Sunteți pe pagina 1din 612

Dan Brown

Conspiraia
(Deception Point)
2001
2
NOTA AUTORULUI
Delta Force, National Reconnaissance Office i Space
Frontier Foundation sunt organizaii reale! "oate
te#nologiile descrise $n acest ro%an e&ist' cu ade('rat!
)Dac' aceast' descoperire se confir%', ea (a oferi una
dintre cele %ai uluitoare perspecti(e dez('luite (reodat'
de tiin' despre uni(ersul nostru! *%plicaiile acestei
descoperiri sunt aproape i%posi+il de sta+ilit $n acest
%o%ent! ,#iar dac' pro%ite s' ofere r'spunsuri la unele
dintre cele %ai (ec#i $ntre+'ri ale o%enirii, ea are darul de
a ridica i alte $ntre+'ri, la fel de eseniale!-
Preedintele .ill ,linton, $n ti%pul unei conferine de
pres' dup' anunul unei descoperiri +otezate /0123001, la
data de 4 august 1554!
6
PROLOG
7n locul acesta uitat de Du%nezeu, %oartea putea lua
nenu%'rate for%e! 8eologul ,#arles .rop#9 se confruntase
cu splendoarea s'l+atic' a acestei zone (re%e de ani
$ntregi, totui ni%ic nu:l putea preg'ti pentru o soart' at;t
de necru'toare i de neo+inuit' ca aceea care $l atepta!
,ei patru c;ini #us<9 tr'geau prin tundr' sania $n care se
g'sea ec#ipa%entul lui de cercetare, c;nd, deodat',
$ncetinir' rit%ul i:i ridicar' capetele $nspre cer!
= ,e s:a $nt;%plat> $ntre+' .rop#9, co+or;nd din sanie!
Dincolo de norii de furtun' care se adunau, se i(i un
elicopter de transport cu dou' rotoare, %ane(rat cu o
e&traordinar' de&teritate printre piscurile de g#ea'!
),e ciudat?- $i zise el! Nu ('zuse niciodat' elicoptere $n
aceast' zon' din e&tre%itatea nordic'! /paratul ateriz' la
cincizeci de %etri dep'rtare, ridic;nd (;rte@uri $nep'toare
de z'pad'! ,;inii c#el'l'ir', speriai!
Aile elicopterului se desc#iser' i co+or;r' doi +'r+ai
$nar%ai cu puti, $%+r'cai $n salopete al+e de iarn', care
se $ndreptar' gr'+ii spre .rop#9!
= Doctorul .rop#9> $l $ntre+' unul din ei!
8eologul era descu%p'nit!
= De unde $%i tii nu%ele> ,ine suntei>
= Scoatei:(' staia radio, (' rog!
= Pofti%>
= Facei ce (i se spune?
Ai%it, .rop#9 scoase staia din #aina groas'!
= "re+uie s' trans%itei un apel de urgena! Punei
staia pe frec(ena de 100 B1z!
)100 B1z> se %ir' .rop#9, ne$neleg;nd ni%ic! Ni%eni
nu poate s' recepioneze ce(a la o frec(en' at;t de
@oas'!-
= / fost (reun accident>
,el de:al doilea +'r+at ridic' ar%a i o $ndrept' spre
3
capul lui .rop#9!
= Nu a(e% ti%p de e&plicaii! Facei ce (i s:a spus?
"re%ur;nd, .rop#9 regl' staia pe frec(ena indicat'!
Pri%ul +'r+at $i $n%;n' un +ilet!
= "rans%itei acest %esa@! /cu%?
.rop#9 pri(i +iletul!
= Nu $neleg! *nfor%aia aceasta este incorect'! Nu a%C
.'r+atul $i lipi ar%a de t;%pl'!
Docea lui .rop#9 tre%ura $n ti%p ce trans%itea +izarul
%esa@!
= .ine, zise pri%ul +'r+at! /cu% urc':te $%preun' cu
c;inii $n elicopter?
Su+ a%eninarea cu ar%a, .rop#9 reui s':i suie c;inii
i sania $n elicopter, cu a@utorul unei ra%pe! *%ediat ce
operaiunea fu $ndeplinit', aparatul decol', $ndrept;ndu:se
spre (est!
= ,ine nai+a suntei> ceru .rop#9 s' afle, transpir;nd $n
#aina groas'! )Ei ce sens a(ea %esa@ul acela>?-
.'r+aii nu:i r'spunser'!
D;ntul uiera $n'untru prin ua desc#is' a elicopterului $n
ti%p ce acesta lua $n'li%e! ,ei patru #us<9 ai lui .rop#9,
$nc' legai la sania $nc'rcat', $ncepur' s' c#el'l'ie!
= F'car $nc#idei uile, le ceru .rop#9! Nu (edei c'
ani%alele sunt speriate>
Din nou nu pri%i niciun r'spuns!
,;nd elicopterul a@unse la o altitudine de 1200 de %etri,
r'%ase suspendat deasupra unui lan de pr'p'stii i
cre(ase! Deodat', cei doi +'r+ai se ridicar' i, f'r' un
cu(;nt, apucar' sania $nc'rcat' i o $%pinser' prin ua
desc#is'! .rop#9 pri(i $ngrozit cu% c;inii $ncearc' $n zadar
s' se opun' greut'ii enor%e care $i tr'gea dup' ea! 7ntr:o
clip' ani%alele disp'rur', url;nd $n ti%p ce c'deau din
elicopter!
.rop#9 se ridicase $n picioare ip;nd, c;nd +'r+aii $l
$nf'car' i $l t;r;r' spre u'! Paralizat de groaz', .rop#9
lo(i cu pu%nii, $ncerc;nd s' se fereasc' de %;inile
(iguroase care $l $%pingeau afar'!
G
7%potri(irea fu zadarnic'! ,;te(a %o%ente %ai t;rziu, se
rostogolea spre a+isul de dedesu+t!
H
1
Restaurantul "oulos, care se afl' c#iar l;ng' ,apitol 1ill,
se laud' cu un %eniu politically incorrect, care include
(ielu i carpaccio de cal, ceea ce $l transfor%', ca o
ironie, $n locul cel %ai c'utat de protipendada
Ias#ingtonului pentru luarea %icului de@un! 7n aceast'
di%inea', "oulos era aglo%erat J o ade('rat' lar%' f'cut'
de folosirea tac;%urilor din argint, de %ain'riile de f'cut
cafea espresso i de con(ersaiile purtate prin inter%ediul
telefoanelor celulare!
Eeful de sal' toc%ai lua o $ng#iitur' din .lood9 Far9:ul
s'u pe care $l +ea de di%inea', c;nd $i f'cu apariia o
fe%eie! O%ul se $ntoarse spre ea afi;ndu:i un z;%+et pe
care:l e&ersa de %ult ti%p!
= .un' di%ineaa, rosti el! ,u ce (' pot a@uta>
0a treizeci i ce(a de ani, fe%eia era foarte atr'g'toare!
Purta pantaloni gri din +u%+ac, pantofi f'r' toc clasici i o
+luz' de fir%' de culoarea fildeului! St'tea drept, cu
+'r+ia c#iar uor ridicat', nu ca un indiciu al aroganei, ci
%ai degra+' ca un se%n al forei! P'rul ei era castaniu
desc#is, coafat dup' canoanele celui %ai popular stil $n
Ias#ingtonK )fe%eia:ancor'- J adic' o coafur' +ogat' $n
(olu% i $ntoars' spre interior la ni(elul u%erilorC cu p'rul
suficient de lung pentru a fi se&9, dar $n acelai ti%p
suficient de scurt pentru a:i a%inti oric'rui interlocutor c'
t;n'ra se socotea ce(a %ai deteapt' dec;t acesta!
= /% $nt;rziat puin, rosti ea pe un ton indiferent! /%
progra%at' o $nt;lnire la %icul de@un cu senatorul Se&ton!
Eeful de sal' se ener(' +rusc! )Senatorul SedgeLic<
Se&ton!- Senatorul era un o+inuit al localului i unul dintre
cei %ai fai%oi oa%eni ai %o%entului din $ntreaga ar'! ,u
o s'pt'%;n' $n ur%', dup' ce $n(insese la scor $n toate
cele dou'sprezece circu%scripii repu+licane la aa:nu%ita
Super Farea Mlectoral', senatorul $i asigurase practic
4
spri@inul partidului la no%inalizarea pentru alegerile la
preedinia Statelor Anite! Fuli credeau c' senatorul are o
ans' foarte %are de a:i fura fotoliul de la ,asa /l+'
actualului preedinte la alegerile din toa%n'! 7n ulti%a
(re%e, c#ipul lui Se&ton p'rea s' se reg'seasc' $n toate
re(istele din ar', al'turi de sloganul de ca%panie
electoral' suprapus i%aginii /%ericiiK )Stop c#eltuielilor!
Start refacerii-!
= Senatorul Se&ton se afl' $n separeul do%niei sale, $i
zise eful de sal'! Ei du%nea(oastr' cine suntei>
= Rac#el Se&ton! Fiica lui!
),e prostie a% f'cut-, $i spuse +'r+atul! /se%'narea
era frapant'! Fe%eia a(ea oc#ii p'trunz'tori ai senatorului
i aceeai siluet' rafinat', acel aer lefuit al no+ili%ii (ec#i!
Senatorul reuise $n %od clar s' paseze generaiei
ur%'toare tr's'turile sale fine, cu toate c' Rac#el Se&ton
p'rea s' $i poarte fru%useea natural' cu o graie i o
%odestie din care tat'l ei ar fi a(ut ce $n('a!
= M o pl'cere s' (' a(e% printre noi, do%nioar'
Se&ton!
7n ti%p ce o conducea pe fata senatorului c'tre %asa
tat'lui ei, eful de sal' se si%i ruinat de %uli%ea de
pri(iri lasci(e care o ur%'reau pe fe%eieC unele discrete,
altele de:a dreptul neruinate! Puine fe%ei luau %asa la
"oulos i doar c;te(a ar'tau la fel de +ine ca Rac#el
Se&ton!
= Fito trup, opti un %esean! Se&ton i:a g'sit de@a o
ne(ast' nou'>
= M fata lui, idiotule, $l apostrof' un altul!
*ndi(idul c#icotiK
= /a cu% $l tiu eu pe Se&ton, pro+a+il c:ar regula:o
c#iar i pe ea!
,;nd a@unse la %asa tat'lui ei, Rac#el ('zu c' senatorul
era prins $ntr:o discuie aprins' la telefonul s'u celular
despre unul dintre succesele lui recente! Se uit' la Rac#el
doar at;t c;t s' +at' cu degetul $n ceasul ,artier pe care:l
2
a(ea la %;n', a%intindu:i astfel c' $nt;rziase!
)Ei %ie %i:a fost dor de tine-, $i r'spunse Rac#el $n g;nd!
Pri%ul dintre cele dou' prenu%e ale tat'lui ei era
"#o%as, dei el alesese cu %ult ti%p $n ur%' s':l
foloseasc' pe cel de:al doilea! Rac#el +'nuia c' %oti(ul
fusese faptul c' lui $i pl'cea aliteraia creat'! Senatorul
SedgeLic< Se&ton! *ndi(idul era un ani%al politic cu p'rul
argintiu i li%+a %ieroas', $nzestrat cu aspectul unui %edic
din serialele de duzin', o $nf'iare cu% nu se putea %ai
potri(it' dac' pri(i% lucrurile prin pris%a talentelor sale de
actor!
= Rac#el?
.'r+atul $i $nc#ise telefonul celular i se ridic' s' $i
s'rute fata pe o+raz!
= .un', tat', $l salut' ea, dar nu:i r'spunse la s'rut!
= /r'i epuizat'!
)*ar $ncepe-, $i spuse!
= /% pri%it %esa@ul t'u! ,e s:a $nt;%plat>
= N:a% (oie s':%i in(it fata $n ora la %icul de@un>
Rac#el $n('ase de %ult c', de o+icei, tat'l ei (oia s' o
$nt;lneasc' doar dac' ur%'rea ce(a anu%e!
Se&ton sor+i o gur' de cafeaK
= Deci, cu% o %ai duci>
= Sunt ocupat'! D'd c' $i %erge ca%pania de %inune!
= O#, s' nu discut'% despre afaceri!
Se&ton se aplec' peste %as' i $i co+or$ (oceaK
= ,u% e tipul 'la de la Departa%entul de Stat cu care i:
a% f'cut cunotin'>
Rac#el pufni, si%ind de@a ne(oia i%perioas' de a se uita
la ceas!
= ,#iar n:a% a(ut ti%p s':l sun, tat'C Ei a (rea s'
$ncetezi s' %aiC
= "re+uie s':i faci ti%p pentru lucrurile i%portante,
Rac#el! Dac':i lipsete dragostea, restul nu %ai are niciun
sens!
7n %intea lui Rac#el se perindar' c;te(a replici, dar ea se
#ot'r$ s' nu $i r'spund'! ,;nd era (or+a de tat'l ei, faptul
5
c' era o persoan' %ai $n (;rst' nu constituia un
i%pedi%ent!
= /i (rut s' %' (ezi, tat'> Spuneai c' e ce(a i%portant!
= ,#iar este!
Pri(irea tat'lui ei o cerceta cu atenie!
7n faa lui, Rac#el si%i cu% o parte a argu%entelor
create toc%ai pentru a se ap'ra dispar! 7i +leste%' $n g;nd
fora i puterea! Oc#ii erau darul cel %ai de pre al
senatorului J Rac#el era aproape sigur' c' acest dar $l (a
purta pe senator p;n' la ,asa /l+'! Oc#ii lui se puteau
u%ple de lacri%i la co%and', ca apoi, dup' doar o
secund', s' se li%pezeasc' precu% o fereastr' desc#is'
c'tre un suflet $nfl'c'rat, un leg'%;nt de $ncredere adresat
tuturor! )"otul se rezu%' la $ncredere-, $i spusese el
$ntotdeauna! Senatorul pierduse cu %uli ani $n ur%'
$ncrederea fiicei sale, dar o c;tiga acu%, cu pai repezi, pe
cea a unei 'ri $ntregi!
= Dreau s':i fac o propunere, rosti senatorul Se&ton!
= D':%i (oie s' g#icesc, (eni replica lui Rac#el,
$ncerc;nd s' re(in' $n for'! Dreun di(orat de soi care:i
caut' o ne(ast' t;n'r'>
= Nu te a%'gi singur', dulcea'? Nu %ai eti c#iar aa
de t;n'r'?
Rac#el ar fi (rut s' se fac' %ic' de tot, senzaie pe care
o resi%ea adesea c;nd se $nt;lnea cu tat'l ei!
= Dreau s':i arunc un colac de sal(are? $i zise el!
= 1a+ar n:a(ea% c' %' duc la fund?
= "u nu te duci? Preedintele, da? /r tre+ui s' sari $n alt'
+arc' p;n' nu e prea t;rziu!
= N:a% %ai discutat pe te%a asta>
= 8;ndete:te la (iitorul t'u, Rac#el? /i putea s' (ii s'
lucrezi pentru %ine!
= Sper c' nu de:asta %:ai in(itat la %icul de@un?
Docea cal%' a senatorului $ncepu s' dea uoare se%ne
de ner'+dareK
= Rac#el, tu nu $nelegi c' faptul c' tu lucrezi pentru el
are efecte negati(e asupra %eaC Ei asupra ca%paniei
10
%ele!
Rac#el oft'! Nu se $nt;%pla pentru pri%a dat'!
= "at', eu nu lucrez pentru preedinte! Nici %'car nu m-
am ntlnit cu preedintele! Funcesc $n Fairfa&, pentru
nu%ele lui Du%nezeu?
= Politica $nsea%n' i%agine i percepie, Rac#el! "u dai
impresia c' lucrezi pentru preedinte!
Rac#el pufni, $ncerc;nd s':i p'streze cal%ulK
= /% %uncit prea %ult ca s' o+in slu@+a asta, tat'? Nu
renun la ea?
Senatorul $i %i@i oc#ii i:o sfredeli cu pri(ireaK
= Etii, c;teodat' egois%ul 'sta al t'u c#iar c'C
= Do%nul senator Se&ton>
0;ng' %as' ap'ruse ca din senin un reporter!
Dispoziia lui Se&ton se sc#i%+' instantaneu! Rac#el oft'
i lu' un corn din coul de pe %as'!
= Ralp# Sneeden, se reco%and' reporterul! Washington
Post. Pot s' (' pun c;te(a $ntre+'ri>
Senatorul $i z;%+i i $i terse gura cu un er(eelK
= ,u %ult' pl'cere, Ralp#! Dar s' nu dureze %ult! Nu:%i
place s':%i +eau cafeaua rece!
Reporterul r;se ca la co%and'K
= .ine$neles, do%nule!
Scoase un %inicasetofon i $l porniK
= Do%nule senator, $n inter(eniile du%nea(oastr'
tele(izate facei apel la o legislaie care s' asigure salarii
egale pentru fe%eiC precu% i la reduceri de i%pozite
pentru fa%iliile tinere! Putei s' ne e&plicai care e logica
acestor afir%aii>
= Desigur! Pur i si%plu sunt un ad%irator $nfocat al
fe%eilor i al fa%iliilor puternice!
Rac#el era c;t pe ce s' se $nece cu o +ucat' de corn!
= *ar $n ceea ce pri(ete fa%iliile, continua reporterul,
(or+ii foarte %ult despre educaie! /i propus %ai %ulte
reduceri de +uget care au st;rnit %ari contro(erse $n
efortul de a se aloca fonduri %ai %ari colilor din aceasta
ar'!
11
= ,red sincer c' tinerii sunt (iitorul acestei 'ri!
0ui Rac#el nu:i (enea s' cread' ca tat'l ei se co+or;se
p;n' la a cita din te&tele c;ntecelor pop!
= 7nc' o $ntre+are, do%nule, zise reporterul! 7n ulti%ele
s'pt'%;ni ai $nregistrat un salt uria $n sonda@e!
Preedintele are de ce s':i fac' gri@i! Ne putei $%p'rt'i
g;ndurile du%nea(oastr' legate de aceste succese
recente>
= ,red c' aici e (or+a de $ncredere! /%ericanii $ncep s'
$neleag' c' preedintele nu se %ai poate +ucura de
spri@inul populaiei $n deciziile dure pe care tre+uie s' le ia!
*%ensele c#eltuieli pe care le face gu(ernul $ndatoreaz'
aceast' ar' tot %ai %ult, iar a%ericanii $ncep s' $neleag'
c' a sosit ti%pul ca aceste c#eltuieli s' $nceteze i s'
$nceap' procesul de refacere!
7n acea clip', pagerul din geanta lui Rac#el $ncepu s'
sune, de parc' ar fi (rut s' pun' cap't discursului retoric al
tat'lui ei! 7n %od nor%al, sunetul electronic ascuit ar fi
(enit ca o $ntrerupere nepl'cut', $ns', $n acel %o%ent,
pentru ea aproape c' se%'na cu o %elodie!
Senatorul se str;%+', indignat c' fusese $ntrerupt!
Rac#el pescui pagerul din geant' i ap's' o sec(en'
presta+ilit' de cinci +utoane, confir%;nd astfel c' era $ntr:
ade('r persoana c'reia $i era destinat %esa@ul! Sunetul se
opri i 0,D:ul $ncepu s' clipeasc'! Mra se%nalul c' $n
decurs de cincisprezece secunde Rac#el ur%a s' pri%easc'
un %esa@ securizat!
Sneeden $i z;%+i senatoruluiK
= Mste clar c' fata du%nea(oastr' este o fe%eie
ocupat'! F' +ucur s' constat c' (' %ai g'sii ti%p pentru a
lua %asa $%preun'?
= ,u% (:a% %ai spus, fa%ilia e $ntotdeauna pe pri%ul
plan?
Sneeden $ncu(iin', apoi $i arunc' o pri(ire %ai t'ioas'!
= Pot s' (' $ntre+, do%nule, cu% (' gestionai,
du%nea(oastr' i fata du%nea(oastr', conflictul de
interese>
12
= ,onflict>
Senatorul Se&ton $i $nclin' capul cu o e&presie de total'
nedu%erireK
= 0a ce conflict (' referii>
Rac#el $i ridic' pri(irea, str;%+;ndu:se de teatrul pe
care:l @uca taic':s'u! Etia precis $ncotro se $ndrepta
discuia! )0ua:i:ar nai+a pe reporteri-, $i zise ea! Nu%'tate
dintre ei se g'seau pe tatele de plat' ale partidelor
politice! 7ntre+area reporterului era una dintre cele pe care
@urnalitii le nu%eau grapefruit, adic' o $ntre+are %enit' a
fi $n aparen' dur', dar care $n realitate $i ridica %ingea la
fileu senatorului J o %inge pe care tat'l ei o putea folosi ca
s' dea c;te(a lo(ituri decisi(e $n cele %ai di(erse direcii!
= P'i, do%nuleC tui reporterul, %i%;nd sting#ereala!
,onflictul st' $n faptul c' fiica du%nea(oastr' lucreaz'
pentru )ina%ic-!
Senatorul Se&ton iz+ucni $ntr:un #o#ot de r;s, eli%in;nd
i%ediat tensiunea creat'K
= 7n pri%ul r;nd, Ralp#, preedintele i cu %ine nu
sunte% dumani. Pur i si%plu sunte% doi patrioi care au
idei diferite despre %odul $n care tre+uie condus' ara pe
care o iu+esc!
Reporterul radia de satisfacie! Nada fusese +ine
aruncat'!
= Ei $n al doilea r;nd>
= 7n al doilea r;nd, fiica %ea nu este anga@ata
preedinteluiO ea este anga@ata Ser(iciilor de *nfor%aii!
,o%pileaz' rapoarte cu date i tri%ite rezultatele la ,asa
/l+'! Mste o poziie c;t se poate de ne$nse%nat'!
F'cu o pauz' i se uit' la Rac#elK
= De fapt, draga %ea, nu sunt nici %'car sigur c' l:ai
ntlnit (reodat' pe preedinte, nu:i aa>
Rac#el se uit' fi& la tat'l ei, str'fulger;ndu:l cu pri(irea!
Pagerul $ncepu s' scoat' nite zgo%ote i atrase atenia
lui Rac#el asupra %esa@ului care toc%ai ap'rea pe ecranK
)RPR" D*RNRO S"/"-
Rac#el descifr' instantaneu %esa@ul i se $ncrunt'!
16
Detile erau neateptate i, cu siguran', proaste! /cu%
c#iar a(ea un %oti( s' plece de la $nt;lnireK
= Do%nilor, rosti ea, %' doare sufletul, dar c#iar tre+uie
s' plec! /% $nt;rziat la lucru!
= Do%nioar' Se&ton, i:o retez' scurt reporterul, $nainte
de a pleca, %' $ntre+a% dac' putei co%enta z(onul
confor% c'ruia du%nea(oastr' ai cerut aceast' $nt;lnire la
%icul de@un pentru a discuta posi+ilitatea de a (' p'r'si
actuala slu@+' ca s' (' al'turai ca%paniei tat'lui
du%nea(oastr'!
Rac#el se si%i de parc' $i arunc' cine(a cafea fier+inte
drept $n fa'! 7ntre+area o luase co%plet pe nepreg'tite! Se
uit' la tat'l ei i $nelese din r;n@etul lui c' $ntre+area
fusese preg'tit' dinainte! Dru s' se arunce peste %as' i
s':l $n@ung#ie pe senator cu furculia!
Reporterul $i (;r$ reportofonul su+ nasK
= Do%nioar' Se&ton>
Rac#el $l pri(i int' pe reporterK
= /scult', Ralp#, sau cu% nai+a te:o %ai fi c#e%;nd, s':
i intre +ine $n cap un lucruK nu a% nici cea %ai %ic'
intenie de a renuna la slu@+a actual' ca s' lucrez pentru
senatorul Se&ton, iar dac' pu+lici altce(a, o s' ai ne(oie de
un clete %are ca s':i scoi reportofonul din fund?
Se p'rea c' oc#ii reporterului %ai a(eau puin i:i ieeau
din or+ite! 7i $nc#ise reportofonul, st'p;nindu:i cu greu un
r;n@etK
= D' %ulu%esc a%;ndurora?
Dup' care se f'cu ne('zut!
Rac#el regret' i%ediat aceast' ieire! Fotenise
te%pera%entul tat'lui ei i se ura pentru asta! ),u cal%,
Rac#el! ,u foarte %ult cal%!-
"aic':s'u se uit' la ea dezapro+atorK
= /i face +ine s' iei nite lecii de +un' purtare!
*%ediat Rac#el $ncepu s':i str;ng' lucrurileK
= 7nt;lnirea asta a luat sf;rit?
Senatorul p'rea c' oricu% ter%inase cu ea! 7i scoase
%o+ilul ca s' dea un telefonK
13
= 0a re(edere, dulcea'! "reci pe la +irou $ntr:o zi s' ne
salui! Ei %'rit':te odat', pentru nu%ele lui Du%nezeu? /i
treizeci i trei de ani?
= "reizeci i patru, i:o $ntoarse ea! Secretara ta i:a
tri%is o $ntiinare!
Ml %ur%ur' tristK
= "reizeci i patru? /proape o fat' +'tr;n'! Etii, c;nd eu
a@unsese% la treizeci i patru de ani, de@aC
= "e $nsurasei de@a cu %a%a i o regulai pe (ecina>
,u(intele se auzir' %ai tare dec;t ar fi (rut Rac#el i
acu% at;rnau aproape ireale $n spaiul dintre ei! Oa%enii
de la %esele din apropiere $i $ntoarser' capetele!
Senatorul Se&ton $ncre%eni! Oc#ii lui se transfor%aser'
$n dou' s'gei de g#ea'!
= /i gri@' cu% te pori, t;n'r' do%ni'?
Rac#el porni spre u'! )Nu, tu s' ai gri@', do%nule
senator?-
1G
2
,ei trei +'r+ai st'teau t'cui $n cortul lor prote@ai
$%potri(a furtunii! D;ntul rece ca g#eaa le scutura
ad'postul, a%enin;nd s':l rup' din ancore! Niciunul dintre
+'r+ai nu p'rea c' ia $n sea%' a%eninareaO fiecare dintre
ei a(usese parte de situaii %ult %ai grele!
,ortul lor, de un al+ i%aculat, st'tea ancorat $ntr:o
depresiune puin ad;nc', ascuns (ederii! Ocupanii lui
dispuneau de %i@loace de co%unicare, ar%e i %i@loace de
transport de ulti%' generaie! 0iderul grupului era cunoscut
su+ nu%ele de cod Delta One! Mra un indi(id %usculos i
z(elt, cu oc#ii la fel de lipsii de orice e&presie ca peisa@ul $n
care se g'seau!
,ronograful %ilitar de la $nc#eietura %;inii lui Delta One
e%ise un sunet ascuit! 7n aceeai fraciune de secund',
ceasurile celorlali doi +'r+ai scoaser' acelai tip de sunet!
"recur' astfel alte treizeci de %inute!
Denise clipa! Din nou!
Dintr:o singur' %icare, Delta One $i p'r'si partenerii i
iei $n $ntunericul i (;ntul tur+at de afar'! ,ercet'
orizontul lu%inat de razele lunii cu a@utorul unui +inoclu cu
infrarou! ,a $ntotdeauna, se concentr' asupra structurii!
Se g'sea la o %ie de %etri dep'rtare J un edificiu enor%,
cu o ar#itectur' atipic', care se ridica drept peste terenul
gola! "recuser' zece zile de c;nd Delta One i to(ar'ii lui
ur%'reau edificiul J de c;nd fusese ter%inat' construcia
lui! Nu e&ista niciun du+iu c' infor%aiile care se aflau $n
interiorul acelei construcii a(eau s' sc#i%+e lu%ea! Pentru
prote@area lui, se pierduser' de@a (iei u%ane!
Fo%entan, totul p'rea linitit $n afara construciei!
/de('rata $ncercare $ns' o reprezenta ceea ce se
petrecea nuntru.
Delta One intr' $napoi $n cort i li se adres' ca%arazilor
lui de ar%eK
1H
= / sosit (re%ea pentru un %ic z+or!
,eilali doi $ncu(iinar'! ,el %ai $nalt dintre ei, Delta "Lo,
desc#ise un laptop i $l porni! Se poziion' $n faa ecranului
i apuc' un @o9stic< i $l $%pinse uor! O %ie de %etri %ai
$ncolo, ascuns +ine su+ construcie, un ro+ot de
supra(eg#ere de %'ri%ea unui ;nar pri%i se%nalul i se
trezi la (ia'!
14
3
Rac#el Se&ton $i conducea furioas' %aina ei *ntegra
al+' str'+'t;nd 0ees+urg 1ig#La9! Pe dealurile Falls
,#urc# se (edeau siluetele golae ale ararilor pe fundalul
cerului de %artie, $ns' super+ul peisa@ nu prea reuea s':i
$%+un't'easc' starea de spirit! Recentul salt $n sonda@e al
tat'lui ei ar fi tre+uit s':i ofere acestuia un pic de $ncredere
i de elegana, dar singurul care p'rea a fi crescut $n
intensitate era propriul orgoliu!
Deza%'girea pe care i:o pro(ocase era du+l', deoarece
el reprezenta singura rud' apropiat' care:i %ai r'%'sese
lui Rac#el! Fa%a ei %urise cu trei ani $n ur%'O o pierdere
de(astatoare, ale c'rei efecte, dei cicatrizate, continuau
s':i pro(oace lui Rac#el str;ngeri de ini%'! Singura
%;ng;iere din sufletul fetei era aceea c' %oartea o
eli+erase, printr:un act de co%pasiune ironic', pe %a%a ei
din cu%plitele c#inuri ale unei c's'torii nenorocite cu
senatorul!
Pagerul lui Rac#el scoase din nou un sunet, deter%in;nd:
o s' se concentreze i %ai %ult asupra dru%ului pe care $l
parcurgea! Fesa@ul era acelaiK
)RPR" D*RNRO S"/"-!
)Raporteaz' i%ediat directorului de statistici NRO!-
Rac#el oft'! )Din, pentru nu%ele lui Du%nezeu?-
Din ce $n ce %ai nesigur', Rac#el se $ndrept' spre
dru%ul o+inuit de acces, coti pe aleea intr'rii pri(ate i se
opri $n faa ca+inei santinelei $nar%ate! /dresa era 13!22G
0ees+urg 1ig#La9, una dintre cele %ai secrete locaii din
ar'!
7n ti%p ce paznicul $i inspect' %aina pentru a (erifica
dac' nu e&ista %icrofoane ascunse, Rac#el se uit' la
construcia %a%ut din dep'rtare! ,o%ple&ul $ntins pe
unsprezece #ectare era a%plasat $ntr:o zon' $%p'durit' de
peste treizeci de #ectare, la %arginea Districtului ,olu%+ia,
12
$n Fairfa&, Dirginia! Faada cl'dirii era un ade('rat +astion
de sticl' care reflecta, du+l;nd nu%'rul prin refle&ie,
%uli%ea de antene de satelit i antene o+inuite, %ontate
pe terenul $ncon@ur'tor!
Dup' dou' %inute, Rac#el parc' %aina i tra(ers' o
+ucat' de teren +ine $ngri@it c'tre intrarea principal', pe
care se (edea o inscripie gra(at' $n granitK
)N/"*ON/0 RM,ONN/*SS/N,M OFF*,M (NRO)-!
,ei doi pucai %arini care p'zeau %asi(a u' rotati('
+lindat' r'%aser' ne%icai atunci c;nd Rac#el trecu
printre ei! 7%ping;nd ua, Rac#el resi%i iar'i aceeai
senzaie pe care o a(ea $ntotdeaunaK c' intra $n p;ntecele
unui gigant ador%it!
Odat' a@uns' $n #ol, Rac#el sesiz' ecourile sla+e ale unor
con(ersaii optite de @ur $%pre@urul ei, ca i cu% cu(intele
se strecurau cu%(a din +irourile de deasupra! Pe
pardoseal', un %ozaic enor% procla%a directi(a de
funcionare a NROK
)7N"PR*RM/ SAPMR*OR*"PQ**
*NFORF/Q*ON/0M /FMR*,/NM,
PM "*FP DM P/,M E* DM RPR.O*-!
Pereii erau plini de fotografii uriaeK lans'ri de rac#ete,
+otez'ri de su+%arine, instalaii de intercepie J realiz'ri
%onu%entale care puteau fi cele+rate doar $ntre acei
perei!
,a $ntotdeauna, Rac#el si%i cu% pro+le%ele lu%ii din
afar' dispar! *ntra $n uni(ersul u%+relor! /ici pro+le%ele
ap'reau cu (iteza i fora unor tr'snete, iar soluiile erau
ela+orate $n cea %ai %are tain'!
/propiindu:se de ulti%a poart' de control, Rac#el se
$ntre+a ce fel de pro+le%' f'cuse ca pagerul ei s' sune de
dou' ori $ntr:o @u%'tate de or'!
= .un' di%ineaa, do%nioar' Se&ton?
Paznicul $i z;%+i, $n (re%e ce ea se apropia de poarta de
oel!
Rac#el $i r'spunse i ea printr:un z;%+et, $n (re%e ce
paznicul $i $ntinse o cutiu' %inuscul' cu peri!
15
= Etii procedura, zise el!
Rac#el lu' cutiua $nc#is' er%etic i $ndep'rt'
acoperitoarea de plastic! Dup' aceea $i introduse cutiua $n
gur', ca pe un ter%o%etru, i o inu dou' secunde su+
li%+'! /poi se aplec' i $i per%ise paznicului s' o scoat'!
Paznicul introduse cutiua u%ezit' $ntr:o fant' a unei
%ain'rii din spatele lui! Fain'riei $i tre+uir' patru
secunde s' confir%e /DN:ul din sali(a lui Rac#el! *%ediat
dup' aceea un %onitor se trezi la (ia' i afi' poza lui
Rac#el i per%isiunea de a intra!
Paznicul $i f'cu se%n cu oc#iulK
= Se pare c' ai r'%as aceeai?
Scoase cutiua folosit' din %ain'rie i o arunc' printr:o
desc#iz'tur' $ntr:un incinerator!
= S' a(ei o zi +un'?
Dup' care ap's' un +uton i %asi(a poart' de oel se
desc#ise!
,roindu:i dru% prin la+irintul de coridoare din spatele
porii, Rac#el se trezi surprins' c', dup' ase ani petrecui
acolo, continua s' fie copleit' de di%ensiunile colosale ale
operaiunii! /genia includea ase instalaii %a@ore
a%ericane, peste zece %ii de ageni anga@ai i a(ea costuri
operaionale de peste 10 %iliarde de dolari pe an!
7ntr:un secret des'(;rit, NRO construise i %eninea un
arsenal uluitor de te#nologii de spiona@K interceptoare
electronice $n toat' lu%eaO %icroprocesoare %iniaturale i
discrete $ncastrate $n produsele co%erciale de
teleco%unicaiiO satelii de spiona@, +a c#iar i o reea
na(al' de recunoatere la ni(el %ondial cunoscut' su+
nu%ele de Dr'@itorul ,lasic, o plas' secret' de 13GH de
#idrofoane %ontate pe fundul %'rilor i al oceanelor din
$ntreaga lu%e, capa+il' s' %onitorizeze %ic'rile na(elor
indiferent de locul lor pe glo+!
"e#nologiile NRO nu nu%ai c' a@utau Statele Anite s'
c;tige conflicte %ilitare, dar ele furnizau date nepreuite
pe ti%p de pace unor agenii precu% ,*/, NS/ i
Departa%entul /p'r'rii, a@ut;ndu:le s' co%+at' teroris%ul,
20
s' localizeze actele de agresiune $%potri(a %ediului i s' le
ofere factorilor politici de decizie datele necesare lu'rii
di(erselor #ot'r;ri $ntr:un nu%'r enor% de pro+le%e
arz'toare!
Rac#el lucra acolo ca )punctator-! Punctarea sau
reducerea datelor presupunea analizarea unor rapoarte
e&tre% de co%ple&e i e&tragerea esenei sau )punctarea-
lor $n %inute infor%aionale concise, lungi de %a&i%u% o
pagin'! Rac#el do(edise un talent deose+it pentru o
ase%enea sarcin'! )Ei asta datorit' anilor $n care a%
$n('at s' citesc printre toate prostiile pe care le:a de+itat
tat'l %eu-, $i zise ea!
Rac#el deinea acu% poziia de pri%:punctator $n NRO!
Mra ofierul de leg'tur' dintre ei i ,asa /l+'! Sarcina sa
era s' rezu%e rapoartele secrete zilnice ale NRO, s' decid'
care po(este a(ea $nse%n'tate pentru preedinte, s'
reduc' rapoartele $n cauz' la rapoarte infor%aionale de o
pagin' i apoi s' $nainteze %aterialele ,onsilierului pe
Pro+le%e de Securitate Naional' al preedintelui! Folosind
li%+a@ul NRO, Rac#el Se&ton )fa+rica produsul finit i
ser(ea clientul.
Dei %unca era dificil' i cerea ore $ndelungate de lucru,
slu@+a $nse%na pentru ea o insign' de onoare, o cale de a:i
c;tiga independena fa' de tat'l ei! Senatorul Se&ton se
oferise de %ulte ori s' o spri@ine pe Rac#el dac' ea ar fi
(rut s' renune la acea slu@+', $ns' t;n'ra n:a(ea nici cea
%ai %ic' intenie s' de(in' dependent' financiar de un
indi(id precu% SedgeLic< Se&ton! Fa%a ei reprezenta $nc'
o %'rturie dureroas' a ceea ce se putea $nt;%pla c;nd un
o% ca el a(ea prea %uli ai $n %;nec'!
Sunetul pagerului lui Rac#el produse un ecou $n #olul de
%ar%ur'!
)Din nou>- Rac#el nici %'car nu se %ai deran@' s' $i
(erifice %esa@ul!
7ntre+;ndu:se ce nai+a se petrecea, se urc' $n lift, trecu
$n gra+' cu degetul peste +utonul pentru eta@ul ei i ap's'
direct +utonul pentru eta@ul cel %ai de sus!
21
4
/ spune c' directorul NRO era un o% o+inuit constituia
$n sine o e&agerare! Iillia% Pic<ering era un +'r+at
%'runel, cu pielea g'l+uie, cu un c#ip ters, c#el i cu oc#i
c'prui, care, trec;nd peste faptul c' a(eau acces la cele
%ai %ari secrete ale 'rii, p'reau doar dou' g'oace lipsite
de (ia'! ,u toate astea, pentru cei care lucraser' pentru
el, Pic<ering era un %onstru sacru! Personalitatea docil' i
filosofiile lui de (ia' de(eniser' legendare $n NRO!
,o%+inat' cu gardero+a care cuprindea $n %a@oritate
costu%e negre si%ple, atitudinea discreta a o%ului $i
adusese porecla )Sua<erul-! An strateg str'lucit i un
%odel de eficien', Sua<erul $i conducea %icul lui uni(ers
cu o li%pezi%e f'r' egal! O%ul a(ea i o o+sesie a lui,
e&pri%at' $ntr:un %otoK )8'sii ade('rul! /cionai confor%
lui!-
,;nd Rac#el a@unse $n +iroul directorului, acesta (or+ea
la telefon! Rac#el era $ntotdeauna surprins' c;nd $l (edeaK
Pic<ering nu se%'na nici pe departe cu un o% care deinea
at;t de %ult' putere $nc;t s':l deran@eze pe preedinte la
orice or' din zi sau din noapte!
Pic<ering $nc#ise i $i f'cu se%n lui Rac#el s' pofteasc'
$n'untruK
= *a loc, agent Se&ton!
Docea lui era (oit aspr'!
= Fulu%esc, do%nule?
Rac#el se aez'!
,#iar dac' %ult' lu%e era inti%idat' de felul direct de a
fi al lui Iillia% Pic<ering, lui Rac#el o%ul $i pl'cuse
$ntotdeauna!
7ntruc#ipa e&act opusul tat'lui eiC %'runel de statur',
f'r' niciun pic de c#aris%', indi(idul $i $ndeplinea
$ndatoririle cu un patriotis% lipsit de orice ur%' de egois%
i e(ita s' ias' $n e(iden' J spre deose+ire de tat'l ei, care
22
adora s' fie $n centrul ateniei!
Pic<ering $i scoase oc#elarii i se uit' la eaK
= /gent Se&ton, preedintele %:a sunat acu% o
@u%'tate de or'! / f'cut o referire direct' la tine!
Rac#el se foi uor pe scaun! Pic<ering era recunoscut
pentru a+ordarea direct' a su+iectelor! )An $nceput de
discuie al nai+ii de interesant-, $i zise ea $n g;nd!
= Sper c' nu e (reo pro+le%' cu (reuna din infor%'rile
%ele!
= Din contr'! Fi:a spus c' toi cei de la ,asa /l+' sunt
i%presionai de %unca ta!
Rac#el $ncerc' s' nu par' i%presionat'K
= Ei atunci ce a (rut>
= O $nt;lnire cu tine! Fa' $n fa'! *%ediat!
Rac#el $ncepu s' fie nelinitit'K
= O $ntre(edere> Despre ce?
/ nai+ii de +un' $ntre+area! N:a (rut s':%i spun'!
Rac#el era pierdut'! / ascunde infor%aii directorului
NRO ec#i(ala cu a ascunde papei secretele Daticanului! 7n
lu%ea Ser(iciilor Secrete u%+la (or+a c' niciun lucru nu se
putea petrece dac' Iillia% Pic<ering n:a(ea #a+ar despre
el!
Pic<ering se ridic' i $ncepu s' se pli%+e prin faa
ferestrei!
= Fi:a cerut sa te contactez i%ediat i s' te tri%it la
$nt;lnirea cu el!
= ,#iar acu%>
= / tri%is i un %i@loc de transport! "e ateapt' afar'!
Rac#el se $ncrunt'! Dac' dorina preedintelui a(ea darul
de a o neliniti, e&presia de concentrare de pe c#ipul lui
Pic<ering o $ngri@ora de:a dreptul!
= M clar c' a(ei rezer(e!
= M(ident? o repezi Pic<ering, $ntr:una din rarele lui
iz+ucniri! Fo%entul ales de preedinte e de:a dreptul ilar
de transparent! Mti fata candidatului care acu% $l conduce
$n sonda@e, iar el cere o $nt;lnire pri(at' cu tine> ,red c'
este e&tre% de nepotri(it! Ei %ai cred c' tat'l t'u ar fi de
26
acord cu %ine!
Rac#el $i d'dea sea%a c' Pic<ering a(ea dreptate, c#iar
dac' nu d'dea doi +ani pe ceea ce credea tat'l ei!
= Nu a(ei $ncredere $n %oti(ele preedintelui>
= Nur'%;ntul pe care l:a% depus este de a furniza
infor%aii ad%inistraiei de la ,asa /l+', nu de a e%ite
@udec'i de (aloare asupra politicii de acolo!
)An r'spuns tipic pentru Pic<ering-, $i zise Rac#el!
Iillia% Pic<ering nu:i ascunsese niciodat' p'rerile despre
politicieni, pe care:i considera nite persona@e tranzitorii ce
tra(ersau te%porar ta+la de a# a (ieii ai c'rei ade('rai
@uc'tori erau oa%enii precu% Pic<ering $nsui, )(ieai- cu
state de plat' suficient de lungi pentru a pri(i @ocul dintr:o
perspecti(' %ai $ndep'rtat'! Pic<ering afir%a adesea c'
dou' %andate la ,asa /l+' nu $nse%nau nici pe departe
$ndea@uns de %ult ca o persoan' s' priceap' co%ple&itatea
real' a peisa@ului politic %ondial!
= Poate c' e o cerere ne(ino(at', suger' Rac#el,
sper;nd ca preedintele s' $ncerce ce(a %ai inteligent
dec;t un truc electoral ieftin! Poate c' are ne(oie de o
sintez' a unor date %ai speciale!
= Nu (reau s' par condescendent, agent Se&ton, dar
,asa /l+' are la dispoziie o %uli%e de anga@ai calificai
$n sinteza datelor, dac' este ne(oie de aa ce(a!
Preedintele n:are ne(oie s' te contacteze pe tine dac' e o
trea+' intern' a ,asei /l+e! *ar dac' nu, atunci ar tre+ui s':
i dea sea%a ce face c;nd cere un acti( NRO, dup' care
refuz' s' $%i spun' de ce are ne(oie de el!
Pic<ering se referea $ntotdeauna la anga@aii s'i ca la
nite acti(e, o %anier' de adresare pe care %uli o g'seau
deconcertant de dur'!
= "at'l t'u urc' pe creasta (alului politic, continu'
Pic<ering! Pe o creast' nalt. Situaia la ,asa /l+' tre+uie
s' fi de(enit pro+le%atic'!
Oft'K
= Politica este o afacere disperat'! Dac' preedintele
cere o $nt;lnire pri(at' cu fata contracandidatului s'u,
23
+'nuiesc c' la %i@loc e ce(a %ai %ult dec;t o sintez' a
unor infor%aii secrete!
Rac#el si%i r'ceala din glasul lui! /luziile lui Pic<ering
a(eau tendina constant' de a de(eni sentine care te
conda%nau la %oarte!
= Ei (' te%ei c' disperarea de la ,asa /l+' a a@uns la
ase%enea cote $nc;t s' %' a%estece pe mine $n @ocurile
politice>
Pic<ering nu:i r'spunse i%ediatK
= Nu eti toc%ai discret' $n pri(ina senti%entelor pe
care le nutreti fa' de tat'l t'u, iar eu sunt con(ins c'
staff:ul care se ocup' de ca%pania preedintelui este
contient de ruptura dintre (oi! Fai degra+' $nclin s' cred
c' s:ar putea s' (rea s' te foloseasc' $%potri(a lui cu%(a!
= Ande tre+uie s' %' $nregistrez> $l $ntre+' Rac#el, pe
@u%'tate $n glu%'!
Pic<ering nu p'ru i%presionat de ironia fetei! Se uit' la
Rac#el cu o e&presie $%pietrit' pe c#ipK
= "e a(ertizez, agent Se&ton! Dac' si%i cu%(a c'
pro+le%ele personale pe care le ai cu tat'l t'u te pot
$%piedica s' @udeci li%pede $n cadrul acestei $nt;lniri, te
sf'tuiesc din ini%' s' refuzi cererea preedintelui!
= S' refuz>
Rac#el c#icoti ner(oas'K
= M clar c' nu:l pot refuza toc%ai pe preedinte!
= "u nu, zise directorul! Mu $ns' o pot face!
,u(intele lui r'%aser' suspendate $n aer, a%intindu:i lui
Rac#el cel'lalt %oti( pentru care Pic<ering era poreclit
)Sua<erul-! ,#iar dac' era un o% %ic de statur', Iillia%
Pic<ering putea pro(oca ade('rate cutre%ure politice, dac'
se trecea peste capul lui!
= 7ngri@orarea %ea are cauze si%ple, continu' Pic<ering!
7n responsa+ilitatea %ea intr' protecia oa%enilor care
lucreaz' pentru %ine, iar eu nu apreciez c;tui de puin nici
%'car o aluzie la posi+ilitatea ca unul dintre ei s' fie folosit
drept pion $ntr:un @oc politic!
= Ei ce $%i reco%andai s' fac>
2G
Pic<ering oft'K
= 7i sugerez s' te $nt;lneti cu el! Nu te anga@a la ni%ic!
Sun':%' de $ndat' ce preedintele $i dez('luie ce nai+a
are de g;nd! ,rede:%' c', dac' (oi suspecta c' $ncearc' s'
te i%plice $n (reun @oc politic, te scot de acolo at;t de
repede c' indi(idul nici nu:i (a da sea%a ce l:a lo(it!
= Fulu%esc, do%nule?
Rac#el si%ea un soi de aur' protectoare care (enea
dinspre director, o aur' pe care adesea i:ar fi dorit s' o
si%t' (enind dinspre tat'l ei!
= Ei spunei c' preedintele a tri%is de@a o %ain'>
= Nu c#iar!
Pic<ering se $ncrunt' i f'cu se%n $nspre fereastr'!
Mzit;nd, Rac#el se duse $ntr:acolo i pri(i $n direcia pe
care o indica degetul $ntins de Pic<ering!
Pe pa@ite atepta r'+d'tor un elicopter F1:H08
Pa(e1aL< cu +otul ca un nas c;rn! Anul din cele %ai rapide
elicoptere fa+ricate (reodat', acest Pa(e1aL< a(ea
$nscrise $nse%nele ,asei /l+e! Pilotul atepta l;ng' el,
uit;ndu:se %ai tot ti%pul la ceas!
Rac#el se $ntoarse spre Pic<ering ne(enindu:i s':i
cread' oc#ilorK
= ,asa /l+' a tri%is un Pae!a"# s' %' duc' treizeci
de <ilo%etri p;n' $n D! ,!
= Se pare c' preedintele sper' s' fii i%presionat' sau
inti%idat'! Pic<ering o pri(i cu atenie! 7i sugerez s' nu te
si%i $n niciun fel?
Rac#el d'du din cap! Mra i i%presionat', i inti%idat'!
Patru %inute %ai t;rziu, Rac#el Se&ton ieea din NRO i
se urca $n elicopter! /paratul se ridic' $n z+or i $ncepu
sur(olul peste p'durile din Dirginia c#iar $nainte ca ea s'
apuce s':i pun' centura de siguran'! Rac#el pri(i
%uli%ea de copaci de su+ ea i si%i cu% pulsul i:o ia
razna! /r fi fost i %ai e%oionat' dac' ar fi tiut c' acel
elicopter nu a(ea s' a@ung' niciodat' la ,asa /l+'!
2H
5
D;ntul tur+at zg;l;ia cortul "#er%a"ec#, dar Delta One
a+ia dac' o+ser(a acest lucru! Ml i cu Delta "#ree erau
concentrai asupra ca%aradului lor, care %ane(ra @o9stic<:
ul cu o de&teritate ca de c#irurg! Pe ecranul din faa lor se
(edea o trans%isie $n direct a ca%erei %inuscule %ontate
pe corpul %icroro+otului!
),el %ai nou instru%ent de spiona@-, $i zise Delta One,
uluit de fiecare dat' c;nd %ain'riei i se d'dea dru%ul s'
funcioneze! 7n ulti%a (re%e, $n uni(ersul %icro%ecanicii,
faptele p'reau s' dep'easc' orice ficiune!
Ficro siste%ele electro%ecanice (FMFS), sau %icro+oii,
reprezentau cele %ai noi instru%ente $n do%eniul
spiona@ului hightech, sau al te#nologiei de )z+or pe perete-
J cu% i se %ai spunea!
*ar lucrurile se petreceau $ntoc%ai!
Dei %icroscopici, ro+oii controlai de la distan' ineau
%ai degra+' de do%eniul science:fiction, dei ap'ruser' pe
pia' $n anii T50! 7n %ai 1554, re(ista $iscoery pu+licase
un articol detaliat despre %icro+oi, trec;nd $n re(ist' at;t
%odelele )z+ur'toare-, c;t i pe cele )$not'toare-!
7not'torii J nanosu+%arine de di%ensiunea gr'unelor de
sare J puteau fi in@ectai $n (ene, e&act ca $n fil%ul
%antastic &oyage. /cu%, erau folosii $n clinicile %edicale
perfor%ante pentru a a@uta %edicii s' na(ig#eze de la
distan' prin arterele u%ane, s' o+ser(e trans%isii
intra(enoase $n direct i s' localizeze +loca@ele arteriale
f'r' a inter(eni cu +isturiul!
,onstruirea unui %icro+ot '(urtor era o c#estiune i %ai
si%pl', c#iar dac' intuiia $i spunea altce(a! "e#nologia
aerodina%ic' prin care o %ain' putea fi f'cut' s' z+oare
e&ista din ti%puri str'(ec#i, aa c' singura pro+le%' care
%ai r'%'sese de rezol(at era aceea a %iniaturiz'rii!
Proiectai de N/S/ ca instru%ente auto%ate de e&plorare
24
pentru (iitoarele %isiuni pe Farte, pri%ii %icro+oi
z+ur'tori a(eau c;i(a centi%etri lungi%e! 7ntre ti%p,
descoperirile din nanote#nologie, %icro%ecanic' i
te#nologia %aterialelor uoare a+sor+ante de energie
transfor%aser' %icro+oii z+ur'tori $n realitate!
/de('rata re(oluie fusese pro(ocat' de descoperirea
unui nou do%eniu J +io%i%ica, cu alte cu(inte copierea
Fa%ei Naturi! /a cu% se descoperise cu repeziciune,
%odelele de z+or %iniaturale care copiau %usca:dragon
reprezentau prototipul ideal din punctul de (edere al
agilit'ii i al eficienei! Fodelul P12 pe care $l %ane(ra
acu% Delta "Lo a(ea doar un centi%etru lungi%e J
lungi%ea unui )n)ar J i dispunea de o perec#e du+l' de
aripioare transparente, din siliciu, fapt care $i conferea o
%o+ilitate i o eficien' $n aer f'r' egal!
Fecanis%ul de ali%entare cu energie al %icro+otului
constituise o alt' re(oluie! Pri%ele prototipuri de %icro+oi
$i puteau re$nc'rca uor celulele de stocare a energiei doar
dac' st'teau o (re%e su+ lu%ina direct' a soarelui, ceea
ce nu le per%itea folosirea $n aciuni su+ acoperire sau $n
locuri $ntunecate! Prototipurile noi se puteau re$nc'rca %ult
%ai uor, pur i si%plu oprindu:se c;te(a secunde l;ng' un
c;%p %agnetic! *deea (enise $n ur%a constat'rii c' $n
societatea %odern' c;%purile %agnetice se g'seau
pretutindeni i erau la $nde%;n' $n cele %ai di(erse locuri,
prizele de curent, %onitoarele de co%puter, %otoarele
electrice, +o&ele audio, telefoanele celulare, fapt care a(ea
darul de a le transfor%a $n surse de energie uni(ersal
(ala+ile! Odat' ce un %icro+ot era introdus cu succes $ntr:o
locaie, acesta putea trans%ite se%nale audio i (ideo,
practic, pe o durat' neli%itat'! P12:ul aparin;nd Delta
Force trans%itea de@a de peste o s'pt'%;n' i nu p'rea s'
fi o+osit deloc!
,a o insect' care z+;rn;ia printr:un #a%+ar, %icro+otul
at;rna parc' peste spaiul din %asi(a $nc'pere central' a
construciei! ,apt;nd i%aginea $ntregului spaiu de
22
dedesu+t, %icro+otul efectua t'cut cercuri deasupra
ocupanilor $nc'perii te#nicieni, oa%eni de tiin',
specialiti $n nu%eroase do%enii de cercetare, niciunul
dintre ei nefiind contient c' era spionat! 7n (re%e ce P12
d'dea rotocoale $nc'perii, Delta One z'ri dou' fee
cunoscute, prinse $ntr:o con(ersaie aprins'! ,ei doi puteau
oferi infor%aii preioase! Delta One $i f'cu se%n colegului
s' co+oare i s' acti(eze siste%ul audio!
Fane(r;nd controalele, Delta "Lo acti(' senzorii de
sunet ai ro+otului, orient' antena para+olic' a dispoziti(ului
i %icor' $n'li%ea la care s' z+oare p;n' ce ro+otul
a@unse la trei %etri deasupra capetelor celor doi oa%eni de
tiin'! "rans%isia nu era foarte clar', dar se putea auzi
destul de +ineK
= "ot nu:%i (ine s' cred, spunea unul dintre oa%enii de
tiin'!
M%oia din (ocea o%ului nu se di%inuase a+solut deloc
de la sosirea lui $n ta+'r', petrecut' cu patruzeci i opt de
ore $n ur%'!
*nterlocutorul lui $i $%p'rt'ea, e(ident, entuzias%ul!
= Qi:a trecut prin %inte (reodat'C c' (ei fi %artor la aa
ce(a>
= Niciodat', r'spunse o%ul de tiin', $nc;ntat la cul%e!
M un (is %inunat?
Delta One auzise destul! 7n %od clar, %ane(rele $n
interior se petreceau confor% atept'rilor! Delta "Lo
$ndep'rt' ro+otul de locul con(ersaiei i $l %ane(r' $napoi
spre ascunzi! Post' dispoziti(ul %inuscul l;ng' cilindrul
unui generator electric! ,elulele de curent ale lui P12
$ncepur' i%ediat s' se re$ncarce pentru ur%'toarea
%isiune!
25
6
Rac#el Se&ton c'zuse pe g;nduri, din cauza
e(eni%entelor ciudate din acea di%inea', $n (re%e ce
Pa(e1aL<:ul $i (edea de z+or! Rac#el $i d'du sea%a c' se
$ndrepta $ntr:o cu totul alt' direcie a+ia c;nd elicopterul
trecu peste ,#esapea<e .a9! Nedu%erirea pe care o
si%ise c;nd o+ser(' acest lucru f'cu repede loc indign'rii!
= 1ei? strig' ea c'tre pilot! ,e faci>
Docea ei a+ia se auzea pe fondul zgo%otului f'cut de
%otoare!
= ,redea% c' %' duci la ,asa /l+'?
Pilotul cl'tin' din capK
= 7%i pare r'u, doaTn'? Preedintele nu e la ,asa /l+' $n
di%ineaa asta!
Rac#el $ncerca s':i a%inteasc' daca Pic<ering
specificase ,asa /l+' sau dac' nu cu%(a asta fusese doar
o presupunere a ei!
= Ei unde e preedintele>
= D' $nt;lnii cu el $n alta parte!
)Nu z'u!-
= Ande $n alt' parte>
= Nu %ai a(e% %ult!
= Nu asta te:a% $ntre+at!
= 7nc' (reo dou'zeci i cinci de <ilo%etri!
Rac#el se str;%+' la el! )"ipul 'sta ar tre+ui s' se fac'
politician!-
= M(ii gloanele la fel de +ine cu% e(ii i $ntre+'rile>
Dar pilotul nu $i r'spunse!
Mlicopterul a(u ne(oie de %ai puin de apte %inute ca
s' tra(erseze golful ,#esapea<e! Dup' ce p'%;ntul $ncepu
s' se z'reasc' din nou, pilotul o lu' spre nord i sur(ol' o
peninsul' $ngust', pe care Rac#el z'ri %ai %ulte piste de
aterizare i cl'diri care p'reau fi ale ar%atei! Pilotul $ncepu
s' co+oare spre ele! Rac#el $i d'du sea%a de:a+ia atunci
60
$ncotro se $ndrepta i ce era acel loc! ,ele ase turnuri
$nnegrite de lansare a rac#etelor reprezentau un indiciu
+un, iar dac' asta nu era suficient, acoperiul uneia dintre
cl'diri fusese pictat cu dou' cu(inte cu litere i%enseK
)I/00OPS *S0/ND-!
*nsula Iallops era una dintre cele %ai (ec#i +aze de
lansare pe care le a(ea N/S/! 7nc' folosit' pentru lansarea
de satelii i testarea de aparate e&peri%entale de z+or,
Iallops $nse%na i locul secret pe care N/S/ $l utiliza!
)Preedintele este pe insula Iallops>- N:a(ea niciun
sens!
Pilotul alinie traiectoria elicopterului de:a lungul unei serii
de trei piste de aterizare care str'+'teau insula $n lung!
Mlicopterul p'ru s' se $ndrepte spre cap'tul pistei centrale!
Pilotul $ncepu s' $ncetineasc'K
= D' (ei $nt;lni cu preedintele $n +iroul lui!
Rac#el se $ntoarse pe scaun, $ntre+;ndu:se dac' tipul
a(ea c#ef de glu%e!
= Preedintele Statelor Anite are un +irou aici, pe insula
Iallops>
Pilotul p'rea e&tre% de seriosK
= Preedintele Statelor Anite are un +irou oriunde
dorete, doaTn'!
/r't' $nspre cap'tul pistei de aterizare! Rac#el ('zu
silueta i%ens' sclipind la distan' i ini%a aproape c' $i
st'tu $n loc! Recunoscu, c#iar dac' se afla la peste trei sute
de %etri, fuzela@ul al+astru desc#is al aerona(ei .oeing 434
%odificate!
= F' $nt;lnesc cu el la +ordulC
= Da, doaTn'! /sta e locuina lui c;nd e departe de cas'!
Rac#el se #ol+' la uriaa aerona('! *ndicati(ul %ilitar
pentru acest a(ion cele+ru era D,:2G:/, cu toate c' restul
lu%ii $l cunotea su+ un alt nu%eK /ir Force One!
= Se pare c' $n di%ineaa asta (ei urca $n cel nou, $i zise
pilotul ar't;nd $nspre nu%erele de pe coada aerona(ei!
Rac#el d'du a+sent' din cap! Puini a%ericani tiau c'
e&ist', de fapt, dou' aerona(e /ir Force One $n ser(iciu J o
61
perec#e de %odele 434:200:.s identice, %odificate special,
unul cu nu%'rul 22!000 pe coad', cel'lalt cu nu%'rul
25!000! /%+ele a(ioane puteau atinge o (itez' de
croazier' de 500 de <ilo%etri pe or' i fuseser' %odificate
pentru ali%entare $n z+or, astfel c'p't;nd practic
autono%ie neli%itat' de z+or!
7n (re%e ce Pa(e1aL<:ul se aeza pe pist' l;ng'
aerona(a prezidenial', Rac#el $ncepu s' $neleag'
referirile la /ir Force One ca la )a(anta@ul de %o+ilitate
casnic'- al co%andantului supre%! /(ionul constituia cu
ade('rat o pri(elite care te inti%ida!
,;nd z+ura $n alte 'ri ca s' se $nt;lneasc' cu efi de
state, preedintele cerea adesea, din raiuni de securitate,
ca $nt;lnirea s' ai+' loc c#iar pe pist', la +ordul aerona(ei
sale! ,#iar dac' %oti(ele erau legate de securitate, un alt
%oti( a(ea leg'tur' cu do+;ndirea unor a(anta@e
preli%inarii $n negocieri prin si%pla inti%idare a
partenerului de negociere! O (izit' la +ordul /ir Force One
te inti%ida cu %ult %ai %ult dec;t orice c'l'torie la ,asa
/l+'! Pe fuzela@ul a(ionului era scrisK )AN*"MD S"/"MS OF
/FMR*,/-, cu litere de doi %etri! O doa%n' %inistru $l
acuzase odat' pe preedintele Ni&on c' )$i leg'na +'r+'ia
$n faa ei- c;nd acesta $i ceruse s' urce la +ordul /ir Force
One! Alterior, ec#ipa@ul poreclise $n glu%' aerona(a )Scul'
%are-!
= Do%nioara Se&ton>
An indi(id de la Ser(iciile Secrete $%+r'cat $ntr:un +lazer
se i(i ca din senin l;ng' elicopter i $i desc#ise ua ca s:o
a@ute s' co+oare!
= Preedintele (' ateapt'!
Rac#el co+or$ i pri(i $n sus, dincolo de ra%pa de acces,
c'tre fuzela@ul %asi(! )*ntru $n falusul z+ur'tor!- /uzise
odat' de la cine(a c' ).iroul O(al- z+ur'tor dispunea de
peste 3G0 de %etri p'trai de spaiu interior, incluz;nd
patru aparta%ente pri(ate pentru dor%it, ca+ine pentru un
ec#ipa@ de z+or de dou'zeci i ase de oa%eni i dou'
ca%+uze capa+ile de a furniza #ran' pentru cincizeci de
62
oa%eni!
7n ti%p ce urca scara, Rac#el $l si%i pe indi(idul de la
Ser(iciile Secrete c#iar $n spatele ei, gr'+ind:o s' urce %ai
repede! Ande(a sus, ua ca+inei st'tea desc#is' precu% o
%ic' ran' pe corpul unei +alene argintii, de di%ensiuni
fantastice! Rac#el se apropie de ua $ntunecoas' i si%i
cu% $ncrederea $n sine $ncepe s' i se clatine!
)Aurel, Rac#el! M doar un a(ion!-
/@uni pe palier, o%ul de la Ser(iciile Secrete o lu'
politicos de +ra i o pofti spre un coridor surprinz'tor de
$ngust! O cotir' spre dreapta, parcurser' $nc' o %ic'
distan', apoi intrar' $ntr:o ca+in' spaioas' i lu&oas'!
Rac#el o recunoscu i%ediat dup' fotografiile pe care le
('zuse!
= /teptai aici, rosti $nsoitorul ei, dup' care se f'cu
ne('zut!
Rac#el r'%ase singur' $n fai%oasa ca+in' $n la%+riu din
/ir Force One! /ceasta era $nc'perea destinat' $nt;lnirilor,
pentru distrarea de%nitarilor de stat i, posi+il, sperierea
de %oarte a pasagerilor care se aflau pentru pri%a dat'
acolo! ,a%era se $ntindea pe toat' l'i%ea aerona(ei, la fel
ca toate co(oarele groase de pe podea! Fo+ila era
i%peca+il' din punctul de (edere al calit'ii J fotolii din
piele fin' $n @urul unei %ese rotunde din arar folosite
pentru $nt;lniri, la%pioane de podea l;ng' un di(an i%ens
i sticl'rie de cristal fa+ricat %anual pe te@g#eaua unui +ar
din %a#on!
Proiectanii .oeingului realizaser' cu %are atenie planul
acestei ca+ine pentru a le oferi pasagerilor un senti%ent de
)ordine i rela&are $n acelai ti%p-! Oricu%, rela&area
constituia ulti%ul senti%ent din lu%e pe care $l nutrea
Rac#el acu%! Nu se putea g;ndi dec;t la nu%'rul de lideri
care st'tuser' c#iar $n acea $nc'pere i luaser' decizii care
influenau cursul istoriei!
"otul $n acea ca%er' (or+ea despre putere, de la (aga
aro%' de tutun fin de pip' la i%ensul sigiliu prezidenial!
Dulturul care inea $n g#eare s'geile i ra%urile de %'slin
66
era +rodat pe perne, era $ncastrat pe frapiera de g#ea' i
era c#iar i%pri%at pe tir+uoanele de pe +ar! Rac#el lu' un
tir+uon i $l e&a%in'!
= De@a furai su(enire> se auzi o (oce profund' $n
spatele ei!
Aluit', Rac#el se r'suci pe c'lc;ie i sc'p' tir+uonul pe
podea! 7ngenunc#e st;ngace ca s' $l ridice! /puc;nd
tir+uonul, se $ntoarse i $l ('zu pe preedintele Statelor
Anite pri(ind:o cu z;%+etul pe +uze!
= Nu sunt un %e%+ru al fa%iliei regale, do%nioar'
Se&ton! Nu era ne(oie s' $ngenunc#eai?
63
7
Senatorul SedgeLic< Se&ton sa(ura inti%itatea li%uzinei
0incoln $n (re%e ce aceasta se strecura c'tre +irou prin
traficul infernal de di%inea' din Ias#ington! Pe +anc#eta
din faa lui, 8a+rielle /s#e, asistenta personal' $n (;rst' de
23 de ani, $i citea progra%ul din acea zi! Se&ton a+ia dac'
auzea ce(a!
)*u+esc Ias#ington:ul-, $i zise el, ad%ir;ndu:i for%ele
perfecte ascunse su+ pulo(erul de ca%ir! )Puterea este cel
%ai +un afrodiziac din c;te e&ist'C i ea atrage fe%eile ca
aceasta pe care o a% $n fa' $n D! ,! Precu% %ierea!-
8a+rielle era o neL9or<ez' tipic', (is;nd s' de(in' ea
$ns'i senator al Statelor Anite $ntr:o +un' zi! )Ei c#iar ar
putea reui-, $i zise Se&ton! /r'ta incredi+il de +ine i era
ascuit' la %inte! Fai presus de toate, $nelegea perfect
regulile @ocului!
8a+rielle /s#e era negres', dar pielea ei a(ea %ai
degra+' o culoare ar'%ie, $ntre scorioar' i %a#on, acea
conforta+il' nuan' inter%ediar' pe care Se&ton tia c'
)al+ii- fanatici o puteau accepta f'r' a a(ea senzaia c' fac
un co%pro%is! /%icilor lui, Se&ton o descria pe 8a+rielle ca
pe un a%estec $ntre 1alle .err9 ca $nf'iare i 1illar9
,linton ca a%+iie i creier, dei uneori el $nsui credea c' o
ase%enea descriere $nse%na o su+esti%are!
De c;nd o pro%o(ase $n poziia de asistent personal, cu
trei luni $n ur%', 8a+rielle de(enise un +un de nepreuit
pentru ca%pania lui! Ei, colac peste pup'z', fe%eia lucra i
pe gratis! R'splata pentru zilele de lucru de aisprezece ore
o constituia $n('area tuturor @ocurilor de culise de la un
e&pert $ntr:ale politicii!
).ine$neles, $i a%inti Se&ton cu pl'cere, c' a% con(ins:
o s' se ocupe i de altce(a, $n afar' de %unc'!- Dup' ce o
pro%o(ase, Se&ton o in(itase la o )edin' de orientare-
noaptea t;rziu $n +iroul lui! /a cu% era de ateptat, t;n'ra
6G
asistenta sosise gata s' se apuce de trea+' i dornic' de a:
i %ulu%i! ,u o r'+dare lefuit' $n decenii de )practic'-,
Se&ton $i )desf'ura- %agiaC consolid;nd astfel
$ncrederea lui 8a+rielle, $ndep'rt;ndu:i cu gri@' in#i+iiile,
e&ercit;nd un control $nel'tor i, $n cele din ur%',
seduc;nd:o c#iar acolo, $n +irou!
Se&ton era con(ins c' $nt;lnirea fusese una dintre cele
%ai pl'cute e&periene se&uale din (iaa tinerei fe%ei, cu
toate c', a doua zi, 8a+rielle regretase escapada! Ruinat',
$i depusese de%isia! Se&ton $ns' nu i:a acceptat:o!
8a+rielle r'%'sese $n ec#ip', dar $i e&pri%ase foarte clar
inteniile! Din acel %o%ent, relaia lor fusese strict una de
afaceri!
.uzele c'rnoase ale fetei continuau s' se %iteK
= C N:a (rea s' (' ducei co%plet nepreg'tit la
aceast' dez+atere de dup':a%iaz' de la ,NN! 7nc' nu ti%
pe cine (a tri%ite ,asa /l+'! Poate c' (rei s' parcurgei
notiele pe care (i le:a% preg'tit!
7i $n%;n' un dosar!
Se&ton $l lu', sa(ur;nd aro%a parfu%ului ei a%estecat
cu %irosul scaunelor de piele!
= Nu %' ascultai, zise ea!
= .a da!
Se&ton $i z;%+iK
= 0as' dez+aterea ,NN! 7n cel %ai r'u caz, ,asa /l+'
$%i d' cu tifla tri%i;nd (reun p'l%a de ca%panie de doi
+ani! 7n cel %ai +un caz, tri%it un %a#'r, iar eu o s':l
%'n;nc de (iu!
8a+rielle se $ncrunt'K
= .ine! /% inclus $ntre notie o list' cu cele %ai ostile
su+iecte cu putin'!
= F'r' $ndoial' cele de@a cunoscute?
= M i unul nou! ,red c' ai putea fi atacat de c'tre
co%unitatea #o%ose&ualilor pentru co%entariile de azi:
noapte din e%isiunea lui 0arr9 Bing!
Se&ton ridic' din u%eri, a+ia catadicsind s' o asculteK
= Fda! ,#estia cu c's'toria $ntre aceleai se&e!
6H
8a+rielle $l pri(i dezapro+atorK
= *hiar ai luat poziie $%potri(a ei!
),'s'torie $ntre aceleai se&e, se g;ndi Se&ton
dezgustat! Dac' ar fi dup' %ine, poponarii n:ar a(ea nici
%'car drept de (ot!-
= .ine, o s:o las ce(a %ai %oale?
= 7n regul'! /i ca% insistat pe astfel de su+iecte
fier+ini $n ulti%a (re%e! S' nu de(enii prea $ncrezut!
/leg'torii $i pot %odifica preferinele $ntr:o secund'! /cu%
suntei $n c;tig i urcai pe creasta (alului! R'%;nei
acolo! /zi nu e cazul s' (' a(enturai prea %ult! Fulu%ii:
(' s' @ucai cu %ult cal%!
= Dreo (este de la ,asa /l+'>
8a+rielle p'ru surprins' pl'cutK
= O t'cere continu'! /cu% a de(enit oficial J
contracandidatul du%nea(oastr' s:a transfor%at $n )o%ul
in(izi+il-!
0ui Se&ton a+ia dac' $i (enea s' cread' c;t noroc
a(usese $n ulti%a (re%e! 0uni de zile preedintele lucrase
din greu la preg'tirea ca%paniei proprii! /poi, +rusc, cu o
s'pt'%;n' $n ur%', se $nc#isese $n .iroul O(al i de atunci
ni%eni nu $l %ai ('zuse sau nu %ai auzise de el! De parc',
pur i si%plu, nu %ai putea suporta creterea spri@inului
electoral $nregistrat de Se&ton!
8a+rielle $i trecu o %;n' prin p'rul ei negru i dreptK
= /% auzit c' personalul de ca%panie de la ,asa /l+' e
la fel de nedu%erit ca noi! Preedintele nu a oferit nicio
e&plicaie pentru dispariia sa i toat' lu%ea de acolo e
furioas'!
= ,e(a ipoteze> se interes' Se&ton!
8a+rielle $l pri(i peste ra%a oc#elarilor s'i de for%'
clasic'K
= /zi:di%inea' a% pri%it nite date interesante de la
un cunoscut de la ,asa /l+'!
Se&ton $i recunoscu pri(irea! 8a+rielle /s#e f'cuse rost
din nou de nite infor%aii confideniale! Se&ton se $ntre+a
dac', $n sc#i%+ul secretelor de ca%panie electorala, ea nu
64
oferea cu%(a edine generoase de felaie pe +anc#eta din
spate a %ainii (reunui asistent prezidenial! Nu c' i:ar fi
p'satC c;t' (re%e infor%aiile continuau s' curg'!
= Se z(onete, $ncepu asistenta, co+or;ndu:i tonul
(ocii, c' purtarea +izar' a preedintelui a $nceput
s'pt'%;na trecut' dup' o $nt;lnire pri(at' de urgen' cu
directorul ad%inistrati( N/S/! Se pare c' preedintele a
ieit destul de a%eit! *%ediat dup' aceea i:a anulat toate
celelalte $nt;lniri i din acel %o%ent a r'%as $n contact
per%anent doar cu N/S/!
0ui Se&ton $i pl'cea cu% sun' infor%aia!
= ,rezi c' N/S/ i:ar fi putut li(ra alte (eti proaste>
= Pare a fi o e&plicaie logic', zise 8a+rielle! Dei tre+uia
ca lucrurile care s:au petrecut s' fie e&tre% de gra(e
pentru ca preedintele s' lase totul +alt'!
Se&ton se g;ndi la posi+ilit'i! M(ident, orice s:ar fi
$nt;%plat $n leg'tur' cu N/S/ tre+uia s' fie ce(a destul de
serios! )/ltfel preedintele %i:ar fi dat cu tifla c#iar $n fa'!-
7n ulti%a (re%e, Se&ton $l atacase destul de dur pe
preedinte $n leg'tur' cu fondurile alocate pentru N/S/!
Eirul recent de %isiuni euate i dep'irile groteti de
+uget ale N/S/ atr'seser' ageniei onoarea $ndoielnic' de
a de(eni portdrapelul neoficial al ca%paniei lui Se&ton
contra i%enselor i ineficientelor c#eltuieli gu(erna%entale!
7n %od nor%al, atacarea N/S/, unul dintre cele %ai
proe%inente si%+oluri ale %;ndriei a%ericane, nu
reprezenta o cale la care politicienii s' se g;ndeasc' serios
pentru a c;tiga (oturi, $ns' Se&ton dispunea de o ar%' pe
care puini politicieni o a(eau J 8a+rielle /s#e i instinctele
ei e&traordinare!
";n'ra cea istea' intrase $n atenia lui Se&ton cu c;te(a
luni $n ur%', c;nd lucra pe poziia de coordonator $n +iroul
de ca%panie din Ias#ington! D'z;nd c' Se&ton e situat
destul de r'u $n pri%ele sonda@e i c' %esa@ul lui referitor la
c#eltuielile gu(erna%entale e&agerate se lo(ete
pretutindeni doar de urec#i astupate, 8a+rielle /s#e
$ntoc%ise o not' intern' suger;nd un nou ung#i de
62
a+ordare, radical diferit de precedentul! 7i e&plicase
senatorului c' ar fi tre+uit s' atace dep'irile e&or+itante
de +uget ale N/S/ i per%anentele %ane(re e(azioniste
ale ,asei /l+e ca pe un e&e%plu tipic pentru politica
+ugetar' negli@ent' a preedintelui 1erne9!
)N/S/ $i cost' pe a%ericani o a(ere-, $i scrisese 8a+rielle
$n not', incluz;nd o list' cu toate costurile operaiunilor,
%isiuni euate i %ane(re de esc#i(are! )/leg'torii #a+ar
n:au! Dac' ar ti, ar fi oripilai! ,red c' ar tre+ui s' facei
din N/S/ o c#estiune politic' de pri% rang!-
Se&ton r;sese de nai(itatea ei atunci c;nd citise nota!
)Da, i dac' tot sar la g;tul celor de la N/S/, a putea la fel
de +ine s' %' opun inton'rii i%nului naional la %eciurile
de +ase+all-, $i zisese!
7n s'pt'%;nile care ur%aser', 8a+rielle continuase s' $i
tri%it' infor%aii despre N/S/! ,u c;t citea %ai %ult, cu
at;t senatorul Se&ton $i d'dea sea%a c' aceast' t;n'r'
8a+rielle /s#e tia ce(a! N/S/ era un sac f'r' fund, c#iar i
dup' propriile standarde ale acestei agenii
gu(erna%entale J scu%p', ineficient' i, $n ulti%ii ani, de o
inco%peten' cras'!
7ntr:o dup':a%iaz', Se&ton era inter(ie(at $n direct $n
leg'tur' cu pro+le%e legate de educaie! 8azda e%isiunii
insista s' afle de unde (a g'si Se&ton fondurile necesare
$ndeplinirii pro%isiunilor legate de re(izuirea siste%ului
colar! ,a r'spuns, Se&ton #ot'r;se s' testeze teoria lui
8a+rielle legat' de N/S/, %ai %ult $n glu%' dec;t $n
serios!
= .ani pentru educaie> f'cuse el pe %iratul! Poate c' a
reduce +ugetul progra%ului spaial la @u%'tate! ,red c'
dac' N/S/ poate c#eltui cincisprezece %iliarde $n spaiu $n
fiecare an, atunci a putea i eu s' c#eltuiesc apte
%iliarde i @u%'tate pentru copiii de aici, de pe P'%;nt?
/flai $n ca+ina de trans%isie, %anagerii de ca%panie ai
lui Se&ton r'+ufnir' $ngrozii de gafa acestuia! 7n definiti(,
alte ca%panii fuseser' $ngropate pe (eci de c#estiuni %ult
%ai puin periculoase dec;t o lo(itur' direct' $ndreptat'
65
asupra su+iectului %ult prea fier+inte pe care:l reprezint'
N/S/! 0iniile de telefon ale studioului de radio $ncepuser'
i%ediat s' fie luate cu asalt! Fanagerii de ca%panie ai lui
Se&ton se f'cuser' %iciO patrioii )spaiali- $ncepuser' s' $i
dea t;rcoale pradei!
Nu%ai c' se petrecuse ce(a neateptat!
= ,incisprezece %iliarde pe an> $ntre+ase pri%ul
ascult'tor, care p'rea ocat! Filiarde> Drei s' spunei c' la
ora de %ate%atic' a fiului %eu clasa este supraaglo%erat'
pentru c' colile nu:i pot per%ite destui profesori, $n
(re%e ce N/S/ c#eltuiete cincisprezece %iliarde pe an ca
s' fotografieze praful din spaiu>
= P'C ca% aa ce(a, r'spunsese, cu pruden', Se&ton!
= Dar e a+surd? Preedintele are puterea s' $ntreprind'
ce(a $n acest sens>
= ,ategoric, $i confir%' Se&ton, din ce $n ce %ai
$ncrez'tor! An preedinte are drept de (eto asupra tuturor
cererilor +ugetare ale oric'rei agenii despre care el are
i%presia c' are c#eltuieli e&agerate!
= /tunci a(ei (otul %eu, do%nule senator Se&ton?
,incisprezece %iliarde pentru cercetarea $n spaiu, i copiii
notri nu au profesori? Mste inad%isi+il? Noroc, do%nule?
Sper s' %ergei p;n' la cap't!
Ar%ase un al doilea ascult'tor pe firK
= Do%nule senator, toc%ai a% citit c' Staia Spaial'
*nternaional' lansat' de N/S/ a dep'it cu %ult
c#eltuielile esti%ate i c' preedintele se g;ndete s' $i
acorde ageniei fonduri supli%entare pentru %eninerea $n
funciune a respecti(ului proiect! Mste ade('rat>
Se&ton profit' din plin de aceast' ocazieK
= M ade('rat?
7ncepuse s' $i e&plice c' acea staie or+ital' fusese
conceput' iniial ca o realizare co%un' internaional',
dou'sprezece 'ri ur%;nd s' $%part' c#eltuielile! Nu%ai
c', dup' $nceperea construciei, +ugetul proiectului ieise
de su+ orice control, astfel $nc;t %ulte 'ri renunaser'
dezgustate la participarea lor! 7n loc s' renune la proiect,
30
preedintele #ot'r;se s' acopere toate costurile!
= ,#eltuielile noastre pentru proiectul *SS, le dez('lui
Se&ton, au crescut de la cifra propus' de opt %iliarde la
uluitorul ni(el de o sut de miliarde de dolari?
/scult'torul se:nfurieK
= De ce nai+a nu oprete preedintele totul>>>
0ui Se&ton $i (enea s' $l pupe pe indi(id!
= / nai+ii de +un' $ntre+are? Din nefericire, o trei%e din
ne(oile construciei sunt de@a pe or+it', iar preedintele a
c#eltuit dolarii otri din ta&e ca s' le arunce acolo, astfel
$nc;t oprirea lucr'rilor ar ec#i(ala cu a recunoate c' a
f'cut o +oac'n' de %ai %ulte %iliarde de dolari din +anii
otri.
/pelurile continuaser' pe acelai ton! /%ericanii p'reau
s' priceap' de:a+ia acu% c' N/S/ constituia doar o
opiune i nu o c#estiune naional' i%ua+il'!
0a sf;ritul e%isiunii, cu e&cepia c;tor(a adepi fanatici
ai N/S/, care inuser' pledoarii e%oionante despre lupta
etern' a o%ului pentru cunoatere, consensul fusese
sta+ilit! ,a%pania lui Se&ton d'duse %area lo(itur'O atinse
punctul sla+ al contracandidatului J o c#estiune
contro(ersat' nedez('luit' unei opinii pu+lice $nc'
sensi+ile!
7n s'pt'%;nile care au ur%at, Se&ton $i do+or;se
contracandidaii $n cinci dintre cele %ai i%portante
circu%scripii electorale! O prezentase pe 8a+rielle /s#e ca
asistenta lui personal', l'ud;nd:o pentru intuiia ei de a
aduce c#estiunea N/S/ $n atenia aleg'torilor! ,u un
si%plu gest, Se&ton transfor%ase o t;n'r' afro:a%erican'
$ntr:o stea $n ascensiune $n do%eniul politicii, astfel $nc;t
opiniile lui rasiste i %isogine din trecut fuseser' i%ediat
date uit'rii!
/cu%, $n (re%e ce st'teau $%preun' $n li%uzin', Se&ton
$i d'du sea%a c' 8a+rielle $i de%onstrase din nou
(aloarea! *nfor%aiile ei despre $nt;lnirea secret' care a
a(ut loc s'pt'%;na trecut' dintre directorul ad%inistrati(
al N/S/ i preedinte indicau cu siguran' apariia altor
31
pro+le%e referitoare la N/S/, poate $nc' o ar' care se
retr'gea din proiectul spaiului or+ital!
7n (re%e ce li%uzina trecea pe l;ng' Fonu%entul
Ias#ington, senatorul Se&ton a(u +rusc senti%entul c'
destinul l:a ales pe el!
32
8
,#iar dac' ascensiunea politic' $l adusese $n cea %ai
influent' poziie din lu%e, preedintele Rac#ar9 1erne9 era
un +'r+at de statur' %edie, cu o constituie fira(' i u%eri
$nguti! /(ea o fa' pistruiat', oc#elari cu dioptrii %ari i un
p'r negru, foarte rar! Statura lui %'runt' (enea $n contrast
flagrant cu afeciunea pe care o%ul o st;rnea $n cei care $l
cunoteau! Se spunea c', odat' ce l:ai $nt;lnit pe Rac#
1erne9, a@ungeai s' %ergi p;n' la cap'tul p'%;ntului
pentru el!
= F' +ucur c' ai putut (eni, $i zise preedintele 1erne9,
$ntinz;ndu:se s' $i str;ng' %;na lui Rac#el!
Str;ngerea lui era puternic' i sincer'!
Rac#el se lupta cu un nod pe care:l si%ea $n g;t!
= .ine$neles, do%nule preedinte! M o onoare s' ('
$nt;lnesc!
Preedintele $i z;%+i cu +l;ndee i Rac#el sesiz' din
pri%a legendara a%a+ilitate a lui 1erne9! O%ul a(ea o
uurin' fantastic' de a se e&terioriza, lucru $ndr'git de
caricaturiti, deoarece, indiferent care era te%a desenului,
c'ldura i z;%+etul a%a+il al preedintelui nu puteau fi
niciodat' confundate! Oc#ii lui tr'dau sinceritate i
de%nitate!
= Dac' %' (ei ur%a, zise el cu (oce (esel', a% o ceac'
de cafea pe care e scris nu%ele t'u!
= D' %ulu%esc, do%nule?
Preedintele ap's' pe +utonul interfonului i ceru s' i se
aduc' $n +iroul lui cafea!
Ar%;ndu:l pe preedinte prin a(ion, Rac#el nu se putu
a+ine s' nu re%arce c' tipul p'rea e&tre% de fericit i de
odi#nit pentru un candidat care st'tea destul de prost $n
sonda@ele electorale! "otodat', era e&tre% de le@er
$%+r'cat J +lugi, tricou cu %;neci i +ocanci 0! 0! .ean de
alpinis%!
36
Rac#el $ncerc' s' $nceap' discuiaK
= D'C c''rai pe %unte, do%nule preedinte>
= Nicidecu%! ,onsilierii %ei de ca%panie au decis c'
aceasta ar tre+ui s' fie noua %ea $nf'iare! "u ce crezi>
De dragul lui, Rac#el spera ca o%ul s' nu (or+easc'
serios!
= M foarteC ''C (r(teasc, do%nule?
1erne9 nu reacion'K
= .ine! Noi crede% c' %' (a a@uta s' lu'% $napoi o
parte din (oturile fe%eilor care ar $nclina s' i le acorde
tat'lui t'u!
Dup' o clip', preedintele $i z;%+i largK
= / fost o glum, do%nioar' Se&ton! ,red c' ti%
a%;ndoi c' a% ne(oie de %ai %ult dec;t un tricou i o
perec#e de +lugi ca s' c;tig aceste alegeri!
Dezin(oltura i u%orul preedintelui reuir' s' $nl'ture
repede orice tensiune pe care Rac#el o resi%ise (enind
acolo! Preedintele co%pensa din plin lipsa forei fizice cu
talentul diplo%atic! Diplo%aia f'cea apel la talentele
u%ane $nn'scute, iar Rac# 1erne9 a(ea acest dar!
Rac#el $l ur%' pe preedinte spre partea din spate a
a(ionului! ,u c;t $naintau %ai %ult, cu at;t interiorul
se%'na %ai puin cu un a(ionO #oluri cur+ate, perei
tapetai, c#iar o sal' de sport co%plet ec#ipat' cu
ec#ipa%ente de for'! ,iudat, dar a(ionul p'rea co%plet
pustiu!
= ,'l'torii singur, do%nule preedinte>
Ml cl'tin' din capK
= De fapt, a+ia a% aterizat!
Rac#el fu surprins'! )/terizat, de unde>- Rapoartele sale
secrete din acea s'pt'%;n' nu includeau ni%ic $n care s'
se %enioneze (reo c'l'torie prezidenial'! Pro+a+il c' el
folosea +aza Iallops *sland ca s' c'l'toreasc' c;t %ai
discretK
= Mc#ipa %ea a p'r'sit a(ionul c#iar $nainte de a sosi
du%nea(oastr', o l'%uri preedintele! "re+uie s' %' $ntorc
la ,asa /l+a, dar a% inut s' %' $nt;lnesc cu
33
du%nea(oastr' aici, nu $n .iroul O(al!
= 7ncercai s' %' inti%idai>
= Di%potri(', o fac din respect pentru du%nea(oastr',
do%nioar' Se&ton! ,asa /l+' nu are ni%ic secret $n ea, iar
tirea despre o $nt;lnire $ntre noi doi te:ar pune $ntr:o
poziie delicat' fa' de tat'l du%itale!
= D' apreciez gri@a, do%nule?
= Se pare c' e(ii cu elegan' o posi+il' situaie
conflictual', iar eu nu a% niciun %oti( s' distrug acest
ec#ili+ru!
Rac#el $i a%inti de $nt;lnirea de di%inea' cu tat'l ei i
se $ndoi c' o astfel de $nt;lnire se putea considera
desf'urat' cu )elegana-! Nu era %ai puin ade('rat c'
Rac# 1erne9 f'cea totul ca s' se desf'oare $ntr:o %anier'
decent', dei nu era o+ligat la aa ce(a!
= Pot s':i spun Rac#el> o $ntre+a 1erne9!
= .ine$neles! )Pot s':i spun Rac#>-
= ,a+inetul %eu, o anun' preedintele, poftind:o printr:
o u' din arar sculptat!
,u siguran' +iroul de la +ordul lui /ir Force One era %ai
inti% dec;t cel de la ,asa /l+', $ns' %o+ilierul %ai p'stra
totui un aer de austeritate! .iroul era $ngropat su+ #;rtii,
iar $n spatele lui at;rna un ta+lou pictat de un clasic al
genului, o goelet' cu trei catarge na(ig;nd cu toate
p;nzele sus, f'c;nd tot posi+ilul s' fac' fa' unei furtuni
dezl'nuite! "a+loul p'rea a fi %etafora perfect' a
preediniei lui Rac# 1erne9 din acel %o%ent!
Preedintele $i oferi lui Rac#el unul dintre cele trei scaune
din faa +iroului! Fe%eia se aez'! Rac#el se atepta ca el
s' ia loc la +irou, $ns' preedintele $i trase un al doilea
scaun i se aez' l;ng' ea!
),a s' @uc'% de la acelai ni(el-, $nelese ea %esa@ul!
)M&pertul $n diplo%aie!-
= Mi +ine, Rac#el, zise 1erne9, oft;nd o+osit $n (re%e ce
se aeza! ,red c' eti ca% nedu%erit' de (izita f'cut' aici,
nu:i aa>
.l;ndeea din (ocea lui $ndep'rt' orice reinere pe care
3G
ar %ai fi a(ut:o Rac#elK
= De fapt, do%nule, sunt total de+usolat'!
1erne9 iz+ucni $n r;sK
= Finunat! Nu reuesc $n fiecare zi s' z'p'cesc pe
cine(a de la NRO!
= Nu $n fiecare zi cine(a de la NRO pri%ete in(itaia de
a urca la +ordul /ir Force One ca s' fie $nt;%pinat de un
preedinte $n +ocanci de alpinist!
Preedintele r;se din nou!
O +'taie discret' $n u' anun' sosirea cafelei! Ana
dintre %e%+rele ec#ipa@ului intr' cu o cafetier' a+urind' i
dou' ceti pe o ta('! 0a se%nul preedintelui, fe%eia l's'
ta(a pe +irou i se f'cu ne('zut'!
= Ra#'r i fric'> $ntre+' preedintele, ridic;ndu:se ca
s' toarne $n ceti!
= Doar fric', (' rog!
Rac#el sa(ur' aro%a $%+ietoare! )Preedintele Statelor
Anite $%i ser(ete cafeaua>-
Rac# 1erne9 $i $ntinse o ceac'!
= M Paul Re(ere autentic, rosti el! Anul dintre %icile
lu&uri pe care %i le per%it!
Rac#el sor+i o gur' de cafea! Mra cea %ai +un' din c;te
+'use ea (reodat'!
= 7n fine, continu' preedintele, turn;ndu:i o ceac' i
pentru el i aez;ndu:se la loc pe scaun, ti%pul pe care:l
pot petrece aici este destul de scurt, aa c' ar tre+ui s'
trece% la trea+'!
7i puse un cu+ de za#'r $n cafea i $i ridic' pri(irea spre
Rac#elK
= 7%i i%aginez c' .ill Pic<ering te:a a(ertizat c' singurul
%oti( pentru care a fi (rut s' te ('d era acela de a te
folosi $n a(anta@ul %eu politic!
= De fapt, do%nule, e+act aa %i:a spus!
Preedintele c#icotiK
= 7ntotdeauna e un cinic!
= Deci, s:a $nelat>
= 8lu%eti> se %ir' preedintele! .ill Pic<ering nu se
3H
$nal' niciodat'! / ni%erit la fi&, ca de o+icei!
34

8a+rielle /s#e pri(ea a+senta pe fereastra li%uzinei


senatorului Se&ton, $n (re%e ce aceasta se $ndrepta prin
traficul de di%inea' c'tre cl'direa de +irouri a senatorului!
Se $ntre+a cu% nai+a a@unsese $n acest punct al (ieii ei!
/sistenta personal' a senatorului SedgeLic< Se&ton! 7n
definiti(, doar asta fusese intenia ei, nu>
)Sunt $ntr:o li%uzin', $%preun' cu (iitorul preedinte al
Statelor Anite ale /%ericii!-
8a+rielle pri(i dincolo de interiorul lu&os al li%uzinei
c'tre senator, care p'rea cufundat $n g;nduri! 7i ad%ir'
tr's'turile +ine conturate i inuta perfect'! ,#iar ar'ta a
preedinte!
8a+rielle $l ('zuse pe Se&ton (or+ind cu trei ani $n ur%',
pe (re%ea c;nd era $n anii ter%inali ai facult'ii de Etiine
Politice de la Ani(ersitatea ,ornell! Nu o s' uite niciodat'
cu% scrutau oc#ii lui audiena, ca i cu% ar fi trans%is un
%esa@ direct spre ea J crede-m. Dup' discurs, 8a+rielle se
aezase la coad' ca s' $i str;ng' %;na lui Se&ton!
= 8a+rielle /s#e, $i zisese senatorul, citindu:i nu%ele de
pe ecuson! An nu%e %inunat pentru o t;n'r' tot at;t de
%inunat'!
Oc#ii $i $nt'reau spusele!
= Fulu%esc, do%nule, $i r'spunse 8a+rielle, si%ind
fora +'r+atului $n (re%e ce $i str;ngea %;na! /% fost cu
ade('rat i%presionat' de discursul du%nea(oastr'!
= F' +ucur s' aud asta?
Se&ton $i (;r;se o carte de (izit' $n %;n'K
= Sunt per%anent $n c'utare de %ini tinere i str'lucite
care $%i $%p'rt'esc (iziunea! Dup' ce ter%ini coala,
caut':%'! Oa%enii %ei s:ar putea s' ai+' o slu@+' pentru
tine!
8a+rielle (ru s':i %ulu%easc', dar senatorul trecuse
de@a la ur%'toarea persoan' din r;nd! ,u toate astea, $n
32
lunile care ur%aser', 8a+rielle se trezise c' ur%'rete
cariera lui Se&ton la tele(izor! 7l ur%'rea cu ad%iraie cu%
se pronun' categoric $%potri(a i%enselor c#eltuieli
gu(erna%entale procla%;nd reducerile de +uget,
$nde%n;nd Fiscul s' lucreze %ai eficient, atac;nd ageniile
i c#iar spri@inind anularea unor progra%e de ser(icii ci(ile
redundante! /poi, c;nd soia senatorului %urise pe
neateptate $ntr:un accident de %ain', 8a+rielle ur%'rise
uluit' cu% Se&ton transfor%' ceea ce era negati( $n
poziti(! "recuse peste propria durere i declarase lu%ii
$ntregi c' (a candida la preedinie i c' $i (a dedica restul
ti%pului din ser(iciul pu+lic %e%oriei soiei disp'rute! 7n
acel %o%ent, 8a+rielle #ot'r;se f'r' nicio re%ucare c'
(oia s' lucreze cu ec#ipa de ca%panie a senatorului
Se&ton!
/cu% a@unsese $n poziia cea %ai influenta pe care i:o
putuse dori!
8a+rielle $i a%inti de noaptea pe care o petrecuse cu
Se&ton $n +iroul lui $%+r'cat cu plu i se str;%+',
$ncerc;nd s' opreasc' i%aginile st;n@enitoare care $i
(eneau $n %inte! )Oare la ce %' g;ndea%>- Etia c' ar fi
tre+uit s' reziste, dar cu%(a se trezise c' nu era $n stare!
SedgeLic< Se&ton fusese idolul ei de at;ta ti%pC i c;nd
se g;ndise c' o dorea.
0i%uzina trecu peste o deni(elare din asfalt,
$ntrerup;ndu:i lui 8a+rielle irul a%intirilor!
= "e si%i +ine> se interes' Se&ton, care acu% o
ur%area atent!
8a+rielle sc#i' un z;%+et (agK
= Foarte +ine!
= Doar nu te g;ndeti iar la +luful 'la, nu:i aa>
Ma ridic' din u%eriK
= 7nc' %' $ngri@oreaz' un pic, recunosc!
= 0as:o +alt'! .lufurile au fost cel %ai +un lucru din
ca%pania %ea!
8a+rielle $n('ase pe propria piele c' +luful era
ec#i(alentul politic al sc'p'rii de infor%aii tendenioase
35
despre ri(al, cu% ar fi c' acesta toc%ai folosea un aparat
de %'rire a penisului sau se a+onase la o re(ist'
deoc#eat'! .luful nu reprezenta o tactic' str'lucit', dar
atunci c;nd d'dea rezultate, acestea erau senzaionale!
,;nd $ns' i se r'spundea cu aceeai %oned'C
,'ci aa se i $nt;%plase! Din partea ,asei /l+e! ,u (reo
lun' $n ur%' personalul de ca%panie al preedintelui
decisese, i%pulsionat de sonda@ele de opinie proaste, s'
treac' la atac i lansase un z(on socotit ade('rat, cu% c'
senatorul Se&ton a(ea o relaie a%oroas' cu asistenta lui
personal', 8a+rielle /s#e! Din nefericire pentru ,asa /l+',
nu e&istau do(ezi! An fer% adept al zicalei c' ap'rarea cea
%ai +un' e atacul dezl'nuit, senatorul Se&ton prinsese din
z+or ocazia de a lansa un nou atac furi+und! ,on(ocase o
conferin' naional' de pres' $n cursul c'reia $i
procla%ase ne(ino('ia i %;nia! )Nu pot s' cred, afir%ase
el, pri(ind cu lacri%i de durere drept spre ca%erele de luat
(ederi, c' preedintele dezonoreaz' a%intirea soiei %ele
prin astfel de %inciuni r'u intenionate!-
Rolul @ucat de senatorul Se&ton $n faa ca%erelor de luat
(ederi fusese at;t de con(ing'tor, $nc;t aproape nici
8a+rielle nu %ai tia sigur dac' $ntr:ade('r se culcase cu el
sau nu! D'z;nd $ns' c;t de uor putea %ini el, 8a+rielle $i
d'duse repede sea%a c' senatorul Se&ton era cu ade('rat
un o% periculos!
7n ulti%a (re%e, c#iar dac' era con(ins' c' a@unsese s'
spri@ine cel mai puternic cal din cursa prezidenial',
8a+rielle $ncepuse s' se $ntre+e dac' $l spri@inea i pe cel
mai (un. / lucra $n apropierea lui Se&ton $nse%nase o
e&perien' dur' J ase%'n'toare cu e&periena pe care ar fi
$ncercat:o un copil care ar fi ('zut ce $nsea%n' (iaa
dincolo de studiourile 1oll9Loodului, unde %agia nu %ai
era ceea ce pretindea a fi!
Dei credina lui 8a+rielle $n politica lui Se&ton r'%'sese
intact', fe%eia $ncepea s' ai+' serioase du+ii $n pri(ina
persoanei $n sine!
G0
1!
= ,eea ce $i (oi spune acu%, Rac#el, $i zise
preedintele, este clasificat ca )AF.R/-! Mste cu %ult
dincolo de ni(elul t'u de securitate!
Rac#el si%i c' se sufoc' $ntre pereii fuzela@ului!
Preedintele o adusese cu a(ionul p;n' $n insula Iallops, o
in(itase la +ordul acestuia, $i turnase cafea, $i spusese cu
franc#ee c' a(ea de g;nd s' o foloseasc' drept capital
politic $%potri(a tat'lui ei i acu% o anuna c' are de g;nd
s' $i ofere ilegal infor%aii secrete! Oric;t de afa+il p'rea
Rac# 1erne9 la suprafa', Rac#el Se&ton toc%ai $n('ase o
lecie i%portant' despre elK o%ul prelua controlul cu
rapiditate!
= ,u dou' s'pt'%;ni $n ur%', continu' preedintele,
uit;ndu:se drept $n oc#ii ei, N/S/ a f'cut o descoperire!
Dor+ele r'%aser' suspendate o clip' $n aer $nainte ca
Rac#el s' le poat' pricepe! )O descoperire N/S/>- Alti%ele
rapoarte de infor%aii nu indicau ni%ic neo+inuit legat de
agenia spaial'! .ine$neles $ns' c' $n zilele noastre o
)descoperire N/S/- $nse%na, de o+icei, faptul c' agenia
contientizase c' su+e(aluase c#eltuielile unui proiect nou!
= 7nainte de a continua aceast' discuie, relu'
preedintele, a (rea s' aflu dac' $%p'rt'eti cinis%ul
tat'lui t'u legat de e&plorarea spaiului!
Rac#el refuz' s' co%entezeK
= Sper c' nu %:ai c#e%at aici ca s' $%i cerei s'
controlez ieirile tat'lui %eu contra N/S/!
Preedintele r;seK
= 0a nai+a, nu! /% stat pe l;ng' Senat destul de %ult ca
s' aflu c' nimeni nu $l poate controla pe SedgeLic< Se&ton!
= "ata e un oportunist, do%nule! /a sunt cei %ai %uli
politicieni de succes! Din nefericire, N/S/ s:a transfor%at
singur' $ntr:o astfel de int'!
Recentul ir de erori ale N/S/ de(enise at;t de
G1
nesuportat, $nc;t lu%ea nu putea dec;t s' r;d' sau s'
pl;ng' J satelii care se dezintegrau pe or+it', sonde
spaiale care nu %ai tri%iteau niciun se%nal acas', Staia
Spaial' *nternaional' al c'rei +uget se u%flase de zece
ori, deter%in;nd statele %e%+re s' dea +ir cu fugiii ca
oarecii de pe un (as care toc%ai se scufund'! Se
pierduser' %iliarde de dolari, iar senatorul Se&ton profita la
%a&i%u% din asta conduc;nd (alul de proteste J un (al
care p'rea predestinat a:l purta drept spre adresa 1H00
Penns9l(ania /(enue (/dresa ,asei /l+e)!
= Recunosc c' N/S/ s:a transfor%at $ntr:un dezastru $n
ulti%a (re%e, zise preedintele! Oriunde %:a uita $n
agenie, nu ('d dec;t un nou %oti( de a t'ia fonduri!
