Sunteți pe pagina 1din 651

ALLAN FOLSOM

ZIUA DE DUP
MINE
Original: The Day After Tomorrow (1994)
Traducere din limba englez de:
DIANA BLTEANU

virtual-project.eu

2010
2

Allan Folsom s-a nscut pe 9 decembrie 1941, n Boston,


Statele Unite. A lucrat ca reporter, redactor, scriitor i
productor, a scris scenarii pentru seriale i filme de televiziune.
Locuiete n Santa Barbara, California, mpreun cu familia sa.
Ziua de dup mine este primul su roman, publicat n 1994,
care a ajuns ntr-un timp foarte scurt pe locul trei n lista de
bestselleruri a publicaiei New York Times. Au urmat Day of
Confession (1999), The Exile (2004) i The Machiavelli
Convenant (Legmntul Machiavelli, 2006, aprut la Editura
Paralela 45 n 2009).

1.
Paris, luni, 3 octombrie
Ora 17:40
Braseria Stella, Strada St.-Antoine
Paul Osborn sttea de unul singur n zarva nceoat a
aglomeraiei de dup orele de serviciu, fixnd cu privirile un
pahar cu vin rou. Era obosit, suprat i confuz. Fr vreun
motiv anume, i ridic privirile. n acel moment, simi cum i se
taie rsuflarea. De partea cealalt a ncperii se afla individul
care-l omorse pe tatl su. Aa ceva era de neconceput, i
totui nu era nicio ndoial. Niciuna. Era un chip care i se
ntiprise n memorie pentru totdeauna: ochii nfundai n orbite,
maxilarul ptros, urechile care ieeau n afar aproape la un
unghi de nouzeci de grade, cicatricea zimat de sub ochiul
stng, care se deplasa n jos, tindu-i obrazul, pn la buza de
sus. Cicatricea nu mai era att de pronunat acum, ns era
totui la locul ei. Ca i Osborn, acesta era singur. Avea o igar
n mna dreapt, iar cu stnga inea cu o ceac de cafea,
concentrndu-se pe ziarul de lng bra. Avea cel puin cincizeci
de ani, poate chiar mai mult.
Din locul n care sttea Osborn, era greu s-i dai seama ct
era de nalt. Poate c avea un metru aptezeci i apte sau un
metru optzeci. Era ndesat. Avea probabil n jur de optzeci i
unu, optzeci i dou de kilograme. Avea gtul gros i trupul i
era musculos. Tenul i era palid i avea prul scurt i crlionat,
negru, presrat cu fire crunte. Dup ce-i stinse igara,
individul i aprinse alta imediat, privind nspre Osborn n acest
timp. Apoi stinse chibritul i reveni la ziarul pe care-l avea n
fa.
Osborn simi cum i tresare inima n piept i sngele ncepu
s-i clocoteasc prin vene. Deodat, se trezi din nou n Boston,
n 1966. Nu mplinise nc zece ani i mergea pe strad
mpreun cu tatl su. Era o dup-amiaz de primvar
timpurie, nsorit, dar nc rece. Tatl su, mbrcat ntr-un
4

costum elegant, plecase devreme de la birou pentru a se ntlni


cu fiul su n staia de metrou Park Street. De acolo traversaser
un col al parcului Common i se ntorseser pe Winter Street,
amestecndu-se n mbulzeala cumprtorilor. Se duceau la
Grogins Sporting Goods, unde aveau reduceri de preuri. Biatul
economisise toat iarna banii de buzunar ca s-i ia o mnu
nou de baseball, o mnu de first baseman1, model Trapper.
Tatl su i promisese s pun de la el nc pe-att. mpreun
aveau treizeci i doi de dolari. Se vedea deja magazinul, i tatl
su zmbea, cnd apruse individul cu cicatrice i cu maxilarul
ptrat, i-l lovise. Ieise din mulime i nfipsese un cuit de
mcelrie n stomacul tatlui su. n timp ce fcea acest lucru,
se uitase n jur, i-l vzuse pe biat, care nu avea nici cea mai
mic idee ce se ntmpla. n clipa aceea li se ntlniser privirile.
Pe urm individul plecase mai departe, iar tatl su czuse
grmad la pmnt.
nc mai simea ce simise atunci, cum rmsese pe trotuar
att de singur, cu toi strinii care se adunau grmad s vad
ce se ntmplase, cu tatl su privindu-l de jos neajutorat, fr
s neleag, cu sngele prelingndu-i-se printre degetele care
cutaser instinctiv s scoat arma, dar care, n schimb,
nepeniser acolo.
Douzeci i opt de ani mai trziu, pe un alt continent,
amintirea i reveni intens, zdruncinndu-l. Paul Osborn simi cum
l cuprinde mnia. Se ridic imediat i travers ncperea. O
fraciune de secund mai trziu, cei doi brbai, mpreun cu
mesele i scaunele din jur, se izbir de podea. Simi degetele
ncolcindu-i-se n jurul unui gt cu pielea flasc i un smoc de
barb de pe gt care i nepa una din palme. n aceeai clip, i
simi cealalt mn izbind cu slbticie. Pumnul i scpase de
sub control, zdrobind carnea i oasele, hotrt s alunge viaa
din ele. n jurul lui, oamenii ipau, dar nu-i psa. Singura lui
dorin era s distrug pentru totdeauna ce prinsese n
strnsoarea degetelor.
Deodat simi nite brae sub brbie, i altele la subsuoar,
care-l ridicar n picioare i l ddur deoparte. Se repezi napoi.
O clip mai trziu se izbi de ceva dur i se prbui la pmnt,
vag contient de faptul c nite farfurii cdeau prin jur. Pe urm
auzi pe cineva ipnd n francez s fie chemat poliia. i ridic
1 Juctorul de baseball care apr zona din jurul primei baze (n.t.).
5

privirile i vzu trei osptari cu cmi albe i veste negre care


stteau aplecai deasupra lui. n spatele acestora, individul se
ridica nesigur, trgnd aer n piept, cu sngele nindu-i pe
nas. Vzndu-se n picioare, pru s-i dea seama ce se
ntmplase i se uit cu groaz la atacatorul su. Refuznd un
ervet pe care i-l ntinsese cineva, se strecur rapid prin
mulime i o zbughi afar pe ua din fa. ntr-o clip, Osborn fu
n picioare. Osptarii ncremenir n faa lui, blocndu-i drumul.
Dai-v naibii la o parte, ip el.
Ei nici nu se clintir. Dac ar fi fost la New York sau la Los
Angeles, ar fi strigat c individul era un criminal i s fie
chemat poliia. ns aici era la Paris, unde de-abia se descurca
s comande o cafea. Incapabil s comunice, fcu singurul lucru
de care era n stare: atac. Primul osptar se mic s-l nface,
dar Osborn era cu cincisprezece centimetri mai nalt i cu zece
kilograme mai greu i alerga de parc ar fi avut n mn o
minge de fotbal. i ls umrul n jos i l mpinse cu putere n
pieptul acestuia, rsucindu-l ntr-o parte ctre ceilali, astfel
nct se rsturnar toi cu o izbitur zgomotoas de tot hazul,
cznd, lipsii de aprare, unul peste cellalt, ntr-o zon mic
de serviciu situat ntre buctrie i intrarea principal. Apoi
Osborn iei pe ua din fa i dispru ntr-o clip.
Afar era ntuneric i ploua. Aglomeraia de la ora de vrf
umplea strzile. Osborn ncerc s-i ocoleasc pe oameni,
examinnd cu ochii trotuarul din faa lui, cu inima btndu-i
nebunete n piept. n direcia asta fugise individul, unde naiba
era acum? Era pe punctul de a-l pierde, tia acest lucru. Pe urm
l zri, la o oarecare distan n faa lui, deplasndu-se pe strada
Fourcy nspre Sena.
Osborn grbi pasul. nc mai era furios, dar explozia violent i
consumase cea mai mare parte din mnia criminal, i raiunea
ncepuse s-i revin. Uciderea tatlui su avusese loc n Statele
Unite, unde nu exista niciun statut de limitare a crimelor. Dar
oare acest lucru era adevrat i aici, n Frana? Aveau cele dou
ri un tratat comun de extrdare? i dac individul era francez,
oare guvernul francez i-ar fi trimis unul din propriii si ceteni
n Statele Unite ca s fie judecat acolo pentru crim?
La mic distan n faa lui, individul se uit napoi. Osborn se
ascunse n mbulzeala de pietoni. Mai bine s-l lase s cread c
scpase, s se liniteasc puin i s mai renune la pruden.
6

Apoi, cnd acesta i va lsa garda n jos, l va prinde de unul


singur.
Semaforul i schimb culoarea, traficul se opri, la fel i
mulimea. Osborn sttea n spatele unei femei cu umbrel, iar
individul nu era la o distan mai mare de ase metri de el. i
vzu din nou chipul cu claritate. Nu exista niciun dubiu. l mai
vzuse n comarurile sale timp de douzeci i opt de ani. Putea
s-l deseneze i prin somn. n timp ce sttea acolo, furia ncepu
s-i clocoteasc din nou prin vene.
Lumina semaforului se schimb din nou, i individul travers
strada naintea mulimii. Ajungnd pe cellalt trotuar, arunc o
privire napoi, nu vzu nimic i merse mai departe. De acum
ajunseser pe Pont Marie, podul care traversa le St.-Louis. La
dreapta lor se afla Catedrala Notre Dame. Dup cteva minute
vor ajunge pe partea cealalt a Senei, pe malul stng.
Deocamdat Osborn era n avantaj. Se uit n fa, cutnd o
strad lateral sau o alee unde ar putea s-l scoat pe individ
de sub privirile oamenilor. Nu era deloc uor. Dac se mica prea
repede, risca s atrag atenia asupra lui. ns trebuia s
mearg nainte, altfel risca s-l piard, n caz c individul ar fi
cotit-o brusc pe o strad nevzut sau ar fi luat un taxi.
Ploaia cdea mai puternic i lumina galben orbitoare de la
farurile mainilor pariziene care treceau pe strad l mpiedica i
mai tare s vad. n fa, individul o lu la dreapta pe Bulevardul
St.-Germain i travers brusc strada. Unde naiba se ducea? Apoi
Osborn vzu: spre staia de metrou. Dac intra acolo, va
disprea ntr-o clip. Osborn ncepu s alerge, mpingnd
oamenii n mod grosolan n drumul su. Trecu strada brusc prin
faa mainilor. Claxoanele l fcur pe individ s se uite n urm.
Acesta ncremeni o clip n locul n care se afla, pe urm se
grbi mai departe. Osborn tiu c fusese zrit i c individul i
dduse seama c era urmrit. Aproape c zbur pe treptele care
duceau spre intrarea n staia de metrou. La captul lor l vzu
pe individ cum i ia bilet de la maina automat, apoi se
mpinse prin mulime ctre mica barier rotitoare. Uitndu-se
napoi, individul l zri pe Osborn cum fugea cu iueal n jos pe
scri. i duse mna n fa, introduse biletul n mecanismul de
la mica barier care nu mai opuse rezisten i l ls s treac
dincolo de ea. Acesta o lu brusc la dreapta i dispru dup col.
7

Nu mai era vreme de bilet sau de barier. Osborn mpinse cu


cotul o tnr s se dea din faa lui, sri peste bariera rotitoare,
se feri de un tip negru, nalt, i se ndrept ctre linia ferat. Un
metrou se afla deja n staie. l vzu pe individ cum urc n el.
Uile se nchiser brusc, i metroul o lu din loc. Osborn mai
alerg vreo civa pai, pe urm se opri, cu pieptul sltndu-i,
fr suflare. Nu mai rmsese nimic n afar de inele lucioase
i de tunelul gol. Individul dispruse.

2.
Michele Kanarack se uit spre partea cealalt a mesei, apoi i
ntinse mna. Avea ochii plini de dragoste i de afeciune. Henri
Kanarack i lu mna ntr-a lui i o privi. Aceasta era cea de-a
cincizeci i doua aniversare a lui; ea avea treizeci i patru de
ani. Fuseser cstorii timp de aproape opt ani, iar astzi ea i
spusese c rmsese nsrcinat cu primul lor copil.
Seara aceasta este foarte special, spuse ea.
Da, foarte special. i srut mna cu blndee, apoi i-o
ls, i turn n pahare dintr-o sticl de Bordeaux rou.
sta-i ultimul pahar, spuse ea, pn se nate copilul. Nu voi
bea deloc alcool ct timp voi fi nsrcinat.
Atunci voi face i eu la fel, spuse Henri i zmbi.
Afar, ploaia cdea torenial. Vntul fcea s zdrngneasc
acoperiul i ferestrele. Apartamentul lor se afla la ultimul nivel
al unei cldiri cu cinci etaje de pe Bulevardul Verdier, din zona
Montrouge a Parisului. Henri Kanarack era brutar. Pleca n
fiecare diminea la ora cinci i nu se ntorcea mai devreme de
ora ase i jumtate seara. Fcea naveta cte o or dus i o or
ntors pn la brutria de lng Gare du Nord, care se afla n
partea de nord a Parisului. Fusese o zi lung, dar fusese
mulumit. La fel de mulumit era i de viaa pe care o ducea, i
de faptul c avea s devin tat pentru prima dat la vrsta de
cincizeci i doi de ani. Cel puin aa fusese pn n seara aceea,
nainte ca strinul acela s-l atace n braserie, apoi s-l
urmreasc pn n staia de metrou. Prea american, n jur de
treizeci i cinci de ani. Era bine fcut i puternic, i era mbrcat
8

n blugi i cu un sacou scump pe el, ca un om de afaceri n


vacan. Cine naiba era? i de ce fcuse acest lucru?
Eti bine? l ntreb Michele, privindu-l lung.
Unde avea s ajung Parisul, dac un brutar putea fi atacat
ntr-o braserie de ctre un strin? Ar fi vrut ca el s cheme
poliia. Apoi s caute un avocat i s-l dea n judecat pe
proprietarul braseriei.
Da, spuse el. Sunt bine.
Nu voia nici s cheme poliia, nici s dea braseria n judecat,
dei avea ochiul stng att de umflat, c nu-l putea deschide,
iar buza i era tumefiat i nvineit n locul n care fusese
strpuns de unul din dinii de sus, din cauza loviturilor
slbatice ale acelui individ.
Ei, o s fiu tat! spuse el, ncercnd s treac peste asta.
Nu vreau s vd nicio fa lung pe aici! Cel puin nu n seara
asta!
Michele se ridic de la mas, veni n spatele lui i i ncolci
braele n jurul gtului su.
Hai s facem dragoste, s srbtorim viaa. Viaa minunat
pe care o triesc n comun tnra Michele, btrnul Henri i noul
copila.
Henri se rsuci i o privi n ochi, apoi zmbi. Cum s nu! O
iubea.
Mai trziu, n vreme ce sttea pe ntuneric i i asculta
respiraia, ncerc s alunge din minte amintirea individului cu
prul negru. Numai c aceasta nu voia s plece. i trezea o
team profund, aproape primitiv, c indiferent ce ar face sau
orict de departe ar fugi, ntr-o zi tot va fi descoperit.

3.
Osborn i putea vedea discutnd pe coridor. Presupuse c era
vorba despre el, dar nu putea fi sigur. Apoi cel scund plec, iar
cellalt veni la el prin ua de sticl, cu o igar ntr-o mn, iar
n cealalt cu un dosar.
Dorii cafea, doctore Osborn?

Tnr i ncreztor, inspectorul Maitrot vorbea ncet i


politicos. Mai era i blond, i nalt, ceea ce nu era ceva prea
obinuit pentru un francez.
A vrea s tiu ct m vei mai reine.
Osborn fusese arestat de ctre Police Urbaine pentru
nclcarea unei ordonane oreneti dup ce srise peste
bariera rotitoare din staia de metrou. Cnd fusese interogat,
minise, afirmnd c individul dup care alergase l bruscase
mai devreme i ncercase s-i fure portofelul. Fusese o foarte
mare coinciden faptul c doar puin mai trziu l vzuse n
braserie. Aceasta se ntmplase n momentul n care fcuser
deja conexiunea dintre el i apelul adresat ntregului ora de
ctre poliia din Paris i l aduseser pentru interogatoriu la
nchisoarea central.
Suntei medic. Maitrot citea de pe o foaie de hrtie capsat
pe coperta interioar a dosarului. Un chirurg ortoped american
care viziteaz Parisul, dup ce a participat la o convenie
medical n Geneva. Locuii n Los Angeles.
Da, spuse Osborn pe un ton neutru.
Deja spusese aceast poveste celor de la poliia din staia de
metrou, unui poliist n uniform ntr-o celul pe undeva ntr-o
alt parte a cldirii i unui ofier oarecare n civil, care-l trecuse
printr-o serie de activiti cum ar fi preluarea amprentelor,
fotografii de aproape i un interogatoriu preliminar. Acum, n
aceast celul minuscul cu pereii din sticl ai camerei de
interogatoriu, Maitrot verifica totul de la nceput. Detaliu cu
detaliu.
Nu artai a medic.
Nici dumneata nu ari a poliist, spuse Osborn cu
lejeritate, ncercnd s ndeprteze barierele.
Maitrot nu reacion. Poate nu nelesese, pentru c era
evident c limba englez era un efort foarte mare pentru el, dar
avea dreptate Osborn chiar nu arta ca un medic. Avea un
metru optzeci i trei nlime, prul negru i ochii cprui, i la
cele optzeci i ase de kilograme ale sale i pstrase aspectul
bieesc, structura muscular i conformaia unui atlet de
colegiu.
Cum se numete convenia la care ai participat?
Nu am participat numai. Am prezentat i o lucrare acolo.
La Congresul Internaional de Chirurgie.
10

Osborn ar fi vrut s spun: De cte ori trebuie s v mai


spun aceste lucruri? Oare voi nu discutai unul cu cellalt? Ar fi
trebuit s fie speriat, i poate chiar era, dar era nc prea strns
cu ua ca s-i dea seama. Poate c individul pe care-l cuta
scpase, ns lucrul de o importan vital pentru el era c l
gsise! Se afla aici, la Paris! i, cu ceva noroc, va fi tot aici i n
continuare, acas la el, sau undeva ntr-un bar, ngrijindu-i
rnile i ntrebndu-se ce se ntmplase.
Ce trata lucrarea dumneavoastr? Ce subiect avea?
Osborn i nchise ochii i numr ncet pn la cinci.
Deja v-am spus acest lucru.
Da, dar nu mi-ai spus mie.
Lucrarea mea era despre traumatismele cu ligamentele
anterioare ncruciate. Referitor la genunchi.
Lui Osborn i se uscase gura. Ceru un pahar cu ap. Maitrot fie
nu-l nelese, fie i ignor cererea.
Ci ani avei?
Deja tii acest lucru.
Maitrot i ridic privirea spre el.
Treizeci i opt.
Cstorit?
Nu.
Homosexual?
Inspectore, sunt divorat. Aa e mai bine?
De cnd suntei chirurg?
Osborn nu rspunse. Maitrot i repet ntrebarea, iar fumul de
la igara aprins se ndrept ctre un ventilator fixat n tavan.
De ase ani.
Credei c suntei un chirurg destul de bun?
Nu neleg de ce-mi punei aceste ntrebri. Nu au nimic dea face cu motivul pentru care sunt arestat. Putei s sunai la
cabinetul meu pentru a verifica tot ceea ce v-am spus deja.
Osborn era obosit i ncepuse s-i piard rbdarea. tia ns,
n acelai timp, c dac voia s plece de aici, trebuia s aib
grij ce spunea.
Uite, zise el, ct de calm i de respectuos era n stare. Am
cooperat cu dumneavoastr. Am fcut tot ceea ce mi-ai spus:
amprente, fotografii, am rspuns la ntrebri, tot. Acum, v rog,
a dori ori s m eliberai ori s discut cu consulul american.
Ai agresat un cetean francez.
11

De unde tii c era cetean francez? spuse Osborn fr s


se gndeasc.
Maitrot nu-i lu n seam agitaia.
De ce ai fcut asta?
De ce?
Osborn l privi cu nencredere. Nu era zi n care la un moment
dat s nu aud nc sunetul cuitului de mcelrie cum ptrunde
n stomacul tatlui su; n care s nu aud exclamaia de
surpriz a acestuia; n care s nu vad groaza din ochii si cnd
privise n sus, ca i cum ar fi ntrebat Ce s-a ntmplat?,
cunoscnd rspunsul totodat; n care s nu vad cum i
cedaser genunchii, n vreme ce se prbuea ncet pe trotuar; n
care s nu aud sunetul ngrozitor al iptului unui strin; n care
s nu-l vad pe tatl su rostogolindu-se i ncercnd s se
ridice, tiind c era pe moarte, cerndu-i din priviri fiului su s-l
apuce de mn, astfel nct s nu-i fie fric; n care-i spunea,
fr ns s rosteasc vreo vorb, c l va iubi mereu.
Da, zise Maitrot i se aplec n fa stingnd igara ntr-o
scrumier de pe masa care se afla ntre ei. De ce ai fcut-o?
Am ajuns de la Londra n Aeroportul Charles de Gaulle,
spuse Osborn din nou aceeai minciun, ndreptndu-se de
spate.
Trebuia s aib grij s nu fac nicio modificare fa de ce le
spusese celor care-l interogaser anterior.
Individul m-a atacat n toaleta brbailor i a ncercat s-mi
fure portofelul.
Artai destul de solid. Era un tip mare?
Nu neaprat. Voia doar s-mi fure portofelul.
i a reuit?
Nu. A fugit.
i ai raportat autoritilor?
Nu.
De ce?
Nu furase nimic, iar eu nu vorbesc franceza foarte bine,
dup cum vedei.
Maitrot i aprinse alt igar i arunc n scrumier bul ars
de chibrit.
i apoi, mai trziu, printr-o simpl coinciden, l-ai vzut n
aceeai braserie n care v-ai oprit s bei ceva.
Da.
12

i ce aveai de gnd s facei, s-l inei pn venea


poliia?
Ca s v spun adevrul, domnule poliist, n-am nici cea mai
vag idee ce naiba voiam s fac. Am fcut-o, pur i simplu! Mam enervat. Mi-am pierdut cumptul.
Osborn se ridic n picioare i privi ntr-o parte, n timp ce
Maitrot fcu o nsemnare n dosar. Ce s-i spun? C individul pe
care-l urmrise l njunghiase pe tatl su, ucigndu-l n Boston,
Massachusetts, Statele Unite ale Americii, mari, pe 12 aprilie
1966? C l vzuse cnd fcuse acest lucru i c nu-l mai vzuse
de atunci pn n ziua aceea, adic cu cteva ore n urm? C
poliia din Boston ascultase cu mare compasiune povestea de
groaz a unui bieel i c apoi ani ntregi ncercaser s-l
gseasc pe criminal, pn cnd fuseser nevoii s recunoasc
n cele din urm c nu mai puteau s fac nimic? Da, ntradevr, procedurile fuseser corecte: scena crimei i analiza
tehnic, autopsia, interogatoriile. Dar biatul nu-l mai vzuse
niciodat pe acel individ, iar mama lui nu-l recunoscuse din
descrierea biatului, i, deoarece nu fuseser amprente pe arma
crimei, i pentru c arma respectiv nu era altceva dect un
cuit obinuit cumprat dintr-un magazin, poliia trebuise s se
bazeze numai pe ceea ce aveau, mrturia a nc dou persoane
care asistaser la eveniment: Katherine Barnes, o funcionar de
vrst mijlocie care lucra la Jordan Marsh, i Leroy Green,
custodele Bibliotecii Publice din Boston. Ambii se aflaser pe
trotuar la momentul atacului i fiecare povestise aceeai
ntmplare ca i biatul, cu mici variaiuni. Numai c poliia
rmsese n final cu tot atta ca i la nceput: cu nimic. n cele
din urm, Kevin ONeil, tnrul detectiv nesbuit de la omucideri
care se mprietenise cu Paul ntre timp i care se ocupase de caz
de la nceput, fusese mpucat de un suspect mpotriva cruia
depusese mrturie, iar dosarul lui George Osborn ajunsese de la
unul de investigaii de omucidere de care se ocupa personal
cineva, la un dosar oarecare despre nc o crim neelucidat,
nghesuit printre alte sute de dosarele prioritare. Iar acum, dup
ce trecuser treizeci de ani, Katherine Barnes avea n jur de
optzeci de ani, era senil, ntr-un azil din Maine, iar Leroy Green
murise. Ceea ce nsemna c Paul Osborn rmsese ultimul
martor care supravieuise. Ct despre procuror, indiferent cine
ar fi acesta, ar fi considerat dus cu pluta dac la treizeci de ani
13

dup eveniment s-ar atepta ca juriul s condamne un om pe


baza mrturiei fiului victimei, care avusese zece ani la vremea
asasinatului i care nu-l zrise pe suspect mai mult de dou sau
trei secunde. Adevrul era pur i simplu c ucigaul le scpase.
Iar n noaptea aceea, aflat ntr-o nchisoare din Paris, adevrul
respectiv era nc valabil, deoarece, chiar dac Osborn ar fi
putut convinge poliia s ncerce s-l caute pe individ i s-l
aresteze, acesta nu ar fi fost adus niciodat n faa unui complet
de judecat. Nici n Frana, nici n America, nicieri n lume, nici
ntr-un milion de ani. i atunci ce sens avea s spun ceva
poliiei? Nu ar fi ajutat la nimic i nu ar fi fcut dect s complice
lucrurile mai trziu, dac, prin cine tie ce noroc, Osborn ar fi
fost capabil s-l gseasc din nou.
Ai fost la Londra astzi. Azi-diminea.
Deodat Osborn fu contient c Maitrot nc i se adresa.
Da.
Spuneai c ai venit la Paris de la Geneva.
Prin Londra.
De ce v aflai acolo?
Ca turist. Numai c mi s-a fcut ru. Un fel de virus de
douzeci i patru de ore.
Unde ai stat?
Osborn se aez la loc. Ce voiau de la el? S-l aresteze sau
s-l lase s plece! Era treaba lor ce fcuse el la Londra?
V-am ntrebat unde ai stat la Londra, spuse Maitrot,
privindu-l intens.
Osborn fusese la Londra cu o femeie, tot medic, internist la
un spital din Paris, despre care aflase apoi c era amanta unui
politician francez foarte cunoscut. La vremea respectiv, ea i
spusese ct de important era pentru ea s fie discret, i l
implorase s nu ntrebe de ce. Acceptnd acest lucru, alesese cu
grij un hotel recunoscut pentru pstrarea discreiei privind
oaspeii si i se nregistrase numai cu numele su.
La Connaught, spuse Osborn, spernd c hotelul nu avea
degeaba reputaia respectiv.
Ai fost singur?
Gata, ajunge! exclam Osborn i se ridic brusc de la
mas. Vreau s m ntlnesc cu consulul american!
Prin peretele de sticl, Osborn l vzu pe militarul care patrula
cu puca mitralier pe umr, cum se ntoarce i l privete lung.
14

De ce nu v linitii, doctore Osborn? V rog, luai loc,


spuse Maitrot calm, apoi se aplec i fcu o nsemnare n dosar.
Osborn se aez din nou i privi special ntr-o parte, spernd
c Maitrot va lsa balt chestiunea din Londra i va trece la
ntrebarea urmtoare. Un ceas de pe perete arta c era
aproape ora unsprezece. Asta nsemna c era ora trei dupamiaza n Los Angeles, sau poate dou. n aceast perioad a
anului, ora n Europa prea s se modifice pe regiuni de la o or
la alta, n funcie de locul n care te aflai. Pe cine naiba cunotea
el acolo i pe care l-ar fi putut chema ntr-o situaie ca aceasta?
Mai avusese doar o singur dat de-a face cu poliia n toat
viaa lui. Asta se ntmplase dup o zi istovitoare, cnd se
legase de un responsabil de parcri neglijent i fr mustrri de
contiin de la un restaurant situat n apropiere de Beverly
Hills, pentru c-i buise bara din fa a mainii lui pe care abia o
cumprase, n timp ce ncercase s-o parcheze. Osborn nu fusese
arestat, ci mai degrab reinut, apoi fusese eliberat. Asta fusese
tot, o singur experien n toat viaa lui. Cnd avea
cincisprezece ani i era la coala de biei, poliia l arestase
pentru c aruncase cu bulgri de zpad prin fereastra clasei n
ziua de Crciun. Cnd l ntrebaser de ce fcuse asta, le
spusese adevrul: pentru c nu avea altceva de fcut.
De ce? Aceasta era o ntrebare pe care o puneau mereu. La
coal, poliia, chiar i pacienii si. ntrebau de ce i durea ceva.
De ce operaia era sau nu necesar? De ce continua s-i doar
ceva, dei ei simeau c nu ar fi trebuit? De ce nu aveau nevoie
de medicamente, cnd ei considerau c le erau necesare? De ce
puteau s fac un anumit lucru, dar nu i un altul? Apoi ateptau
ca el s le explice. De ce? prea s fie o ntrebare la care el
era destinat s rspund, i nu s-o rosteasc la rndul su. Cu
toate acestea, i amintea c mai ntrebase i el de ce?, n
special de dou ori: nti pe prima lui soie, apoi pe cea de-a
doua, dup ce-l anunaser c l vor prsi. ns acum, n
aceast camer de interogatoriu de la poliie cu pereii din
sticl, n centrul Parisului, cu un poliist francez care fcea
nsemnri i fuma igar de la igar n faa lui, i ddu seama
deodat c de ce? erau pentru el cele mai importante cuvinte
din lume. i voia s pun i el mcar o singur dat aceast
ntrebare. S-l ntrebe pe individul pe care-l urmrise pn n
staia de metrou: De ce l-ai omort pe tatl meu, ticlosule?
15

La fel de rapid i trecu prin minte c, dac poliia i interogase


pe osptarii de la braseria care raportase incidentul, s-ar putea
ca ei s aib deja numele individului. Mai ales dac era un client
constant, sau dac pltise cu un cec, sau cu o carte de credit.
Osborn atept pn cnd Maitrot termin de scris. Apoi spuse,
ct mai politicos cu putin:
Pot s v ntreb ceva?
Ridicndu-i privirile nspre el, Maitrot ncuviin din cap.
Acest cetean francez pe care sunt acuzat c l-am
agresat tii cine era?
Nu, rspunse Maitrot.
Chiar n clipa aceea, ua de sticl se deschise i reveni
inspectorul n civil, care se aez n faa lui Osborn. Acesta se
numea Barras. i arunc o privire lui Maitrot, care cltin uor
din cap. Barras era mic de statur, cu prul nchis la culoare i
ochii negri, lipsii de umor. Avea prul negru, care i cretea i pe
dosul palmelor, iar unghiile i erau tiate la perfeciune.
Persoanele care tulbur linitea public nu sunt binevenite
n Frana. Medicii nu fac excepie de la aceast regul.
Expulzarea este un lucru extrem de simplu, spuse Barras cu o
voce plat.
Expulzarea! O, Doamne, nu! se gndi Osborn. Te rog, nu
acum! Nu dup atia ani! Nu dup ce am reuit s-l vd n cele
din urm! S tiu c triete i unde se afl!
mi pare ru, spuse el, mascndu-i spaima. Foarte ru
Eram suprat, asta-i tot. V rog s m credei, pentru c acesta
este adevrul!
Barras l studie din priviri.
Ct timp v-ai propus s mai petrecei n Frana?
Cinci zile, spuse Osborn. S vd Parisul
Barras ezit, apoi i bg mna n buzunarul de la hain i
scoase paaportul lui Osborn.
Paaportul dumneavoastr, doctore! Cnd suntei gata de
plecare, venii s m vedei, am s vi-l restitui.
Osborn se uit de la Barras la Maitrot. Acesta era modul lor de
a se ocupa de situaie: fr expulzri, fr arestri, doar
supravegherea lui, asigurndu-se c tia i el acest lucru.
E trziu, spuse Maitrot, ridicndu-se n picioare. Au revoir,
doctore Osborn!
16

Era unsprezece i douzeci i cinci cnd Osborn prsi postul


de poliie. Ploaia se oprise, i o lun strlucitoare atrna
deasupra oraului. Se pregti s fac semn la un taxi, apoi se
hotr s se duc pe jos pn la hotelul unde sttea. Va merge
pe jos i se va gndi ce urma s fac n legtur cu individul
care acum nu mai era doar o amintire din copilrie, ci o fiin n
carne i oase, aici, undeva n interiorul Parisului. Cu rbdare,
acest individ putea fi gsit. i interogat. Apoi distrus.

4.
Londra
Aceeai lun strlucitoare lumina o alee care ieea din strada
Charing Cross i ducea n cartierul teatrului. Pasajul era n form
de L, era ngust i sigilat la ambele capete de banda specific
unei zone n care avusese loc o crim. Trectorii ncercau s se
uite prin ambele capete, ncercnd s vad dincolo de poliitii
n uniform, pentru a-i face o idee despre ce se petrecea,
despre ce se ntmplase. ns nu chipurile din mulimea avid
de informaii erau cele care captaser atenia lui McVey, ci un
altul, care aparinuse unui brbat de vreo douzeci, douzeci i
cinci de ani, cu ochii ieindu-i n mod grotesc din orbite. Capul
acestuia fusese descoperit ntr-un container de gunoi de ctre
unul dintre paznicii de la teatru care dusese gunoiul dup
terminarea spectacolului. n mod normal, la acest caz ar fi lucrat
poliitii metropolitani de la Omucideri, ns de data aceasta
lucrurile se petrecuser diferit. Inspectorul principal Jamison l
sunase acas pe comandantul Ian Noble de la Departamentul
Special, iar Noble, la rndul su, l sunase pe McVey la hotel,
trezindu-l dintr-un somn neodihnitor.
Nu numai faa, ci nsui capul era principala surs care
strnise interesul poliitilor metropolitani. Mai nti, din cauz
c nu exista i trupul la care acesta s fie ataat. n al doilea
rnd, din cauz c acest cap prea s fi fost ndeprtat
chirurgical de restul trupului. Unde se gsea acest rest nu
puteau dect s-i dea cu presupusul, ns povara a ceea ce
fusese lsat acolo i aparinea de-acum lui McVey.
17

Lucrul care i se pruse extrem de evident, n timp ce-i


urmrise pe ofierii de la scena crimei cum ridicaser cu grij
capul din containerul de gunoi, i apoi l aezaser ntr-o cutie
pentru a fi transportat, era faptul c poliitii inspectorului
principal Jamison avuseser dreptate: secionarea capului de
trunchi fusese fcut de un profesionist. Dac nu de ctre un
chirurg, cel puin de cineva care era n posesia unui instrument
chirurgical ascuit i cu o cunoatere solid a Anatomiei lui Gray.
Anume: la baza gtului, unde capul ntlnete clavicula, se afl
mbinarea dintre trahee i esofag, care duce la plmni i
stomac, i muchiul constrictor inferior, care se ridic din
lateralele cartilajelor cricoide i tiroidiene Ceea ce descria cu
precizie locul n care capul fusese secionat de restul corpului i
nici McVey, nici comandantul Noble nu aveau nevoie de un
specialist pentru a le confirma acest lucru. ns lucrul de care
aveau totui nevoie era s le spun cineva dac acel cap fusese
secionat nainte sau dup deces. i dac era cea de-a doua
situaie, s certifice cauza decesului.
Realizarea unei autopsii a capului este acelai lucru cu
realizarea unei autopsii a ntregului corp, doar c procesul se
aplic numai pe o poriune a acestuia.
Analizele de laborator durau de la douzeci i patru de ore
pn la trei sau patru zile. ns McVey, comandantul Noble i
doctorul Evan Michaels, tnrul patolog cu fa de copil de la
Home Office2, chemat de acas prin pager pentru realizarea
operaiunii, erau cu toii de aceeai prere: capul fusese separat
de trunchi dup deces, iar cauza morii era cu siguran
rezultatul unei doze letale de barbiturice, cel mai probabil
Nembutal. Oricum, rmnea ntrebarea ce fcuse ca ochii s
ias din orbite n felul acela i ce provocase uoara sngerare de
la colurile gurii. Acelea erau simptomele inspirrii letale de
vapori de cianur, ns nu exista nicio dovad clar a acestui
lucru.
McVey se scrpin dup ureche i i duse privirea n pmnt.
O s te ntrebe acum despre ora morii, i spuse Ian Noble
sec lui Michaels.
Noble avea cincizeci de ani i era cstorit, avea dou fete i
patru nepoi. Prul crunt adunat n smocuri, maxilarul ptrat i
2 Departament guvernamental britanic responsabil de problemele legate de
imigraie, terorism i trafic de droguri, echivalent al ministerului de interne (n.t.).

18

silueta subire i ddeau o inut militar de coal veche, ceea


ce nu era surprinztor pentru un fost colonel n serviciul de
informaii al armatei i absolvent al Academiei Militare Regale de
la Sandhurst, promoia 65.
Greu de spus, zise Michaels.
ncearc, spuse McVey, iar ochii lui verzui-cenuii se fixar
n ai lui Michaels.
Dorea un rspuns, de orice fel. Chiar i o presupunere ar fi
fost mai bun dect nimic.
Este foarte puin snge, aproape deloc. E greu de evaluat
timpul de coagulare, tii. A putea s v spun c a stat ceva
timp acolo unde a fost gsit, pentru c temperatura lui este
aproape identic cu temperatura de pe alee.
Nu este rigor mortis.
Michaels l privi lung.
Nu, domnule. Nu pare s fie. Dup cum tii, domnule
poliist, rigor mortis se instaleaz de obicei ntr-un interval de
cinci i ase ore, partea superioar a corpului este afectat mai
nti, cam n dousprezece ore, iar restul corpului cam n
optsprezece ore.
Dar nu avem tot corpul, spuse McVey.
Nu, domnule, nu-l avem.
Lsnd deoparte responsabilitatea fa de datorie, Michaels
ncepuse s-i doreasc s fi rmas acas n noaptea aceasta,
oferind astfel altcuiva plcerea de a avea de-a face cu acest
poliist american irascibil de la Omucideri, al crui pr era mai
mult crunt dect castaniu i care prea s cunoasc
rspunsurile la propriile ntrebri chiar nainte s le pun.
McVey, spuse Noble controlndu-i expresia feei, ce-ar fi
s ateptm rezultatele de la laborator i s-l lsm pe bietul
doctor s se duc acas i s-i ncheie linitit noaptea nunii?
Asta este noaptea nunii dumitale? ntreb McVey
consternat. n noaptea asta?
A fost, rspunse Michaels plat.
i de ce naiba ai rspuns la apel? Dac nu te gseau pe
dumneata, ar fi chemat pe altcineva. McVey nu era numai
sincer, ci i nencreztor. i ce naiba a spus nevasta dumitale?
S nu rspund la apel.
M bucur s vd c mcar unul dintre voi tie de la care
capt se aprinde lumnarea.
19

Domnule, asta mi este meseria, doar tii.


McVey zmbi n sinea sa. Acest tnr patolog avea s devin
ntr-o zi ori un foarte bun profesionist, ori un funcionar servil.
Care din dou, nimeni nu avea cum s tie.
Dac am terminat, ce ai dori s fac cu el mai departe?
ntreb Michaels abrupt. Pn acum nu am mai lucrat ntr-un caz
similar nici pentru Poliia Metropolitan, nici pentru Interpol.
McVey ridic din umeri i i se adres lui Noble.
Sunt de aceeai prere cu el, spuse el. Nici eu nu am mai
lucrat pentru Poliia Metropolitan i nici pentru Interpol. Cum i
unde depozitai capetele pe aici?
Noi depozitm capetele, McVey, la fel cum depozitm i
trupurile sau poriunile de trup. Le etichetm, le sigilm n pungi
de plastic i le punem n congelator, rspunse Noble.
Era o or mult prea trzie ca Noble s mai aib chef de
glume.
Bine, spuse McVey ridicnd din umeri; era mai mult dect
dornic s ncheie aceast noapte.
La prima lumin a zorilor, poliitii vor ncepe s interogheze
pe toat lumea de pe aceast alee care s-ar fi putut s fi vzut
vreo activitate n zona containerului de gunoi n orele de
dinaintea gsirii capului. ntr-o zi, cel mult dou, vor avea
rapoartele de la laborator referitoare la probele de esut i
foliculii de pr capilar. Apoi va fi adus un antropolog de la
medicina legal pentru a determina vrsta victimei.
Lsndu-l pe doctorul Michaels s eticheteze, s sigileze n
pungi de plastic i s plaseze capul ntr-un sertar n congelator,
cu meniunea special c de atunci nainte sertarul va fi deschis
numai n prezena comandantului Noble sau a inspectorului
McVey, cei doi poliiti plecar, Noble nspre casa sa proaspt
renovat cu patru etaje din Chelsea, iar McVey ctre minuscula
camer dintr-un hotel dezamgitor de mic de pe strada Half
Moon, situat n cealalt parte de Green Park din Mayfair.

5.
Fusese botezat William Patrick Cavan McVey n biserica
catolic Sfnta Maria de pe strada care pe vremea aceea se
20

numea Leheigh, n Rochester, New York, ntr-o zi de februarie n


care ningea, n 1928. n perioada tinereii timpurii, cnd trecuse
prin coala Parohial Cardinal Manning i prin Liceul Don Bosco,
toi l cunoscuser drept Paddy McVey, biatul cel mai mare al
inspectorului de la secia local de poliie. ns din momentul n
care rezolvase crimele prin tortur de pe deal din Los Angeles,
douzeci i nou de ani mai trziu, lumea nu l-a mai strigat
dect McVey i nici prietenii, nici fotii colegi din poliie, nici
presa, nici chiar soia lui nu l-au mai strigat altfel.
Poliist la Omucideri de la LAPD nc din 1955, ngropase dou
neveste i inuse n facultate trei copii. n ziua n care mplinise
aizeci i cinci de ani, ncercase s se pensioneze, dar nu-i
mersese. Telefonul i suna ntruna. Sun-l pe McVey, el
cunoate toate modurile n care poi prinde o prostituat.
Sun-l pe McVey, tot n-are nimic de fcut, poate vine i arunc
o privire la acest caz. Habar n-am, sun-l pe McVey!
n cele din urm, se mutase la cabana de pescuit pe care i-o
construise n muni, lng Lacul Big Bear, i i scosese telefonul
din funciune. Dar, de-abia i pusese deoparte echipamentul i
terminase de instalat televiziunea prin cablu, cnd vechii amici
din poliie ncepuser s soseasc la pescuit. i nu mult timp
dup aceea ajunseser s-i pun aceleai ntrebri pe care
obinuiau s i le pun la telefon. n cele din urm, se dduse
btut, zvorse cabana i se rentorsese la serviciu cu norm
ntreag.
Lucra de aproape dou sptmni la vechiul su birou de
poliist, din metal, specific seciilor de poliie, aezat pe acelai
scaun cu rotile care scria, la Secia de Omucideri/Furturi,
cnd Bill Woodward, eful poliitilor de la investigaii, intrase i
l ntrebase dac nu voia s fac o cltorie n Europa, cu toate
cheltuielile suportate de ei. Oricare altul din cei ase poliiti din
ncpere ar fi srit n sus de bucurie. McVey, ns, ridicase din
umeri i ntrebase de ce i pentru ct timp. Nu se nnebunea
dup cltorii, i atunci cnd o fcea, era de obicei ctre locuri
mai calde. Erau la nceputul lunii septembrie. n Europa urma s
fie din ce n ce mai frig, iar el ura frigul.
Pentru ct timp presupun c depinde de tine. Iar la
ntrebarea de ce rspunsul este: pentru c Interpolul are n
posesie apte cadavre decapitate cu care habar n-au ce s fac.
21

Woodward plasase un dosar sub nasul lui McVey i apoi


prsise ncperea.
McVey se uitase dup el cum pleac, aruncase o privire ctre
ceilali poliiti din ncpere, apoi i luase ceaca de cafea care
se rcise, i deschisese dosarul. n colul din dreapta sus se afla
un semn negru, care n limbajul Interpolului nsemna un cadavru
neidentificat i cerea orice ajutor posibil pentru identificarea
acestuia. Semnul era vechi. Pn atunci cadavrele fuseser
identificate mai mult ca sigur.
Din cele apte cadavre, dou fuseser gsite n Anglia, dou
n Frana, unul n Belgia, unul n Elveia i unul lng portul Kiel
din vestul Germaniei, care fusese adus de ap la mal. Toi erau
brbai, i vrstele lor erau cuprinse ntre douzeci i doi i
cincizeci i ase de ani. Toi erau caucazieni i se prea c toi
fuseser drogai cu un fel de barbituric, apoi li se ndeprtaser
capetele chirurgical, n acelai loc anatomic precis.
Crimele avuseser loc din luna februarie pn n august i
preau realizate complet la ntmplare. Cu toate acestea, erau
mult prea asemntoare ca s fie nite simple coincidene.
Numai c acesta era singurul aspect comun, restul era cu totul
diferit. Niciuna dintre victime nu era rud cu alta i nici nu
preau s se fi cunoscut vreodat. Niciuna nu avea cazier i
niciuna nu dusese o via violent. i toate fceau parte din
medii economice diferite.
Statisticile fceau ca lucrurile s fie i mai nclcite: n mai
mult de cincizeci la sut din cazurile n care victima unei crime
este identificat, cu sau fr cap, este gsit i ucigaul. n
aceste apte cazuri nu fusese ns descoperit nici mcar un
singur suspect bona fide. Toate acestea fiind spuse, experi ai
poliiei celor cinci ri, inclusiv departamentul special de
investigaii criminale de la Scotland Yard i Interpolul,
organizaia internaional de poliie, nu nscriseser niciun
punct, iar presa jubila n totalitate. Prin urmare, fusese contactat
Departamentul de Poliie din Los Angeles, solicitndu-se unul
dintre cei mai buni din domeniul remarcabil al investigaiilor
criminologice.
Iniial, McVey se dusese la Paris, unde se ntlnise cu
locotenentul inspector Alex Lebrun de la Secia nti a Prefecturii
de Poliie din Paris, un tip imprevizibil i pus pe otii, cu un
zmbet larg i mereu cu igara aprins. Lebrun, la rndul su, l
22

prezentase comandantului Noble de la Scotland Yard i


cpitanului Yves Cadoux, directorul de proiect de la Interpol. Toi
patru examinaser mpreun scenele crimelor din Frana. Prima
era la Lyon, la o distan de dou ore n sudul Parisului, parcurs
cu TGV-ul, trenul de mare vitez, care mergea cu viteza unui
glon; i, n mod ironic, la mai puin de un kilometru i jumtate
de sediul Interpolului. Cea de a doua era n staiunea alpin de
schi din Chamonix. Mai trziu, Cadoux i Noble l nsoiser pe
McVey la scenele crimelor n Belgia ntr-o fbricu de la
periferia oraului Ostend; n Elveia la un hotel de lux care
ddea spre Lacul Geneva din Lausanne; n Germania ntr-un
golf stncos de lng coast, la o distan de douzeci de
minute la nord de Kiel. n cele din urm se duseser i n Anglia.
Mai nti merseser la un apartament micu vizavi de Catedrala
Salisbury, la o sut treizeci de kilometri n sud-vestul Londrei,
apoi se duseser i la Londra, ntr-o cas particular dintr-o
pia situat n zona exclusivist din Kensington.
Dup aceea, McVey i petrecuse zece zile ntr-un birou
friguros, situat la etajul al treilea de la Scotland Yard, studiind cu
mare atenie rapoartele detaliate ale poliiei referitoare la
fiecare crim n parte, cel mai adesea gsind de trebuin s se
consulte privitor la un detaliu sau altul cu Ian Noble, care avea
un birou mult mai mare i mai clduros la etajul nti. Din
fericire, McVey beneficiase de o pauz cnd fusese chemat
napoi la Los Angeles pentru a depune mrturie dou zile la rnd
ntr-un proces de crim. Era vorba despre un traficant de droguri
vietnamez, pe care McVey l arestase personal cnd individul
ncercase s ucid un biat de serviciu la restaurantul n care
McVey lua masa de prnz. De fapt, McVey nu fcuse nimic eroic,
dect c-i nfipsese revolverul su de serviciu de calibru 38 n
urechea individului i sugerase linitit s o lase puin mai moale.
Dup proces, McVey ar fi trebuit s-i mai ia dou zile pentru
probleme personale, i apoi s se rentoarc la Londra. ns el
reuise cumva s strecoare n acest interval i o operaie
dentar complet opional i transformase cele dou zile n dou
sptmni, din care cea mai mare parte a timpului o petrecuse
la un curs de golf lng Rose Bowl, unde soarele cald care se
filtra prin ceaa groas l ajutase, ntre lovituri, s se
concentreze asupra crimelor.
23

Pn acum, singurul lucru pe care victimele preau s-l aib


n comun, unicul fir de legtur, era ndeprtarea chirurgical a
capetelor lor; ceva ce la prima privire prea s fi fost realizat fie
de un chirurg, fie de ctre o persoan familiarizat cu operaiile
chirurgicale i care avea acces la instrumentarul necesar. n
afar de acest lucru, nimic altceva nu se mai potrivea. Trei
dintre victime fuseser ucise n locul n care fuseser gsite.
Celelalte patru fuseser ucise n alt loc, dintre care trei fuseser
abandonate pe marginea drumului, iar a patra fusese aruncat
n Portul Kiel. Din toi anii pe care-i petrecuse la Omucideri, cazul
acesta era cel mai ciudat i mai curios din toate cazurile pe care
le ntlnise vreodat.
Apoi, dup ce pusese deoparte crosele de golf i dup ce se
rentorsese la umezeala Londrei, extenuat i dezorientat din
cauza zborului prelungit, de-abia i pusese capul pe obiectul
acela pe care hotelurile insist s-l numeasc pern, i nchisese
ochii, cnd sunase telefonul, iar Noble l informase c gsise un
cap care s se alture la restul de cadavre.
Era ora patru fr un sfert dimineaa, ora Londrei, iar McVey
sttea aezat la mas n cmrua lui ct o debara, avea n fa
un pahar n care-i turnase dou degete de scotch Famous
Grouse, i era ntr-o conferin telefonic cu Noble i cpitanul
Cadoux, pe linia Interpolului din Lyon.
Cadoux, un brbat cu o constituie robust, ndesat, cu o
musta uria cu vrfurile rsucite, pe care se prea c nu se
putea abine niciodat s n-o frmnte ntre degetul mare i
arttor, avea n fa faxul trimis de Michaels, tnrul medic
legist, cu raportul preliminar al autopsiei, care descria, printre
altele, locul precis n care capul fusese ndeprtat de trup. n
exact acelai loc fuseser deposedate de capete toate cele
apte trupuri.
tim acest lucru, Cadoux. Dar nu e suficient ca s putem
afirma cu certitudine c aceste crime sunt conectate una cu
cealalt, spuse McVey sfrit de oboseal.
Intervalul de vrst este acelai.
i tot nu e suficient.
McVey, trebuie s m declar de acord cu cpitanul Cadoux,
spuse Noble politicos, ca i cum ar fi purtat o discuie n timp cei luau ceaiul de la ora patru. Dac aceasta nu este o legtur,
24

este o asemnare mult prea mare pentru a o putea ignora,


ncheie Noble.
Bine spuse McVey i rosti cu voce tare un gnd care l
preocupa de mult vreme. Nu poi s nu te ntrebi cine este
acest srit, care fuge aa, de colo-colo.
n clipa n care McVey rosti aceste vorbe, att Scotland Yardul,
ct i Interpolul reacionar n acelai mod.
Crezi c este vorba doar despre un brbat? ntrebar
acetia ntr-un glas.
Nu tiu. Mda rosti McVey. Mda, cred c este vorba doar
despre un brbat.
Scuzndu-se c diferena de fus orar era pe punctul de a-l da
gata, i ntrebndu-i dac nu ar putea termina aceast
conversaie mai trziu, McVey nchise telefonul. Ar fi putut s-i
ntrebe i pe ei ce prere aveau, dar nu o fcuse. Ei fuseser
aceia care apelaser la ajutorul lui. n afar de asta, dac ei ar fi
considerat c greea, i-ar fi spus-o. Oricum, era doar o bnuial.
Se uit pe fereastr, ridicndu-i paharul de pe mas. Pe
cealalt parte a strzii se mai afla un hotel, la fel de mic ca
acela n care sttea el. Cea mai mare parte a ferestrelor erau
cufundate n ntuneric, dar o lumin slab se vedea la etajul al
patrulea. Cineva citea, sau poate adormise n timp ce citea, sau
poate lsaser lumina aprins cnd ieiser n ora, i nu se
ntorseser nc. Sau poate n camer se afla un cadavru care
atepta s fie descoperit n zorii zilei. Asta era problema cu
poliitii, posibilitile care se deschideau pentru aproape orice
erau nesfrite. Doar n decursul timpului ajungeai s ai un al
doilea sim n legtur cu lucrurile care se petreceau, o intuiie a
ceea ce se afla ntr-o ncpere nainte chiar s intri n ea, i a
ceea ce aveai s descoperi atunci cnd intrai, ce fel de persoan
se afla sau se aflase acolo, i ce avea de gnd s fac.
Numai c n cazul capetelor secionate de trunchi nu se
artase nicio camer slab iluminat. Dac aveau noroc, poate
aceasta avea s apar mai trziu. Camera aceea ar duce spre o
alt ncpere i n cele din urm ctre spaiul care-l coninea pe
criminal. Numai c nainte s se ntmple vreunul din lucrurile
acestea, trebuia mai nti ca ei s identifice victima.
McVey i termin de but scotchul, se frec la ochi i privi la
nsemnarea pe care o fcuse mai devreme i pe care o pusese
25

deja
n
micare.
IDENTITATE.

CAP/DESENATOR/SCHI/ZIAR/ACT

DE

6.
La ora cinci dimineaa, strzile Parisului erau pustii. Serviciul
de metrou ncepea la ora cinci i jumtate, aa c Henri
Kanarack se baza pe Agnes Demblon, efa contabil de la
brutria la care lucra, s-l duc cu maina pn la magazin. i n
fiecare diminea la ora cinci fr un sfert, aceasta sosea,
ndatoritoare, lng blocul n care locuia el, n Citronul ei alb,
vechi de cinci ani. i n fiecare diminea, Michele Kanarack se
uita afar pe fereastra dormitorului i atepta ca soul ei s ias
n strad, s urce n Citron i s plece cu Agnes. Apoi i
strngea capotul bine pe trup i se bga napoi n pat i sttea
ntins gndindu-se la Henri i la Agnes. Agnes era o fat
btrn de patruzeci i nou de ani, o contabil cu ochelari, care
nu era deloc atractiv, orict imaginaie ai fi avut. Ce putea s
vad Henri la ea i nu vedea la Michele? Michele era mult mai
tnr, arta de zece ori mai bine, avea un chip corespunztor
i se asigura c Henri primea tot sexul de care avea nevoie,
ceea ce era, desigur, motivul pentru care rmsese nsrcinat
n cele din urm.
Lucrul pe care Michele nu avea absolut nicio modalitate de a-l
afla, i care nici nu avea s i se comunice vreodat, era c
Agnes fusese aceea care-i obinuse lui Henri slujba de la
brutrie. Ea l convinsese pe proprietar s-l angajeze, chiar dac
acesta nu avea niciun fel de experien ca brutar. Proprietarul,
un individ mrunt, nerbdtor, care se numea Lebec, nu
avusese niciun interes s angajeze un om nou, n special din
cauz c trebuia s suporte cheltuielile necesare instruirii
acestuia, dar se rzgndise imediat cnd Agnes l ameninase c
i d demisia dac nu o face. Contabili ca Agnes erau greu de
gsit, mai ales din aceia care tiau s se descurce n hiul
legilor referitoare la taxe i impozite, cum era ea. Aa c Henri
Kanarack fusese angajat, i nvase rapid meseria, era un tip
serios i nu solicita permanent s i se mreasc salariul, cum
fceau alii. Cu alte cuvinte, era angajatul ideal i, prin urmare,
26

Lebec nu avea motiv de ceart cu Agnes din cauz c-l adusese


acolo. Singura ntrebare pe care o pusese Lebec era de ce Agnes
fusese att de dornic s-i prseasc locul de munc din
cauza unui individ att de comun i de indescriptibil cum era
Henri Kanarack, iar Agnes i rspunsese scurt tot cu o ntrebare:
Da sau nu, Monsieur Lebec? Iar restul venise de la sine.
Agnes ncetini la semnalul intermitent i se uit la Kanarack.
Vzuse vntile de pe chipul acestuia cnd se urcase n
main, iar acum, n lumina becurilor de pe bord, se vedeau i
mai urt.
Iar ai but, spuse Agnes cu voce tioas, aproape cu
cruzime.
Michele este nsrcinat, spuse el fr s-o priveasc,
uitndu-se n fa la lumina galben a semaforului care
strpungea ntunericul.
i te-ai mbtat de bucurie sau de suprare?
Nu m-am mbtat. M-a atacat un individ.
Ce individ? ntreb ea i se uit la el.
Nu l-am mai vzut n viaa mea.
i ce i-ai fcut?
Am luat-o la fug, spuse Kanarack, cu ochii fixai pe drumul
din fa.
n sfrit te-ai nelepit acum la btrnee.
De data asta a fost altceva spuse Kanarack i se ntoarse
spre ea. Eram n Braseria Stella, cea de pe Strada St.-Antoine.
Citeam ziarul i beam un espresso n drumul spre cas. Fr
vreun motiv anume, un brbat a srit la mine, m-a trntit la
podea i a nceput s m pocneasc. Osptarii l-au luat de pe
mine, iar eu am rupt-o la fug.
Dar de ce s-a luat de tine?
Habar n-am, spuse Kanarack, i apoi i ndrept din nou
privirile nspre osea.
Noaptea se ndeprta, fcnd loc zilei. Dispozitivele automate
stingeau luminile de pe strad.
M-a urmrit dup aceea. Peste Sena, pn n staia de
metrou. Am reuit s o iau naintea lui i m-am urcat ntr-un
metrou nainte s m poat ajunge. M-am
Agnes schimb viteza, ncetinind pentru un brbat care i
plimba cinele. Dup ce acesta travers, acceler din nou.
Ce-ai fcut?
27

M-am dus la fereastra metroului. Am vzut cum l-a nfcat


poliia din staia de metrou.
Pi nseamn c era vreun nebun. i e bun i poliia la
ceva.
Poate c nu e chiar aa.
Agnes l privi. Era ceva ce el nu voia s-i spun.
Ce este?
Era american.

Paul Osborn reveni la hotelul de pe Bulevardul Klber la ora


unu fr zece dimineaa. Un sfert de or mai trziu se afla n
camera lui i vorbea la telefon cu Los Angeles. Avocatul lui l
puse n legtur cu un alt avocat, care i spuse c va da un
telefon, i apoi va reveni la el. La ora unu i douzeci, sun
telefonul. Interlocutorul su era din Paris i se numea Jean
Packard.
Dup ceva mai mult de cinci ore i jumtate, Jean Packard se
afla n faa lui Paul Osborn, n restaurantul hotelului. La cei
patruzeci i doi de ani ai si, arta extraordinar de bine. Avea
prul tuns scurt, iar costumul i atrna pe trupul subire. Nu
purta cravat i avea cmaa descheiat la gt, poate cu scopul
de a-i expune cicatricea zimat, mai lung de apte
centimetri, care-i traversa gtul n diagonal. Packard fusese n
Legiunea Strin, apoi mercenar n Angola, Tailanda i El
Salvador. Acum era angajat la Kolb International, considerat
drept cea mai mare companie particular de investigaii.
Nu garantm absolut nimic, dar facem tot ce putem, i
pentru majoritatea clienilor acest lucru este de obicei suficient,
spuse Packard cu un zmbet neateptat.
Un osptar sosi cu o cafea aburind i o tvi cu croissante,
apoi se retrase. Jean Packard nu se atinse nici de una, nici de
alta. n schimb, l privi pe Osborn direct n ochi.
S v explic, continu el, vorbind o englez cu un
pronunat accent strin, ns uor de neles. Toi investigatorii
de la Kolb International sunt verificai foarte amnunit i au
recomandri impecabile. Noi acionm, totui, nu ca angajai, ci
ca persoane independente. Ne lum sarcinile n primire de la
birourile regionale i mprim veniturile cu cei de acolo. n afar
de acest lucru, pe ei nu-i intereseaz nimic altceva. De fapt,
suntem pe cont propriu, asta dac nu solicitm noi altfel.
28

Confidenialitatea fa de clieni este aproape ca o religie pentru


noi. Pstrarea informaiilor numai ntre noi i clienii notri
ntrete acest lucru. Sunt convins c putei aprecia acest lucru
n aceste vremuri, n care chiar i informaiile cele mai
privilegiate sunt oricnd la dispoziia aproape oricrei persoane
care este gata s plteasc pentru a le obine.
Jean Packard ridic o mn i opri un osptar care trecea pe
acolo, cernd n francez un pahar cu ap. Apoi se ntoarse din
nou spre Osborn i i explic restul procedurii Kolb.
Cnd se termin o investigaie, spuse el, toate dosarele
care conin lucrri scrise, copiate sau fotografiate, inclusiv
negativele, sunt returnate clientului. Investigatorul realizeaz
apoi un raport pe ore i cheltuieli ctre biroul regional de la Kolb,
care, la rndul su, trimite factura clientului.
Sosi apa.
Merci, spuse Packard.
Apoi, dup ce lu o nghiitur, puse paharul pe mas i-l privi
pe Osborn.
Cred c nelegei acum ct de curat, confidenial i
simpl este activitatea noastr.
Osborn zmbi. Nu numai c-i plcea metoda de lucru, ns l
atraser de asemenea stilul i atitudinea detectivului particular.
Avea nevoie de cineva n care s poat avea ncredere, iar Jean
Packard prea s fie persoana potrivit. O persoan neadecvat,
cu o abordare neadecvat, ar putea s-l sperie pe omul su,
care ar disprea, i, ca urmare, ar putea strica totul. i mai era
i cealalt problem, i nici chiar n acest moment Osborn nu
tia nc precis cum s o aduc n discuie. ns Jean Packard
rosti apoi urmtoarele cuvinte, iar dificultatea lui Osborn se
terse ca prin farmec:
V-a ntreba de ce dorii s gsii aceast persoan, dar
simt c preferai s nu-mi comunicai acest lucru.
Este ceva personal, spuse Osborn linitit.
Jean Packard ncuviin din cap, acceptnd explicaia. n
urmtoarele patruzeci de minute, Osborn trecu n revist
puinele detalii pe care le cunotea despre individul cu pricina:
braseria de pe Strada St.-Antoine, ora din zi la care-l vzuse
acolo, masa la care-l vzuse c sttea, masa la care sttuse el
nsui, ce buse, faptul c-l vzuse fumnd, drumul pe care o
luase individul dup aceea, cnd crezuse c nu-l urmrea
29

nimeni, metroul de pe Bulevardul St.-Germain n care se


npustise n momentul n care i dduse seama c era urmrit.
nchizndu-i ochii, descriindu-l, Osborn insist cu grij asupra
trsturilor fizice ale lui Henri Kanarack, aa cum l vzuse
acolo, cu doar cteva ore n urm, n Paris, i aa cum i-l
amintea din acel moment, cu ani n urm, n Boston. n acest
timp, Jean Packard vorbi foarte puin, mai puse cte o ntrebare
din cnd n cnd, pentru a repeta cte un detaliu. Nici nu-i fcu
nsemnri, ci doar ascult. ntlnirea lu sfrit n momentul n
care Osborn i nmn lui Packard un desen cu chipul lui Henri
Kanarack pe care-l realizase din memorie pe hrtia de la hotel.
Ochii nfundai n orbite, maxilarul ptrat, cicatricea zimat de
sub ochiul stng, care i croia drum ascuit dinspre umrul
obrazului spre buza superioar, urechile care stteau deprtate
de cap aproape n unghi drept. Schia era destul de nefinisat,
de parc ar fi fost desenat de un colar de zece ani. Jean
Packard mpturi foaia de hrtie i o puse n buzunarul de la
sacou.
O s v caut peste dou zile, spuse el.
Apoi, dup ce-i termin de but apa din pahar, se ridic i
iei.
Paul Osborn se uit ndelung n urma lui. Nu tia cum ar fi
trebuit s se simt sau ce ar fi trebuit s cread. Printr-o
circumstan unic datorat coincidenei, alegerea la ntmplare
a unui loc n care s bea o ceac de cafea ntr-un ora despre
care nu tia absolut nimic, totul se schimbase i sosise ziua
despre care crezuse c nu o va mai tri niciodat. Deodat avea
mari sperane. Nu numai pentru rzbunare, dar i pentru
izbvirea de acea legtur ndelungat i ngrozitoare la care-l
condamnase acel criminal. Timp de aproape treizeci de ani, din
adolescen i pn la vrsta adult, viaa lui fusese un chin
solitar de orori i de comaruri. Incidentul se derula permanent,
fr voie, n mintea lui, stimulat fr mil i de sentimentul de
vinovie care-l nsoea, c moartea tatlui su survenise cumva
din vina lui, c el ar fi putut s o prentmpine cumva, dac ar fi
fost un fiu mai bun, dac ar fi fost mai vigilent, dac ar fi zrit
cuitul la timp pentru a-l avertiza sau chiar dac ar fi srit el
nsui n faa lui. Dar asta era numai o parte. Restul era i mai
ntunecat i coninea i mai mult slbiciune. Din copilrie i
pn cnd devenise brbat, dup ce consultase o mulime de
30

consilieri, terapeui, protejat de aparenta securitate dat de


mplinirea profesional, se luptase fr succes cu altceva, mult
mai tragic: groaza paralizant de abandon care-l slbea cu totul
i care ncepuse din momentul n care criminalul i demonstrase
ntr-un mod implacabil c dragostea putea fi distrus att de
rapid. Acest lucru se dovedise adevrat n clipa aceea i
rmsese adevrat i de atunci ncolo. La nceput din
ntmplare, n relaie cu mama i cu mtua sa, i mai trziu, pe
msur ce cretea, cu iubitele sale i cu prietenii apropiai.
Greeala i aparinea lui, n viaa sa de adult. Dei nelegea prea
bine cauza care sttea la baza acestui lucru, nc i era imposibil
s controleze aceast emoie. n clipa n care simea apropierea
unei iubiri adevrate sau a unei prietenii adevrate, groaza
acaparatoare strnit de gndul c aceasta i putea fi smuls din
nou n mod brutal cretea vznd cu ochii, pn ajungea s-l
copleeasc precum curgerea vertiginoas a unei ape nvalnice.
i odat cu aceasta apreau nencrederea i gelozia, cu care se
simea neputincios s se confrunte. Numai i numai din pur
autoprotecie, orict bucurie, iubire sau ncredere ar fi existat,
el le fcea s dispar ntr-o singur clip.
ns acum, dup aproape treizeci de ani, cauza suferinei sale
fusese deja izolat. Se afla aici, la Paris. i, odat descoperit,
nu va anuna nici poliia, nu va ncerca nicio extrdare i nu va
cuta dreptatea ntr-un proces civil. n clipa n care-l va gsi, se
va confrunta cu acest brbat, iar apoi l va eradica rapid exact
ca pe o boal. Singura diferen era c de data aceasta victima
i va cunoate ucigaul.

7.
n ziua imediat urmtoare nmormntrii tatlui su, Paul
Osborn i mama lui se mutaser din casa lor i se duseser s
stea mpreun cu sora acesteia ntr-o csu cu dou etaje din
Cape Cod.
Mama lui se numea Becky. Presupunea c era numele de alint
de la Elizabeth sau de la Rebecca, dar nu ntrebase niciodat i
nici nu auzise ca aceasta s fi fost strigat altfel dect Becky. Se
31

cstorise cu tatl lui Paul cnd avea doar douzeci de ani i


nc nu absolvise coala sanitar.
George David Osborn fusese un brbat frumos, dar linitit i
introvertit. Venise de la Chicago la Boston s urmeze M.I.T. 3 i
imediat dup absolvire se dusese s lucreze pentru Raytheon,
apoi, mai trziu, pentru Microtab, o mic firm de design
ingineresc de la centrul de tehnologie superioar de pe Route
128. Tot ce tia Paul despre activitatea tatlui su era c acesta
proiecta instrumente chirurgicale. Fusese prea mic ca s-i mai
aduc aminte i altceva.
Lucrul de care-i amintea, totui, din ceaa care se aternuse
peste evenimentul nmormntrii, era faptul c mpachetaser
totul i se mutaser din casa lor mare undeva la periferia
Bostonului, ntr-o cas mult mai mic din Cape Cod. i c
aproape imediat dup aceea, mama lui se apucase de but.
i aminti de serile n care ea pregtea cina pentru amndoi,
apoi i lsa poria ei s se rceasc, i n loc s mnnce, se
apuca s bea cocteil dup cocteil, pn cnd nu mai era n stare
nici s mai vorbeasc, i apoi adormea. i aminti de teama lui
pe msur ce cretea cantitatea de alcool, i cum ncerca s-o
fac s mnnce ceva, ns ea refuza i se enerva foarte tare.
La nceput se enerva pe lucruri mrunte, ns dup un timp
nervii ei aveau mereu legtur cu el. El era vinovat c nu fcuse
ceva, orice, care l-ar fi putut salva pe tatl su. i dac tatl su
ar fi fost n via, ei ar fi locuit nc n casa aceea frumoas de
lng Boston, n loc s fi stat mpreun cu sora ei n maghernia
din Cape Cod.
Apoi, mnia ei se canaliza ntotdeauna spre uciga i viaa pe
care o tria din cauza acestuia. Apoi spre poliiti, care erau
nite incapabili i nite incompeteni, i n cele din urm spre ea
nsi, cci pe ea se dispreuia cel mai tare dintre toi, pentru c
nu era mama care ar fi trebuit s fie, pentru c nu era pregtit
i nu avea tot ce era necesar pentru a se putea confrunta cu
urmrile unei asemenea tragedii.
La cei patruzeci de ani ai si, mtua lui, Dorothy, era cu opt
ani mai mare dect sora ei. Necstorit i supraponderal, era
o femeie simpl, plcut, care se ducea n fiecare duminic la
biseric i care se implica n proiectele comunitii. Cnd i
3 Institutul de Tehnologie din Massachusetts, universitate particular din Cambridge,
Massachusetts, Statele Unite ale Americii (n.t.).

32

adusese acas la ea pe Paul i pe sora ei, fcuse tot ce putuse


ca s-o ncurajeze pe Becky s-i ia din nou viaa n mini, s
mearg la biseric, s se rentoarc la coala sanitar, ca ntr-o
zi s aib o carier n acest domeniu de care s fie mndr.
Dorothy este funcionar i lucreaz n cldirea
administrativ a regiunii, bombnea maic-sa cnd ajungea pe
la jumtatea celui de-al treilea cocteil Canadian Club cu bere de
ghimbir. Ce tie ea despre oroarea de a crete un copil fr tat?
Cum ar putea ea s neleag faptul c mama unui biat de zece
ani trebuie s fie prezent n fiecare zi cnd acesta vine de la
coal? Cine l va ajuta la teme? Cine i va pregti cina? Cine va
avea grij ca el s nu intre ntr-o gac dubioas?
Dorothy nu nelegea acest lucru. Ea nu avea cum s
neleag. i i ddea nainte, bodognind ntruna despre
biseric, despre carier i despre o via normal. Becky se jura
c oricnd putea s se mute de acolo. Mai aveau destui bani din
asigurarea de via ca s-i permit s triasc singuri, chiar
dac mai strni la pung, pn cnd Paul avea s termine
liceul.
Ceea ce Becky nu reuea s neleag era c Dorothy nu se
referea neaprat la biseric, la carier sau la un alt fel de via
fa de cea pe care o ducea. Ea se referea la obiceiul ei de a
bea. Dorothy dorea s se lase de but. Numai c Becky nu avea
nici cea mai mic intenie de a face acest lucru.
Dup nc opt luni i trei zile, Becky Osborn intrase cu maina
n Portul Barnstable i rmsese acolo pn se necase. Tocmai
mplinise treizeci i trei de ani. nmormntarea avusese loc la
Prima Biseric Prezbiterian din Yarmouth, pe 15 decembrie
1966. Ziua fusese mohort, cu un nceput de ninsoare. La
nmormntare participaser douzeci i opt de persoane, cu tot
cu Paul i cu Dorothy. Majoritatea fuseser prieteni de-ai lui
Dorothy.
Pe 4 ianuarie 1967, cnd mplinise unsprezece ani, mtua
Dorothy devenise tutorele legal al lui Paul. Pe 12 ianuarie n
acelai an intrase la Hartwick, o coal particular de biei din
Trenton, New Jersey, cu fonduri publice. Acolo i dusese viaa
timp de zece luni pe an n urmtorii apte ani.

33

8.
Schia fcut de desenatorul poliiei reprezentnd capul
secionat de trup fu publicat mari dimineaa n ziarele
londoneze. Chipul din imagine era prezentat ca aparinnd unui
brbat dat disprut i se preciza c oricine deinea vreo
informaie despre acesta era invitat s se adreseze de urgen
Poliiei Metropolitane. Era anexat i un numr de telefon i se
mai meniona c persoanele care sunau puteau rmne
anonime dac doreau acest lucru. Poliia nu era interesat dect
de informaiile referitoare la locul n care se afla brbatul
respectiv, pentru a veni n ajutor familiei ngrijorate i
ndurerate. Nu se fcea nicio referire la faptul c acel chip
aparinea unui cap care nu mai era nsoit i de trup.
Pn la cderea serii, nu se primi nici mcar un singur telefon.

La Paris, schia chipului unei alte persoane avusese mai mult


noroc. Pentru o mit de numai o sut de franci, Jean Packard
fusese capabil s zdruncine memoria unuia dintre osptarii carel luaser pe Paul Osborn de la beregata lui Henri Kanarack, n
timp ce acetia se luptau pe podeaua Braseriei Stella.
Osptarul, un brbat mic de statur, cu minile subiri i
efeminate i cu o atitudine similar, l vzuse pe Henri Kanarack
cu o lun n urm, pe vremea cnd lucrase ntr-o alt braserie
care se nchisese la scurt timp n urma unui incendiu. La fel ca i
la Braseria Stella, Kanarack venise singur, comandase un
espresso, apoi deschisese ziarul i fumase o igar. Era cam pe
la aceeai or a zilei, puin dup cinci dup-amiaza. Braseria se
numea Le Bois i se afla pe Boulevard de Magenta, la jumtatea
distanei ntre Gare de lEst i Place de la Rpublique. Dac se
trasa o linie dreapt ntre Le Bois i Braseria Stella, se puteau
observa mai multe staii de metrou n zona respectiv. i cum
individul nu avea aspectul unei persoane care obinuia s
mearg cu taxiul, se putea presupune n mod rezonabil c sosise
n fiecare dintre aceste locuri ori cu maina, ori pe jos. Nu era
prea probabil nici c-i parca maina la o or de vrf lng
oricare dintre aceste dou cafenele, pentru a pierde vremea
singur cu un espresso n fa. O logic simpl sugera prin
urmare c el venea pe jos.
34

Att Osborn, ct i osptarul l descriseser pe individ ca


avnd faa neras. Acest lucru, care coincidea cu stilul i
aspectul specifice clasei muncitoare, ducea la concluzia
rezonabil i corect c individul se afla n drumul de la serviciu
spre cas i c, din cauz c fcuse acest lucru de cel puin
dou ori, prea s aib obiceiul de a se opri undeva pe drum s
bea o cafea.
Tot ce mai trebuia s fac Packard era s treac i pe la alte
cafenele din zona dintre cele dou braserii. Negsind nicio alt
cafenea ntre acestea, el urma s se deplaseze n triunghi de la
una la cealalt, pn cnd avea s gseasc o alt cafenea, n
care cineva s-l recunoasc pe individul din schia lui Paul
Osborn. De fiecare dat cnd i va arta legitimaia, va explica
faptul c individul era dat disprut i c fusese angajat de
familie s-l gseasc.
Pe cnd se afla la doar cea de a patra ncercare de acest gen,
Packard ddu peste o femeie care recunoscu figura din desenul
stngaci. Era casieri la un bistrou de pe strada Lucien, care
ieea din Boulevard de Magenta. Brbatul din desen venea cnd
i cnd pe acolo, de vreo doi sau trei ani.
tii cumva cum se numete, madame?
Auzind aceast ntrebare, femeia l msur tios.
Pi spuneai c investigai n numele familiei lui, i cu toate
acestea nu-i cunoatei numele?
Felul n care-i spune ntr-o zi este deseori diferit de cel n
care-i spune n alta.
Este un infractor?
Este un om bolnav
mi pare ru. Dar nu, nu tiu cum l cheam.
tii cumva unde lucreaz?
Nu. ns de obicei are pe hain un fel de praf fin sau de
pudr. mi amintesc acest lucru din cauz c ncerca mereu s
i-l scuture. Era ca un tic nervos.

Firmele de construcii au fost eliminate, din cauz c


lucrtorii n construcii nu poart n general geac sport cnd se
duc la serviciu. i n niciun caz n timp ce lucreaz.
Abia trecuse de ora apte n seara aceleiai zile cnd Jean
Packard se aezase mpreun cu Paul Osborn n colul slab
35

luminat al barului de la hotel. Packard promisese s-l contacteze


dup dou zile, dar i fcuse treaba ntr-un timp mai scurt.
Individul nostru pare s lucreze ntr-o zon n care se depun
reziduuri de praf n locul n care-i atrn geaca la serviciu.
Dup ce am analizat firmele pe o raz de un kilometru i
jumtate de cele trei cafenele, mai mult dect distana normal
care se parcurge pe jos de la serviciu, am reuit s ngustm n
mod rezonabil aria sa de activitate profesional la cosmetice,
curtorii sau brutrii.
Jean Packard vorbea cu voce sczut. i prezenta informaiile
scurt i explicit. Numai c Osborn l auzea ca prin vis. Cu o
sptmn n urm era la Geneva, foarte preocupat i
emoionat din cauza lucrrii pe care trebuia s-o prezinte la
Congresul Mondial de Chirurgie. Dup apte zile se afla ntr-un
bar slab luminat din Paris, ascultnd un strin cum i confirma
faptul c ucigaul tatlui su era n via; c mersese pe strzile
Parisului; c trise acolo, lucrase acolo, respirase acolo; c acel
chip pe care-l vzuse era real. Pielea pe care o atinsese, viaa pe
care o simise pulsnd sub presiunea degetelor sale, chiar n
momentul n care ncercase s-o distrug prin strangulare, era
real.
Mine cam pe vremea asta voi avea pentru dumneavoastr
un nume i o adres, ncheie Packard.
Bine, se auzi Osborn spunnd. Foarte bine.
Jean Packard l privi struitor pre de o clip nainte s se
ridice. Nu era treaba lui ce avea s fac Osborn cu aceast
informaie din momentul n care i-o va furniza. Numai c mai
vzuse privirea din ochii lui Osborn i la ali oameni. Distant,
tulburtoare i hotrt. Oricum, nu exista niciun dubiu n
mintea lui c brbatul pe care i-l va oferi n curnd americanului
aezat de cealalt parte a mesei va fi un om mort la scurt timp
dup aceea.

Rentors n camer, Osborn se dezbrc i fcu un du, cel deal doilea pe ziua respectiv. ncerca s nu se gndeasc la ziua
de mine. n momentul n care va avea numele individului, cnd
va ti cine era acesta, unde locuia, atunci se va putea gndi i la
celelalte. La cum s-l chestioneze i cum s-l omoare. Ca s se
gndeasc atunci la aa ceva, era prea dificil i prea dureros. i
readucea n minte tot ce fusese ntunecat i ngrozitor n viaa
36

lui: pierderea, furia, vinovia, mnia, izolarea i singurtatea;


teama de dragoste, din cauza groazei c aceasta i va fi rpit.
Crema de ras i acoperea jumtate din fa, iar el tergea
aburul de pe oglind n momentul n care sun telefonul.
Da, spuse el direct, ateptndu-se s fie Jean Packard cu
vreun detaliu pe care-l uitase.
ns nu era Jean Packard. Era Vera, care se afla jos, n holul
hotelului. l deranja dac venea pn n camera lui? Sau era cu
altcineva, sau poate avea alte planuri? Aa era ea: politicoas,
grijulie, aproape inocent. Prima dat cnd fcuser dragoste, i
ceruse permisiunea pn i s-i ating penisul. Venise, spusese
ea, ca s-i ia rmas-bun.
Avea pe el doar un prosop cnd deschise ua i o vzu cum
sttea pe hol, tremurnd, cu lacrimi n ochi. Intr, iar el nchise
ua, apoi o srut i l srut i ea, apoi se mbriar. i
mprtie hainele peste tot. i odihni buzele pe snii ei i i
strecur mna ntre picioarele ei. Apoi ea i desfcu picioarele,
iar el simi satisfacia de a o ptrunde, i totul fu doar rs i
lacrimi i dorin de neimaginat.
Nimeni nu-i lua rmas-bun aa. Nici pn atunci, i nici de
atunci ncolo. Nimeni.

9.
Se numea Vera Monneray. O cunoscuse la Geneva, cnd
venise la el la scurt vreme dup ce i susinuse lucrarea i se
prezentase. i spusese apoi c absolvise Facultatea de Medicin
din Montpellier i era rezident n primul an la Centrul
Spitalicesc Ste.-Anne din Paris. Era singur i mplinea n ziua
aceea douzeci i ase de ani. Nu-i dduse seama de ce fusese
att de direct, ns el i atrsese atenia nc din clipa n care-i
ncepuse prezentarea. Avea ceva aparte care o fcuse s
doreasc s-l cunoasc, s descopere cine era, s stea puin cu
el. La vremea respectiv, ea nu avusese nici cea mai vag idee
dac era cstorit sau nu. Nici nu-i psase. Dac el i-ar fi spus
c era cstorit i c era acolo mpreun cu soia sa, sau dac iar fi spus c era ocupat, ea tot ar fi venit i ar fi dat mna cu el,
37

i-ar fi spus c-i apreciase lucrarea, i apoi ar fi plecat. i asta ar


fi fost tot. Numai c el era liber.
Ieiser n ora i trecuser Ronul ctre oraul vechi pe podul
pentru pietoni. Vera era strlucitoare i plin de via. Prul lung
i era aproape negru ca smoala, iar ea l trsese pe o parte i l
dduse pe dup ureche ntr-un mod n care, indiferent ct de
mult s-ar fi agitat, sttea prins acolo fr s se desfac. Avea
ochii aproape la fel de negri ca i prul i erau tineri i nsetai
de viaa care i se aternea n fa.
Nici nu trecuser douzeci de minute de cnd se cunoscuser,
c se ineau deja de mn. n seara aceea luaser cina
mpreun ntr-un restaurant italian linitit, chiar lng cartierul
cu felinarele roii. Era ceva curios ca n Geneva s existe un
cartier pentru prostituate. Faima pe care o cptase pentru
ciocolat i pentru ceasuri, i aura aceea de sobrietate dat de
faptul c era un centru financiar internaional nu preau s fie n
concordan cu fustele strmte din piele, cu liuri pn la
coaps, ale prostituatelor de pe strad, i cu toate acestea ele
se aflau acolo, populnd cele cteva strzi ciudate care le
fuseser alocate. Vera l observase cu atenie pe Osborn n timp
ce trecuser pe lng ele. Era jenat, sau le selecta n minte, ori
pur i simplu lsa viaa s-i urmeze cursul aa cum era ea?
Toate la un loc, se gndise ea. Toate la un loc.
Iar cina, la fel ca mare parte din dup-amiaz, fusese la fel
ntr-un mod nc i mai pregnant, explorarea tandr, calm, a
unui brbat i a unei femei care se simeau atrai instinctiv unul
de cellalt. O inere de mn, un schimb de priviri i, n cele din
urm, privirea ndelung, scruttoare, n ochii celuilalt. Nu o
singur dat Paul simise c se excit. Prima dat se ntmplase
cnd treceau pe la raionul cu produse de panificaie dintr-un
magazin universal. Zona era aglomerat cu muli cumprtori,
iar el era convins c ochii tuturor se ndreptau spre prohabul
su. nfcase rapid o pine voluminoas, pe care o aezase
discret n dreptul zonei inghinale, n timp ce se prefcea c
examineaz produsele din jur. Vera l vzuse i izbucnise n rs.
Era ca i cum ar fi fost mpreun de foarte mult timp i
mprteau n public un joc de care tiau numai ei doi.
Dup cin se plimbaser pe Strada Alpilor i priviser cum
rsrea luna peste Lacul Geneva. n spatele lor se afla BeauRivage, hotelul la care sttea Paul. Planificase cina, plimbarea,
38

cum s-i petreac seara, pentru a o finaliza la el n camer,


ns deodat, n momentul n care totul prea att de la
ndemn, nu mai fusese la fel de sigur de el nsui pe msur
ce se gndea la acest lucru. Divorase de mai puin de patru
luni, timp insuficient pentru a-i recpta ncrederea de sine c
era un burlac atrgtor i medic pe deasupra. ncercase s-i
aminteasc cum o fcuse n vremurile de altdat. Cum adusese
o femeie n camera lui? Mintea i se golise complet, nu reuea si aduc aminte nimic. i pn la urm, nici mcar nu fusese
necesar; Vera fusese cu un pas naintea lui.
Paul, spusese ea i zmbise, cuibrindu-i mna ntr-a lui,
trgndu-l spre ea i lipindu-se de el, ca s se protejeze de aerul
rcoros care venea dinspre lac, ceea ce trebuie s ii minte
ntotdeauna referitor la o femeie este c nu ajungi s te culci cu
ea dect dac decizia i aparine ei.
Sigur este aa? ntrebase el fr expresie.
Acesta este adevrul adevrat.
El i bgase mna n buzunar i scosese o cheie, pe care i-o
artase.
Cheia de la camera de hotel, i spusese el.
Trebuie s prind un tren, TGV-ul de la ora zece spre Paris,
precizase ea pe un ton neutru, ca i cum ar fi fost ceva ce el ar fi
trebuit s tie.
Nu neleg, spusese el i simise un gol n suflet; nu
menionase nimic despre niciun tren sau c urma s plece din
Geneva n seara respectiv.
Paul, astzi este vineri. Am treburi n Paris la acest sfrit
de sptmn, iar luni la prnz trebuie s fiu la Calais. Este ziua
de natere a bunicii mele, mplinete optzeci i unu de ani.
Ce treburi ai de fcut n Paris la acest sfrit de sptmn
i care s nu sufere amnare?
Vera l privise fr s-i rspund.
Ei bine? insistase el.
Ce-ai zice dac i-a spune c am un prieten?
Pi se ntmpl des ca rezidentele frumoase care au
prieten s se strecoare n afara oraului i s agae ali iubii?
Aa se comport cei din lumea medical de la Paris?
Nu te-am agat! exclamase Vera indignat, dndu-se un
pas napoi.
39

Numai c un zmbet firav i scpase n colul gurii. El l zrise,


iar ea i dduse seama de acest lucru.
Este aeroport la Calais?
De ce? ntrebase ea dndu-se napoi.
Este o ntrebare uoar, spusese el i zmbise. Da, este
aeroport la Calais. Nu, nu este aeroport la Calais.
Ochii Verei sclipiser n lumina lunii. O adiere uoar dinspre
lac i sltase prul puin.
Nu sunt sigur
Dar la Paris este aeroport.
Sunt dou.
Atunci luni dimineaa poi pleca cu avionul la Paris, i de
acolo te duci cu trenul la Calais, spusese el. Dac ea dorea de la
el acest lucru, s-l determine s o conving, atunci asta i
fcuse.
i ce s fac aici pn luni diminea? ntrebase ea, de ast
dat cu un zmbet i mai vizibil; ns era adevrat, chiar dorea
ca el s o conving.
Pentru ca un brbat s se culce cu o femeie, decizia trebuie
s-i aparin ei, spusese el ncet i-i mai artase o dat cheia de
la camera de hotel.
Privirea Verei se ridicase nspre ochii lui i rmsese fixat
acolo. Iar n acest timp, degetele i se ridicaser i cuprinseser
ncet cheia.

10.
Dou zile nu erau de ajuns, hotrse Osborn n dimineaa
urmtoare. Vera tocmai se dduse jos din pat, iar el o privise
cum trecuse prin camer, ndreptndu-se spre baie. Avea umerii
trai napoi, expunndu-i fr s se ruineze snii mici de
culoarea alabastrului, i traversase ncperea cu graia unui
animal proaspt mblnzit, care nu era contient de mreia lui.
Intenionat, se gndise el, nu-i pusese nimic pe ea, nici tricoul
lui cu L.A. Kings pe care i-l dduse s se mbrace la culcare i pe
care refuzase s i-l pun. Nici nu se nfurase n vreunul dintre
prosoapele care nc mai zceau pe podea, trofee rmase n
urma celor trei episoade prelungite de sex de la du. Acesta era
40

un mod de a-i spune c noaptea pe care o petrecuser mpreun


nu fusese doar o glum i c n dimineaa respectiv nu i era
jen de ceea ce fcuse.
La un moment dat nainte de a se lumina de ziu, ntre dou
episoade de amor, hotrser s-i petreac ziua urmtoare
vizionnd Elveia din tren. S porneasc de la Geneva spre
Lausanne, apoi la Zrich, la Lucerne. El ar fi vrut s mearg la
Lugano, care se afla la grania cu Italia, ns nu era suficient
timp. Se vor duce la Lugano cu urmtoarea ocazie, i amintea el
c hotrse chiar nainte de a cdea ntr-un somn complet i
profund. Acolo i n Italia.
n momentul n care o auzise pind sub du, i dduse
seama. Era smbt, nti octombrie. Vera trebuia s fie luni la
Calais, pe trei. n aceeai zi el avea programat zborul din Londra
spre L.A. Ce-ar fi fost dac atunci, n loc s viziteze Elveia, ar fi
plecat amndoi cu avionul n Anglia? Ar fi putut s petreac
mpreun toat noaptea aceea, apoi toat ziua i toat noaptea
de duminic la Londra sau oriunde ar fi vrut Vera s mearg n
Anglia. Luni dimineaa putea s o pun ntr-un tren spre Dover,
i de acolo putea lua feribotul sau Hoverspeed 4 peste Canal,
direct spre Calais.
Ideea i se instalase rapid n minte i, fr s se mai
gndeasc, pusese mna pe telefon. Numai n momentul n care
ncepuse s vorbeasc cu funcionara de la recepie i o
ntrebase cum s formeze numrul la Air Europe i dduse
seama c era nc dezbrcat. i nu numai asta, dar avea i
erecie, ceea ce prea s i se ntmple mai mereu cnd Vera se
afla prin apropiere. Se simise deodat vinovat ca un adolescent
ntr-un week-end despre care nu tiau prinii, asta dac fcea
abstracie de faptul c nu avusese niciodat parte de vreun
asemenea week-end n adolescen. Lucrurile de genul acesta
se ntmplaser altora, nu i lui. Chiar aa puternic i frumos
cum era i cum fusese i pe vremea aceea rmsese virgin
pn la vrsta de aproape douzeci i doi de ani, cnd era
student la medicin. El nu fcuse niciodat lucrurile pe care le
fceau ali biei, dei se ludase cu ele, doar ca s nu par un
fraier. Problema era, ca ntotdeauna, aceeai, teama intens i
incontrolabil c sexul l-ar putea face s se ataeze, s
4 Companie de feriboturi pe Canalul Englezesc, format din unirea Seaspeed cu
Hoverlloyd, care a activat din 1981 pn n 2005 (n.t.).

41

iubeasc. i odat ndrgostit, era doar o chestiune de timp


pn ar fi gsit o modalitate de a distruge acest lucru.
La nceput Vera se opusese, Anglia era prea scump, prea
impulsiv. ns apoi el o luase de mn, o trsese lng el i o
srutase intens. Nimic, i spusese el, nu era mai scump sau mai
impulsiv dect viaa nsi. i nimic nu era mai important pentru
el dect s petreac mpreun cu ea ct mai mult timp posibil i
ar fi putut face acest lucru cel mai bine dac s-ar fi dus la
Londra mpreun n ziua aceea. Era foarte serios. Ea putuse s
vad acest lucru n ochii lui, cnd se trsese napoi s-l
priveasc mai bine, i simise i din atingerea lui cnd, zmbind,
i plimbase ncetior dosul palmei pe obrazul ei.
Da, spusese ea i-i zmbise. Da, bine, hai s mergem n
Anglia! Dar dup aceea gata, da? spusese ea, iar zmbetul i
prsise chipul i, pentru prima dat de cnd o cunoscuse
Osborn, devenise serioas. Ai o carier, Paul. i eu am o carier
i vreau s o continui aa cum este.
Bine, i zmbise el i se aplecase s o srute, numai c ea
se trsese napoi.
Nu. Mai nti spune c eti de acord! Mergem mpreun la
Londra, dar dup aceea nu ne vom mai vedea niciodat.
Munca ta nseamn att de mult pentru tine?
Tot ce am fcut pn acum s trec prin Facultatea de
Medicin Tot ce mai am nc de fcut Da, nseamn foarte
mult pentru mine. i nu o s-mi cer scuze pentru c am spus
acest lucru sau pentru c l-am gndit.
Atunci, rostise el, apoi tcuse. Bine, sunt de acord.

Vizita la Londra fusese foarte tulbure. Vera voise s stea


undeva discret, undeva unde s nu se ntlneasc cu vreun fost
profesor sau coleg sau iubit? o tachinase Paul i s fie
invitat la cin sau la un ceai, ori altceva, pentru ca apoi s
trebuiasc s se scuze. Osborn luase o camer la Connaught,
unul dintre cele mai grandioase, mai micue, mai bine pzite i
mai englezeti dintre toate hotelurile londoneze.
Nici nu ar fi trebuit s-i fac probleme. Smbt seara se
duseser la Cinematograful Ambasadorilor i vzuser o
reecranizare a romanului Les Liaisons Dangereuses5, apoi
5 Legturile primejdioase, n limba francez n original, film realizat dup cartea cu
acelai titlu a lui Choderlos de Laclos (n.t.).

42

luaser cina la The Ivy, un restaurant pe partea cealalt a


strzii, se plimbaser mn n mn prin zona cinematografelor
i din cnd n cnd se opriser s bea ampanie glgitoare la
barurile din drumul lor, apoi fcuser o curs lung cu taxiul,
ntr-un circuit pe drumul napoi spre hotel, timp n care se
provocaser unul pe cellalt, n oapte senzuale i conspirative,
s fac dragoste fr ca oferul s-i dea seama. i o fcuser.
Sau aa crezuser ei. Restul celor treizeci i ase de ore ct mai
sttuser la Londra i le petrecuser n pat. i asta nu din cauz
c fcuser sex sau pentru c fusese opiunea lor. Mai nti Paul
i, la scurt timp dup aceea i Vera, fuseser dobori fie de o
intoxicaie alimentar, fie de un atac violent de grip. Tot ce
putuser s spere fusese s fie genul acela care se termin
dup douzeci i patru de ore. i aa se i ntmplase, ntradevr. i cnd se fcuse luni dimineaa i luaser un taxi ctre
Gara Victoria, amndoi erau vindecai aproape sut la sut, dei
mai erau nc puin slbii i zdruncinai.
Ce mai mod de a petrece week-end-ul la Londra, spusese
el, n vreme ce o inea de mn i se ndreptau spre trenul ei.
Ea i zmbise, privindu-l.
La bine i la ru.
Mai trziu, ea se ntrebase de ce rostise aceste cuvinte,
pentru c tia c pusese suflet n ce spusese. Fusese o anumit
inflexiune n vocea ei care i scpase de sub control. ncercase
s sune lejer i amuzant, numai c simise c nu fusese aa. Nu
tia dac spusese aceste cuvinte cu vreun scop anume, i nici
nu voia s se gndeasc la acest lucru. Tot ce putea s-i mai
aduc aminte dup aceea era faptul c Paul o luase n brae i o
srutase. Fusese un srut pe care avea s i-l aminteasc toat
viaa ei, profund i tulburtor i n acelai timp plin de o for i
de o ncredere pe care ea nu le mai experimentase niciodat cu
vreun alt brbat.
Ea i amintise cum l privise pe fereastra de la compartiment
n vreme ce trenul se punea n micare. El sttea acolo n gara
aceea imens, nconjurat de trenuri, de inele de cale ferat i
de oameni. Avea braele ncruciate la piept i se uita lung dup
ea, cu un zmbet trist, nedumerit, i cu fiecare clinchet de roi
devenea din ce n ce mai mic, pn cnd, n cele din urm,
trenul ieise din gar, i ea nu putuse s-l mai vad deloc.

43

Paul Osborn se desprise de ea luni dimineaa, la ora 7:30,


pe 3 octombrie. Dup dou ore i jumtate se afla n magazinul
duty-free din Aeroportul Heathrow, omorndu-i vremea nainte
de mbarcarea n avionul de la ora dousprezece, care avea s-l
duc napoi la Los Angeles. Se uita la tricouri, la cnile de cafea
i la prosopelele care aveau imprimate pe ele sistemul de
metrou londonez, cnd i dduse seama c se gndea la Vera.
Apoi i fusese anunat avionul i i fcuse loc ctre zona de
mbarcare printr-o mare de pasageri care miunau peste tot.
Putea s vad pe fereastr cum se fcea plinul la avionul su
British Airways 747 i cum se ncrcau bagajele. ntorcndu-i
privirea de la avion, se uitase la ceas. Era aproape ora
unsprezece, iar Vera urma s fie la bordul Hoverspeed,
traversnd Canalul Englezesc ctre Calais. n momentul n care
va reui s ajung la bunica ei, ele dou vor avea la dispoziie
ceva mai mult de nouzeci de minute, pentru c ea va trebui s
se grbeasc apoi s prind trenul de ora dou ctre Paris.
Zmbise la gndul c ea o va ajuta pe btrna de optzeci i unu
de ani s deschid cadourile primite de ziua ei, i cum apoi vor
glumi i vor rde mpreun, n timp ce vor mnca tort i vor bea
cafea, iar el se ntrebase dac ea l va pomeni i pe el. Iar dac o
va face, cum va reaciona btrna. Apoi vzuse n minte
succesiunea de mbriri de rmas-bun, dojana pentru faptul
c vizita fusese att de scurt, n vreme ce Vera atepta s-i
vin taxiul care urma s o duc la gar. Osborn habar n-avea
unde locuia bunica Verei n Calais i nici numele de familie al
acesteia. Oare era bunica ei de pe mam sau de pe tat? Atunci
i dduse seama c nu avea nici cea mai mic importan. El se
gndise de fapt la faptul c Vera urma s fie n trenul de la ora
dou dinspre Calais spre Paris.
n mai puin de patruzeci de minute i recuperase bagajele
din avionul 747 i se aezase la rnd mpreun cu cei care se
mbarcau pentru cursa British Airways ctre Paris.

11.
Vera privea de pe fereastra compartimentului de la clasa nti,
n vreme ce trenul ncetinea i intra n gar. ncercase s se
44

relaxeze i s citeasc n cele cteva ore n care cltorise.


Numai c mintea i zbura aiurea i fusese nevoit s lase
deoparte ce citea. Mai nti, ce impuls o determinase n Geneva
s se duc la Paul Osborn s se prezinte? i apoi, de ce se
culcase cu el n Geneva i de ce se dusese cu el la Londra?
Fcuse oare acest lucru din cauz c era o fire inconstant i
acionase din capriciu, simindu-se atras de un brbat frumos,
ori intuise imediat n el altceva, un suflet pereche cum rar poi
ntlni, cu care mprtea pe mai multe niveluri o nelegere a
ceea ce era viaa cu adevrat i cum ar putea fi sau unde ar
duce aceasta dac ar fi mpreun?
Deodat i dduse seama c trenul se oprise. Oamenii se
ridicau, i luau genile i valizele din suporturile de bagaje de
deasupra capetelor lor i coborau din tren. Ajunsese la Paris. A
doua zi urma s se duc napoi la serviciu, iar Londra, Geneva i
Paul Osborn nu vor mai fi dect nite amintiri.
Cu valiza n mn, coborse din tren i mersese de-a lungul
peronului prin mulime. Aerul era umed i apstor, ca i cum se
pregtea s plou.
Vera!
Ea i ridicase privirile.
Paul? exclamase ea, uimit.
La bine i la ru, i spusese el i zmbise, ndreptndu-se
spre ea prin mulime i lundu-i valiza din mn s i-o duc el.
Luase avionul de la Londra, apoi un taxi de la aeroport pn la
Gara de Nord, unde se aflau. ntre timp, rezervase un loc la
avionul dinspre Paris spre Los Angeles. Urma s stea la Paris
cinci zile. Timp de cinci zile nu vor face nimic altceva dect s
fie mpreun. Voia s o conduc acas la ea, n apartamentul ei.
tia c ea trebuia s se duc la serviciu, dar voia s fac
dragoste cu ea n tot acest rstimp. i dup aceea, cnd ea i
va termina tura i va veni napoi acas, vor face din nou acelai
lucru. S fie cu ea, s fac dragoste cu ea, nu mai conta nimic
altceva n afar de asta.
Nu pot, i spusese ea pe un ton neutru, furioas chiar i
numai pentru faptul c venise la ea.
Cum ndrznise s i se impun aa?
Nu fusese tocmai reacia la care se ateptase el. Timpul pe
care-l petrecuser mpreun fusese foarte intim, chiar perfect.
Cu foarte mult iubire. i nu venise numai de la el.
45

Ai fost de acord c dup Londra nu va mai fi nimic ntre noi.


n afar de cteva ore la teatru i de cin, spusese el
zmbind sec, nu prea a fost mare lucru la Londra, nu-i aa? Asta
dac nu pui la socoteal vrsturile, febra i frisoanele.
Pentru o clip, Vera nu rostise niciun cuvnt, apoi adevrul
ieise la iveal. I-l spusese rapid i direct. Chiar exista cineva n
viaa ei. Nu era prudent s-i rosteasc numele, dar era o
persoan important i influent n Frana, i nu trebuia s afle
niciodat c ei fuseser mpreun la Geneva sau la Londra. L-ar
fi rnit foarte mult dac ar fi aflat, iar ea nu dorea acest lucru.
Ceea ce fusese ntre ea i Paul, tot ce mprtiser n ultimele
cteva zile, luase sfrit. Iar el tiuse acest lucru, pentru c
avuseser o nelegere. Orict de dureros ar fi fost, ea nu putea
i nu voia s se mai ntlneasc cu el.
Ajunseser la scrile rulante, urcaser cu ele i apoi ieiser
afar unde erau parcate taxiurile. El i dduse numele hotelului
la care sttea, de pe Bulevardul Klber. Urma s stea acolo timp
de cinci zile. Dorea s o mai ntlneasc mcar o dat, chiar
dac ar fi fost doar pentru a-i lua rmas-bun.
Vera i ferise privirea. Paul Osborn nu semna cu niciunul din
brbaii pe care-i mai ntlnise. Era gentil i blnd i nelegtor
chiar i n durerea i dezamgirea prin care trecea n momentul
acela. ns chiar dac i-ar fi dorit acest lucru, ea nu putea s-i
cedeze. Dup cum se derula viaa ei atunci, el nu avea cum s
fac parte din ea. Nu exista nicio alt cale.
mi pare ru, spusese ea, privindu-l n ochi. Apoi urcase
ntr-un taxi, trsese portiera dup ea i plecase.
Aa, pur i simplu, se auzi el rostind cu voce tare.
Dup aproximativ o or, se dusese ntr-o braserie undeva pe
Strada St.-Antoine, ncercnd s pun cap la cap toate
secvenele acestei ntmplri. Dac i-ar fi urmat inteniile
iniiale, nu ar fi luat avionul spre Paris i n cteva ore ar fi
aterizat deja n L.A., ar fi luat un taxi spre casa sa cu vedere la
Oceanul Pacific, i-ar fi luat cinele de ras Chesapeake
retriever de la hotelul pentru animale i ar fi verificat dac
sriser cprioarele gardul i-i mncaser trandafirii. n ziua
urmtoare s-ar fi dus din nou la serviciu. Acesta ar fi fost cursul
firesc al lucrurilor, dac el ar fi acionat normal. Numai c el nu
fcuse acest lucru.
46

Vera, aa cum era ea i cu tot ce strnise n el, era singura


care conta. Nimic altceva nu mai valora absolut nimic. Nici
prezentul, nici trecutul, nici viitorul. Cel puin aa crezuse n
momentul n care i ridicase privirile i-l zrise pe individul cu
cicatricea zimat.

