Sunteți pe pagina 1din 349

2

Traducere din limba englez


LAURA FRUNZ













editura rao

3

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
STIEFVATER, MAGGIE
Fior / Maggie Stiefvater; trad.: Laura Frunza
Bucureti: Editura RAO, 2010

ISBN 978-606-8251-64-6

I. Frunza, Laura (trad.)

821.111-31=135.1






Editura RAO
Grupul Editorial RAO
Str. Turda nr. 117-119, Bucureti, ROMANIA
www.raobooks.com
www.rao.ro

MAGGIE STIEFVATER
Shiver
Maggie Stiefvater, 2009
Toate drepturile rezervate

Editura RAO, 2011
pentru versiunea n limba romna

2011

ISBN 978-606-8251-64-6

4







Pentru Kate,
deoarece a plns



5


Unu
Grace
-9 C
mi amintesc c zceam n zpad, o mic pat de cldur care se
rcea, nconjurat de lupi. M lingeau, m mucau, se agitau n jurul
trupului meu, se mpingeau. Trupurile lor nghesuite blocau puina
cldur pe care o oferea soarele. Gheaa sclipea pe gturile lor
mblnite, i respiraia lor cpta forme opace care rmneau aninate
n aerul dintre noi. Mirosul de mosc al blnurilor lor m fcu s m
gndesc la cini uzi i frunze arse, plcut i terifiant. Limbile lor mi
topeau pielea, colii lor puternici mi sfiau mnecile i mi
smulgeau prul, ptrundeau dincolo de clavicul, spre vena
jugular.
A fi putut s ip, dar n-am fcut-o. A fi putut s m zbat, dar
n-am fcut-o. Pur i simplu, am rmas acolo i am ateptat s se
ntmple, privind cerul lptos de iarn de deasupra mea.
Un lup i mpinse nasul n mna mea i apoi n obrazul meu,
aruncnd o umbr pe faa mea. Ochii lui galbeni se uitar ntr-ai mei
n timp ce ceilali lupi m smuceau ncoace i ncolo.
M-am uitat n ochii aceia ct de mult am putut. Galbeni. i, de
aproape, strluceau uimitor cu fiecare nuan de auriu i cprui. Nu
voiam ca el s i ntoarc privirea, i n-a fcut-o. Voiam s m
ntind, s l apuc de gt, dar minile mi rmaser ghemuite la piept,
cu braele ngheate pe lng corp.
Nu-mi aminteam cum e s-i fie cald.
Apoi, a disprut, i, fr el, ceilali lupi se ngrmdir deasupra
mea, prea aproape, sufocndu-m. Ceva pru s tremure n pieptul

6

meu.
Nu mai era soare, nu mai era lumin. Muream. Nu-mi aminteam
cum arta cerul.
Dar n-am murit. M-am cufundat ntr-o mare de frig, apoi am
renscut ntr-o lume de cldur.
mi amintesc asta: ochii lui galbeni.
Credeam c n-am s-l mai vd niciodat.


7


Doi
Sam
-9 C
Au smuls fata de pe leagnul din spatele curii i au trt-o n
pdure; trupul ei lsa o urm superficial n zpad, din lumea ei
spre a mea. Am vzut cum s-a ntmplat. Nu i-am mpiedicat.
Fusese cea mai lung i mai rece iarn din viaa mea. Zi dup zi,
sub un soare palid i inutil. i foamea, foamea care m ardea i m
rodea, un stpn nestul. n luna aceea nu se ntmpl nimic,
peisajul era ngheat ntr-o dioram n alb-negru, fr via. Unul
dintre noi fusese mpucat cnd ncerca s fure gunoi din spatele
casei cuiva, aa c restul haitei rmsese n pdure i murea de
foame ncetul cu ncetul, ateptnd cldura i vechile noastre
trupuri. Pn au gsit fata. Pn au atacat.
S-au ghemuit n jurul ei, ltrnd i repezindu-se unul la altul,
luptndu-se care s o sfie mai nti.
Am vzut totul. Le-am vzut spinrile tremurnd de nerbdare.
I-am vzut cum smuceau trupul fetei ncoace i ncolo, topind
zpada de sub ea. Am vzut boturi ptate de rou. i totui n-am
intervenit.
Eram respectat n hait Beck i Paul se asiguraser de asta , aa
c a fi putut s m bag peste ei imediat, dar am rmas n spate,
tremurnd de frig, ngropat pn la glezne n zpad. Fata mirosea a
cldur, a via, a om, mai presus de toate. Ce era n neregul cu ea?
Dac mai tria, de ce nu se zbtea?
i simeam mirosul sngelui, un parfum cald, strlucitor n lumea
asta moart i rece. L-am vzut pe Salem smucindu-se i tremurnd

8

n vreme ce i rupea hainele. Stomacul mi se rsucea, dureros,
trecuse att de mult timp de cnd mncasem. A fi vrut s mping
lupii, ca s ajung lng Salem i s m prefac c nu pot s i miros
umanitatea i s i aud gemetele blnde. Era att de mic sub
slbticia noastr, cu haita copleind-o, dorind s schimbe viaa ei pe
a lor.
Am mrit i mi-am artat colii, i m-am bgat n fa. Salem mi-a
rspuns tot cu un mrit, dar eu eram mai nalt n rang dect el, n
ciuda foamei i a vrstei. Paul a mrit amenintor, ca s m
susin.
Am ajuns lng ea, i ea se uita cu ochii pierdui ctre cerul
nesfrit. Poate era moart. Mi-am apsat nasul de palma ei; mirosul
minii ei, zahr, unt i sare, mi aminti de-o alt via.
Apoi, i-am vzut ochii.
Treji. Vii.
Fata se uit fix spre mine, susinndu-mi privirea cu o sinceritate
teribil.
M-am dat napoi, m-am cutremurat, am nceput din nou sa drdi
dar, de data asta, nu tremuram de furie.
Ochii ei n ochii mei. Sngele ei pe faa mea.
M sfiam pe-afar i pe dinuntru.
Viaa ei.
Viaa mea.
Haita rmase n spatele meu, precaut. Mriau la mine, ca i cum
nu mai eram unul de-al lor, i mriau spre prada lor. Credeam c e
cea mai frumoas fat pe care o vzusem vreodat, un nger mic i
nsngerat, iar ei voiau s-o distrug.
Am vzut totul. Am vzut-o pe ea ntr-un fel n care nu mai
vzusem nimic niciodat.
i am oprit totul.


9


Trei
Grace
3 C

L-am mai vzut dup aceea, mereu n frig. Sttea la marginea
pdurii din curtea noastr din spate, cu ochii lui galbeni fixai asupra
mea n timp ce umpleam tvia cu mncare pentru psri sau
duceam gunoiul, dar niciodat nu se apropia. La amurg, un moment
al zilei care dura o venicie n iarna lung din Minnesota, m agam
de leagnul ngheat pn cnd i simeam privirea. Sau, mai trziu,
cnd am devenit prea mare pentru leagn, coboram de pe veranda
din spate i m apropiam n linite de el, cu mna ntins, cu palma
n sus i cu privirea cobort. Nu reprezentam o ameninare.
ncercam s vorbesc pe limba lui.
Dar, indiferent ct de mult ateptam, indiferent ct de tare
ncercam s ajung la el, ntotdeauna se pierdea n tufiuri nainte ca
eu s parcurg distana dintre noi.
Nu-mi era niciodat team de el. Era suficient de mare s m
smulg de pe leagn, suficient de puternic s m trnteasc jos i s
m trasc n pdure. Dar ferocitatea trupului nu i se oglindea i n
ochii. mi aminteam privirea lui, fiecare nuan de galben, i nu-mi
era team. tiam c nu mi-ar face ru.
Voiam ca el s tie c nici eu nu i-a face vreun ru.
Ateptam. i ateptam.
i el atepta, dei nu tiam ce ateapt. Mi se prea c eu sunt
singura care face un gest de apropiere.
Dar el era mereu acolo. M privea cum l privesc. Niciodat mai
aproape de mine, dar niciodat mai departe.

10

i aa a fost un tipar nentrerupt timp de ase ani: prezena
fantomatic a lupilor iarna i absena lor i mai fantomatic vara. Nu
m gndeam prea mult la sincronizare. M gndeam c sunt lupi.
Doar lupi.


11


Patru
Sam
32 C

Ziua n care aproape c am vorbit cu Grace a fost cea mai
clduroas zi din viaa mea. Chiar i n librrie, unde exista aer
condiionat, aria se strecura pe lng u i intra n valuri pe
ferestrele mari, panoramice. n spatele tejghelei, stteam trntit pe
scaun n lumina soarelui i absorbeam vara de parc a fi putut s-i
pstrez fiecare pictur n mine. Pe msur ce treceau orele, lumina
dup-amiezii mprumuta crilor de pe rafturi o aur palid, galben
i nclzea hrtia i cerneala de sub coperte, astfel c n aer plutea un
miros de cuvinte necitite.
Asta iubeam atunci cnd eram om.
Citeam cnd ua s-a deschis cu un clinchet, permind unui val
nbuitor de aer fierbinte s intre odat cu un grup de fete. Rdeau
prea tare ca s aib nevoie de ajutorul meu, aa c am continuat s
citesc i le-am lsat s se plimbe printre rafturi i s discute despre
orice, numai despre cri nu.
Nu cred c m-a mai fi gndit a doua oar la fetele alea dac nu a
fi vzut cu coada ochiului cum una dintre ele i-a strns prul de un
blond-nchis i l-a rsucit ntr-o coad lejer. Gestul n sine era
insignifiant, dar micarea a trimis un val de arome n aer. Am
recunoscut acel miros imediat. Am tiut imediat.
Ea era. Trebuia s fie.
Am ridicat cartea n dreptul feei i am riscat o privire n direcia
fetelor. Celelalte dou nc mai vorbeau i gesticulau ctre o pasre
de hrtie pe care o agasem de tavan deasupra seciunii cu cri

12

pentru copii. Dar ea nu vorbea; rmsese n spate cu ochii pe crile
din jurul ei. Privirea i aluneca peste rafturi, cutnd o posibilitate de
evadare.
mi imaginasem o mie de variante diferite ale acestei scene, dar
acum, c venise momentul, nu tiam ce s fac.
Era att de real aici. Era altfel cnd ea se afla n curtea din spate,
citind o carte sau fcndu-i temele ntr-un caiet. Acolo, distana
dintre noi era imposibil de depit; aveam toate motivele s stau
departe de ea. Dar aici, n librrie, cu mine, prea att de aproape, c
mi se tia rsuflarea, aproape aa cum nu mai fusese niciodat.
Nimic nu m mpiedica s vorbesc cu ea.
Privirea i se ndrept n direcia mea i am ntors repede capul,
uitndu-m n cartea pe care o citeam. Nu mi-ar recunoate faa, dar
mi-ar recunoate ochii. Trebuia s cred c mi-ar recunoate ochii.
M-am rugat s plece, ca s pot respira din nou.
M-am rugat s cumpere o carte, ca s trebuiasc s vorbesc cu ea.
Una dintre fete strig:
Grace, vino aici i uit-te la asta. Cum s iei bacalaureatul ca s
intri la facultatea visurilor tale sun bine, nu?
Am inspirat ncet i i-am privit spatele luminat de soare cnd s-a
aplecat i s-a uitat la crile de pregtire pentru bacalaureat
mpreun cu celelalte dou fete. Umerii ei erau nclinai ntr-un mod
care sugera doar un interes politicos. Am privit felul n care lumina
soarelui ptrundea prin ferestre, mbrindu-i firele de pr din
coad i transformndu-le pe toate n fire strlucitoare de aur. Capul
ei se mica aproape imperceptibil nainte i napoi n ritmul muzicii
care se auzea din difuzoare.
Hei.
Am tresrit cnd o fa apru naintea mea. Nu Grace. Una dintre
celelalte dou fete, bronzat i cu prul negru. Pe umr avea agat
o camer foto uria i se uita direct n ochii mei. Nu a spus nimic,
dar tiam la ce se gndete. Reaciile la culoarea ochilor mei variau
de la priviri furie la holbat pe fa; mcar ea era cinstit.

13

Te superi dac i fac o poz? ntreb ea.
Am privit n jur, cutnd o scuz.
Unii indieni cred c, dac le faci o poz, le iei sufletul. Pare un
argument destul de logic pentru mine, aa c, mi pare ru, fr
poze. Am ridicat din umeri n semn de scuz. Poi s faci poze prin
magazin dac vrei.
Ce-a de-a treia fat o mpinse pe cea cu aparatul foto: avea un pr
scurt aten, muli pistrui i radia att de mult energie c m obosea.
Flirtezi, Olivia? Nu avem timp pentru asta. Hei, tipule, o lum
pe asta.
I-am luat din mn cartea despre bacalaureat i am aruncat o
privire scurt s-o gsesc pe Grace.
Nousprezece dolari i nouzeci i nou de ceni, am spus.
Inima mi bubuia.
Pentru o ediie broat? remarc fata pistruiat, dar mi ddu o
bancnot de douzeci de dolari. Pstreaz restul. Nu aveam un
borcan pentru mruni, aa c am pus moneda de un cent pe
tejghea, lng cas. Am pus cartea i bonul ntr-o pung, ncet,
gndindu-m c Grace va veni s vad de ce dureaz att.
Dar ea rmase n seciunea cu biografii, cu capul aplecat pe o
parte n timp ce citea titlurile de pe cotoarele crilor. Pistruiata a
luat punga i a zmbit ctre mine i ctre Olivia. Apoi, s-a dus spre
Grace i a tras-o nspre u.
ntoarce-te, Grace. Uit-te la mine, sunt chiar aici. Dac s-ar fi
ntors acum, mi-ar fi vzut ochii i m-ar fi recunoscut.
Pistruiata deschise ua cling i scoase un sunet nerbdtor
ctre restul grupului: era vremea s plece mai departe. Olivia se
ntoarse scurt, iar ochii ei i ntlnir din nou pe ai mei n spatele
tejghelei. tiam c m holbam la ele la Grace , dar nu m puteam
opri.
Olivia se ncrunt i iei din magazin. Pistruiata spuse:
Hai odat, Grace!
M durea pieptul, trupul meu vorbea o limb pe care capul nu o

14

prea nelegea.
Am ateptat.
Dar Grace, singura persoan din lume care voiam s m
recunoasc, i trecu doar un deget peste coperta unei noi cri
cartonate i iei din librrie fr ca mcar s i dea seama c eram
acolo, att de aproape de ea.


15


Cinci
Grace
6 C

Nu mi-am dat seama c lupii din pdure sunt toi vrcolaci pn
cnd n-a fost omort Jack Culpeper.
S-a ntmplat n septembrie, cnd eram n clasa a noua, iar atunci
numai despre Jack se vorbea n tot orelul nostru. Nu pentru c Jack
fusese un puti minunat cnd era n via n afar de faptul c avea
cea mai scump main din parcare, chiar mai scump dect maina
directorului. De fapt, fusese cam nemernic. Dar, cnd a fost omort,
l-au sanctificat imediat. Cu o tent de groaznic i senzaional din
cauza modului n care se ntmplase. La cinci zile de la moartea lui,
auzisem o mie de versiuni pe holurile colii.
Rezultatul a fost sta: toat lumea se temea de lupi acum.
Pentru c mama nu se uita de obicei la tiri, i tata nu prea ddea
pe acas, nelinitea comunitii se strecur ncet ctre gospodria
noastr i a durat cteva zile pn a atins punctul culminant.
Incidentul meu cu lupii dispruse din mintea mamei n ultimii ase
ani, nlocuit cu aburi de terebentin i culori complementare, dar
atacul asupra lui Jack pru s i-l readuc n memorie.
Nici gnd ca mama s i concentreze nelinitea crescnd spre
ceva mai logic, de exemplu, s petreac mai mult timp cu singura ei
fiic, cea care fusese prima dat atacat de lupi. n schimb, se folosi
de evenimentul acesta ca s devin i mai mprtiat ca de obicei.
Mam, ai nevoie de ajutor cu cina?
Mama se uit la mine cu vinovie i-i ntoarse atenia de la
televizorul pe care abia l putea vedea din buctrie napoi la

16

ciupercile pe care le distrugea pe toctor.
S-a ntmplat att de aproape de aici. Locul unde l-au gsit,
spuse mama, artnd spre televizor cu cuitul. Prezentatorul de tiri
prea nesincer de sincer n timp ce o hart a inutului nostru era
afiat lng fotografia neclar a unui lup, n colul din dreapta al
ecranului. Cutarea adevrului continu, zicea el. Ai crede c, dup
o sptmn de relatat aceeai tire la nesfrit, mcar i-ar pune
ideile n ordine. Lupul din fotografia lor nu era nici mcar din
aceeai ras ca lupul meu, cu blana lui deas i cenuie, i ochii de un
galben-deschis.
Tot nu-mi vine s cred, continu mama. Chiar de partea
cealalt a pdurii Boundary. Acolo a fost omort.
Sau a murit.
Mama se ncrunt la mine, delicat de ameit i de frumoas ca
ntotdeauna.
Cum?
Am ridicat privirea din caietul de teme linii reconfortante,
ordonate de numere i simboluri.
Poate a leinat pe marginea drumului i a fost trt n pdure
ct era incontient. Nu e acelai lucru. Nu poi s vorbeti aiurea i s
rspndeti panica.
Atenia mamei se concentr din nou asupra ecranului n vreme ce
toca ciupercile n buci suficient de mici ca s le mnnce amibele.
Scutur din cap.
L-au atacat, Grace.
Am privit pe fereastr, la pdurea cu siluetele palide ale copacilor
ca nite fantome n ntuneric. Dac lupul meu era acolo, nu-l puteam
vedea.
Mam, tu eti cea care mi-a spus iar i iar, i iar: lupii sunt de
obicei panici.
Lupii sunt creaturi panice. Acesta era refrenul mamei de ani
ntregi. Cred c singurul mod n care putea continua s locuiasc n
casa asta era s se conving de faptul c lupii erau relativ inofensivi

17

i insista c atacul asupra mea fusese o ntmplare singular. Nu tiu
dac ea chiar credea c sunt panici, dar eu credeam. Priveam nspre
pduri i i urmream an dup an, memorndu-le feele i
personalitile. Era lupul slab, cu aspect bolnvicios i blana
dungat, care rmnea ascuns n adncul pdurii, vizibil doar n
lunile cele mai reci. Totul la el blana rvit i fr luciu, urechea
crestat, ochiul care i curgea era dovada unui trup bolnav, iar
albul ochilor si care se ddeau mereu peste cap indica o minte
bolnav. mi aminteam cum dinii lui mi zdreleau pielea. Mi-l
puteam imagina atacnd din nou un om n pdure.
i mai era lupoaica alb. Citisem c lupii se mperecheaz pe via
i o vzusem cu liderul haitei, un lup solid, la fel de negru pe ct era
ea de alb. l privisem cum o mpinge cu botul i o conduce printre
copacii ca nite schelete, cu blana sclipind ca petii n ap. Avea un
fel de frumusee slbatic, nelinitit; i pe ea mi-o puteam imagina
atacnd un om. Dar ceilali? Erau fantome tcute i frumoase n
pdure. Nu-mi era team de ei.
Corect, panici. Mama hcuia ciupercile pe toctor. Poate c ar
trebui s i prind pe toi i s-i duc n Canada sau ceva de genul
sta.
M-am ncruntat spre caietul de teme. Verile fr lupul meu erau
suficient de rele. Cnd eram copil, lunile acelea mi pruser
imposibil de lungi, doar timp petrecut ateptnd s reapar lupii.
Dup ce l-am observat pe lupul meu cu ochii galbeni, verile au
devenit i mai rele. n perioada acelor nesfrite luni, mi imaginam
aventuri mree n care noaptea deveneam lup i fugeam cu lupul
meu ntr-o pdure aurie, unde nu ningea niciodat. tiam acum c
pdurea aurie nu exist, dar haita i lupul meu cu ochii galbeni da.
Oftnd, am mpins cartea de matematic pe masa de buctrie i
m-am dus lng mama.
Las-m pe mine. Le faci praf.
Nu protest i nici nu m ateptasem s-o fac. n schimb, m
rsplti cu un zmbet de parc abia ateptase ca eu s observ ce

18

treab jalnic face.
Dac termini de fcut cina, spuse ea, o s te iubesc pentru
totdeauna.
M-am strmbat i i-am luat cuitul din mn. Mama era mereu
stropit cu vopsea i mprtiat. Nu va semna niciodat cu
mamele prietenelor mele: stilul Betty Crocker, cu or, care face
mncare i d cu aspiratorul. Sincer, nu voiam s fie ca ele. Dar, pe
bune, trebuia s mi fac temele.
Mersi, scumpo. M duc n atelier. Dac mama ar fi fost una
dintre ppuile alea care spun cinci sau ase lucruri diferite atunci
cnd le apei pe burt, asta ar fi fost una dintre frazele nregistrate.
Vezi sa nu leini din cauza vaporilor, i-am spus, dar ea deja
alerga pe scri. Am mpins ciupercile mutilate ntr-un castron i
m-am uitat la ceasul atrnat pe peretele de un galben aprins. Mai era
o or pn s vin tata acas de la serviciu. Aveam suficient timp s
gtesc cina i poate, dup aceea, s ncerc s mi vd lupul.
n frigider se afla un soi de halc de vit care probabil trebuia s
nsoeasc ciupercile cioprite. Am scos-o i am trntit-o pe toctor.
Pe fundal, un expert de la tiri ntreba dac populaia de lupi din
Minnesota ar trebui limitat sau mutat. Toat povestea asta mi-a
creat o dispoziie proast.
Telefonul sun.
Alo?
Salutare. Ce faci?
Rachel. M bucuram s-o aud; era fix opusul mamei mele: complet
organizat i atent. M fcea s m simt mai puin strin. Am
ndesat receptorul ntre ureche i umr i am tiat bucata de vit n
timp ce vorbeam, pstrnd o bucat de mrimea pumnului meu
pentru mai trziu.
Pregtesc cina i m uit la tirile astea idioate.
i ddu imediat seama despre ce vorbeam.
tiu. Pare ireal, nu? Parc nu se mai satur de asta. E cam
scrbos, pe bune adic de ce nu pot s tac odat i s ne lase s

19

trecem peste asta? E suficient de ru c mergem la coal i auzim
despre asta tot timpul. i tu cu lupii i toate alea, cred c te
deranjeaz la culme i, pe bune, prinii lui Jack cred c vor ca
reporterii s tac naibii odat. Rachel vorbea att de repede, c abia
nelegeam ce spune. Am pierdut o grmad de chestii pn cnd a
ntrebat:
A sunat Olivia n seara asta?
Olivia era a treia membr a trioului nostru, singura care nelegea
vag fascinaia mea pentru lupi. Rareori era vreo sear cnd nu
vorbeam cu ea sau cu Rachel la telefon.
Probabil e pe afar, face poze. Nu e o ploaie de meteorii n
seara asta? am spus eu.
Olivia vedea lumea prin aparatul foto; jumtate dintre amintirile
mele de la coal erau ntr-o form lucioas, alb-negru, zece pe
cincisprezece.
Rachel a rspuns:
Cred c ai dreptate. Olivia sigur vrea s prind imagini cu
ploaia de asteroizi. Ai un moment s stm de vorb?
Am aruncat o privire la ceas.
Oarecum. Doar ct termin de pregtit cina, apoi am teme de
fcut.
OK. Doar o secund, atunci. Dou cuvinte, soro, ncearc-le:
e-vadare.
Am nceput s prjesc carnea pe plit.
Asta e un singur cuvnt, Rach.
Tcu.
Mda. Suna mai bine n capul meu. M rog, deci uite care-i
treaba: prinii mei au spus c, dac vreau s plec undeva n vacana
de Crciun anul sta, o s mi dea bani s plec. mi doresc aa de
mult s plec undeva. Oriunde, numai s nu rmn n Mercy Falls.
Doamne, oriunde numai n Mercy Falls nu! Nu vrei s venii tu i
Olivia s m ajutai s aleg o destinaie mine dup coal?
Ba da, sigur.

20

Dac e un loc superfain, poate tu i Olivia venii cu mine, spuse
Rachel.
N-am rspuns imediat. Cuvntul Crciun mi aminti imediat de
mirosul bradului de Crciun, de infinitatea neagr a cerului nstelat
de decembrie de deasupra curii din spate i de ochii lupului meu
privindu-m din spatele copacilor ncrcai de zpad. Indiferent ct
de absent era n restul anului, lupul meu era ntotdeauna acolo de
Crciun.
Rachel gemu.
Nu-mi servi privirea aia tcut de
m-uit-n-gol-i-m-gndesc, Grace! mi dau scama c o faci! Nu poi
s-mi spui c nu vrei s pleci din locul sta!
Nu prea, nu voiam. Cumva, aparineam acestui loc.
N-am spus nu, am protestat eu.
Dar nici n-ai spus Doamne, sigur c da! Asta trebuia s spui.
Rachel oft. Dar vii pe la mine, da?
tii c da, i-am zis, lungindu-mi gtul s m uit pe fereastra
care ddea n spate. Acum, chiar trebuie s nchid.
Mda, mda, mda, spuse Rachel. Adu fursecuri. Nu uita. Te
iubesc. Pa. Rse i nchise.
M-am grbit s pun oala cu tocan la fiert pe aragaz, ca s o las
acolo fr s-o supraveghez. Mi-am nfcat haina din cuierul de pe
perete i am deschis ua glisant care ddea spre verand.
Aerul rece mi muca obrajii i mi nepa vrfurile urechilor,
amintindu-mi c vara se terminase n mod oficial. Aveam cciula
ndesat n buzunarul hainei, dar tiam c lupul meu nu m
recunoate ntotdeauna cnd o port, aa c am lsat-o acolo. Mi-am
ngustat ochii pentru a m uita ctre marginea curii i am cobort de
pe verand, ncercnd s par nonalant. Bucata de carne de vit din
mna mea era rece i alunecoas.
Am naintat pe iarba incolor i sfrmicioas pn n mijlocul
curii i m-am oprit, uimit pe moment de rozul violent al apusului
de soare care se ntrezrea printre frunzele negre i fonitoare ale

21

copacilor. Acest peisaj ncremenit era la o lume deprtare de
buctria mic i clduroas cu mirosurile ei tihnite de supravieuire
uoar. Acolo unde trebuia s fiu. Acolo ar fi trebuit s vreau sa fiu.
Dar copacii m chemau, ndemnndu-m s abandonez ceea ce tiu
i s m pierd n noaptea care se lsa. Era o dorin care se trezea n
mine cu o frecven deconcertant n ultimele zile.
n ntunecimea de la marginea pdurii se schimb ceva i l-am
vzut pe lupul meu stnd lng un copac, nrile sale adulmecnd
carnea din mna mea. Am fost uurat c l-am zrit, dar mi-a trecut
brusc atunci cnd i-a micat capul, i ptratul de lumin care venea
din ua glisant i-a czut pe fa. Vedeam acum c pe brbie avea
snge vechi i uscat. Uscat de cteva zile.
Nrile i-au servit: simea mirosul de carne de vita din mna mea.
Ori vita, ori familiaritatea prezenei mele a fost suficient ca el s
fac vreo civa pai pentru a iei din pdure. Apoi, nc vreo civa
pai. Mai aproape dect fusese vreodat.
Am rmas n faa lui, suficient de aproape nct a fi putut s m
ntind i s-i ating blana strlucitoare. Sau s i terg pata roie de pe
bot.
mi doream att de mult ca sngele s fie al lui. De la o ran veche
sau o zgrietur obinut n vreo ncierare.
Dar nu prea nimic de genul acesta. Prea c i aparine altcuiva.
Tu l-ai omort? am optit.
Nu a disprut la auzul vocii mele, aa cum m ateptasem. Era la
fel de nemicat ca o statuie, cu ochii aintii asupra chipului meu, i
nu pe carnea din mn.
Numai despre asta discut la tiri, am spus, de parc el m-ar fi
putut nelege. Se zice c e un act slbatic. Se spune c au fcut-o
animalele slbatice. Ai fcut-o tu?
Se uit fix la mine timp de un minut, fr s clipeasc, fr s se
mite. i apoi, pentru prima oar n ase ani, a nchis ochii. Era
mpotriva oricrui instinct primar pe care ar fi trebuit s l posede un
lup. O via ntreag de privit fr s clipeasc i acum era ngheat

22

ntr-o durere aproape uman, cu ochii lui strlucitori nchii, cu
capul plecat i coada lsat n jos.
Era cel mai trist lucru pe care-l vzusem vreodat.
ncet, abia micndu-m, m-am apropiat de el, temndu-m doar
s nu-l sperii i s plece, nu de buzele ptate de snge i de dinii de
dincolo de ele. Urechile i-au tresrit, recunoscndu-mi prezena, dar
nu s-a micat. M-am ghemuit, lsnd carnea s cad n zpada de
lng mine. A tresrit cnd carnea a ajuns jos. Eram suficient de
aproape pentru a-i inhala mirosul slbatic al blnii i a-i simi
cldura respiraiei.
Atunci am fcut ceea am vrut dintotdeauna s fac: mi-am pus
mna n coama lui deas i, fiindc n-a tresrit, mi-am ngropat
ambele mini n blana lui. Firele de pr de la suprafa nu erau att
de moi pe ct preau, dar sub exteriorul dur de protecie se afla un
strat de puf delicat. Cu un geamt surd, i-a lipit capul de mine, cu
ochii tot nchii. L-am strns la piept de parc era doar un cine
domestic, dei mirosul lui slbatic i intens nu m lsa s uit cine era
de fapt.
Pentru un moment, am uitat unde cine eram. Pentru un
moment, n-a mai contat.
Cu coada ochiului, am observat ceva micndu-se: departe, abia
vizibil n lumina sczut a amurgului, lupoaica alb ne privea de la
marginea pdurii, cu ochii arzndu-i.
Am simit un tremur n corp i mi-am dat seama c lupul meu
mria la ea. Lupoaica veni mai aproape, neobinuit de ndrznea,
i el s-a rsucit n braele mele ca s-o priveasc. Am tresrit cnd i-a
artat colii.
Ea n-a mrit deloc i, cumva, asta era mai ru. Un lup ar fi trebuit
s mrie. Dar ea se holba pur i simplu, plimbnd privirea de la el
la mine, toat atitudinea ei respirnd ur.
nc mrind aproape n surdin, lupul meu s-a mpins mai tare
n mine, forndu-m s fac un pas n spate, apoi altul,
ndreptndu-m spre verand. Am simit treptele sub picioare i

23

m-am retras spre ua glisant. El rmase la baza scrilor pn cnd
am deschis-o i m-am ncuiat n cas.
Imediat dup ce am intrat, lupoaica alb a nit din pdure i a
nhat bucata de carne pe care o lsasem jos. Dei lupul meu era cel
mai aproape de ea i de evidenta ameninare ndreptat asupra
hranei, pe mine m-a fixat, de partea cealalt a uii de sticl. mi
reinu privirea pentru un lung moment nainte s dispar n pdure
ca un spirit.
Lupul meu ezit la marginea pdurii, lumina slab a becului de
pe verand reflectndu-se n ochii lui. nc mi mai privea silueta
prin u.
Mi-am lipit palma de sticla rece.
Distana dintre noi nu fusese niciodat mai mare.


24


ase
Grace
5 C

Cnd tatl meu a ajuns acas, eu nc eram pierdut n lumea
tcut a lupilor, imaginndu-mi iar i iar senzaia blnii aspre a
lupului meu n palme. Dei mi splasem minile fr tragere de
inim ca s termin cina , parfumul lui de mosc tot mai struia n
hainele mele, pstrndu-mi ntlnirea proaspt n minte. Durase
ase ani pn m lsase s l ating. S-l in n brae. i acum, el m
protejase, aa cum m protejase ntotdeauna. Eram disperat s spun
cuiva, dar tiam c tata nu mi-ar mprti entuziasmul, mai ales c
prezentatorii de tiri nc mai discutau pe fundal despre atac. Mi-am
inut gura.
Tata pi tropind n holul de la intrare. Chiar dac nu m vzuse
n buctrie, strig la mine:
Cina miroase bine, Grace.
Veni n buctrie i m mngie pe cap. Ochii i preau obosii n
spatele ochelarilor, dar zmbi.
Unde-i mama? Picteaz? i puse haina pe sptarul unui scaun.
Oare se oprete vreodat? Mi-am ngustat ochii nspre hain.
tiu c nu o s lai aia acolo.
i lu haina cu un surs politicos i strig spre scri.
Rags, hai la mas! Faptul c folosise numele de alint al mamei
confirma c e ntr-o dispoziie bun.
Mama apru n buctria galben n exact dou secunde. I se
tiase respiraia alergnd pe scri niciodat nu mergea n pas
normal i avea o dung de vopsea verde pe maxilar.

25

Tata o srut, ferindu-se s nu ating vopseaua.
Ai fost feti cuminte, scumpa mea?
Ea flutur din gene. Avea o privire de parc tia deja ce o s spun
tata.
Cea mai cuminte.
i tu, Gracie?
Mai cuminte dect mama.
Tata i drese vocea.
Doamnelor i domnilor, mrirea mea de salariu intr n vigoare
vinerea asta. Aa c<
Mama btu din palme i se roti n cerc, privindu-se n oglind n
timp ce se nvrtea.
mi nchiriez locul acela din centru!
Tata zmbi larg i ddu din cap.
i tu, Gracie, fetio, i iei main nou n locul rablei pe care o
ai, imediat ce mi gsesc timp s vin cu tine la reprezentana auto.
M-am sturat s i tot duc maina n service.
Mama rse bucuroas i btu din palme din nou. Dans prin
buctrie, intonnd un cntecel fr sens. Dac i nchiria atelierul
din ora, probabil n-o s-mi mai vd deloc prinii. Ei bine, n afar
de momentul cinei. De obicei, apreau cnd era vorba despre
mncare.
Dar asta prea neimportant n comparaie cu promisiunea unui
mijloc de transport de ncredere.
Serios? Maina mea proprie? Adic, una care merge?
Una mai puin rabl, promise tata. Nimic drgu.
L-am mbriat. O astfel de main nsemna libertate.

n noaptea aceea, stteam ntins n camera mea, cu ochii strns
nchii, ncercnd s adorm. Lumea de dincolo de fereastra mea
prea amuit, ca i cum ar fi nins. Era prea devreme s ning, dar
fiecare sunet prea nbuit. Prea mult linite.
Mi-am inut respiraia i m-am concentrat asupra nopii,

26

ascultnd fiecare micare din ntunericul nlemnit.
ncetul cu ncetul, am devenit contient de pcniturile care
sprgeau linitea de-afar, rsunndu-mi neplcut n urechi. Parc
erau gheare pe veranda de sub fereastra mea. Oare era un lup pe
verand? Poate era un raton. Apoi, se auzir nite zgrieturi mai
domoale i un mrit cu siguran nu era un raton. Mi s-a ridicat
prul de pe ceafa.
Mi-am tras plapuma n jur ca o pelerin i m-am dat jos din pat,
apoi am pit ncet pe podeaua goal, luminat de o semilun. Am
ezitat, ntrebndu-m dac am visat sunetul, dar un poc, poc, poc se
auzi din nou prin fereastr. Am ridicat jaluzelele i am privit pe
verand. Bucata de curte perpendicular pe fereastra mea era goal.
Trunchiurile negre i epene ale copacilor preau un gard ntre mine
i pdurea adnc de dincolo de ei.
Brusc, un cap apru drept n faa mea i am tresrit surprins.
Lupoaica alb era de cealalt parte a geamului, cu labele pe pervazul
exterior. Era suficient de aproape s i vd umezeala din blana
nclcit. Ochii ci albatri ca safirele se uitau urt la mine,
provocndu-m s ntorc capul. Un mrit abia perceptibil trecu
prin sticl i am simit c i pot deslui nelesul, la fel de clar de
parc ar fi fost scris pe geam. Nu eti a lui ca s te protejeze. M-am
uitat i eu fix la ea. Apoi, fr s m gndesc, mi-am dezvelit dinii i
am mrit. Mritul care mi-a ieit ne-a surprins i pe mine, i pe ea,
iar lupoaica a srit de la fereastr. mi arunc o privire ntunecat
peste umr i urin pe colul verandei nainte s o zbugheasc spre
pdure.
Mucndu-mi buza pentru a terge forma ciudat a mritului,
mi-am ridicat puloverul de pe podea i m-am trt napoi n pat. Am
dat perna la o parte i am mototolit puloverul pe post de pern.
Am adormit cu mirosul lupului meu. Ace de pin, ploaie rece,
parfumul noroiului, peri aspri pe faa mea.
Aproape parc eram acolo.


27


apte
Sam
5 C

nc i mai simeam mirosul pe blana mea. A rmas lipit de mine,
o amintire din alt lume.
Parfumul ei m mbtase. M apropiasem prea mult. Instinctul
meu mi spusese s n-o fac. Mai ales cnd mi aminteam ce se
ntmplase cu biatul acela.
Mirosul verii pe pielea ei, cadena vocii ei pe care abia mi-o
aminteam, senzaia degetelor ei n blana mea. Fiecare prticic din
mine cnta la amintirea apropierii ei.
Fusese prea aproape.
Nu am putut s stau departe de ea.


28


Opt
Grace
18 C

n urmtoarea sptmn, am fost distras la coal, plutind
printre cursuri i abia lundu-mi notie. Nu m puteam gndi dect
la felul n care simisem blana lupului meu n degete i la imaginea
lupoaicei albe mrind la fereastra mea. Abia cnd domnioara
Ruminski a condus un poliist n sal n timpul orei de supravieuire
mi-am recptat atenia.
L-a lsat singur n faa clasei, ceea ce mi s-a prut destul de
rutcios din partea ei, mai ales c eram la a aptea or i majoritatea
abia atepta s scape. Poate c s-a gndit c un membru al poliiei ar
fi n stare s se descurce cu elevi de liceu. Dar pe infractori poi s-i
mputi, spre deosebire de o sal plin de putani care nu vor s tac
din gur.
Bun, spuse ofierul. La curea strluceau tocuri de arme i
spray-uri paralizante, i alte tipuri de armament. Prea tnr. Privi
spre domnioara Ruminski care sttea fr s-l ajute n ua deschis
a clasei i i pipi insigna strlucitoare pe care era scris numele lui:
WILLIAM KOENIG. Domnioara Ruminski ne spusese c este
absolvent al colii noastre minunate, dar nici numele, nici faa lui nu
mi preau familiare.
Sunt ofierul Koenig. Profesoara voastr domnioara
Ruminski m-a rugat sptmna trecut s vin s v vorbesc la
cursul de supravieuire.
Am privit spre Olivia, aflat n banca de lng mine, ca s vd ce
prere are despre asta. Ca de obicei, Olivia prea ordonat i

29

cuminte: un carnet cu note de zece adus la via. Prul ei negru era
mpletit ntr-o coad perfect, i cmaa cu guler era proaspt
clcat. Niciodat nu-i puteai da seama ce gndete Olivia
privindu-i gura. Trebuia s te uii la ochii ei.
E drgu, mi opti Olivia. Ador capul ras. Crezi c mama lui l
strig Will?
nc nu-mi ddusem seama cum s rspund interesului foarte
nou i foarte sonor al Oliviei fa de biei, aa c doar mi-am dat
ochii peste cap. Era drgu, dar nu era genul meu. Nu cred c tiam
nc ce gen prefer.
Am devenit ofier de poliie imediat dup liceu, zise ofierul
Will. Prea foarte serios cnd spuse asta, ncruntndu-se ntr-un fel
foarte lege i ordine. E o meserie pe care mi-am dorit ntotdeauna
s-o practic i o iau foarte n serios.
Evident, i-am optit Oliviei. Nu credeam c mama lui l strig
Will. Ofierul William Koenig ne arunc o privire i i puse mna pe
arm. Probabil era un obicei, dar arta ca i cum se gndea s ne
mpute pentru c opteam. Olivia se adnci n scaun, i cteva fete
chicotir.
E o carier excelent i una pentru care nu este nevoie de
facultate nc, insist el. < se gndete vreunul dintre voi s
intre n poliie?
Acel l-a aranjat. Dac n-ar fi ezitat, poate elevii s-ar fi
comportat cum trebuie.
O mn ni n sus. Elizabeth, una dintre membrele gtii din
liceul Mercy Falls care nc mai purta negru dup moartea lui Jack,
ntreb:
E adevrat c trupul lui Jack Culpeper a fost furat de la morg?
Clasa erupse n oapte la ndrzneala ei, iar ofierul Koenig pru
c are un motiv serios s-o mpute. Dar nu spuse dect:
Chiar nu sunt autorizat s discut detaliile unei anchete n curs
de desfurare.
Se face o anchet? strig o voce de biat din primul rnd.

30

Elizabeth l ntrerupse:
Mama mea a auzit asta de la un dispecer. E adevrat? De ce ar
fura cineva un cadavru?
Teoriile se succedar cu repeziciune.
Trebuie s fie o acoperire. Pentru sinucidere.
Ca s distribuie droguri!
Experimente medicale!
Un biat spuse:
Am auzit c tatl lui Jack are un urs polar mpiat n cas.
Poate c familia Culpeper l-a mpiat i pe Jack. Cineva l pocni pe
tipul care fcuse ultimul comentariu; nc mai era tabu s spui ceva
ru despre Jack i familia lui.
Ofierul Koenig se uit terifiat la domnioara Ruminski care sttea
n ua deschis a clasei. Ea l privi cu solemnitate, apoi se ntoarse
spre noi.
Facei linite!
Se ls linitea.
Ea se ntoarse spre ofierul Koenig.
Deci, trupul lui a fost furat? ntreb ea.
El spuse din nou:
Chiar nu sunt autorizat s discut detaliile unei anchete n curs
de desfurare. Dar, de data asta, prea mai neajutorat, ca i cum la
sfritul propoziiei pusese un semn de ntrebare.
Domnule ofier Koenig, zise domnioara Ruminski, Jack era
foarte iubit de comunitate.
Ceea ce era o minciun sfruntat. Dar faptul c era mort fcea
minuni pentru reputaia lui. Bnuiesc c toi ceilali puteau uita felul
n care i pierdea cumptul pe holuri sau chiar la ore. i cum se
purta cnd i pierdea cumptul. Dar eu nu puteam. n Mercy Falls,
zvonurile erau la putere i se zvonea c Jack motenise
temperamentul iute de la tatl su. Nu tiam dac era aa. Eu
credeam c trebuie s alegi singur ce fel de persoan o s fii,
indiferent cum sunt prinii ti.

31

nc mai suntem n doliu, adug domnioara Ruminski,
gesticulnd spre marea de negru din clas. Aici nu e vorba despre o
anchet. E vorba s oferim o explicaie unei comuniti unite.
Olivia opti fr cuvinte.
Oh. Doamne. Sfinte.
Am scuturai din cap. Uimitor.
Ofierul Koenig i ncruci braele la piept; l fcea s par
bosumflat, ca un copila forat s fac ceva.
Este adevrat. Se desfoar o anchet. neleg c pierderea
cuiva att de tnr spunea asta cineva de vreo douzeci de ani
are un impact puternic asupra comunitii, dar v rog s respectai
intimitatea familiei i confidenialitatea procesului de anchet.
Reuea sa pun piciorul n prag.
Elizabeth flutur din nou mna.
Credei c lupii sunt periculoi? Primii multe apeluri cu
privire la ei? Mama spune c primii multe apeluri cu privire la ei.
Ofierul Koenig se uit la domnioara Ruminski, dar ar fi trebuit
s i dea scama pn acum ca i ea voia s tie la fel de mult ca i
Elizabeth.
Nu, nu cred c lupii sunt o ameninare pentru populaie. Eu i
restul departamentului credem c acesta este un incident izolat.
Elizabeth spuse:
Dar i ea a fost atacat.
O, super. Nu o vedeam pe Elizabeth artndu-m cu degetul, dar
tiam c o face, pentru c feele tuturor se ntoarser nspre mine.
Mi-am mucat buza pe interior. Nu pentru c m deranja atenia, ci
pentru c, de fiecare dat cnd cineva i aducea aminte c fusesem
smuls de pe leagn, i aminteau c i se poate ntmpla oricui. i
m-am ntrebat ci trebuie s se gndeasc la asta nainte de a decide
s-i vneze pe lupi.
S se duc dup lupul meu.
tiam c acesta este adevratul motiv pentru care nu-l puteam
ierta pe Jack c murise. ntre asta i istoricul lui pestri de la coal,

32

mi se prea o ipocrizie s intru n doliu alturi de restul colii. Dar
nici nu mi se prea corect s ignor moartea lui; mi doream s tiu ce
ar fi trebuit s simt.
Asta a fost cu mult timp n urm, i-am spus ofierului Koenig,
iar acesta pru foarte uurat cnd am adugat: Cu ani n urm. i se
poate s fi fost cini.
Deci mineam. Cine m putea contrazice?
Exact, spuse ofierul Koenig pe un ton apsat. Exact. Nu are
rost s dm vina pe animalele slbatice pentru un incident izolat. i
nici nu are rost s crem panic acolo unde nu e cazul. Panica duce la
neglijen, iar neglijena duce la accidente.
Exact aa gndeam i cu. Simeam o nrudire vag cu ofierul
Koenig cel fr simul umorului, n timp ce acesta conducea discuia
napoi spre carierele n domeniul poliiei. Dup ce s-a terminat ora,
ceilali elevi au nceput din nou s discute despre Jack, dar eu i
Olivia am evadat spre dulapurile noastre.
Am simim cum cineva m trage de pr i m-am ntors spre
Rachel, care sttea n spatele meu, uitndu-se la noi cu o privire
trist.
Fetelor, trebuie s amn planificarea vacanei din dup-amiaza
asta. Matera mea vitreg vrea s facem o excursie de apropiere
familial la Duluth. Dac vrea s-o iubesc, va trebui s-mi cumpere
nite pantofi noi. Putem s ne vedem mine sau alt dat?
Am dat din cap, c Rachel ne-a i prsit cu un zmbet larg i a
luat-o la goan pe coridor.
Vrei s vii pe la mine atunci? am ntrebat-o pe Olivia. nc mi
se prea ciudat s-o ntreb asta. n coala general, eu, ea i Rachel ne
petreceam zilele mpreun, fr s ne ntrebm, ntr-o nelegere
tacit. Cumva asta se schimbase dup ce Rachel l-a ntlnit pe
primul ei prieten, lsndu-ne pe mine i pe Olivia deoparte,
tocilarele i neinteresantele, i rupnd prietenia noastr fragil.
Sigur, spuse Olivia, adunndu-i lucrurile i urmndu-m pe
coridor. M pic de cot. Uite! Art spre Isabel, sora mai mic a lui

33

Jack, coleg cu noi i motenitoarea unei pri enorme de frumusee
Culpeper, completat de un cap angelic, cu bucle blonde. Conducea
un SUV alb i avea un chihuahua din cel care se poart n poet i
pe care l mbrca pentru a se asorta cu inutele ei. ntotdeauna m-am
ntrebat cnd i va da seama c locuiete n Mercy Falls, Minnesota,
unde oamenii chiar nu fac chestii de genul sta.
n acel moment, Isabel se holba la dulapul ei de parc n interior
erau alte lumi. Olivia coment:
Nu poart negru.
Isabel iei din transa ei i se uit urt la noi, de parc i-ar fi dat
seama c vorbim despre ea. Am ntors repede capul, dar tot i mai
simeam privirea asupra mea.
Poate c nu mai e n doliu, am spus dup ce am ieit din raza ei
auditiv.
Olivia mi inu ua deschis.
Poate c e singura care a fost vreodat.

Ajunse la mine acas, am fcut cafea i biscuii cu merioare i
ne-am aezat la masa din buctrie, uitndu-ne la un teanc din
ultimele fotografii ale Oliviei n lumina galben a becului. Pentru
Olivia, fotografia era o religie; i venera aparatul foto i studia
tehnicile de parc erau reguli dup care s triasc. Vzndu-i
fotografiile, eram aproape dispus s devin i eu o adept. Te fcea
s te simi de parca te aflai chiar acolo, n peisaj.
Chiar era tare drgu. Nu poi s-mi spui c nu era, zise ea.
Toi mai vorbeti despre Ofierul Fr-zmbet? Ce-i cu tine? Am
scuturat din cap i am trecut la urmtoarea fotografie. Nu te-am mai
vzut niciodat obsedat de o persoan real.
Olivia zmbi i se aplec spre mine peste o can aburind. Lu o
mbuctur de biscuit i vorbi cu gura plin, acoperind-o ca s nu m
mproate cu firimituri.
Cred c m transform ntr-una dintre fetele alea crora le plac
tipii n uniforme. O, haide, nu crezi c era drgu? Simt< simt c

34

trebuie neaprat s am un prieten. Ar trebui s comandm pizza
cndva. Rachel mi-a zis c tipul care livreaz pizza e tare simpatic.
Mi-am dat din nou ochii peste cap.
Aa, deodat, vrei un prieten?
Olivia nu-i ridic ochii din fotografii, dar am avut senzaia c e
foarte atent la rspunsul meu.
Tu nu?
Am biguit.
Cnd o s ntlnesc tipul potrivit, cred c da.
Cum o s tii dac nu caui?
De parc tu ai vorbit vreodat cu un tip. n afar de posterul
tu cu James Dean. Tonul mi devenise un pic mai combativ dect
intenionasem; am adugat un rset la finalul frazei, ca s o mai
nmoi. Olivia se ncrunt, dar nu spuse nimic. Pentru o vreme, am
stat n tcere, uitndu-ne la poze.
Am zbovit mai mult asupra unei poze de aproape cu mine,
Olivia i Rachel; mama ei venise afar, ca s ne fac poza, chiar
nainte s nceap coala. Rachel, cu un zmbet slbatic pe faa
pistruiat, avea un bra strns n jurul umerilor Oliviei i cellalt n
jurul meu; parc ncerca s ne adune ca s intrm n cadru. Ca
ntotdeauna, ea era liantul care inea trioul nostru la un loc: cea
expansiv care se asigura c noi, cele mai tcute, rmnem mpreun
de-a lungul anilor.
n fotografie, Olivia prea s aparin verii, cu pielea ei mslinie
bronzat i ochii verzi plini de culoare. Dinii ei formau o semilun
perfect pentru fotografie, cu gropie cu tot. Lng ele dou, eu eram
ntruchiparea iernii cu prul de un blond-nchis i ochi cprui
serioi, o fat a verii decolorat de frig. Obinuiam s cred c eu i
Olivia suntem la fel, ambele introvertite, mereu ngropate n cri.
Dar acum, mi ddeam seama c izolarea mea era autoimpus, pe
cnd Olivia era doar dureros de timida. Anul acesta mi se prea c,
cu ct petrecem mai mult timp mpreun, cu att mai greu era s
rmnem prietene.

35

Art aiurea n poza aia, spuse Olivia. Rachel arat ca o nebun.
i tu pari furioas.
Artam ca cineva care nu accept un rspuns negativ aproape
irascibil. Mi-a plcut.
Nu ari aiurea. Ari ca o prines, i eu arat ca un cpcun.
Nu ari ca un cpcun.
Ei, m ludam i eu, i-am zis.
i Rachel?
Da, ai spus-o bine. Chiar arat ca o nebun. Sau, cel puin,
foarte efervescent, ca de obicei. M-am uitat din nou la poz. Serios,
Rachel arta ca un soare, strlucitoare i emannd energie,
inndu-ne pe noi, cele dou luni, pe o orbit paralel, doar cu
simpla for a voinei proprii.
Ai vzut-o pe asta? mi ntrerupse Olivia gndurile, ca s mi
arate o alt poz. Era cu lupul meu, adnc n pdure, pe jumtate
ascuns dup un copac. Dar Olivia reuise s i prind n cadru o
parte din cap, i ochii lui se uitau fix ntr-ai mei. Poi s-o pstrezi. De
fapt, pstreaz tot teancul. Le punem pe cele mai bune n album data
viitoare.
Mulumesc, am rspuns i fiind mai bucuroas dect puteam
spune n cuvinte. Am artat spre fotografie.
Asta e de sptmna trecut?
Ea ddu din cap. M-am uitat la fotografia lui i tia respiraia,
dar era banal i nepotrivit n comparaie cu realitatea. Mi-am
trecut delicat degetul peste ca, de parc i-a fi putut simi blana.
Ceva mi se cuibri n piept, amar i trist. Am simit ochii Oliviei
asupra mea i m fcur s m simt i mai ru, mai singur. Poate cu
mult timp n urm a fi discutat cu ea despre asta, dar acum mi se
prea prea personal. Ceva se schimbase i cred c era vorba despre
mine.
Olivia mi nmn un teanc subire de fotografii pe care le
separase de restul.
Astea sunt fotografiile cu care m laud.

36

Distras, le-am frunzrit ncet. Erau impresionante: o frunz de
toamn plutind ntr-o balt, elevi reflectai n ferestrele unui autobuz
colar, un autoportret artistic, n alb i negru al Oliviei. Am spus
uau i aaa i apoi am pus din nou poza lupului meu deasupra
lor i m-am uitat iari la ea.
Olivia scoase un sunet iritat, nbuit.
Am frunzrit repede napoi la poza cu frunza care plutea ntr-o
balt. M-am ncruntat un moment, ncercnd s-mi imaginez genul
de lucru pe care l-ar spune mama despre o oper de art. Am reuit
s scot:
mi place asta. Are nite< culori extraordinare.
Mi le smulse din mn i-mi arunc poza cu lupul n mine cu o
for att de mare nct aceasta rico n pieptul meu i czu la
podea.
Mda. Uneori, Grace, nici mcar nu tiu de ce<
Olivia nu-i termin fraza, ci doar scutur din cap. N-am neles.
Voia s m prefac c mi plac mai mult celelalte poze dect cea cu
lupul meu?
Salut! E cineva acas? Era John, fratele mai mare al Oliviei,
scutindu-m de consecinele a orice fcusem ca s-o enervez pe
Olivia. El mi adres un zmbet larg din holul de la intrare,
nchiznd ua dup el.
Bun, frumoaso!
Olivia ridic privirea din locul ei de la masa din buctrie, cu o
expresie ngheat.
Sper c vorbeti despre mine.
Desigur, spuse John, uitndu-se la mine. Arta bine ntr-un
mod foarte convenional: era nalt, brunet ca sora lui, dar cu o fa
prietenoas i gata s zmbeasc. Ar fi de foarte prost gust s m
dau la prietena surorii mele. Deci. E ora patru. Cum zboar timpul
cnd se opri, privind-o pe Olivia aplecat peste mas cu un teanc
de fotografii, i pe mine n faa ei, cu alt teanc nu faci nimic. Nu
putei s facei nimic singure?

37

Olivia i strnse n linite teancul de fotografii n timp ce eu
explicam:
Suntem introvertite. Ne place s nu facem nimic mpreun.
Vorbim doar, fr s punem n practic.
Sun fascinant. Olive, trebuie s plecm acum dac vrei s
ajungi la curs. M nghionti lejer n bra. Hei, de ce nu vii cu noi,
Grace? Prinii ti sunt acas?
Am pufnit.
Glumeti, nu? M cresc singur. Ar trebui s primesc i o
indemnizaie pentru asta. John rse, probabil mai mult dect merita
comentariul meu, i Olivia mi arunc o privire ncrcat de suficient
venin ct s omoare un animal mic. Am tcut.
Hai, Olive, spuse John, prnd s nu observe pumnalele care
zburau din ochii surorii lui. Plteti pentru curs fie c ajungi acolo,
fie c nu. Vii, Grace?
Am privit pe fereastr i, pentru prima dat n luni ntregi, mi-am
imaginat c dispar printre copaci i alerg pn mi gsesc lupul
ntr-o pdure unde e var. Am scuturat din cap.
Nu de data asta. O lsam pe alt dat?
John mi zmbi strmb.
Mda. Hai, Olive! Pa, frumoaso. tii pe cine s suni dac vrei i
nite aciune pe lng atta vorbit.
Olivia i arunc rucsacul n el; acesta scoase un pocnet sonor. Dar
tot eu m-am ales cu o privire urt, de parc fcusem ceva s
ncurajez flirtul lui John.
Haide! Hai s mergem. Pa, Grace.
I-am condus la u i apoi m-am ntors fr niciun scop n
buctrie. O voce neutr i plcut m urm, un crainic care descria
piesa clasic pe care tocmai o auzisem i prezentnd-o pe
urmtoarea; tata i lsase deschis radioul din biroul de lng
buctrie. Cumva, sunetul prezenei prinilor mei nu fcea dect s
le sublinieze absena. tiind c cina va consta n fasole la conserv
dac n-o fac eu, am cotrobit prin frigider i am pus o oal cu un rest

38

de sup pe aragaz, ca s se nclzeasc pn ajung prinii mei acas.
Am stat n buctria cuprinsa doar de lumina dup-amiezii reci,
care cdea oblic prin ua de la verand, comptimindu-m singur,
mai degrab din cauza fotografiei Oliviei dect din cauza casei
goale. Nu-l mai vzusem pe lupul meu n realitate din ziua aceea
cnd l atinsesem, cu aproape o sptmn n urm, i, cu toate c
tiam c n-ar trebui, absena lui m afecta. Era o prostie felul n care
aveam nevoie de fantoma lui la marginea curii ca s m simt
complet. O prostie, dar complet incurabil.
M-am dus napoi la ua din spate i am deschis-o, dorindu-mi s
simt mirosul pdurii. Am lipit pe verand n osete i m-am aplecat
peste balustrad.
Dac n-a fi ieit, nu cred c a fi auzit iptul.




39


Nou
Grace
14 C

n zare, dincolo de copaci, iptul se auzi din nou. Timp de o
secund, am crezut c e un schellit, dar apoi strigtul s-a
materializat n cuvinte:
Ajutor! Ajutor!
Puteam s jur c era vocea lui Jack Culpeper.
Dar asta era imposibil. Pur i simplu, mi-o imaginam,
amintindu-mi-o de la cantin, unde prea mereu s le acopere pe ale
celorlali cnd le fluiera pe fete pe coridor.
i totui, am urmat sunetul vocii, strbtnd impulsiv curtea i
intrnd printre copaci. Solul era umed i m nepa prin osete; fr
pantofi eram o mpiedicat. Sunetul spart al pailor mei prin
frunzele czute i tufiurile ncurcate neca orice alt sunet. Am ezitat,
ascultnd. Vocea dispruse, fiind nlocuit de un scncet clar
animalic i apoi linite.
Sigurana relativ a curii era departe de mine acum. Am stat un
moment lung, ncercnd s aud orice indiciu al zonei de unde
provenise primul ipt. tiam c nu mi l-am imaginat.
Dar nu se auzea nimic, era linite. i, n linitea aceea, mirosul
pdurii mi ptrunse sub piele i mi aminti de el. Mirosea a ace de
pin sfrmate, a pmnt reavn i a fum de lemn.
Nu-mi psa ct de haotic era totul. Intrasem n pdure att de
adnc. Nu fcea ru nimnui dac mergeam mai departe, ca s
ncerc s-mi vd lupul. M-am ntors n cas doar ca s mi iau
pantofii i am ieit napoi n rcoarea toamnei. Btea un vnt care

40

amintea de iarn, dar soarele strlucea cu putere i, la adpostul
copacilor, aerul era cald, amintind de zilele fierbini ale verii care
trecuse de puin timp.
Peste tot n jurul meu, frunzele aveau nuane superbe de rou i
portocaliu, ciorile croncneau una ctre alta deasupra capului meu,
crend un fundal muzical vibrant i urt. Nu mai fusesem att de
adnc n pdure de la unsprezece ani, cnd m-am trezit nconjurat
de lupi, dar, n mod ciudat, nu-mi era fric.
Am pit cu grij, evitnd micile priae care erpuiau prin
tufiuri. Acesta ar fi trebuit s fie un teritoriu nefamiliar, ns m-am
simit ncreztoare, sigur pe mine. Ghidat n tcere, parc de un
ciudat al aselea sim, am urmat aceeai crare btut pe care o
foloseau lupii iar i iar.
Desigur, tiam c nu era vorba despre un al aselea sim. Era
vorba doar despre mine; recunoteam c simurile mele erau diferite
fa de ce lsam s se vad. Le-am cedat i au devenit eficiente,
ascuite. Cnd m atingea, adierea parc mi transmitea informaiile
unor teancuri de hri, artndu-mi ce animale cltoriser pe acolo
i tu ct timp n urm. Urechile mele captar sunete vagi, care
nainte treceau nedetectate: fonetul unei rmurele cu care o pasre
i cldea un cuib deasupra mea, pasul moale al unei cprioare la
zeci de metri distan.
Simeam c sunt acas.
Pdurea rsun de un ipt nefamiliar, ce nu-i avea locul pe
lumea asta. Am ezitat, ascultnd. Scncetul se auzi din nou, de data
aceasta mai tare dect nainte.
nconjurnd un pin, am ajuns la sursa lui: trei lupi. Lupoaica alb
i lupul negru, eful haitei; imaginea lupoaicei mi fcu stomacul s
se rsuceasc de nervi. Cei doi se npustiser asupra unui al treilea
lup, un mascul tnr i costeliv, cu o nuan aproape albastr a blnii
fumurii i cu o ran urt, n curs de vindecare, pe umr. Ceilali doi
lupi l intuiser pe solul plin de frunze, ntr-un spectacol al
dominanei. Toi au ngheat cnd m-au vzut. Masculul intuit i

41

rsuci capul ca s se uite la mine, implorndu-m cu privirea. Inima
mi bubuia n piept. Cunoteam ochii aceia. Mi-i aminteam de la
coal; mi-i aminteam de la tiri.
Jack? am optit.
Lupul intuit uier jalnic pe nri. Am continuat s m holbez la
ochii aceia. Cprui. Oare lupii aveau ochii cprui? Poate c aveau.
De ce acetia preau att de nelalocul lor? n vreme ce m holbam la
ei, n cap ncepu s mi sune un singur cuvnt: om, om, om.
Mrind n direcia mea, lupoaica l ls s se ridice. i clnni
dinii nspre el, mpingndu-l departe de mine. Ochii ei au continuat
s m intuiasc, provocndu-m s-o opresc, i ceva din mine mi
spuse c poate ar fi trebuit s ncerc. Dar, pn s m dezmeticesc i
s mi amintesc de briceagul din buzunar, cei trei lupi erau deja pete
negre printre copacii ndeprtai.
Fr s mai am ochii lupului n faa mea, am nceput s m ntreb
dac mi imaginasem asemnarea cu ochii lui Jack. n fond, trecuser
dou sptmni de cnd nu-l mai vzusem pe Jack n persoan i nu
fusesem niciodat cu adevrat atent la el. Poate mi aminteam greit
ochii lui. i, la urma urmei, la ce m gndeam? C se transformase n
lup?
Am expirat profund. De fapt, chiar la asta m gndeam. Nu
credeam c am uitat ochii lui Jack. Sau vocea lui. i nu-mi
imaginasem iptul omenesc sau urletul disperat. Pur i simplu,
tiam c e Jack, aa cum tiusem s-mi gsesc drumul printre copaci.
Aveam un nod n stomac. Emoii. Anticipare. Nu credeam c Jack
e singurul secret pe care-l adpostete pdurea.

n seara aceea, stteam n pat i m uitam pe fereastra cu jaluzele
trase, ca s vd cerul nopii. O mie de stele strlucitoare m purtau
departe, umplndu-m de dorin. Puteam s m uit la stele ore
ntregi, numrul lor infinit i profunzimea lor fcndu-m s
descopr o parte din mine pe care o ignoram ziua.
De departe, adnc n pdure, am auzit un vaiet prelung, intens i

42

apoi nc unul, pe msur ce lupii ncepur s urle. Mai multe voci
se alturar, unele sczute i triste, altele mai sonore i mai vesele,
un cor frumos i misterios. tiam urletul lupului meu; tonalitatea lui
bogat se ridica deasupra celorlalte de parc m implora s l aud.
Inima m durea n piept, sfiat ntre dorina ca ei s nceteze i
dorina ca ei s continue pentru totdeauna. M-am imaginat printre
ei, n pdurea aurie, privindu-i cum i las capul pe spate i url sub
un cer de stele nesfrite. Am clipit pentru a ndeprta o lacrim,
simindu-m prostete i nefericit, dar nu m-am culcat pn cnd
nu a tcut i ultimul lup.


43


Zece
Grace
15 C

Crezi c ar trebui s ne lum manualul acas tii tu,
Explorarea maelor sau cum s-o fi numind? am ntrebat-o pe Olivia.
Pentru lectur? Sau l pot lsa aici?
i trnti ua dulapului, cu braele pline de cri. Purta ochelari de
citit, de care atrna un lan ca s i poat ine la gt. Oliviei i sttea
oarecum bine, ntr-un fel fermector, de bibliotecar.
E mult de citit. Eu l iau.
M-am ntins cotrobind din nou n dulap dup manual. n spatele
nostru, coridorul bzia de zgomot n timp ce elevii i strngeau
lucrurile i se duceau acas. Toat ziua, ncercasem s mi adun
curajul ca s i spun Oliviei despre lupi. n mod normal, n-ar fi
trebuit s m gndesc la asta, dar, dup ce aproape ne certaserm n
ziua precedent, nu pruse s fie deloc momentul. i acum, ziua se
sfrise. Am inspirat adnc.
Am vzut lupii ieri.
Olivia frunzrea alene cartea din vrful teancului, fr s-i dea
seama ce mrturisire important eram pe cale s fac.
Pe care dintre ei?
Lupoaica enervant, cel negru i nc unul nou. M-am gndit
iari dac s i spun sau nu. Era mai interesat de lupi dect Rachel
i nu tiam cu cine altcineva s stau de vorb. Chiar i n mintea mea,
cuvintele preau nebuneti. Dar, ncepnd cu seara trecut, secretul
m copleise, mi se strnsese n piept i n gt. Am lsat cuvintele s
curg pe un ton sczut.

44

Olivia, o s i se par stupid. Lupul nou< cred c s-a ntmplat
ceva cnd lupii l-au atacat pe Jack.
Ea se holb pur i simplu la mine.
Jack Culpeper, am spus.
tiu la cine te-ai referit. Olivia se ncrunt la ua dulapului.
Sprncenele ei ncruntate m fcur s regret c ncepusem
conversaia. Am oftat.
Mi s-a prut c l vd n pdure. Pe Jack. Ca un< am ezitat.
Lup? Olivia i pocni clciele nu mai vzusem pe nimeni
care s fac asta cu adevrat, n afara vrjitorului din Oz i se
ntoarse pe ele ca s m confrunte cu o sprncean ridicat. Eti
nebun. Abia o auzeam peste vocile elevilor care se nghesuiau n
jurul nostru pe coridor. Adic, e o fantezie drgu i neleg de ce
vrei s-o crezi dar eti nebun. mi pare ru.
M-am aplecat mai aproape, dei coridorul era att de zgomotos c
pn i eu trebuia s m chinui s aud conversaia noastr.
Olive, tiu ce am vzut. Erau ochii lui Jack. Era vocea lui.
Desigur, ndoiala ei m fcu i pe mine s m ndoiesc, dar nu aveam
de gnd s recunosc asta. Cred c lupii l-au transformat ntr-unul
de-ai lor. Stai ce vrei s spui? C vreau s-o cred?
Olivia mi arunc o privire lung nainte s porneasc spre
cancelarie.
Grace, pe bune. S nu crezi c nu tiu despre ce e vorba.
Atunci despre ce e vorba?
mi rspunse cu alt ntrebare.
Atunci toi sunt vrcolaci?
Poftim? Toat haita? Nu tiu. Nu m-am gndit la asta.
Nu-mi trecuse prin minte. Ar fi trebuit, dar nu-mi trecuse. Era
imposibil. Oare acele lungi absene erau din cauz c lupul meu
disprea n forma lui uman? Ideea deveni imediat de nesuportat,
doar pentru c mi doream att de tare s fie adevrat c m durea.
Mda, sigur c nu te-ai gndit. Nu crezi c obsesia asta a ta e
cam ciudat, Grace?

45

Rspunsul mi iei mai defensiv dect intenionasem.
Nu sunt obsedat.
Elevii ne aruncar priviri enervate cnd Olivia se opri n mijlocul
coridorului i i duse un deget la brbie.
Hmm, numai la asta te gndeti, numai despre asta vorbeti,
numai despre asta vrei s vorbim i noi. Oare cum am denumi noi
aa ceva? A, da! O obsesie!
Sunt doar interesat, m-am rstit eu. i credeam c i tu eti.
Sunt interesat de ei. Doar c nu interesat la modul acela care
te consum i te implic. Nu mi imaginez c a fi unul dintre ei.
Ochii i se ngustar n spatele ochelarilor de citit. Nu mai avem
treisprezece ani, dar se pare c tu nu i-ai dat seama.
N-am spus nimic. Nu m puteam gndi dect c era incredibil de
nedreapt, dar n-am avut chef s i spun asta. Voiam s plec i s-o las
acolo, pe coridor. Dar n-am fcut-o. n schimb, mi-am meninut
vocea calm i fr inflexiuni.
mi pare ru c te-am plictisit att de mult timp. Cred c te
omora s trebuiasc s pari interesat.
Olivia se strmb.
Pe bune, Grace. Nu ncerc s fiu o ticloas. Dar eti imposibil.
Nu, doar mi spui c sunt obsedat n mod ciudat de ceva care
e important pentru mine. Asta e foarte cuvntul pe care l voiam
mi veni greu i stric efectul filantropic din partea ta. Mersi pentru
ajutor.
Of, maturizeaz-te, se rsti Olivia i m mpinse cnd trecu pe
lng mine.
Coridorul pru tcut dup ce plec i mi simeam obrajii n
flcri. n loc s m duc acas, am intrat n cancelaria goal, m-am
trntit pe un scaun i mi-am lsat capul n mini. Nu-mi aminteam
ultima oar cnd m certasem cu Olivia. M uitasem la fiecare
fotografie pe care o fcuse. i ascultasem discursurile nesfrite
despre familia ei i presiunea de a fi cea mai bun. mi datora mcar
s m asculte.

46

Gndurile mi-au fost ntrerupte de sunetul unor tlpi de plut
scrind n sal. Mirosul unui parfum scump m-a izbit cu o secund
nainte s ridic privirea spre Isabel Culpeper care sttea lng mine.
Am auzit c ai discutat ieri despre lupi cu poliistul la. Vocea
lui Isabel era plcut, dar expresia din ochii ei i contrazicea tonul.
Mila care m cuprinsese la vederea ei dispru auzindu-i cuvintele. O
s i acord beneficiul ndoielii i o s presupun ca eti pur i simplu
neinformat i nu de-a dreptul retardat. Am auzit c le spuneai
oamenilor c lupii nu sunt o problem. Poate nu ai auzit ultimele
tiri: animalele alea l-au omort pe fratele meu.
mi pare ru de Jack, i-am spus, vrnd imediat s sar n
aprarea lupului meu. Pentru o secund, m-am gndit la ochii lui
Jack i ce-ar putea nsemna pentru Isabel o asemenea dezvluire,
ns am respins ideea aproape imediat. Dac Olivia credea c sunt
dement pentru c eu cred n vrcolaci, Isabel probabil ar suna la
spitalul de nebuni nainte s termin propoziia.
Taci. Din Gur, mi ntrerupse ea gndurile. tiu c o s mi
spui c lupii nu sunt periculoi. Ei bine, se pare c totui sunt. i,
evident, cineva o s trebuiasc s fac ceva cu privire la asta.
Mintea mi fugi la conversaia din clas: despre Tom Culpeper i
animalele lui mpiate. Mi-am imaginat lupul meu mpiat i cu
ochii de sticl.
Nu tii sigur c lupii au fcut-o. Poate au fost< m-am oprit.
tiam c lupii au fcut-o. Uite ce e, ceva n-a mers bine. Dar poate a
fost un singur lup. Sunt anse ca restul haitei s nu fi avut nimic de-a
face cu<
Ce drgu, ct de obiectiv eti! se rsti Isabel. Se uit lung la
mine. Suficient de lung ct s m ntreb la ce se gndete. Apoi,
spuse: Pe bune, termin repede cu dragostea ta de membru
Greenpeace fa de lupi, pentru c nu vor mai fi prin preajm mult
vreme, fie c i place sau nu.
Vocea mi era gtuit.
De ce mi spui asta?

47

Pentru c sunt stul s le spui oamenilor c sunt inofensivi.
L-au omort. Dar tii ce? Se termin totul. Azi. Isabel ciocni cu
degetele n birou. Pa.
Am apucat-o de ncheietur nainte s plece; am prins o mulime
de brri late.
Ce vrea s nsemne asta?
Isabel se uit la mna mea pe ncheietura ei, dar nu se trase din
strnsoare. i dorise ca eu s ntreb.
Ce s-a ntmplat cu Jack n-o s se mai ntmple niciodat.
Omoar lupii. Azi. Acum.
Se strecur din strnsoarea mea, de acum moale, i iei pe u.
Pentru un moment, am stat la birou, cu obrajii n flcri,
disecndu-i vorbele iar i iar.
Apoi, am srit de pe scaun n timp ce notiele mi-au fluturat spre
podea ca nite psri apatice. Le-am lsat unde au czut i am
alergat la main.

*
Cu rsuflarea tiat, m-am urcat la volan, repetnd n minte la
nesfrit cuvintele lui Isabel. Niciodat nu m gndisem la lupi ca
fiind vulnerabili, dar, odat ce am nceput s mi imaginez de ce e
capabil un avocat de provincie i mare egocentrist ca Tom Culpeper
alimentat de furie i durere nbuit, ajutat de avere i influen
brusc, mi s-au prut foarte fragili.
Am nfipt cheia n contact, simind cum maina se trezete fr
chef la viaa. Aveam privirea aintit asupra irului galben de
autobuze colare care ateptau n staie i asupra grupurilor de elevi
glgioi care pierdeau vremea pe trotuar, dar n minte aveam
imaginea irurilor albicioase de fagi din spatele casei mele. Oare se
ducea un grup de vntori dup lupi? Oare i vnau chiar acum?
Trebuia s ajung acas.
Maina se smuci n vreme ce cutam nesigur acceleraia cu
piciorul.