Rac#el $ntrez'ri o oportunitate pentru ea i profit'
i%ediatK
= Ei totui, do%nule, n:a% citit c#iar s'pt'%;na trecut'
c' toc%ai i:ai p'suit oferindu:le alte trei %ilioane din
fonduri de urgen' pentru a:i %enine pe linia de plutire>
Preedintele c#icotiK
= "at'l t'u a fost e&tre% de %ulu%it de asta, nu>
= ,a i cu% i:ai fi oferit securea c'l'ului!
= 0:ai auzit la ,ightime? )Rac# 1erne9 este un
dependent de spaiu, iar pl'titorii de ta&e $i finaneaz'
(iciul!-
= Dar du%nea(oastr' nu facei dec;t s':i dai dreptate,
do%nule!
1erne9 $ncu(iin'K
= Nu fac un secret din faptul c' sunt un fan al N/S/! /%
fost dintotdeauna! /% fost un copil al cursei spaiale J
-putni#, No#n 8lenn, .pollo // J i n:a% ezitat niciodat' s'
$%i e&pri% ad%iraia i %;ndria pentru progra%ele noastre
spaiale! Pentru %ine, +'r+aii i fe%eile din N/S/
reprezint' pionierii istoriei %oderne! Mi $ncearc' i%posi+ilul,
accept' eecurile, dup' care se $ntorc la plana de
proiectare, $n (re%e ce noi, restul, st'% pe %argine i $i
critic'%!
Rac#el r'%ase t'cut', si%ind, dincolo de cal%ul pe care
G2
$l afia preedintele, furia dezl'nuit' contra nesf;ritei
retorici anti:N/S/ a tat'lui ei! Rac#el se trezi $ntre+;ndu:se
ce %a%a nai+ii descoperise N/S/! Preedintelui $i pl'cea la
ne+unie s' $nt;rzie %o%entul dez('luirii!
= /st'zi, zise 1erne9, din ce $n ce %ai p'ti%a, a% de
g;nd s' %odific $n totalitate opinia ta despre N/S/!
Rac#el $l pri(i nesigur'K
= /(ei de@a (otul %eu, do%nule? Poate c' ar fi %ai +ine
s' (' concentrai asupra restului 'rii!
= /sta i intenionez!
1erne9 %ai sor+i o gur' de cafea i $i z;%+iK
= Ei o s' te rog pe tine s' %' a@ui!
F'cu o pauz', dup' care se aplec' spre eaK
= 7ntr:un %od cu totul neo+inuit!
Rac#el si%ea acu% cu% Rac# 1erne9 $i scruteaz'
fiecare %icare, ca un (;n'tor care e(alua dac' prada are
de g;nd s' fug' sau r'%;ne s' lupte! Din nefericire, Rac#el
nu $ntrez'rea (reo portia de sal(are!
= Presupun, continu' preedintele, reu%pl;nd cetile de
cafea, c' ai idee despre un proiect N/S/ nu%it MOS>
Rac#el d'du din capK
= Mart# O+ser(ation S9ste%! ,red c' tat'l %eu a
%enionat despre MOS o dat' sau de dou' ori!
"entati(' nereuit' de sarcas% $l f'cu pe preedinte s'
se $ncrunte! /de('rul era c' tat'l lui Rac#el adusese (or+a
despre Siste%ul de O+ser(are a P'%;ntului ori de c;te ori
a(usese ocazia! Mra unul dintre cele %ai riscante, dar i %ai
contro(ersate proiecte de la N/S/ J o constelaie de cinci
satelii proiectai s' pri(easc' din spaiu i s' analizeze
%ediul planetarK %icorarea stratului de ozon, topirea
calotelor polare, $nc'lzirea glo+al', defriarea p'durilor!
*ntenia era de a le furniza ecologitilor date i infor%aii
cu% nu %ai e&istaser' p;n' atunci, astfel $nc;t acetia s'
poat' $ntoc%i planuri %ai e&acte i %ai detaliate pentru
(iitorul planetei!
Din p'cate, proiectul MOS fusese sortit eecului! ,a
at;tea alte proiecte N/S/ din ulti%a (re%e, fusese %arcat,
G6
$nc' din start, de dep'irea +ugetului! *ar Rac# 1erne9
fusese %ereu cel $n(inuit! Se folosise de lo++9:ul
ecologitilor pentru a trece proiectul $n (aloare de 1,3
%iliarde de dolari prin ,ongres! 7ns', $n loc s' furnizeze
preconizatele contri+uii la cunoaterea planetei, MOS se
transfor%ase cu repeziciune $ntr:un co%ar costisitor, cu
lans'ri euate, pro+le%e de funcionare a calculatoarelor i
conferine de pres' N/S/ c;t se poate de su%+re!
Singurul c#ip z;%+itor din ulti%a (re%e fusese cel al
senatorului Se&ton, care le rea%intea cu o+stinaie
aleg'torilor c)i (ani din ta&ele lor c#eltuise preedintele
pe MOS i c;t de nese%nificati(e fuseser' profiturile!
Preedintele $i puse un cu+ de za#'r $n ceaca de cafeaK
= Oric;t de surprinz'tor ar p'rea, descoperirea N/S/ la
care %' refer a fost f'cut' chiar de MOS!
/cu% Rac#el se si%ea pierdut'! ,u siguran' c' N/S/
ar fi anunat un succes al MOS de dat' recent', nu> "at'l ei
crucificase MOS $n %ass:%edia, iar agenia spaial' ar fi
a(ut ne(oie ca de aer de orice (eti +une!
= Mu n:a% auzit ni%ic, $ng'i%' Rac#el, despre (reo
descoperire MOS!
= Etiu! N/S/ a preferat s' p'streze o (re%e (etile +une
pentru sine!
Rac#el se $ndoiaK
= Din e&periena %ea, do%nule, c;nd e (or+a de N/S/,
lipsa de tiri $nsea%n', $n general, (eti proaste!
Fodestia nu reprezenta una dintre (irtuile
Departa%entului de Relaii Pu+lice din N/S/! Alti%a glu%'
care circula prin NRO era c' N/S/ inea o conferin' de
pres' de fiecare dat' c;nd unul dintre sa(anii de acolo %ai
tr'gea c;te un (;nt!
Preedintele se $ncrunt'K
= /#, da! Ait c' discut cu un discipol $n securitate al
NROului lui Pic<ering! Ml $nc' ge%e i %or%'ie ener(at de
gura spart' a celor de la N/S/>
= Securitatea e (iaa lui, do%nule? Ei o ia foarte $n
serios!
G3
= /a i tre+uie! Pur i si%plu $%i (ine greu s' cred c'
dou' agenii care au at;tea $n co%un g'sesc per%anent un
su+iect pe +aza c'ruia s' se $ncaiere!
Rac#el aflase destul de de(re%e, $n calitatea ei de
su+altern' a lui Iillia% Pic<ering, c', dei a%;ndou' erau
agenii gu(erna%entale legate a%;ndou' de pro+le%ele
spaiului cos%ic, N/S/ i NRO a(eau filosofii care se situau
la poli opui! NRO era o agenie destinat' ap'r'rii i $i
%eninea secrete acti(it'ile legate de spaiul cos%ic, $n
(re%e ce N/S/ era o agenie tiinific' i $i f'cea i%ediat
cunoscute descoperirile $n $ntreaga lu%e, adesea, aa cu%
susinea Iillia% Pic<ering, pun;nd $n pericol securitatea
naional'! Anele dintre cele %ai a(ansate te#nologii N/S/,
cu% erau lentilele de $nalt' rezoluie pentru telescoapele
sateliilor, siste%ele de co%unicaie la %are distana sau
dispoziti(ele radio pentru codare i trans%itere co%ple&'
audio:(ideo, a(eau prostul o+icei de a ap'rea $n arsenalul
secret al unor 'ri ostile i de a fi folosite apoi $n spiona@ul
contra Statelor Anite! .ill Pic<ering +o%+'nea adesea c'
oa%enii de tiin' de la N/S/ dispuneau de creiere uriaeC
i de guri i %ai %ari!
7n orice caz, un %oti( i %ai e(ident de disput' $ntre
agenii era reprezentat de faptul c' %ulte dintre recentele
eecuri N/S/ afectaser' NRO $n %od direct, deoarece
lans'rile de satelii NRO se efectuau prin inter%ediul N/S/!
Niciun eec nu fusese %ai dra%atic dec;t cel din 12 august
1552, c;nd o rac#et' purt'toare "itan 3 aparin;nd N/S/ i
Forelor /eriene ale SA/ e&plodase la patruzeci de secunde
dup' lansare i pul(erizase $nc'rc'tura J un satelit NRO $n
(aloare de 4,2 miliarde de dolari, a(;nd nu%ele de cod
Dorte& 2! Se p'rea c' Pic<ering $i aduce %ereu a%inte
doar de acel e(eni%ent!
= /adar, de ce n:a ieit N/S/ la ra%p' cu acest
succes> $l $ntre+' Rac#el! 0e:ar prinde tare +ine nite (eti
+une?
= N/S/ tace pentru c' aa a% cerut eu, $i r'spunse
preedintele!
GG
Rac#el se $ntre+' dac' auzise +ine! Dac' lucrurile
st'teau aa, atunci preedintele co%isese un act de
#arac#iri politic pe care ea nu:l $nelegea!
/ceast' descoperire, continu' el, esteC s' spune%C
cel puin uluitoare prin i%plicaiile pe care le:ar putea a(ea!
Rac#el si%i un fior pe ira spin'rii! 7n lu%ea ser(iciilor
secrete e&presia )i%plicaii uluitoare- rareori $nse%na o
(este +un'! /@unse s' se $ntre+e dac' toat' acea at%osfer'
conspirati(' legat' de MOS nu se datora cu%(a faptului c'
siste%ul de satelii o+ser(ase un dezastru ecologic i%inent!
= M (reo pro+le%'>
= Nicio pro+le%'! Descoperirea MOS e de:a dreptul
%inunat'!
Rac#el t'cu!
= S' presupune%, Rac#el, c' i:a spune c' N/S/
toc%ai a f'cut o descoperire de o ase%enea $nse%n'tate
tiinific'C ase%enea $nse%n'tate colosal' $nc;t %erit'
fiecare cent pe care a%ericanii l:au c#eltuit (reodat' $n
progra%ele spaiale?
Rac#el nu:i putea i%agina aa ce(a!
Preedintele se ridic'K
= Drei s' ne pli%+'% puin>
GH
11
Rac#el $l ur%' pe preedintele 1erne9 c'tre pasarela de
acces $n /ir Force One! ,o+or;nd scara, si%i cu% aerul
r'coros de %artie $i li%pezete g;ndurile! Din nefericire,
acu% cererile preedintelui de(enir' i %ai ciudate $n
%intea ei!
)N/S/ a f'cut o descoperire de o ase%enea i%portan'
tiinific' $nc;t %erit' fiecare cent c#eltuit de a%ericani pe
progra%ele spaiale>-
Rac#el $i i%agina c' o descoperire de o ase%enea
an(ergur' nu se putea +aza dec;t pe un singur lucru J
scopul sacru al N/S/, i anu%e contactul cu (iaa
e&traterestr'! Din p'cate, Rac#el tia suficiente lucruri
despre acel scop ca s' $i dea sea%a c' era i%posi+il de
atins!
,a analist de date secrete, Rac#el a(ea de:a face $n
per%anen' cu $ntre+'ri (enite din partea prietenilor,
legate de presupusele operaiuni gu(erna%entale de
sta+ilire de contacte cu e&trateretrii! Mra copleit' de
teoriile prietenilor ei )educai- J farfurii z+ur'toare
pr'+uite i ascunse $n +unc'rele gu(erna%entale secrete,
cada(re de e&trateretri p'strate la g#ea', +a c#iar ci(ili
ne(ino(ai r'pii i folosii de e&trateretri pe post de co+ai!
.ine$neles c' totul era o a+surditate! Nu e&istau
e&trateretri! Nu e&istau operaiuni ascunse prin care s' se
$ncerce sta+ilirea unor leg'turi cu ei!
"oat' lu%ea din cadrul ser(iciilor secrete $nelegea c'
%a@oritatea (iziunilor i r'pirilor reprezentau, pur i si%plu,
produsul unor i%aginaii +ogate sau al unor f'c'turi
generatoare de +ani! /cele pro+e fotografice ale ORN:urilor
care e+istau cu ade('rat se p'rea c' au fost surprinse doar
$n apropierea aeroporturilor %ilitare a%ericane unde se
testau noi %odele a(ansate de aerona(e! De e&e%plu,
atunci c;nd co%pania 0oc<#eed $ncepuse testarea aerian'
G4
a unui nou supersonic re(oluionar +otezat Stealt# .o%+er,
nu%'rul de apariii a ORN:urilor din @urul +azei aeriene
MdLards a crescut de cincisprezece ori!
= Pari destul de sceptic', $i zise preedintele, pri(ind:o
curios!
7ns' ceea ce o uluia pe Rac#el era (ocea lui! Pri(i $nspre
el, netiind ce s' $i r'spund'!
= P'iC ezit'! S' presupun, do%nule, c' nu (or+i% $n
acest %o%ent de na(e e&traterestre sau o%ulei (erzi>
Preedintele p'ru a%uzatK
= Rac#el, cred c' (ei g'si aceast' descoperire %ult %ai
interesant' dec;t science:fiction:ul!
Rac#el se si%i uurat' c;nd auzi c' N/S/ nu a@unsese la
un ase%enea #al de disperare, $nc;t s' $ncerce s' $i
ser(easc' preedintelui po(eti cu e&trateretri! ,u toate
acestea, co%entariul lui a(ea darul de a ad;nci %isterul!
= Mi +ine, zise ea, orice ar fi descoperit N/S/, tre+uie s'
spun c' %o%entul este unul e&tre% de +ine ales!
1erne9 se opri pe scar'K
= .ine ales> ,u% adic'>
),u% adic'>- Rac#el se opri i eaK
= Do%nule preedinte, N/S/ este acu% anga@at' $ntr:o
+'t'lie pe (ia' i pe %oarte pentru a:i @ustifica e&istena,
iar du%nea(oastr' suntei per%anent atacat pentru c' $i
alocai %ereu fonduri! O descoperire N/S/ %a@or' $n acest
%o%ent ar $nse%na o ade('rat' %an' cereasc', at;t
pentru N/S/, c;t i pentru ca%pania du%nea(oastr'
electoral'! ,riticii du%nea(oastr' (or socoti, e(ident, c'
%o%entul ales este e&tre% de suspect!
= /adarC %' socoteti un %incinos sau un prost>
Rac#el si%i un nod $n g;tK
= N:a% intenionat s' (' @ignesc, do%nule! Doar c'C
= Stai linitit'!
Pe +uzele lui 1erne9 $nflori un z;%+et fira(, $n (re%e ce
$ncepu s' co+oare iar sc'rileK
= ,;nd directorul ad%inistrati( al N/S/ %i:a po(estit
pri%a dat' despre descoperire, a% respins:o i a%
G2
catalogat:o ca fiind a+surd'! 0:a% acuzat c' pune la cale
cea %ai transparent' fars' politic' din istorie!
Rac#el si%i cu% $i dispare nodul din g;t!
0a +aza sc'rii, 1erne9 se opri i se uit' fi& la eaK
= Anul dintre %oti(ele pentru care a% cerut ca
descoperirea s' r'%;n', deoca%dat', secret' a fost acela
de a prote@a N/S/! Di%ensiunea acestei descoperiri $ntrece
orice %are realizare pe care agenia a anunat:o p;n'
acu%! Ma are darul de a transfor%a aterizarea pe 0un' $ntr:
un fapt +anal! Pentru c' o%enirea, i aici %' includ i pe
%ine, are enor% de c;tigat sau de pierdut, a% crezut c'
ar fi prudent ca o persoan' anu%e s' (erifice datele N/S/
$nainte de a ap'rea su+ lu%inile reflectoarelor cu un anun
oficial!
Rac#el era n'ucit'K
= ,u siguran' c' nu (' referii la mine, do%nule>
Preedintele r;seK
= Nu, 'sta nu e do%eniul t'u de e&pertiz'! 7n plus, a%
efectuat de@a (erific'ri pe c'i e&tragu(erna%entale!
Aurarea fetei f'cu loc unei noi nedu%eririK
= M&tragu(erna%entale, do%nule> Drei s' spunei c' ai
apelat la sectorul priat? 7ntr:o c#estiune at;t de secret'>
Preedintele d'du din cap cu con(ingereK
= /% alc'tuit o ec#ip' de (erificare din e&terior, for%at'
din patru oa%eni de tiin' ci(ili, personal din afara N/S/
cu nu%e %ari $n +ran' i cu o serioas' reputaie de
prote@at! /u folosit ec#ipa%entul propriu pentru a face
o+ser(aii i pentru a a@unge la propriile concluzii! 7n
ulti%ele patruzeci i opt de ore, aceti oa%eni de tiin' au
confir%at descoperirea N/S/ dincolo de orice ur%' de
$ndoial'!
/cu%, Rac#el era i%presionat'! Preedintele se prote@ase
cu un aplo%+ tipic pentru 1erne9! /nga@;nd o ec#ip'
for%at' din cei %ai sceptici indi(izi J outsideri care n:a(eau
ni%ic de c;tigat din confir%area descoperirii N/S/ J
1erne9 $i crease antidotul contra suspiciunii c' nu era
(or+a dec;t de un co%plot disperat N/S/ pentru
G5
@ustificarea +ugetului, realegerea preedintelui fan al
ageniei i pararea atacurilor senatorului Se&ton!
= 7n seara asta la ora opt, zise 1erne9, (oi con(oca o
conferin' de pres' la ,asa /l+' ca s' anun lu%ii $ntregi
aceast' descoperire!
Rac#el se si%i frustrat'! Practic, 1erne9 nu:i spusese
ni%ic!
= Ei %ai e&act ce este aceast' descoperire>
Preedintele z;%+iK
= /st'zi (ei descoperi c' r'+darea e o (irtute! "re+uie s'
(ezi aceast' descoperire cu oc#ii t'i! Dreau s' $nelegi
situaia $n co%ple&itatea ei $nainte de a %erge %ai departe!
Directorul ad%inistrati( al N/S/ te ateapt' s' te pun' la
curent! Ml $i (a spune tot ce tre+uie s' tii! Dup' aceea,
(o% discuta care (a fi rolul t'u pe %ai departe!
Rac#el citi dra%atis% $n oc#ii preedintelui i $i a%inti
c' Pic<ering si%ise cu% ,asa /l+' are un as $n %;nec'! Se
p'rea c' eful ei a a(ut dreptate, ca de o+icei!
1erne9 $i f'cu se%n $nspre un #angar din apropiere!
= Ar%eaz':%', zise el, $ndrept;ndu:se spre construcia
acoperit'!
Rac#el se lu', nedu%erit', dup' el! ,l'direa din faa lor
nu a(ea ferestre, iar uile enor%e p'reau $ncuiate! Singura
cale de acces p'rea a fi o arcad' %icu' $ntr:o parte a
#angarului! Aa era $ntredesc#is'! Preedintele o $ndru%'
pe Rac#el p;n' $n apropierea uii, dup' care se opri!
= /ici dru%ul %eu se ter%in', rosti el, ar't;nd spre u'!
*ntri pe acolo?
Rac#el ezit'K
= Nu (enii>
= "re+uie s' %' $ntorc la ,asa /l+'! O s' %ai (or+i% $n
cur;nd! /i un telefon>
= .ine$neles, do%nule?
= D':%i:l?
Rac#el scoase telefonul i i:l d'du, presupun;nd c' el
(rea s' introduc' un nu%'r pri(at $n %e%orie! 7n loc de
asta, preedintele strecur' telefonul $n propriul +uzunar!
H0
= /cu% nu %ai eti $n reea, zise el! "oate
responsa+ilit'ile de la locul de %unc' i:au fost acoperite!
/st'zi nu (ei %ai discuta cu ni%eni f'r' per%isiunea %ea
sau a directorului ad%inistrati( N/S/! 7nelegi>
Rac#el se #ol+', uluit'! )Preedintele toc%ai %i:a furat
telefonul>-
= Dup' ce directorul ad%inistrati( te pune la curent cu
descoperirea, o s' intri $n contact cu %ine prin inter%ediul
unei linii securizate! Dor+i% $n cur;nd! Noroc?
Rac#el pri(i ua #angarului i si%i cu% nelinitea o
copleete!
Preedintele 1erne9 $i l's' %;na s' z'+o(easc' puin
pe u%'rul ei i f'cu se%n din cap $nspre u'K
= "e asigur, Rac#el, c' nu (ei regreta a@utorul pe care
%i:l dai $n aceast' pro+le%'!
F'r' a %ai ad'uga (reo (or+', preedintele porni spre
elicopterul care o adusese pe Rac#el acolo! Se urc' la +ord
i decol'! Nu se uit' nicio secund' $n ur%'!
H1
12
Rac#el Se&ton st'tea singur' pe pragul de acces $n
#angarul izolat de pe insula Iallops i $ncerca s' z'reasc'
ce(a $n +ezna de dincolo! /(ea senti%entul c' se afl' la
$ntret'ierea dintre dou' lu%i! Dinspre interiorul ca(ernos
sufla o +riz' r'coroas' i dens', ca i cu% cl'direa a(ea un
suflu propriu!
!ello? strig' ea, cu (oce uor tre%ur;nd'!
"'cere!
P'i dincolo de prag, din ce $n ce %ai nelinitit'! Pentru
c;te(a fraciuni de secund', i%aginea pe care o a(ea $n
faa oc#ilor se $ntunec', fiindc' $ncerca s' se aco%odeze cu
$ntunericul!
= Do%nioara Se&ton> se auzi (ocea unui +'r+at la doar
c;i(a pai %ai $ncolo!
Rac#el tres'ri +rusc i se $ntoarse $n direcia din care
(enea sunetul!
= Da, do%nule?
Se apropie silueta nedesluit' a unui o%!
Pe %'sur' ce (ederea i se li%pezea, Rac#el o+ser(' c'
se afla l;ng' un t;n'r cu un c#ip coluros, ec#ipat din
cretet p;n' $n t'lpi cu costu% de z+or N/S/! *ndi(idul
a(ea un corp atletic, iar pe pieptul lui se (edeau nu%eroase
decoraii!
= ,o%andant Ia9ne 0oosigan, se reco%and' t;n'rul!
F' iertai dac' (:a% speriat? M ca% $ntuneric pe aici! 7nc'
n:a% apucat s' desc#id uile docului!
7nainte ca ea s' apuce s' $i r'spund', +'r+atul continu'K
= Da fi o onoare pentru %ine s' fiu pilotul
du%nea(oastr' $n aceast' di%inea'!
= Pilot>
Rac#el se #ol+' n'uc' la el! )"oc%ai a% a(ut o
U$nt;lnireV cu un pilot!-
= Sunt aici ca s' %' $nt;lnesc cu directorul
H2
ad%inistrati(!
= Da, doaTn'! /% pri%it ordin s' (' duc i%ediat la el!
7i lu' c;te(a secunde p;n' s' poat' $nelege ceea ce:i
spusese! Dup' ce pricepu cu% st'teau lucrurile, Rac#el se
si%i foarte deza%'git'! ,'l'toria ei nu p'rea s' fi luat
sf;rit!
= Ande este directorul ad%inistrati(> $l $ntre+' ea, de:a
dreptul $ngri@orat'!
= Nu dein aceast' infor%aie, r'spunse pilotul! O s'
pri%esc coordonatele doar dup' ce decol'%!
Rac#el $i d'du sea%a c' o%ul spunea ade('rul! Se
p'rea c' directorul Pic<ering i ea nu erau singurele
persoane c'rora nu li se d'deau prea %ulte infor%aii $n
acea di%inea'! Preedintele considera e&tre% de serioas'
pro+le%a securit'ii, iar uurina i rapiditatea cu care o
izolase pe Rac#el de restul lu%ii o f'cuser' pe fat' s' se
si%t' de:a dreptul @enat'! )Sunt de o @u%'tate de or' pe
teren i de@a nu %ai a% niciun %i@loc de co%unicare, iar
eful %eu #a+ar n:are unde sunt!-
St;nd $n faa t;n'rului pilot N/S/, n:a(ea nicio $ndoial'
c' @ocurile fuseser' de@a f'cute! /(ionul a(ea s' porneasc'
la dru% cu ea la +ord, indiferent c' $i pl'cea sau nu!
Singura $ntre+are era $ncotro se $ndrepta!
Pilotul se duse spre perete i ap's' pe un +uton! *%ediat
partea $ndep'rtat' a #angarului porni s' gliseze cu zgo%ot!
0u%ina n'('li $n interior, l's;nd s' se (ad' silueta unui
o+iect i%ens, aflat $n %i@locul $nc'perii!
Rac#el f'cu oc#ii %ari! )Du%nezeu s' %' a@ute!-
O+iectul cu pricina era un a(ion de (;n'toare negru, cu
un aspect $nfrico'tor! Mra aerona(a cu cea %ai
aerodina%ic' for%' pe care ea o ('zuse (reodat'!
= 0lumeti, %ai reui Rac#el s' $ngai%e!
= M o reacie o+inuit', doaTn', dar s' tii c' F:l3
"o%cat Split:tail este un a(ion cu perfor%ane e&celente!
)M o rac#eta cu aripi!-
Pilotul o conduse spre aerona('! 7i f'cu se%n $nspre
carlinga cu dou' locuri!
H6
= Dei sta $n spate!
= R'u> $i r;n@i Rac#el! Ei eu care credea% c' (rei s'
pilotez!
Dup' ce $%+r'c' peste #aine un costu% de z+or prote@at
ter%ic, Rac#el se trezi, aproape f'r' (oie, urc;nd $n
carling'! Se aez' cu greu pe scaunul $ngust!
= M clar c' N/S/ nu dispune de piloi cu fundul %are,
zise ea!
Pilotul $i z;%+i i o a@ut' s' $i pun' centurile de
siguran'! Dup' aceea, $i fi&' o casc' de z+or!
= O s' z+ur'% destul de sus, rosti el! O s' a(ei ne(oie
de o&igen!
Ric;nd astea, scoase o %asc' de o&igen dintr:un
co%parti%ent lateral i (ru s' o ataeze de casca ei!
= F' descurc, refuz' ea a@utorul, $ntinz;ndu:se i lu;nd
o+iectul din %;na lui!
= .ine$neles, doaTn'!
Rac#el se lupt' puin cu %asca p;n' ce reui s' o
potri(easc' pe casc'! Filtrul era surprinz'tor de inco%od!
,o%andantul o pri(i c;te(a clipe, p'r;nd oarecu%
a%uzatK
= S:a $nt;%plat ce(a> $ntre+' ea!
= Ni%ic, doaTn'!
P'rea c' $ncearc' s' $i ascund' un z;%+et ironicK
= Sacii pentru r'u de $n'li%e sunt su+ scaun! ,elor %ai
%uli pasageri li se face r'u c;nd z+oar' pri%a dat' cu un
astfel de a(ion!
= /r tre+ui s' n:a% ni%ic, $l asigur' Rac#el, cu o (oce
uor sc#i%+at' din cauza filtrului %'tii! Nu suf'r de r'u de
$n'li%e!
Pilotul ridic' din u%eriK
= Fuli pucai %arini au zis acelai lucru i dup' aceea
a tre+uit s' cur' (o%a din carling' de pe ur%a lor!
Rac#el d'du uor din cap! )Finunat-!
= Dreo $ntre+are $nainte de a ne lua z+orul>
Ma ezit' o clip', dup' care +'tu uor $n filtrul care $i
H3
r'nea o+razul!
= F' sufoc'! ,u% putei s' purtai c#estiile astea $n
z+orurile lungi>
Pilotul $i z;%+i $ng'duitorK
= Mi +ine, doaTn', de o+icei noi nu le purt'% cu susul $n
@os!
Parc' $nfipt' $n cap'tul pistei, cu %otoarele duduind su+
ea, Rac#el se si%ea ca un glon $ntr:o ar%' care atepta
doar un deget care s' apese pe tr'gaci! ,;nd pilotul
$%pinse %ana, %otoarele ge%ene 0oc<#eed 63G se trezir'
la (ia'! P'rea c' $ntregul uni(ers se zguduie! Odat' fr;nele
eli+erate, Rac#el se trezi lipit' str;ns de sp'tarul scaunului!
Supersonicul parcurse pista i decol' $n c;te(a secunde!
Dincolo de #u+lou, p'%;ntul $ncepu s' se $ndep'rteze cu o
(itez' a%eitoare!
Rac#el $nc#ise oc#ii atunci c;nd aerona(a se ridic' $n
%are (itez'! Se $ntre+' unde greise $n acea di%ineaa! /r
fi tre+uit s' fie acu% la +iroul ei, sintetiz;nd i select;nd
infor%aii! 7n loc de asta, )c'l'rea- o torpil' $nc'rcat' cu
testosteron i a+ia respira printr:o %asc' de o&igen!
7ncepu s' si%t' o uoar' stare de r'u, $nainte ca
aerona(a s' a@ung' la cincisprezece %ii de %etri altitudine!
7ncerc' s' se g;ndeasc' la altce(a! 7n ti%p ce ad%ira
oceanul de su+ ea, a(u +rusc senti%entul c' e departe de
cas'!
Pilotul (or+ea cu cine(a prin staia radio! ,;nd ter%in'
con(ersaia, o%ul lu' un (ira@ a+rupt spre st;nga! /(ionul
se r'suci aproape la o sut' optzeci de grade, f'c;nd:o pe
Rac#el s' si%t' c' i:a a@uns sto%acul drept $n g;t! 7n cele
din ur%', aerona(a re(eni $n plan orizontal!
Fata ge%uK
= Fersi pentru a(ertis%ent, asule?
= 7%i cer scuze, doaTn', dar toc%ai a% pri%it
coordonatele $nt;lnirii du%nea(oastr' cu directorul
ad%inistrati(!
= D':%i (oie s' g#icesc! ,'tre nord>
HG
Pilotul p'ru nedu%eritK
= De unde ai tiut>
Rac#el oft'! )*u+esc piloii 'tia care au f'cut practic'
doar pe co%puter!-
= M ora nou' di%ineaa, a%ice, iar soarele e $n dreapta
noastr'! /adar z+ura% spre nord!
7n carling', se l's' un %o%ent de t'cere!
= Da, doaTn', $n di%ineaa asta z+ur'% spre nord?
= Ei c;t de departe z+ura% spre nord>
Pilotul (erific' $nc' o dat' coordonateleK
= Dreo 3!G00 de <ilo%etri!
Rac#el se ridica +rusc pe scaun!
= ,e>>>
7ncerc' s':i i%agineze o #art', dar nu putea nici %'car
s':i $nc#ipuie unde $nse%na acel nord!
= Dar 'sta e un z+or de patru ore?
= 0a (iteza asta, da, o apro+' pilotul! Qinei:(' +ine, ('
rog?
7nainte ca ea s' $i r'spund', +'r+atul retrase aripile
aerona(ei F:l3! O clip' %ai t;rziu, Rac#el se si%i iar'i
lipit' de scaun, $n (re%e ce a(ionul ;ni, de parc' p;n'
atunci st'tuse locului! 7n %ai puin de un %inut a@unser' la
o (itez' de croazier' de aproape 2600 de <ilo%etri pe or'!
/cu% era a%eit' de:a +inelea! D'z;nd cu% a(ionul
spintec' cerul cu (itez' n'ucitoare, Rac#el si%i cu% i se
face r'u! 7n %inte $i re(eni, ca un ecou pierdut, (ocea
preedinteluiK )"e asigur, Rac#el, c' nu (ei regreta c' %'
a@ui $n aceast' c#estiune-!
8e%;nd, Rac#el $ntinse %;na dup' punga sal(atoare!
)S' n:ai niciodat' $ncredere $ntr:un politician!-
HH
13
Dei $l dezgusta interiorul %odest i %urdar al ta&iurilor,
senatorul SedgeLic< Se&ton $n('ase c', uneori, tre+uie s'
suporte astfel de condiii $n ascensiunea sa c'tre glorie!
De#iculul ra+lagit care toc%ai $l adusese la cel %ai de @os
ni(el al parc'rii 1otelului Purdue $i oferea ce(a ce li%uzina
lui nu putea J anoni%atul!
Senatorul constat' %ulu%it c' parcarea era pustie, cu
e&cepia c;tor(a %aini pr'fuite, r't'cite prin %uli%ea de
st;lpi de ci%ent! "ra(ers;nd, Se&ton $i pri(i ceasul!
)11!1G di%ineaa! Perfect-!
*ndi(idul cu care se $nt;lnea era un %aniac al
punctualit'ii! /%intindu:i $ns' pe cine i ce reprezenta
acel o%, Se&ton $i spuse c' indi(idul putea fi un %aniac la
orice ar fi (rut el!
R'ri du+ia al+' Ford Iindstar parcat' e&act $n acelai
loc $n care era parcat' de fiecare dat' c;nd se $nt;lneau
acolo J $n colul de est al gara@ului, $n spatele unui ir de
to%+eroane! Se&ton ar fi preferat ca $nt;lnirea s' se
petreac' $ntr:unul dintre aparta%entele #otelului, dar
$nelegea prea +ine %'surile de precauie! Prietenii
indi(idului nu a@unseser' unde se aflau acu% dac' nu ar fi
fost gri@ulii!
7ndrept;ndu:se c'tre du+i', Se&ton si%i acea nelinite
fa%iliar' ce preceda $ntotdeauna astfel de $nt;lniri!
For;ndu:se s' r'%;n' cal%, se urc' pe locul pasagerului
din dreapta cu un se%n (ioi din %;n'! .'r+atul cu p'rul
negru de pe locul oferului nu:i r'spunse la salutul (oios!
O%ul a(ea aproape aptezeci de ani, $ns' c#ipul cernit
inspira o duritate care se potri(ea perfect cu poziia sa de
e%isar al unei ar%ate de (izionari $ndr'znei i
$ntreprinz'tori, lipsii de scrupule!
= 7nc#ide ua? rosti indi(idul cu (oce aspr'!
Se&ton se supuse, toler;nd cu graie %oroc'neala
H4
o%ului! 7n definiti(, tipul reprezenta oa%eni care controlau
su%e enor%e de +ani, din care o +un' parte fuseser'
recent (irate $n spri@inul lans'rii senatorului Se&ton c'tre
cea %ai puternic' poziie din lu%e! ,u ti%pul, Se&ton
pricepuse c' astfel de $nt;lniri $nse%nau %ai puin nite
lecii de strategie i %ai %ult nite ocazii de rea%intire a
gradului de $ndatorare al senatorului fa' de +inef'c'torii
lui! /ceti oa%eni ateptau c;tiguri serioase de pe ur%a
in(estiiei lor! Dup' cu% tre+uia s' recunoasc' Se&ton,
)c;tigul- $nse%na o cerere a nai+ii de $ndr'znea'! ,u
toate astea i oric;t de incredi+il ar fi p'rut, era (or+a de
ce(a aflat $n sfera de influen' a lui Se&ton, odat' ce acesta
a(ea s' se instaleze $n .iroul O(al!
Etiind c' +'r+atului de la (olan $i pl'cea s' treac' repede
la su+iect, Se&ton $i ziseK
= Presupun c' a fost depus' o alt' su%'>
= Da! ,a de o+icei, (ei folosi aceste fonduri doar pentru
ca%panie! /% fost %ulu%ii s' (ede% cu% urci $n sonda@e,
ceea ce $nsea%n' c' %anagerii t'i de ca%panie au c#eltuit
eficient +anii notri!
= ,;tig'% repede teren!
= /a cu% i:a% spus la telefon, a% con(ins ali ase i
o s' (' $nt;lnii la noapte!
= M&celent!
7n %inte, Se&ton $i aran@ase de@a progra%ul!
,elalalt $i $ntinse un dosar lui Se&ton!
= /i aici infor%aiile! Studiaz':le! Mi (or s' tie clar c' le
$nelegi foarte +ine preocup'rile! Dor s' tie c' le susii
cauza! Qi:a sugera s' te $nt;lneti cu ei la reedina ta!
= /cas'> Dar de o+icei %' $nt;lnescC
= Senatorule, aceti ase do%ni conduc fir%e ce dein
resurse %ult %ai %ari dec;t cele cu care ai a(ut de:a face
p;n' acu%! Mi sunt petii cei %ari i de aceea sunt
$ngri@orai! /u %ult de c;tigat i, prin ur%are, enor% de
%ult de pierdut! /% depus %ulte eforturi ca s':i con(ing s'
(' $nt;lnii! Da tre+ui s' te ocupi $n %od special de ei! 7ntr:o
not' personal'!
H2
Se&ton $ncu(iin' i%ediatK
= ,ategoric! Pot aran@a o $ntre(edere acas' la %ine!
= .ine$neles c' au ne(oie de discreie total'!
= 0a fel ca %ine!
= Noroc, $i ur' +'tr;nul! Dac' $n seara asta totul iese
cu% tre+uie, ar putea fi ulti%a noastr' $nt;lnire! /ceti
oa%eni singuri $i pot furniza ceea ce ai ne(oie ca s'
transfor%i ca%pania Se&ton $ntr:un succes!
0ui Se&ton $i pl'cea cu% sun'! 7i z;%+i $ncrez'tor
+'r+atului de l;ng' elK
= ,u puin noroc, prietene, la (re%ea alegerilor (o%
putea s'r+'tori cu toii (ictoria!
= Dictoria>
*ndi(idul se $ncrunt' i se aplec' spre Se&ton cu oc#i
a%enin'toriK
= *nstalarea ta la ,asa /l+' este doar primul pas c'tre
(ictorie, senatorule? Presupun c' n:ai uitat asta!
H5
14
,asa /l+' este una dintre cele %ai %ici reedine
prezideniale din lu%e! F'soar' doar cincizeci i ase de
%etri $n lungi%e, dou'zeci i opt de %etri $n l'i%e i are o
suprafa' de teren a%ena@at de doar apte #ectare!
Proiectul, $ntoc%it de ar#itectul Na%es 1o+an, prezentase o
structur' ase%'n'toare unei cutii, cu un acoperi $n'lat,
+alustrada i o intrare cu nu%eroase coloaneO dei lipsit de
originalitate, el fusese selectat $n cadrul unui concurs
desc#is de c'tre @uraii care $l apreciaser' ca fiind
)atr'g'tor, cu de%nitate i fle&i+il-!
,#iar dac' st'tuse trei ani i @u%'tate la ,asa /l+',
preedintele Rac# 1erne9 se si%ea rareori acas' acolo, $n
acel la+irint de candela+re, antic#it'i i pucai %arini
$nar%ai p;n' $n dini! Pe %o%ent $ns', $n (re%e ce se
$ndrepta spre aripa de (est, se si%ea $n(iorat i ciudat de
uurat! P'rea c' plutete peste co(oarele de plu!
Fai %uli %e%+ri din personalul ,asei /l+e $i ridicar'
pri(irea $nspre preedintele care se apropia! 1erne9 le f'cu
la toi cu %;na i $i salut', pe fiecare pe r;nd! R'spunsurile
oa%enilor, dei politicoase, tr'dau supunere i erau $nsoite
de z;%+ete forate!
= .un' di%ineaa, do%nule preedinte?
= F' +ucur s' (' ('d, do%nule preedinte?
= O zi +un', do%nule?
7n (re%e ce se $ndrepta spre +irou, 1erne9 sesiz'
oaptele din @urul *ui! 7n ,asa /l+' p'rea c' se preg'tete o
insurecie! 7n ulti%ele s'pt'%;ni, deza%'girea celor din
1H00 Penns9l(ania /(enue crescuse p;n' $n punctul $n care
1erne9 $ncepuse s' se si%t' precu% c'pitanul .lig# J
co%and;nd o na(' $n deri(', al c'rei ec#ipa@ se preg'tea
de re(olt'!
Preedintele nu:i putea $n(inui oa%enii! Personalul
lucrase %ult peste orele de progra% ca s' $l spri@ine $n
40
alegerile ce +'teau la u', iar acu%, ca din senin,
preedintele p'rea a:i fi pierdut interesul pentru (ictorie!
)7n cur;nd (or $nelege, $i spuse 1erne9! 7n cur;nd (oi fi
din nou eroul lor!-
Regreta c' $i %eninuse personalul departe de aceste
infor%aii at;ta ti%p, dar confidenialitatea era strict
necesar'! *ar c;nd era (or+a de p'strarea secretelor, ,asa
/l+' a(ea renu%ele de locul $n care se cle(etea cel %ai
%ult din tot Ias#ingtonul!
1erne9 a@unse $n sala de ateptare de l;ng' .iroul O(al
i $i f'cu (oios cu %;na secretarei!
= /r'i +ine $n di%ineaa asta, Dolores?
= Ei du%nea(oastr', do%nule, $i r'spunse fe%eia,
uit;ndu:se la inuta lui cu dezapro+are f'i'!
1erne9 $i co+or$ (oceaK
= Dreau s' organizezi o $nt;lnire!
= ,u cine, do%nule>
= ,u tot personalul din ,asa /l+'?
Secretara $i ridic' pri(ireaK
= 1ot personalul, do%nule> /dic' toi cei 13G de
oa%eni>
= ,#iar aa!
Fe%eia p'rea nedu%erit'K
= .ine! S' fi&ez $nt;lnirea $nC Sala de .riefing>
1erne9 cl'tin' din capK
= Nu! S' fie $n +iroul %eu!
/cu% secretara f'cu oc#ii %ariK
= Drei s' (' $nt;lnii cu ntregul personal $n .iroul O(al>
= M&act!
= ,u toi $n acelai ti%p>
= De ce nu> Fi&eaz:o pentru ora patru dup':a%iaz'?
Secretara d'du din cap, de parc' ar fi co%p'ti%it un
+olna( %intal!
= Foarte +ine, do%nule! Ei $nt;lnirea se (a referi laC>
= 7n seara asta (oi face un anun i%portant c'tre
poporul a%erican! Dreau ca oa%enii %ei s' fie pri%ii care $l
aud!
41
Pe c#ipul fe%eii se i(i +rusc o u%+r' de tristee, ca i
cu% s:ar fi te%ut de apropierea acestui %o%ent! 7i co+or$
glasulK
= D' retragei din curs', do%nule>
1erne9 iz+ucni $n r;sK
= 0a nai+a, nu, Dolores? F' preg'tesc de +'t'lie?
Secretara se $ndoia de acest lucru! "oate analizele din
pres' afir%au c' preedintele 1erne9 a(ea s' lase +alt'
alegerile!
Ml $i f'cu $ncura@ator cu oc#iulK
= 7n aceti ulti%i ani ai lucrat e&celent pentru %ine,
Dolores, i o s' continui s' faci aceeai trea+' i $n
ur%'torii patru ani! O s' rmnem $n ,asa /l+'! Nur!
Fe%eia p'rea c' (rea s':l cread' din tot sufletulK
= Foarte +ine, do%nule? O s' anun personalul! Patru
dup':a%iaz'!
*ntr;nd $n .iroul O(al, Rac# 1erne9 nu se putu a+ine s'
nu z;%+easc' c;nd $i i%agin' $ntregul personal $ng#esuit
$n acea $nc'pere $ngrozitor de %ic'!
Dei acel %'re +irou al puterii pri%ise %ulte porecle $n
decursul ti%pului J "oaleta, ,ui+ul Sculei, Dor%itorul lui
,linton J, porecla fa(orit' a lui 1erne9 era ),apcana de
1o%ari-! P'rea %ult %ai potri(it'! Oricine intra pentru
pri%a dat' acolo era i%ediat dezorientat! Si%etria ca%erei,
pereii uor rotun@ii la coluri, uile %ascate, toate
contri+uiau la senti%entul n'ucitor pe care:l a(eau
(izitatoriiK c' fuseser' legai la oc#i i r'sucii $n loc de %ai
%ulte ori! Dup' ce a(usese o $ntre(edere cu preedintele $n
.iroul O(al, se $nt;%pla adesea ca (reun de%nitar str'in s'
se ridice, s' dea %;na cu preedintele i s' porneasc'
drept spre o de+ara! 7n funcie de rezultatul $nt;lnirii,
1erne9 $l oprea pe oaspete la ti%p sau se a%uza ('z;nd
cu% acesta se face singur de r;s!
1erne9 crezuse $ntotdeauna c' lucrul care era cel %ai
i%pun'tor $n .iroul O(al era (ulturul a%erican esut pe
i%ensul co(or o(al din $nc'pere! 8#eara st;ng' a (ulturului
42
inea ra%ura de %'slin, $n (re%e ce g#eara dreapt'
str;ngea un %'nunc#i de s'gei! Foarte puini erau cei din
e&terior care tiau c', pe ti%p de pace, (ulturul pri(ea spre
st;nga J c'tre ra%ura de %'slin! 7n ti%p de r'z+oi $ns',
(ulturul se $ntorcea %isterios spre dreapta J $nspre s'gei!
Fecanis%ul care per%itea acest %ic truc de(enise surs' de
speculaii $n r;ndul personalului de la ,asa /l+', deoarece
el era cunoscut nu%ai de preedinte i de eful ec#ipei de
$ntreinere! 1erne9, descoperind ade('rul din spatele
enig%aticului (ultur, era deza%'git de c;t de +anal era de
fapt! 7n una dintre de+aralele din su+sol ale ,asei /l+e %ai
era un al doilea co(or o(al, iar eful ec#ipei de $ntreinere
nu f'cea dec;t s' sc#i%+e co(oarele $n cursul nopii!
Pri(ind acu% spre (ulturul care se uita panic $nspre
st;nga, 1erne9 se g;ndi c' poate era cazul s' sc#i%+e
co(oarele $n onoarea %icului r'z+oi pe care a(ea s' $l
lanseze contra senatorului SedgeLic< Se&ton!
46
15
Delta Force este singura ec#ip' de asalt a%erican' ale
c'rei aciuni se +ucur' de i%unitate prezidenial' co%plet'
fa' de lege!
Ordinul Prezidenial 2G (OP 2G) le acord' soldailor din
Delta Force )li+ertate fa' de orice aciune legal'-,
incluz;nd aici e&cepia din Posse ,o%itatus /ct, e%is $n
124H, o lege care i%punea pedepse penale tuturor celor
care foloseau fora %ilitar' $n scopuri personale, i%punere
a legii interne sau efectuarea de operaiuni su+ acoperire!
Fe%+rii ec#ipei Delta Force sunt alei pe spr;ncean' din
cadrul ,o%+at /pplications 8roup (,/8), o organizaie
secret' ce acti(eaz' $n cadrul ,entrului de Operaiuni
Speciale din Fort .ragg, ,arolina de Nord! Soldaii Delta
Force sunt, $n esen', ucigai profesioniti J e&peri $n
operaii antitero, eli+er'ri de ostatici, asalturi i eli%inarea
forelor ina%ice secrete!
Deoarece %isiunile Delta Force i%plic', de o+icei, un
grad sporit de confidenialitate, lanul clasic de co%and' pe
%ai %ulte ni(eluri este adesea $nlocuit de aa:zisa
co%and' )%onocaput- J un singur %anager, care are
autoritatea s' controleze unitatea din su+ordine, dup' cu%
$i con(ine! /cest %anager este, de o+icei, un %ilitar sau un
factor de decizie politic', cu un grad sau cu o influen'
suficient de %are $nc;t s' conduc' %isiunea! *ndiferent de
identitatea %anagerului, %isiunile Delta Force sunt
secretizate la cel %ai $nalt ni(el, iar odat' ce %isiunea ia
sf;rit, soldaii Delta Force nu o %ai %enioneaz' niciodat'
J nici $n discuiile dintre ei i nici $n discuiile cu ofierii din
cadrul Operaiunilor Speciale!
)R+oar'! 0upt'! Ait'!-
Mc#ipa Delta care staiona acu% deasupra Paralelei 22
nu z+ura i nici nu se lupta! Doar o+ser(a!
Delta One tre+uia s' recunoasc' faptul c' %isiunea
43
fusese cu totul neo+inuit' p;n' acu%, dar $n('ase de
%ult s' nu se %ai %ire de ceea ce i se cerea s' e&ecute! 7n
ulti%ii cinci ani, fusese i%plicat $n eli+er'ri de ostatici din
Orientul Fi@lociu, $n depistarea i eli%inarea celulelor
teroriste care acionau din interiorul Statelor Anite i c#iar
$n supri%area discret' a unor persona@e periculoase,
+'r+ai i fe%ei, din di(erse zone ale lu%ii!
,u nu%ai o lun' $n ur%', ec#ipa lui folosise un %icro+ot
z+ur'tor pentru a pro(oca un atac de cord care $i fusese
fatal unui cap al lu%ii interlope din /%erica de Sud!
Folosind un %icro+ot ec#ipat cu un ac de titaniu, c;t un fir
de p'r, ce coninea o puternic' su+stan'
(asoconstrictoare, Delta "Lo introdusese dispoziti(ul $n
casa o%ului printr:o fereastr' desc#is' de la eta@ul doi,
g'sise dor%itorul, dup' care $l $nepase pe indi(id $n u%'r,
$n ti%p ce acesta dor%ea! Ficro+otul z+urase $napoi pe
fereastr', cu $nc'rc'tura golit', $nainte ca o%ul s' se
trezeasc' i s' acuze dureri atroce $n piept! ,;nd ne(asta
persona@ului $n cauz' c#e%a a%+ulana, ec#ipa Delta f'cea
de@a dru% $ntors spre cas'!
F'r' forare de ui i scandal!
Foarte sur(enit' din cauze naturale!
O ade('rat' oper' de art'!
Fai recent, un alt %icro+ot staionase $n interiorul
+iroului unui senator de %arc' pentru a %onitoriza
(oluptuoasele $nt;lniri a%oroase, discrete ale acestuia!
Mc#ipa Delta f'cea $n glu%' referire la acea %isiune ca la
)inserare $n spatele liniilor ina%ice-!
/cu%, dup' ce fusese prins cu operaiunea de
supra(eg#ere $n acel cort %izer de zece zile, Delta One era
gata s' pun' cap't %isiunii!
)R'%;i ascuns!-
)Supra(eg#eaz' construcia J $n'untru i pe afar'!-
)Raporteaz' controlorului orice e(eni%ent neateptat!-
Delta One fusese instruit s' nu si%t' niciodat' e%oii,
indiferent de sarcina pri%it'! 0a pri%ul instructa@ legat de
aceast' %isiune $ns', lui i ec#ipei sale li se accelerase
4G
pulsul! 7nt;lnirea fusese )oar+'- J fiecare faz' a %isiunii
fiind e&plicat' prin inter%ediul unor canale electronice de
co%unicaii securizate! Delta One nu se $nt;lnise niciodat'
fa' $n fa' cu %anagerul responsa+il de aceasta %isiune!
"oc%ai preg'tea ce(a de %;ncare din conser(e de
proteine des#idratate, c;nd ceasul lui scoase un sunet, la
unison cu ceasurile celorlali doi! 7n c;te(a secunde,
dispoziti(ul ,r9p"al< de co%unicaii de l;ng' el $ncepu s'
clipeasc' $n c#ip de alert'! Delta One se opri din ceea ce
f'cea i apuc' ec#ipa%entul de co%unicaii! ,eilali doi $l
pri(ir' $n t'cereK
= Delta One, rosti el $n e%i'tor!
/plicaia softLare de recunoatere a a%prentei (ocale
identific' instantaneu cele dou' cu(inte! /plicaia atri+uia
fiec'rui cu(;nt un nu%'r referenial, care era apoi criptat i
tri%is prin satelit celui aflat la cap'tul opus al con(or+irii!
*nterlocutorul dispunea de un dispoziti( si%ilar, prin care
nu%erele erau decriptate i traduse $napoi $n cu(inte prin
folosirea unui dicionar anu%e! Dup' aceea cu(intele erau
rostite tare de o (oce ro+otizat'! 7nt;rzierea total' a
se%nalului nu dep'ea opt %ilisecunde!
= /ici controlorul, $i zise persona@ul care conducea
%isiunea! "onul de ro+ot al %ain'riei era e&tre% de +izar
J androgin i %etalic! ,u% stai cu operaiunea>
= "otul decurge confor% planului, $i r'spunse Delta One!
= M&celent! /% actualizat sec(ena de ti%p! *nfor%aia
de(ine pu+lic' la ora opt seara! Feridian estic!
Delta One $i (erific' cronograful! )Doar opt ore au %ai
r'%as!- Fisiunea lui a(ea s' se sf;reasc' $n cur;nd! Mra
un lucru $ncura@ator!
= 7nc' un a%'nunt, rosti controlorul! 7n aren' a intrat un
nou @uc'tor!
= ,e @uc'tor>
Delta One ascult'! )*nteresant @oc de noroc!- ,ui(a $i
pl'cea tare %ult s' dein' toate atuurile!
= ,redei c' se poate a(ea $ncredere $n ea>
= "re+uie supra(eg#eat' $ndeaproape!
4H
= Ei dac' apar pro+le%e>
= Ordinele r'%;n (ala+ile, rosti (ocea f'r' niciun fel de
ezitare!
44
16
Rac#el Se&ton z+ura spre nord de %ai +ine de o or'! 7n
afara c;tor(a i%agini rapide ale NeLfoundlandului, nu
z'rise dec;t ap' pe parcursul $ntregii c'l'torii!
)De ce tre+uia s' fie ap'>- se $ntre+' ea, str;%+;ndu:se!
,;nd a(ea apte ani, c'zuse $n apa $ng#eat' a unui iaz, $n
ti%p ce patina! 7n (re%e ce st'tea prins' su+ g#ea',
fusese fer% con(ins' c' (a %uri! Doar fora disperat' cu
care %a%a ei $i tr'sese la suprafa' trupul $%+i+at de ap' a
sal(at:o! Dup' acele clipe de co%ar, Rac#el se luptase
%ereu cu senzaia de #idrofo+ie J o senzaie nepl'cut' de
fric' la (ederea apelor $ntinse, %ai ales a apelor reci! /cu%,
('z;nd de @ur $%pre@ur, p;n' la li%ita orizontului, doar
apele /tlanticului de Nord, (ec#ea spai%' $ncepea s' o
cuprind' din nou!
7i d'du sea%a c;t de %ult z+uraser' doar atunci c;nd
pilotul (erific' poziia a(ionului cu turnul de control al +azei
aeriene "#ule din nordul 8roenlandei! )/% a@uns deasupra
,ercului /rctic>- Re(elaia $i spori tea%a! )Ande %' duc>
,e a descoperit N/S/>- 0a scurt ti%p, %asa de ap'
cenuiu:al+'strie de dedesu+t $ncepu s' fie pres'rat' cu
%ii de puncte al+e!
)/is+erguri!-
Rac#el %ai ('zuse un ais+erg doar o singur' dat' $n
(iaa ei, cu ase ani $n ur%', c;nd %a%a ei o con(insese s'
plece $%preun' $ntr:o croazier' prin /las<a! Rac#el
sugerase %ai %ulte destinaii de (acan' aflate pe pmnt,
$ns' %a%a ei fusese deose+it de insistent'!
= Rac#el, draga %ea, zisese ea, dou' trei%i din planeta
asta sunt acoperite de ap'! Fai de(re%e sau %ai t;rziu, (a
tre+ui s' $n(ei s' ii aceast' pro+le%' su+ control!
Doa%na Se&ton fusese o fiic' a NeL Mnglandului,
#ot'r;t' s' creasc' o fat' puternic'!
/cea croazier' fusese ulti%a c'l'torie pe care Rac#el o
42
f'cuse $%preun' cu %a%a ei!
)Bat#erine IentLort# Se&ton!- Rac#el si%i cu%
@ung#iul singur't'ii o str'punge! /%intirile re(enir',
dureroase, sf;iind:o aa cu% a(ionul sf;ia aerul, st;rnind
afar' urletele (;ntului! Alti%a lor con(ersaie fusese una
telefonica! 7n di%ineaa Rilei Recunotinei!
= 7%i pare aa de r'u, %a%', $i spusese Rac#el,
telefon;nd acas' din aeroportul OT1are, pe o (re%e $n care
z'pada curgea $n (aluri din cer! Etiu c' fa%ilia noastr' n:a
petrecut niciodat' Riua Recunotinei separat'! Se pare c'
ast'zi (a fi pri%a dat'!
Fa%a ei p'ruse puternic afectat' de acest lucruK
= /+ia atepta% s' te ('d!
= Ei eu, %a%'! 8;ndete:te la %ine cu% %'n;nc ce(a
$n aeroport, $n (re%e ce tu i tata (' osp'tai cu %inunatul
curcan!
Ar%ase o pauz' pe fir!
= Rac#el, n:a(ea% de g;nd s' $i spun dec;t atunci c;nd
ai fi a@uns aici, dar tat'l t'u susine c' are prea %ult de
lucru ca s' (in' acas' $n acest an! Spune c' o s' petreac'
Lee<end:ul $n aparta%entul lui din D! ,!
= ,e>>>
Surprins', Rac#el se $nfuriase i%ediatK
= M Riua Recunotinei! Senatul nu e $n sesiune? M la %ai
puin de dou' ore distan' de tine! /r tre+ui s' fie acolo?
= Etiu! Spune c' e epuizat i c' nu se si%te $n stare s'
conduc'! / decis s' $i petreac' Lee<end:ul $n pat
$%preun' cu lucr'rile lui!
)0ucr'ri>- Rac#el de(eni +rusc sceptic'! Fai pro+a+il era
c' senatorul Se&ton s' petreac' $n pat cu alt' fe%eie! Dei
co%ise cu discreie, infidelit'ile lui durau de ani de zile!
Doa%na Se&ton nu era proast', dar afacerile
e&tracon@ugale ale soului ei fuseser' $ntotdeauna $nsoite
de ali+iuri puternice i indign'ri ultragiate la si%pla aluzie
c' el ar putea s' $i fie necredincios! 7n cele din ur%',
doa%na Se&ton nu ('zuse alt' soluie dec;t s' $i $n'+ue
durerea pref'c;ndu:se c' nu o+ser(' ni%ic! Dei Rac#el o
45
$nde%nase $n repetate r;nduri s' di(oreze, Bat#erine
IentLort# Se&ton era o fe%eie de cu(;nt!
= P;n' ce %oartea ne (a desp'ri, $i spusese ea lui
Rac#el! "at'l t'u %:a +inecu(;ntat cu tine, o fat'
%inunat', i pentru asta $i %ulu%esc! Pentru celelalte
aciuni ale lui (a tre+ui s' r'spund' c;nd(a $n faa unei
instane superioare %ie!
7n ti%p ce st'tea $n aeroport, Rac#el si%i cu% crete
furia $n eaK
= Dar asta $nsea%n' c' (ei fi singur' toc%ai ast'zi?
* se f'cea r'u de la sto%ac! Faptul c':i p'r'sise fa%ilia
$ntr:o ase%enea zi reprezenta o alt' @osnicie din partea
senatorului!
= Mi +ineC rostise doa%na Se&ton cu (oce deza%'git',
dar decis', este clar c' nu pot l'sa toat' %;ncarea asta s'
se strice! O s' %' duc la %'tua /nn! Ne:a in(itat
$ntotdeauna la ea pentru a s'r+'tori $%preun'! O s:o sun
c#iar acu%!
Rac#el se si%ise doar puin a+sol(it' de (in'!
= .ine! O s' a@ung acas' c;t de repede pot! "e iu+esc,
%a%'?
= R+or lin, draga %ea?
7n acea noapte, ceasul ar'ta zece i @u%'tate c;nd ta&iul
reuise, $n sf;rit, s' coteasc' pe aleea lung' de acces
c'tre lu&oasa reedin' a fa%iliei Se&ton! Rac#el $i d'duse
i%ediat sea%a c' se $nt;%plase ce(a r'u! Pe alee, se
g'seau trei %aini ale poliiei i c;te(a du+ie ale unor
ec#ipe de tiri! "oate lu%inile din cas' erau aprinse! Rac#el
co+or;se $n fug' din ta&i, cu ini%a +'t;ndu:i ne+unete!
0a u' fusese $nt;%pinat' de un poliist care purta
unifor%a statului Dirginia, cu o fa' %o#or;t'! Nu fusese
ne(oie s' scoat' nicio (or+'! Rac#el tia! / a(ut loc un
accident!
= Dru%ul dou'zeci i cinci era alunecos din pricina
poleiului, infor%ase ofierul! Fa%a du%nea(oastr' a ieit
de pe osea i s:a iz+it de nite copaci! 7%i pare r'u! /
%urit instantaneu $n ur%a i%pactului!
20
Rac#el $n%'r%urise! 7ntors acas' i%ediat ce aflase
(estea, tat'l ei se g'sea de@a $n li(ing i inea o conferin'
de pres' ad:#oc, anun;nd cu stoicis% lu%ii $ntregi c' soia
lui decedase $n ur%a unui accident de %ain', $n (re%e ce
se $ntorcea de la o petrecere de Riua Recunotinei
$%preun' cu fa%ilia!
Fiica lui r'%'sese ascuns' pe durata $ntregului
e(eni%ent, pl;ng;nd pe $nfundate!
= "ot ce %i:a fi dorit, declarase tat'l ei presei, cu oc#ii
$not;nd $n lacri%i, ar fi fost s' stau acas' doar de dragul ei
$n acest Lee<end! Nu s:ar fi $nt;%plat aceast' tragedie!
)/r fi tre+uit s' te g;ndeti la asta de ani de zile- $i
r'spunse Rac#el $n t'cere, ura fa' de tat'l ei cresc;nd cu
fiecare secund' care trecea!
Din acel %o%ent, Rac#el se )desp'rise- de tat'l ei, aa
cu% doa%na Se&ton n:a(usese puterea s:o fac' niciodat'!
Senatorul nu p'ruse a acorda (reo atenie faptului! .rusc,
de(enise foarte ocupat s' c#eltuiasc' a(erea str;ns' de
ne(asta lui pentru a do+;ndi no%inalizarea partidului s'u la
candidatura pentru preedinie! Doturile aduse din si%patie
pentru tragedia pe care a tr'it:o n:a(eau cu% s':i fac' r'u!
,a o cruzi%e ne%eritat', c#iar i la o distan' de trei ani,
senatorul continua s' o fac' pe Rac#el s' se si%t' singur'!
,ursa lui pentru ,asa /l+' a%;nase pe o perioad'
nedefinit' (isele ei de a cunoate un +'r+at ade('rat, cu
care s' $i $nte%eieze o fa%ilie! 7i fusese %ult %ai uor s'
se izoleze co%plet fa' de lu%e dec;t s' ai+' de:a face cu
irul nesf;rit de pretendeni laco%i de putere din
Ias#ington, fiecare sper;nd s' pun' la+a pe $ndurerata i
poteniala )pri%' fiic' a /%ericii-!
0u%ina zilei $ncepea s' p'leasc'! 7n /rctica era perioada
sf;ritului de iarn' J (re%ea $ntunericului continuu! Rac#el
$i d'du sea%a c' se $ndrepta spre inutul nopii eterne!
,ur;nd soarele disp'ru $n $ntregi%e, ascunz;ndu:se
(ederii su+ linia orizontului! Mi $i continuar' z+orul spre
nord! 0a orizont, se i(i o lun' str'lucitoare, pe trei sferturi
plin', at;rn;nd al+' $n aerul cristalin i rece! Ande(a @os,
21
departe, (alurile oceanului lic'reau, $n (re%e ce
ais+ergurile p'reau dia%ante cusute pe o p;nz'
$ntunecat'!
7ntr:un t;rziu, Rac#el z'ri linia ceoas' a p'%;ntului! 7ns'
nu era ce atepta ea! 7n faa a(ionului, se i(ea drept din
ocean linia a%enin'toare a unui lan %untos acoperit de
z'pad'!
= Funi> se %ir' Rac#el! Sunt %uni la nord de
8roenlanda>
= /a se pare, zise pilotul, care p'rea la fel de surprins!
7n (re%e ce +otul aerona(ei se $nclin' $n @os, Rac#el se
si%i ciudat, de parc' era lipsita de greutate! 7n tot
zgo%otul din @ur auzea un sunet electronic repetat $n
carling'! Pilotul p'rea s' se fi cuplat pe un soi de fascicul
direcional i acu% $l ur%a!
/@ung;nd su+ o %ie de %etri $n'li%e, Rac#el se uit' cu
atenie la terenul lu%inat de lun' de su+ ei! 0a +aza
lanului %untos se $ntindea o c;%pie uria', acoperit' cu
z'pad'! Platoul se $ntindea graios pe o distan' de (reo
cincisprezece <ilo%etri, p;n' ce se ter%ina +rusc $ntr:o
creast' de g#ea' ce c'dea (ertical $n ocean!
/+ia atunci Rac#el ('zu! O pri(elite cu% nu este alta pe
faa p'%;ntului! 0a $nceput crezu c' razele lunii $i @oac'
feste! 7i %i@i oc#ii $nspre c;%pul de z'pad', incapa+il' s'
$neleag' e&act la ce anu%e se uita! *%aginea de(enea tot
%ai clar', pe %'sur' ce a(ionul co+ora!
),e e asta, pentru nu%ele lui Du%nezeu>-
Platoul de su+ ei era defriatC ca i cu% cine(a ar fi
pictat pe z'pad' trei dungi i%ense de (opsea argintie!
Panglicile sclipitoare curgeau paralel cu creasta! *luzia
optic' fusese desluit' a+ia c;nd a(ionul a@unse su+ dou'
sute de %etri $n'li%e! ,ele trei panglici argintii erau nite
anuri ad;nci, fiecare a(;nd o l'i%e de circa treizeci de
%etri! Eanurile fuseser' u%plute cu ap', care $ng#ease i
for%ase canale largi i argintii care se $ntindeau $n paralel
pe toat' lungi%ea platoului! Ronele al+e dintre ele nu erau
altce(a dec;t d;%+uri al+e de z'pad'!
22
7n ti%p ce co+ora spre platou, a(ionul $ncepu s' se
zg;l;ie din cauza tur+ulenelor intense! Rac#el auzi trenul
de aterizare co+or;nd cu un +ufnet greu, $ns' tot nu (edea
nicio pist' de aterizare! 7n (re%e ce pilotul se lupta s'
%enin' aerona(a su+ control, ea se zg;i afar' i z'ri dou'
iruri de lu%ini inter%itente care str'pungeau g#eaa de
dedesu+t! 7ngrozit', $nelese ceea ce a(ea pilotul de g;nd
s' fac'!
= /teriz'% pe ghea)? (oi ea, uluit', s' afle!
Pilotul nu $i r'spunse! Se concentra s' aterizeze contra
(;ntului tur+at! Rac#el si%i cu% sto%acul i se face g#e%
$n ti%p ce a(ionul $ncetinea, co+or;nd drept spre canalul de
g#ea'! Ridic'turile de z'pad' se $n'lau de o parte i de
alta a a(ionului, deter%in;nd:o pe Rac#el s' $i in'
r'suflarea! Orice calcul greit al ateriz'rii ar fi $nse%nat
%oarte sigur'! /(ionul co+or$ i %ai %ult $ntre d;%+uri,
astfel $nc;t tur+ulenele disp'rur' +rusc! /stfel ad'postit de
(;nt, a(ionul atinse g#eaa lin i f'r' pro+le%e!
Fotoarele "o%catului ge%ur', $ncetinind aerona(a!
Rac#el respir' uurat'! Supersonicul opri la o sut' de %etri
%ai $ncolo, $n dreptul unei linii roii (opsite drept pe
panglica de g#ea'!
7n dreapta nu se (edea dec;t un perete de z'pad' $n
lu%ina lunii J %arginea unui d;%+! 0a st;nga pri(elitea
era identic'! ,e(a, ce(a se putea z'ri doar $nainte, prin
+otul a(ionuluiC o $ntindere nesf;rit' de g#ea'! Rac#el
a(ea senti%entul c' toc%ai aterizase pe o planet' %oart'!
Dincolo de liniile trasate geo%etric pe g#ea', nu e&ista
nicio ur%' de (ia'!
De:a+ia atunci Rac#el auzi! Ande(a, $n dep'rtare, se
desluea un zgo%ot de %otor! An zgo%ot ascuit! Sunetul
se intensific'! O %ain' se i(i cur;nd! Mra un tractor de
z'pad', pe enile, care str'+'tea canalul de g#ea' spre ei!
P'rea o insect' futurist' $nalt', care (enea spre ei pe
picioare rotati(e (orace ca nite tentacule! Sus pe asiu se
g'sea o ca+in' de ple&iglas, $n faa c'reia un ir de faruri
puternice lu%inau dru%ul!
26
Fain'ria se opri c#iar l;ng' aerona(a F:l3! Aa ca+inei
de ple&iglas se desc#ise, iar din'untru, o siluet' co+or$ o
scar' de acces drept pe g#ea'! Silueta era $%+r'cat' din
cap p;n' $n picioare cu un costu% al+ i pufos, care p'rea o
$%+r'c'%inte gonfla+il'!
)Fad Fa& se $nt;lnete cu Pills+ur9 Doug# .o9-, $i zise
Rac#el uurat' s' (ad' c' aceasta planet' stranie era,
totui, locuit'!
O%ul $i f'cu se%n pilotului s' desc#id' carlinga!
Pilotul se supuse!
Dalul de aer $ng#eat care p'trunse $n carling' o f'cu pe
Rac#el s' si%t' frigul p;n' $n %'du(a spin'rii!
)7nc#ide capacul 'la +leste%at?-
= Do%nioara Se&ton> a strigat silueta!
O%ul a(ea accent de a%erican!
= D' urez +un (enit $n nu%ele N/S/?
Rac#el tre%ura! )Fulu%esc %ult!-
= D' rog s' (' desprindei centurile de z+or, s' (' l'sai
casca $n a(ion i s' co+or;i folosind g'urile pentru picioare
din fuzela@! /(ei $ntre+'ri>
= Da, i:o retez' scurt Rac#el! Ande %a%a nai+ii %' aflu>
23
17
Far@orie "enc#, principalul consilier al preedintelui, era
o creatur' deirat' i sc#eletic'! ,orpul ei, de aproape doi
%etri, se%'na cu un turn de $nc#eieturi i de %e%+re!
Deasupra corpului sc#eletic trona un c#ip p'%;ntiu, cu o
piele ase%'n'toare unui perga%ent str'puns de doi oc#i
lipsii de orice e&presie! 0a cincizeci i unu de ani, fe%eia
ar'ta de parc' ar fi a(ut aptezeci!
7n Ias#ington, "enc# era pri(it' ca o zei' a arenei
politice! Se spunea despre ea c' e at;t de talentat' la
analiz' $nc;t se apropie de clar(iziune! ,ei zece ani de c;nd
conducea .iroul de *nfor%aii i ,ercetare al
Departa%entului de Stat o a@utaser' s':i lefuiasc' o
inteligen' e&traordinar de ascuit' i de critic'! Din
nefericire, e&pertiza ei politic' era $nsoit' de un
te%pera%ent de g#ea' pe care puini $l puteau $ndura %ai
%ult de c;te(a %inute! Far@orie "enc# fusese
+inecu(;ntat' cu creierul unui superco%puter, dar i cu
c'ldura specific' unei astfel de %ain'rii! ,u toate astea,
preedintele Rac# 1erne9 nu a(ea pro+le%e cu tolerarea
acestei fe%eiO intelectul i capacitatea ei de %unc'
fuseser' aproape singurele responsa+ile de aducerea lui
1erne9 $n fotoliul de preedinte de la ,asa /l+'!
= Far@orie, $i zise preedintele, ridic;ndu:se s' o
$nt;%pine $n .iroul O(al! ,u ce pot s' te a@ut>
Nu:i oferi i un scaun! Ospitalitatea nu se aplica i $n
cazul fe%eilor ca Far@orie "enc#! Dac' (oia un scaun,
"enc# n:a(ea dec;t s':i ia unul!
= /% ('zut c' ai fi&at $nt;lnirea cu personalul pentru
ora patru, rosti ea, cu (oce r'guit' de la at;ta fu%at!
Finunat!
"enc# $ncepu s' se pli%+e, f'c;ndu:l pe 1erne9 s' se
$ntre+e ce g;nduri $i treceau prin %intea ei co%plicat'!
Preedintele $i era recunosc'tor! "enc# era una dintre
2G
puinele persoane din statul prezidenial pe deplin
contiente de i%plicaiile descoperirii N/S/, iar e&pertiza ei
politic' $l a@uta foarte %ult $n ela+orarea unei strategii!
= Dez+aterea asta de la ,NN de la ora unu, continu' ea,
tuind! Pe cine tri%ite% s' se +at' cu Se&ton>
1erne9 z;%+iK
= An purt'tor de cu(;nt cu rang inferior!
"actica folosit' $n politic', de frustrare a )(;n'torului-
prin lipsirea lui de o confruntare cu un ad(ersar pe %'sur',
era (ec#e, de c;nd e&istau dispute pe lu%ea asta!
= /% o idee %ai +un', zise "enc#, $ncerc;nd s' se uite
drept $n oc#ii lui 1erne9! 0'sai:%' s' %' duc eu acolo!
Rac# 1erne9 $i ridic', surprins, pri(ireaK
= "u> )Oare ce nai+a pune la cale>- Far@orie, tu nu
participi la dez+ateri $n pres'! 7n plus, este e%isiunea din
ti%pul pr;nzului trans%is' prin ca+lu! ,e %esa@ a
trans%ite dac' $%i tri%it principalul consilier> O s' ne
cread' cuprini de panic'!
= M&act!
1erne9 o %'sur' cu pri(irea! Orice strategie co%plicat'
ar fi conceput "enc#, n:a(ea s':i per%it', pentru ni%ic $n
lu%e, s' apar' la ,NN! Oricine o ('zuse (reodat' pe
Far@orie "enc# $i d'dea sea%a c' e&ista un %oti( pentru
care ea lucra $n spatele scenei! Mra o fe%eie cu un aspect
$nfrico'tor J $n orice caz nu genul de fa' care s' )li(reze-
un %esa@ de la ,asa /l+'!
= F' duc la dez+aterea ,NN, $i repet' ea, pe un ton
i%perati(!
= Far@orie, $ncerc' preedintele o %ane(r', si%indu:se
oarecu% nelinitit, oa%enii de ca%panie ai lui Se&ton (or
pretinde cu siguran' c' prezena ta la ,NN do(edete
tea%a ,asei /l+e! "ri%iterea ar%elor noastre grele at;t de
de(re%e ne face s' p're% disperai!
Fe%eia $ncu(iin' $n t'cere i $i aprinse o igar'K
= ,u c;t p're% %ai disperai, cu at;t %ai +ine!
7n ur%'toarele aizeci de secunde, Far@orie "enc# $i
descrise pe larg de ce preedintele tre+uia s' o tri%it' la
2H
dez+aterea ,NN pe ea $n locul unui purt'tor de cu(;nt!
,;nd ter%in', 1erne9 nu putu dec;t s' o pri(easc' uluit!
Far@orie "enc# se do(edise $nc' o dat' un geniu politic!
24
18
.anc#iza de g#ea' Filne este cel %ai %are sloi de
g#ea' din e%isfera nordic'! Situat' deasupra paralelei 22,
pe coasta nordic' a insulei Mlles%ere, partea de nord a
Oceanului /rctic, +anc#iza Filne are o l'i%e de ase
<ilo%etri i o grosi%e a stratului de g#ea' de peste o sut'
de %etri!
,;nd se urca $n ca+ina de ple&iglas %ontat' pe tractorul
de g#ea', Rac#el era recunosc'toare pentru #ainele
groase i %'nuile care o ateptau pe scaun, precu% i
pentru c'ldura care (enea $n (aluri prin siste%ul de
(entilaie al %ainii! /far', pe pista de g#ea', %otoarele
aerona(ei F:l3 ge%ur' cu putere, apoi a(ionul $ncepu s' se
$ndep'rteze!
Rac#el $i ridic', alar%at', pri(ireaK
= Pleac'>
Noua ei gazd' se urc' $n tractor i d'du din capK
= 7n acest loc au (oie s' stea doar %e%+rii ec#ipei de
tiin' i personalul de $ntreinere N/S/!
D'z;nd cu% aerona(a decoleaz' c'tre cerul $ntunecat,
Rac#el a(u un senti%ent de depri%are!
= De aici lu'% *ceRo(er:ul, zise $nsoitorul ei! Directorul
ad%inistrati( (' ateapt'!
Rac#el pri(i calea argintie de g#ea' din faa lor i
$ncerc' s' $i $nc#ipuie ce nai+a c'uta ad%inistratorul N/S/
$ntr:un ase%enea loc!
= Qinei:(' +ine, $i strig' o%ul de la N/S/, $n ti%p ce
%;nuia nite %ani(ele!
,u un #uruit, %ain'ria se roti cu nou'zeci de grade pe
loc, ca un tanc greu! /cu% se afla cu faa $nspre un perete
$nalt for%at de z'pada $ng#eat'!
Rac#el se uit' la panta a+rupt' i +rusc i se f'cu pielea
ca de g'in' de tea%'! )Doar nu are de g;nd s'C-
= Roc<:and:roll?
22
O%ul +'g' $n (itez' i acceler' tractorul direct spre
perete! Rac#el $i $n'+ui un ip't i se inu +ine! ,;nd
atinser' peretele, picioarele %ain'riei se $nfipser' $n
z'pad' i insecta uria' $ncepu s' urce! Rac#el era fer%
con(ins' c' a(eau s' se r'stoarne, $ns' ca+ina r'%ase,
surprinz'tor, la un ni(el orizontal! ,;nd a@unser' pe creasta
d;%+ului, conduc'torul ei o opri i se $ntoarse (esel spre
pasagera ale c'rei $nc#eieturi se al+iser' de groaz'K
= 7ncercai asta cu un SAD? /% luat proiectul siste%ului
de protecie la oc de la %odulul Fars Pat#finder i l:a%
%ontat pe +e+eluul 'sta? Ferge ca uns?
Rac#el d'du uor din capK
= Fru%os!
/flat' acu% pe (;rful peretelui de z'pad' $ng#eat',
Rac#el $i $ng'dui s' ad%ire pri(elitea, care, $n alt conte&t,
ar fi fost greu de i%aginat! 7n faa lor se afla un alt d;%+
%are, dup' care ondulaiile se opreau a+rupt! Dincolo de
ele, g#eaa se netezea $ntr:o $ntindere lucitoare, cu o pant'
de $nclinare e&tre% de lin'! Platoul lu%inat de razele lunii
se $ntindea p;n' departe, dup' care se $ngusta i se oprea
$n coastele %unilor!
= 8#earul Filne, rosti conduc'torul, ar't;ndu:i
oaspetelui %unii din dep'rtare! 7ncepe de acolo i co+oar'
c'tre aceast' delt' larg', unde ne afl'% noi!
O%ul porni iar'i %otorul! Rac#el se prinse din nou +ine
de +are, $n (re%e ce tractorul acceler' $n @osul d;%+ului!
/@ung;nd la poale, tra(ersar' un nou r;u de g#ea', dup'
care urcar' panta d;%+ului ur%'tor! 7n cele din ur%'
a@unser' pe poriunea neted' de g#ea' i $ncepur' s'
tra(erseze g#earul!
= ,;t %ai a(e%>
Rac#el nu (edea altce(a dec;t g#ea' de @ur $%pre@ur!
= ,irca trei <ilo%etri, drept $nainte?
0ui Rac#el distana i se p'ru i%ens'! D;ntul de afar'
iz+ea tractorul $n rafale necontenite, zguduind ca+ina de
ple&iglas, de parc' ar fi (rut s':i arunce pe a%;ndoi $napoi
$n %are!
25
= /a e (;ntul polar, $i strig' conduc'torul tractorului! /r
fi +ine s' (' o+inuii?
Printre rafale $i spuse c' acea zon' era +'tut' $n
per%anen' de o +riz' puternic'K #ata(atic 2 ter%enul
grecesc pentru curgerea $n @os de:a lungul unei pante! /cea
+riz' necontenit' p'rea a fi rezultatul unor u(oaie de aer
rece care )curgea- pe pereii g#earului precu% un r;u
n'(alnic de %unte!
= M singurul loc de pe planet', ad'ug' +'r+atul r;z;nd,
unde iadul este $ng#eat +ocn'?
,;te(a %inute %ai t;rziu, Rac#el $ntrez'ri o for%'
ceoas' la distan' $n faa lor J silueta unui do% al+ enor%
care se $n'la drept din g#ea'! Se frec' la oc#i! ),e
Du%nezeu %ai e iC>-
= ,a% mari esc#i%oii pe aici, nu> glu%i $nsoitorul ei!
Rac#el $ncerc' s' descifreze ce(a din acea structur'!
P'rea un %odel la scar' redus' al astrodo%ului din
1ouston!
= N/S/ l:a construit cu (reo s'pt'%;n' i @u%'tate $n
ur%', zise +'r+atul! M f'cut din ple&ipol9sor+at %ultistrat
gonfla+il! Piesele se u%fl', se conecteaz' $ntre ele, apoi
totul se prinde de z'pad' cu s;r%e i pitoni! Pare un cort
i%ens $nc#is, dar este, de fapt, prototipul N/S/ pentru
#a+itatul %o+il pe care sper'% s':l folosi% $ntr:o zi pe
Farte! Noi $l denu%i% )#a+isfer'-!
= 1a+isfer'>
= Fda, (:ai prins> Pentru c' nu e o sfer' ntreag, e
doar o ha(i sfer'!
Rac#el z;%+i i se #ol+' la +izara construcie de care se
apropiau (izi+il peste c;%pia de g#ea'!
= Ei pentru c' N/S/ n:a a@uns $nc' pe Farte, (oi ai
decis $n sc#i%+ s' tragei un pui zdra('n de so%n aici>
O%ul r;seK
= De fapt, a fi preferat "a#iti, dar soarta a #ot'r;t
altfel!
Rac#el se uit' iar'i, nedu%erit', la construcie! ,arcasa
al+' p'rea doar un contur fanto%atic, decupat pe fundalul
50
unui cer $ntunecat! 7n ti%p ce se apropia de edificiu,
*ceRo(er:ul se opri $n dreptul unei ui %ici care toc%ai se
desc#idea! 0u%ina din'untru se re('rs' peste z'pad'! 7n
cadrul uii ap'ru o siluet'! An gigant $%+r'cat cu un
pulo(er de flanel' ce $i a%plifica di%ensiunile i $l f'cea s'
se%ene cu un urs fioros! O%ul se $ndrept' spre *ceRo(er!
Rac#el n:a(u niciun du+iu asupra identit'ii uriauluiK
0aLrence M<stro%, directorul ad%inistrati( al N/S/!
,onduc'torul tractorului $i z;%+i $ncerc;nd s:o
consolezeK
= S' nu (' l'sai p'c'lit' de di%ensiunile lui! "ipul e o
pisicu'!
)Fai degra+' un tigru-, $i r'spunse Rac#el $n g;nd,
cunosc;nd prea +ine reputaia lui M<stro% de a )reteza-
capetele celor care st'teau $n calea $ndeplinirii (iselor lui!
D;ntul aproape o do+or$ atunci c;nd co+or$ din (e#icul!
7i str;nse #aina %ai +ine i porni spre do%!
Directorul ad%inistrati( al N/S/ o $nt;%pin' la
@u%'tatea dru%ului i $i $ntinse o i%ens' la+' $n%'nuat'K
= Do%nioara Se&ton? D' %ulu%esc c' ai (enit?
Rac#el d'du nesigur' din cap i $i strig' peste urletul
rafalelor de (;ntK
= S' fiu sincer', do%nule, nu prea cred c' a% a(ut de
ales?
W
0a o %ie de %etri distan', $n susul g#earului, Delta One
se uita prin +inoclul cu infraroii i ur%'rea cu% M<stro% o
conducea pe Rac#el Se&ton $n do%!
51
1
0aLrence M<stro%, directorul ad%inistrati( al N/S/, era
un %unte de o%, rou $n o+ra@i i greoi la (or+', ca un zeu
furios al (i<ingilor! P'rul +lond i epos era tuns %ilit'rete
deasupra unor spr;ncene groase, $n (re%e ce nasul
+orc'nat era $%pestriat de (ene de s;nge! 7n acel
%o%ent, oc#ii duri st'teau s' se $nc#id' din pricina o+oselii
acu%ulate $n nenu%'ratele nopi nedor%ite! Strateg
aerospaial cu influen' i consilier pe pro+le%e
operaionale al Pentagonului $nainte de nu%irea la N/S/,
M<stro% a(ea reputaia unei $nd'r'tnicii egalate doar de
incontesta+ila dedicare fa' de %isiunile pe care le a(ea de
rezol(at!
Ar%;ndu:l $n #a+isfer', Rac#el se trezi pli%+;ndu:se
printr:un la+irint +izar i translucid de coridoare! Reeaua
la+irintic' p'rea s' fi fost %odelat' prin at;rnarea unor foi
opace de plastic peste plase de s;r%' +ine $ntinse!
Podeaua la+irintului nu e&ista practic, fiind constituit' de
g#ea' peste care se %ontaser' +enzi de cauciuc care s'
a@ute la sta+ilitate! "recur' printr:o zon' rudi%entar' de
locuit, plin' cu paturi de ca%panie i toalete c#i%ice!
Din fericire, aerul din #a+isfer' era c'ldu, c#iar dac'
$nc'rcat de a%estecurile de %irosuri specifice spaiilor
str;%te! Ande(a, +;z;ia un generator electric, pro+a+il
sursa de electricitate care ali%enta +ecurile cu
incandescen' care at;rnau de ca+lurile sp;nzurate $n #ol!
= Do%nioar' Se&ton, rosti M<stro%, cu (oce aspr',
g#id;nd:o destul de +rutal c'tre o destinaie necunoscut',
d':%i (oie s':i spun cu% stau lucrurile c#iar de la +un
$nceput!
"onul lui e&pri%a orice altce(a, $n afara pl'cerii de a o
a(ea pe Rac#el ca oaspete!
= Mti aici pentru c' preedintele (rea asta! Rac# 1erne9
$%i este un +un prieten i %ai este un fan $nr'it al N/S/! 7l
52
respect, $i sunt dator i a% $ncredere $n el! Nu:i pun la
$ndoial' ordinele directe, nici %'car atunci c;nd nu $%i plac
deloc! ,a s' nu e&iste niciun fel de confuzie, s' $i fie clar c'
personal nu $%p'rt'esc entuzias%ul preedintelui de a te
i%plica $n aceast' c#estiune!
Rac#el nu putea face altce(a dec;t s' se uite int' la
+'r+atul de l;ng' ea! )/% z+urat cinci %ii de <ilo%etri ca
s' a% parte de o ase%enea ospitalitate>- 7n fond, indi(idul
nu era un st'p;n a+solut pe %oia proprie! Se #ot'r$ s' $i
dea o replic' pe %'sur'K
= ,u tot respectul, (' spun c' i eu %' aflu su+ ordinele
preedintelui! Nu %i s:a co%unicat care e scopul prezenei
%ele aici! /% efectuat aceast' c'l'torie cu cele %ai +une
intenii!
= .ine, zise M<stro%! /tunci (' (oi (or+i pe leau!
= ,#iar ai $nceput s' facei asta?
Replica dur' p'ru s' $l $nt'r;te i %ai %ult pe directorul
ad%inistrati(! *ndi(idul $ncetini rit%ul o clip', ca s' $i
studieze %ai $ndeaproape %usafira! /poi, ca un arpe care
$i desface inelele, scoase un oftat din r'runc#i i %'ri la
loc pasulK
= 7nelege +ine, relu' el discursul, c' te afli aici, $n locul
unde se desf'oar' un proiect secret al N/S/, $%potri(a
(oinei %ele! Nu nu%ai c' reprezini NRO, o agenie al c'rei
director se +ucur' s' desconsidere anga@aii N/S/
socotindu:i nite copii #andicapai, dar %ai eti i fata
o%ului care i:a f'urit un stindard personal de lupt' din
distrugerea ageniei %ele! /cesta ar tre+ui s' fie %o%entul
de triu%f al N/S/O personalul din su+ordinea %ea a fost
$ndelung criticat $n ulti%a (re%e, aa c' %erit' acest
%o%ent de glorie! Oricu%, datorit' unui (al de scepticis%
al c'rui creast' e reprezentat' de tat'l tu, N/S/ se
g'sete $n situaia politic' $n care oa%enii %ei dedicai sunt
o+ligai s' $%part' lu%ina reflectoarelor cu o %;n' de
oa%eni de tiin' ci(ili i cu fata o%ului care $ncearc' s' ne
distrug'!
)Mu nu sunt tata-, (ru Rac#el s' ipe, $ns' acu% nu era
56
%o%entul s' in' o dez+atere pe te%e politice cu eful
N/S/!
= N:a% (enit aici ca s' %' aflu $n lu%ina reflectoarelor,
do%nule?
M<stro% o pri(i $ncruntatK
= S:ar putea s' nu ai de ales!
,o%entariul o lu' prin surprindere! Dei preedintele
1erne9 nu specificase ni%ic despre (reun a@utor acordat de
ea $n %od )pu+lic-, Iillia% Pic<ering d'duse glas +'nuielii
c' Rac#el ar putea fi folosit' drept pion politic!
= / (rea s' tiu ce a% de f'cut aici, ceru ea s' afle!
= Ei eu! Nu dein o ase%enea infor%aie!
= Pardon>
= Preedintele %i:a cerut s' te infor%ez co%plet asupra
descoperirii noastre $n clipa $n care a@ungi aici! ,e anu%e
(rea s' faci este o c#estiune care (' pri(ete doar pe (oi
doi!
= Fi:a po(estit c' Siste%ul (ostru de O+ser(are a
P'%;ntului a descoperit ce(a!
M<stro% se uit' la ea pieziK
= ,;t de +ine cunoti proiectul MOS>
= MOS reprezint' o constelaie de cinci satelii care
scruteaz' suprafaa solului terestru $n %oduri diferite, prin
cartografiere oceanic', prin analiza erorilor geologice, prin
o+ser(area topirii calotei polare, prin localizarea rezer(elor
fosileC
= .ine, o $ntrerupse M<stro%, care nu p'rea deloc
i%presionat! Deci tii ce(a de ulti%ul adaos la constelaia
MOS> Se nu%ete PODS ("#e Polar Or+iting Densit9
Scanner)!
Rac#el $ncu(iin'! PODS fusese proiectat s' a@ute la
%'surarea efectelor $nc'lzirii glo+ale!
= Din c;te a% $neles, PODS %'soar' grosi%ea i
duritatea calotei polare de g#ea'>
= ,a% aa ce(a! Folosete te#nologia +enzilor spectrale
pentru scan'ri de densit'i co%pozite ale unor zone %ari i
pentru a g'si ano%alii de duritate $n g#ea', cu% ar fi topiri
53
interne, fisuri %ari, zone apoase, toate acestea indic;nd o
$nc'lzire glo+al'!
Rac#el cunotea procedeul de scanare a densit'ilor
co%pozite! Se%'na cu un ultrasunet su+teran! Sateliii NRO
folosiser' o te#nologie si%ilar' pentru a cerceta (ariaiile
de densitate ale su+solului $n Muropa de Mst i pentru a
localiza gropile co%une, preedintele o+in;nd astfel
confir%area epur'rilor etnice!
= ,u dou' s'pt'%;ni $n ur%', zise M<stro%, PODS a
trecut peste +anc#iza de g#ea' i a depistat o ano%alie de
densitate care p'rea total diferit' de ceea ce ne:a% fi
ateptat noi s' (ede%! 0a aizeci de %etri ad;nci%e su+
suprafa', perfect $%+inat' $ntr:o %atrice de g#ea' solid',
PODS a descoperit ceea ce p'rea o glo+ul' i%ens' cu
dia%etrul de circa trei %etri!
= An +uzunar de ap'>
= Nu! Nu era lic#id'! ,iudat, dar aceast' ano%alie era
mai dur dec;t g#eaa!
Rac#el f'cu o pauz'K
= DeciC este un +olo(an sau ce(a de genul 'sta>
M<stro% $ncu(iin'K
= 7n esen', da!
Rac#el atept' e&plozia, dar aceasta nu (eni! )F' aflu
aici pentru c' N/S/ a g'sit o +ucat' de st;nc' $n g#ea'>-
= Ne:a% e%oionat a+ia c;nd PODS a calculat
densitatea acestui +olo(an! /% tri%is i%ediat o ec#ip' aici
s' analizeze piatra! S:a do(edit c' roca din g#eaa de su+
noi este se%nificati( mai dens dec;t oricare alt' roc'
g'sit' pe insula Mlles%ere! Ma este, de fapt, %ai dens'
dec;t orice gen de roc' de pe o raz' de ase sute de
<ilo%etri!
Rac#el se uit' la g#eaa de su+ picioare, i%agin;ndu:i
acel +olo(an uria acolo @os, unde(a!
= Drei s' spunei c' cine(a a mutat roca aici>
M<stro% p'ru a%uzat de nai(itatea $ntre+'rii eiK
= Piatra aia c;nt'rete peste opt sute de tone! Mste
$nc#is' $ntr:o carapace de ai'eci de %etri ad;nci%e de
5G
g#ea' solid', ceea ce $nsea%n' c' este aici, neatins', de
peste trei sute de ani!
Rac#el se si%ea de@a o+osit'! 7l ur%' pe directorul
ad%inistrati( spre cap'tul unui coridor lung i $ngust,
trec;nd printre doi anga@ai N/S/ $nar%ai care st'teau de
paz'! Se uit' la M<stro%!
= Presupun c' e&ist' o e&plicaie logic' pentru prezena
acestei pietre aiciC i pentru tot secretul 'sta?>?
= ,ategoric c' da, r'spunse, destul de sec, M<stro%!
Piatra descoperit' de PODS este un %eteorit!
Rac#el se opri la intrarea $n coridor i f'cu oc#ii %ariK
= An meteorit?
O $ncerc' instantaneu deza%'girea! An %eteorit nu
p'rea un lucru at;t de i%portant $nc;t s' e&plice
entuzias%ul de nedescris al preedintelui! )Da @ustifica
aceast' descoperire, doar ea singur', c#eltuielile i
eecurile N/S/ din trecut>- 0a ce se g;ndise 1erne9>
/de('rat, %eteoriii erau rarit'i pe P'%;nt, dar N/S/
f'cuse astfel de descoperiri tot ti%pul!
= /cest %eteorit e unul dintre cei %ai %ari care s:au
descoperit (reodat', $i e&plic' M<stro%, st;nd eap'n $n
faa ei! Noi crede% c' e un frag%ent dintr:un %eteorit %ai
%are despre care se tie c' a c'zut $n Oceanul /rctic, $n
anii 1400! ,el %ai pro+a+il, aceast' piatr' a fost aruncat'
ca un rest $n ur%a i%pactului cu oceanul, a aterizat pe
g#earul Filne i a fost treptat $ngropat' de z'pada c'zut'
$n ulti%ii trei sute de ani!
Rac#el se $ncrunt'! Descoperirea nu sc#i%+a ni%ic! /(ea
tot %ai acut senti%entul c' era %artor' la o cascadorie
pu+licitar' supraesti%at' pl'nuit' de ,asa /l+' i de o
agenie N/S/ disperat'O dou' entit'i suferinde care
$ncercau s' aduc' o descoperire oarecare la ni(elul unei
(ictorii N/S/ de(astatoare!
= Nu pari prea i%presionat', o+ser(' M<stro%!
= ,red c' %' atepta%C la altce(a!
Oc#ii directorului ad%inistrati( se $ngustar'!
= An %eteorit de o ase%enea %'ri%e este o
5H
descoperire foarte rar', do%nioar' Se&ton! 7n lu%e sunt
doar c;i(a %ai %ari!
= 7nelegC
= Dar nu mrimea %eteoritului ne incit'!
Rac#el se uit' $n sus!
= Dac' %' lai s' ter%in, continu' el, (ei afla c' acest
%eteorit are unele caracteristici care n:au %ai fost
o+ser(ate la altul! *ndiferent c' e %ic sau %are! 7i f'cu
se%n s' %earg' %ai departe pe coridor! Ei acu%, dac' %'
(ei ur%a, $i (oi prezenta pe cine(a %ai calificat dec;t %ine
s' discute despre aceast' descoperire!
Rac#el era nedu%erit'K
= ,ine(a %ai calificat dec;t directorul ad%inistrati( al
N/S/>
M<stro% o intui cu pri(ireaK
= Fai calificat, do%nioar' Se&ton, $n ceea ce pri(ete
lucrurile prin perspecti(a faptului c' e un ci(il! Pentru c'
eti un analist profesionist de date, a% presupus c' preferi
s' o+ii aceste date dintr:o surs' neparti'an.
31ouch4. Rac#el +'tu $n retragere!
7l ur%' pe directorul ad%inistrati( de:a lungul coridorului
$ngust, p;n' ce acesta se $nfund' $n dreptul unei p;nze
negre, grele! Dincolo de para(an se auzea ecoul
%ur%urului unei %uli%i de (oci, de parc' acestea s:ar fi
g'sit $ntr:un uria spaiu desc#is!
F'r' a scoate (reo (or+', M<stro% $ntinse %;na i trase
draperia:para(an deoparte! O lu%in' puternic' o or+i
instantaneu pe Rac#el!
Mzit;nd, p'i $nainte, %i@indu:i oc#ii! /@ust;ndu:i
pri(irea la intensitatea lu%inoas', Rac#el inspect' repede
$nc'perea %asi(' din faa ei i scoase un icnet de ui%ire!
= Doa%ne, opti ea!
),e este cu acest loc>-
54
2!
Studioul ,NN de l;ng' Ias#ington, D!,!, este unul dintre
cele 212 r'sp;ndite $n $ntreaga lu%e i conectate prin
satelit cu sediul general al "urner .roadcasting S9ste% din
/tlanta!
0a ora 16!3G li%uzina senatorului SedgeLic< Se&ton
fusese parcat' $n spaiul special! 7n ti%p ce co+ora din
(e#icul i se $ndrepta $n pas (ioi c'tre intrare, Se&ton se
si%ea e&tre% de %;ndru! Ml i 8a+rielle fur' $nt;%pinai
de un produc'tor ,NN cu o +urt' i%ens', care a(ea faa
toat' l'it' $ntr:un z;%+et!
= Do%nule senator Se&ton, rosti produc'torul! .ine ai
(enit? /% tiri i%portante! "oc%ai a% aflat pe cine tri%ite
,asa /l+' s' (' fie ad(ersar $n aceast' %isiune!
O%ul r;n@i iarK
= Sper c' suntei $ntr:o dispoziie de zile %ari!
F'cu se%n prin gea%ul desp'ritor c'tre studio!
Se&ton pri(i prin gea% i fu c;t p:aci s' leine! Dintr:un
nor de fu% pro(enind de la igar' se #ol+a la el cel %ai ur;t
c#ip din politica a%erican'K
= Far@orie "enc#> iz+ucni 8a+rielle! ,e nai+a caut' ea
aici>
Se&ton n:a(ea nici cea %ai (ag' idee, $ns', indiferent de
%oti(, prezena ei aici reprezenta o (este e&traordinar', un
indiciu clar al disper'rii preedintelui! Din ce alt %oti( i:ar
fi tri%is preedintele principalul consilier $n pri%a linie a
+'t'liei> ,asa /l+' trecuse la atacul cu ar%ele grele, iar
Se&ton nu putea dec;t s' se +ucure de aceast'
oportunitate!
),u c;t %ai sus e du%anul, cu at;t %ai a%ar' $i e
c'derea!-
Se&ton nu se $ndoia c' "enc# e un oponent (iclean, $ns',
pri(ind:o pe acea fe%eie, nu se putea g;ndi la altce(a
dec;t la faptul c' preedintele co%isese o gra(' eroare de
52
@udecat'! Far@orie "enc# ar'ta $nfior'tor! /a cu% st'tea
tol'nit' pe fotoliu, cu igara $n gur', cu +raul drept
%ic;ndu:se lent $nainte i $napoi c'tre +uzele su+iri,
se%'na cu o i%ens' c'lug'ri' care al'pta!
)*suse, $i spuse Se&ton, uite un e&e%plu clar de
persoan' care ar tre+ui s' ias' $n pu+lic doar la e%isiuni
radio!-
De c;te(a ori SedgeLic< Se&ton o z'rise pe consiliera
principal' a ,asei /l+e $n re(iste, i de fiecare dat' nu:i
(enise s':i cread' oc#ilor c' aceea era una din cele %ai
puternice persoane din Ias#ington!
= Nu:%i place c#estia asta, $i opti 8a+rielle!
Se&ton a+ia dac' o auzi! ,u c;t se g;ndea %ai %ult la
ocazie, cu at;t $i pl'cea %ai %ult! Fai i%portant' dec;t
c#ipul resping'tor din %ass:%edia al lui Far@orie era
reputaia ei legat' de un aspect:c#eieK Far@orie "enc# era
e&tre% de (e#e%ent' c;nd (or+ea despre rolul
conduc'torului /%ericii $n (iitor J acesta nu putea fi
asigurat dec;t prin superioritate te#nologic'! Mra o
suporter' $nfocat' a progra%elor de cercetare:dez(oltare
gu(erna%entale din sectorul de $nalt' te#nologie i, %ai
i%portant, al N/S/! Fuli credeau c' toc%ai presiunea din
spatele uilor $nc#ise e&ercitat' de "enc# fusese
ingredientul care $l deter%inase pe preedinte s' susin'
at;t de puternic agenia spaial' aflat' $n degringolad'!
Se&ton se $ntre+' dac' nu cu%(a preedintele nu o
pedepsea acu% pe "enc# pentru toate sfaturile proaste pe
care i le:a dat pentru spri@inirea N/S/! )Oare s' fi #ot'r;t el
s':i arunce principalul consilier $n gura lupilor>-
8a+rielle /s#e o studie pe Far@orie "enc# prin gea% i se
si%i din ce $n ce %ai nelinitit'! Fe%eia era din cale afar'
de deteapt' i $nse%na o lo(itur' neateptat'! ,ele dou'
fapte a(eau darul de a:i alerta toate si%urile! Dac' se lua
$n consideraie poziia ei fa' de N/S/, tri%iterea la +'taie
contra senatorului Se&ton p'rea o greeal'! 7ns' era clar c'
preedintele nu era un prost! ,e(a $i spunea lui 8a+rielle c'
55
acea confruntare a(ea s' se sf;reasc' r'u pentru ei!
O+ser(ase de@a cu% senatorului $i sticliser' oc#ii de
+ucurie, un fapt care nu $i di%inua nicicu% $ngri@orarea!
Se&ton a(ea o+iceiul de a dep'i li%itele c;nd se si%ea
prea sigur de sine! Pro+le%a N/S/ adusese un +ine(enit
salt $n sonda@e, dar Se&ton $%pinsese prea %ult c#estiunea
c'tre li%ite $n ulti%a (re%e! Fulte ca%panii fuseser'
pierdute de candidaii care (oiau un <noc<out, c;nd tot ce
le:ar fi tre+uit ar fi fost s' ter%ine runda!
Produc'torul p'rea ner'+d'tor s' ur%'reasc' ('rsarea
de s;ngeK
= 1aidei s' (' preg'ti%, do%nule senator?
,;nd Se&ton trecu pe l;ng' ea, $ndrept;ndu:se c'tre
studio, 8a+rielle $l prinse de %;nec'!
= Etiu la ce (' g;ndii, opti ea! Fii %ai inteligent dec;t
ea, dar nu $ntrecei %'sura!
= S' $ntrec %'sura> Mu>
Se&ton z;%+iK
= /%intii:(' c' aceast' fe%eie e foarte priceput' $n
ceea ce face!
