
Dar, dup ce ncepur lectura epistolei, continuar pn la
capt, cu un interes crescnd la fiecare cuvnt i prad unei
puternice emoii. Iat-i coninutul:
Drag Blanche, drag Louise,
Dup cinci ani de absen, petrecui n strintate, ne-am
ntors n Frana i locuim, actualmente, la castelul
Fontainebleau, adic foarte aproape de voi.
Din nefericire, mprejurri independente de voina noastr
ne oblig s nu ne dezvluim nimnui prezena. Nici chiar
ducelui i ducesei de Nevers, ci numai vou.
Spuneam numai vou, pentru c numai voi ne putei ajuta
s ieim dintr-o situaie foarte dificil n care ne-au adus
mprejurrile de care vorbeam.
Deoarece ce ar fi prea complicat s v explicm n scris n ce
fel avem nevoie de ajutorul vostru, v ateptm pe amndou,
singure, n seara aceasta, la castel unde nite persoane
demne de ncredere ne-au oferit, deocamdat, gzduire
pentru a v spune ce anume avei de fcut spre a ne scoate
din ncurctur.

V vom povesti, tot atunci, ce ni s-a ntmplat n decursul


acestor cinci ani ndelungai i pentru ce nu ai primit
niciodat veti de la noi.
Venii, aadar, negreit n seara asta negreit, luai seama
altminteri, urmrile ar fi ct se poate de suprtoare pentru
noi.
Tot ce avei de fcut este s v aflai la ora opt i jumtate,
sau la nou cel mai trziu, la portia de la Turnul Donjonului.
Cineva va fi acolo pentru a v conduce la noi.
i, mai ales, v repetm, niciun cuvnt despre toate acestea
nici ducelui, nici ducesei care, dac ar afla, ar voi cu siguran
s vin la noi numaidect i prin aceasta n-ar face dect s ne
agraveze situaia, i aa critic.
Fratele tu iubitor,
HENRI DE NEVERS,
Logodnicul tu, care te iubete mai mult ca oricnd,
ROMUALD DE DIZONS
P.S
V trimitem scrisoarea aceasta printr-o persoan de
ncredere care, spre a nu atrage atenia oamenilor de pe
proprietatea voastr, va purta costumul surugiilor de pe
diligena ce face curse ntre Paris i Montargis. I s-a poruncit
s vin i s plece repede, fr mcar a v vorbi. Nu fii, deci,
mirate de modul n care v-o va transmite.
Acea misiv bizar i oarecum incoerent le fcu la nceput
pe fete s fie cuprinse de o mirare asemntoare, cu cea
simit de marchiz i de viconte la citirea biletului
astrologului de la balul din Chvreloup.
Dar se dezmeticir curnd spre a se lsa n voia bucuriei
pe care le-o cauza rentoarcerea nesperat a celor doi tineri,

pe care-i credeau a fi autorii episolei.


ntr-adevr nimic nu le putea face s se ndoiasc. Blanche
nu cunotea deloc scrisul fratelui ei, care se slujise
ntotdeauna mai curnd de spad dect de pan, iar Louise
nu-l vzuse niciodat pe cel al domnului de Dizons. Aadar,
nu tiau care din doi ndeplinise funcia de scrib.
Eu eram sigur c vor reveni ntr-o zi! exclam
domnioara de Nevers, extrem de bucuroas. Eram absolut
convins. Nu-i spuneam eu, Louise, s nu-i pierzi
sperana? Te mai poi ndoi de presimirile mele?
Nu, nu! rspunse domnioara Moutier, gata s plng
de fericire. Vd bine c inima ta este plmdit dintr-o
substan mai fin dect a mea. Eu, una, nu aveam
ncrederea ta i m temeam c voi fi desprit pentru toat
viaa de Romuald.
Ce bucuroi vor fi tata i mama! continu Blanche. Ce
fericii vor fi s-l strng n brae pe Henri!
Apoi, amintindu-i de precizrile scrisorii, adug:
Dar ce s nsemne cele ce ne spun: ajutorul acela pe
care numai noi li-l putem da spre a-i scoate din situaia
dificil n care se afl? Nu neleg absolut nimic.
Nici eu. Nu-mi nchipui ctui de puin despre ce poate
fi vorba.
i tcerea pe care ne recomand s-o pstrm fa de
duce i de duces?!
i, pe urm, ntlnirea pe care ne-o fixeaz pentru astsear la castelul Fontainebleau fr a se gndi c nu ne
vom putea duce acolo.
Ce spui Louise? Cum s nu ne ducem?
Dar ce, ai vrea s mergem?
Bineneles.
Gndete-te totui, Blanche: s riscm s ieim aa,
singure, noaptea

De vreme ce tocmai asta vor, s ne vad mai nti doar


pe noi!
Dar e o nebunie! protest domnioara Moutier, cuprins
deja de spaim.
Nebunie sau nu, declar impetuoasa fat, nu trebuie s
le refuzm ajutorul nostru. Fr a ti n ce fel le putem fi
utile, de vreme ce ne cheam att de struitor, avnd grij s
precizeze c, dac nu ne-am duce, absena noastr ar avea
urmri foarte suprtoare pentru ei, nu putem ezita nicio
clip s rspundem chemrii lor.
Dumnezeule! Dumnezeule! gemu Louise, nu voi avea
niciodat curajul necesar, dei mi-e tare dor s-l revd pe
Romuald.
Ei, haide! de ce ne-am putea teme? Seara, drumurile
sunt pustii i nu exist riscul de a ntlni pe nimeni.
Cine tie? Ce ne-am face dac ntmplarea ni l-ar scoate
n cale pe necunoscutul acela care a venit s ne scie la
grilaj mai multe zile de-a rndul?
Drag Louise, necunoscutul acela este cu siguran un
chefliu, i a aduga din pcate un gentilom. i afl c
gentilomii de soiul sta au altceva de fcut dect s alerge
noaptea pe drumuri. Se pare c domnii acetia i petrec
serile cu distracii i amuzamente mai mult sau mai puin
convenabile, dar la ei acas sau la prieteni, nu n aer liber.
De unde rezult c temerile tale nu sunt defel ntemeiate. De
altminteri, i repet c oricum nu se poate s nu dm
ascultare chemrii lui Henri i a lui Romuald. Aa c ne vom
duce desear la castelul Fontainebleau care, de altfel, nu se
afl prea departe de casa noastr, iar drumul pn acolo mi
este cunoscut deoarece, de cnd locuim aici, l-am vizitat de
trei sau patru ori, nsoit de btrnul Florent.
i ce pretext le vom oferi ducelui i ducesei pentru a
lipsi de acas? ntreb domnioara Moutier, care ridica n

mod expres obieciuni, unele dup altele.


M bizui pe faptul c nu vor ti nimic.
Atunci, nu pricep cum vom reui.
Ce copil eti! spuse zmbind domnioara de Nevers,
dndu-i aere de sor mai mare. Bieii ne spun s fim acolo
la ora opt i jumtate, cel mai trziu la noua. Nu-i aa? Ei
bine! imediat dup cin, care ncepe la apte i se ncheie
cam la ora opt, vom declara c suntem puin obosite dup
plimbarea de astzi i, n loc s mergem s ne odihnim, vom
trece doar prin camerele noastre, spre a ne lua cte o
pelerin, apoi vom cobor n grdin, de unde vom iei prin
portia grdinarului, a crei cheie rmne ntotdeauna n
broasc, pe dinuntru. Ne-am neles?
Bine, da, ne-am neles, dac aa vrei, rspunse Louise
cu un suspin, nscut din lupta ce se ddea n sufletul ei ntre
dorina de a-l regsi pe Romuald i teama pe care i-o inspira
acea escapad nocturn.
Atunci, aa rmne, trase concluzia Blanche. Acum vom
sta afar ceva mai mult dect de obicei, spre a da o mai mare
aparen de adevr pretextului nostru.
Ca ntotdeauna, firea aventuroas a fiicei lui Lagardre
nvinsese cu uurin obieciunile pline de nelepciune ale
prietenei sale. i astfel se explic promptitudinea cu care cele
dou fete luaser acea hotrre, care avea s aib, poate,
urmri dintre cele mai grave.

8
n seara aceea, la Fontainebleau, oaspeii favoritei erau
prezeni n numr mare.
Toate acele doamne i toi domnii fuseser convocai n
cursul zilei, cu recomandarea expres de asista la petrecerea
respectiv, n cursul creia urmau s soseasc cele dou
inocente pe a cror venire pariase Fronsac.
Ca de obicei, adunarea era mprit n dou grupuri: unul
era alctuit din doamna du Barry, doamnele de ChateauRenaud, de Mirepoix, dAiguillon i de lHpital, avndu-i
drept cavaleri pe btrnul de Richelieu, pe cei doi fii ai
acestuia i pe autorul-actor Oudinot.
Cellalt din domnioarele de la Oper, crora le ineau
companie restul domnilor.
i, tot ca de obicei, fiecare grup cina separat, dar slile de
osp erau alturate, iar ua de comunicaie dintre ele
rmnea n permanen deschis. Aceast ultim concesiune
fcut etichetei fusese cerut de nobilele doamne susnumite, pentru ca dnsele s nu se afle n imediata
vecintate a frumoaselor impure nume generic prin care
erau desemnate, n acea epoc, domnioarele de moravuri
uoare.
De altminteri, concesia nu era, n general, dect
temporar, cci rareori se ntmpla ca, pe la mijlocul orgiei,
atunci cnd ochii ncepeau s devin strlucitori i pomeii
obrajilor se nroeau sub aciunea vinurilor tari din care se
nghiiser deja multe pahare, cele dou grupuri s nu
ajung s se uneasc frete, fie ntr-un salon, fie n cellalt.
Btuse de curnd ora opt.
Micul supeu, nceput abia de puin timp, se afla nc n
perioada sa de calm.