48

Of, Doamne, am spus, privind mprejur ca s vd ci oameni
au zrit maina mea mpleticindu-se pe loc. Nu c mi-ar fi fost greu
s pornesc maina acum, c senzorul de cldur se stricase de tot,
dar de obicei reueam s manevrez acceleraia cu finee i s pornesc
la drum fr s m umilesc prea mult. Mi-am mucat buza, m-am
adunat i am reuit s repornesc.
Existau dou moduri de a ajunge acas de la coal. Unul era mai
scurt, dar implica semafoare i treceri de pietoni imposibil azi,
cnd eram mult prea distras ca s mi ddcesc maina. Nu aveam
timp s stau pe marginea drumului. Cellalt drum era un pic mai
lung, dar nu avea dect dou treceri de pietoni. i, n plus, trecea pe
lng pdurea Boundary, unde locuiau lupii.
n vreme ce conduceam, fornd maina ct de mult puteam,
stomacul mi se rsucea, bolnav de emoii. Maina tremur
nesntos. Am verificat cadranele; motorul ncepuse s se
supranclzeasc. Main tmpit. Ce bine ar fi fost dac tata ar fi
mers cu mine la reprezentan aa cum tot mi promitea.
Pe msur ce orizontul ncepea s ard n nuane de un rou
intens, iar norii subiri se transformau n dre de snge deasupra
copacilor, inima mi bubuia n urechi, i pielea m furnica strbtut
de curent electric. Totul n mine ipa c ceva e n neregul. Nu tiam
ce m deranjeaz mai tare: emoiile care mi fceau minile s
tremure sau impulsul de a-mi arcui buzele i de a lupta.
n faa mea, am observat un ir de camionete parcate pe marginea
drumului. Girofarurile lor clipeau n lumina slab, iluminnd
intermitent pdurea de lng drum. O siluet se aplec n camioneta
din coada irului, innd n mn ceva ce nu puteam identifica de la
distana asta. Stomacul mi s-a ntors din nou pe dos i, cnd am luat
piciorul de pe acceleraie, maina a icnit i s-a oprit, lsndu-m
ancorat ntr-o linite sinistr.
Am ntors cheia, dar, cu minile mele tremurnde i senzorul de
cldur pe rou, motorul doar a tuit, ns nu a pornit. Mi-am dorit
s m fi dus singur la reprezentan. Aveam carnetul de cecuri al

49

tatlui meu.
Mrind n surdin, am eliberat frna i am lsat maina s
alunece n spatele irului de camionete. Am sunat de pe mobil la
atelierul mamei, dar n-a rspuns nimeni probabil era deja la
inaugurarea galeriei ei. Nu eram cu adevrat ngrijorat c nu pot
ajunge acas; eram destul de aproape ca s pot merge pe jos. Ce m
ngrijora cu adevrat erau camionetele acelea. Pentru c asta
nsemna c Isabel spusese adevrul.
Cnd m-am dat jos din main la marginea drumului, l-am
recunoscut pe tipul care sttea lng camioneta din fa. Era ofierul
Koenig, fr uniform, btnd darabana cu degetele pe capot. Cnd
m-am apropiat, cu stomacul nc rscolindu-mi-se, a ridicat capul, i
degetele i s-au oprit. Purta o apc de un portocaliu-aprins i inea o
puc n ndoitura cotului.
Probleme cu maina? ntreb el.
M-am ntors brusc cnd am auzit alt portier trntindu-se n
spatele meu. nc o camionet oprise, i doi vntori cu epci
portocalii mergeau pe marginea drumului. Am privit dincolo de ei,
nspre locul unde se ndreptau, i respiraia mi s-a oprit n gt. Zeci
de vntori erau adunai la cotitur, cu toii purtnd puti, evident
nerbdtori, cu vocile nbuite. Uitndu-m atent spre copacii
fantomatici din spatele unui an puin adnc, am vzut mai multe
epci portocalii ptnd pdurea, infestnd-o.
Vntoarea ncepuse deja.
M-am ntors spre Koenig i am artat spre arma pe care o inea n
brae.
Asta e pentru lupi?
Koenig arta de parc uitase cumva ca e acolo.
E<
Se auzi un pocnet puternic din pdurea din spatele lui; amndoi
am tresrit auzind sunetul. Din grupul de pe marginea drumului
izbucnir urale.
Ce-a fost asta? l-am ntrebat. Dar tiam ce fusese. O

50

mpuctur. n pdurea Boundary. Vocea mi era calm, ceea ce m
surprinse. Vneaz lupii, nu?
Cu tot respectul, domnioar, spuse Koenig, cred c ar trebui
s ateptai n main. V pot duce acas, dar va trebui s ateptai
puin.
Din pdure se auzir strigte, la distan, i apoi nc un pocnet,
mai departe. Doamne. Lupii. Lupul meu. L-am apucat pe Koenig de
bra.
Trebuie s le spui s nceteze! Nu pot s trag cu arma acolo!
Koenig fcu un pas n spate, trgndu-i braul din strnsoarea
mea.
Domnioar<
Se mai auzi un pocnet ndeprtat, slab i aparent insignifiant. n
minte, am vzut perfect imaginea unui lup rostogolindu-se,
rostogolindu-se, cu o gaur cscat ntr-o parte, cu ochii mori. Nu
m-am gndit. Cuvintele mi-au ieit pur i simplu.
Telefonul tu! Trebuie s i suni s le spui s nceteze. Am o
prieten acolo! Voia s fac poze n dup-amiaza asta. n pdure. Te
rog, trebuie s i suni!
Poftim? Koenig nghe. E cineva acolo? Eti sigur?
Da, am spus, pentru c eram sigur. Te rog. Sun-i!
Slav Domnului c ofierul Koenig cel lipsit de simul umorului
nu mi-a cerut mai multe detalii. i-a tras telefonul mobil din
buzunar, a tastat repede un numr i i-a dus telefonul la ureche.
Sprncenele lui au format o linie dreapt, ncordat i, dup o
secund, a luat telefonul de la ureche i s-a holbat la ecran.
Nu e semnal, murmur el, apoi ncerc din nou. Am rmas
lng camionet, cu braele ncruciate la piept n timp ce frigul mi
se strecura n oase, i amurgul cenuiu punea stpnire pe osea pe
msur ce soarele disprea n spatele copacilor. Cu siguran,
trebuiau s nceteze cnd se ntuneca. Dar ceva mi spuse c, doar
pentru c au un poliist care st de paz la marginea drumului, nu
nseamn c ceea ce fceau era legal.

51

Koenig scutur din cap, holbndu-se din nou la telefon.
Nu funcioneaz. Stai aa. tii, o s fie bine sunt ateni sunt
sigur c nu o s mpute o persoan. Dar m duc s i avertizez. Doar
s-mi ncui puca. Dureaz numai o secund.
Cnd i puse puca n camionet, din pdure se auzi o nou
mpuctur, i ceva explod n mine. Nu mai puteam atepta. Am
srit anul i m-am mpleticit spre pdure, lsndu-l pe Koenig n
urma mea. L-am auzit strigndu-m, dar deja intrasem adnc n
pdure. Trebuia s-i opresc s-mi avertizez lupul , s fac ceva.
Dar, n timp ce fugeam, alunecnd printre copaci i srind peste
trunchiuri czute la pmnt, nu m puteam gndi dect c am ajuns
prea trziu.


52


Unsprezece
Sam
10 C

Alergam. Eram tcui, ca nite picturi ntunecate de ap,
alergnd peste rugi de mure i dup copaci n vreme ce oamenii ne
hituiau.
Pdurea pe care o tiam, pdurea care m proteja era nesat de
mirosurile puternice i de strigtele lor. M opream pe ici i pe colo,
printre ceilali lupi, ghidndu-i i urmndu-i, meninndu-ne toi la
un loc. Copacii czui la pmnt i tufiurile mi preau nefamiliare
sub tlpi; m strduiam s nu m mpiedic, aa c zburam salturi
lungi, nesfrite, cnd abia atingeam pmntul.
Era nspimnttor s nu tiu unde sunt.
Schimbam imagini simple ntre noi n limbajul nostru inutil, fr
cuvinte: siluete negre n spatele nostru, siluete cu avertismente
luminoase pe cap; lupi reci i nemicai; mirosul morii n nrile
noastre.
Un pocnet m asurzi, dezechilibrndu-m. Am auzit un scncet
lng mine. tiam ce lup e fr s ntorc capul. N-aveam timp s m
ntorc i, chiar dac m-a fi oprit, n-aveam ce s fac.
Un nou miros m lovi n nri: pmnt putred i ap sttut. Lacul.
Ne hituiau nspre lac. Mi-am format o imagine clar n minte n
acelai timp cu Paul, eful haitei. Marginea fragil a apei, pinii
subiri crescui rar n solul srac, lacul care se ntindea la nesfrit n
ambele direcii.
O hait de lupi nghesuit pe mal. Fr scpare.
Eram vnai. Alunecam n faa lor, fantome n pdure, i cdeam,

53

fie c luptam sau nu.
Ceilali continuar s alerge spre lac.
Dar eu m-am oprit.


54


Doisprezece
Grace
9 C

Aceasta nu era pdurea prin care m plimbasem cu cteva zile n
urm, pictat n nuanele vii ale toamnei. Aceasta era o pdure
nghesuit, compus din mii de trunchiuri de copac nnegrite de
ntuneric. Al aselea sim pe care mi-l imaginasem ghidndu-m mai
nainte m prsise acum; toate crrile familiare fuseser distruse
de vntorii ucigai, cu epcile portocalii. Eram complet
dezorientat; trebuia s m tot opresc ca s ascult strigtele i paii
ndeprtai prin frunzele moarte.
Cnd am vzut prima apc portocalie strlucind vag n ntuneric,
respiraia mi ardea gtul. Am strigat, dar apca nici nu s-a ntors;
silueta era prea departe ca s m aud. i apoi, i-am vzut pe ceilali
buline portocalii mprtiate prin pdure, cu toii micndu-se
ncet, fr oprire, n aceeai direcie. Fcnd o grmad de zgomot.
Hituind lupii din faa lor.
Oprii-v! am strigat. Eram suficient de aproape ca s vd
conturul celui mai apropiat vntor, cu puca n mini. Am parcurs
distana dintre noi cu picioarele protestnd, mpleticindu-m puin
pentru c eram obosit.
Vntorul se opri din mers i se ntoarse surprins, ateptnd s
m apropii. A trebuit s m duc foarte aproape ca s i vd faa;
noaptea se lsase aproape de tot printre copaci. Faa lui btrn i
ridat mi prea vag familiar, dei nu-mi puteam aminti unde o mai
vzusem n ora. Vntorul se ncrunt ciudat la mine; mi s-a prut
c prea vinovat, dar poate doar am intuit asta.

55

Ei bine, ce faci aici?
Am nceput s vorbesc nainte s mi dau seama c abia pot s
scot un cuvnt. Trecur secunde ntregi n vreme ce m luptam s
mi regsesc vocea.
Trebuie< s< v< oprii. Am o prieten n pdure. Voia s
fac fotografii.
El i ngust ochii ctre mine, apoi privi n pdurea ntunecat.
Acum?
Da, acum! am spus, ncercnd s nu m rstesc. Am vzut o
cutie neagr prins de talia lui un walkie-talkie. Trebuie s-i suni i
s le spui s nceteze. E aproape noapte. Cum o s-o vad?
Vntorul se uit la mine pentru un moment agonizant de lung,
apoi ddu din cap. ntinse mna spre walkie-talkie, l desprinse din
curele i l ridic la gur. Mi se prea c face totul cu ncetinitorul.
Grbete-te! Nelinitea m strpunse aproape ca o durere
fizic.
Vntorul aps butonul aparatului ca s vorbeasc.
i brusc, se auzi un potop de mpucturi nu departe de-acolo. Nu
erau pocnete uoare, aa cum preau de la marginea drumului, ci
bubuituri puternice, imposibil de confundat, focuri de puc.
Urechile mi iuir.
ntr-un mod ciudat, m-am simit total obiectiv, de parc m
aflam n afara corpului meu. Aa c am simit cum genunchii mi se
nmoaie i tremur fr s tiu de ce, i am auzit cum inima mi-o ia
razna n piept, i am vzut rou picurnd n spatele ochilor mei, ca
un vis stacojiu. Ca un comar urt i limpede al morii.
Aveam un gust metalic att de pregnant n gur, c mi-am atins
buzele, ateptndu-m s simt snge. Dar nu era nimic. Nici durere.
Doar absena simirii.
E cineva acolo, n pdure, spuse vntorul n walkie-talkie, de
parc nu putea vedea cum parte din mine moare.
Lupul meu. Lupul meu. Nu m puteam gndi la nimic dect la
ochii lui.

56

Hei! Domnioar. Vocea aceasta era mai tnr dect a
vntorului, i mna care m-a apucat de umr era ferm. Koenig
spuse:
Ce-a fost n mintea ta, s o iei la goan aa? Sunt oameni cu
puti prin pdure.
nainte s rspund, Koenig se ntoarse spre vntor.
i am auzit mpucturile alea. Sunt absolut sigur c toat
lumea din Mercy Falls a auzit mpucturile alea. Una e s facei asta
art cu mna spre puca din mna vntorului i alta e s v dai
n spectacol.
Am nceput s m rsucesc, ca s scap de mna lui Koenig; el i
ncord degetele din reflex, dar apoi m eliber cnd i ddu seama
ce fcea.
Eti de la coal. Cum te cheam?
Grace Brisbane.
Vntorul pru s m recunoasc.
Eti fiica lui Lewis Brisbane?
Koenig se uit la el.
Familia Brisbane are o cas chiar acolo. La marginea pdurii.
Vntorul indic locaia casei. Aceasta era invizibil n spatele unui
plc de copaci negri.
Koenig prinse din zbor informaia.
O s te duc napoi acas i dup aceea o s m ntorc ca s aflu
ce se ntmpl cu prietena ta. Ralph, folosete chestia aia ca s le spui
s nceteze s mei mpute lucruri.
N-am nevoie de escort, am spus, dar Koenig merse alturi de
mine oricum, lsndu-l pe Ralph, vntorul, s vorbeasc la
walkie-talkie. Aerul rece ncepea s mi nepe i s-mi mute obrajii,
cci seara devenea din ce n ce mai rece pe msur ce soarele
disprea. M simeam la fel de ngheat pe dinuntru pe ct eram
pe dinafar. nc mai puteam vedea perdeaua roie czndu-mi
peste ochi i auzi mpuctura asurzitoare.
Eram att de sigur c lupul meu fusese acolo.

57

La marginea pdurii, m-am oprit, privind la sticla ntunecat a
uii din spate, de pe verand. ntreaga cas prea umbrit, nelocuit
i Koenig pru ovielnic cnd spuse:
Vrei s<
M descurc de aici. Mulumesc.
El ezit pn cnd am pit n curte, dup care l-am auzit
alergnd napoi spre locul din care veniserm. Timp de o clip
ndelungat, am stat n amurgul tcut, ascultnd vocile ndeprtate
din pdure i vntul fonind frunzele uscate din copacii de deasupra
mea.
i, n vreme ce stteam acolo, n ceea ce credeam eu c e linite,
am ncepui s aud nite sunete pe care nu le mai auzisem niciodat.
Murmurul animalelor din pdure rscolind frunzele uscate cu
labele. Huruitul ndeprtat al camionetelor pe osea.
Sunetul respiraiei rapide, gfite.
Am ngheat. Mi-am inut respiraia.
Dar icnetele sacadate nu erau ale mele.
Am urmat sunetul, urcnd precaut pe verand, dureros de
contient de zgomotul fiecrei trepte care ofta sub greutatea mea.
L-am mirosit nainte s-l vd, iar inima a nceput imediat s-mi
bat nebunete. Lupul meu. Apoi, becul cu detector de micare de
deasupra uii s-a aprins i a inundat veranda cu lumin galben. i
acolo era el, pe jumtate ntins, pe jumtate sprijinit de ua de sticl.
Respiraia mi s-a oprit dureros n gt cnd m-am apropiat,
ezitnd. Blana lui frumoas dispruse i era gol, dar tiam c e lupul
meu chiar i nainte s deschid ochii. Ochii lui de un galben-pal,
att de familiari, s-au deschis auzindu-m, dar nu s-a micat. De la
ureche pn pe umerii disperat de umani, era mnjit de snge
vopseaua mortal a rzboiului.
Nu pot s v spun cum am tiut c era el, dar nu m-am ndoit
nicio clip.
Vrcolacii nu exist.
n ciuda faptului c i spusesem Oliviei c l vzusem pe Jack, nu

58

crezusem cu adevrat. Nu aa.
Adierea vntului mi aduse din nou mirosul n nri,
pedepsindu-m. Snge. Pierdeam timpul.
Mi-am scos cheile i m-am ntins peste el, ca s descui ua. Prea
trziu, am vzut una dintre minile lui ntinzndu-se, apucnd doar
aerul, i se prbui pe ua deschis, lsnd o dr roie pe sticl.
mi pare ru! am spus. Nu-mi ddeam seama dac m-a auzit.
Am pit peste el i am intrat n fug n buctrie, aprinznd lumina
din mers. Am nfcat un teanc de prosoape de buctrie dintr-un
sertar; n timp ce fceam asta, am observat cheile de la maina tatlui
meu pe dulap, aruncate la nimereal lng un teanc de hrtii de la
munc. Deci puteam folosi maina lui dac era nevoie.
Am alergat napoi la u. mi era team ca biatul s nu fi disprut
ct sttusem cu spatele, s fi fost doar o plsmuire a imaginaiei
mele, dar el nu se micase. Zcea pe jumtate n cas, pe jumtate
afar, tremurnd violent.
Fr s m gndesc, l-am apucat de subsuori i l-am trt n cas,
suficient ct s nchid ua. n lumina zonei n care luam micul dejun,
cu sngele mnjind podeaua ca o crare, prea uimitor de real.
M-am ghemuit lng el imediat. Vocea mi iei ca o oapt.
Ce s-a ntmplat? tiam rspunsul, dar voiam s l aud
vorbind.
ncheieturile degetelor i erau albe acolo unde mna apsa pe gt,
iar printre degete i se scurgea sngele de un rou strlucitor.
mpucat.
Stomacul mi s-a strns de emoii, nu din cauza a ceea ce spusese,
ci din cauza vocii cu care o spusese. El era. Cuvinte omeneti, nu
urlete, dar timbrul era acelai. El era.
Las-m sa vad.
A trebuit s i desfac minile de pe gt. Era prea mult snge ca s
vd rana, aa c doar am apsat unul dintre prosoape peste balta de
snge care se ntindea de la brbie pn la clavicul. Asta trecea
dincolo de abilitile mele de acordare a primului-ajutor.

59

ine asta.
Privirea i zbur ctre mine, familiar, dar oarecum diferit.
Slbticia era temperat de o nelegere care lipsise pn acum.
Nu vreau s m ntorc acolo. Agonia din vorbele lui m
transport imediat ntr-o amintire: un lup stnd ntr-o durere tcut
lng mine. Trupul biatului se smuci cu o micare ciudat,
nenatural, la care m-am gndit cu durere.
Nu< nu m lsa s m schimb.
Am aezat un alt prosop mai mare peste corpul lui, acoperind
pielea nfrigurat ct mai bine. n orice alt context, a fi fost ruinat
de goliciunea lui, dar aici, cu pielea lui murdar de snge i noroi,
pur i simplu l fcea s fie i mai demn de mil. Cuvintele mi erau
blnde, de parc nc mai putea s sar i s fug.
Cum te cheam?
El gemu ncet, cu mna tremurndu-i doar puin n timp ce inea
prosopul la gt. Era deja mbibat de snge, i o dr subire i roie
curse de-a lungul brbiei i picur pe podea. Se ntinse ncet pe
podea i i aez obrazul pe duumeaua de lemn, aburind luciul cu
respiraia rece.
Sam.
nchise ochii.
Sam, am repetat. Eu sunt Grace. O s pornesc maina tatlui
meu. Trebuie s te duc la spital.
El se cutremur. A trebuit s m aplec foarte mult ca s i aud
vocea.
Grace< Grace< eu<
Am ateptat doar o secund s termine. Fiindc n-a fcut-o, am
srit n picioare i am nfcat cheile de pe dulap. nc nu-mi venea
s cred c nu era invenia mea ani de zile n care mi dorisem s fie
real. Dar, orice era, era aici acum i nu aveam de gnd s l pierd.


60


Treisprezece
Sam
7 C

Nu eram nici lup, dar nu eram nici Sam.
Eram un pntece crpat umflat de promisiunea unor gnduri
contiente: pdurea ngheat din spatele meu, fata din leagn,
sunetul degetelor pe coarde metalice. Viitorul i trecutul, amndou
la fel, zpad i apoi var, i iar zpad.
O pnz de pianjen multicolor, distrus, prins ntr-un bloc de
ghea, incredibil de trist.
Sam, spuse fata. Sam.
Ea era trecutul, prezentul, viitorul. Voiam s rspund, dar eram
rnit.


61


Paisprezece
Grace
7 C

E nepoliticos s te holbezi la cineva, dar cel mai grozav atunci
cnd te holbezi la o persoan sedat e c persoana respectiv nu tie
c te holbezi. i adevrul e c nu m puteam abine s nu m holbez
la Sam. Dac ar fi mers la aceeai coal ca mine, ar fi fost catalogat
ca un emo sau poate ca un membru pierdut al formaiei Beatles.
Avea stilul la de par negru ca o claie i nasul cu o form ciudat cu
care numai un biat ar putea arta OK. Nu semna deloc cu un lup,
dar era lupul meu n persoan. Chiar i acum, fr ca ochii lui
familiari s fie deschii, o mic parte din mine srea n sus de o
bucurie iraional, amintindu-mi el e.
O, drgu, tot aici eti? Credeam c ai plecat.
M-am ntors cnd s-au desfcut perdelele verzi i a intrat o
asistent solid. Pe ecusonul ei scria SUNNY.
Rmn pn se trezete. M ineam de marginea patului de
spital de parc voiam s dovedesc c va fi greu s m dea afar
de-acolo.
Sunny mi zmbi comptimitor.
E sedat complet, drgu. Nu se va trezi pn mine diminea.
I-am zmbit i i-am spus pe un ton ferm:
Atunci, stau pn mine diminea.
Deja ateptasem ore ntregi pn i scoseser glonul i cususer
rana; probabil era trecut de miezul nopii. M tot ateptam s mi se
fac somn, dar eram vioaie. De fiecare dat cnd m uitam la el,
parc m ncrcam cu energie. Trziu de tot, mi-a trecut prin cap c

62

prinii mei nu se deranjaser s m sune pe mobil cnd s-au ntors
de la inaugurarea galeriei mamei. Probabil nici nu observaser
prosopul plin de snge pe care l folosisem ca s terg n grab
podeaua sau faptul c lipsea maina tatlui meu. Ori poate nici nu
ajunseser acas nc. Miezul nopii era devreme pentru ei.
Sunny rmase cu zmbetul pe buze.
Bine, atunci, spuse ea. tii, a fost foarte norocos. Glonul l-a
zgriat numai. Ochii i sclipir. tii de ce-a fcut-o?
M-am ncruntat la ea, simind cum m enervez.
Nu v neleg. Adic de ce era n pdure?
Drgu, cred c tim amndou c n-a fost n pdure.
Am ridicat din sprncean, ateptnd ca ea s spun altceva, dar
n-o fcu. Am zis:
a, ba da. A fost. Un vntor l-a mpucat din greeal. Nu
era o minciun. M rog, poate doar partea cu din greeal. Eram
destul de sigur c nu fusese din greeal.
Sunny i.
Uite ce e, Grace, nu? Grace, eti prietena lui?
Am mormit ntr-un fel care putea fi interpretat i ca da, i ca nu,
n funcie de intenia asculttorului.
Sunny o lu ca pe un da.
tiu c eti foarte implicat n situaia asta, dar are nevoie de
ajutor.
Atunci mi-am dat seama. Aproape am rs.
Crezi c s-a mpucat singur. Uite ce e, Sunny, nu? Sunny, te
neli.
Asistenta s-a uitat urt la mine.
Tu crezi c noi suntem proti? C n-am observat astea? De
cealalt parte a patului, lu braele moi ale lui Sam i le ntoarse n
aa fel nct palmele i erau ndreptate spre tavan ntr-o rugminte
mut. Art spre cicatricile de la ncheieturi, amintirile unor rni
adnci, intenionate, care ar fi trebuit s fie letale.
M-am uitat fix la ele, dar erau ca nite cuvinte ntr-o limb strin.

63

Nu-mi spuneau nimic. Am ridicat din umeri.
Acelea sunt de dinainte s-l cunosc cu. i zic c nu a ncercat s
se mpute n seara asta. A fost un vntor nebun.
Sigur, drgu. Spune-mi dac ai nevoie de ceva.
Sunny se uit urt la mine nainte s ias i s m lase singur cu
Sam.
Cu faa mbujorat, am scuturat din cap i m-am uitat la
ncheieturile degetelor care mi se albiser de ct strnsesem
marginea patului. Dintre toate lucrurile care m enervau la culme,
adulii care te privesc de sus erau probabil n capul listei.
La o secund dup ce a plecat Sunny, Sam a deschis ochii, i eu
am tresrit puternic, cu inima bubuindu-mi n piept. A durat un
moment pn mi-a revenit pulsul la normal, timp n care l-am privit
fix. Logica mi spunea c ochii lui sunt cprui, dar, sincer, erau tot
galbeni i cu siguran erau fixai asupra mea.
Am optit mai ncet dect intenionasem.
Ar trebui s dormi.
Cine eti? Vocea lui avea acelai ton complicat i trist. Mi-l
aminteam din urletul lui. i ngust ochii. Vocea ta mi-e aa de
cunoscut.
Durerea m-a sgetat. Nu-mi trecuse prin cap c poate nu-i
amintete perioada petrecut ca lup. Nu tiam care sunt regulile
pentru asta. Sam i ntinse mna spre a mea, iar eu mi-am pus
imediat degetele n mna lui. Cu un zmbet vinovat, mi trase mna
spre nas i o adulmec o dat, apoi nc o dat. Zmbetul i se lrgi,
dei nc era timid. Era absolut adorabil, i respiraia mi s-a oprit
undeva n gt.
Cunosc mirosul sta. Nu te-am recunoscut; ari diferit. mi
pare ru. M simt prost c nu-mi amintesc. Dureaz cteva ore pn
mi< pn cnd creierul meu se ntoarce.
Nu-mi ddu drumul la degete, i nici eu nu le-am ndeprtat, dei
era greu s m concentrez cu pielea lui atingnd-o pe a mea.
Se ntoarce de unde?

64

Se ntoarce de cnd, m corecta el. Din perioada cnd era<
Sam atept. Voia s-o spun eu. mi era mai greu dect crezusem
s-o recunosc cu voce tare, dei n-ar fi trebuit s fie.
De cnd erai lup, am optit. De ce eti aici?
Pentru c am fost mpucat, spuse el amabil.
M refer la asta. Am artat spre trupul lui, att de uman sub
cmaa aceea stupid de spital.
El clipi.
A. Pentru c e primvar. Pentru c e cald. Cldura m
transform n mine. n Sam.
Mi-am tras n cele din urm mna i am nchis ochii, ncercnd s
adun orice urm de raiune care mi mai rmsese. Cnd am deschis
ochii i am vorbit, am spus cel mai lumesc lucru posibil.
Nu e primvar. E septembrie.
Nu m pricep s citesc oamenii, dar cred c am vzut o sclipire de
nelinite n ochii lui nainte s se limpezeasc.
Asta nu e bine, remarc el. Pot s i cer o favoare?
A trebuit s nchid ochii din nou, auzindu-i vocea, pentru c nu ar
fi trebuit s fie att de familiar, dar era, mi vorbea la un nivel att
de profund, aa cum o fceau mereu ochii lui cnd era lup. Se pare
c mi era mult mai greu dect crezusem s accept asta. Am deschis
ochii. Era tot acolo. Am ncercat din nou, nchizndu-i i
deschizndu-i nc o dat. Dar el era tot acolo.
Sam rse.
Ai o criz de epilepsie? Poate c tu ar trebui s fii n patul sta.
M-am uitat urt la el, iar el se nroi cnd realiz un alt neles al
cuvintelor lui. L-am scutit de jen, rspunzndu-i la ntrebare.
Ce favoare?
, am nevoie de nite haine, trebuie s plec de aici nainte s
i dea seama c sunt un ciudat.
Ce vrei s spui? N-am vzut nicio coad.
Sam se ntinse i ncepu s i dezlipeasc bandajul de pe gt.
Ai nnebunit? M-am aplecat spre el i l-am apucat de mn, dar

65

era prea trziu. Dezlipise faa, i sub ea se aflau patru copci noi de-a
lungul unei linii scurte care arta ca o cicatrice veche. Nu curgea
snge proaspt din ran, nu era nicio urm de mpuctur, cu
excepia cicatricii subiri i roz. Mi-a czut faa.
Sam zmbi, evident mulumii de reacia mea.
Vezi, nu crezi c ar bnui ceva?
Dar era att de mult snge<
Mda. Pielea mea nu putea s se vindece cnd sngera att de
mult. Dar odat ce m-au cusut< Ridic din umeri i fcu un gest cu
minile de parc deschidea o crulie. Abracadabra. Sunt i nite
avantaje s fii ca mine. Vorbea relaxat, dar expresia i era nelinitit,
privindu-m, vznd cum asimilez toate astea. Cum asimilez faptul
c exista.
OK, trebuie s vd ceva aici, i-am spus. Eu doar< am fcut un
pas n fa i am atins cicatricea de pe gt cu vrfurile degetelor.
Cumva, senzaia pielii netede i ferme m convinse ntr-un fel n
care cuvintele lui n-o fcuser. Ochii lui Sam se plimbar de la mine
n alt parte, nesigur unde s se uite ct timp i pipiam umfltura
cicatricii vechi de sub custurile negre neptoare. Mi-am lsat
mna s se odihneasc pe gtul lui un pic mai mult dect era
necesar, nu pe cicatrici, ci pe pielea neted, cu miros de lup, de sub
ea. OK. Deci e clar c trebuie s pleci nainte s se uite la ea. Dar,
dac te externezi pe propria rspundere sau pur i simplu dispari, o
s te caute.
El se strmb.
Nu, n-o vor face. O s i imagineze pur i simplu c sunt vreun
vagabond fr asigurare. Ceea ce e adevrat. M rog, partea cu
asigurarea.
N-aveam cum s fiu subtil.
Nu, vor crede c ai plecat ca s evii consilierea. Ei cred c te-ai
mpucat singur, din cauza<
Expresia lui Sam era nedumerit.
Am artat spre ncheieturile lui.

66

A, asta. Nu eu mi-am fcut asta.
M-am ncruntat din nou la el. Nu voiam s spun ceva de genul e
n regul, ai o scuz sau mie poi s-mi spui, nu te judec, pentru
c, sincer, a fi fost la fel de rea ca Sunny, presupunnd c ncercase
s se sinucid. Dar nu era ca i cum s-ar fi ales cu cicatricile alea
mpiedicndu-se pe scri.
i frec una dintre ncheieturi cu degetul mare, gnditor.
Mama mi-a fcut-o pe asta. Tata, pe cealalt. mi amintesc c
numrau pn la zero ca s-o fac n acelai timp. Nici acum nu m
pot uita la o cad.
A durat un moment pn s procesez ce spunea. Nu tiu ce m-a
dobort felul banal, lipsit de emoie n care a spus-o, imaginea
scenei care mi plutea prin cap sau doar ocul serii n general , dar
deodat m-am simit ameit. Capul mi se rotea, inima mi bubuia n
urechi i am czut pe linoleumul lipicios al podelei.
Nu tiu cte secunde am fost incontient, dar am vzut perdeaua
deschizndu-se n timp ce Sam se trnti pe spate i i lipi bandajul
din nou peste gt. Apoi, un infirmier ngenunche lng mine,
ajutndu-m s m ridic.
Te simi bine?
Leinasem. Nu mai leinasem niciodat n viaa mea. Am nchis
ochii i i-am deschis din nou, pn cnd infirmierul avea doar un
singur cap n loc de trei plutind unul lng cellalt. Atunci, am
nceput s mint.
M gndeam la tot sngele la, cnd l-am gsit< ooooo< nc
m simeam ameir, aa c acel oooo a sunat foarte convingtor.
Nu te mai gndi la asta, suger infirmierul, zmbind foarte
prietenos. Mi s-a prut c mna lui era un pic prea aproape de snul
meu, ca s fie un contact ntmpltor, i acest fapt mi-a ntrit
hotrrea de a merge mai departe cu planul umilitor care tocmai mi
venise n minte.
Cred c< trebuie s pun o ntrebare jenant, am murmurat,
simind cum mi iau foc obrajii. Era aproape la fel de ru ca i cum a

67

fi spus adevrul. Crezi c a putea mprumuta o uniform? Eu<
< pantalonii mei<
O! strig bietul infirmier. Jena lui fa de starea mea era
probabil acutizat de zmbetul galant de mai devreme. Da. Absolut.
M ntorc imediat.
Se inu de promisiune i se ntoarse n cteva minute, innd n
mn o uniform format din pantaloni i bluz de un verde
bolnvicios.
Cred c sunt un pic cam mari, dar au ireturi pe care le poi<
tii tu.
Mersi, am mormit. , te superi? M schimb aici. El nu se uit
la nimic momentan. Am artat spre Sam, care prea convingtor de
sedat.
Infirmierul dispru n spatele perdelei. Sam deschise ochii din
nou, evident amuzat.
opti.
I-ai spui acelui brbat c ai fcut pe tine?
Tu. Taci. Din Gur, am uierat furioas la el i i-am azvrlit
uniforma. Grbete-te nainte s afle c n-am fcut pipi pe mine. mi
eti superdator.
El rnji i strecur uniforma sub cearaful subire, de spital,
chinuindu-se s se mbrace, apoi i trase bandajul de pe gt i
maneta de tensiune de pe bra. Cnd maneta czu pe pat, i scoase
cmaa de spital i o nlocui cu bluza de la uniform. Monitorul
protest iuind, iar o linie dreapt anun decesul lui personalului
medical.
E timpul s mergem, spuse el i deschise drumul pe dup
perdele. Se opri, cercetnd camera din jurul nostru, i le-am auzit pe
asistente agitndu-se n zona delimitat de perdea, unde fusese el
nainte.
Era sedat. Vocea lui Sunny se ridica deasupra celorlali.
Sam se ntinse i m apuc de mn, cel mai natural lucru din
lume, i m trase n lumina strlucitoare a coridorului. Acum, c era

68

mbrcat nici mai mult, nici mai puin n uniform i nu se neca
n snge, nimeni nu ne ddu atenie cnd trecurm de camera
asistentelor, nspre ieire. n tot acest timp, i vedeam mintea de lup
analiznd situaia. nclinarea capului su mi spuse c asculta, i
brbia ridicat indica faptul c adulmec mirosuri. Agil, n ciuda
siluetei slbnoage i noduroase, i croi cu abilitate drum prin
labirintul spitalului pn am ajuns n holul de la intrare.
Un cntec country siropos se auzea din difuzoare, iar teniii mei
scriau pe mocheta urt, de un albastru-nchis; picioarele goale
ale lui Sam nu scoteau niciun sunet. La ora asta din noapte, holul era
gol, nu era nici mcar o recepioner la birou. M simeam att de
plin de adrenalin, nct aveam senzaia c pot s zbor pn la
maina tatlui meu. Colul etern pragmatic al minii mele mi
reaminti c trebuie s sun la compania de remorcri s mi ridice
maina de pe marginea drumului. Dar nu puteam s invoc cu
adevrat un sentiment de enervare cu privire la asta, pentru c nu
m puteam gndi dect la Sam. Lupul meu era un tip simpatic i m
inea de mn. Puteam muri fericit.
Atunci, am simit ezitarea lui Sam. Rmase n urm, cu ochii fixai
n ntunericul de dincolo de ua n sticl.
Ct de frig e afar?
Probabil nu cu mult mai frig dect era cnd te-am adus. De ce
conteaz aa de mult?
Faa lui Sam se ntunec.
E chiar la limit. Ursc perioada asta a anului. A putea fi i
lup, i om.
I-am auzit durerea din voce.
Te doare s te transformi?
El privi n alt parte.
Acum, mi doresc s fiu om.
i eu mi doream s fie om.
M duc s pornesc maina i s dau drumul la cldur. Aa n-o
s stai n frig dect o secund.

69

Pru puin neajutorat
Dar nu tiu unde s m duc.
Unde locuieti n mod normal?
mi era team c o s spun ceva jalnic, gen adpostul pentru
persoanele strzii de la periferie. Am presupus c nu locuia cu
prinii care i tiaser venele.
Beck unul dintre lupi , dup ce se transform n om, muli
stau la el acas, dar, dac nu s-a transformat, e posibil ca instalaia de
nclzire s nu fie pornit. A putea<
Am scuturat din cap i i-am dat drumul la mn.
Nu. Aduc maina i vii acas cu mine.
Fcu ochii mari.
Prinii ti<
Ce nu tiu nu-i doare, am spus, deschiznd ua. Tresrind din
cauza rafalei de aer rece, Sam se ddu napoi din faa uii,
cuprinzndu-se cu braele. Dar, chiar n timp ce tremura de frig, i
muc buza i mi zmbi ovitor.
M-am ntors spre parcarea ntunecat, simindu-m mai vie i mai
fericit, i mai nfricoat dect m simisem vreodat n toat viaa
mea.


70


Cincisprezece
Grace
6 C

Dormi? Vocea lui Sam era doar o oapt, dar, n camera
ntunecat, unde nu se potrivea, prea ca un strigt.
M-am rostogolit n pat spre locul unde dormea pe podea, un
ghem ntunecat cuibrit ntre pturi i perne. Prezena lui, att de
ciudat i de minunat, prea s umple camera i s m copleeasc.
Nu credeam c o s mai dorm vreodat.
Nu.
Pot s-i pun o ntrebare?
Ai fcut-o deja.
El tcu, gndindu-se.
Pot s i pun dou ntrebri?
Ai fcut-o deja.
Sam gemu i arunc n direcia mea una dintre pernuele mici.
Aceasta se arcui prin camera luminat de lun, un proiectil
ntunecat, i czu inofensiv lng capul meu.
Deci, eti o deteapt.
Am rnjit n ntuneric.
Bine, m joc. Ce vrei s tii?
Ai fost mucat. Dar nu era o ntrebare. I-am simit interesul
din voce i tensiunea din corp, chiar i din locul n care stteam. Am
alunecat napoi n pturi, ascunzndu-m de ceea ce spusese.
Nu tiu.
Vocea lui Sam deveni mai mult dect o oapt.
Cum s nu tii?

71

Am ridicat din umeri, dei el nu m putea vedea.
Eram mic.
i eu eram mic. tiam ce se ntmpl. Fiindc n-am rspuns, a
adugat: De asta zceai acolo pur i simplu? Nu tiai c o s te
omoare?
Am privit n gol prin ptratul de noapte din fereastr, pierdut n
amintirea lui Sam ca lup. Haita m nconjurase, era un amestec de
limbi i dini, de mrituri i smucituri. Un lup rmsese n urm, cu
blana acoperit de ghea strlucindu-i de-a lungul gtului,
tremurnd n timp ce m privea n zpad. Zceam n frig, sub un
cer alb care se ntuneca i mi aineam privirea asupra lui. Era
frumos: slbatic i misterios, cu ochii galbeni plini de o complexitate
pe care nici nu puteam ncepe s-o neleg. i emana un miros la fel ca
i ceilali lupi din jurul meu bogat, animalic, ca de mosc. Chiar i
acum, n timp ce sttea ntins n camera mea, i simeam mirosul de
lup, dei purta o uniform de doctor i avea o piele nou.
Afar, am auzit un urlet sczut dar intens i apoi altul. Corul
nocturn i ncepu cntarea, fr vocea trist a lui Sam, dar totui
frumos. Inima mi-o lu la goan, bolnav de o dorin abstract i,
pe podea, l-am auzit pe Sam scncind. Sunetul nefericit, prins
undeva ntre om i lup, m tulbur.
i-e dor de ei? am optit.
Sam se ridic din patul improvizat i se duse la fereastr, o siluet
nefamiliar pe fundalul nopii, cu braele ncletate n jurul trupului
su nalt.
Nu. Mda. Nu tiu. M face s m simt< bolnav. Ca i cum
n-am ce cuta aici.
mi sun familiar. Am ncercat s m gndesc s-i spun cteva
cuvinte care s-l consoleze, dar nu m-am putut hotr la ceva care s
par sincer.
Dar acesta sunt eu, insist el, smucind brbia ca s se refere la
trupul lui. Nu tiam dac voia s m conving pe mine sau pe sine
nsui. Rmase la fereastr n vreme ce urletele lupilor ajunser la

72

crescendo, fcndu-m s lcrimez.
Vino aici i vorbete cu mine, am spus, ca s l distrag pe el i,
n acelai timp, pe mine. Sam se ntoarse pe jumtate, dar n-am putut
s i vd expresia. E frig acolo, pe podea, i o s i amoreasc gtul.
Vino aici.
Dar prinii ti? zise el, aceeai ntrebare pe care mi-o pusese la
spital. Eram pe punctul de a-l ntreba de ce i face griji att de mult
n privina lor, cnd mi-am amintit povestea lui Sam despre propriii
prini i cicatricile strlucitoare i strmbe de pe ncheieturile lui.
Nu-i cunoti pe ai mei.
Unde sunt? ntreb Sam.
La inaugurarea galeriei, presupun. Mama mea e artist.
Vocea i era nesigur.
E trei dimineaa.
Am vorbit mai tare dect intenionasem.
Hai odat. Am ncredere c o s te pori frumos. i c n-o s
tragi cearafurile. Cnd el continu s ezite, am spus: Grbete-te
pn nu vine dimineaa.
Supus, ridic una dintre pernele de pe podea, dar ezit din nou pe
partea cealalt a patului. n lumina slab, i-am remarcat expresia
trist n vreme ce privea teritoriul interzis al patului. Nu am fost
sigur dac eram fermecat de reticena lui de a mpri patul cu o
fat sau jignit de faptul c se prea c nu sunt suficient de sexy ca s
atace salteaua ca un taur.
n cele din urm, se urc. Patul scri sub greutatea lui, i el
tresri nainte s se ntind exact la marginea patului, nici mcar sub
ptur. i simeam mai bine mirosul de lup i am oftat cu o
mulumire ciudat. Oft i el.
Mulumesc, spuse el. Formal, avnd n vedere c era ntins n
patul meu.
Cu plcere.
Atunci m-a lovit adevrul. Iat-m pe mine n pat cu un biat care
i schimb forma. i nu oricare biat care i schimb forma, ci cu

73

lupul meu. Mi-am tot amintit momentul n care lumina de pe
verand s-a aprins i mi l-a dezvluit pentru prima dat. O
combinaie stranie de ncntare i nervozitate m curent.
Sam i ntoarse capul s se uite la mine, de parc fiorul meu i
trimisese un mesaj. i vedeam ochii sclipind n lumina slab, la civa
centimetri.
Te-au mucat. Ar fi trebuit s te transformi i tu, s tii.
n minte mi-au aprut lupii nconjurnd un trup n zpad, cu
boturile nsngerate, cu dinii dezvelii, mrind deasupra przii. Un
lup, Sam, tr trupul din cercul de lupi. l purt printre copaci, pe
dou picioare care lsau urme de pai umani n zpad. tiam c
adorm, aa c m-am cutremurat, s stau treaz; nu-mi aminteam
dac i rspunsesem lui Sam.
Uneori, mi doresc s-o fi fcut, i-am spus.
nchise ochii, la kilometri distan de cealalt parte a patului.
Uneori, i eu mi doresc asta.


74


aisprezece
Sam
5 C

M-am trezit agitat. Timp de o clip, am rmas nemicat, clipind,
ncercnd s mi dau seama ce m trezise. Evenimentele din seara
precedent mi-au revenit brusc n minte cnd am realizat c nu m
trezise un sunet, ci o senzaie: o mn care se odihnea pe braul meu.
Grace se rostogolise n somn i nu m puteam abine s nu m uit la
degetele ei care mi atingeau pielea.
Aici, ntins lng fata care m salvase, simpla mea umanitate mi
prea un triumf.
M-am rostogolit pe o parte i, pentru o vreme, doar am privit-o
dormind, cu respiraia ritmic micndu-i firele rebele de pr care i
ncadrau faa. n somn, prea att de convins c este n siguran,
att de lipsit de griji cu privire la prezena mea lng ea. i asta mi
se prea o victorie subtil.
Cnd l-am auzit pe tatl ei trezindu-se, am rmas perfect
nemicat, cu inima btndu-mi repede i fr zgomot, gata s sar de
pe marginea saltelei n caz c venea s-o trezeasc s plece la coal.
Dar a plecat la serviciu ntr-un nor de loiune dup ras cu parfum de
ienupr care venea spre mine n valuri pe sub u. Mama ei a plecat
la scurt timp, dup ce a scpat ceva pe jos n buctrie, cu zgomot i
a njurat cu o voce plcut n timp ce nchidea ua n spatele ei.
Nu-mi venea s cred c nu s-au uitat n camera lui Grace s vad
dac mai triete, mai ales c nu o vzuser cnd ajunseser acas n
toiul nopii. Dar ua rmase nchis.
n fine, m simeam aiurea n uniforma de doctor, care mi era

75

inutil pe vremea asta cumplit, nici cald, nici rece, aa c m-am
strecurat din pat n vreme ce Grace dormea; nici mcar nu s-a micat
cnd am plecat. Am ezitat pe veranda din spate, uitndu-m la firele
de iarb ale cror vrfuri erau acoperite de brum. Chiar dac
mprumutasem o pereche de cizme de-ale tatlui ei, aerul rece al
dimineii tot mi pic gleznele goale pe sub cauciuc. Aproape
simeam greaa transformrii zvrcolindu-mi-se n stomac.
Sam, mi-am spus n sinea mea, obligndu-mi trupul s cread.
Eti Sam. Trebuia s m nclzesc; m-am ntors n cas s caut o
hain. La naiba cu vremea asta. Ce se ntmplase cu vara? ntr-o
debara supraaglomerat care mirosea a amintiri vechi i a molii, am
gsit o jachet voluminoas, de un albastru-aprins, care m fcea s
art ca un grsan, i m-am aventurat n curtea din spate cu mai
mult ncredere. Tatl lui Grace avea picioarele ct ale unui Yeti, aa
c am tropit spre pdure cu graia unui elefant ntr-un magazin de
porelanuri.
n pofida aerului rece care m fcea s scot aburi pe gur, pdurea
era superb n perioada asta a anului, pictat n culori primare
ndrznee: frunzele uscate n galben i rou izbitor, cerul azuriu
strlucitor. Detalii pe care nu le observam niciodat ca lup. Dar, n
timp ce mi croiam drumul spre provizia mea ascuns de haine, mi
era dor de toate lucrurile pe care nu le observam ca om. Dei nc
mai aveam simurile ascuite, nu simeam mirosul urmelor lsate de
animale prin tufiuri sau mirosul cldurii de dup-amiaz care urma
s vin. n mod normal, auzeam simfonia industrial a mainilor i a
camioanelor pe autostrada ndeprtat i puteam ghici mrimea i
viteza oricrui automobil. Dar acum, nu puteam simi dect mirosul
de fum al toamnei, frunzele arse i copacii pe jumtate uscai i nu
auzeam dect zumzetul vag, abia audibil, al traficului ndeprtat.
Ca lup, a fi adulmecat apropierea lui Shelby cu mult nainte s-i
fac apariia. Dar nu acum. Era foarte aproape de mine cnd am avut
sentimentul c ceva se afl alturi. Mi s-a ridicat prul pe ceafa i am
avut sentimentul neplcut c mi mpart aerul cu altcineva. M-am

76

ntors i am vzut-o, mare pentru o femel, cu blana alb artnd
banal i glbuie n lumina zilei. Prea s fi supravieuit vntorii
fr nicio zgrietur. Cu urechile lsate uor pe spate, mi observ
inuta ridicol cu capul lsat pe o parte.
t, i-am spus i am ridicat mna cu palma n sus, lsnd ce
mai rmsese din mirosul meu s pluteasc spre ea. Eu sunt.
A strmbat din nas de dezgust cnd s-a dat ncet napoi i am
bnuit c recunoscuse mirosul lui Grace peste al meu. Eu sigur l
simeam; chiar i acum, parfumul ei vag de spun mi se prinsese n
pr, acolo, cnd mi culcasem capul n patul ei, i pe mn, de unde
m inuse ea.
n ochii lui Shelby apru o umbr de precauie, oglindind expresia
ei uman. Asta era relaia dintre mine i Shelby nu-mi aminteam
vreun moment n care s nu fi fost n vreun fel sau altul la cuite. Eu
m agam de umanitatea mea i de obsesia mea fa de Grace ca
un om care se neac, dar Shelby ntmpina cu plcere uitarea care
venea odat cu pielea de lup. Desigur, avea suficiente motive s vrea
s uite.
Acum, n aceast pdure de septembrie, ne priveam unul pe
cellalt. Urechile ei se ndreptau cnd spre mine, cnd spre alte
direcii, captnd sunete care scpau urechilor mele omeneti, iar
nrile ei amuinau, descoperind pe unde fusesem. Am nceput s
mi amintesc senzaia frunzelor uscate sub labele mele i parfumul
bogat, intens i ameitor de toamn al pdurii n nrile mele de lup.
Shelby m privi n ochi un gest foarte uman, avnd n vedere c
rangul meu n hait era prea nalt pentru ca oricare alt lup n afar de
Paul sau de Beck s m sfideze aa i mi-am imaginat vocea ei
uman spunndu-mi, aa cum o fcuse de multe ori nainte: Nu i-e
dor?
Am nchis ochii, lsnd pe dinafar privirea ei nsufleit i
amintirea trupului meu de lup, i m-am gndit, n schimb, la Grace,
care rmsese acas. Nimic din experiena mea de lup nu s-ar fi
putut compara vreodat cu senzaia minii lui Grace ntr-a mea. Am

77

ntors imediat acest gnd n minte, formnd versuri. Tu eti pielea
n care m mbrac / vara-iarna-toamna mea / Sar s te urmez /
aceast pierdere e superb. n secunda n care am compus versurile
i mi-am imaginat acordurile de chitar care ar merge cu ele, Shelby
a disprut n pdure, delicat ca o oapt.
Faptul c putea disprea fr s-o aud, la fel cum venise, mi
reaminti de starea vulnerabil n care m aflam, aa c m-am
ndreptat repede ctre magazia unde mi erau ascunse hainele. Cu
ani n urm, eu i Beck mutaserm magazia din curtea lui, bucat cu
bucat, ntr-o poieni aflat adnc n pdure.
n magazie se aflau un radiator, o baterie de barc i cteva cutii
de plastic cu nume scrise pe laterale. Am deschis cutia pe care era
scris numele meu i am scos din ea rucsacul plin. Celelalte cutii erau
pline cu alimente, pturi i baterii de rezerv echipamente de
supravieuire n colib pn se transform i ceilali membri , dar a
mea coninea provizii pentru evadare. Tot ce ineam acolo avea
rostul s m ajute sa m ntorc la umanitate ct mai repede posibil i,
pentru asta, Shelby nu m putea ierta.
M-am mbrcat rapid n cteva cmi cu mnec lung i o
pereche de blugi, m-am desclat de cizmele mult prea mari ale
tatlui lui Grace i m-am nclat cu osete de ln i pantofii mei
vechi de piele. Mi-am luat portofelul cu banii ctigai n timpul verii
i am ndesat restul lucrurilor n rucsac. Cnd am nchis ua
magaziei, am vzut cu coada ochiului o pat neagr n micare.
Paul, am spus, dar lupul negru, eful haitei noastre, dispruse.
M ndoiam c tia cine sunt: pentru el, eram doar un alt om n
pdure, n ciuda mirosului meu vag familiar. Asta m fcu s simt
un fel de regret undeva, ntr-un col al minii. Anul trecut, Paul se
transformase n om abia pe la sfritul lunii august. Poate c anul
acesta nu se va mai schimba deloc.
tiam c i transformrile mele sunt numrate. Anul trecut, m
transformasem n om abia n iunie, un salt nfricotor fa de anul
precedent cnd m transformasem primvara devreme, n vreme ce

78

nc mai era zpad pe pmnt. i anul acesta? Oare ct de trziu
mi-a fi recptat corpul dac Tom Culpeper nu m-ar fi mpucat?
Nici mcar nu nelegeam cum, avnd n vedere c fusesem
mpucat, m-am transformat napoi n om pe timpul sta rece. M-am
gndit la ct de frig era cnd Grace ngenunchease lng mine,
presnd un prosop pe gtul meu. Nu mai fusese var de mult
vreme.
Culorile vii ale frunzelor uscate din jurul magaziei parc rdeau
de mine, ca o dovad c mai trecuse un an fr ca eu s-mi dau
seama. Atunci mi-am dat seama, cu o siguran brusc i
nfiortoare, c acesta era ultimul meu an.
Faptul c o cunoscusem pe Grace abia acum mi se prea o fest
crud a sorii.
Nu voiam s m gndesc la asta. n schimb, am alergat napoi
spre cas, pentru a m asigura c maina prinilor lui Grace lipsea
n continuare. Am intrat i am stat la ua dormitorului o secund,
apoi am pierdut vremea prin buctrie, uitndu-m prin dulapuri,
dei tiam c nu mi e foame cu adevrat.
Recunoate. Ai prea mari emoii ca s te duci napoi acolo. mi
doream att de mult s-o vd din nou, aceast fantom cu voin de
fier care m bntuise n anii petrecui n pdure. Dar mi era team
c, dac ne vedem fa n fa n lumina dimineii, lucrurile se vor
schimba. Sau, i mai ru, c nu se vor schimba. Seara trecut,
sngeram de moarte pe veranda ei. Oricine m-ar fi salvat. Astzi,
voiam mai mult dect s fiu salvat. Dar dac eram doar un ciudat
pentru ea?
Eti un monstru printre creaiile Domnului. Eti blestemat. Eti
diavolul. Unde e fiul meu? Ce-ai fcut cu el? Am nchis ochii,
ntrebndu-m de ce, avnd n vedere toate amintirile pe care le
pierdusem, cele cu prinii mei nu erau printre ele.
Sam?
Am tresrit, auzindu-mi numele. Grace m strig din nou n
camera ei, abia optit, ntrebndu-se unde sunt. Nu prea s i fie

79

team.
Am mpins ua i m-am uitat prin camera ei. n lumina puternic
a dimineii, vedeam c aceasta aparinea unui adult. Niciun detaliu
roz sau vreun animal de plu, asta dac le avusese vreodat. Pe
perei erau fotografii cu copaci, ncadrate cu rame negre asortate,
fr zorzoane. Mobil neagr, asortat, foarte ptrat i funcional.
Prosopul de baie i cel de fa erau mpturite ordonat pe comod,
alturi de un alt ceas negru cu alb, numai linii drepte i un teanc
de cri de la bibliotec, cele mai multe de non-ficiune narativ i
romane poliiste, judecnd dup titluri. Probabil aranjate n ordine
alfabetic sau dup mrime.
Brusc, mi-am dat seama ct de diferii eram. Mi-a trecut prin
minte c, dac eu i Grace am fi fost obiecte, ea ar fi fost un ceas
digital complicat, sincronizat la perfeciune cu Ceasul Mondial din
Londra, iar eu a fi un glob cu zpad amintiri scuturate ntr-un
glob de sticl.
M-am chinuit s gsesc ceva de spus care s nu sune ca salutul
unui hruitor din alt specie.
Bun dimineaa, am reuit s rostesc.
Grace se ridic n fund, cu prul umflat pe o parte i turtit de cap
n cealalt, cu ochii negri plini de o plcere evident.
Eti tot aici! O! Ai haine. Adic, n loc de uniforma aia.
Am fost s le iau ct dormeai.
Ce or e? Vaaai! Am ntrziat foarte tare la coal, nu?
E unsprezece.
Grace gemu, apoi ridic din umeri.
tii ce? N-am lipsit la nicio or de cnd am nceput liceul. Am
primit un premiu pentru asta anul trecut. i o pizza gratis sau ceva
de genul sta.
Se ridic din pat; n lumina zilei, bluza de pijama prea incredibil
de mulat i de sexy. Am ntors capul.
Nu trebuie s fii att de pudic, s tii. Nu e ca i cum a fi
dezbrcat. Se opri n faa ifonierului i se uit nspre mine cu o

80

expresie viclean pe chip. Nu m-ai vzut dezbrcat, nu?
Nu! am rspuns mult prea repede.
Ea rse auzindu-mi minciuna i trase nite blugi de pe raftul de
jos al ifonierului.
Ei bine, dac nu vrei s m vezi acum, ai face bine s te ntorci
cu spatele.
M-am ntins pe pat, cu faa n jos, ngropat n pernele rcoroase
care i purtau mirosul. Am ascultat fonetele care se auzeau n timp
ce se mbrca, inima btndu-mi cu un milion de kilometri pe or.
Am oftat vinovat, incapabil s continui minciuna.
N-am vrut.
Salteaua scri cnd Grace se trnti pe ea, cu faa aproape de a
mea.
ntotdeauna te scuzi att de mult?
Vocea mi era nbuit de pern.
ncerc s te conving c sunt o persoan decent. Dac i spun
c te-am vzut goal ct eram din alt specie, nu o s sune prea bine.
Ea rse.
O s fiu ngduitoare, mai ales c ar fi trebuit s trag draperiile.
Urm o tcere lung, plin de mii de mesaje nerostite. i puteam
mirosi nervozitatea emannd vag din pielea ei i i auzeam btaia
rapid a inimii purtat prin saltea pn la urechea mea. Ar fi fost att
de uor ca buzele mele s acopere distana de civa centimetri
dintre gurile noastre. Am crezut c aud sperana n btaia inimii ei:
srut-m, srut-m, srut-m. n mod normal, m pricepeam s
deduc sentimentele altora, dar, cu Grace, tot ce credeam c tiu era
afectat de ceea ce mi doream eu.
Chicoti ncet; era un zgomot grozav de dulce i nu se potrivea
deloc cu ce credeam eu despre ea.
Mor de foame, spuse ea n cele din urm. Hai s lum micul
dejun. Sau aproape prnzul, cred.
M-am rostogolit jos din pat, i ea s-a rostogolit dup mine. Eram
perfect contient de minile ei pe spatele meu, mpingndu-m prin

81

ua dormitorului. Am lipit amndoi ctre buctrie. Lumina
soarelui, prea strlucitoare, ardea prin ua de sticl care ddea pe
verand i se reflecta pe blatul alb i pe gresia din buctrie,
acoperindu-ne pe amndoi cu o lumin alb. Datorit explorrii
mele precedente, tiam unde sunt toate, aa c am nceput s scot
alimente.
n timp ce m micm prin buctrie, Grace era n urma mea,
atingndu-mi cotul cu degetele sau mngindu-mi spatele cu palma,
gsind motive s m ating. Cu colul ochiului, o vedeam cum se
holbeaz fr jen la mine cnd credea c nu o vd. Parc nu m-a fi
transformat niciodat, parc nc mai priveam la ea din pdure, iar
ea nc mai sttea n leagnul ei i m privea cu ochi admirativi. mi
dau jos pielea / i-mi rmne doar privirea / Tu vezi n mintea mea /
i tii c eti a mea.
La ce le gndeti? am ntrebat-o n vreme ce sprgeam un ou n
tigaie i i turnam un pahar cu suc de portocale cu degete umane
care brusc mi se prur preioase.
Grace rse.
C mi faci micul dejun.
Era un rspuns prea simplu; nu eram sigur dac puteam s l cred.
Nu cnd aveam o mie de gnduri care se luptau pentru spaiu n
mintea mea n acelai timp.
La ce altceva te mai gndeti?
C e foarte drgu din partea ta. C sper c tii s gteti ou.
Dar i ridic privirea de la tigaie ctre gura mea doar pentru o
secund i am tiut c nu se gndea numai la ou. Se nvrti i trase
jaluzelele, schimbnd imediat atmosfera din buctrie. i c e prea
mult lumin aici. Lumina intra printre jaluzele, aruncnd umbre
orizontale peste ochii ei mari i cprui i peste linia dreapt a buzelor
ei.
M-am ntors ctre omlet i am rsturnat-o pe o farfurie chiar
cnd pinea a srit din prjitor. M-am ntins dup ea n acelai timp
cu Grace i a fost unul dintre acele momente perfecte de film cnd

82

minile se ating i tii c personajele se vor sruta. Doar c, de data
asta, braele mele au nconjurat-o cumva i s-au sprijinit de marginea
frigiderului cnd m-am ntins dup pine. Pierdut n jena care m-a
cuprins din cauza mpleticelii mele, nici nu mi-am dat seama c era
momentul perfect pn cnd n-am vzut ochii lui Grace aproape de
mine, cu faa ridicat spre mine.
Am srutat-o. Doar o atingere abia simit a buzelor noastre,
nimic slbatic. Chiar n acel moment, am analizat srutul: posibilele
ei reacii la srut, felul n care l va interpreta, felul n care a declanat
n mine un fior care mi-a ncordat trupul, secundele dintre
momentul n care i-am atins buzele i cel n care ea a deschis ochii.
Grace mi zmbi. Cuvintele ei m tachinau, dar vocea i era
blnd.
Asta-i tot ce poi?
Mi-am atins din nou buzele de ale ei i, de data asta, a fost un
srut complet diferit. Au fost ase ani ntr-un singur moment, buzele
ei prinznd via sub ale mele, cu gust de portocal i dorin.
Degetele ei mi alunecar prin perciuni, prin pr i se unir dup
gtul meu, vii i reci pe pielea mea cald. Eram slbatic i domestic,
i sfiat, i zdrobit n acelai timp. Pentru prima dat n viaa mea
uman, mintea nu mi-a rtcit s compun versurile unui cntec sau
s nmagazineze acel moment pentru o analiz ulterioar.
Pentru prima oar n via,
eram aici
i nicieri altundeva.
i apoi, mi-am deschis ochii i eram doar eu i Grace nimic
nicieri, doar eu i Grace , ea apsndu-i buzele una de alta de
parc ar fi vrut s mi pstreze srutul n interiorul ei, i eu
agndu-m de acest moment care era la fel de fragil ca o pasre n
minile mele.



83


aptesprezece
Sam

15 C

Unele zile se potrivesc ntre ele ca elementele unui vitraliu. O sut
de piese de culori i desene diferite care, odat combinate, creeaz o
imagine complet. Ultimele douzeci i patru de ore fuseser aa.
Noaptea de la spital era un ochi de sticl de un verde bolnvicios i
plpitor. Orele ntunecoase ale dimineii n patul lui Grace erau
altul, nnourat i violet. Apoi, amintirea albastr i rece a celeilalte
viei din dimineaa asta i, n cele din urm, ochiul de sticl
strlucitor i limpede care fusese srutul nostru.
n ochiul de sticl de acum, stteam pe bancheta uzat a unui
Bronco vechi, la marginea unei parcri drpnate i npdite de
buruieni de la periferia oraului. Mi se prea c imaginea complet
ncepea s se contureze, portretul strlucitor a ceva ce credeam c nu
pot avea.
Grace i trecu degetele peste volanul mainii, cu o atingere
gnditoare, drgstoas, apoi se ntoarse spre mine.
Hai s ne jucm de-a ntrebrile.
Stteam rezemat de sptar, pe locul din dreapta, cu ochii nchii,
lsnd soarele amiezii s m nclzeasc prin parbriz. Era aa de
bine.
N-ar trebui s te mai uii i la alte maini? tii, de obicei,
cumpratul unei maini implic< s cumperi.
Nu m pricep foarte mult la cumprturi, spuse Grace. Eu doar
vd ce am nevoie i iau lucrul respectiv.

84

Am rs auzind-o. ncepeam s mi dau seama ct de specific lui
Grace era o asemenea afirmaie.
i ngust ochii ctre mine ntr-o fals iritare i i ncruci
braele la piept.
Deci, ntrebri. Astea nu-s opionale.
Am privit n partea cealalt a parcrii, s m asigur c proprietara
nu se ntorsese cu maina ei veche remorcat aici, n Mercy Falls,
compania de remorcri i cea de maini uzate erau una i aceeai.
Bine. Dar s nu fie nimic penibil.
Grace alunec un pic mai aproape de mine pe scaun i se trnti pe
spate ntr-o poziie exact ca a mea. Aveam impresia c asta era prima
ntrebare: piciorul ei lipit de al meu, umrul ei lipit de al meu,
pantoful ei strns cu ireturi pe vrful ghetei mele de piele roas.
Pulsul mi se acceler, un rspuns fr cuvinte.
Vocea lui Grace era pragmatic, de parc nu tia ce efect are
asupra mea.
Vreau s tiu ce te face lup.
Asta era uoar.
Cnd scade temperatura, devin lup. Cnd e frig noaptea i cald
ziua, simt cum se apropie, n cele din urm, e suficient de frig ca s
m transform n lup pn vine primvara.
i ceilali la fel?
Am dat din cap.
Cu ct trece mai mult timp de cnd eti lup, cu att mai cald
trebuie s fie ca s devii om la loc. Am tcut un moment,
ntrebndu-m dac era momentul s i spun. Nimeni nu tie ci ani
de transformat n lup i napoi ai. E diferit pentru fiecare lup.
Grace se uit la mine, i att acea privire lung pe care mi-o
aruncase i cnd era mai mic i zcea n zpad, cu ochii aintii
asupra mea. Nici atunci, nici acum nu o puteam interpreta. Am
simit cum mi se pune un nod n gt ca anticipare la rspunsul ei,
dar, din fericire, Grace schimb tema interogatoriului.
Ci suntei n pdure?

85

Nu eram sigur, pentru c muli dintre noi nu mai deveneau
oameni.
Vreo douzeci.
Ce mncai?
Iepurai. Ea i ngust ochii, aa c am rnjit i am spus: i
iepuri aduli. Sunt un mnctor de iepuri care nu face discriminri.
Nici nu clipi.
Ce era pe faa ta n seara cnd m-ai lsat s te ating? Vocea i
rmase la fel cnd rosti ntrebarea, dar pielea din jurul ochilor i se
ncrei, de parc nu era sigur c vrea s afle rspunsul.
A trebuit s m strduiesc s mi amintesc noaptea aceea
degetele ei n coama mea, respiraia ei micnd firele de pr fine de
pe faa mea, plcerea vinovat de a fi aa aproape de ea. Biatul. Cel
care fusese mucat. De fapt, asta m ntreba. M ntrebi dac aveam
snge pe fa?
Grace ddu din cap.
O parte din mine se simi trist c m-a ntrebat asta, dar desigur c
o fcuse. Nu avea motive s aib ncredere n mine.
Nu era al lui al acelui biat.
Jack, spuse ea.
Jack, am repetat. tiam c a avut loc atacul, dar eu n-am fost
acolo. A trebuit s sap mai adnc n memoria mea ca s descopr
sursa sngelui de pe bot. Creierul meu uman mi-a oferit o grmad
de explicaii logice iepure, cprioar, vreo mortciune de pe osea
, toate mai puternice dect amintirile mele reale de lup. n cele din
urm, am smuls rspunsul adevrat din gndurile mele, dei nu
eram mndru de asta. Era al unei pisici. Sngele. Prinsesem o pisic.
Grace scoase un suspin de uurare.
Nu eti suprat c a fost o pisic? am ntrebat.
Trebuie s mnnci. Dac nu era al lui Jack, nu-mi pas nici
dac era al unui cangur, zise ea. Dar era evident c mintea i era tot la
Jack. Am ncercat s mi amintesc ce tiam despre atac, orict de
puin, nevrnd ca ea s cread lucruri rele despre haita mea.

86

S tii c i-a provocat, am spus.
Poftim? Nu erai acolo, nu?
Am scuturat din cap c nu i m-am chinuit s i explic.
Noi lupii nu putem comunica verbal, ci prin imagini. Nimic
complicat. i nu de la distane mari. Dar, dac suntem unii lng
alii, putem mprti o imagine cu alt lup. Aa c lupii care l-au
atacat pe Jack mi-au artat imagini.
V putei citi gndurile unul altuia? ntreb Grace
nencreztoare.
Am scuturat din cap cu fervoare.
Nu. E greu s i explic din postura de om din postura mea. E
doar un mod de a comunica, dar creierele noastre sunt diferite ca
lupi. Mai exact, nu exist concepte abstracte. Nici nu poate fi vorba
despre lucruri precum date, nume i emoii complicate. Comunicm
de fapt doar pentru a vna sau a ne avertiza de pericole.
i ce ai vzut cu privire la Jack?
Mi-am cobort privirea. Mi se prea ciudat s rememorez
amintirea unui lup dintr-o minte uman. Am rsfoit prin imaginile
nceoate din capul meu, recunoscnd acum c petele roii de pe
blnile lupilor erau rni de glon i c petele de pe buzele lor erau de
la sngele lui Jack.
Unii dintre lupi mi-au artat c ar fi fost lovii de el. O< arm?
Cred c a avut un pistol cu aer comprimat. Purta o cma roie.
Lupii nu vd culorile, dar pot identifica roul.
De ce ar face asta?
Am scuturat din cap.
Nu tiu. Asta nu e genul de lucru pe care s ni-l spunem unul
altuia.
Grace tcu, gndindu-se la Jack probabil. Am stat ntr-o linite
apstoare pn cnd am nceput s m ntreb dac era suprat.
Apoi, Grace sparse tcerea.
Deci nu apuci niciodat s deschizi cadouri de Crciun.
M-am uitat la ea, netiind cum s rspund. Crciunul era ceva ce

87

se ntmplase n alt via, ceva dinainte de lupi.
Grace privi n jos, ctre volan.
M gndeam doar c nu erai niciodat prin preajm vara i
ntotdeauna am iubit Crciunul pentru c tiam c vei fi mereu
acolo. n pdure. Ca lup. Fiindc e frig, nu-i aa? Dar asta nseamn
i c nu ai niciodat ocazia s deschizi cadouri de Crciun.
Am scuturat din cap. M transformam att de devreme acum, c
nici nu mai apucam s vd decoraiuni de Crciun n magazine.
Grace se ncrunt la volan.
Te gndeti la mine cnd eti lup?
Cnd eram lup, eram amintirea unui biat care se lupta s se agae
de cuvinte fr sens. Nu voiam s i spun adevrul: c nu-mi
aminteam numele ei.
M gndesc la felul n care miroi, am spus eu cu sinceritate.
M-am ntins spre ea i am ridicat cteva uvie din prul ei i le-am
dus la nas. Mirosul amponului ei mi amintea de mirosul pielii ei.
Am nghiit n sec i i-am lsat prul s cad napoi pe umr.
Ochii lui Grace mi-au urmrit mna de la umrul ei pn n poala
mea i am vzut-o i pe ea nghiind n sec. ntrebarea evident
cnd m voi transforma din nou era suspendat ntre noi, dar nici
eu, nici ea nu voiam s o rostim cu voce tare. Nu eram pregtit s i
spun nc. M durea pieptul la gndul c va trebui s renun la toate
astea.
Deci, zise ea din nou i i puse mna pe volan. tii s conduci?
Mi-am tras portofelul din buzunarul blugilor i i l-am artat.
Aa pare s cread statul Minnesota.
Grace mi scoase permisul de conducere, l sprijini de volan i citi
cu voce tare.
Samuel K. Roth. sta e un permis de conducere adevrat. Deci
tu chiar exiti, adug oarecum surprins.
Am rs.
nc te mai ndoieti?
n loc s rspund, Grace mi return portofelul i ntreb:

88

sta e numele tu adevrat? Nu se presupune c eti mort, ca
Jack?
Nu eram sigur c voiam s discut cu ea despre asta, dar am
rspuns oricum.
Nu a fost la fel. N-am fost mucat att de ru i m-au gsit nite
strini nainte s fiu trt de-acolo. Nimeni nu m-a declarat mort,
cum au fcut cu Jack. Deci, da, sta e numele meu adevrat.
Grace prea preocupat de ceva i m-am ntrebat la ce se gndea.
Apoi, brusc, se uit la mine cu o expresie sumbr pe chip.
Deci prinii ti tiu ce eti, corect? De asta au< Se opri i
nchise cumva ochii pe jumtate. Am vzut-o din nou nghiind n
sec.
Te face s-i fie ru sptmni ntregi dup aceea, am spus,
salvnd-o, ca s nu trebuiasc s termine propoziia. n timp ce te
transformi. Nu m puteam abine s nu m transform n lup i iari
n om, indiferent de ct de cald sau de frig mi era. M-am oprit, iar
amintirile mi-au trecut prin cap ca pozele din aparatul foto al
altcuiva. Au crezut c sunt posedat. Apoi, s-a nclzit vremea, i eu
mi-am revenit, adic am rmas om, i ei au crezut c m-am vindecat.
C am fost salvat, bnuiesc. Pn a venit iarna. Pentru o vreme, au
ncercat s conving Biserica s fac ceva pentru mine. n cele din
urm, s-au decis s fac ei nii ceva. Amndoi sunt n nchisoare pe
via acum. Nu i-au dat seama c suntem mai greu de ucis dect
majoritatea oamenilor.
Faa lui Grace se apropia de o nuan palid de verde, iar
ncheieturile degetelor cu care strngea volanul deveniser albe.
Hai s vorbim despre altceva.
mi pare ru, am spus eu, i chiar mi prea. Hai s vorbim
despre maini. Asta e maina pe care o preferi? Presupunnd,
desigur, c merge bine? Nu tiu nimic despre maini, dar pot s m
prefac cel puin. Merge bine sun a ceva ce ar spune cineva care
tie despre ce vorbete, nu?
Ea accept subiectul, mngind volanul.

89

mi place.
E foarte urt, am spus cu generozitate. Dar arat ca i cum o s
rd de zpad. i, dac loveti o cprioar, o s sughie i apoi o s
mearg mai departe.
Grace adug.
Plus c bancheta din fa e foarte atrgtoare. Adic, pot doar
s< Grace se aplec peste banchet spre mine, aeznd uor o mn
pe piciorul meu. Acum, era la doar civa centimetri de mine,
suficient de aproape ca s i simt fierbineala respiraiei pe buzele
mele. Suficient de aproape ca s simt c atepta s m aplec i eu
spre ea.
n minte, mi-a aprut o imagine cu Grace n curtea ei din spate, cu
mna ntins, implorndu-m s m ntorc la ea. Dar nu puteam
atunci. Eram n alt lume, una care m obliga s pstrez distana.
Acum, nu puteam s nu m ntreb dac nu triam tot n lumea aceea,
legat de regulile ei. Pielea mea uman m sfida, tachinndu-m cu
bogii care vor disprea la primul nghe.
M-am lsat pe spate i am ntors capul nainte s i vd
dezamgirea. Linitea era dens mprejurul nostru.
Vorbete-mi despre ce s-a ntmplat dup ce ai fost mucat,
am spus, doar ca s zic ceva. Te-ai mbolnvit?
Grace se ls pe spate i oft. M-am ntrebat de cte ori o mai
dezamgisem pn acum.
Nu tiu. Mi se pare c a trecut att de mult timp de atunci. Cred
c da poate. mi amintesc c am avut grip imediat dup aceea.
Dup ce am fost mucat, i eu am crezut c am grip. Epuizare,
frisoane calde i reci, greaa care mi ardea gtul, oasele care m
dureau ca s-i schimbe forma.
Grace ridic din umeri.
n anul acela, am rmas ncuiat n main. A fost la o lun sau
dou dup atac. Era primvar, dar era foarte cald. Tata m-a luat cu
el ca s fac nite cumprturi pentru c eram probabil prea mic s
m lase acas. Privi nspre mine s vad dac ascultam. Da, o

90

ascultam.
n fine, deci aveam grip, bnuiesc, i eram foarte adormit.
Aa c, n drumul spre cas, am adormit n main< i mi amintesc
doar c m-am trezit la spital. Bnuiesc c tata a ajuns acas i a scos
cumprturile, i a uitat de mine. Probabil, m-a lsat ncuiat n
main. Au spus c am ncercat s ies, dar nu-mi amintesc asta.
Nu-mi amintesc nimic dect c eram la spital, i asistenta a spus c a
fost cea mai cald zi de mai din istoria oraului Mercy Falls.
Doctorul i-a spus tatlui meu c aria din main ar fi trebuit s m
omoare, aa c sunt o fat-miracol. Zi i tu ce responsabili sunt
prinii mei!
Am scuturat din cap nencreztor. Urm un moment scurt de
linite, care mi ddu suficient timp s observ consternarea din
expresia ei i s mi aduc aminte c regret sincer c nu am srutat-o
cu o clipa n urm. M-am gndit s spun: Arat-mi ce-ai vrut s
spui mai devreme, c i place bancheta din fa. Dar nu m-am
putut imagina rostind cuvintele astea, aa c i-am luat mna i
mi-am plimbat degetele pe palma ei i printre degetele ei, desennd
linii pe mna ei i lsndu-mi pielea s i memoreze amprentele.
Grace scoase un sunet delicat de ncntare i nchise ochii n timp
ce degetele mele opteau cercuri pe pielea ei. Cumva, asta era mult
mai bine dect srutatul.
Amndoi am tresrit cnd cineva a btut n geamul din partea
mea. oferul camionului de remorcare i, n acelai timp,
proprietarul firmei de maini uzate sttea acolo, uitndu-se la noi.
Vocea lui se auzi nbuit prin sticl.
Ai gsit ceea ce cutai?
Grace se ntinse i cobori fereastra. Vorbea cu el, dar se uita la
mine, cu privirea intens, cnd spuse:
Cu siguran.