Senatorul $i r;n@i cu su+$nelesK
= Ei eu!
100
21
,a%era principal' care a(ea un aspect de peter' a
#a+isferei N/S/ ar fi constituit o pri(elite stranie, $n orice
loc de pe faa p'%;ntului, $ns' faptul c' ea e&ista pe o
insul' de g#ea' din /rctica era cu at;t %ai greu de $neles
pentru Rac#el!
Pri(ind $n sus, $n do%ul futurist construit din panouri al+e
triung#iulare $ntrep'trunse, si%i c' intrase $ntr:un
sanatoriu de di%ensiuni colosale! Pereii se arcuiau $n @os
c'tre o podea din g#ea', pe care o ade('rat' ar%at' de
l'%pi #alogene st'teau ca nite santinele $%pr'tiate peste
tot, arunc;nd o lu%in' or+itoare $n @urul lor i oferind
$ntregii $nc'peri o lu%inozitate spectral'!
Pe podeaua de g#ea' erpuiau +enzi din spu%' rigid'
neagr' pe post de tra(erse prin la+irintul de staii tiinifice
de lucru! 7n %i@locul ec#ipa%entelor electronice, treizeci
sau patruzeci de anga@ai N/S/, $%+r'cai $n al+ din cap i
p;n' $n picioare, %unceau din greu i discutau $ntre ei
e%oionai! Rac#el si%i i%ediat tensiunea din $nc'pere!
Mra e%oia unei noi descoperiri!
Parcurg;nd $%preun' cu M<stro% cercul e&terior al
do%ului, Rac#el o+ser(' pri(irile nepl'cut surprinse ale
celor care o recunoteau! Eoaptele lor re(er+erau clar $n
spaiul ca(ernos!
)Nu e fata senatorului Se&ton>
,e nai+a caut' ea aici>
Nu:%i (ine s' cred c' directorul ad%inistrati( poate s'
stea de (or+' cu ea?-
Rac#el aproape c' se atepta s' z'reasc' p'pui oodoo
ale tat'lui ei sp;nzurate pretutindeni! /ni%ozitatea din @ur
nu reprezenta, $n orice caz, singura surs' de tensiune din
at%osfer'! Se putea sesiza clar o anu%it' $ncredere
ne%'surat' J ca i cu% N/S/ tia prea +ine cine a(ea s'
r;d' la ur%'!
101
Directorul ad%inistrati( o conduse pe Rac#el c'tre un ir
de %ese unde un +'r+at st'tea singur $n faa unui
co%puter! O%ul era $%+r'cat cu un co%+inezon flauat
negru, cu glug' i $nc'lat cu +ocanci grei de na(igator, o
$%+r'c'%inte total diferit' de #ainele de (re%e rea pe care
ceilali anga@ai N/S/ le purtau! St'tea cu spatele la toi cei
de acolo!
M<stro% $i ceru lui Rac#el s' atepte, $n (re%e ce el se
duse s' stea de (or+' cu str'inul! Dup' o clip', indi(idul $n
co%+inezon d'du din cap i d'du o co%and' pentru a
$nc#ide co%puterul la care lucra! Directorul ad%inistrati( se
$ntoarse!
= De aici, te preia do%nul "olland, $i zise el! M un alt
persona@ recrutat de preedinte, aa c' (oi doi ar tre+ui s'
(' $nelegei de %inune! Din i eu l;ng' (oi %ai t;rziu!
= Fulu%esc!
= Presupun c' ai auzit de Fic#ael "olland?
Rac#el ridic' din u%eri! Fintea ei continua s' se
concentreze asupra lucrurilor e&traordinare care o
$ncon@urau i i se p'rea cu totul e&traordinar!
= Nu%ele nu:%i spune ni%ic!
*ndi(idul $n co%+inezon a@unse l;ng' ei i le z;%+iK
= Nu (' spune ni%ic>
/(ea o (oce puternic' i prietenoas'!
= M cea %ai +un' (este din aceast' zi! Fi se p'rea c' nu
(oi %ai a(ea niciodat' ocazia s' fac o pri%' i%presie +un'!
,;nd se uit' la indi(id, Rac#el a(u senzaia c' r'%;ne
pironit' locului! Recunoscu instantaneu faa ar'toas' a
+'r+atului! 0a fel ca toat' /%erica, de altfel!
= O#, $ng'i%' ea, roind $n (re%e ce +'r+atul $i str;ngea
%;na! Suntei acel Fic#ael "olland!
,;nd preedintele $i spusese c' recrutase specialiti
ci(ili, de (;rf, ca s' certifice descoperirea N/S/, Rac#el $i
i%aginase un grup de %aniaci cu %ini str'lucite i cu
propriile calculatoare personalizate! Fic#ael "olland era
e&act opusul unei ase%enea i%agini! Ana dintre cele %ai
cunoscute )cele+rit'i ale tiinei- din /%erica zilelor
102
noastre, "olland era produc'torul unui docu%entar intitulat
.ma'ing -eas, $n ti%pul c'ruia punea telespectatorii fa' $n
fa' cu feno%ene oceanice ui%itoare J (ulcani su+ac(atici,
(ier%i %arini lungi de trei %etri, (aluri su+ac(atice ucigae!
Fass:%edia $l caracteriza pe "olland ca un a%estec de
NacXues ,ousteau i ,arl Sagan, credit;nd entuzias%ul lui
de cunosc'tor nepretenios i gustul pentru a(entur' ca pe
o for%ul' care aruncase e%isiunea $n (;rful tuturor
audienelor! 7n acelai ti%p, criticii tre+uiau s' ad%it' c'
$nf'iarea lui, dar i c#aris%a sa contri+uiau $n +un'
%'sur' la audiena pe care o a(ea!
= Do%nule "ollandC $ncepu Rac#el, c'ut;ndu:i
cu(intele! Mu sunt Rac#el Se&ton!
"olland $i z;%+i $nc;ntat dar ascunz;ndu:i o uoar'
gri%as'K
= .un', Rac#el! Spune:%i Fi<e?
Rac#el se trezi dintr:odat' incapa+il' s' scoat' (reun
sunet! M(eni%entele din ulti%a zi $i spuneau cu(;ntulC
#a+isfera, %eteoritul, secretele, trezirea fa' $n fa' cu o
(edet' de tele(iziune!
= Sunt surprins' s' te $nt;lnesc aici, rosti ea, $ncerc;nd
s':i re(in'! ,;nd preedintele %i:a spus c' a recrutat ci(ili
pentru certificarea unei descoperiri N/S/, cred c' %'
atepta% s' ('dC
Mzit'!
= Oa%eni de tiin' adera)i?
Rac#el se $%+u@or', $ngrozit'K
= Nu asta a% (rut s' spun!
= Nu:i face gri@i, o liniti "olland! Nu%ai de asta a% a(ut
parte de c;nd a% a@uns aici!
Directorul ad%inistrati( se scuz', pro%i;nd s' re(in'
%ai t;rziu! "olland se $ntoarse spre Rac#el cu o e&presie de
curiozitate pe c#ip!
= M<stro% %i:a spus c' tat'l t'u e senatorul Se&ton?
Rac#el $ncu(iin'! )Din nefericire?-
= An spion Se&ton $n spatele liniilor ina%ice>
= 0iniile frontului nu sunt $ntotdeauna trasate acolo unde
106
se ateapt' lu%ea! "'cere! Spune:%i, continu' repede
Rac#el, ce caut' un oceanograf de renu%e %ondial pe un
g#ear $%preun' cu o gr'%ad' de oa%eni de tiin' N/S/>
"olland c#icotiK
= P'i, un indi(id care se%'na %ult cu preedintele %:a
rugat s':i fac o fa(oare! /% desc#is gura (r;nd s':i spunK
)Du:te dracului-, dar tot ce a ieit a fost unK )Da, do%nule-!
Rac#el iz+ucni $n r;s, pentru pri%a dat' $n acea
di%inea'K
= .ine ai (enit $n clu+?
Dei cele %ai %ulte (edete p'reau %ici de statur',
Rac#el a(ea senti%entul c' Fic#ael "olland p'rea %ai
$nalt! Oc#ii lui c'prui erau la fel de iscoditori i de pasionai
ca pe %icul ecran, iar (ocea purta $n ea, cu %odestie,
aceeai c'ldur' i acelai entuzias%! ,u aspectul unui
+'r+at de patruzeci i cinci de ani atletic i c'lit de (re%e,
Fic#ael "olland a(ea un p'r negru +ogat care $i c'dea
%ereu ca un zuluf peste frunte! /(ea o atitudine de o%
%;ndru i lipsit de gri@i care tr'da o $ncredere i siguran'
de sine! ,;nd $i str;nsese %;na, asperit'ile din pal%' $i
a%intiser' lui Rac#el c' nu era o personalitate )%oale-
tipic' tele(iziunii, ci %ai degra+' un o% $ncercat al %'rii i
un cercet'tor al nai+ii de $nclinat spre practic'!
= ,a s' fiu sincer, recunoscu "olland, destul de sfios,
cred c' a% fost recrutat %ai %ult pentru cele+ritatea %ea
dec;t pentru e&periena tiinific' pe care o a%!
Preedintele %i:a cerut s' (in i s' realizez un docu%entar
pentru el!
= An docu%entar> Despre un meteorit? Dar tu eti
oceanograf!
= M&act asta i:a% spus i eu? 7ns' %i:a r'spuns c' el nu
tie de e&istena (reunui docu%entarist specializat pe
%eteorii! Fi:a e&plicat c' i%plicarea %ea ar aduce o
i%ens' credi+ilitate acestei descoperiri! Se pare c' are de
g;nd s' trans%it' docu%entarul %eu ca parte a %arii
conferine de pres' din noaptea asta, c;nd (a anuna
descoperirea!
103
)An purt'tor de cu(;nt cele+ru!- Rac#el $nelese pe
deplin %ane(rele politice iscusite ale lui Rac# 1erne9!
N/S/ era adesea acuzat' c' folosete un li%+a@ de
ne$neles pentru %arele pu+lic! Nu i $n noaptea aceasta!
,asa /l+' adusese un %aestru al co%unic'rii tiinifice, un
c#ip pe care a%ericanii $l cunoteau de@a i $n care a(eau
$ncredere c;nd (enea (or+a despre tiin'!
"olland ar't' cu %;na c'tre un col $ndep'rtat al
do%ului, unde se %onta un decor pentru pres'! Pe g#ea'
fusese pus un co(or al+astru, ca%ere de tele(iziune,
reflectoare de studio i o %as' lung', cu %ai %ulte
%icrofoane! ,ine(a toc%ai at;rna ca decor un poster cu un
i%ens drapel a%erican!
= /stea sunt preg'tirile pentru aceast' noapte, $i e&plic'
el! Directorul ad%inistrati( al N/S/ i o parte din oa%enii
de tiin' de (;rf ai lui (or fi conectai lie prin satelit cu
,asa /l+', astfel $nc;t s' participe la trans%isiunea $n
direct de la ora opt!
),on(ena+il-, $i zise Rac#el, %ulu%it' s' afle c' Rac#
1erne9 nu intenionase s' o+litereze co%plet N/S/ din
scenariul %arelui anun!
= /adar, rosti Rac#el oft;nd, are de g;nd cine(a s' $%i
spun', $n sf;rit, i %ie ce e at;t de ne%aipo%enit la
%eteoritul 'sta>
"olland se $ncrunt' i $i z;%+i %isteriosK
= De fapt, ceea ce e ne%aipo%enit la acest %eteorit
tre+uie 'ut, nu e&plicat!
7i f'cu se%n s' $l ur%eze c'tre zona $n(ecinat' de lucru!
= "ipul care st' aici are o %uli%e de %ostre pe care i
le poate ar'ta!
= Fostre> ,#iar a(ei mostre ale %eteoritului>
= ,ategoric! /% f'cut ce(a fora@e! De fapt c#iar pri%ele
%ostre au fost cele care au alertat N/S/ a(ertiz;nd:o
despre i%portana descoperirii!
Netiind ce o atepta, Rac#el $l ur%' pe "olland $n zona
de lucru! 0ocul p'rea pustiu! O ceac' de cafea se odi#nea
pe un +irou plin de %ostre de roc', u+lere i alte
10G
dispoziti(e de %'sur' i diagnosticare! Din cafea ieeau
a+uri!
= Farlinson? strig' "olland, c'ut;ndu:l cu pri(irea!
Niciun r'spuns! Scoase un oftat de frustrare i se
$ntoarse spre Rac#elK
= Pro+a+il c' s:a r't'cit c'ut;nd fric' pentru cafea! 7i
spun, a% f'cut postuni(ersitara la Princeton cu tipul 'sta i
a(ea +unul o+icei de a se pierde $n propriul dor%itor! /cu%
e dein'tor al Fedaliei Naionale pentru Etiin' $n
/strofizic'! *%agineaz':i?
Rac#el o lu' pe g#iciteK
= Farlinson> Nu cu%(a te referi la fai%osul ,or<9
Farlinson>
"olland r;seK
= Ml $n persoan'!
Rac#el era uluit'K
= ,or<9 Farlinson e aici?
"eoriile lui Farlinson despre c;%purile gra(itaionale
erau de@a legende printre inginerii de satelii ai NRO!
= Farlinson e unul dintre recruii ci(ili ai preedintelui>
= Fda, unul dintre oa%enii de tiin' adera)i.
)/a e, ade('rai-, $i zise Rac#el! ,or<9 Farlinson era
un tip str'lucit i foarte respectat!
= *ncredi+ilul parado& al lui ,or<9, $i zise "olland, este c'
$i poate da distana p;n' la /lp#a ,entauri $n %ili%etri, dar
nu:i poate face nod la propria cra(at'!
= Port cra(ate cu nod prefa+ricat? l'tr' o (oce $nfundat',
profund', $n apropierea lor! Mficiena $naintea stilului, Fi<e?
Doi, 'tia de la 1oll9Lood, nu $nelegei aa ce(a?
Rac#el i "olland se $ntoarser' c'tre o%ul care acu%
ieea din spatele unui perete %are de ec#ipa%ente
electronice! Mra un tip scund i rotund, se%'n;nd cu un
c;ine +o&er cu oc#i +ul+ucai i o piept'n'tur' dat' peste
cap! *ndi(idul se opri +rusc z'rindu:i pe cei doi $%preun'!
= *suse 1ristoase, Fi<e? Sunte% la +leste%atul 'sta de
Pol Nord i tu c#iar i aici reueti s' te $nt;lneti cu fe%ei
super+e! Etia% eu c' ar fi tre+uit s' %' fac o% de
10H
tele(iziune?
Fic#ael "olland era (izi+il st;n@enitK
= Do%nioar' Se&ton, (' rog s' $l scuzai pe doctorul
Farlinson! ,eea ce $i lipsete din tact se co%penseaz' %ai
%ult dec;t suficient cu +ii total inutili de infor%aie despre
uni(ersul nostru!
,or<9 se apropieK
= M o ade('rat' pl'cere, doaTn'! Nu (:a% reinut
nu%ele?
= Rac#el, se reco%and' ea! Rac#el Se&ton!
= Se&ton>
,or<9 scoase un soi de icnet @uc'uK
= Sper c' nu e (reo leg'tur' cu senatorul 'la o+tuz i
depra(at?
"olland se str;%+'K
= De fapt, ,or<9, senatorul Se&ton este tat'l lui Rac#el!
,or<9 se opri din r;s i f'cu o gri%as'K
= Etii, Fi<e, c#iar c' nu e de %irare c' n:a% a(ut
niciodat' noroc la fe%ei!
104
22
,or<9 Farlinson $i pofti pe cei doi $n spaiul lui de lucru i
$ncepu s' caute printre unelte i %ostre de roc'! Se %ica
precu% un arc $ntins care era pe punctul de a se rupe!
= 8ata, rosti el, tre%ur;nd de e%oie! Do%nioar'
Se&ton, suntei pe punctul de a pri%i cea de:a treizeci i
doua lecie introducti(' despre %eteorit a lui ,or<9
Farlinson!
"olland $i f'cu lui Rac#el se%n cu oc#iul s' ai+' r'+dareK
= Suport':l! O%ul c#iar a (rut s' fie actor?
= Fda, i Fi<e a (rut s' fie un o% de tiin' respecta+il!
,or<9 pi(ot' pe loc, scoase la i(eal' trei %ostre %ici de
roc' i le alinie pe +irouK
= /cestea sunt cele trei clase principale de %eteorii de
pe planet'!
Rac#el se uit' la pietre! "oate p'reau nite sferoide
+izare de %'ri%ea unei %ingi de golf! Fiecare fusese
despicat la @u%'tate pentru a i se (edea seciunea
trans(ersal'!
= "oi %eteoriii, continu' ,or<9, sunt alc'tuii din
cantit'i (aria+ile de alia@ nic#el:fier, silicai i sulfai! Noi le
clasific'% pe +aza rapoartelor dintre cantit'ile de %etale
i cele de silicai!
Rac#el a(ea de@a senti%entul c' lecia introducti(' a lui
,or<9 Farlinson a(ea s' dureze %ai %ult de treizeci de
secunde!
= Pri%a %ostr' de aici, relu' ,or<9, ar't;nd $nspre o
piatr' lucitoare i neagr' ca s%oala, este un %eteorit pe
+az' de fier! Foarte greu! /%icul 'sta pr'p'dit a aterizat $n
/ntarctica acu% c;i(a ani!
Rac#el studie %eteoritul! ,u siguran' ar'ta ca
pro(enind din alt' lu%e J un +ulg're de fier greoi, cenuiu,
a c'rui crust' e&terioar' era ars' i $nnegrit'!
= ,#estia aia $nnegrit' se nu%ete crust' de fuziune,
102
e&plic' ,or<9! Mste rezultatul unei $nc'lziri e&tre%e care se
produce atunci c;nd %eteoritul tra(erseaz' at%osfera
noastr'! "oi %eteoriii prezint' o ase%enea negreal'!
Se $ndrept' repede spre ur%'toarea %ostr'K
= /cesta este ceea ce noi denu%i% un %eteorit roc':
fier!
Rac#el pri(i cu atenie %ostra, o+ser(;nd c' i aceasta
era $nnegrit' prin e&terior! Oricu%, %ostra a(ea o nuan'
uor (erzuie, iar seciunea trans(ersal' ar'ta ca un un cola@
de frag%ente colorate, ascuite, ase%'n'tor unui puzzle de
tip caleidoscop!
= Dr'gu, zise Rac#el!
= 8lu%ii, e de:a dreptul minunat5
,or<9 $i e&plic' pre de un %inut despre coninutul ridicat
de oli(in' (Silicat co%ple& de %agneziu i fier), %ineralul
care oferea acea nuan' (erzuie, apoi se $ntinse si%ul;nd
dra%atis%ul c'tre a treia i ulti%a %ostr', pe care i:o d'du
lui Rac#el!
/ceasta inu ulti%ul %eteorit $n pal%'! Roca a(ea o
culoare gri:%aronie i se%'na cu granitul! P'rea %ai grea
dec;t o roc' terestr', dar nu cu %ult! Singurul indiciu al
faptului c' $nse%na altce(a dec;t o roc' nor%al' era dat
de crusta de fuziune J suprafaa e&terioar' ars'!
= /cesta, rosti ,or<9 cu e%faz', este un %eteorit
pietros! Mste cea %ai +anal' clas' de %eteorii! Peste
nou'zeci la sut' din rocile e&traterestre g'site pe planet'
fac parte din aceast' categorie!
Rac#el era surprins'! 7ntotdeauna $i i%aginase c'
%eteoriii ar'tau precu% cel din pri%a categorie J nite
+ulg'ri %etalici cu aspect e&traterestru! Roca din %;na ei
ar'ta c;t se poate de p'%;ntean'! Dincolo de e&teriorul
$nnegrit, p'rea %ai degra+' o piatr' desprins' de pe o
pla@'!
Oc#ii lui ,or<9 se f'cuser' %ari de e%oie!
= Feteoritul $ngropat $n g#ea' aici, $n Filne, este un
%eteorit pietros J sea%'n' %ult cu cel din pal%a
du%nea(oastr'! Feteoriii pietroi par aproape identici cu
105
sordidele noastre pietre p'%;ntene, ceea ce $i face dificil
de o+ser(at! De o+icei sunt un a%estec de silicai uori J
feldspar, oli(in', piro&en'! Ni%ic prea interesant!
)Fie:%i spui-, g;ndi Rac#el, d;ndu:i %ostra $napoi!
= Psta arat' ca o piatr' pe care cine(a a uitat:o $n foc!
,or<9 iz+ucni $n r;sK
= An foc al nai(ii de %are? Nici %'car cel %ai %are
furnal construit (reodat' de %;na o%ului nu se apropie de
c'ldura si%it' de un %eteorit care tra(erseaz' at%osfera!
Sunt pur i si%plu de(astai?
"olland $i oferi lui Rac#el un z;%+et de si%patieK
= /sta este partea +un'!
= *%aginai:(', relu' ,or<9, lu;nd %ostra de %eteorit de
la Rac#el! S' ne $nc#ipui% c' %icuul 'sta dr'gu este de
%'ri%ea unei case!
Ridic' %ostra sus deasupra capuluiK
= .ineC este $n spaiuC plutind $n @urul siste%ului
nostru solarC $%+'iat $n frigul spaial de %inus o sut' de
grade ,elsius!
"olland c#icotea $n sinea lui, p'r;nd a %ai fi fost %artor
la scena prin care ,or<9 de%onstra cu% a a@uns %eteoritul
pe insula Mlles%ere!
,or<9 $ncepu s' co+oare piatra!
= Feteoritul nostru se $ndreapt' spre P'%;ntC i se
apropie foarte %ultC e prins de fora noastr'
gra(itaional'C accelereaz'C accelereaz'C
Rac#el pri(i cu% ,or<9 %'rete (iteza cu care co+ora
%eteoritul, %i%;nd acceleraia gra(itaional'!
= /cu% se %ic' repede, e&cla%' ,or<9! Peste
cincisprezece <ilo%etri pe secund' J aizeci de %ii de
<ilo%etri pe or'? 0a 16G de <ilo%etri deasupra suprafeei
P'%;ntului, %eteoritul $ncepe s' se frece de at%osfera
terestr'!
,or<9 scutur' (iolent %ostra, $n (re%e ce o co+ora spre
g#ea'K
= ,;nd a@unge la su+ o sut' de <ilo%etri $ncepe s'
lu%ineze? /cu% densitatea at%osferic' e $n cretere, iar
110
frecarea este incredi+il'? /erul din @urul %eteoritului de(ine
incandescent i %aterialul de la suprafa' $ncepe s' se
topeasc' din cauza c'ldurii! ,or<9 $ncepu s' scoat' tot
soiul de uier'turi i de sf;r;ituri! /cu% trece de +orna de
optzeci de <ilo%etri, iar e&teriorul se $nc'lzete la peste o
%ie opt sute de grade ,elsius?
Rac#el $l pri(i, ne(enindu:i s':i cread' oc#ilor cu%
astrofizicianul c;tig'tor al unui pre%iu prezidenial scutur'
%eteoritul cu %ai %ult' furie, sco;nd tot felul de sunete
copil'reti!
= Eaizeci de <ilo%etri? /cu% ,or<9 ipa! Feteoritul
nostru $nt;lnete zidul at%osferic! /erul e prea dens?
$ncetinete (iolent, cu o for' de deceleraie care are de
peste trei sute de ori fora gra(itaional'?
,or<9 scoase un sunet ascuit ca de fr;ne i $i $ncetini
+rusc %icarea %;inii!
= Feteoritul se r'cete instantaneu i $nceteaz' s' %ai
lu%ineze! /% a@uns la z+orul negru? Suprafaa %eteoritului
se $nt'rete de la starea topit' la starea de crust' de
fuziune $nnegrit'!
Rac#el $l auzi pe "olland cu% #o#otea $ncet, $n (re%e ce
,or<9 $ngenunc#e pe g#ea' pentru a preg'ti lo(itura de
graie J i%pactul cu solul terestru!
= /cu%, relu' ,or<9, i%ensul nostru %eteorit
tra(erseaz' stratul inferior al at%osfereiC 7n genunc#i,
co+or$ %eteoritul spre sol cu o %icare de arc a %;inii! Se
$ndreapt' spre Oceanul /rcticC 7n plan o+licC cadeC pare
c' (a rata oceanulC cadeC iC 0o(ete %ostra de sol!
.AF?
Rac#el tres'ri!
= *%pactul e cataclis%ic? Feteoritul e&plodeaz'!
Frag%entele lui z+oar' peste tot, $%pr'tiindu:se peste
ocean! ,or<9 trecu la %ic'ri $ncete, $n(;rtind %ostra peste
oceanul in(izi+il spre piciorul lui Rac#el! O +ucat' continu'
s' se $n(;rteasc', rotindu:se c'tre insula Mlles%ereC
/duse piatra $n dreptul c'lc;iului ei! Rateaz' oceanul, se
lo(i de p'%;ntC Fic' piatra $n sus i peste li%+a
111
pantofului ei, apoi o opri $n dreptul gleznei! 7n cele din ur%'
a@unse pe g#earul Filne, unde z'pada i g#eaa $l
acoperir' $n gra+', prote@;ndu:l astfel de eroziunea
at%osferic'!
,or<9 se ridic' z;%+ind!
Rac#el r'%'sese cu gura c'scat'! *%presionat', iz+ucni
$n r;s!
= Mi +ine, doctore Farlinson, e&plicaia asta a fost
e&traordinar deC
= 0ucid'> $i suger' ,or<9!
= Psta e cu(;ntul!
,or<9 $i d'du %ostra $napoiK
= Aitai:(' la seciunea trans(ersal'?
Rac#el studie interiorul rocii pentru o clip', dar nu ('zu
ni%ic!
= Pune:o $n lu%in', o sf'tui "olland cu (ocea lui cald' i
a%a+il'! Ei pri(ete:o $ndeaproape?
Rac#el $i apropie piatra de oc#i i o roti $nspre
puternicele +ecuri cu #alogen de deasupra! /cu% ('zu J
%ici glo+ule %etalice care sclipeau $n piatr'! Reci de astfel
de glo+ule erau $%pr'tiate de:a lungul seciunii
trans(ersale, ca nite pic'turi %inuscule de %ercur, fiecare
dintre ele a(;nd un dia%etru %ili%etric!
= /ceste +ule %ici se nu%esc )condrule-, $i %ai e&plic'
,or<9! Ei ele se g'sesc numai $n %eteorii!
Rac#el se zg;i la acele +o+ieK
= ,u certitudine n:a% ('zut niciodat' ce(a si%ilar $ntr:o
roc' terestr'!
= Ei nici nu (ei %ai (edea? $i confir%' ,or<9! ,ondrulele
sunt structuri geologice care nu e&ist' pe "erra! Anele
condrule sunt foarte, foarte (ec#i J poate f'cute din unele
dintre cele %ai ti%purii %ateriale din uni(ers! /lte condrule
sunt %ult %ai tinere, precu% cele din pal%a
du%nea(oastr'! ,ondrulele din acel %eteorit sunt (ec#i de
doar 150 de %ilioane de ani!
= O sut' nou'zeci de %ilioane de ani $nsea%n' tinere?
0a nai+a, da? 7n ter%eni cos%ologici asta $nsea%n'
112
ieri! ,el %ai i%portant lucru $n acest %o%ent este c'
aceast' %ostr' conine condrule J o do(ad' concludent' a
naturii %eteoritice!
= .ine, inter(eni Rac#el! ,ondrulele sunt concludente!
/% priceput!
= Ei, $n cele din ur%', continu' ,or<9, oft;nd, dac'
crusta de fuziune i condrulele nu (' con(ing, noi,
astrono%ii, dispune% de o %etod' infaili+il' de a confir%a
originea %eteoritic'!
= /nu%e>
,or<9 ridic' din u%eriK
= Pur i si%plu folosi% un %icroscop cu polarizare
petrografic', un spectro%etru cu fluorescen' $n raze Y, un
analizor cu acti(are prin neutroni sau un spectro%etru cu
plas%' de inducie prin cuplare ca s' %'sur'% rapoartele
fero%agnetice!
"olland oft'K
= /cu% se d' $n spectacol? ,e (rea ,or<9 s' spun' e c'
pute% do(edi c' o roc' e %eteorit pur i si%plu
analiz;ndu:i co%poziia c#i%ic'!
= 1ei, +'iea de ocean? s'ri ,or<9! 1ai s' l's'% tiina
pe %;na oa%enilor de tiin', +ine>
Se $ntoarse i%ediat spre Rac#elK
= 7n rocile terestre, ele%entul %ineral nic#el apare fie $n
procenta@e e&tre% de ridicate, fie $n procenta@e e&tre% de
co+or;teO nicidecu% $n ga%a de %i@loc! ,u toate astea, $n
%eteorii, coninutul de nic#el cade $n ga%a %edie de
(alori! ,a atare, dac' analiz'% o %ostr' i descoperi% c'
nic#elul se afl', ase%enea coninutului, $n ga%a %edie,
pute% garanta f'r' nicio ur%' de $ndoial' c' acea %ostr'
este un %eteorit!
Rac#el era de@a e&asperat'K
= /% $neles, do%nilor, cu% st' trea+a cu crustele de
fuziune, condrulele, coninutul de nic#el $n ga%a %edie,
toate acestea do(edind c' pro(ine din spaiu! /% priceput
totul!
Puse %ostra $napoi pe %asa lui ,or<9K
116
= Dar, la ur%a ur%ei, de ce sunt eu aici>
,or<9 oft' din r'runc#i!
= Drei s' (edei o %ostr' din %eteoritul pe care N/S/ l:
a descoperit $n g#eaa de su+ noi>
)7nainte de a %uri aici, (' rog!-
De aceast' dat' ,or<9 $i introduse %;na $n +uzunarul
de la piept i scoase o piatr' %ic', $n for%' de disc! Felia
de roc' se%'na cu un ,DO a(ea o grosi%e de circa un
centi%etru i p'rea si%ilar $n co%poziie cu %eteoritul
pietros pe care toc%ai $l studiase %ai $nainte!
= Mste o felie dintr:o %ostr' de %iez pe care a% forat:o
ieri!
,or<9 $i d'du %ostra lui Rac#el!
/spectul cu siguran' nu era spectaculos! Mra o piatr'
grea, al+':portocalie! Farginea era parial $nnegrit',
pro+a+il un seg%ent al suprafeei e&terioare a %eteoritului!
= D'd crusta de fuziune, rosti ea!
,or<9 d'du din capK
= Fda, aceast' %ostr' a fost luat' din apropierea
%arginii e&terioare a %eteoritului, aa c' %ai are $nc'
puin' crust' pe ea!
Rac#el ridic' discul $n lu%in' i z'ri glo+ulele %etalice
%inusculeK
= Ei %ai ('d i condrulele!
= .ine, o apro+' ,or<9, cu (ocea plin' de e%oie! *ar eu
pot ad'uga c' nic#elul are coninut $n ga%a %edie, pentru
c' a% (erificat cu un %icroscop cu polarizare petrografic' J
deci nicio ase%'nare cu o roc' terestr'! Felicit'ri, toc%ai
ai confir%at c' roca pe care o inei $n %;n' pro(ine din
spaiul cos%ic!
Rac#el $i ridic' pri(irea, nedu%erit'K
= Doctore Farlinson, e un %eteorit! -e presupune c'
pro(ine din spaiul cos%ic! Oare $%i scap' ce(a aici>
,or<9 i "olland sc#i%+ar' pri(iri cu su+$neles! "olland
$i aez' %;na pe u%'rul lui Rac#el i o $nde%n'K
= R'sucete:o?
Rac#el se confor%', astfel $nc;t s' (ad' cealalt' parte a
113
discului! 7i tre+ui doar o secund' ca s' priceap' $ntru totul
ceea ce (edea!
/tunci ade('rul o iz+i ca un tren $n %are (itez'K
)*%posi+il?-, (oi ea s' e&cla%e! ,u toate astea, $n ti%p
ce pri(ea atenie piatra, $i d'du sea%a c' definiia pe care
ea o d'duse )i%posi+ilului- toc%ai se sc#i%+ase pentru
totdeauna! 7ncastrat' $n piatr' se (edea o for%' care $ntr:o
roc' terestr' ar fi fost socotit' +anal', dar care $ntr:un
%eteorit ar fi fost de neconceput!
= MsteC $ncepu Rac#el, aproape incapa+il' s' continue!
MsteC o insect5 Feteoritul 'sta conine fosila unei insecte?
,or<9 i "olland radiau a%;ndoi de satisfacieK
= .ine ai (enit la +ord, zise ,or<9!
Rac#el a%ui pe %o%ent, din cauza torentului de e%oii
care o $ncercau! ,u toat' uluiala $ns', (edea clar, dincolo
de orice $ndoial', c' acea fosil' fusese odinioar' un
organis% +iologic (iu! For%a pietrificat' a(ea ca% apte
centi%etri lungi%e i p'rea a fi o ra%ur' pri%iti(' a unui
c'r'+u uria sau a unei insecte t;r;toare! Eapte perec#i
de piciorue st'teau g#e%uite su+ o carapace e&terioar'
protecti(', iar aceasta p'rea la r;ndul ei seg%entat' $n
pl'ci, ca $n cazul unui arici!
Si%ea cu% o apuc' a%eealaK
= O insect' din spaiuC
= Mste un izopod, o corect' ,or<9! *nsectele au trei
perec#i de picioare, nu apte!
Rac#el nici %'car nu:l auzi! ,apul i se $n(;rtea tot %ai
tare, pe %'sur' ce studia fosila din faa ei!
= Se poate (edea clar, continu' ,or<9, cu% carapacea
dorsal' este seg%entat' $n pl'ci, aa cu% sunt g;nd'ceii
teretri, i totui cele dou' apendice proe%inente
ase%'n'toare unei cozi aduc fosila %ai aproape de cea a
unui p'duc#e!
Rac#el de@a nu:l %ai auzea pe ,or<9! ,lasificarea
speciilor era co%plet irele(ant'! Piesele puzzleului
$ncepeau s' se potri(easc' $ntr:un %od n'ucitor J
secreto%ania preedintelui, e%oia celor de la N/S/C
11G
)M o fosil' $n %eteoritul 'sta? Nu doar un soi de +acterie,
ci o for%' de (ia' a(ansat'? Do(ada c' e&ist' (ia' i
altunde(a $n uni(ers?-
11H
23
7nainte cu zece %inute de de+utul dez+aterii de la ,NN,
senatorul Se&ton se $ntre+a cu% de fusese at;t de fraier
$nc;t s':i fac' (reo gri@'! ,a oponent, Far@orie "enc#
fusese clar supraesti%at'!
7n ciuda reputaiei de (iclenie ne%iloas' a principalului
consilier prezidenial, fe%eia se do(edea a fi %ai degra+' o
oaie de sacrificiu dec;t un ad(ersar (aloros!
,ategoric, la $nceputul con(ersaiei "enc# adoptase o
tactic' agresi(' atac;nd platfor%a electoral' a senatorului
ca fiind $ndreptat' $%potri(a fe%eilor, $ns', e&act atunci
c;nd p'ruse a str;nge %ai +ine uru+ul, "enc# co%isese o
greeal' din negli@en'! 7n (re%e ce $ntre+a cu% se atepta
senatorul s' finaneze $%+un't'irile siste%ului de educaie
f'r' a crete ta&ele, fe%eia f'cuse o aluzie perfid' la
o+sesia lui Se&ton legat' de N/S/!
Dei N/S/ constituia un su+iect pe care Se&ton
inteniona oricu% s' $l a+ordeze c'tre sf;ritul dez+aterii,
Far@orie "enc# desc#isese cutia Pandorei %ai de(re%e!
)*dioata?-
= Dac' tot ai po%enit despre N/S/, profit' Se&ton de
ocazie, putei co%enta z(onurile pe care le tot aud legate
de faptul c' N/S/ a suferit recent un nou eec>
Far@orie "enc# nici %'car nu clipiK
= F' te% c' eu nu a% auzit acel z(on!
Docea ei spart', de fu%'toare, era aspr' precu%
glaspapirul!
= /adar, niciun co%entariu>
= F' te% c' nu!
Se&ton nu:i %ai $nc'pea $n pene! 7n uni(ersul %ass:
%edia, e&presia )niciun co%entariu- se traducea uor prin
)(ino(at-!
= 7neleg, relu' Se&ton! Ei ce $%i putei spune despre
z(onul referitor la o $nt;lnire secret' de urgen' dintre
114
preedinte i directorul ad%inistrati( al N/S/>
De aceast' dat', "enc# p'ru surprins'K
= Nu prea tiu la care dintre $nt;lniri (' referii!
Preedintele are destul de %ulte!
= .ine$neles c' are!
Se&ton decise s' atace directK
= Do%nioar' "enc#, suntei o persoan' care spri@in' din
tot sufletul agenia spaial', nu>
"enc# oft', p'r;nd s'tul' de o+sesia senatoruluiK
= ,red $n i%portana p'str'rii a(anta@ului te#nologic
a%erican J indiferent dac' acesta ine de resortul %ilitar,
industrial, al Ser(iciilor Secrete sau al teleco%unicaiilor!
N/S/ face cu siguran' parte din aceast' (iziune! Da!
Se&ton o z'rea pe 8a+rielle $n ca+ina de producie cu% $i
face se%n din oc#i s' o lase %ai %oale, dar senatorul
adul%ecase de@a %irosul s;ngeluiK
= F' facei curios, sti%at' do%nioar'! *nfluena
dumneaoastr este cea care $l deter%in' pe preedinte s'
acorde %ereu a@utor acestei agenii aflate $n suferin'>
"enc# cl'tin' din capK
= Nu! Preedintele este i el un adept fer(ent al N/S/! *a
deciziile de unul singur!
Se&ton nu:i putea crede urec#ilor! "oc%ai $i oferise lui
Far@orie "enc# o ocazie de a:l scuza parial pe preedinte
prin acceptarea responsa+ilit'ii ei personale pentru o parte
din finanarea N/S/! 7n loc de a profita de ocazie, "enc#
aruncase totul $n c;rca preedintelui! )Preedintele ia
singur deciziile!- P'rea c' "enc# $ncerca de@a s' se
distaneze de o ca%panie electoral' dezastruoas'! Nicio
surpriz'! 7n definiti(, dup' ce praful se (a fi aezat, Far@orie
"enc# a(ea s' fie $n c'utarea unei slu@+e!
7n ur%'toarele %inute, cei doi $i parar' reciproc
lo(iturile! "enc# $ncerc' %ai %ulte tentati(e patetice de a
sc#i%+a su+iectul, $ns' Se&ton insista asupra +ugetului
alocat N/S/!
= Do%nule senator, $ncerc' s' argu%enteze "enc#, (rei
s' t'iai +ugetul N/S/, $ns' a(ei idee c;te slu@+e din
112
do%eniul #ig#:tec# se (or pierde>
Se&ton aproape c' $i r;se fe%eii $n fa'! )F'tuca asta
c#iar este considerat' cea %ai sclipitoare %inte din
Ias#ington>- "enc# %ai a(ea $n %od clar de $n('at c;te
ce(a despre de%ografia a%erican'! Slu@+ele din sectorul
#ig#:tec# erau irele(ante $n raport cu nu%'rul uria de
gulere al+astre din ar'!
Se&ton atac'K
= Dor+i% de econo%ii de miliarde aici, Far@orie, iar dac'
rezultatul este acela c' o %;n' de oa%eni de tiin' de la
N/S/ tre+uie s' se urce $n .FI:urile lor i s' $i pun'
talentele la dispoziie $n alt' parte, atunci asta e! Mu sunt
#ot'r;t s' fiu foarte atent cu c#eltuielile?
Far@orie "enc# t'cu, de parc' $ncerca s':i re(in' de pe
ur%a lo(iturii!
8azda ,NN inter(eniK
= Do%nioar' "enc#, (reo reacie>
Fe%eia $i drese glasul, $ntr:un t;rziu, i (or+iK
= ,red c' sunt doar surprins' s' aflu c' do%nul Se&ton
ia o poziie anti:N/S/ at;t de categoric'!
Se&ton $i %i@i oc#ii! )Fru%oas' $ncercare, cucoan'!-
= Mu nu sunt anti:N/S/ i resping orice acuzaie $n acest
sens! Pur i si%plu spun c' +ugetul N/S/ este concludent
pentru a ilustra genul de risip' pe care o pro%o(eaz'
preedintele du%itale! N/S/ a declarat c' poate construi
na(eta spaial' cu un pre de cinci %iliardeO a costat, de
fapt, dou'sprezece %iliarde! / %ai spus c' poate construi
staia spaial' cu un pre de opt %iliardeO acu% a a@uns la o
sut' de %iliarde!
= /%ericanii sunt lideri, contraatac' "enc#, pentru c'
noi ne fi&'% o+iecti(e a%+iioase i nu renun'% nici
%'car $n (re%uri grele!
= ,#estia asta cu %;ndria naional' nu %'
i%presioneaz' deloc, Farge! N/S/ i:a dep'it +ugetul de
trei ori $n ulti%ii doi ani i s:a $ndreptat spre preedinte cu
coada $ntre picioare, cer;nd ali +ani ca s':i repare
greelile! Poate fi (or+a, $n acest conte&t, de %;ndrie
115
naional'> Dac' (rei s' discui despre aa ce(a, atunci #ai
s' (or+i% despre coli puternice! S' (or+i% despre
siste%ul de s'n'tate! S' (or+i% despre copiii detepi care
cresc $ntr:o ar' a tuturor posi+ilit'ilor! .sta este %;ndria
naional'?
"enc# r'+ufniK
= Pot s' (' pun o $ntre+are direct', do%nule senator>
Se&ton nu:i r'spunse! /tepta!
Fe%eia $i adres' o $ntre+are atent ela+orat', d;nd totui
i%presia c' e ce(a spontanK
= Do%nule senator, dac' (:a spune c' nu pute%
e&plora spaiul cos%ic cu %ai puini +ani dec;t c#eltuiete
N/S/, ai $nc#ide agenia spaial'>
7ntre+area se pr'('li ca un +olo(an peste Se&ton! Poate
c' "enc# nu era c#iar at;t de nai('! "oc%ai $l prinsese pe
Se&ton cu un )gard- J o $ntre+are de tip daZnu +ine g;ndit',
astfel $nc;t oponentul s' fie forat s' aleag' o parte a
+aricadei i s' $i clarifice, o dat' pentru totdeauna, poziia!
*nstincti(, Se&ton $ncerc' s' fenteze capcanaK
N:a% nicio $ndoial' c', dispun;nd de un %anage%ent
eficient, N/S/ poate e&plora spaiul cos%ic cu c#eltuieli
%ult %ai reduse dec;t ceea ce $n %od curentC
= Do%nule senator, r'spundei la $ntre+are! M&plorarea
spaiului cos%ic este o operaiune periculoas' i
costisitoare! Mste ase%'n'toare construciei unui a(ion de
pasageri! Fie o face% cum tre(uie fie n:o face% deloc!
Riscurile sunt prea %ari! 7ntre+area %ea r'%;neK dac'
a@ungei preedinte i (' trezii confruntat cu decizia de a
continua finanarea N/S/ la actualul ni(el sau de a anula
$ntregul progra% spaial a%erican, ce alegei>
)Ra#at!- Se&ton se uit' la 8a+rielle prin gea%ul de sticl'!
M&presia de pe c#ipul ei e&pri%a ceea ce Se&ton tia de@a!
3-unte)i atacat. %i)i direct. %r nflorituri. Se&ton $i ridic'
uor +'r+ia!
= Da! / transfera actualul +uget N/S/ direct $n siste%ul
nostru de $n(''%;nt, dac' a fi confruntat cu o ase%enea
decizie! / (ota pentru copiii notri $n dauna spaiului
120
cos%ic!
Pe c#ipul lui Far@orie "enc# se putea citi o e&presie de
consternare a+solutaK
= Sunt ocat'! D:a% auzit +ine> ,a preedinte, ai
aciona pentru a(olirea progra%ului spaial al acestei
naiuni>
Se&ton si%i cu% $l cuprinde %;nia! /cu% "enc# $i
atri+uia e&presii care nu:i aparineau! 7ncerc' s' pareze,
dar "enc# era $n plin' ofensi('K
= Das'zic', du%nea(oastr' spunei $n %od oficial,
do%nule senator, c' ai renuna la agenia care a dus o%ul
pe 0un'>
= Mu afir% doar c' %inunata curs' spaial' s:a ter%inat?
Dre%urile s:au sc#i%+at! N/S/ nu %ai @oac' un rol esenial
$n (iaa de zi cu zi a a%ericanilor i totui noi continu'%
finanarea ei, ca i cu% acest rol ar %ai fi $nc' (ala+il!
= Deci nu credei c' spaiul reprezint' (iitorul>
= M(ident c' spaiul reprezint' (iitorul, dar N/S/ este un
dinozaur? S' l's'% sectorul pri(at s' e&ploreze spaiul
cos%ic! ,ontri+ua+ilii a%ericani n:ar tre+ui s' fie o+ligai s'
$i desc#id' portofelele de fiecare dat' c;nd un inginer din
Ias#ington (rea s' ia o fotografie $n (aloare de un %iliard
de dolari a lui Nupiter! /%ericanii au o+osit s' (;nd' (iitorul
copiilor lor pentru a da +ani unei agenii dep'ite care
furnizeaz' at;t de puine infor%aii $n sc#i%+ul costurilor
sale $ngrozitor de uriae?
"enc# oft' cu dra%atis%K
= /t;t de puin> Poate cu e&cepia progra%ului SM"*,
N/S/ a a(ut rezultate i%presionate!
Se&ton era uluit c' de pe +uzele lui "enc# a putut s' ias'
(reo %eniune despre SM"*! O gaf' de proporii! )Fersi c'
%i:ai a%intit!- SM"* fusese cea %ai %are gaur' neagr'
financiar' pro(ocat' (reodat' de N/S/! Dei agenia
c'utase s':i dea o nou' fa' re+otez;nd proiectul 6rigini i
sc#i%+;nd c;te(a dintre o+iecti(e, pierderea e&ista $n
continuare!
= Far@orie, $i zise Se&ton, o s' (or+esc despre SM"* doar
121
fiindc' tu ai adus acest su+iect $n discuie!
Parado&al, "enc# p'rea c' a+ia ateapt' s' aud'!
Se&ton $i drese glasulK
= ,ei %ai %uli oa%eni nu sunt contieni c' N/S/ caut'
ur%e de inteligen' e&traterestr' de (reo treizeci de ani! Ei
este o (;n'toare de co%ori e&tre% de costisitoare J iruri
de antene satelit, transceiere uriae, %ilioane de dolari $n
salariile unor oa%eni care stau $n $ntuneric i ascult' +enzi
goale! Mste o risip' st;n@enitoare de resurse!
= Ei spunei c' nu e ni%ic acolo sus>
= Spun c' dac' oricare alt' agenie gu(erna%ental' ar fi
c#eltuit patruzeci i cinci de %ilioane de dolari $n peste
treizeci i cinci de ani f'r' s' ai+' reun rezultat, ar fi fost
decapitat' de %ult! Se&ton f'cu o pauz' ca lu%ea s'
priceap' +ine (or+ele lui! Dup' treizeci i cinci de ani, eu
cred c' e destul de clar c' nu (o% descoperi (ia'
e&traterestr'!
= Ei dac' (' $nelai>
Se&ton $i ridic' oc#ii $n ta(an, e&asperatK
= Pentru nu%ele lui Du%nezeu, do%nioar' "enc#, dac'
%' $nel o s':%i %'n;nc p'l'ria!
Far@orie "enc# $l fi&' cu pri(irea pe senatorK
= Nu o s' uit acest lucru, do%nule senator, i $i z;%+i
pentru pri%a dat'! ,red c' noi to)i ne (o% aduce a%inte!
0a zece <ilo%etri distan', $n .iroul O(al, preedintele
Rac# 1erne9 $i $nc#ise tele(izorul i $i turn' ce(a de +'ut!
/a cu% Far@orie "enc# pro%isese, senatorul Se&ton
%ucase %o%eala J i $ng#iise undia cu tot cu c;rlig i
gut'!
122
24
Fic#ael "olland si%i un (al de si%patie c;nd o z'ri pe
Rac#el Se&ton cu% casc', t'cut', gura de ui%ire ('z;nd
%eteoritul fosilizat din %;n'! Fru%useea c#ipului fe%eii
p'rea acu% s' se dizol(e $ntr:o e&presie de $nc;ntare nai('
J ca o feti' care toc%ai $l descoperise pe Fo ,r'ciun!
)Etiu e&act cu% te si%i-, $i spuse el $n g;nd!
"olland se si%ise la fel cu dou' zile $n ur%'! Ei pe el $l
redusese la t'cere! ,#iar i acu%, i%plicaiile tiinifice i
filosofice ale acelui %eteorit $i d'deau fiori, for;ndu:l s'
reg;ndeasc' tot ceea ce crezuse el despre natur'!
Descoperirile oceanografice ale lui "olland includeau
c;te(a specii de ap' ad;nc' necunoscute p;n' acu%, i
totui aceast' )insect' spaial'- $nse%na un cu totul alt
gen de re(oluie tiinific'! 7n ciuda o+stinaiei cu care
1oll9Loodul prezenta e&trateretrii ca pe nite o%ulei
(erzi, astro+iologii i adepii tiinei c'deau $n unani%itate
de acord c', date fiind nu%'rul i%ens de insecte terestre i
capacitatea de adaptare a acestora, (iaa e&traterestr'
a(ea s' fie cel %ai pro+a+il descoperit' su+ for%' de
insect'!
*nsectele f'ceau parte din ra%ura Phylum arthropoda J
creaturi cu e&osc#elete dure i picioare articulate!
Nu%'r;nd peste 1,2G %ilioane de specii cunoscute i circa
cinci sute de %ii de specii $nc' neclasificate, insectele
terestre dep'eau $n nu%'r toate celelalte for%e de (ia'
din regnul ani%al! ,onstituiau 5G[ din toate speciile
planetei i un ui%itor ni(el de 30[ din $ntreaga +io%as' a
P'%;ntului!
*%presiona nu at;t a+undena de insecte, c;t
capacitatea lor de adaptare! De la c'r'+uul de g#ea' din
/ntarctica i p;n' la scorpionul solar din Dalea Forii,
insectele tr'iau $n cele %ai (ariate zone de te%peratur',
u%iditate i c#iar presiune! "otodat', ele nu a(eau nicio
126
pro+le%' $n a se e&pune la cea %ai letal' for' cunoscut'
$n uni(ers J radiaia! ,a ur%are a unui test nuclear $n 153G,
ofierii din fora aerian' $%+r'caser' costu%ele antiradiaie
i e&a%inau locul e&ploziei, unde au descoperit g;ndaci i
furnici care nu fuseser' deloc afectai de radiaii!
/strono%ii $i d'duser' sea%a c' e&osc#eletul protector al
artropodelor reprezenta un candidat ideal pentru %odul de
(ia' al nenu%'ratelor planete in(adate de radiaii i unde
nu %ai e&ista alt' for%' de (ia'!
)Pare c' astro+iologii au a(ut dreptate, g;ndi "olland! M"
este o insect'!-
Rac#el si%i cu% i se $n%oaie picioarele!
= Nu potC s' cred, rosti ea, $ntorc;nd fosila pe toate
p'rile! N:a% crezut niciodat'C
= Nu te gr'+i, o opri "olland, z;%+ind! /teapt' puin?
Fie %i:au tre+uit dou'zeci i patru de ore ca s' $%i re(in!
= O+ser( un nou:(enit printre noi, se auzi (ocea unui
+'r+at, un asiatic neo+inuit de $nalt, care se $ndrepta spre
ei!
,or<9 i "olland p'rur' s' se dezu%fle de $ndat' ce
z'rir' intrusul! Fo%entul de (ra@' p'rea spul+erat pentru
totdeauna!
= Doctor Iailee Fing, se prezent' indi(idul! Eeful
paleontologiei de la A,0/ (Ani(ersit9 of ,alifornia 0os
/ngeles)!
"ipul a(ea inuta de o rigiditate po%poas' ce se%'na cu
cea a aristocraiei din (re%ea Renaterii i $i %;ng;ia
per%anent papionul pe care $l purta pe su+ #aina din p'r
de c'%il', lung' p;n' la genunc#i!
Iailee Fing p'rea genul de o% care nu se las' influenat
su+ nicio for%' i nu $i sc#i%+' nicicu% atitudinea rigid'
i for%alist'!
= Mu sunt Rac#el Se&ton!
F;na ei continu' s' tre%ure, $n (re%e ce str;ngea
pal%a fin' a lui Fing! 7n %od clar, asiaticul era un alt recrut
al preedintelui!
123
= /r fi pl'cerea %ea, do%nioar' Se&ton, zise
paleontologul, s' (' po(estesc tot ce (rei s' tii despre
aceste fosile!
= Ei %ulte dintre cele pe care nu re)i s' le tii,
+o%+'ni ,or<9!
Fing $i %;ng;ie papionulK
= Specialitatea %ea $n paleontologie sunt artropodele
disp'rute i specia 7ygalomorphae. M(ident, cea %ai
i%presionant' caracteristic' a acestui organis% esteC
= Mste c' pro(ine de pe o alt' planet'? inter(eni ,or<9!
Fing $ncrunt' din spr;ncene i $i drese glasulK
= ,ea %ai i%presionant' caracteristic' a acestui
organis% este c' se potri(ete perfect cu siste%ul nostru
darLinist de ta&ono%ie i de clasificare terestr'!
Rac#el $i ridic' pri(irea! )Se poate clasifica c#estia
asta>-
= D' referii la regnuri, ra%uri, specii, c#estii de genul
'sta>
= M&act, o apro+' Fing! Specia asta, dac' ar fi
descoperit' pe P'%;nt, ar fi clasificat' drept izopod'
ordinar' i ar intra $n aceeai clas' cu (reo dou' %ii de
specii de p'duc#i!
Pduchi? se %ir' ea! Dar e o insect' uria'?
= "a&ono%ia nu se clasific' $n funcie de di%ensiuni!
Pisicile de cas' i tigrii sunt rude! ,lasificarea se refer' la
fiziologie! Specia asta este clar un p'duc#e? /re un corp
aplatizat, apte perec#i de picioare i un +uzunar
reproduc'tor identic din punct de (edere structural cu cel
al p'duc#ilor de le%n i al c'puelor! ,elelalte fosile arat'
$n %od clar o specializareC
= ,elelalte fosile>
Fing sc#i%+' o pri(ire cu ,or<9 i cu "olland!
= Nu tie>
"olland cl'tin' din cap!
,#ipul lui Fing se $nsenin' instantaneuK
= Do%nioar' Se&ton, $nsea%n' c' $nc' n:ai auzit
partea cea %ai interesant'!
12G
= Sunt i alte fosile, inter(eni ,or<9, $ncerc;nd $n %od
clar s' dea lo(itura de graie! 7ult %ai %ulte!
,or<9 scoase dintr:un plic %are o foaie $%p'turit' de
#;rtie de %ari di%ensiuni! 7ntinse foaia pe +irou $n faa lui
Rac#elK
= Dup' ce a% f'cut c;te(a fora@e, a% co+or;t o ca%er'
cu raze Y! /ceasta este o reprezentare grafic' a seciunii
trans(ersale!
Rac#el se uit' la radiografia de pe %as' i si%i i%ediat
c' tre+uie s' se aeze! Seciunea trans(ersal' a
%eteoritului era plin' de insecte fosilizate!
= Do(ezile paleolitice, continu' Fing, se g'sesc de
o+icei $n concentraii %ari! /desea se $nt;%pl' ca noroaiele
s' deplaseze %ase $ntregi de organis%e prinse $n capcan',
acoperind cui+uri sau co%unit'i $ntregi!
,or<9 z;%+iK
= Noi crede% c' aceast' colecie din %eteorit reprezint'
un cui+!
/r't' spre una din insectele din radiografieK
= *ar acolo e %'%ica?
Rac#el pri(i speci%enul indicat i $i c'zu faa de ui%ire!
*nsecta p'rea a a(ea aproape aizeci de centi%etri $n
lungi%e!
= An p'duc#e al nai+ii de gras, nu> zise ,or<9!
Rac#el d'du din cap, n'uc', $nc#ipuindu:i p'duc#i de
%'ri%ea unei p;ini care #'l'duiau pe o planet'
$ndep'rtat'!
= Pe P'%;nt, relu' Fing, insectele r'%;n relati( %ici
datorit' gra(it'ii care le %enine su+ control! Nu pot crete
%ai %ari dec;t le suport' e&osc#eletele lor! Pe o planet' cu
gra(itaie %ai %ic', insectele pot e(olua spre di%ensiuni
%ult %ai %ari!
= *%aginai:(' nite ;nari de %'ri%ea unor (ulturi,
$ncerc' ,or<9 s' glu%easc', lu;nd %ostra de %eteorit de
la Rac#el i pun;nd:o $napoi $n +uzunar!
Fing se $ncrunt'K
= /r fi +ine s' nu furi aia?
12H
= ,al%eaz':te, $l liniti ,or<9! Fai e&ist' $nc' opt tone
de astfel de %aterial!
Rac#el $ncepu s' analizeze datele a+ia pri%iteK
= Dar cu% poate (iaa din spaiu s' fie at;t de
ase%'n'toare cu cea de pe P'%;nt> /dic', doar ai spus
c' insecta asta se potriete cu clasificarea f'cut' de
DarLin, nu>
= 7ntru totul, $i r'spunse ,or<9! ,redei sau nu, %uli
astrono%i au prezis c' (iaa e&traterestr' este foarte
ase%'n'toare cu cea de aici!
= Dar de ce> insista ea! Specia asta pro(ine dintr:un
%ediu co%plet diferit!
= Pansper%ie, rosti ,or<9, z;%+ind cu toat' gura!
= Pofti%>
= Pansper%ia este teoria care susine c' (iaa terestr' a
e&istat %ai $nt;i pe o alt' planet' i apoi a fost )adus'-
aici!
Rac#el se ridic' $n picioareK
= /cu% sunt dep'it'?
,or<9 se $ntoarse spre "ollandK
= Fi<e, tu eti tipul oceanelor?
"olland p'rea fericit s' preia tafetaK
= Rac#el, P'%;ntul a fost odinioar' o planet' lipsit' de
(ia'! /poi, +rusc, ca din senin, (iaa a erupt! Fuli +iologi
cred c' e&plozia de (ia' a fost rezultatul %agic al unui
a%estec ideal de ele%ente $n oceanele de de%ult! Noi $ns'
n:a% fost niciodat' capa+ili s' cre'% astfel de condiii $n
la+orator, astfel $nc;t #a+otnicii religiei au susinut c'
eecul pe care l:a% $nregistrat este do(ada e&istenei lui
Du%nezeu, $n sensul $n care (iaa nu putea e&ista f'r' ca
Du%nezeu s' ating' acele oceane i s' le insufle cu (ia'!
= 7ns' noi, astrono%ii, prelu' ,or<9 tafeta, a% (enit cu
o alt' e&plicaie pentru e&plozia din senin a (ieii terestre!
= Pansper%ie, rosti Rac#el, $neleg;nd acu% despre ce
se discuta acolo!
/uzise acea teorie i $nainte, dar nu tia c' aa se
nu%ete! M teoria care spune c' un %eteorit s:a f'cut
124
+uc'i $n apele de odinioar', aduc;nd pri%ele se%ine de
(ia' %icro+ian' pe P'%;nt!
= .ingo? e&cla%' ,or<9! Odat' a@unse acolo, s:au
$%pr'tiat i au e&plodat $n for%e de (ia'!
= *ar dac' asta e ade('rat, zise Rac#el, atunci str'%oii
for%elor de (ia' terestre ar fi identici cu cei ai for%elor de
(ia' e&traterestre!
= De dou' ori +ingo?
)Pansper%ia-, se g;ndi Rac#el, $nc' incapa+il' s'
anticipeze toate i%plicaiile!
= /adar, nu nu%ai c' aceast' fosil' confir%' e&istena
for%elor de (ia' $n alt' parte a Ani(ersului, dar ea practic
doedete pansper%iaC anu%e c' (iaa terestr' s:a
n'scut din se%ine pro(enite din alt' parte a Ani(ersului!
= De trei ori +ingo? e&cla%' iar'i ,or<9, d;nd entuziast
din cap! "e#nic (or+ind, s:ar putea ca noi to)i s' fi%
e&trateretri!
7i puse degetele deasupra capului ca dou' antene, $i
$ncruci' oc#ii i $i %ic' li%+a de parc' ar fi fost un soi de
insect' uria'!
"olland se uit' la Rac#el cu un z;%+et co%p'ti%itorK
= *ar tipul 'sta este punctul cul%inant al e(oluiei
noastre?
122
25
Rac#el se si%ea cuprins' de un (is, $n (re%e ce tra(ersa
#a+isfera $nsoit' de Fic#ael "olland! ,or<9 i Fing $i ur%au
$ndeaproape!
= "e si%i +ine> o $ntre+a "olland, fi&;nd:o cu pri(irea!
Rac#el $l pri(i peste u%'r i sc#i' un z;%+etK
= Fersi! Doar c'C e at;t de copleitor totul!
7i (eni $n %inte )@enanta- descoperire din T5HK /0123001
J un %eteorit de pe Farte despre care N/S/ pretinsese c'
are $n co%ponen' ur%e fosile ale (ieii +acteriene! Din
nefericire, la doar c;te(a s'pt'%;ni dup' conferina de
pres' triu%f'toare inut' de agenie, %ai %uli oa%eni de
tiin' ci(ili ieiser' la $naintare cu do(ezi c' aa:nu%itele
)se%ne de (ia'- ale rocii nu erau, de fapt, dec;t <erogen
produs prin conta%inare terestr'! Dup' acea gaf',
credi+ilitatea N/S/ suferise enor%! ,otidianul ,e" 8or#
1imes folosise ocazia pentru a redefini $n %od sarcastic
acroni%ul agenieiK N/S/ J NO" /0I/\S S,*MN"*F*,/00\
/,,AR/"M!
7n aceeai ediie a cotidianului, paleo+iologul Step#en Na9
8ould rezu%ase pro+le%ele cu /0123001 prin e(idenierea
faptului c' aa:zisele pro+e de %eteorit erau %ai degra+'
de natur' c#i%ic' i circu%staniale dec;t )solide-, cu% ar
fi fost cazul cu un sc#elet sau o carapace i%posi+il de pus
la $ndoial'!
/cu%, Rac#el $i d'dea sea%a c' N/S/ descoperise, $n
sf;rit do(ada irefuta+il'! Niciun o% de tiin', oric;t de
pesi%ist ar fi fost, nu %ai putea pune la $ndoial' astfel de
fosile! N/S/ nu %ai prezenta fotografii %'rite i
neconcludente ale unor presupuse +acterii %icroscopice J
acu% oferea %ostre ade('rate %eteoritice, unde
+ioorganis%ele (izi+ile cu oc#iul li+er z'ceau $ncastrate $n
piatr'! )P'duc#i lungi de @u%'tate de %etru?-
0ui Rac#el $i (eni s' r;d' c;nd $i a%inti c', $n copil'rie, $i
125
pl'cuse la ne+unie un c;ntec de:ale lui Da(id .oLie care se
referea la )p'ian@enii de pe Farte-! Puini ar fi g#icit atunci
c;t de aproape se aflase contro(ersata (edet' pop
+ritanic' de pre(iziunea celui %ai i%portant %o%ent din
istoria astro+iologiei!
7n (re%e ce acordurile $ndep'rtate $n ti%p ale c;ntecului
r'sunar' iar'i $n %intea lui Rac#el, ,or<9 iui pasul $n
ur%a eiK
= S:a l'udat Fi<e cu docu%entarul lui>
= Nu, dar %i:ar pl'cea s' aflu, $i r'spunse Rac#el!
,or<9 $l +'tu prietenete pe "olland pe spateK
= D':i dru%ul, %aestre? Spune:i de ce preedintele a
decis c' %o%entul cel %ai i%portant din istorie tre+uie
)coordonat- de o (edet' "D care respir' o&igen prin tu+
r't'cind prin apele planetei!
"olland ge%uK
= ,or<9, nu fi %'gar?
= .ine, (oi e&plica eu, replic' ,or<9, f'c;ndu:i loc $ntre
cei doi! /a cu% pro+a+il tii, do%nioar' Se&ton,
preedintele (a ine o conferin' de pres' $n noaptea asta
ca s' po(esteasc' lu%ii $ntregi despre %eteorit! Pentru c'
%a@oritatea planetei este for%at' din se%ianalfa+ei,
preedintele l:a rugat pe Fi<e s' (in' i s' traduc' totul pe
$nelesul lor!
= Fulu%esc, ,or<9, zise "olland! Foarte dr'gu?
Pri(i $nspre Rac#elK
= ,e $ncearc' ,or<9 s' spun' este c', deoarece sunt
at;t de %ulte date tiinifice de e&plicat, preedintele a
crezut c' un scurt docu%entar $n care s' se prezinte
i%agini ale %eteoritului ar a@uta la accesul infor%aiilor
c'tre %area %as' a a%ericanilor, din r;ndul c'rora foarte
%uli nu dein, $n %od ciudat, un grad ridicat de cunotine
de astrofizic'!
= Etiai, $l $ntrerupse ,or<9, adres;ndu:i:se lui Rac#el, c'
toc%ai a% aflat c' preedintele naiunii noastre este un fan
$nr'it al e%isiunii .ma'ing -eas?
,l'tin' din cap (oind s' par' dezgustatK
160
= Rac# 1erne9, conduc'torul lu%ii li+ere, $i pune
secretara s' $i $nregistreze e%isiunea lui Fi<e, astfel $nc;t
s' se poat' destinde ur%'rind:o dup' o zi lung'!
"olland ridic' din u%eriK
= O%ul are gusturi alese, ce pot s' %ai spun?
Rac#el $ncepea acu% s' priceap' c;t de inteligent $i
concepuse preedintele planul! Politica era un @oc %ass:
%edia, iar Rac#el $i putea i%agina de@a entuzias%ul i
credi+ilitatea tiinific' induse de c#ipul lui Fic#ael "olland
pe ecranul "D $n ti%pul conferinei de pres'! Rac# 1erne9
recrutase o%ul ideal pentru a declana )%ica- lui lo(itur'
N/S/! Scepticilor a(ea s' le (in' e&tre% de greu s'
conteste datele preedintelui dac' acestea erau prezentate
de unul dintre cele %ai cele+re (edete de tele(iziune, dar
care e totodat' i o% de tiin', i de ali c;i(a oa%eni de
tiin' ci(ili respectai!
,or<9 re(eniK
= Fi<e a luat de@a inter(iuri de la toi ci(ilii pentru
docu%entarul lui, precu% i de la cei %ai %uli specialiti
de (;rf din N/S/! Ei pot s' pun pariu pe Fedalia %ea
Naional' c' dumneaoastr urma)i la r;nd!
Rac#el se $ntoarse i $l pri(iK
= Mu> ,e (rei s' spunei> Mu n:a% niciun fel de
reco%and'ri de f'cut! Sunt doar un ele%ent de leg'tur' $n
pri(ina interpret'rii datelor!
= /tunci de ce (:a tri%is preedintele toc%ai p;n' aici>
= 7nc' nu %i:a spus!
Pe +uzele lui ,or<9 flutur' un z;%+et a%uzatK
= Suntei un ele%ent de leg'tur' al ,asei /l+e care are
de:a face cu clarificarea i autentificarea datelor, nu>
= /a e, dar %unca %ea n:are ni%ic tiinific $n ea?
= 9i suntei fiica o%ului care i:a cl'dit toat' ca%pania
electoral' $n @urul +anilor pe care N/S/ i:a irosit $n spaiul
cos%ic>
Rac#el aproape c' auzi cu% se apropie lo(itura de graie!
= "re+uie s' recunoatei, do%nioar' Se&ton, se
a%estec' repede Fing, c' o depoziie din partea
161
du%nea(oastr' ar conferi credi+ilitate acestui docu%entar!
Dac' preedintele (:a tri%is aici, atunci $nsea%n' c' (rea
s' participai cu%(a!
Rac#el $i a%inti iar'i +rusc $ngri@orarea lui Iillia%
Pic<ering $n leg'tur' cu rolul pe care a(ea s':l @oace ea!
"olland se uit' din nou la ceasK
= Pro+a+il c' ar tre+ui s' ne $ndrept'% $ntr:acolo, rosti
el, f'c;nd se%n $nspre centrul #a+isferei! /r tre+uie s' se
apropie!
= S' se apropie de ce anu%e> se interes' Rac#el!
= De %o%entul e&tragerii! N/S/ aduce %eteoritul la
suprafa'! /r tre+ui s' a@ung' sus din clip' $n clip'!
Rac#el era uluit'K
= Doi c#iar scoate)i o roc' de opt tone de su+ aizeci de
%etri de g#ea' solid'>
,or<9 radia de fericireK
= Doar nu credeai c' N/S/ are de g;nd s' lase o
descoperire ca aceasta s' zac' $ngropat' $n g#ea'?
= Nu, darC Rac#el nu z'rise nic'ieri se%nele (reunei
e&ca(aii de %ari di%ensiuni $n interiorul #a+isferei! ,u%
nai+a are N/S/ de g;nd s' scoat' %eteoritul la suprafa'>
,or<9 pufniK
= Nicio pro+le%'! D' aflai $ntr:o $nc'pere +urduit' cu
e&peri $n rac#ete?
= Prostii, se +'g' Fing! Doctorului Farlinson $i place s'
se @oace cu ner(ii oa%enilor! /de('rul este c' toi cei de
aici s:au $ntre+at cu% o s' scoat' %eteoritul! Doctorul
7angor a fost cel care a propus o soluie (ala+il'!
= Nu l:a% cunoscut pe doctorul Fangor!
= Mste glaciologul de la Ani(ersitatea NeL 1a%ps#ire, $i
e&plic' "olland! Mste al patrulea i ulti%ul o% de tiin' ci(il
recrutat de preedinte! *ar Fing are dreptate, Fangor a fost
cel care a dat soluia!
= .ine, rosti Rac#el! Ei ce a propus tipul 'sta>
= "ipa, o corect' Fing pe un ton superior! Doctorul
Fangor este femeie.
= Discuta+il, %or%'i ,or<9, pri(ind spre Rac#el! /propo,
162
doctorul Fangor are s' te urasc.
"olland $i arunc' lui ,or<9 o pri(ire furioas'!
= P'i c#iar o (a face? se ap'r' ,or<9! Ar'te co%petiia?
Rac#el nu %ai pricepea ni%icK
= Pardon, care co%petiie>
= Nu:i da atenie, o sf'tui "olland! Din p'cate,
,o%itetului National de Etiin' i:a sc'pat co%plet din
(edere faptul c' do%nul de aici este un #andicapat %intal!
"u i doctorul Fangor (' (ei $nelege de %inune! Mste o
profesionist'! Mste considerat' unul dintre cei %ai
i%portani glaciologi din lu%e! De fapt, ea c#iar a locuit
c;i(a ani $n /ntarctica pentru a studia %icarea g#earilor!
= ,iudat, inter(eni ,or<9! Mu a% auzit c' AN1
(Ani(ersitatea NeL 1a%ps#ire) a pri%it o donaie i a
tri%is:o acolo astfel $nc;t s' se instaureze pacea i linitea
$n ca%pusul uni(ersitar!
= Nu (' dai sea%a c' doctorul Fangor a fost c;t pe:aci
s' %oar' acolo? iz+ucni Fing, p'r;nd a fi luat co%entariul
la %odul personal! S:a r't'cit $ntr:o furtun' i a supra(ieuit
%;nc;nd gr'si%e de foc' ti%p de cinci s'pt'%;ni $nainte
de a o g'si cine(a!
,or<9 se apleca i $i opti lui Rac#el la urec#eK
= /% auzit ca n:a c'utat:o ni%eni?
166
26
8a+rielle /s#e a(ea senti%entul c' dru%ul $napoi de la
studiourile ,NN c'tre +iroul lui Se&ton dura prea %ult!
Senatorul st'tea (iza(i de ea i pri(ea pe fereastr', e(ident
$nc;ntat de dez+atere!
= /u tri%is:o pe "enc# la un s#oL de dup':a%iaz', rosti
el, $ntorc;ndu:se spre ea cu un z;%+et satisf'cut! ,asa
/l+' e din ce $n ce %ai agitat'!
8a+rielle d'du a+sent' din cap! Sesizase o e&presie de
satisfacie ne%'surat' pe faa lui "enc#, $n ti%p ce aceasta
ieea din studioul $n care a a(ut loc dez+aterea! Faptul 'sta
a(ea darul de a o neliniti!
7n acea clip', sun' telefonul celular al lui Se&ton, iar
senatorul $l scoase din +uzunar! Precu% cei %ai %uli
politicieni, Se&ton dispunea de o gr'%ad' de nu%ere de
telefon la care putea fi contactat $n funcie de i%portana
apelantului! Oricine $l suna acu% se g'sea pe lista
restr;ns'! /pelul (enea pe linia pri(at' a senatorului, pe un
nu%'r pe care nici %'car 8a+rielle nu $ndr'znise s' i:l
cear'!
= Senatorul SedgeLic< Se&ton, r'spunse el, sco;nd $n
e(iden' %uzicalitatea nu%elui!
8a+rielle nu:l putea auzi pe cel care $l sunase $n
zgo%otul de fond al li%uzinei, dar o+ser(' c' Se&ton
asculta atent i $i r'spundea cu entuzias%K
= Fantastic! F' +ucur tare %ult c' ai sunat! Mu zic la ora
ase? Super! /% un aparta%ent aici $n D!,! Pri(at!
,onforta+il! /(ei adresa, da> .ine! /+ia atept s' ('
$nt;lnesc! /tunci ne (ede% disear'?
Se&ton $nc#ise, p'r;nd foarte $nc;ntatK
= An nou fan Se&ton> se interes' 8a+rielle!
= Sunt tot %ai %uli, r'spunse el! "ipul 'sta e un %are
%a#'r!
= ,#iar c' e! S' (' $nt;lnii cu el $n aparta%entul
163
personal>
Se&ton ap'ra de o+icei sanctitatea inti%it'ii
aparta%entului s'u ca un leu care $i prote@a i ulti%ul
ascunzi care i:a %ai r'%as!
Se&ton ridic' din u%eriK
= Fda! Fi:a% zis s' $i dau $nt;lnirii un aer personal! "ipul
'sta ar putea a(ea o %are influen' $n anu%ite cercuri!
"re+uie s' $%i fac astfel de cone&iuni personale, s' tii!
"otul se reduce p;n' la ur%' la $ncredere!
8a+rielle $ncu(iin' i scoase agenda de lucru a
senatoruluiK
= Drei s' (i:l trec $n agend'>
= Nu:i ne(oie! Oricu% pl'nuia% s' stau o noapte acas'!
8a+rielle g'si pagina acelei zile i o+ser(' c' era de@a
ocupat' cu literele P! M! Fari i $ngroate, scrise personal de
c'tre senator! P! M! Reprezenta prescurtarea folosit' de
senator pentru e(eni%ent personal, sear' pri(at' sau )la
nai+a cu toi-O ni%eni nu tia cu e&actitate care dintre
acestea ur%a! Din c;nd $n c;nd, senatorul $i progra%a o
noapte P!M! 7n care se ascundea $n aparta%ent, $nc#idea
toate telefoanele i f'cea ce:i pl'cea %ai %ult J +ea coniac
cu (ec#i prieteni, pretinz;nd c' uit' pentru o sear' de
politic'!
8a+rielle $l pri(i surprins'K
= Deci l'sai afacerile s' inter(in' peste %o%entele P! M!
Pl'nuite din ti%p> Sunt i%presionat'!
= S:a $nt;%plat ca tipul 'sta s' %' prind' $ntr:o sear'
c;nd %ai a% ce(a ti%p la dispoziie! Doar stau de (or+'
puin cu el, s' ('d ce are de spus!
8a+rielle (ru s' $ntre+e cine era acest indi(id %isterios,
dar Se&ton intenionase s' creeze aceast' stare de
a%+iguitate! 8a+rielle $n('ase c' nu tre+uie s' se
a%estece prea %ult!
7n ti%p ce p'r'seau autostrada i se $ndreptau c'tre
+iroul lui Se&ton, 8a+rielle pri(i iar'i pagina cu
progra%area P! M! Ei a(u strania senzaie c' senatorul
Se&ton tia c' acel apel ur%a s' (in'!
16G
24
8#eaa din %i@locul #a+isferei N/S/ era do%inat' de un
eafoda@ co%pozit cu trei picioare, $nalt de ase %etri, care
ar'ta ca o $ncruciare $ntre o sond' de petrol i o copie %ai
ciudat' a "urnului Miffel! Rac#el studie dispoziti(ul,
incapa+il' s' priceap' cu% putea fi folosit acesta la
e&tragerea i%ensului %eteorit!
Su+ turn, %ai %ulte (inciuri fuseser' %ontate $n pl'ci de
oel fi&ate de g#ea' cu +uloane %ari! "rec;nd prin (inciuri,
ca+lurile %etalice urcau spre %ai %uli scripei %ontai
deasupra turnului! De acolo, ca+lurile plon@au (ertical $n @os,
$n g'uri $nguste forate $n g#ea'! Fai %uli +'r+ai +ine
f'cui de la N/S/ str;ngeau cu r;ndul (inciurile! ,u fiecare
nou' str;ngere, ca+lurile se ridicau c;i(a centi%etri prin
g'uri, ca i cu% acei +'r+ai ar fi ridicat o ancor'!
)M clar c' $%i scap' ce(a-, $i zise Rac#el, apropiindu:se
odat' cu ceilali de locul e&traciei! .'r+aii aceia p'reau a
ridica %eteoritul direct prin g#ea'!
= "MNS*ANM M8/0P? 0/ N/*./? le strig' o fe%eie $n
apropiere, cu o (oce care a(ea sua(itatea unei dru@+e!
Rac#el $i $ndrept' pri(irea $n direcia (ocii i ('zu o
fe%eiuc' $%+r'cat' cu un costu% de iarn', de un gal+en
str'lucitor, plin cu pete de unsoare! Fe%eia st'tea cu
spatele, dar c#iar i aa Rac#el o identific' i%ediat ca fiind
cea care era responsa+il' de coordonarea $ntregii aciuni!
7nse%n;nd ce(a pe o t'+li' porta+il', fe%eia se leg'na
$nainte i $napoi, precu% un ef de ec#ip' dezgustat!
= S' nu:%i spunei, do%nioarelor, c' ai o+osit de@a???
,or<9 o strig'K
= 1ei, Nora#, nu %ai face pe efa cu +ieii +'iei de la
N/S/ i (ino s' flirtezi cu %ine!
Fe%eia nici %'car nu catadicsi s' se $ntoarc'K
= "u eti, Farlinson> / recunoate oriunde (ocea aia
piig'iat'! 7ntoarce:te c;nd a@ungi la pu+ertate?
,or<9 se $ntoarse spre Rac#elK
16H
= Nora# ne ine de cald cu far%ecul ei!
= "e:a% auzit, +'iea spaial, i:o $ntoarse doctorul
Fangor, continu;nd s' fac' $nse%n'ri! *ar dac' $%i studiezi
fundul, s' tii c' pantalonii de iarn' %' fac %ai gras' cu
cincisprezece <ile!
= Nu:i face gri@i, $i r'spunse ,or<9! Nu +ucile tale
$%+r'cate cu l;n' %' scot din %ini, ci firea ta de
$n(ing'tor!
= S' %' lingi, tii tu unde?
,or<9 iz+ucni $n r;sK
= /% nite tiri e&celente, Nora#! Se pare c' nu eti
singura fe%eie pe care a recrutat:o preedintele!
= Nu z'u? "e:a recrutat i pe tine5
"olland se si%i dator s' inter(in'K
= Nora#> /i o clip' li+er' ca s':i prezint pe cine(a>
/uzindu:i (ocea lui "olland, Nora# se opri i%ediat i se
r'suci pe c'lc;ie! Se $n%uie instantaneuK
= Fi<e?
Porni $n gra+' spre ei, $nc;ntat' la cul%eK
= Nu te:a% ('zut de c;te(a ore!
= Redacta% docu%entarul!
= ,u% e +uc'ica %ea>
= /r'i %inunat i $nc;nt'tor!
= / folosit efecte speciale, strecur' ,or<9 o r'utate!
Nora# ignor' re%arca, pri(ind:o acu% pe Rac#el cu un
z;%+et politicos, dar destul de reinut! Se uit' iar'i la
"olland!
= Sper c' nu %' $neli, Fi<e?
,#ipul coluros al +'r+atului se $%+u@or' uor, $n (re%e
ce $ncepu s' fac' prezent'rileK
= Nora#, (reau s' o cunoti pe Rac#el Se&ton!
Do%nioara Se&ton lucreaz' $n sfera infor%aiilor i a (enit
aici la cererea preedintelui! "at'l ei este senatorul
SedgeLic< Se&ton!
Prezentarea d'du natere unei e&presii de nedu%erire pe
c#ipul lui Nora#!
= Nici n:o s' %' prefac c' $neleg, rosti ea, $ntinz;nd
164
%;na, de pe care nu:i scoase %'nua, ca s' str;ng' cu
@u%'tate de ini%' %;na lui Rac#el! .ine ai (enit pe
acoperiul lu%ii?
Rac#el z;%+iK
= Fersi?
Mra surprins' s' constate c' Nora# Fangor, $n ciuda
durit'ii din (oce, a(ea un c#ip pl'cut! P'rul tuns scurt era
castaniu, dar a(ea i c;te(a fire cenuii, iar oc#ii $i sclipeau
de agilitate i de inteligen' J ca dou' cristale de g#ea'!
Fe%eia inspira o $ncredere de oel i asta $i pl'cea lui
Rac#el!
= Nora#, relu' "olland! /i un %inut s':i $%p'rt'eti i
lui Rac#el cu ce te ocupi tu>
Nora# ridic' din spr;nceneK
= Doi doi (' spunei de@a pe nu%ele %ic> F'i s' fie?
,or<9 ge%uK
= Qi:a% spus eu, Fi<e?
Nora# Fangor o conduse pe Rac#el $n @urul +azei
turnului, $n (re%e ce "olland i ceilali le ur%ar', discut;nd
$ntre ei!
= Dedei g'urile alea din g#ea', su+ tripod> o $ntre+'
Nora#, ar't;ndu:i:le cu %;na!
Docea i se $n%uiase acu% i e&pri%a entuzias%ul fa' de
ceea ce f'cea!
Rac#el d'du din cap, pri(ind g'urile! Fiecare dintre ele
a(ea ca% treizeci de centi%etri $n dia%etru i prin fiecare
trecea un ca+lu de oel!
= 8'urile alea au r'%as de c;nd a% forat dup' %ostre
din %iez i a% luat radiografii ale %eteoritului! /cu% le
folosi% ca puncte de intrare prin care a% co+or;t +uloane
grele de prindere prin puurile goale, pe care le:a% prins de
%eteorit! Dup' aceea, a% l'sat (reo sut' de %etri de ca+lu
torsadat prin fiecare gaur', pe care l:a% prins de urec#ile
+uloanelor cu c;rlige industriale i acu% pur i si%plu le
ridic'% cu a@utorul (inciurilor! Do%nioarelor 'stora le
tre+uie ore $ntregi s' $l aduc' la suprafa', dar $l (or aduce
$n cele din ur%'!
162
= Nu sunt con(ins' c' $neleg, zise Rac#el! Feteoritul se
g'sete su+ %ii de tone de g#ea'! ,u% $l ridicai>
Nora# ar't' $nspre (;rful eafoda@ului, de unde un
fascicul $ngust de lu%in' roie co+ora (ertical spre g#eaa
de su+ tripod! Rac#el z'rise ciud'enia %ai $nainte i
presupusese c' e doar un soi de indicator (izual J ca un
se%n care de%arca locul $n care era $ngropat o+iectul!
= Mste un laser din se%iconductor galiu:arseniu, e&plic'
Nora#!
Rac#el pri(i %ai $ndeaproape fasciculul de lu%in' i
o+ser(' c' acesta topise o %ic' gaur' $n g#ea' i disp'rea
unde(a $n profunzi%i!
= M un fascicul foarte fier+inte, zise Nora#! 7nc'lzi%
%eteoritul pe %'sur' ce $l ridic'%!
Rac#el fu i%presionat' de c;t de inteligent era planul
fe%eii! Nora# pur i si%plu intise fasciculul laser $n @os,
topind g#eaa p;n' la contactul cu %eteoritul! Fiind prea
dens' pentru a fi topit' de laser, piatra a+sor+ea c'ldura
fasciculului i $n cele din ur%' se $nc'lzea suficient de %ult
ca s' topeasc' g#eaa din @urul ei! 7n (re%e ce oa%enii
N/S/ tr'geau de %eteorit, roca $nc'lzit', $n co%+inaie cu
presiunea de sus, topea g#eaa $ncon@ur'toare, astfel
cre;ndu:se un spaiu prin care putea fi tras la suprafa'!
/pa topit' care se acu%ula deasupra %eteoritului se
scurgea pe l;ng' %arginile rocii pentru a reu%ple puul!
),a un cuit fier+inte t'ind o +ucat' $ng#eat' de unt!-
Nora# f'cu se%n $nspre oa%enii N/S/ de la (inciuriK
= 8eneratoarele nu fac fa' la astfel de tensiuni $n
ca+luri, aa c' folosesc fora %anual' pentru a ridica!
= /sta e o porc'rie? inter(eni unul dintre %uncitori!
Folosete %unca %anual' pentru c' $i place s' ne (ad'
cu% asud'%?
= Fii cal%, $l a(ertiz' Nora#! Doi, fetielor, (:ai pl;ns
dou' zile c' (' e frig! /% a(ut gri@' de asta? /cu% tragei?
Funcitorii iz+ucnir' $n r;s!
= Pentru ce sunt pilonii> se interes' Rac#el, ar't;nd
$nspre c;te(a conuri portocalii poziionate $n @urul turnului
165
$n locuri ce p'reau alese la $nt;%plare!
Rac#el z'rise conuri si%ilare dispersate $n @urul do%ului!
= Sunt unelte glaciologice periculoase, e&plic' Nora#!
Noi le nu%i% O/R8:uri! /sta e o prescurtare de la )oprete
aici i rupe:i glezna-!
/puc' unul dintre piloni, pentru a dez('lui o gaur'
circular', ce plon@a ca un pu f'r' fund $n ad;nci%ile
g#earului!
= M r'u pentru cine calc' aici!
Puse pilonul la locK
= /% forat g'uri prin tot g#earul pentru a face (erific'ri
de continuitate structural'! 0a fel ca $n ar#eologia clasic',
nu%'rul de ani c;t a stat un o+iect $ngropat este dat de
adncimea fa' de suprafa' la care e g'sit! ,u c;t e g'sit
%ai @os, cu at;t a stat %ai %ult acolo! /adar, atunci c;nd
se g'sete un o+iect su+ g#ea', pute% data sosirea
o+iectului acolo dup' acu%ularea de g#ea' de deasupra
lui! ,a s' ne asigur'% c' %'surarea %iezului este corect',
(erifica% %ai %ulte zone ale platfor%ei de g#ea', pentru
a confir%a c' acea platfor%' este o +ucat' solid' i
o%ogen', nezguduit' de (reun cutre%ur, fisur', a(alan'
sau altce(a!
= Ei cu% arat' acest g#ear>
= *reproa+il, zise Nora#! Mste o +ucat' perfect' i
solid'! F'r' fisuri sau catastrofe glaciare! Feteoritul 'sta
reprezint' ceea ce noi nu%i% o )c'dere static'-! / stat $n
g#ea', neatins i neafectat, de c;nd a aterizat aici, $n
141H!
Rac#el r'%ase cu gura c'scat'K
= ,unoatei anul precis $n care a c'zut>
Nora# p'ru surprins' de $ntre+areK
= 0a nai+a, da! De:asta %:au c#e%at pe %ine! Mu citesc
$n g#ea'!
Porni spre o gr'%'@oar' de tu+uri de g#ea' care se
aflau $n apropiere! Fiecare tu+ ar'ta ca un receptor de
telefon translucid i era %arcat cu o etic#et' portocalie
str'lucitoareK
130
= /cele %ostre de g#ea' sunt do(ezi geologice
$ng#eate!
O conduse pe Rac#el p;n' la tu+uriK
= Dac' (' uitai $ndeaproape, putei (edea erele
$ncrustate $n g#ea'!
Rac#el se l's' pe (ine i putu z'ri, $ntr:ade('r, c' tu+ul
era confecionat din ceea ce p'reau a fi straturi de g#ea'
foarte uor diferite $n lu%inozitate i claritate! Straturile
(ariau ca grosi%e $ntre o foaie de #;rtie i aproape un
centi%etru!
= Fiecare iarn' aduce un grad (ariat de ninsoare pe
+anc#iza de g#ea', $i e&plic' Nora#, i fiecare pri%'(ar'
aduce o topire parial'! /a c' aici se pot o+ser(a straturi
diferite de co%presie corespunz'toare fiec'rui sezon!
7ncepe% de la (;rf J cea %ai recenta iarn' J i nu%'r'%
$napoi!
= ,a i cu% s:ar nu%'ra inelele pe un copac!
= Nu e c#iar at;t de si%plu, do%nioar' Se&ton!
/%intii:(' c' %'sur'% sute de %etri de stratific'ri! /(e%
ne(oie s' citi% repere cli%atologice ca s' ne pute%
standardiza %unca J $nregistr'ri istorice ale precipitaiilor,
poluani din aer, c#estii de genul 'sta!
"olland i ceilali li se al'turaser' $ntre ti%p! "olland $i
z;%+i lui Rac#elK
= Etie o groaz' de lucruri despre g#ea', nu>
Rac#el se si%i ciudat de fericit' s' $l (ad'K
= Fda, e ui%itoare!
= Ei ca s' precizez, continu' "olland, data de 141H pus'
de doctorul Fangor este corect'! N/S/ a %'surat aceeai
dat' de i%pact cu %ult $nainte ca noi s' a@unge% aici!
Doctorul Fangor i:a forat propriile %ostre, a rulat propriile
teste i a confir%at %unca depus' de N/S/!
Rac#el era i%presionat'!
= ,a o coinciden', inter(eni Nora#, 141H este e&act
anul $n care pri%ii e&ploratori au pretins c' au z'rit o %inge
de foc str'lucitoare pe cer deasupra nordului ,anadei!
Feteorul a de(enit cunoscut drept ,'derea lui Nungersoll,
131
dup' nu%ele conduc'torului e&pediiei!
= /adar, ad'ug' ,or<9, faptul c' %ostra de %iez a fost
datat' i $nregistr'rile istorice se potri(esc reprezint' o
do(ad' (irtual' a faptului c' noi ne uit'% acu% la un
frag%ent din acelai %eteorit pe care Nungersoll a susinut
c' l:a ('zut $n 141H!
= Doctore Fangor? strig' unul dintre %uncitorii N/S/!
7ncep s' apar' capetele +uloanelor?
= "urul s:a $nc#eiat, oa%eni +uni, rosti Nora#! / sosit
clipa ade('rului!
/puc' un scaun pliant, se urc' pe el i strig' din
r'sputeriK
= /teniune, iese la suprafa' $n cinci %inute??
De @ur $%pre@urul do%ului, ca nite c;ini r'spunz;nd
pa(lo(ian c#e%'rii la %as', oa%enii de tiin' l'sar' +alt'
totul i se gr'+ir' spre zona de e&tracie!
Nora# Fangor $i puse %;inile $n olduri i inspect' cu
pri(irea regatul ei!
= 7n regul', s' aduce% 1itanicul la suprafa'!
132
28
= Dai:(' la o parte? ip' Nora#, $ndrept;ndu:se spre
%uli%ea care se aduna!
Funcitorii se $%pr'tiar'! Nora# prelu' controlul, f'c;nd
un ade('rat spectacol din (erificarea tensiunilor $n ca+luri
i a alinia%entelor!
= "ragei? strig' unul dintre oa%enii N/S/!
.'r+aii $i $nt'rir' str;nsoarea pe (inciuriO ca rezultat,
ca+lurile se ridicar' $nc' (reo dou'zeci de centi%etri prin
g'uri!
7n (re%e ce ca+lurile continuau s' urce $ncet, Rac#el
si%i %uli%ea care se apropia, anticip;nd %o%entul
cul%inant! ,or<9 i "olland se g'seau $n apropiereO ar'tau
ca nite copii care se %inunau $n faa po%ului de ,r'ciun!
De cealalt' parte a g'urii, se i(i silueta %asi(' a
ad%inistratorului N/S/, 0aLrence M<stro%! O%ul ocup' i
el o poziie din care s' poat' ur%'ri e&tracia!
= .uloane? strig' un alt o% N/S/! Se i(esc capetele?
,a+lurile de oel care urcau prin g'uri se sc#i%+ar' din
argintiu $n gal+en!
= 7nc' doi %etri? Qinei:l +ine?
8rupul din @urul eafoda@ului t'cu, ca o %uli%e %artor'
la apariia unui spectru di(in J fiecare $ntindea g;tul ca s'
(ad' pri%ul!
/tunci Rac#el ('zu!
For%a ceoas' a %eteoritului $ncepu s' se (ad', ieind
prin g#eaa al c'rei strat se su+ia (izi+il! A%+ra era
lunguia' i $ntunecat'O de(enea tot %ai clar' pe %'sur'
ce topea g#eaa de deasupra ei!
= Fai tare? strig' un te#nician!
Oa%enii str;nser' %ai tare, deter%in;nd eafoda@ul s'
reacioneze printr:un sc;r;it groaznic!
= 7nc' un %etru i @u%'tate? P'strai tensiunea egal'?
Rac#el (edea acu% g#eaa de deasupra pietrei $ncep;nd
136
s' se u%fle, ca o s'l+'ticiune uria' care se apropia de
clipa naterii! 7ncon@ur;nd punctul de intrare al laserului,
deasupra u%fl'turii, un cerc %ic din g#eaa de suprafa'
$ncepu s' cedeze, topindu:se i dizol(;ndu:se $ntr:o gaur'
tot %ai larg'!
= ,er(i&:ul se dilat'? ip' cine(a! Nou' sute de
centi%etri?
An r;set $ncordat sparse t'cereaK
= .ine, oprii laserul?
,ine(a ap's' un $ntrerup'tor i fasciculul %uri!
/tunci se $nt;%pl'!
Precu% apariia $nsp'i%;nt'toare a unui zeu din
paleolitic, roca i%ens' sparse suprafaa cu un uierat de
a+uri! For%a uria' iei din g#ea' $n %i@locul unei cei
$n(ol+urate! Oa%enii de la (inciuri traser' i %ai tare, p;n'
ce $ntreaga roc' se eli+er' din $nc#isoarea $ng#eat' i
;ni, fier+inte, deasupra unui pu desc#is, plin cu ap' care
sf;r;ia!
Rac#el se si%i de parc' ar fi fost transportat' $n alt
uni(ers!
/t;rn;nd $n ca+luri i l's;nd pic'turile de ap' s' cad' de
pe ea, suprafaa rugoas', $nnegrit' i ondulat' a
%eteoritului sclipea $n lu%ina fluorescent', p'r;nd o
i%ens' prun' pietrificat'! 0a un cap't, roca era neted' i
rotun@it'! P'rea a fi seciunea lo(it' cel %ai tare de frecarea
cu at%osfera!
Pri(ind crusta de fuziune $nnegrit', Rac#el $i i%agin'
%eteoritul co+or;nd (i@elios c'tre solul terestru $n(elit $ntr:o
furioas' %inge de foc! *ncredi+il, dar acest lucru se
petrecuse cu secole $n ur%'! /cu%, +estia capturat' at;rna
acolo, prins' $n ca+luri, cu apa scurg;ndu:i:se de pe trup!
D;n'toarea luase sf;rit!
/+ia acu% Rac#el resi%i din plin i%portana
e(eni%entului! O+iectul pe care:l a(ea $n fa' pro(enea din
alt' lu%e, aflat' la %ilioane de <ilo%etri dep'rtare! *ar
ascuns' $n p;ntecele lui se g'sea pro+a J nu, doada J
faptului c' o%ul nu era singur $n Ani(ers!
133
Muforia acelui %o%ent p'ru s' $i cuprind' pe toi $n
aceeai secund', c'ci %uli%ea iz+ucni $n c#iote i aplauze
spontane! ,#iar i ad%inistratorul p'rea cuprins de ea! 7i
+'tea pe spate +'r+aii i fe%eile din su+ordine,
felicit;ndu:i! 7n ti%p ce $i pri(ea, Rac#el se +ucur' din tot
sufletul pentru cei de la N/S/! /genia a(usese destul
g#inion $n trecut! 7n sf;rit, lucrurile se sc#i%+au! Oa%enii
%eritau acea clip' de entuzias%!
8aura c'scat' $n g#ea' se%'na acu% cu un %ic +azin
de $not $n %i@locul #a+isferei! Suprafaa +azinului ad;nc de
aizeci de %etri de g#ea' topit' se %ic' o (re%e iz+indu:
se de pereii de g#ea' ai puului, dup' care se cal%'! 0inia
apei se g'sea la circa un %etru i treizeci de centi%etri su+
ni(elul g#earului, diferena fiind creat' at;t de e&tragerea
%asei %eteoritului, c;t i de proprietatea g#eii de a se
restr;nge $n (olu% odat' cu topirea!
Nora# Fangor aez' i%ediat piloni O/R8 de @ur
$%pre@urul g'urii! Dei aceasta era clar (izi+il', orice curios
care s:ar fi a(enturat prea aproape i ar fi alunecat din
greeal' s:ar fi g'sit $ntr:un pericol deose+it! Pereii puului
erau din g#ea' solid', f'r' g'uri de prindere, astfel $nc;t
c''rarea f'r' a@utor din e&terior era a+solut i%posi+il'!
Spre ei se $ndrept' 0aLrence M<stro%, %erg;nd tiptil pe
g#ea'! O%ul se duse drept spre Nora# Fangor i $i str;nse
%;na cu t'rie!
= .ine lucrat, doctore Fangor?
= F' atept la o %uli%e de laude $n scris, r'spunse
Nora#!
= O s' le pri%ii!
/d%inistratorul se $ntoarse spre Rac#el! P'rea uurat i
fericitK
= /adar, do%nioar' Se&ton, a fost con(ins'
profesionista sceptic' din tine>
Rac#el nu se putu a+ine s' nu z;%+easc'K
= Fai degra+' uluit'!
= .ine! /tunci ur%eaz':%'?
13G
Rac#el $l ur%' pe directorul ad%inistrati( $n cealalt'
parte a #a+isferei, c'tre o cutie %are de %etal care
se%'na cu un container industrial de transport pe (apor!
,utia era pictat' $n culori %ilitare de ca%ufla@ i a(ea
inscripionat' pe ea literele PS, (Porta+le Secure ,o%%)K
= De aici $l (ei suna pe preedinte, $i spuse M<stro%!
)PS,-, $i zise Rac#el! /cele ca+ine %o+ile de co%unicaii
reprezentau instalaii standard pe c;%pul de r'z+oi, dei
Rac#el nu s:ar fi ateptat niciodat' s' (ad' (reuna folosit'
$n cadrul unei %isiuni de pace N/S/! Ei totui
ad%inistratorul M<stro% pro(enea din Pentagon, aa c'
a(ea cu siguran' acces la astfel de @uc'rii! Ait;ndu:se la
c#ipurile i%o+ile ale celor doi paznici $nar%ai care p'zeau
ca+ina, Rac#el a(u senti%entul clar c' orice dialog cu
lu%ea din e&terior era per%is doar cu acordul e&pres al
ad%inistratorului M<stro%!
)Se pare c' eu nu sunt singura rupt' de restul lu%ii-!
M<stro% rosti c;te(a cu(inte c'tre unul dintre paznici,
apoi se $ntoarse spre Rac#el!
= Noroc, $i ur' el, dup' care plec' de acolo!
An paznic +'tu $n ua ca+inei %o+ile, iar aceasta se
desc#ise! 7n u' se i(i un te#nician care $i f'cu se%n lui
Rac#el s' intre! /ceasta se confor%'!
*nteriorul ca+inei de co%unicaii era $ntunecat i
aglo%erat! 0a lu%ina al+'struie a ecranului unui co%puter,
Rac#el putu z'ri sti(e de ec#ipa%ent telefonic, staii radio
i dispoziti(e de co%unicaii prin satelit! Si%ea de@a o
senzaie de claustrofo+ie! /erul din'untru era a%'rui, ca
$ntr:o pi(ni' iarna!
= 0uai loc aici, (' rog, do%nioar' Se&ton!
"e#nicianul scoase un scaun pe roi i o puse pe Rac#el
$n faa unui %onitor cu ecran plat! 7i aran@' un %icrofon $n
faa gurii i $i puse o perec#e de c'ti %asi(e /B8 pe
urec#i! Derific;nd un @urnal cu parole, te#nicianul tast' o
serie lung' de +utoane pe un dispoziti( al'turat! Pe ecranul
din faa lui Rac#el se i(i un crono%etruK
)H0 SM,ANDM-!
13H
.'r+atul d'du satisf'cut din cap, $n (re%e ce
crono%etrul $ncepu nu%'r'toarea in(ers'!
= An %inut p;n' la conectare, anun' el!
Se $ntoarse i plec', tr;ntind ua $n ur%a lui! Rac#el auzi
cu% ua este $ncuiat' pe dinafar'!
)Finunat!-
/tept;nd $n $ntuneric i ur%'rind crono%etrul, $i d'du
sea%a c' acela era pri%ul %o%ent de inti%itate de care se
+ucura din zorii acelei di%inei! 7n acea zi se trezise f'r' a:
i $nc#ipui ni%ic din ceea ce o atepta! )Dia'
e&traterestr'!- Din acea zi, cel %ai popular %it din toate
ti%purile $nceta s' %ai fie un %it!
Rac#el a+ia $ncepea s' priceap' c;t de de(astator (a fi
%eteoritul pentru ca%pania electoral' a tat'lui ei! Dei
finanarea N/S/ nu putea fi pus' pe acelai plan cu dreptul
la a(ort, s'n'tatea populaiei i +un'starea cet'enilor,
tat'l ei o transformase $ntr:o c#estiune esenial'! /cu%
po(estea a(ea s':i e&plodeze drept $n fa'!
7n c;te(a ore, a%ericanii (or resi%i fiorul triu%fului
N/S/! Dis'torilor li se (or u%ple oc#ii de lacri%i! Oa%enilor
de tiin' sceptici o s' le cad' falca! *%aginaia copiilor o s'
o ia razna! ,#estiunile legate de c#eltuirea dolarilor i a
cenilor se (or pierde $n derizoriu, puse definiti( $n u%+r'
de acest %o%ent e&cepional! Preedintele (a re(eni ca
pas'rea P#oeni&, transfor%;ndu:se $n erou, $n (re%e ce, $n
%iezul s'r+'torii, senatorul afacerist (a ap'rea dintr:odat'
ca $ngust la %inte, un zg;rie:+r;nz' lipsit de senti%entul
a%erican al a(enturii!
,o%puterul scoase un sunet, f'c;nd:o pe Rac#el s'
pri(easc' $n susK
)G SM,ANDM-!
.rusc, ecranul din faa ei se trezi la (ia', l's;nd s' se
(ad' o i%agine neclar' a sigiliului ,asei /l+e! Dup' o clip',
i%aginea se cristaliz' $n c#ipul fa%iliar al preedintelui
1erne9!
= .un', Rac#el, zise el cu o e&presie de (iclenie $n oc#i!