Cel de-al treilea fel de mncare fusese servit i majordomul


se pregtea s-l aduc pe urmtorul, cnd Morin, slujitorul
de ncredere al favoritei, veni s-o anune n oapt c cei doi
gentilomi cu care sttuse de vorb n cursul dimineii, la
Versailles, se aflau la castel, prezentndu-se n calitate de
invitai la cin.
La auzul acestei veti, doamna du Barry se ridic brusc.
Ce spui, Morin? ntreb foarte emoionat i cu glas
sczut. Au venit marchizul de Saint-Laurent i vicontele de
Montral?
Da, doamn contes.
Dar nu-i cu putin, dup cele ce mi-au spus. Eti sigur
c nu te neli?
Mi-ar fi greu, doamn contes, replic Morin. Mai nti,
fiindc i-au spus numele, apoi deoarece i-am recunoscut
imediat, dup costumele lor din piei de animale, ca fiind
seniorii strini pe care, azi-diminea mi-ai poruncit s vi-i
aduc sub bolta de verdea din parcul de la Versailles.
Favorita pru c se gndete o clip, apoi spuse:
Poftete-i s intre, dar repede, repede. Sau, mai bine nu,
m voi duce eu n ntmpinarea lor. Unde sunt?
I-am introdus pentru moment ntr-o anticamer, prima
din captul apartamentului. Deoarece nu primisem
instruciuni cu privire la dnii, nu voiam s-i aduc aici pn
a nu o fi ncunotinat pe doamna contes.
Bine, bine, e-n ordine, Morin. Ba, chiar prefer c s-a
ntmplat aa Dar este inutil s m nsoeti, adug
doamna du Barry, adresndu-i-se servitorului, care se
pregtea s-o precead. tiu unde se afl acea anticamer i
n-am nevoie de un ghid spre a ajunge acolo. Du-te, mai
degrab, s nchizi ua de comunicaie dintre cele dou
saloane i stai alturi de ea pentru a mpiedica s fie
deschis din partea cealalt fr permisiunea mea.

Sunt la ordinele doamnei contese, rspunse Morin,


supunndu-se acestei porunci, n vreme ce favorita pleca
repede, spre marea mirare a oaspeilor, care nu putuser auzi
scurta convorbire dintre ea i valet i nu pricepeau nimic din
dispariia ei subit.
Dar ce se ntmpl? ntreb de Fronsac.
Drace! exclam Richelieu, cu o ngrijorare hazlie, oare sa ars friptura.
Sau poate c s-au tiat cremele? presupuse doamna de
Mirepoix, fandosindu-se ntr-un hal ce te fcea s te-nfiori.
Nu cred c aa ceva ar duce la nchiderea i pzirea
noastr, interveni din nou de Fronsac, remarcnd modul n
care slujitorul se postase n faa uii, dup ce o nchisese.
Ia te uit, aa este, replic marealul, fcnd aceeai
constatare ca i fiul su. Hei! Morin, ce faci acolo, n faa
uii, i de ce ne-a prsit astfel stpna ta? l ntreb pe
acesta.
Pentru a se duce s primeasc doi invitai noi, domnule
mareal, rspunse credinciosul valet care, netiind cu ce
intenii i poruncise doamna du Barry s nchid ua de
comunicaie, nu putu satisface dect cea de a doua parte a
ntrebrii lui Richelieu.
Poftim? doi invitai noi? exclam dAiguillon, pe un ton
de nepsare Cum aa? Mi se pare c suntem prezeni toi.
Lui dAiguillon nu-i plceau figurile noi.
n curnd, doamna du Barry reapru mpreun cu Henri
i Romuald.
Se dusese ea nsi s-i aduc, de team s nu fie condui
astfel nct s treac prin salonul dansatoarelor, a cror
inut, cam prea uuratic, i-ar fi putut oca. i, dup ce le
spuse simplu: Venii, i ghidase, pe un drum ocolit, pn la
ua din spate a celui de al doilea salon u prin care
intrase acum alturi de ei.

Doamnelor i domnilor, anun ceremonios, prezint doi


oaspei neateptai: domnul marchiz de Saint-Laurent i
domnul viconte de Montral.
Apoi, adresndu-se tinerilor i indicnd rnd pe rnd
diferitele persoane reunite n jurul mesei:
Domnilor, doamnele de Chteau-Renaud, de Mirepoix,
dAiguillon i de lHpital; domnul mareal de Richelieu i cei
doi fii ai si, ducii de Fronsac i dAiguillon, i unul dintre
actorii notri renumii, domnul Oudinot, totodat autor al
unor piese de teatru foarte apreciate.
Henri i Romuald i salutar pe nobilii comeseni care,
ntorcndu-le salutul, i priveau cu ochi mirai i le cercetau
cu curiozitate ciudata mbrcminte.
Odat prezentrile fcute, doamna du Barry, care mai
nainte l avusese alturi pe Oudinot, ale ci glume spirituale
o amuzau ntotdeauna, l rug pe actor s se dea ceva mai la
o parte i-l pofti pe Henri s ia loc lng ea, indicndu-i i lui
Romuald un scaun n faa ei, n stnga doamnei de lHpital.
Aceasta, fiind ultima din jurul mesei i neavndu-l cavaler
dect pe mareal, nu fu deloc suprat de aceast vecintate.
Dup ce tinerii fuseser suficient de ndelung studiai,
privirile se ndreptar ctre favorit, prnd s-i cear
explicaia acestei surprize la care nu se atepta nimeni.
Contesa nelese. I
Prieteni, le spuse, v datorez o lmurire pentru faptul c
nu v-am anunat venirea acestor domni gentilomi
canadieni, debarcai de curnd n Frana. Iat-o: domnul
marchiz i domnul viconte, pe care i-am invitat azi diminea
s ia parte la supeul din ast-sear, m-au refuzat, cu toate
insistenele mele, fiind, pare-se, ocupai pentru toat ziua,
pn trziu. Aa nct, neavnd cum s fiu sigur c pot
conta pe prezena lor, m abinusem de a v vorbi despre ei
Este adevrat, domnilor? adug, adresndu-li-se lui Henri

i lui Romuald.
Absolut adevrat, doamn, confirm vicontele, ntradevr, totul ne fcea s presupunem c ne va fi imposibil s
venim. Dar aflnd, n decursul zilei, c mpotriva
ateptrilor noastre suntem complet liberi pn mine, neam grbit s rspundem amabilei dumneavoastr invitaii.
i bine ai fcut. Cel puin eu, una, sunt cum nu se
poate mai fericit, v asigur.
Aceste cuvinte, care ar fi sunat banal n gura oricrei alte
persoane n afara ei, cptau un neles deosebit ntr-a sa.
Cu att mai mult cu ct, rostindu-le, doamna du Barry le
ntri printr-o privire gritoare ctre Henri.
Doamn, se grbi s replice domnul de Nevers,
simindu-se ptruns de flacra acelei priviri, credei-ne
fericirea noastr nu este mai puin mare dect a
dumneavoastr i binecuvntm ntmplarea neprevzut
care ne-a dat plcerea de a v putea consacra aceast sear.
Vorbind astfel, o privi i el pe contes cu ochi n care
strlucea bucuria intens de a se regsi n prezena ei.
Atunci totul este cum nu se poate mai bine, conchise
favorita, ascunznd cu greu dulcea emoie ce o cuprinsese.
Voind s mprtie nceputul de stnjeneal pe care o
fcuse s se nasc, printre meseni, rentoarcerea la etichet
impus de prezentarea nou-veniilor, contesa adug pe un
ton vesel:
Acum, domnilor, ncepei cina; noi, ceilali, vom
continua.
Da, s continum, aprob Richelieu care, linitit n
privina fripturii sale, i relu cu i mai mare srg
manevrarea furculielor.
Pentru a nu mini, suntem datori s spunem c, la rndul
lor, cei doi tineri atacar energic mncrurile ce li se
aduser. La vrsta lor, orict de serioase ar fi necazurile ce

le-ar putea avea, stomacul are cerine tiranice, care trebuie


s fie satisfcute.
De altminteri, n jurul lor nu vedeau nimic de natur s
abat asupra lor nenorocirile ireparabile de care vorbise
astrologul de la balul din Chvreloup. Se aflau printre
oameni foarte amabili, ce nu se gndeau dect s se bucure
de plcerea de a petrece mpreun i nu aveau, n mod
evident, niciun motiv pentru a le dori rul.
Este drept c acei oameni erau de o moral dubioas i
aveau pe contiin multe fapte reprobabile; dar deoarece ei
nu-i cunoteau i cu siguran nici nu aveau s-l cunoasc
mai ndeaproape, asta le era aproape indiferent i, dup
trecerea unei jumti de or, se familiarizaser att de bine
cu situaia, nct nu-i mai aminteau dect vag pentru ce
anume veniser la supeu.
Se nfiripase o conversaie general i, supui unui
interogatoriu amnunit, erau hruii cu ntrebri n
legtur cu Canada i felul de via din rile de peste ocean.
DAiguillon, bnuind c trebuia s i-i fac mai degrab
aliai dect dumani, vru s profite spre a lansa o adevrat
diatrib mpotriva lui Choiseul, afirmnd c, pentru a semna
fatalul tratat din 1763, regele ascultase sfatul acestuia.
Dar cum veselii meseni nu aveau defel poft s fac
politic, de ndat ce deschise gura, fratele su de Fronsac
l pofti s tac sau s vorbeasc despre lucruri mai
interesante.
Romuald, mai mult dect Henri, era cel ce susinea
conversaia. Marchizul era mult prea preocupat de doamna
du Barry pentru a avea mintea limpede. De cnd se afla
acolo, nu o mai vedea dect pe ea i prea c recade ntr-un
extaz asemntor cu cel pe care-l simise de diminea, sub
bolt. Ba chiar, puin cte puin, simea efectul unei ciudate
iluzii. I se prea c, exceptnd-o pe contes, tot ceea ce-l