12.
Miercuri, 5 octombrie
Abia trecuse de zece dimineaa cnd Henri Kanarack intr
ntr-o bcnie micu situat n apropierea brutriei. nc mai
era tulburat de ntmplarea cu americanul, ns n dou zile nu
se mai ntmplase nimic i ncepuse i el s le dea dreptate
soiei sale i lui Agnes Demblon c individul fie se luase de el din
greeal, fie era srit de pe fix. Se aplec s ia mai multe sticle
de ap mineral pentru serviciu, cnd Danton Fodor,
proprietarul supraponderal i aproape orb al bcniei, l lu
brusc de bra i l duse n camera din spate.
Ce este? ntreb Kanarack, indignat. Sunt la zi cu plile.
Nu e vorba de asta, spuse Fodor, privind printre lentilele
groase ca s se asigure c nu erau clieni care s atepte la
cas. Fodor nu era numai proprietarul magazinului, ci i contabil,
casier, om la toate i paznic. Ieri a trecut pe aici un individ. Era
un detectiv particular i avea un desen ciudat care te
reprezenta.
Cum? ntreb Kanarack, simind cum i sare inima din piept.
Arta imaginea aceea pe aici i i ntreba pe oameni dac
te tiu.
Sper c nu ai spus nimic!
Bineneles c nu! Mi-am dat seama c era ceva putred la
mijloc. De la Garda Financiar?
Habar n-am, spuse Henri Kanarack i i feri privirea.
Un detectiv particular, i ajunsese tocmai pn aici! Cum aa?
Se ntoarse brusc i ntreb:
La ce companie lucra? I-ai reinut numele?

47

Fodor ncuviin din cap i deschise singurul sertar de la o


mas care inea loc de birou. Scoase o carte de vizit, pe care io nmn lui Kanarack.
Cnd a vorbit cu noi, ne-a spus s-l sunm dac te vedem.
Noi? Care noi? ntreb Kanarack.
Ceilali oameni din magazin. I-a ntrebat pe toi. Din fericire,
toi erau strini i niciunul nu te-a recunoscut. Dar unde s-a dus
de aici i cu cine a mai vorbit, asta nu mai tiu. Eu unul a avea
grij cnd m-a ntoarce la serviciu, dac a fi n locul tu.

Henri Kanarack nu avea de gnd s se mai ntoarc la


serviciu. n orice caz, nu astzi, i poate c niciodat. Uitndu-se
la cartea de vizit din mna lui, form numrul de telefon de la
brutrie i ceru cu Agnes.
Americanul, spuse el. A pus un detectiv particular pe
urmele mele. Dac vine pe acolo, aranjeaz n aa fel nct s
discute cu tine. i vezi s nu mai spun nimeni nimic. Numele lui
este, spuse Kanarack, apoi se uit pe cartea de vizit: Jean
Packard. Lucreaz la o companie care se numete Kolb
International.
Se nfurie deodat.
Ce vrei s spui, cum adic ce ar trebui s-i spui? Spune-i c
nu mai lucrez acolo i c nu am mai lucrat acolo de ceva timp.
Dac vrea s afle unde locuiesc, nu tii nimic. Spui c mi-ai
trimis nite acte dup ce am plecat i c i s-au ntors fr alt
adres.
Acestea fiind zise, Kanarack i mai spuse c o s-o sune mai
trziu, i apoi nchise brusc telefonul.

La mai puin de o or dup aceea, Jean Packard intr n


brutrie i arunc o privire mprejur. Discuiile cu ali doi
proprietari de magazine i cu un biat care se nimerise s vad
i el desenul indicaser locul acesta, brutria n care se afla. n
fa se afla un magazin micu pentru vnzarea cu amnuntul,
iar n spate se vedea un birou. Dincolo de acesta se vedea o u
nchis care presupuse c ducea spre zona din spate, unde se
coceau pinile.
O femeie n vrst cumpr dou pini, apoi se ndrept ctre
ieire. Packard zmbi i i deschise ua.
Merci beaucoup, spuse ea cnd trecu pe lng el.
48

Jean Packard ddu din cap, apoi se ntoarse spre tnra din
spatele tejghelei. Individul lucra aici. Aa c n locul acesta nu
va mai arta nimnui desenul cu chipul lui. Asta nu ar face
dect s-l atenioneze c l urmrete cineva. El nu dorea dect
o list cu numele angajailor. Aceasta era o societate mic, n
mod evident, probabil cu mai puin de zece sau cincisprezece
oameni pe statul de plat. Toi erau nregistrai la Biroul Central
de Taxe i Impozite. O examinare n paralel pe calculator ar face
corespondena ntre nume i adresele lor de acas. Zece sau
cincisprezece persoane nu vor fi dificil de verificat. Prin
eliminare, va ajunge uor la persoana pe care o cuta.
Fata din spatele tejghelei purta o fust scurt, strmt i
tocuri nalte i avea picioarele lungi, bine conturate, acoperite
de ciorapi negri cu plas. Avea prul strns bine ntr-o legtur
n cretetul capului i purta cercei mari sub form de verigi, iar
rimelul i fardul de pe ochi erau ct pentru trei persoane. Era
genul acela, jumtate fat, jumtate femeie, care-i petrecea
toat ziua ateptnd s vin noaptea. O slujb n spatele unei
tejghele nu era pe lista ei de prioriti, dar o ajuta s-i
plteasc facturile pn cnd va gsi ceva mai bun.
Bonjour, spuse Jean Packard i i zmbi.
Bonjour, rspunse ea i i ntoarse zmbetul. Flirtatul, dup
cum se prea, era ceva care i venea natural.
Zece minute mai trziu, Jean Packard plec din magazin cu
ase croissante i cu o list cu persoanele care lucrau acolo. i
spusese fetei c deschidea un bar de noapte n zon i dorea s
se asigure c toi comercianii locali i angajaii lor primeau
invitaii la inaugurare. Asta nsemna s ai relaii bune cu
publicul.

13.
McVey se nfior i turn apa fierbinte ntr-o can mare din
faian, care avea imprimat pe ea steagul britanic. Afar cdea
o ploaie rece, iar de pe Tamisa se ridica o cea uoar. lepuri
se deplasau ntr-o direcie i n cealalt de-a lungul rului, iar
traficul se deplasa greoi pe drumul paralel cu acesta.
49

Uitndu-se mprejur, gsi o linguri din plastic zcnd pe un


ervet ptat de hrtie i adug dou lingurie de cafea
decofeinizat Tasters Choice pe care o gsise ntr-o bcnie
micu n apropiere de Scotland Yard. nclzindu-i minile pe
ceac, lu o gur din cafea i examin din nou dosarul deschis
n faa lui, n care se afla o foaie de hrtie listat de Interpol cu
ucigai cunoscui sau cu indivizi suspectai de crime multiple din
Europa continental, Marea Britanie i Irlanda de Nord. Erau
probabil vreo dou sute n total. Unii fuseser nchii pentru
infraciuni mai mici i fuseser eliberai, alii erau nc la
nchisoare, iar civa nc mai erau n libertate. Fiecare dintre ei
urma s fie verificat. Nu de ctre McVey, ci de poliitii de la
Omucideri din rile respective. Cpii ale rapoartelor acestora
urmau s-i fie trimise prin fax imediat ce erau completate.
Deodat, McVey puse lista deoparte, se ridic i travers
ncperea cu mna stng fcut pumn, frecndu-i absent
degetul mare de cel mic. l tulbura ceva nc de la bun nceput,
sentimentul c persoana care seciona chirurgical capetele de
corp nu era cineva cu cazier. Gndurile lui McVey se oprir la o
idee. De ce trebuia neaprat s fie brbat? De ce nu putea
foarte simplu s fie o femeie? n zilele astea femeile aveau
acces la pregtirea medical la fel ca i brbaii. n unele cazuri,
chiar mai mult. i cu accentul care se punea n prezent pe
exerciiile de ntreinere, multe femei aveau o condiie fizic
excelent.
Prima intuiie a lui McVey fusese c era vorba despre o
singur persoan care comitea crimele. Dac avea dreptate,
acest lucru ngusta cmpul posibilitilor de la opt ucigai la
unul singur. ns cea de-a doua speculaie a lui, sau speculaii,
cum c ucigaul avea un anumit grad de pregtire medical i
acces la instrumente chirurgicale, i c putea fi de orice gen i
probabil fr cazier, l treceau prin chinurile iadului.
Nu avea la ndemn nicio statistic, dar dac era s
socoteasc toi medicii, toate asistentele, medicii legiti,
tehnicienii din domeniul medical i profesorii universitari cu o
anumit expertiz n chirurgie, ca s nu mai pomeneasc de
brbaii i femeile care primiser instruire medical n timpul
serviciului militar, chiar dac s-ar fi limitat numai la Marea
Britanie sau numai la Europa continental, cifrele erau cu
siguran cutremurtoare. Asta nu nsemna s caute acul n
50

carul cu fn, ci mai degrab ntr-o mare de grne care adiau n


btaia vntului, iar Interpolul nu deinea o armat att de
numeroas pentru recoltarea i separarea seminelor de pleav
nct s-l poat gsi pe acest criminal.
Posibilitile trebuiau ngustate, i era sarcina lui McVey s
fac acest lucru nainte s spun cuiva ceva. Pentru aceasta,
avea nevoie de mai multe informaii dect n prezent. Primul lui
gnd fu c poate pierduse undeva o legtur, o conexiune ntre
prima crim i cea din urm. Dac era aa, singura cale de a
afla era s revin i s nceap din nou cu faptele cele mai
evidente pe care le avea la ndemn: rapoartele autopsiilor
fcute la cap i la cele apte trupuri decapitate. Tocmai se
ntindea spre telefon pentru a solicita acest lucru, cnd acesta
sun.
McVey, spuse el automat, cnd ridic receptorul.
Oui, McVey! Aici Lebrun, la dispoziia dumitale!
Era locotenentul inspector Lebrun de la Secia nti a
Prefecturii de Poliie din Paris, poliistul micu de statur,
fumtor nrit, care-l ntmpinase cu o mbriare i l srutase
prima dat cnd pusese piciorul pe pmntul francez.
Nu tiu ce nseamn acest lucru, sau dac nseamn cu
adevrat ceva, spuse el n limba englez, dar trecnd prin
rapoartele zilnice ale poliitilor mei, am dat peste o plngere de
atac la persoan. A fost violent i destul de agresiv, i totui nu
a fost altceva dect un simplu atac, deoarece nu a fost utilizat
nicio arm. i totui, nu asta era ideea. Ceea ce mi-a atras
atenia a fost faptul c atacatorul este un chirurg ortoped
american, care s-a ntmplat s se afle la Londra exact n ziua n
care individul vostru de pe alee i-a pierdut capul. tiu c era
n Anglia atunci, pentru c am paaportul lui n mn. A sosit la
Gatwick smbt dup-amiaz la ora trei i douzeci i cinci, pe
nti octombrie. Omul vostru se pare c a fost ucis ori trziu, pe
data de nti, ori pe dou mai devreme, nu-i aa?
Da, aa este, spuse McVey. Dar de unde tim dac a rmas
n Anglia i n urmtoarele dou zile? Nu-mi amintesc ca cei de
la Biroul Francez de Imigrri s-mi fi vizat paaportul cnd am
aterizat la Paris. Tipul acesta se poate s fi prsit Anglia i s
se fi dus n Frana n aceeai zi.
McVey, a deranja eu un poliist faimos ca dumneata fr
s fi fcut nite verificri suplimentare?
51

McVey simi neptura i i-o ntoarse:


Nu tiu, ai face-o? ntreb el i zmbi.
McVey, ncerc s te ajut. Vrei s fii serios sau nchid
telefonul?
Ei, Lebrun, nu nchide! Am nevoie de orice ajutor a putea
obine, spuse McVey i inspir adnc. Iart-m!
La cellalt capt al firului, l putu auzi pe Lebrun cum cerea un
dosar n limba francez.
Se numete Paul Osborn, medic, spuse Lebrun o clip mai
trziu. i d ca adres personal Pacific Palisades, California.
tii unde vine asta?
Mda. Eu nu mi-a putea permite aa ceva. i mai ce?
Anexat la fia de arestare este o list cu obiectele
personale pe care le avea la el n momentul n care a fost
arestat. Avea dou bilete de la Cinematograful Ambasadorilor,
de duminic, nti octombrie. Mai avea o chitan la cartea de
credit de la Hotelul Connaught din cartierul Mayfair pe data de
trei octombrie, dimineaa n care a plecat de la hotel. i mai
avea
Stai puin, spuse McVey, care se aplec n fa spre un
teanc de dosare de pe birou i scoase unul dintre acestea.
Continu!
Un permis de mbarcare pentru avionul British Airways de
la Londra la Paris, cu aceeai dat.
n vreme ce Lebrun vorbea, McVey examin mai multe pagini
din listrile de pe calculator furnizate de Public Carriage Office 6,
care rspunseser la cererea poliiei de a furniza numele
oferilor care asiguraser transportul de persoane din zona
cinematografelor de smbt noaptea, nti octombrie, pn
duminic dimineaa, dou octombrie.
Asta cu greu l face s par un criminal, spuse McVey, care
mai ntoarse o pagin, apoi nc una, pn cnd gsi un
transport fcut la Hotelul Connaught, apoi i trecu degetul ncet
sub rndurile tiprite. Cuta ceva anume.
Nu, ns a fost foarte evaziv. Nu a vrut s ne spun ce
fcea la Londra. A pretins c s-a mbolnvit i c a rmas n
camer toat perioada.
6 Companie care furnizeaz n Marea Britanie autorizaiile i licenele pentru taxiuri
(n.t.).

52

McVey se auzi mormind. Cnd era vorba de crime, nimic nu


era vreodat simplu.
De cnd pn cnd? ntreb el ct de entuziasmat putu i
i ridic picioarele pe birou.
De smbt seara, pn luni dimineaa, cnd a plecat de la
hotel.
L-a vzut cineva acolo? ntreb McVey, care i privi pantofii
i decise c trebuia s le schimbe tocurile.
Nu a vrut s discute despre acest lucru.
L-ai presat?
La vremea respectiv nu aveam niciun motiv, i n afar de
asta, ncepuse s strige dup un avocat.
Lebrun fcu o pauz, iar McVey l auzi cum i aprinde o igar
i apoi cum sufl fumul. Abia apoi termin ce avea de zis:
Vrei s-l aducem napoi s-i punem mai multe ntrebri?
Deodat, McVey gsi ceea ce cuta. Smbt, nti
octombrie, 23:11. Doi pasageri luai din Leicester Square. Dui
la Hotelul Connaught, 23:33. oferul era listat ca Mike Fisher.
Leicester Square se afla chiar n inima cartierului
cinematografelor i era la distan de cteva strzi de aleea
unde fusese gsit capul.
Vrei s spui c e n libertate? ntreb McVey i i ddu jos
picioarele de pe birou.
Era oare posibil ca Lebrun s fi dat peste tietorul de capete,
dintr-un noroc chior, i apoi s-l fi lsat s plece?
McVey, ncerc s fiu drgu cu dumneata. Aa c nu-mi
vorbi cu tonul sta! Nu am avut motive s-l reinem, i pn
acum victima nu a venit s depun plngere. ns avem
paaportul lui i tim unde e cazat n Paris. O s stea aici pn la
sfritul sptmnii, cnd se va ntoarce la Los Angeles.
Lebrun era un tip drgu care-i fcea meseria. Probabil c
nsrcinarea sa de om de legtur ntre Prefectura de Poliie din
Paris i Interpol nu era tocmai pe gustul lui, sau faptul c lucra
sub ordinele de o eficien rece ale directorului de proiect,
cpitanul Cadoux, i probabil c nu se nnebunea nici s aib dea face cu un poliist din Hollywood, Trmul Nebunilor, i nici
mcar s vorbeasc n englez din motivele enumerate, ns
acestea erau genul de lucruri pe care trebuia s le faci ca
funcionar public, ceea ce McVey tia, de asemenea, prea bine.
53

Lebrun, spuse calm McVey. Trimite-mi prin fax fotografiile


lui, i apoi fii pe faz. Te rog
Peste o or i zece minute, poliia metropolitan l gsi pe
Mike Fisher, i taximetristul uimit fu trimis la McVey. Atunci
McVey i ceru s confirme c smbt, noaptea trziu, luase o
comand din Leicester Square i c i transportase pasagerii la
Hotelul Connaught.
Aa este, domnule! Un brbat i o femeie. i erau i
ndrgostii ca nite porumbei; credeau c eu nu-mi dau seama
ce fceau ei acolo n spate. Numai c eu m-am prins, spuse
Fisher cu un rnjet.
Acesta este brbatul? ntreb McVey artndu-i fotografiile
lui Osborn trimise de poliia francez.
Da, domnule. El este, fr ndoial.
Peste trei minute, sun telefonul n biroul lui Lebrun.
Vrei s-l aducem la secie? ntreb Lebrun.
Nu, nu facei nimic. Vin eu acolo, spuse McVey.

14.
n momentul n care avionul Fokker ateriz trei ore mai trziu
pe Aeroportul Charles de Gaulle, McVey deja tia unde locuia
Paul Osborn, unde lucra, ce autorizaii profesionale obinuse,
cum era cazierul su auto i faptul c divorase de dou ori n
Statul California. Mai tia i c fusese reinut i apoi eliberat
de poliia din Beverly Hills pentru atacul asupra unui lucrtor din
parcarea unui restaurant, care i zdrobise aprtoarea din fa
dreapta de la BMW-ul proaspt cumprat. n mod evident, Paul
Osborn era un tip coleric. Pentru McVey ns era la fel de
adevrat i faptul c brbatul pe care l cuta (sau femeia) nu
seciona capetele din cauz c era o persoan ptima. i
totui, o persoan coleric nu era ptima douzeci i patru de
ore pe zi. Mai erau i perioadele adecvate dintre accesele
necontrolate, timp n care putea s omoare un om, s-i
secioneze capul de corp i s-i lase rmiele pe o alee, lng
un drum, plutind pe ocean sau nvelite bine pe o canapea, ntrun apartament friguros cu o singur camer. Iar Paul Osborn era
54

un chirurg experimentat, perfect capabil s ndeprteze capul


de pe un trunchi.
Partea proast a situaiei era, conform vizelor de intrare din
paaportul su, c Paul Osborn nu fusese nici n Marea Britanie,
nici pe Continent, cnd fuseser comise celelalte crime. Asta
putea s nsemne o mulime de lucruri: c era nevinovat; c nu
era cel care susinea c era i c putea s aib mai multe
paapoarte; i chiar c ar fi putut s fie el fptaul crimei de pe
alee, dar nu i al celorlalte crime, ceea ce, dac se dovedea
adevrat, nsemna c McVey se nelase susinnd teoria cu un
singur uciga. Astfel, ajuns n acest punct, acesta era suspect
mai mult n conexiune cu ultima crim, doar din cauza unor
coincidene de timp, de loc i de profesie. i totui, era ceva mai
mult dect avuseser pn atunci. Pentru c, pn atunci, nu
avuseser nimic.

Paul Osborn se uit n zare pentru o clip, apoi privirea i


reveni pe chipul lui Jean Packard. Stteau n fa, n ncperea
de pe terasa de la La Coupole, un loc plin de via i de
sporovial de pe Bulevardul Montparnasse, pe malul stng al
Senei. Hemingway obinuia s vin s bea aici, la fel cum
fcuser i o mulime de ali scriitori. Trecu un osptar, iar
Osborn comand dou pahare de Bordeaux alb. Jean Packard
cltin din cap i l chem napoi pe osptar. Jean Packard nu
punea gura pe alcool. Comand n schimb suc de roii.
Osborn l privi pe osptar cum se ndeprteaz, apoi se uit
din nou la erveelul pe care Jean Packard mzglise ceva i i-l
pusese n palm. Pe acesta erau scrise un nume i o adres: M.
Henri Kanarack, Bulevardul Verdier numrul 175, apartamentul
6, Montrouge.
Osptarul le aduse buturile, apoi se retrase. Osborn se uit
din nou la erveel, apoi, dup ce-l mpturi cu grij, l puse n
buzunarul de la hain.
Suntei sigur? ntreb el, ridicndu-i privirile nspre
francez.
Da, rspunse Jean Packard.
Se rezem de sptarul scaunului, i puse un picior peste
cellalt i l privi lung pe Paul Osborn.
Packard era un tip dur, foarte contiincios i cu foarte mult
experien, iar Osborn se gndi ce-ar spune dac l-ar ntreba
55

despre asta. El nu era dect un simplu medic, iar prima


ncercare de a-l ucide pe Kanarack euase, dei acionase sub
impulsul momentului, aprins de mnie. ns Jean Packard era un
profesionist. Cel puin aa afirmase cnd se ntlniser prima
dat. Fusese un uciga de profesie, luptase ca mercenar
mpotriva unui inamic politic sau militar ntr-o ar din Lumea a
Treia, deci care era diferena fa de un uciga pltit dintr-un
ora cosmopolit important? Poate acest lucru ar avea o alt
semnificaie, ns n afar de asta, se ndoia c era vreo
diferen. Era vorba despre acelai act, nu-i aa? i plata era la
fel. Ucizi, apoi eti remunerat pentru asta. Aa c unde era
diferena?
M ntreb, spuse Osborn msurndu-i cuvintele, dac nu
lucrai uneori i pe cont propriu.
Cum adic?
Vreau s spun, se ntmpl s lucrai i pe cont propriu? S
acceptai nsrcinri n afara companiei?
Depinde de nsrcinare.
ns este posibil s luai n consideraie acest lucru.
De ce-mi cerei mie asta?
Atunci tii despre ce este vorba spuse Osborn, simind
cum i transpir palmele. Aez paharul cu grij la loc, lu un
ervet de pe mas i i terse palmele.
Cred, domnule doctor Osborn, c s-a adus la ndeplinire tot
ceea ce s-a promis, spuse Jean Packard. Plata se va realiza prin
companie. Mi-a fcut plcere s v cunosc i v doresc mult
noroc.
Ls o bancnot de douzeci de franci pentru consumaie,
apoi se ridic n picioare.
Ah revoir, spuse el, apoi plec, ocolind un tnr aezat la
masa de alturi.
Paul Osborn l privi cum pleac, l vzu cum trece prin faa
ferestrelor mari care ddeau nspre trotuar, i cum dispare apoi
nghiit de mulimea care ieise la nceputul serii. i trecu
absent o mn prin pr. Tocmai i ceruse unui om s omoare pe
cineva, i fusese refuzat. Ce fcea, ce fcuse? Pentru o clip i
dori s nu fi venit niciodat la Paris i s nu-l fi vzut niciodat
pe brbatul pe care acum l tia drept Henri Kanarack.
nchise ochii i ncerc s se gndeasc la altceva, ca s i-l
scoat din minte. Vzu n schimb mormntul tatlui su, alturi
56

de cel al mamei sale. n aceeai imagine se vzu pe el stnd n


dreptul ferestrei de la biroul directorului de la Hartwick, privind-o
pe mtua Dorothy, cu o hain veche de blan strns n jurul
trupului, cum urca ntr-un taxi i pleca n ninsoarea orbitoare.
Singurtatea era ngrozitoare i de nesuportat. Era nc de
nesuportat. Durerea sfredelitoare era la fel de covritoare
acum, cum fusese i atunci.
Strduindu-se s ias din aceast stare, i ridic privirile. n
jurul lui, oamenii rdeau i beau, relaxndu-se dup serviciu sau
nainte de cin. n faa lui se afla o femeie frumoas, mbrcat
ntr-un costum cafeniu elegant, care-i pusese mna pe
genunchiul unui domn, pe care-l privea n ochi cnd i se adresa.
Un zvon de rsete care veni de la o alt mas l determin s-i
ntoarc privirile. n aceeai clip se auzi un ciocnit n geamul
din faa lui. Se uit n direcia respectiv i vzu o tnr care
sttea pe trotuar i se uita zmbind n interiorul localului. Pentru
o clip, Osborn se gndi c fata se uita la el, ns apoi un tnr
de la masa alturat sri n picioare, i fcu din mn i alerg
afar s se ntlneasc cu ea.
Cnd avea zece ani, un brbat i strpunsese inima. Acum tia
cine era acel brbat i unde locuia. Nu mai era cale de
ntoarcere. Nici acum, nici alt dat. Fcea acest lucru pentru
tatl su, pentru mama sa, pentru el nsui.

15.
Succinilcolin: relaxant muscular depolarizant de scurt
durat. Transmisia neuromuscular este inhibat att timp ct o
concentraie adecvat de succinilcolin rmne la nivelul
receptorului. Paralizia se poate instala n urma unei injecii
intramusculare ntre aptezeci i cinci de secunde i trei minute,
iar relaxarea general apare ntr-un minut.
Un fel de curare7 sintetic, succinilcolina nu are niciun efect
asupra contiinei sau a pragului de durere. Acioneaz ca un
simplu relaxant muscular, care ncepe cu muchii levatori ai
pleoapelor, muchii mandibulei, muchii membrelor, muchii
7 Preparat sau alcaloid obinut din Chondrodendron tomentosum, utilizat n medicin
i chirurgie pentru relaxarea muchilor scheletici (n.t.).

57

abdominali, muchii diafragmei, ali muchi scheletici i cei care


controleaz plmnii.
Este utilizat n timpul operaiilor chirurgicale pentru
relaxarea muchilor scheletici, fcnd posibil administrarea
unor doze mai mici de anestezice mai sensibile. O perfuzie
intravenoas continu de succinilcolin menine nivelul constant
al paraliziei n timpul unei operaii. O singur injecie cu 0,03
pn la 1,1 miligrame (dozarea variaz de la o persoan la alta)
are acelai efect, ns dureaz numai ntre patru i ase minute.
Imediat dup aceea, drogul se descompune n organism fr s
produc vreun ru sau s se vad din punct de vedere patologic,
deoarece produsele de descompunere a succinilcolinei acidul
succinic i colina sunt prezente n mod normal n organism.
Prin urmare, o doz de succinilcolin cntrit cu grij,
administrat prin injectare, ar produce o paralizie temporar
suficient de ndelungat, s zicem, pentru ca subiectul s se
nece i apoi ar disprea, nedetectat, n propriul sistem al
organismului. Iar un medic legist, cu excepia situaiei n care ar
examina cu lupa ntregul corp al persoanei decedate, spernd s
descopere o ran minuscul provocat de neptura unei
seringi, nu ar avea dect puine anse s declare decesul altfel
dect un accident nefericit.

nc de la nceput, n primul su an de reziden, cnd vzuse


cum era utilizat drogul i i observase efectele n sala de
operaii, imaginaia lui Osborn ncepuse s o ia razna cnd se
gndise ce ar face vreodat dac va sosi clipa n care ucigaul sar materializa n faa lui prin cine tie ce miracol. Experimentase
injeciile pe oarecii de laborator, i mai trziu chiar pe el nsui.
n momentul n care-i deschisese propriul cabinet, tia exact
dozajul necesar unui brbat la o injecie cu succinilcolin, pentru
a-l imobiliza timp de ase sau apte minute. Iar fr controlul
asupra muchilor scheletici sau respiratori, ase sau apte
minute ntr-o ap destul de adnc erau mai mult dect
suficiente pentru ca acesta s se nece.
Atacul su asupra lui Henri Kanarack fusese prostesc, fcut la
nervi. ocul pe care-l simise n momentul n care-l recunoscuse
adusese la suprafa toi anii de furie reinut. ns fcnd acest
lucru, se expusese att fa de Kanarack, ct i fa de poliie.
Numai c acum lucrurile se linitiser. Trebuia ns s aib mare
58

grij s nu-i piard din nou controlul emoiilor, aa cum pise


cu scurt vreme n urm, cnd i pusese ntrebarea aceea
prosteasc lui Jean Packard. Nu avea nici cea mai mic idee de
ce fcuse acest lucru, dect poate din fric. Crima nu era un
lucru uor, ns aceasta nu era o crim, i spuse el, nu mai mult
dect n situaia n care un tribunal l-ar trimite pe Kanarack la
camera de gazare, ceea ce s-ar fi ntmplat cu siguran dac
lucrurile s-ar fi petrecut altfel. Numai c nu se ntmplase aa, i
acceptnd aceasta ceea ce Osborn fcea acum, calm i sigur
pe sine i ddu seama ct de personal devenise acest lucru
ntre el i Henri Kanarack i c responsabilitatea nu putea s fie
niciodat dect numai a lui.
tia cum s-l gseasc pe Kanarack. i chiar dac acesta se
atepta s fie nc urmrit, nu avea n niciun caz cum s tie c
fusese gsit. Ideea era s-l ia prin surprindere, s-l mping pe o
alee sau n alt zon retras, s-i injecteze succinilcolin i s-l
bage ntr-o main pregtit dinainte. Kanarack va opune
rezisten, bineneles, iar Osborn va trebui s ia n consideraie
i acest lucru. Injecia era cheia succesului operaiunii. n
momentul n care i-o va administra, va trebui s mai fie
prevztor nc aizeci de secunde, dup care Kanarack se va
destinde. La maximum trei minute dup aceea va paraliza, i
fizic va fi cu totul neajutorat.
Dac va face toate acestea noaptea i dac va planifica totul
corect, Osborn va putea utiliza cele trei minute de la nceput
pentru a-l introduce pe Kanarack n main i s conduc din
locul n care va avea loc rpirea ntr-o zon retras, la un lac
sau, i mai bine, la un ru cu debit rapid. Apoi, dup ce-l va
scoate pe Kanarack din main, mort sau viu, nu va face dect
s-l lase jos n cursul de ap. Dac va avea timp, i va turna i
nite whisky pe gt. Astfel, cnd trupul i va fi scos n cele din
urm din ap, va fi evident att pentru poliie, ct i pentru
medicul legist, c individul buse i czuse din neatenie n ap
i se necase. Pn atunci, doctorul Paul Osborn va fi ori acas la
el n Los Angeles, ori pe drum, n avion. Iar dac poliia va pune
vreodat lucrurile cap la cap i va bate drumul pn la el s-l
ntrebe ce i cum, ce i-ar putea insinua? C fusese mai mult
dect o coinciden faptul c individul pe care-l atacase n
braseria parizian era acelai cu cel care se necase dup
cteva zile? Cu greu ar fi putut face acest lucru.
59


Osborn nu tia ct de departe mersese de pe Boulevard du
Montparnasse pn la Turnul Eiffel i peste Sena pe Pont de
Iena, dincolo de Palais de Chaillot, i n continuare ctre hotelul
su de pe Bulevardul Klber i nici ct era ceasul sau ct timp
trecuse de cnd sttea la barul din lemn de mahon de la
parterul hotelului su, privind fix la paharul de coniac din faa
lui, de care nu se atinsese. Arunc o privire la ceas i vzu c
era trecut puin de ora unsprezece. Deodat se simi epuizat.
Nici nu-i mai putea aduce aminte de cnd nu se mai simise
att de obosit. Se ridic n picioare i semn nota de plat
pentru barman, apoi plec, dar i aminti c uitase s-i lase
baci. Se rentoarse i plas pe tejgheaua barului o bancnot
de douzeci de franci.
Merci beaucoup, spuse barmanul.
Bonsoir, l salut Osborn dnd din cap, apoi zmbi uor i
plec.
n acest timp, atenia barmanului fu atras de un alt client
care ridic un deget i se deplas cei trei sau patru metri de la
bar pn la acesta. Brbatul sttuse linitit, pe jumtate
cufundat cu privirile n paharul aproape gol, al treilea n decurs
de o or, prezent numai pe jumtate. Era un brbat n vrst, cu
prul crunt, greu de descris i singuratic, genul care trece
neobservat n barurile din hotelurile din lumea ntreag, spernd
s triasc i el puin aciune, de care aproape niciodat nu are
parte.
Oui, monsieur.
nc unul, spuse McVey.

16.
Tu s-mi spui de ce! se rsti Henri Kanarack, care era beat.

ns nu era genul de beie care s dea peste cap mintea unui


om i s-i mpleticeasc limba, astfel nct s nu mai fie capabil
s gndeasc sau s vorbeasc n mod coerent. Era beat din
cauz c aa trebuia, nu mai exista niciun alt loc n care s se
duc.
60

Mai era o jumtate de or pn la miezul nopii, iar el se


aeza, apoi se ridica, apoi se aeza din nou, pentru ca apoi s se
ridice iar pentru a msura cu pai mari ncperea din
apartamentul nencptor al lui Agnes Demblon din Porte
dOrleans, care se afla la zece minute distan de propriul su
apartament din Montrouge. O sunase ceva mai devreme pe
Michele i i spusese c Monsieur Lebec, proprietarul brutriei, i
ceruse s-l nsoeasc la Rouen s caute un teren pe care se
gndea s deschid nc o brutrie. Va dura probabil o zi sau
dou. Michele se entuziasmase. Asta nsemna c Henri va fi
promovat? C, dac Monsieur Lebec i deschidea o brutrie n
Rouen, Henri va fi pus s o administreze? Se vor muta acolo? Ar
fi minunat s-i creasc copilaul la distan de nebunia
aglomeraiei din Paris.
Nu tiu, i rspunsese el abrupt. i spusese c i se ceruse s
se duc acolo i nu mai tia nimic altceva. Apoi nchisese
telefonul. Acum sttea i o privea fix pe Agnes Demblon i
atepta ca aceasta s-i spun ceva.
i ce anume ai vrea s-i spun? l ntreb ea. C da, poate
c americanul te-a recunoscut ntr-adevr i a angajat un
detectiv particular s te gseasc. i c acum, deoarece acesta
a fost pe la magazin i din cauz c fata aia proast i-a dat
numele tuturor angajailor, putem presupune c te-a gsit deja,
sau c o va face n curnd. Presupunem, de asemenea, c
acesta i-a raportat fr ndoial totul americanului. Bine, s
presupunem c lucrurile stau chiar aa. i acuma ce facem?
Ochii lui Henri Kanarack fulgerar i cltin din cap n timp ce
travers camera s-i mai toarne nite vin n pahar.
Ceea ce nu neleg este cum de a putut americanul acela
s m recunoasc. Trebuie s fie cu vreo doisprezece ani mai
tnr dect mine, poate chiar cu mai muli. Am fost plecat din
State de douzeci i cinci de ani, dintre care cincisprezece am
stat n Canada, i zece aici.
Henri! Poate e vorba de o greeal. Poate te confund cu
altcineva.
Nu este vorba de nicio greeal.
De unde tii?
Kanarack lu o gur de vin i privi n zare.
Henri, eti cetean francez. Nu ai fcut nimic ru aici.
Pentru prima dat n viaa ta, legea te sprijin, e de partea ta.
61

Legea nu nseamn absolut nimic dac au reuit s m


gseasc. Dac e vorba de ei, sunt ca i mort, doar tii acest
lucru.
Nu este posibil. Albert Merriman e mort. Nu tu. Cum ar fi
putut cineva s fac legtura dup atia ani? Mai ales un
individ care la vremea aceea, cnd ai plecat din America, nu
putea s aib mai mult de zece sau doisprezece ani.
i atunci de ce naiba m urmrete? o ntreb Kanarack,
strpungnd-o cu privirea lui tioas.
Era greu de precizat dac era nspimntat sau furios, sau
ambele.
Au fotografii cu mine aa cum artam pe vremea aceea. i
cei de la poliie le au, i ei le au. i nu m-am schimbat chiar att
de mult. Oricare dintre ei l-ar fi putut trimite pe individul acesta
s m caute.
Henri, spuse Agnes ncetior.
Trebuia ca el s se gndeasc, s reflecteze, ori el nu fcea
acest lucru. De ce ar cuta un individ care este deja mort? i
chiar dac ar face-o, de ce te-ar cuta aici? Tu crezi c-l trimit pe
acest individ n fiecare ora din lume cu scopul de a da peste
tine pe strad din ntmplare? l ntreb Agnes i zmbi. Faci
prea mult caz pentru nimic. Haide, vino i aaz-te lng mine, i
spuse ea zmbind cu blndee i btnd cu palma pe canapea,
pe locul de alturi de ea.
Felul n care l privise, sunetul vocii ei i reamintir lui
Kanarack de vremurile n care aceasta nu era chiar att de
neatractiv cum era acum; de zilele de odinioar, cnd ea nu se
mai ngrijise intenionat, pentru ca el s nu se mai simt atras
de ea; de zilele de odinioar cnd ea l respinsese din patul ei,
pentru ca dup o vreme el s nu o mai doreasc. Era foarte
important ca el s dispar cu totul, s absoarb cultura francez
i s devin francez. Pentru aceasta, trebuia s se cstoreasc
cu o franuzoaic. Pentru a face posibil acest lucru, era necesar
ca Agnes Demblon s nu mai fac parte din viaa lui. Ea
revenise doar n momentul n care el nu fusese capabil s-i
gseasc de lucru, i ea fusese aceea care-l convinsese pe
Lebec c mai avea nevoie de o mn de lucru la brutrie. Dup
aceea, relaia lor fusese complet platonic i aa rmsese pn
acum, cel puin din punctul lui de vedere.
62

n ceea ce o privea pe Agnes, ns, nu trecuse zi n care inima


ei s nu se frng la vederea lui. Nu era nici mcar o or sau o
clip n care ea s nu doreasc s-l cuprind n brae i s-l
invite n patul ei. nc de la nceput ea fcuse absolut totul. l
ajutase s-i nsceneze propria moarte, pozase drept soia lui
cnd trecuser grania ctre Canada, i aranjase un paaport fals
i n cele din urm l convinsese s prseasc Montreal i s
mearg n Frana, unde ea avea rude i unde el putea s dispar
pentru totdeauna. Ea fcuse totul, chiar pn la a renuna la el
n favoarea unei alte femei. i asta numai pentru motivul c-l
iubea att de mult.
Agnes! Ascult-m! i spuse el, dar nu veni s se aeze
alturi de ea, ci rmase n mijlocul ncperii privind-o lung, fr
s mai in paharul n mn.
Camera prea cufundat ntr-o tcere absolut. Nu se auzea
niciun zgomot de trafic de afar, niciun zvon de ceart de la cei
care locuiau cu un etaj mai jos. Pentru o clip, ea se gndi c
poate cei doi care locuiau acolo fcuser o pauz de la
cioroviala lor constant i glgioas, i se duseser s vad
un film. Sau poate c se bgaser deja n pat. Agnes i zri
unghiile, care erau lungi i ascuite, i pe care ar fi trebuit s le
taie cu mai multe zile n urm.
Agnes, i se adres el din nou; de data aceasta, vocea i se
auzi doar ceva mai tare ca o oapt. Ceea ce nu tim, trebuie s
aflm. nelegi? ntreb el.
Ea continu s se uite lung la unghii, i dup un timp i ridic
privirile. Spaima, mnia i furia dispruser din el, aa cum
tiuse c se va ntmpla. n locul acestora nu se mai afla acum
dect ceva rece ca gheaa.
Trebuie s aflm.
Je comprends, murmur ea i reveni cu privirile asupra
unghiilor. Je comprends. neleg.

17.
Ora 8:00 a.m.
63

Astzi era joi, 6 octombrie. Cerul dimineii, aa cum fusese


fcut previziunea meteo, era nnorat i cdea o ploaie rece,
uoar. Osborn comand la bar o ceac de cafea, o lu i se
duse cu ea la o msu, unde se aez. Cafeneaua era plin de
oameni care se duceau la lucru, furnd cteva clipe nainte de
rutina cotidian. i sorbeau cafeaua, se jucau cu cte un
croissant, fumau o igar, aruncau o privire pe ziarul de
diminea. La o mas mai ncolo, doi oameni de afaceri discutau
foarte rapid n francez. Alturi de ei, un brbat n costum nchis
la culoare, cu un pr des mai nchis la culoare, se sprijinea n
cot, studiind ziarul Le Monde.
Osborn i fcuse rezervare la avionul Air France Flight 003,
care pleca de pe aeroportul Charles de Gaulle smbt, pe 8
octombrie, la ora 17:00, i care urma s soseasc la Los Angeles
la ora 19:30, ora Pacificului, n aceeai sear. Lucrul cel mai
potrivit cu putin n aceast schem general era s-l
contacteze pe poliistul Barras de la sediul poliiei, s-l
informeze despre rezervare i s-i comunice ora plecrii, apoi
s-l ntrebe politicos de unde putea s-i recupereze paaportul.
Odat realizat acest lucru, cu restul se putea descurca uor.
Era foarte important s-l ucid pe Kanarack vineri noaptea. i
era necesar protecia ntunericului nu numai pentru actul n
sine, dar i pentru a mpiedica s fie descoperit cadavrul lui
Kanarack prea devreme i prea aproape de Paris. Dup cteva
cercetri simple, Sena, prima idee care-i venise n minte,
devenise cursul de ap pentru care optase n final. Aceasta
curgea prin Paris, i apoi se ndrepta unduindu-se spre nordvest, strbtnd zona rural francez pe o distan de vreo 195
de kilometri, pentru ca apoi s se verse n Golful Senei i n
Canalul Englezesc de la Le Havre. Dac nu aveau s apar
complicaii neprevzute, dac reuea s-l arunce pe Kanarack n
ru undeva n vestul oraului, vineri, dup lsarea ntunericului,
cadavrul lui nu avea cum s fie descoperit dect cel mai
devreme smbt dimineaa. Pn atunci, cu un curent bun, ar
trebui ca acesta s parcurg vreo 50 sau 60 de kilometri. Cu
ceva noroc, poate chiar mai mult. Umflat de ap i fr nimic
care s-l identifice, va dura cteva zile pn cnd autoritile
vor determina cine era.
Pentru a se asigura, Osborn avea nevoie de un alibi, de ceva
care s-l plaseze ntr-un alt loc la vremea crimei. Un film, se
64

gndise el, ar fi cel mai simplu. Ar putea s-i cumpere bilet,


apoi s creeze puin tulburare la intrare, suficient ca mai
trziu persoana care verifica biletele s-i aminteasc faptul c-l
vzuse la cinematograf. Dovada lui ar fi cotorul biletului, cu data
i ora difuzrii filmului. n clipa n care se va aeza n sala
ntunecat a cinematografului, va atepta s nceap filmul,
apoi se va strecura afar pe o ieire de serviciu.
Timpul ct va dura toat povestea va depinde de obiceiurile
cotidiene ale lui Kanarack. Un telefon la brutrie i confirmase
faptul c era deschis de dimineaa de la ora apte, pn seara
la apte, i c produsele cele mai proaspete, ultimele scoase din
cuptor, erau disponibile n jur de ora patru dup-amiaza. l
vzuse pe Kanarack la braseria de pe strada St.-Antoine pe la
ora ase seara. Braseria se afla la o distan de cel puin
douzeci de minute de mers pe jos de la brutrie i, cum
Kanarack plecase pe jos dup ce l atacase Osborn,
presupunerea lui prea destul de fondat c ori nu avea main,
ori nu o folosea s se duc cu ea la serviciu, aa cum spusese i
Jean Packard mai devreme. Dac ultimele produse scoase din
cuptor erau disponibile la ora 16:00 i, cum Kanarack fusese la
braserie la ora 18:00, era de asemenea logic c plecase de la
serviciu ntre orele 16:30 i 17:30. Dei era nc nceputul lunii
octombrie, zilele se scurtau. n ziar scria c ploaia va continua i
n urmtoarele zile. Asta nsemna c se va ntuneca nc i mai
devreme. Cu siguran pe la ora 17:30.
Urmtoarea chestiune pe lista de prioriti a lui Osborn era s
nchirieze o main i s caute un loc izolat de pe Sena, n vestul
Parisului, unde putea s-l arunce pe Kanarack n ru fr s fie
observat. Dup aceea se va duce cu maina pn la brutrie i
napoi, ca s fie sigur c tie drumul.
n cele din urm, se va duce napoi la brutrie i va parca pe
strad, asigurndu-se c nu va ajunge acolo mai trziu de ora
16:30. Apoi va atepta s ias Kanarack i va vedea n ce
direcie se va duce, n susul sau n josul strzii. Prima dat cnd
l vzuse, Kanarack era singur, aa c spera c nu-i fcuse ntre
timp obiceiul de a pleca de la serviciu n compania colegilor.
Dac, ns, va face acest lucru vineri seara, planul de rezerv al
lui Osborn era s-l urmreasc cu maina pn cnd acesta se
va despri de nsoitorii si, i apoi s-l nhae n locul cel mai
convenabil. Dac ns Kanarack va merge nsoit de cineva pe
65

toat distana pn la metrou, atunci Osborn se va duce cu


maina pn la locuina acestuia i l va atepta acolo. Acesta
era un lucru pe care nu dorea s-l fac dect dac era absolut
necesar, pentru c exista mai mult ca sigur posibilitatea ca
acesta s se ntlneasc cu persoane pe care obinuia s le
salute n drumul spre cas. i totui, dac aceasta era singura
opiune, Osborn tot va profita de ea. i dorea foarte tare s fi
avut la dispoziie mai mult de o noapte pentru acest lucru,
numai c asta era situaia, aa c, indiferent ce se va ntmpla,
va trebui s se descurce cum va putea mai bine.

Bun!
Osborn tresri i i ridic privirile. Fusese att de concentrat
la gndurile sale, nct nu o vzuse pe Vera cnd sosise. Se
ridic rapid i trase un scaun pentru ea, iar ea se aez n faa
lui. n timp ce se ndrepta napoi spre scaunul su, se uit la un
ceas situat n spatele barului. Acesta indica ora 8:25. Uitndu-se
n jur, realiz c localul nu se golise deloc de cnd sosise el
acolo.
Pot s-i ofer ceva?
Un espresso, oui, spuse ea i zmbi.
Se ridic i parcurse distana pn la bar, comand un
espresso i rmase n picioare n timp ce barmanul se ntoarse
s-l prepare. Privind napoi nspre Vera, trecu apoi cu privirea
dincolo de ea, apoi privi n zare, concentrndu-se pe ntrebarea
de ce se afla el acolo i de ce-i ceruse s se ntlneasc cu el la
ieirea din tura ei de la spital.
Succinilcolin. De dou ori ncercase n dimineaa respectiv
s o cumpere de la farmaciile locale de pe propria sa reet, dar
de ambele di i se comunicase c medicamentul era disponibil
numai la farmaciile din cadrul spitalelor i de fiecare dat fusese
avertizat c va avea nevoie de autorizaia unui medic de acolo
pentru a-l obine. Dduse telefon la cea mai apropiat farmacie
dintr-un spital, care i confirmase acest lucru. Da, aveau
succinilcolin. i da, avea nevoie de autorizaie de la un medic
din Paris.
Primul gnd al lui Osborn fusese s sune la medicul hotelului,
numai c nu era un lucru prea obinuit s solicii succinilcolin.
Ar fi nsemnat s dea natere la nite ntrebri; ar fi putut deveni
suspect. Un medic mai suspicios ar fi putut chiar s se duc la
66

poliie i s raporteze acest lucru. Mai puteau fi i alte metode,


dar pentru a le gsi ar fi avut nevoie de timp, iar timpul nu lucra
acum n favoarea lui. n cele din urm, ovind, gndurile sale
se ndreptaser nspre Vera. Formase imediat numrul de la
farmacia Centrului Spitalicesc Ste.-Anne, unde era ea rezident.
Da, aveau succinilcolin, ns i se spusese din nou c nu se
elibera fr o aprobare local. Se gndise c poate, dac juca
aa cum trebuia, acordul verbal al Verei la farmacie ar fi fost
suficient. Nu ar fi vrut s implice niciun doctor dintre cunoscuii
ei, pentru c acesta ar fi vrut mai mult ca sigur s afle motivul.
Pregtise o poveste pentru Vera, dar ca s mai conving i pe
altcineva ar fi fost complicat i riscant.
Ezitnd, ntorcnd lucrurile pe toate feele, se hotrse totui
i o sunase la spital la ora 6:30 i o ntrebase dac era de acord
s se ntlneasc cu el la o cafenea din apropiere, s bea o
cafea mpreun cnd ieea de la serviciu. Ascultase tcerea de
la captul firului i pentru o clip se temuse c ea se va scuza n
vreun fel i i va spune c nu avea cum s-l ntlneasc, ns
apoi ea acceptase. Tura ei lua sfrit la ora 7:00, dar mai avea o
edin care nu se va termina pn la ora 8:00. Fusese de acord
s se ntlneasc cu el dup aceea.
Osborn o privi n timp ce-i ducea espresso-ul la mas. Dup o
tur de treizeci i ase de ore fr somn, i o edin de o or
dup aceea, ea era nc plin de vitalitate i radioas, chiar
frumoas. Nu se putu abine s nu se uite lung la ea n vreme ce
se aez, iar cnd ea i surprinse privirea, i zmbi drgstos.
Era ceva la ea care-l plasa n alt parte, indiferent ce-l preocupa
i n ce mai era implicat. Voia s fie cu ea, s o consume i s-o
aib i pe ea alturi consumndu-l pe el, ntotdeauna i pe
vecie. Nimic din ceea ce ar fi putut s fac vreodat fiecare
dintre ei nu ar fi trebuit s fie mai important dect asta.
Problema era c el trebuia mai nti s se ocupe de Henri
Kanarack.
Se aplec spre ea i se ntinse s-i ia mna ntr-a lui. Aproape
imediat, ea i-o retrase i i-o strecur n poal.
Nu face asta, spuse ea, privind n jur prin cafenea.
De ce i-e fric? C ne-ar putea vedea cineva?
Da.
Vera privi n alt parte, apoi i lu ceaca i lu o gur de
espresso.
67

Tu ai venit la mine, i aduci aminte? Ca s ne lum rmasbun, spuse Osborn. El tie acest lucru?
Deodat, Vera puse ceaca pe mas i se ridic s plece.
Uite ce e, mi pare ru, spuse el. Nu trebuia s spun aa
ceva. Hai s ieim de aici i s ne plimbm.
Ea ezit.
Vera, stai de vorb cu un prieten, un medic pe care l-ai
ntlnit la Geneva i care te-a invitat la o cafea. Apoi ai fcut
civa pai mpreun pe strad. El s-a ntors n State, i asta a
fost tot. O conversaie inofensiv ntre medici. O poveste
frumoas, cu un sfrit frumos. Nu-i aa?
Osborn i nclinase capul pe o parte, i pe gt i se vedeau
venele ieite n relief. Nu-l mai vzuse niciodat enervndu-se
pn atunci. ntr-un mod pe care nu i-l putea explica, acest
lucru i fcu plcere i i zmbi.
Ba da, spuse ea, alintndu-se aproape ca o fetican.
Cnd ieir afar, Osborn deschise umbrela ca s-i protejeze
de burnia uoar. Traversar strada ocolind un Peugeot rou,
apoi merser pe rue de la Sant, n direcia spitalului. n drumul
lor trecur pe lng un Ford alb, parcat lng bordur.
Inspectorul Lebrun se afla la volan, iar McVey sttea aezat pe
locul din dreapta acestuia.
Nu cred c o cunoti pe fata asta, spuse McVey n timp ce-i
privea pe Osborn i pe Vera ndeprtndu-se. Lebrun bg cheia
n contact i porni maina n aceeai direcie.
Nu m ntrebi dac o cunosc personal, ci dac tiu cine
este, nu-i aa? Expresiile din englez nu nseamn ntotdeauna
acelai lucru cu cele din francez.
Lui McVey nu-i venea s cread c un om putea vorbi n timp
ce o igar i atrna mereu n colul gurii. Fumase i el cndva, n
primele dou luni dup ce i murise prima nevast. Se apucase
de fumat ca s nu se apuce de but. Nu-i fcuse prea mult bine,
dar l ajutase cumva. Cnd ncetase s-l mai ajute, se lsase.
Engleza dumitale este mai bun dect franceza mea. Aa
c da, ntrebam dac tii cumva cine este.
Lebrun zmbi, apoi se ntinse dup microfonul su radio.
Rspunsul, prietene, este nc nu.

68

18.
Copacii de pe Bulevardul St.-Jacques ncepuser s se
nglbeneasc, pregtindu-se s-i lase frunzele i s intre n
iarn. Cteva czuser deja, iar ploaia fcuse ca mersul pe jos
s fie alunecos. n timp ce traversau strada, Osborn o lu pe
Vera de mn ca s o susin. Ea zmbi la acest gest, dar
imediat ce traversar i ceru s-i dea drumul. Osborn privi n jur.
Te ngrijoreaz femeia care mpinge cruciorul sau btrnul
care-i plimb cinele?
Ambii. Fiecare. Niciunul, spuse ea pe un ton neutru, cu o
rezerv intenionat, dei nu tia exact din ce motiv anume.
Poate i era team s nu o vad cineva. Sau poate nu voia s fie
deloc vzut cu el, sau poate voia s fie cu el n totalitate, dar
voia ca el s ia aceast hotrre pentru ea.
El se opri brusc.
Nu faci ca lucrurile s fie mai uoare.
Vera simi cum inima i se oprete pentru o clip. Cnd se
ntoarse s se uite la el, li se ntlnir privirile i rmaser aa,
uitndu-se unul la altul, la fel cum li se ntmplase n prima
noapte la Geneva, la fel cum li se ntmplase i la Londra, cnd
el o condusese la trenul spre Dover. La fel li se ntmplase i n
camera lui de hotel de pe Bulevardul Klber, cnd deschisese
ua dezbrcat, doar cu un prosop n jurul taliei.
Ce anume nu fac s fie mai uor?
Apoi el o surprinse cu totul.
Am nevoie de ajutorul tu i cred c mi este dificil s
gsesc modalitatea de a i-l cere.
Ea nu nelese ce voia s spun i i mrturisi acest lucru. Sub
umbrela din mna lui, lumina era blnd i delicat. Putea s-i
vad gulerul alb de la bluza uniformei medicale pe care o purta
pe sub hanoracul albastru. O fcea s arate mai degrab ca
membra unei echipe de salvamontiti, dect ca un medic n
devenire. Avea nite cercei micui de aur care atrnau de lobul
fiecrei urechi ca nite stropi minusculi, accentundu-i chipul
ngust i transformndu-i ochii n nite veritabile lacuri enorme
de smarald.

69

E ceva cu adevrat stupid. i nici mcar nu am idee dac


este ilegal. ns toat lumea face ca acest lucru s par ca i
cum ar fi.
Despre ce este vorba? ntreb ea.
Despre ce vorbea el acolo? O bgase total n cea. Ce
legtur avea acest lucru cu ei doi?
Am o reet pe care am scris-o pentru un medicament,
despre care acum mi se spune c nu este valabil dect n
farmaciile din spitale i c am nevoie de o autorizare local
pentru acest lucru. Nu cunosc niciun medic pe aici i
Ce medicament? ntreb ea, i ngrijorarea i se putea citi pe
chip. Eti bolnav?
Nu, spuse Osborn i zmbi.
i atunci?
Am i-am spus c e ceva stupid, ncepu el nesigur, ca i
cum ar fi fost jenat. Trebuie s prezint o lucrare cnd ajung
napoi. Adic imediat ce ajung napoi. Pentru un motiv care se
numete Vera, mi-am mai luat liber o sptmn, cnd ar fi
trebuit s fiu deja napoi la serviciu
Spune-mi ce vrei s-mi spui, bine? spuse Vera cu un
zmbet i se destinse.
Tot ceea ce fcuser mpreun fusese plin de consisten i
romantism i extrem de intim, ba chiar se ajutaser unul pe
cellalt trecnd peste jena personal a funciilor corporale
atunci cnd avuseser amndoi la Londra viroza aceea de
douzeci i patru de ore. n afar de primele lor conversaii din
Geneva n care ncercau s se cunoasc, i spuseser foarte
puine sau chiar nimic despre vieile lor profesionale, iar acum el
i punea o ntrebare comun care implica tocmai acest lucru.
Va trebui s prezint o lucrare ctre un grup de anesteziti a
doua zi dup ce ajung n L.A. Iniial trebuia ca eu s prezint n
cea de-a treia zi, ns au fcut nite modificri, i acum eu sunt
primul. Lucrarea are ca tem ceva legat de pregtirea
anestezic preoperatorie, implicnd dozajul i eficiena
succinilcolinei n condiii de urgen. Majoritatea experimentelor
mele au fost realizate n laborator, dar nu voi avea timp deloc
cnd m voi ntoarce acas, pe cnd aici mai am nc dou zile.
i se pare c dac vreau s obin succinilcolin n Paris, voi avea
nevoie neaprat de avizul unui medic francez. i aa cum am
mai spus, nu cunosc niciun alt medic.
70

Ai de gnd s-i administrezi chiar ie medicamentul?


ntreb Vera uimit.
Auzise i de ali medici care fceau acest lucru din cnd n
cnd, i aproape c ncercase i ea pe vremea cnd era
student la medicin, ns i se fcuse fric n ultima clip i
copiase n cele din urm un studiu gata publicat.
Fac diverse experimente nc de cnd eram student la
medicin, spuse Osborn i un zmbet larg i travers chipul. De
aceea sunt puin cam ciudat. i scoase brusc limba, i holb
ochii i i ndoi o ureche cu degetul mare.
Vera rse. Ea nu-i vzuse nc aceast latur, aceast
prosteal despre care nici mcar nu tia c o poate manifesta.
La fel de brusc cum ncepuse, el i ddu drumul la ureche i
redeveni serios.
Vera, am nevoie de succinilcolin, i nu tiu cum s fac rost
de ea. Poi s m ajui?
Era foarte serios. Acest lucru avea legtur cu viaa lui i cu
ceea ce reprezenta el. Deodat Vera i ddu seama ct de
puine tia despre el i, n acelai timp, ct de multe dorea s
afle. Ce credea el i n ce credea? Ce-i plcea i ce nu-i plcea?
Ce iubea, ce-i provoca spaim sau invidie? Ce secrete avea pe
care nu le-ar mprti nici cu ea, i nici cu altcineva? Ce fusese
la mijloc de avusese dou csnicii ratate? Fusese vina lui Paul
sau a celorlalte femei? Sau greise el cnd le alesese? Sau era
altceva, ceva din interiorul lui, care deteriora o relaie pn o
ducea la ruin? nc de la nceput simise c avea sufletul
tulburat, ns nu tia din ce motiv. Nu era ceva concret, pe care
s-l neleag. Era ceva mai profund, i n cea mai mare parte el
inea acel ceva ascuns. Numai c rmnea tot acolo, n
continuare. Iar acum mai mult dect alt dat de cnd l
cunoscuse, aa cum sttea acolo n ploaie sub umbrela ei,
cerndu-i s-l ajute, l vzu absorbit total de acel lucru. Deodat
se simi copleit de dorina de a ti, de a alina i de a nelege.
Mai mult o senzaie dect un gnd contient, era de asemenea
i periculos, i ea tia acest lucru, pentru c o trgea undeva
unde nu fusese invitat i ctre un loc unde, era sigur de acest
lucru, nu mai fusese invitat nimeni niciodat.
Vera?
Deodat ea i ddu seama c nc erau la colul strzii i c
el i vorbea.
71

Te-am ntrebat dac m-ai putea ajuta.


Ea se uit la el i i zmbi.
Da, i spuse. Am s ncerc.

19.
Osborn sttea la cas n farmacia spitalului, ncercnd s
citeasc felicitrile cu urri de nsntoire grabnic scrise n
francez, iar Vera se dusese n spate la farmacist cu reeta lui.
La un moment dat i ridic privirile i l vzu pe farmacist
vorbind i gesticulnd cu ambele mini, n timp ce Vera sttea
cu o mn n old, ateptndu-l s termine. Osborn se ntoarse.
Poate c fcuse o greeal implicnd-o i pe ea. Dac va fi
vreodat prins, i adevrul va iei la iveal, ea ar putea fi
condamnat drept complice. Mai bine i-ar spune s-o lase balt i
s caute o alt cale de a rezolva problema cu Henri Kanarack.
Puse cu stngcie la loc n suport felicitarea la care se uitase i
se pregtea s se duc la ea, n spate, cnd o vzu c se
ndrepta ctre el.
Mai simplu dect s cumperi prezervative i mai puin
ciudat, de asemenea, i spuse ea trecnd pe lng el i fcndui cu ochiul.
Dou minute mai trziu erau afar, mergnd pe jos pe
Bulevardul St.-Jacques, iar succinilcolina i un pachet de seringi
hipodermice se aflau n buzunarul de la sacoul lui Osborn.
Mulumesc, spuse el ncetior, deschiznd umbrela i
innd-o astfel nct s poat merge amndoi sub ea. Apoi
ploaia se porni s cad mai puternic, iar Osborn suger s caute
un taxi.
Te deranjeaz dac mergem pe jos? ntreb Vera.
Dac pe tine nu te deranjeaz, pe mine nici att.
O lu de bra i traversar strada pe culoarea roie. Cnd
ajunser pe partea cealalt, Osborn i ddu drumul intenionat la
bra. Vera zmbi larg, i n urmtoarele cincisprezece minute nu
fcur dect s mearg n tcere.
Gndurile lui Osborn se ndreptar spre sine. ntr-un fel, se
simea complet eliberat. Obinerea succinilcolinei fusese mai
uoar dect i imaginase. ns nu-i plcuse faptul c trebuise
72

s-o mint pe Vera i s se foloseasc de ea, i acest lucru l


deranja mult mai tare dect crezuse. Dintre toate persoanele pe
care le cunoscuse vreodat, Vera ar fi fost ultima de care s se
foloseasc sau creia s nu-i spun tot adevrul. Numai c asta
era situaia, i el i spuse din nou c nu prea avea alte opiuni.
Ziua aceea nu era o zi ca toate celelalte i nici nu fcea
lucrurile pe care le fcea de obicei. Lucruri de demult, lucruri
ntunecate se puseser n micare. Lucruri tragice, despre care
nu aveau cunotin dect el i Kanarack, i pe care nu le
puteau pune la punct dect ori unul, ori altul. l ngrijor din nou
ideea c dac lucrurile aveau s mearg prost, Vera ar putea s
fie acuzat de complicitate. Dup toate circumstanele, nu ar fi
fost condamnat la nchisoare, ns cariera ei i tot ce muncise
s realizeze ar fi fost distruse n totalitate. Ar fi trebuit s se
gndeasc mai devreme la aceste lucruri, nainte s fi vorbit cu
ea despre asta. Ar fi trebuit, dar n-o fcuse, i acum era deja
prea trziu. Acum trebuia s se gndeasc la restul. S se
asigure c totul se va derula aa cum trebuie, s se asigure c
att el, ct i Vera, erau protejai.
Deodat ea l apuc de mn i l ntoarse spre ea. n
momentul acela, el i ddu seama c nu se mai aflau pe
Bulevardul St.-Jacques, ci traversau Jardin des Plantes, fostele
grdini ale Muzeului Naional de Istorie Natural, i c erau
aproape de Sena.
Ce este? ntreb el, bulversat.
Vera i privi ochii cum i caut drumul ctre ai ei i i ddu
seama c-l smulsese din visare.
Vreau s vii n apartamentul meu, i spuse ea.
Cum?! exclam el, sincer uimit.
Pietonii treceau n grab prin stnga sau prin dreapta lor, iar
grdinarii, n ciuda ploii, se pregteau de lucru pentru ziua
respectiv.
Am spus c vreau s vii la mine, n apartamentul meu.
De ce?
Vreau s faci o baie.
O baie?
Da.
Mai nti nu voiai s fii vzut cu mine, iar acum vrei s m
iei n apartamentul tu? i spuse, i pe chip i nflori un zmbet
trengresc.
73

i ce e ru n asta?
Osborn o vzu cum roete.
tii ce faci?
Da. Am n minte ideea asta c vreau s-i ofer o baie, iar n
chestia aceea pe care o numesc ei cad la hotelul tu, cu greu
ai putea spla un celu.
i franuzul?
Nu-i spune aa!
Spune-mi cum l cheam i nu-i mai spun aa!
Pentru o clip, Vera rmase tcut. Apoi spuse:
Nu-mi pas de el.
Nu? ntreb Osborn, gndindu-se c glumete.
Nu.
Osborn o privi cu luare-aminte.
Tu vorbeti serios!
Ea ncuviin din cap cu hotrre.
De cnd asta?
De cnd Nu tiu. De cnd m-am hotrt, asta-i tot, spuse
ea cu voce pierdut, deoarece nu dorea s analizeze acest lucru
n profunzime.
Osborn nu tia ce s cread sau chiar ce s simt. Luni i
spusese c nu voia s-l mai vad niciodat. Avea un iubit, un tip
important n Frana. Azi era joi. Azi el luase locul iubitului, care
ieise din ecuaie. Oare ei i psa de el att de mult nct s fac
acest lucru? Sau chestia cu iubitul fusese doar o poveste menit
s-l ndeprteze pe el de la bun nceput, un mod convenabil de a
ncheia o scurt aventur?
Briza care venea dinspre ru i nfior prul, iar ea i trecu o
uvi pe dup ureche. Da, era contient de riscul pe care i-l
asuma, dar nu-i psa. Nu tia dect c n momentul acela dorea
s fac dragoste cu Paul Osborn, n apartamentul ei, n propriul
pat. Dorea s fie cu el n totalitate att timp ct era posibil. Mai
avea patruzeci i opt de ore pn la urmtoarea tur. Franois,
franuzul cum i zicea Osborn, era la New York i nu luase
legtura cu ea de mai multe zile. n ce o privea, era liber s
fac ce dorea, cnd dorea i unde dorea.
Sunt obosit. Vrei s vii? Da sau nu?
Eti sigur?
Sunt sigur, spuse ea.
Era ora zece fr cinci dimineaa.
74

20.
O trezi soneria telefonului. Pentru o clip, nu-i ddu seama
unde se afl. O lumin neplcut ptrundea prin uile de sticl
ntredeschise care ddeau spre curtea interioar. Dincolo de
acestea, soarele de dup-amiaz renunase s mai ncerce s
strpung norii care se ncpnau s rmn deasupra Senei,
i se topise ntre ei. Pe jumtate adormit, Vera se ridic ntr-un
cot i privi n jurul ei. Lenjeria de pat era mprtiat peste tot.
Ciorapii i chiloii i zceau pe podea, jumtate sub pat. Apoi
mintea i se limpezi i i ddu seama c se afla n dormitorul din
apartamentul ei i c suna telefonul. Acoperindu-se cu o bucat
din cearaf, ca i cum persoana care era la captul cellalt al
firului ar fi putut s o vad, apuc receptorul.
Oui?
Vera Monneray?
Era o voce de brbat. Una pe care n-o mai auzise niciodat.
Oui spuse ea din nou, nedumerit. Apoi la captul cellalt
se auzi un clic distinct i convorbirea se ntrerupse. nchise
telefonul, apoi se uit prin jur. Paul? strig ea. Paul?
De data aceasta vocea ei exprim ngrijorare. Nici acum nu se
auzi vreun rspuns i i ddu seama c acesta plecase. Dnduse jos din pat, i vzu goliciunea reflectat n oglinda luat de la
antichiti de deasupra msuei de toalet. La dreapta ei se afla
ua deschis de la baie. Prosoape folosite zceau n chiuvet i
pe podea, lng bideu. Perdelua de la cad czuse i jumtate
atrna peste aceasta. n captul cellalt, unul dintre pantofi i se
iea ceremonios de pe capacul nchis al toaletei. Pentru oricine
ar fi intrat n apartament n acel moment ar fi fost mai mult
dect evident c n aceste dou camere i numai Dumnezeu tia
unde n alt parte, se fcuse dragoste intens i ndelung. n
viaa ei nu mai experimentase nimic asemntor ultimelor ore.
O durea tot trupul, i zonele care n-o dureau erau iritate i o
usturau. Se simea ca i cum s-ar fi contopit cu o fiar slbatic,
i fcnd acest lucru ar fi eliberat o furie primar care se
ridicase n ea clip de clip, un impuls dup altul,
transformndu-se ntr-o ardere pantagruelic de poft fizic i
emoional fa de care nu exista scpare sau eliberare, dect
prin consumarea ei complet i absolut.
75

ntorcndu-i privirile, i vzu din nou reflexia n oglind i se


apropie. Nu tia cu precizie ce anume vzuse, ns acum ceva
era diferit. Silueta subire, snii micui erau la fel. Prul, dei
total n neornduial, nu i se schimbase. Era altceva. Ceva o
prsise i apruse altceva n loc.
Deodat, telefonul sun din nou. Se uit nspre el, deranjat
de faptul c-i fuseser ntrerupte gndurile. Acesta continu s
sune, i n cele din urm ridic receptorul.
Oui spuse ea distant.
O clip, i rspunse o voce.
El o suna.
Vera! Bonjour! se auzi vocea lui Franois adresndu-i-se la
telefon.
Era n form, strlucitor i sigur pe el.
i lu un timp pn s-i rspund. i n clipa aceea ea i ddu
seama c ceea ce o prsise era copilul din ea, cci trecuse de o
anumit grani de la care nu mai era punct de ntoarcere. Nu
mai era deloc cea care fusese pn atunci. Iar viaa ei, cu bune
i cu rele, nu va mai fi niciodat la fel ca pn atunci.
Bonjour, spuse ea n cele din urm. Bonjour, Franois.

Paul Osborn prsi apartamentul Verei la puin vreme dup


ce trecuse de amiaz i lu metroul napoi la hotelul unde
sttea. Pe la ora dou, mbrcat cu un tricou cu mnec lung,
blugi i adidai, conducea un Peugeot nchiriat de culoare
albastru nchis pe Bulevardul Clichy. Urmrind cu atenie harta
strzilor pe care o primise de la agenia de nchiriere, o lu la
dreapta din rue Martre pe autostrada care ducea prin nord-est
de-a lungul Senei. n urmtoarele douzeci de minute opri de
trei ori i o lu pe nite strzi secundare. ns niciuna nu arta
promitor.
Apoi, pe la ora dou i jumtate, trecu pe lng un drum
mpdurit care prea s duc spre ru. ntoarse maina, reveni,
i o lu pe acest drum. Dup vreo patru sute de metri ajunse la
o poian retras privirilor, situat pe un deal chiar de-a lungul
malului dinspre rsrit al rului. Din ce putea s vad, poiana nu
era dect un cmp ceva mai mare nconjurat de copaci, cu un
drum de ar n jurul periferiei sale. Lund-o pe acesta, conduse
pn cnd drumul ncepu s se curbeze spre autostrad. Apoi
zri ceea ce cuta: o pant din pmnt i pietri care ducea spre
76

ap. Opri maina, cobor i se uit n spate. Autostrada


principal se afla la mai bine de opt sute de metri distan i era
ascuns privirilor de copaci i de arbutii care crescuser din
abunden. Probabil c vara, aceast poian era foarte utilizat,
mai ales c avea acces i la ru, ns acum, la aproape ora trei
dup-amiaza, n aceast zi ploioas de joi din luna octombrie,
zona era complet pustie.
Osborn ls maina i se duse pe jos pn la captul pantei,
apoi cobor pe aceasta. n vale, printre copaci, rul abia se putea
zri. Cerul ntunecat i burnia ngrdeau zona, dndu-i senzaia
c era cu totul singur. Panta era abrupt i brzdat de anuri
fcute de roile vehiculelor care o utilizau ca loc de trecere ctre
o platform din vale, care servea, fr ndoial, drept loc de
lansare a unor ambarcaiuni mai mici.
Pe msur ce se apropia de capt i panta se nivela, vzu un
ir de stlpi putrezii la marginea apei i presupuse c acest loc
avusese cu ani n urm un acces mai mare la ap. Cnd i din ce
motiv, sau n ce ani, cine tie? Cte armate, de-a lungul ctor
secole, trecuser apa pe aici? Ci oameni trecuser chiar prin
locul prin care mergea el acum?
La o distan de vreo patru metri de ap, pietriul era nlocuit
cu un nisip cenuiu, care se transforma brusc ntr-un nmol
roiatic n locul n care ajungea n contact cu apa. Aventurnduse pn acolo, Osborn prob stabilitatea terenului. Nisipul inea,
ns n momentul n care ajunse la nmol, pantofii i se
scufundar n el. Se trase napoi i i cur pantofii ct putu de
bine, apoi privi din nou nspre ap. Chiar n faa lui, Sena curgea
lene, formnd uor nite valuri mrunte n apropiere de linia
rmului. Apoi, la mai puin de treizeci de metri mai jos, o
aduntur de pietre i de copaci i ntrerupeau brusc curgerea,
rsucind abrupt cursul apei i trimindu-l napoi spre curentul
principal.
Osborn privi ndelung, pe deplin contient de ceea ce fcea.
Apoi, se decise s se ntoarc i travers poriunea de teren
ctre un grup de copaci de la baza dealului care se ridica de la
nivelul apei. Gsi o creang mai mare de copac, o lu, se
ntoarse napoi i o arunc n ap. Pentru o clip nu se ntmpl
nimic, i creanga rmase nemicat. Apoi, ncet, curentul o
mpinse n fa, i n cteva secunde aceasta fu tras n jos ctre
copaci, i apoi n mijloc, spre curentul principal al apei. Osborn
77

se uit la ceas. Zece secunde trecuser pn cnd creanga se


micase din loc i fusese prins de cursul principal. Dup nc
douzeci de secunde dispruse din raza vizual prin zona
ridicturii de pietre i de copaci. Cu totul, trecuser n jur de
treizeci de secunde din momentul n care aruncase creanga i
pn cnd o pierduse din vedere.
ntorcndu-se din drum, travers din nou terenul ctre
pdurea de la captul cellalt. Voia ceva mai greu, ceva care s
aproximeze greutatea unui om. Dup cteva momente gsi
trunchiul dezrdcinat al unui copac uscat. Se chinui s-l apuce,
apoi l ridic i l cr pn la marginea apei, mai pi o dat n
ml i i fcu vnt n ru. Pentru o clip, acesta rmase nemicat
n ap, la fel ca i creanga de mai nainte, apoi curentul l trase
i l mpinse nainte de-a lungul malului. n clipa n care ajunse la
ngrmdirea de pietre, i schimb brusc direcia ctre curentul
principal al apei. Se mai uit o dat la ceas. Trecuser treizeci i
dou de secunde pn cnd ajunsese n mijlocul rului i
dispruse apoi de la suprafa. Trunchiul de copac avea mai
mult ca sigur n jur de douzeci i cinci de kilograme. Kanarack
avea probabil puin peste optzeci de kilograme. Diferena de
greutate dintre creang i trunchiul de copac era mult mai mare
dect cea dintre trunchi i greutatea lui Kanarack, i totui
ambele fuseser luate de ap aproape n acelai interval de
timp i purtate apoi ctre curentul principal.
Osborn i simi pulsul mrit i transpiraia de la subsuoar n
vreme ce ncepea s realizeze concretul situaiei. Va reui, era
sigur de asta! Mergnd la nceput ntr-o parte i n alta, apoi
ntorcndu-se, Osborn ncepu s alerge, grbindu-se de-a lungul
malului, dincolo de copacii unde terenul ptrundea cel mai mult
spre mijlocul rului. Acolo, descoperi c apa curgea mai adnc i
fr obstacole. Neavnd nimic care s-i blocheze trecerea,
Kanarack, neajutorat fizic sub efectul succinilcolinei, ar pluti la
fel ca trunchiul de copac, lund vitez pe msur ce se va
apropia de linia curentului. n mai puin de aizeci de secunde
dup ce i va arunca trupul de pe platform, acesta va ajunge n
mijlocul rului i va fi prins de curentul principal al Senei.
Acum trebuia s se asigure de acest lucru. naintnd cu
dificultate printr-o poriune de iarb nalt, urmri rmul rului
printre arbuti i prin desi nc vreo opt sute de metri sau mai
mult. Cu ct nainta mai mult, terenul devenea din ce n ce mai
78

abrupt, iar curentul devenea mai rapid ntre cele dou maluri.
Cnd ajunse n vrful unui deal, se opri. Rul continua
nentrerupt ct putea vedea cu ochii. Nu erau nici insulie, nici
bancuri de nisip, nici blocaje fcute de copaci rsturnai n ap.
Nu era dect apa care se deplasa cu vitez, croindu-i drumul n
pmntul de ar. Mai mult, nu erau nici orae, fabrici, case sau
poduri. Nu era niciun loc, cel puin din cte-i ddea el seama,
de unde ar fi putut cineva s vad ceva alunecnd la vale odat
cu apa. Mai ales dac se ntmpla pe ploaie i pe ntuneric.

21.
Lebrun i McVey i urmriser pe Osborn i pe Vera pn la
grdinile Muzeului Naional de Istorie Natural. Acolo, i preluase
o alt main de poliie fr numere de nregistrare i i
urmrise pn la apartamentul Verei din le St.-Louis. Imediat
dup ce intraser, Lebrun transmisese adresa prin radio.
Patruzeci de secunde mai trziu primiser o list a locatarilor din
cldire, n urma unei verificri pe calculator a Serviciului Potal.
Lebrun o scanase i i-o nmnase lui McVey, care trebuise s-i
pun ochelarii ca s-o citeasc. Lista confirma faptul c toate cele
ase apartamente de la Quai de Bethune numrul 18 erau
ocupate. Doi locatari aveau trecute numai iniialele, indicnd c
apartamentele erau probabil ocupate de femei singure. Una era
o anume M. Seyrig, iar cealalt o V. Monneray. Registrele
franceze de permis de conduire permis de conducere
indicaser c M. Seyrig era Monique Seyrig, n vrst de aizeci
de ani, iar V. Monneray era Vera Monneray, care avea douzeci
i ase de ani. Dup mai puin de un minut, o copie a permisului
de conducere al Verei Monneray apruse pe faxul din Fordul fr
numere al lui Lebrun. Fotografia de pe acesta confirmase c ea
era nsoitoarea lui Paul Osborn.
n acel moment, venise de la sediu ordinul brusc de a
ntrerupe supravegherea. Doctorul Paul Osborn, i se spusese lui
Lebrun, era vizat de Interpol, nu de Prefectura de Poliie din
Paris. Dac Interpolul dorea s supravegheze de pe partea
cealalt a strzii n timp ce Osborn flirta cu o doamn, n-aveau
dect s suporte ei cheltuielile pentru acest lucru, deoarece cei
79

de la faa locului nu-i puteau permite aa ceva. McVey era


extrem de contient de bugetele reduse ale oraelor, unde
managementul ncerca s ajusteze pe unde se putea, i unde
politica proiectelor de finanare se strduia din greu pentru
fiecare franc alocat. Aa c, atunci cnd, o jumtate de or mai
trziu, Lebrun l lsase scuzndu-se napoi la sediu, tot ce
putuse s fac fusese s strng din umeri i s se ndrepte
ctre Opelul bej cu dou portiere pe care i-l oferise Interpolul,
tiind c va trebui s fac singur munca de teren.
Lui McVey i luase mai bine de patruzeci de minute,
conducnd n cerc n ncercarea de a nimeri drumul napoi spre
le St.-Louis, pn reuise n cele din urm s intre n parcarea
din spatele blocului n care locuia Vera Monneray. Structura din
piatr i stucatura care acoperea cldirea pe ntreaga lungime
era bine ntreinut i proaspt vruit. Intrrile de serviciu, la
distane rezonabile de-a lungul cldirii, erau prevzute cu ui
greoaie, fr ferestre, care ddeau parterului din spate aspectul
unei garnizoane militare.
McVey deschise portiera, cobor din main i merse pe jos pe
strada pavat pn la oseaua perpendicular de la captul
cldirii. Faptul c ploua i c era frig nu era de niciun ajutor. Sau
faptul c pietrele strvechi din pavaj erau alunecoase ca naiba
sub tlpile lui. Scoase o batist dintr-un buzunar, i sufl nasul,
apoi o pturi cu grij la loc i o puse napoi. Nu l ajuta nici faptul
c ncepuse s se gndeasc la o zi clduroas, ceoas, de pe
traseul Rancho Park din Pico, vizavi de ansamblul Twentieth
Century Fox. El i cu patru amici de-ai si, poliiti de la
Departamentul de Omucideri al erifului, se pregteau s
loveasc la golf cu crosa de opt cnd soarele tocmai ncepea s
nclzeasc lucrurile din jur i s lumineze apoi pentru
urmtoarele ore, asta pe cnd chiuleau de la sarcinile
gospodreti, n ziua lor liber.
Cnd ajunse la intersecie, McVey o lu la dreapta i merse
pn la captul cldirii. Spre surpriza lui, se afla chiar deasupra
Senei. Dac i-ar fi ntins mna, aproape c ar fi putut atinge
traficul brcilor de agrement. Pe partea cealalt a rului, Malul
Stng atrna n ntregime sub o ptur de nori care traversau
cerul de la stnga la dreapta ct putea vedea cu ochii. Dndu-i
capul pe spate i privind n sus, i ddu seama c aproape
80

fiecare apartament din cldire avea cu siguran aceeai


privelite remarcabil.
Oare ct naiba ajunge chiria ntr-un astfel de apartament?
se gndi el, apoi zmbi. Asta i-ar fi spus celei de-a doua
neveste, lui Judy, care fusese cu adevrat singura partener
adevrat pe care o avusese vreodat. Cu Valerie, prima lui
soie, se cstorise imediat cum terminase liceul. Amndoi erau
prea tineri. Valerie lucra ca funcionar la cas ntr-un
supermagazin, n timp ce el se chinuia la Academie, i apoi n
primii lui ani din poliie. Pentru Valerie nu conta munca sau
cariera, ci copiii. Ea i dorea doi biei i dou fete, la fel cum
fusese i familia ei. i nu-i mai dorea nimic altceva. McVey era
n cel de-al treilea an la LAPD cnd rmsese nsrcinat. Dup
patru luni, n timp ce el era pe teren pentru un furt auto, ea
avusese un avort spontan acas la mama ei i murise n urma
hemoragiei pe drumul ctre spital. De ce naiba i venise asta n
minte tocmai acum?
i ridic privirile i i ddu seama c se uita prin filigranul
porii de securitate din fier forjat de la intrarea principal a
blocului Verei Monneray. n interior, un portar n uniform i
ntoarse privirea i tiu c singurul mod n care va putea s intre
acolo va fi numai cu un mandat de percheziie. i chiar dac
obinea unul, presupunnd c va putea intra, ce se atepta s
gseasc acolo? Pe Osborn i pe domnioara Monneray n cursul
unui act sexual? i ce anume l fcea s cread c ei nc se mai
aflau acolo? Trecuser deja dou ore de cnd Lebrun i echipa
lui fuseser retrai de la supraveghere.
McVey se ntoarse i porni napoi spre main. Dup cinci
minute se afla n spatele volanului de la Opel, ncercnd s-i
dea seama cum s ajung n le St.-Louis i napoi la hotelul la
care sttea. Se afla la un indicator de stop i luase agonizanta,
dar decisiva hotrre de a face dreapta n loc de stnga, cnd
zri o cabin telefonic la col, foarte aproape de el. Ideea i veni
imediat. Tie faa unui taxi i parc maina lng bordur. Se
duse la cabina telefonic, deschise cartea de telefoane, o cut
pe V. Monneray, apoi form numrul de la apartamentul ei.
Telefonul sun timp ndelungat, i McVey era pe punctul de a
renuna. Apoi rspunse o voce de femeie.
Vera Monneray? ntreb el.
Se ls o pauz, apoi:
81

Oui, spuse ea.


El nchise imediat. Mcar unul dintre cei doi mai era nc
acolo.

Vera Monneray, Quai de Bethune numrul 18? Att, numai


un nume i o adres? ntreb McVey nchiznd dosarul i
privindu-l lung pe Lebrun. sta-i tot dosarul?
Lebrun strivi chitocul unei igri i ncuviin din cap. Era
trecut puin de ora ase seara i se aflau n biroul nencptor al
lui Lebrun de la etajul al patrulea al sediului poliiei.
Un puti de zece ani care ar trebui s scrie scenariul unui
spectacol TV ar veni cu mai mult de att, spuse McVey cu o not
tioas n voce care nu-i era caracteristic.
i petrecuse o bun parte a dup-amiezii intrnd ilegal n
camera de la hotel a lui Paul Osborn, scotocindu-i prin lucruri, i
nu descoperise nimic n afar de rufe murdare, cecuri de
cltorie, vitamine, antihistaminice, pilule contra durerilor de
cap i prezervative. Cu excepia prezervativelor, nu descoperise
nimic ce nu avea i el n camera lui de la hotel. Nu c ar fi fost
contra prezervativelor, ns sincer sexul nu mai prezenta nici cel
mai mic interes pentru el de cnd murise Judy, cu patru ani n
urm. Toi acei ani n care fuseser cstorii avusese fantezii
senzaionale despre cum fcea dragoste cu tot felul de femei,
de la adolescente nubile, la doamne gen Avon de vrst
mijlocie, i ntlnise extrem de multe care fuseser mai mult
dect dornice s cedeze pe loc unui poliist de la Omucideri,
ns el nu o fcuse niciodat. Apoi, dup ce murise Judy, niciuna
dintre ele, nici mcar fanteziile, nu pruse s merite. Era ca un
om care credea c va muri de foame i cruia deodat nu i mai
era foame.
n afar de cotoarele biletelor de la Teatrul Ambasadorilor din
Londra, care activaser antenele lui Lebrun de la bun nceput,
singurele obiecte de un interes chiar i trector pe care le gsise
printre lucrurile personale ale lui Osborn erau notele de plat de
la restaurant, introduse n buzunraul de la agenda lui zilnic.
Aveau trecut pe ele data de vineri, 30 septembrie, i smbt,
1 octombrie. Vineri fusese la Geneva, smbt, la Londra.
Notele de plat erau pentru dou persoane. Numai c asta era
tot. Deci Osborn invitase pe cineva la cin n ambele orae. Dar
la fel fcuser i o sut de mii de alte persoane. Le spusese
82

poliitilor din Paris c sttuse singur la hotelul su din Londra.


Probabil c nu-l ntrebaser despre cin. Mai ales c nu
avuseser niciun motiv. Nu mai mult dect avea McVey acum
vreun motiv s-l asocieze cu omorurile prin decapitare.
Lebrun zmbi cnd vzu dezamgirea ndurerat a lui McVey.
Prietene, ai uitat c te afli la Paris!
i asta ce nseamn?
nseamn, mon ami, c un puti de zece ani care ar trebui
s scrie scenariul unui spectacol TV, spuse Lebrun i fcu o
scurt pauz pentru efect, e puin probabil c se culc cu primministrul.
McVey rmase cu gura cscat.
Glumeti!
Nu glumesc, spuse Lebrun, aprinzndu-i alt igar.
Osborn tie?
Lebrun ridic din umeri. McVey l privi furios.
i asta nseamn c nu ne putem atinge de ea, nu?
Oui, spuse Lebrun i zmbi scurt.
Poliitii mai btrni de la Omucideri ar trebui s tie destul de
bine i s nu fie att de surprini cnd aud de lamour, chiar
dac erau americani. Sau ncrengturile complicaiilor
ngrozitoare care pot aprea.
Te rog s m scuzi, spuse McVey i se ridic n picioare, m
duc acum la hotel, i apoi m ntorc la Londra. i dac mai ai
suspeci din tia strlucii, verific-i dumneata mai nti, bine?
Parc mi amintesc c m-am oferit s fac acest lucru de
data aceasta, spuse Lebrun cu un rnjet. Poate-i aduci aminte
c ideea de a veni la Paris a fost a dumitale.
Data viitoare s m convingi s nu mai fac aa ceva! spuse
McVey i porni spre u.
McVey! se ntinse Lebrun ctre el, stingndu-i igara. Nu
am putut s dau de dumneata n dup-amiaza asta.
McVey nu spuse nimic. Metodele sale de investigare erau cu
totul personale i nu erau ntotdeauna perfect legale i nici nu-i
implicau mereu pe colegii si, i aici puteau fi inclui i cei de la
Departamentul de Poliie din Paris, Interpol, Poliia Metropolitan
din Londra sau LAPD.
Era bine dac a fi reuit, mai spuse Lebrun.
De ce? ntreb McVey pe un ton neutru, ntrebndu-se dac
Lebrun tia ceva, i acum l punea la ncercare.
83

Lebrun deschise sertarul de sus de la birou i mai scoase nc


un dosar de carton.
Eram foarte implicai n chestia asta, spuse el, ntinzndu-i-l
lui McVey. Ne-ar fi fost de folos experiena dumitale.
McVey l privi pentru o clip, apoi deschise dosarul. n interior
erau fotografii de la scena unei crime extrem de violente. Un
brbat fusese ucis ntr-un apartament. Fotografii separate
indicau genunchii luai de aproape. Fiecare fusese distrus de
cte o mpuctur puternic.
Arma utilizat a fost un Colt automat de calibrul treizeci i
opt, fabricat n Statele Unite, prevzut cu amortizor. L-am gsit
lng victim. Mnerul nvelit cu band adeziv. Nu sunt
amprente. Nu are numere de identificare, rosti Lebrun ncet.
McVey se mai uit i la celelalte dou fotografii. Prima
reprezenta faa individului. Era de trei ori mai umflat dect
mrimea ei normal. Ochii i ieeau din orbite, exprimnd
groaza. Strns bine n jurul gtului era o srm de garot care
prea s fi fost iniial un umera. Cea de a doua fotografie
fusese fcut n zona vintrelor. Organele genitale ale individului
i fuseser spulberate prin mpucare.
Iisuse, murmur McVey printre dini.
A folosit aceeai arm, spuse Lebrun.
Cineva s-a strduit s-l fac s vorbeasc, spuse McVey
ridicndu-i privirile.
Dac a fi fost n locul lui, le-a fi spus orice ar fi vrut s
afle, spuse Lebrun. n sperana c m-ar fi ucis.
De ce mi ari toate astea? ntreb McVey nedumerit.
Secia nti a Prefecturii de Poliie din Paris avea o reputaie
strlucit, cel puin n privina investigaiilor de omucideri din
interiorul oraului. Cu siguran nu aveau ei nevoie de sfaturile
lui McVey.
Lebrun zmbi.
Pentru c nu a vrea s fugi imediat la Londra, cel puin nu
att de curnd.
Nu pricep, spuse McVey, uitndu-se nc o dat la dosarul
deschis.
Se numete Jean Packard. Era detectiv particular la biroul
din Paris de la Kolb International. Mari, doctorul Paul Osborn l-a
angajat s-i gseasc o persoan.
Osborn?
84

Aprinzndu-i nc o igar, Lebrun stinse chibritul i


ncuviin din cap.
Chestia asta e fcut de un profesionist, nu de Osborn,
spuse McVey.
tiu. Unul dintre specialitii de medicin legal a gsit o
amprent pe un ciob de sticl. Nu i aparinea lui Osborn i nici
nu avem nimic n calculator care s se potriveasc. Aa c am
trimis-o la sediul Interpolului din Lyon.
i?
McVey, abia l-am gsit azi-diminea!
i totui nu a fost Osborn, spuse McVey cu certitudine n
voce.
Nu, ai dreptate, ncuviin Lebrun. i s-ar putea s fie o
simpl coinciden i s nu aib nimic de-a face cu el.
McVey se aez din nou. Lebrun lu dosarul i l puse la loc n
sertar.
Te gndeti c lucrurile sunt i aa destul de complicate, i
treaba asta cu Jean Packard nu are nimic de-a face cu trupurile
noastre decapitate i cu capul fr trup. ns te mai gndeti i
la faptul c ai venit pn la Paris pentru Osborn, din cauz c sar putea s fie o ct de mic ans ca el s aib vreo legtur
cu asta. i acum se ntmpl chestia asta. Aa c te gndeti c
dac o s cutm mai departe i mai mult vreme, poate c o
s gsim pn la urm o legtur Am dreptate, McVey?
McVey i ridic privirile.
Oui, rspunse el.

22.
Limuzina nchis la culoare atepta afar. Vera o vzuse cum
parcheaz de la fereastra dormitorului ei. De cte ori nu sttuse
n cadrul aceleiai ferestre, ateptnd ca aceasta s apar de
dup col? De cte ori nu i srise inima n piept cnd o zrise?
Acum, ns, i dorea ca aceasta s nu mai aib nimic de-a face
cu ea, ca ea s priveasc de undeva din exterior, i ca aceast
intrig s aparin altcuiva.
Era mbrcat cu o rochie neagr i cu ciorapi negri, avea
cercei cu perle, i un colier simplu din perle. i aruncase pe
85

umeri o jacheic din blan de nurc argintie. oferul i deschise


portiera din spate, iar ea se urc n main. O clip mai trziu,
oferul se aez n spatele volanului, i porni maina.

La ora 16:55, Henri Kanarack se spl pe mini n chiuveta


angajailor de la brutrie, apoi i nfipse cardul de lucru n
ceasul de pe perete i se pont pentru ziua respectiv. Ieind n
holul n care-i inea haina, o gsi pe Agnes Demblon
ateptndu-l.
Vrei s te duc eu? ntreb ea.
De ce? M-ai mai condus vreodat acas pn acuma? Nu,
niciodat. Tu ntotdeauna stai pn cnd intr toate chitanele
de peste zi.
Da, dar n seara asta m-am gndit
n special n seara asta, spuse Kanarack. Astzi. n seara
asta. Nimic nu e diferit. nelegi?
Fr s-o mai priveasc, i puse geaca pe el, apoi deschise ua
i iei n ploaie. Distana de la intrarea angajailor de pe alee
pn la strada din fa era mic. Cnd ddu colul, i ridic
gulerul s-l protejeze de ploaie, apoi continu s mearg. Era
exact ora cinci i dou minute.
Pe partea cealalt a strzii, puin mai ncolo, un Peugeot
nchiriat de culoare albastru nchis era parcat lng bordur, iar
ploaia se aduna n stropi mruni pe caroseria proaspt cernit.
n interior, Paul Osborn sttea aezat la volan pe ntuneric.
Cnd ajunse la col, Kanarack o lu la stnga pe Bulevardul
Magenta. n aceeai clip, Osborn rsuci cheia n contact, apoi
trase maina de lng bordur i porni n urmrirea lui. Cnd
ajunse la col o lu la stnga, n direcia n care dispruse
Kanarack. Se uit la ceas. Era ora cinci i apte minute i, din
cauza ploii, era deja ntuneric. Uitndu-se n urm, Osborn nu
vzu dect persoane necunoscute i, pentru o clip se gndi c-l
pierduse, apoi l zri pe Kanarack pe trotuar, mergnd hotrt,
ns fr vreo grab aparent. Maniera sa destins l fcu pe
Osborn s se gndeasc la faptul c acesta renunase la ideea
c era n pericol i c interpretase atacul i urmrirea din seara
precedent ca pe un incident oarecare, realizat de un om srit
de pe fix.
n faa lui, Kanarack se opri la semafor. Osborn fcu i el
acelai lucru. n acest timp, simi cum l copleesc emoiile. De
86

ce n-ai face-o acum? i spunea o voce interioar. Ateapt-l s


coboare de pe bordur i s porneasc pe strad. Apoi apas pe
acceleraie, buete-l i condu mai departe! N-o s te vad
nimeni. i cui i pas dac te vede cineva? Dac te gsete
poliia, le spui c tocmai te pregteai s te duci la ei. C i s-a
prut c ai dat peste cineva pe ntuneric i pe ploaie. Nu erai
sigur. Te-ai uitat, dar nu ai vzut pe nimeni. Ce ar putea s
spun? Cum ar fi putut s tie c era vorba despre acelai
brbat? Nu aveau nici cea mai mic idee despre cine era vorba.
Nu! Nici nu te gndi s faci aa ceva! Din cauza emoiilor
aproape c ai stricat totul prima dat. n afar de asta, dac-l
ucizi aa, nu vei obine niciodat rspunsul la ntrebare, iar
acest rspuns este la fel de important ca i uciderea lui. Aa c
ia i te calmeaz, ine-te de planul fcut i totul va fi n ordine.
Prima injecie cu succinilcolin va avea efectul de a-i aprinde
plmnii din cauza lipsei de oxigen i pentru c nu va mai avea
controlul asupra muchilor pentru a respira. Se va sufoca i va fi
neajutorat i att de speriat cum nu a fost niciodat n toat
viaa lui. Atunci i-ar spune orice, dac ar putea, numai c nu va
fi n stare. Apoi, ncetul cu ncetul, medicamentul va ncepe s
se dilueze i va ncepe s respire din nou. Recunosctor, va
zmbi i se va gndi c te-a nvins. Apoi, brusc, i va da seama
c te pregteti s-i faci o a doua injecie. Mult mai puternic
dect prima, i vei spune. Iar el nu se va gndi dect la aceast
a doua injecie i la groaza de a retri tot prin ce a trecut mai
devreme, numai c de data asta va ti c va fi mai ru, mult mai
ru ca prima dat, dac acest lucru ar fi posibil. Atunci i va
rspunde la ntrebare, Paul. Atunci i va spune orice vei vrea s
afli de la el!
Privirile lui Osborn i se ndreptar nspre mini i observ c i
se albiser ncheieturile degetelor din cauza forei cu care le
inea ncletate pe volan. Se gndi c dac va continua s
strng aa volanul, acesta i se va rupe n palme. Respir
profund i se destinse. i i se domoli i impulsul de a aciona
imediat.
n fa, lumina de la semafor se schimb, iar Kanarack
travers strada. Trebuia s presupun c era urmrit de-acuma,
ori de ctre american, ori de ctre poliiti, dei se ndoia n
privina acestora. n orice caz, nu putea lsa s se vad nimic
diferit fa de ceea ce fcuse pn atunci, cinci zile pe
87

sptmn, cincizeci de sptmni pe an, n ultimii zece ani.


Pleca de la brutrie la ora cinci, se oprea undeva pe drum
pentru o scurt nviorare, apoi lua metroul spre cas.
La jumtatea urmtoarei strzi se afla braseria Le Bois. i
meninu pasul relaxat i sigur pe el; pentru toat lumea el nu
era dect un simplu muncitor, extenuat la sfritul unei zile de
munc. Ocoli o tnr care-i plimba celul, apoi ajunse la Le
Bois, deschise ua grea din sticl i intr.
nuntru, ncperea care ddea nspre strad era aglomerat,
plin de glgia i de fumul celor care veneau s se relaxeze
dup serviciu. Privind n jur, Kanarack ncerc s gseasc o
mas lng fereastr, de unde ar fi putut s fie zrit din strad,
dar nu era niciuna. Morocnos, se aez la bar. Comand un
espresso cu Pernod i privi nspre u. Dac avea s intre vreun
poliist n civil, l va recunoate imediat dup atitudine i dup
limbajul corpului ct timp acesta va privi n jur. Fie c era n civil
sau nu, sau c avea rang mai mare sau mai mic, fiecare poliist
din lume purta osete albe i pantofi negri.
Americanul, ns, era alt problem. Atacul iniial asupra lui
fusese att de neateptat, nct Kanarack de-abia i zrise
chipul. i cnd americanul l urmrise pn n staia de metrou,
propriile sentimente ale lui Kanarack erau att de rvite, iar
locul era plin de oameni. Puinul pe care era n stare s i-l
aminteasc era c acesta avea cam un metru optzeci i trei,
avea prul nchis la culoare i era foarte puternic.
Sosi butura comandat de Kanarack, i pentru o clip el ls
paharul n faa lui, pe tejgheaua de la bar. Apoi l ridic, lu o
nghiitur i simi cldura amestecului de cafea i de lichior
cum i se ducea pe gt. nc mai simea minile lui Osborn n
jurul gtului, cu degetele afundndu-i-se slbatic n trahee, n
vreme ce ncerca s-l stranguleze. Partea asta n-o pricepea
deloc. Dac Osborn venise s-l ucid, de ce ncercase s o fac
n modul acela? Un pistol sau un cuit, mai mergea. Dar cu
minile goale i ntr-o cldire public plin de oameni? Nu avea
niciun sens! Nici Jean Packard nu fusese capabil s-i explice
acest lucru.