,red c' ai petrecut o dup':a%iaz' interesant', nu>
134
2
.iroul senatorului SedgeLic< Se&ton se g'sea $n cl'direa
de +irouri senatoriale P#ilip /! 1art, pe ,! Street, $n nord:
estul ,apitoliului! ,l'direa era o reea $n stil neo%ode%ist
de dreptung#iuri al+e, despre care criticii susineau c'
sea%'n' %ai %ult a $nc#isoare dec;t a sediu de +irouri!
Fuli dintre cei care lucrau acolo a(eau acelai senti%ent!
0a eta@ul trei, 8a+rielle /s#e se agita, f;;indu:se prin
ca%er'! Pe ecran se (edea un nou e:%ail! 8a+rielle nu prea
tia ce s' priceap' din el!
Pri%ele dou' r;nduri spuneauK
)/P/R*Q*/ 0A* SMD8MI*,B / FOS" *FPRMS*ON/N"P 0/
,NN!
/F F/* FA0"M *NFORF/Q** PMN"RA "*NM-!
7n ulti%ele s'pt'%;ni, 8a+rielle pri%ise %ai %ulte
%esa@e de acest gen! /dresa e&peditorului era o fars', dei
ea fusese capa+il' de a o depista $ntr:o adres' de tip )casa:
al+a!go(-! Se p'rea c' infor%atorul %isterios f'cea parte
din personalul ,asei /l+e! Oricine ar fi fost, de(enise sursa
lui 8a+rielle pentru tot felul de infor%aii politice preioase
de dat' recent', incluz;nd aici i (estea unei $nt;lniri
conspirati(e dintre preedinte i directorul ad%inistrati( al
N/S/!
8a+rielle pri(ise %esa@ele cu circu%specie la $nceput!
7ns', dup' ce (erificase ponturile pri%ite, descoperise cu
surprindere c' infor%aiile erau e&tre% de corecte i de
utile J infor%aii confideniale despre c#eltuielile
e&or+itante ale N/S/, %isiuni costisitoare care ur%au s' fie
lansate, date care do(edeau c;t de suprafinanate i de
neproducti(e erau c'ut'rile legate de (iaa e&traterestr',
c#iar i despre sonda@e interne de opinie care a(ertizau c'
N/S/ reprezenta c#estiunea fier+inte care $i $ndep'rta
%asi( pe aleg'tori de preedinte!
,a s':i $nt'reasc' poziia i s' se fac' indispensa+ili
132
senatorului, 8a+rielle nu $l infor%ase c' pri%ea a@utor
nesolicitat prin e:%ail din interiorul ,asei /l+e! 7n loc de
asta, $i po(estise c' pri%ea infor%aiile de la )una dintre
sursele ei-! Se&ton o aprecia $ntotdeauna i p'rea %ult
prea e&pert $n arta diplo%aiei ca s' $ntre+e cine era acea
surs'! 8a+rielle era con(ins' c' el o +'nuia de acordarea
de fa(oruri se&uale $n sc#i%+ul ponturilor! *ar c#estia asta
ridica un se%n de $ntre+are, c'ci el nu p'rea deloc deran@at
de o ase%enea posi+ilitate!
8a+rielle se opri din pli%+at i se uit' iar'i le %esa@ul
a+ia sosit! ,onotaiile tuturor %esa@elor erau clareK cine(a
din interiorul ,asei /l+e dorea ca senatorul Se&ton s'
c;tige alegerile i $l a@uta prin direcionarea atacurilor
$%potri(a N/S/!
Dar cine> Ei de ce>
)An o+olan care fuge din cora+ia care toc%ai se
scufund'-, decise 8a+rielle! 7n Ias#ington nu era deloc
ieit din co%un ca un anga@at, care se te%ea c'
preedintele era pe punctul de a fi e(acuat din +irou, s'
ofere anu%ite fa(oruri discrete succesorului cel %ai
pro+a+il, $n sperana de a:i %enine locul de %unc' dup'
sc#i%+area politic'! Se p'rea c' cine(a adul%ecase
(ictoria lui Se&ton i $i cu%p'ra, din ti%p, credit!
Fesa@ul de pe ecranul co%puterului o nelinitea! Nu
se%'na cu cele pe care le pri%ise p;n' acu%! Nu pri%ele
dou' r;nduri o $ngri@orau, ci ulti%ele dou'K
)M/S" /PPO*N"FMN" 8/"M, 3!60 P!F!
D*NO S*N8ARP-!
*nfor%atorul nu:i ceruse niciodat' p;n' atunci o $nt;lnire
fa' $n fa'! ,#iar i aa, 8a+rielle s:ar fi ateptat la o
locaie ce(a %ai discret'! )Mast /ppoint%ent 8ate>- 7n
Ias#ington e&ista un singur ase%enea loc, din c;te tia ea!
)7n afara ,asei /l+e> M cu%(a (reo glu%'>-
8a+rielle tia c' nu $i poate r'spunde prin e:%ailO
%esa@ele $i fuseser' $ntotdeauna tri%ise $napoi necitite!
,orespondentul ei dispunea de o adres' anoni%'! Nicio
surpriz' $n asta!
135
)S' %' sf'tuiesc cu Se&ton>- 1ot'r$ pe loc s' nu o fac'!
Senatorul era $ntr:o $nt;lnire! 7n plus, dac' i:ar fi po%enit
despre %esa@, ar fi tre+uit s':i po(esteasc' despre
celelalte! ,a atare, $i spuse c' propunerea infor%atorului
de a se $nt;lni $ntr:un loc pu+lic la lu%ina zilei fusese f'cut'
pentru protecia ei! 0a ur%a ur%ei, acea persoan' o
a@utase $n ulti%ele dou' s'pt'%;ni! Ml sau ea $i era, cu
siguran', un prieten!
,itind %esa@ul pentru ulti%a dat', 8a+rielle se uit' la
ceas! Fai a(ea o or' la dispoziie!
1G0
3!
Directorul ad%inistrati( al N/S/ se si%ea %ai puin
$ncordat acu%, c' %eteoritul fusese scos cu succes din
g#ea'! )"oate piesele $ncep s' se aeze la locul lor, $i zise
el, tra(ers;nd do%ul c'tre zona de lucru a lui Fic#ael
"olland! /cu% ni%ic nu ne %ai poate opri!-
= ,u% iese> se interes' M<stro%, duc;ndu:se $n spatele
o%ului de tele(iziune!
"olland $i lu' pri(irea de pe ecranul co%puterului! P'rea
o+osit, dar entuziast!
= Redactarea e aproape ter%inat'! /cu% suprapun
c;te(a dintre instantaneele luate de oa%enii
du%nea(oastr' $n ti%pul e&traciei! /r tre+ui s' fie gata din
clip' $n clip'!
= .ine!
Preedintele $i ceruse lui M<stro% s' tri%it'
docu%entarul lui "olland c'tre ,asa /l+' c;t %ai cur;nd
posi+il!
Dei M<stro% fusese cinic c;nd auzise de dorina
preedintelui de a:l i%plica pe Fic#ael "olland $n acest
proiect, g;ndurile lui se sc#i%+aser' de $ndat' ce ('zuse
%aterialele +rute ale docu%entarului! ,o%entariul narati(
al (edetei de tele(iziune, co%+inat cu inter(ie(area
oa%enilor de tiin' ci(ili, transfor%ase totul $n
cincisprezece %inute de progra% tiinific inteligi+il i
e%oionant! "olland do+;ndise f'r' efort ceea ce N/S/
euase de at;tea ori s' o+in' J s' descrie la ni(elul
a%ericanului o+inuit o descoperire tiinific', f'r' s' par'
c' o face cu superioritate!
= Dup' ce ter%inai redactarea, zise M<stro%, aducei
produsul finit $n zona de pres'! O s' pun pe cine(a s'
trans%it' o copie digital' la ,asa /l+'!
= Da, do%nule?
"olland se $ntoarse la lucru!
1G1
M<stro% plec' %ai departe! ,;nd a@unse $n dreptul
peretelui nordic, descoperi +ucuros c' )zona de pres'- a
#a+isferei fusese dr'gu a%ena@at'! Pe g#ea' fusese
desf'urat un i%ens co(or al+astru! 7n %i@locul co(orului
fusese pus' o %as' lung' din acelea care se folosesc la
si%pozioane, cu c;te(a %icrofoane pe ea, un steag N/S/ i
un i%ens drapel a%erican drept fundal! Pentru co%pletarea
dra%atis%ului cadrului (izual, %eteoritul fusese transportat
pe un +o&:palet i ocupa poziia de onoare, c#iar $n faa
%esei de si%pozion!
M<stro% era %ulu%it s' constate c' dispoziia oa%enilor
din zona presei era una de s'r+'toare! O %are parte a
anga@ailor se $ngr'%'deau $n @urul %eteoritului, $ntinz;nd
%;inile c'tre %asa cald' precu% turitii $n @urul unui foc de
ta+'r'!
M<stro% decise c', $n sf;rit, sosise clipa! Se $ndrept'
spre c;te(a cutii care se odi#neau pe g#ea', dincolo de
zona presei! D'duse dispoziia ca acele cutii s':i fie aduse
din 8roenlanda c#iar $n acea di%inea'!
= .'utura e din partea %ea? anun' el cu glas tare,
$ntinz;nd cutii cu +ere personalului!
= 1ei, efuT? ip' cine(a! Fersi? M c#iar rece?
M<stro% z;%+i, lucru care nu se $nt;%pla prea desK
= 0e:a% p'strat la g#ea'!
"oat' lu%ea r;se!
= Stai aa? strig' altcine(a, uit;ndu:se ur;t la cutia lui!
,#estia asta e canadian'? Ande e patriotis%ul>
= /(e% un +uget li%itat, oa%eni +uni! M cea %ai ieftin'
+ere pe care a% g'sit:o?
/lte r;sete!
= /teniune, cu%p'r'tori? strig' $ntr:o porta(oce un
%e%+ru al ec#ipei N/S/ care se ocup' de trans%isia $n
direct! Sunte% pe punctul de a trece la lu%ina de studio! S:
ar putea s' fii te%porar or+ii!
= Ei f'r' pup'turi $n $ntuneric, inter(eni cine(a! /sta e o
e%isiune care se difuzeaz' $n ti%pul zilei?
M<stro% c#icoti, +ucur;ndu:se de replicile aruncate, $n
1G2
(re%e ce ec#ipa de trans%isie efectua ulti%ele a@ust'ri
reflectoarelor de studio i lu%inilor!
= "rece% la lu%in' de studio $n cinci, patru, trei, doiC
0u%ina din interiorul do%ului sc'zu rapid $n intensitate,
pe %'sur' ce +ecurile cu #alogen se stingeau! 7n c;te(a
secunde, toate lu%inile se stinser'! Do%ul se cufund' $ntr:
un $ntuneric de %or%;nt!
,ine(a ip', $n glu%'!
= ,ine %:a ciupit de fund> strig' altcine(a, iz+ucnind $n
r;s!
.ezna total' dur' doar c;te(a fraciuni de secund', dup'
care reflectoarele de studio se aprinser' i $ncepur' s'
arunce o lu%in' intens'! "oat' lu%ea $i %i@i oc#ii!
"ransfor%area era acu% co%plet'O cadranul nordic al
#a+isferei N/S/ de(enise un studio de tele(iziune! Restul
do%ului se%'na cu un #a%+ar $n noapte! Singurele lu%ini
$n celelalte zone pro(eneau de la refleciile lu%inilor de
studio $n ta(anul arcuit de deasupra, reflecii care aruncau
u%+re lungi peste posturile de lucru acu% pustii!
M<stro% se retrase $n $ntuneric, %ulu%it s':i (ad'
oa%enii adunai $n @urul %eteoritului lu%inat! Se si%ea ca
un tat' de ,r'ciun care o+ser(' cu% se +ucur' copiii $n
@urul +radului!
)Du%nezeu e %artor c' %erit' o ase%enea clip'-, $i
zise el, ne+'nuind dezastrul care $l p;ndea!
1G6
31
Dre%ea se sc#i%+a!
,a un (estitor $ndurerat al unui conflict %a@or, (;ntul
scoase un urlet pl;ng're i iz+i puternic $n ad'postul
ec#ipei Delta Force! Delta One ter%in' de fi&at copertina
de protecie contra furtunii i se duse $n'untru, al'tur;ndu:
se celor doi parteneri ai s'i! Fai trecuser' prin aa ce(a i
$nainte! Furtuna a(ea s' $nceteze cur;nd!
Delta "Lo pri(ea i%aginile (ideo pri%ite de la %icro+ot!
= Fai +ine te:ai uita aici, rosti el!
Delta One (eni l;ng' el! *nteriorul #a+isferei era co%plet
$n $ntuneric, cu e&cepia zonei e&tre% de lu%inate din
nordul do%ului! Restul #a+isferei p'rea doar o carcas' a+ia
conturat'!
= Nu:i ni%ic, zise el! "esteaz' lu%inile de studio pentru
disear'!
= Nu lu%ina e pro+le%a!
Delta "Lo ar't' spre pata $ntunecat' din %i@locul g#eii J
gaura plin' cu ap' prin care fusese e&tras %eteoritulK
= .ia e pro+le%a!
Delta One pri(i gaura! ,ontinua s' fie $ncon@urat' de
piloni, iar suprafaa apei p'rea cal%'!
= Nu ('d ni%ic!
= Fai uit':te odat' cu atenie?
Fane(r' @o9stic<:ul astfel $nc;t %icro+otul co+or$ $n
spiral' c'tre suprafaa g'urii!
Studiind %ai $ndeaproape +azinul $ntunecat cu g#ea'
topit', Delta One z'ri ce(a ce $l f'cu s' tresar'!
= ,e nai+aC>
Delta "#ree (eni i el s' (ad'! Ei el p'rea ocatK
= Doa%ne? Pla e puul de e&tracie> M nor%al ca apa s'
fac' aa>
= Nu, r'spunse Delta One! ,u siguran' c' nu!
1G3
32
Dei se g'sea $n interiorul unei cutii %etalice i%ense, la
cinci %ii de <ilo%etri distan' de Ias#ington D!,!, Rac#el
si%ea aceeai presiune de parc' ar fi fost c#e%at' la ,asa
/l+'! Fonitorul de (ideofon dinaintea ei afia o i%agine
li%pede precu% cristalul a preedintelui Rac# 1erne9
aezat $n ca%era de co%unicaii a ,asei /l+e, $n faa
sigiliului prezidenial! ,one&iunea audio digital' era f'r'
cusur! Dac' nu ar fi e&istat o $nt;rziere aproape
i%percepti+il' a se%nalului, s:ar fi putut spune c'
preedintele se g'sea $n ca%era de al'turi!
,on(ersaia lu' i%ediat o turnur' direct', la su+iect!
Preedintele p'rea %ulu%it i nu prea surprins de
aprecierea fa(ora+il' f'cut' de Rac#el la adresa
descoperirii pe care o realizase N/S/ i la adresa iniiati(ei
lui de a:l folosi pe Fic#ael "olland pe post de purt'tor de
cu(;nt! Mra $ntr:o dispoziie +un' i destul de opti%ist!
= /a cu% sunt con(ins c' (ei fi de acord, zise 1erne9,
pe un ton %ai serios, i%plicaiile acestei descoperiri ar fi de
natur' pur tiinific' $ntr:o lu%e perfect'!
F'cu o pauz' i se aplec', faa lui ocup;nd tot ecranulK
= Din nefericire, nu tr'i% $ntr:o lu%e perfect', iar acest
triu%f N/S/ se (a transfor%a $ntr:o %inge politic' din clipa
$n care $l (oi anuna $ntregii lu%i!
= 0u;nd $n consideraie do(ezile concludente i
persoanele pe care le:ai recrutat pentru autentificare, nu:
%i pot i%agina cu% pu+licul sau oricare dintre
contracandidaii du%nea(oastr' ar fi $n stare de %ai %ult
dec;t de a accepta aceast' descoperire ca pe un fapt
do(edit!
1erne9 scoase un c#icotit aproape tristK
= Oponenii %ei politici (or crede ceea ce (or (edea,
Rac#el! Preocuparea %ea este c' nu le a plcea ce (or
(edea!
1GG
Rac#el o+ser(' cu c;t' atenie e(ita preedintele s' se
refere la tat'l ei! Dor+ea doar $n ter%eni de )opoziie- sau
)contracandidai-!
= Ei du%nea(oastr' credei c' opoziia (a striga
)conspiraie doar din %oti(e politice> $ntre+' ea!
= Psta e @ocul! N:au ne(oie dec;t de o u%+r' de
$ndoial', prin care aceast' descoperire s' fie socotit' un soi
de fraud' politic' pl'nuit' de N/S/ i de ,asa /l+', pentru
ca, dintr:odat', s' %' trezesc cu o anc#et' pe cap! Riarele
uit' c' N/S/ a descoperit do(ezi ale (ieii e&traterestre i
(a prefera s' se ocupe de g'sirea de do(ezi ale unei
conspiraii! M trist, dar orice insinuare legat' de (reo
conspiraie la adresa acestei descoperiri (a aduce %ult r'u
tiinei, ,asei /l+e, ageniei i, ca s' fiu sincer, $ntregii 'ri!
= De aceea ai a%;nat anunul p;n' la deplina
confir%are i la autentificarea co%plet' (enit' din partea
unor ci(ili de $nalt' reputaie!
= Qelul %eu este s' prezint datele $ntr:o %anier' at;t de
categoric', $nc;t orice cinis% s' fie $n'+uit $nc' din fa'!
Dreau ca aceast' descoperire s' fie s'r+'torit' cu
de%nitate i onoare! N/S/ %erit' din plin acest lucru!
Rac#el $i punea tot felul de $ntre+'ri! )Ei ce (rea de la
%ine>-
= M(ident, continu' el, tu deii o poziie unic' din care
%' poi a@uta! M&periena ta de analist, precu% i leg'tura
dintre tine i principalul %eu contracandidat $i confer' o
uria' credi+ilitate $n ceea ce pri(ete aceast' descoperire!
Rac#el era din ce $n ce %ai deziluzionat'! )Drea s' %'
foloseasc'C e&act aa cu% a pre('zut Pic<ering?-
= /cestea fiind spuse, relu' 1erne9, a (rea s' $i cer s'
autentifici personal aceast' descoperire, oficial, $n calitate
de persona@ care se ocup' cu securitatea infor%aiilor la
,asa /l+'C i de fiic' a contracandidatului %eu!
*at'! "oate c'rile erau pe %as'!
)1erne9 (rea ca eu s' certific!-
Rac#el crezuse cu ade('rat c' Rac# 1erne9 se ridica
deasupra unor astfel de %esc#in'rii politice! O certificare
1GH
pu+lic' care ar fi (enit din partea lui Rac#el ar fi
transfor%at instantaneu %eteoritul $ntr:o c#estiune
personal pentru tat'l ei, pun;ndu:l pe senator $n
i%posi+ilitatea de a ataca credi+ilitatea descoperirii f'r' a:
i ataca propria fiic' J o sentin' catastrofal' pentru un
candidat care a(ea drept %oto )fa%ilia pe pri%ul plan-!
= ,a s' fiu sincer', do%nule, rosti Rac#el, fi&;ndu:i
pri(irea pe %onitor, sunt ocat' c' $%i putei cere aa
ce(a!
Preedintele p'ru surprinsK
= /% crezut c' te (ei +ucura s' fii de a@utor!
= S' %' +ucur> 0's;nd deoparte diferendele cu tat'l
%eu, do%nule, aceast' cerere %' pune $ntr:o situaie
i%posi+il'! /% i aa destule pro+le%e cu tata f'r' a %'
lua la tr;nt' cu el $ntr:un soi de %eci pu+lic, pe (ia' i pe
%oarte! ,#iar dac' $%i displace o%ul $n sine, el este totui
tat'l %eu i as%uirea %ea $%potri(a lui $n cadrul unui
foru% pu+lic, (' spun sincer, pare un lucru su+ de%nitatea
du%nea(oastr'!
= Stai aa?
1erne9 d'du din %;ini $n se%n de predareK
= ,ine a spus ce(a despre un foru% pu+lic>
Rac#el f'cu o pauz'K
= Presupun c' (:ar pl'cea s' %' al'tur directorului
ad%inistrati( al N/S/ pe podiu% la conferina de pres' de
la ora opt!
1o#otul de r;s al preedintelui +u+ui $n difuzoareK
= ,e fel de o% %' crezi, Rac#el> ,#iar crezi c' i:a
putea cere cui(a s':i $n@ung#ie tat'l pe la spate $n direct la
tele(iziunea naional'>
= Dar, ai spusC
= Ei %ai crezi c' l:a l'sa pe directorul ad%inistrati( al
N/S/ s' $%part' lu%ina reflectoarelor cu fiica du%anului
s'u de %oarte> Nu (reau s':i zdruncin $ncrederea $n tine,
Rac#el, dar aceast' conferin' de pres' este o prezentare
tiin)ific. Nu sunt con(ins c' tot ce tii tu despre %eteorii,
fosile sau structuri de g#ea' ar da e(eni%entului o prea
1G4
%are credi+ilitate!
Rac#el si%i c' ia focK
= Dar, atunciC la ce fel de autentificare (' g;ndii>
= Ana %ai potri(it' poziiei tale!
= Do%nule>
= Mti ofierul %eu de infor%aii de la ,asa /l+'! "u pui
la curent personalul %eu cu c#estiunile de i%portan'
naional'!
= Drei s' autentific asta pentru personalul
du%nea(oastr'>
1erne9 continua s' par' a%uzat de ne$nelegerea
creat'K
= Da, asta (reau! Scepticis%ul cu care %' (oi confrunta
$n afara ,asei /l+e este floare la urec#e $n co%paraie cu
ceea ce tre+uie s' $ndur acu% de la personalul %eu! /ici ne
afl'% $n %iezul unei re(olte %a@ore! ,redi+ilitatea %ea
intern' s:a dus nai+ii! Personalul %:a i%plorat s' reduc
finanarea N/S/! *:a% ignorat, i asta $nsea%n' sinucidere
politic'!
= P;n' acu%!
= M&act! /a cu% discuta% de di%inea', %o%entul ales
pentru aceast' descoperire (a p'rea suspect $n oc#ii
ad(ersarilor politici i $n acest %o%ent ni%eni nu e %ai
cinic dec;t personalul %eu! De aceea, c;nd (or auzi
aceast' infor%aie pentru pri%a oar', (reau ca ea s' (in'
de laC
= Personalul nu tie ni%ic despre %eteorit>
= Etiu doar c;i(a consilieri! P'strarea secretului asupra
acestei descoperiri a fost socotit' a+solut necesar'!
Rac#el era uluit'! )Nu:i de %irare c' se confrunt' cu o
re(olt'!-
= Dar asta nu e zona %ea de e&pertiz'! An %eteorit cu
greu poate fi considerat un su+iect de +riefing
informa)ional.
= Nu $n sens clasic, dar e&ist' toate ele%entele %uncii
tale o+inuite J date co%ple&e care tre+uie rafinate,
ra%ificaii politice su+stanialeC
1G2
= Mu nu sunt specialist' $n %eteorii, do%nule! N:ar fi
%ai +ine ca directorul ad%inistrati( al N/S/ s' fac' acest
lucru>
= 8lu%eti> "oat' lu%ea de aici $l ur'te! Din punctul de
(edere al personalului %eu, M<stro% este (;nz'torul
(iclean ca un arpe care %:a ade%enit s' fac t;rg prost
dup' t;rg prost!
Rac#el $nelegea %oti(aiaK
= ,e zicei de ,or<9 Farlinson> Fedalia Naional' $n
/strofizic'> /re %ult %ai %ult' credi+ilitate dec;t a% eu!
= Personalul %eu e for%at din politicieni, Rac#el, nu din
oa%eni de tiin'! 0:ai cunoscut pe doctorul Farlinson! ,red
c' e ne%aipo%enit, dar dac' las un astrofizician s' $i
(or+easc' ec#ipei %ele de politicieni de st;nga care
g;ndesc dup' tipare rigide, %' te% c' (oi sf;ri cu o tur%'
de n'uci! /% ne(oie de cine(a care s' le (or+easc' pe
li%+a lor! "u eti acea persoan', Rac#el! Oa%enii %ei $i
cunosc %unca i, lu;nd $n consideraie nu%ele t'u de
fa%ilie, eti cea %ai nep'rtinitoare fiin' de la care ei ar
putea spera s' aud' ce(a de +ine!
Rac#el se si%i atras' de stilul curtenitor al preedinteluiK
= ,el puin recunoatei c' rudenia %ea cu oponentul
du%nea(oastr' are leg'tur' cu cererea pe care ai f'cut:o!
Preedintele scoase un c#icotit sfiosK
= .ine$neles c' are! Dar, aa cu% lesne $i poi i%agina,
personalul %eu (a fi infor%at, pe o cale sau alta, indiferent
ce decizie (ei lua tu! Nu tu eti eroul aici, Rac#el, ci doar
%esagerul? Mti persoana cea %ai calificat' pentru a opera
aceast' infor%are i totodat', din $nt;%plare, eti rud'
foarte apropiat' cu o%ul care (rea s':%i dea afar'
personalul din ,asa /l+' $n ur%'torul %andat! Dispui de
du+l' credi+ilitate!
= /r tre+ui s' (' ocupai de (;nz'ri!
= De fapt, c#iar asta fac! 0a fel ca tat'l t'u! Ei, ca s' fiu
sincer, a (rea s' $nc#ei o )afacere- cu tine!
Preedintele $i scoase oc#elarii i se uit' drept $n oc#ii
lui Rac#el! Se putea citi $n el acelai gen de for' ca la tat'l
1G5
ei!
= Qi:o cer ca pe o fa(oare, Rac#el, i pentru c' eu cred
c' face parte din datoria ta! Deci cu% r'%;ne> Da sau nu>
Dei infor%a personalul %eu despre aceast' c#estiune>
Rac#el se si%i ca prins' $n capcan' $n interiorul ca+inei!
)Ni%ic nu sea%'n' cu o (;nzare negociat' la s;nge!-
Si%ea, c#iar i de la cinci %ii de <ilo%etri dep'rtare,
puterea (oinei lui prin ecranul (ideo! Etia i c' era o cerere
foarte rezona+il', indiferent c':i pl'cea sau nu!
= / a(ea nite condiii, zise ea!
1erne9 ridic' din spr;nceneK
= Ei anu%e>
= F' $nt;lnesc cu personalul du%nea(oastr' $n
particular! F'r' reporteri! Mste o infor%are pri(at', nu o
autentificare pu+lic'!
= /i cu(;ntul %eu! 7nt;lnirea ta este de@a progra%at'
$ntr:o locaie retras' i personal'!
Rac#el oft'K
= .ine, atunci!
Preedintele se lu%in' la fa'K
= M&celent?
Rac#el se uit' la ceas i constat' cu surprindere c' ar'ta
de@a puin peste ora patru!
= Stai aa, zise ea nedu%erit'! N:a(e% ti%p, dac' (rei
s' fii $n direct la ora opt seara! Nici cu rac#eta aia
%onstruoas' cu care %:ai tri%is aici nu %:a putea
$ntoarce la ,asa /l+' dec;t $n c;te(a ore! /r tre+ui s' %'
preg'tesc iC
Preedintele cl'tin' din capK
= F' te% c' nu %:a% e&pri%at foarte clar! Dei face
infor%area de unde te afli, prin inter%ediul unei (ideo:
conferine!
= /#a?
Rac#el ezit'K
= 0a ce or' (:ai g;ndit>
= De fapt, rosti 1erne9, z;%+ind, ce:ai zice s' o ii c#iar
acu%> "oat' lu%ea e de@a prezent' i se uit' acu% la un
1H0
ecran negru de tele(izor! "e ateapt' pe tine!
,orpul lui Rac#el se $ncord'K
= Dar sunt co%plet nepreg'tit', do%nule! M i%posi+il
s'C
= Spune:le doar ade('rul! ,;t de greu poate fi>
= DarC
= Rac#el, o cal%' 1erne9, aplec;ndu:se spre ecran!
/%intete:i c' profesia ta are ca +az' co%pilarea i
co%pararea datelor! ,u asta te ocupi? Dor+ete:le despre
ceea ce se petrece acolo!
Se $ntinse s' apese pe un co%utator de pe ecranul (ideo,
dar se opri la %i@locul dru%uluiK
= S' nu uit, cred c' (ei fi %ulu%it' s' descoperi c' te:
a% pus $ntr:o poziie pri(ilegiat'!
Rac#el nu $nelese la ce f'cea el referire, dar era prea
t;rziu ca s' %ai $ntre+e! Preedintele ap'sase pe
co%utator!
Mcranul din faa lui Rac#el de(eni negru pentru o clip'!
,;nd re(eni la (ia', Rac#el se trezi $n faa uneia dintre
cele %ai tul+ur'toare i%agini pe care le ('zuse (reodat'!
,#iar $n faa oc#ilor ei se g'sea .iroul O(al din ,asa /l+'!
7nc'perea era plin' oc#i cu oa%eni! "oi st'teau $n picioare!
P'rea c' $ntregul personal al ,asei /l+e se g'sea acolo! Ei
fiecare dintre ei se #ol+a la ea! Rac#el $i d'dea acu%
sea%a c' i%aginea ei se (edea $n sal' c#iar de pe +iroul
preedintelui!
)Dor+esc dintr:o poziie pri(ilegiat'!- Rac#el $ncepuse
de@a s' transpire!
Din e&presia c#ipurilor celor aflai $n .iroul O(al, lu%ea
de acolo era surprins' s' o (ad' pe Rac#el, la fel de
surprins' ca i ea!
= Do%nioar' Se&ton> o apel' o (oce r'guit'!
Rac#el inspect' %area de c#ipuri i descoperi cine $i
(or+ise! Mra o fe%eie deirat', care toc%ai se aeza $n
pri%ul r;ndK Far@orie "enc#! 7nf'iarea fe%eii nu putea fi
confundat' nici %'car $ntr:o ase%enea %uli%e de oa%eni!
= D' %ulu%i% c' (:ai al'turat nou', do%nioar'
1H1
Se&ton, rosti ea! Preedintele ne:a infor%at c' a(ei ce(a
(eti pentru noi!
1H2
33
.ucur;ndu:se de $ntuneric, paleontologul Iailee Fing
st'tea singur i %edita $n zona lui pri(at' de lucru! Fiecare
+uc'ic' din corpul lui atepta e(eni%entul din acea sear'!
)7n cur;nd a% s' fiu cel %ai fai%os paleontolog din lu%e!-
Spera doar c' Fic#ael "olland fusese generos i incluse
co%entariile lui personale $n docu%entar!
Sa(ur;nd de@a cele+ritatea care $l atepta, Fing tres'ri $n
ur%a unei (i+raii uoare care scutur' g#eaa su+
picioarele lui! *nstinctul de protecie $%potri(a cutre%urelor
pe care i:l dez(oltase tr'ind $n 0os /ngeles $l f'cea
#ipersensi+il la cele %ai sla+e %ic'ri ale solului! *%ediat,
Fing se ruin' d;ndu:i sea%a c' (i+raia fusese una
perfect nor%al'! )M doar g#eaa care se topete-, $i spuse
el, r'sufl;nd uurat! 7nc' nu se o+inuise! 0a fiecare c;te(a
ore, o e&plozie $ndep'rtat' +u+uia $n noapte, rezultat al
(reunui +loc i%ens de g#ea' care se rupea unde(a de
+anc#iz' i c'dea $n %are! Nora# Fangor for%ulase foarte
plastic feno%enulK )Noi ais+erguri care se nascC-
St;nd $n picioare, Fing $i $ntinse +raele! Pri(i prin
#a+isfer'! 0a ce(a dep'rtare, dincolo de str'lucirea
reflectoarelor de tele(iziune, se preg'tea o s'r+'toare!
Fing nu era un fan al petrecerilor, aa c' porni s'
tra(erseze #a+isfera $n direcie opus'!
0a+irintul zonelor de lucru, pustii acu%, se%'na cu un
ora:fanto%'! 7ntregul do% p'rea c'zut prad' spiritelor!
*%ensul spaiu p'rea %ai r'coros, aa c' Fing $i $nc#ise
+ine #aina lung' din p'r de c'%il'!
Ande(a $nainte, z'ri puul de e&tracie J locul din care
fuseser' scoase cele %ai i%portante fosile din istoria
u%anit'ii! 8iganticul tripod de %etal fusese $ndep'rtat,
astfel $nc;t +azinul st'tea singuratic $ncon@urat de piloni, ca
un soi de groap' +leste%at' $ntr:o (ast' parcare de
g#ea'! Fing se a(entur' p;n' la pu i se opri la o distan'
1H6
sigur', zg;indu:se $n +azinul cu ap' care %ai a(ea puin i
$ng#ea, ad;nc' de aizeci de %etri! 7n cur;nd, apa a(ea s'
$ng#ee de tot, terg;nd orice ur%' a prezenei cui(a acolo!
Fing $i spuse c' acel +azin cu ap' era o pri(elite
%inunat'! ,#iar i $n $ntuneric!
)Fai ales $n $ntuneric!-
Fing a(u o ezitare! /poi $i d'du sea%a!
),e(a nu e $n regul'!-
,;nd se apropie %ai %ult de ap', Fing si%i cu% starea
de %ulu%ire pe care o si%ise face loc unui fior +rusc de
nedu%erire! 7i $nc#ise oc#ii, se #ol+' din nou, apoi $i
$ntoarse repede pri(irea $n cealalt' parte a do%uluiC la
cincizeci de %etri dep'rtare, $nspre %asa de oa%eni care
s'r+'toreau $n zona alocat' presei! Etia c' nu $l puteau
(edea $n $ntuneric la o ase%enea dep'rtare!
)/r tre+ui s' po(estesc cui(a despre asta, nu>-
Fing pri(i din nou apa, $ntre+;ndu:se ce anu%e s' le
spun'! Oare a(ea parte de o iluzie optic'> De (reun efect
ciudat de reflecie>
Nesigur, Fing p'i dincolo de piloni i se apropie cu
pruden' de %arginea puului! Ni(elul apei era cu un %etru
i treizeci de centi%etri su+ cel al g#eii, aa c' se aplec'
s' (ad' %ai +ine! Da, ce(a foarte ciudat se petrecea! Mra
i%posi+il de ratat, i totui nu de(enise (izi+il dec;t dup'
stingerea lu%inilor din do%!
Fing se $ndrept'! ,ine(a tre+uia $n %od clar s' afle
despre asta! Porni $napoi, gr'+it, spre zona de pres'! Dup'
nu%ai c;i(a pai, Fing se opri! )Doa%ne Du%nezeule?- Se
$ntoarse spre groap', cu oc#ii ieii din or+ite, c;nd, $n
sf;rit, $nelesese ce se $nt;%pl'! 7l lo(ise ca un tr'snet!
= *%posi+il? e&cla%' el cu (oce tare!
Ei totui Fing pricepea c' era singura e&plicaie posi+il'!
)8;ndete cu %a&i%' precauie, se atenion' singur $n
g;nd! "re+uie s' e&iste o e&plicaie %ai raional'!- Ei
totui, cu c;t reflecta %ai intens, cu at;t era %ai con(ins de
ceea ce (edea! )Nu e&ist' alt' e&plicaie?- Nu:i (enea s'
cread' c' ageniei i lui ,or<9 Farlinson le sc'pase din
1H3
(edere ce(a at;t de incredi+il, dar Fing n:a(ea de ce s' se
pl;ng'!
)De:acu%, descoperirea $i aparine lui Iailee Fing?-
"re%ur;nd de e%oie, Fing alerg' spre o zon' de lucru
apropiat' i g'si o epru+et' cu gura larg'! /cu% nu %ai
a(ea ne(oie dec;t de o %ostr' de ap'! Ni%eni n:a(ea s'
cread' aa ce(a?
1HG
34
= 7n calitatea %ea de ofier de leg'tur' a ,asei /l+e,
$ncepu Rac#el Se&ton, $ncerc;nd s' $i in' (ocea su+
control $n (re%e ce se adresa %uli%ii de pe ecran, datoria
%ea include deplasarea $n zone politice fier+ini de pe
%apa%ond, analizarea situaiilor insta+ile i raportarea
c'tre preedinte i c'tre personalul ,asei /l+e!
Fai %ulte +ro+oane de sudoare $i ap'ruser' pe frunte!
Rac#el i le terse cu pal%a, $n@ur;ndu:l $n t'cere pe
preedinte pentru c' l'sase infor%area $n sarcina ei, f'r'
niciun fel de a(ertis%ent!
= ,'l'toriile %ele nu %:au dus niciodat' p;n' acu% $ntr:
un loc at;t de e&otic!
Rac#el ar't' cu %;na $nspre ca+ina %etalic' din @urul eiK
= F' credei sau nu, (' (or+esc c#iar acu% din dreptul
,ercului /rctic, st;nd pe o felie de g#ea' groas' de peste
o sut' de %etri!
Rac#el z'ri e%oia anticip'rii pe c#ipurile de pe ecran!
Mra clar c' oa%enii $i d'deau sea%a c' fuseser' $ng#esuii
$n .iroul O(al cu un %oti( special, dar ni%eni nu $i i%agina
c' acel %oti( ar fi a(ut (reo leg'tur' cu un e(eni%ent
petrecut la ,ercul Polar de Nord!
Sudoarea $i curgea din nou pe frunte! ),al%eaz':te,
Rac#el? 0a ur%a ur%ei, cu asta te ocupi!-
= F' aflu $n faa du%nea(oastr', $n seara asta, cu %are
onoare, %;ndrie iC %ai presus de toate, e%oie!
Pri(iri pierdute!
)0a nai+a-, $i zise ea, terg;ndu:i sudoarea aproape cu
furie! )Nu %:a% anga@at pentru o c#estie ca asta!- Rac#el
tia ce ar fi spus %a%a ei dac' s:ar fi aflat acoloK )Dac' ai
du+ii, eli+ereaz':te de tot ce tii?- Dec#iul pro(er+ 9an<eu
susinea una dintre cele %ai puternice credine ale %a%ei
ei J c' toate cu%penele din (ia' pot fi dep'ite spun;nd
ade('rul, indiferent su+ ce for%' este acesta rostit!
1HH
*nspir;nd ad;nc, Rac#el se ridic' puin pe scaun i pri(i
drept spre ca%era (ideo!
= 7%i cer scuze, oa%eni +uni? Dac' (' $ntre+ai cu% de
transpir $n dreptul ,ercului /rcticC e pentru c' sunt un pic
ner(oas'!
,#ipurile de pe ecran p'rur' s' tresar' pre de o clip'!
,;te(a r;sete ner(oase!
= 7n plus, continu' Rac#el, eful du%nea(oastr' %:a pus
$n te%' cu circa zece secunde $nainte de a:%i spune c' (oi
da oc#ii cu $ntregul personal! 8enul 'sta de +otez prin foc
nu intra $n (ederile %ele pentru o pri%' (izit' $n .iroul
O(al!
Fai %ulte r;sete de aceast' dat'!
= Ei, continu' ea, pri(ind $n @osul ecranului, cu siguran'
nu %i:a% i%aginat c' (oi sta la +iroul preedinteluiC cu
at;t %ai puin pe el?
R;sete din toat' ini%a i %ai %ulte z;%+ete largi!
Rac#el si%i cu% $ncep s' i se rela&eze %uc#ii! )D':le
infor%aia direct!-
= Aitai cu% st' situaia?
Docea lui Rac#el re(enise la nor%al! 0i%pede i fer%'K
= Preedintele 1erne9 a lipsit din %ass:%edia $n ulti%a
(re%e nu pentru c' nu ar fi interesat de ca%pania politic',
ci pentru c' a fost i%plicat puternic $n alt' c#estiune! O
c#estiune pe care el a socotit:o %ult %ai i%portant'!
Rac#el se opri i $i fi&' pri(irea asupra audieneiK
= / a(ut loc o descoperire tiinific' $ntr:un loc nu%it
.anc#iza de 8#ea' Filne, $n e&tre%itatea /rcticii!
Preedintele (a infor%a $ntreaga lu%e despre acest
e(eni%ent $n cadrul unei conferine de pres', disear', la
ora opt! Descoperirea a fost f'cut' de un grup de a%ericani
dedicai, care au a(ut parte de %ulte g#inioane $n ulti%a
(re%e i care %erit' o pauz'! F' refer la N/S/! D' putei
si%i %;ndri s' aflai c' preedintele du%nea(oastr',
%anifest;nd o $ncredere aproape clar('z'toare, a susinut
din r'sputeri N/S/ $n ulti%a (re%e, i la +ine, i la r'u!
/cu% se pare c' aceast' loialitate $i (a fi r'spl'tit'!
1H4
Rac#el $nelese a+ia $n acea clip' prin ce %o%ente
istorice trecea! 7n g;t si%ea un nod pe care ea se c#inui
din greu s':l $ng#it'K
= ,a ofier de infor%aii specializat $n analiza i
(erificarea datelor, %' nu%'r printre cei c;i(a oa%eni pe
care preedintele i:a c#e%at s' e&a%ineze datele oferite
de N/S/! 0e:a% e&a%inat personal i a% a(ut $ntre(ederi
cu %ai %uli specialiti, at;t gu(erna%entali c;t i ci(ili,
+'r+ai i fe%ei ale c'ror referine sunt %ai presus de orice
repro i a c'ror poziie este cu %ult deasupra oric'rei
influene politice! Opinia %ea profesional' este aceea c'
datele pe care (i le (oi prezenta sunt faptice $n originea lor
i nep'rtinitoare $n prezentare! Fai %ult, este p'rerea %ea
personal' c' preedintele, ani%at de +una:credin' fa' de
%andatul s'u i fa' de poporul a%erican, a do(edit o gri@'
i o r'+dare ad%ira+ile $n a%;narea unui anun despre
care tiu c' ar fi (rut din toat' ini%a s' $l fac' s'pt'%;na
trecut'!
Rac#el ur%'ri cu% oa%enii de pe ecran sc#i%+au pri(iri
nedu%erite! Se $ntoarser' cu toii spre ea i atunci $i d'du
sea%a c' le capti(ase co%plet atenia!
= Doa%nelor i do%nilor, (ei auzi acu% ceea ce eu
personal sunt con(ins' c' (ei considera a fi una dintre cele
%ai e%oionante infor%aii dez('luite (reodat' $n acest
+irou?
1H2
35
*%aginea trans%is' c'tre Delta Force de %icro+otul care
se %ica $n cercuri $n interiorul #a+isferei ar fi c;tigat cu
siguran' un concurs de fil% de a(angard' J lu%inile sla+e,
gaura de e&tracie lucind i asiaticul +ine $%+r'cat $ntins pe
g#ea', cu #aina din p'r de c'%il' $%pr'tiat' $n @urul lui
ca o perec#e de aripi i%ense!
= "re+uie s':l opri%, zise Delta "#ree!
Delta One $ncu(iin'! Pe g#earul Filne e&istau secrete
pe care ec#ipa lui era autorizat' s' le prote@eze folosind
fora!
= ,u% $l opri%> $ntre+' Delta "Lo, continu;nd s'
%ane(reze @o9stic<:ul! Ficro+oii 'tia nu sunt ec#ipai
pentru aa ce(a!
Delta One se $ncrunt'! Ficro+otul care se $n(;rtea prin
#a+isfer' era un %odel de recunoatere, golit de alte
ec#ipa%ente, i nu a(ea autono%ie de z+or %ai
$ndelungat'! Mra la fel de periculos ca o %usc'!
= /r tre+ui s' $l infor%'% pe controlor, afir%' Delta
"#ree!
Delta One pri(i intens i%aginea singuraticului Fing,
$ntins precar pe %arginea puului de e&tracie! Ni%eni nu
se g'sea $n apropierea lui J iar apa rece ca g#eaa
dispunea de ciudata capacitate de a a%ortiza orice strig'te
de a@utor!
= D':%i controalele, zise el cu #ot'r;re!
= ,e (rei s' faci> se interes' soldatul cu @o9stic<:ul!
= ,eea ce a% fost n)at s' fac, $i r'spunse Delta One,
prelu;nd unealta! S' i%pro(izez!
1H5
36
Iailee Fing z'cea $ntins pe +urt' l;ng' gaura de
e&tracie, cu +raul drept $ntins peste %argine $n $ncercarea
de a o+ine o %ostr' de ap'! ,u siguran' oc#ii nu $i
@ucaser' festeO aflat cu faa la %ai puin de un %etru de
oglinda apei, putea (edea totul perfect acu%!
)Mste incredi+il?-
7ntinz;ndu:se i %ai %ult, Fing $i potri(i epru+eta $ntre
degete, $ncerc;nd s' ating' suprafaa apei! Nu %ai a(ea
ne(oie dec;t de (reo zece centi%etri!
*ncapa+il s' $i $ntind' +raul %ai %ult, Fing se %ic'
puin i a@unse %ai aproape de pu! 7i ap's' (;rfurile
+ocancilor de g#ea' i $ncerc' s' $i fi&eze %ai +ine %;na
st;ng' de %argine! 7ntinse din nou +raul drept c;t putu de
%ult! )/proape a% a@uns!- Se apropie i %ai %ult! )Da?-
Farginea epru+etei atinse suprafaa apei! 7n (re%e ce apa
$ncepea s' curg' $n recipient, Fing se uita i nu $i (enea s':
i cread' oc#ilor!
/tunci, f'r' niciun fel de a(ertis%ent, se $nt;%pl' ce(a
cu totul ine&plica+il! O ac#ie de %etal se i(i z+ur;nd din
+ezn', ca un glon sc'pat dintr:o ar%'! Fing %ai a(u ti%p
s' o z'reasc' o fraciune de secund', $nainte ca acesta s' $i
intre $n oc#iul drept!
Fing tres'ri (iolent! *nstinctul de conser(are fusese %ai
puternic dec;t %intea, cea care $l a(ertiza c' orice %icare
+rusc' $i poate distruge ec#ili+rul precar! O tres'rire
cauzat' %ai %ult de surpriz' dec;t o reacie $n faa durerii!
F;na st;ng', cea %ai apropiat' de fa', se duse instincti(
$n a@utorul oc#iului lo(it! Fing $i d'du sea%a c' f'cuse o
greeal' c#iar din clipa $n care %;na $i z+ur' prin aer! ,u
toat' greutatea corpului l'sat' $n fa', i lipsit de spri@inul
de p;n' atunci, Iailee Fing $ncepu s' alunece! 7i re(eni
prea t;rziu! 0's;nd epru+eta $n plata Do%nului i $ncerc;nd
s' se prind' cu%(a de g#eaa dur' pentru a $%piedica
140
plon@onul, Fing alunec' J i c'zu cu totul $n gaura
$ntunecat'!
Nu se scufund' %ai %ult de un %etru i ce(a! ,u toate
astea, c;nd atinse apa rece, %ai $nt;i cu capul, Fing a(u
senzaia c' se lo(ise cu faa de un asfalt dur cu o (itez'
a%eitoare! 0ic#idul care $i $ncon@ur' c#ipul era at;t de rece
$nc;t p'rea acid corozi(! Fing si%i instantaneu un @ung#i
de panic'!
,u faa $n @os, $n +ezn', Fing fu pe %o%ent dezorientat,
netiind $ncotro s' o ia spre suprafa'! 1aina din p'r de
c'%il' inea frigul departe de trup J dar nu%ai pentru
c;te(a secunde! Reui $n cele din ur%' s' se $ndrepte i
iei la suprafa' c'ut;nd aerul cu disperare, c#iar $n clipa $n
care apa g'si calea de a:i ataca spatele i pieptul,
cuprinz;ndu:i $ntregul trup $ntr:un (al de g#ea'!
= /@@@uutoor, icni el!
7ns' Fing a+ia reuise s' trag' $n pl'%;ni suficient aer
c;t s' scoat' un sc;ncet! Se si%ea de parc' tot corpul $i
fusese golit co%plet de su+stan'!
= /@utooorr?
Mra incapa+il s':i aud' propriile ipete! Fing se trase
c'tre %arginea puului de e&tracie i $ncerc' s' se caere
afar'! Nu%ai c' peretele din faa lui era for%at din g#ea'!
Nu se putea prinde de ni%ic! Su+ ap', +ocancii iz+ir'
peretele, c'ut;nd o g'uric' $n care s' se prind'! Ni%ic! Se
$ntinse c;t putu $n sus, c'ut;nd %arginea! Mra la doar
treizeci de centi%etri distan'!
De@a %uc#ii nu %ai r'spundeau la co%enzile date de
creier! 0o(i %ai tare din picioare, $ncerc;nd s' se ridice pe
perete suficient de sus ca s' prind' %arginea cu degetele!
7i si%ea corpul ca de plu%+, iar pl'%;nii p'reau golii
co%plet, ca i cu% ar fi fost stri(ii de un piton uria! 1aina
groas' de protecie se $ngreuna cu fiecare secund' i $l
tr'gea $n @os! Fing $ncerc' s' se descotoroseasc' de ea,
dar es'tura grea era %ult prea $%+i+at' cu ap'!
= /@utai:%'?
Frica $l copleea $n aceste %o%ente!
141
Fing citise odat' c' %oartea prin $nec era cea %ai
$ngrozitoare cu putin'! Nu:i i%aginase niciodat' c' a(ea
s' e&peri%enteze aa ce(a! Fuc#ii refuzau de@a s' %ai
coopereze cu %intea! /@unsese s' se lupte doar ca s':i
%enin' capul deasupra apei! 1ainele grele $l tr'geau $n
@os, $n (re%e ce degetele a%orite zg;riau $nfrigurate
%arginea puului!
De:acu% ipetele lui se petreceau doar $n g;nd!
Ei atunci, se $nt;%pl'!
Fing se scufund'! Nu:i $nc#ipuise niciodat' c' (a trece
prin groaza cu%plit' de a contientiza %oartea, i%inena
ei! Ei totui, el era acoloC se scufunda $ncet de:a lungul
peretelui de g#ea' $ntr:o gaur' ad;nc' de aizeci de %etri!
Prin faa oc#ilor $i trecur' o %uli%e de i%agini! Fo%ente
din copil'rie! ,ariera! Se $ntre+' dac' a(ea s':l descopere
cine(a acolo, @os! Sau se (a scufunda, pur i si%plu, p;n' la
fund i (a $ng#eaC $ncastrat $n g#ear pentru (enicie!
Pl'%;nii $i urlau dup' o&igen! 7i inu respiraia,
$ncerc;nd $n continuare s' $ncerce s' a@ung' la suprafa'!
)Respir'?- Se lupt' cu gestul refle&, lipindu:i +uzele una
de alta! )Respir'?- 7ncerc' $n zadar s' $noate ca s' se ridice
la suprafa'! )Respir'?- 7n aceeai clip', $ntr:o +'t'lie
%ortal' a refle&elor contra raiunii, instinctul $ntrecu
a+ilitatea lui Fing de a:i %enine +uzele lipite!
Iailee Fing in#al'!
/pa care $i intr' $n pl'%;ni $i atac' esutul ginga cu
fora uleiului $ncins! /(ea senzaia c' arde, din e&terior spre
interior! ,a o cruzi%e, apa nu ucide i%ediat! Fing petrecu
apte secunde groaznice in#al;nd apa rece, fiecare
in#alare %ai dureroas' dec;t precedenta, niciuna dintre ele
neoferindu:i $ns' trupului lucrul de care a(ea at;t de %are
ne(oie!
7n cele din ur%', $n (re%e ce continua s' alunece spre
fundul gropii, Fing de(eni aproape incontient!
.inecu(;nt' sc'parea din c#inuri! De @ur $%pre@urul lui, $n
ap', ('zu %ici sc;ntei de lu%in'! Mra cel %ai fru%os lucru
pe care $l ('zuse (reodat'!
142
37
Poarta Mast /ppoint%ent de la ,asa /l+' este situat' pe
Mast M&ecuti(e /(enue, $ntre "reasure Departa%ent i Mast
0aLn! 8ardurile $nt'rite i pilonii de ci%ent instalai dup'
atacul pucailor %arini din .eirut $i confer' acestei intr'ri
un aer de orice natur', nu%ai de +un (enit nu!
7n faa porii, 8a+rielle /s#e se uit' din nou la ceas,
si%indu:se tot %ai ner(oas'! Mra 3!3G P!F! Ei ni%eni nu
(enise $nc' s' o contacteze!
)M/S" /PPO*N"FMN" 8/"M, 3!60 P!F! D*NO S*N8ARP!-
)Aite:%', $i zise ea! "u unde eti>-
8a+rielle cercet' c#ipurile turitilor din @ur, c'ut;nd pe
cine(a care s' se uite la ea! ,;i(a +'r+ai o pri(ir', dup'
care $i ('zur' de dru%! 8a+rielle $ncepu s' se $ntre+e dac'
aceasta fusese o %icare deteapt'! 7i d'du sea%a c'
indi(idul de la Ser(iciile Secrete care st'tea de paz' o
oc#ise de@a! 8a+rielle $i spuse c' infor%atorului ei i se
f'cuse fric'! Pri(ind pentru ulti%a dat' prin gard spre ,asa
/l+', oft' i se $ntoarse, (r;nd s' plece!
= 8a+rielle /s#e> $ntre+' indi(idul de la Ser(iciile
Secrete cu (oce tare!
8a+rielle se r'suci pe c'lc;ie, cu ini%a c;t un puriceK
= Da?>?
O%ul din ca+ina de paz' $i f'cu se%n cu %;na! Mra un tip
su+irel, cu o fa' lipsit' de orice e&presie i f'r' pic de
u%orK
= *nterlocutorul du%nea(oastr' e gata s' (' (ad' acu%!
"ipul $i desc#ise poarta principal' i $i f'cu se%n s' intre!
Picioarele fetei refuzar' s' se %iteK
= "re+uie s' intru>
Paznicul $ncu(iin'K
= Fi s:a spus s' (' cer scuze ca ai fost l'sat' s'
ateptai!
8a+rielle pri(i poarta desc#is', dar $nc' $i si%ea
146
picioarele de plu%+! ),e nai+a se petrece>- Nu se
ateptase deloc la aa ce(a!
= Suntei 8a+rielle /s#e sau nu> insist' paznicul, p'r;nd
de:acu% ner'+d'tor!
= Da, do%nule, darC
= /tunci (' sf'tuiesc cu c'ldur' s' %' ur%ai!
Picioarele i se puser' $n %icare! Dup' ce trecu, ezit;nd,
de prag, poarta se $nc#ise cu zgo%ot $n ur%a ei!
143
38
Dou' zile $n care nu ('zuse lu%ina soarelui $i
%odificaser' ceasul +iologic lui Fic#ael "olland! Dei ceasul
de la %;n' ar'ta ora unei dup':a%ieze t;rzii, corpul $i
spunea c' era %iezul nopii! "er%in;nd ulti%ele retuuri la
docu%entar, "olland desc'rcase $ntregul fiier (ideo pe un
,D i $i croia dru% prin zona $ntunecat' a do%ului!
/@ung;nd $n zona lu%inat' a presei, li(r' ,D:ul
te#nicianului N/S/ care se ocupa cu trans%isiile %edia i
care r'spundea de prezentare!
= Fersi, Fi<e, rosti o%ul, f'c;ndu:i cu oc#iul $n (re%e ce
lua ,D:ul! Sc#i%+' din te%elii definiia tele(iziunii, nu>
"olland replic' o+ositK
= Sper s':i plac' i preedintelui!
= F'r' $ndoial'! 7n orice caz, %unca ta s:a $nc#eiat! Stai
@os unde(a i +ucur':te de spectacol?
= Fersi!
"olland r'%ase $n zona intens lu%inat' a presei i
cercet' cu pri(irea anga@aii N/S/ care toastau fericii cu
+ere $n cinstea %eteoritului! ,#iar dac' ar fi (rut i el s'
s'r+'toreasc', "olland se si%ea epuizat i stors e%oional!
Se uit' $n @ur dup' Rac#el Se&ton, $ns' ea p'rea $nc' prins'
$n discuie cu preedintele!
)Drea ca ea s' (or+easc' $n direct-, $i zise el! Nu c' i:ar
fi $n(inuit de ce(aO Rac#el ar fi fost un surplus perfect la
ga%a i aa larg' de (or+itori despre %eteorit! 7n afar' de
aspectul atr'g'tor, Rac#el %ai a(ea nite atuuriK inspira
$ncredere $n propriile fore i p'rea accesi+il' J calit'i pe
care "olland rareori le g'sea la fe%eile cu care se $nt;lnea!
Ei totui, cele %ai %ulte fe%ei pe care le cunoscuse "olland
f'ceau parte din lu%ea tele(iziunii J i erau fie dein'toare
ne%iloase de poziii de putere, fie super+e (edete c'rora
toc%ai personalitatea le lipsea!
7n ti%p ce se $ndep'rta de %uli%ea g'l'gioas' a
14G
anga@ailor de la N/S/, "olland $i croi dru% aiurea prin
do%, $ntre+;ndu:se unde disp'ruser' ceilali oa%eni de
tiin' ci(ili! Dac' i ei se si%eau doar pe @u%'tate la fel
de stori de puteri pe c;t se si%ea el, pro+a+il c' se
g'seau $n zona de ca%pare, tr'g;nd un pui de so%n
$nainte de %arele %o%ent! 7n faa lui, la distan', "olland
('zu cercul de piloni O/R8 $n @urul puului de e&tracie
acu% pustiu! Spaiul gol de deasupra p'rea s' se afle $n
rezonan' cu (ocile sla+e ale unor a%intiri $ndep'rtate!
"olland $ncerc' s' nu se g;ndeasc' la asta!
)Ait' fanto%ele-, $i i%puse! /desea, g;ndurile $l
+;ntuiau $n astfel de %o%ente, c;nd era o+osit sau singur J
clipe de triu%f sau de s'r+'toare! )/r tre+ui ca ea s' fie cu
tine acu%-, opti (ocea din str'fundul %inii! Singur $n
$ntuneric, si%i cu% alunec' $napoi $nspre (re%urile pe care
$ncerca s' le uite!
,elia .irc# fusese iu+ita lui $nc' din coala general'! 7ntr:
o zi de Sf;ntul Dalentin, "olland o dusese la restaurantul ei
fa(orit! ,;nd c#elnerul le aduse desertul, ,elia ('zuse c'
era (or+a de un singur trandafir i de un inel cu dia%ant!
,u lacri%i $n oc#i, rostise singurul cu(;nt care $l f'cea pe
Fic#ael "olland %ai fericit dec;t orice pe lu%ea astaK
= Da!
Plini de sperane, cu%p'raser' o c'su' l;ng' Pasadena,
unde ,elia o+inuse o slu@+' de profesoar' de tiine! Dei
salariul era %odest, era, totui, un $nceput! "otodat',
locaia se g'sea $n apropierea *nstitutului de Oceanografie
Scripps din San Diego, unde "olland $i g'sise slu@+a pe
care o (isase %ereu, la +ordul unei na(e de cercetare
geologic'! Funca lui presupunea plecarea $n perioade de
trei sau patru zile, consecuti(e, $ns' re$nt;lnirile cu ,elia
erau $ntotdeauna pline de pasiune i de e%oie!
7n (re%e ce se g'sea pe apele %'rilor, "olland $ncepu s'
fil%eze c;te(a dintre a(enturi pentru ,elia,
%inidocu%entare ale %uncii de la +ordul (asului! 0a
sf;ritul unei c'l'torii se $ntorsese cu un fil%ule pe care $l
realizase de la fereastra unui su+%ersi+il de ap' ad;nc' J
14H
pri%ele i%agini luate (reodat' unei +izare %olute
c#e%otropice despre care ni%eni n:a(ea #a+ar c' ar
e&ista! 7n (re%e ce $nsoea i%aginile cu un co%entariu,
"olland practic p'rea gata s' se arunce din su+%arin de
entuzias%!
)7n aceste ad;ncuri tr'iesc ne$ndoielnic %ii de specii $nc'
nedescoperite?, co%entase el n'(alnic! Noi a+ia dac' a%
zg;riat suprafaa? /ici @os e&ist' %istere pe care niciunul
dintre noi nu i le poate i%agina?-
,elia fusese copleit' de entuzias%ul soului i de
e&plicaiile lui tiinifice concise! Dintr:o toan', ar'tase
caseta la clasa ei de tiine naturale, i aceasta de(eni
instantaneu un punct de atracie! /li profesori $i
e&pri%aser' dorina de a o $%pru%uta! P'rinii (oiau s' o
copieze! P'rea c' toat' lu%ea ateapt' cu ner'+dare
ur%'toarea lo(itura a lui Fic#ael! ,elia o sunase pe o
prieten' care lucra pentru reeaua N., i $i tri%isese
caseta!
Dou' luni %ai t;rziu, Fic#ael "olland (enise la soia lui i
o rugase s' $l $nsoeasc' $ntr:o pli%+are p;n' la Bing%an
.eac#! Mra locul lor, unde $i $%p'rt'iser' dintotdeauna
speranele i (isele!
= Dreau s':i spun ce(a, $i zisese el!
,elia se oprise i $l luase de %;n' pe soul ei, $n (re%e
ce apa le iroia la picioare!
= ,e e>
"olland e&plodaseK
= /% pri%it un telefon de la reeaua de tele(iziune N.,
s'pt'%;na trecut'! Mi cred c' a putea fi gazda unei serii
de docu%entare despre (iaa oceanic'! M perfect! Dor s'
fac un episod pilot anul (iitor? 7i (ine s' crezi>
,elia $l s'rutase, e&tre% de $nc;ntat'K
= "e cred! Dei fi ne%aipo%enit?
Ease luni %ai t;rziu, ,elia i "olland na(igau $n apropiere
de ,atalina, c;nd ea $ncepu s' se pl;ng' de dureri $ntr:o
parte! *gnorar' durerile c;te(a s'pt'%;ni, $ns' acestea
de(enir' $ntr:un t;rziu prea c#inuitoare! ,elia se dusese la
144
doctor!
7ntr:o clip', (iaa de (is pe care o ducea "olland se
transfor%ase $ntr:un co%ar! ,elia era +olna('! 8ra(
+olna('!
= M un li%fo% $n stare a(ansat', le e&plicaser' doctorii!
Se %anifest' rar la oa%enii de (;rsta ei, dar cu siguran'
nu e +oal' total necunoscut'!
,elia i "olland se prezentaser' la nenu%'rate clinici i
spitale consult;ndu:se cu tot felul de specialiti! R'spunsul
fusese peste tot acelaiK ).oal' incura+il'-!
)Nu (oi accepta aa ce(a?-, se $nc'p';nase el! 7i
d'duse i%ediat de%isia de la *nstitutul Scripps, l'sase +alt'
docu%entarul N., i $i concentrase $ntreaga energie i
dragoste asupra efortului de a o face +ine pe ,elia! Ei ea se
luptase cu $nd;r@ire, purt;nd durerea cu o graie care $l
f'cea pe el s:o iu+easc' i %ai %ult! O lu' $n pli%+'ri lungi
pe pla@a lor, $i g'ti %ese s'n'toase i $i spuse tot felul de
po(eti despre lucrurile pe care a(eau s' le fac' $%preun'
dup' $ns'n'toire!
N:a fost s' fie!
"recuser' doar apte luni c;nd Fic#ael "olland se trezi
st;nd pe un pat de spital l;ng' soia lui %uri+und'! Nu:i
%ai recunotea c#ipul! ,ruzi%ea cancerului nu era
ec#i(alat' dec;t de +rutalitatea c#e%oterapiei! Din ea nu
r'%'sese dec;t un sc#elet c#inuit! Alti%ele ore au fost i
cele %ai grele!
= Fic#ael, rostise ea, cu (oce r'guit'! M ti%pul s' plec!
= Nu pot s' te las?
Oc#ii $i erau sc'ldai de lacri%i!
= Mti un supra(ieuitor, $l $ncura@ase ea! "re+uie s' fii!
Pro%ite:%i c' $i (ei g'si o alt' iu+ire!
= Nu (oi (rea niciodat' alta?
"olland rostise (or+ele #ot'r;t s' se in' de @ur'%;nt!
= Da tre+ui s' $n(ei!
,elia %urise $n di%ineaa unei du%inici de iunie, senin'
precu% cletarul! "olland se si%i ca un (as rupt de c#ei i
aruncat $n largul unei %'ri furi+unde i f'r' nicio +usol'!
142
S'pt'%;ni de zile se $n(;rtise $n loc, rupt de realitate!
Prietenii $ncercaser' s' $l a@ute, dar era prea %;ndru ca s'
le accepte %ila!
)"re+uie s' alegi, $i spusese el $ntr:un t;rziu! "re+uie s'
%unceti sau %ori!-
/leg;nd $n cele din ur%', "olland se aruncase or+ete $n
docu%entarul .ma'ing -eas. Progra%ul $i sal(ase, la
propriu, (iaa! 7n cei patru ani care ur%aser', e%isiunea lui
"olland a@unsese pe cul%i! 7n ciuda eforturilor de peitori
ale prietenilor lui, "olland se dusese doar la c;te(a dintre
$nt;lnirile fi&ate! "oate fuseser' eecuri sau deza%'giri
reciproce, astfel $nc;t "olland renunase $n cele din ur%' i
g'sise ca scuz' pentru lipsa de (ia' social' progra%ul de
c'l'torii $nc'rcat! Prietenii lui cei %ai +uni tiau $ns' foarte
+ine care era cauzaO Fic#ael "olland pur i si%plu nu era
preg'tit pentru aa ce(a!
Puul de e&tracie al %eteoritului se g'sea acu% c#iar $n
faa lui "olland, trezindu:l din dureroasa lui re(erie! Se
scutur' de fiorul a%intirilor i se apropie de desc#iz'tur'!
7n do%ul $ntunecat, g#eaa topit' c'p'tase o fru%usee
%agic', aproape ireal'! Suprafaa +azinului sclipea ca un
iaz lu%inat de razele lunii! Pri(irea lui "olland fu atras' de
lic'ririle lu%inoase din stratul de sus al apei, ca i cu%
cine(a ar fi $%pr'tiat nite sc;ntei (erzui:al+'strii pe
suprafa'! Pri(i lung lic'ririle!
,e(a de acolo p'rea cu totul deose+it!
0a pri%a i%presie, crezu c' apa lucitoare pur i si%plu
reflecta lic'rul lu%inilor din cealalt' parte a do%ului, dar
apoi $i d'du sea%a c' nu putea fi (or+a de aa ce(a!
0ic'ririle a(eau o nuan' (erzuie i p'reau s' pulseze $ntr:
un anu%it rit%, de parc' suprafaa apei era (ie i se lu%ina
din interior!
Nelinitit, "olland p'i $n spatele pilonilor pentru a pri(i
%ai $ndeaproape!
7n partea opus' a #a+isferei, Rac#el Se&ton iei din
ca+ina %o+il' de trans%isie, direct $n $ntuneric! Se opri o
clip', dezorientat' de u%+rele i%ense care o $ncon@urau!
145
1a+isfera se%'na acu% cu o peter' i%ens', lu%inat'
doar de razele e%ise la distan' de reflectoarele de
tele(iziune de l;ng' peretele nordic! Descu%p'nit' de
+ezna din @ur, porni instincti( spre zona lu%inat'!
Se si%ea %ulu%it' de rezultatul infor%'rii ei asupra
personalului ,asei /l+e! Dup' ce $i re(enise din surpriza
pro(ocat' de noutatea aflat', trans%isese %ai departe tot
ceea ce tia despre %eteorit! Pe %'sur' ce (or+ea,
ur%'rise cu% e&presiile de pe c#ipurile oa%enilor din
stafful preedintelui trec de la oc la credin' i speran' i,
$n cele din ur%', la acceptare ui%it'!
= Dia' e&traterestr'> auzise ea o (oce e&cla%;nd! Etii
ce $nsea%n' asta>
= Da, $i r'spunse alt' (oce! 7nsea%n' c' o s' c;tig'%
aceste alegeri!
7n ti%p ce se apropia de zona presei, Rac#el $i i%agin'
anunul ocant al preedintelui i nu se putu a+ine s' nu
se $ntre+e dac' tat'l ei c#iar %erita co%plotul prezidenial
care a(ea s' se $ndrepte asupra lui, spul+er;ndu:i $ntreaga
ca%panie electoral' dintr:o singur' lo(itur'!
R'spunsul era, +ine$neles, da!
Oric;nd o $ncercau senti%ente %ai +une fa' de tat'l ei,
nu tre+uia dec;t s' i:o a%inteasc' pe %a%a ei! Bat#erine
Se&ton! Durerea i ruinea pe care SedgeLic< Se&ton i le
pro(ocase erau de neiertatC (enirea acas' t;rziu $n fiecare
noapte, felul $n care $i (or+ea $ntotdeauna, pe un ton
superior, i %irosul de parfu%! M(la(ia %i%at' de el J $n
ti%p ce %inea i $nela, tiind prea +ine c' pe el Bat#erine
n:a(ea s':l p'r'seasc' niciodat'!
)Da, $i spuse ea, senatorul Se&ton e pe punctul de a
pri%i e&act ceea ce %erit'-!
Fuli%ea din zona rezer(at' presei @u+ila! "oi toastau cu
+ere! Rac#el str'+'tu acea %uli%e si%indu:se ca un
intrus la o petrecere de fa%ilie! Se $ntre+' unde disp'ruse
Fic#ael "olland!
0;ng' ea se i(i ,or<9 FarlinsonK
= 7l c'utai pe Fi<e>
120
Rac#el ezit'K
= P'iC nuC ca% aa ce(a!
,or<9 cl'tin' din cap dezgustatK
= Etia% eu! Fi<e toc%ai a plecat! ,red c' s:a dus s'
$nface nite (inciuri! ,or<9 $i %i@i oc#ii $nspre do%ul
$ntunecat! Dei se pare c' $l putei a@unge $nc' din ur%'! 7i
z;%+i i ar't' cu degetul $ntr:o anu%it' direcie! Fi<e e
(r'@it de fiecare dat' c;nd (ede ap'!
Rac#el se uit' $n direcia indicat', c'tre %i@locul do%ului,
unde se (edea silueta lui Fic#ael "olland, care st'tea $n
picioare i pri(ea apa din puul de e&tracie!
= ,e face> $ntre+' ea! M ca% periculos pe acolo?
,or<9 z;%+iK
= Poate c' se uureaz'! 1aidei s' %erge% s':i d'% un
g#iont!
Rac#el i ,or<9 str'+'tur' do%ul $ntunecat, c'tre puul
de e&tracie! 7n ti%p ce se apropiau de "olland, ,or<9
strig'K
= 1ei, o%ule:pete? Qi:ai uitat costu%ul de +aie>
"olland se r'suci pe c'lc;ie! ,#iar i $n lu%ina sla+',
Rac#el ('zu c' e&presia de pe c#ipul lui era una neo+inuit
de su%+r'! Faa $i p'rea ilu%inat' $ntr:un %od foarte
ciudat, de parc' lu%ina (enea de unde(a, de dedesu+t!
= M totul $n regul', Fi<e> $l $ntre+' ea!
= Nu c#iar, $i r'spunse "olland, ar't;nd $nspre ap'!
,or<9 p'i peste piloni i i se al'tur' lui "olland la
%arginea puului! Ei dispoziia lui p'ru s' se sc#i%+e
instantaneu atunci c;nd pri(i $n @os! Rac#el li se al'tur',
p'ind i ea peste piloni, p;n' la %arginea +azinului!
Pri(ind $n gaur', z'ri surprins' sc;ntei (erzi:al+'strii care
lic'reau la suprafaa apei! ,a nite particule de neon care
pluteau $n ap'! P'reau a pulsa $n nuane de (erde! Mfectul
era splendid!
"olland prinse o +ucat' de g#ea' de pe podea i o
arunc' $n ap'! /ceasta de(eni fosforescent' $n %o%entul
i%pactului, arunc;nd +rusc s'gei (erzi $n @ur!
= Fi<e, rosti ,or<9, p'r;nd tul+urat, spune:%i, te rog, ce
121
tii tu c' e c#estia asta>
"olland se $ncrunt'K
= Etiu e&act ce este! 7ntre+area %ea este ce nai+a caut'
aici?
122
3
= Sunt flagelate, zise "olland, pri(ind spre apa
lu%iniscent'!
= D;nturi>
,or<9 f'cu o gri%as'K
= Dor+ete doar $n nu%ele t'u!
Rac#el $i d'du sea%a c' Fic#ael "olland nu a(ea c#ef
de glu%e!
= 1a+ar n:a% cu% se putea $nt;%pla, continu' "olland,
dar cu%(a aceast' ap' conine dinoflagelate
+iolu%iniscente!
= .iolu%iniscente i %ai cu%>>> s'ri Rac#el!
)Dor+ete englezete!-
= Plancton %onocelular capa+il de a o&ida un catalizator
lu%iniscent denu%it luceferin'!
)/sta e $n englez'>-
"olland pufni i se $ntoarse spre prietenul luiK
= ,or<9, e&ist' (reo ans' ca %eteoritul pe care l:a%
scos din gaura aia s' fi a(ut organis%e (ii pe suprafaa lui>
,or<9 iz+ucni $n r;sK
= Fii serios, Fi<e?
= Dar sunt serios!
= Nicio ans', Fi<e? ,rede:%', dac' N/S/ ar fi a(ut
c#iar i cel %ai %ic du+iu c' pe roca aia tr'iesc
%icroorganis%e (ii, poi s' fii al nai+ii de sigur c' n:ar fi
scos:o niciodat' $n aer li+er!
"olland p'ru doar pe @u%'tate satisf'cut, uurarea fiindu:
i u%+rit' $n aparen', de dezlegarea unei enig%e profunde!
= Nu pot ti sigur f'r' un %icroscop, zise el, dar %ie %i
se pare c' 'sta este plancton +iolu%iniscent din specia
Phylum Phyrrophyta. Nu%ele $nsea%n' )plant' de foc-!
Oceanul /rctic e plin de aa ce(a!
,or<9 ridic' din u%eriK
= Ei atunci de ce ai $ntre+at dac' pro(in din spaiul
126
cos%ic>
= Deoarece %eteoritul a fost $ngropat $n g#ea' glaciar'
J ap' proaspt din ninsori! /pa din gaura aia pro(ine din
topirea g#eii i a fost $ng#eat' ti%p de trei secole! ,u%
puteau a@unge aceste creaturi din ocean $n ea>
/rgu%entul lui "olland aduse t'cerea!
Rac#el st'tea la %arginea +azinului i $ncerca s' se
concentreze asupra a ceea ce a(ea $n faa oc#ilor!
)Plancton +iolu%iniscent $n puul de e&tracie! ,e %ai
$nsea%n' i asta>-
= Ande(a, dedesu+t, tre+uie s' e&iste o sp'rtur', relu'
"olland! M singura e&plicaie! Pro+a+il c' planctonul a intrat
$n pu printr:o fisur' a g#eii care a per%is infiltrarea apei
oceanului!
Rac#el nu pricepea!
= *nfiltrare> De unde>
7i a%inti de lunga ei c'l'torie cu *ceRo(er:ul pe platoul
de g#ea'K
= ,oasta e la peste trei <ilo%etri de aici!
,or<9 i "olland se uitar' ciudat la ea!
= De fapt, rosti ,or<9, oceanul e c#iar su( noi! .anc#iza
asta plutete!
Rac#el se #ol+' la cei doi +'r+ai! Mra perple&'!
= Plutete> DarC noi sunte% pe g#ear!
= Da, sunte% pe un g#ear, confir%' "olland, dar nu
sunte% i pe p'%;nt! Aneori g#earii trec de sol i se $ntind
peste ape! Deoarece g#eaa este %ai uoar' dec;t apa,
g#earul continu' pur i si%plu s' curg', plutind peste
ocean ca o plut' i%ens' de g#ea'! /sta este i definiia
unei (anchi'e: (arianta plutitoare a unui g#ear! F'cu o
pauz'! /cu% ne afl'%, de fapt, la un <ilo%etru i @u%'tate
$n largul oceanului!
Eocat', Rac#el de(eni +rusc $ngri@orat'! Potri(indu:i
i%aginea din %inte cu $%pre@uri%ile, g;ndul c' st'tea
deasupra Oceanului /rctic $i pro(oc' un senti%ent de fric'
intens'!
"olland p'ru s' sesiseze tul+urarea ei! .oc'ni cu piciorul
123
$n g#eaa de dedesu+t!
= Nu:i face gri@i? 8#eaa asta are o sut' de %etri
grosi%e, i aizeci de %etri din aceast' sut' plutesc su+
ap' ca un cu+ de g#ea' $ntr:un pa#ar! /stfel +anc#izele
sunt foarte sta+ile! Pe c#estia asta se poate construi i un
zg;rie:nori!
Rac#el d'du a+sent' din cap, nefiind prea con(ins'!
0's;nd nepotri(irile deoparte, acu% $nelegea teoria lui
"olland despre originea planctonului! ),rede c' aici e o
sp'rtur' care co+oar' p;n' la ocean, per%i;nd
planctonului s' urce prin ea $n pu!- Mra plauzi+il i totui
i%plica un parado& care o irita! Nora# Fangor fusese foarte
e&plicit' $n leg'tur' cu integritatea g#earului, dup' ce
f'cuse zeci de fora@e:test pentru confir%area solidit'ii!
Se uit' la "ollandK
= ,redea% c' perfeciunea g#earului este funda%entul
tuturor $nregistr'rilor de date stratificate! Nu a afir%at
doctorul Fangor c' acest g#ear nu are sp'rturi sau fisuri>
,or<9 se $ncrunt'K
= Se pare c' Regina 8#eii a dat:o $n +ar'?
)Nu %ai spune asta cu glas at;t de tare, $l sf'tui Rac#el
$n g;nd, sau te trezeti cu un urure $nfipt $n spate!-
"olland $i %;ng;ie +'r+ia, $n (re%e ce ur%'rea
creaturile fosforescenteK
= ,#iar nu e&ist' alt' e&plicaie! 1re(uie s' fie (reo
sp'rtur'? Fasa g#earului pe suprafaa oceanului $%pinge
pro+a+il apa de %are +ogat' $n plancton $n sus, prin pu!
)O sp'rtur' a nai+ii de %are-, socoti Rac#el! Dac'
g#eaa a(ea acolo o sut' de %etri grosi%e i gaura a(ea
aizeci de %etri ad;nci%e, atunci aceast' sp'rtur'
ipotetic' tre+uia s' treac' prin patruzeci de %etri de
g#ea' solid'! )*ar testele lui Nora# Fangor nu indic' nicio
sp'rtur'!-
= F':%i un ser(iciu, $i zise "olland lui ,or<9! Du:te i
g'sete:o pe Nora#? S' sper'% c' tie ea despre g#earul
'sta ce(a ce noi nu ti%! Ei g'sete:l i pe Fing, poate ne
spune el ce sunt +estiile astea %ici i lu%inoase?
12G
,or<9 o lu' din loc!
= /i face +ine s' te gr'+eti, strig' "olland $n ur%a lui,
pri(ind din nou $n pu! / putea s' @ur c' +iolu%iniscena se
di%inueaz'!
Rac#el se uit' la gaur'! 7n %od clar (erdele nu %ai era la
fel de str'lucitor!
"olland $i scoase #aina i se aez' pe g#ea' l;ng'
gaur'!
Rac#el $l pri(i, nedu%erit'K
= Fi<e>
= Dreau s' aflu dac' e&ist' ap' s'rat' aici!
= 7ntinz;ndu:te pe g#ea' f'r' #ain'>
= Da! "olland se t;r$ pe +urt' p;n' la %arginea g'urii!
Qin;nd o %;nec' a #ainei peste %argine, l's' cealalt'
%;nec' s' at;rne li+er $n pu, p;n' ce %aterialul atinse
apa! Mste un test foarte precis de salinitate folosit de
oceanografii din $ntreaga lu%e! Se nu%ete )lingerea unei
#aine ude-!
Fai $ncolo pe +anc#iz', Delta One se lupta cu
teleco%anda, $ncerc;nd s' p'streze %icro+otul a(ariat $n
z+or peste grupul de oa%eni str;ni $n @urul puului de
e&ca(aie! Din sunetele con(ersaiei, $i d'du sea%a c'
lucrurile e(oluau rapid!
= Sun' re(izorul, zise el! /(e% o pro+le%' serioas'!
12H
4!
8a+rielle /s#e f'cuse turul ,asei /l+e de %ulte ori $n
tineree, (is;nd cu oc#ii desc#ii c' $ntr:o zi a(ea s' lucreze
$n interiorul acelei reedine i s' de(in' parte a ec#ipei de
elit' care se ocupa de (iitorul 'rii! 7n acest %o%ent $ns' ar
fi preferat s' se afle $n orice alt loc de pe faa p'%;ntului!
7n (re%e ce o%ul de la Ser(iciul Secret o conduse $ntr:un
foaier plin cu tot felul de orna%ente, 8a+rielle se $ntre+' ce
%a%a nai+ii $ncerca infor%atorul ei s' de%onstreze! / o
in(ita pe 8a+rielle c#iar $n ,asa /l+' era curat' ne+unie!
)Dac' sunt ('zut'>- 7n ulti%a (re%e, 8a+rielle se f'cuse
destul de re%arcat' de pres' ca fiind %;na dreapt' a
senatorului Se&ton! ,u siguran' cine(a a(ea s:o
recunoasc'!
= Do%nioar' /s#e>
8a+rielle $i ridic' pri(irea! Din foaier un paznic cu faa
prietenoas' o $nt;%pin' cu un z;%+et de +un (enit!
= Pri(ii $ntr:acolo, (' rog, rosti el, $nsoind (or+ele cu un
gest al %;inii!
8a+rielle pri(i $n direcia indicat' i se trezi or+it' de un
+li!
= D' %ulu%esc!
Paznicul o conduse p;n' la un +irou i $i d'du un pi&K
= D' rog s' se%nai $n registrul de intr'ri!
7%pinse o agend' grea, legat' $n piele, c#iar su+ oc#ii ei!
8a+rielle pri(i registrul! Pagina pe care o pri(ea era
goal'! 7i a%inti c' auzise odat' c' toi (izitatorii ,asei /l+e
se%nau $n propria pagin' goal', astfel $nc;t s' se p'streze
confidenialitatea (izitei! 7i se%n' nu%ele!
)S:a dus nai+ii secretul $nt;lnirii!-
"recu printr:un detector de %etale, dup' care paznicul o
inspect' de sus p;n' @os cu detectorul %o+il!
O%ul $i z;%+iK
= .ucurai:(' de (izit', do%nioar' /s#e!
124
8a+rielle $l ur%' pe o%ul de la Ser(iciul Secret (reo
dou'zeci de %etri de:a lungul unui coridor, p;n' $n dreptul
unui al doilea +irou de (erificare! An alt paznic toc%ai
confeciona un per%is de (izitator i $l trecea printr:o
%ain' de la%inat plastic! O%ul d'du o gaur' $n per%is, $i
ata' un cordon, apoi $l petrecu peste capul lui 8a+rielle!
Plasticul era $nc' fier+inte! Fotografia de pe per%is era
c#iar instantaneul luat cu cincisprezece secunde $n ur%' la
cap'tul coridorului!
8a+rielle era i%presionat'! ),ine spunea c' gu(ernul
este ineficient>-
7i continuar' dru%ul, cu o%ul de la Ser(iciul Secret care
o conducea %ai departe $n ,asa /l+'! ,u fiecare pas,
8a+rielle se si%ea tot %ai nelinitit'! Oricine o in(itase
acolo nu se prea preocupase de confidenialitate! 8a+rielle
pri%ise un per%is oficial, se%nase $n registrul de (izitatori
i acu% era condus' $n ('zul tuturor de:a lungul pri%ului
eta@ al ,asei /l+e, acolo unde se adunau turitii!
= *ar asta e ,a%era de Porelan, rostea un g#id $n faa
unui grup de turiti, c'%inul seturilor de porelan cu dung'
roie de 5G2 de dolari +ucata, aduse de Nanc9 Reagan,
porelanuri care au iscat o $ntreag' dez+atere asupra
consu%urilor e&agerate ale ad%inistraiei $n 1521!
7nsoitorul lui 8a+rielle o conduse dincolo de grupul de
turiti, c'tre o scar' interioar' i%ens' din %ar%ur', unde
alt grup urca treptele!
= Suntei pe punctul de a intra $n ,a%era de Mst, i%ensa
$nc'pere de 6G0 de %etri p'trai unde /+igail /da%s
at;rna pe (re%uri len@eria lui No#n /da%s, e&plica un alt
g#id! Dup' aceea (o% trece $n ,a%era Roie, unde Dolle9
Fadison le oferea de +'ut efilor de state aflai $n (izit',
$nainte ca Na%es Fadison s' negocieze cu ei!
"uritii iz+ucnir' $n r;s!
8a+rielle trecu de scar', printr:o serie de fr;ng#ii i de
+aricade, c'tre o seciune pri(at' a cl'dirii! /ici intrar' $ntr:
o $nc'pere pe care ea o %ai ('zuse doar prin c'ri i la
tele(izor! /(u senti%entul c' i se taie respiraia!
122
)Doa%ne, asta este ,a%era 1'rilor?-
Dizitatorii nu puteau a@unge p;n' aici! Pereii $nc'perii se
puteau ridica, dez('luind strat dup' strat de #'ri ale lu%ii!
/cela era locul unde Roose(elt trasase cursul celui de al
Doilea R'z+oi Fondial! ,a un a%'nunt tul+ur'tor, tot acela
era locul de unde ,linton recunoscuse relaia a(ut' cu
Fonica 0eLins<9! Fai i%portant, ,a%era 1'rilor era un loc
de trecere c'tre aripa de (est J zona din ,asa /l+' unde
lucrau ade('raii factori de putere! Mra ulti%ul loc $n care
8a+rielle se g;ndea s' a@ung'! 7i i%aginase c' %esa@ele
fuseser' tri%ise de (reun intern $ntreprinz'tor sau de (reo
secretar', lucr;nd $ntr:unul dintre +irourile sordide ale
co%ple&ului! Se p'rea c' lucrurile st'teau cu totul altfel!
)Ferg $n aripa de (estC-
7nsoitorul o duse p;n' $n cap'tul unui coridor %oc#etat
i se opri $n dreptul unei ui f'r' $nse%ne! ,ioc'ni! 8a+rielle
si%i c' ini%a $i sare din piept!
= M desc#is, rosti cine(a din interiorul $nc'perii!
.'r+atul desc#ise ua i $i f'cu se%n lui 8a+rielle s'
intre!
8a+rielle trecu pragul! Naluzelele erau trase, astfel $nc;t
$nc'perea era practic $n penu%+r'! R'ri conturul (ag al
unei persoane ez;nd la un +irou!
= Do%nioara /s#e>
Docea se auzi din spatele unui nor de fu%!
= .ine ai (enit?
O+inuindu:se cu se%i$ntunericul, 8a+rielle $ncepu s'
deslueasc' un c#ip nelinititor de fa%iliar, iar %uc#ii $i
$nepenir' de surprindere! )/S"/ $%i tri%ite %ie %esa@e
prin e:%ail>-
= 7i %ulu%esc c' ai (enit, zise Far@orie "enc# pe un
ton distant!
= Do%nioar'C "enc#> $ng'i%' 8a+rielle, +rusc
incapa+il' s' respire!
= Spune:%i Far@orie?
1idoasa fe%eie se ridic', sco;nd fu% pe n'ri ca un
+alaurK
125
= "u i cu %ine o s' de(eni% foarte +une prietene?
150
41
Nora# Fangor st'tea $n dreptul puului de e&tracie,
l;ng' "olland, Rac#el i ,or<9, i pri(ea gaura l'sat' de
%eteorit, neagr' ca s%oala!
= Fi<e, rosti ea, eti tu dr'gu, dar ai luat:o razna! Nu
('d niciun fel de +iolu%iniscen' aici!
"olland $i dorea acu% s' fi fil%at scenaO c;t' (re%e
,or<9 se dusese dup' Nora# i dup' Fing, +iolu%iniscena
$ncepuse s' se esto%peze repede! 7n decurs de c;te(a
%inute, toate lu%iniele disp'ruser'!
"olland arunc' o alt' +ucat' de g#ea' $n ap', $ns' nu se
$nt;%pl' ni%ic! Niciun fel de fosforescen' (erdeK
= Ande au disp'rut> se %ir' ,or<9!
"olland a(ea c;t de c;t idee de ce se $nt;%plase!
.iolu%iniscena, unul dintre cele %ai ingenioase
%ecanis%e de ap'rare ale naturii, reprezenta un r'spuns
natural al planctonului atacat! Sesiz;nd c' e pe cale s' fie
consu%at de organis%e %ai %ari, planctonul $ncepea s'
e%it' lu%in' $n sperana atragerii unor pr'd'tori %ult %ai
%ari, care ar fi speriat atacatorul iniial! 7n cazul de fa',
planctonul, dup' ce intrase $n pu printr:o sp'rtur', se
trezise +rusc $ntr:un %ediu de ap' dulce i $ncepuse s'
e%it' cu disperare lu%in', deoarece apa dulce $l o%ora
$ncet!
= ,red c' au %urit!
= /u fost ucii, rosti Nora# $n +'taie de @oc! / intrat
iepuraul $n +azin i i:a p'pat!
,or<9 se uit' ur;t la eaK
= Ei eu a% ('zut %asa +iolu%iniscent', Nora#!
= 7nainte sau dup' ce i:ai luat doza de 0SD>
= De ce a% %ini $n pri(ina asta> $ntre+' ,or<9,
disperat!
= .'r+aii sunt %incinoi din fire!
= Fda, c;nd se culc' cu alte fe%ei, dar nu i c;nd e $n
151
@oc un plancton +iolu%iniscent!
"olland oft'K
= Nora#, cu siguran' tii c' planctonul triete $n
oceane su+ g#ea'!
= Fi<e, $i r'spunse ea, str'fulger;ndu:l cu pri(irea, te
rog s' nu:%i dai tu %ie lecii! Pentru tiina (oastr', e&ist'
peste dou' sute de specii de diato%ee (clas' de alge
%icroscopice %onocelulare +rune:g'l+ui, care au corpul
$nc#is $ntre dou' (al(e silicioase, de for%a unui capac de
cutie) care z+urd' pe su+ +anc#izele de g#ea' din /rctica!
Paisprezece specii de nanoflagelate autotrofe, dou'zeci de
flagelate #eterotrofe, patruzeci de dinoflagelate #eterotrofe
i c;te(a specii de %etazoare, incluz;nd aici poli#ete,
a%fipode, copepode, eufauside i peti! Dreo $ntre+are>
"olland se $ncrunt'K
= M clar c' tii %ai %ulte despre fauna arctic' dec;t
%ine i %ai eti i de acord c' (iaa a+und' su+ noi! ,a
atare, de ce eti at;t de sceptic' $n pri(ina faptului c' a%
('zut plancton +iolu%iniscent>
= Deoarece acest pu este sigilat, Fi<e! Mste un %ediu
de ap' dulce $nc#is! Niciun fel de plancton oceanic nu putea
a@unge aici?
= /% depistat sare $n ap', insist' "olland! Foarte sla+,
dar era acolo! /pa s'rat' intr' aici cu%(a!
= ,orect, $l apostrof' cu scepticis% Nora#! /i gustat
sare! Qi:ai lins %;neca unei (ec#i #aine $%+i+ate de
sudoare i acu% ai #ot'r;t c' scan'rile de densitate ale
sateliilor i cele cincisprezece %ostre de g#ea' luate nu
sunt corecte!
"olland $i $ntinse %;neca ud' a #ainei drept do(ad'!
= Fi<e, eu nu:i ling +leste%ata de #ain'!
Nora# pri(i $n gaur'K
= / putea s' $ntre+ de ce presupusul acela de plancton
s:a #ot'r;t s' treac' prin acea presupus' sp'rtur'>
= S' fie din pricina c'ldurii> $i suger' "olland! Fulte
creaturi %arine sunt atrase de c'ldur'! /% $nc'lzit
%eteoritul atunci c;nd l:a% e&tras! Planctonul putea fi
152
atras instincti( c'tre %ediul te%porar %ai cald din pu!
,or<9 d'du din capK
= Sun' logic!
= 0ogic>
Nora# $i d'du oc#ii peste capK
= S' tii c' pentru un fizician pre%iat i un oceanograf
de talie %ondial' facei un cuplu de speci%ene ciudate! D:a
trecut (reo clip' prin %inte g;ndul c' este i%posi+il, din
punct de (edere fizic, ca $n acest pu) s' a@ung' ap' de
%are, c#iar dac' ar e&ista (reo sp'rtur', ceea ce (' asigur
eu c' nu e cazul>
Se uit' la a%;ndoi co%p'ti%indu:i a%arnicK
= Dar, Nora#C $ncepu ,or<9!
= Do%nilor? /cu% ne afl'% deasupra ni(elului %'rii!
Nora# +'tu piciorul $n g#ea'! /lo> Foaia asta de g#ea' se
ridic' la treizeci de %etri deasupra apei! Poate (' a%intii
creasta %are de la cap'tul acestui g#ear> Sunte% %ai sus
dec;t ni(elul oceanului! Dac' ar fi e&istat (reo fisur' $n
acest pu, apa ar fi tre+uit s' curg' din g#ear, nu $n el! M o
c#estie care se nu%ete gra(itaie?
"olland i ,or<9 se uitar' unul la altulK
= Ra#at, e&cla%' cel de:al doilea! 0a asta nu %:a%
g;ndit!
Nora# ar't' $nspre puul plin cu ap'K
= Poate c' ai o+ser(at i c' ni(elul apei nu se
sc#i%+'?>?
"olland se si%ea ca un idiot! Nora# a(ea dreptate $ntru
totul! Dac' e&ista (reo sp'rtur', apa tre+uia s' curg' $n
afar, nu $n'untru! "olland r'%ase t'cut o (re%e,
$ntre+;ndu:se ce ur%a!
= .ine, oft' el! Se pare c' teoria fisurii nu are niciun
sens! Dar a% ('zut +iolu%iniscen' $n ap'! Singura
concluzie este c' acesta nu este deloc un %ediu $nc#is! 7%i
dau sea%a c' %ulte dintre datele tale despre g#ea' sunt
construite pe pre%isa c' acest g#ear este un +loc solid de
g#ea', darC
= Pre%isa>
156
Nora# era din ce $n ce %ai agitat'K
= /%intete:i c' n:au fost nu%ai datele mele, Fi<e!
N/S/ a a@uns la aceleai concluzii! *u to)ii a% confir%at c'
acest g#ear e solid! F'r' fisuri!
"olland pri(i dincolo de do%, c'tre %uli%ea str;ns' $n
zona presei!
= Orice se $nt;%pl', cred c', prin pris%a +unei:credine,
ar tre+ui s' $l infor%'% pe directorul ad%inistrati( iC
= Ra#at? s;s;i Nora#! 7i spun c' acest +loc de g#ea'
este pur! Nu o s' las ca datele %ele s' fie puse la $ndoial'
de un lins cu li%+a i de nite #alucinaii a+surde!
Porni $n goan' c'tre o zon' $n(ecinat' de apro(izionare
i $ncepu s' str;ng' c;te(a unelteK
= O s' iau o %ostr' ca lu%ea de ap' i o s' (' ar't c'
aceast' ap' nu conine niciun fel de plancton J (iu sau
%ort?
Rac#el i ceilali ('zur' cu% Nora# folosete o pipet'
steril', legat' de o sfoar', ca s' culeag' o pro+' de ap' din
+azinul cu g#ea' topit'! Nora# puse c;te(a pic'turi pe un
dispoziti( %inuscul care se%'na cu un %icroscop $n
%iniatur'! Dup' aceea se zg;i prin ocular, $ndrept;nd
dispoziti(ul c'tre lu%ina pro(enind din cealalt' parte a
do%ului! 7n c;te(a secunde, $ncepu s' $n@ure!
= *suse 1ristoase?
Nora# scutur' dispoziti(ul i pri(i din nou prin ocular!
= 0a nai+a? ,e(a nu e $n regul' cu acest refracto%etru?
= /p' s'rat'> o ironiza ,or<9!
Nora# se $ncrunt'K
= 7n parte! 7nregistreaz' trei procente clorur' J ceea ce
este de:a dreptul i%posi+il! 8#earul 'sta este z'pad' la
pac#et! /p' dulce pur'! /r tre+ui s' nu fie niciun fel de
sare!
Nora# duse %ostra la un %icroscop %ai %are din
apropiere i o e&a%in'! 8e%u!
= Plancton> o $ntre+' "olland!
= 0. Polyhedra, $i r'spunse ea, cu (ocea e&tre% de
cal%'! Mste una dintre speciile de plancton pe care noi,
153
glaciologii, le (ede% des $n oceane su+ +anc#izele de
g#ea'!
Pri(i $nspre "ollandK
= Sunt %ori acu%! M(ident, n:au supra(ieuit prea %ult
$ntr:un %ediu cu ap' s'rat' $n procent de doar trei la sut'!
"oi patru r'%aser' t'cui l;ng' puul ad;nc!
Rac#el se $ntre+' care era influena acestui parado&
asupra descoperirii de ansa%+lu! Dile%a p'rea %inor' $n
co%paraie cu tot ceea ce era legat de %eteorit, dar, ca
analist de infor%aii, ea fusese %artor' la colapsul unor
$ntregi teorii pornind de la c#estiuni %ai %'runte dec;t
aceasta!
= ,e se petrece aici>
Docea se%'na cu un %or%'it fioros!
"oat' lu%ea $i ridic' pri(irea! Din $ntuneric, se i(i for%a
ca de urs a directorului ad%inistrati( al N/S/!
= O disput' %inor' legat' de apa din pu, $i r'spunse
"olland! 7ncerc'% s' o rezol('%!
,or<9 p'rea aproape +ucurosK
= Datele lui Nora# despre g#ea' sunt eronate!
= S' %' lingi de dou' ori, opti Nora#!
Directorul ad%inistrati( se apropie, cu spr;ncenele
$ncruntateK
= ,are:i pro+le%a cu datele despre g#ea'>
"olland oft' ezit;ndK
= M&ist' ap' s'rat' $n procent de trei la sut' $n puul
%eteoritului, ceea ce contrazice raportul glaciologic, $n care
se spune c' %eteoritul era prins $ntr:un g#ear pur de ap'
dulce!
F'cu o pauz'K
= Fai e prezent i plancton!
M<stro% p'rea aproape furiosK
= M clar c' aa ce(a este i%posi+il? 7n g#earul 'sta nu
e&ist' fisuri? Scan'rile din satelit o confir%'! Feteoritul a
fost sigilat $ntr:o %atrice solid' de g#ea'!
Rac#el tia c' M<stro% a(ea dreptate! 7n confor%itate cu
scan'rile de densitate ale N/S/, foaia de g#ea' era solid'
15G
ca o st;nc'! Reci de %etri de g#ear $ncon@urau %eteoritul
din toate p'rile! F'r' fisuri! Ei totui, c;nd $i i%agin' cu%
fuseser' efectuate acele scan'ri de densitate, un g;nd
+izar $i trecu prin %inteC
= 7n plus, continu' M<stro%, %ostrele de g#ea' ale
doctorului Fangor confir%' soliditatea g#earului!
= ,#iar aa? e&cla%' Nora#, pun;nd refracto%etrul pe
un +irou! M o du+l' corelare! Niciun fel de linii de fractur' $n
g#ea'! ,eea ce ne las' f'r' niciun fel de e&plicaie pentru
apa s'rat' i pentru plancton!
= De fapt, inter(eni Rac#el, cu o fer%itate $n (oce care o
surprinse c#iar i pe ea, mai e+ist o posi+ilitate!
*deea $i (enise $n ti%p ce prin %inte i se $n('l%'eau
a%intiri cu totul ciudate!
O pri(ir' toi, cu e(idente e&presii de scepticis% pe
c#ipuri!
Rac#el z;%+iK
= M&ist' o e&plicaie perfect logic' pentru prezena
planctonului i a apei s'rate!
7i arunc' o pri(ire #oa' lui "ollandK
= Ei c#iar %' $ntre+, Fi<e, cu% de nu te:ai g;ndit tu
$nt;i la asta>
15H
42
= Plancton nghe)at $n g#ear>
,or<9 Farlinson nu p'rea deloc con(ins de e&plicaia lui
Rac#elK
= Nu (reau s':i stric +ucuria, dar fiinele au +unul o+icei
s' %oar' atunci c;nd $ng#ea'! 8;nd'ceii 'tia ne f'ceau
se%ne lu%inoase, $i a%inteti>
= De fapt, inter(eni "olland, uit;ndu:se i%presionat la
Rac#el, s:ar putea ca ea s' ai+' o oarecare dreptate! M&ist'
unele specii care intr' $ntr:un soi de #i+ernare c;nd %ediul
$n care tr'iesc le:o i%pune! Odat', a% f'cut un episod pe
te%a acestui feno%en!
Rac#el $ncu(iin'K
= /i ar'tat cu% tiuca nordic' $ng#ea' $n lacuri,
atept;nd anoti%pul cald $n care g#eaa se topete ca s'
poat' $nota din nou! "ot tu ai (or+it despre nite
%icroorganis%e nu%ite )uri de ap'- care se
des#idrateaz' co%plet $n deert, r'%;n;nd aa (re%e
$ndelungat', i re(in la di%ensiunile nor%ale c;nd $ncep
ploile!
"olland c#icotiK
= /adar chiar $%i ur%'reti serialul>
Rac#el ridic' din u%eri, uor sting#erit'!
= Ande (rei s' a@ungei, do%nioar' Se&ton> o $ntre+'
Nora#!
= ,e (rea ea s' spun', inter(eni "olland, este un lucru
care ar fi tre+uit s' $%i (in' $n %inte ce(a %ai de(re%e, i
anu%e c' una dintre speciile %enionate de %ine $n serial
era un fel de plancton care $ng#ea' la latitudinile polare $n
fiecare iarn', #i+erneaz' $n interiorul g#eii i apoi re(ine la
(ia' $n fiecare (ar', odat' cu su+ierea stratului de g#ea'!
F'cu o pauz'!
= M(ident, speciile pe care le:a% prezentat $n serial nu
fac parte din r;ndul celor +iolu%iniscente ('zute aici, dar e
154
posi+il s' se fi $nt;%plat acelai feno%en!
= Planctonul $ng#eat, re(eni Rac#el, $ncura@at' s' $l
(ad' at;t de entuzias%at pe Fic#ael "olland, ar putea
e&plica tot ce a% ('zut noi aici! ,;nd(a $n trecut, e posi+il
ca %ai %ulte fisuri s' fi ap'rut $n acest g#ear, s' se fi
u%plut cu ap' s'rat' +ogat' $n plancton, dup' care s'
$ng#ee la loc! Dac' e&ist' +uzunare cu ap' srat
nghe)at $n acest g#ear> /p' s'rat' care conine plancton
$ng#eat> *%aginai:(' c', $n (re%e ce se ridica prin stratul
de g#ea', %eteoritul $nc'lzit a trecut printr:un astfel de
+uzunar cu ap' s'rat'! 8#eaa care (enea din apa s'rat' s:
ar fi topit, eli+er;nd planctonul din #i+ernare i oferindu:ne
un %ic procent de sare $n apa dulce!
= O#, pentru nu%ele lui Du%nezeu? iz+ucni Nora# cu
ostilitate! Dintr:odat', toi ai de(enit e&peri $n glaciologie?
,or<9 p'rea i el scepticK
= Dar atunci n:ar fi depistat sateliii orice +uzunare de
g#ea' diferit' odat' cu scanarea densit'ii> 7n definiti(,
g#eaa s'rat' i g#eaa dulce au densit'i diferite!
%oarte pu)in diferite, %ai ad'ug' Rac#el!
