Sunteți pe pagina 1din 165

BORIS AKUNIN

LEVIATAN
Leviatan ne trimite la epoca cerebrala a romanului poliist Spiritul
atotputernic al civilizaiei, care azi ne strnete nostalgia, pulseaz aici chiar i
n prezenta crimei.
(The New York Times)
Salturile n timp, schimbrile de ton i de stil narativ sunt dublate perfect de
erudiia autorului. Un roman poliist ca o croaziera de lux. (Entertainment
Weekly) Akunin il cunoate prefect pe Arthur Conan Doyle i Fandorin al sau
se lanseaz n minunate observaii de natura holmesiana.
(Time)

Extrase din documentele aflate n mapa neagr a comisarului Gauche.


PROCES-VERBAL privind examinarea locului crimelor svrite n seara
zilei de 15 martie 1878, n casa lordului Littleby de pe rue de Grenelle (al
aptelea arondisment, Paris) [Fragment]
Din cauze neelucidate, ntreg personalul de serviciu se afla n oficiu,
ncpere situat la parterul imobilului, n stnga vestibulului (camera 3,
schema 1). Dispunerea exact a cadavrelor este indicat pe schema 4, i
anume:
Nr. 1 cadavrul majordomului tienne Delarue, 48 de ani;
Nr. 2 cadavrul menajerei Laura Bernard, 54 de ani;
Nr. 3 cadavrul lacheului personal al proprietarului casei, Marcel Prout,
28 de ani;
Nr. 4 cadavrul fiului majordomului, Luc Delarue, 11 ani;
Nr. 5 cadavrul cameristei Arlette Foche, 19 ani;
Nr. 6 cadavrul nepoatei menajerei, Anne-Marie Bernard, 6 ani;
Nr. 7 cadavrul paznicului Jean Lassage, 42 de ani; Lassage a murit la
spitalul Saint-Lazare, n dimineaa zilei de 16 martie, fr a-i fi recptat
cunotina;

Nr. 8 cadavrul paznicului Patrick Trois-Bras, 29 de ani;


Nr. 9 cadavrul portarului Jean Carpentier, 40 de ani.
Trupurile indicate cu nr. 1-6 sunt dispuse n poziie eznd, n jurul
mesei mari din buctrie, i anume: nr. 1-3 sunt ncremenite cu capul culcat
pe braele ncruciate, nr. 4 are minile aezate sub obraz, nr. 5 este sprijinit de
speteaza scaunului, iar nr. 6 st pe genunchii nr. 2. Chipurile nr. 1-6 sunt
calme, fr cel mai mic semn de spaim sau chin. n acelai timp, nr. 7-9, dup
cum arat i schema, zac pe podea ceva mai departe de scaune. Nr. 7 ine n
mn un fluier, ns niciunul dintre vecini nu a auzit sunet de fluier seara
trecut. Pe feele nr. 8 i 9 e ntiprit o expresie de groaz sau, n orice caz, de
extrem uimire (fotografiile ne parvin mine diminea). Semne de mpotrivire
absente. De asemenea, la o rapid examinare a cadavrelor nu s-au descoperit
vtmri corporale. Cauza deceselor nu poate fi stabilit dect dup efectuarea
autopsiilor. Lund n considerare gradul de instalare a strii de rigor mortis,
matre Bernhem, specialist n medicin legal, a stabilit c decesele au
survenit n momente diferite, ntre orele 10 ale serii (nr. 6) i 6 ale dimineii, iar
nr. 7, dup cum s-a raportat, a murit mai trziu, la spital. nainte de a afla
rezultatele expertizei medicale, ndrznesc s presupun c toate victimele au
fost expuse aciunii unei otrvi foarte puternice, cu efect narcotic rapid,
intervalul de timp n care inima a ncetat s bat depinznd fie de doza
administrat, fie de vigoarea fizic a fiecrei victime.
Ua de la intrarea n imobil era nchis, dar nu i ncuiat. Totui, la
fereastra serei (punctul 8, schema 1) sunt prezente semne clare de intrare prin
efracie: geamul este spart, iar sub fereastr, pe fia ngust de pmnt afnat,
se distinge o vag urm de gheat brbteasc cu talpa de 26 de centimetri, cu
vrf ascuit i toc cu blacheuri (vor fi prezentate fotografii). Criminalul a
ptruns probabil n cas prin grdin, asta dup ce toi servitorii fuseser
otrvii i i pierduser cunotina altminteri acetia ar fi auzit, fr ndoial,
zgomotul sticlei sparte. n acelai timp, este de neneles de ce fptaul, odat
servitorii neutralizai, trebuia s se furieze prin grdin doar putea intra
linitit n cas prin oficiu. Aa sau altminteri, criminalul a urcat din ser la
etaj, unde se afl apartamentul privat al lordului Littleby (vezi schema 2). Dup
cum arat schema, n partea stng a etajului sunt doar dou ncperi: holul,
n care este expus colecia de rariti indiene, i dormitorul proprietarului,
care comunic direct cu holul. Cadavrul lordului Littleby este marcat pe
schema 2 la nr. 10 (a se vedea, de asemenea, desenul cu conturul trupului).
Lordul Littleby era mbrcat ntr-un halat scurt de cas i n pantaloni de
postav, iar talpa dreapt i era nfurat ntr-un bandaj gros. La o prim
examinare a cadavrului, moartea a survenit ca urmare a unei lovituri
neobinuit de puternice aplicate cu un obiect greu, lunguie, n zona tmplei.

Lovitura a fost dat din fa. Covorul este stropit, pe o raz de civa metri, cu
snge i esut cerebral. Este, de asemenea, stropit i vitrina de sticl n care,
potrivit tbliei, se afla nainte o mic statuet a zeului indian Shiva (pe tbli
scrie: Bangalore, a 2-a jum. Sec. XVII, aur). Sculptura era expus pe fondul
unor aluri indiene pictate, unul dintre acestea lipsind, de asemenea.
Din raportul doctorului Bernhem privind rezultatele examenului
anatomo-patologic al cadavrelor din rue de Grenelle.
Totui, n vreme ce cauza morii lordului Littleby (cadavrul nr. 10) este
clar, neobinuit putnd fi considerat n acest caz doar fora loviturii, care a
spart cutia cranian n apte fragmente, n cazurile nr. 1-9 tabloul a fost mai
puin explicit i a necesitat nu doar autopsierea cadavrelor, ci i analize clinice
de laborator. Sarcina ne-a fost ntru ctva nlesnit pentru c J. Lessage (nr. 7)
era nc n via la momentul examinrii primare i, potrivit ctorva indicii
caracteristice (pupilele micorate, respiraia ncetinit, pielea rece, lipicioas,
nroirea buzelor i a vrfului urechilor), s-a stabilit drept cauz a decesului
otrvirea cu morfin. Din pcate, n timpul cercetrii iniiale efectuate la locul
faptei am pornit de la premisa, care prea evident, c drogul a fost administrat
pe cale oral, de aceea au fost examinate amnunit doar cerul gurii i faringele
victimelor. Dat fiind c nu s-a descoperit nimic de natur patologic, expertiza
a intrat n impas. Doar la examinarea efectuat la morg a fiecruia dintre cei
nou decedai s-au descoperit urme abia vizibile de ac de sering la ncheietura
cotului stng. Dei nu intr n sfera competenelor mele, mi ngdui s
presupun cu un grad de certitudine destul de mare c injeciile au fost
administrate de ctre o persoan avnd o experien considerabil n proceduri
de acest fel. Dou considerente m-au determinat s ajung la aceast concluzie:
1) injeciile au fost fcute cu excepional acuratee: nu am descoperit la
niciunul dintre cei examinai vreun hematom vizibil cu ochiul liber; 2) n mod
obinuit, coma narcotic se instaleaz dup trei minute, ceea ce nseamn c
toate cele nou injecii au fost administrate exact n acest interval de timp. Fie
au participat civa fptai (ceea ce este puin probabil), fie a fost doar unul,
dar nzestrat cu o abilitate de-a dreptul uluitoare chiar dac presupunem c
i-ar fi pregtit anticipat o sering pentru fiecare victim. n fond, este greu de
presupus c un om cu mintea ntreag i-ar pune braul la dispoziie dac sub
ochii lui altcineva i-a pierdut deja cunotina n urma respectivei aciuni.
Asistentul meu, matre Jolie, consider, ce-i drept, c toate victimele puteau fi
n stare de trans hipnotic, dar eu unul, n numeroii mei ani de practic
medical, nu am avut niciodat de-a face cu un caz asemntor. De asemenea,
atrag atenia domnului comisar asupra faptului c nr. 7-9 zceau pe podea n
poziii sugernd o vdit panic. Presupun c acetia trei au fost injectai
ultimii (sau aveau o mai mare rezisten la morfin) i, nainte de a-i pierde

cunotina, au neles c celorlali li se ntmpl ceva dubios. Analizele de


laborator au demonstrat c fiecare victim a primit o doz de morfin de
aproximativ dou ori mai mare dect cea letal. Judecnd dup starea
cadavrului fetiei (nr. 6), care trebuie s fi murit prima, injeciile au fost fcute
ntre orele 9 i 10 ale serii de 15 martie.
ZECE VIEI PENTRU UN MIC IDOL DE AUR!
Crim de comar ntr-un cartier select.
Astzi, 16 martie, Parisul nu vorbete dect despre crima nfiortoare
care a tulburat linitea decent a aristocratei rue de Grenelle. Corespondentul
ziarului La Revue Parisienne s-a grbit s ajung la locul tragediei i este gata
s satisfac legitima curiozitate a cititorilor notri.
Aadar, n aceast diminea, potaul Jacques Le-Chien i-a ngduit, ca
de obicei, s sune puin dup ora opt la ua elegantei vile cu etaj aparinnd
lordului Littleby, cunoscut colecionar britanic. Dl. Le-Chien a fost surprins c
portarul Carpentier, care primea personal pota pentru nlimea Sa, nu i-a
rspuns i, bgnd de seam c ua era ntredeschis, a intrat n vestibul.
Dup un minut, acest veteran al serviciului potal, n vrst de 70 de ani, s-a
npustit ndrt n strad, ipnd ca din gur de arpe. Poliia, chemat la faa
locului, a descoperit n cas o adevrat mprie a lui Hades: apte servitori
i doi copii (fiul majordomului, n vrst de unsprezece ani, i nepoica
menajerei, n vrst de ase ani) i dormeau acolo somnul de veci. Poliitii au
urcat la etaj, unde l-au gsit pe proprietarul vilei, lordul Littleby. Zcea ntr-o
balt de snge, ucis chiar n sala n care-i pstra faimoasa colecie de rariti
orientale. Englezul, n vrst de 55 de ani, era bine cunoscut n nalta societate
a capitalei noastre. Trecea drept un brbat excentric i nesociabil, ns
numeroi arheologi i orientaliti erudii l respectau ca pe un veritabil
cunosctor al istoriei i civilizaiei indiene. Tentativele ntreprinse n repetate
rnduri de conducerea Muzeului Louvre de a achiziiona diverse exemplare din
bogata sa colecie au fost de fiecare dat respinse cu indignare. Rposatul
preuia n mod deosebit o statuet-unicat a zeului Shiva, din aur, evaluat de
experi la cel puin o jumtate de milion de franci. Om bnuitor i suspicios,
lordul Littleby se temea teribil de hoi, prin urmare, n camera care adpostea
colecia erau postai zi i noapte doi paznici narmai.
Enormitatea nelegiuirii i cinismul cu care a fost nfptuit asasinatul n
mas de pe rue de Grenelle depesc orice imaginaie. Ct dispre pentru viaa
omului! Ce cruzime monstruoas! i pentru ce? Pentru un idol din aur, care
acum nici mcar nu mai poate fi vndut! Iar dac va fi topit, Shiva se va
transforma ntr-un banal lingou de dou kilograme. Dou sute de grame de
metal galben iat valoarea pe care a avut-o n ochii criminalului fiecare dintre

cele zece suflete trimise pe lumea cealalt. O tempora, o mores! Vom exclama,
asemenea lui Cicero.
Este inexplicabil de ce paznicii i-au prsit postul i au cobort la
parter. Este de neneles i la ce misterioas putere a recurs criminalul pentru
a-i supune voinei sale pe toi cei aflai n cas, fr cea mai mic mpotrivire
din partea acestora (poliia bnuiete c a fost folosit o otrav cu efect rapid).
Este ns limpede c asasinul nu se atepta s-l gseasc acas pe proprietar
calculele sale diabolice au fost evident date peste cap. Se prea poate ca aceasta
s explice i ferocitatea bestial cu care a fost ucis onorabilul colecionar. S-ar
prea c asasinul a fugit de la locul faptei cuprins de panic. n orice caz, el
doar a nfcat statueta i unul dintre alurile indiene expuse n aceeai
vitrin.
A avut nevoie de al, fr ndoial, pentru a nfur n el statueta din
aur, altminteri strlucirea sculpturii putea atrage atenia vreunui trector
ntrziat. Celelalte obiecte de pre (i colecia numra destule) sunt neatinse.
Corespondentul dumneavoastr a aflat c lordul Littleby a rmas ieri acas
absolut ntmpltor, printr-un concurs fatal de mprejurri. Asear trebuia s
plece la bi, ns, spre nenorocirea sa, a fost intuit la pat din pricina unei crize
subite de gut. Avem totui temeiuri s credem c nemaipomenita nelegiuire nu
va rmne nepedepsit. Cel mai experimentat agent al Prefecturii Parisului,
Gustave Gauche, cruia i s-a ncredinat conducerea anchetei, l-a informat n
mod confidenial pe corespondentul nostru c poliia se afl n posesia unui
indiciu foarte important. Comisarul este absolut sigur c pedeapsa va urma ct
de curnd. ntrebat dac aceste crime au fost comise cumva de un criminal
profesionist, dl Gauche a zmbit irei n mustaa-i crunt i a rspuns
enigmatic: Nu, fiule, n acest caz firele duc spre nalta societate. Preaplecatul
dumneavoastr servitor nu a izbutit s mai stoarc nici mcar un cuvinel de la
domnia sa.
J. Du Roi.
STA DA PETE!
Shiva de aur a fost gsit!
Crima secolului de pe rue de Grenelle opera unui nebun?
Ieri, 17 martie, la orele 6 ale dup-amiezii, lui Pierre B., n vrst de
treisprezece ani, care pescuia lng Podul Invalizilor, i s-a prins att de vrtos
crligul undiei de ceva de pe fundul Senei, nct s-a vzut nevoit s intre n
apa rece ca gheaa. (Pi ce, eram prost s arunc buntate de crlig englezesc?
i-a spus tnrul pescar reporterului nostru.) Vitejia lui Pierre a fost rspltit:
crligul se agase nu n te miri ce butean mpotmolit n ru, ci ntr-un obiect
greu, pe jumtate ngropat n ml. Scos din ap, obiectul a nceput s
rspndeasc o strlucire nepmntean, orbindu-l pe tnrul pescar uluit.

Tatl lui Pierre, sergent n rezerv, veteran al Btliei de la Sedan, i-a dat
seama pe loc c este vorba chiar de faimosul Shiva din aur, din pricina cruia
au fost ucii alaltieri zece oameni, i a dus obiectul gsit la Prefectur.
Cum s nelegem asta? Un criminal care nu a pregetat s asasineze cu
snge rece i rafinament atia oameni a renunat, din netiute pricini, s se
foloseasc de trofeul dobndit prin fapta sa monstruoas! Poliia i opinia
public sunt n plin derut. Publicul, pare-se, este nclinat s cread c n
sufletul asasinului s-a trezit, tardiv, contiina i, ngrozit de oroarea faptei sale,
a aruncat idolul n ru. Muli chiar bnuiesc c sceleratul s-a necat i el pe
undeva, prin apropiere. Poliia are ns nclinaii mai puin romantice i vede n
inconsecvena aciunilor criminalului semne evidente de demen.
Vom afla oare vreodat dedesubturile acestei inimaginabile istorii de
comar?
Albumul frumuseilor pariziene.
O serie de douzeci de cri potale ilustrate, livrate ramburs, pentru 3 fr.
99 cent., preul expediiei inclus. Ofert unic! Grbii-v, tirajul este limitat.
Paris, rue Cuypel, tipografia Patoux i fiul.
Partea nti.
PORT SAID ADEN.
Comisarul Gauche.
La Port Said, la bordul vaporului Leviatan a urcat un nou pasager, care a
ocupat cueta numrul 18 ultima cuet de clasa nti liber i comisarului
Gauche i-a crescut pe loc moralul. Nou-venitul arta foarte promitor: micri
reinute, msurate, expresie impenetrabil aternut pe chipul frumos. La
prima vedere prea extrem de tnr, dar, cnd subiectul i-a scos melonul, s-au
dezvluit privirii, surprinztor, tmplele sale crunte. Ciudat exemplar, decise
comisarul. Constatai pe loc c era vorba de un ins cu caracter i, cum se
spune, cu trecut. Era, indiscutabil, un potenial client pentru papa Gauche.
Pasagerul porni pe scara vaporului, legnndu-i portpledul, n vreme ce
hamalii asudai crau anevoie un bagaj considerabil: geamantane scumpe, cu
scr, sacoe de voiaj de cea mai bun calitate, din piele de porc, legturi
voluminoase de cri, ba chiar i un triciclu pliant (o roat mare, dou mici i
un mnunchi de evi metalice sclipitoare). ncheiau procesiunea doi haidamaci
care trau dup ei nite haltere cu aspect impresionant.
Inima lui Gauche, copoi btrn (aa-i plcea comisarului s se
autogratuleze), treslt cu frenezia vntorului atunci cnd bg de seam c
nou-venitul nu purta emblema din aur nici pe reverul elegantului pardesiu de
var, nici pe veston, nici pe lniorul ceasului. Se-ncinge treaba, se-ncinge, i
zise Gauche, cercetndu-l cu luare aminte pe filfizon pe sub sprncenele-i
stufoase i pufind din pipa sa favorit. Chiar aa, de unde pn unde crezuse

el, btrn fr minte, c asasinul va urca pe vapor nc de la Southampton?


Crimele fuseser comise n 15 martie, or acum era deja 1 aprilie. Putea, foarte
simplu, s ajung la Port Said n vreme ce vaporul ocolea conturul vestic al
Europei. i, poftim, ca un fcut: un posibil client perfect, cu bilet de clasa nti
i aspect esenial fr emblem din aur.
Emblema asta blestemat, pe care era gravat abrevierea numelui
companiei maritime Jasper-Artaud Partnership, ncepuse de la o vreme s-i
apar lui Gauche i noaptea n vis, iar visele erau toate peste msur de oribile.
Bunoar, cel de azi-noapte.
Se fcea c se plimba cu madame Gauche ntr-o brcu, n Bois de
Boulogne. Soarele strlucea, psrelele ciripeau. Brusc, din vrful arborilor se
artase o mutr gigantic de aur, cu nite ochi nenchipuit de rotunzi, i
cscase botul n care ar fi ncput fr doar i poate Arcul de Triumf i
ncepuse s soarb eleteul. Gauche, npdit de sudoare, se ntinsese dup
vsle. ntre timp, se dovedise c ntmplarea nu se petrecea ctui de puin n
parc, ci n mijlocul unui ocean nemrginit. Vslele se ndoiser ca nite paie,
madame Gauche l mpungea dureros cu umbrelu-n spinare, apoi o uria
matahal strlucitoare aproape acoperise orizontul. Cnd namila slobozise o
fntn ce cuprindea jumtate de cer, comisarul se trezise i bjbise cu mna
tremurnd pe noptier unde i-or fi fost pipa i chibriturile?
Gauche vzuse pentru prima oar balena de aur pe rue de Grenelle, n
timp ce examina rmiele pmnteti ale lordului Littleby. Englezul zcea cu
gura cscat ntr-un strigt mut proteza dentar i atrna pe jumtate afar
iar deasupra frunii totul era un sufleu nsngerat. Gauche se lsase n
genunchi i se pruse c vede ntre degetele cadavrului o sclipire de aur i,
dup ce privise mai atent, mrise de satisfacie. i picase din senin un noroc
rar, de-a dreptul extraordinar, din cele despre care citeti doar n romanele
poliiste. Rposatul, cinste lui, furnizase anchetei un important corp delict nu
pe tav, ci n palm. Adic, ia de-aici, Gauche, servete-te! ncearc numai s
mi-l faci scpat pe cel care mi-a crpat scfrlia, c o s crpi i tu de ruine,
ghiuj btrn!
Emblema din aur (ce-i drept, la nceput Gauche nu tiuse c e vorba de o
emblem, crezuse c-i un breloc sau o agraf cu monograma posesorului) nu
putea aparine dect asasinului. Pentru orice eventualitate, comisarul artase,
firete, podoaba n form de balen valetului cel tnr (ca s vezi ce noroc pe el:
n 15 martie putiul avusese zi liber i asta-i salvase viaa), dar biatul nu mai
vzuse niciodat flecuteul acela la stpnul lui. Slav Domnului!
Apoi porniser s se roteasc volanii i s se nvrt roile dinate ale
greoiului mecanism poliienesc: ministrul i prefectul puseser la btaie forele
lor de elit ntru rezolvarea Crimei secolului. Chiar n seara urmtoare,

Gauche aflase c cele trei litere gravate pe balena de aur nu erau iniialele cine
tie crui destrblat nglodat n datorii, ci ale unui consoriu maritim francobritanic abia nfiinat. Balena era simbolul navei-minune Leviatan, recent
lansat la ap n antierul naval din Bristol i gata s porneasc n prima sa
curs, spre India.
Despre giganticul vapor ziarele duseser vestea de multe luni ncoace.
Acum se aflase c, n ajunul acestei prime cltorii, Monetria Londrei btuse
nite embleme omagiale din aur i argint: din aur pentru pasagerii de la clasa
nti i pentru ofierii superiori de pe nav, din argint pentru pasagerii de la
clasa a doua i pentru subalterni. Pe luxoasa nav, unde realizrile tehnicii se
mpleteau cu un confort nemaivzut, nu fusese prevzut i clasa a treia.
Compania garanta cltorilor servicii complete, nct nu era obligatoriu s fii
nsoit de un servitor. Valeii ndatoritori i cameristele pline de tact vor avea
grij s v simii ca acas la bordul lui Leviatan, spunea o reclam tiprit de
ziarele din ntreaga Europ. Fericiilor care-i comandaser o cabin la prima
curs, Southampton-Calcutta, li se nmnase, laolalt cu biletul, o balen din
aur sau din argint. Iar biletul putea fi cumprat din orice mare port al Europei,
de la Londra pn la Constantinopol.
Toate bune i frumoase: emblema nu era la fel de util ca iniialele
proprietarului, dar asta complica destul de puin problema, i fcuse socoteala
comisarul. Numrul insignelor din aur fusese strict limitat. Trebuia doar s
atepte ziua de 19 martie ziua cnd era prevzut ieirea triumfal n larg
s ajung la Southampton, s urce pe vapor i s vad care dintre pasagerii de
clasa nti nu poart balena n miniatur. Sau (ceea ce era i mai probabil) s
afle care anume dintre cei ce-i cumpraser bilet nu urc la bord. Acela va fi,
prin urmare, clientul lui papa Gauche. Simplu ca bun ziua.
Dei Gauche detesta cltoriile, de ast-dat i clcase pe inim. i
dorea nespus s rezolve personal Crima secolului. Mai tii, poate aa l-ar
avansa n sfrit la gradul de comisar de divizie. Mai are trei ani pn la pensie.
Una e s primeti pensie de categoria a treia, alta-i s fie de-a doua. Diferena
se ridic la o mie cinci sute de franci pe an, or, o mie cinci sute de franci nu
gseti pe toate drumurile.
Aa c insistase el nsui s i se dea cazul. Se gndise c va face o
plimbare pn la Southampton, iar n cel mai ru caz va ajunge pe calea apei
pn la Le Havre, unde vaporul avea prima oprire; acolo, la dana de acostare
jandarmi i reporteri. Titlu n La Revue Parisienne: Crima secolului a fost
soluionat, poliia noastr e la nlime. Sau i mai bine: Gauche, btrnul
copoi, s-a inut de cuvnt.
Da' de unde! Prima surpriz neplcut l ateptase pe comisar la biroul
maritim din Southampton, unde aflase c pe afurisitul la de vapor erau o sut

de cabine de clasa nti i zece ofieri superiori. Toate biletele fuseser vndute.
O sut treizeci i dou. i mpreun cu fiecare bilet se nmnase cte o
emblem din aur. Aadar o sut patruzeci i doi de suspeci nu era de glum.
Nu-i nimic, se linitise Gauche, doar unul dintre ei nu va avea balena.
n dimineaa zilei de 19 martie, comisarul, cu prul zburlit de vntul
umed, dar nfofolit cu un fular clduros, sttea lng pasarela vaporului,
alturi de mister Josiah Cliff cpitanul, i de monsieur Charles Renier
secundul. Cei doi ofieri ntmpinau pasagerii. Fanfara cnta, alternativ,
maruri englezeti i franuzeti, pe chei se mbulzea o mulime de oameni, iar
Gauche pufnea de furie, tocnd ntre dini srmana pip nevinovat. Pentru c,
vai, din pricina vremii friguroase, toi pasagerii purtau pelerine de ploaie,
paltoane, mantale, robe orientale. ncearc numai s afli care are i care n-are
emblem. Asta fusese plcuta surpriz numrul doi.
Toi cei care urmau s urce pe vapor la Southampton sosiser pn la
ultimul, ceea ce nsemna c, i dac-i pierduse emblema, asasinul ajunsese
totui la bord. i socotea pe poliiti, de bun seam, nite idioi patentai.
Oare spera c se va pierde n puhoiul acela de lume? Sau, cine tie, poate
nu avea de ales?
Oricum, un lucru era clar: Gauche trebuia s cltoreasc pn la Le
Havre. Comisarului i se repartiz cabina de rezerv, destinat oaspeilor de
vaz ai companiei maritime.
Imediat dup plecare, n marele salon de la clasa nti s-a organizat un
bal, eveniment n care comisarul i punea mari sperane, dat fiind c pe
invitaii se meniona: Intrarea pe baza prezentrii emblemei sau a biletului de
clasa nti. i cine se va obosi s-i in biletul n mn? Era mult mai simplu
s-i agi la hain micuul i drglaul leviatan din aur.
La banchet, Gauche i-a vrsat n sfrit nduful: i-a scormonit pe toi cu
privirea, ba chiar s-a vzut nevoit s-i vre nasul n decolteul ctorva doamne.
Nu cumva e agat acolo, n vlcelu, ceva pe un lnior de aur s fie o
balen, poate? Cum s nu verifici?
Toi beau ampanie, se ghiftuiau cu felurite delicatese oferite pe tvi de
argint i dansau, n vreme ce Gauche muncea: i tergea de pe list pe cei care
purtau emblema la locul ei. Cele mai mari bti de cap le avea cu brbaii.
Muli dintre ei, mieii, i agaser balena de lanul ceasului, pe care-l
vrser n buzunarul vestonului. Comisarul se vzuse nevoit s se intereseze
de unsprezece ori ct e ceasul.
Surpriza numrul trei: toi ofierii purtau insigna, dar pasageri cu ea
lips descoperi nu mai puin de patru, dintre care doi de sex feminin. Lovitura
care sprsese easta lordului Littleby ca pe-o coaj de nuc fusese de o
asemenea for, nct doar un brbat o putuse aplica, i nu un brbat oarecare,

ci un atlet excepional. Pe de alt parte, comisarul, ca unul dintre cei mai


experimentai specialiti n materie de crime, tia perfect c, n stare de emoie
extrem sau de criz isteric, cea mai firav domni e capabil de veritabile
miracole. Iar exemple avea destule la-ndemn. Anul trecut, o modist din
Neuilly, o nag de fetican, i aruncase de la etajul trei amantul infidel un
rentier dolofan, de dou ori mai solid i cu un cap i jumtate mai nalt dect
ea. Aa c nu puteau fi excluse din rndul suspecilor nici femeile care nu
purtau emblema. Dei, unde s-a mai vzut ca o femeie, i nc una din lumea
bun, s tie s fac injecii cu atta ndemnare?
ntr-un fel sau altul, investigaiile sale la bordul navei ameninau s
treneze, prin urmare comisarul recurse la obinuita sa meticulozitate.
Cpitanul Josiah Cliff era singurul ofier de pe vas iniiat n secretul anchetei i
primise instruciuni din partea conducerii companiei s acorde aprtorului
francez al legii ntreaga asisten posibil. Gauche folosi acest privilegiu fr
nici o jen: pretinse ca toate persoanele care intrau n zona lui de interes s fie
repartizate n acelai salon.
Acum e momentul s explicm c, din considerente de ordin privat i din
grij pentru confortul pasagerilor (n reclama fcut vaporului se spunea: V
vei simi ca ntr-un vechi conac englezesc de cea mai bun tradiie),
persoanele care cltoreau la clasa nti urmau s ia masa nu n uriaa sal
prevzut n acest scop, laolalt cu cei ase sute de purttori ai democraticelor
embleme din argint, ci erau repartizai n sufragerii confortabile, fiecare
purtnd alt nume i avnd aspectul unui salon din nalta societate: candelabre
de cristal, stejar i mahon biuit, scaune mbrcate n catifea, tacmuri
sclipitoare de argint, chelneri pomdai i stewarzi sritori. Pentru atingerea
elurilor sale, comisarul pusese ochii pe salonul Windsor, aflat pe puntea
superioar, chiar la prora: trei perei cu ferestre nentrerupte i o panoram
magnific nici chiar n zilele mohorte nu era nevoie s fie aprins lumina.
Catifeaua avea aici o nuan auriu-cafenie, iar pe ervete se lfia blazonul
Casei Windsor.
n jurul mesei ovale, cu picioarele fixate n podea (pentru eventualitatea
unui tangaj mai puternic), erau plasate ase scaune cu sptar nalt, sculptate,
mpodobite cu tot felul de zorzoane gotice. Comisarului i plcea c aveau s
stea cu toii la aceeai mas i-i ordonase stewardului s aeze plcuele cu
numele pasagerilor nu oricum, ci n chip strategic: pe cei patru fr emblem i
instal chiar n faa lui, ca s nu-i scape din ochi pe gugutiuci. Gauche nu
izbutise totui s-l conving pe cpitan s ia loc n capul mesei, aa cum
plnuise. Mister Josiah Cliff nu dorea s participe (potrivit propriei sale
exprimri) la blciul acesta i se instalase n salonul York, unde luau masa
noul vicerege al Indiei, consoarta acestuia i doi generali din armata indian.

York era plasat n prestigioasa zon de la pupa, la distan maxim de


ciumatul Windsor, unde fusese trimis secundul, Charles Renier. Acesta din
urm i displcu comisarului din prima clip: fa ars de soare i btut de
vnt, vorb dulceag, pr negru sclipind de briliantin, mustcioare cnite,
dublu rsucite. Paia de blci, nu marinar.
n cele dousprezece zile cte trecuser de cnd se desprinseser de
rm, comisarul apucase s-i observe destul de bine pe vecinii de salon,
deprinsese bunele maniere (adic s nu fumeze n timpul mesei i s nu adune
sosul cu un dumicat de pine), i nsuise mai mult sau mai puin geografia
complicat a acelui ora plutitor i se obinuise cu tangajul, dar tot nu
progresase n direcia dorit.
Iat, deci, cum se prezenta situaia.
Iniial, primul n ordinea suspiciunilor fusese sir Reginald Milford-Stokes,
un gentleman jigrit, rocovan, cu favorii zburlii. Prea s aib vreo cel mult
treizeci de ani. Se comporta straniu: ba i pironea ochiorii verzi undeva
departe i nu rspundea la ntrebri, ba se nviora brusc i ndruga din senin
verzi i uscate despre insulele Tahiti, despre recifuri de corali, lagune de
smarald i colibe cu acoperi din frunze de palmier. icnit i pace. Ce nevoie
avea acest baronet, odrasla unei familii bogate, s cltoreasc pn la captul
lumii, spre nu-tiu-care Oceania? Ce nu vzuse el la viaa lui? Afurisitul de
aristocrat se prefcuse c nu aude ntrebarea pus, de altfel, n dou rnduri
referitoare la lipsa emblemei. Se ntorcea ctre comisar, iar dac se uita ntradevr la el, l privea fix, ca pe-o musc. Snob nenorocit. nc la Le Havre (unde
sttuser patru ore) Gauche dduse fuga la telegraf i ceruse Scotland Yardului
referine: ce-i cu acest Milford-Stokes, s-a fcut sau nu remarcat prin niscai
violene, oare nu a urmat aa, de amuzament, cursuri de medicin? Rspunsul
sosise chiar naintea plecrii vaporului. Se pare c nu gsiser nimic
interesant, ba se explicau i ciudeniile lui. i totui, nu avea balena de aur,
deci nu era cu putin ca rocovanul s fie ters de pe lista clienilor lui
Gauche.
Cel de-al doilea: monseniorul Gintaro Aono, nobil japonez (aa era
nscris n registrul pasagerilor). Asiatic ca toi asiaticii: mic de statur, usciv,
cu vrst greu de ghicit, mustcioar subiric i ochiori tioi ca nite fante
oblice. La mas, de obicei tcea. ntrebat despre ocupaia sa, bolborosise
fstcit: ofier n armata imperial. Cnd fusese descusut despre emblem, se
fstcise nc i mai abitir, l strpunsese pe comisar cu o privire ncrcat de
ur i, dup ce se scuzase, o zbughise pe u afar. Nici mcar supa nu i-o
terminase. Suspect! Oho, i-nc cum! Ce mai, slbatic n toat regula. n salon
i fcea vnt cu un evantai din hrtie, strident colorat, ca un pederast din
speluncile foarte vesele de pe rue de Rivoli. Se plimba pe punte nclat n nite

trlici de lemn, nvemntat ntr-un halat de bumbac i fr pantaloni pe el.


Gustave Gauche credea, firete, n libertate, egalitate i fraternitate, dar unui
asemenea macac nu trebuia s i se permit accesul la clasa nti.
i acum, despre femei.
Madam Renate Kleber: tineric, probabil puin peste douzeci de ani.
Soia unui funcionar austriac de banc. Se ducea la Calcutta, la soul ei. Nu
putea fi considerat o frumusee nas ascuit, vioaie, vorbrea. La o clip
dup ce fceai cunotin cu ea, te ntiina c e nsrcinat, stare creia i
erau supuse toate gndurile i simmintele sale. Amabil, direct, dar absolut
insuportabil, n cele dousprezece zile izbutise s-l plictiseasc de moarte pe
comisar cu flecreala despre preioas-i sntate, brodatul boneelelor i alte
asemenea flecutee. Un veritabil stomac pe picioare, mcar c sarcina era n
stadiu incipient, iar pntecele abia i se rotunjise niel. Gauche, firete, prinsese
momentul i o ntrebase unde-i era emblema. Elveianca clipise din ochiorii-i
albatri, plngndu-se c rtcete toate cele. Ei da, sigur, era chiar foarte
posibil. Comisarul o trata pe Renate Kleber cu un amestec de iritare i
atitudine protectoare i nu o considera, la modul serios, unul dintre clienii lui.
Pe cea de-a doua doamn, miss Clarissa Stamp, experimentatul detectiv
o studiase ns cu mult mai mare interes. Era de bun seam ceva necurat n
privina ei. Prea o englezoaic ca toate englezoaicele: pr spelb, searbd,
trecut de prima tineree, linitit, maniere cuviincioase, dar n ochii ei apoi
vedeai fulgernd la rstimpuri sclipiri de diavoli. Am mai vzut noi de-alde
tia. Apa sttut e cu draci umplut. i iar era vorba de mici detalii
semnificative. Ai zice c-i vorba de fleacuri, la care altul n-ar lua aminte, dar
Gauche, copoi btrn, are privirea ager. Miss Stamp purta rochii i costume
scumpe, nou-noue, dup ultima mod de la Paris, poetu din baga (vzuse
una la fel pe Champs-Elyses trei sute cincizeci de franci), dar i cumprase
un carneel de nsemnri ieftin de la o amrt de dughean de papetrie. O
dat o vzuse purtnd pe punte un al (btea vntul) exact ca al doamnei
Gauche, din blan de cine. Sigur, era un al clduros, dar deloc potrivit
pentru o lady englezoaic. i, curios, toate lucrurile noi ale acestei Clarissa
Stamp erau, fr excepie, scumpe, pe cnd cele vechi erau urele i de cea
mai proast calitate. Ceva nu se lega. La un moment dat, naintea unui five
o'clock, Gauche a ntrebat-o: Cum se face, domnioar, c nu purtai niciodat
balena de aur? Nu v place? Dup prerea mea, e un lucruor ic. i ce
credei? A npdit-o o roea mai ceva ca pe nobilul japonez i i-a spus c a
purtat-o deja, dar c el pur i simplu n-a observat-o. Minea. Gauche ar fi
observat-o, fr ndoial. Comisarului i rsrise o mic idee subtil, dar n
cazul acesta trebuia s atepte momentul psihologic adecvat. Vedem noi cum va
reaciona atunci aceast Clarissa.

Dac tot erau zece locuri la mas, iar pasageri fr emblem doar patru,
Gauche se hotrse s-i completeze colecia cu alte personaje care, dei aveau
emblema, erau i ele, n felul lor, ciudate. Asta ca s lrgeasc sfera cercetrilor,
pentru c oricum rmseser scaune libere.
Pentru nceput, i ceruse cpitanului s-l repartizeze la Windsor pe
medicul-ef al vaporului, monsieur Truffo. Josiah Cliff cam mrise, dar n cele
din urm cedase. Era clar de ce avea Gauche nevoie de Truffo: era singurul
medic de pe Leviatan aadar maestru n arta de a face injecii i, potrivit
statutului su, avea dreptul la emblem. Doctorul s-a dovedit a fi un italian mic
de stat, rotofei, cu piele mslinie i frunte lat, continuat cu o chelie venic
brzdat de zgrieturi rare, ca de esal. Era de-a dreptul imposibil s i-l
nchipui pe acest personaj comic n rolul unui asasin necrutor. A trebuit ca,
pe lng locul doctorului, s i se rezerve unul i consoartei sale. Truffo se
nsurase cu numai dou sptmni n urm i hotrse s mbine utilul cu
plcutul, adic slujba cu luna de miere. Scaunul ocupat de proaspta madame
Truffo fusese irosit de-a binelea. Aleasa acelui Esculap al navei, o englezoaic
acr, mereu posomort, prea de dou ori mai vrstnic dect cei douzeci i
cinci de ani ai ei i-i provoca lui Gauche un plictis mortal, cum o fceau, de
fapt, majoritatea compatrioatelor sale. Gauche o botez pe loc oaia, din
pricina genelor albe i a vocii behite. De fapt, femeia deschidea foarte rar gura,
pentru c nu tia franuzete, iar n salon, slav Domnului, conversaiile se
purtau n principal n acest grai nobil. Madame Truffo nu avea emblem,
firete, pentru c nu era nici ofier, nici pasager.
Comisarul mai observase n registru numele unui expert n arheologie
indian, Anthony F. Sweetchild, i hotrse c un indianist era exact ce-i
trebuia. Doar i rposatul Littleby fusese ceva de genul acesta. Mister
Sweetchild, un lungan cu ochelari rotunzi i brbu de ap, adusese el nsui
vorba despre India nc din prima sear. Mai trziu, Gauche l trsese de-o
parte pe profesor i crmise cu grij discuia spre colecia lordului Littleby.
Specialistul n arheologie indian l numise pe rposat, cu dispre, un
diletant, iar colecia lui, o aduntur de curioziti puse laolalt fr urm
de metod tiinific. Unicul obiect de valoare al coleciei, afirmase el, era acel
Shiva din aur. Bine c Shiva se nduplecase s se lase gsit, pentru c, dup
cum se tie, poliia francez se pricepe doar s ia mit. Din pricina acestei
remarci strigtor la cer de nedreapt, Gauche ncepuse s tueasc de nervi,
dar Sweetchild l sftuise s fumeze mai puin. Apoi profesorul remarcase cu
dispre c Littleby, ce-i drept, i procurase o destul de valoroas colecie de
esturi i veminte pictate, printre care se nimeriser i unele exemplare
extrem de interesante, dar acestea ineau mai curnd de meteugurile
btinailor i de artele aplicate. Nu era ru nici cufraul din lemn de santal,

din secolul al XVI-lea, provenind din Lahore, cu o gravur pe o tem din


Mahabharata. i profesorul a continuat s peroreze aa, nct pe comisar l-a
luat curnd somnul.
Gauche i-a ales ultimul vecin de salon din ochi, cum se spune, dar nu la
ntmplare. i asta pentru c, recent, se ntmplase s citeasc o crulie
hazlie, tradus din italian. Un anume Cesare Lombroso, profesor de medicin
legal n oraul italian Torino, elaborase o ntreag teorie n domeniul
criminalistic, potrivit creia ucigaii nnscui nu sunt vinovai de
comportamentul lor antisocial. Conform teoriei evoluioniste a doctorului
Darwin, omenirea parcurge n dezvoltarea ei anumite etape, apropiindu-se
treptat de perfeciune. Criminalul este ns un rebut al procesului evolutiv, un
regres la o treapt inferioar pe scara dezvoltrii. Prin urmare, un potenial
criminal sau tlhar este foarte uor de recunoscut: seamn cu maimua din
care ne tragem cu toii. Comisarul reflectase ndelung la cele citite. Pe de o
parte, n pestriul ir de criminali i infractori cu care avusese de-a face n cei
treizeci de ani de activitate poliieneasc, nu aduceau nici pe departe toi a
gorile, ba se nimereau unii cu mutre att de angelice, nct numai ce le aruncai
o privire i te podideau lacrimi de nduioare. Pe de alt parte, erau totui
destui i cei care aduceau a maimue. i-apoi, btrnul Gauche, ateu convins,
nu credea nici n povestea cu Adam i Eva. Teoria lui Darwin i se prea mult
mai fundamentat. Problema era c, printre pasagerii de la clasa nti, i srise
n ochi un individ scos parc dintr-un tablou intitulat Criminalul tipic: frunte
joas, arcade proeminente, ochi mici, nas turtit, brbie teit. Aadar,
comisarul ceruse ca numitul tienne Boileau, negustor de ceai, s fie repartizat
la Windsor. Individul se dovedise a fi cel mai plcut comesean un om plin de
via, tat a unsprezece copii i filantrop convins.
n general, se prea c la Port Said, urmtoarea oprire dup Le Havre,
cltoria pe mare a lui papa Gauche se va ncheia. Ancheta btea totui pasul
pe loc. Mai mult, flerul dobndit n numeroii ani de slujb i optea
comisarului c se nvrte n cerc, c lipsete dintre pasageri chiar personajul
principal. Detectivul ntrevedea dezagreabila perspectiv de a cltori pe
ntreaga blestemat de rut Port Said-Aden-Bombay-Calcutta, la punctul
terminus urmnd s se spnzure de primul palmier. Doar nu era s se ntoarc
la Paris ca un cine btut! Colegii l-ar lua n rs, iar conducerea ar ncepe s-i
scoat ochii pentru cltoria la clasa nti pe spezele statului. Mcar s nu-l
oblige s ias la pensie nainte de termen.
La Port Said, Gauche i-a clcat pe inim i aproape s-a ruinat
cumprndu-i nite cmi n plus cltoria promitea s fie lung o
provizie de tabac egiptean i, din lips de ocupaie, o plimbare de doi franci cu
birja de-a lungul faimoasei rade a portului. Acolo, nimic ieit din comun. M

rog, un far destul de solid i dou diguri lungi. Orelul i producea o impresie
bizar nu prea nici n Asia, nici n Europa. Dac te uitai la reedina
guvernatorului general al Canalului de Suez, puteai s juri c eti n Europa.
Pe strzile din centru vedeai la tot pasul chipuri de europeni, cucoane
plimbndu-se sub umbrelue albe, domni nstrii tropotind cu pntecele
nainte, purtnd plrii panama i canotiere de pai. Dar, imediat ce birja a cotit
spre un cartier de-al btinailor duhoare, mute, gunoaie putrezite,
copilandri arabi murdari, cerind un bnu. De ce se obosesc oare trntorii
bogai s cltoreasc? E la fel pretutindeni: unii se-ngra de-atta lcomie,
alii crap de foame.
Obosit de refleciile pesimiste i de ari, comisarul s-a ntors abtut pe
vapor. Unde s vezi noroc apruse un nou client i, la prima privire, unul
foarte promitor.
Comisarul i fcu o scurt vizit cpitanului i culese informaii. Aadar,
numele: Erast P. Fandorin, cetean rus. Cine tie din ce pricin, ceteanul
rus nu-i indicase vrsta. Ocupaiunea: diplomat. Sosit de la Constantinopol,
se ndreapt spre Calcutta i de-acolo la post, n Japonia. De la
Constantinopol? Aha, participase pesemne la negocierile de pace care
ncheiaser recentul rzboi ruso-turc. Gauche copie meticulos toate aceste date
pe o foaie de hrtie pe care o aez cu grij n faimoasa map din percal n care
pstra documentele referitoare la caz. Nu se desprea niciodat de mapa
aceasta tot timpul rsfoia i recitea procesele-verbale i decupajele din ziar, iar
n momentele de reverie desena pe marginea paginilor petiori i csue. Era
dorina lui secret, care-i croia drum la lumin din adncul inimii: cum c va
ajunge comisar de divizie, va primi o pensie decent, iar el i madame Gauche
i vor cumpra o csu drgu, undeva n Normandia. Acolo, el, un flic
parizian n retragere, va pescui i-i va face singur cidrul. N-ar fi grozav? Ei, dar
pn la pensie ar trebui s adune un mic capital, mcar douzeci de mii.
Se vzu nevoit s mai fac o vizit n port noroc c vaporul i atepta
rndul la intrarea n Canalul de Suez ca s trimit o telegram la Prefectur:
este oare cunoscut la Paris diplomatul rus E. P. Fandorin, a trecut acesta
recent grania Republicii Franceze?
Rspunsul sosi repede, dup numai dou ore i jumtate. Comisarul afl
c rusul, drguul de el, trecuse grania, i nc de dou ori. Prima oar n vara
lui 1876 (m rog, asta nu conteaz) i a doua oar n decembrie 1877, adic n
urm cu trei luni. Sosise de la Londra i fusese nregistrat la punctul de vam
i control al paapoartelor de la Pas-de-Calais. Nu se tia ct vreme rmsese
n Frana. Era foarte posibil ca n data de 15 martie s se fi aflat nc la Paris.
Putea, aadar, s fac o scurt vizit i n rue de Grenelle, cu o sering n mn
unde nu-i vr dracul coada?

Aadar, trebuia eliberat un locor la mas. Cel mai bine ar fi fost, desigur,
s scape de nevasta doctorului, dar cum s atentezi la sfnta instituie a
cstoriei? Dup o clip de gndire, Gauche decise s se descotoroseasc de
negustorul de ceai acesta, oricum, nu satisfcuse speranele teoretice ale
comisarului i era cel mai puin promitor client. N-are dect s-l anune
stewardul, s-i spun c ar fi, chipurile, un loc ntr-un salon cu domni mai
importani sau cu doamne mai drglae. Doar la asta-i bun un steward, ca s
rezolve chestiuni de acest fel.
Apariia noului personaj n salon isc o mic senzaie n timpul
cltoriei toi izbutiser s se sature pn-n gt unii de alii, i tocmai acum,
iat, sosea un domn proaspt, ba nc avnd un aer att de impozant. Nimeni
nu catadicsi s se intereseze de soarta bietului monsieur Boileau,
reprezentantul stadiului anterior de evoluie. Comisarul observ c, dintre toi,
cel mai mult se nviorase miss Clarissa Stamp, fata btrn: ncepuse s
ndruge verzi i uscate despre artiti, teatru, literatur. i lui Gauche i plcea
ca n clipele de rgaz s stea ntr-un fotoliu cu o crticic bun n mini dintre
toi autorii l prefera pe Victor Hugo; tia s zugrveasc viaa adevrat, era i
nltor, i-i storcea i lacrimi dar putea la o adic s picoteasc pe cinste.
Totui, despre scriitorii rui, cu numele lor care-i mpleticeau limba, nu auzise
niciodat, se-nelege, aa c nu putea participa la conversaie. Oricum,
scrumbia asta de englezoaic se strduia de poman, prea era tnr pentru ea
monsieur Fandorin.
Renate Kleber nu-i irosise nici ea timpul: ntreprinse o tentativ de a-l
nrola pe nou-sosit n tagma slugilor masculine pe care le fugrea nemilos ba
dup al, ba dup umbrelu, ba dup un pahar cu ap. Nici cinci minute nu
trecuser de cnd ncepuse cina, i madame Kleber l i iniiase pe rus n toate
amnuntele complicate ale strii sale delicate, se plnsese de o migren i l
rugase s se duc dup doctorul Truffo, care n acel moment era reinut pe
undeva. Diplomatul ns, dup cum se pare, se dumirise pe loc cu cine avea dea face i se scuzase politicos c nu tie cum arat doctorul. Se repezise n
schimb s-i ndeplineasc cererea ndatoritorul locotenent Renier, cea mai
devotat dintre ddacele nevestei nsrcinate a bancherului.
Prima impresie pe care i-o producea acest Erast Fandorin era
urmtoarea: taciturn, rezervat, politicos. Totui, prea spilcuit dup gustul lui
Gauche. Gulera scrobit de-ai fi zis c-i de alabastru, ac cu perl la cravata de
mtase, o garoaf sngerie (ce drgla) la butonier. Crare perfect,
desprit fir cu fir, unghii ngrijite i musti negre subiri, ca desenate cu
crbunele.
Mustile pot spune multe despre firea unui brbat. Dac sunt ca ale lui
Gauche ca de mors adic, atrnnd la colurile gurii se cheam c ai de-a

face cu un om serios, contient de valoarea sa, nu cu vreun fluturatic, i tii


c nu e bine s te pui cu unul ca el. Dac mustile-s rsucite n sus, ba au i
vrfuri ascuite, ai n fa un fustangiu i-un bon vivant. Musti continuate cu
favorii: e vorba de-un om ambiios, care viseaz s ajung general, senator sau
bancher. Iar cnd sunt ca ale lui monsieur Fandorin, vorbesc despre o
reprezentare romantic a propriei persoane.
Ce mai putea spune despre rus? Vorbea destul de bine franuzete. Un
detaliu caracteristic: se blbia nielu. Emblem nu purtase, nu avea nici
acum. Diplomatul acorda cel mai mare interes japonezului, i punea tot soiul de
ntrebri plicticoase despre Japonia, dar samuraiul i rspundea circumspect,
s juri c se atepta la cine tie ce uneltire. i asta pentru c noul pasager nu
explicase alesei companii unde i de ce cltorete, i spusese doar numele i
naionalitatea. Pentru comisar, setea de cunoatere a lui Fandorin era de
neles: doar urma s locuiasc n Japonia. Gauche i imagina o ar n care
toi, pn la unul, erau aidoma lui monsieur Aono, n care toi locuiau n csue
de ppui, cu acoperiul rsucit n sus, i erau gata oricnd s-i scoat
mruntaiele cu sabia la cea mai mic provocare. Mda, rusul nu era de invidiat.
Dup cin, cnd Fandorin se aez ntr-un col s-i aprind o igar,
comisarul i gsi loc ntr-un fotoliu alturat i ncepu s pufie din pip. Ceva
mai devreme, Gauche se prezentase noii sale cunotine drept rentier parizian,
care ntreprinde din curiozitate o cltorie n Orient (asta era legenda). Acum
mpinse conversaia spre cazul lui, dar de departe, cu mare atenie. i nvrti
pe rever balena din aur (era chiar cea gsit pe rue de Grenelle) i spuse ntr-o
doar, pentru a lega conversaia:
Frumos flecute, nu credei?
Rusul trase cu coada ochiului spre emblem, dar nu-i rspunse.
E din aur curat! E ic! Continu admirativ Gauche.
Iari tcere expectativ, dar foarte cuviincioas. Omul atepta pur i
simplu continuarea. Ochii albatri l priveau cu luare-aminte. Diplomatul are o
piele frumoas piersic, nu alta i obraji rumeni, ca de fat mare. Dar nu e
genul bieelul mamei, simi pe loc asta.
Comisarul se hotr s schimbe tactica.
Cltorii mult? Ridicare evaziv din umeri.
Doar avei o slujb pe trm diplomatic. Fandorin i nclin politicos
capul, scoase din buzunar o igar lung i i tie cpeelul cu un cuita de
argint.
Prin Frana ai avut prilejul s trecei? Iari o nclinare a capului. Din
monsieur le russe nu poi scoate un interlocutor ca lumea, i zise Gauche, dar
nu avea de gnd s renune.

Mie cel mai mult mi place Parisul la nceputul primverii, n martie,


rosti vistor detectivul. E cea mai frumoas lun a anului!
i privi ptrunztor vecinul i se pregti luntric ce va spune?
Fandorin cltin de dou ori din cap. Cum s nelegi asta, c a luat la
cunotin faptul sau c e de acord? ncepnd s se enerveze, Gauche i arcui
ostil sprncenele:
Aadar, nu v place emblema? Pipa fsi i se stinse.
Rusul oft scurt, i vr mna n buzunarul vestei, scoase de-acolo, cu
dou degete, o balen din aur i catadicsi n sfrit s deschid gura:
Vd, d-domnule, c v intereseaz emblema mea. Poftim, iat-o. Nu o
port pentru c nu vreau s par un rnda cu o tinichea agat la rever, fie ea
i d-din aur. Asta-i unu. Dumneavoastr, monsieur Gauche, nu aducei a
rentier, prea m scormonii cu privirea. i-apoi, ce nevoie are un rentier
parizian s care dup el o map de funcionar? Asta-i doi. Din moment ce
cunoatei natura ocupaiei mele, nseamn c avei acces la d-documentele de
pe vas. Presupun c suntei detectiv. Asta-i trei. i acum, patru: dac avei
nevoie de unele lmuriri din partea mea, n-o luai pe ocolite, ntrebai-m
direct.
Discut cu unul ca sta dac poi.
Gauche se vzu nevoit s caute o ieire din ncurctur. i opti
confidenial mult prea agerului diplomat c este detectivul civil al navei, c are
sarcina de a se ngriji de securitatea pasagerilor dar n chip secret i cu toat
delicateea posibil, pentru a nu rni sensibilitatea alesei societi. Nu se tie
dac Fandorin l-a crezut sau nu, fapt este c rusul nu s-a apucat s-l
chestioneze.
Dar tot rul spre bine: comisarul avea acum, dac nu un tovar de idei,
mcar un interlocutor care, n plus, era nzestrat cu un uimitor sim de
observaie i cu excepionale cunotine n materie de criminologie.
Stteau adesea pe punte, privind malul uor povrnit al canalului, fumau
(Gauche pip, rusul igri) i conversau pe diverse teme interesante. De
pild, despre metodele ultramoderne de identificare i prindere a infractorilor.
Politia francez i desfoar activitatea dup ultimul cuvnt al
tiinei, se lud odat Gauche. La noi, la Prefectur, exist un serviciu special
de identificare condus de un tnr geniu, Alfonse Bertillon. El a elaborat un
ntreg sistem de nregistrare a elementelor criminale.
M-am ntlnit cu doctorul Bertillon n timpul ultimei mele v-vizite la
Paris, spuse pe neateptate Fandorin. Mi-a povestit despre metoda lui
antropometric. Bertillonajul este o teorie ingenioas, foarte ingenioas. Ai
nceput deja s o a-aplicai? Cu ce rezultate?

Deocamdat, cu niciunul, rspunse comisarul ridicnd din umeri.


Pentru nceput, trebuie supui bertillonajului toi recidivitii, iar asta ne va lua
ani i ani. n secia lui Alphonse domnete un veritabil haos: arestaii sunt
adui n ctue, sunt msurai pe toate prile precum caii la iarmaroc, apoi
datele sunt transcrise pe nite cartele. n schimb, n curnd activitatea poliiei
va fi o joac de copii. S zicem c gseti la locul infraciunii amprenta minii
stngi. O msori, te duci la cartotec. Aha, degetul mijlociu are o lungime de 89
de milimetri. Te duci deci la Secia nr. 3. Acolo sunt nregistrai aptesprezece
infractori cu degetul mijlociu de aceeai lungime. Mai departe, un fleac: verifici
cine i unde a fost n ziua cu pricina i-l nhai pe cel care n-are alibi.
Aadar, delincvenii sunt mprii pe secii dup lungimea degetului
mijlociu? ntreb rusul, nsufleit de cel mai viu interes.
Gauche zmbi condescendent pe sub musta.
A fost pus la punct un ntreg sistem, tnrul meu prieten. Bertillon
mparte oamenii n trei grupe, dup lungimea craniului. Fiecare grup se
mparte n trei subgrupe, dup limea craniului. Aadar, avem n total nou
subgrupe. Subgrupa, la rndul ei, se mparte n trei seciuni dup
dimensiunea degetului mijlociu de la mna stng. Prin urmare, sunt douzeci
i apte de seciuni. i asta nc nu-i tot. Fiecare seciune are trei diviziuni
dup dimensiunea urechii drepte. Cte diviziuni vin cu totul? Exact optzeci i
una. Clasificarea ia apoi n consideraie nlimea n poziie eznd, mrimea
tlpii, lungimea articulaiei cubitale. n total 19 683 de categorii! Infractorii
supui unui bertillonaj complet nu vor mai putea n veci s scape de justiie.
Pn acum zburdau n voie i luau nume false cnd i arestai i nu ddeau
socoteal de nimic din ceea ce svriser.
Remarcabil, rosti ngndurat diplomatul, totui bertillonajul ajut prea
puin la dovedirea vinoviei unui r-rufctor concret, mai ales dac individul
nu a mai fost arestat.
Gauche i desfcu larg braele:
Ei da, asta-i o problem pe care tiina n-o poate rezolva. Atta vreme
ct vor exista infractori, treaba nu va merge fr noi, agenii profesioniti.
Vi s-a ntmplat s auzii d-despre amprentele digitale? ntreb
Fandorin i-i art comisarului mna ngust, dar puternic, cu unghii
lustruite i cu un inel cu briliant.
Privind invidios inelul (leafa lui de comisar pe un an, cel puin), Gauche
zmbi, mulumit de sine:
Un fel de ghicit ignesc n palm?
Ctui de puin. Se tie nc d-din Antichitate c relieful liniilor de pe
buricele degetelor este unic pentru fiecare om. n China, lucrtorul kuli

pecetluia contractul de mprumut cu amprenta degetului mare muiat n


cerneal.
Ei da, dac fiecare criminal ar fi att de amabil s-i moaie special
degetul n tu ca s-i lase amprenta la locul crimei. Zise comisarul, izbucnind
n rs.
Diplomatul nu prea deloc nclinat spre glum.
Monsieur le detective, trebuie s aflai c tiina contemporan a
stabilit cu precizie: amprenta rmne la atingerea cu degetul a oricrei
suprafee uscate i rigide. Dac infractorul a atins orict de uor o u, arma
crimei sau geamul, a lsat o urm cu ajutorul c-creia poate fi dat de gol.
Gauche era gata s-l ironizeze, amintindu-i c n Frana sunt 20 000 de
infractori care au 20 000 de degete, i c ai putea chior tot privind prin lup,
dar se abinu. i aminti de vitrina fcut ndri din casa de pe rue de
Grenelle.
Pe sticla spart rmseser o mulime de amprente digitale, dar nimeni
nu se gndise s le copieze, iar cioburile ajunseser la gunoi.
Ca s vezi ce culmi atinsese progresul! Ce rezulta de aici? Toate
infraciunile sunt svrite cu minile, nu-i aa? Iar minile, prin urmare, se
pricep s denune la fel de bine ca informatorii pltii! i dac tuturor
bandiilor i hoilor le copiezi degeelele, n-or s mai cuteze dumnealor s se
apuce de afaceri necurate cu mnuele lor murdare! Atunci se va pune capt i
criminalitii.
Te lua pur i simplu ameeala gndindu-te la o asemenea perspectiv.
Reginald Milford-Stokes
2 aprilie 1878
Ora 18.34 i 1/2 min., dup meridianul Greenwich.
Prea scumpa mea Emily, Astzi am intrat n Canalul de Suez. n
scrisoarea de ieri i-am descris amnunit istoria i topografia oraului Port
Said, iar acum nu m pot abine s nu-i relatez cteva lucruri interesante i
instructive despre cea mai grandioas oper ieit din minile omului, Marele
Canal, care anul viitor i srbtorete a zecea aniversare. tii oare, adorat
soioar, c actualul canal este al patrulea construit n acest loc? Primul a fost
spat nc n secolul al XIV-lea . Hr., n timpul domniei faraonului Ramses.
Cnd Egiptul a nceput s decad, vnturile deertului au umplut albia cu
nisip, dar n timpul stpnirii regelui persan Darius, cu 500 de ani . Hr., sclavii
au spat un nou canal, care a costat vieile a 120 000 de oameni. Herodot scrie
c traversarea lui i lua patru zile i c dou trireme venind din sensuri opuse
puteau trece uor una pe lng cealalt fr ca vslele s li se ating. Cteva
corbii din flota nvins a Cleopatrei au izbutit s ajung pe aceast cale n
Marea Roie, salvndu-se astfel de mnia cumplitului Octavian.