91


Optsprezece
Grace
3 C

n scara aceea, Sam a rmas din nou n patul meu, cocoat pudic la
marginea cea mai ndeprtat a saltelei, dar cumva, n timpul nopii,
trupurile noastre s-au apropiat unul de cellalt. M-am trezit pe
jumtate dimineaa devreme, cu mult nainte s vin zorii, cnd
camera era luminat doar de lumina palid a lunii, i mi-am dat
seama c eram lipit de spatele lui Sam, cu minile strnse n pumni
la piept ca o mumie. Abia puteam distinge silueta ntunecat a
umerilor si i ceva la forma aceea, gestul pe care l sugera, m
umplu de un fel de afeciune feroce, cumplit. Corpul i era cald i
mirosea att de bine a lup, a copaci, a cas , c mi-am ngropat faa
n umrul lui i am nchis din nou ochii. El scoase un sunet delicat i
i roti umerii, ca s fie din nou lipit de mine, dar mai aproape.
Chiar nainte s adorm iar, respiraia mi-a ncetinit, ca s se
potriveasc mai bine cu a lui, i am avut un gnd scurt, arztor: Nu
pot tri fr asta.
Trebuia s existe un tratament.


92


Nousprezece
Grace
22 C

A doua zi a fost neobinuit de senin, prea frumoas ca s m duc
la coal, dar nu puteam s chiulesc. nc o zi fr s am o scuz
foarte bun. Nu c rmneam prea mult n urm, doar c, atunci
cnd nu lipseti de la coal o perioad destul de lung, oamenii au
tendina de a observa cnd o faci. Rachel sunase deja de dou ori
i-mi lsase un mesaj amenintor n csua vocal, spunnd c: Ai
ales ziua greit s chiuleti de la coal, Grace Brisbane! Olivia nu
sunase de cnd cu cearta noastr din hol, aa c am bnuit c nu
vorbea cu mine.
Sam m-a dus la coal n Bronco n timp ce eu mi fceam n grab
o tem la englez pe care nu o fcusem cu o zi n urm. Dup ce a
parcat, am deschis portiera, lsnd s intre o rafal de aer cald,
nepotrivit pentru anotimpul n care eram. Sam i ntoarse faa ctre
portier, cu ochii pe jumtate nchii.
Ador vremea asta. M simt aa de om.
l priveam cum se bucur de soare i aveam impresia c iarna e la
milioane de kilometri distan i nu-mi puteam imagina c m-ar
putea prsi. Voiam s i memorez linia strmb a nasului, ca s
visez la asta cu ochii deschii mai trziu. Pentru o clip, am simit o
mpunstur iraional de vin fiindc sentimentele mele pentru
Sam le nlocuiau pe cele pe care le aveam pentru lupul meu pn
cnd mi-am amintit c el era lupul meu. Am avut din nou senzaia
aceea ciudat c m ia cu ameeal numai pentru c el exista, dar
urmtoarea senzaie a fost cea de uurare. Obsesia mea era att de<

93

uoar acum. Singurul lucru pe care trebuia s l explic prietenilor
mei era de unde vine noul meu prieten.
Probabil, ar trebui s plec, am spus. Nu vreau s m duc.
Sam deschise ochii de tot i i fix asupra mea.
O s fiu aici cnd te ntorci, promit. Apoi, adug foarte formal.
Pot s i folosesc maina? A vrea s vd dac Beck mai e om i,
dac nu mai e, dac e curentul pornit n casa lui.
Am dat din cap, dar o parte din mine spera ca electricitatea s nu
fie pornit n casa lui Beck. Oarecum, voiam ca Sam s vin din nou
n patul meu, unde puteam s-l mpiedic s dispar ca un vis ce era.
Am cobort din main cu rucsacul n mn.
S nu iei vreo amend, vitezomanule.
Cnd am nconjurat maina, Sam a cobort geamul.
Hei!
Ce-i?
Adug cu timiditate.
Vino aici, Grace.
Am zmbit datorit felului cum mi rostise numele i m-am ntors
la geam, zmbind i mai tare cnd mi-am dat seama ce voia. Srutul
lui atent nu m-a pclit; imediat ce buzele mi s-au ntredeschis, el a
oftat i s-a tras napoi.
O s ntrzii la coal din cauza mea.
Am zmbit. Eram n culmea fericirii.
Te ntorci la ora trei?
Aici o s fiu.
L-am privit cum d napoi din parcare, simind deja c m
ateapt o zi lung la coal.
Cineva m-a lovit peste bra cu un caiet.
Cine era la?
M-am ntors spre Rachel i am ncercat s m gndesc la un
rspuns care s fie mai uor dect adevrul.
Cineva care m-a adus cu maina?
Rachel n-a insistat, mai mult pentru c deja creierul ei era setat pe

94

altceva. M apuc de cot i ncepu s m conduc spre coal. Sigur
trebuia s existe vreun fel de rsplat etern pentru faptul c m
duceam la coal ntr-o zi aa superb, cu Sam ateptndu-m n
maina mea. Rachel m scutur de bra, ca s mi atrag atenia.
Grace. Concentreaz-te. A venit un lup la coal ieri. n
parcare. Adic, toat lumea l-a vzut cnd s-au terminat orele.
Poftim? M-am ntors i m-am uitat peste umr la parcare,
ncercnd s mi imaginez un lup printre maini. Pinii rari care
mrgineau parcarea nu se legau de pdurea Boundary; probabil c
lupul traversase cteva strzi i grdini ca s ajung acolo. Cum
arta?
Rachel mi arunc o privire ciudat.
Lupul?
Am dat din cap.
Ca un lup. Gri. Rachel mi vzu privirea sfredelitoare i ridic
din umeri. Nu tiu, Grace. Albstrui spre gri? Cu zgrieturi greoase
i mizerabile pe umr. Prea jerpelit.
Deci era Jack. El trebuia s fie.
Cred c a fost un haos total pe aici, am spus.
Da, ar fi trebuit s fii aici, fat-lup. Pe bune. Nimeni nu a fost
rnit, slav Domnului, dar Olivia a luat-o complet razna. Toat
coala a luat-o razna. Isabel era complet isteric i a fcut o scen de
zile mari. Rachel m strnse de bra. Deci, de ce nu mi-ai rspuns la
telefon?
Am intrat n coal. Uile erau deschise i blocate, ca s intre aerul
cald.
Mi-a murit bateria.
Rachel se strmb i vorbi mai tare, ca s-o aud peste glgia fcut
de elevii din hol.
Deci, eti bolnav? N-am crezut niciodat c o s triesc ziua
cnd tu n-o s vii la ore. ntre chiuleala ta i apariia unor animale
slbatice n parcare, am crezut c vine sfritul lumii. Deja ateptam
ploile de snge.

95

Cred c am luat vreun virus din la de douzeci i patru de ore,
i-am rspuns.
Bleah, n-ar trebui s te ating, nu? Dar, n loc s se ndeprteze
de mine, Rachel i izbi umrul de al meu cu un zmbet. Am rs i
am mpins-o, i, cnd am fcut asta, am vzut-o pe Isabel Culpeper.
Zmbetul mi-a pierit. Se sprijinea de zid lng una dintre nitorile
de ap, cu umerii czui. La nceput, am crezut c se uita la telefonul
mobil, dar apoi mi-am dat seama c nu avea nimic n mini i se uita
pur i simplu n pmnt. Dac n-ar fi fost aa o prines de ghea, a
fi crezut c plnge. M-am ntrebat dac ar trebui s vorbesc cu ea.
Chiar atunci, Isabel ridic privirea, de parc mi-ar fi citit
gndurile, i ochii ei att de asemntori cu ai lui Jack i-au ntlnit pe
ai mei. Vedeam provocarea din ei: La ce te uii?
Am ntors repede capul i am continuat s merg cu Rachel, dar
aveam sentimentul inconfortabil c anumite lucruri au rmas
nespuse.


96


Douzeci
Sam
4 C

n timp ce stteam ntins n palul lui Grace n noaptea aceea,
nereuind s adorm i tulburat de apariia lui Jack la coal, m
uitam n gol ntr-un ntuneric ntrerupt doar de aura vag a prului
ei pe pern. i m-am gndit la lupii care nu se purtau ca nite lupi. i
m-am gndit la Christa Bohlmann.
Trecuser ani ntregi de cnd nu m mai gndisem la Christa, dar
relatarea ncruntat a lui Grace cu privire la Jack, care bntuia pe
unde nu avea voie s bntuie, mi-a readus totul n minte.
Mi-am amintit ultima zi n care am vzut-o, cnd Christa i Beck
se certau n buctrie, n sufragerie, n hol, iari pi n buctrie,
mrind i ipnd unul la altul ca nite lupi ncierai. Eram mic pe
atunci, aveam doar vreo opt ani, aa c Beck mi pruse un gigant
un zeu nalt i furios abia reinndu-i mnia. Mergea peste tot prin
cas cu Christa, o tnr cu o fa plin de pete roii de furie.
Ai omort doi oameni, Christa. Cnd o s recunoti asta?
Omort? Omort? Vocea i suna strident, ca unghiile pe o tabl.
Dar eu? Uit-te la mine. Viaa mea s-a terminat.
Nu s-a terminat, se rsti Beck. nc mai respiri, nu? nc i mai
bate inima? Nu pot s spun acelai lucru despre victimele tale.
mi amintesc c m-am fcut mic auzind vocea Christei un ipt
abia inteligibil, venit de undeva din fundul gtului.
Asta nu e via!
Beck se npusti verbal asupra ei, strignd despre egoism i
responsabilitate, i ea i rspunse cu un ir de njurturi care m-au

97

ocat; nu mai auzisem niciodat cuvintele acelea.
i tipul din pivni? se rsti Beck. Din locul meu de observaie,
din hol l vedeam pe Beck din spate. L-ai mucat, Christa. Acum, i-ai
distrus i lui viaa. i ai omort doi oameni. Doar pentru c i-au
spus nite vorbe urte. nc mai atept s vd ceva remucri. La
naiba, accept doar dac mi garantezi c nu se va mai ntmpla.
De ce i-a garanta ie ceva? Ce mi-ai dat tu vreodat? mri
Christa. Umerii ei se lsar i tremurar. Voi v numii hait? Suntei
un clan. O ruine. Suntei un cult. Fac ce vreau. O s trec prin viaa
asta aa cum vreau.
Vocea lui Beck era groaznic, groaznic de calm. Mi-am amintit c
deodat mi-a prut ru pentru Christa, pentru c Beck nu mai prea
furios atunci cnd ajungea la limita maxim a furiei.
Promite-mi c nu se va mai ntmpla asta.
Atunci, Christa s-a uitat direct la mine nu, nu la mine. Prin mine.
Mintea i era undeva departe, departe de realitatea corpului ei care
i schimba forma. Chiar n mijlocul frunii ei, am vzut o ven
bulbucat i am observat c unghiile i erau gheare.
Nu-i datorez nimic. Du-te naibii!
Beck spuse foarte, foarte ncet.
Iei imediat din casa mea.
A ieit. A trntit ua de sticl att de tare c vasele din dulapurile
de la buctrie au zornit. Cteva momente mai trziu, am auzit din
nou cum se deschide i se nchide ua, de data asta mai ncet, cnd
Beck a ieit dup ea.
mi aminteam c era suficient de frig nct s m ngrijorez c
Beck s-ar putea transforma pe durata iernii i c m va lsa singur n
cas. Frica aceea a fost suficient s m strecor din hol n sufragerie
exact cnd am auzit un bum puternic.
Beck intr din nou n cas, n linite, tremurnd de frig i de
ameninarea transformrii i aez o puc pe blatul de buctrie, cu
grij, de parc ar fi fost fcut din sticl. Apoi, m-a observat pe mine
n sufragerie, cu braele ncruciate la piept, cu degetele ncletate pe

98

bicepi.
nc mi mai aminteam cum a sunat vocea lui cnd a spus:
Nu atinge asta, Sam.
Gol. Sfiat. S-a dus n biroul lui i i-a pus capul pe brae tot
restul zilei. La amurg, el i cu Ulrik s-au dus afar, vorbind numai n
oapt; l-am vzut pe Ulrik pe fereastr lund o lopat din garaj.
i acum, iat-m ntins n patul lui Grace i undeva acolo se afla
Jack. Oamenii furioi nu devin nite lupi foarte buni.
n vreme ce Grace era la coal, m dusesem acas la Beck. Aleea
era goal, i ferestrele erau ntunecoase; nu avusesem curaj s intru
n cas s vd de ct timp e nelocuit. Fr Beck care sa asigure
sigurana haitei, cine o s l educe pe Jack?
Un nedorit sim al responsabilitii ncepea s mi nmugureasc
n creier. Beck avea un telefon mobil, dar nu-mi puteam aminti
numrul orict m-am chinuit. Mi-am apsat faa n pern i m-am
rugat ca Jack s nu mute pe cineva, pentru c, dac devenea o
problem, nu credeam c sunt destul de puternic s fac ce trebuia
fcut.


99


Douzeci i unu
Sam
14 C

Cnd s-a declanat ceasul detepttor al lui Grace, la 6.45, a doua
zi diminea, ca s se trezeasc pentru coal, ipndu-mi obsceniti
electronice n ureche, m-am ridicat imediat din pat, cu inima
bubuindu-mi, aa cum fcusem i n ziua precedent. Capul mi era
plin de vise: lupi i oameni, i buze ptate de snge.
Mmmm, mormi Grace indiferent i i trase cearafurile n
jurul gtului. Vrei s nchizi la, te rog? M trezesc. O s m<
trezesc ntr-o secund.
Se rostogoli, cu prul blond abia vizibil la marginea pturii i se
adnci n pat, ca i cum ar fi fost una cu salteaua.
i asta a fost tot. Ea dormea, iar eu nu.
M-am rezemat napoi de tblia patului i am lsat-o s doarm
lng mine, cald i vistoare, timp de nc vreo cteva minute. I-am
mngiat prul cu degete atente, desennd o linie de pe fruntea ei, n
jurul urechii, pn la marginea gtului ei lung, acolo unde prul nu
mai era propriu-zis pr, ci un puf fin care cretea n toate prile.
Erau fascinante aceste fire moi care vor crete i vor deveni prul ei.
Eram incredibil de tentat s m aplec i s le muc, aa delicat, ca s-o
trezesc i s-o srut, i s-o fac s ntrzie la coal, dar nu m puteam
abine s nu m gndesc la Jack i la Christa, i la oamenii care
deveneau nite vrcolaci ri. Oare, dac m-a duce la coal, a reui
s i iau urma lui Jack cu mirosul meu slab dezvoltat de om?
Grace, am optit. Trezete-te!
Ea scoase un zgomot abia auzit, care, n traducere liber din

100

limbajul somnului, nsemna: dispari de aici.
E vremea s te trezeti, am spus i i-am bgat degetul n
ureche.
Grace a chiit i m-a pocnit. Se trezise.
Dimineile noastre mpreun ncepeau s aib confortul unei
rutine. n timp ce Grace, nc ameit de somn, se tra spre du, eu
puneam cte un corn n prjitorul de pine i convingeam cafetiera
s fac ceva care suna ca i cum ar produce cafea. Dup ce m-am
ntors n dormitorul ei, am ascultat-o pe Grace fredonnd fals la du
n timp ce mi trgeam blugii pe mine i cutam prin sertare nite
osete care s nu arate foarte feminine i pe care s le pot
mprumuta.
Am auzit cum mi s-a oprit respiraia fr s-o simt. Fotografii
cuibrite ntre osetele ei mpturite ordonat. Poze cu lupi. Cu noi.
Am ridicat cu grij teancul din sertar i am revenit spre pat.
ntorcndu-m cu spatele la u de parc fceam ceva ilegal, am
privit pozele una dup alta, ncet. Era ceva fascinant n faptul c
vedeam acele imagini cu ochii mei de om. Pe unii dintre lupi i
puteam identifica; cei mai btrni, care se transformaser mereu
naintea mea. Beck, mare, solid, cu blana albastr-gri. Paul, negru i
curel. Ulrik, gri-cafeniu. Salem, cu urechea lui crestat i ochiul
care i curgea. Am oftat, dei nu tiam de ce.
Ua din spatele meu se deschise, lsnd s intre un uvoi de abur
care mirosea ca spunul lui Grace. Grace pi n spatele meu i i
ls capul pe umrul meu; am inspirat aroma ei.
Te uii la poze cu tine? m ntreb ea.
Degetele mele care frunzreau pozele nghear.
Sunt i eu aici?
Grace veni roat pe la marginea patului i se aez cu faa la mine.
Sigur c da. Majoritatea sunt cu tine nu te recunoti? A. Sigur
c n-ai cum. Spune-mi cine-i cine.
Am dat ncet poz dup poz, i ea i-a schimbat poziia ca s se
aeze lng mine, iar patul a scrit cnd s-a micat.

101

sta e Beck. ntotdeauna, el a avut grij de lupii noi. Dei
fuseser numai doi lupi nou-creai de la prima mea transformare:
Christa i lupul pe care l crease ea, Derek. Adevrul era c nu prea
eram obinuit cu nou-venii tineri haita noastr se mrea de obicei
cnd ali lupi, mai btrni, ne gseau pe noi, i nu prin adugarea
unor nou-venii creai cu slbticie. Beck mi-e ca un tat. Mi se prea
ciudat s spun asta, chiar dac era adevrat. Nu mai trebuise s
explic asta nimnui vreodat. El fusese cel care m luase sub aripa
lui dup ce scpasem de-acas i el a fost cel care mi-a redat
sntatea mental.
Mi-am dat seama ce simi pentru el, spuse Grace i pru
surprins de propria ei intuiie. Ai vocea diferit cnd vorbeti
despre el.
Serios? Acum, era rndul meu s fiu surprins. Diferit n ce
sens?
Ea ridic din umeri, prnd un pic timid.
Nu tiu. Mndr, a zice. Cred c e dulce. Aici cine e?
Shelby, am spus, i pentru ea nu aveam mndrie n voce. i-am
mai povestit despre ea.
Grace mi privi faa.
Mi-am amintit cnd am vzut-o ultima oar pe Shelby i stomacul
mi s-a rsucit neplcut.
Eu i ea nu vedem lucrurile n acelai mod. Ea crede c e un dar
s fii lup.
Lng mine, Grace a dat din cap i am fost recunosctor c n-a
insistat.
Am frunzrit prin urmtoarele fotografii, mai multe cu Shelby i
Beck, pn cnd m-am oprit la silueta neagr a lui Paul.
Acesta e Paul. El e eful haitei cnd suntem lupi. Cel de alturi
e Ulrik. Am artat nspre lupul maro-cenuiu de lng Paul. Ulrik e
ca un fel de unchi nebun. German de origine. njur mult.
Pare de treab.
E foarte amuzant. De fapt, ar fi trebuit s spun era foarte

102

amuzant. Nu tiam dac acesta fusese ultimul lui an sau dac mai
avea vreo var rmas. Mi-am amintit rsul lui ca un stol speriat de
ciori i modul n care inea la accentul lui german de parc nu putea
fi Ulrik fr el.
Te simi bine? ntreb Grace, ncruntndu-se la mine.
Am dat din cap c da, uitndu-m la lupii din fotografii, ce artau
ca nite animale adevrate prin ochii mei de om. Familia mea. Eu.
Viitorul meu. Cumva, acele poze mi artau o grani pe care nu
eram gata s-o traversez.
Mi-am dat seama c Grace avea braul n jurul umrului meu, cu
obrazul sprijinit de mine, consolndu-m chiar dac nu putea s
neleag ce m deranjeaz.
Mi-ar fi plcut s i cunoti i tu, i-am zis, cnd erau toi
oameni. Nu tiam cum s-i explic ct de tare fceau parte din mine,
vocile i feele lor ca oameni, i mirosurile, i formele lor ca lupi. Ct
de pierdut m simeam acum, singurul care avea piele de om.
Spune-mi ceva despre ei, m rug Grace, cu vocea nbuit de
tricoul meu.
Mi-am lsat mintea s caute printre amintiri.
Beck m-a nvat s vnez cnd aveam opt ani. Am urt asta.
Mi-am amintit cum stteam n sufrageria lui Beck, uitndu-m la
primele ramuri acoperite cu ghea, strlucitoare i luminoase n
soarele dimineii de iarn. Curtea din spate prea o planet
periculoas i strin.
De ce ai urt vntoarea? ntreb Grace.
Nu-mi plcea s vd snge. Nu-mi plcea s rnesc animale.
Aveam opt ani.
n amintirile mele, pream mic, slbu, inocent. mi petrecusem
toat vara anterioar creznd c iarna asta cu Beck va fi diferit, c
nu m voi transforma i c voi continua s mnnc pentru totdeauna
oule pe care mi le gtea Beck. Dar, pe msur ce nopile deveneau
tot mai reci i chiar i ieirile scurte afar mi fceau muchii s
tremure, am devenit contient c se apropia momentul n care nu voi

103

mai putea evita transformarea i c Beck nu va mai fi mult timp prin
preajma ca s mai gteasc. Dar asta nu nsemna c trebuia s-mi
plac.
Dar de ce s vnezi atunci? ntreb Grace oarecum logic. De ce
nu v lsai mncare pe undeva?
Ha. L-am ntrebat pe Beck acelai lucru, i Ulrik a spus Ja, i
ratonii, i oposumii?
Grace rse, amuzat pe nedrept de imitaia mea jalnic a
accentului lui Ulrik.
Am simit un val de cldur n obraji; m simeam bine s discut
cu ea despre hait. mi plcea strlucirea din ochii ei, linia curioas a
gurii ei tia ce sunt i voia s tie mai multe. Dar asta nu nsemna c
era bine c i spuneam cuiva din afara haitei. Beck zicea ntotdeauna:
Singurii oameni pe care trebuie s i protejm suntem noi. Dar
Beck nu o cunotea pe Grace. i Grace nu era numai om. Poate nu se
transformase, dar fusese mucat. n interior, era i ea lup. Trebuia
s fie aa.
Deci ce s-a ntmplat? ntreb Grace. Ce ai vnat?
Iepurai, desigur, am rspuns. Beck m-a scos la vntoare n
timp ce Paul atepta ntr-o camionet s m ia n caz c eram att de
instabil nct s m transform la loc.
Nu puteam uita cum Beck m oprise lng u nainte s ieim,
ndoindu-se de la mijloc ca s se poat uita n ochii mei. Eu eram
nemicat, ncercnd s nu m gndesc la trupuri care se transform
i la faptul c trebuia s frng gtul unui iepure cu dinii. La faptul
c trebuia s i spun la revedere lui Beck pe durata iernii. M
apucase de umrul mic cu mna i spusese:
Sam, mi pare ru. S nu-i fie team.
Nu am zis nimic, pentru c m gndeam c e frig i Beck nu se va
mai transforma dup vntoare i atunci nu va mai fi nimeni care s
tie s-mi fac oule aa ca Beck. Beck gtea nite ou perfecte. Mai
mult de att. Beck m pstra Sam. Pe atunci, cu cicatricile de pe
ncheieturi nc proaspete, fusesem periculos de aproape de a m

104

transforma n ceva care nu era nici om, nici lup.
La ce te gndeti? ntreb Grace. N-ai mai spus nimic.
Am ridicat capul spre ea; nu-mi ddusem scama c ntorsesem
privirea.
La transformare.
Brbia lui Grace m aps pe umr cnd se uit n ochii mei.
Vocea i era ovielnic. mi adres o ntrebare pe care mi-o mai
pusese i alt dat.
Te doare?
M-am gndit la procesul ncet i agonizant al transformrii, la
ndoirea muchilor, la umflarea pielii, la scrnirea oaselor. Adulii
ncercau mereu s i ascund transformrile de mine, dorind s m
protejeze. Dar nu m speria faptul c i vedeam transformndu-se
imaginea aceea m fcea doar s mi fie mil de ei, mai ales c pn
i Beck gemea de durere. M nspimnta faptul c trebuia s m
transform i eu chiar i acum. C m uitam pe mine nsumi.
Mineam prost, aa c nu m-am deranjat s ncerc.
Da.
M ntristeaz c a trebuit s treci prin asta ca mic copil, spuse
Grace. Se ncrunt la mine, clipind din ochii ei prea strlucitori. De
fapt, m deranjeaz foarte tare. Bietul i micuul Sam. mi atinse
brbia cu un deget; mi-am aplecat capul n palma ei.
mi aminteam ct de mndru fusesem c nu plnsesem cnd
m-am transformat de data aceea, spre deosebire de dile cnd m
transformasem sub ochii mrii de groaz ai prinilor mei. Mi l-am
amintit pe Beck ca lup, srind i conducndu-m spre pdure i
mi-am amintit senzaia cald, amruie a primei przi pe botul meu.
M schimbasem la loc dup ce Paul, nfofolit ntr-o hain groas i
cu cciul pe cap, m-a recuperat. n camionet, n drumul spre cas,
m-a lovit singurtatea. Eram singur; Beck nu va mai fi om n anul
acela.
Acum, m simeam de parc aveam din nou opt ani i eram
singur i cu cicatrici proaspete. M durea pieptul de parc nu mai

105

aveam aer.
Arat-mi care sunt eu, am rugat-o pe Grace, aplecnd
fotografiile spre ea. Te rog.
Am lsat-o s mi ia din mn teancul de poze i am privit cum i
se lumineaz faa n timp ce le rsfoia, cutnd una anume.
Aici. Asta e poza mea preferat cu tine.
Am privit fotografia pe care mi-o ntinse. Din ea se uit la mine un
lup, cu ochii mei, un lup nemicat privind din pdure, cu razele
soarelui atingndu-i blana. Am privit i am privit, ateptnd s
nsemne ceva. Ateptnd s simt c recunosc ceva. Mi se prea
nedrept c identitile celorlali lupi mi erau att de clare n
fotografii, pe cnd a mea era ascuns. Ce anume din fotografia asta,
din lupul acela fcea ochii lui Grace s se lumineze cnd o vedeau?
i dac nu eram eu? Dac era ndrgostit de alt lup i credea doar
c sunt eu? Cum voi ti vreodat?
Grace nu-mi simi ndoielile i mi interpret tcerea drept
fascinaie. i dezdoi picioarele i se ridic, cu faa la mine, apoi mi
trecu mna prin pr. i ridic palma spre nas, inhalnd profund.
tii, i atunci cnd eti lup miroi tot ca tine.
i uite aa, a spus poate singurul lucru care m-ar fi putut face s
m simt mai bine. I-am dat napoi fotografia n timp ce ieea.
Grace se opri n u, o siluet vag conturat de lumina cenuie a
dimineii, i se uit napoi spre mine, la ochii mei, la gura mea, la
minile mele ntr-un fel care fcea ceva din interiorul meu s se
nnoade i s se deznoade insuportabil.
Nu credeam c aparin lumii ei, un biat prins ntre dou viei,
purtnd cu mine pericolele lupilor, dar, cnd mi-a rostit numele,
ateptnd s o urmez, am tiut c a face orice s rmn cu ea.


106


Douzeci i doi
Sam
16 C

Am petrecut prea mult timp dnd ture parcrii dup ce am lsat-o
pe Grace la coal, frustrat din cauza lui Jack, frustrat din cauza
ploii, frustrat de limitrile corpului meu de om. Simeam mirosul
unui lup acolo doar o urm vag, ca de mosc a mirosului unui lup
dar nu puteam s indic o direcie sau s spun sigur c fusese Jack.
Parc eram orb.
Am renunat n cele din urm i, dup ce am stat n main cteva
minute, am decis s m duc direct acas la Beck. Nu-mi imaginam
de unde altundeva s ncep cutarea lui Jack, ns pdurea din
spatele casei prea un loc de la sine neles unde s gseti lupi. Aa
c m-am ndreptat napoi spre vechea mea cas de var.
Nu tiam dac Beck fusese om anul acesta; nici mcar nu-mi
puteam aminti foarte clar lunile mele de var. Amintirile se
amestecau una cu alta pn cnd deveneau o mixtur de anotimpuri
i arome fr origini clare.
Beck se transforma de mai muli ani dect mine, aa c prea
puin probabil ca el s fi fost om anul acesta, cnd eu nu fusesem.
Dar mai simeam i c eu ar fi trebuit s am mai muli ani de
transformri dect el. Nu eram lup chiar de att de mult timp. Unde
se duseser verile mele?
l voiam pe Beck. Voiam s m ndrume el. Voiam s tiu de ce
mpuctura m fcuse om. Voiam s tiu ct vreme aveam de
petrecut cu Grace. Voiam s tiu dac sta era sfritul.
Tu eti cel mai bun dintre ei, mi spusese el odat i nc mi

107

mai aminteam cum artase faa lui cnd o fcuse. Cinstit, de
ncredere, puternic. O ancor ntr-o mare nvolburat. tiam la ce se
referise: eram cel mai uman din hait. Asta s-a ntmplat dup ce o
trseser pe Grace din leagnul ei.
Dar, cnd am intrat pe alee, casa era tot goal i ntunecat, iar
speranele mi s-au spulberat. Mi-a trecut prin cap c toi ceilali lupi
se transformaser deja pentru iarn; nu mai erau prea muli lupi
tineri. Cu excepia lui Jack, de acum. Cutia potal era plin de
plicuri i de avize de la oficiul potal prin care i se comunica lui Beck
s i ridice corespondena de la ei. Am scos totul de acolo i le-am
pus n maina lui Grace. Aveam o cheie a cutiei lui potale de la
oficiu, dar urma s trec pe acolo mai trziu.
Refuzam s m gndesc s nu-l voi mai vedea pe Beck.
Dar adevrul era c, dac Beck nu era prin preajm, nu avea cine
s l educe pe Jack. i cineva trebuia s l in departe de coal i de
civilizaie pn cnd ncetau transformrile neateptate care aveau
loc cnd erai un lup tnr. Moartea lui dunase suficient de mult
haitei. Nu aveam de gnd s l las s ne dea de gol, fie
transformndu-se n public, fie mucnd pe cineva.
Cum Jack fcuse deja o vizit la coal, m-am decis s acionez
pornind de la ideea c se va duce i acas, aa c m-am ndreptat
spre reedina familiei Culpeper. Nu era niciun secret unde locuiau;
toi cei din ora cunoteau conacul enorm n stil Tudor care putea fi
zrit de pe autostrad. Singurul conac din Mercy Falls. Nu credeam
c era cineva acas la ora asta, dar am parcat maina lui Grace cam la
un kilometru distan, ca s m asigur, i am traversat pdurea de
pini pe jos.
Evident, casa era goal, ridicndu-se n faa mea ca o structur
gigantic dintr-o veche legend popular. Am verificat rapid uile i
am simit mirosul inconfundabil de lup.
Nu-mi ddeam seama dac intrase deja n cas sau dac, la fel ca
mine, venise cnd toat lumea era plecat i apoi se ntorsese n
pdure. Amintindu-mi ct de vulnerabil eram n forma de om, m-am

108

ntors i am adulmecat aerul, cercetnd pinii n cutarea unor semne
de via. Nimic. Sau nimic suficient de aproape ca s poat fi
perceput de simurile mele de om.
n ncercarea de a verifica totul, am intrat prin efracie n cas,
pentru a vedea dac Jack nu era deja acolo, sechestrat ntr-o camer
zvort, rezervat pentru montri. N-am fost foarte elegant n
ncercarea de a intra prin efracie: am spart o fereastr de la ua din
spate cu o crmid i am bgat mna prin gaura zimat, ca s
rsucesc mnerul.
n interior, am adulmecat din nou aerul. Mi s-a prut c miroase a
lup, dar mirosul prea vag i oarecum sttut. Nu eram sigur de ce
Jack ar mirosi aa, dar am urmat mirosul prin cas. Am ajuns la un
set de ui masive de stejar. Eram sigur c dra de miros ducea de
partea cealalt.
Am mpins uile cu grij, apoi am inspirat profund.
Foaierul masiv din faa mea era plin de animale. Animale
mpiate. i nu genul drgla. ncperea slab luminat, cu tavan
nalt, crea senzaia de sal de muzeu: animale din America de Nord
sau un fel de altar al morii. Am ncercat automat s compun
versurile unui cntec, dar n-am reuit s scot dect unul: Purtm pe
fee rnjetele morilor notri.
M-am cutremurat.
n lumina slab care se filtra prin ferestrele rotunde aflate sus,
deasupra capului meu, mi se prea c erau suficiente animale acolo
ct s populeze Arca lui Noe. Ici o vulpe eapn, cu o prepeli
mpiat n bot. Colo, un urs negru ridicat deasupra mea cu ghearele
ntinse. Un linx trndu-se de-a pururi lng un butean. i un urs
polar cu un pete mpiat n labe. Oare puteai s mpiezi un pete?
Niciodat nu m gndisem la asta.
i apoi, n mijlocul unei turme de cprioare de toate formele i
mrimile, am vzut sursa mirosului pe care l detectasem mai
devreme: un lup se uita peste umr la mine, cu colii dezvelii, cu
ochii de sticl amenintori. M-am dus ctre el, ntinzndu-m s i

109

ating blana sfrmicioas. Mirosul sttut reveni la via sub degetele
mele, transmind secrete nrilor mele i am recunoscut mirosul
unic al pdurii mele. Am strns degetele n pumn i m-am dat napoi
din faa lupului cu pielea fragil. Unul dintre noi. Sau poate nu.
Poate c era doar un lup. Doar c nu mai ntlnisem niciodat un lup
normal n pdurea noastr.
Cine ai fost? am optit. Dar singura trstur comun celor
dou forme ale unui vrcolac ochii fusese de mult smuls n
favoarea unor ochi de sticl. M-am ntrebat dac Derek, umflat de
gloane n noaptea n care am fost mpucat, se va altura lupului din
aceast menajerie macabr. Stomacul mi s-a ntors pe dos la acest
gnd.
Am privit nc o dat n hol i m-am retras spre ua din fa. Orice
urm de animal mai rmsese n mine ipa s m ndeprtez de
mirosul sttut al morii care umplea holul. Jack nu era acolo. Nu
aveam niciun motiv s mai rmn.


110


Douzeci i trei
Grace
11 C

Bun dimineaa.
Tata m privi n timp ce i turna cafea ntr-o can cu capac. Era
mbrcat foarte elegant pentru o zi de smbt; probabil ncerca s
vnd vreo staiune unui investitor bogat.
Trebuie s m ntlnesc cu Ralph la birou la opt treizeci. Cu
privire la staiunea Wyndhaven.
Am clipit de cteva ori cu ochii nceoai. mi simeam corpul
lipicios i greoi de somn.
Nu vorbi cu mine nc. Nu m-am trezit.
Prin ceaa mental, am simit o mpunstur de vin pentru c nu
eram mai prietenoas; nu-l vzusem de zile ntregi, darmite s mai
i stau de vorb cu el. Petrecusem seara trecut discutnd cu Sam
despre ciudata sal plin cu animale mpiate de la familia Culpeper
i ntrebndu-ne cu o iritare constant similar celei a unui pulover
de ln, unde va aprea Jack data urmtoare. Dimineaa asta
obinuit cu tata prea o rentoarcere abrupt la viaa mea de
dinainte de Sam.
Tata mi fcu semn cu ibricul de cafea.
Vrei?
Am fcut minile cup i i le-am ntins.
Toarn-mi aici. O s mi dau cu ea pe fa. Unde e mama?
N-o auzisem fcnd glgie pe sus. De obicei, cnd mama se
pregtea s plece, se auzeau din dormitor o mulime de zgomote
nedefinite i hrituri de pantofi.

111

E la o galerie din Minneapolis.
De ce a plecat aa devreme? E aproape ieri.
Tata nu rspunse; se uita peste capul meu, la televizor, unde se
desfura un fel de talk-show matinal. Invitatul emisiunii, mbrcat
n culori kaki, era nconjurat de tot felul de pui de animale n cutii i
cuti. mi amintea foarte mult de sala cu animale descris de Sam.
Tata se ncrunt cnd unul dintre moderatori mngie un pui de
oposum, care uier. Mi-am dres glasul.
Tat. Concentreaz-te. D-mi o can i umple-o sau mor. i nu
strng eu cadavrul dac mor.
Tata, nc uitndu-se la televizor, pipi n dulap dup o can.
Degetele lui gsir cana mea preferat o can de un albastru ca oul
de mcleandru, fcut de una dintre prietenele mamei i mi-o
mpinse mpreun cu ibricul de cafea.
Deci, Grace, cum e la coal? m-am ntrebat eu singur.
Tata ddu din cap, cu ochii pe puiul de koala care se zbtea n
braele invitatului.
A, e bine, am continuat eu, i tata scoase un mormit prin care
i exprima ncuviinarea. Nimic special, n afar de turma de panda
pe care au adus-o i profesorii care ne abandoneaz slbaticilor
canibali, am adugat eu am tcut s vd dac i-am captat atenia i
apoi am insistat. Toat cldirea a luat foc, apoi am rmas corigent la
cursul de teatru i apoi sex, sex, sex, sex.
Tata se concentr brusc, se ntoarse spre mine i se ncrunt:
Ce-ai spus c v nva la coal?
Ei bine, mcar prinsese mai mult dect crezusem.
Nimic interesant. Scriem povestiri la ora de literatur englez.
Sunt groaznice. Nu am absolut niciun talent la scris ficiune.
Ficiune despre sex? ntreb el nencreztor.
Am dat din cap.
Du-te la serviciu, tat. O s ntrzii.
Tata i scrpina brbia; ratase un fir de pr cnd se brbierise.
Asta mi reamintete. Trebuie s i returnez lui Tom soluia de

112

curat. Ai vzut-o?
Cui trebuie s returnezi soluia de curat?
Soluia de curat puca. Cred c am pus-o pe blatul de
buctrie. Sau poate sub el< Se ghemui i ncepu s rscoleasc prin
dulapul de sub chiuvet.
M-am ncruntat la el.
De ce ai o soluie de curat puca?
Gesticul ctre biroul lui.
Pentru puc.
n cap ncepur s mi sune mici clopoei de avertizare. tiam c
tata are o puc; atrna pe peretele din biroul lui. Dar nu-mi
aminteam s-o fi curat vreodat. Curai armele dup ce le foloseai,
nu?
De ce ai mprumutat soluia de curat?
Tom mi-a mprumutat-o s mi cur puca dup ce am ieit la
vntoare. tiu c ar trebui s-o cur mai des, dar pur i simplu nu
m gndesc la asta cnd n-o folosesc.
Tom Culpeper? am spus.
Scoase capul din dulap, cu sticla n mn.
Da.
Te-ai dus la vntoare cu Tom Culpeper? Ai fost i tu zilele
trecute?
Obrajii ncepeau s mi ard. M rugam s spun nu.
Tata mi arunc o privire. Genul de privire care n general era
urmat de rostirea a ceva de genul: Grace, de obicei eti att de
nelegtoare.
Ceva trebuia fcut, Grace.
Ai fcut parte din expediia de vntoare? Cea care s-a dus
dup lupi? l-am ntrebat. Nu-mi vine s cred c tu<
Imaginea tatlui meu strecurndu-se printre copaci, cu puca n
mn, cu lupii alergnd n faa lui a fost brusc prea puternic i a
trebuit s m opresc.
Grace, am fcut-o i pentru tine, spuse el.

113

Am optit cu o voce pierdut.
Ai mpucat vreunul?
Tata pru s i dea seama c ntrebarea era important.
Focuri de avertizare, zise el.
Nu tiam dac era adevrat sau nu, dar nu voiam s mai vorbesc
cu el. Am scuturat din cap i m-am ntors.
Nu fi bosumflat, spuse tata.
M-a pupat pe obraz am rmas nemicat cnd a fcut-o i i-a
strns cana de cafea i servieta.
Fii cuminte. Ne vedem mai trziu.
Am rmas n buctrie cu minile n jurul cnii albastre de cafea i
am ascultat cum Taurusul tatlui meu a huruit trezindu-se la via
pe alee i apoi a pierit ncet n zare. Dup ce a plecat, n cas s-a lsat
aceeai linite familiar, att consolatoare, ct i deprimant. Ar fi
putut fi oricare alt diminea , doar linitea i cafeaua din minile
mele , dar nu era. Cuvintele tatlui meu focuri de avertizare nc
pluteau n aer.
tia ce simt cu privire la lupi i fcuse planuri pe la spatele meu cu
Tom Culpeper.
Trdarea m durea.
Un zgomot delicat mi atrase atenia ctre pragul uii. Sam sttea
n hol, cu prul ud i epos de la du, cu privirea aintit asupra mea.
Pe chip era zugrvit o ntrebare, dar n-am spus nimic. M ntrebam
ce ar face tata dac ar ti despre Sam.


114


Douzeci i patru
Grace
11 C

Am petrecut cea mai mare parte a dimineii i a dup-amiezii
lucrnd la temele la englez n timp ce Sam, lungit pe canapea, citea
un roman. Era un fel vag de tortur s fiu n aceeai camer cu el, dar
separai destul de eficient de un manual de englez. Dup cteva ore
ntrerupte doar de o pauz scurt de prnz, n-am mai suportat.
Simt c irosesc timpul nostru mpreun, i-am mrturisit.
Sam nu rspunse i mi-am dat seama c nu m auzise. Am repetat
ce spusesem, iar el a clipit, aintindu-i ncet privirea asupra mea n
vreme ce revenea din orice lume fusese adncit pn acum. Spuse:
Sunt fericit doar s stau cu tine. E suficient.
I-am studiat faa pentru un lung moment, ncercnd s-mi dau
seama dac vorbea serios.
Se uit la numrul paginii, apoi nchise romanul i spuse:
Vrei s ieim pe undeva? Dac ai fcut suficiente teme, putem
merge pe-acas pe la Beck, s vedem dac Jack s-a ntors acolo.
mi plcea ideea. De cnd Jack apruse la coal, eram agitat
ntrebndu-m unde i cum va aprea urmtoarea dat.
Crezi c va fi acolo?
Nu tiu. Lupii noi preau ntotdeauna s ne gseasc i n zona
aceea a pdurii Boundary din spatele casei locuiete haita, spuse
Sam. Ar fi bine s ne gndim c a gsit n cele din urm haita.
Chipul i pru ngrijorat atunci, dar se opri nainte s spun de ce.
tiam de ce voia ca Jack s se adapteze n hait nici eu nu voiam s
dea cineva de gol lupii. Dar Sam prea ngrijorat de ceva mai mult,

115

ceva mai important, care nu putea fi spus.
n lumina aurie a dup-amiezii, am condus Broncoul spre casa lui
Beck n timp ce Sam m ghida. A trebuit s mergem pe drumul
erpuitor din jurul pdurii Boundary mai bine de treizeci i cinci de
minute, pentru a ajunge la cas. Nu mi-am dat seama ct de departe
se ntinde pdurea pn nu i-am dat ocol. Bnuiesc c avea logic;
cum puteai s ascunzi o hait ntreag de lupi fr sute de acri
nelocuii de pdure? Am parcat maina pe alee, uitndu-m n sus,
la faada de crmid. Ferestrele ntunecate artau ca nite ochi
nchii; casa era copleitor de goal. Cnd Sam a deschis portiera,
mirosul dulce al pinilor care stteau de paz n jurul curii mi-a
umplut nrile.
Ce cas drgu. M-am uitat la ferestrele nalte care strluceau
n soarele dup-amiezii. O cas din crmid de asemenea
dimensiuni putea foarte uor s par impuntoare, dar avea un aer
care prea dezarmant poate era vorba despre gardurile-vii din fa
tiate strmb sau despre recipientul cu mncare pentru psri care
era copleit de buruieni i arta ca i cum crescuse direct din gazon.
Era un loc ce prea confortabil. Prea genul de loc care ar crea un
biat ca Sam. Am ntrebat:
De unde o are Beck?
El se ncrunt.
Casa? A fost avocat pentru btrni bogai, aa c are bani. A
cumprat-o pentru hait.
Incredibil de generos din partea lui, am spus. Am nchis
portiera. La naiba!
Sam se aplec peste capota Broncoului ctre mine.
Ce e?
Tocmai mi-am ncuiat cheile n main. Aveam creierul pe pilot
automat.
Sam ridic din umeri fr a fi preocupat.
Beck are un levier n cas. Putem s l lum cnd ne ntoarcem
din pdure.

116

Un levier? Ce interesant, am spus, zmbindu-i. mi place un
brbat cu profunzimi ascunse.
Ei bine, ai unul, replic Sam. Fcu semn din cap ctre copacii
aflai n curtea din spate.
Eti gata s mergem?
Ideea era att atrgtoare, ct i nspimnttoare. Nu mai
fusesem n pdure din noaptea cu vntoarea i nainte de asta,
atunci cnd l vzusem pe Jack intuit de ceilali lupi. Parc singurele
amintiri pe care le aveam cu pdurea erau violente.
Mi-am dat seama c Sam inea mna ntins ctre mine.
i-e team?
M-am ntrebat dac aveam cum s l iau de mn fr s mi
recunosc teama. De fapt, nu teama, ci o nervozitate care se tra pe
sub pielea mea i mi ridica prul de pe brae. Era rcoare afar, dar
nu ca n toiul iernii. Era destul mncare pentru lupi, nu aveau de ce
s ne atace. Lupii sunt creaturi sfioase.
Sam m lu de mn. Strnsoarea i era ferm i pielea i era cald
lng a mea, n aerul rcoros de toamn. Ochii lui m studiar, mari
i strlucitori n lumina dup-amiezii i, pentru un moment, am fost
captivat de privirea lui, amintindu-mi ochii aceia studiindu-m de
pe chipul unui lup.
Nu trebuie s l cutm acum, spuse el.
Vreau s merg. Era adevrat. O parte din mine voia s vad
unde locuia Sam n lunile acelea de iarn cnd nu bntuia la
marginea curii noastre. i o parte din mine, partea care suferea de
durerea pierderii cnd haita urla noaptea, m implora s urmez
mirosul vag al haitei n pdure. Toate astea au convins orice
prticic din mine care era nelinitit. Ca s mi dovedesc voina,
m-am ndreptat spre curtea din spate, care se nvecina cu liziera
pdurii, inndu-l pe Sam de mn.
Nu se vor apropia de noi, spuse Sam, de parc tot mai trebuia
s m conving. Jack e singurul care s-ar apropia.
L-am privit cu o sprncean ridicat.

117

Mda, apropo de asta. N-o s ne atace ca ntr-un film de groaz,
nu?
Pielea de lup nu te transform ntr-un monstru. Doar i
dizolv inhibiiile, zise Sam. Era btu cnd era la coal.
La fel ca tot restul colii, auzisem i cu povestea despre cum Jack
bgase un puti n spital dup o petrecere; crezusem c sunt doar
brfe, pn cnd l-am vzut pe tip cu ochii mei, mergnd pe
coridoare cu jumtate de fa umflat. Jack nu avea nevoie de o
transformare ca s devin monstru.
M-am strmbat.
Da, era cam btu.
Dac te face s te simi mai bine, spuse Sam, nu cred c e aici.
Dar eu tot sper s fie.
Aa c am intrat n pdure. Era o pdure diferit de cea care
mrginea curtea prinilor mei. Copacii acetia erau mai apropiai
unul de altul, tufiurile erau nghesuite ntre trunchiuri de parc le
ineau drepte. De blugi mi se prindeau rugii de mure, iar Sam se tot
oprea s culeag scaieii de pe gleznele noastre. Nu am vzut nici
urm de Jack sau de vreunul dintre lupi n timp ce avansam ncet
prin pdure. De fapt, nu credeam c Sam face o treab prea bun
cercetnd pdurea din jurul nostru. Am dat un spectacol
fcndu-m c cercetez mprejurimile i prefcndu-m c nu-l
observ privindu-m la fiecare cteva secunde.
Nu a durat mult pn s mi se umple capul de scaiei,
trgndu-m de pr foarte dureros n timp ce se adunau n
ghemotoace.
Sam m-a oprit s mi culeag scaieii.
O s fie mai bine, promise el. Era frumos din partea lui s
cread c m voi dezumfla att de tare nct s m ntorc la main.
De parc aveam altceva mai bun de fcut dect s l las s mi scoat
cu atenie mnunchiurile de scaiei din pr.
Nu sunt ngrijorat de asta, l-am asigurat. M gndesc doar c
n-am ti niciodat dac mai e cineva aici. Pdurea se ntinde la

118

nesfrit.
Sam i trecu degetele prin prul meu ca i cum ar fi verificat dac
mai sunt scaiei, dei tiam c nu mai erau i probabil tia i el. Se
opri, zmbindu-mi i apoi inhal profund:
Nu miroase ca i cum am fi singuri.
M privi i am tiut c atepta s verific i eu s recunosc faptul
c, dac ncerc, pot simi mirosul vieii ascunse a haitei n jurul
nostru. n schimb, l-am luat din nou de mn.
Arat-mi drumul, ogarule.
Expresia lui Sam deveni puin melancolic, dar m conduse prin
tufiuri, spre un deluor. Aa cum promisese, drumul se mai eliber.
Erau mai puini spini, i copacii erau mai nali i mai drepi, iar
crengile lor ncepeau la civa metri deasupra capetelor noastre.
Scoara alb, decojit a mestecenilor prea untoas n lumina lung
i oblic a dup-amiezii, iar frunzele lor aveau o nuan delicat de
auriu. M-am ntors spre Sam i n ochii lui se reflecta acelai auriu
intens.
M-am oprit n mijlocul drumului. Era pdurea mea. Pdurea
aurie n care mi imaginasem mereu c fug. Sam, privindu-mi chipul,
mi ddu drumul la mn i fcu un pas n spate, ca s m priveasc.
Acas, zise el. Cred c atepta s spun ceva. Sau poate c nu
atepta s spun ceva. Poate c doar a vzut-o pe faa mea. Nu aveam
nimic de spus am privit pur i simplu n jurul meu, la lumina
sclipitoare i la frunzele care atrnau ca nite pene pe crengi.
Hei. Sam m prinse de bra i mi privi faa de-o parte i de
alta, de parc se uita dup lacrimi. Pari trist.
M-am ntors ncet; aerul prea ncrcat i vibrant n jurul meu.
Am zis:
Cnd eram mic, mi imaginam mereu c vin n acest loc. Doar
c nu-mi pot da seama cum l-a fi putut vedea vreodat. Probabil nu
avea sens ce spuneam, dar am continuat s vorbesc, ncercnd s m
lmuresc. Pdurile din spatele casei mele nu arat aa. Nu sunt
mesteceni. Nici frunze galbene. Nu tiu cum l-a fi recunoscut.

119

Poate i-a spus cineva despre el.
Cred c mi-a aminti dac cineva mi-ar fi descris fiecare detaliu
al acestei pri a pdurii, pn la culoarea aerului strlucitor.
Sam zise:
i-am mai spus. Lupii au moduri ciudate de a comunica ntre
ei. i arat unul altuia imagini cnd sunt aproape.
M-am ntors spre locul n care sttea, un punct negru pe fundal
luminos, i i-am aruncai o privire.
Nu o s ncetezi, nu?
Sam m privi intens, cu privirea aceea de lup pe care o cunoteam
att de bine, trist i serioas.
De ce tot aduci asta n discuie?
Ai fost mucat.
Merse n jurul meu n cerc, scormonind frunzele cu piciorul,
privindu-m pe sub genele negre.
i ce legtur are asta?
Are legtur cu cine eti. Are legtur cu faptul c eti una
dintre noi. Nu ai fi putut recunoate locul acesta dac nu erai i tu
lup, Grace. Numai unul dintre noi ar fi putut s vad ce i-am artat.
Vocea i era att de serioas, privirea att de intens. N-a putea
nici mcar n-a putea s stau de vorb cu tine acum dac nu erai ca
noi. Nu avem voie s vorbim despre cine suntem cu oamenii
obinuii. Nu avem o grmad de reguli de urmat, dar Beck mi-a
spus c asta e o regul pe care n-o nclcm.
Asta nu avea sens pentru mine.
De ce nu?
Sam nu zise nimic, dar degetele i atinser gtul unde fusese
mpucat; cnd a fcut asta, am vzut cicatricile palide i lucioase de
pe ncheieturi. Mi se prea greit ca o persoan att de blnd ca Sam
s trebuiasc s poarte mereu urmele violenei umane. Am tremurat
n rcoarea crescnd a dup-amiezii. Vocea lui Sam era moale.
Beck mi-a spus diverse poveti. Oamenii i omoar pe cei ca noi n
tot felul de moduri ngrozitoare. Poate c tiina e cea care ne

120

transform, Grace, dar oamenii nu vd dect magie. l cred pe Beck.
Nu le putem spune oamenilor care nu sunt ca noi.
Am zis:
Eu nu m transform, Sam. Eu nu sunt ca voi. Dezamgirea
mi-a pus n gt un nod pe care nu-l puteam nghii.
Nu rspunse. Am stat mpreun n pdure pentru un lung
moment, nainte ca el s ofteze i s spun ceva.
Dup ce ai fost mucat, am tiut ce o s se ntmple. Am
ateptat s te transformi n fiecare noapte, ca s te aduc napoi i s
nu peti nimic. O rafal rece de vnt i ridic prul i desprinse din
copaci o ploaie de frunze aurii care czur n jurul lui. Sam i
desfcu braele i le ls s i cad n mini. Arta ca un nger
ntunecat ntr-o pdure etern de toamn.
tiai c pentru fiecare pe care o prinzi primeti o zi fericit?
Nu tiam la ce se refer i nu mi-am dat seama nici cnd a
desfcut pumnul s-mi arate frunzele fremttoare mototolite n
palma lui.
O zi fericit pentru fiecare frunz cztoare pe care o prinzi.
Sam vorbi n oapt.
Am privit cum marginile frunzelor se desfac ncetior, fluturnd
n adierea vntului.
Ct timp ai ateptat?
Ar fi fost incredibil de romantic dac ar fi avut curajul s m
priveasc n ochi i s-o spun, dar cobori privirea i scurm cu cizma
printre frunze posibiliti nenumrate de zile fericite.
N-am ncetat s atept.
i eu ar fi trebuit s spun ceva la fel de romantic, dar nici eu n-am
avut curajul. n schimb, am privit modul timid n care i muca buza
i studia frunzele i am spus:
Trebuie s fi fost foarte plictisitor.
Sam rse, un rs amuzat, autocritic.
Citeai mult. i petreceai mult timp n spatele ferestrei de la
buctrie, unde nu te puteam vedea foarte bine.

121

i nu suficient de mult timp dezbrcat n faa ferestrei de la
dormitor? l-am tachinat.
Sam se fcu rou ca racul.
Nu sta, zise el, e scopul acestei discuii.
Am zmbit dulce vzndu-i jena i am nceput s merg din nou,
dnd cu piciorul n frunzele aurii. L-am auzit venind dup mine.
i care era scopul discuiei pn la urm?
Las-o balt! spuse Sam. i place locul sta sau nu?
M-am oprit brusc i m-am rotit, ca s dau ochii cu el.
Hei. Am artat spre el. Sam ridic din sprncene i se opri i el.
Nu credeai c Jack va fi aici cu adevrat, nu?
Sprncenele lui groase i negre se adunar i mai mult.
Aveai mcar cea mai mic intenie s-l caui?
El i ridic braele de parc s-ar fi predat.
Ce vrei s i spun?
ncercai s vezi dac o s recunosc locul, nu? Am mai fcut un
pas, parcurgnd distana dintre noi. i simeam cldura corpului,
chiar i fr s-l ating, n frigul tot mai puternic al zilei. Tu mi-ai spus
despre pdurea asta cumva. Cum mi-ai artat-o?
Asta tot ncerc s i spun. Dar tu nu m asculi. Pentru c eti
ncpnat. Aa vorbim noi sunt singurele cuvinte pe care le
avem. Doar imagini. Doar imagini simple i scurte. Tu te-ai schimbat,
Grace. Doar c nu i pielea la. Vreau s m crezi.
Minile i erau tot ridicate, dar ncepea s-mi zmbeasc n
lumina slab.
Deci m-ai adus aici ca s vd asta. Am pit din nou nspre el i
a fcut un pas napoi.
i place?
Prin nelciune. nc un pas nainte; altul napoi. Zmbetul se
lrgi.
Deci i place?
Cnd tiai c nu vom da peste nimeni altcineva.
Zmbi artndu-i dinii.

122

i place?
L-am lovit cu palmele n piept.
tii c l ador. tiai c aa va fi. Am vrut s-l lovesc din nou, dar
el m-a prins de ncheieturi. Am stat aa pentru un moment, el
uitndu-se n jos, la mine, cu jumtate de zmbet n colul gurii, i eu
uitndu-m n sus, la el: natur moart cu o fat i un biat. Ar fi fost
momentul perfect s m srute, dar n-o fcu. M privi pur i simplu,
iari i iari, i, pn cnd mi-am dat seama c puteam foarte
simplu s-l srut eu pe el, am observat c zmbetul i pierea de pe
buze.
Sam mi cobor ncet minile i le ddu drumul.
M bucur, spuse el foarte ncet.
Braele nc mi mai stteau pe lng trup, acolo unde le lsase
Sam. M-am ncruntat la el.
Trebuia s m srui.
M-am gndit la asta.
Am continuat s m uit la forma moale i trist a buzelor lui, care
artau exact aa cum i sunase i vocea. Probabil m holbam, dar nu
m puteam abine s nu m gndesc ct de mult voiam s m srute
i ce tmpenie era s mi-o doresc att de mult.
De ce n-o faci?
Se aplec spre mine i mi ls pe buze cel mai suav dintre
sruturi. Buzele lui reci i uscate, chiar politicoase i incredibil de
nnebunitoare.
Trebuie s intru ct mai repede, opti el. Se face frig.
Pentru prima dat, am bgat de seam vntul ngheat care trecea
prin mnecile mele lungi. O rafal rece ridic n aer miile de frunze
czute i, pentru o singur secund, mi s-a prut c miroase a lup.
Sam se cutremur.
I-am privit cu atenie faa n lumina slab i mi-am dat brusc
seama c n ochi i se citea frica.


123


Douzeci i cinci
Sam
3 C

N-am alergat napoi spre cas. Dac alergam, a fi recunoscut
ceva ce nu eram pregtit s nfrunt n faa ei ceva ce eram. n
schimb, am mers cu pai gigantici, strivind frunze i rmurele uscate
sub tlpi, fr s auzim nimic altceva dect sunetul rsuflrii
noastre. Frigul mi se strecura pe sub guler i-mi fcea pielea ca de
gin.
Dac nu-i dau drumul la mn, o s fiu n regul.
O cotitur greit ne putea duce departe de cas, dar nu m
puteam concentra asupra copacilor din jurul meu. Nu vedeam n
faa ochilor dect amintirile mele spasmodice cu oameni care se
transform n lupi, sute de transformri de-a lungul anilor petrecui
cu haita. Amintirea primei di cnd l-am vzut pe Beck
transformndu-se era vie n mintea mea mai real dect apusul de
un rou intens care se zrea printre copacii din faa mea i a lui
Grace. Mi-am amintit lumina rece i alb care intra prin ferestrele
sufrageriei lui Beck i silueta tremurnd a umerilor si n timp ce se
mpingea cu braele n sptarul canapelei.
Am rmas lng el, privindu-l fr cuvinte.
Scoatei-l de aici! strig Beck cu faa ctre hol, dar cu ochii pe
jumtate nchii. Ulrik, scoate-l pe Sam de aici!
Degetele lui Ulrik n jurul braului meu au fost atunci la fel de
strnse ca degetele lui Grace n jurul minii mele acum, trgndu-m
prin pdure, conducndu-ne pe crarea de pe care ieiserm mai
devreme. Noaptea se strecura printre copaci, ateptnd s ne

124

domine, rece i neagr. Dar Grace a rmas cu ochii aintii asupra
soarelui care lucea printre copaci n timp ce se ndrepta ctre el.
Nimbul strlucitor al soarelui aproape m-a orbit, transformnd
copacii n siluete epene i brusc am simit c am din nou apte ani.
Am vzut att de clar modelul cu stelue ale aternuturilor mele de
acas, nct m-am mpiedicat. Degetele mele apucar estura,
strngnd-o ghem i sfiind-o.
Mam! Vocea mi se sparse la a doua silab. Mam, mi-e ru!
Eram ncurcat pe podea n pturi i zgomot, i vom, tremurnd
i zgriind podeaua, ncercnd s m ag de ceva, cnd mama a
intrat n dormitor, o siluet familiar. Am privit-o, cu obrazul lipit
de podea, i am nceput s i rostesc numele, dar nu iei niciun sunet.
Ea czu n genunchi i m privi transformndu-m pentru prima
dat.
n sfrit, spuse Grace, aducndu-m din nou n pdurea din
jurul nostru. Prea fr suflare, ca i cum ar fi alergat.
Uite-o!
Nu o puteam lsa pe Grace s m vad transformndu-m. Nu
m puteam transforma acum.
Am urmat privirea lui Grace ctre casa lui Beck, o pat de un
rou-cafeniu cald n seara albastr i rcoroas.
i acum am nceput s alerg.
La doi pai de main, speranele de a m nclzi n Bronco au fost
zdrobite n momentul n care Grace a tras inutil de mnerul portierei
ncuiate. n interior, cheile se blngneau n contact din cauza
efortului ei. Faa lui Grace se contorsion de frustrare.
Va trebui s intrm n cas.
Nu era nevoie s intrm prin efracie n casa lui Beck. El lsa
mereu o cheie de rezerv n rama uii din spate. Am ncercat s nu
m gndesc la cheile mainii care atrnau n contactul Broncoului;
dac le-am fi avut, a fi fost deja la cldur. Mna mi tremura cnd
am scos cheia din cadru i am ncercat s-o ndes n yal. M durea
deja. Grbete-te, idiotule. Grbete-te.

125

Nu m puteam opri din tremurat.
Grace mi lu cu grij cheia din mini, fr s par nfricoat, dei
sigur tia ce se ntmpl. mi lu una dintre minile reci,
tremurnde, n mna ei cald i cu cealalt mn mpinse cheia n
yal i o descuie.
D, Doamne, s fie curentul pornit. Te rog, s fie cldura
pornit.
Mna ei m mpinse de cot n buctria ntunecat. Nu puteam
scpa de frig; era pretutindeni peste mine. Muchii ncepur s se
ncordeze i mi-am pus degetele peste fa, cu umerii czui.
Nu, spuse Grace cu vocea calm i ferm, ca i cum ar fi
rspuns la o simpl ntrebare. Nu, haide.
M trase din prag i nchise ua. Mna ei alunec pe peretele de
lng u, cutnd ntreruptorul, i, n mod miraculos, lumina
plpi la via sub forma unui neon urt i fosforescent. Grace m
trase din nou, trndu-m departe de u, dar eu nu voiam s m
mic. Voiam doar s m ghemuiesc i s cedez.
Nu pot, Grace. Nu pot.
Nu tiu dac am spus asta cu voce tare sau nu, dar, dac o
fcusem, ea nu m asculta. n schimb, m-a aezat pe podea chiar
deasupra unei guri de ventilaie i i-a scos jacheta, i mi-a
nfurat-o pe umeri i pe cap. Apoi, s-a chircit n faa mea i mi-a
lipit minile reci de trupul ei.
Am tremurat i mi-am ncletat dinii, ca s nu-mi clnneasc,
ncercnd s m concentrez asupra strii mele de om, asupra
cldurii. Grace spunea ceva; n-o nelegeam. Vorbea prea tare. Totul
se auzea prea tare. Mirosea puternic aici. Att de aproape, mirosul ei
mi exploda n nri. M durea. Totul m durea. Am scncit foarte
ncet.
Grace sri n picioare i alerg pe hol, aprinznd luminile din
mers, apoi dispru. Am gemut i mi-am pus capul pe genunchi.
Nu, nu, nu, nu. Nu tiam nici contra ce m luptam. Contra
durerii? Contra tremuratului?

126

S-a ntors. Avea minile ude. M-a apucat de ncheieturi, i gura i
s-a micat, dar vocea i suna indescifrabil. Sunete menite pentru
urechile altcuiva. M-am uitat n gol la ea.
M trase din nou; era mai puternic dect credeam. M-am ridicat
n picioare; nlimea mea m-a surprins cumva. Tremuram att de
violent c mi-a czut de pe umeri jacheta ei. Aerul rece care mi-a
atins gtul m-a electrocutat i aproape am czut n genunchi.
Grace m-a strns mai tare de brae i m-a tras dup ea, vorbind tot
timpul cu sunete joase, blnde, cu o nuan de oel n ele. M
mpinse pe o u deschis, ntr-o ncpere care emana cldur.
Doamne Sfinte, nu. Nu. Nu. M-am smuls i m-am luptat s scap
din strnsoarea ei, cu privirea fixat pe peretele ndeprtat al
camerei mici, acoperite cu gresie. n faa mea, se afla o cad ca un
mormnt. Din ap ieea abur, cldura era tentant i minunat, dar
fiecare prticic din corpul meu se opunea.
Sam, nu te opune! mi pare ru. mi pare ru, nu tiu ce altceva
s fac.
Cu ochii aintii asupra czii, mi-am ncletat degetele pe
marginea uii.
Te rog, am optit.
n mintea mea, minile m ineau n cad, mini care miroseau a
copilrie i a familiaritate, a mbriri i a cearafuri curate i a tot
ce cunoscusem vreodat. M mpinseser n ap. Era cald, avea
temperatura corpului meu. Vocile lor numrar mpreun. Nu
mi-au rostit numele. Taie. Taie. Taie. Taie. mi fceau guri n
piele, lsnd s ias ce era nuntru. Apa s-a fcut roie n uvie mici
i subiri. Am icnit, m-am zbtut, am plns. Ei n-au scos un cuvnt.
Femeia plngea n ap n timp ce m inea. Eu sunt Sam, le-am
spus, inndu-mi faa deasupra apei roii. Sunt Sam. Sunt Sam.
Sun<
Sam! Fata m-a smuls de lng u i m-a mpins de perete;
m-am mpiedicat i am czut nspre cad. M-a mpins n vreme ce
m luptam s mi recapt echilibrul i am czut cu capul de zid i n

127

apa aburind.
Am rmas perfect nemicat, scufundndu-m n timp ce apa se
nchidea peste faa mea, oprindu-mi pielea, fierbndu-mi trupul,
necndu-mi tremurul. Grace mi ridic grijulie capul deasupra apei,
cuprinzndu-l n brae, cu un picior n cad n spatele meu. Era ud
leoarc i tremura.
Sam, spuse ea. Doamne, mi pare ru. mi pare att de ru. mi
pare ru. Nu am tiut ce altceva s fac. Te rog, iart-m! mi pare ru.
Nu m puteam opri din tremurat, cu degetele ncletate pe
marginea czii. Voiam s ies. Voiam ca ea s m in n brae, s m
simt n siguran. Voiam s uit de sngele care mi curgea din
cicatricile de pe ncheieturi.
Scoate-m de aici, am optit. Te rog, scoate-m.
i-e suficient de cald?
N-am putut rspunde. Sngeram de moarte. Mi-am strns
palmele n pumni i le-am tras la piept. Fiecare mngiere a apei pe
ncheieturi mi trimitea un nou val de tremurturi prin timp. Faa ei
era ndurerat.
O s caut termostatul i o s dau drumul la cldur. Sam,
trebuie s stai aici pn m ntorc cu prosoape. mi pare att de ru.
Am nchis ochii.
Am petrecut o via de om cu capul abia iit din ap, incapabil s
m mic, i apoi Grace s-a ntors cu un teanc de prosoape diferite. A
ngenuncheat lng cad i s-a ntins peste mine; am auzit o
bolboroseal n spatele capului meu. Am simit cum m scurg pe
conduct odat cu apa n vrtejuri roii, nvolburate.
Nu pot s te scot dac nu m ajui. Te rog, Sam!
Ea se uita la mine de parc atepta s m mic. Apa mi se scurgea
de pe ncheieturi, de pe umeri, de pe spate, pn cnd am rmas
ntins ntr-o cad goal. Grace puse un prosop peste mine; era foarte
cald, de parc l nclzise cumva. Apoi, mi-a luat n mini una dintre
ncheieturile cu cicatrici i m-a privit.
Poi s iei acum.

128

Am privit-o din nou, fr s clipesc, cu picioarele ndoite la
marginea czii, ca o insect uria.
Grace se ntinse i mi contur sprncenele.
Ai nite ochi cu adevrat frumoi.
i pstrm, am spus eu.
Grace s-a speriat de vocea mea.
Poftim?
E singurul lucru pe care l pstrm. Ochii notri rmn la fel.
Mi-am descletat pumnii. M-am nscut cu ochii tia. M-am nscut
pentru viaa asta.
Grace a rspuns de parc nu exista niciun pic de amrciune n
vocea mea:
Ei bine, sunt frumoi. Frumoi i triti.
Se aplec i mi cuprinse degetele, cu ochii aintii ntr-ai mei.
Crezi c te poi ridica acum?
i am reuit. Uitndu-m la ochii ei cprui, i la nimic altceva, am
ieit din cad, iar ea m-a condus afar din baie i napoi n viaa mea.


129


Douzeci i ase
Grace
1 C

Nu m puteam concentra. Stteam n buctrie, uitndu-m la
dulapurile acoperite cu fotografiile unor oameni zmbitori
membrii haitei ca oameni. n mod normal, a fi cutat printre ele s
gsesc chipul lui Sam, dar acum vedeam n continuare silueta frnt
a trupului su n cad i i auzeam teroarea din voce. n minte mi
revenea la nesfrit imaginea lui tremurnd n pdure chiar nainte
s mi dau seama ce se ntmpl cu el.
Crati. Conserv de sup. Pine din congelator. Linguri.
Buctria lui Beck era n mod clar aprovizionat de cineva
familiarizat cu programul specific al unui vrcolac; era plin de
conserve i cutii cu mncare cu termen de garanie prelungit. Am
aliniat pe blatul de buctrie toate ingredientele pentru o cin
improvizat, forndu-m s m concentrez asupra a ceea ce aveam
de fcut.
n camera alturat, Sam sttea pe canapea, sub o ptur, iar
hainele i erau n maina de splat. Blugii mei nc erau mbibai de
ap, dar trebuiau s mai atepte. Am aprins un ochi de aragaz
pentru a pregti sup i am ncercat s m concentrez asupra
butoanelor negre i lucioase, asupra suprafeei netede de aluminiu.
Dar, n schimb, mi l-am amintit pe Sam zvrcolindu-se pe podea,
cu ochii goi i scncetul animalic pe care l-a scos cnd i-a dat seama
c se pierde.
Mi-au tremurat minile cnd am vrsat supa din conserv n
crati.

130

mi pierdeam calmul.
Trebuia s mi pstrez calmul.
Am vzut privirea de pe chipul lui cnd l-am mpins n cad,
exact aa cum fcuser i prinii lui<
Doamne sfinte, nu m puteam gndi la asta. Am deschis
frigiderul i am rmas surprins s vd o cutie cu lapte, singurul
aliment perisabil din cas. Prea att de nelalocul lui acolo, c am
simit cum mi se ascut gndurile. Am verificat data expirrii cu trei
sptmni n urm , am turnat laptele ncrit n chiuvet i m-am
ncruntat cnd am deschis frigiderul cutnd i alte semne c cineva
a locuit aici recent.
Sam era nc ghemuit pe canapea cnd am ieit din buctrie i
i-am dat un castron cu sup i nite pine. Le accept cu o privire
mai trist dect de obicei.
Probabil crezi c sunt nebun de-a binelea.
M-am aezat pe fotoliul cadrilat din faa lui, cu picioarele adunate
sub mine i mi-am lipit castronul de sup de obraz, ca s m
nclzesc. Tavanul sufrageriei era nalt, pn la pod, iar n camer
era curent.
mi pare att de ru.
Sam ddu din cap.
Era singurul lucru pe care l puteai face. Eu doar< n-ar fi
trebuit s m pierd aa cu firea.
Am tresrit, amintindu-mi zgomotul scos de capul lui cnd s-a
lovit de perete i degetele lui rsfirate apucnd aerul cnd s-a
prbuit n cad.
Te-ai descurcat foarte bine, spuse Sam, privindu-m n timp ce
ciugulea din pine. Pru s i cntreasc atent cuvintele, apoi
repet:
Te-ai descurcat foarte bine. i-e<
Ezit i apoi privi nspre locul n care stteam, la civa centimetri
distan de el. Ceva din privirea lui fcu ca locul gol de lng el, de
pe canapea, s fie dureros de evident.

131

Nu mi-e team de tine! am zis. Asta crezi? Pur i simplu, m-am
gndit c ai vrea puin spaiu n timp ce mnnci.
De fapt, n oricare alt ocazie, m-a fi ghemuit cu plcere sub
ptur cu el mai ales c arta aa de cald i de sexy ntr-un trening
vechi pe care l luase din camera lui. Dar eu voiam doar aveam
nevoie s mi pun gndurile n ordine i nu credeam c pot face asta
dac m aezam lng el.
Sam zmbi, cu o expresie uurat pe chip.
Supa e bun.
Mersi.
De fapt, nu era bun avea gustul insipid al supelor din conserv,
dar mi era suficient de foame ca s nu-mi pese. i aciunea mecanic
a mncatului m ajuta s estompez imaginea lui Sam n cad.
Spune-mi mai multe despre treaba aia cu transferatul
gndurilor, am zis, pentru c voiam s l fac s vorbeasc, s i aud
vocea uman.
Sam nghii.
Ce treab?
Ai spus c mi-ai artat pdurea cnd erai lup. i c lupii
vorbesc unii cu alii n acest mod. Spune-mi mai multe despre asta.
Vreau s tiu cum funcioneaz.
Sam se aplec i i puse castronul pe podea, i, cnd se ls pe
spate i se uit la mine, faa i prea obosit.
Nu e aa.
Nu am zis c ar fi n vreun fel, am zis. Aa cum?
Nu e o superputere, replic el. E un premiu de consolare.
Vznd c m uit la el fr s spun nimic, el adug: E singurul fel n
care putem comunica. Nu ne putem aminti cuvinte. Nu le-am putea
rosti nici dac le-am putea concepe n creierele noastre de lup. Aa c
reuim s formm imagini scurte pe care ni le transmitem unul
altuia. Imagini simple. Ilustrate din cealalt parte.
mi poi trimite una acum?
Sam se ntinse pe canapea, strngnd ptura n jurul lui.