nconjura, fiine i obiecte deopotriv, totul se ndeprta de


el, se topea ca ntr-o cea i devenea att de tulbure, nct
nu mai putea deslui nimic precis. Dimpotriv, graioasele
contururi ale trupului tinerei femei i apreau mai
accentuate, faa ei mai strlucitoare, de o frumusee ideal. O
vedea desprinzndu-se, alturi de el, cu o intensitate
luminoas uimitoare.
ncerc s alunge aceast stranie halucinaie, dar n zadar,
nu reui dect s-o accentueze i mai mult.
Atunci se gndi ct de plcut i-ar fi ca acea ficiune s
devin realitate; s se afle cu adevrat singur cu ea, spre a
ndrzni s-i mrturiseasc dragostea nebun pe care i-o
inspirase i care, de acum nainte, avea s-i umple viaa.
Ei bine! domnule de Saint-Laurent, nu mai spunei
nimic? l ntreb doamna du Barry, mirat c-i vede vecinul
att de tcut i remarcnd c avea privirile pierdute n gol.
V rog s m iertai, doamn, rspunse Henri
revenindu-i, visam cu ochii deschii.
Ei, nu! i, de fapt, la ce?
La ce? La ceva imposibil.
La ce anume, v rog?
O! ngduii-mi s nu v rspund: este o adevrat
nebunie!
Un motiv n plus ca s mi-o mprtii. Mie mi plac
mult nebuniile.
Nu, nu, doamn, nu insistai nu pot vorbi.
Dimpotriv, voi insista, cci mi strnii curiozitatea.
Haidei, v ascult.
Dar Henri, fcnd cu capul un semn negativ, replic pe un
ton n care se simea o dureroas oboseal:
Este inutil, doamn, ar nsemna s-mi pierd pentru
totdeauna prestigiul n faa dumneavoastr.
Asta-i bun! V-ai pierde prestigiul n faa mea din

cauza unei confidene pe care mi-ai face-o? Nu neleg defel


cum v putei nchipui aa ceva, drag marchize. Haidei,
vorbii! Sunt nerbdtoare s v aud.
V rog, doamn, nu m tentai, continu s reziste
tnrul, pe un ton rugtor. Rul ar fi ireparabil i nu mi-ar
rmne dect s fug de dumneavoastr imediat!
n acelai timp, i cufund privirile n ochii favoritei, care,
ca i ai lui, strluceau de pasiune reinut. i din ntlnirea
privirilor lor rezult un oc ce-i zgudui pe amndoi.
Ah! mcar de-am fi singuri! oft Henri abia auzit, poate
c-a ndrzni Dar, de fapt, nu suntem oare singuri?
adug, prad din nou halucinaiei sale. Nu mai vd i nu
mai aud nimic. n afar de dumneavoastr, pentru mine a
disprut totul.
Dar chiar suntem singuri, replic doamna du Barry,
trgnd repede ctre ei un mare co de flori, de form
semicircular, care mpodobea captul mesei i aezndu-l n
aa fel nct s fie complet mascai de el.
De data aceasta, Henri se crezu cu adevrat izolat de
restul lumii, mpreun cu favorita. Coul de flori ridica un
veritabil zid de aprare ntre ei i ceilali oameni.
Acum, ndrznii, i porunci doamna du Barry cu un
surs mbietor. S vedem, la ce lucru imposibil visai?
La cel care tocmai s-a ntmplat, rspunse marchizul cu
tulburare n glas, aplecndu-se ctre ea. Adic acela de a fi,
aa cum sunt acum, ntre patru ochi cu dumneavoastr,
pentru
Se ntrerupse. Pe punctul de a lsa s-i scape secretul
inimii, ezita din nou.
Pentru? repet fermectoarea sa vecin care, aplecat
spre el i cu pieptul palpitnd, prea s atepte mrturisirea
oprit pe buzele tnrului, bucurndu-se de ea de mai
nainte.

Pentru a v spune c Oh! niciodat nu voi ndrzni!


gemu srmanul, cu un soi de mnie. Doamn! doamn!
Nu vedei oare c este peste puterile mele?
Ba da, vd ripost contesa, cuprins de o nespus de
plcut emoie i vd i c sunt nevoit s v ajut, cci
altminteri nu ai reui niciodat s-mi spunei ceea ce eu
tiu deja.
Dumnezeule! Este cu putin s tii?
C m iubii! Cum s nu tiu? Ar fi trebuit s fiu oarb
ca s nu-mi dau seama chiar de azi-diminea, din timpul
convorbirii noastre de la Versailles.
i nu m respingei nu m privii cu ochi mnioi?
n loc de orice rspuns, ea l nvlui ntr-o privire att de
pasional, nct pentru el fu o revelaie. Rmase un minut ca
lovit de trsnet, nevrnd s cread n propria-i fericire.
O! doamn! bigui n cele din urm, gfind din cauza
beiei ce pusese stpnire pe el nu a putea plti clipa
aceasta nici cu ntreaga mea via. Cum? M iubii i
dumneavoastr?
Da, v iubesc, i rspunse. Eu am curajul s spun
lucrurilor pe nume.
O! da, spunei-mi nc repetai-mi, ca s fiu sigur c
nu sunt victima unui vis.
Ea i murmur din nou cuvntul fermecat care l purta
ntr-al noulea cer, spre a-l convinge pe deplin c nu se afla
sub efectul unui vis.
Atunci, incapabil s se stpneasc, Henri lu mna
contesei i, ducnd-o febril la buze, o acoperi cu srutri
fierbini, al cror zgomot uor zbur pe deasupra coului cu
flori i ajunse la urechile mesenilor.
Acetia, intrigai deja de conversaia intim purtat de
doamna du Barry i tnrul canadian n spatele ghirlandei
de flori i auzind zgomotul acela asupra naturii cruia era

imposibil s te neli, tiur imediat despre ce era vorba.


Schimbar ntre ei priviri pline de neles.
Ia te uit, ia te uit, i spuse de Fronsac, acum tiu la
ce se refereau cuvintele pe care am auzit-o pe contes
pronunndu-le, azi diminea. Iat-l, la naiba! pe cel de care
nu putea crede c va fi desprit pentru totdeauna.
Actorul Oudinot, care sttea cel mai aproape de marchiz i
de favorit, se ridic uurel i se ndrept spre u.
Doamna de Chteau-Renaud, vecina sa, l imit n curnd,
urmat la scurt timp de doamnele de Mirepoix i dAiguillon,
de soul acesteia din urm i de Fronsac.
Nu mai rmseser dect doamna de lHpital, Romuald i
btrnul duce de Richelieu.
Acesta, care avea o digestie destul de dificil, ncepea deja
s moie i, rsturnat pe sptarul scaunului, cu ochii pe
jumtate nchii, nu observa nimic din cele ce se petreceau.
Doamna de lHpital, creia i fcea mare plcere s
converseze cu Romuald, ncerca s prelungeasc discuia i
ezita s fac la fel ca toi ceilali. Totui, n faa acelei fugi
generale, dictat de discreie, se gndi c nu trebuie s mai
rmn i se ridic la rndul su.
Nu venii i dumneavoastr, domnule de Montral? l
ntreb pe viconte. Cred c-ar fi bine s-l lsm pe prietenul
dumneavoastr s-i fac fr martori confidene contesei.
Permitei-mi s mai rmn o clip, replic Romuald.
nainte de a v nsoi, a dori s-i spun cteva cuvinte
marchizului.
Dar s nu ntrziai prea mult Ador s v ascult
vorbind despre Canada.
Toi mesenii, cu excepia lui Romuald, trecuser, aadar, n
cel de-al doilea salon, spre a nu tulbura efuziunile celor doi
ndrgostii.

Domnul de Dizons avea un motiv pentru a nu-i prsi


prietenul, dar nu cel pe care i-l spusese doamnei de lHpital.
inea s fie acolo spre a-l supraveghea pe Henri i a-l
mpiedica s nu ajung s fac vreo nebunie care s-l lege
pentru totdeauna de contes.
Cu toate acestea, nevrnd ca supravegherea s-i fie
ostentativ, se ridic de la mas, se duse s deschid o
fereastr i, vznd c ddea spre balcon, se instal n
acesta. De acolo i putea vedea prietenul, ca i pe favorit,
fr a fi vzut de ei.
Era foarte amrt de spectacolul pe care-l avea sub ochi i,
ca i de diminea, se ntreba cu ngrijorare, ce urmri va
avea pentru marchiz aceast dragoste.
Este deci adevrat, chiar adevrat continu Henri
dup ce-i mai aps o dat, ndelung, buzele pe mna
contesei mi este dat imensa fericire de a fi iubit de
dumneavoastr? Dar ce-am fcut ca s merit aa ceva?
V-a fost de ajuns s-mi aprei, rspunse favorita, cu un
surs tandru. Nu-i oare destul? Da, chiar din clipa n care vam vzut am simit c, de acum nainte, inima mea v
aparine, orict a vrea s m apr.
Atunci este exact ce mi s-a ntmplat i mie. De-abia mi
s-a odihnit privirea pe adorabilul dumneavoastr chip, i am
neles c suntei stpna vieii mele c de azi ncolo nu voi
mai exista dect prin dumneavoastr i c ai putea dispune
de viaa mea cum v-ar plcea. Nu mai aveam niciun gnd
care s nu fi fost inspirat de dumneavoastr, ca i cum voina
dumneavoastr ar fi pus stpnire pe a mea. i, de azidiminea, n-a trecut nicio secund fr a v vedea n faa
ochilor, tot att de clar ca i cum ai fi fost n realitate.
i nemaidndu-i seama de nimic, tulburat, mbtat,
nnebunit, cut buzele favoritei, atingndu-le cu ale sale,
simind c se sfrete de fericire i de voluptate.