Dup destrmarea Imperiului Roman, timpul i nisipul au desprit


iari Oceanul Atlantic de cel Indian printr-un zid mictor, lung de o sut de
mile, dar a fost de-ajuns ca n aceste inuturi neroditoare s apar puternicul
stat al urmailor profetului Mahomed, pentru ca oamenii s pun din nou
mna pe hrlee i trncoape. Plutesc acum de-a lungul terenurilor saline,
moarte i a nesfritelor dune de nisip, i nu pot s-mi rein admiraia fa de
brbia ncpnat i migala de furnic a neamului omenesc, care duce o
lupt nesfrit, sortit nfrngerii inevitabile, cu atotputernicul Cronos. Vreme
de dou sute de ani, canalul a fost strbtut de corbii ncrcate cu grne,
dup care pmntul i-a ters de pe frunte jalnicul rid i deertul s-a cufundat
iar ntr-un somn milenar.
Printele noului Suez a fost, din pcate, nu un britanic, ci francezul
Lesseps, reprezentant al unei naiuni pentru care, scump Emily, am cel mai
adnc i justificat dispre. Acest diplomat viclean l-a convins pe guvernatorul
Egiptului s-i dea firman pentru nfiinarea Companiei Universale a Canalului
Maritim Suez. Compania a obinut concesiunea pe 99 de ani a viitoarei
magistrale acvatice, n vreme ce guvernului egiptean i revin doar 15% din
profitul net! i aceti infami francezi ndrznesc s ne numeasc pe noi,
britanicii, jefuitori ai popoarelor napoiate! n cel mai ru caz, noi ne ctigm
privilegiile cu armele i nu ncheiem tranzacii oneroase cu conopitii indigeni.
O mie ase sute de cmile aduceau zilnic ap potabil lucrtorilor care
spau Marele Canal, dar bieii oameni mureau oricum cu miile, de sete, ari
i tot felul de boli. Leviatanul nostru plutete chiar peste cadavrele lor parc
vd n nisipuri craniile lustruite i oarbe care i rnjesc la noi dinii nglbenii.
A fost nevoie de zece ani i de cincisprezece milioane de lire sterline pentru
terminarea grandioasei construcii. n schimb, acum un vapor ajunge din
Anglia n India de aproape dou ori mai repede ca nainte. Doar 25 de zile i
eti la Bombay. Incredibil! i ce anvergur! Adncimea canalului depete 100
de picioare, astfel nct pn i arca noastr gigantic plutete fr team i nu
risc s se mpotmoleasc.
Astzi, n timpul prnzului, m-a apucat un acces nestvilit de rs. M-am
necat cu o bucic de pine, am nceput s tuesc, dar tot nu m puteam
opri. Jalnicul filfizon Renier (i-am scris despre el, este secundul navei) m-a
ntrebat, cu fals interes, care-i cauza veseliei mele, la care eu am izbucnit i mai
abitir n hohote. Doar nu-i puteam spune ce gnd m nveselise ntr-att. De
construit canalul l-au construit francezii, dar roadele ne revin nou, englezilor.
n urm cu trei ani, guvernul Majestii Sale a rscumprat de la khedivul
Egiptului pachetul de control al aciunilor, aadar acum noi, britanicii,
administrm Suezul. i, ntre altele, o aciune a canalului, care se vindea

cndva cu 15 lire, valoreaz acum 3 000! Ce zici de asta? Cum s nu te


pufneasc rsul?
Dar, desigur, te-am obosit cu prea multe amnunte plicticoase. Nu te
supra, scump Emily, nu am altceva de fcut n clipele de rgaz dect s-i
scriu aceste lungi epistole. Cnd pn-mi scrie pe coala de hrtie velin, am
senzaia c mi eti alturi i port cu tine o conversaie molcom. tii, din
pricina climei toride am nceput s m simt mult mai bine. Am uitat de mult
comarurile care mi bntuiau nopile. Dar n-au disprut cu totul dimineaa,
cnd m trezesc, faa de pern e ud de lacrimi i se ntmpl s fie i roas cu
dinii.
M rog, acestea sunt fleacuri. Fiecare zi, fiecare mil a cltoriei m
apropie de noua mea via. Acolo, sub soarele dezmierdtor al ecuatorului,
desprirea noastr, care mi-a ntors sufletul pe dos, se va ncheia, n sfrit. O,
de s-ar sfri mai curnd! Atept cu atta nerbdare s-i revd privirea
luminoas i tandr, prieten drag!
Cu ce te-a mai putea distra? S zicem, cu descrierea vaporului nostru,
Leviatan, un subiect mai mult dect demn de atenie. n scrisorile precedente
i-am scris mult prea mult despre simmintele i visurile mele, i nc nu iam prezentat n toat splendoarea lui acest triumfal ingineriei britanice.
Leviatan este cea mai solid nav de pasageri construit vreodat n
lume, cu excepia doar a colosalei Great Eastern, care brzdeaz deja de
douzeci de ani apele Atlanticului. Jules Verne, care a descris Great Eastern n
romanul Un ora plutitor, nu a vzut Leviatanul nostru, altfel l-ar fi rebotezat
pe btrnul G. E. i i-ar fi spus Orelul plutitor. Vaporul acela doar instala pe
fundul oceanului cabluri telegrafice, pe cnd Leviatan poate transporta o mie
de oameni, plus 10 000 de tone de ncrctur. Lungimea acestui monstrucare-vars-foc depete 600 de picioare, iar limea lui atinge 80 de picioare.
tii, dumneata, scump Emily, cum se construiete un vapor? Mai nti este
desenat pe o platform, adic schia vaporului este trasat n mrime natural
ntr-un amplasament special, direct pe o suprafa lustruit bine cu rindeaua.
Schia pentru Leviatan a avut asemenea dimensiuni, nct a fost nevoie s se
construiasc un hangar de dimensiunea Palatului Buckingham!
Vaporul-miracol are dou motoare cu aburi, dou zbaturi puternice i
nc o elice uria la pupa. Cele ase catarge care se nal pn la cer sunt
dotate cu velatur complet, iar cnd are vnt din pupa i motoarele
funcioneaz din plin atinge o vitez de 16 noduri. Pe vas sunt folosite cele mai
noi realizri ale industriei navale. Printre acestea un corp dublu din metal, care
salveaz nava chiar n cazul ciocnirii cu o stnc; chile laterale speciale, care
diminueaz tangajul; iluminat electric peste tot; compartimente etane;
rcitoare uriae pentru aburul evacuat i nu le pot enumera pe toate. Vasta

experien a activitii de milenii a minii inventive i neobosite a omului este


concentrat n aceast mndr corabie care spintec valurile oceanului. Ieri,
dup vechiul meu obicei, am deschis Sfnta Scriptur la nimereal i am fost
zguduit: mi-au srit n ochi rndurile despre Leviatan, cumplitul monstru
marin din Cartea lui Iov. Am tresrit, nelegnd pe loc c acolo nu e vorba
ctui de puin despre un balaur acvatic, aa cum socoteau cei din vechime, i
nici despre un caalot, cum afirm raionalitii contemporani. Nu, n Biblie se
vorbete limpede despre acel Leviatan care m poart pe mine din bezn i
groaz spre fericire i lumin. Judec i tu: Cnd se afund, apa fierbe ca ntro cldare; el preface marea ntr-un cazan de fiert mirodenii; el las n urm o
dr luminoas i adncul pare un cap cu plete albe. Pe pmnt el nu-i afl
perechea i e fcut s nu cunoasc frica; el se uit de sus la toi ci sunt
puternici i este mprat peste toate fiarele slbatice. Doar e limpede ca lumina
zilei! Cldarea cazanul cu aburi; mirodeniile pcura; dra luminoas siajul
lsat de vapor n urma lui.
i m-a cuprins groaza, scump Emily. Aceste rnduri cuprind n ele un
avertisment cumplit, adresat fie mie personal, fie pasagerilor de pe Leviatan, fie
ntregii omeniri. Din punctul de vedere al Bibliei, orgoliul este un pcat, nu-i
aa? Iar dac Omul, cu jucrioarele lui tehnice, privete curajos spre tot ce e
nalt, de aici nu pot decurge dect consecine catastrofale. Nu cumva ne-au
semeit prea mult mintea noastr ager i minile noastre dibace? ncotro ne va
duce oare pe noi toi acest rege al orgoliului? Ce ne ateapt n viitor?
Apoi am deschis cartea de rugciuni, prima oar dup mult vreme, i
iat ce am citit: Gndul lor este c slaurile venice trec din neam n neam, i
pmnturile i le boteaz cu numele lor. Dar omul nu va tri n cinste, ci va fi
asemeni animalelor pieritoare. Calea aceasta este nebunia lor, dei cei ce vor
veni dup ei le vor aproba purtarea.
Totui, atunci cnd, cuprins de sentimente mistice, am deschis cu mna
tremurnd Sfnta Scriptur pentru a doua oar, privirea-mi nfierbntat s-a
aintit asupra unui pasaj din Numere, n care sunt nirate cu o pedanterie de
contabil ofrandele triburilor de israelii. i m-am linitit, am sunat din
clopoelul de argint i i-am comandat stewardului o ciocolat fierbinte.
Confortul care domnete n partea navei unde m aflu i care este
destinat publicului onorabil depete orice imaginaie. n aceast privin
Leviatan chiar nu are egal. Au apus vremurile cnd cltorii plecai spre India
sau China se ngrmdeau n chiimii strmte, ntunecoase, unul peste altul.
Doar tii, iubit soioar, n ce msur m supr claustrofobia. Ei bine, pe
Leviatan m simt ntocmai ca pe ntinsele maluri ale Tamisei. Exist aici tot cei trebuie ca s nfruni plictiseala: i o sal de dans, i un salon de muzic
pentru concerte, i o bibliotec destul de bun. Interiorul unei cabine de clasa

nti nu e mai prejos dect cel al unei camere dintr-un hotel englezesc de lux.
Sunt o sut de asemenea cabine pe vas. Pe lng acestea mai exist 250 de
cabine de clasa a doua, cu 600 de locuri (nu mi-am aruncat privirea pe-acolo,
nu suport promiscuitatea), i se spune c vaporul are i cale uriae pentru
mrfuri. Pe Leviatan sunt mbarcai, numai pentru a ne asigura serviciile, peste
200 de ini (fr a pune la socoteal marinarii i ofierii): stewarzi, buctari,
valei, muzicani, cameriste. i dai seama, nu regret ctui de puin c nu l-am
luat cu mine pe Jeremy. Trntorul sta i bag mereu nasul unde nu-i fierbe
oala, or, aici la unsprezece fix vine camerista, deretic i-mi ndeplinete toate
poruncile. E convenabil i raional. Dac doresc, pot suna din clopoel dup
valet, s m ajute la mbrcat, dar eu consider c ar fi exagerat m mbrac i
m dezbrac singur. n lipsa mea, personalului de serviciu i este interzis cu
desvrire s intre n cabin, iar cnd plec, fixez un fir de pr la u. M tem
de spioni. Crede-m, scump Emily, sta nu-i vapor, e un ntreg ora, i ar fi
de-ajuns o singur lepdtur.
Am cules informaiile despre Leviatan mai ales din explicaiile
locotenentului Renier, un mare patriot al vaporului su. Altminteri, e un om
dezagreabil i am serioase bnuieli n ce-l privete. Se chinuie din rsputeri s
par un gentleman, dar pe mine nu m poi pcli, miros de la o pot neamul
prost. n dorina de a-mi face bun impresie, acest individ m-a invitat n cabina
lui. M-am uitat n jur nu din curiozitate, ci din dorina de a evalua ct de
periculos poate fi domnul acesta murdar (referitor la aspectul su exterior, vezi
scrisoarea mea din 20 martie). Ambian srccioas, care devine i mai
evident din pricina preteniilor aristocratice, dar de prost gust (vaze chinezeti,
lulele indiene, pe perete un peisaj marin respingtor .a.m.d.). Pe mas, printre
hri i instrumente de navigaie, fotografia mare a unei femei n negru, cu o
nsemnare n limba francez: apte picioare de ap sub chil, dragule!
Franoise B. L-am ntrebat dac-i soia lui. Mi-a rspuns c e maic-sa.
nduiotor, dar asta nu-mi spulber bnuielile. Intenionez s fac, la fel ca
pn acum, msurtori ale cursului navei la fiecare trei ore, chiar dac pentru
aceasta voi fi nevoit s m trezesc de dou ori pe noapte. Sigur, pn una-alta
plutim pe Canalul de Suez i s-ar zice c msurtorile sunt de prisos, dar n-a
dori s-mi pierd deprinderea de a folosi sextantul.
Timp am berechet, iar clipele de rgaz, pe lng scrierea epistolelor, le
umplu observnd acest blci al deertciunilor care m mpresoar. n galeria
de tipuri umane s-au nimerit i unele teribil de amuzante. Despre cteva i-am
scris deja, dar ieri a aprut n salonul nostru un nou personaj. nchipuie-i, e
rus. Numele: Erast Fandorin. Doar tii, Emily, ce prere am eu despre Rusia,
aceast excrescen diform care a cuprins jumtate din Europa i o treime din
Asia. Rusia ncearc asiduu s rspndeasc religia ei parodic-cretin i

obiceiurile ei barbare n ntreaga lume, iar Albionul este singurul obstacol n


calea acestor noi huni. S nu fi fost poziia hotrt pe care a adoptat-o
guvernul Majestii Sale n actuala criz oriental, arul Alexandru ar fi nhat
cu labele lui de urs i Balcanii i.
De fapt, i-am mai scris despre asta i n-a vrea s m repet, mai ales c
refleciile despre politic au un efect negativ asupra nervilor mei. Acum e opt
fr patru minute. Dup cum te-am ntiinat deja, viaa pe Leviatan se
desfoar, pn la Aden, dup ora britanic, de aceea la ceasurile opt aici este
deja ntuneric. M duc s msor longitudinea i latitudinea, dup care voi cina
i voi continua scrisoarea.
Ora zece i aisprezece minute.
Vd c n-am terminat ce aveam de spus despre mister Fandorin. Cred c
omul mi place, n pofida naionalitii lui. Are maniere alese, este tcut, tie s
asculte. Aparine, fr ndoial, acelei pturi sociale botezate de italieni
intelligenza, care se refer, pare-se, la clasa european educat. Trebuie s
recunoti, scump Emily, c o societate n care aceast clas european este
difereniat ntr-o categorie aparte, la care se face referire printr-un cuvnt
strin, cu greu poate fi considerat civilizat. mi imaginez ce prpastie l
desparte pe un om civilizat ca mister Fandorin de te miri ce cazac sau mujic,
indivizi care, n uriaul imperiu ttaro-bizantin, reprezint 90% din populaie.
Pe de alt parte, o asemenea distan nal i nnobileaz probabil peste
msur un individ educat i nzestrat cu raiune. Trebuie s mai reflectm.
Mi-a plcut elegana cu care l-a pus la punct mister Fandorin (de altfel,
dup cum am aflat, este diplomat, ceea ce explic multe) pe nesuferitul i
necioplitul de Gauche, care degeaba afirm c e rentier, vezi cu ochiul liber c
se ocup de afaceri necurate. Nu m-ar mira s aflu c se duce n Orient ca s
procure opiu i dansatoare exotice pentru tavernele pariziene. [Ultima fraz a
fost tears.] tiu, scump Emily, c eti o adevrat lady i nu vei ncerca s
citeti ceea ce am ters. Mi-am cam ieit din fire i am scris ceva nedemn de
privirea-i neprihnit.
Aadar, cte ceva despre cina de ast-sear. Burghezul franuz, care n
ultima vreme a prins curaj i a devenit peste msur de guraliv, a nceput s
discute plin de sine despre avantajele btrneii asupra tinereii. Eu, iat, sunt
mai vrstnic dect toi cei de fa, a spus el cu dispre, de-ai fi zis c-i Socrate.
Sunt crunt, puhav, nu sunt chipe, dar s nu credei, doamnelor i domnilor,
c papa Gauche ar fi de acord s schimbe locul cu domniile voastre. Cnd vd
arogana tinereii ludndu-se n faa btrneii cu frumuseea, puterea i
sntatea ei, eu, unul, nu o invidiez ctui de puin. Ei, mi zic, ce mare
scofal, cndva am fost i eu aa. Pe cnd dumneata, dragul meu domnior,
nc nu se tie dac vei apuca cei 62 de ani ai mei. Eu sunt de dou ori mai

fericit dect dumneata, pentru c am avut norocul s triesc pe lumea asta de


dou ori mai mult. i a sorbit din vin, mndru nevoie mare de originalitatea
gndirii sale i de logica sa aparent incontestabil. n clipa urmtoare, mister
Fandorin, care pn atunci nu deschisese gura, a spus, ca din senin i cu o
min extrem de serioas: Aa i este, fr ndoial, domnule Gauche, dac
priveti viaa n sens oriental ca existen ntr-un singur punct al realitii i
ca etern prezent. Exist ns i un alt raionament, potrivit cruia viaa omului
este o creaie unic i ntreag, pe care o poi judeca doar dup ce i-a fost citit
ultima fil. Opera aceasta poate fi lung ct o tetralogie sau scurt ct o
nuvel. i totui, cine poate afirma c un roman voluminos i anost este
neaprat mai valoros dect un minunat poem scurt? Cel mai nostim a fost c
rentierul nostru, care chiar este voluminos i anost, nici mcar n-a neles c
despre el era vorba. Nici chiar cnd miss Stamp (o fiin deloc proast, dar
ciudat) a chicotit, iar eu am pufnit destul de zgomotos, francezul nu s-a
dumirit a rmas la propria-i convingere. Asta e, cinste lui.
Ce-i drept, n conversaia care a urmat, pe cnd eram de-acum la desert,
monsieur Gauche a demonstrat o judecat de bun-sim care m-a surprins.
Lat, lipsa unei educaii sistematice are avantajele ei: mintea simpl, liber de
constrngerea autoritii, este capabil uneori s emit puncte de vedere
interesante i juste.
Judec i tu: Missis Truffo, acea creatur-amoeb, soia netotului nostru
de doctor, a nceput iari s ssie ceva despre mititelul i ngeraul cu
care madame Kleber i va ferici bancherul. Cum ea nu vorbete franuzete,
sarcina de a traduce sentinele dulcege despre fericirea familial, de neconceput
n lipsa micuului, i-a revenit nefericitului so. Gauche a pufnit ce-a pufnit,
dup care, deodat, a declarat: Nu pot fi de acord cu dumneavoastr. Un cuplu
conjugal cu adevrat fericit nu are ctui de puin nevoie de copii, pentru c
soul i soia i sunt de-ajuns unul altuia. Brbatul i femeia sunt ca dou
suprafee inegale, fiecare avnd ieituri i adncituri. Dac suprafeele nu se
suprapun exact, ai nevoie de un lipici, pentru c fr el n-ai cum pstra
ntreag construcia familia adic. Copiii reprezint acest lipici. Dac ns
suprafeele se suprapun la modul ideal, ieitur n adncitur, lipiciul n-are
nici un rost. Uite, de exemplu, eu i soia mea, Blanche. De 33 de ani trim n
perfect armonie, ne potrivim ca nasturele-n butonier. La ce ne trebuie nou
copii? Ne simim perfect i fr ei. i poi nchipui, Emily, uvoiul de indignare
puritan care s-a vrsat n capul celui ce detrona aceste valori venice. Mai
zeloas dect toi la un loc era nsi madame Kleber, care poart n trupul ei
un micu elveian. La vederea acelui pntece expus cu grij i cu ostentaie, mam ncordat tot. Parc vedeam ncovrigat nluntrul lui un bancher n

miniatur, cu mustcioare rsucite i obrjori umflai. Cu timpul, soii Kleber


vor zmisli nendoielnic un ntreg batalion al Grzii Elveiene.
Trebuie s recunosc, adorata mea Emily, c-mi face grea vederea
femeilor nsrcinate. Sunt dezgusttoare! Zmbetul acela stupid, animalic,
expresia scrboas de perpetu atenie acordat propriului pntece. ncerc s
m in ct mai departe de madame Kleber. Jur-mi, draga mea, c noi doi nu
vom avea niciodat copii. Burghezul cel gras are de o mie de ori dreptate! La ce
bun copiii? Doar suntem i aa nemsurat de fericii. Trebuie numai s
ateptm sfritul acestei despriri forate.
Dar uite, e unsprezece Jur dou minute. E timpul s fac msurtoarea.
Ce blestem! Am scotocit prin toat cabina. Mi-a disprut sextantul. Nu,
nu aiurez! Era n cufr, mpreun cu cronometrul i compasul, i acum nu mai
e! Mi-e fric, Emily! O, am presimit eu! Mi s-au adeverit cele mai nefaste
bnuieli!
De ce? Ce-am fcut? Ei sunt gata de orice mrvie numai pentru a
mpiedica ntlnirea noastr! Cum voi putea verifica acum dac vaporul ine
cursul corect? Renier a fost, tiu bine! Am observat cum m privea noaptea
trecut, cnd mnuiam sextantul pe punte! Ticlosul!
Trebuie s m duc la cpitan, s-i cer s-l pedepseasc. Dar dac sunt
mn n mn? Doamne Dumnezeule, fie-i mil de mine.
A trebuit s fac o pauz. M-am tulburat n aa hal, nct am fost nevoit
s iau picturile prescrise de doctorul Jenkinson. i, aa cum mi-a recomandat
el, am nceput s m gndesc la lucruri plcute. La cum vom sta, tu i cu mine,
pe veranda alb i vom privi n deprtare, ncercnd s ghicim unde se
sfrete marea i unde ncepe cerul. Vei zmbi i-mi vei spune: Iat, scumpul
meu Reggie, suntem mpreun. Apoi vom urca ntr-o cabriolet i ne vom duce
s ne plimbm de-a lungul rmului.
Doamne, ce prostii ndrug! Care cabriolet?
Sunt un monstru i nu voi avea parte de iertare.
Renate Kleber.
Se trezi ntr-o dispoziie excelent, zmbi prietenete micuei pete de
soare care aluneca pe obrazu-i rotund, la fel de boit ca perna, i i concentr
atenia asupra pntecelui. Ftul era linitit, dar teribil de flmnd. Pn la
micul dejun mai erau cincizeci de minute n cap, dar rbdarea nu era punctul
forte al Renatei. n plus, pur i simplu nu se pricepea s se plictiseasc.
Dimineaa, somnul o prsea la fel de repede cum o nvluia seara doar i
aeza capul pe palmele puse una peste alta i n clipa urmtoare visa deja ceva
plcut i vesel.
Fredonnd un cntecel frivol despre biata Georgette ndrgostit de-un
coar, Renate i termin toaleta matinal, i terse cu infuzie de lavand

feioara proaspt, apoi se pieptn cu iueal i ndemnare: deasupra frunii


i nfoie un mo obraznic, i strnse prul des, castaniu ntr-un coc perfect, iar
la tmple ls liberi doi zulufi. Iei exact ce trebuia: ceva modest i drgu. Se
uit prin hublou. Acelai peisaj: malul regulat al canalului, nisipul galben,
csuele albe de chirpici ale unui stuc prpdit. Va fi tare cald. Prin urmare,
rochia alb de dantel, plrioara de pai cu panglic roie i, da, s nu uite
umbrelua dup micul dejun urmeaz plimbarea obligatorie. De fapt, i era
lene s scotoceasc dup umbrelu. Nu-i nimic, careva o s i-o aduc.
Renate se rsuci cu vdit satisfacie n faa oglinzii, se privi dintr-o
parte, i ntinse rochia pe pntece. La drept vorbind, pn una-alta n-aveai ce
s vezi.
Folosind statutul privilegiat de doamn nsrcinat, sosi la micul dejun
mai devreme dect ora fixat. Chelnerii nc nu terminaser de aternut masa.
Renate porunci pe dat s i se aduc suc de portocale, ceai, cornuri cu unt i
tot restul. Cnd i fcu apariia primul comesean grsanul de monsieur
Gauche, i el o pasre matinal viitoarea mmic dduse deja gata patru
cornuri i atacase omleta cu ciuperci. Pe Leviatan nu se servea te miri ce micdejun cu specific continental, ci un autentic breakfast englezesc: rosbif, omlet
delicioas, pudding i porridge. Partea francez a consoriului furniza numai
croissants. n schimb, prnzul i cina erau dominate de buctria francez.
Doar nu se puteau servi n salonul Windsor rinichi cu fasole!
Secundul apru, ca ntotdeauna, la ora nou fix i se interes plin de
solicitudine de starea de sntate a doamnei Kleber. Renate mini c a dormit
prost i c se simte total istovit, i asta pentru c hubloul nu se deschide bine
i din aceast pricin aerul e nbuitor. Locotenentul Renier intr n panic,
promise c se va ocupa personal de problem i va nltura neajunsul ct ai
clipi. Nu mnc ou i friptur inea nu tiu ce diet complicat i se hrnea
mai ales cu verdeuri. Renate l comptimea sincer.
Se adunar ncetul cu ncetul i ceilali. De regul, la micul dejun
conversaia lncezea: cei mai vrstnici nc nu se dezmeticiser dup o noapte
chinuit, tinerii nc nu se treziser de-a binelea. Era mai mare hazul s
observi cum gloaba aceea, Clarissa Stamp, se ine scai de diplomatul blbit.
Renate cltin din cap: chiar trebuie s vad toi ct eti de proast? Pi,
scumpa mea, biatul sta i-ar putea fi copil, orict ar fi de impresionante
tmplele lui crunte. E oare de nasul unei fandosite btrne un asemenea ftfrumos?
Ultimul sosi icnitul rocovan (aa-i spunea Renate n sinea ei
baronetului englez). Plete zburlite, ochi roii, un col al gurii tresrind te lua
groaza, nu alta. Dar madame Kleber nu se temea de el ctui de puin i, cnd
se ivea prilejul, profita s se distreze niel pe socoteala lui. Chiar i acum i

ntinse cu un zmbet nevinovat vasul cu lapte. Milford-Stokes (auzi, ce nume!),


dup cum i era de ateptat, i mpinse scrbit ceaca de-o parte. Renate tia
din experienele trecute c din acea clip baronetul nu se va mai atinge de
lapte, ci i va bea cafeaua aa, neagr.
De ce v ferii n aa hal, domnule? Gnguri ea cu voce tremurtoare.
Nu v temei, graviditatea nu e molipsitoare. n orice caz, nu pentru brbai,
ncheie, de-acum cu glas ferm.
icnitul i arunc o privire distrugtoare, care se lovi de cea care-i venea
n ntmpinare, luminoas i senin. Locotenentul Renier i acoperi cu palma
un zmbet, iar rentierul icni. Pn i japonezul surse la trengria Renatei.
Acum, ce-i drept, acest monsieur Aono zmbea nencetat, chiar i fr un motiv
anume. Poate c la ei, la japonezi, zmbetul nu nseamn veselie, ci cu totul
altceva. De pild plictiseal sau dezgust.
Dup ce termin de zmbit, monsieur Aono repet obinuita sa nzbtie
care-i ngreoa pe toi comesenii: scoase din buzunar un erveel de hrtie, i
sufl zgomotos nasul n el, l mototoli i aez cu grij ghemotocul umed pe
marginea farfuriei murdare. Poftim i admir acum aceast ikeban. Renate
citise despre ikebana ntr-un roman de-al lui Pierre Loti i reinuse acest cuvnt
sonor. Interesant idee, s alctuieti un buchet nu aa, la ntmplare, ci cu
sens filosofic. Ar trebui s ncerce i ea cndva.
Ce flori v plac? l ntreb ea pe doctorul Truffo.
Acesta i tlmci consoartei ntrebarea, apoi rspunse:
Panseluele.
Traduse i rspunsul: pansies.
Ador florile, exclam miss Stamp (iar fcea pe ingenua), dar numai pe
cele vii. Ct mi place s m plimb pe o pajite nflorit! Mi se rupe pur i
simplu inima cnd vd cum bietele flori tiate se ofilesc i-i scutur petalele!
De aceea nu permit nimnui s-mi druiasc un buchet de flori.
i privirea-i gale poposi pe mndreea de rus.
Mare pcat, altfel te-ar fi asaltat toi cu buchete, i zise Renate, iar cu
voce tare i rspunse:
Dup prerea mea, florile sunt ncununarea creaiei divine i consider
c este un delict s calci n picioare o pajite nflorit.
n parcurile pariziene chiar este considerat un delict, interveni
monsieur Gauche. Zece franci amend. Iar dac doamnele i vor permite unui
btrn necuviincios s fumeze o pip, el le va povesti o istorioar amuzant pe
tema asta.
O, doamnele mele, dovedii puin ngduin, exclam Sweetchild,
indianistul, scuturndu-i brbua a la Disraeli. Monsieur Gauche este un
excelent povestitor!

Se ntoarser cu toii spre Renate cea nsrcinat, de care depindea


decizia, iar ea i mas insinuant o tmpl. A, nu, nici gnd s-o doar capul,
Renate nu fcea dect s amne plcuta clip. Era i ea curioas s aud
istorioara, de aceea ncuviin din cap, cu un aer de martir:
Bine, fumai, dar s-mi fac cineva vnt cu evantaiul.
ntruct canalia aceea de Clarissa, posesoarea unui somptuos evantai din
pene de stru, se prefcu neatins de invitaia aceasta, japonezul se vzu nevoit
s se sacrifice. Gintaro Aono se aez alturi de elveianc i porni s-i agite
cu atta zel sub nasul suferindei evantaiul viu colorat, cu fluturi pictai pe el,
nct dup un minut Renatei i se fcu de-adevrat negru n faa ochilor din
pricina caleidoscopului multicolor. Japonezul primi o dojan pentru fervoarea
lui excesiv.
Ct despre rentier, acesta trase cu poft fumul n piept, slobozi un
norior aromat i ncepu:
M credei sau nu, dar povestea este autentic. Lucra n Grdina
Luxemburg un grdinar, papa Picard. De patruzeci de ani tot stropea i tia
florile, trei ani mai avea pn' la pensie. ntr-o diminea, iese papa Picard cu
stropitoarea, i ce vede: pe un strat cu lalele se lfia un filfizon n frac. Se
tolnise la soare i lenevea acolo. Pesemne i se trgea de la vreo petrecere
nocturn: chefuise pn-n zori i nu izbutise s ajung pn acas, aa c
aipise pe drum.
Gauche i miji ochii, i cuprinse pe cei prezeni cu o privire ireat i
continu:
Picard, firete, s-a suprat foc lalelele erau zdrobite i i-a spus:
Sculai-v, domnule, la noi n parc nu ai voie s te culci pe straturile de flori!
Amenda-i de zece franci. Petrecreul a ntredeschis un ochi i a scos o
moned de aur: ine, btrne, zice, i las-m-n pace. De mult nu m-am
odihnit aa bine. Grdinarul a luat moneda, dar n-a plecat de-acolo. De pltit
ai pltit amenda, dar eu n-am cderea s v dau voie s rmnei aici. Facei
bine i sculai-v. La care domnul i-a deschis i al doilea ochi, dar de ridicat
nu s-a grbit s se ridice. Ct vrei ca s nu-mi stai n soare? i pltesc orict
dac-mi dai pace i m lai s aipesc un ceas. Papa Picard s-a scrpinat la
ceaf i a calculat ceva n minte, tot micndu-i buzele. Ei bine, domnule,
dac dorii s stai lungit o or pe un strat cu flori din Grdina Luxemburg, v
cost 84 000 de franci, nici o centim mai puin.
Francezul surse pe sub mustile-i sure i cltin din cap, parc
admirnd impertinena grdinarului.
Auzi la el, nici o centim mai puin, chiar aa i-a zis. i trebuie s v
spun c acest domn cherchelit nu era un individ oarecare, era bancherul Laffite
n persoan, cel mai bogat om din Paris. Iar lui Laffite nu-i sttea n obicei s

arunce vorbe-n vnt, spusese orict i gata, nu mai avea ce face. Era ruinos
s-i vre acum coada-ntre picioare i s-i calce cuvntul de bancher. Dar navea chef nici s dea atta bnet aa, chiar de florile mrului, primului
obraznic ieit n cale. Ce era de fcut?
Gauche ridic din umeri, mimnd o dilem de mare dificultate, i
continu:
Ce credei c i-a spus Laffite? Bine, cocar btrn, o s-i primeti cei
84 000 de franci, dar cu o condiie: dovedete-mi c o or de tvleal pe
stratul tu blestemat de flori merit banii tia. Dac n-o s-mi poi dovedi, m
scol n clipa asta, te croiesc cu bastonul pe spinare, i acest mic act de
huliganism o s m coste doar patruzeci de franci amend administrativ.
icnitul de Milford-Stokes izbucni n hohote sonore de rs i-i scutur
aprobator chica rocovan, dar Gauche i nl degetul nglbenit de tutun:
adic, nu te-nveseli nc, asta nu-i tot.
i ce credei, doamnelor i domnilor? Papa Picard nu i-a pierdut defel
cumptul i a nceput s nire bilanul: Peste o jumtate de ceas, zice, fix la
opt, o s vin domnul director al grdinii, o s v vad pe stratul cu flori i-o s
nceap s urle la mine s v mut de-aici. Dar eu n-o s pot face asta, pentru
c domnia voastr o s-mi pltii nu pentru o jumtate de or, ci pentru o or
ntreag. O s-ncep s m cert cu domnul director, i dumnealui o s m dea
afar, fr pensie sau alocaie de subzisten. Mai am trei ani pn la pensie,
iar stipendia care mi s-ar cuveni ar fi de 1 200 de franci pe an. i am de gnd
s triesc n pace nc douzeci de ani, de unde rezult deja 24 000. Acum,
locuina. Pe mine i pe btrna mea or s ne dea afar din casa municipalitii.
Se pune ntrebarea unde-o s locuim. Va trebui s cumpr o cas. Or, o csu
modest, cu grdin, undeva pe Loara, te duce la cel puin 20 000. i-acum,
domnule, gndii-v i la reputaia mea. Patruzeci de ani m-am cocoat trudind
n grdina asta cu cinste i credin i, pe oricine-ai ntreba, v-ar spune c
papa Picard e om cinstit. i-acum, aa, din senin, s cad asemenea ruine pe
capul meu crunt! Doar asta se cheam corupie! Cte-o mie de franci pentru
fiecare an de slujb ireproabil nu cred c-i mare lucru drept compensaie
moral. i, uite-aa, totul face exact 84 000. Laffite a izbucnit n rs, s-a
tolnit mai confortabil pe flori i a nchis iari ochii. Vino peste o or,
maimu btrn, zice. O s-i primeti banii promii. Asta a fost, doamnelor
i domnilor, minunata istorioar.
Aadar a p-preuit un an de comportament ireproabil la o mie de
franci? Surse diplomatul rus. Ieftin. Fr ndoial, a fcut rabat pentru vvnzrile de flori cu toptanul.
Cei de fa ncepur s comenteze cu nsufleire anecdota, exprimnd
cele mai diverse opinii, n vreme ce Renate Kleber i ainti cu mult interes

privirea asupra lui monsieur Gauche, care-i deschisese cu o expresie


satisfcut mapa neagr i, sorbind din ciocolata care se rcise, rsfoia nite
hrtii. Interesant exemplar moulic sta, nimic de zis. Dar ce secrete o fi
pstrnd el acolo? De ce le ascunde cu atta grij?
De mult vreme Renatei nu-i ddeau pace aceste ntrebri. n vreo dou
rnduri, cu ndreptirea pe care i-o conferea statutul ei de viitoare mam,
chiar ncercase s se uite peste umrul lui Gauche pe cnd acesta fcea nite
vrji deasupra mapei ponosite, dar bdranul cel mustcios nchisese destul de
grosolan dosarul n nasul doamnei, ba chiar o mai i ameninase cu degetul
nu e voie, adic.
i totui, astzi se petrecu ceva remarcabil. Cnd, ca de obicei, monsieur
Gauche se ridic de la mas naintea celorlali, din mapa lui misterioas lunec
fr zgomot o hrtie, care ateriz uurel pe podea. Rentierul nu observ,
cufundat cum era n gnduri nu tocmai vesele, i iei din salon. Nici nu se
nchisese bine ua n urma lui, c Renate i i sltase sprinten trupul abia
ngroat n talie. ns nu doar ea dovedise un asemenea spirit de observaie.
Bine crescut miss Stamp ca s vezi ce creatur vioaie era zbur prima
pn la foaie.
A, se pare c domnul Gauche a pierdut ceva! Exclam ea, culegnd la
iueal hrtiua i nfigndu-i n ea privirea scprtoare. Fug s-l ajung din
urm i s i-o dau.
Dar madame Kleber nhase deja cu degetele-i tenace marginea hrtiei i
nu avea intenia s-i dea drumul.
Ce-i asta? ntreb ea. O tietur dintr-un ziar? Ce interesant!
n clipa urmtoare, n jurul celor dou doamne se i adunaser toi cei de
fa, mai puin prostnacul acela de japonez, care nu contenea s agite aerul
cu evantaiul lui, i miss Truffo, care privea cu repro acest amestec strigtor la
cer n intimitatea cuiva.
Iat ce coninea tietura din ziar: CRIMA SECOLULUI O NOU
ABORDARE?
Asasinarea diabolic a zece oameni, svrit n urm cu trei zile pe rue
de Grenelle, continu s tulbure minile parizienilor. Pn acum au avut
ntietate dou versiuni: cea privind existena unui doctor maniac i cea
referitoare la o sect de fanatici hindui setoi de snge, care se nchin
zeului Shiva. i totui, ziarul nostru, Le Soir, care a ntreprins o anchet
independent, a reuit s pun n lumin o mprejurare ce va conduce pesemne
la o nou abordare a cazului. Se pare c, n ultimele sptmni de via,
rposatul lord Littleby a fost zrit de cel puin dou ori n compania
domnioarei Marie Sanfon, o aventurier de talie internaional, bine
cunoscut de poliia din mai multe ri. Baronul de M., un prieten apropiat al

rposatului, a declarat c lordul a fost subjugat de o anume dam i c n seara


zilei de 15 martie se pregtea, pare-se, s mearg la Spa, la o ntlnire
romantic. Nu cumva urma s aib un rendez-vous chiar cu domnioara
Sanfon, ntlnire mpiedicat de criza de gut pe care bietul colecionar s-a
ntmplat s o aib ntr-un moment att de nepotrivit? Redacia nu-i asum
ndrzneala de a lansa o versiune proprie, dar consider totui de datoria ei s
atrag atenia comisarului Gauche asupra acestei circumstane deosebite.
Rmnei ncredinai c vom prezenta noi informaii pe marginea acestui
subiect.
Epidemia de holer e pe cale de a se stinge.
Direcia municipal de sntate informeaz c focarele de holer, a cror
combatere s-a declanat nc de la nceputul verii, au fost definitiv izolate.
Msurile profilactice energice luate de medicii parizieni au dat rezultate pozitive
i putem spera c epidemia aceasta periculoas, care a izbucnit n iulie, a nce.
Ce-o mai fi i asta? Se ncrunt Renate a nedumerire. Care crim, care
holer?
Holera n-are aici nici un amestec, spuse profesorul Sweetchild. Pur i
simplu aa a fost tiat pagina de ziar. E vorba, fr ndoial, de crimele de pe
rue de Grenelle. Cum, n-ai auzit? Toate ziarele au scris despre cazul acesta
rsuntor.
Eu nu citesc ziarele, rspunse cu demnitate madame Kleber. n starea
mea, mi provoac prea mult enervare. i, n orice caz, n-are nici un rost s
aflu despre tot felul de mrvii.
Comisarul Gauche? ntreb, cu ochii pe jumtate nchii, locotenentul
Renier, dup ce mai parcurse o dat nota din ziar. Nu cumva e vorba de
monsieur Gauche al nostru?
Miss Stamp scp un mic strigt:
Nu se poate!
n acest moment, se apropie de ei i nevasta doctorului. Era ntr-adevr o
tire senzaional i ncepur s vorbeasc cu toii, de-a valma:
Poliia! Aici e implicat poliia francez! Zbier agitat sir Reginald.
Renier mormi:
Iat de ce cpitanul m tot ntreba ce se petrece n salonul Windsor.
Mister Truffo i traducea, din obinuin, consoartei sale, iar rusul luase
n stpnire tietura de ziar i o studia cu luare-aminte.
Povestea cu fanaticii indieni e un nonsens absolut, declar Sweetchild.
Am afirmat asta de la bun nceput. n primul rnd, nu exist nici un fel de
sect nsetat de snge a adepilor lui Shiva. n al doilea rnd, dup cum se
tie, statueta a fost gsit. Ar fi aruncat-o un fanatic religios n Sena?

Da, problema statuetei lui Shiva este, ntr-adevr, o enigm, ddu din
cap miss Stamp. S-a scris c era perla coleciei lordului Littleby. E adevrat,
domnule profesor?
Indianistul ridic dispreuitor din umeri:
Cum s v spun, doamn. Colecia lordului Littleby este de dat
recent, s tot aib vreo douzeci de ani. ntr-un asemenea interval de timp nu
poi alctui o colecie deosebit. Se zvonete c rposatul s-a chivernisit binior
n timpul nbuirii rscoalei ipailor din 1857. Renumitul Shiva, de pild, i-a
fost druit lordului de ctre un oarecare maharajah, pe care l amenina
curtea marial pentru uneltiri n favoarea rsculailor. Or, Littleby a lucrat ani
buni n procuratura militar indian. Fr ndoial, n colecia lui exist multe
exponate valoroase, dar selecia lor este destul de confuz.
Dar spunei-mi odat, de ce a fost ucis lordul acesta al
dumneavoastr? Ceru imperativ Renate. Nici monsieur Aono nu tie nimic, aa
e? Apel ea la sprijinul japonezului, care sttea n picioare, la distan de
ceilali.
Japonezul zmbi doar cu gura i se nclin, iar rusul mim aplauze.
Bravo, madame Kleber. Ai identificat ntrebarea e-esenial. Am
urmrit cazul n pres. Cauza acestei crime este, n opinia mea, problema cea
m-mai important, este cheia spre soluionarea misterului. De ce? n ce scop
au fost ucii zece oameni?
O, dar e att de simplu! Interveni miss Stamp, ridicnd din umeri.
Criminalul a plnuit s fure tot ceea ce era mai valoros, ns i-a pierdut
stpnirea de sine atunci cnd a dat nas n nas cu proprietarul. Doar credea c
lordul nu este acas. Fr ndoial, una e s nepi cu seringa, cu totul alta e s
crpi capul unui om. De fapt, nu tiu asta, n-am ncercat, adug ea, tresrind.
Pe criminal l-au lsat nervii i nu i-a dus treaba pn la capt. Iar n ce
privete statueta aruncat n ru, zise ea, cznd pe gnduri, pesemne este
chiar obiectul acela greu care a sfrmat capul bietului Littleby. E foarte posibil
ca asasinului s nu-i fie strine sentimentele omeneti i s-i fi fost greu sau
chiar imposibil s in n mini arma nsngerat a crimei. S-a dus pe malul
Senei i a aruncat-o n ap.
n ceea ce privete arma crimei, aceast ipotez e foarte plauzibil,
ncuviin diplomatul. Sunt de aceeai p-prere.
Fata btrn se mbujor uor de plcere, dar se fstci vdit cnd
ntlni privirea batjocoritoare a Renatei.
You are saying outrageous things1, o mustr nevasta doctorului pe
Clarissa Stamp, dup ce ascult pn la capt traducerea celor spuse mai
devreme. Shouldn't we find a more suitable subject for table talk? 2
Dar apelul creaturii splcite fu n van.

Dup prerea mea, cel mai misterios aspect n toat povestea asta mi
se pare moartea servitorilor! Se amestec i lunganul de indianist n dezbaterea
pe teme criminologice. Cum se face c l-au lsat s le injecteze orice mizerie?
Doar nu i-a forat cu arma la tmpl, asta e sigur! Mai mult, erau printre ei doi
paznici, i fiecare avea la bru un toc cu un revolver. Iat care-i misterul!
Eu am alt ipotez, interveni cu o expresie solemn Renier, i sunt
gata s mi-o susin n orice mprejurare. Asasinatele de pe rue de Grenelle au
fost svrite de un individ nzestrat cu excepionale capaciti mesmerice.
Servitorii erau n stare de trans mesmeric, e unica explicaie posibil!
Magnetismul animal reprezint o for teribil. Un manipulator experimentat
poate face cu dumneavoastr orice-i trsnete prin cap. Da, da, madame, se
adres locotenentul doamnei Truffo, care se strmba incredul. Absolut orice.
Not if he is dealing with a lady3, ripost ea cu severitate.
Mister Truffo, obosit de rolul de tlmaci, i terse cu batista fruntea
lucind de sudoare i se lans n aprarea concepiilor tiinifice:
mi permit s nu fiu de acord cu domnia voastr, ncepu el s turuie n
franuzete, cu un accent puternic. S-a recunoscut de mult vreme c teoria
domnului Mesmer este nefondat tiinific. Puterea mesmerismului sau, cum e
numit astzi, a hipnotismului a fost mult exagerat. Onorabilul James Braid a
demonstrat convingtor c doar indivizii sugestionabili psihic pot fi supui
influenei hipnotice, i asta numai n cazul n care au deplin ncredere n
hipnotizator i sunt de acord s se supun hipnozei.
Se vede imediat, drag doctore, c dumneata nu ai cltorit n Orient,
zise Renier, dezvelindu-i dinii albi ntr-un zmbet. n orice bazar indian un
fachir poate arta asemenea minuni ale artei mesmerice, nct i cel mai
nverunat sceptic rmne cu gura cscat. Ca s nu mai vorbim de scamatorii!
Am asistat odat la Kandahar la o execuie public. Potrivit legii musulmane,
hoia se pedepsete cu tierea braului drept. Procedura este att de dureroas,
nct adesea cei supui ei mor din cauza ocului. Cu acel prilej houl era un
biet copil. Dat fiind c fusese prins a doua oar, judectorul nu mai avusese
ncotro i se vzuse nevoit s-l condamne la pedeapsa stabilit de sharia.
Judectorul era ns un om milostiv i a poruncit s fie chemat un dervi vestit
prin puterile sale miraculoase. Derviul i-a pus condamnatului minile la
tmple, l-a privit n ochi, i-a optit ceva i copilul s-a linitit, ba chiar a ncetat
ca prin farmec s tremure. Pe chip i-a aprut un zmbet straniu, care nu a
disprut nici mcar n clipa n care securea clului i-a tiat mna din cot! Am
vzut asta cu ochii mei, v jur!
Renate se nfurie:
O, ce mrvie! Dumneata, Charles, cu Orientul dumitale! O s mi se
fac ru imediat!

Iertai-m, madame Kleber, se alarm locotenentul. Voiam doar s


demonstrez c, n comparaie cu aa ceva, nite injecii, acolo, sunt fleacuri.
mi permit din nou s nu fiu de acord cu domnia voastr.
Doctorul, ncpnat, tocmai se pregtea s-i susin punctul de
vedere, dar n clipa aceea ua salonului se deschise i intr rentierul sau
poliistul ntr-un cuvnt, monsieur Gauche.
Se ntoarser cu toii spre el oarecum tulburai, de parc ar fi fost
surprini fcnd ceva nu tocmai decent.
Gauche le cercet rapid chipurile, apoi vzu nenorocita aceea de tietur
de ziar n mna diplomatului i se ntunec la fa.
Uite unde era. Exact de asta m i temeam.
Renate se apropie de bunicuul cu musta sur, i msur
nencreztoare, din cap pn-n picioare, statura masiv i-l ntreb brusc:
Suntei ntr-adevr poliist, monsieur Gauche?
Nu cumva suntei acel comisar Gauche c-care a condus investigaiile n
cazul Crima secolului? Preciz Fandorin. (Aha, aa l cheam pe diplomatul
rus, i aminti Renate.) n ce fel s ne explicm n acest caz mascarada
dumneavoastr i p-prezena dumneavoastr la bord?
Gauche forni cteva clipe, mic din sprncene i i vr mna n
buzunar dup pip. Era limpede c-i muncea creierul din rsputeri,
gndindu-se ce poate rspunde.
Luai loc, doamnelor i domnilor, spuse el n cele din urm, cu o voce
de bas foarte impresionant. De vreme ce s-a ntmplat, hai s jucm deschis.
Luai loc, luai loc, nu cumva, fereasc Domnul, s i se taie cuiva picioarele.
Ce glume-s astea, monsieur Gauche? Rosti nemulumit locotenentul.
Cu ce drept comandai aici, i nc n prezena primului lociitor al cpitanului?
O s-i explice asta nsui cpitanul, tinere, i rspunse Gauche,
aruncndu-i o privire ostil. E la curent cu acest caz.
Renier tresri i se aez la mas, urmnd exemplul celorlali.
Morocnosul acela guraliv i blajin, cum se obinuise Renate s-l
considere pe rentierul parizian, se comporta acum cu totul altfel. n felul n care
i nla umerii apruse o anume prestan, gesturile i deveniser
poruncitoare, n priviri i se aprinsese o sclipire tioas. Pn i felul calm i
ferm n care prelungea pauza spunea multe. Privirea insistent a falsului
rentier se fix, rnd pe rnd, asupra fiecruia dintre cei prezeni, iar Renate
observ c unii chiar se fcur mici sub cuttura grea. Trebuia s recunoasc
n sinea ei c i ea ncepea s fie nelinitit, dar, ruinndu-se, scutur
nepstoare din cap: e poliist, ei i, ce-i cu asta? Pn la urm nu-i dect un
boorog gras i hodorogit, atta tot.

Hai, nu ne mai ine pe jar, monsieur Gauche, spuse ea sarcastic.


Starea de nelinite nu-mi priete.
Motive de nelinite are, desigur, doar unul dintre cei prezeni,
rspunse el misterios. Dar despre asta, mai trziu. Pentru nceput, permitei-mi
s m prezint nc o dat onorabilului public. Da, m numesc Gustave Gauche,
dar nu sunt rentier din pcate, nu am de unde primi vreo rent. Sunt,
doamnelor i domnilor, comisar n poliia judiciar parizian i lucrez n secia
care se ocup de infraciunile cele mai dificile i mai complicate. Funcia mea
poart numele de anchetator penal pentru cazuri de extrem importan,
sublinie comisarul cu emfaz.
n salon domnea o linite mormntal, ntrerupt doar de oaptele
precipitate ale doctorului Truffo.
What a scandal! 4 chii nevasta doctorului.
Am fost nevoit s pornesc n aceast cltorie, i incognito pe
deasupra, pentru c.
Gauche ncepu s-i sug energic obrajii, n ncercarea de a-i reaprinde
pipa.
Pentru c poliia parizian are temeiuri ndreptite s presupun c
aici, pe Leviatan, se afl omul care a svrit crimele de pe rue de Grenelle.
Salonul fu strbtut de un fonet uor, apoi se auzi un Aa! unanim.
Presupun c ai apucat s dezbatei deja faetele acestui caz misterios.
Comisarul i scutur brbia dubl n direcia tieturii de ziar, care se
afla n continuare n mna lui Fandorin.
i asta nc nu-i tot, doamnelor i domnilor. tiu cu precizie c
asasinul cltorete cu clasa nti. (din nou un suspin colectiv). i, mai mult,
se afl acum n acest salon, ncheie viguros Gauche.
Se aez n fotoliul tapisat cu atlas, de lng fereastr, i i ncruci
minile ceva mai jos de lanul de argint al ceasului, ateptnd o reacie.
Imposibil! Exclam Renate, cuprinzndu-i fr s vrea pntecele n
mini.
Locotenentul Renier sri n picioare.
Baronetul rocovan izbucni n hohote de rs i ncepu s aplaude
demonstrativ.
Profesorul Sweetchild nghii spasmodic n sec i i scoase ochelarii.
Clarissa Stamp ncremeni, strngnd ntre degete broa din argint de pe
guler.
Japonezului nu-i tresri nici un muchi de pe fa, dar zmbetul politicos
i dispru brusc.

Doctorul i apuc soia de bra, uitnd s-i traduc exact ceea ce era
mai important, dar missis Truffo, judecnd dup ochii holbai de spaim,
pricepuse i singur despre ce era vorba.
Iar diplomatul ntreb cu voce sczut:
Care-i motivul acestei supoziii?
Prezena mea aici, rspunse imperturbabil comisarul. Este de-ajuns.
Exist i alte raiuni, dar deocamdat n-are rost s le aflai. Asta e, spuse
poliistul, i din vocea lui rzbtu o vdit dezamgire.
Ei, dar vd c nimeni nu se grbete s leine i s strige: Arestaim, eu sunt criminalul! Firete, nici nu contam pe asta. n acest caz, iat carei situaia, continu el, ridicndu-i amenintor degetul umflat i bont. Nu are
nimeni voie s vorbeasc despre asta cu ceilali pasageri. N-ar fi n interesul
dumneavoastr zvonul s-ar rspndi ntr-o clip i ai fi privii ca nite
ciumai. Nu ncercai s v mutai n alt salon, aa n-ai face dect s-mi
ntrii bnuielile. Oricum n-ai reui, am o nelegere n acest sens cu
cpitanul.
Renate ngim cu voce tremurtoare:
Monsieur Gauche, dragule, n-ai putea s m scutii mcar pe mine de
acest comar? Mi-e fric s stau la aceeai mas cu un criminal. Dac-mi pune
otrav-n mncare? De-acum nu voi mai putea nghii nici o mbuctur. tii
bine, pentru mine emoiile sunt periculoase. N-o s spun nimnui, nimnui, pe
onoarea mea!
Regret, madame Kleber, rspunse sec detectivul, dar nu va exista nici o
excepie. Am motive s-l bnuiesc pe fiecare dintre cei prezeni, i pe
dumneavoastr nu n ultimul rnd.
Cu un geamt surd, Renate se sprijini de sptarul scaunului, iar
locotenentul Renier izbi suprat cu piciorul n podea.
Cum v permitei, domnule. anchetator pentru cazuri de extrem
importan! i voi raporta nentrziat toate acestea cpitanului Cliff!
Raportai, spuse indiferent Gauche, dar nu chiar acum, ceva mai
trziu. nc nu mi-am ncheiat micul discurs. Aadar, deocamdat nu tiu
precis care dintre dumneavoastr este clientul meu, dar sunt aproape, foarte
aproape de int.
Renate se atepta ca dup aceste cuvinte s urmeze o privire gritoare i
se aplec n fa. Dar nu, poliistul se uita la pipa lui idioat. Cel mai probabil
minise, nu avea pe nimeni n vizor.
Bnuii o femeie, asta e limpede, zise miss Stamp, plesnindu-i
nervoas palmele. Altfel de ce ai avea asupra dumneavoastr nota aceea despre
nu tiu care Marie Sanfon? Cine-i aceast Marie Sanfon? De fapt, ce conteaz

cine e? Ce prostie, s bnuieti o femeie! E oare capabil o femeie de o fapt


att de abominabil?
Missis Truffo se ridic nvalnic n picioare, gata, pare-se, s se alinieze
sub stindardul solidaritii feminine.
Despre mademoiselle Sanfon vom vorbi, poate, alt dat, rspunse
agentul, msurnd-o pe Clarissa Stamp cu o privire enigmatic. Ct despre
articolele din ziare, am aici cu vrf i-ndesat, i fiecare cuprinde cte-o
versiune.
Gauche i deschise mapa neagr i rsfoi un teanc de tieturi din ziare.
Sunt, de fapt, cu zecile. Gata, doamnelor i domnilor, v-a ruga s nu
m mai ntrerupei! Vocea poliistului era acum de oel. Da, printre noi se afl
un criminal periculos, poate un psihopat. (Renate observ cum profesorul se
ndeprta, cu scaun cu tot, de Reginald.) De aceea v rog pe toi s v pstrai
vigilena. Dac observai ceva ieit din comun, fie i un ct de nensemnat
amnunt, venii imediat la mine. Sigur, cel mai bine ar fi ca asasinul s se
ciasc sincer, oricum n-are scpare. Acum, n ce m privete, am ncheiat.
Missis Truffo ridic colrete mna:
In fact, I have seen something extraordinary only yesterday! A
charcoal-black face, definitely not human, looked n at me from outside while I
was n our cabin! I was so scared! Spuse ea i se ntoarse spre soior,
mpungndu-l cu cotul. I told you, but you paid no attention! 5
O, se trezi i Renate, mie mi-a disprut din trusa de toalet o
oglinjoar n ram de baga veritabil.
Domnul icnit vru, pare-se, s anune i el ceva, dar nu mai apuc
monsieur Gauche i nchise mnios mapa:
S nu v batei joc de mine! Sunt copoi btrn! Pe Gustave Gauche nul faci s piard urma! Dac va fi necesar, debarc la rm toat onorabila
dumneavoastr ceat i ne lmurim acolo cu fiecare n parte! Zece oameni au
fost ucii, asta nu-i de glum! Reflectai, doamnelor i domnilor, reflectai!
Iei din salon, trntind zgomotos ua n urma lui.
Domnilor, eu nu m simt prea bine, rosti cu voce slab Renate. M duc
n cabina mea.
V conduc, madame Kleber, se repezi imediat Charles Renier. E de-a
dreptul incredibil! Ct grosolnie!
Renate l ndeprt:
V mulumesc, nu e nevoie. Ajung i singur.
Travers ncperea cu pas nervos, iar cnd ajunse lng u se sprijini o
clip de perete. Pe coridorul pustiu iui pasul. Renate intr n cabin, trase de
sub canapea sacul de voiaj i-i vr mna tremurnd sub cptueala de

mtase. Chipul i era palid, dar plin de hotrre. Degetele ei gsir ntr-o clip
cutiua metalic.
n ea, cu sclipiri reci de sticl i oel, se afla o sering.
Clarissa Stamp.
Neplcerile ncepur pentru ea nc din zori. Clarissa distinse limpede
dou noi riduri mititele, ca dou raze abia vizibile, care se ntindeau de la colul
ochilor spre tmple. Numai soarele e de vin. E att de strlucitor n aceste
locuri, nct nici umbrelua, nici plria nu te salveaz. Clarissa se examin
ndelung n nemiloasa suprafa lefuit, apoi i ntinse pielea cu degetul,
spernd c erau, poate, lsate de pern i se vor ntinde la loc. i ncheie
cercetarea, i rsuci gtul i descoperi n spatele urechii un fir de pr alb. n
clipa aceea se ntrist de-a binelea. Poate tot soarele e de vin? i decoloreaz
prul? Nu, miss Stamp, nu te mai amgi. Dup cum a spus poetul:
i alba rsuflare-a lui noiembrie.
i-a mhnit sufletul, pletele-argintndu-i.
i puse inuta n ordine mai meticulos ca de obicei. Smulse fr mil
firul alb. Era o prostie, desigur. John Donne, pare-se, spunea c secretul
fericirii unei femei const n tiina ei de a trece de la o vrst la alta, i c
femeia are trei vrste: de fiic, de soie i de mam. Dar cum putea ea trece de
la cea de-a doua la cea de-a treia dac nu fusese niciodat mritat?
Cea mai bun metod de a scpa de asemenea gnduri era o plimbare la
aer curat, aadar Clarissa iei pe punte. Dei Leviatan prea nesfrit, fusese
de mult vreme msurat de paii ei egali i domoli n orice caz, puntea
superioar, destinat pasagerilor de la clasa nti. Perimetrul ei avea 355 de
pai. apte minute i jumtate, dac nu te opreti s admiri marea sau s
plvrgeti cu vreo cunotin.
La un ceas att de matinal nu era nici un cunoscut pe punte, i Clarissa
i ncheie nestingherit promenada de-a lungul tribordului, pn la pupa.
Vaporul spinteca lin suprafaa cafenie a Mrii Roii, iar n urma elicei puternice
se ntindea spre orizont o dr lene, alburie. O, ce cald e!
Se uit cu invidie la marinarii care lustruiau alama balustradelor, o
punte mai jos. Ce bine trebuie s le fie mbrcai aa, doar n pantaloni din
pnz de n nu tu corsaj, nu tu pantalonai, nu tu ciorapi cu jartiere strnse,
nu tu rochie lung. i vine s-l pizmuieti fr voie i pe slbaticul acela de
mister Aono, care se plimb de colo-colo pe vapor nvemntat n chimonoul lui
japonez i nimeni nu se mir, doar e asiatic.
Se imagin eznd ntr-un ezlong de pnz, goal-golu. Ba nu, ar
purta totui o tunic uoar, precum grecoaicele din Antichitate. i ar fi ceva
absolut normal. Peste un secol, cnd omenirea se va debarasa definitiv de
prejudeci, o asemenea inut va fi ct se poate de fireasc.

Fonind pe anvelopele din cauciuc, i venea n ntmpinare, pe un triciclu


american, mister Fandorin. Se spunea c acest exerciiu dezvolt admirabil
elasticitatea muchilor i ntrete inima. Diplomatul purta un costum sport
uor: pantaloni cadrilai, pantofi din gutaperc cu jambiere, sacou scurt,
cma alb cu gulerul descheiat. Faa bronzat i se lumin ntr-un zmbet
prietenos. Mister Fandorin i slt uor casca de plut i trecu pe lng ea ca o
adiere. Nu se opri.
Clarissa oft. Plimbarea se dovedise un eec: nu reuise dect s-i
umezeasc de transpiraie lenjeria. Se vzu nevoit s se ntoarc n cabin i
s se schimbe.
Fandosita aceea de madame Kleber i stric i micul dejun. Ce tiin
uluitoare de a face din propria-i slbiciune un instrument de exploatare! Exact
n clipa n care cafeaua din ceaca Clarissei se rcise pn la temperatura
dorit, insuportabila elveianc ncepu s se plng c se sufoc i o rug s-i
slbeasc nurul de la corset. De regul, Clarissa se prefcea c nu aude
vicrelile Renatei Kleber i se gsea ntotdeauna un voluntar, dar pentru o
asemenea aciune delicat nu se cuvenea s apelezi la brbai, iar missis
Truffo, ca un fcut, lipsea i ajuta soul s ngrijeasc o doamn care se
mbolnvise. Se pare c fiina aceea insipid fusese sor de caritate. Totui, ce
ascensiune social pentru ea: acum e soia medicului-ef, ia masa la clasa
nti!
ncearc s se poarte ca o lady britanic atta doar.
Exagereaz cam mult.
Aadar, n final se vzu nevoit s se ocupe de nururile doamnei Kleber,
iar ntre timp cafeaua i se rci fr speran. Un fleac, desigur, dar prea se
adunau ghinioanele.
Dup micul dejun iei la o mic plimbare, fcu zece pai i obosi. ntr-un
rnd, profitnd c nu era nimeni prin preajm, i aruncase cu grij privirea pe
mica fereastr a cabinei nr. 18. Mister Fandorin era aezat la secrtaire,
mbrcat ntr-o cma alb, peste care erau petrecute nite bretele roalbastru-albe, i btea ngrozitor de tare cu degetele ntr-un aparat ciudat,
negru, din fier, cu un val mic i rotund i cu nenumrate butonae. Clarissa,
intrigat, uitase de orice precauie i fusese surprins la locul faptei.
Diplomatul srise de pe scaun, se nclinase, i mbrcase vestonul i se
apropiase de fereastra deschis.
Este o m-main de scris Remington, o lmurise el. Ultimul model,
abia s-a pus n vnzare. Un obiect extrem de convenabil, miss Stamp, i foarte
uor. O pot cra fr mare efort doi hamali. Este indispensabil ntr-o ccltorie. Vedei, tocmai mi exersam viteza de scriere, copiam ceva din Hobbes.
Clarissa, nc mbujorat de jen, doar dduse din cap i se ndeprtase.