132

Acum, nici mcar nu-mi pot aminti cum s-o fac. n timp ce sunt
eu. O fac numai cnd sunt lup. De ce a avea nevoie de asta acum?
Am cuvinte. Pot s i rostesc orice vreau.
M-am gndit s spun: Dar cuvintele nu sunt suficiente, ns
numai faptul c m gndeam la asta m durea ntr-un mod
neobinuit. Aa c am zis:
Dar eu nu eram lup cnd mi-ai artat pdurea. Deci i ceilali
lupi pot vorbi cu ali membri ai haitei cnd acei membri sunt
oameni?
Ochii lui Sam, cu pleoapele ostenite, mi aintir faa.
Nu tiu. Nu cred c am ncercat vreodat asta cu altcineva.
Doar cu lupi. Spuse din nou: De ce a fi avut nevoie s fac asta?
Vocea lui avea o nuan amar i obosit. Am pus castronul gol pe
msua de lng fotoliu i m-am dus lng el pe canapea. El ridic
ptura ca s m pot lipi de el, apoi i aplec fruntea peste a mea i
nchise ochii. Rmase aa pentru un timp, apoi deschise din nou
ochii.
Nu voiam dect s i art cum s ajungi acas, spuse el ncet.
Respiraia lui mi nclzi buzele. Voiam s m asigur c tii unde s
m gseti dup ce te transformi.
Mi-am trecut degetele pe triunghiul de piele vizibil prin gulerul
desfcut al bluzei de trening. Am optit un pic tremurat:
Ei bine, te-am gsit.
Usctorul de rufe bzi de pe hol, un sunet ciudat de domestic n
casa asta goal. Sam clipi i se ls pe spate.
Ar trebui s mi iau hainele.
Deschise gura de parc voia s mai spun ceva, dar, n schimb, se
mbujor.
Hainele nu pleac nicieri, am spus.
i nici noi dac nu form portiera mainii, ca s lum cheile,
sublinie Sam. M gndesc c mai bine mai devreme dect niciodat.
Mai ales c va trebui s-o faci tu. Nu pot suporta s stau att n frig.
M-am dat la o parte fr tragere de inim, pentru ca el s se poat

133

ridica, innd ptura n jurul lui ca un fel de cpetenie primitiv. Sub
ptur, i vedeam conturul umerilor drepi i m-am gndit la
senzaia pielii lui sub degetele mele. M vzu privindu-l i mi
susinu privirea pentru jumtate de secund nainte s dispar n
holul ntunecos.
Ceva m rodea pe dinuntru, un sentiment de foame i dorin.
M-am ridicat n ezut pe canapea dup ce a plecat, gndindu-m
dac s m duc sau nu dup el n spltorie, pn cnd raiunea a
ctigat. Am dus castroanele la buctrie, apoi m-am ntors n
sufragerie ca s examinez mruniurile de pe emineu. Voiam s
mi fac o idee despre vrcolacul pe nume Beck, proprietarul casei.
Cel care l crescuse pe Sam.
Sufrageria, la fel ca i exteriorul casei, prea confortabil i
locuit. Notele principale erau date de sofaua cea cadrilat, de roul
bogat i de lemnul negru. Unul dintre pereii sufrageriei era aproape
n ntregime compus din ferestre nalte, i acum noaptea neagr de
iarn prea s intre n camer fr permisiune. M-am ntors cu
spatele la ferestre i m-am uitat la o fotografie de pe emineu: un
grup de fee zmbitoare, relaxate n faa aparatului de fotografiat.
Mi-a adus aminte de poza cu mine, Rachel i Olivia, i am avut un
sentiment de pierdere, nainte s m concentrez asupra oamenilor
din poza aceasta. L-am identificat imediat pe Sam dintre cele ase
persoane din poz. Aceasta era o versiune un pic mai tnr de-a lui,
cu tenul bronzat. Singura fat din fotografie sttea lng el, era cam
de vrsta lui, cu prul blond-deschis, mai lung de umeri. Ea era
singura care nu zmbea ctre aparat. n schimb, se uita la Sam
ntr-un fel intens, care mi fcu stomacul s se strng.
O atingere delicat pe gt m fcu s m rsucesc, defensiv, i
Sam a srit napoi, rznd, cu minile ridicate.
Calm!
Am nghiit mritul pe care l aveam n gt, simindu-m aiurea,
i mi-am frecat pielea de pe gt care m nepa acolo unde o srutase
el.

134

Ar trebui s faci un zgomot, ceva. Am gesticulat spre poz,
simind n continuare antipatie fa de fata fr nume de lng el.
Cine e ea?
Sam i ls minile n jos i se aez n spatele meu, petrecndu-i
minile peste mijlocul meu. Hainele lui miroseau a curat i a spun;
pielea lui emana o arom de lup din cauza nceputului de
transformare de mai devreme.
Shelby.
i ls capul pe umrul meu, cu obrazul aproape de al meu.
Mi-am pstrat vocea relaxat.
E drgu.
Sam mri ntr-un fel delicat i slbatic, care mi fcu stomacul s
se strng de dorin. i aps buzele pe gtul meu, dar nu chiar ca
un srut.
Ai cunoscut-o, s tii.
Nu trebuia s fii om de tiin ca s-i dai seama.
Lupoaica alb. i apoi, am ntrebat, pentru c voiam s tiu: De
ce se uit la tine aa?
Of, Grace, spuse el, lundu-i buzele de pe gtul meu. Nu tiu.
Ea< nu tiu. Crede c e ndrgostit de mine. Vrea s fie
ndrgostit de mine.
De ce? am ntrebat.
El rse scurt, deloc amuzat
De ce pui ntrebri att de grele? Nu tiu. A avut o via grea,
cred, nainte s vin n hait. i place s fie lup. i place s aparin de
ceva. Probabil vede cum m neleg eu cu Beck i crede c, dac ar fi
cu mine, s-ar integra i mai bine.
E posibil s fie ndrgostit de tine doar pentru tine nsui, am
subliniat eu.
Sam se ncord lng mine.
Dar nu e pentru mine nsumi. E< o obsesie.
i eu sunt obsedat, am spus.
Sam expir adnc i se ndeprt de mine.

135

Am oftat.
t. Nu trebuia s te miti.
ncerc s fiu un domn.
M-am sprijinit din nou de el, zmbind la vederea ochilor lui
ngrijorai.
Nu trebuie s te strduieti att de tare.
El i inu respiraia, atept un lung moment, apoi m srut cu
grij pe gt, chiar sub maxilar. M-am ntors n braele lui, ca s l
srut pe buzele fermector de ovielnice.
M gndeam la frigider, am optit eu.
Sam s-a tras un pic napoi, fr s se desprind din mbriarea
mea.
Te gndeai la frigider?
Da. M gndeam c nu tiai c electricitatea va fi pornit pe
durata iernii. Dar este.
Se ncrunt la mine, iar eu i-am masat adncitura dintre
sprncene.
Deci cine pltete factura de curent? Beck? Cnd el ddu din
cap c da, am continuat: n frigider, era nite lapte, Sam. Era vechi de
trei sptmni. Cineva a fost aici. Recent.
Sam slbi strnsoarea din jurul meu i ochii lui triti devenir i
mai triti. Toat expresia lui era complicat, iar chipul i era o carte
ntr-o limb pe care n-o nelegeam.
Sam, am spus, vrnd s-l aduc napoi la mine.
Dar trupul i devenise eapn.
Ar trebui s te duc acas. Prinii ti vor fi ngrijorai.
Am rs scurt i fr umor.
Mda, sunt sigur. Ce e n neregul?
Nimic. Sam scutur din cap, dar era clar distras. Adic, nu,
nimic. A fost o zi grea, atta tot. Sunt doar< sunt doar obosit.
ntr-adevr, prea obosit, cu ceva ntunecat i sumbru n expresia
feei. M-am ntrebat dac l afectase faptul c aproape se schimbase
sau dac ar fi trebuit s nu spun nimic de Shelby i de Beck.

136

Atunci, vii cu mine acas.
i smuci brbia.
Haide, am zis. nc sunt ngrijorat c o s dispari.
N-o s dispar.
Fr s vreau, m-am gndit la el stnd pe podeaua din hol,
ghemuit, scond un zgomot blnd n timp ce se lupta s rmn om.
Mi-am dorit imediat s n-o fi fcut.
Nu poi s-mi promii asta. Nu vreau s m duc acas. Nu dac
nu vii cu mine.
Sam gemu ncetior. Palmele lui mngiar pielea goal de sub
marginea de jos a tricoului, trasnd urme de dorin cu degetele
mari.
Nu m tenta.
N-am spus nimic; pur i simplu, am rmas n braele lui,
uitndu-m n sus la el.
El i mpinse faa n umrul meu i gemu din nou.
E att de greu s m port frumos n preajma ta. Se desprinse de
mine. Nu tiu dac ar trebui s mai stau cu tine. Doamne, ai ct<
doar aptesprezece ani.
i tu eti aa de mare, nu? am spus, brusc defensiv.
Optsprezece, spuse el, de parc era ceva de care trebuia s fie
trist. Mcar sunt major.
Am rs, dei nu era nimic amuzant. Aveam obrajii n flcri, i
inima mi bubuia n piept.
Rzi de mine?
Grace, zise el, i auzul numelui meu mi potoli inima imediat.
M lu de bra. Vreau s fac lucrurile cum trebuie, bine? Nu am
dect ansa asta s fac lucrurile cum trebuie cu tine.
M-am uitat la el. Era linite n camer, nu se auzea dect fonetul
frunzelor care bteau n ferestre. M-am ntrebat cum arta faa mea
atunci, ntoars ctre Sam. Oare avea aceeai expresie intens care se
citea pe chipul lui Shelby n fotografie? Obsesie?
Noaptea friguroas se ngrmdea la fereastra de lng noi, o

137

ameninare devenit brusc real n seara asta. Nu era vorba despre
dorin carnal. Era vorba despre team.
Te rog, vino napoi cu mine, am spus.
Nu tiu ce a fi fcut dac spunea nu. Nu puteam suporta s m
ntorc mine i s-l gsesc lup.
Probabil c Sam a vzut asta n ochii meu, pentru c a dat din cap
i a ridicat levierul.


138


Douzeci i apte
Sam
3 C

Prinii lui Grace erau acas.
Ei nu sunt niciodat acas, spuse Grace, iar din tonul vocii i
rzbtu iritarea. Dar iat c erau sau cel puin mainile lor: Taurusul
tatlui ei, prnd ba argintiu, ba albastru n lumina lunii, i
Volkswagenul Rabbit micu al mamei ei n faa lui.
Nici s nu-i treac prin cap s spui i-am zis eu, rosti Grace.
O s intru s vd pe unde sunt i apoi m ntorc s te ntreb.
Vrei s spui, s te ntreb cu pe tine, am corectat-o,
ncordndu-mi muchii ca s nu tremur. Nu tiam dac tremuram
de nervozitate sau de amintirea frigului.
Da, replic Grace, oprind farurile. Aa. Vin imediat.
Am privit-o cum alearg spre cas i m-am lsat mai jos pe scaun.
Nu-mi venea s cred c m ascund ntr-o main, n toiul unei nopii
geroase, ateptnd ca o fat s vin alergnd napoi s-mi spun c
drumul e liber i pot veni s dorm n camera ei. Nu orice fat. Fata.
Grace.
Apru la ua din fa i fcu un gest elaborat. A durat un moment
s-mi dau seama c mi cerea s opresc Broucoul i s intru. Am
fcut asta, prelingndu-m din main ct de repede posibil i
grbindu-m s intru n linite n holul de la intrare; frigul mi muca
fiecare bucat de piele expus. Fr s m lase s respir, Grace m
mpinse, proiectndu-m de-a lungul holului n timp ce nchise ua
de la intrare i se ndrept spre buctrie.
Mi-am uitat rucsacul, anun ea cu voce tare n cealalt camer.

139

La adpostul conversaiei lor, m-am strecurat n dormitorul lui
Grace i am nchis ncet ua. n cas era cu cel puin cincisprezece
grade mai cald, lucru pentru care eram recunosctor. nc mai
simeam cum mi tremur muchii pentru c fusesem afar; senzaia
de ntre pe care o uram.
Frigul m epuizase i nu tiam ct timp va sta Grace cu prinii ei,
aa c m-am urcat n pat fr s aprind lumina. Am stat acolo, la
lumina slab a lunii, sprijinit de perne i mi-am frecat degetele de la
picioare, ca s le nclzesc n timp ce ascultam vocea ndeprtat a
lui Grace la captul holului. Ea i cu mama ei discutau amiabil
despre comedia romantic ce tocmai fusese la televizor. Observasem
deja c Grace i prinii ei nu aveau nicio problem s discute despre
lucruri neimportante. Preau s aib capacitatea nelimitat de a rde
n mod plcut de lucruri stupide, dar niciodat nu-i auzisem vorbind
despre ceva important.
Pentru mine era foarte ciudat, venind din mediul haitei. De cnd
Beck m luase sub aripa lui, fusesem nconjurat de o familie, uneori
chiar sufocant, i Beck mi druise ntotdeauna atenia lui complet
atunci cnd o dorisem. Luasem asta ca pe ceva de la sine neles, dar
acum m simeam rsfat.
Stteam pe pat cnd clana uii s-a rsucit ncet. Am ngheat,
absolut nemicat, i apoi am expirat cnd am recunoscut sunetul
respiraiei lui Grace. nchise ua n spatele ei i se ntoarse spre
fereastr.
I-am vzut dinii n lumina slab.
Eti aici? opti ea.
Unde sunt prinii ti? Nu vin aici s m mpute?
Grace tcu. n ntuneric, fr s-o aud, era invizibil pentru mine.
Eram pe punctul de a spune ceva, ca s nltur tcerea
stnjenitoare, cnd ea zise:
Nu, sunt sus. Mama l pune pe tata s fac pe modelul pentru
ea. Aa c poi s te duci s te speli pe dini i alte chestii. Dac te
grbeti. Doar cnt cu o voce ascuit ca s cread c sunt eu.

140

Vocea i se nspri cnd spuse cuvntul tata, dei nu-mi puteam
imagina de ce.
O voce afon, am corectat-o eu.
Grace trecu pe lng mine n drumul spre comod, plesnindu-m
peste fund.
Hai, du-te!
Mi-am lsat pantofii n camer i am lipit uor pe hol ctre baia
de la parter. Nu avea dect un du n care stteai n picioare, pentru
care am fost profund recunosctor, i, oricum, Grace trsese
perdeaua ca s nu trebuiasc s m uit la el.
M-am splat pe dini cu periua ei. Apoi, am rmas acolo, un
adolescent lungan ntr-un tricou verde, mult prea mare, mprumutat
de la tatl ei, uitndu-m n oglind la claia mea de pr i la ochii
galbeni. Ce faci, Sam?
Am nchis ochii, de parc, dac mi ascundeam pupilele, att de
lupeti chiar i n postura de om, puteam s schimb cine sunt.
Ventilatorul de la sistemul de nclzire central bzi, trimind
vibraii prin tlpile mele goale, amintindu-mi c e singurul lucru
care m menine sub form uman. Noile nopi de octombrie erau
deja suficient de reci ca s-mi smulg pielea de pe mine, iar luna
viitoare i zilele vor fi la fel. Ce urma s fac, s m ascund toat iarna
n casa lui Grace, temndu-m de orice dr de curent?
Am deschis din nou ochii, privindu-i n oglind pn cnd forma
i culoarea lor n-au mai nsemnat nimic. M-am ntrebat ce vedea
Grace la mine, ce o fascina. Ce sunt eu fr pielea de lup? Un biat
att de plin de cuvinte, c se scurgeau din mine.
Chiar acum, fiecare expresie, fiecare vers pe care l aveam n cap
se termina cu acelai cuvnt: dragoste.
Trebuia s i spun lui Grace c acesta era ultimul meu an.
Am verificat holul s nu fie prinii ei acolo i m-am strecurat
napoi n dormitor, unde Grace era deja n pat, o umfltur lung i
moale sub pturi. Pentru un moment, am dat fru liber imaginaiei
cu privire la hainele cu care era mbrcat. Mi-am amintit vag ceva

141

de cnd eram lup: Grace dndu-se jos din pat ntr-o diminea de
primvar, mbrcat doar cu un tricou llu, cu picioarele lungi la
vedere n timp ce le scotea de sub cuverturi. Era att de sexy, c m
durea.
M-am simit imediat jenat c fantazam. M-am plimbat pe lng
pat cteva minute, gndindu-m la duuri reci i coarde de chitar i
orice nu era Grace.
Hei, opti ea, cu vocea confuz de parc ar fi adormit deja. Ce
faci?
t, am spus, cu obrajii n flcri. Scuze c te-am trezit. M
gndeam doar.
Rspunsul ei a fost ntrerupt de un cscat.
Nu te mai gndi atunci.
M-am urcat n pat, dar am rmas la marginea saltelei. Ceva din
seara aceasta m schimbase faptul c Grace m vzuse n cel mai
ru moment al meu, nemicat n cad, gata s renun. n seara asta,
patul prea prea mic ca s fug de mirosul ei, de sunetul somnoros al
vocii ei, de cldura corpului ei. Am ndesat discret un teanc de pturi
ntre noi i mi-am pus capul pe pern, forndu-mi ndoielile s
dispar i s m lase s dorm.
Grace se ntinse i ncepu s i treac degetele prin prul meu.
Am nchis ochii i am lsat-o sa m nnebuneasc. Ea mi traseaz
contururi pe chip / Aceste linii creeaz forme care nu pot nlocui /
Versiunea mea pe care o ascund adnc / atunci cnd stau ntins lng
tine, ntins lng tine, ntins lng tine.
mi place prul tu, spuse ea.
N-am rspuns. M gndeam la o melodie potrivit cu versurile
din mintea mea.
mi pare ru pentru ce s-a ntmplat n seara asta, opti ea.
N-am vrut s te forez n niciun fel.
Am oftat n timp ce degetele i se curbau pe urechile i pe gtul
meu.
Se ntmpl totul att de repede. Vreau s am vrut s spun

142

s m iubeti, dar n-am fcut-o fiindc prea o presupunere fii
cu mine. Am vrut-o ntotdeauna. Doar c nu m-am gndit niciodat
c s-ar putea ntmpla cu adevrat. Suna prea serios, aa c am
adugat: La urma urmei, sunt doar o creatur mitologic. N-ar
trebui s exist.
Grace rse ncet, doar pentru mine.
Prostuule. Pentru mine eti foarte real.
i tu, am optit.
Urm o pauz lung n ntuneric.
mi doresc s m fi transformat i eu, zise ea n cele din urm,
ncet de tot. Am deschis ochii, dorindu-mi s vad cum arta faa ei
cnd a spus asta. Era mai sugestiv dect orice alt expresie pe care o
vzusem vreodat pe faa ei: incredibil de trist, colurile gurii lsate
n jos de dorin.
M-am ntins dup ea i i-am cuprins obrazul cu palma.
Nu, nu vrei asta, Grace. Nu, nu vrei.
Ea scutur capul n pern.
M simt aa de nefericit cnd aud urletele. M-am simit
groaznic cnd ai disprut pe durata verii.
O, ngerul meu, te-a lua cu mine dac a putea, am zis i am
fost i eu surprins de cuvntul nger care mi-a ieit din gur i c
prea att de potrivit pentru ea. Mi-am trecut mna prin prul ei,
mpletindu-mi degetele n uviele de pr. Dar nu vrei asta. Pierd tot
mai mult din mine cu fiecare an.
Vocea lui Grace era ciudat.
Spune-mi ce se ntmpl la sfrit.
A durat un moment s mi dau seama la ce se referea.
A, sfritul.
Existau o mic de modaliti de a-i zice, o mie de modaliti de a
nfrumusea povestea. Grace n-ar crede versiunea optimist pe care
mi-o spusese Beck la nceput, aa c i-am spus adevrul.
Devin eu devin om tot mai trziu, n fiecare primvar, n
fiecare an. i, ntr-un an, bnuiesc c pur i simplu nu m voi mai

143

schimba. Am vzut cum se ntmpl la lupii mai btrni. ntr-un an,
nu mai devin oameni i apoi< sunt doar lupi. i triesc un pic mai
mult dect lupii obinuii. Dar oricum cincisprezece ani, cel mult.
Cum poi s vorbeti aa despre moartea ta?
Am privit-o, iar ochii i sclipeau n lumina difuz.
Cum altfel s vorbesc despre asta?
Cu regret.
Sunt plin de regrete n fiecare zi.
Grace tcu, dar am simit c proceseaz ce i spusesem, arhivnd
totul cu pragmatism n mintea ei.
Erai lup cnd ai fost mpucat.
Voiam s mi aps degetele pe buzele ei, s i mping napoi n
gur cuvintele pe care le rostea. Era prea devreme. Nu voiam s-o
spun nc.
Dar Grace continu cu vocea sczut.
Ai lipsit n lunile caniculare ale acestui an. Nu era aa frig cnd
ai fost mpucat. Era rece, dar nu frig ca iarna. Dar erai lup. Cnd ai
fost om anul acesta?
Am optit:
Nu-mi amintesc.
i dac n-ai fi fost mpucat? Cnd ai fi devenit din nou tu?
Am nchis ochii.
Nu tiu, Grace. Era momentul perfect s i spun. Acesta e
ultimul meu an. Dar n-am putut s-o fac. Nu nc. Mai voiam nc
un minut, o or, o noapte n care s m prefac c acesta nu era
sfritul.
Grace trase n piept o gur de aer tremurnd, i ceva n felul n
care a fcut-o m-a convins c undeva, la un nivel ascuns, tia. tiuse
mereu.
Nu plngea, dar am crezut c ar putea.
Grace i puse din nou degetele n prul meu, iar degetele mele
erau ntr-al ei. Braele noastre dezgolite se lipeau unul de altul
ntr-un amestec rcoros de piele. Fiecare atingere mrunt de braul

144

meu strnea o scnteie minuscul din mirosul ei, un amestec ispititor
de spun floral, transpiraie vag i dorin.
M-am ntrebat dac tia ct de transparent o fcea mirosul ei,
cum mi spunea ce simte cnd ea n-o rostea cu voce tare.
Desigur, o vzusem i pe ea adulmecnd aerul la fel de des ca
mine. Sigur, tia c m nnebunete acum, c fiecare atingere a pielii
ei de a mea strnea scntei.
Fiecare atingere mpingea tot mai departe realitatea iernii care se
apropia.
Confirmnd teoria mea, Grace se apropie i mai mult, dnd la o
parte cu picioarele pturile dintre noi i lipindu-i gura de a mea.
Am lsat-o s mi desfac buzele i am oftat, gustndu-i rsuflarea.
I-am ascultat icnetul aproape tcut cnd mi-am nfurat braele n
jurul ei. Fiecare sim al meu mi optea iari i iari s m apropii
de ea, tot mai mult, ct de mult puteam. Ea i mpleti picioarele
goale cu ale mele i ne-am srutat pn nu am mai avut aer i ne-am
apropiat pn cnd urlete ndeprtate de-afar m-au trezit la
realitate.
Grace a scos un sunet delicat de dezamgire cnd mi-am desfcut
picioarele dintr-ale ei, dei corpul m durea, pentru c voiam mai
mult. Mi-am schimbat poziia, aa c acum stteam pe spate lng
ea, cu degetele nc prinse n prul ei. Am ascultat lupii urlnd afar,
cei care nu se transformaser. Sau cei care nu se vor transforma
niciodat. i ne-am apropiat capetele unul de altul, ca s nu mai
auzim nimic dect goana inimilor noastre.


145


Douzeci i opt
Grace
9 C

Luni, coala mi prea o planet strin. A durat o vreme, timp n
care am stat la volanul mainii, privindu-i pe elevi aglomernd
trotuarele, i mainile nconjurnd parcarea, i autobuzele
aliniindu-se ordonat la locul lor, ca s mi dau seama c coala nu se
schimbase. Eu m schimbasem.
Trebuie s te duci la coal, spuse Sam i, dac nu l-a fi
cunoscut, nu a fi sesizat tonalitatea ntrebtoare i plin de
speran. M-am ntrebat unde se va duce ct eu voi fi la ore.
tiu, am rspuns, ncruntndu-m la puloverele i earfele
multicolore care intrau n coal, semn al apropierii iernii. Mi se pare
doar c< Mi se prea c totul era irelevant, deconectat de viaa mea.
Mi-era greu s mi amintesc de ce era important s stai n clas cu un
teanc de notie care vor deveni inutile anul viitor.
Lng mine, Sam tresri de surpriz cnd se deschise portiera din
partea oferului. Rachel se urc n main cu rucsacul n mn,
mpingndu-m pe banchet, ca s i fac loc.
Trnti portiera i oft profund. Maina prea foarte plin cu
Rachel n ea.
Ce camionet drgu. Se aplec i l privi pe Sam. Ooo, un
biat. Salut, biatule! Grace, sunt att de agitat. Cafea! Eti suprat
pe mine?
M-am lsat pe spate, surprins, clipind.
Nu?
Bun! Pentru c nu m-ai sunat de o venicie i am crezut c ori ai

146

murit, ori eti suprat pe mine. i, evident, nu eti moart, aa c
m-am gndit c eti suprat. Btu darabana cu degetele pe volan.
Dar eti furioas pe Olivia, nu?
Da, am spus, dei nu eram sigur c mai era adevrat. mi
aminteam de ce ne certaserm, dar nu-mi aminteam de ce fusese att
de important. Nu. Nu cred. A fost o prostie.
Da, aa am crezut i eu, spuse Rachel. Se aplec i i puse
brbia pe volan, ca s se uite la Sam. Deci, biatule, de ce eti n
maina lui Grace?
Am zmbit fr s vreau. tiam c ceea ce era Sam trebuia s fie
un secret, dar Sam nsui nu trebuia s fie secret, nu? Brusc, m-a
cuprins dorina ca Rachel s fie de acord cu el.
Da, biatule, am spus, lungindu-mi gtul, ca s-l vd pe Sam
lng mine. Pe chip, avea o expresie pe jumtate amuzat, pe
jumtate nesigur. De ce eti n maina mea?
Sunt aici din interes vizual, spuse Sam.
Uau, replic Rachel. Pe termen lung sau pe termen scurt?
Pentru ct timp sunt interesant. i ngrop faa n umrul meu
pentru un moment ntr-un gest tcut de afeciune. Am ncercat s nu
zmbesc ca o idioat.
A, deci aa st treaba? Ei bine, atunci, eu sunt Rachel i sunt
agitat, i sunt cea mai bun prieten a lui Grace, zise ea i i ntinse
mna. Purta nite mnui multicolore, fr degete, care i se
ntindeau pn la coate. Sam i scutur mna.
Sam.
mi pare bine s te cunosc, Sam. nvei aici? Cnd el ddu din
cap c nu, Rachel m lu de mn i spuse. Mda, nici nu credeam
asta. Ei bine, atunci, o s-o fur pe aceast domnioar drgu de aici
i o s-o duc la ore, pentru c o s ntrziem i am o mulime de
lucruri de discutat cu ea, i a pierdut attea chestii ciudate legate de
lupi, pentru c nu vorbete cu cealalt cea mai bun prieten a ei.
Aa c nelegi c trebuie s plecm. A spune c, n mod normal, nu
sunt att de agitat, dar sunt. Hai s mergem, Grace!

147

Eu i Sam am schimbat o privire, a lui ngrijorat, i apoi Rachel a
deschis ua i m-a tras afar. Sam s-a strecurat la volan. Pentru o
secund, am crezut c o s m srute de rmas-bun, dar, n schimb, a
privit nspre Rachel nainte s i pun pentru o clip degetele pe
mna mea. Avea obrajii mbujorai.
Rachel n-a zis nimic, dar a zmbit trengrete nainte s m trag
spre coal. M scutur de bra.
Deci de asta n-ai sunat, nu? Biatul e superdrgu. Ce-i cu el,
nva acas?
Cnd am intrat pe uile colii, am privit peste umr nspre Bronco.
L-am vzut pe Sam fluturnd din mn nainte s ias cu maina din
parcare.
Da, pentru ambele ntrebri, am spus. Vorbim despre asta mai
trziu. Ce se petrece cu lupii?
Rachel i ncleta dramatic braele n jurul umerilor mei.
Olivia a vzut unul. Se afla pe veranda lor din fa i erau urme
de gheare, Grace. Pe u. nfricotor.
M-am oprit n mijlocul holului; elevii din spatele nostru au scos
zgomote iritate i ne-au ocolit. Am zis:
Stai. Acas la Olivia?
Nu, la maic-ta. Rachel scutur din cap i i scoase mnuile
multicolore. Da, acas la Olivia. Dac ai nceta s v mai certai, i-ar
spune chiar ea. i, oricum, de ce suntei certate? M doare s vd c
puiorii mei nu se joac frumos ntre ei.
i-am spus, nite prostii. Voiam s tac din gur, ca s pot s
m gndesc la lupul de acas de la Olivia. Oare era tot Jack? De ce
acas la Olivia?
Ei bine, voi dou trebuie s v mpcai, pentru c vreau s
venii amndou cu mine n excursia de Crciun. i nu e aa departe,
s tii. Adic, nu chiar, odat ce ncepi s planifici chestii. Haide,
Grace, zi da! se jelui Rachel.
Poate.
Nu m deranja neaprat lupul aprut acas la Olivia, ci partea cu

148

urmele de gheare. Trebuia s vorbesc cu Olivia i s aflu ct era real
i ct era pasiunea lui Rachel pentru o poveste bun.
E din cauza biatului, nu? Poate s vin i el! Nu-mi pas!
spuse Rachel.
Holul se golea ncetul cu ncetul; deasupra noastr a zornit
soneria.
Vorbim mai trziu! am zis i m-am grbit cu Rachel la prima
or. M-am aezat la locul meu obinuit i am nceput s mi
frunzresc temele.
Trebuie s vorbim.
Am tresrit la auzul unei voci complet diferite: cea a lui Isabel
Culpeper. i trase tocurile imense de plut sub cealalt banc i se
aplec nspre mine, un chip ncadrat de prul cu uvie blonde, care
i cdea n bucle perfecte, strlucitoare.
Suntem oarecum la or acum, Isabel, am spus, gesticulnd
ctre anunurile de diminea nregistrate pe caset i difuzate la
televizorul din faa clasei. Profesoara era deja aplecat peste catedr.
Nu era atent la noi, dar eu nu eram ncntat s port o conversaie
cu Isabel. n cel mai bun caz, avea nevoie de ajutor cu temele sau
ceva. Aveam reputaia c sunt bun la matematic, aa c era
oarecum posibil.
n cel mai ru caz, voia s discutm despre Jack.
Sam spusese c singura regul pe care o are haita e c nu vorbesc
despre vrcolaci cu oamenii normali. Eu nu voiam s ncalc regula
asta.
Faa lui Isabel era bosumflat ntr-un mod drgla, dar n ochi
i-am vzut furtuni capabile s distrug mici stulee. Privi spre
partea din fa a clasei i se aplec mai aproape de mine. I-am simit
parfumul: trandafiri i var n iarna din Minnesota.
Dureaz doar o secund.
Am privit spre Rachel, care se ncrunta la Isabel. Chiar nu voiam
s vorbesc cu Isabel. Nu tiam prea multe despre ea, dar tiam c e o
brfitoare periculoas, care putea foarte uor s mi reduc poziia

149

din coal la a fi inta rutilor de la cantin. Nu ncercam eu s fiu
prea popular, ns mi aminteam ce se ntmplase cu ultima fat
care o clcase pe btturi pe Isabel. nc mai ncerca s scape de un
zvon ncurcat ce implica striptease i echipa de fotbal.
De ce?
n particular, uier Isabel. Vizavi.
Am dat ochii peste cap n timp ce mi mpingeam pupitrul i m
strecuram n vrful picioarelor prin spatele clasei. Rachel mi-a trimis
o privire scurt, mhnit. Sunt sigur c i cu aveam una similar pe
chip.
Dou secunde. Att, i-am spus lui Isabel n timp ce m
mpingea ntr-o clas goal. Avizierul de plut de pe zidul opus era
acoperit cu desene anatomice; cineva prinsese cu piuneze un slip
peste una dintre ilustraii.
Mda. M rog.
nchise ua n spatele nostru i m privi de parc eram pe punctul
a m apuca de cntat sau aa ceva. Nu tiam ce atepta de la mine.
Am ncruciat braele.
OK. Ce vrei?
Credeam c sunt pregtit pentru asta, dar cnd a spus: Fratele
meu, Jack, inima mi-o lu la goan.
N-am zis nimic.
L-am vzut n timp ce alergam de diminea.
Am nghiit n sec.
Fratele tu.
Isabel art spre mine cu o unghie perfect, mai strlucitoare
dect capota mainii mele. Buclele ei se cltinar.
O, nu-mi arunca privirea aia. Am vorbit cu el. Nu e mort.
M-am luptat scurt cu imaginea lui Isabel alergnd. Nu puteam
concepe aa ceva. Poate voia s spun c fugea de chihuahua ei.
Hm.
Isabel insist.
Ceva e n neregul cu el. i nu spune c pentru c e mort. Nu

150

e.
Din cauza personalitii fermectoare a lui Isabel i poate a
faptului c tiam c Jack triete nu reueam s empatizez cu ea.
Am spus:
Isabel, mi se pare c nu ai nevoie de mine ca s pori
conversaia asta. Te descurci foarte bine i singur.
Taci din gur, zise Isabel, ceea ce mi susinea teoria. Eram pe
punctul de a-i spune asta cnd m-au lsat masc urmtoarele ei
cuvinte: Cnd l-am vzut pe Jack, mi-a zis c n-a murit cu adevrat.
Apoi a nceput< s tremure< i a spus c trebuie s plece imediat.
Cnd am ncercat s l ntreb ce e n neregul cu el, a zis c tu tii.
Am rostit cu o voce un pic cam strangulat.
Eu?
Dar mi-am amintit ochii lui implorndu-m n timp ce sttea
intuit sub lupoaic. Ajut-m. M recunoscuse.
Ei bine, nu e chiar ocant, nu? Toat lumea tie c tu i Olivia
Marx suntei nebune cu lupii ia i clar asta are ceva de-a face cu ei.
Deci ce se ntmpl, Grace?
Nu-mi plcea felul n care pusese ntrebarea de parc tia
rspunsul deja. Sngele mi s-a strns n urechi; eram implicat pn
peste cap.
Uite ce e. Eti suprat, neleg asta. Dar, pe bune, cere ajutor.
Nu ne amesteca pe mine i pe Olivia n povestea asta. Nu tiu ce ai
vzut, dar nu era Jack.
Minciuna mi-a lsat un gust amar n gur. nelegeam motivul
discreiei haitei, dar Jack era fratele lui Isabel. Nu avea dreptul s
tie?
Nu am vedenii, s-a rstit Isabel cnd am deschis ua. O s l
gsesc din nou. i o s aflu care e rolul tu n toate astea.
Nu am niciun rol. Pur i simplu, mi plac lupii. Acum, trebuie
s m duc la or.
Isabel rmase n prag, privindu-m plecnd, i m-am ntrebat ce
crezuse ea de la bun nceput c o s-i spun.

151

Prea aproape disperat sau poate doar juca teatru.
n orice caz, am zis:
Isabel, pur i simplu, cere ajutor.
Ea i-a ncruciat braele.
Asta credeam c fac.
1



1
Joc de cuvinte; n limba englez, expresia get help nseamn att a cere ajutor
psihiatric, ct i a cere ajutor obinuit. (n. tr.)

152


Douzeci i nou
Sam

n vreme ce Grace era la coal, am petrecut o vreme n parcare,
gndindu-m la ntlnirea cu agitata Rachel i ntrebndu-m la ce
se referise cnd spusese chestii legate de lupi. M-am ntrebat dac s
l vnez pe Jack, dar voiam s aud ce a aflat Grace la coal nainte s
plec dup cai verzi pe perei.
Fr Grace i fr hait, nu tiam cum s mi ocup timpul. M
simeam precum cineva care ateapt autobuzul o or ntreag nu
suficient ca s faci ceva important, dar o perioad prea lung ca s
stai i s atepi pur i simplu.
Muctura subtil a frigului din vntul domol mi spunea c nu
puteam s mai amn s m urc n autobuzul meu.
n cele din urm, am ndreptat maina ctre oficiul potal. Aveam
cheia de la csua potal a lui Beck, dar, de fapt, voiam s invoc
nite amintiri i s pretind c a putea da peste el acolo.
Mi-am amintit ziua n care Beck m adusese aici ca s ridice crile
pentru coal chiar i acum, mi aminteam c fusese ntr-o mari,
pentru c, pe atunci, marea era ziua mea preferat. Nu-mi amintesc
de ce ceva la felul n care m arat lng a pare foarte prietenos.
ntotdeauna, mi plcea s merg la pot cu Beck; era o peter a
comorilor cu rnduri i rnduri de cutiue ncuiate, ascunznd
secrete i surprize doar pentru cei care aveau cheia potrivit.
mi amintesc conversaia cu o claritate ciudat, pn la expresia
de pe chipul lui Beck.
Sam. Hai, biete.
Ce-i acolo?

153

Beck se mpingea ineficient cu spatele n ua de sticl, incomodat
de cutia uria.
Creierul tu.
Am deja un creier.
Dac ai fi avut, mi-ai fi deschis ua.
I-am aruncat o privire lung i urt i l-am lsat s se mai
mping nc o dat n u, nainte s m strecor pe sub braele lui i
s i-o deschid.
Deci, ce ai acolo?
Manuale. O s te educm corespunztor, ca s nu creti mare i
s fii un prostnac.
mi amintesc c eram intrigat de ideea de coal-ntr-o-cutie,
mai-adugai-ap-i-Sam.
Restul haitei a fost la fel de intrigat. Eram primul din hait care
fusese mucat nainte s termine coala, aa c ineditul educaiei
mele era fascinant pentru ceilali. Timp de cteva veri la rnd, au
fcut cu rndul, ca s mi predea din manualele frumoase i noi,
mirosind a cerneal. mi umpleau creierul toat ziua: Ulrik la
matematic, Beck la istorie, Paul la vocabular i, mai trziu, la tiine.
Strigau ntrebri de test ctre mine peste masa la care luam cina,
inventau cntece pentru domniile preedinilor mori i
transformaser unul dintre pereii sufrageriei ntr-o tabl enorm pe
care erau scrise mereu cuvintele zilei i glume porcoase pe care nu
recunotea nimeni c le-a scris.
Cnd am terminat cu prima cutie de cri, Beck le-a mpachetat,
iar alt cutie i-a luat locul. Cnd nu studiam la coala-mea-din-cutie,
intram pe internet pentru alt tip de educaie. Cutam poze cu
montri de la circ i sinonime ale expresiei contact sexual i
rspunsuri la ntrebarea de ce m durea inima de dor cnd m uitam
seara la stele.
Cu a treia cutie de cri a venit un nou membru al haitei: Shelby, o
fat bronzat, slbu, acoperit de vnti i prbuindu-se sub
greutatea unui puternic accent sudist. mi amintesc c Beck i

154

spusese lui Paul:
Nu am putut s-o las acolo. Doamne! Paul, tu n-ai vzut de
unde vine. N-ai vzut ce i fceau.
Mi-a prut ru pentru Shelby care s-a fcut inaccesibil celorlali.
Eu fusesem singurul care reuise s pluteasc ntr-o barc de salvare
ctre insula care era Shelby, scond cuvinte de la ea i uneori un
zmbet. Era un animal ciudat, fragil, care ar fi fcut orice ca s i
recapete controlul asupra vieii ei. Fura lucruri de la Beck doar ca el
s ntrebe unde sunt, se juca mai mereu cu termostatul ca s-l
priveasc pe Paul ridicndu-se de pe canapea pentru a-l repara, mi
ascundea crile ca s vorbesc cu ea, n loc s citesc. Dar noi toi eram
dereglai n casa aia, nu? La urma urmei, eu eram putiul care nu
suporta s se uite n baie.
Beck adusese de la pot o alt cutie de cri pentru Shelby, dar
pentru ea nu aveau aceeai nsemntate. Le ls s se acopere cu praf
i cut pe net detalii despre comportamentul lupilor.
Acum, aici, n oficiul potal, m-am oprit n faa csuei potale a
lui Beck, numrul 730. Am atins vopseaua jupuit de pe numere;
treiul era decojit aproape de tot i aa fusese de cnd veneam eu aici.
Am introdus cheia n broasc, dar n-am rsucit-o. Era att de greit
s mi doresc asta att de mult? O viaa obinuit, cu ani obinuii,
alturi de Grace, cteva decenii de ntors cheile n cutii potale i
lenevit n pat, i mpodobit brazi de Crciun iarna?
i m-am gndit din nou la Shelby i amintirile m-au mucat, la fel
de reci ca frigul, alturi de amintirile cu Grace. Shelby crezuse
ntotdeauna c ataamentul meu fa de viaa uman este ridicol.
nc mi mai aminteam cea mai cumplit ceart pe care am avut-o.
Nu prima, nici ultima, dar cea mai dur. Stteam ntins pe patul
meu, citind un exemplar din Yeats pe care mi-l cumprase Ulrik, iar
Shelby srise pe saltea i clcase pe paginile crii, ifonndu-le sub
talpa goal.
Hai s asculi urletele pe care le-am gsit pe net, a spus ea.
Citesc.

155

Ce vreau eu s-i art e mai important, a zis Shelby, tronnd
deasupra mea, ifonnd i ndoind paginile crii cu degetele de la
picioare. De ce te oboseti s citeti chestiile alea? Art nspre
teancul de manuale de pe biroul de lng patul meu. Nu asta o s fii
cnd o s creti mare. Nu o s fii un brbat. O s fii un lup, aa c
trebuie s nvei chestii lupeti.
Taci din gur, i-am spus.
Ei bine, e adevrat. Nu o s fii Sam. Toate crile alea sunt o
pierdere de vreme. Tu o s fii masculul-alfa. Am citit despre asta. Iar
eu o s fiu perechea ta, femela-alfa. Chipul i era ncntat, mbujorat.
Shelby nu-i dorea nimic altceva dect s lase trecutul n urm.
I-am smuls volumul de Yeats de sub talp i am netezit pagina.
O s fiu Sam. Nu o s ncetez niciodat s fiu Sam.
N-o s fii! Vocea lui Shelby se auzea tot mai tare. Sri de pe pat
i mi lovi teancul de cri; mii de cuvinte se izbir de podea. Asta e o
prefctorie! N-o s avem nume, o s fim doar lupi!
Am strigat la ea:
Taci din gur! nc mai pot fi Sam cnd sunt lup.
Beck a nvlit n camer atunci, privind scena n modul lui tcut:
crile mele, viaa mea, visurile mele mprtiate sub picioarele lui
Shelby, i eu, pe pat, strngnd mototolitul volum de Yeats cu
ncheieturile albite ale degetelor.
Ce se petrece aici? a ntrebat Beck.
Shelby mpunse un deget spre mine.
Spune-i! Spune-i c n-o s mai fie Sam cnd o s fim lupi. Nu
poate s mai fie Sam. Nici mcar n-o s-i mai tie numele. i eu nu
voi mai fi Shelby. Tremura de furie.
Beck a rostit att de ncet, c abia l-am auzit.
Sam va fi ntotdeauna Sam.
A apucat-o pe Shelby de antebra i a trt-o afar din camer, cu
tlpile alunecndu-i pe crile mele. Chipul i era ocat; Beck fusese
atent s nu o ating deloc de cnd venise. Niciodat nu-l vzusem
att de furios.

156

Niciodat s nu-i spui altceva, Shelby. Sau te duc napoi de
unde ai venit. Te duc napoi.
n hol, Shelby a nceput s ipe i nu s-a oprit pn cnd Beck n-a
trntit ua de la dormitorul ei.
A trecut napoi prin faa camerei mele i s-a oprit n prag. Eu mi
adunam cu grij crile napoi pe birou. Cuvintele din ele mi
tremurau n mini cnd fceam asta.
M-am gndit c Beck va spune ceva, dar pur i simplu a ridicat o
carte de la picioarele lui i a adugat-o teancului nainte s plece.
Mai trziu, i-am auzit pe Ulrik i pe Beck; nu-i ddeau seama c
nu sunt multe locuri din cas n care nu te poate auzi un vrcolac.
Ai fost prea dur cu Shelby, spunea Ulrik. Are dreptate. Ce crezi
c o s fac Sam cu toat nvtura aia minunat, Beck? Nu e ca i
cum el va putea s fac vreodat ce faci tu.
A urmat o pauz lung, i apoi Ulrik a continuat:
Ei, nu cred c eti surprins. Nu trebuie s fii un geniu ca s i
dai seama la ce te gndeai. Dar spune-mi, cum credeai c o s fac
Sam facultatea?
nc o pauz. Beck a rspuns:
coala de var. i cteva cursuri online.
Sigur c da. S zicem c Sam i ia diploma. Ce-o s fac apoi cu
ea? O s fac i dreptul online? i apoi ce fel de avocat va fi? Oamenii
nghit povestea ta cu hibernarea excentric pentru c erai aranjat
cnd ai fost mucat. Sam va trebui s ncerce s obin locuri de
munc unde se ignor dispariiile lui neprogramate din fiecare an.
Cu toat nvtura pe care i-o bagi n cap, va trebui s lucreze la
benzinrii, la fel ca noi ceilali. Asta dac trece de douzeci de ani.
Vrei tu s i spui s renune? Spune-i tu. Eu n-o s-i spun
niciodat asta.
Eu nu-i spun lui s renune. i spun ie s renuni.
Sam nu face nimic din ce nu vrea s fac. Vrea s nvee. E iste.
Beck. O s l faci s fie nefericit. Nu poi s i oferi toate
instrumentele pentru a reui, ca mai apoi s descopere dintr-odat

157

c nu le poate folosi. Shelby are dreptate. Pn la urm, suntem lupi.
Eu pot s i citesc poezie german, i Paul l poate nva despre
participiul trecut i tu poi s l pui s asculte Mozart, dar, pn la
urm, ne ateapt pe toi o noapte lung i rece, i pdurea.
nc o pauz nainte ca Beck s rspund, prnd obosit i alt om.
Las-m n pace, Ulrik, bine? Las-m n pace.
A doua zi, Beck mi-a spus c nu trebuie s mi fac temele dac nu
vreau, apoi a plecat de unul singur cu maina. Am ateptat pn a
plecat i apoi mi-am fcut oricum toate temele.
Acum, mi doream mai mult dect orice ca Beck s fie aici cu
mine. Am nvrtit cheia n broasc, tiind ce voi gsi: o cutie plin cu
plicuri vechi de luni de zile i probabil un aviz s ridice mai multe de
la ghieu.
Dar cnd am deschis cutia, nu erau dect dou scrisori i nite
pliante.
Cineva fusese acolo. Recent.



158


Treizeci
Sam
5 C

Te deranjeaz dac trecem pe la Olivia? ntreb Grace, urcnd
n main i aducnd cu ea un val de aer rece. M-am cutremurat pe
scaunul pasagerului, i ea a nchis repede portiera. mi pare ru. Se
face frig de-a binelea, nu? n orice caz, nu vreau s intru. Doar s
trecem pe acolo cu maina. Rachel a spus c un lup a lsat zgrieturi
pe-acas pe la Olivia. Aa c poate i lum urma de-acolo?
Haide, am spus. I-am luat mna i i-am srutat vrfurile
degetelor nainte s i le pun napoi pe volan.
Buzele lui Grace s-au ridicat uor la atingerea mea, dar n-a zis
nimic n timp ce scotea maina din parcare. I-am privit faa ncordat
de concentrare, cu gura ntr-o linie ferm, i am ateptat s vd dac
e pregtit s-mi spun ce are pe suflet. Fiindc n-a fcut-o, am luat
volumul de Rilke pe care-l adusesem s citesc ct o atept i m-am
lsat pe spate n scaun.
Ce citeti? ntreb Grace dup un lung moment de tcere.
Eram destul de sigur c Grace cea pragmatic nu auzise de Rilke.
Poezie.
Grace oft i privi afar, la cerul alb i mort care prea s apese
drumul din faa noastr.
Nu neleg poezia. Pru s i dea seama c declaraia ei m-ar
putea jigni, aa c adug imediat: Poate c nu citesc ce trebuie.
Probabil nu citeti cum trebuie, am spus. Vzusem teancul de
cri de citit al lui Grace: non-ficiune, cri despre lucruri, nu despre
cum sunt descrise lucrurile. Trebuie s asculi cadena vorbelor, nu

159

doar ce spun ele. Ca la un cntec. Cnd ea se ncrunt, am frunzrit
cartea i m-am apropiat de ca pe banchet, astfel c oldurile noastre
erau lipite unul de altul.
Grace privi n jos, la pagina crii.
Nici mcar nu e n englez!
Unele sunt, am spus eu. Am oftat, amintindu-mi. Ulrik se
folosea de Rilke ca s m nvee germana. i acum o s m folosesc
eu de el ca s te nv poezie.
Clar, o limb strin, spuse Grace.
Clar, am fost cu de acord. Ascult asta. Was soll ich mit meinem
Munde? Mit meiner Nackt? Mit meinem Tag? Ich habe kne Geliebte, kein
Haus, keine Stelle auf der ich lebe.
2

Grace avea o expresie nedumerit pe chip. i mestec buza
ntr-un mod dulce, oarecum frustrat.
Deci ce nseamn?
Nu asta conteaz. Ce conteaz e cum sun. Nu doar ce
nseamn. M-am chinuit s gsesc cuvinte pentru a exprima ce
voiam s spun. Ce mi doream era s i amintesc cum se ndrgostise
de mine atunci cnd eram lup. Fr cuvinte. Vzuse dincolo de
nelesul evident al pielii mele de lup n interiorul meu. Vzuse ceea
ce m face pe mine Sam ntotdeauna.
Citete din nou, spuse Grace.
I-am citit din nou.
Ea btu darabana cu degetele pe volan.
Sun trist, zise ea. Zmbeti nseamn c am dreptate.
Am dat pagina la traducerea n englez.
i atunci ce s fac cu buzele mele? Cu noaptea mea? Cu ziua
mea? Nu am< Bleah. Nu-mi place traducerea asta. O s mi iau

2
Fragment din poezia Poetul de Rainer Maria Rilke: Cu gura-mi ce s fac? / Cu
noaptea mea? Cu ziua mea? / Iubit n-am, nici cas ca s stau, / i nici un loc n
care s triesc (Traducere de Maria Banu, Editura pentru literatur universal,
Bucureti, 1966)

160

mine cealalt ediie din cas. Dar, da, e trist.
Primesc un premiu?
Poate, am spus i mi-am strecurat mna sub una dintre minile
ei, mpletindu-mi degetele cu ale ei. Fr s i ia privirea de la drum,
ea ridic la gur degetele noastre mpletite. mi srut degetul
arttor, apoi l puse ntre dini i l muc uor.
Privi spre mine cu o provocare nerostit n ochi.
Am fost complet copleit. Voiam s i spun s trag pe dreapta
chiar acum, pentru c aveam nevoie s-o srut.
Dar apoi, am vzut un lup.
Grace. Oprete, oprete maina!
Ea i suci capul, ncercnd s vad ce vzusem eu, dar lupul
srise deja peste anul de la marginea drumului i se ndreptase
spre pdurea rar.
Grace, oprete, am spus. E Jack.
Grace aps frna; maina oscil nainte i napoi n timp ce o
ghida spre marginea oselei. N-am ateptat s se opreasc. Am
mpins portiera i m-am mpleticit s ies, iar gleznele mi-au ipat de
durere cnd am atins pmntul ngheat. Am cercetat pdurea din
faa mea. Nori de fum cu un miros ascuit pluteau printre copaci,
amestecndu-se cu norii grei i albi de pe cer; cineva ardea frunze n
partea cealalt a pdurii. Prin perdeaua de fum, am vzut lupul
gri-albstrui ezitnd n pdurea din fa, nesigur dac e urmrit.
Aerul rece mi zgria pielea, i lupul privi peste umr la mine. Ochi
cprui. Jack. Sigur era el.
i apoi a disprut, pur i simplu, srind n perdeaua de fum. Am
srit dup el, traversnd anul de la marginea drumului dintr-un
salt i am alergat peste miritea rece i dur a pdurii uscate de
iarn.
Cnd am srit n pdure, l-am auzit pe Jack fonind n faa mea,
mai interesat s scape dect s rmn ascuns. i simeam mirosul
fricii n timp ce alerga. Fumul era mai dens aici i era greu de tras o
linie ntre unde se termina fumul i unde ncepea cerul prins printre

161

crengile goale de deasupra. Jack era pe jumtate invizibil n faa mea,
fiind pe patru picioare, mai rapid i mai sprinten dect mine, fiind i
insensibil la frig.
Degetele mele aproape amorite m nepau de durere i frigul mi
ciupea pielea de pe gt i mi rsucea stomacul. l pierdeam din
vedere pe lupul din faa mea; brusc, cel din mine pru mult mai
aproape.
Sam! strig Grace. M apuc de spatele cmii, oprindu-m i
i arunc paltonul pe mine. Tueam, icnind dup aer i ncercnd s
nghit lupul care se ridica n mine. i nfur braele n jurul meu n
vreme ce tremuram i spuse: La ce te gndeai? La ce<
Nu a terminat ce avea de spus. M-a tras napoi prin pdure,
mpiedicndu-ne amndoi, eu cu genunchii moi. Am ncetinit, mai
ales cnd am ajuns la an, dar Grace n-a ezitat, m-a apucat de cot i
m-a tras sus, ctre main.
nuntru, mi-am ngropat faa rece n pielea fierbinte a gtului ei
i am lsat-o s i nfoare braele n jurul meu n timp ce
tremuram necontrolat. Eram perfect contient de vrfurile degetelor
mele, de fiecare neptur de durere pulsnd.
Ce fceai? m ntreb Grace, strngndu-m suficient de tare s
m lase fr suflu. Sam, nu poi s faci asta! E frig afar! Ce credeai
c o s faci?
Nu tiu, am spus, cu gura ngropat n gtul ei, strngndu-mi
palmele n pumni ntre noi ca s le nclzesc. Nu tiam. tiam doar c
Jack era o necunoscut i nu tiam ce fel de persoan era, ce fel de
lup era. Nu tiu, am zis din nou.
Sam, nu merit, spuse Grace i i aps cu putere faa pe capul
meu. Dac te-ai fi transformat? Degetele ei erau strnse pe mnecile
cmii mele i vocea i era gtuit. La ce te gndeai?
Nu m gndeam, am rostit cu sinceritate. M-am lsat pe spate,
m nclzisem suficient ca s nu mai tremur. Mi-am apsat palmele
pe radiatorul mainii.
mi pare ru.

162

O vreme nu se auzir dect vibraiile inegale ale motorului n
repaos. Apoi, Grace a spus:
Isabel a vorbit cu mine azi. E sora lui Jack. Fcu o pauz. Mi-a
zis ca a vorbit cu el.
N-am spus nimic, doar mi-am curbat degetele mai strns pe
radiator, de parc a fi putut s nfac fizic cldura.
Dar nu poi s te duci dup el. Se face prea frig i nu merit
riscul. mi promii c nu mai faci aa ceva?
Am lsat privirea n pmnt. Nu m puteam uita la ea cnd
vorbea ca acum.
Ce-i cu Isabel? Spune-mi ce i-a zis.
Nu tiu ce s spun. tie c Jack triete. Crede c lupii au ceva
de-a face cu asta. Crede c eu tiu ceva. Ce-ar trebui s facem?
Mi-am apsat fruntea pe mini.
Nu tiu. A vrea ca Beck s fie aici.
M-am gndit la cele dou plicuri amrte din cutia potal i la
lupul din pdure, i la vrfurile degetelor mele care nc m mai
furnicau.
Sperana m durea mai mult dect frigul.
Poate c nu pe Jack ar fi trebuit s l caut.


163


Treizeci i unu
Sam
11 C

Odat ce mi-am permis s cred c Beck ar putea fi nc om, ideea a
pus stpnire pe mine. Dormeam prost, evalund n minte toate
modalitile prin care a fi putut s i dau de urm. Aveam i
ndoieli, desigur oricare alt membru al haitei ar fi putut s cumpere
laptele sau s ridice corespondena dar nu m puteam abine.
Sperana m cuprinsese cu totul. A doua zi diminea, la micul
dejun, am plvrgit cu Grace despre tema ei la aritmetic tem
care nu avea niciun sens pentru mine i despre Rachel, prietena ei
bogat i agitat, i despre estoase, dac au dini sau nu, dar, de
fapt, m gndeam numai la Beck.
Dup ce am lsat-o pe Grace la coal, am ncercat pentru un scurt
moment s pretind c nu m ndrept direct spre casa lui Beck.
Nu era acolo. tiam asta deja.
Dar nu strica s mai verific o dat.
Pe drum ncolo, m-am tot gndit la ce spusese Grace cu o sear n
urm despre electricitate i laptele din frigider. Poate, poate Beck va
fi acolo i m va elibera de responsabilitatea fa de Jack i va
elimina greutatea insuportabil de a fi singurul rmas. Chiar i dac
locuina va fi tot goal, mi voi putea lua mai multe haine i cellalt
exemplar din Rilke i voi putea merge prin camere, adulmecnd
amintirile familiei mele.
Mi-am amintit de acum trei ani, cnd eram mai muli n floarea
vrstei i eram capabili s ne ntoarcem la forma noastr adevrat,
uman, la prima adiere de primvar. Casa era plin atunci Paul,

164

Shelby, Ulrik, Beck, Derek i pn i nebunul de Salem erau oameni
n acelai timp. Faptul c navigam mpreun prin nebunie ne fcea
pe toi mai sntoi la cap.
Am ncetinit cnd am virat pe aleea lui Beck, i inima mi-a srit
din piept cnd am vzut un automobil trgnd n faa casei i apoi
am fost dezamgit vznd c era un Tahoe
3
necunoscut. Farurile
strluceau tern n lumina cenuie a zilei i am cobort fereastra, ca s
ncerc s prind mirosul oferului. nainte s adulmec ceva, am auzit
portiera din partea oferului deschizndu-se i nchizndu-se pe
partea cealalt a SUV-ului. Apoi, vntul mi-a adus mirosul oferului
drept n nri, un miros curat i vag afumat.
Beck. Am parcat Broncoul pe marginea drumului i am srit jos
din el, rnjind cnd l-am vzut ocolind SUV-ul. Ochii i se fcur
mari un moment i apoi a rnjit i el, o expresie pe care faa lui cu
riduri de expresie o adopta uor.
Sam!
Vocea lui Beck coninea ceva ciudat surprindere, cred. Rnjetul i
se lrgi.
Sam, slav Domului. Vino aici!
M mbri i m btu pe spate n modul acela intim care lui i
reuea fr s par deplasat. Probabil i se trgea de la faptul c era
avocat; tia cum s-i perieze pe oameni. Nu m-am putut abine s nu
observ c era mai plin n talie; nu de la grsime. Nu tiu cte cmi
purta pe sub cma ca s menin suficient cldur pentru a
rmne om, dar am vzut gulerele neasortate a cel puin dou.
Pe unde ai fost?
Eu<
Eram pe punctul de a-i spune pe scurt toat povestea cum am
fost mpucat, am cunoscut-o pe Grace, l-am vzut pe Jack dar n-am
fcut-o. Nu tiu de ce nu i-am spus. Cu siguran, nu era din cauza

3
Chevrolet Tahoe - SUV utilitar de mari dimensiuni (n. tr.)

165

lui Beck, care m privea sincer cu ochii lui albatri inteni. Era
altceva, un miros ciudat, vag, dar familiar, care mi fcea muchii s
se ncordeze i mi lipea limba de cerul gurii. Nu aa trebuia s fie.
Nu trebuia s m simt aa. Am rspuns mai precaut dect am
intenionat.
Am fost prin preajm. Nu aici. Nici tu n-ai fost aici, am
observat.
Nu, recunoscu Beck. Se ndrept spre spatele mainii. Am
observat c aceasta era murdar de un strat gros de noroi. Noroi care
mirosea a alt loc, ndesat n scobiturile roilor i mprtiat pe aripi.
Eu i Salem am fost n Canada.
Deci de aceea nu-l vzusem recent pe Salem. Salem fusese
ntotdeauna problematic: nu era n toate minile ca om, aa c nu era
n toate minile nici ca lup. Eram destul de sigur c el o trsese pe
Grace din leagn. Cum reuise Beck s suporte o cltorie cu maina
cu el era peste puterile mele de nelegere. De ce fcuse Beck o
cltorie cu maina cu el era un lucru care m nedumerea i mai tare.
Miroi a spital. Beck i ngust ochii ctre mine. i ari ca
naiba.
Mersi, am zis. Deci, pn la urm, trebuia s i spun. Chiar nu
crezusem c se mai simea mirosul de spital dup o sptmn, dar
nasul ncreit al lui Beck mi dovedea altceva. Am fost mpucat.
Beck i acoperi gura cu degetele i vorbi printre ele.
Doamne. Unde? Nicieri unde s m fac s roesc, sper.
Am artat nspre gt.
Nici pe departe att de interesant.
Totul e OK acum?
ntrebarea se referea la lupi. Dac aflase cineva de noi. Exist o
fat. E uimitoare. tie, dar totul e OK. Am ncercat cuvintele n cap,
dar nu am gsit niciun mod de a le verbaliza corect. Mi-l aminteam
pe Beck spunndu-mi c nu putem avea ncredere n nimeni n afar
de noi nine. Aa c am ridicat din umeri.
Ct de OK poate fi.

166

i apoi am simit c m ia cu lein. Beck avea s simt mirosul lui
Grace n cas.
Doamne, Sam, spuse Beck. De ce nu m-ai sunat pe mobil? Cnd
ai fost mpucat?
Nu am numrul tu. De la telefonul de anul sta. n fiecare an,
ne luam telefoane noi, din moment ce nu le foloseam pe timpul
iernii.
nc o privire care nu mi-a plcut. Compasiune. Nu, mil. M-am
prefcut c nu vd.
Beck se scotoci prin buzunar i scoase un telefon mobil.
Uite, ia-l pe sta. E al lui Salem. Dar nu-i mai trebuie de-acum.
Latr o dat pentru da, de dou ori pentru nu?
Beck rnji.
Exact. Oricum, are numrul meu n memorie. Aa c
folosete-l. S-ar putea s trebuiasc s i cumperi un ncrctor.
Am crezut c era pe punctul de a m ntreba unde stau i nu
voiam s rspund. Aa c am fcut semn cu brbia nspre Tahoe.
Deci ce-i cu noroiul? i de ce ai fcut drumul sta?
Am ciocnit cu pumnul n laterala mainii i, spre surprinderea
mea, ceva a ciocnit napoi din interior. Nu ciocnit, mai degrab a
bubuit. Ca un ut. Am ridicat din sprncean.
Salem e aici, nuntru?
E din nou lup. S-a transformat n Canada, ticlosul, i a trebuit
s l aduc napoi aa, i nprlete de parc s-ar schimba moda. i,
tii, cred c e nebun.
Eu i Beck am rs amndoi de asta de parc mai era nevoie s fie
spus.
M-am uitat napoi la locul n care simisem bubuitura sub pumnul
meu.
Deci ce-i cu bubuiala?
Beck ridic din sprncene.
Viitorul. Vrei s vezi?
Am ridicat din umeri i m-am dat napoi, ca s poat deschide

167

portbagajul. Dac puteam crede c sunt pregtit pentru ce era
nuntru, m nelasem amarnic.
Bancheta din spate a mainii era strns, ca s fie mai mult spaiu,
i, n portbagajul lrgit, erau trei trupuri. De om. Unul se sprijinea
ciudat de spatele banchetei, altul era ghemuit ntr-o poziie fetal i
cellalt zcea strmb de-a lungul uii. Toi aveau minile legate.
M-am holbat, iar biatul sprijinit de banchet s-a holbat i el, cu
ochii injectai. Era de vrsta mea, poate mai mic. Pe brae, avea pete
roii i am vzut acum c roul se continua pe tot interiorul mainii.
i apoi, i-am mirosit: putoarea metalic a sngelui, duhoarea
transpirat a fricii, aroma de pmnt care se potrivea cu noroiul de
pe exteriorul mainii. i lup, lup, peste tot Beck, Salem i lupi
necunoscui.
Fata chircit ca o minge tremura, i, cnd m-am uitat la biatul
care se holba la mine din ntuneric, am vzut c i el tremura,
ncletndu-i i descletndu-i degetele ntr-un nod ncurcat de
fric.
Ajutor, spuse el.
M-am dat napoi la civa metri pe alee, cu genunchii moi. Mi-am
acoperit gura i apoi m-am apropiat din nou s m uit la ei. Biatul
avea o privire rugtoare.
Eram doar vag contient c Beck era n apropiere, privindu-m
pur i simplu, dar nu m-am putut abine s nu m uit la aceti copii.
Am rostit cu o voce strin.
Nu. Nu. Copiii tia au fost mucai. Beck, au fost mucai.
M-am ntors, mi-am mpletit minile la ceafa, m-am ntors din
nou s m uit la cei trei. Biatul tremura violent, dar ochii i erau
aintii asupra mea. Ajutor!
La naiba, Beck. Ce ai fcut? Ce dracu ai fcut?
Ai terminat? ntreb Beck calm.
M-am ntors din nou, am nchis ochii strns i apoi i-am deschis
din nou.
Terminat? Cum s termin? Beck, copiii tia se transform.

168

Nu o s discut cu tine pn nu termini.
Beck, tu vezi asta? M-am sprijinit de Tahoe, uitndu-m la fat,
cu degetele ca nite gheare pe mocheta ptat de snge. Avea
probabil optsprezece ani i purta un tricou mulat, multicolor. M-am
dat napoi de parc asta i-ar fi fcut s dispar. Ce se ntmpl?
n portbagaj, biatul ncepu s geam, mpingndu-i faa n
ncheieturile legate. Pielea i deveni cenuie cnd ncepu s se
transforme.
M-am ntors cu spatele. Nu puteam privi. Nu fr s mi amintesc
cum a fost n acele prime zile. Mi-am inut degetele mpletite la ceaf
i mi-am apsat braele pe urechi ntr-o strnsoare puternic,
spunnd la nesfrit: La naiba, la naiba, la naiba. M-am convins c
nu i aud scncetele. Nici mcar nu erau strigte de ajutor; poate c
deja simise c locuina lui Beck era prea izolat ca s l aud cineva.
Sau poate c renunase.
M ajui s i duc nuntru? m ntreb Beck.
M-am rotit s l privesc i am vzut un lup pind din legturile
acum largi i dintr-o cma, mrind i speriindu-se cnd fata cu
tricoul multicolor a gemut la picioarele lui. ntr-o secund, Beck
srise n spatele SUV-ului, zvelt i animalic, i aruncase lupul pe
spate. l apuc de flci cu o mn i se uit fix n ochii lui.
Nici s nu te gndeti s te mpotriveti, se rsti el la lup. Nu tu
eti la conducere aici.
Beck ls liber botul lupului, i capul acestuia lovi mocheta cu o
bufnitur surd, fr s protesteze. Lupul ncepu din nou s
tremure; deja se pregtea s se transforme la loc.
Doamne. Nu puteam s privesc scena. Parc treceam chiar eu
din nou prin asta, niciodat sigur cu privire la pielea pe care o am.
M-am uitat n alt parte, la Beck.
Ai fcut asta intenionat, nu?
Beck se aez pe marginea portbagajului de parc n-avea un lup
n convulsii n spatele lui i o fat care plngea lng el. i cellalt
care nu se mica. Mort?

169

Sam, acesta e probabil ultimul meu an. Nu cred c m mai
transform n om anul viitor. Am avut nevoie de mult isteime ca s
rmn om dup ce m-am transformat n sfrit din lup.
Vzu c m uit la gulerele n culori diferite de la gtul lui i a dat
din cap.
Avem nevoie de casa asta. Haita are nevoie de casa asta. i
haita are nevoie de protectori capabili s se transforme la loc n
oameni. Tu tii asta deja. Nu ne putem baza pe oameni. Numai noi
ne putem proteja.
N-am spus nimic.
El oft greu.
Anul sta e ultimul an i pentru tine, nu, Sam? Nu credeam c
te vei mai transforma anul acesta. nc erai lup cnd m-am
transformat eu i ar fi trebuit s fie invers. Nu tiu de ce ai avut parte
de att de puini ani. Poate din cauza a ceea ce i-au fcut prinii ti.
E tare pcat. Eti cel mai bun dintre ei.
N-am spus nimic, pentru c nu mai aveam aer s rostesc ceva. Nu
m puteam concentra dect asupra faptului c avea snge n pr. Nu
observasem mai nainte, fiindc prul lui era rocat-nchis, dar
sngele uscase o uvi ntr-un vrtej eapn.
Sam, cine urma s aib grij de hait? Shelby? Trebuia s avem
mai muli lupi. Mai muli lupi la nceputul vieii, ca s nu devin o
problem dect peste opt-zece ani.
M-am uitat la sngele din prul lui. Vocea mi era plat.
i Jack?
Putiul cu arma? se strmb Beck. Le putem mulumi lui Salem
i lui Shelby pentru asta. Nu m pot duce s-l caut. E prea frig. Va
trebui s ne gseasc el pe noi. Sper doar c n-o s fac vreo prostie
nainte de asta. S sperm c o s aib bunul-sim s stea departe de
oameni pn e stabil.
Lng el, fata ip, un vaiet ascuit, slab, fr for i ntre un
tremur i altul, pielea ei deveni de un albastru cremos ca al unui lup
negru. Umerii i se convulsionar, braele i se ntinser nainte pe labe

170

noi acolo unde i fuseser degetele. mi aminteam durerea aa de
limpede de parc m transformam chiar eu durerea pierderii. Am
simit agonia primului moment n care m-am pierdut pe mine
nsumi. Cnd am pierdut ce m fcea Sam. Partea din mine care
nu-i amintea numele lui Grace.
Mi-am ters o lacrim, privind-o pe fata care se chinuia. O parte
din mine voia s-l scuture pe Beck pentru c fcuse asta. i o parte
din mine se gndea doar: Slav Domnului c Grace n-a trebuit
niciodat s treac prin asta.
Beck, i-am spus, clipind nainte s m uit la el. O s te duci n
iad pentru asta.
Nu am ateptat s vd ce reacie are. Am plecat pur i simplu. mi
doream s nu fi venit.

n seara aceea, ca n fiecare sear de cnd o ntlnisem, am
strns-o pe Grace n braele mele, ascultnd micrile nbuite ale
prinilor ei n sufragerie. Erau ca nite psrele fr creier, ocupate,
zburtcind n i din cuib la orice or din zi i din noapte, att de
implicate n plcerea de a-i construi cuibul, nct nu observaser c
era gol de ani de zile.
Erau glgioi, rdeau, sporoviau, zdrngneau vase n
buctrie, dei nu vzusem vreo urm c ar gti vreunul dintre ei.
Erau ca nite studeni care gsiser un bebelu ntr-un co de rchit
i nu tiau ce s fac cu el. n cel fel ar fi fost Grace diferit dac ar fi
avut familia mea haita? Dac l-ar fi avut pe Beck.
n minte, l-am auzit pe Beck recunoscnd ceea ce crezusem i eu.
Era adevrat c acesta era ultimul meu an.
Am optit:
Sfritul.
Nu cu voce tare. Doar am ncercat forma cuvintelor cu gura.
n fortreaa atent a braelor mele, Grace a oftat i i-a apsat faa
de pieptul meu. Deja adormise. Nu era ca mine, care trebuia s
urmresc somnul cu sgei otrvite; ea adormea ntr-o secund. Am

171

invidiat-o.
Nu-i aveam n faa ochilor dect pe Beck i pe copiii ia, n mii de
variante diferite.
Voiam s i spun lui Grace despre asta. Nu voiam s i spun.
mi era ruine de Beck, eram sfiat ntre loialitatea fa de el i
loialitatea fa de mine i nici mcar nu realizasem pn acum c
puteau fi dou lucruri diferite. Nu voiam ca Grace s gndeasc ru
de el, dar voiam un confesional, un loc unde s depun greutatea
aceasta imens pe care o aveam n piept.
Culc-te, murmur ea abia auzit, agndu-i degetele n
tricoul meu ntr-un fel care nu m fcea s m gndesc la somn. I-am
srutat ochii nchii i am oftat. Ea scoase un sunet de apreciere i
opti:
t, Sam. Orice ar fi poate atepta pn mine-diminea. i,
dac nu, atunci nu merit. Dormi.
i pentru c mi-a spus ea, am adormit.


172


Treizeci i doi
Grace
7 C

Primul lucru pe care mi l-a spus Sam a doua a zi a fost:
E timpul s te scot la o ntlnire adevrat.
De fapt, primul lucru pe care l-a zis a fost:
Prul tu arat ciudat dimineaa.
Dar primul lucru lucid pe care l-a spus (am refuzat s cred c
prul meu arta ciudat dimineaa) a fost treaba cu ntlnirea. Era o zi
liber la coal, aa c puteam petrece toat ziua mpreun ceea ce
era un rsf. A spus asta n timp ce amesteca nite terci de ovz i
privea peste umr nspre ua de la intrare. Chiar dac prinii mei
dispruser devreme pentru nu tiu ce excursie la tata la serviciu,
Sam tot prea ngrijorat c vor reaprea i-l vor vna cu furcile.
M-am dus lng el i m-am sprijinit de blatul de la buctrie,
trgnd cu ochiul n crticioar. Nu eram ncntat cu privire la
terciul de ovz. Mai ncercasem o dat s l fac i avea un gust
foarte< sntos.
Deci, n legtur cu ntlnirea asta. Unde m duci? ntr-un loc
interesant, cum ar fi mijlocul pdurii?
El i aps degetul pe buzele mele, exact acolo unde se
despreau. Nu zmbi:
La o ntlnire normal. Mncare i distracie, distracie,
distracie.
Am ntors faa, astfel c mna lui era n prul meu acum.
Mda, aa pare, am rostit sarcastic, pentru c tot nu zmbea. Nu
credeam c faci chestii din astea normale.