= Patru procente reprezint' o diferen' su+stanial', i:o
retez' repede Nora#!
= Da, $n la(orator poate, o corect' Rac#el! Dar sateliii
efectueaz' %'sur'torile de la dou' sute de <ilo%etri
altitudine, $n spaiul cos%ic! ,o%puterele lor au fost
proiectate s' fac' diferene $ntre c#estii grosiere J g#ea'
de zloat', granit de calcar!
Se $ntoarse spre directorul ad%inistrati(K
= /% dreptate afir%;nd c' atunci c;nd %'soar'
densit'i din spaiul cos%ic, sateliilor le lipsete rezoluia
necesar' pentru a deose+i g#eaa s'rat' de g#eaa dulce>
Directorul $ncu(iin'K
= ,orect! O diferen' de patru procente este su+ pragul
de toleran' la detecta+ilitatea sateliilor! /cetia ar socoti
g#eaa s'rat' i cea dulce ca identice!
"olland p'rea intrigatK
= /sta ar e&plica i ni(elul staionar al apei din pu!
152
Se uit' la Nora#K
= Spuneai c' specia de plancton pe care ai ('zut:o $n
puul de e&tracie se nu%eaC
= 0. Polyhedra, declar' sentenios Nora#! Ei acu% te
$ntre+i dac' 0. Polyhedra poate #i+erna $n interiorul g#eii>
O s' fii )$nc;ntat- s' afli c' r'spunsul este unul afir%ati(!
,ategoric! 0. Polyhedra se g'sete $n +ancuri $n @urul
+anc#izelor de g#ea', are +iolu%iniscen' i poate #i+erna
$n interiorul g#eii! /lte $ntre+'ri>
Se uitar' unii la alii! Din tonul lui Nora# era e(ident c'
ur%a un )dar-, i totui se p'rea c' ea toc%ai confir%ase
teoria lui Rac#el!
= /adar, se a(entur' "olland, spui c' e posi+il! /sta
$nsea%n' c' e i corect> M logic' teoria asta>
= /+solut, dac' suntei co%plet retardai!
Rac#el se $nfurieK
= *e ai spus>
Nora# Fangor se uit' fi& la Rac#elK
= 7%i $nc#ipui c' $n profesia du%itale cunotinele
li%itate sunt periculoase> Mi +ine, credei:%' dac' (' spun
c' acelai lucru este (ala+il i $n glaciologie!
Nora# $i pri(i pe toi patru, pe r;ndK
= S' l'%uresc c#estiunea asta o dat' pentru totdeauna!
.uzunarele de g#ea' s'rat' po%enite de do%nioara
Se&ton apar cu ade('rat! Mle sunt ceea ce glaciologii
nu%esc interstiii! 7n orice caz $ns', interstiiile nu se
for%eaz' ca +uzunare de ap' s'rat', ci %ai degra+' ca
reele de filoane de g#ea' s'rat', de grosi%i ec#i(alente
firului de p'r! Feteoritul 'la ar fi tre+uit s' treac' printr:o
serie a nai+ii de deas' de interstiii ca s' eli+ereze
suficient' ap' s'rat' $nc;t s' creeze un a%estec de trei
procente $ntr:un +azin at;t de ad;nc!
M<stro% se str;%+'K
= /adar este posi+il sau nu>
= Niciodat', r'spunse Nora# sec! M co%plet i%posi+il! /
fi dat de +uzunare de g#ea' s'rat' $n %ostrele %ele!
= Fostrele sunt luate prin fora@e efectuate $n principiu la
155
$nt;%plare, nu> $ntre+' Rac#el! M&ist' (reo ans' ca $n
aceste fora@e s' fi sc'pat, din $nt;%plare, (reo +ucat' de
g#ea' %arin'>
= /% forat drept $n @os deasupra %eteoritului! Dup'
aceea a% forat de %ai %ulte ori la doar c;i(a %etri $n
lateral pe fiecare parte! Fai aproape nu se putea!
= 7ntre+a% i eu!
= Discuta% ca s' ne afl'% $n trea+', zise Nora#!
*nterstiiile apar nu%ai $n cazul g#eii se'oniere J g#eaa
care se for%eaz' i se topete $ntr:un singur sezon!
8#earul Filne este for%at din g#ea' statornic J g#ea'
care se for%eaz' $n %uni i se %enine p;n' %igreaz' $n
zonele de grani' i cade $n %are! Oric;t ar fi planctonul
$ng#eat de con(ena+il pentru e&plicarea acestui %ic
feno%en %isterios, pot s' garantez c' $n acest g#ear nu
e&ist' reele ascunse de plancton $ng#eat!
8rupul t'cu din nou!
7n ciuda anul'rii teoriei planctonului $ng#eat, Rac#el
refuza s' accepte aceast' teorie, toc%ai datorit'
profesiunii sale de analizare siste%atic' a datelor! Etia din
instinct c' prezena planctonului $ng#eat $n g#earul de
su+ ei reprezenta cea %ai si%pl' soluie a aradei! )0egea
Parci%oniei-, $i spuse ea! *nstructorii de la NRO aproape c'
i:o introduseser' $n su+contient! )/tunci c;nd e&ist'
e&plicaii %ultiple, cea %ai si%pl' este, de o+icei, cea
corect'!-
Mra clar c' Nora# Fangor a(ea %ulte de pierdut dac'
datele sale despre ais+erg erau incorecte! Rac#el se $ntre+'
dac' nu cu%(a fe%eia ('zuse planctonul, $i d'duse sea%a
c' greise i acu% $ncerca s' $i acopere ur%ele!
= "ot ce tiu, zise ea, este c' toc%ai a% infor%at
$ntregul personal al ,asei /l+e c' acest %eteorit a fost
descoperit $ntr:o %atrice de g#ea' pur' i a fost sigilat
acolo, neatins de influene e&terioare, din 141H, c;nd s:a
separat dintr:un %eteorit %ai %are i fai%os, denu%it
Nungersol! Faptele astea par a fi acu% $ndoielnice!
Directorul ad%inistrati( al N/S/ t'cea, dar e&presia
200
gra(' de pe c#ipul lui spunea totul!
"olland $i drese glasulK
= "re+uie s' fiu de acord cu Rac#el! 7n +azin se g'sete
ap' s'rat' i plancton! Oricare ar fi e&plicaia, puul 'la nu
este $n %od clar un %ediu $nc#is! Pur i si%plu nu pute%
afir%a aa ce(a!
,or<9 p'rea cu%(a st;n@enit de ce(aK
= P', oa%eni +uni, nu (reau s' fac pe astrofizicianul aici,
dar $n zona %ea de e&pertiz', c;nd se co%it greeli, face%
erori de miliarde de ani! Oare po(estea asta cu apa s'rat'
i planctonul este c#iar at;t de i%portant'> Dreau s' spun
c' perfeciunea g#eii din @urul %eteoritului nu afecteaz' $n
niciun fel %eteoritul $n sine, nu> /(e% fosilele! Ni%eni nu
pune la $ndoial' autenticitatea lor. Dac' se do(edete c' s:
au co%is greeli cu %ostrele de g#ea', ni%'nui nu:i (a
p'sa cu ade('rat! "ot ce (a conta (a fi c' a% g'sit do(ada
(ieii pe alte planete!
= 7%i pare r'u, doctore Farlinson, $l contrazise Rac#el,
dar tre+uie s' %' opun, ca o persoan' care tr'iete din
analiza datelor! Orice sc'pare din datele prezentate $n
seara asta de N/S/ are darul de a arunca $ndoiala asupra
credi+ilit'ii $ntregii descoperiri! *nclusi( asupra
autenticit'ii fosilelor!
0ui ,or<9 $i c'zu faaK
= ,e (rei s' spunei> /cele fosile sunt deasupra oric'rei
+'nuieli?
= Mu tiu asta! Du%nea(oastr' tii asta! Dar dac'
%arele pu+lic prinde de (este c' N/S/ a prezentat $n
cunotin' de cauz' date $ndoielnice despre %ostre,
credei:%' c' (a $ncepe i%ediat s' se $ntre+e ce alte
%inciuni a %ai lansat N/S/!
Nora# f'cu un pas $nainte! Oc#ii $i sc'p'rauK
= *nfor%aiile %ele despre %ostrele de g#ea' nu pot fi
puse la $ndoial'!
Se $ntoarse c'tre directorul ad%inistrati(K
= D' pot doedi, $n %od categoric, c' nu e&ist' nicio
pung' de g#ea' s'rat' prins' $n g#earul 'sta?
201
Directorul ad%inistrati( se uit' lung la ea!
= ,u%>
Nora# $i detalie planul! Dup' ce ter%in', Rac#el tre+ui
s' ad%it' c' ideea p'rea destul de rezona+il'!
Directorul ad%inistrati( nu p'rea prea con(insK
= Ei rezultatele (or fi definiti(e>
= D' pot confir%a sut' la sut', $l asigur' Nora#! Dac'
e&ist' (reun gr'unte +leste%at de g#ea' s'rat' oriunde $n
apropierea acelui pu de %eteorit, (ei (edea cu propriii
oc#i! ,#iar i nu%ai c;te(a pic'turi (or aprinde
ec#ipa%entul %eu ca un foc $n "i%es SXuare!
Fruntea ad%inistratorului se $ncrei su+ tunsoarea
%ilit'reasc'!
= N:a(e% prea %ult ti%p la dispoziie! ,onferina de
pres' $ncepe peste c;te(a ore!
= Pot (eni $napoi $n dou'zeci de %inute!
= ,;t de departe pe g#ear zici c' tre+uie s' te duci>
= Nu foarte! Dou' sute de %etri sunt de a@uns!
M<stro% d'du din capK
= Mti con(ins' c' nu e&ist' riscuri>
= O s' iau f'clii, r'spunse Nora#! *ar Fi<e (a %erge cu
%ine!
"olland $i ridic' pri(ireaK
= Ferg i eu>
= ,ategoric da, Fi<e? Do% fi ancorai! / aprecia o
perec#e de +rae puternice acolo afar', dac' (;ntul se
$nteete!
= DarC
= /re dreptate, inter(eni ad%inistratorul, $ntorc;ndu:se
spre "olland! Nu se poate duce singur'! / tri%ite c;i(a
oa%eni de:ai %ei cu ea, dar, ca s' fiu sincer, a ine
c#estiunea asta cu planctonul %ai degra+' pentru noi,
p;n' ce ne l'%uri% dac' e&ist' $ntr:ade('r sau nu!
"olland $ncu(iin' ezit;nd!
= / (rea i eu s' %erg, se oferi Rac#el!
Nora# s'ri ca o co+r'K
= Pe nai+a (rei?
202
= De fapt, inter(eni directorul, de parc' toc%ai $i picase
fisa, cred c' %:a si%i %ai +ine dac' a% folosi for%ula de
ancorare standard $n ec#ip'! Dac' %ergei $n doi i Fi<e
alunec', n:o s':l poi susine! Patru oa%eni $nsea%n' %ult
%ai %ult' siguran' dec;t doi!
Se opri, uit;ndu:se la ,or<9K
= /sta $nsea%n' du%neata sau doctorul Fing!
Pri(i $n @ur prin #a+isfer'K
= /propo, unde este doctorul Fing>
= Nu l:a% ('zut de ce(a (re%e, zise "olland! Poate c'
trage un pui de so%n!
M<stro% se $ntoarse spre ,or<9K
= Doctore Farlinson, nu:i pot cere s' iei afar' cu ei,
dar dac'C
= ,e %a%a nai+ii> r'spunse ,or<9! O s' a% gri@' ca
ni%eni s' nu p'easc' ni%ic!
= Nu? se opuse categoric Nora#! Patru persoane
$nsea%n' $ncetineal'! Mu i Fi<e %erge% singuri!
,u %ergei singuri?
"onul lui M<stro% nu ad%itea replic'!
= M&ist' un %oti( pentru care ancorele sunt proiectate
pentru ec#ipe de patru, i noi o s' proced'% $n cel %ai
sigur %od cu putin'! Alti%ul lucru de care a% ne(oie este
un accident cu c;te(a ore $nainte de cea %ai i%portant'
conferin' de pres' din istoria N/S/!
206
43
8a+rielle /s#e se si%i ciudat de nesigur' $n at%osfera
$nc'rcat' de fu% din +iroul lui Far@orie "enc#! ),e nai+a ar
putea (rea aceast' fe%eie de la %ine>- 7n spatele unicului
+irou din $nc'pere, "enc# se l's' pe spate $n scaun! P'rea
s' se +ucure din plin de disconfortul lui 8a+rielle!
= "e deran@eaz' fu%ul> $ntre+' ea, sco;ndu:i o alt'
igar' din pac#et!
= Nu, %ini 8a+rielle!
"enc# i:o aprinsese oricu%K
= "u i candidatul t'u (:ai luat r'u de tot de N/S/ $n
ti%pul acestei ca%panii!
= /de('rat, r'+ufni 8a+rielle, f'r' a se osteni s':i
ascund' %;nia graie unor $ncura@'ri creatoare! / (rea o
e&plicaie!
"enc# o pri(i cu inocen'K
= Drei s' tii de ce te:a% ali%entat cu e:%ail:uri pentru
atacurile tale contra N/S/>
= *nfor%aiile pe care %i le:ai tri%is $i d'unau
preedintelui!
= Pe ter%en scurt, da!
"onul a%enin'tor al (ocii lui "enc# o nelinitea pe
8a+rielle i %ai %ult!
= /sta ce %ai $nsea%n'>
= ,al%eaz':te, 8a+rielle! Fesa@ele %ele n:au sc#i%+at
prea tare starea de lucruri! Senatorul Se&ton se luase de
N/S/ cu %ult $nainte de inter(enia %ea! Pur i si%plu l:a%
a@utat s':i clarifice discursul! S':i $nt'reasc' poziia!
= S':i consolideze poziia>
= ,#iar aa!
"enc# z;%+i, sco;ndu:i la (edere dinii p'tai!
= ,#estie de care, tre+uie s' o spun, a profitat din plin $n
aceast' dup':a%iaz' la ,NN!
8a+rielle $i a%inti reacia senatorului la $ntre+area:
203
capcan' a lui "enc#! )Da, (oi aciona pentru a+olirea
N/S/!- Se&ton se +'gase singur $n col, dar ieise din clenci
printr:o %utare de for'! Fusese %utarea corect'! Nu:i aa>
Dup' pri(irea satisf'cut' a lui "enc#, 8a+rielle si%i c' $i
lipseau nite infor%aii eseniale!
,onsilierul preedintelui se ridic' +rusc! Statura ei
deirat' do%ina $ntreaga $nc'pere! ,u igara at;rn;ndu:i
de +uze, se $ndrept' spre un seif ascuns $n perete, de unde
scoase un plic gros, apoi se $ntoarse la +irou i se reaez'!
8a+rielle pri(i plicul (olu%inos!
"enc# z;%+i i ascunse plicul $n poal' ca un @uc'tor de
poc#er care ascunde o c#int' roial'! ,u (;rfurile
$ng'l+enite ale degetelor $ncepu s' +at' dara+ana pe colul
+iroului, sco;nd o sc;r;ial' repetat', sup'r'toare, de
parc' ar fi sa(urat din plin %o%entele care ur%au!
8a+rielle tia c' de (in' era doar contiina ei $nc'rcat',
$ns' cel %ai %ult se te%ea de faptul c' plicul putea conine
do(ezi despre a(entura pe care o a(use cu senatorul! )M
ridicol-, $ncerc' ea s' se liniteasc'! 7nt;lnirea a(usese loc
dup' orele de progra%, $n +iroul senatorial izolat! /sta ca
s' nu se %ai ia $n calcul faptul c' astfel de do(ezi, potenial
deinute de ,asa /l+', ar fi fost f'cute de@a pu+lice!
)S:ar putea s' ai+' oarece +'nuieli, $i zise ea, dar n:au
niciun fel de do(ad'!-
"enc# $i stri(i igara $n scru%ier'K
= Do%nioar' /s#e, c#iar dac' c' eti contient' sau
nu, eti prins' $n %i@locul unei +'t'lii care a $nceput s' fac'
ra(agii $n Ias#ington, departe de oc#ii pu+licului, $nc' din
155H!
Futarea de desc#idere o lu' prin surprindere pe
8a+rielleK
= Pardon>
"enc# $i aprinse alt' igar'! .uzele su+iri traser' cu
sete din ea, astfel $nc;t (;rful se $nroi puternicK
= ,e tii despre o lege intitulat' /ctul de Pro%o(are a
,o%ercializ'rii Spaiului>
8a+rielle nu auzise niciodat' de aa ce(a! Ridic',
20G
dezorientat', din u%eri!
= R'u> se %ir' "enc#! F' surprinde! /sta dac' iau $n
consideraie platfor%a candidatului t'u! 0egea a fost
propus' $n 155H de senatorul Ial<er! 7n esen', acest
docu%ent se referea la eecul N/S/ de a %ai $ntreprinde
(reo aciune sau descoperire i%portant' dup' pri%a
e&pediie pe care a f'cut:o o%ul pe 0un'! 0egea pre(ede
pri(atizarea i%ediat' a N/S/ prin (;nzarea necondiionat'
a acti(elor ageniei c'tre co%panii aerospaiale pri(ate i
per%iterea siste%ului concurenial al pieei s' e&ploreze
spaiul cos%ic %ai eficient, eli+er;nd astfel pl'titorii de
ta&e de po(ara pe care o suport' acu% prin $ntreinerea
N/S/!
8a+rielle $i auzise pe criticii N/S/ suger;nd pri(atizarea
ca soluie pentru pro+le%ele N/S/, dar #a+ar n:a(ea c'
acea idee se concretizase $ntr:un proiect de lege!
= Docu%entul 'sta, relu' "enc#, a fost prezentat
,ongresului de patru ori p;n' acu%! Mste si%ilar cu legile
prin care s:au pri(atizat cu succes industrii gu(erna%entale
precu% producia de uraniu! ,ongresul a adoptat
docu%entul de fiecare dat' c;nd i:a fost prezentat spre
apro+are! Din fericire, ,asa /l+' i:a e&ercitat dreptul de
(eto $n toate cele patru ocazii! Rac#ar9 1erne9 de@a i:a
e&ercitat acest drept de dou' ori!
= Ei care e pro+le%a>
= Pro+le%a e c' senatorul Se&ton (a susine cu
siguran' aceast' lege dac' (a fi ales preedinte! /%
%oti(ele %ele s' cred c' Se&ton nu (a a(ea niciun fel de
re%uc'ri s' (;nd' N/S/ ofertanilor pri(ai cu pri%a
ocazie! Pe scurt, candidatul t'u (a spri@ini pri(atizarea $n
dauna folosirii dolarilor a%ericani din ta&e pentru
finanarea e&plor'rii spaiului cos%ic!
= Din c;te tiu eu, senatorul n:a f'cut pu+lic niciun
co%entariu legat de poziia personal' $n pri(ina acestei
legi!
= /a e! ,u toate astea, cunosc;ndu:i @ocul politic,
presupun c' n:ai fi surprins' dac' l:ai auzi spri@inind acest
20H
docu%ent!
= Siste%ele de pia' concurenial' aduc cu ele eficiena!
= /% s' iau asta drept un r'spuns afir%ati(, rosti "enc#,
uit;ndu:se drept $n oc#ii interlocutoarei! M trist, dar
pri(atizarea N/S/ este o idee conda%na+il', iar din acest
punct de (edere e&ist' nenu%'rate %oti(e pentru care
ad%inistraiile de la ,asa /l+' au respins o ase%enea lege
c#iar din %o%entul conceperii ei!
= /% auzit argu%entele $%potri(a pri(atiz'rii ageniei
spaiale, replic' 8a+rielle, i (' $neleg preocup'rile!
= ,#iar aa>
"enc# se aplec' spre eaK
= ,e argu%ente ai auzit>
8a+rielle $i sc#i%+' poziia, st;n@enit'K
= Mi +ine, cel %ai %ult se te% cei din %ediul uni(ersitar
J cea %ai frec(ent' opinie fiind aceea c', dac' N/S/ se
pri(atizeaz', cursa noastr' actual' de do+;ndire a
cunotinelor tiinifice despre spaiul cos%ic (a fi
a+andonat' $n fa(oarea unor afaceri profita+ile!
= /de('rat! Etiina spaial' ar $nceta instantaneu s' %ai
e&iste! 7n de a c#eltui +ani pentru studierea uni(ersului,
co%paniile spaiale pri(ate ar goli asteroizii de resurse
%inerale, ar construi #oteluri turistice $n spaiu i ar oferi
ser(icii de lansare a sateliilor co%erciali! De ce s:ar
deran@a co%paniile pri(ate s' studieze originile uni(ersului
nostru, c;nd po(estea asta i:ar costa %iliarde de dolari,
f'r' niciun fel de profit>
= Mle n:ar face:o, contraatac' 8a+rielle! 7ns' cu
siguran' c' un Fond Naional pentru Etiina Spaial' ar
putea fi finanat pentru lansarea de %isiuni acade%ice!
= /cest siste% e&ist' de@a! Se nu%ete N/S/!
8a+rielle t'cu!
= /+andonarea tiinei $n fa(oarea profiturilor este doar
un aspect al pro+le%ei, continu' "enc#! Nici %'car nu e
rele(ant prin co%paraie cu #aosul cu%plit care ar rezulta
din per%isiunea acordat' sectorului pri(at de a alerga dup'
+unul plac prin spaiu! /% renate Destul S'l+atic! /%
204
(edea pionieri e%i;nd pretenii asupra 0unii i asteroizilor,
i prote@;ndu:i aceste pretenii prin for'! /% auzit de@a
despre cereri ale unor co%panii care (or s' construiasc'
panouri pu+licitare cu neon pe care s' le lanseze pe cer $n
ti%pul nopii! /% ('zut cereri de #oteluri $n spaiu i parcuri
turistice, printre ale c'ror operaiuni se nu%'r' e@ectarea
gunoaielor $n (idul spaial i crearea unor traiectorii or+itale
nu%ai pentru de@ecii! De fapt, c#iar ieri a% citit o
propunere din partea unei co%panii prin care se pre(ede
transfor%area spaiului $n %ausoleu, prin lansarea %orilor
pe or+it'! 7i poi i%agina sateliii notri de co%unicaii
intr;nd $n coliziune cu sicrie plutitoare> S'pt'%;na trecut',
$n +iroul %eu a (enit eful %ulti%iliardar al unei co%panii,
cer;ndu:%i s' lansez o %isiune c'tre un asteroid apropiat
de "erra, pe care s' $l atrag %ai aproape de P'%;nt,
ur%;nd ca el s' $nfiineze acolo %ine de e&ploatare a unor
%inerale preioase! / tre+uit c#iar s':i rea%intesc acestui
indi(id c' atragerea de asteroizi $n apropierea or+itei
terestre i%plic' riscuri %a@ore, put;nd pro(oca o
catastrof'? Do%nioar' /s#e, te pot asigura c', dac'
aceast' lege de(ine oficial', gaca de $ntreprinz'tori pri(ai
care se (a arunca fl'%;nd' asupra spaiului cos%ic nu (a fi
for%at' din oa%eni de tiin'! Dor fi $ntreprinz'tori cu
+uzunare ad;nci i %ini $nguste!
= ,on(ing'toare argu%ente, co%ent' 8a+rielle, iar eu
sunt sigur' c' senatorul (a c;nt'ri foarte serios aceste
aspecte dac' se (a trezi $n postura de a apro+a o
ase%enea lege! Pot s' $ntre+ ce leg'tur' au toate astea cu
%ine>
Pri(irea lui "enc# se fi&' asupra ig'riiK
= Fuli oa%eni (or s' fac' +ani $n spaiul cos%ic, iar
grup'rile de lo++9 politic se organizeaz' $n sensul
$ndep'rt'rii tuturor restriciilor i desc#iderii +aierelor
pungii! Puterea de (eto a +iroului prezidenial r'%;ne
singura +arier' $n calea pri(atiz'riiC $%potri(a co%pletei
anar#ii $n spaiul cos%ic!
= /tunci $l sf'tuiesc pe Rac# 1erne9 s' $i e&ercite
202
dreptul de (eto din nou!
= Mu %' te% c' senatorul t'u nu (a fi la fel de prudent
dac' (a fi ales!
= Din nou, presupun c' senatorul (a c;nt'ri cu atenie
toate aspectele dac' se (a afla $n poziia de a e%ite
@udec'i asupra acestei legi!
"enc# nu p'rea pe deplin con(ins'K
= /i idee c;t c#eltuiete senatorul Se&ton pe pu+licitate
$n %ass:%edia>
7ntre+area nu o lu' prin surprindere!
= ,ifrele sunt de do%eniul pu+lic!
= Fai %ult de trei %ilioane de dolari pe lun'!
8a+rielle ridic' din u%eriK
= Dac' aa spunei du%nea(oastr'!
,ifra era apropiat' de realitate!
= Sunt o groaz' de +ani c#eltuii!
= ,#iar are %uli +ani de c#eltuit!
= Da, i:a f'cut planurile +ine! Sau, %ai degra+', s:a
mritat +ine!
"enc# se opri ca s' scoat' un nor de fu% pe n'riK
= ,e tragedie cu ne(asta lui, Bat#erine? Foartea ei l:a
afectat profund!
Scoase un oftat tragic, e(ident %i%atK
= / %urit nu cu %ult ti%p $n ur%', nu>
= D' rog s' trecei la su+iect sau eu plec?
"enc# tui din str'fundul pl'%;nilor i se $ntinse s' ia
plicul (olu%inos! Scoase o sti(' %ic' de #;rtii prinse cu
capse i i:o $n%;n' lui 8a+rielle!
= Situaia financiar' a lui Se&ton!
8a+rielle studie, uluit', docu%entele, care cuprindeau
infor%aii din ur%a cu c;i(a ani! Dei nu cunotea
a%'nunte despre finanele lui Se&ton, 8a+rielle nu se
$ndoia c' datele erau autentice J conturi +ancare, conturi
de carduri de credit, $%pru%uturi, acti(e %o+iliare, acti(e
i%o+iliare, datorii, c;tiguri de capital i pierderi!
= /cestea sunt infor%aii confideniale! De unde le
a(ei>
205
= Nu e trea+a ta care e sursa! Dar dac' (ei z'+o(i ce(a
ti%p s' studiezi aceste cifre, (ei (edea li%pede c'
senatorul Se&ton nu deine su%ele de +ani pe care le
c#eltuiete $n %od curent! Dup' %oartea soiei sale, a
distrus cea %ai %are parte a %otenirii ei pe in(estiii
proaste, confort personal i cu%p'rarea (ictoriei $n
alegerile pri%are! ,u ase luni $n ur%', candidatul t'u era
falit!
8a+rielle sesiz' c' a(ea de:a face cu o caceal%a! Dac'
Se&ton era falit, cu siguran' nu se co%porta ca atare! 7n
fiecare s'pt'%;n' cu%p'ra spaii pu+licitare tot %ai %ari!
= ,andidatul t'u, continu' "enc#, c#eltuiete acu% de
patru ori %ai %ult dec;t preedintele! Ei n:are niciun fel de
a(ere personal'!
= Pri%i% %ulte donaii!
= Da, unele dintre ele legale!
8a+rielle $i ridic' pri(ireaK
= *e-a)i spus>
"enc# se aplec' peste +irou, astfel $nc;t 8a+rielle $i
%irosi respiraia $nc'rcat' de nicotin'K
= 8a+rielle /s#e, $i (oi pune o $ntre+are i i:a sugera
s' te g;ndeti foarte +ine $nainte de a:%i r'spunde! De
r'spunsul t'u depinde dac' $i (ei petrece ur%'torii c;i(a
ani $n $nc#isoare sau nu! Etii ce(a despre faptul c'
senatorul Se&ton accept' %it' electoral' enor%' din
partea co%paniilor aerospaiale care au %iliarde de dolari
de c;tigat din pri(atizarea N/S/>
8a+rielle se uit' fi& la eaK
= Mste o acuzaie a+surd'?
= Drei s' spui c' n:ai #a+ar de o ase%enea acti(itate>
= ,red c' a ti dac' senatorul accept' o %it' const;nd
$n su%ele i%ense pe care le (e#iculai!
"enc# $i z;%+i glacialK
= 8a+rielle, $neleg c' senatorul Se&ton i:a $%p'rt'it
multe, dar te asigur c' sunt i %ai %ulte lucruri pe care nu
le cunoti despre el!
8a+rielle se ridic'K
210
= 7nt;lnirea asta a luat sf;rit?
= Din contr', replic' "enc#, sco;nd ce %ai r'%'sese
din dosar i $%pr'tiind coninutul pe +irou! 7nt;lnirea asta
de:a+ia acu% $ncepe!
211
44
7n'untrul )ca%erei de preg'tire- a #a+isferei, Rac#el
Se&ton se si%ea ca un astronaut, $n ti%p ce se strecura
$ntr:unui dintre costu%ele N/S/ de supra(ieuire $n orice
cli%at! ,ostu%ul negru, alc'tuit dintr:o singur' pies', cu
glug', se%'na cu unul gonfla+il de scafandru! Faterialul
du+lu, confecionat din spu%' inteligent', era pre('zut cu
%ici canale prin care se putea po%pa un gel dens, cu
proprietatea de a regla te%peratura corpului at;t $n %edii
fier+ini, c;t i $n cele foarte reci!
7n ti%p ce $i tr'gea gluga pe cap, Rac#el se uit' la
directorul ad%inistrati( al N/S/! /r'ta ca un paznic t'cut la
u', $n %od clar ne%ulu%it de necesitatea acestei
ne$nse%nate %isiuni!
Nora# Fangor +o%+'nea tot felul de o+scenit'i, $n
(re%e ce se $ngri@ea ca toat' lu%ea s' fie +ine ec#ipat'K
= Aite unul e&tra;ndesat, zise ea, arunc;ndu:i lui ,or<9
costu%ul potri(it!
"olland se $%+r'case de@a pe @u%'tate cu ec#ipa%entul
lui!
De $ndat' ce Rac#el se ec#ip' co%plet, Nora# g'si (al(a
dintr:o parte i o conect' pe Rac#el la un tu+ care ieea
dintr:o canistr' argintie se%'n;nd cu un tu+ %are de
o&igen pentru scafandri!
= *n#aleaz', zise Nora#, desc#iz;nd (al(a!
Rac#el auzi un uierat i si%i gelul in@ectat $n costu%!
Spu%a inteligent' se $ntinse, iar costu%ul se str;nse $n
@urul trupului, ap's;nd pe #ainele interioare! Senzaia $i
a%intea de %o%entele c;nd $i introducea su+ ap' %;na
pe care purta o %'nu' de cauciuc! ,;nd se u%fl' $n @urul
capului, gluga $i ap's' pe urec#i, esto%p;nd orice sunete
din e&terior! )Parc' sunt $ntr:un cocon!-
= ,el %ai +un lucru la costu%ul Far< *Y, zise Nora#, este
a%ortizarea! Poi s' cazi drept $n fund i nu si%i ni%ic!
212
Rac#el era de acord! Se si%ea de parc' ar fi fost
$ncastrat' $ntr:o saltea!
Nora# $i d'du o serie de unelte J un topor de g#ea' i
cle%e de prindere, pe care le ata' de centura prins' de
%i@locul ei!
= "oate astea> $ntre+' Rac#el, pri(ind ec#ipa%entele!
,a s' %erge% dou' sute de %etri>
Oc#ii lui Nora# se $ngustar'K
= Drei s' (enii sau nu>
"olland $i f'cu $ncura@ator din cap lui Rac#elK
= Nora# este doar foarte gri@ulie!
,or<9 se conect' la tu+ul cu gel i $i u%fl' costu%ul,
p'r;nd a%uzat!
= F' si%t ca i cu% a purta un prezer(ati( uria!
Nora# ge%u, dezgustat'K
= ,a i cu% ai tii ce e 'la, nefC
"olland se aez' c#iar l;ng' Rac#el! 7i z;%+i, $n (re%e ce
ea $i punea ciz%ele grele i cra%poaneleK
= Mti sigur' c' (rei s' (ii>
7n oc#ii lui se citea o $ngri@orare care o %ica!
Rac#el sper' ca $ncu(iinarea energic' din cap o s':i
ascund' tea%a care sporea $n fiecare clip'! )Dou' sute de
%etriC nu e deloc departe!-
= Ei tu care credeai c' poi g'si e%oii doar $n ad;ncurile
apelor!
"olland c#icoti i $i ata' propriile cra%poaneK
= /% #ot'r;t c' $%i place %ult %ai %ult apa lic#id'
dec;t c#estia asta $ng#eat'!
= Fie nu:%i place niciuna, nici cealalt', $i r'spunse
Rac#el! ,;nd era% copil a% c'zut $ntr:o copc' f'cut' $n
g#ea'! De atunci %i:e fric' de ap'!
"olland o pri(i cu si%patieK
= 7%i pare r'u s' aud aa ce(a! Dup' ce ter%in'% aici,
(a tre+ui s':%i faci o (izit' pe 0oya. O s':i sc#i%+ p'rerea
$n leg'tur' cu apa! 7i pro%it!
*n(itaia o surprinse! 0oya era na(a de cercetare a lui
"olland, renu%it' at;t pentru rolul pe care $l a(ea $n
216
.ma'ing -eas, c;t i pentru reputaia de a fi una dintre
na(ele cu cel %ai +izar aspect! Rac#el tia c' $i (a fi greu
s' refuze o ase%enea in(itaie, dei o nelinitea profund!
= /cu% e ancorat' la dou'zeci de <ilo%etri de NeL
Nerse9, continu' "olland, lupt;ndu:se cu cra%poanele!
= Pare un loc nepl'cut!
= Nicidecu%! /tlanticul e un loc incredi+il! "oc%ai ne
preg'tea% s' fil%'% un nou docu%entar c;nd a% fost
$ntrerupt $ntr:un %od at;t de +rutal de preedinte!
Rac#el iz+ucni $n r;sK
= S' fil%ezi un docu%entar despre ce>
= -phyma mo#arran i %egafisuri oceanice!
Rac#el se str;%+'K
= F' +ucur c' a% $ntre+at!
"olland ispr'(i de %ontat cra%poanele i $i ridic'
pri(ireaK
= Serios, (oi fil%a $n zon' c;te(a s'pt'%;ni!
Ias#ingtonul nu e foarte departe de coasta din Nerse9! Dino
c;nd te $ntorci acas'! N:are rost s' te te%i de ap' pentru
tot restul (ieii! Mc#ipa@ul %eu o s' $ntind' co(orul rou
pentru tine!
7l $ntrerupse (ocea %;nioas' a lui Nora# FangorK
= Ferge% afar' sau %' duc s' (' aduc (ou' nite
lu%;n'ri i a%panie>
213
45
8a+rielle /s#e #a+ar n:a(ea ce sens a(eau docu%entele
$%pr'tiate acu% pe +iroul lui Far@orie "enc#! Sti(a
includea fotocopii ale unor scrisori, fa&uri, transcrieri ale
unor con(or+iri telefonice, i toate p'reau s' susin'
acuzaia c' senatorul Se&ton purta tratati(e secrete cu
di(erse co%panii aerospaiale pri(ate!
"enc# $i $%pinse c;te(a fotografii al+:negru c'tre
8a+rielleK
= Presupun c' $i sunt necunoscute?
8a+rielle se uit' la poze! Pri%ul instantaneu $l ar'ta pe
senator co+or;nd dintr:un ta&i $ntr:un soi de gara@ su+teran!
)Se&ton nu %erge niciodat' cu ta&iul!- /l doilea
instantaneu era luat de la %are distan' i $l prezenta pe
Se&ton urc;nd $ntr:o du+' al+', parcat'! 7n du+' p'rea s':l
atepte un +'r+at $n (;rst'!
= ,ine e> se interes' 8a+rielle, +'nuind c' fotografiile
sunt contraf'cute!
= An tip tare de la SFF!
8a+rielle p'rea oarecu% $n cu%p'n'K
= "#e Space Frontier Foundation>
SFF era un soi de sindicat al co%paniilor aerospaiale
pri(ate! Reprezenta interesele antreprenorilor aerospaiali,
ale $ntreprinz'torilor i ale fondurilor de in(estiii cu capital
de risc J practic orice entitate pri(at' care (oia s' ias' $n
spaiu! "oi adoptaser' atitudini critice fa' de N/S/,
argu%ent;nd c' progra%ul spaial a%erican i%plica
practici de afaceri necinstite pentru a $%piedica fir%ele
pri(ate de la lansarea propriilor %isiuni $n spaiu!
= SFF, continu' "enc#, reprezint' acu% peste o sut' de
corporaii i%portante, unele foarte +ogate, care ateapt'
ner'+d'toare ratificarea /ctului de Pro%o(are a
,o%ercializ'rii Spaiului!
8a+rielle %edit' la cele aflate! Din raiuni e(idente, SFF
21G
era un spri@initor puternic al ca%paniei lui Se&ton, dei
senatorul a(usese gri@' s' nu stea prea aproape de ei, din
pricina tacticilor du+ioase de lo++9 pro%o(ate de acetia!
SFF pu+licase recent un protest e&plozi(, $n care spunea c'
N/S/ era, de fapt, un )%onopol ilegal-, a c'rui capacitate
de a opera $n pierdere i de a continua s' r'%;n $n afaceri
reprezenta o co%petiie incorect' fa' de fir%ele pri(ate! 7n
confor%itate cu SFF, oric;nd /" ] " a(ea ne(oie de
lansarea unui satelit de teleco%unicaii, %ai %ulte
co%panii aerospaiale pri(ate puteau oferi ser(iciul la un
pre rezona+il de G0 de %ilioane de dolari! Din nefericire,
N/S/ inter(enea $ntotdeauna i se oferea s' lanseze
satelitul pentru doar 2G de %ilioane de dolari, c#iar dac'
toate costurile ser(iciului erau de cinci ori %ai %ari?
)Operarea cu pierderi este o cale prin care N/S/ $i
%enine %onopolul asupra spaiului, acuzau a(ocaii SFF!
*ar pl'titorii de ta&e r'%;n s' trag' ponoasele!-
= /ceast' poz' dez('luie faptul c' senatorul are $nt;lniri
secrete cu o organizaie care reprezint' $ntreprinderile
spaiale pri(ate, continu' "enc#, f'c;nd se%n $nspre alte
docu%ente de pe +irou! Noi deine% i %e%o:uri interne
SFF prin care se face apel la str;ngerea de su%e %ari de
+ani de la co%paniile %e%+re, su%e aproape egale cu
(aloarea lor de pia', care s' fie transferate $n conturi
controlate de senatorul Se&ton! De fapt, aceste agenii
spaiale pri(ate se raliaz' pentru a:l instala pe Se&ton la
,asa /l+'! Pot doar s' presupun c' el a fost de acord s'
pro%ulge legea i s' pri(atizeze N/S/ $n caz c' e ales!
8a+rielle pri(i teancul de #;rtii! ,ontinua s' eziteK
= D' ateptai ca eu s' cred c' e&ist' do(ezi la ,asa
/l+' care s' de%onstreze c' principalul ei contracandidat
este i%plicat $n finan'ri ilegale de ca%panii electorale i
c', din cine tie ce %oti(, du%nea(oastr' inei totul
secret>
= Dar ce crezi>
8a+rielle se uit' $nfuriat' la interlocutoareK
= ,a s' fiu sincer', cunosc;ndu:(' talentul pe care $l
21H
a(ei $n operaiuni de %anipulare, %i se pare %ai logic s'
$ncercai s' %' ducei de nas cu docu%ente contraf'cute i
cu fotografii create de un te#nician priceput de la ,asa /l+'
i de co%puterul lui ultraperfor%ant!
= /r fi posi+il, recunosc! Dar nu e ade('rat!
= Nu> /tunci cu% ai o+inut toate aceste docu%ente
interne ale co%paniilor> Resursele necesare pentru furtul
acestor pro+e de la at;tea co%panii dep'esc c#iar i
posi+ilit'ile ,asei /l+e!
= /i dreptate! *nfor%aiile au (enit aici su+ for%a unui
cadou nesolicitat!
8a+rielle era acu% co%plet pierdut'!
= O#, da, continu' "enc#, a(e% o %uli%e de astfel de
infor%aii! Preedintele are %uli aliai politici puternici,
care ar (rea s':l (ad' $n continuare la ,asa /l+'!
/%intete:i c' senatorul t'u (rea reduceri $n toate locurile
J %ulte dintre ele c#iar aici, $n Ias#ington! Senatorul
Se&ton n:are niciun fel de scrupule $n citarea +ugetului
$nc'rcat al F.*ului ca e&e%plu de dep'ire a c#eltuielilor
+ugetare! / $ndreptat c;te(a atacuri i $%potri(a *RS! Poate
c' cine(a din aceste dou' organis%e s:a sup'rat!
8a+rielle pricepu aluzia! Oa%enii din F.* i din *RS a(eau
%i@loace de a o+ine astfel de infor%aii, pe care le puteau
tri%ite apoi c'tre ,asa /l+' ca un cadou de spri@inire a
realegerii preedintelui! ,e nu putea s' cread' 8a+rielle
$ns' era c' senatorul Se&ton s:ar fi anga@at $n finan'ri
ilegale!
= Dac' aceste date sunt corecte, zise ea, fapt de care
%' $ndoiesc puternic, de ce nu le:ai f'cut pu+lice>
= "u de ce crezi>
= Pentru c' sunt o+inute ilegal!
= N:are i%portan' cu% le:a% o+inut!
= .ine$neles c' are i%portan'! Sunt pro+e de nead%is
la o audiere!
= ,e audiere> M $ndea@uns s' tri%ite% infor%aiile unui
ziar care o s' pu+lice po(estea din surse credi+ile, cu
fotografii i copii ale docu%entelor ataate! Se&ton (a fi
214
socotit (ino(at p;n' la pro+area ne(ino('iei! *ar %ult
procla%ata lui poziie anti:N/S/ (a constitui do(ada
(irtual' c' ia %it'!
8a+rielle $i d'du sea%a c' a(ea dreptate!
= .ine, accept' ea, atunci de ce nu (:ai dus cu
po(estea la ziare>
= Pentru c' e o atitudine negati('! Preedintele a pro%is
s' nu fie negati( $n ca%panie i (rea s' se in' de aceast'
pro%isiune c;t de %ult ti%p (a putea!
)Da, asta s':i spui cui (rei tu?-
= /dic' preedintele este at;t de %oral, $nc;t refuz' s'
ias' $n pu+lic cu astfel de do(ezi pentru c' populaia ar
putea considera asta o atitudine negati('>
= Mste o atitudine negati(' pentru ar'! *%plic' zeci de
co%panii pri(ate, dintre care %ulte sunt constituite din
oa%eni cinstii! /tac' instituia Senatului a%erican i d'
prost pentru %oralul acestei 'ri! Politicienii necinstii le fac
r'u tuturor politicienilor! /%ericanii au ne(oie s' se
$ncread' $n conduc'torii lor! O astfel de scurgere de
infor%aii ar genera o in(estigaie ur;t' i ar tri%ite %ai
%ult ca sigur un senator al Statelor Anite i %ai %uli
oa%eni afaceri proe%ineni dup' gratii!
Dei cele spuse de "enc# a(eau sens, 8a+rielle continua
s' $ndoiasc' de acuzaiiK
= Ei ce au toate acestea de:a face cu %ine>
= ,a s':i e&plic pe scurt, do%nioar' /s#e, dac'
eli+er'% aceste docu%ente, senatorul t'u (a fi conda%nat
pentru finanare ilegal' a ca%paniei, $i (a pierde locul $n
Senat i %ai %ult ca sigur (a %erge la $nc#isoare! Doar
dac' nuC
8a+rielle z'ri o lucire (iclean' $n oc#ii consilierului
prezidenialK
= Doar dac' nuC ce?
"enc# trase ad;nc din igar'K
= Doar dac' nu te decizi s' ne a@ui s' e(it'% toate
acestea!
Peste $nc'pere se l's' o t'cere $ncordat'!
212
"enc# tui din r'runc#iK
= 8a+rielle, ascult', a% #ot'r;t s':i $%p'rt'esc aceste
infor%aii nepl'cute din trei %oti(e! Fai $nt;i, ca s':i ar't
c' Rac# 1erne9 este un o% decent care consider' +inele
gu(ernului ca pe un c;tig personal! /poi, ca s' te infor%ez
c' senatorul t'u nu e c#iar at;t de de%n de $ncredere cu%
ai putea crede! 7n al treilea r;nd, ca s' te con(ing s'
accepi oferta pe care sunt pe cale s' i:o fac!
= Ei care eC>
= / (rea s':i dau ocazia s' faci ceea ce este +ine! S'
faci un lucru patriotic. ,' tii sau nu, eti $n poziia unic' de
a scuti Ias#ingtonul de tot felul de scandaluri nepl'cute!
Dac' (ei face tot ce a% s':i cer, poate c':i (ei c;tiga
c#iar i un loc $n ec#ipa prezidenial'!
)An loc $n ec#ipa prezidenial'>- 8a+rielle nu:i putea
crede urec#ilorK
= Do%nioar' "enc#, orice ai a(ea de g;nd, nu:%i
place deloc s' fiu anta@at', str;ns' cu ua sau forat'!
0ucrez pentru ca%pania senatorului deoarece cred $n
politica lui! *ar dac' acesta este un indiciu al %odului $n
care Rac# 1erne9 $i e&ercit' influena politic', nici n:a%
niciun c#ef s' fiu asociat' cu el? Dac' $l a(ei cu ce(a la
%;n' pe senatorul Se&ton, atunci (' sugerez din toat'
ini%a s' (' adresai presei! Sincer, cred c' toat' po(estea
asta este o %ascarad'!
"enc# oft' din greuK
= 8a+rielle, finanarea ilegal' a senatorului t'u este un
fapt! 7%i pare r'u, tiu c' ai $ncredere $n el, zise ea
co+or;ndu:i (ocea! Aite care e poanta! Preedintele i cu
%ine (o% iei la ra%p' cu po(estea legat' de finanare
dac' (a fi ne(oie, dar c#estia (a de(eni e&tre% de ur;t' pe
scar' %are! Scandalul i%plic' %ai %ulte corporaii
a%ericane i%portante care $ncalc' legea! Fuli oa%eni
ne(ino(ai (or pl'ti pentru oalele sparte!
*nspir' ad;nc i apoi e&pir' cu putereK
= Preedintele i cu %ine sper'% c'C e&ist' o alt cale
de a discredita etica senatorului! O cale %ai discret'C una
215
prin care s' nu fie i%plicat niciun o% ne(ino(at!
7i l's' igara @os i $i $ncruci' %;inileK
= Fai pe leau, a% (rea ca tu s' iei $n pu+lic i s'
recunoti c' ai a(ut o leg'tur' inti%' cu senatorul!
8a+rielle si%i c' $nepenete! "enc# p'rea a nai+ii de
sigur' pe ea! )M i%posi+il-, $ncerc' ea s' se asigure! )Nu
e&ist' nicio do(ad'! ,#estia cu se&ul se petrecuse o
singur' dat', $n spatele uilor $nc#ise ale +iroului senatorial
al lui Se&ton! "enc# nu are ni%ic! Ferge la plesneal'!- Se
lupt' s':i %enin' (ocea cal%'K
= Presupunei ca% %ulte, do%nioar' "enc#?
= ,e anu%e> ,' ai a(ut o leg'tur'> Sau c' $i (ei l'sa
+alt' candidatul>
= /%;ndou'!
"enc# z;%+i scurt i se ridic'K
= Mi +ine, #ai s' l'%uri% una din aceste fapte c#iar
acu%, +ine>
Se duse iar'i la seiful din perete i se $ntoarse cu un
dosar rou! Mra ta%pilat cu sigiliul ,asei /l+e! Desf'cu
cla%a de prindere, trase de $nc#iz'toarea plicului din'untru
i ('rs' coninutul pe +irou, $n faa lui 8a+rielle!
7n ti%p ce zeci de fotografii color se re('rsau pe +irou,
8a+rielle ('zu cu% $ntreaga ei carier' se duce de r;p' $ntr:
o singur' clip'!
220
46
D;ntul <ata+atic care urla $n afara #a+isferei nu se%'na
deloc cu (;nturile oceanice cu care era o+inuit "olland! 7n
largul oceanului, (;ntul era un rezultat al (alurilor i al
fronturilor de presiune i (enea $n perioade de aflu& i de
reflu&! D;ntul <ata+atic era supus doar legilor fizicii J un
u(oi de aer rece i dens care co+ora pe panta g#earului!
Mra cea %ai #ot'r;t' for' a naturii pe care o $nt;lnise!
Dac' aerul ar fi (enit cu dou'zeci de noduri pe or', ar fi fost
(isul oric'rui %arinar, $ns', la (iteza curent' de optzeci de
noduri, putea de(eni uor un co%ar c#iar i pentru cei
aflai pe teren solid! "olland descoperi repede c', dac' se
oprea i se apleca spre spate, rafalele constante $l ridicau
i%ediat la (ertical'!
Fai iritant' dec;t u(oiul puternic de aer rece era uoara
pant' descendent' a g#earului! 8#eaa co+ora cu un
ung#i e&tre% de lin spre ocean, aflat la trei <ilo%etri
dep'rtare! 7n ciuda colilor ascuii ai cra%poanelor
%ontate pe ciz%e, "olland a(ea senti%entul nelinititor c'
orice pas greit $l putea arunca $n +raele unei rafale i de
acolo $n @osul pantei! *nstrucia e&tre% de scurt' f'cut' de
Nora# Fangor $nainte de plecare p'rea acu% periculos de
insuficient'!
= "oporic' Piran#a de g#ea', spusese Nora#, prinz;nd
de fiecare din centurile lor o unealt' uoar' $n for%' de ",
$n (re%e ce se preg'teau $n #a+isfer'! 0a%' standard,
la%' $nco(oiat', la%' se%itu+ular', ciocan i coas'! Nu
tre+uie s' inei %inte dec;t c', $n caz c' cine(a alunec'
sau e prins $ntr:o rafal' de (;nt, tot ce tre+uie este s'
$nf'cai toporul de cap cu o %;n' i cu cealalt' de coad',
s' $nfigei la%a $nco(oiat' $n g#ea' i s' (' spri@inii de ea,
a@ut;ndu:(' de cra%poane!
,u aceste cu(inte $n c#ip de asigurare, Nora# Fangor
ataase fr;ng#ii de fiecare dintre ei! 7i puseser' cu toii
221
oc#elari de protecie i porniser' $n +ezna dup':a%iezei!
,ei patru oa%eni $i croiau acu% dru% $n @osul
g#earului, $n ir indian, desp'rii unii de alii de zece %etri
de fr;ng#ie! Nora# desc#idea irul, ur%at' fiind de ,or<9,
apoi de Rac#el i, $n fine, de "olland pe post de ariergard'!
7n ti%p ce se $ndep'rta de #a+isfer', "olland si%i o
nelinite tot %ai %are! ,#iar dac' $i inea de cald, costu%ul
u%flat $l f'cea s' se si%t' ca un astronaut pierdut $n spaiu
$n c'utarea unei planete $ndep'rtate! 0una disp'ruse
ascuns' de nori groi i a%enin'tori de furtun', arunc;nd
+anc#iza de g#ea' $ntr:o +ezn' de nep'truns! D;ntul
<ata+atic p'rea tot %ai puternic cu fiecare %inut i e&ercita
o presiune constant' asupra spatelui s'u! Str'duindu:se s'
z'reasc' prin oc#elarii de protecie ce(a din pustietatea
i%ens' din @urul lui, $ncepu s' si%t' un pericol real $n acel
loc! *ndiferent de precauiile enunate de N/S/, "olland era
surprins c' directorul ad%inistrati( se ar'tase dispus s'
rite patru (iei $n loc de dou'! Fai ales c;nd dou' dintre
aceste (iei le aparineau fiicei unui senator i unui
astrofizician de talie %ondial'! "olland nu era $ns' deloc
surprins c' se g;ndete cu afeciune la Rac#el i la ,or<9!
,a o persoan' care fusese la co%anda unui (as, era
o+inuit s' se si%t' responsa+il pentru cei din ec#ipa lui!
= Stai $n spatele %eu, $i strig' Nora#, lupt;ndu:se s' fie
auzit' $n dauna (;ntului! 0as' sania s' ne arate dru%ul!
Sania de alu%iniu pe care Nora# $i transporta
ec#ipa%entele de testare se%'na cu un +alon
supradi%ensionat! ,orpul saniei era plin la refuz cu
dispoziti(ele de diagnosticare i cu accesoriile de siguran'
pe care ea le tot folosise $n ulti%ele zile! "oat' %arfa J
incluz;nd un set de +aterii, f'clii de siguran' i un reflector
%o+il puternic J era asigurat' su+ o copertin' de plastic
+ine str;ns'! 7n ciuda $nc'rc'turii grele, sania aluneca f'r'
efort pe t'lpicile ei lungi i drepte! ,#iar i pe pantele cele
%ai puin $nclinate, sania %ergea $n @os parc' prin (oin'
proprie! Nora# se %ulu%ea s' o in' $nfr;nat' c;nd era
cazul, ca i cu% ar fi per%is o+iectului s' $i conduc'!
222
Sesiz;nd distana cresc;nd' dintre grup i #a+isfer',
"olland pri(i peste u%'r! 0a nu%ai cincizeci de %etri
distan', silueta (ag' a do%ului aproape disp'ruse $n
$ntunericul $n(ol+urat!
= Nu suntei $ngri@orai c' nu o s' %ai g'si% dru%ul
$napoi> strig' el! 1a+isfera este aproape in(iziC
,u(intele $i fur' +rusc reduse la t'cere de uieratul
ascuit al unei f'clii care se aprindea $n %;na lui Nora#!
Sclipirea al+:roiatic' lu%ina g#eaa pe o raz' de zece
%etri de @ur $%pre@ur! Nora# $i folosi c'lc;iul pentru a s'pa
o gropi' $n z'pada de suprafa', apoi ridic' un fel de %ic
dig protector pe partea gropiei e&puse la (;nt! Dup' aceea
$nfipse f'clia $n sco+itur'K
= Firi%ituri de p;ine high-tech, le strig' Nora#!
= Firi%ituri de p;ine> se %ir' Rac#el, prote@;ndu:i oc#ii
de iz+ucnirea +rusc' de lu%in'!
= Din 1ansel i 8retel, $i r'spunse Nora#! F'cliile astea
(or dura o or' J suficient ca s' g'si% dru%ul $napoi!
,u aceasta, Nora# porni %ai departe, conduc;ndu:i $n
@osul g#earului J din nou $n $ntuneric!
226
47
8a+rielle /s#e iei (al(;rte@ din +iroul lui Far@orie "enc#
i reui $n ulti%a clip' s' e(ite s' se ciocneasc' de o
secretar'! 7ngrozit', 8a+rielle nu (edea $n faa oc#ilor dec;t
pozele J i%aginile J +raelor i ale picioarelor $nge%'nate,
c#ipurilor e&taziate!
1a+ar n:a(ea cu% f'cuser' acele fotografii, dar tia prea
+ine c' erau reale! Fuseser' f'cute $n +iroul senatorului
Se&ton, de unde(a de deasupra, pro+a+il cu o ca%er'
ascuns'! )Du%nezeu s' %' a@ute?- Ana dintre fotografii $i
prezenta pe 8a+rielle i pe Se&ton f'c;nd se& c#iar pe
+iroul senatorului, corpurile lor stri(ind o serie de
docu%ente ce p'reau oficiale!
Far@orie "enc# o a@unse din ur%' $n dreptul ,a%erei
1'rilor! "enc# ducea cu ea dosarul rou cu fotografii!
= Dup' reacia ta presupun c' eti con(ins' de
autenticitatea acestor poze?
,onsilierul principal al preedintelui p'rea c' e pe deplin
satisf'cut'K
= Sper c' ele te (or con(inge c' i celelalte date sunt
corecte! Pro(in de la aceeai surs'!
8a+rielle $i si%ea tot corpul $n fl'c'ri, $n (re%e ce
parcurgea $n (itez' #olul! )Ande nai+a e ieirea>-
,u picioarele ei lungi, "enc# n:a(ea nicio pro+le%' s'
in' pasul!
= Senatorul Se&ton a @urat $n faa $ntregii lu%i c' relaia
(oastr' este una platonic' i p'rea e&tre% de con(ing'tor!
"enc# ar't' cu %;na peste u%'rK
= De fapt, $n +irou a% o $nregistrare (ideo, dac' si%i
ne(oia s' $i $%prosp'tezi %e%oria?
8a+rielle n:a(ea ne(oie de aa ce(a! 7i a%intea prea
+ine acea conferin' de pres'! Pe c;t de (e#e%ent', pe
at;t de deza%'gitoare fusese atitudinea lui!
= Din p'cate, continu' "enc#, cu o (oce care e&pri%a
223
orice altce(a $n afar' de deza%'gire, senatorul Se&ton a
%init cu neruinare poporul a%erican! Pu+licul are dreptul
s' tie! Ei (a ti. O s' a% eu personal gri@' de asta! Singura
$ntre+are este cu% (a afla pu+licul! Noi crede% c' cel %ai
+ine e s' (in' de la tine!
8a+rielle era $n stare de ocK
= ,#iar credei c' (' (oi a@uta s':%i linai candidatul>
Pri(irea lui "enc# se $n'spriK
= 7ncerc s' rezol( o pro+le%', 8a+rielle! 7i ofer
posi+ilitatea s' scuteti pe toat' lu%ea de @en' ridic;ndu:i
capul drept $n sus i spun;nd ade('rul! Nu a% ne(oie dec;t
de o declaraie se%nat' prin care s' recunoti c' ai a(ut o
leg'tur' inti%' cu senatorul!
8a+rielle se opri +ruscK
= ,e>>>
= Foarte si%plu! O declaraie se%nat' de tine ne ofer'
posi+ilitatea de a trata discret cu senatorul, scutind o ar'
$ntreag' de un scandal ur;t! Oferta %ea e si%pl'K
se%neaz' o declaraie pentru %ine, i acele fotografii (or
r'%;ne $ncuiate pentru totdeauna!
= Drei o declaraie>
= Din punct de (edere te#nic, a a(ea ne(oie de o
declaraie su+ @ur'%;nt, dar fiindc' dispune% de un notar
aici, $n cl'dire, care poateC
= /i $nne+unit de:a +inelea?
8a+rielle iui pasul din nou!
"enc# %ergea $n dreptul ei! P'rea %ai iritat' acu%K
= Senatorul Se&ton se duce la fund oricu%, 8a+rielle, iar
eu $i ofer o ans' de a iei din %izeria asta f'r' a:i (edea
fundul $n ziarele de di%inea'? Preedintele este un o% de
+un:si% i nu rea ca aceste poze s' fie pu+lice! Dac' $%i
dai o declaraie su+ @ur'%;nt i (or+eti despre leg'tura
inti%' cu propriile tale cu(inte, (o% putea cu toii s'
rezol('% pro+le%a cu de%nitate?
= Mu nu sunt de (;nzare!
= Mi +ine, senatorul t'u este cu siguran'? Mste un o%
periculos i $ncalc' legea!
22G
;l ncalc' legea> Doi suntei cei care dai +uzna $n
+irouri i facei poze ilegal? /i auzit (reodat' de
Iatergate>
= N:a% a(ut ni%ic de:a face cu o+inerea porc'riilor
'stora! Pozele pro(in din aceeai surs' ca docu%entele
care au leg'tur' cu finanarea ca%paniei de c'tre SFF!
,ine(a (:a supra(eg#eat pe (oi doi $ndeaproape!
8a+rielle trecu $n goan' de +iroul de (erificare unde $i
pri%ise per%isul de acces! 7i scoase cu furie per%isul de la
g;t i $l arunc' paznicului uluit! "enc# continua s' se in'
pe ur%ele ei!
= Da tre+ui s' iei repede o #ot'r;re, do%nioar' /s#e,
rosti "enc# $n (re%e ce se apropiau de ieire! Fie $%i aduci
o declaraie su+ @ur'%;nt $n care recunoti c' te:ai culcat
cu senatorul, fie, la ora opt disear', preedintele (a fi
o+ligat s' prezinte pu+licului toate acestea J afacerile
%urdare ale lui Se&ton, fotografiile cu tine, totul! ,rede:%',
c;nd pu+licul (a (edea c' n:ai f'cut ni%ic i l:ai l'sat pe
Se&ton s' %int' $n leg'tur' cu relaia (oastr', (ei arde pe
rug c#iar l;ng' el!
8a+rielle ('zu ua i se $ndrept' spre ea!
= Pe +iroul %eu, p;n' la ora opt disear', 8a+rielle? Fii
fat' deteapt'?
"enc# $i d'du dosarul cu fotografiileK
= P'streaz':le, dulcea'? Noi %ai a(e% %ulte copii!
22H
48
Rac#el Se&ton si%ea tot %ai %uli fiori pe %'sur' ce
co+ora g#earul $n noaptea care se ad;ncea foarte repede!
Prin %inte i se perindau i%agini nelinititoareK %eteoritul,
planctonul fosforescent, consecinele unei e(entuale greeli
a lui Nora# Fangor $n ceea ce pri(ete %ostrele de g#ea'!
)O %atrice solid' de g#ea' din ap' dulce-, zisese Nora#,
a%intindu:le tuturor c' forase dup' %ostre peste tot,
inclusi( deasupra %eteoritului!
/r fi o+ser(at dac' g#earul coninea interstiii de ap'
s'rat' pline cu plancton! Sau nu> ,u toate astea, intuiia o
$nde%na pe Rac#el s' r'%;n' $n continuare concentrat'
asupra soluiilor celor %ai si%ple!
)7n acest g#ear e&ist' plancton $ng#eat!-
Rece %inute %ai t;rziu, cu patru f'clii l'sate drept se%n
de recunoatere, Rac#el i ceilali se g'seau la apro&i%ati(
2G0 de %etri de #a+isfer'! Nora# se opri +rusc, f'r' niciun
fel de a(ertis%ent!
= Psta e locul, zise ea, se%'n;nd cu un c'ut'tor de ap'
care $i folosise +eele pentru a descoperi ca prin %agie
locul perfect pentru forat!
Rac#el se $ntoarse i pri(i panta din spatele lor! 1a+isfera
disp'ruse de %ult $n noaptea noroas', $ns' irul de f'clii
era perfect (izi+il, ulti%a dintre acestea p;lp;ind precu% o
stea $ndep'rtat'! F'cliile erau perfect aliniate, ca o pist' de
aterizare atent construit'! Rac#el era i%presionat' de
priceperea lui Nora#!
= M un alt %oti( pentru care a% l'sat sania s' co+oare
$n fa', $i zise cu (oce tare Nora#, ('z;nd:o pe Rac#el cu%
ad%ir' alinia%entul f'cliilor! ,o+or;ul se face drept! Dac'
l's'% gra(itatea s' conduc' sania i nu ne a%estec'%
deloc, (a rezulta garantat o linie dreapt'!
= Dr'gu' %ec#erie, $i strig' "olland! / (rea s' e&iste
ce(a ase%'n'tor i $n largul oceanelor!
224
)Dar aici MS"M largul oceanului-, $i zise Rac#el,
i%agin;ndu:i apa de dedesu+tul ei! Pre de o fraciune de
secund' atenia $i fu atras' de cea %ai $ndep'rtat' f'clie!
/ceasta de(enise +rusc in(izi+il', ca i cu% lu%ina fusese
+locat' de o for%' $n trecere! O clip' %ai t;rziu $ns',
lu%ina reap'ru! Rac#el si%i +rusc un fior de nelinite!
= Nora#, strig' ea ca s' acopere uierul (;ntului,
spuneai c' pe aici sunt uri polari>
8laciologul preg'tea o ulti%' f'clie! Fie nu o auzi, fie se
decise s' o ignore!
= Arii polari, $i r'spunse "olland ip;nd, %'n;nc' foci!
/tac' oa%enii doar atunci c;nd le in(adeaz' teritoriul!
= Dar sunte% $n ara urilor polari, nu>
Rac#el nu %ai inea %inte care pol a(ea uri i care
pinguini!
= Da, $i r'spunse "olland! De fapt, de la urii polari (ine
nu%ele /rcticii! .r#tos $nsea%n' )urs- $n greac'!
)Finunat!- Rac#el se zg;i ner(oas' $n +ezn'!
= /ntarctica nu are uri polari, continu' "olland! /a c' i
s:a spus .nti-ar#tos.
= Fersi, Fi<e, strig' Rac#el! /@unge c;t a% discutat
despre uri polari!
Ml r;seK
= /i dreptate! Scuze!
Nora# fi&' o ulti%' f'clie $n z'pad'! 0a fel ca %ai
de(re%e, cei patru se trezir' $ncon@urai de o lu%in'
roiatic'! P'reau nite +alene $n costu%ele negre de
protecie! Dincolo de cercul lu%inos e%is de f'clie, restul
lu%ii de(eni co%plet in(izi+il! 7i $ncon@ura un cerc de +ezn'!
7n (re%e ce Rac#el i cei doi +'r+ai asistau, Nora# $i
$nfipse picioarele +ine $n z'pad' i se folosi de %ic'ri
prudente pentru a trage sania c;i(a %etri $n susul pantei,
p;n' $n locul $n care st'teau cu toii! Dup' aceea, in;nd
+ine de fr;ng#ie, $ngenunc#e i acti(' %anual pilonii de
fr;n' ai saniei J patru epue $n ung#i care se $nfipser' $n
g#ea' pentru a %enine sania fi&' pe loc! ,u aceasta,
Nora# se ridic' i se $ndep'rt' puin, d;nd dru%ul
222
fr;ng#iei!
= 7n regul', ip' ea! M (re%ea s' trece% la lucru?
F'cu un cerc p;n' $n partea de @os a saniei i $ncepu s'
desfac' leg'turile care ineau p;nza de protecie peste
ec#ipa%ente! /(;nd senti%entul c' fusese puin prea dur'
cu Nora#, Rac#el se duse s' o a@ute s' desfac' partea din
spate a p;nzei!
= *suse, NA? ip' Nora#, ridic;ndu:i iute capul! Nu facei
niciodat asta?
Rac#el se trase $napoi, nedu%erit'K
= Nu desfacei niciodat' partea dinspre (;nt? $i e&plic'
Nora#! Dei crea un i%puls eolian? Sania ar fi ;nit din loc
ca o u%+rel' $ntr:un tunel aerodina%ic?
Rac#el se d'du $napoiK
= 7%i pare r'u, euC
Nora# o pri(i furioas'K
= Du%neata i cu +'iatul spaial n:a(ei ce c'uta aici?
)Niciunul dintre noi n:are-, $i zise Rac#el!
)/%atori-, +o%+'ni Nora# $n g;nd, $n@ur;ndu:l pe
directorul ad%inistrati( c' insistase s' $i tri%it' pe Rac#el
i pe ,or<9! ),lo(nii 'tia o s' pro(oace %oartea cui(a pe:
aici!- Alti%ul lucru de care Nora# a(ea ne(oie acu% era s'
o fac' pe d'daca!
= Fi<e, zise ea, a% ne(oie de tine ca s' ridic 8PR:ul de
pe sanie!
"olland o a@ut' s' desfac' dispoziti(ul i s' $l poziioneze
pe g#ea'! *nstru%entul se%'na cu trei la%e de plug de
z'pad' $n %iniatur' ataate $n paralel unui cadru de
alu%iniu! 7ntreaga structur' nu era %ai lung' de un %etru
i era conectat' prin ca+luri la un sta+ilizator de curent i la
o +aterie de acu%ulatori de pe sanie!
= Psta e un radar> $ntre+' ,or<9, strig;nd contra
(;ntului!
Nora# $ncu(iin' $n t'cere! "#e 8round Penetrating Radar
(8PR) era %ult %ai +ine ec#ipat s' descopere straturi de
g#ea' s'rat' dec;t sateliii! "rans%i'torul 8PR tri%itea
pulsuri de energie electro%agnetic' prin g#ea', iar
225
pulsurile se $ntorceau $n %od diferit $n funcie de structura
cristalelor din sol! /pa dulce pur' $ng#ea $ntr:un singur
strat drept! /pa s'rat', $n sc#i%+, $ng#ea %ai degra+' su+
for%' de gr'tar despicat datorit' coninutului de sodiu care
deter%ina pulsurile 8PR s' se $ntoarc' la $nt;%plare,
di%inu;nd sensi+il nu%'rul de reflecii!
Nora# $i d'du dru%ul %ainii!
= *au un soi de i%agine prin seciune, pe +az' de
localizare a ecoului, a foii de g#ea' din @urul puului de
e&tracie, strig' ea $nspre ceilali! /plicaiile softLare ale
%ainii (or desena o seciune a g#earului, pe care apoi o
(or i%pri%a! Orice g#ea' %arin' se (a $nregistra ca o
u%+r'!
= *%pri%a>
"olland p'rea surprinsK
= Poi s' imprimi aici>
Nora# ar't' $nspre un ca+lu care ieea din 8PR i
conducea c'tre un dispoziti( aflat $nc' su+ protecia p;nzei
de pe sanie!
= N:a(e% alt' ans' dec;t s' i%pri%'%! Mcranele de
co%puter folosesc prea %ult' energie preioas' de +aterie,
aa c' glaciologii din teren tip'resc datele pe i%pri%ante
cu transfer de c'ldur'! ,ulorile nu sunt ne%aipo%enite, dar
tonerul de laser se $nt'rete la te%peraturi %ai %ici de
%inus dou'zeci de grade! /% $n('at asta pe propria:%i
piele $n /las<a!
Nora# le ceru tuturor s' se aeze $n @osul radarului! Se
preg'ti s' alinieze trans%i'torul astfel $nc;t s' scaneze
$ntreaga zon' a g'urii de %eteorit, aflat' la (reo trei
stadioane de fot+al distan'! Pri(ind $ns' prin noapte $n
direcia din care (eniser', Nora# nu ('zu ni%icK
= Fi<e, tre+uie s' aliniez trans%i'torul 8PR $n dreptul
%eteoritului, dar f'clia asta %:a or+it! O s' %' duc $n susul
pantei suficient de %ult ca s' ies din raza lu%inii! O s':%i
ridic +raele $n linie cu f'cliile, iar tu o s' a@ustezi
alinia%entul radarului!
"olland d'du din cap i $ngenunc#e l;ng' 8PR!
260
Nora# $i $nfipse cra%poanele $n g#ea' i se aplec'
$nainte $%potri(a (;ntului ca s' poat' urca panta $nspre
#a+isfer'! D;ntul <ata+atic era %ult %ai puternic dec;t $i
$nc#ipuise ea! Pro+a+il c' se apropia o furtun'! Nu %ai
conta! /(eau s' ter%ine trea+a $n c;te(a %inute! )O s'
(ad' ei c' a% dreptate!- Reui s' parcurg' dou'zeci de
%etri $nspre #a+isfer'! /@unse la %arginea $ntunericului
e&act $n clipa $n care fr;ng#ia de la %i@loc se $ntinse la
%a&i%u%!
Pri(i $n sus, spre g#ear! 7n (re%e ce oc#ii i se o+inuiau
cu $ntunericul, linia f'cliilor $ncepu treptat s' se fac' ('zut'
la c;te(a grade $nclinare spre st;nga ei! Nora# $i %odific'
poziia p;n' ce se alinie perfect cu f'cliile! Dup' aceea $i
ridic' +raele precu% un co%pas, r'sucindu:i corpul ca s'
indice (ectorul e&act de aliniere!
= /cu% sunt $n linie cu ele? strig' ea!
"olland potri(i dispoziti(ul 8PR i $i f'cu se%n cu %;naK
= "otul e potri(it?
Nora# se %ai uit' o dat' la pant', recunosc'toare pentru
calea lu%inat' de $ntoarcere! ,e(a +izar se petrecu $ns'!
Pentru o clip', una dintre f'cliile cele %ai apropiate $i
disp'ru din raza (izual'! ,#iar $n clipa $n care Nora# se
g;ndi c' f'clia se stinse, lu%ina reap'ru! Dac' n:ar fi tiut
cu% st'teau lucrurile, Nora# ar fi putut crede c' $ntre f'clie
i ea se interpusese ce(a! ,u siguran' c' nu se afla ni%eni
acoloC asta +ine$neles dac' nu cu%(a directorul
ad%inistrati( se si%ise (ino(at i tri%isese o ec#ip' N/S/
dup' ea, Nora# se $ndoia $ns' de acest lucru! P;n' la ur%'
$i spuse c' nu fusese, pro+a+il, ni%ic! O pal' de (;nt
adu%+rise o clip' f'clia!
Nora# se $ntoarse spre radar!
= "oate sunt aliniate>
"olland ridic' din u%eriK
= ,red c' da!
Nora# se duse la dispoziti(ul de control de pe sanie i
ap's' pe un +uton! Radarul $ncepu s' e%it' un +;z;it
ascuit, dup' care se opri!
261
= .ine, zise ea! /% ter%inat?
= /sta a fost tot> $ntre+' ,or<9!
= "oat' dificultatea const' $n aran@a%ent! Procesul
propriu:zis de $nregistrare dureaz' o secund'!
Pe sanie, i%pri%anta cu transfer de c'ldur' $ncepuse
de@a s' e%it' zgo%ote! Mra $nc#is' +ine cu un capac de
plastic i scotea $ncet o foaie de #;rtie su+ for%' de +ucl'!
Nora# atept' p;n' ce dispoziti(ul ter%in' de i%pri%at,
apoi desf'cu capacul de plastic i scoase #;rtia! )O s' (ad'
ei, $i zise ea, duc;nd #;rtia i%pri%at' spre lu%in' ca toat'
lu%ea s' (ad' ce era pe ea! Nu (a iei niciun fel de ap'
s'rat'!-
"oat' lu%ea se str;nse $n @urul lui Nora#, care inea +ine
#;rtia $n %'nui! Nora# inspir' ad;nc i netezi foaia ca s'
e&a%ineze datele! *%aginea rezultat' o f'cu s' tresar' de
groaz'K
= O#, Doa%ne?
Nora# se #ol+', incapa+il' s' cread' ceea ce (edea! /a
cu% era de ateptat, #;rtia l'sa s' se (ad' o seciune clar'
prin puul plin cu ap' al %eteoritului! 7ns' fe%eia nu s:ar fi
ateptat niciodat' s' z'reasc' acolo for%a cenuie a unui
corp u%an care plutea la @u%'tatea ad;nci%ii puului! Si%i
cu% $i $ng#ea' s;ngele $n (ineK
= O#, Doa%neC e un cada(ru $n puul de e&tracie!
,eilali o pri(ir' ui%ii $n t'cere!
Silueta fanto%atic' plutea cu capul $n @os $n puul $ngust!
7n @urul corpului se (edea un soi de pelerin', ca o aur'
+izar' ase%'n'toare unui linoliu! Nora# $i d'du sea%a ce
era cu acea aur'! Radarul $nregistrase o ur%' a #ainei
(icti%ei, care nu putea fi dec;t una cunoscut' ei, lung', din
p'r de c'%il'!
= MsteC Fing, rosti $n oapt'! Pro+a+il c' a alunecatC
Nora# nu i:ar fi $nc#ipuit c' i%aginea cada(rului lui Fing
$n puul de e&tracie (a constitui cel %ai puin i%portant
dintre cele dou' ocuri pe care i le rezer(a acea foaie de
#;rtie! 7n ti%p ce parcurgea foaia cu seciunea din @osul
puului, Nora# z'ri altce(a!
262
)8#eaa de su+ puul de e&tracieC-
Nora# se #ol+'! 7n pri%a clip' crezu c' se $nt;%plase
ce(a cu scanerul! ,;nd studie $ns' i%aginea %ai
$ndeaproape, Nora# si%i o nelinite tot %ai profund',
precu% furtuna care st'tea s' iz+ucneasc' $n @urul lor!
Farginile #;rtiei fluturar' ca ne+une $n (;nt, $n (re%e ce
Nora# se $ntoarse i se uit' %ai atent' la $nregistrare!
)DarC e i%posi+il?-
.rusc, ade('rul o iz+i drept $n fa'! 7nelese ce se
$nt;%pla i $i d'du sea%a c' (or fi $ngropai de (ii $n
g#ea'! Ait' cu totul de Fing!
Nora# $nelegea acu%! )/pa s'rat' din pu?- ,'zu $n
genunc#i, $n z'pada de l;ng' f'clie! /+ia putea respira!
,ontinu;nd s' in' str;ns #;rtia $n %;ini, $ncepu s'
tre%ure $ngrozitor!
)Doa%neC nici %'car nu %i:a trecut prin %inte!-
,uprins' de un acces +rusc de furie, $ntoarse capul $n
direcia #a+isferei N/S/!
= "ic'loilor? url' ea, strig'tul ei fiind $ng#iit de (;nt!
1icloi nenorocii?
7n $ntuneric, la doar cincizeci de %etri dep'rtare, Delta
One $i duse dispoziti(ul de co%unicaii la gur' i rosti doar
dou' (or+e c'tre controlorK
= /u aflat!
266
4
Nora# Fangor r'%ase $n continuare $n genunc#i pe
g#ea' c;nd Fic#ael "olland trase, uluit, #;rtia i%pri%at'
din %;inile ei care tre%urau! Rguduit de pri(elitea
cada(rului plutitor al lui Fing, "olland $ncerc' s':i adune
g;ndurile i s' descifreze i%aginea pe care o a(ea $n faa
oc#ilor!
D'zu seciunea trans(ersal' a puului co+or;nd de la
suprafa' aizeci de %etri $n g#ea'! D'zu trupul lui Fing
care plutea! Pri(irea lui "olland se duse %ai @os! Sesiz' c'
ce(a nu era $n regul'! O coloan' $ntunecat' de g#ea'
%arin' se $ntindea $n @os, c'tre ad;ncul desc#is al
oceanului de dedesu+t, c#iar su( puul de e&tracie! Pilonul
(ertical de g#ea' s'rat' era %asi( J a(;nd acelai
dia%etru ca al puului!
= Doa%ne? strig' Rac#el, pri(ind peste u%'rul lui
"olland! Pare c' puul %eteoritului continu' prin p'tura de
g#ea' p;n' la ocean?
"olland se uita transpus! ,reierul lui refuza s' accepte
unica e&plicaie logic'! ,or<9 p'rea la fel de alar%at!
Nora# ip'K
= ,ine(a a forat su+ +anc#iz'?
Mra at;t de furioas', c' oc#ii %ai a(eau puin i $i s'reau
din or+iteK
= ,ine(a a plantat intenionat acea roc' de su+ +anc#iza
de g#ea'?
Dei idealistul din "olland (oia s' resping' concluzia lui
Nora#, o%ul de tiin' din el tia c' s:ar putea ca ea s' ai+'
dreptate! 8#earul Filne plutea pe ocean, l's;nd suficient
loc dedesu+t unui su+%arin! Deoarece totul c;nt'rea %ult
%ai puin $n %ediu su+%arin, c#iar i un su+%ersi+il de
%ici di%ensiuni, ase%'n'tor cu %odelul %onopilot "riton
folosit de "olland $n cercet'rile lui, era capa+il s' transporte
cu uurin' %eteoritul $ntre +raele sale %etalice!
263
Su+%arinul s:ar fi putut apropia dinspre ocean, s:ar fi
scufundat su+ +anc#iza de g#ea' i ar fi forat $n g#ea'
drept $n sus! /poi ar fi putut folosi un +ra de e&tensie sau
+aloane gonfla+ile ca s' $%ping' %eteoritul $n pu! Odat'
ce %eteoritul ar fi fost pus la locul lui, apa s'rat' care ar fi
urcat $n pu $n spatele %eteoritului ar fi $nceput s' $ng#ee!
*%ediat ce puul s:ar fi $nc#is suficient de %ult ca s' in'
%eteoritul pe loc, su+%arinul i:ar fi putut retrage +raul i
ar fi putut disp'rea, l's;nd Fa%a Natur' s' sigileze restul
tunelul i s' tearg' toate ur%ele fraudei!
= Dar de ce? (ru Rac#el s' afle, lu;nd #;rtia de la
"olland i studiind:o! De ce ar face cine(a aa ce(a> Suntei
siguri c' radarul %erge +ine>
= .ine$neles c' sunt sigur'? *ar #;rtia asta e&plic'
perfect prezena +acteriilor fosforescente $n ap'?
"olland tre+uia s' ad%it' c' logica lui Nora# era
$nfrico'tor de precis'! Dinoflagelatele fosforescente i:ar fi
ur%at instinctul i ar fi $notat $n sus, $n pu, fiind prinse $n
capcan' c#iar su+ %eteorit i $ncre%enind $n g#ea'!
Alterior, c;nd Nora# $nc'lzise %eteoritul, g#eaa din
i%ediata apropiere s:ar fi topit, i ar fi eli+erat planctonul!
/cesta ar fi $notat din nou $n sus, de aceast' dat' ar fi atins
suprafaa $n interiorul #a+isferei, unde, $n cele din ur%', ar
fi %urit din lips' de ap' s'rat'!
= M o ne+unie? ip' ,or<9! N/S/ dispune de un %eteorit
cu fosile e&traterestre $n el! De ce i:ar p'sa unde a fost
g'sit> De ce s':i fi dat osteneala s':l $ngroape su+ o
+anc#iz' de g#ea'>
= ,ine dracu s' tie, ripost' Nora#, $ns' $nregistr'rile
8PR nu %int! /% fost $nelai! Feteoritul 'la nu are nicio
leg'tur' cu feno%enul Nungersol! / fost plantat recent $n
g#ea'! De %ai puin de un an de zile, altfel planctonul ar fi
%urit?
7ncepuse de@a s' $%pac#eteze ec#ipa%entul 8PR pe
sanie i s' $l asigureK
= "re+uie s' ne $ntoarce% i s' spune% cui(a?
Preedintele se (a prezenta $n faa pu+licului cu date
26G
eronate? N/S/ l:a dus de nas?
= Stai o clip'? $i strig' Rac#el! ,a s' fi% siguri, ar tre+ui
%'car s' %ai face% o dat' testul! Ni%ic din ce a% ('zut
nu are sens! ,ine ne (a crede>
= "oat' lu%ea, r'spunse Nora#, preg'tind sania! ,;nd
(oi intra $n #a+isfer' i (oi e&trage o alt' %ostr' de la
fundul puului de %eteorit care (a ar'ta e&istena apei
s'rate, (' garantez c' toat lumea (a crede asta?
Nora# retrase fr;nele saniei, $ndrept' (e#iculul c'tre
#a+isfer' i $ncepu s' urce panta, $nfig;ndu:i cra%poanele
$n ap' i tr'g;nd sania cu o uurin' surprinz'toare! Mra o
fe%eie #ot'r;t' s':i duc' %isiunea la +un sf;rit!
= S' %erge%? le strig' ea, tr'g;nd grupul dup' ea c'tre
%arginea cercului de lu%in' al f'cliei! Nu tiu ce a $ncercat
N/S/ aici, dar $n %od sigur nu $%i place s' fiu folosit' ca un
pion $nC
7n acea fraciune de secund', capul ei se d'du +rusc pe
spate, de parc' Nora# ar fi fost lo(it' drept $n frunte de o
for' in(izi+il'! Scoase un icnet gutural de durere, se
cl'tin', apoi c'zu pe spate pe g#ea'! /proape $n aceeai
secund', ,or<9 scoase un ip't i se r'suci pe loc, ca i
cu% u%'rul i:ar fi fost $%pins cu putere $napoi! ,'zu i el
pe g#ea', z(;rcolindu:se de durere!
Rac#el uit' i%ediat de #;rtia pe care o inea $n %;n', de
Fing, de %eteorit i de +izarul tunel de su+ g#ea'! Si%i
un proiectil %ic care $i trecu razant pe l;ng' urec#e,
aproape ating;nd:i t;%pla! Din instinct, se l's' $n genunc#i
i $l trase pe "olland dup' ea!
= ,e nai+a se petrece>>> r'cni "olland!
Rac#el nu:i putea $nc#ipui dec;t c' $ncepuse o furtun'
cu grindin' J %ingi de g#ea' care co+orau cu %are (itez'
pe panta g#earului J i totui, dup' fora cu care toc%ai
fuseser' lo(ii Nora# i ,or<9, grindina ar fi tre+uit s' cad'
cu o (itez' de c;te(a sute de <ilo%etri pe or'! ,iudat, dar
tirul +rusc de o+iecte de di%ensiunea %ar%urei p'ru s' se
concentreze acu% asupra ei i a lui "olland! 8#eaa $n @urul
lor s'rea, tri%i;nd $n aer s'gei dure! Rac#el se rostogoli
26H
pe +urt', $i $nfipse colii cra%poanelor $n g#ea' i se
$ndrept' c;t putu de repede spre singura protecie
e&istent'! Sania! "olland o a@unse din ur%' o clip' %ai
t;rziu i se g#e%ui l;ng' ea!
.'r+atul se uit' la ,or<9 i la Nora#, care z'ceau pe
g#ea', lipsii de orice ap'rare!
= "rage:i cu fr;ng#ia? strig' el, apuc;nd de fr;ng#ie i
$ncerc;nd s' trag'!
7ns' fr;ng#ia era $nf'urat' $n @urul saniei!
Rac#el %ototoli #;rtia i%pri%at' $n +uzunarul costu%ului
i porni $n patru la+e spre sanie, $ncerc;nd s' desc;lceasc'
fr;ng#iile din t'lpicile (e#iculului! "olland o ur%a
$ndeaproape!
8rindina for%' i%ediat un +ara@ al+ $%potri(a saniei, de
parc' +rusc Fa%a Natur' i:ar fi a+andonat pe ,or<9 i pe
Nora# i i:ar fi $ndreptat )atenia- asupra lui Rac#el i a lui
"olland! Anul din proiectile se $nfipse $n p;nza care
acoperea sania, se desf'cu parial, apoi se +alans' i c'zu
drept pe %;neca dreapt' a costu%ului lui Rac#el!
Fata $ng#e' c;nd ('zu despre ce era (or+a! 7ntr:o
fraciune de secund', ui%irea care puse st'p;nire pe ea se
transfor%' $n groaz'! )8rindina- era fa+ricat' de o%!
Fingea de g#ea' de pe %;neca ei nu era altce(a dec;t un
sferoid perfect %odelat, de %'ri%ea unei ciree %ari!
Suprafaa era lustruit' i neted', p'tat' doar de o linie $n
@urul circu%ferinei, precu% de%odatele proiectile de
%usc#et' din plu%+, stanate $n prese! /cele alice sferice
erau, f'r' $ndoial', fa+ricate de %;na o%ului!
)8loane de g#ea'C-
/(;nd acces la e&peri%entele %ilitare, Rac#el cunotea
+ine noile ar%e e&peri%entale *%pro(ised Funitions (*F) J
%uniie $%+un't'it' J, puti de z'pad' care co%pactau
z'pada $n alice de g#ea', puti de deert care topeau
nisipul $n proiectile de sticl', puti de ap' care tr'geau
pulsuri de ap' lic#id' cu o ase%enea for' $nc;t puteau
rupe oase! /r%a%entul cu %uniie $%+un't'it' dispunea
de un a(anta@ enor% fa' de cel con(enional pentru c'
264
folosea resursele $n funcie de %ediul local de lupt' i
fa+ricau literal%ente %uniie pe loc, furniz;ndu:le soldailor
un nu%'r neli%itat de cartue f'r' ca acetia s' fie o+ligai
s' %ai care (ec#ile lor cartuiere grele! Rac#el tia c'
alicele de g#ea' cu care se tr'gea acu% $n ei erau
co%pri%ate )la cerere- din z'pad' $nc'rcat' $n patul putii!
/a cu% se $nt;%pla adesea $n uni(ersul ser(iciilor
secrete, cu c;t cine(a tia %ai %ulte, cu at;t %ai
$nfrico'toare de(eneau scenariile posi+ile! /cest %o%ent
nu f'cea e&cepie! Rac#el ar fi preferat acu% ignorana,
$ns' cunotinele ei despre acest ar%a%ent o conduceau
c'tre o singur' concluzie $nfior'toareK erau atacai de un
soi de unitate a%erican' de operaiuni speciale, singura
for' ar%at' din ar' care dispunea $n %od curent de
per%isiunea de a folosi aceste ar%e pe teren!
Prezena unei unit'i %ilitare de elit' $nse%na un al
doilea lucru, i %ai $nfior'tor dec;t pri%ulK pro+a+ilitatea
de a supra(ieui atacului era aproape nul'!
8;ndul %or+id $i fu +rusc $ntrerupt c;nd una dintre
alicele de g#ea' g'si o desc#iz'tur' $n p;nza saniei i
tra(ers' uier;nd scutul, lo(ind:o pe Rac#el c#iar $n
sto%ac! /ceasta a(u senzaia c' o iz+ete un pu%n drept
$n (intre, dei era prote@at' de costu%ul Far< *Y! D'zu stele
(erzi! Rac#el se d'du $napoi, dar reui s' se prind' de sanie
ca s' nu:i piard' ec#ili+rul! Fic#ael "olland l's' +alt'
fr;ng#ia lui Nora# i se $ntinse s' o prind' pe Rac#el, dar
a@unse prea t;rziu! Rac#el c'zu pe spate, tr'g;nd odat' cu
ea o sti(' de ec#ipa%ente! 7ncepu, $%preun' cu "olland s'
se rostogoleasc' $n @os pe g#ea' $n %i@locul dispoziti(elor
electronice sc'pate de su+ control!
= SuntC gloaneC icni ea, r'%as' %o%entan f'r' suflu!
Fugi?
262
5!
Fetroul care p'r'sea staia Federal "riangle nu se putea
$ndep'rta suficient de repede pentru 8a+rielle /s#e!
Fe%eia st'tea $nepenit' $ntr:un col pustiu din tren, $n
(re%e ce siluete $ntunecate treceau pe l;ng' ea ca $ntr:o
cea'! 7n poal', i se odi#nea dosarul rou pe care i:l d'duse
Far@orie "enc#! O ap'sa de parc' ar fi a(ut zece tone!
)"re+uie s' stau de (or+' cu Se&ton?-, $i spuse ea!
"renul %ergea oricu% $n direcia +iroului senatorului!
),#iar acu%?-
7n lu%ina sla+' i p;lp;itoare din tren, 8a+rielle se
si%ea ca i cu% tre+uia s' $ndure o c'l'torie su+ efectul
#alucinogenelor! 0u%ini t'cute se i(eau i disp'reau
deasupra capului ei ca nite efecte stro+oscopice date cu
$ncetinitorul! "unelul o $ncon@ura din toate p'rile ca un
canion ad;nc!
)S':%i spun' cine(a c' toate astea nu sunt reale?-
Pri(i dosarul din +rae! 7i desf'cu cle%a, +'g' uor %;na
i scoase la i(eal' o fotografie! 0u%inile trenului clipir' o
secund', ti%p $n care ea apuc' s' z'reasc' o i%agine
ocant' J SedgeLic< Se&ton gol i $ntins pe +irou, cu faa
satisf'cut' $ntoars' e&act spre ca%era de luat (ederi, $n
(re%e ce for%a negricioas' a trupului ei se odi#nea goal'
l;ng' el!
8a+rielle se scutur' $nfiorat', +'g' poza la loc $n dosar i
se lupt' s' $nc#id' cle%a la loc!
)S:a ter%inat!-
*%ediat ce trenul iei din tunel i se c''r' pe una din
inele supraterane din apropierea 0TMnfant Piaza, 8a+rielle
$i scoase telefonul celular i apel' nu%'rul personal al
senatorului! 7i r'spunse (ocea lui $nregistrat' pe ser(iciul
de %esagerie! Nedu%erit', sun' la +iroul lui! 7i r'spunse
secretara!
= 8a+rielle, se reco%and' ea! Mste $n'untru>
265
Secretara p'rea agitat'K
= Ande ai fost> "e:a c'utat?
= /% a(ut o $nt;lnire care s:a prelungit! "re+uie s'
(or+esc i%ediat cu el!
= Da tre+ui s' atepi p;n' %;ine di%inea'! Mste $n
Iest+roo<e!
Iest+roo<e Place 0u&ur9 /part%ents era casa din D! ,!
/ senatorului!
= Nu r'spunde la nu%'rul lui personal, continu'
8a+rielle!
= Ei:a anulat tot progra%ul, $n agend' e scris P! M!, $i
a%inti secretara! / plecat de(re%e!
8a+rielle se $ncrunt'! )Personal M(ent J e(eni%ent
personal!- ,u toate e%oiile tr'ite, uitase c' Se&ton $i
progra%ase o noapte de unul singur, acas'! Refuza
categoric s' fie deran@at $n astfel de ocazii!
)S' +ai la u' doar dac' cl'direa arde, ar fi spus el!
Orice altce(a poate atepta p;n' a doua zi!-
8a+rielle decise c' aparta%entul lui Se&ton c#iar luase
foc!
= "re+uie s' dai de el pentru %ine!
= *%posi+il!
= M o c#estiune serioas', c#iar c'C
= Nu, este a(solut i%posi+il! Ei:a l'sat pagerul pe +iroul
%eu c;nd a plecat i %i:a spus s' nu fie deran@at toat'
seara! / fost categoric!
Secretara f'cu o pauz'K
= Fai #ot'r;t ca de o+icei!
)0a nai+a!-
= .ine, %ulu%esc!
8a+rielle $nc#ise!
= 0TMnfant Piaza, anun' o (oce $nregistrat' $n
difuzoarele trenului! ,one&iune cu toate staiile!
7nc#iz;ndu:i oc#ii, 8a+rielle $ncerc' s':i li%pezeasc'
g;ndurile, $ns' i%agini de(astatoare continuau s' i se
perinde prin %inteC pozele erotice ale ei cu senatorulC
sti(a de docu%ente care:l acuzau pe senator c' lua %it'!
230
8a+rielle continua s' aud' (ocea r'guit' a lui "enc#K )F'
ce tre+uie! Se%neaz' declaraia su+ @ur'%;nt! Recunoate
leg'tura-!
7n (re%e ce trenul se oprea sc;r;ind $n staie, 8a+rielle
$ncerc' s':i i%agineze ce ar fi f'cut senatorul dac'
fotografiile ar fi a@uns $n pres'! Pri%ul lucru care $i (eni $n
g;nd o oc' i o ruin'!
)Se&ton (a %ini!-
Oare c#iar credea asta despre senator>
)Da! Da %iniC-
Dac' fotografiile a@ungeau $n pres' f'r' ca 8a+rielle s'
recunoasc' leg'tura, senatorul a(ea pur i si%plu s'
pretind' c' acele poze erau o f'c'tur' ordinar'! Mra epoca
fotografiei digitaleK oricine care a(usese (reodat' acces la
*nternet putuse (edea fotografii retuate ireproa+il cu
feele diferitelor cele+rit'i trucate digital pe corpurile altor
oa%eni, adesea ale unor (edete porno i%plicate $n acte
o+scene! 8a+rielle fusese de@a %artor' a a+ilit'ii
senatorului de a pri(i $ntr:o ca%er' de tele(iziune i de a
%ini con(ing'tor $n leg'tur' cu relaia lorO n:a(ea nicio
$ndoial' c' el putea con(inge $ntreaga lu%e c' acele
fotografii reprezentau doar o tentati(' @osnic' de a:i duce
cariera de r;p'! Se&ton a(ea s' se lanseze $ntr:o diatri+'
furtunoas', poate c#iar s' insinueze c' $nsui preedintele
ordonase falsurile!
)Nu:i de %irare c' ad%inistraia de la ,asa /l+' nu a
ieit la ra%p'!- 8a+rielle $i d'dea sea%a c' pozele erau o
ar%' cu du+lu t'i! Oric;t de ocante, ele erau totui
co%plet neconcludente!
8a+rielle si%i +rusc un fior de speran'!
),asa /l+' nu poate do(edi c' ar fi (reuna real'?-
De%onstraia de for' a lui "enc# fa' de 8a+rielle
fusese ne%iloas' prin si%plitateK recunoate leg'tura
a%oroas' sau uit':te Se&ton cu% a@unge la $nc#isoare!
.rusc totul c'p'ta un sens! ,asa /l+' aea neoie ca
8a+rielle s' recunoasc' leg'tura, altfel pozele erau lipsite
de (aloare! An lic'r de $ncredere $ncepu s' o $nsenineze!
231
7n (re%e ce trenul se opri i uile se desc#iser', o alt'
u' $ndep'rtat' p'ru s' se desc#id' $n %intea 8a+riellei,
sco;nd la i(eal' o posi+ilitate ocant'K )Poate c' tot ce %i:
a spus "enc# despre %it' e o %inciun'!-
7n definiti(, ce ('zuse 8a+rielle cu ade('rat> Ni%ic
concludent J c;te(a e&trase +ancare fotocopiate, o
fotografie cenuie a lui Se&ton $ntr:un gara@! "oate acestea
pot fi foarte +ine i contraf'cute! "enc# ar fi putut s':i arate
cu (iclenie $nregistr'ri financiare trucate $n acelai loc cu
pozele cu ei doi, sper;nd ca 8a+rielle s' accepte ntregul
pac#et ca ade('rat! Mra un procedeu intitulat )autentificare
prin asociere- i politicienii $l foloseau tot ti%pul pentru a
(inde concepte du+ioase!
)Se&ton e ne(ino(at-, $i spuse 8a+rielle! ,asa /l+' era
disperat' i decisese s' rite totul deter%in;nd:o pe
8a+rielle s' fac' pu+lic' leg'tura inti%'! /(eau ne(oie ca
8a+rielle s':l p'r'seasc' pe Se&ton $n %od pu+lic i
scandalos! )Fugi c;t %ai poi, $i spusese "enc#! /i ti%p
p;n' disear' la opt!- Alti%ul resort de presiune $n (;nz'ri!
)"otul se potri(ete-, g;ndi ea!
),u e&cepia unui lucruC-
Singura pies' neclar' din acest puzzle erau %esa@ele
contra N/S/ pe care "enc# i le tri%isese lui 8a+rielle! /cest
fapt sugera c' N/S/ c#iar oia ca Se&ton s' $i consolideze
poziia anti:N/S/, astfel $nc;t s' se poat' folosi de acest
lucru $%potri(a lui! Sau nu (oia> 8a+rielle $i d'du sea%a
c' p;n' i %esa@elor le putea g'si o e&plicaie perfect
logic'!
)Ei dac' %esa@ele nu (eneau de la "enc#>-
Poate c' "enc# prinsese un tr'd'tor din interior care $i
tri%itea infor%aii lui 8a+rielle, $l concediase, apoi
inter(enise i tri%isese ea $ns'i ulti%ul %esa@, c#e%;nd:o
la $nt;lnire! )"enc# putea s' fi pretins c' l'sase s' se
scurg' intenionat toate infor%aiile despre N/S/ J ca s'
%' prind' pe %ine $n curs'!-
Fecanis%ele #idraulice ale %etroului uierar' $n 0TMnfant
Piaza, se%n c' uile erau pe punctul de a se $nc#ide!
232
8a+rielle pri(i peronul! Fintea $i lucra cu fe+rilitate!
1a+ar n:a(ea dac' +'nuielile ei a(eau sens sau dac'
reprezentau doar o dorin', dar orice s:ar fi $nt;%plat
tre+uia s' (or+easc' cu senatorul i%ediat 2 indiferent c'
era o sear' P!M!
Qin;nd str;ns $n +rae dosarul cu fotografii, 8a+rielle
co+or$ din tren e&act $n clipa $n care se $nc#iser' uile! /(ea
o nou' destinaie c'tre care s' se $ndrepteK Iest+roo<e
Place /part%ents!
236
51
0upt' sau fugi!
,a +iolog, "olland tia c' $ntr:un organis% care sesiza
pericole se petreceau sc#i%+'ri fiziologice! /drenalina
inunda corte&ul cere+ral, %'rind rit%ul +'t'ilor ini%ii i
co%and;nd creierului s' ia cea %ai (ec#e i %ai instincti('
decizie +ilogic' J s' accepte +'t'lia sau s' se fac' ne('zut!
*nstinctul $i co%anda lui "olland s' dispar', $ns' raiunea
$l a(ertiza c' era $nc' legat cu o coard' de Nora# Fangor!
Oricu%, nu putea fugi nic'ieri! Pe o raz' de <ilo%etri $ntregi
singurul ad'post era #a+isfera, iar atacatorii, oricine nai+a
%ai erau i ei, se poziionaser' sus pe g#ear, anul;nd
aceast' opiune! 7n spate, platoul larg desc#is de g#ea' se
('rsa $ntr:o c;%pie lung' de trei <ilo%etri care se ter%ina
$ntr:o c'dere a+rupt' $n %are! / fugi $n acea direcie
$nse%na %oarte prin e&punere! Ei c#iar dac' nu ar fi e&istat
aceste o+stacole practice, "olland tia c' nu:i putea p'r'si
pe ceilali! Nora# i ,or<9 se aflau $nc' $n spaiu desc#is,
legai de Rac#el i de el!
"olland r'%ase la p'%;nt l;ng' Rac#el, $n (re%e ce
proiectilele de g#ea' continuau s' iz+easc' sania $n partea
$nc'rcat' cu ec#ipa%ente! ,ercet' cu pri(irea coninutul
saniei, c'ut;nd o ar%', un pistol de se%nalizare, o staie
radioC ce(a, orice!
= Fugi? $i strig' Rac#el, continu;nd s' g;f;ie!
7n acel %o%ent, ca prin %inune, grindina de proiectile se
opri! Noaptea de(eni +rusc cal%', $n ciuda (;ntului
n'ucitorC ca o furtun' care s:ar fi potolit pe neateptate!
Ait;ndu:se cu pruden' pe l;ng' %arginea saniei,
"olland z'ri atunci una dintre cele %ai $nfior'toare pri(eliti
din (iaa lui!
Din $ntuneric se i(ir' $n peri%etrul lu%inat de f'clie trei
siluete fanto%atice, alunec;nd lin pe sc#iuri i f'r' a scoate
(reo (or+'! Siluetele erau $%+r'cate $n costu%e al+e de
233
sc#i! Pe post de +ete, $n +rae purtau nite puti %ari, cu%
"olland nu %ai ('zuse niciodat'! ,#iar i sc#iurile erau
+izare, aa scurte i futuriste cu% se prezentau! Se%'nau
%ai degra+' a patine alungite dec;t a sc#iuri!
,u cal%, ca i c;nd ar fi tiut c' $n(inseser' de@a,
siluetele f'cur' o oprire l;ng' (icti%a cea %ai apropiat' J
Nora# Fangor! "olland se ridic', tre%ur;nd, $n genunc#i i
se zg;i peste sanie la atacatori! /cetia $l pri(ir' prin
inter%ediul unor oc#elari electronici +izari! P'reau
neinteresai de el!
,el puin pentru %o%ent!
Delta One nu si%ea niciun fel de re%ucare c;nd se uita
la fe%eia care z'cea incontient' pe g#ea'! Fusese instruit
s' $i duc' ordinele la +un sf;rit, f'r' s' pun' la $ndoial'
%oti(ele!
Fe%eia purta un costu% ter%al negru i gros, i a(ea o
(;n'taie pe partea lateral' a feei! Respira cu %are
greutate! Ana dintre puti $i g'sise inta i o redusese la
incontien'!
/cu% sosise (re%ea s' ter%ine %isiunea!