Se aezase n apropiere, sub o copertin n dungi, la umbr. Adia o briz


rcoroas. Deschisese Mnstirea din Parma i ncepuse s citeasc despre
dragostea nemprtit a frumoasei, dar trecutei ducese Sanseverina pentru
tnrul Fabricio del Dongo. nduioat peste msur, i tersese cu batista o
lacrim i, ca un fcut, chiar atunci apruse pe punte Fandorin: costum alb,
plrie panama cu boruri largi, baston. Chipe ca nimeni altul.
Clarissa l chemase. El se apropiase, fcuse o plecciune n faa ei, se
aezase alturi. Citise titlul de pe copert i spusese:
Fac p-prinsoare c ai srit peste descrierea Btliei de la Waterloo. i
e pcat, este cel mai bun pasaj din ntreaga oper a lui Stendhal. Nu mi-a fost
dat s citesc vreodat o mai reuit descriere a rzboiului.
Cum de v-ai dat seama? l ntreb ea, curioas. Suntei cumva
clarvztor?
Femeile sar ntotdeauna scenele de rzboi, i rspunsese Fandorin
ridicnd din umeri. n orice caz, cele cu temperamentul dumneavoastr.
i ce temperament am eu? l ntrebase insinuant Clarissa, simind
ns i ea c n-o prinde aerul de cochet.
Atitudine sceptic fa de propria persoan i romantic fa de lume.
O privise nclinndu-i uor capul.
Mai pot spune c s-a petrecut o s-schimbare brusc n viaa
dumneavoastr i c ai suferit un oc puternic.
Clarissa tresrise i i privise interlocutorul cu spaim nedisimulat.
Nu v speriai, o liniti uimitorul diplomat. Nu tiu absolut nimic
despre dumneavoastr. Pur i simplu mi-am dezvoltat, cu ajutorul unor
exerciii speciale, spiritul de observaie i capacitile analitice. De regul, mi-e
de-ajuns un detaliu nesemnificativ pentru a recompune ntregul tablou.
Artai-mi fie i acest cercule cu dou gurele (i ridic mna, delicat, spre un
nasture mare, trandafiriu, care mpodobea jacheta ei) i v voi spune pe loc cine
l-a pierdut un p-porc foarte mare sau un elefnel foarte mic.
Clarissa l ntrebase surznd:
Aadar, dumneavoastr vedei prin oricine ca prin sticl?
Nu chiar aa, dar vd multe. De pild, ce mi putei spune despre
domnul de colo?
Fandorin i artase un brbat solid, cu musti mari, care privea prin
binoclu malul pustiu.
Este mister Babble, el.
Oprii-v! O ntrerupse Fandorin. Voi ncerca s ghicesc eu.
l privise cam jumtate de minut pe mister Babble, apoi spusese:

Cltorete pentru prima oar n Orient. Cstorit recent. Fabricant.


Afacerile-i merg prost, de aceea domnul acesta miroase a faliment iminent. i
petrece aproape tot timpul n sala de biliard, dar joac prost.
Clarissa se mndrise ntotdeauna cu spiritul ei de observaie i acum l
privi cu mai mult luare-aminte pe mister Babble, industriaul din Manchester.
Fabricant? M rog, asta se putea deduce. Din moment ce cltorete la
clasa nti, nseamn c e bogat. C nu-i aristocrat se vede clar dup chip. Nici
a negustor nu aduce redingota e prea lbrat, i nici n-are expresia aceea
mecher. M rog.
Recent cstorit? Ei, dar asta-i limpede: verigheta de pe inelar sclipete
att de tare, nct i dai pe loc seama c-i nou-nou. Joac adesea biliard?
Asta de unde-a mai luat-o? A, da, vestonul i e mnjit cu cret.
De unde ai dedus c mister Babble cltorete pentru prima oar n
Orient? l ntrebase ea. De ce miroase a faliment? Ce anume v face s afirmai
c joac prost biliard? Ai fost cumva n sal i ai vzut cum joac?
Nu, n-am fost n sala de b-biliard pentru c nu pot s sufr jocurile de
noroc i, la drept vorbind, l vd pentru prima oar pe acest domn, rspunsese
Fandorin. C face prima sa cltorie pe aceast rut o demonstreaz
tenacitatea cu care admir malurile pustii. Dac nu ar fi fost aa, mister Babble
ar fi tiut c pn la strmtoarea Bb-el-Mandeb nu va fi nimic interesant de
vzut pe malul acela. Asta-i unu. Afacerile acestui domn merg foarte prost,
altfel pentru nimic n lume nu s-ar fi aventurat ntr-o cltorie att de lung, i
nc imediat dup cstorie. De ce i-ar prsi un asemenea viezure vizuina?
Numai dac ar simi c sfritul lumii e iminent, n nici un caz mai devreme.
Asta-i doi.
Dar dac a plecat n luna de miere mpreun cu soia? ntrebase
Clarissa, care tia c mister Babble cltorete singur.
i lncezete de unul singur pe punte sau i petrece timpul n sala de
biliard? Iar de jucat joac din cale-afar de prost: privii, are redingota albit n
fa. Numai juctorii de dou parale i freac n aa hal pntecele de marginea
mesei. Asta-i trei.
S zicem, dar ia privii, ce credei despre doamna aceea?
Entuziasmat de acest joc, Clarissa i-o artase pe missis Blackpool, care
pea maiestuos pe punte mpreun cu dama ei de companie.
Fandorin o msur pe onorabila doamn cu o privire lipsit de interes.
O, acestei doamne i se citete totul pe figur. Se ntoarce din Anglia la
soul ei. A fost acolo pentru a-i vizita copiii aduli. Soul e militar. Colonel.
Mister Blackpool era, ntr-adevr, colonel i comanda o garnizoan ntrun ora oarecare din vestul Indiei.
Explicai-mi!

Doamnele ca dnsa nu cltoresc din proprie iniiativ n India, o fac


doar dac acolo lucreaz soul. Vrsta ei nu justific aventurarea ntr-o
asemenea cltorie pentru prima oar, aadar se ntoarce. i de ce ar fi
cltorit domnia sa n Anglia? Doar pentru a-i revedea copiii. Prinii doamnei,
presupun, sunt deja ntr-o lume mai bun. Dup expresia ei hotrt i
autoritar, se vede c este obinuit s comande. Aa arat toate primeledoamne dintr-o garnizoan sau dintr-un regiment. De regul sunt considerate
autoriti mai importante dect comandanii nii. Vrei s tii de ce anume
am spus colonel? Pentru c, dac ar fi fost g-generleas, ar fi cltorit la
clasa nti, pe cnd dumneaei, dup cum vedei, are emblem din argint. Dar
gata, hai s nu ne pierdem vremea cu fleacuri, continuase Fandorin, apoi se
nclinase spre ea i-i optise: mai bine s v spun cte ceva despre urangutanul
de colo. E un subiect interesant.
Lng mister Babble se oprise monsieur Boileau, cel cu mutr de
maimu, fostul lor comesean din salonul Windsor, care prsise la timp
funesta sal de mese i care astfel scpase din plasa comisarului Gauche.
Diplomatul i optise Clarissei la ureche, cu voce sczut:
Omul pe care-l vedei este un criminal i un nelegiuit. Este, cel mai
probabil, traficant de opium. Locuiete la Hong Kong. E nsurat cu o
chinezoaic.
Clarissa izbucnise n rs:
De data asta ai nimerit-o ca nuca-n perete! Acela-i monsieur Boileau
din Lyon, e filantrop i tatl a unsprezece copii ct se poate de francezi! Face
comer cu ceai, nu cu opium.
Nici gnd, rspunsese calm Fandorin. Uitai-v, i s-a nfoiat maneta i
se poate vedea c-cerculeul albastru al unui tatuaj pe ncheietura minii. Mi-a
czut sub ochi un asemenea tatuaj ntr-o carte despre China. Este semnul
uneia dintre t-triadele din Hong Kong, nite societi criminale secrete. Pentru
ca un european s devin membru al triadei, trebuie s fie maestru al crimei i
s opereze pe scar mare. i, bineneles, trebuie s se nsoare cu o
chinezoaic. E de-ajuns s privii fizionomia acestui filantrop i totul vi se va
prea limpede.
Clarissa nu tia dac e cazul sau nu s-l cread, iar Fandorin
continuase, cu o expresie grav:
i nc ceva, miss Stamp. Pot spune multe despre un om chiar i legat
la ochi dup zgomotul pe care l face i dup miros. Convingei-v i singur.
i scosese pe loc cravata alb de satin i i-o ntinsese Clarissei. Ea
pipise estura deas, de neptruns cu privirea i i-o legase strns
diplomatului la ochi. Ca ntr-o doar i atinsese obrazul neted, fierbinte.

Curnd, dinspre pupa se ivise candidata ideal: lady Campbell, vestita


sufraget, care se ndrepta spre India pentru a strnge semnturi pe o petiie n
favoarea acordrii dreptului la vot femeilor mritate. Cu alur brbtoas,
solid, tuns scurt, tropia pe punte ca un cal de povar. Vezi de ghicete c-i o
lady i nu un boman.
Deci, cine vine ncoace? ntrebase Clarissa, prpdindu-se de rs.
Din pcate, veselia ei dur scurt vreme. ncruntndu-se, Fandorin
vorbise sacadat:
Fonet de fust. Femeie. Pas greu. Caracter puternic. Nu e tnr. Nu-i
frumoas. Fumeaz tabac. Tuns scurt.
De ce tuns scurt? Exclamase strident Clarissa i, acoperindu-i ochii,
ascultase pasul ca de elefant al sufragetei. Cum, zu aa, cum reuete el s
fac asta?
Dac o femeie fumeaz, se cheam c este tuns scurt i este
progresist, rsun glasul monoton al lui Fandorin. i, n p-plus, cea despre
care vorbim dispreuiete moda, poart un fel de hain prost croit, diform, de
un verde iptor, dar cu bru rou.
Clarissa nlemnise. Incredibil! Cuprins de o spaim superstiioas, i
luase palmele de pe fa i vzuse c Fandorin apucase de-acum s-i smulg
cravata de pe ochi i chiar s-i fac un nod elegant. n ochii albatri ai
diplomatului sclipeau scntei vesele.
Toate acestea fuseser foarte plcute, dar conversaia se sfrise prost.
Dup ce rsese pe sturate, Clarissa adusese foarte fin vorba despre Rzboiul
Crimeii. Ce tragedie, i pentru Europa, i pentru Rusia. Pomenise cu bgare de
seam despre nite amintiri de-ale ei din acea perioad, fcndu-le s par
dintr-o tineree mai fraged dect era n realitate. Ateptase confidene de-ale
lui drept rspuns, spernd s poat ghici aa cam ce vrst are Fandorin. I se
adeveriser temerile cele mai sumbre.
Pe v-vremea aceea nc nu venisem pe lume, recunoscuse el sincer,
tind astfel aripile Clarissei.
Dup acest episod, totul se petrecuse alandala. Clarissa ncercase s
ndrepte discuia pe fgaul picturii, dar se zpcise cu totul i nu mai fusese
n stare s explice clar de ce prerafaeliii i spun prerafaelii. Iar el crezuse n
mod sigur c e o idioat n toat regula. O, dar ce mai conteaz acum!
n timp ce se ntorcea trist la cabina ei, se petrecu ceva nfricotor.
ntr-un col al coridorului cufundat n semiobscuritate se legna o
gigantic umbr neagr. Clarissa scoase un necuviincios ipt ascuit, i duse
mna la inim i se npusti ct o ineau picioarele spre ua cabinei. Ajuns
nuntru, nu reui mult vreme s-i domoleasc btile nebune ale inimii. Ce

fusese asta? Nici om, nici fiar. O vltoare de energie malefic, distructiv.
Contiina ei ncrcat. Fantoma comarului parizian.
Se dojeni imediat n sinea ei: Gata, am pus cruce acelui episod. Nu s-a
ntmplat nimic. Narcoz, vrjitorie. Doar i jurase s nu se mai chinuiasc
singur. Tria acum o nou via, luminoas i fericit i fie-i palatul
luminat de candela fericirii.
Ca s se liniteasc, mbrc cea mai scump rochie de zi, pe care nici
mcar nu o probase (mtase alb chinezeasc, panglic de un verde pal la talie,
n spate) i i puse la gt colierul de smaralde. Admir o vreme strlucirea
pietrelor preioase.
Ei da, nu mai e tnr. i da, nu-i o frumusee. n schimb, nu-i nici pe
departe proast i e plin de bani. Ceea ce e infinit mai bine dect s fii pocit,
btrn i fr un penny.
Clarissa intr n salon la dou fix, dar ntreaga societate era deja acolo, n
pr. Ciudat lucru, declaraia uluitoare de alaltieri a comisarului nu-i izolase
unul de altul pe cei din salonul Windsor, ci mai curnd i fcuse s strng
rndurile. Un secret pe care nu ai voie s-l mprteti nimnui te leag mai
strns n jurul unei cauze comune sau al unui interes comun. Clarissa
observase c acum comesenii se adunau n salon naintea orei stabilite pentru
micul-dejun, prnz, five o'clock sau cin i zboveau acolo mai mult, ceea ce
nainte nu se ntmpla. Pn i secundul, care avea o legtur indirect cu
aceast istorie, nu se grbea s se ntoarc la ndatoririle lui i rmnea un
timp n Windsor (de fapt, nu era exclus ca locotenentul s fi acionat astfel la
ordinul cpitanului). Toi mesenii parc deveniser membrii unui club elitist,
nchis celor neiniiai. Clarissa surprinsese nu o dat priviri fixate asupra ei,
aruncate pe furi, la iueal. Privirile acelea nu puteau nsemna dect una din
dou: Nu cumva tu eti criminala? sau Nu cumva i-ai dat seama c eu sunt
criminalul? De fiecare dat cnd se ntmpla asta, din pntecele ei urca un
spasm plcut, o senzaie ciudat, un amestec de spaim i excitare. n faa
ochilor i rsrea cu limpezime rue de Grenelle aa cum arta ea seara:
insinuant de linitit i pustie, mrginit de castani negri legnndu-i crengile
golae. Att mai lipsea, ca domnul comisar s fi mirosit n vreun fel povestea de
la hotelul Ambassadeur. Numai la gndul acesta o lua groaza i se uita pe furi,
cu coada ochiului, la francez.
Gauche sttea la mas, solemn, ca sacerdotul unei secte secrete. Fiecare
i amintea permanent de prezena lui, i cerceta, privind piezi, expresia feei,
dar Gauche prea c nu observ nimic. i asumase rolul de moralist blajin i
i povestea cu drag inim istorioarele pe care toi le ascultau cu o atenie
ncordat.

Printr-o nelegere tacit, dezbteau subiectul numai n salon i numai n


prezena comisarului. Dac doi dintre comesenii de la Windsor ddeau
ntmpltor nas n nas undeva, ntr-un spaiu neutru n salonul de muzic,
s zicem, pe punte sau n sala de lectur nu discutau n nici un caz despre
crime. Dar nici n salon nu se ntorceau de fiecare dat la aceast tem
ispititoare. De regul, aa ceva se ntmpla de la sine, n urma vreunei
observaii colaterale.
Astzi, de exemplu, la micul-dejun nu se nchegase nici o conversaie, n
schimb, acum, cnd Clarissa i ocup locul, dezbaterile erau deja n toi.
ncepu s studieze, cu o min plictisit, meniul chipurile, voia s-i
aminteasc ce comandase ieri la prnz ns senzaia aceea familiar de
surescitare era deja prezent.
Ceea ce mie nu-mi d pace, spuse doctorul Truffo, este absurditatea
strigtoare la cer a acestei crime. S-ar zice c atia oameni au fost ucii de
poman. Statueta a ajuns n Sena, iar ucigaul a rmas cu minile goale.
Fandorin, care participa rareori la discuii i mai mult tcea, gsi de data
asta de cuviin s se pronune:
Nu-i chiar aa. Ucigaului i-a r-rmas alul.
Care al? Nu pricepu doctorul.
alul indian, cel pictat. n care, dac e s dm crezare ziarelor,
fptaul a nfurat statueta furat.
Gluma aceasta fu ntmpinat cu un rs ntru ctva nervos.
Doctorul i desfcu larg braele:
Te pomeneti c alul era.
Deodat, profesorul Sweetchild zvcni din loc i i smulse ochelarii de pe
nas un gest care, la el, era echivalent cu o puternic emoie.
Degeaba rdei! Eu m-am interesat care al a fost furat. O, doamnelor
i domnilor, e vorba despre o pies de mtase absolut neobinuit, de ea se
leag o ntreag istorie. Ai auzit vreodat de Rajahul de Smarald?
Dac nu m nel, e vorba de un nabab indian legendar? ntreb
Clarissa.
Nu legendar, ci ct se poate de real, madame. Astfel era numit rajahul
Bagdassar, crmuitorul principatului Brahmapur. Principatul se afl ntr-o vale
larg i mnoas, mprejmuit din toate prile de muni. Rajahii i trgeau
obria din mreul Babur i erau de confesiune islamic, asta ns nu i-a
mpiedicat ca, de-a lungul a trei secole, s-i stpneasc n pace micul
principat, a crui populaie este compus n majoritate din hindui. n pofida
deosebirii de religie dintre casta conductoare i supui, n principat nu au fost
niciodat rscoale sau dihonii, rajahii s-au tot mbogit, iar pe vremea lui
Bagdassar, neamul celor din Brahmapur era considerat cel mai avut din India

dup neamul Nizanilor, din Hiderabad, care, dup cum de bun seam tii, i
ntrec n bogie pe toi monarhii lumii, inclusiv pe regina Victoria i pe
mpratul rus Alexandru.
Mreia reginei noastre nu st n mrimea averii personale, ci n
bogia supuilor ei, spuse cu asprime Clarissa, oarecum ofensat de
respectiva observaie.
Nendoielnic, se nvoi Sweetchild, care era de-acum de neoprit. ns
bogia rajahilor din Brahmapur era de cu totul alt natur. Ei nu strngeau
aur, nu-i umpleau cuferele cu argint, nu nlau palate din marmur roz. Nu,
de-a lungul celor trei secole, aceti suverani au avut o unic pasiune: pietrele
preioase. tii dumneavoastr ce nseamn Standard-Brahmapur?
Un fel anume de tiere a diamantelor? i ddu cu prerea, nesigur,
doctorul Truffo.
Standardul-Brahmapur este un termen folosit de bijutieri i
desemneaz diamantul, safirul, rubinul sau smaraldul lefuit ntr-un anume fel
i avnd dimensiunea unei nuci, ceea ce corespunde cu 160 de tandooli, adic
optzeci de carate.
Dar e o dimensiune foarte mare, se minun Renier. Asemenea pietre se
gsesc extrem de rar. Dac nu m nal memoria, pn i diamantul Regent,
podoaba tezaurului francez, e doar cu puin mai mare.
Nu, locotenente, diamantul Pitt, botezat acum Regent, este aproape
de dou ori mai mare, l corect, cu o min autoritar, profesorul. Ce-i drept,
optzeci de carate, mai ales cnd e vorba de pietre de o puritate extrem, este
foarte mult. Aadar, doamnelor i domnilor, imaginai-v c Bagdassar avea
512 asemenea pietre preioase, i toate de o calitate desvrit!
Nu se poate! Exclam sir Reginald. Fandorin ns ntreb:
i d-de ce fix 512?
Datorit numrului sacru 8, explic Sweetchild cu drag inim.
Pentru c 512 este rezultatul lui 8 x 8 x 8, adic opt n trei dimensiuni, la cub.
Este aa-numitul numr ideal. Aici, fr ndoial, i spune cuvntul influena
budismului, care ine la mare cinste numrul 8. n partea de nord-est a Indiei,
acolo unde se afl Brahmapur, religiile sunt mpletite ntr-un chip absolut bizar.
Dar cel mai interesant este unde i cum era pstrat aceast comoar.
i, m rog, unde era pstrat? ntreb curioas Renate Kleber.
ntr-o caset simpl din lut. n 1852, tnr arhitect fiind, am ajuns la
Brahmapur i m-am ntlnit cu rajahul Bagdassar. ntr-o jungl de pe teritoriul
principatului fuseser descoperite ruinele unui templu antic, iar Altea Sa m-a
invitat s evaluez importana descoperirii. Am efectuat cercetrile de rigoare, i
ce credei? Am descoperit c templul fusese construit pe vremea regelui
Chandragupta, pe cnd.

Stop-stop-stop! l ntrerupse comisarul pe savant. Ne vorbii alt dat


despre arheologie. S ne ntoarcem la rajah.
A, da, fcu profesorul, fluturnd din gene. De fapt, aa e mai bine. n
final, rajahul a fost mulumit de mine i, n semn de mare bunvoin, mi-a
artat legendara caset. O, nu voi uita n veci acea privelite! Exclam
Sweetchild i i nchise ochii pe jumtate. Imaginai-v o hrub ntunecoas,
unde, lng u, ardea o singur fclie nfipt ntr-un suport de bronz. Eram
doar noi, rajahul i cu mine, apropiaii lui rmseser n spatele uii masive, pe
care o pzea o duzin de strjeri. N-am examinat prea atent construcia acelei
trezorerii, pentru c ochii mei n-au apucat s se obinuiasc cu
semintunericul. Am auzit doar cum Altea Sa zngne nite zvoare. Apoi
Bagdassar s-a ntors ctre mine i am vzut n minile sale un cub de culoarea
pmntului ars, care prea destul de greu. Ca mrime era cam.
Sweetchild deschise ochii i privi mprejur. l ascultau cu toii vrjii, iar
Renate Kleber chiar avea buzele ntredeschise, ca un copil uimit.
n sfrit, nu tiu. M rog, s zicem, cam ct plrioara lui miss
Stamp, dac am pune aceast plrie ntr-o cutie ptrat.
i pironir toi, ca la comand, privirile pline de curiozitate pe micua
plrioar tirolez cu pan de fazan. Clarissa suport acest interes public
exagerat cu un surs plin de demnitate, aa cum fusese nvat n copilrie.
Cubul semna cu o crmid de lut obinuit, din cele folosite pe acele
meleaguri la construcii. Ulterior, Altea Sa mi-a explicat c suprafaa aspr i
monoton a lutului accentueaz ndoit splendoarea reflexelor i strlucirii
nestematelor, mult mai bine dect aurul sau fildeul. i am avut prilejul s m
conving. Bagdassar i-a dus fr grab mna ncrcat de inele spre capacul
casetei, a deschis-o cu un gest brusc i. Am orbit, domnilor!
Vocea profesorului prinse s tremure:
Era. Era ceva imposibil de redat n cuvinte! Imaginai-v o strlucire
tainic, sclipitoare, multicolor izbucnind din cubul ntunecat i reflectndu-se
n culorile curcubeului pe bolile sumbre ale hrubei! Nestemate mari erau
aranjate n opt straturi, i n fiecare strat erau cte 64 de pietre lefuite, din
care izvora o strlucire insuportabil! Efectul era, fr-ndoial, amplificat de
flacra tremurtoare a singurei fclii. Vd i acum n faa ochilor chipul
rajahului Bagdassar scldat n lumina aceea magic.
Profesorul nchise iari ochii i amui.
Dar ct ar costa, aa, ca exemplu, cioburile acelea colorate? Rzbtu
vocea scritoare a comisarului.
Chiar aa, ct ar costa? l susinu cu nsufleire madame Kleber. S
zicem, n lirele noastre sterline?
Clarissa o auzi pe missis Truffo optindu-i destul de tare soului ei:

She's so vulgar! 6
Ceea ce n-o mpiedic s-i ndeprteze de pe urechi crlionii spelbi, ca
s fie sigur c nu scap nici un cuvinel.
Vedei dumneavoastr, zmbi blajin Sweetchild, i eu mi-am pus
aceast ntrebare. Rspunsul nu e simplu, pentru c preul nestematelor difer
n funcie de pia, dar n condiiile de astzi.
Da, da, chiar aa, n condiiile de azi, s nu o lum de pe vremea lui
Chandragupta, bombni Gauche.
Hm. Nu tiu cu exactitate cte diamante, cte safire sau cte rubine
avea rajahul, dar tiu c preuia cel mai mult smaraldele, de unde i porecla
lui. n anii crmuirii sale au fost achiziionate apte smaralde din Brazilia i
patru din Urali, i pentru fiecare Bagdassar a dat cte un diamant i a pltit i
ceva pe deasupra. Vedei dumneavoastr, fiecare din strmoii lui avea o
nestemat preferat, creia i acorda ntietate n faa celorlalte i pe care se
strduia s o achiziioneze n primul rnd. Numrul magic 512 fusese atins
nc pe vremea bunicului rajahului, i de atunci principalul scop al
crmuitorului fusese nu sporirea numrului de nestemate, ci perfecionarea
calitii lor. Nestematele care nu atingeau cu puin perfeciunea sau care, cine
tie de ce, nu se bucurau de preuirea prinului crmuitor, erau vndute de
aici i faima Standardului-Brahmapur care, ncetul cu ncetul, s-a rspndit
n ntreaga lume. Locul celor vndute l luau alte nestemate, nc i mai
preioase. Obsesia maniacal pentru Standardul-Brahmapur a atins la
urmaii lui nebunia! Unul dintre ei a cumprat de la ahul Persiei, Abbas cel
Mare, un safir galben cu greutatea de 300 de tandooli. A pltit pentru minunea
aceea zece caravane de filde, dar nestemata s-a dovedit a fi mai mare dect
dimensiunea stabilit i bijutierii rajahului s-au vzut silii s taie surplusul!
Asta-i ngrozitor, desigur, interveni comisarul, dar hai s ne ntoarcem
totui la pre.
De data aceasta ns, se dovedi mai complicat s-l aduci pe indianist pe
fgaul dorit.
Mai lsai-l ncolo de pre! Trecu el nepoliticos peste intervenia
detectivului. Parc preul e problema? Cnd vine vorba despre o piatr
preioas de asemenea dimensiune i calitate, nu la pre te duce gndul, ci la
proprietile magice puse pe seama ei din vremuri strvechi. Diamantul, de
pild, este considerat simbolul puritii. Strmoii notri verificau n felul
urmtor fidelitatea soiilor: puneau diamantul sub perna nevestei, iar dac
aceasta era credincioas, se ntorcea imediat spre so i, fr s se trezeasc, l
mbria. Dac ns l nela, ncepea s se rsuceasc n pat i ncerca s
arunce nestemata pe podea. n plus, diamantul trecea drept garanie a

invincibilitii. Arabii din vechime credeau c posesorul diamantului mai mare


va nvinge ntr-o btlie.
Arabii se nelau, l ntrerupse brusc Gintaro Aono pe inspiratul orator.
Toi i pironir surprini privirea asupra japonezului, care lua parte
rareori la conversaiile comune i care nu ntrerupsese niciodat un vorbitor.
Dar asiaticul continu iute, cu aceeai pronunie ridicol:
La Academia Saint Cyr am fost nvai ca dusele de Burgundia, Cror
sel Viteaz, i-a ruat n bataria cu erveienii diamantul uria Sansy, dar asta
nu r-a sarvat de nfrngere.
Clarissei i se fcu mil de bietul omule i se nzrise s strluceasc
mcar o dat prin cunotinele sale, dar alesese cel mai prost moment.
Replica japonezului fu ntmpinat cu o tcere nepoliticoas, iar Aono se
mbujor chinuit.
A, da, da, Carol Temerarul, ddu nemulumit din cap profesorul, carei ncheie relatarea fr nflcrarea de pn atunci. Safirul simbolizeaz
devotamentul i statornicia, smaraldul dezvolt agerimea privirii i
clarviziunea, rubinul te apr de boli i de deochi. Dar dumneavoastr parc
m-ai ntrebat despre valoarea comorii lui Bagdassar?
mi dau seama c suma este fabuloas, dar n-ai putea s ne spunei,
mcar cu aproximaie, cte zerouri are? ntreb madame Kleber, rostind
cuvintele distinct, de parc s-ar fi adresat unui elev greu de cap, i
demonstrnd nc odat c o nevast de bancher rmne ct triete nevast
de bancher.
Clarissa ar mai fi ascultat cu plcere cte ceva despre proprietile
miraculoase ale pietrelor preioase i ar fi preferat s evite discuia despre bani.
Dac nu de altceva, pentru c era att vulgar.
Deci, hai s calculm, continu Sweetchild i scoase un creion din
buzunar, pregtindu-se s scrie pe erveelul de hrtie. Pe vremuri, diamantul
era considerat cea mai scump nestemat, dar dup deschiderea minelor din
Africa de Sud preul lui a sczut considerabil. Safirele de mari dimensiuni se
ntlnesc mai des dect alte pietre preioase, de aceea sunt n medie de patru
ori mai ieftine dect briliantele. Aceast regul nu se aplic ns la safirele
galbene i la safirele stelate, i tocmai acestea reprezentau majoritatea safirelor
din colecia lui Bagdassar. Rubinele i smaraldele pure de mrimi excepionale
sunt extrem de rare i sunt evaluate la un pre mai mare dect briliantele de
aceeai dimensiune. Bun, pentru simplitatea calculului, s presupunem c
toate cele 512 nestemate erau briliante, n plus avnd aceeai valoare.
Greutatea fiecruia era, dup cum am mai spus, de 80 de carate. Potrivit
formulei lui Tavernier, pe care o utilizeaz bijutierii din ntreaga lume, preul
unei nestemate se calculeaz astfel: se ia preul de pia al unui diamant de un

carat i se nmulete cu ptratul numerelor de carate coninut de acea


nestemat. S vedem ce iese. Un briliant de un carat cost la Bursa din Anvers
cincisprezece lire sterline. Optzeci la ptrat face ase mii patru sute. Dac
nmulim cu 15. Mm. 96 000 de lire sterline iat deci preul unei nestemate de
dimensiuni mijlocii din caseta rajahului. Dac nmulim cu 512. n jur de
cincizeci de milioane de lire sterline. n realitate mai mult, pentru c, aa cum
am spus, nestematele de asemenea dimensiuni sunt mai scumpe dect
briliantele, ncheie triumftor Sweetchild.
Cincizeci de milioane de lire sterline? Att de mult? ntreb Renier cu
glas rguit. Bine, dar asta nseamn o jumtate de miliard de franci!
Clarissei i se tie respiraia. Uitase de-acum de proprietile magice ale
nestematelor, zguduit de suma astronomic.
Cincizeci de milioane! Dar e jumtate din bugetul anual al ntregului
Imperiu Britanic! Icni ea.
Reprezint trei Canale de Suez! Mormi rocovanul de Milford-Stokes.
Chiar mai mult!
Iar comisarul trase erveelul spre el i se adnci n nu tiu ce calcule.
Este leafa mea pe trei sute de mii de ani, anun el buimcit. Nu
cumva ai exagerat, profesore? Cum s adune un prinior indigen asemenea
comori?
Sweetchild rspunse cu trufie, de-ai fi zis c toate bogiile Indiei i
aparineau lui personal:
Asta nc nu-i nimic! Comorile nizamului din Hiderabad sunt evaluate
la trei sute de milioane, doar c ele nu ncap ntr-o cutiu. Prin caracterul ei
compact, comoara lui Bagdassar este ntr-adevr unic.
Fandorin atinse discret mneca indianistului.
Cred, t-totui, c suma asta are un caracter oarecum abstract. Nu-mi
nchipui c ar putea vinde cineva pe loc o asemenea cantitate g-gigantic de
pietre preioase. Ar scdea preul pe pia.
Degeaba credei asta, domnule diplomat, rspunse vioi savantul.
Prestigiul Standardului-Brahmapur este att de mare, nct n-ar exista din
partea cumprtorilor nici urm de reinere. Sunt convins c cel puin
jumtate din nestemate nici n-ar prsi India le-ar cumpra prinii autohtoni,
n primul rnd nizamul acela.
Iar pe restul s-ar bate bncile din Europa i din Asia, i nici monarhii
europeni nu ar lsa s le scape prilejul de a-i nfrumusea tezaurul cu nite
capodopere din Brahmapur. O, dac i-ar fi dorit, Bagdassar ar fi putut vinde
coninutul casetei n doar cteva sptmni.
Vorbii tot timpul despre omul acesta la t-timpul trecut, remarc
Fandorin. A murit? i, n acest caz, ce s-a ntmplat cu caseta lui?

Din pcate, nimeni nu tie. Bagdassar a avut parte de un sfrit tragic.


n timpul rscoalei ipailor, rajahul a comis imprudena de a stabili legturi
secrete cu rsculaii, iar vice-regele a declarat Brahmapurul teritoriu inamic.
Gurile rele spun c Anglia voia de fapt s pun mna pe comoara lui
Bagdassar, dar, firete, aa ceva nu poate fi adevrat: noi, englezii, nu folosim
asemenea metode.
O, desigur, cltin din cap Renier, eu un zmbet strmb, schimbnd o
privire cu Gauche.
Clarissa l privi cu luare-aminte pe Fandorin nu cumva s-a molipsit i el
de bacilul anglofobiei? Dar diplomatul rus edea la locul lui, cu o expresie de
neptruns ncremenit pe fa.
La palatul lui Bagdassar a fost trimis un escadron de dragorii. Rajahul
a ncercat s scape fugind n Afganistan, dar cavaleria l-a ajuns din urm chiar
nainte de a traversa Gangele. Bagdassar socotea sub demnitatea lui s se lase
arestat, aa c s-a otrvit. Caseta nu a fost gsit asupra lui, au descoperit
doar o legturic n care avea un bilet scris n englez. Mesajul era adresat
autoritilor britanice. n el rajahul jura c este nevinovat i se ruga ca
pacheelul s-i fie nmnat unicului su fiu. Biatul nva ntr-o coal
particular, undeva n Europa. Pentru dregtorii indieni de formaie nou aa
ceva este n ordinea fireasc a lucrurilor. Trebuie spus c, n general, lui
Bagdassar nu-i era strin spiritul civilizaiei europene, cltorise nu o dat la
Londra i Paris, ba chiar se nsurase cu o franuzoaic.
O, extraordinar! Exclam Clarissa. S fii soia unui rajah! Cu ea ce s-a
ntmplat?
Dai-o naibii de soie, mai bine povestii-ne despre legturica aceea,
spuse nerbdtor comisarul. Ce coninea?
Nimic interesant, ridic profesorul din umeri, cu prere de ru. Un
Coran mititel. n ce privete caseta, aceasta a disprut fr urm, dei a fost
cutat pretutindeni.
Era un Coran obinuit? ntreb Fandorin.
Cel mai obinuit cu putin. Tiprit ntr-o tipografie din Bombay, cu
comentarii cucernice scrise de mna rposatului pe marginile paginilor.
Comandantul escadronului a considerat c poate expedia volumaul la
destinaie, i-a nsuit doar, n amintirea acelei expediii, alul n care era
nvelit cartea. Ulterior, alul a fost cumprat de lordul Littleby i a intrat n
colecia sa de pictur indian pe mtase.
Comisarul inu s se lmureasc:
Acesta este alul n care criminalul a nfurat statueta lui Shiva?
Chiar el. i este, ntr-adevr, un al neobinuit, din cea mai fin i mai
vaporoas mtase. Desenul e destul de vulgar: o nfieaz pe Kalavinka,

pasrea-paradisului sau pasrea miastr, dar are dou particulariti ieite


din comun, pe care nu le-am ntlnit la nici un alt al indian. n primul rnd,
Kalavinka are n loc de ochi o guric, ale crei margini sunt foarte ngrijit
brodate cu fir de aur. n al doilea rnd, este interesant i forma alului: nu
dreptunghiular, ci triunghiular. Este un fel de triunghi neregulat, are dou
laturi puin strmbe i una absolut dreapt.
alul este foarte v-valoros? ntreb Fandorin.
Ei, povestea alului nu e interesant, interveni madam Kleber,
rsfrngndu-i bosumflat buza de jos. Povestii-ne mai bine despre comoar.
Trebuia cutat cu mai mare atenie.
Sweetchild pufni n rs:
O, madame, nici nu v putei nchipui ct de meticulos a cutat-o noul
rajah. Era unul dintre demnitarii locali care ne-a fcut servicii inestimabile n
timpul rscoalei ipailor i care, drept rsplat, a primit tronul Brahmapurului.
Lcomia i-a ntunecat minile, srmanul. Nu tiu ce detept i-a optit c
Bagdassar i pitise caseta n zidul unei case. i cum caseta, prin dimensiune
i culoare, chiar aducea cu o crmid de lut obinuit, rajahul a ordonat s fie
demolate toate construciile cldite din acest material. Casele au fost drmate
una dup alta i fiecare crmid a fost spart chiar sub privirile atente ale
crmuitorului. Dac stm s ne gndim c n Brahmapur nouzeci la sut din
case sunt construite din crmizi de lut, ajungem la concluzia c n cteva luni
nfloritorul ora s-a transformat ntr-un morman de ruine. Amintitul rajah a
fost otrvit chiar de apropiaii lui, care se temeau c poporul va porni o
rscoal i mai teribil dect cea a ipailor.
Bine i-au fcut acelui Iuda, se pronun Renier apsat. Nimic nu e mai
odios ca trdarea.
Fandorin repet rbdtor ntrebarea:
Totui, profesore, alul era valoros?
Nu cred. Era mai curnd o raritate, o ciudenie.
Dar de ce -alul acesta nfoar tot timpul ceva ba Coranul, ba
Shiva? Nu cumva bucata aceasta de mtase are i o semnificaie ritual?
Nu am auzit niciodat de aa ceva. Cred c e pur i simplu o
coinciden.
Comisarul Gauche se ridic gemnd i i ndrept umerii nepenii.
Mda, captivant istorie, dar, din pcate, nu aduce nimic nou n
ancheta mea. Ar fi de mirare ca asasinul s pstreze crpa asta pe post de
suvenir sentimental, spuse el, i adug vistor: Dei n-ar fi ru. S zicem c
unul dintre dumneavoastr, stimai suspeci, ar scoate alul acesta de mtase
cu pasrea paradisului i aa, din nebgare de seam, i-ar sufla nasul n el.
Caz n care papa Gauche ar ti cum s procedeze.

i detectivul izbucni n rs, socotind c a fcut o glum foarte spiritual.


Clarissa l privi dezaprobator pe bdran. Comisarul i prinse privirea i
i mijii ochii:
C veni vorba, mademoiselle Stamp, n legtur cu plria
dumneavoastr. E ic, ultima mod de la Paris. De mult ai fost n vizit acolo?
Clarissa se ghemui toat luntric, dar rspunse pe un ton rece ca gheaa:
Plria a fost cumprat la Londra, domnule comisar. N-am fost
niciodat la Paris.
Dar ncotro se uita att de insistent mister Fandorin? Clarissa i urm
direcia privirii i pli.
Diplomatul studia pana de stru, pe a crei codi aurea o inscripie:
Meilleurs souvenirs! Htel AMBASSADEUR. Rue de Grenelle. Paris.
Ce gaf impardonabil!
Gintaro Aono.
Luna a patra, ziua a cincea.
n ateptarea coastelor Eritreei.
Jos brul verde al mrii, La mijloc brul galben al nisipului.
Sus brul albastru al cerului.
Iat culorile steagului Africii.
Acest pentistih trivial este rodul strdaniei mele de o or i jumtate de ami redobndi armonia interioar, dar blestemata asta de armonie nu s-a lsat
cu nici un chip redobndit.
Stteam singur la pupa, priveam malul deprimant al Africii i mi
simeam, mai intens ca oricnd, nemrginita singurtate. Bine mcar c nc
din copilrie mi-a fost sdit nobilul obicei de a ine un jurnal. Cu apte ani n
urm, pe cnd m ndreptam spre ndeprtatul inut Furanta, unde urma s
studiez, visam n tain c jurnalul meu de cltorie va fi cndva tiprit i-mi va
aduce slav mie i ntregului clan Aono. Dar, vai, mintea mea e mult prea
imperfect, iar sentimentele-mi sunt mult prea banale pentru ca aceste jalnice
pginue s poat rivaliza cu marea literatur jurnalistic a trecutului.
i totui, fr aceste nsemnri zilnice mi-a fi ieit de mult din mini.
Pn i aici, pe acest vapor care plutete spre Asia Oriental, exist doar
doi reprezentani ai rasei galbene: eu i un chinez-eunuc, funcionar de rangul
11 la curte, care a cltorit la Paris pentru a-i aduce de acolo mprtesei Tz'u
Hsi ultimele nouti n materie de parfumerie i cosmetic. Din raiuni de
economie, cltorete cu clasa a doua, fapt de care se ruineaz peste poate, iar
conversaia noastr a luat brusc sfrit cnd a aflat c eu cltoresc cu clasa
nti. Ce njositor pentru China! n locul funcionarului, eu unul a fi murit de
ruine. Doar fiecare din noi doi reprezint pe aceast corabie european cte o
mare putere asiatic. neleg starea sufleteasc a funcionarului Chan, i totui

e mare pcat c se jeneaz s ias din cabina lui strmt, am fi avut despre ce
s discutm. Adic, sigur, nu s discutm, ci s comunicm cu ajutorul hrtiei
i al pensulei. Dei vorbim limbi diferite, folosim aceleai semne.
N-ai ce face, mi zic, pstreaz-i cumptul. A mai rmas puin. Cam ntro lun vei vedea luminile oraului Nagasaki, i de-acolo mai e o azvrlitur de
b pn la Kagoshima ta natal. Chiar dac ntoarcerea va nsemna njosire i
ruine, chiar dac voi deveni btaia de joc a tuturor prietenilor mei, s m vd
odat din nou acas! La urma urmelor, nimeni nu va cuteza s m
dispreuiasc pe fa doar tiu cu toii c am mplinit voia tatlui meu, iar
ordinele, firete, nu se discut. Am fcut ceea ce trebuia s fac, ceea ce m
obliga datoria. Viaa mea e ratat, dar dac asta este spre binele Japoniei.
Gata, ajunge!
i totui, cine ar fi crezut c revenirea n patrie, ultima etap a
ncercrilor prin care am trecut vreme de apte ani, va fi att de grea? n
Frana, cel puin, puteam mnca n singurtatea mea, puteam s gust din plin
plimbrile i comunicarea cu natura. Aici ns, pe vapor, m simt ca un bob de
orez nimerit din greeal n castronaul cu sup de tiei. Nici mcar cei apte
ani trii printre barbarii-cu-pr-rocat nu m-au putut deprinde cu unele dintre
nravurile lor dezgusttoare. Cnd vd cum mofturoasa Kleber-san taie cu
cuitul biftecul n snge, dup care i linge cu limbua ei roz buzele nroite, mi
se ntoarce stomacul pe dos. i aceste lavoare englezeti, a cror scurgere
trebuie astupat cu un dop, ca apoi s-i speli faa n apa de-acum infectat. i
mbrcmintea aceea de comar, nscocit de mini perverse! nvemntat
astfel, te simi ca un crap nvelit n hrtie uns cu grsime i pus la prjit pe
crbuni ncini. Detest mai mult ca orice gulerele scrobite, care provoac pe
brbie o spuzeal roie, i pantofii din piele, adevrate instrumente de tortur.
Folosind privilegiul de a fi socotit un asiatic slbatic, mi permit s m plimb
pe punte ntr-un yuketa uor, n vreme ce nefericiii mei vecini de mas fierb
nbuit n straiele lor, de diminea pn seara. Delicatele mele nri sufer
cumplit din pricina mirosului de transpiraie european iute, dulceag-carnal.
Cumplit este i obiceiul oamenilor-cu-ochi-rotunzi s-i sufle nasul n batiste,
pe care le vr, mpreun cu mucii, ndrt n buzunar, pentru ca apoi s le
scoat i s-i mai sufle o dat nasul n ele! Acas nu m-ar crede nimeni dac
a spune una ca asta, ar zice c toate sunt scorneli. Totui, apte ani nseamn
mult. Poate c i la noi doamnele poart deja la spate acele turnure ridicole i
se mpleticesc pe tocuri nalte. Ar fi interesant s-o vd pe Kyoko-san n
asemenea veminte. Doar e destul de mare, are deja treisprezece ani. Un an,
doi, i se mrit. Cine tie, poate asta se va ntmpla chiar mai curnd. De-a
ajunge mai repede acas!
Astzi am atins extrem de greu armonia luntric, pentru c:

1) Am descoperit c mi-a disprut din sacul de voiaj cel mai bun


instrument, capabil s spintece i cel mai voluminos muchi. Ce vrea s
nsemne acest jaf ciudat?
2) La prnz am nimerit din nou ntr-o situaie umilitoare, cu mult mai
umilitoare dect atunci cnd am pomenit de Carol Temerarul (v. nsemnarea de
ieri). Fandorin-san, care se arat n continuare foarte interesat de Japonia, m-a
ntrebat despre bushido i despre tradiiile samurailor. A venit vorba despre
familia mea, despre strmoii mei. Cum eu m-am prezentat drept ofier, rusul a
nceput s m ntrebe despre arme, uniforme i regulamentele militare ale
armatei imperiale. A fost cumplit! Cnd s-a dovedit c n-am auzit n viaa mea
de puca Berdan, Fandorin-san m-a privit foarte ciudat. i-a zis, fr ndoial,
c n armata japonez sunt nrolai nite ignorani sadea. De ruine, am uitat
cu totul regulile de politee i am fugit din salon, gest care, se-nelege, a adncit
nc i mai mult starea lui de confuzie.
Mult vreme nu m-am putut liniti. Mai nti am urcat pe puntea
brcilor, care e pustie din pricin c se afl chiar n btaia soarelui. M-am
dezbrcat pn la legtura de pe olduri i timp de o jumtate de ceas mi-am
perfecionat tehnica loviturii mawashi-geri. Cnd am atins condiia necesar i
soarele a nceput s-mi par trandafiriu, m-am aezat n poziia zazen i timp
de patruzeci de minute am ncercat s meditez. Abia dup aceea m-am
mbrcat i m-am ndreptat spre pupa, ca s compun o tanka.
Toate aceste exerciii m-au ajutat. Acum tiu cum s ies din ncurctur.
La cin i voi spune lui Fandorin-san c ne este interzis s discutm cu strinii
despre armata imperial i c am fugit din salon cu atta grab pentru c am
avut o diaree cumplit. Cred c va suna convingtor i nu voi mai aprea n
ochii vecinilor de mas ca un slbatic needucat.
Aceeai zi, seara.
Care armonie! S-a petrecut o catastrof. mi tremur minile n chip
ruinos, dar trebuie neaprat s notez aici toate amnuntele. Asta m va ajuta
s m concentrez i s iau hotrrea corect. Deocamdat, doar faptele.
Concluziile dup.
Deci.
Cina a nceput n salonul Windsor la ora opt, ca de obicei. Dei n
timpul zilei comandasem salat de sfecl roie, adic red beef, chelnerul mi-a
adus carne de vit aproape crud. Se pare c el auzise red beef. Am mpuns cu
furculia bucata zemuind de snge a acelui animal sacrificat i m-am uitat cu
tainic invidie la secund, care mnca o delicioas tocan de legume cu carne
macr de pasre.
Ce s-a mai ntmplat? Nimic deosebit. Kleber-san s-a plns, desigur, de o
migren, dar a mncat cu mare poft. Are un aspect foarte nfloritor, e un

exemplu clasic de sarcin uoar. Sunt convins c atunci cnd i va veni


sorocul, copilul va ni din ea precum dopul dintr-o sticl de ampanie
franuzeasc.
S-a vorbit despre ari, despre sosirea, mine, la Aden, despre pietre
preioase. Fandorin-san i cu mine am comparat virtuile gimnasticii japoneze
cu cele ale gimnasticii englezeti. mi puteam permite s fiu condescendent,
pentru c, n aceast privin, superioritatea Orientului fa de Occident este
evident. ntreaga problem rezid n faptul c pentru ei exerciiile fizice sunt
un sport, un joc, pe cnd pentru noi reprezint calea spre perfecionarea
spiritual. Spiritual, ntocmai, pentru c perfeciunea fizic nu are importan
i vine n cele din urm de la sine, exact cum o garnitur de tren e tras de
locomotiv. Trebuie s spun c rusul e foarte interesat de sport i chiar a auzit
cte ceva despre colile de arte mariale din Japonia i din China. Azidiminea am meditat pe puntea brcilor mai devreme dect n mod obinuit i
l-am vzut acolo pe Fandorin-san. Doar ne-am salutat cu cte o plecciune, dar
n-am intrat n vorb, pentru c fiecare avea ocupaia lui: eu mi splam sufletul
n lumina noii zile, n vreme ce el, mbrcat ntr-un tricou de sportiv, sttea pe
vine i i muncea pe rnd fiecare mn, ridicnd ndelung nite gantere care
preau foarte grele.
Interesul comun pentru gimnastic a fcut ca discuia noastr la cin s
fie degajat i m simeam mai desctuat ca de obicei. I-am povestit rusului
despre jiu-jitsu. M-a ascultat cu mare interes.
Cam pe la opt i jumtate (n-am reinut ora exact), Kleber-san, care-i
buse deja ceaiul i mncase dou prjituri, s-a plns de ameeli. I-am spus c
aa ceva li se ntmpl femeilor nsrcinate dac mnnc prea mult. Nu se tie
de ce, cuvintele mele au jignit-o vdit, iar eu mi-am dat seama c iar am zis ce
nu trebuie. De attea ori mi-am jurat s nu mai deschid gura. i doar am fost
instruit de nelepii mei dascli: cnd nimereti ntr-o societate strin, stai
cuminte, ascult, zmbete i din cnd n cnd aprob dnd din cap vei trece
astfel drept un om bine-crescut i, oricum, nu vei scpa nici o prostie. Grozav
ofier, care se-apuc s dea sfaturi medicale!
Renier-san a srit imediat de pe scaun i s-a oferit s-o conduc pe
doamn la cabin. Omul acesta este ndeobte foarte ndatoritor, mai ales fa
de Kleber-san. E singurul care nc nu s-a sturat de venicele ei capricii.
Respect onoarea uniformei, bravo lui.
Odat cei doi plecai, brbaii s-au mutat pe fotolii i i-au aprins igrile.
Medicul italian al vaporului i nevasta lui englezoaic au plecat la nu tiu ce
pacient, iar eu am ncercat s-l fac pe chelner s priceap c nu trebuie s
pun n omleta mea de la micul-dejun nici bacon, nici unc. Putea s nvee
asta dup attea zile.

Trecuser, cred, vreo dou minute, cnd am auzit deodat un strigt


ascuit de femeie.
n primul rnd, nu mi-am dat seama pe loc c strigase Kleber-san. n al
doilea rnd, nu mi-a trecut prin minte c strigtul acela disperat Oscur!
Oscur! nseamn Au secours! Au secours! 7 Asta nu-mi justific n nici un fel
comportamentul. M-am purtat ruinos, foarte ruinos. Nu sunt demn de titlul
de samurai!
Dar s-o lum pe rnd.
Primul care s-a npustit spre u a fost Fandorin-san, dup el
comisarul de poliie, apoi Milford-Stokes-san i Sweetchild-san, i n vremea
asta eu stteam intuit locului. Toi ceilali i-au zis, de bun seam, c n
serviciul armatei japoneze sunt nite lai jalnici! De fapt, eu pur i simplu nu
nelesesem ce se petrece.
Iar cnd am neles, era deja prea trziu: am ajuns la locul faptei ultimul,
chiar i n urma lui Stamp-san.
Cabina lui Kleber-san e foarte aproape de salon: pe coridor, a cincea pe
dreapta. Din spatele celor care ajunseser naintea mea mi-a fost dat s vd un
tablou incredibil. Ua era dat de perete. Kleber-san gemea jalnic, zcnd pe
podea, iar peste ea era ntins ceva ntunecat, lucios, nemicat. Am neles
repede c e vorba de un negru cu statur uria. Era mbrcat cu pantaloni
albi din pnz de in. Din ceafa omului se iea mnerul unui pumnal
marinresc. Dup poziia corpului, mi-am dat seama imediat c negrul e mort.
O lovitur de acest fel, aplicat chiar la baza craniului, necesit mare for i
precizie, n schimb ucide fulgertor, asta e sigur.
Kleber-san se tot zbuciuma n zadar, ncercnd s scape de sub povara
colosal care o strivea. Alturi de ea se agita locotenentul Renier. Era mai alb la
fa dect gulerul propriei sale cmi. Teaca pumnalului care-i atrna ntr-o
parte era goal. Locotenentul se pierduse definitiv cu firea: ba se repezea s dea
la o parte de pe femeia nsrcinat cumplita povar, ba se ntorcea spre noi i
ncepea s-i explice, confuz, comisarului ce se ntmplase.
Fandorin-san a fost singurul care i-a pstrat sngele rece. Fr vreun
efort vizibil, a ridicat puin i a tras ntr-o parte cadavrul acela greu (mi-am
amintit imediat de gimnastica lui cu halterele), a ajutat-o pe Kleber-san s se
aeze n fotoliu i i-a dat s bea ap. n clipa aceea m-am dezmeticit i eu. Mam apropiat de ea i am examinat-o la repezeal: prea s nu aib nici rni,
nici contuzii. Dac existau cumva leziuni interne, aveam s ne lmurim mai
trziu. Toi erau ntr-att de agitai, nct examenul pe care l-am ntreprins nu
a mirat pe nimeni. Albii sunt ncredinai c toi asiaticii sunt pe jumtate
amani i sunt nzestrai cu harul tmduirii. Pulsul lui Kleber-san era 95,
ceea ce e ct se poate de explicabil.

ntrerupndu-se unul pe altul, ea i Renier-san au relatat urmtoarele.


Locotenentul:
A condus-o pe Kleber-san pn la cabin, i-a urat o sear plcut i i-a
luat rmas-bun. N-a apucat s fac nici doi pai, cnd a auzit un ipt
disperat.
Kleber-san:
A intrat, a aprins lumina i a vzut lng msua de toalet un negru
gigantic, care inea n mini mrgelele ei de coral (mrgele pe care, ntr-adevr,
le-am vzut dup aceea pe podea). Negrul s-a npustit n tcere asupra ei, a
aruncat-o la pmnt i a nfcat-o de gt cu labele lui uriae. Ea a nceput s
ipe.
Locotenentul:
A dat buzna n cabin, a vzut cumplita (el a spus fantastica) scen i,
n prima clip, s-a pierdut cu firea. L-a apucat pe negru de umeri, dar n-a
izbutit s-l clinteasc din loc pe uria. Atunci I-a lovit cu cizma n cap, dar, din
nou, fr efect. Dup aceea, temndu-se pentru viaa doamnei Kleber i a
pruncului ei, i-a scos pumnalul din teac i i-a aplicat o singur lovitur.
Mi-am zis c, de bun seam, locotenentul i-a petrecut furtunoii ani ai
tinereii prin taverne i bordeluri, unde doar de tiina mnuirii cuitului
depinde dac a doua zi te trezeti din beie sau eti dus la cimitir.
Au sosit n fug cpitanul Cliff i doctorul Truffo. n cabin era acum
mare nghesuial. Nimeni nu se putea dumiri de unde apruse pe Leviatan
africanul acela. Fandorin-san a examinat cu atenie tatuajul care acoperea
pieptul mortului i a spus c a vzut un asemenea tatuaj mai demult. Se pare
c n timpul recentului conflict balcanic a fost o vreme prizonier la turci i a
ntlnit acolo sclavi negri avnd tatuate exact aceleai semne n zigzag, dispuse
n cercuri concentrice n jurul mameloanelor. Este desenul ritual al tribului
Ndanga, recent descoperit de negustorii arabi de sclavi chiar n inima Africii
Ecuatoriale. Brbaii Ndanga sunt la mare pre pe pieele ntregului Orient.
Mi s-a prut c Fandorin-san spune toate acestea avnd o expresie puin
stranie, poate de nedumerire. M pot nela totui, pentru c mimica
europenilor e destul de bizar i nu seamn deloc cu a noastr.
Comisarul Gauche l-a ascultat distrat pe diplomat. A spus c pe el, n
calitate de reprezentant al legii, l intereseaz doar dou aspecte: cum a ajuns
negrul pe vapor i de ce acesta a atacat-o pe madame Kleber.
S-a aflat atunci c unora dintre cei prezeni ncepuser n ultima vreme
s le dispar din cabine, n chip misterios, diverse lucruri. Mi-am amintit i eu
de ceea ce-mi dispruse, dar, firete, am pstrat tcerea. n continuare s-a
stabilit c cineva chiar zrise o uria umbr neagr (miss Stamp) sau o fa

neagr privind pe fereastr (missis Truffo). Era clar acum c nu fusese vorba de
halucinaii i nici de rodul sensibilitii feminine.
Toi s-au npustit asupra cpitanului. Se putea spune c asupra fiecrui
pasager planase n aceste zile un pericol de moarte, iar ofierii navei habar nu
avuseser de asta. Cliff-san era rou la fa de ruine. Trebuie s recunosc c
prestigiul lui a suferit o lovitur puternic. Eu, plin de tact, m-am ntors cu
spatele, pentru ca el s sufere mai puin din pricina aceasta.
Apoi, cpitanul i-a rugat pe toi martorii oculari s treac n salonul
Windsor, unde ne-a adresat o cuvntare plin de for i demnitate. Mai nti,
ne-a prezentat scuze pentru cele ntmplate. Ne-a rugat s nu povestim
nimnui acest incident regretabil, pentru c pe vas ar putea izbucni o psihoz
n mas. Ne-a promis c marinarii vor scotoci nentrziat toate calele, spaiul
dintre puni, magaziile, ba chiar i depozitele de crbuni. Ne-a garantat c pe
vaporul lui nu vor mai fi nici un fel de sprgtori negri.
Cpitanul e un om bun, un veritabil lup de mare. Vorbete stngaci, n
fraze scurte, dar se simte c are un suflet tare i i iubete cu pasiune meseria.
Am auzit-o odat pe Truffo-sensei povestindu-i comisarului c acest cpitan
Cliff ar fi vduv, c-i iubete ca pe ochii din cap singura fiic i c aceasta se
afl ntr-un pension, undeva n Europa. Dup prerea mea, e ceva foarte
nduiotor.
Ei, dar iat c ncetul cu ncetul mi revin. Rndurile se atern parc mai
drepte, iar mna nu-mi mai tremur. Pot s trec la evenimentul cel mai
neplcut.
n timpul examinrii superficiale a lui Kleber-san, mi-a atras atenia lipsa
echimozelor. Aveam i alte observaii pe care ar fi meritat s i le mprtesc
cpitanului i comisarului. Mai mult ca orice, voiam totui s o calmez pe
femeia aceea nsrcinat, care nu izbutea nicidecum s-i vin n fire dup
emoia puternic prin care trecuse, dimpotriv, parc avea de gnd s ating
starea de isterie.
I-am spus pe cel mai blnd ton cu putin:
Poate c negrul acesta nu a vrut s v ucid, madame. Ai intrat pe
neateptate, ai aprins lumina, iar el s-a speriat pur i simplu. Doar el a.
Ea nu m-a lsat s termin.
El s-a speriat? A uierat cu o nverunare surprinztoare. Nu cumva
dumneata eti cel care s-a speriat, domnule asiatic? Crezi c n-am observat
cum i ieai mutra glbejit pe dup ceilali?
Nimeni i niciodat nu m-a insultat n asemenea hal. Mai ru, nu m
puteam preface c iau vorbele ei ca pe nite neghiobii rostite de o netoat
isteric, nici nu m puteam retrage n spatele unui zmbet dispreuitor. Klebersan mi-a atins coarda cea mai sensibil!