Era momentul ateptat de Romuald pentru a-i face


apariia i a pune capt, indiferent cum, drguului duet pe
care-l cntau cei doi ndrgostii.
Reintrase deja n salon, spre marea uimire a acestora, care
nu bnuiser c el se afla att de aproape, cnd, din
ncperea alturat, izbucnir dou ipete sfietoare scoase
de glasuri feminine, care acoperir larma ce se iscase n
acelai timp.
Vicontele rmase intuit locului, cuprins brusc de o
spaim dureroas, n vreme ce marchizul, smuls subit din
visul su, se ridica rapid, copleit i el de o cumplit temere.
Fr a ti de ce, amndurora li se strnsese inima.
Ct despre doamna du Barry, care uitase cu totul pariul
fcut de Fronsac cu domnul prin de Gumne, ea i
ncrunt drglaele sprncene, ntrebndu-se ce nsemnau
acele strigte i cine le scosese.
Se scurser cteva secunde.
Deodat, n primul salon, vecin cu cel n care se aflau cele
trei personaje ale noastre, se auzi un zgomot de pai grbii,
ca i cum cineva ar fi alergat repede i, aproape imediat,
rsun o chemare disperat, n care tinerii desluir propriile
lor nume.
Ajut-ne, Henri! Ajut-ne, Romuald! altminteri, vom
fi pierdute! se striga cu glasuri sfietoare. Marchizul i
vicontele se cutremurar din cretet pn-n tlpi. De data
aceasta recunoscuser vocea Blanchei i a Louisei.
Dar li se prea att de neverosimil ca ele s se afle acolo
nct, la nceput, crezur c i nal simurile. Se lmurir
ns curnd: din nou se auzi chemarea, de rndul acesta att
de distinct, nct orice ndoial le dispru.
Atunci, fr a mai ovi, se repezir la spadele lor pe care,
pentru a sta la mas, le puseser ntr-un col al ncperii i,

din civa pai mari, ajunser la ua de comunicaie, o


deschiser i se avntar n primul salon.

9
nainte de a descrie scena ce va urma, trebuie s ne
ntoarcem puin napoi n timp. Domnioara de LagardreNevers i Louise Moutier, dup ce fcuser aa cum
rmsese stabilit ntre ele adic dup ce, fr a trezi
bnuielile ducelui i ducesei, ieiser din Castelul Mohort
imediat ce se ncheiase masa de sear se ndreptaser
repede ctre castelul Fontainebleau.
Noaptea era ndeajuns de luminoas pentru a nu le fi
team c s-ar putea rtci. De altfel, aa cum spusese,
Blanche cunotea drumul i mergea fr ezitare, silindu-i
tovara, nc speriat, s iueasc pasul.
La captul a douzeci de minute ajunser la castel, a crui
siluet imens se nla n faa lor, ntunecat i
impuntoare.
Spunem ntunecat deoarece, pe latura dinspre care
soseau ele, nu se vedea nicio lumin strlucind n interiorul
apartamentelor, petrecerea invitailor doamnei du Barry
desfurndu-se n partea opus.
Dei era curajoas i ndrznea, Blanche se simea
ntructva nelinitit cu privire la modul n care vor ptrunde
n imensa cldire.
Este adevrat c li se spusese c cineva le va atepta la
intrarea Curii Donjonului, urmnd s le conduc nuntru,
dar netiind cu precizie unde se afla acea curte, fiica ducelui
se temea s nu fie nevoite s bjbie ndelung pn ce ar
descoperi-o i nu cumva persoana care trebuia s le
serveasc drept ghid, nevzndu-le aprnd, s nu se
plictiseasc s le tot atepte, ceea ce le-ar fi pus n mare
ncurctur.
Pe cnd ncerca s gseasc puncte de reper spre a ti

ncotro s-i ndrepte cutrile, de lng zid se desprinse o


umbr, naintnd ctre ele.
Era un servitor, aa cum putur s-i dea seama dup
livreaua ce-o purta.
Domnioarelor, dumneavoastr suntei nobilele tinere
care locuiesc n casa cunoscut sub denumirea de Castelul
Mohort? le ntreb omul, de ndat ce se apropiase.
Da, rspunse Blanche cu vocea ei hotrt. Iar
dumneata eti ghidul care trebuie s ne conduc la doi
gentilomi care ne ateapt aici?
Da, confirm la rndul su slujitorul. Eu sunt acel ghid
i fusesem pus aici de paz cu scopul de a v atepta.
Atunci, binevoiete s mergi nainte, i porunci
domnioara de Nevers, te urmm.
Cel care se prezentase era un oarecare Landry, n serviciul
lui de Fronsac. Acest servitor, tot att de desfrnat ca i
stpnul su i ducnd, dac este cu putin, o via nu mai
puin deplorabil, i era foarte util ducelui care, avnd
deplin ncredere n priceperea lui de a se descurca, l
postase n acel loc ca s pndeasc venirea celor dou
prietene. Fr a bnui, acestea se aflau chiar n faa Curii
Donjonului.
Supunndu-se ordinului dat de Blanche, Landry porni
imediat, urmat de aceasta i de Louise. Dup ce traversar
aproape toate apartamentele castelului, ajunser la o
cmru n care le ls, spunndu-le c va reveni ntr-o
clip.
Apoi, tot aa cum Morin se dusese s-i anune doamnei du
Barry sosirea lui Henri i a lui Romuald, ddu fuga s-l
ntiineze pe ducele de Fronsac despre cea a Blanchei i a
Louisei.
Era tocmai momentul n care libertinul trecuse, mpreun
cu ceilali oaspei, din cel de-al doilea salon n cel al

dansatoarelor.
La auzul vetii aduse de Landry, simi totodat o bucurie
cinic i o satisfacie lacom.
n sfrit! opti, voi putea, deci, dintr-o lovitur, s-mi
ctig pariul i s m rzbun pentru afronturile primite de la
aceste neroade.
i cu glas sczut, i spuse valetului:
Peste cinci minute, dar nu mai devreme, le vei pofti s
intre pe cele pe care le-ai adus peste cinci minute, m-ai
neles?
Doamnele de la baletul Operei ncepeau s fie foarte
animate. Doamna Guimard era chiar puintel n stare de
ebrietate. Ochii ei strlucitori, faa congestionat, prul
despletit i atrnndu-i pe umeri n lungi uvie jalnice,
dovedeau n mod de netgduit c-i umpluse i golise
paharul de foarte dese ori.
Cum beia o fcea s devin limbut, arunca n stnga i-n
dreapta vorbe care ar fi fcut s roeasc pn i un
regiment de muchetari, dar de care toi cei de fa rdeau n
hohote de parc ar fi fost cuvinte spirituale i ncnttoare
i pe care btrnul Richelieu le aproba cltinnd din cap,
ca o ncuviinare, n timp ce, cu coada ochiului, privea
drgstos gleznele fine ale domnioarei Grandi. Pentru a sta
mai comod, aceasta se ntinsese pe o canapea.
Doamnele de Mirepoix, de Chteau-Renaud i de lHpital
participau la veselia general.
De ndat ce Landry plecase s-i ndeplineasc sarcina,
domnul de Fronsac le adusese la cunotin amabililor
oaspei c cele dou tinere fete pe care pariase c le va face
s vin la supeu erau pe punctul de a se prezenta i, drept
urmare, ceru ca, dac nu se dorea s fie silite s fug, toi cei
prezeni s binevoiasc s-i reia, cel puin pentru cteva
clipe, o inut cuviincioas.

tirea fu primit de toat lumea cu o bucurie plin de


rutate. La gndul c dou srmane copile, cu suflet pur i
neptat, se vor afla ntr-un asemenea mediu, invitaii
doamnei du Barry se amuzau dinainte i minile le erau
cuprinse de o curiozitate bolnvicioas.
Imediat, dorina lui Fronsac fu respectat. Domnii i
corectar poziia pe scaun, pe care ajunseser s nu mai stea
drept, i ncheiar din nou nasturii hainelor, pe care le
descheiaser pentru a se simi mai n voie, n vreme ce
doamnele din corpul de balet i ridicau la loc dantelele
corsajelor, pe care nite mngieri prea familiare le fcuser
s coboare cam prea jos.
Perfect! aprob tnrul duce, vzndu-i pe toi aranjai
din nou. Aa mai merge. n afar de asta, a ruga-o pe
domnioara Guimard s binevoiasc s nu rosteasc dect
lucruri ce pot fi auzite; n felul acesta, totul va merge bine.
Hei, ia ascult, ripost cu acreal prostituata, crezi c
nu tim s ne purtm atunci cnd vrem?
Ei! ba da, cred c tii, replic de Fronsac. Cu puin efort
vei reui foarte bine i tocmai un astfel de efort te rog s
faci acum, draga mea domnioar.
Domnioara Guimard, departe de a simi ironia vorbelor
lui, le lu, dimpotriv, drept un compliment.
Nu-i fie team, l asigur, voi vorbi ca un copil din corul
bisericii. Mieluelele dumitale nevinovate vor crede c tocmai
am ieit din mnstire.
Este tot ce-i cer. De altminteri, nu-i vorba dect de o
constrngere de cteva clipe, cci n curnd vei putea s
redai limbilor dumneavoastr libertatea i s v lsai din
nou prad dulcelui abandon din care v-am smuls.
A! nu vom fi obligate s stm epene tot timpul ct
inocentele dumitale vor fi aici?
Sigur c nu. Este chiar necesar s v reluai