Fusese destul de uor s afle unde locuia detectivul, dei nici


numrul lui de telefon i nici adresa nu erau afiate n cartea de
telefoane. Vorbind engleza cu un accent american distinct,
88

Kanarack dduse un telefon internaional la centrala de la Kolb


International din New York, chiar nainte de nchidere. Spusese
c ddea telefon din main, de pe undeva din Fort Wayne,
Indiana, i c ncerca disperat s dea de fratele su vitreg, Jean
Packard, care era angajat la Kolb International i cu care
pierduse legtura de cnd Packard se mutase la Paris. Mama lui
Packard n vrst de optzeci de ani era grav bolnav, internat
ntr-un spital din Fort Wayne, i medicii nu se ateptau s
supravieuiasc nopii respective. Era vreo posibilitate prin care
ar fi putut s-l contacteze pe fratele lui vitreg acas la el?
New York era cu cinci ore n urma orei Parisului n aceast
perioad a anului. Ora ase n New York nsemna ora unsprezece
la Paris, iar birourile Kolb de acolo erau nchise deja. Telefonistul
de serviciu din New York discutase cu eful lui. Aceasta era o
situaie de o real urgen n familie. Parisul era nchis. Ce ar fi
putut el s fac n aceast situaie? La ora nchiderii, eful su
se grbea s plece, ca toat lumea, de altfel. Dup o scurt
ezitare, eful scosese codul internaional din calculator i
autorizase transmiterea la Paris a numrului de telefon de acas
al lui Jean Packard, ctre fratele lui vitreg din Indiana.
Vrul primar al lui Agnes Demblon lucra ca dispecer la
pompieri, la secia din Districtul numrul 1 din Paris. Numrul de
telefon devenise o adres. Nu fusese deloc dificil. Dup dou
ore, joi dimineaa la ora 1:15, Henri Kanarack se afla n faa
blocului lui Jean Packard din Porte de la Chapelle, n zona de
nord a oraului. Dup nc douzeci de minute sngeroase,
Kanarack cobora pe scrile din spate, lsnd ce mai rmsese
din Jean Packard s zac pe podeaua din sufrageria acestuia. n
cele din urm, acesta i oferise lui Kanarack numele lui Paul
Osborn i numele hotelului n care sttea acesta la Paris. Numai
c asta fusese tot. La celelalte ntrebri de ce l atacase
Osborn n braserie pe Kanarack, de ce apelase la Kolb
International pentru a da de el, dac Osborn reprezenta sau
lucra pentru altcineva Packard nu fusese capabil s rspund.
Iar Kanarack era convins c i se spusese adevrul. Jean Packard
fusese dur, dar nu chiar att de dur. Kanarack i nvase bine
meseria la nceputul anilor aizeci, predat cu mndrie i
entuziasm de ctre Forele Armate ale Statelor Unite. Ca lider al
unui pluton de recunoatere pe distane lungi n primele sale zile
n Vietnam, fusese colit foarte bine n ce privea modalitile de
89

a obine informaiile cele mai delicate chiar i de la cei mai


ncpnai adversari.
Problema era c nu obinuse n cele din urm de la Jean
Packard dect un nume i o adres. Exact aceleai informaii i le
dduse Jean Packard i lui Osborn. Aa c, dup prerea lui,
Osborn nu putea fi dect un singur lucru: un reprezentant al
Organizaiei, care venise s-l lichideze. Chiar dac prima lui
ncercare fusese stngace, nu putea fi nicio alt explicaie.
Nimeni nu l-ar fi putut recunoate i nimeni altcineva nu ar fi
avut un motiv.
Partea neplcut era c dac l-ar omor pe Osborn, ei ar
trimite pe altcineva. Asta, bineneles, dac s-ar afla. Singura lui
speran era ca Osborn s lucreze pe cont propriu, un fel de
mercenar cruia s i se fi dat o list de nume i chipuri i cruia
s i se fi promis o avere dac ar fi gsit pe oricare dintre acetia.
Dac Osborn dduse peste el din pur ntmplare i l angajase
singur pe Jean Packard, atunci lucrurile nu stteau prea ru.
Deodat simi un val de aer rece de afar i i ridic privirile.
Ua de la Le Bois era deschis, iar n cadrul ei sttea un brbat
mbrcat ntr-un impermeabil. Era nalt, purta plrie i i roti
privirile n jurul su. La nceput, acesta scrut ncperea
aglomerat, apoi i ndrept atenia ctre bar. Acolo i opri
privirile asupra lui Henri Kanarack, care l msura lung. Imediat,
acesta i schimb privirea de la el. Dup o clip, iei pe u i
dispru afar. Kanarack oft uurat. Lunganul acela nu era
poliist i nu era nici Osborn. Era un nimeni.
De partea cealalt a strzii, Osborn sttea la volanul Peugeotului i l privi pe acelai individ cum iese, cum privete napoi
prin u, apoi cum pleac. Osborn ridic din umeri. Indiferent
cine o fi fost, nu era Kanarack. Brutarul intrase n Le Bois la ora
cinci i un sfert. Acum era aproape ase fr un sfert. Parcursese
drumul napoi de la poiana de lng ru n timpul orei de vrf n
mai puin de douzeci i cinci de minute i parcase vizavi de
brutrie imediat dup ora patru. Acest lucru i permisese s
treac n revist cartierul i s revin la main nainte s ias
Kanarack de la serviciu. Dup ce mersese pe vreo ase strdue
n ambele direcii, Osborn descoperise trei alei i dou ci de
acces ctre nite magazii industriale care erau nchise. Oricare
dintre cele cinci era suficient de bun. Iar dac mine Kanarack
va urma aceeai rut pe care mersese astzi, cea mai bun
90

dintre cele cinci va fi exact n drumul lui. O alee ngust fr ui


spre exterior i fr felinare se afla la mai puin de cteva strzi
de brutrie.
mbrcat cu aceiai blugi i adidai pe care-i purta astzi, i
va pune o apc tras n jos s-i acopere faa i l va atepta pe
ntuneric pe Kanarack s treac pe acolo. Apoi, innd n mn o
sering plin de succinilcolin, i o alta n buzunar, pentru mai
mult siguran, l va ataca pe Kanarack de la spate. l va
cuprinde de gt cu braul stng i l va mpinge n spate pe alee
i, n acelai timp, i va introduce bine acul n fesa dreapt,
direct prin haine. Kanarack va reaciona puternic, dar Osborn
avea nevoie numai de patru secunde pentru a-i face injecia. Nu
trebuia dect s-i dea drumul i s se dea un pas napoi, iar
Kanarack nu avea dect s fac ce voia dup aceea. Dac l va
ataca sau va ncerca s fug, oricum nu va fi nicio diferen. n
mai puin de douzeci de secunde picioarele vor ncepe s-i
amoreasc. Dup nc douzeci, nu va mai putea s se in pe
picioare. Imediat ce acesta se va prbui, va interveni Osborn.
Dac erau trectori, le va spune n englez c prietenul su era
american i c era bolnav i c-l ajuta s urce n Peugeot-ul
parcat lng bordur, pentru a-l duce la un dispensar medical.
Iar Kanarack, pe punctul de a intra n paralizia muscular, va fi
total incapabil s protesteze. Imediat ce-l va urca n main i va
pleca, Kanarack va fi complet neajutorat i nspimntat.
ntreaga lui fiin va fi concentrat pe un singur lucru: s ncerce
s respire. Apoi, n timp ce vor traversa Parisul n vitez spre
drumul de lng ru i poiana ascuns vederii, efectul
succinilcolinei va ncepe s scad, iar Kanarack va ncepe
treptat s respire din nou. i exact atunci cnd se va simi ceva
mai bine, Osborn va ridica cea de-a doua sering i i va
comunica prizonierului su cine era el i l va amenina cu o
injecie mai puternic, mult mai concentrat i mai de speriat.
Atunci, i numai atunci, va putea s se relaxeze i s-l ntrebe pe
Kanarack de ce l ucisese pe tatl su. i nu avea niciun dubiu
c acesta i va spune.

91

23.
La ora ase i cinci minute, Henri Kanarack iei din Le Bois i
parcurse cu indiferen mai multe strzi pn la intrarea n
staia de metrou situat vizavi de Gare de lEst.
Osborn l privi cum dispare, apoi aprinse becul din plafonier
i verific harta de pe scaunul de alturi. Dup aisprezece
kilometri i jumtate, dup aproximativ treizeci i cinci de
minute, trecu cu maina pe lng blocul n care locuia Kanarack
n Montrouge. i parc maina pe o strad lateral i merse pe
jos cteva strzi, apoi se post n umbr pe partea cealalt a
strzii pe care era blocul lui Kanarack. Dup cincisprezece
minute, Kanarack sosi mergnd pe trotuar i ptrunse n bloc.
De la nceput i pn la sfrit, de la brutrie i pn acas, nu
fusese nicio indicaie c acesta ar fi fost preocupat de faptul c
ar fi putut fi urmrit sau c ar fi fost n pericol. Nu prea s aib
vreo alt preocupare n afar de rutina cotidian. Osborn zmbi.
Totul mergea conform planului.
La ora opt fr douzeci i parc Peugeot-ul n faa hotelului,
ddu cheile unui biat de serviciu i ptrunse n interior.
Travers holul i ntreb la recepie dac primise vreun mesaj.
Nu, monsieur, mi pare ru, i spuse zmbind bruneta
micu de la recepie.
Osborn i mulumi i ddu s plece. Pe de o parte, sperase ca
Vera s-l fi sunat, ns era la fel de bucuros c n-o fcuse. Nu
voia s fie distras. Era important acum ca totul s se deruleze
fr incidente neprevzute i trebuia s se concentreze asupra a
ceea ce avea de fcut. Se ntreb ce-l determinase s-i spun
poliistului Barras c va pleca din Paris peste cinci zile. Ar fi
putut foarte bine s spun o sptmn sau zece zile, ba chiar
dou sptmni. Cinci zile comprimaser totul pn aproape de
a pierde controlul. Lucrurile se ntmplau prea repede.
Organizarea timpului era extrem de important. Nu era loc de
greeli sau de neprevzut. Dac s-ar fi ntmplat ca acest
Kanarack s se mbolnveasc peste noapte i se hotra s nu
se duc la serviciu? Atunci ce-ar fi fcut? S-ar fi dus la el n
apartament, ar fi ptruns cu fora i ar fi fcut-o acolo? Dar
ceilali oameni? Soia lui Kanarack, familia, vecinii? Lucruri de
acest gen nu trebuiau s se ntmple, deoarece el nsui nu-i
92

acordase destul timp. Nu mai era nicio alternativ, niciuna. Era


ca i cum ar fi avut dinamit n mn, i fitilul era deja aprins.
Ce ar fi putut s fac altceva dect s mearg mai departe i s
spere c totul va fi bine?
Lundu-i gndul de la acest lucru, Osborn se ndeprt de
ascensoare i se ndrept ctre magazinul de suveniruri pentru a
cumpra un ziar n limba englez. Lu un exemplar din stand i
se ntoarse s-i atepte rndul la cas. Pentru o clip i trecu
prin minte ce s-ar fi ntmplat dac Jean Packard nu l-ar fi
localizat pe Kanarack att de repede precum o fcuse. Ce ar fi
fcut atunci ar fi prsit ara i apoi ar fi revenit? Dar cnd? De
unde putea ti dac poliia nu fcuse vreo nsemnare n codul
electronic de pe paaportul su, pentru a-i preveni dac avea s
se rentoarc dup un anumit timp? Ct ar fi trebuit s mai
atepte pn cnd ar fi simit c era bine s revin? i ce s-ar fi
ntmplat dac detectivul nu ar fi reuit deloc s-l localizeze pe
Kanarack? Ce ar fi fcut atunci? ns, din fericire, lucrurile nu
stteau aa. Jean Packard i ndeplinise bine nsrcinarea i nu
depindea dect de el s continue cu restul. Relaxeaz-te, i
spuse el i se apropie de casier, privind n acest timp absent
ziarul. Numai c ceea ce vzu n el depea orice nchipuire.
Nimic nu l-ar fi putut pregti pentru vederea chipului lui Jean
Packard privindu-l de pe prima pagin a ziarului, sub un titlu
scris cu litere mari: DETECTIV PARTICULAR UCIS CU
BESTIALITATE! Iar dedesubt era un subtitlu: Fost mercenar
torturat cu slbticie nainte de a fi ucis.
ncet, magazinul cu suveniruri ncepu s se nvrt n jurul lui.
La nceput mai ncet, apoi din ce n ce mai repede. n cele din
urm, Osborn trebui s se sprijine cu mna de un stand cu
acadele pentru a opri micarea. i btea inima cu putere i putea
s-i aud sunetul propriei respiraii. Dup ce reui s-i revin,
privi din nou ziarul. Chipul era tot acolo, la fel i titlul, i
cuvintele de dedesubt.
De undeva de departe auzi vocea casierei care-l ntreba dac
se simea bine. Ddu vag din cap i bg mna n buzunar s
scoat mruniul. Dup ce plti pentru ziar, reui s-i
gseasc drumul spre ieirea din magazinul de suveniruri, apoi
o lu prin spate, traversnd holul s ajung la ascensoare. Era
sigur c Henri Kanarack i dduse seama c Jean Packard l
urmrise, aa c inversase rolurile i l ucisese. Trecu rapid n
93

revist articolul pentru a descoperi numele lui Kanarack, dar nu


era trecut acolo. Articolul nu spunea dect c detectivul
particular fusese ucis n apartamentul su n noaptea
precedent, la o or naintat, i c poliia refuzase s
comenteze n privina suspecilor sau a mobilului crimei.
Cnd ajunse la ascensoare, Osborn i ddu seama c se
alturase unui grup de oameni care ateptau, pe care de-abia i
remarcase. Trei dintre ei erau probabil turiti japonezi, iar
cellalt era un brbat cu trsturi terse, mbrcat ntr-un
costum cenuiu ifonat. Privi n alt parte i ncerc s se
concentreze. Apoi se deschiser uile ascensorului i ieir doi
oameni de afaceri. Ceilali se strecurar nuntru i intr i
Osborn odat cu ei. Unul dintre japonezi aps butonul pentru
etajul al cincilea. Brbatul n costum cenuiu aps pentru etajul
al noulea. Osborn aps pentru etajul al aptelea. Uile se
nchiser i ascensorul ncepu s urce.
Ce s fac acum? Primul gnd al lui Osborn fu la dosarele lui
Jean Packard. Ar duce poliia direct la el i la Kanarack. Apoi i
aminti de explicaia lui Jean Packard despre modul de lucru de la
Kolb International, despre ct de mult se mndrea Kolb pentru
faptul c-i proteja clienii, despre cum lucrau detectivii acestei
firme respectnd total confidenialitatea fa de clieni, despre
faptul c toate dosarele erau oferite clientului la sfritul
investigaiei, fr s se fac vreo copie, despre faptul c firma
Kolb era ceva mai mult dect un garant al profesionalitii i un
agent de facturare. Numai c Packard nu-i dduse niciun dosar
lui Osborn. Unde erau acestea?
Deodat, Osborn i aminti de faptul c fusese uimit c
detectivul nu-i notase niciodat nimic. Poate c nu exista niciun
dosar. Poate c aceasta era metoda de lucru a unui detectiv
particular n zilele acestea. n acest fel ineau informaiile numai
la ndemna lor, fr ca alte persoane s aib acces la ele.
Numele i adresa lui Kanarack i fuseser date n ultima clip,
scrise de mn pe un erveel. erveel care se afla acum tot n
buzunarul de la geaca pe care o purta Osborn. Poate c asta era
tot ce coninea acel dosar.
Ascensorul se opri la etajul al cincilea, iar japonezii coborr.
Uile se nchiser din nou, iar ascensorul porni n sus. Osborn
arunc o privire individului n costumul cenuiu. Chipul lui i se
prea vag cunoscut, dar nu-i ddea seama de unde. O clip
94

mai trziu ajunser la etajul al aptelea. Ua se deschise i


Osborn iei din ascensor. La fel fcu i brbatul n costumul
cenuiu. Osborn se ndrept ntr-o direcie, iar acesta o lu n
cealalt parte.
ndreptndu-se pe coridor ctre camera sa, Osborn respira
deja ceva mai uor. ocul iniial produs de vestea despre
moartea lui Jean Packard mai trecuse puin. Avea nevoie de timp
s se gndeasc ce va face n continuare. Dac Packard i
spusese lui Kanarack despre el? Dac i dduse numele lui i i
spusese unde sttea? l ucisese pe detectiv, de ce nu ar fi
ncercat s-l ucid i pe el?
Deodat Osborn i ddu seama c era cineva pe coridor care
venea n urma lui. Se uit n spate i l vzu pe brbatul n
costum cenuiu. n aceeai clip i aminti c acesta apsase
butonul pentru etajul al noulea, nu al aptelea. n faa lui, un
brbat deschise ua i scoase afar o tav cu vase murdare. i
ridic privirile spre Osborn, apoi nchise din nou ua i Osborn l
auzi cum trage lanul de la u. Acum numai el i brbatul acela
erau singurele persoane de pe coridor. Se simi alarmat de
apropierea unui pericol. Se opri brusc i se ntoarse.
Ce dorii? ntreb el.
Cteva minute din timpul dumitale, spuse McVey, iar
rspunsul su fu linitit i lipsit de orice ameninare. M numesc
McVey. Sunt din Los Angeles, la fel ca i dumneata.
Osborn l privi cu atenie. Avea ntre aizeci i aptezeci de
ani, cam un metru aptezeci i opt i n jur de optzeci i cinci de
kilograme. Ochii verzi i erau surprinztor de blnzi, iar prul
castaniu era ncrunit i i se rrise n cretet. Avea un costum
obinuit, cumprat probabil de la The Broadway sau
Silverwoods. Cmaa de culoare albastru deschis era dintr-un
poliester lucios, iar cravata nu i se asorta cu nimic. Arta mai
degrab ca un bunic sau aa cum ar fi artat propriul su tat
dac ar mai fi trit. Osborn se mai destinse puin.
V cunosc de undeva? ntreb el.
Sunt poliist, spuse McVey i i art legitimaia sa de la
LAPD.
Osborn i simi inima oprindu-i-se n gt. Pentru a doua oar
n decurs de cteva minute se gndi c era posibil s leine. n
cele din urm rosti:
Nu neleg. S-a ntmplat ceva?
95

Un cuplu de vrst mijlocie, mbrcai de sear, veneau pe


coridor nspre ei. McVey se trase ntr-o parte. Brbatul zmbi i
ddu din cap. McVey atept pn trecur acetia, apoi l privi
din nou pe Osborn.
Ce-ar fi s discutm nuntru? ntreb McVey i art din
cap ctre ua de la camera lui Osborn. Sau dac preferi, putem
merge jos, la bar.
McVey i meninu atitudinea degajat. Barul era la fel de
potrivit ca i camera, dac-l fcea pe Osborn s se simt mai
confortabil. Doctorul nu avea s-o rup la fug, n orice caz nu
acum. n afar de asta, McVey vzuse deja tot ce era de vzut n
camera lui Osborn.
Lui Osborn i era team i trebuia s depun un efort s nu se
vad. n orice caz, nu fcuse nimic, cel puin nu nc. Nici chiar
faptul c se folosise de Vera s obin succinilcolin nu fusese
chiar ilegal. Eludase puin legea, dar nu comisese nicio
infraciune. n afar de asta, acest McVey era de la LAPD, aa c
nu avea nicio jurisdicie aici. Relaxeaz-te, i spuse. Fii
politicos, vezi ce dorete. Poate c nu este nimic de fapt.
Aici e foarte bine, spuse Osborn.
Descuie ua i l pofti pe McVey nuntru.
V rog s luai loc!
Osborn nchise ua n urma lor i i puse cheile i ziarul pe o
msu.
Dac nu v deranjeaz, o s m spl puin pe mini ca s
ndeprtez mizeria din ora.
Nu m deranjeaz, spuse McVey, apoi se aez pe
marginea patului i privi n jurul su, n timp ce Osborn se duse
la baie.
Camera era la fel cum o lsase el mai devreme n dupamiaza aceea, cnd i artase unei menajere ecusonul auriu i i
dduse dou sute de franci ca s-l lase s intre.
Dorii s bei ceva? ntreb Osborn, tergndu-se pe mini.
Numai dac bei i dumneata.
Nu am dect scotch.
E bine aa.
Osborn reveni cu o sticl pe jumtate goal de Johnnie Walker
Black. Lu dou pahare nvelite n hrtie de pe o tav nichelat
de pe o msu, imitaie a unui birou franuzesc, scoase capacul
i turn n fiecare pahar.
96

M tem c nu am nici ghea, spuse Osborn.


Nu sunt pretenios, spuse McVey i ochii i se oprir pe
adidaii lui Osborn, care erau plini de noroi uscat. Ai fcut
jogging?
Ce vrei s spunei? ntreb Osborn, ntinzndu-i paharul lui
McVey.
Pantofii sunt murdari, spuse acesta, artnd din cap ctre
picioarele lui.
Am spuse Osborn ezitnd, apoi i aternu un zmbet pe
chip. Am ieit la plimbare. Se lucreaz la parcul din faa Turnului
Eiffel. Din cauza ploii, nu poi merge nicieri fr s calci prin
noroi.
McVey lu o nghiitur din butura sa. Asta i ddu lui Osborn
rgazul de a se ntreba dac-i dduse seama de minciun. De
fapt, nu era chiar o minciun. Chiar se lucra la parcul din faa
Turnului Eiffel, i amintise acest lucru din plimbarea lui din ziua
precedent. ns era mai bine s-i distrag atenia ct mai rapid
de la asta.
Deci? ntreb el.
Deci, spuse McVey, ezitnd. Eram n holul hotelului cnd ai
intrat n magazinul cu suveniruri. i-am vzut reacia cnd te-ai
uitat la ziar, spuse el i art din cap spre ziarul pe care Osborn
l pusese pe msu.
Osborn lu o nghiitur de scotch. Bea foarte rar. Dup prima
noapte, ns, dup ce-l zrise i l urmrise pe Kanarack i dup
ce fusese luat apoi de poliia francez, sunase la room service i
comandase sticla aceasta de scotch. Acum, n timp ce simea
cum butura i se ducea pe gt, se bucur c fcuse acest lucru.
Aha, de aceea v aflai aici spuse Osborn, privindu-l n
ochi pe McVey. Bine, deci au aflat. Fii direct, lipsit de emoii.
Afl ce altceva mai tiu.
Dup cum tii, domnul Packard lucra pentru o companie
internaional. M aflam la Paris, ntr-o aciune care nu avea
nicio legtur cu asta, colabornd cu poliia din Paris, cnd s-a
ntmplat acest lucru. Dat fiind c dumneata ai fost unul dintre
ultimii clieni ai domnului Packard spuse McVey i zmbi, lund
nc o nghiitur de scotch. Oricum, poliia din Paris mi-a cerut
s vin i s vorbesc cu dumneata despre asta. Ca de la
american la american. S vd dac ai vreo idee cine ar fi putut
97

face acest lucru. i dai seama c nu am nicio autoritate aici. Nu


fac dect s-i ajut pe ei.
neleg. Numai c nu cred c a putea s v ajut cu ceva.
Domnul Packard prea ngrijorat din vreun motiv anume?
Dac era, nu a menionat acest lucru fa de mine.
Te deranjeaz dac te ntreb care a fost motivul pentru care
l-ai angajat?
Nu l-am angajat pe el. Am angajat Kolb International. El a
fost persoana pe care mi-au trimis-o.
Nu aceasta a fost ntrebarea mea.
Nu v suprai, dar este vorba despre ceva personal.
Doctore Osborn, discutm despre un om care a fost ucis,
spuse McVey, cu tonul cu care s-ar fi adresat unui juriu.
Osborn i puse paharul jos. Nu fcuse nimic, i cu toate
acestea se simea ca i cum ar fi fost acuzat. Nu-i plcea acest
lucru.
Uitai, domnule poliist McVey, Jean Packard lucra pentru
mine. Acum e mort i mi pare ru, dar nu am nici cea mai mic
idee cine ar fi putut face acest lucru sau de ce. i dac acesta
este motivul pentru care ai venit aici, nu v adresai persoanei
care trebuie!
Nervos, Osborn i bg minile n buzunarele de la geac.
Simi imediat pungua cu succinilcolin i pachetul cu seringi pe
care i le dduse Vera. Intenionase s le scoat mai devreme,
cnd venise s se schimbe de haine ca s se duc la ru, dar
uitase. Odat cu aceast descoperire, i se schimb i atitudinea.
Uitai ce este, mi pare ru, n-am vrut s sar aa. Cred c e
din cauza ocului pe care l-am avut cnd am aflat c a fost ucis
aa Sunt puin bulversat.
Permite-mi s te ntreb mcar dac domnul Packard i-a
terminat nsrcinarea pe care i-ai dat-o.
Osborn deveni nesigur. Unde naiba voia s ajung? Aflaser
despre Kanarack sau nu? Dac spunea da, ce urma dup aceea?
Dac spunea nu, problema rmnea deschis.
Ei, a terminat sau nu, doctore Osborn?
Da, spuse Osborn n cele din urm.
McVey l privi pre de o clip, apoi i roti paharul i termin de
but scotchul. inu o clip paharul gol n mn, ca i cum nu
prea ar fi tiut ce s fac cu el. Apoi reveni cu privirea asupra lui
Osborn.
98

Cunoti pe cineva cu numele Peter Hossbach?


Nu.
John Cordell?
Nu. Osborn era complet derutat. Nu avea nici cea mai vag
idee la ce se referea McVey.
Friedrich Rustow? ntreb McVey punnd un picior peste
cellalt.
Gambele albe, fr pilozitate, i se zrir ntre partea de sus a
osetelor i tivul pantalonilor.
Nu, rspunse Osborn din nou. Acetia sunt suspeci?
Sunt persoane disprute, doctore Osborn.
Nu am auzit de niciunul dintre ei, spuse Osborn.
De niciunul?
Nu.
Hossbach era neam, Cordell era englez, iar Rustow era
belgian. Erau trei dintre cei decapitai. McVey nregistr undeva
n computerul lui mintal faptul c Osborn nici mcar nu clipise i
nici nu fcuse vreo pauz cnd menionase numele acestora. Un
factor zero de recunoatere. Bineneles, ar fi putut fi un actor
desvrit i ar fi putut s mint. Doctorii fceau acest lucru
permanent, dac simeau c era n interesul pacientului s nu
afle un anumit lucru.
Ei, lumea aceasta este mare i o mulime de lucruri se
petrec n ea, spuse McVey. Meseria mea este s descopr locul
unde se ntlnesc toate iele i s ncerc s desclcesc lucrurile.
Aplecndu-se deasupra msuei, McVey i puse paharul
alturi de cheile lui Osborn i se ridic n picioare. Acolo se aflau
dou seturi de chei. Unul era de la camera de hotel a lui Osborn.
Cellalt set erau nite chei de main cu imaginea unui leu
medieval pe breloc. Erau cheile de la un Peugeot.
Mulumesc pentru timpul acordat, doctore. mi cer scuze
pentru deranj.
Nu-i nicio problem, spuse Osborn, strduindu-se s nu se
arate uurat de plecarea acestuia.
Acesta nu fusese dect un interogatoriu de rutin din partea
poliiei. McVey nu fcea dect s-i ajute pe poliitii francezi, i
nimic altceva. McVey ajunse la u i i puse mna pe mner,
ns apoi se ntoarse.
Erai la Londra pe trei octombrie, nu-i aa? ntreb el.
Cum? reacion Osborn surprins.
99

Asta a fost
McVey scoase din portofel un calendar mic din plastic i se
uit pe el.
Lunea trecut.
Nu neleg ce vrei s spunei.
Erai la Londra?
Da
De ce?
Am Eram n drum spre cas, m ntorceam de la o
conferin pe teme medicale de la Geneva.
Osborn i ddu seama c tremura. De unde tia McVey acest
lucru? i ce legtur avea cu Jean Packard sau cu persoanele
disprute?
Ct timp ai stat acolo?
Osborn ezit. Unde naiba duceau toate astea? Ce urmrea
acesta?
Nu neleg ce legtur are acest lucru cu orice altceva,
spuse el, ncercnd s nu sune prea defensiv.
Nu e dect o ntrebare simpl, doctore. Asta mi-e meseria.
S pun ntrebri.
McVey nu avea de gnd s renune pn cnd nu obinea un
rspuns. n cele din urm, Osborn ced.
O zi i jumtate, cu aproximaie.
Ai stat la hotelul Connaught?
Da.
Osborn simi o pictur de sudoare cum i se prelingea la
subsuoara dreapt. Deodat, McVey nu mai arta ca un bunic.
i ce ai fcut ct ai stat acolo?
Osborn simi cum se nroete de enervare. Fusese nghesuit
ntr-un col care nu-i plcea i pe care nici nu-l nelegea. Poate
c totui au aflat despre Kanarack, se gndi el. Poate c
aceasta era o metod care s-l determine s vorbeasc despre
acest lucru, numai c el nu avea de gnd s cad n capcan.
Dac McVey tia despre Kanarack, el trebuia s-l aduc n
discuie, i nu Osborn.
Domnule poliist, ce am fcut eu la Londra este treaba
mea. Haidei s lsm lucrurile aa cum sunt.
Uite ce e, Paul, spuse McVey linitit, eu nu ncerc s m bag
n treburile dumitale personale. Am nite persoane disprute.
Dumneata nu eti singurul cu care am vorbit. Tot ce vreau s
100

aflu este s-mi spui cum i-ai petrecut vremea ct ai stat la


Londra.
Poate ar trebui s chem un avocat.
Dac dumneata crezi c ai nevoie de unul, te rog. Uite,
telefonul este acolo.
Osborn privi ntr-o parte.
Am ajuns smbt dup-amiaz i m-am dus la o pies de
teatru smbt seara, spuse el pe un ton neutru. Apoi a nceput
s-mi fie ru. M-am ntors la hotel i am stat n camer pn luni
dimineaa.
Toat noaptea de smbt i duminic toat ziua?
Exact.
i nu ai ieit deloc din camer.
Exact.
Room service?
Ai avut vreodat un virus de douzeci i patru de ore? Am
avut febr i frisoane, diaree, care alterna cu peristaltice. Adic
vrsturi, mai precis. Cine ar vrea s mnnce ceva n condiiile
astea?
Ai fost singur?
Da. Rspunsul lui Osborn fu rapid, hotrt.
i nu te-a mai vzut nimeni altcineva?
Nimeni despre care s tiu.
McVey atept o clip, apoi ntreb blnd:
Doctore Osborn, de ce m mini?
Acum era joi seara. nainte de a pleca din Londra ctre Paris,
miercuri dup-amiaz, McVey l rugase pe comandantul Noble s
verifice cazarea lui Osborn la hotelul Connaught. Joi dimineaa,
puin dup ora apte, Noble l sunase. Osborn sosise la
Connaught smbt dup-amiaza i plecase luni dimineaa. Se
nregistrase ca doctorul Paul Osborn din Los Angeles i urcase
singur n camera lui. La scurt timp dup aceea l urmase o
femeie.
Ce vrei s spunei? ntreb Osborn, ncercnd s-i
mascheze ngrijorarea printr-un ton furios.
Nu ai fost singur acolo.
McVey nu-i mai ddu ansa de a nega nc o dat.
Ai fost nsoit de o tnr. Pr nchis la culoare. n jur de
douzeci i cinci, douzeci i ase de ani. Se numete Vera
Monneray. Ai fcut sex cu ea n timpul unui drum cu taxiul de la
101

Leicester Square la hotelul Connaught, smbta trecut, seara


trziu.
Doamne Dumnezeule! exclam Osborn, nmrmurit.
Felul n care lucrau cei de la poliie, ce tiau ei, i modul n
care aflau toate aceste lucruri erau ceva greu de nchipuit. n
cele din urm, ncuviin din cap.
Ea este pricina pentru care ai venit la Paris?
Da.
Presupun c i ei i-a fost ru n tot acest timp ct i-a fost i
dumitale.
Da, i ei.
O cunoti demult?
Am cunoscut-o la Geneva la sfritul sptmnii trecute. Ma nsoit la Londra. Apoi am venit la Paris. Ea lucreaz aici ca
rezident.
Rezident?
Este medic. Adic urmeaz s devin medic.
Medic? McVey l privi fix pe Osborn. Era uimitor cte puteai
afla cnd i ncercai ansele. Lebrun n-avea dect s-i vad
mai departe de interdiciile sale.
i de ce nu ai menionat-o pn acum?
V-am spus c era ceva personal
Doctore, ea este alibiul dumitale. Ea poate depune
mrturie despre felul n care i-ai petrecut timpul la Londra
Nu a vrea s fie implicat i ea n toate acestea.
De ce?
Osborn simi din nou cum i se ridic tensiunea. McVey
ncepuse s devin prea personal cu acuzaiile sale i, sincer, lui
Osborn nu-i fcea plcere ca altcineva s se amestece n viaa
lui particular.
Uitai ce e, spuneai c nu avei aici niciun fel de autoritate.
Nici mcar nu ar fi trebuit s vorbesc cu dumneavoastr!
Nu, aa este. Numai c eu cred c s-ar putea s-i doreti so faci, i spuse McVey cu blndee. Poliia din Paris are
paaportul dumitale. Te-ar putea acuza, de asemenea, i de atac
foarte grav la persoan dac doresc acest lucru. Eu le fac o
favoare. Dac vor avea impresia c mi creezi probleme n
legtur cu ceva, s-ar putea s priveasc cu ali ochi ideea de a
te lsa s pleci. Mai ales acum, cnd numele dumitale a aprut
n legtur cu o crim.
102

Dar v-am spus c nu am nicio legtur cu acest lucru!


Poate c nu, spuse McVey, ns ai putea sta ntr-o
nchisoare francez mult timp pn cnd se vor hotr s fie i ei
de acord cu acest lucru.
Osborn se simi brusc ca i cum ar fi fost scos dintr-o main
de splat rufe i era pe punctul de a fi aruncat n storctor. Nu
avea altceva de fcut dect s dea napoi.
Poate dac mi-ai spune unde vrei s ajungei, a putea s
v ajut, spuse el.
Un brbat a fost ucis la Londra n week-end-ul n care ai
fost i dumneata acolo. A vrea s am confirmarea exact a tot
ce ai fcut i cnd anume. Iar domnioara Monneray pare s fie
singura persoan care poate face acest lucru. Numai c,
evident, dumneata ezii s-o implici i pe ea, i, de fapt, prin
atitudinea dumitale nu faci altceva dect s-o implici i mai mult.
Dac preferi, pot vorbi cu cei de la poliia din Paris s o ridice i
putem avea cu toii o discuie plcut la sediu.
Pn n acel moment, Osborn fcuse tot ce-i sttuse n puteri
s o in pe Vera deoparte de toate acestea. Numai c dac
McVey i ducea ameninarea la ndeplinire, presa avea s afle.
i dac ei aflau aceste lucruri, ntreaga poveste legtura lui cu
Jean Packard, vizita lor clandestin, a lui i a Verei, la Londra,
relaia Verei cu persoana cu care se ntlnea ar deveni un articol
pe prima pagin a ziarelor. Politicienii puteau face absolut ce
voiau cu starlete i cu piipoance, i lucrul cel mai ru care li se
putea ntmpla era s piard alegerile sau o numire, n vreme ce
consoartele lor erau afiate pe copertele tuturor ziarelor de
consum din fiecare supermagazin din ntreaga lume, cel mai
probabil mbrcate ntr-un bikini. Numai c o femeie care era pe
punctul de a deveni medic era o cu totul alt poveste. Publicului
nu-i plcea deloc ideea ca medicii lor s fie i ei la fel de umani,
aa c, dac McVey insista, existau toate ansele ca Verei s i se
duc pe apa smbetei nu numai rezideniatul, ci toat cariera.
C era antaj sau nu, pn atunci McVey pstrase tot ceea ce
aflase ntre el i Osborn i se oferea s lase lucrurile s rmn
la fel.
Este ncepu Osborn, apoi i drese vocea. Este Deodat
i ddu seama c McVey deschisese fr s vrea o porti. Nu
numai n privina chestiunii cu Jean Packard, ci i pentru Osborn,
cci putea afla astfel ct de multe tia poliia cu adevrat.
103

Ce este?
Motivul pentru care am angajat un detectiv particular,
spuse Osborn; era o minciun deliberat, ns trebuia s-i
asume riscul.
Poliia ar fi verificat fiecare petic de hrtie pe care l avea Jean
Packard acas sau la birou, numai c el tia c Packard nu
lsase aproape nimic scris n urma lui. Aa c erau probabil n
cutarea oricrui fir pe care-l puteau gsi i nu le psa n ce
mod fceau acest lucru, chiar trimind un poliist american s-l
scuture zdravn pe el.
Ea are un iubit. Nu voia ca eu s aflu. i nu a fi aflat dac
nu a fi urmat-o pn la Paris. Cnd mi-a spus, m-am nfuriat.
Am ntrebat-o cine era, dar n-a vrut s-mi spun. Aa c m-am
hotrt s aflu singur.
Inteligent i dur cum era, McVey i crezu totui povestea, ceea
ce nsemna c poliia nu tia absolut nimic despre Kanarack. i
dac ei nu tiau nimic, Osborn nu vedea niciun motiv care s-l
mpiedice s-i duc planul la ndeplinire.
Iar Packard a aflat acest lucru pentru dumneata.
Da.
Vrei s-mi spui i mie?
Osborn atept suficient de mult pentru ca McVey s rmn
cu impresia c era dureros pentru el s discute despre acest
lucru. Apoi rosti ncet:
Se culc cu prim-ministrul Franei.
McVey l privi pe Osborn pre de o clip. Acesta era rspunsul
corect, cel pe care-l atepta. Dac Osborn ascundea ceva de el,
McVey nu tia despre ce era vorba.
O s trec peste asta. ntr-o zi sunt sigur c am s pot chiar
i s rd despre acest lucru. ns nu i acum.
Replica lui Osborn exprima o atitudine rezonabil, chiar puin
sentimental.
Este
acest
lucru
suficient
de
personal
pentru
dumneavoastr?

104

24.
McVey iei din hotel i travers strada, ndreptndu-se ctre
main. Intuiia i spunea dou lucruri despre Osborn: primul, c
nu avea nimic de-a face cu crimele din Londra, iar al doilea, c o
iubea sincer pe Vera Monneray, indiferent cu cine se culca
aceasta.
nchiznd portiera de la Opel, McVey i puse centura de
siguran i porni maina. Puse n funciune tergtoarele de
parbriz, cci afar ploaia nu mai contenea, ntoarse maina i se
ndrept napoi spre hotelul la care sttea. Osborn nu
reacionase diferit fa de majoritatea oamenilor care erau
interogai de poliie, mai ales dac erau nevinovai. Gama de
emoii mergea de obicei de la oc la spaim, apoi la indignare, i
de cele mai multe ori se termina cu enervare uneori cu
ameninri c-l vor da n judecat pe poliist, alteori ntregul
departament de poliie sau cu un schimb politicos de replici,
cnd poliistul explica faptul c interogatoriul lui nu era ceva
personal, c el trebuia doar s-i fac meseria, i cerea iertare
pentru deranj i pleca. Ceea ce fcuse i el.
Nu Osborn era omul lui. Pe Vera Monneray ar fi putut s-o pun
n agend pentru o verificare ulterioar, pentru c era o
persoan cu pregtire medical, care acumulase probabil i o
anumit experien chirurgical. n aceast privin, ea
corespundea profilului i fusese i la Londra n momentul n care
avusese loc ultima crim, numai c ea i cu Osborn i asigurau
alibiurile unul altuia pentru orice vor fi fcut acolo. Poate c
fuseser bolnavi, aa cum afirmase Osborn, sau poate c-i
petrecuser vremea giugiulindu-se unul pe altul, iar dac ea
ieise pentru o or sau dou, nu o vzuse nimeni din cei de la
hotel, iar Osborn, din cauz c se credea ndrgostit de ea, i-ar
asigura un alibi chiar dac lucrurile ar sta aa. Mai mult, era
convins c dac ar verifica-o, ea ar aprea cu o reputaie
netirbit, fr cazier sau altceva. Dac ar fi mpins lucrurile i
mai departe, nu ar fi fcut dect s-l pun pe Lebrun ntr-o
lumin proast i ar fi putut sfri prin a deranja nu numai
ntregul departament, ns probabil chiar ntreaga Fran.
Ploaia ncepu s cad cu mai mult putere, iar McVey ncepu
s se ngrijoreze din cauz c nu tia acum mai multe despre
105

omorurile prin decapitare dect n momentul n care ncepuse s


lucreze la caz, adic cu mai mult de trei sptmni n urm.
ns, n afar de situaiile n care aveai imediat noroc, aa se
ntmpla de obicei. Asta era de obicei activitatea la Omucideri.
Detaliile fr sfrit, sutele de piste false pe care trebuia s le
verifici, apoi revenirea n acelai punct, o nou pist de urmat.
Rapoartele, hrograia, interogatoriile nenumrate care violau
intimitatea unor strini. Uneori aveai noroc, dar de cele mai
multe ori nu. Oamenii se enervau pe tine i nici nu puteai s-i
blamezi pentru acest lucru. De cte ori nu fusese ntrebat de ce
fcea acest lucru! De ce-i consumase ntreaga via pentru
aceast slujb urt, enervant i ngrozitor de morbid? De
obicei nu fcea dect s ridice din umeri i rspundea c ntr-o
zi se trezise i i dduse seama c fcea toate astea ca s-i
ctige existena. Numai c n sinea lui tia i de aceea fcea
asta. Nu tia de unde venise la el sau cum de o dobndise. tia
ns ce era. Era convingerea c i morii aveau drepturile lor. i
la fel i prietenii i familiile care-i iubeau pe acetia. Crima era
un lucru ngrozitor i nu puteai lsa pe cineva s scape dup ce
comitea una. Mai ales dac gndeai aa i dac aveai
experiena i autoritatea necesare pentru a face ceva n acest
sens.
Fcu o curb larg la stnga i McVey se trezi traversnd un
pod peste Sena. Nu asta intenionase. Iar acum era dat complet
peste cap i nu avea nici cea mai vag idee unde se afla.
Urmtorul lucru pe care-l fcu n mod contient fu s intre n
fluxul traficului care trecea pe lng Turnul Eiffel. Aa se
ntmpla cnd cte un mruni din acela care-l scia
ntotdeauna dup un interogatoriu sau o discuie ncepea s-l
nepe prin diverse zone ale contiinei sale. Era acelai gen de
lucru care-l fcuse s sune la locuina Verei Monneray, numai ca
s vad cine va rspunde la telefon.
Trecu pe banda din stnga, atent la urmtoarea strad
lateral, i apoi o lu pe aceasta. Se deplasa de-a lungul
marginii exterioare a unui parc, n care vedea la distan, printre
copaci, lucrtura masiv n metal de la baza Turnului Eiffel,
acum luminat. Chiar n faa lui, o main porni de lng
bordur i intr n trafic. ncet, depi locul respectiv, apoi ddu
cu spatele i parc. Iei din main, i trase haina pe el s-l
protejeze de ploaie, apoi i frec palmele una de alta s i le
106

nclzeasc. O clip mai trziu mergea pe o alee de-a lungul


marginii de la Parc du Champ de Mars, cu turnul profilndu-se la
distan.
Zona parcului era cufundat n ntuneric i nu se vedea mai
nimic. Copacii de pe marginea aleii l mai protejau cu crengile lor
de vremea ploioas i se strdui s rmn sub coroanele lor. i
putu vedea aburii respiraiei n aerul rcoros al nopii i sufl n
mini, ns n cele din urm i le vr n buzunarele de la
impermeabil.
Evit cu grij o zon n care se refcea trotuarul, apoi mai
merse vreo cincizeci de metri n direcia zonei luminate, unde
putea vedea cu claritate turnul ridicndu-se spre cerul nopii.
Deodat i alunecar picioarele i aproape czu. Se redres, apoi
mai merse puin, unde se vedea un felinar care-i arunca lumina
peste o banc din parc. Lumina de la turn se mprtia peste
pajitea pe unde tocmai venise. n mare parte, zona respectiv
fusese proaspt spat i era n curs de replantare. Se sprijini cu
o mn de banc, apoi ridic un picior i se uit la un pantof. Era
ud i plin de noroi. La fel era i cellalt. Satisfcut, se ntoarse i
porni napoi spre main. Acesta era motivul pentru care venise.
Fusese verificarea simpl a unui rspuns simplu, la o ntrebare
simpl. Osborn spusese adevrul n privina noroiului.

25.
Michele Kanarack nu-l mai vzuse niciodat pe soul ei att de
distant i de rece. Acesta sttea pe un scaun, mbrcat n chiloi
i un tricou uzat, i se uita pe fereastra de la buctrie. Era ora
nou i zece seara. La ora apte venise de la serviciu, se
dezbrcase i i pusese hainele imediat n maina de splat.
Primul lucru pe care-l fcuse dup aceea fusese s-i toarne
nite vin, numai c se oprise brusc din but dup o jumtate de
pahar. Dup aceea ntrebase de cin, mncase n tcere i nu
rostise de atunci niciun cuvnt.
Michele l privi fr s tie ce s cread. Fusese concediat, era
sigur de asta. Nu avea nici cea mai mic idee de ce sau cum de
se ntmplase acest lucru. Ultimul lucru pe care i-l spusese el
fusese c urma s se duc la Rouen cu Monsieur Lebec ca s
107

caute amplasamentul unei noi brutrii. Iar acum, la mai puin de


douzeci i patru de ore dup aceasta, uite-l cum st, n chiloi
i uitndu-se lung n noapte.
Noaptea acesta era un lucru pe care Michele l motenise de
la tatl ei. Avea patruzeci i unu de ani cnd i se nscuse fiica i
era un mecanic auto parizian pe vremea cnd armata nemilor
cucerise oraul. Membru al rezistenei, i petrecea cte trei ore
n fiecare sear dup ce venea de la serviciu stnd pe acoperiul
blocului, privind pe ascuns i nregistrnd traficul militar nazist
de pe strada de dedesubt.
Rzboiul se terminase de aptesprezece ani cnd o adusese
pe Michele, care avea patru ani, napoi n apartament i o
dusese sus pe acoperi, pentru a-i arta ce fcuse n timpul
ocupaiei. Traficul de pe strada de sub ei devenise ca prin
farmec plin de tancuri nemeti, camioane i motociclete.
Pietonii erau soldai naziti cu puti i cu pistoale automate. Nu
conta faptul c Michele nu nelesese scopul care sttea la baza
acestor chestiuni. Important era faptul c, lund-o i ducnd-o la
cldirea aceea i cluzind-o pe ntuneric ctre acoperi pentru
a-i arta cum i ce fcuse, el mprtise cu ea un trecut secret
i periculos. O fcuse i pe ea prta la ceva foarte personal i
foarte important, i, cnd i aducea aminte de el, asta era ceea
ce conta. Acum, privindu-l pe soul ei, i dori ca i el s fie
asemenea tatlui ei. Dac vetile erau proaste, asta era. Se
iubeau, erau cstorii, ateptau un copil. ntunericul de afar
nu fcea dect ca aceast distan dintre ei s fie i mai dureros
de neles.
n partea cealalt a ncperii, maina de splat se opri,
terminndu-i ciclul programat. ntr-o clip, Henri se ridic,
deschise maina de splat i i scoase hainele de lucru. Se uit
la ele, apoi njur cu voce tare, apoi travers camera i deschise
nervos ua de la un dulap. O clip mai trziu, bg rufele nc
umede ntr-o pung menajer, pe care o prinse la capt cu o
legtur din plastic.
Ce faci? ntreb Michele.
Acesta i ridic brusc privirile.
Vreau s pleci, i spuse el. Acas la sora ta n Marsilia. Ia-i
din nou numele de fat i spune la toat lumea c te-am prsit,
c sunt un om de nimic i c n-ai nici cea mai mic idee unde mam dus.
108

Ce spui? ntreb Michele ca lovit de trsnet.


F ce i-am spus! Vreau s pleci chiar acum! n seara asta.
Henri, spune-mi te rog ce s-a ntmplat!
Ca rspuns, Kanarack arunc pe jos punga de plastic i se
duse n dormitor.
Henri, te rog Las-m s te ajut
Deodat ea i ddu seama c el vorbea serios. Intr n
camer dup el speriat de moarte i rmase n u, n timp ce
el scotea de sub pat dou valize uzate, pe care le mpinse nspre
ea.
Ia astea! spuse el. Poi s bagi destule n ele.
Nu! Sunt soia ta! Ce naiba s-a ntmplat? Cum poi s spui
asemenea lucruri fr nicio explicaie?
Kanarack o privi lung. Voia s spun ceva, dar nu tia cum s-o
fac. Apoi se auzi de afar o main care claxon o dat, apoi
de dou ori. Ochii lui Michele se ngustar. l mpinse deoparte i
se duse la fereastr. Jos, n strad, vzu Citronul alb al lui
Agnes Demblon, care rmsese cu motorul pornit i din care se
ridicau gazele de eapament n aerul nopii.
Henri o privi i i spuse:
Te iubesc. Acum pleac la Marsilia! i voi trimite bani acolo.
Michele se trase napoi.
Nu te-ai dus niciodat la Rouen! Ai fost la ea!
Kanarack nu i rspunse.
Pleac naibii de aici, ticlosule! Du-te la blestemata ta de
Agnes Demblon!
Tu eti cea care trebuie s plece, spuse el.
De ce? Se mut ea aici?
Dac asta este ceea ce vrei s afli, atunci bine. Da, se mut
aici.
Atunci du-te la dracu i s nu te mai ntorci niciodat! Dute dracului, ticlos ordinar, i fii blestemat!

26.
neleg, spuse Franois Christian ncet i fr emoie. Avea

n mn un pahar cu coniac, pe care-l rotea uor, cu privirile la


focul din emineu.
109

Vera nu spuse nimic. Fusese destul de dificil s-l prseasc, i


datora foarte mult i nu avea de gnd s-l insulte nici pe el i
nici pe ei amndoi, ridicndu-se pur i simplu n picioare i
ieind din ncpere ca i cum ar fi fost o prostituat, pentru c
nu era.
Era puin nainte de ora zece. Tocmai terminaser cina i
stteau n sufrageria spaioas a unui apartament enorm de pe
rue Paul Valry, ntre Bulevardul Foch i Bulevardul Victor Hugo.
tia c Franois mai avea o cas i undeva la ar, n care
locuiau soia lui i cei trei copii ai lor. Ea mai bnuia i faptul c
avea n ora mai mult de un singur apartament, dar nu-l
ntrebase niciodat nimic. Tot aa cum nu-l ntrebase nici dac
ea era singura lui iubit, ceea ce bnuia c nu era adevrat.
Lu o gur de cafea i i ridic privirile nspre el. Rmsese
tot nemicat. Avea prul nchis la culoare, tuns ngrijit i era
puin ncrunit pe la tmple. n costumul su cu dungulie
nchis la culoare, cu manetele albe, scrobite, ieindu-i cu o
precizie cutat din mnecile hainei cu dou rnduri de nasturi,
arta exact ca un aristocrat, ceea ce i era. Inelul de cununie de
pe inelarul stng lucea n lumina flcrilor, n vreme ce sorbea
absent din butur, cu privirea aintit asupra focului. De cte
ori o mngiaser minile lui? De cte ori o atinseser aa cum
numai el putea s o ating?
Tatl ei, Alexandre Baptiste Monneray, fusese ofier de marin
de carier cu grad mare. nc de timpuriu, ea, mpreun cu
mama i cu fratele ei cltoriser prin lumea ntreag, urmndul pe la diversele lui nsrcinri i baze militare navale. Cnd ea
mplinise aisprezece ani, tatl ei se pensionase i devenise un
consultant independent n cadrul aprrii i se stabiliser
permanent ntr-o cas mare din sudul Franei. Acolo se
ntmplase ca Franois Christian, pe vremea aceea subsecretar
la Ministerul Aprrii, s devin, printre alii, un oaspete
frecvent n casa lor. i tot acolo ncepuse i relaia lor. Franois i
vorbise ndelung despre art, despre via i despre dragoste. i
ntr-o dup-amiaz foarte important, despre direcia n care
urma s-i ndrepte ea studiile. Cnd ea i spusese de medicin,
el rmsese surprins. Acesta era adevrul, se aprase ea. Nu
numai c dorea s fie medic, dar era foarte hotrt s devin
unul, dac nu pentru altceva, atunci mcar pentru promisiunea
sfidtoare pe care i-o fcuse tatlui ei la ase ani, cnd stteau
110

la mas ntr-o duminic seara i prinii ei discutau despre


carierele adecvate pentru femei. Dintr-odat, ea i anunase c
avea s se fac doctor. Tatl ei o ntrebase dac vorbea serios,
iar ea i spusese c da. i amintea pn i zmbetul uor pe
care el i-l aruncase mamei ei cnd acceptase alegerea Verei. Ea
luase acel zmbet ca pe o provocare. Niciunul dintre prinii ei
nu credea c ea ar fi putut sau c va face acest lucru. n
momentul acela se hotrse s le demonstreze c nu aveau
dreptate. i chiar n clipa acelei hotrri se ntmplase ceva i o
lumin alb uoar se ridicase n jurul ei i rmsese acolo
sclipind. i, dei tia c nu mai era nimeni altcineva capabil s o
vad, se simise nclzit i protejat de ea i simise o for mai
mare dect orice experimentase pn atunci. i atunci o luase
ca pe o confirmare c promisiunea fcut tatlui ei era ceva real
i c destinul i era pecetluit. Iar n aceeai dup-amiaz n care
i povestise acest lucru lui Franois Christian, aceeai lumin
apruse din nou i ea i spusese c era acolo. Zmbind ca i cum
ar fi neles exact despre ce era vorba, el i luase mna ntr-a lui
i o ncurajase din plin s-i urmeze visele.
La douzeci de ani absolvise Universitatea din Paris i fusese
acceptat imediat la Facultatea de Medicin din Montpellier,
moment n care tatl ei i mai nmuiase atitudinea i i oferise
ntreaga lui binecuvntare. Un an mai trziu, dup ce petrecuse
vacana de Crciun la Calais mpreun cu bunica ei, Vera se
oprise la Paris s-i viziteze prietenii. Fr vreun motiv anume,
avusese ideea intempestiv de a-l vizita pe Franois Christian,
pe care nu-l mai vzuse de aproape trei ani. Fusese o decizie
total inofensiv, fr vreun alt scop dect s-l salute. Numai c
Franois era acum preedintele Partidului Democrat Francez i
era o figur politic foarte important i nu avea nici cea mai
mic idee cum s ajung la el prin ntreg irul acela de
subordonai, aa c se dusese la biroul lui i ceruse s fie
primit. Spre surpriza ei, fusese lsat s intre aproape imediat.
n clipa n care intrase n ncpere i el se ridicase de pe
scaunul de la birou ca s-o ntmpine, simise c se petrecea
ceva extraordinar. El comandase ceai i sttuser aezai la
fereastr, privind spre grdina din faa biroului su. Se
ntlniser cnd ea avea aisprezece ani; acum avea aproape
douzeci i doi. n mai puin de ase ani, adolescenta plin de
ndrzneal devenise o tnr femeie izbitor de frumoas,
111

foarte inteligent i extrem de atrgtoare. Dac ea nu ar fi fost


convins de asta, comportamentul lui i-ar fi confirmat-o
ntrutotul, i indiferent ce fcea, nu-i putea lua ochii de la el i
nici el de la ea. n aceeai sear o adusese aici, n acest
apartament. Luaser cina, apoi o dezbrcase pe canapeaua de
lng emineul unde era aezat acum. S fac dragoste cu el i
se pruse cel mai natural lucru din lume. i fusese aa i n
continuare, n urmtorii patru ani, chiar dac el devenise primministru. Apoi apruse Paul Osborn n viaa ei i n ceea ce prea
o chestiune de cteva secunde, totul se schimbase.
Bine, spuse el moale, rsucindu-se n scaun i pstrnd n
ochi, cnd li se ntlnir privirile, cea mai mare dragoste i cel
mai mare respect pentru ea. neleg.
Apoi puse paharul pe mas i se ridic n picioare. n acest
timp, o privi din nou, ca i cum ar fi dorit s-i fixeze n minte
pentru totdeauna imaginea ei. Pentru un timp ce pru
ndelungat, nu fcu dect s stea acolo. n cele din urm se
ntoarse i iei din ncpere.

27.
Osborn sttea pe marginea patului i l asculta pe Jake Berger
cum se plngea de ochii care l usturau i de nasul care i curgea
i de temperatura de treizeci i dou de grade care cocea oraul
Los Angeles sub presiune, ducnd la o alert de cea de gradul
nti. Berger i ddea nainte de la telefonul su din main de
pe undeva ntre Beverly Hills i birourile lui opulente din Century
City. Nu prea s conteze prea mult faptul c Osborn se afla n
Paris, la zece mii de kilometri distan, i c era posibil s aib
propriile lui probleme. Prea mai mult un copil rsfat dect
unul dintre avocaii de vrf din Los Angeles, cel care-l ndrumase
de la bun nceput pe Osborn ctre Kolb International i Jean
Packard.
Jake, ascult-m, te rog, reui Osborn s-l ntrerup n cele
din urm, apoi i povesti ceea ce tocmai se ntmplase: faptul c
Jean Packard fusese omort, vizita neateptat a lui McVey,
ntrebrile personale ale acestuia. Nu preciz nimic despre
minciun, despre faptul c spusese c l angajase pe Jean
112

Packard pentru a descoperi cine era prietenul Verei, la fel cum


evit s precizeze i motivul pentru care avusese nevoie de un
detectiv particular nc de cnd l sunase prima dat pe Berger.
Eti sigur c era McVey? ntreb Berger.
l cunoti?
Dac-l cunosc pe McVey? Care avocat care a aprat
vreodat un suspect de crim din oraul Los Angeles nu-l
cunoate? Este un tip dur i meticulos, cu tenacitatea unui pitbull. Odat ce s-a bgat n ceva, nu se las pn nu termin.
Faptul c se afl la Paris nu este o surpriz expertiza lui McVey
a fost cutat ani de zile de ctre departamentele neajutorate
de la Omucideri de pe tot globul. ntrebarea este: de ce-l
intereseaz pe el Paul Osborn?
Habar n-am! A aprut deodat i a nceput s-mi pun
ntrebri.
Paul, spuse Berger direct. Despre McVey: el nu pune
niciodat ntrebri numai ca s se afle n treab. Am nevoie de
un rspuns sincer: ce se petrece acolo?
Habar n-am, rspunse Osborn, fr nicio umbr de ezitare
n voce.
Berger nu spuse nimic pre de o clip, apoi l preveni pe
Osborn s nu discute cu nimeni altcineva, i dac McVey avea s
revin, s-i comunice acestuia s-l sune pe Berger n Los
Angeles. ntre timp, el va cuta pe cineva la Paris pentru a gsi
o modalitate de a-i recupera paaportul i s poat pleca naibii
de acolo.
Nu, interveni Osborn imediat. Nu face nimic! Voiam numai
s tiu despre McVey, asta-i tot. Mulumesc pentru timpul
acordat!

Succinilcolina Osborn studie flaconul la lumina becului de la


baie, apoi l puse rapid n trusa de brbierit, mpreun cu
pachetul sigilat de seringi, nchise trusa i o ascunse printre mai
multe cmi din valiz pe care nu le mai despachetase.
Se spl pe dini, ddu pe gt dou somnifere, ncuie ua de
dou ori, apoi se duse lng pat i ddu la o parte cuvertura. Se
aez i abia atunci i ddu seama ct de obosit era. De la
ncordare l durea fiecare muchi din corp.
Fr ndoial, vizita lui McVey l sleise cu totul, iar telefonul
dat lui Berger fusese un strigt de ajutor. Numai c dup aceea,
113

n timp ce rostea cuvintele n grab, i dduse seama deodat


c nu sunase persoana potrivit, nici mcar profesional, cci
apelase la cineva foarte calificat n consiliere legal, dar nu i
sufleteasc. Adevrul era c l solicitase pe Berger s-l scoat
din Paris i din ncurctura aceea, aa cum mai devreme
ncercase s-l solicite pe Jean Packard pentru a-l ucide pe
Kanarack. n loc s-l sune pe Berger, ar fi trebuit s apeleze la
psihologul lui din Santa Monica, s-i cear ajutorul pentru a-i
putea controla propria criz emoional. Numai c nu avea cum
s fac aa ceva fr s-i mrturiseasc inteniile criminale, iar
dac ar fi fcut asta, psihologul ar fi fost obligat prin lege s
anune poliia. n afar de asta, singura persoan cu care ar mai
fi putut discuta era Vera, numai c nu putea face acest lucru
fr s-o incrimineze i pe ea. De fapt, nu era nicio diferen cui
urma s se confeseze, pentru c decizia final era i avea s fie
numai a lui. Adic fie s-l lase n pace pe Kanarack, fie s-l
ucid.
Venirea lui McVey l strnsese puin cu ua. Cu experiena i
talentul lui, nu menionase numele lui Kanarack nici mcar o
singur dat, dar cum putea Osborn s fie sigur c el chiar nu
tia nimic? Cum putea fi sigur c, dac ar fi continuat s-i duc
planurile la ndeplinire, poliia nu ar fi stat la pnd?
Osborn se ntinse i stinse veioza de la cap i se ntinse n pat
pe ntuneric. Afar, ploaia btea ncetior n fereastr. Luminile
de pe Bulevardul Klber de dedesubt luminau stropii care se
prelingeau pe sticla geamului i i fcea s par enormi,
reflectai pe tavan. nchise ochii i i ls gndurile s zboare
ctre Vera i la cum fcuser dragoste n acea dup-amiaz. O
putea vedea goal deasupra lui, cu capul dat pe spate i cu
spatele att de arcuit, nct prul ei lung l atingea pe glezne.
Singura micare era unduirea lent, senzual, nainte i napoi, a
zonei ei pelviene, n vreme ce fceau dragoste. Prea ca o
sculptur. Era expresia a tot ceea ce putea fi mai feminin. Fat,
femeie, mam. n acelai timp solid i lichid, infinit de
puternic i totui fragil pn la disipare.
Adevrul era c o iubea i c i psa de ea ntr-un fel pe care
nu-l mai experimentase pn atunci. Acest lucru avea sens doar
dac ajungeai la el din strfundurile sufletului, plin de dorina,
de foamea i de intuirea miracolului c dragostea suprem
dintre dou persoane poate exista n realitate. Iar el tia dincolo
114

de orice dubiu c, dac ar fi fost ca amndoi s moar n clipa


aceea, tot atunci ar fi fost reunii n vastitatea spaiului, ar fi luat
orice form ar fi fost necesar i ar fi continuat s se
ntreptrund pe vecie. Dac aceast viziune era romantic sau
copilreasc, sau chiar spiritual, nu avea nicio nsemntate,
pentru c Paul Osborn considera c era adevrat. Iar el mai
tia i c Vera simea i ea acelai lucru, chiar dac n felul ei. O
dovedise mai devreme n ziua aceea, cnd l dusese n
apartamentul ei. i acest lucru clarifica restul prin el nsui. i
asta nsemna c dac el i Vera aveau s-i continue relaia, el
nu putea permite demonului din interiorul lui s fac ceea ce
fcuse tuturor relaiilor de dragoste pe care le experimentase
nc din tineree. Adic s o distrug. De data aceasta, demonul
era cel care trebuia distrus. Inexorabil i pe vecie. Nu conta ct
era de dificil, de periculos sau cu ce riscuri.
n cele din urm, pe msur ce somniferele i ndeplineau
misiunea i somnul ncepu s-l cuprind, demonul lui Paul
Osborn se materializ n faa lui. Era gheboat i amenintor i
purta o hain prfuit. Dei era ntuneric, l vzu ridicndu-i
capul. Avea ochii nfundai n orbite i privirea fix, iar urechile i
erau deprtate de cap n unghi ascuit. Avea capul rsucit ntr-o
parte i nu putea s-i vad faa cu claritate, i totui el tiu
instinctiv c avea maxilarul ptrat i c avea o cicatrice care i
traversa obrazul pn la buza de jos. i nu era nicio ndoial,
niciuna. Cel pe care-l vzu n faa ochilor si nu era altul dect
Henri Kanarack.

28.
Clic.
McVey tia c era ora 3:17 dimineaa fr s se uite la ceas,
pentru c ultima dat cnd se uitase fusese 3:11. Ceasurile
digitale nu ar fi trebuit s fac niciun zgomot, numai c, dac
ascultai cu atenie, fceau. Iar McVey ascultase i numrase
clicurile, pe cnd sttea adncit n gnduri.
Se rentorsese la hotel pe la unsprezece noaptea, dup vizita
la Osborn i dup incursiunea fcut prin ploaie n faa Turnului
Eiffel. Restaurantul minuscul al hotelului era nchis, iar room
115

service nu era disponibil, din cauz c nu exista aceast


opiune. Era genul acela de cltorie finanat de Interpol cu
toate cheltuielile incluse. Adic un hotel la limita decenei, cu
covoarele decolorate, patul denivelat, mncarea cu cocoloae,
asta dac reueai s ajungi ntre orele ase i nou dimineaa, i
ntre ase i nou seara.
Nu-i rmsese dect fie s se rentoarc n ploaie i s caute
un restaurant care mai era nc deschis, fie s utilizeze barul
de onoare, adic frigiderul micu, mascat de un dulap,
nghesuit ntre cel care avea rolul unui dulap de haine i baia
care se inunda ori de cte ori foloseai duul. McVey nu avea de
gnd s mai ias pe ploaie, aa c ori alegea s foloseasc
barul de onoare, ori va rbda de foame. Deschizndu-l cu
cheia anexat la brelocul pe care se afla i cheia de la camer,
gsise nuntru nite brnz i biscuii i un triunghi de ciocolat
elveian. Scotocind pe acolo, mai gsise i o jumtate de sticl
de vin alb, care se dovedise un Sancerre foarte bun. Dup
aceea, cnd deschisese din ntmplare sertarul de la masa de
scris ca s verifice lista de preuri a barului de onoare,
nelesese i motivul pentru care vinul Sancerre fusese att de
bun. Sticlua aceea de jumtate de litru costa 150 de franci,
ceea ce nsemna n jur de treizeci de dolari americani. O nimica
toat pentru un cunosctor, ns o avere pentru un simplu
poliist.
Pe la unsprezece i jumtate se mai calmase, i scosese
hainele i era pe punctul de a intra sub du, cnd sunase
telefonul. Comandantul Noble de la Scotland Yard l sunase de
acas de la el, din Chelsea.
Nu nchide, McVey, te rog, i spusese Noble. l am pe
Michaels pe cellalt fir, patologul de la Home Office, i trebuie
s-mi dau seama cum s fac s transform aceast conversaie
ntr-o conferin fr s decuplez pe vreunul.
McVey se nfurase ntr-un prosop i se aezase la biroul
lucios situat de partea cealalt a patului.
McVey? Mai eti acolo?
Da.
Doctore Michaels?
McVey auzise vocea tnrului doctor alturndu-se grupului:
Sunt aici, spusese el.
116

Bine, atunci. Doctore Michaels, spune-i dumneata


prietenului nostru McVey ceea ce tocmai mi-ai comunicat mie
mai nainte.
Este vorba despre capul secionat de trup.
Ai identificat persoana creia i aparine? se luminase
McVey.
nc nu. Poate c ceea ce ne va comunica doctorul
Michaels ne va ajuta s ne explicm de ce identificarea acestuia
este att de problematic, spusese Noble. Continu, doctore
Michaels, te rog!
Da, desigur, spusese Michaels i i dresese glasul. Aa cum
v amintii, domnule detectiv McVey, rmsese foarte puin
snge n capul tiat atunci cnd a fost gsit. De fapt, aproape
deloc. Aa c a fost foarte dificil s stabilesc timpul de coagulare
pentru a determina ora la care a intervenit decesul. i totui mam gndit c dac a avea ceva mai multe informaii, a putea
s v dau o estimare rezonabil a intervalului de timp n care a
fost omort individul, ns dup cum se pare, nu am cum.
Nu neleg, spuse McVey.
Dup ce ai plecat, am luat temperatura capului i am
selectat cteva mostre de esut, pe care le-am trimis la
laborator s fie analizate.
i? ntreb McVey cscnd; se fcuse trziu i i era gndul
mai mult la somn dect la crime.
Capul a fost congelat. Congelat, apoi dezgheat, i apoi
aruncat pe alee.
Eti sigur?
Da, domnule!
N-a putea spune c nu am mai vzut aa ceva i mai
nainte, spuse McVey. Numai c de obicei poi spune imediat
dac e aa, deoarece esuturilor prelevate din interiorul
creierului le trebuie un timp mai ndelungat s se dezghee.
Interiorul capului este mai rece dect straturile care se apropie
de suprafaa craniului.
Nu a fost cazul aici. A fost dezgheat complet.
Termin ce ai de zis, doctore Michaels, l grbise Noble pe
acesta.
Cnd probele de esut de la laborator au demonstrat c
fusese congelat, pe mine nc m preocupa faptul c pielea
facial se mica sub presiunea degetelor, aa cum s-ar fi
117

ntmplat cu capul n condiii normale, adic dac nu ar fi fost


congelat.
Unde vrei s ajungi?
Am trimis capul cu totul doctorului Stephen Richman, un
expert n micro-patologie de la Colegiul Regal de Patologie,
pentru a vedea ce prere avea el despre congelare. M-a sunat
imediat ce i-a dat seama ce se ntmplase.
i ce anume se ntmplase? ntrebase McVey cu nerbdare.
Amicul nostru are o plac metalic n craniu. Aceasta este,
fr ndoial, rezultatul unei operaii chirurgicale pe creier
realizate cu ani n urm. esutul cranian nu ar fi revelat nimic,
ns metalul a fcut-o. Capul fusese congelat, dar nu de tot, ci
pn la aproximativ zero grade absolute.
Mintea mea nu funcioneaz prea bine la aceast or din
noapte, doctore. M depeti.
Zero absolut este o temperatur care nu se poate obine n
tiina congelrii. De fapt, este o temperatur ipotetic,
caracterizat prin absena total a cldurii. Chiar i pentru ca o
persoan s se poat apropia de aceast temperatur, ar
necesita tehnici de laborator extrem de sofisticate, care
utilizeaz att heliu lichefiat, ct i sistem de rcire magnetic.
Ct de rece este aceast temperatur de zero absolut?
ntrebase McVey, care nu auzise niciodat de acest lucru.
n termeni tehnici?
n orice fel de termeni.
Minus dou sute aptezeci i trei virgul cincisprezece
grade Celsius sau minus patru sute cincizeci i nou virgul
aizeci i apte grade Fahrenheit.
Iisuse Hristoase, asta nseamn aproape trei sute de grade
sub zero!
Da, chiar aa.
i ce se ntmpl atunci, presupunnd c reueti s atingi
zero absolut?
Tocmai am verificat acest lucru, McVey, intervenise Noble.
Asta nseamn c este un punct n care ar nceta complet
micrile liniare ale tuturor moleculelor unei substane.
Fiecare atom al structurii acesteia ar rmne ntr-o micare
absolut, adugase Michaels.

Clic.
118

De data aceasta, McVey se uit la ceas. Era vineri, 7


octombrie, ora 3:18 dimineaa.
Nici comandantul Noble i nici doctorul Michaels nu avuseser
vreo idee de ce ar fi ncercat cineva s congeleze un cap pn la
acea temperatur, i apoi s se debaraseze de el. McVey nu
avea nici el nici cea mai vag idee, de asemenea. Exista
posibilitatea s fi aprut de la organizaiile acelea de congelare
criogenic care preluau trupurile celor decedai recent i le
congelau n sperana c ntr-un anumit moment din viitor, cnd
va exista un tratament pentru afeciunea care i ucisese,
trupurile vor fi decongelate, tratate i apoi readuse la via.
Pentru orice om de tiin din lume, acesta era doar un vis
irealizabil, numai c oamenii credeau n aceste lucruri i existau
companii care furnizau aceste servicii n mod legal.
Existau dou asemenea companii n Marea Britanie. Una era
la Londra, iar cealalt la Edinburgh, iar Scotland Yard urma s le
verifice pe amndou dis-de-diminea. Poate c omul lor nu
fusese ucis, poate capul i fusese tiat dup ce murise i pstrat
deoparte special pentru vreun moment propice din viitor. Poate
era propria lui investiie. Poate c el singur i investise
economiile de-o via n congelarea propriului su cap. Oamenii
fcuser i lucruri mai trsnite.
McVey ncheiase convorbirea, spunndu-le c va veni la
Londra a doua zi i solicitase ca toate cele apte trupuri
decapitate s fie examinate cu raze X, pentru a se vedea dac
vreunul dintre ele suferise vreo intervenie chirurgical prin care
li se implantase metal n schelet. Articulaii coxo-femurale
artificiale, uruburi care s susin oase fracturate metale care
ar fi putut fi analizate, aa cum fusese i placa de oel din capul
personajului lor neidentificat. Iar dac avea vreunul metal n el,
cadavrele trebuiau trimise de urgen doctorului Richman de la
Colegiul Regal, pentru a determina dac nu fuseser i acestea
congelate la fel.
Poate c aceasta era brea pe care o cutau, genul de
chestiune rmas ntmpltor la faa locului, de obicei chiar n
faa nasului investigatorului, dar care la prima, a doua, a treia
sau chiar a zecea privire nc rmnea cu totul de neobservat;
genul acela care aproape ntotdeauna schimba macazul n
cazurile dificile de omucideri; asta dac poliistul care
119

ntreprindea investigaia persevera suficient de mult nct s


analizeze acel lucru nc o dat.

Clic.
3:19 dimineaa. Ridicndu-se de pe scaun, McVey trase
cuvertura i se ls s cad n pat. Deja era mine. Cu greu i
mai putea aduce aminte de ziua de joi. Nu era pltit cum se
cuvenea pentru genul acesta de ore de lucru. ns dac sttea
s se gndeasc, niciun poliist nu era pltit suficient.
Poate capul acela congelat i va conduce la ceva, dar mai
probabil c nu, dup cum fusese i povestea aceea cu Osborn,
care nu dusese nicieri. Osborn era un tip simpatic, foarte
tulburat i ndrgostit. Ce chestie, s te duci ntr-o cltorie de
afaceri i s te ndrgosteti de prietena prim-ministrului!
McVey era pe punctul de a stinge lumina i de a se bga sub
ptur cnd i zri pantofii plini de noroi care se uscau sub
mas, unde i lsase. Cu un oftat, se ddu jos din pat, i lu i
apoi se duse, pind uor, ctre baie, unde i ls pe pardoseal.

Clic.
Ora 3:24. McVey se bg sub ptur, se rsuci, stinse lumina,
apoi i puse din nou capul pe pern. Dac Judy ar mai fi fost n
via, l-ar fi nsoit i ea n aceast cltorie. Singurul loc unde
cltoriser vreodat mpreun, n afar de excursiile destinate
pescuitului de la Big Bear, fusese n Hawaii. Sttuser acolo
dou sptmni n 1975. Nu-i permiseser niciodat un
concediu n Europa. Ei bine, i-ar fi permis de data asta. Nu ar fi
fost condiii de lux, dar asta nu avea nici cea mai mic
importan; Interpolul ar fi achitat totul.

Clic.
Ora 3:26. Noroiul! spuse McVey deodat cu voce tare i se
ridic n capul oaselor. Aprinse din nou lumina, ddu ptura la o
parte i se ndrept ctre baie. Se aplec, lu n mn unul
dintre pantofi i l privi cu atenie. Apoi l lu i pe cellalt i fcu
acelai lucru. Noroiul de pe ei era cenuiu, aproape negru. Iar
noroiul de pe adidaii lui Osborn fusese roiatic.

120

29.
Michele Kanarack se uit la ceas, n vreme ce trenul ieea din
Gare de Lyon, ndreptndu-se spre Marsilia. Era ora 6:54
dimineaa. Nu-i luase niciun bagaj cu ea, nu avea dect poeta.
Luase un taxi de la blocul n care locuiau la un sfert de or dup
ce vzuse Citronul lui Agnes Demblon ateptnd n faa
blocului. Ajuns la gar, i cumprase un bilet la clasa a doua
spre Marsilia, apoi gsise o banc i se aezase. Urma s
atepte vreo nou ore, dar nu-i psa. Nu-i dorea nimic de la
Henri, nici mcar copilul care fusese conceput din dragoste nu
mai departe dect cu opt sptmni n urm. Bruscheea a ceea
ce se ntmplase fusese copleitoare. Cu att mai mult, cu ct
nu fusese prevestit de nimic.
Odat ieit din gar, trenul prinse vitez, iar Parisul se pierdu
n cea. Douzeci i patru de ore mai devreme lumea ei fusese
cald i vie. n fiecare zi, sarcina o umplea de mai mult bucurie
dect n ziua precedent, i acest lucru nu se schimbase, apoi
Henri o sunase i i spusese c se ducea la Rouen cu Monsieur
Lebec s prospecteze zona n legtur cu deschiderea unei noi
brutrii, poate chiar, dup cum se gndise ea, cu promisiunea
unui post de conducere. Apoi, ca o fluturare din mn, totul
dispruse. Totul. Fusese minit i nelat. Nu numai asta, dar
fusese i o proast. Ar fi trebuit s fie contient de puterea pe
care ceaua aceea de Agnes Demblon o avea asupra soului ei.
Poate c tiuse n permanen acest lucru, dar refuzase s
accepte. Pentru asta nu se putea blama dect pe ea nsi. Care
femeie i-ar lsa soul s fie luat cu maina i dus la serviciu n
fiecare zi de ctre o femeie necstorit, indiferent ct de
neatrgtoare ar fi fost aceasta? Dar de cte ori nu o asigurase
Henri: Agnes nu este dect o veche prieten, iubita mea, o fat
btrn. Ce m-ar putea interesa la ea?
Iubita mea. nc l mai putea auzi rostind aceste cuvinte, i
asta i fcea ru. n starea n care era acum, ar fi putut s-i ucid
pe amndoi, fr s mai stea pe gnduri. Pe fereastr se vedea
cum imaginile din ora fcuser treptat loc peisajului de ar. Un
alt tren trecu zgomotos pe lng ei, ndreptndu-se spre Paris.
Michele Kanarack nu se va mai ntoarce niciodat n Paris. Henri
i tot ceea ce l privea era un subiect nchis. Terminat. Sora ei va
121

trebui s neleag acest lucru i s nu ncerce s o conving s


se rentoarc la el. Cum i spusese el? Ia-i din nou numele de
fat. Chiar asta o s fac. Imediat ce i va putea gsi o slujb
i i va permite un avocat. Se ls pe spate, nchise ochii i
ascult sunetul trenului n vreme ce acesta se deplasa n vitez
pe inele de cale ferat nspre sudul Franei. Astzi era 7
octombrie. Peste exact o lun i dou zile, ea i cu Henri
mplineau opt ani de cstorie.

La Paris, Henri Kanarack dormea covrigit n poziia fetal ntrun fotoliu comod, tapiat, din sufrageria lui Agnes Demblon. La
ora 4:45 o dusese pe Agnes cu Citronul la serviciu, i apoi se
rentorsese n apartamentul ei. Locuina lui de pe Bulevardul
Verdier 175 era goal. Oricine s-ar fi dus acolo, nu ar fi gsit pe
nimeni acas i nici nu ar fi avut vreun indiciu unde se duseser.
Sacul menajer verde n care-i pusese hainele de lucru, lenjeria
intim, pantofii i osetele, fusese aruncat n cuptorul de la
subsol i se vaporizase n cteva secunde. Toate lucrurile pe
care le purtase n timpul uciderii lui Jean Packard se filtraser
pn acum n aerul nopii i zceau mprtiate microscopic
peste peisajul din Montrouge.
La aisprezece kilometri distan, de partea cealalt a Senei,
Agnes Demblon sttea la biroul ei de la etajul al doilea al
brutriei, facturnd banii care intrau ntotdeauna n cont pe
apte ale lunii. i prevenise deja pe Monsieur Lebec i pe
angajaii lui c Henri Kanarack fusese chemat de urgen n
afara oraului ntr-o problem de familie i c probabil nu va
reveni la serviciu timp de cel puin o sptmn. Pe la ora 6:30
ea deja pusese avertizri scrise de mn la telefonul de la
central i la ghieul principal, cernd ca orice persoan care se
interesa de domnul Kanarack s fie direcionat ctre ea.

Cam pe la aceeai or, McVey se deplasa cu grij prin parcul


Champ de Mars din faa Turnului Eiffel. Lumina picurat a
dimineii i revela aceeai grdin dreptunghiular ntoars pe
dos pe care o vzuse i n seara precedent. Mai departe, putu
s vad i mai multe poteci spate pentru reconfigurare. Dincolo
de acestea erau i mai multe poteci care nu erau spate nc,
paralele unele cu altele, intersectndu-se cu alte poteci la
intervale de aproximativ cincizeci de metri. Deplasndu-se pe
122

ntreaga lungime a parcului pe o latur a acestuia, travers i


reveni la cealalt, studiind n acest timp aspectul solului. Nu
reui s gseasc nicieri dect pmntul de culoare negrucenuiu care i murdri pantofii din nou cu noroi.
Se opri, apoi se ntoarse napoi s vad dac nu-i scpase
ceva. n timp ce fcu acest lucru, vzu un paznic care se
ndrepta spre el. Individul nu vorbea deloc engleza, iar franceza
lui McVey era ngrozitoare. i totui, ncerc:
Noroi rou. nelegi? Noroi rou. Se gsete pe undeva pe
aici? ntreb McVey, artnd nspre pmnt.
Noro? ntreb individul.
Nu, rou! Culoarea roie! RO-U! i strig McVey.
RO-U, repet individul, apoi l privi ca i cum ar fi fost srit
de pe fix.
Era prea devreme pentru aa ceva. O s se duc la Lebrun i
o s-l aduc aici s pun el ntrebrile.
Pardon, spuse el, cu pronunia cea mai bun de care era n
stare, i era pe punctul de a pleca, ns zri deodat o batist
roie care-i ieea individului din buzunarul de la spate. Artnd
nspre aceasta, spuse: Rou.
Dndu-i seama ce-i arta, individul o scoase i i-o oferi lui
McVey.
Nu, nu, i spuse McVey, fcndu-i semn i din mn.
Culoarea.
A! spuse individul cu faa strlucindu-i de satisfacie. La
couleur!8
La couleur! repet McVey, triumftor.
Rouge rou, spuse individul.
Rouge, repet McVey, ncercnd s graseieze ca un
parizian adevrat. Apoi, aplecndu-se, lu o mn de noroi
cenuiu. Rouge? ntreb el.
Le terrain9?
McVey ncuviin din cap.
Rouge terrain? ntreb el, artnd cu mna nspre grdinile
nconjurtoare.

8 Culoarea, n limba francez n original (n.t.).


9 Terenul, n limba francez n original (n.t.).
123

Individul l privi fix pentru o clip, apoi fcu i el cu mna


acelai gest ca McVey spre grdinile nconjurtoare. Rouge
terrain.
Oui! se lumin McVey la fa.
Non, rspunse individul.
Nu?
Nu!

Rentors la hotel, McVey l sun pe Lebrun i i spuse c-i


fcea bagajele ca s plece napoi la Londra, i c avea
sentimentul din ce n ce mai acut c Osborn nu era chiar att de
nevinovat cum crezuse el la nceput, i c poate ar merita s-l
in sub supraveghere pn n ziua urmtoare, cnd urma s-i
recupereze paaportul i s plece cu avionul spre Los Angeles.
A, i nc ceva, adug el. Are nite chei de Peugeot.
Dup treizeci de minute, la ora 8:05, o main de poliie fr
numr de nmatriculare parc lng bordur, pe partea cealalt
a hotelului la care sttea Paul Osborn, pe Bulevardul Klber. n
interiorul acesteia, un poliist n civil i desfcu centura de
protecie i se aez comod pentru supraveghere. Dac Osborn
urma s ias, plecnd fie pe jos, fie ateptnd s i se aduc
maina, poliistul avea s-l vad oricum. Un telefon cu scuzele
de rigoare c sunase la un numr greit confirmase faptul c
Osborn se afla nc n camera lui. O verificare fcut la
companiile de nchiriere de maini furnizase anul, culoarea i
numrul de nmatriculare de la Peugeot-ul nchiriat de Osborn.
La ora 8:10, o alt main de poliie fr numr de
nmatriculare l lu pe McVey de la hotel ca s-l duc la aeroport,
un gest de politee datorat lui Lebrun i Seciei nti a Prefecturii
de Poliie din Paris. Dup nc cincisprezece minute se aflau tot
n trafic. McVey tia deja suficient de multe despre Paris ca s-i
dea seama c oferul lui nu luase drumul ctre aeroport.
Avusese dreptate. Dup cinci minute, acesta parc n garajul de
la sediul poliiei.
La ora 8:45, purtnd acelai costum cenuiu ifonat care i
devenise din nefericire caracteristic, McVey se aez de partea
cealalt a biroului lui Lebrun i examin fotografia de
aisprezece centimetri pe douzeci i cinci a unei amprente.
Amprenta era a unui deget ntreg, iar imaginea era prelucrat
clar i fusese obinut de pe ciobul de sticl pe care-l gsiser
124

cei din echipa de specialiti de la Omucideri n apartamentul lui


Jean Packard. Bucata de sticl fusese trimis la laboratorul de
examinare a amprentelor de la Interpolul din Lyon, unde un
expert n calculatoare a lucrat pe amprent pn cnd pata
respectiv a devenit perfect identificabil. Amprenta fusese apoi
scanat, mrit, fotografiat i trimis napoi lui Lebrun la Paris.
Ai auzit de doctorul Hugo Klass? ntreb Lebrun,
aprinzndu-i o igar i revenind cu privirea la ecranul gol al
calculatorului su.
Un german expert n amprente, spuse McVey, punnd
fotografia napoi ntr-un dosar, pe care-l nchise. De ce m
ntrebi?
Voiai s m ntrebi despre acurateea prelucrrii, am
dreptate?
McVey ncuviin din cap.
Klass opereaz acum n afara sediului Interpolului. A lucrat
cu un portretist n domeniul calculatoarelor pe amprenta
original, pn cnd au reuit s obin un model lizibil al
acesteia. Dup aceea, Rudolf Halder de la Interpolul din Viena a
fcut un test de confirmare cu un fel de comparator optic de
medicin legal pe care el i cu Klass l-au realizat mpreun.
Nicio bomb inteligent nu ar putea fi mai precis.
Lebrun privi napoi la ecranul calculatorului. Atepta un
rspuns la o cerere de identificare pe care o fcuse la centrul de
date al Interpolului din Lyon cu toate cazierele. Prima lui cutare
i se returnase cu rspunsul nenregistrat n Europa. Cea de a
doua revenise ca nenregistrat n America de Nord. Cea de a
treia cerere a sa era pe cutare automat i lansase
calculatorul n cercetarea datelor anterioare.
McVey se aplec i lu o ceac cu cafea amar. Nu conta ct
de mult ncerca s fie un poliist contemporan i s utilizeze
tehnologiile avansate rapide i pe scar larg care i erau
disponibile, pur i simplu nu reuea s-i scoat din sistem
coala veche. Din punctul lui de vedere, i fceai activitatea de
teren pn cnd i gseai omul i dovezile care s susin acest
lucru. Apoi l ncoleai mano a mano pn cnd acesta ceda. i
totui, tia c mai devreme sau mai trziu ar fi mai bine s-i
schimbe metoda i s-i mbunteasc traiul.
Se ridic, ocoli biroul lui Lebrun i privi nspre ecran. Exact
atunci, un fiier de cutare apru de la Interpolul din
125

Washington. Dup apte secunde, pe ecran apru numele


MERRIMAN, ALBERT JOHN: cutat pentru crim, tentativ de
omor, furt armat, extorcare n Florida, New Jersey, Rhode
Island, Massachusetts.
Ce tip drgu, spuse McVey.
Apoi ecranul redeveni alb, dup care mai apru doar acest
mesaj: DECEDAT, NEW YORK CITY 22 DECEMBRIE 1967.
Decedat? ntreb Lebrun.
Calculatorul dumitale super-iste a obinut un individ mort
care ucide oamenii din Paris. Cum ai de gnd s explici acest
lucru presei? ntreb McVey fr expresie.
Lebrun o lu ca pe un afront.
n mod evident, Merriman i-a nscenat propria moarte i ia luat o nou identitate.
McVey zmbi din nou.
Ori asta, ori Klass i Halder nu sunt de fapt ceea ce se
presupune c sunt.
Dumitale nu-i plac europenii, McVey? ntreb Lebrun cu
seriozitate.
Numai atunci cnd vorbesc o limb pe care nu o neleg,
spuse McVey i plec, cu privirile aintite n tavan, apoi se
ntoarse. S presupunem c dumneata, Klass i Halder avei
dreptate, i acesta chiar este Merriman. De ce ar fi ieit din
ascunztoare dup toi aceti ani ca s ucid un detectiv
particular?
Din cauz c a fost ceva care l-a forat s ias. Probabil
ceva la care lucra Jean Packard.
Pe ecranul calculatorului lui Lebrun apru comanda:
DESCRIERE FIZIC FOTOGRAFIE AMPRENTE D/N? Lebrun
aps litera D pe tastatur. Ecranul se terse, apoi pe el apru o
alt comand: DOAR FAX D/N? Din nou, Lebrun aps pe D.
Dup dou minute, ncepu s se listeze o fotografie, descrierea
fizic a amprentelor lui Albert Merriman. Fotografia l reprezenta
pe Henri Kanarack aa cum arta n urm cu aproape treizeci de
ani. Lebrun o examin, apoi i-o nmn lui McVey.
Nu mi-e cunoscut, spuse McVey.
Scuturnd scrumul de igar de pe mneca hainei, Lebrun
apuc telefonul i-i spuse persoanei de la captul cellalt al
firului s se duc napoi n apartamentul lui Jean Packard i n
126

biroul acestuia, i s verifice mai amnunit dect o fcuser


prima dat.
A mai sugera, de asemenea, s aducei un portretist din
cadrul poliiei, s vedei dac nu-i poate realiza portretul lui
Albert Merriman aa cum ar trebui s arate acum, spuse McVey,
apoi i lu geanta uzat din piele maro care i servea i de
serviet, i de trus portabil de criminologie, i mulumi lui
Lebrun pentru cafea, i apoi adug: tii unde s m gseti la
Londra dac tnrul nostru Osborn face ceva ce nu ar trebui
nainte de a pleca spre Los Angeles.
Acestea fiind spuse, se ndrept ctre u.
McVey, i spuse Lebrun cnd acesta ajunse la u, Albert
Merriman a decedat n New York.
McVey se opri, apoi se ntoarse uor, tocmai la timp ca s
vad un rnjet care i nflorea pe fa lui Lebrun.
Din colegialitate, McVey! Nu vrei s dai dumneata acest
telefon, sil vous plat10?
Din colegialitate.
Oui.

30.
La distan mai mic de o arunctur de b de cldirea de pe
rue de la Cit, unde McVey sttea cu telefonul lui Lebrun n
mn, ncercnd s ia legtura cu Departamentul de Poliie al
oraului New York n legtur cu rposatul Albert Merriman, Vera
Monneray se deplasa de-a lungul zonei Porte de la Tournelle,
privind absent traficul de pe Sena. I se pruse corect din partea
ei s pun punct relaiei cu Franois Christian. tia c vestea i
produsese durere acestuia, i totui o fcuse ct putuse mai
frumos i mai respectuos. i spunea c nu-l prsise pe unul
dintre cei mai stimai membri ai guvernului francez pentru un
chirurg ortoped din Los Angeles. Adevrul adevrat era c nici
ea, nici Franois nu ar fi putut continua tot aa i, n acelai
timp, s continue s evolueze. Iar viaa fr evoluie nu ar fi dus
dect la ofilire i, n cele din urm, la moarte. Ea nu fcuse
altceva dect un act personal de supravieuire, ceva ce Franois
10 Dac vrei, n limba francez n original (n.t.).
127

i-ar fi fcut el nsui n timp, cnd ar fi ajuns n cele din urm la


concluzia c adevrata lui iubire le aparinea soiei i copiilor
si.
Cnd ajunse la captul de sus al unui lung ir de trepte, ea se
ntoarse i privi nspre Paris. Observ curbura Senei i arcadele
grandioase de la Notre Dame ca i cum ar fi fost pentru prima
oar. Copacii, acoperiurile i traficul de pe bulevarde erau ceva
cu totul nou pentru ea, la fel ca i sporoviala romantic a
trectorilor. Franois Christian era un brbat cumsecade i ea
era recunosctoare c acesta fcuse parte din viaa ei. Acum, se
simea la fel de recunosctoare i pentru faptul c totul luase
sfrit ntre ei doi. Poate i din cauz c nici mcar nu reuea si mai aduc aminte de cnd nu se mai simise att de lipsit de
constrngeri i complet liber.
Se rsuci spre stnga i ncepu s traverseze podul ctre
apartamentul n care locuia. ncerc n mod deliberat s nu se
gndeasc la Paul Osborn, numai c nu se putu abine.
Gndurile i se ndreptau mereu ctre el. Voia s cread c el o
ajutase s se elibereze. Prin faptul c-i acordase atenie, c o
adorase chiar, el i rennoise ncrederea n ea nsi, c era o
femeie independent, inteligent i atractiv din punct de
vedere sexual, complet capabil s-i conduc singur viaa. i
acest lucru i dduse ncrederea i curajul de a rupe legtura cu
Franois. Numai c asta era numai o parte, i a nu recunoate
acest lucru ar fi nsemnat s se mint singur. Doctorul Paul
Osborn suferea, iar ei i psa de faptul c el suferea. Pe de o
parte voia s cread c grija i preocuparea fceau parte din
instinctul ei de femeie. Asta fceau femeile cnd simeau
suferina n cineva apropiat de ele. Numai c nu era chiar aa de
simplu, iar ea tia acest lucru. Ceea ce dorea ea era s-l
iubeasc pn cnd suferina ar fi ncetat, i dup aceea s-l
iubeasc i mai mult.
Bonjour, mademoiselle11, i spuse voios un portar mbrcat
n uniform, cu faa rotund, care i inu deschis ua exterioar
din fier forjat de la cldirea n care locuia.
Bonjour, Philippe, i zmbi ea i trecu pe lng el nspre hol,
apoi urc rapid treptele lustruite, din marmur, ctre locuina ei
de la etajul al doilea.
11 Bun ziua, domnioar, n limba francez n original (n.t.).
128

Intr, nchise ua i travers holul, intrnd n salonul pentru


dineuri cu aspect pretenios. Pe mas se afla o vaz cu dou
duzini de trandafiri roii, cu tulpinile lungi. Nu avea nevoie s se
uite la cartea de vizit ca s tie cine i trimisese, i totui se
uit. Au revoir. Franois.
Scrisese biletul personal. Franois i spusese c nelege, i
chiar nelegea. Biletul i florile nsemnau c vor rmne
ntotdeauna prieteni. Vera lu cartea de vizit n mn pentru o
clip, apoi o strecur napoi n plic i se duse n sufragerie. ntrun col se afla o pianin. De partea cealalt a acesteia se aflau
dou canapele voluminoase, aezate n unghi drept una fa de
cealalt, cu o msu lung din abanos i cristal ntre ele. La
dreapta se afla ua dinspre hol i spre cele dou dormitoare, i
biroul care se continua din acesta. La stnga era camera unde
lua masa. Dincolo de aceasta era o debara i buctria.
Afar, norii coborser i ntunecau oraul. Culoarea sumbr
i cenuie fcea ca totul s par nconjurat de o aur de tristee.
Pentru prima dat apartamentul i se pru imens i greoi, lipsit
de cldur sau de confort, un loc pentru cineva mai pretenios i
mult mai n vrst dect ea.
O aur de singurtate la fel de ntunecat ca i cerul care
sigila Parisul plutea deasupra ei i, fr s se gndeasc, i dori
ca Paul s se afle i el acolo. Dorea s-l ating i s fie atins de
el, la fel cum fcuser cu o zi n urm. Dorea s se afle cu el n
dormitor i sub du i n orice alt loc ar fi dorit el s-o duc. i
dorea s-l simt n interiorul ei i s fac dragoste cu el
ncontinuu, pn la durere.
i dorea acest lucru att pentru el, ct i pentru ea. Era
important ca el s neleag c ea tia despre acea zon
ntunecat. i, chiar dac ea nu tia ce era, chiar dac el nu-i
putea spune c era perfect normal ca el s aib ncredere n ea.
Pentru c la vremea potrivit, el i-ar spune, totui, i ar face
mpreun ceva s rezolve situaia. ns pentru moment, ceea ce
el trebuia s tie mai mult ca orice era c ea va fi acolo pentru
el, oricnd i pentru orict vreme avea el nevoie.

129

31.
Filmul din 1961 West Side Story cu Natalie Wood rula n
versiunea original, n limba englez, la un cinematograf micu
de pe Boulevard des Italiens. Filmul dura 151 de minute, iar Paul
Osborn urma s se duc la cel de-al doilea spectacol, cel de la
ora patru. Cnd era la facultate, urmase dou cursuri succesive
de istoria cinematografiei i scrisese o lucrare stufoas despre
translarea spectacolelor muzicale de scen ca filme pe marile
ecrane. West Side Story fusese punctul central al disertaiei lui
i nc i-l amintea destul de bine nct s conving pe oricine
c abia vzuse filmul.
Cinematograful de pe Boulevard des Italiens se afla la
jumtatea distanei dintre hotelul la care sttea i brutria unde
lucra Kanarack, i se afla cte o staie de metrou la mai puin de
cinci minute de mers pe jos n trei direcii de acolo.
Osborn ncercui cu pixul numele cinematografului, apoi
mpturi ziarul i se ridic de la msua unde sttuse. Travers
sala de mese a hotelului pentru a-i achita nota pentru micul
dejun, i arunc o privire afar. nc mai ploua.
Intr n holul hotelului i privi n jurul su. Trei angajai ai
hotelului se aflau la birourile lor, iar afar, dou persoane se
adposteau sub paravanul din dreptul uii, n timp ce portarul
chema un taxi. Asta era tot, nu mai era nimeni altcineva.
Se ndrept spre ascensor, aps pe buton, iar uile se
deschiser imediat. Intr i urc singur pn la etajul la care
sttea. n acest timp, cntri cu mare atenie situaia cu McVey.
Era convins c Jean Packard fusese ucis de ctre Kanarack.
ntrebarea era, ns: poliia cunotea acest lucru? Sau, i mai la
obiect, tiau acetia c el l angajase pe detectivul particular s-l
gseasc pe Kanarack? Dup cum vzuse el nsui, ceea ce tia
poliia i felul cum aflau acetia informaiile, depea nivelul
oamenilor de rnd, i aici era inclus i el. n cel mai ru caz,
dac poliia nu tia nimic despre Kanarack, ns l suspectau pe
Osborn c tia mai multe despre moartea detectivului particular
dect lsa s se vad, atunci McVey sau altcineva supraveghea
hotelul i avea s-l urmreasc n clipa n care pleca. Problema
era destul de spinoas i trebuia s gseasc o porti de
scpare.
130

Ascensorul se opri, iar Osborn iei pe coridor. Dup cteva


clipe, intr n camera lui i nchise ua. Era ora 11:25 dimineaa,
cu patru ore nainte de a pleca nspre cinematograf. Arunc
ziarul pe pat i se duse la baie s se spele pe dini, apoi fcu un
du. n timp ce se brbierea, hotr c cea mai bun metod de
a-i rezolva problema era s joace rolul pe care dorea s i-l
asume poliia, adic de ndrgostit plin de tristee, care-i
petrecea singur ultima lui zi la Paris. i cu ct ncepea mai
devreme, cu att avea anse mai mari s scape de urmritorii
si. i care era locul cel mai avantajos din care s-i nceap
plimbarea singuratic, dac nu Luvrul, cu multitudinea sa de
turiti i numeroasele sale ieiri?
Osborn i trase pe el haina de ploaie, stinse lumina i se
rsuci spre u. n timp ce fcu acest lucru, i vzu imaginea
ntunecat reflectat n oglind i, pentru o clip foarte scurt,
totul se concentr asupra lui nsui. Faptul c poliia probabil c-l
supraveghea nu fcea dect ca ceea ce fcea el s fie i mai
dificil. Dac Kanarack ar fi fost prins i judecat ntr-un interval
rezonabil de timp, lucrurile ar fi stat cu totul altfel. Numai c nu
fusese aa. Cu aproape treizeci de ani mai trziu i la distan
de un continent, crima lui Kanarack rmnea o crim
individual, fr nicio lege care s poat, sau s vrea, s-i
administreze vreo pedeaps sau s fac dreptate. Iar n absena
legii, nu mai rmsese dect s fac dreptate aa cum se putea.
Iar Osborn spera c, indiferent ce fel de Dumnezeu exista,
acesta va nelege.
Osborn se gndi c dac merge pe jos va avea mai multe
opiuni, aa c ls Peugeot-ul nchiriat n garajul hotelului i l
rug pe portar s-i cheme un taxi. Cinci minute mai trziu se
afla pe Champs lyses, ndreptndu-se nspre Luvru. I se
pruse c vzuse o main nchis la culoare cum ieise din
parcare i i urmrise n vreme ce taxiul ieea de pe aleea
hotelului, dar cnd privise n urm nu mai fusese att de sigur.
Cteva clipe mai trziu, taxiul oprise n fa la Luvru. Dup ce
i plti taximetristului, Osborn cobor din main, ptrunznd
ntr-o cea uoar. n vreme ce taxiul se ndeprta, simi
imediat nevoia s se uite dup maina nchis la culoare. ns
dac poliia l supraveghea, el nu ndrzni s le dea de neles c
remarcase acest lucru. i bg absent minile n buzunare,
atept s treac mainile, apoi travers rue de Rivoli i intr n
131

muzeu. Ajuns nuntru, i petrecu douzeci de minute studiind


lucrrile lui Giotto, Raphael, Tiian i Fra Angelico, apoi iei din
galerie pentru a cuta o toalet. Dup cinci minute se altur
unui grup de turiti americani care erau pe punctul de a se urca
ntr-un autocar ce se ndrepta nspre Versailles, i merse
mpreun cu ei pn ieir pe intrarea principal. n parcare i
prsi, merse pe jos cteva strzi, apoi intr n staia de metrou.
n mai puin de o or se afla napoi la hotel, ateptnd s i se
aduc Peugeot-ul din garaj. Dac poliia l urmrise, cum i-ar fi
putut ei imagina c el nu se afla nc n interiorul muzeului? Cu
toate acestea, privi cu atenie n oglinda retrovizoare n timp ce
conducea. Pentru a se asigura, coti pe o strad i, dup un timp,
pe alta. Dup cte-i ddea el seama, nu era urmrit.
Dup douzeci de minute, parc Peugeot-ul pe o strad
secundar, la o distan de cteva strzi de cinematograf, o
ncuie i plec. Lu metroul napoi la hotel, atept pn cnd
individul care-i adusese maina din garaj plec din faa intrrii
s aduc alt main, apoi se strecur nuntru i se duse n
camera lui. Dup ce intr, se uit la ceasul de pe noptier. Era
exact 1:15 dup-amiaza. i scoase haina de ploaie i arunc o
privire nspre telefon. Ceva mai devreme n ziua respectiv
ridicase receptorul i ncepuse s formeze numrul de la
brutrie, ca s se asigure c nu intervenise nimic i c Kanarack
se afla la serviciu, aa cum trebuia. Apoi i venise ideea c dac
intervenea ceva i lucrurile nu mergeau aa cum ar fi trebuit, sar fi putut constata c el dduse acel telefon din camera lui de
hotel. nchisese imediat. Uitndu-se acum la telefon, simi
acelai impuls de a dori s afle, ns se hotr s nu fac asta.
Mai bine s aib ncredere n soarta care-l adusese att de
departe, i s presupun c Kanarack i petrecea avea vineri la
fel cum i petrecuse i joia, i probabil orice alt zi de lucru din
ultimii ani, fcndu-i serviciul linitit i pstrnd aparena unui
individ ct mai ters cu putin.
Acum, Osborn i scoase pantalonii maronii i jacheta de ln
nchis la culoare cu care fusese mbrcat la Luvru, i se
mbrc cu o pereche de blugi decolorai i cu un pulover vechi,
peste o cma de bumbac n carouri L.L. Bean. Chiar n
momentul n care el i lega cu grij ireturile de la adidai i i
punea n buzunarul de la geac apca bleumarin cumprat n
dimineaa respectiv de la un magazin cu articole militare i se
132

pregtea s-i pregteasc n cele din urm instrumentele


necesare n ziua respectiv, umplnd trei seringi hipodermice cu
succinilcolin, deci chiar n timp ce fcea toate aceste lucruri, cu
ceasul care-i nregistra timpul ce trecea pn la clipa n care
avea s plece la cinematograful de pe Boulevard des Italiens,
Henri Kanarack parca deja Citronul alb al lui Agnes Demblon la
cteva strzi distan de hotel.