Nu aveam ce-i rspunde. Sufeream cumplit, iar ea m privea cu o


grimas dispreuitoare ncremenit pe feioara urit de plns. Dac n clipa
aceea m-a fi putut prvli n faimosul iad cretin, a fi apsat neaprat pe
maneta chepengului. Cel mai ru era c ochii ncepuser s mi se acopere cu
vlul rou al furiei, i de starea asta m tem cel mai tare. Tocmai n aceast
stare de mnie frenetic samuraiul svrete acte funeste pentru karma sa.
Apoi, ntreaga via va fi obligat s-i ispeasc vina pentru unica i efemera
clip n care i-a pierdut autocontrolul. Da, poate face o asemenea neghiobie,
nct nici mcar un seppuku nu va fi de-ajuns.
Am ieit din salon, temndu-m c nu m voi putea stpni i voi svri
ceva cumplit mpotriva unei femei nsrcinate. Nu tiu dac m-a fi putut
abine n cazul n care un brbat mi-ar fi adresat aceleai cuvinte.
Dup ce m-am ncuiat n cabina mea, am scos sculeul cu dovleci
egipteni cumprai n bazarul din Port-Said. Sunt mici, cam de dimensiunea
unui cap omenesc i sunt foarte tari. Am luat cincizeci.
Ca s-mi terg de pe ochi vlul sngeriu, am nceput s-mi perfecionez
lovitura cu muchia palmei. Din cauza emoiei extreme, am lovit prost: primul
dovleac s-a spart nu n dou jumti egale, ci n apte sau opt buci.
Mi-e greu.
Partea a doua.
ADEN BOMBAY.
Gintaro Aono.
Luna a patra, ziua a aptea.
La Aden.
Diplomatul rus pare a fi un om cu un spirit profund, aproape japonez.
Fandorin-san este nzestrat cu o capacitate neeuropean de a vedea un
fenomen n ntreaga sa complexitate, fr a se aga de detalii mrunte i
amnunte tehnice. Europenii sunt experi nentrecui n tot ceea ce se refer la
priceperea de a face ceva, tiu perfect cum. n schimb, noi, asiaticii, suntem
nzestrai cu nelepciune, pentru c nelegem de ce. Pentru oamenii acetia
proi procesul micrii este mai important dect scopul lui final, pe cnd noi
nu ne lum ochii de la steaua cluzitoare ce licrete n deprtare, de aceea
adesea nu gsim timp s privim cum se cuvine i n jurul nostru, lat de ce
albii se dovedesc de obicei nvingtori n disputele mrunte, pe cnd rasa
galben i pstreaz calmul de nezdruncinat, tiind perfect c toate acestea
sunt doar vaniti mrunte, care nu merit atenie. n ceea ce este esenial,
fundamental, victoria final va fi oricum de partea noastr.
mpratul nostru a decis s fac un experiment mre: s combine
nelepciunea oriental cu spiritul occidental. Noi, japonezii, ptrundem cu
smerenie tiina european a realizrilor rutiniere, dar n acelai timp nu

pierdem din vedere scopul final al vieii omeneti: moartea i forma superioar
a existenei care urmeaz dup moarte. Fiinele-cu-prul-rou sunt prea
individualiste, preiosul lor eu le ntunec vederea, deformeaz tabloul lumii
nconjurtoare i nu le permite s analizeze o problem din puncte diferite de
vedere. Spiritul europeanului e intuit de trupul su n piroane de fier, lui nu-i
e hrzit s-i ia zborul.
Dac Fandorin-san e capabil de iluminare, datoreaz aceasta esenei
semiasiatice a rii sale. Rusia seamn mult cu Japonia: acelai Rsrit atras
de Apus. Atta doar c, spre deosebire de noi, ruii uit de steaua spre care li
se ndreapt corabia i prea i sucesc gtul privind mprejur. Umflarea
propriului eu ori dizolvarea lui ntr-un noi colectiv, iat n ce const
contrastul dintre Europa i Asia. Am impresia c Rusia are o bun ans de a
schimba prima cale cu cea de-a doua.
Am filosofat totui prea mult. E timpul s trec la subiectul legat de
Fandorin-san i de luciditatea de care a dat dovad. Voi descrie pe rnd cele
petrecute.
Leviatan a ajuns la Aden cnd se crpa de ziu. Lat ce scrie n ghidul
meu de cltorie: Portul Aden, acest Gibraltar al Orientului, servete Angliei
drept verig de legtur cu Indiile de Est. Aici, vapoarele i fac provizii de
crbune i i mprospteaz rezervele de ap potabil. Importana oraului
Aden a crescut nenchipuit de mult dup deschiderea Canalului de Suez. Altfel,
urbea n sine nu e mare. Se afl aici docuri, antiere navale, cteva fabrici,
birouri, hoteluri. Oraul se distinge prin arhitectura sa ordonat. Ariditatea
solului este compensat de existena a treizeci de rezervoare antice, care
colecteaz apa de ploaie venit din muni. Adenul numr 34 000 de locuitori,
n majoritate indieni musulmani.
Deocamdat trebuie s m mulumesc cu aceast descriere zgrcit,
pentru c rampa nu a fost cobort i nimeni nu are voie s mearg la rm.
Cauza ar fi, chipurile, o interdicie sanitar de carantin, noi ns, vasalii
principatului Windsor, tim care este motivul autentic al acestui talme-balme:
marinarii i poliia de coast piaptn vaporul n cutare de negri.
Dup micul dejun am rmas n salon, ateptnd rezultatele raziei. n
acele clipe, ntre comisarul de poliie i diplomatul rus a avut loc o discuie
foarte important, la care au participat toi ai notri (iat c oamenii acetia au
devenit deja n ochii mei ai notri).
Iniial, au discutat despre moartea negrului, apoi conversaia a trecut la
asasinatele de la Paris. Nu am luat parte la discuii, dar am ascultat cu mult
atenie, dei n primele minute am avut impresia c iar se vor apuca s vneze
maimua verde ntr-un lstri de bambus i pisica neagr ntr-o camer
ntunecat.

Stamp-san a spus: Aadar, confuzie total. E greu de neles cum a urcat


negrul pe vapor, e greu de neles de ce a vrut s-o ucid pe madame Kleber.
Exact ca pe rue de Grenelle. Iari mister.
Moment n care Fandorin-san a zis din senin: n acest caz, nu exist nici
un mister. n ce-l privete pe negru, ntr-adevr, nc nu este totul limpede, dar
n privina evenimentelor de pe rue de Grenelle, tabloul este, dup prerea mea,
mai mult sau mai puin clar.
Ne-am aintit nedumerii privirile asupra lui, iar comisarul a zmbit
maliios: Serios? I-auzi, i-auzi, va fi interesant s ascultm.
Fandorin-san: Cred c evenimentele s-au petrecut n felul urmtor.
Seara, la ua casei de pe rue de Grenelle a sunat cineva.
Comisarul (cu fals admiraie): Bravo! O deducie genial!
Careva a pufnit n rs, ns majoritatea asculta cu atenie ncordat,
pentru c diplomatul nu era dintre cei care ndrug verzi i uscate.
Fandorin-san (continund imperturbabil): . Cineva a crui apariie nu ia strnit servitorului nici cea mai mic bnuial. Era medic, probabil mbrcat
n halat alb i n mod sigur avea o trus medical. Oaspetele neateptat le-a
spus c toi cei din cas trebuie s se adune urgent ntr-o singur ncpere,
pentru c, din ordinul municipalitii, parizienii vor fi vaccinai preventiv.
Comisarul (ncepnd s se nfurie): Ce-i cu fanteziile astea? Ce vaccin?
De ce, m rog, l-ar fi crezut servitorii pe primul strin ieit n cale?
Fandorin (tios): Monsieur Gauche, vedei s nu fii n curnd
retrogradat de la rangul de anchetator pentru cazuri de importan
excepional la rangul de anchetator pentru cazuri lipsite de importan. Nu
studiai cu destul atenie propriile dumneavoastr documente, or asta e ceva
impardonabil. Mai citii o dat articolul din Le Soir n care se vorbete despre
legtura lordului Littleby cu aventuriera de talie internaional Marie Sanfon.
Detectivul a cotrobit n mapa lui neagr, a gsit notia cu pricina i a
mturat-o cu privirea.
Comisarul (ridicnd din umeri): Ei, i ce-i cu asta?
Fandorin-san (artnd cu degetul): Acolo, mai jos. Vedei nceputul
urmtorului articol: Epidemia de holer e pe cale de a se stinge? i, n
continuare, msurile profilactice energice ntreprinse de medicii parizieni?
Truffo-sensei: Chiar aa, domnilor. Parisul a luptat toat iarna cu
focarele de holer. La Dover chiar a fost instituit un control sanitar pentru
bacurile care soseau de la Calais.
Fandorin-san: lat de ce apariia unui medic nu a trezit suspiciunea
servitorilor. Vizitatorul se purta, fr ndoial, plin de ncredere n sine i
vorbea convingtor. E posibil s le fi spus c e deja trziu i c trebuie s mai
treac pe la cteva case, sau ceva asemntor. Servitorii, pesemne, nu au vrut

s-l deranjeze pe stpnul casei, tiind c acesta are o criz de gut, dar pe
paznicii de la etaj i-au chemat, firete. Doar o injecie e treab de-un minut.
M-a entuziasmat perspicacitatea diplomatului, care dezlegase cu atta
uurin o enigm destul de complicat. Pn i comisarul Gauche a czut pe
gnduri.
n sfrit, s zicem c aa a fost, a spus el nemulumit. Dar cum v
explicai ciudata mprejurare c medicul domniei voastre, dup ce a otrvit
servitorii, nu a urcat la etaj pe scar, ci a ieit n strad, a srit gardul n
grdin i a spart geamul serei?
Fandorin-san: M-am gndit la asta. Nu v-a trecut prin minte c puteau fi
doi criminali? Unul a eliminat servitorii, n timp ce al doilea a ptruns n cas
pe fereastr.
Comisarul (triumftor): Mi-a trecut, neleptul meu domn, sigur c mi-a
trecut prin minte. Este exact concluzia spre care asasinul a ncercat s ne
mping. A vrut doar s-i ncurce urmele! Din oficiu, dup ce a otrvit
servitorii, a urcat la etaj, unde a dat nas n nas cu stpnul casei. Cel mai
probabil, a spart geamul vitrinei, nchipuindu-i c nu mai e nimeni n cas.
Lordul a auzit zgomotul, a ieit din dormitor i a fost ucis. Dup acest incident
neplanificat, rufctorul a disprut n grab, fugind ns nu pe u, ci pe
fereastra serei. De ce? Pi, ca s ne prosteasc pe noi, s ne fac s credem c
au fost doi. Uitai, pn i dumneavoastr ai mucat momeala. Dar pe papa
Gauche nu-l duci de nas cu asemenea trucuri ieftine.
Tirada comisarului a fost ntmpinat favorabil. Renier-san chiar a spus:
La dracu', comisare, vd c omul n-ar trebui s se pun de-a curmeziul n
calea dumitale! (Asta-i aa, o expresie figurat, rspndit n diferite limbi
europene. Nu trebuie neleas literal. Locotenentul a avut n vedere c Gauchesan este un detectiv foarte inteligent i experimentat.)
Fandorin-san a ateptat puin, apoi l-a ntrebat: Aadar, dumneavoastr
ai examinat sub toate aspectele amprentele tlpilor de sub fereastr i ai
ajuns la concluzia c individul a srit de pe pervaz, nu c s-a crat pe
pervaz?
La asta comisarul nu a rspuns nimic, dar l-a privit destul de suprat pe
diplomat.
Cuvintele rostite de Stamp-san n clipa aceea au dat discuiei o nou
ntorstur, nc mai interesant.
Un criminal, doi criminali. Eu ns tot nu neleg esenialul: de ce au fost
svrite toate aceste crime? A ntrebat ea. E clar c nu pentru Shiva. Atunci,
de ce? Doar nu pentru al, zu aa, orict o fi fost el de remarcabil i legendar!

Fandorin-san a rspuns pe un ton linitit, referindu-se parc la ceva de


la sine neles: Firete, mademoiselle, tocmai pentru al. Shiva a fost furat doar
pentru inducerea n eroare i a fost imediat aruncat n Sena de pe cel mai
apropiat pod, fiind o povar inutil.
Comisarul a remarcat: Pentru boierii rui (am uitat ce nseamn
cuvntul boier, va trebui s m uit n dicionar), jumtate de milion de franci
reprezint, poate, un fleac, dar majoritatea oamenilor cred altfel. Dou
kilograme de aur curat, asta zic i eu povar inutil! Am impresia c v-ai cam
lsat prad imaginaiei, domnule diplomat.
Fandorin-san: Lsai-o ncolo, comisare, ce nseamn o jumtate de
milion n comparaie cu tezaurul lui Bagdassar? Domnilor, ncetai odat
cearta! A exclamat deodat odioasa madame Kleber. Eu am fost pe punctul de a
fi ucis i voi o inei una i bun. Pn rscolii dumneavoastr crimele mai
vechi, iat c aproape s-a svrit una nou!
Femeia aceasta pur i simplu nu suport s nu se afle n centrul ateniei.
Dup cele petrecute ieri, ncerc s m uit ct mai puin la ea i asta pentru c
simt o mare dorin s-i nfig degetul mijlociu n vinioara albstrie care-i
pulseaz pe gtul palid. O singur mpunstur ar fi de-ajuns pentru ca
aceast canalie s nu mai existe. Dar acest gnd, firete, face parte din cele
urte, pe care un om nzestrat cu voin trebuie s le alunge de la sine. Lat,
mi-am vrsat pornirile nverunate n jurnal i dumnia mi-a mai sczut un
pic.
Comisarul a pus-o pe madame Kleber la punct. V rog s tcei,
doamn, i-a spus el cu asprime. S ascultm ce a mai nscocit domnul
diplomat.
Fandorin-san: Toat aceast istorie are sens doar n cazul n care alul
furat este preios prin ceva anume. Asta-i unu. Potrivit spuselor profesorului,
valoarea alului n sine nu este foarte mare, deci problema este nu bucata
aceea de mtase, ci lucrurile care au vreo legtur cu ea. Asta-i doi. Dup cum
tim, alul are o legtur cu testamentul rajahului Bagdassar, ultimul stpn al
comorii din Brahmapur. Asta-i trei. Spunei-mi, profesore, era rajahul un
slujitor zelos al Profetului?
Sweetchild-san (dup o clip de gndire): N-a putea spune cu
siguran. Nu a construit moschei, iar n prezena mea nu l-a pomenit pe Allah.
Rajahului i plcea s se mbrace dup moda european, fuma igri cubaneze,
citea romane franuzeti. A, da, la prnz bea coniac! Prin urmare, nu lua prea
n serios interdiciile religioase.
Fandorin-san: n acest caz, iat i punctul patru: Nu foarte evlaviosul
Bagdassar i las motenire fiului, ca ultim dar, nu orice, ci un Coran nfurat,
nu se tie de ce, ntr-un al. Sugerez c tocmai alul era partea cea mai

nsemnat a motenirii. De Coran a avut nevoie doar de ochii lumii. Sau, poate,
notele marginale scrise de mna lui Bagdassar conineau instruciuni privind
gsirea comorii cu ajutorul alului.
Sweetchild-sensei: Dar de ce neaprat cu ajutorul alului? Rajahul i
putea transmite mesajul secret tot acolo, n note!
Fandorin-san: Putea, dar nu a fcut-o. De ce? Fac trimitere la
argumentul meu numrul unu: dac alul nu ar fi avut o valoare absolut
excepional, nu cred c ar fi fost ucii pentru el zece oameni. alul este cheia
spre cele cinci sute de milioane de ruble, sau, dac preferai, spre cele cincizeci
de milioane de lire sterline, ceea ce e cam acelai lucru. Dup prerea mea, n
istoria omenirii nc nu a existat o comoar de asemenea valoare. ntre noi fie
vorba, comisare, trebuie s v previn c, dac nu v nelai i ucigaul se afl
ntr-adevr pe Leviatan, este posibil s urmeze noi victime. i cu ct vei fi mai
aproape de el, cu att acestea vor fi mai posibile. Prea mare este miza, prea
mare i preul pltit pentru cheia acestei taine.
Dup aceste cuvinte, n salon s-a aternut o tcere mormntal. Logica
lui Fandorin-san prea de necontestat i, sunt ncredinat, pe toi i-a strbtut
un fior de ghea. Mai puin pe unul.
Primul i-a venit n fire comisarul. A spus, rznd nervos: Ei, dar tiu c
avei imaginaie, monsieur Fandorin. n ceea ce privete pericolul, avei
dreptate. ns dumneavoastr, domnilor, nu trebuie s v temei. Pericolul
planeaz doar asupra btrnului Gauche, i el tie prea bine. Ce vrei, asta mie meseria. Dar pe mine nu m poate dobor nimeni cu una, cu dou! i ne-a
fulgerat cu o privire amenintoare, pe rnd, parc provocndu-ne la o lupt
corp la corp.
Caraghios mai este grsanul acesta btrn! Dintre toi cei prezeni, ar fi
fcut fa ntr-o lupt corp la corp poate doar cu madame Kleber cea
nsrcinat. i am vzut cu ochii minii un tablou seductor: comisarul,
stacojiu la fa, trntind-o la podea pe tnra vrjitoare i sugrumnd-o cu
degetele lui ca nite crnai proi, iar madame Kleber sufocndu-se, cu ochii
holbai i cu limba-i mrav atrnnd din gur.
Darling, I am scared! 8 a piuit cu voce subiric nevasta doctorului,
adresndu-i-se soului ei. Acesta a mngiat-o linititor pe umr.
O ntrebare interesant a venit din partea rocovanului i pocitului M.-S.San (are un nume de familie prea lung ca s-l mai reproduc aici): Profesore,
descriei-mi mai n amnunt alul acela. M rog, are desenat o pasre cu o
guric n loc de ochi i e de form triunghiular. Mai are ceva ieit din
comun?
Trebuie s spun c domnul acesta ciudat ia parte la discuiile comune
aproape la fel de rar ca i mine. Iar cnd se-ntmpl s deschid gura, spune

ceva nelalocul lui, la fel ca i autorul acestor rnduri. Cu att mai remarcabil
a fost oportunitatea surprinztoare a interveniei lui.
Sweetchild-sensei: Dup cte mi amintesc, n afara gurii i a formei
sale unice, alul nu este cu nimic ieit din comun. E de dimensiunea unui
evantai mare, dar poate fi cu uurin ascuns ntr-un degetar. n Brahmapur
esturile de mare finee nu sunt o raritate. Aadar, cheia se afl, fr
ndoial, n ochiul psrii i n forma triunghiular, a conchis cu admirabil
fermitate Fandorin-san.
A fost de-a dreptul magnific.
Cu ct meditez mai mult la triumful lui i, n general, la aceast istorie,
cu att crete n mine nedemna dorin de a le demonstra tuturor c nici
Gintaro Aono nu e un om de nimic. Am cu ce s-i uimesc. De pild, i-a putea
povesti comisarului Gauche ceva interesant despre incidentul de ieri cu negrul
acela primitiv. De fapt, nsui neleptul Fandorin-san a recunoscut c nc nu
este pe deplin lmurit n aceast privin. El e nelmurit i, hop, slbaticul
japonez dezleag enigma. Ar fi interesant, nu-i aa?
Ieri, scos de pe fgaul meu obinuit de insulta ce mi-a fost adresat, miam pierdut pentru o vreme limpezimea gndurilor. Apoi, dup ce m-am linitit,
am nceput s compar, s chibzuiesc i am construit o ntreag schem logic,
pe care intenionez s i-o prezint poliistului. N-are dect s-i imagineze i
singur restul. Lat ce-i voi spune comisarului.
Pentru nceput, i voi reaminti cuvintele grosolane rostite la adresa mea
de madame Kleber. A fost o remarc extrem de ofensatoare i, n plus, a fost
fcut n public. Mai mult, a fost fcut chiar n momentul n care voiam s-mi
exprim observaiile. Nu cumva intenia lui madame Kleber a fost aceea de a-mi
nchide gura? Nu vi se pare suspect, domnule comisar?
Mai departe. De ce se tot preface c e o femeie slab, dei e zdravn ca
un lupttor de sumo? Prostii, fleacuri, vei spune. La care eu v voi rspunde,
domnule detectiv, c un om care venic se preface ascunde obligatoriu ceva. S
lum fie i propria-mi persoan. (Ha-ha, firete, nu-i voi spune asta.)
i voi atrage apoi atenia asupra faptului c europencele au pielea foarte
fin i alb. De ce atunci degetele puternice ale negrului nu au lsat nici cea
mai mic urm pe pielea ei? Nu e ceva ciudat?
i, n sfrit, cnd comisarul va decide c nu-i pot prezenta nimic altceva
dect supoziiile aiurite ale unei mini asiatice rzbuntoare, i voi aduce la
cunotin esenialul, la auzul cruia l vor trece brusc fiorii.
Monsieur Gauche, i voi spune cu un zmbet politicos, eu nu sunt
nzestrat cu mintea dumneavoastr strlucit i nu ncerc s m amestec n
mersul anchetei (cum ar putea face asta un ignorant ca mine?), dar consider de
datoria mea s v atrag atenia asupra unui aspect. Chiar domnia voastr

afirm c asasinul de pe rue de Grenelle se afl printre noi. Monsieur Fandorin


a prezentat o versiune convingtoare asupra felului n care au fost ucii
servitorii lordului Littleby. Un vaccin antiholer poate fi un excelent
subterfugiu. Aadar, criminalul tie s mnuiasc o sering. Dar dac la vila de
pe rue de Grenelle a venit nu un doctor brbat, ci o femeie, o infirmier? Ea ar
fi trezit i mai puine temeri dect un brbat, nu-i aa? Suntei de acord? n
acest caz, v sftuiesc s v aruncai privirea ca din ntmplare spre braele
doamnei Kleber, atunci cnd i sprijin gnditoare n mini cporul de arpe
i cnd mneca larg i alunec pn la cot. Pe ncheietura interioar a cotului
vei observa, cum am observat i eu, nite punctioare abia vizibile. Sunt urme
de injecii, domnule comisar. ntrebai-l pe doctorul Truffo dac i face injecii
doamnei Kleber, iar onorabilul doctor v va rspunde ce mi-a rspuns i mie:
nu, nu i face injecii, pentru c este din principiu un adversar al administrrii
intravenoase a medicamentelor. Mai departe, adunai doi cu doi, o, prea-nelept
Gauche-sensei, i vei avea cu ce s v batei capul cel crunt. lat ce-i voi
spune comisarului, iar el o va lua pe madame Kleber n ctare. Un cavaler
european m-ar acuza c procedez n chip josnic, ceea ce i-ar demonstra
mediocritatea. Tocmai de aceea nu mai exist cavaleri n Europa, pe ct vreme
samuraii sunt nc n via. Chiar dac mpratul nostru desfiineaz castele i
ne interzice s mai purtm la bru dou sbii, asta nu nseamn dispariia
rangului de samurai, ci, din contr, nlarea n casta samurailor a ntregii
naiuni japoneze, pentru a nu ne mai mndri doar unul n faa altuia cu
genealogia noastr. Vom fi unii cu toii, iar mpotriva noastr va fi restul lumii.
O, nobil european (care ai existat, fr ndoial, doar n romane)! Atunci cnd
lupi cu brbaii, foloseti arme brbteti, iar cnd lupi cu femeile arme
femeieti. Acesta este codul onoarei samurailor, i nu are nimic josnic n el,
pentru c femeile tiu s lupte la fel de bine ca i brbaii. Iar ceea ce e n
dezacord cu onoarea unui brbat-samurai este folosirea armelor brbteti
mpotriva femeilor, i mpotriva brbailor a celor femeieti. Eu nu m-a cobor
n veci pn acolo.
Stau nc n cumpn dac merit s ntreprind manevra pe care am
plnuit-o, dar starea mea sufleteasc e infinit mai bun dect ieri. Att de
bun, nct am reuit s compun acest haiku destul de izbutit:
Cu sclipiri de ghea a izbucnit brusc luna pe tiul de oel.
Klarissa Stamp.
Arbornd o min plictisit, Clarissa se ntoarse s verifice dac nu o vede
cineva, i abia dup aceea privi cu bgare de seam de dup colul cabinei.
Japonezul sttea singur la pupa, cu picioarele strnse sub el. Avea capul
dat pe spate, printre pleoapele ntredeschise i se zrea sinistru albul ochilor, iar
chipul i era nstrinat, de o impasibilitate neomeneasc.

Brr! Clarissa se nfior. Ciudat exemplar, acest mister Aono. Aici, pe


puntea brcilor, dispus cu un nivel deasupra punii de la clasa nti, pasagerii
nu se prea plimbau, doar un crd de fetie sreau coarda i dou bone toropite
de cldur se ascundeau la umbra unei alupe albe ca neaua. Cine alii, n
afara unor copii i a unui asiatic pe jumtate smintit, se puteau afla acolo pe
asemenea ari? Deasupra punii brcilor mai erau doar cabina de comand,
pasarela cpitanului i, firete, couri, catarge, vele. Pnzele albe se umflau sub
presiunea vntului care btea din spate i Leviatan, pufindu-i la rstimpuri
fumul, era purtat n goan direct spre dunga argintie ca mercurul a orizontului,
iar ntinderea uor ncreit a Oceanului Indian era presrat cu pete de un
verde-deschis, ca de sticl. De aici, de sus, vedeai c Pmntul este ntr-adevr
rotund: linia orizontului era n mod vdit mai jos dect vaporul, care aluneca
spre ea ca i cum cobora de pe o colin.
Dar Clarissa nu se lsase npdit de sudoare din dragoste pentru
peisajele marine, nu, nici gnd. Voise s vad cu ce se ocup mister Aono acolo,
sus. ncotro pleca el cu o constan demn de invidiat, dup micul dejun?
Curiozitatea ei fusese justificat. Iat, deci, adevratul chip al asiaticului
impenetrabil. Un om cu o fa att de ngheat, de nemiloas, e n stare de
orice. Da, totui reprezentanii rasei galbene sunt diferii de noi i nu e vorba
de forma ochilor. Ca aspect exterior, aduc foarte mult a oameni, dar fac parte
dintr-o cu totul alt specie. La urma urmelor, i lupii seamn cu cinii, ns
natura lor este diferit. Cei cu pielea galben au, firete, principii morale, dar
acestea sunt att de strine cretinismului, nct unui om normal i e imposibil
s le ptrund. Ar fi mai bine s nu poarte haine europeneti i s nu aib
deprinderea de a folosi tacmurile, pentru c asta creeaz o periculoas iluzie
de civilizaie cnd, de fapt, sub crarea cea lins din prul negru i sub fruntea
neted i galben se nasc nite gnduri pe care noi nu putem nici mcar s ni
le imaginm.
Japonezul se mic abia perceptibil i ncepu s clipeasc, iar Clarissa se
ascunse n grab.
Sigur, se poart ca proasta satului, dar trebuie s fac ceva! Comarul
nu poate dura la nesfrit. Comisarul trebuie mpins n direcia just, altfel nu
se tie cum se vor sfri toate acestea. n ciuda ariei, o strbtu un fior de
ghea.
nfiarea i comportamentul lui mister Aono ascundeau n mod vdit o
tain. Ca i crima de pe rue de Grenelle. Era chiar ciudat cum de nu pricepuse
pn acum Gauche c, dup toate indiciile, principalul suspect este nimeni
altul dect japonezul.
Ce ofier, ce absolvent al colii din Saint Cyr poate fi el, dac nu se
pricepe la cai? Clarissa hotrse la un moment dat, din raiuni exclusiv

umanitare, s-l atrag pe taciturnul japonez ntr-o conversaie, i condusese


discuia spre un subiect de bun seam interesant pentru un militar: dresajul
cailor, cursele ecvestre, calitile i defectele trpaului de Norfolk. Halal ofier!
La nevinovata ntrebare: Vi s-a ntmplat s participai la o steeplechase? i-a
rspuns c ofierilor armatei imperiale le este strict interzis s fac politic. Pur
i simplu nu tie ce este steeplechase! Desigur, e greu de spus ce fel de ofieri
are Japonia poate galopeaz pe nuiele de bambus dar un absolvent de la
Saint Cyr s manifeste o asemenea ignoran? Este absolut exclus.
Iat ncotro trebuie s-l ndrume pe Gauche. Oare s mai atepte puin,
poate va reui s descopere ceva i mai suspect?
i cu ce este mai prejos ntmplarea de ieri? Clarissa se plimbase pe
coridor pe lng cabina lui mister Aono, atras acolo de nite sunete cu
adevrat bizare. Dinuntru rzbtea un trosnet sec, ca i cnd cineva se
apucase s fac praf mobila, extraordinar de metodic. Adunndu-i curajul,
Clarissa btuse la u, iar aceasta se dduse de perete dintr-o smucitur. n
cadrul ei rsrise japonezul, n pielea goal, doar cu o legtur ncins peste
pntece! Trupul lui smead strlucea de sudoare, iar ochii-i erau roii ca
sngele.
Vznd-o pe Clarissa, uierase:
Chikusho!
ntrebarea gndit din timp (Monsieur Aono, nu avei la dumneavoastr
cteva dintre acele minunate gravuri japoneze despre care am auzit attea?) i
zburase din minte, i Clarissa nmrmurise. Acu-acu o s-o trag n cabin io s se npusteasc asupra ei, apoi o s-o taie-n buci i o s-o arunce n mare!
Ar fi chiar foarte simplu. N-o s mai existe nici o miss Clarissa Stamp, o lady
englezoaic bine-crescut, nu foarte fericit, dar ateptnd nc att de multe
de la via.
Clarissa ngimase ceva, cum c greise ua. Aono o privise n tcere,
respirnd greu. Emana un miros acru.
Totui, merit s discute cu comisarul.
nainte de five o'clock, l pndi pe comisar lng ua salonului i ncepu
s-i mprteasc aceste consideraii, dar bdranul de poliist o ascult cu
un aer cam bizar: i arunc Clarissei priviri batjocoritoare, sarcastice, ca i
cnd ar fi auzit mrturisirea unei fapte reprobabile. La un moment dat mormi
n barb:
Ia te uit! Ce i-a apucat pe toi s se brfeasc unii pe alii?
Iar dup ce o ascult pn la capt, trnti aa, nitam-nisam:
Tticul i mmica sunt bine, sntoi?
Ai cui, ai domnului Aono? ntreb surprins Clarissa.
Nu, mademoiselle, ai dumneavoastr.

Sunt orfan nc de mic, rspunse ea, privindu-l speriat pe poliist.


Doamne, asta nu-i corabie, e un balamuc plutitor.
Ceea ce era de demonstrat, ddu satisfcut din cap Gauche i,
fredonnd un cntecel pe care Clarissa nu-l tia, iei primul din salon, gest
care era de-acum o mitocnie fi.
Amintirea lsat de aceast discuie era foarte neplcut. Totui,
francezii, n pofida mult-ludatei lor galanterii, nu sunt nite gentlemani. Sigur,
te zpcesc, pot s-i suceasc minile, sunt n stare de gesturi extravagante, i
pot trimite n camera de hotel o sut de trandafiri roii (la acest gnd, Clarissa
se crisp, ndurerat), dar nu trebuie s-i crezi. Un gentleman englez este,
poate, cam anost, dar tie ce nseamn datoria i onestitatea. Francezului i
acorzi ncrederea, pe care apoi n mod sigur o trdeaz.
De fapt, aceste generaliti nu aveau legtur direct cu papa Gauche.
Totui, dup masa de prnz, comportamentul su straniu i gsi explicaia, i
nc ntr-un fel ct se poate de alarmant.
Dup desert, detectivul, care pn atunci pstrase o tcere ieit din
comun, fapt care-i iritase pe toi, i ainti brusc privirea asupra Clarissei i
spuse:
Iat, dumneavoastr, mademoiselle Stamp, ai ntrebat mai deunzi,
ntr-un moment oportun (nu fusese deloc oportun), despre Marie Sanfon. E
damicela aceea cu care, chipurile, a fost vzut lordul Littleby cu puin nainte
de moartea lui.
Clarissa tresri din cauza surprizei, iar ceilali amuir i i aintir
curioi privirile asupra comisarului, recunoscnd deja intonaia special pe
care acesta o folosea cnd i ncepea domoalele lui istorioare.
Am promis c v povestesc ceva mai trziu despre acest personaj,
continu Gauche, privind n continuare doar spre Clarissa, iar ei privirea
aceasta i plcea din ce n ce mai puin. Istorioara va fi lung, dar nu v vei
plictisi, pentru c va fi vorba despre o femeie extraordinar. i-apoi, ne grbim
undeva? Stm foarte comod, mncm brnzeturi, bem oranjad. De fapt, dac
vreunul dintre dumneavoastr are treab, s se duc cu Dumnezeu, papa
Gauche nu se va supra.
Nimeni nu se clinti din loc.
Aadar, s v povestesc despre Marie Sanfon? ntreb cu fals blndee
comisarul.
Da, da! Neaprat! Strigar cu toii.
Doar Clarissa tcea, tiind c discuia fusese pus la cale nu fr un
gnd tainic i i era destinat exclusiv. Iar Gauche nici mcar nu ascundea
asta.

Comisarul plesci cu poft din buze i i scoase pipa din buzunar, fr a


mai cere permisiunea doamnelor.
O s-o iau pe rnd. A fost odat ca niciodat, n oraul belgian Bruges,
o feti pe care o chema Marie. Prinii ei erau nite ceteni cumsecade,
mergeau la biseric i nu o pierdeau din ochi pe micua lor cu bucle blonde.
Cnd Marie avea ase ani, s-a nscut friorul ei, viitorul motenitor al
fbricuei de bere Sanfon et Sanfon. Fericita familie era acum i mai fericit,
cnd, din senin, a czut nenorocirea pe capul ei. Micuul, care abia mplinise o
lun, a czut de la fereastr i s-a rnit mortal. Adulii nu erau acas n clipa
aceea doar copiii i tnra lor bon. Dar bona lipsise vreme de jumtate de
or, fusese la o ntlnire cu prietenul ei pompier, i, ca un fcut, chiar n timpul
scurtei sale absene, n cas se npustise un necunoscut nvemntat n
pelerin neagr i cu o plrie tot neagr. Micua Marie a apucat s se ascund
sub pat, dar pe friorul ei omul negru l-a smuls din leagn i l-a azvrlit pe
geam. Apoi a disprut ntr-o clipit.
Ce grozvii ne povestii aici? Exclam pe un ton tnguitor madame
Kleber, apucndu-se de pntece.
Astea-s abia floricele, i flutur pipa Gauche. Fructele zemoase abia
urmeaz. Cea care le-a povestit prinilor despre cumplitul nene negru a fost
Marie, scpat ca prin minune. n cutarea nelegiuitului a fost ntors cu susul
n jos ntregul district, ba din exces de zel chiar l-au arestat pe rabinul local, cu
att mai mult, cu ct amrtul acela umbla mereu mbrcat n negru. Dar lui
Sanfon-tatl nu-i ddea pace un amnunt ciudat: de ce mpinsese criminalul
un taburet la fereastr?
Dumnezeule! Icni Clarissa, ducndu-i mna la inim. Doar nu
cumva.?
Suntei incredibil de perspicace, mademoiselle Stamp, surse
comisarul. Da, chiar micua Marie i-a aruncat friorul pe fereastr.
How terrible! 9 socoti missis Truffo de datoria ei s se ngrozeasc. But
why? 10
Fetiei nu-i plcea faptul c toi erau ocupai cu cel mic i uitaser cu
desvrire de ea. i-a zis c, scpnd de frior, va fi iari preferata mmicii
i a tticului, o lmuri imperturbabil Gauche. Dar a fost prima i ultima oar
cnd Marie a lsat un indiciu i a fost dat n vileag. Dulcea copil nc nu
nvase s-i acopere urmele.
i ce-a pit aceast criminal precoce? ntreb locotenentul Renier,
vdit tulburat de cele auzite. Doar n-o puteau trimite n judecat?
Nu, n-au trimis-o n judecat, rspunse comisarul, zmbindu-i perfid
Clarissei. Mama ei ns, nesuportnd lovitura, i-a pierdut minile i a fost
internat ntr-un ospiciu. Iar monsieur Sanfon nu-i mai putea privi fiica

vinovat de nenorocirea abtut asupra familiei lor, prin urmare a ncredinat-o


mnstirii Surorilor Cenuii ale Sfntului Viceniu. Acolo a fost crescut Marie.
Era prima la toate, i la nvtur, i la fapte de binefacere. Dar cel mai mult,
se spune, i plcea s citeasc. Novicea avea aptesprezece ani cnd n
mnstire a izbucnit un scandal foarte neplcut.
Gauche se uit n map i cltin din cap:
Am totul aici. Deci, 17 iulie 1866. Surorilor Cenuii le-a fost oaspete
nsui arhiepiscopul de Bruxelles, i tocmai atunci trebuia ca venerabilului
prelat s-i dispar din dormitor un vechi inel arhiepiscopal cu un ametist uria,
care aparinuse, conform legendei, lui Ludovic cel Sfnt n persoan. n ajun,
ca un fcut, monseniorul le chemase n chilia lui pe cele mai bune dou novice,
ca s stea de vorb cu ele: pe Marie a noastr i pe o arlezian. Bnuiala a
czut, firete, pe cele dou fete. Maica superioar a organizat o percheziie i a
gsit sub salteaua arlezienei cutiua cptuit cu catifea n care fusese pstrat
inelul. Hoaa a paralizat de uimire, nu a rspuns la ntrebri i a fost trimis la
carcer. Cnd, o or mai trziu, a sosit poliia, n-a avut pe cine interoga. Fata
se spnzurase cu cordonul vemntului bisericesc.
Ticloasa de Marie Sanfon a pus la cale toate astea? Izbucni MilfordStokes. Infam istorie, foarte urt!
Nu tie nimeni cu precizie, atta doar c inelul nu a fost gsit, spuse
comisarul, desfcndu-i larg braele. Dou zile mai trziu, Marie, numai
lacrimi, a venit la maica superioar, i-a spus c toate surorile o privesc
bnuitor i a rugat-o s o lase s plece din mnstire. Maica superioar, care,
la rndul ei, ajunsese, vezi bine, s se poarte ceva mai rece cu fosta ei favorit,
nu a ncercat s-i schimbe hotrrea.
Porumbia trebuia percheziionat la poart, observ cu prere de ru
mister Truffo. Sigur ar fi gsit ametistul acela pe undeva, pe sub fustele ei.
Dup ce-i traduse soiei aceste cuvinte, ea l mpunse n coaste cu un cot
ascuit, socotind, fr ndoial, c observaia lui era indecent.
Fie n-au controlat-o, fie au controlat-o, de gsit nu l-au gsit. tiu
doar c Marie nu a plecat de la mnstire oriunde, ci la Anvers, care, nu
trebuie s v mai spun, este considerat capitala pietrelor preioase. Acolo, fosta
novice s-a mbogit brusc i de atunci triete doar pe picior mare. S-a mai
ntmplat uneori s rmn cu buzele umflate, dar nu pentru mult timp:
mintea ager, talentul actoricesc i lipsa oricror repere morale (aici comisarul
ridic povuitor tonul i chiar fcu o pauz) au ajutat-o s obin mijloacele
pentru a duce un trai luxos. Poliiile din Belgia, Frana, Anglia, Statele Unite,
Brazilia, Italia i din alte zece ri au reinut-o n nenumrate rnduri pe Marie
Sanfon, bnuit de cele mai felurite infraciuni, dar sub nvinuire nu a putut fi
pus niciodat: fie reieea c nu ea nfptuise crima, fie nu aveau destule

dovezi. Dac dorii, pot s v povestesc dou episoade din strlucita ei carier.
Nu v plictisii, mademoiselle Stamp?
Clarissa nu rspunse, socotind sub demnitatea ei s o fac, dar era
alarmat.
Anul 1870, anun Gauche, aruncndu-i din nou privirea n map.
Micul, dar bogatul orel Fettburg, din partea german a Elveiei. Fabrici de
ciocolat i jambon. La patru mii de locuitori, opt mii cinci sute de porci.
Meleagul idioilor grai. Pardon, madame Kleber, nu am vrut s v jignesc
patria, i lu seama cam trziu comisarul.
Nu face nimic, rspunse madame Kleber, ridicnd nepstoare din
umeri. Eu sunt din partea francez a Elveiei. Iar n regiunea n care se afl
oraul Fettburg locuiesc, ntr-adevr, numai nite netoi. Cred c am auzit
istoria asta, e nostim. Dar nu-i nimic, povestii-o.
Pentru unii, poate, nu e nostim deloc. Gauche oft dojenitor i
deodat i fcu cu ochiul Clarissei, gest care depea orice limit.
Odat, onorabilii ceteni ai orelului au fost cuprini de o emoie de
nedescris. Un ran, pe numele lui de familie Mbius, avnd n Fettburg
reputaia de om trndav i ntng, s-a ludat c n ajun i vnduse pmntul
o fie ngust de teren viran i stncos unei doamne de vaz, care se
recomandase contesa de Sanfon. Pentru treizeci de acri de pmnt sterp,
unde nu creteau nici ciulinii, proasta aia de contes i dduse 3 000 de franci.
Dar la primrie erau i oameni mai cu cap dect Mbius, iar istoria asta li s-a
prut dubioas. Ce nevoie avusese contesa de treizeci de acri de bolovani i
nisip? Era ceva necurat la mijloc. Pentru orice eventualitate, l-au trimis la
Zrich pe cel mai viclean dintre ceteni, i acesta a aflat c numita contes de
Sanfon este un personaj cunoscut, c duce un trai pe picior mare i foarte vesel
i, lucrul cel mai interesant, apare adesea n compania domnului Goldsilber,
directorul Companiei Feroviare de Stat. Se zvonea c domnul director are o
mic idil cu contesa. Dar trebuie spus c orelul Fettburg visa de mult
vreme s aib o linie secundar de cale ferat, pentru ca transportul ciocolatei
i a jambonului s fie mai ieftin. Terenul acela viran achiziionat de vesela
contes se ntindea, ca un fcut, de la cea mai apropiat cale ferat pn n
pdure, unde ncepeau terenurile comunale. Totul le-a devenit limpede maimarilor oraului: contesa aflase de la amantul ei despre construcia care se
pregtea, cumprase lotul-cheie i se pregtea s se pricopseasc pe cinste.
Atunci, n mintea cetenilor s-a copt un plan de o ndrzneal uimitoare. A fost
trimis la contes o delegaie care a ncercat s o conving pe nlimea Sa s
vnd pmntul nobilului ora Fettburg. La nceput prea-frumoasa s-a
mpotrivit, afirmnd c n-are nici n clin, nici n mnec cu vreo linie feroviar
secundar, dar cnd primarul i-a dat de neles cu mult finee c afacerea

miroase a crdie cu Excelena Sa domnul director, i c acest caz ar putea fi


penal, contesa, femeie slab, a izbucnit n plns i a czut de acord. Terenul
viran a fost mprit n treizeci de parcele de cte un acru i a fost vndut
cetenilor, prin licitaie. Respectivii ceteni mai s se ia la btaie: preul unei
singure parcele a ajuns la 15 000 de franci. Contesa a primit n total, spuse
comisarul, urmrind cu degetul rndul scris pe hrtie, aproape 280 000 de
franci.
Madame Kleber pufni n rs, dar se grbi s-i arate lui Gauche printr-un
gest: O s tac, o s tac, continuai.
Au trecut sptmni, au trecut luni, i construcia cii ferate tot nu
ncepea. Orenii au trimis o plngere la guvern: li s-a rspuns c n urmtorii
cincisprezece ani nu se are n vedere construirea unei linii secundare spre
Fettburg. S-au dus la poliie, au explicat acolo c aa i pe dincolo, sta-i jaf la
drumul mare. Poliia i-a ascultat pe pgubai cu compasiune, dar n-a avut cum
s-i ajute: doar doamna Sanfon le spusese cu gura ei c nu tie nimic despre
vreo cale ferat i nici nu voia s-i vnd pmntul. Formalitile fuseser
ndeplinite dup litera legii (aici n-aveai ce-i reproa). Iar faptul c se
autointitulase contes, sigur, era reprobabil, dar, din pcate, nu se pedepsea
prin lege.
Ct abilitate! Izbucni n rs Renier. ntr-adevr, n-ai ce zice.
Asta nc nu-i nimic, relu comisarul, rsfoind n continuare hrtiile.
Mai exist o istorie absolut fantastic. Locul aciunii: Vestul slbatic american,
anul 1873. La minele de aur din California a poposit miss Cleopatra
Frankenstein, necromant de faim mondial i Mare Dragoneas a Lojii
Ordinului de Malta, pe numele ei din paaport. Marie Sanfon. Dnsa i-a
ntiinat pe cuttorii de aur c a chemat-o n aceste locuri slbatice vocea lui
Zarathustra, care i-a poruncit credincioasei sale slujitoare s aplice n orelul
Golden-Nugget un experiment mre. La aceast latitudine i longitudine
energia cosmosului este concentrat ntr-un fel att de unic, nct ntr-o noapte
cu stele, cu ajutorul ctorva formule cabalistice, ea i poate readuce la via pe
cei care au trecut deja Mreaa Barier dintre mpria Celor Vii i mpria
Celor Mori. Iar Cleopatra va nfptui aceast minune n chiar noaptea ce vine,
cu public i absolut gratuit, pentru c ea nu e te miri ce scmtoare de circ,
este un medium al Sferelor nalte. i ce credei? ntreb Gauche, pstrnd o
pauz pentru efect. Sub ochii celor cinci sute de spectatori brboi, Dragoneasa
a fcut nite farmece deasupra movilei sub care era ngropat Coiotul-Rou, o
legendar cpetenie indian care murise n urm cu un secol. Deodat,
pmntul a nceput s se mite, ba s-ar putea spune c s-a deschis larg, i de
sub movili s-a ivit un rzboinic indian cu pene, cu tomahawk, cu faa pictat.
Pe spectatori i-a luat tremuratul, iar Cleopatra, aflat pe de-a-ntregul n

puterea transei mistice, a strigat ct o inea gura: Simt n mine puterea


Cosmosului! Unde-i cimitirul oraului? i voi readuce imediat la via pe toi cei
care zac acolo! n articolul acesta scrie, i lmuri poliistul, c Golden-Nugget
avea un cimitir care se ntindea pe o suprafa foarte mare, pentru c la minele
de aur era obligatoriu trimis zilnic careva pe lumea cealalt. Se pare c n
orelul respectiv existau chiar mai muli locuitori mori dect locuitori vii.
Cnd cuttorii de aur i-au imaginat ce se va ntmpla dac toi btuii,
beivii i spnzuraii vor iei brusc din morminte, s-a strnit panica. Situaia a
fost salvat de judectorul de pace. Acesta a ieit n fa i a ntrebat-o foarte
politicos pe Cleopatra dac nu s-ar nvoi s pun capt mreului experiment
n cazul n care oraul i va oferi un scule plin cu aur drept modest ofrand
pentru nevoile tiinelor oculte.
i s-a nvoit? ntreb locotenentul, rznd n hohote.
Da. Pentru doi sculei.
i cpetenia indian? ntreb Fandorin zmbind.
Minunat zmbet, pcat doar c-i ngrozitor de copilresc, i zise Clarissa.
Nu, scump miss, scoatei-l din cap. Cum se spune n Suffolk: bun-i plcinta,
dar nu pentru guria ta.
Cleopatra Frankenstein l-a luat cu ea pe eful indian, rspunse cu o
min serioas Gauche. Chipurile, n vederea unor cercetri tiinifice. Se spune
c ulterior a fost njunghiat la beie, ntr-un bordel din Denver.
ntr-adevr, interesant p-personaj aceast Marie Sanfon, rosti
ngndurat Fandorin. Mai povestii-ne despre ea. De la toate aceste escrocherii
abile pn la un asasinat n mas, svrit cu snge rece, este totui o ddistan considerabil.
Oh, please, it's more than enough11, protest missis Truffo i i se
adres soului: My darling, it must be awfully tiresome for you to translate all
this nonsense12.
Nimeni nu v oblig s stai n salon, madame, ripost comisarul,
insultat mai ales de acel nonsense.
Missis Truffo clipi indignat, dar nici prin gnd nu-i trecu s plece.
Monsieur le cazac are dreptate, recunoscu Gauche. Voi cuta un
exemplu i mai i.
Privindu-l pe Fandorin, madame Kleber pufni n rs. Pn i Clarissa, cu
toat starea ei de iritare, nu-i putu reine un zmbet, ntr-att de puin
semna diplomatul cu un slbatic fiu al stepelor.
Ascultai deci o istorie despre un negrior. n istoria asta exist i un
deznodmnt fatal. Cazul este recent, s-a petrecut acum doi ani.
Comisarul examin cteva pagini prinse laolalt, remprosptndu-i,
desigur, memoria cu privire la evenimente. Zmbi satisfcut.

Este, ntr-un fel, o capodoper. Multe poveti am eu n mapa aceasta,


doamnelor i domnilor, continu el, btnd drgstos percalul negru cu palma
lui plebee, cu degete boante. Papa Gauche s-a pregtit temeinic de cltorie, na uitat nici o hrtiu care-i putea fi de folos. Daravera pe care o voi relata
imediat nu a ajuns n ziare, am aici doar raportul poliiei. Aadar. ntr-un ducat
german (n care anume, nu voi spune, subiectul fiind delicat) se atepta
sporirea augustei familii. Naterea a fost grea. Ducesa era moit de onorabilul
Vogel, medicul palatului. n sfrit, dormitorul s-a umplut de ipetele copilului,
iar marea duces, care din pricina durerilor facerii i pierduse pentru cteva
minute cunotina, a deschis ochii i a cerut, cu voce slab: O, Herr professor,
artai-mi copilaul. Doctorul Vogel, tulburat la culme, i-a ntins nlimii Sale
fermectorul izvor al ipetelor, un prunc de culoarea cafelei. Marea duces a
czut iari n nesimire, iar doctorul i-a aruncat privirea dup u i,
prudent, i-a fcut semn cu degetul marelui duce s se apropie, gest care era o
violare strigtoare la cer a etichetei de la curte.
Era clar c lui Gauche i fcea o deosebit plcere s le relateze aceast
istorie anoilor comeseni din salonul Windsor. Ar fi fost de mai mare mirarea
ca raportul poliiei s cuprind asemenea amnunte. Gauche fantaza, asta era
clar. Ssia cnd o imita pe duces i alegea intenionat cuvinte stilate i se
prea, desigur, c aa sun mai caraghios. Clarissa nu se considera
aristocrat, dar se enerv totui, socotind de prost-gust zeflemisirea unor
personaje de cel mai nalt rang. i ncrunt sprncenele i sir Reginald,
baronet i vlstar al unei familii strvechi. Se pare c reacia respectiv nu fcu
dect s-l inspire i mai abitir pe comisar.
nlimea Sa nu s-a suprat pe medic, pentru c momentul era
ncrcat de emoie, i, stpnit de sentimente paterne i conjugale, a dat buzna
n dormitor. V putei imagina i singuri scena care a urmat: capul ncoronat
njurnd birjrete i marea duces cnd scuturat de hohote de plns, cnd
justificndu-se, cnd leinnd, negriorul urlnd ct l inea gura i medicul
palatului ncremenit ntr-o groaz respectuoas. ntr-un sfrit, nlimea Sa ia venit n fire i a hotrt s lase pe mai trziu discuia ntre patru ochi cu
marea duces. Pn una-alta, trebuiau terse urmele. Dar cum? S arunce pe
furi pruncul n latrin? Se ntreb Gauche i i duse glume palma la gur.
Scuzai, doamnelor, mi-a scpat. Era imposibil s se descotoroseasc de micu,
naterea lui era ateptat de ntregul ducat. i, oricum, ar fi fost cu pcat. S-i
adune consilierii? Fereasc sfntul, or s trncneasc. Ce s fac? n acel
moment, doctorul Vogel, dup ce a tuit respectuos, i-a propus o cale de
salvare. Are el, pasmite, o cunotin, Frulein von Sanfon, care e n stare s
fac minuni i care poate s fac rost nu doar de-un nou-nscut alb, ci i de-o
pasre-phoenix din ceruri. Frulein tie s-i in gura. Fiind o aristocrat, nu

va pretinde bani, firete, dar tare-i plac giuvaerurile vechi. Una peste alta, dup
o jumtate de or, n leagnul nvelit n atlas se odihnea o minune de prunc,
mai alb ca un purcelu de lapte, chiar cu firicele de pr blond pe cap, n vreme
ce bietul negrior era scos din palat i dus ntr-o direcie necunoscut. De
altfel, ducesei i s-a spus c nevinovatul prunc va fi trimis la latitudini sudice i
ncredinat acolo spre educaie unor oameni de bine. Deci, totul se aranjase
perfect. Recunosctorul duce i-a nmnat doctorului, spre a-i fi druit lui
Frulein von Sanfon, o superb tabacher btut n diamante, cu monogram,
nsoit de un bileel de mulumire i de cererea sa, transmis prin viu grai, de
a prsi o dat pentru totdeauna ducatul. Cerere pe care delicata fiin i-a
ndeplinit-o imediat.
Gauche nu se putu abine i pufni n rs:
n dimineaa urmtoare, dup scandalul care s-a prelungit toat
noaptea, marele duce a decis n sfrit s-i examineze mai ndeaproape
motenitorul. A scos cu scrb pruncul din leagn, l-a rsucit pe-o parte i pe
alta i, brusc, a zrit pe, scuzai, poponeul rozaliu, o pat din natere, n form
de inimioar. nlimea Sa avea una ntocmai n partea dindrt, la fel avusese
i rposatul su tat, i bunicul, i tot aa, pn la apte generaii n urm.
Peste msur de nedumerit, ducele a trimis dup medicul palatului, dar a aflat
c doctorul Vogel plecase noaptea trecut ntr-o direcie necunoscut,
prsindu-i nevasta i cei opt copii.
Gauche fu cuprins de un rs rguit, apoi ncepu s tueasc i s dea
din mini. Cineva chicoti incredul, madame Kleber i acoperi pudibond buzele
cu palma.
Ancheta declanat curnd dup aceea a stabilit c medicul se
comportase ciudat n ultimul timp i c ar fi fost, chipurile, zrit prin tripourile
din oraul vecin, Baden, i chiar n societatea unei anume tinere vesele, care,
conform descrierii, semna izbitor cu Frulein von Sanfon, spuse comisarul, i
continu foarte serios: Doctorul a fost descoperit dou zile mai trziu, ntr-un
hotel din Strasbourg. Mort. Luase o doz fatal de laudanum i lsase un
bileel: Doar eu sunt vinovat de toate cele ntmplate. Caz clar de sinucidere.
Era limpede cine este adevratul vinovat, dar ncearc s dovedeti. Ct despre
tabacher, era un dar din partea nlimii Sale, i mai exista i bileelul
sinucigaului. Iar un proces le-ar fi costat pe nlimile Lor mult mai mult.
Firete, aspectul cel mai misterios era cum putuse fi nlocuit prinul nounscut cu un prunc negru i, ndeobte, de unde apruse micuul acela de
culoarea ciocolatei ntr-un inut cu oameni blonzi i cu ochi albatri. Ce-i drept,
conform unor mrturii, cu ceva timp naintea episodului relatat, Marie Sanfon
avusese o camerist senegalez.

Spunei-mi, c-comisare, interveni Fandorin dup ce ncetar hohotele


de rs (rdeau patru dintre cei prezeni: locotenentul Renier, doctorul Truffo,
profesorul Sweetchild i madame Kleber), este chiar aa de frumoas Marie
Sanfon? E n stare s suceasc minile oricrui brbat?
A, nu, nu are nimic ieit din comun. Este descris peste tot ca avnd
un aspect exterior dintre cele mai comune i nu are semne particulare,
rspunse Gauche i i arunc Clarissei o privire insolent. i schimb cu
uurin culoarea prului, comportamentul, accentul, stilul vestimentar. Dar,
n mod sigur, femeia asta are ceva special. Femeile fatale, zdrobitoare de inimi,
sunt arareori nite frumusei. Dac le vezi ntr-o fotografie, nici mcar nu-i
atrag privirea, dar dac le ntlneti, ncep s te treac fiorii. Brbatul nu la
nas drept i la gene lungi trage, el adulmec un miros aparte.
Vai, comisare, l admonest Clarissa pe vulgarul poliist. Suntei n
societatea unor doamne.
Sunt n societatea unor suspeci, par, foarte calm, Gauche. Iar
dumneavoastr suntei unul dintre ei. De unde s tiu dac aici, la aceast
mas, nu se afl chiar mademoiselle Sanfon?
Rostind aceste cuvinte, i nfipse privirea n ochii ei. Totul aducea din ce
n ce mai mult a comar. Clarissa ncepea s se sufoce.
Dac am calculat eu b-bine, acest personaj trebuie s aib acum
douzeci i nou de ani?
Vocea calm, chiar moale a lui Fandorin o ajut pe Clarissa s se
stpneasc. Ea i ndrept spatele i exclam, deloc spre cinstea vanitii
feminine:
N-are rost s v uitai aa la mine, domnule comisar! mi facei un
compliment absolut nemeritat. Sunt mai vrstnic dect aventuriera domnieivoastre. Cu aproape zece ani! i-apoi, nici celorlalte doamne nu li se potrivete
rolul domnioarei Sanfon. Doamna Kleber este prea tnr, iar doamna Truffo,
dup cum tii, nu vorbete franceza!
Pentru o persoan att de abil ca Marie Sanfon, s mai pui sau s
mai scoi zece ani acolo e un fleac, rspunse domol Gauche, privind-o totui cu
insisten pe Clarissa. Mai ales cnd suma de bani e att de frumoas, iar
eecul miroase a ghilotin. Chiar nu ai fost la Paris, mademoiselle Stamp? Pe
undeva, prin vecintatea strzii Grenelle? Clarissa pli mortal.
Sunt nevoit s intervin n calitate de reprezentant al liniei maritime
Jasper-Artaud Partnership, l ntrerupse iritat Renier pe poliist. Doamnelor i
domnilor, v asigur c, n aceast cltorie, escrocilor cu reputaie mondial lea fost interzis accesul. Compania garanteaz c pe Leviatan nu exist nici
tlhari, nici cocote, nici, cu att mai puin, aventuriere bine cunoscute poliiei.
Doar nelegei, este prima noastr curs, purtm pe umeri o rspundere

deosebit. Nu avem nevoie de scandaluri. Cpitanul Cliff i cu mine am verificat


i rsverificat listele de pasageri, iar n caz de nevoie am cules i informaii.
ntre altele, i de la poliia francez, domnule comisar. i eu, i cpitanul
suntem gata s garantm pentru fiecare dintre cei prezeni. Nu v mpiedicm,
domnule Gauche, s v ndeplinii datoria profesional, totui pierdei timpul n
zadar. La fel i banii contribuabililor.
I-auzi, i-auzi, mormi Gauche. Om tri i om vedea.
Dup care, missis Truffo, spre uurarea general, ndrept conversaia
spre starea vremii.
Reginald Milford-Stokes
10 aprilie 1878
Ora 22.31
Marea Arabiei
1706'28 laT. Nord. 598'14 long. Est.
Scump, mult iubit Emily! Aceast arc infernal se afl sub stpnirea
forelor Rului. O simt cu ntreg sufletul meu chinuit, dei nu sunt sigur c un
criminal ca mine are suflet. Am scris asta i am czut pe gnduri. mi amintesc
c am svrit o crim, o crim nfricotoare, pentru care nu exist i nu va
exista iertare, dar, curios lucru, am uitat cu desvrire n ce const ea de fapt.
i mi doresc nespus s nu-mi amintesc.
Totui, noaptea, n vis, mi-o amintesc perfect cum altfel s-ar putea
explica starea cumplit n care m trezesc n fiecare diminea? De s-ar sfri
mai curnd desprirea noastr! Simt c mai am puin i-mi ies din mini. Ar fi
ns un moment inoportun.
Zilele se scurg cu o ncetineal chinuitoare. Stau n cabina mea i m uit
la minutarul cronometrului. Nu se mic. Afar, pe punte, n spatele ferestrei,
aud pe cineva spunnd Astzi este 10 aprilie i nu pot pricepe n ruptul
capului ce-i cu acest aprilie i de ce este neaprat zece. Descui micul sipet i
vd c scrisoarea pe care i-am adresat-o ieri poart data de 9 aprilie, iar cea
de alaltieri 8 aprilie. Deci totu-i n regul. Este aprilie. Zece.
De cteva zile nu-l slbesc din ochi pe profesorul Sweetchild (dac este,
ntr-adevr, profesor). Omul acesta este foarte popular printre cei care
frecventeaz salonul Windsor. Este un palavragiu nveterat i se flete cu
cunotinele sale de istorie i de orientalistic. Nu trece o zi n care s nu ne
nire o nou istorie despre comori, una mai neverosimil ca alta. Are ns nite
ochiori mici ca de purcel, absolut dezagreabili, care-i joac n cap i, la
rstimpuri, sclipesc n ei scntei de nebunie. Dac ai auzi cu ce voluptate
povestete omul acesta despre pietrele preioase! Este, fr ndoial, nebun de-a
binelea dup briliante i smaralde.