comportamentul firesc mai nainte de plecarea lor


permisiune ce v va fi dat atunci cnd eu voi aprea din
nou.
Aadar, pleci?
Curioaso! spuse desfrnatul dndu-i o plmu amical
peste obraz. Bineneles, m eclipsez dar numai pentru o
clip, cci motive personale m oblig s nu m art acestor
tinere persoane chiar de la intrarea lor. Cu toate acestea,
nevrnd s pierd nimic din spectacol, nu voi ntrzia s
revin. Aa deci, doamnelor: inut, pn la napoierea mea.
Apoi, n oapt, i se adres actorului Oudinot:
Dragul meu Oudinot, vrei s fii att de amabil i s le
primeti pe tinerele noastre vizitatoare? Sunt nite turturele
sfioase. Vor fi, desigur, puin dezorientate pomenindu-se
printre noi, i vor avea nevoie s fie linitite prin cteva
cuvinte de bun primire. Dac ai binevoi s li te adresezi, a
fi ncntat, cu att mai mult cu ct eti singurul care posed
aptitudinile potrivite unui astfel de rol.
Cu drag inim, rspunse actorul, fr a ghici batjocura
din ultimele cuvinte. Ba chiar treaba nu-mi este nici pe
departe neplcut. Asta-i tot ce doreti de la mine?
Nu, mai este ceva. Ar trebui s le spui, tot numai lor, i
mai nainte ca ele s pun ntrebri n legtur cu asta, c
cei care le-au chemat s vin la castel nu sunt prezeni,
deocamdat, n acest salon, dar c vor sosi peste cteva
momente.
Autorul-actor i izbi fruntea cu palma ca pentru a-i
ntipri aceast fraz, i spuse:
Bine, aa voi face negreit. Va trebui i s le previn c
domnia ta nsui urmeaz s te napoiezi? adug pe un ton
n care se simea curtezanul.
Nu, nu, asta nu, n niciun caz, exclam de Fronsac. De
altminteri, ele nu m cunosc cel puin, nu dup nume, i

probabil c n-ar ti despre cine vorbeti. Anun-le, pur i


simplu, doar cele ce i-am spus.
Ne-am neles.
Bun! Atunci, mulumesc anticipat pentru acest mic
serviciu.
Cu aceste cuvinte, ducele de Fronsac iei grbit printr-o
u lateral.
Era i timpul. De-abia dispruse, cnd Landry le conduse
pe Blanche i Louise n salon.
Cele dou fete, care nu se ateptau s ntlneasc att de
mult lume, rmaser surprinse n prag, privindu-i cu
mirare pe oaspei.
Prima lor grij fu s-i caute printre acetia pe Henri i pe
Romuald. Nevzndu-i, se tulburar i, instinctiv, se
retraser un pas cu intenia vdit de a pleca.
Dar Oudinot se i ridicase de pe scaun i le ieea n
ntmpinare.
Intrai v rog, domnioarelor, le spuse cu aerul su cel
mai amabil i cu acea siguran a omului obinuit s repete
fraze dinainte tiute. Erai ateptate cu nerbdare de aceste
doamne i de aceti domni, care doreau mult s v vad.
i, imediat, conformndu-se instruciunilor primite de la
de Fronsac, adug mezza-voce50: Cei care v-au chemat s
venii la castel nu sunt prezeni, pentru moment, n acest
salon, dar vor sosi peste cteva minute.
Aceste cuvinte le mai linitir puin pe cele dou fugare din
Castelul Mohort care, dei foarte intimidate, se lsar totui
conduse de actor pn la canapeaua pe care le rug s ia loc,
aezndu-se alturi de ele spre a le ntreine, dac s-ar
dovedi necesar, sperana pe care le-o dduse.
Era un contrast ciudat, s vezi pe acele dou copile
nevinovate n mijlocul adunrii de personaje pe fruntea
50

Mezza-voce (lb. italian) = cu jumtate de glas. (n.t.)

crora era ntiprit, n mod caracteristic, ruinosul stigmat al


desfrului. Semnau ntocmai cu doi ngeri nconjurai de
demoni.
Cei de fa le priveau cu o curiozitate amestecat cu
admiraie, i nsei femeile nu se puteau mpiedica s le
aprecieze graia ingenu fr ca, totui, s nu se simt
geloase fa de minunata lor frumusee.
Pe cuvntul meu, i spuse domnul de Gumne
domnului de Soubise, vecinul su, nu regret cele douzeci de
livre pe care de Fronsac m-a fcut s le pierd. Micuele astea
sunt cu adevrat fermectoare i par s fie de o perfect
inocen. Cum dracu a reuit s le atrag aici?
Fapt este c sunt delicioase amndou rspunse
domnul de Soubise i, n plus, au prestan. n mod sigur
nu sunt nite fete de rnd.
Nendoielnic. Mai ales chipul brunetei are o noblee rar
ntlnit, care denot o origine din nalta aristocraie.
Cine s fie oare? Este ciudat c, aa drgue cum sunt
cci nimic de zis, sunt adorabile i aparinnd, a putea s
jur, lumii noastre cel puin cea la care te-ai referit nu le
cunoatem nici mcar din vedere.
Dar domnioara de Guimard nu mai putea respecta
constrngerea impus.
Hei, prine interveni deodat pe un ton nepat,
adresndu-i-se domnului de Soubise care, pe atunci, era
protectorul ei titular potolete-i, te rog, entuziasmul,
altminteri o s m supr.
Ei, nu! i pentru ce, draga mea frumoas?
Pentru ce? Na-i-o bun! i nchipui, aadar, c-mi
place s te aud ludnd farmecele acestor domnioare?
Aha! Gelozie! rse domnul de Soubise, al crui abdomen
se legn din cauza hohotelor. Ei bine! greeti mult, divina
mea adug cu un pic de ironie cci farmecele acestor

domnioare, pentru a-i folosi expresia, sunt att de diferite


de ale dumitale, nct nu se poate face nicio comparaie ntre
ele.
Glumeti, prine? ntreab impetuoasa dansatoare, cu o
intonaie n care rzbtea mnia.
S m fereasc Dumnezeu, replic domnul de Soubise,
vorbesc foarte serios.
Nu spiritul era calitatea dominant a domnioarei
Guimard care, n zilele ei de sinceritate, recunotea c aa
ceva nu avea dect n picioare. Astfel nct, calmat de acel
rspuns al crui neles nu-l pricepuse, declar tios, ca o
persoan satisfcut de victoria sa:
La urma urmei, ce-mi pas! Nu am nimic de invidiat:
numrul adoratorilor mei este deja prea mare.
Ei! strig spirituala Sophie Armoud, revoltat de prostia
ei. i este uor s-i ndeprtezi, drag, nu trebuie dect s
vorbeti!
Putem bnui c domnioara Guimard nu era femeia care
s neleag usturimea replicii. Cu toate acestea, fiindu-i greu
s-i in limba, continu, vorbind tot despre nou-venite:
Dar mult o s mai stea acolo cu Oudinot?... Am o idee!
Ce-ar fi s le invitm s ne in companie?
Invit-le, dac ai chef. Amintete-i totui recomandrile
lui de Fronsac, o sftui domnul de Soubise.
Da, da inut. Nu te teme, voi avea.
i spunnd acestea, dansatoarea cea slab se ridic de la
mas, ndreptndu-se ctre canapeaua pe care stteau
Blanche i Louise.
Srmanele fete gseau c Henri i Romuald nu se prea
grbesc s vin i ncepeau s fie cuprinse de ngrijorare
gndindu-se ct de ciudat era c, obligai fiind s se
ascund, aa cum spuneau n scrisoarea lor, se hotrser
totui s le primeasc n mijlocul attor persoane.

i ce persoane! Cci dac doamnele de Mirepoix, de


Chteau-Renaud, dAiguillon i de lHpital, strnse ntr-un
grup separat, le inspirau o oarecare ncredere, nu acelai
lucru se putea spune despre balerine care, cu toate eforturile
pe care le fceau pentru a prea ct de ct cuviincioase, se
trdau adesea prin expresii sau gesturi prea libere.
Domnioara Guimard se ndrept, deci, spre ele.
Dar pe ct de bine putea, cnd nu buse, s rivalizeze prin
uurina micrilor cu o silfid, dnd uneori impresia c are
aripi, pe att mersul ei, dup o mas copioas i stropit din
belug cu vin ca aceea de la care se ridicase devenea greoi
i nesigur, de parc ar fi avut plumb n nclri.
Aa c acum nainta ncet i descriind o traiectorie ce se
deprta destul de des de linia dreapt. Reui totui s ajung
aproape de tinerele fete care remarcaser acea manevr, fr
a-i nelege, din fericire, cauza, dar ntrebndu-se pentru ce
oare acea doamn mergea astfel, cnd ntr-o parte, cnd ntralta, n loc s urmeze drumul drept.
Domnioarelor, le spuse cu o voce cam cleioas, vrei s
ne facei plcerea de a veni s v aezai la mas cu noi? Vai simi, cu siguran, mai bine dect pe canapeaua asta pe
care artai de parc-ai fi pedepsite.
V mulumim, doamn, rspunse Blanche lundu-i
fr a-i da seama nfiarea ei puin semea dar
preferm s rmnem aici. De altminteri, dac persoanele pe
care le ateptm nu vin n cteva clipe, aa cum ne-a fcut
domnul s sperm adug, artndu-l pe Oudinot vom
pleca.
I-auzi! Ateptai pe cineva?
Da, doamn, nu tiai, aadar?
Oudinot, nelegnd c dansatoarea supranumita
scheletul graiilor era pe cale s fac cine tie ce prostie
ireparabil, ncerc s-o opreasc printr-o mimic expresiv.