32.
Cu prul pieptnat i proaspt brbierit, Henri Kanarack era
mbrcat cu salopeta bleu a unui salariat de la compania de
ntreinere a aerului condiionat. Nu avu nicio problem cnd
intr pe ua de serviciu i nici cnd lu ascensorul de ntreinere
ctre etajul cu camera tehnic. Jean Packard i dduse numele
lui Paul Osborn i numele hotelului unde sttea acesta. Nu avea
numrul camerei lui Paul Osborn, dar nici nu avusese cum s
obin de la el aceast informaie. Hotelurile nu ofereau nimnui
numerele de la camerele oaspeilor lor, mai ales hotelurile de
cinci stele cum era cel al lui Osborn, de pe Bulevardul Klber,
unde clientela era nstrit i cosmopolit i protejat cu grij de
cei din afar, care ar fi putut s aib vreun interes politic sau
personal contra acesteia.
Kanarack apuc o cutie cu scule din camera tehnic, apoi se
duse pe un coridor de serviciu i cobor pe scrile de la ieirea n
caz de incendiu pn n holul hotelului. mpinse ua, se opri i
privi mprejur. Holul era micu, decorat cu lemn nchis la culoare
i alam, i ornamentat n special cu antichiti. La stnga lui se
aflau ascensoarele. n faa acestora se afla biroul de recepie, n
spatele cruia se vedea un funcionar n costum nchis la
culoare, care sttea de vorb cu un om de afaceri negru,
african, care prea c abia sosise. Pentru a putea obine
numrul de la camera lui Osborn, Kanarack trebuia s ajung n
spatele biroului de la recepie. Kanarack travers holul cu un
pas hotrt i se apropie de funcionar, iar cnd acesta i ridic
privirile nspre el, profit imediat de avantaj.

133

Reparaii la aerul condiionat. Este o problem la sistemul


electric. ncercm s localizm defeciunea, spuse el n
francez.
Nu tiu nimic despre aa ceva, spuse funcionarul indignat.
Aceast atitudine ncrezut, superioar, era ceva ce Kanarack
urse la parizieni nc din prima zi n care sosise aici, mai ales
cnd venea de la nite muncitori salariai care fceau puin mai
mult dect fcea el i care se descurcau cu greu de la un salariu
la altul.
Dac vrei s plec, nu-i nimic. Nu-i problema mea, spuse
Kanarack strngnd din umeri.
n loc s se mai contrazic cu el, funcionarul l concedie cu un
indiferent F ce ai de fcut i reveni la african.
Mulumesc, spuse Kanarack i se duse n spatele biroului
de recepie pn cnd ajunse ntr-un loc ntr-o parte a
funcionarului, unde putea s examineze un ir de
ntreruptoare electrice chiar deasupra registrului principal de
oaspei. n vreme ce se apleca s le studieze, simi apsarea
pistolului automat de calibrul 45 bgat n bata de la pantaloni pe
sub salopeta larg. Amortizorul micu care-i fusese potrivit la
capt l apsa pe coaps. Avea un ncrctor plin bgat n
magazie i nc unul de rezerv n buzunar.
Pardon, spuse el i lu tot registrul de oaspei i l puse
deoparte.
n acelai timp, sun telefonul de la recepie i funcionarul l
ridic. Rapid, Kanarack trecu registrul n revist. La litera O
gsi ceea ce cuta. Paul Osborn era n camera cu numrul 714.
Rapid, aez registrul la loc, i lu trusa cu scule i plec de
dup biroul de recepie.
Mulumesc, mai spuse el o dat.

McVey se uita lung pe fereastr la ceaa de afar, obosit i


dezgustat. Aeroportul Charles de Gaulle era nchis din cauza
condiiilor meteorologice i toate zborurile fuseser anulate. Ar fi
vrut s poat spune dac afar se ntuneca sau se lumina. Dac
aeroportul urma s fie nchis toat ziua, el mai degrab s-ar fi
dus s ia o camer la un hotel din apropiere i s-ar fi bgat n
pat. ns dac lucrurile nu stteau aa i exista o ans ct de
mic s plece de acolo, ar fi fcut i el ceea ce fcea toat
lumea de acolo de vreo dou ore ncoace: ar fi ateptat.
134

nainte s plece din biroul lui Lebrun, i dduse telefon lui


Benny Grossman de la Departamentul de Poliie din New York,
cu sediul n Manhattan. Benny nu avea dect treizeci i cinci de
ani, ns era cel mai bun poliist criminolog cu care lucrase
McVey vreodat. De dou ori lucraser mpreun, o dat cnd
Benny venise la Los Angeles n cutarea unui uciga care fugise
din New York i nc o dat cnd NYPD apelase la McVey s se
duc la New York s vad dac nu putea s-i dea seama el de
ceva ce ei nu reuiser. Dup cum se dovedise, nici McVey nu
reuise s dea de capt la acea chestiune, ns el i cu Benny
fcuser mpreun munca de cercetare, i dup aceea fuseser
de cteva ori mpreun la un pahar i se amuzaser amndoi.
Ba chiar McVey se dusese pn acas la Benny n Queens s
srbtoreasc Sederul evreiesc de Pate.
Benny tocmai sosise cnd sunase McVey, i intrase repede pe
fir.
A, McVey! spusese Benny, ceea ce spunea mereu cnd
suna McVey, apoi, dup un schimb de politeuri, ajungea la
chestii de genul Deci, boobalah12, ce pot s fac pentru
dumneata?
McVey habar nu avea dac acesta ncerca s sune ca un
agent de pe vremuri de la Hollywood sau dac se adresa la fel
oricui n momentul n care se puneau pe treab.
Benny, iubitule, rspunsese McVey sarcastic, gndindu-se
c dac Benny era un agent frustrat, de ce s nu intre n jocul
lui, apoi i explicase c nu se afla n Manhattan sau n L.A., ci la
sediul Prefecturii de Poliie din Paris.
Paris n Frana sau n Texas? ntrebase Benny.
n Frana, rspunsese McVey i ndeprtase telefonul de
ureche cnd Benny ncepuse s fluiere admirativ.
Apoi trecuse la amnunte. McVey avea nevoie s tie tot ce
putea Benny s afle despre Albert Merriman, care se
presupunea c fusese ucis ntr-un schimb de focuri din lumea
interlop din New York, n anul 1967. Pentru c Benny nu avea
pe atunci dect opt aniori, nu auzise niciodat de Albert
Merriman, ns urma s se intereseze i apoi s-l sune pe McVey.
Las c te sun eu, spusese McVey, care nu avea nici cea
mai mic ideea unde urma s se afle n momentul n care Benny
punea mna pe vreo informaie.
12 Termen argotic care n traducere ar nsemna drgu (n.t.).
135

Dup patru ore, McVey l sunase din nou. n intervalul de timp


care se scursese de cnd vorbiser la telefon, Benny se dusese
la arhivele Rapoartelor i Informaiilor de la NYPD i se ntorsese
cu foarte puine informaii concrete privitoare la Albert
Merriman. Acesta fusese eliberat din Armata Statelor Unite n
1963 i la scurt timp dup aceea fcuse echip cu un vechi
prieten, un sprgtor de bnci, care fcuse nchisoare, pe nume
Willie Leonard, care tocmai fusese eliberat din Atlanta. Merriman
i Leonard ncepuser apoi s duc o via fr nicio regul i
fuseser cutai pentru spargeri la bnci, crime, tentativ de
ucidere i extorcare n vreo ase state. Se zvonise, de
asemenea, c dduser cteva lovituri i pentru familiile de
crim organizat din New Jersey i New England. Pe 22
decembrie 1967 se gsise trupul, identificat ulterior ca
aparinndu-i lui Albert Merriman, mpucat mortal i ars pn la
a nu mai putea fi recunoscut, n Bronx, ntr-o main creia i se
dduse foc.
E mna mafiei aici, dup cum se pare, spuse Benny.
i ce s-a ntmplat cu Willie Leonard? ntreb McVey.
nc e cutat, spuse Benny Grossman.
Cum a fost identificat trupul lui Merriman?
Nu e trecut n raport. Poate c dumneata nu tii, boobalah,
dar noi nu pstrm informaii detaliate despre cei decedai. Nu
ne permitem un spaiu att de mare pentru depozitare.
Ai vreo idee cine i-a revendicat trupul?
Asta da, stai aa.
McVey auzi paginile fonind pe msur ce Grossman se uita
prin nsemnrile sale.
A, uite aici! Se pare c Merriman nu avea familie. Corpul i-a
fost revendicat de ctre o femeie despre care n raport scrie c-i
fusese prieten n liceu. Agnes Demblon.
Vreo adres?
Nu.
McVey scrise numele lui Agnes Demblon pe dosul plicului cu
permisul de zbor, pe care-l puse apoi n buzunarul de la hain.
Ai idee unde a fost ngropat Merriman?
Nu, din nou.
Ei bine, pun pariu pe zece dolari contra unei Coca-Cola
dietetice c dac localizezi sicriul respectiv, o s-l gseti pe
Willie Leonard nuntru.
136

McVey auzi de la distan numele zborului su. Surprins, i


mulumi lui Benny i fu pe punctul de a nchide.
McVey!
Da.
Despre dosarul lui Merriman. Nu a mai pus nimeni mna pe
el de douzeci i ase de ani.
i?
Eu sunt al doilea care l-a cerut n douzeci i patru de ore.
Cum?
A venit o cerere ieri-diminea de la Interpolul din
Washington. Sergentul de la Rapoarte i Informaii a scos
dosarul i le-a trimis o copie prin fax.
McVey i spuse lui Grossman c Interpolul era implicat i la
Paris n aceleai cercetri, i trebuia s presupun c acesta era
singurul motiv. Chiar atunci se auzi o ultim chemare la bord de
la avionul lui McVey. i spuse lui Grossman c trebuia s-o ia la
goan, i nchise.
Cteva minute mai trziu, McVey i prinse centura de
siguran, iar avionul su Air Europe se ndeprt de poart.
Arunc din nou o privire la numele lui Agnes Demblon de pe
dosul plicului de la permisul de zbor, apoi oft i se ls pe
spate, simind hurducturile avionului n vreme ce acesta se
deplasa pe calea aerului. McVey privi pe fereastr i zri o
succesiune de nori de ploaie care se rostogoleau deasupra
peisajului rural al Franei. Umezeala l fcu s se gndeasc din
nou la noroiul roiatic de pe pantofii lui Osborn. Apoi avionul
urc i intr n nori.
O stewardes l ntreb dac nu dorete un ziar, iar el lu
unul, dar nu-l deschise. Ceea ce-i atrase atenia fu data: vineri,
7 octombrie. Abia n dimineaa respectiv fusese anunat Lebrun
de ctre Interpolul din Lyon c amprenta fusese prelucrat i
fcut lizibil. i chiar Lebrun fusese acela care ajunsese la
Albert Merriman, n vreme ce McVey sttea acolo, lng el. i
totui joi sosise o solicitare pentru dosarul lui Merriman ctre
poliia din New York de la Interpolul din Washington. Asta
nsemna c Interpolul din Lyon gsise sursa amprentei, l
descoperise pe Merriman i ceruse date despre el cu o zi
ntreag mai devreme. Poate c aceasta era procedura
Interpolului, numai c prea puin cam ciudat ca Lyon s aib
dosarul complet mult nainte de a-i da poliistului care investiga
137

cazul cea mai mic informaie. Dar de ce se gndea el c acest


fapt schimba cu ceva datele problemei? Procedurile interne ale
Interpolului nu-l priveau pe el. i totui, era ceva care trebuia
clarificat, dac nu pentru alt motiv, mcar pentru a-i ndeprta
lui nelmurirea. Numai c nainte de a discuta despre acest
lucru cu directorul de proiect Cadoux de la Interpolul din Lyon i
nainte de a-l ntreba pe Lebrun, era bine s aib bine puse la
punct toate datele. Hotr c modul cel mai simplu era s dea
timpul napoi de la ora la care, joi, solicitarea Interpolului din
Washington fusese fcut ctre NYPD. Pentru acest lucru,
trebuia s-l sune pe Benny Grossman cnd ajungea la Londra.
Brusc, o raz de soare l izbi n fa i i ddu seama c
ieiser din masa de nori i c acum se deplasau pe deasupra
Canalului Englezesc. Era prima raz de soare pe care o vzuse
n aproximativ o sptmn. Se uit la ceas: era ora 2:40 dupamiaza.

33.
Un sfert de or mai trziu, la Paris, Paul Osborn nchise
televizorul din camera lui de hotel i strecur cele trei seringi
umplute cu succinilcolin n buzunarul din dreapta de la geac.
Tocmai i trsese geaca pe el i se ndrepta ctre u, cnd
sun telefonul. Tresri, iar inima ncepu s-i bat nebunete.
Reacia pe care o avu l fcu s-i dea seama c era mai
ncordat dect crezuse, i acest lucru nu-i fcu plcere.
Telefonul continu s sune. Se uit la ceas. Era ora 14:57.
Cine ncerca s dea de el? Poliia? Nu, deja l sunase pe poliistul
Barras, i acesta l asigurase c paaportul l va atepta la
ghieul de la Air France cnd va pleca a doua zi dup-amiaza.
Barras fusese amabil, ba chiar glumise despre vremea
ngrozitoare, aa c nu era poliia, doar dac voiau s se joace
cu el sau dac McVey mai avea vreo ntrebare. i chiar n
momentul acela el nu avea niciun interes s discute cu McVey
sau cu oricine altcineva.
Apoi telefonul se opri din sunat. Persoana care-l sunase
nchisese. Poate greise numrul. Sau poate era Vera. Da, Vera.
i propusese s-o sune mai trziu, cnd totul se va fi terminat,
138

dar nu nainte, cnd ea poate ar fi simit ceva n vocea lui sau,


pentru cine tie ce motiv, ar fi insistat s vin la el.
Se uit din nou la ceas. Era deja aproape 15:05. West Side
Story ncepea la ora 16:00, aa c trebuia s fie acolo pe la
15:45 cel trziu, ca s-i fac cunoscut prezena fa de
persoana de la bilete. i avea de gnd s mearg pe jos, s ias
pe ua lateral a hotelului, asta pentru eventualitatea n care
era cineva care s-l supravegheze. n afar de asta, mersul pe
jos l-ar putea ajuta s se mai dezmoreasc i s-i mai
diminueze din tensiune.
Stinse lumina i i atinse buzunarul ca s mai verifice o dat
seringile, apoi rsuci mnerul de la u i deschise ua. Deodat
aceasta l izbi n fa. Fora cu care se deschisese l trntise ntro parte, ntr-un col al camerei dintre ua de la baie i dormitor.
nainte s-i poat reveni, un brbat mbrcat ntr-o salopet
bleu intr de pe hol i nchise ua n urma lui. Era Henri
Kanarack. i avea un pistol n mn.
Dac rosteti un cuvnt, te mpuc pe loc, spuse acesta n
limba englez.
Osborn fusese luat total prin surprindere. Att de aproape de
el, Kanarack avea tenul mai nchis la culoare i era mai solid
dect i-l amintea el. Avea ochii fioroi i i inea pistolul, care
era ca o prelungire a lui nsui, ndreptat spre fruntea lui, ntre
ochi. Osborn nu avea nici cea mai mic ndoial c acesta va
face exact aa cum l ameninase.
ncuind ua din spatele su, Kanarack fcu un pas n fa.
Cine te-a trimis? ntreb el.
Osborn simi cum i se uscase gtul i ncerc s nghit.
Nimeni, spuse el.
Urmtoarea micare se petrecu att de rapid, c Osborn
aproape c nu-i ddu seama ce se ntmplase. n clipa aceasta
sttea n picioare, pentru ca apoi s fie pe podea, cu capul
nghesuit n perete i cu eava pistolului lui Kanarack apsat
sub nas.
Pentru cine lucrezi? ntreb Kanarack ncet.
Sunt medic. Nu lucrez pentru nimeni, spuse Osborn, iar
inima i btea att de tare, nct i fu team de-a binelea c ar
putea face un atac de cord.
Medic? ntreb Kanarack surprins.
Da, spuse Osborn.
139

i atunci ce vrei de la mine?


O pictur de sudoare i alunec lui Osborn pe fa. Toate
lucrurile preau cufundate n cea i i se prea c nu se petrec
aievea. Apoi se auzi spunnd ceva ce nu ar fi trebuit s spun
niciodat.
tiu cine eti.
n timp ce rostea aceste cuvinte, lui Kanarack preau s-i ias
ochii din orbite. Privirea fioroas de mai nainte i deveni de
ghea, iar degetul i se strnse pe trgaci.
tii ce s-a ntmplat cu detectivul, opti Kanarack, lsnd
eava pistolului s alunece n jos, pn cnd se opri pe buza
inferioar a lui Osborn. A fost dat i la televizor i s-a scris
despre asta n toate ziarele.
Osborn tremur necontrolat. Era destul de dificil s gndeasc
coerent, iar s-i gseasc cuvintele i s le mai i rosteasc i se
prea cu totul imposibil.
Da, tiu, reui el s rosteasc n cele din urm.
Atunci nelegi nu numai c sunt bun la ceea ce fac, dar
odat ce am nceput ceva, mi face i plcere.
Petele negre care erau ochii lui Kanarack prur s
zmbeasc. Osborn se trase ntr-o parte, cutnd cu ochii prin
ncpere o cale de scpare. Fereastra era singura. Etajul al
aptelea. Apoi eava pistolului i atinse obrazul, iar Kanarack l
sili s se uite la el.
Nu vrei s iei pe fereastr, i spuse el. Prea mult mizerie
i e i mult prea rapid. Asta o s dureze un timp. Doar dac nu
vrei s-mi spui imediat pentru cine lucrezi i cine eti. Atunci sar putea termina foarte repede.
Nu lucrez pentru ni
Deodat telefonul ncepu s sune. Kanarack sri la auzul
sunetului, iar Osborn fu convins c acesta va apsa pe trgaci.
Sun de nc trei ori, apoi se opri. Kanarack se uit din nou la
Osborn. Era prea periculos aici. Chiar n clipa aceea, poate c
funcionarul de la recepie ntreba pe cineva despre problema cu
aerul condiionat i afla c nu era nimic, c nimeni nu chemase
pe cineva s-l repare. Asta i-ar face s se ntrebe i apoi s
nceap s-l caute. Poate chiar vor chema paza sau poliia.
Ascult cu mare atenie! spuse el. O s ieim de aici. Cu ct
mi te opui mai mult, cu att i va fi mai greu.
140

Kanarack se ddu napoi i se ridic n picioare, apoi i fcu


semn lui Osborn cu pistolul s se ridice i el.
Osborn i aminti prea puine din cele care se ntmplar n
clipele imediat urmtoare. i aminti vag c ieise din camera de
hotel i c mersese foarte aproape de Kanarack pn la ieirea
de incendiu, apoi sunetul pailor lor pe msur ce coborau.
Undeva se deschise o u pe un hol interior care ducea dincolo
de unitile de aer condiionat, nclzire i electricitate. Puin
mai trziu, Kanarack deschise o u de metal i se trezir afar,
urcnd nite trepte de beton. Ploua i aerul era proaspt i rece.
Cnd ajunser la captul treptelor, se oprir.
ncetul cu ncetul, Osborn i reveni n simiri i i ddu seama
c se aflau pe o alee ngust din spatele hotelului, Kanarack
stnd la stnga lui, cu trupul lipit de al lui Osborn. Apoi Kanarack
porni cu el pe alee, iar Osborn simi duritatea pistolului care-i
atingea cuca toracic. n vreme ce mergeau, Osborn ncerc s
se adune, s se gndeasc ce s fac n continuare. Nu mai
fusese att de speriat niciodat n toat viaa lui.

34.
Un Citron alb era parcat pe strad la captul aleii, iar Osborn
l auzi pe Kanarack spunnd ceva despre acesta ca fiind
destinaia lor. Apoi, pe neateptate, un camion mare de marf
veni de pe strad i ntoarse pe alee, ndreptndu-se ctre ei.
Dac rmneau mpreun aa cum erau, camionul nu avea loc
s treac fr s-i loveasc. Acest lucru nu le oferi dect dou
soluii: ori s se separe, ori s se dea napoi i s se lipeasc de
zid i s lase camionul s treac. Camionul ncetini, iar oferul
claxon.
ncetior, spuse Kanarack i l trase pe Osborn napoi la
zidul de pe alee.
oferul schimb viteza i camionul porni din nou nainte. n
timp ce stteau lipii de zid, Osborn simi pistolul cum i intr n
partea stng a corpului. Prin urmare, Kanarack inea pistolul
automat cu mna dreapt i inea braul lui Osborn, fr s-l
vad oferul, cu mna lui stng. Cumva, Osborn reui s
calculeze c i vor trebui ntre ase i opt secunde camionului s
141

treac de ei. Aceeai claritate a minii l fcu s ntrezreasc o


oportunitate. Seringile hipodermice se aflau n buzunarul din
dreapta de la geac. Dac ar fi reuit s ia una n mna dreapt
n timp ce Kanarack era atent la camionul care trecea, va avea o
arm despre care Kanarack nu avea nici cea mai mic idee.
i ntoarse capul cu precauie s se uite la Kanarack. Atenia
individului era complet ndreptat ctre camion, care aproape
ajunsese n dreptul lor. Osborn atept, calculndu-i micarea.
Apoi, exact cnd camionul ajunse la ei, i modific greutatea
corpului n contact cu pistolul, ca i cum s-ar fi apropiat i mai
tare de zidul de pe alee. n acest timp, i strecur mna dreapt
n buzunarul de la geac i cut o sering. Apoi, n timp ce
camionul trecea de ei, reui s ia una n mn.
Bine, spuse Kanarack.
Apoi se ndreptar ctre captul aleii, unde era parcat
Citronul. n acest timp, Osborn scoase seringa din buzunar i o
inu strns ntr-o parte. Mai erau nc vreo douzeci de metri
care-i despreau de main. Cu puin timp n urm, Osborn
pusese cte un cpcel de cauciuc n vrful fiecrei seringi
pentru a le proteja acele. Acum ncerca febril s scoat
cauciucul cu degetele, fr s scape seringa din mn.
Deodat ajunser la captul aleii, cu Citronul la o distan
mai mic de trei metri. Vrful din cauciuc nc nu ieise, iar
Osborn era sigur c Kanarack va observa imediat ce fcea el.
Unde m duci? ntreb el, ncercnd s ascund ce fcea.
Taci din gur, sufl Kanarack.
Apoi ajunser la main. Kanarack examin strada de o parte
i de cealalt, apoi l conduse ctre scaunul de lng ofer i
deschise portiera. n timp ce fcea acest lucru, vrful de cauciuc
iei i czu pe pmnt. Kanarack l zri cum sare i se uit
nedumerit la el. n aceeai clip, Osborn sri cu putere n
dreapta, i rsuci braul stng i se eliber de pistol i introduse
seringa prin materialul salopetei i adnc n carne n partea
superioar a fesei drepte a lui Kanarack. Avea nevoie de patru
secunde pentru a injecta toat succinilcolin. Kanarack i oferi
trei nainte s se smulg pentru a se elibera i pentru a readuce
pistolul n fa. ns, pn atunci, Osborn avu suficient
prezen de spirit s izbeasc cu putere n el portiera deschis a
mainii, iar Kanarack czu pe spate, lovindu-se de pavaj i
scpnd pistolul din mn. ntr-o clip, acesta se ridic din nou
142

n picioare, dar era prea trziu; pistolul se afla n mna lui


Osborn, i acesta nepeni n locul n care se afla. Apoi se auzi un
taxi scrind la colul strzii, i claxon, apoi i ocoli i trecu n
vitez pe lng ei. Dup aceea se fcu linite i cei doi brbai
rmaser n strad unul n faa celuilalt.
Kanarack avea ochii mrii, nu din cauza fricii, ci de
resemnare. Toi anii aceia n care se ntrebase dac l vor gsi
vreodat luaser sfrit. Forat de mprejurri, i schimbase
viaa i devenise un om diferit, mai simplu. n felul lui, era chiar
plcut, fiind foarte grijuliu cu o soie care acum era nsrcinat
cu copilul lui. ntotdeauna sperase c va scpa cumva, dar
undeva n strfundurile minii lui tia c nu avea cum. Erau prea
buni, prea eficieni, iar reeaua lor se extindea prea departe.
Trindu-i fiecare zi ncercnd s nu nnebuneasc la o privire
mai ciudat, la un pas care venea din spate, la o btaie n u
fusese mult mai dificil dect i-ar fi putut imagina vreodat. Mai
era i durerea, de asemenea, privind tot ce trebuise s-i
ascund lui Michele, i care-l adusese aproape n pragul
nebuniei. nc mai era totui n form, dovedise acest lucru cu
Jean Packard. Numai c acesta era sfritul, i el tia acest lucru.
Michele nu mai era. i nici viaa lui. i va fi uor s moar.
Hai, f-o! spuse el n oapt. F-o acum!
Nu trebuie s-o fac, spuse Osborn i cobor eava pistolului,
pe care-l puse apoi n buzunar. Trecuse deja aproape un minut
de cnd i injectase succinilcolina. Kanarack nu primise doza
ntreag, ns primise destul, iar Osborn l vzu cum ncepe s
se ntrebe ce se ntmpla. De ce i era att de dificil chiar i
numai s respire sau s-i menin echilibrul.
Ce se ntmpl cu mine? ntreb acesta, o expresie
nedumerit aternndu-i-se pe chip.
O s vezi, i rspunse Osborn.

35.
Poliia din Paris l pierduse pe Osborn la Luvru. Lebrun se afla
ntr-o poziie dificil i pe la ora dou trebuia fie s nscoceasc
o poveste care s justifice o nou supraveghere, fie s le dea
liber la oamenii lui. Orict de mult i dorea s-l ajute pe McVey,
143

nite pantofi murdari de noroi nu constituiau o nclcare


flagrant a legii, mai ales dac acea persoan era un medic
american care pleca din Paris n dup-amiaza urmtoare i care,
politicos, dar direct, ceruse unuia dintre poliiti s i se restituie
paaportul, astfel nct s poat pleca. Incapabil s justifice fa
de superiorii si costurile implicate de supravegherea n
continuare a lui Osborn, Lebrun i trimise oamenii ctre alte
sarcini sugerate de McVey, cum ar fi s verifice de la zero
antecedentele personale ale lui Jean Packard. n acelai timp,
adusese o portretist a poliiei s lucreze pe fotografia lui Albert
Merriman pe care o primiser de la Interpolul din Washington, i
acum sttea la biroul su, privind peste umrul acesteia, n timp
ce-i studia desenul.
Aa crezi dumneata c arat cu douzeci i ase de ani mai
trziu, spuse Lebrun retoric n francez.
Apoi i ndrept privirile ctre ea. Avea douzeci i cinci de
ani i zmbea forat, cu gura rotunjit.
Da.
Lebrun nu era prea sigur.
Ar trebui s ari asta i antropologului de la medicina
legal. S-ar putea s-i dea o idee ceva mai clar despre felul n
care ar mbtrni acest brbat.
Aa am fcut, inspectore.
i aa arat el?
Da.
Mulumesc, spuse Lebrun.
Portretista ddu din cap i iei. Lebrun se uit la schi. Dup
ce se gndi pentru o clip, apuc telefonul i sun la secia de
pres a poliiei. Dac schia respectiv era tot ce se putea
obine mai precis fa de cum arta Merriman acum, de ce s nu
o afieze n ediiile ziarelor de a doua zi, la fel cum fcuse McVey
cu schia feei individului decapitat n ziarele britanice? Erau
aproximativ nou milioane de persoane n Paris, ar fi fost
suficient ca doar una s-l recunoasc pe Merriman i s sune la
poliie.

Chiar n acelai moment, Albert Merriman zcea cu faa n sus


pe bancheta din spate a Citronului lui Agnes Demblon,
luptndu-se din toate puterile ca s poat respira.
144

La volan, Paul Osborn schimb vitezele, puse frn puternic,


apoi acceler i depi un Range Rover argintiu, evitnd traficul
care nconjura Arc de Triomphe, i apoi o lu pe Bulevardul
Wagram. Dup scurt timp o lu la dreapta pe Boulevard de
Courcelles i se ndrept spre Bulevardul Clichy i spre drumul
de lng ru care ducea ctre poiana izolat de-a lungul Senei.
i luaser aproape trei minute s-l bage pe Kanarack, care
tremura tot i era nspimntat, pe bancheta din spate a
Citronului, s gseasc cheile i apoi s porneasc maina. Trei
minute erau un timp ndelungat. Osborn tia c efectul
succinilcolinei va ncepe s se diminueze pn s ajung la locul
respectiv. Odat ce se ntmpla acest lucru, va trebui s aib
de-a face cu un Kanarack plin de furie, care va avea i avantajul
de a sta pe banchet, exact n spatele lui. Singurul lucru pe care
putuse s-l fac fusese s-i administreze francezului nc o doz
din medicament, iar efectul celor dou injecii, una venind att
de rapid dup cealalt, l linitise complet pe Kanarack. O
vreme, Osborn se temu c-i administrase prea mult, c plmnii
lui Kanarack vor nceta s funcioneze i c se va sufoca. ns
apoi auzi o tuse gutural, urmat de sunetul respiraiei greoaie,
i i ddu seama c acesta era bine.
Problema era c acum mai avea doar o singur sering. Dac
se ntmpla ceva cu maina sau dac erau ntrziai n trafic,
seringa aceea va fi ultima lui resurs, dup aceea va trebui s
se descurce cum va putea.
Era deja ora 16:15, i ploaia cdea i mai puternic. Parbrizul
ncepu s se abureasc i Osborn cut butonul de dezaburire.
Dup ce-l gsi, deschise ventilatorul i se aplec n fa s
tearg cu mna interiorul parbrizului. n aceast zi era convins
c nu era nimeni n poian. Cel puin vremea era ceva pentru
care era recunosctor.
Privi peste umr la Kanarack, ntins pe bancheta din spate.
Fiecare extindere i contractare a plmnilor era un efort
suprem pentru acesta. Iar Osborn i putu da seama din privirea
lui de groaza prin care trecea, ntrebndu-se odat cu fiecare
respiraie, dac va mai avea putere pentru urmtoarea.
n faa lui se schimb lumina semaforului de la galben la rou,
iar Osborn se opri n spatele unui Ferrari. Mai arunc o privire la
Kanarack peste umr. n aceast clip nu avea nici cea mai mic
idee cum se simea acesta. Era incredibil, dar n loc s simt un
145

extraordinar triumf, el nu simea nimic. Avea, n schimb, o fiin


uman neajutorat, speriat peste msur, un om care nu avea
nici cea mai vag idee ce se ntmpla cu el, care se zbtea din
toate puterile pentru a obine nimic mai mult dect aerul care
s-l menin n via. Faptul c aceast creatur care era
malefic din nscare, provocase moartea a dou persoane i
deviase iremediabil viaa personal a lui Paul Osborn nc din
copilrie nu prea s mai aib o semnificaie prea mare n acel
moment. Ajunsese suficient de departe i aa. Dac Osborn ar fi
trecut prin restul aciunilor pe care i le propusese nu ar fi fcut
dect ca el s devin egalul lui Kanarack, iar el nu era aa ceva.
i dac aceasta ar fi fost tot, ar fi putut opri maina chiar acolo
i ar fi plecat pur i simplu, oferindu-i astfel lui Kanarack napoi
viaa pe care o avea. Numai c asta nu fusese totul. Cellalt
lucru urma abia s se petreac. Era vorba despre DE CE. De ce l
ucisese Kanarack pe tatl lui?
n faa lui, lumina se schimb n verde i traficul ncepu s se
mite. Se ntuneca din ce n ce mai tare i conductorii auto i
aprindeau luminile de poziie. Chiar n faa lui se afla Bulevardul
Clichy. Dup ce intr pe el, Osborn o lu la stnga i se ndrept
ctre drumul de lng ru.
La mai puin de opt sute de metri n spatele lui, un Ford nou,
de culoare verde nchis, se desprinse din trafic i mri viteza
pentru a depi. Cnd intr pe Bulevardul Clichy, se mut rapid
pe banda din dreapta i ncetini, rmnnd la o distan de trei
maini n spatele Citronului condus de Osborn. Cel de la volan
era un individ nalt, cu ochi albatri i tenul palid. Sprncenele
de un blond deschis erau identice cu prul de pe cap i de pe
dosul braelor. Purta o hain de ploaie nchis la culoare
deasupra unui sacou simplu, n carouri, avea pantaloni largi, gri
nchis, i un pulover cenuiu cu gulerul rsfrnt. Pe scaunul de
lng el se afla o plrie cu borurile nguste, o geant diplomat
i o hart a strzilor din Paris, care fusese mpturit la loc.
Acesta se numea Bernhard Oven i n acea zi mplinea patruzeci
i doi de ani.

146

36.
M auzi? ntreb Osborn, n vreme ce ntorcea Citronul

spre nord-est, de-a lungul drumului de lng ru.


Ploaia cdea i mai puternic dect nainte i tergtoarele se
agitau pe parbriz ntr-un ritm constant. La stnga lui, Sena abia
se vedea prin ntunecimea copacilor de pe marginea drumului.
La mai puin de un kilometru i jumtate n faa lui se afla curba
care ducea nspre poian.
M auzi? repet Osborn, privind nti prin oglinda
retrovizoare, apoi rsucindu-se, astfel nct s poat vedea
bancheta din spate.
Kanarack zcea pe spate, uitndu-se la plafonul mainii, iar
respiraia i devenise ceva mai regulat.
h, mormi el.
Osborn privi din nou la drumul din faa lui.
M-ai ntrebat dac tiu ce s-a ntmplat cu Jean Packard.
Am spus c da. Poate c i tu ai vrea s tii ce s-a ntmplat cu
tine. i s-a injectat un medicament pe nume succinilcolin.
Acesta paralizeaz muchii scheletici. i-am administrat exact
ct trebuia ca s vezi ce poate face corpului omenesc. Mai am o
sering plin cu o doz mult mai mare. Dac i-o injectez i pe
asta sau nu, depinde numai de tine.
Ochii lui Kanarack se fixar pe un nasture din tapieria de pe
plafonul Citronului. Faptul c putea face acest lucru l fcu s
se gndeasc la altceva dect la eventualitatea de a fi nevoit s
mai ndure o dat tot ceea ce ndurase pn atunci. Era
imposibil s mai treac o dat prin aa ceva.
M numesc Paul Osborn. ntr-o joi, pe 12 aprilie 1966,
mergeam pe o strad din Boston Massachusetts, mpreun cu
tatl meu, George Osborn. Aveam zece ani. Ne pregteam s
cumprm o nou mnu de baseball pentru mine, cnd un
individ a ieit din mulime cu un cuit n mn, pe care l-a nfipt
n stomacul tatlui meu. Individul a fugit dup aceea. Numai c
tatl meu a czut pe trotuar i a murit. A vrea s-mi spui de ce
i-a fcut acel individ aa ceva tatlui meu.
Dumnezeule! se gndi Kanarack. Despre asta era vorba!
Nu este vorba despre ei! A fi putut s rezolv acest lucru att de
uor! Acum totul ar fi fost gata.
147

Atept, spuse vocea de pe scaunul din fa.


Deodat, Kanarack simi c maina ncetinete. Prinse
imaginea unor copaci cu coada ochiului; maina ntoarse i se
zdruncin puin cnd trecu printr-o groap. Apoi accelerar din
nou i un alt ir de copaci se perindar pe lng ei. Dup nc un
minut se oprir la un stop i l auzi pe Osborn cum schimb
viteza. Imediat Citronul ddu napoi, apoi se smuci brusc i
continu s mearg la vale. Dup nc vreo cteva secunde
ajunse la un teren drept, apoi se opri. Nemicarea fu urmat de
un sunet metalic ca i cum ar fi fost tras frna de urgen. Apoi
portiera din partea oferului se deschise i se nchise. Portiera
din dreptul lui Kanarack se deschise brusc i Osborn apru n
dreptul ei, cu o sering hipodermic n mn.
Te-am ntrebat ceva, i nu am primit niciun rspuns, spuse
el.
Pe Kanarack nc l ardeau plmnii. Chiar i cea mai uoar
respiraie era o adevrat agonie.
Hai s te ajut s nelegi, spuse Osborn, care sttea ntr-o
parte.
Kanarack nu se mic.
Vreau s te uii acolo! spuse Osborn i l apuc brusc pe
Kanarack de pr i i smuci capul cu putere spre stnga, astfel
nct acesta s poat vedea peste umr.
Osborn ncerca s-i controleze nervii, dar nu se descurca
prea bine. ncet, Kanarack i schimb direcia privirii,
strduindu-se s ptrund cu privirea dincolo de Osborn, prin
ntunericul din ce n ce mai profund. Apoi rul i apru n imagine
la nici zece metri distan.
Dac tu crezi c tocmai ai trecut prin suferinele iadului, i
spuse Osborn ncet, imagineaz-i cum o s fie cnd o s te afli
acolo, cu braele i picioarele paralizate. O s pluteti timp de
ct, poate zece, cincisprezece secunde? Oricum plmnii deabia o s-i funcioneze. i ce crezi c o s se ntmple cnd o s
te scufunzi?
Gndurile lui Kanarack se ndreptar ntr-o clipit spre Jean
Packard. Detectivul particular fusese n posesia unei informaii
pe care el o dorea i fcuse prin urmare tot ceea ce fusese
necesar pentru a o obine. Acum, altcineva era la fel de doritor
s obin o informaie de la el. Iar el, la fel ca i Jean Packard, nu
avea nicio alt alternativ dect s i-o ofere.
148

Am fost un uciga pltit, spuse Kanarack, iar vocea


lui nu era dect puin mai mult dect o oapt aspr.
Pentru o clip Osborn nu fu sigur c auzise bine. Ori asta, ori
Kanarack i btea joc de el. i intensific strnsoarea n prul
lui Kanarack i l smuci napoi, iar Kanarack url de durere.
Efortul l fcu s-i in respiraia. O durere ngrozitoare l
strfulger i mai ip o dat.
Hai s mai ncercm o dat, spuse Osborn, cu faa foarte
apropiat de a lui.
Am fost pltit s-o fac Bani! spuse Kanarack i tui.
Aerul expirat i trecu fierbinte ca o flacr prin gtul uscat.
Pltit? ntreb Osborn, ocat.
Nu se ateptase la aa ceva, la nimic de genul sta!
ntotdeauna privise moartea tatlui su ca pe aciunea
ntmpltoare a unui nebun. i n lipsa oricrui alt motiv, la fel
considerase i poliia. Fusese un act, spuseser ei, realizat de
ctre un individ care-i urse tatl sau mama, fraii i surorile. El
ntotdeauna considerase c acest act fusese expresia unei uri
insuportabile i al unei furii ndelung reprimate, care se
eliberase la ntmplare i fr premeditare. Tatl su se aflase
doar n locul nepotrivit i la momentul nepotrivit.
ns nu, Kanarack i spunea acum ceva cu totul diferit; ceva
care nu avea niciun sens. Tatl lui proiecta diverse instrumente,
fusese un om simplu, linitit, care nu datora niciun ban nimnui
i care nu ridicase vocea niciodat la mnie n toat viaa lui. Nu
avea cum s fie genul de om pentru care ar plti cineva ca s-l
omoare. Deodat i trecu prin minte c Kanarack l minea.
Spune-mi adevrul! Ticlos mincinos ce eti! i strig
Osborn i, ntr-un acces de furie necontrolat, l tr pe Kanarack
afar din main, inndu-l de pr.
Kanarack ip n agonie, strigtul sfiindu-i gtul i
strpungndu-i plmnii. O clip mai trziu se aflau amndoi n
ru pn la nivelul genunchilor. Seringa apru n mna lui
Osborn, apoi acesta l mpinse brusc pe Kanarack sub ap. l inu
acolo pn numr la zece, apoi l trase afar.
Spune-mi adevrul, blestematule!
Kanarack, tuind i necndu-se, era ngrozit. De ce nu-l
credea acest om? N-avea dect s-l omoare, pentru numele lui
Dumnezeu, dar nu aa!
149

Sunt rosti el gutural. Tatl tu i nc ali trei n


Wyoming New Jersey unul n California. i pentru aceiai
indivizi. Apoi, dup aceea au ncercat s m omoare pe mine.
Care indivizi? Despre ce naiba vorbeti acolo?
N-ai s m crezi spuse Kanarack, care se nec i ncerc
s scuipe apa din ru.
Curentul apei se nvrteji n jurul lor, ploaia continu s cad
cu putere, iar ntunericul care cretea ncontinuu fcea imposibil
s se mai vad ceva n jur. Osborn i intensific strnsoarea
asupra gulerului lui Kanarack i aduse seringa direct n faa
ochilor acestuia.
Pune-m la ncercare! spuse el.
Kanarack cltin din cap.
Spune-mi! strig Osborn i-l scufund din nou pe Kanarack.
Cnd l readuse la suprafa, sfie salopeta lui Kanarack i i
aps vrful seringii pe bra.
nc o dat, opti Osborn. Adevrul!
Dumnezeule! Nu face asta! l rug Kanarack. Te rog
Deodat Osborn l ls mai moale. Ceea ce vzuse n ochii lui
Kanarack i dovedise faptul c acesta spunea adevrul, pentru
c niciun om nu ar mini ntr-o astfel de situaie.
D-mi un nume! spuse Osborn. Cineva care a luat legtura
cu tine, care i-a transmis ce sarcini ai de ndeplinit.
Scholl, Erwin Scholl. Erwin, cu E.
Kanarack nc putea s vad n faa ochilor chipul lui Scholl.
Un individ nalt, atletic, mbrcat n echipament de tenis.
Kanarack fusese trimis n 1966 pe o proprietate de pe Long
Island, recomandat pentru aceast ndeletnicire de ctre un
colonel n rezerv din Armata Statelor Unite. Scholl fusese destul
de amabil. Fusese o nelegere pecetluit printr-o strngere de
mn. Fiecare crim valora douzeci i cinci de mii de dolari,
bani ghea. Cincizeci la sut pe loc, apoi trebuia s revin la
Scholl pentru restul cnd i termina treaba. Dup crime, se
ntorsese s-i recupereze banii, iar Scholl i achitase banii pe
care-i datora, apoi i mulumise cu amabilitate i l condusese la
ieire. Apoi, la numai cteva clipe dup ce plecase ctre ora,
maina lui Kanarack fusese forat n afara drumului de ctre o
limuzin. Doi indivizi ieiser cu nite arme automate n mn.
n timp ce se apropiau, Kanarack i mpucase pe amndoi cu
pistolul i fugise. Dup aceea, mai ncercaser s-l omoare nc
150

de trei ori la rnd: n apartamentul n care sttea, ntr-un


restaurant i pe strad. De fiecare dat Kanarack scpase de ei,
dar se prea c tiau ntotdeauna unde se afla sau unde va fi,
ceea ce nsemna c era doar o chestiune de timp pn cnd
aveau s reueasc s-l omoare. Astfel, cu ajutorul lui Agnes
Demblon, luase problema n propriile mini. i omorse
partenerul i i dduse foc n maina lui, pentru a da impresia c
fusese ucis ntr-o altercaie ntre bande. Apoi dispruse.
Erwin Scholl de unde? ntreb Osborn, care inea capul lui
Kanarack la doar civa centimetri de apa care curgea la vale.
ntrebase asta ca s verifice ceea ce tocmai spusese.
Long Island o proprietate ntins din Westhampton Beach,
rspunse Kanarack.
Iisuse Hristoase, ticlos ordinar! spuse Osborn, care avea
lacrimi n ochi.
Era cu totul dat peste cap. Kanarack nu fusese un individ srit
de pe fix care-i ucisese tatl din pur rutate. Fusese un uciga
profesionist, care-i fcuse treaba. Deodat, crima acestuia
fusese depersonalizat. Emoiile umane nu avuseser nimic dea face cu asta. Nu fusese nimic mai mult dect o simpl
tranzacie. i, deodat, apru din nou monstruosul DE CE? Apoi
i trecu prin minte c totul fusese o greeal. Asta era! Trebuie
s fi fost aa! Osborn i mri strnsoarea.
Vrei s spui c ai omort pe cine nu trebuia, nu-i aa? L-ai
confundat pe tatl meu cu altcineva
Kanarack cltin din cap.
Nu, pe el trebuia s-l omor. i pe ceilali la fel.
Osborn se uit lung la el. Era o nebunie! Imposibil!
Iisuse Hristoase! ip el. De ce?
Kanarack i ridic privirile de la curgerea apei din jurul lui.
Acum respira mai uor i i reveneau senzaiile n brae i n
picioare. Acul nc se afla n mna lui Osborn. Poate c nc mai
avea o ans. Apoi Osborn se uit brusc ntr-o parte, ca i cum lar fi speriat ceva. Kanarack se uit i el n aceeai direcie. Un
brbat nalt, mbrcat cu o hain de ploaie i cu plrie pe cap
cobora panta spre zona n care se aflau ei. Avea un obiect n
mn, pe care-l ridic.
O secund mai trziu se auzi un sunet ca i cum o duzin de
ciocnitori ar fi bcnit toate n acelai timp. Deodat, apa
ncepu s fiarb n jurul lor. Osborn simi cum ceva i ptrunde n
151

coaps i czu pe spate. Apa continu s se agite. ncerc s se


ridice i-l vzu pe individul cu plrie croindu-i drum prin ap,
iar obiectul din mna lui continua s pcneasc.
Osborn se rsuci, plonj n ap i ncepu s noate. Nite
zgomote mici, ca de la nite pietricele, atingeau suprafaa apei.
Sub ap, puina lumin care mai era dispru n totalitate i
Osborn nu avea nici cea mai vag idee n ce direcie se deplasa.
l izbi ceva, care pru s atrne de el. Apoi curentul l cuprinse,
pe el i ceea ce se agase de el, i i duse cu totul. Plmnii lui
Osborn ardeau n lipsa aerului, dar fora curentului l trgea n
jos, ctre fundul rului. nc o dat simi obiectul acela cum se
lovete de el i i ddu seama c era prins de el. Se ntinse
ctre acesta i ncerc s se elibereze din strnsoare. Era
voluminos, ca un fel de butean ierbos, i prea s se fi lipit de
el. Plmnii lui preau c i se prbuesc n interior. Trebuia s
respire! Trebuia s ignore chestia aceea care se prinsese de el i
nu trebuia s fac nimic altceva dect s-i gseasc drumul
ctre suprafa. i fcu vnt cu putere cu picioarele, i ddu
braele pe spate i not n sus.
O clip mai trziu reui s ias la suprafa. Trase cu furie aer
proaspt n piept. Aproape imediat i ddu seama c se mica
cu o vitez considerabil. Privi n jur i abia putu distinge malul
rului de pe partea cealalt. Privi napoi i vzu luminile de la
maini cum se mic de-a lungul drumului de lng ru n
spatele lui. i ddu seama c se afla la mijlocul rului, fiind tras
la vale de curentul iute al Senei.
Obiectul care se agase de el se desfcuse n momentul n
care se ridicase la suprafa, sau cel puin aa credea el,
deoarece nu-l mai simea. Aluneca odat cu curentul, cnd
deodat simi iar izbitura aceea. Se ntoarse i vzu un obiect
ntunecat cu un smoc ierbos n partea cea mai apropiat de el.
ncepu s-l mping deoparte. n timp ce fcea acest lucru, o
mn iei de sub ap i i se nclet pe bra. Strig ngrozit i
ncerc s se elibereze, dar mna l inea bine n strnsoare.
Apoi i ddu seama c ceea ce i se pruse c era iarb, nu era
de fapt iarb deloc, ci pr de om. Auzi la distan cum tun.
Deodat, ploaia ncepu s cad torenial, ncerc din greu s
desfac strnsoarea degetelor de pe braul su, iar toat chestia
aceea scoase bulbuci i se rostogoli ntr-o parte. ip i ncerc
s-l mping ntr-o parte, numai c nu se lsa. Apoi un fulger
152

lumin i se trezi privind orbita nsngerat a unui ochi, n care


se vedeau buci hidoase de dini sfrmai. n partea cealalt
nu se mai vedea niciun ochi, doar un amestec de carne n locul
unde faa i fusese mpucat. O clip mai trziu, corpul
respectiv se ridic la suprafa i scoase un geamt zgomotos.
Apoi mna i ddu drumul ncetior la bra i ceea ce mai
rmsese din Henri Kanarack pluti luat de curentul apei.

Cnd Henri Kanarack, sau Albert Merriman pe numele lui


adevrat, se uitase peste umrul lui Paul Osborn i-l vzuse pe
individul cel nalt mbrcat cu haina de ploaie i cu plrie pe
cap cum cobora panta, ndreptndu-se spre ei, se gndise c era
ceva familiar la el, c-l mai vzuse undeva nainte. Apoi i
amintise c era individul care intrase n Le Bois n seara de dup
ce-l omorse pe Jean Packard. i aminti c se oprise n dreptul
uii de la intrare i se uitase n jur, trecnd cu privirea n revist
toat ncperea. Apoi i aminti c se uitase nspre bar, unde
sttea Kanarack, i li se ntlniser privirile. i aminti c fusese
uurat de faptul c individul acela nu era Osborn sau cineva de
la poliie. i aminti c se gndise c acel individ nu era cineva
special, c era un nimeni. Greise n totalitate.

37.
Vineri, 7 octombrie.
New Mexico.
Dup-amiaza la ora 13:55, seara la ora 20:55, ora Parisului,
Elton Lybarger sttea aezat ntr-un fotoliu, mbrcat n halat, i
privea umbrele aruncate de munii ca nite turnuri Sangre de
Cristo din New Mexico, care ncepuser s nainteze centimetru
cu centimetru n platoul vii situate la o distan de trei sute de
metri mai jos de el. Era nclat cu pantofi Bass Weejuns,
pantaloni bej i un pulover albastru nchis. Nite cti mici
galbene erau conectate la un Sony Walkman pe care-l inea n
poal. Avea cincizeci i ase de ani i asculta discursurile lui
Ronald Reagan.
153

Elton Lybarger venise din San Francisco la clinica particular


Rancho de Pion pe data de 3 mai, la apte luni dup ce suferise
un accident cerebral foarte puternic n timpul unei cltorii de
afaceri ctre Statele Unite din Elveia lui natal. Accidentul
cerebral l lsase semi-paralizat i incapabil s vorbeasc. Acum,
aproximativ un an mai trziu, putea s mearg cu ceva ajutor i
putea s vorbeasc distinct, chiar dac mai ncet.
La vreo zece kilometri distan, un Volvo argintiu iei din
lumina strlucitoare a soarelui de deert i intr n umbrele
adnci ale drumului mrginit de conifere Paseo del Norte, care
ducea din vale ctre Rancho de Pion. La volan se afla Joanna
Marsh, o fizioterapeut de treizeci i doi de ani, puin
supraponderal, cu nfiare comun, care n decursul ultimelor
cinci luni fcuse drumul de dou ore dus-ntors de la casa ei din
Taos de cinci ori pe sptmn. Aceasta urma s fie ultima ei
vizit pe care i-o fcea lui Elton Lybarger la Rancho de Pion.
Astzi urmau s mearg cu maina la Santa Fe, unde un
elicopter particular i atepta ca s-i duc la Albuquerque. Pe
urm vor zbura ctre Chicago i se vor mbarca pe avionul
companiei American Airlines numrul 38 ctre Zrich. n seara
aceasta, nsoit de Joanna Marsh, fizioterapeut, Elton Lybarger
se ducea napoi acas.
Dup ce i luar toi rmas-bun, portiera mainii fu nchis i,
dup ce Joanna fcu din mn paznicului de la intrare, manevr
Volvo-ul prin porile de la Rancho de Pion i apoi n afar, pe
drumul Paseo del Norte. Uitndu-se la el, Joanna observ c
Lybarger se uita zmbind la peisajul de ar care i se perinda n
faa ochilor. De cnd l tia, nu-l mai vzuse niciodat zmbind.
tii unde mergem, domnule Lybarger? ntreb ea.
Lybarger ncuviin din cap.
Unde? l tachin ea.
Lybarger nu-i rspunse, ci continu s priveasc peisajul n
vreme ce coborau drumul n pant i cu serpentine, care tia ca
un cuit prin pdurea bogat de conifere.
Haidei, domnule Lybarger! Unde mergem? ntreb Joanna
din nou, care nu era sigur dac el o auzise de prima dat, sau
dac o auzise, dar nu reuise s penetreze sensul cuvintelor.
De cnd i revenise n urma accidentului cerebral, tot se mai
ntmpla ca el s nu reueasc s se conecteze la ceea ce i se
spunea.
154

Lybarger i schimb puin poziia i se aez mai n fa,


punndu-i mna pe bord pentru a se echilibra n timp ce Volvoul se nclina ntr-o serie de curbe. Tot nu rspunse.
Cnd ajunse la captul canionului, Joanna se ndrept ctre
Taos, lund-o pe autostrada numrul 3 din New Mexico. Regl
pilotul automat la o sut de kilometri pe or i fcu din mn
unui grup de bicicliti mbrcai n echipamente colorate.
Prieteni de-ai mei din Taos, spuse ea zmbind, pe urm l
privi din nou pe Lybarger, gndindu-se c poate tcerea lui se
datora emoiei ncercate de brusca lui libertate.
Acesta sttea aplecat n fa, sprijinit de centura de protecie,
i o privea fix ntr-un mod care-l fcea s par c abia se trezise
dintr-un somn prelungit i era total nedumerit.
Suntei bine? l ntreb ea, trecndu-i prin minte cu groaz
ideea c poate avea acum un alt accident cerebral i c ar
trebui s ntoarc maina imediat i s se duc napoi la clinic.
Da, rspunse el ncet.
Joanna l evalu pentru o clip, apoi se destinse i zmbi.
De ce nu stai rezemat, s v odihnii, domnule Lybarger?
Avem n fa o dup-amiaz lung i o sear.
Rspunsul lui Lybarger fu s se lase pe spate, ns apoi se
rsuci i o privi din nou. Expresia nedumerit nu-i dispruse de
pe chip.
S-a ntmplat ceva, domnule Lybarger?
Unde este familia mea? ntreb el.

Unde este familia mea? ntreb el din nou.


Sunt convins c vor veni s v ntmpine, spuse Joanna,
apoi se ls pe spate pe perna ei de la clasa nti i nchise
ochii.
Zburau de aproape trei ore, iar Lybarger pusese aceeai
ntrebare de vreo unsprezece ori, dup calculele ei. Nu era
sigur dac faptul c punea mereu aceeai ntrebare nu era
cumva cauzat tot de accidentul cerebral, sau dac nu cumva
acesta se simise brusc inconfortabil din cauza plecrii de la
Rancho de Pinon, iar familia la care se referea era de fapt
personalul cu care petrecuse acolo att de mult timp, sau dac
nu era chiar preocuparea real pentru posibilitatea s nu vin
nimeni s-l ntmpine la sosirea n Zrich. Adevrul era c, n
toat perioada n care ea fusese s-l trateze, nici mcar o dat,
155

din cte tia ea, nu venise s-l vad nimeni altcineva n afar de
medicul lui personal, un austriac n vrst pe nume Salettl, care
fcuse de ase ori cltoria de la Salzburg la New Mexico. Aa
c ea nu avea nici cea mai vag idee dac va fi sau nu cineva
din familia lui care s-l atepte pe aeroportul din Zrich cnd vor
ajunge acolo. Putea doar s presupun c da. Numai c, n afar
de Salettl, singurul contact personal pe care-l avusese ea cu
cineva care s reprezinte interesele lui Lybarger fusese atunci
cnd avocatul acestuia o sunase acas pentru a-i solicita s-l
nsoeasc pe acesta pn n Elveia. Acest lucru n sine
constituise o mare surpriz i o luase total pe nepregtite.
Joanna rareori ieise din New Mexico, ca s nu mai vorbeasc de
Statele Unite, iar oferta respectiv, cu bilet de avion dus-ntors
la clasa nti i cinci sute de dolari, fusese prea generoas ca s
o ignore. Urma s-i achite creditul fcut pentru Volvo i, chiar
dac va fi doar pentru o scurt perioad de timp, va fi o
experien pe care altfel nu o va avea niciodat. ns, mai mult
de att, fusese i ncntat s fac acest lucru. Joanna se
mndrea cu faptul c acorda un interes special tuturor
pacienilor ei, iar domnul Lybarger nu era o excepie. Cnd
ncepuse, el de-abia putea s se in pe picioare i tot ce-i
dorea s fac era s asculte benzi la Walkmanul lui sau s se
uite la televizor. Acum, dei nc i mai asculta benzile i se uita
la televizor cu nesa, putea s mearg pe jos cu uurin un
kilometru, sprijinit n baston, singur i fr vreun ajutor din
afar.
Revenindu-i din visare, Joanna i ddu seama c n avion era
ntuneric i c majoritatea oamenilor dormeau, dei era difuzat
un film pe ecranul din faa lor. Pentru prima dat dup mult
timp, Elton Lybarger era tcut i ea se gndi c poate adormise
i el. Apoi i ddu seama c acesta nu dormea. Ctile
prevzute de compania aerian i acopereau urechile i era
complet absorbit de film. Filme, televizoare, benzi audio, de la
porcrii la muzic clasic, de la sport la politic, de la oper la
rocknroll, Lybarger prea s aib un apetit de nestvilit fie
pentru a afla lucruri noi, fie pentru amuzament, sau ambele. Cel putea interesa att de mult, o depea pur i simplu. Ea i
imagina c era doar un fel de evadare. Dar de la ce sau pentru
ce, nu avea nici cea mai vag idee.
156

Joanna l nveli cu ptura furnizat de compania aerian, apoi


se rezem. Singurul ei regret era c trebuise s-l pun pe Henry,
cinele ei Saint Bernard de zece luni, ntr-o cuc pe perioada
ct era ea plecat. Deoarece locuia singur, nu avea cine s
aib grij de el, iar ca s le cear prietenilor s primeasc la ei o
grmad de patruzeci i cinci de kilograme de entuziasm
nestpnit depea limitele decenei. Numai c nu avea s fie
plecat dect cinci zile, iar cinci zile Henry se putea descurca i
singur.

38.
Vera ncercase fr succes s dea de Paul Osborn nc de la
ora trei dup-amiaza. Sunase de patru ori, i nu primise niciun
rspuns. A cincea oar sunase la recepia hotelului i ntrebase
dac nu cumva domnul Osborn plecase. Nu, nu plecase. Nu i
amintea cineva dac nu-l vzuse cumva n acea zi? Funcionarul
i fcuse legtura cu biroul portarului, unde ea pusese aceeai
ntrebare. Un angajat de la poart afirmase c ultima dat l
vzuse pe domnul Osborn mai devreme n dup-amiaza
respectiv, cnd acesta trecuse prin holul hotelului ctre
ascensoare, ndreptndu-se, probabil, nspre camera lui. n acel
moment, grija pe care Vera o meninuse deliberat undeva
departe n contiina ei deveni o team distinct.
Am sunat n camera lui de mai multe ori ncepnd de dupamiaz, fr s primesc niciun rspuns. V rog, vrei s trimitei
pe cineva sus s se asigure c este bine? ntreb ea cu hotrre.
ncercase s nu se gndeasc la succinilcolin sau la
experimentele pe care le inteniona Osborn cu aceasta,
deoarece tia c el era un medic foarte competent, care
nelegea cu precizie ce fcea i de ce. Numai c oricine putea
s fac o greeal, iar un medicament ca succinilcolina nu era
ceva cu care s te joci. O supradoz accidental putea face ca o
persoan s se sufoce foarte rapid.
Dup ce nchise telefonul, Vera se uit la ceas. Era ora 18:45
seara. Dup zece minute sun telefonul. Era portarul hotelului,
care suna napoi pentru a raporta faptul c domnul Osborn nu se
afla n camera lui. Se simi o uoar ezitare n vocea lui, apoi o
157

ntreb dac era o rud de-a lui. Vera simi cum i se accelereaz
pulsul.
Sunt o prieten apropiat. Ce s-a ntmplat? ntreb ea.
Se pare c ncepu portarul s spun, poticnindu-se,
cutndu-i cuvintele , au fost anumite dificulti n
camera domnului Osborn. Nite mobile i obiecte de decor au
fost stricate.
Stricate? Dificulti? Ce vrei s spunei?
Domnioar, vrei s-mi dai numele dumneavoastr
ntreg? A fost chemat poliia; este posibil s doreasc s v
pun nite ntrebri.
Inspectorii Barras i Maitrot de la Prefectura de Poliie din
Paris preluaser telefonul prin care administraia hotelului
raporta dovezi ale descoperirii unor nereguli n camera unui
client al hotelului, un doctor american pe nume Paul Osborn.
Niciunul dintre ei nu tia ce s cread despre asta. Uorul uii de
la camera lui Osborn fusese scos din perete n partea interioar,
probabil de ctre cineva care intra forat din holul exterior.
Camera nsi era ntr-o mare dezordine: patul mare, dublu, era
izbit puternic ntr-o parte, o mas fusese rsturnat, o sticl
aproape goal de Johnnie Walker se afla pe podea lng
aceasta, n mod surprinztor nc intact. O veioz atrna n
mod precar la civa centimetri de podea, rsturnat de pe
noptier, dar oprit din cdere de cablul ei, chiar nainte de a
atinge podeaua.
Hainele lui Osborn se aflau nc n camer, la fel ca i
articolele de toalet i valizele cu lucrrile lui profesionale,
cecurile de cltorie, biletul de avion i nite nsemnri pe hrtia
de la hotel cu mai multe numere de telefon. Pe podeaua de sub
televizor era un exemplar al ziarului din ziua aceea, deschis la
pagina cu locuri de amuzament, i numele unui cinematograf de
pe Boulevard des Italiens era ncercuit cu pixul.
Barras se aez s examineze foile de hrtie i se uit la
numerele de telefon. Recunoscu imediat unul dintre ele: era al
su, cel de la sediu. Altul era de la Air France. nc unul de la o
agenie de nchiriat maini. Mai erau patru numere pe care
trebuia s le verifice. Primul era de la Kolb International,
compania de investigaii particulare. Al doilea era de la un
cinematograf cu filme n limba englez de pe Boulevard des
Italiens, acelai care era ncercuit n ziar. Al treilea aparinea
158

unui apartament privat din le St.-Louis, care era listat ca


aparinnd lui V. Monneray, acelai numr i nume pe care le
obinuse de la portarul hotelului. Ultimul numr era cel al unei
brutrii mici dintr-o zon a Parisului din apropierea Grii de
Nord.
Ai idee ce e asta?
Barras i ridic privirile. Maitrot tocmai venise din baie i
inea ntre degetul mare i arttorul de la mna stng un
recipient mic cu reet. Dei nu exista vreo dovad a unei
infraciuni care s fi fost comis n ncpere, camera i aparinea
lui Paul Osborn i era destul de mult dezordine ca s trezeasc
suspiciunea ofierilor de poliie. Drept urmare, amndoi purtau
mnui chirurgicale de unic folosin, pentru a evita
distrugerea amprentelor sau pentru a nu aduga propria lor
prezen fizic la ceea ce exista deja acolo.
Lund flaconul din mna lui Maitrot, Barras l privi cu atenie.
Clorur de succinilcolin, spuse el, citind eticheta. I-o ddu
napoi i cltin din cap. N-am nicio idee. Are totui reet
local. Verific-o.
Chiar atunci un poliist n uniform l introduse pe portar n
camer. Vera l nsoea.
Messieurs. Aceasta este tnra care a dat telefon.

Paul Osborn nu mai era contient de nimic altceva n afar de


ntuneric i de umezeal. Zcea undeva cu faa n jos ntr-un
nisip spongios. Nu avea nici cea mai mic idee unde se afla sau
ce or era. Undeva prin apropiere auzi curgerea apei i fu
recunosctor pentru faptul c nu se mai afla n ea. Extenuat,
simi cum l apuc somnul, i cu acesta se instaur un ntuneric
mai negru dect cel din jurul su i se gndi c aceasta era
moartea i c dac nu fcea ceva rapid, va muri.
i ridic n sus capul i strig dup ajutor. Numai c nu se
auzi dect linitea i curgerea apei. Cine l-ar fi putut auzi,
oricum, n ntunericul acela negru ca smoala i n mijlocul
necunoscutului? ns teama de moarte i efortul de a striga i
amplificar btile inimii i i ascuir simurile. Simi pentru
prima dat durere, o pulsaie profund n partea din spate a
coapsei stngi. Se aplec, atinse zona uor i simi snge cald i
lipicios.
La naiba! njur el gutural.
159

Se ridic n coate i ncerc s-i dea seama unde se afla.


Pmntul de sub el era moale, cu muchi deasupra unui nisip
moale. i ntinse braul stng i atinse apa. Fcu acelai lucru cu
dreapta i fu surprins s dea de ceva ca un fel de copac czut la
doar civa centimetri de faa lui. Ajunsese cumva la mal, fie
prin propriile sale puteri, fie mpins acolo de curentul apei. i
veni n minte imaginea oribil a trupului mutilat al lui Kanarack
agndu-se de el n mijlocul rului, apoi smuls de fora apei.
Imediat se gndi la individul de pe mal. Brbatul nalt cu plrie
care i mpucase n mod evident pe amndoi.
Deodat i trecu prin minte c poate l urmrise i c atepta
prin apropiere lumina zilei ca s termine ceea ce ncepuse.
Osborn nu avea nicio idee ct de grav era rnit, ct snge
pierduse sau dac putea mcar s se in pe picioare. Trebuia
ns s ncerce. Nu putea rmne n locul n care se afla, chiar
dac lunganul era prin apropiere, pentru c altfel era foarte
posibil s sngereze pn ar fi murit.
Se deplas n fa civa centimetri, pn ajunse la copacul
czut. l apuc cu o mn i l trase nspre el. Cnd fcu acest
lucru, l strbtu o durere fulgertoare i ip incontrolabil. i
reveni, sttu linitit, cu simurile n alert. Dac lunganul era
prin apropiere, strigtul lui Osborn l putea aduce direct la el. i
inu respiraia, i ascui urechile, dar nu auzi dect rul n
micare.
i desfcu cureaua, o scoase din talie, i fcu o bucl n jurul
coapsei stngi deasupra rnii i o prinse n cataram. Apoi gsi
un b, l puse ntre curea i picior, i l rsuci de mai multe ori
pn cnd bucla se strnse n jurul piciorului ca un garou. Trecu
aproape un minut pn cnd ncepu s simt amoreala. Atunci
durerea mai sczu puin n intensitate. innd strns garoul
improvizat cu mna stng, Osborn trase copacul cu dreapta. Se
chinui pn cnd reui s-i aduc sub el piciorul nevtmat i
ntr-un minut fu n picioare. Ascult nc o dat n jurul su. Din
nou, nu auzi nimic n afar de apa care curgea la vale.
Bjbi pe ntuneric i gsi o creang uscat de grosimea
ncheieturii minii sale, pe care o rupse. Simi o greutate n
buzunarul de la geac. inndu-se de copac, se aplec i simi
cum cuprinde cu degetele metalul dur al pistolului automat pe
care-l luase de la Henri Kanarack. Uitase de el i fu surprins c
nu-i czuse din buzunar n timpul n care sttuse n ap. Habar
160

nu avea dac mai funciona sau nu. i totui, chiar dac l


folosea numai ca s amenine pe cineva, tot i-ar oferi un avantaj
fa de restul oamenilor. Ar putea chiar s-i asigure cteva clipe
n confruntarea cu lunganul. Lu creanga de copac, pe care o
folosi drept crj, i porni prin ntuneric, departe de sunetul
apei.

39.
Smbt, 8 octombrie, ora 3:15
Agnes Demblon sttea n sufrageria din apartamentul ei,
fumnd din cel de-al doilea pachet de Gitanes nc de la miezul
nopii i privind fix telefonul. nc era mbrcat n costumul ei
ifonat pe care-l purtase la birou toat ziua de vineri. Nu
mncase i nici mcar nu se splase pe dini. Pn acum, Henri
ar fi trebuit s se fi ntors sau mcar s fi sunat. Ar fi trebuit s
aib vreo veste de la el. Numai c nu avea niciuna. Se
ntmplase ceva, era sigur de acest lucru. i totui, ce se
ntmplase? Chiar dac americanul era un profesionist,
Kanarack ar fi tiut s se ocupe de el cu aceeai eficien cu
care se ocupase de Jean Packard.
Ci ani trecuser de cnd o trsese prima dat de pr i i
ridicase fusta n faa tuturor n curtea colii de pe Strada
numrul 2 din Bridgeport, Connecticut? Agnes era n clasa nti
cnd se ntmplase acest lucru, iar Henri Kanarack, ba nu,
Albert Merriman, n clasa a patra. Fcuse asta i rsese, apoi se
ndreptase plin de sine mpreun cu prietenii si nspre un biat
dolofan, ca s-l necjeasc pe acesta, i trsese un pumn i-l
fcuse s plng. n aceeai dup-amiaz, Agnes se rzbunase.
l urmrise la ieirea de la coal, se strecurase n spatele lui
cnd acesta se oprise s se uite la ceva. ntinzndu-se ct era
de lung cu ambele brae deasupra capului, l izbise cu un
bolovan drept n moalele capului. i amintea c el czuse pe
pavaj, iar sngele i se mprtiase peste tot. i amintea c se
gndise chiar c-l omorse, pn cnd el se ntinsese deodat i
ncercase s-o prind de glezn, numai c ea o luase la fug.
Acesta fusese nceputul unei relaii care durase mai mult de
161

patruzeci de ani. Cum se fcea c oamenii de acelai fel se


cutau ntotdeauna unii pe alii, nc de la nceput?
Agnes se ridic n picioare i stinse igara Gitane ntr-o
scrumier care ddea pe dinafar de chitoace. Era ora 3:30
dimineaa. Smbta, brutria era deschis numai o jumtate din
zi. n mai puin de dou ore trebuia s plece la serviciu. Apoi i
aminti c Henri plecase cu maina ei. Asta nsemna c va trebui
s ia metroul, asta dac acesta mergea att de devreme. Habar
n-avea. Trecuse mult timp de cnd nu mai fcuse asta.
Gndindu-se c va trebui probabil s ia un taxi, se duse n
camera ei, i scoase hainele i i puse cmaa de noapte. Apoi
i fix ceasul s sune la ora 4:45 i se ntinse n pat. Se nveli cu
ptura, stinse lumina i se ls pe spate. Dac va putea s
adoarm, aptezeci i cinci de minute tot erau mai bine dect
deloc.

De partea cealalt a strzii, Bernhard Oven, lunganul, se uit


la ceas, aezat la volanul unui Ford de culoare verde nchis. Era
ora 3:37 dimineaa.
Pe scaunul de lng el se afla un dreptunghi negru, mic, care
arta ca o telecomand de televizor. n colul din stnga sus era
un temporizator digital. l lu i set temporizatorul la trei
minute i treizeci i trei de secunde. Apoi porni motorul Fordului,
aps un buton mic, rou, de la captul din dreapta al
dreptunghiului negru. Temporizatorul se activ i ncepu
numrtoarea invers din zece n zece secunde spre 0:0:00.
Bernhard Oven mai arunc o privire spre blocul cufundat n
ntuneric, apoi porni motorul i plec. Era ora 3:38 i 16
secunde.
Legate pe podeaua din subsolul blocului n care locuia Agnes
Demblon, se aflau apte dispozitive incendiare de plastic,
minuscule, aezate grmad, ataate la un detonator electronic
principal. Puin dup ora 2:00, Oven intrase acolo prin fereastra
de la o box. Lucrase rapid i n mai puin de cinci minute
plasase ncrctura printre grmezile de mobil veche i de
haine, i fusese foarte atent n special la butoiul cu o capacitate
de aproape patru mii de litri care coninea combustibilul pentru
nclzirea cldirii. Apoi se strecurase afar n acelai mod n care
venise i se rentorsese la maina lui. Pe la ora 2:40 toate
162

luminile din cldire se stinseser, mai puin una. La ora 3:35,


Agnes Demblon stinsese i ea lumina.
La ora 3:39 i treizeci de secunde, dispozitivele de plastic
explodar.

40.
Zborul 38 al companiei American Airlines de la Chicago la
Zrich ateriza la ora 8:35 dimineaa pe aeroportul Kloten, cu
douzeci de minute mai devreme dect fusese programat. Linia
aerian prevzuse un crucior cu rotile, dar Elton Lybarger
dorise s coboare pe jos din avion. Urma s-i vad familia pe
care n-o mai vzuse deloc n anul de cnd avusese accidentul
cerebral i dorea ca acetia s vad un om reabilitat, nu un
infirm care s le fie o povar.
Joanna adun bagajele lor de mn i se ridic n spatele lui
Lybarger cnd ultimul dintre pasageri prsi avionul. Apoi i
nmn bastonul i l preveni s fie atent la mers, iar el porni
brusc. Cnd ajunse la ieire, ignor zmbetul i urrile de bine
ale stewardesei i i plant ferm bastonul de partea cealalt a
uii avionului. Inspir hotrt, pi prin aceasta, apoi trecu pe
culoarul de debarcare.
Este puin stresat, dar v mulumim, oricum, spuse Joanna
scuzndu-se din mers, n vreme ce se grbea s-l prind din
urm.
Cnd ajunser n terminal, ateptar la coad s treac prin
vama elveian. Dup aceea, Joanna gsi un crucior i
recuper bagajele, apoi coborr pe un coridor spre Biroul de
Imigrri. Se ntreb deodat ce vor face dac nu va fi nimeni
acolo s-i atepte. Nu avea nici cea mai mic idee unde locuia
Elton Lybarger sau pe cine ar putea suna. Apoi ieir de la Biroul
de Imigrri i trecur printr-o u de sticl n zona terminalului
principal. Deodat, o orchestr din ase persoane ncepu s
interpreteze versiunea elveian a cntecului For Hes a Jolly
Good Fellow i un grup de douzeci sau mai multe persoane,
brbai i femei, excepional de bine mbrcai, ncepur s
aplaude. n spatele lor, patru brbai mbrcai n uniform de
oferi se alturar aplauzelor.
163

Lybarger se opri i rmase cu privirea fixat asupra lor. Joanna


nu avea nicio idee dac el i recunoscuse sau nu. Apoi o femeie
voluminoas, cu hain de blan i vl pe cap, care avea n mn
un buchet uria de trandafiri galbeni, se grbi nspre ei i i
arunc braele n jurul lui Lybarger, sufocndu-l cu srutri i
spunndu-i:
Unchiule! Ah, unchiule! Ce dor ne-a fost de tine! Bine ai
venit acas!
Imediat venir i ceilali, nconjurndu-l pe Lybarger i lsndo pe Joanna uitat deoparte. Toat povestea asta o nedumerea.
n cele cinci luni de fizioterapie intensiv, Elton Lybarger nu-i
dduse nici mcar o singur dat vreun indiciu despre averea
sau poziia pe care se prea c o avea. Unde fusese acest
anturaj n toat acea perioad? Nu avea sens. Oricum, asta nu o
privea pe ea.
Domnioara Marsh? o ntreb un brbat extrem de artos,
care prsise grupul pentru a o aborda. M numesc Von Holden.
Sunt un angajat de la compania domnului Lybarger. mi
permitei s v conduc la hotelul dumneavoastr?
Von Holden avea treizeci i ceva de ani, era ngrijit i avea
cam un metru optzeci, cu umerii unui nottor. Avea prul
castaniu deschis, tuns scurt, i purta un costum bleumarin croit
impecabil, la dou rnduri de nasturi, cu dungulie, cma alb
i cravat nchis la culoare, cu blazon.
Mulumesc foarte mult, zmbi Joanna.
Se uit nspre grup i observ c cineva adusese un crucior
cu rotile, i doi dintre oferi l ajutau pe Lybarger s se aeze n
acesta.
Ar trebui s-i spun domnului Lybarger, mai zise ea.
O s neleag, sunt convins, spuse Von Holden cu
amabilitate. n afar de asta, o s v ntlnii la cin. Acum,
dac vrei, pe aici, v rog.
Von Holden lu bagajele Joannei i o conduse spre un
ascensor printr-o u lateral. Cinci minute mai trziu se aflau
pe bancheta din spate a unei limuzine Mercedes, deplasndu-se
de-a lungul autostrzii N1B, ndreptndu-se spre Zrich.
Joanna nu mai vzuse niciodat atta verdea. Copacii i
pajitile de peste tot erau ca smaraldul. Iar dincolo de acestea,
ca nite fantasme la orizont, se vedeau Alpii, care chiar i la
aceast vreme timpurie erau acoperii de zpad. inutul ei,
164

New Mexico, era un pmnt deertic, care, n ciuda oraelor


dezvoltate i a mall-urilor, era nc un teritoriu nou i
neprelucrat, care fremta de agitaia de la grani. Coioii,
pumele i erpii cu clopoei stpneau inutul, iar deserturile i
canioanele nc mai gzduiau oameni care preferau s triasc
singuri. Munii i pajitile nalte, debordnd de flori slbatice la
sfritul primverii, erau, n aceast perioad a anului, cafenii i
prfuite i uscate ca iasca.
Elveia era cu totul diferit. Joanna vzuse acest lucru pe
fereastr n timpul zborului i putea s simt acest lucru cu att
mai mult n acel moment, n vreme ce limuzina i ducea la
Zrich prin Oraul Vechi. Aici era un loc profund marcat de
istoria romanilor i a habsburgilor. O lume ntreag de alei
medievale mrginite de cldiri din piatr cenuie cu arhitectur
pre-gotic, care existaser cu secole nainte ca vreo lamp cu
ulei de parafin s fi luminat n barcile din New Mexico.
Joanna i imaginase cam cum va fi cnd va ajunge acolo.
Vzuse cu ochii minii o micu familie iubitoare ateptnd s-l
ntmpine pe Elton Lybarger. O mbriare de rmas-bun din
partea lui, poate chiar un srut pe obraz. Apoi o camer plcut
ntr-o pensiune de genul Holiday Inn. Poate chiar i un tur al
oraului nainte de cltoria ei napoi din ziua urmtoare. Nu ar
fi avut prea mult timp, dar ar fi profitat la maximum. i s nu
uite de suveniruri! Pentru prietenii ei din Taos i pentru David,
logopedul de la Santa Fe cu care se ntlnea de vreo doi ani, dar
cu care nu se culcase niciodat.
Nu ai mai fost la noi n ar, i spuse Von Holden privind-o
zmbitor.
Nu, niciodat.
Dup ce v ducei bagajele n camera de la hotel, dac-mi
permitei, v voi arta cte ceva din ara noastr nainte de
cin, spuse Von Holden cu amabilitate. Asta, desigur, dac
dorii
Sigur c da, v rog! Ar fi minunat! Vreau s spun c mi-ar
face plcere.
Bine.
Limuzina o lu la stnga, pe Bahnhofstrasse, i depir
strad dup strad de magazine elegante i de cafenele
exclusiviste care emanau din ce n ce mai mult o atmosfer de
bunstare evident, dar neostentativ. La captul cellalt al
165

strzii Bahnhofstrasse se vzu sclipind o ntindere de ap de


culoare turcoaz Zrichsee, spuse Von Holden presrat cu
vaporae care lsau n urma lor panglici prelungi de spum alb
luminate de soare.
Joanna fu cuprins de atmosfera magic de parc ar fi fost
presrat cu praf de zne. Elveia, putea spune asta oricui, era
luxoas, plin de amabilitate i de stabilitate. Tot ce era acolo
prea calm i primitor, i i ddea sentimentul de foarte mare
ncredere, n plus, gemea de bani. Se ntoarse brusc spre Von
Holden.
Cum te cheam pe numele mic?
Pascal.
Pascal? ntreb ea, cci nu mai auzise acest nume pn
atunci. Este spaniol sau italian?
Von Holden ridic din umeri, apoi zmbi:
Ambele i niciuna, spuse el. M-am nscut n Argentina.

41.
Osborn se uit din nou lung la telefon i se ntreb dac avea
puterea s mai ncerce o dat. Fcuse deja trei ncercri fr
succes. Se ndoia c era n stare s mai ncerce de trei ori.
Cnd ieise din pdure n zorii zilei se trezise pe ceea ce
considerase el n lumina palid a dimineii c era un teren
agricol. n apropiere se gsea o barac micu care era ncuiat,
dar care avea afar un robinet. Buse apa cu poft. Apoi i
rupsese pantalonii la spate i splase rana ct de bine putuse.
Cea mai mare parte din sngerarea exterioar se oprise i
reuise s scoat garoul fr ca aceasta s porneasc din nou.
Dup aceea probabil c leinase, pentru c urmtorul lucru de
care-i amintea erau doi tineri cu crose de golf care l priveau de
sus, ntrebndu-l n francez dac se simea bine. Ceea ce
crezuse el c era un teren de ar se dovedise c era de fapt un
teren de golf.
Acum sttea n casa clubului de golf, uitndu-se lung la
telefonul de pe perete. Nu se putea gndi la altceva dect la
Vera. Unde era ea acum? La du? Nu, nu att de mult timp. La
166

serviciu? Poate. Nu era sigur. Pierduse socoteala programului ei,


a zilelor n care lucra i a celor n care era liber.
Administratorul clubului, un brbat mrunel, subire ca un
b, pe nume Levigne, dorise s cheme poliia, dar Osborn l
convinsese c nu avusese dect un accident i c va veni cineva
s-l ia de acolo. i era team de lungan. ns i era team i de
poliie. Mai mult ca sigur, acetia gsiser deja maina lui
Kanarack. Fusese probabil reinut, considerat ca fiind furat
sau abandonat. ns n momentul n care trupul acestuia va fi
gsit plutind n apele rului, o vor analiza cu foarte mare
minuiozitate. Amprentele lui Osborn erau peste tot, iar ei aveau
amprentele sale. Barras nsui i le luase n prima sear cnd l
prinseser dup ce-l atacase pe Kanarack n cafenea, i apoi
srise peste intrarea n metrou n urmrirea lui. Cnd se
petrecuser toate acestea?
Osborn se uit la ceas. Astzi era smbt. Miercuri fusese
ziua n care-l vzuse pe Kanarack prima dat. ase zile. Doar
att trecuse? Dup aproape treizeci de ani? i acum Kanarack
era mort. i dup toate acestea, planurile lui elaborate, poliia,
Jean Packard Dup toate acestea, el nc nu avea vreun
rspuns. Moartea tatlui su era acum la fel de misterioas cum
fusese i mai nainte.
Se auzi un sunet i privi n sus. Un brbat bine fcut utiliza
telefonul. Afar, juctorii de golf se ndreptau ctre locul primei
lovituri. Razele slabe ale dimineii se transformaser ntr-un
soare strlucitor. Era prima zi n care nu era nnorat de cnd
sosise el n Frana. Cursul de golf era lng Vernon, la mai mult
de treizeci de kilometri de Paris. Sena, cu meandrele ei prin
peisajul de ar, l dusese probabil cel puin de dou ori pe att.
Nu avea nici cea mai vag idee ct timp se aflase n ap sau ct
de mult mersese prin ntuneric.
Pe masa din faa lui, Osborn vzu restul de la cafeaua tare pe
care administratorul, domnul Levigne, i-o oferise din partea
casei. Lu ceaca ntre degete, o ridic i bu ce mai rmsese,
apoi o puse napoi pe mas. Chiar i numai att, efortul de a
ridica o ceac micu i de a bea l obosiser peste msur.
n partea cealalt a ncperii, brbatul nchise telefonul i iei
afar. Ce s-ar ntmpla dac ar intra acum deodat lunganul?
nc mai avea n buzunarul de la geac pistolul lui Kanarack.
Avea ns fora necesar s-l scoat, s inteasc i s trag cu
167

el? Exersase ani de zile trasul cu pistolul i era destul de bun la


asta. Trasul la int n Santa Monica i n valea San Fernando i
Conejo. De ce fcuse asta, nu avea nici cea mai mic idee. Ca
pe un mod de a-i exterioriza agresivitatea? Ca pe un sport? Ca
pe o aprare fa de numrul cresctor al crimelor din ora? Sau
fusese altceva? Ceva ce-l ndreptase ctre o zi n care ar putea
avea nevoie de aa ceva? Se uit din nou la telefon. ncearc!
nc o dat! Trebuie!
Piciorul i nepenise deja i se temea c micarea va porni din
nou sngerarea. Mai mult, ocul chinului su se dispersa i
odat cu acesta i protecia anestezicului su natural,
producndu-i pulsaii n picior att de intense, nct nu tia ct
de mult va mai fi capabil s suporte durerea fr medicamente.
Osborn i puse palmele pe mas i se ridic sprijinindu-se n
ele. Micarea brusc l amei i pentru o clip nu fu n stare s
fac nimic altceva dect s stea acolo i s se sprijine, rugnduse s nu se prbueasc.
Mai muli juctori de golf care se pregteau s intre l vzur
i se ddur napoi. l vzu pe unul dintre ei cum vorbete cu
Levigne i cum face gesturi ctre el. La ce se atepta, la modul
n care arta? Cu ochii sticloi, abia inndu-se pe picioare,
mbrcat cu haine rupte, mbibate cu ap, care miroseau de la
apa rului, arta ca un vagabond venit direct din iad. ns nu-i
permitea s-i fac griji din cauza lor. Nu avea vreme s se
gndeasc la ei.
Se uit din nou nspre telefon. Se afla la mai puin de zece
pai de locul n care sttea, dar ar fi putut foarte bine s se afle
i n California. Ridic bastonul improvizat din creanga de copac
care-l ajutase s ajung pn acolo, l aez n faa lui, se sprijini
de acesta i naint. Cu mna dreapt aeza bastonul, cu
piciorul drept nainta. Aducea apoi piciorul stng. Mna dreapt,
piciorul drept. Aducea piciorul stng. Pauz. Respiraie profund.
Telefonul era ceva mai aproape acum. Gata? Din nou. Mna
dreapt, piciorul drept. Piciorul stng adus i el. Dei se
concentrase n ntregime asupra micrilor sale i asupra elului
spre care se ndrepta, Osborn era perfect contient de faptul c
oamenii din ncpere l urmreau din priviri. Feele lor se
nceoar. Apoi auzi o voce. Vocea lui! I se adresa lui nsui, clar
i succint: Glonul se afl localizat undeva n muchiul posterior
al coapsei. Nu sunt sigur unde exact. ns trebuie scos. Mna
168

dreapt, piciorul drept. Piciorul stng adus i el. Mna dreapt,


piciorul drept. F o incizie vertical de-a lungul coapsei,
ncepnd cu pliul inferior al feselor. Deodat se trezi napoi la
Facultatea de Medicin, citnd din Anatomia lui Gray. Cum de
putea s-i aminteasc aceste lucruri cuvnt cu cuvnt? Mna
dreapt, piciorul drept. Piciorul stng. Pauz de odihn. n partea
cealalt a ncperii, feele nc l priveau. Mna dreapt, piciorul
drept. Piciorul stng. Telefonul se afl chiar n faa ta. Extenuat,
Osborn se ntinse ncet nspre receptor, pe care l ridic din
furc.

Paul, ai un glon n muchiul posterior al coapsei. Trebuie


scos imediat!
tiu asta, la naiba! tiu. Scoate-l!

L-am scos. Stai linitit, nu te mica. tii cine sunt?


Bineneles.
n ce zi suntem astzi?
Eu ezit Osborn. Smbt.
Ai pierdut avionul, spuse Vera, care i scoase mnuile
chirurgicale, apoi se rsuci i iei din camer.
Osborn se destinse i privi mprejurul su. Se afla n
apartamentul ei, gol, ntins pe pat cu faa n jos, n camera ei de
oaspei. Ea reveni o clip mai trziu. Avea o sering hipodermic
n mn.
Ce este asta? ntreb el.
A putea s-i spun c este succinilcolin, i rspunse ea
sarcastic. Numai c nu ar fi adevrat.
Se duse n spatele lui, i terse o zon din partea superioar a
fesei cu o bucic de vat mbibat n alcool, apoi nfipse acul
i i fcu injecia.
Este un antibiotic. Ar trebui s i se fac i un antitetanos.
Dumnezeu tie ce se mai afla n rul acela n afar de Henri
Kanarack.
Cum de tii despre asta? ntreb el i deodat tot ce se
ntmplase i trecu prin faa ochilor ntr-o clipit.
Vera se aplec i trase cu grij o ptur peste el, pn peste
umeri, aa c el simi cum se nclzete. Apoi se duse i se
aez n faa lui pe perna mare a unui fotoliu din piele.
169

Ai leinat n casa de la clubul de golf, care se afl la o


distan de vreo patruzeci de kilometri de aici. i-ai revenit att
ct s le dai numrul meu de telefon. Am mprumutat maina
unui prieten. Oamenii de la clubul de golf au fost foarte drgui.
M-au ajutat s te bag n main. Nu aveam dect cteva
tranchilizante la mine. i le-am administrat pe toate.
Toate?
Vera zmbi.
Vorbeti o grmad cnd eti dat peste cap. i mai ales
despre brbai. Henri Kanarack. Jean Packard. Tatl tu.
Auzir n deprtare sirena cntat a unei ambulane, iar
zmbetul ei pli.
M-am dus la poliie, spuse ea.
La poliie?
Seara trecut. Eram ngrijorat. i-au percheziionat
camera de la hotel i au gsit succinilcolin. Ei nu tiu la ce
folosete sau la ce a folosit.
Dar tu tii
Acum da, tiu.
Nu am putut s-i explic prea bine, nu aveam cum spuse
Osborn, care avea ochii grei i simi cum ncepe s-l ia cu somn.
Poliia? ntreb el slab.
Vera se ridic, travers camera i aprinse o veioz mic din
col, apoi stinse lumina de la lustr.
Ei nu tiu c te afli aici. Cel puin, nu cred c tiu. Cnd vor
gsi trupul lui Kanarack i maina lui plin cu amprentele tale,
vor veni aici s ntrebe dac nu te-am vzut sau dac nu am
veti de la tine.
i ce-o s le spui?
Vera l vzu cum ncearc s pun totul cap la cap, ncercnd
s-i dea seama dac nu cumva fcuse o greeal chemnd-o,
i ntrebndu-se dac putea s aib ncredere n ea cu adevrat.
Numai c era prea slbit. Pleoapele i czur peste ochi i se
scufund ncet n pern.
Se aplec deasupra lui i i mngie fruntea cu buzele.
Nu va ti nimeni nimic, promit, i opti ea.
Osborn nu o auzi. Se prbuea, poticnindu-se. Nu era ntreg.
Adevrul nu i se dezvluise niciodat att de clar sau att de
ngrozitor de urt. Devenise medic din cauz c dorea s
ndeprteze durerea i suferina, n tot acest timp tiind c nu va
170

reui niciodat s-o fac s dispar pe a lui proprie. Ceea ce


vedeau oamenii era doar imaginea unui doctor. Pentru ei era
grijuliu i le era de ajutor. Ei nu vedeau niciodat cealalt parte
a personalitii sale, din cauz c aceasta nu exista. Nu mai era
nimic altceva acolo i nici nu va fi vreodat pn cnd nu vor
muri toi demonii din interiorul lui. Ceea ce tiuse Henri
Kanarack ar fi putut s-i distrug, dar nu fusese menit s fie aa.
Faptul c-l gsise fusese ca o glum pe socoteala lui, care
fcuse ca lucrurile s fie i mai rele ca nainte. Deodat, ncet
s se mai prbueasc i deschise ochii. Era toamn n New
Hampshire i se afla n pdure, mpreun cu tatl su. Rdeau i
aruncau cu pietre ntr-un iaz. Cerul era albastru, frunzele
strlucitoare, iar aerul destul de rece. Avea opt ani.

42.
Oy, McVey! spuse Benny Grossman, apoi l ntreb rapid
dac nu putea s-l sune el mai trziu, i nchise telefonul.
Era smbt diminea la New York i dup-amiaz la Londra.
McVey, rentors n camera lui nencptoare de la hotelul de pe
strada Half Moon, pe care Interpolul fusese att de generos s io furnizeze, picur dou degete de Famous Grouse ntr-un pahar
fr ghea pentru c nu exista la hotel aa ceva i atept
ca Benny s sune napoi.
i petrecuse dimineaa n compania lui Ian Noble, a tnrului
patolog de la Home Office doctorul Michaels i a doctorului
Stephen Richman, specialistul n micro-patologie care
descoperise temperatura extrem de sczut la care fusese
supus capul necunoscutului.
Dup inventarierea atent care fusese fcut la solicitarea
urgent a Scotland Yardului, niciuna dintre cele dou companii
de suspendare criogenic autorizate n Marea Britanie,
Sepultura Criogenic din Edinburgh sau Cryo-Mastaba din
Camberwell, Londra, nu raportase lipsa capului i nici a
ntregului corp de la vreun client. Aa c, n afar doar de
situaia n care exista cineva care s conduc o companie
neautorizat de suspendare criogenic sau care s aib o criocapsul portabil pe care s-o trasc dup el prin Londra, cu
171

trupuri sau poriuni de trup ngheate la temperaturi mai mici de


minus dou sute de grade Celsius, trebuia ca ei s elimine
posibilitatea ca acel cap neidentificat s fi fost congelat la
dorina proprietarului acestuia.
n momentul n care McVey, Noble i doctorul Michaels tocmai
i luaser micul dejun i sosiser la biroul, sau laboratorul, lui
Richman de pe Gower Mews, Richman examinase deja corpul lui
John Cordell, corpul decapitat care fusese descoperit ntr-un
apartament minuscul de pe terenul de joac de la Catedrala
Salisbury. Radiografiile fcute trupului lui Cordell au revelat dou
uruburi care susineau o fisur subire ct un fir de pr n zona
pelvian inferioar. Acele uruburi ar fi fost probabil ndeprtate
imediat ce fisura s-ar fi vindecat, dac subiectul ar fi trit pn
atunci.
Testele metalurgice pe care le aplicase Richman asupra
uruburilor i revelaser nite fracturi microscopice extinse sub
forma unei pnze de pianjen, care demonstrau fr doar i
poate c trupul lui Cordell suferise aceeai congelare puternic
la temperaturi care se apropiau de zero absolut, la fel ca i capul
neidentificat.
De ce? ntreb McVey.
Asta face parte din ntrebare, cu siguran, nu-i aa? replic
doctorul Richman cnd deschise ua de la laboratorul aglomerat
n care se adunaser ca s examineze nite lame i s le
compare, unele de la uruburile extrase din trupul lui Cordell,
altele de la metalul care formase placa din capul neidentificat, i
i conduse pe un coridor ngust, galben-verzui, spre biroul su.
Stephen Richman avea n jur de aizeci i ceva de ani i era
un individ puternic, bine fcut, cu genul de for care provine
din munca fizic grea, depus n tineree.
Scuzai dezordinea, spuse el, deschiznd ua de la biroul
su. Nu eram tocmai pregtit pentru o partid de pocher.
Zona lui de lucru era ceva mai mare dect o debara,
jumtatea dimensiunii camerei minuscule de la hotel a lui
McVey. Depozitate ntr-un talme-balme printre cri, jurnale,
coresponden, cutii de carton i grmezi de casete video
tehnice se aflau duzini ntregi de recipiente care conineau
organele conservate de la Dumnezeu tia cte specii, cte trei
sau patru la un recipient. Undeva prin dezordinea aceea se afla
o fereastr, biroul lui Richman i scaunul su. Mai erau dou
172

scaune pe care se aflau teancuri de cri i de dosare, pe care le


ddu jos imediat ca s fac loc vizitatorilor si. McVey se oferi s
rmn n picioare, dar Richman nici nu vru s aud aa ceva,
aa c dispru n cutarea celui de-al treilea scaun. Dup
trecerea exasperant a unui sfert de or, acesta reapru,
aducnd cu el un scaun de secretar cu una dintre roi lips, pe
care l gsise ntr-un depozit de la subsol.
ntrebarea este, domnule poliist McVey, spuse Richman n
momentul n care se aezar cu toii, lund ntrebarea pe care
McVey o pusese cu aproximativ o jumtate de or n urm, ca i
cum ar fi pus-o chiar atunci, nu este att de ce?, ct cum?
Ce vrei s spunei? ntreb McVey.
Vrea s spun c discutm aici despre esuturi umane,
spuse Michaels pe un ton neutru. Experimentele cu temperaturi
care se apropie de zero absolut au fost realizate n principal cu
sruri i anumite metale, cum ar fi cuprul.
Deodat, Michaels i ddu seama c era nepoliticos i spuse,
cerndu-i scuze:
V rog s m scuzai, doctore Richman, nu am vrut s
Nu e nimic, doctore! spuse Richman zmbind, apoi i
ndrept privirile ctre McVey i comandantul Noble. Trebuie s
nelegei c toate astea ajung s se amestece ntr-un talmebalme tiinific. ns culmea este cea de a treia lege a
termodinamicii, care afirm, printre altele, c tiina nu poate
atinge niciodat zero absolut, pentru c altfel ar nsemna c s-ar
obine o stare de ordine perfect. Ordine la nivel atomic.
Chipul lui Noble nu exprima nimic. La fel i al lui McVey.
Fiecare atom este alctuit din electroni care orbiteaz n
jurul unui nucleu, care este alctuit din protoni i neutroni. Cnd
substanele se rcesc, se ntmpl urmtorul lucru: micarea
normal a acestor atomi i componentele lor se reduce, este
ncetinit dac dorii. Cu ct temperatura devine mai rece, cu
att mai lent devine micarea lor. Dac am lua un magnet
exterior i l-am direciona ntr-un mod anume asupra acestor
atomi n micare lent, am crea un cmp magnetic n care am
putea manipula atomii i componentele lor, i i-am determina s
fac cam tot ce am vrea noi. Teoretic, dac am reui s obinem
zero absolut, am putea face chiar mai mult de att, am putea
face cu exactitate tot ce dorim, deoarece orice activitate ar
nceta complet.
173

Asta ne readuce la ntrebarea lui McVey, spuse Noble. De


ce? De ce s congeleze cineva trupuri decapitate i un cap pn
la aceast temperatur, presupunnd c le-ai putea aduce la
zero absolut?
Pentru a le uni, spuse Richman, fr s exprime nicio
emoie.
Pentru a le uni? ntreb Noble nencreztor.
Este singurul motiv pe care l-a putea da.
Trgndu-se de o ureche, McVey se ntoarse i privi pe
fereastr. Afar, dimineaa era nsorit i strlucitoare. Prin
contrast, biroul lui Richman era ca interiorul unei boxe uzate.
Rsucindu-se napoi, McVey se trezi nas n nas cu creierul
etichetat al unei pisici malteze suspendat ntr-un fel de
conservant lichid, ntr-un recipient n form de clopot. l privi pe
Richman.
Te referi la chirurgia atomic, nu-i aa?
Richman zmbi.
Ceva de genul sta. n termeni mai simpli, la zero absolut,
la aplicarea unui cmp magnetic puternic, toate particulele
atomice ar trebui s fie aliniate perfect i sub control total. Dac
am putea face acest lucru, am putea realiza crio-chirurgie
atomic. Microchirurgie dincolo de orice nchipuire.
Mai dezvoltai puin ideea, v rog, spuse Noble.
Ochii lui Richman se luminar i McVey aproape c simi cum
i crete pulsul. ntregul concept pe care-l discuta l tulbura
extrem de puternic.
Aceasta nseamn, domnule comandant, c dac
presupunem c am putea congela oamenii pn la aceast
temperatur, i-am opera i apoi i-am dezghea fr s
deteriorm esuturile, atunci atomii ar putea fi conectai. S-ar
forma o legtur chimic ntre ei, astfel c un anumit electron ar
aparine de doi atomi diferii. Astfel s-ar realiza o conexiune fr
custuri. Sau cu o custur perfect, dac vrei. Ar fi ca i cum
ar fi ceva creat aa de la natur. Ca un copac care a crescut
astfel.
Sunt persoane care ncearc s obin acest lucru? ntreb
McVey ncetior.
Nu este posibil! interveni Michaels.
De ce? ntreb McVey ndreptndu-i privirile ctre el.
174

Din cauza Principiului Heisenberg. mi permitei, domnule


doctor?
Richman ncuviin din cap ctre tnrul patolog, iar Michaels
se ntoarse ctre McVey. Dintr-un anumit motiv, dorea ca
americanul s fie contient c el i cunotea meseria, c tia
despre ce vorbete. Era important pentru ceea ce fceau ei. i
dincolo de acest lucru, era modul lui de a arta i, n acelai
timp, de a solicita respectul celorlali.
Este un principiu de mecanic cuantic care afirm c este
imposibil s msori dou proprieti ale unui obiect cuantic s
spunem un atom sau o molecul n acelai timp, cu o precizie
infinit. Se poate face una sau alta, dar nu i ambele. Se poate
spune care este viteza i direcia unui atom, dar nu se poate
spune precis, n acelai timp, unde se afl acesta.
i ar fi posibil acest lucru la zero absolut? anticip McVey.
Bineneles! Pentru c la zero absolut totul s-ar opri.
Domnule poliist McVey, interveni Richman, este posibil s
se obin temperaturi pn la mai puin de o milionime de grad
peste zero absolut. S-a realizat acest lucru. Conceptul de zero
absolut este doar att, un concept. Nu se poate atinge. Este
imposibil.
ntrebarea mea, doctore, nu era dac se poate sau nu
atinge. Eu am ntrebat dac sunt persoane care ncearc s
obin acest lucru.
n vocea lui McVey se simi o nuan tioas. Avusese parte
de destul teorie, i acum dorea fapte. i l privea fix pe
Richman, ateptnd un rspuns.
Aceasta era o latur a poliistului din Los Angeles pe care
Noble nu i-o mai vzuse pn atunci, i n acel moment i ddu
seama de ce McVey avea reputaia pe care o avea.
Domnule poliist McVey, pn acum am demonstrat c
aceast congelare s-a aplicat pe un cap i pe un corp.
Radiografiile au artat c exist metal numai n dou din cele
ase cadavre. Cnd vom analiza acel metal, am putea reui s
ajungem la o evaluare mai concludent.
Dar intuiia ce v spune, doctore?
Intuiia mea este cu totul neoficial. Pe baza acestui fapt,
m-a aventura s afirm c ceea ce avei dumneavoastr aici
sunt ncercri nereuite ale unui tip foarte sofisticat de criochirurgie.
175

Capul unei persoane unit cu trupul alteia.