Astzi, n timpul micului dejun, doctorul Truffo s-a ridicat deodat n


picioare, a btut cu putere din palme i ne-a adus la cunotin, cu o voce
solemn, c este ziua de natere a lui missis Truffo. Toi au nceput s exclame,
s ofteze, s-o felicite pe srbtorit, iar doctorul i-a nmnat public neartoasei
sale soii un dar: nite cercei cu topaze de o rar urenie. Ce vulgar s
organizeze un spectacol din prezentarea unui dar pentru propria lui soie! Se
pare ns c missis Truffo nu a considerat astfel gestul. S-a nviorat teribil i
prea nespus de fericit, figura ei acr cptase culoarea unui morcov dat pe
rztoare. Locotenentul a spus: O, madame, dac am fi tiut din timp despre
acest fericit eveniment, v-am fi pregtit fr ndoial o surpriz. V nvinuiesc
de prea mult modestie. Prostnaca aceea s-a umflat i mai abitir n pene i a
optit sfielnic: Chiar ai fi dorit s-mi facei o plcere? Rspunsul a fost un
muget lene-binevoitor. n acest caz, a spus ea, hai s facem o partid de loto,
jocul meu favorit. n familia noastr, duminica i srbtorile religioase scoatem
neaprat taloanele i sculeul cu jetoane. O, e att de distractiv! Domnilor, mi
facei o mare bucurie! Am auzit-o pentru ntia oar pe missis Truffo
dezlnuindu-se ntr-un discurs att de amplu. n prima clip am crezut c-i
bate joc de noi a, nevasta doctorului vorbea ct se poate de serios. N-aveam
ncotro. A splat putina doar Renier, care, chipurile, trebuia s intre n cart.
Mitocanul de comisar a avut i el tentativa s invoce nu tiu ce treburi urgente,
dar l-am privit cu atta dezaprobare, nct individul a fornit i a rmas.
Mister Truffo s-a dus dup rechizitele necesare acestui joc idiot i a
nceput chinul. Toi i-au ntins taloanele pe mas, privind cu jind puntea
scldat n soare. Ferestrele erau larg deschise i prin salon se zbenguia un
vnticel proaspt, n vreme ce noi stteam acolo i jucam sceneta aceea
infantil. S-a constituit fondul de premiere, n care fiecare a depus o guinee.
Ca s fie mai interesant, astfel s-a exprimat srbtorita, prinznd curaj. Toate
ansele de ctig erau chiar de partea celei care conducea jocul, pentru c doar
ea urmarea cu vigilen ce numere ies. Comisarului, se pare, nu i-ar fi
displcut s ctige potul, dar nu pricepea prea bine gngurelile rimate ale
doamnei Truffo n onoarea ei se vorbea de ast-dat englezete.
Jalnicii cercei cu topaze, care costaser cel mult zece lire sterline, l-au
determinat pe Sweetchild s abordeze tema favorit. Excepional cadou, sir! i
s-a adresat el doctorului. Acesta s-a luminat la fa de mulumire, dar
Sweetchild a stricat totul cu remarca urmtoare: Sigur, topazele sunt nite
pietre ieftine, dar, cine tie, peste vreo sut de ani preul lor ar putea exploda.
Pietrele preioase sunt att de imprevizibile! Sunt un veritabil miracol al naturii,
nu ca aceste metale anoste, aurul i argintul. Metalul este lipsit de suflet i de
form, poate fi retopit, pe cnd fiecare piatr preioas este o individualitate
irepetabil. Dar ele nu sunt accesibile oricui, doar celui care nu se oprete n

faa nici unui obstacol i e n stare s mearg dup magica lor strlucire pn
la captul lumii i, la nevoie, chiar mai departe. Aceste sentine bombastice
erau nsoite de piuitul lui missis Truffo, care striga numerele jetoanelor. S
zicem c Sweetchild spunea: V voi relata legenda marelui i puternicului
Mahmud Gaznevi, care a fost vrjit de strlucirea diamantelor i, n cutarea
acestor magice cristale, a trecut prin foc i sabie jumtate din India. Missis
Truffo: Unsprezece, domnilor. S bat toba! i tot aa.
De altfel, chiar i voi spune legenda lui Mahmud Gaznevi, pentru c te va
ajuta s nelegi mai bine caracterul povestitorului. M voi strdui s redau i
stilul aparte al acestuia.
n anul (nu in minte care) de la naterea Domnului nostru Isus Cristos
dup cronologia musulman nu tiu nici att puternicul Gaznevi a aflat c
n peninsula Guzzarat (parc aa-i spune) se afl templul Sumnat, unde se
nal un uria idol cruia i se nchin sute de mii de oameni. Idolul apra
fruntariile acelui inut de nvlirile strine i oricine trecea grania inutului
Guzzarat cu sabia n mn era condamnat la pieire. Templul aparinea unei
foarte puternice comuniti brahmane, cea mai bogat din ntreaga Indie. Dar
brahmanii din Sumnat erau i deintorii unui tezaur considerabil, alctuit
numai din pietre preioase. Nenfricatul conductor nu s-a speriat de puterea
idolului, i-a adunat oastea i a pornit ofensiva. A retezat 50 000 de capete, a
distrus cincizeci de ceti i a nvlit n templul din Sumnat. Rzboinicii lui
Mahmud au pngrit templul, l-au ntors cu fundul n sus, dar n-au gsit
comoara. Atunci, Gaznevi nsui s-a apropiat de idol, i-a luat avnt i l-a izbit
n cpna de aram cu buzduganul lui de rzboinic. Brahmanii au czut la
pmnt n faa nvingtorului i i-au oferit un milion de monede de argint,
numai s nu se ating de idolul lor. Mahmud a izbucnit n rs i l-a lovit nc o
dat. Idolul a crpat. Brahmanii au nceput s zbiere cu ndoit putere i i-au
oferit cumplitului rzboinic un milion de monede de aur. Dar cumplitul
buzdugan s-a ridicat din nou, a lovit a treia oar, idolul s-a spart n dou i pe
podeaua templului s-au revrsat ca un uvoi sclipitor diamantele i celelalte
pietre preioase ascunse nluntrul statuii. Iar valoarea acestei comori nu a
putut fi niciodat estimat.
n clipa aceea, mister Fandorin a anunat oarecum jenat c are un ful.
Toi, mai puin missis Truffo, s-au bucurat teribil i voiau s plece care-ncotro,
dar dumneaei i-a rugat att de frumos, nct i-a convins s mai joace o partid,
prin urmare s-au vzut nevoii s rmn. i a-nceput iari: Treize'nou
na i vou! Treize'trei bravo ei! i alte asemenea prostii.
Totui, de data aceasta a luat cuvntul mister Fandorin i, n maniera lui
domoal, aproape zeflemitoare, ne-a spus la rndul su o poveste arab, citit
ntr-o carte foarte veche. i relatez aceast parabol aa cum mi-o amintesc.

Odat, trei negutori maghrebieni au pornit spre adncul Marelui


Deert. Aflaser c undeva, ht-departe, n mijlocul nisipurilor, n pustietatea
unde nu ajunge nici o caravan, exist o Mare Comoar, pe care ochii
muritorilor nc nu o vzuser. Negustorii au cltorit patruzeci de zile,
suferind de ari i sleii de puteri, i mai aveau fiecare doar o cmil toate
celelalte pieriser. i, deodat, ce vd? Un munte nalt n faa lor. S-au apropiat
i nu le-a venit s-i cread ochilor: muntele era alctuit din lingouri de argint.
Negustorii i-au mulumit lui Allah i unul dintre ei, dup ce i-a umplut sacii, a
pornit pe drumul de ntoarcere. Ceilali ns i-au spus: Noi mergem mai
departe. i cei doi au mers nc patruzeci de zile, iar din cauza soarelui feele li
s-au nnegrit i ochii li s-au nroit. i le-a aprut n fa alt munte de aur. Al
doilea negustor a exclamat: Nu am ndurat n zadar atta chin! Slav Celui de
Sus! i-a umplut sacii cu lingouri de aur i l-a ntrebat pe tovarul lui de
cltorie: Tu de ce stai? Cel de-al treilea i-a rspuns: Ct aur poi cra cu o
singur cmil? Al doilea i-a zis: Destul ct s fiu cel mai bogat din oraul
nostru. Pentru mine asta-i prea puin, a spus al treilea. Eu voi merge nainte
i voi gsi muntele de diamante. Iar cnd m voi ntoarce acas, voi fi omul cel
mai bogat de pe ntreg pmntul. i a pornit mai departe, iar drumul lui a
durat nc patruzeci de zile. Cmila s-a ntins pe nisip i nu s-a mai ridicat, dar
negustorul nu s-a oprit, pentru c era ncpnat i credea n existena
muntelui de diamant, or, cine nu tie c un pumn de diamante e mai preios
dect un munte de argint sau o movil de aur? i i-a aprut negustorului n
faa ochilor o privelite ciudat: n mijlocul deertului, n picioare, cocoat
ngrozitor sub o povar uria, a vzut un om care inea pe umeri un tron de
diamant, iar pe tron edea un monstru cu bot negru i cu ochi arztori. Ct
m bucur s te vd, o, cinstite cltor! a spus rguit cocoatul. Facei
cunotin, dumnealui este Marduf, demonul lcomiei, i acum tu vei fi cel
care-l va ine pe umeri asta pn va veni s te schimbe un om la fel de lacom
ca mine i ca tine.
n punctul acesta povestea s-a ntrerupt, pentru c mister Fandorin avea
iari un ful, deci nici a doua oar potul nu-i revenea srbtoritei. n cinci
secunde, la mas rmsese doar missis Truffo ceilali se mprtiaser ca
luai de vnt.
M tot gndesc la povestea lui mister Fandorin. Nu este att de simplu pe
ct pare.
Sweetchild este chiar cel de-al treilea negustor. Ascultnd povestea pn
la capt, m-a fulgerat o idee! Da, da, individul este un nebun periculos. Sufletul
i e zbuciumat de o patim nestvilit tocmai eu s nu tiu ce nseamn asta?
Nu degeaba nc de la Aden m furiez pe urmele lui ca o umbr nevzut.

i-am scris deja, nepreuita mea Emily, c mi-am petrecut cu mare folos
timpul ct nava a staionat n port. Ai crezut, firete, c era vorba de noul
instrument de navigaie, pe care l-am achiziionat n locul celui furat. Da, am
acum un nou sextant i verific iari cu regularitate cursul navei, dar am vrut
s-i spun cu totul altceva. Mi-a fost pur i simplu team s ncredinez hrtiei
aceast tain. Te pomeneti c, fereasc sfntul, citete careva doar sunt
mpresurat de dumani. Dar sunt nzestrat cu o minte ingenioas i am
nscocit o stratagem grozav: de astzi voi scrie cu lapte. Dac privesc ochi
strini, nu vor vedea dect hrtie alb, adic nimic interesant, dar isteaa mea
Emily va nclzi foile pe abajur i rndurile se vor ivi! Bine gndit, ce zici?
Deci, despre Aden. Cnd nc m aflam pe vapor, nainte de a primi
permisiunea s coborm pe rm, mi-a atras atenia faptul c Sweetchild era
nervos, i nu nervos pur i simplu, ci parc dansa pe loc de atta agitaie.
Starea aceasta s-a manifestat imediat dup ce Fandorin a declarat c alul
furat al lordului Littleby ar fi, chipurile, cheia spre legendarele comori ale
Rajahului de Smarald. Profesorul se nsufleise teribil, mormia ceva n barb
i repeta ntruna: Ah, de-am ajunge mai repede la mal. ntrebarea este: de ce?
Dup ce mi-am tras pe ochi o plrie neagr cu boruri largi, am pornit-o
pe urmele lui Sweetchild. La nceput, totul a mers perfect nu s-a uitat
niciodat n spate i l-am putut urmri nestingherit pn n piaa dindrtul
csuei care adpostete vama. Aici m atepta o surpriz neplcut:
Sweetchild a chemat o birj din partea locului i a plecat cu ea ntr-o direcie
necunoscut. Birja se deplasa destul de ncet, dar nu puteam s-o iau la goan
n urma ei nu mi-ar fi stat bine. n pia erau, firete, i alte birje i a fi
putut urca n oricare dintre ele, dar tu, Emily, cunoti prea bine aversiunea
mea de nenvins fa de echipajele deschise. Sunt o invenie diabolic, se
plimb cu ele numai nite descreierai. Printre ei se afl i unii am vzut nu o
dat asta cu ochii mei care chiar i aaz alturi soiile sau copiii nevinovai.
Ct poate dura pn se petrece o nenorocire? Deosebit de primejdioase sunt
cabrioletele, att de populare la noi, n Anglia. Mi-a povestit cineva (n clipa asta
nu-mi amintesc cine) cum, odat, un tnr dintr-o familie foarte onorabil i cu
o anume poziie n societate i-a luat n chip nechibzuit la plimbare, ntr-o
asemenea cabriolet, tnra soie care era i nsrcinat n luna a opta. Totul sa sfrit tragic, firete: omul acela de nimic nu a putut stpni caii, acetia au
luat-o la goan i cabrioleta s-a rsturnat. Tnrul n-a pit nimic, dar pe soie
au apucat-o prematur durerile facerii. Nu au mai putut fi salvai nici ea, nici
copilul. i din ce cauz toate acestea? Din nesbuin. Se puteau plimba pe jos
sau, s zicem, cu barca. n cel mai ru caz, se puteau plimba cu trenul, ntr-un
cupeu separat. Iat, la Veneia lumea se plimb cu gondole. Noi doi am fost
acolo, mai ii minte? i aminteti cum apa mngia treptele hotelului?

Mi-e tot mai greu s m concentrez, divaghez ntruna. Deci. Sweetchild a


plecat cu birja, iar eu am rmas lng vam. Crezi c mi-am pierdut capul?
Nicidecum. Mi-a venit o idee nzdrvan, aa c m-am linitit aproape imediat.
n ateptarea lui Sweetchild, am intrat i mi-am cumprat un sextant nou,
chiar mai bun dect cel vechi, precum i un excelent ndreptar cu formule
astronomice. Acum pot calcula poziia navei mult mai rapid i mai exact. Nu m
las eu dobort fr lupt, vezi bine.
Am ateptat ase ore i treizeci i opt de minute. Am stat pe o banc, am
privit marea, m-am gndit la tine.
Cnd s-a ntors Sweetchild, m-am prefcut c am aipit. A trecut pe lng
mine, convins c nu l-am vzut.
Nici n-a cotit bine dup cldirea vmii, c eu m-am i repezit la birjar.
Pentru ase pence, bengalezul acela mi-a spus pn unde a cltorit drguul
nostru profesor. Trebuie s recunoti, scump Emily, c n istoria asta am dat
dovad de mult abilitate.
Informaiile primite mi-au ntrit bnuielile iniiale: Sweetchild poruncise
s fie dus din port direct la telegraf. A petrecut acolo cam jumtate de ceas,
apoi a revenit de patru ori la oficiul potal. Birjarul mi-a spus: Sahib suferit
ru-ru. Fugi ncolo, fugi ncolo. Ba zice du la mine la bazar, ba mpunge la
mine spinare i zice du la mine napoi, la pota, iute-iute. E limpede c
Sweetchild a trimis mai nti o depe cuiva, dup care a ateptat cu nerbdare
rspunsul. Dup spusele bengalezului, ultima oar a ieit din oficiul potal nu
la apele lui, agita o hrtie la el i i-a poruncit s-l duc napoi la vapor. Aadar,
primise un rspuns.
Nu tiu ce cuprindea acesta, dar e ct se poate de clar c profesorul, sau
ce-o fi el n realitate, are complici.
Asta s-a ntmplat acum trei zile. De atunci, Sweetchild a devenit cu totul
alt om. Dup cum i-am mai scris, vorbete numai despre pietre preioase, din
cnd n cnd se aaz brusc undeva, pe punte i deseneaz ntruna uneori pe
manet, alteori chiar pe batist.
Asear, n Marele Salon a fost organizat un bal. i-am mai descris
aceast sal maiestuoas, parc strmutat aici de la Versailles sau de la
Palatul Buckingham. Totul suflat cu aur, perei mbrcai n oglinzi, lustre de
cristal, clinchet melodios n tactul tangajului domol. Orchestra (ntre noi fie
vorba, ct se poate de decent) cnta mai cu seam valsuri vieneze, iar eu, cum
bine tii, gsesc indecent acest dans, de aceea am stat deoparte i l-am privit
pe Sweetchild. Acesta era vesel peste poate, invita la dans cnd o doamn, cnd
alta, opia ca un ap i le clca grobian pe picioare, ceea ce nu-i strica defel
buna dispoziie. Eu m-am retras puin din atmosfera festiv, amintindu-mi cum
dansam i noi, i cu ct graie odihnea pe umrul meu mna ta nmnuat

n alb. Am vzut deodat cum Sweetchild s-a poticnit, mai s-i lase partenera
s cad i, fr mcar s-i prezinte scuze, a pornit n pas grbit, aproape
alergnd, spre masa cu gustri. Doamna cu pricina a ncremenit de uimire n
mijlocul ringului. i mie, trebuie s recunosc, un asemenea acces nestvilit de
foame mi s-a prut ciudat. Sweetchild ns nici nu s-a uitat la platourile cu
pateuri, brnzeturi i fructe. A nfcat din suportul de argint un erveel de
hrtie i, chircindu-se, a nceput s mzgleasc furios pe el. Depise orice
limit, nici nu mai considera necesar s se ascund, dei era n mijlocul unei
mulimii Arznd de curiozitate, am pornit cu pas degajat n direcia aceea, dar
Sweetchild se ndreptase deja de spate i tocmai mpturea erveelul se
pregtea, desigur, s-l ascund n buzunar. Din pcate, n-am izbutit s privesc
peste umrul lui. n sinea mea am btut din picior i tocmai voiam s m ntorc
la locul meu, cnd am vzut c se apropie mister Fandorin, cu dou cupe de
ampanie n mini. I-a ntins una din ele lui Sweetchild, iar pe a doua a
pstrat-o pentru el. L-am auzit pe rus spunndu-i: Vai, drag profesore,
suntei totui teribil de distrat! Tocmai ai bgat n buzunar un erveel
murdar. Sweetchild s-a fstcit, a scos erveelul, l-a mototolit i l-a aruncat
sub mas. M-am alturat imediat celor doi i am adus intenionat vorba despre
mod, tiind c profesorul se va plictisi curnd i va pleca. Ceea ce s-a i
ntmplat.
Abia ne prsise, scuzndu-se, c mister Fandorin mi-a i optit pe un
ton complice: Ei, sir Reginald, care dintre noi se bag sub mas? Am neles
c nu doar mie mi trezea suspiciuni comportamentul profesorului, ci i
diplomatului. ntre noi s-a stabilit ntr-o clip o deplin nelegere reciproc.
Mda, nu-i tocmai plcut, am fost eu de acord. Dup ce s-a uitat de jur
mprejur, mister Fandorin a propus: Hai s ne mprim sarcinile cinstit: unul
inventeaz un motiv decent, cellalt se bag sub mas. Am dat din cap i am
nceput s m gndesc, dar nu mi-a venit n minte nimic potrivit. Evrika, a
optit complicele meu i, cu o micare iute, aproape imperceptibil, mi-a
descheiat unul din butonii de aur. Acesta a czut pe podea, iar diplomatul l-a
mpins cu vrful pantofului sub mas. Sir Reginald, a spus el tare, am
impresia c v-ai pierdut un buton.
nelegerea e nelegere. M-am lsat n genunchi i am aruncat o privire
sub mas. erveelul era foarte aproape, n schimb, blestematul de buton se
rostogolise tocmai pn la perete, iar masa era destul de lat. Imagineaz-i
urmtoarea scen: soul tu trndu-se n patru labe, ba nc i sucit nspre
salon ntr-un fel nu tocmai cuviincios. Pe cnd m ntorceam, s-a petrecut ceva
foarte jenant. Ieind de sub mas, am vzut drept n faa mea dou tinere
doamne care purtau o conversaie nsufleit cu mister Fandorin. Vznd capul
meu rocovan la nivelul genunchiului lor, doamnele au ipat speriate, iar

perfidul meu complice a rostit netulburat: Permitei-mi s vi-l prezint pe


baronetul Milford-Stokes. Doamnele m-au privit de sus n jos cu rceal i sau ndeprtat fr un cuvnt. Am srit n picioare fierbnd de furie i am ipat
la el: Sir, le-ai oprit dinadins ca s v batei joc de mine! Fandorin mi-a
rspuns, arbornd o min inocent: ntr-adevr, le-am oprit dinadins, dar nu
ca s-mi bat joc de domnia voastr, sir. Mi-a trecut pur i simplu prin minte c
fustele lor largi vor acoperi privirilor din sal riscantul dumneavoastr raid. Dar
unde v e trofeul?
Am desfcut erveelul cu degete tremurnd de nerbdare i am zrit
ceva straniu. Reproduc din amintire:
Ce-o fi cu figurile astea geometrice? Ce vrea s nsemne zigzagul? n ce
sens palat? i de ce are trei semne de exclamaie?
M-am uitat cu coada ochiului la Fandorin. Se trgea cu dou degete de
ureche i mormia ceva de neneles. n rusete, presupun.
Ce credei despre asta? l-am ntrebat. S ateptm, mi-a rspuns
diplomatul cu o expresie misterioas. Este foarte aproape de atingerea
scopului.
Cine-i aproape? Sweetchild? De care scop anume? i e bine c e aproape
de atingerea lui?
N-am apucat s-i pun aceste ntrebri pentru c n sal s-a strnit
rumoare, toi au nceput s aplaude, iar monsieur Driet, ofierul de legtur cu
pasagerii, a rcnit asurzitor n megafon: Aadar, doamnelor i domnilor, marele
premiu al loteriei noastre revine cabinei nr. 18! Pn n clipa aceea fusesem
att de captivat de examinarea erveelului misterios, nct nu acordasem nici
cea mai mic atenie celor ce se petreceau n salon. S-a dovedit c dansul
ncetase i fusese organizat tragerea la sori a numrului ctigtor la loteria
n scop de binefacere ntru salvarea femeilor pierdute (i-am povestit n
scrisoarea din 3 aprilie despre acest proiect stupid). i este bine cunoscut
poziia mea fa de actele de caritate i fa de femeile pierdute, aa nct m
voi abine de la comentarii.
Anunul acesta solemn a avut asupra interlocutorului meu un efect
straniu: s-a ncruntat i i-a vrt capul ntre umeri. n prima clip m-a
cuprins mirarea, apoi mi-am amintit c mister Fandorin este chiar ocupantul
cabinei cu numrul 18. nchipuie-i, i revenea lozul ctigtor!
Asta d-devine de-acum i-insuportabil, a mormit alesul Fortunei,
blbindu-se mai ru ca de obicei. Cred c m d-duc s m plimb puin, a
mai spus el, i tocmai pornise spre u, cnd madame Kleber a strigat ct o
inea gura: Este vorba de monsieur Fandorin, din salonul nostru! Uitai-l
acolo, domnilor! Cel n smoching alb, cu garoaf roie la butonier! Monsieur
Fandorin, ncotro? Ai ctigat marele premiu!

S-au ntors cu toii spre diplomat i au nceput s aplaude mai puternic


dect prima oar, n vreme ce patru stewarzi crau deja n sala de bal marele
premiu un orologiu de o sluenie desvrit, imitnd mreul Big-Ben. Era o
artare absolut nspimnttoare, din stejar sculptat, mai nalt dect un stat
de om i cntrind cel puin cincizeci de ocale. Mi s-a prut c n ochii lui
mister Fandorin a sclipit ceva aducnd a groaz. Nu-l pot condamna pentru
asta.
Simt iminena unor evenimente cumplite, laul se strnge n jurul meu.
Dar s nu v mbtai cu sperana, domnilor prigonitori, c vei pune mna pe
mine fr lupt!
S-a fcut trziu, e timpul s msor coordonatele.
La revedere, scump, duioas, infinit de adorat Emily.
Cel care te iubete fierbinte, al tu.
Reginald Milford-Stokes.
Renate Kleber.
Renate l pndi pe Copoi (aa-l botezase ea pe papa Gauche, dup ce
aflase ce fel de pasre era) lng cabina ei. Judecnd dup faa boit i prul
vlvoi, comisarul abia se trezise din somn se vedea treaba c se trntise n pat
imediat dup masa de prnz i moise pn seara.
Apucndu-l cu agilitate de-o mnec, Renate se ridic pe vrfuri i i
spuse pe nersuflate:
S auzii numai ce-am s v povestesc! Copoiul o privi scruttor, i
ncruci minile la piept i i rspunse cu o voce dezagreabil:
O s v ascult cu mare interes. De mult m pregteam s stau de
vorb cu domnia voastr, madame.
Tonul comisarului o cam neliniti pe Renate, dar pn la urm decise c
era un fleac: Copoiul avea pur i simplu o indigestie sau visase un obolan
mort.
Am fcut toat treaba n locul dumneavoastr, se lud Renate,
trgnd cu ochiul n jur, ca nu cumva s-i asculte vreun nepoftit. S mergem n
cabina dumneavoastr, acolo nu ne va deranja nimeni.
n brlogul Copoiului era o ordine desvrit: n mijlocul mesei trona
cunoscuta map neagr, iar alturi de ea un top de hrtie aliniat la dung i
creioane ascuite cu grij. Renate i suci curioas capul ncolo i ncoace,
remarc peria de ghete i, lng ea, cutia cu vax, apoi nite gulere puse la uscat
pe o frnghioar. Zgrcit mustciosul, i face singur i pantofii, i spal singur
i gulerele, asta ca s nu-i dea baci valetului.
Hai, raportai-mi, bombni iritat Copoiul, nemulumit de setea de
cunoatere a Renatei.
tiu cine-i criminalul, l inform ea cu mndrie.

Vestea nu produse asupra detectivului efectul scontat. Gauche se


mulumi s-o ntrebe oftnd:
i cine e?
Asta-i bun, ce, suntei orb? Doar se vede i cu ochiul liber! Exclam
Renate btnd din palme i aezndu-se n fotoliu. n toate ziarele s-a scris c
asasinatele au fost comise de un smintit. Nici un om normal nu putea concepe
una ca asta, aa e? i acum, gndii-v cu luare-aminte cine ia masa cu noi.
Ce-i drept, avem comeseni pe alese, unul i unul, numai plicticoi i pocitanii,
dar nebun e unul singur.
Facei aluzie la baronet? O ntreb Copoiul.
Ai priceput, n sfrit, spuse Renate comptimitor, cltinnd din cap.
Doar e limpede ca lumina zilei. Mcar ai bgat de seam cu ce ochi m
privete? Este o fiar, un monstru! M tem s umblu singur pe coridoare. Ieri
l-am ntlnit pe scar i n jur nu era suflet de om. O, mi se fcuse inima ct
un purice! Zise ea i i duse minile la pntece. l urmresc de mult. Noaptea,
la fereastra lui e lumin, iar draperiile sunt trase cu grij. Ieri ns, ntre ele
rmsese o crptur mi-i-ic de tot. M-am uitat nuntru: sttea n picioare n
mijlocul cabinei, ddea din mini, fcea tot felul de strmbturi, amenina pe
cineva cu degetul. Un comar! Apoi era de-acum noapte am avut o surpriz.
Am ieit s iau o gur de aer, cnd, ce vd: smintitul nostru era pe punte, cu
capul dat pe spate i se uita la lun printr-un obiect de metal. n clipa aceea ma fulgerat un gnd! Exclam Renate i, aplecndu-se nainte, continu n
oapt: Era lun plin, rotund, iar individul i pierduse capul. E un maniac
din cei crora n nopile cu lun plin li se strnete setea de snge. Am citit
despre asemenea indivizi! De ce m privii ca pe-o ntflea? V-ai uitat n
calendar? ntreb ea cu o expresie triumftoare i scoase din poetu un mic
calendar. Privii, admirai, am verificat. Pe 15 martie, cnd au fost ucii zece
oameni pe rue de Grenelle, era lun plin. Vedei, scrie aici negru pe alb: pleine
lune.
Copoiul privi, dar cu destul de puin interes.
Ce v tot holbai de parc ai fi bufni! Se mnie Renate. nelegei
doar, astzi va fi iari lun plin! Ct stai dumneavoastr tolnit aici, el i va
pierde iar minile i va mai omor pe careva. tiu i pe cine: pe mine. M urte,
urm ea i vocea i tresri isteric. Toi cei care s-au mbarcat pe vaporul sta
pctos vor s m omoare! Ba un african se npustete asupra mea, ba
asiaticul la se holbeaz la mine i i ncordeaz muchii glbejii, i-acum,
poftim, baronetul smintit!
Copoiul o fix cu o privire grea, fr s clipeasc, iar Renate i flutur o
mn prin faa nasului:
Hei! Monsieur Gauche, nu cumva ai adormit?

Papa Gauche o apuc zdravn de ncheietura minii, i-o rsuci i-i spuse
cu asprime:
Uite ce e, porumbio, n-o mai face pe proasta. Cu baronetul cel
rocovan m descurc eu, mie s-mi povesteti mai bine despre seringi. Dar fr
mecherii, s-mi spui adevrul! Rcni el ntr-un fel care-o fcu pe Renate s-i
vre capul ntre umeri.
La cin, mult vreme Renate nu ridic nasul din farfurie. Aproape nu se
atinse de soteul de ipar ea, care de regul nu se plngea de lipsa poftei de
mncare. Avea ochii roii, umflai. Buzele i tremurau uor.
Comisarul, n schimb, era binevoitor, chiar blajin. O privea des i nu fr
asprime, dar nu era o privire dumnoas, nu, mai curnd printeasc. Ei, nui papa Gauche att de cumplit cum vrea s par.
Impresionant pies, spuse el, privind cu invidie orologiul instalat ntrun col al salonului. Exist i norocoi pe lume.
Monumentalul premiu era prea mare pentru cabina lui Fandorin, aa c
fusese instalat temporar n salonul Windsor. Turnul de stejar ticia asurzitor,
zngnea, grohia i la fiecare or ddea un asemenea semnal de alarm, nct,
neobinuii cu sunetul, toi i duceau mna la inim. Iar la micul dejun, cnd
Big-Ben anunase, cu zece minute ntrziere, c e deja ora nou, nevasta
doctorului aproape i nghiise linguria de ceai. n plus, baza turnului era
vizibil mai ngust dect partea de sus, i la cte un val mai puternic ceasul
ncepea s se legene amenintor. Acum, de pild, cnd vntul adia rcoros i
perdelele albe de la ferestrele larg deschise flfiau ca nite drapele de
capitulare, Big-Ben scria, nu glum.
Rusul lu pesemne admiraia sincer a comisarului drept o remarc
ironic i ncepu s se justifice:
Eu l-le-am spus s-s dea femeilor pierdute i ceasul, dar domnul Driet
a fost nenduplecat. M jur pe Cristos, pe Allah i pe Buddha c, atunci c-cnd
vom ajunge la Calcutta, voi uita matahala asta pe vas. Nimeni nu va ndrzni
s-mi vre pe gt acest comar!
Trase nelinitit cu coada ochiului spre locotenentul Renier, ns acesta
pstr o tcere diplomatic. Fandorin, n cutarea compasiunii, se uit la
Renate, dar ea i rspunse cu o privire ursuz, pe sub sprncene. n primul
rnd pentru c era ntr-o dispoziie lamentabil, i n al doilea rnd pentru c,
de o vreme ncoace, rusul nu mai era n graiile ei.
n legtur cu asta exist o istorie.
Totul ncepuse atunci cnd Renate remarcase c jigrita aceea de missis
Truffo se nvioreaz vznd cu ochii dac ajunge prin preajma adorabilului
diplomat. i-apoi, monsieur Fandorin nsui, judecnd dup toate cele
petrecute, face parte din acel soi destul de rspndit de brbai pasionai i

frumoi care se pricep s afle n orice femeie urt ceva picant i nu o


desconsider pe niciuna. Renate avea de regul fa de aceast varietate
masculin o atitudine respectuoas, ba chiar nu o lsa deloc indiferent. Ar fi
extraordinar de interesant s afle ce Vino-ncoace dibuise brunetul cu ochi
albatri n aceast posac nevast de doctor. Iar faptul c el ncerca un anume
interes fa de ea era n afara oricrei ndoieli.
n urm cu cteva zile, Renate fusese martora unei scenete amuzante,
jucate n doi: missis Truffo (n rol de femeie-vamp) i monsieur Fandorin (n
rolul seductorului perfid). Auditoriul era format doar dintr-o tnr femeie
(excepional de atrgtoare, dei ntr-o stare delicat), ascuns dup sptarul
nalt al ezlongului i privind n spate prin oglinjoara de mn. Ora: un asfinit
romantic. Piesa se juca n limba englez.
Nevasta doctorului se rostogolise spre diplomat, respectnd toate regulile
elefantinei tiine britanice a seduciei (ambele personaje stteau lng parapet,
pe jumtate ntoarse spre amintitul ezlong). Missis Truffo ncepuse, cum se i
cuvine, cu starea vremii.
Aici, la latitudinile sudice, soarele strlucete att de puternic! Behise
ea cu nflcrare.
O, da, i rspunsese Fandorin. n acest anotimp, n Rusia nc nu s-a
topit zpada, pe cnd aici temperatura atinge 35 de grade Celsius, i asta la
umbr, pentru c n btaia soarelui e mult mai cald.
Acum, dup ncheierea cu succes a preludiului, missis Bot-de-Capr se
simise ndrituit s abordeze un subiect mai intim:
Pur i simplu nu tiu ce s m fac! I se destinuise ea, cu sfiala
cuvenit temei. Am o piele att de alb! Soarele sta insuportabil mi va strica
culoarea tenului, ba te pomeneti c m va binecuvnta i cu pistrui.
i eu sunt foarte ngrijorat n legtur cu pistruii, i rspunsese el
foarte serios. Dar am fost prevztor, am luat cu mine o loiune cu extract de
romani, adus din Turcia. Uitai, bronzul e uniform i nici urm de pistrui.
i ajuns aici, arpele-ispititor i ntoarse mutrioara lui drgla ctre
acea femeie cuviincioas.
Vocea lui missis Truffo tremurase n chip trdtor:
ntr-adevr, nici un pistrui. Doar sprncenele i genele sunt puin
decolorate. Avei un epiteliu admirabil, mister Fandorin, de-a dreptul
ncnttor!
n clipa asta o s-o srute, prezisese Renate, vznd c doar cinci-ase
centimetri mai despreau epiteliul diplomatului de fizionomia mbujorat a
nevestei doctorului.
Prezisese dar greise.
Retrgndu-se, Fandorin spusese:

Epiteliu? V pricepei la fiziologie?


Puin, rspunsese cu modestie missis Truffo. nainte de cstorie am
avut o oarecare legtur cu medicina.
Adevrat? Ce interesant! Trebuie neaprat s-mi p-povestii despre
asta!
Din pcate, Renate nu reuise s vad spectacolul pn la capt se
apropiase de ea o doamn cunoscut i se vzuse nevoit s renune la
supraveghere.
Totui, nendemnaticul atac al proastei de missis Truffo ntrtase
vanitatea Renatei. N-ar fi cazul s-i ncerce farmecele asupra apetisantului
ursule rus? Se nelege, doar din interes sportiv, ca s nu-i uite deprinderile
fr de care nici o femeie demn de acest nume nu se poate descurca.
Exaltrile amoroase nu-i aveau rostul. La drept vorbind, n starea ei actual
brbaii nu-i provocau dect grea.
Ca s scurteze timpul (Renate numea asta ca s cltoreasc mai
repede), ea elabor un plan simplu. Nite manevre navale uoare, cu numele
de cod Vntoare de urs. De fapt, brbaii aparin mai curnd de familia
canidelor. Dup cum se tie, reprezentantele acesteia sunt creaturi primitive i
se submpart n trei tipuri de baz: acali, ciobneti i duli. Fiecare tip
necesit o anumit abordare.
acalul se hrnete cu hoituri, adic prefer prada uor dobndit.
Brbaii de felul acesta ciugulesc nada, iar nada potrivit pentru ei este
accesibilitatea.
Prin urmare, prima dat cnd au avut o discuie ntre patru ochi, Renate
a nceput s i se plng lui Fandorin de monsieur Kleber, un bancher anost
care se gndete numai la cifre i cruia, fiin plictisitoare ce e, puin i pas
de tnra lui soie. La o asemenea aluzie ar fi reacionat pn i un brbat greu
de cap: femeia moare de plictiseal i alean. Ai fi crezut c va nghii chiar i
crligul gol, fr un viermior tras pe el.
N-a mers. Ba mai mult, s-a vzut nevoit s se apere ceva vreme de
ntrebrile lui meticuloase despre banca la care lucreaz soul ei.
Nu face nimic. Renate a ntins atunci capcana pentru ciobnesc. Aceast
categorie de brbai ador femeile slabe i lipsite de aprare. Pe ei nu-i nevoie
s-i duci cu zhrelul trebuie doar s-i lai s te salveze i s te apere. E o
subspecie bun, foarte folositoare i uor de mnuit. Aici important este s nu
ntreci msura cu starea ta bolnvicioas: brbaii se tem de femeile suferinde.
De vreo dou ori, Renate, toropit de cldur, se sprijinise graios de
umrul de fier al cavalerului i aprtorului ei. Alt dat nu izbutise s descuie
ua cabinei chiar i se nepenise cheia n broasc. n seara balului l rugase pe
Fandorin s o apere de un maior de dragorii cherchelit (altminteri inofensiv).

Rusul i pusese umrul la dispoziie, descuiase ua, dduse riposta


cuvenit dragonului, dar nu manifestase, netrebnicul, nici cel mai mic semn de
interes amoros.
Te pomeneti c e dulu, se minun Renate. N-ai zice, dup cum arat.
Acest al treilea tip de brbai este cel mai puin complicat i total lipsit de
imaginaie. Asupra lui acioneaz doar o percepie vulgar-senzual, n genul
gleznei artate ntmpltor. Pe de alt parte, muli oameni din lumea bun i
chiar faruri ale culturii fac parte tocmai din aceast categorie, aa nct merita
s ncerce.
Cu dulii abordarea este elementar. Renate l rugase pe diplomat s vin
n cabina ei fix la amiaz pentru a-i arta, chipurile, acuarelele pictate de ea
(care nu existau n realitate). La dousprezece fr un minut, zeia vntorii
edea deja n faa oglinzii, mbrcat doar n corset i pantalonai.
Auzind btaia n u, strigase:
Intr odat, mi s-a urt de cnd te-atept! Fandorin intrase i
ncremenise n prag.
Renate, fr s se ntoarc, i legnase fundul n faa lui, prezentndu-i
dintr-un unghi ct mai avantajos spatele gol. Frumoasele cele nelepte din
secolul al XVIII-lea descoperiser c asupra brbailor acioneaz cel mai bine
nu att un decolteu pn la buric, ct gtul descoperit i spatele dezgolit.
Pesemne, vederea irei spinrii lipsite de aprare trezete n masculii umani
instinctul de prdtor.
Se pare c stratagema avea efect asupra diplomatului: sttea acolo, se
uita i nu se ntorcea cu spatele. Satisfcut, Renate exclamase pe un ton de
feti capricioas:
Ce pzeti acolo, Jenny? Vino, ajut-m s-mi pun rochia. Trebuie s
soseasc dintr-o clip-n alta un oaspete foarte important.
Cum ar fi acionat un brbat normal pus ntr-o asemenea situaie?
Unul mai ndrzne s-ar fi apropiat n tcere i i-ar srutat zulufii delicai
de pe gt.
Unul mai obinuit i mai timid i-ar fi nmnat rochia i ar fi chicotit jenat.
n acel moment Renate ar fi considerat c vntoarea s-a ncheiat cu
succes. Ar fi mimat sfiala, l-ar fi dat afar pe impertinent i i-ar fi pierdut orice
interes fa de el. Dar Fandorin se comportase cu totul n afara acestor tipare.
Nu e Jenny, spusese el cu o voce respingtor de calm. Sunt eu, Erast
Fandorin. Voi atepta afar p-pn v mbrcai.
Omul acesta era fie un specimen rezistent la ispit, fie un pervers
ascuns. n acest din urm caz, micuele englezoaice se strduiau de poman.
Totui, ochiul ager al Renatei nu descoperise semnele caracteristice

perversiunii, poate doar ciudata lui nclinaie de a se retrage s stea de vorb


cu Copoiul.
Dar toate astea erau prostii. Avea i motive mai temeinice de indispoziie.
Chiar n clipa n care Renate se hotrse, n sfrit, s zgndre cu
furculia soteul sleit, ua se ddu cu zgomot de perete i n salon nvli
profesorul-ochelarist. ntotdeauna arta cam icnit ba avea vesta ncheiat
strmb, ba avea ireturile desfcute acum ns arta ca o sperietoare:
brbua-i era zbrlit, cravata-i era smucit ntr-o parte, ochii-i erau ieii din
orbite, de sub pulpana hainei i atrna o bretea.
Hotrt lucru, i se ntmplase ceva cu totul ieit din comun. Renate uit
brusc toate neplcerile i-l fix plin de curiozitate pe savantul-sperietoare.
Sweetchild i desfcu braele ca un balerin i zbier:
Evrika, domnilor! Taina Rajahului de Smarald a fost dezlegat!
Oh, no, gemu missis Truffo. Not again!
Acum totul se potrivete! Se lans profesorul ntr-o explicaie confuz.
Doar am fost n palat, cum de nu mi-a trecut prin minte pn acum! M-am
gndit i iar m-am gndit, m-am tot nvrtit n jurul problemei, dar nimic nu se
potrivea! Cnd eram la Aden, am primit o telegram de la un cunoscut de-al
meu din Ministerul de Interne. Mi-a confirmat supoziiile, dar eu tot nu m
puteam dumiri ce-are a face aici ochiul i, mai ales, cine ar putea fi. Adic, n
linii mari, pricepusem deja cine e, dar cum? n ce fel? i acum, deodat, m-am
luminat.
Profesorul ddu fuga la fereastr. Perdeaua umflat de vnt l nvlui ca
un linoliu alb i el o ddu nerbdtor la o parte.
Stteam n cabina mea, lng fereastr, i tocmai mi puneam cravata.
M uit afar valuri. Creast dup creast, pn la orizont. i, deodat, parc
am fost lovit cu leuca! Totul mi-a devenit limpede, i n legtur cu alul, i cu
fiul rajahului! E o treab simpl, de conopist. Trebuie doar s scotoceti prin
registrele de la cole Maritime i afli adevrul!
Nu neleg nimic, mri Copoiul. E o aiureal. Ce cole.
O, nu, e foarte, foarte interesant! Exclam Renate. Ador se dezleg
enigme. Dar, profesore, aa nu merge. Luai loc la mas, bei puin vin i
povestii-ne totul n ordine, cu calm i la obiect. i, mai ales, de la nceput, nu
de la coad. Doar suntei un excelent povestitor. Mai nti, totui, s-mi aduc
cineva alul, s nu m trag curentul.
Stai s nchid fereastra n partea din care bate vntul i curentul va
nceta pe dat, propuse Sweetchild. Avei dreptate, madame, mai bine povestesc
totul de-a fir a pr.

O, nu, nu trebuie s nchidei fereastra, se face zpueal. Hai,


domnilor, insist Renate, i glasul i vibr, capricios. Cine-mi aduce alul din
cabin? Uitai cheia. Domnule baronet!
Rocovanul cel smintit nici nu se clinti din loc, firete. n schimb, sri n
picioare Renier.
Profesore, v implor, nu ncepei fr mine! l rug el. M ntorc ntr-o
clip!
And I'll go get my knitting13, oft nevasta doctorului.
Ea se ntoarse prima i ncepu s-i ncrucieze dibaci andrelele. i fcu
soului un semn: poi s nu-mi traduci, adic.
Sweetchild i pregtea clipa de glorie. Se pare c se hotrse s urmeze
sfatul Renatei i avea de gnd s-i relateze descoperirea ct mai spectaculos
cu putin.
n jurul mesei se lsase o linite deplin. Toi l priveau pe orator,
urmrindu-i fiecare micare.
Sweetchild i muie buzele n vinul rou i ncepu s se plimbe n sus i-n
jos prin salon. Apoi ncremeni teatral, ntors pe jumtate spre asculttori, i
ncepu:
V-am povestit deja despre memorabila zi n care rajahul Bagdassar ma invitat la palatul su din Brahmapur. Asta s-a ntmplat cu un sfert de secol
n urm, dar mi amintesc totul perfect, pn n cele mai mici amnunte.
Primul lucru care m-a surprins a fost aspectul palatului. tiind c Bagdassar
este unul dintre cei mai bogai oameni din lume, m ateptam s vd un fast i
o anvergur tipic oriental. Nici gnd! Cldirile erau destul de modeste, fr
ornamentaii deosebite. Mi-am zis c patima pentru pietre preioase, care la
acest neam se motenete ereditar, din tat-n fiu, a eliminat alte aspiraii
vanitoase. La ce bun s-i cheltuieti banii pe ziduri de marmur cnd poi
achiziiona nc un safir sau nc un diamant? Palatul din Brahmapur, scund
i deloc artos, era de fapt tot un fel de cufra de lut, nluntrul cruia se
pstra un distilat miraculos, de o strlucire indescriptibil. Nici un fel de
marmur sau alabastru nu putea, oricum, rivaliza cu strlucirea orbitoare a
nestematelor.
Profesorul mai bu o gur de vin, mimnd ngndurarea. Apru i Renier,
gfind, puse plin de respect alul pe umerii Renatei i rmase n picioare,
alturi de ea.
Ce marmur, ce alabastru? ntreb el n oapt.
Vorbea despre palatul din Brahmapur, lsai-m s ascult, rspunse
Renate, cltinnd nerbdtoare din cap.
Interiorul palatului era i el foarte simplu, i continu Sweetchild
povestea. De-a lungul veacurilor, slile i odile i-au schimbat n repetate

rnduri aspectul, dar din punct de vedere istoric mie mi s-a prut interesant
doar galeria superioar, constnd din patru sli, fiecare dintre ele ndreptat
spre unul din punctele cardinale. Cndva, slile fuseser galerii deschise, dar
n veacul trecut li s-au pus geamuri. Tot atunci, pereii au fost mpodobii cu
fresce extrem de interesante, reprezentnd munii care nconjoar o vale.
Peisajul era de un realism uluitor aveai senzaia c munii sunt reflectai ntro oglind. Din punct de vedere filosofic, o asemenea imagine n oglind trebuie
s sublinieze dualitatea ntregii existene i.
Undeva, foarte aproape, rsun un clopot, apoi auzir strigte i un ipt
disperat de femeie.
Doamne, alarm de incendiu! Strig locotenentul, npustindu-se spre
u. Asta ne mai lipsea!
Toi se repezir grmad n urma lui.
What is happening? ntreb n van, nspimntat, missis Truffo. Are
we boarded by pirates? 14
Renate rmase o clip cu gura cscat, apoi ncepu s ipe din rsputeri.
nfc pulpana hainei comisarului i nu-l ls s fug dup ceilali.
Monsieur Gauche, nu m abandonai aici! l implor ea fierbinte. tiu
ce nseamn incendiul pe un vapor, am citit! Toi o s se repead acum la
alupele de salvare, o s se calce-n picioare unul pe altul. Eu sunt femeie slab,
i gravid pe deasupra, or s m fac una cu pmntul! Promitei-mi c vei
avea grij de mine!
Ce alupe de salvare? Mormi papa Gauche, cam nelinitit. Ce prostii
tot ndrugai aici! Mi s-a spus c Leviatan are un sistem perfect mpotriva
incendiilor, ba chiar i un ef pentru corpul de pompieri. Nu v mai agitai,
totul va fi bine, spuse el, ncercnd s se elibereze, dar Renate l inea de hain
cu o strnsoare de oel, iar dinii i clnneau.
Las-m, fetio, i vorbi duios Copoiul. Nu plec nicieri. Vreau doar s
m uit de la fereastr pe punte.
Nimic, degetele Renatei nu se descletar.
i totui, comisarul avusese dreptate. Dup vreo dou-trei minute, pe
coridor se auzir pai apropiindu-se fr grab, rumoare, i mesenii salonului
Windsor ncepur s se ntoarc unul cte unul.
nc nu-i reveniser din spaim, de aceea rdeau mai mult i vorbeau
mai tare ca de obicei.
Primii intrar Clarissa Stamp, soii Truffo i Renier, mbujorat.
Un fleac, atta tot, declar locotenentul. Cineva i-a aruncat igara
aprins n coul de gunoi n care era un ziar vechi. Flacra s-a ntins pn la o
u, dar marinarii erau cu ochii-n patru i au stins focul ntr-o clip. Vd c

erai foarte bine pregtii pentru un naufragiu, spuse el izbucnind n rs i


privind-o cu atenie pe Clarissa.
Aceasta inea n mini poeta i o sticl cu oranjad.
M rog, s zicem c oranjada poate fi bun ca s nu mori de sete n
mijlocul oceanului, dar poetua ce rost are? Nu cred c ai fi avut nevoie de ea
n barca de salvare.
Renate chicoti isteric, iar miss Fat Btrn, fstcit, puse sticla pe
mas.
Doctorul i nevast-sa erau i ei narmai pn-n dini: mister Truffo
apucase s-i ia trusa medical, iar soia lui strngea la piept o ptur.
Suntem n Oceanul Indian, doamn, nu cred c ai fi ngheat de frig,
spuse Renier arbornd o expresie serioas, dar capra cltin din cap, fr s
priceap.
Apru i japonezul, cu o nduiotoare legturic nflorat. Interesant,
ce-o fi avnd acolo? O trus de cltorie pentru harakiri?
icnitul intr ciufulit, strngnd n mini o caset din acelea n care se
pstreaz de regul ustensilele pentru scris.
Cui avei de gnd s-i scriei, monsieur Milford-Stokes? A, da, pricep.
Dup ce miss Stamp i-ar fi but oranjada, am fi vrt n sticla goal o
scrisoare i am fi lsat-o n voia valurilor, suger, cam lipsit de tact (pesemne
pentru c se simea uurat), glumeul locotenent.
Acum erau adunai toi n pr, mai puin profesorul i diplomatul.
Monsieur Sweetchild i mpacheteaz, desigur, lucrrile tiinifice, iar
domnul rus a pus samovarul la fiert, ca s bea un ultim ceai naintea
despririi, spuse Renate, molipsit de veselia locotenentului.
Vorbeti de lup, i lupu-i la u: i fcu apariia rusul. Rmase n prag,
cu feioara lui frumoas mai mohort ca un nor de ploaie.
Dar ce-i, monsieur Fandorin, v-ai hotrt s v ncrcai premiul n
barc? Se interes provocator Renate.
Toi se prpdeau de rs, rusul ns nu aprecie gluma (altminteri, plin
de haz).
Domnule comisar Gauche, zise el ncet, dac nu v deranjeaz, v-a
ruga s venii puin pe coridor. i ct mai repede.
Ciudat lucru, diplomatul nu se blbi deloc rostind aceste cuvinte. Poate
se lecuise n urma ocului nervos? Se mai ntmpl.
Renate vru s fac o glum pe tema aceasta, dar i muc limba. Ar fi
fost totui prea mult.
De ce atta grab? ntreb nemulumit Copoiul. Alt povestitor. Mai
trziu, tinere, mai trziu. Mai nti vreau s-l ascult pn la capt pe profesor.
Unde naiba a disprut?

Rusul l privi expectativ pe comisar. nelegnd c btrnul se ncpna


i nu avea de gnd s ias pe coridor, Fandorin ridic din umeri i-i explic
scurt:
Profesorul nu va veni. Gauche se ncrunt:
i de ce, m rog?
Cum adic, nu va veni? Exclam Renate, srind deodat de pe scaun.
Dar s-a oprit n punctul cel mai interesant! E de-a dreptul necinstit din partea
lui!
Mister Sweetchild tocmai a fost ucis, i inform sec diplomatul.
Cuum? Mugi Copoiul. Ucis? Cum adic, ucis?
Cu un bisturiu, cred, rspunse rusul, cu un snge rece uimitor. Gtul
i-a fost tiat cu o precizie excepional.
Comisarul Gauche.
Cnd ne vor da totui voie s coborm pe uscat? ntreb cu glas
tnguitor madame Kleber. Toi se plimb deja prin Bombay, numai noi stm i
tot stm aici.
Draperiile de la ferestre erau trase, pentru a ine la respect soarele care
se crase la zenit, ncingea puntea i nfierbnta aerul. Era cald n Windsor,
chiar nbuitor, dar toi stteau acolo rbdtori, ateptnd deznodmntul.
Gauche i scoase ceasul din buzunar un ceas primit n chip de
gratificaie la slujb, cu profilul lui Napoleon III gravat pe el i rspunse vag:
Curnd, domnii mei. V dau drumul curnd. Dar nu tuturor.
tia el ce atepta: inspectorul Jackson i oamenii lui fceau percheziie.
Arma crimei zcea, fr ndoial, pe fundul oceanului, dar era posibil s mai fi
rmas nite indicii. Trebuie s fi rmas. Sigur, i cele indirecte puteau fi deajuns, dar dac ai dovezi directe cazul sun ntotdeauna mai respectabil. Ei,
venise timpul ca Jackson s-i fac apariia.
Leviatan sosise la Bombay n zorii zilei. nc de cu sear, toi cei din
salonul Windsor fuseser trimii n cabinele lor, n regim de arest la domiciliu.
La intrarea n port, Gauche discutase cu reprezentanii autoritilor, i
informase n legtur cu concluziile lui i le solicitase sprijinul. Ca atare, i-l
trimiseser pe Jackson, mpreun cu o echip de poliiti. Hai odat, Jackson,
mic-te mai repede, l zorea Gauche n sinea lui pe ncetul inspector. Dup
noaptea nedormit, capul i era ca de plumb, ba i ficatul i-o cam luase razna.
Altminteri ns, starea sufleteasc a comisarului era destul de bun se
desclcise firul, se descurcase, dragul de el, i uite c acum i se vedea captul.
La opt i jumtate, dup ce pusese la punct aranjamentul cu poliia i
dup ce apucase s dea o fug i la telegraf, Gauche ordonase s fie adui
arestaii n salonul Windsor aa era mai convenabil pentru percheziie. Nu
se ndurase nici mcar de Renate cea gravid, dei n timpul crimei femeia

sttuse chiar lng el, prin urmare nu putuse nicidecum s-l ucid pe profesor.
Trecuser deja patru ore de cnd comisarul i pzea pe cei reinui. Se aezase
ntr-un loc strategic un fotoliu adnc, vizavi de client iar n spatele uii,
nevzui din salon, postase doi poliiti narmai.
n salon conversaia nu se lega, iar arestaii asudau i erau nervoi. Din
cnd n cnd Renier arunca o privire nuntru, i fcea comptimitor un semn
din cap Renatei i pleca iar n fug la treburile lui. De dou ori i fcu apariia
i cpitanul, dar nu spuse nimic, doar l strpunse pe comisar cu o privire
fioroas. De parc papa Gauche strnise tot talme-balmeul sta!
Scaunul rmas gol al profesorului Sweetchild arta ca un dinte lips. Ct
despre indianist, acesta era de-acum la mal, sub bolta glacial a morgii
municipale din Bombay. Imaginndu-i semintunericul i blocurile de ghea,
Gauche aproape l invidia pe rposat. Ce-i pas lui, zace acolo, toate grijile i-au
rmas n urm, gulerul nmuiat de sudoare nu-i mai st mplntat n gt.
Comisarul se uit la doctorul Truffo care, pare-se, n-o ducea nici el mai
bine: pe chipul lui smead se prelingea sudoarea, n priae subiri, n vreme ce
n urechea martirului optea fr ncetare zgripuroaica lui englezoaic.
De ce v uitai la mine, monsieur? Izbucni Truffo, prinznd privirea
poliistului. Ce m tot fixai aa? La urma urmelor, e scandalos! Cu ce drept?
Eu, care de cincisprezece ani, cu credin i cinste. Spuse el, mai-mai s
izbucneasc n plns. i ce dac s-a folosit un scalpel? Oricine o putea face!
Deci a fost ntr-adevr folosit un scalpel? ntreb timid mademoiselle
Stamp.
n salon ncepu s se dezbat pentru prima oar nefericitul eveniment.
Da, aa e, o tietur de asemenea calitate poate fi fcut doar cu un
scalpel foarte bun, rspunse mnios Truffo. Am examinat cadavrul. Ucigaul la nhat pe Sweetchild din spate, cu o mn i-a astupat gura, iar cu cealalt ia tiat gtul. Peretele coridorului este stropit cu snge pn la o nlime ceva
mai mare de un stat de om, din pricin c victimei i-a fost dat capul pe spate.
Iar pentru asta nu ai nevoie de o for deosebit, nu-i aa? ntreb
rusul (poftim, se gsise criminalistul). N-ar fi ndeajuns elementul s-surpriz?
Doctorul ridic morocnos din umeri:
Nu tiu, monsieur. N-am ncercat.
Aha, iat-l! Ua se ntredeschise i n crptur se ivi faa scoflcit a
inspectorului. Acesta i fcu un semn cu degetul lui Gauche, care se extrase din
fotoliu, gemnd nbuit.
Pe coridor, comisarul avu parte de o surpriz plcut. Pn la urm totul
i ieise perfect! Temeinic, eficient, elegant. Un caz solid, care poate fi dus pe loc
n faa curii cu juri, i nu s-ar gsi avocatul care s demoleze asemenea dovezi.