173

mi dai dou castroane, te rog? spuse Sam. Le-am aezat pe
blat, i Sam a mprit terciul n ele, elibernd un miros dulce. Vreau
doar s ieim la o ntlnire normal, ca s ai ceva real s i amin<
Se opri i privi n jos, n castroane; avea braele nfipte n blatul de
buctrie i umerii ridicai pn la urechi. n cele din urm, se
ntoarse i spuse:
Vreau s fac lucrurile aa cum trebuie. Putem ncerca s facem
ceva normal?
Am dat din cap c da, am acceptat unul dintre castroane i am
ncercat o lingur de terci avea gust de zahr brun, de arar i ceva
picant. Am artat spre el cu o lingur plin de terci.
Nu am nicio problem n a face ceva normal. Chestia asta e
lipicioas.
Ingrato, spuse Sam. Privi melancolic n castronul lui. Nu-i
place.
De fapt, e OK.
Sam zise:
Beck mi pregtea aa ceva dup ce am trecut peste mania cu
oule.
Ai avut o manie cu ou?
Am fost un copil ciudat, spuse Sam. Art spre castronul meu.
Nu trebuie s mnnci dac nu-i place. Cnd termini, plecm.
Unde mergem?
E o surpriz.
Doar att a trebuit s aud. Am nghiit terciul imediat i mi-am
luat cciula, haina i rucsacul.
Pentru prima dat n dimineaa aceea, Sam rse, i eu am fost
ridicol de bucuroas s i aud rsul.
Ari ca un celu. Parc mi zdrngn cheile, i tu opi la
u, ateptndu-i plimbarea.
Ham.
Sam m mngie pe cap n drum spre ieire i ne-am aventurat
amndoi n dimineaa rece i pastelat. Dup ce ne-am urcat n

174

Bronco i am ajuns pe osea, am insistat din nou.
Deci nu-mi spui unde mergem?
Nu. Singurul lucru pe care i-l spun e s te prefaci c asta am
fcut cu tine n prima zi n care te-am ntlnit, n loc s fiu mpucat.
Nu am atta imaginaie.
Eu da. O s mi imaginez eu pentru tine, att de tare, c va
trebui s crezi. Zmbi ca s i demonstreze imaginaia, un zmbet
att de trist, c mi s-a oprit respiraia n gt. O s te curtez ca la carte
i apoi obsesia mea fa de tine nu va mai prea aa de nfiortoare.
Mie mi se pare c obsesia mea e nfiortoare. Am privit pe
fereastr. Din cer cdea ncet cte un fulg de zpad. Am chestia aia,
cum i spune? Sindromul la n care te identifici cu oamenii care te
salveaz?
Sam scutur din cap i conduse maina n sensul opus colii.
Te gndeti la sindromul Mnchausen, cnd o persoan se
identific cu rpitorul ei.
Am dat din cap c nu.
Nu e acelai lucru. Nu ai Mnchausen cnd inventezi boli ca s
primeti atenie?
Serios? mi place s spun Mnchausen. mi d senzaia c pot
s vorbesc german atunci cnd l rostesc.
Am rs.
Ulrik s-a nscut n Germania, zise Sam. Avea tot soiul de
poveti interesante pentru copii despre vrcolaci.
ntoarse maina pe drumul principal din centru i ncepu s caute
un loc de parcare.
Spunea c, n vremuri strvechi, oamenii se lsau mucai
intenionat.
Am privit pe fereastr la Mercy Falls. Magazinele, de toate
nuanele de maro i gri, preau i mai maro, i mai gri sub cerul
plumburiu i, pentru luna octombrie, prea amenintor de aproape
de iarn. Nu mai erau frunze verzi rmase n copacii care creteau la
marginea strzii, iar unii nu mai aveau frunze deloc, accentund

175

aspectul mohort al oraului. Numai beton ct vedeai cu ochii.
De ce ar fi vrut s fac asta?
n povetile populare, se spune c se transformau n lupi i
furau oi i alte animale cnd hrana era puin. i unii dintre ei se
transformau doar de amuzament.
I-am studiat faa, ncercnd s i interpretez vocea.
E ceva amuzant n asta?
Sam se uit n alt parte am crezut c era ruinat de rspuns,
pn cnd am realizat c doar privea peste umr, ca s parcheze n
faa unui ir de magazine.
Unora dintre noi pare s le plac, poate mai mult dect s fie
oameni. Shelby ador s fie lup, dar, cum am spus, cred c viaa ei
de om a fost destul de groaznic. Nu tiu. Jumtatea de lup a vieii
mele e o parte att de profund din mine, nct mi-e greu acum s
mi imaginez c a putea tri fr ea.
ntr-un sens pozitiv sau negativ?
Sam se uit la mine, fixndu-m cu ochii lui galbeni.
Mi-e dor s fiu eu. Mi-e dor de tine. Tot timpul.
Am cobort privirea spre minile mele.
Acum nu e nevoie s-i fie dor de mine.
Sam se ntinse peste banchet i mi atinse prul, trecndu-i
mna prin el pn prinse doar vrfurile firelor ntre degete. Studie
firele de pr de parc ar fi coninut secretele lui Grace n uviele de
un blond-cenuiu. Se mbujor uor; nc mai roea cnd mi fcea
complimente.
Nu, recunoscu el chiar n acest moment, nici nu-mi pot aminti
cum e s fii nefericit.
Spusele lui mi aduser lacrimi n colurile ochilor. Am clipit,
bucuroas c el nc se mai uita la prul meu. Urm o pauz lung.
El spuse:
Nu-i aminteti de atac.
Poftim?
Nu-i aminteti deloc de atac, nu-i aa?

176

M-am ncruntat i mi-am tras rucsacul n poal, speriat de
schimbarea de subiect aparent ntmpltoare.
Nu tiu. Poate. Parc erau mai muli lupi, mult mai muli dect
cred c ar fi putut fi n realitate. i mi amintesc de tine< mi
amintesc c stteai de-o parte i apoi mi-ai atins mna Sam mi
atinse mna i obrazul mi atinse obrazul cnd ceilali erau duri
cu mine. Cred c voiau s m mnnce, nu?
Vocea lui era blnd.
Nu-i aminteti ce s-a ntmplat dup aceea? Cum ai
supravieuit?
Am ncercat s mi amintesc. Era un amestec de zpad, de rou i
de rsuflri pe faa mea. Apoi, mama ipnd. Dar trebuie s mai fi
fost ceva ntre toate astea. Cumva, trebuie s fi ajuns din pdure
acas. Am ncercat s mi imaginez c am mers, c m-am mpleticit
prin zpad.
Am mers pe jos?
El m privi, ateptnd s mi rspund la propria ntrebare.
tiu c nu. Nu-mi amintesc. De ce nu-mi amintesc?
Eram frustrat de incapacitatea creierului meu de a-i aminti.
Prea o chestie att de simpl. Dar mi aminteam doar mirosul lui
Sam, Sam peste tot, i apoi sunetul nefamiliar al mamei mele
panicate n timp ce cuta telefonul.
Nu-i face griji, spuse Sam. Nu conteaz. Dar m-am gndit c
probabil conta.
Am nchis ochii, rememornd mirosul pdurii n ziua aceea i
apoi senzaia de legnare n vreme ce m ndreptam napoi spre cas
cu brae strnse n jurul meu. Am deschis din nou ochii.
Tu m-ai dus n brae.
Sam m privi brusc.
mi reveneau amintirile, n felul n care i aminteti visele febrile.
Dar erai om, am spus. mi amintesc c te-am vzut ca lup. Dar
trebuie s fi fost om ca s m duci n brae. Cum ai fcut asta?
El ridic din umeri neajutorat.

177

Nu tiu cum m-am schimbat. E la fel ca atunci cnd am fost
mpucat i eram om cnd m-ai gsit.
Am simit ceva fluturndu-mi n piept, speran.
Te poi transforma din proprie voin?
Nu e chiar aa. A fost doar de dou ori. i nu am fost n stare
s-o mai fac niciodat, orict de tare mi-am dorit. i, crede-m, mi-am
dorit destul de tare.
Sam opri motorul mainii cu un aer care nsemna sfritul
conversaiei, iar eu am cutat n rucsac i am scos o cciul. n timp
ce el ncuia maina, eu am rmas pe trotuar i am ateptat.
Sam veni prin spatele mainii i se opri brusc cnd m vzu:
Doamne Sfinte, ce-i aia?
Cu degetul arttor i cu mijlociul am ridicat ciucurele multicolor
n vrful capului.
n limba mea se numete cciul. mi ine de cald la urechi.
O, Doamne, spuse Sam din nou i se apropie de mine. mi
cuprinse faa n mini i m studie.
E oribil de dulce.
M srut, se uit la cciul, apoi m srut din nou.
Am jurat s nu pierd niciodat cciula cu ciucuri. Sam nc mi
mai inea faa n mini; eram sigur c deja toat lumea din ora se
uit la noi. Dar nu voiam s m desprind i l-am lsat s m mai
srute nc o dat, de data asta delicat ca zpada, o atingere abia
simit, i apoi mi-a dat drumul i, n schimb, m-a luat de mn.
A durat un moment pn s mi recapt vocea i, cnd am fcut-o,
nu m puteam abine s nu zmbesc.
OK, unde mergem?
Era destul de frig, aa c tiam c e aproape; nu puteam rmne
pe-afar mult timp.
Degetele noastre erau mpletite.
La un magazin specific lui Grace. Asta ar face orice domn care
se respecta.
Am chicotit, ceva complet necaracteristic mie, i Sam a rs pentru

178

c tia. Eram ameit de Sam. L-am lsat s m conduc pe trotuarul
de beton ctre Raftul Strmb, o mic librrie independent; nu mai
fusesem acolo de un an. Prea o prostie, avnd n vedere c citeam
attea cri, dar eram doar o biat elev de liceu cu o alocaie
limitat. mi luam crile de la bibliotec.
Asta e un magazin specific lui Grace, nu? Sam mpinse ua fr
s atepte un rspuns. Un val minunat de miros de carte nou veni
nspre noi, amintindu-mi imediat de Crciun. Cu un clinchet
melodios, ua magazinului se nchise n spatele nostru, i Sam mi
ddu drumul la mn.
ncotro? i cumpr o carte. tiu c vrei una.
Am zmbit ctre rafturi, inhalnd din nou. Sute de mii de pagini
care nu fuseser niciodat ntoarse m ateptau pe mine. Rafturile,
dintr-un lemn cald, deschis la culoare, erau aglomerate de cotoare de
toate culorile. Recomandrile personalului erau aranjate pe mese, iar
copertele lor lucioase reflectau lumina spre mine. n spatele
cubiculului unde sttea casierul, ignorndu-ne, scri acoperite cu
mochet de un viiniu intens duceau n sus, spre lumi necunoscute.
A putea s locuiesc aici, am spus.
Sam mi privi faa cu o plcere evident.
mi amintesc c te priveam citind cri n leagn. Chiar i pe
vremea cea mai cinoas. De ce nu citeai nuntru dac era aa de
frig?
Am mngiat cu privirea iruri dup iruri de cri.
Crile sunt mult mai reale cnd le citeti afar.
Mi-am mucat buza, privirea zburndu-mi din raft n raft.
Nu tiu unde s merg mai nti.
O s i art ceva, spuse Sam.
Felul n care o spuse m fcu s cred c nu era doar ceva, ci un
ceva foarte uimitor ce ateptase toat ziua s mi arate. M lu din
nou de mn i m conduse prin magazin, dincolo de casierul
neinteresat i n sus, pe scrile silenioase care nghieau sunetele
pailor notri i le pstrau nuntru.

179

La etaj era o mic mansard, mai mic dect jumtate din
magazin, cu o balustrad care s ne mpiedice s ne prbuim la
parter.
Am lucrat aici ntr-o var. Stai jos. Ateapt. Sam m conduse
ctre un fotoliu vechi de dou persoane, de culoare viinie, care
ocupa o mare parte din spaiul mansardei. Mi-am scos cciula i
m-am aezat fermecat de ordinele lui i i-am examinat fundul n
timp ce cuta pe rafturi ceea ce cuta. Fr s i dea scama c l fixez
cu privirea, el se ghemui, trecndu-i degetele peste cotoare de parc
erau nite prieteni vechi. I-am privit forma umerilor, nclinarea
capului, felul n care o mn se ncord, cu degetele rsfirate pe
podea, ca s se sprijine cnd ngenunche. n cele din urm, gsi ceea
ce cuta i veni spre fotoliu.
nchide ochii, spuse el.
Fr s atepte, i aps mna peste pleoapele mele,
nchizndu-le pentru mine. Am simit cum se adncete fotoliul
cnd s-a strecurat lng mine, am auzit sunetul inexplicabil de tare
al copertei care se deschide, paginile din interior frecndu-se una de
alta n timp ce le ntorcea.
Apoi, i-am simit respiraia n urechea mea pe cnd mi optea
ncet de tot: Sunt prea singur pe lume i totui nu-s singur destul,
orice ceas s-mi fie sfinit. Sunt prea nensemnat pe lume i totui
nici mic nu-s destul s pot fi n faa ta ca un lucru-nelept, tinuit.
Voina mea o vreau i vreau pe-al faptei drum s duc voina mea.
Fcu o pauz lung, n care singurul sunet era rsuflarea lui un pic
tremurat nainte s continue: Vreau n tcute vremi, ovitoare
oarecum, cnd se apropie ceva, s fiu ntre cei care tiu sau singur s
fiu. Vreau toat fiina s-i reflect, s-i sorb, nicicnd s nu fiu prea
btrn sau orb, s i pot ine chipul greu, ovitor. Vreau s m
desfor. Nicicnd nu vreau ncovoiat s fiu, cci nu sunt eu cnd

180

sunt ncovoiat4.
Mi-am ntors faa spre vocea lui, cu ochii tot nchii, i el i-a pus
gura peste a mea. Am simit cum i retrage uor buzele doar un
moment apoi am auzit fonetul crii puse pe jos cu blndee, i apoi
i-a pus braele n jurul meu.
Buzele lui erau rcoroase i aspre, aveau gust de ment i de
iarn, dar minile lui delicate pe ceafa mea promiteau zile lungi i
var pentru totdeauna. M-am simit aerian, ca i cum nu inhalam
suficient aer, ca i cum cineva mi fura aerul imediat ce l inspiram.
Sam se ls pe spate pe fotoliu, doar un pic, i m trase n cercul
pe care l fcu trupul lui, i m srut, i m srut, att de atent, de
parc buzele mele erau o floare i, dac le atingea prea tare, m-ar fi
putut rni.
Nu tiu ct timp am stat aa, mbriai pe canapea, srutndu-ne
n tcere, nainte ca Sam s observe c plng. L-am simit ezitnd, cu
apa srat pe limba lui, nainte s i dea seama ce nsemna acest
gust.
Grace. Plngi?
N-am spus nimic, pentru c asta ar fi fcut motivul lacrimilor
mele mai real. Sam mi le terse cu degetul mare, apoi i trase
mneca peste pumn, ca s tearg urmele cu estura cmii.
Grace? Ce se ntmpl? Am greit cu ceva? Ochii galbeni ai lui
Sam mi cercetar chipul, cutnd indicii n vreme ce eu scuturam
din cap. La parter, am auzit cum casierul servete un alt client. Prea
foarte departe.
Nu, am zis n cele din urm. Am ters o alt lacrim din ochi
nainte s apuce s cad. Nu, tu ai fcut totul bine. Doar c<
Nu puteam s-o rostesc. Nu puteam.
Sam nici n-a tresrit.

4
Fragment din poezia Sunt prea singur pe lume fi totui nu-s singur destul de Rainer
Maria Rilke, traducere Maria Banu, Editura pentru literatur universal,
Bucureti, 1966(n. tr.)

181

Asta e ultimul meu an.
Mi-am mucat buza cu putere i am ters o alt lacrim.
Nu sunt pregtit. Niciodat n-o s fiu.
Nu spuse nimic. Poate nu avea nimic de spus. n schimb, i-a
nfurat din nou braele n jurul meu, doar c, de data asta, mi-a
lipit obrazul de pieptul lui i i-a trecut mna pe ceafa mea, stngaci,
dar consolator. Am nchis ochii i am ascultat btaia inimii lui pn
cnd ritmul ei s-a potrivit cu al meu. n cele din urm, i-a lsat
obrazul pe cretetul meu i a optit:
Nu avem timp s fim triti.
Cnd am ieit din librrie, soarele era sus pe cer i mi-am dat
seama, ocat, ct de mult timp trecuse. Ca la un semn, stomacul m-a
nepat de foame.
Prnzul, am spus. Imediat. O s m ofilesc i o s dispar de tot.
i atunci o s fii mcinat de vin.
Nu m ndoiesc. Sam mi lu sacoa cu cri noi i se ntoarse s
le pun n Bronco, dar nghe la jumtatea drumului nspre main,
cu ochii fixai undeva n spatele meu.
La naiba. Vine.
Se ntoarse cu spatele la mine i descuie maina, ndesnd crile
pe scaunul pasagerului, ncercnd s treac neobservat. M-am ntors
i am vzut-o pe Olivia, care prea rvit i obosit. Apoi, John se
ivi n spatele ei i mi zmbi cu toat gura. Nu-l mai vzusem
dinainte s-l cunosc pe Sam i, prin comparaie, nu-mi puteam
imagina cum am crezut vreodat c e chipe. Arta prfuit i banal
fa de chica neagr de pr i ochii aurii ai lui Sam.
Bun, frumoaso, spuse John.
Asta l-a fcut pe Sam s se ntoarc imediat. Nu se mic spre
mine, dar nici nu trebuia ochii lui galbeni l-au oprit urgent pe John.
Sau poate c doar atitudinea lui Sam lng mine, cu umerii epeni.
ntr-o secund, mi-a trecut prin minte c Sam ar putea fi periculos
c poate n mod normal i nbuea lupul din el mai mult dect
ddea de neles.

182

John avea o expresie ciudat, greu de interpretat, care m fcu s
m ntreb dac toate lunile alea de flirt prefcut nu fuseser mai
reale dect crezusem.
Bun, zise Olivia. Se uit spre Sam, a crui privire era fixat pe
aparatul foto agat de umrul ei. Privi n jos i i frec ochii de
parc avea ceva ntr-unul dintre ei.
Disconfortul lui Sam era molipsitor, aa c am zmbit nesincer.
Salut. Ce ciudat s dau peste voi aici.
Facem doar nite comisioane pentru mama.
Privirea lui John zbur spre Sam i zmbi un pic prea plcut.
Obrajii mi se nclzir din cauza btliei tcute ntre masculi; era
oarecum flatant, chiar dac ciudat.
i Olivia a vrut s vin la librrie, dac tot eram pe-afar. E al
naibii de frig aici. O s m duc nuntru.
Crezi c i las pe analfabei s intre? l-am tachinat eu, aa cum
fceam pe vremuri.
John rnji atunci, iar toat tensiunea dispru i i zmbi larg i lui
Sam, de parc i-ar fi spus: Mda, mult noroc cu ea, nainte s intre
n librrie. Sam i zmbi i el, oarecum, cu ochii mijii, prefcndu-se
n continuare c are ceva n ochi. Olivia rmase pe trotuarul de lng
ua librriei, cu braele strnse n jurul ei.
N-am crezut niciodat c o s te vd afar din cas aa
devreme ntr-o zi fr coal, mi zise ea. Vorbea cu mine, dar se uita
la Sam. Credeam c hibernezi n zilele libere.
Nu, azi nu, am spus. Dup atta timp n care nu vorbisem cu
ea, aveam senzaia c nu mai tiu cum s-o fac. M-am trezit devreme
ca s vd cum e.
Uimitor, rosti Olivia. nc se mai uita la Sam, cu o ntrebare
nerostit n aer. Nu voiam s le fac cunotin, mai ales c Sam prea
att de stnjenit n prezena Oliviei i a aparatului ei foto, dar eram
supercontient de modul n care ne privea; spaiul dintre noi, cum
se schimba cnd ne micm, conectai de legturi invizibile. i
atingerile ntmpltoare. Ochii ei urmrir mna lui spre braul meu,

183

unde mi atinse uor mneca, apoi se mutar pe cealalt mn,
aezat pe mnerul portierei relaxat, de parc o mai deschisese de
multe ori. De parc era familiarizat cu maina i cu mine. n cele din
urm, Olivia spuse:
El cine e?
Am privit spre Sam, s i cer aprobarea. Pleoapele lui erau tot
coborte, ferindu-i ochii.
Sam, zise el ncet.
Era ceva n neregul cu tonul vocii sale. Nu se uita la aparatul
foto, dar mi se prea c atenia lui era aintit asupra lui. Vocea mea i
prelu fr s vrea nelinitea cnd am spus:
Ea e Olivia. Olive, eu i Sam ieim mpreun. Adic, suntem
iubii.
Am ateptat ca ea s comenteze, dar, n schimb, a zis:
Te recunosc.
Lng mine, Sam a nepenit pn cnd ea a adugat:
De la librrie, nu?
Sam a ridicat privirea spre ea, i Olivia a dat din cap aproape
imperceptibil:
Da, de la librrie.
Olivia, cu braele tot ncruciate, i pipi marginile puloverului,
dar nu i lu ochii de la ochii lui Sam. Prea s se lupte pentru a-i
gsi cuvintele.
Eu< pori lentile de contact? Scuze c sunt aa direct.
Probabil, eti ntrebat foarte des.
Da. Sunt ntrebat foarte des i da, port lentile.
Ceva ca o umbr de dezamgire trecu peste chipul Oliviei.
Ei bine, sunt foarte tari. A. M bucur c te-am cunoscut. Se
ntoarse spre mine i spuse: mi pare ru. Ne-am certat dintr-o mare
prostie.
Orice plnuisem s spun a disprut cnd a zis: mi pare ru.
i mie mi pare ru, am rspuns un pic cam neconvingtor,
pentru c nu eram foarte sigur de ce m scuz.

184

Olivia se uit la Sam, apoi iari la mine.
Da. Eu doar< M-ai putea suna? Mai trziu?
Am clipit, surprins.
Da, sigur c da! Cnd?
Eu< de fapt, pot s te sun eu? Nu tiu cnd va fi un moment
potrivit. E OK aa? Pot s te sun pe mobil?
Oricnd. Eti sigur c nu vrei s mergem undeva s vorbim
acum?
A, nu, nu acum. Nu pot din cauza lui John. Ddu din cap i se
uit din nou la Sam. Vrea s ieim pe undeva. Mai trziu, sigur e OK,
cu siguran. Mulumesc, Grace. Vorbesc serios. mi pare att de ru
de cearta noastr tmpit.
Am strns din buze. Pentru ce mi mulumea?
John scoase capul pe ua librriei.
Olive? Vii sau ce faci?
Olivia ne fcu semn cu mna, apoi dispru n librrie, cu un
clinchet al clopoelului de deasupra uii.
Sam i mpleti minile la ceaf i scoase un oftat profund,
tremurat. Merse n cerc pe trotuar, fr s i lase minile jos.
Am trecut de el i am deschis portiera pasagerului.
Ai de gnd s mi spui ce se ntmpl? Eti timid n faa
aparatului sau e mai mult de-att?
Sam veni pe partea cealalt a mainii, urc i trnti ua, de parc
voia s se izoleze de Olivia i de toat ciudenia conversaiei.
mi pare ru. Doar c< am vzut unul dintre lupi ieri i
povestea asta cu Jack m streseaz cumplit. i Olivia< a fcut poze
cu noi toi. Ca lupi. i ochii mei< Mi-a fost team c Olivia tie mai
multe despre mine dect spune i pur i simplu< am luat-o razna.
tiu. M-am purtat ca un icnit, nu?
Da, aa te-ai purtat. Ai noroc c ea s-a purtat mai nebunete
dect tine. Sper s m sune mai trziu.
Am simit cum nelinitea mi se strecoar n suflet.
Sam mi atinse braul.

185

Vrei s mergem undeva s mncm sau mergem direct acas?
Am gemut i mi-am lsat fruntea n mini.
Hai acas. Doamne! M simt aa de ciudat c nu am aflat
despre ce vorbea.
Sam nu zise nimic, dar era n regul. mi repetam n minte
conversaia cu Olivia, ca s mi dau seama de ce fusese att de
stnjenitoare. ncercnd s neleg ce nu fusese spus. Ar fi trebuit s
i zic mai multe dup ce mi-a spus c i pare ru. Dar ce altceva mai
era de spus?
Am parcurs drumul napoi spre cas n linite pn cnd mi-am
dat seama ce ngrozitor de egoist eram.
mi pare ru, am stricat ntlnirea noastr. M-am ntins i l-am
luat pe Sam de mna liber; el i strnse degetele n jurul degetelor
mele. Mai nti am bocit iar eu nu bocesc niciodat, i spun sigur
i acum sunt total distras de Olivia.
Taci din gur, spuse Sam mpciuitor. Ziua nu s-a terminat
nc. i e drgu s te vd i pe tine< emoionndu-te< mcar o dat.
n loc s fii aa de stoic mereu.
Am zmbit la gndul sta.
Stoic? mi place.
M-am gndit c o s i plac. Dar a fost drgu s nu mai fiu eu
la mit.
Am izbucnit n rs.
Eu nu a folosi termenul sta ca s te descriu.
Nu crezi c sunt o floare delicat n comparaie cu tine? Cnd
am rs din nou, el a insistat: Bine, ce cuvinte ai folosi, atunci?
M-am lsat pe spate n scaun, gndindu-m, n timp ce Sam se
uita la mine nesigur. Avea dreptate s par nesigur. Mintea mea nu
funciona foarte bine cu vorbele cel puin nu n sensul acela
abstract, descriptiv.
Sensibil, am ncercat.
Sam traduse:
Sentimental.

186

Creativ.
Periculos de emo.
Gnditor.
Feng shui.
Am rs att de tare c am fornit.
Cum ai ajuns la feng shui de la gnditor?
tii tu, pentru c n feng shui aranjezi mobila i plantele, i
toate alea n moduri gndite. Sam ridic din umeri. Ca s te fac s
fii calm. Zen. Sau ceva de genul sta. Nu sunt sut la sut sigur cum
funcioneaz, n afar de partea cu gnditul.
L-am pocnit n bra, n joac, i am privit pe geam pe msur ce ne
apropiam de cas. Treceam printr-o zon cu stejari n drum spre
locuina prinilor mei. Frunze de un maro-portocaliu prfuit, uscate
i moarte atrnau de crengi i fluturau n vnt, ateptnd o rafal s
le doboare la pmnt. Aa era Sam: trector. O frunz de var
agat de o creang ngheat ct de mult timp posibil.
Eti frumos i trist, am spus n cele din urm, fr s m uit la
el. Exact ca ochii ti. Eti ca un cntec pe care l-am auzit cnd eram
copil i am uitat c l tiu pn cnd l-am auzit din nou.
O vreme nu se auzi dect sunetul vjitor al cauciucurilor pe
asfalt i apoi Sam zise ncet:
Mulumesc.

Ne-am dus acas i am dormit n patul meu toat dup-amiaza,
cu picioarele noastre mbrcate n blugi mpletite i cu faa ngropat
n gtul lui, cu radioul murmurnd pe fundal. La cin, am cobort n
buctrie, s cutm mncare. n timp ce Sam asambla cu atenie
nite sendviuri, am ncercat s-o sun pe Olivia.
A rspuns John.
mi pare ru, Grace. A ieit. Vrei s i transmit ceva sau doar s
te sune?
Spune-i doar s m sune, am zis, simind oarecum c am
dezamgit-o pe Olivia. Am nchis telefonul i am trecut absent un

187

deget pe blatul din buctrie. M tot gndeam la ce spusese ea:
Ne-am certat dintr-o mare prostie.
Cnd am venit, ai observat c mirosea urt la intrare? Pe
treptele de la intrare?
Sam mi ddu un sendvi.
Da.
A urin, am spus. A urin de lup.
Vocea lui Sam prea nefericit.
Mda.
Cine crezi c a fost?
Nu cred, spuse Sam. tiu. E Shelby. O pot mirosi. A mai urinat
i pe verand. Am simit mirosul cnd am fost ieri acolo.
Mi-am amintit ochii ei privindu-m prin fereastra de la dormitor
i m-am strmbat.
De ce face asta?
Sam ddu din cap i pru nesigur cnd zise:
Tot ce sper este c e vorba despre mine i nu despre tine. Sper
doar c m urmrete pe mine. Privirea lui alunec spre holul de la
intrare; n deprtare, se auzi o main pe osea. Cred c e mama ta. O
s dispar. M-am ncruntat n urma lui n timp ce el se retrgea cu
sendviul n camera mea, iar ua se nchise ncet dup el,
lsndu-m cu toate ntrebrile i ndoielile cu privire la Shelby.
Afar, cauciucurile mainii scrir pe alee. Mi-am luat rucsacul
i m-am aezat la mas, astfel c, atunci cnd a intrat mama, eu eram
cu nasul n nite exerciii de matematic.
Mama intr ca o vijelie i trnti un teanc de hrtii pe blatul din
buctrie, aducnd cu ea un curent de aer rece. Am tresrit, spernd
c Sam e la adpost n dormitorul meu. Cheile i zornir cnd
alunecar pe podea. Ea le ridic, njurnd uor, i le arunc napoi
peste hrtii.
Ai mncat deja? Am chef de o gustare. Am jucat paintball n
excursie! i dai seama, compania lui a pltit pentru asta.
M-am ncruntat la ea. Jumtate din creierul meu se gndea la

188

Shelby dnd trcoale casei, privindu-l pe Sam, privindu-m pe mine.
Sau privindu-ne mpreun.
Ca un fel de joc de echip, nu?
Mama nu rspunse. Deschise frigiderul i ntreb:
Avem ceva ce pot mnca n timp ce m uit la televizor?
Doamne! Ce-i asta?
E un cotlet de porc, mam. l bag mine la cuptor.
Ea se cutremur i nchise frigiderul.
Arat ca un melc uria congelat. Vrei s te uii la un film cu
mine?
Am privit dincolo de ea, nspre hol, cutndu-l pe tata, dar holul
era gol.
Unde e tata?
A ieit s mnnce ceva cu angajaii noi de la firm. Te pori de
parc te-am rugat s stai cu mine doar fiindc el nu e aici.
Mama fcu o grmad de glgie prin buctrie, turnndu-i nite
cereale i lsnd cutia deschis pe mas, i apoi se ndrept spre
canapea.
Alt dat, a fi nhat ocazia de a m ghemui pe canapea cu
mama. Dar acum, mi se prea prea puin i prea trziu. Aveam pe
altcineva care m atepta.
Nu m simt prea bine, i-am spus mamei. Cred c m duc la
culcare devreme.
Nu mi-am dat scama c mi doream s se ntristeze pn cnd am
constatat c n-a fcut-o. Pur i simplu, a srit pe canapea i a nfcat
telecomanda. Cnd m-am ntors s plec, ca mi-a spus:
Apropo, s nu lai saci de gunoi pe veranda din spate, OK?
Animalele cotrobie prin ei.
Da, am zis i am avut sentimentul c tiu ce animal anume. Am
lsat-o s se uite la film pe canapea, mi-am luat temele i am dus
totul n camera mea. Cnd am deschis ua dormitorului, l-am gsit
pe Sam ghemuit n patul meu, citind un roman la lumina veiozei,
artnd de parc fcea parte din peisaj. tiu c m-a auzit intrnd, dar

189

nu a ridicat ochii din carte un moment, pn i-a terminat pasajul.
Adoram s m uit la forma pe care o fcea trupul lui n timp ce citea,
de la panta curbat a gtului aplecat peste pagini pn la forma
alungit a picioarelor.
n cele din urm, i ndes degetul n carte ca semn i o nchise,
zmbindu-mi cu sprncenele adunate la un loc ntr-o expresie
permanent trist. ntinse un bra, ca o invitaie, i eu mi-am trntit
manualele la captul patului i m-am dus lng el. i inu romanul
cu o mn i mi mngie prul cu cealalt, i mpreun am citit
ultimele trei capitole. Era o carte ciudat, n care toi fuseser luai de
pe pmnt, cu excepia personajului principal i a iubitei lui, iar ei
trebuiser s aleag dac s i gseasc pe cei care fuseser luai sau
s rmn singuri pe pmnt i s l repopuleze dup plac. Cnd am
terminat, Sam s-a rostogolit pe spate i a rmas cu privirea aintit n
tavan. Am desenat cu degetele cercuri lente pe stomacul lui plat.
Tu ce ai alege? m-a ntrebat el.
n carte, personajele i cutaser pe ceilali, dar, pn la urm, au
fost desprii i au sfrit singuri. Din nu tiu ce motiv, ntrebarea
lui Sam mi-a fcut inima s bat mai tare i am apucat n pumn o
bucat din tricoul lui.
Nu se nelege?
Sam i-a strns buzele.
Abia mai trziu mi-am dat seama c Olivia nu m sunase. Cnd
am sunat la ea acas, mama ei mi-a spus c e nc ieit.
O mic voce din interiorul meu mi-a zis: Ieit? Unde puteai iei n
Mercy Falls?
n seara aceea, cnd am adormit, am visat faa lui Shelby la
fereastra mea i ochii lui Jack n pdure.


190


Treizeci i trei
Sam
5 C

n scara aceea, pentru prima dat de ceva timp, am visat cinii
domnului Dario.
M-am trezit asudat i tremurnd, cu gust de snge n gur. M-am
rostogolit de lng Grace, avnd senzaia c bubuitul inimii mele o
s-o trezeasc i mi-am lins buzele pline de snge. mi mucasem
limba.
Era att de uor s uit violena primitiv a lumii mele cnd eram
om, n siguran, n patul lui Grace. Era uor s consideri lupii aa
cum ne vedea ea: fantome n pdure, tcui, magici. i, dac am fi
fost doar lupi, poate ar fi avut dreptate. Lupii adevrai n-ar fi fost o
ameninare. Dar acetia nu erau lupi adevrai.
Visul mi optea c ignor toate semnele. Cele care spuneau c
aduc violena lumii mele n lumea lui Grace. Lupii de la coal,
de-acas de la prietena ei i acum la ea acas. Lupi care ascund inimi
de om n interiorul blnilor.
ntins acolo, n patul lui Grace, n camera ntunecat, mi-am forat
urechile, ascultnd. Mi s-a prut c aud gheare pe verand i mi-am
imaginat c simt mirosul lui Shelby chiar i prin fereastr. tiu c m
voia voia ceea ce reprezentam eu. Eram preferatul lui Beck, eful
uman al haitei, i al lui Paul, eful lup al haitei, i succesorul logic al
amndurora. n lumea noastr mic, aveam foarte mult putere.
i da, Shelby voia putere.
Cinii lui Dario au dovedit asta. Cnd aveam treisprezece ani i
locuiam n casa lui Beck, cel mai apropiat vecin al nostru (la

191

douzeci i cinci de hectare distan) s-a mutat i i-a vndut conacul
imens unui bogta excentric, domnul Dario. Mie, personal, domnul
Dario nu mi s-a prut aa de impresionant. Avea un miros ciudat
care sugera c a murit i a fost mblsmat. Aproape tot timpul ct
am fost la el n cas ne-a povestit ce alarm sofisticat i-a instalat ca
s i protejeze afacerea cu antichiti (Adic droguri, mi-a explicat
Beck mai trziu) i a btut cmpii cu privire la cinii de paz crora
le ddea drumul n curte cnd el nu era acas.
Apoi, ni i-a artat. Erau nite gargui adui la via, mti rnjite,
pline de spume i cu piele palid, ridat. O ras sud-american
menit s pzeasc vite, a spus domnul Dario. Prea mulumit cnd
ne-a explicat c pot s sfie faa unui om i s-o mnnce. Expresia
lui Beck era nesigur cnd a spus c sper c domnul Dario nu le d
drumul din curte. Artnd spre zgrzile cinilor, cu epi metalici pe
interior (i electrocuteaz ca naiba, mi-a spus Beck mai trziu,
fcnd o micare tremurat ca s indice voltajul), domnul Dario ne-a
asigurat c singurii oameni care vor rmne fr fee vor fi cei care se
vor strecura pe proprietatea lui noaptea, ca s i fure antichitile.
Ne-a artat panoul care controla zgrzile electrice ale cinilor i i
inea pe lng cas; era acoperit de o vopsea neagr, prfoas, care i
ls pete negre pe mini.
Nimeni nu pru s se mai gndeasc la cini dup aceea, dar eu
eram obsedat de ei. Nu m puteam gndi dect c vor scpa i i vor
sfia pe Beck sau pe Paul n buci, c le vor smulge feele i le vor
mnca. Timp de sptmni ntregi, am fost preocupat de cinii aceia
i, n cldura verii, l-am cutat pe Beck care se afla n buctrie, n
pantaloni scuri i tricou, marinnd coaste pentru grtar.
Beck?
Nu a ridicat capul, atent la marinat.
De ce ai nevoie, Sam?
mi ari cum s omor cinii domnului Dario? Beck s-a ntors
cu faa spre mine i am adugat: Dac ar fi cazul?
Nu va trebui s faci asta.

192

Uram s m rog de el, dar am fcut-o oricum.
Te rog!
Beck tresri.
Tu nu ai stomacul potrivit s faci aa ceva.
Era adevrat ca om, aveam o sensibilitate agonizant la vederea
sngelui.
Te rog!
Beck se strmb i mi-a spus c nu, dar, a doua zi, a adus acas
vreo ase pui cruzi i m-a nvat cum s gsesc partea slab a
ncheieturilor i s le rup. Fiindc n-am leinat la vederea puilor
rupi n buci, a adus carne roie, plin de snge, care mi fcea falca
s se ncleteze de grea. Oasele erau tari, reci, neierttoare n
minile mele, imposibil de rupt fr s gsesc ncheietura.
Nu te-ai sturat de asta nc? m-a ntrebat Beck dup cteva
zile.
Am dat din cap c nu; cinii mi bntuiau visele i alergau prin
cntecele pe care le scriam. Aa c am continuat. Beck a gsit
filmulee cu lupte de cini; ne uitam mpreun cum cinii se sfiau
unii pe alii. Mi-am inut palma apsat pe gur, cu stomacul rscolit
de vederea maelor, i am privit cum unii cini se repezeau la
jugular, i alii la picioarele din fa, mucndu-le i fcndu-i
adversarii neputincioi. Beck mi atrase atenia asupra unei lupte
anume, inegal, ntre un pitbull uria i un terrier micu.
Uit-te la cel. sta ai fi tu. Cnd eti om, eti mai puternic
dect oamenii obinuii, dar tot nu o s fii suficient de puternic ca
unul dintre cinii lui Dario. Uite cum lupt la mic. l slbete pe
cinele cel mare. Apoi, l sufoc.
Am privit cum micul terrier omoar cinele mai mare. i apoi, eu
i Beck am ieit i ne-am luptat cine mare, cine mic.
Vara a trecut. Am nceput s ne transformm unul cte unul, cei
mai btrni i mai neglijeni primii. Curnd, nu am rmas dect
civa oameni: Beck, din ncpnare, Ulrik, din viclenie curat,
Shelby, ca s fie aproape de Beck i de mine. Eu, pentru c eram mic

193

i nc nu aa fragil.
Niciodat nu voi uita sunetele unei lupte de cini. Cineva care nu
le-a auzit nu-i poate imagina tipul de slbticie primar pe care l
manifest doi cini pui s se distrug unul pe altul. Nici chiar ca lup
nu ntlnisem niciodat genul acela de lupt; membrii haitei se
bteau pentru dominaie, nu ca s omoare.
Eram n pdure; Beck mi spusese s nu ies din cas, aa c
ieisem s m plimb seara. Aveam o jumtate de idee c o s scriu un
cntec exact la momentul dintre zi i noapte i tocmai compusesem o
frm de vers cnd am auzit lupta de cini. Sunetul era aproape,
aici, n pdure, nu pe lng casa domnului Dario, dar am tiut
imediat c nu pot fi lupi. Am recunoscut imediat mritul sczut.
i apoi, au ieit la vedere. Dou fantome albe imense de cini n
lumina slab a nserrii: montrii lui Dario. Cu ei, un lup negru
zbtndu-se, sngernd, rostogolindu-se pe jos. Lupul, Paul, fcea
tot ce dicta comportamentul haitei urechile pe spate, coada plecat,
capul ntors pe jumtate , tot ce striga supunere. Dar cinii nu
cunoteau comportamentul de hait. Nu tiau dect s atace. Aa c
au nceput s l rup pe Paul n buci.
Hei! am strigat cu o voce nu att de puternic pe ct m-a fi
ateptat. Am ncercat din nou i, de data asta, am scos aproape un
urlet. Hei!
Unul dintre cini s-a desprins i a venit alergnd spre mine; m-am
ntors i m-am rostogolit, cu ochii pe cellalt demon alb, cu dinii
ncletai n gtul lupului negru. Paul icnea dup aer i o parte a feei
lui era mbibat de snge. M-am aruncat asupra cinelui care l inea
i toi trei am czut la pmnt. Monstrul era greu, plin de snge i
musculos. Am ncercat s l apuc de gt cu o mn uman, jalnic de
slab i am ratat.
O greutate masiv m-a lovit n spate i am simit saliv fierbinte
pe gt. M-am rsucit chiar la timp s evit o muctur uciga de la
cellalt cine i am primit n umr dinii celuilalt. Am simit cum
osul se freac de os senzaia bolnav, cumplit a colilor cinelui

194

alunecnd pe clavicula mea.
Beck! am strigat. Era nnebunitor de greu s gndesc cu toat
durerea aceea i cu Paul pe moarte n faa mea. i totui mi-am
amintit de micul terrier rapid, mortal, brutal. Am ntins mna n
fa ctre cinele care l strngea pe Paul ntr-o muctur mortal.
I-am apucat piciorul din fa, am gsit ncheietura i nu m-am gndit
la snge. Nu m-am gndit la sunetul pe care o s l fac. Nu m-am
gndit la nimic dect la aciunea mecanic:
Poc!
Ochii cinelui se ddur peste cap. uier pe nas, dar nu-i slbi
strnsoarea.
Instinctul meu de supravieuire ipa s dau jos cellalt animal de
pe mine; acesta tremura i mi mcina umrul n flci care preau
grele ca fierul i fierbini ca focul. Mi-am imaginat c puteam s simt
cum oasele se desprind din poziia lor normal. Mi-am imaginat c
braul mi era smuls din umr. Dar Paul nu putea atepta.
Nu-mi simeam foarte bine braul drept, dar cu mna stng am
nfcat zdravn gtul cinelui i am rsucit, am strns i am sufocat
pn cnd am auzit monstrul icnind. Eu eram micul terrier. Cinele
era neobosit n strnsoarea sa asupra gtului lui Paul, dar i eu eram
la fel de neobosit ntr-a mea. M-am ntins pe sub cellalt cine care
mi muca umrul, mi-am trntit mna dreapt amorit peste nasul
primului i i-am presat nrile. Nu m-am gndit la nimic mintea
mea era departe, n cas, ntr-un loc cald, ascultnd muzic, citind o
poezie, oriunde, numai nu aici, omornd.
Timp de un groaznic minut nu s-a ntmplat nimic. Vedeam stele
verzi deja. Apoi, cinele s-a prbuit la pmnt, i Paul a czut din
strnsoarea lui. Era snge peste tot al meu, al lui Paul, al cinelui.
Nu-i da drumul! Era vocea lui Beck i am auzit paii nbuii
n pdure. Nu-i da drumul nu e mort nc!
Nu-mi mai simeam minile, nu mai simeam nimic, dar cred c
nc mai strngeam gtul cinelui, cel care l muca pe Paul. i apoi,
am simit dinii din umrul meu smucindu-se cnd cinele care mi

195

muca gtul se zbtu. Un lup, Ulrik, mria, ncercnd s i sfie
gtul, trndu-l jos de pe mine. Se auzi un pocnet i mi-am dat
seama c era o puc. nc unul mult mai aproape i o smucitur sub
degetele mele. Ulrik s-a dat napoi de lng noi, respirnd greu, i
apoi s-a lsat o linite care mi-a fcut urechile s iuie.
Beck mi desfcu grijuliu minile de pe gtul cinelui mort i le
aps, n schimb, pe umrul meu. Curgerea sngelui a ncetinit; am
nceput imediat s m simt mai bine, pe msur ce trupul meu
incredibil rnit ncepea s se vindece singur.
Beck ngenunche n faa mea. Tremura de frig, pielea i era
cenuie, forma umerilor nefireasc.
Te-ai descurcat, nu? L-ai salvat. Amrii ia de pui n-au fost
irosii.
n spatele lui, Shelby sttea tcut, cu braele ncruciate,
privindu-l pe Paul icnind pe frunzele moarte i uscate. Ne privea pe
mine i pe Beck cu capetele laolalt. Palmele i erau strnse n pumni,
i unul dintre ei avea o pat neagr, prfoas.
Acum, n ntunericul moale al camerei lui Grace, m-am rostogolit
i mi-am cufundat faa n umrul ei. Ce ciudat c cele mai violente
momente ale mele fuseser ca om, nu ca lup.
De afar, am auzit clar gheare zgriind pe verand. Am nchis
ochii, ncercnd s m concentrez asupra btii inimii lui Grace.
Gustul de snge din gur mi aminti de iarn.
tiam c Shelby dduse drumul acelor cini.
M voia n frunte, cu ea lng mine, i Paul mi sttea n drum.
Acum, Grace sttea n drumul ei.


196


Treizeci i patru
Grace
9 C

Zilele trecur ntr-un amestec de imagini banale: plimbri
rcoroase prin parcarea colii, banca goal a Oliviei la ore, respiraia
lui Sam n urechea mea, urme de labe pe iarba acoperit de brum
din curtea noastr.
La sfritul sptmnii, nu mai aveam aer de nerbdare, dei nu
eram sigur ce atept. Sam se foise i se zvrcolise noaptea trecut,
chinuit de un comar, i arta att de groaznic smbt dimineaa,
nct, n loc s facem planuri s ieim, l-am instalat pe canapea dup
ce prinii mei s-au dus s ia o gustare cu nite prieteni.
Stteam ghemuit n curbura braului lui Sam n timp ce el
schimba posturile de la un film prost la altul. Ne-am oprit la un
thriller SF a crui producie costase probabil mai puin dect maina
mea. Tentacule de cauciuc erau peste tot cnd Sam vorbi intr-un final:
Te deranjeaz? C prinii ti sunt aa cum sunt?
Mi-am cuibrit faa la subsuoara lui. Mirosea mult a Sam acolo.
Hai s nu discutm despre ei.
Ba da, hai s discutm despre ei.
Of, de ce? Ce e de spus? E n regul. Ei sunt n regul. Sunt aa
cum sunt.
Degetele lui Sam mi gsir cu blndee brbia i mi ridicar
capul spre el.
Grace, nu e n regul. Sunt aici de< cte sptmni? Nici nu
mai tiu. Dar tiu cum e i nu e n regul.
Ei sunt cum sunt. Nu am tiut c ali prini sunt diferii pn

197

nu am nceput coala. Pn nu am nceput s citesc. Dar, pe bune,
Sam, e n regul.
Pielea mi ardea. Mi-am tras brbia din mna lui i m-am uitat la
ecran, unde o main se neca n mzg.
Grace, rosti Sam ncet. Sttea att de nemicat de parc, pentru
prima dat, eu eram animalul slbatic care ar putea disprea dac se
mic vreun pic.
Am privit cum maina se desfcea n buci mpreun cu oferul
i cu pasagerul. Nu-mi ddeam seama ce se ntmpl cu sonorul dat
la minimum, dar prea c bucile se transform n tentacule. Pe
fundal, se vedea un tip care i plimb cinele, i el nu pru s
observe. Cum putea s nu observe?
Nu m-am uitat la Sam, dar tiam c el m privete pe mine, nu
televizorul.
Nu tiu ce credea c o s spun. Nu aveam nimic de spus. Asta nu
era o problem. Era un mod de via.
Tentaculele de pe ecran ncepur s se trasc pe pmnt, cutnd
monstrul original de care s se lipeasc la loc. Dar nu aveau cum s
fac asta; extraterestrul ardea n Washington, DC, topindu-se n
jurul unui model al Monumentului Washington. Noile tentacule vor
trebui s chinuie lumea pe cont propriu.
De ce nu-i pot face s m iubeasc mai mult?
Am spus eu asta? Nu suna ca vocea mea. Degetele lui Sam mi
mngiar obrazul, dar nu erau lacrimi acolo. Nu eram nici pe
aproape de a izbucni n lacrimi.
Grace, ei te iubesc. Nu e vorba despre tine. E problema lor.
Am ncercat att de tare. Niciodat nu am necazuri. mi fac
ntotdeauna temele. Le gtesc afurisitele de mese atunci cnd sunt
acas, adic aproape niciodat< Cu siguran, nu era vocea mea. Eu
nu njuram. i aproape am fost omort de dou ori, dar asta n-a
schimbat nimic. Nu e ca i cum mi doresc s m mbrieze
non-stop. Vreau ca ntr-o zi, vreau doar< N-am putut termina
propoziia, pentru c nu tiam cum se termin.

198

Sam m-a tras n braele lui.
Of, Grace, mi pare ru. N-am vrut s te fac s plngi.
Nu plng.
mi terse obrajii cu degetul mare, atent, i mi art lacrima
prins pe vrful degetului su. Simindu-m aiurea, l-am lsat s m
ghemuiasc n braele lui. mi recuperasem vocea acum, la adpostul
braelor lui.
Poate c sunt prea bun. Dac a avea probleme la coal sau
a da foc garajelor oamenilor, atunci m-ar observa.
Tu nu eti aa. tii c nu, zise el. Sunt doar nite oameni
prostui i egoiti, atta tot. mi pare ru c am ntrebat, OK? Hai s
ne uitm la filmul sta tmpit.
Mi-am aezat obrazul pe pieptul lui i am ascultat tic-tacul inimii
lui. Suna att de normal, doar o inim obinuit de om. Era om de
suficient de mult timp c aproape nu mai puteam detecta mirosul
vag al pdurii pe el i nici nu-mi puteam aminti senzaia de a-mi
ngropa degetele n blana lui. Sam ddu mai tare televizorul la filmul
cu extrateretri i am stat aa, o fiin n dou trupuri, o grmad de
vreme, pn am uitat motivul pentru care fusesem suprat i am
devenit din nou eu.
mi doresc s fi avut i eu ce ai tu, am spus.
Ce am eu?
Haita. Beck. Ulrik. Cnd vorbeti despre ei, vd ct de
importani sunt pentru tine, am zis. Ei te-au fcut persoana care eti.
L-am mpuns cu degetul n piept. Ei sunt minunai, tu eti minunat.
Sam nchise ochii.
Nu sunt sigur de asta.
i deschise din nou.
n fine, i prinii ti te-au fcut cine eti. Crezi c ai fi att de
independent dac ei ar fi fost mai mult prin preajm? Mcar eti
cineva cnd ei nu sunt prin preajm. Eu simt c nu sunt cine eram
nainte. Pentru c am stat att de mult cu Beck i cu Ulrik, i cu
ceilali.

199

Am auzit o main intrnd pe alee i m-am ridicat. tiam c i
Sam a auzit.
E vremea s dispar, spuse el.
Dar l-am inut de bra.
M-am sturat s ne tot ascundem. Cred c e timpul s i
cunoti.
Nu m-a contrazis, dar a aruncat o privire ngrijorat nspre ua de
la intrare.
i acum se termin totul, zise el.
Nu fi melodramatic. N-o s te omoare.
Sam se uit la mine.
Obrajii mi-au luat foc.
Sam, n-am vrut s spun c< Doamne, mi pare ru.
Voiam s nu m uit la faa lui, dar nu-mi puteam lua ochii, parc
priveam scena unui accident auto. Tot ateptam s aib loc
coliziunea, ns expresia lui nu s-a schimbat. Parc era un
scurtcircuit ntre amintirile lui Sam despre prinii lui i emoiile lui,
un mic declic care din fericire l meninea ntreg.
Sam m-a salvat schimbnd subiectul, ceea ce a fost incredibil de
generos din partea lui.
S joc rolul iubitului prietenos sau suntem doar prieteni?
Iubit. Nu m prefac.
Sam se ddu mai ncolo cu civa centimetri i i trase braul de
dup capul meu, aezndu-l pe sptarul canapelei. Se adres
peretelui:
Bun, prinii lui Grace. Sunt iubitul lui Grace. V rog s
observai distana decent dintre noi. Sunt foarte responsabil i nu
mi-am bgat niciodat limba n gura fiicei voastre.
Ua se deschise i amndoi am tresrit, rznd nervos.
Tu eti, Grace? strig mama ncet de pe hol. Sau eti un ho?
Ho, am strigat eu.
O s fac pe mine, mi opti Sam la ureche.
Sigur tu eti, Grace? Mama prea suspicioas; nu era obinuit

200

s rd. E Rachel aici?
Tata intr primul n sufragerie i se opri n prag, observndu-l
imediat pe Sam.
Cu o micare abia perceptibil, Sam i ntoarse capul doar puin,
astfel ca lumina s nu-i prind ochii galbeni, un gest automat care
m-a fcut s realizez pentru prima dat c Sam fusese o ciudenie
dinainte s fie lup.
Tata se uita pur i simplu la Sam. Sam se uita i el, ncordat, dar
nu speriat. Oare ar mai fi stat att de calm dac ar fi tiut c tata
fcuse parte din echipa de vntoare din pdure? Brusc, mi-a fost
ruine de tata; nc un om de care s se team lupii. M-am bucurat c
nu-i spusesem nimic lui Sam.
Aveam vocea tensionat.
Tat, el e Sam. Sam, el e tata.
Tata se uit la el nc o secund i apoi zmbi larg.
Te rog, spune-mi c eti un iubit.
Sam fcu ochii mari, i cu am scos un uierat.
Da, e un iubit, tat.
Ei, asta-i bine. ncepeam s cred c tu nu faci chestii din astea.
Tat.
Ce se petrece acolo? Mama se auzea din deprtare. Era deja la
buctrie, scotocind prin frigider. Probabil, mncarea fusese
groaznic.
Cine e Sam?
Iubitul meu.
Mama intr n camer i aduse cu ea un nor omniprezent de
vapori de terebentin; pe antebra, avea o pat de vopsea. tiind-o pe
mama, am bnuit c o lsase aa n mod intenionat cnd ieise. Privi
de la mine la Sam i iari la mine, cu o expresie nostim pe chip.
Mam, el e Sam. Sam, mama.
Le-am mirosit emoiile care emanau din ei, dei nu tiam ce fel de
emoii. Mama se holba la ochii lui Sam, pur i simplu, se holba i
Sam prea intuit n loc. L-am nghiontit n bra.

201

M bucur s v cunosc, spuse el pe o voce automat.
Mam, am uierat. Mam. Pmntul ctre mama.
Mcar cnd i-a revenit a prut puin stnjenit. i spuse lui Sam,
ca scuz:
Chipul tu mi pare foarte familiar.
Mda. Sigur. Pn i un bebelu i-ar fi dat seama ce scuz penibil
a folosit pentru faptul c se holba la ochii lui.
Am lucrat la o librrie din centru? Vocea lui Sam era plin de
speran.
Mama ddu din deget nspre el.
Pariez c asta e. Apoi i zmbi lui Sam cu zmbetul ei de o sut
de wai, tergnd orice atrocitate social pe care tocmai o comisese.
Ei bine, m bucur c te-am cunoscut. M duc sus s lucrez o vreme.
i art braele mnjite de vopsea, indicnd ce voia s spun prin
lucru i am simit un ghimpe scurt de iritare la adresa ei. tiam c
flirtatul ei n serie era doar ceva obinuit, o reacie instantanee la
orice tip necunoscut care atinsese pubertatea, dar totui.
Maturizeaz-te!
Sam m-a surprins cnd a zis:
A vrea s vd atelierul ct sunt aici, dac nu v deranjeaz.
Grace mi-a spus puin despre lucrrile dumneavoastr de art i a
vrea s le vd.
Asta era parial adevrat. i zisesem despre un vernisaj cu
adevrat greos de-al ei la care m dusesem, unde toate tablourile
aveau nume de nori, dar erau portrete cu femei n costume de baie.
Arta cu subnelesuri plutea pe deasupra capului meu. Nu
nelegeam. Nu voiam s neleg.
Mama zmbi cam fals. Probabil, credea c Sam nelege prin art
cu subnelesuri cam acelai lucru ca i mine.
M-am uitat la Sam suspicioas. Genul sta de lingueal nu i era
caracteristic. Dup ce mama a disprut sus, i tata a disprut n
birou, l-am ntrebat:
i place s fii pedepsit?

202

Sam ddu drumul la sonor chiar cnd o femeie era mncat de
ceva cu tentacule. Dup atac, nu mai rmase dect un membru
retezat cu aspect fals, ntins pe pavaj.
Cred doar c trebuie s-o fac s m plac.
Singura persoan din casa asta care trebuie s te plac sunt eu.
Nu-i face griji cu privire la ei.
Sam ridic o pernu de pe canapea i o strnse la piept,
apsndu-i faa n ea. Vocea i era nbuit.
Va trebui s m suporte destul de mult timp, i dai seama?
Ct timp?
Zmbetul lui era incredibil de dulce.
Ct mai mult.
Pentru totdeauna?
Buzele lui Sam zmbir, dar, deasupra zmbetului, ochii lui
galbeni devenir triti, de parc tia c minte.
Mai mult de-att.
Am eliminat distana dintre noi i m-am cuibrit n curbura
braului su, i ne-am rendreptat atenia ctre televizor, privind
cum extraterestrul cu tentacule se strecura prin sistemul de
canalizare al unui ora care nu bnuia nimic. Ochii lui Sam clipeau
nspre ecran, de parc chiar urmrea inutila btlie intergalactic,
dar eu stteam acolo i ncercam s mi dau scama de ce Sam trebuia
s se transforme, i eu nu.


203


Treizeci i cinci
Sam
9 C

Dup ce s-a terminat filmul SF (lumea a fost salvat, ns au murit
muli oameni), am stat cu Grace la msua de mic dejun din
apropierea uii care ddea pe verand i am privit-o un timp cum i
face temele. Eram incredibil de obosit vremea din ce n ce mai rece
m rodea ca o durere, chiar dac nu m putea coplei suficient ca s
m transforme i mi-ar fi plcut s m trsc n patul lui Grace sau
pe canapea pentru un pui de somn. Dar partea de lup din mine se
simea nelinitit i nu putea s doarm cu oameni necunoscui prin
preajm. Ca s m menin treaz, am lsat-o pe Grace la parter s-i
fac temele la lumina sczut a ferestrei i m-am dus la etaj s vd
atelierul.
A fost uor de gsit; erau doar dou ui la etaj i dinspre una
venea un miros chimic de portocal. Ua era uor ntredeschis. Am
mpins-o i am clipit. Toat ncperea era luminat extravagant cu
lmpi care aveau becuri ce imitau lumina natural, iar efectul era
undeva la ncruciarea dintre un deert n miezul zilei i un
hipermarket.
Pereii erau ascuni n spatele unor pnze puse unele peste altele,
sprijinite de orice suprafa disponibil. Izbucniri superbe de
culoare, siluete realiste n posturi nerealiste, forme normale n culori
anormale, neateptatul n locuri obinuite. Tablourile m fceau s
m simt de parc a fi czut ntr-un vis, unde tot ceea ce tii i este
prezentat ntr-o manier necunoscut. Orice e posibil n vizuina
asta luxoas / Mi-ai dat o oglind sau un portret? / Toate permutrile

204

visurilor vor patrula / pe acest trm minunat de culoare din faa
mea.
Am rmas n faa a dou tablouri supradimensionate, sprijinite de
unul dintre perei. Amndou reprezentau un brbat srutnd gtul
unei femei, atitudini identice, dar n culori extrem de diferite. Unul
era pictat cu nuane de rou i violet. Era strlucitor, urt, comercial.
Cellalt era n nuane de albastru-nchis i lila, greu de citit.
Subestimat i superb. mi amintea de cum o srutasem pe Grace n
librrie, cum o simisem n braele mele, cald i adevrat.
Care i place?
Vocea mamei ei era luminoas i deschis. Mi-am imaginat-o ca
fiind vocea ei de galerie. Cea pe care o folosea ca s ademeneasc
portofelele vizitatorilor la vedere, ca s le poat ataca.
Mi-am nclinat capul spre cel albastru.
Fr ndoial.
Serios? Pru sincer surprins. Nimeni nu a mai spus asta
vreodat. Cellalt e mult mai popular. Pi n fa, ca s vd c arta
spre cel rou. Am vndut sute de copii.
E foarte drgu, am spus amabil, i ea a rs.
E hidos. tii cum se numesc? Art spre cel albastru, apoi spre
cel rou. Dragoste i Pasiune.
I-am zmbit.
Bnuiesc c am picat la examenul de brbie, nu?
Pentru c ai ales Dragoste? Nu cred asta, dar aa sunt eu. Grace
mi-a spus c e o prostie s pictez acelai lucru de dou ori. Mi-a spus
c ochii brbatului sunt prea apropiai unul de cellalt n amndou.
Am rs.
Sun a ceva spus de Grace. Dar ea nu e artist.
Gura ei se rsuci ntr-o form trist.
Nu. E foarte practic. Nu tiu de unde a motenit asta.
Am mers ncet ctre urmtorul set de tablouri animale slbatice
printre srme cu rufe, cprioare urcate pe ferestre nalte, peti
iindu-se prin scurgeri de canalizare.

205

i asta v dezamgete.
O, nu. Nu. Grace e doar Grace i trebuie s-o iei aa cum e.
Rmase n spate, lsndu-m s m uit, ani de practic subcontient
n vnzri. i bnuiesc c va avea o via mai uoar pentru c i va
lua un serviciu drgu i normal i va duce o via bun i stabil.
Nu m-am uitat la ea cnd am rspuns.
Eu cred c mama protesteaz prea mult.
Am auzit-o oftnd.
Bnuiesc c toat lumea vrea ca odraslele lor s ias exact ca ei.
Lui Grace nu-i pas dect de numere i de cri, i de modul n care
funcioneaz lucrurile. mi este greu s-o neleg.
i viceversa.
Da. Dar tu eti un artist, nu? Trebuie s fii.
Am ridicat din umeri. Observasem o cutie de chitar aproape de
ua atelierului i m mncau degetele s gsesc coarde, ca s exersez
refrenele din mintea mea.
Nu pictez. Cnt puin la chitar.
Urm o pauz lung, n timp ce m privea uitndu-m la un
tablou cu o vulpe ascuns sub o main parcat, i apoi spuse:
Pori lentile de contact?
Fusesem ntrebat asta de attea ori, nct nici nu mai realizam de
ct curaj aveam nevoie s rspund.
Nu.
Am un blocaj teribil de artist acum. Mi-ar plcea s fac un
studiu rapid asupra ta. Rse. Era un sunet foarte stngaci. De asta
m holbam la tine mai devreme. M gndeam c ai fi un model
uimitor pentru un studiu de culoare, cu prul negru i ochii ti. mi
aminteti de lupii din pdure. i-a povestit Grace despre ei?
Am nepenit. Mi se prea prea aproape, de parc iscodea, mai
ales dup ntlnirea cu Olivia. Instinctul meu imediat de lup a fost s
fug. S o iau la goan pe scri, s smulg ua din ni i s m topesc
la adpostul copacilor. A durat cteva momente lungi s m lupt cu
dorina de a fugi i de a m convinge c nu avea de unde s tie i c

206

interpretez exagerat cuvintele ei. A mai durat o clip pn mi-am dat
seama c stteam de prea mult timp fr s spun nimic.
O, nu vreau s te fac s te simi stnjenit. Rosti vorbele unele
peste altele. Nu trebuie s pozezi pentru mine. tiu c unii oameni se
simt penibil. i, probabil, vrei s te ntorci jos, la Grace.
M-am simit obligat s mi corectez impoliteea.
Nu, nu, e n regul. Adic, m simt oarecum penibil s fac asta.
Pot s fac ceva n timp ce m pictai? Adic, s nu stau degeaba s
m holbez la perei?
Mama lui Grace se repezi de-a dreptul la evalet.
Nu! Sigur c nu. De ce nu cni la chitar? Vai, o s fie
nemaipomenit. Mulumesc. Poi s stai acolo, sub luminile alea.
n vreme ce eu luam cutia de chitar, ea alerg de colo-colo prin
atelier, aducnd un scaun pentru mine, ajustnd luminile i aranjnd
un cearaf galben ca s reflecte lumina aurie pe o parte a feei mele.
Trebuie s stau nemicat?
Ea flutur o pensul la mine de parc asta mi rspundea la
ntrebare , apoi sprijini o pnz nou pe evalet i stoarse picturi
de vopsea neagr pe palet.
Nu, nu, doar cnt.
Aa c am acordat chitara i am stat acolo, n lumina aurie i am
cntat, i am fredonat cntecele ncetior, gndindu-m la toate
dile n care sttusem pe canapeaua lui Beck i cntasem cntece
pentru hait, la Paul, care cnta la chitara lui mpreun cu mine, i la
noi cntnd armonii. Pe fundal, auzeam scrnetul cuitului de pe
palet i uieratul pensulei pe pnz i m-am ntrebat ce fcea cu faa
mea n timp ce eu nu eram atent.
Te aud fredonnd, spuse ea. Cni?
Am mormit, dnd lene din degete.
Pensula ei nu nceta deloc s se mite.
Sunt cntecele tale?
Mda.
Ai scris vreunul pentru Grace?

207

Scrisesem o mie de cntece pentru Grace.
Da.
Mi-ar face plcere s l aud.
Nu am ncetat s cnt, doar am trecut cu atenie spre o not
major. Pentru prima dat anul acesta, am cntat cu voce tare. Era
cel mai fericit cntec pe care l scrisesem i cel mai simplu.

M-am ndrgostit de ea vara, iubita mea de var
E fcut din var, iubita mea de var
A vrea s petrec o iarn cu iubita mea de var
Dar niciodat nu mi-e destul de cald pentru iubita mea de var

E var cnd zmbete, rd ca un copil
E vara vieii noastre; o s-o pstrm pentru o vreme
Ea ine aria, adierea verii n palmele ei
A fi fericit cu vara asta dac numai att am avea.

Ea m privi.
Nu tiu ce s spun. mi art braul. Mi s-a fcut pielea ca de
gin.
Am pus chitara jos, foarte atent, ca s nu scoat vreun sunet
coardele. Brusc, mi s-a prut foarte important s mi petrec timpul,
att de preios i de puin, cu Grace.
i, n momentul n care eu luam decizia, s-a auzit o izbitur
puternic la parter. A fost att de sonor i att de nepotrivit, nct,
pentru un moment, eu i mama ei ne-am ncruntat unul la altul de
parc nu ne venea s credem c se auzise.
Apoi, urm iptul.
Imediat dup, am auzit un mrit i am ieit din camer nainte s
mai aud i altceva.



208


Treizeci i ase
Sam
9 C

Mi-am amintit faa lui Shelby cnd m-a ntrebat:
Vrei s mi vezi cicatricile?
De la ce? am rspuns eu.
De cnd am fost atacat. De lupi.
Nu.
Mi le-a artat oricum. Burta i era noduroas de esut cicatrizat
care disprea sub sutien.
Arta ca un hamburger dup ce m-au mucat.
Nu voiam s tiu.
Shelby nu i-a tras cmaa la loc.
Trebuie s fie ca naiba cnd omorm pe cineva. Cred c suntem
cel mai groaznic mod de a muri.


209


Treizeci i apte
Sam
5 C

O avalan de senzaii m-a asediat cnd am intrat n sufragerie.
Un aer cumplit de rece m-a nepat n ochi i mi-a dat stomacul peste
cap. Am observat repede gaura zimat din ua de la veranda din
spate; sticla spart parial atrna precar de cadru, i cioburi subiri,
ptate cu roz erau mprtiate pe podea, reflectnd lumina spre
mine.
Scaunul din colul de luat micul dejun era trntit la podea. Parc
cineva mprtiase vopsea roie pe podea, forme nesfrite, stranii
cdeau i mnjeau duumeaua de la u spre buctrie. Apoi, am
mirosit-o pe Shelby. Pentru un moment, am stat acolo, ngheat de
absena lui Grace i de aerul rece, i de duhoarea de snge i blan
umed.
Sam!
Trebuia s fie Grace, dei vocea i suna ciudat i de nerecunoscut
cineva care se prefcea c e Grace. M-am mpiedicat, alunecnd n
petele de snge, i m-am apucat de mnerul uii, ca s intru n
buctrie.
Scena era ireal n lumina plcut a buctriei. Urme nsngerate
de labe artau direcia n care Shelby se rsucea i se smucea, cu
Grace intuit de dulapuri. Grace se zbtea, lovea cu piciorul, dar
Shelby era masiv i puea a adrenalin. Am vzut o urm de durere
n ochii sinceri i mari ai lui Grace nainte ca Shelby s-i smuceasc
trupul. Mai vzusem imaginea asta o dat.
N-am mai simit frigul. Am vzut o tigaie de fier pe aragaz i am

210

nfcat-o; m-a durut braul de ct de grea era. Nu voiam s-o lovesc
pe Grace am izbit-o pe Shelby n old.
Shelby a mrit ctre mine, clnnind din dini. Nu trebuia s
vorbim aceeai limb ca s tiu ce mi spunea. Nu te bga. O
imagine mi acoperi vederea, clar, perfect, vie: Grace ntins pe
podeaua din buctrie, zbtndu-se, murind n timp ce Shelby o
privea. Am fost paralizat de aceast imagine puternic trntit n
gndurile mele probabil aa se simise i Grace cnd i artasem
scena cu pdurea aurie. Simeam c e o amintire puternic, o
amintire cu Grace icnind dup aer.
Am aruncat tigaia i m-am azvrlit asupra lui Shelby.
I-am gsit botul acolo unde era ncletat pe braul lui Grace i i-am
cutat maxilarul. Apsndu-mi degetele n pielea delicat, am
apsat n sus, pe trahee, pn cnd Shelby a schellit. Strnsoarea
i-a slbit suficient ca s m mping n dulapuri cu picioarele i s-o
dau jos de pe Grace. Ne-am poticnit la podea, ea zgrepnnd cu
ghearele pe gresie, i eu alunecnd cu pantofii pe sngele care picura
din ea.
Ea mri sub mine, furioas, repezindu-se la faa mea, dar
oprindu-se nainte s m mute. Imaginea cu Grace fr via pe
podea continua s mi apar n minte.
Mi-am amintii cum rupeam oasele de pui.
n mintea mea, vedeam perfect cum ar fi s-o omor pe Shelby.
Se smuci din minile mele de parc mi citise gndurile.
Tat, nu, ai grij! strig Grace.
O arm explod n apropiere.
Pentru un scurt moment, timpul s-a oprit n loc. Nu chiar n loc.
Parc dansa i strlucea sub luminile care plpiau i clipeau nainte
s se reaprind. Dac acel moment ar fi fost un lucru adevrat, ar fi
fost un fluture dnd din aripi i zburtcind ctre soare.
Shelby a czut din strnsoarea mea, o greutate moart, i eu am
czut peste dulapurile din spate.
Era moart. Sau pe moarte, pentru c zvcnea. Dar nu m puteam

211

gndi dect c fcusem mizerie pe podeaua din buctrie. M
holbam pur i simplu la ptratele albe de linoleum, urmrind cu
privirea drele pe care le fcuser pantofii mei prin snge i gsind o
urm de lab n centrul buctriei care rmsese cumva impecabil.
Nu-mi puteam imagina cum de miros sngele att de tare i apoi
am privit n jos, la braele mele care tremurau, i am vzut roul
ntins pe minile mele i pe ncheieturi. A trebuit s m forez s mi
amintesc c era sngele lui Shelby. Era moart. Asta era sngele ei.
Nu al meu. Al ei.
Prinii mei numrau pn la zero, ncet, i sngele ni din
venele mele.
mi venea s vomit.
Eram ngheat.
Eram<
Trebuie s-l mutm! Vocea fetei era ptrunztor de tare n
linitea lsat. S-l ducem ntr-un loc cald. Sunt n regul. Sunt n
regul. Doar ajutai-m s-l mut!
Vocile lor mi mpunser capul, prea tari, prea multe. Am simit
micare n jurul meu, trupurile lor i pielea mea rsucindu-se i
nvrtindu-se, dar, n interiorul meu, o parte din mine era complet
nemicat.
Grace. M-am agat de numele acela. Dac reueam s l pstrez
n minte, voi fi OK.
Grace.
Tremuram, tremuram; pielea mi se decojea de pe trup.
Grace.
Oasele mele m strngeau, m picau, mi apsau pe muchi.
Grace.
Ochii ei m inur acolo chiar i dup ce am ncetat s i mai simt
degetele strngndu-mi braul.
Sam, spuse ea. Nu pleca.


212


Treizeci i opt
Grace
3 C

Cine ar face aa ceva unui copil? Mama se strmb. Nu eram
sigur dac se strmbase din cauza a ceea ce i povestisem sau din
cauza mirosului de urin i antiseptic din spital.
Am ridicat din umeri i m-am foit inconfortabil pe patul de spital.
Nu prea aveam de ce s fiu acolo. Tietura de pe bra nu avusese
nevoie nici de copci. Voiam doar s l vd pe Sam.
Deci e complet dat peste cap. Mama se ncrunt la televizorul
de deasupra patului de spital, dei era nchis. Nu atept s rspund.
Ei bine, sigur. Sigur c e. E normal s fie. Nu treci prin aa ceva fr
sa fii dat peste cap. Bietul copil. Arta de parc l durea ru.
Speram c mama o s nceteze s bat cmpii despre asta pn
cnd Sam termina de vorbit cu asistenta. Nu voiam s m gndesc la
curbura umerilor lui, la forma nenatural pe care o luase trupul lui
ca reacie la frig. i speram c Sam va nelege de ce i spusesem
mamei despre prinii lui faptul c tia despre ei trebuia s fie mai
bine dect s tie despre lupi.
i-am spus, mam. Chiar l afecteaz s i aminteasc. Sigur c
a luat-o razna cnd a vzut sngele de pe braele lui. E condiionare
clasic sau cum s-o numi. Caut pe Google.
Mama i-a strns braele n jurul ei.
Dar dac n-ar fi fost acolo<
Da, a fi murit, bla, bla, bla< Dar a fost acolo. De ce v agitai
cu toii mai mult dect mine? Multe dintre urmele de dini lsate de
Shelby se transformaser deja n vnti urte dei nu m vindecam

213

la fel de repede cum o fcuse Sam cnd fusese mpucat.
Pentru c nu ai instinct de supravieuire, Grace. Eti ca un tanc,
naintezi pufind, gndindu-te c nimic nu te poale opri pn
ntlneti un tanc mai mare. Eti sigur c vrei s iei cu cineva cu un
astfel de istoric? Mamei pru s i plac teoria ei. Sam ar putea avea o
cdere nervoas. Am citit c oamenii au aa ceva cnd mplinesc
douzeci i opt de ani. Ar putea fi aproape normal i apoi brusc s-o
ia razna. Adic, tiu c niciodat nu i-am mai spus ce s faci cu viaa
ta. Dar dac< dac te rog s nu-l mai vezi?
Nu m ateptasem la asta. Vocea mi era fragil.
A spune c, n virtutea faptului c nu te-ai purtat ca un printe
pn acum, ai renunat la capacitatea de a mai exercita vreun fel de
influen asupra mea. Eu i Sam suntem mpreun. Nu e loc de
ntors.
Mama i arunc minile n aer de parca ncerca s opreasc
tancul Grace s nu o calce.
Bine. Cum vrei. Doar fii atent, bine? M rog. M duc s mi iau
ceva de but.
i gata, energiile ci parentale s-au epuizat. Fcuse pe mama
conducndu-ne la spital, privind-o pe asistent cum mi ngrijete
rnile i avertizndu-m cu privire la iubitul meu psihotic, i acum
terminase. Era evident c o s supravieuiesc, aa c ea i ncheiase
treaba.
La cteva minute dup ce a plecat, ua s-a deschis, i Sam s-a
apropiat de patul meu, artnd palid i obosit n luminile verzui.
Obosit, dar uman.
Ce i-au fcut? am ntrebat.
Gura i s-a arcuit ntr-un zmbet lipsit de umor.
Mi-au dat un bandaj pentru o tietur care s-a vindecat de cnd
l-au pus pe ea. Ce i-ai spus? Se uit n jur, dup mama.
I-am spus despre prinii ti i c asta e n neregul cu tine. M-a
crezut. E OK. Te simi bine? Da? Nu eram sigur ce ntreb, n cele din
urm, am spus: Tata mi-a zis c e moart. Shelby. Bnuiesc c nu s-a

214

putut vindeca la fel de repede ca tine. A fost prea rapid.
Sam i puse palmele pe gtul meu i m srut. i aps fruntea
pe a mea, astfel nct ne priveam fix unul pe altul i arta de parc
avea un singur ochi.
O s m duc n iad.
De ce?
Singurul lui ochi clipi.
Pentru c ar trebui s mi par ru de moartea ei.
M-am tras napoi, ca s i vd expresia de pe chip; era ciudat de
absent. Nu eram sigur ce s spun ca reacie la informaia asta, dar
Sam m salv lundu-mi minile i strngndu-le cu putere.
tiu c ar trebui s fiu suprat acum. Dar simt c am evitat un
proiectil uria. Nu m-am transformat, tu eti n regul i, pentru
moment, Shelby e un lucru n minus de care s m ngrijorez. M
simt< m simt ameit.
Mama crede c eti instabil, i-am spus.
Sam m srut din nou, nchiznd ochii pentru un moment, apoi
m mai srut nc o dat, cu delicatee.
Sunt. Vrei s fugi?
Nu tiam dac se refer la fugitul din spital sau s fug de el.
Domnule Roth? O asistent apru n u. Poi s rmi aici, dar
trebuie s stai jos pentru asta.
La fel ca i mine, Sam trebuia s fac o serie de vaccinuri
antirabice procedura medical standard n cazul atacurilor
animaliere neprovocate. Doar nu aveam s le spunem c Sam
cunotea acel animal personal i c animalul respectiv intenionase
s m omoare i nu era turbat. M-am dat mai ncolo, ca s i fac loc
lui Sam, care se aez lng mine, cu o privire nelinitit ctre
seringa din minile asistentei.
Nu te uita la ac, l sftui asistenta n timp ce i trgea n sus
mneca plin de snge, cu minile acoperite de mnui de cauciuc.
Sam privi n alt parte, la faa mea, dar ochii i erau distani i goi, cu
mintea altundeva n vreme ce asistenta i mpungea pielea cu acul.