Richman ncuviin din cap. Noble l privi pe McVey.
Cineva ncearc s realizeze un Frankenstein al zilelor
noastre?
Frankenstein a fost creat din trupuri de mori, spuse
Michaels.
Doamne Dumnezeule! spuse Noble, ridicndu-se n picioare
i aproape rsturnnd un recipient care coninea inima
voluminoas a unui juctor profesionist de fotbal.
Fix la loc recipientul, apoi se uit la Michaels i apoi la
Richman.
Aceti oameni au fost congelai cnd erau nc n via?
Aa se pare.
i atunci de ce apare dovada otrvirii cu cianur n toate
victimele? ntreb McVey.
Richman ridic din umeri.
Otrvire parial? Ca parte a procedurii? Cine tie?
Noble se uit la McVey, apoi i ndrept inuta.
Mulumim foarte mult, doctore Richman! Nu o s v mai
reinem.
O clip, Ian, spuse McVey, care apoi se ndrept ctre
Richman. nc o ntrebare, doctore! Capul neidentificat se
dezghease dintr-o congelare profund cnd a fost descoperit.
Ar conta momentul n care a fost congelat referitor la aspectul
su i la patologia din momentul dezgherii?
Nu cred c neleg ce vrei s spunei, zise Richman.
McVey se aplec n fa.
Am avut probleme n a stabili identitatea acelui cap. Nu
putem afla cine este. S presupunem c nu am cutat acolo
unde trebuia i am ncercat s gsim un brbat care este dat
disprut n ultimele cteva zile sau chiar sptmni. Dar dac
acesta este disprut de luni de zile sau chiar ani? Ar fi posibil
acest lucru?
Este o ntrebare ipotetic, ns trebuie s spun c dac
cineva a descoperit ntr-adevr metoda ngherii pn la zero
absolut, atunci nu s-a modificat nimic ce ine de molecule. i,
atunci, dup dezgheare, nu exist nicio modalitate de a afirma
dac nghearea s-a realizat acum o sptmn, sau acum o
sut, sau o mie de ani.
McVey l privi pe Noble.
176

Cred c poate ar fi bine ca poliitii dumitale care se ocup


de persoanele disprute s-i reia activitatea.
Cred c ai dreptate.

Telefonul care sun lng cotul lui McVey l readuse la


realitate, i acesta l lu n mn.
Oy, McVey!
Bun, Benny, i mai las expresia asta, da? O foloseti prea
des.
Am gsit.
Ce anume ai gsit?
Ce mi-ai cerut. Cererea Interpolului din Washington pentru
dosarul lui Albert Merriman a fost datat de ctre sergentul care
a luat-o la ora unsprezece treizeci i apte dimineaa, joi, ase
octombrie.
Benny, joi, ora unsprezece treizeci i apte dimineaa n
New York nseamn joi, ora patru treizeci i apte dup-amiaza
n Paris.
i?
Cererea a fost numai pentru acest dosar, i nimic altceva?
Da
Pi inspectorul care se ocup de caz din partea
Departamentului de Poliie din Paris a obinut o copie abia vineri
la ora opt dimineaa, ora Parisului. Doar o copie. Nimic altceva.
ns cu cincisprezece ore nainte de asta, cineva de la Interpol
nu numai c avea copia, dar avea i un nume, i un dosar al
persoanei.
Se pare c ai nite probleme interne. O muamalizare.
Interese personale. Sau cine tie ce altceva, ns dac ceva nu
merge aa cum trebuie, poliistul care investigheaz este tras la
rspundere, pentru c poi s pariezi c n-o s existe nicio
nregistrare a celui care a obinut prima transmisie.
Benny!
Ce-i, boobalah?
Mulumesc!

Probleme interne, muamalizare, interese personale McVey


ura aceste cuvinte. Se petrecea ceva undeva n interiorul
Interpolului, iar Lebrun era rspunztor fr s aib habar de
asta. N-o s-i plac, dar trebuia s i se spun. Din pcate, ns,
177

cnd McVey reui n cele din urm s obin legtura cu el la


Paris dup douzeci de minute, nu reui s ajung att de
departe.
McVey, mon ami, spuse Lebrun entuziasmat. Tocmai m
pregteam s te sun eu pe tine. Lucrurile au ajuns deodat
foarte complicate pe aici. Acum trei ore, Albert Merriman a fost
gsit plutind pe Sena. Arta ca o bucat mare de brnz
ferfeniit cu un pistol automat. Maina pe care o conducea a
fost gsit cam la nouzeci de kilometri mai sus, aproape de
Paris. Amprentele doctorului tu Osborn erau peste tot n
interior.

43.
ntr-o or, McVey era deja n taxi, ndreptndu-se ctre
aeroportul Gatwick. i lsase pe Noble i pe cei de la Scotland
Yard s scotoceasc prin dosarele persoanelor disprute n ideea
c vor da peste cineva care corespundea descrierii persoanei
neidentificate de ei i care suferise o intervenie chirurgical ce
necesitase implantul unei plci de oel. n acelai timp, acetia
verificau fr s atrag atenia fiecare spital i facultate de
medicin din sudul Angliei, pentru a gsi persoane sau
programe care experimentau tehnici de chirurgie radicale. O
clip i trecuse prin minte s solicite Interpolului din Lyon s
pun departamentele de poliie s fac acelai lucru n Europa
continental. ns, din cauza situaiei lui Lebrun cu dosarul
Albert Merriman, hotr c era mai bine s mai atepte puin. Nu
era sigur ce se petrecea n interiorul Interpolului i dac ntradevr se petrecea ceva, dar dac lucrurile sttea aa cu
adevrat, nu-i dorea s se ntmple i cu investigaia lui ceva
asemntor. McVey nu suporta ca lucrurile s se petreac pe la
spatele lui. n experiena lui, majoritatea fuseser mruniuri
deranjante, enervante i care-i consumaser timpul, dar
inofensive n general, ns despre acest lucru nu putea spune
acelai lucru. Mai bine se mai abinea un timp i vedea ce afla
Noble mai nti, fr vlv.
Acum era dup-amiaz, ora 17:30, ora Parisului. Zborul 003
de la compania Air France prsise aeroportul Charles de Gaulle
178

ctre L.A. la ora cinci, dup program. Doctorul Osborn ar fi


trebuit s fi plecat cu acesta, ns nu se afla n avion. Nu mai
venise la aeroport, ceea ce nsemna c paaportul lui se afla
nc n minile poliiei din Paris.
Din ce n ce mai mult, lui McVey i scdea ncrederea n
propria evaluare a acestui individ. Osborn minise referitor la
noroiul de pe pantofii lui. Despre ce mai minise oare? La o
privire exterioar, i n timpul interogatoriului, el pruse s fie, i
chiar admisese c era, exact ceea ce considerase McVey despre
el, adic un brbat bine educat, de vrst mijlocie, ndrgostit
pn peste cap de o femeie mai tnr dect el. Cu greu putea
gsi ceva semnificativ n toate astea. Diferena era acum c doi
brbai fuseser omori cu violen i c brbatul bine educat
i ndrgostit al lui McVey avea legtur cu amndoi.
Lsnd la o parte uciderea lui Albert Merriman i a lui Jean
Packard, mai era ceva care-l rodea pe McVey i l preocupase
nc dinainte s fi vorbit cu Lebrun: remarca neoficial a
doctorului Stephen Richman cum c trupurile congelate i
decapitate ar putea foarte bine s fie rezultatul unor ncercri
nereuite de crio-chirurgie foarte avansat de a ataa un cap la
un alt trup. Iar doctorul Osborn nu numai c era chirurg, dar era
i ortoped, i deci expert n structura scheletului uman, adic
cineva care ar fi putut ti foarte bine cum se fac aceste lucruri.
nc de la nceput, McVey considerase c trebuia s caute un
singur individ. Poate c-l avusese n mn i-l lsase s-i scape.

Osborn se trezi dintr-un vis i pentru o clip nu avu nicio idee


unde se afla. Apoi, cu o claritate brusc, i apru n faa ochilor
chipul Verei. Sttea pe pat lng el, tamponndu-i fruntea cu o
pnz umed. Era mbrcat n pantaloni largi, negri, i un
pulover larg de aceeai culoare. Hainele negre i lumina redus
fcea ca trsturile ei s par aproape fragile, ca un porelan
delicat.
Ai avut febr mare; cred c s-a dus de acum, i spuse ea cu
blndee.
n ochii ei negri se vedea aceeai scnteie pe care o
avuseser i n ziua n care se ntlniser pentru prima dat,
ceea ce se ntmplase, dup calculele lui Osborn, doar cu nou
zile n urm.
Ct timp am dormit? ntreb el cu vocea slbit.
179

Nu prea mult. Poate patru ore.


ncerc s se ridice n capul oaselor, dar dureri ascuite i
strpunser coapsa la spate. Se ntinse din nou n pat,
strmbndu-se.
Dac m-ai fi lsat s te duc la spital, acum ai sta ceva mai
confortabil.
Osborn i fix privirile pe tavan. Nu-i aducea aminte s-i fi
spus s nu-l duc la spital, dar probabil c aa fusese. Apoi i
aminti c-i vorbise despre Kanarack, despre tatl lui i despre
detectiv, Jean Packard.
Vera se ddu jos din pat i puse bucata de pnz n vasul n
care o inuse pentru a o menine umed, i apoi se duse la o
mas aezat sub o fereastr mic, n form de scoic, peste
care era tras o draperie nchis la culoare. Nedumerit, Osborn
se uit n jurul su. La dreapta lui se afla ua de la camer. La
stnga, o alt u era deschis ctre o baie micu. Deasupra
lui, tavanul era foarte ascuit, astfel nct pereii laterali erau
mult mai mici dect ceilali. Nu aceasta era camera n care
fusese mai nainte. Se afla n alt parte, ntr-o camer ca un fel
de mansard.
Te afli n podul cldirii, ntr-o camer situat chiar sub
streain. A fost construit de ctre Rezisten n 1940. Aproape
nimeni nu tie c se afl aici.
Vera ridic capacul de pe o tav care se afla pe masa unde
pusese i vasul cu ap, apoi reveni i se aez pe pat alturi de
el. Pe tav se afla un castron cu sup fierbinte, o lingur i un
ervet.
Trebuie s mnnci, spuse ea.
Osborn nu fcu dect s se uite lung la ea.
Poliia a venit s te caute. Aa c a trebuit s chem pe
cineva s te mute aici, sus.
S chemi pe cineva?
Philippe, portarul, este un prieten vechi i de ncredere.
Au gsit trupul lui Kanarack, nu-i aa?
Vera ncuviin din cap.
i maina. i-am spus c vor veni aici cnd se va ntmpla
acest lucru. Voiau s vin pn sus n apartament, dar le-am
spus c tocmai ieeam. M-am ntlnit cu ei n holul blocului.
Osborn ls s-i scape un oftat slab i privi ntr-o parte. Vera
se aez pe pat alturi de el; lu lingura n mn.
180

Vrei s-i dau eu?


Cred c pot s m descurc mcar cu att, spuse Osborn,
zmbind fr putere.
Lu lingura, o introduse n sup, apoi ncepu s mnnce. Era
un fel de sup de carne. Era suficient de srat i avea gust
bun, iar el mnc timp de cteva minute fr s se ntrerup. n
cele din urm puse lingura deoparte, se terse la gur cu
ervetul i se odihni.
Acum nu sunt n form s fug de nimeni.
Nu, nu eti.
O s ai probleme dac m ajui.
Tu l-ai omort pe Henri Kanarack?
Nu.
Atunci cum a putea s am probleme? ntreb Vera, apoi se
ridic i lu tava de pe pat. Vreau s te odihneti. O s vin mai
trziu i o s schimb bandajele.
Nu e vorba numai despre poliie.
Ce vrei s spui?
Cum ai de gnd s-i explici lui, adic franuzului, despre
mine?
Vera i sprijini tava de old ca o osptri de cafenea i i
ndrept privirile ctre el.
Franuzul, spuse ea, nu mai face parte din decor.
Nu? ntreb Osborn nmrmurit.
Nu, spuse ea i i zmbi uor.
Cnd s-a ntmplat acest lucru?
n ziua n care ne-am ntlnit, i spuse Vera, nelundu-i
nicio clip privirea de la el. Acum ia i te culc. M ntorc n dou
ore.
Vera nchise ua, iar Osborn se ls pe spate. Era obosit. Mai
obosit ca niciodat n toat viaa lui. Se uit la ceas. Era
smbt seara, ora 19:35, 8 octombrie. Iar afar, dincolo de
draperia de la fereastra micuei lui celule, Parisul ncepea s
danseze.

181

44.
La exact aceeai or, la vreo treizeci i opt de kilometri
distan de autostrada A1, zborul Fokker 100 al companiei Air
Europe cu care cltorea McVey ateriz pe aeroportul Charles de
Gaulle. Un sfert de or mai trziu, unul dintre ofierii n uniform
ai lui Lebrun l conducea cu maina ctre Paris. Cunotea deacuma fiecare pietricic din aeroportul Charles de Gaulle. Era i
cazul; de-abia dac ieise din el timp de douzeci i patru de ore
cnd se ntorsese.
n apropiere de Paris, oferul lui Lebrun travers Sena i se
ndrept ctre Porte dOrleans. n engleza lui stricat, acesta i
spuse lui McVey c Lebrun se afla la scena unei crime i c
dorea ca McVey s se duc i el acolo.
Ploaia se pornise din nou n momentul n care se strecurar pe
strduele pline cu echipament pentru stingerea incendiilor i cu
iruri de privitori care erau inui la distan de jandarmii n
uniform. oferul parc n faa rmielor fumegnde ale unui
bloc care nc mai ardea mocnit, apoi cobor din main i l
conduse pe McVey ctre o ngrmdeal de furtunuri cu
presiune mare i pompieri asudai care nc mai direcionau apa
deasupra zonelor fumegnde.
Cldirea era complet distrus. Acoperiul i toat partea de
sus erau desfiinate. Ieirile n caz de incendiu, din metal
contorsionat, se arcuiau i se plecau sub influena temperaturii
extrem de mari n bucle opuse, ca nite seciuni nefinalizate din
autostrzi aeriene, i se cltinau periculos la etajele superioare,
agate de zidria de crmid care amenina s se
prbueasc dintr-o clip n alta. ntre etaje, care se puteau
diferenia printre ramele arse ale ferestrelor, se vedeau grinzile
distruse de cldur i nnegrite de fum, care formaser nainte
pereii i tavanele apartamentelor individuale. i deasupra
tuturor, n ciuda ploii care cdea cu ncpnare, era mirosul
inconfundabil de carne ars.
Ocolind o grmad de moloz, oferul l conduse pe McVey
ctre spatele cldirii, unde Lebrun sttea cu inspectorii Barras i
Maitrot la lumina unor lanterne portabile, discutnd cu un brbat
solid mbrcat n uniform de pompieri.
182

A, McVey! strig Lebrun, n vreme ce McVey pi nspre


lumin. i cunoti pe inspectorii Barras i Maitrot. Acesta este
cpitanul Chevallier, asistent-ef al batalionului de pompieri din
Port dOrleans.
Cpitane Chevallier, spuse McVey i ddu mna cu eful
pompierilor. Chestia asta a fost pus la cale? ntreb McVey,
privind n sus spre distrugere.
Oui, spuse Chevallier, ncheind cu o scurt explicaie n
limba francez.
A ars la temperatur foarte mare i foarte rapid, i
incendiul a fost pornit de un fel de dispozitiv extrem de
sofisticat, utiliznd probabil un dispozitiv incendiar de tip militar,
traduse Lebrun. Nimeni nu a avut nici cea mai mic ans de
scpare. Douzeci i doi de oameni. Toi mori.
Pentru un timp destul de lung, McVey nu spuse nimic. n cele
din urm ntreb:
Avei vreo idee care este motivul?
Da, spuse Lebrun cu hotrre, nencercnd s-i ascund
mnia. Una dintre persoane deinea maina pe care o conducea
Albert Merriman cnd l-a gsit prietenul dumitale Osborn.
Lebrun, spuse McVey, ncet, dar direct. n primul rnd,
Osborn nu este prietenul meu. n al doilea rnd, am o bnuial
c maina lui Merriman i aparinea unei femei.
Este o bnuial ntemeiat, spuse Barras n englez.
Ea se numete Agnes Demblon.
Lebrun ridic din sprncene.
McVey! Chiar m uimeti!
Ce tii despre Osborn? evit McVey complimentul.
I-am gsit Peugeot-ul nchiriat, parcat pe o strad din Paris
la vreo doi kilometri distan de hotelul la care sttea. Avea trei
bilete de parcare, ceea ce nseamn c nu a mai fost condus
de ieri, de pe la nceputul dup-amiezii.
nc nu a dat niciun semn?
Am pus s fie cutat n tot oraul, i poliia din provincie
verific zonele rurale dintre locul n care a fost gsit trupul lui
Merriman i locul unde a fost gsit maina lui.
n apropiere, doi pompieri musculoi scoaser rmiele arse
ale leagnului unui copil printr-o u deschis i l lsar pe
pmnt, alturi de carcasa ars a unui pat cu arcuri. McVey i
privi, apoi se ntoarse din nou ctre Lebrun.
183

Locul n care ai gsit maina lui Merriman, hai s mergem


pn acolo!

Luminile galbene ale Fordului alb al lui Lebrun sfiar


ntunericul, n vreme ce poliistul parizian ntoarse pe drumul
care se alinia de-a lungul Senei, ce ducea nspre poiana unde
poliia gsise Citroenul lui Agnes Demblon.
i spunea Henri Kanarack. Lucra de vreo zece ani la o
brutrie din apropierea Grii de Nord. Agnes Demblon era
contabil acolo, spuse Lebrun, aprinzndu-i o igar de la
bricheta de pe consol. E evident c au avut o relaie mpreun.
Ce a fost mai exact ntre ei trebuie s ne imaginm, doar, pentru
c el era cstorit cu o franuzoaic pe nume Michele Chalfour.
Crezi c ea a dat foc la cldire?
N-o s m aventurez s fac aceast afirmaie pn cnd no vom interoga. Dar dac ea era o simpl casnic, i cam aa
sttea treaba, m ndoiesc c ar avea acces la acel gen de
material incendiar.

Poliitii Barras i Maitrot percheziionaser apartamentul lui


Henri Kanarack de pe Bulevardul Verdier din Montrouge i nu
gsiser nimic. Apartamentul era gol. Nu se mai aflau n el dect
cteva haine de-ale lui Michele Kanarack, un bra de reviste care
promovau haine pentru bebelui, vreo ase facturi nepltite,
nite alimente n dulap i frigider, i cam asta era tot. Era
evident c familia Kanarack mpachetase totul i plecase n
mare grab.
n acest stadiu, singurul lucru pe care-l tiau cu certitudine
era c Henri Kanarack, alias Albert Merriman, se afla la morg.
Locul n care se afla Michele Kanarack era total necunoscut. O
verificare a hotelurilor, spitalelor, pensiunilor, morgilor i
nchisorilor nu se soldase cu niciun rezultat. ncercarea de a da
de ea pe numele ei de fat, Chalfour, avusese acelai rezultat.
Nu avea permis de conducere, nici paaport, nici mcar permis
de bibliotec, pe niciunul dintre nume. i nicio fotografie de-a ei
nu se afla n apartament i nici n portofelul lui Merriman, alias
Kanarack. Drept urmare, nu rmseser dect cu un nume. Cu
toate acestea, Lebrun dduse drumul la un buletin n toat
Frana prin care o ddea n cutare. Poate poliia local va
descoperi ceva, dac ei nu reuiser.
184


Ce l-a ucis pe Merriman? ntreb McVey, care reinu n
memorie configuraia terenului n vreme ce ieir de pe
autostrad i intrar pe drumul de ar care ncercuia poiana.
Heckler & Koch MP-5K. Complet automat. Probabil cu
amortizor.
McVey se strmb. Un Heckler & Koch MP-5K era un uciga de
oameni. Pistolul uor, cu un calibru de nou milimetri, cu un
ncrctor cu treizeci de cartue, era preferatul teroritilor i
arma aleas de muli traficani importani de droguri.
Ai gsit-o?
Lebrun i stinse igara i ncetini foarte mult viteza, ocolind
cu Fordul o serie de bli imense create de ploaie.
Nu, asta am obinut din analiza balistic i cu ajutorul
medicinii legale. Am avut o echip de scufundtori care au
lucrat n ru n cea mai mare parte a dup-amiezii, dar fr
succes. Curentul este puternic i merge pe o suprafa mare n
zona asta. De aceea trupul lui Merriman a fost dus att de
departe ntr-un timp att de scurt. Lebrun ncetini maina i opri
la marginea plcului de copaci. De aici mergem pe jos, spuse el,
scond de sub unul din scaune o lantern solid.
Ploaia se oprise i luna arunca o ochead pe dup norii
trectori, n vreme ce cei doi poliiti coborr din main i se
ndreptar ctre panta presrat cu cenu i noroi care ducea
ctre ap. n vreme ce mergeau, McVey se uit napoi peste
umr. La distan, abia se vedeau luminile traficului de smbt
seara micndu-se de-a lungul oselei paralel cu Sena.
Fii atent pe unde mergi, c e alunecos pe aici! i spuse
Lebrun cnd ajunser la platforma de la captul pantei.
Plimb lumina lanternei i i art lui McVey ce mai rmsese
din urmele splate de ploaie pe care le fcuse maina lui Agnes
Demblon cnd fusese remorcat de acolo.
A plouat prea mult, spuse Lebrun. Urmele de pai care au
fost aici au fost terse nainte s ajungem noi.
mi dai voie? ntreb McVey ntinznd mna dup lantern,
pe care Lebrun i-o oferi.
Lumin cu ea nspre ap, evalu viteza curentului dup cum
se mica pe lng mal. Aduse lumina mai aproape, apoi se
aplec i examin terenul.
Ce caui? ntreb Lebrun.
185

Asta, spuse McVey, care i nfund mna n pmnt i o


scoase plin cu noroi, luminndu-l bine, ca s fie sigur.
Noroi?
McVey i ridic privirile.
Nu, mon ami. Rouge terrain. Noroi rou.

45.
n comparaie cu primirea zgomotoas de pe aeroportul
Kloten, cina dat n onoarea lui Elton Lybarger fu linitit i
intim, iar invitaii ocupar patru mese mari din jurul ringului de
dans. Mai mult dect faptul c ptrunsese ntr-o lume cu totul
nou, Joanna descoperi i faptul c decorurile erau
extraordinare, chiar incredibile. n sala particular de dans a
unui vapora care explora pe ndelete rmurile de la Zrichsee,
deasupra cruia se afla lacul alpin Zrich de mare profunzime,
ea se simi ca i cum ar fi devenit personajul dintr-o pies
uimitor de elegant de la nceputul secolului.
Aezat alturi de Pascal Von Holden, chipe i plin de
strlucire n smochingul lui de un albastru nchis i cu cmaa
alb apretat, cu papion, Joanna se afla la o mas de ase
persoane. i, dei zmbea i fcea conversaie politicoas cu
ceilali invitai, fiind ct de atent putea la fiecare, i era totui
imposibil s-i ia privirile de la peisajul de ar pe lng care
treceau. Era chiar nainte de apusul soarelui i, spre rsrit,
deasupra unui sat pitoresc cu vile rzleite, construite chiar la
marginea apei, nite dealuri nalte, mpdurite se ridicau drepte,
pentru a se topi apoi n mreia Alpilor, iar soarele moale
strlucea pe zpada celor mai nalte vrfuri, transformnd-o n
aur topit.
Sentimental, nu-i aa? o ntreb Von Holden, privind-o
zmbind.
Sentimental? Da, cred c termenul e potrivit. Eu a fi spus
doar frumos, spuse Joanna, ai crei ochi susinur pentru o clip
privirea lui Von Holden, apoi se ndreptar din nou ctre ceilali.
Alturi de ea se afla un cuplu tnr, foarte plcut i, n mod
evident, foarte nstrit, din Berlin, Konrad i Margarete Peiper.
Konrad Peiper, din ce putu ea s-i dea seama, era preedintele
186

unei mari companii de comer din Germania, iar Margarete, soia


lui, se ocupa cu ceva legat de spectacole. Joanna nu era prea
sigur despre ce era vorba cu exactitate i era dificil s-o ntrebe,
deoarece n cea mai mare parte a timpului aceasta se retrgea
de la mas i vorbea la un telefon mobil.
n faa ei se aflau Helmuth i Bertha Salettl, frate i sor.
Amndoi erau trecui de aptezeci de ani, dup evaluarea
Joannei, i tocmai sosiser cu avionul n dup-amiaza aceea de
acas de la ei, din Austria. Doctorul Helmuth Salettl era medicul
personal al lui Elton Lybarger, iar Joanna se mai ntlnise cu el
de patru ori n cele ase ocazii n care acesta l vizitase pe
Lybarger la Rancho de Pion din New Mexico. Medicul, ca i sora
lui, era sobru i auster, vorbind foarte puin i punnd doar
cteva ntrebri la obiect privitoare la starea general de
sntate i la regimul lui Lybarger. Adevrul era c, dei se
ocupa zilnic cu oamenii bogai i faimoi care veneau la Rancho
de Pion pentru a se vindeca n secret de orice suferin pe care
o aveau, de la droguri, la dependena de alcool sau la operaii
estetice, ea nu mai ntlnise niciodat pe cineva ca Salettl.
Prezena lui i arogana lui ferm o nspimntau. Descoperise,
ns, c dac i rspundea la ntrebri i se comporta
profesional, totul urma s fie n ordine, deoarece el nu sttea
niciodat acolo mai mult de douzeci i patru de ore.
La dou mese distan, Elton Lybarger sttea de vorb cu
femeia dolofan care-l umpluse de srutri i care-l numise
unchiule la aeroport. Temerile lui de mai devreme n legtur
cu familia lui preau s se fi disipat i acum prea relaxat i n
largul lui, zmbind i primind urrile de bine ale celorlali, care,
n decursul serii, se opriser n dreptul lui i-l luaser de mn i
i spuseser cteva cuvinte personale de ncurajare.
Alturi de Lybarger sttea o femeie solid i lipsit de farmec
care se apropia de patruzeci de ani, despre care Joanna afl c
era Gertrude Biermann, o activist la Greens, o micare radical
pentru protecia mediului, creia i fcea mare plcere s
ntrerup conversaiile lui Lybarger cu ceilali, pentru a ncepe
ea s vorbeasc. Pe msur ce seara trecea, Joanna i dori ca
aceasta s nu mai fie att de insistent, i chiar i trecu prin
minte s se duc la ea i s-i menioneze acest lucru, deoarece
observase c domnul Lybarger ncepuse s oboseasc. De ce ar
fi avut el ca prieten o femeie demodat, cu activitate politic,
187

era ceva ce-i strnise interesul Joannei. Faptul respectiv prea


att de nepotrivit cu stilul lui Lybarger i al celorlali de acolo,
care reprezentau o form sau alta de afaceri la nivel nalt!
Acaparnd toat atenia asupra ei la cea de a treia mas, Uta
Baur, despre care se spusese c e cea mai german dintre toi
designerii de mod germani, care, dup ce fusese att de
apreciat la trgurile din Mnchen i Dsseldorf la nceputul
anilor aptezeci, acum era o instituie internaional la Paris,
Milano i New York. Slab ca un r i mbrcat toat n negru,
nu era machiat aproape deloc, iar prul, tuns foarte scurt,
aproape de pielea capului, era vopsit ntr-un blond foarte
deschis la rdcin. Dac nu ar fi avut gesturile acelea animate
i sclipirea din ochi n vreme ce discuta cu cei de la masa ei,
Joanna ar fi luat-o drept o versiune a morii cu coasa. Avea
aptezeci i patru de ani, dup cum tia toat lumea de pe acolo
i cum afl i Joanna ceva mai trziu.
Mai n spate, lng ua de la intrare, se aflau doi brbai
mbrcai n smoching, cei care mai devreme fuseser mbrcai
n uniforma de oferi la aeroport. Erau subiri, aveau prul tuns
scurt i preau s supravegheze n permanen sala. Joanna era
sigur c erau un fel de bodyguarzi i se pregtea s-l ntrebe
pe Von Holden despre ei, cnd un osptar mbrcat n pantalonii
scuri specifici zonei o ntreb dac poate s strng resturile de
la cin. Joanna ncuviin recunosctoare din cap. Felul principal
fusese Berner Platte, adic varz clit garnisit din belug cu
cotlete de porc, slnin fiart i carne de vit, crnai, limb i
unc. La un metru aizeci i doi ct avea ea nlimea, i cu
nou kilograme peste greutatea ei normal, Joanna i respecta
cu strictee dieta. Mai ales n ultima vreme, de cnd ncepuse s
remarce faptul c majoritatea prietenilor ei bicicliti erau slabi i
costumele din spandex li se mulau frumos pe corp, pe talie, la
umeri i pe fund. n secret, i lucru mrturisit doar singurului ei
prieten adevrat, Saint Bernardul Henry, Joanna ncepuse s se
uite la prohaburi. Prohaburile brbteti ale biciclitilor.
Joanna fusese copilul unic al unor prini pioi i simpli dintrun orel din vestul Texasului. Mama ei fusese bibliotecar i o
nscuse pe Joanna la aproape patruzeci i doi de ani. Tatl ei, un
pota, avusese atunci cincizeci de ani. Amndoi consideraser,
n felul n care numai astfel de prini pot considera, c unicul
lor copil va crete i va ajunge exact ca ei, adic va munci din
188

greu, va fi recunosctoare pentru ceea ce avea, nu va fi ieit


din comun. Iar pentru o perioad, Joanna chiar fcuse aceste
lucruri, ca cerceta sau ca membr n corul bisericii, ca o elev
obinuit la coal, i, la ndemnul celei mai bune prietene a ei,
se nscrisese la o coal sanitar dup ce absolvise cele
dousprezece clase. i totui, dei prea simpl i ndatoritoare,
i, dei ea nsi se considera astfel, n interior Joanna avea un
spirit rebel i era chiar imprevizibil.
Prima dat cnd fcuse sex avea optsprezece ani i o fcuse
cu ajutorul de pastor de la biseric. Oripilat imediat dup aceea
i convins c rmsese nsrcinat, luase un avion pn la
Colorado, spunnd la toat lumea, prieteni, prini i chiar
ajutorului de pastor, c fusese primit la o coal sanitar
afiliat Universitii din Denver. Ambele chestiuni fuseser
eronate, nici nu fusese primit la coala sanitar i nu rmsese
nici nsrcinat. Rmsese, ns, n Colorado, muncise din greu
i devenise fizioterapeut autorizat. Cnd tatl su se
mbolnvise, se mutase napoi n Texas s o ajute pe mama ei
s-l ngrijeasc. i cnd i muriser ambii prini, la cteva
sptmni unul de cellalt, i fcuse imediat bagajele i plecase
la New Mexico.
Smbt, pe 1 octombrie, cu o sptmn nainte de cina
oferit n onoarea rentoarcerii acas a lui Elton Lybarger, Joanna
mplinise treizeci i doi de ani. Nu mai fcuse dragoste cu
nimeni din noaptea aceea de cnd fusese cu ajutorul de pastor
din vestul Texasului.
Deodat aprur doi osptari nsoii de aplauze, care
traversar ncperea, ducnd un tort mare plin cu lumnri, pe
care-l aezar n faa lui Elton Lybarger. n acel moment, Pascal
Von Holden i puse mna pe braul Joannei.
Poi s mai rmi? o ntreb el.
Ea i ntoarse privirile dinspre masa lui Lybarger i l privi.
Ce vrei s spui?
Von Holden zmbi, iar ridurile de pe faa lui ars de soare se
albir.
Vreau s spun, poi s rmi aici, n Elveia, s-i continui
activitatea cu domnul Lybarger?
Joanna i trecu mna cu nervozitate prin prul proaspt
splat.
Eu, s rmn aici?
189

Von Holden ncuviin din cap.


Pentru ct timp?
O sptmn, poate dou. Pn cnd domnul Lybarger se
va simi confortabil din punct de vedere fizic la el acas.
Joanna rmase complet interzis. Toat seara se uitase la
ceas, ntrebndu-se cnd va ajunge n camera ei ca s
mpacheteze toate cadourile i mruniurile pe care Von Holden
o ajutase s le cumpere pentru prietenii ei, n turul lor prin
Zrich din dup-amiaza respectiv. Se ntrebase cnd se va
bga n pat i la ce or va trebui s se trezeasc pentru a ajunge
la aeroport, la avionul care urma s-o duc acas n ziua
urmtoare.
C-cinele meu, se blbi ea.
Nici prin cap nu-i trecuse c s-ar putea s mai rmn n
Elveia. Ideea de a petrece orict timp n afara cuibului pe care
i-l construise era cu totul copleitoare.
Cineva va avea grij de cinele tu ct timp vei fi plecat,
bineneles, i spuse zmbind Von Holden. i ct timp te vei afla
aici, vei avea propriul apartament pe proprietatea domnului
Lybarger.
Joanna nu tia ce s cread, ce s rspund sau cum s
reacioneze. Se auzir aplauze de la masa lui Lybarger cnd
acesta sufl n lumnri i, din nou, aprnd pe neobservate,
orchestra ncepu s cnte For Hes a Jolly Good Fellow.
Odat cu cafeaua i cu buturile de la sfritul cinei se servir
i ptrate de ciocolat elveian. Doamna durdulie l ajut pe
Lybarger s mpart tortul, iar osptarii duser feliile la fiecare
mas.
Joanna i bu cafeaua i lu o nghiitur din coniacul care
era foarte bun. Alcoolul o nclzi i se simi relaxat.
Va fi stingher i nesigur pe el fr tine, Joanna. Vei rmne,
nu-i aa?
Zmbetul lui Von Holden era plin de buntate i de
sinceritate. n plus, felul n care i ceruse s mai rmn fcuse
s par c el, i nu Lybarger, era cel care o ncuraja. Mai lu o
gur de coniac i simi cum roete.
Da, bine, se auzi spunnd. Dac este att de important
pentru domnul Lybarger, o s mai rmn, firete.
Mai n spate, orchestra ncepu s cnte un vals vienez i
tnrul cuplu german se ridic de la mas ca s danseze.
190

Privind mprejur, Joanna mai vzu i pe alii cum se ridic s


danseze.
Joanna?
Se ntoarse i-l vzu pe Von Holden n picioare lng scaunul
ei.
mi permii? o ntreb el.
Un zmbet larg i nflori Joannei pe fa fr voie.
Sigur c da, de ce nu? spuse ea.
Se ridic, i Von Holden i trase scaunul n spate.
O clip mai trziu o conduse pe lng Elton Lybarger spre
ringul de dans, printre ceilali. i, pe ritmurile strine
interpretate de orchestr, el o lu n brae i ncepur s
danseze.

46.
ntotdeauna le spun copiilor c n-o s-i doar. Doar o mic
neptur n piele, spuse Osborn, privind-o pe Vera cum trage
dintr-o fiol, ntr-o sering, 0,5 ml de vaccin antitetanos. Ei tiu
c-i pclesc. Nu tiu de ce le spun asta.
Le spui asta pentru c face parte din meseria ta, spuse
Vera zmbind.
Dup ce i fcu injecia, retrase acul, l scoase, nveli seringa
ntr-un erveel de hrtie, fcu acelai lucru cu fiola, apoi le puse
pe amndou n buzunarul de la hain. Rana este curat i se
vindec bine. Mine vom ncepe cu exerciiile.
i apoi? Nu pot s rmn aici tot restul vieii mele, spuse
Osborn mohort.
S-ar putea s-i doreti asta, spuse Vera i i ntinse n fa
un ziar mpturit.
Era ultima ediie din Le Figaro.
Pagina a doua, spuse ea.
Osborn deschise ziarul i zri dou fotografii granulate: una
era a lui, fcut de ctre poliia din Paris, cealalt era a unui
poliist n uniform care transporta un cadavru acoperit cu o
ptur pe panta abrupt a malului unui ru. Sub amndou
fotografiile se afla un titlu n limba francez: Medic american
suspectat n uciderea lui Albert Merriman.
191

Foarte bine, deci au examinat Citronul i au gsit n el


amprentele lui. tia c se va ntmpla acest lucru. Nu era nevoie
s fie surprins sau ocat. Dar
Albert Merriman? De unde au scos asta?
Era numele adevrat al lui Kanarack. Era american. tiai
asta?
A fi putut s-mi dau seama. Dup modul n care vorbea.
Era uciga profesionist.
Asta mi-a spus zise Osborn i deodat vzu chipul lui
Kanarack privindu-l intens din apa curgtoare, ngrozit c
Osborn ar fi putut s-i mai administreze o doz de succinilcolin.
n acelai timp auzi vocea lui Kanarack alterat de spaim, att
de clar i de distinct de parc ar fi vorbit atunci n aceeai
ncpere.
Am fost pltit
Din nou, Osborn trecu prin ocul nencrederii nu putea s
accepte c tatl su fusese ucis cu snge rece, detaat.
Erwin Scholl l auzi pe Kanarack spunndu-i.
Nu! strig el cu putere.
Vera i ridic brusc privirile. Osborn rmsese cu gura
cscat i se uita fix n faa lui, privind n gol.
Paul
Osborn se rsuci i i aduse picioarele la marginea patului. Se
ridic instabil n picioare. Cltinndu-se, rmase acolo, cu faa
alb ca hrtia, cu ochii complet golii de expresie. Fruntea i se
umplu de sudoare, iar pieptul i se ridica zgomotos la fiecare
respiraie. Tot ce se ntmplase i revenea n minte. Era pe
punctul de a avea o cdere nervoas i era contient de acest
lucru, ns nu putea face nimic n acest sens.
Paul, spuse Vera, care veni spre el. Totul e bine. Totul e
bine
Capul lui se smuci s o priveasc i ochii i se ngustar. Era
nebun. Raionamentul ei venea din lumea exterioar, n care
nimeni nu nelegea nimic.
La naiba, nimic nu e bine!
Vocea lui era grea de mnie, numai c era mnia chinuit a
unui copil.
Tu crezi c pot s fac asta, nu-i aa? Ei bine, nu pot!
Ce s poi? ntreb Vera cu blndee.
tii la ce m refer!
192

Nu, nu tiu
Pe naiba nu tii!
Nu
Vrei s-o spun eu?
Ce s spui?
S spun c c se blbi el. C pot s-l gsesc pe
Erwin Scholl! Ei bine, nu pot! Asta-i tot! Nu pot! Nu pot s o iau
de la capt! Aa c nu-mi mai cere asta, e limpede?
Osborn se aplec spre ea, urlndu-i n fa.
E limpede, Vera? Nu-mi mai cere s fac asta, pentru c nu o
voi face! Nu o voi face, pentru c nu pot!
Deodat i zri pantalonii atrnai pe sptarul unui scaun
lng masa de la fereastr i porni dup ei. Cnd ns i mic
piciorul rnit, strig de durere. Zri tavanul pentru o clip, apoi
spatele i se izbi de podea. Rmase acolo un timp. Apoi auzi
suspinele cuiva, dar vederea i se nceo i nu mai putu vedea
nimic.
Nu vreau dect s m duc acas. Te rog! auzi el pe cineva
spunnd. Deveni confuz, pentru c vocea era a lui, numai c era
mult mai tnr i era ncrcat de lacrimi. i ntoarse capul
disperat, cutnd-o pe Vera, dar nu vzu nimic dect o lumin
difuz, cenuie.
Vera Vera! strig el, ngrozit brusc de faptul c se
ntmplase ceva cu ochii lui. Vera!
Undeva, undeva foarte aproape, auzi o btaie nfundat. Era
un sunet pe care nu-l recunoscu. Apoi simi o mn prin prul
su i i ddu seama c sttea lipit de pieptul ei i c
zgomotele pe care le auzise erau btile inimii ei. Dup un timp,
deveni contient de ritmul propriei lui respiraii. Simi, de
asemenea, c i ea se afla pe podea alturi de el i c sttea
acolo de ceva vreme. Simi c-l inea n brae i c-l legna cu
blndee. Vederea nc nu i reveni i nu-i ddea seama de ce.
Abia apoi i ddu seama c plngea.

Suntei sigur c aceasta este persoana?


Oui, monsieur.
i dumneavoastr?
Oui.
Lebrun ls s cad pe biroul lui fotografiile lui Osborn i i
ndrept privirile ctre McVey. Poliitii plecaser din poiana de
193

lng ru i se ntorceau spre ora cnd le parvenise telefonul.


McVey ascultase discuia n francez i auzise rostite numele lui
Osborn i Merriman, dar nu nelesese ce se spunea despre
acetia. Cnd se terminase discuia telefonic, Lebrun i
tradusese totul.
Am publicat n ziar fotografia lui Osborn, mpreun cu
povestea lui Merriman. Administratorul unui club de golf l-a
vzut i i-a adus aminte c un american care arta cam la fel
cu Osborn a ieit din ru n aceast diminea, n apropiere de
terenul lui de golf. I-a oferit o cafea i l-a lsat s foloseasc
telefonul. Crede c s-ar putea s fie aceeai persoan.
Acum, dup identificarea fotografiilor, nu mai era nicio
ndoial c fusese ntr-adevr Osborn cel care ieise din ru.
Pierre Levigne, administratorul clubului, fusese adus de ctre
un prieten cam fr voia lui. Levigne nu dorise s fie implicat n
aceast poveste, dar prietenul lui l avertizase c era vorba
despre o crim i c ar fi putut s aib probleme foarte mari
dac nu raporta acest lucru.
i unde se afl acum? Ce s-a ntmplat cu el? Pe cine a
sunat? ntreb McVey, iar Lebrun traduse n francez.
Levigne tot nu prea voia s vorbeasc, dar prietenul lui l
impulsiona. n cele din urm fu de acord, dar numai cu condiia
ca poliia s nu menioneze numele su n ziare.
Nu tiu dect c a venit o femeie care l-a luat, i c el a
plecat mpreun cu ea.
Dup dou minute, dup ce li se mulumi i fur ludai
pentru spiritul lor ascuit de responsabilitate civic, Levigne i
prietenul su plecar, escortai afar de ctre un poliist n
uniform. Cnd ua se nchise n spatele lor, McVey i ndrept
privirile ctre Lebrun.
Vera Monneray.
Lebrun cltin din cap.
Barras i Maitrot au discutat deja cu ea. Nu l-a vzut pe
Osborn i nici nu a auzit vreodat de Albert Merriman sau de
alter ego-ul lui, Henri Kanarack.
Ei, haide, Lebrun! Ce credeai c-o s spun? ntreb McVey
cu cinism. Au aruncat o privire n apartamentul ei?
Lebrun tcu un timp, apoi spuse pe un ton neutru:
Tocmai ieea s-i petreac seara n ora. S-au ntlnit cu
ea n holul blocului.
194

McVey mormi i i arunc privirile n tavan.


Lebrun! Iart-m dac i se pare c i calc n picioare
modul dumitale de a opera, dar ai dat ziarelor fotografia lui
Osborn i jumtate din Frana scutur pereii cldirilor ca s dea
de el, i acum mi spui c nimeni nu i-a btut capul s
controleze apartamentul prietenei lui!
Lebrun i rspunse prin tcere. n loc s-i spun ceva, puse
mna pe telefon i ddu ordin ca o echip de inspectori s se
duc i s controleze zona n care ieise Osborn din apa rului,
poate vor gsi arma crimei. Apoi nchise telefonul i i aprinse
special o igar.
S-a ntmplat cumva s-o ntrebe cineva unde se ducea?
ntreb McVey, ncercnd s-i controleze nervii.
Lebrun l privi fr expresie.
Spuneai c ieea n ora. Unde naiba se ducea?
Lebrun inspir profund i nchise ochii. Aceasta era n mod
evident o ciocnire ntre dou culturi diferite. Americanii chiar
erau, nite slbatici! Mai mult, nu aveau nici cea mai vag
noiune de sim al proprietii!
Hai s-i explic aa, mon ami. Aici te afli la Paris i acum
este smbt seara. Mademoiselle Monneray se poate s fi fost
sau se poate s nu fi fost la o ntlnire cu prim-ministrul.
Indiferent de situaie, presupun c ofierii care investigau au
simit c era oarecum nedelicat s o ntrebe acest lucru.
McVey inspir i el profund, apoi se duse la biroul lui Lebrun,
se sprijini cu ambele mini pe acesta i privi n jos ctre acesta.
Mon ami, vreau s tii c neleg perfect care este situaia.
Haina de la costumul ifonat al lui McVey era descheiat i
Lebrun zri aezat n tocul de pe old captul unui revolver de
calibrul treizeci i opt, cu o band de siguran tras peste
coco. Acum, cnd majoritatea poliitilor aveau pistoale
automate de nou milimetri, cu un ncrctor care avea ntre
zece i cincisprezece gloane, iat-l pe McVey cu un Smith &
Wesson cu ase gloane. ase gloane! C era la vrsta
pensionrii sau nu, McVey era mon Dieu un adevrat
cowboy!
Lebrun, cu tot respectul pe care-l am fa de dumneata i
fa de Frana, l vreau pe Osborn! Vreau s discut cu el despre
Merriman. Vreau s discut cu el despre Jean Packard. i vreau s
discut cu el despre prietenii notri decapitai. i dac mi vei
195

spune McVey, deja ai fcut acest lucru i apoi l-ai lsat s


plece!, i voi spune Lebrun, vreau s mai fac acest lucru nc
o dat! i innd cont de acest lucru, lund n consideraie i
cavalerismul i, toate celelalte, a putea spune c drumul cel
mai direct ctre acest nemernic este prin intermediul Verei
Monneray, indiferent cu cine i-o pune ea! Comprenez-vous?

47.
Jumtate de or mai trziu, la ora 11:45, cei doi poliiti se
aflau n Fordul nenregistrat al lui Lebrun, n faa blocului n care
locuia Vera Monneray, pe strada Quai de Bethune, la numrul
18.
Quai de Bethune, chiar i cu complicaiile de trafic, se afl la
mai puin de cinci minute cu maina de la sediul Prefecturii de
Poliie din Paris. La ora 11:30 intrar n cldire i discutar n hol
cu portarul. Nu o vzuse pe Mademoiselle Monneray de cnd
ieise mai devreme n ora. McVey l ntreb dac ea ar fi putut
s intre din nou n cldire prin alt parte, fr s treac prin hol.
Da, dac ar fi venit pe intrarea din spate i ar fi urcat pe scrile
de serviciu. Numai c era foarte puin probabil s se fi ntmplat
aa.
Mademoiselle Monneray nu folosete scri de serviciu.
Simplu ca bun ziua.
ntreab-l dac mi d voie s sun sus, i spuse McVey lui
Lebrun, n vreme ce ridic receptorul de la telefon.
Nu m deranjeaz, domnule, spuse portarul cu
promptitudine n englez. Numrul este 245.
McVey form numrul i atept. Ls telefonul s sune de
zece ori nainte de a pune receptorul n furc, apoi i ndrept
privirile ctre Lebrun.
Nu e acas sau nu rspunde. S mergem sus?
Mai ateapt puin, da? spuse Lebrun, apoi se ntoarse
ctre portar i i ddu cartea lui de vizit. Cnd revine, v rog
s-i spunei s m sune. Merci.
McVey se uit la ceas. Mai erau cinci minute pn la miezul
nopii. Pe partea cealalt a strzii, ferestrele de la apartamentul
196

Verei erau cufundate n ntuneric. Lebrun i arunc o privire lui


McVey.
i simt pulsul de american care te mpinge s intri acolo
orice-ar fi, spuse Lebrun cu un rnjet. S urci pe scrile de
serviciu, apoi s strecori o carte de credit prin ncuietoare i s
intri ca un adevrat sprgtor.
McVey i lu privirile de la ferestrele Verei i le ndrept ctre
Lebrun.
Ce relaie ai cu Interpolul din Lyon? ntreb el ncet.
Aceasta era prima ocazie pe care o avusese s aduc n
discuie ceea ce aflase de la Benny Grossman.
Aceeai nsrcinare ca i a dumitale, spuse Lebrun
zmbind. Eu sunt omul dumitale din Paris. Legtura dumitale
francez cu Interpolul n cazul capetelor retezate.
Cazul Merriman, alias Kanarack, este separat, nu-i aa? Nu
are nimic de-a face cu acesta?
Lebrun nu prea nelegea unde voia McVey s ajung.
Aa este. Ajutorul lor n aceast situaie, dup cum tii, a
constat n furnizarea mijloacelor tehnice pentru a transforma o
pat ntr-o amprent clar.
Lebrun, mi-ai spus s sun la Departamentul de Poliie din
New York. n sfrit am obinut nite informaii.
Despre Merriman?
ntr-un fel. Interpolul din Lyon, prin Biroul Naional Central
din Washington, a solicitat dosarul NYPD despre el cu mai mult
de cincisprezece ore nainte ca dumneata s fi fost mcar
informat c obinuser o amprent clar.
Cum? ntreb Lebrun ocat.
Asta am spus i eu.
Lebrun cltin din cap.
Lyon nu ar avea ce s fac cu un dosar de acest gen.
Interpolul este de fapt un transmitor de informaii ntre
ageniile de poliie, i nu o agenie de investigaii.
Am nceput s m gndesc la aceste lucruri n timpul
zborului de la Londra. Interpolul solicit i obine informaii
privilegiate cu ore ntregi nainte ca ofierului responsabil de caz
s i se comunice mcar c exist o amprent care ar putea duce
n cele din urm la obinerea aceleiai informaii. Asta, desigur,
dac poliistul care investigheaz cazul tie ce face. Chiar dac
asta sun un pic cam aiurea, i spui da, bine, poate este o
197

procedur intern. Poate verific s vad dac sistemul lor de


comunicaii funcioneaz. Poate doresc s afle ct de bun este
poliistul care se ocup de caz. Poate cineva se joac cu un nou
program pe calculator. Cine tie? i dac nu s-a ntmplat dect
atta lucru, i spui atunci hai, las, d-o ncolo! Problema este,
ns, c o zi dup aceea l pescuieti din Sena pe acelai individ,
unul care se presupune c a fost mort timp de mai mult de
douzeci de ani, i este mpucat peste tot cu un pistol automat
Heckler & Koch. O treab care m ndoiesc c a fost fcut de
vreo casnic la nervi.
Lui Lebrun nu-i venea s cread.
Prietene, vrei s spui c cineva de la sediul Interpolului a
descoperit c Merriman era n via, a aflat unde locuia n Paris
i apoi l-a omort?
Vreau s spun c cincisprezece ore nainte ca dumneata s
ai vreo idee despre asta, cineva de la Interpol a obinut acea
amprent. Asta l-a dus la un nume i apoi la gsirea foarte
rapid a persoanei. Poate prin utilizarea sistemului de
calculatoare al Interpolului, poate altfel. ns cnd sistemul pe
care l-a folosit i l-a gsit pe Albert Merriman i l-a asociat unui
individ pe nume Henri Kanarack, n via i locuind la Paris, i a
afiat aceast informaie, tot ce s-a mai ntmplat dup aceea sa ntmplat al naibii de repede. Pentru c Merriman a fost ucis la
cteva ore dup identificarea sa.
Dar de ce s omori un om care era deja oficial mort? i de
ce atta grab?
E ara ta, Lebrun. Tu s-mi spui de ce. Instinctiv, McVey
arunc o privire spre ferestrele Verei Monneray. Erau tot
cufundate n ntuneric. Probabil ca s-l mpiedice s vorbeasc
atunci cnd ne cdea nou n mn. Asta e bnuiala mea.
Dar dup douzeci de ani? De ce anume s-au temut? C
avea informaii despre persoane sus-puse?
Lebrun, spuse McVey, apoi tcu. Poate sunt nebun, dar
las-m totui s-i spun ce am pe suflet! S-a ntmplat ca toate
astea s se petreac acum n Paris. Poate c este o coinciden
c au avut de-a face cu un individ pe care-l urmream deja,
poate c nu. Dar s presupunem c acesta nu este primul. S
presupunem c persoana implicat are o super-list cu vechi
amici care s-au dat disprui i de fiecare dat Lyonul, ca un fel
de curtorie internaional pentru problemele mai ciudate
198

legate de respectarea legilor, obine o nou amprent, sau un fir


de pr din nas, sau orice alt prob incriminatoare, face
automat o cutare. i dac apare un nume care exist pe acea
list, se duce vorba. i se duce n toat lumea, pentru c
Interpolul ajunge peste tot.
Vrei s sugerezi existena unei organizaii. Una care are un
informator la sediul Interpolului din Lyon.
Am spus doar c s-ar putea s fiu nebun
i l suspectezi pe Osborn c face parte din acea
organizaie sau c e pltit de aceasta?
Nu-mi face una ca asta, Lebrun, spuse McVey cu un rnjet
pe fa. Pot s teoretizez pn m nvineesc, dar nu fac nicio
conexiune dac nu am dovezi. i pn acum, nu exist niciuna.
ns Osborn ar fi un punct bun de plecare.
De aceea ne aflm acum aici.
Altul ar fi, spuse Lebrun zmbind uor, s descoperim cine
era persoana din Lyon care a solicitat dosarul lui Merriman.
Atenia lui McVey fu distras ctre o main care ntoarse pe
Quai de Bethune i care se ndrepta ctre ei, farurile ei galbene
sfiind adnc hiul ploii care ncepuse din nou s cad.
Poliitii se ddur napoi, n vreme ce un taxi ncetini i opri n
fa la numrul 18. O clip mai trziu, ua principal se deschise
i portarul iei cu o umbrel deschis Apoi portiera se deschise
i Vera cobor din main. Se adposti sub umbrel, apoi ea i
portarul intrar n cldire.
S intrm i noi? l ntreb Lebrun pe McVey, apoi i
rspunse singur la ntrebare. Cred c da.
n vreme ce se ntinse s deschid ua, McVey i puse mna
pe bra.
Mon ami, n aceast lume exist mai multe Heckler & Koch
i sunt mai muli indivizi care tiu s le foloseasc. Eu unul a fi
foarte precaut n privina cercetrilor mele referitoare la Lyon.
Albert Merriman a fost un criminal, n mizeria unei afaceri
murdare. Crezi c ar ncerca s omoare un poliist?
Ce-ar fi s mai arunci o privire la ceea ce a mai rmas din
Albert Merriman? Numr rnile de intrare i cele de ieire a
gloanelor i remarc felul n care sunt aranjate. Apoi pune-i din
nou aceeai ntrebare.

199

48.
Vera atepta n dreptul ascensorului cnd McVey i Lebrun
intrar n cldire. i privi cum traverseaz holul spre ea.
Dumneavoastr trebuie s fii inspectorul Lebrun, spuse ea
privind nspre igara lui. Majoritatea americanilor s-au lsat deja
de fumat. Portarul mi-a dat cartea dumneavoastr de vizit. Cu
ce v pot ajuta?
Oui, mademoiselle, spuse Lebrun, apoi ntinse mna i i
stinse igara cu stngcie ntr-o scrumier din piatr de lng
ascensor.
Parlez-vous anglais?13 o ntreb McVey.
Era trziu, trecuse bine de miezul nopii. Era evident c Vera
tia cine erau i motivul pentru care se aflau acolo.
Da, spuse ea, privindu-l n ochi.
Lebrun l prezent pe McVey ca pe un poliist american care
lucra mpreun cu Prefectura de Poliie din Paris.
mi pare bine de cunotin, spuse Vera.
Doctorul Paul Osborn. Cred c-l cunoatei, spuse McVey,
lsnd deoparte politeurile.
Da.
Cnd l-ai vzut ultima dat?
Vera se uit de la McVey la Lebrun, apoi din nou la McVey.
Poate ar fi mai bine dac am discuta la mine n
apartament.
Ascensorul era vechi i foarte mic i era placat pe interior cu
cupru lefuit. Te simeai n el ca ntr-o camer minuscul n care
fiecare perete era o oglind. McVey o privi pe Vera cum se
ntinde n fa i apas un buton. Uile se nchiser, se auzi un
hrit profund, mecanismul se cupl i cei trei urcar n tcere.
Faptul c Vera era frumoas, sigur pe sine, i c nu se lsase
intimidat n holul blocului nu-l impresion deloc. n fond, ea era
amanta celui mai important ministru al Franei. Chiar i acest
fapt n sine trebuia s fie o educare a stpnirii de sine. ns
faptul c-i invitase n apartamentul ei indica o anumit prezen
de spirit. Le fcea astfel cunoscut c nu avea nimic de ascuns,

13 Vorbii engleza? n limba englez n original (n.t.).


200

indiferent dac avea sau nu. Aceasta nsemna cu siguran un


lucru: dac Paul Osborn se aflase acolo, acum nu mai era.
Ascensorul i duse n sus. La etajul al doilea, Vera deschise
singur ua, apoi i conduse de-a lungul coridorului ctre
apartamentul ei. Trecuse deja un sfert de or de la miezul nopii.
La 11:35 l nvelise n cele din urm pe Paul Osborn, care era
extenuat total, pornise un radiator micu ca s-i in de cald,
apoi prsise ncperea ascuns sub streinile acoperiului
cldirii. Scrile abrupte i nguste din interiorul arcadei
instalaiei o conduseser la o debara care se deschidea ntr-un
alcov de la etajul al patrulea.
Vera tocmai ieise din debara i se ntorcea s ncuie ua cnd
i trecuse prin minte c dac poliitii veniser acolo mai
devreme, existau toate ansele s se ntoarc, mai ales dac nu
vor avea nicio veste referitoare la Osborn. Vor dori s o
interogheze din nou, s-o ntrebe dac nu aflase nimic ntre timp,
vor ncerca s-i dea seama dac nu le scpase ceva sau dac
ea nu-l acoperea.
Prima dat cnd veniser, le spusese c tocmai ieea n ora.
Dac ei se aflau afar chiar atunci, ateptnd ca ea s se
ntoarc? i dac nu o vzuser venind acas, iar mai trziu o
gseau dormind n apartamentul ei? Dac s-ar fi ntmplat aa
ceva, primul lucru pe care l-ar fi fcut ar fi fost s cerceteze
cldirea. Desigur, ncperea de la mansard era ascuns, dar nu
att de bine nct unii dintre poliitii mai n vrst, care
avuseser tai sau unchi n Rezistena mpotriva nazitilor, s
nu-i aminteasc astfel de ascunztori, i apoi s nceap s
caute dincolo de ce era la vedere.
Presupunnd c avea dreptate n privina poliiei, Vera
coborse pe scrile de serviciu pn n strada din spatele cldirii
i dduse telefon la portar de la un telefon public de la colul
strzii. Philippe nu numai c-i confirmase suspiciunile, dar i
citise i cartea de vizit a lui Lebrun. Vera l avertizase s nu
spun nimic n cazul n care poliia va reveni, pe urm
traversase Quai des Celestins, o luase pe rue de lHtel de Ville
i intrase n staia de metrou de la Pont Marie. Luase metroul o
staie pn la Sully Morland, apoi ieise din staia de metrou i
luase un taxi napoi pn la apartamentul ei de pe Quai de
Bethune. Toat treaba asta nu-i luase mai mult de jumtate de
or.
201

Poftim, domnilor, intrai, spuse ea, deschiznd ua i


aprinznd lumina de pe hol, apoi conducndu-i n sufragerie.
McVey nchise ua n spatele lor i merse dup ea. La stnga,
n semintuneric, observ ceea ce arta ca un salon pentru
dineuri foarte pretenios. De-a lungul holului spre dreapta se afla
o u deschis ctre o alt ncpere, iar n partea opus
acesteia, o alt u deschis. Oriunde i ndrepta privirile,
vedea mobilier cumprat de la antichiti i covoare orientale.
Chiar i traversa de pe holul lung era tot oriental.
Sufrageria era aproape dubl n lungime fa de lime. Un
afi mare n stilul Art Deco, cu ram acoperit cu foi de aur
un Mucha, dac McVey i amintea bine studiile sale de istoria
artei acoperea aproape ntregul perete din captul ndeprtat
al ncperii. Iar cuvntul care-i veni pe buze n timp ce-l privi fu
original. Pe o latur, n partea cealalt a unei canapele lungi,
cu tapierie alb de in, se afla un fotoliu de mod veche, care
fusese restaurat complet. Modelul ntortocheat al braelor i
picioarelor sale era pictat de mn n acelai stil multicolor ca i
tapieria, i arta ca i cum ar fi fost luat direct din setul Alice n
ara Minunilor. Numai c nu era o jucrie, ci un obiect de art,
un alt original.
n afar de acestea, cu excepia a vreo ase obiecte de
anticariat plasate cu mare grij i a covorului oriental bogat,
camera fusese lsat deliberat goal. Tapetul, un brocart cu
fibre aurii i argintii, nu fusese afectat de negreala care, ntr-un
ora de dimensiunile Parisului, pta absolut totul, mai devreme
sau mai trziu. Tavanul i lemnria erau deschise la culoare i
proaspt vopsite. ntreaga ncpere, i i imagin c i restul
apartamentului, avea aspectul unei ngrijiri zilnice meticuloase.
Privi afar pe una din cele dou ferestre imense care ddeau
nspre Sena i zri Fordul alb al lui Lebrun parcat pe partea
cealalt a strzii. Asta nsemna c i altcineva, dac sttuse n
locul n care sttea el, ar fi putut s-l vad. Ar fi putut s-l vad
cum parcase i stinsese farurile, i cum nu ieise nimeni din el.
Asta pn cnd sosise taxiul domnioarei Monneray, iar ea
intrase n bloc.
Vera aprinse mai multe veioze, apoi se ntoarse nspre
musafirii si.
V-a putea oferi ceva de but? ntreb ea n francez.
202

A prefera s trecem direct la subiectul care ne


intereseaz, dac nu v deranjeaz, domnioar Monneray,
spuse McVey.
Desigur, spuse Vera n englez. V rog s luai loc.
Lebrun se duse i se aez pe canapeaua acoperit cu in alb,
ns McVey prefer s rmn n picioare.
Acesta este apartamentul dumneavoastr? ntreb el.
Aparine familiei mele.
Dar locuii aici singur.
Da.
Astzi v-ai ntlnit cu Paul Osborn. L-ai luat cu maina
dintr-un loc situat la vreo treizeci i ceva de kilometri de aici, la
un teren de golf n apropiere de Vernon.
Vera se aezase n fotoliul Alice n ara Minunilor, iar McVey o
privea direct n ochi. Dac poliia avea att de multe informaii,
McVey tia c ea era prea deteapt ca s nege.
Da, rosti ea ncet.
Vera Monneray avea douzeci i ase de ani, era frumoas,
sigur pe sine i pe punctul de a deveni medic. De ce i risca ea
o carier important i pentru care muncise din greu ca s-l
protejeze pe Osborn? Doar dac se petrecea ceva despre care
McVey nu avea nici cea mai mic idee sau doar dac ea era
ndrgostit cu adevrat.
Mai devreme, cnd ai fost interogat de poliie, ai negat c
l-ai fi vzut pe doctorul Osborn.
Da.
De ce?
Vera se uit de la McVey la Lebrun, apoi din nou la McVey.
Voi fi sincer cu dumneavoastr i v voi mrturisi c am
fost nspimntat i c nu tiam ce s fac.
El era aici, n apartament, nu-i aa? ntreb McVey.
Nu, spuse Vera cu rceal, nu era aici.
Aceasta era o minciun care lor le va veni greu s-o
dovedeasc. Dac le-ar fi spus adevrul, ei ar fi vrut s afle
unde se dusese el de acolo i cum ajunsese acolo.
Atunci nu v deranjeaz dac aruncm o privire pe aici?
ntreb Lebrun.
Nu, deloc.
ntreaga camer de oaspei fusese curat i aranjat.
Lenjeria i prosoapele nsngerate pe care le utilizase cnd
203

scosese glonul din piciorul lui Osborn fuseser pturite i


depozitate ntr-o ascunztoare de la mansard, instrumentele
fuseser sterilizate i puse la locul lor n trusa ei medical.
Lebrun se ridic i iei din ncpere. n hol se opri s-i
aprind igara, apoi plec mai departe.
Din ce motiv erai nspimntat? ntreb McVey, n vreme
ce se aez n faa Verei pe un scaun cu sptarul drept.
Doctorul Osborn era rnit. Sttuse n ru cea mai mare
parte a nopii.
A ucis un individ pe nume Albert Merriman. tiai acest
lucru?
Nu, nu el l-a omort.
El v-a spus acest lucru?
Domnule poliist, v-am spus c era rnit. i nu att din
cauza statului n ru, ct din cauz c fusese mpucat. De ctre
acelai individ care l-a omort i pe Albert Merriman. A fost
mpucat n spatele coapsei.
Chiar aa? ntreb McVey.
Vera l privi pentru o clip, apoi se ridic i se duse la o mas
de lng u. n acest timp, Lebrun reveni n ncpere. Uitnduse nspre McVey, cltin din cap. Vera deschise un sertar, scoase
ceva din el, apoi l nchise i veni napoi.
Am scos asta din el, spuse ea i puse n palma lui McVey
glonul pe care-l scosese din coapsa lui Osborn.
McVey l rsuci n palm, apoi l apuc ntre degetul mare i
arttor.
Vrful moale. Ar putea fi unul de nou milimetri i spuse
el lui Lebrun.
Lebrun nu spuse nimic, ci numai ncuviin uor din cap.
Gestul lui din cap fu suficient pentru McVey ca s neleag c
era i el de acord, c putea fi acelai gen de muniie pe care o
scoseser i din Merriman.
McVey o privi pe Vera.
Unde ai realizat operaia?
Spune orice i trece prin minte, i spuse ea n sine. S nu
clipeti! S fie ct mai simplu.
Pe marginea drumului, n timp ce ne ndreptam spre Paris.
Care drum?
Nu-mi amintesc. El sngera i aproape c delira.
Unde se afl acum?
204

Nu tiu.
Nu tii nici acest lucru Prei s nu tii mai multe dect
tii!
Vera l privi, dar nu ddu napoi.
Am vrut s-l aduc aici. De fapt, adevrul este c am vrut
s-l duc la un spital. Numai c el nu a vrut. i era team c
persoana care a ncercat s-l omoare va veni din nou dup el
dac ar fi aflat c scpase cu via. Ar fi destul de uor ntr-un
spital, i dac ar fi stat la mine, i era team s nu am eu de
suferit. De aceea a insistat s facem aa cum am fcut. Rana nu
era adnc. A fost o operaie destul de uoar. Ca medic, el tia
acest lucru
Ce ai folosit n loc de ap? tii, pentru a menine totul
foarte curat
Ap mbuteliat. Port aproape mereu o sticl cu mine n
main. Acum mult lume face aa. Chiar i n America, cred.
McVey se uit fix la ea, dar nu spuse nimic. La fel i Lebrun.
Ateptau amndoi ca ea s continue.
L-am lsat n Gara Montparnasse n aceast dup-amiaz
pe la ora patru. Nu ar fi trebuit s fac acest lucru, dar el nu a
vrut sub niciun chip s facem altfel dect aa.
Unde se ducea? ntreb McVey.
Vera cltin din cap.
Nu tii nici acest lucru.
mi pare ru. V-am spus c era ngrijorat n privina mea.
Nu voia ca eu s fiu implicat mai mult dect eram deja.
Putea s mearg?
Avea un baston, unul vechi care se afla n main. Nu era
mare lucru, dar l ajuta s nu apese direct pe picior. Este
sntos. Genul acela de ran se va vindeca repede.
Vera privi cum McVey se ridic i traverseaz ncperea
pentru a privi pe fereastr.
Unde ai fost n aceast dup-amiaz? ncepnd cu
momentul n care ai ieit i pn acum, spuse el stnd cu
spatele la ea, apoi se ntoarse s-o priveasc n fa.
Pn n aceast clip, McVey fusese direct, ns n cea mai
mare parte a discuiei meninuse un ton prietenos. ns odat cu
aceast ntrebare, tonul lui se schimb vizibil. Deveni greu, chiar
urt, i n mod evident acuzator. Era ceva ce Vera nu mai
ntlnise niciodat pn atunci. Acesta nu era un poliist din
205

filmele de la Hollywood, ci unul n carne i oase, i o


nspimnt foarte tare.
McVey nu avu nevoie s se uite la Lebrun, ca s tie care era
reacia acestuia: groaz! i avea dreptate. Lebrun chiar era
ngrozit! McVey o ntrebase pur i simplu dac avusese o
ntlnire clandestin cu Franois Christian. Problema cu reacia
lui fu faptul c i Vera o sesiz. Aceasta i art n mod clar c ei
tiau de relaia ei cu Franois. i mai spuse i c habar nu aveau
c se desprise de el.
A prefera s nu spun, zise ea pe un ton neutru.
Apoi i ncruci picioarele i l privi pe Lebrun.
Credei c ar trebui s chem un avocat?
Lebrun rspunse imediat:
Nu, mademoiselle. Nu acum, nu n aceast sear.
Se ridic n picioare i i ndrept privirile ctre McVey.
Deja este duminic dimineaa. Cred c a sosit vremea s
plecm.
McVey l privi o clip pe Lebrun, apoi ced n favoarea simului
profund al proprietii nrdcinat n francez.
O clip, doar, mai am un gnd care m preocup, spuse el,
apoi se ntoarse spre Vera. Osborn l cunotea pe cel care l-a
mpucat?
Nu.
V-a spus cum arta?
Numai c era nalt, spuse Vera politicos. Destul de nalt i
subire.
L-a mai vzut i alt dat?
Nu cred.
Lebrun fcu un semn din cap ctre u.
nc o ntrebare, inspectore, spuse McVey, privind-o n
continuare pe Vera. Acest Albert Merriman, sau Henri Kanarack,
cum i spunea el. tii cumva de ce era doctorul Osborn att de
interesat de persoana lui?
Vera tcu. Care ar fi problema dac le-ar spune? De fapt, chiar
ar ajuta, dac ei ar nelege presiunea n care trise Osborn, i-ar
ajuta s neleag c el nu ncercase dect s-i pun lui
Kanarack nite ntrebri i c nu avusese nicio legtur cu
mpucturile. Pe de alt parte, poliia luase succinilcolina din
camera de hotel a lui Osborn. Dac ea le-ar spune c Kanarack l
omorse pe tatl lui Osborn, n loc s fie plini de compasiune, ar
206

presupune c el nu dorise dect s se rzbune. Dac aa ar fi


stat lucrurile i ar fi fcut i legtura cu medicamentul i ar mai
fi descoperit apoi i la ce folosea acesta, ar fi putut foarte uor
s analizeze din nou cadavrul lui Kanarack i s descopere
urmele de nepare de la injecii. n momentul de fa, Osborn
nu era dect un fugar, dar dac ei ar fi avut vreun motiv s
caute mai bine i ar fi descoperit urmele de nepare, ar putea,
i probabil c ar i face acest lucru, s-l acuze de crim cu
premeditare.
Nu, spuse ea n cele din urm. Chiar nu am nicio idee.
Dar rul? insist McVey.
Nu neleg la ce v referii.
De ce se aflau Osborn i Merriman acolo?
Lebrun nu se simea prea confortabil, iar Vera ar fi putut s se
ndrepte ctre acesta s-i cear ajutorul, dar nu o fcu.
Aa cum am spus i mai devreme, domnule poliist McVey,
chiar nu am nicio idee.
Dup un minut, Vera nchise ua dup ei i o ncuie. Se duse
napoi n sufragerie, stinse luminile, apoi se duse la fereastr.
Dedesubt, i vzu cum ies din bloc i traverseaz ctre Fordul
alb, parcat pe partea cealalt a strzii. Intrar n main,
nchiser portierele i plecar. n acel moment, ea ls s-i
scape un oftat adnc. Pentru a doua oar n acea sear, i
minise pe poliiti.

49.
Joanna zcea tremurnd pe ntuneric. Nu-i imaginase
niciodat c sexul ar fi putut s fie aa. Cum se simea, cum
simea nc totul. Pascal Von Holden plecase de aproape o or,
dar mirosul lui, parfumul lui, transpiraia lui, toate erau nc
impregnate pe ea i nu voia s piard pe vecie acest lucru.
ncerc s-i aduc aminte cum se ntmplase. Cum un anumit
lucru dusese ctre un altul.
Vaporaul ancora, iar brbaii n smoching se duseser s se
asigure c totul era n siguran i c limuzina lui Elton Lybarger
atepta la captul cheiului. Ea i cu Pascal i ncheiaser
dansul, iar ea se dusese s-i comunice domnului Lybarger
207

vetile bune, c va mai rmne un timp pentru a continua


fizioterapia cu el. Cnd ajunsese la el, el i fcuse semn s-l
aeze n cruciorul cu rotile. Se uitase dup Von Holden, care
atepta pe chei. Nu voise s plece de lng el, nici chiar pentru
o clip, ns el i fcuse semn din cap i i zmbise, iar Joanna
mpinsese cruciorul cu rotile al lui Lybarger. Cnd ajunseser n
siguran n afara vaporului, Lybarger se ntinsese brusc i o
apucase de mn. Prea obosit i dezorientat, chiar puin
speriat. Se uitase la el i i zmbise cu blndee i i spusese c
va mai sta cu el un timp pentru a-l ajuta s se adapteze la noile
mprejurimi. n acel moment, el o trsese mai aproape i i
pusese aceeai ntrebare pe care i-o pusese i mai nainte.
Unde este familia mea? ntrebase el. Unde este familia
mea?
Sunt aici, domnule Lybarger. Te-au ateptat la avion. Sunt
toi aici, domnule Lybarger, n jurul dumneavoastr. V aflai
acas, n Elveia.
Nu! strigase el cu putere, privind-o cu ochi furioi. Nu!
Familia mea. Unde se afl?
n acel moment reveniser brbaii n smoching. Sosise
vremea ca domnul Lybarger s fie transportat n maina
dumnealui. Ea i spusese s se duc cu ei i s nu-i fac griji, c
vor discuta a doua zi despre aceste lucruri.
Von Holden o cuprinsese cu braul i i zmbise ncurajator, n
vreme ce l priveau pe Lybarger cum era transportat pe peron n
cruciorul cu rotile, i apoi ajutat cu grij s urce n limuzin.
Trebuie s fi fost foarte obosit, i spusese el. Probabil nc era
dup timpul din New Mexico.
Da, aa este, i rspunsese ea zmbind, recunosctoare
pentru grija lui.
mi dai voie s te conduc la hotel?
Da, ar fi drgu. Mulumesc.
Nu mai ntlnise niciodat pe cineva att de sincer i de
grijuliu, sau att de plin de cldur.
Dup aceea, ea i amintea vag de drumul de la lac prin
Zrich. i venir n minte luminile colorate i i aminti c-l
auzise pe Von Holden cum i spusese ceva despre o main pe
care urma s i-o trimit dimineaa s-o ia i s-o conduc pe
proprietatea lui Lybarger.
208

i aminti nu se tie din ce motiv faptul c deschisese ua


camerei sale de hotel, iar Von Holden i luase cheia din mn i
nchisese ua n urma lor. O ajutase s-i dea jos haina i o
agase frumos n dulap. Apoi se ntorsese ctre ea i se
ntlniser n ntuneric. Buzele lui le atinseser pe ale ei. Cu
blndee, dar n acelai timp i cu for.
i aminti cum o dezbrcase i i luase snii unul dup altul n
gur, cu buzele n jurul sfrcurilor, fcndu-le s se ntreasc
mai tare ca niciodat. Apoi i ridicase tot trupul i i-l aezase pe
pat. Fr s-i ia o clip privirea de la ea, se dezbrcase apoi.
ncet, senzual. nti cravata, apoi haina, pantofii, osetele i
cmaa. Prul de pe pieptul lui musculos era la fel de deschis la
culoare ca i cel de pe cap. O dureau snii i simea cum se
excit numai cnd l privea. Nu dorise acest lucru, ca i cum ar fi
fost ceva nepoliticos, sau ceva de genul acesta, ns nu-i
putuse dezlipi privirea de pe minile lui n timp ce-i desfcuse
cureaua i i deschisese prohabul cu hotrre.
Deodat, Joanna i zvrli capul pe spate n ntuneric i rse.
Era singur n camer, dar rse zgomotos, cu poft. Nu-i psa
dac ar fi auzit-o cineva din camera de alturi. Gluma aceea de
demult, pe care i-o spuneau fetele nc din liceu, se adeverise:
exist trei tipuri de brbai n funcie de organele lor sexuale
mici, medii i DOAMNE DUMNEZEULE!

50.
Paris, ora 3:30 dimineaa.
Acelai hotel, aceeai camer, acelai ceas ca i data
trecut.
Clic.
3:31.

Era ora trei i jumtate, plus sau minus douzeci de minute.


McVey era extenuat, dar nu putea s adoarm. l durea chiar i
numai s gndeasc, numai c mintea lui nu avea un
ntreruptor pentru nchis. Niciodat nu avusese, cel puin nu
din clipa n care-i vzuse primul cadavru, care zcea pe o alee,
209

cu jumtate din craniu sfrmat de o mpuctur. Milioanele de


detalii care puteau duce de la victim la uciga erau cele care te
puteau ine treaz i contient.
Lebrun i trimisese agenii la Gara Montparnasse pentru a
ncerca s-i dea de urm lui Osborn. Numai c aceasta fusese o
operaiune pierdut i i spusese lui Lebrun acest lucru. Vera
Monneray minise referitor la faptul c-l lsase pe acesta la
gar. l dusese n alt parte i tia unde se gsete.
Insistase c ar fi trebuit s se duc din nou la ea a doua zi
diminea i s-i spun c ar dori s continue discuia lor la
sediu. O camer formal de interogatoriu fcea minuni n a-i
face pe oameni s spun adevrul, fie c dorea acest lucru sau
nu. Lebrun spusese cu putere nu! Osborn poate c era suspect
de crim, ns prietena prim-ministrului Republicii Franceze nu
era, cu certitudine!
Factorul su de sensibilitate fiind ntins la maximum, McVey
numrase ncet pn la zece i venise cu o alt soluie: un test
la poligraf. Poate c nu-l fcea pe suspectul mincinos s dea
totul pe fa, dar era un cadru emoional adecvat pentru
pregtirea unui al doilea interogatoriu, care ar fi urmat imediat
dup aceea. Mai ales dac examinatorul poligrafului era extrem
de meticulos i suspectul era ct de ct emoionat, aa cum
erau majoritatea dintre ei. ns, din nou, Lebrun spusese nu, i
tot ce reuise McVey n cele din urm s scoat de la el fusese o
supraveghere de treizeci i ase de ore. i chiar i aceasta
fusese obinut cu fora, pentru c necesita cheltuieli mari, iar
Lebrun trebuia s se afle n situaia dificil de a pune trei echipe
de cte doi poliiti s-i supravegheze fetei toate micrile clip
de clip, timp de o zi i jumtate.
Clic.
De data aceasta, McVey nu-i mai btu capul s se uite la
ceas. Stinse lumina, se ntinse pe spate n ntuneric i privi fix
umbrele vagi de pe tavan, ntrebndu-se dac i psa ntr-adevr
de vreunul dintre acetia: Vera Monneray, Osborn, acest brbat
nalt, dac exista cu adevrat, i care se presupunea c-l
ucisese pe Albert Merriman i-l rnise pe Osborn, sau chiar
trupurile congelate i decapitate, sau capul congelat pe care un
doctor Frankenstein invizibil, care utiliza o tehnologie
superioar, ncerca s-l ataeze de ele. C acest medic ar fi
putut s fie Osborn era de asemenea o chestiune de mic
210

importan, deoarece, ajuns n acest punct, exista doar un


singur lucru de care lui McVey i psa ntr-adevr, i acela era s
doarm, i el se ntreb dac va reui vreodat s realizeze
acest lucru.
Clic.

Dup patru ore, McVey se afla la volanul unui Opel de culoare


bej, care se ndrepta ctre poiana de lng ru. Apruser zorii
i trebuise s coboare parasolarul pentru a-i proteja ochii de
lumina soarelui, n vreme ce conducea de-a lungul Senei,
cutnd drumul care cotea nspre poian. Dac reuise sau nu
s mai adoarm, nu-i aducea aminte.
Dup cinci minute, recunoscu plcul de copaci care marcau
intrarea n poian. Trase lng ei i opri. O pajite era
nconjurat de un drum care i delimita periferia, mrginit de
copaci, dintre care unii abia ncepuser s-i schimbe culoarea.
Privi n jos i vzu urmele de cauciuc ale unui singur vehicul care
intrase n poian i care apoi plecase tot pe acolo. Presupuse c
aparineau Fordului lui Lebrun, pentru c el i inspectorul
francez sosiser dup ce ploaia se oprise. Orice alt vehicul care
ar fi intrat n poian ar fi lsat un al doilea rnd de urme.
McVey acceler ncet i conduse n jurul poienii pn n locul
n care copacii ajungeau n vrful pantei care ducea la ap. Se
opri i cobor din main. Chiar n faa lui se aflau dou perechi
de urme de pantofi splate de ap, care duceau la apa rului:
ale lui i ale lui Lebrun. Examin panta i platforma de la captul
acesteia i i imagin unde fusese locul n care fusese parcat
Citronul alb al lui Agnes Demblon lng malul apei, i ncerc
s-i dea seama de ce se aflau acolo Osborn i Albert Merriman.
Oare lucrau mpreun? De ce s fi dus maina pn la
platform? Era ceva n aceasta ce ei aveau de gnd s descarce
n ap? Poate droguri? Sau aveau de gnd s fac ceva chiar cu
maina? S-o arunce? S-o desfac n bucele? Dar de ce? Osborn
era un medic cu o situaie rezonabil. Toate astea nu aveau
niciun sens.
Gndindu-se la faptul c noroiul rou de aici era acelai pe
care-l remarcase pe pantofii lui Osborn n noaptea de dinaintea
crimei, McVey trebuia s ia n considerare faptul c Osborn
venise aici i cu o zi nainte. La aceasta se mai aduga i faptul
c trei perechi de amprente fuseser descoperite n main, ale
211

lui Osborn, ale lui Merriman i ale lui Agnes Demblon, i atunci
McVey fu destul de sigur c Osborn alesese locul de lng ru i
c el l adusese aici pe Merriman.
Lebrun stabilise c Agnes Demblon fusese la serviciu la
brutrie toat ziua de vineri i nc se aflase acolo dup-amiaza
trziu, adic atunci cnd fusese ucis Merriman.
Pentru moment, i chiar nainte ca examenul balistic s-i ofere
lui Lebrun un raport privind glonul pe care Vera Monneray
afirmase c-l extrsese din Osborn, McVey era gata s cread
povestea ei cum c un individ nalt trsese cu pistolul. i n
afar de situaia n care acesta ar fi purtat mnui i i avea att
pe Osborn, ct i pe Merriman sub controlul su, amical sau nu,
putea s considere cu trie c acesta nu venise n poian n
aceeai main cu cei doi. i pentru c Citronul fusese lsat la
locul faptei, acesta ar fi trebuit s vin cu o alt main, sau,
dac cumva venise mpreun cu Osborn i cu Merriman, o alt
main venise i-l luase dup aceea. Nu exista transport public
pn aici i nici nu era prea probabil ca acesta s se fi ntors pe
jos n ora. Era posibil, dar deloc probabil, ca acesta s fi fcut
autostopul. Un individ care utilizase un Heckler & Koch i care
tocmai omorse doi oameni nu era genul de persoan care s
ridice degetul pentru a opri o main, furniznd astfel un martor
care mai trziu l-ar fi putut identifica.
Acum ns, dac cineva ar merge pe firul dintre Interpolul din
Lyon i dosarele de la Departamentul de Poliie din New York,
atunci ar rezulta c Merriman, i nu Osborn, era inta individului
nalt. Dac lucrurile stteau aa, atunci exista oare vreo legtur
ntre Osborn i lungan? Dac da, acesta, dup ce-l omorse pe
Merriman, l trdase pe Osborn i ntorsese arma asupra
acestuia? Ori lunganul l urmrise pe Merriman, poate de la
brutrie pn n locul unde acesta s-a ntlnit cu Osborn, i apoi
i urmrise pe amndoi pn aici? Ducndu-i raionamentul mai
departe i presupunnd c incendiul care distrusese blocul n
care locuise Agnes Demblon o avusese pe ea drept int,
concluzia logic era c ordinele lunganului erau nu numai s
aib grij de Merriman, dar i de oricine altcineva care l
cunotea pe acesta n mod intim.
Soia lui! spuse deodat McVey cu voce tare.
Se ntoarse de la urme i porni napoi pe sub copaci ctre
Opel. Nu avea nici cea mai vag idee unde ar fi putut gsi cel
212

mai apropiat telefon i i blestem pe cei de la Interpol pentru


c-i dduser o main fr radio i fr telefon. Lebrun trebuia
anunat imediat c soia lui Merriman, oriunde se afla ea acum,
era n pericol foarte mare.
McVey ajunse la liziera copacilor i era aproape lng main,
cnd se opri brusc i privi n jur. Poteca pe care o luase n grab
de la scena crimei, era printre copaci. Era exact ceea ce ar fi
fcut un criminal dup ce termina de mpucat pe cineva. Felul
n care McVey i Lebrun merseser pe pant ctre vrf fusese
ocolind copacii, nu printre ei. Poliitii lui Lebrun i echipa de
specialiti nu gsiser nimic care s indice prezena unei a treia
persoane n noaptea crimei. Prin urmare, presupuseser cu toii
c Osborn fusese ucigaul. ns dac ar fi cutat aici, sus, pe
sub copaci, la distana asta att de mare de pant?
Era o duminic luminoas, nsorit, dup aproape o
sptmn de ploaie. McVey sttea n cumpn. Dac pleca s-l
avertizeze pe Lebrun n privina soiei lui Merriman, exista riscul
ca cineva, sau chiar o mulime de persoane pasionate de statul
n natur s soseasc n poian pe neateptate i s distrug
dovezile. McVey alese, nu prea ncntat, s considere c, atta
timp ct poliia francez se strduia oricum s-o gseasc,
lunganul se va lovi de aceeai problem, aa c decise s i
acorde timpul necesar i s rmn acolo unde era.
Se ntoarse napoi i refcu plin de grij drumul pn la pant,
printre copaci, pe unde venise. Pmntul de sub copaci era ca o
ptur groas de ace ude de brad. Pi pe ele i acestea se
mprtiar ca un covor, ceea ce nsemna c pentru a rmne
urme pe ele ar fi fost necesar o greutate mult mai mare dect
cea a unui om.
McVey travers spre pant, apoi se ntoarse. Nu descoperise
nimic. Merse nc vreo zece metri spre est din locul n care
sttea, i travers din nou. Tot nimic. Se ndrept ctre vest i
merse ctre un loc la jumtatea distanei dintre prima sa
traversare i cea pe care abia o fcuse, i porni din nou de-a
curmeziul. Dup vreo zece pai, o vzu. O scobitoare plat,
rupt n dou, aproape ascuns de acele de pin. i scoase
batista, se aplec i o culese. O examin i constat c locul n
care fusese rupt era mai deschis la culoare n interior dect la
exterior, ceea ce nsemna c nu fusese rupt cu mult timp n
urm. McVey o nfur n batist, o puse n buzunar i se
213

ndrept napoi ctre main. De data aceasta merse ncet,


studiind cu atenie terenul. Ajunsese aproape la marginea
copacilor, cnd ceva i atrase atenia. Se opri i se aplec. Acele
de pin din faa lui aveau o nuan mai deschis dect cele din
jur. n timpul ploii, ar fi artat la fel, dar cum se uscaser la
soarele de diminea, artau mai mult ca i cum ar fi fost
mprtiate special pe acolo. McVey lu o ramur de pe jos i le
mtur uor ntr-o parte. La nceput nu zri nimic i fu
dezamgit. ns dup ce continu s fac acest lucru, descoperi
urma unui cauciuc. Se ridic i merse pe aceast urm, pn
cnd gsi o amprent solid n solul nisipos chiar la marginea
lizierei de copaci. O main fusese adus sub copaci i parcat
acolo. Ceva mai trziu, oferul acesteia dduse n spate i
vzuse propriile urme rmase n sol. Coborse din main,
adunase ace proaspete de brad i le presrase prin jur,
acoperind urmele, ns cnd fcuse acest lucru uitase locul n
care parcase. n afara lizierei de copaci, crengile de deasupra
protejaser pmntul, lsnd o amprent mic, dar distinct, n
sol. Nu era mai mare de zece centimetri lungime i un
centimetru jumtate adncime, aa c nu era mare lucru. ns
pentru o echip de specialiti a poliiei va fi mai mult dect
suficient.

51.
Scholl!
Osborn tocmai terminase de urinat i trgea apa cnd numele
acestuia i rsri n minte. Se ntoarse cu dificultate i se
strmb de durere n timp ce-i lsa greutatea pe piciorul rnit,
apoi se ntinse dup bastonul pe care i-l lsase Vera din locul n
care atrna de marginea chiuvetei. i schimb greutatea pe
cellalt picior i se ntoarse n camer. Fiecare pas era un mare
efort i trebuia s se mite ncet, ns i ddu seama c durerea
era mai mult din cauza nepenelii i a traumei musculare dect
de la rana propriu-zis, iar asta nsemna c se vindeca.
Camera, n vreme ce ieea cltinndu-se din ncperea care
servea drept baie i se ndrept spre ea, i se pru i mai mic
dect atunci cnd sttea ntins. Cu draperia impenetrabil care
214

acoperea singura fereastr, nu numai c era ntunecoas, dar


prea i aglomerat, i limitat, i mirosea a antiseptic. Se opri
la fereastr, puse bastonul deoparte i trase draperia. ntr-o
clip, camera fu inundat de lumina strlucitoare a unei diminei
de toamn. Se for, strngnd din dini cnd i se ncord
piciorul, deschise ferestruica i privi n afar. Nu putu vedea
dect acoperiul cldirii cum se nclina abrupt i, dincolo de
acesta, vrful turnurilor de la Notre Dame care sclipeau n
soarele de diminea. i plcu n mod deosebit prospeimea
aerului de diminea care plutea pe deasupra Senei. Era dulce i
nviortor, iar el l inspir profund.
Vera venise la un moment dat n decursul nopii i i
schimbase bandajele. ncercase s-i comunice ceva, ns el
fusese prea adormit ca s priceap, i adormise la loc. Mai
trziu, cnd se trezise i simurile ncepuser s-i revin, i
concentrase gndurile asupra lunganului i asupra poliiei, i a
ceea ce avea s fac n privina lor. Numai c acum i venise n
minte Erwin Scholl, individul despre care Henri Kanarack jurase,
sub teroarea succinilcolinei, c era persoana care-l angajase s-l
ucid pe tatl su. Acest lucru se ntmplase, dup cum i
amintea, aproape exact n momentul n care apruse din
ntuneric lunganul i trsese asupra lor. Erwin Scholl. De unde?
Kanarack i spusese i acest lucru.
Osborn se ntoarse de la fereastr i chiopt napoi pn la
pat, netezi puin cuvertura, apoi se rsuci i se aez uurel.
Drumul de la pat pn la baie i napoi l extenuase mai mult
dect i-ar fi dorit. Acum sttu acolo, pe marginea patului,
aproape incapabil s mai fac i altceva n afar de a inspira i a
expira.
Cine era Erwin Scholl? i de ce dorise acesta moartea tatlui
su? Deodat i nchise ochii. Era aceeai ntrebare pe care i-o
pusese timp de aproape treizeci de ani. Durerea din picior nu
era nimic n comparaie cu ceea ce-i tulbura sufletul. i aminti
senzaia care-i strpunsese mruntaiele n momentul n care
Kanarack i spusese c fusese pltit s-o fac. ntr-o clip,
ntreaga chestiune se transformase dintr-o via de singurtate,
durere i furie, n ceva dincolo de capacitatea de nelegere a
cuiva. n faptul c dduse pe neateptate peste Henri Kanarack,
c descoperise unde locuia i unde lucra acesta, se gndise c
Dumnezeu remarcase n cele din urm c exista i c, n sfrit,
215

va pune capt suferinei din interiorul su. Numai c nu se


ntmplase aa. Fusese doar canalizat spre altceva, cu mult
cruzime, ingenios. Ca o minge pasat ctre altcineva n jocul dea mgruul. i el era acela de care se fereau ei i fcuser
acest lucru de atia ani!
Rul, cel puin, l purtase undeva anume. Dac acel loc ar fi
nsemnat moartea lui, ar fi fost oricum de preferat celei creia i
fusese redat acum, care nu-i permitea niciun strop de odihn,
care-l meninea pe vecie nfuriat, care fcea s-i fie imposibil s
iubeasc sau s fie iubit fr s triasc teama ngrozitoare c
va distruge acest lucru. Cel care-i turmenta gndurile nu
dispruse, ci numai i schimbase forma. Henri Kanarack
devenise Erwin Scholl. De data aceasta nu avea un chip, ci era
doar un nume. Ct i-ar lua s-l gseasc nc treizeci de ani?
i dac ar avea curajul i puterea s o fac i n cele din urm lar gsi, ce ar urma dup aceea? nc o u care s duc n alt
parte?
Un zgomot care se auzi spre peretele din captul opus l
smulse pe Osborn din gndurile sale. Venea cineva! Se uit
rapid dup un loc n care ar fi putut s se ascund. Nu exista
niciunul. Unde era arma lui Kanarack? Ce fcuse Vera cu ea? Se
uit din nou nspre u. Mnerul se rsuci. Singura arm pe care
o avea era bastonul de lng el. l cuprinse cu mna, iar ua se
deschise. n pragul ei apru Vera, mbrcat n halat alb,
pregtit pentru serviciu.
Bun dimineaa, spuse ea, intrnd.
i acum inea o tav n mn, de data aceasta cu cafea
fierbinte i croissante, i o cutie din plastic termoizolatoare n
care se aflau fructe, brnz i o bucat nu prea mare de pine.
Cum te simi?
Lui Osborn i scp un oftat i puse bastonul pe pat.
Bine, spuse el. Mai ales acum, cnd tiu cine venea s m
viziteze.
Vera aez tava pe msua de lng fereastr i se ntoarse
s-l priveasc.
Poliia a venit din nou noaptea trecut. Era i un poliist
american, care prea s te cunoasc destul de bine.
McVey! spuse Osborn tresrind. Dumnezeule, nc se afl
la Paris!
216

Pari s-l cunoti i tu zmbi Vera subire, aproape


periculos, ca i cum i-ar fi fcut plcere toate acestea, ntr-un
mod total nebunesc.
Ce au vrut? ntreb el rapid.
Au descoperit c te-am luat de pe terenul de golf. Am
recunoscut c am scos un glon din tine. Voiau s tie unde eti.
Le-am spus c te-am lsat la gar i c nu tiu unde te-ai dus i
c tu nu doreai ca eu s tiu aceste lucruri. Nu sunt prea
convins c m-au crezut.
McVey te va supraveghea ca un uliu, ateptnd s iei
legtura cu mine.
tiu. De aceea m duc napoi la serviciu. Voi fi de serviciu
treizeci i ase de ore. S sperm c la sfritul acestora se vor
plictisi i vor presupune c le-am spus adevrul.
i dac nu va fi aa? Dac vor hotr s-i percheziioneze
apartamentul, i dup aceea i cldirea?
Osborn se simi deodat nspimntat. Era ncolit i nu avea
niciun loc unde s se duc. Starea piciorului su nu avea nicio
importan; dac va ncerca s ias i ei supravegheau cldirea,
l vor prinde nainte s treac strada. Iar dac se hotrau s
percheziioneze cldirea, vor gsi n cele din urm
ascunztoarea n care se afla i atunci oricum s-ar fi terminat.
Nu avem ce altceva s facem.
Vera era puternic, sigur pe sine. Nu numai c era de partea
lui i c-l proteja, dar inea i lucrurile foarte mult sub control.
Ap ai la baie i ai mncare suficient pn m ntorc eu.
A vrea s ncepi s faci exerciii. S ntinzi piciorul i s-l ridici,
dac poi, sau dac nu, mergi dintr-o parte n alta prin camer
ct de mult poi, din patru n patru ore. Cnd vom pleca de aici,
va trebui s poi merge. i s ai grij s ii draperia tras cnd
se ntunec. Camera este ascuns vederii n interiorul
acoperiului, dar dac cineva supravegheaz cldirea, lumina
te-ar da imediat de gol. Uite spuse Vera i i puse n mn o
cheie. Este cheia de la apartamentul meu n cazul n care
trebuie s iei legtura cu mine. Numrul se afl pe o foaie de
hrtie lng telefon. Scrile dau ntr-o debara de la etajul de
dedesubt. Coboar pe scrile de serviciu pn la etajul al doilea.
Vera ezit i se uit la el.
Nu trebuie s-i mai spun s ai grij!
217

i nici eu nu trebuie s-i mai spun c nc te poi retrage


din chestia asta. Du-te la bunica ta i s negi c ai fi avut cea
mai vag idee despre ce s-a ntmplat aici!
Nu, spuse ea i se ndrept ctre u.
Vera!
Ce e? se opri ea i privi napoi.
Aveam un pistol. Unde este?
Vera reacion, iar Osborn observ c ei nu-i fcuse nicio
plcere s-l aud spunnd asta.
Vera, spuse el i apoi tcu. Dac m gsete lunganul, cum
m-a putea apra?
Cum ar putea s te gseasc? Nu are cum s afle despre
mine, cine sunt sau unde locuiesc.
Nu tia nici despre Merriman. i cu toate acestea, el e mort
acum.
Ea avu o ezitare.
Vera, te rog!
Osborn o privi direct n ochi. Pistolul era pentru a-i apra
viaa, i nu ca s mpute poliiti.
n cele din urm, ea fcu un semn cu capul nspre masa de
lng fereastr.
Este n sertar.

52.
Marsilia.
Marianne Chalfour Bouget plec fr tragere de inim de la
slujba de la ora opt la numai zece minute dup ce ncepuse, i
asta numai din cauz c plnsul surorii ei i fcea pe ceilali
enoriai, iar ea i cunotea bine pe majoritatea dintre ei, s-i
ntoarc privirile i s se uite la ea. Michele Kanarack era la ea
de mai puin de patruzeci i opt de ore, i n tot acest timp
fusese incapabil s-i controleze lacrimile.
Marianne era mai mare cu trei ani dect sora ei i avea cinci
copii, dintre care cel mai mare avea paisprezece ani. Soul ei,
Jean Luc, era pescar, iar venitul su varia n funcie de anotimp
i i petrecea mare parte din timp departe de familie. ns cnd
218

era acas, aa cum se ntmpla acum, dorea s-i petreac


vremea cu soia i cu copiii si. i mai ales cu soia sa.
Jean Luc avea un apetit sexual vorace i nu-i era ruine cu
acest lucru. Numai c putea fi problematic, chiar jenant, atunci
cnd dorinele lui l copleeau i i lua nevasta din picioare sau
aezat pe vreun scaun i o ducea n brae pn n dormitorul
apartamentului lor micu cu trei camere, unde fceau dragoste
zgomotos i slbatic timp de mai multe ore odat.
De ce venise Michele deodat s locuiasc mpreun cu ei i
pentru ct timp era ceva ce el nu putea nelege. Toi oamenii
cstorii aveau probleme. ns, de obicei, le rezolvau cu
ajutorul unui preot. Prin urmare, era convins c Henri Kanarack
va aprea dintr-o clip n alta, implornd-o pe Michele s-l ierte,
i se vor ntoarce la Paris.
Michele, ns, printre lacrimi, era la fel de convins c el nu va
face acest lucru. Era la ei de dou nopi, ncercnd s doarm
pe canapeaua din minuscula lor sufragerie, care era i
buctrie, mpins ncolo i ncoace de copiii care se nghesuiau
n jurul micuului lor televizor alb-negru, certndu-se pe
programe. Asta n vreme ce n cealalt camer, soul i soia
fceau dragoste zgomotos, fr s-i bage cineva de seam n
afar de Michele.
Pn duminic dimineaa, Jean Luc se sturase deja de
lacrimile ei i i spusese lui Marianne acest lucru direct i la
obiect, de fa cu Michele. S-o duc la biseric i, n faa lui
Dumnezeu, s-o fac s se opreasc din plns! Sau dac nu o
ajuta Dumnezeu, mcar sfinia sa, printele.
Numai c nu avusese efect. Iar acum, dup ce plecaser de la
biseric i n vreme ce mergeau prin soarele cald,
mediteranean, cotind pe Bulevardul Atenei ctre Canebiere,
Marianne o lu de mn pe sora sa.
Michele, nu eti tu singura femeie din lume al crei brbat
a plecat dintr-odat. i nici nu eti prima femeie nsrcinat
creia i se ntmpl acest lucru. Da, te doare i te neleg. ns
viaa merge mai departe cu bucuriile ei, aa c ajunge! Ne
aflm aici pentru tine. Gsete-i o slujb i nate-i copilaul!
Apoi caut-i un brbat de treab!
Michele se uit la sora sa, apoi i plec privirile n pmnt.
Marianne avea dreptate, bineneles. Numai c asta nu i
micora durerea sau teama de singurtate sau senzaia de gol
219

din suflet. Numai c raiunea nu a ndeprtat niciodat lacrimile.


Doar timpul.
Dup ce-i spusese toate acestea, Marianne se opri ntr-o pia
mic n aer liber de pe Quai des Belges ca s cumpere o gin
fiart i nite legume proaspete pentru cin. Piaa i trotuarul,
chiar i la aceast or, erau aglomerate, iar sunetul oamenilor i
al mainilor care treceau fceau ca zgomotul s fie foarte mare.
Marianne auzi un zgomot straniu, ca un pocnet, care se
evidenie fa de celelalte sunete. Cnd se ntoarse spre Michele
s-o ntrebe despre acesta, o vzu pe sora sa lsndu-se peste o
tarab pe care era o grmad mare de pepeni, artnd ca i
cum ar fi fost foarte surprins de ceva. Apoi zri o pat de
culoare rou aprins la baza gulerului alb de la gtul lui Michele,
care ncepu s se mprtie. n acelai timp simi o prezen i
i ridic privirile. Un brbat nalt sttea n faa ei i zmbea.
Apoi i apru ceva n mn i ea auzi din nou pocnetul acela.
ntr-o secund, brbatul dispru i brusc i se pru c ziua ncepe
s se ntunece. Se uit n jurul ei i zri mai multe chipuri. Apoi,
n mod curios, totul dispru.