Ehei, papa Gauche poate da oricrui tinerel i o sut de puncte avans. Dar, ce-i
drept, i Jackson s-a strduit, stranic om.
Cei patru cpitanul, Renier, Jackson i, ultimul, Gauche se ntoarser
n salon. Comisarul se simea att de bine n clipa aceea, nct chiar ngna un
cntecel. I se domolise i durerea de ficat.
Ei, de-acum s-a terminat, doamnelor i domnilor, declar vesel
Gauche, oprindu-se fix n centrul salonului.
i ncruci minile la spate i porni s se legene uor pe clcie. E
plcut totui s te simi persoan important, ba chiar, ntr-o anumit msur,
stpn pe destinele oamenilor. Drumul a fost lung i anevoios, dar uite c l-a
strbtut pn la capt. Pe deasupra, partea cea mai frumoas abia acum vine.
A fost nevoit papa Gauche s-i sparg capul lui crunt, dar, orict iar ncurca vulpea urmele, un copoi btrn tot i adulmec vizuina. Prin
eliminarea profesorului Sweetchild, asasinul s-a dat definitiv de gol. A fost un
pas disperat. Sunt sigur c ucigaul mi va povesti n timpul interogatoriului i
despre alul indian, i despre multe altele. Pn atunci, a dori s-i mulumesc
domnului diplomat rus care, prin cteva observaii i ntrebri, m-a ajutat, fr
mcar s-i dea seama, s urmez calea corect.
n aceast clip de triumf, Gauche i putea permite s dea dovad de
generozitate. Fcu ngduitor un semn din cap n direcia lui Fandorin. Acesta
i nclin i el capul, n tcere. Zu aa, antipatici mai sunt aristocraii tia,
cu aerele i mofturile lor mereu trufai, nici o vorb omeneasc n-auzi de la
ei.
Nu-mi voi continua cltoria mpreun cu domniile voastre. Cum se
spune, v mulumesc pentru companie, dar ce-i prea mult nu-i sntos. Va
cobor la mal i criminalul, pe care l voi preda n minile inspectorului Jackson
chiar aici, pe vapor.
Cei aezai la mas l privir cu atenie ncordat pe domnul cel jigrit i
ursuz, care-i inea minile n buzunare.
M bucur c acest comar a rmas n urm, spuse cpitanul Cliff.
tiu, ai fost obligai s ndurai multe neplceri, dar acum totul s-a rezolvat.
Dac dorii, stewardul-ef v va repartiza n alte saloane. Restul cltoriei pe
vasul nostru v va ajuta, sper, s uitai istoria asta.
Mira-m-a, rspunse n numele tuturor madame Kleber. Ne-am fcut
cu toii atta snge ru! Dar nu ne mai fierbei la foc mic, domnule comisar,
spunei-ne repede cine-i criminalul.
Cpitanul voia s mai spun ceva, dar Gauche ridic preventiv o mn:
discursul lui trebuia s fie un numr de solist, i ctigase acest drept.
Recunosc, la nceput toi erai suspeci n ochii mei. Procesul de triere
a fost ndelung i chinuitor. Acum v pot spune care a fost proba esenial:

lng cadavrul lordului Littleby am gsit emblema din aur a vasului Leviatan,
uitai, aceasta, spuse el i btu cu degetul n balena miniatural de pe reverul
su. Acest flecute aparine criminalului. Dup cum tii, puteau fi n posesia
emblemei doar ofierii superiori ai vaporului i pasagerii de la clasa nti.
Ofierii au fost eliminai din start din cercul suspecilor, pentru c toi purtau
emblema i niciunul nu a adresat liniei maritime cererea de a i se da una nou
n locul celei pierdute. n schimb, s-a dovedit c patru dintre pasageri nu au
balena din aur: mademoiselle Stamp, madame Kleber, monsieur Milford-Stokes
i monsieur Aono. Am inut acest cvartet sub observaie special. Doctorul
Truffo a nimerit aici pentru c e doctor, missis Truffo pentru c soul i soia
trebuie s se afle laolalt, iar domnul diplomat rus din pricina aversiunii
dumisale snoabe de a semna cu un rnda.
Comisarul i aprinse pipa i ncepu s se preumble prin salon.
Regret, am pctuit. La nceput, l-am suspectat pe domnul baronet,
dar am primit la timp informaia privind. Anumite circumstane, i mi-am ales
alt int. Pe dumneavoastr, domnioar, spuse Gauche i se ntoarse spre
mademoiselle Stamp.
Am observat, rspunse ea cu demnitate, dar nu-mi dau seama prin ce
anume v-am trezit suspiciunile.
Ei, cum asta? Se mir Gauche. n primul rnd, totul dovedete c v-ai
mbogit foarte recent. Aceast mprejurare este, n sine, suspect. n al doilea
rnd, ai minit spunnd c n-ai fost niciodat la Paris. Iar asta n vreme ce pe
evantaiul domniei voastre sttea scris cu litere aurite Hotel Ambassadeur. Ce-i
drept, n-ai mai ieit cu evantaiul, dar Gauche are privirea ager. Am remarcat
pe loc detaliul acesta. n hotelurile scumpe, clienilor li se druiesc drept
suvenir asemenea flecutee. Or, hotelul Ambassadeur se afl, ca un fcut, la
cinci minute de mers pe jos de scena crimelor. Este un hotel de lux, foarte
mare, o mulime de lume trage acolo. De ce mademoiselle Stamp ascunde asta?
M-am ntrebat eu. Ceva nu-i n regul. i-o mai aveam n minte i pe acea
Marie Sanfon. Continu comisarul, adresndu-i Clarissei un zmbet
dezarmant. Ce era s fac? M-am dat peste cap, m-am nvrtit n cerc, dar n
final am gsit urma adevrat, aa c primii scuzele mele, mademoiselle.
n clipa aceea, Gauche vzu c baronetul cel rocovan era mai alb ca
varul: o falc i tremura spasmodic, ochii verzi i ardeau de parc nu era om, ci
vasilisc.
Ce-i cu. Cu circumstanele mele? Rosti el rar, necndu-se de mnie
cu propriile-i cuvinte. La ce facei aluzie, domnule detectiv?
Ei, hai, lsai, ridic mpciuitor mna Gauche. Important este s v
linitii, nu avei voie s v tulburai. O circumstan sau alta nu-i treaba

nimnui. Am spus doar aa, ca s explic faptul c ai ncetat s v numrai


printre potenialii suspeci. C veni vorba, unde v este emblema?
Am aruncat-o, rspunse tios baronetul, nc scprnd fulgere din
priviri. Era scrboas, aducea a lipitoare! i.
i un baronet Milford-Stokes nici nu se cdea s poarte o asemenea
tinichea, ca tot parvenitul, nu-i aa? Remarc perspicace comisarul. Alt snob.
Mademoiselle Stamp, pare-se, se simi la rndu-i ofensat:
Domnule comisar, ai descris n culori foarte vii prin ce anume eram
suspect. V mulumesc, spuse ea, sltndu-i sarcastic brbia. i totui,
mnia domniei voastre s-a transformat n bunvoin.
nc de la Aden am cerut telegrafic prefecturii o serie de lmuriri. Nu
puteam atepta acolo rspunsurile era nevoie de timp pentru a fi culese
informaiile dar la Bombay deja m ateptau depeele. Una din ele se referea
la dumneavoastr, mademoiselle. Acum tiu c, de la vrsta de paisprezece ani,
dup moartea prinilor, ai locuit la o verioar de-a doua, ntr-un sat. Era
bogat, dar zgrcit, v inea pe lng ea ca dam de companie, v trata ca pe o
servitoare, v hrnea aproape numai cu pine i ap. Englezoaica roi
pesemne, nu se bucura defel c i pusese comisarului aceast ntrebare. Nu-i
nimic, porumbio, i zise Gauche, imediat o s-mi roeti mtlu mai abitir.
n urm cu vreo dou luni, btrna a murit i ai aflat c v-a lsat
motenire ntreaga avere. Nu este deci de mirare c, dup atia ani petrecui ca
ntr-o nchisoare, ai simit nevoia s plecai, s facei o cltorie n jurul lumii.
mi nchipui c nainte n-ai cunoscut viaa dect din cri.
Dar de ce a ascuns faptul c a fost la Paris? l ntrerupse nepoliticos
madame Kleber. Pentru c hotelul la care a tras se afl pe strada unde au fost
ucii o mulime de oameni? Se temea c va cdea bnuiala asupra ei?
Nu, zmbi ironic Gauche. Nu asta era problema. mbogindu-se peste
noapte, mademoiselle Stamp a procedat ca orice alt femeie n situaia ei: mai
nti i mai nti a pornit spre Paris, capitala lumii. Ca s admire superbele
priveliti, s se mbrace dup ultima mod i. n sfrit, s aib aventuri
romantice.
Englezoaica i nclet nervoas degetele i privirea i deveni rugtoare,
dar Gauche nu mai putea fi stvilit. Las' s afle netoata asta de milady dac e
cazul s-i in nasul pe sus n faa unui comisar al poliiei pariziene!
Iar domnioara Stamp a simit din plin gustul aventurilor romantice.
La hotelul Ambassadeur a ntlnit un cavaler incredibil de artos i de gentil,
care figura n cartoteca poliiei sub porecla Vampirul. E un personaj cunoscut
ca un cal breaz, specializat n cucerirea femeilor strine, bogate i nu tocmai
tinere. Pasiunea s-a dezlnuit pe loc i, cum se ntmpl ntotdeauna n cazul
Vampirului, s-a sfrit brusc. ntr-o bun diminea ca s fiu mai exact, n

dimineaa zilei de 13 martie cnd domnia voastr, madame, v-ai trezit, ai


vzut c erai singur i nu v-ai mai recunoscut camera de hotel. Era goal.
Prietenul vostru intim terpelise absolut totul, n afar de mobil. Mi-a fost
trimis lista bunurilor care vi s-au furat, continu Gauche, cercetndu-i
mapa. La numrul 38 este nregistrat o mic bro din aur n form de
balen. Dup ce am citit toate acestea, am neles de ce domnioarei Stamp
nu-i place s i se aminteasc de Paris.
Te apuca mila privind-o pe nefericita naiv: i acoperise faa cu palmele,
umerii i se scuturau.
Pe madame Kleber nu am bnuit-o la modul serios, trecu Gauche la
urmtorul punct al povestirii, dei nu mi-am putut explica limpede absena
emblemei.
Dar de se ai ignorat seea se v-am adus la cunotin? ntreb brusc
japonezul. Doar v-am spus seva foarte important.
Am ignorat? Rspunse Gauche i se ntoarse vehement spre cel ce
vorbise. Ctui de puin. Am discutat cu doamna Kleber, i domnia sa mi-a dat
explicaii amnunite. A suportat att de greu primul stadiu al sarcinii, nct
doctorul i-a prescris. Un anume preparat calmant. Drept urmare, durerile i-au
trecut, dar biata femeie a cptat o slbiciune pentru acel preparat i a
continuat s-l foloseasc i drept leac mpotriva nervilor sau insomniei. Doza a
crescut i s-a instalat un obicei primejdios. Am stat de vorb ca un tat cu
madame Kleber i dumneaei a aruncat de fa cu mine porcria aceea n mare.
Gauche o privi cu prefcut asprime pe Renate, care-i bosumflase
copilrete buza de jos.
Fii atent, drgu, i-ai dat cuvntul de onoare lui papa Gauche.
Renate i plec privirea i ddu din cap.
Vai, ce mictoare delicatee n ce-o privete pe madame Kleber!
Izbucni Clarissa. Pe mine de ce nu m-ai menajat, domnule detectiv? M-ai
umilit n faa ntregii societi!
Dar lui Gauche nu-i ardea acum de ea: nu-i mai lua ochii de la japonez,
iar privirea lui era grea, neclintit. Isteul Jackson pricepu fr s aib nevoie
de cuvinte: venise timpul. Mna i iei din buzunar, ns nu goal n ea sclipi,
cu o lucire funerar, oelul brunat al unui revolver. eava lui intea drept spre
fruntea asiaticului.
Voi, japonezii, ne considerai, pare-mi-se, nite maimue rocovane? l
ntreb, dumnos, Gauche. Din cte am auzit, aa sunt numii la voi
europenii. Noi suntem nite barbari proi, n vreme ce voi suntei ingenioi,
delicai i foarte cultivai. Albii nu fac nici ct degetul vostru mic! Comisarul i
umfl batjocoritor obrajii i pufi ntr-o parte un rotocol pufos de fum. S ucizi
zece maimue e un fleac, la voi nici nu-i considerat un pcat.

Aono se aplec ncet nainte. Chipul parc i era cioplit n piatr.


M acuzai c l-a fi usis pe rordur Rittreby i pe vsarii. Adic, pe
servitorii lui? ntreb asiaticul cu voce monoton, lipsit de via. i pe se baz
m acuzai?
Pe toate bazele, scumpule, pe baza ntregii tiine criminalistice, rosti
cu convingere comisarul i-i ntoarse spatele japonezului. Cci discursul pe
care Gauche inteniona s-l rosteasc nu era menit acestei strpituri galbene,
ci Istoriei. Dai-i timp, i-l vor tipri i n tratatele de criminologie!
Pentru nceput, domnilor, v voi prezenta circumstanele indirecte care
dovedesc faptul c omul acesta putea svri crimele de care l acuz. (Eh, nu
aici, n faa a zece asculttori, ar fi trebuit s cuvnteze, ci n Palatul de
Justiie, n faa unei sli arhipline!) Apoi v voi expune dovezile care
demonstreaz fr putin de tgad c monsieur Aono nu doar putea, ci chiar
a ucis cu adevrat unsprezece oameni zece pe data de 15 martie, pe rue de
Grenelle, i unul ieri, 14 aprilie, la bordul vaporului Leviatan.
ntre timp, n jurul lui Aono se formase un spaiu gol. Doar rusul rmase
aezat alturi de arestat i inspectorul, care sttea n picioare puin mai n
spate, cu revolverul pregtit.
Sper c nimeni nu se mai ndoiete c moartea profesorului Sweetchild
are legtur direct cu crimele din rue de Grenelle. Dup cum a stabilit
ancheta, scopul acestui act scelerat a fost nu furtul statuetei lui Shiva, ci al
alului de mtase.
Gauche se ncrunt sever: ei da, da, ancheta a stabilit faptele, n-are rost
s te strmbi acru, domnule diplomat.
Care este cheia spre comoara ascuns a lui Bagdassar, fostul rajah al
Brahmapurului. nc nu tiu n ce fel a aflat acuzatul secretul alului. n
schimb, tim cu toii c, n Orient, multe secrete i calea care duce la ele ne
sunt inaccesibile nou, europenilor. Totui, rposatul profesor, un veritabil
cunosctor al Orientului, a izbutit s dezlege taina. Era gata s ne
mprteasc descoperirea sa, dar chiar atunci s-a dat alarma de incendiu.
Criminalul i-a spus, fr ndoial, c ursita nsi i trimite prilejul perfect
pentru a nchide pe vecie gura lui Sweetchild. Apoi totul ar fi fost tcere, ca n
cazul de pe rue de Grenelle. Dar criminalul a pierdut din vedere o mprejurare
esenial: de aceast dat, n apropiere se afla nsui comisarul Gauche, i cu
el nu merg asemenea trucuri. Acest scelerat tia c prima grij a profesorului
va fi s dea fuga la cabina sa, s-i salveze hrtiuele. Vreau s spun,
manuscrisele. Acolo, la colul coridorului, a comis fapta sa mrav. i iat
dovada indirect numrul unu, ncheie comisarul, ridicnd demonstrativ un
deget: monsieur Aono a fugit din salon, deci putea comite aceast crim.

Nu am fuzit doar eu, interveni japonezul. Au fuzit din salon toi cei
ase: monsieur Renier, monsieur i madame Truffo, monsieur Fandorin,
monsieur Mirford-Stokes i mademoiselle Stamp.
Aa e, se nvoi Gauche. Am vrut doar s art jurailor vreau s spun,
celor de fa legtura dintre aceste crime i posibilitatea ca asasinatul de ieri
s fi fost opera domniei voastre. Acum, s ne ntoarcem la Crima secolului. La
vremea aceea, domnul Aono se afla la Paris. Faptul este n afara oricrei ndoieli
i este confirmat n depea primit de mine.
Dar la Paris se afrau raorart cu mine toi ei un mirion i zumtate
de oameni, exclam japonezul.
i totui, este circumstana indirect numrul doi, i continu
Gauche jocul.
Cam prea indirect, interveni rusul.
Nu contest, rspunse Gauche. ndes tacticos o doz de tutun n pip
i fcu urmtoarea mutare: tim c injeciile fatale au fost fcute servitorilor
lordului Littleby de ctre un medic. n Paris nu sunt un milion i jumtate de
medici, ci infinit mai puini, recunoatei?
Nimeni nu-i contest afirmaia, dar cpitanul Cliff ntreb:
ntr-adevr, i ce-i cu asta?
Pi este, domnule cpitan, rspunse Gauche, strpungndu-l cu o
privire ascuit, este, pentru c amicul nostru Aono nu-i nicidecum ofier, cum
s-a prezentat dumnealui aici, ci chirurg cu diplom, a absolvit recent
Facultatea de Medicin la Sorbona! Faptul mi-a fost adus la cunotin n
aceeai depe.
Pauz de efect. Rumoare surd n Palatul de Justiie. Desenatorii ziarelor
fonesc cu creioanele n blocnotesuri. Titlu: Comisarul Gauche scoate asul de
pic. Stai un pic, drguilor, sta nc nu-i asul, asul abia urmeaz.
Iar acum, domnilor, trecem de la dovezile indirecte la cele directe. S
ne explice monsieur Aono de ce el, un medic, reprezentant al unei profesii
respectate i prestigioase, a simit nevoia s se dea drept ofier? n ce scop
minciuna aceasta?
Pe tmpla ca de cear a japonezului lunec o pictur de sudoare. Aono
tcea. Cam puin l inuse curajul.
Rspunsul este unul singur: ca s nlture suspiciunile n ceea ce-l
privete. Doar criminalul era medic! Explic satisfcut comisarul. i acum,
dovada direct numrul doi. Ai avut ocazia, domnilor, s auzii cte ceva
despre luptele n stil japonez?
Nu doar s aud, ci i s vd, interveni cpitanul. Da, am vzut odat,
n Macao, cum un timonier japonez a btut trei marinari americani. Timonierul
era un tip pirpiriu, ai fi zis c-l pui la pmnt cu un deget, dar cnd s-a pornit

s opie, s-i agite minile i picioarele, a lsat lai trei ditamai vntori de
balene. Pe unul l-a lovit n aa hal cu latul palmei n bra, nct i-a ndoit cotul
n partea cealalt. I-a frnt osul, v imaginai aa ceva? Asta da lovitur!
Gauche ddu satisfcut din cap:
i eu am auzit c japonezii cunosc secretul loviturilor mortale cu
minile goale. Pentru ei e floare la ureche s ucid un om printr-o simpl
mpunstur de deget. Doar am vzut cu toii, i nu o dat, felul n care face
gimnastic monsieur Aono. n cabina lui s-au descoperit, sub pat, buci de
dovleac spart un dovleac uimitor de dur iar ntr-un scule ali civa dovleci
ntregi. E clar, acuzatul i perfeciona cu ajutorul lor precizia i fora loviturii.
Nu-mi pot nchipui ct de puternic trebuie s fii pentru a sparge un dovleac
tare ca piatra cu mna goal, ba nc n cteva buci.
Comisarul i nvlui pe cei prezeni ntr-o privire semnificativ i prezent
proba numrul doi:
V reamintesc, domnii mei, c easta nefericitului lord Littleby a fost
spart de o lovitur neobinuit de puternic, aplicat cu un obiect bont. i
acum, v rog, privii muchiile bttorite ale palmelor celui acuzat.
Japonezul i trase iute de pe mas minile micue i noduroase.
Nu-l scpa din ochi, Jackson. Omul acesta este foarte periculos, l
preveni Gauche. La cel mai mic gest, l mputi n picior sau n umr. Iar acum
dai-mi voie s-l ntreb pe domnul Aono unde-i este emblema din aur. Tcei,
domnule japonez? Atunci voi rspunde eu: lordul Littleby v-a smuls emblema
de la rever n clipa n care i-ai aplicat lovitura fatal, cu latul palmei!
Aono ntredeschise gura, de parc ar fi vrut s spun ceva, dar i muc
buza cu dinii lui puternici, puin strmbi, i nchise ochii. Chipul lui cpt o
expresie ciudat, de absolut detaare.
Aadar, tabloul crimelor de pe rue de Grenelle se prezint n felul
urmtor, ncepu Gauche s trag concluziile. n seara zilei de 15 martie,
Gintaro Aono i-a fcut apariia la vila lordului Littleby, cu intenia premeditat
de a-i ucide pe toi cei aflai n cas i de a intra n posesia alului triunghiular
din colecia proprietarului. La vremea aceea avea deja biletul pentru Leviatan,
care urma s plece de la Southampton spre India peste patru zile. Acuzatul
plnuise, e limpede, s mearg n India pentru a cuta tezaurul din
Brahmapur. Nu tim n ce fel a izbutit s-i conving pe nefericiii servitori s se
supun vaccinului antiholer. Cel mai probabil, acuzatul le-a prezentat vreun
document fals, emis, chipurile, de municipalitate, care ar fi prut ct se poate
de verosimil, pentru c, aa cum reiese din depea primit de mine, studenii
mediciniti din ultimul an sunt ntr-adevr folosii adesea pentru aplicarea unor
msuri profilactice n mas. Printre studeni i efii de secie de la universitate
se numr destul de muli asiatici, prin urmare pielea galben a vizitatorului

din acea sear nu cred s-i fi pus n gard pe servitorii sortii pieirii. Aspectul
cel mai monstruos al crimei mi s-a prut cruzimea inuman cu care au fost
ucii cei doi copii inoceni. Eu, doamnelor i domnilor, am o experien destul
de vast n relaiile cu drojdia societii. Un criminal de-al nostru poate, la
mnie, chiar s-i arunce pruncul n sob, dar aa, cu snge rece, fr s-i
tremure mna. Suntei de acord, domnilor, c aa ceva nu st n firea
francezilor i, n general, a europenilor.
De bun seam! Exclam cuprins de mnie Renier, iar doctorul Truffo
l susinu din toat inima.
Restul a fost simplu, continu Gauche. Dup ce s-a convins c
servitorii, otrvii cu injeciile, s-au cufundat n somnul din care nu le era dat
s se trezeasc vreodat, criminalul a urcat ct se poate de linitit la etaj, a
intrat n sala n care era pstrat colecia i acolo s-a apucat de treab doar
era ncredinat c proprietarul nu-i acas. Dar, din cauza crizei de gut,
ghinionistul lord Littleby nu plecase la Spa, ci se afla n apartamentele sale.
Auzind zgomot de sticl spart, a intrat n sala coleciei, unde a i fost ucis n
chipul cel mai barbar cu putin. Crima neplnuit a zdruncinat diabolicul
snge rece al criminalului. Cel mai probabil, el avea de gnd s nhae ct mai
multe exponate pentru a nu atrage atenia asupra faimosului al, acum ns
era nevoit s se grbeasc. Nu tim ce s-a ntmplat, poate c naintea morii
lordul a apucat s strige i asasinul s-a speriat la gndul c strigtele vor fi
auzite din strad. Nu conteaz, fapt e c a nfcat statueta din aur a lui Shiva,
care nu-i era de nici un folos, i a ters-o fr mcar s bage de seam c n
mna celui ucis rmsese emblema Leviatanului. Pentru a ncurca iele
anchetei, Aono a ieit pe fereastra serei. A, nu, nu acesta a fost motivul!
Exclam Gauche, plesnindu-se peste frunte. Cum de nu mi-a dat prin minte
pn acum! Nu se putea ntoarce pe unde venise dac victima strigase! De unde
putea s tie dac la ua casei nu se adunaser deja trectorii? De aceea,
aadar, Aono a spart geamul serei, a srit n grdin i apoi a escaladat gardul.
Dar i-a luat degeaba msuri de precauie: la acea or trzie, rue de Grenelle
era pustie. Chiar dac lordul ar fi strigat, nu l-ar fi auzit nimeni.
Sensibila madame Kleber izbucni ntr-un plns cu suspine. Missis Truffo
ascult traducerea pn la capt i i sufl nasul cu adnc simire.
Concludent, limpede, incontestabil, i spuse comisarul. Dovezile i
prezumiile anchetei se completau perfect unele pe altele. i asta, copii, nc nu
e tot ce v-a pregtit papa Gauche.
Iar acum a sosit momentul s discutm i despre asasinarea
profesorului Sweetchild. Dup cum a remarcat, n mod just, acuzatul, teoretic
crima putea fi svrit de ali ase ini. Calm, calm, doamnelor i domnilor!
Zise comisarul, ridicnd linititor o mn. V voi demonstra imediat c nu

domniile voastre l-au ucis pe profesor, ci nimeni altul dect amicul nostru cu
ochi oblici.
Afurisitul de japonez ncremenise cu totul. A adormit, sau ce-o fi cu el?
Se roag oare divinitii lui japoneze? n cazul de fa, biete, c te rogi, c nu
te rogi, tot va trebui s te-ntinzi pe btrna trf Guillotine!
Pe comisar l fulger brusc un gnd extrem de neplcut: dac-i nha
englezii pe japonez pentru asasinarea lui Sweetchild? Doar acesta din urm
este supus britanic! n acest caz, criminalul va fi judecat de o instan britanic
i, n loc de ghilotina franuzeasc, va avea parte de spnzurtoarea
englezeasc. O, numai asta nu! Ce rost are s fie judecat n strintate? Crima
secolului trebuie judecat la Palatul de Justiie, nu altundeva! i ce dac
Sweetchild a fost ucis pe un vapor englezesc? La Paris avem zece cadavre, pe
cnd aici este unul singur, i-apoi nici vaporul nu este proprietate britanic
sut la sut, n acest consoriu sunt doi parteneri!
Gauche se tulbur ntr-att, nct i pierdu irul gndurilor. A, nu, nici
vorb, i spuse el, nu renun eu la clientul meu. Termin iute tot circul sta i
direct la consulul francez. l duc cu mna mea n Frana pe criminal. i i
imagin instantaneu dana de acostare de la Le Havre ticsit de lume, ofieri de
poliie, ziariti.
Dar mai nti trebuia s duc acest caz pn la capt.
S ne expun inspectorul Jackson rezultatele percheziiei efectuate n
cabina acuzatului.
Gauche l invit printr-un gest pe Jackson s-i spun replica. Acesta
ncepu s psalmodieze grav i sec n limba englez, dar comisarul l ntrerupse:
Ancheta este condus de poliia francez, spuse el cu severitate, iar
limba oficial a cercetrilor prealabile este tot franceza. n plus, monsieur, nu
toi cei de fa tiu limba dumneavoastr.
Mai ales, nu sunt convins c acuzatul tie englezete. Suntei de acord,
nu-i aa, c are dreptul s afle rezultatele percheziiei.
Protestul acesta avea o nsemntate principial: englezul trebuia s-i
cunoasc lungul nasului de la bun nceput, s tie c n cazul de fa ocup
locul unu din coad.
Renier se oferi s le fie translator. Se post n picioare lng inspector,
traducnd fraz dup fraz, dar nsufleind propoziiile scurte, trunchiate ale
englezului prin dramatismul intonaiei i expresivitatea gesturilor.
Potrivit instruciunilor primite, s-a efectuat o percheziie. n cabina
numrul 24. Numele pasagerului Gintaro Aono. S-a acionat n conformitate
cu Regulamentul de efectuare a percheziiei ntr-un spaiu nchis. ncpere
dreptunghiular cu o suprafa de 61 m2. Am mprit cabina n 20 de ptrate
orizontale i 44 verticale.

Locotenentul l ntreb ceva i i lmuri:


Se pare c i pereii trebuiau mprii n ptrate. Se bate n ei, n
cutarea unor eventuale ascunztori, dei e de neneles ce ascunztori pot fi
practicate n pereii unei cabine de vapor. Percheziia a fost efectuat ntr-o
anumit ordine: mai nti pe vertical, apoi pe orizontal. Nu au fost
descoperite ascunztori n perei.
Aici, Renier i desfcu sugestiv braele: cine, adic, putea crede una ca
asta?
n urma percheziiei spaiului orizontal, la dosarul anchetei au fost
anexate urmtoarele obiecte. Unu: nite nsemnri cu hieroglife; acestea vor fi
traduse i studiate. Doi: un pumnal lung, cu aspect oriental i ti extrem de
ascuit. Trei: un scule cu unsprezece dovleci egipteni. Patru: sub pat,
fragmente de dovleac spart. i, n sfrit, cinci: o trus cu instrumente
chirurgicale; compartimentul destinat scalpelului mare era gol.
Asculttorii emiser un Aa!. Japonezul deschise ochii, i arunc o
scurt privire comisarului, i din nou nu spuse nimic.
Acuica va ceda, se gndi Gauche, dar se nela. Fr a se ridica de pe
scaun, asiaticul se rsuci spre inspectorul care sttea n picioare n spatele lui
i, printr-o micare scurt, ca de retezare, i lovi de jos n sus mna n care
inea revolverul. n timp ce arma descrise n aer un arc pitoresc, sprintenul
japonez se afla deja la u. O deschise dintr-o smucitur i se propti cu pieptul
n dou revolvere Colt: pe coridor erau postai poliiti. n clipa urmtoare,
revolverul inspectorului, ncheindu-i traiectoria, czu cu zgomot n mijlocul
mesei i bubui asurzitor. Zarv, ipete, fum.
Gauche aprecie rapid situaia: arestatul se retrgea spre scaunul lui;
missis Truffo leinase; alte victime nu se zreau; n Big-Ben, mai jos de cadran,
era o guric, iar pendula nu i se mai mica. Femeile zbierau. Altminteri ns,
situaia era sub control.
Dup ce japonezul fu instalat din nou pe scaunul lui i, pentru
siguran, nctuat, dup ce nevasta doctorului fu readus n simiri i i
reocupar cu toii locurile, comisarul zmbi i spuse, afind o neclintit
stpnire de sine:
Tocmai ai asistat, domnilor jurai, la scena mrturisirii sincere,
fcut, ce-i drept, ntr-o manier nu tocmai obinuit.
l luase iar gura pe dinainte referitor la jurai, dar nici nu se gndi s-i
ndrepte greeala. Dac-i repetiie, repetiie s fie.
Aceasta a fost ultima dovad direct, att de direct, nct mai direct
nici c se putea, conchise Gauche, satisfcut. Iar dumitale, Jackson, i se
cuvine o mustrare: doar te-am avertizat c flcul este periculos.
Inspectorul se mpurpur ca un rac fiert. Las' s tie care-i e locul.

n general, totul decurgea excelent.


Japonezul sttea nemicat pe scaun, sub ameninarea a trei evi de
revolver ndreptate spre el, strngndu-i la piept braele ncruciate. i
nchisese iari ochii.
Asta-i tot, domnule inspector, l putei aresta. S stea pn una-alta n
nchisoarea voastr. Mai trziu, dup ce vor fi ncheiate toate formalitile, l voi
lua cu mine n Frana. Adio, doamnelor i domnilor. Papa Gauche coboar la
rm i v dorete tuturor cltorie plcut.
M tem, comisare, c vei c-cltori n continuare cu noi, rosti rusul cu
voce monoton.
n prima clip, lui Gauche i se pru c nu a auzit bine.
?
Domnul Aono este nevinovat, aa nct ancheta t-trebuie s continue.
Expresia ntiprit pe chipul lui Gauche trebuie s fi fost totalmente
ridicol: ochii i ieiser din orbite, obrajii-i erau purpurii.
Fr s atepte explozia de furie a detectivului, rusul continu cu un
aplomb incomparabil:
Domnule cpitan, dumneavoastr suntei autoritatea suprem pe
acest v-vapor. Comisarul tocmai a interpretat n faa noastr o imitaie de
dezbatere judiciar, asumndu-i rolul de procuror, pe care l-a jucat
excepional de convingtor. i totui, ntr-un proces civilizat, dup procuror se
d c-cuvntul aprtorului. Dac-mi permitei, mi voi asuma aceast misiune.
La ce bun s mai pierdem timpul? Se minun cpitanul. Dup prerea
mea, totul este clar. Domnul poliist ne-a explicat foarte bine totul.
Debarcarea unui p-pasager nu-i lucru de glum, i n final ntreaga
responsabilitate pentru un asemenea act revine cpitanului. Gndii-v ce
prejudiciu ai putea aduce reputaiei acestei linii m-maritime dac se va afla c
s-a comis o eroare. i v asigur, adug Fandorin, ridicnd abia sesizabil tonul,
c domnul comisar se nal.
Prostii! Exclam Gauche. De fapt, nu m opun ideii. E chiar
interesant. Vorbii, domnule, v voi asculta cu plcere.
Chiar aa, dac-i repetiie, repetiie s fie. Bieaul sta nu-i prost, poate
va descoperi n logica acuzrii unele lacune care trebuie crpite. Dac la proces
procurorul va fi pus n ncurctur, comisarul Gauche va ti cum s-i sar n
ajutor.
Fandorin puse picior peste picior i i prinse genunchiul n mini.
Ai inut un discurs strlucit i convingtor. La prima privire,
argumentaia e de necombtut. Lanul logic pare aproape fr fisur, dei aazisele dovezi indirecte n-au, bineneles, nici o noim. Da, domnul Aono era la
Paris pe data de 15 martie. Da, domnul Aono nu era n salon n momentul

asasinrii p-profesorului Sweetchild. Ambele mprejurri n sine nu dovedesc


nimic, aa c hai s nu le lum n seam.
S zicem, se nvoi sarcastic Gauche. S trecem direct la dovezile
semnificative.
Dai-mi voie. Am numrat cinci dovezi mai mult sau mai puin
semnificative. Monsieur Aono este medic, dar, dintr-o pricin anume, i
ascunde adevrata ocupaie. Asta-i unu. Monsieur Aono poate despica dintr-o
singur lovitur un obiect foarte dur un dovleac i, desigur, un cap de om.
Asta-i doi. Domnul Aono nu are emblema vaporului Leviatan. Asta-i trei. Din
trusa medical a acuzatului lipsete scalpelul care, posibil, a curmat viaa
profesorului Sweetchild. Asta-i patru. i, n sfrit, cinci: acuzatul tocmai a
ncercat, sub ochii notri, s fug, gest prin care s-a demascat definitiv. N-am
uitat nimic, sper.
Mai exist i punctul ase, interveni comisarul. Nu poate da explicaii
pentru niciunul din aceste puncte.
Bine, ase s fie, accept cu uurin rusul. Gauche surse:
Dup prerea mea, e mai mult dect suficient pentru ca orice tribunal
s mi-l trimit pe drguul sta la ghilotin.
Inspectorul Jackson cltin brusc din cap i mormi:
To the gallows.
La spnzurtoare, traduse Renier.
Ah, englezul sta, suflet negru! arpe nclzit la sn!
Dai-mi voie, ncepu s se aprind Gauche. Partea francez a condus
ancheta, aa c flcul sta merge la ghilotin!
Dar dovada hotrtoare, absena scalpului, a fost descoperit de
partea britanic. Va fi spnzurat, traduse locotenentul.
Principala crim a fost svrit la Paris! La ghilotin!
Dar lordul Littleby era supus britanic. Profesorul Sweetchild, la fel. La
spnzurtoare!
Japonezul prea c nu aude aceast discuie, care amenina s se
transforme ntr-un conflict internaional. inea n continuare ochii nchii, iar
chipul lui nu exprima absolut nimic. Da, rasa asta galben nu e ca noi, i zise
Gauche. i trebuie s te mai i pori binior cu ei: procuror, avocat, curte cu
juri, magistrai cu robe. Adic, sigur, aa trebuie s fie, democraia e
democraie, dar, pe nelesul oricui, asta se cheam s strici orzul pe gte.
Dup o pauz, Fandorin ntreb:
Ai ncheiat dezbaterea? Pot c-continua?
Dai-i drumul, spuse mohort Gauche, cu gndul la viitoarele btlii
cu englezii.

Dac nu v e cu suprare, s nu d-discutm aici despre dovlecii


spari. Asta nc nu dovedete nimic.
Comisarului ncepuse s-i fie lehamite de toat comedia asta.
Bine. S nu fim meschini.
Excelent. R-rmn cinci puncte: a ascuns faptul c e medic; nu are
emblema; nu are scalpel; a ncercat s fug; nu d explicaii.
i fiecare punct este de-ajuns pentru ca banditul s fie trimis la.
Eafod.
ntreaga problem, c-comisare, st n aceea c dumneavoastr gndii
ca un european, pe cnd logica d-domnului Aono este diferit, este japonez,
iar d-dumneavoastr nu v-ai nvrednicit s o p-ptrundei. Eu ns am avut
onoarea s discut nu o dat cu omul acesta i mi imaginez mai bine starea lui
sufleteasc. Monsieur Aono nu este un japonez pur i simplu, el este un
samurai, i nc face parte dintr-un clan foarte vechi i influent. n cazul de
fa, acest fapt este important. n ultimii cinci sute de ani, brbaii clanului
Aono au fost doar rzboinici, toate celelalte profesii erau socotite nedemne
pentru membrii unei f-familii de vi att de veche. Acuzatul este cel de-al
treilea fiu al familiei. Cnd Japonia a decis s fac un pas n ntmpinarea
Europei, multe familii de vaz au nceput s-i trimit fiii la studii n
strintate. La fel a procedat i tatl domnului Aono. Pe fiul cel mai mare l-a
trimis s studieze n Anglia, pentru a deveni ofier de marin. Problema e c
principatul Satsuma, unde locuiete clanul Aono, furnizeaz c-cadre pentru
flota maritim militar a Japoniei, iar o slujb n marin este considerat n
Satsuma de cel mai nalt prestigiu. Pe cel de-al doilea fiu, Aono-senior l-a trimis
n Germania, la academia militar. Dup rzboiul franco-prusac din 1870,
japonezii au decis s ia drept exemplu modelul g-german de organizare a
armatei, aa c toi consilierii lor militari sunt nemi. Acuzatul nsui mi-a
mprtit aceste informaii despre familia sa.
i la ce naiba avem noi nevoie de toate amnuntele astea aristocratice?
ntreb iritat Gauche.
Mi-a atras atenia faptul c acuzatul povestete despre strmoii lui i
d-despre fraii mai vrstnici cu mndrie, n timp ce despre sine prefer s nu
vorbeasc prea mult. Am remarcat d-de mult c, pentru un absolvent al
academiei Saint Cyr, monsieur Aono este peste msur de ignorant pe trm
militar. i apoi, ce rost avea s fie trimis la o academie militar din Frana,
atta vreme ct el nsui spune c armata japonez se organizeaz conform mmodelului german? Ipoteza mea se reduce la urmtorul fapt: urmnd tendina
epocii, Aono-senior a decis s-i dea celui de-al treilea fiu al su o profesiune
prin excelen panic s-l fac medic. Dup cte am aflat din cri, n
Japonia hotrrea capului de familie nu e subiect de discuii, astfel c acuzatul

a plecat supus s studieze la facultatea de medicin, dei se simea din aceast


pricin profund nefericit, chiar dezonorat. El, vlstarul neamului de rzboinici
Aono, era obligat s se ocupe de bandaje i clisme! Iat de ce ni s-a prezentat
drept militar. i era pur i simplu ruine s-i recunoasc profesiunea
necavalereasc. Din punctul de vedere al unui european, este, poate, ridicol,
dar ncercai s privii c-cu ochii lui. Cum s-ar fi simit compatriotul dumitale,
d'Artagnan, dac, n loc s capete pelerina de muchetar la care visa de-atta
vreme, ar fi nimerit deodat printre vraci?
Gauche vzu cum pe chipul japonezului se petrece o schimbare. Deschise
ochii i l privi pe Fandorin cu vdit emoie, iar n obraji i aprur pete
purpurii. Nu cumva roete? Ce nebunie!
O, ce discurs emoionant, forni Gauche. Dar n-o s m leg de asta.
Explicai-mi mai bine, monsieur aprtor, cum e cu emblema. Ce-a fcut
timidul dumneavoastr client cu ea? I-a fost jen s-o poarte?
Avei perfect dreptate, l aprob pseudo-avocatul. I-a fost j-jen,
ntocmai. Vedei doar ce scrie pe aceast emblem, nu?
Gauche i privi reverul.
Nu scrie nimic. Doar iniialele liniei maritime Jasper-Artaud
Partnership.
ntocmai, zise Fandorin, schind n aer cu degetul trei litere mari: J
A P. Iese jap. Este porecla dispreuitoare pe care strinii le-o dau japonezilor.
Dumneata, comisare, ai fi de acord s pori pe piept un nsemn cu inscripia
broscoi?
Cpitanul Cliff i ddu capul pe spate i izbucni ntr-un rs sonor.
Surse pn i acritura de Jackson, ba chiar i afectata miss Stamp. n
schimb, japonezului i se lrgir i mai mult petele purpurii de pe obraji.
Inima lui Gauche se strnse din pricina unei presimiri sumbre.
Comisarul vorbi cu glas rguit din pricina nehotrrii:
i ce, nu putea s ne explice el nsui asta?
Imposibil. Vedei dumneavoastr, dup cum am neles din c-crile
citite, principala deosebire dintre europeni i japonezi este baza moral a
comportamentului lor social.
E cam prea complicat, observ cpitanul. Diplomatul se ntoarse spre
el:
Ctui de puin. Cultura cretin se bazeaz pe sentimentul vinoviei.
Este ru s pctuieti, pentru c vei fi chinuit de r-remucri. Pentru a evita
sentimentul de vinovie, europeanul se strduiete s se comporte moral.
Exact la fel i japonezul: se strduiete s nu ncalce normele morale, dar
motivaia lui e diferit. n societatea japonez, rolul de stavil moral este jucat
de sentimentul ruinii. Pentru un japonez, lucrul cel mai ru este s

nimereasc ntr-o s-situaie jenant, s fie supus blamului sau, mai ru ca


orice, batjocurii publice. De aceea japonezul se teme teribil s fac ceva
necuviincios. V asigur c ruinea este mai eficient dect contiina n calitate
de factor civilizator. Din punctul de vedere al domnului Aono, ar fi fost absolut
inimaginabil s vorbeasc cu glas tare despre un lucru ruinos, mai ales cu
nite strini. Este ruinos s fie medic, i nu militar. S recunoasc faptul c a
minit e nc mai ruinos. S admit c el, samurai japonez, poate acorda i
cea mai mic importan unor porecle jignitoare este, nici vorb, exclus.
Mulumesc pentru lecie, spuse Gauche, nclinndu-se n btaie de
joc. i tot de ruine a ncercat clientul dumitale s fug de sub paz?
That's the point, l aprob Jackson transformndu-se iari din
duman n aliat. The yellow bastard almost broke my wrist. /. /. /Documents
and Settings/Administrator/Application Data/Amber ePub/Ops/notes. Html15
Ai ghicit din nou, c-comisare. Era imposibil s fug de pe vapor, i nici
nu avea unde. Socotind c situaia n care se afla este disperat i prevznd c
n viitor l ateapt doar noi umiline, clientul meu (dac astfel v place s-l
numii) a vrut fr ndoial s se ncuie n cabina lui i s-i ia viaa potrivit
ritualului samurailor. Aa e, monsieur Aono? I se adres Fandorin, pentru
ntia oar, direct japonezului.
Acesta nu rspunse, doar i nclin capul.
V-ar fi ateptat o mare dezamgire, i spuse blnd diplomatul. Ai
auzit, fr doar i poate, c p-pumnalul dumneavoastr ritual a fost confiscat
de poliie n timpul percheziiei.
Aha, vorbii despre, cum i zice, hirokira, harikari, zmbi Gauche pe
sub musta, foarte satisfcut. Prostii, eu nu cred c un om i poate spinteca
singur pntecele. Poveti. Iar dac i s-a urt de lumea asta, mai bine-i spargi
easta de-un perete. Dar nici n aceast privin nu m voi certa cu
dumneavoastr. Iat o dovad mpotriva creia nu avei argumente: absena
scalpelului din instrumentarul medical. Ce avei de spus despre asta? C
adevratul criminal a terpelit din vreme scalpelul clientului dumneavoastr,
plnuind s nfptuiasc asasinatul i s arunce vina pe Aono? Nu se leag! De
unde putea ti criminalul c profesorului i se va nzri s ne mprteasc
descoperirea sa chiar la prnz? Iar Sweetchild nsui abia atunci pricepuse care
e mecheria cu alul. Mai inei minte ce agitat a dat buzna n salon?
Absena scalpelului e cel mai s-simplu de explicat. Nici mcar nu intr
la capitolul supoziiilor, este un fapt r-real. Mai inei minte c, dup Port-Said,
au nceput s dispar n chip misterios tot felul de lucruri din cabine? Aceast
molim ciudat a ncetat la fel de brusc cum a aprut. i tii cnd? Dup
moartea cltorului nostru negru fr b-bilet. M-am tot gndit de ce i cum a
ajuns el pe Leviatan, i iat versiunea mea. Negrul acela a fost prins n adncul

Africii de arabii negustori de sclavi, iar la Port-Said a ajuns, de bun seam, cu


un vapor. D-de ce cred asta? Pentru c, dup ce a fugit de la stpnii lui, s-a
furiat nu oriunde, ci pe un vapor. i-a nchipuit, pesemne, c dac o corabie la luat de-acas, tot o corabie l poate duce napoi.
Ce legtur are asta cu cazul nostru? Nu se mai putu abine Gauche.
Negrul dumitale a murit nc din 5 aprilie, n timp ce Sweetchild a fost ucis ieri.
i, la urma urmelor, mai lua-v-ar naibii cu povetile domniei voastre! Jackson,
du arestatul de-aici!
Comisarul porni hotrt spre u, dar, deodat, diplomatul l nfc
zdravn de cot i, cu o politee dezgusttoare, i spuse:
Drag monsieur Gauche, a d-dori s-mi duc la capt argumentaia.
Un picu de rbdare, mai am puin.
Gauche vru s se elibereze din strnsoare, dar se dovedi c degetele
imberbului erau ca de oel. Se rsuci o dat, i nc o dat, dup care decise s
nu se pun ntr-o situaie ridicol i se ntoarse spre Fandorin:
Bine, nc cinci minute, mormi el, privind cu ur n ochii albatri i
senini ai impertinentului.
V m-mulumesc. Cinci minute sunt prea ndeajuns pentru a demonta
i ultima dumneavoastr dovad. tiam c fugarul trebuie s-i fi gsit un
ascunzi undeva pe vapor. Spre deosebire de domnia voastr, cpitane, am
nceput cutrile nu n cale i n depozitele de crbuni, ci pe puntea ssuperioar, pentru c pe omul negru l-au vzut doar pasagerii de la clasa
nti. Raional ar fi fost s presupunem c se ascunde pe undeva, pe-aici. i,
ntr-adevr, n a treia alup de la prora, la tribord, am gsit ceea ce cutam:
resturi de mncare i cteva lucruri ntr-o legturic. Erau acolo nite crpe
colorate, un irag de mrgele de sticl i tot soiul de obiecte s-sclipitoare: o
oglinjoar, un sextant, un pince-nez i, printre altele, un scalpel mare.
De ce v-a crede? Izbucni Gauche. Cazul se nruia chiar sub ochii lui.
Pentru c sunt o parte dezinteresat i sunt g-gata s-mi confirm
mrturiile sub jurmnt. Permitei s continui? ntreb rusul, arbornd micul
lui zmbet greos. Mulumesc. Se vede treaba c bietul negru era un om foarte
gospodar i nu avea de gnd s se ntoarc acas cu minile goale.
Stop, stop! Se ncrunt Renier. De ce totui, monsieur Fandorin, nu
ne-ai adus la cunotin, cpitanului i mie, ceea ce ai descoperit? Cu ce
drept ne-ai ascuns asta?
Nu am ascuns nimic. Am lsat legturica unde am gsit-o. Iar cnd mam dus din nou la alup, la cteva ceasuri dup ncheierea percheziiei,
legturica dispruse. Eram convins c au descoperit-o marinarii
dumneavoastr. Acum ne dm seama c v-a luat-o nainte asasinul
profesorului. Toate trofeele negrului, inclusiv scalpelul domnului Aono, au

ajuns la el. Pesemne c-criminalul a prevzut posibilitatea unor. Msuri extreme


i, pentru orice eventualitate, a luat scalpelul, dorind s mping cercetrile pe
o pist fals. Spunei-mi, monsieur Aono, vi s-a furat scalpelul?
Japonezul ntrzie cu rspunsul, apoi ncuviin din cap, fr prea mare
tragere de inim.
i nu ai spus nimic despre asta pentru c un scalpel n-avea n nici un
caz ce s caute la un ofier al armatei imperiale, aa e?
Sextantul era al meu! i inform baronetul cel rocovan. Am crezut c.
M rog, nu conteaz. i cnd colo, ca s vezi, mi-l furase slbaticul acela.
Domnilor, dac i se va sparge cuiva capul cu sextantul meu, inei cont, eu nu
am nimic de-a face cu asta.
Era un eec total. Buimcit, Gauche se uit chior la Jackson.
mi pare nespus de ru, domnule comisar, dar trebuie s v continuai
cltoria, spuse n franuzete inspectorul, strmbndu-i a prere de ru
buzele subiri. My apologies, Mr. Aono. If you would just hold out your hands.
Thank you. /. /. /Documents and Settings/Administrator/Application
Data/Amber ePub/Ops/notes. Html16
Ctuele zngnir tnguitor. n linitea care se lsase, rzbtu sonor
vocea nspimntat a Renatei Kleber:
Dai-mi voie, domnilor, n acest caz cine-i criminalul?
Partea a treia.
BOMBAY STRMTOAREA PALK.
Gintaro Aono.
Luna a patra, ziua a optsprezecea.
La extremitatea sudic a peninsulei indiene.
Au trecut de-acum trei zile de cnd am plecat din Bombay i n-am mai
deschis jurnalul. E prima oar cnd mi se ntmpl asta de cnd mi-am jurat
c nu va trece o zi fr s scriu mcar cteva cuvinte, dar am fcut aceast
pauz cu un scop. Trebuia s m obinuiesc cu uvoiul ameitor de gnduri i
simminte.
Semnificaia esenial a ceea ce mi s-a ntmplat poate fi expus cel mai
bine printr-un haiku compus spontan chiar n clipa n care poliistul mi-a
desprins ctuele de la mini:
Singuratic e zborul.
Fluturelui de noapte, Dar stelele acoper cerul.
Mi-am dat seama imediat c era un poem foarte bun, cel mai izbutit din
cte am scris vreodat, dar c nelesul lui nu este limpede, aadar are nevoie
de o explicaie. Am meditat trei zile pe marginea schimbrilor petrecute n fiina
mea, pn cnd m-am ncredinat c am descoperit n sfrit adevrul.

Am fost atins de mreul miracol la care viseaz fiecare om am trit


satori sau, aa cum i spuneau vechii greci, catharsis. De cte ori nu mi-a spus
mentorul meu c, atunci cnd vine la tine, satori o face dup voia lui, c nu-l
strneti i nici nu-l amni! Un om poate fi cinstit i nelept, poate sta zilnic
ceasuri ntregi n postura zazen i poate citi muni de scrieri sacre degeaba,
va muri tot neluminat. Dar iat, mreia radioas a clipei satori se poate
dezvlui unui pierde-var ce rtcete fr int i bezmetic prin via,
preschimbndu-i inutila existen ntr-o clipit! Eu sunt acel pierde-var. Am
fost norocos. M-am nscut a doua oar la vrsta de douzeci i apte de ani.
Iluminarea i purificarea nu au venit ntr-un moment de concentrare
spiritual i fizic, ci atunci cnd eram distrus, strivit, gol pe dinuntru, cnd
eram doar nveliul ncreit al unui balon spart. Dar Zngnitul posomort al
fiarelor de la ncheieturi mi-a anunat schimbarea. Deodat, am tiut cu o
limpezime dincolo de orice cuvinte c eu nu sunt eu, ci. Nu, nu e bine. C eu
nu sunt doar eu, ci i o infinitate de alte viei. C nu sunt un oarecare Gintaro
Aono, al treilea fiu al consilierului-ef al nlimii Sale Prinul Simazu. Sunt o
prticic infim i totui preioas din Unu. Sunt n toate cte exist, i toate
sunt n mine. Am auzit de nenumrate ori aceste cuvinte, dar le-am neles
abia. Nu, le-am trit adevrul abia n ziua a cincisprezecea din luna a patra, n
al unsprezecelea an Meiji, n oraul Bombay, la bordul unui gigantic vapor cu
aburi european. Voina Supremului e plin de capricii.
Ce nseamn acest teret care s-a nscut din intuiia mea profund?
Omul este un licurici singuratic n bezna nopii venice. Licrirea lui e att de
stins, nct lumineaz doar o bucic infim din spaiu. Dincolo de ea se
ntinde numai rceal, ntunecime i team. Dar, dac i ntorci privirea
nfricoat de la pmntul de sub picioarele tale i i-o ridici (trebuie doar s-i
nclini capul!), vei vedea c cerul este acoperit cu stele care-i druiesc o lumin
linitit, strlucitoare i etern. Nu eti singur n bezn. Stelele sunt prietenii
ti i te-ajut. Nu te vor prsi la greu. i, o clip mai trziu, nelegi nc ceva,
un lucru la fel de important: licuriciul este o stea asemenea tuturor stelelor. Cei
din naltul cerului i vd lumina i ea i ajut s ndure ntunecimea ngheat a
universului.
Firete, viaa mea nu se va schimba. Voi fi mai departe cel ce-am fost,
vulgar i absurd, la cheremul pornirilor omeneti. Totui, aceast certitudine va
rmne cuibrit venic n sufletul meu i-mi va fi alinare i salvare n clipele
de restrite. Nu mai sunt o biat ap prea puin adnc, pe care orice adiere de
vnt o poate risipi ntr-o clip. Sunt oceanul, iar furtuna care mn cumplitul
tsunami la suprafaa mea nu-mi poate clinti adncurile.
Dup aceast revelaie, cnd spiritul meu a fost inundat de fericire, miam amintit c recunotina e cea mai nalt dintre toate virtuile. Prima stea pe

care am zrit-o licrind n bezna dimprejur a fost Fandorin-san. Mulumit lui


tiu acum c lumea nu este nepstoare fa de mine, Gintaro Aono, i c
Marele Dincolo nu m va lsa prad dezndejdii.
Dar cum i-a putea explica unui om care aparine altei culturi c el este
dintotdeauna i pe vecie onjinul meu? n limbile europene nu exist un
asemenea cuvnt. Azi mi-am adunat curajul i am ncercat s vorbesc cu el,
dar mi-e team c discuia noastr nu i-a atins scopul.
L-am ateptat pe Fandorin-san pe punte, tiind c va veni acolo la
ceasurile opt fix, cu greutile lui.
Cnd a aprut, mbrcat cu jacheta aceea n dungi (trebuie s-i spun c
hainele largi, nu cele strmte, sunt cele mai potrivite pentru exerciiile fizice),
m-am apropiat de el i m-am nclinat adnc n semn de respect. De ce,
domnule Aono? Ce s-a ntmplat? m-a ntrebat el, surprins. Nu mai stai aa,
aplecat, ndreptai-v. Pentru c mi era cu neputin s port o conversaie n
postura aceea, m-am ndreptat din ale, cu toate c ntr-o atare situaie ar fi
trebuit s rmn plecat mai mult vreme. mi exprim astfel recunotina
venic fa de dumneavoastr, am spus, prad unei puternice agitaii.
Lsai, nu-i nimic, mi-a rspuns el, fluturndu-i nepstor mna. Gestul
acesta mi-a plcut tare mult: Fandorin-san voia s micoreze importana
darului pe care mi-l fcuse i s-l crue astfel de povara gratitudinii excesive pe
cel care i era ndatorat. Oricare nobil japonez ar fi fcut la fel n locul lui. Dar
efectul a fost invers: spiritul meu a fost cuprins de o recunotin i mai
adnc. I-am spus c de-atunci ncolo i eram iremediabil ndatorat. Nu-i nimic
iremediabil n asta, a zis el ridicnd din umeri. Am vrut doar s-l cobor cu
picioarele pe pmnt pe curcanul acela ngmfat. (Curcanul este o pasre
american pocit, cu mers ano i caraghios, care pare s exprime un foarte
ridicol sentiment de vanitate; vorbind la figurat, e o persoan ngmfat i
complet lipsit de nelepciune.) Am fost uimit o dat mai mult de sensibilitatea
i tactul lui Fandorin-san, dar trebuia s-l fac s neleag ct de mult i sunt
ndatorat. V mulumesc pentru a-mi fi salvat viaa nensemnat, am spus i
m-am nclinat din nou. V mulumesc de trei ori pentru a-mi fi salvat onoarea.
i v mulumesc de o infinitate de ori pentru c mi-ai deschis al treilea ochi,
cu ajutorul cruia vd acum ceea ce nu puteam vedea nainte. Fandorin-san sa uitat iute (cu o oarecare nelinite, mi s-a prut) la fruntea mea, ca i cum se
atepta s vad clipind acolo nc un ochi misterios.
I-am spus c el este onjinul meu i c, prin urmare, viaa mea i aparine,
iar asta a prut s-l nspimnte i mai tare. O, cum mai visez c ai putea fi
ntr-o primejdie de moarte i c eu v-a putea salva viaa, aa cum ai salvat-o
dumneavoastr pe-a mea, am exclamat. Fandorin-san i-a fcut semnul crucii

i a zis: Cred c a prefera s evit aceast situaie. Dac nu v e peste mn, va ruga s visai altceva.
Conversaia noastr o pornise ntr-o direcie greit. Cuprins de
disperare, am strigat: S tii c a face orice pentru dumneavoastr! i apoi
am precizat, pentru e evita orice nenelegeri ulterioare: Firete, dac nu aduce
atingere mpratului, rii i familiei mele.
Vorbele mele i-au provocat lui Fandorin-san o reacie ciudat. A rs! Sunt
sigur c nu-i voi nelege niciodat pe occidentalii acetia. Bine, a zis el,
scuturndu-mi mna. Dac insistai, atunci sunt ntru totul de acord.
Presupun c vom cltori mpreun de la Calcutta pn n Japonia. V putei
rscumpra datoria dac-mi dai lecii de japonez.
Vai, omul acesta nobil nu m lua n serios. mi doream s fiu prietenul
lui, dar Fandorin-san era mult mai interesat de timonierul-ef Fox un brbat
cu orizont limitat i lipsit de nelepciune. Binefctorul meu petrece mult timp
n compania acestui nchipuit, ascultndu-i atent ludroeniile despre
aventuri nautice i escapade amoroase. Ba chiar st de cart cu Fox! Trebuie s
mrturisesc c sunt ndurerat. Azi am auzit povestea dezgusttoare a lui Fox
despre relaia sa amoroas cu o doamn japonez aristocrat din Nagasaki.
Vorbea despre snii mici, guria purpurie i alte farmece ale acestei ppui
delicate. Trebuie s fi fost vreo curtezan ieftin din cartierul marinresc. O
fat dintr-o familie onorabil n-ar fi schimbat nici mcar o vorb cu un strin
barbar! Cel mai dureros lucru dintre toate a fost c Fandorin-san era n mod
limpede interesat de aiurelile marinarului. M pregteam s intervin, dar chiar
n clipa aceea cpitanul Renier s-a apropiat de ei i l-a expediat pe Fox cu o
treab.
O, da! N-am pomenit un eveniment de mare importan n viaa
vaporului! Licuriciul este orbit de propria-i licrire, din pricina creia nu poate
vedea adevrata fa a lumii.
n ajunul plecrii noastre din Bombay s-a petrecut o adevrat tragedie, o
calamitate pe lng care propriile-mi suferine plesc pn la dispariie.
La opt i jumtate dimineaa, cnd vaporul ridicase ancora i se pregtea
de plecare, cpitanul Cliff a primit o telegram de la rm. Eu m aflam pe
punte, contemplnd oraul, scena acelui eveniment crucial din viaa mea.
Voiam ca privelitea aceea s-mi rmn ncrustat pe vecie n inim. Aa am
ajuns s fiu martor la cele ce s-au ntmplat.
Cpitanul a citit telegrama i chipul lui a suferit o transformare
uluitoare. N-am vzut niciodat aa ceva! Parc era un actor de teatru No carei scoate deodat masca Rzboinicului Nenfricat i o pune pe cea a Durerii
Fr Ndejde. Faa aspr i btut de vnt a btrnului lup de mare a nceput
s tremure. Apoi, cpitanul a dat un geamt care era n acelai timp suspin i a

nceput s se plimbe bezmetic pe punte. Dumnezeule, a strigat cu glas


rguit. Biata mea feti! S-a npustit pe scar n jos spre cabina lui, aa
cum am aflat mai trziu.
Pregtirile pentru plecare au fost ntrerupte. Micul-dejun a nceput ca de
obicei, dar locotenentul Renier a ntrziat. Toi mesenii nu vorbeau dect despre
comportarea ciudat a cpitanului i ncercau s ghiceasc coninutul
telegramei. Renier-san a aprut n salon cnd masa era pe sfrite. Prea
adncit n gnduri. Ne-a informat c singura fiic a lui Cliff-san (aa cum am
menionat mai devreme, cpitanul o adora) fusese rnit grav ntr-un incendiu
izbucnit la pension. Doctorii se temeau pentru viaa ei. Locotenentul ne-a spus
c domnul Cliff i pierduse minile de durere, se hotrse s prseasc
vaporul i s se ntoarc n Anglia cu prima nav disponibil. Repeta ntruna c
trebuie s fie alturi de fetia lui. Renier-san a repetat i el de cteva ori: Ce ne
facem acum? 0 cltorie lipsit de noroc! Am ncercat s-i alinm durerea cum
ne-am priceput mai bine.
Trebuie s recunosc c nu eram ctui de puin de acord cu hotrrea
cpitanului. Puteam s-i neleg durerea, dar un om care a primit o misiune nu
are dreptul s se lase stpnit de sentimente, mai ales cnd este cpitan de
vapor. Ce s-ar alege de societatea omeneasc dac mpraii, preedinii sau
prim-minitrii ar pune grijile lor personale mai presus de datorie? S-ar instala
haosul. Scopul i sensul autoritii sunt lupta mpotriva haosului i meninerea
armoniei.
Am urcat iar pe punte i l-am vzut pe domnul Cliff prsind vaporul
care i fusese ncredinat. Atunci Prea naltul mi-a dat o nou lecie, aceea a
compasiunii.
Aplecat n fa, cpitanul pe jumtate mergea, pe jumtate alerga n josul
pasarelei. inea ntr-o mn o geant de voiaj i era urmat de un marinar care
ducea o valiz. Cnd s-a oprit la marginea cheiului i s-a ntors cu faa la
Leviatan, am vzut c obrajii i erau scldai n lacrimi. n clipa urmtoare a
nceput s se clatine, apoi s-a prbuit la pmnt.
Am alergat la el. Am dedus imediat, dup respiraia ntretiat i
tresririle convulsive ale mdularelor, c suferise un atac hemoragic sever.
Doctorul Truffo, sosit i el la faa locului, mi-a confirmat diagnosticul.
Se ntmpl adesea ca dezacordul strident dintre glasul inimii i
chemarea datoriei s fie o povar prea grea pentru sufletul unui om. Greisem
n privina cpitanului Cliff.
Dup ce bolnavul a fost dus la spital, Leviatan a rmas legat la rm nc
mult vreme. Renier-san, cu faa cenuie din pricina ocului, s-a dus n cabina
telegrafului pentru a discuta cu efii din Londra ai liniei maritime. Cnd s-a
ntors, soarele aproape asfinise. Ne-a adus vestea c bietul Cliff-san nu-i

recptase cunotina. Renier-san trebuia s preia temporar comanda


vaporului, iar noul cpitan urma s urce la bord la Calcutta.
Am plecat din Bombay cu o ntrziere de zece ceasuri.
De zile ntregi nu mai merg, ci zbor. Sunt ncntat de strlucirea soarelui,
de privelitea coastei indiene i de ritmul comod al vieii pe acest mre vapor.
Chiar i salonul Windsor, n care obinuiam s intru cu inima att de grea, mi
se pare acum un al doilea cmin. Tovarii mei de mas se poart fa de mine
cu totul altfel: rceala i suspiciunile au disprut. Toi sunt foarte blnzi i
ndatoritori, iar sentimentele mele fa de ei s-au schimbat de asemenea. Pn
i Kleber-san, pe care eram gata s-o sugrum cu minile goale (biata femeie!), nu
mi se mai pare chiar respingtoare. E doar o tnr care se pregtete s
devin mam pentru prima oar i e prizonier n naivitatea egocentric a noii
sale condiii. Aflnd c sunt doctor, m bate la cap cu ntrebri de natur
medical despre tot felul de neplceri minore. nainte de asta, singura ei
victim era doctorul Truffo, dar acum mprtim amndoi aceeai suferin.
i, aproape de necrezut, nu o gsesc insuportabil. Dimpotriv, am dobndit
un statut mai nalt dect atunci cnd m credeau ofier de carier. Uimitor!
Mi-am ctigat o poziie privilegiat n salonul Windsor. Sunt, aa cum
spune doamna Truffo, un doctor i un martir inocent al brutalitii poliiei,
dar mai important ca orice nu sunt criminalul. Faptul a fost dovedit i
confirmat oficial. n felul acesta m-am pomenit n cea mai aleas cast a
salonului nostru, alturi de comisar i de noul nostru cpitan (pe care nu-l
vedem aproape deloc din pricin c e foarte ocupat; un steward i duce
mncarea pe puntea de comand). Noi trei suntem mai presus de orice
bnuial i nimeni nu ne arunc priviri furie i nspimntate.
mi pare ru pentru grupul din Windsor, chiar mi pare ru. Cu ajutorul
proaspt dobnditei mele viziuni spirituale, pot s vd limpede ceea ce niciunul
dintre ei nu vede, nici mcar agerul Fandorin-san.
Criminalul nu se afl printre tovarii mei. Nu i se potrivete nici unuia
rolul de scelerat. Cnd i examinez cu atenie, mi dau seama c au defecte i
slbiciuni, dar niciunul nu poate fi o brut cu inima de piatr, capabil s
ucid cu snge rece unsprezece oameni, i mai ales doi copii. A fi simit
rsuflarea lui otrvit. Nu tiu cine a luat viaa lui Sweetchild-sensei, n schimb
sunt sigur c nu se afl aici. Supoziiile comisarului nu sunt tocmai corecte:
criminalul se gsete la bordul vaporului, dar nu n salonul Windsor. Poate c
asculta la u cnd profesorul a nceput s ne prezinte descoperirea lui.
Dac Gauche-san n-ar fi att de ncpnat i ar privi mai imparial
grupul din salon, ar nelege c-i pierde vremea.
Dar permitei-mi s vorbesc pe rnd despre membrii micii noastre
comuniti.