7n (re%e ce Delta One $ngenunc#e l;ng' (icti%a
incontient', colegii lui luar' la oc#i celelalte inte J unul
oc#i +'r+atul scund i incontient care z'cea pe g#ea' $n
apropiere, cel'lalt inti sania r'sturnat', $n spatele c'reia
se ascundeau celelalte dou' (icti%e! Dei cei doi soldai
puteau ter%ina cu uurin' %isiunea singuri, n:a(ea de ce
s' se gr'+easc', c'ci (icti%ele erau ne$nar%ate i nu
a(eau unde s' fug'! 8ra+a $n acest caz ar fi $nse%nat
negli@en'! )Niciodat' s' nu:i pierzi concentrarea dec;t
dac' este a+solut necesar! Ocup':te de ina%ici, unul c;te
unul!- Proced;nd ca la carte, ec#ipa Delta Force a(ea s'
ucid' (icti%ele pe r;nd! ,el %ai i%portant $ns' era faptul
c' n:a(eau s' e&iste niciun fel de ur%e care s' ateste
%odul $n care (icti%ele decedaser'!
8#e%uit l;ng' fe%eia incontient', Delta One $i scoase
%'nuile ter%ice i culese o %;n' de z'pad'! F'cu z'pada
23G
+ulg're, desc#ise gura fe%eii i $ncepu s':i $ndese
+ulg'rele pe g;t! 7i u%plu toat' gura, $%ping;nd z'pada
c;t de ad;nc putu! Fe%eia a(ea s' %oar' $n %ai puin de
trei %inute!
*n(entat' de %afia ruseasc', te#nica era cunoscut' su+
nu%ele de (ielaia smert J %oartea al+'! Dicti%a se sufoca
cu %ult $nainte ca z'pada din g;tul ei s' se topeasc'! Dup'
%oarte, corpul (icti%ei r'%;nea cald suficient de %ult ti%p
ca z'pada s' se topeasc'! ,#iar dac' cine(a suspecta un
asasinat, ar%a cri%ei sau do(ezi de (iolen' nu e&istau! 7n
cele din ur%' ar fi fost posi+il ca cine(a s' $i dea sea%a,
$ns' p;n' atunci a(ea s' treac' %ult ti%p! 8loanele de
g#ea' a(eau s' dispar' $n %ediul al+, $ngropate $n z'pad',
iar (;n'taia de pe capul fe%eii a(ea s' arate ca i cu% ar fi
pro(enit de la o c'z'tur' dur' pe g#ea' J de altfel un
accident deloc surprinz'tor cu un ase%enea (;nt $n
prea@%'!
,elelalte trei (icti%e (or fi o%or;te ca% $n acelai %od!
Dup' aceea, Delta One le (a $nc'rca trupurile pe sanie, le
(a trage la c;te(a sute de %etri $n afara ur%elor, le (a
reataa corzile de siguran' i (a aran@a cada(rele! Dup'
trecerea c;tor(a ore, cei patru (or fi g'sii $ng#eai $n
z'pad', practic nite (icti%e ale suprae&punerii la $ng#e i
ale #ipoter%iei! Descoperitorii lor (or fi nedu%erii ce
c'utaser' (icti%ele la o ase%enea distan' de traseu, dar
ni%eni nu (a fi surprins de %oartea lor! 7n definiti(, cu
f'cliile stinse i cu (re%ea (i@elioas' din @ur, r't'cirea pe
$ntinsul g#ear Filne nu putea a(ea dec;t un singur
deznod'%;ntK o %oarte rapid'!
Delta One ter%in' de $ndesat z'pad' pe g;tul fe%eii!
7nainte de a:i $ndrepta atenia c'tre ceilali, desf'cu uor
coarda de siguran' de la centura (icti%ei! O putea
reconecta %ai t;rziu, $ns', pe %o%ent, nu a(ea c#ef ca
indi(izilor 'lora doi de dup' sanie s' le (in' ideea s' trag'
(icti%a la ad'post!
Fic#ael "olland toc%ai fusese %artor la un asasinat %ai
23H
ciudat dec;t i:ar fi putut i%agina c#iar $n cele %ai su%+re
co%aruri! Dup' ce o eli+erar' pe Nora# Fangor de coarda
de siguran', cei trei $i $ndreptar' atenia c'tre ,or<9!
)"re+uie s' fac ce(a?-
,or<9 $i re(enise i ge%ea, $ncerc;nd s' se ridice $n
capul oaselor, $ns' unul dintre soldai $l $%pinse la loc pe
spate, se urc' pe el i $l intui de g#ea' pun;ndu:i
genunc#ii pe +raele lui! ,or<9 scoase un urlet de durere,
instantaneu redus la t'cere de (;ntul dezl'nuit!
,uprins de o groaz' (ecin' cu ne+unia, "olland se apuc'
s' scotoceasc' prin coninutul $%pr'tiat al saniei
r'sturnate! )"re+uie s' fie ce(a aici? O ar%'? ,e(a?- Nu
z'ri dec;t ec#ipa%ente de diagnosticare, cele %ai %ulte
co%plet distruse de alicele de g#ea'! 0;ng' el, Rac#el
$ncerc' s' se ridice a%eit' $n capul oaselor, folosindu:se
de toporul de g#ea' ca spri@in!
= FugiC Fi<eC
"olland se uit' la toporul legat de $nc#eietura %;inii lui
Rac#el! Putea fi o ar%'! O aa:zis' ar%'! "olland se $ntre+'
care $i erau ansele de a ataca trei oa%eni $nar%ai cu un
topora %inuscul! Sinucidere curat'!
,;nd Rac#el reui s' se ridice, "olland z'ri ce(a $n
spatele ei! An rucsac de (inil +urduit! Rug;ndu:se $n g;nd
ca acesta s' conin' un pistol de se%nalizare sau o staie
radio, "olland se repezi pe l;ng' Rac#el i $nf'c' sacul!
7n'untru g'si o foaie %are i fru%os $%p'turit' de %aterial
etan! F'r' (aloare! "olland dispunea de ce(a si%ilar pe
(asul lui de cercetare! 7n fapt, foaia reprezenta un %ic
+alon %eteorologic, proiectat s' care ec#ipa%ente de
o+ser(are a (re%ii nu cu %ult %ai grele dec;t un co%puter
personal! .alonul lui Nora# nu putea fi de a@utor, %ai ales
f'r' +azinetul cu #eliu adiacent!
/uzind strig'tele disperate de lupt' ale lui ,or<9, "olland
a(u un senti%ent cu%plit de nea@utorare! Disperare total'!
Pierdere co%plet'! ,a un clieu al clipelor de (ia'
re%e%orate $naintea %orii, %intea lui "olland redescoperi
i%agini ale copil'riei de %ult uitate! Pentru c;te(a clipe
234
na(ig' $n San Pedro, $n(';nd arta %arin'reasc' de a
conduce o +arc' at;rn;nd de o fr;ng#ie $nnodat', deasupra
oceanului, plon@;nd +ucuros $n ap', $n'l;ndu:se i c'z;nd
precu% un copil care at;rn' de coada unui z%eu, soarta lui
at;rn;nd de o (el' i de toanele +rizei oceanice!
Pri(irea lui "olland se $ntoarse la +ucata de %aterial din
%;n', $neleg;nd $ntr:o fraciune de secund' c' %intea lui
nu renunase, ci c'uta s':i a%inteasc', de fapt, de o soluie
posi+il'? )R+orul cu (ela-!
,or<9 continua s' se lupte cu atacatorul lui c;nd "olland
desf'cu sacul protector din @urul +alonului! Nu credea c'
$ncercarea a(ea prea %uli sori de iz+;nd', $ns'
r'%;nerea lor acolo f'r' a $ntreprinde ni%ic reprezenta o
%oarte sigur'! Str;nse $n +rae +alonul $%p'turit! ,le%a
ataat' a(ertizaK )/"MNQ*M? / NA SM FO0OS* 0/ D^N" F/*
PA"MRN*, DM RM,M NODAR*-!
)0a nai+a cu a(ertis%entul?- Qin;nd +alonul str;ns ca
acesta s' nu se desfac', "olland se t;r$ p;n' la Rac#el,
care st'tea proptit' $ntr:o parte! 7i z'ri nedu%erirea din
oc#i $n (re%e ce se cui+'ri l;ng' ea, strig;ndK
= Qine asta +ine?
7i d'du %aterialul $%p'turit i apoi $i folosi %;inile
eli+erate ca s' prind' cle%a de protecie a +alonului de
centura propriului costu%! Dup' aceea, rostogolindu:se pe
o parte, prinse cle%a i de centura lui Rac#el!
"olland i Rac#el erau acu% una i aceeai persoan'!
)Anite la old!-
7ntre ei, coarda de asigurare erpuia prin z'pad' p;n' $n
locul $n care se z+'tea ,or<9C i apoi zece %etri %ai
departe, p;n' la cle%a desprins' de pe centura lui Nora#
Fangor!
)Nora# s:a dus de@a, se liniti "olland! Nu %ai e ni%ic de
f'cut!-
/tacatorii st'teau g#e%uii $n @urul corpului care tres'lta
al lui ,or<9! F'ceau +ulgari de z'pad' pe care se preg'teau
s':i $ndese pe g;tul (icti%ei! "olland $i d'du sea%a c'
st'teau prost cu ti%pul!
232
0u' +alonul $%p'turit de la Rac#el! Faterialul era la fel
de uor ca un er(eel din #;rtie i practic indestructi+il,
)De aici nu iese ni%ic!-
= Qine:te +ine?
= Fi<e> ,eC
"olland az(;rli +ucata de %aterial $n aer! D;ntul
dezl'nuit o prinse i o desf'ur' ca pe o paraut' prins'
de un uragan! .alonul se u%plu i%ediat, desf'c;ndu:se cu
un pocnet sec!
"olland si%i cu% e tras $n sus de centur'! *nstantaneu $i
d'du sea%a c' su+esti%ase fora (;ntului <ata+atic! 7n
c;te(a fraciuni de secund' el i Rac#el se g'seau pe
@u%'tate $n aer i erau trai $n @os pe suprafaa g#earului!
O clip' %ai t;rziu, "olland si%i o nou' s%ucitur' c;nd
coarda de asigurare se $ntinse i $ncepu s' trag' de ,or<9
Farlinson! 0a dou'zeci de %etri dep'rtare, prietenul lui
$ngrozit fu +rusc s%uls de su+ atacatorii uluii, tri%i;ndu:l
pe unul dintre ei de:a +er+eleacul pe spate! ,or<9 scoase
un urlet $nfior'tor, $n (re%e ce era t;r;t cu (itez' pe
g#ea'! M(it' sania r'sturnat', apoi reui s' se redreseze!
0;ng' el at;rna f'r' (lag' o fr;ng#ie li+er'C fr;ng#ia care
fusese ataat' de Nora# Fangor!
)Nu %ai e ni%ic de f'cut-, $i spuse din nou "olland!
,a un ir de %arionete, cele trei trupuri alunecar' de:a
lungul g#earului! Pe l;ng' ele $ncepur' s' z+oare din nou
alice de g#ea', dar "olland tia c' atacatorii rataser'
ocazia! 7n spatele lui, soldaii $%+r'cai $n al+ se pierdeau
cu repeziciune $n cercul de lu%in' roiatic' al ulti%ei f'clii!
"olland si%ea acu% g#eaa f;;ind su+ costu%ul
gonfla+il cu (itez' tot %ai %are, i uurarea c' sc'pase cu
(ia' se stinse cu repeziciune! ,#iar $n faa lor, la %ai puin
de trei <ilo%etri, g#earul Filne se ter%ina a+rupt $ntr:o
creast' $nalt'C dincolo de care $i atepta o pr'pastie de
aizeci de %etri p;n' $n apele reci ale Oceanului /rctic care
$nse%nau, categoric, %oartea!
235
52
Far@orie "enc# z;%+ea $n (re%e ce co+ora sc'rile c'tre
.iroul de ,o%unicaii al ,asei /l+e, $nc'perea
co%puterizat' unde se dise%inau co%unicatele de pres'
concepute la eta@, $n Sala de ,o%unicaii! 7nt;lnirea cu
8a+rielle /s#e decursese +ine! Nu era sigur c' fe%eia
fusese suficient de $nsp'i%;ntat' ca s' fac' o declaraie
su+ @ur'%;nt prin care recunotea leg'tura inti%', dar
$ncercarea %erit' cu prisosin' efortul!
)8a+rielle ar fi deteapt' dac' s:ar descotorosi de el-, $i
zise "enc#! .iata fat' #a+ar n:a(ea c;t de dur a(ea s' fie
lo(it Se&ton!
7n c;te(a ore, conferina de pres' a preedintelui legat'
de %eteorit a(ea s':l $ngenunc#eze definiti( pe Se&ton!
/sta era de@a o lo(itur' calculat'! Dac' a(ea s' coopereze,
8a+rielle /s#e (a furniza lo(itura capital' prin care Se&ton
a(ea s' fie definiti( redus la t'cere! / doua zi, "enc# $i
putea da presei @ur'%;ntul 8a+riellei, $%preun' cu
declaraia lui Se&ton prin care nega totul!
An croeu st;nga:dreapta!
7n definiti(, politica nu $nse%na doar c;tigarea
alegerilor, ci c;tigarea lor $n %od decisi(, prin ducerea la
+un sf;rit a (iziunii cui(a! Din punct de (edere istoric,
preedinii care se strecuraser' la putere c;tig;nd cu
c;te(a procente diferen' o+inuser' foarte puin $n ti%pul
%andatuluiO un astfel de o% era sl'+it din start, iar
,ongresul nu l'sa niciodat' o astfel de prad' din g#eare!
0a %odul ideal, distrugerea ca%paniei senatorului Se&ton
a(ea s' fie consistent' J un atac din dou' p'ri care $l
distrugea i politic i etic! ,unoscut' $n Ias#ington su+
denu%irea de )sus:@os-, strategia fusese $%pru%utat' din
arta r'z+oiului! )Foreaz' ina%icul s' se +at' pe dou'
fronturi!- ,;nd un candidat deinea o infor%aie negati('
despre ad(ersarul s'u, adesea atepta p;n' pri%ea o a
2G0
doua infor%aie i ieea $n pu+lic si%ultan cu a%;ndou'!
An atac din dou' p'ri era $ntotdeauna %ai eficient dec;t o
$%puc'tur' izolat', %ai ales c;nd acel atac dual i%plica
aspecte diferite ale ca%paniei J pri%ul $%potri(a politicii
duse, cel'lalt $%potri(a caracterului o%ului! Respingerea
unui atac politic f'cea apel la logic', $n (re%e ce
respingerea unui atac etic necesita pasiuneO respingerea
si%ultan' a a%;ndurora reprezenta o aciune aproape
i%posi+il'!
7n seara asta, senatorul Se&ton a(ea s' $nt;%pine
dificult'i enor%e ca s' ias' cu faa curat' din co%arul
politic al uluitorului triu%f N/S/O dezastrul a(ea s' fie
considera+il %ai %are dac' el (a fi forat s':i apere poziia
anti:N/S/, $n reme ce era f'cut %incinos de o fe%eie din
ec#ipa sa!
/@ung;nd la ua .iroului de ,o%unicaii, "enc# si%ea
fiorul +'t'liei curg;ndu:i prin (ene! Politica $nse%na r'z+oi!
*nspir' ad;nc i se uit' la ceasK H!1G P!F! Ar%a s' trag'
pri%ul foc!
*ntr'!
.iroul de ,o%unicaii era %ic, dar nu din lips' de spaiu,
ci din lipsa ne(oii! Mra una dintre cele %ai eficiente staii de
co%unicaii din lu%e i era deser(it' de un personal
alc'tuit din doar cinci anga@ai! 7n acel %o%ent, toi cei
cinci st'teau la %esele lor cu ec#ipa%ent electronic,
ar't;nd ca nite $not'tori gata de start!
)Sunt preg'tii-, $i zise "enc#, o+ser(;ndu:le pri(irile
$nfo%etate! O uluia %ereu faptul c' un +irou at;t de %ic
putea, cu o preg'tire de doar dou' ore, s' contacteze %ai
%ult de o treime din populaia lu%ii ci(ilizate! Dispun;nd
de cone&iuni electronice la zeci de %ii de surse glo+ale de
tiri J de la cele %ai %ari conglo%erate de tele(iziune la
cele %ai %ici ziare de pro(incie J, .iroul de ,o%unicaii al
,asei /l+e era capa+il s' a@ung' la $ntreaga o%enire prin
doar c;te(a ap's'ri de +uton!
,o%puterele folosite ca %aini:fa& aruncau co%unicatele
de pres' c'tre cutiile potale electronice ale celor %ai
2G1
diferite %i@loace de co%unicare, radiouri, tele(iziuni, ziare
etc, din Faine i p;n' $n Fosco(a! M:%ail:urile acopereau
ser(iciile de tiri online! Faini de for%are auto%at' a
nu%erelor de telefon apelau %ii de %anageri %edia,
pun;ndu:le la urec#e anunuri (ocale pre$nregistrate! O
pagin' Le+ cu tiri de ulti%' or' actualiza constant
coninutul tirilor $ntr:un cadru prefor%atat! Sursele de tiri
capa+ile de a tri%ite ec#ipe pe teren $n orice condiii, cu%
erau canalele %edia ,NN, N.,, /.,, ,.S sau sindicatele
%edia str'ine, erau asaltate din toate p'rile i li se
pro%iteau trans%isii de tele(iziune gratuite i $n direct!
Drept rezultat, $ntotdeauna c;nd se f'cea un apel de
urgen' prezidenial, orice altce(a difuza $n acel %o%ent
%ass:%edia disp'rea!
)Penetrare co%plet'!-
,a un general care $i inspecta trupele, "enc# parcurse $n
t'cere distana p;n' la +iroul de redactare i ridic' #;rtia
care coninea )co%unicatul de pres'- ce fusese de@a
$nc'rcat $n %e%oria tuturor aparatelor de trans%isie, ca un
cartu %ultiplicat $n %ai %ulte ar%e gata de tragere!
Dup' ce $l citi, lui "enc# $i (eni s' r;d'! 7n %od o+inuit,
co%unicatele care ur%au s' fie trans%ise erau $n preala+il
%inuios ela+orate, astfel $nc;t sunau %ai degra+' a
recla%' dec;t a anun, $ns' preedintele ordonase acu% ca
orice )peria@- s' fie l'sat deoparte! Rezultatul era un te&t
perfect J +ogat $n cu(inte:c#eie i uor de $neles! O
co%+inaie %ortal'! ,#iar i ser(iciile de tiri care foloseau
progra%e softLare de depistare a cu(intelor:c#eie pentru a
sorta e:%ailurile a(eau s' fie e&tre% de alertate $n pri(ina
acestui %esa@K
De laK .iroul de ,o%unicaii al ,asei /l+eO
Su+iectK /dresa Prezidenial' Argent'!
Preedintele Statelor Anite (a ine o conferin' de pres'
important $n seara asta la ora opt, Mastern Standard "i%e,
din ca%era de infor%'ri a ,asei /l+e! Su+iectul anunului
este deoca%dat' confiden)ial. "rans%isiile $n direct (or fi
per%ise prin %etodele o+inuite!
2G2
Pun;nd #;rtia $napoi pe +irou, "enc# pri(i prin .iroul de
,o%unicaii i d'du i%presionat' din cap $n direcia
personalului! /cetia p'rur' recunosc'tori!
7i aprinse o igar', trase din ea c;te(a secunde i l's'
tensiunea s' creasc'! 7n cele din ur%' z;%+iK
= Doa%nelor i do%nilor, dai dru%ul la %otoare?
2G6
53
Din %intea lui Rac#el Se&ton disp'ruse orice raiona%ent
logic! Nu se %ai putea g;ndi deloc la %eteorit, la #;rtia
%isterioas' din +uzunar, la Fing, la ori+ilul atac de pe
platfor%a de g#ea'! O preocupa o singur' c#estiune!
)Supra(ieuirea!-
8#eaa aluneca fanto%atic su+ ea, ca o autostrad'
lucioas' i nesf;rit'! 1a+ar n:a(ea dac' trupul $i era
a%orit de fric' sau doar prote@at de costu%, dar nu si%ea
nicio durere! Nu si%ea ni%ic!
7nc'!
Pe o parte, lipit' de "olland $n dreptul %i@locului, Rac#el
st'tea cu faa $nspre el, ca $ntr:un fel de $%+r'iare
ciudat'! Ande(a, $n faa lor, +alonul gonea, u%flat de (;nt,
ca o paraut' $n spatele unei %aini de curse! ,or<9 (enea
t;r; $n spate, tot rostogolindu:se, o re%orc' de tractor
sc'pat' de su+ control! F'clia care %arca locul unde
fuseser' atacai se f'cuse de@a ne('zut' $n dep'rtare!
F;;itul costu%elor Far< *Y la contactul cu g#eaa
de(eni tot %ai puternic, pe %'sur' ce accelerau! Rac#el
#a+ar n:a(ea c;t de repede alunecau, dar (;ntul sufla cu
cel puin o sut' de <ilo%etri la or', iar autostrada
lunecoas' de su+ ei p'rea s' goneasc' tot %ai %ult cu
fiecare secund' care trecea! .alonul i%per%ea+il nu d'dea
niciun se%n c' s:ar rupe sau c' i:ar sl'+i fora cu care $i
tr'gea!
)"re+uie s' ne d'% dru%ul-, $i spuse ea! Fugeau de un
ina%ic fatal J drept $n +raele altuia! )Pro+a+il c' oceanul e
la %ai puin de un <ilo%etru acu%?- 8;ndul contactului cu
apa e&tre% de rece $i pro(oca a%intiri $ngrozitoare!
D;ntul sufla tot %ai tare, astfel $nc;t (iteza lor crescu!
Ande(a, $n spatele lor, ,or<9 scoase un urlet de groaz'! 0a
(iteza asta, le %ai r'%'seser' doar c;te(a %inute p;n' ce
a(eau s' fie aruncai peste creast', direct $n ocean!
2G3
"olland p'rea c' se g;ndete la acelai lucru, pentru c'
$ncepu s' se lupte cu cle%a prins' de corpurile lor!
= Nu pot desface c#estia asta? strig' el! M prea tare
$ntins'?
Rac#el spera ca o linitire %o%entan' a (;ntului s':i
ofere lui "olland un r'gaz, $ns' u(oiul de aer continua s':i
trag' cu o constan' de nezdruncinat! 7ncerc;nd s' $i fie de
a@utor, Rac#el $i r'suci corpul i $ncerc' s':i $nfig'
cra%poanele unui c'lc;i $n g#ea', tri%i;nd un u(oi de
ac#ii de g#ea' $n aer! Diteza se do%oli un pic!
= /cu%? ip' ea, ridic;ndu:i piciorul!
Pentru o fraciune de secund', coarda care $i inea legai
de +alon $i sl'+i str;nsoarea! "olland se l's' $n @os,
$ncerc;nd s' profite de %o%ent pentru a desface cle%a,
dar nu reui!
= Din nou? $i strig' el!
De aceast' dat', se $ntoarser' a%;ndoi $n direcii opuse
i $i $nfipser' c'lc;iele $n g#ea', tri%i;nd o @er+' du+l'
de ac#ii $n aer! Mfortul aduse o $ncetinire %ai %are!
= /cu%?
0a se%nul lui "olland, se ridicar' a%;ndoi! 7n (re%e ce
+alonul plon@a din nou $nainte, "olland $i introduse degetul
%are $n $nc#iz'toarea cle%ei i r'suci piedica, $ncerc;nd s'
eli+ereze cle%a! ,#iar dac' fusese %ai aproape de reuit',
a(ea ne(oie de %ai %ult spaiu de %ane(r'! /a cu% se
l'udase Nora#, cle%ele de prindere erau de pri%a %;n',
special construite cu o +ucl' supli%entar' de %etal, astfel
$nc;t s' nu se desfac' niciodat' dac' si%eau o c;t de
%ic' tensiune!
)O%or;i de cle%ele de siguran'-, $i zise Rac#el,
g'sind ironia de:a dreptul tragic'!
= 7nc' o dat'? $i strig' "olland!
Pun;ndu:i la +'taie toat' energia i toat' sperana,
Rac#el se r'suci c;t de %ult putu i $i $nfipse a%+ele
c'lc;ie $n g#ea'! /rcuindu:i spatele, $ncerc' s' $i lase
toat' greutatea corpului la ni(elul c'lc;ielor! "olland o
i%it', p;n' ce a@unser' a%;ndoi contorsionai! 0eg'tura
2GG
din dreptul %i@locului le $ngreuna efortul! "olland $i $nfipse
i el c'lc;iele, $n (re%e ce Rac#el se arcui %ai tare!
Di+raiile tri%iteau unde de oc de:a lungul picioarelor!
/(ea senzaia c' i se rupeau gleznele!
= Qine aaC ine aaC
"olland se contorsion' %ai tare ca s' desprind' cle%a, $n
(re%e ce (iteza sc'zu si%itor!
= /proapeC
,ra%poanele lui Rac#el cedar'! .uc'ile de %etal se
rupser' de pe talpa ciz%elor ei i z+urar' $napoi $n noapte,
trec;nd peste ,or<9! .alonul z(;cni i%ediat $nainte,
tri%i;ndu:i pe Rac#el i pe "olland $%preun' $ntr:o parte!
"olland sc'p' cle%a din %;n'!
= 0a dracu?
,a i cu% s:ar fi $nfuriat c' fusese pentru %o%ent
$ncetinit, +alonul porni i %ai (i@elios $nainte, tr'g;ndu:i i
%ai a+itir c'tre ocean! Rac#el tia c' se apropiau cu
repeziciune de creast', dei pericolele $i p;ndeau c#iar i
$nainte de pr'pastie! 7n calea lor se $n'lau trei ridicaturi
enor%e de z'pad'! ,#iar prote@at' fiind de un costu% Far<
*Y, %o%entul lans'rii cu %are (itez' peste %o(ilele de
z'pad' o u%plea de groaz'!
0upt;ndu:se disperat' cu #arnaa%entul, Rac#el $ncerc'
s' g'seasc' o cale de a eli+era +alonul! /+ia atunci auzi
pocnetul rit%at J 'c'nitul rapid al %etalului uor care se
iz+ete de platfor%a de g#ea'!
"oporul!
,uprins' de panic', uitase co%plet de toporul de g#ea'
prins de centur'! Anealta uoar' de alu%iniu se
+'l'ng'nea pe l;ng' picior! Rac#el $i ridic' pri(irea $nspre
cle%a de prindere de pe +alon! Nailon gros, de sarcin'
grea! Se $ntinse, $ncerc;nd disperat' s' apuce toporul!
Prinse %;nerul i $l trase $nspre ea, $ntinz;nd de coarda
elastic' de prindere! ,ontinu;nd s' stea $ntr:o parte,
Rac#el $ncerc' s':i ridice +raele deasupra capului,
ap's;nd cu %uc#ia ascuit' a toporului pe coarda groas'!
St;ngace, $ncepu s' taie coarda, de parc' ar fi folosit un
2GH
fer'str'u!
= Da? strig' "olland, c'ut;nd acu% i el toporul pe care:l
a(ea legat la picior!
/lunec;nd pe o parte, Rac#el se $ntinse c;t putu de %ult!
Faterialul corzii era unul e&tre% de rezistent, iar f;iile de
nailon cedau cu %are greutate! "olland apuc' toporul lui,
se r'suci, $ntinse +raele deasupra capului i $ncerc' s' taie
de dedesu+t, e&act $n acelai loc! 0a%ele $nco(oiate se
$nge%'nar'! ,oarda $ncepu s' se su+ieze acu% din dou'
p'ri!
)O s' reui%, $i zise Rac#el! ,#estia asta o s' se rup'?-
Pe neateptate, %ingea argintie a +alonului din faa lor
z(;cni $n sus ca i cu% ar fi atins o platfor%' de lansare!
Spre groaza ei, Rac#el $i d'du sea%a c' +alonul ur%'rea
pur i si%plu conturul solului!
/@unseser'!
Ridic'turile de z'pad'!
Ridul al+ se i(i cu doar o secund' $nainte de a:l atinge!
0o(itura si%it' $n coaste o f'cu pe Rac#el s' se z+at',
fiindc' r'%'sese f'r' suflu, i toporul $i c'zu din %;ini! ,a
un sc#ior pe ap' care e tras pe o platfor%' de lansare,
Rac#el $i si%i corpul t;r;t spre cul%ea d;%+ului i
aruncat $n aer! Ma i "olland se trezir' +rusc catapultai $ntr:
o (;ltoare a%eitoare de aer! ,analul dintre d;%+uri se
$ntindea unde(a, departe su+ ei, $ns' ca+lul de re%orcare
continua s' se in' puternic, tr'g;ndu:le corpurile cu (itez'
$n sus i purt;ndu:i cu siguran' dincolo de pri%ul canal!
Pentru o clip', Rac#el z'ri ce $i atepta $n fa'! 7nc' dou'
ridic'turi, un platou scurt, apoi pr'pastia c'tre ocean!
,a i cu% ar fi si%it teroarea din sufletul lui Rac#el,
urletul ascuit al lui ,or<9 Farlinson sf;ie aerul! Ande(a, $n
spatele lor, ,or<9 se trezise aruncat peste pri%ul d;%+!
"oi trei pluteau acu% $n aer, +alonul tr'g;ndu:i $n sus ca
un ani%al s'l+atic $nne+unit care (rea s' scape de capcana
(;n'torilor!
.rusc, $n noapte se auzi un zgo%ot f'cut de o plesnitur',
ca un foc de ar%'! ,oarda su+iat' ced' din pricina
2G4
greut'ii celor trei, iar cap'tul ei rupt o plesni pe Rac#el
drept $n fa'! 7ntr:o fraciune de secund', se trezir' c'z;nd
de la $n'li%e! Ande(a, deasupra capului lor, +alonul ;ni
sc'pat de su+ orice controlC n'pustindu:se c'tre apele
oceanului!
Prini $n cara+iniere i #arnaa%ente, "olland i Rac#el
se pr'('lir' $napoi spre sol! Pe %'sur' ce (;rful al+ al celui
de:al doilea d;%+ se apropia cu repeziciune, Rac#el se
preg'ti pentru a $nt;%pina i%pactul! Rat;nd pe puin (;rful
celui de:al doilea d;%+, se pr'+uir' pe panta
descendent'! *%pactul fu atenuat de costu%e i de panta
d;%+ului! 7n (re%e ce uni(ersul din @ur se transfor%a $ntr:o
%as' nedefinit' de +rae, picioare i g#ea', Rac#el si%i
cu% z+oar' de:a lungul pantei c'tre canalul central de
g#ea'! Din instinct, $i $ntinse +raele i picioarele pentru a
$ncetini $nainte de a atinge ur%'torul d;%+! Si%i cu%
$ncetinesc, $ns' prea lent! 7n c;te(a secunde, ea i "olland
se rostogoleau pe panta ascendent' a celui de:al treilea
d;%+! 7n (;rf $i atept' un alt %o%ent de
i%pondera+ilitate! Dup' aceea, cuprins' de panic', Rac#el
si%i cu% alunec' din nou $n @os de cealalt' parte a
d;%+ului, c'tre platoul finalC ulti%ii dou'zeci i cinci de
%etri ai g#earului Filne!
/lunec;nd spre creast', Rac#el si%ea cu% ,or<9 trage
de coard'! Etia c' (iteza lor se reduce! 7ns' %ai tia i c'
era un pic prea t;rziu! ,ap'tul g#earului alerga acu%
$nspre ei! Rac#el ip' $ngrozit'!
Ei atunci se $nt;%pl'!
Farginea g#earului alunec' de su+ ei! Alti%ul lucru pe
care i:l a%inti Rac#el era c' se pr'+uea!
2G2
54
Iest+roo<e Place /part%ents sunt situate la adresa
2201 N Street NI i sunt cunoscute ca fiind una dintre
puinele adrese e&tre% de corecte din Ias#ington!
8a+rielle trecu gr'+it' prin ua rotati(' i $ntr' $n #olul de
%ar%ur', unde se auzea zgo%otul unei cascade $n
%iniatur'!
Portarul cl'dirii p'ru surprins s' o (ad'!
= Do%nioar' /s#e> Nu tia% c' trecei pe aici $n seara
asta?
= /% $nt;rziat?
8a+rielle se gr'+i s' se%neze $n registrul de (izitatori!
,easul %are de deasupra +iroului ar'ta H!22 P!F!
Portarul se sc'rpin' $n cretetK
= Senatorul %i:a dat o list', dar du%nea(oastr' nu
sunteiC
= 7ntotdeauna uit' oa%enii care $l a@ut' cel %ai %ult!
Sc#i' un z;%+et fugar i porni repede spre lift!
Portarul p'rea sting#eritK
= Fai +ine a suna!
= Fersi, $i r'spunse ea, urc;ndu:se $n lift!
)"elefonul senatorului e scos din priz'!-
Dup' ce a@unse la eta@ul nou', 8a+rielle iei iute i porni
de:a lungul #olului elegant! ,;nd a@unse $n cap't, ('zu c'
ua senatorului Se&ton era p'zit' de un (;n@os $nsoitor de
escort' J eufe%istic +otezat (odyguard. "ipul p'rea
plictisit! Dac' 8a+rielle era surprins' c' $l (ede la datorie,
tipul p'ru de:a dreptul uluit de (izita ei! S'ri $n picioare
i%ediat ce o ('zu!
= Etiu, zise 8a+rielle, apropiindu:se din ce $n ce %ai
%ult! M o sear' P! M! Nu (rea s' fie deran@at!
Paznicul d'du din capK
= Fi:a dat ordine foarte stricte ca niciun (izitatorC
= M o urgen'?
2G5
.'r+atul $i post' i%ensul lui trup $n dreptul uiiK
= /re o $nt;lnire pri(at'!
= R'u>
8a+rielle ridic' dosarul rou de su+ +ra i $i flutur'
sigiliul ,asei /l+e prin faa oc#ilorK
= "oc%ai (in din .iroul O(al! "re+uie s' $i dau
senatorului aceast' infor%aie! /%icii lui de petrecere (or
tre+ui s' se lipseasc' de el c;te(a %inute! /cu%, las':%'
s' intru?
Paznicul p'ru c' se $n%oaie c;nd ('zu sigiliul ,asei /l+e
pe dosar!
)Nu %' face s' $l desc#id-, se rug' 8a+rielle $n g;nd!
= 0'sai dosarul, zise el! *:l duc eu?
= *:l duci tu pe nai+a? /% ordin direct de la ,asa /l+' s'
$i $n%;nez personal acest dosar! Dac' nu (or+esc i%ediat
cu el, %;ine di%inea' ne pute% c'uta cu toii de lucru!
7nelegi>
Paznicul st'tea $n cu%p'n'! 8a+rielle $i d'du sea%a c'
senatorul fusese neo+inuit de categoric $n pri(ina
inti%it'ii $n seara asta! P'i #ot'r;t' $nainte! Qin;nd
dosarul cu sigiliul drept $n oc#ii lui, 8a+rielle $i co+or$
(ocea p;n' la ni(elul unei oapte i $i spuse cu(intele de
care se te%eau toate persoanele anga@ate $n securitate din
Ias#ingtonK
= ,u $nelegi situaia?
Personalul care se ocupa cu paza politicienilor nu
$nelegea niciodat situaia, un fapt ur;t de toi! Mrau, la
ur%a ur%ei, doar nite purt'tori $nc#iriai de ar%e, inui $n
necunotin' de cauz' i niciodat' siguri dac' s' respecte
ordinele cu fer%itate sau s' rite pierderea slu@+ei datorit'
ignor'rii prosteti a unei crize e(idente!
Paznicul $ng#ii $n sec, uit;ndu:se din nou la plicul cu
sigiliuK
= .ine, dar $i spun senatorului c' ai cerut imperios s'
fii l'sat' $n'untru!
Descuie ua i 8a+rielle trecu $n goan' pe l;ng' el,
$nainte ca o%ul s' se r'zg;ndeasc'! *ntr' $n aparta%ent i
2H0
$nc#ise $n t'cere ua dup' ea, apoi o $ncuie!
/cu% 8a+rielle auzi (oci $ncete $n +iroul lui Se&ton din
cap'tul #olului J (oci de +'r+ai! 8enul de $nt;lnire P! M! Pe
care o a(ea $n seara asta nu se%'na deloc cu ceea ce
sugerase Se&ton %ai de(re%e!
7n ti%p ce parcurgea #olul ca s' a@ung' $nspre +irou,
8a+rielle trecu pe l;ng' o de+ara desc#is', $n'untrul c'reia
se (edeau o @u%'tate de duzin' de #aine +'r+'teti
scu%pe J nu%ai l;n' i tLeed! 7n aparen', $nt;lnirea nu
era una de lucru! 8a+rielle ar fi trecut %ai departe i pe
l;ng' genile diplo%at l'sate acolo, dac' una dintre ele nu
i:ar fi atras atenia! Mtic#eta cu nu%ele de pe ea a(ea un
logo de co%panie cu totul aparte! O rac#et' roie
str'lucitoare!
Se opri, i se aez' $n genunc#i ca s' citeasc'K
)SP/,M /FMR*,/, *N,!-
Nedu%erit', cercet' i celelalte geni!
).M/0 /MROSP/,M!
F*,RO,OSF, *N,!
RO"/R\ RO,BM" ,OFP/N\!
B*S"0MR /MROSP/,M!-
7i r'sun' $n %inte (ocea r'guit' a lui Far@orie "enc#!
)Etii c' Se&ton pri%ete %it' de la co%panii aerospaiale
pri(ate>-
8a+rielle si%i cu% $i accelereaz' pulsul pri(ind $nspre
arcada $ntunecoas' care ducea $n +iroul senatorului! Etia c'
putea (or+i cu glas tare, $i putea anuna prezena, i totui
(oia %ult s' $nainteze $n t'cere! Se apropie p;n' la o
distana de c;te(a zeci de centi%etri de arcad' i r'%ase
ascuns' $n u%+r'C ascult;nd con(ersaia din spaiul
$n(ecinat!
2H1
55
7n (re%e ce Delta "#ree r'%ase $n ur%' ca s' aran@eze
cada(rul lui Nora# Fangor i sania, ceilali doi soldai
pornir' $n fug' $n @osul g#earului dup' prada lor!
7n picioare a(eau sc#iuri %otorizate Mle<tro"reads!
Proiectate dup' %odelul de sc#iuri Fast "ra& destinat
%arelui pu+lic, sc#iurile secrete Mle<tro"reads erau $n
esen' nite (e#icule de z'pad' ce a(eau ataate de t'lpici
nite %inip'itoare J ca nite snoL%o+ile pentru picior!
Diteza era controlat' prin unirea inde&ului cu degetul %are!
/stfel se uneau dou' %inipl'ci de presiune ascunse $n
%'nua %;inii drepte! 7n @urul piciorului era $nf'urat' o
+aterie puternic' pe +az' de gel, du+lu izolat', care le
per%itea sc#iurilor s' alunece f'r' zgo%ot! 7n %od
ingenios, energia cinetic' generat' de gra(itate i de
p'itoarele care se roteau pe %'sur' ce sc#iorul aluneca $n
<osul unei pante era auto%at folosit' pentru re$nc'rcarea
+ateriei $n scopul urc'rii pantei ur%'toare!
St;nd cu spatele drept $n calea (;ntului, Delta One
co+or$ panta g#e%uit, inspect;nd cu pri(irea suprafaa
dinaintea lui! Siste%ul de (edere pe ti%p de noapte era un
ur%a %ult %odernizat al %odelului Patriot folosit de
pucaii %arini! Delta One pri(ea acu% printr:un (izor
alc'tuit din lentile din ase ele%ente 30 & 50 %%, un
%agnificator cu trei ele%ente i un dispoziti( cu infrarou
de rezoluie %are! "otul $n @urul lor ap'rea %ai degra+'
colorat $ntr:o nuan' translucid' de al+astru rece dec;t
(erdele o+inuit pentru +inoclurile cu infrarou J tiparul de
culoare special proiectat pentru zone cu refle&ie e&tre%'
precu% /rctica!
7n ti%p ce se apropia de pri%a ridic'tur', Delta One z'ri
prin (izor %ai %ulte dungi de z'pad' proasp't r'scolit',
care se ridicau pe panta d;%+ului ca o s'geat' de neon $n
noapte! ,elor trei fugari fie nu le:a trecut prin %inte s' se
2H2
desprind' de #arnaa%ent, fie nu au %ai fost $n stare de
aa ce(a! 7n orice caz, dac' nu reuiser' s' se eli+ereze
$nainte de ulti%a ridic'tur' de z'pad', acu% se g'seau
unde(a, $n apele oceanului! Delta One tia c'
$%+r'c'%intea protectoare a(ea s' le prelungeasc' durata
de supra(ieuire $n ap', $ns' curenii puternici a(eau s' $i
trag' $n largul oceanului! 7necul nu putea fi e(itat!
7n ciuda $ncrederii pe care o si%ea, Delta One fusese
instruit s' %earg' $ntotdeauna la sigur! "re+uia s' (ad'
cada(rele! 8#e%uindu:se i %ai %ult, $i str;nse pu%nii i
urc' $n (itez' pri%a pant'!
W
Fic#ael "olland z'cea ne%icat! 7i cerceta r'nile! Mra
lo(it destul de puternic, dar oasele p'reau a:i fi r'%as
$ntregi! F'r' nicio $ndoial' fusese sal(at de costu%ul de
protecie! 7i desc#ise oc#ii! Nu putea s' se concentreze!
"otul p'rea %ai linitit aiciC %ai t'cut! D;ntul continua s'
urle, dar cu %ai puin' ferocitate!
)/% trecut dincolo de %argine, nu>-
Reui, $n sf;rit, s' se adune i apoi descoperi c' z'cea
$ntins pe g#ea', aproape $n ung#i drept fa' de Rac#el
Se&ton i peste ea! ,le%ele lor de protecie $nge%'nate
erau co%plet r'sucite! O si%ea respir;nd su+ el, dar nu:i
putea z'ri c#ipul! Se rostogoli de pe ea! Fuc#ii a+ia %ai
catadicseau s' r'spund' co%enzilor creierului!
= Rac#elC>
"olland nu era prea sigur dac' +uzele lui scoseser' (reun
sunet sau nu!
7i a%inti ulti%ele secunde ale c'l'toriei lor n'ucitoareK
trasul $n sus al +alonului, coarda de prindere care plesnea,
corpurile lor pr'+uindu:se pe panta d;%+ului, alunecarea
peste ulti%ul d;%+ i fr;narea $n ulti%ul %o%ent $n
apropierea li%itei g#earului J $n apropierea crestei! "olland
i Rac#el c'zuser', $ns' c'derea fusese ciudat de scurt'! 7n
loc s' plon@eze $n %are, aa cu% ar fi fost de ateptat,
2H6
c'zuser' doar (reo trei %etri $nainte de a atinge alt +loc de
g#ea' i de a se opri, a(;ndu:l drept contragreutate pe
,or<9!
Ridic;ndu:i capul, "olland pri(i spre %are! 8#eaa se
ter%ina nu prea departe, $ntr:o creast', dincolo de care se
auzeau (uietul oceanului! Pri(ind $napoi spre g#ear,
"olland se zg;i s' z'reasc' ce(a $n noapte! 0a circa ase
%etri dep'rtare, pri(irea lui $nt;lni un perete $nalt de
g#ea' care p'rea s' at;rne deasupra lor! De:a+ia $n acea
clip' pricepu ce se $nt;%plase! ,u%(a, alunecaser' dincolo
de g#earul principal, pe o teras' de g#ea' %ai @oas'!
"erasa era plat', lat' c;t un teren de #oc#ei, i se
pr'+uise parial J gata s' se desprind' i s' cad' $n ocean
$n orice clip'! )/is+erg $n for%are-, $i spuse "olland, $n
ti%p ce pri(ea platfor%a insta+il' de g#ea' pe care z'cea!
Mra o +ucat' lat' i p'trat' care at;rna lipit' de g#ear ca
un +alcon i%ens, $ncon@urat din trei p'ri de ('i a+rupte de
g#ea' care d'deau spre ocean! .ucata de g#ea' era
ataat' de g#ear doar $n partea din spate, iar "olland
putea s' (ad' acu% c;t de precar' era aceast' leg'tur'!
1otarul dintre teras' i g#earul Filne era trasat de o fisur'
care %'sura de@a peste un %etru l'i%e i continua s' se
l'rgeasc'! Fora gra(itaional' a(ea s' influeneze sf;ritul
acestei +'t'lii!
Fai $nsp'i%;nt'toare dec;t fisura era $ns' i%aginea
corpului ne%icat al lui ,or<9 Farlinson, care st'tea
g#e%uit pe g#ea'! ,or<9 z'cea la zece %etri dep'rtare,
legat $n continuare de ei cu acea coard' de siguran'!
"olland $ncerc' s' se ridice $n picioare, dar $l $%piedica
faptul c' era legat de Rac#el! 7i sc#i%+' poziia i $ncepu
s' desfac' leg'turile dintre ei!
7n ti%p ce $ncerca s' se ridice i ea $n capul oaselor,
Rac#el p'rea e&tre% de sl'+it'K
= N:a%C trecut dincolo de %argine>
7n (oce i se citea uluirea!
= /% c'zut pe un +loc de g#ea' aflat la un ni(el %ai
@os, $i r'spunse "olland, reuind, $n sf;rit, s' se detaeze
2H3
co%plet! "re+uie s':l a@ut pe ,or<9?
,#inuit de dureri, "olland (oi s' se ridice, dar $i si%i
picioarele nesigure! /puc' de coard' i trase! ,or<9 $ncepu
s' alunece pe g#ea' $nspre ei! Dup' %ai %ulte opinteli,
a@unse doar la c;i(a zeci de centi%etri dep'rtare!
,olegul lor ar'ta de parc' ar fi fost +'tut %'r! 7i
pierduse oc#elarii, pe un o+raz i se (edea o t'ietur' ur;t'
i $i curgea s;nge din nas! "ea%a lui "olland ca o%ul s' nu
fi %urit se spul+er' $n clipa $n care ,or<9 se r'suci i se uit'
la el cu o pri(ire ur;t'!
= *suse, $ng'i%' el! ,e nai+a a %ai fost i %ec#eria
aia?
"olland se si%i copleit de un (al de uurare!
Rac#el reuise $ntre ti%p s' se ridice i acu% se str;%+a
din cauza durerii! Pri(i $n prea@%'K
= "re+uie s'C plec'% de aici! .locul 'sta de g#ea' e
pe punctul de a se pr'+ui!
"olland era total de acord! Singura $ntre+are era cu%!
Nu a(eau ti%p s' se g;ndeasc' la o soluie! Deasupra
lor, pe g#ear, $ncepea s' se aud' un f;;it ascuit care le
era cunoscut! "olland se uit' $n sus i z'ri dou' siluete
$%+r'cate $n al+, care a@unseser' la %arginea g#earului i
se opriser' $n acelai ti%p! ,ei doi oa%eni r'%aser' pironii
locului pre de o clip', zg;indu:se la prada lor ca nite %ari
%aetri de a# sa(ur;nd clipa dinainte de %utarea final'!
Delta One era surprins s' (ad' c' cei trei fugari tr'iesc!
Etia c' lucrurile nu a(eau s' r'%;n' aa pentru %ult ti%p!
Dicti%ele c'zuser' pe o poriune a g#earului care $i
$ncepuse de@a plon@onul ine(ita+il spre ocean! ,ei trei
puteau fi neutralizai i lic#idai $n acelai fel ca fe%eia care
z'cea acu% %oart', $ns' toc%ai se i(ise o soluie %ult %ai
)curat'-! O soluie prin care cada(rele nu a(eau s' fie
descoperite niciodat'!
,;nd pri(i dincolo de %arginea +uzei de g#ea', Delta
One se concentr' asupra cre(asei cresc;nde, ce $ncepuse
s' se $ntind' precu% un arpe $ntre g#ear i puiul de
2HG
g#ea'! .ucata pe care st'teau fugarii era $ntr:o poziie
e&tre% de nesigur'C gata s' se rup' i s' cad' $n ocean $n
orice zi!
)De ce acea zi n:ar fi toc%ai ast'ziC>-
Pe g#ear, noaptea erau zguduii $n per%anen' la
c;te(a ore distan' de +u+uituri asurzitoare J sunetele
+uc'ilor de g#ea' care se desprindeau de g#earul:%a%'
i plon@au $n ocean! ,ine ar fi o+ser(at>
,uprins de fiorul de adrenalin' o+inuit $n prea@%a unui
nou asasinat, Delta One $i introduse %;na $n rucsacul cu
pro(izii i scoase de acolo un o+iect greu, de for%a unei
l'%;i! An articol standard pentru ec#ipele %ilitare de asalt,
o+iectul era +otezat )flas#:+ang-, fiind, de fapt, o grenad'
de i%pact neletal', ce dezorienta te%porar ina%icul prin
generarea unei lu%ini or+itoare i a unui zgo%ot asurzitor
$n ur%a e&ploziei! 7n noaptea asta $ns', a(ea cu siguran'
s' se do(edeasc' a fi %ortal'!
Se post' $n apropierea %arginii, $ntre+;ndu:se c;t de
ad;nc' era cre(asa desp'ritoare! Ease %etri>
,incisprezece %etri> Oricu% nu %ai conta! Planul lui
funciona indiferent de ad;nci%e!
,u un cal% e&ersat de:a lungul a nenu%'rate e&ecuii cu
s;nge rece, Delta One fi&' o $nt;rziere de zece secunde pe
%inipanoul de co%and' al grenadei, scoase cuiul de
siguran' i arunc' grenada $n desp'ritur'! Fini+o%+a
plon@' $n $ntuneric i se f'cu ne('zut'!
Dup' aceea, Delta One i ca%aradul lui gonir' $nspre
cul%ea ulti%ului d;%+ i ateptar'! /(ea s' fie o i%agine
de neuitat!
,#iar dac' era aproape incontient', Rac#el Se&ton $i
i%agina cu destul' e&actitate ce anu%e aruncaser'
atacatorii $n cre(as'! F'r' a:i da e&act sea%a dac'
Fic#ael "olland pricepuse ce se $nt;%pl' sau citise groaza
din oc#ii ei, Rac#el $l ('zu c' se al+ete la fa' i c' $i
$ndreapt' iute pri(irea $nfricoat' $n @osul +uc'ii de g#ea'
pe care st'teau, $neleg;nd clar c' ine(ita+ilul ur%a s' se
2HH
produc'!
,a un nor de furtun' ilu%inat de un fulger din interior,
g#eaa de su+ Rac#el e%ise o lu%in' din'untru! ,iudata
lu%in' al+' tri%ise raze $n toate direciile! 8#earul luci pe
o distan' de o sut' de %etri! /poi se auzi +u+uitura! Nu
#uruitul unui cutre%ur, ci o und' de oc asurzitoare, cu o
for' $nfior'toare! Rac#el si%i i%pactul sonor $n toate
fi+rele trupului!
7n aceeai fraciune de secund', ca i cu% s:ar fi s'pat
un an $ntre g#ear i +locul de ap', creasta $ncepu s' se
desprind' cu un zgo%ot $ngrozitor! Rac#el sc#i%+' o
pri(ire $ngrozit' cu "olland! 0;ng' ei, ,or<9 scoase un urlet!
Fundul +uc'ii se desprinse!
Rac#el se si%i pentru o clip' i%pondera+il', plutind
deasupra +locului de %ilioane de tone de g#ea'! /poi se
trezir' cu toii co+or;nd odat' cu ais+ergul J plon@;nd $n
apa ucig'toare!
2H4
56
Scr;netul asurzitor al frec'rii unei +uc'i de g#ea' de
alta o asurzi pe Rac#el, $n (re%e ce ais+ergul alunec' de:a
lungul faadei g#earului Filne, tri%iind $n aer %ilioane de
ac#ii de g#ea'! Pe %'sur' ce ais+ergul co+ora, (iteza lui
se %icor', astfel $nc;t Rac#el i ceilali se pr'+uir' cu
putere pe el!
7n (re%e ce +locul de g#ea' $i continua plon@onul spre
%are, Rac#el ('zu spu%a oceanului cu% se apropie tot %ai
repede, ca solul apropiindu:se de un s'ritor cu coarda, a
c'rui unealt' elastic' ar fi fost cu (reo c;i(a zeci de
centi%etri prea lung'! Spu%a se $n'laC se $n'laC i
deodat' a@unse la ei! Re(enise co%arul din copil'rie!
)8#eaaC apaC 7ntunericul!- 8roaz' des'(;rit'!
D;rful ais+ergului alunec' su+ ap', astfel $nc;t apele
Oceanului /rctic se re('rsar' peste %arginile g#eii ca un
torent! Rac#el se si%i tras' su+ ap'! ,;nd apa s'rat' $i
atinse pielea neprote@at' a feei, a(u senti%entul c' o arde
cu un fier $ncins! Solul de g#ea' disp'ru su+ ea! Rac#el se
lupt' s' re(in' la suprafa', a@utat' de gelul din costu%!
7ng#ii o gur' zdra('n' de ap' de %are, dar reui s' $i
re(in'! 7i z'ri pe ceilali plutind $n apropiere, toi trei
$nf'urai $n corzile de siguran'! ,;nd reui s' se
ec#ili+reze, "olland $i strig'K
= Re(ine la suprafa'?
7n clipa $n care $nelese (or+ele lui, Rac#el si%i un (;rte@
ciudat urc;nd de su+ ea! ,a o loco%oti(' uria' care $i
in(ersase sensul de %icare, +locul de g#ea' se oprise din
scufundare unde(a, su+ ap', i acu% $i $ncepuse
ascensiunea c#iar su+ ei! An #uruit fanto%atic, de @oas'
frec(en', se auzi cu putere prin ap' $n %o%entul $n care
+locul scufundat a@unse aproape de suprafa'!
.locul urc' repede, acceler;ndu:i urcuul i i(indu:se ca
o fanto%' din ad;ncurile $ntunecate! Rac#el se si%i
2H2
ridicat' $n aer! ,;nd g#eaa $i atinse trupul, apa oceanului
$ncepu s' se $n(;rte@easc'! Rac#el $ncerca zadarnic s' $i
g'seasc' ec#ili+rul, $n ti%p ce g#eaa o propulsa $n sus
$%preun' cu %ilioane de litri de ap' s'rat'! .locul i%ens se
i(i $n sf;rit la suprafa', ge%;nd i r'sucindu:se pe toate
p'rile, c'ut;ndu:i un centru de gra(itate! Rac#el se trezi
rostogolindu:se prin apa ad;nc' p;n' la %i@loc! 7n (re%e ce
apa $ncepu s' iroiasc' de pe suprafaa al+', u(oiul o
$ng#ii pe Rac#el i o trase c'tre %argine! ,'z;nd $ntins'
pe +urt', Rac#el z'ri %arginea care se apropia
a%enin'tor!
)Qine:te +ine?- /uzea (ocea %a%ei ei strig;ndu:i ca
atunci c;nd era doar o copil' i plutea pe su+ g#eaa
iazului! )Qine:te +ine? Nu te scufunda?-
1arnaa%entul str;ns o $%piedica s' respire! Rac#el se
opri la doar c;i(a %etri de %argine! Ficarea o r'sucise pe
loc! 7l ('zu, la zece %etri dep'rtare, pe ,or<9, care z'cea
ne%icat, legat $n continuare de ea prin coard'!
/lunecaser' pe suprafaa +locului $n direcii diferite, i
acest fapt $i oprise pe a%;ndoi de la c'derea peste
%arginea ais+ergului! 7n (re%e ce apa se scurgea i
de(enea tot %ai puin ad;nc', o alt' siluet' $ntunecat'
ap'ru l;ng' ,or<9! O%ul era $n patru la+e! /puc' de coarda
lui ,or<9 i scuip' ap' de %are!
Fic#ael "olland!
7n (re%e ce ulti%ele u(oaie de ap' se scurser' pe l;ng'
ea, l's;nd +locul de g#ea' uscat, Rac#el r'%ase $ntins',
$ntr:o t'cere $ngrozit', ascult;nd (uietul oceanului! /poi,
si%ind cu% i se face tot %ai frig, se ridic' $n patru la+e!
/is+ergul continua s' se +alanseze $nainte i $napoi, ca un
cu+ uria de g#ea'! N'ucit' i c#inuit' de dureri cu%plite,
Rac#el se t;r$ $napoi c'tre ceilali!
Fult deasupra lor, pe g#ear, Delta One se zg;i prin
(izorul de noapte la apa care se $n(ol+ura $n @urul celui %ai
proasp't ais+erg din Oceanul /rctic! Nu era surprins c' nu
(edea trupuri $n ap'! Oceanul era $ntunecat, iar costu%ele
(icti%elor lui erau negre!
2H5
,ercet' cu pri(irea suprafaa i%ensului +loc de g#ea'
plutitoare, reuind cu greu s' se concentreze! 8#eaa
pornise cu repeziciune $n larg, tras' de puternicii cureni
din apropierea g#earului! "oc%ai (ru s' $i $ntoarc'
pri(irea spre apele oceanului, c;nd z'ri ce(a neateptat!
"rei puncte negre pe g#ea'! )S' fie acelea cada(rele>-
7ncerc' s' le aduc' %ai aproape prin (izor!
= Dezi ce(a> $ntre+' Delta "Lo!
Delta One nu $i r'spunse, concentrat s' regleze lupa
(izorului! Mra uluit s' (ad', pe suprafaa al+' a ais+ergului,
trei for%e u%ane care z'ceau ne%icate! 1a+ar n:a(ea
dac' cei trei tr'iau sau erau de@a %ori! Nu %ai conta
acu%! Dac' tr'iau, c#iar i $%+r'cai cu acele costu%e de
protecie, a(eau s' %oar' $n %ai puin de o or'K erau uzi,
furtuna se apropia i erau purtai $n deri(' $n largul unuia
dintre cele %ai periculoase oceane de pe planet'! ,orpurile
lor n:a(eau s' fie g'site niciodat'!
= Doar u%+re, zise el, $ntorc;ndu:se cu spatele la
creast'! 1ai s' ne $ntoarce% la +az'!
240
57
Senatorul SedgeLic< Se&ton $i aez' sonda cu
,our(oisier pe te@g#eaua c'%inului din aparta%ent i $ntei
focul c;te(a clipe, adun;ndu:i g;ndurile! ,ei ase oa%eni
din +irou st'teau acu% t'cuiC ateptau! Discuiile de
co%plezen' luaser' sf;rit! Sosise (re%ea ca senatorul
Se&ton s' aleag'! Mi o tiau! O tia i el!
Politica $nse%na (;nzare!
)F':i s' ai+' $ncredere? /rat':le c' le $nelegi
pro+le%ele?-
= /a cu% poate tii de@a, rosti Se&ton, $ntorc;ndu:se
spre oaspei, $n ulti%ele luni %:a% $nt;lnit cu %uli oa%eni
aflai $n poziii si%ilare cu cele pe care le deinei
du%nea(oastr'!
R;%+i i se aez', ca s' fie la acelai ni(el cu ei!
= 7ns' du%nea(oastr' suntei singurii pe care i:a%
in(itat (reodat' la %ine acas'! Suntei nite oa%eni
e&traordinari i sunt onorat s' (' $nt;lnesc!
Se&ton $i $ncruci' +raele i $i roti pri(irea prin
$nc'pere, lu;nd contact personal cu fiecare dintre oaspei!
/poi se concentr' asupra pri%ei inte J +'r+atul (oinic cu
p'l'rie de coL+o9!
= Space *ndustries din 1ouston, continu' Se&ton! F'
+ucur c' ai (enit?
"e&anul se $ncrunt'K
= Ar'sc oraul 'sta!
= Nu (' $n(inuiesc! Ias#ingtonul a fost nedrept cu
du%nea(oastr'!
"e&anul se uit' pe su+ +orul p'l'riei, dar nu scoase nicio
(or+'!
= /cu% doisprezece ani, relu' Se&ton, i:ai f'cut o ofert'
gu(ernului a%erican! /i propus construirea unei staii
spaiale a%ericane pentru doar cinci %iliarde de dolari!
= Fda, aa a fost! Fai a% i acu% proiectul!
241
= Ei totui N/S/ a con(ins gu(ernul c' o staie spaial'
a%erican' tre+uie s' fie un proiect ,.-..
= ,orect! N/S/ a $nceput construcia cu un deceniu $n
ur%'!
= An deceniu! Ei nu nu%ai c' staia N/S/ nu este $nc'
operaional', dar proiectul ei a costat p;n' acu% de
dou'eci de ori %ai %ult dec;t proiectul du%nea(oastr'! 7n
calitate de cet'ean care:i pl'tete i%pozitul, %i se face
r'u?
An %or%'it general de apro+are r'sun' $n $nc'pere!
Se&ton $i %ut' pri(irea de la unul la altul, p'str;nd
leg'tura cu $ntregul grup!
= Sunt perfect contient, rosti el, adres;ndu:se tuturor
de aceast' dat', c' %ai %uli dintre du%nea(oastr' s:au
oferit s' lanseze na(ete spaiale pri(ate pentru o su%' de
doar cincizeci de %ilioane de dolari per z+or!
/lte $ncu(iin'ri!
= Ei totui N/S/ (' sap' pretinz;nd doar treizeci i opt
de %ilioane de dolari pe z+orC c#iar dac' tariful lor real
pentru fiecare z+or este de peste o sut' i cincizeci de
%ilioane de dolari?
= M %odul lor de a ne ine departe de spaiul cos%ic,
rosti unul dintre %usafiri! Sectorul pri(at nu are cu% s'
intre $n co%petiie cu o co%panie care $i per%ite z+oruri
cu na(eta spaial' a(;nd pierderi de patru sute la sut' i
continu;nd s' r'%;n' $n afacere!
= Nici n:ar tre(ui, accentu' Se&ton!
7ncu(iin'ri din toate p'rile!
Se&ton se $ntoarse acu% spre $ntreprinz'torul cu aspect
se(er de l;ng' el, un o% al c'rui dosar $l citise cu interes!
0a fel ca %uli $ntreprinz'tori care $i finanau ca%pania,
o%ul era un fost inginer %ilitar care de(enise e&tre% de
deza%'git de salariile %ici i de +irocraia gu(erna%ental'
i $i a+andonase funcia pentru a:i c'uta norocul $n
industria aerospaial'!
= Bistler /erospace, rosti Se&ton, cl'tin;nd din cap
dezn'd'@duit! ,o%pania du%nea(oastr' a proiectat i a
242
produs o rac#et' capa+il' s' lanseze $nc'rc'turi cu doar
patru %ii de dolari pe <ilogra%, $n (re%e ce la N/S/ cost'
dou'eci de mii de dolari pe <ilogra%! F'cu o pauz' pentru
a spori efectul dra%atic! Ei totui nu a(ei clieni>?
= ,u% a putea aea (reun client> $i r'spunse o%ul!
/nul trecut N/S/ ne:a s'pat ta&;nd Fotorola cu doar o %ie
ase sute dou'zeci i patru de dolari pe <ilogra% pentru
lansarea unui satelit de teleco%unicaii! 8u(ernul a lansat
acel satelit cu o pierdere de nou' sute la sut'?
Se&ton d'du din cap! ,ontri+ua+ilii su+(enionau f'r'
(oia lor a agenie de zece ori %ai ineficient' dec;t
concurena din sectorul pri(at!
= / de(enit dureros de e(ident, zise el, c' N/S/ face tot
posi+ilul s' pun' c'lu posi+ilei co%petiii $n spaiul cos%ic!
0o(ete $n afacerile aerospaiale pri(ate prin tarifarea
ser(iciilor cu %ult su+ (aloarea celor de pe pia'!
= Mste un Ial:Fart al spaiului, inter(eni te&anul!
)O analogie a nai+ii de +un', $i spuse Se&ton! Da tre+ui
s' o in %inte!- 0anul de %agazine Ial:Fart era fai%os
pentru %ut'rile $n teritorii noi, (;nzarea produselor su+
preul pieei i $nl'turarea $ntregii co%petiii locale!
= F:a% s'turat al dracului de tare i a% o+osit, continu'
te&anul, s' pl'tesc %ilioane de dolari $n ta&e i i%pozite
doar ca Anc#iul Sa% s' foloseasc' aceti +ani ca s' $%i
fure clienii?
= D:a% auzit, $i zise Se&ton! 7neleg!
= 0ipsa sponsoriz'rilor corporatiste o%oar' Rotar9
Roc<et, inter(eni un +'r+at $%+r'cat elegant! 0egile
$%potri(a sponsoriz'rii sunt de:a dreptul cri%inale?
= Sunt $ntru totul de acord!
Se&ton aflase cu ui%ire c' o alt' cale prin care N/S/ $i
accentua %onopolul asupra spaiului cos%ic era aceea de a
deter%ina trecerea unor ordonane federale prin care se
interziceau recla%ele pe (e#iculele spaiale! 7n loc s' le
per%it' co%paniilor pri(ate s' $i asigure finan'ri prin
inter%ediul sponsoriz'rilor corporatiste i al logo:urilor
pu+licitare J $n %odul $n care se desf'urau lucrurile, de
246
pild', $n cursele profesioniste de %aini J (e#iculele
spaiale puteau afia doar cu(intele AS/ i nu%ele
co%paniei! 7ntr:o ar' $n care se c#eltuiau 12G de %iliarde
de dolari pe pu+licitate, niciun dolar din recla%' nu $i
g'sea dru%ul c'tre sipetele co%paniilor aerospaiale
pri(ate!
= M @af la dru%ul %are? co%ent' un alt %usafir!
,o%pania %ea sper' s' r'%;n' $n afaceri suficient de %ult
ca s' lanseze, $n %ai, anul (iitor, pri%ul prototip al unei
na(ete spaiale turistice! Ne atept'% la un i%pact
e&traordinar! ,orporaia Ni<e toc%ai ne:a oferit apte
%ilioane de dolari su+ for%' de sponsorizare pentru a picta
e%+le%a Ni<e i logo:ul =ust do it5 pe partea lateral' a
na(etei! Pepsi ne:a oferit de dou' ori %ai %ult pentru
Pepsi> 1he choice of a ne" generation. Nu%ai c', $n
confor%itate cu legea federala, dac' pe na(eta noastr'
apar recla%e, ni se interzice s' o lans'%?
= /(ei dreptate, rosti Se&ton! *ar dac' (oi fi ales, (oi
face tot ce $%i st' $n puteri pentru a+olirea legislaiei
antisponsorizare! /sta este o pro%isiune! Spaiul cos%ic ar
tre+ui desc#is recla%elor la fel ca fiecare centi%etru de sol
terestru!
Se&ton $i sor+i din pri(iri audiena! Docea $i de(eni
sole%n'K
= ,u toii tre+uie s' fi% $ns' contieni c' o+stacolul cel
%ai %are $n calea pri(atiz'rii N/S/ nu e dat de lege, ci de
percepia pu+lic'! ,ei %ai %uli a%ericani au $nc' o
i%agine ro%anat' a progra%ului spaial a%erican! Mi
continu' s' cread' c' N/S/ este o agenie gu(erna%ental'
necesar.
= De (in' sunt +leste%atele alea de fil%e
#oll9Loodiene? rosti cu n'duf un alt %usafir! ,;te fil%e de
genul N/S/:sal(eaz':o%enirea:de:un:asteroid:uciga poate
crea 1oll9Lood:ul, pentru nu%ele lui Du%nezeu> M
propagand' pur'?
Se&ton tia c' %uli%ea de fil%e despre N/S/ produse
de 1oll9Lood a(eau un su+strat pur econo%ic! Ar%;nd
243
%oda generat' de popularul fil% 1op 0un J un lung:%etra@
de aciune, cu un superpilot interpretat de "o% ,ruise, care
fusese realizat ca o recla%' lung' de dou' ore pentru
Farina Statelor Anite J, N/S/ $i d'duse sea%a de
ade('ratul potenial al 1oll9Loodului ca unealt' folosit' $n
relaiile pu+lice! ,u discreie, N/S/ $ncepuse s' le ofere
caselor de producie acces gratuit pentru fil%are i toate
facilit'ile secrete ale ageniei J turnuri de lansare, spaii de
control al %isiunilor, zone de antrena%ent! O+inuii s'
pl'teasc' su%e e&or+itante de licen' atunci c;nd fil%au $n
alte locuri si%ilare, produc'torii s'riser' i%ediat c;nd
aflaser' de posi+ilitatea de a econo%isi %ilioane de dolari
din +ugetul unui fil% prin %ontarea unor fil%e de suspans
despre N/S/ $n locaiile )gratuite- ale acesteia! .ine$neles,
respecti(ele case de producie pri%eau accesul nu%ai dac'
agenia apro+a scenariul!
= /stfel se spal' creierul pu+licului, se pl;nse un %usafir
care p'rea s' fie #ispanic! Fil%ele nu sunt nici pe @u%'tate
la fel de proaste precu% recla%ele! S' tri%ii un cet'ean
de frunte $n spaiu> *ar acu% N/S/ are de g;nd s' tri%it' o
na(et' cu ec#ipa@ co%plet fe%inin> "oate astea pentru
pu+licitate?
Se&ton oft' i (ocea $i de(eni tragic'K
= M ade('rat, i tiu c' nu tre+uie s' (' %ai a%intesc ce
s:a $nt;%plat $n anii optzeci, c;nd Departa%entul de
Mducaie a fali%entat i a citat N/S/ ca irosind %ilioane de
dolari ce puteau fi folosii $n educaie! /tunci N/S/ a
$ncropit o cascadorie de relaii pu+lice prin care s'
de%onstreze c' e prietena siste%ului educaional! /u tri%is
un profesor de coal' pu+lic' $n spaiu!
F'cu o pauz'K
= D:o a%intii cu toii pe ,#rista Fc/uliffe!
7n $nc'pere se l's' t'cereaK
= Do%nilor, relu' Se&ton, oprindu:se dra%atic $n faa
focului din c'%in! ,red c' a sosit (re%ea ca a%ericanii s'
afle ade('rul, pentru +inele tuturor! Mste (re%ea ca
a%ericanii s' $neleag' c' N/S/ nu ne conduce spre cer, ci
24G
%ai degra+' $%piedic' e&plorarea spaiului cos%ic! Spaiul
cos%ic este la fel ca orice alt' industrie, iar %eninerea
sectorului pri(at la p'%;nt este un act (ecin cu cri%a!
8;ndii:(' la industria co%puterelor, unde sunte% %artorii
unei e&plozii c'reia cu greu $i pute% face fa' de la o
s'pt'%;n' la alta? De ce> Pentru c' aceast' industrie este
un siste% de pia' li+er'! Reco%penseaz' eficiena i
(izionaris%ul cu profituri. ,e:ar fi fost dac' industria
co%puterelor ar fi fost condus' de gu(ern> /% continua s'
ne z+ate% $n M(ul Fediu! 7n spaiul cos%ic +ate% pasul pe
loc! /r tre+ui s' $ncredin'% e&plorarea spaiului cos%ic $n
%;inile celor din sectorul pri(at! /%ericanii ar fi uluii de
cretere, de slu@+ele create i de (isele $ndeplinite! Mu cred
c' ar tre+ui s' l's'% siste%ul de pia' li+er' s' ne conduc'
spre noi cul%i spaiale! Dac' (oi fi ales, (oi transfor%a
lupta de desc#idere larg' a uilor c'tre ulti%a frontier' $ntr:
o %isiune personal'!
Se&ton $i ridic' pa#arul pentru a toastaK
= Prieteni, $n seara asta ai (enit aici ca s' (' #ot'r;i
dac' %erit $ncrederea (oastr'! Sper c' sunt pe cale s' (:o
c;tig! *n(estitorii tre+uie s' construiasc' un preedinte la
fel cu% construiesc o co%panie! /a cu% acionarii se
ateapt' la (enituri din in(estiii, la fel in(estitorii politici
ateapt' profituri! Fesa@ul %eu din seara asta c'tre
du%nea(oastr' este unul si%pluK in(estii $n %ine i nu ('
(oi uita niciodat'! Niciodat'! Fisiunile noastre sunt a+solut
identice!
Se&ton $ntinse pa#arul c'tre %usafiri $ntr:un gest de
toastare!
= ,u a@utorul du%nea(oastr', prieteni, $n cur;nd (oi fi la
,asa /l+'C i (oi (' (ei putea )lansa- (isele!
0a doar c;i(a %etri %ai $ncolo, 8a+rielle /s#e $nepenise
$n $ntuneric! Din +irou r'suna clinc#etul ar%onios al
pa#arelor de cristal i trosnetul le%nelor $n foc!
24H
58
,uprins de panic', t;n'rul te#nician N/S/ gonea prin
#a+isfer'! )S:a $nt;%plat ce(a groaznic?- 7l g'si pe
directorul M<stro% st;nd singur $n apropiere de zona presei!
= Do%nule, icni te#nicianul, a a(ut loc un accident?
M<stro% se $ntoarse! P'rea distant, ca i cu% era
cufundat $n rezol(area altor pro+le%eK
= ,e ai spus> An accident> Ande>
= 7n puul de e&tracie! "oc%ai a ap'rut un corp u%an la
suprafa'! Doctorul Iailee Fing!
M<stro% se f'cu al+ la fa'K
= Doctorul Fing> DarC
= 0:a% tras afar', dar era prea t;rziu! M %ort!
= Pentru nu%ele lui Du%nezeu! De c;t' (re%e e acolo>
= Noi crede% c' de (reo or'! Se pare c' a c'zut, s:a
scufundat p;n' a a@uns la fund, iar c;nd trupul s:a u%flat a
re(enit la suprafa'!
Pielea roiatic' a lui M<stro% de(eni staco@ie!
= Fir:ar al dracului? ,ine %ai tie de asta>
= Ni%eni, do%nule! Nu%ai eu i $nc' un coleg! 0:a%
pescuit din pu, dar a% crezut c' e %ai +ine s' (' spune%
du%nea(oastr' %ai $nt;iC
= /i procedat +ine!
M<stro% oft' greuK
= /scunde i%ediat trupul doctorului Fing! Nu spune
ni%ic!
"e#nicianul r'%ase perple&K
= Dar, do%nule, euC
M<stro% $i l's' %;na %are pe u%'rul o%uluiK
= /scult':%' cu atenie! Mste un accident tragic, pe care
$l regret din tot sufletul! .ine$neles c' %' (oi ocupa de el
cu% se cu(ine c;nd (oi a(ea ti%p! 7ns' acu% nu e
%o%entul potri(it!
= Drei s' ascund corpul lui>
244
M<stro% $l sfredeli pe indi(id cu pri(ireaK
= *a g;ndete:te puin? /% putea s' le spune% tuturor,
dar ce:a% o+ine> Fai a(e% o @u%'tate de or' p;n' la
conferina de pres'! Dac' anun'% c' a% a(ut un accident
fatal, (o% arunca o pat' asupra descoperirii i (o% o+ine
un efect de(astator asupra %oralului pu+licului! Doctorul
Fing a f'cut o greeal' din negli@en'O eu n:a% de g;nd ca
N/S/ s' pl'teasc' pentru ea! Oa%enii 'tia de tiin' ci(ili
au a(ut parte destul de lu%ina reflectoarelor ca una din
erorile lor t;%pite s' arunce o u%+r' asupra %o%entului
nostru de glorie! /ccidentul doctorului Fing r'%;ne secret
p;n' la sf;ritul conferinei de pres'! /i $neles>
O%ul d'du, palid, din capK
= O s':i ascund trupul!
242
5
Fic#ael "olland petrecuse destul ti%p pe %are ca s' tie
c' apa f'cea (icti%e f'r' ezitare sau re%uc'ri! 7n ti%p ce
z'cea (l'guit pe $ntinderea ais+ergului a+ia %ai putea z'ri
silueta fanto%atic' a g#earului Filne care disp'rea $ncetul
cu $ncetul! Etia c' puternicul curent /rctic care $ncon@ura
insulele eliza+etane se r'sucea $ntr:o +ucl' enor%' $n @urul
,ercului /rctic, dup' care atingea, $n sf;rit, p'%;ntul
unde(a $n nordul Rusiei! Nu %ai conta! /cest fapt a(ea s'
se $nt;%ple de:acu% $n c;te(a luni!
)Fai a(e% poate treizeci de %inuteC %a&i%u%
patruzeci i cinci!-
F'r' protecia costu%elor izolate cu gel ar fi fost %ori
de@a! Din fericire, ec#ipa%entele Far< *Y $i inuser' uscai J
cel %ai critic aspect al supra(ieuirii $n %edii reci! 8elul
ter%al din @urul corpurilor nu nu%ai c' le a%ortizase
c'derile repetate, dar acu% le a@uta trupurile s' rein' c;t
%ai %ult ulti%ele ur%e de c'ldur' intern'!
7n cur;nd, a(ea s' se instaleze #ipoter%ia! /ceasta a(ea
s' de+uteze cu o (ag' a%oreal' a %e%+relor pe %'sur'
ce s;ngele a(ea s' se retrag' spre centrul organis%ului
pentru a prote@a organele considerate (itale! /(eau s'
ur%eze #alucinaiile, pe %'sur' ce pulsul i rit%ul
respiraiei $ncetineau, lipsind creierul de o&igen! /poi corpul
a(ea s' fac' un ulti% efort de a conser(a r'%'iele de
c'ldur' oprind toate acti(it'ile cu e&cepia ini%ii i a
respiraiei! Ar%a incontiena! 7n cele din ur%', centrele
care coordonau ini%a i respiraia din creier a(eau s' se
opreasc' si%ultan din funcionare!
"olland $i $ntoarse pri(irea spre Rac#el, dorindu:i s'
poat' face ce(a ca s' o sal(eze!
/%oreala care $i in(ada corpul lui Rac#el Se&ton era %ai
puin dureroas' dec;t $i i%agina ea! /proape ca un
245
anestezic +inecu(;ntat! )Forfina naturii!- 7n ocul c'derii $i
pierduse oc#elarii, aa c' acu% a+ia putea $ntredesc#ide
oc#ii din pricina gerului!
7i z'ri pe "olland i pe ,or<9 $n apropiere pe +locul de
g#ea' J "olland o pri(ea regret;nd a%arnic tot ce se
$nt;%plase! ,or<9 se %ica, dar cu siguran' a(ea dureri
%ari! O+razul drept $i era zdro+it i s;ngera!
Rac#el tre%ura din tot corpul $ncerc;nd s' g'seasc'
r'spunsuri $n %inte! ),ine> De ce>- 8;ndurile $i erau
$ngreunate de o ap'sare cresc;nd' care (enea din
interiorul corpului! Ni%ic nu a(ea sens! /(ea senzaia c'
trupul ei $i $nceteaz' treptat acti(itatea, ade%enit spre
so%n de o for' fantastic'! Se lupt' cu aceast' senzaie! 7n
interiorul ei p;lp;i tot %ai intens flac'ra %;niei, i asta o
f'cu s' uite de so%n!
)/u $ncercat s' ne ucid'?- Se uit' la %area
a%enin'toare i $i d'du sea%a c' atacatorii, de fapt,
reuiser'! )Sunte% de@a %ori!- ,#iar i aa, tiind c'
pro+a+il nu (a supra(ieui ca s' afle tot ade('rul despre
@ocul fatal @ucat pe g#earul Filne, Rac#el +'nuia de@a cine
era (ino(atul!
Directorul M<stro% a(ea cel %ai %ult de c;tigat! Ml $i
tri%isese pe g#ea'! /(ea leg'turi la Pentagon i la trupele
speciale! )Dar ce a(ea M<stro% de c;tigat din inserarea
%eteoritului $n stratul de g#ea'> ,e a(ea oricine de
c;tigat din asta>-
8;ndurile lui Rac#el $i z+urar' la Rac# 1erne9! Se $ntre+'
dac' preedintele conspirase i el sau doar @ucase rolul
unui pion nai(? )1erne9 nu tie ni%ic! M ne(ino(at!-
Preedintele fusese dus de nas de c'tre N/S/! /cu%
1erne9 era la doar o or' de anunarea %arii descoperiri!
/(ea s' fac' anunul $nar%at cu un docu%entar (ideo care
coninea %'rturii de autentificare din partea a patru
oa%eni de tiin' ci(ili!
Patru oa%eni de tiin' ci(ili mor)i.
Rac#el nu %ai putea face ni%ic pentru a opri conferina
de pres', dar $i @ur' c' nu $i (a l'sa pe cei (ino(ai s'
220
scape ne('t'%ai!
/dun;ndu:i ulti%ele pic'turi de putere, Rac#el $ncerc'
s' se ridice $n capul oaselor! 7i si%ea picioarele ca de
piatr' i toate $nc#eieturile ge%ur' de durere c;nd $i
$ntinse +raele i picioarele! /@unse $ncet $n genunc#i,
c#inuindu:se s' $i p'streze ec#ili+rul pe g#ea'! ,apul i se
$n(;rtea! De @ur $%pre@ur oceanul fier+ea! "olland z'cea $n
apropiere i o pri(ea cu oc#i $ntre+'tori! Rac#el $i zise c' el
o credea $ngenunc#eat' $n rug'ciune! Nici (or+' de aa
ce(a, dei rug'ciunea ar fi adus pro+a+il la fel de %ulte
anse de sal(are precu% ceea ce (oia ea s' $ntreprind'!
Rac#el $i duse o %;n' $n dreptul %i@locului i g'si
toporul $nc' prins de centur'! /puc' %;nerul cu degetele
$nepenite! *n(ers' toporul, poziion;ndu:l ca un " $ntors!
/poi, cu toat' energia, se apuc' s' +at' cu talpa $n g#ea'!
1hud. Din nou! 1hud. S;ngele $i curgea precu% %elasa rece
prin (ene! 1hud. "olland o pri(i foarte nedu%erit! Rac#el
co+or$ toporul din nou! 1hud.
"olland $ncerc' s' se ridice $ntr:un cot!
= Rac#el>
Nu:i r'spunse! /(ea ne(oie de toat' energia disponi+il'!
1hud.
1hud.
= Nu credC zise "olland, c' la aceast' latitudine
nordic'C c' S//C ar putea auziC
Rac#el se $ntoarse, surprins'! Aitase c' "olland era un
oceanograf i ar fi putut s':i $nc#ipuie ce a(ea ea de g;nd!
).un' ideeC dar eu nu c#e% S//!-
,ontinu' s' +at'!
S// $nse%na Su+oceanic /coustic /rra9, o relic(' a
R'z+oiului Rece folosit' de oceanografii din $ntreaga lu%e
pentru a asculta sunetele +alenelor! Deoarece sunetele
puteau parcurge sute de <ilo%etri su+ ap', reeaua
su+ac(atic' S// de cincizeci i nou' de %icrofoane
a%plasate $n @urul lu%ii putea asculta un procenta@
surprinz'tor de %are din apele oceanice ale planetei! Din
p'cate, acea zon' $ndep'rtat' a /rcticii nu f'cea parte din
221
procenta@, $ns' Rac#el tia c' i alii ascultau oceanele J
alii de a c'ror e&isten' a(eau #a+ar puini oa%eni pe
p'%;nt! Rac#el continu' s' +at'! Fesa@ul era si%plu i clarK
"1AD! "1AD! "1AD!
"1ADC "1ADC "1ADC
"1AD! "1AD! "1AD!
Nu:i f'cea iluzii c' aciunea ei a(ea s' le sal(eze (ieileO
de@a si%ea o str;nsoare rece $n @urul trupului! Se $ndoia c'
%ai a(ea de tr'it o @u%'tate de or'! Sal(area lor se g'sea
dincolo de do%eniul posi+ilului $n acest %o%ent! Dar aici
nu era (or+a despre sal(are!
"1AD! "1AD! "1AD!
"1ADC "1ADC "1ADC
"1AD! "1AD! "1AD!
= Nu %ai eC ti%pC $ng'i%' "olland!
)Nu e (or+aC de noi, g;ndi Rac#el! M (or+a de
infor%aiile din +uzunarul %eu!- Rac#el $i i%agin' #;rtia
SPR incri%inatoare din interiorul +uzunarului costu%ului!
)"re+uie s' duc #;rtia asta la NROC c;t %ai cur;nd!-
,#iar i $n starea de delir care o cuprindea, Rac#el era
con(ins' c' %esa@ul a(ea s' a@ung' la destinaie! 0a
%i@locul anilor optzeci NRO $nlocuise S// cu un ir de
dispoziti(e de treizeci de ori %ai puternice! /coperirea la
ni(el %ondial era total' i reprezenta urec#ea NRO $n
(aloare de 12 %ilioane de dolari aintit' spre fundul
oceanic! 7n ur%'toarele ore, superco%puterele ,ra9 ale
postului de ascultare NROZNS/ din FenLit# 1ill, /nglia,
a(eau s' se%nalizeze o sec(en' audio anor%al' la un
#idrofon din /rctica, s' descifreze se%nalul ca un SOS, s'
trianguleze coordonatele i s' detaeze un a(ion de sal(are
de la +aza aerian' "#ule din 8roenlanda! /(ionul a(ea s'
g'seasc' trei cada(re pe un ais+erg! 7ng#eate! Anul i:ar fi
aparinut unui anga@at NROC i ar fi purtat o +ucat' stranie
de #;rtie ter%al' $ntr:un +uzunar!
)O i%pri%at' SPR!-
)Fotenirea lui Nora# Fangor!-
0a studierea #;rtiei i%pri%ate, %isteriosul tunel inserat
222
su+ %eteorit a(ea s' de(in' e(ident! Din acel %o%ent,
Rac#el #a+ar n:a(ea ce se (a %ai $nt;%pla, dar cel puin
secretul nu (a %uri odat' cu ei, acolo pe g#ea'!
226
6!
Futarea fiec'rui preedinte la ,asa /l+' i%plic' un tur
particular al unui nu%'r de trei depozite stranic p'zite, $n
care se afl' colecii nepreuite de %o+ilier trecut prin ,asa
/l+'K +irouri, argint'rie, paturi, +udoare i alte articole
folosite $n decursul istoriei de preedinii de p;n' la 8eorge
Ias#ington! Pe parcursul turului, preedintele care
ur%eaz' a se instala la putere este in(itat s' aleag' orice
o+iect $i place i s' $l foloseasc' drept %o+ilier $n interiorul
,asei /l+e pe durata %andatului s'u! Doar patul din
dor%itorul 0incoln constituie o %o+il' per%anent' a
reedinei prezideniale! ,a o ironie, 0incoln n:a dor%it
niciodat' $n el!
.iroul $n spatele c'ruia st'tea Rac# 1erne9 $n interiorul
.iroului O(al $i aparinuse odinioar' idolului s'u, 1arr9
"ru%an! Dei %ic, dac' lu'% $n consideraie standardele
%oderne, +iroul ser(ea drept re%e%orare zilnic' a faptului
c' )+'nuul- se oprea cu ade('rat acolo i c' 1erne9 era $n
ulti%' instan' responsa+il de orice pro+le%e ale
ad%inistraiei sale! 1erne9 acceptase responsa+ilitatea cu
un senti%ent de onoare i f'cuse tot ce:i st'tea $n putere
s' induc' $n r;ndul personalului %oti(aiile necesare pentru
a:i duce trea+a la +un sf;rit!
= Do%nule preedinte> $i strig' secretara, zg;indu:se $n
$nc'pere! /pelul du%nea(oastr' toc%ai a fost trans%is!
1erne9 f'cu un se%n cu %;naK
= Fulu%esc!
Se $ntinse dup' telefon! /r fi preferat %ai %ult'
inti%itate pentru acel apel, dar %ai %ult ca sigur c' acu%
nu a(ea cu% s' ai+' parte de aa ce(a! Doi specialiti $n
%ac#ia@ $i d'deau t;rcoale, ocup;ndu:se cu faa i cu p'rul
lui! ,#iar $n faa +iroului, o ec#ip' de tele(iziune $i instala
ec#ipa%entele, iar de @ur $%pre@urul $nc'perii roiau
consilierii i oa%enii de la Relaii Pu+lice, discut;nd
223
e%oionai c#estiuni strategice $ntre ei!
)" %inus o or'C-
1erne9 ap's' +utonul lu%inat de pe telefonul lui
personal!
= 0aLrence> Mti acolo>
= Sunt aici!
Docea directorului ad%inistrati( al N/S/ p'rea epuizat'
i distant'!
= "otul e $n regul', acolo>
= Furtuna se apropie $n continuare, dar oa%enii %ei %:
au asigurat c' leg'tura prin satelit nu (a fi afectat'!
Sunte% gata de e%isie! 7nc' o or' i gata!
= M&celent! Foralul e ridicat, sper?
= Foarte ridicat! Personalul %eu este e&tre% de
e%oionat! De fapt, toc%ai a% +'ut nite +eri!
1erne9 r;seK
= F' +ucur s' aud asta! /scult'! /% (rut s' te sun i s'
$i %ulu%esc $nainte de e%isie! Noaptea asta (a fi una a
nai+ii de grea!
M<stro% f'cu o pauz', p'r;nd neo+inuit de nesigurK
= /a (a fi, do%nule! /% ateptat %o%entul 'sta %ult'
(re%e?
1erne9 ezit'K
= Pari e&tenuat!
= /% ne(oie de lu%ina soarelui i de un pat ca lu%ea!
= 7nc' o or'! R;%+ete ca%erelor de luat (ederi,
+ucur':te de %o%ent i dup' aceea o s' tri%ite% un a(ion
ca s' te aduce% acas' $n D! ,!
= /+ia atept!
O%ul t'cu iar!
An negociator talentat, 1erne9 fusese $n('at s' asculte
i s' aud' ceea ce se spunea printre cu(inte! ,e(a din
(ocea directorului ad%inistrati( nu:i d'dea paceK
= Mti con(ins c' totul e $n regul'>
= ,ategoric! "otul %erge ca pe roate!
M<stro% p'ru prea dornic s' sc#i%+e su+iectulK
= /i ('zut ulti%ele sec(ene ale docu%entarului lui
22G
"olland>
= "oc%ai l:a% ter%inat! / f'cut o trea+' fantastic'!
= Da! /i procedat +ine c;nd ai #ot'r;t s':l aducei aici!
= Fai eti sup'rat pe %ine c' a% i%plicat ci(ili>
= 0a nai+a, da?
Directorul %;r;i cu (ocea lui o+inuit'!
/sta $l liniti pe 1erne9! )M<stro% n:are ni%ic, $i zise el!
M doar puin o+osit!-
= .ine, ne re(ede% peste o or' prin satelit! O s' oferi%
lu%ii ce(a despre care s' (or+easc' %ult ti%p de acu%
$ncolo!
= ,orect!
= 1ei, 0aLrence>
Docea lui 1erne9 co+or$ i de(eni sole%n'K
= /i f'cut o trea+' a nai+ii de groza(' acolo? Nu (oi uita
niciodat' asta?
7n afara #a+isferei, zg;l;it de (;nt, Delta "#ree se lupta
s' pun' la loc i s' $%pac#eteze ec#ipa%entul de pe sania
lui Nora# Fangor! Dup' ce reui, fi&' leg'turile de protecie
peste p;nz' i puse cada(rul lui Nora# Fangor deasupra,
leg;ndu:l de sanie! 7n (re%e ce se preg'tea s' trag' sania
$n afara traseului pe care au (enit, ca%arazii lui ap'rur'
alunec;nd pe g#ear drept spre el!
= S:au sc#i%+at datele pro+le%ei, strig' Delta One pe
deasupra urletelor (;ntului! ,eilali trei s:au pr'+uit peste
%argine!
Delta "#ree nu era deloc surprins! Etia ce $nse%na asta!
Planul Delta Force de a $nscena un accident prin aran@area
a patru cada(re pe suprafaa g#earului nu %ai reprezenta
o opiune (ia+il'! P'r'sirea unui singur cada(ru ar fi
generat %ai %ulte $ntre+'ri dec;t r'spunsuri!
= Face% cur'enie> $ntre+' el!
Delta One d'du din capK
= Mu recuperez f'cliile i (oi (' descotorosii de sanie!
7n (re%e ce Delta One, foarte atent, parcurse $n sens
in(ers traseul oa%enilor de tiin', str;ng;nd orice indiciu
22H
al trecerii cui(a prin acele locuri, Delta "#ree i ca%aradul
lui co+or;r' pe g#ear duc;nd cu ei sania! Dup' ce trecur'
de ridic'turile de g#ea', a@unser' la %arginea g#earului
Filne! /colo f'cur' (;nt saniei, astfel $nc;t Nora# Fangor
trecu $n t'cere peste %argine, $%preun' cu ec#ipa%entele
ei, i plon@' $n apele Oceanului /rctic!
),ur'ire co%plet'-, $i zise Delta "#ree!
7ntorc;ndu:se spre +az', Delta "#ree fu %ulu%it s'
o+ser(e c' (;ntul tergea ur%ele pe care le l'sau sc#iurile
pe z'pad'!
224
61
Su+%arinul nuclear *harlotte staiona $n ad;ncurile
Oceanului /rctic de cinci zile! Prezena lui acolo era strict
secret'!
Su+%arin din clasa 0os /ngeles, *harlotte, fusese
proiectat s' )asculte i s' nu fie auzit-! ,;nt'rind patruzeci
i dou' de tone, %otoarele lui cu tur+in' erau suspendate
pe arcuri pentru a $n'+ui orice (i+raie pe care o puteau
genera! 7n ciuda ne(oii de a nu fi ('zut, su+%arinul
dispunea de una dintre cele %ai %ari a%prente $n ap'!
7ntinz;ndu:se pe o lungi%e de peste 120 de %etri de la
pro(a la pupa, carena ar fi zdro+it, dac' ar fi fost plasat' pe
un teren de fot+al a%erican, a%+ele +uturi de $ncercare i
ar %ai fi dat i pe afar'! /(;nd de apte ori lungi%ea unui
su+%arin din clasa 1olland din dotarea Farinei a%ericane,
*harlotte dispersa H!524 de tone de ap' $n i%ersiune
co%plet' i putea atinge (iteza uluitoare de treizeci de
noduri!
/d;nci%ea nor%al' de na(igare a (asului se g'sea
i%ediat su+ ter%oclin', un gradient natural de te%peratur'
care distorsiona undele radar de deasupra i f'cea
su+%arinul in(izi+il radarelor de suprafa'! ,u un ec#ipa@
de 132 de oa%eni i o ad;nci%e %a&i%' de i%ersiune de
peste cinci %ii de %etri, (asul reprezenta ulti%ul r'cnet $n
%aterie de su+%ersi+ile i era na(a de lucru a Farinei
Statelor Anite! Siste%ul de aerisire prin electroliz'
e(aporati(', cele dou' reactoare nucleare i pro(iziile
%odificate prin inginerie genetic' $i per%iteau s'
$ncon@oare planeta de dou'zeci i unu de ori f'r' s' ias' la
suprafa'! De@eciile u%ane ale ec#ipa@ului, la fel ca $n cele
%ai %ulte cazuri de na(e su+%ersi+ile, erau co%pri%ate $n
+locuri de treizeci de <ilogra%e i e@ectate $n ocean J
c'r'%izi uriae de %aterii fecale care erau +otezate $n
glu%' )c'c'reze de +alen'-!
222
"e#nicianul aflat $n faa ecranului oscilator din ca%era
sonarului era unul dintre cei %ai +uni specialiti $n
do%eniu! Fintea lui era un dicionar a%+ulant de sunete i
for%e de und'! O%ul putea distinge $ntre sunetele %ai
%ultor zeci de tipuri de propulsoare ruseti de su+%arin,
sute de ani%ale %arine i c#iar (ulcani su+ac(atice aflate
la %are distan', cu% erau cele din Naponia!
Pe %o%ent $ns', asculta un ecou repetat i $nfundat!
Dei uor de identificat, sunetul ap'ruse $n c#ip cu totul
neateptatK
= Nu o s' crezi ce se%nal pri%esc acu% $n c'ti, $i zise
el asistentului, d;ndu:i c'tile!
/sistentul $i %ont' c'tile i o e&presie de ne$ncredere i
se aternu pe c#ipK
= Doa%ne? M li%pede ca lu%ina zilei! ,e face%>
O%ul de la sonar ridicase de@a interfonul s' $l anune pe
c'pitan!
,;nd acesta a@unse $n ca%era sonarului, te#nicianul
co%ut' se%nalul pe difuzoare, astfel ca toat' lu%ea s' $l
aud' clar!
,'pitanul ascult', f'r' nicio e&presie pe c#ipK
"1AD! "1AD! "1AD!
"1ADC "1ADC "1ADC
Fai $ncet! "ot %ai $ncet! "iparul sonor se pierdea! Din ce
$n ce %ai sla+!
= ,are sunt coordonatele> ceru c'pitanul s' afle!
"e#nicianul $i drese glasulK
= De fapt, do%nule, (ine de la suprafa', la circa cinci
<ilo%etri de tri+ord!
225
62
8a+rielle /s#e tre%ura ca piftia $n #olul $ntunecos de
l;ng' +iroul senatorului Se&ton! Picioarele $i tre%urau
$ngrozitor! Ei asta nu pentru c' st'tuse prea %ult
ne%icat', ci din cauza deza%'girii pro(ocate de cele
auzite! 7nt;lnirea din $nc'perea al'turat' continua, $ns'
8a+rielle nu %ai a(ea ne(oie s' aud' i alte cu(inte!
/de('rul ieise la i(eal' $ntr:un %od c;t se poate de
dureros!
)Senatorul Se&ton ia %it' de la agenii spaiale pri(ate!-
Far@orie "enc# $i spusese ade('rul!
8a+rielle si%ea cu% o in(adeaz' repulsia n'scut' din
tr'dare! ,rezuse $n Se&ton! 0uptase pentru el! ),u% poate
face aa ce(a>- 8a+rielle $l %ai ('zuse pe senator %inind
din c;nd $n c;nd pentru a:i prote@a (iaa pri(at', $ns' era
(or+a de politic'! .sta c#iar $nse%na $nc'lcarea legii!
)Nici %'car n:a fost ales i de@a s:a apucat s' (;nd'
,asa /l+'?-
8a+rielle tia c' nu:l %ai poate suporta pe senator!
Pro%isiunea de a pro%ulga legea de pri(atizare a ageniei
spaiale putea fi f'cut' doar dispreuind total legea i
siste%ul de%ocratic! ,#iar dac' senatorul credea c'
%'sura ar fi fost $n interesul pu+lic, a (inde o ase%enea
decizie pe fa', $n a(ans, $nse%na tr;ntirea uii $n nas
tuturor (erific'rilor i +alanelor financiare gu(erna%entale
i ignorarea e(entualelor argu%ente logice ale ,ongresului,
ale consilierilor, ale (otanilor i ale celor care fac lo++9! ,el
%ai i%portant, prin garantarea pri(atiz'rii N/S/, Se&ton
pa(ase calea unor nenu%'rate a+uzuri din partea celor
care a(eau cunotine oculte J (;nzarea din interior fiind
cel %ai +anal procedeu $n acest caz, fa(oriz;nd plasarea de
%ite su+staniale $n detri%entul in(estitorilor pu+lici oneti!
Si%ind c' i se face r'u de la sto%ac, 8a+rielle se $ntre+'
ce a(ea de f'cut!
250
An telefon sun' strident c#iar $n spatele ei, sp'rg;nd
linitea din #ol! Aluit', 8a+rielle se r'suci pe c'lc;ie!
Sunetul (enea din de+araua din (esti+ul J un telefon celular
$n +uzunarul #ainei unui oaspete!
= *ertai:%', prieteni, se auzi o (or+' t'r'g'nat' cu
accent te&an! M penT %ine!
8a+rielle auzi cu% o%ul se ridic'! )Dine $ncoace?-
7ntorc;ndu:se, fata porni $n goan' $napoi pe dru%ul pe care
(enise! ,;nd a@unse la @u%'tatea #olului, o coti la st;nga i
se ascunse $n +uc't'ria $ntunecat' e&act c;nd te&anul iei
din +irou i porni pe #ol! 8a+rielle $ncre%eni $n u%+r'!
"e&anul trecu pe l;ng' ea f'r' s' o o+ser(e!
Dincolo de zgo%otele puternice ale propriei ini%i,
8a+rielle $l auzi repezindu:se la de+ara! 7n cele din ur%',
o%ul r'spunse la telefonK
= Fda>C ,;nd>C Nu z'u> O s':l porni%! Fersi!
*ndi(idul $nc#ise i porni $napoi spre +irou, strig;nd de pe
dru%K
= 1ei? Dai dru%ul la tele(izor? Se pare c' Rac# 1erne9
(a ine o conferin' de pres' de urgen' $n seara asta! 0a
ora opt! Pe toate canalele! Fie (a declara r'z+oi ,#inei, fie
Staia Spaial' *nternaional' toc%ai s:a pr'+uit $n ocean!
= P'i asta c#iar %erit' s'r+'torit? $i r'spunse cine(a
din'untru!
"oat' lu%ea iz+ucni $n r;s!
8a+rielle si%i c' +uc't'ria se $n(;rtete cu tot cu ea! )O
conferin' de pres' la ora opt>- "enc# p'rea s' nu fi @ucat
deloc la caceal%a! 7i d'duse ti%p lui 8a+rielle p;n' la ora
opt ca s' aduc' o declaraie su+ @ur'%;nt prin care s'
recunoasc' leg'tura a%oroas'! )7ndep'rteaz':te de
senator p;n' nu e prea t;rziu-, o a(ertizase "enc#!
8a+rielle presupusese c' ter%enul li%it' fusese astfel
sta+ilit $nc;t ,asa /l+' s' poat' strecura infor%aia ziarelor
de a doua zi, $ns' acu% se p'rea c' ad%inistraia de la
Ias#ington (oia s' ias' ea $ns'i $n pu+lic cu aceste
infor%aii!
)O conferin' de pres' urgent'>- ,u c;t %ai %ult se
251
g;ndea la asta, cu at;t totul i se p'rea %ai ciudat! )1erne9
iese la ra%p' cu porc'ria asta> Ml $n persoan'>-
7n +irou cine(a desc#ise tele(izorul! Docea
prezentatorului de tiri era $nc'rcat' de e%oieK
= ,asa /l+' nu a oferit niciun indiciu asupra su+iectului
surprinz'toarei conferine de pres' din aceast' sear', aa
c' speculaiile a+und'! Anii analiti politici cred acu% c',
din cauza a+senelor repetate din %ass:%edia ale
preedintelui din ulti%a (re%e, Rac# 1erne9 ar putea
anuna c' nu (a candida pentru un al doilea %andat!
,#iote de +ucurie se auzir' din +irou!
)/+surd-, $i spuse 8a+rielle! ,u toate %izeriile pe care
,asa /l+' le a(ea acu% $%potri(a lui Se&ton, era i%posi+il
ca preedintele s' arunce prosopul $n seara asta!
),onferina asta de pres' se (a referi la altce(a-! 8a+rielle
a(ea senti%entul tul+ur'tor c' ea fusese de@a a(ertizat' $n
acest sens!
Se uit' la ceas! Fai puin de o or'! "re+uia s' ia o
decizie, i tia e&act cu cine tre+uia s' discute! Str;ng;nd
su+ +ra dosarul cu fotografii, iei $n linite din aparta%ent!
Paznicul de pe coridor r'sufl' uurat c;nd o ('zu!
= /% auzit nite urale de +ucurie $n'untru! Se pare c'
ai dat lo(itura!
Fata $i z;%+i scurt i se $ndrept' spre lift!
/far', pe strad', noaptea care se l'sa p'rea $ngri@or'tor
de grea! 8a+rielle $i f'cu se%n unui ta&i, se urc' $n el i
$ncerc' s' se asigure c' tia e&act ce face!
= Studiourile de tele(iziune /.,, $i spuse ea oferului!
8r'+ete:te?
252
63
St;nd $ntins pe o parte, pe g#ea', Fic#ael "olland $i
odi#nea capul pe un +ra $ntins pe care de@a nu $l %ai
si%ea! ,#iar dac' pleoapele erau din ce $n ce %ai grele,
"olland se c#inuia s' i le in' desc#ise! Din punctul lui de
(edere, se uita acu% la ulti%ele i%agini pe care le a(ea din
aceast' lu%e J ap' i g#ea' J, $ntr:un soi de (edere
periferic' ciudat'! Finalul potri(it al unei zile $n care ni%ic
nu fusese ceea ce p'rea!