53.
Bernhard Oven ar fi putut s se duc napoi la Paris cu
avionul, la fel cum venise i la Marsilia, ns un bilet dus-ntors n
decursul unui timp n care se petrecuser mai multe crime era
prea uor de depistat de ctre poliiti. Trenul de mare vitez
TGV de la Marsilia la Paris parcurgea distana n patru ore i trei
sferturi, perioad n care Oven sttu confortabil n
compartimentul de clasa nti i evalu ce se ntmplase pn
atunci i ce mai urma s se ntmple.
S o gseasc pe Michele Kanarack acas la sora ei n Marsilia
fusese o chestiune simpl, deoarece o urmrise pn la gar n
dimineaa n care aceasta plecase din Paris, i observase ce tren
luase. n momentul n care tiuse trenul i destinaia,
Organizaia se ocupase de rest. Fusese ateptat cnd se
dduse jos din tren, i apoi fusese urmrit pn la locuina
surorii ei din cartierul Le Panier. Dup aceea, fusese
supravegheat cu grij i se stabilise exact cine fuseser
220

persoanele crora le-ar fi putut face confidene. Dup ce


obinuse aceste informaii, Oven luase un avion Air Inter de la
Paris la Marsilia i nchiriase o main la aeroportul Provence. n
locul destinat roii de rezerv se aflau o arm automat
cehoslovac CZ de calibrul 22, muniie suplimentar i un
amortizor.
Bonjour. Ah, le billet, oui14.
Oferindu-i biletul controlorului pentru a i-l verifica, Oven
schimb cu acesta genul de glume fr sens care se obinuiesc
ntre un controlor de bilete i omul de afaceri de succes pe carel ntruchipa el, apoi se aez la loc i privi peisajul francez n
vreme ce trenul se deplasa rapid spre nord prin verdeaa de pe
Valea Ronului. Fcu o evaluare i estim c se deplasau n zona
respectiv cu aproape trei sute de kilometri pe or.
Fcuse bine c se ocupase de femei acolo unde le gsise.
Dac ar fi reuit cumva s scape de el i ar fi ajuns acas, ei
bine, oamenii isterici au fost ntotdeauna nite inte dificile. Iar
imaginea soului Mariannei i a celor cinci copii mpucai mortal
n apartamentul lor, indiferent ct de curat lucrase el, le-ar fi
fcut cu siguran pe cele dou femei s-i ias din mini,
aducnd n preajm vecinii i pe toi cei care le-ar mai fi auzit.
Bineneles, soul i copiii vor fi descoperii, dac nu fuseser
deja, iar tirea i va aduce acolo n mare grab pe poliiti i pe
politicieni. ns Oven nu avusese de ales. Soul se pregtea s
plece pentru a se ntlni cu amicii lui la cafeneaua local, iar
asta ar fi nsemnat s atepte pn mai trziu n ziua respectiv,
cnd toat lumea ar fi fost adunat acas. Iar acest lucru ar fi
produs o ntrziere pe care nu i-o permitea, deoarece avea de
rezolvat nite probleme mai presante n Paris; probleme n care
Organizaia fusese incapabil s-l ajute pn n acel moment.
Antena 2, reeaua naional de televiziune, artase un
interviu cu administratorul unui club de golf de pe Sena, lng
Vernon. Un doctor din California, pe care poliia l suspecta
pentru uciderea unui american expatriat pe nume Albert
Merriman, se trse afar din Sena smbt dimineaa i
petrecuse un timp ca s-i revin n casa administratorului,
nainte de a fi luat cu maina de ctre o franuzoaic brunet.
Pn n prezent, toate persoanele care fuseser implicate n
relaii intime cu Albert Merriman fuseser eliminate rapid i
14 Bun ziua. A, da, biletul. n limba francez n original (n.t.).
221

eficient de ctre Bernhard Oven. ns nu se tie cum, doctorul


american, identificat ca Paul Osborn, supravieuise. Iar acum
mai era implicat i o femeie. Trebuia s-i gseasc pe amndoi
i s se ocupe de ei nainte de a ajunge poliia la ei. Nu era chiar
att de dificil, dac timpul nu ar fi lucrat deodat n defavoarea
sa. Astzi era duminic, 9 octombrie. Problemele trebuiau
rezolvate pn vineri, 14 octombrie, cel trziu.

Ai lucrat vreodat cu domnul Lybarger cnd acesta era


dezbrcat, domnioar Marsh?
Nu, domnule doctor, bineneles c nu, spuse Joanna,
mirat de ntrebare. Nu ar fi existat niciun motiv.
Joanna nu l plcea pe Salettl mai mult n Zrich dect n New
Mexico. Stilul lui sec i distant cnd i se adresa era mai mult
dect intimidant. O nspimnta de-a dreptul.
Atunci nseamn c nu l-ai vzut niciodat dezbrcat.
Nu, domnule.
Poate n chiloi?
Doctore Salettl, nu sunt sigur c neleg ce vrei s
spunei.
La ora apte fix n dimineaa respectiv, Joanna fusese trezit
n camera ei de un telefon de la Von Holden. n locul brbatului
cald i drgstos din noaptea precedent, acesta fusese dur i
la obiect. i spusese c va veni o main n patruzeci i cinci de
minute s-o ia mpreun cu bagajele ei pentru a o transporta pe
proprietatea domnului Lybarger; tia c ea va fi gata pn
atunci. Surprins de tonul lui distant, ea nu spusese nimic n
afar de da, bine. Apoi i venise n minte ceva i ntrebase ce ar
fi trebuit s fac n privina cinelui ei pe care-l lsase ntr-un
hotel pentru animale din Taos.
S-a avut grij de acest lucru, spusese Von Holden, i dup
aceea nchisese telefonul.
O or mai trziu, nc puin marcat n urma combinaiei de
diferen de fus orar, cin, buturi i maraton sexual cu Von
Holden, Joanna se aflase pe bancheta din spate a limuzinei
Mercedes a lui Lybarger, n vreme ce aceasta cotise din
autostrada principal i oprise la poarta de securitate. oferul
apsase un buton, iar geamul din partea pasagerului se lsase
n jos suficient de mult nct un paznic n uniform s poat
arunca o privire n interior. Satisfcut, acesta le fcuse semn s
222

treac mai departe, iar limuzina se deplasase pe un drum lung,


mrginit de copaci, nspre ceea ce Joanna urma s descrie mai
trziu ca fiind un castel.
O menajer de vrst mijlocie cu un zmbet plcut o
condusese n apartamentul ei: un dormitor imens, cu baie
proprie, situat la parter, care ddea nspre o pajite ntins, ce
se termina la marginea unei pduri dese.
Dup zece minute, cineva i btuse la u i fusese escortat
de ctre aceeai femeie pn la biroul de la etajul al doilea al
doctorului Salettl dintr-o cldire separat, acolo unde se afla i
n momentul de fa.
Judecnd dup rapoartele dumneavoastr, observ c i
dumneavoastr ai fost la fel de impresionat ca i noi ceilali de
progresele domnului Lybarger.
Da, domnule, rspunse Joanna, hotrt s nu se lase
intimidat de stilul lui Salettl. La nceput, cnd am venit prima
dat s lucrez cu dumnealui, cu mare dificultate avea vreun
control asupra funciilor sale motorii voluntare. i era greu pn
i s se concentreze asupra unei idei. ns pe msur ce trecea
vremea, dnsul a continuat s m uimeasc. Are o voin
interioar incredibil de puternic.
Este i robust din punct de vedere fizic.
Da, i asta.
Se simte confortabil ntr-o atmosfer social. Este capabil
s se relaxeze n mijlocul oamenilor i s converseze n mod
inteligent cu ei.
ns
Joanna voia s menioneze despre faptul c Lybarger
pomenea ncontinuu despre familia lui.
Avei vreo rezerv?
Joanna ezit. Nu avea niciun rost s pomeneasc despre ceva
ce se ntmplase numai ntre ea i Lybarger. n afar de asta, de
fiecare dat cnd fcuse acele referiri, acesta fusese fie obosit,
fie pe parcursul cltoriei, timp n care rutina lui zilnic i fusese
ntrerupt.
Voiam doar s spun c obosete foarte uor. De aceea am
solicitat s i se aduc un crucior cu rotile seara trecut pe va
Bastonul pe care-l folosete, o ntrerupse Salettl, dup care
fcu o nsemnare, apoi i ndrept din nou privirile ctre ea.
Este posibil s stea n picioare i s se deplaseze fr acesta?
223

Este obinuit s se foloseasc de el.


V rog s rspundei la ntrebare. Poate s se deplaseze
fr el?
Da, dar
Dar ce?
Nu pe distane mari i nu cu prea mare ncredere.
Se mbrac singur. Se brbierete singur. Se duce la toalet
fr ajutor, nu-i aa?
Da.
Joanna ncepuse s-i doreasc s fi refuzat oferta lui Von
Holden i s se fi dus astzi acas, aa cum i planificase.
Poate ine un stilou i s-i scrie numele cite?
Destul de cite, spuse ea i i for un zmbet.
Dar celelalte funcii ale lui?
Nu tiu ce vrei s spunei cu celelalte funcii, spuse Joanna
ncruntndu-se.
Este capabil s aib o erecie? S aib relaii sexuale?
Nu-nu tiu, se blbi ea.
Era jenat. Nu i se pusese niciodat o asemenea ntrebare
despre niciunul dintre pacienii ei de pn atunci.
M gndesc c aceasta este mai mult o ntrebare medical.
Salettl o privi insistent pentru o clip, apoi continu:
Din punctul dumneavoastr de vedere, cnd ai putea
spune c i va recpta toate capacitile lui fizice, i cnd va fi
funcional n totalitate, ca i cum nu ar fi suferit niciodat de
accidentul cerebral?
Dac dac ne referim la funciile lui motorii de baz, cum
ar fi statul n picioare, mersul pe jos, vorbitul, fr s oboseasc,
i doar att celelalte lucruri, aa cum am mai spus, nu in de
competena mea
Numai funciile motorii. Ct de mult credei c va dura?
Nu-nu tiu exact.
Facei o estimare, v rog.
Chiar nu tiu.
Acesta nu este un rspuns.
Salettl o privea ca i cum ar fi fost un copil obraznic, i nu
terapeuta profesionist a pacientului.
Dac lucrez mult cu el i dac el rspunde ca pn
acum A putea spune c poate dup nc o lun Dar trebuie
224

s nelegei c nu e dect o presupunere. Totul depinde de


modul n care el
V voi fixa un termen. Pn la sfritul acestei sptmni
vreau s-l vd mergnd fr baston.
Nu tiu dac acest lucru este posibil.
Salettl aps un buton de lng braul su i vorbi prin
intercom.
Domnioara Marsh este gat s nceap s lucreze cu
domnul Lybarger.

54.
McVey privi prin fereastra de la biroul lui Lebrun. Sub el, cu
cinci etaje mai jos, se vedea Place du Parvis, piaa deschis din
fa de la Notre Dame, plin de turiti. La ora unsprezece i
jumtate ncepuse s se nclzeasc, atmosfera fiind cea a unei
zile indiene de var.
Opt mori. Dintre care cinci copii. Fiecare a fost mpucat n
cap cu o arm de calibrul 22. Nimeni nu a vzut i nu a auzit
nimic. Nici vecinii de alturi, nici oamenii din pia.
Lebrun trnti pe birou raportul primit prin fax de la poliia din
Marsilia i se ntinse dup un termos cromat de pe o mas din
spatele su.
Profesionist, cu amortizor, spuse McVey, fr s ncerce si ascund mnia. nc opt persoane pe lista lunganului.
Dac este vorba despre lungan.
McVey l privi cu duritate.
Vduva lui Merriman? Dar dumneata ce crezi?
Cred c probabil ai dreptate, mon ami, spuse Lebrun
ncetior.
McVey se ntorsese la hotel din poiana de lng ru cu puin
nainte de ora opt i l sunase imediat acas pe Lebrun. Drept
urmare, Lebrun alertase toate ageniile de poliie din ar,
prevenindu-le c viaa lui Michele Kanarack era n pericol.
Problema evident era, desigur, faptul c nu i se dduse nc de
urm. i cum nu aveau nimic altceva n afar de descrierea ei,
pe care o obinuser n cele din urm inspectorii Maitrot i
Barras de la locatarii din bloc, alarma lui Lebrun nu fusese dect
225

o avertizare aruncat n vnt. Fantomele erau foarte dificil de


protejat.
Prietene, cum am fi putut ti? Oamenii mei au stat acolo la
ru o zi ntreag naintea ta i nu au gsit nimic care s indice
prezena unui al treilea om.
Lebrun ncerca s fie de folos, ns nu reui s ndeprteze
sentimentul de vinovie i de neajutorare care strngeau
stomacul lui McVey. Opt oameni erau mori i ar fi putut s fie
nc n via dac ntr-un fel sau altul el i cu poliia francez ar
fi fost ceva mai buni n activitatea lor. Michele Kanarack fusese
mpucat doar cu cteva clipe dup ce McVey l sunase pe
Lebrun pentru a-l preveni c aceasta era n pericol. Dac ar fi
descoperit care era situaia i ar fi sunat cu vreo trei ore mai
devreme, sau patru, sau cinci, oare lucrurile ar fi stat acum
altfel? Poate c da, poate c nu. Ea ar fi fost oricum ca un ac
care ar fi trebuit cutat n carul cu fn.
Protecie i aciune n slujba dumneavoastr era sloganul
scris pe uniformele negre cu alb de la LAPD. Zi de zi, oamenii
rdeau de acesta, ori i bteau joc, ori l ignorau pur i simplu.
Aciune n slujba dumneavoastr? Cine mai tie ce mai
nsemna i asta? ns protecia oamenilor era cu totul altceva.
Asta dac i psa ntr-adevr, aa cum i psa lui McVey. Dac
oamenii sufereau din cauza ta sau a partenerului tu, sau dac
departamentul nu era la nlimea ateptrilor, atunci sufereai i
tu. i nc destul de tare. Nimeni nu tie acest lucru, iar tu nu
pomeneti niciodat despre asta. Dect poate numai fa de
tine sau poate privind la butura din faa ta, atunci cnd ncerci
s uii despre asta. Nu era vorba despre idealism acesta
disprea de prima dat de cnd ajungeai s vezi pe cineva
mpucat n fa. Era vorba despre altceva. Despre motivul
pentru care sfreai, dup cine tie ci ani, fcnd acelai
lucru, i fcndu-l n continuare. Michele Kanarack i familia
surorii ei nu fuseser un aparat stricat care mai putea fi reparat.
Oamenii din blocul lui Agnes Demblon nu fuseser o main
nou care se stricase i asupra creia s se bat oamenii la o
vnzare auto. Fuseser oameni cu toii, pentru binele crora
luptau poliitii, la bine i la ru, n fiecare zi de lucru din vieile
lor.
Aia-i cafea? ntreb McVey indicnd cu capul nspre
termosul din mna lui Lebrun.
226

Oui.
Vreau i eu una amar, spuse McVey. Exact cum e i ziua
de astzi.
Pe la ora 9:30, Lebrun trimisese o echip de specialiti pn la
poian, pentru a lua o amprent din ghips dup urma
cauciucului i s caute prin pduricea de pini pentru
eventualitatea n care i-ar fi scpat ceva lui McVey.
La 10:45, McVey se ntlnise cu Lebrun n biroul acestuia i se
duseser mpreun la laborator ca s verifice amprenta
cauciucului. Cnd sosiser, l gsiser pe tehnician lucrnd la
ghipsul care se ntrea cu un usctor de pr portabil. Dup cinci
minute, ghipsul era suficient de uscat pentru a se putea face o
amprentare a acestuia pe hrtie.
Dup aceea, le sosise colecia de modele de cauciucuri,
furnizat poliiei din Paris de ctre productorii de cauciucuri.
Dup un sfert de or gsiser ceea ce cutau. Modelul scos n
cerneal de pe mulajul din ghips realizat n poian se potrivea
cu certitudine unui cauciuc Pirelli a unui productor italian,
mrimea P205/70R14, care intra pe o jant de paisprezece pe
cinci inci i jumtate. n dimineaa urmtoare, luni, un specialist
de la fabrica Pirelli urma s fie chemat pentru a examina
mulajul, s vad dac se mai pot observa i alte chestiuni de
detaliu.
Pe drumul napoi spre biroul lui Lebrun, McVey ntrebase
despre scobitoare.
Asta o s dureze mai mult, spusese Lebrun. Poate mine,
poate poimine. Sincer s fiu, m ndoiesc c ne va revela prea
multe informaii.
Poate o s avem noroc. Poate c n momentul n care s-a
scobit n dini i-a rnit gingia i au rmas urme de snge pe ea.
Sau poate are vreo infecie sau alt boal, care s reias din
saliv. Orice ar fi mai mult dect avem acum, inspectore.
Nu avem cum s tim dac lunganul a utilizat scobitoarea.
Ar putea foarte bine s fie a lui Merriman, sau a lui Osborn, sau
a unei persoane necunoscute, spusese Lebrun i deschisese ua
de la biroul su.
Vrei s spui a unui posibil martor, spusese McVey n vreme
ce intrar.
Nu, nu m-am referit deloc la asta. ns asta este o idee,
McVey. Una bun. M declar nvins.
227

n acel moment se auzise o btaie n u i poliistul n


uniform intrase cu faxul de la poliia din Marsilia.

McVey i ddu cafeaua pe gt i se duse n partea cealalt a


camerei. Pe un panou cu anunuri se afla un exemplar din Le
Figaro, iar pe un sfert din pagin era tiprit imaginea lui
Levigne, n vreme ce acesta oferea presei povestea sa. Frustrat
n mod evident, McVey i nfipse degetul n aceasta.
Ceea ce m enerveaz pe mine este acest individ de la
clubul de golf, cruia i era team c am putea s dm presei
numele lui, i care se duce apoi i face el singur acest lucru. i
asta nu face dect s-i comunice amicului nostru c are un
martor ocular care este nc n via.
McVey se ndeprt de articolul din ziar, trgndu-se de
ureche.
Pe toi dracii, Lebrun! Noi nu reuim s-o gsim, dar el
reuete!
Se ntoarse i l privi n ochi pe poliistul francez.
Cum de-a tiut s se duc la Marsilia, cnd nimeni altcineva
n-a tiut nimic? i cnd a ajuns acolo, cum de-a tiut unde s-o
gseasc?
Lebrun i aps vrfurile degetelor unul de altul.
Te gndeti la conexiunea de la Interpol. Cel din Lyon care a
solicitat dosarul lui Merriman de la poliia din New York se poate
s fi avut mijloace similare s o gseasc.
Da, la asta m gndeam.
Lebrun i puse jos ceaca de cafea, aprinse o igar i se uit
la ceas.
Ca s tii i tu, mi iau liber pentru restul zilei, spuse el
ncet. mi iau o scurt vacan, de unul singur. Fac o excursie cu
trenul pn la Lyon. Nu tie nimeni unde m duc, nici mcar
nevast-mea.
McVey se ncrunt.
Scuz-m dac nu neleg. Dar ce ai s faci, ajungi la Lyon
i ncepi s pui ntrebri n stnga i n dreapta, i crezi c
persoana care a fcut-o o s ridice mna i o s spun Eu
sunt? Ai putea foarte bine s convoci nainte i o conferin de
pres.

228

Mon ami, spuse Lebrun i zmbi. Am spus c m duc la


Lyon. Nu am spus c m duc la sediul Interpolului. De fapt, am
invitat un prieten foarte vechi la o cin foarte linitit.
Continu, spuse McVey.
Dup cum tii, Grupul D, care a primit nsrcinarea
investigaiei dumitale referitoare la trupurile decapitate, este un
subgrup al Diviziei a Doua a Interpolului. Divizia a Doua este
divizia de poliie care se ocup total de partea de descoperire i
de analiz a cazului. Persoana care a solicitat dosarul lui
Merriman este cu siguran un membru al Diviziei a Doua, foarte
posibil un membru sus-pus. Pe de alt parte, Divizia nti ine de
administraia general, care se ocup de finane, personal,
procurarea echipamentului, servicii de custodie i lucruri ca
personalul, contabilitatea, administrarea cldirii i alte activiti
de zi cu zi. Una dintre aceste activiti de zi cu zi este
securitatea subgrupului i rspunde de securitatea sediului.
Persoana care este responsabil cu acest subgrup are acces la
datele referitoare la angajatul care a solicitat dosarul Merriman.
Lebrun zmbi, ncntat de planul lui. McVey l privi fix.
Mon ami, nu vreau s sune cinic ceea ce voi spune, dar ce
se ntmpl dac prietenul pe care l invii att de drgu la cin
va fi exact persoana care a fcut solicitarea? Nu-i dai seama c
dumneata eti chiar persoana de care se fereau ei, ca nu cumva
s afli acele informaii? Ca s aib timp s dea de Merriman. Mai ntrebat mai demult dac eu cred c aceti indivizi ar fi n
stare s omoare un poliist. Dac aveai cumva dubii pn acum,
mai arunc o dat o privire pe raportul din Marsilia!
Ah, dumnealui i place s avertizeze folosind blestemate de
metafore! spuse Lebrun zmbind i strivindu-i igara. Prietene,
i apreciez grija. i dac circumstanele ar fi fost diferite, a fi
fost de acord cu tine cu drag inim c abordarea mea este cam
riscant. Cu toate acestea, m ndoiesc c supraveghetorul
securitii interne i-ar face vreun ru fratelui su mai mare.

55.
Un Ford Sierra de culoare verde nchis cu cauciucuri Pirelli
P205/70R14 i roi de paisprezece pe cinci inci i jumtate se
229

deplasa ncet pe lng blocul de pe Quai de Bethune numrul


18, apoi coti pe Pont de Sully i parc n spatele unui Jaguar
decapotabil alb, care staiona pe rue St.-Louis en le. O clip
dup aceea, portiera se deschise i brbatul cel nalt cobor din
main. Era o dup-amiaz cald, i cu toate acestea el purta
mnui. Mnui chirurgicale de culoarea pielii.
Trenul lui Bernhard Oven sosise n Gare de Lyon la ora
doisprezece i un sfert. Din gar luase un taxi pn la aeroportul
Orly, de unde i luase Fordul de culoare verde. Pe la 2:50 era
napoi n Paris i parcase lng cldirea n care locuia Vera
Monneray.
La ora 3:07 deschise ncuietoarea i ptrunse n apartamentul
ei, nchiznd ua dup el. Nu-l vzuse nimeni cnd traversase
strada sau cnd utilizase cheia proaspt fcut care se potrivea
la ua de siguran ctre intrarea de serviciu. Odat ptruns n
interior, urc pe scrile de serviciu i intr n apartament prin
holul din capt.
n aproape ntreaga Fran, povestea despre bruneta
misterioas care-l luase pe americanul suspect de crim de la
clubul de golf, dup ce acesta ieise din Sena, fusese transmis
mai nti pe postul de televiziune Antena 2 i, imediat dup
aceea, fusese repetat de toate celelalte mijloace media. Era o
intrig suculent, romantic. Cine era ea i cine putea fi
americanul erau subiectul unor speculaii ndrznee de la o
bine-cunoscut actri francez, regizor i productor de film,
pn la o vedet din lumea tenisului, o cntrea american de
rock, care purta peruc i vorbea franuzete; despre doctor se
spunea c nu era de fapt doctor, c imaginea publicat n ziare
era un fals i c era de fapt un actor faimos de la Hollywood,
care se afla acum n Frana pentru promovarea unui film; unele
poveti mai puin optimiste stipulau c acesta era un fost
senator al Statelor Unite, a crui soart era marcat de nc o
tragedie.
Identitatea i adresa Verei Monneray, scris de mn pe o
carte de vizit, precum i cheile de la ua de serviciu i de la
apartamentul ei se aflaser n torpedoul de la maina lui
Bernhard Oven cnd o luase din Orly. n cele cinci ore i ceva de
cnd plecase el din Marsilia, Organizaia se dovedise
meticuloas i eficient. La fel ca i n cazul lui Albert Merriman.

230

Ceasul decorativ de pe masa de lng patul Verei Monneray


indica ora trei i unsprezece minute dup-amiaza. Domnioara
Monneray, Oven tia acest lucru, plecase la serviciu n
dimineaa respectiv la ora apte i i termina tura abia la ora
apte seara, a doua zi. Aceasta nsemna, nelund n
consideraie intrarea neprevzut a unei femei de serviciu sau a
unui ngrijitor, c nu-l va deranja nimeni n vreme ce i cerceta
apartamentul. Mai nsemna i c dac se ntmpla ca
americanul s se afle acolo, acesta ar fi singur.
Dup cinci minute, Oven i ddu seama c americanul nu se
afla acolo. Apartamentul era gol i fr nicio urm. La ieire,
ncuie ua cu grij i cobor tot pe unde urcase, pe scrile de
serviciu, oprindu-se unde ua de serviciu se deschidea n strad.
ns, n loc s ias, cobor n continuare, pn la subsol. Gsi un
ntreruptor i aprinse lumina, apoi privi n jurul su. Vzu un
coridor lung i ngust care ducea sub cldire, cu numeroase ui
i zone de depozitare cufundate n ntuneric. La dreapta,
adpostite sub un plafon jos din brne groase, se aflau
containerele de gunoi ale locatarilor din cldire. Ct de inocent
veneau acestea n sprijinul parizienilor din clasa superioar,
fiecare apartament avnd propriile containere, pe care se afla
numrul apartamentului! O examinare mai atent a zonei i
art care erau cele patru containere alocate apartamentului
Verei, dintre care doar unul era plin.
Oven ddu deoparte capacul, desfur un ziar din ziua
precedent i aternu pe el gunoiul bucat cu bucat. Gsi patru
cutii goale de Diet Coke, un recipient gol din plastic de Gelave,
balsam pentru pr, un recipient gol de bomboane mentolate Tic
Tac, o cutie goal de anticoncepionale Today, patru cutii goale
de bere slab alcoolizat Amstel, un exemplar din revista People,
o conserv goal i ndoit de sup de vit, un recipient galben
din plastic de spun lichid Joy i Oven se opri, deoarece se
auzea ceva zornind n interiorul recipientului de spun lichid.
Era pe punctul de a deuruba capacul, cnd auzi o u deasupra
lui i cineva ncepu s coboare scrile. Paii se oprir o clip
brusc n locul unde ua de serviciu ddea n strad, apoi
continuar s coboare. Oven stinse lumina i se strecur n
umbra din spatele scrilor, scondu-i n acelai timp pistolul
automat Walther de calibru 25 din bata pantalonilor.
231

O clip mai trziu, o femeie de serviciu dolofan, mbrcat


cu un halat apretat negru cu alb, cobora greoi treptele, crnd
un sac de gunoi din plastic. Aprinse lumina i ridic capacul de
la unul din containerele de gunoi, apoi se rentoarse nspre scri.
n acel moment, zri mizeria pe care o fcuse cnd mprtiase
gunoiul deasupra ziarului. Mormi ceva n francez, se duse
acolo, l ridic i l arunc n containerul de gunoi al Verei. Puse
capacul la loc, apoi stinse brusc lumina i ncepu s urce scrile
greoi.
Oven ascult cum se pierd paii ei pe msur ce se ndeprta.
Bucuros c aceasta plecase, i strecur pistolul Walther napoi
n bata de la pantaloni, apoi aprinse lumina. Ridic din nou
capacul de pe containerul de gunoi, scoase recipientul de plastic
de la spun lichid i-i deurub capacul, apoi l rsturn i l
scutur. Obiectul care se afla n interior zornia, dar nu cdea.
Scoase un cuit lung, subire, din manet, deschise lama i
scoase n afar o fiol acoperit cu resturi de spun lichid. O
terse i o inu n lumin. Era o fiol de la Produsele
Farmaceutice Wyeth; pe etichet scria 5 ml vaccin antitetanos.
Lui Oven i trecu pe fa umbra unui zmbet. Vera Monneray
era rezident i avea s devin medic n curnd. Avea
posibilitatea s cumpere medicamente i era calificat s fac o
injecie. Un om rnit care ieea dintr-un ru poluat necesita mai
mult ca sigur o injecie antitetanos, nu numai pentru a preveni
tetanosul, ci i difteria. i era puin probabil ca o persoan care
ar face aceast injecie s aduc fiola goal cu ea i s-o ascund
n recipientul gol de la spun lichid, dac ar fi fcut injecia n
alt parte dect acas. Nu, injecia fusese fcut aici, n
apartamentul Verei. i pentru c americanul nu se afla acum n
acest apartament, nsemna c era pe undeva prin apropiere,
poate ntr-o alt cldire sau poate chiar n aceast cldire.

Cu cinci etaje i jumtate mai sus de subsolul n care se afla


Bernhard Oven, Paul Osborn se aplec deasupra msuei de
lng fereastr i privi peste acoperiurile cldirilor, uitndu-se
la umbrele dup-amiezii cum alunec peste turlele gotice de la
Notre Dame. n rstimpul n care nu dormise, ori mersese prin
cmru pentru a face exerciiile necesare recuperrii, ori
privise n gol pe fereastr aa cum fcea acum, ncercnd s-i
adune gndurile.
232

Erau cteva realiti evidente, pe care nu le putea ignora,


concluzionase el. n primul rnd, poliia nc l cuta n legtur
cu moartea lui Albert Merriman. Aflase prin intermediul Verei c
acetia gsiser restul de succinilcolin, pe care-l luaser din
camera lui de hotel. n momentul n care i vor descoperi scopul,
existau toate ansele s reexamineze trupul lui Merriman
cruia el nc dorea s-i spun Kanarack. Dac se ntmpla
acest lucru, vor gsi semnele de nepare. i dac acest lucru nu
se ntmplase deja, McVey i va convinge s o fac. Nu conta c
el nu-l omorse pe Merriman. Ei vor continua s-l nvinuiasc de
tentativ de omucidere. i dac vor dovedi acest lucru, ceea ce
vor reui, nu numai c el i va petrece Dumnezeu tie ci ani
ntr-o nchisoare francez, dar i va pierde i autorizaia de a
lucra ca medic n Statele Unite.
n al doilea rnd, el nu ieise neobservat din ru i, mai
devreme sau mai trziu, lunganul, indiferent cine era el, va afla
c el era nc n via i va veni s-l omoare.
n al treilea rnd, chiar dac ar fi reuit s ias din Paris ntrun fel sau n altul, paaportul su nc se afla la poliie. Aa c,
orice-ar fi fcut, era forat s rmn n Frana, din cauz c nu
avea cum s plece n nicio alt ar fr acesta, nici mcar n
ara lui.
n al patrulea rnd i probabil cel mai crud i mai dureros
dintre toate, lucrul pe care-l examinase pe toate feele n mintea
lui era constatarea clar i de necontestat c prin moartea lui
Albert Merriman nu se schimbase absolut nimic. Demonul care-l
bntuia devenise doar mai complex i mai greu de neles ca
niciodat. Asta dac, dup toi acei ani plini de groaz, mai era
posibil un asemenea lucru. n sinea lui auzea un strigt: NU! ntro sut de limbi. Nu ncepe din nou aceast urmrire! Pentru c
nspre ce ar putea duce aceast nou porti cu numele lui
Erwin Scholl pe ea? Spre nc o porti! i pn atunci, dac ar fi
trit att de mult, aceasta nu putea duce dect la nebunie. Mai
bine recunoate, Paul Osborn, c nu vei primi niciodat un
rspuns! C aceasta este soarta ta, s afli n aceast via c
rspunsurile pe care le caui nu sunt nite rspunsuri
acceptabile pentru tine. Numai dac nelegi acest lucru, vei
obine pacea i linitea n viaa urmtoare! Accept acest
adevr i schimb-te!
233

Numai c el tia c acest argument nu era altceva dect un


mod de a evita lucrurile i, prin urmare, nu era adevrat. Nu
putea s se schimbe astzi mai mult dect ar fi fost capabil s-o
fac de cnd mplinise zece ani. Moartea lui Kanarack, alias
Merriman, fusese o lovitur ngrozitoare pentru sufletul su. ns
ceea ce fcuse fusese s limpezeasc i s simplifice viitorul.
nainte, el nu avea dect un chip. Acum avea i un nume. Dac
acest Erwin Scholl, dac avea s-l gseasc, l ducea la o alt
persoan, atunci aa s fie! Indiferent de pre, el va merge
nainte pn cnd va afla adevrul din spatele morii tatlui su.
Pentru c dac nu va face acest lucru, nu va mai fi nicio Vera i
viaa nu va merita s fie trit. Aa cum fusese nc de cnd era
un bieel. Linitea i pacea vor veni la el n aceast via sau
niciodat. Aceasta era soarta lui i realitatea lui.
Putu s zreasc afar turlele de la Notre Dame, care
intraser n plin umbr. Curnd se vor aprinde luminile
oraului. Sosise vremea s trag peste fereastr draperia cea
deas i s aprind veioza. Dup ce fcu acest lucru, se duse
ontc-ontc pn la pat i se ntinse pe spate. n vreme ce
fcu acest lucru, determinarea pe care o avusese cu o clip mai
nainte se evapor i durerea i reveni impetuoas, la fel de
usturtoare ca ntotdeauna.
De ce i s-a ntmplat acest lucru familiei mele i de ce
mie? spuse el cu voce tare. Spusese acest lucru i pe vremea
cnd fusese doar un bieel, apoi ca adolescent, ca brbat i ca
medic de succes. Spusese acest lucru de o mie de ori. Uneori i
venea ca un gnd linitit sau ca parte a unei conversaii lucide
din timpul unei edine de terapie, iar alteori, n vreme ce
emoia l copleea, se dezlnuia zgomotos oriunde se afla,
speriindu-le pe fostele lui neveste, pe prieteni sau pe strini.
Ridic perna i lu n mn pistolul lui Kanarack. i ndrept
vrful nspre el i observ gaura prin care venea moartea. Prea
destul de uor. Chiar seductor. Cea mai simpl cale dintre
toate. Nu ar mai fi existat teama de poliie sau de lungan. i, ce
ar fi fost cel mai bine, durerea ar fi disprut instantaneu. Se
ntreb de ce nu se gndise i mai nainte la acest lucru.

234

56.
Un sfert de or mai trziu, la ora ase fr un sfert, Bernhard
Oven sun la intrarea blocului de pe Quai de Bethune numrul
18 i atept. Alesese s-i nceap cercetrile n privina
americanului chiar de la cldirea Verei Monneray, eliminnd din
prima aceast posibilitate, i apoi s porneasc mai departe
dac era necesar.
Se auzi un clic al zvorului i Philippe deschise ua, n vreme
ce-i ncheia nasturele de sus de la tunica uniformei lui verzi.
Bonsoir, monsieur, spuse el, cerndu-i iertare pentru faptul
c-l lsase pe domnul s atepte.
Am adus un pachet de la farmacia de la spitalul Sainte
Anne, trimis de doctor Monneray. Ea a spus s transmit c este
ceva urgent, spuse Oven n francez.
Cui? ntreb Philippe nedumerit.
Dumitale, presupun. Portarul de la aceast adres. Asta-i
tot ce tiu.
De la farmacie, suntei sigur?
Art eu a pota? Domnule, bineneles c sunt sigur. Este
vorba despre un medicament, necesar de urgen. Din acest
motiv eu, directorul adjunct, am fost trimis tocmai pn aici dea lungul oraului, ntr-o sear de duminic.
Philippe tcu. Cu o zi nainte o ajutase pe Vera s-l duc pe
Paul Osborn pe scrile de serviciu pn la apartamentul ei dintro main parcat pe strada din spate. Mai trziu n decursul zilei
o ajutase s-l duc pe acesta, sedat puternic dup o operaie,
pn sus, n cmrua ascuns sub streain. tia c Osborn
avusese nevoie de ngrijire medical. Fr ndoial, nc mai
avea nevoie, altfel de ce ar fi sosit acest pachet de la farmacia
spitalului ntr-o duminic seara, la solicitarea Verei?
Merci, monsieur, spuse el, iar Oven i nmn un carneel cu
reete oficiale i un pix.
Semnai pentru el, v rog.
Oui, spuse Philippe ncuviinnd din cap i semn.
Bonsoir, spuse Oven, apoi se ntoarse cu spatele la el i
plec.

235

Philippe nchise ua, apoi se uit la pachet, apoi se duse rapid


la birou. Lu telefonul i form numrul privat al Verei de la
serviciu.
Cinci minute mai trziu, Bernhard Oven scoase capacul de
oel de la panoul de telefoane din subsolul cldirii de pe Quai de
Bethune numrul 18, conect un microreceptor la un aparat de
nregistrare n miniatur, conectat la linia telefonic de la
intrarea n bloc, i aps play. Auzi explicaiile portarului
referitoare la ceea ce se ntmplase, urmate de vocea alarmat
a unei femei care trebuia s fi fost a domnioarei Monneray.
Philippe! spuse ea. Nu am trimis niciun pachet, nicio reet.
Deschide-l i vezi ce este nuntru!
Se auzi un fojgit de hrtii, urmat de un mormit, apoi vocea
portarului se auzi din nou:
E mizerie A-arat ca o fiol. Ca una dintre acelea pe care
o utilizeaz doctorii cnd i fac
Ce scrie pe etichet? l ntrerupse Vera.
Oven remarc tonul de ngrijorare din vocea ei i zmbi.
Scrie Scuzai-m, stai s-mi pun ochelarii.
Se auzi apoi un zgomot cnd Philippe puse receptorul jos. O
clip mai trziu, acesta reveni la telefon.
Scrie 5 ml vaccin antitetanos.
Iisuse Hristoase! exclam Vera.
Ce este, mademoiselle?
Philippe, l-ai recunoscut pe acel brbat? Era unul din cei de
la poliie?
Nu, mademoiselle.
Era nalt?
Trs foarte.
Arunc fiola la gunoi i s nu faci nimic altceva. Plec acum
de la spital. O s am nevoie de ajutorul tu n momentul n care
ajung acolo.
Oui, mademoiselle.
Se auzi un clic distinctiv n momentul n care Vera nchise
telefonul, apoi se ls tcerea. Calm, Bernhard Oven deconect
microreceptorul de la aparatul minuscul de nregistrare, i-l
deconect i pe acesta de la linia telefonic. O clip mai trziu,
puse napoi capacul la consola telefonic, stinse lumina i refcu
drumul n sus pe scrile de serviciu. Era ora 18:15. Nu avea
nimic altceva de fcut dect s atepte.
236


La mai puin de opt kilometri distan, McVey sttea singur la
mas, ntr-o cafenea n aer liber din Place Victor Hugo. La
dreapta lui, o tnr n blugi, sprijinit n coate, privea n gol, cu
un pahar de vin n faa ei, de care nc nu se atinsese, i cu un
celu care somnola la picioarele ei. La stnga lui se aflau dou
matroane n vrst, foarte bine mbrcate i foarte bogate n
mod evident, care stteau de vorb n francez la o ceac de
ceai. Erau vesele i animate i artau ca i cum s-ar fi ntlnit
aici n fiecare zi la aceeai or de o jumtate de secol ncoace.
Cu un pahar de Bordeaux n mn, McVey se trezi c-i
dorete ca acesta s fie modul n care s ias i el n ora. Nu
neaprat s fie bogat, dar s fie vesel i animat i s se simt
confortabil cu lumea din jurul lui. Apoi o main de poliie trecu
pe lng ei cu sirena pornit i el i ddu seama c ultima lui
ieire nu l preocupa chiar att de mult pe ct l preocupa
Osborn. l minise n legtur cu noroiul de pe papuci, din cauz
c fusese prins. Era un brbat ndrgostit, un turist care probabil
se plimbase recent pe lng Turnul Eiffel suficient de mult nct
s tie c grdinile fuseser spate i c pe acolo era noroi, i
fusese foarte rapid n a-i gsi o poveste care s-l acopere n
momentul n care era ntrebat despre acest lucru. Problema era,
ns, c noroiul de acolo era cenuiu negricios, i nu rou.
Locul n care fusese Osborn n acea joi dup-amiaza adic
acum patru zile fusese pe malul apei de lng poian. Adic n
acelai loc n care fusese ucis Merriman i n care Osborn fusese
rnit n ziua urmtoare.
Ce-i planificase Osborn i nu-i ieise? Avea de gnd s-l
omoare chiar el pe Merriman sau i nscenase acestuia ceva
pentru lungan? Dac avusese ideea de a-l omor chiar el, unde
intervenea lunganul? Dac i nscenase ceva pentru a fi prins de
lungan, cum se ntmplase c Osborn devenise o victim el
nsui? i de ce un tip ca Osborn, un chirurg ortoped realizat,
chiar dac destul de impetuos, din California? i mai era i
medicamentul pe care poliia francez l gsise n camera lui
Osborn. Succinilcolin.
Un telefon la doctorul Richman de la Colegiul Regal de
Patologie din Londra stabilise faptul c succinilcolin era un
anestezic preoperatoriu, un curare sintetic utilizat pentru
relaxarea muchilor. Richman l prevenise c acesta ar putea fi
237

foarte periculos dac ar fi czut pe nite mini neprofesioniste.


Medicamentul relaxa complet muchii scheletici i putea
produce sufocarea dac era administrat necorespunztor.
Este ceva neobinuit ca un medic chirurg s aib acest
medicament n posesia lui? ntrebase McVey direct.
Richman replicase la fel de direct:
n camera lui de hotel, n timp ce se afla n vacan? Pi
bineneles c da!
McVey tcuse, se gndise pre de o clip, apoi pusese
ntrebarea de un milion de dolari:
Ai folosi-o dac v-ai pregti s tiai capul cuiva?
Posibil. mpreun cu alte anestezice.
Dar ce prere avei despre congelare? Ai utiliza-o pentru
acest lucru?
Domnule McVey, trebuie s nelegi, acesta este un sport
pe care nici eu, nici colegii mei a cror prere am solicitat-o nu lam mai ntlnit pn acum. Nu avem suficiente informaii
despre ce s-a ncercat sau despre ce s-a ntmplat cu adevrat
nici mcar ca s ncepem s facem speculaii n privina unei
proceduri.
Doctore, v rog s-mi facei o favoare, i spusese McVey.
Mergei cu doctorul Michaels i mai verificai o dat cadavrele!
Domnule poliist, dac suntei n cutarea succinilcolinei,
aceasta se descompune n corp la cteva minute dup ce este
injectat. Nu o s gsii niciodat vreo urm a acesteia.
ns ai putea descoperi nite rni prin nepare care s ne
arate dac au fost injectai cu ceva, nu-i aa?
McVey l auzi foarte clar pe Richman cum ncuviineaz, apoi
sunetul telefonului n vreme ce nchidea. Apoi, deodat, l izbi o
idee.
La naiba! rosti el cu voce tare.
Celul de sub mas sri din somn i ncepu s latre, n vreme
ce cele dou doamne n vrst, care nelegeau n mod evident
suficient englez ca s fie oripilate, i ridicar privirile nspre
el.
Scuzai, spuse McVey.
Se ridic i ls o bancnot de douzeci de franci pe mas.
i tu, spuse ctre cel n vreme ce pleca.
McVey travers Place Victor Hugo, cumpr un bilet i intr n
staia de metrou.
238

Lebrun, se auzi spunnd, ca i cum s-ar fi aflat nc n


biroul inspectorului. Nu am fcut niciodat o asociere cu toi trei,
nu-i aa?
Se uit la rutele de metrou pe un panou mare cu traseele,
apoi McVey alese ruta care credea c-l va duce unde dorea el i
se urc n metrou. Gndurile i erau nc ndreptate asupra unei
ntlniri imaginare cu Lebrun.
L-am gsit pe Merriman din cauz c i-a lsat amprenta la
scena crimei lui Jean Packard, nu-i aa? tiam c Osborn l-a
angajat pe Packard s-i gseasc pe cineva. Osborn mi-a spus
c era vorba de prietenul Verei Monneray i, la vremea
respectiv, prea ceva rezonabil. Dar dac el a minit despre
acest lucru, aa cum a fcut i despre noroiul de pe pantofi? i
dac el ncerca de fapt s-l gseasc pe Merriman? Pe
mormntul mamei mele, cum Dumnezeu ne-a putut scpa acest
lucru?
McVey se nghesui ntr-un metrou, se prinse de o bar de
deasupra i rmase n picioare. Se aprinsese la ideea c nu
vzuse mai devreme ceea ce era evident, i nc era copleit de
uvoiul gndurilor.
Osborn l-a vzut pe Merriman n braserie, poate din
ntmplare, i l-a recunoscut. A ncercat s-l nface, dar
osptarii l-au inut i Merriman a scpat. Osborn l-a urmrit pn
la metrou, unde a fost luat de poliia metroului, i apoi a ajuns la
dumneata. A inventat o poveste cum c Merriman i-a furat banii,
iar oamenii dumitale au spus bine i l-au lsat s plece. Nu e
ceva nerezonabil. Apoi Osborn a contactat Kolb International,
care i l-a trimis pe Packard. Packard i Osborn i-au pus minile
la contribuie i, cteva zile mai trziu, Packard a aprut cu
Merriman, care se ascundea sub numele de Henri Kanarack.
Trenul ncetini n tunel, apoi ajunse n staie, ncetini i mai
mult, i apoi opri. McVey se uit la numele staiei i se ddu
napoi n vreme ce un grup de vreo ase adolesceni zgomotoi
se urcar nuntru. Imediat uile se nchiser, apoi trenul porni
din nou. n toat aceast perioad, McVey nu auzi nimic altceva
dect vocea sa interioar.
A spune c mai mult ca sigur Merriman a descoperit c
Packard l urmrea, aa c l-a urmrit i el la rndul lui, dorind
s afle ce naiba se petrecea. Iar lui Packard, un mercenar uns cu
toate alifiile, nu i-a fcut plcere s fie luat tare, mai ales n
239

propria lui cas. A avut loc o ceart mai puternic i Merriman a


ieit ctigtor. Sau cel puin aa pare, pentru c a lsat o
amprent. Apoi a nceput toat trenia. Dup aceea totul a
devenit cam confuz. ns cheia, dac am dreptate, este faptul c
Merriman era cel asupra cruia Osborn a srit la btaie n
cafenea n prima sear. Oamenii dumitale au constatat c
Osborn era agresorul, dar nimeni nu a identificat vreodat
victima. Doar Packard a fcut-o, i astfel a ajuns pe urmele lui
Merriman de la bun nceput. ns dac Merriman este cel pe
care l-a atacat Osborn, i dac putem afla i de ce, am putea
foarte uor s facem cercul pn la lungan.
Trenul ncetini din nou. nc o dat, McVey se uit la numele
staiei n momentul n care sosir. Asta era! Aici era locul unde
trebuia s schimbe metroul Charles de Gaulle-Etoile. Cobor
din metrou, i fcu loc printr-un grup de pasageri, urc un ir de
trepte, trecu pe lng un vnztor de porumb dulce i se grbi
napoi pe un alt ir de trepte. La captul acestora, coti spre
dreapta i merse cu mulimea nspre staie, fcndu-i loc mai n
fa, cutnd metroul pe care-l dorea.
Dup douzeci de minute, iei din staia de metrou St.-Paul pe
strada St.-Antoine. La mic distan la dreapta sa se afla
Braseria Stella. Era 9 octombrie, ora 19:10, duminic seara.

57.
Bernhard Oven se afla n faa ferestrei ntunecate a
dormitorului din apartamentul Verei Monneray i privi spre taxiul
care parc lng bloc. O clip mai trziu, Vera cobor din acesta
i intr n cldire. Oven era pe punctul de a se ndeprta de
fereastr, cnd zri o main care face curba, cu farurile stinse.
Se ascunse napoi n spatele draperiei i privi cum un Peugeot
ultimul model vine pe strad pe ntuneric, apoi oprete. Scoase
din buzunarul de la hain un monoclu care-i ncpea n palm i
fix obiectivul acestuia asupra mainii. Doi brbai se aflau pe
scaunele din fa. Poliia. Deci i ei fceau acelai lucru,
folosindu-se de Vera pentru a-l gsi pe american. O
supravegheau; cnd plecase brusc de la spital, o urmriser. Ar
fi trebuit ca el s fi anticipat acest lucru.
240

i puse din nou monoclul i-l vzu pe unul dintre ei cum ia un


microfon radio. Mai mult ca sigur acum cereau instruciuni. Oven
zmbi; poliia nu era singura la curent cu relaia intim a
domnioarei Monneray cu prim-ministrul. Organizaia cunotea
acest lucru nc de cnd Franois Christian fusese numit. i din
cauza acestui lucru i a consecinelor politice neobinuite care
ar fi putut avea loc dac s-ar fi ntmplat ceva neplcut, era mai
mult ca sigur c poliitii nsrcinai cu supravegherea nu vor
obine mn liber s vin dup ea, indiferent de ceea ce
suspectau. Acetia fie rmneau acolo unde se aflau i
continuau supravegherea din afar, fie ateptau pn le soseau
superiorii. Aceast ntrziere era exact fereastra de care avea
nevoie Oven.
Plec rapid din dormitor i se duse de-a lungul holului i pi
n buctria cufundat n ntuneric exact n clipa n care se
deschise ua de la apartament. Dou persoane discutau i vzu
cum o lumin se aprinde n dormitor. Nu nelese ce se spunea,
ns fu convins c vocile le aparineau Verei i portarului.
Deodat, acetia ieir din sufragerie i se ndreptar pe hol
direct ctre buctrie. Oven se duse n spatele consolei centrale
i pi ntr-o debara, dup care i scoase pistolul automat
Walther din bata pantalonilor i atept pe ntuneric.
O clip mai trziu, Vera intr n buctrie, cu portarul pindui pe urme, i aprinse lumina. Ea era deja la jumtatea drumului
nspre ua de serviciu, ns apoi se opri brusc.
Ce s-a ntmplat, mademoiselle? o ntreb portarul.
Sunt o proast, Philippe, spuse ea cu rceal. Iar poliitii
sunt detepi. Au descoperit fiola i i-au livrat-o presupunnd c
m vei anuna i c eu voi face exact ceea ce am fcut. Ei
presupun c eu tiu unde se afl Paul, aa c au trimis un
inspector nalt, spernd c eu m voi gndi c el era omul cu
pistolul i c m voi speria suficient de tare ca s-i conduc pn
la Paul.
Philippe nu era la fel de sigur.
Cum putei fi sigur de acest lucru? Nimeni, nici mcar
Monsieur Osborn, nu l-a vzut de aproape pe brbatul acela
nalt. Dac acesta este poliist, atunci este unul pe care nu l-am
mai vzut pn acum.
I-ai vzut pe toi jandarmii din Paris? Nu prea cred
241

Mademoiselle, gndii-v i la asta: dac totui acesta nu


era poliist, ci era cel care l-a mpucat pe Monsieur Osborn?
Oven le auzi paii cum se ndeprteaz pe podeaua din
buctrie. Lumina fu stins, iar vocile lor se diminuar pe
msur ce se ndeprtau de-a lungul holului.
Poate ar trebui s-l informm pe Monsieur Christian, spuse
Philippe n momentul n care ajunser la intrarea n sufragerie.
Nu, spuse Vera ncetior.
Pn n clipa aceea, numai Paul Osborn era la curent cu
desprirea ei de prim-ministru. nc nu se hotrse cum, i nici
dac, trebuia s-i informeze pe cei care tiau despre relaia lor
asupra schimbrilor survenite. n afar de asta, ultimul lucru pe
care voia s-l fac acum era s-l expun pe Franois la o
asemenea situaie. Franois Christian era unul dintre acei
posibili succesori la preedinie i luptele interne premergtoare
urmtoarelor alegeri deveniser deja ceea ce era descris de
ctre cei din interior drept baie de snge politic. Un scandal
n acest moment, i mai ales unul care implica o crim, ar fi
nsemnat ruinarea lui, i, iubii sau nu, ei nc i psa de Franois
mult prea mult pentru a risca s-i distrug cariera.
Ateapt aici, i spuse ea lui Philippe, pe care-l ls pe hol,
iar Vera se duse n dormitor.
Philippe se uit dup ea. Treaba lui era s fie la dispoziia
domnioarei Monneray i, dac ar fi fost necesar, s o protejeze.
Nu cu viaa lui, ci prin comunicare. n biroul su din holul
blocului avea numrul personal de telefon al prim-ministrului, cu
instruciunea de a suna la orice or, oricnd, dac mademoiselle
ar avea vreo problem.
Philippe, vino aici! l strig ea din dormitorul cufundat n
ntuneric.
Cnd intr, acesta o vzu n picioare lng draperia de la
fereastr.
Uit-te i tu!
Philippe se duse acolo, apoi se opri lng ea i privi n afar.
Un Peugeot era parcat pe partea cealalt a strzii. Lumina difuz
a unui felinar era suficient pentru a lumina chipurile a doi
brbai aezai pe scaunele din fa.
Du-te napoi la biroul tu, spuse Vera. F ceea ce faci n
mod normal, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Dup cteva
minute, cheam-mi un taxi. Destinaia va fi la spital. Dac va
242

veni poliia cumva, spune-le c am venit acas pentru c-mi era


ru, ns m-am simit mai bine dup aceea i am hotrt s m
rentorc la serviciu.
Desigur, mademoiselle.
Oven privi prin lumina difuz din dreptul uii de la buctrie
cum Philippe iese din dormitor, i apoi se duce pe holul care
venea spre el. Imediat i apru pistolul Walther n mn i se
ddu n spate, s nu fie zrit. O clip mai trziu auzi cum se
deschide ua de la apartament, apoi cum se nchide. Dup
aceea se aternu linitea. Asta nsemna numai un singur lucru:
portarul plecase, iar Vera Monneray era singur n apartament.

58.
Ridicndu-i privirile din ntunericul Peugeot-ului lor,
inspectorii Barras i Maitrot zrir lumina aprins n sufrageria
Verei. Instruciunile lui Lebrun ctre toi inspectorii care aveau
sarcina s o urmreasc fuseser foarte explicite. Dac pleca de
la spital, s-o urmreasc, apoi s raporteze; s nu fac nimic
altceva dect doar dac circumstanele ar justifica acest lucru.
Ar justifica nsemna doar dac v duce la Osborn sau la
cineva de la care v ateptai s v conduc la el. Pn n acel
moment aveau un ordin scris i un mandat de arestare pentru
Osborn, ns asta era tot ceea ce aveau. Urmrirea Verei nu se
dovedise nimic mai mult dect un simplu exerciiu. Ea plecase
din apartamentul ei duminic dimineaa devreme, sosise la
Centrul Spitalicesc Ste.-Anne la ora apte fr zece i rmsese
acolo. Barras i Maitrot i ncepuser tura la ora patru, i tot nu
se ntmplase nimic. Apoi, la ora ase i un sfert, un taxi oprise
n faa intrrii principale, Vera ieise n grab i taxiul pornise.
Barras i Maitrot transmiseser prin radio c porniser n
urmrire i nc o main venise dup ei cu ntriri. ns
urmrirea i dusese doar napoi la apartamentul ei, iar ea
intrase, lsndu-i pe poliiti s stea cocoai pe ateptrile lor
mree i s priveasc mereu nspre fereastra ei luminat
puternic, ateptnd s vad dac se ntmpla ceva.
Sus, Vera ls draperia s cad i plec de la fereastra
dormitorului ei cufundat n ntuneric. Ceasul ornamental de pe
243

noptier indica ora 19:30. Plecase de la spital doar de o or i


ceva, ntr-o noapte destul de linitit la serviciu, i explicase c
era din cauza unor crampe menstruale intense. n caz de
urgen, putea ajunge imediat napoi. Dac ar fi fost vorba
numai de poliia din Paris, lucrurile ar fi stat cu totul altfel. Acest
lucru fusese confirmat cu o sear nainte, datorit reaciei lui
Lebrun la ntrebrile presante ale lui McVey. Numai c McVey nu
avea asemenea concepii iluzorii. Vzuse acest lucru prima dat
cnd se ntlnise cu el. i asta l fcea extrem de periculos dac
era contra ta. Putea el s fie american, ns poliia din Paris, sau
cel puin inspectorii care aveau aceast misiune, fie c-i ddea
seama sau nu, era complet sub vraja lui. Ce voia el s fac, asta
fceau, ntr-un fel sau altul. Acesta era i motivul pentru care ea
considerase c lunganul care-i dduse fiola lui Philippe era o
pcleal. Era o mecherie ca s-o sperie pe ea i s-o fac s
cread c Osborn era n pericol, i astfel s-i conduc la locul n
care se ascundea acesta. Iar prezena poliiei era convins c
brbaii din maina de afar erau de la poliie dovedise c
avusese dreptate. Telefonul sun lng ea, iar ea ridic
receptorul.
Oui? Merci, Philippe.
Taxiul ei o atepta jos. Vera intr n baie i deschise o cutie de
Tampax. Scoase un tampon din ambalaj i l arunc n toalet,
apoi trase apa. Pe urm arunc ambalajul n coul de gunoi de
sub chiuvet. Dac poliia va verifica dup plecarea ei i o va
chestiona asupra acestui lucru mai trziu, va avea mcar o
dovad acolo c motivul pentru care venise acas fusese ciclul
menstrual. Avnd n vedere cine era ea, nu vor insista mai mult
de att.
Se privi n oglind, i nfoie prul i, pentru o clip, sttu
nemicat. Tot ceea ce se ntmplase cu Paul Osborn i se pruse
nefiresc, chiar i pn n clipa aceasta. Prima dat cnd l
vzuse la Geneva susinndu-i lucrarea, avusese o senzaie de
schimbare i de destin. Prima noapte n care dormise cu el, nu
avusese senzaia c-l nela pe Franois, de parc acesta ar fi
fost fratele ei. Mai nainte, i spusese c nu-l lsase pe Franois
pentru Osborn. Numai c nu era aa, pentru c asta fcuse de
fapt. i din acest motiv, ceea ce fcea acum era bine. Osborn
avea probleme, iar legile nu mai contau.
244

Vera stinse lumina la baie, travers dormitorul pe ntuneric i


se opri s mai priveasc o dat pe fereastr. Maina poliiei era
nc acolo i imediat n spate se afla taxiul ei. i lu poeta, apoi
se duse pe hol i se opri. Umbrele fcute de lumina de la
felinarul de afar dansau pe tavanul din sufragerie i n holul n
care se afla. Ceva nu era n ordine. Lumina era aprins n
sufragerie. Iar acum nu mai era. Ea nu o stinsese, i nici
Philippe. Poate c se arsese becul. Da. Bineneles, becul.
Deodat o trecu gndul c greise. C brbaii care ateptau
afar nu erau poliiti, ci oameni de afaceri care discutau,
prieteni sau homosexuali. Poate c ntr-adevr lunganul nu era
poliist. Poate c instinctul o avertizase corect de prima dat.
Ucigaul gsise fiola de vaccin antitetanos i i-o dduse lui
Philippe. El era acela care voia ca ea s-l duc la Osborn. O,
Doamne! Inima i btea ca i cum urma s-i explodeze. Unde era
acesta acum? Pe undeva prin cldire! Poate chiar aici, n
apartamentul ei! Cum de fusese att de proast nct s-l
trimit pe Philippe de acolo? Telefonul! S-l ia i s-l sune pe
Philippe! Repede!
Se ntoarse i ntinse mna s aprind lumina. Brusc, o mn
puternic i se nclet peste gur i fu tras napoi lng trupul
unui brbat. n aceeai clip simi vrful ascuit ca un ac al unui
cuit care-i era apsat sub brbie.
Chiar nu a vrea s te rnesc, dar o voi face dac nu faci
exact cum i spun. nelegi?
Avea vocea foarte calm i i se adres n francez, dar cu un
accent care era ori olandez, ori german. ngrozit, Vera ncerc
s se concentreze, dar gndurile nu i veneau n minte.
Am ntrebat dac nelegi!
Vrful cuitului fu apsat i mai tare n carnea ei, iar ea
ncuviin din cap.
Bine, spuse el. O s ieim din apartament pe scrile de
serviciu din captul buctriei.
Era foarte sigur pe sine i precis.
O s-mi iau mna de pe gura ta. Dac scoi un sunet, i tai
gtul! nelegi?
Gndete, Vera! Gndete! Dac te duci cu el, o s te foreze
s-l duci la Paul. Taxiul! Dac tragi de timp, Philippe o s sune
din nou. i dac nu rspunzi, o s vin sus.
245

Deodat se auzi un zgomot la ua de la intrare, la aproape


patru metri distan. Vera l simi cum nepenete n spatele ei,
iar cuitul se duse mai jos, de-a curmeziul gtului ei. n aceeai
clip, ua se deschise, iar Vera scoase un ipt, n ciuda minii
apsate pe gura ei.
Osborn se afla n dreptul uii. ntr-o mn avea cheia de la
apartamentul ei, iar n cealalt pistolul automat al lui Henri
Kanarack. Era complet expus la lumin. Vera i lunganul erau
aproape complet ascuni de ntuneric. ns asta nu avea nicio
importan, cci deja se vzuser unii pe alii.
Umbra unui zmbet trecu pe buzele lui Oven. ntr-o clip o
mut pe Vera ntr-o parte i ridic n sus cuitul. n aceeai clip,
Osborn ridic pistolul, strigndu-i Verei s se arunce la podea. n
acelai timp, Oven arunc cuitul spre gtul lui Paul. Instinctiv,
Osborn i ridic mna stng. Stiletul se izbi cu toat fora n
aceasta, nfignd-o n ua deschis. Osborn scoase un strigt i
se strmb de durere. Oven o mpinse pe Vera ntr-o parte i i
cut pistolul Walther n bata pantalonilor. iptul Verei se
pierdu ntr-o izbucnire de flcri, care fu urmat de o explozie
cumplit. Oven czu ntr-o parte, iar Osborn, nc prins cu cuitul
de u, mai trase o dat. Pistolul mare automat tun de trei ori
n succesiune rapid, transformnd holul ntr-o furtun
huruitoare de scntei, peste care se auzea sunetul asurzitor al
mpucturilor.
Rsturnat pe podea, Vera l zri pe Oven n vreme ce acesta
se ndeprta pe hol i ieea prin ua de la buctrie. Apoi
Osborn i smulse mna din u i ontci pe lng ea n urma
lui.
Rmi aici! i strig el.
Paul, nu face asta!
Sngele i iroia pe faa lui Oven n vreme ce se tra prin
debara. Pipi pe deasupra unui raft cu cratie i cu oale i reui
s deschid ua de serviciu, apoi o zbughi pe trepte n jos.
Cteva secunde mai trziu, Osborn se strecur n lumina
obscur a casei scrilor i ascult. Era linite peste tot. i lungi
gtul, se uit la treptele din spatele lui, apoi din nou n jos.
Nimic. Unde naiba era? Osborn respir. Fii atent! Fii foarte
atent! Apoi se auzi de undeva de jos un scrit foarte slab.
Privi n jos i i se pru c vede ua ctre strad cum se nchide.
Dincolo de aceasta, n captul cellalt, era un ntuneric s-l tai
246

cu cuitul, apoi treptele continuau n jos, curbndu-se i


disprnd n subsol.
Osborn i ndrept pistolul automat ctre u i fcu prudent
un pas pe treapta de jos. Apoi nc unul. i nc unul. O treapt
din lemn gemu sub greutatea piciorului su, iar el se opri brusc,
ncercnd s ptrund cu privirea ntunericul de dincolo de u.
Oare a ieit? Sau este acolo jos n subsol, ateptndu-m?
Ascultndu-m cum cobor scrile?
i trecu prin minte c mna stng i era rece i lipicioas.
Privi n jos i vzu cuitul lunganului nc nfipt n mna lui. ns
nu avea ce s fac. Dac l-ar fi scos, ar fi nceput s sngereze
din nou i nu avea nimic cu care s opreasc sngerarea.
Singura lui ans era s-l ignore.
nc un pas i ajunse pe poriunea din partea opus uii. i
inu respiraia i i lungi gtul nspre subsol. Tot nu auzi nimic.
Privirea i se ndrept ctre ua dinspre strad, apoi napoi spre
ntunericul de dedesubt. i simea sngele cum ncepe s-i
pulseze n jurul cuitului nfipt n mn. Curnd ocul se va duce
i va ncepe s doar. i schimb greutatea pe cellalt picior i
cobor o treapt. Nu avea nici cea mai mic idee cte trepte mai
erau pn ajungea la podeaua subsolului, sau ce se afla acolo.
Se opri, ascult din nou, spernd s aud respiraia lunganului.
Deodat linitea fu ntrerupt de zgomotul motorului unei
maini i de scrnetul cauciucurilor pe strad. ntr-o clip,
Osborn i fcu vnt cu piciorul sntos i ajunse la u. Lumina
farurilor i trecu peste fa n momentul n care ajunse n dreptul
ei. Ridic mna i trase orbete nspre o pat verde, n timp ce
maina trecu n vitez pe lng el. Apoi, cu cauciucurile
scrnind, coti dup col la captul strzii, sclipi sub lumina unui
felinar i apoi dispru.
Mna cu pistolul automat i czu pe lng corp i Osborn privi
n urma mainii, fr s aud ua care se deschise ncet n
spatele lui. Deodat o auzi. ngrozit, se ntoarse rapid, aducnd
pistolul n poziia de tragere.
Paul! spuse Vera din u.
Osborn o vzu exact la timp.
Doamne Iisuse!
De undeva de afar se auzi sunetul sirenelor. Vera l apuc de
bra i l trase nuntru, apoi nchise ua.
Poliia. Ateptau afar.
247

Osborn se cltin, ca i cum ar fi fost dezorientat. Apoi ea i


vzu cuitul nfipt n mn.
Paul! tresri ea.
Deasupra lor se deschise o u. Se auzir pai.
Mademoiselle Monneray! se auzi vocea lui Barras, al crei
ecou rsun n jos pe casa scrilor.
Prezena poliitilor l readuse pe Osborn n fire. i puse
pistolul sub bra, se aplec, apuc mnerul cuitului i l trase
din mn. Sngele i se scurse pe podea.
Mademoiselle! se auzi vocea lui Barras i mai aproape.
Dup zgomote, erau mai muli oameni care coborau scrile.
Vera i scoase earfa de mtase din jurul gtului i o nfur
strns n jurul minii lui Osborn.
D-mi pistolul! i spuse ea. Apoi du-te n pivni i rmi
acolo!
Paii se auzir i mai tare. Poliitii ajunseser la etajul de
deasupra i ncepuser s coboare. Osborn ezit, apoi i ddu
pistolul, ncepu s zic ceva, apoi privirile li se ntlnir i,
pentru o clip, lui i fu team c n-o s-o mai vad niciodat.
Hai, du-te! i opti ea, iar el se rsuci i cobor chioptnd
pe treptele cufundate n ntuneric, disprnd n bezna din
subsol.
O clip mai trziu, Barras i Maitrot ajunser acolo.
Mademoiselle, suntei bine?
innd pistolul lui Henri Kanarack n mn, Vera se ntoarse
spre ei.

59.
Era ora 21:30 cnd McVey afl ce se ntmplase. Incursiunea
lui la Braseria Stella de pe rue St.-Antoine, cu dou ore n urm,
ncepuse slab, aproape c devenise un fiasco, i se terminase cu
o lovitur de teatru.
Cnd sosise la ora 19:15, gsise localul plin ochi. Chelnerii
miunau ca nite furnici. eful de sal, dup cum se pruse
singurul care vorbea o umbr de englez prin zon, l informase
c ateptarea unei mese va dura cel puin o or, poate chiar mai
mult. Cnd McVey ncercase s-i explice c nu dorea o mas, ci
248

s discute cu administratorul, eful de sal i dduse ochii


peste cap i i aruncase braele n sus, spunnd c n seara
aceea nici chiar administratorul nu i-ar fi putut obine o mas,
pentru c proprietarul localului ddea o petrecere i ocupase
toat sala principal i cu acestea se grbise la treburile sale.
Aa c McVey rmsese acolo n picioare, pur i simplu, innd
n buzunar schia lui Albert Merriman realizat de poliista lui
Lebrun, i ncercnd s gseasc o alt abordare.
Probabil c arta prsit sau singur pe lume, pentru c
urmtorul lucru care i se ntmplase fusese c o franuzoaic
scund, uor ameit de la butur, ntr-o rochie roie,
strlucitoare, l luase de bra i l condusese la o mas din
camera principal, unde era petrecerea, i ncepuse s-l prezinte
ca fiind prietenul ei american. n vreme ce el ncercase s se
retrag politicos, cineva l ntrebase ntr-o englez bolborosit de
unde anume era din Statele Unite. Iar cnd el spusese Los
Angeles, nc dou persoane ncepuser s pun ntrebri
despre Rams15 i despre Raiders16. Altcineva menionase UCLA17.
Apoi, o tnr extrem de subire, care arta i era mbrcat
exact ca un model, se strecurase ntre ei. Zmbind seductor, l
ntrebase n francez dac tia pe vreunul dintre cei de la
Dodgers18 (echipa american de baseball). Un individ negru
tradusese pentru ea i apoi rmsese zgindu-se la el, n
ateptarea unui rspuns. Pn n acel moment, McVey nu dorise
dect s ias naibii de acolo, ns dintr-un motiv de care nu era
contient, spusese ceva de genul l cunosc pe Lasorda. Ceea
ce era adevrat, pentru c managerul de la Dodgers, Tommy
Lasorda, avusese parte de numeroase beneficii poliieneti i
de-a lungul anilor deveniser mai mult sau mai puin prieteni. La
menionarea numelui lui Lasorda, un alt tip se ntorsese i
spusese ntr-o englez perfect: i eu l cunosc. Tipul era chiar
proprietarul Braseriei Stella i, dup niciun sfert de or, doi
dintre cei trei osptari care se luptaser cu Osborn s-l ia de pe
15 Los Angeles Rams, echip de fotbal american (n.t.).
16 Echip de fotbal american (n.t.).
17 University of California, Los Angeles, cel mai mare campus universitar din Statele
Unite i una dintre puinele universiti cu activitate de cercetare public (n.t.).

18 Echip american de baseball (n.t.).


249

Kanarack n seara n care Osborn l atacase pe acesta se


adunaser n biroul administratorului i examinaser portretul
lui Albert Merriman. Primul se uitase la el i spusese Oui, apoi
l dduse mai departe celui deal doilea. Acesta l studiase pentru
o clip, apoi i-l dduse napoi lui McVey. LHomme, spusese el
ncuviinnd din cap. Brbatul.

Los Angeles.
Furturi Omucideri, Hernandez la telefon, spusese vocea.
Rita Hernandez era tnr i sexy. Prea sexy pentru o poliist,
chiar. La douzeci i cinci de ani avea trei copii, un so care
studia dreptul, i era cea mai nou i, probabil, i cea mai
istea poliist din departament.
Buenas tardes, Rita.
McVey! Unde naiba eti? ntrebase Rita, n vreme ce se
lsase pe spate n scaunul ei i zmbise.
M aflu la naiba, n Paris, Frana, spuse McVey, care se
aezase pe pat n camera lui de hotel i i scosese un pantof.
Ora nou fr un sfert, seara, la Paris, nsemna ora unu fr un
sfert la prnz n L.A.
Paris? Vrei s vin s stau cu tine? Pentru asta mi las soul,
copiii, totul! Hai, te rooog, McVey!
Nu i-ar plcea aici.
De ce nu?
Nu gseti o tortilla19 ca lumea, sau cel puin eu n-am gsit.
Oricum, nu aa cum o faci tu.
S o ia naiba de tortilla! O s mnnc o brio.
Hernandez, am nevoie de o informaie despre un chirurg
ortoped din Pacific Palisades. Ai timp de aa ceva?
Adu-mi o brio cnd te-ntorci!

La ora 20:53, McVey nchisese telefonul, i folosise cheia


pentru a deschide barul de onoare i gsise ceea ce cuta,
adic o sticlu de jumtate de litru de vin de Sancerre, din care
buse i data trecut cnd sttuse n aceast camer. Fie c-i
plcea acest lucru sau nu, ncepuse s dea de gust vinului
franuzesc. Deschisese sticla de vin, i turnase o jumtate de
pahar, i scosese i cellalt pantof i i ridicase picioarele pe
pat.
19 Omlet cu cartofi, reet specific mexican (n.t.).
250

Ce cutau ei? Ce voise Osborn att de tare de la Merriman,


nct dup atacul iniial i dup ce Merriman reuise s-i scape,
fcuse efortul i cheltuiala de a angaja un detectiv particular ca
s-l gseasc pe acesta? Era posibil ca Merriman s-l fi provocat
n vreun fel sau altul pe Osborn la Paris. Poate c era adevrat
povestea lui Osborn cum c Merriman se luase de el n aeroport
i ncercase s-i fure portofelul. ns McVey se ndoia de acest
lucru, pentru c atacul lui Osborn n braserie fusese prea brusc
i prea violent. Chiar aa temperamental cum era Osborn, el era
totui medic i era destul de inteligent ca s tie c nu ataci
oamenii n public ntr-o ar strin fr s riti tot felul de
repercusiuni, mai ales dac individul nu fcuse dect s ncerce
s-i ia portofelul. Aa c, n afar de situaia n care, mai
devreme n ziua respectiv, Merriman fcuse ceva att de grav
nct s-i provoace mnia lui Osborn, prea destul de probabil
ca motivul s fi fost altul. i lui asta i spunea instinctul. C orice
ar fi fost ntre ei doi, se ntmplase cu mai mult timp n urm.
Dar de ce ar avea un doctor din L.A. un conflict cu un uciga
profesionist care-i nscenase propria moarte i care dispruse
din peisaj timp de aproximativ treizeci de ani, dintre care ultimii
zece ani se ascunsese n Frana, dndu-se drept Henri
Kanarack? Din cte aflase Lebrun pn atunci, Merriman, alias
Henri Kanarack, fusese curat n tot acest timp. Asta nsemna c
orice relaie ar fi existat ntre Osborn i Merriman, trebuia s fi
nceput pe vremea cnd Merriman tria nc n State.
McVey se ridicase, se dusese la masa de scris i i deschisese
servieta. Gsise nsemnrile pe care le fcuse n urma
conversaiilor sale cu Benny Grossman referitor la Merriman, i
trecuse degetul de-a lungul paginii, pn gsise data la care se
presupunea c Merriman fusese ucis n New York. O mie nou
sute aizeci i apte? rostise el cu voce tare. Luase o gur de
Sancerre i i mai turnase puin n pahar. Osborn nu avea mai
mult de patruzeci de ani, sau poate chiar mai puin. Dac l
cunoscuse pe Merriman n 1967 sau mai devreme, atunci
trebuia s fi fost doar un copil.
Strmbndu-se, McVey cntrise posibilitatea ca Merriman s
fi fost tatl lui Osborn. Un tat care-i prsise familia i
dispruse. Renunase imediat la aceast idee. Merriman ar fi
trebuit s fi fost adolescent ca s aib un fiu de vrsta lui
Osborn. Nu, trebuia s fi fost altceva.
251

Se gndise apoi la medicamentul pe care-l gsiser oamenii


lui Lebrun, succinilcolin, i se ntrebase ce legtur avea
acesta, dac avea vreo una, cu chestiunea dintre Osborn i
Merriman. Gndindu-se la acest lucru, i dduse seama c nu
mai avea nicio veste de la Comandantul Noble. Era adevrat,
de-abia trecuser douzeci i patru de ore de cnd plecase din
Londra, dar douzeci i patru de ore ar fi trebuit s fie destul de
mult timp pentru cei mai buni din Seciunea Special ca s
verifice spitalele i facultile de medicin din sudul Angliei care
experimentau cu tehnici avansate de chirurgie radical. Cellalt
obstacol, descoperirea persoanelor disprute de-a lungul anilor
pentru a o gsi pe cea care se potrivea descrierii capului
secionat cu placa de metal n el, ar fi putut s dureze la
nesfrit i era posibil oricum i s nu se descopere nimic. i
cum rmnea cu cererea lui ca doctorii Richman i Michaels s
mai verifice o dat trupurile decapitate, s vad dac nu aveau
rni prin nepare, care s fi fost trecute cu vederea din cauza
diverselor stadii de descompunere a cadavrelor? Rni prin
nepare care ar fi putut fi fcute prin injectarea de
succinilcolin.
Acesta era genul de treab care-i displcea lui McVey. Prefera
s lucreze de unul singur, s petreac orict timp i era necesar
pentru a digera ce avea la dispoziie, i apoi s acioneze
corespunztor. i totui, nu se putea plnge de echipa din jurul
lui. Noble i oamenii din personalul lui, mpreun cu experii
medicali din Londra, fceau exact ceea ce le solicitase el.
Lebrun, la Paris, la fel. Benny Grossman fusese extrem de
ndatoritor la New York, iar acum spera c Rita Hernandez va
face rost n L.A. de nite informaii importante despre Osborn,
care s-i ofere lui McVey o idee despre ce era posibil s se fi
ntmplat n trecut, ceva care s explice legtura acestuia cu
Merriman.
Numai c asta era problema. Osborn i Merriman, detectivul
particular mort, Jean Packard, lunganul i faptele lui sngeroase,
i lucrurile conspirative care implicau Interpolul din Lyon: acesta
ar fi trebuit s fie un singur caz. Trupurile decapitate rspndite
n nordul Europei i capul fr trup descoperit la Londra, toate
congelate foarte bine ntr-un fel de experiment medical straniu,
ar fi trebuit s constituie un al doilea caz. Ceva, ns, i spunea
c nu erau separate unul de altul, c, ntr-un anume fel, cele
252

dou situaii complet disparate erau de fapt interconectate. Iar


legtura dintre ele, dei nu avea absolut nicio dovad pentru ai susine aceast teorie, trebuia s fie Osborn.
Lui McVey nu-i plcea acest lucru. Simea c ntreaga
chestiune l depea. Soluioneaz cazul cu Osborn i
Merriman, i atunci vei gsi soluia i la cellalt, i spusese el
cu voce tare. Exact n acel moment observase c degetul mare
de la piciorul stng ncepea s ias prin oset. Deodat, i
pentru prima dat n ani de zile, se simise foarte singur.
n momentul acela se auzise un bocnit n u. Nedumerit,
McVey se ridicase i se dusese la u.
Cine e? ntrebase el, deschiznd ua ct permitea lanul. Pe
hol se afla un poliist n uniform.
Ofier Sicot, de la Secia nti a Prefecturii de Poliie din
Paris. Au avut loc nite mpucturi n apartamentul domnioarei
Monneray.

60.
McVey se uit la pistolul automat de calibrul 45 pe care Barras
l aezase frumos pe un ervet de pnz, pe masa din salonul
Verei Monneray. Scoase un pix din buzunarul hainei i ridic
pistolul cu ajutorul lui. Era un Colt fabricat n Statele Unite, vechi
de cel puin zece sau cincisprezece ani. McVey l puse apoi din
nou pe mas i i recuper pixul, apoi privi n jurul su la
activitatea de acolo. Chiar dac era duminic noaptea, poliia
din Paris reuise s umple locul cu experi de medicin legal.
n cellalt capt al holului, n sufragerie, i zri pe inspectorii
Barras i Maitrot discutnd cu Vera Monneray. O poliist n
uniform sttea deoparte. Pe scaunul Alice n ara Minunilor
sttea portarul, pe care toat lumea l striga deodat Philippe.
McVey se duse pe hol i vzu cum un membru al echipei de
specialiti, subire i cu ochelari de vedere, prelua probe de
snge uscat de pe perete. Mai ncolo, un fotograf cu prul rar
tocmai termina de fotografiat, apoi un tip care arta ca un
lupttor profesionist intr pentru a extrage cu delicatee un
glon dintre achiile unei mese din cire. n fine, cam tot ce se
petrecea acolo furniza cu acuratee destul de mare imaginea a
253

ceea ce se petrecuse mai devreme, ns deocamdat, cel puin


n ce-l privea pe McVey, pistolul de calibru 45 de pe masa din
salon era obiectul care-l preocupa cel mai tare.
Ar fi neles dac ar fi fost vorba despre un pistol micu, ct s
ncap n palm. Unul de calibrul 25 sau 32. Poate un Walther
sau un Beretta italian. Sau, i mai bine, un Mab franuzesc ar fi
fost o alegere bun pentru un membru de seam al ministerului
francez, pe care s i-l strecoare prietenei sale, s-l poat folosi
n caz de pericol. ns un Colt automat din Statele Unite era un
pistol pentru brbai. Mare i greoi, avea un recul puternic cnd
se trgea cu el. Dintr-o privire i ddu seama c nu se potrivea.
McVey se duse pe lng fotograf, care acum lucra la ua
deschis ce ddea n holul din exterior, i arunc o privire n
sufragerie. Barras tocmai o ntrebase ceva pe Vera Monneray,
pentru c aceasta cltina din cap. Apoi ea i ridic privirile i
vzu c McVey o privea i se ntoarse imediat napoi la Barras.
Primul lucru pe care Barras i-l spuse lui McVey la sosirea lui fu
c Franois Christian fusese anunat i c acesta vorbise cu Vera
la telefon, ns nu va veni acolo. Acesta era modul lui Barras de
a prezenta lucrurile. l anuna n acest mod pe McVey c existau
lucruri mai importante acolo i c McVey mai bine ar lua parte
ca spectator la aceste evenimente, n special n ceea ce o privea
pe Mademoiselle Monneray.
Dac Lebrun ar fi fost acolo, situaia ar fi putut s fie diferit,
numai c el nu era. Plecase din ora trziu n dup-amiaza
respectiv, cu probleme personale, i nimeni, nici mcar soia
lui, nu tia despre ce era vorba sau unde se dusese acesta, aa
c nu era de gsit, nici mcar prin pager-ul electronic. Acesta
fusese motivul pentru care fusese chemat McVey. n mod
evident, cu destule rezerve, deoarece Barras i Maitrot fuseser
la faa locului imediat dup mpucturi, ca parte a echipei de
urmrire, i abia dup dou ore ofierul Sicot fusese trimis s-l
aduc pe McVey din camera lui de hotel.
McVey nu fu surprins de acest lucru. La fel se ntmpla i la
celelalte agenii de poliie. Poliist sau nu, dar dac nu erai unul
de-al lor, pur i simplu nu erai unul de-al lor. Dac doreai s faci
parte din echip, trebuia s fii invitat, i asta cerea timp. Aa c,
n cea mai mare parte, erai tratat cordial, dar erai pe cont
propriu, i uneori erai ultimul tip pe care-l chemau ntr-o situaie
de urgen.
254

McVey se duse napoi pe hol i intr n buctrie. Se dduse


alarma n tot oraul pentru gsirea unui individ nalt, blond, n
jur de un metru nouzeci i cinci nlime, mbrcat n pantaloni
gri i o hain nchis la culoare, care vorbea franceza cu accent
olandez sau german. Nu era mare lucru, dar era ceva. Cel puin,
asta dac Vera nu inventase totul, ceea ce se ndoia, era o
dovad c lunganul exista ntr-adevr.
Trecu prin buctrie i iei prin ua deschis pe scrile de
serviciu. Echipa de specialiti lucra la scri i, dou etaje mai
jos, la zona din dreptul uii de serviciu, care ddea n strad.
McVey cobor scrile, atent pe unde mergea, i privi prin ua
deschis spre locul n care poliitii n uniform stteau de paz
afar.
Vera le spusese lui Barras i Maitrot c venise acas de la
spital din cauz c avusese nite crampe menstruale puternice.
Intrase, luase nite analgezice speciale pe care le avea acas, i
se ntinsese. La scurt vreme dup aceea ncepuse s se simt
mai bine i se hotrse s se rentoarc la serviciu. l sunase pe
Philippe s-i cheme un taxi, iar cnd acesta i spusese c sosise,
ieise pe hol s-i ia poeta, ntrebndu-se de ce era mai
ntuneric dect ar fi trebuit s fie, apoi i dduse seama c
lumina din sufragerie fusese stins. Atunci o nfcase individul.
Scpase din strnsoare i fugise n salon, unde inea pistolul pe
care i-l dduse Franois Christian pentru situaii de urgen. Se
ntorsese brusc, ridicase pistolul i trsese de mai multe ori
nu-i aducea aminte de cte ori nspre lunganul care se
retrsese n grab pe ua de serviciu i, n jos, pe scri, ctre
strad. Se dusese dup el, gndindu-se c poate-l mpucase, i
acolo o gsiser Barras i Maitrot, lng u, cu pistolul n mn.
Precizase c auzise o main pornind, dar nu o vzuse.
McVey pi afar n lumina albastr i alb a farurilor de
poliie i vzu echipa de specialiti cum msura nite urme de
cauciuc de pe strad, paralele i aproape exact pe partea
cealalt a uii de pe care ieise.
Coti dup col, iei n strad i se uit n direcia n care
plecase maina, apoi urmri linia rutei de mers a mainii pn
cnd se gsi n ntuneric, n afara razei de lumin de la faruri.
Dup nc aproape cincisprezece metri se ntoarse napoi. Se
aplec i examin strada. Era asfalt turnat peste pietri.
Ridicndu-i capul, i aduse privirile la nivelul farurilor din
255

deprtare. Ceva sclipea pe strad la vreo cinci metri de el. Se


ridic n picioare, se duse pn acolo i ridic obiectul respectiv.
Era un ciob de oglind spart, genul de oglind retrovizoare de
pe automobile. O strecur cu grij n buzunarul de la piept al
hainei, se ntoarse spre lumini pn cnd ajunse exact n dreptul
uii de serviciu, apoi privi peste umr. De partea cealalt a
strzii, ferestrele de la celelalte apartamente erau luminate i
siluetele locatarilor se uitau la ceea ce se petrecea pe strad.
Se meninu pe aceeai linie cu ua de serviciu i travers
ctre cldirea de la captul cellalt al strzii. Singura lumin aici
era de la un felinar, la o distan de vreo zece pai. McVey evit
s ating un gard din fier proaspt vopsit, apoi se duse pn la
cldire i i studie suprafaa din crmid i piatr, ct de atent
putea n lumina disponibil. Cuta un ciob nfipt de curnd n
piatr sau n crmid, locul unde ar fi putut s ajung un glon
tras de pe partea cealalt nspre o main n trecere. ns nu
gsi nimic i se gndi c poate greise, c poate ciobul de
oglind nu czuse n urma unei mpucturi; poate c era acolo
pe strad de mai mult vreme.
Echipa de specialiti din strad i terminase msurtorile i
se ntorceau nuntru, iar McVey se ntoarse s li se alture,
cnd observ c lipsea vrful uneia din barele decorative din
gardul proaspt vopsit. Se duse n spatele gardului, se aplec i
examin terenul din spatele vrfului lips. Apoi l zri, czut n
umbra unui burlan de la captul cldirii. Se duse acolo i l
ridic. Jumtatea din faa barei metalice fusese zdrobit i
ndoit de un impact puternic. Iar n locul unde lovise obiectul
respectiv, vopseaua neagr proaspt aplicat fusese nlocuit
de oelul lucios.

61.
Hotrrea lui Bernhard Oven de a se retrage fusese corect.
Prima mpuctur a americanului, deviat din cauza cuitului
din mna sa, i lsase o urm sngerie de-a lungul bazei
maxilarului. Avusese noroc. Dac nu ar fi fost cuitul, Osborn
probabil c l-ar fi mpucat direct ntre ochi. Iar dac Oven ar fi
avut pistolul Walther n mn n locul cuitului, i-ar fi fcut
256

acelai lucru lui Osborn, i apoi ar fi ucis-o pe fat. Numai c


lucrurile nu sttuser aa i nici nu alesese s rmn i s se
bat cu americanul, din cauz c poliitii care ateptau afar ar
fi venit foarte rapid, i sigur o i fcuser, la auzul
mpucturilor. Ultimul lucru pe care-l dorea Oven era s fie
prins la mijloc ntre un individ plin de furie cu un pistol n mn
i poliia care s vin pe ua de la intrare dup el.
Chiar dac l-ar fi ucis pe Osborn, existau toate ansele s fie
prins sau rnit de ctre poliie. Dac s-ar fi ntmplat acest
lucru, poate ar fi supravieuit o zi, cel mult, n nchisoare, pn
cnd Organizaia ar fi gsit o cale de a scpa de aceast
problem. Ceea ce era un motiv n plus pentru care retragerea
sa fusese o alegere corect i avusese loc la timp. Numai c
plecarea sa crease o alt problem. Pentru prima dat, fusese
vzut foarte clar, att de Osborn, ct i de Vera Monneray, care
l vor descrie poliitilor ca fiind foarte nalt, cel puin un metru
nouzeci i cinci, cu prul blond i sprncenele la fel.
Acum era aproape ora 21:30, la dou ore i ceva dup ce
avuseser loc mpucturile. Oven se ridic din scaunul cu
sptar, unde sttuse absorbit n gnduri, i se duse n dormitorul
din apartamentul su cu dou camere de pe rue de lEglise,
deschise dulapul i scoase o pereche de blugi proaspt clcat,
cu o custur interioar de optzeci i unu de centimetri. i
ntinse pe pat, i scoase pantalonii gri din flanel, i atrn cu
grij pe umera i i puse n dulap. i trase pe el blugii, se aez
pe marginea patului i desfcu benzile de scai care conectau
proteza cu piciorul, lung de douzeci i cinci de centimetri, de
cioturile picioarelor sale, n locul n care i fuseser amputate, la
jumtatea distanei ntre glezn i genunchi.
Deschise o trus de voiaj din plastic i scoase de acolo nc o
pereche de proteze, identice cu celelalte, dar mai scurte cu
cincisprezece centimetri. Le potrivi la mbinarea cu fiecare
picior, reata benzile cu scai, trase pe el nite osete atletice
albe i, pe deasupra, o pereche de Reebok cu glezna nalt. Se
ridic n picioare, puse cutia de la proteze ntr-un sertar i se
duse la baie. Acolo i puse o peruc cu prul scurt i de culoare
castaniu nchis, i i ddu cu rimel de aceeai culoare pe
sprncene.
La ora 21:42, purtnd un pansament uor peste zgrietura de
pe maxilar provocat de glon, Bernard Oven, cu o nlime de
257

un metru optzeci, cu prul i sprncenele nchise la culoare, iei


din apartamentul su de pe rue de lEglise i merse pe jos pn
la restaurantul Jo Goldenberg din apropiere, de pe rue Rosiers
numrul 7, unde ocup o mas lng fereastr, comand o
sticl de vin Israeli i specialitatea serii, adic srmlue n foi
de vi, umplute cu carne de vit.

Paul Osborn sttea ghemuit n ntuneric deasupra cuptorului


mbtrnit de vreme din subsolul cldirii Quai de Bethune
numrul 18, ntr-o zon de vreo aizeci de centimetri ptrai,
care nu putea fi vzut de pe podea, cu capul la o distan de
numai civa centimetri de tavanul prfuit, plin de pianjeni,
format din grinzi vechi i mortar. Gsise acest loc cu doar cteva
clipe nainte ca primii poliiti s fi invadat zona, iar acum, dup
aproape trei ore, se afla tot acolo, dup ce se oprise de ceva
vreme s mai numere obolanii care urcau acolo din cnd n
cnd s-l adulmece i s-l priveasc cu ochii lor roii, hidoi.
Dac ar fi fost ceva pentru care s fie recunosctor, atunci acel
lucru era faptul c noaptea era cald i c nimeni din cldire nu
solicitase cldur, pornind astfel cuptorul.
n primele dou ore, se prea c poliitii se aflau n fiecare
col al subsolului. Erau acolo poliiti n uniform i poliiti n
civil, cu identitile prinse de hainele lor. Unii plecau i
reveneau. Vorbeau n francez cu voce tare i rdeau din cnd
n cnd la vreo glum pe care el nu o nelegea. Avusese noroc
c nu aduseser acolo i cini.
Sngerarea de la mn prea s se fi oprit, ns durea
ngrozitor, iar el nepenise acolo, i era sete i era extrem de
obosit. Aipise de mai multe ori, ns se trezise din nou din
cauza poliitilor care cutau peste tot, mai puin n locul n care
se afla el.
Se lsase tcerea de o bucat de vreme i se ntreb dac
mai erau acolo. Sigur mai erau, altfel Vera ar fi cobort s-l
caute. Apoi se gndi c poate ea nu avea cum s vin la el.
Poate c poliitii plasaser oameni de paz, care s-o protejeze
n cazul n care lunganul ar veni napoi. i atunci? Ct de mult ar
trebui s mai stea acolo nainte ca mcar s fac efortul de a
iei?
Deodat auzi o u care se deschise deasupra. Vera! Simi
cum i tresalt inima i se ridic. Se auzir pai care coborau.
258

Vru s spun ceva, dar nu ndrzni. Apoi auzi persoana care


cobora cum se oprete la un moment dat. Sigur era Vera. De ce
ar mai fi cobort un poliist dac zona fusese deja verificat cu
minuiozitate? Poate era cineva care verifica ua de serviciu s
vad dac era bine nchis. Dac era aa, persoana va urca apoi
din nou.
Se auzi deodat un scrit ascuit n momentul n care
persoana i ls greutatea pe o treapt, cobornd ctre zona n
care se afla el. Nu era pasul unei femei. Lunganul! Dac acesta
reuise s scape de poliie exact cum reuise i Osborn i era
nc acolo? Sau gsise o cale s se ntoarc? Osborn se panic
deodat i se uit n jurul su dup o arm. Nu era niciuna.
Treptele scrir din nou i paii continuar s coboare.
Osborn i inu respiraia i i lungi gtul, ns nu putu zri dect
poriunea de la captul scrilor. nc un pas i se zri un picior
de brbat, apoi nc unul, i apoi acesta pi pe podeaua
subsolului. Era McVey.
Osborn se ls pe spate, lipit de partea superioar a
cuptorului. Auzi paii lui McVey cum se apropie, apoi cum se
opresc. Apoi se mic din nou, ndeprtndu-se de cuptor, i se
duse mai departe n subsolul lung ct inea strada, sub form de
sicriu.
Timp de mai multe secunde, nu mai auzi nimic. Apoi se auzi
un clic i se aprinse lumina. O clip mai trziu, se mai auzi un
clic i subsolul fu i mai iluminat. Puinul pe care-l putea vedea l
mai vzuse i mai nainte, cnd poliia francez venise s
cerceteze. Subsolul arta ca o magazie mai mic. Recipiente
vechi care serveau la depozitarea crbunilor din lemn erau
acum nghesuite cu mobila locatarilor i cu obiectele personale
ale acestora, aliniate lng ambii perei, i care dispreau n
ntunericul unde becurile nu ajungeau cu lumina lor. Osborn se
gndi c dac ar fi reuit s ajung att de departe, n zona n
care nu mai era lumin, ar fi putut s se ascund oriunde. Poate
chiar ar fi gsit o ieire la captul cellalt.
Imediat se auzi un zgomot brusc deasupra lui i i czu ceva
pe piept. Era un obolan, gras i cald. i putea vedea ghearele
cum i apsau pielea prin cma n vreme ce se plimba pe
pieptul lui i adulmeca earfa Verei, umed i lipicioas de la
sngele care se usca, nfurat n jurul minii rnite.
Doctore Osborn!
259

Ecoul vocii lui McVey rsun pe toat suprafaa subsolului.


Osborn tresri, iar obolanul czu i se lovi de pmnt. McVey
auzi i el izbitura, apoi l zri cum dispare n ntunericul de sub
scri.
Eu nu m dau n vnt dup obolani. Dumneata ce prere
ai despre ei? Muc n momentul n care sunt ncolii, nu-i aa?
Osborn se ridic vreo civa centimetri i l vzu pe McVey
cum st la jumtatea distanei dintre cuptor i ntunericul de la
cellalt capt al ncperii. De fiecare parte a lui se aflau lzi
stivuite una peste alta pn n tavan i mobile fantasmagorice,
acoperite cu pnzeturi pentru protejarea lor. nlimea acestora
l fcea pe McVey s par aproape miniatural.
Cu excepia poliitilor n uniform din faa i din spatele
cldirii, poliitii francezi au plecat. Domnioara Monneray i-a
nsoit pn la sediu. Vor s o pun s ncerce s-l gseasc n
fotografii pe brbatul cel nalt. Dac Parisul este cam la fel cu
L.A., o s stea acolo destul de mult vreme. Sunt o mulime de
registre.
McVey se ntoarse i se uit la mobila din spatele lui.
Haidei s v spun ce am aflat, doctore, spuse el, apoi se
ntoarse din nou i ncepu s se deplaseze ncet ctre Osborn,
paii si rsunnd uor, privind n jur cu ochii scruttori, cutnd
orice sugestie de micare.
Domnioara Monneray a minit cnd a spus poliiei
franceze c ea a fost cea care a folosit pistolul mpotriva
brbatului cel nalt. Ea este o femeie foarte educat, cu nite
relaii extrem de sus-puse, care mai este i viitor medic. Chiar
dac ar fi reuit s trag asupra unui atacator cu un pistol att
de mare cum este cel automat de calibru 45, chiar dac l-ar fi
mpucat, m ndoiesc c ar fi fugit dup el s-l urmreasc pe
scrile ubrede din dos sau s-l urmreasc pn n strad, ba
mai mult, s trag asupra lui n vreme ce acesta se ndeprta cu
maina.
McVey se opri n locul n care se afla i privi napoi peste
umr, apoi se ntoarse i continu pe drumul pe care mai
fusese, apropiindu-se ncetior de ascunztoarea lui Osborn,
vorbind destul de tare ca s fie auzit i n faa i n spatele lui.
Apropo, ea susine c a auzit o main care pleac, dar c
nu a putut s-o vad. Dac nu a putut s-o vad, cum a reuit s-i
sparg acesteia oglinda retrovizoare cu o mpuctur i s
260

loveasc cu alta vrful barei dintr-un gard de metal de pe partea


cealalt a strzii?
McVey tia mai mult ca sigur c poliia francez cercetase
ntreg subsolul i nu descoperise nimic. Asta nsemna c mergea
la ghici c Osborn se afla acolo. ns era doar o presupunere i
nu era sigur de acest lucru.
S-au gsit urme proaspete de snge pe ua care ddea n
holul de la intrare. i pe podeaua din buctrie, i lng ua de
serviciu care d n strad. Echipa de specialiti a Prefecturii de
Poliie din Paris este destul de bun. Au determinat ntr-un timp
scurt c este vorba despre dou tipuri de snge: tipul O i tipul
B. Domnioara Monneray nu era rnit i nu sngera. Aa c
sunt gata s pariez c dintre dumneata i individul nalt unul are
grupa O i cellalt B. Ct de grav rnit este fiecare dintre voi,
presupun c o s aflm.
McVey se afla chiar sub Osborn acum. Sttea n picioare i
privea n jurul su. Lui Osborn i veni s zmbeasc. Dac McVey
ar fi purtat o plrie cum obinuiau poliitii criminologi din L.A.
n anii 40, Osborn ar fi putut s-i ntind mna i s i-o dea jos
de pe cap. i imagin expresia de pe chipul lui McVey, dac ar fi
fcut acest lucru.
Apropo, doctore, Departamentul de Poliie din Los Angeles
i realizeaz un profil detaliat. Cnd m voi ntoarce la hotel, voi
gsi un fax cu datele preliminare. Undeva, n fia aceea, va fi
trecut i grupa dumitale sangvin.
McVey atept i ascult. Apoi porni napoi pe unde venise,
mergnd ncet, rbdtor, ateptnd ca Osborn, dac se afla
acolo, s fac o greeal care s-l dea de gol.
Dac eti curios, s tii c nu am aflat cine este lunganul
sau ce urmrete. ns cred c ar trebui s tii c este direct
responsabil de mai multe mori care implic oamenii care l-au
cunoscut pe un individ pe nume Albert Merriman, pe care
dumneata l-ai cunoscut drept Henri Kanarack. Prietena lui
Merriman, o femeie pe nume Agnes Demblon, a ars ntr-un
incendiu pe care acest individ l-a strnit n cldirea ei. Incendiul
a mai ucis nc nousprezece aduli i doi copii, dintre care
probabil c niciunul nu a auzit vreodat despre Albert Merriman.
Apoi s-a dus la Marsilia i a gsit-o pe soia lui Merriman, pe sora
ei, pe cumnatul ei i pe cei cinci copii ai lor. I-a mpucat pe toi
n cap.
261

McVey se opri, se ntinse i stinse un set de lumini.


Pe dumneata te cuta, doctore Osborn. Nu pe domnioara
Monneray. ns, desigur, dup seara aceasta, acum c l-a vzut
i ea, o s fie preocupat i de persoana ei.
Se auzi un sunet sec, iar McVey stinse i al doilea set de
lumini. Apoi Osborn l auzi cum vine napoi spre el pe ntuneric.
Sincer, doctore Osborn, eti ntr-o mare belea. Eu te vreau.
Poliia din Paris te vrea. i lunganul acesta te vrea i el. Dac te
gsete poliia, poi s fii convins c lunganul va gsi o
modalitate s se ocupe de dumneata n nchisoare. i dup ce
va face acest lucru, se va duce dup domnioara Monneray.
Acest lucru nu se va ntmpla imediat, pentru c o perioad ea
va fi pzit. ns la un moment dat, n timp ce-i va face
cumprturile, sau poate cnd va merge cu metroul, sau cnd
va fi la coafor, sau la cafeneaua spitalului la ora trei dimineaa
McVey se apropie i mai mult. Cnd se afl exact sub Osborn,
se rsuci i privi din nou nspre subsolul cufundat n ntuneric.
Nu tie nimeni c m aflu aici n afar de dumneata i de
mine. Poate c dac am sta de vorb, a putea s te ajut.
Gndete-te la acest lucru, da?
Apoi se ls tcerea. Osborn tia c McVey asculta s prind
cel mai mic sunet i i inu respiraia. Dup mai bine de
patruzeci de secunde Osborn l auzi cum se ntoarse, se ndrept
ctre scri i ncepu s urce, apoi se opri din nou.
Stau la un hotel ieftin care se numete Vieux Paris, de pe
strada Git le Coeur. Camerele sunt mici, dar dein un anume
farmec specific franuzesc. Las-mi un mesaj unde te-a putea
gsi. N-o s vin nsoit de nimeni. O s fim numai noi doi. Dac
i-e team, nu i folosi propriul nume. Spune doar c a sunat
Tommy Lasorda. Spune-mi o or i un loc.
McVey urc treptele rmase i dispru. O clip mai trziu,
Osborn auzi cum se deschide ua de serviciu care ddea n
strad, i apoi cum se nchise. Dup aceea, totul rmase
cufundat n tcere.

262

62.
Se numeau Eric i Edward, iar Joanna nu vzuse niciodat
nite brbai att de perfeci. La vrsta de douzeci i patru de
ani, preau s fie nite specimene de masculi fr cusur.
Amndoi aveau un metru optzeci nlime i aveau aceeai
greutate, aptezeci i ase de kilograme. i vzuse pentru prima
dat mai devreme n dup-amiaza aceea, cnd lucrase cu Elton
Lybarger la captul mai puin adnc al piscinei de interior din
cldirea n care se afla sala de gimnastic pe proprietatea lui.
Piscina avea nite dimensiuni olimpice, cincizeci de metri
lungime i douzeci i trei de metri lime. Eric i Edward fceau
ture de vitez n stilul fluture. Joanna mai vzuse i mai demult
aa ceva, ns de obicei pe distane scurte, din cauz c acest
stil era destul de solicitant. La un capt al piscinei se afla un
contor de ture care numra turele celui care nota n piscin.
Cnd intraser Joanna i Lybarger, bieii notaser deja opt
ture, sau aproape un kilometru. Cnd ea i cu Lybarger
terminaser, ei nc mai notau n stilul fluture, o micare dup
alta, unul alturi de cellalt. Contorul turelor indica aizeci i
dou, exact cu dou ture mai puin de ase kilometri i
jumtate. ase kilometri i jumtate de not n stilul fluture, fr
oprire? Era incredibil, dac nu imposibil. ns nu era nicio
ndoial, pentru c fusese martor.
O or mai trziu, cnd un ngrijitor l luase pe Lybarger s-l
duc la terapia pentru dicie, Eric i Edward ieiser din piscin
i se pregteau s alerge prin pdure, moment n care Von
Holden le fcuse prezentrile.
Nepoii domnului Lybarger, spusese el zmbind. Erau
studeni la Educaie Fizic la Colegiul din Germania de Est pn
s-a nchis n urma unificrii. Aa c s-au rentors acas.
Amndoi erau extrem de politicoi, spuseser Bun ziua, mi
pare bine de cunotin, apoi o luaser la fug. Joanna
ntrebase dac acetia se antrenau cumva pentru Jocurile
Olimpice, iar Von Holden zmbise.
Nu. n niciun caz Jocurile Olimpice! Politic! Domnul
Lybarger i-a ncurajat spre acest domeniu nc de cnd erau
copii, dup ce le-a murit tatl. S-a gndit atunci c Germania se
va reunifica ntr-o bun zi. i a avut dreptate.
263

Germania? Credeam c domnul Lybarger este elveian.