215

Privind cum apas pe piston, mi-am imaginat c e un tratament
pentru Sam var lichid injectat direct n venele lui.
Se auzi o btaie n u i o alt asistent i bg capul n ncpere.
Brenda, ai terminat? ntreb a doua asistent. Cred c au
nevoie de tine la 302. E o fat acolo care o ia razna.
O, minunat, spuse Brenda, sarcastic. Voi doi ai terminat. Mi
se adres: O s i duc hrtiile mamei tale cnd termin.
Mulumesc, zise Sam i m lu de mn. Am mers mpreun
pe coridor i, pentru un moment ciudat, m-am simit ca n prima
sear cnd ne-am cunoscut, de parc nu trecuse timpul deloc.
Ateapt, am spus cnd am trecut prin sala de ateptare de la
urgene, i Sam m-a lsat s l opresc. Am privit prin sala
aglomerat, dar femeia pe care mi se pruse c o vd dispruse.
Pe cine caui?
Mi s-a prut c o vd pe mama Oliviei. Am privit din nou n
sala de ateptare, dar erau numai chipuri necunoscute.
Am vzut cum i se umfl nrile lui Sam i cum sprncenele i se
apropie un pic, dar el n-a spus nimic n vreme ce ne ndreptam spre
uile de sticl ale spitalului. Afar, mama trsese maina n fa deja,
netiind ce favoare i fcuse lui Sam.
Dincolo de main, mici fulgi de zpad cdeau din cer, ca o
ntruchipare delicat a frigului. Ochii lui Sam erau ndreptai nspre
copacii din partea cealalt a parcrii, abia vizibili la lumina
felinarelor. M-am ntrebat dac se gndea la rcoarea mortal care se
strecura prin crpturile portierei sau la trupul frnt al lui Shelby,
care nu va mai fi niciodat om, sau dac, la fel ca mine, se gndea la
seringa imaginar plin cu var lichid.


216


Treizeci i nou
Sam
5 C

Viaa mea crpit: o duminic linitit, miros de cafea n respiraia
lui Grace, peisajul nefamiliar al noii cicatrici noduroase de pe braul
meu, mirosul periculos de zpad din aer. Doua lumi diferite dnd
trcoale una alteia, apropiindu-se tot mai mult, nnodndu-se n
feluri n care nu mi-a fi imaginat niciodat.
Aproape-transformarea din ziua precedent nc plana asupra
mea, amintirea nceoat a mirosului de lup nc prins n prul
meu i pe vrfurile degetelor. Ar fi fost att de uor s cedez. Chiar i
acum, douzeci i patru de ore mai trziu, simeam c trupul meu
nc se mai lupt.
Eram att de obosit.
Am ncercat s m cufund ntr-un roman, ghemuit ntr-un scaun
moale de piele, aproape aipind. De cnd temperaturile vesperale
ncepuser s coboare dramatic n ultimele zile, ne petreceam timpul
liber n biroul mare i nefolosit al tatlui ei. Cu excepia
dormitorului, era cel mai clduros i mai protejat de curent loc din
cas. mi plcea camera. Pereii erau acoperii de enciclopedii cu
cotoare nchise la culoare, prea vechi pentru a mai fi utile, i de
plcue din lemn, de asemenea, nchise la culoare premii pentru
alergarea la maratoane, prea vechi ca s mai nsemne ceva. Biroul
era foarte mic i maro, o vizuin din piele neagr, lemn cu miros de
fum i dosare din carton: era un loc unde s fii la adpost i
productiv.
Grace sttea la mas, fcndu-i temele, iar prul i era luminat de

217

dou lmpi de birou aurii, ca ntr-o pictur veche. Felul n care
sttea, cu capul aplecat n concentrare, mi atrase atenia ntr-un fel
n care cartea n-o fcea.
Mi-am dat seama c stiloul lui Grace nu se mica de o buna bucat
de vreme. Am ntrebat-o:
La ce te gndeti?
Ea i roti scaunul, ca s m priveasc n fa, i i btu stiloul de
buze; era un gest fermector, care m fcea s vreau s-o srut.
La o main de splat i un usctor. M gndeam c, atunci
cnd o s m mut de-acas, va trebui fie s folosesc spltoria
public, fie s mi cumpr o main de splat i un usctor.
M-am uitat pur i simplu la ea, pe jumtate fascinat, pe jumtate
ngrozit de felul n care i funciona mintea.
Asta te distrgea de la teme?
Nu eram distras, spuse Grace nepat. mi ofeream o pauz
de la cititul acestei povestiri stupide pentru ora de englez. Se roti
iari i se aplec peste birou.
Se ls linitea pentru o vreme; Grace tot nu-i puse stiloul pe
hrtie. n cele din urm, fr s i ridice capul, zise:
Crezi c exist vreun tratament?
Am nchis ochii i am oftat.
Of, Grace.
Grace insist.
Spune-mi, atunci. E tiin? Sau e magie? Ce eti?
Conteaz ce sunt?
Desigur, zise ea i vocea i era frustrat. Magia ar fi intangibil.
tiina are tratamente. Nu te-ai ntrebat niciodat cum a nceput
totul?
N-am deschis ochii.
ntr-o zi, un lup a mucat un om, i omul s-a molipsit. Magie
sau tiin, e acelai lucru. Singurul lucru magic este c nu-l putem
explica.
Grace n-a mai spus nimic, dar i puteam simi nelinitea. Am stat

218

acolo fr s spun nimic, ascunzndu-m n spatele crii, tiind c
Grace are nevoie de vorbele mele vorbe pe care nu eram dispus s i
le zic. Nu eram sigur care dintre noi era mai egoist ea, pentru c
voia ceva ce nimeni nu-i putea promite, sau eu, pentru c nu i
promiteam ceva ce era prea dureros de imposibil de dorit.
nainte ca vreunul dintre noi s sparg tcerea stnjenitoare, ua
biroului s-a deschis, i tatl ei a intrat, cu ochelarii aburii din pricina
schimbrii de temperatur. Cercet camera, observnd schimbrile
pe care le fcuserm. Chitara nefolosit din atelierul mamei ei
sprijinit de fotoliul meu. Teancul meu de cri necartonate,
zdrenuite pe msua de lng fotoliu. Teancul ordonat de creioane
ascuite de pe biroul lui. Ochii i se oprir pe filtrul de cafea pe care
Grace l adusese ca s i satisfac pofta de cofein; pru fascinat de
el la fel cum fusesem i cu. Un filtru de cafea micu. Pentru copilaii
care au nevoie de o doz rapid de cofein.
Am ajuns acas. Mi-ai pus stpnire pe birou?
Era neglijat, spuse Grace fr s ridice capul din teme. Era prea
util ca s se iroseasc. i acum nu-l poi avea napoi.
Evident, remarc el. Se uit la mine, cufundat n fotoliul lui. Ce
citeti?
Am spus:
Bel Canto.
N-am auzit niciodat de ea. Despre ce e vorba?
i miji ochii ctre copert; am ridicat-o ca s-o vad.
Cntrei de oper i tiatul cepei. i arme.
Spre surprinderea mea, expresia tatlui ei se lumin i se umplu
de nelegere.
Sun a ceva ce ar citi mama lui Grace.
Grace se ntoarse n scaunul ei.
Tat, ce ai fcut cu cadavrul?
El clipi.
Poftim?
Dup ce ai mpucat-o. Ce ai fcut cu cadavrul?

219

Aa. L-am pus pe verand.
i?
i ce?
Grace se mpinse de la birou, exasperat.
i ce ai fcut cu el dup aceea? tiu c nu l-ai lsat s
putrezeasc pe verand.
O senzaie nceat de grea ncepu s mi se formeze n stomac.
Grace, de ce faci aa caz de asta? Sunt sigur c s-a ocupat mama
ta de asta.
Grace i aps fruntea cu degetele.
Tat, cum poi s crezi c l-a mutat mama? Era cu noi, la spital.
Nu m-am gndit la asta sincer s fiu. Voiam s sun la protecia
animalelor s l ridice, dar a disprut a doua zi diminea, aa c
m-am gndit c poate voi ai sunat.
Grace scoase un zgomot strangulat.
Tat! Mama nu poate suna nici s comande pizza. Cum crezi c
a sunat ea la protecia animalelor?
Tatl ei ridic din umeri i i amestec supa.
S-au ntmplat lucruri i mai ciudate. Nu merit s te agii att
din cauza asta. L-o fi trt de pe verand vreun animal slbatic. Nu
cred c alte animale pot lua turbare de la un animal mort.
Grace i ncruci braele la piept i se uit urt la el, ca i cnd
comentariul lui era prea idiot ca s merite un rspuns.
Nu te bosumfla, spuse el i mpinse ua cu umrul ca s plece.
Nu te prinde.
Vocea lui Grace era rece ca gheaa.
Trebuie s m ocup eu de toate.
El i zmbi drgstos, reducnd cumva amploarea suprrii ei.
Am fi pierdui fr tine, evident. Nu sta foarte trziu.
Ua s-a nchis ncet n urma lui, iar Grace se uit n gol la rafturile
cu cri, la birou, la ua nchis. La orice, numai la faa mea nu.
Am nchis romanul fr s mi notez pagina.
Nu e moart.

220

Poate a sunat mama la protecia animalelor, spuse Grace spre
birou.
Mama ta n-a sunat la protecia animalelor. Shelby triete.
Sam. Taci. Te rog. Nu tim sigur. Poate vreun alt lup i-a trt
cadavrul de pe verand. Nu trage concluzii pripite.
M privi n cele din urm i am vzut c Grace, n ciuda
incapacitii ei totale de a citi oamenii, i dduse seama ce
reprezenta Shelby pentru mine. Trecutul meu care m nha,
ncercnd s m fure nainte s m fure iarna.
Am simit c lucrurile mi scap de sub control. Gsisem raiul i l
apucasem ct de strns putusem, dar era fragil, un fir subire care
mi aluneca printre degete, prea fin s-l pot reine.



221


Patruzeci
Sam
14 C

Aa c i-am cutat.
n fiecare zi, ct Grace era la coal, i-am cutat pe cei doi lupi n
care nu aveam ncredere, cei care trebuiau s fie mori. Mercy Falls
era mic. Pdurea Boundary nu era la fel de mic, dar mi era mai
familiar i poate mai dornic s-mi mprteasc secretele ei.
i voi gsi pe Shelby i pe Jack i i voi nfrunta n condiiile
stabilite de mine.
Dar Shelby nu lsase nicio urm pe verand, aa c poate chiar
dispruse. Nici Jack nu era de gsit o urm rece i moart. O
fantom care nu lsa niciun cadavru n urm. Mi se prea c am
cercetat toat pdurea n cutarea lui.
M-am gndit i am sperat vag c a murit i el i a ncetat s fie
o problem. C poate a fost lovit de vreo main i aruncat n vreo
groap undeva. Dar nu era nicio urm care s duc la osele, niciun
copac nsemnat, nicio dr de miros de lup nou n parcarea colar.
Dispruse complet, la fel ca zpada n timpul verii.
Ar fi trebuit s m bucur. Dispariia nsemna discreie. Dispariia
lui nsemna c nu mai era problema mea.
Dar nu puteam s accept asta nicicum. Noi, lupii, fceam multe
lucruri: ne transformam, ne ascundeam, urlam la luna singuratic i
palid, dar niciodat nu dispream cu totul. Oamenii dispreau.
Oamenii ne transformau n montri.


222


Patruzeci i unu
Grace
12 C

Eu i Sam eram ca nite cluei ntr-un carusel. Urmam acelai i
acelai traseu acas, la coal, la librrie, acas, la coal, acas i
tot aa , dar, de fapt, mergeam n cerc pe lng aceeai problem
major, fr s ne apropiem de ea. Adevratul miez al problemei:
iarna. Frig. Pierdere.
Nu vorbeam despre ceea ce se apropia, dar aveam impresia c pot
s simt mereu rceala umbrei pe care o arunca asupra noastr.
Citisem o poveste odat, ntr-o colecie oribil de mituri greceti,
despre un om pe nume Damocles care avea o sabie atrnat
deasupra tronului su, prins doar ntr-un singur fir de pr. Aa i
cu noi umanitatea lui Sam atrna de un fir subire.
Luni, conform caruselului, m-am dus la coal, ca de obicei. Dei
trecuser doar dou zile de cnd m atacase Shelby, chiar i
vntile dispruser. Pn la urm, aveam ceva de vrcolac n
mine.
Am rmas surprins c Olivia lipsea n continuare. Anul trecut nu
lipsise nicio zi.
Am tot ateptat s intre la una dintre cele dou ore pe care le
aveam mpreun nainte de prnz, dar n-a fcut-o. M tot uitam la
banca ei liber din clas. Poate era doar bolnav, dar o parte din
mine pe care ncercam s-o ignor mi spunea c e vorba despre ceva
mai mult. La a patra or, m-am strecurat n banca mea obinuit din
spatele lui Rachel.
Rachel, hei, ai vzut-o pe Olivia?

223

Rachel se ntoarse cu faa spre mine.
Poftim?
Olivia. Nu avei ora de tiine mpreun?
Ea ridic din umeri.
N-am mai vorbit cu ea de vineri. Am ncercat s-o sun, dar
mama ei mi-a spus c e bolnav. Dar tu, floricic? Unde ai fost n
weekend? Nu m suni niciodat, nu-mi scrii deloc.
M-a mucat un raton, i-am spus. A trebuit s mi fac vaccin
antirabic, i duminic am dormit toat ziua. Ca s m asigur c nu
fac spume la gur i nu m apuc s-i atac pe oameni.
Scrbos. Unde te-a mucat?
Am fcut semn nspre blugi.
De glezn. Nu arat cine tie ce. Dar sunt ngrijorat cu privire
la Olive. N-am reuit s dau de ea la telefon.
Rachel se ncrunt i i puse picior peste picior; purta, ca de
obicei, dungi, de data asta, colani n dungi. mi spuse:
Nici eu. Crezi c ne evit? Mai e suprat pe tine?
Am dat din cap c nu.
Nu, nu cred.
Rachel se strmb.
Dar noi suntem OK, da? Adic, nu prea am vorbit. Despre
chestii, adic. S-au ntmplat chestii. Dar noi n-am, tii, vorbit. i nici
nu ne-am vizitat acas. Sau m rog.
Suntem OK, am spus eu cu fermitate.
Ea i scarpin colanii multicolori i i muc buza nainte s
zic:
Crezi c ar trebui s, tii tu, s mergem pe la ea pe acas, s
vedem dac dm de ea?
N-am rspuns imediat i nici ea n-a insistat. Acesta era un
teritoriu nefamiliar pentru amndou: niciodat nu trebuise s ne
chinuim s meninem unitatea trioului nostru. Nu tiam dac era
bine sau nu s ne ducem s-o cutm pe Olivia. Prea cam drastic, dar
ct timp trecuse de cnd o vzuserm ultima oar sau de cnd

224

vorbiserm cu ea? Am spus ncet:
Ce-ar fi s ateptm pn la sfritul sptmnii? Dac nu
avem veti de la ea pn atunci, o s<
Rachel ddu din cap, prnd uurat.
Super.
Se ntoarse n banca ci n timp ce domnul Rink, n faa clasei, i
drese glasul, ca s ne atrag atenia. Ne spuse:
OK, probabil o s auzii asta de mai multe ori azi de la
profesorii votri, dar nu v apucai s lingei nitoarele de ap sau
s v srutai cu strinii, da? Pentru c Departamentul de sntate
public ne-a informat c avem cteva cazuri de meningit n partea
asta a statului. i asta se transmite cum tie cineva? Prin sruturi i
lins chestii! Nu facei asta!
Din spatele clasei se auzir huiduieli apreciative.
i, dac tot nu putei face asta, o s ne ocupm de ceva aproape
la fel de interesant. Studii sociale! Deschidei manualele la pagina o
sut doisprezece.
Am privit iari ctre u, pentru a mia oar, spernd s-o vd pe
Olivia intrnd, apoi am deschis manualul.
Cnd a venit pauza de prnz, m-am strecurat pe hol i am sunat
acas la Olivia. A sunat de dousprezece ori i apoi mi-a intrat
robotul. Nu am lsat un mesaj; dac chiulea pentru alt motiv dect
c era bolnav, nu voiam s i dau mamei ci un mesaj ntrebnd
unde e n timpul orelor. Tocmai voiam s nchid dulapul cnd am
observat c buzunarul cel mai mic al rucsacului avea fermoarul
parial deschis. O bucat de hrtie cu numele meu pe ea ieea un pic
n afar. Am despturit-o, iar obrajii mi s-au mbujorat pe
neateptate cnd am recunoscut scrisul dezordonat al lui Sam:

Fr de preget, chiar de tim privelitea iubirii,
i intirimul cel mrunt cu nume care plng,
i groaznicul abis a-toate mut n care alii
Sfresc: fr de preget mergem amndoi

225

Afar spre copaci btrni; fr de preget,
ntrziem, loc printre flori aflnd, n faa cerului.
5

E Rilke. A vrea s-o fi scris eu pentru tine.

Nu am neles-o complet, dar am citit-o cu voce tare,
gndindu-m la Sam, optind cuvintele n sinea mea. n gura mea,
formele cuvintelor au devenit frumoase. Am simit un zmbet pe
chipul meu, chiar dac nu era nimeni prin preajm s-l vad. nc
mai eram ngrijorat, dar, pentru un moment, am plutit deasupra
tuturor grijilor, nclzit de amintirea lui Sam.
Nu voiam s mi mprtii sentimentele tcute, optimiste n
cantina glgioas, aa c m-am retras n clasa goal pentru
urmtoarea or i m-am aezat. Am trntit manualul de englez pe
mas i am netezit biletul ca s l recitesc.
Stnd n clasa goal i ascultnd sunetele elevilor zgomotoi din
cantin, mi-am amintit de momentele cnd mi era ru i eram
trimis la cabinetul medical. Cabinetul avea acelai sentiment
nbuit al distanei, ca un satelit al unei planete glgioase care era
coala. Petrecusem mult timp acolo dup ce m atacaser lupii,
bolnav de gripa care probabil nu fusese grip.
Pentru o vreme, am privit ndelung telefonul mobil deschis,
gndindu-m cum fusesem mucat. Cum m mbolnvisem din
cauza asta. Cum m nsntoisem dup aceea. De ce fusesem
singura care se nsntoise?
Te-ai rzgndit?
Am ridicat brusc brbia la auzul vocii i m-am trezit cu Isabel n
banca de lng mine. Spre surprinderea mea, nu arta aa perfect ca
de obicei; sub ochi avea cearcne care erau doar parial acoperite de
machiaj, iar ochii injectai nu erau ascuni de nimic.
Pardon?

5
n romnete de N. Argintescu-Amza, volumul Versuri, Editura pentru
literatur universal, Bucureti, 1966 (n. tr.).

226

Cu privire la Jack. C nu tii nimic despre el.
M-am uitat la ca, precaut. Auzisem odat c avocaii nu
adreseaz nicio ntrebare la care nu tiu deja rspunsul, i vocea lui
Isabel era surprinztor de sigur.
ntinse un bra lung, bronzat artificial n geanta ei i scoase un
teanc de hrtii. Le arunc pe cartea mea de poezie.
Prietena ta a scpat astea.
Mi-a luat un moment s-mi dau seama c era un teanc de hrtii
lucioase i c imaginile din faa mea erau fotografii de-ale Oliviei.
Stomacul meu s-a dat peste cap. Prirnele fotografii erau cu pdurea,
nimic remarcabil n mod special. Apoi, mai erau unele cu lupi. Lupul
vrgat, nebun, pe jumtate ascuns de copaci. i lupul acela negru
oare Sam mi spusese cum l cheam? Am ezitat, cu degetele la
marginea fotografiilor, gata s trec la urmtoarea. Isabel se ncordase
vizibil lng mine, pregtindu-se pentru ce se afla n poza
urmtoare. tiam c orice prinsese Olivia pe film va fi greu de
explicat.
n cele din urm, Isabel se aplec nerbdtoare i smulse primele
fotografii din teanc.
D mai departe odat.
Era o fotografie de-a lui Jack. Jack ca lup. Un cadru apropiat cu
ochii lui pe faa de lup.
i urmtoarea era tot cu Jack. Ca persoan. Gol.
Fotografia era extrem de reuit, artistic, prea c Jack pozeaz
pentru ea, cu braele strnse n jurul corpului, cu capul ntors peste
umr ctre aparatul de fotografiat, cu zgrieturi pe curba prelung i
palid a spatelui.
Mi-am mucat buza i m-am uitat la faa lui n ambele poze. Nu
era nicio poz cu el transformndu-se, dar asemnarea ochilor era
izbitoare. Prim-planul cu chipul lui de lup aia era fotografia
doveditoare. i atunci m-a izbit semnificaia adevrat a acestor
poze, care era adevrata lor importan. Nu c Isabel tia, ci c Olivia
tia. Olivia fcuse aceste fotografii, deci sigur tia. Dar de ct timp i

227

de ce nu-mi spusese?
Spune ceva.
n cele din urm, am ridicat privirea din poze i m-am uitat la
Isabel.
Ce vrei s spun?
Isabel scoase un sunet iritat.
Vezi i tu pozele. Triete. E chiar acolo.
M-am uitat din nou la poza cu Jack care se holba n gol spre
pdure. Prea c i este frig n noua lui piele.
Nu tiu ce vrei s spun. Ce vrei de la mine?
Isabel pru s se lupte cu ea nsi. Pentru o secund, art de
parc ar fi srit la mine, dar apoi nchise ochii. i deschise i privi n
alt parte, la panoul alb.
Tu n-ai un frate, nu? Sau vreo sor?
Nu, sunt singur la prini.
Isabel ridic din umeri.
Atunci nu tiu cum s i explic. E fratele meu. Am crezut c e
mort. Dar nu e. Triete. E chiar acolo, dar nu tiu unde e acest acolo.
Nu tiu ce este el acum. Dar cred cred c tu tii. Numai c nu vrei s
m ajui. M privi i ochii i sclipir slbatici. Ce i-am fcut eu ie
vreodat?
M-am blbit. Adevrul era c Jack era fratele ei. Mi se prea c
are dreptul s tie. Dar numai dac n-ar fi fost Isabel cea care s
ntrebe. Am zis:
Isabel< trebuie s tii de ce mi e team s vorbesc cu tine. Nu
mi-ai fcut nimic mie personal. Dar tiu oameni pe care i-ai distrus.
Doar< doar spune-mi de ce ar trebui s am ncredere n tine.
Isabel mi smulse fotografiile i le ndes la loc n poet.
Dup cum ai spus i tu. Nu i-am fcut nimic niciodat. Sau
poate pentru c eu cred c ce e n neregul cu Jack e n neregul i cu
prietenul tu.
Am fost anormal de paralizat gndindu-m la fotografiile pe
care nu le vzusem n teanc. Oare era i Sam acolo? Poate Olivia

228

tiuse despre lupi de mai mult timp dect mine o s ncerc s mi
amintesc exact ce spusese Olivia n cursul discuiei noastre n
contradictoriu, s vd dac vorbise cu subneles. Isabel se uita fix la
mine, ateptnd s zic ceva, dar nu tiam ce. n cele din urm, m-am
rstit:
Bine, nu te mai holba la mine i las-m s m gndesc.
Ua clasei bubui cnd elevii ncepur s intre la ore. Am smuls o
pagin din caiet i am mzglit numrul meu de telefon pe ea.
Asta-i numrul meu de mobil. Sun-m ntr-o zi dup coal i
vedem pe unde ne ntlnim.
Isabel lu numrul. M-am ateptat s vd satisfacie pe chipul ei,
dar, spre surprinderea mea, arta la fel de ru ca i mine. Secretul
lupilor nu era un secret pe care ar fi vrut cineva s l afle.

Avem o problem.
Sam se ntoarse spre mine din scaunul oferului.
N-ar trebui s fii la coal?
Am ieit mai devreme. Ultima or era cea de art. Nimeni nu
avea s-mi duc dorul, mie i sculpturii mele hidoase din lut i
srm. Isabel tie.
Sam clipi, ncet.
Cine e Isabel?
Sora lui Jack, nu mai ii minte? Am dat cldura mai ncet Sam
o dduse la maximum i mi-am ndesat rucsacul la picioare. I-am
relatat discuia cu Isabel, fr s menionez ct de nfiortoare era
poza cu Jack ca om. N-am nicio idee ce conineau celelalte poze.
Sam trecu imediat peste ntrebarea legat de Isabel.
Erau pozele Oliviei?
Mda.
Pe chip i se citea ngrijorarea.
M ntreb dac asta are vreo legtur cu modul n care s-a
purtat Olivia la librrie. Cu mine. Fiindc eu n-am rspuns, Sam se
uit la volan sau la ceva de dincolo de el. Dac tia ce suntem, atunci

229

comentariul ei referitor la ochi pare foarte logic. ncerca s ne fac s
mrturisim.
Am spus:
Mda, de fapt. Asta ar avea sens.
Sam oft din greu.
mi vine deodat n minte ce-a spus Rachel. Despre lupul care a
fost acas la Olivia.
Am nchis ochii i i-am deschis din nou, cu imaginea lui Jack n
minte, cu braele strnse n jurul corpului.
h. Nu vreau s m gndesc la asta. Ce facem cu Isabel? N-am
cum s-o evit. i nici nu pot continua s mint; art ca o idioat.
Sam zmbi cu jumtate de gur.
Ei bine, te-a ntreba ce fel de persoan e i ce crezi c ar trebui
s facem<
< dar nu m pricep s citesc oamenii, am ncheiat pentru el.
Tu ai spus-o, nu eu. ine minte asta.
Bun, i ce facem? De ce simt c eu sunt singura panicat de pe
aici? Tu eti complet< calm.
Sam ridic din umeri.
Probabil pentru c nu sunt deloc pregtit pentru aa ceva. Nu
cred c tiu ce s plnuiesc nainte s-o cunosc. Dac a fi stat de
vorb cu ea cnd avea pozele, poate c a fi fost ngrijorat, dar acum
nu m pot gndi concret la asta. Nu tiu, Isabel pare un nume
drgu.
Am rs.
Da, i porcii zboar.
Sam fcu o fa melodramatica i agonia plin de regrete
prefcute era att de exagerat, c m fcu s m simt mai bine.
E groaznic?
Aa credeam nainte. Acum? Am ridicat din umeri. nc m
mai gndesc. Deci ce facem?
Cred c trebuie s stm de vorb cu ea.
Amndoi? Unde?

230

Da, amndoi. Asta nu e doar problema ta. Nu tiu. Undeva
unde e linite. Undeva unde s pot s-o evaluez nainte s m
hotrsc ce s i spun. Se ncrunt. N-ar fi primul membru de familie
care ar afla.
tiam din ncruntarea lui c nu vorbete despre prinii si
expresia feei nu i s-ar fi schimbat dac despre ei vorbea.
Nu?
Soia lui Beck tia.
La timpul trecut?
Cancer la sn. A fost cu mult naintea mea. N-am cunoscut-o
niciodat. Am aflat despre ea de la Paul i din greeal. Beck nu voia
s tiu despre ea. Probabil, pentru c majoritatea oamenilor nu ne
accepta uor i nu voia s cred c m pot duce s-mi caut i cu o
soioar sau ceva de genul sta.
Mi s-a prut nedrept ca dou tragedii att de cumplite s loveasc
un cuplu. Mi-am dat seama prea trziu ca s mai spun ceva, c
aproape ratasem amrciunea nefamiliar din vocea lui. M-am
gndit s spun ceva, s l ntreb despre Beck, dar momentul trecuse,
pierdut n zgomot, dup ce Sam a deschis radioul i a apsat pe
acceleraie.
Scoase maina din parcare, cu fruntea ridat de griji.
La naiba cu regulile, spuse Sam. Vreau s-o cunosc.


231


Patruzeci i doi
Sam
12 C

Primele cuvinte pe care le-am auzit din gura lui Isabel au fost:
Pot s ntreb de ce naiba facem quiche
6
, n loc s vorbim despre
fratele meu?
Tocmai se dduse jos dintr-un SUV alb, masiv, care ocupa
aproape toat aleea din faa casei familiei Brisbane. Prima mea
impresie a fost c e nalt probabil din cauza tocurilor de
doisprezece centimetri sau din cauza cizmelor nalte pe care le purta
la care se adugau buclele, pentru c avea un cap mai plin de bucle
dect o ppu de porelan.
Nu, spuse Grace i am iubit-o pentru felul n care a fcut-o, fr
s lase loc de negociere.
Isabel scoase un zgomot care, dac ar fi fost transformat ntr-o
rachet, coninea suficient vitriol ct s tearg de pe faa
pmntului o rioar ntreag.
Dar pot s ntreb cine e el?
Am privit-o la timp ca s-o observ uitndu-se la fundul meu.
ntoarse repede capul cnd am rspuns la fel ca Grace.
Nu.
Grace ne conduse nuntru. Se ntoarse spre Isabel n holul de la
intrare i spuse:
Nu pune ntrebri despre Jack. Mama e acas.

6
Tip de tarta franuzeasc (n. tr.).

232

Tu eti, Grace? strig mama ei de la etaj.
Da! O s facem quiche! Grace i atrn haina n cuier i ne
ndemn s facem la fel.
Am adus nite chestii de la atelierul din ora, d-le la o parte
de-acolo! strig mama ei ca rspuns.
Isabel strmb din nas i rmase mbrcat cu jacheta ei tivit cu
blan, ndesndu-i minile n buzunare i dndu-se deoparte n
timp ce Grace mpingea cutiile spre perete ca sa fac loc printre ele.
Isabel pru complet nelalocul ei n buctria confortabil i
aglomerat. Nu m-am putut hotr dac buclele ei perfect artificiale
fceau linoleumul de pe jos, nu chiar aa de alb, s par mai patetic
sau dac podeaua veche i crpat i fcea prul s par mai perfect
i mai fals. Pn acum, nici mcar nu-mi ddusem seama c
buctria era ponosit.
Isabel se ddu i mai mult n spate cnd Grace i suflec mnecile
i i spl minile la chiuvet.
Sam, d drumul la radio i gsete ceva bun, te rog.
Am gsit un radio mic pe blatul din buctrie, ntre nite cutii de
sare i zahr i i-am dat drumul.
Doamne, chiar o s facem quiche, gemu Isabel. Am crezut c e
un cod pentru altceva. Am rnjit ctre ea, i ea mi-a prins privirea i
a fcut o fa speriat. Dar expresia era prea reuit nu am crezut
cu adevrat c era nfricoat. Ceva din ochii ei m-a fcut s cred c
mcar e curioas cu privire la toat situaia. i situaia era aa: nu
aveam de gnd s am ncredere n Isabel pn cnd nu eram sut la
sut sigur ce fel de persoan e.
Mama lui Grace intr n buctrie mirosind a vapori de
terebentin cu parfum de portocal.
Bun, Sam. i tu faci quiche?
ncerc, am spus cu sinceritate.
Ea rse.
Ce amuzant. Ea cine e?
Isabel, spuse Grace. Mam, tii unde e cartea verde de bucate?

233

O aveam aici dintotdeauna. Are reeta de quiche n ea.
Mama ei ridic din umeri neajutorat i ngenunche lng una
dintre cutiile de pe podea.
O fi fcut pai. Ce Dumnezeu se aude la radio? Sam, sigur
gseti ceva mai bun de att.
n timp ce Grace rscolea prin nite cri de bucate aranjate pe un
col al blatului din buctrie, eu am schimbat posturile de radio pn
cnd mama lui Grace a spus: Oprete-te chiar acolo! cnd am ajuns
pe un post cu muzic pop cam ciudat. Se ridic innd o cutie n
mn.
Cred c munca mea aici s-a terminat. Distracie plcut, copii.
M ntorc< la un moment dat.
Grace abia pru s-o observe plecnd. mi fcu semn:
Isabel, scoate ou, brnz i lapte din frigider. Sam, trebuie s
facem nite aluat de plcint obinuit. Vrei s nclzeti cuptorul la
dou sute treizeci de grade i s ne aduci nite tvi?
Isabel se holba n frigider.
Sunt vreo opt mii de feluri de brnz aici. Mie toate mi par la
fel.
Ocup-te tu de cuptor i las-l pe Sam s aduc brnza i
restul. El se pricepe la mncare, spuse Grace. Sttea pe vrfuri ca s
ia fina dintr-un dulap suspendat; trupul i era ntins ntr-un mod
superb i m fcea n cel mai ru mod s vreau s i ating pielea
expus de la baza spatelui. Dar apoi, a tras fina jos, i eu am ratat
ocazia, aa c am schimbat locurile cu Isabel, am luat nite cheddar
tare, ou i lapte i le-am pus pe toate pe mas.
Pn cnd am terminat eu de spart oule i de amestecat nite
maionez, Grace deja tiase nite margarin n fain, ntr-un vas.
Buctria era brusc plin de activitate, de parc eram o legiune.
Ce naiba e asta? ntreb Isabel, holbndu-se la o pung pe care
i-o dduse Grace.
Grace pufni n rs.
E o ciuperc.

234

Arat de parc ar fi ieit din fundul unei vaci.
Mi-ar plcea vaca aia, spuse Grace, aplecndu-se peste Isabel
s trnteasc nite unt ntr-o tigaie. Fundul ei ar valora un milion.
Soteaz alea n tigaie cteva minute pn cnd arat bine i gustoase.
Ct timp?
Pn sunt delicioase, am repetat eu.
Ai auzit biatul, spuse Grace. ntinse o mn. Tav!
Ajut-o tu, i-am zis lui Isabel. O s am eu grij de chestiile
delicioase, de vreme ce tu nu poi.
Eu sunt deja delicioas, mormi Isabel. i ddu lui Grace dou
tvi, i Grace desfcu ndemnatic aluatul ca prin magie pe
fundul fiecreia. ncepu s i arate lui Isabel cum s ncreeasc
marginile. Tot procesul prea foarte banal; m-am gndit c Grace ar
fi putut face toat treaba mai repede, fr ca Isabel i cu mine s i
stm n drum.
Isabel m-a prins zmbind vzndu-le ncreind aluaturile de
plcint.
La ce te hlizeti? Uita-te la ciupercile tale!
Am salvat ciupercile la timp i am adugat spanacul pe care Grace
mi l-a mpins n mini.
Rimelul meu. Vocea lui Isabel se ridic deasupra larmei
crescnde i m-am uitat la ea i la Grace rznd i plngnd n timp
ce tiau ceap. Apoi, mirosul puternic al cepelor m-a izbit n nas i
mi-au dat i mie lacrimile.
Le-am oferit tigaia mea de sote.
Arunc-le aici. O s le omoare un pic.
Isabel a rzuit ceapa de pe toctor n tigaie, i Grace m-a plesnit
peste fund cu palma murdar de fain. Mi-am sucit gtul, ncercnd
s vd dac a lsat vreo urm, n vreme ce Grace i freca palma cu
faina rmas ca s se acopere mai bine i a ncercat din nou.
sta e cntecul meu! anun Grace deodat. D mai tare! D mai
tare!
Era Mariah Carey n cel mai groaznic mod posibil, dar era att de

235

potrivit n acel moment. Am dat mai tare pn cnd micile difuzoare
au bzit n cutiile de metal de lng ele. Am apucat-o pe Grace de
mn i am tras-o spre mine i am nceput s dansm de parc eram
grozavi, teribil de stngaci i insuportabil de sexy, ea frecndu-se de
mine, cu minile n aer, eu cu braele n jurul taliei ei, prea jos ca s
fie inocente.
M-am gndit n sinea mea: Viaa se msoar n momente ca
astea. Grace i ls capul pe spate, cu gtul lung i palid pe umrul
meu, ca s ajung la gura mea pentru un srut, i, chiar nainte s-o
srut, am vzut ochii melancolici ai lui Isabel privind cum gura mea
o atinge pe a lui Grace.
Spune-mi pe ct timp s setez cronometrul, spuse Isabel,
prinzndu-mi privirea i ntorcnd capul. i apoi poate vorbim<
Grace nc se mai sprijinea cu spatele de mine, n siguran n
braele mele, plin de fain i att de apetisant, c mi doream din
tot sufletul s fiu singur cu ea aici, acum. Gesticul lene ctre cartea
de bucate deschis de pe blat, mbtat de prezena mea. Isabel
consult reeta i set cronometrul.
Urm un moment de linite cnd ne-am dat seama c
terminaserm, apoi am inspirat adnc i m-am ntors s-o nfrunt pe
Isabel.
Bine, i spun ce e n neregul cu Jack.
Isabel i Grace prur amndou speriate.
Hai s stm jos, suger Grace, desprinzndu-se din braele
mele. Sufrageria e pe-acolo. Aduc nite cafea.
Aa c eu i Isabel ne-am ndreptat spre sufragerie. La fel ca
buctria, era aglomerat ntr-un mod pe care nu-l observasem pn
acum, cnd Isabel era n ea. A trebuit s dea la o parte un morman de
rufe nempturite ca s se aeze pe canapea. Nu voiam s stau lng
ea, aa c m-am aezat n fotoliul din faa ei.
Privindu-m cu colul ochiului, Isabel m-a ntrebat:
Tu de ce nu eti ca Jack? De ce nu te transformi n lup i napoi
ca el?

236

N-am tresrit; dac Grace nu m-ar fi avertizat ct de mult ghicise
Isabel, probabil a fi fcut-o.
Sunt aa de mai mult timp. Devii mai stabil pe msur ce trece
vremea. La nceput, te transformi n lup i napoi tot timpul.
Temperatura are puin de-a face cu asta, nu ca mai trziu.
mi mai adres o ntrebare usturtoare.
Tu i-ai fcut asta lui Jack?
Am lsat repulsia s mi se vad pe fa.
Nu tiu cine a fcut-o. Sunt destui ca noi i nu toi sunt oameni
de treab. N-am menionat puca lui cu aer comprimat.
De ce e att de furios?
Am ridicat din umeri.
Habar n-am. Pentru c e o persoan furioas?
Expresia lui Isabel deveni< ntrebtoare.
Uite ce e, daca eti mucat, nu te transformi ntr-un monstru.
Te transformi ntr-un lup. Eti ceea ce eti. Cnd eti lup sau cnd te
transformi nu ai inhibiii omeneti, aa c, dac eti n mod normal
furios sau violent, devii mai ru.
Grace intr n sufragerie, crnd precar trei cni de cafea. Isabel a
luat-o pe cea cu un castor pe o parte, iar eu am luat-o pe cea cu
numele unei bnci. Grace s-a aezat lng Isabel pe canapea.
Isabel a nchis ochii o secund.
OK. S vd dac am neles bine. Fratele meu n-a fost cu
adevrat ucis de lupi. A fost doar schilodit i apoi transformat ntr-un
vrcolac? Scuze, dar nu neleg toat povestea cu nemortul. i nu se
presupune c trebuie s fie i ceva cu luna, i gloane de argint, i
alte rahaturi din astea?
S-a vindecat singur, dar a durat o vreme, i-am spus. Nici n-a
murit cu adevrat. Nu tiu cum a evadat de la morg. Luna i
gloanele de argint sunt doar mituri. Nu tiu cum s le explic. E< e
ca o boal care se agraveaz dac e frig. Cred c mitul cu luna a
nceput pentru c noaptea se face frig, aa c, la nceput, ne
transformm n lupi noaptea. n consecin, oamenii au crezut c

237

luna provoac transformarea.
Isabel prea s accepte totul destul de bine. Nu leina i nici nu
prea s i fie team. Sorbi din cafea.
Grace, e dezgusttoare.
E cafea instant, se scuz Grace.
Isabel ntreb:
Deci fratele meu m recunoate cnd e lup?
Grace privi la faa mea; eu nu m-am putut uita la ea cnd am
rspuns.
Probabil un pic. Unii dintre noi nu i amintesc nimic despre
vieile lor cnd sunt lupi. Alii i amintesc un pic.
Grace se uit n alt parte, sorbindu-i cafeaua, prefcndu-se c
nu i pas.
Deci exist o hait?
Isabel pusese o ntrebare bun. Am dat din cap c da.
Dar Jack nu i-a gsit nc. Sau ei nu l-au gsit pe el.
O vreme, Isabel i trecu degetul peste buza cnii de cafea. n cele
din urm, privi de la mine la Grace i apoi la mine.
OK, deci care-i poanta aici?
Am clipit.
La ce te referi?
Adic, stai aici i vorbeti, i Grace e aici, ncercnd s pretind
c totul e n regul, dar nu e totul n regul, nu?
Bnuiesc c nu trebuia s fiu surprins de intuiia ei. Nu te cari n
vrful elitei sociale a unui liceu fr s te pricepi s citeti oamenii.
Am privit n cana mea de cafea plin. Nu-mi plcea cafeaua avea o
arom prea puternic i amruie. Eram lup de prea mult timp; mi
pierdusem plcerea de a bea cafea.
Avem date de expirare. Cu ct mai mult trece de cnd am fost
mucai, cu att avem nevoie de mai puin frig ca s ne transformm
n lupi. i cu att mai mult cldur s devenim iari oameni. n
cele din urm, nu ne mai transformm, devenim oameni din nou.
Ct timp?

238

Nu m-am uitat la Grace.
Depinde de la lup la lup. Ani ntregi pentru unii lupi.
Dar nu i pentru tine.
Taci din gur. Isabel. Nu voiam s i pun lui Grace expresia
calm la ncercare. Am scuturat foarte vag din cap, spernd c Grace
se uit pe fereastr, i nu la mine.
i dac ai locui n Florida sau ntr-un loc foarte cald?
Am fost uurat s schimbm subiectul.
Civa dintre noi au ncercat asta. Nu funcioneaz. Doar te
face supersensibil la cea mai mic schimbare de temperatur.
Ulrik, Melissa i un lup pe nume Bauer se duseser n Texas
ntr-un an, n sperana c o s pcleasc iarna. nc mi mai
aminteam telefonul ncntat de la Ulrik dup ce trecuser sptmni
ntregi fr s se transforme i apoi ntoarcerea cu coada ntre
picioare, fr Bauer, dup ce trecuser pe lng ua ntredeschis a
unui magazin cu aer condiionat, i Bauer se transformase imediat.
Se pare c Protecia Animalelor din Texas nu credea n arme cu
tranchilizante.
Dar la ecuator? Unde temperatura nu se schimb niciodat?
Nu tiu. Am ncercat s nu par exasperat. Niciunul dintre noi
nu s-a decis s plece n pdurea tropical, dar o s in minte asta
pentru cnd o s ctig la loto.
Nu e nevoie s fii mgar, spuse Isabel, punndu-i cana de
cafea pe un teanc de reviste. ntrebam doar. Deci oricine este mucat
se transform?
n afar de cea pe care mi-a dori s-o pot lua cu mine.
Cam aa.
Mi-am auzit vocea, ct de obosit prea, i nu mi-a psat.
Isabel strnse din buze i am crezut c o s insiste, dar n-a fcut-o.
Deci asta e. Fratele meu e un vrcolac, un vrcolac adevrat i
nu exist tratament pentru asta.
Ochii lui Grace se ngustar i mi-am dorit s tiu la ce se gndea.
Mda. Te-ai prins. Dar deja tiai asta. Deci de ce ne-ai ntrebat pe

239

noi?
Isabel ridic din umeri.
Probabil c ateptam s sar cineva de dup perdea i s
spun: Bau, te-am pclit! Nu exist vrcolaci. Ce era n mintea ta?
Voiam s i zic c pe bune nu existau vrcolaci. Existau oameni i
existau lupi, i existau cei care erau pe drumul dintre unii i alii. Dar
eram obosit, aa c n-am spus nimic.
Zi-mi c n-o s spui nimnui.
Grace vorbi brusc.
Nu cred c ai fcut-o pn acum, dar nu poi s spui nimnui
acum.
Crezi c sunt tmpit? Tata a mpucat un lup pentru c e
furios pe ei. Crezi c o s ncerc s i spun c Jack e unul dintre ei? i
mama e deja mai plin de antidepresive dect o farmacie. Da, mi-ar
fi de mare ajutor. Va trebui s m descurc pe cont propriu.
Grace mi arunc o privire care spunea: Ai ghicit bine, Sam.
i ne mai ai i pe noi, adug Grace. O s te ajutm ct putem.
Jack nu trebuie s treac prin asta singur, dar trebuie s l gsim mai
nti.
Isabel i cur cizma de o scam invizibil, de parc nu tia cum
s rspund la amabilitatea noastr. n cele din urm, spuse,
uitndu-se tot la cizm:
Nu tiu. Ultima oar cnd l-am vzut nu era o persoan prea
drgu. Nu tiu dac vreau s l gsesc.
mi pare ru, am zis.
Pentru ce?
Pentru c nu am putut s i spun c purtarea lui oribil e din cauza
mucturii i va disprea.
Am ridicat din umeri. n ultima vreme, parc fceam prea des
asta.
Pentru c nu am veti mai bune.
Din buctrie se auzi un rit enervant.
Quiche-ul e gata, spuse Isabel. Mcar primesc un premiu de

240

consolare. Privi spre mine i apoi spre Grace. Deci, n curnd, o s
nceteze s se mai transforme aa de des? Pentru c e aproape iarn?
Am dat din cap c da.
Bine, spuse Isabel, privind pe fereastr la ramurile dezgolite ale
copacilor, ctre pdurea care acum era casa lui Jack i care n curnd
va fi a mea.
Abia atept s vin.


241


Patruzeci i trei
Grace
7 C

Din cauza insomniei, eram ca un zombi. Eram
Eseul la englez
Vocea domnului Rink
Licririle luminii fluorescente de deasupra bncii mele
Curs de biologie avansat
Faa ca de piatr a lui Isabel
Pleoape grele
Pmntul ctre Grace, spuse Rachel, picndu-m de cot cnd
trecu pe lng mine pe trotuar. Uite-o pe Olivia! Nici n-am vzut-o
la ore, tu da?
Am urmrit privirea lui Rachel ctre elevii care ateptau
autobuzul colar. Olivia era printre ei, srind n sus i n jos ca s se
nclzeasc. Fr aparatul foto. M-am gndit la poze.
Trebuie s vorbesc cu ea.
Da. Da, trebuie, spuse Rachel. Pentru c trebuie s v mpcai
pn la vacana noastr de Crciun n locuri mai nsorite i mai
clduroase. A merge cu tine, dar m ateapt tata i are o
programare n Duluth. O s fac urt dac nu ajung acolo n clipa
asta. Spune-mi i mie ce zice!
Rachel alerg spre parcare, i eu am fugit ctre Olivia.
Olivia.
A tresrit i am apucat-o de cot de parc ar fi zburat dac n-o
fceam.
Am ncercat s te sun.

242

Olivia i trase pe cap cciula i se ncord s fac fa frigului.
Da?
Pentru un moment, m-am gndit s atept s vd ce-o s spun.
S vd dac mrturisete c tie despre lupi, fr s-o ntreb eu. Dar
veneau autobuzele i nu voiam s atept. Am cobort vocea i i-am
optit la ureche:
Am vzut una dintre pozele tale. Cu Jack.
Se ntoarse brusc cu faa la mine.
Tu le-ai luat?
Am ncercat, cu un oarecare succes, s elimin acuzaiile din vocea
mea.
Isabel mi le-a artat.
Olivia se albi la fa.
Am ntrebat-o:
De ce nu mi-ai spus? De ce nu m-ai sunat?
i muc buza i privi ctre parcare.
La nceput, am vrut s fac asta. S i spun c ai avut dreptate.
Dar apoi am dat peste Jack i el mi-a spus s nu spun nimnui
despre el, i m-am simit vinovat de parc fceam ceva ru.
M-am uitat la ea.
Ai vorbit cu el?
Olivia ridic nefericit din umeri i tremur n frigul tot mai
puternic al dup-amiezii.
Fceam poze lupilor, ca ntotdeauna, i l-am vzut. L-am vzut
cobor vocea i se aplec spre mine transformndu-se. Devenind
om din nou. Nu mi-a venit s cred. i nu avea haine i casa mea nu
era departe, aa c l-am dus la mine i i-am dat din hainele lui John.
Cred c ncercam s m conving singur c nu sunt nebun.
Mersi, am zis sarcastic.
I-a luat un moment. Apoi, a spus cu repeziciune:
Of, Grace, tiu. tiu c mi-ai spus de la nceput, dar ce era s fac
s te cred? Sun imposibil. Pare imposibil. Dar mi-a prut ru
pentru el. Nu aparine nici unei lumi acum.

243

De ct timp dureaz asta?
Ceva m nepa. Trdarea sau ceva asemntor. i spusesem
Oliviei de la nceput despre suspiciunile mele, i ea ateptase pn
m-am dus eu la ea ca s recunoasc ceva.
Nu tiu. De o vreme. I-am dat mncare i i-am splat hainele i
chestii de genul sta. Nu tiu unde st. Am vorbit mult pn cnd
ne-am certat cu privire la tratament. Chiuleam de la coal ca s
vorbesc cu el i s ncerc s fac mai multe poze cu lupii. Voiam s
vd dac se mai transform i alii. Tcu. Grace, el spune c ai fost
mucat i te-ai vindecat.
E adevrat. M rog, am fost mucat. tiai asta. Dar nu m-am
transformat niciodat ntr-un lup, evident.
Ochii i erau fixai asupra mea.
Niciodat?
Am dat din cap c nu.
Nu. Ai mai spus cuiva?
Olivia mi arunc nc o privire dispreuitoare.
Nu sunt tmpit.
Ei bine, Isabel a pus mna pe ele cumva. Dac ea a putut,
oricine poate.
Nu am poze care s arate ce se ntmpl, spuse Olivia. i-am
spus, nu sunt chiar tmpit. Am doar poze cu nainte i dup. i cine
ar nelege ceva din asta?
Isabel, am zis cu.
Olivia se ncrunt la mine.
Am grij. Oricum, nu l-am mai vzut de cnd ne-am certat.
Trebuie s plec. Fcu semn spre autobuz. Deci nu te-ai transformat
niciodat?
Acum, era rndul meu s i arunc o privire dispreuitoare.
Niciodat nu te-am minit, Olive.
Se uit la mine un lung moment. Apoi, spuse:
Vrei s vii pe la mine pe-acas?
Voiam oarecum s mi zic c i prea ru. C nu avusese

244

ncredere n mine. C nu-mi rspunsese la telefon. C se certase cu
mine. C nu-mi spusese ai avut dreptate. Aa c am spus doar:
l atept pe Sam.
Bine. Poat n alt zi sptmna asta?
Am clipit.
Poate.
Apoi, a disprut, s-a urcat n autobuz i a devenit doar o siluet pe
fereastr croindu-i drum ctre spatele autobuzului. Crezusem c,
dac o aud recunoscnd c tiuse despre lupi, o s simt vreun fel de
uurare, dar nu simeam dect o nelinite tulburtoare. n tot acest
timp ct noi l cutaserm pe Jack, Olivia tiuse de la nceput unde
era. Nu eram sigur ce s cred.
n parcare, am vzut Broncoul apropiindu-se ncet,
ndreptndu-se n direcia mea. Cnd l-am zrit pe Sam la volan,
m-am simit mpcat ntr-un fel n care nu m simisem dup
conversaia cu Olivia. Ce ciudat c vederea propriei mele maini m
putea face att de fericit.
Sam se aplec s mi deschid portiera din partea pasagerului.
nc arta un pic obosit. mi ddu un pahar de plastic cu cafea
aburind.
i-a sunat telefonul acum cteva minute.
Mersi. Am urcat n Bronco i am acceptat cafeaua cu
recunotin. Sunt un zombi azi. Muream dup nite cofein i
tocmai am avut cea mai ciudat discuie cu Olivia. i spun dup ce
mi iau doza de cofein. Unde mi-e telefonul?
Sam art spre torpedou. L-am deschis i am scos telefonul. Avei
un mesaj nou. Am format numrul mesageriei vocale, l-am pus pe
speaker i am aezat telefonul pe bord, ntorcndu-m ctre Sam.
Sunt gata acum, i-am spus.
Sam se uit la mine, cu sprncenele ntrebtoare.
Pentru?
Srutul meu.
Sam i muc buza.

245

Prefer atacurile-surpriz.
Avei un mesaj nou, rosti vocea nregistrat a operatoarei.
M-am strmbat, trntindu-m napoi n scaun.
M nnebuneti.
El se hlizi.
Bun, iubito! N-o s ghiceti niciodat cu cine m-am ntlnit
azi! Vocea mamei bzi din difuzorul telefonului mobil.
Ai putea s te arunci pe mine, i-am sugerat. Din partea mea, ar
fi perfect.
Mama prea ncntat.
Naomi Ett! O tii, am fost colege la coal.
Nu credeam c eti genul acela de fat, spuse Sam.
Cred c glumea.
Mama continu.
Acum, e mritat i toate cele, i e n ora pentru scurt timp,
aa c eu i tata o s petrecem puin timp cu ea.
M-am ncruntat la el.
Nu sunt. Dar cu tine, nimic nu mai e valabil.
Deci nu ne ntoarcem dect foarte trziu disear, se ncheie
mesajul mamei. Vezi c sunt nite resturi n frigider i desigur ne
poi suna n caz de ceva.
Resturile mele. De la tocana pe care o fcusem eu.
Sam se uita la telefonul mobil n timp ce operatoarea prelu de
unde se oprise mama.
Ca s reascultai acest mesaj, apsai tasta unu. Ca s tergei
mesajul<
L-am ters. Sam se uita n continuare la telefon, cu privirea
oarecum distant. Nu tiam la ce se gndete. Poate, la fel ca mine,
avea capul plin de o duzin de probleme diferite, toate prea amorfe
i intangibile ca s fie rezolvate.
Am trntit clapeta telefonului, i sunetul scos pru s rup vraja.
Privirea lui Sam se fix intens asupra mea.
Hai s fugim mpreun.

246

Am ridicat din sprncean.
Nu, pe bune. Hai s mergem undeva. Pot s te duc undeva n
seara asta? Undeva mai bun dect resturile de mncare?
Nu tiam ce s spun. Cred c poate ce voiam s spun era: Chiar
crezi c trebuie s ntrebi?
L-am privit pe Sam cu seriozitate n timp ce el se blbia,
nclecnd cuvintele n graba de a le scoate pe gur. Dac n-a fi
mirosit aerul n acel moment, probabil nu mi-a fi dat seama c ceva
era n neregul. Dar dinspre el venea n valuri aroma dulceag a
nelinitii. Era nelinitit n privina mea? Nelinitit n legtur cu ceva
ce se ntmplase azi? Nelinitit pentru c ascultase buletinul meteo?
Ce s-a ntmplat?
Vreau doar s plec din ora n seara asta. Vreau s plec undeva
pentru scurt timp. O minivacan. Cteva ore n viaa altcuiva,
nelegi? Adic, nu trebuie s facem asta dac nu vrei. i dac tu
crezi c nu<
Sam, am spus. Taci din gur.
El tcu.
Ia-o din loc.
Am luat-o din loc.

Sam a ieit pe autostrad i am mers i am mers pn cnd cerul a
devenit roz deasupra copacilor, i psrile care zburau pe deasupra
drumului erau nite siluete negre. Era destul de frig, astfel c
mainile care intrau pe autostrad pufiau fum alburiu de
eapament n aerul ngheat. Sam conducea cu o mn, iar degetele
celeilalte erau mpletite cu ale mele. Era mult mai bine dect s stau
acas cu nite resturi de mncare.
Pn cnd am ieit de pe autostrad, fie m obinuisem deja cu
mirosul nelinitii lui Sam, fie se calmase, pentru c singurul miros
din main era parfumul lui moscat, de lup i de pdure.
Deci, am spus eu i mi-am trecut un deget peste dosul palmei
lui reci. Unde mergem, totui?

247

Sam privi spre mine, iar beculeele de pe bord i luminar
zmbetul melancolic.
E un magazin minunat de dulciuri n Duluth.
Era incredibil de drgu din partea lui c mersese o or cu maina
doar ca s ajungem la un magazin de dulciuri. Incredibil de prostesc,
avnd n vedere buletinul meteo, dar totui incredibil de drgu.
N-am fost niciodat acolo.
Au cele mai grozave mere n caramel, mi promise Sam. i
chestiile astea lipicioase, nici nu tiu cum se cheam. Au probabil un
milion de calorii. i ciocolat cald o, Doamne, Grace! E uimitoare.
Nu-mi venea nimic n minte ce s spun. Eram vrjit ca o idioat
de felul n care spusese Grace. Tonul pe care o spusese. Modul n
care buzele lui formau vocalele. Timbrul vocii lui mi rmsese n
cap ca o melodie.
Am scris chiar i un cntec despre trufele lor, mi mrturisi el.
Asta mi atrase atenia.
Te-am auzit cntnd la chitar pentru mama. Mi-a spus c e un
cntec despre mine. Mie de ce nu mi l-ai cntat niciodat?
Sam a ridicat din umeri.
M-am uitat dincolo de el, la oraul iluminat puternic, fiecare
cldire i pod iluminat curajos contra ntunericului timpuriu al
iernii; ne ndreptam spre centru. Nici nu mai ineam minte, cnd nu
mai fusesem acolo.
Ar fi foarte romantic. i ar adnci reputaia ta de iubit muzician
supertare.
Sam nu i-a luat ochii de la drum, dar a zmbit. Am zmbit i eu,
apoi m-am uitat pe geam s vd cum naintm prin ora. Sam nici
mcar nu se uita la indicatoarele stradale n vreme ce conducea pe
strzile peste care se lsase seara. Stlpii de iluminat aruncau dungi
strlucitoare peste parbriz, iar liniile albe coborau sub noi, marcnd
timpul deasupra i dedesubtul nostru.
ntr-un final, a parcat paralel cu alte maini i mi-a fcut semn
ctre un magazin iluminat clduros la cteva ui n faa noastr. S-a

248

ntors spre mine.
Raiul.
Am cobort mpreun din main i am strbtut n fug distana
pn la magazin. Nu tiam ct e de frig, dar, cnd am mpins ua
magazinului de dulciuri, respiraia mea a creat un nor de abur fr
form. Sam a intrat dup mine n lumina galben i cald, cu braele
strnse n jurul su. Clopoelul de deasupra uii nc mai suna s
anune c am intrat cnd Sam s-a strecurat n spatele meu i m-a tras
spre el, ncletndu-i braele peste pieptul meu. Mi-a optit n
ureche:
Nu te uita. nchide ochii i adulmec. Adulmec, pe bune. tiu
c poi.
Mi-am sprijinit capul pe umrul lui, simindu-i cldura corpului
lipit de al meu, i am nchis ochii. Nasul meu era la civa centimetri
de pielea gtului su i asta am adulmecat. Un miros aspru, slbatic,
complex.
Nu pe mine, spuse el.
Numai asta adulmec, am murmurat eu, deschiznd ochii ca s
m uit la el.
Nu fi ncpnat. Sam m-a ntors puin, ca s stau cu faa spre
mijlocul magazinului; am vzut rafturile pline cu fursecuri i
bomboane n cutii de tabl i strlucirea unei vitrine de sticl plin
cu prjituri dincolo de ele. Cedeaz i tu o dat. Merit.
Ochii lui triti m-au implorat s explorez ceva ce lsasem neatins
ani ntregi. Ceva mai mult dect neatins ceva ce ngropasem de
viu. Ceva ce ngropasem cnd crezusem c sunt singur pe lume.
Acum, l aveam pe Sam n spatele meu, inndu-m strns la piept
de parc m-ar fi susinut n picioare, cu respiraia lui cald
btndu-mi peste ureche.
Am nchis ochii, am inspirat adnc i am lsat aromele s m
inunde. Cea mai puternic dintre ele. Caramel i zahr brun, care
mirosea la fel de galben-portocaliu ca soarele, a fost prima pe care
am simit-o. Asta era uoar. Era cea pe care ar fi simit-o oricine ar fi

249

intrat n magazin. i apoi aroma ciocolatei, desigur, ciocolata neagr,
amruie i ciocolata dulce, cu lapte. Nu cred c o fat normal ar fi
mirosit i altceva pe lng acestea i o parte din mine voia s se
opreasc acolo. Dar simeam inima lui Sam bubuind n spatele meu
i, pentru prima dat n viaa mea, am cedat.
Parfumul iute al mentei mi-a intrat n nri, apoi cel al zmeurei,
aproape prea dulce, ca al fructelor mult prea coapte. Mrul, crocant
i pur. Nucile, untoase, calde, aspre, ca Sam. Aroma subtil i blnd
a ciocolatei albe. O, Doamne, un fel de cafea mocca, bogat, neagr i
pctoas. Am oftat de plcere, dar mai erau arome. Fursecurile cu
unt de pe rafturi aduser un parfum finos, consolator, i acadelele,
un desfru de arome de fructe prea concentrate ca s fie naturale.
Muctura srat a covrigeilor, mirosul ascuit al lmii, beia fragil
a fructelor de anason. Mirosuri al cror nume nici nu-l cunoteam.
Am gemut.
Sam m-a rspltit cu cel mai blnd srut pe ureche nainte s mi
opteasc:
Nu e uimitor?
Am deschis ochii; culorile preau fade n comparaie cu ceea ce
tocmai trisem. Nu m puteam gndi la ceva care s nu sune banal,
aa c doar am dat din cap c da. El m-a srutat din nou, pe obraz, i
mi-a privit faa, cu o expresie luminoas i ncntat pe chip, ca
reacie la ceea ce vedea la mine. Mi-am dat seama c el nu mai
mprtise acest loc, aceast experien cu nimeni altcineva. Numai
cu mine.
l ador, am spus n cele din urm att de ncet, c nici nu eram
sigur c m auzise. Dar sigur c m auzise. Putea auzi tot ce
puteam auzi i eu.
Nu eram sigur c sunt pregtit s admit ct de anormal eram.
Sam mi-a dat drumul, dar m-a luat de mn i m-a tras spre
interiorul magazinului.
Haide. Acum e partea dificil. Alege ceva. Ce vrei? Alege ceva.
Orice. i cumpr eu.

250

Te vreau pe tine. Simindu-i strnsoarea minii n mna mea,
atingerea pielii lui de a mea, vznd modul n care se mic n faa
mea, jumtate om, jumtate lup, i amintindu-mi mirosul lui
muream de dorin s l srut.
Sam m-a strns de mn de parc mi citea gndurile i m-a
condus la vitrina cu dulciuri. M-am uitat la rndurile perfecte de
ciocolele, prjiturele, covrigei glazurai i trufe.
E frig n seara asta, nu? a ntrebat fata de la tejghea. Au anunat
ninsoare. Abia atept. S-a uitat la noi i ne-a adresat un zmbet naiv,
indulgent i m-am ntrebat ct de prostesc de fericii pream,
inndu-ne de mn i salivnd n faa ciocolatelor.
Care sunt cele mai bune? am ntrebat eu.
Fata a artat imediat spre cteva tvi cu ciocolele. Sam a
scuturat din cap.
Ne facei dou ciocolate calde?
Cu fric?
Mai trebuie s ntrebai?
Fata a zmbit i s-a ntors s le prepare. Un parfum bogat de
ciocolat a plutit peste tejghea cnd a deschis cutia de cacao. n timp
ce turna esen de ment pe fundul a dou pahare de hrtie, eu
m-am ntors spre Sam i l-am apucat i de mna cealalt. M-am
ridicat pe vrfuri i i-am furat un srut delicat de pe buze.
Atac-surpriz, am spus eu.
Sam s-a aplecat i m-a srutat i el, lenevind cu gura pe a mea,
atingndu-mi buza de jos cu dinii i fcndu-m s tremur.
Atac-surpriz i din partea mea.
Vicleanule, i-am spus cu vocea mai optit dect
intenionasem.
Voi doi suntei aa de drgui, a zis vnztoarea, aeznd pe
tejghea dou pahare cu mouri de fric n vrf. Avea un zmbet
oarecum strmb i deschis, care m fcu s cred c zmbea mult. Pe
bune. De ct timp ieii mpreun?
Sam mi ddu drumul la mn, ca s i scoat portofelul i trase

251

cteva bancnote.
De ase ani.
Am strmbat din nas, ca s maschez un zmbet. Desigur c Sam
lua n calcul i perioada cnd fuseserm dou specii complet diferite.
Uau. Vnztoarea ddu din cap apreciativ. E uimitor pentru un
cuplu de vrsta voastr.
Sam mi ddu ciocolata cald i nu rspunse. Dar ochii lui galbeni
m priveau posesiv m-am ntrebat dac el i ddea seama c
modul n care se uita la mine era mult mai intim dect ar fi putut fi
vreodat un pipit.
M-am aplecat, ca s m uit la alvia de pe raftul cel mai de jos al
vitrinei. Nu aveam curajul s m uit la ei doi cnd am recunoscut:
Ei bine, a fost dragoste la prima vedere.
Fata oft.
E att de romantic. S-mi facei o favoare i s nu v schimbai
niciodat. Lumea are nevoie de mai mult dragoste la prima vedere.
Vocea lui Sam era rguit.
Vrei alvi, Grace?
Ceva din vocea lui, o nuan, m fcu s mi dau seama c vorbele
mele avuseser mai mult efect dect intenionasem. M-am ntrebat
cnd fusese ultima oar cnd i spusese cineva c l iubete.
M ntrista s m gndesc la asta.
M-am ridicat i l-am luat din nou pe Sam de mn; degetele lui
le-au strns pe ale mele att de tare c aproape m-a durut. Am zis:
De fapt, brioele acelea cu crem arat fantastic. Ne dai cteva
din acelea?
Sam a dat din cap ctre vnztoare. Cteva minute mai trziu,
aveam n mn o pung maro din hrtie plin cu dulciuri, i Sam
avea fric pe vrful nasului. I-am spus asta, i el s-a strmbat, jenat,
tergndu-i-o cu mneca.
M duc s pornesc maina, i-am spus, dndu-i punga de hrtie.
S-a uitat la mine fr s zic nimic, aa c am adugat: Ca s-o
nclzesc.

252

A. Da. Bine gndit.
Cred c uitase ct de frig era afar. Dar eu nu uitasem i aveam o
imagine groaznic n minte cu el convulsionndu-se n main n
timp ce cu ncercam s dau cldura mai tare. L-am lsat n magazin
i am ieit n noaptea neagr de iarn.
A fost ciudat c, imediat ce am nchis ua n spatele meu, m-am
simit complet singur, brusc asaltat de imensitatea nopii, pierdut
fr atingerea i mirosul lui Sam care s m ancoreze n realitate.
Nimic de-aici nu-mi era familiar. Dac Sam se transforma acum n
lup, nu tiam ct timp mi-ar lua s ajung acas sau ce s fac cu el
n-a fi avut inima s-l las aici pur i simplu, la kilometri distan de
pdurea lui. L-a fi pierdut n ambele forme. Strada era deja
acoperit de un puf alb i din ce n ce mai muli fulgi pluteau n jurul
meu, delicai i prevestitori de rele. n vreme ce descuiam portiera,
respiraia mi se transforma n fantome albe n faa mea.
Nelinitea asta crescnd era ceva neobinuit pentru mine. Am
tremurat i am ateptat n Bronco pn cnd s-a nclzit, sorbind din
ciocolata cald. Sam avusese dreptate ciocolata fierbinte era
uimitoare i m-am simit instantaneu mai bine. Menta mi-a injectat
gura cu rece n acelai timp n care ciocolata mi-a umplut-o cu
fierbineal. M alina enorm i, pn s-a nclzit maina, m-am simit
prostete imaginndu-mi c ceva ar putea merge ru n seara asta.
Am srit din Bronco i am bgat capul pe ua magazinului,
cutndu-l pe Sam acolo unde sttea, lng u.
E gata.
Sam s-a cutremurat vizibil cnd a simit rafala de aer rece care a
intrat pe u i, fr s spun un cuvnt, s-a repezit spre main.
I-am mulumit din mers vnztoarei nainte s l urmez pe Sam, dar,
pe drum spre main, am vzut ceva pe trotuar care m-a fcut s m
opresc. Sub urmele de pai pe care le lsase Sam, se mai vedea un set
de urme, mai vechi, pe care nu le observasem, urme care sugerau c
cel care le lsase se plimbase ncoace i ncolo prin zpad, n faa
magazinului de dulciuri.

253

Am urmrit cu privirea calea lor, cum traversau ncoace i ncolo
nspre magazin, pai lungi i uori, i apoi o luau n jos pe trotuar. La
vreo patru metri mai ncolo, se vedea o grmjoar nchis la
culoare, ieit din cercul de lumin fcut de stlpul stradal. Am
ezitat, gndindu-m: Urc n main, dar apoi instinctul m-a
ndemnat i m-am dus spre ea.
Grmjoara era format dintr-o jachet neagr, o pereche de blugi
i un pulover pe gt, iar dintre haine ieea o dr de urme de labe
prin pudra superficial de zpad.


254


Patruzeci i patru
Sam
0 C

Pare stupid, dar unul dintre lucrurile pe care le iubeam la Grace
era faptul c nu trebuia s vorbeasc. Uneori, mi doream ca linitea
mea s fie tcut, plin de gnduri, goal de cuvinte. Dac alt fat
ar fi ncercat s m ademeneasc n conversaie, Grace doar s-a ntins
i mi-a luat mna, odihnind minile noastre nnodate pe piciorul
meu, i i-a sprijinit capul pe umrul meu pn cnd am ieit din
Duluth. Nu m-a ntrebat cum de cunosc oraul sau de ce lncezesc
cu privirea pe strada pe care coteau prinii mei ca s intre n
cartierul nostru, sau cum de un puti din Duluth a ajuns s locuiasc
ntr-o hait de lupi de la grania cu Canada.
i cnd, n cele din urm, a vorbit, retrgndu-i mna dintr-a
mea ca s scoat o brio cu crem din punga ei, mi-a povestit cum a
ncercat odat, cnd era mic, s fac fursecuri cu ou fierte rmase
de la Pate, n loc de ou crude. Era exact ce mi doream s fiu
distras ntr-un mod plcut.
Asta pn cnd am auzit soneria muzical a telefonului mobil, o
colecie descresctoare de note digitale, ieind din buzunarul meu.
Pentru o secund, nu m-am putut gndi de ce ar fi un telefon n
haina mea, dar apoi mi-am amintit c Beck mi-l ndesase n mn n
timp ce cu m uitam peste el. Sun-m cnd ai nevoie, asta mi
spusese el.
Ce curios, cum spusese cnd i nu dac.
Se aude un telefon? Grace se ncrunt, adunndu-i
sprncenele deasupra ochilor. Ai telefon mobil?

255

Distragerea plcut a disprut n vreme ce scotoceam n buzunar
dup telefon.
N-aveam, am zis cu voce slab. Ea continua s se uite la mine i
urma de jignire din ochii ei m-a afectat enorm. M-am mbujorat de
jen. Tocmai am primit unul, i-am spus. Telefonul a sunat, i eu am
apsat pe tasta RSPUNDE. N-a trebuit s m uit la ecran ca s vd
cine m sun.
Unde eti, Sam? E frig. Vocea lui Beck era plin de ngrijorarea
sincer pe care o apreciasem ntotdeauna.
Eram contient de privirea lui Grace asupra mea.
Nu aveam nevoie de ngrijorarea lui.
Sunt n regul.
Beck a tcut i mi l-am imaginat disecnd tonul vocii mele.
Sam, nu e aa, alb i negru. ncearc s nelegi. Nici mcar nu
vrei s-mi dai ocazia s i explic. Cnd m-am nelat eu vreodat?
Acum, am spus i am nchis. Am ndesat telefonul napoi n
buzunar, ateptndu-m pe jumtate s mai sune o dat. Voiam
oarecum s mai sune, ca s nu rspund.
Grace nu m-a ntrebat cine m-a sunat. Nu m-a rugat s i zic ce am
vorbit. tiam c ateapt s i ofer voluntar informaia i tiam c ar
trebui, dar nu voiam s-o fac. Pur i simplu pur i simplu, nu
puteam suporta gndul ca ea s-l vad pe Beck n lumina aceea. Sau
poate c nu puteam suporta gndul ca eu s l vd n lumina aceea.
N-am spus nimic.
Grace a nghiit n sec nainte s i scoat propriul telefon.
Asta mi amintete c trebuie s mi verific mesajele. Ha. De
parc ai mei m-ar suna.
i-a studiat telefonul mobil; ecranul albastru al acestuia i-a
luminat palma i a aruncat o aur fantomatic pe brbia ei.
Te-au sunat? am ntrebat-o.
Desigur c nu. Se trag de ireturi cu prietenii din tineree.
Grace form numrul lor i atept. Am auzit un murmur la cellalt
capt al firului, prea ncet ca s disting ce se spune.