Din nefericire, femeia nu-l vzu sau nu-l nelese cci


replic:
C nu tiam? Pi, te cred acum aud ntia oar despre
aa ceva. i pe cine ateptai, m rog frumos?
mi atept fratele, doamn, rspunse Blanche cu
mndrie.
Iar eu, logodnicul, adug Louise roind.
Domnioara le privi pe fete cu ochii mrii de uimire.
Fratele logodnicul! repet uluit. V-au dat ntlnire
aici?
Da, doamn, chiar aici.
Ca s vezi! exclam balerina, izbucnind n rs. n chip
de glum, asta chiar c-i bun!
Apoi, adevrata ei fire ieind la suprafa, adug
prefcndu-se topit de mil:
Fratele logodnicul este foarte nduiotor! Dar pe
bune, ce-mi tot nirai voi mie, frumuelele mele?
Aceste cuvinte deplasate i uluir pe toi cei de fa, care
nu ndrznir s intervin, i produser asupra fetelor efectul
unei descrcri electrice.
Dumnezeule! s fi fost nelate? exclam Blanche,
ridicndu-se n picioare, odat cu Louise, i prea stupefiat
pentru a se gndi s se simt jignit de familiaritatea pe care
i-o permitea fa de ele dansatoarea.
Cam aa mi se pare, ngerailor. Acum pricep: vedei voi,
este o fars de-a lui Fronsac. Mereu face dintr-astea.
Cum?! insist domnioara de Lagardre-Nevers, cu
mnie abia reinut, aadar am fost induse n eroare n felul
acesta? O! ar fi ceva nedemn!
Apoi, vorbind ca pentru sine:
Nu! este imposibil: presimt c Henri i domnul de
Dizons nu sunt foarte departe de noi. De altminteri, cu ce
intenii s fi fost nelate?

Ce-ai spus? ntreb dansatoarea Guimard, care nu


auzise bine ultimele cuvinte.
Dar n ce loc ne aflm, doamn? o chestion Blanche n
loc s rspund.
Pi, aa cum putei vedea, drguele mele, ntr-un salon
n care nite doamne i domni termin de luat o cin vesel.
Haidei, venii cu noi. Dac spunei c vrei s plecai, dou
degete de lichior de ciree amare v vor servi ca provizii de
drum.
i lundu-le de bra, ncerc s le trag pe fete ctre mas.
Lsai-ne, doamn, protest cu impetuozitate Blanche,
eliberndu-se i desprinznd i mna ce o inea pe Louise,
care, paralizat de spaim, nu avea, ca prietena ei, putere s
se apere. Lsai-ne. Nu vrem s mergem s stm lng
dumneavoastr.
Tonul seme i oarecum dispreuitor cu care domnioara
de Nevers rostise aceste cuvinte o jigni pe dansatoare,
fcnd-o s replice imediat:
i pentru ce motiv refuzai, micuele mele? Credei
cumva c doamnele din corpul de balet sunt mai prejos dect
voi?
Doamnele din corpul de balet! repet fiica lui Philippe,
brusc lmurit cu privire la condiia social a interlocutoarei
sale i a tovarelor acesteia.
Chiar aa, frumoaselor i nc de la Oper!
O! Dumnezeule! cum e cu putin?! exclam
domnioara de Nevers deprtndu-se cu dezgust de
scheletul graiilor. Nite fete de la Oper!... Vino Louise, s
plecm repede, nu putem sta nicio clip mai mult n locul
acesta. Ne-a fost ntins o curs odioas.
n timp ce vorbea ncerca s ajung la u, mpreun cu
domnioara Moutier.
Dar expresia de fete de la Oper avusese darul de s le

jigneasc de moarte pe acele doamne cu piciorue uoare. Se


ridicar imediat toate cu excepia micuei Arnoud, prea
ocupat lng tnrul duce de Chartres i venir s bareze
drumul celor dou copile.
Fete de la Oper! le strig domnioara Duth, furioas.
Ce-nseamn felul acesta de-a vorbi despre noi? Este nevoie
s v nvm noi ce-i aia politeea, domnioarelor?
Mironosiele astea! adug domnioara Grandi. Nu s-ar
zice c-i nchipuie c sunt mai ceva ca noi? i n-au nici
mcar un diamant pe ele!
i-s mbrcate n ln fr un picu de catifea sau de
dantel, o susinu domnioara Deschamps.
La urma urmei, poate c sunt nite prinese deghizate,
interveni din nou Duth, cu o ironie rutcioas.
Ei bine, propuse Guimard, ncntat c, n fine,
cptase ajutoare, dac sunt prinese deghizate, trebuie s se
priceap s danseze. Doar se tie toate prinesele danseaz.
S le punem s execute civa pai mpreun, un pas de
deux!
Da, da, un pas de deux, strigar toate-n cor. Hai,
pornii, porumbielor!
i mizerabilele creaturi, apucndu-le pe Blanche i pe
Louise, ncercar s le antreneze ntr-o hor pe care o
nvrteau n jurul lor.
Fetele scoaser cte un strigt ptrunztor dublul strigt
auzit la nceput de domnul de Nevers i de domnul de Dizons
i se zbtur s ias din cercul de dansatoare.
n timp ce cutau o ieire, n salon i fcu brusc apariia
de Fronsac.
He! he! rse sarcastic, constatnd cele ce se petreceau,
aadar ai nceput petrecerea fr s m ateptai?
Vzndu-l i recunoscndu-l ca fiind personajul care le
scise cu atta insisten la grilajul Castelului Mohort,

fetele neleser c fuseser victimele unei curse.


De data aceasta, nspimntate, nnebunite, nemaiavnd
dect un singur gnd: s fug de mielul ce le persecuta, se
aruncar cu hotrre Blanche prima prin bariera
omeneasc ce le ncercuia i, reuind s-o strbat, se
repezir ctre u.
Dar balerinele, vzndu-le c scap, pornir n urmrirea
lor, ncercnd s le prind din nou, spre a rencepe cu ele
ceea ce numeau un pas de deux.
Rezultatul fu o alergare rapid, a unora dup celelalte,
care-l nveselea nespus de mult pe de Fronsac. Asta-l
despgubea pentru dispreul pe care i-l artaser cele dou
prietene.
S ne grbim s adugm c libertinul era singurul ce se
distra la vederea acestui spectacol. Oaspeii rmai la mas
att doamnele ct i domnii gseau c gluma depea
limitele ngduite i tindea s devin cruzime.
Domnul de Soubise i domnul de Gumne, n calitatea
lor de persoane mai n vrst din acel grup, vrnd s nceteze
chiar imediat farsa, se ridicau deja spre a veni n ajutorul
Blanchei i al Louisei, cnd acestea, vzndu-se punctul de a
fi prinse din nou de dansatoare, i remarcnd, n plus,
bucuria rutcioas ce strlucea n ochii lui Fronsac, i
chemar cu disperare pe Henri i pe Romuald s le vin n
ajutor, fr a se gndi c, dup cte li se spusese, niciunul
din ei nu putea s se afle acolo.
Dar fetele ascultaser de un instinct secret i numele celor
doi tineri le veniser pe buze mai nainte ca ele s fi avut
timp s se gndeasc.
Am vzut ce rezultat avusese chemarea lor.

10
Apariia domnului de Nevers i a domnului de Dizons n
pragul salonului i stupefiase pe toi, imobilizndu-l pe
fiecare n poziia n care se aflase, ca i cum o zn, printr-o
micare a baghetei, ar fi oprit brusc orice micare. Asta le
permise lui Henri i lui Romuald s cuprind dintr-o privire
scena ce avusese loc i asupra creia nu le fu greu s se
lmureasc.
Atunci, npustindu-se n ncpere, cu ochii fulgernd de o
furie cumplit, ajunser ntr-o secund pn la tinerele care,
gata s leine, dar cu inima plin de o imens bucurie, le
czur n brae, unde se ghemuir strns.
Blanche! tu tu, aici, cu Louise! strig Henri. Cum se
explic? Nu neleg i cine sunt persoanele acestea
aceste femei care v urmresc?
O capcan o curs n care am fost atrase i voi
spune mai trziu S plecm Mai nti, s plecm!
S plecm! O! dar nu nainte de a ti cine a fost att de
infam
Cine, ntrebi? Iat, el este acela brbatul pe care-l vezi
acolo, replic domnioara de Nevers, cu ochii scprnd de
indignare, n timp ce-l arta pe de Fronsac, ce prea
ncremenit de uimire.
El este mizerabilul?
Da, ne-a scris o scrisoare semnat cu numele voastre
i prin care ne ddeai ntlnire aici, unde erai, chipurile,
silii s v ascundei Desigur a vrut s se rzbune n felul
acesta pentru c-l dispreuisem.
Mielul! s v fac s venii la o orgie s v aduc
alturi de nite prostituate! M nfior cnd m gndesc la
ce ai fi riscat dac o ntmplare providenial n-ar fi fcut s

ne aflm aici.
Hei! domnilor canadieni, pronun n acest moment de
Fronsac, dezmeticit oarecum din uimirea lui. Ai binevoi s
ne spunei de ce v amestecai unde nu v fierbe oala? n ce
calitate intervenii n distracia pe care socotim cu cale s neo oferim? tii c asta nu ne este deloc pe plac?
Distana ce-l desprea de frate i sor l mpiedicase s
aud frazele schimbate repede ntre acetia.
Dar n clipa n care Henri, palid de mnie, era pe punctul
de a-l sgeta pe ndrzne, zvrlindu-i n fa adevratul su
nume, n spatele grupului pe care-l alctuia mpreun cu
sora lui, Romuald i Louise, se deschise o u i aprur
dou personaje noi, doi btrni.
Nou-sosiii erau mbrcai ca nite oameni de spad, dar
croiala hainelor lor, pe puin ciudat, ar fi prut deja
demodat n vremurile Regenei, iar acum fcea un puternic
contrast cu toi acei seniori i frumoase doamne, ce purtau
veminte mpodobite cu aur, broderii i dantele. i totui
aveau o inut semea, i ndreptau cu mndrie trupul
ncovoiat de vrst i, sprijinindu-i mna stng pe mnerul
de oel al spadelor lor uriae, i priveau drept n fa pe
gentilomii adunai n salon.
Vzndu-i att de drz nfipi pe picioare, puteai ghici c
erau aproape dispui s considere ca o manifestare de
admiraie surpriza provocat de apariia lor.
Dup o prim clip de uluire, i mai nainte ca Henri s fi
putut s deschid gura spre a-i replica lui de Fronsac, cel
mai nalt dintre cei doi intrui, punnd mna, fr fasoane,
pe umrul tnrului marchiz, rosti cu un glas de tunet:
As pas peur! Nu te teme, micuule! Amable i cu mine
suntem aici, pentru a rspunde aa cum ar fi fcut-o bunicul
tu, Micul Parizian singura, unica noastr dragoste! Nu-i
aa, iubielule?