Este german. S-a nscut n oraul industrial Essen.

La ora apte fix, familia i oaspeii se aezaser la mas n


salonul pretenios de pe proprietatea Lybarger, despre care
Joanna aflase c se numea Anlegeplatz, punct de mbarcare.
Ceea ce nsemna c o persoan putea pleca, dar se va
rentoarce ntotdeauna.
Joanna revenise n camera ei dup ce lucrase intensiv cu
domnul Lybarger i descoperise acolo o rochie pretenioas de
sear, aleas pentru ea numai dup o fotografie de-a ei, i care i
se potrivea fr cusur, de ctre faimoasa creatoare de modele
Uta Baur, creia i fusese prezentat scurt noaptea trecut pe
vaporaul de pe lac i care se prea c era i ea oaspete la
Anlegeplatz. Rochia era lung, mulat, i n loc s-i scoat n
eviden trsturile mai proeminente, o avantaja prin faptul c i
se mula pe trup i i sublinia trsturile. Creat pentru a fi
purtat fr lenjerie intim, evitnd astfel o linie sau o umfltur
produs de elasticul strns, era ostentativ n mod deliberat i
plin de o elegan erotic. Era din catifea neagr, se ncheia la
civa centimetri sub gt i avea un model esut, din pene
aurite, care venea de la ceaf pn peste sni i, n jos, pe
partea cealalt, ca un fel de boa erpuind strns pe ea. Pe
umeri, ntr-o nuan perfect, cdea cte un buchet de mai
multe fire aurii.
La nceput Joanna fusese reticent. Nu se ateptase s poarte
vreodat ceva de acest gen. ns nu-i adusese cu ea nimic mai
elegant, iar la Anlegeplatz cina era formal. Aa c nu prea avea
alt opiune dect s se mbrace cu ea. Cnd ns fcuse acest
lucru, se simise transformat. Era ceva magic. Cu machiaj
corespunztor i cu prul prins ntr-un coc n stilul franuzesc, nu
mai arta deloc ca fizioterapeuta plinu, cu aspect comun, din
New Mexico, ci ca o femeie de lume, sexy i cosmopolit, care
se mica plin de graie i stil.

ncperea imens care era salonul unde se luau mesele la


Anlegeplatz ar fi putut servi i ca decor pentru un teatru
medieval. Cei doisprezece invitai stteau pe scaune sculptate
manual, cu sptare nalte, aezate unul n faa altuia, de-a
lungul unei mese lungi i nguste, care ar fi putut gzdui cu
264

uurin treizeci de persoane, n vreme ce vreo ase chelneri


pndeau s le satisfac i cea mai mic dorin. ncperea n
sine avea nlimea a dou etaje i era construit n ntregime
din piatr. Steaguri cu blazoanele mreelor familii erau
atrnate de tavan ca nite stindarde de lupt, crend senzaia
c acesta fusese un loc ce aparinuse regilor i al cavalerilor.
Elton Lybarger sttea la captul mesei, cu Uta Baur imediat la
dreapta lui, conversnd cu el n stilul ei animat, ca i cum ei doi
ar fi fost singurele fiine prezente acolo. Ea era mbrcat
complet n negru, ceea ce Joanna afl mai trziu c era marca ei
distinctiv. Purta n picioare ghete negre, lungi pn la
genunchi, pantaloni negri bine mulai pe picioare i un sacou
negru cu un singur buzunar, nchis numai la nasturele din
dreptul pieptului. Pielea de pe mini, fa i gt i era ntins i
iridescent, ca i cum nu ar fi fost atins niciodat de razele
soarelui. Decolteul cu snii ei micui, ridicai cu ajutorul unui
sutien cu balene, avea aceeai culoare lptoas, brzdat cu
vinioare de un albastru deschis, care artau ca nite crpturi
fine ntr-un porelan de calitate. Sub prul ei extraordinar de
scurt i alb, singurul accent se punea pe sprncenele pensate.
Nu era machiat deloc i nu purta bijuterii de niciun fel. Era
destul de impuntoare i fr ele.
Cina n sine fu lung i relaxat i, n ciuda prezenei celorlali
oaspei doctorul Salettl, gemenii Eric i Edward i ali oameni
care-i fuseser prezentai Joannei, dar pe care nu-i cunotea
Joanna i petrecu cea mai mare parte a timpului discutnd cu
Von Holden despre Elveia istoria acesteia, sistemul ei de cale
ferat i geografia ei. Von Holden prea s fie expert, ns din
punctul ei de vedere, acesta ar fi putut vorbi i despre partea
nevzut a lunii, c ar fi fost acelai lucru. Telefonul lui rece i
sec de diminea, cnd i spusese s fie gata pentru a fi luat de
la hotel, o fcuse s se simt ieftin i urt, ca i cum s-ar fi
folosit de ea cu o noapte nainte. ns cnd se ntlnise cu el n
grdin n dup-amiaza aceea, fusese cald i atent, la fel cum
fusese cu o noapte nainte, i comportamentul lui continuase i
n timpul cinei. i pe msur ce trecea seara, i orict de mult
ncerca s nu o arate, adevrul era c se topea dup
mngierile lui.
Dup cin, Lybarger, Uta, doctorul Salettl i ceilali musafiri se
retraser n biblioteca de la etajul al doilea s-i bea cafeaua i
265

s asculte un recital la pian cntat n duet de Eric i de Edward.


Joanna i Von Holden, ca angajai, nu fur invitai, aa c cerur
voie s se retrag.
Doctorul Salettl mi-a spus c se ateapt ca domnul
Lybarger s poat merge fr baston pn vinerea aceasta,
spuse Joanna n timp ce o urmrea pe Uta cum l ia de bra pe
Lybarger i l ajut s urce scrile.
i o va face? ntreb Von Holden i i ndrept privirile
ctre ea.
Sper, ns depinde de domnul Lybarger. Nu tiu de ce e aa
de important vinerea asta. Care ar fi diferena dac ar fi cu
cteva zile n plus?
Vreau s-i art ceva, spuse Von Holden, nelund n seam
ntrebarea ei i ducnd-o nspre o u lateral din captul
cellalt al salonului.
Intrar pe un coridor lambrisat i merser ctre o ui care
ddea spre un ir de trepte. Von Holden i ntinse braul i o
conduse pe Joanna n jos pe trepte ctre o alt u, care se
deschise ntr-un coridor ngust, care ducea dedesubtul zonei din
fa a casei, i apoi se ndeprta de ea.
Unde mergem? ntreb ea ncetior.
Von Holden nu rspunse nimic, iar Joanna simi un fior de
plcere n vreme ce mergeau nainte. Pascal Von Holden era un
brbat care ar fi putut atrage i ar fi putut avea aproape orice
femeie i-ar fi dorit. Tria ntr-o lume cu oameni extrem de
bogai i de frumoi, care erau aproape la nivelul regilor. Joanna
nu era dect o femeie obinuit, o fizioterapeut cu accentul
nazal al celor din sud-vestul Americii. Avusese o aventur cu el
noaptea trecut i tia c nu avea cum s fi fost ceva special
pentru el. i atunci de ce mai venea la ea? Dac asta era ceea
ce fcea el acum.
La captul coridorului erau nite trepte care duceau n sus.
Sus era nc o u, iar Von Holden o deschise. Se ddu deoparte
i o ls pe ea s intre prima, apoi nchise ua dup ei. Joanna
rmase cu gura cscat, privind n sus. Se aflau ntr-o ncpere
ocupat n ntregime de o roat de moar enorm, pus n
micare de debitul unui pru adnc, care curgea cu
repeziciune.

266

Acest sistem asigur electricitatea pentru ntreaga


proprietate, spuse Von Holden. Ai grij, podeaua este destul de
alunecoas.
Von Holden o lu de bra i o duse spre o alt u, pe care o
deschise, apoi intrar i aprinse lumina. nuntru era o ncpere
fcut din lemn i piatr, cu o suprafa de vreo ase metri
ptrai. n mijloc se afla o piscin cu apa nvolburat, deviat din
pru, cu bnci de piatr de jur mprejur. Von Holden art
nspre o u de lemn i spuse:
Acolo se afl o saun. Foarte natural i bun pentru
sntate.
Joanna simi cum roete i, n acelai timp, simi cum se
nclzete toat.
Nu mi-am adus haine de schimb, spuse ea.
Von Holden zmbi.
A, dar vezi, tocmai sta-i punctul forte al creaiilor Utei.
Nu neleg.
Rochia este mulat pe corp i creat s fie purtat fr
lenjerie intim, nu-i aa?
Da, dar spuse Joanna i roi din nou.
Forma ntotdeauna se mbin cu utilitatea, spuse Von
Holden i ntinse mna i atinse cu grij firele aurii de pe umrul
Joannei. Acest buchet cu fire decorative.
Joanna tia c el fcea ceva acolo, dar nu avea nici cea mai
vag idee ce anume.
i ce e cu el?
Dac ar fi s tragi unul dintre ele, uor de tot
Deodat, rochia Joannei se desfcu i alunec pe podea la fel
de elegant ca o cortin la teatru.
Vezi? Gata pentru baie i pentru saun, spuse Von Holden,
care se ddu napoi i i ls privirile s-i alunece pe trupul ei.
Joanna simi o dorin cum nu mai simise niciodat, mai mult
dect n noaptea precedent, dac acest lucru era posibil.
Niciodat nu simise prezena unui brbat att de devastator de
erotic. n clipa aceea ar fi fcut orice i-ar fi cerut i chiar mai
mult.
Ai vrea s m dezbraci i tu? Aa ar fi corect, nu-i aa?
Da se auzi Joanna optind. O, Doamne, da!
Apoi Von Holden o atinse, iar ea se apropie de el i l dezbrc
i fcur dragoste n piscin i pe bncile de piatr i apoi n
267

saun. Extenuai dup ce fcuser dragoste, se odihnir,


atingndu-se i mngindu-se, apoi Von Holden o mai lu o
dat, ncet i cu anumite intenii n minte, n moduri care
depeau cele mai ascunse fantezii ale ei. Joanna privi n sus i
se vzu reflectat n tavanul-oglind, apoi din nou n pereteleoglind din stnga sa, iar ceea ce vzu o fcu s rd de
bucurie i de nencredere. Pentru prima dat n viaa ei se simi
atractiv i dorit. Savur acest lucru, iar Von Holden o ls.
Timpul i aparinea ei, ct de mult i dorea ea.

ntr-un birou cu lambriuri nchise la culoare de la etajul al


doilea al cldirii principale din Anlegeplatz, Uta Baur i doctorul
Salettl stteau rbdtori n fotoliile lor i priveau ceea ce se
mica pe trei ecrane imense. Monitoarele de televiziune de
nalt definiie primeau semnalele i le transmiteau prin
camerele de filmat montate n spatele oglinzilor. Fiecare camer
de filmat avea propriul su monitor, furniznd astfel acoperirea
complet a ceea ce se nregistra.
Este puin probabil c vreunul dintre ei era excitat fizic de
ceea ce vedea, nu din cauz c aveau peste aptezeci de ani, ci
din cauz c observaiile lor erau pur clinice. Von Holden nu era
dect un instrument n acest studiu. Joanna era cea asupra
creia i focalizau tot interesul. n cele din urm, degetele lungi
ale Utei se ntinser i apsar un buton. Monitoarele se
stinser, iar ea se ridic n picioare.
Ja, i spuse ea lui Salettl. Ja, mai spuse o dat, apoi iei din
ncpere.

63.
Ceasul lui Osborn arta ora 2:11 dimineaa. Era luni, 10
octombrie. Cu jumtate de or n urm urcase ultimele trepte i
luase ascensorul ascuns ctre camera de sub streaina blocului
de pe strada Quai de Bethune numrul 18. Extenuat, se dusese
la baie, dduse drumul la ap i buse cu poft. Apoi
ndeprtase earfa Verei mbibat de snge i curase rana de
la mn. Aceasta i pulsa de o durere cumplit i i fusese foarte
greu s-i deschid palma. ns durerea era un semn bun,
268

pentru c asta nsemna c, orict de urt era tietura, niciunul


dintre nervii sau tendoanele importante nu-i fusese deteriorat
grav. Cuitul lunganului i ptrunsese ntre oasele metacarpiene,
chiar sub mbinarea celui de-al doilea i celui de-al treilea deget.
Datorit faptului c putea s-i deschid i s-i nchid
mna, fusese destul de convins c nu suferise nicio afectare
permanent. Oricum, avea nevoie de o radiografie ca s fie
sigur. Dac i fusese fracturat vreun os, ar fi avut nevoie de o
operaie i, dup aceea, ar fi trebuit s stea cu mna n ghips.
Dac ar fi lsat-o netratat, aceasta risca s se vindece
deformat, ceea ce l-ar fi transformat ntr-un chirurg cu o
singur mn, punnd capt carierei sale. Asta dac mai putea
fi vorba despre o carier pe care s o mai salveze.
Gsi antisepticul pe care-l utilizase Vera la rana de la picior, l
frec n palm, apoi i bandaj mna cu un pansament curat.
Dup aceea se duse n cealalt ncpere, se ls uurel pe pat i
i scoase cu greu pantofii cu o singur mn.
Ateptase nc o or dup ce plecase McVey, apoi se
strecurase de pe cuptor i urcase scrile de serviciu cufundate
n ntuneric. Mersese cu mare prevedere, cte un pas,
ateptndu-se mai mereu s fie descoperit i atacat de vreun
poliist n uniform, narmat. ns acest lucru nu se ntmplase,
aa c era evident c poliitii care fuseser lsai de paz se
aflau n afara cldirii.
McVey avusese dreptate. Dac l prindea poliia francez i l
bgau la nchisoare, lunganul ar fi gsit o modalitate s-l
omoare acolo. Dup care s-ar fi dus dup Vera. Osborn era prins
la nghesuial, McVey aflndu-se n cel de-al treilea vrf al
triunghiului.
Osborn i desfcu cmaa, stinse lumina i se ntinse n pat
pe ntuneric. Piciorul, dei era mai bine, ncepuse s-i
nepeneasc de la efortul prelungit. i ddu seama c pulsaiile
din mn se ameliorau dac o inea n sus, aa c puse o pern
sub ea. La ct de extenuat era, ar fi trebuit s adoarm imediat,
ns avea prea multe gnduri care i se agitau n minte.
Intrarea sa intempestiv peste Vera i lungan fusese o simpl
coinciden. Convins c aceasta se afla la serviciu i c
apartamentul era gol, riscase s vin pn aici numai ca s dea
un telefon. Sttuse ore ntregi n agonie, pentru ca apoi s
ajung la concluzia c lucrul cel mai realist pe care-l putea face
269

era s sune la Ambasada Americii, s le explice cine era i s le


cear ajutorul. Asta nsemna de fapt s se lase la mila
Guvernului Statelor Unite. Cu puin noroc, acetia l-ar fi protejat
de jurisprudena francez i, poate, n cel mai bun caz, i-ar fi
acordat circumstane atenuante i l-ar fi exonerat de ceea ce
fcuse. De altfel, nu el fusese cel care-l omorse pe Henri
Kanarack. i, lucru i mai important, aceasta ar fi fost o aciune
care ar fi fixat toat atenia asupra lui i ar fi ferit-o pe Vera de
umbra unui scandal care i-ar fi putut distruge viaa. Rzboiul su
personal durase aproape treizeci de ani. Nu era nici drept, nici
corect, ca proprii lui demoni s-i distrug Verei viaa, indiferent
ce va mai fi ntre ei. La toate astea se gndise pn n
momentul n care deschisese ua i l vzuse pe lungan la gtul
ei. n clipa aceea, claritatea simpl a planului su se evaporase
ca prin farmec i totul se schimbase. Vera era deja implicat,
indiferent dac ei doreau acest lucru sau nu. Iar dac s-ar fi dus
acum la Ambasada Americii, asta ar fi nsemnat sfritul i ar fi
fost acelai lucru dac l-ar fi prins poliia. n cel mai bun caz ar fi
protejat n custodie n vreme ce se aranjau lucrurile. i din cauza
publicitii fcute n cazul uciderii lui Kanarack, alias Merriman,
toat mass-media ar fi cu ochii pe el, artndu-i astfel
lunganului sau complicilor acestuia unde se afla. i n momentul
n care ajungeau la el, se vor duce apoi dup Vera, aa cum
spusese McVey.
Stnd ntins n patul din ncperea de sub acoperi, ca un
porumbel n culcuul su, sus, deasupra Parisului, cu mna
pulsndu-i n ntuneric, gndurile lui Osborn se ndreptar ctre
McVey i oferta lui de a-l ajuta. i cu ct cntrea mai mult
lucrurile n minte, ntrebndu-se dac putea s aib ncredere n
el, dac oferta fusese sincer sau doar o viclenie pentru a-l
ademeni i a fi prins de poliia francez, cu att ncepu s-i dea
seama c nu prea i mai rmsese altceva de fcut n afar de
asta.

La ora 6:45, McVey sttea ntins pe burt mbrcat numai cu


pantalonii de pijama, cu un picior ieit de sub ptur, dorind s
adoarm, ns dndu-i seama c era imposibil.
Mersese pe intuiie, pentru c nu avusese altceva la
dispoziie. Fr prezena lui Lebrun, inspectorii francezi nu i-ar fi
permis s o interogheze pe Vera Monneray sub nicio form. Aa
270

c nici mcar nu mai ncercase. Chiar dac Lebrun ar fi fost


acolo, ar fi avut mari dificulti s scoat adevrul a ceea ce se
ntmplase, deoarece domnioara Monneray era destul de
deteapt s se ascund n spatele respectului fa de lamour
sau, mai bine zis, fa de prim-ministrul Franei.
Chiar dac greise i ea chiar fugise dup lungan, din fric,
sau mnie, sau ofensat fiind mai vzuse asemenea cazuri
trgnd cu pistolul aa cum spusese, afirmaia ei c nu vzuse
maina fcea s nu mai cread povestea ei. Pentru c o
persoan ieise cu siguran n strad i trsese asupra mainii
n vreme ce prindea vitez. Admind c ea ar fi fcut exact aa
cum spusese, de ce ar mini c nu vzuse maina? Numai n
situaia n care ar fi sosit prea trziu la faa locului ca s tie
exact ce se ntmplase. Ceea ce, desigur, nsemna c altcineva
trsese n main.
Faptul c echipa de specialiti descoperise dou grupe de
snge diferite i faptul c Vera nu fusese rnit nsemna c
fuseser cel puin trei oameni n apartament cnd avuseser loc
mpucturile. Unul plecase cu maina, iar unul se afla n
apartament. Asta nsemna c unul lipsea.
Prima mpuctur i fcuse ateni pe Barras i pe Maitrot. A
doua i a treia i fcuser s-o ia la fug, n vreme ce Barras
cerea ntriri prin radio. Lunganul o luase la fug cu o main
rapid. Cteva clipe mai trziu, poliitii umpluser zona. Fiecare
apartament din cldire i cele de pe o raz de nc trei strzi
fuseser verificate, la fel fiecare alee, fiecare acoperi, fiecare
main parcat i fiecare vapor n trecere pe Sena, pe care ar fi
putut s sar un fugar de pe un pod sau de pe chei. Asta
nsemna un singur lucru: cea de-a treia persoan nc se afla
acolo, undeva. Din cauza rspunsului prompt al poliiei i din
cauz c mpucturile avuseser loc chiar n afara uii de
serviciu, locul cel mai probabil n care era ascuns acea
persoan era subsolul. Da, e drept c fusese verificat foarte
bine, ns o fcuser fr cini. Experiena l nvase c
oamenii disperai pot fi extraordinar de inteligeni, iar uneori
chiar i numai foarte norocoi. Acesta fusese motivul pentru
care lsase poliitii francezi s-i termine treaba, dup care se
ntorsese.

271

La ora 6:30 deschise un ochi, se uit la ceas i mormi. Sttea


n pat de patru ore i jumtate i era sigur c nu dormise nici
mcar dou. ntr-o zi va dormi opt ore ntregi. ns nu avea nici
cea mai mic idee cnd va veni ziua aceea. tia c oamenii vor
atepta s se fac ora apte, dup care vor ncepe s sune.
Lebrun va suna s-i spun c era pe drum dinspre Lyon i va
stabili o or s se ntlneasc. Comandantul Noble i doctorul
Richman vor suna de la Londra. Apoi mai erau dou telefoane
pe care le atepta din L.A.: unul de la poliista Hernandez, pe
care o sunase cnd se ntorsese n camer la ora dou
dimineaa, din cauz c nu-l atepta niciun fax cu datele cerute
despre Osborn. Hernandez nu era acolo i nimeni altcineva nu
tia nimic despre asta. Cellalt telefon pe care-l atepta era de
la instalatorul pe care-l sunaser vecinii n momentul n care
aspersoarele automate ale lui McVey ncepuser s se
porneasc i s se opreasc din patru n patru minute.
Instalatorul urma s sune pentru a-i comunica o estimare a
costului instalrii unui sistem cu totul nou, pentru a-l nlocui pe
cel vechi, pe care McVey l instalase cu douzeci de ani n urm
cu o trus de la Sears, ale crei componente nici nu se mai
fabricau. Apoi mai era un telefon pe care-l atepta, sau mai bine
zis pe care spera s-l primeasc, cel care-l fcuse s se
zvrcoleasc n cea mai mare parte a nopii telefonul de la
Osborn. Se gndi din nou la subsol. Era mai mare dect prea i
n el se aflau o grmad de obiecte. ns era posibil s se fi
nelat, poate c vorbise de unul singur.

6:52. nc opt minute, McVey. nchide ochii i ncearc s nu


te gndeti la nimic, las-i toi muchii i nervii i toate
celelalte s se relaxeze.
n acel moment sun telefonul. McVey mormi, se ridic din
pat i rspunse.
Aici McVey.
Sunt inspectorul Barras. mi cer scuze c v deranjez.
Nu-i nimic. Ce s-a ntmplat?
Inspectorul Lebrun a fost mpucat.

272

64.
Se ntmplase la Lyon, n Gare la Part Dieu, imediat dup ora
ase. Lebrun tocmai se dduse jos dintr-un taxi i intra n gar,
cnd un individ pe motociclet deschisese focul cu o arm
automat, apoi dispruse imediat de la faa locului. Mai fuseser
mpucate nc trei persoane. Dou erau moarte, a treia era
rnit grav.
Lebrun fusese mpucat n gt i n piept i fusese dus la
Spitalul la Part Dieu. Primele rapoarte precizau c acesta se afla
ntr-o stare grav, dar c medicii se ateptau s supravieuiasc.
McVey ascultase detaliile, solicitase s fie inut la curent cu
situaia, apoi nchisese rapid telefonul. Imediat dup aceea l
sunase pe Ian Noble la Londra.
Cnd i se fcu legtura cu Noble, acesta tocmai ajunsese la
serviciu i i bea primul ceai de pe ziua respectiv. Simise
imediat c McVey era foarte precaut cu ceea ce spunea. La
momentul respectiv, McVey nu avea nici cea mai vag idee n
cine putea s aib ncredere i n cine nu. n afar de situaia n
care lunganul se dusese de la Paris direct la Lyon dup ce
scpase din altercaia de la apartamentul Verei Monneray ceea
ce era puin probabil, deoarece acesta tia mai mult ca sigur c
poliia era n cutarea lui , atunci nsemna c persoanele care
se aflau n spatele celor ntmplate nu numai c aveau trgtori
de elit i n alte pri, dar ei reueau cumva s monitorizeze tot
ceea ce fcea poliia. Cu excepia lui, nimeni nu mai tiuse c
Lebrun se dusese la Lyon, i totui acesta fusese urmrit acolo,
pn la a se cunoate cu precizie ce tren urma acesta s ia
napoi spre Paris.
Complet bulversat, habar nu avea cine erau acetia, cu ce se
ocupau sau care le erau motivele. ns trebuia s presupun c
dac-l mpucaser pe Lebrun cnd acesta se apropiase prea
tare de organizaia lor de la Lyon, acetia erau la curent cu
faptul c el i poliistul parizian lucraser mpreun la cazul lui
Merriman i, pentru c el nu fusese cel puin pn atunci
atacat, se putea atepta ca telefonul lui de la hotel s-i fie pus
sub supraveghere. Acceptnd acest lucru, ceea ce-i transmise
lui Noble fur numai informaii pe care un eventual asculttor sar atepta s le aud: c Lebrun fusese mpucat i c se afla la
273

Lyon, n stare grav la Spitalul la Part Dieu. McVey urma s fac


un du, s se brbiereasc, s mnnce rapid o chifl la micul
dejun i s ajung la sediul poliiei ct de repede putea. Cnd va
avea mai multe veti, va suna din nou.
La Londra, Ian Noble pusese uor receptorul n furc i i
apsase degetele unele de altele. McVey tocmai i spusese care
era situaia, unde se afla Lebrun i c i era team c telefonul i
era supravegheat i c-l va suna din nou de la un telefon public.
Dup zece minute, ridicase receptorul de la linia sa telefonic
privat.
La Interpolul din Lyon se afl un fel de informator, spuse
McVey dintr-o cabin telefonic de la o cafenea micu la o
strad distan de hotelul su. Are legtur cu uciderea lui
Merriman. Lebrun s-a dus acolo s vad ce poate afla. Imediat
ce o s afle c mai este nc n via, o s ncerce din nou s-l
omoare.
neleg.
Ai putea s-l duci la Londra?
O s fac tot ce pot
Iau asta ca pe un da, spuse McVey, apoi nchise telefonul.

Dup dou ore i aptesprezece minute, un avion British


Royal Air Force ateriz pe aerodromul Lyon-Bron. Imediat dup
aceea, o ambulan care transporta un diplomat britanic care
suferise un atac de cord se deplas n vitez spre acesta. Dup
un sfert de or, Lebrun se ndrepta ctre Anglia pe calea aerului.

La ora apte i cinci minute, o main opri n faa blocului n


care locuia Vera Monneray, pe strada Quai de Bethune numrul
18, iar din ea cobor Philippe, extenuat i cu hainele n
neornduial n urma unei nopi lungi i lipsite de succes n care
se zgise la fotografii ale unor criminali cunoscui. Cltin din
cap n loc de salut ctre cei patru poliiti n uniform care
stteau de paz la ua principal a cldirii i intr n hol.
Bonjour, Maurice, spuse el ctre paznicul de noapte care
sttea la birou i pe care l nlocuia acum cu ntrziere, i-i mai
solicit acestuia o or ca s aib timp s se brbiereasc i s
doarm puin.
mpinse o u i intr pe holul de serviciu, cobor un ir de
trepte ctre apartamentul su modest de la subsol, n captul
274

cellalt al cldirii. i scosese cheia i aproape ajunsese la u


cnd auzi un zgomot n spatele su i pe cineva care-l striga pe
nume. Tresri, se rsuci plin de groaz, aproape ateptndu-se
s-l vad pe lungan stnd acolo n picioare, cu un pistol
ndreptat ctre inima sa.
Domnule Osborn, spuse el vdit uurat, cnd l vzu pe
Osborn c face un pas nainte de dup ua care ddea ntr-o
camer n care erau depozitate contoarele electrice ale cldirii.
N-ar fi trebuit s ieii din camera dumneavoastr. Poliitii sunt
peste tot.
Apoi zri mna lui Osborn, bandajat, i pe care acesta o
inea adus la bru ca pe o ghear.
Monsieur
Unde este Vera? Nu se afl n apartamentul ei. Unde este?
Osborn arta ca i cum nu ar fi dormit nici el prea mult. ns,
mai mult dect asta, arta nspimntat.
Venii nuntru, sil vous plat.
Philippe descuie rapid ua i intrar amndoi n micuul su
apartament.
Poliitii au condus-o la serviciu. Ea a insistat. Aveam de
gnd s m duc la baie, apoi urcam la dumneavoastr s vd
dac suntei acolo. Mademoiselle era i ea foarte ngrijorat.
Trebuie s vorbesc cu ea. Ai un telefon?
Oui, bineneles. Numai c este posibil s fie ascultat de
poliie. i atunci i vor da seama c telefonul vine de aici.
Philippe avea dreptate, mai mult ca sigur.
Atunci sun-o dumneata! Spune-i c i-e team c lunganul
acela ar putea s-o gseasc. Spune-i s le cear poliitilor care
o pzesc s o duc acas la bunica ei, la Calais. N-o lsa s
comenteze! Spune-i s stea acolo pn
Pn cnd?
Nu tiu spuse Osborn i se uit lung la el. Pn este n
siguran.

65.
Acum intru pe o linie telefonic sigur.
275

McVey aps un buton i se aprinse imediat o lumin la


telefonul sigur de dimensiuni foarte mari din biroul personal al
lui Lebrun, la sediul poliiei, confirmnd c linia nu era ascultat
de ctre altcineva.
M auzi?
Da, spuse Noble de la un telefon similar de la centrul de
comunicaii de la Departamentul Special din Londra. Lebrun a
sosit acum patruzeci de minute, mulumit ajutorului de la
RAF20. Acum se afl la Spitalul Westminster, sub un alt nume. Nu
este n cea mai bun stare, ns doctorii par s cread c o s
supravieuiasc.
Poate vorbi?
nc nu. ns poate scrie, sau mcar s mzgleasc ceva.
Ne-a oferit dou nume: Klass i Antoine Antoine are un
semn de ntrebare dup el.
Klass era doctorul Hugo Klass, expertul german n amprente,
care lucra pentru Interpolul din Lyon.
Vrea s ne spun c Hugo Klass este persoana care a cerut
dosarul lui Merriman de la Departamentul de Poliie din New
York, spuse McVey. Antoine este fratele lui Lebrun,
supraveghetor al securitii interne de la sediul Interpolului,
spuse McVey, ntrebndu-se dac semnul de ntrebare dup
numele lui Antoine nsemna c Lebrun era preocupat de
sigurana fratelui su sau c era posibil ca i acesta s fi fost
implicat n incidentul cu mpucturile.
Pentru c tot discutm despre asta, permite-mi s-i aduc i
altceva la cunotin, spuse Noble. Am gsit un nume care s
corespund la capul acela secionat att de curat.
Ce spui? ntreb McVey, tocmai cnd ncepuse s cread c
termenul de noroc fusese exclus din vocabularul su.
Se numete Timothy Ashford i era zugrav n Clapham
South, despre care s-ar putea s tii sau nu, dar este un cartier
muncitoresc din sudul Londrei. Locuia singur i lucra ca zugrav
ziler, trecnd de la o slujb la alta. Singura lui rud este o sor
care locuiete la Chicago, ns nu prea aveau legturi unul cu
cellalt. A disprut acum doi ani. Proprietreasa lui a declarat
dispariia lui. S-a dus la autoriti cnd a vzut c nu mai vine
pe acas de mai multe sptmni i rmsese n urm i cu
chiria. Ea a nchiriat pn la urm apartamentul lui altcuiva, dar
20 Royal Air Force, Forele Aeriene Regale (n.t.).
276

nu tia ce s fac cu obiectele sale personale. Individul a avut


capul zdrobit cu un tac de biliard ntr-o btaie la un bar. Norocul
nostru c a pocnit i un poliist tot atunci. Cnd l-au peticit, au
fost nevoii s-i pun o plac de metal n cap; acest lucru a
intrat n rapoartele poliiei.
Asta nseamn c avei i amprentele lui.
Ai absolut dreptate, poliist McVey. Avem amprentele lui.
Problema este c tot ce avem din el acum este doar capul.
Se auzi un rit i McVey l auzi pe Noble cum face legtura
cu biroul su.
Da, Elizabeth, l auzi McVey.
Urm o pauz, i apoi spuse mulumesc i reveni pe firul cu
McVey.
Cadoux sun de la Lyon.
Vorbete de la un telefon sigur?
Nu.
Ian, spuse McVey ncetior, nainte s rspunzi la telefon:
poi avea ncredere n el? Adic fr rezerve.
Da, rspunse Noble.
ntreab-l dac este la sediu. Dac da, gsete o
modalitate s-i spui s ias din cldire i s sune pe linia
dumitale privat de la un telefon public. Cnd intri n legtur cu
el, conecteaz-m i pe mine, s avem o discuie n trei.

Dup un sfert de or, sun pe linia privat a telefonului lui


Noble, iar acesta rspunse imediat.
Yves, McVey e pe fir, de la Paris. l introduc i pe el acum pe
fir.
Cadoux, aici este McVey. Lebrun este la Londra, l-am scos
de acolo pentru propria lui siguran.
Mi-am dat seama. Dei trebuie s precizez c oamenii din
paza spitalului, la fel ca i poliia din Lyon, sunt destul de
suprai de modul n care s-a realizat acest lucru. Cum se simte?
O s supravieuiasc, spuse McVey, apoi fcu o pauz.
Cadoux, ascult cu atenie! Avei un informator la sediu. El este
doctorul Hugo Klass.
Klass? ntreb Cadoux, foarte surprins. Este unul dintre cei
mai strlucii specialiti ai notri. El a descoperit amprenta lui
Albert Merriman pe ciobul de sticl luat de la scena crimei n
cazul lui Jean Packard. De ce ar?
277

Nu tim acest lucru.


McVey i-l putea imagina pe Cadoux, solid cum era, nghesuit
ntr-o cabin telefonic undeva n Lyon, rsucindu-i mustaa cu
vrfurile rsucite, ncremenit i aceasta n aceeai perplexitate.
ns, ceea ce tim este c el a solicitat dosarul Merriman de
la NYPD, prin Interpolul din Washington, cu cincisprezece ore
nainte de a-l alerta pe Lebrun despre faptul c descoperise o
amprent. Dup douzeci i patru de ore, Merriman era mort. i
la scurt timp dup aceea, la fel i prietena lui din Paris i soia
lui plus ntreaga ei familie din Marsilia. ntr-un fel sau n altul,
Klass trebuie s fi aflat c Lebrun a sosit la Lyon i c se interesa
de cel care solicitase dosarul. Aa c a fcut tot posibilul s-i
nchid gura.
Abia acum ncepe s aib sens.
Ce anume? ntreb Noble.
Fratele lui Lebrun, Antoine, supraveghetorul nostru pentru
securitatea intern, a fost gsit mpucat n cap azi-diminea.
Pare s fie o sinucidere, dar poate c nu e chiar aa.
McVey blestem n sinea lui. Lebrun era i aa ntr-o stare
fizic destul de proast, chiar i fr s mai afle c fratele lui
murise.
Cadoux, m ndoiesc foarte tare c ai de-a face cu o
sinucidere n acest caz. Se ntmpl ceva care l-a implicat pe
Merriman, dar care se ntinde mult mai departe. i orice ar fi,
oricine ar fi n spatele acestui lucru, acum s-a apucat s ucid
poliiti.
Yves, cred c ar fi mai bine s-l arestezi pe Klass ct mai
curnd posibil, spuse Noble fr ocoliuri.
Scuz-m, Ian, nu prea cred c e bine aa, se opuse McVey,
mergnd ncolo i ncoace n spatele biroului lui Lebrun. Cadoux,
gsete pe cineva n care s poi avea ncredere! Chiar i din alt
ora, dac trebuie. Klass nu ne suspecteaz c l bnuim.
Supravegheaz-i linia telefonic privat de acas i urmrete-i
fiecare micare! Vezi unde se duce, cu cine discut. Apoi
investigheaz ce s-a ntmplat nainte de moartea lui Antoine.
Vezi dac poi urmri firul care duce de la momentul morii sale
la ntlnirea de duminic pe care a avut-o cu Lebrun. nc nu
tim de care parte aparinea el. n cele din urm, dar cu foarte
mare atenie, vezi la cine a apelat Klass de la Interpolul din
278

Washington pentru a solicita dosarul Merriman de la poliia din


New York.
neleg, spuse Cadoux.
Cpitane, ai grij de dumneata! l preveni McVey.
Voi avea. Merci. Au revoir.
Se auzi un clic atunci cnd Cadoux nchise telefonul.
Cine este acest doctor Klass? ntreb Noble.
Dincolo de ceea ce pare? Habar n-am!
O s contactez MI6. Poate descoperim i noi ceva despre
doctorul Klass.
Noble nchise, iar McVey rmase privind lung peretele din faa
lui, enervat la culme c nu putea s-i dea seama foarte clar
despre ceea ce se petrecea. Era ca i cum ar fi devenit subit
impotent profesional. Se auzi imediat un bocnit n u i un
poliist n uniform i bg capul pe u i i spuse n englez c
portarul de la hotel l cuta la telefon.
Pe linia doi, spuse acesta.
Merci, rspunse McVey, iar dup ce iei poliistul, trecu de
la linia sigur la telefonul de pe biroul lui Lebrun, al crui
receptor l ridic. Aici McVey, spuse el.
Aici Dave Gifford, de la Htel Vieux, i rspunse o voce
masculin.
Cnd plecase mai devreme de la hotel, McVey lsase la
portar, un american expatriat, un baci de dou sute de franci
i-i ceruse s-l informeze privitor la orice telefon sau mesaj care
l privea.
Am primit un fax din L.A.?
Nu, domnule.
Ce naiba fcea Hernandez cu informaiile despre Osborn, le
livra la Paris n persoan? McVey se aez, deschise un carneel
i lu un creion. Primise dou telefoane de la poliistul Barras, la
distan de o or. Un telefon era de la instalatorul din Los
Angeles, care-i confirma faptul c i fuseser montate
aspersoarele sale automate i c acestea funcionau cum
trebuie. Acesta voia ns ca McVey s-l sune napoi i s-i spun
n care zile s funcioneze acestea i ct timp de stropire s le
seteze.
Iisuse, rosti McVey cu jumtate de gur.
n cele din urm, mai fusese un telefon despre care portarul
credea c era o glum. Fapt este c apelantul sunase de trei ori,
279

dorind s vorbeasc personal cu McVey. Nu lsase niciun mesaj,


ns de fiecare dat sunase din ce n ce mai disperat. i lsase
numele de Tommy Lasorda.

66.
Joanna se simea ca i cum ar fi fost drogat i ar fi trit un
comar. Dup maratonul ei sexual cu Von Holden din camera cu
piscin i oglinzi, Von Holden o invitase s mearg cu el la
Zrich. Prima ei reacie fusese s zmbeasc i s se scuze. Era
extenuat. Petrecuse mai devreme n ziua aceea apte ore cu
domnul Lybarger, lucrnd din greu cu el, i adesea mpotriva
voinei lui, pentru a-l face suficient de ncreztor nct s poat
merge fr baston. ncerca s respecte termenul limit
nebunesc al zilei de vineri, stabilit de doctorul Salettl. Pe la ora
15:30 constatase c el fcuse toate eforturile posibile i l
dusese n apartamentele sale s se odihneasc. Se ateptase ca
acesta s trag un pui de somn, s ia o cin uoar n camera
lui i probabil s se duc devreme la culcare. ns nu mic i
fusese surpriza cnd l vzuse cobornd la cin mbrcat formal,
strlucitor i energic, i cu destule rezerve pentru a asculta
sporoviala fr de sfrit a Utei Baur, ca apoi s urce la etajul
al doilea i s asculte recitalul de pian al lui Eric i Edward.
Dac domnul Lybarger putuse s fac acest lucru, o tachinase
Von Holden, atunci i Joanna putea cu siguran s mearg cu
maina la Zrich pentru o detestabil ciocolat elveian. n
afar de asta, de-abia era ora zece seara.
Prima lor oprire fusese la unul dintre restaurantele preferate
ale lui James Joyce de pe Ramistrasse, unde se delectaser cu
ciocolat i cu cafea. Apoi Von Holden o dusese la o cafenea
nebuneasc de pe Munzplatz, aproape de Bahnhofstrasse, ca
s-i fac o idee despre viaa de noapte. Dup aceea se
duseser la Champagne Bar de la Hotelul Central Plaza, i apoi
la un bar de pe Pelikanstrasse. n cele din urm merseser pe
jos pentru a privi luna deasupra lacului Zrichsee.
Nu vrei s-mi vezi apartamentul? o ntrebase Von Holden
zmbind cu subneles, n vreme ce se aplecase peste
balustrad i aruncase o moned n ap pentru noroc.
280

Glumeti! i spusese Joanna, care se gndea c nu va mai


putea merge vreodat pe jos.
Nu glumesc deloc, i spusese Von Holden, care-i ridicase
braul i o mngiase pe pr.
Joanna fusese uimit de ct de excitat se simise. Ba chiar
chicotise cnd se gndise la asta.
Ce-i aa de nostim? o ntrebase Von Holden.
Nimic
Haide, atunci!
Eti un ticlos, i spusese Joanna privindu-l lung.
Nu m pot abine, i rspunsese Von Holden zmbind.
Buser coniac pe terasa apartamentului su care ddea
nspre Oraul Vechi, i el i spusese poveti despre copilria lui i
cum crescuse el la o ferm imens de vite din Argentina. Dup
aceea o duseser n pat i fcuser dragoste.
De cte ori o fcuser n noaptea aceea? Joanna ncerc s-i
aminteasc. Apoi i aminti cum el sttea deasupra ei, cu
penisul nc enorm, chiar i n repaus, i cum o ntrebase,
zmbind jenat, dac ar fi deranjat-o foarte tare dac el i lega de
pat ncheieturile minilor i picioarelor. Apoi cotrobise ntr-un
dulap pn gsise legturile moi de catifea pe care voia s le
utilizeze. Nu tia de ce dorea att de mult acest lucru, ns
ntotdeauna i-l dorise. Gndul la acest lucru l excita foarte tare.
i cnd ea se uitase la el i vzuse ct de tare, chicotise i i
spusese c este de acord, dac acest lucru i fcea plcere. n
acel moment i spusese, chiar nainte de a o face, c nu fusese
niciodat cu o femeie care s fac pentru el ceea ce fcea
Joanna. Apoi i picurase coniac peste sni i, ca o pisic de
Cheshire n clduri, i linsese ncet pn i curase. Excitat
peste msur, Joanna se lsase pe spate, n vreme ce el o
legase de stlpii patului. Cnd el se ntinsese pe pat alturi de
ea, ea ncepuse s vad nite puncte luminoase n spatele
ochilor i simea o ameeal pe care nu o mai simise pn
atunci. Apoi i simise greutatea trupului peste al ei i l simise
cum o penetreaz masiv. i cu fiecare micare, petele luminoase
se fceau din ce n ce mai mari i mai strlucitoare, i n spatele
lor putea zri nite nori n culori incredibile, care pluteau n
forme slbatice i groteti. i undeva, dac exista ntr-adevr un
asemenea loc, n caleidoscopul ireal care o ngloba cu totul n
mijlocul acestuia, chiar n mijlocul ei avusese senzaia c Von
281

Holden plecase i c un alt brbat i luase locul. Se luptase cu


propriul ei vis i ncercase s deschid ochii s vad dac era
adevrat. ns acel tip de contien nu i era accesibil i, n
locul acesteia, se prbuise i mai adnc n vrtejul erotic de
lumin i de culoare.
Cnd se trezise, era deja dup-amiaz i i dduse seama c
se afla n patul ei de la Anlegeplatz. Se dduse jos din pat i i
vzuse hainele pe care le purtase n seara dinainte, aranjate
frumos n dulap. Avusese cumva un vis al visurilor sau fusese
altceva?
La scurt vreme dup aceea, cnd se afla la du, i zrise
zgrieturile de pe coapse. Se privise n oglind i vzuse c
avea zgrieturi i pe fese, ca i cum ar fi fugit dezbrcat printrun cmp de spini. Apoi i amintise foarte vag c fugise goal,
plin de groaz din apartamentul lui Von Holden, coborse
scrile i ieise afar pe ua din spate. Iar Von Holden venise
dup ea i o prinsese n cele din urm n grdina de trandafiri
din spatele blocului su.
Deodat i ddu seama c nu se simte bine deloc. Un val de
grea o trecu din cap pn-n picioare. i era ngrozitor de frig i
o treceau i toate cldurile n acelai timp. i veni s vomite,
ridic capacul de la toalet i vrs tot ce mai rmsese din
ciocolata i din cina de seara trecut.

67.
Era ora 14:40 dup-amiaza. Osborn l sunase pe McVey de trei
ori la hotelul la care sttea acesta i de fiecare dat i se spusese
c Monsieur McVey ieise i nu lsase o or la care se va
ntoarce, ns urma s-i verifice mesajele. Cnd dduse i cel
de-al treilea telefon, Osborn ajunsese deja la captul rbdrii,
deoarece se adunase anxietatea a ceea ce avea de gnd s
fac, agravat de faptul c McVey nu era de gsit nicieri. Din
punct de vedere raional i emoional, el se lsase deja pe mna
poliistului i, fcnd acest lucru, se pregtise pentru tot ce
nsemna asta: un american ca i el, care l-ar putea nelege i
ajuta, sau dimpotriv, o aterizare rapid n nchisoarea francez.
Se simea ca un balon lipit de tavan, prins n capcan i totui
282

liber n acelai timp. Tot ce dorea s fac era s fie tras n jos,
ns nu era nimeni care s trag de sfoar.
Sttea singur, proaspt splat i brbierit, n apartamentul de
la subsol al lui Philippe i se chinuia s-i dea seama ce s fac
mai departe. Vera era pe drum ctre bunica ei din Calais,
transportat acolo de poliitii care o pzeau. i chiar dac
Philippe fusese cel care-i dduse telefon, Osborn dorea s
cread c ea-i dduse seama c el fusese cel care-i spusese
acest lucru i c Philippe fusese doar intermediarul su. Spera
c ea nelesese c i ceruse s plece acolo nu numai pentru
sigurana ei, dar i pentru c o iubea.
Mai devreme, Philippe se uitase la el i i spusese s
foloseasc apartamentul su ca s se spele. i lsase prosoape
curate, desfcuse un spun nou i i dduse o lam s se
brbiereasc. Apoi portarul i spusese s se serveasc cu orice
dorea din frigider, i pusese cravata i se rentorsese la serviciu.
Din poziia pe care o avea n holul de la intrare, tia ce aveau de
gnd poliitii s fac. Dac s-ar fi ntmplat ceva, i-ar fi dat
imediat telefon lui Osborn.
Fr ndoial, Philippe fusese un nger. Numai c era obosit,
iar Osborn avusese senzaia c nu era departe de a ceda
nervos. Se petrecuser prea multe n ultimele douzeci i patru
de ore, care-i testaser nu numai loialitatea, dar i echilibrul
mintal. Orict era Philippe de generos, el era totui, i asta din
propria sa alegere, un simplu portar. i nimeni, cu att mai puin
el, nu se atepta s reziste la nesfrit. Dac Osborn s-ar fi
rentors n ascunztoarea sa de sub streain, nu se tia ct de
mult timp ar mai fi fost n siguran. Mai ales dac lunganul
gsea o cale prin care s eludeze poliia i s revin n cutarea
lui.
n cele din urm, i dduse seama c nu avea dect o singur
soluie. Ridicase receptorul telefonului, l sunase pe Philippe la
biroul lui de la intrare i l ntrebase dac poliitii se aflau nc
afar.
Oui, monsieur. Doi n fa, doi n spate.
Philippe, mai exist vreo ieire din aceast cldire n afar
de ua principal i de intrarea de serviciu?
Oui, monsieur. Chiar acolo unde v aflai. Ua de la
buctrie d ntr-un coridor micu; la captul acestuia se afl
283

nite trepte care duc direct pe trotuar. Dar de ce? Aici suntei n
siguran i
Merci,
Philippe.
Merci
beaucoup,
spuse
Osborn,
mulumindu-i pentru tot. nchise i mai ddu un telefon. La Htel
Vieux. Dac McVey i verifica mesajele, acesta era unul pe carel dorea. Osborn urma s-i comunice ora i locul unde s se
ntlneasc: ora 19:00, n ncperea din fa, care ddea nspre
teras, de la La Coupole, pe Bulevardul Montparnasse. Aici l
vzuse pentru ultima dat pe detectivul particular Jean Packard,
pe vremea cnd acesta mai era nc n via, i singurul loc din
Paris care-i era destul de familiar ca s tie c la ora aceea era
foarte aglomerat. Asta l va face pe lungan s nu rite s-l
mpute.
Dup cinci minute, deschise ua spre exterior i urc cele
cteva trepte pn la trotuar. Dup-amiaza era rcoroas i
senin, iar pe Sena se vedeau trecnd vaporae. Pe strad n jos
se vedeau poliitii care stteau de paz n faa cldirii. Se
ntoarse i porni n direcia opus.

La ora 17:20, Paul Osborn iei din Aux Trois Quartiers, un


magazin universal cu mult stil de pe Boulevard de la Madeleine,
i merse ctre staia de metrou la o strad distan. Avea prul
tuns scurt i purta un costum nou, bleumarin cu dungulie,
cma alb i cravat. n niciun caz aceasta nu era imaginea
unui fugar.
Pe drumul pn acolo se oprise la cabinetul particular al
doctorului Alain Cheysson de pe rue de Bassano, lng Arcul de
Triumf. Cheysson era medic urolog, era mai tnr cu vreo doi,
trei ani dect el i luaser masa mpreun la Geneva. Fcuser
schimb de cri de vizit i i promiseser s se sune cnd
Osborn va fi la Paris, sau Cheysson n L.A. Osborn uitase complet
de el, pn cnd se hotrse s mearg la cineva care s
arunce o privire la mna lui, i ncercase s gseasc cea mai
bun abordare.
Ce s-a ntmplat? l ntrebase Cheysson dup ce asistentul
su i fcuse radiografia i cnd intrase n cabinet pentru a-l
examina pe Osborn.
A prefera s nu spun, rspunsese el, ncercnd s
zmbeasc.
284

Bine, i replicase Cheysson cu nelegere, bandajndu-i


mna cu un pansament curat. Este o ran de cuit. Dureroas,
poate, ns ca medic chirurg ai avut foarte mult noroc.
Da, tiu

La ora ase fr zece, Osborn iei din metrou i cobor pe


Bulevardul Montparnasse. La Coupole era la o distan de mai
puin de trei strzi. Asta i oferea mai mult de o or la dispoziie,
timp n care va observa, sau va ncerca s observe, dac poliia
i ntindea o capcan. Se opri la o cabin telefonic, l sun pe
McVey la hotel i i se spuse c da, mesajul su i fusese transmis
lui Monsieur McVey.
Merci.
nchise telefonul, deschise ua i iei afar. Aproape c se
ntunecase, iar trotuarele erau pline de oamenii care ieiser de
la serviciu. Pe partea cealalt a strzii, puin mai jos, se afla La
Coupole. Chiar la stnga lui se afla o cafenea micu cu
ferestrele destul de mari nct s poat observa cine intra i
cine ieea de pe partea cealalt a strzii. Intr, i alese o
msu lng fereastr care i oferea o imagine bun, comand
un pahar cu vin alb i se ls pe spate.
Avusese noroc. Radiografia fcut la mn, aa cum se
gndise i el, nu indica nimic grav, iar Cheysson, dei urolog i
nespecialist n mini, l asigurase c, dup prerea lui, nu se
produsese niciun traumatism grav. Recunosctor pentru ajutorul
i nelegerea lui Cheysson, ncercase s-i achite consultaia,
ns Cheysson nici nu voise s aud.
Mon ami, i spusese el pe un ton glume, cnd m va cuta
poliia din L.A., voi ti c voi avea acolo un prieten care s m
trateze i care nu va spune nimic nimnui. i care nici mcar nu
va nregistra vizita mea. Ei?
Cheysson l primise imediat i l tratase fr s-i pun
ntrebri, n tot acest timp tiind c Osborn era cutat de poliie
i punndu-se astfel pe el n pericol prin ajutorul pe care i-l
acorda lui Osborn. Cu toate acestea, nu spusese nimic. La urm
se mbriaser, iar francezul l srutase pe obraji n stilul
franuzesc i i fcuse urri de bine. Mcar att putea i el s
fac spusese el pentru un coleg doctor cu care luase masa
mpreun la Geneva.
285

Deodat Osborn i puse ochelarii i se aplec n fa. O


main de poliie parcase pe partea cealalt a strzii. Imediat
coborr doi poliiti n uniform i intrar n La Coupole. O clip
mai trziu, acetia ieir afar, innd ntre ei un individ
mbrcat bine, cu ctue la mini. Acesta se agita, se lupta cu ei
i prea beat. Trectorii privir n vreme ce acesta fu aezat pe
bancheta din spate a mainii. Unul din poliiti se aez alturi
de el, iar cellalt se aez la volan. Apoi maina plec, cu sirena
pornit i cu girofarul n aciune. Aa de repede se putea
ntmpla. Osborn i scoase ochelarii i se uit la ceas: era ora
ase i un sfert.

68.
La ora 18:50, taxiul lui McVey abia se tra n trafic. i totui,
era mai bine dect s fie cu Opelul i s ncerce s-i croiasc
acum drum prin Paris.
Scoase o agend zdrenuit, se uit la nsemnrile din ziua
aceea, luni, 10 octombrie. Chiar ultima dintre ele era: Osborn
La Coupole, Bulevardul Montparnasse, ora 19:00. Deasupra
mzglise un mesaj de la Barras. Reprezentana companiei de
cauciucuri Pirelli examinase mulajul fcut n poiana de lng
ru. Modelul acela fusese gsit la cauciucuri fabricate special
pentru un furnizor de maini voluminoase, care avea un contract
cu Pirelli s le furnizeze cauciucurile la noile lor maini.
Cauciucul acela era acum echipamentul standard la dou sute
de Ford Sierra noi, dintre care optzeci i apte se vnduser n
ultimele ase sptmni. O list de cumprtori urma s fie
pregtit i le va fi nmnat pn mari dimineaa. Mai mult,
ciobul de sticl din oglinda retrovizoare, pe care McVey l
culesese de pe strad n noaptea de dup mpucturile din
apartamentul Verei Monneray, fusese examinat de laboratorul
poliiei. i acesta provenea tot de la un Ford, dei era imposibil
de precizat ce marc sau ce model. Serviciul de Control al
Parcrilor fusese alertat i tuturor ofierilor de acolo li se ceruse
s raporteze orice Ford sau Ford Sierra care avea oglinda
retrovizoare spart.
286

Ultima nsemnare a lui McVey de pe pagina cu 10 octombrie


era raportul laboratorului referitor la scobitoarea rupt pe care o
gsise printre acele de brad chiar nainte de a descoperi urmele
de cauciuc. Persoana care inuse acea scobitoare n gur fusese
un secretor o substan specific unui anumit grup de
persoane pe care o conine sngele de la aizeci la sut din
populaie i care face posibil determinarea grupei sanguine din
alte lichide corporale, cum ar fi urina, sperma i saliva. Grupa de
snge a secretorului din pdure era aceeai cu grupa de snge
descoperit n petele de pe podeaua buctriei Verei Monneray:
grupa O.
Taxiul opri n fa la La Coupole exact la ora apte i apte
minute. McVey achit oferului, cobor din main i se ndrept
ctre restaurant. ncperea mare din spate fusese aranjat
pentru persoanele care urmau s vin s cineze i numai cteva
mese erau ocupate. ns ncperea din fa, cu pereii din sticl,
care ddea nspre trotuar era aglomerat i zgomotoas. McVey
rmase n u i privi n jurul su. O clip mai trziu, se strecur
pe lng un grup de oameni de afaceri, gsi o mas liber mai
n spate i se aez. Era exact aa cum dorea s apar: un
brbat singur.

Organizaia i extindea tentaculele mult n afara membrilor


acesteia. Ca multe alte grupri profesionale, subcontracta mna
de lucru, utiliznd de multe ori oameni care nu aveau nici cea
mai vag idee pentru cine lucrau de fapt.
Colette i Sami erau dou liceene din familii nstrite, care se
apucaser de droguri i prin urmare fceau tot ce era necesar
ca s-i hrneasc acest obicei i, n acelai timp, s menin
ascuns de familie secretul dependenei lor. Acest lucru le fcea
disponibile la aproape orice or, pentru orice motiv.
Solicitarea de luni era simpl: s supravegheze singura ieire
din cldirea de pe strada Quai de Bethune numrul 18 pe care
nu o supraveghea poliia, intrarea care ducea la apartamentul
portarului. Dac ieea pe acolo un individ artos n jur de
treizeci i cinci de ani, trebuiau s raporteze, apoi s-l
urmreasc.
Ambele fete l urmriser pe Osborn pn la cabinetul
doctorului Cheysson de pe strada Bassano. Apoi Sami l
urmrise pn la magazinul Aux Trois Quartiers de pe Boulevard
287

de la Madeleine, i chiar flirtase cu el i i ceruse s o ajute s


aleag o cravat pentru unchiul ei n vreme ce acesta atepta
s-i fie ajustat costumul. Dup aceea, Colette l urmrise pn n
staia de metrou i rmsese cu el pn ce acesta intrase n
cafeneaua de vizavi de La Coupole. Din acel moment, la ora
apte i cinci, Bernhard Oven preluase urmrirea, privindu-l pe
Osborn cum ieea din cafenea i traversa Boulevard du
Montparnasse pentru a intra n La Coupole. Avnd o nlime de
un metru optzeci, cu prul negru, mbrcat cu blugi i o geac
de piele i nclat cu ghetele Reebok, cu un cercel cu diamant
n urechea stng, Bernhard Oven nu mai era lunganul blond.
Cu toate acestea, nu era mai puin periculos. n buzunarul drept
de la geaca sa avea un pistol automat Cz de calibru 22, pe care-l
utilizase n Marsilia cu att de mult succes.

La ora 19:20, convins c McVey venise ntr-adevr singur,


Osborn se ridic de la locul su de lng fereastr, se strecur
printre mai multe mese aglomerate i se apropie de acesta, cu
mna bandajat inut cu grij ntr-o parte. McVey se uit la
mna bandajat a lui Osborn, apoi i art un scaun alturi de el
i Osborn se aez.
Am spus c am s vin singur. Sunt singur, spuse McVey.
Spuneai c m-ai putea ajuta. La ce v-ai referit? ntreb
Osborn.
Costumul lui cel nou i tunsoarea nu nsemnau absolut nimic.
McVey tia c el se aflase acolo n tot acel timp. McVey i ignor
ntrebarea i l ntreb la rndul su:
Ce grup sanguin ai, doctore?
Osborn ezit.
Credeam c o s aflai i singur.
Voiam s aud de la dumneata.
Chiar n acel moment, un osptar mbrcat cu cma alb i
pantaloni negri se opri n dreptul mesei. McVey cltin din cap.
Caf, spuse Osborn i osptarul plec. Grupa B.
Raportul preliminar despre Osborn al poliistei Hernandez de
la LAPD ajunsese n cele din urm prin fax la McVey chiar nainte
de a pleca din biroul lui Lebrun. Printre altele, includea i
informaia despre grupa sanguin a lui Osborn, tipul B, ceea ce
nsemna nu numai c Osborn spusese adevrul, dar grupa
sanguin a lunganului era tipul O.
288

Doctorul Hugo Klass. Vorbete-mi despre el! i spuse McVey.


Nu cunosc un doctor Hugo Klass, spuse Osborn fr s
clipeasc, nc agitat, ntrebndu-se dac nu se aflau n
ncpere poliiti mbrcai n civil, care ateptau ca McVey s le
dea un semnal.
El te cunoate pe dumneata, l mini McVey.
Atunci l-am uitat. Ce fel de medicin practic?
Ori Osborn era foarte bun, ori era complet nevinovat. ns l
mai minise odat referitor la noroiul de pe pantofi, aa c exista
i acum posibilitatea s fac acelai lucru.
Este medic generalist. Prieten cu Timothy Ashford.
McVey fcea afirmaii riscante cu intenia de a-l face pe
Osborn s se poticneasc.
Cine?
Ei, haide, doctore! Timothy Ashford. Un zugrav din sudul
Londrei. Un brbat frumos, n vrst de douzeci i patru de ani.
l cunoti.
mi pare ru, nu-l tiu.
Nu?
Nu.
Atunci bnuiesc c nu ar nsemna mare lucru pentru
dumneata dac i-a spune c am capul lui la Londra, ntr-un
congelator.
O femeie de vrst mijlocie de la masa de alturi, mbrcat
cu un costum subire n carouri, reacion brusc. McVey i
meninu privirea asupra lui Osborn. Afirmaia lui fusese
deplasat i plin de nelesuri, cu scopul de a obine de la
Osborn reacia pe care o avusese femeia. ns Osborn nici
mcar nu clipise.
Doctore, m-ai mai minit i mai demult. Doreti s te ajut.
Trebuie s-mi oferi ceva ce ar putea s-mi fie de folos. Un motiv
ca s am ncredere n dumneata.
Osptarul veni cu cafeaua lui Osborn, o aez pe masa din
faa lui i apoi plec. McVey l privi cum se retrage. La cteva
mese distan, se opri n dreptul mesei unui brbat brunet
mbrcat cu o geac de piele. Individul sttuse singur timp de
vreo zece minute i nu comandase nimic pn atunci. Avea un
cercel cu diamant n urechea stng i o igar n mna stng.
Osptarul se mai oprise o dat acolo i mai nainte, dar i se
fcuse semn s plece. De data asta, individul privi n direcia lui
289

McVey, apoi i spuse ceva osptarului. Acesta ncuviin din cap


i se ndeprt. McVey l privi din nou pe Osborn.
Ce este, doctore, nu te simi bine s discutm aici? Vrei s
mergem n alt parte?
Osborn nu tia ce s fac sau ce s cread. McVey i punea
acelai gen de ntrebri pe care i le pusese cnd se ntlniser
prima dat. Era evident c era n cutarea unui lucru i credea
c Osborn era implicat n acesta, ns el nu avea nici cea mai
vag idee despre ce era vorba. i asta fcea ca lucrurile s fie i
mai dificile, pentru c fiecare rspuns pe care-l ddea prea s
fie o modalitate de a evita deliberat s rspund, cnd, de fapt,
el nu fcea dect s spun adevrul.
Domnule McVey, credei-m cnd v spun c nu am nicio
idee despre ce vorbii. Dac a fi tiut, poate a fi putut s v
ajut, ns nu tiu.
McVey se trase de ureche i privi ntr-o parte. Apoi reveni cu
privirea la Osborn.
Poate ar trebui s ncercm o alt abordare, spuse el i apoi
fcu o pauz. Cum se face c i-ai injectat suc-ci-nil-colin lui
Albert Merriman? Am pronunat corect?
Osborn nu se panic, iar pulsul nu i-o lu razna. McVey era
prea inteligent ca s nu fi descoperit acest lucru i el se
pregtise pentru aa ceva.
Poliia din Paris tie?
Te rog s rspunzi la ntrebare!
Albert Merriman l-a ucis pe tatl meu.
Pe tatl dumitale?
Acest lucru l surprinse pe McVey. Era ceva ce ar fi trebuit s
ia n consideraie, dar nu o fcuse, anume c Merriman fusese
obiectul unei urmriri pentru rzbunare.
Da.
L-ai angajat pe brbatul nalt s-l omoare?
Nu. Acesta a aprut acolo pur i simplu.
Cu ct timp n urm l-a ucis Merriman pe tatl dumitale?
Cnd aveam zece ani.
Zece?
n Boston. Pe strad. Am fost de fa. Am vzut cum s-a
ntmplat. Nu i-am uitat niciodat figura. i nu l-am mai vzut
niciodat, pn acum o sptmn, aici, la Paris.
ntr-o clip, McVey puse lucrurile cap la cap.
290

Nu ai spus poliiei din Paris, din cauz c nu terminasei cu


el. L-ai angajat pe Jean Packard s-l gseasc. i cnd l-a gsit,
ai cutat un loc unde s-o faci i l-ai gsit pe malul rului. I-ai
administrat o doz sau dou din medicament. L-ai bgat n ap,
unde nu putea s respire sau s-i utilizeze muchii, ar fi plutit i
s-ar fi necat n cele din urm. Curentul este destul de puternic
acolo, substana se disipeaz rapid n corp, iar el urma s fie
att de umflat, nct nimeni nu s-ar fi gndit s caute urme de
nepare. Asta era ideea.
ntr-un fel.
Ce fel?
n primul rnd, voiam s aflu motivul pentru care fcuse
ceea ce fcuse.
i ai aflat?
Deodat, privirea lui McVey i schimb direcia. Individul
mbrcat cu geaca de piele nu se mai afla la masa la care
sttuse. Era mai aproape, la dou mese distan, n linie direct
cu Osborn, la stnga acestuia. nc avea o igar n mna
stng, ns dreapta nu se afla la vedere, ci o inea sub mas.
Osborn se ntoarse s vad la ce se uita McVey, cnd McVey se
ridic deodat n picioare, pind ntre Osborn i brbatul de la
mas.
Ridic-te i mergi n faa mea. Iei pe ua aceea. Nu ntreba
de ce. F doar cum i-am spus!
Osborn se ridic. n acel moment i ddu seama la cine se
uitase McVey.
McVey, el este! Lunganul!
McVey se rsuci. Bernhard Oven se ridicase n picioare, iar
pistolul cehoslovac cu amortizor Cz i apru n mn. Cineva
ip. Deodat, n aer se auzir dou detunturi grozave, care
avur loc una dup cealalt, urmate aproape imediat de
zgomotul de sticl spart.
Bernhard Oven nu prea nelesese de ce americanul mai n
vrst l lovise n piept att de tare. Sau de ce simise c trebuia
s-o fac de dou ori. Apoi i ddu seama c sttea pe spate, pe
trotuarul de ciment de afar, n vreme ce picioarele i se aflau
nc n interiorul restaurantului, atrnndu-i de pervazul
ferestrei prin care trecuse. Erau cioburi de sticl peste tot. Apoi
i auzi pe oameni ipnd, dar nu avea nicio idee din ce motiv.
Nedumerit, i ridic privirile i l vzu pe acelai american cum
291

sttea n picioare deasupra lui. Avea n mn un revolver Smith


& Wesson albastru metalic de calibru 38, iar eava acestuia era
ndreptat ctre inima lui. Cltin vag din cap. Apoi totul
dispru.
Osborn se apropie i i puse mna pe artera carotid a lui
Oven. n jurul lor era mare vnzoleal. Oamenii strigau, ipau,
urlau de groaz sau din cauza ocului. Unii se dduser
deoparte i priveau. Alii ncercau s-i fac drum spre ieire,
ncercnd s plece, n vreme ce alii veneau mai aproape,
ncercnd s vad ce se petrecea. n cele din urm, Osborn l
privi pe McVey.
E mort.
Eti sigur c este lunganul acela?
Da.
Lui McVey i trecur prin minte instantaneu dou gnduri.
Primul fu c un Ford Sierra nou cu cauciucuri Pirelli i oglinda
retrovizoare spart era parcat undeva prin apropiere, iar al
doilea fu: Nu are un metru nouzeci i cinci. McVey se ls n
genunchi i ridic un crac de la pantalonii mortului, pn peste
dunga de la oset.
Proteze, spuse Osborn.
Asta-i ceva nou pentru mine.
Doar nu crezi c a fcut asta n mod special?
S-i amputeze ambele picioare astfel nct s-i poate
modifica nlimea?
McVey scoase o batist din buzunarul de la spate, apoi se
aplec i nfur n aceasta pistolul automat Cz care ns se
afla n mna lui Oven. Dup ce lu pistolul, l examin. Avea
mnerul nvelit cu band i semnele de identificare i fuseser
ndeprtate. La gur avea pus un amortizor. Era arma unui
uciga profesionist. McVey se uit din nou la Osborn.
Mda, spuse el. Ba cred c da. Cred c special i-a amputat
picioarele.

69.
McVey se ndeprt de trupul lui Oven i se uit la Osborn.
Acoper-i faa cu ceva, bine?
292

Apoi i art legitimaia la un grup de osptari ncremenii de


groaz i fascinaie, care se aflau la civa metri distan, i le
spuse s cheme poliia, dac nu o fcuser deja, i s
ndeprteze spectatorii de acolo.
Osborn trase faa de mas alb de pe o mas din apropiere i
acoperi faa lui Bernhard Oven, n vreme ce McVey l verific n
ideea c poate gsea vreun act de identitate asupra lui.
Negsind nimic, i bg mna n hain i rupse coperta din
carton de la carneelul lui cu nsemnri. Lu mna lui Oven, i
aps degetul mare pe cmaa mbibat cu snge, apoi aps
degetul nsngerat pe carton, realiznd o amprent clar a
acestuia.
Hai s plecm de aici, i spuse el lui Osborn.
i fcur loc rapid printre privitorii care mai ntrziau pe
acolo, traversar sala de mese, intrar n buctrie i apoi ieir
pe ua din spate ntr-o alee. Cnd ieir, auzir primele sirene
ale mainilor de poliie.
Pe aici, spuse McVey, care nu era foarte sigur spre ce se
ndreptau.
nc din momentul n care reacionase prima dat,
presupunerea lui McVey fusese c Oven fusese pe punctul de a-l
mpuca pe Osborn. ns acum, n timp ce peau pe Boulevard
du Montparnasse, ndreptndu-se ctre Boulevard Raspail, i
ddu seama c inta acestuia putea foarte bine s fi fost chiar el
nsui. Lunganul l mpucase pe Albert Merriman la cteva ore
dup ce se descoperise c era nc n via i c tria la Paris.
Apoi, n aceeai ordine, prietena lui Merriman, soia lui i familia
acesteia fuseser gsii i mcelrii cu toii. Ultimii tocmai la
Marsilia, adic cu peste apte sute de kilometri mai la sud. Apoi,
ntr-o clipit, ucigaul se rentorsese la Paris, n apartamentul
Verei Monneray, cutndu-l pe Osborn. Cum de-i gsise pe toi
att de rapid unul dup altul? Cum o gsise pe soia lui
Merriman, de exemplu, cnd toat fora poliieneasc din ar
fusese alertat, i tot nu reuiser s dea de ea? Iar despre
Osborn cum de reuise att de repede s descopere c Vera
Monneray era femeia misterioas care-l luase pe Osborn de la
terenul de golf dup ce acesta ieise din Sena, cnd mass-media
nc era n stadiul de speculaii i numai cei de la poliie tiau cu
certitudine despre cine era vorba? i dup aceea, aproape n
acelai timp, Lebrun i fratele acestuia fuseser atacai la Lyon.
293

Dei probabil c nu de ctre lungan, de data aceasta. Nici chiar


el nu putuse s se afle n dou locuri deodat.
n mod evident, ceea ce se ntmpla se ntmpla ntr-un ritm
din ce n ce mai rapid. i, prin urmare, cercul morii se strmta
n jurul lui. Probabil c nu nsemna mare lucru faptul c lunganul
ieise brusc din imagine. Acesta nu ar fi avut cum s fac tot ce
fcuse fr ajutorul unei organizaii complexe, sofisticate, cu
conexiuni bine puse la punct. Dac se infiltraser la Interpol,
atunci de ce nu i la Prefectura de Poliie din Paris?
O main de poliie trecu pe lng ei, apoi nc una. Oraul
zbrnia de sirene.
De unde tia c o s fim acolo? ntreb Osborn n vreme cei fceau loc prin mulimea care devenise electrizat de ceea ce
tocmai se ntmplase.
Continu s mergi, l grbi McVey, iar Osborn l vzu cum
arunc priviri furie ctre mainile de poliie care blocau
Boulevard du Montparnasse la ambele capete.
Eti ngrijorat din cauza poliiei, nu-i aa? ntreb Osborn.
McVey nu rspunse. Ajunser pe Boulevard du Raspail, apoi
cotir la dreapta i o luar pe strad n sus. n faa lor se afla o
staie de metrou. McVey se gndi o clip dac s se duc ntracolo, apoi se decise c mai bine nu i merser mai departe.
De ce i-ar fi unui poliist fric de poliie? ntreb Osborn.
Deodat, un camion albastru cu negru coti de pe o strad
secundar i opri brusc la semaforul de la o intersecie chiar n
spatele lor. Ua din spate se deschise brusc i vreo doisprezece
poliiti din brigada antiterorist Compania de Securitate
Republican srir din el, purtnd haine de artilerie anti-aerian
peste
uniformele
de
parautiti
i
arme
automate
amenintoare. McVey njur cu voce joas i privi n jur. La dou
ui mai jos se afla intrarea ntr-o cafenea.
Acolo, spuse el, lundu-l pe Osborn de bra i mpingndu-l
spre u.
Oamenii stteau adunai la ferestre, privind aciunea din
strad i de-abia i observar cnd intrar n local. Gsir un col
la captul barului, iar McVey l ndrept pe Osborn n direcia
respectiv, apoi ridic dou degete ctre barman i spuse:
Vin blanc.
Osborn se ls pe spate.
Vrei s-mi spunei i mie ce se petrece?
294

Barmanul aez dou pahare n faa lor i le umplu cu vin alb.


Merci, spuse McVey, lund unul din pahare i nmnndu-i-l
lui Osborn.
Dup ce lu o nghiitur mare, McVey se ntoarse cu spatele
la ncpere i l privi pe Osborn.
O s-i pun aceeai ntrebare. De unde tiau c o s fim
acolo? Rspuns: ori dumneata ai fost urmrit, ori eu. Sau cineva
a supravegheat mesajele de la Htel Vieux i i-a dat seama c
s-ar putea s nu m ntlnesc chiar cu Tommy Lasorda s bem
un pahar mpreun. Un prieten de-al meu, un poliist francez, a
fost mpucat grav azi-diminea, iar fratele acestuia, poliist de
asemenea, a fost ucis din cauz c ncercau s afle cine, n
afar de dumneata, a descoperit att de brusc existena lui
Albert Merriman dup un sfert de secol de la ntmplrile
propriu-zise. Este posibil s fie implicat i poliia, sau nu, nu
tiu acest lucru. ns ceea ce tiu este c se petrece ceva care
face s fie periculos ca naiba pentru oricine a fost n legtur
chiar i foarte vag cu Merriman. i n acest moment, acetia
suntem eu i cu dumneata, iar lucrul cel mai nelept pe care-l
putem face este s nu stm n strad.
Domnule McVey, spuse Osborn, brusc alarmat. Mai exist
cineva care tie despre Merriman.
Vera Monneray.
n graba cu care se petrecuser lucrurile, McVey uitase de ea.
Osborn fu cuprins de groaz.
Poliitii francezi care o pzeau aici am aranjat s-o duc la
bunica ei n Calais.

70.
Dumneata ai aranjat? ntreb McVey nencreztor.

Osborn nu-i rspunse. n schimb i puse paharul pe tejgheaua


barului i porni ctre un coridor care se afla dincolo de toalete,
ndreptndu-se ctre un telefon public din spatele cafenelei.
Aproape ajunsese acolo, cnd McVey l ajunse din urm.
i ce vrei s faci acum, ncerci s-o suni?
Da, spuse Osborn fr s se opreasc.
295

Nu se gndise prea bine la acest lucru, ns trebuia s tie c


ea era bine.
Osborn!
McVey l prinse de bra cu putere i l trase nspre el.
Dac este acolo, nseamn probabil c e bine, ns poliitii
care se afl cu ea vor monitoriza linia telefonic. Te vor lsa s
vorbeti, timp n care vor detecta de unde suni. Dac poliia
francez este implicat, nici tu, nici eu nu vom ajunge nici la un
metru distan de ua aceea, spuse McVey artnd cu capul
spre u. Iar dac nu se afl acolo, nu este absolut nimic ce ai
mai putea face.
Nu nelegi, nu-i aa? sri Osborn n sus. Trebuie s tiu!
Cum?
Osborn avea deja o soluie.
Philippe.
Osborn l va suna, l va pune pe Philippe s-o sune pe Vera,
apoi l va suna napoi pe Osborn. Nu aveau cum s detecteze cel
de-al doilea telefon.
Portarul de la blocul ei?
Osborn ncuviin din cap.
El te-a ajutat s iei din cldire, nu-i aa?
Da.
i poate tot el a aranjat i s fii urmrit cnd ai plecat?
Nu, nu ar face aa ceva. Este
Este ce? Cineva l-a anunat pe lungan c Vera era femeia
misterioas i cineva i-a spus unde locuiete. De ce nu el?
Osborn, deocamdat linitea ta sufleteasc va trebui s mai
atepte, i spuse McVey i l privi destul de lung nct s fie
suficient de convingtor, apoi privi dincolo de el pentru o ieire
prin spate.

O jumtate de or mai trziu, pltind cu bani ghea i


folosind alte nume, afirmnd c bagajele lor fuseser pierdute la
gar, McVey fcu demersurile pentru a se caza n dou camere
care ddeau din una n alta, la etajul al cincilea de la hotelul St.Jacques de pe Bulevardul St.-Jacques, un hotel turistic la mai
puin de un kilometru i jumtate de La Coupole i de Boulevard
du Montparnasse.
n mod evident americani i fr bagaje, McVey mizase pe
dispoziia amoroas a francezilor. Dup ce i luar camerele n
296

primire, McVey i ddu omului care i nsoise un baci foarte


mare, spunndu-i timid, dar cu mare sinceritate, s se asigure
c nu vor fi deranjai.
Oui, monsieur, spuse acesta i i arunc lui Osborn un
zmbet plin de neles, apoi plec, nchiznd ua n spatele lui.
McVey cercet imediat cele dou camere, dulapurile i bile.
Satisfcut, trase draperiile la ferestre, apoi se ntoarse ctre
Osborn.
M duc pn n holul hotelului s dau un telefon. Nu vreau
s-l dau de aici, pentru c nu vreau s fie detectat c vine din
aceast camer. Cnd m ntorc, a vrea s trecem n revist
absolut tot ce-i aminteti despre Albert Merriman, din
momentul n care i-a ucis tatl, pn n ultima secund din ru.
McVey i introduse mna n buzunar, de unde scoase pistolul
automat Cz al lui Bernhard Oven, i l puse n mna lui Osborn.
Te-a ntreba dac tii cum s-l foloseti, ns tiu rspunsul
deja, spuse McVey, iar privirea lui fu suficient de gritoare,
atenionarea din voce nu fcu dect s adauge o not n plus la
aceasta. Nimeni nu intr aici n afar de mine, pentru niciun
motiv, mai spuse el, ndreptndu-se ctre u.
McVey deschise ua, privi n jur, apoi pi pe coridorul gol.
Ascensorul era i el gol. Cnd ajunse n holul hotelului, uile se
deschiser i el pi n afar. Cu excepia unui grup de turiti
japonezi care veneau dintr-un tur cu autobuzul i mergeau n
urma unui conductor de grup care purta un stegule verde cu
alb, nu mai era nimeni altcineva n zon.
McVey travers holul i cut un telefon public, pe care-l gsi
lng magazinul cu suveniruri. Utiliz numrul unei cri de
credit AT&T, facturabil ctre o cutie potal din Los Angeles, i
form numrul de telefon al mesageriei vocale a lui Noble la
Scotland Yard. Mesajul i fu nregistrat. nchise telefonul, se duse
n magazinul cu suveniruri, se uit rapid la exponatele cu
felicitri, apoi cumpr o felicitare pentru aniversarea zilei de
natere, cu un iepura gras i galben. Reveni n hol, scoase
coperta din carton de la carneelul de nsemnri cu amprenta n
snge care se uscase i o strecur alturi de felicitare,
expediind-o lui Billy Noble, la o adres potal din Londra.
Apoi se duse la recepie i l rug pe portar s i-o trimit cu
pota de noapte.
297

Tocmai i achitase portarului i se ntorcea din hol, cnd doi


poliiti n uniform intrar i aruncar o privire nuntru. La
stnga lui McVey se aflau mai multe brouri turistice. Se duse
ct mai natural cu putin ctre acestea. n acest timp, unul
dintre poliiti privi nspre el. McVey l ignor i ncepu s
rsfoiasc broura. n cele din urm, alese trei dintre acestea i
reveni n hol chiar n faa poliitilor. Se aez lng telefon i
ncepu s se uite prin brouri. Cltorii cu vaporul. Turul
Versailles-ului. Turul rii vinurilor. Numr pn la aizeci, apoi
i ridic privirile. Poliitii plecaser.
Dup patru minute, Ian Noble sun dintr-o locuin particular
unde el i soia lui se duseser s ia o cin oficial nchinat
pensionrii unui general al armatei britanice.
Unde te afli?
La Paris. Hotelul St.-Jacques. Jack Briggs. San Diego.
Vnzare de bijuterii, spuse McVey cu voce monoton, dndu-i
locul i numele pe care-l folosise cnd se cazase.
O micare la stnga sa i atrase privirile. i modific poziia i
zri trei brbai la costum care se ndreptau ctre el. Unul prea
s se uite direct la el, ceilali doi discutau ntre ei.
i aminteti de Mike, nu-i aa? spuse el plin de verv,
desfcndu-i haina, fcnd pe vnztorul american extravertit,
inndu-i mna la civa centimetri de pistolul de calibru 38 pe
care-l inea la bru. Mda, l-am luat cu mine.
l ai pe Osborn.
Sigur c da.
i face probleme?
O, Doamne, nu. Cel puin nc nu.
Cei trei trecur mai departe, intrnd n holul care ducea spre
ascensor. McVey atept pn cnd acetia intrar i ua se
nchise dup ei, apoi reveni la telefon i povesti rapid ce se
ntmplase, adugnd faptul c tocmai i trimisese cu pota de
noapte amprenta lunganului de la degetul mare.
O s o cutm n baza de date imediat ce sosete, spuse
Noble, apoi adug c avusese probleme cu ataatul de afaceri
francez, care ceruse s afle ce fusese n mintea britanicilor cnd
rpiser ca n Shanghai un inspector de poliie parizian grav
rnit din camera lui de spital din Lyon.
i, mai mult de att, l voiau napoi, ct mai rapid cu putin.
Noble i spusese c regreta nespus, c nu i fusese adus la
298

cunotin acest incident i c se va ocupa imediat de acest


lucru. Apoi schimb subiectul i i spuse c nu aflaser nimic
cnd ncercaser s gseasc pe cineva care experimenta criochirurgia avansat n Marea Britanie. Dac exista o astfel de
practic, atunci ea avea loc ntr-un secret total.
McVey arunc o privire prin holul hotelului. Nu suporta
paranoia. l schilodea pe un brbat i l fcea s vad lucruri
care nu existau. ns trebuia s accepte realitatea c oricine, cu
sau fr uniform, putea lucra pentru aceast grupare,
indiferent cine sau ce erau. Lunganul nu ar fi avut nicio ezitare
s-l mpute chiar acolo, n hol, i trebuia s presupun c
nlocuitorul su va face acelai lucru. Sau dac nu ar fi fcut-o
atunci, ar fi raportat mai departe locul n care se afla. Prin faptul
c mai ntrzia pe acolo i fora norocul fie ntr-o situaie, fie n
cealalt.
McVey, mai eti acolo?
Reveni la telefon.
Ce ai gsit despre Klass? ntreb el.
MI6 nu a descoperit dect un dosar impecabil. Soie, doi
copii. Nscut n Mnchen. A crescut n Frankfurt. Cpitan n
Forele Aeriene Germane. Recrutat de acolo de ctre Serviciile
Secrete Germane, Bundesnachrichtendienst, unde i-a dezvoltat
abilitile i i-a creat reputaia de expert n amprente. Dup
aceea, s-a dus s lucreze pentru Interpolul care are sediul la
Lyon.
Nu. Nu e bine, reacion McVey. Le-a scpat ceva. Mergi
mai n profunzime! Caut oamenii cu care s-a asociat, n afara
rutinei sale cotidiene. Stai puin
McVey se gndi, strduindu-se s-i aminteasc biroul lui
Lebrun n ziua n care primiser amprenta lui Merriman de la
Interpolul din Lyon.
Mai era cineva care lucra cu Klass: Hal, Hall, Hald Halder!
Halder, cu prenumele Rudolf. Interpolul din Viena. A lucrat cu
Klass la amprenta lui Merriman. Uite, Ian, l cunoti pe Manny
Remmer?
De la Poliia Federal din Germania.
E un vechi prieten, lucreaz n afara sediului n Bad
Godesberg. Locuiete ntr-o zon numit Rungsdorf. Nu e prea
trziu. Contacteaz-l acas. Spune-i c eu i-am zis s-l suni.
299

Spune-i c vrei orice poate gsi att despre Klass, ct i despre


Halder. Dac exist ceva, el o s afle! Poi s ai ncredere n el!
McVey i spuse Noble i se simi ngrijorarea n vocea lui.
Cred c ai reuit s deschizi o cutie foarte mare cu nite viermi
foarte scrboi. i, sincer i spun, cred c ar trebui s pleci din
Paris ct mai repede!
Cum? ntr-un sicriu sau ntr-o limuzin?
Unde te-a putea gsi n urmtoarele nouzeci de minute?
Nu ai unde. Te contactez eu.

Trecuse de ora 21:30 cnd McVey btu la ua de la camera lui


Osborn. Osborn deschise ua ct permitea lanul i arunc o
privire.
Sper c-i place salata de pui.
McVey inea ntr-o mn o tav cu salat de pui n recipiente
albe din plastic cu nailon Stretch-Tight lipit la gur, iar n cealalt
abia cra un recipient plin cu cafea i dou ceti, pe care le
cumprase de la un funcionar iritabil de la cafeneaua hotelului,
deoarece ncerca s nchid pentru noapte.
Pe la ora zece, cafeaua i salata de pui dispruser i Osborn
mergea prin camer cu pai mari, micndu-i absent degetele
de la mna rnit, n vreme ce McVey sttea cocoat pe pat,
utilizndu-l ca mas de lucru, uitndu-se lung la ce scrisese n
carneelul su.
Albert Merriman i-a spus c un anume Erwin Scholl Erwin
scris cu E din Westhampton Beach, New York, l-a pltit s-l
omoare pe tatl tu i pe nc trei indivizi, cndva prin anul
1966.
Aa este, spuse Osborn.
Dintre ceilali trei, unul era din Wyoming, altul n California
i cellalt n New Jersey. El a fcut treaba i a fost pltit. Apoi
oamenii lui Scholl au ncercat s-l omoare.
Da.
Asta-i tot ce a spus, numai numele statelor. Fr numele
victimelor, fr orae?
Numai statele.
McVey se ridic de pe pat i se duse la baie.
Cu aproape treizeci de ani n urm, un domn Erwin Scholl l
angajeaz pe Merriman s fac nite crime pltite. Apoi Scholl
d ordin ca i el s fie omort. Jocul de-a omori-l pe uciga. S
300

se asigure c ceea ce se realizase era ceva stabil, fr aspecte


lsate la ntmplare care ar fi putut rsufla dup aceea.
McVey scoase erveelul de hrtie dintr-un pahar, l umplu cu
ap, apoi reveni n ncpere i se aez.
Numai c Merriman a reuit s-i pcleasc pe oamenii lui
Scholl, i-a nscenat propria moarte i a scpat. Iar Scholl,
presupunnd c Merriman era mort, a uitat de el. Asta pn
cnd ai aprut dumneata i l-ai angajat pe Jean Packard s-l
gseasc.
McVey lu o nghiitur de ap, abinndu-se s menioneze
numele doctorului Klass i Interpolul din Lyon. Osborn nu trebuia
s tie mai mult de att.
Crezi c Scholl se afl n spatele a ceea ce s-a ntmplat n
Paris? ntreb Osborn.
i la Marsilia, i la Lyon, cu treizeci de ani mai trziu? nc
nu tiu cine este domnul Scholl. Poate e mort sau poate nu a
existat niciodat.
i atunci cine face toate lucrurile astea?
McVey se aplec peste pat, mai fcu o nsemnare n carneelul
lui, apoi l privi pe Osborn.
Doctore, cnd l-ai vzut pentru prima dat pe lungan?
La ru.
Nu nainte de asta?
Nu.
Gndete-te bine. Poate mai devreme n ziua respectiv,
poate cu o zi nainte, sau cu dou zile nainte.
Nu.
Te-a mpucat din cauz c erai cu Merriman i el nu dorea
s lase vreun martor n via. Asta crezi?
Ce alt motiv ar fi putut s existe?
Ei bine, un motiv ar putea fi faptul c s-ar fi putut s fie
invers, i c el se afla acolo s te omoare pe dumneata, i nu pe
Merriman.
De ce? De unde s m cunoasc? i chiar dac aceasta ar
fi fost situaia, de ce ar mai fi omort toat familia lui Merriman
dup aceea?
Osborn avea dreptate. Se prea c nimeni nu tiuse c
Merriman era n via pn cnd Klass i descoperise amprenta.
Apoi acesta fusese redus la tcere, cel mai probabil, aa cum
sugerase Lebrun, pentru a fi mpiedicat s vorbeasc, pentru c
301

ei tiau cum era poliia, n momentul n care aveau o amprent,


l-ar fi gsit foarte curnd. Klass poate c reuise s ntrzie
afiarea amprentei, ns nu avea cum s nege existena ei,
deoarece mai tiau despre ea nc dou persoane de la Interpol.
Aa c lui Merriman trebuise s i se nchid gura, din cauza a
ceea ce ar fi putut spune dac ar fi fost prins. i pentru c
trecuser mai mult de douzeci de ani de cnd nu mai fcuse
parte din afacere, ceea ce ar fi putut spune ar fi fost legat de
cum acionase cnd nc mai fcea parte din afacere. Ceea ce ar
fi fost aproape exact n acelai timp n care fusese pltit de
Erwin Scholl. Din acest motiv, Merriman, mpreun cu toi ceilali
oameni de care fusese suficient de apropiat nct s le fi fcut
mrturisiri, fuseser lichidai. Pentru a-l mpiedica pe el i pe
ceilali s vorbeasc despre ceea ce fcuse pe vremea cnd era
angajatul lui Scholl sau, n cel mai bun caz, pentru a nu-l implica
pe Scholl ntr-un scenariu cu ucigai pltii. Asta nsemna c ei
ori nu tiau cine era Osborn, ori le scpase din vedere faptul c
el era urmaul uneia dintre victimele lui Merriman i
La naiba! i spuse McVey n gnd. De ce naiba nu mi-am
dat seama pn acum? Rspunsul la ceea ce s-a ntmplat nu
depinde de Merriman sau de Osborn, ci de cele patru persoane
pe care Merriman le-a omort acum treizeci de ani, printre care
i tatl lui Osborn!
McVey se ridic foarte agitat.
Cu ce se ocupa tatl dumitale?
Profesia lui?
Da.
El inventa obiecte, spuse Osborn.
Ce naiba nseamn asta?
Din ce-mi amintesc eu, lucra n ceea ce pe vremea
respectiv era un fel de laborator de nalt tehnologie. El
inventa obiecte, apoi construia prototipuri ale obiectelor
inventate. n cea mai mare parte cred c aveau legtur cu
proiectarea unor instrumente medicale.
i aminteti numele companiei?
Se numea Microtab. mi amintesc foarte clar numele
companiei din cauz c au trimis o jerb mare de flori la
nmormntarea tatlui meu. Numele companiei era scris pe
cartea de vizit, ns nu a venit nicio persoan din partea
companiei, spuse Osborn cu vocea spart.
302

McVey i ddu seama de intensitatea durerii lui Osborn. tia


c acesta nc putea s vad nmormntarea cu ochii minii, ca
i cum s-ar fi ntmplat cu o zi n urm. Trebuie s fi fost la fel
cnd l zrise pe Merriman n braserie.
Microtab era n Boston?
Nu, Waltham, este un orel.
McVey i lu pixul i scrise: Microtab Waltham,
Massachusetts, 1966.
Ai vreo idee cum i fcea treaba? Lucra singur? Sau n
grupuri, se adunau cte patru sau cinci persoane care
nscoceau chestiile acelea?
Tata lucra singur. Toat lumea fcea la fel. Angajailor nu li
se ddea voie s discute despre obiectul la care lucrau, nici
chiar unul cu cellalt. mi amintesc c mama discuta acest lucru
cu el la un moment dat. Ea zicea c e ridicol ca el s nu poat
vorbi cu persoana din biroul alturat. Mai trziu am presupus c
era ceva legat de patentare, sau ceva de genul sta.
Ai vreo idee la ce lucra cnd a fost omort?
Da, zmbi Osborn. Tocmai l terminase i-l adusese acas
s mi-l arate. Era mndru de ceea ce realizase i i plcea s-mi
arate la ce lucra. Dei sunt convins c nu avea voie s fac asta.
i ce era?
Un bisturiu.
Un bisturiu? Din acelea utilizate n chirurgie? ntreb
McVey, simind cum ncepe s i se zbrleasc prul de pe ceaf.
Da.
i aminteti cum arta? De ce era acesta diferit de alte
bisturie?
Era turnat. Era fcut dintr-un aliaj special care putea rezista
la variaii extreme de temperatur, fr s-i altereze n vreun fel
tiul lamei din punct de vedere chirurgical. Era proiectat pentru
a fi utilizat n conexiune cu un bra electronic, manevrat de un
computer.
Lui McVey nu numai c i se zbrlise prul de pe ceaf, dar
simea ca i cum i-ar fi turnat cineva cuburi de ghea pe ira
spinrii.
Oare cineva avea de gnd s practice chirurgia la
temperaturi extreme, utiliznd nite blestemii manevrate prin
computer, care s acioneze bisturiul tatlui tu i s fac toat
treaba?
303

Habar n-am. Nu uitai c n acea vreme computerele erau


gigantice, ocupau ncperi ntregi, aa c nu tiu ct de practic
ar fi fost dac ntr-adevr ar fi funcionat.
Chestia cu temperatura.
Ce-i cu ea?
Spuneai ceva de temperaturi extreme. Asta ar nsemna
cald, sau rece, sau ambele?
Habar n-am. ns s-a aplicat deja o activitate experimental
n domeniul energiei laser, care de fapt nseamn transformarea
luminii n cldur. Aa c dac experimentau nite concepte
chirurgicale neexplorate pn atunci, presupun c lucrau n
direcia opus.
Rece.
Da.
Deodat gheaa dispru, iar McVey simi cum i se ncinge
sngele n vene. Acesta era lucrul care i tot inea atenia
ndreptat ctre Osborn. Conexiunea dintre Osborn, Merriman i
trupurile decapitate.

71.
Berlin, luni, 10 octombrie, ora 22:15
Es ist spt, Uta, Este trziu, Uta spuse tios Konrad
Peiper.
mi cer scuze, Herr Peiper. ns sunt sigur c v dai
seama c nu pot face absolut nimic, rspunse Uta Baur. Sunt
convins c vor sosi dintr-o clip n alta.
i arunc o privire doctorului Salettl, care nu-i rspunse. Ea i
cu Salettl veniser cu avionul de la Zrich mai devreme n seara
aceea, cu avionul corporaiei lui Elton Lybarger, i apoi veniser
cu maina direct aici, pentru a realiza pregtirile finale nainte
de sosirea celorlali. n mod normal, ea ar fi nceput cu o
jumtate de or n urm. Oaspeii adunai acolo, n ncperea
rezervat de la ultimul etaj al Galeriei Pamplemousse, o galerie
cu cinci etaje destinat pentru neue Kunst noua art de pe
strada Kurfrstendamm, nu erau genul de oameni care s fie
lsai s atepte, mai ales la o or att de trzie n noapte. ns
304

cei doi brbai care ntrziau nu fceau parte dintre aceia pe


care alii s-i insulte plecnd nainte de sosirea lor, indiferent de
numele pe care-l purtau. Mai ales c toat lumea venise aici la
invitaia acestora.
Uta, mbrcat n negru ca ntotdeauna, se ridic i travers
ncperea ctre o mas lateral, pe care odihneau un vas mare
din argint plin cu cafea arbeasc din boabe proaspt mcinate,
platouri cu tartine asortate i cu dulciuri, i ap mbuteliat, pe
care dou tinere delicioase, mbrcate n blugi i cu ghete de
cowboy aveau grij s le nlocuiasc dac se consumau.
Punei alt cafea n vas, v rog. Cafeaua asta nu mai este
proaspt, se rsti ea la una dintre ele.
Fata fcu imediat ce i se spuse, ieind pe u i ndreptnduse ctre buctria de serviciu.
i mai atept doar un sfert de or, nu mai mult. i eu sunt
ocupat, nu-i dau seama? spuse Hans Dabritz, care i set
cronometrul, i puse mai multe tartine pe o farfurie i apoi se
retrase n locul n care sttuse pn atunci.
Uta i turn un pahar cu ap mineral i fcu nconjurul
ncperii cu privirile, uitndu-se la oaspeii ei, care-i pierduser
rbdarea. Numele lor ar fi putut face parte dintr-un Whos Who
al Germaniei contemporane. Putea s vad cu ochii minii
descrierea fiecruia pe scurt.
Mrunt de statur, brbos, Hans Dabritz, cincizeci de ani.
Implicat n activiti imobiliare i powerbroker politic21.
Activitile sale imobiliare includeau complexele masive de
apartamente din Kiel, Hamburg, Mnchen i Dsseldorf, magazii
industriale i cldiri zgrie-nori cu birouri comerciale din Berlin,
Frankfurt, Essen, Bremen, Stuttgart i Bonn. Deinea zone ntregi
din centrul marilor orae cum erau Bonn, Frankfurt, Berlin i
Mnchen. Fcea parte din consiliul de directori de la Deutsche
Bank din Frankfurt, cea mai mare banc din Germania.
Contribuiile ctre politicienii locali erau extinse i continue; i
controla astfel pe majoritatea dintre ei. Era o glum care circula
destul de des, spunndu-se c influena cea mai mare n
Parlamentul Germaniei, Bundestag, se afl n minile unuia
dintre cei mai mruni oameni ai Germaniei, n culisele reci i
sobre ale politicii germane, Dabritz era privit ca fiind principalul
21 Persoan cu mare influen politic, datorat voturilor pe care le controleaz
(n.t.).

305

ppuar. Aproape niciodat nu i se ntmpla s nu obin ceea


ce dorea.
Konrad Peiper, treizeci i opt de ani mpreun cu soia sa,
Margarete, fuseser la bordul vaporaului din Zrich cu dou
nopi n urm, fcnd parte din grupul care srbtorise
revenirea acas a lui Elton Lybarger era preedintele i
directorul executiv al GDG, Goltz Development Group, cea de-a
doua companie comercial ca mrime din Germania. Sub
auspiciile sale, se nfiinase Lewsen International, o companie
care aciona de fapt de la Londra. Cu Lewsen la naintare, GDG
nfiinase o reea de cincizeci de companii germane mici i
mijlocii care deveniser principalele furnizoare ale lui Lewsen
International. ntre 1981 i 1990, GDG, prin compania Lewsen,
furnizase n secret irakienilor bogai, n schimbul a bani ghea,
substane cheie pentru protejarea de rzboiul chimic i biologic,
dezvoltaser proiectilele de rzboi i furnizaser pri
componente de capacitate nuclear. Faptul c Irakul pierduse
cea mai mare parte a produselor furnizate de Lewsen n
Operaiunea Furtuna din Deert nu era de prea mare
importan. Peiper stabilise GDG cu fermitate ca furnizor de
armament de clas internaional.
Margarete Peiper, soia lui Konrad, douzeci i nou de ani.
Micu, ncnttoare, muncea prea mult. Pe la douzeci de ani
devenise aranjor muzical, productor de discuri i managerul
personal al trei formaii germane de rock care erau n top. Pe la
douzeci i cinci de ani, devenise proprietar unic al studioului
imens Cinderella, cel mai mare studio de nregistrri din
Germania, avea dou mrci de discuri i case n Berlin, Londra i
Los Angeles. n prezent era consilier, acionar majoritar i fora
conductoare din spatele A.E.A., Agenia pentru Artele Electrice,
o organizaie imens, internaional, talentat, care i
reprezenta pe cei mai renumii scriitori, cntrei, productori i
interprei. Cei din interior spuneau c geniul conductor al lui
Margarete Peiper era faptul c psihicul ei este conectat n
permanen la canalul tinereii. Criticii i considerau abilitatea
de a rmne n topul unei audiene vaste i n continu cretere
a tinerilor contemporani ca fiind ceva mai degrab
nspimnttor dect extraordinar, din cauz c ceea ce fcea
ea se afla la limita precar dintre strlucirea creativ i
manipularea deschis a voinei. Aceasta era o nvinuire pe care
306

o respinsese ntotdeauna. Ea susinea n continuare c nu era


nsufleit dect de dedicaia ei viguroas, pn la sfritul
vieii, fa de oameni i fa de art.
Generalul maior Matthias Noll, pensionat din armat, aizeci i
doi de ani. Un om politic respectat. Un orator strlucit cnd se
adresa maselor. Campion al puternicei micri germane pentru
pace. Critic fr rezerve al modificrilor constituionale rapide.
Foarte respectat de o mare populaie de germani n vrst, care
nc sufereau din cauza vinoviei i ruinii generate de Cel deal Treilea Reich.
Henryk Steiner, patruzeci i trei de ani. Numrul unu n
cutremurarea forei de munc, care nu era chiar att de linitit,
din noua Germanie. Tatl a unsprezece copii. Un tip ndesat,
extrem de plcut. Croit dup tiparul lui Lech Walesa 22.
Organizator politic dinamic i extraordinar de popular. Deinea
susinerea emoional i fizic a mai multor sute de muncitori
din industria automobilelor i de prelucrare a oelului care
luptau pentru supravieuirea economic n cadrul landurilor din
Germania de Est. Fusese condamnat la opt luni de nchisoare
pentru instigarea la grev a trei sute de oferi de camioane,
protestnd contra autostrzilor periculoase i reparate de
mntuial; la dou sptmni dup ce ieise din nchisoare,
condusese cinci sute de poliiti din Potsdam, care, din cauza
birocraiei, nu fuseser pltii timp de aproape o lun, ntr-o
grev de patru ore.
Hilmar Grunel, cincizeci i apte de ani, ef executiv la HGS
Beyer, cea mai mare tipografie de reviste i ziare din Germania.
Fost ambasador al Naiunilor Unite i conservator declarat,
supraveghea operaiunile cotidiene i controla coninutul
editorial al celor unsprezece publicaii majore, dintre care toate
aveau o vedere puternic i predominant de dreapta.
Rudolf Kaes, patruzeci i opt de ani. Specialist n afaceri
monetare la Institutul de Cercetri Economice din Heidelberg i
consilier economic principal al guvernului Kohl. Singurul
reprezentant german n consiliul Bncii Centrale a noii
Comuniti Economice Europene. Susintor viguros al monedei
europene unice, perfect contient de influena dominatoare a
mrcii germane pe piaa european i de ct de mult ar putea o
22 Lider al Sindicatului anticomunist Solidaritatea din Gdansk i laureat al Premiului
Nobel pentru Pace n 1983; preedinte al Poloniei ntre 1990 i 1995 (n.t.).