Fandorin-san. E limpede c nu-i vinovat. Altfel de ce ar fi abtut


bnuielile care planau deasupra mea cnd toi erau convini c eu sunt
criminalul?
Domnul i doamna Truffo. Chiar dac pare caraghios, doctorul este un
om de o mare buntate sufleteasc. N-ar face ru nici mcar unei mute. Soia
lui este ntruchiparea conformismului britanic. Nu poate ucide un om pentru
c ar fi pur i simplu indecent.
M.-S. San. E un om ciudat, mormie mereu de unul singur i manierele
lui sunt uneori cam din topor, dar n ochi i se citete o suferin adnc i
sincer. Oamenii cu asemenea privire nu pot comite omoruri cu snge rece.
Kleber san. Nimic nu poate fi mai limpede. n primul rnd, ar fi de-a
dreptul inuman ca o femeie care se pregtete s aduc pe lume o nou via s
curme alte viei cu atta nepsare. Condiia de viitoare mam e un mister care
te nva s preuieti viaa omeneasc. n al doilea rnd, la ceasul crimei
Kleber-san se afla n compania comisarului.
i, n sfrit, Stamp-san. Ea nu are alibi, dar mi e peste putin s mi-o
imaginez furindu-se n spatele unui cunoscut, acoperindu-i gura cu o mn
fin i lipsit de putere i ridicnd scalpelul cu cealalt.
Deschide bine ochii, comisar-san. Calea aceasta este o fundtur.
Deodat nu mai pot trage aer n piept dect cu mare greutate. Oare se
apropie o furtun?
Comisarul Gauche.
Afurisita lui de insomnie chiar i fcea de cap. Cinci nopi de chin, iar
situaia se nrutea clip de clip. i Domnul aib-l n paz dac aipea chiar
nainte de crpatul zorilor, pentru c visele-i erau att de oribile, nct se trezea
de-a dreptul sleit, iar mintea lui amorit de viziunile nocturne ncepea s
scorneasc tot felul de aiureli. Pasmite venise ntr-adevr vremea s ias la
pensie i s uite tot. Dar nu putea. Nimic nu e mai ru pe lumea asta dect o
btrnee jalnic, petrecut n srcie. Careva de-aici se pregtete s pun
mna pe o comoar de un miliard i jumtate de franci, iar papa Gauche va fi
condamnat s-i duc srmanele zile care i-au mai rmas cu o pensioar
mizerabil de 125 de franci pe lun!
Toat noaptea fulgerele au brzdat cerul, vntul a uierat printre catarge
i Leviatan s-a cltinat amenintor ntr-o parte i-n alta pe talazurile slbatice.
Comisarul zcea pe patul din cabin i se uita la tavan, care era rnd pe rnd
negru ca tciunele i alb ca neaua. Ploaia deas btea darabana pe punte i
paharul cu leacul lui pentru ficat aluneca nainte i napoi pe mas, cu
linguria zdrngnind ritmic n el.
Gauche nfrunta prima lui furtun pe mare, dar nu-i era team. Un
monstru marin asemenea lui Leviatan nu poate fi scufundat! Ce-i drept, se

scutur i se zdruncin el nielu, dar atta tot. Singura lui problem era c nu
putea s adoarm n bubuitul tunetelor. Chiar n clipa n care ncepea s
aipeasc, natura o lua de la capt: trosc, bum!
Pesemne c adormise totui, pentru c se ridic deodat n capul oaselor,
ntrebndu-se ce s-a ntmplat. Btaia grea i chinuit a inimii sale strnea
ecouri n cabin.
A, nu era inima lui. Cineva btea n u mai s-o scoat din ni.
Domnule comisar! (Bang, bang, bang!) Domnule comisar! (Bang, bang,
bang!) Deschide! Repede!
Al cui era glasul acesta? Doar nu al blestematului de Fandorin!
Cine-i acolo? Ce vrei? Strig Gauche, masndu-i partea stng a
pieptului. i-ai pierdut minile?
Deschide, afurisit s fii!
Oho! Aa vorbete un diplomat? Se petrecuse ntr-adevr ceva serios.
O clip!
Gauche i ddu jos boneta de noapte cu pompon (i-o tricotase btrna
lui Blanche), i trase pe el halatul de cas i i vr picioarele n papuci.
Cnd se uit prin crptura uii ntredeschise, vzu c era ntr-adevr
Fandorin. Rusul purta redingot i cravat, i inea n mn un baston de
promenad cu mciulie din filde. Ochii i scprau.
Ce-i? ntreb suspicios Gauche, convins c vizitatorul lui nocturn nu
putea s-i aduc dect veti rele.
Diplomatul ncepu s vorbeasc ntr-un fel ciudat, ntretiat, dar fr s
se blbie:
mbrac-te. Ia un pistol. Trebuie s-l arestm pe cpitanul Renier.
Numaidect. ndreapt vaporul spre stnci.
Gauche cltin din cap. Poate c era doar unul dintre visele acelea
oribile.
Monsieur le russe, ai fumat cumva hai?
N-am venit singur, i rspunse Fandorin. Comisarul i scoase capul pe
coridor i vzu c ali doi brbai stteau n spatele rusului. Unul era baronetul
pe jumtate nebun, dar cellalt? A, da, timonierul-ef. Hai, cum i zice? Fox.
Vino-i n fire! Zise diplomatul, lansnd un nou atac sacadat. Nu mai
avem timp. Citeam n cabina mea. Am auzit un ciocnit la u. Sir Reginald. A
msurat poziia noastr la unu noaptea. Cu sextantul. Cursul era greit.
Trebuia s-o lum prin stnga insulei Mannar. Noi mergem prin dreapta. L-am
trezit pe timonierul-ef. Fox, spune-i.
Englezul fcu un pas nainte. Prea zdruncinat ru.
Aici sunt bancuri de nisip, domnule. Sunt i stnci, zise el ntr-o
francez stricat. aisprezece mii de tone, domnule. Dac ajunge pe uscat, se

rupe n dou ca o baguette. O baguette, nelegei? nc o jumtate de ceas pe


cursul sta i va fi prea trziu s ne mai ntoarcem!
Minunate veti! Acum papa Gauche trebuia s se prefac ntr-un lup de
mare i s spulbere blestemul insulei Mannar!
i, m rog, de ce nu-i spunei cpitanului c. A apucat-o pe un curs
greit?
Timonierul-ef se uit repede la rus, parc cerndu-i ajutorul.
Domnul Fandorin spune c nu trebuie s facem asta.
Renier s-a hotrt s joace cartea cea mare. Rusul ncepu iar s
vorbeasc sacadat: E n stare de orice. Ar putea pune s-l aresteze pe Fox.
Pentru c n-a respectat ordinele. Ar putea chiar s foloseasc un revolver. El e
cpitanul. Cuvntul lui e lege pe vapor. Doar noi trei tim ce se ntmpl. Ne
trebuie un reprezentant al autoritii. Dumneata, comisare. S mergem!
Stai, stai! Gauche i duse minile la frunte. M-a luat ameeala. Prin
urmare, Renier a nnebunit?
Nu. E hotrt s scufunde vasul. i, odat cu el, pe toi cei de la bord.
n ce scop?
Nu, nu, hotrt lucru, asta nu se ntmpl cu adevrat. Totul e un vis
urt.
Dndu-i seama c Gauche nu putea fi ademenit cu una, cu dou afar
din brlogul lui, Fandorin ncepu s-i explice mai rar i mai limpede, fr s se
blbie:
Am pornit de la un singur indiciu, mai bine zis o bnuial oribil.
Renier vrea s scufunde vaporul i s ucid toi pasagerii pentru a-i ascunde
crima i a-i acoperi urmele. Vrea s trimit toate dovezile pe fundul oceanului.
Dac i vine greu s crezi c un om e n stare s curme mii de viei cu atta
nepsare, atunci gndete-te la rue de Grenelle i amintete-i de Sweetchild. n
goana dup comoara din Brahmapur, vieile omeneti nu au nici o valoare.
Gauche nghii n sec.
n goana dup comoar?
Da, zise Fandorin, fcnd un efort s se stpneasc. Renier este fiul
rajahului Bagdassar. Ghicisem, dar nu eram sigur. Acum nu mai ncape nici o
ndoial.
Cum adic, fiul? Prostii! Rajahul a fost indian, iar Renier e francez getbeget.
Ai observat c nu mnnc vit i porc? nelegi de ce? Aa a fost
obinuit nc din copilrie. n India, vaca este considerat animal sacru, iar
musulmanii nu mnnc porc. Rajahul o fi fost el indian, dar era de religie
musulman.

Asta nu dovedete nimic! Spuse Gauche ridicnd din umeri. Renier


zicea c ine regim.
Atunci cum se explic pielea lui oache?
L-a btut soarele cnd naviga pe mrile sudului.
Renier i-a petrecut ultimii doi ani pe ruta Londra-New York i LondraStockholm. E pe jumtate indian, Gauche. Pune-i mintea la contribuie! Soia
rajahului a fost franuzoaic i n timpul rscoalei ipailor fiul lor se afla la
studii n Europa cel mai probabil n Frana, patria mamei sale. Ai intrat
vreodat n cabina lui Renier?
Da, m-a invitat acolo. I-a invitat pe toi.
Ai vzut poza de pe mas? apte picioare de ap sub chil, dragule!
Franoise B.
Da, am vzut-o. E a mamei sale.
Dac e maic-sa, atunci de ce scrie B n loc de R? Fiul i mama ar
trebui s poarte acelai nume de familie.
Poate c ea s-a recstorit.
Poate. N-am avut timp s verific. Dar ce-ai zice dac Franoise B.
nseamn Franoise Bagdassar? n stil european, din moment ce rajahii indieni
nu folosesc nume de familie.
Atunci de unde pn unde Renier?
Nu tiu. S presupunem c a adoptat numele de fat al mamei sale
cnd a fost naturalizat.
Speculaii, i-o ntoarse Gauche. Nici mcar un singur fapt pe care te
poi bizui. Numai dac i s presupunem.
Nu te contrazic. Dar nu eti de acord c felul n care s-a purtat Renier
la vremea asasinrii lui Sweetchild e suspect? i aduci aminte c locotenentul
s-a oferit s aduc alul doamnei Kleber i a cerut ca profesorul s nu nceap
pn nu se ntoarce i el? Cred c lui Renier i-au fost de-ajuns cele cteva
minute ct a lipsit pentru a da foc la coul de gunoi i a lua scalpelul din
cabin.
i, m rog, de ce crezi c la el a fost scalpelul?
i-am spus c legtura cu lucrurile negrului a disprut dup
percheziie. Cine a condus percheziia? Renier!
Gauche cltin din cap, nc sceptic. Vaporul se nclin brusc i
comisarul se lovi zdravn cu umrul de tocul uii, ceea ce nu avu darul s-i
mbunteasc dispoziia.
i aminteti cum i-a nceput Sweetchild povestea? Continu
Fandorin. i scoase ceasul din buzunar, se uit la el i ncepu s vorbeasc
mai iute. Totul mi-a devenit limpede, i n legtur cu alul, i cu fiul
rajahului! E o treab simpl, de conopist. Trebuie doar s scotoceti prin

registrele de la cole Maritime i afli adevrul! Nu numai c a ghicit secretul


alului, dar a descoperit i cte ceva despre fiul rajahului. De pild, c a fost
nscris la cole Maritime din Marsilia. O coal pentru marinari, la care, din
ntmplare, a fost nscris i Renier al nostru. Sweetchild a pomenit de o
telegram pe care a trimis-o unei cunotine de la Ministerul de Interne. Poate
ncerca s afle ce s-a ntmplat cu copilul. Fr ndoial c a descoperit ceva,
dar n-a ghicit c Renier era fiul rajahului, altfel ar fi fost mai prudent.
i ce-a descoperit despre al? ntreb Gauche nerbdtor.
Cred c pot s rspund i la aceast ntrebare, dar nu acum, mai
trziu. Nu mai avem timp!
Prin urmare, crezi c nsui Renier a provocat incendiul i c s-a
folosit de panica ce a urmat pentru a nchide pe vecie gura profesorului?
ntreb Gauche gnditor.
Da, fir-ar s fie! Folosete-i creierul! tiu c nu avem destule dovezi,
dar mai sunt doar douzeci de minute pn cnd Leviatan intr n strmtoare!
ns comisarul nu se lsa convins cu una, cu dou.
Arestarea unui cpitan n largul mrii este considerat revolt pe fa.
De ce l-am crede pe gentlemanul acesta? Fcu semn cu brbia ctre baronet.
Drguul de el spune mereu tot felul de gogomnii.
Englezul cel rocovan rse dispreuitor i se uit la Gauche ca i cum
comisarul era un viermior sau un purice. Nu catadicsi s se coboare ntr-att
nct s-i rspund.
Pentru c l suspectez de mult pe Renier, zise repede rusul, i pentru
c mi s-a prut ciudat ce-a pit cpitanul Cliff. De ce a trebuit locotenentul s
vorbeasc atta timp prin telegraf cu Londra? Simplu: ei nu tiau c fiica lui
Cliff a fost, chipurile, rnit ntr-un incendiu. i-atunci cine a trimis telegrama
la Bombay? Conducerea pensionului? De unde puteau cunoate ruta lui
Leviatan cu asemenea precizie? Cred c nsui Renier a trimis mesajul. n
ghidul meu turistic scrie c n Bombay sunt cel puin zece oficii telegrafice. E
floare la ureche s trimii o depe de la un birou la altul.
i de ce, fir-ar el afurisit, ar fi vrut s trimit o asemenea depe?
Pentru a prelua comanda vaporului. tia c, dup ce va primi vestea,
cpitanul Cliff n-ar mai fi n stare s continue cltoria. Principala ntrebare
este de ce i-a asumat Renier un risc att de mare. Nu din vanitate prosteasc
doar ca s comande nava o sptmn i-apoi s lase totul din mn. Exist o
singur explicaie posibil: a fcut asta ca s-l poat trimite pe Leviatan la
fundul oceanului, mpreun cu toi pasagerii i membrii echipajului. Ancheta se
apropiase periculos i simea laul strngndu-i-se n jurul gtului. tia c
poliia va continua s-i vneze pe suspeci. Dar, cu o epav i cu toi martorii

disprui pe mare, cazul ar fi nchis. Apoi nu l-ar mai mpiedica nimic s pun
mna pe sipetul rajahului cnd i-ar cdea mai bine.
Dar va muri i el odat cu noi!
Nu, nu va muri. Tocmai am cercetat barca de salvare a cpitanului: a
fost pregtit pentru lansarea la ap. E mic, dar solid, poate s nfrunte cu
uurin o furtun. Am gsit n ea o provizie de ap, un co cu hran i nc
ceva, de-a dreptul mictor: o geant de voiaj garnisit cu tot ce-i trebuie la
drum. Pesemne c Renier plnuiete s prseasc vaporul imediat dup ce
Leviatan intr n strmtoare i nu mai poate ntoarce. Vaporul nu va avea loc s
crmeasc i, chiar dac am opri motoarele, curentul ne va purta ctre stnci.
Unii s-ar putea salva, pentru c nu suntem departe de rm, ns cei mai muli
se vor neca i vor fi dai disprui.
Nu ncerca s fii mai prost dect eti, monsieur poliist! Se bg i
timonierul-ef, lsnd la o parte politeurile. Am pierdut deja prea mult timp.
Domnul Fandorin m-a trezit i mi-a spus c vaporul merge pe un curs greit.
Am dat s aipesc la loc i i-am zis s se duc dracului.
Atunci mi-a propus o prinsoare, o sut de lire pentru una singur n
cazul n care cpitanul a greit cursul. Mi-am spus c s-a icnit doar toat
lumea tie c ruii sunt excentrici i c o s-i iau banii fr s mic un deget.
Prin urmare, m-am dus pe punte. Totul era n ordine. Cpitanul la post, pilotul
la crm. Totui, de dragul celor o sut de lire, am verificat cursul i, crede-m,
m-au trecut toate apele. Nu i-am suflat cpitanului nici un cuvinel. Domnul
Fandorin m avertizase s nu-i spun nimic. i asta pilotul se uit la ceas sa ntmplat acum douzeci i cinci de minute.
Apoi adug ceva n englez, un comentariu fr ndoial jignitor la
adresa francezilor n general i a poliitilor francezi n special. Gauche reui s
priceap un singur cuvnt: frog.
Comisarul ezit nc vreo cteva clipe, apoi se hotr. Se transform ntro clipit i ncepu s se mbrace cu micri iui i precise. i ia ceva timp lui
papa Gauche s treac de la pas la galop, dar, odat pornit, nu mai are nevoie
de ndemnuri.
n timp ce-i punea pantalonii i jacheta, i spuse timonierului:
Fox, cheam pe punte doi marinari cu carabine. Ar trebui s vin i
secundul. Nu, mai bine nu, n-avem timp s lum de la capt explicaiile.
i strecur n buzunar credinciosul su revolver Lefaucheux i i oferi
diplomatului un Marietta cu patru focuri.
tii cum s-l foloseti?
l prefer pe-al meu, un Herstal-Agent, i rspunse Fandorin, artndu-i
un revolver solid i artos, aa cum Gauche nu mai vzuse pn atunci. i mai
am ceva.

Cu o micare fulgertoare, trase din baston o lam de spad, subire i


flexibil.
Atunci s mergem.
Gauche se hotrse s nu-i dea i baronetului o arm cine tie ce
prpd ar face un lunatic ca el?
Cei trei strbtur repede coridorul. Ua unei cabine se ntredeschise i
Renate Kleber arunc o privire afar. Purta un al peste rochia de sear.
Domnilor, ce v-a apucat s tropii aa, ca o turm de elefani?
Exclam ea furioas. Nu pot s dorm din cauza furtunii steia blestemate.
nchidei ua i nu ieii cabin, i spuse aspru Gauche, mpingnd-o
nuntru fr s se opreasc.
Comisarului i se pru c vede crpndu-se puin i ua cabinei nr. 24, n
care sttea domnioara Stamp, dar nu era momentul potrivit s-i fac griji din
pricina unor fleacuri.
Cnd ajunser pe punte, vntul turbat le arunc n obraji stropi de
ploaie. Erau nevoii s strige pentru a se face auzii.
Ajunser la baza scrii care ducea la cabina de navigaie i la puntea de
comand. Fox i atepta deja acolo, nsoit de doi marinari.
i-am spus s iei carabine! Zbier Gauche.
Sunt n rastel! Strig pilotul, cu gura lipit de urechea comisarului.
Cpitanul pstreaz cheia!
N-are importan, s urcm, i ndemn Fandorin, nsoindu-i
cuvintele cu un gest. Picturile de ploaie strluceau ca nite perle pe chipul lui.
Gauche se uit n jur i se nfior: n lumina intermitent a fulgerelor,
ploaia strlucea ca oelul pe cerul de smoal, iar valurile fierbeau n bezn,
ncununate cu creste de spum alb. Era o privelite impresionant.
Urcar bocnind treptele de fier, cu ochii pe jumtate nchii din cauza
ploii biciuitoare. Gauche deschidea drumul. n aceast clip el era cea mai
important persoan de pe Leviatan, monstrul uria de 200 de metri lungime,
care aluneca fr s bnuiasc spre propria lui pieire. Piciorul i alunec pe
ultima treapt i Gauche reui abia n ultima clip s se agae de balustrad.
i ndrept spatele i se opri s-i trag rsuflarea.
Ajunseser cu toii sus. Deasupra lor nu mai era nimic, cu excepia
courilor care scuipau din cnd n cnd roiuri de scntei i a catargelor
aproape invizibile n ntunecime.
n faa lor se afla o u din oel, cu balamale solide. Gauche i ridic
degetul la buze, fcndu-le semn s pstreze tcerea. Precauia nu era
necesar: marea fcea un asemenea vacarm, nct nimeni din cabin nu i-ar fi
putut auzi.

Asta-i ua care duce la puntea de comand i la cabina de navigaie,


strig Fox. Nimeni nu are voie s intre fr permisiunea cpitanului.
Gauche scoase revolverul din buzunar i l arm. Fandorin i urm
exemplul.
S nu scoi un cuvinel, l avertiz comisarul pe mult prea
ntreprinztorul diplomat. Las-m pe mine s vorbesc. Ah, n-ar fi trebuit s te
ascult.
mpinse ua cu o micare hotrt. Dar, bineneles, afurisita de u
refuz s se clinteasc.
S-a ncuiat pe dinuntru, zise Fandorin. Spune ceva, Fox.
Pilotul btu cu putere i strig n englez:
Domnule cpitan, eu sunt, Jeremy Fox! V rog, deschidei! Avem o
urgen!
Auzir n sfrit glasul nbuit al lui Renier:
Ce s-a ntmplat, Jeremy? Ua rmase nchis.
Timonierul-ef se uit pierdut la Fandorin. Rusul i fcu semn
comisarului, apoi i duse arttorul la tmpl i aps pe un trgaci imaginar.
Gauche nu pricepu semnificaia numrului de pantomim, ns Fox ddu din
cap i zbier din rrunchi:
Poliaiul francez s-a mpucat!
Ua se ddu imediat de perete i Renier se trezi nas n nas cu un Gauche
ud leoarc, dar altminteri foarte viu. Comisarul ndrept eava revolverului spre
pieptul cpitanului.
Renier ip i fcu un salt ndrt, de parc l plesnise cineva peste obraz.
Poftim i dovada pe care i-o doreai: un om cu contiina curat n-ar ncerca s
fug aa din faa unui reprezentant al legii. Gauche nh fulgertor gulerul
pelerinei din pnz cerat a cpitanului.
M bucur s vd c vestea decesului meu te-a ndurerat n aa hal,
drguul meu rajah, susur comisarul, apoi ltr cuvintele bine cunoscute i
temute de toi infractorii parizieni: Minile sus! Eti arestat!
Se spune c pn i cei mai notorii cuitari din Paris se pierdeau cu firea
cnd auzeau aceste vorbe.
Pilotul, pe jumtate ntors ctre ei, ncremenise i scpase crma din
mini.
ine crma aia cum trebuie, dobitocule! Url Gauche la el. Hei, tu de
colo! Strig la unul dintre marinari, artndu-i cu degetul. Adu-i aici imediat pe
secund, trebuie s preia comanda. Pn atunci, tu dai ordine, Fox. Grbete-te,
omule! Strig oprii motoarele, mainile napoi sau mai tiu eu ce, nu sta
acolo ca o momie.

Lsai-m s vd, zise pilotul, aplecndu-se peste o hart. Poate c


nu-i prea trziu s ntoarcem la babord.
Vinovia lui Renier era limpede. Fostul cpitan nici mcar nu ncerca s
par ofensat, doar sttea acolo, cu capul plecat, cu minile ridicate i cu
degetele tremurnde.
Bun, atunci s discutm nielu, nu-i aa? i spuse Gauche. O, ce
uet mic i drgu ne ateapt.
Renate Kleber.
Renate Kleber ajunse la micul dejun mai trziu dect ceilali, aa c fu
ultima care afl despre evenimentele din seara trecut. Toi se npustir asupra
ei, nerbdtori s-i aduc la cunotin teribilele i incredibilele veti.
Pare-se, cpitanul Renier nu mai era cpitan.
Pare-se, Renier nici mcar nu era Renier.
Pare-se, era fiul rajahului.
Pare-se, el i omorse pe toi.
Pare-se, vaporul aproape se scufundase ast-noapte.
Dormeam cu toii adnc n cabinele noastre, opti Clarissa Stamp, cu
ochi mari i plini de groaz, i ntre timp individul acela crmea nava drept spre
stnci. V nchipuii ce s-ar fi ntmplat? Parc aud zgomotul cumplit de fier
frecndu-se de piatr, o izbitur, geamtul plcilor smulse din bordaj.
Zdruncintura te arunc din pat pe podeaua cabinei i, pre de cteva clipe, nu
tii pe ce lume eti. Apoi strigte, bocnit de pai pe coridor. Podeaua se nclin,
i se tot nclin. Tresari i i dai seama ngrozit c vaporul nu mai nainteaz, a
ncremenit. Toi dau nval pe punte, pe jumtate despuiai.
Eu nu! Declar cu hotrre soia doctorului.
Marinarii ncearc s lase la ap brcile de salvare. Clarissa continu
cu acelai glas nbuit, aproape hipnotic, fr s bage n seam intervenia
doamnei Truffo: Dar sunt mpiedicai de viermuiala pasagerilor care s-au
adunat pe punte. Fiecare val nclin i mai mult vaporul pe-o parte. Abia mai
izbutim s ne inem pe picioare, trebuie s ne agm de ceva. Noaptea e ca de
smoal, marea vuiete, tunetele fac cerul s se cutremure. n sfrit, o barc e
lsat la ap, dar n ea se ngrmdesc atia oameni nnebunii de fric, nct
se rstoarn ntr-o clip. Copiii.
V-v rog, ajunge, o ntrerupse Fandorin, cu blndee, dar ferm, pe
oratoare.
Ar trebui s v apucai s scriei romane nautice, remarc doctorul,
ncruntndu-se.
Dar Renate ncremenise, cu mna la inim. Era deja palid din pricin c
nu dormise, ns acum, dup ce auzise vetile, se nverzise de-a binelea.
O! Exclam ea, apoi repet: Ooo!

Se ntoarse ctre Clarissa, cu o expresie sever:


De ce ne spui toate lucrurile acestea ngrozitoare? tii, desigur, c n
starea n care m aflu nu trebuie s ascult aa ceva!
Copoiul nu se afla la mas. Cam neobinuit pentru el s rateze miculdejun.
Dar unde este domnul Gauche? ntreb Renate.
nc n-a terminat interogatoriul prizonierului, i rspunse japonezul.
n ultimele cteva zile nu mai fusese att de acru i renunase s o strpung
pe Renate cu priviri de fiar slbatic.
i domnul Renier chiar a mrturisit c se face vinovat de aceste crime
nfiortoare? Continu ea cu glas ntretiat. Se defimeaz singur. Pesemne c
nu mai gndete limpede. tii, am observat cu ceva timp n urm c nu era n
apele lui. A spus chiar el c e fiul rajahului? M rog, cred c e mai bine aa
dect s fi spus c e fiul lui Napoleon. E clar c bietul om nu mai este n toate
minile.
i nu numai asta, madame, nu numai asta, rsun deodat n spatele
ei vocea comisarului Gauche.
Renate nu-l auzise intrnd, ns nu era de mirare: furtuna se potolise,
totui marea era nc agitat, iar vaporul se cltina pe valurile nalte. n fiece
clip se auzea ceva scrind, zdrngnind sau trosnind. Pendula Big Benului
nu se mai legna de cnd l lovise glonul, iar acum turnul masiv se apleca
periculos cnd ntr-o parte, cnd n cealalt. Mai devreme sau mai trziu
oroarea asta se va prbui, i spuse Renate ntr-o doar, nainte s-i
concentreze iar atenia asupra comisarului.
Ce se ntmpl? V rog s-mi spunei imediat! i ceru ea.
Poliistul se ndrept fr grab spre scaunul su i se aez. i fcu
semn stewardului s-i toarne o cafea.
Vai, sunt absolut extenuat, se plnse el. i pasagerii? Au aflat?
Vaporul zumzie ca un stup din pricina noutilor, dar pn acum
prea puini au aflat amnuntele, rspunse doctorul. Domnul Fox mi-a povestit
tot i am considerat c e de datoria mea s-i informez i pe ceilali.
Gauche se uit la Fandorin, apoi la ticnitul cel rocovan i cltin din
cap, vizibil surprins.
Vd c dumneavoastr, domnilor, nu v place s sporovii.
Renate nu nelese unde btea comisarul, dar era oricum o remarc
lipsit de importan n contextul evenimentelor.
Ce s-a ntmplat cu Renier? Chiar a mrturisit c e vinovat de toate
atrocitile?
Gauche sorbi din cafea, savurnd-o ndelung. Astzi prea ntr-un anume
fel schimbat. Nu mai arta ca un dulu btrn care latr i nu muc, nu,

copoiul de azi prea gata n orice clip s te nhae de mn. Dac nu erai
atent, putea chiar s smulg o bucic din tine. Renate se hotr pe loc s-l
boteze altfel pe comisar: Buldogul.
O cafea sublim, zise Buldogul pe un ton mulumit. Da, firete c a
mrturisit. Ce putea s fac? Mi-a luat ceva timp s-l conving, dar papa
Gauche nu duce lips de experien. Chiar n clipa asta, amicul dumitale
Renier i aterne mrturisirea pe hrtie. S-a pornit ru, nu-i chip s-l mai
opreti. L-am lsat acolo s-i sfreasc declaraia.
De unde pn unde amicul dumitale? ntreb Renate alarmat. Nu
fii ridicol. E doar un brbat bine-crescut, a ntins o mn de ajutor unei
doamne care ateapt un copil. Pe deasupra, mi-e greu s cred c este un
monstru.
Cnd i va ncheia mrturisirea, am s v-o dau s-o citii, i promise
Buldogul. De dragul vremurilor de odinioar. Gata, acum totul s-a terminat,
ancheta s-a sfrit. Sper c de data asta nu avei de gnd s luai aprarea
clientului meu, domnule Fandorin. Cu nici un chip nu poate scpa de ghilotin.
Mai degrab de azilul de nebuni, observ Renate.
Rusul era gata s spun i el ceva, dar se abinu n ultima clip. Renate
l privi curioas. Prea la fel de proaspt i de linitit ca i cnd i-ar fi petrecut
toat noaptea visnd dulce n patul lui. i, ca ntotdeauna, era mbrcat
impecabil: jachet alb i bluz de mtase mpodobit cu stele micue. Un
personaj tare ciudat, Renate nu mai ntlnise pn atunci unul ca el.
Ua se izbi de perete cu atta putere, nct aproape sri din ni, i un
marinar cu privire slbatic se ivi n prag. Cnd l vzu pe Gauche, ddu fuga
la el i i opti ceva, fluturnd din mini ca o moric.
Renate ncerc s trag cu urechea, dar nu reui s priceap dect
cuvintele rostite n englezete ticlos i pe mormntul maic-mii.
Ce s-a mai ntmplat?
Doctore, vino pe coridor. Buldogul mpinse cu un gest nervos farfuria
cu omlet. Te-a ruga s-mi traduci ce bolborosete flcul sta.
i toi trei ieir din salon.
Cum? Url comisarul pe coridor. Unde-i era mintea, cpn seac?
Se auzi zgomotul unor pai care se pierdeau n deprtare, apoi tcere.
Nu pun piciorul afar din salon pn nu se ntoarce domnul Gauche,
zise Renate cu hotrre.
Ceilali preau s fie de aceeai prere. Linitea care se aternu n
salonul Windsor era ncordat i grea.
Comisarul i Truffo se ntoarser dup o jumtate de ceas. Amndoi erau
posomori.

S-a ntmplat ceea ce era de ateptat c se va ntmpla, i anun


doctorul cel mrunel i continu fr s mai atepte ntrebrile: Aceast
afacere tragic s-a sfrit. Criminalul nsui a scris ultimul cuvnt.
A murit? Exclam Renate, srind deodat n picioare.
S-a sinucis? ntreb Fandorin. Dar cum? Sunt sigur c v-ai luat
msuri de prevedere.
ntr-un caz att de important, firete c mi-am luat msuri de
prevedere, spuse Gauche pe un ton sumbru. Singurele piese de mobilier din
cabina n care l-am interogat erau o mas, dou scaune i un pat. Picioarele lor
sunt prinse n podea. Totui, dac un om s-a hotrt s moar, nu poi face
nimic pentru a-l opri. Renier i-a crpat capul izbindu-l de muchia unui zid. E
un loc n cabin n care se afl o ieitur. i a fost att de ndemnatic n
aceast privin, nct paznicul n-a auzit nimic. A descuiat ua abia cnd i-au
adus micul-dejun i l-a gsit zcnd ntr-o balt de snge. I-am ordonat s nu
ating nimic. Las-l s dospeasc acolo o vreme.
mi permitei s m uit i eu? ntreb Fandorin.
Suntei invitatul meu. Zgii-v la el ct dorii, domnule rus, eu am de
gnd s-mi sfresc masa.
i Buldogul trase linitit ctre el farfuria cu omleta.
Patru dintre ei se duser s-l vad pe cel care tocmai i luase zilele:
Fandorin, Renate, japonezul i, destul de ciudat, soia doctorului. Cine-ar fi
crezut c btrna gsc eapn ca o scndur e att de iscoditoare?
Renatei i clnneau dinii cnd se uit n celul peste umrul lui
Fandorin. Vzu silueta de-acum bine cunoscut, cu umeri largi, ntins piezi
pe podeaua cabinei, cu capul lng muchia ieit n afar a peretelui. Renier
zcea cu faa n jos i cu braul drept rsucit ntr-o poziie nefireasc.
Renate rmase pe coridor, vzuse destul i fr s se apropie. Ceilali
intrar i se aplecar deasupra cadavrului.
Japonezul ridic capul mortului i i atinse cu degetul fruntea
nsngerat. A, da, parc e doctor, nu-i aa?
Doamne, fie-i mil de fiina aceasta pctoas, gunguri doamna
Truffo cu pioenie, n englez.
Amin, adug Renate i i ntoarse faa de la oribila privelite.
Revenir n salon fr s mai scoat o vorb.
Intrar exact la timp pentru a-l vedea pe Buldog sfrind de mncat,
tergndu-i cu un ervet buzele mnjite de grsime i scond faimoasa map
neagr.
V-am promis c v art declaraia rposatului nostru tovar de mas,
zise el impasibil, rsfirnd pe mas trei hrtii, dou coli ntregi i nc o
jumtate, toate acoperite cu scris mrunt. S-a dovedit c aceasta este

scrisoarea lui de adio i n aceeai msur mrturisirea lui, dar acum nu mai
conteaz. Ai vrea s-o auzii?
Comisarul nu trebui s repete invitaia toi se strnser n jurul lui,
inndu-i rsuflarea. Buldogul lu prima hrtie, ntinse braul, i miji ochii i
ncepu s citeasc:
Comisarului Gustave Gauche, reprezentant al Poliiei Franceze
19 aprilie 1878, 6.15 dimineaa.
La bordul vaporului Leviatan.
Eu, Charles Renier, din propria mea voin i nesilit de nimeni, fac prin
prezenta urmtoarea mrturisire, numai din dorina de a-mi despovra
contiina i de a limpezi motivele care m-au mpins s comit acte criminale
ngrozitoare. Soarta m-a tratat ntotdeauna cu mare cruzime.
Ei, uite un cntecel pe care l-am mai auzit de-o mie de ori, observ
comisarul. Nici un uciga, tlhar sau coruptor de minori n-a spus vreodat n
faa curii cu juri c soarta l-a rsfat cu darurile ei i c el, blestematul, le-a
dat cu piciorul. Dar mai bine s continum.
Soarta m-a tratat ntotdeauna cu mare cruzime i, dac m-a rsfat
totui n zorii vieii, a fcut-o doar ca s m chinuie i mai abitir mai trziu. Am
fost singurul fiu i motenitor al unui rajah nespus de bogat, un om de o mare
buntate, care cunotea i nelepciunea Orientului, i pe cea a Occidentului.
Pn la vrsta de nou ani n-am tiut ce sunt acelea mnia, teama, invidia sau
dorinele nemplinite. Mama, care era bolnav de dorul de cas, i petrecea cu
mine fiecare clip, povestindu-mi despre la belle France i veselul Paris, unde
copilrise i crescuse. Tata s-a ndrgostit de ea nebunete nc de prima dat
cnd a vzut-o, la clubul Bagatelle, une era dansatoare solist. Franoise
Renier (acesta era numele mamei mele, pe care l-am adoptat i eu cnd am
devenit cetean francez) n-a rezistat ispitelor pe care le promitea viaa alturi
de un suveran din Orient i s-a mritat cu el. Dar mritiul nu i-a adus
fericirea, dei l-a respectat sincer pe tata i i-a rmas credincioas pn azi.
Cnd India a fost necat de valurile unei revolte sngeroase, tata a simit
primejdia i ne-a trimis n Frana. Rajahul tia de mult vreme c englezii
puseser ochii pe nepreuitul lui sipet cu nestemate i c nu se vor da n lturi
de la nimic pentru a nha comoara din Brahmapur.
La nceput, mama i cu mine n-am dus lips de nimic locuiam ntr-un
conac din Paris, nconjurai de servitori. Eu nvam la un liceu renumit,
alturi de copiii monarhilor i milionarilor. Dar apoi totul s-a schimbat i am
ajuns s cunosc abisul ntunecat al srciei i umilinei.
Nu voi uita niciodat ziua nefast cnd mama mi-a spus, plngnd, c
mi-am pierdut tatl, titlul de noblee i patria. Un an mai trziu mi-a parvenit
n sfrit, prin oficiile ambasadei britanice din Paris, singura motenire pe care

mi-a lsat-o tata. Era un Coran. Pe vremea aceea mama deja m botezase i m
dusese la prima mprtanie, dar mi-am jurat c voi nva araba n aa fel
nct s pot citi nsemnrile pe care tata le fcuse cu mna lui pe marginea
paginilor din Cartea Sfnt. Au trecut ani pn cnd mi-am ndeplinit
promisiunea, ns am s scriu despre asta ceva mai departe.
Rbdare, rbdare, zise Gauche cu un surs piicher. Vom ajunge i
acolo. Partea aceasta este preambulul liric.
Ne-am mutat imediat ce am primit vetile ngrozitoare, la nceput ntr-un
hotel scump, apoi n altul mai ieftin i n cele din urm ntr-un modest
apartament mobilat. Numrul servitorilor s-a micorat de fiecare dat, pn
cnd am rmas singuri. Mama n-a fost niciodat o femeie cu sim practic, nici
pe vremea tinereii sale tumultuoase, nici mai trziu. Bijuteriile pe care le luase
cu ea n Europa ne-au ajuns ct s trim respectabil doi sau trei ani, apoi neam prbuit de-a dreptul n srcie. M-am mutat la o coal obinuit, unde
zilnic mncam btaie i eram strigat Oacheul. Viaa aceea chinuit m-a
nvat s pstrez totul pentru mine i s fiu rzbuntor. Am nceput s in un
jurnal n care mi-am notat numele tuturor celor care m batjocoreau, pentru a
le plti cndva cu aceeai moned. Mai devreme sau mai trziu un prilej tot
avea s se iveasc. Dup ani i ani, m-am ntlnit cu unul dintre ticloii din
nefericita mea adolescen. Nu m-a recunoscut: ntre timp mi schimbasem
numele i nu mai semnm cu slbnogul de hindu (alt porecl folosit
mpotriva mea) pe care obinuia s-l persecute. ntr-o sear l-am ateptat pe
fostul meu coleg de coal cnd acesta se ntorcea acas dup o escapad
bahic. M-am prezentat cu fostul meu nume i i-am curmat fulgertor strigtul
de surprindere cu o lovitur de stilet n ochiul drept, o micare pe care o
nvasem n crciumile ru-famate din Alexandria. Mrturisesc aceast crim
pentru c nu vd cum mi-ar putea nruti situaia.
Mda, aici are mare dreptate, consimi Buldogul. Un cadavru mai mult
sau mai puin nu prea mai conteaz acum.
Cnd am mplinit treisprezece ani, ne-am mutat de la Paris la Marsilia,
pentru c viaa era mai ieftin acolo i mama avea rubedenii n ora. La
aisprezece ani, dup o escapad pe care nu vreau s mi-o reamintesc, am fugit
de-acas i m-am angajat mus pe un schooner. Am navigat doi ani pe apele
Mediteranei. A fost o ncercare grea, dar i o experien folositoare. Am devenit
un brbat puternic, suplu i nenduplecat, i mai trziu asta m-a ajutat s
ajung cel mai bun cadet din cole Maritime de la Marsilia. Am absolvit
cursurile cu brio i de-atunci am lucrat pe cele mai bune vase ale flotei
comerciale franceze. Cnd, la sfritul anului trecut, s-au fcut nscrieri pentru
postul de secund al mreului vapor cu aburi Leviatan, serviciul fr pat de

pn atunci i recomandrile excelente mi-au asigurat succesul. Dar pe vremea


aceea dobndisem deja i un el.
Cnd lu de pe mas a doua fil, Gauche i preveni asculttorii:
Aici ncepe s fie interesant.
n copilrie luasem lecii de arab, dar profesorii mei fuseser prea
ngduitori cu motenitorul tronului i nu nvasem mare lucru. Mai trziu,
cnd am plecat cu mama n Frana, leciile s-au oprit cu totul i am uitat i
puinul pe care-l tiam. Ani n ir, Coranul cu nsemnrile tatei mi s-a prut o
carte fermecat, scris ntr-un alfabet magic pe care nici un muritor nu poate
s-l descifreze. Ct de bucuros am fost dup aceea c n-am cerut nimnui smi tlmceasc notele de pe marginile paginilor! Luasem hotrrea de neclintit
c trebuie s dezleg cu orice pre misterul numai prin propriile-mi puteri. M-am
strduit s renv araba n timp ce navigam ctre Maghreb i Levant i, puin
cte puin, Coranul a nceput s-mi vorbeasc cu glasul tatei. Au mai trecut
totui muli ani pn am nceput s bnuiesc c nsemnrile scrise de mn
aforisme subtile ale unor nelepi orientali, fragmente din poeme i sfaturi
lumeti transmise de un tat iubitor fiului su alctuiau un fel de mesaj
cifrat. Dac notele erau citite ntr-o anume ordine, deveneau instruciuni
precise i amnunite, ns numai cel care le-ar fi nvat pe de rost i le-ar fi
gravat n inima lui le-ar fi putut nelege. Cel mai mult m-am luptat cu dou
versuri dintr-un poem necunoscut:
Vestitorul morii i va aduce.
alul nroit de sngele tatlui.
Cu un an n urm, pe cnd citeam memoriile unui general englez care se
luda n gura mare cu isprvile curajoase din timpul Marii Rscoale (motivul
interesului meu n privina acestui subiect ar trebui s fie limpede de-acum),
am aflat despre darul pe care rajahul din Brahmapur l-a trimis fiului su
nainte s moar. Coranul fusese nfurat ntr-un al. Vlul a nceput s-mi
cad de pe ochi. Cteva luni mai trziu, lordul Littleby i-a expus colecia la
Louvre. Am fost cel mai zelos vizitator al acelei expoziii. Cnd, n sfrit, am
vzut alul tatei, mi s-a dezvluit i nelesul urmtoarelor cuvinte:
Forma lui coluroas i ascuit e ca desenul unui munte.
i:
Ochiul orb al psrii-paradisului.
Vede drept n inima tainic a misterului.
La ce a fi putut visa n toi acei ani de exil dac nu la sipetul de lut n
care se aflau toate bogiile lumii? De cte ori am vzut n gnd capacul acela
grosolan din pmnt ars ridicndu-se pentru a-mi dezvlui iar, la fel ca n
copilria mea ndeprtat, strlucirea nepmnteasc ce cuprinde tot
universul?

Comoara mi aparinea de drept eram motenitorul ei legitim. Englezii


m jefuiser, dar nu ctigaser nimic prin trdarea lor. Hoitarul acela scrbos
de Littleby, care se mndrea cu raritile din colecia lui, furate fr ruine,
nu era mai bun dect un blestemat de negustor de obiecte furate. Nu aveam
nici cea mai mic ndoial c eram ndreptit i singurul lucru de care m
temeam era c a putea da gre n misiunea mea nobil.
i chiar am fcut cteva greeli cumplite i de neiertat. Prima a fost
moartea servitorilor, i mai cu seam a copiilor. Firete, n-am vrut s-i ucid,
pentru c erau cu totul nevinovai. Aa cum ai ghicit, m-am dat drept doctor i
le-am fcut injecii cu o soluie de morfin. Plnuisem doar s-i adorm, ns,
din pricina lipsei de experien i a grijii c drogul nu-i va face efectul, am
greit doza.
La etaj m atepta o mare surpriz. Cnd am spart geamul vitrinei i miam ngropat faa n alul tatei, cu minile tremurnd de adoraie, o u s-a
deschis brusc i stpnul casei a intrat chioptnd. Potrivit informaiilor mele,
lordul nu era acas, dar l-am vzut deodat n faa mea, cu un revolver n
mn. N-am avut de ales. Am apucat statueta lui Shiva i l-am lovit n cap cu
toat puterea. n loc s cad pe spate, el s-a prbuit nainte, m-a luat n brae
i m-a stropit cu snge. Pe sub halatul alb de doctor purtam uniforma de
marin pantalonii albatri cu vipuc roie, foarte asemntori cu cei pe carei poart medicii din serviciul municipal. Eram foarte mndru de gselnia mea,
dar n cele din urm s-a dovedit a fi calea spre pierzanie. Cuprins de spasmele
morii, victima mi-a smuls de la rever emblema vaporului. Abia dup ce m-am
ntors la bord am observat c dispruse. Am reuit s obin alta, ns lsasem
n urm o dovad fatal.
Nu-mi amintesc cum am plecat de-acolo. tiu doar c n-am ndrznit s
ies pe ua din fa i mi aduc aminte c am srit gardul din grdin. Cnd miam venit n fire, stteam pe malul Senei. ntr-o mn plin de snge ineam
statueta, n cealalt strngeam revolverul habar n-aveam cnd l luasem.
Scuturat de un fior de groaz, le-am aruncat n ap. alul se afla n buzunarul
de la piept al uniformei, unde-mi nclzea inima.
A doua zi am aflat din ziare c luasem vieile a nou oameni, fr a-l
pune la socoteal pe lordul Littleby. N-am s v povestesc aici ct de tare am
suferit.
Cred i eu c nu, zise comisarul, dnd din cap. Istoria asta e un picu
prea sentimental. Ai zice c vorbete n faa jurailor: V ntreb, domnilor,
puteam oare s acionez altfel? n locul meu ai fi fcut acelai lucru. Pfui!
Continu s citeasc:
alul m scotea din mini. Pasrea miastr care avea o gaur n loc de
ochi cptase o putere stranie asupra mea. Nu mai eram n stare s-mi

controlez faptele, parc ascultam supus de un glas optit, care de-atunci


ncoace mi-a cluzit fiecare pas.
Uite-l cum i ese pledoaria de nebunie vremelnic, rse Buldogul. E o
mecherie veche, am mai auzit-o noi.
alul a disprut din cabina mea cnd treceam prin Canalul de Suez.
Parc prietenul meu cel mai bun m-ar fi prsit n voia soartei. Nu mi-a trecut
nici o clip prin minte c fusese furat. Pe-atunci eram prins att de ru n
mrejele influenei sale mistice, nct l consideram o fptur vie, nzestrat cu
suflet. Eram pur i simplu de neconsolat. Singurul lucru care m-a mpiedicat
s-mi pun capt zilelor a fost sperana c alul se va milostivi de mine i se va
ntoarce. Efortul pe care a trebuit s-l fac pentru a-mi ascunde disperarea fa
de dumneata i de ceilali aproape c m-a dat gata.
Apoi, n ajunul sosirii noastre la Aden, s-a petrecut un miracol! Cnd am
auzit strigtul de spaim al doamnei Kleber i am alergat n cabina ei, am vzut
un negru care apruse ca din pmnt i purta alul meu n jurul gtului.
Acum tiu c acel slbatic trebuie c luase estura viu colorat din cabina
mea, cu cteva zile n urm, dar n clipa aceea m-a copleit o teroare cumplit,
ca i cnd ngerul ntunecimii n persoan ieise din abisuri pentru a-mi
napoia comoara.
n harababura care a urmat l-am ucis pe negru i, n vreme ce madame
Kleber nc nu-i revenise n simiri, am luat alul de la gtul mortului. Deatunci l port mereu la piept i nu m despart de el nici o clip.
L-am ucis pe profesorul Sweetchild cu snge-rece, cu o deliberare
calculat, care mi-a provocat o stare de extaz. Atribui n ntregime clarviziunea
mea supranatural i reaciile mele rapide influenei magice a alului. Primele
cuvinte enigmatice ale lui Sweetchild mi-au dat de neles c profesorul
dezlegase misterul i luase urma fiului rajahului cu alte cuvinte, mi luase
urma. Trebuia s-l mpiedic s vorbeasc, i asta am i fcut. alul a fost
mulumit de mine, puteam s-mi dau seama dup cldura care-mi alina
srmana inim chinuit.
Totui, eliminndu-l pe Sweetchild nu fcusem altceva dect s amn
inevitabilul. M ncolisei, domnule comisar. nainte s ajungem la Calcutta,
dumneata i mai ales isteul dumitale asistent, Fandorin.
Gauche chicoti sumbru i i arunc rusului o privire piezi.
Felicitrile mele, monsieur, ai ctigat un compliment de la criminal.
Ar trebui oare s-i fiu recunosctor c te-a numit asistentul meu, i nu invers?
Buldogul ar fi fost de bun seam fericit s tearg rndul acela, ca s nu
cad sub ochii superiorilor si de la Paris. Dar un cntecel nu-i cntecel dac
n-are i versuri, nu-i aa? Renate se uit iute la Fandorin. Acesta, trgndu-se
de vrful ascuit al mustcioarei, i fcu semn comisarului s continue.

Fandorin, ai fi eliminat fr doar i poate suspecii, unul cte unul, pn


cnd eu a fi rmas singurul. V-ar fi fost de-ajuns s trimitei o telegram la
departamentul de naturalizare din Ministerul de Interne pentru a descoperi
numele pe care l folosete acum fiul rajahului Bagdassar. Iar registrul elevilor
de la cole Maritime v-ar fi artat c m-am nscris sub un nume i am absolvit
sub cu totul altul.
Mi-am dat seama c drumul care trece prin ochiul gol al psrii
paradisului nu duce la fericirea pmnteasc, ci la abisul chinurilor eterne. Am
hotrt c nu m voi despri de lumea asta ca un biet ratat, ci ca un mre
rajah. Nobilii mei strmoi n-au murit niciodat singuri, au fost nsoii pe
rugul funerar de servitorii, soiile i concubinele lor. Eu nu trisem ca un
crmuitor, dar urma s mor aa cum trebuie s moar un adevrat conductor
aa cum hotrsem. i aveam s iau cu mine n ultima cltorie nu robi i
slujnice, ci floarea societii europene. Carul meu funebru trebuia s fie un
vapor uria, o minune a progresului tehnic european. Eram ameit de
ndrzneala i grandoarea acestui plan. Da, era o perspectiv nc i mai
mbttoare dect bogia nemsurat.
Aici minte, coment Gauche pe un ton aspru. Voia s ne nece pe toi,
dar i pregtise o barc de salvare.
Comisarul lu ultima coal, sau mai bine zis jumtate de coal.
Mrturisesc c renghiul pe care i l-am jucat cpitanului Cliff a fost plin
de rutate. Pot s ofer aici doar scuza parial c nu m ateptam la un
deznodmnt att de tragic. l priveam pe Cliff cu o sincer admiraie. Da, am
vrut s preiau comanda vaporului, dar fr s pun n pericol viaa acestui om
de isprav. tiam c grija pentru soarta fiicei sale l va face s sufere, ns miam nchipuit c nu va trece mult pn va descoperi c nu are motiv s se
team. Vai, soarta crud m urmrete pas cu pas. Cum a fi putut s ghicesc
c btrnul cpitan va suferi un atac? alul acesta blestemat e vinovat pentru
toate!
Am ars triunghiul de mtase chiar n ziua cnd Leviatan a ieit din portul
Bombay. Mi-am ars toate punile de ntoarcere.
L-a ars! Exclam uimit Clarissa Stamp. Prin urmare, alul a fost
distrus?
Renate se rsuci ctre Buldog, care ddu nepstor din umeri i zise:
Slav Domnului c a fcut-o. S-o ia naiba de comoar, att am de
spus, doamnelor i domnilor. O s ne fie tuturor mai bine fr ea.
Noul Seneca i pronunase sentina. Renate i frec brbia i ncepu s
cugete adnc.

Nu v vine s credei, domnilor? Foarte bine, atunci, pentru a-mi dovedi


sinceritatea, voi dezvlui secretul alului. Acum nu mai are nici un rost s-l
ascund.
Comisarul se opri i l nvlui pe rus ntr-o privire plin de neles.
mi amintesc, monsieur, c noaptea trecut te-ai ludat c ai fi ghicit
secretul. Ce-ar fi s ni-l mprteti, i aa vom vedea dac eti ntr-adevr
att de iste pe ct te credea mortul.
Fandorin nu se fstci ctui de puin.
Nu e din cale-afar de c-complicat, zise el linitit.
Blufeaz, i spuse Renate, dar o face fr cusur. Oare chiar a ghicit?
Foarte bine, aadar ce tim despre al? ncepu rusul. Dumneata i cu
mine am vzut mica schi ntocmit de Sweetchild. Ea conine toate i-indiciile
necesare pentru aflarea adevrului: alul triunghiular, linia n zigzag, cuvntul
palat.
Scoase din buzunar o batist i o mpturi n aa fel nct s formeze un
triunghi.
alul este cheia care duce la comoar. Forma alului reproduce
ntocmai conturul unuia dintre m-munii zugrvii n fresce. Mai rmne doar
s plasezi colul de sus pe vrful respectivului munte aa. Aez batista pe
mas i urmri cu degetul conturul ei. Acum, ochiul psrii Kalavinka arat
punctul n care trebuie cutat comoara. Nu pe muntele pictat, firete, ci pe cel
r-real. Trebuie s fie o peter sau o grot. Am ghicit, domnule comisar, sau m
nel?
Toi cei prezeni s-au ntors spre Gauche, care i-a uguiat buzele pline i
i-a ncruntat sprncenele stufoase. Acum chiar arta ca un buldog btrn i
posomort.
Nu tiu de unde scoi toate astea, mormi el. Am citit scrisoarea n
cabin i de-atunci n-am lsat-o din mini nici o clip. M rog, ascultai ce
urmeaz:
n palatul tatlui meu sunt patru sli folosite pentru ceremonii.
Ceremoniile de iarn se desfoar n Sala de Nord, cele de var n Sala de Sud,
cele de primvar n Sala de Est i cele de toamn n Sala de Vest. V amintii
pesemne c rposatul profesor Sweetchild a vorbit despre ele. Picturile murale
din aceste sli nfieaz ntr-adevr peisajul montan care poate fi admirat prin
ferestrele nalte pn-n tavan. Chiar i dup atia ani, dac nchid ochii, nc
mai vd privelitea aceea. Am cltorit departe i am vzut nenumrate lucruri
uimitoare, dar nicieri pe lume nu exist un peisaj mai frumos! Tata a ngropat
sipetul sub o stnc mare, cafenie, pe unul dintre munii aceia falnici. Ca s
descoperi care anume, trebuie s aezi alul pe fiecare pisc pictat pe ziduri.
Comoara se afl pe muntele al crui contur corespunde ntocmai cu forma

alului. Locul unde se gsete stnca este indicat de ochiul gol al psrii
paradisului. Bineneles, chiar dac cineva tie cu aproximaie n ce poriune s
caute, tot i va lua ore, ba chiar zile ntregi pentru a gsi stnca cercetrile
trebuie s acopere o suprafa ntins. Totui, i-ar fi cu neputin s dea gre:
pe munii aceia sunt multe stnci cafenii, dar n zona cu pricina, pe versantul
muntelui ales, se afl doar una singur. Un fir de praf st-n ochiul
singuratic/O stnc maronie pe-ntinderea pustie, spune nsemnarea din
Coran. De cte ori nu mi-am nchipuit c-mi ridic cortul pe muntele acela i
caut firul de praf? Dar n-a fost s fie.
Smaraldele, safirele, rubinele i diamantele sunt sortite s zac acolo
pn cnd un cutremur va trimite stnca de-a rostogolul la poalele muntelui.
Poate c asta nu se va ntmpla nici ntr-o sut de mii de ani. Nestematele vor
atepta orict, ele sunt eterne.
n schimb, timpul meu s-a scurs. Blestematul acela de al mi-a sleit
puterile i mi-a ntunecat judecata. Sunt zdrobit, mi-am pierdut raiunea.
Mda, cam are dreptate n privina asta, ncheie comisarul, lsnd pe
mas jumtatea de foaie. Doar att, doamnelor i domnilor, scrisoarea se
ntrerupe cu aceste cuvinte.
M simt dator s v spun c Renier-san a fcut seea se trebuia s fac,
interveni japonezul. A dus o vias nedemn, dar a murit de-o moarte nobil.
Din aseast pricin i se pot ierta multe, iar n urmtoarea sa vias va avea
prilejul s-i ispeasc pcatele.
Nu tiu nimic despre urmtoarea lui via, zise Buldogul, adunnd cu
grij foile de pe mas i punndu-le la loc n mapa neagr, n schimb tiu c
acum ancheta mea s-a sfrit de-a binelea. Slav Domnului! O s m odihnesc
niel n Calcutta i-apoi o s m ntorc la Paris. Cazul este nchis.
Dar, n clipa urmtoare, diplomatul rus i servi Renatei o surpriz:
Cazul nu este deloc nchis, spuse el cu glas rsuntor. Iari te
grbeti, domnule comisar. Se ntoarse spre Renate i o strpunse cu sgeile
reci ale ochilor si albatri: Sunt sigur c doamna Kleber are ceva s ne
mrturiseasc, nu-i aa?
Clarissa Stamp.
ntrebarea i lu pe toi prin surprindere. Ba nu, nu chiar pe toi: Clarissa
vzu cu uimire c viitoarea mam nu era ctui de puin descumpnit. Pli
ceva mai mult i i muc buza de jos, dar rspunse cu glas puternic, plin de
ncredere:
Avei dreptate, domnule, am ceva s v spun, dar nu dumneavoastr,
ci numai unui reprezentant al legii.
ntoarse o privire neajutorat ctre comisar i l implor:

Pentru numele lui Dumnezeu, domnule, a vrea s vorbim ntre patru


ochi.