256

Bun, eu sunt. Mda. Sunt n regul. Aha. Bine. Nu v atept,
atunci. Distracie plcut. Pa. A trntit clpia telefonului, m-a privit
cu ochii ei cprui i a zmbit stins.
Hai s fugim mpreun i s ne cstorim.
Ar trebui s mergem pn n Las Vegas, am spus eu. Nimeni
nu ne-ar cstori pe aici la ora asta, n afar de cprioare i civa
beivi.
Atunci, va trebui s alegem cprioarele, spuse Grace cu
fermitate. Beivii ne-ar stlci numele, i asta ar strica momentul.
Cumva, mi se pare curios de potrivit ca o cprioar s oficieze
cununia dintre un vrcolac i o fat.
Grace rse.
i le-ar atrage atenia prinilor mei. Mam, tat, m-am
mritat. Nu v uitai la mine aa. Nu nprlete dect jumtate de
an.
Am scuturat din cap. mi venea s i zic mersi, dar n schimb am
spus:
Beck era la telefon.
Acel Beck?
Mda. A fost plecat n Canada cu Salem unul dintre lupi, cel
care a nnebunit complet. Era doar o parte de adevr, dar mcar era
adevrul.
Vreau s-l cunosc, spuse Grace imediat. Probabil, m-am
strmbat, pentru c Grace a spus: Pe Beck, vreau s spun. E ca i tatl
tu, nu?
Mi-am frecat degetele de volan, privind cnd la drum, cnd la
ncheieturile degetelor albite de strnsoare. Ce ciudat cum unii
oameni i iau pielea de bun, fr s se gndeasc vreodat cum ar
fi s-o piard. mi prsesc pielea / Evadez din mbriarea ei / M
lepd de raiunea mea / M doare s fiu eu. M-am gndit la cea mai
printeasc amintire pe care o aveam cu Beck.
Aveam un grtar imens acas i mi amintesc cum, ntr-o sear,
Beck se sturase s gteasc i a spus: Sam, n seara asta tu ne

257

hrneti. Mi-a artat cum s aps pe mijlocul fripturilor ca s vd
ct de fcute sunt i cum s le prjesc repede pe fiecare parte, ca s
pstrez sucul nuntru.
i au ieit minunate, nu?
Le-am ars ca naiba, am spus prozaic. Le-a compara cu
crbunele, dar crbunele e oarecum comestibil.
Grace ncepu s rd.
Beck i-a mncat-o pe a lui, am continuat, iar amintirea aceasta
m-a fcut s zmbesc melancolic. A zis c e cea mai bun friptur pe
care a mncat-o, pentru c nu a trebuit s-o prepare el.
Parc totul se ntmplase cu mult timp n urm.
Grace mi zmbea, de parc povetile vechi despre mine i eful
haitei mele erau cele mai grozave lucruri din lume. De parc erau
inspiraionale. De parc eu i Beck aveam ceva, o relaie de tat i fiu.
n mintea mea, putiul din portbagajul Chevroletului Tahoe m
privea i mi spunea: Ajutor.
Grace m-a ntrebat:
Ct timp a trecut? Nu de la fripturi. De cnd ai fost mucat.
Aveam apte ani. Cu unsprezece ani n urm.
M-a ntrebat:
Ce cutai n pdure? Adic, eti din Duluth, nu? Cel puin, asta
scria pe permisul tu de conducere.
N-am fost atacat n pdure, am spus. Au scris toate ziarele.
Grace m-a privit n ochi; am ntors capul spre drumul ntunecos
din faa noastr.
Doi lupi m-au atacat n timp ce m urcam n autobuzul colar.
Unul m-a inut, iar cellalt m-a mucat.
M-a sfiat, de fapt, de parc singurul lui scop fusese s mi curg
snge. Dar desigur, acesta fusese scopul, nu? Privind n urm, totul
mi se prea dureros de limpede. Niciodat nu m gndisem dincolo
de amintirea simpl a unui copil mucat de lupi i salvat de Beck
dup ce prinii mei ncercaser s m omoare. Fusesem att de
apropiat de Beck, iar Beck se purtase impecabil, astfel c nu mi

258

dorisem s analizez mai profund. Dar acum, povestindu-i istoria lui
Grace, adevrul m-a izbit n fa: atacul meu nu fusese accidental.
Fusesem ales, vnat i trt n strad pentru a fi infectat, exact ca
putii ia din portbagajul mainii. Mai trziu, Beck sosise s repare
lucrurile.
Tu eti cel mai bun dintre toi, spunea vocea lui Beck n mintea
mea. Se gndise c o s triesc mai mult dect ei i o s preiau haita.
Ar fi trebuit s fiu furios. Furios c mi se furase viaa. Dar n minte
nu aveam dect un zgomot alb, un zumzet nbuit de goliciune.
n ora? a ntrebat Grace.
n suburbii. Nu aveam pduri prin preajm. Vecinii au spus c,
dup aceea, au vzut lupii alergnd prin curile lor, ca s scape.
Grace n-a zis nimic. Mie mi se prea evident faptul c fusesem
vnat n mod intenionat, i am ateptat s spun i ea lucrul acesta.
ntr-un fel, voiam s-o spun, s sublinieze ct de nedrept a fost totul.
Dar n-a zis nimic. Am simit-o doar cum se ncrunt la mine,
gndindu-se.
Care lupi? a ntrebat Grace n cele din urm.
Nu-mi amintesc. Cred c unul dintre ei era Paul, pentru c
unul dintre lupi era negru. Asta e tot ce tiu.
Au urmat cteva momente de tcere, timp n care am ajuns acas.
Aleea din faa casei era tot goal, i Grace a expirat profund.
Se pare c iari suntem singuri, a spus ea. Stai aici pn descui
ua, bine?
Grace a srit din main, lsnd o rafal de aer rece s m mute
de obraji; am dat radiatorul la maximum, ca s m pregtesc pentru
drumul pn n cas. M-am aplecat peste radiator, simind cum
cldura mi neap pielea i am nchis strns ochii, ncercnd s m
ntorc la starea aceea de relaxare pe care o simisem mai devreme.
Cnd o inusem pe Grace lipit de mine n magazinul de dulciuri i i
simisem trupul cald lipit de al meu, privind-o cum adulmec aerul,
tiind c m adulmec pe mine m-am cutremurat. Nu tiam dac
mai pot suporta nc o noapte cu ea n care s m port frumos.

259

Sam! a strigat Grace de-afar. Am deschis ochii,
concentrndu-m asupra capului ei iit prin crptura uii de la
intrare. ncerca s menin holul ct mai cald posibil pentru mine. Ce
inteligent.
E momentul s alerg. Am oprit motorul i am srit, nind pe
trotuarul umed; am alunecat un pic pe ghea i pielea m nepa i
m strngea.
Grace a trntit ua n spatele meu, ncuind frigul afar, i i-a
aruncat braele n jurul meu, mprumutndu-mi din cldura
corpului ei. Vocea i era o oapt fr suflare n urechea mea.
i-e destul de cald?
Ochii mei au nceput s se adapteze la ntunericul din hol i au
observat scnteia de lumin din privirea ei, conturul prului ei,
curbura braelor ei n jurul meu. O oglind de pe perete oferea un
portret similar al formei corpului ei lipit de al meu. Am lsat-o s m
in n brae pentru o vreme, apoi am spus:
Mi-e bine.
Vrei s mnnci ceva? Vocea i suna tare n casa goal,
rsunnd pe podeaua de lemn. Singurul alt sunet era aerul care
vjia prin gurile de la nclzire, ca o respiraie ritmic, nceat.
Eram acut de contient c suntem singuri.
Am nghiit n sec.
Vreau s merg la culcare.
A prut uurat.
i eu la fel.
Aproape am regretat c a fost de acord cu mine, pentru c, dac
am fi rmas treji, am fi mncat un sendvi, ne-am fi uitat la televizor,
orice, a fi putut uita c o doresc att de mult.
Dar ea fusese de acord. i-a scos pantofii lng u i a lipit pe
hol n faa mea. Am intrat n dormitorul ntunecos, luminat doar de
luna care se rsfrngea de pe stratul subire de zpad de sub
fereastr. Ua s-a nchis cu un fonet delicat i un clic, iar Grace s-a
sprijinit de ea, cu minile nc pe clan. A trecut un moment lung

260

pn s spun ceva.
De ce eti att de atent cu mine, Sam Roth?
Am ncercat s i spun adevrul.
Eu< e< nu sunt un animal.
Nu mi-e team de tine, a rostit ea.
Nu prea s-i fie team de mine. Era frumoas n lumina lunii,
tentant, mirosind a ment, a spun i a piele. Petrecusem
unsprezece ani privind restul haitei devenind animale,
nbuindu-mi instinctele, controlndu-m, chinuindu-m s rmn
om, chinuindu-m s fac ceea ce trebuie.
De parc mi-ar fi citit gndurile, Grace a zis:
Poi s m asiguri c numai partea de lup din tine vrea s m
srute?
Toate prile din mine voiau s-o srute att de tare nct s m
dezintegrez. Mi-am proptit braele de-o parte i de alta a capului ei,
iar ua a scrit cnd mi-am lsat greutatea pe ea i mi-am apsat
gura peste a ei. Mi-a rspuns la srut cu buzele fierbini, cu limba
atingndu-mi dinii, cu minile nc la spate, cu trupul presat de u.
Totul n mine bzia, electric, dorind s elimin cei civa centimetri
de spaiu dintre noi.
M-a srutat mai intens, i-am simit rsuflarea n gur i m-a
mucat de buza de jos. La naiba, era uimitor. Am mrit fr s m
pot abine, dar, nainte s apuc s m simt stnjenit, Grace i trsese
minile de la spate i le nnodase dup gtul meu, trgndu-m ctre
ea.
Ce sexy a fost asta, a spus ea cu vocea tremurat. Nu credeam
c poi fi att de sexy.
Am srutat-o din nou nainte s apuce s mai spun altceva, dnd
napoi cu spatele, o nlnuire de brae n lumina lunii. i-a strecurat
palmele pe la spatele blugilor mei, atingndu-mi oldurile cu
degetele mari, trgndu-m i mai aproape de ea.
O, Doamne, Grace, am icnit. mi< mi supraestimezi enorm
autocontrolul.

261

Nu m atept la autocontrol.
Minile mele erau pe sub cmaa ei, cu palmele apsate pe spatele
ei, cu degetele rsfirate; nici nu-mi aminteam cum au ajuns acolo.
Nu< nu vreau s fac ceva ce o s regrei.
Spatele lui Grace se arcui sub degetele mele de parc atingerea
mea o adusese la via.
Atunci, nu te opri.
mi imaginasem c o s mi spun asta ntr-attea moduri diferite,
dar niciuna dintre fanteziile mele nu ajunsese att de aproape de
realitate.
Am dat napoi spre pat, mpiedicndu-ne, iar o parte din mine se
gndea c n-ar trebui s facem glgie n caz c vin prinii ei acas.
Dar apoi Grace m-a ajutat s mi trag tricoul peste cap i mi-a
mngiat pieptul cu palma, iar eu am gemut i am uitat de orice n
afar de degetele ei pe pielea mea. Mintea mi cuta versuri, cuvinte
care s se nnoade ca s descrie momentul, dar n-am gsit nimic. Nu
m puteam gndi la nimic altceva dect la palma ei atingndu-mi
pielea.
Miroi att de bine, opti Grace. De fiecare dat cnd te ating,
miroi i mai puternic. Nrile i fluturar ca ale unui lup,
adulmecnd ct de mult o voiam. tiind ce sunt i dorindu-m n
ciuda acestui fapt.
M-a lsat s-o mping cu blndee peste perne i mi-am proptit
braele de o parte i de alta a trupului ei, prinznd-o ntre genunchii
mei desfcui.
Eti sigur? am ntrebat-o.
Ochii i erau luminoi, dornici. A dat din cap c da.
M-am aplecat s-o srut pe burt; mi se prea att de bine, att de
natural, de parc o mai fcusem de o mie de ori pn atunci i o voi
mai face de nc o mie de ori.
Am vzut cicatricile strlucitoare, urte, pe care i le lsase haita pe
gt i pe clavicul i le-am srutat i pe acelea.
Grace a tras pturile peste noi i ne-am scos hainele pe sub ele.

262

Cnd ne-am unit trupurile, m-am eliberat din pielea mea cu un urlet,
predndu-m, nici lup, nici om, doar Sam.


263


Patruzeci i cinci
Grace
-1 C

Suna telefonul. sta a fost primul lucru la care m-am gndit. Al
doilea lucru a fost c braul gol al lui Sam era ntins peste pieptul
meu. Al treilea a fost c mi era frig la fa, pentru c nu era acoperit
de pturi. Am clipit, ncercnd s m trezesc, ciudat de dezorientat
n propria mea camer. Mi-a luat un moment s mi dau seama c
cifrele luminoase ale ceasului meu detepttor erau stinse acum i c
singurele surse de lumin erau luna de la fereastr i ecranul
telefonului mobil care suna.
Am ntins o mn ca s l recuperez, atent s nu deranjez braul
lui Sam de pe mine; telefonul a tcut pn am ajuns la el. Doamne,
era cumplit de frig n cas. Probabil picase curentul din cauza
furtunii de ghea prevzut de meteorologi. M-am ntrebat ct timp
va dura pn s revin i dac trebuie s m ngrijorez c lui Sam i se
va face prea frig. Am tras cu grij pturile i l-am vzut ghemuit
lng mine, cu capul ngropat n umrul meu, numai cu conturul
palid, gol al umerilor vizibil n lumina slab.
Am tot ateptat s mi se par ceva greit, trupul su lipit de al
meu, dar m simeam att de vie c inima mi bubuia de emoia
acestui fapt. Asta, eu i Sam, asta era viaa mea adevrat. Viaa n
care m duceam la coal i i ateptam pe prinii mei, i ascultam
vicrelile lui Rachel despre fraii ei toate preau un vis palid n
comparaie cu asta. Acelea fuseser doar lucruri pe care le fcusem
n timp ce l ateptam pe Sam. Afar, n deprtare i triti, lupii au
nceput s urle i, cteva secunde mai trziu, telefonul a sunat din

264

nou, nite note descresctoare, un ecou ciudat, digital al lupilor.
Nu mi-am dat seama de greeal pn nu l-am dus la ureche.
Sam.
Vocea de la cellalt capt al firului mi era necunoscut. Ce
prostu sunt. Luasem telefonul lui Sam de pe noptier, nu pe al
meu. M-am gndit dou secunde, cum s rspund. M-am ntrebat
dac s nchid telefonul, dar nu puteam face asta.
Nu, am rspuns. Nu e Sam.
Vocea era plcut, ns am simit o ncordare dincolo de cuvintele
lui.
mi pare ru. Probabil, am format greit.
Nu, am spus eu nainte s nchid. Acesta e telefonul lui Sam.
Urm o pauz lung, dificil i apoi:
Aha. nc o pauz. Tu eti fata aceea, nu? Fata care a fost n
casa mea?
Am ncercat s m gndesc ce a ctiga dac a nega i nu mi-a
venit nimic n minte.
Da.
Ai i un nume?
Dar tu?
Brbatul a rs scurt, un rset complet fr umor, dar nu neplcut.
Cred c mi placi. Eu sunt Beck.
Are sens atunci. Am ntors capul de la Sam, care nc respira
regulat, i am optit cu vocea nbuit de braul ntins peste capul
lui. Ce-ai fcut ca s l enervezi?
nc o dat se auzi rsetul scurt.
Tot mai e suprat pe mine?
M-am gndit cum s rspund.
Acum, nu. Doarme. Pot s i transmit un mesaj? M-am uitat la
numrul lui Beck de pe ecranul telefonului, ncercnd s-l memorez.
Urm o alt pauz lung, att de lung nct am crezut c
nchisese, dar apoi Beck a expirat sonor.
Unul dintre< prietenii lui a fost rnit. Crezi c l-ai putea trezi?

265

Unul dintre lupi. Sigur, asta era. M-am strecurat sub pturi.
Aha, desigur. Sigur c da.
Am pus telefonul jos i am micat cu blndee braul lui Sam, ca s
i pot vedea urechea i o parte a feei.
Sam. Trezete-te. La telefon. E important.
El i ntoarse capul i am vzut c ochiul lui galben era deja
deschis.
Pune-l pe speaker.
Am fcut asta, apoi l-am aezat pe burta mea, astfel c ecranul
aprins arunca un mic cerc de lumin albastr pe maioul meu.
Ce se ntmpl? Sam s-a ridicat ntr-un cot, s-a strmbat cnd a
simit frigul, apoi a tras pturile n sus, acoperindu-ne, formnd un
cort n jurul telefonului.
Cineva l-a atacat pe Paul. E un dezastru, e fcut buci.
Gura lui Sam form un mic o. Nu cred c se gndea la cum i arat
faa privirea i era departe, departe, cu haita lui. n cele din urm,
spuse:
Poi s< ai< mai sngereaz? Era om?
Om. Am ncercat s l ntreb cine a fcut-o ca s i omor. Am
crezut< Sam, chiar am crezut c o s te sun s i spun c a murit.
Att de ru a fost. Dar cred c se nchid rnile de-acum. Dar chestia e
c este vorba despre mucturile astea mici, peste tot, pe gt, pe
ncheieturi, pe burt, de parc<
< de parc cineva tia cum s l omoare, ncheie Sam.
Un lup a fcut asta, spuse Beck. Att am scos de la el.
Unul dintre lupii ti noi? s-a rstit Sam cu o for
surprinztoare.
Sam.
Ei au fost?
Sam. Nu. Ei sunt nuntru.
Trupul lui Sam era ncordat lng mine i m-am gndit la
posibilele nelesuri ale ntrebrii lui Sam. Unul dintre lupii ti noi.
Jack nu era singurul lup?

266

O s vii? ntreb Beck. Poi s vii? E prea frig?
Nu tiu. tiam dup strmbtura gurii lui Sam c nu
rspunsese dect la prima ntrebare. Orice l distanase de Beck era
ceva puternic.
Vocea lui Beck se schimb, deveni mai blnd, mai tnr, mai
vulnerabil.
Te rog, nu mai fi suprat pe mine, Sam. Nu pot s suport asta.
Sam i ntoarse faa de la telefon.
Sam, rosti Beck cu blndee.
L-am simit pe Sam tremurnd lng mine, apoi a nchis ochii.
Mai eti acolo?
M-am uitat la Sam, dar el nu spuse nimic. Nu m puteam abine
mi prea ru pentru Beck.
Sunt aici, am spus.
Urm o pauz lung, fr nicio bzitur sau pocnitur i am
crezut c Beck nchisese. Dar apoi, a ntrebat pe un ton precaut:
Ct de multe tii despre Sam, fat-fr-nume?
Totul.
Pauz. Apoi:
A vrea s te cunosc.
Sam s-a ntins i a trntit clapeta telefonului. Lumina ecranului s-a
stins, lsndu-ne n ntuneric, sub pturi.


267


Patruzeci i ase
Grace
7 C

Prinii mei nici nu tiau. n dimineaa de dup ce Sam i cu mine
am< petrecut noaptea mpreun, parc nu m puteam gndi dect
la faptul c prinii mei habar nu aveau. Am bnuit c e ceva normal.
Am bnuit c e normal s m simt un pic vinovat. Am bnuit c e
normal s m simt n culmea fericirii. Parc crezusem mereu c sunt
o imagine complet, dar Sam mi artase c sunt un puzzle i m
desfcuse, i m pusese la loc. Eram acut contient de fiecare emoie
diferit, toate potrivindu-se perfect mpreun.
Sam era i el tcut, m lsa s conduc, inndu-mi mna dreapt
n minile lui n timp ce eu conduceam cu cealalt. A fi dat un
milion de dolari s aflu la ce se gndete.
Ce vrei s faci n dup-amiaza asta? l-am ntrebat n cele din
urm.
El privi pe fereastr, masndu-mi dosul palmei cu degetele.
Lumea de afar prea uscat, ca hrtia. n ateptarea zpezii.
Orice, cu tine.
Orice?
El privi spre mine i zmbi. Era un zmbet curios, strmb. Cred c
i el era n culmea fericirii, la fel ca i mine.
Da, orice, atta timp ct i tu eti acolo.
Vreau s l cunosc pe Beck, am zis.
Gata. O spusesem. Fusese o bucic de puzzle nfipt n capul
meu de cnd rspunsesem la telefon.
Sam nu zise nimic. Se uita nspre coal, imaginndu-i probabil

268

c, dac mai ateapt cteva minute, m va putea lsa pe trotuar i
va evita discuia. Dar, n schimb, oft de parc era incredibil de
obosit.
Doamne, Grace. De ce?
Pi e, practic, tatl tu, Sam. Vreau s tiu totul despre tine. Nu
poate fi att de greu s nelegi.
Tu vrei doar ca totul s fie la locul lui. Sam urmri cu privirea
grupurile de elevi care i croiau ncet drum prin parcare. Am evitat
s gsesc un loc de parcare. Vrei s te joci de-a peitoarea magic
ntre mine i el, ca s simi tu c toate sunt iari la locul lor.
Dac ncerci s m enervezi spunnd asta, n-o s reueti. Deja
tiu c e adevrat.
Sam tcu n timp ce eu ddeam un nou ocol parcrii i, n cele din
urm, oft.
Grace, ursc asta. Ursc confruntrile.
Nu va fi nicio confruntare. Vrea s te vad.
Nu tii tot ce se ntmpl. Se ntmpl chestii oribile. Va fi o
confruntare dac mai am ceva principii rmase. Ceea ce e greu de
crezut dup noaptea trecut.
Am gsit n grab un loc n colul cel mai ndeprtat al parcrii, ca
s l pot nfrunta fr s ne priveasc cine tie ce ochi curioi.
Te simi vinovat?
Nu. Poate. Un pic. M simt< nelinitit.
Am folosit protecie, am spus.
Sam nu s-a uitat la mine.
Nu e vorba despre asta. Eu doar< sper doar c a fost
momentul potrivit.
A fost momentul potrivit.
Sam a ntors capul.
M ntreb doar dac< ai fcut< dragoste< cu mine ca s te
rzbuni pe prinii ti?
M-am holbat pur i simplu la el. Apoi, mi-am nfcat rucsacul de
pe scaunul din spate. M-am nfuriat brusc, mi ardeau urechile i

269

obrajii i nu tiam de ce. Nu mi-am recunoscut vocea cnd am
rspuns.
Foarte frumos din partea ta s mi spui asta.
Sam nu se uit la mine. Parc peretele colii era foarte fascinant
pentru el. Att de fascinant, nct nu m putea privi n ochi n vreme
ce m acuza c m folosisem de el. M-a cuprins un nou val de mnie.
Ai aa puin stim de sine, nct nu crezi c am fcut-o doar
de dragul tu? Am mpins portiera i am cobort. Sam a tresrit cnd
a intrat acrul rece, dei nu era suficient de frig s se transforme.
Grozav mod de a strica totul sincer, grozav mod.
Am vrut s trntesc portiera, dar el s-a ntins peste scaun i a
oprit-o nainte de a se nchide de tot.
Ateapt. Grace, ateapt.
Ce vrei?
Nu vreau s pleci aa. Ochii lui m implorau, incredibil de
triti. M-am uitat la pielea de gin care i se formase pe brae i la
tremurul uor al umerilor n curentul rece. i m-a cucerit. Indiferent
ct de furioas eram, tiam amndoi ce se putea ntmpla ct eram la
coal. Uram asta. Frica. O uram!
mi pare ru c am spus aa ceva, zise Sam, grbindu-se a rosti
cuvintele nainte s plec. Ai dreptate. Pur i simplu, nu mi-a venit s
cred c ceva cineva att de frumos mi se poate ntmpla mie. Nu
pleca suprat, Grace. Te rog, nu pleca suprat.
Am nchis ochii. Pentru un scurt moment, mi-am dorit din toat
inima ca el s fie un biat normal, ca cu s pot pleca furtunos cu
mndria i indignarea mea. Dar nu era. Era la fel de fragil ca un
fluture toamna, ateptnd s fie distrus de primul nghe. Aa c
mi-am nghiit mnia, o nghiitur amar, i am deschis portiera
mai tare.
Nu vreau s mai crezi vreodat aa ceva, Sam Roth.
El a nchis ochii doar un pic cnd i-am rostit numele, iar genele
i-au ascuns iriii galbeni pentru o secund, apoi s-a ntins i mi-a
atins obrazul.

270

mi pare ru!
L-am luat de mn i mi-am mpletit degetele cu ale lui, fixndu-l
cu privirea.
Cum crezi c s-ar simi Beck dac ai pleca suprat?
Sam rse, un rset lipsit de umor, autoironic, care mi aminti de
rsul lui Beck la telefon, noaptea trecut, i i-a cobort privirea. tia
c l prinsesem n capcan. i trase degetele din mna mea.
O s mergem. Bine, mergem.
Eram pe punctul de a pleca, dar m-am oprit.
De ce eti att de furios pe Beck, Sam? De ce eti att de furios
pe el cnd nu te-am vzut niciodat furios pe prinii ti adevrai?
Chipul lui Sam mi ddu de neles c nu-i mai pusese ntrebarea
asta i i-a luat ceva timp s rspund.
Pentru c Beck< Beck nu trebuia s fac ce-a fcut. Prinii
mei, da. Au crezut c sunt un monstru. Le-a fost team. Nu a fost
ceva intenionat.
Chipul i era plin de durere i nesiguran. Am urcat n main i
l-am srutat delicat. Nu tiam ce s i spun, aa c l-am srutat din
nou, mi-am luat rucsacul i am cobort n ziua cenuie.
Cnd am privit peste umr, el nc mai sttea acolo, cu privirea
tcut, ca de lup. Ultimul lucru pe care l-am vzut au fost ochii lui pe
jumtate nchii n faa vntului i prul negru rvit, care mi
aminteau, din nu tiu ce motiv, de prima sear cnd l vzusem.
O rafal neateptat mi-a ridicat prul pe ceafa, rece i
neptoare.
Iarna mi pru brusc foarte aproape. M-am oprit pe trotuar,
nchiznd ochii, luptndu-m cu dorina incredibil de a m duce
napoi la Sam. n cele din urm, a nvins datoria i am intrat n
coal. Dar mi s-a prut o greeal enorm.


271


Patruzeci i apte
Sam
6 C

Dup ce Grace a cobort din main, m-am simit stul. Stul s
m cert cu ea, stul de ndoieli, stul de vremea rece n care abia dac
puteam fi om. Mai mult dect stul eram nelinitit, obosit. Prea
multe probleme: Jack, Isabel, Olivia, Shelby, Beck.
Nu-mi venea s cred c m duceam cu Grace s l vedem pe Beck.
Am dat cldura la maximum n Bronco i mi-am pus capul pe volan
cteva momente, pn cnd a nceput s m doar fruntea de la
vinilul zimat. Cu cldura dat la maximum, n-a durat mult s se
fac nbuitor n main, dar eu m simeam bine. M simeam
departe de transformare. De parc eram ferm ancorat n pielea mea.
La nceput, m-am gndit s stau acolo toat ziua, fredonnd
ncetior un cntec Mai aproape de soare e mai aproape de mine /
mi simt pielea lipit de mine i ateptnd-o pe Grace, dar am
rezistat doar jumtate de or i apoi m-am hotrt c trebuie s
conduc. Mai mult dect att, aveam nevoie s fac peniten pentru ce
i spusesem lui Grace. Aa c am decis s m duc iari la Jack. Tot
nu apruse, nici mort, nici prin ziare, i acolo era singurul loc de
unde m puteam gndi s rencep cutrile. Grace ar fi fericit s m
vad c ncerc s le pun pe toate la locul lor pentru ea.
Am lsat maina pe un drum forestier izolat, aproape de casa
familiei Culpeper i am luat-o prin pdure. Pinii erau strvezii n
ateptarea ninsorii, iar vrfurile lor se cltinau uor n vntul rece pe
care nu-l puteam simi jos, la nivelul solului. Prul de pe ceaf m
furnica incomod; pdurea eapn de pini puea a lup. Mirosea de

272

parc Jack ar fi urinat pe fiecare copac. Ticlos ngmfat.
n dreapta mea, o micare m-a fcut s tresar i s m las la
pmnt, ncordat. Mi-am inut respiraia.
Doar o cprioar. Am ntrezrit doar o imagine scurt cu ochii ei
mari, picioarele lungi i coada alb nainte s dispar surprinztor
de lipsit de graie printre tufiuri. Prezena ei n pdure era
linititoare; asta nsemna c Jack nu se afla aici. Nu aveam nicio arm
la mine n afar de propriile mini. Care nu puteau s m ajute foarte
mult mpotriva unui lup cu adrenalina de partea lui.
Aproape de cas, am nepenit la marginea pdurii, ascultnd
vocile care se auzeau printre copaci. O fat i un biat cu vocile
ridicate i furioase, undeva aproape de ua din spate.
Strecurndu-m n umbra conacului, am dat colul spre ei, silenios
ca un lup. N-am recunoscut vocea masculin, aspr i profund, dar
instinctul mi-a spus c e vorba despre Jack. Cealalt era Isabel. M-am
gndit s m art, dar am ezitat, ateptnd s vd de ce se ceart.
Isabel aproape ipa.
Nu neleg ce mi spui. Pentru ce i ceri scuze? Pentru c ai
disprut? Pentru c te-ai lsat mucat? Pentru<
Pentru Chloe, spuse biatul.
Urm o pauz.
Ce vrei s spui cu pentru Chloe? Ce are a face cinele cu
toate astea? tii unde e?
Isabel. La naiba. Nu m asculi? Eti aa de proast uneori.
i-am spus, nu tiu ce fac dup ce m transform.
Mi-am acoperit gura, ca s nu rd. Jack i mncase cinele.
Vrei s spui c< tu< Doamne! Eti aa un ticlos!
Nu m-am putut abine. i-am spus ce eram. N-ar fi trebuit s-o
lai afar.
Ai idee ct de mult cost cinele la?
Ei na!
Deci ce se presupune c o s le spun prinilor? Mam, tat,
Jack e vrcolac i, ghicii, tii de ce a disprut Chloe? A mncat-o

273

el.
Nu le spune nimic! zise Jack repede. i oricum, cred c am
ncetat. Cred c am gsit un tratament.
M-am ncruntat.
Un tratament. Isabel vorbi fr inflexiuni n voce. Cum te
vindeci, ca s nu mai fii vrcolac?
Nu-i preocupa creierul tu blond cu asta. Doar< d-mi cteva
zile s m asigur. Cnd sunt sigur, le spun totul.
Bine. Cum vrei. Doamne< nu-mi vine s cred c ai mncat-o
pe Chloe.
Poi, te rog, s nu mai vorbeti despre asta? ncepi s m
enervezi.
Cum vrei. Dar ceilali? Nu mai sunt i alii? Nu poi s i rogi s
te ajute?
Isabel, taci din gur. i-am spus, cred c mi-am dat seama. Nu
am nevoie de niciun ajutor.
Nu crezi c<
Un zgomot ascuit i nelalocul lui. O ramur trosnit? O palm?
Vocea lui Isabel sun diferit atunci cnd vorbi din nou. Nu la fel
de puternic.
Nu-i lsa s te vad, bine? Mama face psihoterapie din cauza ta
i tata e plecat din ora. M duc napoi la coal. Nu-mi vine s
cred c m-ai chemat aici ca s mi spui c mi-ai mncat cinele.
Te-am chemat ca s i spun ca am gsit un tratament. Pari att
de ncntat. Mda. Deloc.
E minunat. Nemaipomenit. Pa.
O clip mai trziu, am auzit SUV-ul lui Isabel pornind pe alee i
am ezitat din nou. Nu eram chiar ncntat s dau ochii cu un lup cu
probleme de temperament pn cnd nu tiam exact mprejurimile,
dar trebuia s m ntorc la main ori s intru n cas, la cldur. i
casa era mai aproape. M-am strecurat ncet pn n spatele cldirii,
ncercnd s identific poziia lui Jack. Nimic. Probabil intrase.
M-am apropiat de ua pe care o sprsesem la nceputul

274

sptmnii fereastra fusese deja reparat i am ncercat clana.
Nu era ncuiat. Ce drgu.
nuntru, l-am auzit imediat pe Jack fonind prin cas, fcnd
glgie n locuina de altfel tcut i m-am furiat prin holul
ntunecos ctre o buctrie lung, cu tavan nalt, cu gresie alb-negru,
cu blaturi negre ntinzndu-se ct vezi cu ochii. Lumina care intra
prin cele dou ferestre de pe peretele din dreapta era alb i pur i
se reflecta de pe pereii albi, scufundndu-se n tigile negre care
atrnau de tavan. Parc toat camera era n alb i negru.
Preferam de departe buctria lui Grace clduroas, aglomerat,
mirosind a scorioar, a usturoi i a pine , n locul acestei ncperi
masive i sterile.
Jack era cu spatele la mine, ghemuit n faa frigiderului din oel
inoxidabil, rscolind prin sertare. Am ngheat, dar vntoarea lui
prin frigider acoperise sunetul apropierii mele. Nu btea vntul, ca
s mi poarte mirosul spre el, aa c am rmas acolo un minut,
cntrindu-l pe el i cntrindu-mi opiunile. Era nalt, cu umerii
largi i cu pr negru i cre, ca o statuie greceasc. Ceva din felul n
care se purta sugera o ncredere de sine exacerbat i, din nu tiu ce
motiv, asta m-a enervat. Am nghiit un mrit i am intrat pe u,
ridicndu-m pe blatul din faa ei. nlimea mi va oferi un uor
avantaj n caz c Jack devenea agresiv.
Se ndeprt de frigider i trnti un bra de alimente pe masa din
buctrie, cu blat strlucitor. Timp de cteva minute lungi, l-am
privit fcndu-i un sendvi. A aezat cu grij straturile de mezeluri
i de brnzeturi, a uns pinea cu maionez i apoi a ridicat capul.
Iisuse! a spus el.
Salut, am zis eu.
Ce vrei? Nu prea s-i fie team; nu eram suficient de masiv ca
s l sperii doar cu nfiarea.
Nu tiam cum s i rspund. Dup ce i auzisem conversaia cu
Isabel, voiam s tiu altceva.
Deci ce crezi c te va vindeca?

275

Acum, prea c i e team. Doar pentru o secund, apoi teama a
disprut pierdut n poziia ncreztoare a brbiei.
Despre ce vorbeti?
Crezi c ai gsit un tratament. De ce ai crede asta?
Bine, tipule. Cine eti?
Chiar nu-l agream. Nu tiu de ce; pur i simplu, o simeam
instinctiv i nu-mi plcea. Dac nu a fi crezut c e un pericol pentru
Grace, pentru Olivia i pentru Isabel, i-a fi spus s se duc naibii i
l-a fi lsat acolo. Dar antipatia mea mi uura misiunea de a-l
nfrunta. mi era mai uor s joc rolul tipului care are toate
rspunsurile.
Cineva ca tine. Cineva care a fost mucat. Prea pe punctul de a
protesta, i eu am ridicat mna s-l opresc. Dac te gndeti s spui
ceva de genul Ai greit persoana, nu te obosi. Te-am vzut ca lup.
Aa c spune-mi doar de ce crezi c ai gsit un mod de a opri
transformarea.
De ce a avea ncredere n tine?
Pentru c, spre deosebire de tatl tu, eu nu mpiez animale i
nu le expun n holul casei. i pentru c nu vreau s apari la coal i
pe treptele oamenilor i s expui haita. ncercm s supravieuim cu
rahatul sta n viaa noastr. Nu avem nevoie de un golan plin de
bani i ncrezut ca tine care s ne dea de gol n faa tuturor, ca s vin
dup aceea oamenii dup noi cu furcile.
Jack a mrit. Era un sunet prea animalic pentru gustul meu i
gndul mi s-a confirmat cnd l-am vzut tremurnd uor. nc mai
era instabil se putea transforma oricnd.
Nu trebuie s mi mai fac griji cu privire la asta. O s m
vindec, aa c poi s pleci dracului de aici i s m lai n pace. Se
retrase ctre bufetul din spatele lui.
Am srit jos de unde stteam.
Jack, nu exist niciun tratament.
Te neli, se rsti el. Exist un alt lup care s-a vindecat.
Se ddea cu spatele spre suportul de cuite. Ar fi trebuit s fug

276

spre u, dar cuvintele lui m-au oprit n loc.
Poftim?
Da, mi-a luat o grmad de timp, dar mi-am dat seama. E o fat
la coal care a fost mucat i s-a vindecat. Grace. tiu c ea are
leacul. i o s mi-l spun repejor.
Am rostit tremurat:
Nu te apropia de ea.
Jack a rnjit ctre mine sau poate s-a strmbat. Mna i era pe blat,
pipind ctre cuite, i nrile i fluturar, inspirnd mirosul vag de
lup pe care frigul l trezea pe pielea mea. Spuse:
De te? Tu nu vrei s tii? Sau te-a vindecat deja?
Nu exist niciun tratament. Ea nu tie nimic.
Uram ct de multe dezvluia vocea mea; sentimentele mele
pentru Grace mi preau periculos de transparente.
Nu tii asta, omule, zise Jack. Se ntinse ctre un cuit, dar mna
i tremura prea tare ca s apuce mnerul din prima ncercare. Acum,
pleac de aici.
Dar nu m-am micat. Nu m puteam gndi la nimic mai grav de
att ca Jack s i cear lui Grace un tratament. Cu el tremurnd,
instabil, violent; i ea incapabil s i ofere rspunsurile pe care le
voia.
Jack reui s apuce mnerul unui cuit fioros, cu marginea zimat
care se reflecta n alb-negrul buctriei ntr-o duzin de direcii
diferite. Tremura att de tare c abia putea ndrepta lama spre mine.
i-am spus s iei.
Instinctele mele m ndemnau s sar pe el ca i cum a sri pe un
alt lup, s i urlu peste gt i s-l fac s se supun. S l fac s mi
promit c o s stea departe de ea. Dar nu aa funciona cnd erai
om, cnd adversarul tu era mult mai puternic. M-am apropiat de el,
cu ochii fixai n ochii lui, n loc s m uit la cuit, i am ncercat o alt
tactic.
Jack. Te rog. Ea nu are rspunsul, dar eu i pot uura viaa.
Nu te apropia de mine.

277

Jack fcu i el un pas spre mine, apoi napoi, nainte s cad
ntr-un genunchi. Cuitul czu pe dalele de gresie; am tresrit nainte
s aterizeze jos, dar zgomotul a fost surprinztor de nbuit. Jack nu
a scos aproape niciun sunet cnd a urmat cuitul pe podea.
Degetele i erau gheare, ndoindu-se i dezdoindu-se pe ptratele
albe i negre. Spunea ceva, dar nu se nelegea nimic. n minte mi
s-au format versuri. Trebuiau s fie pentru el, dar de fapt erau
despre mine. Lumi de cuvinte irosite pe cei vii / mi ocup locul
alturi de morii nemori / Jefuit de vocea pe care o pierd mereu / Mii
de cuvinte n groaza asta cumplit.
M-am ghemuit lng el, mpingnd cuitul de lng corpul lui ca
s nu se rneasc. Nu avea rost s l mai ntreb ceva acum. Am oftat
i l-am ascultat mrind, scncind i urlnd. Eram egali acum, eu i
cu Jack. Cu toate privilegiile i prul lui frumos, i umerii
ncreztori, nu era mai bun dect mine.
Jack schelli.
Ar trebui s fii mulumit, i-am spus lupului care gfia. De
data asta, n-ai vomat.
Jack m-a privit cu ochii cprui, un lung moment, fr s clipeasc,
nainte s sar i s neasc spre u.
Voiam s plec, dar nu aveam de ales. Orice posibilitate de a-l lsa
n plata Domnului dispruse cnd menionase numele lui Grace.
Am srit dup el. Ne-am mpleticit prin cas, el alunecnd cu
ghearele pe podeaua din lemn masiv, i eu cu pantofii scrind
dup el. Am intrat n sala cu animalele mpiate imediat dup el;
duhoarea pieilor moarte mi-a umplut nrile. Jack avea dou
avantaje: cunotea casa i era lup. Am mizat pe faptul c o s
foloseasc mprejurimile cunoscute ca s se ascund, n loc s se
bazeze pe fora lui animalic necunoscut.
Am mizat greit.


278


Patruzeci i opt
Grace
9 C

Sam nu mai ntrziase niciodat. ntotdeauna m atepta n
main cnd ieeam de la ore, aa c niciodat nu a trebuit s m
ntreb unde e sau ce s fac n timp ce atept.
Dar astzi, am ateptat.
Astzi, am ateptat pn cnd elevii s-au urcat n autobuze. Am
ateptat pn cnd cei rmai n urm s-au ndreptat spre mainile
lor i au disprut cte unul sau cte doi. Am ateptat pn cnd
profesorii au ieit din coal i s-au urcat n mainile lor. M-am
gndit s mi scot temele. M-am gndit la soarele care se tra spre
linia orizontului i m-am ntrebat ct de frig era la umbr.
i-a ntrziat maina, Grace? m-a ntrebat cu amabilitate
domnul Rink n drum spre ieire. i schimbase cmaa i mirosea
vag a ap de colonie.
Probabil pream pierdut, aezata cum eram pe marginea de
crmid a micii zone verzi din faa colii, cu rucsacul n poal.
Un pic.
Vrei s sun pe cineva?
Cu colul ochiului, am vzut Broncoul intrnd n parcare i am
oftat uurat. I-am zmbit domnului Rink.
Nu. Tocmai a venit.
Ce bine, spuse el. Se pare c o s se fac foarte frig mai trziu. O
s ning!
Uraa, am spus ironic, i el a rs, i mi-a fcut cu mna n timp
ce se ducea spre maina lui. Mi-am pus rucsacul pe umr i m-am

279

grbit spre Bronco. Am deschis ua pasagerului i am srit nuntru.
Abia la o secund dup ce am nchis ua, mi-am dat seama c nu
era mirosul care trebuia. Am ridicat ochii ctre ofer i mi-am
ncruciat braele la piept, tremurnd.
Unde e Sam?
Te referi la tipul care ar fi trebuit s stea aici, spuse Jack.
Dei i vzusem ochii iindu-se din trupul unui lup, dei o
auzisem pe Isabel spunnd c l vzuse, dei tiuserm cu toii de
sptmni ntregi c e n via, nu eram pregtit s l vd pe Jack n
carne i oase. Prul lui cre, mai lung dect ultima oar cnd l
zrisem pe coridoarele de la coal, ochii lui cprui ptrunztori,
minile ncletate pe volan. Adevrat. Viu. Inima mi bubuia n
piept.
Jack se uit la drum n vreme ce ieea din parcare. Mi-am
imaginat c se gndea c nu voi ncerca s fug dac maina e n
micare, dar nu trebuia s i fac griji. Eram mpietrit de
necunoscut: unde era Sam?
Da, m refer la tipul care trebuia s stea acolo. Cuvintele mi-au
ieit ca un mrit. Unde e?
Jack a privit ctre mine; era nervos, tremura. Care era cuvntul pe
care Sam l folosise ca s descrie lupii noi? Instabili?
Nu ncerc s fiu personajul negativ aici, Grace. Dar am nevoie
de rspunsuri, i repede sau o s devin negativ foarte curnd.
Conduci ca un tmpit. Dac nu vrei s te trag poliia pe
dreapta, mai bine am ncetini. Unde mergem?
Nu tiu. Tu s-mi spui. Vreau s tiu cum s opresc asta i
vreau s tiu acum, pentru c devine din ce n ce mai ru.
Nu tiam dac se refer c devine mai ru pe msur ce se rcete
vremea sau mai ru n secunda asta.
Nu i spun nimic pn nu m duci la Sam. Jack nu rspunse.
Am spus: Nu glumesc. Unde e?
Jack i smuci capul spre mine.
Nu cred c nelegi. Eu sunt cel care conduce i eu tiu unde e i

280

eu pot s-i smulg capul de pe umeri dac m transform, aa c mi se
pare c tu ar trebui s faci pe tine de fric i s-mi spui ce vreau s
tiu.
Palmele i erau ncletate pe volan, i braele ncordate i
tremurau. Doamne, urma s se transforme n curnd. Trebuia s m
gndesc la ceva, s l scot de pe drum.
Ce vrei s tii?
Cum s opresc asta. tiu c tu cunoti un tratament. tiu c ai
fost mucat.
Jack, eu nu tiu cum sa opresc transformarea. Nu te pot
vindeca.
Mda, m-am gndit c o s spui asta. De aia am mucat-o pe
prietena aia tmpit a ta. Pentru c, dac nu vei lupta s m vindeci
pe mine, tiu c o s-o faci pentru ea. Trebuia doar s m asigur c o
s se transforme cu adevrat.
nsemntatea vorbelor lui mi-a tiat respiraia; abia puteam s
mai vorbesc.
Ai mucat-o pe Olivia?
Eti tmpit? Tocmai am spus asta. Aa c acum ai face bine s
ncepi s vorbeti, pentru c o s< auuu. Gtul lui Jack se smuci,
rsucindu-se ntr-un mod ciudat. Simurile mele de lup ipau
pericol team teroare furie, emoiile rostogolindu-se din el n
valuri.
M-am ntins i am dat cldura la maximum. Nu tiam dac va
schimba ceva, dar nu strica s ncerc.
E vorba despre frig. Frigul te transform n lup, i cldura te
menine om. Vorbeam repede, ncercnd s l mpiedic s spun
ceva. ncercnd s l mpiedic s se nfurie i mai tare. E mai ru cnd
eti mucat prima oar. Te transformi tot timpul, dar devii mai
stabil. O s fii om mai mult timp o var ntreag< Braele lui Jack
se convulsionar din nou, i maina iei pe pietriul de pe margine
nainte s intre din nou pe osea. Nu poi s conduci acum! Te rog.
Nu o s fug sau ceva de genul sta< chiar vreau s te ajut, sincer.

281

Dar trebuie s m duci la Sam.
Taci din gur. Vocea lui Jack era aproape un urlet. i ceaua
aia a spus c vrea s m ajute. Am terminat-o cu asta. Mi-a spus c ai
fost mucat i c nu te-ai transformat. Te-am urmrit. Era frig. Nu
te-ai transformat. Deci ce se ntmpl? Olivia mi-a spus c nu tie.
Pielea mi ardea din pricina cldurii din main i a forei
emoiilor lui. De fiecare dat cnd spunea Olivia, parc mi ddea
un pumn n stomac.
Nu tie. Am fost mucat, da, avea dreptate. Dar nu m-am
transformat niciodat. Nu am un tratament. Pur i simplu, nu m-am
transformat. Nu tiu de ce, nimeni nu tie de ce. Te rog<
Nu m mai mini. mi era greu s l neleg acum. Vreau
adevrul acum sau o s peti ceva.
Am nchis ochii. Aveam impresia c mi-am pierdut echilibrul i
toat lumea se rotete n jurul meu. Trebuia s fie ceva ce s i spun
ca s fie mai bine. Am deschis ochii.
Bine. n regul. Exist un tratament. Dar nu e suficient pentru
toat lumea, aa c nimeni n-a vrut s i spun despre asta.
Am tresrit cnd a plesnit volanul cu degetele cu unghii negre.
Ochiul minii mele respinse realitatea strin i vizualiza imaginea
unei asistente medicale nepnd pielea lui Sam cu o sering cu
vaccinul antirabic.
E un fel de vaccin, se injecteaz direct n vene. Dar e dureros.
Eti sigur c l vrei?
Asta m doare, se rsti Jack.
Bine. Dac te duc unde e, o s mi spui unde e Sam?
M rog! Spune-mi unde s merg. Martor mi-e Dumnezeu,
Grace, dac mini, te omor!
I-am dat indicaii cum s ajung acas la Beck i m-am rugat s
ajung pn acolo. Mi-am scos telefonul din rucsac.
Maina erpui iar cnd atenia lui Jack se concentr asupra mea.
Ce faci?
l sun pe Beck. E tipul cu tratamentul. Trebuie s i spun s nu

282

dea altcuiva ultima doz nainte s ajungem noi acolo. E n regul?
Ar fi bine s nu m mini, pe bune<
Uite. sta e numrul pe care l formez. Nu sun la poliie.
Mi-am amintit numrul lui Beck; m pricepeam mai bine la cifre
dect la cuvinte. A nceput s sune. Rspunde. Rspunde. D
Doamne s fie asta decizia cea bun.
Alo?
Am recunoscut vocea.
Bun, Beck, sunt Grace.
Grace? mi pare ru, vocea ta mi pare cunoscut, dar<
Am vorbit peste el.
Mai ai din chestia aia? Tratamentul? Te rog, spune-mi c nu l-ai
folosit tot.
Beck tcu.
M-am prefcut c a rspuns.
Slav Domnului. Uite ce e. Jack Culpeper m ine ostatic n
main. l ine i pe Sam undeva i nu-mi spune unde e pn nu i
dm vaccinul. Suntem la vreo zece minute distan.
Beck spuse foarte ncet.
La dracu.
Din nu tiu ce motiv, asta mi-a fcut pieptul s se cutremure; a
durat un moment s mi dau seama c era un suspin nbuit.
Da. Deci o s fii acolo?
Da. Sigur c da. Grace, mai eti acolo? M poate auzi?
Nu.
Fii ncreztoare, da? ncearc s nu pari c i-e team. Nu-l
privi n ochi, dar fii categoric. O s te ateptm acas. Adu-l
nuntru. Nu pot s ies, c m transform i ne ducem dracului cu
toii.
Ce spune? ntreb Jack.
mi spune pe ce u sa intri cnd ajungi acolo. Ca s intri ct
mai repede, s nu te transformi. Nu poate folosi tratamentul pe tine
dac eti lup.

283

Ce fat bun, zise Beck.
Din nu tiu ce motiv, blndeea neateptat a lui Beck era greu de
ndurat mi-a adus lacrimi n ochi, pe cnd ameninrile lui Jack n-o
fcuser.
Ajungem imediat. Am trntit clapeta telefonului i m-am uitat
la Jack. Nu fix n ochii lui, ci la obrazul lui. Trage direct pe alee i o s
gseti ua de la intrare descuiat.
De unde tiu c pot avea ncredere n tine?
Am ridicat din umeri.
Cum ai spus i tu. tii unde e Sam. Nu o s i se ntmple nimic,
pentru c trebuie s aflm unde e.


284


Patruzeci i nou
Sam
4 C

Frigul mi se lipea de piele. Un ntuneric ca sub pmnt mi apsa
ochii att de dens, nct am clipit ca s nu-mi cuprind iriii. Cnd
am fcut asta, am vzut un dreptunghi de lumin ceoas n faa
mea: conturul unei ui. Fr s am alte forme drept reper, nu-mi
puteam da seama dac sunt disperat de aproape sau oribil de
departe de ea. Mirosurile se aglomerau n jurul meu, prfoase,
organice, chimice. mi auzeam respiraia puternic n urechi, aa c
locul n care eram sigur era mic. Un opron cu unelte? O pivni?
La dracu! Era frig. Nu suficient de frig s m transform, nu nc.
Dar urma s fie n curnd. Eram ntins pe jos de ce eram ntins pe
jos? M-am mpleticit sa m ridic i mi-am mucat buzele cu putere,
ca s nu icnesc cu voce tare. Ceva era n neregul cu glezna mea. Am
ncercat-o din nou, cu atenie, ca un pui de cprioar care ncearc s
se ridice n picioare, i a cedat sub mine. M-am prbuit ntr-o parte,
dnd din brae n cutarea unui sprijin. Am trecut cu palma peste un
ir de instrumente ascuite de tortur atrnate pe perei. Nu aveam
idee ce sunt reci, metalice, murdare.
Pentru un moment, am rmas n patru labe, ascultndu-mi
respiraia, simind snge n palme i gndindu-m s renun. M
sturasem s m lupt. Aveam impresia c m lupt de sptmni
ntregi.
n cele din urm, m-am ridicat n picioare i am chioptat spre
u, cu braele ntinse n faa mea ca s mi protejez de alte surprize
trupul expus. Un aer ngheat se strecura prin crptura uii. Mi se

285

scurgea n trup ca apa. M-am ntins spre clan, dar nu am gsit
altceva dect lemn aspru. O achie mi-a intrat ntr-un deget i am
njurat foarte ncet. Apoi, mi-am sprijinit umrul de u i am
mpins, gndindu-m: Te rog, deschide-te, dac mai e dreptate pe
lumea asta.
Nimic.


286


Cincizeci
Grace
4 C

Mi-am apucat rucsacul.
Aici e.
Mi se prea cumva aiurea ca locuina lui Beck s arate exact la fel
ca atunci cnd Sam m adusese s m plimb prin pdurea aurie,
pentru c mprejurrile erau complet diferite, dar aa era. Singura
diferen era SUV-ul masiv al lui Beck de pe alee.
Jack trgea deja maina la marginea drumului. Scoase cheile din
contact i m privi n ochi, precaut.
Coboar dup ce cobor eu.
Am fcut aa cum a spus, ateptnd s vin pe partea cealalt s
deschid portiera. Am alunecat din scaun i el m-a apucat strns de
bra. Umerii i erau prea apropiai i gura i sttea uor deschis
nici nu cred c a observat. Cred c ar fi trebuit s mi fac griji c o s
m atace, dar nu m puteam gndi dect c: O s se transforme i
nu vom afla unde e Sam, dect prea trziu.
M-am rugat ca Sam s fie ntr-un loc cald, undeva departe de
atingerea iernii.
Grbete-te, i-am spus, smucindu-mi braul din strnsoarea lui
Jack, aproape alergnd ctre ua de la intrare. Nu avem prea mult
timp.
Jack ncerc ua de la intrare; era descuiat, aa cum ni se
promisese, i m-a mpins pe mine mai nti dup care a trntit ua n
spatele su. Am simit miros de rozmarin n aer cineva gtise i,
din nu tiu ce motiv, mi-am amintit povestioara lui Sam despre

287

fripturile gtite pentru Beck apoi am auzit un strigt i un urlet din
spatele meu.
Ambele sunete veniser de la Jack. Acesta nu era chinul tcut al
lui Sam de a rmne om, pe care l mai vzusem. Acesta era violent,
furios, zgomotos. Buzele lui Jack au format un urlet, apoi faa i s-a
sfiat n forma unui bot, iar pielea i-a schimbat culoarea
instantaneu. Se ntinse spre mine ca i cum ar fi vrut s m loveasc,
iar minile i deveniri labe cu gheare tari i negre. Pielea i se umfla i
strlucea pentru un moment nainte de fiecare transformare radical,
ca o placent care acoper un ft animalic, nfiortor.
M-am holbat la cmaa care atrna n jurul mijlocului lupului. Nu
mi puteam ntoarce privirea. Era singurul detaliu care m putea
convinge c acest animal fusese cu adevrat Jack.
Acest Jack era la fel furios ca n main, dar acum mnia lui nu
avea nicio direcie, niciun control uman. Buzele i se traser napoi,
dezvelindu-i dinii, i formar un mrit, dar nu se auzi niciun
sunet.
napoi!
Un brbat intr n hol, surprinztor de agil avnd n vedere
nlimea, i alerg direct spre Jack. Jack, luat prin surprindere, se
ghemui defensiv la podea, i brbatul ateriza pe lup cu toat
greutatea lui.
Stai jos! se rsti brbatul i am tresrit pn s-mi dau seama c
vorbea cu lupul. Stai jos! Asta e casa mea. Tu nu eti nimic aici. Avea
palma strns n jurul botului lui Jack i i ipa direct n fa.
Jack uier prin flcile ncletate, i Beck i mpinse capul la
pmnt. Beck ridic privirea spre mine i, cu toate c inea un lup
uria culcat la pmnt, mi vorbi pe un ton perfect calm.
Grace? M poi ajuta?
Pn atunci, sttusem perfect nemicat, privind.
Da.
Apuc marginea covorului pe care st. Va trebui s l trm n
baie. E<

288

tiu unde e.
Bun. Hai s mergem. O s ncerc s te ajut, dar trebuie s stau
cu toat greutatea pe el.
L-am tras pe Jack mpreun, pe hol, ctre baia n care l forasem
pe Sam s intre n cad. Beck, pe jumtate pe covor, pe jumtate
lng, s-a dus n spatele lui Jack i l-a mpins n baie, iar eu am lovit
covorul cu piciorul dup el. Beck a srit napoi i a trntit ua,
ncuind-o. Clana fusese inversat astfel c ncuietoarea era pe
dinafar, fcndu-m s m ntreb ct de des se mai ntmplaser
lucruri de genul acesta.
Beck a inspirat adnc, ceea ce prea puin n comparaie cu ceea ce
se ntmplase, i m-a privit.
Eti n regul? Te-a mucat?
Am dat din cap, nefericit.
Oricum, nu mai conteaz. Cum o s l mai gsim pe Sam acum?
Beck mi fcu semn cu capul s l urmez n buctria care mirosea
a rozmarin. Am fcut asta i am ridicat capul cu pruden cnd am
vzut o alt persoan stnd la mas. Nu a fi fost n stare s l descriu
altfel dect ca fiind ntunecat, dac m-ar fi ntrebat cineva mai trziu.
Era doar ntunecat, nemicat i tcut i mirosea a lup. Avea cicatrici
noi pe mini; sigur era Paul. N-a spus nimic i nici Beck nu i-a zis
nimic cnd s-a sprijinit de bufet i a ridicat un telefon mobil.
A format numrul i l-a pus pe speaker. M-a privit.
Ct de suprat e pe mine? i-a aruncat telefonul mobil?
Nu cred. Eu nu tiam numrul.
Beck se uita fix la telefon i l-am ascultat amndoi cum sun, ncet
i distant. Te rog, rspunde. Inima mi btea necontrolat. M-am
sprijinit de masa din buctrie i m-am uitat la Beck, la forma ptrat
a umerilor lui, la aspectul ptros al maxilarului su, la linia dreapt
a sprncenelor. Totul la el prea sigur, cinstit, de ndejde. Voiam s
am ncredere n el. Voiam s cred c nimic ru nu se putea ntmpla,
pentru c Beck nu se panica.
La cellalt capt al liniei se auzi o pocnitur.

289

Sam? Beck se aplec mai aproape de telefon.
Vocea i se auzea cu ntreruperi.
Gra< ti?< tu?
Sunt Beck. Unde eti?
< ack. Grace< Jack s< Singurul lucru pe care l nelegeam
era nelinitea lui. Voiam s fiu acolo, oriunde era.
Grace e aici, spuse Beck. Totul e sub control. Unde eti? Eti n
siguran?
Frig.
Singurul cuvnt care s-a auzit cumplit de clar. M-am ndeprtat
de mas. Nu reueam s stau locului.
Vocea lui Beck era tot calm.
Nu te auzim foarte bine. ncearc din nou. Spune-mi unde eti.
Ct de limpede poi<
Spune-i lui Grace< s o sune pe I< bel< ntr-o< magazie
un< va. Am auzit< acum.
M-am ntors la bufet i m-am aplecat peste mas.
Vrei s-o sun pe Isabel? Eti ntr-o magazie pe proprietatea lor?
Ea e acolo?
< da. Vocea lui Sam era ferm. Grace?
Da?
< te iubesc.
Nu spune asta, am zis. Te scoatem noi de-acolo.
Grbe<
A nchis.
Beck s-a uitat la mine, i n ochii lui am vzut toat ngrijorarea pe
care vocea lui nu o dezvluia.
Cine-i Isabel?
Sora lui Jack. Parc a durat o venicie pn mi-am scos rucsacul
i am recuperat telefonul mobil din unul dintre buzunare. Sam
trebuie s fie nchis undeva pe proprietatea lor. ntr-o magazie sau
ceva de genul sta. Dac o prind pe Isabel la telefon, poate l gsete
ea. Dac nu, plec chiar acum.

290

Paul privi pe fereastr la soarele care apunea i tiam c se
gndete la faptul c nu am suficient timp s ajung la familia
Culpeper pn s scad temperatura. Nu avea rost s m gndesc la
asta. Am gsit numrul lui Isabel de cnd m sunase i am apsat pe
APELEAZ:
A sunat de dou ori.
Mda.
Isabel, sunt Grace.
Nu sunt tmpit. i-am vzut numrul.
mi venea s bag mna n telefon s-o strng de gt.
Isabel, Jack l-a ncuiat pe Sam undeva pe lng casa ta. I-am
ntrerupt nceputul de ntrebare. Nu tiu de ce. Dar Sam o s se
transforme dac se face mai frig i, oriunde e, e nchis. Te rog,
spune-mi c eti acas.
Mda. Tocmai am intrat. N-am auzit glgie sau ceva.
Avei vreo magazie sau ceva asemntor?
Isabel scoase un zgomot iritat.
Avem ase cldiri auxiliare.
Trebuie s fie n una dintre ele. A sunat dintr-o magazie. Dac
soarele trece n spatele copacilor, o s se fac frig n dou secunde.
M-am prins! se rsti Isabel. Se auzir nite fonete. mi trag
haina pe mine. Ies acum. M auzi? Sunt afar. mi nghea fundul ca
naiba de dragul tu. Merg prin curte. Merg pe partea de iarb pe
care se pia cinele meu nainte ca nenorocitul de frate-miu s-l
mnnce.
Paul zmbi vag.
Poi s te grbeti? am rugat-o.
Alerg spre prima cldire. l strig pe nume. Sam! Sam! Eti
acolo? Nu aud nimic. Dac s-a transformat n lup n una dintre
magaziile astea i i dau drumul, i el mi smulge faa, i pun pe ai
mei s te dea n judecat.
Am auzit un trosnet slab.
La naiba! Ua asta e blocat. nc un trosnet. Sam? Biatule-

291

lup? Nimic n opronul cu maina de tuns gazonul. i unde e Jack,
dac tot a fcut asta?
E aici. E bine. Auzi ceva?
M ndoiesc c e bine. i e scrntit de-a binelea, Grace. La cap,
vreau s spun. i nu, i-a fi spus dac auzeam ceva. M duc la
urmtoarea.
Paul i puse dosul palmei pe sticla ferestrei de deasupra
chiuvetei i tresri. Avea dreptate. Se facea prea frig.
Sun-l napoi pe Sam, l-am implorat pe Beck. Spune-i s strige
ca Isabel s-l aud.
Beck i ridic telefonul, aps un buton i apoi l duse la ureche.
Isabel prea fr suflare.
Sam! Eti acolo? Tipule? Urm un scrit abia auzit cnd se
deschise ua. O pauz. Dac nu s-a transformat ntr-o biciclet,
atunci nu e nici aici.
Cte sunt? Voiam s fiu eu acas la familia Culpeper, n locul
lui Isabel. Eu a fi mai rapid dect ea. A ipa pn mi-a da
plmnii afar ca s-l gsesc.
i-am spus. nc patru. Doar dou mai apropiate. Celelalte
sunt n cmpul din spatele casei. Sunt hambare.
Trebuie s fie n unul dintre cele apropiate. A spus c e o
magazie. L-am privit pe Beck care nc mai avea telefonul la ureche.
Se uit i el la mine, scuturnd din cap. Nu rspundea. Sam, de ce
nu rspunzi la telefon?
Sunt la magazia cu unelte de grdinrit. Sam! Sam, sunt Isabel,
dac eti lup acolo, nu-mi smulge faa. O auzeam gfind n telefon.
Ua e blocat, la fel ca cealalt. O lovesc cu pantoful meu scump, i
asta m scoate din srite.
Beck trnti telefonul pe bufet i se ntoarse cu spatele la mine i la
Paul. i mpleti braele la ceafa. Aceeai micare ca a lui Sam. M
nep sufletul.
Am deschis-o. Pute. Sunt tot felul de rahaturi pe aici. Nu e
nimic< vai. Se ntrerupse i respiraia i se auzi prin telefon mai

292

gfit dect nainte.
Ce e? Ce e?
Stai o secund taci mi scot haina. E aici, bine? Sam. Sam,
uit-te la mine! Sam, am spus s te uii la mine, ticlosule, nu te
transformi n lup acum. S nu ndrzneti s i faci asta.
M-am prbuit ncet la pmnt, lipind telefonul i mai tare de
ureche. Faa lui Paul nu se schimb; m privi doar, nemicat, tcut,
ntunecat, lup.
Am auzit o izbitur i o njurtur optit, apoi vntul n receptor.
l duc nuntru. Slav Domnului c prinii mei nu sunt acas
n seara asta. Te sun n cteva minute. Am nevoie de ambele mini
acum.
Telefonul amui n minile mele. Am ridicat privirea spre Paul,
care nc m mai privea, ntrebndu-m ce ar trebui s i spun, dar
simeam c el tie deja.


293


Cincizeci i unu
Grace
3 C

Lapovia dansa pe parbrizul meu cnd am ntors spre aleea casei
Culpeper i pinii preau s nghit lumina farurilor. Casa imens era
aproape invizibil n ntuneric, cu excepia unor lumini care
strluceau la o fereastr de la parter. Am ndreptat Broncoul spre ele
ca i cum a fi condus o nav ctre luminile de la rm i am parcat
lng SUV-ul alb al lui Isabel. Nu mai erau alte maini.
Am apucat haina groas pe care o adusesem pentru Sam i am
cobort. Isabel m-a ntmpinat la ua din spate i m-a condus
printr-o camer de trecere plin de cizme, lese de cine i coarne de
cerb, i care mirosea a fum. Mirosul de fum s-a nteit cnd am ieit
din camera de trecere i am ajuns n buctria frumoas i elegant.
Un sendvi nemncat sttea abandonat pe bufetul din buctrie.
Isabel mi spuse:
E n sufragerie, lng foc. A terminat de vomat fix nainte s
ajungi tu aici. A vomat pe tot covorul. Dar e n regul, pentru c mi
place ca prinii mei s fie suprai pe mine. Nu are rost s
ntrerupem un tipar constant.
Mulumesc! am rostit, mult mai recunosctoare dect puteam
s exprim n cuvinte. Am urmat mirosul de fum ctre sufragerie. Din
fericire pentru Isabel i abilitile ei inexistente de a face focul, mai
tot fumul se dusese n sus, spre tavanul nalt al casei. Sam era
ghemuit lng foc, cu o ptur groas n jurul umerilor. Lng el se
afla o can neatins, cu ceva nc aburind n ea.
M-am grbit spre el, tresrind datorit cldurii focului, i m-am

294

oprit cnd l-am mirosit: aspru, slbatic. Un miros dureros de
cunoscut, pe care l iubeam att de mult, dar pe care nu voiam s l
simt acum. Dar faa pe care a ntors-o ctre mine era uman, aa c
m-am ghemuit lng el i l-am srutat. Sam m-a atins cu grij, de
parc ne-am fi putut sparge, i m-a cuprins n brae, punndu-i
capul pe umrul meu. L-am simit tremurnd din cnd n cnd, n
ciuda focului micu, plin de fum, care era suficient de fierbinte ca s
mi ard umrul aflat cel mai aproape de el.
Voiam s zic ceva. Linitea asta mortal m nspimnta. M-am
tras de lng el i mi-am trecut degetele prin prul lui timp de un
minut nainte s spun ceea ce trebuia spus.
Nu eti OK, nu-i aa?
E ca ntr-un carusel, spuse Sam ncet. Urc, urc i urc ctre iarn
i, dac nu ajung n vrf, mai pot aluneca napoi.
M-am uitat n alt parte, ctre foc, privindu-i centrul, cea mai
fierbinte parte, pn cnd culorile i lumina i-au pierdut sensul,
arzndu-mi vederea cu scnteile albe mictoare.
i acum ai ajuns n vrf.
Cred c da. Sper c nu. Dar, Doamne< m simt ca naiba. mi
lu mna cu degetele reci.
Nu puteam suporta linitea.
Beck a vrut i el s vin. Dar nu putea iei din cas.
Sam a nghiit n sec, suficient de tare s l aud. M-am ntrebat
dac i se fcea ru din nou.
N-o s-l mai vd niciodat. Asta e ultimul lui an. M-am gndit
c am dreptate s fiu suprat pe el, dar acum mi se pare o prostie.
Pur i simplu, nu pot nu pot s accept asta.
Nu tiam dac se refer la acceptarea a ceea ce l fcuse s fie
furios pe Beck sau la caruselul n care era. Am continuat s privesc
ndelung focul. Att de fierbinte. O var micu, de sine-stttoare i
furioas. Dac a putea s bag asta n Sam, s-l in la cldur pentru
totdeauna. Eram contient c Isabel st n prag, dar prea aa
departe.

295

M tot ntreb de ce nu m-am transformat, am spus ncet. Dac
m-am nscut imun sau ceva asemntor. Dar nu e asta, tii? Pentru
c am avut gripa aia. i pentru c nu sunt chiar< normal. Pot
mirosi mai bine i auzi mai bine. M-am oprit, ncercnd s mi adun
gndurile. i cred c a fost vina tatlui meu. Cred c s-a ntmplat
cnd m-a uitat n main. Am fcut o febr att de mare, c doctorii
au spus c ar fi trebuit s mor, ii minte? Dar nu am murit. Am
supravieuit. i nu m-am transformat n lup.
Sam m privi cu ochii triti.
Probabil ai dreptate.
Dar vezi, poate fi un tratament, nu? S te facem foarte
fierbinte?
Sam scutur din cap. Era foarte palid.
Nu cred, ngerul meu. Ct de fierbinte era apa din cada n care
m-ai bgat? i Ulrik a ncercat s se duc n Texas n anul acela
sunt treizeci i nou, patruzeci de grade acolo. E tot lup. Dac asta
te-a vindecat, s-a ntmplat pentru c erai mic i ai avut o febr
extrem care te-a ars din interior spre exterior.
Poi s induci cuiva febra, am spus brusc. Dar, imediat ce am
spus asta, am dat din cap. Dar nu cred c sunt medicamente care s
i creasc temperatura.
E posibil, zise Isabel din u. M-am uitat la ea. Se sprijinea de
cadrul uii, cu braele ncruciate la piept, cu mnecile puloverului
murdare de la ce trebuise s fac pentru a-l scoate pe Sam din
magazie. Mama lucreaz la o clinic social de dou ori pe
sptmn i am auzit-o vorbind despre un tip care a avut febr
patruzeci i unu de grade. Avea meningit.
Ce i s-a ntmplat? am ntrebat-o. Sam mi-a dat drumul la
mn i a ntors capul.
A murit. Isabel ridic din umeri. Dar poate c un vrcolac n-ar
muri. Poate c de asta n-ai murit cnd erai copil, pentru c ai fost
mucat chiar nainte ca tmpitul de taic-tu s te lase n main s te
coci.

296

Lng mine, Sam s-a ridicat n picioare i a nceput s tueasc.
Nu pe afurisitul de covor! spuse Isabel.
Am srit n picioare cnd Sam i-a sprijinit minile pe genunchi i
a dat s vomite, numai c nu ieea nimic. S-a ntors spre mine,
tremurnd, i ceva ce am vzut n ochii lui mi-a fcut stomacul s mi
se prbueasc.
ncperea duhnea a lup. Pentru un moment ameitor, eram doar
eu i Sam, eu cu faa ngropat n blana lui, la o mie de kilometri
distan de aici.
Sam i nchise ochii strns o secund i, cnd i deschise, mi
spuse:
mi pare ru. Grace tiu c te rog un lucru ngrozitor. Dar am
putea merge acas la Beck? Trebuie s l vd din nou dac acesta e<
Se opri.
Dar tiam ce fusese pe punctul de a spune. Sfritul.


297


Cincizeci i doi
Grace
1 C

ntotdeauna m-a deranjat s conduc n nopile nnorate. Parc
perdeaua joas de nori nu acoperea doar lumina lunii, ci jefuia i
farurile de orice putere, absorbindu-le lumina din secunda n care
aceasta lovea aerul. Acum, cu Sam, m simeam de parc mergeam
printr-un tunel negru care devine din ce n ce mai ngust. Lapovia
izbea parbrizul; ineam volanul strns cu ambele mini n timp ce
cauciucurile mainii derapau pe oseaua alunecoas.
Cldura era la maximum i voiam s cred c Sam arat un pic mai
bine. Isabel i turnase cafeaua ntr-un termos, i eu l forasem s-o bea
n timp ce conduceam, n ciuda greii. Mi se prea c l ajut mai
mult dect sursele externe de cldur. Am considerat asta ca un
argument n plus n favoarea noii teorii despre cldura intern.
M gndesc tot mai mult la teoria ta, spuse Sam, de parc mi-ar
fi citit gndurile. Are sens. Dar ar trebui s pui mna pe ceva care s
induc febra ca meningita, cum a zis Isabel i m gndesc c asta
o i fie neplcut.
n afar de febra n sine, vrei s spui?
Mda. n afar de asta. Periculos de neplcut. Mai ales avnd n
vedere faptul c nu poi face teste pe animale nainte, ca s vezi dac
funcioneaz.
Sam privi repede spre mine, s vad dac am neles gluma.
Nu prea e amuzant.
E mai bine dect deloc.
Aa e.

298

Sam se ntinse i mi atinse obrazul.
Dar a fi dispus s ncerc. Pentru tine. Ca s rmn cu tine.
O spuse att de simplu, att de sincer, c mi-a luat un moment ca
s neleg adevratul sens al frazei. Voiam s zic ceva, dar parc nu
mai aveam aer.
Nu vreau s mai fac asta, Grace. Nu mai e suficient s te
privesc din pdure, nu acum, c am fost cu tine pe bune. Nu mai
pot s privesc i att. A risca orice s-ar putea ntmpla<
Moartea<
Da, moartea< dect s vd cum dispare tot ce-am avut noi. Nu
pot s fac asta, Grace. Vreau s ncerc. Doar c< Cred c trebuie s
fiu om ca s am o ans. Nu cred c poi omori lupul ct timp eti lup.
Tremuram. Nu pentru c era frig, ci pentru c prea posibil.
Oribil, mortal, cumplit posibil. i voiam asta. Voiam s nu
trebuiasc niciodat s renun la senzaia degetelor lui pe obrazul
meu sau la sunetul trist al vocii lui. Ar fi trebuit s i spun Nu, nu
merit, dar asta ar fi fost o minciun att de gogonat c n-am putut
s-o rostesc.
Grace, zise Sam, brusc. Dac m vrei.
Poftim? am ntrebat i apoi mi-am dat seama ce spusese. Mi se
prea imposibil c trebuise s ntrebe. Nu puteam fi chiar att de
greu de citit. Apoi, mi-am dat seama proasta, necata de mine c
voia s-o aud. El mi spusese tot timpul ce simte, iar eu fusesem
doar< stoic. Nu cred c i spusesem vreodat.
Sigur c da. Sam, te iubesc, tii c te iubesc. Te iubesc de ani de
zile. tii asta.
Sam i cuprinse trupul cu braele.
tiu. Dar voiam s te aud spunnd-o.
Se ntinse ctre mna mea nainte s i dea seama c n-o pot lua
de pe volan; n schimb, fcu un nod din prul meu n jurul degetelor
lui i odihni vrfurile degetelor pe gtul meu. Mi-am imaginat c
pot simi pulsul meu i pulsul lui sincronizndu-se prin atingerea
aceea mrunt. A putea tri asta pentru totdeauna.