Peste +locul de g#ea' $ncepuse s' se atearn' o linite
ciudat'! Rac#el i ,or<9 t'cuser' a%;ndoi, iar +'t'ile se
opriser'! ,u c;t se $ndep'rtau de g#ear, (;ntul de(enea
tot %ai cal%! "olland auzea i propriul trup cu% e redus la
t'cere! ,u gluga str;ns' $n @urul urec#ilor, $i auzea propria
respiraie a%plificat' $n cutia de rezonan' a craniului!
De(enea tot %ai rar'C i %ai superficial'! "rupul nu %ai
era capa+il s' se lupte cu senzaia de co%pri%are care
$nsoea fuga s;ngelui din e&tre%it'i $nspre organele (itale,
$ntr:un ulti% efort de a %enine creierul contient!
O +'t'lie pierdut', tia foarte +ine!
,iudat, dar durerile disp'ruser'! "recuse prin acea stare!
/cu% si%ea c' se u%flase! /%oreal'! Plutire! ,;nd nu
%ai fu capa+il s' clipeasc', (ederea i se $nceo'! A%oarea
apoas' dintre cornee i cristalin $ncepea s' $ng#ee! "olland
pri(i $napoi spre fanto%a g#earului Filne, acu% doar o
for%' al+', (ag' $n lu%ina ceoas' a lunii!
7i si%ea sufletul $%p'cat cu $nfr;ngerea! Oscil;nd pe
pragul dintre prezen' i a+sen', pri(i $nspre (alurile
oceanului! D;ntul spul+era totul $n @ur!
7n acel %o%ent, "olland $ncepu s' delireze! ,iudat, dar,
$n ulti%ele secunde $nainte de a de(eni incontient, delirul
lui nu a(ea nicio leg'tur' cu sal(area! Nu a(u g;nduri
#alucinante despre c'ldur' i confort! Delirul final era
terifiant!
256
An ani%al i%ens r's'rea din ap' l;ng' ais+erg, sp'rg;nd
suprafaa apei cu un uierat $nsp'i%;nt'tor! Deni spre el ca
un %onstru %arin %itic J z(elt, negru i %ortal, cu apa
+ol+orosind $nspu%at' $n @urul lui! "olland se for' s'
clipeasc'! Dederea i se li%pezi puin! .estia era aproape,
lo(ind $n g#ea' ca un rec#in i%ens care atac' o +'rcu'!
Fasi(, ani%alul se $n'l' deasupra lui, cu pielea ud' i
lucind!
Dup' ce i%aginea ceoas' se $nnegri, nu %ai r'%aser'
dec;t sunetele! Fetal pe %etal! Dini s%ulg;nd din g#ea'!
Denind %ai aproape! "r'g;ndu:le corpurile de la locul lor!
)Rac#elC-
"olland se si%i $nf'cat cu +rutalitate!
/poi totul se $ntunec' $n @urul lui!
253
64
8a+rielle /s#e o lu' la goan' i%ediat ce intr' $n ca%era
de producie de la eta@ul trei al canalului /., NeLs! ,#iar i
aa, se %ica %ai $ncet dec;t toi ceilali oa%eni din
$nc'pere! Producia se desf'ura cu intensitate %a&i%'
dou'zeci i patru de ore pe zi, dar $n acel %o%ent spaiul
de lucru din faa ei era %ai aglo%erat ca oric;nd!
Redactorii cu oc#ii ieii din or+ite strigau unii la alii peste
pereii co%parti%entelor lor, reporterii cu fa&uri $n %;ini
goneau de la post de lucru la post de lucru co%par;nd
notiele, iar curierii %ucau dintr:un +aton de Snic<ers i
luau o gur' de Fountain DeL $ntre dou' sarcini!
8a+rielle (enise la studiourile /., ca s:o (ad' pe
\olanda ,ole!
De o+icei, \olanda putea fi g'sit' $n zona cea %ai linitit'
din redacie J +irourile pri(ate cu perei de sticl' rezer(ate
celor care luau decizii i care a(eau ne(oie de ce(a linite
pentru a g;ndi! 7n seara asta $ns', \olanda se afla c#iar $n
%i@locul %uli%ii +ez%etice! ,;nd o z'ri pe 8a+rielle,
fe%eia scoase un c#iot de e&u+eran'!
= 8a+s?
\olanda purta o roc#ie str;ns' pe corp i oc#elari $n
for%' de +roasc' estoas'! ,a $ntotdeauna, de ea at;rnau
c;te(a <ilogra%e de +i@uterii! Se $ndrept' spre 8a+rielle,
f'c;ndu:i se%n cu %;naK
= "e $%+r'iez?
\olanda ,ole era redactor al canalului /., NeLs din
Ias#ington de aisprezece ani! De origine polonez',
pistruiat', \olanda era o fe%eie scund', cu p'rul foarte rar,
c'reia toat' lu%ea i se adresa $n se%n de afeciune cu
)Fa%i-! Spiritul ei de %atroan' i u%orul ascundeau o
iscusin' i o perse(eren' ieite din co%un $n a o+ine
articolele dorite! 8a+rielle o cunoscuse pe \olanda la un
se%inar )Fe%eile $n politic'-, la care participase la scurt
25G
ti%p dup' sosirea ei $n Ias#ington! Discutaser' despre
trecutul lui 8a+rielle, despre pro(ocarea de a fi fe%eie $n D!
,! Ei $n cele din ur%' despre Ml(is Presle9 J o pasiune pe
care descoperiser' cu surprindere c' o $%p'rt'esc!
\olanda o luase pe 8a+rielle su+ aripa ei i o a@utase s' $i
fac' relaii! De atunci, 8a+rielle trecea la o lun' i ce(a pe
la ea ca s:o salute!
8a+rielle o $%+r'i'! Mntuzias%ul \olandei $i ridica de@a
%oralul!
\olanda se d'du $napoi i se uit' la 8a+rielle cu atenieK
= Parc' ai $%+'tr;nit cu o sut' de ani, fetio? ,e i s:a
$nt;%plat>
8a+rielle $i co+or$ (oceaK
= /% pro+le%e, \olanda?
= R(onurile nu spun asta! O%ul t'u e $n ascensiune!
= Pute% discuta unde(a, $ntre patru oc#i>
= Qi:ai ales prost %o%entul, scu%po! Preedintele (a
ine o conferin' de pres' ca% $ntr:o @u%'tate de or' i noi
tot n:a(e% #a+ar despre ce (a fi (or+a! "re+uie s' fac rost
de co%entarii de la e&peri i %' z+at ca petele pe uscat!
= Etiu eu care e su+iectul conferinei!
\olanda $i co+or$ oc#elarii pe nas! P'rea sceptic'K
= 8a+rielle, corespondentul nostru din interiorul ,asei
/l+e #a+ar n:are despre ce e (or+a! Drei s' spui c' Se&ton
are %ai %ulte infor%aii>
= Nu, spun doar c' eu dein %ai %ulte infor%aii!
/cord':%i cinci %inute i $i po(estesc tot!
\olanda pri(i dosarul cu sigiliul ,asei /l+e din %;na lui
8a+rielle!
= Pla e un docu%ent intern al ,asei /l+e! De unde ai
f'cut rost de el>
= Dintr:o $nt;lnire pri(at' cu Far@orie "enc# pe care a%
a(ut:o $n dup':a%iaza aceasta!
\olanda o pri(i lung pre de c;te(a clipeK
= Dino dup' %ine?
0a ad'postul confidenialit'ii +iroului de lucru al
\olandei, 8a+rielle $i %'rturisi prietenei sale leg'tura de o
25H
noapte cu Se&ton i faptul c' "enc# deinea do(ezi foto!
\olanda $i z;%+i larg i iz+ucni $n r;s! 0ucra de at;ta
(re%e $n %ass:%edia din Ias#ington $nc;t ni%ic nu o %ai
oca!
= O#, 8a+s, +'nuia% eu c' tu i Se&ton (:ai pus:o! Nicio
surpriz'? Ml are reputaie, iar tu eti o fat' dr'gu'! P'cat
de fotografii! Mu nu %i:a face gri@i!
)S' nu:%i fac gri@i>-
8a+rielle $i po(esti c' "enc# $l acuzase pe Se&ton de
luarea de %it' ilegal' din partea co%paniilor aerospaiale i
c' ea toc%ai fusese %artora unei $nt;lniri SFF secrete care
confir%a acele acuzaii? M&presia \olandei r'%ase din nou
i%pasi+il' J p;n' ce 8a+rielle $i po(esti ce a(ea de g;nd s'
$ntreprind' $n leg'tur' cu asta!
\olanda p'rea acu% nelinitit'K
= 8a+rielle, este trea+a ta dac' (rei s' predai un
docu%ent legal prin care declari c' te:ai culcat cu un
senator a%erican i l:ai susinut $n (re%e ce el %inea $n
aceasta pri(in'! Dar faci o %utare foarte proast', i:o spun
eu! "re+uie s' te g;ndeti %ult la ce repercusiuni poate
a(ea acest gest asupra ta!
= Nu %' asculi! Nu a% at;ta ti%p la dispoziie?
= .a te ascult. Draga %ea, indiferent c' ti%pul te
preseaz' sau nu, unele lucruri nu se fac, pur i si%plu! De
e&e%plu, nu in'i un senator al Statelor Anite $n cadrul unui
scandal se&ual! M sinucidere curat'! /scult':%' +ine,
f'tuco? Dac' do+ori un candidat prezidenial, ar fi %ai +ine
s' te urci $n %ain' i s' fugi c;t %ai departe de D! ,! Dei fi
o fe%eie distrus' pentru toat' (iaa! O %uli%e de oa%eni
c#eltuiesc o %uli%e de +ani ca s' aduc' un candidat pe
creasta (alului! Sunt $n @oc o gr'%ad' de +ani i %ult'
putere J genul acela de putere pentru care oa%enii ucid!
8a+rielle t'cu!
= ,a o p'rere personal', continu' \olanda, eu cred c'
"enc# te:a a%eninat $n sperana c' te (ei speria i (ei face
o prostie J cu% ar fi s':i caui sc'parea i s' %'rturiseti
leg'tura a(ut' cu senatorul! \olanda ar't' $nspre dosarul
254
rou din %;inile lui 8a+rielle! Pozele alea cu tine i cu
Se&ton nu $nsea%n' ni%ic dac' tu sau Se&ton recunoatei
c' sunt ade('rate! ,asa /l+' tie prea +ine c', dac'
pu+lic' acele fotografii, Se&ton (a pretinde c' sunt trucate
i i le (a arunca preedintelui drept $n fa'!
= F:a% g;ndit i eu la asta, dar c#estiunea cu finanarea
ilegal' a ca%paniei esteC
= *u+ito, ia g;ndete:te puin! Dac' nu au ieit $n pu+lic
cu acuzaii de luare de %it' p;n' acu%, pro+a+il c' nici nu
o (or %ai face! Preedintele este foarte serios $n pri(ina
c#estiei 'steia cu ca%pania negati('! Mu cred c' a #ot'r;t
s' scuteasc' pe toat' lu%ea de un scandal $n industria
aerospaial' i a tri%is:o pe "enc# dup' tine cu o
caceal%a, sper;nd c' ar putea s' te sperie cu $ncurc'tura
asta se&ual'! S' te fac' s':i $n@ung#ii candidatul pe la
spate!
8a+rielle se g;ndi puin la cele auzite! Dei a(eau sens
cu(intele \olandei, totui ce(a p'rea +izar! 8a+rielle ar't'
prin gea% spre agitaia din studioul de tiriK
= \olanda, (oi (' preg'tii pentru o i%portant'
conferin' de pres' a preedintelui! Dac' nu (a iei $n
pu+lic cu pro+le%e despre %it' sau se&, atunci pentru ce
at;ta ta%:ta%>
\olanda p'rea uluit'K
= Stai aa? "u crezi c' aceast' conferin' de pres' are
(reo leg'tur' cu tine i cu Se&ton>
= Sau cu %ita! Sau cu a%;ndou'! "enc# %i:a zis c' a%
ti%p la dispoziie p;n' disear' la opt pentru a se%na o
declaraie, altfel preedintele (a anunaC
R;sul \olandei zgudui $ntreaga $nc'pere cu pereii ei de
sticl'K
= O#, te rog? R'u aa? F' ter%ini?
8a+rielle n:a(ea deloc c#ef de glu%'!
= ,e>>>
= /scult', 8a+s, reui \olanda s' $i %ai spun', printre
r;sete, ai $ncredere $n %ine $n pri(ina asta! /% de:a face
cu oa%enii de la ,asa /l+' de aisprezece ani! Nici nu
252
poate fi (or+a ca Rac# 1erne9 s' fi con(ocat presa din
ntreaga lume ca s' le spun' ziaritilor c' +'nuiete pe
senatorul Se&ton de acceptarea unor finan'ri $ndoielnice i
c' s:a regulat cu tine! 8enul 'sta de infor%aii se
strecoar. Preedinii nu $i c;tig' popularitatea prin
$ntreruperea progra%elor %edia pentru a +;rfi despre se&
sau presupuse infraciuni o+scure co%ise $%potri(a legilor
de finanare a ca%paniilor electorale!
= O+scure> ripost' 8a+rielle! D;nzarea pe leau a
propriei decizii $n pri(ina unei legi referitoare la spaiu $n
sc#i%+ul %ilioanelor dolari din pu+licitate cu greu poate fi
intitulat' o c#estiune o+scur'>
= Mti conins c' asta face el>
"onul \olandei se $n'spriK
= Mti suficient de sigur' ca s':i ridici poalele $n cap $n
faa tele(iziunilor naionale> Fai g;ndete:te un pic? 7n ziua
de ast'zi este ne(oie de o %uli%e de aliane ca s'
realizezi ce(a, iar finanarea ca%paniilor electorale
reprezint' o c#estiune co%ple&'! Poate c' $nt;lnirea pe
care a a(ut:o Se&ton a fost una perfect legal'!
= 7ncalc' legea, insist' 8a+rielle! )Nu:i aa>-
= Sau aa a (rut Far@orie "enc# s' te fac' s' crezi!
,andidaii accept' %ereu donaii $n spatele uilor $nc#ise
din partea %arilor corporaii! Poate c' nu e elegant, dar nu
este neap'rat i ilegal! Pe fapt, cele %ai %ulte aspecte
legale au de:a face nu cu pro(eniena +anilor, ci cu modul
$n care candidaii aleg s' c#eltuiasc' aceti +ani!
8a+rielle ezit', si%indu:se destul de nesigur'!
= 8a+s, ,asa /l+' te:a @ucat cu% a (rut $n dup':a%iaza
asta! / $ncercat s' te $ntoarc' $%potri(a candidatului
susinut de tine, iar p;n' $n acest %o%ent tu le:ai f'cut
@ocul! Dac' a a(ea ne(oie de cine(a de $ncredere, cred c'
a r'%;ne cu Se&ton $nainte de a s'ri $n +arca unei
persoane precu% Far@orie "enc#!
7n acea clip', sun' telefonul \olandei! Fe%eia r'spunse,
d'du din cap i $i not' ce(a!
= *nteresant, rosti ea $n cele din ur%'! Din c#iar acu%!
255
Fulu%esc!
7i $nc#ise telefonul i se $ntoarse spre 8a+rielle cu
spr;ncenele arcuiteK
= 8a+s, se pare c' ai sc'pat! M&act aa cu% a%
pre('zut!
= ,e se $nt;%pl'>
= Nu a% infor%aii e&acte $nc', dar $i pot spune c'
e(eni%entul organizat de preedinte n:are ni%ic de:a face
cu scandaluri se&uale sau cu finanarea ca%paniilor!
8a+rielle si%i o raz' de speran' i $ncerc' din toat'
ini%a s':i cread' prietenaK
= De unde tii>
= ,ine(a din interior toc%ai %i:a dat de tire c' aceast'
conferin' de pres' are leg'tur' cu N/S/!
8a+rielle se ridic' +ruscK
= N/S/>
\olanda $i f'cu cu oc#iulK
= S:ar putea ca asta s' fie noaptea ta norocoas'! Pun
pariu c' preedintele 1erne9 si%te o presiune at;t de %are
din partea senatorului Se&ton, $nc;t a #ot'r;t c' nu are alt'
ans' dec;t s' suspende finanarea Staiei Spaiale! /sta ar
e&plica aceast' con(ocare a $ntregii prese %ondiale!
)O conferin' de pres' prin care s' se anune $ncetarea
finan'rii staiei spaiale>- Nu tia de ce, dar lui 8a+rielle $i
(enea greu s' cread' acest lucru!
\olanda se ridic'K
= /tacul lui "enc# de dup':a%iaz'> Pro+a+il c' a fost
doar un ulti% efort disperat ca s' se agae cu ce(a de
Se&ton $nainte ca preedintele s' ias' $n pu+lic cu (etile
proaste! Ni%ic nu ar fi fost %ai +un dec;t un scandal se&ual
ca s' se distrag' atenia de la un alt eec prezidenial!
Oricu%, 8a+s, acu% a% de lucru? Sfatul %eu J ia:i o
ceac' de cafea, stai @os c#iar aici, d' dru%ul la tele(izor i
ur%'rete po(estea asta la fel ca noi toi ceilali! Fai a(e%
dou'zeci de %inute p;n' $ncepe spectacolul i $i repet c'
preedintele nu are cu% s' se lanseze $n speculaii $n seara
asta! 7l ur%'rete $ntreaga o%enire! Orice are de zis este
600
foarte i%portant!
7i f'cu din nou cu oc#iulK
= Ei:acu% d':%i dosarul acela?
= ,e>
\olanda $i $ntinse %;na cu fer%itateK
= Pozele astea r'%;n $ncuiate $n +iroul %eu p;n' ce
po(estea asta (a lua sf;rit! Dreau s' fiu sigur' c' nu (ei
face (reo t;%penie!
Mzit;nd, 8a+rielle $i d'du dosarul!
\olanda $ncuie fotografiile $ntr:un sertar al +iroului i
ascunse c#eile!
= O s':%i %ulu%eti, 8a+s? Qi:o @ur!
,;nd trecu pe l;ng' ea, o %;ng;ie pe cretet pe
8a+rielleK
= F':te co%od'! ,red c' ur%eaz' (etile +une!
8a+rielle r;%ase singur' $n +iroul de sticl' i $ncerc' s'
se lase con(ins' de atitudinea poziti(' a \olandei! ,u toate
astea, nu se putea g;ndi dec;t la r;n@etul de satisfacie de
pe c#ipul lui Far@orie "enc# din acea dup':a%iaz'!
8a+rielle #a+ar n:a(ea ce ur%a s' declare preedintele
S!A!/! 0u%ii $ntregi, dar, cu siguran', (etile nu a(eau s'
fie deloc +une pentru senatorul Se&ton!
601
65
Rac#el Se&ton se si%ea de parc' era ars' de (ie!
)Plou' cu foc?-
7ncerc' s' $i desc#id' oc#ii, dar nu reui s' z'reasc'
dec;t nite for%e nedesluite, $n cea', i nite lu%ini
or+itoare! Ploua de @ur $%pre@urul ei! O ploaie fier+inte care
o op'rea! 7i ardea pielea goal'! St'tea $ntins' pe o parte,
si%ind c'r'%izile fier+ini su+ trup! Se $nco(rig' %ai tare,
$n poziia de fetus, $ncerc;nd s' se fereasc' de lic#idul
fier+inte care c'dea de sus! Firosea a c#i%icale! Poate a
clor! 7ncerc' s' se t;rasc' de acolo, $ns' nu putu! F;ini
puternice $i ap'sau pe u%eri, intuind:o de podea!
)Dai:%i dru%ul? /rd toat'?-
Se lupt' din instinct ca s' scape, $n zadar, c'ci aceleai
%;ini puternice o str;ngeau tot %ai tare!
= Stai acolo? rosti (ocea unui +'r+at!
/ccentul era a%erican, de profesionist!
= Se (a ter%ina $n cur;nd?
),e se (a ter%ina> se $ntre+' Rac#el! Durerea>- 7ncerc'
s' $i concentreze (ederea! 0u%inile din locul 'sta erau
e&tre% de puternice! Sesiz' c' $nc'perea era %ic'!
7ng#esuit'! "otul i se p'rea cu susul $n @os!
= /rd?
Arletul lui Rac#el a+ia dac' se auzi ca o oapt'!
= N:a(ei ni%ic, zise (ocea! /pa e c'ldu'! /(ei
$ncredere $n %ine!
Rac#el $i d'du sea%a c' era practic dez+r'cat'! /(ea
pe ea doar len@eria $%+i+at' cu ap'! Nu $i era ruineO
%intea $i era prea ocupat' cu alte $ntre+'ri!
/%intirile re(enir' ca un u(oi tu%ultos! 8#earul!
Radarul! /tacul! ),ine> Ande sunt>- 7ncerc' s' pun'
lucrurile cap la cap $ns' $i si%ea creierul ador%it, de
parc' ar fi fost $%piedicat de ce(a s' g;ndeasc'! Din toat'
confuzia reiei o singur' idee li%pedeK )Fic#ael i ,or<9C
602
unde sunt>-
7ncerc' din nou s':i concentreze pri(irea, dar nu z'ri
dec;t +'r+aii de deasupra ei! "oi erau $%+r'cai $n acelai
fel de costu% al+astru ca de scafandru! Doi s' (or+easc',
dar gura nu era capa+il' s' scoat' nici %'car o singur'
sila+'! Senzaia de arsur' din piele l'sa acu% loc unor
(aluri +rute i profunde de durere, care $i atacau %uc#ii
precu% nite unde seis%ice!
= Nu (' %ai opunei, rosti +'r+atul de deasupra!
S;ngele tre+uie s' (' re(in' $n %uc#i?
Rostea cu(intele de parc' ar fi fost un doctor!
= 7ncercai s' %icai %e%+rele c;t de %ult putei!
Rac#el si%ea durerea ca i cu% fiecare %uc#i $i era
lo(it de un ciocan! R'%ase $ntins' pe podea, a+ia
respir;nd!
= Ficai:(' +raele i picioarele? insist' +'r+atul, c#iar
dac' (' doare cu%plit!
Rac#el $ncerc' s' se confor%eze! Fiecare %icare p'rea
un cuit $nfipt $n articulaii! Neturile de ap' se $nfier+;ntar'
iar'i! Re(enea op'reala! Durerea era tot %ai accentuat'!
0a un %o%ent dat, crezu c' nu (a %ai rezista nicio
secund'! 7n aceeai clip', cine(a $i f'cu o in@ecie! Durerea
se do%oli cu repeziciune! Di+raiile sl'+ir' din intensitate!
Rac#el si%i c' respir' din nou!
O nou' senzaie $i in(ada trupul! O serie +izar' de ace i
de ciupituri! 0e si%ea $n tot corpul i o $nepau, din ce $n ce
%ai ascuit! Filioane de puncte %inuscule c;t (;rful de ac,
care se intensificau ori de c;te ori se %ica $ncerc' s'
r'%;n' ne%icat', dar @eturile de ap' continuau s' o
lo(easc'! .'r+atul de deasupra $i inea +raele i i le %ica!
)Doa%ne, ce %' doare?- Rac#el era prea sl'+it' ca s' se
$%potri(easc'! Pe fa' $i curgeau lacri%i de durere i de
epuizare! 7i $nc#ise oc#ii str;ns, f'c;nd s' dispar' lu%ea
e&terioar'!
7ntr:un t;rziu, acele i pic'turile disp'rur'! Ploaia de
deasupra $ncet'! ,;nd $i desc#ise oc#ii, (ederea $i era %ai
li%pede!
606
/tunci $i ('zu!
,or<9 i "olland z'ceau $n apropiere, tre%ur;nd pe
@u%'tate dez+r'cai i %urai +ine! Dup' e&presiile de
disperare de pe feele lor, Rac#el $i d'du sea%a c'
trecuser' prin aceleai c#inuri! Oc#ii c'prui ai lui Fic#ael
"olland erau sticloi i in@ectai de s;nge! ,;nd o z'ri pe
Rac#el, reui s' $i sc#ieze un z;%+et, cu +uzele:i (inete
tre%ur;nd!
Rac#el $ncerc' s' se ridice $n capul oaselor ca s' $i dea
sea%a unde este! "oi trei z'ceau tre%ur;nd ca piftiile $ntr:
un a%estec de nedescris de %e%+re pe @u%'tate goale pe
podeaua unei ca%ere %inuscule de du!
603
66
O ridicar' nite +rae puternice!
Rac#el si%i cu% fore str'ine $i usuc' trupul i o
$nf'oar' $n p'turi! Mra aezat' pe un soi de targ' %edical'
i %asat' zdra('n pe +rae, picioare i t'lpi! O alt' in@ecie
$n +ra!
= /drenalin', $i spuse cine(a!
Si%i %edica%entul care:i curgea prin (ene ca o for'
(ital' care $i $n(iora %uc#ii! Dei un +ulg're de g#ea'
continua s':i zac' $n (intre, s;ngele $ncepea s' se $ntoarc'
$ncet $n %e%+re!
)7napoi din %ori!-
7ncerc' s' se concentreze! ,or<9 i "olland z'ceau
al'turi, tre%ur;nd $nf'urai $n p'turi, $n (re%e ce +'r+aii
le %asau corpurile i le f'ceau in@ecii! F'r' $ndoial' c'
acest ansa%+lu de persona@e %asculine le sal(aser' (ieile!
Fuli dintre oa%enii din @ur erau uzi leoarc', de parc'
s'riser' drept $n apele oceanului ca s' a@ute (icti%ele!
Rac#el #a+ar n:a(ea cine erau i cu% a@unseser' la ea i la
ceilali la ti%p! /cu%, nu %ai conta! )"r'i%!-
= AndeC sunte%> reui Rac#el s' $ngai%e, si%plul act
al (or+irii produc;ndu:i o cu%plit' durere de cap!
.'r+atul care o %asa $i r'spunseK
Suntei pe puntea %edical' a unui (as clasa 0os
/ngelesC
.ten)iune5 strig' cine(a!
Rac#el sesiz' o %icare +rusc' de @ur $%pre@urul ei!
7ncerc' s' se ridice $n capul oaselor! O a@ut' unul dintre
oa%enii $n al+astru, spri@inind:o i tr'g;nd p'turile pe l;ng'
ea! Rac#el se frec' la oc#i i ('zu o siluet' care intr' $n
$nc'pere!
Nou:(enitul era un +'r+at afro:a%erican puternic! ,#ipe
i autoritar! Purta o unifor%' <a<i!
= Pe loc repaus? le ordon' el, $ndrept;ndu:se c'tre
60G
Rac#el!
Se opri $n dreptul ei i o pri(i cu oc#ii lui negri i
p'trunz'toriK
= 1arold .roLn, se reco%and' el, cu o (oce gra(' i
o+inuit' s' co%ande! Sunt c'pitanul ?. -. -. *harlotte. Ei
du%nea(oastr' suntei>
3?. -. -. *harlotte, relu' $n g;nd Rac#el! Nu%ele $i era
cunoscut de unde(a!
= Se&tonC $i r'spunse ea! Sunt Rac#el Se&ton!
O%ul p'ru nedu%erit! Se apropie %ai %ult i o pri(i cu
%ai %ult' atenie!
= S' fiu al nai+ii! /adar, du%neata eti?
Rac#el p'ru tul+urat'! )F' cunoate de unde(a>- Mra
con(ins' c' nu:l recunoate, dei atunci c;nd pri(irea $i
co+or$ de pe c#ip la etic#eta de pe piept z'ri e%+le%a
fa%iliar' a unui (ultur care str;ngea o ancor' $n g#eare,
$ncon@urat' de cu(intele A!S! N/D\!
/cu% $i a%inti de ce nu%ele *harlotte i se p'ruse
cunoscut!
= .ine ai (enit la +ord, do%nioar' Se&ton, rosti
c'pitanul! /i sintetizat %ai %ulte rapoarte de recunoatere
trans%ise de aceasta na('! Etiu cine suntei?
= Dar ce c'utai $n apele astea> %ur%ur' ea!
,#ipul lui se $n'spri $ntr:o oarecare %'sur'K
= ,a s' fiu sincer, do%nioar' Se&ton, (oia% s' ('
$ntre+ acelai lucru!
"olland se ridic' $ncet $n capul oaselor i $ncerc' s'
(or+easc'! Rac#el $i f'cu se%n s' tac' printr:un gest fer%
din cap! )Nu aici! Nu acu%!- N:a(ea niciun du+iu c' pri%ul
lucru despre care "olland i ,or<9 ar fi (rut s' (or+easc'
era legat de %eteorit i de atac, dar acestea nu erau
su+iecte pe care s' le discute de fa' cu un ec#ipa@ de
su+%arin! 7n uni(ersul ser(iciilor secrete, indiferent de
situaia de criz' care se i(ea, SM,AR*"/"M/ r'%;nea
esenial'O situaia %eteoritului tre+uia s' r'%;n' e&tre%
de confidenial'!
= "re+uie s' (or+esc cu directorul NRO, Iillia%
60H
Pic<ering, $i spuse ea c'pitanului! 7ntre patru oc#i i
i%ediat?
,'pitanul se $ncrunt', neo+inuit s' pri%easc' ordine
c#iar pe propriul (as!
= Dein infor%aii secrete pe care tre+uie s' le trans%it!
,'pitanul o studie c;te(a clipeK
= Fai $nt;i s' (' re(in' la nor%al te%peratura corpului,
apoi (' fac leg'tura cu directorul NRO!
= Mste urgent, do%nule! MuC
Se opri repede! Pri(irea toc%ai $i c'zuse pe un ceas de
pe peretele de deasupra ca+inetului cu %edica%enteK
15! G1!
Rac#el clipi desK
= ,easul 'laC %erge (ine?
= Suntei pe o na(' a Farinei, do%nioar'! ,easurile
noastre %erg $ntotdeauna +rici!
= Ei arat' ora dup'C %eridianul estic?
= Eapte i cincizeci i unu de %inute, ti%p estic
standard! Sunte% l;ng' Norfol<!
)Doa%ne? se g;ndea, uluit'! M doar 4!G1 P!F!>- /(ea
i%presia c' trecuser' ore +une de c;nd leinase! Nici
%'car nu trecuse de ora opt> )Preedintele n:a ieit $nc' $n
pu+lic cu tirea despre %eteorit? 7nc' a% ti%p s':l opresc?-
Se d'du i%ediat @os din pat, cu p'tura $nf'urat' pe l;ng'
corp! Si%ea cu% $i tre%urau picioarele!
= "re+uie s' (or+esc i%ediat cu preedintele!
,'pitanul p'ru nedu%eritK
= Preedintele cui>
= /l Statelor Anite?
= ,redea% c' $l (rei pe Iillia% Pic<ering!
= N:a% ti%p! /% ne(oie de preedinte!
,'pitanul r'%ase pe loc, +loc;ndu:i dru%ul post;ndu:se
c#iar $n faa ei!
= /% $neles c' preedintele este pe cale s' susin' $n
direct o conferin' de pres' foarte i%portant'! F' $ndoiesc
c' (a r'spunde acu% la apeluri telefonice personale!
Rac#el se ridic' c;t putu de %ult pe picioarele nesigure
604
i $l intui pe c'pitan cu pri(ireaK
= Do%nule, nu dispunei de ni(elul de acces necesar
pentru a (' e&plica situaia, dar preedintele este pe cale
s' co%it' o greeal' groaznic'! Dein infor%aii de care el
are ne(oie disperat'! /cu%! Da tre+ui s' a(ei $ncredere $n
%ine!
,'pitanul se #ol+' la ea, apoi se uit' din nou la ceasK
= Nou' %inute> Nu (' pot o+ine o leg'tur' securizata
cu ,asa /l+' at;t de repede! "ot ce (' pot oferi este un
radiofon! Nesecurizat! Ei (a tre+ui s' a@unge% la ad;nci%e
de anten', ceea ce (a lua c;te(aC
= "recei la trea+'? /cu%?
602
67
,entrala telefonic' a ,asei /l+e era situat' la ni(elul
inferior al aripii de est! 0a datorie se g'seau, $n
per%anen', trei centraliste! Pe %o%ent, doar dou' dintre
ele st'teau la co%anda +utoanelor! ,ea de:a treia alerga
c;t putea c'tre Sala de (riefing. Ducea $n %;n' un telefon
f'r' fir! 7ncercase s' fac' leg'tura cu .iroul O(al, dar
preedintele plecase de@a c'tre conferina de pres'! /tunci
$ncercase s' $i sune pe ad@uncii lui pe celulare, nu%ai c'
toate celularele din @urul S'lii de +riefing se $nc#ideau
$naintea trans%isiunilor tele(izate, pentru a nu $ntrerupe
trans%isia $n direct!
/ a@unge cu un telefon f'r' fir direct la preedinte $ntr:un
astfel de %o%ent $nse%na o posi+ilitate cel %ult
discuta+il', i totui, c;nd ofierul NRO de leg'tur' cu ,asa
/l+' sunase pretinz;nd c' deine infor%aii urgente pe care
preedintele tre+uia s' le afle $nainte de a intra $n direct,
centralista $i d'duse sea%a c' tre+uie s' o ia la fug'!
7ntre+area era acu% dac' (a a@unge la destinaie la ti%p!
/flat' $ntr:o ca+in' %edical' %ic' la +ordul A!S!S!
*harlotte, Rac#el Se&ton st'tea cu receptorul lipit de
urec#e i atepta s' discute cu preedintele! "olland i
,or<9 se aflau $n apropiere, p'r;nd $nc' puternic afectai!
O+razul lui ,or<9 fusese cusut cu cinci copci i prezenta
$nc' o (;n'taie ur;t'! "oi trei fuseser' a@utai s' se
$%+race $n len@erie cu protecie ter%ic', costu%e grele de
pilot de a(iaie %arin', ciorapi de l;n' i +ocanci! ,u o
ceac' de cafea c'ldu' $n %;n', Rac#el $ncepea s' se
si%t' din nou aproape ca o fiin' u%an'!
= De ce dureaz' at;t> (ru "olland s' tie! Fai sunt doar
patru %inute p;n' la ora opt?
Rac#el nu:i putea r'spunde! /@unsese la una dintre
centralistele ,asei /l+e, $i e&plicase cine era i c' era o
605
urgen'! ,entralista p'ruse c' o $nelege, o pusese pe linie
$n ateptare i acu% f'cea, pro+a+il, toate de%ersurile
necesare pentru a o pune pe Rac#el $n leg'tur' cu
preedintele!
)Patru %inute, g;ndi Rac#el! 8r'+ete:te?-
7nc#iz;ndu:i oc#ii, Rac#el $ncerc' s':i adune g;ndurile!
Fusese o zi a nai+ii de lung'! )Sunt pe un su+%arin
nuclear-, rosti ea $n g;nd, tiind c' a(usese noroc! /a cu%
afir%ase c'pitanul, *harlotte se g'sise $ntr:o %isiune de
patrulare de rutin' $n Farea .ering cu dou' zile $n ur%' i
detectase unele zgo%ote su+ac(atice anor%ale dinspre
g#earul Filne J fora@e, zgo%ote de a(ion, o %uli%e de
%esa@e radio criptate! Su+%arinul fusese redirecionat, cu
%isiunea de a asculta $n t'cere! ,u o or' i ce(a $nainte
auziser' o e&plozie pe g#ear i se duseser' s' (erifice! /a
auziser' c#e%area de a@utor a lui Rac#el!
= "rei %inute?
"olland p'rea tot %ai ner'+d'tor i se uita %ereu la
ceas!
Rac#el era ner(oas'? De ce dura at;t> De ce nu preluase
preedintele apelul> Dac' Rac# 1erne9 se prezenta $n faa
pu+licului cu datele pe care le a(eaC
Rac#el $i alung' acest g;nd din %inte i scutur'
receptorul! )Ridic':l odat'?-
8onind spre intrarea $n Sala de +riefing, centralista se
lo(i de ade('rat' adunare a personalului ,asei /l+e! "oi
discutau e%oionai, f'c;nd ulti%ele preg'tiri! 7l ('zu pe
preedinte la dou'zeci de %etri distan', atept;nd la
intrare! Fac#iorii $i ter%inau ulti%ele retuuri!
= Facei loc? rosti centralista, $ncerc;nd s' str'+at'
%uli%e! /pel pentru preedinte? Facei loc?
= 7n direct $n dou' %inute? strig' un regizor de platou!
Str;ng;nd telefonul la piept, centralista se apropie de
preedinte!
= /pel pentru preedinte? icni ea! Facei loc?
O siluet' %asi(' $i +loc' accesulK Far@orie "enc#!
610
,onsilierul principal al preedintelui o pri(i dezapro+ator pe
fe%eieK
= ,e se $nt;%pl'>
= /% o urgen'?
,entralista a+ia %ai respiraK
= C An apel telefonic pentru preedinte!
"enc# p'rea c' nu o credeK
/cu% nu se poate?
= M Rac#el Se&ton! Spune c' e urgent?
Far@orie se str;%+' %ai degra+' de surpriz' dec;t de
%;nie! "enc# se uit' la telefonK
= Mste o linie pu+lic'! Nu e securizat'!
= Nu, doa%n'! Dar la cap'tul cel'lalt linia este desc#is'!
Mste un radiofon! "re+uie s' (or+easc' i%ediat cu
preedintele!
= 7n direct, $n nou'zeci de secunde?
"enc# se uit' la telefon i $ntinse o %;n' ca de p'ian@en!
= D':%i receptorul?
,entralista ezit'!
= Do%nioara Se&ton (rea s' (or+easc' doar cu
preedintele 1erne9! Fi:a spus s' a%;n conferina de
pres' dac' e ne(oie p;n' (or+ete cu el! /% asigurat:oC
"enc# f'cu un pas $nspre fe%eie i (or+i cu o (oce a@uns'
o oapt' a%enin'toareK
= 1ai s':i e&plic cu% st' trea+a! "u nu pri%eti ordine
de la fata ad(ersarului preedintelui, ci de la %ine! "e
asigur c' %ai aproape de preedinte nu (ei a@unge p;n' ce
nu aflu ce nai+a se $nt;%pl'!
,entralista se uit' spre preedinte, care era acu%
$ncon@urat de te#nicieni cu %icrofoane, stiliti i %ai %uli
%e%+ri ai personalului care treceau $n re(ista cu el
ulti%ele detalii ale discursului!
= Eaizeci de secunde? ip' regizorul!
0a +ordul su+%arinului, Rac#el Se&ton se pli%+a
ner(oas' prin $nc'perea str;%t', c;nd, $n sf;rit, auzi un
p'c'nit la cel'lalt cap't al liniei!
611
O (oce r'guit' i se adres'K
= /lo>
= Preedintele 1erne9> iz+ucni Rac#el!
= Far@orie "enc#, o corect' (ocea! Sunt principalul
consilier al preedintelui! Oricine ai fi, tre+uie s' te
a(ertizez c' telefoanele $n glu%' adresate ,asei /l+e
(ioleaz'C
)Pentru nu%ele lui Du%nezeu?-
= Nu e o glu%'? /ici e Rac#el Se&ton! Sunt ofierul de
leg'tur' cu NRO iC
= Etiu foarte +ine cine este Rac#el Se&ton, cucoan'? F'
$ndoiesc c' eti du%neata aceea! /i sunat la ,asa /l+' pe o
linie nesecurizat', pretinz;ndu:%i s' $ntrerup o trans%isie
prezidenial' i%portant'! Psta cu greu poate fi nu%it un
%od de operare corect pentru cine(a careC
= /scult', se $nfurie Rac#el, i:a% instruit $ntregul
personal despre un %eteorit cu c;te(a ore $n ur%'! St'teai
$n pri%ul r;nd! F:ai ('zut pe un ecran de pe +iroul
preedintelui? Fai ai (reo $ntre+are>
"enc# t'cu o clip'K
= ,e $nsea%n' toate astea, do%nioar' Se&ton>
= 7nsea%n' c' tre+uie s':l opreti pe preedinte?
*nfor%aiile lui despre %eteorit sunt eronate? "oc%ai a%
aflat c' %eteoritul a fost inserat pe su( g#ear? Nu tiu de
c'tre cine i nu tiu de ce? Dar lucrurile nu sunt ceea ce
par? Preedintele (a face un anun co%plet eronat, i eu ('
sf'tuiesc din toat' ini%aC
= *a stai o clip'?
"enc# $i co+or$ (oceaK
= 7i dai sea%a ce spui>
= Da? ,red c' directorul ad%inistrati( al N/S/ a regizat
un soi de fraud' la scar' %are, iar preedintele 1erne9 (a fi
prins $n curs'! "re+uie %'car s' a%;ni totul cu zece
%inute, ca s':i pot e&plica ce se $nt;%pl' aici! ,ine(a a
$ncercat s' %' ucid', pentru nu%ele lui Du%nezeu?
Docea lui "enc# de(eni de g#ea'K
= Do%nioar' Se&ton, a% s':i dau un a(ertis%ent!
612
Dac' te:ai r'zg;ndit $n pri(ina rolului t'u $n a@utorul dat
,asei /l+e $n aceast' ca%panie, ar fi tre+uit s' %editezi
%ai +ine cu %ult $nainte de a certifica datele despre
%eteorit pentru preedinte!
= ,ee>>>
)Oare %'car %' ascult'>-
= Sunt re(oltat' de atitudinea du%itale! Folosirea unei
linii nesecurizate este o cascadorie ieftin'! Sugerezi c'
datele despre %eteorit au fost trucate> ,e fel de ofier de
infor%aii folosete un radiofon pentru a apela ,asa /l+' i
a discuta despre infor%aii secrete> M clar c' du%neata
speri ca acest %esa@ s' fie interceptat de cine(a!
= Nora# Fangor a pl'tit cu (iaa pentru asta? Doctorul
Fing este i el %ort! "re+uie s':l a(ertizeziC
= Oprete:te acu%? Nu (reau s' tiu care i:e @ocul, dar
$i rea%intesc J i oricui se $nt;%pl' s' intercepteze acest
apel J c' sunte% $n posesia unor depoziii $nregistrate pe
+and' (ideo ale unor oa%eni de tiin' de (;rf ai N/S/, ale
c;tor(a oa%eni de tiin' ci(ili de renu%e i a dumitale
$nsei, do%nioar' Se&ton, toate certific;nd c' datele
despre %eteorit sunt corecte! Nu pot dec;t s':%i i%aginez
de ce $i sc#i%+i acu% depoziia! Oricare ar fi %oti(ul,
consider':te eli+erat' din slu@+a de la ,asa /l+' c#iar din
aceast' clip', iar dac' (ei $ncerca s' %;n@eti aceast'
descoperire cu alte acuzaii de fraud', te asigur c' N/S/ i
,asa /l+' te (or da $n @udecat' pentru def'i%are at;t de
repede, $nc;t nici %'car nu (ei apuca s':i faci +aga@ul
$nainte de a intra la $nc#isoare!
Rac#el desc#ise gura, dar nu reui s' scoat' o (or+'K
= Rac# 1erne9 a fost generos cu tine, iz+ucni "enc#! ,a
s' fiu cinstit', c#estia asta %iroase a cascadorie pu+licitar'
ieftin' de tip Se&ton! 0as:o %oart' c#iar acu%, sau te d'%
$n @udecat'? Qi:o @ur?
0eg'tura telefonic' se $ntrerupse!
Rac#el continua s' stea cu gura c'scat' atunci c;nd
c'pitanul +'tu $n u'!
= Do%nioar' Se&ton> rosti el, +'g;ndu:i capul pe u'!
616
Recepion'% un se%nal sla+ de la Radioul Naional
,anadian! Preedintele Rac# 1erne9 toc%ai i:a $nceput
conferina de pres'!
613
68
St;nd pe podiu% $n Sala de +riefing a ,asei /l+e, Rac#
1erne9 si%ea toat' c'ldura care (enea de la reflectoare i
tia c' $ntreaga lu%e $l ur%'rea! Scurta infor%are e%is' de
.iroul de Pres' al ,asei /l+e declanase o ade('rat'
agitaie $n uni(ersul %ass:%edia! ,ei care nu auziser' de
acea infor%are la tele(iziune, radio sau la +uletinele de tiri
online fuseser' ine(ita+il pui la curent de (ecini, colegi de
ser(iciu sau fa%ilii! P;n' la ora opt, toat' lu%ea care nu
locuia $n (reo peter' izolat' f'cuse speculaii $n pri(ina
%esa@ului prezidenial! 7n +aruri i $n ca%ere de zi de pe
$ntreaga planet', %ilioane de oa%eni st'teau aplecai
asupra tele(izoarelor atept;nd cu ner'+dare!
7n astfel de %o%ente, c;nd se afla fa' $n fa' cu
$ntreaga lu%e, Rac# 1erne9 si%ea greutatea poziiei sale!
Oricine afir%a c' puterea nu crea dependen' nu o
e&peri%entase niciodat' cu ade('rat! ,;nd $i $ncepu
discursul, 1erne9 sesiz' $ns' c' lipsea ce(a! Nu era genul
de o% care s' ai+' trac, aa c' unda de $ngri@orare
resi%it' acu% $n suflet $l uluia!
)De (in' este audiena co(;ritoare-, c'ut' el s' se
liniteasc'! Ei totui era (or+a de altce(a! *nstinctul! ,e(a
ce z'rise!
An lucru e&tre% de nese%nificati(, i totuiC
7i propuse s' uite! Nu era ni%ic! Ei totui nu disp'rea!
)"enc#!-
,u c;te(a clipe $n ur%', $n (re%e ce 1erne9 se preg'tea
s' urce la pupitru, o z'rise pe Far@orie "enc# $n #olul
gal+en, (or+ind la telefon f'r' fir! 0ucrul era ciudat $n sine,
dar ciud'enia era accentuat' de faptul c' st'tea l;ng' ea
centralista ,asei /l+e, cu un c#ip al+ de $ngri@orare! 1erne9
nu auzea ce discuta "enc#, dar putea (edea c' su+iectul
era tensionat! "enc# discuta cu o (e#e%en' i cu o %;nie
pe care preedintele rareori le re%arcase J c#iar i din
61G
partea ei! Se opri o clip' i $i c'ut' $ntre+'tor pri(irea!
"enc# $i ar't' degetele %ari $n sus! 1erne9 n:o %ai z'rise
nici dat pe "enc# f'c;nd un ase%enea gest! / fost ulti%a
i%agine din %intea lui $n (re%e ce era $%pins c'tre pupitru!
Pe co(orul al+astru din zona de pres' a #a+isferei N/S/,
ad%inistratorul 0aLrence M<stro% edea la %i@locul %esei
lungi de si%pozioane, $ncon@urat de oficialit'i i oa%eni de
tiin' N/S/! Pe un %onitor din faa lor se trans%itea $n
direct cu(;ntul de desc#idere al preedintelui! Restul
anga@ailor de la N/S/ se g'seau $ngr'%'dii $n @urul altor
%onitoare, fre%'t;nd de ner'+dare la (ederea
co%andantului lor supre% care desc#idea conferina de
pres'!
= .un' seara, rosti 1erne9, p'r;nd neo+inuit de rigid!
F' adresez acu% conaionalilor %ei i prietenilor notri din
$ntreaga lu%eC
M<stro% pri(i spre i%ensa roc' $nnegrit' aezat' c#iar $n
faa lui! Oc#ii i se $ndreptar' spre un alt %onitor de control,
unde se ('zu pe sine, $ncon@urat de personalul cel %ai $nalt
autorizat, pe fundalul unui drapel a%erican i%ens i al
siglei N/S/! 0u%inile confereau scenei un aer de ta+lou
neo%odernist J cei doisprezece apostoli la cina cea de
tain'! Rac# 1erne9 transfor%ase toat' po(estea $ntr:un
spectacol politic! )1erne9 n:a(ea de ales-, $i zise directorul
ad%inistrati(! Se si%ea ca un tele:e(ang#elist care $l
(indea pe Du%nezeu %aselor!
Peste apro&i%ati( cinci %inute, preedintele a(ea s':i
prezinte pe M<stro% i pe %e%+rii personalului N/S/! /poi,
prin inter%ediul unei spectaculoase leg'turi prin satelit,
N/S/ a(ea s' se al'ture preedintelui $n dise%inarea
(etilor c'tre o%enire! Dup' un scurt rezu%at al %odului $n
care se efectuase descoperirea i al $nse%n't'ii ei pentru
tiina spaial', i dup' c;te(a +'t'i pe spate $n se%n de
felicitare, N/S/ i preedintele a(eau s' $i dea cu(;ntul
cele+rului o% de tiin' Fic#ael "olland, al c'rui
docu%entar a(ea s' ruleze ti%p de aproape cincisprezece
61H
%inute! Dup' aceea, cu entuzias%ul i credi+ilitatea a@unse
la cot' %a&i%', M<stro% i preedintele $i (or lua la
re(edere, pro%i;nd noi infor%aii $n zilele ur%'toare prin
inter%ediul conferinelor de pres' N/S/!
7n ti%p ce st'tea i $i atepta r;ndul, M<stro% $ncepu s'
se si%t' tot %ai ruinat! Etia c' se (a $nt;%pla aa! Se
ateptase la asta!
/(ea s' spun' %inciuniC neade('ruri certificate!
7n %od ciudat $ns' %inciunile lui p'reau lipsite de
i%portan' acu%! M<stro% a(ea o greutate i %ai %are pe
suflet!
7n #aosul din studioul de producie a canalului /.,,
8a+rielle /s#e st'tea u%'r l;ng' u%'r al'turi de zeci de
str'ini, toate g;turile fiind $ntinse spre irul de %onitoare
suspendate de ta(an! An f;;it se auzi $n $nc'pere $n
%o%entul clipei %ult ateptate! 8a+rielle $nc#ise oc#ii,
rug;ndu:se ca atunci c;nd $i (a desc#ide s' nu ai+' $n faa
oc#ilor i%aginile propriului trup gol!
/t%osfera din +iroul senatorului Se&ton era $nc'rcata de
e%oie! "oi oaspeii se ridicaser' $n picioare, cu oc#ii lipii
de tele(izorul cu ecran lat!
Rac# 1erne9 st'tea $n faa $ntregii lu%i i, incredi+il,
salutul tri%is de el fusese unul st;ngaci! O%ul p'rea, pe
%o%ent, nesigur!
)Pare tul+urat, $i spuse Se&ton! Dei el nu pare niciodat'
tul+urat!-
= Aitai:(' la el, $i opti cine(a! Pro+a+il c' are (eti
proaste!
)S' fie staia spaial'>- se $ntre+' Se&ton!
1erne9 pri(i drept spre ca%er' i inspir' profundK
= Prieteni, %' $ntre+ de %ai %ulte zile cu% e cel %ai
+ine s' fac acest anunC
),inci cu(inte si%ple, $l $nde%n' Se&ton de la distan'!
/% dat:o $n +ar'!-
1erne9 (or+i c;te(a clipe despre %arele p'cat co%is prin
614
i%plicarea ageniei spaiale $n ca%pania electoral' i
despre faptul c', aa st;nd lucrurile, el personal si%ise
ne(oia de a prefaa un astfel de anun %a@or cu e&pri%area
unor scuze pu+lice!
= / fi preferat orice alt %o%ent din istorie ca s' fac
acest anun, zise el! "ensiunea politic' tinde s' transfor%e
(is'torii $n necredincioi, i totui, $n calitatea %ea de
preedinte, nu a% de ales dec;t (' $%p'rt'esc ceea ce
a% aflat i eu recent!
R;%+i!
= Se pare c' %agia cos%osului nu ine cont de
progra%area oa%enilorC nici %'car de progra%ul unui
preedinte!
"oi cei din +iroul lui Se&ton tres'rir' la unison! ),e>>>-
= ,u dou' s'pt'%;ni $n ur%', relu' 1erne9, noul siste%
de satelii de scanare a densit'ii de pe or+ita polar' a
trecut peste g#earul Filne din insula Mlles%ere, o +ucat'
$ndep'rtat' de p'%;nt situat' deasupra paralelei optzeci,
$n nordul Oceanului /rctic!
Se&ton i ceilali sc#i%+ar' pri(iri nedu%eriteK
= Satelitul N/S/, continu' 1erne9, a detectat o roc'
i%ens' de %are densitate, $ngropat' la aizeci de %etri su+
g#ea'!
R;%+i pentru pri%a dat', reg'sindu:i sigurana de sineK
= Dup' pri%irea datelor, N/S/ a +'nuit i%ediat c'
sateliii au descoperit un %eteorit!
= An %eteorit> iz+ucni Se&ton, ridic;ndu:se $n picioare!
/stea sunt (eti>
= N/S/ a tri%is o ec#ip' pe g#ear ca s' ia %ostre de
roc'! 7n acel %o%ent N/S/ a f'cutC
Pauz'!
= ,a s' fiu sincer, a f'cut descoperirea tiinific' a
secolului!
Se&ton f'cu un pas spre tele(izor! )NuC- Oaspeii lui se
agitar' nelinitii!
= Doa%nelor i do%nilor, anun' 1erne9, acu% c;te(a
ore, N/S/ a e&tras afar' din g#eaa /rcticii un %eteorit de
612
opt tone care conineC
Preedintele se opri din nou, pentru sporirea efectuluiK
= An %eteorit care conine fosile ale unei for%e de
(ia'! ,u zecile! O do(ad' de net'g'duit a e&istenei (ieii
e&traterestre!
,a la co%and', o i%agine str'lucit lu%inat' ap'ru pe
ecranul din spatele preedintelui J o fosil' perfect (izi+il' a
unei creaturi enor%e, ase%'n'toare unei insecte,
$ncastrate $ntr:o roc' $nnegrit'!
7n +iroul lui Se&ton, ase oa%eni s'rir' $n sus, cu oc#ii
%'rii de groaz'! Se&ton $ncre%enise locului!
= Prieteni, continu' preedintele, fosila din spatele %eu
are o (ec#i%e de 150 de %ilioane de ani! / fost descoperit'
$ntr:un frag%ent al unui %eteorit nu%it Nungersol, care a
lo(it /rctica cu aproape trei sute de ani $n ur%'! Noul
siste% de satelii N/S/ a descoperit acest frag%ent de
%eteorit $ngropat $ntr:un g#ear! N/S/ i aceast'
ad%inistraie au a(ut e&tre% de %ult' gri@' $n ulti%ele
dou' s'pt'%;ni s' confir%e fiecare aspect al
%onu%entalei descoperiri $nainte ca pu+licul larg s' afle
despre ea! 7n ur%'toarea @u%'tate de or' (ei auzi depoziii
din partea %ai %ultor specialiti de la N/S/ i oa%eni de
tiin' ci(ili i (ei (iziona un scurt docu%entar preg'tit de
un c#ip pe care sunt sigur c' $l (ei recunoate! 7nainte de a
continua $ns', tre+uie s' urez +un (enit $n direct, prin
inter%ediul satelitului de deasupra ,ercului /rctic, o%ului
ale c'rui conducere, (iziune i %unc' dedicat' au f'cut
posi+il acest %o%ent istoric! Mste o %are onoare pentru
%ine s' (i:l prezint pe directorul ad%inistrati( N/S/,
0aLrence M<stro%!
1erne9 se $ntoarse spre ecran la fi&!
*%aginea %eteoritului se dizol(' $n %od dra%atic $ntr:o
pri(elite a unui grup de e&peri N/S/ aezai la o %as'
lung', iar $n cap't se (edea silueta %asi(' a lui 0aLrence
M<stro%!
= Fulu%esc, do%nule preedinte!
M<stro% se ridic' a(;nd un aer eap'n i %;ndru i pri(i
615
drept spre ca%er'K
= Sunt e&tre% de %;ndru s' $%p'rt'esc cu
du%nea(oastr' cele %ai glorioase clipe ale N/S/ de p;n'
acu%!
M<stro% (or+i cu $nfl'c'rare despre N/S/ i despre
descoperire! M%an;nd din toi porii patriotis% i triu%f, el
introduse f'r' a co%ite (reo greeal' docu%entarul realizat
de o cele+ritate a tiinei ci(ile J Fic#ael "olland!
Dup' ce ur%'ri i%aginile, senatorul Se&ton c'zu $n
genunc#i $n faa tele(izorului, str;ng;nd ra%a argintie a
acestuia! )Nu? Doa%ne, nu?-
620
6
Far@orie "enc# se rupse, li(id' la fa', de %uli%ea
$nc;ntat' din Sala de +riefing i porni $n goan' $napoi spre
+iroul ei din aripa de (est! N:a(ea c#ef de s'r+'toare!
"elefonul pri%it de la Rac#el Se&ton a(usese darul de a o
oca!
M&tre% de iritant!
"enc# tr;nti ua ca%erei, se duse la +irou i for%'
interiorul centralistei de la ,asa /l+'!
= Iillia% Pic<ering! NRO!
7i aprinse o igar' i $ncepu s' se pli%+e prin ca%er'
atept;nd ca s' i se fac' leg'tura cu Pic<ering! 7n %od
nor%al, Pic<ering ar fi fost la acea or' de %ult plecat de la
+irou, $ns' cu toat' agitaia legat' de conferina de pres'
de la ,asa /l+', "enc# +'nuia c' Pic<ering r'%'sese la
+irou toat' seara, cu pri(irea lipit' de ecranul tele(izorului,
$ntre+;ndu:se ce nai+a se putea petrece $n lu%e f'r' ca
directorul NRO s' afle dinainte!
"enc# se +leste%a c' nu a(usese $ncredere $n propriile
instincte atunci c;nd preedintele o infor%ase c' (rea s' o
tri%it' pe Rac#el Se&ton $n /rctica! 7i e&pri%ase
$ngri@orarea, spun;nd c' este un risc inutil! 7ns'
preedintele tiuse s' fie foarte con(ing'tor, argu%ent;nd
c' personalul ,asei /l+e de(enise tot %ai cinic $n ulti%ele
s'pt'%;ni i putea ridica se%ne de $ntre+are $n leg'tur' cu
descoperirea N/S/ dac' (estea le (enea din interior! /a
cu% pro%isese 1erne9, certificarea efectuat' de Rac#el
Se&ton le $ndep'rtase +'nuielile, pre(enise orice discuie $n
interior i $i deter%inase pe toi anga@aii s' se co%porte ca
un singur indi(id! "enc# tre+uia s' ad%it' c' %utarea
fusese una genial'! Ei totui, Rac#el Se&ton $i sc#i%+ase
atitudinea!
)Ne%ernica %:a sunat pe o linie nesecurizat'!-
Mra clar c' Rac#el Se&ton oia s' distrug' credi+ilitatea
621
acestei descoperiri, i singura %;ng;iere a lui "enc# era c'
preedintele reuise s' o+in' dinainte %'rturia lui Rac#el
pe +and' (ideo! )Sla(' Do%nului!- ,el puin lui 1erne9 $i
trecuse prin cap s' o+in' acea asigurare! "enc# $ncepea s'
se tea%' c' (or a(ea ne(oie de ea!
Pe %o%ent $ns', "enc# $ncerca s' agite apele $n alte
direcii! Rac#el Se&ton era o fe%eie inteligent', i dac' $ntr:
ade('r a(ea de g;nd s' se ia de ,asa /l+' i de N/S/,
atunci a(ea ne(oie de aliai puternici! *ar pri%a alegere pe
care ar fi f'cut:o ar fi fost Iillia% Pic<ering! "enc#
cunotea de@a senti%entele lui Pic<ering fa' de N/S/!
"re+uia s' a@ung' la el $naintea lui Rac#el!
= Do%nioara "enc#> rosti (ocea de la cel'lalt cap't al
firului! /ici e Iillia% Pic<ering! ,'rui fapt datorez aceast'
onoare>
"enc# auzea tele(izorul pe fundal J co%entariul N/S/! 7i
d'du sea%a din tonul lui c' $nc' nu:i re(enise din ocul
conferinei de pres'!
= /(ei c;te(a clipe li+ere, do%nule director>
= F' atepta% s' fii ocupat' cu s'r+'torirea! M o
noapte %are pentru du%nea(oastr'! Se pare c' N/S/ i
preedintele au re(enit $n ring!
"enc# auzea uluiala din (ocea lui, cuplat' cu o nuan' de
dispre J ulti%ul pro(enind, f'r' $ndoial', din legendara
nepl'cere a indi(idului de a afla (etile laolalt' cu restul
lu%ii!
= 7%i cer scuze, rosti "enc#, $ncerc;nd s' construiasc' o
punte de leg'tur', c' N/S/ i ,asa /l+' au fost forate s'
nu (' in' la curent cu aceste infor%aii!
= Suntei contient', replic' Pic<ering, c' NRO a
detectat acti(itate N/S/ $n zon' cu c;te(a s'pt'%;ni $n
ur%' i a pornit o anc#et'!
"enc# se $ncrunt'! )M ofticat!-
= Da, tiu! Ei totuiC
= N/S/ ne:a asigurat c' nu se $nt;%pl' ni%ic! /u spus
c' desf'oar' nite e&erciii $n condiii e&tre%e de %ediu!
"estarea ec#ipa%entului i genul 'sta de e&erciii!
622
Pic<ering f'cu o pauz'K
= *ar noi a% crezut acea %inciun'!
= 1aidei s' nu o nu%i% minciun, ripost' "enc#! Fai
degra+' o de(iere de la ade('r f'cut' din necesitate! Dac'
lu'% $n consideraie i%portana descoperirii, cred c'
$nelegei de ce N/S/ a tre+uit s' fie at;t de discret' $n
aceast' pri(in'!
= Poate doar $n ceea ce pri(ete %arele pu+lic!
Noaca de:a ofensatul nu intra $n repertoriul unor oa%eni
ca Iillia% Pic<ering, iar "enc# si%i c' %ai %ult de at;t nu
se putea realiza!
= /% doar un %inut la dispoziie, relu' ea, $ncerc;nd s'
$i rec;tige poziia do%inant', dar %i:a% zis c' e %ai +ine
s' (' sun i s' (' a(ertizez!
= S' %' a(ertizai>
Pic<ering p'ru surprins!
= / decis Rac# 1erne9 s' nu%easc' un nou director
NRO, neprietenos cu N/S/>
= .ine$neles c' nu! Preedintele $nelege c' %ulte
dintre criticile pe care du%nea(oastr' le:ai f'cut la adresa
N/S/ iz(or'sc din raiuni de securitate i el caut' din
r'sputeri s' pun' cap't unor astfel de pro+le%e! De fapt,
(' sun $n leg'tur' cu una dintre anga@atele du%nea(oastr'!
F'cu o pauz'K
= Rac#el Se&ton! /i pri%it (reo (este de la ea $n seara
asta>
= Nu! /% tri%is:o azi:di%inea' la ,asa /l+', la cererea
preedintelui! M clar c' ai inut:o ocupat'! Nu s:a $ntors
$nc' la +irou!
,e uurare pentru "enc# s' afle c' a@unsese pri%a la
Pic<ering? "rase cu sete din igar' i continu' c;t putea de
cal%'K
= .'nuiesc c' (ei pri%i $n cur;nd un telefon din partea
do%nioarei Se&ton?
= Foarte +ine! ,#iar atepta% unul! "re+uie s' (' spun
c' atunci c;nd a $nceput conferina de pres' a preedintelui
%:a% te%ut ca nu cu%(a Rac# 1erne9 s' nu o fi con(ins
626
pe do%nioara Se&ton s' participe i ea! F' +ucur s'
constat c' a rezistat tentaiei!
= Rac# 1erne9 este un o% decent, $i r'spunse "enc#,
lucru care nu se poate spune i despre Rac#el Se&ton!
Se aternu o lung' t'cere!
= Sper c' a% auzit eu greit!
"enc# oft'K
= Nu, do%nule, %' te% c' ai auzit +ine? Prefer s' nu
intru $n detalii la telefon, dar se pare c' Rac#el Se&ton a
decis s' su+%ineze credi+ilitatea anunului f'cut de N/S/!
1a+ar n:a% de ce, dar dup' ce dup':a%iaz' a re('zut i
certificat datele N/S/, acu% i:a sc#i%+at radical poziia i
arunc' acuzaii dintre cele %ai incredi+ile de tr'dare i
fraud' $%potri(a ageniei spaiale!
= F' iertai> ripost' Pic<ering, pe un ton %ai ridicat!
= M st;n@enitor, tiu! Ar'sc s' fiu eu cea care (' pune la
curent cu acest lucru, dar do%nioara Se&ton %:a contactat
cu dou' %inute $nainte de conferin' i %i:a pus $n (edere
s' anulez tot e(eni%entul!
= Pe ce te%ei>
= ,a s' fiu cinstit', pe un te%ei a+surd! Pretinde c' a
descoperit greeli %a@ore $n infor%aiile pe care le are
preedintele!
"'cerea care ur%' o $ngri@or' pe "enc#!
= 8reeli> rosti directorul $ntr:un t;rziu!
= M ridicol, do%nule, dup' dou' s'pt'%;ni $n care au
a(ut loc nenu%'rate e&peri%ente N/S/ iC
= 7%i (ine foarte greu s' cred c' cine(a precu% Rac#el
Se&ton poate cere a%;narea conferinei de pres' a
preedintelui f'r' s' ai+' un %oti( al nai+ii de +un!
Pic<ering p'rea tul+uratK
= Poate c' ar fi tre+uit s' o ascultai!
= O#, (' rog? iz+ucni "enc#, tuind! /i ur%'rit i
du%nea(oastr' conferina de pres'! *nfor%aiile despre
%eteorit au fost confir%ate i reconfir%ate de nenu%'rai
specialiti! *nclusi( de unii ci(ili! Nu (i se pare ciudat c'
Rac#el Se&ton, fata singurului o% pe care acest anun
623
prezidenial $l lo(ete serios, $i sc#i%+' +rusc poziia>
= Da, %i se pare ciudat, do%nioar' "enc#, dar pentru
c' se $nt;%pl' s' tiu foarte +ine relaiile e&tre% de
$ncordate dintre do%nioara Se&ton i tat'l ei! Nu $%i pot
i%agina de ce, dup' ani de zile $n ser(iciul preedintelui,
Rac#el Se&ton ar decide, dintr:odat', s' sc#i%+e ta+erele
i s' susin' nite %inciuni $n spri@inul tat'lui ei!
= Poate din a%+iie> R'u c' nu tiu! Poate oportunitatea
de a se trezi $n calitate de pri%' fiic' aC
"enc# l's' cu(intele s' se piard' $n aer!
"onul lui Pic<ering de(eni +rusc unul durK
= Fergei pe o g#ea' foarte su+ire, do%nioar' "enc#!
Foarte, foarte su+ire!
"enc# se str;%+'! 0a ce nai+a se ateptase> 7n fond,
acuza un %e%+ru i%portant din ec#ipa lui Pic<ering de
tr'dare $%potri(a preedintelui! O%ul era nor%al s' ia
poziie!
= Dai:%i:o la telefon, ceru Pic<ering! / (rea s' discut
eu $nsu%i cu do%nioara Se&ton!
= F' te% c' e i%posi+il, $i r'spunse "enc#! Nu se afl' la
,asa /l+'!
= Dar unde e>
= Preedintele a tri%is:o pe g#earul Filne azi:di%inea'
ca s' e&a%ineze personal datele! Nu s:a $ntors $nc'!
Pic<ering p'ru cuprins de spai%'K
= N:a% fost infor%at c'C
= Nu a% ti%p de orgolii r'nite, do%nule director? D:a%
sunat din si%pl' curtoazie! /% (rut s' (' a(ertizez c'
Rac#el Se&ton a decis s' $i ur%eze propriile interese $n
pri(ina anunului din seara asta! 7i (a c'uta aliai! 7n caz
c' (' contacteaz', ar fi +ine s' tii c' ad%inistraia de la
,asa /l+' este $n posesia unei +enzi pe care a% $nregistrat:
o %ai de(re%e i $n care ea certific' datele despre %eteorit
$n faa preedintelui, a ca+inetului s'u i a $ntregului
personal ad%inistrati(! Dac' acu%, din cine tie ce %oti(e
personale, Rac#el Se&ton $ncearc' s' p'teze +unul renu%e
al lui Rac# 1erne9 sau al N/S/, (' @ur c' ad%inistraia (a
62G
a(ea gri@' ca ea s' cad' i s' se lo(easc' r'u de tot!
"enc# atept' o clip', pentru a se asigura c' fusese +ine
$neleas'K
= F' atept s':%i r'spundei la fel, infor%;ndu:%' de
$ndat' ce Rac#el Se&ton (' (a contacta! /tacul ei este
$ndreptat $%potri(a preedintelui, iar ,asa /l+'
intenioneaz' s' o rein' pentru anc#et' $nainte ca ea s'
ne pro(oace nite pre@udicii %a@ore! /tept telefonul
du%nea(oastr', do%nule director? /sta:i tot? Noapte +un'?
Far@orie "enc# $nc#ise, fer% con(ins' c' lui Iillia%
Pic<ering nu i se %ai (or+ise niciodat' pe un ase%enea
ton! ,el puin, acu% aflase c;t de serioas' era ea!
W
/flat la ulti%ul eta@ al cl'dirii NRO, Iillia% Pic<ering
st'tea $n dreptul ferestrei i pri(ea $n gol noaptea care se
l'sase peste statul Dirginia! "elefonul lui Far@orie "enc# $l
tul+urase profund! 7i %uca +uzele $ncerc;nd s'
asa%+leze piesele enig%ei $n %inte!
= Do%nule director> rosti secretara, cioc'nind uor $n
u'! /(ei un nou apel!
= Nu acu%, rosti Pic<ering, a+sent!
= M Rac#el Se&ton!
Pic<ering se r'suci pe c'lc;ie! "enc# a(usese gura aurit'!
= .ine! D':%i:o i%ediat!
= De fapt, do%nule, este o trans%isie codat' /D! Drei
s' (or+ii din sala de conferine>
)O trans%isie codat'>-
= De unde sun'>
Secretara $i spuse!
Pic<ering f'cu oc#ii %ari! Aluit, porni $n fug' de:a lungul
#olului c'tre sala de conferine! /cesta era un lucru care nu
tre+uia tratat oricu%!
62H
7!
),a%era %oart'- din su+%arinul *harlotte, proiectat'
dup' o structur' si%ilar' a 0a+oratoarelor .ell, era, $n
ter%eni o+inuii, ceea se nu%ete o $nc'pere f'r' ecou! 7n
fapt, era un spaiu perfect a+sor+ant din punct de (edere
acustic, f'r' suprafee paralele sau reflectoare, care
a+sor+ea sunetele cu o eficien' de 55,3[! Datorit' naturii
conductoare a %etalului i a apei, con(ersaiile la +ordul
su+%arinelor erau $ntotdeauna (ulnera+ile la interceptarea
de la %ic' distan' sau prin %icrofoane parazite postate pe
c#ila na(ei! 7nc'perea era, $n realitate, un loc %inuscul din
interiorul su+%arinului din care nu sc'pa niciun sunet $n
e&terior! "oate con(ersaiile din'untru erau sut' la sut'
sigure!
,a%era se%'na cu un dulap %ai %are! Pereii, ta(anul i
podeaua erau co%plet acoperite cu spirale din spu%',
orientate $nspre interior, din toate direciile! 7i a%intea lui
Rac#el de o peter' $ng#esuit', su+%arin', unde
stalag%itele crescuser' $n (oie, ieind din toate suprafeele
posi+ile! Fai nepl'cut' era aparenta a+sen' a unei podele!
/ceasta era, de fapt, constituit' dintr:o reea deas' de
s;r%e, $ntins' orizontal de:a latul ca%erei, ca o plas' de
pescuit, cre;ndu:le celor care se g'seau $n ea ciudata
senzaie c' erau suspendai la %i@locul $n'li%ii peretelui!
Spaiile reelei erau u%plute cu cauciuc i rigidizate! Pri(ind
$n @os c'tre +izara podea, Rac#el a(u senzaia c'
tra(erseaz' un pod de fr;ng#ii suspendat peste un peisa@
ciudat! 0a un %etru %ai @os, o p'dure de ace din spu%' se
ridica a%enin'tor!
*%ediat dup' ce intrase, Rac#el sesizase lipsa de
consisten' a aerului, de parc' acolo fusese scoas' fiecare
particul' de energie! 7n urec#i, parc' i se $nfundaser' c;li
de +u%+ac! Doar respiraia i se auzea, i asta rezon;nd $n
interiorul capului! Scosese un sunet cu (oce tare! ,a i cu%
624
ar fi (or+it st;nd cu capul $ntr:o pern'! Pereii a+sor+eau
orice re(er+eraie! Singurele (i+raii percepti+ile erau cele
din capul ei!
,'pitanul plecase, $nc#iz;nd ua etanat' $n ur%a lui!
Rac#el ,or<9 i "olland se g'seau acu% $n interiorul
$nc'perii, la o %as' %ic', $n for%' de A, aezat' pe piloni
lungi de %etal ce co+orau prin reeaua de cauciuc i s;r%e!
De %as' fuseser' ataate %ai %ulte %icrofoane, c'ti i o
consol' (ideo cu o ca%er' %inuscul' plantat' $n (;rf!
P'rea un %inisi%pozion al Naiunilor Anite!
,a o persoan' care lucra $n cadrul co%unit'ii
infor%ati(e a%ericane, naiunea cea %ai a(ansat' din
lu%e $n fa+ricarea %icrofoanelor dure cu laser, a c'tilor
para+olice su+%arine i a altor dispoziti(e de ascultat,
#ipersensi+ile, Rac#el era perfect contient' c' $n lu%e
e&istau foarte puine locuri unde o con(ersaie se putea
purta $n siguran' a+solut'! ,a%era %oart' p'rea a fi unul
dintre aceste locuri! Ficrofoanele i c'tile de pe %as'
per%iteau )apelul $n conferin'- de tip persoan':la:
persoan', $n cadrul c'ruia interlocutorii puteau discuta
li+er, tiind c' (i+raiile (ocilor nu a(eau cu% s' ias' din
$nc'pere! Dup' ce erau captate de %icrofoane, (ocile erau
criptate $nainte de a:i $ncepe lunga lor c'l'torie prin
at%osfer'!
= Derificare de control!
Docea se auzi pe neateptate $n c'tile lor, f'c;ndu:i pe
toi trei s' tresar'!
= F' auzii, do%nioar' Se&ton>
Rac#el se aplec' spre %icrofonK
= Da! Fulu%esc!
)Oricine ai fi tu!-
= Directorul Pic<ering (' ateapt' pe linie! / acceptat
trans%isia /D! /cu% eu o s' $nc#id! Dei pri%i flu&urile de
date $n c;te(a %o%ente!
Rac#el auzi cu% linia c'zu! Ar%ar' %ai %ulte p'c'nituri
pricinuite de electricitatea static', apoi o serie rapid' de
p'c'nituri i +ip:uri $n c'ti! Mcranul (ideo se trezi la (ia'
622
cu o li%pezi%e ui%itoare, astfel $nc;t Rac#el $l z'ri pe
directorul Pic<ering $n sala de conferine NRO! Mra singur!
Directorul $i ridic' +rusc capul i o pri(i pe Rac#el drept $n
oc#i!
/ceasta se si%i ciudat de uurat' c;nd $l ('zu!
= Do%nioar' Se&ton, rosti el, cu o e&presie de
perple&itate i tul+urare $ntip'rit' pe c#ip! ,e Du%nezeu se
petrece>
= Feteoritul, do%nule, $i r'spunse Rac#el! ,red c' s:ar
putea s' a(e% o pro+le%' gra('!
625
71
Rac#el Se&ton $i prezent' pe ,or<9 Farlinson i pe
Fic#ael "olland lui Pic<ering! Dup' aceea, prelu' discuia i
$l puse pe eful ei la curent, $n %od succint, cu incredi+ilul
lan de e(eni%ente care s:a petrecut $n acea zi!
Directorul NRO asculta ne%icat!
Rac#el $i po(esti despre planctonul +iolu%iniscent din
puul de e&tracie, despre c'l'toria lor pe platfor%a de
g#ea' i despre descoperirea unui pu de inserie su+
%eteorit, apoi despre atacul +rusc $ndreptat $%potri(a lor
de c'tre o ec#ip' de soldai despre care ea +'nuia c'
aparine trupelor speciale!
Iillia% Pic<ering era recunoscut pentru capacitatea lui
de a asculta infor%aii tul+ur'toare f'r' s' clipeasc'! ,u
toate astea, pri(irea $i de(enea tot %ai ocat', pe %'sur'
ce Rac#el $i continua relatarea! /ceasta citi $n oc#ii lui %ai
$nt;i ne$ncrederea, apoi furia c;nd $i po(esti despre
asasinarea lui Nora# Fangor i despre fuga lor la %usta'
din faa %orii! Dei ar fi (rut s' dea fr;u li+er suspiciunilor
legate de i%plicarea directorului ad%inistrati( al N/S/,
Rac#el $l cunotea suficient de +ine pe Pic<ering ca s' nu
arate cu degetul $n (reo direcie, f'r' s' ai+' do(ezi! 7i oferi
directorului doar faptele clare! Dup' ce Rac#el ter%in',
Pic<ering r'%ase t'cut %ai %ulte secunde!
= Do%nioar' Se&ton, rosti el $n cele din ur%', cu toiiC
7i %ut' pri(irea de la unul la cel'lalt!
= Dac' este ade('rat ceea ce spui, i nu:%i pot i%agina
de ce ai %ini toi trei $n aceast' pri(in', atunci a(ei
%are noroc c' %ai suntei $nc' $n (ia'!
"oi trei d'dur' din cap! Preedintele apelase la patru
oa%eni de tiin' ci(iliC i acu% doi dintre ei erau %ori!
Pic<ering oft' greu, de parc' nu tia ce s' le spun', nu:i
g'sea cu(intele! M(eni%entele petrecute nu a(eau nicio
logic'!
660
= Mste posi+il $n (reun fel, $ntre+' el, ca puul de inserie
care se (ede pe aceast' #;rtie s' fie un feno%en natural>
Rac#el clatin' din capK
= Mste $n stare +un'!
Desf'cu #;rtia %ototolit' i o inu drept $n faa ca%erei
(ideoK
= N:are nicio asperitate!
Pic<ering studie i%aginea i o sf'tui $ncruntatK
= S' nu pierzi aia din %;n'?
= /% sunat:o pe Far@orie "enc# ca s:o a(ertizez s' $l
opreasc' pe preedinte, continu' Rac#el! Dar %i:a $nc#is!
= Etiu! Fi:a po(estit!
Rac#el se uit' la el, ui%it'K
= D:a sunat Far@orie "enc#>
)/sta da rapiditate-!
= "oc%ai a% (or+it cu ea! M foarte $ngri@orat'! ,rede c'
$ncercai un soi de cascadorie pentru a:l discredita pe
preedinte i N/S/! Poate cu scopul de a:l a@uta pe senator!
Rac#el se ridic'! 7i flutur' #;rtia prin faa ca%erei i f'cu
se%n $nspre cei doi to(ar'i ai ei!
= /proape c' a% fost ucii? /sta (i se pare a fi o
cascadorie> Ei de ce aC
Pic<ering $i ridic' +raele $n se%n de ap'rareK
= Aurel! ,e a uitat do%nioara "enc# s' $%i spun' este
c' ai fost trei persoane i%plicate $n tragedie!
Rac#el nu $i a%inti dac' "enc# $i l'sase ti%p la
dispoziie ca s' aduc' (or+a despre ,or<9 i "olland!
= Dup' cu% a uitat s' %enioneze i c' dispunei de
do(ezi concrete! Mra% sceptic $n pri(ina preteniilor ei
$nainte s' (or+esc cu tine, dar acu% sunt con(ins c' s:a
$nelat! Nu %' $ndoiesc de (eridicitatea po(etii (oastre!
7ntre+area care se pune este ce $nsea%n' toate astea?
Se l's' o lung' t'cere!
Iillia% Pic<ering ar'ta rareori confuz, dar acu% cl'tina
din cap, pierdut de:a +ineleaK
= 1aidei s' presupune% deoca%dat' c' cine(a a
inserat cu ade('rat acest %eteorit su+ g#ea'! Firete c'
661
ne $ntre+'% de ce. Dac' N/S/ ar dispune de un %eteorit
cu fosile $n el, de ce i:ar %ai p'sa cui(a unde este acesta
descoperit>
= Se pare, rosti Rac#el, c' aceast' inserie a fost $n aa
fel efectuat', $nc;t sateliii s' fac' descoperirea i
%eteoritul s' ai+' leg'tur' cu un e(eni%ent cunoscut!
= Feteoritul Nungersol, inter(eni ,or<9!
= Dar ce aloare are asocierea %eteoritului cu un
e(eni%ent ar#icunoscut> ceru Pic<ering s' afle, p'r;nd de:
a dreptul $nne+unit! /ceste fosile nu reprezint' o
descoperire uluitoare $n orice condiii i oric;nd> Nu %ai
conteaz' aa %ult cu apariia c'rui %eteorit sunt asociate?
"oi trei d'dur' din cap!
Pic<ering ezit', p'r;nd ne%ulu%itK
= Nu%ai dac'C +ine$nelesC
Rac#el aproape c' ('zu cu% se $n(;rteau rotiele $n
capul directorului! 8'sise cea %ai si%pl' e&plicaie pentru
asocierea dintre %eteorit i e(eni%entul Nungersol, dar
aceast' e&plicaie era i cea %ai tul+ur'toare!
= Doar dac' nu cu%(a inseria a fost efectuat' cu
intenia de a conferi credi+ilitate unor date co%plet false!
Oft' i se $ntoarse spre ,or<9K
= Doctore Farlinson, care este posi+ilitatea ca acest
%eteorit s' fie doar o f'c'tur'>
= O f'c'tur', do%nule>
= Da! An fals! Fa+ricat de cine(a!
= An %eteorit fals?
,or<9 iz+ucni $ntr:un r;s ner(osK
= /+solut i%posi+il? /cel %eteorit a fost e&a%inat de
profesioniti! *nclusi( de mine. Scan'ri c#i%ice,
spectrografie, datare te%poral' cu ru+idiu:stroniu! Nu
sea%'n' cu nicio roc' terestr'! Feteoritul este autentic!
Orice astrogeolog ar fi de acord cu asta!
Pic<ering p'ru s' %editeze la cele aflate, %;ng;indu:i
$ncet cra(ataK
= Ei totui, dac' ine% cont de c;t are de c;tigat N/S/
de pe ur%a acestei descoperiri realizate c#iar acu%,
662
indiciile clare de falsificare a do(ezilor i atacul asupra
(oastr'C pri%a i singura concluzie logic' pe care pot s' o
trag este c' acest %eteorit e doar un fals foarte +ine
e&ecutat!
= *%posi+il?
,or<9 p'rea c':i ieise din fireK
= ,u tot respectul, (' spun, do%nule, c' %eteoriii nu
sunt un soi de efecte speciale ca la 1oll9Lood, fa+ricate
$ntr:un la+orator pentru a induce $n eroare o %;n' de
astrofizicieni nai(i! Sunt o+iecte c#i%ice co%ple&e, cu
structuri cristaline unice i proporii aparte $ntre ele%ente?
= Nu (' contest p'rerea doctore, Farlinson? Pur i
si%plu, ur%'resc o $niruire logic' a unei analize! 0u;nd $n
consideraie c' s:a (rut asasinarea du%nea(oastr' cu
scopul de a $%piedica dez('luirea a%'nuntului c' o+iectul
a fost inserat $n g#ea', %' deter%in' s' ela+orez tot felul
de scenarii ne+uneti! ,e anu%e (' con(inge c' aceast'
roc' este cu ade('rat un %eteorit>
= ,e anu%e> O crust' de fuziune perfect', prezena
condrulelor, un procenta@ care indic' prezena nic#elului
deose+it de oricare altul terestru! Dac' sugerai c' a% fost
p'c'lii de cine(a care a produs acest %eteorit $n la+orator,
atunci tot ce pot spune este c' acest la+orator tre+uie s' fi
a(ut (reo 150 de %ilioane de ani (ec#i%e! ,or<9 scoase
din +uzunar o piatr' care se%'na cu un ,D, pe care o
aduse $n faa ca%erei! Noi a% datat pe cale c#i%ic' %ostre
precu% aceasta prin nu%eroase %etode! Datarea prin
ru+idiu:stroniu nu se poate falsifica?
Pic<ering p'ru surprinsK
= /(ei o %ostr'>
,or<9 ridic' din u%eriK
= Pe:acolo se g'seau $%pr'tiate zeci de astfel de
%ostre!
= Drei s' spunei, relu' Pic<ering, adres;ndu:i:se de
aceast' dat' lui Rac#el, c' N/S/ a descoperit un %eteorit
despre care spune c' ar conine ur%e de (ia' i las'
oa%enii s' plece de acolo cu %ostre>
666
= *deea e c' %ostra din %;na %ea c#iar este autentic',
insist' ,or<9 apropiind roca de ca%er'! O putei da oric'rui
petrolog sau geolog sau astrono% de pe planet' ca s' o
testeze! ,u toii (' (or spune dou' lucruriK pri%ul, c' e
(ec#e de 150 de %ilioane de ani, al doilea, c' nu sea%'n'
din punct de (edere c#i%ic cu rocile terestre!
Pic<ering se aplec' i studie fosila $ncastrat' $n roc'!
P'ru, pe %o%ent, intuit locului! 7n cele din ur%', oft'K
= Nu sunt o% de tiin'! "ot ce pot spune este c', dac'
acel %eteorit este autentic, aa cu% pare, a (rea s' tiu
de ce N/S/ nu l:a predat lu%ii $ntregi aa cu% l:a g'sit> De
ce l:a plasat cine(a cu gri@' su+ g#ea', ca i cu% ar fi (rut
s' ne coning de autenticitatea lui>
7n acelai %o%ent, $n ,asa /l+', un ofier de securitate
for%a nu%'rul lui Far@orie "enc#!
,onsilierul principal r'spunse de la pri%ul apelK
= Da>
= Do%nioar' "enc#, rosti ofierul, a% infor%aiile pe
care %i le:ai cerut %ai de(re%e! Despre apelul radiofonic
efectuat de Rac#el Se&ton ce(a %ai de(re%e $n seara asta!
/% descoperit de unde pro(ine!
= Spune:%i?
= ,ei de la Ser(iciile Secrete spun c' se%nalul $i a(ea
originea la +ordul su+%arinului A!S!S! *harlotte.
= ,e>>>
= Nu dispun de coordonatele e&acte, do%Toar', dar
sunt siguri $n pri(ina codului na(ei!
= O#, pentru nu%ele lui Du%nezeu?
"enc# tr;nti receptorul f'r' s' %ai scoat' o (or+'!
663
72
Sunetele ca%uflate din ),a%era %oart'- a su+%arinului
$ncepeau s' o a%eeasc' uor pe Rac#el! Pe ecran, pri(irea
tul+urat' a lui Iillia% Pic<ering se $ndrept' acu% spre
Fic#ael "olland!
= Suntei t'cut, do%nule "olland?
/cesta $i ridic' pri(irea ca un ele( scos la ta+l' pe
neateptate!
= Do%nule>
= "oc%ai ne:ai prezentat un docu%entar foarte
con(ing'tor la tele(iziune! ,e spunei despre %eteorit
acu%>
= Mi +ine, do%nule, $i r'spunse "olland e(ident st;n@enit,
tre+uie s' fiu de acord cu doctorul Farlinson! ,red c'
fosilele i %eteoritul sunt autentice! ,unosc destul de +ine
te#nicile de datare, i (;rsta acelei pietre a fost confir%at'
de teste %ultiple! 0a fel i coninutul de nic#el! Datele astea
nu pot fi fa+ricate artificial! Nu a% niciun du+iu c' aceast'
roc', for%at' cu 150 de %ilioane de ani $n ur%', prezint'
raporturi ale coninutului de nic#el care atest' originea
e&traterestr' i conine zeci de fosile confir%ate prin
testele de la+orator, ale c'ror origini se afl' tot cu 150 de
%ilioane de ani $n ur%'! Nu g'sesc alt' e&plicaie posi+il'
dec;t aceea c' N/S/ a descoperit un %eteorit autentic!
Pic<ering t'cu! Pe c#ip i se aternuse o e&presie de
perple&itate pe care Rac#el nu o %ai z'rise niciodat' la el!
= ,e a(e% de f'cut, do%nule> $ntre+' Rac#el! Fie %i se
pare e(ident c' tre+uie s' $l pune% $n gard' pe preedinte
$n pri(ina datelor!
Pic<ering se str;%+'K
= S' sper'% c' preedintele nu tie $nc'!
Rac#el si%i c' i se pune un nod $n g;t! Sugestia lui
Pic<ering era c;t se poate de li%pede! )Preedintele
1erne9 ar putea fi i%plicat!- ,u%(a, Rac#el se $ndoia
66G
profund, dar logica $i spunea c' at;t preedintele, c;t i
N/S/ a(eau %ulte de c;tigat dac' se ade(erea c' aa
stau lucrurile!
= Din nefericire, continu' Pic<ering, cu e&cepia acelei
#;rtii de i%pri%ant' care dez('luie un pu de inserie,
toate datele tiinifice indic' o descoperire N/S/ credi+ila!
F'cu o pauz'K
= *ar c#estiunea asta cu atacul $%potri(a (oastr'C
7n'l' pri(irea spre Rac#elK
= /i %enionat trupele speciale!
= Da, do%nule!
7i po(esti din nou despre ar%ele cu %uniie $%+un't'it'
i despre desf'urarea tactic'!
Pic<ering p'rea din ce $n ce %ai nefericit! Rac#el sesiz'
c' eful ei se g;ndea la nu%'rul de oa%eni cu acces la o
%ic' unitate %ilitar' de asasini! ,u sigurana, preedintele
era unul dintre ei! Pro+a+il i Far@orie "enc#, $n calitatea ei
de consilier principal! Foarte posi+il ca i 0aLrence
M<stro%, prin pris%a leg'turilor lui cu Pentagonul! Din
nefericire, c;nd se g;ndi la nenu%'ratele posi+ilit'i,
Rac#el $i d'du sea%a c' fora din spatele atacului putea fi
aproape oricine cu un ni(el politic adec(at i cu relaiile
potri(ite!
= 0:a putea suna pe preedinte c#iar acu%, zise
Pic<ering, dar nu cred c' e o %utare $neleapt', cel puin nu
p;n' c;nd afl'% cine e $n spatele aciunilor! Puterea %ea
de a (' prote@a se li%iteaz' $n %o%entul $n care ,asa /l+'
se i%plic'! 7n plus, nu sunt sigur ce i:a putea po(esti! Dac'
%eteoritul este autentic, aa cu% credei cu toii, atunci
acuzaiile (oastre $n ceea ce pri(ete puul de inserie i
atacurile nu au niciun sensO preedintele ar a(ea tot dreptul
s' pun' la $ndoial' preteniile %ele!
Se opri, ca i cu% $i studia (ariantele!
= *ndiferentC care e ade('rul sau cine sunt @uc'torii,
dac' aceste infor%aii de(in pu+lice, unii oa%eni foarte
puternici ar a(ea de suferit! D:a propune s' (' pun la
ad'post i%ediat, $nainte de a st;rni scandalul!
66H
)0a ad'post>- ,o%entariul o surprinse pe Rac#el!
= Mu cred c' sunte% de@a la ad'post $ntr:un su+%arin
nuclear, do%nule!
Pic<ering p'ru scepticK
= Prezena (oastr' pe acel su+%arin nu (a %ai r'%;ne
un secret pentru %ult' (re%e! D' scot i%ediat de acolo! ,a
s' fiu sincer, %' (oi si%i %ult %ai +ine dac' (' ('d pe toi
trei $n +iroul %eu!
664
73
Senatorul Se&ton se arunc' pe canapea! ,#iar dac'
st'tea $n propria cas', se si%ea ca un refugiat!
/parta%entul plin cu doar o or' $n ur%' de prieteni i
spri@initori p'rea acu% uitat de toi, p'r'sit de oa%enii care
se $%+ulziser' s' ias' pe u'O peste tot se (edeau pa#are
goale i c'ri de (izit'!
Se&ton se cui+'rise singur $n faa tele(izorului, (r;nd %ai
%ult dec;t orice s' $l sting' i totui fiind incapa+il s' se
sustrag' analizelor %ass:%edia care curgeau $ncontinuu!
Se g'sea $n Ias#ington i analitilor nu le tre+uia prea
%ult ca s' se $ng#esuie cu opiniile lor pseudotiinifice i
filosofice, ag';ndu:se i%ediat de c#estiunile ur;te J
politica! ,a nite %aetri ai torturii care turnau acid peste
r'nile lui Se&ton, canalele de tiri afir%au i reafir%au ceea
ce era de@a e(ident!
= ,u doar c;te(a ore $n ur%', ca%pania lui Se&ton era
pe cul%i, spuse un analist! /cu%, odat' cu descoperirea
f'cut' de N/S/, aceast' ca%panie s:a dus de r;p'!
Se&ton se str;%+' i $ntinse %;na dup' sticla de
,our(oisier ca s' trag' o duc'! Etia c' noaptea aceea
a(ea s' fie cea %ai lung' i cea %ai pustie din toat' (iaa
lui! O dispreuia pe Far@orie "enc# pentru cursa pe care i:o
$ntinsese! O dispreuia pe 8a+rielle /s#e pentru c' ea $i
propuse N/S/ ca su+iect de ca%panie! 7l dispreuia pe
preedinte pentru c' era at;t de norocos! Ei %ai dispreuia
$ntreaga lu%e pentru c' acu% r;dea de el!
= M(ident, acest e(eni%ent are un efect de(astator
asupra ca%paniei senatorului, zicea analistul! Preedintele
i N/S/ au $nregistrat un triu%f uria prin aceast'
descoperire! O astfel de (este ar fi re(igorat oricu%
ca%pania electoral' a preedintelui, indiferent de poziia lui
Se&ton $n pri(ina N/S/, dar faptul c' senatorul a
recunoscut ast'zi c' ar %erge p;n' acolo $nc;t s' anuleze
662
finanarea N/S/ dac' ar fi ne(oieC ei +ine, acest anun
prezidenial reprezint' o du+l' lo(itur', din care senatorul
nu $i (a %ai re(eni!
)/% fost indus $n eroare, $i zise Se&ton! ,asa /l+' %i:a
$ntins o nenorocit' de capcan'!-
/nalistul z;%+ea acu%K
= ,redi+ilitatea pe care N/S/ o pierduse $n faa
a%ericanilor a fost rec;tigat' c#iar %ai %ult dec;t se
putea pre(edea, iar ceea ce se $nt;%pl' acu% $n strad'
de%onstreaz' clar c' oa%enii %anifest' un senti%ent
autentic de %;ndrie naional'!
= /a i tre+uie, inter(eni %oderatorul! Oa%enii $l iu+esc
pe 1erne9, dar $i pierduser' $ncrederea $n el! "re+uie s'
recunoti c' preedintele era $n c'dere li+er' $n sonda@e $n
ulti%a (re%e i c' a $ncasat %ai %ulte lo(i:turi serioase,
dar le:a f'cut fa'!
Se&ton se g;ndi la dez+aterea de la ,NN din acea dup':
a%iaz' i d'du din cap! 7i (enea r'u de la sto%ac! "oat'
acea lips' de reacie din partea N/S/, pe care el o
e&ploatase cu a+ilitate $n ulti%a (re%e, a@unsese acu% o
piatr' de %oar' at;rnat' de g;tul lui! Practic, senatorul
ar'ta acu% ca un idiot! Fusese @ucat pe degete cu %'iestrie
de c'tre ,asa /l+'! Ara de@a toate caricaturile care a(eau
s' apar' $n ziarele de a doua zi! Nu%ele lui a(ea s' fie
po%enit $n toate +ancurile! M(ident, $ntreaga finanare
discret' din partea SFF a(ea s' dispar'! Situaia se
sc#i%+ase drastic! "oi acei +'r+ai care fuseser' $n
aparta%entul lui $i ('zuser' +rusc (isele spul+erate!
Pri(atizarea spaiului cos%ic toc%ai se lo(ise de un zid de
neclintit!
0u;nd o nou' duc' de coniac, senatorul se ridic' i se
$ndrept' cl'tin;ndu:se spre +irou! Pri(i spre receptorul scos
din furc'! Etiind c' era un act %asoc#ist, puse receptorul
$napoi la locul lui i $ncepu s' nu%ere secundele!
)AnaC dou'C- "elefonul sun'! Se&ton l's' ro+otul s'
r'spund'!
= Do%nule senator, sunt Nud9 Oli(er de la ,NN! / (rea
665
s' (' ofer ocazia de a co%enta descoperirea N/S/ din
aceast' sear'! D' rog s' %' sunai!
,lic!
Se&ton $ncepu s' nu%ere din nou! )AnuC- "elefonul
$ncepu s' sune! Se&ton $l ignor', l's;nd din nou ro+otul s'
$i fac' trea+a! An alt reporter!
0u;nd sticla de coniac cu el, senatorul se a(entur' c'tre
ua glisant' a +alconului! O trase i p'i afar' $n noaptea
rece! Spri@inindu:se de +alustrad', pri(i dincolo de ora spre
faada ilu%inat' a ,asei /l+e! 0u%inile p'reau c' tre%ur'
+ucuroase $n (;nt!
)"ic'loii, $i zise el! De secole c'ut'% do(ezi ale (ieii $n
ceruri! 0e g'si% acu%, $n acelai an nenorocit $n care sunt
alegeri>- /sta nu %ai era o potri(ire perfect', ci clar(iziune
de:a dreptul! Din c;te putea o+ser(a Se&ton, $n fiecare
fereastr' de aparta%ent se reflectau lu%inile
tele(izoarelor! Se $ntre+a unde era 8a+rielle /s#e $n seara
asta! "otul se $nt;%plase din (ina ei! Ma $l )#r'nise- cu
eecurile ageniei spaiale, ser(indu:i:le unul c;te unul!
Ridic' sticla ca s' trag' o alt' duc'!
).leste%ata de 8a+rielleC ea e %oti(ul pentru care sunt
acu% $n ra#at!-
7n cealalt' parte a oraului, $n ti%p ce st'tea $n %i@locul
#aosului studioului de producie a postului /.,, 8a+rielle
se si%ea co%plet a%orit'! /nunul preedintelui (enise
ca o lo(itur' de %'ciuc', l's;nd:o s' cad' $ntr:o stare
se%i:catalitic'! St'tea $n picioare, cu genunc#ii $nepenii,
$n %i@locul ca%erei de producie #ol+;ndu:se la unul dintre
%onitoare, $n (re%e ce iadul se dezl'nuise $n @urul ei!
Pri%ele secunde ale anunului aduseser' o t'cere de
%or%;nt $n sala de tiri! Peste c;te(a clipe $ns', toat'
$nc'perea se transfor%ase $ntr:un (ulcan de reporteri
agitai! Oa%enii erau profesioniti! N:au ti%p pentru
%editaii! /(eau s' o fac' i pe asta dup' ter%inarea
tre+urilor pentru care erau pl'tii! Pe %o%ent, pu+licul (oia
s' afle %ai %ulte, i /., tre+uia s' furnizeze infor%aiile!
630
Po(estea asta a(ea toate ingredientele J tiin', istorie,
dra%' politic' J pentru a de(eni un e(eni%ent cu un
i%pact uria asupra pu+licului! Ni%eni din %ass:%edia nu
a(ea s' doar%' $n acea noapte!
= 8a+s> se auzi (ocea \olandei! 1ai s' %erge% $napoi $n
+iroul %eu $nainte ca s':i dea sea%a cine(a cine eti i s'
$nceap' s' te descoase ca s' afle ce $nsea%n' toate
acestea pentru ca%pania lui Se&ton!
8a+rielle se l's' condus' printr:un la+irint c'tre +iroul cu
perei de sticl' al prietenei ei! \olanda o aez' pe un scaun
i $i d'du un pa#ar cu ap'! 7ncerc' c#iar s' $i z;%+easc'!
= 1ai s' pri(i% partea +un' a lucrurilor, 8a+s! ,a%pania
candidatului t'u s:a dus nai+ii, dar tu stai $nc' +ine %ersi
pe picioare!
= Fersi! ,e $ncura@'ri %inunate?
Docea \olandei de(eni serioas'K
= 8a+rielle, tiu c' acu% te si%i ca dracuT! ,andidatul
t'u toc%ai a fost iz+it $n plin de un ca%ion, i, dac' (rei
p'rerea %ea, nu cred c' se %ai poate ridica de @os! ,el
puin, nu la ti%p ca s' $ntoarc' situaia $n fa(oarea lui! Dar
poi sta linitit' pentru c' ni%eni nu $i arat' poza pe
ecranele tele(izoarelor! Dor+esc serios! /sta e o (este
+un'! 1erne9 nu are ne(oie de un scandal se&ual acu%!
/re de c;tigat %ult prea %ult $n aceste %o%ente ca s' se
apuce s' (or+easc' despre se&!
/ceast' consolare i se p'rea lui 8a+rielle
nese%nificati('!
= ,;t despre acuzaiile lui "enc# legate de finanarea
ilegal' a ca%paniei lui Se&tonC
\olanda cl'tin' din capK
= /% du+iile %ele! 7n %od sigur, 1erne9 este c;t se
poate de serios $n pri(ina dorinei de a nu se a@unge la
ca%panie negati('! *ar o anc#et' legat' de corupie ar
$nse%na ce(a r'u pentru ar'! Mste $ns' 1erne9 $ntr:at;t de
patriot, $nc;t s' treac' cu (ederea o ans' de a zdro+i
opoziia, doar ca s' prote@eze %oralitatea acestei naiuni>
Mu cred c' "enc# a e&agerat po(estea cu finanarea
631
ca%paniei ca s' te sperie! / %izat pe asta, sper;nd c' tu o
s' cedezi i o s':i oferi preedintelui un scandal se&ual pe
gratis! "re+uie s' recunoti, 8a+s, c' seara asta ar fi fost o
sear' a nai+ii de +un' pentru a:l ataca pe Se&ton?
8a+rielle d'du uor din cap! An scandal se&ual ar fi
$nse%nat o lo(itur' decisi(' din care cariera lui Se&ton nu
i:ar %ai re(enitC niciodat'!
= /i fost %ai tare ca ea, 8a+s? "enc# a (rut s' te
)pescuiasc'-, dar tu n:ai %ucat %o%eala! Mti li+er' ca
pas'rea cerului! Dor %ai fi i alte alegeri!
8a+rielle d'du din nou uor din cap, netiind ce s' %ai
cread'!
= "re+uie s' recunoti, continu' \olanda, c'
ad%inistraia l:a @ucat pe Se&ton pe degete $ntr:un %od
str'lucit J %ai $nt;i l:au atras $n capcana N/S/, l:au forat
s' $i ia anga@a%ente i apoi l:au p'c'lit s' parieze totul pe
distrugerea ageniei spaiale!
)Mste nu%ai (ina %ea-, $i zise 8a+rielle!
= *ar anunul 'sta pe care toc%ai l:a% ur%'rit, Doa%ne,
a fost genial? 0's;nd deoparte i%portana descoperirii,
%onta@ul $ntregii scene a fost o capodoper'! "rans%isii $n
direct din /rctica> An docu%entar al lui Fic#ael "olland>
Du%nezeule, cu% s' concurezi cu aa ce(a> Rac# 1erne9 a
%arcat $n stil %are $n seara asta! M&ist' un %oti( +un
pentru care tipul e preedinte!