Aa este, nobilul meu prieten, rspunse cellalt btrn,


care nu era altul dect normandul Amable Passepoil, dup
cum cel dinti era gasconul Cocardasse-Junior.
Voi? exclamar ntr-un glas cei doi tineri, ntorcnduse ctre ei. Dar cum se face c suntei aici?
Vai de pcatele mele! ripost gasconul rsucindu-i
mustaa i cobornd vocea spre a nu fi auzit de ceilali
oaspei. Pe cnd veneam de la sala de scrim a lui Boniface,
prietenul meu baronul de Posen, ne-a spus cam aa:
Dragii mei, Henri i Romuald mpreun cu domnioarele
Blanche i Louise se afl n primejdie la castelul
Fontainebleau Ducei-v acolo! S-ar putea s aib nevoie
de nite maetri de arme ca voi! i atunci am venit!
Baronul de Posen! repetar cei doi prieteni, fr a
nelege. Cine-i personajul acesta?
Este domnul Hlouin, opti Passepoil, nchipuindu-i c
prin pronunarea acelui nume face lumin n minile
tinerilor.
De fapt momentul era prost ales pentru a intra n explicaii
mai amnunite.
Domnilor! ncerc s intervin btrnul mareal.
Ia mai taci! l ntrerupse cu asprime Cocardasse,
tindu-i astfel vorba lui Richelieu, pe care intermezzo-ul
acesta l enerva n mod vizibil. Apoi, ridicnd tonul ntr-att
nct vocea sa cpt vibraiile unui sunet de trompet,
Cocardasse adug, adresndu-i-se lui de Fronsac:
ntrebai, domnule duce, n ce calitate intervin aceti
gentilomi n amuzamentul dumneavoastr?... Mii de draci!
i privirea sa l art pe Henri mi se pare c acesta
intervine n calitate de marchiz de Lagardre-Nevers!
Iar acela, fir-ar s fie! rsun glasul strident i nu mai
puin vehement al lui Passepoil, care-l art pe Romuald n
calitate de viconte de Dizons!

Uimirea general ajunsese la culme i nici c putea fi mai


mare.
Cum, suntei? reui n fine s articuleze fiul mezin al
lui Richelieu, dup o tcere penibil pentru toi.
Fratele domnioarei de Nevers, aici de fa, da, declar
Henri, nc stpnit de mnie.
Logodnicul domnioarei Moutier, i dnsa prezent, da!
adug cu asprime Romuald.
Fronsac fu ct pe-aci s cad pe spate. Se prinsese n
propriile sale lauri. Cei pe care-i credea disprui i de al
cror nume i nchipuise c se poate sluji fr team, pentru
a-i duce la ndeplinire diabolicul plan apreau ca prin
farmec spre a-l acuza. Fcuse apel la mori, i morii se
prezentau!
Domnule de Fronsac, i se adres Henri cu un glas i
mai rsuntor dect cel al lui Cocardasse, i scuip n fa
dispreul meu te consider un trdtor i un miel i te
provoc la un duel pe via i pe moarte. Te voi atepta mine,
la ora i n locul care-i vor conveni.
Bine, Henri! l aprob Romuald, pe un ton tot att de
amenintor ca cel al prietenului su. i dac s-ar ntmpla
ca tu s nu iei nvingtor din aceast lupt, ceea ce, cu
ajutorul lui Dumnezeu, este puin probabil, voi fi acolo spre
a-i lua locul.
Fronsac pli la auzul acestei insulte care-l biciui n fa ca
o lovitur de crava. S fie tratat n felul acesta, el, fiul
marealului de Richelieu? i, nc, n faa cui? n faa tuturor
prietenilor si, n faa unor doamne de a cror nermurit
admiraie credea c se va bucura ntotdeauna! Cu inima
plin de mnie i cu att mai furios cu ct se simea
incapabil s-i justifice n vre-un fel infamia, replic printre
dini, uierndu-i ura:
Marchize de Lagardre-Nevers, i accept provocarea. Dar

nu mine ne vom bate, ci astzi chiar n aceast clip


Unul dintre noi doi nu trebuie s ias viu de aici!
Ah! Vrei s fi pedepsit pe loc, domnule? replic Henri cu
adnc dispre. Fie, la voia dumitale. narmeaz-te!
Fronsac l chem pe Landry care veni fuga.
Sabia mea! i porunci.
Blanche, i se adres marchizul surorii sale, du-te s m
atepi, mpreun cu Louise, ntr-o camer alturat, sub
paza lui Cocardasse i a lui Passepoil. n scurt timp Romuald
i cu mine vom veni s v lum.
Fata nu ncerc s-l fac pe fratele su s renune la lupta
cu tnrul duce. nelegea c o jignire ca cea care i se fcuse
nu putea fi splat dect n snge. Dar fu cuprins de o
spaim sfietoare.
O! Henri, strig, strngndu-se la pieptul lui, dac s-ar
ntmpla s te pierd dup ce te-am regsit ntr-un mod att
de miraculos!
Nu-i fie team, draga mea, opti tnrul. Dreptatea este
de partea noastr i voi nvinge cu siguran. Du-te, i spun,
i pstreaz-i ncrederea.
i, pentru ca Blanche s nu-i dea noi dovezi ale ngrijorrii
sale, fcndu-l s-i piard parial sngele rece de care avea
atta nevoie, se grbi s-o ncredineze lui Cocardasse i
Passepoil, crora Romuald le-o adusese deja pe Louise.
Cei doi btrni profesori de scrim ar fi dorit tare mult s
asiste la duel, dar, devenind paznici ai fetelor, fur nevoii s
se ndeprteze resemnai mpreun cu preioasele fiine
ncredinate lor.
Landry se ntoarse cu spada stpnului su.
Pe doamne nu fu nevoie s le pofteasc nimeni s se
retrag. Cnd vzur strlucind armele care sub lumina
candelabrelor preau a fi sgei de foc o luar la fug ca
nite cprioare speriate.

n schimb, brbaii se grupar n jurul combatanilor. Toi


aveau mutre jalnice. La gndul c serata aceea, nceput n
rsete i veselie, avea s se ncheie printr-o tragedie
sngeroas, i simeau contiinele foarte tulburate.
Domnul de Gumne nu era cel mai puin afectat, cci
nu-i ascundea faptul c, prin pariul fcut cu de Fronsac,
rspunderea dramei pe cale a se desfura i revenea n bun
msur. i ar fi dat cu drag inim de zece ori valoarea mizei
pentru a fi ctigat, n loc s piard.
Ct despre btrnul mareal, nciudat c gasconul i
ntrerupsese vorbirea, se dusese s se cufunde ntr-un
fotoliu, unde i adormise, mai nainte de a afla cum se
sfrise cearta.
Ceilali fur de prere c era mai caritabil s nu-l
trezeasc.
n ceea ce-l privete pe dAiguillon, acesta era nepstor.
Dei cel ce urma s se dueleze era fratele su, i se prea
nepotrivit ca un om ca el, care tindea s ajung n nalta
diplomaie, s dea dovad de emotivitate.
Marchizul i tnrul duce luar poziia de gard.
Pe buzele lui de Fronsac flutura un zmbet crud. Tinereea
lui Henri, fa de care era mai n vrst cu zece ani, l fcea
s-i nchipuie c-l va nvinge lesne. De altminteri, era expert
n mnuirea armelor i rareori ntlnea pe cineva care s-l
ntreac.
Nu tia, desigur, c domnul de Nevers era i mai
ndemnatic dect el i deseori luase drept scorneal
miraculoasa dibcie ce li se atribuia tuturor celor ce purtau
numele de Lagardre.
Sigur pe sine, nu i-ar fi prut ru s distrug n curnd
acea legend stupid.
Spadele se ciocnir.
Fronsac vzu imediat cu ce adversar de temut avea de a

face i zmbetul i pieri. Drace! i va fi mai greu de cum i


nchipuise s obin victoria dac o va obine.
La rndul su, Henri i ddu seama c va avea nevoie de
toat tiina lui pentru a-i ine piept. Recurse, aadar, la cele
mai fine vicleuguri ale sale i la cele mai subtile pase.
Timp de cinci minute cinci secole pentru cei ce asistau
lupta rmase fr rezultat.
Fronsac, cu ochii congestionai, cu fruntea iroind de
transpiraie, i nmulea loviturile cu o impetuozitate tot mai
mare, ncercnd s ptrund prin reeaua de oel cu care se
acoperea marchizul.
Henri, dimpotriv, la fel de stpn pe el ca la nceput, nu
ddea niciun semn de oboseala i, fr a se grbi, atepta
momentul propice pentru a plasa faimoasa lovitur secret a
lui Nevers!
Spectatorii respirau cu greutate i erau ntr-att de
absorbii de peripeiile luptei, nct nu o remarcar pe
doamna du Barry, care se oprise n pragul salonului.
Tnra femeie, mai palid ca o moart, se sprijinea de
batanii uii ca s nu cad.
Nu-i dezlipea privirile de la domnul de Nevers i ntregul
trup i era agitat de un tremur continuu ce denota o emoie
ajuns la culme. Pe chip i se citea o ngrijorare cumplit.
Deodat, scoase un ipt ptrunztor, plin de jale, care
rsun n ncpere, repercutndu-se pe perei n ecouri
sinistre i prelungite.
Tocmai l zrise pe de Fronsac fcnd o fandare adnc
spre Henri i-i auzise exclamaia de triumf. i, creznd c-l i
vede pe tnr zcnd nensufleit pe pardoseal, fu cuprins
de o imens dorin de rzbunare i se repezi de la u ctre
cei doi adversari, gata s sar la gtul ucigaului celui pe
care-l iubea, vrnd s-i sfie carnea cu unghiile.
Dar cnd ajunse Fronsac era cel care zcea, nsngerat,