Gauche nu prea s fi prevzut aceast ntorstur. Copoiul clipi i l


privi bnuitor pe Fandorin, apoi i scutur pompos brbia dubl i mri:
Foarte bine. Dac inei att de mult, putem merge n cabina mea.
Clarissa rmase cu impresia c poliistul habar n-avea ce dorea doamna
Kleber s-i mrturiseasc.
E drept, comisarul nu era deloc vinovat din aceast pricin Clarissa
nsi se strduise din greu s in pasul cu rapida desfurare a
evenimentelor.
Cnd ua se nchise n urma lui Gauche i a nsoitoarei sale, Clarissa se
uit ntrebtoare la Fandorin, singurul, pare-se, care tia ntr-adevr ce se
petrece. Trecuse o zi ntreag de cnd ndrznise s-l priveasc aa, fr ocoli,
n loc s-i arunce cutturi furie pe sub gene.
Nu-l mai vzuse pn atunci pe Erast (o, da, putea s-i spun aa n
sinea ei) att de abtut. Fruntea i era ncreit, n ochi i licrea nelinitea i
btea nervos darabana n tblia mesei. Era oare cu putin ca pn i acest
brbat plin de ncredere n sine, cu reacii fulgertoare, s fi scpat situaia de
sub control? Clarissa l vzuse derutat i noaptea trecut, dar numai o clip,
apoi i redobndise sigurana obinuit.
Asta se ntmplase dup catastrofa de la Bombay.
Clarissa nu se mai artase n public timp de trei zile. i spusese
cameristei c nu se simte bine, ceruse s i se aduc mncarea n cabin i
ieise doar pentru scurte plimbri la adpostul ntunericului, ca un ho
furindu-se n noapte.
Bineneles c era bine sntoas, dar cum ar fi putut s apar n faa
celor care fuseser martorii umilinei sale, i mai ales n faa lui? Ticlosul de
Gauche o transformase n btaia de joc a tuturor, o ridiculizase, i fcuse praf
reputaia. Mai ru, nici mcar nu putea s-l acuze c minise pentru c el
spusese adevrul gol-golu, pn la ultimul cuvinel. Da, imediat ce intrase n
posesia motenirii se repezise la Paris oraul despre care auzise i citise
attea exact ca un flutura atras de lumina lmpii. i i prlise aripile. Era,
fr ndoial, prea de-ajuns c relaia aceea ruinoas o fcuse s-i piard i
ultima rmi de respect de sine. De ce trebuia s afle toat lumea c
domnioara Stamp e o uuratic i o prostu naiv, victim demn de dispre
a unui Don Juan profesionist?
Doamna Truffo o vizitase n dou rnduri pentru a se interesa de starea
sntii sale. Firete, dorea s se bucure de umilirea Clarissei. Ofta cu mare
afectare i se plngea de ari, dar n ochiorii ei splcii, ca nite mrgele de

sticl, licrea o scnteie de triumf: Spune, drgu, acum care din noi dou e o
lady?
Venise i japonezul, s-i spun c n ara lui tradiia cere s faci o vizit
de condoleane cnd cineva nu se simte bine. i oferise serviciile n calitate de
medic i o privise tot timpul cu simpatie.
i, n cele din urm, btuse la u nsui Fandorin. Clarissa i vorbise cu
asprime, fr s deschid ua l informase c are o migren.
Nu conteaz, i spuse n timp ce sttea acolo singur, ciugulind fr chef
din friptur. Mai trebuia s reziste doar nou zile, pn la Calcutta. Nou zile
ntre patru perei nu sunt o venicie. E o joac de copil cnd ai fost ntemniat
aproape un sfert de secol. Aici era oricum mai bine dect n casa mtuii sale.
Singur n cabina confortabil, cu cteva cri bune care s-i in tovrie.
Odat ajuns la Calcutta, se va strecura discret pe rm i va ncepe o via
nou. Dar n a treia sear ncepu s se gndeasc la cu totul altceva. O, ct
dreptate avea Bardul care aternuse pe hrtie aceste versuri nemuritoare:
Dulce desctuare zmislit n noua libertate, Cnd lanuri ndrgite fr
regret sunt sfrmate!
Acum chiar c nu mai avea nimic de pierdut. Mai trziu, n aceeai sear
(trecuse de-acum de miezul nopii), Clarissa i aranj cu mare hotrre prul,
se pudr nielu, mbrc rochia de culoarea fildeului cumprat de la Paris,
cea care-i venea att de bine, i iei pe coridor. Ruliul vaporului o arunca cnd
ntr-un perete, cnd n cellalt.
Se opri n faa cabinei cu numrul 18, ncercnd s nu se gndeasc la
nimic. Cnd ridic mna, observ c-i tremura, dar slbiciunea dur doar o
clip, cea mai scurt clip. Btu la u.
Erast deschise imediat. Purta un halat de cas unguresc, de culoare
albastr, ncheiat cu nururi, i n decolteul larg se vedea cmaa alb ca
neaua.
B-bun seara, domnioar Stamp, zise el repede. S-a ntmplat ceva?
Apoi, fr s mai atepte rspunsul, adug:
V rog s ateptai o c-clip, pn m schimb.
Cnd o invit nuntru, era deja mbrcat ntr-o hain de sear, iar nodul
cravatei era impecabil. i fcu semn s ia loc.
Clarissa se aez, l privi n ochi i ncepu:
Te rog s nu m ntrerupi. Dac mi pierd irul gndurilor o s fie i
mai ru. tiu c sunt mult mai vrstnic dect tine. Ci ani ai? Douzeci i
cinci? Mai puin? N-are importan. Nu-i cer s te cstoreti cu mine, dar mi
placi. Te iubesc. Am fost educat n aa fel nct s nu spun niciodat unui
brbat, n nici o mprejurare, aceste dou cuvinte, dar n clipa asta puin mi
pas. Nu vreau s mai pierd timpul. Mi-am irosit deja cei mai frumoi ani. M

ofilesc fr s fi nflorit vreodat. Dac m placi ctui de puin, te implor s-mi


spui. Dac nu m placi, iari te rog s-mi spui. Nimic nu mi-ar putea strni o
mai mare amrciune dect ruinea pe care am ndurat-o deja. Ar mai trebui
s tii c. Aventura mea de la Paris a fost un vis urt, dar nu-mi pare ru. Mai
bine un comar dect amoreala n care mi-am petrecut ntreaga via. Bine,
acum rspunde-mi, nu sta acolo tcut ca un pete!
Dumnezeule mare, cum reuise oare s rosteasc cu glas tare asemenea
vorbe? Era o minune cu care putea s se mndreasc.
Luat pe nepregtite, Fandorin btu de cteva ori din genele-i catifelate,
ntr-o manier prea puin romantic. Apoi ncepu s vorbeasc, blbindu-se
mai ru dect obinuia:
D-domnioar Stamp. C-Clarissa. mi placi, chiar foarte mult. T-te
admir. i te invidiez.
M invidiezi? De ce? ntreb ea, uimit.
Pentru c-curajul dumitale. P-pentru nu i-e team c-c vei fi refuzat
i c te vei pune ntr-o postur ridicol. Vezi tu, eu s-sunt, n general, foarte
timid i nesigur.
Dumneata, timid? Exclam Clarissa, nc i mai uimit.
Da. Dou lucruri m nspimnt cu adevrat: s p-par prost sau
ridicol i. S las garda jos.
Hotrt lucru, nu era n stare s priceap nimic i pace.
Ce gard?
Vezi, am nvat de la o vrst f-fraged ce nseamn s pierzi pe
cineva drag i asta m-a nspimntat cumplit, probabil pentru toat viaa.
Cnd sunt singur, linia mea de a-aprare mpotriva sorii este puternic i nu
m tem de nimeni i de nimic. E mai bine ca un brbat ca mine s rmn
singur.
Dar i-am spus, domnule Fandorin, c nu am nici o pretenie s ocup
un loc n viaa dumitale nici mcar n inima dumitale i cu att mai puin
s-i strpung linia de aprare.
Clarissa tcu, pentru c tot ce trebuia s spun fusese spus.
i, firete, chiar n aceeai clip cineva ncepu s bat cu pumnii n u.
Auzi vocea alarmat a lui Milford-Stokes rsunnd pe coridor:
Domnule Fandorin! Domnule diplomat! Ai adormit? Deschidei,
repede! E o conspiraie!
Stai aici, opti Fandorin. M ntorc imediat. i iei din cabin. Clarissa
auzi voci nbuite, dar nu reui s neleag ce spuneau. Fandorin se ntoarse
dup cinci minute. Scoase dintr-un sertar un obiect de mici dimensiuni, dar
greu, l strecur n buzunar, apoi i lu bastonul elegant i rosti cu glas plin de
nelinite:

Rmi aici o vreme, apoi du-te n cabina dumitale. Se pare c povestea


se apropie de sfrit.
Acum tia ce voise el s spun. Mai trziu, n cabina ei, Clarissa auzi
duduit de pai pe coridor i voci nsufleite, dar, firete, nu-i trecu prin minte
nici o clip c moartea plutea deasupra catargelor falnicului Leviatan.
Ce vrea doamna Kleber s mrturiseasc? ntreb nervos doctorul
Truffo. Domnule Fandorin, v rog s ne spunei ce se petrece. Cum Dumnezeu
a ajuns s fie implicat n istoria asta?
Dar rusul, care arborase o expresie i mai sumbr, nu scoase un cuvnt.
Legnndu-se ritmic n btaia valurilor, Leviatan se ndrepta spre nord
cu toat viteza, spintecnd apele strmtorii Palk, nc tulburi din cauza
furtunii. rmul Ceylonului era o fie verde, abia vizibil la orizont. Era o
diminea noroas i posomort. Din cnd n cnd, o rbufnire de aer fierbinte
aducea n salon, prin ferestrele deschise chiar n partea dinspre vnt, un iz slab
de putreziciune, dar adierea nu avea pe unde s mai ias i se stingea
neajutorat, abia cltinnd draperiile.
Cred c am fcut o g-greeal, mormi Erast, naintnd ctre u.
Mereu sunt cu un pas sau cu o jumtate de pas n urm.
Cnd se auzi prima mpuctur, Clarissa nu pricepu din prima clip ce
era zgomotul acela: fusese o plesnitur aspr, i o mulime de obiecte puteau
emite sunete asemntoare pe un vapor care plutea pe ape agitate. Apoi se auzi
din nou.
Sunt focuri de revolver! Sri sir Reginald. De unde vin?
Din cabina comisarului! Exclam Fandorin, nind pe coridor.
Toi se repezir pe urmele lui.
Se auzi a treia mpuctur, apoi, cnd mai aveau doar vreo douzeci de
pai pn la cabina lui Gauche, a patra.
Rmnei aici! Strig Fandorin fr s se ntoarc, scond n acelai
timp din buzunarul de la spate un revolver micu.
Ceilali ncetinir, dar Clarissa nu se temea i era hotrt s rmn
alturi de Erast.
Rusul deschise ua cabinei, innd revolverul cu braul ntins. Clarissa
se ridic pe vrfuri i arunc o privire peste umrul lui.
Primul lucru pe care l vzu fu un scaun rsturnat. Apoi l vzu i pe
comisarul Gauche. Zcea cu faa n sus, n spatele mesei din lemn lcuit
plasat n centrul cabinei. Clarissa i ntinse gtul i se cutremur: faa lui
Gauche ncremenise ntr-o grimas oribil. Exact n mijlocul frunii avea un mic
orificiu din care se scurgeau pe covor dou priae de snge stacojiu, aproape
negru.

Renate Kleber se afla n cellalt col al cabinei, lipit de perete. Hohotea


isteric i dinii i clnneau. n mna tremurtoare inea un revolver uria,
negru, cu eava fumegnd.
Aaa! Ooo! Mugi doamna Kleber, ntinznd braul n direcia cadavrului.
L-am. L-am ucis!
Mi-am dat seama, zise Fandorin pe un ton de ghea.
innd revolverul aintit asupra elveiencei, se apropie de ea i i smulse
iute arma. Doamna Kleber nu ncerc s se mpotriveasc.
Doctore Truffo! Strig Erast, urmrind atent fiecare micare a Renatei.
Venii aici!
Doctorul cel mrunel inspect cabina, care duhnea a praf de puc ars,
cu o privire timid i n acelai timp interesat.
Examinai cadavrul, v rog, l invit Fandorin.
Mormind n barb o lamentaie n italian, Truffo ngenunche lng
rposatul Gauche.
O ran fatal la cap, raport el. Moartea a fost instantanee. Dar mai e
ceva. O ran de glon la cotul drept. i alta aici, la ncheietura minii stngi. Cu
totul, trei rni.
Continuai. S-au auzit patru focuri.
Nu mai vd nimic. Pesemne c unul din gloane i-a ratat inta. Ba nu,
stai puin! Uite-l chiar aici, n genunchiul drept!
V spun tot, bigui Renate printre suspine, tremurnd din cap pn-n
picioare. V spun tot, dar scoatei-m din cabina asta blestemat!
Fandorin puse revolverul mic n buzunar i pe cel mare pe mas.
Foarte bine, s mergem. Doctore, v rog s-l anunai pe ofierul de
cart. Spunei-i s pun un om de paz la u, apoi venii i dumneavoastr.
Acum doar noi mai putem continua ancheta.
O cltorie nceput sub auspicii nefaste! Exclam Truffo pe coridor.
Srmanul Leviatan!
n salonul Windsor, doamna Kleber se aez la mas, cu faa la u, iar
ceilali luar loc vizavi de ea. Doar Fandorin se aez lng criminal.
Domnilor, nu m privii aa, ncepu madame Kleber cu o voce care
strnea mil. L-am ucis, ce-i drept, dar sunt o victim nevinovat. O s v
convingei dup ce v povestesc ce s-a ntmplat. Pentru numele lui Dumnezeu,
dai-mi puin ap.
Japonezul cel sritor i turn limonad ntr-un pahar. Masa nc nu
fusese strns dup micul-dejun.
Aadar, ce s-a ntmplat? ntreb Clarissa.
S-mi traduci tot ce spune, i porunci doamna Truffo soului ei, care se
i ntorsese. Tot, cuvnt cu cuvnt.

Doctorul ddu din cap i i terse cu o batist broboanele de sudoare de


pe frunte. Alergase ntr-un suflet ca s ajung la timp.
S nu v fie team, doamn. Spunei-ne adevrul, o ncuraj sir
Reginald pe Renate. Omul acesta nu este un gentleman, habar n-are cum s se
poarte cu o lady, dar eu v asigur c vei fi tratat cu respect.
Vorbele fur nsoite de o privire n direcia lui Fandorin, o sgeat
picurnd de ur att de nenduplecat, nct Clarissa tresri de uimire.
Ce Dumnezeu se petrecuse de ieri pn azi ntre Erast i Milford-Stokes?
Ce putea s explice cumplita dumnie a baronetului?
Mulumesc, drag Reginald, suspin Renate.
i bu limonada ncet, trgnd-i nasul i smiorcindu-se ntretiat, apoi
i nvlui pe anchetatorii ei ntr-o privire imploratoare i ncepu:
Gauche nu e nici pe departe aprtor al legii! E un criminal i un
descreierat! alul acela afurisit a luat minile tuturor, pn i un comisar de
poliie s-a lsat molipsit!
Ai spus c vrei s-i faci o mrturisire, i reaminti Clarissa pe un ton
deloc prietenos. Ce anume?
Da, ntr-adevr, aveam ceva de ascuns. Ceva de mare nsemntate.
Eram gata s mrturisesc tot, dar mai nti am vrut s-l demasc pe comisar!
S-l demascai? Drept ce? ntreb cu simpatie sir Reginald.
Madame Kleber se opri din plns i declar solemn:
Drept uciga. Renier nu i-a luat zilele. L-a ucis comisarul Gauche!
Vznd ct de tare i uimise pe asculttorii ei cu aceast afirmaie, continu
fr pauz: Sare n ochi! Binevoii i dumneavoastr s v sfrmai capetele
ntr-o ncpere de numai ase metri ptrai. Dac Charles chiar se hotrse s
se sinucid, i-ar fi scos cravata, ar fi legat-o de grilajul gurii de aerisire i s-ar
fi spnzurat srind de pe un scaun. Nu, Gauche l-a omort! L-a lovit cu un
obiect greu, apoi i-a izbit capul de perete ca s par o sinucidere.
Bine, i de ce ar fi vrut comisarul s-l omoare pe Renier? ntreb
Clarissa, cltinnd sceptic din cap. Doamna Kleber ndruga, fr doar i poate,
numai aiureli.
V-am mai spus, lcomia i-a luat minile. alul e de vin. Comisarul fie
s-a nfuriat pe Charles din pricin c a distrus alul, fie nu l-a crezut n-am de
unde s tiu. Nu conteaz, e limpede ca lumina zilei c Gauche l-a ucis. Cnd iam spus asta n fa, n-a ncercat s nege. i-a scos revolverul i a nceput s-l
fluture i s m amenine. Mi-a zis c o s sfresc la fel ca Renier dac nu-mi
in gura.
Renate ncepu iar s suspine, i ce s vezi? Minunea minunilor, baronetul
i oferi propria lui batist. De unde pn unde aceast transformare
misterioas? Pn atunci se ferise de Renate ca de cium!

Ei bine, n cele din urm a pus revolverul pe mas, m-a nfcat de


umeri i a nceput s m scuture. Eram peste msur de nspimntat, nu
tiu cum am izbutit s-l mping i s iau arma de pe mas! ngrozitor! Am
zbughit-o de lng el i s-a apucat s m fugreasc n jurul mesei. M-am
ntors i am apsat pe trgaci. i-am tot apsat pn s-a prbuit. Atunci a
venit domnul Fandorin.
Renate ncepu s hohoteasc de mai mare mila. Milford-Stokes o btu
uurel pe umr, dar fr tragere de inim, parc mngia un cuib de vipere.
Linitea adnc fu spulberat de o btaie rsuntoare din palme i
Clarissa tresri.
Bravo! Zise Fandorin, zmbind batjocoritor. Felicitri, doamn Kleber.
Suntei o actri desvrit.
Cum ndrznii? Sri sir Reginald, aproape necndu-se de indignare,
dar Erast l potoli cu un gest.
Stai jos i ascultai-m. O s v spun ce s-a ntmplat n realitate.
Fandorin era cu desvrire calm i prea foarte sigur c are dreptate. Doamna
Kleber nu este doar o actri minunat, este excepional de talentat n toate
privinele. Are, fr ndoial, o imaginaie strlucitoare i de mare anvergur.
Din nefericire, talentul ei cel mai important a fost pus n slujba crimei.
Madame, suntei complice la mai multe omoruri. Mai bine zis nu complice, ci
instigatoare, o adevrat primadon. Srmanul Renier a fost complicele
dumitale.
Vezi? Zise Renate, ntorcnd o privire rugtoare ctre sir Reginald.
Acum i-a pierdut i el minile. i era un biat aa de linitit.
Dar cel mai uluitor lucru n privina dumitale este iueala
supraomeneasc de reacie n orice situaie, continu Erast fr s-o bage n
seam. Nu te-ai aprat niciodat, mereu ai lovit prima, domnioar Sanfon.
Sper c nu te superi dac folosesc numele tu adevrat, nu-i aa?
Sanfon? Marie Sanfon? Chiar ea? Exclam doctorul Truffo.
Clarissa i ddu seama c rmsese cu gura cscat. Milford-Stokes i
trase mna ca ars de pe umrul Renatei, iar aceasta se uit cu mil la
Fandorin.
Da, o avei n faa voastr pe legendara, strlucitoarea, nemblnzita
aventurier internaional Marie Sanfon. Stilul ei este ameitor de ndrzne i
de inventiv. Nu las n urm nici indicii, nici martori. i, n sfrit, dar nu n
ultimul rnd, p-puin i pas de viaa unui om. Mrturia lui Charles Renier,
despre care vom vorbi mai trziu, este o estur de adevr i minciun. Nu tiu
cnd l-ai cunoscut, nici n ce mprejurri, dar dou aspecte sunt mai presus de
orice ndoial. Renier te-a iubit sincer i a ncercat pn n ultima clip s
abat bnuielile n alt direcie. Asta-i unu. Dumneata l-ai convins pe fiul

rajahului s porneasc n cutarea motenirii sale, altfel de ce ar fi ateptat


atia ani? Asta-i doi. Ai fcut cunotin cu lordul Littleby, ai adunat toate
informaiile trebuitoare i ai ntocmit un p-plan. E limpede c la nceput ai
sperat s obii alul prin ingeniozitate i flatri doar nlimea Sa nu avea
habar ct de important era bucata aceea de mtase. Dar ai neles repede c
n-ai fi reuit niciodat: Littleby era pasionat pn la nebunie de colecia sa i nar fi acceptat n veci s se despart de preiosul exponat. Nu aveai cum s obii
alul nici prin furt, pentru c vitrina era pzit fr ncetare de oameni
narmai. Prin urmare, ai hotrt s reduci pe ct posibil riscul i s nu lai
nici o urm, aa cum de altfel i place s lucrezi. Spune-mi, ai tiut c lordul
Littleby nu plecase, c era acas n seara aceea fatidic? Sunt sigur c ai tiut.
Trebuia s-l legi de tine pe Renier eu lanuri de snge. Pe servitori nu i-a ucis
el, ci dumneata.
Nu se poate! Zise doctorul Truffo, spintecnd aerul cu mna. Fr o
pregtire medical temeinic, o femeie n-ar fi n stare s fac nou injecii n
trei minute! Nici nu ncape vorb.
Putea s-i pregteasc din timp cele nou seringi. Asta-i unu. Erast
lu un mr de pe un platou i, cu o micare elegant, tie o felie. Domnul
Renier n-o fi avut experien medical, dar Marie Sanfon are. Asta-i doi. S nu
uitm c a crescut ntr-o m-mnstire a Surorilor Cenuii cu hramul Sfntului
Viceniu, iar acest ordin a fost nfiinat pentru a da ngrijiri medicale celor
nevoiai. Novicele lor sunt pregtite de la cea mai fraged vrst s lucreze n
spitale, colonii de leproi i ospicii. Toate sunt sore cu nalt calificare i, dac
mi amintesc bine, tnra Marie s-a numrat printre cele mai bune.
Desigur, am uitat. Avei dreptate, zise doctorul, plecndu-i ruinat
capul. V rog, nu v oprii, n-am s v mai ntrerup.
Bun, s ne ntoarcem la Paris, pe rue de Grenelle, n seara zilei de 15
martie. La conacul lordului Littleby sosesc d-doi vizitatori: un tnr doctor cu
pielea oache i o sor cu gluga rasei de clugri tras bine peste frunte.
Doctorul arat o hrtie cu tampila primriei i le cere tuturor s se adune ntro ncpere. Le spune c s-a fcut trziu i c va avea mult de lucru. Sora
administreaz injeciile cu ndemnare, iute i fr dureri. Aa se face c, mai
trziu, legistul nu descoper nici o tumefiere acolo unde a ptruns acul. Marie
Sanfon n-a uitat nimic din ce-a nvat n tinereea ei dedicat cauzelor
caritabile. Ce s-a ntmplat apoi este de la sine neles, aa c voi sri peste
detalii: servitorii adorm, criminalii urc la etaj, Renier se lupt pentru scurt
timp cu stpnul casei. Ucigaul nu observ c emblema lui de aur a rmas
acolo, n mna lordului Littleby. Ceea ce, madame, nseamn c mai trziu a
trebuit s-i dai propria dumitale emblem ie i era mai uor dect

secundului s ndeprtezi b-bnuielile. n plus, sunt sigur c ai mai mult


ncredere n sine dect avea el.
Pn n acest punct, Clarissa se uitase ca hipnotizat la Erast, dar acum
se ntoarse iute ctre Renate: aceasta asculta atent, cu o expresie de uimire
bosumflat. Dac era ntr-adevr Marie Sanfon, nc nu capitulase.
Am nceput s v suspectez pe amndoi din ziua cnd bietul african a
czut, pare-se, peste tine, i spuse Fandorin lui Renate, apoi muc din mr cu
dinii lui de un alb imaculat. A fost vina lui Renier, firete: a intrat n panic i
s-a lsat purtat de val. Dumneata ai fi inventat ceva mai plauzibil. D-mi voie
s ncerc s reconstitui lanul evenimentelor, i te rog s m corectezi dac
greesc n privina detaliilor. De acord?
Renate ddu din cap, posomort, sprijinindu-i n palm obrazul
durduliu.
Renier te-a condus la cabin trebuia, fr ndoial, s discutai
anumite lucruri, din moment ce complicele dumitale a afirmat n mrturia sa
c alul dispruse n chip misterios doar cu puin timp nainte. Ai intrat, ai
vzut un n-negru uria care scotocea prin bagaje i, o clip, poate c ai fost
nspimntat dac nu cumva acest sentiment i este cu totul necunoscut.
Dar n momentul urmtor inima i-a srit din piept, cnd ai vzut nepreuitul
al la gtul negrului. Asta explica tot: cnd sclavul fugar intrase prin cabina lui
Renier, estura viu colorat i atrsese privirea i omul se hotrse s-o poarte
n jurul gtului su puternic. Ai ipat, Renier s-a npustit nuntru, a vzut i
el alul i, incapabil s se stpneasc, a scos pumnalul. A trebuit s inventezi
istoria despre atac, s te ntinzi pe podea i s tragi cadavrul negrului uria
peste tine. mi nchipui c nu a fost deloc plcut, nu-i aa?
Protestez, toate acestea sunt pure nscociri! Exclam sir Reginald,
nfierbntat. Firete c negrul a atacat-o pe madame Kleber, este evident! Ai
nceput iar s batei cmpii, domnule diplomat rus!
Ctui de puin, zise Erast binevoitor, aruncndu-i baronetului o
privire n care se citea tristee i mil. V-am spus, cnd eram p-prizonier la
turci am mai vzut sclavi din tribul Ndanga. tii de ce sunt att de preuii?
Pentru c, n ciuda puterii i vitalitii lor, sunt nemaipomenit de blnzi i
complet lipsii de instinct agresiv. Sunt un trib de agricultori, nu de vntori, i
pn acum n-au purtat nici un rzboi. Ndanga n-ar fi putut s-o atace pe
madame Kleber nici mcar dac era nspimntat de moarte. n ziua aceea,
domnul Aono a fost surprins s constate c degetele slbaticului n-au lsat nici
o vntaie pe gtul dumitale. Este, binevoiete s recunoti, un aspect ciudat.
Renate i plecase capul, gnditoare, uluit i ea de aceast neglijen
strigtoare la cer.

Acum haidei s ne amintim de moartea profesorului Sweetchild. Cnd


a fost limpede c indianistul ajunsese foarte aproape de rezolvarea misterului,
d-dumneata l-ai rugat s nu se pripeasc i s-i spun ntreaga poveste de la
nceput, iar ntre timp i-ai trimis complicele chipurile s-i aduc alul, cnd el
trebuia de fapt s pregteasc crima. Partenerul dumitale a neles ce are de
fcut fr s-i fi spus mcar un cuvinel.
Nu-i adevrat! Protest Renate. Domnilor, suntei martori! Renier s-a
oferit de bunvoie! Mai inei minte? Domnule Milford-Stokes, jur c spun
adevrul. Te-am ntrebat mai nti pe dumneata, i aminteti?
Sigur, confirm sir Reginald. Exact aa a fost.
O pist fals pentru cei care nu gndesc, zise Fandorin, desennd un
arabesc n aer cu vrful cuitului pentru fructe. tiai foarte bine, doamn, c
baronetul nu putea s te sufere i c nu i-ar fi ndeplinit niciodat c-capriciile.
Mica dumitale operaiune a fost dus la bun sfrit cu mult ingeniozitate, dar
vai, de aceast dat nu perfect. N-ai izbutit s arunci vina asupra domnului
Aono, dei ai fost foarte aproape de reuit.
Ajuns aici, Erast i plec privirea, cu modestie, pentru a ngdui
asculttorilor s-i aminteasc cine spulberase lanul dovezilor prezentate
mpotriva japonezului.
Nu e chiar lipsit de orgoliu, i spuse Clarissa, dar n ochii ei aceast
trstur era mai degrab fermectoare i prea s sporeasc puterea de
atracia a tnrului rus. Ca de obicei, tot poezia oferea rezolvarea paradoxului:
Chiar i cusururi grele de iubitul are, n ochii-ndrgostitei ele sunt
sclipitoare.
Ah, domnule diplomat, ct de puin le cunoti pe englezoaice. Tare mi-e
c la Calcutta vei face o escal prelungit.
Fandorin nu se grbea s rup tcerea. nc nu tia c defectele lui erau
sclipitoare sau c avea s ajung la post mai trziu dect plnuise. n cele din
urm continu:
Acum situaia dumitale era cu adevrat periculoas. Renier a descris-o
cu destul elocin n mrturisirea lui. Prin urmare, ai luat o hotrre tteribil, dar care, n felul ei, a fost o lovitur genial: s scufunzi vaporul, cu tot
cu ncpnatul de comisar, cu martorii i cu o mie de pasageri. Ce
nsemntate au pentru dumneata vieile a o mie de oameni dac acetia te
mpiedic s ajungi cea mai bogat femeie din lume? Sau, i mai ru, dac ei
reprezint o ameninare la adresa vieii i libertii dumitale?
Clarissa o privea pe Renate cu o fascinaie ngemnat cu groaza. Oare
chiar s fie tnra elveianc ce-i drept, cam dezagreabil, dar altfel cu
desvrire obinuit rul ntruchipat? Nu, imposibil. Dar la fel de greu i
venea s nu-l cread pe Erast. Era att de elocvent i de chipe! O lacrim

uria, de mrimea unui bob de mazre, lunec pe obrazul Renatei. Privirea ei


rugtoare parc spunea: De ce m chinui aa? Ce i-am fcut? Mna martirei
czu pe pntece i faa i se schimonosi ntr-o expresie ndurerat.
Leinul nu-i va fi de nici un ajutor, observ Fandorin foarte calm. Cea
mai bun metod de a aduce pe cineva n simiri este s-i faci un masaj al feei,
adic s-i dai palme. i nu te mai preface c eti slab i n-neajutorat.
Doctorul Truffo i doctorul Aono tiu prea bine c eti zdravn ca un taur. Stai
jos, sir Reginald! Glasul lui Fandorin parc era de oel. Vei avea prilejul s iei
aprarea domniei dumitale nlcrimate, dar mai trziu, dup ce termin. ntre
timp, doamnelor i domnilor, ar trebui s aflai c mai suntem n via doar
mulumit lui sir Reginald. Dac n-ar fi avut. Obiceiul acela excentric de a
verifica poziia vaporului la fiecare trei ceasuri, azi ne-am fi luat micul dejun pe
f-fundul oceanului. Mai bine zis, noi am fi fost un mic-dejun gustos pentru alte
creaturi.
Unde-i Polonius? Mormi baronetul, zmbind amar. La cin. Nu unde
mnnc, ci unde-i mncat. Foarte amuzant!
Clarissa se cutremur. Un val mai puternic dect altele lovi vasul,
farfuriile se ciocnir unele de altele i Big Ben se cltin periculos nainte i
napoi.
Ceilali nu sunt dect marionete n piesa dumitale, madame, i
marionetele n-au avut niciodat vreo nsemntate pentru dumneata. Mai ales
cnd e vorba de vreo cincizeci de milioane de lire sterline. E greu s reziti la
asemenea t-tentaie. Bietul Gauche, de pild, a luat-o razna. Dar ct de
nendemnatic a fost celebrul nostru detectiv n calitate de criminal! Ai
dreptate, firete c nefericitul Renier nu s-a sinucis. A fi priceput mai repede
dac tactica dumitale ofensiv nu m-ar fi derutat. Ce putere are o scrisoare de
rmas-bun de una singur? Tonul arat limpede c nu este un testament
Renier ncerca s ctige timp i spera s poat scpa invocnd nebunia. Mai
presus de toate ns, el se bizuia pe dumneata, mademoiselle Sanfon, pentru c
ajunsese s aib o ncredere oarb n abilitatea dumitale. Ct despre Gauche, el
a rupt linitit a treia foaie n punctul care i s-a prut cel mai potrivit pentru
sfrit. Foarte nendemnatic! Mirajul comorii din Brahmapur a ntunecat cu ddesvrire mintea comisarului. n fond, era n joc leafa lui pe trei sute de ani!
Fandorin rse trist. V amintii cu ce invidie ne-a spus comisarul povestea
grdinarului care i-a vndut bancherului pe un pre bun reputaia lui fr
pat?
Dar de se l-a usis pe domnul Renier? ntreb japonezul. Salul fusese
ars.
Renier s-a strduit s-l conving pe comisar c asta s-a ntmplat cu
adevrat i, pentru a-i face povestea mai c-convingtoare, chiar i-a dezvluit

secretul alului. Totui, Gauche nu l-a crezut, i explic Fandorin. Fcu o


scurt pauz de efect, apoi continu: i avea dreptate.
n clipa aceea, ai fi putut auzi n salon cderea unui fulg. Clarissa, care
tocmai trsese aer n piept, uit s-l mai dea afar. Se ntreb ntr-o doar ce
era cu apsarea aceea, apoi nelese i rencepu s respire.
Aadar alul a scpat neatins? ntreb ncetior doctorul, de parc se
apropia de o pasre rar i i era team s n-o sperie. tii unde este?
Triunghiul nostru de mtase fin a schimbat trei stpni n dimineaa
asta. La nceput a fost la Renier. Comisarul n-avea ncredere n scrisoarea
secundului, prin urmare i-a percheziionat prizonierul i a gsit alul asupra
lui. Mirajul b-bogiilor care se aflau att de aproape i-a ntunecat raiunea i la dus la pieire. Tentaia a fost prea puternic. Totul se potrivea perfect: n
scrisoare se spunea c alul a fost ars, criminalul i mrturisise vina i
vaporul se ndrepta ctre Calcutta, care-i la o arunctur de b de Brahmapur.
Gauche a apucat taurul de coarne. L-a lovit cu un obiect masiv pe prizonierul
su, care nu bnuia nimic, a aranjat scena n aa fel nct s par o sinucidere
i s-a ntors aici, unde a ateptat ca paznicul s descopere cadavrul. Dar apoi
mademoiselle Sanfon i-a jucat cartea i ne-a btut pe amndoi pe comisar i
pe mine. Eti o femeie nemaipomenit, mademoiselle, zise Erast, ntorcndu-se
spre Renate. M ateptam s ncerci s te justifici i s arunci ntreaga vin pe
umerii c-complicelui dumitale, care ntre timp a nchis gura pe vecie. Ar fi fost
foarte simplu, nu? Dar nu, dumneata nu procedezi aa. Ai ghicit, din felul n
care s-a purtat comisarul, c alul se afl la el, i primul dumitale gnd a fost
nu s te aperi, ci s ataci! Voiai s recuperezi cheia comorii, i ai fcut-o.
Chiar trebuie s ascultm aceste aiureli? Exclam Renate cu glas
nlcrimat. Dumneata, domnule, eti un nimeni i un nimic. Un strin
oarecare! Cer cu trie ca unul dintre ofierii acestui vapor s preia cazul meu!
Micuul doctor i ndrept deodat umerii, i aranj o uvi de pr
peste pata mslinie a cheliei i declar ferm:
Doamn, aici de fa se afl unul dintre ofierii superiori ai vasului.
Putei considera c interogatoriul se desfoar cu permisiunea
comandantului. Continuai, domnule Fandorin. Spuneai c aceast femeie a
reuit s ia alul de la comisar?
Sunt absolut sigur. n schimb, nu tiu cum a reuit s pun mna pe
revolverul lui Gauche. Pesemne c srmanul comisar nu se temea de ea ctui
de puin. M rog, ntr-un fel sau altul a izbutit i i-a cerut alul. Cnd bbtrnul poliist a refuzat s i-l dea, l-a mpucat mai nti ntr-un bra, apoi n
cellalt, i la urm n genunchi. Cu alte cuvinte l-a torturat! Unde ai nvat s
inteti aa, madame? Patru gloane, i toate plasate perfect. M tem c i va fi
greu s ne convingi c Gauche te-a alergat n jurul mesei cu un genunchi

zdrobit i cu braele paralizate. Dup a treia mpuctur n-a mai putut s


ndure durerea i i-a dat alul. Apoi i-ai aplicat lovitura de graie, un glon n
frunte.
Dumnezeule mare, exclam pe nepus mas doamna Truffo.
Dar pe Clarissa o interesa cu totul altceva:
Atunci alul e la ea?
Da, zise Fandorin, dnd din cap.
Prostii! Aiureli! Ai nnebunit cu toii! Renate (sau Marie Sanfon)
izbucni ntr-un rs isteric. Doamne, ce fantezii ridicole!
Nu ne va fi greu s verificm, interveni japonezul. Trebuie s-o
percheziionm pe doamna Kleber. Dac nu are salul asupra ei, nseamn c
domnul Fandorin se nal. ntr-o atare situasie, noi, japonezii, ne spintecm
pntesele.
Nici un brbat nu va atinge o doamn n prezena mea! Strig sir
Reginald, ridicndu-se amenintor de pe scaun.
Ce-ai zice s-o ating o femeie? ntreb Clarissa. Doamna Truffo i cu
mine ne vom ngriji de percheziie.
Da, da, o facem ct ai clipi din ochi, i sri n ajutor soia doctorului,
care prea foarte nerbdtoare.
Facei ce vrei cu mine, zise Renate, ridicndu-i minile i lipindu-i
palmele, ca o victim care ateapt sacrificiul inevitabil. Dar s nu v plngei
mai trziu c v-ai fcut de ruine.
Brbaii ieir i doamna Truffo o percheziion pe prizonier cu o
dexteritate uimitoare. Se uit la Clarissa i cltin din cap.
Clarissei i se strnse inima pentru bietul Erast. Oare de data aceasta
chiar greise?
alul e foarte fin, zise ea. Lsai-m s ncerc i eu.
I se pru tare ciudat s ating trupul altei femei, ns i muc buzele i
examin cu cea mai mare atenie fiecare cut, fiecare tiv, ba chiar i toate
piesele de lenjerie intim. alul nicieri.
Trebuie s te dezbraci, zise ea cu hotrre. Era oribil, dar i mai oribil
ar fi fost s nu gseasc alul. Ce lovitur pentru Erast! Cum ar fi putut s-i
revin?
Renate i ridic supus braele pentru a-i scoate mai lesne rochia i
spuse pe un ton timid:
Domnioar Stamp, n numele a tot ce ai mai sfnt, te implor s nu-i
faci nici un ru copilaului meu!
Scrnind din dini, Clarissa se apuc s descheie rochia Renatei. Cnd
ajunse la al treilea nasture se auzi o btaie n u, apoi glasul vesel al lui
Fandorin:

Doamnelor, oprii percheziia! Ne permitei s intrm?


Da, da, intrai, strig Clarissa, ncheind la repezeal nasturii.
Brbaii aveau un aer misterios. Ocupar ntr-o clip poziii n jurul
mesei, fr s scoat un cuvnt. Apoi, cu o nfloritur de prestidigitator, Erast
ntinse pe mas un triunghi de mtase care sclipea n toate culorile
curcubeului.
alul! ip Renate.
Unde l-ai gsit? ntreb Clarissa, care nu tia ce s mai cread.
n timp ce dumneavoastr o percheziionai pe domnioara Sanfon, nici
noi n-am stat cu minile n sn, le explic Fandorin, care prea foarte mulumit
de sine. Mi-a venit ideea c aceast fiin p-precaut ar fi putut ascunde
dovada fatal n cabina comisarului. Cum a avut la dispoziie doar cteva clipe,
n-a reuit s-l doseasc prea bine. L-am gsit destul de repede, mototolit, sub
marginea covorului. Iat, acum putem admira cu toii faimoasa pasre a
paradisului, Kalavinka.
Clarissa li se altur la mas i o vreme privir cu toii vrjii bucata de
mtase care fcuse attea victime.
alul avea forma unui triunghi isoscel, cu laturile de cel mult o jumtate
de metru. Culorile sale erau strlucitoare i slbatice. O fiin stranie, cu sni
conici, pe jumtate femeie, pe jumtate pasre asemntoare cu sirenele din
Antichitate sttea n picioare, cu aripile deschise pe fondul unui crng de
pomi roditori pictai n culori vii. Capul i se vedea din profil, iar genele lungi i
arcuite, n loc s delimiteze ochiul, nconjurau o gaur de mici dimensiuni tivit
grijuliu cu fir de aur. Clarissa nu mai vzuse niciodat ceva att de sublim.
Da, e chiar alul, spuse sir Reginald, dar cum dovedete el vinovia
doamnei Kleber?
Ce spunei atunci de geanta de voiaj? ntreb Fandorin ncet. V
amintii, cred, c am gsit-o ieri n alupa cpitanului. Printre alte obiecte, se
afla n ea o pelerin pe care am vzut-o de multe ori pe umerii doamnei Kleber.
Geanta se n-numr acum printre dovezile cazului. Fr ndoial c vom
descoperi i alte lucruri care aparin prietenei noastre, aici de fa.
Ce poi s ne spui despre asta, madame? Se interes doctorul.
Adevrul, rspunse Renate, i n aceeai clip chipul ei deveni de
nerecunoscut.
Reginald Milford-Stokes.
Chipul ei deveni de nerecunoscut, ca i cum cineva ar fi atins-o cu o
baghet magic, iar micua i neajutorata mieluic strivit de soart s-a
transformat fulgertor ntr-o lupoaic feroce. i-a ndreptat umerii, i-a nlat
capul, i ntr-o clipit ochii ei au nceput s arunce flcri i nrile s-i
freamte. Femeia din faa noastr s-a preschimbat ntr-o bestie uciga nu,

nu o lupoaic, ci una dintre felinele acelea mari, o panter sau o leoaic


adulmecnd snge proaspt. M-am dat napoi fr s vreau. Serviciile mele, cu
siguran, nu mai erau cerute aici!
Metamorfozata doamn Kleber l-a nvluit pe Fandorin ntr-o privire
ncrcat de ur, care a strpuns pn i blindajul gros al acestui gentleman
imperturbabil. Da, rusul s-a nfiorat.
Puteam totui s neleg pe deplin sentimentele acestei femei ciudate. i
atitudinea mea fa de abjectul rus se schimbase complet. Este un om
ngrozitor, un lunatic periculos cu o imaginaie fantastic, de o depravare
monstruoas. Cum am putut oare s-l respect i s am ncredere n el? Nu-mi
vine s cred!
Pur i simplu nu tiu cum s-i relatez toate acestea, dulcea mea Emily.
Mna mi tremur de indignare n timp ce strnge tocul. La nceput m-am
gndit s-i ascund adevrul, apoi m-am hotrt totui s i-l spun. Altfel i-ar
veni greu s nelegi de ce mi-am schimbat complet atitudinea fa de Fandorin.
Ieri sear, dup toate loviturile i surprizele pe care i le-am povestit mai sus,
Fandorin i cu mine am purtat o conversaie stranie, n urma creia am rmas
deopotriv perplex i furios. Rusul a venit la mine i mi-a mulumit pentru c
salvasem vaporul, apoi, blbindu-se la fiecare vorb, a nceput s-mi verse
nite aiureli teribile, de nenchipuit. Mi-a spus urmtoarele mi amintesc
fiecare cuvinel: tiu c suferii, sir Reginald. Comisarul Gauche mi-a povestit
totul, nc de la nceput. Firete, nu e treaba mea, i m-am gndit mult i cu
mare atenie nainte s m hotrsc s v vorbesc, dar vznd ct de tare v
chinuii, nu pot rmne nepstor. Singurul motiv pentru care ndrznesc s v
spun toate acestea este acela c am suferit i eu o pierdere la fel de cumplit, i
raiunea mea a fost la fel de zdruncinat din cauza ocului. Am reuit totui s
mi-o pstrez intact, ba chiar s-i ascut i mai bine tiul, dar preul pe care a
trebuit s-l pltesc pentru a rmne n via a fost o bun parte din inima mea.
Credei-m, totui, n situaia dumneavoastr nu avei alt cale. Nu v
ascundei de adevr, orict de ngrozitor ar fi el, i nu cutai refugiu n iluzii.
Mai presus de toate, nu v nvinovii. Nu e vina dumneavoastr c s-au
speriat caii, nici c soia dumneavoastr, care atepta un copil, a fost aruncat
din trsur i a murit. E o ncercare, un examen pe care vi l-a pregtit soarta.
Nu neleg n ruptul capului de ce omul trebuie s fie supus unei asemenea
cruzimi, dar tiu un lucru: dac nu trecei examenul, totul s-a sfrit, sufletul
dumneavoastr se va usca.
La nceput n-am neles unde btea ticlosul, apoi m-am luminat brusc.
i nchipuia c tu, nepreuita mea Emily, ai trecut pe lumea cealalt! i
nchipuia c tu eti doamna nsrcinat care a czut din trsur i-a murit.
Dac n-a fi fost att de indignat, fr ndoial c i-a fi rs n nas smintitului

de rus. Cum a ndrznit s-mi spun aa ceva, cnd eu tiu bine c m atepi
acolo, sub cerul azuriu al insulelor paradisului? Cu fiecare ceas care trece sunt
tot mai aproape de tine, draga mea Emily. Acum nimeni i nimic nu mi mai
poate sta n cale.
i totui iar asta-i din cale-afar de ciudat orict m-a strdui, nu
reuesc s-mi amintesc cum se face c te afli singur, fr mine, n Tahiti. Fr
ndoial c ai avut un motiv foarte important s pleci. Dar nu conteaz, scumpa
mea prieten, cnd ne vom ntlni mi vei explica totul.
Permite-mi acum s m ntorc la povestea mea.
Doamna Kleber i-a ndreptat spatele i, deodat, mi s-a prut mult mai
nalt (e uimitor ct de mult poate fi influenat percepia nlimii unei
persoane de postura ei i de felul n care i ine capul). A nceput s vorbeasc,
adresndu-i-se mai ales lui Fandorin:
Toate povestioarele pe care le-ai nscocit aici sunt absurditi,
domnule. Nu exist nici mcar o singur dovad material. Nimic, doar
supoziii i speculaii lipsite de temei. Da, numele meu adevrat este Marie
Sanfon, dar nici un tribunal din lume n-a reuit vreodat s m condamne
pentru vreo infraciune. Da, dumanii m-au mprocat adesea cu calomnii i au
esut intrigi mpotriva mea, dar sunt o fire puternic. Sunt vinovat de un
singur lucru: am iubit nebunete un criminal i un descreierat. M-am mritat
cu Charles n tain, iar acum i port copilul aici, sub inim. Charles a insistat
s nu dezvluim secretul cstoriei noastre. Dac aceast greeal este o crim,
atunci sunt gata s apar n faa unui judector i a unui juriu, ns poi fi
sigur, domnule detectiv amator, c un avocat care-i cunoate meseria va
spulbera acuzaiile dumitale himerice ca pe-un nor de fum. i ce acuzaii ai
putea s-mi aduci? C n tineree am trit ntr-o mnstire a Surorilor Cenuii,
c am alinat suferina celor nevoiai? Da, am fcut multe injecii cu mna mea,
i ce-i cu asta? Suferina moral provocat de povara acelui secret i sarcina
grea m-au fcut s devin dependent de morfin, dar acum am gsit puterea s
m eliberez de acest viciu distrugtor. Soul meu de tain, dar pe deplin legitim
a struit c trebuie s pornesc n aceast cltorie sub un nume fals. Aa a
aprut imaginarul bancher elveian Kleber. neltoria mi-a provocat alt
suferin, ns cum puteam s-l refuz pe brbatul pe care-l iubesc? Nu tiam
nimic despre cealalt via pe care o ducea, nici despre pasiunea lui fatal sau
despre planurile lui nebunetii Charles mi-a spus c nu se cade ca secundul
vaporului s-i ia cu el soia ntr-o asemenea cltorie, dar c este ngrijorat de
sntatea scumpului nostru copila i c nu poate ndura s se despart de
mine. M-a convins c ar fi mai bine s m mbarc sub un nume inventat. V
ntreb iar, cefei de crim e asta?

Mi-am dat seama c Charles nu era n apele lui, c era stpnit de


pasiuni pe care nu le nelegeam, ns niciodat, nici mcar n cel mai cumplit
comar, nu mi-am nchipuit c el a nfptuit crimele acelea oribile din rue de
Grenelle! Nu am bnuit nici o clip c era fiul unui rajah indian. Am fost ocat
cnd am aflat c scumpul meu copila va fi pe sfert indian. Srmana fiincioar
neajutorat, s aib drept tat un dement! Sunt pe deplin convins c, n
ultimele zile, Charles i ieise cu totul din mini. Cum ar putea un om sntos
la cap s ncerce s scufunde un vapor? Este, firete, nscocirea unei mini
bolnave. Bineneles c n-am tiut nimic despre planul lui smintit.
n clipa aceea Fandorin a ntrerupt-o i, cu un rnjet hidos, a ntrebat-o:
Atunci ce spui despre pelerina care era mpturit att de grijuliu n
geanta de voiaj?
Doamna Kleber. Miss Sanfon. Adic madame Renier. Sau doamna
Bagdassar? Nu mai tiu cum ar trebui s-i spun. Foarte bine, s rmn
doamna Kleber, din moment ce m-am obinuit cu numele acesta. Doamna
Kleber i-a rspuns anchetatorului ei cu o neabtut demnitate:
Soul meu pregtise totul pentru plecare i avea de gnd s m
trezeasc n ultima clip.
Dar Fandorin nu s-a dat btut.
Ba nu dormeai deloc, a spus el, privind-o cu un uor dispre. Te-am
vzut cnd mergeam pe coridor. Erai mbrcat din cap pn-n picioare, i
chiar aveai un al pe umeri.
N-am putut s dorm pentru c m simeam ciudat de ncordat, a zis
madame Kleber. n sufletul meu tiam c se ntmpl ceva ru. Tremuram i
mi-era frig, aa c mi-am pus alul. i asta-i o crim? Am constatat cu
satisfacie c inchizitorul autoproclamat fusese luat prin surprindere. Acuzata
a continuat linitit, cu aceeai siguran de sine:
Ideea c eu l-a fi torturat pe cellalt descreierat, monsieur Gauche,
este absolut incredibil. V spun adevrul. Btrnul copoi i-a pierdut minile
din cauza lcomiei i m-a ameninat c m ucide. Nu tiu cum am reuit s
ating inta cu toate cele patru gloane. E o pur ntmplare, soarta nsi mi-a
cluzit mna. Nu, domnule, nici asta nu-i va folosi la ceva!
Se vedea c sigurana n care Fandorin se lfise pn atunci fusese
zdruncinat bine.
Te rog s-mi permii, a zis el ceva mai nsufleit, dar am gsit alul. Lai ascuns sub covor.
Alt presupunere lipsit de temei! A ripostat madame Kleber. Firete
c Gauche a ascuns alul, dup ce l-a luat de la srmanul meu so. n ciuda
insinurilor dumitale ruvoitoare, i sunt recunosctoare, domnule. Mi-ai
napoiat un lucru pe care l credeam pierdut.

n timp ce rostea aceste cuvinte, s-a ridicat linitit de pe scaun, s-a dus
la mas i a luat alul.
Sunt soia legitim a motenitorului legitim al Rajahului de Smarald, a
declarat aceast femeie fr pereche. Am certificatul de cstorie. Port n
pntece nepotul lui Bagdassar. Este adevrat c rposatul meu so a comis
cteva crime ngrozitoare, dar ce legtur au toate acestea cu mine sau cu
motenirea noastr?
Miss Stamp a srit n picioare i a ncercat s smulg alul din mna
doamnei Kleber.
Pmnturile i toate proprietile rajahului din Brahmapur au fost
confiscate de guvernul britanic, a spus pe un ton hotrt compatrioata mea.
Prin urmare, acum comoara aparine Majestii Sale regina Victoria! A adugat
ea, i nu pot s neg c avea perfect dreptate.
O clip! A intervenit bunul doctor Truffo. Dei prin natere sunt
italian, acum sunt cetean al Franei i reprezint aici interesele acestei ri.
Comoara rajahului a fost n proprietatea personal a familiei sale i nu a
aparinut nici o clip principatului Brahmapur, cu alte cuvinte confiscarea ei a
fost ilegal! Charles Renier a devenit cetean francez de bunvoie i nesilit de
nimeni. A nfptuit cele mai oribile crime pe teritoriul rii sale de adopie.
Potrivit legilor Republici Franceze, pedepsirea unor atari crime, mai ales dac
au fost comise din motive pur venale, cuprinde i confiscarea de ctre stat a
tuturor posesiunilor vinovatului. Dai-mi alul, madame! Aparine Franei!
A nhat i el cu mare hotrre o margine a alului.
Se ajunsese ntr-un punct mort i ingeniosul Fandorin a profitat de
situaie. Cu abilitatea bizantin caracteristic naiei sale, a spus cu glas
rsuntor:
Aceasta este o disput serioas, care necesit arbitraj. Dai-mi voie, n
calitatea mea de reprezentant al unei p-puteri neutre, s-mi asum temporar
posesia alului, aa nct s nu-l sfiai n buci. l voi depune aici, nu
departe de prile aflate n conflict.
i, rostind aceste cuvinte, a luat alul i l-a dus la o msu de serviciu
aflat pe latura salonului dinspre vnt, unde ferestrele erau nchise. Vei nelege
mai trziu, preaiubita mea Emily, de ce am menionat toate aceste detalii.
i uite-aa mrul discordiei, alul adic, a fost depus acolo, pe marginea
msuei un triunghi de mtase strlucind n culorile curcubeului i spicat cu
aur. Fandorin sttea acum cu spatele la al, n postura unei grzi de onoare.
Noi ceilali eram strni la masa cea mare. Adaug la asta fonetul sumbru al
perdelelor, lumina slab a unei dup-amieze noroase i legnarea neplcut a
podelei sub picioarele noastre, i vei nelege c scena era pregtit pentru actul
final.

Nimeni nu va ndrzni s-l deposedeze pe nepotul rajahului de ceea ce


i se cuvine de drept! A declarat madame Kleber, cu minile n olduri. Sunt
cetean belgian i audierile se vor desfura ntr-un tribunal din Bruxelles.
Trebuie doar s promit c un sfert din motenire va fi donat unei cauze
cantabile din Belgia i juriul va da sentina n favoarea mea. Un sfert din
motenire nseamn unsprezece miliarde de franci belgieni, de cinci ori mai
mult dect venitul anual al Regatului Belgiei!
Miss Stamp i-a rs n fa:
Subestimezi puterea coroanei britanice, drgua mea. Chiar crezi c
Belgia ta amrt va primi permisiunea s hotrasc soarta a cincizeci de
milioane de lire? Cu banii tia vom construi sute de crucitoare i ne vom
ntrei puterea flotei, care deja este cea mai mare din lume. Vom face ordine pe
ntreaga planet!
Miss Stamp este o femeie inteligent. ntr-adevr, civilizaia mondial n-ar
avea dect de ctigat dac tezaurul nostru s-ar mbogi cu o asemenea sum.
Marea Britanie este cel mai progresist i mai liber stat din lume. Toate
popoarele Pmntului ar duce-o mai bine dac vieile lor s-ar desfura dup
modelul britanic.
Dar doctorul Truffo era de cu totul alt prere.
Un miliard i jumtate de franci francezi nu numai c va permite
Franei s-i revin dup tragicul rzboi cu Germania, ci i s-i alctuiasc
cea mai modern i mai bine echipat armat din Europa. Voi, englezii n-ai
fost niciodat europeni. Suntei insulari, puin v pas de interesele statelor de
pe continent! Domnul de Perier, care pn de curnd a fost al doilea secund al
cpitanului, iar acum are temporar comanda Leviatanului, nu va ngdui ca
alul s ajung n minile englezilor. l voi aduce imediat aici i l voi ruga s
depun alul n seiful vaporului!
i au nceput s vorbeasc n acelai timp, fiecare ncercnd s strige mai
tare dect ceilali. Doctorul a devenit att de belicos, nct a ndrznit s m
mpung n piept, iar doamna Kleber a lovit-o pe domnioara Stamp n glezn
cu vrful pantofului.
Atunci Fandorin a luat o farfurie de pe mas i, fr s stea pe gnduri, a
dat cu ea de pmnt, fcnd-o ndri. n timp ce noi toi ne uitam la el uimii,
ndrzneul bizantin a zis:
Aa nu vom rezolva problema. V-ai nfierbntat prea tare, doamnelor
i domnilor. S aerisim puin salonul, aerul e cam nbuitor.
S-a dus la ferestrele pn atunci nchise i a nceput s le deschid larg,
una cte una. Cnd a deschis-o i pe cea de deasupra msuei pe care se afla
alul, s-a ntmplat ceva dincolo de orice nchipuire: curentul de aer a nhat
ntr-o clipit estura uoar ca un fulg, care a prins s tremure, s se

unduiasc i n cele din urm s se nale. Toi am icnit ngrozii cnd


triunghiul de mtase a zburat de-a curmeziul punii, s-a rotit de dou ori
deasupra balustradei parc i lua rmas-bun de la noi apoi s-a pierdut n
deprtare, cobornd ncetior ctre ap. Noi ncremeniserm acolo, pierdui,
urmrindu-i zborul graios care s-a sfrit printre valurile lenee, cu creste
nspumate.
Ce nendemnatic sunt, a exclamat Fandorin, curmnd tcerea de
mormnt. Atia bani pierdui fr urm n ocean! Acum, nici Marea Britanie,
nici Frana nu vor mai putea s-i impun voina asupra lumii. Ce pierdere
ngrozitoare pentru omenire! O jumtate de miliard de ruble, ndeajuns pentru
Rusia s-i plteasc ntreaga datorie extern.
Abia atunci cazanul a dat cu adevrat n clocot.
Cu un strigt de lupt pe jumtate fluierat i pe jumtate uierat, care
mi-a ngheat sngele n vine, doamna Kleber a nfcat de pe mas un cuit
pentru fructe i s-a repezit ca o cobr la rus. Atacul-surpriz l-a luat pe
nepregtite. Lama boant din argint a despicat aerul i l-a lovit pe Fandorin
chiar sub clavicul, dar nu cred c a ptruns prea adnc. Totui, pe cmaa
alb a diplomatului a nflorit imediat o pat de snge. Primul meu gnd a fost
c Dumnezeu exist cu adevrat i are grij s-i pedepseasc pe ticloi. n
timp ce se ddea napoi, cam nesigur pe picioare, afurisitul de bizantin s-a ferit,
aplecndu-se ntr-o parte, dar Furia cuprins de turbare nu era mulumit de
rana pe care i-o provocase. Strngnd mai tare cuitul, a ridicat braul pentru
a-l lovi din nou.
n aceeai clip, colegul nostru japonez, care pn atunci nu luase parte
la discuie i trecuse aproape neobservat, ne-a uimit pe toi. Cu un strigt
ptrunztor, asemntor cu chemarea vulturului, a srit pn aproape de
tavan i a izbit-o pe madame Kleber cu piciorul n ncheietura minii. Nici
mcar n circul acela din Italia n-am vzut o acrobaie care s-o egaleze pe
aceasta!
Cuitul a zburat prin aer, japonezul a aterizat ntr-o postur ghemuit i
doamna Kleber s-a dat ndrt, cu faa schimonosit i cu degetele ncletate pe
ncheietura rnit.
Dar nici mcar acum nu renunase la inteniile ei sngeroase! Cnd a
simit c atinge cu spatele venerabila pendul (i-am descris deja hidoenia
acesta), s-a aplecat deodat i i-a ridicat poalele rochiei. Eu eram de-a dreptul
ameit de iueala cu care se desfurase totul, dar asta m-a dat gata cu totul.
Am zrit n treact (iart-mi, dulcea mea Emily, aceast necuviin) o glezn
zvelt ntr-un ciorap de mtase i marginea de dantel a unor pantalonai roz,
iar o clip mai trziu, dup ce madame Kleber s-a ndreptat din ale, un

revolver a aprut ca prin farmec n mna ei stng. Era foarte mic, cu dou evi
i cu pat de sidef.
Nu ndrznesc s-i repet vorb cu vorb ce i-a spus acea creatur lui
Fandorin oricum, nu cred c asemenea expresii sunt pe nelesul tu. Sensul
general al discursului ei, de altfel plin de for i expresivitate, a fost c
perversul putred pn-n mduva oaselor (folosesc eufemisme, pentru c
madame Kleber s-a exprimat mult mai direct) va plti cu viaa pentru aceast
mecherie de dou parale.
Dar mai nti am s-l neutralizez pe arpele glbejit! A strigat viitoarea
mam.
A fcut un pas nainte i a tras n domnul Aono, care a czut pe spate,
gemnd nbuit.
Madame Kleber a mai fcut un pas i a ndreptat eava revolverului, cu
mare precizie, ctre capul lui Fandorin.
Nu ratez niciodat, a uierat ea, o s-i nfig glonul chiar ntre
frumoii ti ochi albatri.
Rusul sttea nemicat, apsnd cu palma pata roie care i se lea pe
cma. Nu prea prea nspimntat, dar de palid era palid.
Vaporul s-a nclinat deodat mai mult un val puternic l lovise chiar n
mijloc i am vzut cum monstruozitatea aceea copia lui Big Ben, adic se
nclin din ce n ce mai tare, apoi. Se prbuete chiar pe madame Kleber!
Cnd cutia masiv a izbit-o n ceaf, s-a auzit un bufnet nbuit i
nemblnzita femeie a czut fulgerat, cu faa n jos. A rmas aa, intuit la
podea sub greutatea considerabil a turnului din stejar.
Ne-am repezit cu toii s-i dm ajutor domnului Aono, care zcea pe
covor, cu un glon n piept. Rnitul era contient i tot ncerca s se ridice n
capul oaselor, dar doctorul Truffo a ngenuncheat lng el, l-a apucat de umeri
i l-a forat s se ntind la loc.
E un fleac, a zis japonezul cu glas slbit, printre dinii ncletai.
Plmnul abia mi-a fost zgriat.
i glonul? A ntrebat doctorul Truffo, foarte nelinitit. Poi s-l simi,
drag colega? Unde s-a oprit?
Cred c e nsepenit n omoplatul drept, i-a rspuns domnul Aono, cu o
prezen de spirit uluitoare. n partea din stnga-jos. Va trebui s tiai osul
prin spate. Este o operasiune foarte difisil. V rog s m iertai pentru
neplserea pe care v-am prisinuit-o.
Apoi Fandorin a fcut un gest foarte misterios. S-a aplecat deasupra
rnitului i i-a spus cu glas foarte linitit:
Ei bine, Aono-san, visul dumitale s-a mplinit: acum eti onjinul meu.
Din nefericire, cred c leciile de japonez vor fi anulate.

Mi s-a prut c domnul Aono a neles perfect aceast psreasc, ba


chiar a reuit s schieze un surs.
Dup ce gentlemanul japonez a fost bandajat i doi marinari l-au dus deacolo pe o targ, doctorul i-a ndreptat atenia asupra doamnei Kleber.
Am constatat cu surprindere i cu bucurie c pendula din stejar nu-i
sfrmase capul, ci i provocase doar o contuzie serioas. Am tras-o pe
criminala lipsit de simiri de sub cea mai frumoas comoar arhitectonic a
Londrei i am aezat-o pe un fotoliu.
Mi-e team c ftul nu va supravieui ocului, a oftat doamna Truffo.
Srmana fiin nu poate fi nvinovit de pcatele mamei.
Copilul va fi bine sntos, a asigurat-o soul ei. Aceast. Doamn se
bucur de o vitalitate att de formidabil, nct fr ndoial c va nate la
termen i cu mare uurin o progenitur sntoas.
Fandorin a adugat, cu un cinism care mi s-a prut revolttor:
Avem motive s sperm c va nate n spitalul unei nchisori.
Mi-e groaz s-mi imaginez ce va zmisli pntecele acesta, zise miss
Stamp, cutremurndu-se.
n orice caz, naterea o va salva de ghilotin, remarc doctorul.
Sau de spnzurtoare, adug miss Stamp i rse, reamintindu-ne
tuturor de disputa amar dintre comisarul Gauche i inspectorul Jackson.
Cea mai serioas ameninare pe care o va nfrunta va fi o condamnare
pe termen scurt pentru t-tentativ de omor mpotriva domnului Aono, remarc
Fandorin, cu o expresie sumbr. Chiar i pentru asta se vor gsi circumstane
atenuante: nebunia vremelnic, ocul, sarcina. Aa cum ne-a demonstrat chiar
dnsa n mod strlucit, Marie Sanfon va fi liber din nou, i nc foarte curnd.
Ciudat, dar nimeni n-a pomenit de al, de parc nici n-ar fi existat.
Bucata aceea de mtase care spulberase n neant o sut de nave de rzboi
britanice i mult-dorita revanche a francezilor trse dup ea i febra nebuniei
care ne ntuneca minile i sufletele.
Fandorin s-a oprit lng Big Ben, care acum era bun doar pentru groapa
de gunoi: sticla se sprsese, mecanismul era zdrobit i panoul de stejar din fa
se crpase de sus pn jos.
Un ceas magnific, a zis rusul, adeverind nc o dat faptul bine
cunoscut c slavii n-au nici urm de gust artistic. Voi pune s fie reparat i v
asigur c l voi lua cu mine.
Leviatan a dat un strigt puternic cu sirena, fr ndoial salutnd
ntlnirea cu alt vapor, i am nceput s m gndesc c foarte curnd, doar n
dou-trei sptmni, voi ajunge n Tahiti i ne vom mbria din nou, adorata
mea soioar. Tot restul este fum i cea, o fantezie imaterial.

Vom fi iari mpreun i vom tri fericii pe insula paradisului, unde


soarele nu apune niciodat.
Ateptnd nerbdtor acea zi fericit, rmn al tu venic iubitor.
Reginald Milford-Stokes

SFRIT