)Ei (a %ai fi pentru $nc' patru ani!-
= "re+uie s' %' $ntorc la lucru, 8a+s, $i spuse \olanda!
Stai aici c;t (rei? Pune:i picioarele su+ tine!
Fe%eia porni spre u'K
= Din s' te ('d iar'i peste c;te(a %inute, draga %ea?
R'%as' singur', 8a+rielle lu' o gur' de ap', care $ns'
a(ea un gust a%ar! "otul a(ea un gust a%ar acu%! )M
nu%ai (ina %ea-, $i spuse ea, $ncerc;nd s' $i uureze
contiina a%intindu:i de toate conferinele de pres' ale
N/S/ din ulti%ul an J a%;n'rile proiectului staiei spaiale,
a%;narea proiectului Y:66, pro+ele tri%ise pe Farte i
euate, dep'irile constante de +uget! 8a+rielle se $ntre+'
632
ce ar fi putut s' fac' altfel i n:a f'cut!
)Ni%ic, se asigur' ea singur'! /i f'cut totul cu% tre+uie!-
Nu%ai c' acu% s:a $ntors roata!
636
74
Ariaul elicopter Sea1aL< plecase $ntr:o aa:zis' %isiune
special' de la .aza /erian' "#ule din nordul 8roenlandei!
/erona(a z+ura la @oas' $n'li%e, su+ raza de acoperire a
radarului, $nfrunt;nd rafalele tur+ate de (;nt pe o distan'
de aptezeci de %ile de %are desc#is'! Dup' ce parcurser'
aceasta distan' i e&ecutar' +izarele ordine care le
fuseser' date, piloii se luptar' cu (;ntul i aduser'
elicopterul $n poziie de stand:+9 deasupra unui set
presta+ilit de coordonate, peste apele pustii ale oceanului!
= ,u cine ne $nt;lni%> ip' copilotul, nedu%erit!
0i se spusese s' aduc' acolo elicopterul dotat cu un (inci
de sal(are, aa c' o%ul anticipa o %isiune de c'utare i de
sal(are!
= Mti sigur c' acestea sunt coordonatele corecte>
,ercet' %area $n(ol+urat' cu un far de c'utare, dar
dedesu+tul lor nu se afla ni%ic, cu e&cepiaC
= Sfinte Sisoe?
Pilotul trase $napoi de %an', ridic;nd +rusc aerona(a!
Funtele negru de oel r's'ri $n faa lor dintre (aluri f'r'
niciun fel de a(ertis%ent! *%ensul su+%arin f'r' se%ne de
identificare eli+er' +alastul i se $n'l' $ntr:un nor de +ule!
Piloii iz+ucnir' $ntr:un r;s ner(osK
= ,red c' ei sunt?
/a cu% li se ordonase, tranzacia se desf'ur' f'r'
niciun fel de co%unicaii radio! Poarta du+l' din (;rful
catargului se desc#ise i un %arinar $ncepu s' se%nalizeze
folosind lu%inile! Mlicopterul se poziion' deasupra
su+%arinului i d'du dru%ul unui #a%ac de prindere
pentru trei persoane, %ai precis trei +ucle din fr;ng#ie
cauciucat', prinse de un ca+lu retracta+il! 7n %ai puin de
un %inut, cele trei )+alasturi- necunoscute at;rnau su+
elicopter, urc;nd $ncet $nspre p;ntecele aerona(ei!
Dup' ce copilotul $i a@ut' pe cei trei, doi +'r+ai i o
633
fe%eie, s' urce la +ord, pilotul f'cu se%n $nspre su+%arin
c' totul este $n regul'! 7n doar c;te(a secunde, uriaa na('
disp'ru su+ (alurile agitate ale oceanului, f'r' a l'sa $n
ur%' (reun indiciu al prezenei sale $n acea zon'!
Odat' ce pasagerii a@unser' $n siguran' la +ord, pilotul
elicopterului repoziion' +otul aerona(ei i acceler' spre
sud, pentru a:i duce la +un sf;rit %isiunea! Furtuna se
apropia cu repeziciune, iar cei trei necunoscui tre+uiau
dui $n siguran' $napoi la +aza "#ule, de unde a(ea s':i
preia un supersonic! Pilotul #a+ar n:a(ea $ncotro se
$ndreptau! Nu tia dec;t c' ordinele (eniser' de foarte sus,
iar %arfa era e&tre% de preioas'!
63G
75
,;nd furtuna iz+ucni, $n fine, deasupra g#earului Filne,
desf'ur;ndu:i $ntreaga for' asupra #a+isferei N/S/,
do%ul $ncepu s' tre%ure ca i cu% ar fi fost gata s':i ia
z+orul de pe g#ea' i s' se catapulteze direct $n ocean!
,a+lurile de sta+ilizare din oel se $ntinser' la %a&i%u% pe
'ruii de prindere, (i+r;nd ca nite corzi i%ense de c#itar'
i sco;nd un uruit $nfrico'tor! 8eneratoarele electrice de
afar' se cl'tinar', f'c;nd lu%inile din'untru s' p;lp;ie i
a%enin;nd s' lase $ntreaga $nc'pere $n +ezn'!
0aLrence M<stro% se pli%+a prin interiorul do%ului! /r fi
(rut s' plece nai+ii de acolo $n noaptea aia, dar era
i%posi+il! /(ea s' %ai r'%;n' o zi, s' in' conferine de
pres' c#iar de acolo a doua zi de di%inea' i s'
supra(eg#eze preg'tirile pentru transportarea %eteoritului
$napoi $n Ias#ington! Pe %o%ent, nu $i dorea dec;t s'
doar%' c;te(a ore +uneO pro+le%ele neateptate care s:au
i(it $n acea zi $l sleiser' de puteri!
8;ndurile directorului se $ntoarser' la Iailee Fing,
Rac#el Se&ton, Nora# Fangor, Fic#ael "olland i ,or<9
Farlinson! Anii anga@ai N/S/ $ncepuser' s' o+ser(e
dispariia oa%enilor de tiin' ci(ili!
)0initete:te, $i spuse M<stro%! Situaia e su+ control!-
*nspir' ad;nc, a%intindu:i c' $ntreaga o%enire era
entuzias%at' acu% de N/S/ i de spaiul cos%ic! Diaa
e&traterestr' nu %ai fusese un su+iect de interes din
(re%ea cele+rului )*ncident RosLell- din 1534 J presupusa
pr'+uire a unei na(e e&traterestre l;ng' RosLell, NeL
Fe&ico, care a de(enit $ntre ti%p un ade('rat loc sf;nt
pentru %ilioane de adepi ai conspiraiei ORN, c#iar i $n
ziua de ast'zi!
7n (re%ea c;nd lucra la Pentagon, M<stro% aflase c'
incidentul RosLell nu fusese altce(a dec;t un accident
%ilitar petrecut $n ti%pul desf'ur'rii unei operaiuni
63H
secrete nu%ite Proiectul Fogul J z+oruri de testare a unui
+alon:spion %enit s' supra(eg#eze testele ato%ice ale
ruilor! 7n (re%e ce era testat, un prototip ieise de pe
traiectorie i se pr'+uise $n deertul din NeL Fe&ico! Din
nefericire, un ci(il g'sise epa(a $naintea ar%atei!
Ne+'nuind ni%ic, fer%ierul Iillia% .razel se $%piedicase
$n %unca lui la c;%p de resturi din neopren sintetizat i
%etale uoare, cu% nu %ai ('zuse p;n' atunci! ,a atare,
o%ul $l c#e%ase i%ediat pe erif! 7n ziare ap'ruse po(estea
ciudatei epa(e, st;rnind cu repeziciune interesul pu+licului!
*ntrigai de refuzul ar%atei de a recunoate c' epa(a $i
aparinea, ziaritii se lansaser' $n anc#ete, periclit;nd
statutul de operaiune secret' al Proiectului Fogul! ,#iar
atunci c;nd se p'rea c' po(estea +alonului:spion nu %ai
putea fi inut' secret', ce(a %inunat se petrecuse!
Fass:%edia tr'sese o concluzie neateptat'K ziarele
deciseser' c' r'%'iele su+stanelor ciudate nu puteau
pro(eni dec;t dintr:o surs' e&traterestr' J %ai precis
aparin;nd unor creaturi %ai a(ansate dec;t oa%enii!
Negarea incidentului de c'tre ar%at' nu putea conduce
dec;t la un singur lucru J t'inuirea contactelor cu
e&trateretrii? Dei uluite de noua ipotez', forele aeriene
n:a(eau de g;nd s' caute la dini calul de dar! Profitaser'
de po(estea cu e&trateretrii i %erseser' pe (arianta eiO
+'nuiala o%enirii c' str'inii din alte lu%i se apucaser' s'
(iziteze NeL Fe&ico reprezenta o a%eninare %ult %ai
%ic' pentru sigurana naional' dec;t dez('luirea realit'ii
despre Proiectul Fogul!
,a s' ali%enteze po(estea cu e&trateretri, co%unitatea
ser(iciilor secrete $n('luiser' *ncidentul RosLell $ntr:o
%antie de confidenialitate i $ncepuser' s' orc#estreze
)scurgeri de infor%aii-, su+ for%a unor oapte aruncate $n
%od oportun i cui tre+uie despre contacte cu e&trateretri,
na(e spaiale recuperate i c#iar despre e&istena unui
%isterios )1angar 12- $n cadrul +azei aeriene Irig#t:
Patterson din Da9ton, unde gu(ernul p'stra cada(rele de
e&trateretri la g#ea'! O%enirea $ng#iise po(estea, astfel
634
$nc;t fe+ra RosLell a@unsese repede s' cuprind' $ntreaga
lu%e! Din acel %o%ent, ori de c;te ori un ci(il z'rea din
greeal' un aparat de z+or %ilitar a%erican %ai a(ansat
din punct de (edere te#nologic, co%unitatea ser(iciilor
secrete scotea de la naftalin' (ec#ea conspiraie ORN!
)Nu a fost o aerona(', a fost o na(' spaial' a
e&trateretrilor?-
M<stro% era uluit c;nd se g;ndea c;t de +ine funciona i
$n ziua de azi un astfel de truc ieftin! 7i (enea s' r;d' de
fiecare dat' c;nd %ass:%edia relata despre un (al nou de
reper'ri ORN! Pro+a+il c' (reun ci(il z'rise lucind una
dintre cele cincizeci i apte de aerona(e NRO rapide, f'r'
pilot, de recunoatere, cunoscute su+ nu%ele de 8lo+al
1aL<s!
Faptul c' nenu%'rai turiti f'ceau $nc' pelerina@e $n
deertul NeL Fe&ico, pentru a cerceta cerul nopii $nar%ai
cu di(erse ca%ere (ideo, i se p'rea de%n de %il' lui
M<stro%! Din c;nd $n c;nd, unul a(ea noroc i prindea pe
+and' )do(ezi clare- ale apariiei unui ORN J lu%ini
str'lucitoare p;lp;ind pe cer cu o (itez' %ai %are dec;t
(iteza (reunei aerona(e construite de o%! ,eea ce aceti
oa%eni nu $nelegeau, +ine$neles, era c' e&ista o pr'pastie
de doisprezece ani $ntre ceea ce putea construi gu(ernul i
ceea ce tia pu+licul c' e capa+il gu(ernul s' construiasc'!
/ceti c'ut'tori de ORN:uri z'reau pur i si%plu un lic'r
care aparinea noilor %odele de aerona(e a%ericane care
erau dez(oltate $n Rona G1 J dintre care %ulte reprezentau
creaia inginerilor N/S/!
.ine$neles c' oficialit'ile diferitelor agenii
gu(erna%entale nu $ncercau niciodat' s' corecteze
ase%enea interpret'ri greite pentru c' era prefera+il ca
o%enirea s' afle de o nou' apariie a ORN:urilor dec;t
despre noile capacit'i de z+or ale aerona(elor %ilitare ale
Statelor Anite!
)7ns' totul s:a sc#i%+at acu%-, $i zise M<stro%! 7n
decurs de c;te(a ore, %itul despre e&trateretri a(ea s'
de(in' o realitate confir%at', pentru totdeauna!
632
= Do%nule director ad%inistrati(>
An te#nician N/S/ (enea $n gra+' spre elK
= An apel de urgen' securizat $n PS,!
M<stro% oft' i se $ntoarse spre indi(idul respecti(! ),e
%a%a nai+ii s:a %ai $nt;%plat>- Porni spre ca+ina de
co%unicaii!
"e#nicianul goni pe l;ng' el!
= "ipii care o+ser(' radarul din PS, erau curioi,
do%nuleC
= Fda>
M<stro% r'%'sese cufundat $n g;ndurile sale!
= 7n leg'tur' cu su+%arinul i%ens care staiona $n zon',
l;ng' coast'! Ne $ntre+a% de ce nu ne:ai po%enit ni%ic
despre el!
M<stro% $i ridic' pri(ireaK
= ,e zici>
= Su+%arinul, do%nule> Puteai s' le po%enii despre el
%'car tipilor de la radar! F'surile de securitate adiionale
pe %are sunt de $neles, dar ec#ipa de la radar a fost luat'
pe nepreg'tite!
M<stro% se opriK
= *e su+%arin>
"e#nicianul se opri i el, neatept;ndu:se ca directorul
ad%inistrati( s' fie surprins de ce:i spusese elK
= Nu face parte din operaiunile noastre>
= Nu? Ande se afl'>
"e#nicianul si%i un nod $n g;t!
= 0a circa cinci <ilo%etri, $n larg! 0:a% prins pe radar din
noroc! / ieit la suprafaa doar acu% c;te(a %inute! An
se%nal al nai+ii de %are! O na(' i%ens'! Ne:a% i%aginat
c' le:ai cerut celor de la Farina S!A!/! S' p'zeasc'
operaiunile f'r' ca noi s' ti%!
M<stro% f'cu oc#ii %ariK
= ,u siguran', nu?
Docea te#nicianului $ncepu s' sune ezitantK
= /tunci, do%nule, cred c' ar tre+ui s' (' infor%ez c'
un su+%arin toc%ai s:a $nt;lnit cu o aerona(' $n largul
635
coastei! Pro+a+il, un sc#i%+ de oa%eni! De fapt, a% fost cu
toii surprini s' (ede% c' $ncearc' cine(a aa ce(a pe un
ase%enea (;nt!
M<stro% $n%'r%uri! ),e %a%a nai+ii caut' un su+%arin
c#iar l;ng' coasta insulelor Mlles%ere f'r' ca eu s' tiu>-
= /i ('zut $n ce direcie a pornit aerona(a dup'
$nt;lnire>
= 7napoi spre +aza aerian' "#ule! Presupun c' pentru a:i
duce rapid pe continent!
M<stro% nu %ai scoase nicio (or+' p;n' a@unse la ca+ina
de co%unicaii! ,;nd a@unse $n $nc'perea $ntunecat', $l
$nt;%pin' o (oce r'guit', dar cunoscut'!
= /(e% o pro+le%', $i zise "enc#, tuind $n ti%p ce
(or+ea! M legat' de Rac#el Se&ton!
6G0
76
Senatorul Se&ton uitase de c;nd se pri(ea $n gol c;nd
auzi +'t'ile! ,;nd $i d'du sea%a c' zgo%otele din urec#i
nu se datorau alcoolului, ci cui(a care +'tea $n ua
aparta%entului s'u, se ridic' de pe canapea i porni
$%pleticindu:se spre intrare!
= ,ine e> strig' el, nea(;nd c#ef de (izitatori!
.od9guard:ul $i spuse identitatea %usafirului! Se&ton se
trezi instantaneu! )DaT tiu c' se %ic' repede!- Sperase s'
nu fie ne(oit s' poarte o ase%enea con(ersaie p;n' a
doua zi!
*nspir;nd ad;nc i $ndrept;ndu:i p'rul, Se&ton desc#ise
ua! ,unotea prea +ine c#ipul din faa lui J dur i parc' de
cear', $n ciuda celor aptezeci i ce(a de ani ai o%ului!
Se&ton se $nt;lnise cu el de di%inea', $n du+ia al+' Ford
Iindstar, $n parcarea unui #otel! )Oare a fost azi:
di%inea'>-, se $ntre+' Se&ton! Doa%ne, c;t se %ai
sc#i%+aser' lucrurile de atunci?
= Pot s' intru> $ntre+' (izitatorul!
Se&ton se d'du la o parte, per%i;ndu:i efului SFF s'
treac'!
= / %ers +ine $nt;lnirea> se interes' o%ul, dup' ce
Se&ton $nc#ise ua!
)Dac' a %ers +ine>- Se&ton se $ntre+' pe ce lu%e tr'ia
indi(idul!
= "re+urile %ergeau e&celent p;n' ce i:a f'cut apariia
preedintele la tele(izor!
.'r+atul $n (;rst' d'du din cap, p'r;nd dezgustatK
= Da! O (ictorie incredi+il'! Da d'una %ult cauzei
noastre!
)Da d'una %ult cauzei>- *at' un opti%ist! ,u triu%ful
o+inut de N/S/ $n acea sear', tipul a(ea s' fie de %ult
%ort i $ngropat $nainte ca SFF s':i ating' elurile legate
de pri(atizare!
6G1
= De ani de zile +'nuiesc e&istena unor astfel de do(ezi,
continu' +'tr;nul! Nu tia% c;nd i su+ ce for%', dar %ai
de(re%e sau %ai t;rziu tre+uiau s' apar'!
Se&ton era uluitK
= Nu suntei surprins>
= Fate%atica uni(ersului (or+ete de la sine despre
e&istena altor for%e de (ia', replic' %usafirul, $n ti%p ce
se $ndrepta spre +iroul lui Se&ton! /ceast' descoperire nu
%' surprinde deloc! Din punct de (edere intelectual, sunt
c#iar e%oionat! Din punct de (edere spiritual, sunt ui%it!
Politic $ns', %' si%t profund deran@at! Fo%entul ales nu
putea fi unul %ai prost!
Se&ton se $ntre+a de ce %ai (enise indi(idul! ,u
siguran', nu pentru a:l $ncura@a!
= Dup' cu% tii, rosti +'tr;nul, co%paniile %e%+re ale
SFF au c#eltuit %ilioane de dolari $ncerc;nd s' desc#id'
frontiera spaial' cet'enilor particulari! 7n ulti%a perioad',
o %are parte din acei +ani au intrat $n ca%pania
du%nea(oastr' electoral'!
Se&ton trecu +rusc $n defensi('K
= N:a% a(ut niciun control asupra dezastrului din seara
asta! ,asa /l+' %:a ade%enit s' atac N/S/?
= Da! Preedintele i:a @ucat +ine c'rile! Ei totui s:ar
putea s' nu fie totul pierdut?
7n oc#ii indi(idului se citea un lic'r ciudat de speran'!
)M senil-, g;ndi Se&ton! "otul fusese pierdut, definiti(!
"oate posturile de tele(iziune dez+'teau acu% pro+le%a
eecului ca%paniei electorale a senatorului!
.'tr;nul intr' $n +irou, se aez' pe canapea i $i fi&'
pri(irea:i o+osit' asupra lui Se&tonK
= D' a%intii, relu' el, de pro+le%ele pe care N/S/ le:a
a(ut iniial cu ano%aliile aplicaiilor softLare de la +ordul
siste%ului de satelii PODS>
Se&ton nu:i putea i%agina unde +'tea indi(idul! ),e
i%portan' %ai are acu%> PODS a g'sit un +leste%at de
%eteorit cu fosile?-
= Dac' (' a%intii, aplicaiile softLare de la +ordul
6G2
sateliilor nu au funcionat cu% tre+uie la $nceput! ,#iar
du%nea(oastr' ai f'cut %are ta%:ta% $n pres' pe te%a
asta?
= /a i tre+uia? iz+ucni Se&ton, aez;ndu:se $n faa lui!
Mra un nou eec $nregistrat de N/S/?
.'r+atul $ncu(iin'K
= De acord! 7ns' la puin ti%p dup' aceea, N/S/ a inut
o conferin' de pres' $n care a anunat c' a g'sit o cale de
e(itare a pro+le%elor J un fel de )petic- pentru lipsurile din
aplicaia softLare!
Se&ton nu ('zuse acea conferin' de pres', dar auzise c'
fusese scurt', tern' i cu greu de%n' de (reo noutate J
liderul proiectului PODS descriind $n ter%eni te#nici
plicticoi cu% reuise N/S/ s' dep'easc' o eroare %inor'
$n softLare:ul PODS de detectare a ano%aliilor, astfel $nc;t
totul de(enise perfect operaional!
= /% ur%'rit proiectul PODS cu interes de c;nd a euat
$i zise o%ul, dup' care scoase o caset' (ideo i se $ndrept'
spre tele(izorul lui Se&ton!
Puse caseta $n aparatul de redare i continu'K
= /sta ar tre+ui s' (' intereseze!
,aseta $ncepu s' ruleze! Se (edea sala de conferin' a
N/S/ a sediului din Ias#ington al ageniei! An +'r+at +ine
$%+r'cat se afla pe podiu% i saluta audiena! Su+ podiu%
se (edea o etic#et' pe care scriaK
),1R*S 1/RPMR, Section Fanager
Polar Or+iting Densit9 Scanner Satellite (PODS)-!
= ,#ris 1arper era un +'r+at $nalt, rafinat, care (or+ea
cu de%nitatea discret' a unui a%erican de origine
european' care $nc' %ai inea la r'd'cinile lui! /(ea un
accent lefuit i erudit! Se adresa presei cu $ncredere,
oferindu:i (etile proaste despre PODSK
= Dei PODS este pe or+it' i funcioneaz' +ine, a(e% o
pro+le%' %inor' cu co%puterele de la +ord! M (or+a
despre o eroare %inor' de progra%are pentru care $%i
asu% $ntreaga responsa+ilitate! Fai e&act, filtrul F*R are un
inde& (o&el greit, ceea ce $nsea%n' c' aplicaia softLare
6G6
de detectare a ano%aliilor nu funcioneaz' la para%etri
nor%ali! 0ucr'% acu% la rezol(area acestei pro+le%e!
Fuli%ea oft', p'r;nd o+inuit' cu eecurile $nregistrate
de N/S/!
= ,e $nsea%n' asta pentru eficacitatea curent' a
satelitului> $l $ntre+' cine(a!
1arper $i r'spunse ca un profesionist! ,u $ncredere i
prag%atis%K
= *%aginai:(' o perec#e de oc#i perfeci f'r' un creier
funcional! 7n esen', satelitul o+ser(' totul, dar #a+ar n:
are la ce anu%e se uit'! Scopul %isiunii PODS este de a
o+ser(a pungi de g#ea' topit' $n calota polar' arctic', dar,
f'r' un co%puter care s' analizeze datele pri%ite de la
scanerele de densitate, satelitul nu poate discerne care
sunt punctele de interes! /r tre+ui s' a(e% situaia
rezol(at' dup' ce ur%'toarea %isiune a na(etei spaiale (a
face nite regla@e la co%puterul de +ord!
7n $nc'pere iz+ucni un gea%'t de deza%'gire!
.'tr;nul $l fi&' cu pri(irea pe Se&tonK
= Etie s' prezinte +ine (etile proaste, nu>
= M de la N/S/, %or%'i Se&ton! M specialist $n c#estii de
genul 'sta!
.anda rul' $n gol c;te(a clipe, apoi le oferi i%agini de la
o alt' conferin' de pres' N/S/!
= /ceast' a doua conferin' de pres', zise +'tr;nul, s:a
inut cu doar c;te(a s'pt'%;ni $n ur%'! Noaptea, destul de
t;rziu! Puini oa%eni au ('zut:o! De aceast' dat', doctorul
1arper anun' (eti (une.
Faterialul $nregistrat porni s' ruleze! /cu% ,#ris 1arper
p'rea $ngri@orat i negli@ent!
= Sunt +ucuros s' (' anun, $ncepu el, p'r;nd oricu%
nu%ai +ucuros nu, c' N/S/ a g'sit o %odalitate de a e(ita
pro+le%ele cauzate de ano%alia din aplicaia softLare a
siste%ului PODS!
O%ul $ncepu s' e&plice ce $nse%na acea %odalitate de
e(itare, c'ut;ndu:i cu(intele J ce(a legat de
redirecionarea infor%aiilor datelor +rute de la satelit i
6G3
tri%iterea lor prin inter%ediul co%puterelor direct pe "erra,
$n loc de folosirea co%puterului de +ord pentru analiz'!
"oat' lu%ea p'rea i%presionat'! "otul suna plauzi+il i
$ncura@ator! Dup' ce 1arper ter%in', sala iz+ucni $n aplauze
entuziaste!
= Deci ne pute% atepta $n cur;nd la ce(a date> $ntre+'
cine(a din audien'!
1arper $ncu(iin', transpir;ndK
= 7n c;te(a s'pt'%;ni!
/lte aplauze! F;ini ridicate din toate p'rile!
= /sta e tot ce (' pot spune acu%, concluzion' 1arper,
p'r;nd de:a dreptul +olna(, $n (re%e ce $i str;ngea
#;rtiile! PODS st' +ine pe or+it' i funcioneaz'! O s' a(e%
i date $n cur;nd?
O%ul o lu' practic la goan' de pe scen'!
Se&ton se str;%+'! ,eea ce ('zuse era e&tre% de
ciudat! De ce p'ruse ,#ris 1arper at;t de dega@at c;nd
furnizase (etile proaste i at;t de sting#er c;nd le d'duse
pe cele +une> /r fi tre+uit s' fie e&act pe dos! Se&ton nu
ur%'rise acea conferin' de pres' atunci c;nd a fost
trans%is' $n direct, dei citise despre rezol(area pro+le%ei
softLare! 0a acea dat', rezol(area p'ruse o %'sur'
neconcludent' de sal(are in e+tremis a N/S/O percepia
pu+lic' nu fusese influenat' cu ni%ic J PODS $nse%na doar
un alt proiect N/S/ care d'dea rateuri i era peticit $n
gra+' printr:o soluie departe de perfeciune!
.'tr;nul $nc#ise tele(izorulK
= N/S/ a pretins c' doctorul 1arper nu se si%ea prea
+ine $n acea sear'!
F'cu o pauz'K
= Din $nt;%plare, eu cred c' 1arper a %init!
)/ %init>- Se&ton f'cu oc#ii %ari, incapa+il s' pun' cap
la cap ele%entele necesare unui raiona%ent logic pentru
care 1arper ar fi %init! ,u toate astea, Se&ton $nsui
spusese destule %inciuni $n (iaa lui ca s' recunoasc' un
%incinos @alnic, atunci c;nd (edea unul! "re+uia s' ad%it'
c', din acest punct de (edere, doctorul 1arper d'dea de
6GG
+'nuit!
= Oare nu (' dai sea%a> $ntre+' +'tr;nul! /cest %ic
anun pe care toc%ai l:ai auzit din partea lui ,#ris 1arper
reprezint' cea %ai i%portant' conferin' de pres' din
istoria N/S/!
F'cu o pauz'K
= /cea rezol(are a pro+le%ei softLare este cea care a
per%is PODS s' descopere %eteoritul!
Se&ton era $n cea'! )Ei tu crezi c' a %init $n aceast'
pri(in'>-
= Dar, dac' 1arper a %init, iar softLare:ul PODS nu
funcioneaz', de fapt, atunci cu% nai+a a descoperit N/S/
%eteoritul>
.'tr;nul z;%+i!
= ,#iar aa!
6GH
77
/(iaia %ilitar' a%erican' rec#iziionase $n ti%pul
arest'rilor %arilor traficani de droguri peste zece
supersonice pri(ate, inclusi( trei aparate 83 recondiionate
i folosite pentru transportul D*P:urilor %ilitare! ,u o
@u%'tate de or' $nainte, unul dintre aceste aparate
decolase de pe pista +azei "#ule, str'+'tuse furtuna i
acu% tra(ersa noaptea canadian' $n dru% spre
Ias#ington! 0a +ord, Rac#el Se&ton, Fic#ael "olland i
,or<9 Farlinson $%p'reau ca+ina de opt locuri! P'reau o
ec#ip' sporti(' ciudat', aa cu% erau $%+r'cai $n
costu%ele al+astre de scafandru pri%ite pe su+%arin!
7n ciuda uruitului puternic al %otoarelor 8ru%%an, ,or<9
Farlinson %o'ia $n spate! "olland st'tea $n fa' i pri(ea,
epuizat, pe fereastra a(ionului $nspre apele oceanului!
0;ng' el edea Rac#el, care ar fi (rut s' doar%', dar $i era
i%posi+il! Fintea ei $ntorcea pe toate p'rile %isterul
%eteoritului i, %ai nou, con(ersaia cu Pic<ering din
ca%era %oart'! 7nainte de a $nc#ide, Pic<ering $i %ai
d'duse lui Rac#el dou' (eti tul+ur'toare!
Fai $nt;i, Far@orie "enc# pretindea c' deine o
$nregistrare (ideo a depoziiei pe care o f'cuse Rac#el
personalului de la ,asa /l+'! Fe%eia a%enina c' (a folosi
$nregistrarea dac' Rac#el retracta cele afir%ate despre
%eteorit! Destea era tul+ur'toare, pentru c' Rac#el $i
e&plicase clar lui Rac# 1erne9 c' prezentarea argu%entelor
pentru personalul ad%inistraiei putea fi folosit' doar
pentru uz intern! *ar Rac# 1erne9 p'rea s' fi ignorat acea
cerere!
/ doua (este a(ea leg'tur' cu o dez+atere, care a(usese
loc la ,NN, la care participase tat'l ei $n acea dup':a%iaz'!
Far@orie "enc# folosise ocazia pentru a ap'rea $n pu+lic i $l
atr'sese cu di+'cie pe tat'l ei $n capcana adopt'rii unei
poziii e&tre% de clare $%potri(a N/S/! Fai e&act, "enc# $l
6G4
forase pe senator s' $i procla%e cu t'rie scepticis%ul $n
pri(ina posi+ilei descoperiri a (reunei ur%e de (ia'
e&traterestr'!
)S':i %'n;nce p'l'ria>- Pic<ering afir%ase c' asta se
oferise tat'l ei s' fac' $n caz c' N/S/ ar fi descoperit
(reodat' (ia' e&traterestr'! Rac#el se $ntre+a acu% cu%
reuise "enc# s' scoat' o ase%enea pro%isiune de la tat'l
ei! 7n %od clar, ,asa /l+' preg'tise scena cu gri@' J aliniind
f'r' %il' toate piesele do%inoului $n (ederea colapsului
r'sun'tor al lui Se&ton! 0ucr;nd ca un soi de duo e&pert $n
Lrestling politic, preedintele i Far@orie "enc# uneltiser'
perfect pentru a:i ucide prada! 7n (re%e ce preedintele
r'%'sese cu o aparent' de%nitate $n afara ringului, "enc#
se urcase $n el, se apucase s' se tot $n(;rteasc' i $l
$ng#esuise cu di+'cie pe senator $ntr:un col, de unde
acestuia i se ad%inistrase lo(itura de graie!
Preedintele o infor%ase pe Rac#el c' le ceruse celor de
la N/S/ s' a%;ne anunarea descoperirii pentru a a(ea
ti%p s' (erifice e&actitatea datelor! Rac#el $i d'dea sea%a
acu% c' ateptarea adusese i alte a(anta@e! "i%pul
c;tigat d'duse ,asei /l+e r'gazul necesar pentru a:i oferi
senatorului suficient' fr;ng#ie c;t s' se sp;nzure singur cu
ea!
Rac#el nu nutrea niciun fel de si%patie pentru tat'l ei!
,u toate astea, $nelegea acu% c' su+ aparenta c'ldur'
u%an' a preedintelui Rac# 1erne9 se ascundea un rec#in
(iclean! Nu a@ungeai cel %ai puternic o% din lu%e f'r' s' ai
instinct de uciga! 7ntre+area era acu% dac' acest rec#in
fusese un %artor ne(ino(at sau un @uc'tor acti( $n tot acest
scenariu!
Rac#el se ridic', si%ind ne(oia s':i $ntind' picioarele!
7n ti%p ce se pli%+a $n spaiul li+er dintre scaune, si%i
frustrarea cauzat' de neputina de a pune cap la cap
piesele at;t de contradictorii ale aradei! Folosindu:se doar
de o logic' i%peca+il', Pic<ering tr'sese concluzia c'
%eteoritul era un fals! 7n sc#i%+, folosindu:se de
rezultatele tiinifice, "olland i ,or<9 insistaser' c'
6G2
%eteoritul era autentic! Rac#el tia doar c' ('zuse o roc'
$nnegrit' i plin' de fosile care fusese e&tras' din g#ea'!
"rec;nd pe l;ng' ,or<9, Rac#el se uit' la astrofizicianul
serios r'nit $n ur%a +'t'liilor purtate pe g#ea'! A%fl'tura
de pe o+raz $ncepea s' se retrag', iar copcile ar'tau +ine!
O%ul dor%ea, sfor'ind, str;ng;nd cu putere $n %;ini
%ostra de %eteorit $n for%' de disc, ca pe un o+iect de
%are pre!
Rac#el se aplec' i lu' cu +l;ndee %ostra din %;inile
lui! Ridic' piatra i studie din nou fosilele! )Renun' la orice
presupuneri, $i spuse ea, c#inuindu:se s':i pun' ordine $n
g;nduri! Resta+ilete lanul de deducii logice-! Mra un
(ec#i truc folosit de NRO! Reconstruirea unei do(ezi de la
zero era un proces cunoscut drept )start nul-, practicat de
toi analitii atunci c;nd infor%aiile nu se legau!
)Reasa%+leaz' do(ada!-
7ncepu din nou s' se pli%+e!
)Reprezint' aceast' piatr' o do(ad' a (ieii
e&traterestre>
Rac#el tia prea +ine c' o do(ad' $nse%na o concluzie
construit' pe o pira%id' de fapte, adic' pe o +az' larg' de
infor%aii acceptate, din care rezultau aseriuni %ai
speciale!
)7ndep'rteaz' toate presupunerile de +az'! 7ncepe din
nou!-
),e anu%e a(e%>-
)O piatr'!-
,;nt'ri infor%aia pre de c;te(a clipe! )O piatr'! O
piatr' cu creaturi fosilizate!- 7napoindu:se $n partea din fa'
a a(ionului, se aez' la locul ei, l;ng' Fic#ael "olland!
= Fi<e, #ai s' face% un @oc!
"olland se $ntoarse de la fereastr'! P'rea distant i
cufundat $n g;nduriK
= An @oc>
Rac#el $i d'du %ostraK
= S' presupune% c' (ezi aceast' roc' fosilizat' pentru
pri%a dat'! Nu i:a% spus de unde pro(ine sau cu% a fost
6G5
descoperit'! ,e %i:ai spune c' este>
"olland oft' disperatK
= ,e ciudat c' %' $ntre+i aa ce(a! "oc%ai %i:a trecut
prin %inte un g;nd tare ciudatC
0a sute de <ilo%etri $n ur%a lui Rac#el i a lui "olland, un
a(ion cu aspect +izar z+ura la $n'li%e @oas' $n ti%p ce se
$ndrepta spre sud str'+'t;nd oceanul pustiu! 0a +ordul
aerona(ei, ec#ipa Delta Force p'stra t'cerea! Fe%+rii
ec#ipei %ai fuseser' scoi din unele locaii $n gra+', dar
niciodat' at;t de repede ca acu%!
,ontrolorul era furios la cul%e!
,e(a %ai de(re%e, Delta One $l infor%ase pe controlor
c' anu%ite e(eni%ente neateptate petrecute pe g#ear nu
$i oferiser' ec#ipei sale alt' (ariant' dec;t cea a folosirii
forei! O for' care $nse%nase uciderea a patru oa%eni de
tiin' ci(ili, iar aceste cri%e necesare $i induseser' pe
Rac#el Se&ton i pe Fic#ael "olland!
,ontrolorul p'ruse ocat! ,#iar dac' reprezenta ulti%a
opiune autorizat', asasinatul nu f'cuse parte din planul
iniial!
Alterior, dezgustul controlorului se transfor%ase $ntr:o
furie necontrolat' c;nd afl' (estea c' asasinatele euaser'!
= Mc#ipa ta a dat gre? $i uierase acesta $n dispoziti(ul
de co%unicaie, tonul ro+otizat a+ia reuind s':i %asc#eze
furia! "rei dintre cele patru inte sunt $nc' $n (ia'?
)*%posi+il?-, $i spusese Delta One!
= Dar a% fost %artoriiC
= /u intrat $n leg'tur' cu un su+%arin i acu% sunt $n
dru% spre Ias#ington!
= ,e>>>
Docea controlorului de(enise su%+r'K
= /scult':%' cu atenie! Sunt pe cale de a:i da noi
ordine! *ar de aceasta dat' nu (ei %ai grei?
6H0
78
Senatorul Se&ton $i conduse, $nsufleit iar'i de
speran', oaspetele neateptat $napoi la lift! Eeful SFF nu
(enise s' $l r'stigneasc' pentru eec, ci s' $l consoleze i
s':l anune c' +'t'lia nu se $nc#eiase!
O posi+il' fisur' $n ar%ura N/S/!
7nregistrarea (ideo a ciudatei conferine de pres' N/S/ $l
con(insese pe Se&ton c' +'tr;nul a(ea dreptate J ,#ris
1arper, directorul %isiunii PODS, %inise! )Dar de ce> *ar
dac' N/S/ nu rezol(ase pro+le%a cu softLare:ul satelitului,
cu% descoperise %eteoritul>-
Ferg;nd spre lift, +'tr;nul ziseK
= Aneori nu e ne(oie dec;t s' dai peste ce(a care pare
lipsit de i%portan'! Poate c' (o% g'si o cale de a su+%ina
(ictoria N/S/ c#iar din interior! S' arunc'% o u%+r' de
ne$ncredere! ,ine tie c'tre ce (a conduce ea?
.'tr;nul $i fi&' pri(irea o+osit' $n oc#ii lui Se&tonK
= 7nc' nu sunt preg'tit s' %' $ntind $n pat i s' %or,
do%nule senator! Ei +'nuiesc c' nici du%neata nu eti!
= .ine$neles c' nu, $i r'spunse Se&ton, cu o (oce din
care se deducea clar #ot'r;rea! /% %ers prea departe?
= ,#ris 1arper a %init, continu' eful SFF, $n (re%e ce
se urca $n lift! *ar noi tre+uie s' afl'% de ce!
= Doi o+ine infor%aia c;t pot de repede, replic'
Se&ton!
)/% i persoana potri(it' pentru asta!-
= .ine! Diitorul du%itale depinde de aceast' c#estiune!
Senatorul porni $napoi spre aparta%ent cu pas %ai uor
i cu %intea %ai li%pede! )N/S/ a %init $n pri(ina PODS!-
Singura pro+le%' era cu% putea do(edi Se&ton acest lucru!
8;ndurile i se $ndreptaser' de@a c'tre 8a+rielle /s#e!
Oriunde s:ar fi aflat ea $n acel %o%ent, pro+a+il c' se
si%ea ca un ra#at $n ploaie! F'r' $ndoial' c' ('zuse i ea
conferina de pres' i se g'sea acu%, pro+a+il, pe un pod,
6H1
gata s' se arunce! Propunerea ei de a transfor%a N/S/
$ntr:un su+iect %a@or al ca%paniei electorale a senatorului
se do(edise cea %ai %are greeal' din cariera lui Se&ton!
)8a+rielle $%i e datoare,- g;ndi Se&ton! )Ei ea tie asta!-
Fata do(edise de@a c' poate face rost de secrete N/S/!
)/re o persoan' de contact acolo-, $i zise Se&ton! De
s'pt'%;ni $ntregi $i furniza infor%aii confideniale din
interior! 8a+rielle dispunea de relaii pe care nu le $%p'rea
cu alii! Relaii de care se putea folosi pentru a o+ine date
despre PODS! Fai %ult, odat' cu e(eni%entele din acea
sear', fata de(enise i foarte %oti(at'! /(ea o datorie de
pl'tit, iar Se&ton +'nuia c' ea ar fi f'cut orice ca s':i
rec;tige fa(orurile!
7n dreptul uii aparta%entului, +od9guard:ul $l $nt;%pin'
cu un salutK
= .un' seara, do%nule senator! ,red c' a% procedat
corect d;ndu:i (oie lui 8a+rielle s' intre ce(a %ai
de(re%e>? Fi:a spus c' tre+uie neap'rat s' discute cu
du%nea(oastr'!
Se&ton se opriK
= ,e spui>
= Do%nioara /s#eC /(ea nite infor%aii i%portante
pentru du%nea(oastr' ce(a %ai de(re%e $n seara asta! De
aceea a% l'sat:o s' intre!
Se&ton $ncre%eni! Pri(i ua aparta%entului! ),e nai+a tot
$ndrug' indi(idul 'sta>-
M&presia de pe c#ipul +od9guardului se sc#i%+' $ntr:una
de nedu%erire i de $ngri@orare!
= D' si%ii +ine, do%nule senator> D' aducei a%inte,
nu> 8a+rielle a (enit $n ti%pul $nt;lnirii! / (or+it cu
du%nea(oastr', nu> 1re(uie s:o fi f'cut! / z'+o(it ce(a
(re%e $n'untru!
Se&ton se #ol+' $n gol %ai %ulte secunde, si%ind cu%
pulsul i:o ia razna! )Do+itocul 'sta a l'sat:o pe 8a+rielle $n
aparta%entul %eu $n ti%pul unei $nt;lniri pri(ate> *ar aia s:
a f;;it $n'untru i a plecat f'r' a scoate (reo (or+'>-
Se&ton nici %'car nu:i putea i%agina ce auzise fata!
6H2
St'p;nindu:i cu greu %;nia, se for' s':i z;%+easc'
o%ului de paz'!
= O#, da? 7%i cer scuze! Sunt epuizat! /% %ai i +'ut
ce(a! Do%nioara /s#e a discutat $ntr:ade('r cu %ine! /i
f'cut ce tre+uia!
.od9guard:ul p'ru uurat!
= ,;nd a plecat a spus $ncotro se duce>
O%ul cl'tin' din capK
= Mra $n %are gra+'!
= .ine, %ulu%esc!
Se&ton intr' $n aparta%ent spu%eg;nd de furie! ),;t de
co%plicate au fost nenorocitele %ele de ordine> F'r'
(izitatori?- "re+uia s' presupun' acu% c', dac' st'tuse
$n'untru o (re%e i apoi ieise f'r' a scoate o (or+',
8a+rielle auzise lucruri de care nu ar fi tre+uit s' afle! )Ei
totul $n seara asta +leste%at'!-
Fai presus de orice, Se&ton tia c' nu $i per%itea s'
piard' $ncrederea lui 8a+rielleO c;nd erau deza%'gite,
fe%eile puteau de(eni r'z+un'toare i proaste! Se&ton
tre+uia s' $i rec;tige $ncrederea! /(ea ne(oie de ea $n
ta+'ra lui, $n noaptea asta %ai %ult ca oric;nd!
6H6
7
/fl;ndu:se la eta@ul patru al studiourilor de tele(iziune
/.,, 8a+rielle /s#e st'tea singur' $n +iroul cu perei de
sticl' al \olandei i pri(ea $n gol spre co(or! 7ntotdeauna se
%;ndrise cu instinctele ei i cu flerul de a ti $n cine s' ai+'
$ncredere! Pentru pri%a dat' dup' %uli ani, 8a+rielle se
si%ea acu% singur', netiind pe ce cale s' apuce!
Sunetul telefonului ei %o+il o f'cu s' $i ia pri(irea de la
co(or! Mzit;nd, $i r'spunse!
= 8a+rielle /s#e!
= Mu sunt, 8a+rielle!
Recunoscu i%ediat ti%+rul (ocii senatorului, dei Se&ton
p'rea surprinz'tor de cal% a(;nd $n (edere cele petrecute!
= / fost o noapte a nai+ii de grea, zise el, aa c' las':%'
s' (or+esc! Sunt con(ins c' ai ('zut conferina
preedintelui! *suse, noi a% pariat pe c'rile proaste! Fi se
face r'u doar c;nd %' g;ndesc la asta! Pro+a+il c' te
$n(ino('eti singur'! N:o face! ,ine nai+a ar fi putut s'
g#iceasc'> Nu e (ina ta! Oricu%, ascult':%' +ine? ,red c'
e&ist' o cale de a rec;tiga ce a% pierdut!
8a+rielle se ridic'! Nu putea s':i i%agine nici %'car la
ce se referea Se&ton! Nu era deloc reacia la care se
ateptase!
= 7n seara asta a% a(ut o $nt;lnire, continu' senatorul,
cu reprezentani ai industriei aerospaiale pri(ate, iC
= /i a(ut> l's' 8a+rielle s':i scape f'r' (oie, uluit' s':l
aud' c' recunoate! /dic'C n:a% a(ut nici cea %ai (ag'
idee!
= Fda, ni%ic i%portant! "e:a fi rugat s' participi, dar
tipii 'tia in enor% la inti%itatea lor! Anii dintre ei doneaz'
+ani pentru ca%pania %ea! Nu e ce(a despre care ar (rea
ca lu%ea s' afle!
8a+rielle se si%ea co%plet dezar%at'K
= DarC nu e ilegal>
6H3
= *legal> Pe nai+a, nu? "oate donaiile sunt su+ li%ita de
dou' %ii de dolari! .oa+e de fasole! "ipii 'tia a+ia dac'
desc#id gura, dar eu le ascult s%iorc'ielile oricu%! S'
spune% c' in(estesc $n (iitor! P'strez discreia asupra
po(etii, deoarece, ca s' fiu sincer, aparenele nu sunt prea
+enefice! Dac' prind cu%(a de (este cei de la ,asa /l+',
se alege praful din toate astea! Oricu%, ascult', nu despre
asta (oia% s' $i (or+esc! "e:a% sunat s' $i spun c', dup'
$nt;lnirea din seara asta, discuta% cu eful SFFC
"i%p de c;te(a secunde, dei Se&ton continua s'
(or+easc', 8a+rielle si%i cu% faa $i ia foc i c' ruinea o
copleea! F'r' nici cea %ai %ic' aluzie din partea ei,
senatorul recunoscuse $nt;lnirea cu directorii co%paniilor
aerospaiale pri(ate! )Perfect legal!- Ei c;nd se g;ndea ce
era s' fac'? Sla(' Do%nului c' o oprise \olanda la ti%p! )/
fost c;t p:aci s' sar $n +arca lui Far@orie "enc#?-
= C /a c' i:a% spus efului SFF, spunea senatorul, c'
tu ai putea o+ine acea infor%aie pentru noi!
8a+rielle asculta acu% cu atenieK
= 7n regul'?
= ,ontactul de la care ai pri%it infor%aiile confideniale
despre N/S/ $n ulti%ele luniC Presupun c' %ai poi lua
leg'tura cu el?
)Far@orie "enc#!- 8a+rielle se str;%+' tiind c' nu:i (a
putea %'rturisi niciodat' cu% fusese %anipulat' de
infor%atorul ei!
= F%%C cred c' da, %ini ea!
= .ine! /% ne(oie de nite infor%aii de la tine! ,#iar
acu%!
7n ti%p ce:l asculta, 8a+rielle $nelese c;t de %ult $l
su+esti%ase pe senatorul SedgeLic< Se&ton $n ulti%a
(re%e! Poate c' o%ul $i %ai pierduse din str'lucire de
c;nd $ncepuse ea s' fie interesat' de cariera lui! 7n seara
asta $ns' $i re(enise! /%eninat puternic de o lo(itur'
%ortal', Se&ton pl'nuia un contraatac! 7n plus, n:a(ea de
g;nd s:o pedepseasc' pe 8a+rielle, c#iar dac' ea fusese
cea care $l condusese pe aceast' cale nenorocit'! 7n loc de
6HG
asta, $i oferea ocazia s':i isp'easc' p'catele!
*ar ea (oia s':i isp'easc' toate p'catele!
*ndiferent care ar fi preul pe care ar tre+ui s':l
pl'teasc'!
6HH
8!
Iillia% Pic<ering pri(i pe fereastra +iroului $nspre irul
$ndep'rtat de felinare de pe 0ees+urg 1ig#La9! Se g;ndea
adesea la ea c;nd st'tea singur acolo, pe acoperiul lu%ii!
)/t;ta putereC i n:a% fost $n stare s' o sal(ez!-
Diana, fata lui Pic<ering, %urise $n Farea Roie, $n (re%e
ce se afla la +ordul unei %ici na(e de escort' i se antrena
s' de(in' na(igator! Na(a ei era ancorat' $ntr:un port sigur
$ntr:o dup':a%iaz' $nsorit' c;nd o alup' $nc'rcat' cu
e&plozi+il i %ane(rat' de doi teroriti sinucigai tra(ersase
$ncet portul i e&plodase la contactul cu na(a! 7n acea zi,
al'turi de Diana Pic<ering, %uriser' ali treisprezece tineri
soldai a%ericani!
Iillia% Pic<ering fusese de(astat! Furia $l copleise
s'pt'%;ni de:a r;ndul! Dup' ce atacul fusese atri+uit unei
grup'ri teroriste pe care ,*/ o c'uta de ani de zile f'r'
succes, furia lui se transfor%ase $n tur+are! Se dusese
direct la sediul ,*/ i ceruse r'spunsuri!
/cceptase cu greu acele r'spunsuri!
,*/ se preg'tise s' ia cu asalt acea grupare cu luni de
zile $n ur%', dar atepta fotografiile de $nalt' rezoluie de la
satelii pentru a putea planifica un atac precis asupra
ascunz'torii din %unte a teroritilor din /fganistan!
Fotografiile tre+uiau f'cute de un satelit NRO $n (aloare de
1,2 %iliarde dolari cu nu%ele de cod Dorte& 2, acelai
satelit care fusese spul+erat pe ra%pa de lansare de
rac#eta purt'toare N/S/! Din cauza accidentului N/S/,
lo(itura ,*/ fusese a%;nat', iar Diana Pic<ering %urise!
Fintea $i spunea lui Pic<ering c' N/S/ nu fusese direct
responsa+il', dar ini%ii $i (enea greu s' ierte! /nc#eta
declanat' asupra cauzelor accidentului dez('luise c'
inginerii N/S/ responsa+ili cu siste%ul de in@ectare a
co%+usti+ilului fuseser' o+ligai s' utilizeze %ateriale de
%;na a doua $n efortul de a nu dep'i +ugetul alocat!
6H4
= 7n cazul z+orurilor %ane(rate de la distan', e&plicase
0aLrence M<stro% $ntr:o conferin' de pres', N/S/ pune
%ai presus de toate eficiena costurilor! 7n acest caz,
rezultatele nu au fost opti%e! Do% a(ea %ai %ult' gri@' pe
(iitor!
)Nu au fost opti%e!- Diana Pic<ering fusese ucis'!
Fai %ult, deoarece satelitul spion era secret, pu+licul n:a
aflat niciodat' de dezintegrarea unui satelit NRO $n (aloare
de 1,2 %iliarde dolari i nici de pierderea a nu%eroase
(iei!
= Do%nule> se auzi (ocea secretarei prin interco%,
trezindu:l din re(erie! Pe linia unu! Far@orie "enc#!
Pic<ering se scutur' ca s' se trezeasc' i se uit' la
telefon! )Din nou>- 0u%ina din dreptul liniei unu p'rea s'
clipeasc' a urgen'! Pic<ering se $ncrunt' i r'spunseK
= /ici Pic<ering!
Docea lui "enc# uiera de %;nieK
= ,e (:a spus>
= Pardon>
= D:a contactat Rac#el Se&ton? ,e (:a spus> Mra pe un
su+%arin, pentru nu%ele lui Du%nezeu? Dreau nite
e&plicaii pentru asta?
0ui Pic<ering i se p'rea e(ident c' negarea nu constituia
o opiune! "enc# $i f'cuse te%ele! Mra surprins c' indi(ida
aflase de *harlotte, dar pro+a+il c' $i pusese la +'taie
toat' influena ca s' o+in' nite r'spunsuri!
= Da, a% fost contactat de do%nioara Se&ton!
= /i aran@at s' fie luat' de acolo! Ei nu %:ai sunat>?>
= /% aran@at transportul! M corect!
Fai r'%'seser' dou' ore p;n' ce Rac#el Se&ton, Fic#ael
"olland i ,or<9 Farlinson tre+uiau s' aterizeze la +aza
aerian' .ollings din apropierea NRO!
= Ei totui ai #ot'r;t s' nu %' infor%ai>>>
= Rac#el Se&ton a adus c;te(a acuzaii foarte
deran@ante!
= Pri(ind autenticitatea %eteorituluiC i un soi de atac
la adresa (ieii ei>
6H2
= Printre altele!
= M(ident, %inte?
= Suntei contient' c' e $nsoit' de alte dou' persoane
care $i confir%' po(estea>
"enc# f'cu o pauz'K
= Da! Foarte nepl'cut! ,asa /l+' este preocupat' de
preteniile lor!
= ,asa /l+'> Sau du%nea(oastr' personal>
"onul ei de(eni ascuit ca un +riciK
= 7n ceea ce (' pri(ete, do%nule director, $n seara asta
nu e&ist' nicio diferen' $ntre %ine i ,asa /l+'!
Pe Pic<ering nu:l i%presiona deloc aceast' afir%aie! Nu
era str'in de %ane(rele politicienilor i ale personalului
anga@at de a sta+ili capete de pod $n co%unitatea ser(iciilor
de infor%aii! Puini se str'duiau at;t de a%arnic precu%
Far@orie "enc#!
= Preedintele tie c' %:ai sunat>
= ,a s' fiu sincer', do%nule director, sunt ocat' c' ai
aplecat urec#ea la prostiile acestor lunatici!
)Nu %i:ai r'spuns la $ntre+are!-
= Nu ('d niciun %oti( logic pentru care aceti oa%eni ar
%ini! "re+uie s' presupun fie c' spun ade('rul, fie c' au
co%is o greeal' ne(ino(at'!
= Mroare> ,;nd apare i acuzaia de atac> 8reeli ale
datelor despre %eteorit pe care N/S/ nu le:a o+ser(at
niciodat'> D' rog? Mste $n %od clar (or+a de un co%plot
politic!
= Dac' ar fi aa, atunci %oti(ele $%i scap'!
"enc# oft' greu i $i co+or$ (oceaK
= Do%nule director, aici sunt i%plicate fore despre care
s:ar putea ca nici du%nea(oastr' s' nu a(ei #a+ar! Pute%
discuta %ai pe larg ce(a %ai t;rziu, dar acu% tre+uie s'
aflu unde sunt do%nioara Se&ton i cei doi $nsoitori ai ei!
"re+uie s' dau de cap'tul acestei po(eti $nainte ca ei s'
pro(oace daune irepara+ile! Ande sunt>
= Psta nu e genul de infor%aie pe care s' o
$%p'rt'esc cu uurin'! D' (oi contacta dup' ce sosesc!
6H5
= 8reit! Doi fi c#iar eu acolo ca s':i $nt;%pin!
)"u i cu c;i ageni ai Ser(iciilor Secrete>-, se $ntre+'
Pic<ering!
= Dac' (' infor%ez care este locul i %o%entul sosirii,
(o% a(ea cu toii ocazia s' discut'% ca $ntre prieteni sau
(ei tri%ite o ar%at' $ntreag' s' $i ia su+ custodie>
= /ceti oa%eni reprezint' o a%eninare direct' la
adresa preedintelui! ,asa /l+' are toate drepturile s':i
rein' i s':i interog#eze!
Pic<ering tia c' a(ea dreptate! ,onfor% "itlului 12,
Seciunea 60GH a ,odului Statelor Anite, agenii Ser(iciilor
Secrete a%ericane puteau purta ar%e de foc, puteau folosi
fora i puteau e&ecuta arest'ri )f'r' %andat- prin si%pla
+'nuial' c' o persoan' a co%is sau intenioneaz' s'
co%it' o infraciune sau orice act de agresiune $%potri(a
preedintelui! Ser(iciul deinea un cec $n al+! Printre cei
reinui $n %od curent se nu%'rau cei care c'scau gura
prea %ult $n faa ,asei /l+e i putii de coal' general'
care tri%iteau %esa@e a%enin'toare prin e:%ail!
Pic<ering n:a(ea nicio $ndoial' c' ser(iciul putea @ustifica
ducerea lui Rac#el Se&ton i a celorlali doi $n su+solurile
,asei /l+e i inerea lor acolo pe o perioad' nedeter%inat'!
Mra un @oc periculos, dar "enc# tia foarte +ine c;t de %are
era %iza! 7ntre+area era ce s:ar fi $nt;%plat i%ediat ce
Pic<ering i:ar fi per%is lui "enc# s' preia controlul! N:a(ea
niciun c#ef s' afle r'spunsul!
= Doi $ntreprinde tot ceea ce este necesar, declar'
"enc#, pentru a:l prote@a pe preedinte de acuzaii false!
Si%pla sugestie de @oc %urdar arunca un con de u%+r'
asupra ,asei /l+e i a N/S/! Rac#el Se&ton a a+uzat de
$ncrederea pe care preedintele i:a acordat:o, iar eu n:a%
nici cea %ai %ic' intenie s':l ('d pe preedinte pl'tind
preul!
= *ar dac' eu cer ca do%nioara Se&ton s' pri%easc'
per%isiunea de a:i prezenta cazul unei co%isii oficiale de
anc#et'!
= /tunci (ei desconsidera un ordin prezidenial direct i
640
$i (ei oferi o platfor%' cu a@utorul c'reia (a transfor%a
totul $ntr:un +leste%at de #aos politic? D' %ai $ntre+ o dat',
do%nule director? 7ncotro se $ndreapt'>
Pic<ering oft' din str'fundul pl'%;nilor! *ndiferent c' $i
%'rturisea destinaia a(ionului sau nu, "enc# a(ea la
dispoziie %i@loacele necesare de a afla! 7ntre+area era
dac' a(ea s' se foloseasc' de acele %i@loace sau nu! Dup'
#ot'r;rea din glasul ei, Pic<ering $i d'dea sea%a c' fe%eia
nu a(ea s' renune la c'ut'ri! Far@orie "enc# era speriat'!
= Far@orie, rosti Pic<ering cu o li%pezi%e $n (oce care
nu l'sa loc la interpret'ri! ,ine(a %' %inte! Sunt sigur de
asta! Fie este Rac#el Se&ton i cei doi oa%eni de tiin'
ci(ili, fie eti tu! Mu cred c' tu o faci!
"enc# e&plod'K
= ,u% $ndr'znetiC
= *ndignarea ta nu %' i%presioneaz', aa c' scutete:
%'? /r fi +ine s' tii c' dispun de do(ezi certe ale faptului
c' N/S/ i ,asa /l+' au spus neade('ruri $n seara asta!
"enc# t'cu +rusc!
Pic<ering o l's' s' fiar+' c;te(a clipeK
= 0a fel ca tine, nici pe %ine nu %' intereseaz' #aosul
politic! 7ns' au fost spuse %inciuni! Finciuni care nu stau $n
picioare! Dac' (rei s' te a@ut, (a tre+ui s' $ncepi prin a fi
cinstit' cu %ine!
"enc# p'ru gata s' accepteK
= Dac' suntei at;t de sigur c' au fost %inciuni, de ce
nu ai ieit $n fa'>
= Mu nu %' a%estec $n c#estiuni politice!
"enc# %or%'i ce(a care p'rea a fi )ra#at-!
= Drei s':%i spui, Far@orie, c' anunul preedintelui din
seara asta a fost $n $ntregi%e corect>
Pe linie se l's' o t'cere lung'!
Pic<ering tia c' o prinsese $n laK
= /scult', ti% a%;ndoi c' asta e o +o%+' cu ceas care
st' s' e&plodeze! 7nc' nu e prea t;rziu! Pute% face nite
co%pro%isuri!
"enc# nu zise ni%ic c;te(a secunde! 7n cele din ur%'
641
oft'K
= /r tre+ui s' ne (ede%!
)Punct oc#it, punct lo(it-, $i zise Pic<ering!
= "re+uie s' (' ar't ce(a, rosti "enc#! ,e(a care cred c'
(a arunca o lu%in' asupra acestei c#estiuni!
= Din la tine la +irou!
= Nu, $l opri ea gr'+it'! M t;rziu! Prezena du%itale aici
ar ridica se%ne de $ntre+are! Prefer ca aceast' po(este s'
r'%;n' $ntre noi!
Pic<ering citi printre r;nduri! )Preedintele #a+ar n:are
despre ce e (or+a!-
= Mti +ine(enit' aici, o in(it' el!
"enc# p'ru ne$ncrez'toareK
= 1aidei s' ne $nt;lni% $ntr:un loc %ai discret!
Pic<ering se ateptase la aa ce(a!
= FDR Fe%orial este un loc con(ena+il pentru ,asa
/l+', propuse "enc#! 0a ora asta t;rzie din noapte locul e
pustiu!
Pic<ering analiz' propunerea! FDR Fe%orial se afla la
@u%'tatea dru%ului dintre %onu%entele Nefferson i
0incoln, $ntr:o zon' e&tre% de sigur' a oraului! Dup' %ai
%ulte secunde de t'cere, Pic<ering fu de acord!
= 7ntr:o or', $nc#eie "enc# con(ersaia! Ei (enii singur!
*%ediat dup' ce $nc#ise, Far@orie "enc# $l sun' pe
directorul ad%inistrati( al N/S/! 7i relat' lui M<stro% (etile
proaste cu o (oce $ncordat'K
= Pic<ering s:ar putea s' reprezinte o pro+le%'!
642
81
7n (re%e ce st'tea la +iroul \olandei ,ole din ca%era de
producie a studioului /., i for%a nu%'rul de telefon al
ser(iciului de infor%aii, 8a+rielle /s#e se si%ea din nou
plin' de speran'!
*nfor%aiile pe care i le $%p'rt'ise Se&ton, odat'
confir%ate, $i ofereau o nou' perspecti('! )N/S/ a %init $n
leg'tur' cu PODS>- 8a+rielle ur%'rise conferina de pres'
$n cauz' i $i a%inti c' se %irase atunci de ciud'enia ei!
,u toate astea, uitase cu totul de ea! ,u c;te(a s'pt'%;ni
$nainte, PODS nu $nse%na un su+iect crucial! 7n seara asta
$ns', PODS de(enise su(iectul n sine.
/cu%, Se&ton a(ea ne(oie de infor%aii din interior i
a(ea ne(oie de ele urgent! Se +aza pe )infor%atorul- lui
8a+rielle pentru a le o+ine! 8a+rielle $l asigurase c' (a
face tot posi+ilul! .ine$neles c' pro+le%a $n cauz' o
constituia faptul c' infor%atorul era Far@orie "enc#, care n:
a(ea s:o a@ute cu niciun c#ip! /a c' 8a+rielle tre+uia s'
o+in' acele infor%aii pe alt' cale!
= Ser(iciul de infor%aii, r'spunse o (oce la apelul
telefonic!
8a+rielle $i for%ul' cererea! ,entralista $i furniz' trei
posi+ile locaii pentru nu%ele ,#ris 1arper $n Ias#ington!
8a+rielle le $ncerc' pe toate!
Pri%ul nu%'r aparinea unei fir%e de a(ocai! 0a cel de:
al doilea nu pri%i niciun r'spuns! /l treilea toc%ai suna!
O fe%eie $i r'spunse de la pri%ul apelK
= Reedina 1arper!
= Doa%na 1arper> $ntre+' 8a+rielle pe un ton e&tre%
de politicos! D:a% trezit cu%(a>
= Doa%ne, nu? ,red c' ni%eni nu doar%e $n noaptea
asta!
Fe%eia p'rea e%oionat'! 8a+rielle auzea tele(izorul $n
fundal! Relat'ri despre %eteorit!
646
= Presupun c' $l c'utai pe ,#ris, nu>
8a+rielle si%i cu% i se accelereaz' pulsulK
= Da, doa%n'?
= F' te% c' nu e aici! / fugit la lucru i%ediat dup' ce s:
a $nc#eiat conferina de pres' a preedintelui!
Fe%eia c#icoti ca pentru sine!
= .ine$neles, nu cred c' (a lucra ce(a! ,el %ai pro+a+il
(a s'r+'tori! /nunul a fost o surpriz' pentru el, s' tii!
Pentru toat' lu%ea, de altfel! "elefonul nostru a sunat toat'
seara! Pun pariu toat' ec#ipa N/S/ e la ser(iciu acu%!
= ,o%ple&ul de pe strada M> $ntre+' 8a+rielle,
presupun;nd c' fe%eia se referea la sediul N/S/!
= ,#iar acolo! 0uai:(' o p'l'rie de petrecere!
= Fulu%esc! Dau eu de el acolo!
8a+rielle $nc#ise! Se gr'+i s' ias' pe platoul de producie
i o g'si pe \olanda, care toc%ai ter%inase de preg'tit un
grup de e&peri $n pro+le%e spaiale pentru o trans%isiune
a co%entariilor lor entuziaste legate de %eteorit!
D'z;nd:o pe 8a+rielle (enind spre ea, \olanda $i z;%+i!
= /r'i %ai +ine, zise ea! 7ncepi s' (ezi lucrurile %ai $n
roz>
= "oc%ai a% (or+it cu senatorul! 7nt;lnirea lui din seara
asta nu a a(ut ca su+iect ceea ce a% crezut eu!
= Qi:a% spus c' "enc# te @oac' pe degete! ,u% suport'
senatorul (etile despre %eteorit>
= Fai +ine dec;t %' atepta%!
\olanda p'ru surprins'K
= 7%i i%agina% c' s:a aruncat de@a $n faa unui auto+uz!
= ,rede c' s:ar putea ca datele N/S/ s' fie incorecte!
\olanda pufni, ne$ncrez'toareK
= / ('zut aceeai conferin' de pres' ca %ine> De c;te
confir%'ri i reconfir%'ri %ai e ne(oie>
= F' duc p;n' la N/S/ s' (erific ce(a!
Spr;ncenele pensate ale \olandei se arcuir' $n se%n de
a(ertis%entK
= F;na dreapt' a senatorului Se&ton se duce la sediul
N/S/ cu re(endicarea $n +'> 7n noaptea asta> Etii cu% se
643
pronun' )lapidare pu+lic'->
8a+rielle $i (or+i \olandei despre +'nuiala lui Se&ton
legat' de faptul c' directorul proiectului PODS, ,#ris
1arper, %inise $n leg'tur' cu rezol(area pro+le%ei
softLare a siste%ului de satelii!
\olanda p'rea tot %ai sceptic'K
= Noi a% acoperit acea conferin' de pres', 8a+s!
Recunosc, 1arper nu era $n apele lui $n noaptea aia, dar
N/S/ a afir%at c' o%ul se si%ea $ngrozitor de r'u!
= Senatorul Se&ton e con(ins c' el a %init! Ei alii sunt
con(ini de asta! Oa%eni influeni!
= P'i dac' aplicaia softLare de detectare a ano%aliilor
nu a fost reparat', atunci cu% a detectat PODS %eteoritul>
)M&act asta a spus i Se&ton-, $i spuse 8a+rielle!
= Nu tiu! Dar senatorul (rea s' $i aduc nite r'spunsuri!
\olanda cl'tin' din capK
= Din disperare, Se&ton te tri%ite $n gura lupului,
$ncerc;nd s' g'seasc' nod $n papur'! Nu te duce? Nu:i
datorezi ni%ic!
= *:a% distrus co%plet ca%pania electoral'?
= 8#inionul a fost cel care i:a distrus ca%pania!
= Dar dac' senatorul are dreptate i directorul de
proiect c#iar a %initC
= Draga %ea, dac' acest director a %init $n faa lu%ii
$ntregi, ce te face s' crezi c' $i (a spune )ie ade('rul>
8a+rielle se g;ndise de@a la asta i $i concepuse o
strategie!
= Dac' descop'r o po(este interesant' acolo, te sun?
\olanda scoase un c#i'it scepticK
= Dac' descoperi o po(este interesant' acolo, eu $%i
%'n;nc p'l'ria!
64G
82
)Eterge din %inte tot ce tii despre aceast' %ostr' de
roc'!-
Fic#ael "olland se luptase cu propriile $ntre+'ri
nelinititoare legate de %eteorit, dar acu%, odat' cu
$ntre+'rile pertinente ale lui Rac#el, nelinitea $i sporise!
Pri(i la felia de piatr' din %;na lui!
= Presupune c' cine(a i:ar fi dat:o f'r' a:i e&plica unde
a g'sit:o sau despre ce e (or+a! ,e ai crede despre ea la
pri%a (edere>
"olland tia c' $ntre+area lui Rac#el era @ustificat', $ns',
ca un e&erciiu de analiz', se do(edea foarte dificil'! Ait;nd
de toate infor%aiile pri%ite la sosirea $n #a+isfer', "olland
tre+uia s' ad%it' c' analiza lui asupra fosilelor fusese $n
%od co%plet dezec#ili+rat +azat' pe o singur' pre%is' J
aceea c' roca $n care fuseser' g'site fosilele era un
%eteorit!
)Dar dac' NA %i se spunea ni%ic despre %eteorit>-, se
$ntre+' el singur! ,u toate c' nu:i putea i%agina (reo alt'
e&plicaie $nc', "olland $i per%ise )lu&ul- de a renuna $n
%od ipotetic la cu(;ntul )%eteorit- din pre%is'! Dup' ce
f'cu asta, rezultatul o+inut $i d'du fiori! /cu%, $nsoit de
Rac#el i de un ,or<9 Farlinson ca% a%eit, "olland
discuta aceste idei noi!
= /adar, repet' Rac#el, cu (oce profund', Fi<e, tu zici
c', dac' cine(a i:ar fi $n%;nat aceast' roc' fosilizat' fr
niciun fel de e&plicaie preala+il', ar fi tre+uit s' tragi
concluzia c' pro(ine de pe P'%;nt!
= .ine$neles, replic' "olland! ,e alt' concluzie a putea
trage> Presupunerea g'sirii de (ia' e&traterestr'
reprezint' un risc %ult %ai %are dec;t aceea a g'sirii unei
fosile a (reunei specii terestre nedescoperite p;n' acu%!
Oa%enii de tiin' descoper' zeci de specii noi $n fiecare
an!
64H
= P'duc#i de aizeci de centi%etri> ripost' ,or<9, cu o
(oce care tr'da ne$ncrederea! /i presupune c' o insect'
at;t de %are pro(ine de pe "erra>
= Poate c' nu i n 'ilele noastre, $i r'spunse "olland, dar
speciile nu tre+uie $n %od necesar s' %ai fie $n (ia'! Mste
o fosil'! M (ec#e de 140 de %ilioane de ani! Mste din Nurasic!
O %uli%e de fosile preistorice sunt creaturi
supradi%ensionate care arat' ocant c;nd le sunt
descoperite r'%'iele J reptile cu aripi enor%e, dinozauri,
p's'ri!
= Nu (reau s:o fac pe fizicianul acu%, Fi<e, $i zise ,or<9,
dar argu%entele tale au nite lipsuri serioase! ,reaturile
preistorice pe care toc%ai le:ai %enionat, dinozaurii,
reptilele, p's'rile, au toate sc#elete interne, drept care pot
atinge di%ensiuni %ari $n ciuda gra(itaiei terestre! Dar
aceast' fosil'C
0u' %ostra i o ridic'K
= Fiinele astea a(eau e+o:sc#elete! Sunt artropode!
*nsecte! "u singur ai spus c' orice insect' at;t de %are nu
se putea dez(olta dec;t $n %edii cu gra(itaie sc'zut'!
/ltfel, sc#eletul e&tern s:ar fi pr'+uit peste %asa insectei!
= ,orect, $l apro+' "olland! /stfel de specii s:ar fi
pr'+uit su+ propria greutate dac' s:ar fi deplasat pe solul
terestru!
*ritat, ,or<9 se $ncrunt'K
= Mi +ine, Fi<e, nu ('d cu% nai+a poi s' tragi concluzia
c' o insect' lung' de aizeci de centi%etri este de origine
terestr, doar dac' nu presupui c' pe (re%ea aia e&istau
oa%eni ai peterii care creteau p'duc#i $n fer%e
antigra(itaionale!
"olland z;%+i ca pentru el, ('z;nd cu% ,or<9 pierde din
(edere astfel de ele%ente e&tre% de si%pleK
= De fapt, %ai e&ist' o posi+ilitate!
Se uit' fi& la prietenul luiK
= ,or<9, tu eti o+inuit s' te uii $n sus. *a pri(ete puin
i $n <os5 M&ist' un %ediu +ogat $n antigra(itaie c#iar aici,
pe P'%;nt! Ei el e&ist' din (re%uri preistorice!
644
,or<9 se #ol+' la el, prostitK
= ,e dracu tot $ndrugi tu acolo>
Rac#el p'rea i ea surprins'!
"olland ar't' cu degetul dincolo de fereastra a(ionului
c'tre %area lu%inat' de razele lunii!
= Oceanul!
Rac#el scoase un fluierat uorK
= .ine$neles!
= /pa este un %ediu cu gra(itate sc'zut', e&plic'
"olland! "otul c;nt'rete %ai puin su+ ap'! Oceanul
ad'postete structuri fragile enor%e, care n:ar putea
rezista su+ nicio for%' pe sol J %eduze, sepii uriae, ipari
enor%i!
,or<9 $ncepea s' se $ndoiasc'K
= Perfect, nu%ai c' oceanul preistoric nu coninea
insecte gigantice!
= .a da! De fapt, $nc' %ai ad'postete aa ce(a!
Oa%enii %'n;nc' zilnic astfel de insecte! 7n %ulte 'ri sunt
considerate delicatese!
= Fii serios, Fi<e, cine nai+a %'n;nc' insecte gigantice
de %are>
= Oricui $i plac #o%arii, cra+ii i cre(eii?
,or<9 f'cu oc#ii %ari!
= ,rustaceele sunt, $n esen', doar nite insecte %arine
gigantice, e&plic' "olland! Sunt un su+ordin al ordinului
Phylum .rthropoda 2 p'duc#i, cra+i, p'ian@eni, insecte,
greieri, scorpioni, #o%ari J toate aceste insecte sunt
$nrudite! Sunt specii cu picioare articulate i sc#elete
e&terne!
0ui ,or<9 i se f'cu +rusc r'u!
= Din punct de (edere al clasific'rii, toate sea%'n' %ult
cu nite insecte, continu' "olland! ,ra+ii:potcoa('
sea%'n' cu trilo+iii gigantici! *ar cletii unui #o%ar
sea%'n' cu aceia ai unui scorpion %are!
,or<9 se f'cu (erde la fa'K
= .ine, %i:a% %;ncat ulti%ul rulou cu #o%ar?
Rac#el p'rea fascinat'K
642
= /adar, artropodele de pe uscat r'%;n %ici deoarece
gra(itaia le selecteaz' $n %od natural pe cele care au
corpuri %ici! 7ns' $n ap' corpurile lor se %'resc, astfel $nc;t
pot atinge di%ensiuni uriae!
= ,#iar aa, r'spunse "olland! An cra+ regal din /las<a
ar putea fi greit catalogat drept un p'ian@en uria, dac' nu
a% dispune de suficiente fosile ca do(ezi!
M%oia lui Rac#el p'ru s' se transfor%e acu% $n
$ngri@orareK
= Fi<e, dac' face% din nou a+stracie de c#estiunea
aparentei autenticit'i a %eteoritului, te rog s' $%i spui
dac' tu crezi c' fosilele pe care le:a% ('zut pe g#ear
puteau pro(eni din ocean? Din oceanul terestru?
"olland si%i cu% $l sfredelea cu pri(irea i sesiz'
co(;ritoarea i%portan' a $ntre+'rii!
= *potetic, ar tre+ui s' r'spund da! Fundul oceanului are
zone (ec#i de 150 de %ilioane de ani! /ceeai (;rst' ca a
fosilelor! "eoretic, oceanele terestre puteau susine for%e
de (ia' precu% acestea!
= O#, s' fi% serioi? se z+urli ,or<9! Nu:%i (ine s':%i
cred urec#ilor? ,egm autenticitatea %eteoritului>
Feteoritul este de necontestat! ,#iar dac' platoul oceanic
terestru are zone la fel de (ec#i precu% %eteoritul, cu
siguran' c' pe "erra nu dispune% de platou oceanic cu
cruste de fuziune, coninut anor%al de nic#el i condrule!
Dor+ii doar ca s' (' aflai $n trea+'?
"olland tia c' prietenul lui a(ea dreptate! ,u toate
astea, i%agin;ndu:i acele fosile drept creaturi %arine,
"olland $i pierduse o parte din respectul pentru ele! /cu%
p'reau oarecu% %ai cunoscute!
= Fi<e, inter(eni Rac#el, de ce niciunul dintre specialitii
N/S/ nu s:a g;ndit c' aceste fosile ar putea fi creaturi
oceanice> ,#iar dintr:un ocean de pe o alt' planet'>
= Din dou' %oti(e! Fostrele fosile din pelagic J acelea
de pe platoul oceanic J au tendina de a prezenta o
%uli%e de specii ase%'n'toare! Orice (ietate care tr'iete
$n %ilioanele de %etri cu+i de ap' deasupra fundului
645
oceanic (a %uri $n cele din ur%' i se (a scufunda! /sta
$nsea%n' c' fundul oceanelor de(ine un ci%itir al speciilor
aflate la cele %ai di(erse ad;nci%i, presiuni i %edii de
te%peratur'! 7ns' %ostra de pe g#ear era curat' J o
singur' specie! /r'ta %ai degra+' a %ostr' pe care a%
putea:o g'si $n deert! O fa%ilie de ani%ale $nrudite
$ngropate de o furtun' de nisip, de e&e%plu!
Rac#el d'du din capK
= Ei al doilea %oti( pentru care ai zis c' e (or+a de
p'%;nt %ai degra+' dec;t de %are>
"olland d'du din u%eriK
= *nstinctul! Oa%enii de tiin' au crezut $ntotdeauna c',
dac' ar fi populat, spaiul cos%ic ar fi plin de insecte. *ar
din ceea ce a% o+ser(at noi $n spaiul cos%ic, pe acolo
e&ist' %ai %ult praf i piatr' dec;t ap'!
Rac#el t'cu!
= DeiC continu' "olland, cufundat $n g;nduri $n ur%a
spuselor fe%eii! /d%it c' e&ist' zone foarte ad;nci din
platoul oceanic pe care oceanografii le denu%esc zone
%oarte! Nu prea le $nelege%, dar sunt zone $n care curenii
oceanici i sursele de #ran' sunt de ase%enea natur',
$nc;t nu prea poate tr'i ni%ic pe acolo! Doar c;te(a specii
de c'ut'tori de st;r(uri! /a c', din acest punct de (edere,
presupun c' fosilele care aparin unei singure specii nu pot
iei co%plet din discuie!
= /lo> inter(eni ,or<9! D' a%intii de crusta de fuziune>
De coninutul %ediu de nic#el> De condrule> De ce ne
o+osi% s' %ai (or+i% despre asta>
"olland nu $i r'spunse!
= Po(estea asta legat' de coninutul de nic#el, $i zise
Rac#el lui ,or<9! Fai e&plic':%i o dat'! ,oninutul de nic#el
$n rocile terestre este fie foarte ridicat, fie foarte co+or;t, $n
(re%e ce $n %eteorii acest coninut se g'sete $ntr:o
proporie %edie>
,or<9 d'du din capK
= ,#iar aa!
= /adar, coninutul de nic#el din %ostra asta intr'
620
e&act $n ga%a ateptat' de (alori!
= Foarte aproape, da?
Rac#el p'ru surprins'K
= Stai aa! .proape? ,e %ai $nsea%n' i asta>
,or<9 p'ru e&asperatK
= /a cu% a% e&plicat %ai de(re%e, %ineralogiile
%eteoriilor sunt diferite! Pe %'sur' ce oa%enii de tiin'
descoper' noi %eteorii, tre+uie s' ne actualiz'% constant
calculele noastre legate de ceea ce se consider' un
coninut accepta+il de nic#el $n %eteorii!
Rac#el p'rea de:a dreptul uluit' acu%K
= /adar, acest %eteorit (:a forat s' ree(aluai ceea ce
consideri un ni(el accepta+il al coninutului de nic#el $ntr:
un %eteorit> /cest ni(el a fost $n afara cotei %edii de@a
sta+ilite>
= Doar cu foarte puin, ripost' ,or<9!
= De ce n:a spus ni%eni ni%ic despre asta>
= Pentru c' nu este o pro+le%'! /strofizica este o tiin'
dina%ic' i ea se actualizeaz' per%anent!
= 1ocmai n timpul unei analize e&traordinar de
i%portante>
= /scult', o repezi ,or<9, ener(at, te asigur c' ni(elul
nic#elului din %ostra aia e %ult %ai apropiat de cel din
%eteorii dec;t de cel din rocile terestre!
Rac#el se $ntoarse spre "ollandK
= "u tiai de asta>
"olland $ncu(iin' ezit;nd! 0a %o%entul respecti(, nu
p'ruse o c#estiune i%portant'!
= Fi s:a spus c' %eteoritul prezint' ni(eluri de nic#el
uor %ai ridicate dec;t $n ali %eteorii, dar specialitii
N/S/ nu p'reau preocupai de asta!
= Dintr:un %oti( foarte +un? se interpuse ,or<9! Do(ada
%ineralogic' de fa' nu este aceea c' ni(elul nic#elului
este $n %od cert ase%'n'tor cu al %eteoriilor, ci %ai
degra+' c' este diferit de cel al rocilor terestre!
Rac#el cl'tin' din capK
= 7%i cer scuze, dar $n %eseria %ea o astfel de logic'
621
defectuoas' poate ucide oa%eni! / spune c' o piatr' e
diferit' de cele terestre nu do(edete c' e (or+a de un
%eteorit, ci doar c' nu sea%'n' cu ceea ce a% ('zut noi
(reodat' pe "erra!
= Ei care nai+a e diferena>
= Niciuna, r'spunse Rac#el! Doar dac' ai ('zut c#iar
toate rocile de pe P'%;nt!
,or<9 t'cu (re%e de c;te(a secunde!
= 7n regul', rosti el $n cele din ur%'! Nu luai $n sea%'
coninutul nic#elului, dac' asta (' d' +'t'i de cap! R'%;n
$nc' de e&plicat crusta perfect' de fuziune i condrulele!
= ,ategoric, $i replic' Rac#el, nei%presionat'! Dou' din
trei nu e deloc r'u!
622
83
Structura care g'zduia sediul central N/S/ reprezenta un
dreptung#i %a%ut din sticl', situat la adresa 600 M Street
$n Ias#ington, D!,! ,l'direa era plin' de ca+luri de
transport de date, lungi de peste trei sute de <ilo%etri, i
de %ii de tone de procesoare de co%puter! Mra casa a 1163
de funcionari ci(ili care a(eau gri@' de +ugetul anual de 1G
%iliarde de dolari al ageniei i de operaiunile cotidiene ale
celor dou'sprezece +aze N/S/ de pe cuprinsul $ntregii 'ri!
7n ciuda orei t;rzii, 8a+rielle nu era deloc surprins' c;nd
('zu foaierul cl'dirii $nesat de oa%eni, un a%estec de
ec#ipe de @urnaliti i personal N/S/ e&tre% de e%oionat!
8a+rielle se gr'+i s' intre! *ntrarea se%'na cu un %uzeu,
do%inat de replici ale capsulelor tri%ise $n %isiuni spaiale
fai%oase i ale sateliilor care at;rnau deasupra capetelor!
Mc#ipele de tele(iziune ocupaser' #olul de %ar%ur',
prinz;nd repede $n o+iecti(ele ca%erelor de fil%at fiecare
anga@at N/S/ care intra pe u'!
8a+rielle cercet' %uli%ea cu pri(irea, dar nu z'ri pe
ni%eni care s' se%ene cu ,#ris 1arper! Nu%'tate din
oa%enii de acolo dispuneau de per%ise de acces pentru
ziariti, iar cealalt' @u%'tate a(eau legiti%aii N/S/ $n @urul
g;tului, cu pozele lor gra(ate! 8a+rielle nu dispunea de
ni%ic de acest gen! R'ri o t;n'r' fe%eie cu legiti%aie
N/S/ i se $ndrept' $n gra+' spre ea!
= .un'! 7l caut pe ,#ris 1arper!
Fata se uit' ciudat la 8a+rielle, ca i cu% ar fi
recunoscut:o de unde(a, dar nu:i %ai a%intea de unde!
= 0:a% ('zut pe doctorul 1arper trec;nd cu ce(a ti%p $n
ur%'! ,red c' s:a dus sus! D' cunosc de unde(a>
= Nu cred, r'spunse 8a+rielle, $ndep'rt;ndu:se! ,u%
a@ung sus>
= 0ucrai pentru N/S/>
= Nu!
626
= /tunci nu putei a@unge sus!
= O#! M (reun telefon pe care s':l folosesc pentruC
= 1ei, iz+ucni fata, +rusc %;nioas'! Etiu cine eti? "e:a%
('zut la tele(izor cu senatorul Se&ton! Nu:%i (ine s' cred
c' ai a(ut tupeulC
8a+rielle se f'cuse de@a ne('zut' $n %uli%e! 7n spatele
ei, o auzea pe fat' infor%;ndu:i, %;nioas', pe alii c' era
acolo!
)Finunat! /% dou' secunde de c;nd a% trecut de ua
aia i de@a %' nu%'r printre cei %ai c'utai du%ani!-
7i inu capul aplecat, $n (re%e ce se gr'+ea spre cap'tul
celalalt al #olului! Pe perete se g'sea un ta+el %are cu
infor%aii! 8a+rielle cercet' listele, c'ut;ndu:l pe ,#ris
1arper! Ni%ic! "a+elul nu indica nu%e, ci doar
departa%ente!
)PODS>-, se $ntre+' ea, cercet;nd listele $n sperana c'
(a g'si ce(a care s' se%ene %'car cu Polar Or+iting
Densit9 Scanner! Nu ('zu ni%ic! 7i era tea%' s' se uite $n
ur%', atept;ndu:se s' (ad' o ec#ip' de anga@ai N/S/,
furioi, care (eneau s' o lineze! "ot ce g'si c;t de c;t
pro%i'tor pe lista aia era un departa%ent la eta@ul patruK
)M/R"1 S,*MN,M MN"MRPR*SM, P1/SM **
Mart# O+ser(ing S9ste% (MOS)-!
Ait;ndu:se $n alt' parte, 8a+rielle $i croi dru% c'tre un
intr;nd care g'zduia %ai %ulte lifturi i o f;nt;n'
decorati('! ,ercet' +utoanele de apel ale lifturilor, dar z'ri
nu%ai fante de acces pentru cartele! )0a nai+a!- 0ifturile
dispuneau de control de securitate, pe +aza accesului
per%is doar anga@ailor prin folosirea legiti%aiilor de
%unc'!
Spre lifturi (eni un grup de tineri care discutau cu
$nfl'c'rare! 7n @urul g;turilor purtau legiti%aii N/S/!
8a+rielle se ascunse repede dup' f;nt;n', uit;ndu:se $n @ur
s' (ad' dac' nu e ur%'rit'! An t;n'r cu pistrui pe fa'
inser' legiti%aia $n fant' i desc#ise ua liftului! ";n'rul
r;dea i cl'tina ui%it din cap!
= ,red c' tipii de la SM"* au luat:o razna? rosti el $n
623
(re%e ce tot grupul se urc' $n lift! Nuc'riile lor zgo%otoase
g'sesc doar sec(ene aleatorii su+ dou' sute de %iliNans<9
de dou'zeci de ani, $n ti%p ce do(ada fizic' era $ngropat'
$n g#eaa de aici, de pe P'%;nt?
Aile liftului se $nc#iser', ascunz;nd (ederii grupul de
tineri!
8a+rielle se ridic', se terse la gur' i se $ntre+' ce a(ea
de f'cut! Pri(i $n @ur dup' un telefon de interior! Ni%ic! Se
$ntre+' dac' nu putea fura cu%(a o legiti%aie, dar ce(a $i
spunea c' un ase%enea act era lipsit de $nelepciune! Orice
ar fi $ntreprins $ns', tre+uia s' o fac' repede! O (edea de@a
pe fata cu care discutase $n #ol $ndrept;ndu:se c'tre
%uli%e $nsoit' de un ofier de securitate!
De dup' col, se i(i un +'r+at +ine f'cut, c#el, care se
$ndrepta spre lifturi! 8a+rielle se ascunse din nou dup'
f;nt;n'! .'r+atul nu d'du se%ne c' ar fi o+ser(at:o!
8a+rielle ur%'ri $n t'cere cu% indi(idul se apleac' $n fa' i
insereaz' legiti%aia $n fant'! O alt' perec#e de ui se
desc#ise, iar +'r+atul p'i $n'untru!
)0a dracu, $i zise 8a+rielle i se #ot'r$! /cu% sau
niciodat'!-
7n (re%e ce uile $ncepeau s' se $nc#id', 8a+rielle ;ni
din spatele f;nt;nii i fugi spre lift, $ntinz;nd %;na i
prinz;ndu:se de ui! /cestea glisar' $napoi, astfel $nc;t
8a+rielle reui s' p'easc' $n'untru, cu faa radiind de
$nc;ntare!
= /i fi crezut aa ce(a> iz+ucni ea adres;ndu:se
c#elului! Doa%ne? ,e ne+unie?
O%ul o pri(i ciudatK
= ,red c' tipii de la SM"* au luat:o razna? Nuc'riile lor
zgo%otoase g'sesc doar sec(ene aleatorii su+ dou' sute
de %iliNans<9 de dou'zeci de ani, $n ti%p ce do(ada fizic'
era $ngropat' $n g#eaa de aici, de pe P'%;nt?
O%ul p'rea surprins!
= P'iC da, e c#iarC $ng'i%' el, $n ti%p ce se uita la
g;tul ei i p'ru deran@at c' nu:i (ede legiti%aia! 7%i cer
scuze, undeC
62G
= Mta@ul patru, (' rog! /% (enit $ntr:o ase%enea gra+',
c' a% uitat s':%i $%+rac len@eria?
*z+ucni $n r;s i arunc' o pri(ire spre legiti%aia tipuluiK
)N/FMS "1M*SMN, Finance /d%inistration-!
= 0ucrai aici>
*ndi(idul p'rea de:a dreptul intrigatK
= Do%nioar'C>
0ui 8a+rielle $i c'zu faaK
= Ni%? F' @igneti? Ni%ic nu o doare %ai tare pe o
fe%eie dec;t s' nu %ai fie recunoscut'?
"ipul se al+i! P'rea sting#erit! 7i trecu pal%a peste
c#elieK
= 7%i cer scuze! De (in' e toat' agitaia asta, s' tii!
Recunosc, mi pari cunoscut'! 7n ce progra% lucrezi>
)Ra#at!- 8a+rielle $i z;%+i $ncrez'toareK
= MOS!
O%ul ar't' $nspre +utonul lu%inat pentru eta@ul patruK
= M(ident! Doia% s' $ntre+ $n cadrul crui proiect!
8a+rielle $i si%i pulsul acceler;ndu:se! Nu se putea
g;ndi dec;t la unul singur!
= PODS!
*ndi(idul p'rea ocat!
= R'u> ,redea% c' a% cunoscut pe toat' lu%ea din
ec#ipa doctorului 1arper!
8a+rielle d'du sting#er' din capK
= ,#ris %' ine $n u%+r'! Mu sunt progra%atorul 'la
t;%pit care a dat:o $n +ar' cu inde&ul (o&el din aplicaia
softLare de detectare a ano%aliilor!
/cu% era r;ndul c#elului s' r'%;n' cu gura c'scat'K
= 1u ai fost de (in'>
8a+rielle se str;%+'K
= Din cauza asta, n:a% dor%it s'pt'%;ni de zile!
= Dar doctorul !arper i:a asu%at $ntreaga
responsa+ilitate pentru po(estea aia?
= Etiu! ,#ris e genul 'sta de o%! ,el puin a $ndreptat
totul! ,e anun $n seara asta, nu:i aa> ,u %eteoritul 'sta?
Sunt $nc' $n stare de oc?
62H
0iftul se opri la eta@ul patru! 8a+rielle s'ri din elK
= ,e +ine c' te:a% ('zut, Ni%! "rans%ite:le toate cele
+une +'ieilor de la +ugetare?
= Desigur, $ng'i%' o%ul, $n (re%e ce uile se $nc#ideau!
F' +ucur c' te:a% re('zut?
624
84
0a fel ca %uli %uli ali preedini dinaintea lui, Rac#
1erne9 supra(ieuia cu doar patru sau cinci ore de so%n pe
noapte! 7n ulti%ele s'pt'%;ni $ns', supra(ieuise
odi#nindu:se cu %ult %ai puin! 7n (re%e ce e%oiile serii
$ncepeau s' se do%oleasc', 1erne9 si%ea ora t;rzie
turn;ndu:i plu%+ $n picioare!
/l'turi de c;i(a %e%+ri de (;rf ai personalului care se
ocupa de ca%panie, preedintele se g'sea $n Sala
Roose(elt, sa(ur;nd a%panie i +ucur;ndu:se de reluarea
la nesf;rit a discursului inut la conferina de pres', a
sec(enelor din docu%entarul lui "olland i a analizelor
e&perilor de tele(iziune! 7n acel %o%ent, pe ecran, o
corespondent' de tele(iziune foarte entuzias%at' st'tea $n
faa ,asei /l+e i str;ngea cu putere %icrofonul $n %;ini!
= Dincolo de repercusiunile a%eitoare asupra o%enirii
ca specie, zicea corespondenta, aceast' descoperire N/S/
are c;te(a efecte e&tre% de nepl'cute, aici $n Ias#ington!
Decopertarea acestor fosile %eteoritice nu se putea
petrece $ntr:un %o%ent %ai potri(it pentru preedinte!
Docea fe%eii de(eni %ai so+r'K
= Ei nici $ntr:un %o%ent %ai prost pentru senatorul
Se&ton!
"rans%isia se a&' pe o reluare a dez+aterii ,NN din acea
dup':a%iaz'K
= Dup' treizeci i cinci de ani, zise Se&ton, cred c' e
e(ident c' nu (o% g'si (ia' e&traterestr'?
= Ei dac' (' $nelai> $i r'spunse "enc#!
Se&ton $i d'du oc#ii peste capK
= O#, pentru nu%ele lui Du%nezeu, do%nioar' "enc#,
dac' %' $nel, o s':%i %'n;nc p'l'ria!
"oat' lu%ea din Sala Roose(elt iz+ucni $n r;s! Pri(ind
lucrurile retrospecti(, @ocul lui "enc# de a:l $ncoli pe
senator p'rea e&tre% de crud, $ns' telespectatorii nu
622
p'ruser' s' o+ser(eO Se&ton $i r'spunsese cu at;ta
$ncredere, $nc;t p'ruse c' pri%ete e&act ce %erita!
Preedintele se uit' prin $nc'pere dup' "enc#! Nu o
('zuse de c;nd $ncepuse conferina de pres', iar acu% nu
era acolo! ),iudat, $i spuse el! M (ictoria ei $n aceeai
%'sur' c;t este i a %ea!-
Reporta@ul de la tele(izor se preg'tea de $nc#eiere,
su+liniind $nc' o dat' uriaul salt $nainte $nregistrat de ,asa
/l+' i pr'+uirea dezastruoas' a senatorului Se&ton!
),;t de %ult poate $nse%na o zi, $i zise preedintele! 7n
politic', lu%ea se poate sc#i%+a $ntr:o secund'!-
P;n' $n zori, a(ea s' realizeze c;t ade('r puteau s'
conin' aceste cu(inte!
625
85
)Pic<ering ar putea fi o pro+le%'-, zisese "enc#!
/d%inistratorul M<stro% era prea tul+urat de infor%aia
pri%it' ca s' o+ser(e c' furtuna de afar' se intensificase!
,a+lurile de prindere a+ia %ai rezistau i ge%eau
$ngrozitor, iar personalul N/S/ prefera s' stea la taclale, $n
loc s' %earg' la culcare! 8;ndurile lui M<stro% r't'ceau
$ntr:o altfel de furtun' J o tornad' e&plozi(' cu originile $n
Ias#ington! Alti%ele ore aduseser' %ulte pro+le%e cu ele,
iar M<stro% c'uta o soluie pentru toate! "otui, o singur'
pro+le%' se ridica %ai a%enin'toare dec;t toate celelalte
la un loc!
)Pic<ering ar putea fi o pro+le%'!-
M<stro% nu:i putea i%agina o alt' persoan' de pe faa
p'%;ntului, $n afar' de Iillia% Pic<ering cu care s' se
r'fuiasc'! /cesta se r'z+oia cu M<stro% i cu N/S/ de ani
de zile, $ncerc;nd s' preia controlul asupra politicii de
confidenialitate, e&ercit;nd presiuni pentru diferite
priorit'i ale %isiunilor i tun;nd i fulger;nd $%potri(a
eecurilor tot %ai nu%eroase ale ageniei spaiale!
M<stro% tia c' dezgustul lui Pic<ering fa' de N/S/ era
%ult %ai (ec#i dec;t recenta pierdere a satelitului S*8*N"
al NRO $n e&plozia ra%pei de lansare N/S/ sau dec;t
erorile de securitate N/S/, sau c#iar dec;t +'t'lia pentru
recrutarea personalului:c#eie din do%eniul spaial! Durerea
lui Pic<ering legat' de N/S/ $nse%na o dra%' continu'
$nsoit' de resenti%ente i deziluzie!
/(ionul spaial Y:66, presupusul $nlocuitor N/S/ al
na(etei spaiale, fusese construit cu cinci ani %ai t;rziu,
fapt care $nse%na a%;narea sau anularea a zeci de %isiuni
NRO de lansare sau $ntreinere de satelii! De dat' recent',
furia lui Pic<ering $%potri(a proiectului Y:66 atinsese cote
ful%inante, odat' cu descoperirea faptului c' N/S/ anulase
$n $ntregi%e proiectul, pro(oc;nd astfel o gaur' esti%at' la
650
500 %ilioane dolari!
M<stro% a@unse la +iroul lui din #a+isfer', trase draperia
care %asca intrarea i p'i $n'untru! Se aez' la +irou i $i
puse capul $n pal%e! "re+uia s' ia c;te(a decizii! ,eea ce
p'rea a fi o zi %inunat' se transfor%ase $ntr:un co%ar
care a%enina s':l distrug'! 7ncerc' s' se pun' $n locul lui
Iillia% Pic<ering! ,e ar fi f'cut el la pasul ur%'tor> ,ine(a
cu inteligena lui Pic<ering tre(uia s' $neleag' i%portana
descoperirii N/S/! "re+uia s' ierte anu%ite alegeri luate $n
disperare de cauz'! "re+uia s' (ad' r'ul ire(ersi+il produs
prin u%+rirea acestui %o%ent de triu%f!
,e ar fi f'cut Pic<ering cu infor%aiile pe care le deinea
el> 0e:ar fi dat pace sau ar fi deter%inat N/S/ s' pl'teasc'
pentru erori>
M<stro% se str;%+'! /proape c' nu a(ea niciun du+iu
care ar fi fost alegerea!
7n definiti(, Iillia% Pic<ering nutrea o ur' %ult %ai
profund' fa' de N/S/C o (ec#e du%'nie personal' care
trecea dincolo de politic'!
651
86
Rac#el t'cea, pri(ind $n gol spre ca+ina de pilota@ a
a(ionului 83, $n (re%e ce aerona(a z+ura spre sud, de:a
lungul coastei canadiene a golfului St! 0aLrence! "olland
st'tea $n apropiere i discuta cu ,or<9! 7n ciuda do(ezilor
care atestau autenticitatea %eteoritului, ad%iterea, de
c'tre ,or<9, a faptului c' ni(elul coninutului de nic#el
ieea din ga%a de (alori %edii presta+ilite ser(ise la
resuscitarea +'nuielilor iniiale ale lui Rac#el! Plantarea
secret' a unui %eteorit su+ g#ea' nu a(ea sens dec;t ca
parte integrant' a unei fraude str'lucit concepute!
,u toate astea, do(ezile tiinifice r'%ase sugerau
(aliditatea %eteoritului!
Rac#el se $ntoarse de la fereastr' i pri(i %ostra $n for%'
de disc din %;na ei! Ficile condrule luceau! "olland i ,or<9
discutau de ce(a (re%e pe %arginea acestor condrule,
(or+ind $n ter%eni tiinifici %ai presus de puterea de
$nelegere a lui Rac#el J ni(eluri ec#ili+rate de oli(ine,
%atrici de sticl' %etasta+ile i reo%ogenizare
%eta%orfic'! ,u toate astea, +ilanul era e(identK ,or<9 i
"olland erau de acord c' acele condrule a(eau n mod clar
o pro(enien' %eteoritic'! Nici ur%' de $ndoial' asupra
acestei infor%aii!
Rac#el $n(;rti %ostra $n for%' de disc $n %;n',
pli%+;ndu:i un deget peste %arginea unde se (edea o
poriune a crustei de fuziune! 7nnegrirea p'rea relati(
proasp't' J cu siguran' nu putea fi (ec#e de trei secole J,
dei ,or<9 $i e&plicase c' %eteoritul fusese er%etic sigilat
$n g#ea' i e(itase eroziunea at%osferic'! P'rea logic!
Rac#el ('zuse progra%e la tele(izor $n care se prezentau
r'%'ie u%ane scoase din g#ea' dup' patru %ii de ani,
iar pielea lor p'rea aproape intact'!
Studiind crusta de fuziune, un g;nd ciudat $i trecu prin
%inte J o anu%it' infor%aie i%portant' fusese o%is'!
652
Rac#el se $ntre+' dac' fusese (or+a doar despre o
o%isiune $n datele care $i fuseser' li(rate ei sau uitase
cine(a s' $i %enioneze acest aspect!
Se $ntoarse +rusc spre ,or<9K
= / datat cine(a crusta de fuziune>
,or<9 pri(i nedu%erit spre eaK
= ,e>
= / datat cine(a arsura> ,u alte cu(inte, ti% cu
siguran' c' arsura de pe roc' a ap'rut e&act la data
e(eni%entului Nungersol>
= 7%i pare r'u, $i r'spunse ,or<9, dar e i%posi+il de
datat! O&idarea terge toi %ar<erii izotopici necesari! 7n
plus, ratele de $n@u%'t'ire ale radioizotopilor sunt prea
lente pentru a se %'sura ce(a su+ cinci sute de ani!
Rac#el se g;ndi c;te(a clipe, $neleg;nd acu% de ce
datarea surii nu f'cea parte din date!
= /adar, din c;te ti%, aceast' roc' ar fi putut arde $n
M(ul Fediu sau azi:noapte, corect>
"olland c#icotiK
= Ni%eni nu a afir%at c' tiina are c#iar toate
r'spunsurile!
Rac#el $i l's' g;ndurile s' r't'ceasc' $n (oieK
= O crust' de fuziune este, $n esen', doar o arsur'
e&tre% de se(er'! Din punct de (edere te#nologic, arsura
de pe aceast' piatr' ar fi putut ap'rea oric;nd $n ulti%a
@u%'tate de secol, $n %oduri co%plet diferite!
= 8reit, o $ntrerupse ,or<9! /rsur' $n %oduri co%plet
diferite> Nu! /rsur' ntr-un singur %od! ,'derea prin
at%osfer'!
= Nu e&ist' alt' posi+ilitate> ,u% ar fi $ntr:un furnal>
= An furnal> se %ir' ,or<9! /ceste %ostre au fost
e&a%inate su+ lupa unui %icroscop electronic! ,#iar i cel
%ai curat furnal terestru ar fi l'sat reziduuri co%+usti+ile
pe piatr' J nucleare, c#i%ice, co%+usti+il fosil! Ait' de
asta?