pe podea.
Henri folosise o fent. Descoperindu-se dinadins, pentru ai pcli adversarul, gndindu-se c acesta va ncerca s
profite de greeala lui simulat presupunere ce se dovedise
corect prinsese momentul n care adversarul fanda, spre
a-i devia arma printr-o serie de biciuiri rapide i puternice i
pentru a-i nfige cu iueala fulgerului vrful spadei sale ntre
sprncene.
i s-ar fi terminat cu libertinul, dac strigtul favoritei nu
l-ar fi fcut pe Henri, prin surpriza pe care i-o provocase, si abat o clip atenia i s-i coboare n mod instinctiv
spada, care nu-l atinse pe de Fronsac dect n partea de sus
a pieptului.
nnebunit de furie, i fr a-i mai psa de ce s-ar putea
crede despre purtarea sa, favorita voi s se arunce n braele
lui Henri, dar nici nu schiase micarea cnd Blanche,
scpnd din minile lui Cocardasse i ale lui Passepoil, trecu
prin faa ei ca o sgeat i alerg s se arunce de gtul
fratelui su, acoperindu-i faa cu srutri convulsive.
Doamna du Barry simi c-i nghea inima i avu brusca
intuiie c acea prietenie freasc avea s se pun de-a
curmeziul n calea dragostei sale.
Dup cteva clipe, n rstimpul crora toi se aplecaser
asupra lui de Fronsac spre a-i da seama de gravitatea strii
lui, Henri se desprinse cu blndee din braele surorii sale,
apoi, apropiindu-se de contes, i spuse, ncercnd s-i
stpneasc tremurul glasului:
Adio, doamn. V prsesc pentru totdeauna nu ne
vom mai vedea niciodat!
Oh! Henri! ce spunei? Ce spui? exclam doamna du
Barry, al crui chip deveni mai alb dect dantelele sale. S
nu ne mai vedem niciodat! Este cu neputin! Gndetete la dragostea noastr! la aceast dragoste care ne leag

pe vecie unul de cellalt!


Nu mai am dreptul de a iubi, doamn! replic plin de
amrciune domnul de Nevers. De dou ori n decursul a
cinci ani, pentru c nu i-am fost alturi ca s-o apr, sora mea
a fost victima unui odios atentat De acum nainte i sunt
dator n ntregime ei i onoarei numelui de Lagardre!
Adio, doamn Adio!
Henri! Henri! gemu favorita ncercnd s-l rein pe
tnr te conjur, nu m prsi Fr tine nu pot tri Ce
vrei s se ntmple cu mine, dac nu te voi mai vedea? Nu,
rmi, rmi cu mine iubirea noastr este mai presus de
orice aa ai spus tu nsui!
Adio, doamn! se mrgini s repete Henri, fcnd un
puternic efort s rmn calm, cci i simea inima
sngernd sub constrngerea pe care i-o impunea i
nelegea, n sfrit, c, pentru un Nevers, acea dragoste
imperioas, acea iubire mrturisit ar fi o crim, deoarece se
mpotrivea raiunii sale.
Apoi, ntorcndu-se ctre Blanche, se duse mpreun cu ea
s-i regseasc pe btrnii profesori de scrim, lng care se
aflau deja Romuald i Louise.
Un sfert de or mai trziu, prseau cu toii domeniile
Fontainebleau i porneau pe drumul ctre Castelul Mohort.
Vzndu-l pe domnul de Nevers plecnd, contesa se
prbuise la pmnt, ca lovit de trsnet.
Nu vom descrie bucuria fr margini a ducelui Philippe i
a ducesei Olympe, cnd i strnser la piept fiul ce suferise
att de ndelung. Este uor s ne-o nchipuim.
Vreme de cteva sptmni, locuina lor a fost n
srbtoare, iar denumirea de Castelul Mohort nu mai avea
nicio raiune s-i fie aplicat.
n cursul lungilor seri petrecute n familie, aventurile celor

doi tineri constituir un nesecat subiect de conversaie, i


toi i felicitau clduros c li se alturaser compatrioilor lor
din Canada, n strdania lor de a rezista stpnirii engleze.
Philippe simea o mulumire lesne de neles, regsind n
acel fiu sperana neamului su, brbatul de onoare pe care-l
crescuse n spiritul dreptii.
Ignora, desigur, ce era n inima lui. Nu tia nimic nici
despre tot ce avea legtur cu seara petrecut la
Fontainebleau. Nu avea s afle niciodat, deoarece cei patru
tineri i cei doi btrni profesori de arme se neleseser s
pstreze, cu privire la acel subiect, o tcere absolut, cci,
cunoscnd firea impetuoas i iute la mnie a ex-sergentului
Belle-pe, se temeau c, dac i s-ar fi spus, l-ar fi vzut
exterminndu-i pe toi ce purtau numele de Richelieu.
ntr-o diminea, ducele i ducesa primir o scrisoare din
partea maicii superioare de la Picpus, prin care le anuna
apropiata cstorie a lui Romuald i a Louisei.
n acea epistol, maica Philippine spunea c ntre ea,
domnul de Dizons i un cordelier, al crui nume clugresc
era fratele Eusbe, avusese loc o ntrevedere n cursul
creia lui Romuald i se mrturisise totul.
Aceeai misiv explica ce anume fusese cndva fratele
Eusbe, alias cavalerul Zeno, redevenit cinstit i pocit n
urma morii tragice a marchizei de Coislin.
Unirea Louisei cu Romuald a fost, ntr-adevr, sfinit n
mod solemn peste ctva timp, i cordelierul a fost cel ce a
obinut favoarea de a-i binecuvnta pe soi.
Maica Philippine superioara mnstirii Picpus i maica
Vronique asistau la ceremonie. Una i uitase numele de
Marine Moutier, cealalt pe cel de Bathilde de Wendel.
Prima lsa s-i curg lacrimi dulci, amintindu-i ct de
amare fuseser cele pe care, n urm cu douzeci i doi de
ani, le vrsase cu prilejul cstoriei lui Philippe cu Olympe.

Louise n-a aflat niciodat greeala mamei sale, iar domnul


de Dizons nu a tiut cui i datora viaa dect cinci ani mai
trziu, dup moartea lui Ludovic al XV-lea. Nu a avut curajul
de a-i purta pic.
Henri, credincios hotrrii luate, nu a revzut-o niciodat
pe doamna du Barry, dar a continuat s sufere din cauza
funestei pasiuni ce mocnea n el i care-l consuma cu ncetul.
Printr-o intuiie foarte feminin, i care-i avea rdcinile
n asemnarea de idei dintre fratele su i ea, n afinitatea
sentimentelor amndurora, Blanche ghicise acea pornire
care, de altminteri, i fusese parial dezvluit prin gesturile
expresive i rugtoare ale favoritei, atunci cnd Henri se
desprea de ea, n urma duelului acestuia cu de Fronsac; i,
cu o nduiotoare delicatee sufleteasc, ncerca, sporindu-i
tandreea fa de el, s atenueze pe ct era cu putin
suferinele pe care o amintire persistent le renviau
nencetat.
innd seama de vrsta i experiena lor, Cocardasse i
Passepoil au fost numii arbitri-consilieri ai corporaiilor
profesorilor de arme. tiinei lor le erau supuse problemele
litigioase n materie de scrim.
Dar aveau un mod att de ciudat de a se nelege unul cu
altul i att de rar cdeau de acord, nct doamna
Mathurine, care luase obiceiul s participe la dezbateri,
enervat de ncetineala lor, trana n general diferendul prin
cteva scatoalce distribuite cu generozitate att unuia ct i
celuilalt dar mai ales lui Cocardasse, ntotdeauna fericit de
asemenea mngieri primite de la idolul su.
Mai este nevoie s spunem c lui de Fronsac i s-a vindecat
rana, cea att de meritat? Cei ri au viaa bine nurubat
n trup.
Joson Miroux, acel Hercule breton, ntristat c-i vedea
fotii stpni desprindu-se, a refuzat s i se dedice unuia

mai mult dect celuilalt, i a ales un mod de via special,


plin de desftri, lsndu-se gzduit cnd la domnul de
Nevers, cnd la domnul de Dizons.
Deoarece l motenise pe mo Tanguy, unchiul su, care-i
lsase un ciorap de ln bine burduit, bunul biat din
Quimperl devenise puintel avar i socotea c este bine s-i
pstreze agoniseala fr a cheltui nimic din ea.
S mai adugm c domnul Hlouin, sau baronul de
Posen, devenise dup ce Henri i Romuald aflaser
importantul rol pe care-l jucase pentru ei sub costumul i
numele de astrologul de la castelul Chvreloup cel mai
bun prieten al lor.
Ct despre contesa du Barry, aceasta se arunc mai mult
ca oricnd n vltoarea petrecerilor i plcerilor. Era un fel de
furie, de delir, i prea cuprins de nebunia extravaganelor.
Dar, dac i-ai fi putut citi n strfundurile sufletului, ai fi
fost nspimntat la vederea ulcerului care o rodea.
tiindu-se lipsit pentru totdeauna de dragostea lui Henri,
de acea dragoste care, timp de o clip, o fcuse s
ntrezreasc paradisul, simea c viaa nu mai este dect un
infern i cuta s-i ascund suferinele prin acea existen
nestpnit.
Aa se face c atunci cnd, douzeci i patru de ani mai
trziu, a fost trt n piaa Revoluiei de ctre mulimea
nnebunit de furie, care voia s-o omoare ca fiind metresa lui
Capet, i cnd a urcat pe eafod i i-a oferit capul fatalului
cuit al ghilotinei, buzele ei odinioar att de onorate de
srutrile regale au optit un nume i acel nume era cel
al lui Henri.
SFRIT