299

Sam se ls napoi n scaun, artnd obosit, i i sprijini obrazul
de umr, ca s m poat privi n timp ce se juca cu prul meu. ncepu
s fredoneze un cntec, apoi, dup cteva note, murmurat, ncet, pe
jumtate cntat, pe jumtate rostit, incredibil de blnd. N-am neles
toate cuvintele, dar era despre iubita lui de var. Despre mine. Poate
iubita lui pentru totdeauna. Ochii lui galbeni erau pe jumtate
acoperii de pleoape n vreme ce cnta i, n acel moment glorios,
izolai n mijlocul unui peisaj acoperit de ghea, ca o bul de cldur
vratic, puteam vedea cum viaa mi se aterne dinainte.
Maina se smuci violent i, o secund mai trziu, am vzut
cprioara rostogolindu-se peste capot. O crptur se lrgi pe
parbriz, explodnd ntr-o mie de fisuri de forma unor pnze de
pianjen. Am apsat pe frn, ns nu s-a ntmplat nimic. Nu
funciona.
ntoarce, mi zise Sam sau poate mi l-am imaginat spunndu-mi
asta, dar, cnd am ntors de volan, maina a continuat s mearg
drept, derapnd, derapnd, derapnd. Mi-am amintit n strfundul
creierului cum tata m sftuise: Trage de volan cnd derapezi i
am fcut asta, dar era prea trziu.
S-a auzit un sunet ca de os rupt i apoi, pe main i n main,
aveam o cprioar moart i peste tot era sticl, i, Doamne, un
copac czuse peste capot, i pe ncheieturile degetelor aveam snge
de la sticl, i tremuram, i Sam se uita la mine cu o privire pe chip
de parc spunea: O, nu, i atunci mi-am dat seama c maina nu
mai merge i aerul rece ptrunde prin gaura zimat din parbriz.
Am irosit un moment uitndu-m la el. Apoi, am ncercat
motorul, care n-a rspuns cnd am ntors cheia n contact.
Am zis:
O s sunm la Salvare. O s vin s ne ia.
Gura lui Sam fcu o linie trist i ddu din cap, de parc asta chiar
ar putea funciona. Am format numrul i am raportat accidentul,
vorbind repede, ncercnd s ghicesc pe unde suntem, i apoi mi-am
scos haina, cu atenie, s nu trag mnecile peste ncheieturile mele

300

pline de snge, i am aruncat-o peste Sam. El rmase nemicat i
tcut n timp ce eu am apucat o ptur de pe locul din spate i am
aruncat-o peste el, i apoi m-am tras pe scaun i m-am sprijinit de el,
spernd s i mai mprumut din cldura corpului meu.
Sun-l pe Beck, te rog! spuse Sam, i aa am fcut. Am pus
telefonul pe speaker i l-am aezat pe bord.
Grace? Vocea lui Beck.
Beck, zise Sam. Eu sunt.
Urm o pauz, apoi:
Sam, eu<
Nu mai am timp, spuse Sam. Am lovit o cprioar. Am fcut
accident.
Doamne Sfinte! Unde suntei? Maina mai merge?
Suntem prea departe. Am sunat la Salvare. Motorul e mort.
Sam i ddu lui Beck o clip s i dea seama la ce se refer. Beck, mi
pare ru c n-am venit pe la tine. Sunt attea lucruri pe care trebuie
s i le spun<
Nu, ascult-m tu mai nti, Sam. Putii ia. E necesar s tii c
i-am recrutat. tiau. Au tiut de la nceput. Nu le-am fcut asta
mpotriva voinei lor. Nu cum i-am fcut ie. mi pare att de ru,
Sam. Niciodat n-a ncetat s mi par ru.
Pentru mine, nu avea sens ce spunea Beck, dar, evident, pentru
Sam da. Ochii i erau prea luminoi i a clipit.
Nu regret. Te iubesc, Beck.
i eu te iubesc, Sam. Eti cel mai bun dintre noi i nimic nu
poate schimba asta.
Sam tremur, primul semn c frigul i fcea efectul asupra lui.
Trebuie s nchid, spuse el. Nu mai e timp.
La revedere, Sam.
Pa, Beck.
Sam mi fcu semn cu capul i am apsat pe butonul TERMIN
CONVORBIREA.
Timp de o secund, rmase nemicat, clipind. Apoi, se scutur de

301

toate pturile i hainele ca s i elibereze braele i le petrecu n jurul
meu ct de strns putu. L-am simii tremurnd, tremurnd lng
mine cnd i-a ngropat faa n prul meu.
Am spus, inutil:
Sam, nu pleca.
Sam mi cuprinse faa n palme i m privi n ochi. Ochii lui erau
galbeni, triti, de lup, ai mei.
Ochii rmn la fel. ine minte asta cnd te uii la mine. ine
minte c sunt eu. Te rog.
Te rog, nu pleca.
Sam mi ddu drumul i i ntinse braele, apucnd bordul cu o
mn i sptarul scaunului cu cealalt. i aplec uor capul i i-am
privit umerii convulsionndu-se i tremurnd, am privit agonia
tcut a transformrii, pn la acel scncet moale, cumplit, cnd s-a
pierdut pe sine nsui.


302


Cincizeci i trei
Sam
1 C

m prbuesc n acest vid tremurtor,
ntind mna ctre tine,
m pierd n faa regretului rece.
dragostea asta fragil
e un mod
de a spune
la revedere.



303


Cincizeci i patru
Grace
0 C

Cnd a sosit ambulana, eram ghemuit pe scaunul pasagerului
ntr-un morman de haine, cu minile apsate pe fa.
Domnioar, v simii bine?
N-am rspuns, doar mi-am pus minile n poal i m-am uitat la
degetele acoperite cu lacrimi nsngerate.
Domnioar, suntei singur?
Am dat din cap c da.


304


Cincizeci i cinci
Sam
0 C

Am privit-o, aa cum o privisem ntotdeauna.
Gndurile erau alunecoase i trectoare, mirosuri vagi ntr-un
vnt rece, prea departe ca s le simt.
Sttea la marginea pdurii, lng leagn, fcut ghem, pn cnd
frigul o scutura bine, i tot nu se mica. O vreme, n-am tiut ce face.
Am privit-o. O parte din mine voia cu disperare s se duc la ea,
dei instinctul mi dicta altceva. Dorina aceasta a strnit un gnd
care a iscat o amintire cu o pdure aurie, cu zilele plutind i cznd
n jurul meu, cu zilele nemicate i boite pe pmnt.
Dar apoi, mi-am dat seama ce fcea acolo, ghemuit, tremurnd
n frigul cumplit. Atepta, atepta ca frigul s-o scuture n alt form.
Poate c mirosul acela necunoscut pe care l adulmecasem era
sperana.
Atepta s se transforme i eu ateptam s se transforme, i
amndoi doream ceea ce nu puteam avea.
n cele din urm, noaptea s-a trt peste curte, lungind umbrele,
trgndu-le din pdure pn cnd au acoperit toat lumea.
Am privit-o.
S-a deschis ua. M-am adncit i mai tare n ntuneric. Din cas a
ieit un brbat care a tras-o pe fat de pe jos. Lumina din cas
strlucea pe drele ngheate de pe obrajii ei.
Am privit-o. Gndurile, distante, disprur n absena ei. Dup ce
a intrat n cas, am rmas numai cu att: dorul.


305


Cincizeci i ase
Grace
1 C

Urletele lor erau cel mai greu de ndurat Pe ct de cumplite erau
zilele, pe att de groaznice erau nopile; zilele erau doar pregtiri
apatice ca s rezist cumva nc o noapte populat de vocile lor.
Stteam n pat i i mbriam perna pn n-a mai rmas nimic din
mirosul lui n ea. Am dormit n fotoliul din biroul tatlui meu pn
cnd a mprumutat forma mea, n loc de a lui. Am mers descul
prin cas cu o durere profund pe care n-o puteam mprti cu
nimeni.
Singura persoan cu care puteam vorbi era Olivia, dar nu puteam
da de ea la telefon, iar maina mea maina la care nici nu m
puteam gndi era inutil i stricat.
Aa c eram doar eu n cas, i orele se ntindeau naintea mea i
copacii se ntindeau neschimbai, desfrunzii n pdurea Boundary,
care se vedea de la fereastra mea.
Seara n care l-am auzit urlnd a fost cea mai grea. Ceilali au
nceput primii, aa cum fcuser n ultimele trei nopi. M-am
cufundat n fotoliul din biroul tatlui meu, mi-am ngropat faa n
ultimul tricou pe care l mai aveam i care mirosea a Sam i m-am
prefcut c ascult o nregistrare cu urletele lupilor, nu nite lupi
adevrai. Nu oameni adevrai. i atunci, pentru prima oar de la
accident, i-am auzit urletul alturndu-se celorlali.
Mi-a sfiat inima, pentru c i-am auzit vocea. Lupii urlau ncet n
spatele lui, ntr-o armonie amar, dar eu nu-l auzeam dect pe Sam.
Urletul lui tremur, se ridic, se prbui de chin.

306

Am ascultat mult timp. M-am rugat s nceteze, s m lase n
pace, dar, n acelai timp, mi era disperat de team c se vor opri.
Cu mult dup ce au ncetat celelalte voci, Sam a continuat s urle,
foarte blnd i ncet.
Cnd a tcut i el, noaptea a prut moart.
Nu suportam s stau nemicat. M-am ridicat, am mers ncoace i
ncolo, mi-am ncletat i descletat pumnii. n cele din urm, am
luat chitara la care cntase Sam i am ipat, i am zdrobit-o n buci
de biroul tatei.
Cnd tata a intrat n camer, m-a gsit aezat n mijlocul unei
mri de achii de lemn i coarde rupte, ca un vapor muzical care se
izbise de un rm stncos.


307


Cincizeci i apte
Grace
1 C

Prima data cnd am rspuns la telefon dup accident, ningea.
Fulgi uori, delicai pluteau pe lng ptratul negru al ferestrei mele,
ca nite petale de flori. Nu a fi rspuns, dar era singura persoan pe
care ncercasem s-o contactez de la accident.
Olivia?
G-gr-r-ace? Olivia era aproape de nerecunoscut. Plngea.
Olivia, t ce se ntmpl? Ce ntrebare tmpit. tiam ce se
ntmpl cu ea.
i aminteti c i-am spus c tiu despre lupi? Inspira profund
dup fiecare cuvnt. Nu i-am spus despre spital. Jack<
Te-a mucat, am spus.
Da, rosti Olivia ntr-un suspin. Nu credeam c se va ntmpla
ceva, pentru c treceau zilele i m simeam la fel!
Mi s-au nmuiat genunchii.
Te-ai transformat?
Eu< nu pot< eu<
Am nchis ochii, imaginndu-mi scena. Doamne Sfinte!
Unde eti acum?
n staia de autobuz. Fcu o pauz, trgndu-i nasul. E f-frig.
Of, Olivia. Olivia, vino aici. Stai cu mine. O s i dm noi de
capt. A veni eu, dar nc nu am main.
Olivia ncepu din nou s plng.
M-am ridicat i am nchis ua la dormitor. Nu c mama m-ar fi
auzit; era sus, oricum.

308

Olivia, e n regul. Nu o s-o iau razna. L-am vzut pe Sam
transformndu-se i n-am luat-o razna. tiu cum e. Calmeaz-te,
bine? Nu pot s vin s te iau. Nu am main. Va trebui s conduci tu
pn aici.
Am calmat-o nc vreo cteva minute i i-am spus c o s i las ua
de la intrare descuiat. Pentru prima dat de la accident, m-am
simit mai ntreag la minte.
Cnd a sosit, cu ochii roii i rvit, am mpins-o ctre baie s
fac du i i-am adus nite haine curate. M-am aezat pe capacul de
la toalet n timp ce ea sttea n apa fierbinte.
i spun povestea mea, dac mi-o spui i tu pe-a ta, i-am zis.
Vreau s tiu cnd te-a mucat Jack.
i-am spus cum l-am ntlnit, fcnd poze lupilor, i cum i-am
dat s mnnce. A fost aa o prostie s nu-i spun m simeam att
de vinovat c ne certaserm, nct nu i-am spus imediat, i apoi am
nceput s chiulesc ca s l ajut, i apoi am simit c nu-i pot spune
fr s< nu tiu ce am crezut. mi pare ru.
A trecut de-acum, i-am zis. Cum s-a purtat cu tine? Te-a forat
s l ajui?
Nu, spuse Olivia. Era destul de amabil, de fapt, cnd lucrurile
mergeau aa cum voia el. Se nfuria cnd se transforma, dar prea
dureros. i m tot ntreba despre lupi, voia s vad poze i am vorbit
i dup ce a aflat c ai fost mucat<
A aflat? am imitat-o.
Bine, i-am zis eu! Nu tiam c o s l nnebuneasc! Dup aia, a
inut-o una i bun despre un tratament i a ncercat sa m fac s i
spun cum s-l vindec. i apoi a< < i-a ters ochii. M-a mucat.
Stai. Te-a mucat ct era om?
Mda.
M-am cutremurat.
Doamne. Ce cumplit. Ticlos bolnav. Deci te-ai confruntat
singur cu toate astea?
Cui era s i spun? mi zise Olivia. Am crezut c i Sam e unul

309

dintre ei, din cauza ochilor pentru c am crezut c i recunosc din
pozele mele cu lupii dar apoi mi-a spus c poart lentile cnd l-am
cunoscut. Aa c am crezut c fie m-am nelat, fie nu voia s m
ajute.
Ar fi trebuit s mi spui. Deja i spusesem despre vrcolaci,
oricum.
tiu. Am fost doar< m-am simii vinovat. Am fost nchise
robinetul de ap tmpit. Nu tiu. i ce mai pot s fac, oricum?
Cum de Sam a rmas om att de mult timp? L-am vzut. Te atepta
tot timpul n main i nu s-a transformat niciodat.
I-am dat un prosop peste perdeaua de du.
Hai n camera mea. O s i povestesc.

Olivia rmase la mine peste noapte, tremurnd i dnd din
picioare att de mult c, n cele din urm, i-a fcut un cuib din
pturi i sacul meu de dormit lng pat, ca s putem dormi
amndou. Dup un mic dejun ntrziat, ne-am dus s i lum
Oliviei nite past de dini i alte produse de igien mama se
dusese la lucru cu tata, ca s i pot folosi maina. Cnd ne ntorceam
de la magazin, mi-a sunat telefonul mobil. Olivia l-a scos fr s
rspund i mi-a citit numrul.
Beck. Chiar voiam s fac asta? Am oftat i am ntins mna dup
telefon.
Alo?
Grace.
Da.
mi pare ru c te sun, spuse Beck. Nicio inflexiune n voce.
tiu c ultimele zile trebuie s fi fost groaznice pentru tine.
Trebuia s zic ceva? Speram c nu, pentru c nu m puteam gndi
la nimic. mi simeam creierul nceoat.
Grace?
Sunt aici.
Te sun n legtur cu Jack. Se simte mai bine acum, e mai stabil

310

i nu mai dureaz mult pn se transform definitiv pe durata iernii.
Dar cred c nc mai are cteva sptmni de transformri
instantanee.
Creierul meu nu era chiar att de nceoat, nct sa nu-mi dau
seama ct de mult se ncrede Beck n mine la acest moment. M-am
simit vag onorat.
Deci nu mai e ncuiat n baie?
Beck rse, nu un rset amuzat, dar mi-a fcut plcere s-l aud,
oricum.
Nu, a trecut de la baie la subsol. ns m tem c eu o s< <
m transform n curnd. Aproape m-am transformat azi-diminea.
i asta l-ar lsa pe Jack ntr-un loc neplcut pentru urmtoarele
sptmni. Ursc s i cer asta, deoarece te pune n pericol de a fi
mucat dar poate c poi s l supraveghezi puin pn se
transform?
Am tcut.
Beck, eu am fost mucat deja.
Doamne Sfinte!
Nu, nu, am adugat repede. Nu recent. Cu muli ani n urm.
Vocea lui Beck era ciudat.
Tu eti fata pe care a salvat-o Sam, nu?
Da.
i nu te-ai transformat niciodat?
Nu.
De ct timp l cunoti pe Sam?
Ne-am cunoscut personal anul acesta. Dar l-am privit de cnd
m-a salvat. Am tras maina pe alee, dar n-am oprit motorul. Olivia
se aplec, ddu cldura la maximum i se ls pe spate n scaun, cu
ochii nchii.
A vrea s trec pe la tine nainte s te transformi. Doar s stm
de vorb, dac e n regul.
E mai mult dect n regul. Dar va trebui s fie curnd, m tem.
Sunt pe punctul de a ajunge n acel moment n care nu mai pot da

311

napoi.
La naiba. Telefonul meu bipia cu un alt apel.
n dup-amiaza asta? am ntrebat. Cnd a fost de acord, am
spus: Trebuie s nchid mi pare ru , m sun cineva.
Ne-am luat la revedere i am apsat tasta ca s trec la cellalt apel.
La dracu, Grace, de cte ori aveai de gnd s l lai s sune? De
optsprezece, douzeci de ori? De o sut de ori? Era Isabel. Nu mai
vorbisem cu ea din a doua zi de dup accident, cnd o anunasem
unde e Jack.
Am rspuns:
A fi putut fi la ore i m omorau profesorii c mi sun
telefonul.
Nu eti la ore. n fine. Am nevoie de ajutorul tu. Mama a
vzut un alt caz de meningit cel mai ru tip de meningit la
clinica unde lucreaz. Ct eram acolo, i-am luat snge tipului luia.
Trei fiole.
Am clipit de cteva ori nainte s mi dau seama ce spune:
Ai fcut ce? De ce?
Grace, credeam c eti cea mai bun din clas. Se vede c
scderea nivelului de trai a fcut minuni pentru tine. ncearc s te
concentrezi. Ct timp mama vorbea la telefon, m-am prefcut c sunt
asistent i i-am luat snge. Sngele lui murdar i infestat.
tii cum s iei snge?
Da, tiu s iau snge! Nu toat lumea tie? Nu pricepi ce i
spun? Trei fiole. Una pentru Jack. Una pentru Sam. Una pentru
Olivia. Trebuie s m ajui s l aduc pe Jack la clinic. Sngele e aici,
n frigider. Mi-e team s l scot n caz c moare bacteria sau ce-or fi
fcnd bacteriile. n fine, nu tiu unde e casa tipului stuia, unde se
afl Jack.
Vrei s i injectezi. S le dai meningit.
Nu, vreau s le dau malarie. Da, proasto. Vreau s le dau
meningit. Principalul simptom e ura! febra. i, s fiu sincer,
nu-mi pas dac le faci asta lui Sam i Oliviei. Probabil, nu va

312

funciona pe Sam, pentru c el e lup deja. Dar m-am gndit s fac
rost de suficient snge pentru toi dac vreau s te conving s m
ajui.
Isabel, te-a fi ajutat oricum, am oftat. O s i dau adresa. Ne
ntlnim acolo ntr-o or.


313


Cincizeci i opt
Grace
5 C

Nu mai fusesem att de fericit i att de trist de cnd se
transformase Sam n lup, cum eram acum, n subsolul lui Beck,
pentru c, vzndu-l pe Beck aici, n lumea lui, era ca i cum l-a
vedea din nou pe Sam. A nceput cnd am lsat-o pe Olivia
vomitnd n baie i l-am gsit pe Beck n vrful scrilor care duceau
la subsol era prea frig pentru el s ne ntmpine la u i mi-am
dat seama c Sam motenise multe dintre manierele i micrile lui
Beck. Chiar i cele mai simple gesturi: felul cum se ntinse s ating
un ntreruptor, cum i nclinase capul ca s ne fac semn s-l
urmm, felul n care se aplecase stnjenit pentru a evita o grind
joas de la baza scrilor. Semna att de mult cu Sam, c m durea.
Apoi, am ajuns la baza scrilor i am rmas fr aer. ncperea
mare, principal a subsolului era plin de cri. Nu doar cteva. Era
o bibliotec ntreag acolo. Pereii erau acoperii de rafturi construite
n perete, care urcau pn n vrful tavanului scund, pline ochi.
Chiar i fr s m apropii de ele, mi-am dat seama c sunt puse pe
categorii: atlase i enciclopedii nalte i groase pe un raft, volume
necartonate mici i colorate cu marginile zdrenroase pe altele, cri
mari cu poze i litere enorme pe cotoare, romane cu coperte
cartonate i supracoperte strlucitoare. Am pit ncet n interiorul
camerei i am rmas pe covorul portocaliu-nchis, ntorcndu-m
ncet ca s le vad pe toate.
i mirosul mirosul lui Sam era peste tot n camera asta, de parc
era acolo cu mine, inndu-m de mn, privind toate aceste cri cu

314

mine, ateptnd s spun: mi place aici.
Eram pe punctul de a sparge tcerea zicnd ceva gen: Vd de
unde a cptat Sam pasiunea de a citi, cnd Beck aproape i-a cerut
scuze:
Cnd petreci mult timp n interior, citeti mult.
Mi-am amintit brusc ce mi spusese Sam despre Beck: c acesta e
ultimul lui an ca om. Nu va mai citi niciodat aceste cri. Am rmas
fr cuvinte i apoi m-am uitat la Beck, i am reuit s spun
prostete:
Ador crile.
El zmbi de parc tia. Apoi, se uit la Isabel, care i sucea gtul
de parc Jack ar fi putut fi ndesat pe unul dintre rafturi.
Jack e probabil n cealalt camer, joac jocuri video, zise Beck.
Isabel urm privirea lui Beck ctre u.
O s mi sfie gtul dac intru acolo?
Beck ridic din umeri.
Nu mai mult dect de obicei, a spune. E cea mai clduroas
ncpere din cas i cred c se simte mai confortabil acolo. Dei tot se
transform din cnd n cnd. Aa c fii atent.
Era interesant cum vorbea despre Jack mai degrab ca despre un
animal, dect ca despre un om. De parc o sftuia s nu se apropie
de gorilele de la zoo. Dup ce Isabel a disprut n cealalt ncpere,
Beck mi-a fcut semn ctre dou fotolii moi i roii din camer.
Ia loc.
M-am bucurat s m aez ntr-unul dintre fotolii. Mirosea a Beck
i a civa ali lupi, dar cel mai mult a Sam. Era att de uor s mi-l
imaginez aici, ghemuit n locul acesta, citind i dezvoltndu-i
vocabularul enervant de bogat. Mi-am sprijinit capul pe braul
fotoliului ca s pretind c sunt ghemuit n braele lui Sam i m-am
ntors s m uit la Beck, care se aez n fotoliul din faa mea. Nu se
aez normal, ci se trnti cu picioarele ntinse. Prea obosit.
Sunt oarecum surprins c Sam te-a inut secret atta timp.
Chiar eti?

315

El ridic din umeri.
Bnuiesc c n-ar trebui s fiu. Nici eu nu i-am spus despre soia
mea.
tia. Mi-a povestit despre ea.
Beck rse scurt i afectuos.
N-ar trebui s fiu surprins nici cu privire la asta, presupun. Era
imposibil s ii un secret fa de Sam. Nu vreau s par banal, dar
putea citi oamenii ca pe o carte.
Ne refeream amndoi la el la timpul trecut, de parc murise.
Crezi c o s l mai vd vreodat?
Chipul i era departe, de necitit.
Cred c anul acesta a fost ultimul lui an. Chiar cred. tiu c e
ultimul meu an. Nu tiu de ce a primit att de puini ani. Pur i
simplu, nu e normal. Adic, variaz, dar eu am fost mucat cu
douzeci de ani n urm.
Douzeci?
Beck ddu din cap.
n Canada. Aveam douzeci i opt de ani, eram n curs de
afirmare la firma mea i eram n excursie n muni.
Dar ceilali? De unde sunt?
De peste tot. Cnd am auzit c exist lupi n Minnesota, am
crezut c sunt anse s fie ca mine. Aa c m-am dus i i-am cutat, i
am descoperit c am avut dreptate, iar Paul m-a luat sub aripa lui.
Paul e<
Lupul cel negru.
El ddu din cap.
Vrei nite cafea? A putea omor pentru cafea, dac nu te
deranjeaz expresia.
Eram profund recunosctoare.
O cafea ar fi minunat. Dac mi ari unde e filtrul, o s-o fac
eu.
mi art filtrul ascuns ntr-o firid printre rafturi, lng un mic
frigider.

316

i poi continua sa vorbeti.
El pru de acord.
Despre ce?
Despre hait. Cum e s fii lup. Despre Sam. De ce l-ai
transformat pe Sam. M-am oprit, cu filtrul de cafea n mn. Da.
Despre asta. Vreau s tiu mai ales asta.
Beck i mototoli faa n mini.
Doamne, cea mai cumplit ntrebare. L-am transformat pe Sam
pentru c eram un ticlos egoist i fr suflet.
Am msurat cafeaua mcinat. I-am auzit regretul din voce, dar
nu aveam de gnd s m port cu blndee.
Asta nu e un motiv.
Beck oft adnc.
tiu. Jen soia mea tocmai murise. Cnd am cunoscut-o,
avea cancer n faz terminal, aa c tiam ce urmeaz s se
ntmple, dar eram tnr i naiv i speram c poate va avea loc o
minune i vom tri fericii pn la adnci btrnei. n fine. N-a avut
loc nicio minune. Eram deprimat. M-am gndit s m sinucid, dar
lucrul curios cu privire la faptul c ai un lup n tine e c sinuciderea
nu e o idee aa de bun. Ai observat vreodat c animalele nu se
sinucid din proprie voin?
Nu observasem. Am reinut asta.
n fine, eram n Dululh n vara aia i l-am vzut pe Sam cu
prinii lui. Doamne, tiu c sun oribil, nu? Dar n-a fost aa. Eu i
Jen vorbeam tot timpul despre copii, dei tiam c nu putem avea
unul. La naiba, mai avea de trit doar opt luni. Cum s fac un copil?
n fine, i l-am vzut pe Sam. Avea ochii galbeni, ca un lup adevrat,
i am devenit total obsedat de ideea asta. i nu trebuie s mi spui
asta, Grace, tiu c am greit< dar l-am vzut cu prinii lui tmpiei
i insipizi i m-am gndit c eu pot fi mai bun pentru el. C l pot
nva mai multe.
N-am zis nimic, i Beck i-a lsat din nou fruntea n palm.
Vorbea de parc avea cteva sute de ani. N-am spus nimic, dar el a

317

gemut.
Doamne, tiu, Grace. tiu. Dar tii care e lucrul cel mai idiot?
Chiar mi place cine sunt. Adic, la nceput, nu mi-a plcut. Dar am
ajuns precum cineva care iubete i vara, i iarna. Are sens ce spun?
tiam c, n final, mi voi pierde umanitatea, dar am acceptat asta cu
mult timp n urm. Am crezut c i Sam va accepta asta.
Am gsit cnile ntr-o firid de deasupra filtrului de cafea i am
scos dou cni.
Dar n-a fost aa. Lapte?
Un pic. Nu prea mult. A oftat. E un iad pentru el. I-am
transformat viaa ntr-un iad personal. El are nevoie de contiina lui
ca s se simt viu, i cnd o pierde, i devine lup< e un iad. E cea
mai bun persoan pe care am ntlnit-o vreodat, i eu l-am distrus.
Am regretat asta n fiecare zi din viaa mea.
Poate o merita, dar nu-l puteam lsa s se ntristeze i mai mult.
I-am adus o can i m-am aezat la loc pe fotoliu.
Te iubete, Beck. Poate c urte s fie lup, dar te iubete. i,
trebuie s i spun, m omoar s stau aici cu tine, pentru c totul la
tine mi amintete de el. Dac l admiri, e pentru c tu l-ai fcut cine
e.
Beck pru ciudat de vulnerabil atunci, cu palmele cuprinznd
cana de cafea, privindu-m prin aburul de deasupra ei. Rmase tcut
o vreme, apoi spuse:
Regretul va fi singurul pe care voi fi fericit i l pierd.
M-am ncruntat la el. Am sorbit cafeaua.
O s uii totul?
Nu uii nimic. Doar c vezi lucrurile ntr-un mod diferit. Prin
creierul unui lup. Unele lucruri devin complet neimportante cnd
eti lup. Apoi, mai sunt emoiile pe care lupii nu le simt. Pe acelea le
pierdem. Dar lucrurile importante pe acelea le putem pstra.
Majoritatea dintre noi.
Precum dragostea. M-am gndit la Sam privindu-m, nainte s
ne cunoatem ca oameni, i la mine privindu-l la rndu-mi.

318

ndrgostindu-ne, orict de imposibil ar fi trebuit s fie. Stomacul mi
s-a strns oribil i, pentru un moment, n-am putut vorbi.
Ai fost mucat, spuse Beck.
Mai auzisem asta, ntrebarea fr semnul ntrebrii.
Am dat din cap.
Acum ase ani i un pic.
Dar nu te-ai transformat niciodat.
I-am relatat cum am rmas ncuiat n main i apoi am explicat
teoria unui posibil tratament pe care o avansaserm eu i Isabel.
Beck a rmas tcut o vreme, trasnd un cerc cu degetul pe laterala
cnii i uitndu-se n gol spre crile de pe perete.
n cele din urm, a dat din cap.
Ar putea funciona. neleg cum ar putea funciona. Dar cred c
ar trebui s fii om ca s fii infectat i s funcioneze.
Asta a spus i Sam. A spus c, dac vrei s omori lupul, n-ar
trebui s fii lup cnd eti infectat.
Ochii lui Beck rmaser tot aintii n gol n timp ce se gndea.
Doamne, dar e riscant. Nu poi trata meningita pn cnd nu
eti sigur c febra a ucis lupul. Meningita viral are un risc foarte
crescut de mortalitate, chiar dac te molipseti devreme i o tratezi
de la nceput.
Sam mi-a spus c ar risca s moar ncercnd. Crezi c vorbea
serios?
Absolut, spuse Beck fr ezitare. Dar e lup. i sunt anse s
rmn aa pentru tot restul vieii sale.
Am cobort privirea n cana pe jumtate goal, observnd cum
lichidul i schimb culoarea acolo unde se unete cu cana.
M gndeam c am putea s l aducem la clinic doar ca s
vedem dac se transform la cldur.
Urm o pauz, dar n-am ridicat capul s vd ce expresie are Beck
pe chip. mi spuse cu blndee:
Grace.
Am nghiit n sec, uitndu-m n continuare la cafea.

319

tiu.
Am urmrit lupii timp de douzeci de ani ncheiai. E
previzibil. Ajungem la final< i e finalul.
M-am simit ca un copil ncpnat.
Dar s-a transformat anul sta cnd n-ar fi trebuit, nu? Cnd a
fost mpucat, s-a transformat n om.
Beck a luat o gur de cafea. Am auzit cum bate darabana cu
degetele pe laterala cnii.
i ca s te salveze pe tine. S-a transformat n om ca s te salveze
pe tine. Nu tiu cum a fcut-o. Sau de ce. Dar a fcut-o. ntotdeauna
m-am gndit c poate e vorba despre adrenalin, care i pclete
corpul s cread c e cald. tiu c a mai ncercat s-o fac i n alte
dai, dar nu a reuit niciodat.
Am nchis ochii i mi-am permis s mi-l imaginez pe Sam
purtndu-m n brae. Aproape l puteam vedea, mirosi, simi.
La naiba!
Beck nu mai spuse nimic altceva o vreme. Apoi, din nou:
La naiba! Asta i-ar dori i el. Ar vrea s ncerce. i bu cafeaua
pn la fund. O s te ajut. La ce te gndeti? S l droghezi, ca s-l
poi duce?
De fapt, chiar m gndisem la asta de cnd sunase Isabel.
Va trebui s facem asta, nu? Altfel nu va rezista.
Benadryl
7
, spuse Beck, foarte practic. Am nite benadryl sus. O
s l ameeasc i o s l scoat din uz ct s n-o ia razna n main.
Singurul lucru de care nu-mi dau seama e cum s-l aduc aici.
Nu l-am mai vzut de la accident.
Eram precaut cu vorbele. Nu-mi puteam permite s capt
sperane. Pur i simplu, nu puteam.
Vocea lui Beck era sigur.
Pot eu s-o fac. O s l aduc. O s l fac s vin. O s punem

7
Benadryl este un medicament antialergic prescris i ca somnifer uor sau
antiemetic (n. tr.)

320

benadryl ntr-un hamburger sau ceva de genul sta. Se ridic i mi
lu cana de cafea. mi placi, Grace. Mi-a fi dorit ca Sam s<
Se opri i mi puse o mn pe umr. Vocea i era att de blnd, c
mi-a venit s plng.
Ar putea funciona, Grace. Ar putea funciona.
Mi-am dat seama c nu credea asta, dar am vzut i c voia s
cread. Pentru moment, era suficient.


321


Cincizeci i nou
Grace
3 C

Un strat subire de zpad acoperea pmntul cnd Beck a ieit n
curtea din spate, cu umerii ncordai pe sub pulover. n cas, Isabel i
Olivia stteau cu mine lng ua de sticl, gata s m ajute, dar eu
m simeam de parc eram singur n timp ce l priveam pe Beck
ieind n ultima lui zi ca om. n una dintre mini avea o bucat de
carne roie, crud, mbibat de benadryl, iar cealalt mn i tremura
incontrolabil.
La doisprezece metri de cas, Beck s-a oprit, a lsat carnea pe
pmnt i apoi a fcut civa pai ctre pdure. Timp de un moment,
a stat acolo, cu capul lsat pe o parte ntr-un mod pe care l
recunoteam. Ascultnd.
Ce face? ntreb Isabel, dar n-am rspuns.
Beck i fcu minile plnie la gur i, chiar i din cas, l-am auzit
cu claritate.
Sam! strig din nou. Sam! tiu c eti acolo! Sam! Sam! i
aminteti cine eti? Sam!
Tremurnd, Beck continu s strige numele lui Sam ctre pdurea
goal i rece, pn cnd s-a mpiedicat i abia s-a inut pe picioare s
nu cad.
Mi-am apsat degetele peste buze n timp ce lacrimile mi curgeau
pe obraz.
Beck a strigat numele lui Sam nc o dat i apoi umerii i s-au
cocoat, ndoindu-se i rsucindu-se, iar minile i picioarele care i
se zbteau lsau urme n zpad ca nite cicatrici. Hainele i atrnau

322

n jur, mari i ncurcate, i apoi a ieit din ele, scuturnd din cap.
Lupul cenuiu rmase n mijlocul curii, privind ctre uile de
sticl, privindu-ne cum l urmrim. Pi din hainele pe care nu le va
mai purta niciodat i apoi nghe, cu capul ntors nspre pdure.
Dintre pinii negri i epeni, iei un alt lup, prudent, cu capul
cobort i blana stropit de zpad. Ochii lui m gsir pe mine,
dincolo de sticl.
Sam.


323


aizeci
Grace
2 C

Seara era cenuie ca oelul, cu cerul o ntindere nesfrit de nori
ngheai care ateptau zpada i noaptea. Cauciucurile SUV-ului
scrneau pe drumurile acoperite cu sare, i lapovia lovea parbrizul.
n main, Isabel conducea i se plngea de mirosul de potaie ud,
dar mie mi se prea c miroase a pin, a pmnt, a ploaie i a mosc. i,
pe lng astea, simeam i mirosul aspru i molipsitor al nelinitii. Pe
scaunul pasagerului, Jack scncea ncontinuu, pe jumtate animal,
pe jumtate om. Olivia sttea lng mine pe bancheta din spate, cu
degetele nnodate att de strns cu ale mele, c m durea.
Sam era n spatele nostru. Cnd l ridicasem n SUV, trupul i era
greu de la somnul indus de medicament. Acum, respira profund i
neregulat i m chinuiam s i ascult respiraia peste sunetul
flecraiei mprocate de cauciucuri, s menin un fel de legtur cu
el, fiindc nu-l puteam atinge. Avnd n vedere c era drogat, a fi
putut s stau cu el i s-mi trec degetele prin blana lui, dar ar fi fost
un chin pentru el.
Acum, era un animal. napoi n lumea lui, departe de mine.
Isabel trase maina n faa clinicii. La ora asta, parcarea era
ntunecoas, neluminat; clinica n sine era un ptrat mic i cenuiu.
Nu arta ca un loc n care s faci miracole. Arta ca un loc unde
veneai dac erai bolnav i n-aveai bani. Mi-am ndeprtat gndul
sta din minte.
Am furat cheile de la mama, spuse Isabel. Trebuie s recunosc,
nu prea deloc speriat. Haide. Jack, poi ncerca s nu faci buci pe

324

nimeni pn intrm?
Jack murmur ceva ce nu poate fi reprodus. M-am uitat n spate;
Sam se ridicase n picioare, nesigur.
Isabel, grbete-te. Se duce efectul benadrylului.
Isabel trase frna de mn.
Dac suntem arestai, o s le spun c m-ai rpit.
Hai odat! m-am rstit. Am deschis portiera; att Olivia, ct i
Jack au tresrit din cauza frigului. Grbii-v, voi doi trebuie s
alergai.
M ntorc s te ajut cu el, mi spuse Isabel i sri jos din SUV.
M-am ntors ctre Sam, care i ddu ochii peste cap nspre mine.
Prea dezorientat, ameit.
Am rmas un moment mpietrit de privirea lui, amintindu-mi de
Sam ntins n pat, nas n nas cu mine, cu ochii aintii ntr-ai mei.
Sam scoase un zgomot blnd de nelinite.
mi pare ru, i-am zis.
Isabel s-a ntors, i eu m-am dus n spatele mainii, ca s-o ajut. i
scoase cureaua i o rsuci expert n jurul botului lui Sam. Am
tresrit, dar nu-i puteam spune sa n-o fac. Nu fusese mucat i nu
aveam nicio garanie cu privire la cum va reaciona Sam la acest
proces.
L-am ridicat amndou i l-am condus ctre clinic. Isabel
mpinse cu piciorul ua ntredeschis.
Slile de consultaii sunt n direcia aia. ncuie-l acolo i i
injectm pe Olivia i pe Jack mai nti. Poate se transform n om
dac st suficient de mult timp la cldur.
Isabel era extraordinar de drgu s mint n felul acesta; tiam
amndou c nu se va ntmpla aa ceva fr un miracol. Cel mult,
puteam s sper c Sam se nelase c leacul acesta nu-l va ucide
dac se afl n pielea de lup. Am urmat-o pe Isabel ctre o mic
magazie nghesuit, cu un miros medicinal, ca de cauciuc. Olivia i
Jack ne ateptau acolo deja, cu capetele apropiate de parc discutau,
ceea ce m surprinse. Jack i ridic imediat capul cnd am intrat.

325

Nu mai suport ateptarea, spuse el. Putem s-o facem naibii
odat?
M-am uitat la o cutie cu comprese cu spirt.
Trebuie s i pregtesc braul?
Isabel se uit urt la mine.
l infectm n mod intenionat cu meningit. Pare lipsit de rost
s ne ngrijorm c o s se infecteze.
I-am tamponat oricum braul n vreme ce Isabel scotea seringa
plin cu snge din frigider.
O, Doamne, opti Olivia, cu ochii fixai pe sering.
Nu aveam timp s-o consolm. Am luat mna rece a lui Jack i am
aezat-o cu palma n sus, aa cum o vzusem pe asistenta care ne
fcuse vaccinurile antirabice.
Isabel se uit la Jack.
Eti sigur c vrei asta?
El i art dinii ntr-un mrit. Duhnea a fric.
F-o odat.
Isabel ezit; mi-a luat un moment s neleg de ce.
Las-m pe mine, i-am spus. Mie nu-mi poate face ru.
Isabel mi-a dat seringa i i-am luat locul.
Uit-te n alt parte, i-am ordonat lui Jack. El i-a ntors capul.
Am nfipt acul n piele, apoi l-am plesnit peste fa cu mna liber
cnd s-a smucit de lng mine. Controleaz-te! m-am rstit la el. Nu
eti un animal.
El opti.
mi pare ru.
Am golit seringa complet, ncercnd s nu m gndesc la
coninutul ei sngeros, apoi am scos acul. n locul nepturii, rmase
un punct rou; nu tiam dac e sngele lui Jack sau sngele infectat
din sering. Isabel se holba la el, aa c m-am ntors, am luat un
plasture i l-am lipit pe braul lui Jack. Olivia scoase un geamt.
Mulumesc, rosti Jack. i strnse braele n jurul corpului.
Isabel prea bolnav.

326

D-mi seringa cealalt, i-am zis lui Isabel. Isabel mi-a dat-o i
ne-am ntors ctre Olivia, care era att de palid, c puteam sa i vd
vena de la tmpl; minile i tremurau de fric. Isabel mi prelu
sarcina de a-i tampona braul. Parc aveam o regul nescris care
spunea c amndou trebuie s ne facem utile ca s ducem la
ndeplinire groaznica misiune.
M-am rzgndit! strig Olivia. Nu vreau s-o fac! mi asum
riscul!
Am luat-o de mn.
Olivia. Olive. Calmeaz-te.
Nu pot. Ochii Oliviei erau fixai pe roul din sering. Nu pot
spune c a prefera s mor dect s fiu aa.
Nu tiam ce s zic. Nu voiam s-o conving s fac ceva ce ar putea
s-o omoare, dar nu voiam nici s n-o fac de team.
Dar toat viaa ta< Olivia.
Olivia scutur din cap.
Nu. Nu, nu merit. Las-l pe Jack s ncerce. mi asum riscul.
Dac funcioneaz la el, atunci ncerc i eu. Dar eu< nu pot.
tii c e aproape noiembrie, da? o chestion Isabel. E frig ca
naiba! O s te transformi n curnd pentru iarn i n-o s mai avem
alt ans pn la primvar.
Las-o s atepte, se rsti Jack. Nu e niciun ru n asta. Mai bine
ca prinii ei s cread c lipsete cteva luni dect s afle c e
vrcolac.
Te rog!
Olivia avea ochii n lacrimi.
Am ridicat din umeri neajutorat i am lsat seringa jos. Nu tiam
nici eu mai multe dect ea. i, n sufletul meu, tiam c, dac a fi fost
n locul ei, a fi fcut aceeai alegere mai bine s triasc alturi de
lupii ei dragi dect s moar de meningit.
Bine, spuse Isabel. Jack, du-o pe Olivia la main. Ateptai
acolo i fii cu ochii n patru. OK, Grace. Hai s mergem s vedem ce
a fcut Sam cabinetului de consultaii ct am fost plecate.

327

Jack i Olivia s-au ndreptat ctre coridor, lipii unul de altul, ca s
i in cald, ncercnd s nu se transforme, iar eu i Isabel ne-am dus
ctre lupul care se transformase deja.

n faa uii cabinetului n care era Sam, Isabel i-a pus mna pe
braul meu, oprindu-m nainte s aps clana.
Eti sigur c vrei s faci asta? ntreb ea. l poate omori.
Probabil l va omori.
n loc s rspund, am mpins ua.
n lumina urt, fluorescent a ncperii, Sam arta banal, ca un
cine, mic, ghemuit lng masa de consultaii. Am ngenuncheat n
faa lui, dorindu-mi s ne fi gndit la acest posibil tratament nainte
s fie probabil prea trziu pentru el.
Sam.
Nu vreau s stau n faa ta ca un lucru, viclean, plin de secrete<
tiusem ca nu se va transforma la loc n om la cldur. Numai
egoismul m fcuse s l aduc la clinica asta. Egoismul i un
tratament experimental care nu putea s aib efect asupra lui dac
era lup.
Sam, mai vrei s faci asta?
I-am atins blana, imaginndu-mi-o ca fiind prul lui negru. Am
nghiit n sec, nefericit.
Sam uier pe nas. Nu aveam idee ct nelegea din ce spuneam;
doar c, fiind pe jumtate drogat, nu tresrea la atingerea mea.
Am ncercat din nou.
Te poate omor. Tot mai vrei s ncerci?
n spatele meu, Isabel tui cu subneles.
Sam scnci la auzul zgomotului, iar privirea i fugi ctre Isabel i
ctre u. L-am mngiat pe cap i l-am privit n ochi. Doamne, erau
aceeai. M omora s m uit la ei acum.
Trebuie s aib efect.
Pe obraz mi-a alunecat o lacrim. Nu m-am deranjat s-o terg
cnd m-am uitat la Isabel. Voiam s ncerc cum nu mai voisem

328

niciodat altceva.
Trebuie s-o facem!
Isabel nu se mic.
Grace, nu cred c are vreo ans dac nu e om. Pur i simplu,
nu cred c va avea efect.
Mi-am trecut un deget peste blana scurt, neted de pe obrazul lui
de lup. Dac n-ar fi fost sedat, n-ar fi suportat aa ceva, dar
benadrylul i tocise instinctele. nchise ochii. Era un gest
necaracteristic pentru un lup, care mi ddu sperane.
Grace. Facem asta sau nu? Pe bune.
Ateapt, am spus. ncerc ceva.
M-am aezat pe podea i i-am optit lui Sam.
Vreau s m asculi dac poi. Mi-am aplecat obrazul pe coama
lui i mi-am amintit pdurea aurie pe care mi-o artase el cu mult
timp n urm. Mi-am amintit felul n care frunzele galbene, de
culoarea ochilor lui, fluturau i se rsuceau ca nite fluturi care se
prbuesc la pmnt. Trunchiurile zvelte i albe ale mestecenilor,
netede i catifelate ca pielea unui om. Mi l-am amintit pe Sam n
mijlocul pdurii, cu braele ntinse, o siluet ntunecoas, solid, n
visul cu copaci. Felul cum venise la mine, eu lovindu-l n piept,
srutul blnd. Mi-am amintit fiecare srut pe care ni-l dduserm i
mi-am amintit fiecare dat cnd m cuibrisem n braele lui umane.
Mi-am amintit cldura blnd a respiraiei lui pe gtul meu n timp
ce dormeam.
Mi l-am amintit pe Sam.
Mi-am amintit cum ieise forat din pielea lui de lup pentru mine.
Ca s m salveze.
Sam se smuci de lng mine. Capul i era plecat, coada ntre
picioare i tremura.
Ce se ntmpl? Isabel era cu mna pe clan.
Sam se ddu i mai mult n spate, izbindu-se de dulapul din
spatele lui, ghemuindu-se ca o minge i ndreptndu-se. Se elibera.
Se scutura din blana lui. Era lup i era Sam, i apoi

329

era
doar
Sam.

Grbete-te, opti Sam. Se convulsiona puternic lng dulap.
Degetele i erau gheare pe gresie. Grbete-te. F-o acum.
Isabel ncremenise lng u.
Isabel! Hai odat!
Iei din trans i veni spre noi. Se aplec spre Sam, ctre spatele
lui gol. Sam i muca buza att de tare, c i dduse sngele. Am
ngenuncheat i l-am luat de mn.
Vocea i era chinuit.
Grace< grbete-te! Aproape m-am dus.
Isabel n-a mai pus i alte ntrebri. L-a apucat de bra, l-a ntors i
a nfipt acul. A golit seringa pn la jumtate, dar i-a srit din bra
cnd s-a smucit violent. Sam s-a dat napoi de lng mine,
trgndu-i mna dintr-a mea, i a vomat.
Sam<
Dar dispruse. n jumtate din timpul ct i luase s devin om, se
transformase n lup. Tremurnd, mpiedicndu-se, cu ghearele
zgriind dalele de gresie, cznd la podea.
mi pare ru, Grace, zise Isabel. Asta a fost tot ce a spus. A pus
seringa pe mas. La dracu. l aud pe Jack. Vin napoi.
Ua se nchise i se deschise. Am ngenuncheat lng corpul lui
Sam i mi-am ngropat faa n blana lui. Respiraia i era sacadat i
epuizat. i eu nu m puteam gndi dect c: L-am omort. Asta o s l
moare.


330


aizeci i unu
Grace
2 C

Jack a fost cel care a deschis ua cabinetului de consultaii.
Grace, haide! Trebuie s mergem. Olivia nu se simte prea bine.
M-am ridicat, jenat s fiu gsit cu obrajii mnjii de lacrimi.
M-am ntors s arunc seringa folosit n tomberonul pentru
deeuri periculoase de lng mas.
Am nevoie de ajutor ca s-l duc.
Jack se uit urt la mine.
De aia m-a trimis Isabel pe mine.
M-am uitat n jos i mi s-a oprit inima n loc. Podeaua era goal.
M-am ntors, aplecndu-mi capul s m uit sub mas.
Sam?
Jack lsase ua deschis. Camera era goal.
Ajut-m s-l gsesc! am strigat la Jack, dndu-l la o parte ca s
ies pe coridor. Nu era nici urm de Sam. n timp ce alergam pe
coridor, am vzut ua larg deschis la captul lui, cu noaptea neagr
dincolo de ea. Era primul loc unde ar fugi un lup dup ce ar trece
efectul medicamentelor. Evadarea. Noaptea. Frigul.
M-am nvrtit prin parcare, cutnd orice urm de Sam n fia
subire a pdurii Boundary care se ntindea n spatele clinicii. Dar
era ntuneric ca-n iad. Nicio lumin. Niciun sunet. Nici Sam.
Sam!
tiam c nu va veni, chiar dac m-ar auzi. Sam era puternic, dar
instinctele i erau mai puternice.
Nu suportam s mi-l imaginez acolo, undeva, cu o jumtate de

331

fiol de snge infectat amestecndu-se ncet cu al lui.
Sam! Vocea mi era un bocet, un urlet, un ipt n noapte.
Dispruse.
Nite faruri m orbir: SUV-ul lui Isabel trecu pe lng mine i se
opri brusc. Isabel se aplec din partea oferului i mpinse portiera
din partea pasagerului, cu faa fantomatic n lumina bordului.
Urc, Grace. Grbete-te naibii! Olivia se transform i deja am
stat aici prea mult timp.
Nu-l puteam lsa.
Grace!
Jack se urc n spate, tremurnd; ochii lui m implorau. Erau
aceiai ochi pe care i vzusem la nceput, atunci cnd se
transformase pentru prima oar. Atunci cnd eu nu tiam nimic
despre toate astea.
Am urcat i am trntit ua, uitndu-m pe geam chiar la vreme ca
s vd un lup alb la marginea parcrii. Shelby. n via, exact aa
cum crezuse Sam. M-am uitat la ea n oglinda retrovizoare; lupoaica
rmase n parcare privind n urma noastr. Am crezut c vd triumf
n ochii ei cnd s-a ntors i a disprut n ntuneric.
Ce lup e acela? m ntreb Isabel.
Dar n-am putut rspunde. Nu m puteam gndi dect la Sam,
Sam, Sam.


332


aizeci i doi
Grace
4 C

Nu cred c Jack se simte foarte bine, spuse Olivia. Sttea pe
locul pasagerului n noua mea main, o Mazda mic, ce mirosea a
lichid de curat covoare i a singurtate. Chiar dac era mbrcat
cu dou pulovere de-ale mele i o cciul, tot tremura, cu braele
petrecute n jurul stomacului. Dac s-ar fi simit bine, Isabel ne-ar fi
sunat.
Poate, am zis. Isabel nu e genul care s sune.
Dar nu m-am putut abine s nu m gndesc c are dreptate. Asta
era a treia zi, i ultima oar cnd vorbisem cu Isabel fusese cu opt ore
n urm.
Ziua unu: Jack avea o durere de cap cumplit i gtul eapn.
Ziua a doua: durerea de cap se nrutise. Avea febr.
Ziua a trei: mesajul lui Isabel n csua mea vocal.
Am tras Mazda pe aleea lui Beck i am parcat n spatele SUV-ului
imens al lui Isabel.
Eti pregtit?
Olivia nu prea pregtit, dar a ieit din main i a nit ctre
ua de la intrare. Am urmat-o n cas i am nchis ua dup noi.
Isabel?
Aici.
I-am urmrit vocea pn n unul dintre dormitoarele de la parter.
Era o camer vesel i galben, care prea nepotrivit cu mirosul
descompus, de bolnav, care se insinuase peste tot.
Isabel sttea cu picioarele ncruciate pe un scaun la picioarele

333

patului. Sub ochi avea cearcne adnci, ca nite urme violete de
degete.
I-am dat cafeaua pe care i-o adusesem.
De ce nu ne-ai sunat?
Isabel m privi.
i mor degetele.
Evitasem s m uit la el, dar am fcut-o, n cele din urm; era
ntins n pat, ghemuit ca un fluture pe jumtate ieit din cocon.
Vrfurile degetelor lui aveau o nuan deconcertant de albastru.
Faa i strlucea de transpiraie i avea ochii nchii. Nu puteam s
zic nimic.
Am cutat pe net, mi spuse Isabel. Ridic telefonul de parc
asta explica totul. Durerea de cap e provocat de faptul c esuturile
creierului sunt inflamate. Degetele de la mini i de la picioare sunt
albastre, deoarece creierul nu-i mai spune corpului s trimit snge
ntr-acolo. I-am luat temperatura. Avea patruzeci de grade.
Olivia zise:
Trebuie s vomit.
M ls n camer cu Isabel i cu Jack.
Nu tiam ce s spun. Dac Sam ar fi fost acolo, ar fi tiut cuvintele
potrivite.
mi pare ru.
Isabel ridic din umeri, cu ochii goi.
A funcionat aa cum trebuia. n prima zi, aproape s-a
transformat n lup cnd temperatura a sczut peste noapte. Atunci, a
fost ultima oar, chiar dac a picat curentul asear. Am crezut c
funcioneaz. Nu s-a mai transformat de cnd a nceput febra. Fcu
un gest ctre pat. Ai inventat o scuz pentru mine la coal?
Da.
Fantastic.
I-am fcut semn s m urmeze. Se ridic de pe scaun de parc i
era greu s fac asta i veni dup mine pe hol.
Am tras ua dormitorului aproape complet, pentru ca Jack, dac

334

ne asculta, s nu aud. I-am spus, cu vocea sczut:
Isabel, trebuie s l ducem la spital.
Isabel rse un sunet ciudat, urt.
i ce s le zicem? Se presupune c e mort. Nu crezi c m-am
gndit i eu la asta? Chiar dac le dm un nume fals, chipul lui a fost
la tiri timp de cteva luni.
Atunci, ne asumm riscul, nu? O s inventm noi ceva. Adic,
trebuie mcar s ncercm, nu?
Un moment, Isabel se uit la mine cu ochii nroii. Cnd vorbi n
cele din urm, vocea i era tern.
Tu crezi c eu vreau s moar? Nu crezi c vreau s-l salvez? E
prea trziu, Grace! Oamenii supravieuiesc cu greu acestui tip de
meningit chiar dac primesc tratament de la nceput. Dar acum,
pentru el, dup trei zile? Nu am nici mcar analgezice s-i dau,
darmite altceva care s-l ajute. M-am gndit c partea de lup din el
o s l salveze, cum te-a salvat pe tine. Dar el nu are nicio ans.
Nicio ans.
I-am luat ceaca de cafea din mn.
Nu putem s-l privim murind. O s l ducem la un spital unde
n-o s-l recunoasc imediat. O s mergem pn la Duluth dac
trebuie. Acolo nu-l vor recunoate, cel puin nu imediat, i pn
atunci o s ne gndim la ceva ce s le spunem. Du-te i te spal pe
fa i i-ai nite lucruri. Haide, Isabel. Mic-te!
Isabel nu rspunse, dar se ndrept spre scri. Dup ce a plecat,
m-am dus n baia de la parter i am deschis dulpiorul,
gndindu-m c ntr-o cas plin de oameni se adun ceva
medicamente. Am gsit nite paracetamol i nite analgezice
prescrise de medic, vechi de trei ani. Le-am luat pe toate i m-am dus
napoi n camera lui Jack.
Am ngenuncheat la capul lui i am spus:
Jack, eti treaz?
Rsuflarea i mirosea a vom i m-am ntrebat prin ce naiba
trecuser el i Isabel n ultimele trei zile; mi se ntorcea stomacul pe

335

dos. Am ncercat s m conving cumva c Jack merita toate astea
pentru c m fcuse s-l pierd pe Sam, dar n-am putut.
A durat mult pn a rspuns:
Nu.
Pot s fac ceva pentru tine? S te simi mai bine?
Vorbi foarte ncet.
M doare capul de mor.
Am nite analgezice. Crezi c le poi ine n stomac?
Scoase un sunet vag afirmativ, aa c am luat paharul cu ap de
pe noptier i l-am ajutat s nghit nite pastile. A murmurat ceva
care ar fi putut nsemna mulumesc. Am ateptat cincisprezece
minute pn cnd medicamentele au nceput s-i fac efectul i
i-am privit corpul relaxndu-se un pic.
Undeva, Sam tria i el acelai lucru. Mi l-am imaginat zcnd
undeva, cu creierul explodndu-i de durere, cu febra rvindu-i
trupul, murind. Aveam impresia c, dac Sam pete ceva, ar trebui
s tiu: s simt o mic neptur de durere n momentul n care
moare. Pe pat, Jack scoase un zgomot ncet, un sunet neintenionat
de durere, un scncet slab n somnul lui spasmodic. Nu m puteam
gndi dect c l injectasem pe Sam cu acelai snge. n mintea mea,
o tot vedeam pe Isabel mpingndu-i-l n vene, un cocteil mortal.
M ntorc imediat, i-am spus lui Jack, dei cred c dormea.
M-am dus n buctrie i am gsit-o pe Olivia sprijinit de mas i
mpturind o hrtie.
Cum se simte? m-a ntrebat ea.
Am scuturat din cap.
Trebuie s-l ducem la spital. Poi veni i tu?
Olivia s-a uitat la mine ntr-un mod pe care nu-l puteam
interpreta.
Cred c sunt pregtit. A mpins bucala de hrtie mpturit
ctre mine. Te rog s gseti un mod de a le da biletul sta prinilor
mei.
Am nceput s-l deschid, dar ea a dat din cap s nu. Am ridicat

336

din sprncean.
Ce e?
E un bilet prin care i informez c am fugit i s nu ncerce s
m caute. Vor ncerca, oricum, dar mcar nu vor crede c am fost
rpit sau ceva de genul sta.
O s te transformi. Nu era o ntrebare.
Ddu din cap c da i apoi fcu o fa ciudat.
Devine foarte greu s nu o fac. i poate pentru c e aa de
neplcut, ncercarea de a nu m transforma vreau s-o fac. Chiar
abia atept. tiu c sun aiurea.
Nu-mi suna aiurea. A fi dat orice s fiu n locul ei, s fiu cu lupii
mei i cu Sam. Dar nu voiam sa i spun asta, aa c am adresat
ntrebarea evident.
O s te transformi aici?
Olivia mi-a fcut semn s-o urmez n buctrie i am stat
amndou la fereastra care ddea n spate.
Vreau s vezi ceva. Uite! Trebuie s atepi o secund. Dar uite.
Am rmas la fereastr, privind peisajul mort de iarn, tufiurile
nclcite ale pdurii. O vreme n-am vzut nimic, cu excepia unei
psri mici, cenuii, care zburtcea de pe o creang dezgolit pe
alta. Apoi, o alt micare delicat mi-a atras atenia, mai aproape de
pmnt de data asta, i am vzut un lup mare i negru n pdure.
Ochii lui deschii la culoare, aproape incolori, priveau spre cas.
Nu tiu cum de tiu ei, spuse Olivia, dar simt c m ateapt.
Mi-am dat brusc seama c expresia de pe chipul ei era nerbdare.
M-a fcut s m simt ciudat de singur.
Vrei s te duci, acum, nu?
Olivia ncuviin.
Nu mai suport s atept. Abia atept s m transform.
Am oftat i m-am uitat la ochii ei, foarte verzi i strlucitori.
Trebuia s i memorez, ca s i pot recunoate mai trziu. M-am
gndit c ar trebui s i spun ceva, dar nu m puteam gndi ce
anume.

337

O s le dau prinilor ti scrisoarea. Ai grij. O s-mi fie dor de
tine, Olive.
Am deschis ua de sticl; aerul rece ne-a nvluit.
Olivia chiar a rs cnd vntul i-a smuls un fior. Era o fiin uoar,
stranie pe care n-o recunoteam.
Ne vedem la primvar, Grace.
i a alergat n curte, dezbrcndu-se de trening din mers, i,
nainte s ajung la lizier, era un lup uor, bucuros i zvelt. Nici
urm de durerea din transformrile lui Jack sau ale lui Sam parc
fusese nscut pentru asta. Ceva n stomac mi se rsuci vznd-o.
Tristee sau invidie, sau fericire.
Am rmas doar noi trei, cei trei care nu ne-am transformat.
Am pornit motorul mainii, ca s-o nclzesc, dar n-a mai contat.
Jack a murit cincisprezece minute mai trziu. Acum, mai eram doar
noi dou.


338


aizeci i trei
Grace
-5 C

Am mai vzut-o pe Olivia dup aceea, dup ce am lsat biletul pe
maina prinilor ei. Alerga cu agilitate prin pdurile semiobscure,
uor de identificat datorit ochilor si verzi. Nu era niciodat
singur; ceilali lupi o ndrumau, o nvau, o protejau de primejdiile
primitive ale codrului dezolant de iarn.
Voiam s-o ntreb dac l vzuse.
Cred c voia s mi spun c nu.

Isabel m-a sunat cu cteva zile nainte de vacana de Crciun i
nainte de excursia mea plnuit cu Rachel. Nu tiu de ce m-a sunat,
n loc s vin la mine la main; o vedeam n partea cealalt a
parcrii, singur la volanul SUV-ului ei.
Cum te simi? m-a ntrebat.
Sunt n regul, am rspuns.
Mincinoaso. Isabel nu s-a uitat la mine. tii c e mort.
Era mai uor s admit asta la telefon dect fa n fa.
tiu.
La captul cellalt al parcrii ngheate i cenuii, Isabel a nchis
telefonul. Am auzit-o bgnd SUV-ul n mararier i apoi l conduse
spre locul unde stteam lng maina mea. Se auzi un declic cnd
descuie portiera din partea pasagerului i un bzit cnd cobor
fereastra.
Urc. Hai s mergem undeva.
Ne-am dus n ora i am cumprat cafea, i apoi, pentru c era un

339

loc de parcare liber, ne-am dus la librrie. Isabel s-a uitat mult la
vitrin nainte s coboare din main. Erau decoraiuni de Crciun.
Reni i turt dulce i Ce via minunat!
Jack iubea Crciunul, zise Isabel. Cred c e o srbtoare
tmpit. Nu o mai srbtoresc. Fcu semn ctre magazin. Vrei s
intri? Nu am mai fost aici de sptmni ntregi.
N-am mai fost aici de< m-am oprit. Nu voiam s-o spun.
Voiam s intru, dar nu voiam s trebuiasc s-o spun.
Isabel mi-a deschis ua.
tiu.
Librria era o lume diferit n iarna asta gri i moart. Rafturile
din plci albastre de ardezie aveau o nuan diferit. Lumina era de
un alb pur. Deasupra noastr se auzea muzic clasic, dar adevrata
coloan sonor era dat de zumzetul nclzirii centrale. M-am uitat
la putiul de la tejghea cu prul negru, slbnog, aplecat peste o
carte i, pentru un moment, mi s-a pus un nod n gt, prea greu ca
s l nghit.
Isabel m-a smucit de bra suficient de tare ca s m doar.
Hai s cutm cri despre cum s ne ngrm.
Ne-am dus spre seciunea cu cri de gtit i ne-am aezat pe
podea. Mocheta era rece. Isabel a fcut un adevrat balamuc,
scond un raft ntreg de cri i punndu-le la loc n ordinea greit,
iar eu m-am pierdut n literele ordonate ale titlurilor de pe coperte,
trgnd absent de cri ca s le aliniez cu celelalte.
Vreau s aflu cum s m ngra, spuse Isabel. mi ddu o carte
despre dulciuri. Cum i se pare asta?
Am rsfoit-o.
Toate msurtorile sunt metrice. Nu n cni. Va trebui s i iei
un cntar digital.
Las-o pe aia. Isabel o ndes pe raft n locul greit. ncearc-o pe
asta.
Asta era despre prjituri. Straturi frumoase de ciocolat pline de
zmeur, checuri galbene necate cu crem de unt, prjituri cu brnz

340

din belug, decorate cu sos de cpune.
Nu poi lua o bucat de prjitur la coal cu tine. I-am dat o
carte despre fursecuri i biscuii. ncearc-o pe asta.
Asta e perfect, recunoscu Isabel i puse cartea deoparte
ntr-un alt morman. Nu te pricepi s faci cumprturi, nu? Nu e un
lucru bun s fii eficient. Nu dureaz destul de mult. O s trebuiasc
s te nv arta rsfoitului. Clar nu te pricepi.
Isabel m-a nvat cum s rsfoiesc crile din seciunea de gtit
pn m-am plictisit, i apoi am lsat-o acolo, i m-am plimbat prin
magazin. Nu voiam s fac asta, dar am urcat scrile mochetate cu
viiniu pn la mansard.
Ziua nnorat de-afar fcu mansarda s par i mai mic dect
nainte, dar fotoliul dublu era tot acolo i la fel i rafturile nalte pn
la talie prin care cutase Sam. nc mai puteam s mi imaginez
forma trupului su ghemuit n faa lor, cutnd cartea perfect.
N-ar fi trebuit, dar m-am aezat pe canapea i m-am lsat pe
spate. Am nchis ochii i m-am prefcut ct de tare am putut c Sam
e ntins n spatele meu, c sunt n siguran n braele lui i c, din
clip n clip i voi simi respiraia micndu-mi prul i
gdilndu-mi urechea.
Aproape l puteam mirosi acolo, dac m strduiam suficient de
tare. Nu erau prea multe locuri care s i mai pstreze mirosul, dar
aproape l puteam detecta sau poate c mi doream att de mult nct
mi-l imaginam.
Mi-am amintit cum m rugase s adulmec totul din magazinul de
dulciuri. S recunosc ceea ce sunt cu adevrat. Am adulmecat
mirosurile din librrie acum: aroma cu gust de nuc a pielii, lichidul
de curat covoare aproape parfumat, cerneala neagr, dulce i
cernelurile colorate mirosind a benzin, amponul biatului de la
tejghea, parfumul lui Isabel, aroma amintirii srutului dintre mine i
Sam pe acest fotoliu.
Nu voiam ca Isabel s m gseasc plngnd, aa cum nici eu nu
voiam s-o gsesc aa. mprteam multe lucruri, dar nu vorbeam

341

niciodat despre plns. Mi-am ters faa cu mneca i m-am ridicat.
M-am dus la raftul de unde scosese Sam cartea, am cercetat
titlurile pn cnd am recunoscut-o, apoi am tras volumul de pe raft.
Poezii de Rainer Maria Rilke. Am ridicat-o la nas s vd dac e
acelai exemplar. Sam.
Am cumprat-o. Isabel a cumprat cartea despre fursecuri i
ne-am dus acas la Rachel unde am copt ase duzini de fursecuri ct
degetul de mici, atente s nu vorbim nici de Sam, nici de Olivia.
Dup aceea, Isabel m-a condus acas unde m-am nchis n birou cu
volumul de Rilke i am citit i am dorit.

Te las (nu pot rosti alte cuvinte)
Viaa ta, temtoare, imens i nmugurind,
astfel c uneori frustrat i alteori nelegtoare,
Viaa ta e uneori ca o piatr n tine i alteori ca o stea.

ncepeam s neleg poezia.


342


aizeci i patru
Grace
-9 C

Nu putea fi Crciunul fr lupul meu. Era singurul moment al
anului cnd l aveam ntotdeauna, o prezen tcut la marginea
pdurii. Sttusem de-attea ori la fereastra din buctrie, cu minile
mirosindu-mi a ghimbir, a nucoar i a pin i a alte o sut de arome
de Crciun, i i simeam privirea aintit asupra mea. Ridicam capul
i l vedeam pe Sam la marginea pdurii, cu ochii aurii, fermi i
ptrunztori.
Dar nu i anul acesta.
Am stat la fereastra din buctrie, iar minile nu-mi miroseau a
nimic. Nu avea rost s coc prjiturele de Crciun sau s mpodobesc
un brad anul acesta; n douzeci i patru de ore, urma s plec pentru
dou sptmni cu Rachel. Pe o plaj alb din Florida, departe de
Mercy Falls. Departe de pdurea Boundary i, mai ales, departe de
curtea goal din spate.
Mi-am cltit ncet termosul i, pentru a mia oar iarna asta, am
ridicat privirea s m uit spre pdure.
Nu se vedea nimic, doar copacii cu nuanele lor de gri, cu crengile
ncrcate de zpad pe fundalul cerului plumburiu de iarn. Singura
culoare era roul strlucitor al unui cardinal mascul, dnd din aripi
ctre csua cu mncare pentru psri. Ciuguli tblia de lemn goal
nainte s zboare, un punct rou pe cerul alb.
Nu voiam s ies n curtea din spate, cu zpada ei impecabil, fr
urme de labe, dar nici nu voiam s las csua cu semine goal ct
timp eram plecat. Am scos punga cu semine pentru psri de sub

343

chiuveta din buctrie, mi-am tras haina, cciula i mnuile. M-am
dus la ua din spate i am deschis-o.
Mirosul pdurii iarna m lovi cu putere, amintindu-mi cumplit de
fiecare Crciun care contase vreodat.
Dei tiam c sunt singur, tot m-am cutremurat.


344


aizeci i cinci
Sam
-9 C

Am privit-o.
Eram o fantom n pdure, tcut, nemicat, rece. Eram iarna
ntruchipat, vntul ngheat sub form fizic. Am rmas la
marginea pdurii, acolo unde copacii ncepeau s se rreasc i am
adulmecat aerul: n perioada asta a anotimpului mirosea cel mai
mult a moarte. Taninul coniferelor, moscul lupului, dulceaa ei,
nimic altceva de mirosit.
Sttea n pragul uii, ca s i trag sufletul. Avea faa ntoars
ctre copaci, dar eu eram invizibil, intangibil, nimic, cu excepia
unor ochi n pdure. Adierea intermitent mi aducea aroma ei iar i
iar, cntnd n alt limb amintirile dintr-o alt form.
n sfrit, n sfrit, a pit pe verand i a aprut prima urm n
zpada din curte.
Iar eu eram chiar acolo, aproape la ndemna ei, dar totui la o
mie de kilometri distan.


345


aizeci i ase
Grace
-9 C

Cu fiecare pas pe care l fceam ctre csua cu mncare, m
apropiam tot mai mult de pdure. Am mirosit frunzele uscate din
tufiuri, priaele superficiale care se prelingeau pe sub crusta de
ghea, vara adormit n scheletele nenumrate ale copacilor. Ceva
la copaci mi aducea aminte de lupii care urlau noaptea, i asta mi
amintea de pdurea aurie din visele mele, ascuns acum sub o
ptur de zpad. mi era att de dor de pdure, mi era dor de el.
M-am ntors cu spatele la copaci i am aezat punga cu semine pe
pmnt, lng mine. Nu trebuia dect s umplu csua cu semine i
s intru napoi n cas, s-mi fac bagajele, ca s zbor departe cu
Rachel, undeva unde s ncerc s uit fiecare secret pe care l ascunde
pdurea aceasta de iarn.





346


aizeci i apte
Sam
-9 C

Am privit-o.
nc nu m observase. Lovea cu degetul gheaa de pe csua cu
semine. ncet i automat, fcu tot ce era de fcut ca s-o curee, s-o
deschid, s-o umple i s-o nchid, i se uit la ea de parc era cel mai
important lucru din lume.
Am privit-o. Am ateptat s se ntoarc i s mi zreasc silueta
ntunecat din pdure. i-a tras cciula peste urechi i a expirat un
nor de abur, privindu-l cum se nal n aer. i-a scuturat zpada de
pe mnui, btnd din palme, i s-a ntors s plece.
Nu m mai puteam ascunde. Am expirat i eu profund. Era un
zgomot slab, dar capul i s-a ntors imediat ctre el. Ochii ei au gsit
ceaa respiraiei mele i apoi pe mine cnd am pit prin ea ncet,
prudent, nesigur de cum va reaciona.
A ngheat. Perfect nemicat, ca o cprioar. Am continuat s m
apropii, fcnd urme ezitante, atente n zpad, pn cnd am ieit
din pdure i am ajuns chiar n faa ei.
Era la fel de tcut ca mine i perfect nemicat. Buza de jos i
tremura. Cnd a clipit, trei lacrimi strlucitoare au lsat urme de
cristal pe obrajii ei.
Ar fi putut s se uite la micile miracole din faa ei: picioarele,
minile, degetele mele, forma umerilor mei sub jachet, corpul meu
uman, dar se uita numai la ochii mei.
Vntul vji din nou printre copaci, dar nu mai avea nicio for,
nicio putere asupra mea. Frigul m muc de degete, dar acestea

347

rmaser degete.
Grace, am rostit foarte ncet. Spune ceva.
Sam, zise ea i am strns-o n brae.


348


Mulumiri
Aceste mulumiri vor fi napa. V avertizez doar. Odat ce un
proiect capt o asemenea amploare precum Sfritul verii (att ca
lungime a manuscrisului, ct i ca durat a scrisului), numrul
oamenilor crora trebuie s le mulumesc devine de ordinul miilor.
tiu c nu vrei s citii despre o mie de oameni, aa c o s fiu
succint. Dac numele tu ar trebui s fie aici i nu e, fie l-am uitat
ntr-un moment de senilitate, fie nu-mi amintesc cum se scrie.
n primul rnd, a vrea s i mulumesc persoanei care a avut grij
de sntatea mea mintal i mi-a schimbat viaa n decursul a dou
sptmni agentul meu, Laura Rennert, ale crei talente sunt
multiple.
Apoi, echipei de la Scholastic, cu adevrat uimitoare, cu
menionarea expres a editorilor Abby Ranger i David Levithan,
care au muncit fr ncetare s scoat ce e mai bun din Sfritul verii
i mi-au tolerat variatele nevroze i, de asemenea, lui Rachel
Horowitz i Janelle DeLuise, care fac magie.
De asemenea, trebuie s mulumesc prietenilor care m-au ajutat s
duc proiectul la bun sfrit: Tessa Gratton i Brenna Yovanoff, The
Merry Sisters of Fate, care sunt cele mai bune partenere de scris (i
nu, nu vi le dau vou) universul nu are destul ciocolat ca s mi
pot exprima recunotina. De asemenea, lui Naish, un prieten i
susintor neobosit, i lui Marian, care i-a deschis casa pentru mine
de nenumrate ori. Toat lumea ar trebui s aib prieteni ca acetia.
Un semn apreciativ ctre cititorii mei timpurii, Cyn i Todd,
pentru prerile i sugestiile lor, i, de asemenea, pentru Andrew
Yodda Karre, fiindc mi-a artat cum s scriu ceea ce vreau s
scriu. Andrew, i doresc muli Luke Skywalker n cariera ta.

349

i, n cele din urm, trebuie s le mulumesc membrilor familiei
mele, fr de care a fi o persoan incoerent, cu saliva curgndu-i
din gur, incapabil s fac altceva dect s m uit la relurile de la
Top Chef. i mulumesc mai ales tatlui meu, care, n timp ce lucra, a
dat nenumrate telefoane la camera de gard, ca s discute despre
metodele de a face febr, i surorii mele, Kate Kate, m bazez pe
sfatul tu mai mult dect i dai seama.
i, la sfrit de tot, Ed. Eti prietenul meu cel mai bun i motivul
pentru care povetile de dragoste din romanele mele par att de
adevrate.