307

moned unic bazat pe aceasta s serveasc la dezvoltarea


economiei germane.
Gertrude Biermann (de asemenea oaspete pe vaporaul de pe
lac, n Zrich), treizeci i nou de ani. Printe unic a doi copii. O
for predominant n Greens, o micare radical de stnga
pentru susinerea pcii, care-i trgea rdcinile din ncercarea
de a menine proiectilele americane Pershing n afara granielor
Germaniei la nceputul anilor 1980. Influena ptrunsese profund
n contiina german, tulburat de orice ncercare de a alinia
Germania cu Occidentul militarizat.
Se auzi un rit i Uta l vzu pe Salettl ridicnd receptorul
telefonului de lng cotul su. Acesta ascult, apoi nchise i i
ndrept privirile ctre Uta.
Ja, spuse el.
O clip mai trziu se deschise ua i intr Von Holden. Trecu
scurt n revist ncperea, apoi se ddu deoparte.
Hier sind sie Iat-i spuse Uta ctre invitai, privind n
acelai timp tios n direcia osptrielor, care prsir imediat
ncperea printr-o u lateral.
O clip mai trziu, intr un brbat izbitor de frumos i extrem
de bine mbrcat n jur de aptezeci i cinci de ani.
Dortmund este reinut la Bonn. O s ncepem fr el, spuse
Erwin Scholl n german, fr s se adreseze cuiva anume, apoi
se aez alturi de Steiner.
Dortmund era Gustav Dortmund, ef al Bncii Centrale a
Germaniei, Federal Bundesbank.
Von Holden nchise ua i se ndrept ctre mas. Turn un
pahar cu ap mineral, i-l nmn lui Scholl, apoi se ddu mai n
spate i se duse s stea n picioare lng u.
Scholl era nalt i subire, cu smocuri de pr alb, era foarte
bronzat i avea ochi foarte albatri. Vrsta i averea
considerabil nu reuiser dect s-i adauge i mai mult
prestan la un chip deja druit cu o frunte nalt, un nas
aristocratic i brbia despicat. Avea un aer militar n stilul
vechi, care atrgea atenia chiar din momentul n care-i fcea
apariia.
Prezentarea, te rog, i spuse el Utei ncetior.
Un amestec ciudat de timiditate cutat i de arogan total,
Erwin Scholl ntruchipa povestea perfect de succes a
americanilor: un neam emigrant fr o lecaie, care se ridicase
308

pentru a ajunge stpnul unui imperiu vast de publicaii i care,


la rndul su, i asumase rolul de filantrop, organizator de
evenimente destinate strngerii de fonduri i prieten intim al
preedinilor, de la Dwight Eisenhower la Bill Clinton. Ca
majoritatea celor adunai acolo, i el depindea de masele de
oameni pentru averea i influena sa, ns el alesese ca printr-o
orchestrare foarte atent, s le fie complet necunoscut
acestora.
Bitte V rog spuse Uta prin intercom.
n aceeai clip, n ncpere se fcu ntuneric i un perete din
faa lor, pe care se aflau picturi abstracte, se desfcu n trei,
apoi se retrase, lsnd vederii un ecran plat, de nalt definiie,
de doi metri i jumtate pe trei metri i jumtate. Imediat apru
o imagine foarte clar. n prim-plan se afla o minge de fotbal.
Deodat, apru un picior n cadru, care trase cu utul n ea. n
aceeai clip, camera video se ndeprt, cuprinznd n imagine
pajitile frumos aranjate de la Anlegeplatz i pe nepoii lui Elton
Lybarger, Eric i Edward, care jucau veseli fotbal unul cu cellalt.
Apoi camera se mut ntr-o parte, unde Elton Lybarger sttea n
picioare mpreun cu Joanna, privindu-i. Deodat, unul dintre
biei trase cu utul n minge n direcia lui Lybarger, iar acesta i
ddu un ut sntos, trimind mingea napoi ctre nepoii si.
Apoi se uit la Joanna i zmbi mndru de el. Joanna i zmbi i
ea, cu acelai sentiment de realizare.
Apoi imaginea video se ntrerupse i Lybarger apru n
biblioteca lui elegant. Aezat n faa unui foc zdravn, mbrcat
nepretenios, ntr-un pulover i cu pantaloni largi, acesta explica
n detaliu ctre cineva care nu aprea n imagine despre axa pe
care Parisul i Bonnul o creaser prin realizarea noii Comuniti
Economice Europene. Documentat i bine articulat, ideea
limpede pe care o susinea era c rolul asumat de Marea
Britanie, de superioritate moral detaat, nu servea dect s
menin Marea Britanie nemulumit n aceast ecuaie, i c
dac aceasta continua s joace acelai rol, acest lucru nu ar fi
de folos nici Marii Britanii, nici Comunitii Europene. Prerea sa
era c trebuia s existe o apropiere ntre Bonn i Londra pentru
ca aceast Comunitate s devin o for economic major, aa
cum se preconizase. Discursul su se ncheie uor, cu o glum
care nu era de fapt o glum.
309

Desigur, ceea ce voiam s spun de fapt este c ar trebui s


existe o apropiere ntre Berlin i Londra, zise el, pentru c, aa
cum tie toat lumea, detepii care fac legile, refuznd s
ntoarc timpul napoi la vremea cnd Germania era unit, i-au
inut promisiunea de acum patruzeci de ani, cnd ne-au asigurat
c vor reface capitala la Berlin pn n anul 2000. Prin aceasta,
au fcut ca Berlinul s fie din nou inima Germaniei.
Apoi figura lui Lybarger dispru i fu nlocuit de altceva.
Obiectul din imagine, perpendicular i uor arcuit, acoperea
aproape n ntregime nlimea de doi metri i jumtate a
ecranului. Pre de o clip, nu se petrecu nimic, apoi obiectul
respectiv se ntoarse, ezit i se deplas nainte cu hotrre.
ntr-o clip, fiecare i ddu seama ce era: un penis imens, n
erecie.
Brusc, unghiul se deplas ctre silueta unui alt brbat care
sttea n ntuneric, privind. Apoi imaginea se deplas din nou,
iar spectatorii o vzur pe Joanna, dezbrcat i cu membrele
desfcute, ntins pe un pat mare, cu minile i picioarele prinse
de stlpii de la pat cu legturi moi de catifea. Snii plini se
vedeau ca nite pepeni de o parte i de alta a pieptului,
picioarele i erau desfcute uor, iar V-ul ntunecat unde se
ntlneau i se ondula uor odat cu ritmul incontient al
oldurilor. Avea buzele umede. Ochii, larg deschii, erau sticloi
i dai pe spate, probabil din cauza anticiprii extazului care
avea s vin. Era ntruchiparea plcerii i a consimmntului i
nu indica nimic care s sugereze c vreunul din aceste lucruri se
petrecea mpotriva dorinei ei.
Apoi, brbatul cu penisul se aez deasupra ei, iar ea l primi
total, plin de dorin. O varietate complex de unghiuri diferite
de filmare nregistraser autenticitatea actului. Micrile
penisului erau lungi i puternice, eficiente i, totui, fr grab,
iar Joanna nu reaciona dect cu o plcere din ce n ce mai
mare. Camera de filmat se ndrept ctre cellalt brbat, care
sttea mai n spate. Era Von Holden i era complet gol. i inea
braele ncruciate la piept i privea cu indiferen.
Apoi camera reveni la pat i n colul din dreapta al ecranului
apru un cod de timp, care nregistra timpul scurs de la
inserarea penisului pn la orgasm. La 4:12:04, Joanna
experiment vizibil primul ei orgasm. La 6:00:03, apru n
partea superioar a ecranului un grafic al encefalogramei, care
310

msura undele ei cerebrale. ntre 6:15:43 i 6:55:03 ea


experiment apte oscilaii separate ale undelor cerebrale
excesive. La 6:57:23, mai apru un grafic al encefalogramei n
colul din stnga sus al ecranului, care reprezenta undele
cerebrale ale partenerului ei masculin. Din acel moment i pn
la 7:02:07, acestea fur normale. n aceast perioad, Joanna
mai avu nc trei episoade de activitate extrem a undelor
cerebrale. La 7:15:22, activitatea cerebral a brbatului crescu
de trei ori. n acest timp, camera se mut pe chipul Joannei.
Aceasta avea ochii dai pe spate i numai albul ochilor i se mai
vedea, iar gura i era deschis ntr-un ipt silenios. La 7:19:19,
brbatul experiment un orgasm total. La 7:22:20, Von Holden
pi n fa, intrnd n imagine i l escort pe brbat afar din
ncpere. n timp ce plecau, dou camere de filmat se fixar
simultan asupra brbatului care participase la actul sexual
mpreun cu Joanna, dovedind fr umbr de ndoial c
brbatul care fusese n pat era acelai cu cel care prsea
ncperea. Nu era nicio ndoial cine era acesta i faptul c el
ndeplinise complet i pn la capt actul sexual. Era Elton
Lybarger.

Eindrucksvoll!
Impresionant! rosti Hans Dabritz n vreme ce se aprinser
luminile, iar triunghiul cu picturi abstracte alunec la locul su,
acoperind ecranul.
Numai c noi nu o s artm un film, nu-i aa, Herr
Dabritz? spuse tios Erwin Scholl i privirea lui se ndrept brusc
nspre Salettl. Va fi capabil s realizeze ceea ce dorim, doctore?
A dori s am mai mult timp. ns este remarcabil, aa cum
am vzut cu toii.
n orice alt ncpere din lume, remarca lui Salettl ar fi dat
natere la rsete, ns nu i aici. Acetia nu erau oameni
glumei. Tocmai fuseser martorii unui studiu clinic, pe baza
cruia urmau s ia o hotrre. Nimic altceva.
Doctore, te-am ntrebat dac va fi gata s fac ceea ce
trebuie. Da sau nu? ntreb Scholl, iar privirea lui ca un cuit l
despic n dou pe Salettl.
Da, va fi.
Fr baston! i fr o alt persoan care s-l ajute s
mearg! insist Scholl.
311

Fr. Fr baston. Fr o alt persoan care s-l ajute s


mearg.
Danke, spuse Scholl cu dispre. Se ridic n picioare i i
ndrept privirile ctre Uta.
Nu am nicio rezerv.
Acestea fiind spuse, Von Holden deschise ua i ieir afar.

72.
Scholl evit ascensorul i cobor pe jos cele patru etaje ale
galeriei, cu Von Holden alturi. Cnd ajunser n strad, Von
Holden deschise ua i pir amndoi n aerul rcoros. Un ofer
n uniform deschise portiera unui Mercedes nchis la culoare.
Scholl urc primul, apoi Von Holden.
Mergi n Savignyplatz, spuse Scholl cnd porni maina. S
conduci ncet, mai spuse el cnd Mercedesul intr ntr-o pia
mrginit de copaci i se deplas foarte ncet, abia trndu-se,
de-a lungul unei strzi pline de restaurante i de baruri.
Scholl se aplec n fa uitndu-se n afar, privind oamenii de
pe strad, cum mergeau i cum vorbeau unii cu alii,
examinndu-le feele, gesturile. Intensitatea cu care fcea acest
lucru ddea impresia c se uita la ceva nou, ce nu mai vzuse
niciodat n viaa lui.
Mergi pe Kantstrasse!
oferul vir pe o strad cu cluburi de noapte stridente i
cafenele zgomotoase.
Trage pe dreapta, te rog, spuse Scholl n cele din urm.
Chiar dac fusese politicos, modul su de adresare era scurt
i concis, ca i cum ar fi dat ordine n armat.
Puin mai jos pe strad, oferul gsi un loc n col i opri
maina. Scholl se ls pe spate, i ndoi minile sub brbie i
privi aglomerarea de tineri berlinezi care mergeau pe acolo fr
oprire, prin lumina colorat a neoanelor din lumea lor glgioas
de art pop. Din spatele ferestrelor cufundate n ntuneric, prea
un voyeur care se bucura de plcerile lumii pe care o privea, dar
care se meninea la distan de ea.
Von Holden se ntreb ce era cu acesta. i dduse seama c-l
preocupa ceva nc din momentul n care-l luase de la
312

Aeroportul Tegel i l dusese la galerie. Credea c tia despre ce


era vorba, ns Scholl nu spusese nimic, iar Von Holden se gndi
c orice ar fi fost, trecuse deja.
ns nu se putea luda nimeni c-l putea citi pe Scholl. Era o
enigm ascuns n spatele unei mti de o arogan inflexibil.
Avea un temperament pe care nu prea s i-l poat corecta sau
cu care nu dorea s se confrunte, pentru c-l ajutase s devin
ceea ce era. Nu era ceva neobinuit pentru el s-i pun
oamenii la treab optsprezece ore pe zi timp de mai multe
sptmni, i apoi fie s-i critice pentru c nu munciser mai
mult, fie s-i recompenseze, oferindu-le o vacan de lux n
cellalt capt al pmntului. Nu o dat se ntmplase ca el s
plece din ncpere nainte de sfritul unor negocieri sensibile
legate de activitatea sa i s dispar, ducndu-se singur la
vreun muzeu, sau chiar la un film, pentru ca apoi s revin dup
cteva ore. Iar cnd revenea, se atepta ca problema s fie
rezolvat n favoarea sa. De obicei aa se ntmpla, pentru c
ambele pri tiau c-i concedia toat echipa de negocieri dac
nu obinea ce voia. Dac se ntmpla acest lucru, alt personal
era adus, iar negocierile rencepeau de la zero, proces care l
costau pe Scholl i pe oponentul su o avere n ceea ce privea
taxele legale. Diferena era c Scholl i permitea.
n ambele cazuri, era ceva mai mult dect s rezolve pur i
simplu ceea ce trebuia rezolvat, era un mecanism de control,
afiarea ostentativ a unui orgoliu imens. Iar Scholl nu numai c
tia acest lucru, el se delecta cu aa ceva.
Von Holden fusese timp de opt ani Leiter der Sicherheit eful
securitii pentru operaiunile generale ale lui Scholl din
Europa dou tipografii n Spania, patru posturi de televiziune,
dintre care trei n Germania i unul n Frana, i GDG, Grupul de
Dezvoltare Goltz, din Dsseldorf, al crui preedinte era Konrad
Peiper. El se ocupase cu angajarea personalului de securitate i
cu supravegherea antrenrii acestora.
Responsabilitile lui Von Holden nu se opreau ns aici. Scholl
mai avea i alte investiii, mai ntunecate i cu raz mare de
aciune, iar sigurana acestora fcea parte tot din atribuiile lui
Von Holden. De exemplu, situaia din Zrich. Curtea pe care i-o
fcuse Joannei nu fusese dect un caz de manipulare care
necesita pricepere i delicatee. Salettl considera c Elton
Lybarger era capabil de recuperare complet: emoional,
313

psihologic i fizic. ns i exprimase de timpuriu temerile c,


neexistnd nicio femeie n viaa lui Lybarger, cnd va sosi
vremea s-i testeze acestuia capacitatea reproductiv, o femeie
cu care nu era familiarizat l-ar fi putut face s se simt
inconfortabil i el ar fi putut refuza actul sexual sau l-ar fi
ndeplinit cu rigiditate. ns o femeie care-i fusese fizioterapeut
pe o perioad ndelungat de timp i care-l nsoise tocmai pn
n Elveia ca s aib grij de el era o persoan n care el avea
ncredere i cu care se simea confortabil. Ar fi familiarizat cu
atingerea ei, chiar i cu mirosul ei. i dei era posibil s nu se fi
gndit niciodat la ea din punct de vedere sexual, i s-ar
administra un puternic stimulent sexual n momentul n care va
fi pus n situaia de a face sex cu ea. Excitat la maximum, dei
nu total contient de circumstane, va simi instinctiv nota de
familiar i astfel se va relaxa i va trece la aciune. i aa o
alesese pe Joanna. Departe de cas, fr familie i fr s fie
extraordinar de atractiv, ea ar fi fost vulnerabil din punct de
vedere fizic i emoional la seducia unui surogat, o seducie al
crei unic scop ar fi fost s o pregteasc pentru copulaia cu
Elton Lybarger. Necesitatea surogatului fusese ideea calculat a
lui Salettl i el i propusese acest lucru lui Scholl, care i-o dduse
n primire celui care i era Leiter der Sicherheit. Participarea
personal a lui Von Holden nu numai c i-ar fi garantat lui
Lybarger sigurana i intimitatea, ns ar fi dovedit i mai mult
ct era el de dedicat fa de Organizaie.
Pe partea cealalt a strzii, un ceas digital cu neon, aezat
deasupra intrrii la o discotec, arta ora 22:55. Unsprezece
fr cinci. Se aflau acolo de o jumtate de or, iar Scholl
continua s stea cufundat n tcere, absorbit de grupurile de
tineri care umpleau strada.
Masele, spuse el ncetior. Masele.
Von Holden nu era sigur dac Scholl i se adresase lui sau nu.
mi cer scuze, domnule. Nu am auzit ce ai spus.
Scholl i ntoarse capul i privirea lui o ntlni pe cea a lui Von
Holden.
Herr Oven este mort. Ce i s-a ntmplat?
Von Holden avusese dreptate de la bun nceput. Eecul lui
Bernhard Oven de la Paris l preocupase pe Scholl n tot acest
timp, ns abia n acel moment se hotrse s discute despre
asta.
314

Sunt nevoit s spun c a fcut o eroare de judecat, spuse


Von Holden.
Deodat, Scholl se aplec n fa i i spuse oferului s
porneasc, apoi se ntoarse spre Von Holden.
Nu am avut probleme pentru mult vreme, pn cnd
Albert Merriman a ieit la suprafa. Faptul c el i elementele
din jurul su au fost eliminate att de rapid i de eficient nu
dovedete dect c sistemul nostru continu s funcioneze aa
cum a fost proiectat. Acum Oven a fost ucis. Acesta a fost
ntotdeauna un risc pe care i l-a asumat n profesia lui, ns
problema este ceea ce implic acest lucru, adic faptul c
sistemul nostru s-ar putea s nu fie chiar att de eficient cum l
consideram noi.
Herr Oven lucra singur i aciona conform informaiilor care
i erau furnizate. Situaia este acum sub control n sectorul din
Paris, spuse Von Holden.
Oven a fost antrenat de tine, nu de sectorul din Paris! i
arunc Scholl nervos.
Fcea ceea ce fcuse dintotdeauna, luase lucrurile la modul
personal. Bernhard Oven lucrase pentru Von Holden, prin
urmare eecul lui i aparinea lui Von Holden.
Eti contient de faptul c i-am dat Utei semnalul de
ncepere.
Da, domnule.
Atunci i dai seama i de faptul c mecanismele pentru
noaptea de vineri au nceput deja s fie puse n micare. S le
oprim acum ar fi dificil i jenant.
Privirea lui Scholl l ptrunse pe Von Holden n acelai fel n
care mai devreme l ptrunsese pe Salettl.
Sunt sigur c nelegi.
neleg
Von Holden se ls pe spate. Avea o noapte lung n faa sa.
Tocmai i se ordonase s se duc la Paris.

73.
O boare umed ddea trcoale prin jur i ncepuse s se lase
ceaa. Farurile glbui de la puinele maini care mai treceau pe
315

strad croiau crri parc ireale n drumul lor pe Bulevardul St.Jacques, pe lng cabina telefonic.
Oy, McVey! rspunse Benny Grossman, iar vocea lui
strbtu cei aproape cinci mii de kilometri de fibr optic
subacvatic exact ca un soare luminos. Mari la prnz, ora
dousprezece i un sfert la Paris nsemna luni seara, ora apte i
un sfert la New York, iar Benny tocmai se rentorsese la birou
pentru a-i verifica mesajele dup o zi lung petrecut la
tribunal.
McVey putea zri hotelul jos, n vale, prin burni i printre
copacii care separau strada cu dou benzi. Nu se ncumetase s
sune din camer i nu voia s rite s sune din holul hotelului, n
cazul n care poliia avea s revin.
Benny, tiu, te scot din mini
Stai linitit, McVey! rse Benny.
Benny ntotdeauna rdea.
S-mi trimii prima de Crciun n bancnote de cte o sut.
Hai, spune, scoate-m din mini!
McVey arunc o privire pe strad i simi atingerea
reconfortant a pistolului de calibru 38 de sub hain, apoi se
uit din nou pe nsemnrile sale.
Benny! 1966, Westhampton Beach. Un tip pe nume Erwin
Scholl, cine este? Mai este n via? Dac da, unde este? De
asemenea, 1966 pe la nceputul anului, primvara, sau chiar
toamna trziu prin 1965, trei crime nerezolvate, treab de
profesioniti. n statele
McVey se opri i i verific nsemnrile:
Wyoming, California, New Jersey.
O nimica toat, boobalah! i n vreme ce m ocup de asta,
ce-ar fi s-l gsesc naibii i pe adevratul uciga al lui Kennedy?
Benny, dac n-a fi avut nevoie de asta spuse McVey i
arunc o privire nspre hotel.
Osborn era n hotel la adpost, cu pistolul Cz al lunganului, la
fel ca prima dat, i cu aceleai indicaii s nu rspund la
telefon i s nu deschid ua nimnui n afar de el. Aceasta era
genul de treab care lui McVey i displcea extrem de tare, s fie
n pericol fr s aib nicio idee de unde ar putea veni acesta
sau cum ar putea s arate. i petrecuse cea mai mare parte din
ultimii si ani punnd informaiile cap la cap i adunnd dovezi
dup ce traficanii de droguri i ncheiau tranzaciile. n cea mai
316

mare parte a timpului era n siguran, pentru c oamenii care


erau mori de obicei nu mai ncercau s te omoare.
Benny, reveni McVey la telefon, victimele au lucrat probabil
ntr-un domeniu de genul nalt tehnologie. Inventatori,
proiectani de instrumente de precizie, poate oameni de tiin,
chiar i profesori de facultate. Cineva care experimenta cu
temperaturi extrem de sczute, adic o sut, dou, pn la trei
sute de grade sub zero. Sau poate invers: cineva care
experimenta cu temperaturi nalte. Cine erau acetia? La ce
lucrau cnd au fost ucii? i acum ultima chestiune: Corporaia
Microtab, din Waltham, Massachusetts, 1966. nc mai exist?
Dac da, cine este la conducere, cine deine majoritatea
aciunilor? Dac nu, ce s-a ntmplat cu ei i cine era
proprietarul ei n 1966?
McVey, dar ce sunt eu, Wall Street 23? IRS24? Departamentul
de Persoane Disprute? Apei pe butonul unui computer i
imediat i apar rspunsurile? Cnd naiba vrei s-i dau
informaiile astea, de Anul Nou n 1995?
Te sun mine diminea.
Cum?!
Benny, este foarte, foarte important. Dac nu gseti
nimic, dac ai nevoie de ajutor, sun-l pe Fred Hanley de la FBI
n Los Angeles. Spune-i c e pentru mine, c eu am cerut ajutor.
McVey fcu o pauz.
nc ceva, spuse apoi. Dac nu auzi nimic de la mine pn
mine la prnz, sun-l pe Ian Noble la Scotland Yard i spune-i
lui tot ce ai aflat!
McVey spuse Benny Grossman, iar din voce i dispru
explozia de iritare. Ai probleme?
O grmad!
O grmad? Asta ce naiba nseamn?
Hei, Benny, i rmn dator

Osborn sttea la fereastra cufundat n ntuneric i se uita la


strada de dedesubt. Ceaa era groas, iar traficul aproape
inexistent. Pe trotuare nu era niciun pieton. Oamenii erau pe la
23 Strad din Manhattan, New York, unde se afl bursa (n.t.).
24 Internal Revenue Service, Serviciul de Venituri Interne, agenie guvernamental
din Statele Unite care colecteaz taxele i aplic legile privind veniturile (n.t.).

317

casele lor i dormeau, ateptnd ziua de joi. Apoi vzu o siluet


care trecu pe sub un felinar i care travers bulevardul spre
hotel. Se gndi c era McVey, dar nu era sigur. Trase draperia
napoi la fereastr, se aez i aprinse o veioz micu de lng
pat, luminnd pistolul Cz de calibrul 22 al lui Bernhard Oven. Se
simea ca i cum s-ar fi ascuns aa de o jumtate de secol, i
totui abia trecuser opt zile de cnd ridicase privirile i l zrise
pentru prima dat pe Albert Merriman, stnd la o mas n faa
lui n Braseria Stella.
Cte persoane muriser n opt zile? Zece, dousprezece? Mai
multe. Dac nu ar fi ntlnit-o niciodat pe Vera i nu ar fi venit
la Paris, toi acei oameni ar fi fost nc n via. Oare era vina
lui? Nu exista niciun rspuns, pentru c nu era o ntrebare
rezonabil. O ntlnise pe Vera i venise la Paris i nimic nu mai
putea schimba tot ce se ntmplase de atunci ncoace.
Pe parcursul ultimelor ore, ct timp McVey fusese plecat,
ncercase s nu se gndeasc la Vera. ns n momentele n care
se gndea totui la ea, trebuia s-i spun de fiecare dat c ea
era bine, c inspectorii care o duseser la bunica ei de la Calais
erau poliiti buni i de ncredere, i nu tentaculele corupte ale
chestiei care se petrecea acum.
Violena l izbise nc de la o vrst timpurie i efectele
acesteia l ntovriser nc de atunci. Comarurile pe care le
avusese dup ce Merriman fusese mpucat, cderea nervoas
i emoional oribil care-l doborse la podeaua ncperii de la
mansard n braele Verei fuseser ceva mai mult dect o
ncercare disperat de a se rzvrti fa de un adevr diavolesc:
faptul c moartea lui Albert Merriman nu rezolvase nimic.
Oribilul uciga, cu faa brzdat de cicatrice, pe care-l urmrise
nc din copilrie, fusese nlocuit pur i simplu cu un nume i
prea puin altceva. Prin faptul c prsise cldirea n care locuia
Vera cnd ieise din ascunztoare, riscnd s se ntlneasc cu
lunganul i cu poliia din Paris, existnd i posibilitatea ca
McVey, odat ajuni fa n fa, s-l aresteze pe loc el
recunotea faptul c nu se mai putea descurca singur. Nu venise
la McVey pentru iertare, ci pentru ajutor.
Un ciocnit n u l fcu s tresar ca la zgomotul unei
mpucturi. Capul i se rsuci brusc ntr-o parte, cu brbia n
sus, ca i cum ar fi fost prins undeva cu pantalonii pe vine. Se
318

uit lung la u, nefiind sigur dac nu cumva i juca mintea vreo


fest. Ciocnitul se auzi din nou.
Dac ar fi fost McVey, acesta ar fi spus ceva sau ar fi descuiat
cu cheia. Degetele lui Osborn se ncletar pe pistol n
momentul n care mnerul ncepu s se rsuceasc. Ua se
mpinse numai att ct persoana care era pe partea cealalt s
se asigure dac era ncuiat, cci renun imediat dup aceea.
Travers camera i se lipi de perete, chiar lng u. i
simea sudoarea cum i se adun n palma cu care strngea
pistolul. Ce urma s se ntmple depindea de cine se afla pe
coridor.
mi pare ru, drag. Ai greit camera! l auzi pe McVey
adresndu-se zgomotos din spatele uii.
O voce de femeie i rspunse ceva fichiuitor n francez.
Ai greit camera, scumpo! Crede-m! ncearc mai sus
poate ai greit etajul!
Rspunsul n francez veni prompt, nervos i plin de
indignare. Apoi se auzi zgomotul cheii n broasc. Ua se
deschise i McVey intr n camer. inea la bra o brunet, iar
din buzunarul de la hain i ieea un ziar fcut sul.
Dac vrei s intri, poi s intri, i spuse el fetei, apoi se uit
la Osborn. ncuie ua!
Osborn nchise ua, o ncuie, apoi trase i lanul.
Bine, drag, ai intrat. i acum ce facem? o ntreb McVey
pe fat, care se oprise n mijlocul camerei, cu o mn n old.
Privirile acesteia se ndreptar ctre Osborn. Avea n jur de
douzeci de ani, un metru cincizeci i opt, un metru aizeci
nlime, i nu era speriat ctui de puin. Purta o bluz de
mtase strns pe corp i o fust neagr foarte scurt, cu
ciorapi din plas i pantofi cu tocuri nalte.
Fucky, fucky, spuse ea ntr-o englez aproximativ, apoi
zmbi seductor, mutndu-i privirile dinspre Osborn spre
McVey.
Vrei s te culci cu amndoi. Aa este?
Sigur, de ce nu? spuse ea i zmbi, iar engleza i deveni din
ce n ce mai bun.
Cine te-a trimis?
Sunt un pariu.
Ce fel de pariu?
319

Recepionerul de noapte a spus c voi suntei homosexuali.


Biatul cu bagajele a spus c nu.
i te-au trimis pe tine s vezi care e treaba, rse McVey.
Oui, spuse ea i scoase mai multe sute de franci din sutien
pentru a dovedi cele spuse.
Ce naiba se ntmpl aici? ntreb Osborn.
Ei bine, de fapt ne-am distrat pe socoteala lor, scumpo.
Biatul cu bagajele are dreptate, spuse McVey zmbind, apoi se
uit la Osborn. Vrei s te culci tu primul cu ea?
Cum?! sri Osborn.
De ce nu, doar a fost deja pltit pentru asta, spuse McVey,
apoi zmbi ctre fat. Scoate-i hainele!
Sigur, spuse ea.
Era serioas i se pricepea. i privi n ochi tot timpul. nti pe
unul, apoi pe cellalt, i apoi din nou pe fiecare, ca i cum
fiecare pies de mbrcminte care cdea de pe ea ar fi fost un
spectacol special numai pentru unul dintre ei. i ncet, fr
grab, scoase tot ce avea pe ea.
Osborn o privi cu gura cscat. Doar McVey nu avea de gnd
chiar s-o fac? Aa, pur i simplu, i cu el de fa? Mai auzise el
poveti despre ce fcuser poliitii n anumite situaii, toat
lumea auzise. Dar cine putea crede aa ceva, ca s nu mai
pomeneasc de faptul c ar fi participat direct la un asemenea
eveniment?
McVey i arunc o privire.
M duc eu primul, da? ntreb el i zmbi. Nu te deranjeaz
dac ne ducem la baie, nu-i aa, doctore?
N-avei dect, spuse Osborn, privind lung la el.
McVey deschise ua de la baie i fata intr. McVey se duse
dup ea i nchise ua. Dup o secund, Osborn auzi fata
scond un ipt scurt i apoi o bufnitur puternic n u. Apoi
ua se deschise i McVey iei complet mbrcat. Osborn nu mai
nelegea nimic.
A venit pn aici ca s ne vad. Pe mine m-a vzut pe hol
i era tot ce-i trebuia, spuse McVey scond ziarul din buzunarul
de la hain i ntinzndu-i-l, apoi se aplec i adun toate
hainele fetei de pe jos.
Osborn deschise ziarul. Nici mcar nu vzu ce ziar era. Doar
titlul cu litere mari n francez: DETECTIV DE LA HOLLYWOOD
CUTAT N LEGTUR CU MPUCTURILE DIN LA COUPOLE! Sub
320

acesta, scris cu caractere mai mici: n legtur cu doctorul


american cutat pentru uciderea lui Merriman! Osborn mai
vzu o dat aceeai fotografie pe care i-o fcuser la poliia din
Paris, care fusese tiprit cu ceva timp n urm n Le Figaro, iar
alturi de aceasta era fotografia zmbitoare a lui McVey, fcut
cu vreo doi-trei ani n urm.
Au luat asta din L.A. Times Magazine. Ddusem un interviu
referitor la viaa de zi cu zi a unui poliist de la Omucideri. Au
vrut ceva scprtor i au obinut ceva plictisitor. ns au
publicat totui articolul.
McVey puse hainele ntr-un sac de rufe pentru trimis la
curtoria hotelului i apoi descuie ua. Verific prudent
coridorul, apoi puse sacul la u.
De unde au tiut asta? Cum de-au reuit s afle? ntreb
Osborn, cruia nu-i venea nc s cread.
McVey nchise ua i o ncuie din nou.
tiau cine era omul lor i faptul c acesta l urmrea pe
unul dintre noi. tiau c eu am lucrat cu Lebrun. Nu au trebuit
dect s trimit pe cineva la restaurant cu cteva poze i s
ntrebe: tia sunt indivizii? Nu e chiar aa de greu. De aceea
au trimis fata. Au vrut s se asigure c-i au chiar pe Mutt i Jeff 25
nainte s trimit artileria grea. Ea probabil spera c o s poat
s arunce o privire, apoi s inventeze ceva i s-o tearg. ns e
evident c era pregtit s fac orice trebuia dac nu-i mergea
aa.
Osborn privi dincolo de McVey nspre ua nchis de la baie.
Ce i-ai fcut?
M-am gndit c nu ar fi fost o idee prea bun s-o las s
coboare scrile imediat, spuse McVey ridicnd din umeri.
Osborn i ddu ziarul lui McVey i deschise ua de la baie. Fata
era aezat pe toalet, goal-golu, i avea minile prinse cu
ctue de o eav de pe peretele de lng ea. Avea un clu n
gur, iar ochii preau gata s-i ias din orbite de mnie. Fr s
spun o vorb, Osborn nchise ua.
E o tip sensibil, spuse McVey, cu umbra unui zmbet pe
fa. Indiferent cine o s-o gseasc aici, ea o s fac mare tamtam pentru hainele ei nainte s dea voie cuiva s pun mna
pe telefon. S sperm c ntrzierea asta o s mai adauge
25 Personaje americane de comedie (n.t.).
321

cteva secunde la durata vieii noastre care este din ce n ce


mai redus.

74.
Zece secunde mai trziu, McVey i Osborn se strecurar cu
grij pe hol i nchiser ua n spatele lor. Amndoi aveau
pistoalele n mn, dar nu era nevoie de ele coridorul era gol.
Dup cte-i ddeau ei seama, cei care trimiseser fata la ei
stteau probabil jos i o ateptau. Asta nsemna c indivizii
respectivi numai suspectaser c ei erau cei pe care-i cutau, i
c nu erau siguri. De asemenea, i ddeau timp fetei s
acioneze. Ea era o profesionist i, dac trebuia s fac sex cu
suspecii, ar fi fcut-o. ns McVey tia c acetia nu-i
acordaser totui prea mult timp.
Interiorul coridoarelor din hotelul St.-Jacques erau vopsite n
cenuiu i aveau covoarele de culoare rou nchis. Scrile de
incendiu se gseau la captul fiecrui coridor i nc un set se
afla n apropierea centrului cldirii, nconjurnd corpul
ascensorului. McVey alese scrile din capt, mai ndeprtate de
ascensor. Dac se ntmpla ceva, nu voia s fie prini la mijloc.
Le lu patru minute i jumtate s ajung la subsol, s treac
prin ua de serviciu i s-o ia pe o alee dosnic nspre strad.
Cotir la dreapta, apoi merser prin ceaa dens pe Bulevardul
St.-Jacques. Era ora 2:15 dimineaa, mari, 11 octombrie.

La ora 2:42, telefonul rou de lng patul lui Ian Noble sun
de dou ori, apoi se opri, continund cu semnalul luminos. Atent
s nu o deranjeze pe soia sa, care suferea de dureri artritice i
dormea foarte prost, acesta se strecur jos din pat i iei pe ua
neagr din lemn de nuc care separa dormitorul de biroul lui
personal. O clip mai trziu, ridic receptorul de la cellalt
telefon.
Da.
Aici McVey.
Astea nouzeci de minute au fost al naibii de lungi. Unde
naiba eti?
Pe strzile Parisului.
322

Osborn este nc cu tine?


Suntem ca nite frai siamezi.
Noble aps un buton de sub blatul biroului, care scoase la
vedere harta vzut din avion a Marii Britanii. Mai aps o dat
pe buton i apru un meniu codificat. Mai aps o dat i Noble
avu n fa harta detaliat a Parisului i a mprejurimilor sale.
Putei s v ducei n afara oraului?
Unde?
Noble se uit din nou pe hart.
Cam la douzeci i cinci de kilometri la est de autostrada
N3 este un ora care se numete Meaux. Chiar nainte de a
ajunge n ora se afl un aeroport micu. Cutai un avion civil,
un Cessna, cu numrul ST95. Ar trebui s fie acolo, dac vremea
permite acest lucru, ntre orele opt i nou. Pilotul va atepta
pn la ora zece. Dac-l pierdei, cutai-l din nou, la aceeai
or, n ziua urmtoare.
Gracias, amigo, spuse McVey i nchise telefonul.
Se aflau pe un coridor lng una din intrrile dintr-o gar,
Gare de Lyon, de pe Bulevardul Diderot, chiar la nord de Sena, n
partea de nord-vest a oraului.
Ei bine? ntreb Osborn, ateptnd s-i spun ceva.
Ce prere ai s dormim puin? ntreb McVey.
Dup un sfert de or, Osborn i ls capul pe spate i
examin locul n care aveau s doarm, o plac de piatr
adpostit sub Podul Austerlitz, care trecea peste Quai Henri IV,
cu vedere n ntregime spre Sena.
O s ne alturm celor fr cpti timp de cteva ore,
spuse McVey i i ridic gulerul n ntuneric, apoi se aez pe o
parte.
i Osborn ar fi trebuit s se culce, dar nu o fcu. McVey se
ridic puin i-l vzu cum sttea sprijinit de bucata de granit,
stnd n fund, cu picioarele desfcute n faa lui, uitndu-se la
ap, ca i cum tocmai ar fi fost azvrlit n iad i i s-ar fi spus s
rmn acolo pe vecie.
Doctore, i spuse McVey ncetior, e mai bine aici dect la
morg.

Avionul Learjet al lui Von Holden ateriza pe un aeroport


particular la vreo treizeci de kilometri la nord de Paris, la ora
2:50. La ora 2:37, i se transmise prin radio c persoanele int
323

fuseser identificate de ctre sectorul din Paris i c acestea


plecaser din hotelul St.-Jacques pe la ora 2:10. Din acel
moment nu mai fuseser vzui. Mai multe informaii vor fi
transmise n momentul n care vor fi disponibile.
Organizaia avea ochi i urechi pe strzile, la seciile de
poliie, sindicatele, spitalele, ambasadele i pensiunile din
dousprezece orae mari din Europa i din nc ase din restul
lumii. Prin aceti informatori fuseser gsii Albert Merriman,
Agnes Demblon, soia lui Merriman i Vera Monneray. i prin
acetia i vor gsi i pe Osborn i McVey. ntrebarea care se
punea era doar cnd.
Pe la ora 3:10, Von Holden sttea pe bancheta din spate a
unui BMW albastru nchis, ndreptndu-se spre Paris pe
autostrada N2, intrnd pe la Aubervilliers. Era ca un ofier
comandant care atepta cu nerbdare s afle veti de la
generalii si de pe teren.
Ca s-l poat ucide pe Bernhard Oven, acest McVey, acest
poliist american trebuia s fi fost ori foarte norocos, ori foarte
bun, ori ambele. Faptul c le scpase printre degete exact cnd
fusese descoperit nsemna acelai lucru. Nu-i plcea acest lucru.
Sectorul din Paris era de rangul nti, foarte apreciat i foarte
disciplinat, iar Bernhard Oven fcuse parte ntotdeauna dintre
cei mai buni. Iar Von Holden tia prea bine acest lucru. Dei
fusese mai tnr dect Oven cu mai muli ani, fusese superiorul
acestuia, att n Armata Sovietic, ct i, mai trziu, n Stasi,
poliia secret a Germaniei de Est, n anii dinaintea reunificrii i
a dizolvrii acesteia.
Cariera lui Von Holden ncepuse devreme. La optsprezece ani
plecase din Argentina, unde copilrise, i se dusese la Moscova
s-i ncheie ultimii ani de coal. Imediat dup aceea ncepuse
pregtirea oficial sub directivele KGB din Leningrad. Dup
cincisprezece luni, ajunsese comandant de companie n Armata
Sovietic, cu misiunea de a proteja Ambasada Sovietic din
Viena n cadrul Armatei a Patra de Tancuri pentru Paz. Acolo
devenise el ofier al unitilor speciale de recunoatere
Spetsnaz, pregtite pentru sabotaj i terorism. Tot acolo l
ntlnise i pe Bernhard Oven, unul dintre cei ase locoteneni
de sub comanda sa de la Paza a patra.
Dup doi ani, Von Holden fusese lsat la vatr n mod oficial
de ctre Armata Sovietic i devenise director adjunct la
324

Administraia Sportiv a Germaniei de Est, care avea ca scop


supravegherea antrenamentului atleilor de elit ai Germaniei
de Est de la Facultatea de Educaie Fizic din Leipzig; printre
acetia fuseser i Eric i Edward Kleist, nepoii lui Elton
Lybarger.
La Leipzig, Von Holden devenise i un angajat neoficial al
Ministerului Securitii de Stat, adic Stasi. Pe baza pregtirii
sale ca soldat Spetsnaz, i antrenase pe recrui n operaiuni
clandestine contra cetenilor Germaniei de Est i realizase
adevrai specialiti n arta terorismului sau a asasinrii. n
acel moment l solicitase pe Bernhard Oven de la Armata a Patra
de Tancuri pentru Paz. Aprecierea lui Von Holden pentru
talentul acestuia nu a trecut fr a fi recompensat. n mai puin
de un an i jumtate, Oven devenise unul dintre oamenii de
frunte din Stasi la lucrul pe teren i cel mai bun uciga.
Von Holden pstra foarte bine n minte amintirea unei dupamiezi din Argentina, cnd avea ase ani i i fusese hotrt
ntreaga lui carier. Se dusese s clreasc mpreun cu
partenerul de afaceri al tatlui su, iar n timpul plimbrii,
brbatul respectiv l ntrebase ce voia s se fac atunci cnd va
fi mare. Aceasta era o ntrebare destul de obinuit pentru un
copil, pus de ctre un om mare. Rspunsul su, ns, fusese
neobinuit, la fel i ce fcuse dup aceea.
S lucrez pentru dumneavoastr, bineneles! rspunsese
tnrul Pascal cu faa luminoas i dduse pinteni calului,
lundu-se la ntrecere prin ntinderea pampasului.
l lsase singur pe brbatul acela, clare pe calul su, privind
cum silueta mrunic, cu gesturi sigure i cu tupeul deja
conturat, i mna calul su mare n susul i n josul terenului,
pentru ca apoi, cu un salt n aer, s sar peste o poriune de
vegetaie mai nalt i s dispar din vedere. n acea clip, lui
Von Holden i fusese hotrt viitorul. Brbatul care i pusese
ntrebarea, partenerul su de clrie din acea dup-amiaz,
fusese Erwin Scholl.

325

75.
Zgomotul uor al roilor pe ine care venea de dedesubt era
odihnitor, iar Osborn se ls pe spate, moind. Dac dormise
vreun pic n timpul celor dou ore pe care le petrecuser
nghesuii sub Podul Austerlitz, el unul nu-i amintea. Nu tia
dect c era foarte obosit i c se simea foarte murdar. n faa
lui, McVey se sprijinea de fereastr i moia uor, iar el se
minun de abilitatea lui McVey de a putea dormi n orice loc.
La ora cinci urcaser din ascunztoarea lor de lng Sena i
se duseser napoi la gar, unde descoperiser c trenurile
ctre Meaux plecau din Gara de Est, care se afla la o distan de
un sfert de or cu taxiul, n alt parte a Parisului. Presai de
timp, i luaser inima n dini i se urcaser ntr-un taxi pentru a
traversa oraul, spernd c taximetristul ales la ntmplare nu
era altceva dect prea.
Cnd ajunseser n gar, intraser separat i pe alte ui,
fiecare dintre ei fiind perfect contient de ediiile matinale ale
ziarelor care stteau expuse n fiecare chioc, afind agresiv
titlurile mari i negre despre mpucturile din La Coupole, i
fotografiile lor tiprite clar dedesubt.
Cteva momente mai trziu, i luaser biletele cu minile
tremurnd, de la ghiee separate, ns niciunul dintre
funcionari nu fcuse altceva dect s le dea biletele n schimbul
banilor, i apoi s serveasc urmtorul client.
Apoi ateptaser trenul timp de douzeci de minute, stnd
separat, ns cu posibilitatea de a se vedea unul pe cellalt.
Tresriser doar n momentul n care apruser brusc cinci
poliiti n uniform, care conduceau spre un tren n ateptare
patru deinui cu nfiarea aspr, prini n ctue i n lanuri.
Preau pe punctul de a lua i ei trenul spre Meaux, ns n ultima
clip i schimbaser intenia i i duseser n alt tren
ncrctura deprimant.
La ora 6:25 traversaser peronul mpreun cu un grup de alte
persoane i se aezaser la distan unul de cellalt n acelai
vagon al trenului, care prsise Gara de Est la ora 6:30 i urma
s ajung la Meaux la ora 7:10. Era timp suficient s coboare din
tren i s ajung la aeroport pn avea s aterizeze pilotul lui
Noble cu avionul lui Cessna ST95.
326

Trenul avea opt vagoane i era un tren local, fcnd parte din
linia EuroCity. Peste douzeci de persoane, majoritatea navetiti
matinali, mergeau n acelai compartiment de clasa a doua n
care erau i ei. Seciunea de la clasa nti era goal i o
evitaser. Doi brbai singuri erau mai uor de inut minte i de
descris ntr-un compartiment gol, chiar dac ar fi stat la distan
unul de altul. Era mai puin probabil s fie recunoscui dac
aceiai doi brbai stteau singuri amestecai printre ali
cltori.
Osborn i trase mneca i se uit la ceas. Era ora 6:59. Mai
aveau unsprezece minute pn cnd ajungeau n gara de la
Meaux. Afar se vedea cum rsare soarele n ziua cenuie,
fcnd ca pajitile din peisajul rural francez s par mai
catifelate i mai verzi dect erau n realitate. Contrastul dintre
acesta i arbutii uscai de dogoarea soarelui din sudul
Californiei era deconcertant. Fr vreun motiv anume, i aduse n
minte cine erau McVey i lunganul, i moartea care plana n jurul
lor. Moartea nu avea ce cuta aici. Aceast cltorie cu trenul,
pmntul plin de verdea, trezirea unei zile noi erau lucruri
care ar fi trebuit s fie covrite de dragoste i de miraculos.
Deodat, Osborn se simi atins de un dor aproape de nesuportat
de Vera. Voia s o simt. S o ating. S-i respire mirosul.
nchise ochii i aproape c i vzu textura prului i pielea
catifelat. i zmbi cnd i aminti puful aproape imperceptibil
de pe lobii urechilor ei. Vera era tot ce conta. Aceasta era ara
ei, locurile prin care trecea acum. Era dimineaa ei. Ziua ei.
De undeva se auzi o bufnitur nfundat i grea. Trenul se
cutremur, iar Osborn fu aruncat cu putere ntr-o parte nspre un
tnr preot care citea un ziar cu cteva secunde mai devreme.
Apoi vagonul n care se aflau se rsturn i czur amndoi.
Continu s se rostogoleasc, ca ntr-o cltorie grotesc de
carnaval. Peste tot era numai sticl spart i oel contorsionat,
amestecat cu ipetele oamenilor. Zri fulgertor tavanul chiar n
clipa n care o bar de aluminiu l lovi puternic n cap. O
fraciune de secund mai trziu, Osborn se afla rsturnat pe
tavan, iar deasupra lui era corpul altcuiva. Apoi deasupra lui
explod un geam i fu scldat tot n snge. Vagonul porni din
nou, iar persoana de deasupra lui i alunec mai jos de piept.
Era o femeie i i lipsea complet partea superioar a trunchiului.
Apoi se auzi un scrnet nfiortor, de la metalul care venise n
327

contact cu alt metal, urmat de o bufnitur cumplit. Osborn fu


trntit n spate i apoi totul se opri.
Dup cteva secunde sau minute, Osborn i deschise ochii.
Putea zri cerul cenuiu printre copaci i o pasre zburnd n
rotocoale deasupra acestora. Pre de o clip, rmase zcnd
acolo, fr s fac altceva dect s respire. n cele din urm,
ncerc s se mite. Mai nti piciorul stng, apoi cel drept. Apoi
braul, pn cnd i putu zri mna stng nc bandajat. i
mic i mna i braul drept. n mod miraculos, supravieuise.
Se ridic ncetior i vzu aglomerarea masiv de oel. Ce mai
rmsese dintr-un vagon zcea rsturnat pe o parte, prvlit
pn la jumtatea unei pante. Abia atunci i ddu seama c
fusese aruncat din tren.
n susul pantei, zri i celelalte vagoane, dintre care unele
erau bgate unul n altul, ca un acordeon. Altele erau fcute
grmad, aproape cu fundul n sus, unul peste altul. Trupuri de
oameni se aflau peste tot. Unele se micau; majoritatea ns nu.
n vrful dealului apru un grup de biei, care se uitau la
dezastru i artau cu degetul.
Treptat, Osborn ncepu s neleag ce se petrecuse.
McVey! se auzi strignd cu voce tare. McVey! mai spuse o
dat, chinuindu-se s se ridice n picioare.
Apoi i zri pe primii salvatori cum coborau panta, trecnd de
grupul de biei.
Chiar i numai faptul de a sta n picioare l fcea s
ameeasc, nchise ochii, se inu de un copac pentru a-i
rectiga echilibrul i inspir adnc. i duse mna la gt i i
lu pulsul. Era puternic i regulat. Apoi cineva, probabil un
pompier, i se adres n francez.
Sunt bine, i spuse el n englez, iar brbatul plec mai
departe.
Gemetele i ipetele victimelor i ptrunser i mai mult n
minte i vzu c totul era un haos n jurul lui. Oamenii care
veniser n ajutor se mpnziser pe panta dealului. Intrau n
vagoane, ncepuser s-i scoat pe oamenii din interior prin
ferestrele sparte, scondu-i uor pe sub resturile vagoanelor
sfrmate. Pe cei mori i acopereau n grab cu cte o ptur.
Pe ntreaga poriune a dealului era o activitate frenetic. i
deasupra tuturor peste ipete, gemete, sirenele ndeprtate,
strigtele de ajutor era mirosul ptrunztor, copleitor al
328

lichidului de frn care se scurgea de la conductele sfrmate.


Mirosul acela l fcu pe Osborn s-i acopere nasul, n vreme ce
i fcea loc prin tragedia din jurul lui.
McVey! strig el din nou. McVey! McVey!
Sabotaj, auzi pe cineva spunnd n timp ce trecea pe lng
el.
Se ntoarse i se trezi n faa unui lucrtor din echipa de
salvare.
American, spuse el. Un brbat mai n vrst. L-ai vzut?
Brbatul se uit la el ca i cum nu ar fi neles nimic. Apoi veni
un pompier i ncepur s urce din nou dealul n fug.
Osborn pi peste cioburile de sticl, se cr pe metalul
distrus i contorsionat, i se duse de la o victim la alta. Se uit
la doctorii care lucrau cu cei care supravieuiser, i ridic
pturile de pe chipurile morilor. McVey nu era nicieri.
La un moment dat, ridicnd ptura s se uite la chipul unui
mort, vzu cum acesta i deschise ochii o dat, apoi i nchise la
loc. i lu pulsul i i simi btile inimii. i ridic privirile i zri
un paramedic.
Ajutor! strig el. Acest om triete!
Paramedicul veni repede, iar Osborn se ddu la o parte.
ncepu s-i fie frig i se simi ameit. tia c ocul ncepuse s se
fac simit. Primul su gnd fu s-i ntrebe pe paramedici de
unde ar putea s ia o ptur, i porni nspre ei, ns deodat avu
suficient prezen de spirit s realizeze c dac trenul fusese
sabotat, era foarte posibil ca acest fapt s fi fost ndreptat
mpotriva lui i a lui McVey. Dac ar cere o ptur, i-ar da
seama c fusese i el un pasager. I-ar cere numele i ar fi
declarat ca fiind n via.
Nu, se gndi el i se ndeprt. Mai bine m retrag de aici
i stau ascuns.
Privi n jurul su i zri un grup de copaci lng vrful
dealului, nu departe de locul n care se afla. Paramedicul sttea
cu spatele la el, iar ceilali lucrtori din echipa de salvare erau
mai n josul pantei. Efortul fizic necesar s urce cei civa metri
pn la copaci se dovedi o solicitare foarte mare i se temu c i
va lua prea mult i c va fi vzut de cineva. n cele din urm
ajunse acolo i arunc o privire n urm. Nu se uita nimeni nspre
el. Satisfcut, se adnci n desiul copacilor, i acolo, departe de
329

isteria general, se ls pe frunzele umede, i puse braul sub


cap i nchise ochii. Aproape imediat l cuprinse un somn greu.

76.
Vestea despre trenul de la Paris la Meaux care deraiase ajunse
la urechile lui Ian Noble la mai puin de o or dup ce se
ntmplase. Primele rapoarte indicau sabotaj. Un al doilea raport
confirmase faptul c fusese utilizat un explozibil, care fusese
amplasat chiar sub motor.
Faptul c McVey i Osborn erau pe aceeai rut, la aceeai
or, pentru a se ntlni cu pilotul lui Noble pe aeroportul din
Meaux, ar fi fost o coinciden mult prea mare. i dat fiind c
pilotul aterizase, ateptase intervalul de timp prevzut, i apoi
decolase fr s fi primit vreun semn de la ei, existau toate
motivele s considere c McVey i Osborn se aflaser n acel
tren.
Imediat, Noble l sun pe cpitanul Cadoux la locuina
acestuia din Lyon i l inform despre ce se ntmplase. Era
important s afle ce descoperise Cadoux n urma investigaiilor
sale privind expertul neam n amprente digitale, Hugo Klass, i
moartea fratelui lui Lebrun, Antoine. Noble porni de la
presupunerea c McVey i Osborn se aflau n tren i c
organizaia pentru care lucra Klass, i n care ar fi putut fi
implicat i Antoine, era rspunztoare de deraiere. Era o
demonstraie n plus la ct de departe ajungea reeaua lor de
spionaj. Nu numai c i gsiser pe Merriman, pe Agnes
Demblon i pe ceilali, c tiau cine era Vera Monneray i unde
locuia aceasta, ns fuseser capabili s depisteze ntlnirea
clandestin dintre McVey i Osborn din La Coupole, i apoi
descoperiser c acetia se aflau n trenul Paris-Meaux lucruri
nu mai puin surprinztoare.
Cadoux rmase fr grai, iar situaia nu fcea dect s-i
agraveze propria frustrare. Persoana pe care o pusese pe
urmele lui Klass nu venise pn acum cu nimic mai sinistru
dect faptul c acesta se dusese luni la serviciu ca de obicei.
Microfonul plasat n telefonul lui nu adusese nimic nou. Ct
despre Antoine, duminic noaptea venise direct acas dup o
330

cin trzie cu fratele su i se bgase direct n pat. Nu se tie


din ce motiv, se trezise la un moment dat i se dusese n biroul
su nainte de apariia zorilor, ceea ce nu-i sttea n fire. i
acolo l gsise soia lui la ora 7:30. Zcea pe podea, lng birou,
iar pistolul su Beretta cu un calibru de nou milimetri se afla pe
covor lng el. Din pistol se trsese o singur dat i el nu avea
dect o singur ran produs de glon n tmpla dreapt.
Raportul balistic i al autopsiei dovedise faptul c glonul
provenea din aceeai arm. Uile care duceau n afar erau
ncuiate, ns ivrul de la unul dintre geamurile de la buctrie
era deschis. Deci era posibil ca cineva s fi intrat i s fi ieit
prin acelai loc, dei nu se vedea niciun semn.
Sau doar a ieit, spuse Noble.
Da, ne-am gndit i la acest lucru, spuse Cadoux cu
accentul su puternic franuzesc. Ne-am gndit c Antoine a
lsat pe cineva s intre n cas pe ua din fa, pe care apoi a
ncuiat-o din nou. La ora aceea, cunotea persoanele respective,
altfel nu le-ar fi lsat s intre n cas. Apoi acetia l-au ucis i au
ieit pe fereastr. i totui nu se vedeau urme, iar medicul legist
a declarat n mod oficial c a fost sinucidere.
Noble era mai nedumerit ca niciodat. Toi cei care-l
cunoscuser pe Albert Merriman erau fie mori, fie o int
precis, iar cel care-l descoperise cu ajutorul unei amprente
prea complet nevinovat.
Cadoux! Interpolul din Washington cu cine a vorbit Klass
acolo pentru a solicita dosarul lui Merriman de la poliia din New
York?
Cu nimeni.
Cum adic?
Washingtonul nu are nicio nregistrare a acestui lucru.
Asta-i imposibil! Li s-a trimis un fax acolo direct de la New
York.
Codurile vechi, prietene, spuse Cadoux. n trecut, oamenii
de sus din Interpol aveau coduri private care le ofereau acces la
informaii pe care nimeni altcineva nu le putea obine. Acest
lucru nu se mai practic. i totui, mai sunt persoane care i le
amintesc i le folosesc, i nu exist nicio cale de a le depista.
Poliia din New York poate c a trimis materialul prin fax la
Washington, ns acesta a ajuns direct la Lyon, reuind cumva s
treac electronic peste Washington.
331

Cadoux spuse Noble cu o ezitare. tiu c McVey se opune


acestui lucru, ns eu cred c suntem n criz de timp. Punei
mna pe Klass fr zarv i interogai-l! Dac vrei, vin chiar eu
acolo.
neleg, prietene. i sunt de acord. Anun-m n momentul
n care ai vreo veste de la McVey. Fie ea bun sau rea, da?
Sigur c da. Ori bun, ori rea.
Noble nchise telefonul, se gndi o clip, apoi se rsuci ctre
un raft cu mai multe pipe expuse n spatele biroului su. Alese o
pip Calabash galben i uzat, o umplu, pres tutunul i o
aprinse.
Dac McVey i Osborn nu se aflaser n trenul Paris-Meaux i
de fapt nu reuiser pur i simplu s ia legtura cu pilotul lui de
pe aeroportul din Meaux, atunci ei vor fi acolo n momentul n
care acesta va ateriza mine din nou. Numai c douzeci i
patru de ore era un timp de ateptare prea lung. i spusese lui
Cadoux c trebuia s porneasc de la premisa c acetia se
aflaser totui n tren. i de la acest lucru va porni i el. Dac
acetia erau mori, nu mai avea ce face, dar dac erau n via,
atunci trebuiau scoi de acolo imediat, nainte ca partea advers
s afle acelai lucru.

La puin timp dup ora 10:45, la aproape patru ore dup


deraiere, o reporter nalt, subire, foarte atrgtoare, cu
legitimaie de la ziarul Le Monde, i parc maina de-a lungul
drumului cu o singur band, alturi de celelalte automobile ale
presei, i se altur roiului de jurnaliti care se aflau deja la faa
locului.
Trupele franceze din Garda Naional se alturaser poliiei i
pompierilor din Meaux n efortul de salvare a oamenilor, iar
pn n momentul respectiv existau treisprezece mori, printre
care i conductorul trenului. nc treizeci i ase de persoane
erau spitalizate, dintre care douzeci erau n stare grav, iar
nc cincisprezece fuseser tratai pentru zgrieturi uoare, apoi
li se dduse drumul. Restul nc erau nmormntai n
mruntaiele metalice, iar estimrile pesimiste specificau c vor
trece mai multe ore, chiar zile, pn cnd numrul victimelor va
fi complet.

332

Exist vreo list de nume i naionaliti? ntreb ea,


intrnd n cortul mare destinat presei, la cincizeci de metri de
calea ferat.
Pierre Andr, un aghiotant medical ncrunit, care era
responsabil cu identificarea victimelor din partea Grzii
Naionale, arunc o privire de la masa la care sttea ctre
legitimaia de la Le Monde din jurul gtului ei, apoi se uit la ea
i i zmbi, poate chiar primul lui zmbet pe ziua respectiv.
Oui, madame
Apoi se ntoarse ctre un subordonat i i spuse:
Locotenent, ofer-i doamnei o list cu victimele, sil vous
plat.
Ofierul scoase o foaie de hrtie dintr-un dosar, dup ce-l
alese pe acesta din mai multe care se aflau n faa lui, apoi se
ridic n picioare politicos i i-o nmn femeii.
Merci, spuse ea.
Trebuie s v previn, madame, c nu e nici pe departe lista
complet. Nici nu este gata de publicat pn cnd nu vor fi
informate toate rudele apropiate, spuse Pierre Andre, de data
aceasta fr s mai zmbeasc.
Bineneles.
Avril Rocard era o poliist din Paris, care lucra pentru
Guvernul Franei ca specialist n falsuri. Numai c prezena ei
aici, jucnd rolul unei corespondente pentru Le Monde, nu se
datora unei solicitri din partea Guvernului Franei sau a
Prefecturii de Poliie din Paris. Ea se afla aici pentru Cadoux.
Erau amani de mai mult de zece ani, iar ea era singura
persoan din Frana n care el putea avea ncredere la fel ca n
el nsui.
Se ndeprt i se uit la list. Majoritatea pasagerilor
identificai erau de naionalitate francez. Mai erau, ns, i doi
nemi, un elveian, un sud-african, doi irlandezi i un australian.
Nu era niciun american. Plec de acolo, se duse la main,
descuie portiera i se urc nuntru. Lu telefonul mobil, form
un numr din Paris i atept ct timp acesta suna ctre Lyon.
Oui? se auzi clar vocea lui Cadoux.
Nimic deocamdat. Nu exist niciun american pe list.
Cum arat acolo?
Arat ca naiba. Ce s fac mai departe?
Te-a ntrebat cineva ceva n legtur cu legitimaia?
333

Nu.
Atunci mai stai pn cnd se va ti care sunt toate
victimele.
Avril Rocard nchise telefonul i l aez ncet la loc. Avea
treizeci i trei de ani. Ar fi trebuit ca pn acum s fi avut deja
casa ei i un copila. Ar fi trebuit s fi avut mcar un so. Pentru
ce naiba fcea ea asta?

77.
Era ora opt dimineaa, iar Benny Grossman tocmai sosise de
la serviciu. Se ntlnise cu Matt i cu David, putii lui
adolesceni, chiar cnd acetia plecau ctre coal. i spuseser
rapid Bun, tat, pa, tat! i apoi dispruser. Iar acum soia
lui, Estelle, se pregtea s plece la serviciul ei de stilist de la
un salon de frizerie din Queens.
Ce rahat! l auzi ea pe Benny spunnd din dormitor.
Acesta era n pantaloni scuri, avea o bere ntr-o mn i un
sandvi n cealalt, i sttea n faa televizorului. Sttuse toat
noaptea la Divizia de Eviden i Informaii, lucrnd cu
telefoanele i cu calculatoarele, bazndu-se i pe ajutorul unor
hackeri foarte experimentai n domeniul calculatoarelor, pentru
a intra n bazele de date particulare, ncercnd s duc la
ndeplinire rugmintea lui McVey privind oamenii omori n anul
1966.
Ce s-a ntmplat? ntreb Estelle, intrnd n camer. Despre
ce rahat vorbeti?
t! i spuse el.
Estelle se rsuci s vad la ce se uita. Erau nite imagini pe
CNN despre deraierea unui tren undeva n afara Parisului.
E ngrozitor, spuse ea, privindu-i pe pompieri cum se
chinuiau s care pe un deal o femeie nsngerat, aezat pe
targ. Dar ce te-a fcut pe tine s reacionezi aa?
McVey este n Paris, spuse el cu ochii la televizor.
McVey este la Paris, rosti Estelle pe un ton neutru. Pi acolo
sunt i un milion de ali oameni. Mi-ar fi plcut ca i noi s fi fost
n Paris!
Benny se ntoarse brusc ctre ea:
334

Estelle, du-te la serviciu, bine?


Tu tii ceva ce eu nu tiu?
Scumpo, Estelle, du-te la serviciu! Te rog!
Estelle Grossman se uit lung la soul ei. Cnd vorbea aa, era
ca un poliist care i spunea s-i vad de treab.
S te odihneti!
Mda.
Estelle se uit la el cteva clipe, cltin din cap, apoi plec.
Uneori considera c soului ei i psa prea mult de prieteni i de
familie. Dac l rugau ceva, el era n stare s fac orice, chiar
dac asta l-ar fi dobort. ns atunci cnd era obosit, aa cum
era acum, imaginaia lui lucra la fel de mult suplimentar ca i el
nsui.

Comandant Noble, aici Benny Grossman, NYPD.


Benny era nc mbrcat sumar, iar nsemnrile i erau
mprtiate pe masa din buctrie. l sunase pe Noble din cauz
c aa i spusese McVey, n cazul n care nu-l suna el. i el avea
senzaia precis, aproape ca o intuiie, c McVey nu avea de
gnd s sune, cel puin nu n ziua aceea. n zece minute l
informase pe Noble despre tot ce descoperise:
Alexander
Thompson
fusese
un
programator
pe
calculatoare avansat, care se retrsese din New York n
Sheridan, Wyoming, n 1962, din motive de sntate. Ct timp
sttuse acolo, fusese abordat de un scriitor care fcea cercetri
pentru un film SF despre calculatoare, care urma s fie turnat
ntr-un studio din Hollywood. Numele scriitorului era Harry
Simpson, iar studioul se numea American Pictures. Lui Alexander
Thompson i se oferiser douzeci i cinci de mii de dolari pentru
a realiza un program care s instruiasc un calculator s
acioneze o mainrie capabil s in i s ghideze cu precizie
un bisturiu n timpul operaiilor chirurgicale, pentru a-l putea
nlocui pe chirurg. Toate astea erau doar teorie, SF, futurism,
desigur. Trebuia ns s fie ceva care s mearg n realitate,
mcar la un nivel elementar. n ianuarie 1966, Thompson
predase programul respectiv. Trei zile mai trziu fusese gsit
mort, mpucat pe un drum de ar. Poliitii care investigaser
cazul descoperiser c nu exista niciun Harry Simpson la
Hollywood i nicio companie cu numele American Pictures. Nici
335

nu exista vreo urm din programul pe calculator al lui Alexander


Thompson.
David Brady proiectase instrumente de precizie pentru o
firm micu din Glendale, California. n 1964, majoritatea
aciunilor firmei fuseser cumprate de Alama Steel Ltd. din
Pittsburgh, Pennsylvania. Brady fusese pus s realizeze un bra
mecanic acionat electronic, care s se poat deplasa pe
aceeai distan ca i ncheietura unei mini umane i care s
fie capabil s in i s controleze un bisturiu cu extrem
precizie n timpul unei operaii chirurgicale. Acesta i realizase
schiele de proiect i le predase pentru evaluare cu patruzeci i
opt de ore nainte s fie gsit mort n piscina familiei. Nici nu se
pusese n discuie necarea accidental, pentru c avea un
sprgtor de ghea nfipt n inim. Dup dou sptmni,
Alama Steel se retrsese de pe pia i compania fusese nchis.
Schiele lui Brady nu fuseser gsite niciodat. Dup cte putea
Benny s-i dea seama, Alama Steel nu existase de fapt
niciodat. Plile fuseser fcute de o companie din Ontario,
Canada, numit Wentworth Products Ltd. Aceast companie se
retrsese de pe pia n acelai moment n care o fcuse i
Alama Steel.
Mary Rizzo York fusese un fizician care-i dduse doctoratul
i care lucrase pentru Standard Technologies din Perth Amboy,
New Jersey, o firm specializat n tiina temperaturilor sczute
i subcontractat la T.L.T. International din Manhattan, companie
care avea ca activitate transportarea crnii congelate din
Australia i Noua Zeeland ctre Marea Britanie i Frana. La un
moment dat n timpul verii din 1965, T.L.T. ncepuse o activitate
de diversificare, iar lui Mary York i se solicitase s realizeze un
program de lucru care s permit transportarea gazelor naturale
lichefiate n super-rezervoare la temperaturi sczute. Ideea era
c frigul lichefiaz gazele, iar pentru c gazele naturale nu pot fi
transportate peste ocean prin conducte, acestea ar fi putut fi
lichefiate i transportate cu vaporul. Pentru a realiza acest lucru,
Mary York ncepuse experimente cu temperaturi foarte sczute,
lucrnd mai nti cu azot lichid, un gaz care se lichefiaz la
minus o sut nouzeci i ase de grade Celsius sau aproximativ
minus trei sute optzeci i cinci de grade Fahrenheit. Dup aceea,
experimentase cu hidrogen lichid i, mai trziu, cu heliu
lichefiat, ultimul gaz care se lichefiaz, deoarece temperatura
336

este redus i devine lichid la minus dou sute aizeci i nou


de grade Celsius sau la minus cinci sute aisprezece grade
Fahrenheit. La aceast temperatur, heliul lichid ar fi putut fi
utilizat pentru aducerea altor substane la aceeai temperatur.
Mary York era nsrcinat n luna a asea i lucrase pn trziu
n laboratorul ei, cnd dispruse deodat, pe 16 februarie 1966.
Laboratorul i fusese incendiat. Dup patru zile i se gsise trupul
strangulat, adus de ape la Steel Pier, n Atlantic City. Iar
nsemnrile, formulele sau planurile la care lucrase fie arseser
n incendiu, fie i fuseser luate de cel care o ucisese. Dup dou
luni, T.L.T. International dduse faliment dup ce preedintele
companiei se sinucisese.
Domnule comandant, McVey mai voia s tie nc dou
lucruri, spuse Benny. Compania Microtab din Waltham,
Massachusetts a dat faliment n mai, n acelai an. Iar al doilea
lucru pe care dorea s-l afle era

Ian Noble nregistrase ntreaga conversaie cu Benny


Grossman. Cnd terminar, fcu o transcriere pentru dosarele
sale private, apoi lu caseta i casetofonul, i se duse cu ele la
Lebrun, n camera acestuia extrem de bine pzit de la spitalul
Westminster. nchise ua, se aez lng pat i ddu drumul la
casetofon. n urmtorul sfert de or, Lebrun ascult n tcere, cu
tuburile de oxigen nc ieindu-i din nas. n cele din urm l
auzir pe Benny Grossman care ncheia, cu accentul su specific
de New York:
Iar al doilea lucru pe care dorea s-l afle era ce informaii
avem despre un individ pe nume Erwin Scholl, care n 1966
deinea o proprietate imens n Westhampton Beach, n Long
Island. Ei bine, Erwin Scholl nc deine aceast proprietate
acolo. Mai are una n Palm Beach i una n Palm Springs. Prefer
s nu ias n eviden, ns este o personalitate marcant n
afacerile legate de publicaii i este un bine-cunoscut
colecionar de art, cu foarte muli bani. Joac golf cu Bob Hope,
Gerry Ford i din cnd n cnd chiar cu preedintele. Spunei-i lui
McVey c acest Scholl nu e tipul pe care-l caut el. Tipul se afl
undeva foarte sus. Foarte. Nu poate fi atins. i asta, apropo, a
spus-o amicul lui McVey, Fred Hanley, de la FBI din L.A.
Noble nchise casetofonul. Benny ncheiase convorbirea destul
de preocupat i de ngrijorat pentru soarta lui McVey, dar Noble
337

nu voia ca Lebrun s aud aceste lucruri. Pn atunci nu i se


spusese nimic despre accidentul de tren. Primise prost vestea
morii fratelui su; nu era cazul s foreze nota acum.
Ian, opti Lebrun, am aflat despre tren. Poate c am fost
mpucat, ns nc n-am murit. Am vorbit chiar eu cu Cadoux,
acum douzeci de minute.
O faci pe poliistul dur, nu-i aa? i spuse Noble zmbind. Ei
bine, este i ceva ce nu tii. McVey l-a mpucat pe ucigaul lui
Merriman, i care a ncercat s-i omoare pe Osborn i pe fat, pe
Vera Monneray. Mi-a trimis amprenta de la degetul mare al
mortului. Am cutat-o n baza de date i nu am primit nicio
informaie. Individul era curat, nu avea cazier. Niciun nume. Din
motive mai mult dect evidente, nu am putut apela la serviciile
Interpolului pentru mai multe informaii. Aa c am sunat la
Serviciul Militar de Contrainformaii, care mi-a furnizat cu
amabilitate urmtoarea informaie, spuse Noble, apoi scoase
un carneel pe care-l rsfoi pn ddu de ceea ce cuta: Numele
criminalului nostru este Bernhard Oven. Adres necunoscut. Au
reuit, totui, s gseasc un numr de telefon mai vechi: 0372885-7373. Acesta corespunde numrului unui magazin de carne.
0372 era prefixul pentru Berlinul de Est nainte de unificare,
spuse Lebrun.
Corect. Iar amicul nostru, Bernhard Oven, a fost pn n
momentul desfiinrii, un membru de frunte n Stasi.
Lebrun i puse o mn pe tuburile care i intrau i i ieeau
din gt, i opti gutural:
Ce Dumnezeu caut n Frana poliia secret din Germania
de Est? Mai ales acum, cnd nici nu mai exist!
Sper i m rog ca McVey s fie n curnd aici s ne spun,
zise Noble cu voce sumbr.

78.
Noaptea, sfrmturile amestecate ale trenului Paris-Meaux
artau i mai cumplit dect ziua. Nite felinare uriae iluminau
zona, n vreme ce dou macarale gigantice, care acionau de la
vagoanele de pe ine i care se aflau deasupra, se chinuiau s
338

ndeprteze vagoanele comprimate i contorsionate de pe panta


dealului.
Mai trziu n dup-amiaza respectiv ncepuse s cad o
cea uoar, iar rcoarea umed l trezise pe Osborn acolo
unde se culcase, n apropierea plcului de copaci. Se ridicase n
fund, i luase pulsul i vzuse c era normal. l dureau muchii
i umrul drept i era lovit destul de ru, ns altfel era ntr-o
stare surprinztor de bun. Se ridicase n picioare i se dusese
printre copaci ctre marginea desiului, unde putuse s se uite
la operaia de salvare, i s rmn totui ascuns vederii. Nu
exista nicio cale de a afla dac McVey fusese gsit, mort sau n
via, i nu ndrznise s ias i s ntrebe, ca s nu rite s fie
el nsui descoperit. Tot ce putea s fac era s stea ascuns i s
priveasc, spernd s vad sau s aud ceva. Era o senzaie
ngrozitoare, lipsit de speran, ns nu exista nimic altceva ce
ar fi putut face.
Se lsase n jos pe frunzele mbibate de umezeal, i trsese
haina n jurul lui i, pentru prima dat dup mult timp, i lsase
gndurile s i se ndrepte ctre Vera. i lsase gndurile s-i
hlduiasc pn la clipa n care se ntlniser la Geneva pentru
prima dat, amintindu-i zmbetul ei, culoarea prului ei i
licrul magic din ochii ei cnd se uitase la el. i prin aceasta ea
devenise tot ceea ce nsemna, sau ar fi putut s nsemne,
dragostea.

Pn la cderea nopii, Osborn auzise destule de la lucrtorii


din echipa de salvare care treceau pe acolo i de la cei din
Garda Naional, pentru a nelege c fusese ntr-adevr o
bomb care distrusese trenul, i devenise mai sigur ca niciodat
c el i cu McVey fuseser inta atacului. Tocmai se gndea dac
s se duc sau nu la comandantul Grzii Naionale i s se
prezinte n sperana de a-l gsi pe McVey, cnd un pompier care
lucra n apropiere i scoase nu se tie de ce casca i haina, le
puse pe o baricad temporar fcut de poliie, dup care se
ndeprt. Era o invitaie pe care nu o putea trece cu vederea.
Iei rapid din ascunztoare i le nfc. i puse haina pe el, i
trase casca pe ochi i se duse printre sfrmturi, sigur pe el c
arta destul de oficial ca s nu fie luat la ntrebri. Lng un cort
ridicat special pentru cei din mass-media, se strecur pe lng
mai muli reporteri i o echip de televiziune, i gsi o list de
339

victime. O scan rapid i gsi un singur american identificat, un


adolescent din Nebraska. Faptul c McVey nu era trecut nsemna
fie c plecase de acolo, aa cum fcuse i Osborn, fie nc era
ngropat sub grmada hidoas de oel contorsionat. i ridic
privirile i zri o femeie nalt, subire, atrgtoare, cu o
legitimaie de ziarist atrnat la gt. l fixa cu privirea n mod
evident i deodat porni n direcia lui. Osborn lu de jos un
trncop, l puse pe umr i se duse napoi spre zona de lucru.
Se uit o dat napoi s vad dac l urmrea, dar nu o vzu.
Puse trncopul deoparte i ptrunse n ntuneric.
Putu s zreasc la distan luminile din oraul Meaux.
Populaia era de vreo patruzeci i ceva de mii, i aminti el c
vzuse scris pe undeva. Din cnd n cnd, cte un avion decola
sau ateriza pe aeroportul micu din apropiere, unde avea de
gnd s se duc i el cnd se lumina de ziu. Nu avea nici cea
mai vag idee pe cine sunase McVey la Londra. i fr paaport,
i cu bani puini, cel mai bun lucru pe care-l putea face era s-i
croiasc drum pn la aeroport i s spere c avionul Cessna va
reveni conform planului iniial.
Deodat, se auzi un scrnet puternic i sfietor de metal n
momentul n care una dintre macarale eliber un vagon dintre
sfrmturi, l ridic sus n aer i l balans peste culmea
dealului, apoi acesta dispru din raza lui vizual. O clip mai
trziu, o alt macara se roti n acelai loc i muncitorii se urcar
s asigure cablurile la urmtorul vagon care trebuia mutat. Cu
inima grea, Osborn se ntoarse i se duse napoi spre
ntunecimea copacilor din vrful dealului. i miji ochii i privi cu
atenie.
Ct timp l cunoscuse pe McVey? Trecuser cinci zile,
maximum ase, de cnd l ntlnise prima dat n hotelul din
Paris. Amintirile i revenir. Fusese speriat de moarte, nu
avusese nici cea mai mic idee ce cuta poliistul sau de ce voia
s vorbeasc cu el, ns fusese foarte hotrt s nu arate acest
lucru. Se protejase calm de ntrebrile sale i chiar minise cu
privire la noroiul de pe pantofi, n tot acest timp rugndu-se ca
McVey s-i cear s-i goleasc buzunarele, i apoi s-l pun s-i
explice ce era cu succinilcolina i cu seringile. Cum ar fi putut ti
vreunul dintre ei ct de repede se vor accelera lucrurile,
trimindu-i pe amndoi cu capul nainte n iele complexe,
sngeroase ale conspiraiei i n mijlocul mpucturilor, vrtej
340

care se ncheiase aici att de brusc, n acest labirint ngrozitor al


rmielor de metal i al groazei. Dorea s cread c noaptea
va trece fr vreun incident i c a doua zi diminea l va gsi
pe McVey pe aeroportul din Meaux, fcndu-i semne cu mna
nspre avionul Cessna n ateptare, care i va duce pe amndoi
spre o zon sigur. Numai c aceasta era doar o dorin, un vis,
i el era contient de acest lucru. Pe msur ce trecea timpul, se
instal o realitate mai apropiat de realitate: n situaii de
distrugere n mas, cu ct trecea mai mult timp fr ca o
persoan s fie gsit, cu att erau mai mici ansele ca aceasta
s fie descoperit n via. ntr-adevr, McVey era undeva pe
acolo, poate chiar la distan de un bra de locul n care sttea
el acum, i va fi gsit n cele din urm. Tot ce spera el era ca
sfritul s vin rapid i s fie ct mai puin dureros. i odat cu
aceast speran avu o senzaie de finalitate, ca i cum McVey
ar fi fost deja gsit i declarat mort. Era o persoan pe care abia
ncepuse s o cunoasc i pe care i-ar fi dorit s o cunoasc
mai bine. La fel ca un biat care, pe msur ce crete, ar ajunge
s-i cunoasc tatl. Deodat, Osborn i ddu seama c avea
lacrimi n ochi i se ntreb de ce i venise gndul acela: McVey
ca un tat pentru el. Era o idee neateptat i curioas, care i
struia n minte. i cu ct struia mai mult, cu att ncepu s fie
cuprins mai puternic de sentimentul unei pierderi enorme.
n clipa aceea, n vreme ce ncerca s se sustrag strii care-l
cuprinsese, i ddu seama c trecuse ceva vreme de cnd se
uita lung n josul pantei, departe de activitatea de salvare, iar
atenia i fusese captat de ceva care se afla ntr-un plc de
copaci de lng captul pantei. La lumina zilei, din cauza
frunziului gros i al luminii slabe a cerului nnorat, ar fi putut
scpa foarte uor privirilor. De-abia acum, pe ntuneric, luminile
felinarelor de deasupra creaser umbra ascuit care definea
forma respectiv.
Osborn se deplas rapid ctre captul pantei. i fcu drum
ctre forma respectiv, alunecnd pe pietri, inndu-se de
arbuti s nu cad, deplasndu-se dintr-o parte n alta. Cnd
ajunse la capt, vzu c obiectul respectiv era o poriune dintrun vagon, o bucat intact a unui compartiment care fusese
cumva smuls din tren. Sttea rsturnat n desi, cu partea de
dedesubt n sus, spre deal. Se apropie i vzu c era un
compartiment ntreg, iar ua acestuia era blocat, ndoit de o
341

lovitur puternic. Apoi i ddu seama ce era de fapt: toaleta


vagonului.
A, nu! spuse el tare, ns n loc de groaz, n vocea lui se
citea amuzamentul. Nu e posibil!
Se apropie i mai tare i ncepu s rd.
McVey? strig el cnd ajunse lng acesta. McVey, eti
acolo?
Pre de o clip nu se auzi niciun rspuns. Apoi
Osborn? se auzi replica nfundat, nesigur din interior.
Team. Uurare. Absurditate. Orice ar fi fost, balonul fusese
spart, iar Osborn izbucni n rs. n hohote, se sprijini de
compartiment i btu n el cu palmele, apoi i trase cu pumnii n
coapse de bucurie i i terse lacrimile de pe obraji.
Osborn! Ce naiba faci? Deschide naibii ua!
Eti bine? i strig Osborn napoi.
Scoate-m odat de aici!
Rsul i trecu la fel de brusc cum i venise. mbrcat tot cu
haina de pompier, Osborn se repezi napoi n susul dealului.
Trecu cu grij pe lng trupele franceze care patrulau cu arme
semiautomate i se ndrept ctre zona principal de salvare. La
lumina felinarelor, gsi o rang de fier cu mnerul scurt. O
strecur sub hain i se duse napoi pe unde venise. n vrful
dealului se opri i privi n jur. Convins c nu-l urmrea nimeni,
trecu de coam i cobor napoi n vale.
Dup cinci minute se auzi zgomotul puternic al uii de metal
blocate care sri din balamale, iar McVey iei la aer. Avea prul
i hainele n neornduial, mirosea cumplit i avea un cucui urt
deasupra unui ochi, de mrimea unei mingi de baseball. ns, n
afar de umbra argintie a prului neras de pe obraji, era ntr-o
stare surprinztor de bun.
Doar n-oi fi fiind tipul acela, Livingston 26, i spuse Osborn
zmbind.
McVey vru s spun ceva, apoi, prin ntuneric, vzu
macaralele gigantice care lucrau mai sus pe deal la rmiele
dezastrului. Nu se mic, rmase doar privind cu atenie.
Iisuse Hristoase! exclam el.
n cele din urm privirile lui poposir asupra lui Osborn. Cine
erau, sau de ce se aflau acolo, nu mai nsemna absolut nimic.
26 Shaun Patrick Livingston, juctor profesionist de baschet american, care a suferit
multe traumatisme n timpul jocurilor (n.t.).

342

Erau n via, n vreme ce alii nu fuseser la fel de norocoi. Se


ntinser unul spre cellalt i se mbriar cu putere i
rmaser aa o vreme. Era mai mult dect un gest spontan de
uurare i de camaraderie. Era mprtirea spiritual a unei
stri pe care doar cei care au stat n preajma morii i care au
fost cruai ar putea s o neleag.

79.
Von Holden sttea singur n spatele barului n stilul Art Deco
din Hotelul Meaux, lund cte o nghiitur de Pernod cu ap
mineral, ascultnd povestirile despre dezastrul feroviar de la
mulimea zgomotoas a mass-mediei care-i petrecuse ziua
culegnd informaii. Barul devenise locul n care-i petreceau
vremea reporterii veterani la sfritul zilei, dintre care
majoritatea erau nc n legtur prin pagere sau aparate de
emisie-recepie cu colegii care rmseser la faa locului. Dac
se ntmpla ceva nou, ei ar fi aflat n mai puin de o secund, i
la fel i Von Holden.
Se uit la ceasul de la mn, apoi la ceasul de deasupra
barului. Ceasul lui analog LeCoultre arta de cinci ani ora
precis, exact ca un ceas atomic din cesiu care se afla la Berlin.
Un ceas atomic din cesiu avea o rat de precizie de plus sau
minus o secund la trei mii de ani. Ceasul lui Von Holden arta
ora 21:17. Ceasul de deasupra barului era n urm cu un minut
i opt secunde. n cealalt parte a ncperii, o fat cu prul
blond tuns scurt i cu o fust i mai scurt, fuma i bea vin
mpreun cu doi tineri de vreo douzeci i cinci de ani. Unul era
subire i avea nite ochelari cu rame foarte groase i arta ca
un absolvent de facultate. Cellalt avea o constituie ceva mai
solid, purta pantaloni elegani i un pulover cafeniu de camir
i avea prul lung i crlionat. Felul n care se lsa cu scaunul
pe picioarele din spate, vorbind i gesticulnd cu ambele mini,
oprindu-se din cnd n cnd s-i aprind o igar i s arunce
chibritul n direcia scrumierei de pe mas, i conferea aspectul
tipic de tnr de bani-gata i rsfat care se afla n vacan.
Fata se numea Odette. Avea douzeci i doi de ani i era experta
n explozibili care amplasase ncrctura de-a lungul inelor.
343

Tnrul subire cu ochelari i cel cu figur de bani-gata erau


teroriti internaionali. Toi trei lucrau n afara sectorului din Paris
i se aflau acolo n ateptarea indicaiilor lui Von Holden n cazul
n care Osborn sau McVey ar fi fost gsii n via.
Von Holden simi c aveau noroc chiar i pentru faptul c se
aflau n locul acela. Trecuser mai multe ore pn cnd sectorul
din Paris reuise s-i localizeze pe Osborn i pe McVey. ns
imediat dup ora 6:00 dimineaa, un vnztor de bilete EuroCity
i zrise n Gare de lEst, iar Von Holden fusese alertat c acetia
i luaser bilete pentru trenul de Meaux de la ora 6:30. Sttuse
n cumpn pentru cteva clipe dac s-i omoare n gar, apoi
se hotrse c mai bine nu. Timpul era prea scurt pentru a
organiza un atac adecvat. i chiar dac ar fi avut mai mult timp
la dispoziie, nu exista nicio garanie de succes, iar ei ar fi riscat
apariia n grab a poliiei antiteroriste. Era mai bine s
acioneze altfel.
La ora 6:20, cu zece minute nainte ca trenul Paris-Meaux s
plece din Gare de lEst, un motociclist singuratic ieea din Paris
pe autostrada N3, s se ntlneasc cu Odette ntr-un loc unde
calea ferat mergea n pant, la o distan de trei kilometri i
ceva la est de Meaux. Avea cu el patru pachete de explozibil C4.
Lucraser mpreun, amplasaser explozibilul i reglaser
detonatorul exact cnd trenul ajunsese n pant, apoi
dispruser imediat n zona de provincie. Dup trei minute,
ntreaga greutate a motorului apsase pe detonator,
catapultnd ntregul tren n josul pantei la o vitez de o sut
treisprezece kilometri la or.
S-ar fi putut argumenta c ei puteau foarte simplu s mute
doar ntr-o parte una dintre linii, obinnd acelai efect i fcnd
ca lucrurile s par un accident. i da, i nu. Un dezastru
feroviar, accidental sau deliberat, nu asigura moartea
persoanelor int. O linie de cale ferat mutat din loc ar fi putut
foarte uor s scape unei investigaii preliminare i nu era sigur
c ancheta ulterioar ar fi scos la iveal acest lucru. Un act
flagrant de terorism, ns, se putea datora unei multitudini de
cauze diferite. Iar o bomb aruncat mai trziu ntr-o secie de
spital plin cu supravieuitorii atacului nu ar face dect s
valideze actul respectiv.
Von Holden se mai uit o dat la ceas, apoi se ridic i iei din
ncpere fr s arunce nici mcar o privire n direcia celor trei,
344

apoi lu ascensorul pn la camera sa. nainte s plece din


Paris, i fcuse rost de fotografiile lui Osborn i McVey de pe
prima pagin a ziarelor. n momentul n care ajunsese la Meaux,
le studiase cu atenie i acum avea un sim mai acut al
persoanelor cu care avea de-a face.
Paul Osborn i se pruse destul de inofensiv pentru
eventualitatea n care va ajunge s aib de-a face cu el. Erau
amndoi cam de aceeai vrst i din trsturile sale suple se
vedea c era ntr-o form rezonabil. Numai c asemnarea
dintre ei se reducea doar la att. Exista o privire aparte la un
brbat care era antrenat s lupte n atac, sau chiar n aprare.
Lui Osborn i lipsea aa ceva. Avea ns un aer de nelalocul lui.
n ce-l privea pe McVey, ns, era cu totul alt treab. Faptul
c era n vrst i poate i puin supraponderal nu nsemna
absolut nimic. Von Holden vzuse ntr-o clipit ce anume l
ajutase pe acesta s-l omoare pe Bernhard Oven. Avea n el
ceva ce nu exista n oamenii obinuii. Tot ce vzuse i fcuse
de-a lungul ntregii sale cariere de poliist se afla n privirea lui,
iar Von Holden tiuse instinctiv c odat ce acesta punea mna
pe tine, ori la propriu, ori la figurat, nu-i mai ddea drumul
niciodat. Antrenamentele Spetsnaz27 l nvaser c nu exista
dect un singur mod de a se comporta cu un individ ca McVey,
iar acesta era s-l omoare din prima clip. Dac nu fcea acest
lucru, avea s regrete toat viaa.
Von Holden intr n camer i ncuie ua n urma lui, apoi se
aez n faa unei msue. Deschise o serviet i scoase un
transmitor mic pe unde scurte. Aps un buton, introduse un
cod i atept. Abia dup opt secunde urma s aib un canal
liber.
Lugo, spuse el, identificndu-se. Ecstasy, spuse apoi, care
era numele de cod pentru operaiunea care ncepuse cu Albert
Merriman, iar acum era centrat pe McVey i pe Osborn. D.B.E.
Divizia Blocului European continu el. Nichts nimic.
Von Holden introduse apoi codul de ieire i aps butonul de
nchidere. Tocmai informase Divizia Blocului European al
Organizaiei c nu exista nicio confirmare privind lichidarea
fugarilor Ecstasy. Oficial, acetia se aflau n libertate, i toi
agenii care acionau n cadrul D.B.E. trebuiau alertai.
27 Forele Speciale Ruseti (n.t.).
345

Von Holden puse deoparte radioul, stinse lumina i privi pe


fereastr. Era obosit i frustrat. Pn acum ar fi trebuit s-l
gseasc mcar pe unul dintre ei. Fuseser vzui cnd urcaser
n tren, i acesta nu oprise n nicio gar. Ori erau nc printre
rmiele trenului avariat, ori se evaporaser ca nite
magicieni. Se aez pe pat i aprinse veioza, apoi ridic
receptorul telefonului i o sun pe Joanna n Zrich. Nu o mai
vzuse din noaptea n care ea fugise goal din apartamentul
su, ntr-o criz de isterie.
Joanna, aici e Pascal. Eti mai bine?
Pre de o clip nu se auzi nimic.
Joanna?
Nu m-am simit prea bine, spuse ea n cele din urm.
i putea simi distanarea i anxietatea din voce. Ceva i se
ntmplase n noaptea aceea, bineneles. Numai c ea nu avea
cum s-i mai aduc aminte de nimic, din cauz c drogurile pe
care i le administrase dinainte fuseser prea complexe. Reacia
ei ulterioar fusese similar cu o cltorie nu prea grozav cu
LSD, i asta era ceea ce i aducea ea aminte.
Am fost foarte ngrijorat. Am vrut s te sun mai devreme,
dar nu a fost posibil Ca s-i spun drept, te-ai comportat cam
nebunete n noaptea aceea. Poate prea mult coniac i diferena
de fus orar nu trebuie combinate. Poate i cam prea mult
patim, nu crezi? spuse el i rse.
Nu, Pascal, nu e vorba despre asta, rspunse ea nervoas.
A trebuit s lucrez foarte mult cu domnul Lybarger. Dintr-odat
trebuie ca el s poat merge fr baston pn vinerea asta. Nu
tiu nici care este motivul. Nu tiu ce s-a ntmplat noaptea
trecut. Nu-mi place s lucrez cu domnul Lybarger att de mult.
Nu-i face bine. Nu-mi place felul n care m trateaz doctorul
Salettl i nici felul arogant n care se comport cu oamenii din
jur.
Joanna, d-mi voie s-i explic ceva. Te rog! Cred c
doctorul Salettl se comport aa din cauz c este foarte agitat.
Vinerea asta, domnul Lybarger trebuie s in un discurs pentru
acionarii principali din corporaia sa. Bunstarea i orientarea
ntregii companii depinde de ceea ce vor simi oamenii, adic
dac lor li se va prea sau nu suficient de competent pentru a-i
relua pe mai departe postul de consilier. Salettl se afl acolo din
346

cauz c supravegherea recuperrii domnului Lybarger face


parte din responsabilitile sale. nelegi?
Da adic nu. mi pare ru, nu am tiut ns acesta nu
este un motiv ca
Joanna, discursul domnului Lybarger va avea loc la Berlin.
Vineri dimineaa, tu, eu, domnul Lybarger, Eric i Edward ne vom
duce acolo cu avionul corporaiei domnului Lybarger.
La Berlin?
Joanna nu mai auzise nimic din ce-i spusese, doar Berlin. Von
Holden i putu da seama din felul n care reacionase c o
deranja acest lucru. Simea c ea se sturase i c voia s se
rentoarc n ndrgitul ei New Mexico ct mai repede cu putin.
Joanna, te cred c eti obosit. Poate c i eu personal am
cerut prea mult de la tine. Eu in la tine, tii asta. M tem c aa
sunt eu fcut, s-mi urmez sentimentele. Te rog, Joanna, mai
rezist nc puin. Vineri va sosi fr ca mcar s-i dai seama,
iar smbt vei putea pleca acas, direct de la Berlin, dac vrei.
Acas? n Taos?
Von Holden o simi cum i crete entuziasmul.
Asta te face s fii fericit?
Da.
Lsnd deoparte hainele create de case de mod renumite,
ori castelele, ea i dduse seama n cele din urm c nu era
dect o fat simpl de la ar, creia i plcea viaa ei lipsit de
complicaii din Taos. i ea acolo voia s se duc, mai mult dect
orice.
Atunci nseamn c pot conta pe tine s duci toate astea
pn la capt? o ntreb Von Holden cu cldur i afeciune n
voce.
Da, Pascal. Poi conta pe prezena mea acolo.
i mulumesc, Joanna. mi cer scuze pentru orice neplcere
pe care i-am creat-o, a fost cu totul fr intenie. Dac vrei i
tu, atept cu nerbdare s mai petrecem o ultim noapte
mpreun n Berlin. Singuri. Poate dansm i ne lum rmasbun. Noapte bun, Joanna!
Noapte bun, Pascal!
Von Holden aproape c i putea vedea zmbetul n vreme ce
ea nchidea telefonul. Ceea ce-i spusese fusese suficient.

347

80.
ritul soneriei l trezi pe Benny Grossman dintr-un somn
profund. Era ora 15:15. De ce naiba suna soneria aceea? Estelle
era nc la serviciu. Matt era la coala de ebraic, iar David la
antrenamentul de fotbal. Nu avea chef de nicio solicitare.
Persoana respectiv n-avea dect s bat la ua altcuiva!
ncepuse s adoarm la loc, cnd soneria se auzi din nou.
Dumnezeule! spuse el.
Se ddu jos din pat i se uit pe fereastr. n curte nu se
vedea nimeni, iar ua de la intrare nu se vedea, pentru c era
chiar sub el.
Imediat! spuse el cnd sun din nou.
i trase pe el o pereche de pantaloni de trening i cobor la
parter, se duse la ua de la intrare i se uit pe vizor. Afar erau
doi rabini hasidici, unul tnr i proaspt brbierit, iar cellalt n
vrst, cu o barb lung i ncrunit.
O, Doamne! se gndi el, oare ce naiba s-o fi ntmplat?
Deschise ua, cu inima btndu-i nebunete n piept.
Da? spuse el.
Poliist Grossman? ntreb rabinul mai n vrst.
Da, eu sunt.
Dei fusese poliist atia ani i vzuse attea lucruri
cumplite, cnd venea vorba de propria sa familie, Benny
Grossman era la fel de neajutorat ca un copil.
Ce este? Ce s-a ntmplat? E vorba de Estelle? Matt? Nu
David
M tem c e vorba de tine, poliistule, spuse rabinul n
vrst.
Benny nu avu timp s reacioneze n niciun fel. Rabinul mai
tnr i ridic braul i l mpuc ntre ochi. Benny czu pe
spate n cas ca un pietroi. Rabinul tnr intr dup el i l mai
mpuc o dat, ca s se asigure. n acest timp, rabinul mai n
vrst se uit prin cas. La etaj, pe msua din dormitor, gsi
foile cu nsemnrile pe care le utilizase Benny cnd sunase la
Scotland Yard. Rabinul le mpturi cu grij i le bg n buzunar,
apoi cobor la parter.

348

Doamnei Greenfield, vecin cu ei, i se pru ciudat s vad doi


rabini ieind din casa familiei Grossman, nchiznd ua n urma
lor, mai ales la ora aceea a zilei.
S-a ntmplat ceva? ntreb ea cnd acetia deschiser
poarta dinspre strad a lui Benny i trecur pe lng ea pe
trotuar.
Nu, nimic. Shalom28, spuse rabinul mai tnr politicos, fr
s se opreasc.
Shalom, rspunse doamna Greenfield i privi cum rabinul
mai tnr deschide portiera de la main pentru rabinul mai n
vrst.
Apoi, zmbindu-i nc o dat, se aez la volan i, o clip mai
trziu, porni maina.

Avionul Cessna cu ase locuri iei din plafonul gros de nori i


zbur pe deasupra peisajului agricol francez. Pilotul Clark
Clarkson, un tip artos, cu prul castaniu, fost pilot de
bombardier, cu minile mari i un zmbet larg, meninu stabil
micul avion prin turbulenele din ce n ce mai mari pe msur ce
coborau. Ian Noble sttea alturi de el, n scaunul copilotului, cu
capul lipit de fereastr, privind nspre sol. Chiar n spatele lui
Clarkson, mbrcat n civil, era maiorul Geoffrey Avnel, chirurg
militar i membru al Forelor Britanice Speciale de Comando,
care vorbea franceza fluent. Nici agenii militari britanici din
spionaj, nici amanta cpitanului Cadoux, Avril Rocard, care
fusese trimis la faa locului, nu avuseser succes n obinerea
vreunei informaii referitoare la destinul lui McVey sau al lui Paul
Osborn. Dac acetia fuseser cu adevrat n acel tren, se prea
c dispruser din el.
Noble se baza pe teoria c unul dintre ei sau amndoi
fuseser rnii i, temndu-se de un alt atac din partea celor
care aruncaser trenul n aer, se trser undeva la distan de
rmiele trenului. Amndoi tiau c avionul Cessna urma s
revin astzi pentru ei, ceea ce nsemna c, dac Noble avea
dreptate, puteau fi oriunde ntre aeroport i locul exploziei, la o
distan de trei kilometri i ceva. Aceast posibilitate era
motivul pentru care venise i maiorul Avnel.
n faa lor se vedea oraul Meaux, iar la dreapta era
aeroportul. Clarkson lu legtura prin radio cu turnul i i se
28 Pace, bunstare; n limba ebraic n original (n.t.).
349

acord permisiunea s aterizeze. Cinci minute mai trziu, la ora


8:01, avionul Cessna ST95 ateriz. Noble i maiorul Avnel luar
un taxi pn la staia de lng turnul de control, dup care
coborr i intrar n cldirea micu care servea drept terminal.
Noble nu avea nici cea mai vag idee cu ce se va confrunta
acolo. Fiecrui poliist i erau fcute cunoscute pericolele din
activitatea sa nc din prima zi de lucru. Londra nu era diferit
de Detroit sau de Tokyo, iar moartea oricrui poliist ucis la
datorie era privit oriunde n lume la fel de serios, pentru c
putea foarte simplu s fie vorba de oricare dintre ei. I se putea
ntmpla oricruia dintre ei, n orice zi i n orice ora de pe
acest pmnt. Dac reueai s ajungi ntreg la captul zilei, i
asta n fiecare zi, atunci erai un tip norocos. i aa era modul n
care i duceai zilele, cte una, pe rnd. Dac reueai s scapi cu
via, i luai pensia, te retrgeai frumuel i mbtrneai
ncetior, ncercnd s nu te mai gndeti la ceilali poliiti, la
cei care nu fuseser la fel de norocoi. Asta era viaa poliitilor,
asta era ceea ce fceau ei. i totui, acest lucru nu se referea i
la McVey. El era diferit, era genul de poliist care supravieuia
tuturor i care la nouzeci de ani probabil c va fi tot la datorie.
Asta era clar. Era vorba de cum era privit i de ceea ce credea el
nsui, indiferent ct de des ar fi mormit el c nu era aa.
Problema era, ns, c Noble avea o presimire. Simea tragedia
n aer. Poate de aceea venise el nsui mpreun cu Clarkson, i
l adusese i pe maiorul Avnel, din cauz c simea c i
datoreaz lui McVey acest lucru, s fie acolo.
Avea picioarele ca de plumb n vreme ce se apropia de Biroul
de Imigraii, unde i art ofierului de serviciu legitimaia sa de
la Departamentul Special. Simi i mai acut acest lucru n timp
ce el i cu Avnel mpinser uile de sticl cu chipurile mohorte,
intrnd n zona terminalului. Din acest motiv, ultimul lucru la
care se atepta era s-l vad pe McVey aezat n faa lui, cu o
apc de baseball pe cap i cu un tricou cu mnec lung cu
imprimeu EuroDisney, citind ziarul de diminea.
Doamne Dumnezeule! exclam el.
Bun dimineaa, Ian, spuse McVey zmbind, apoi se ridic
n picioare, i puse ziarul sub bra i i ntinse mna.
La vreo ase metri mai ncolo, Osborn, cu prul pieptnat lins
pe spate, mbrcat tot cu haina pompierului francez, i ridic
privirile dintr-un exemplar din Le Figaro i l privi pe Noble cum
350

d mna cu McVey, apoi l vzu pe Noble cum clatin din cap,


face un pas napoi i i-l prezent lui McVey pe brbatul care-l
nsoea. n acest timp, McVey privi n direcia lui Osborn i i fcu
semn din cap. Aproape imediat dup aceea, Noble, McVey i
maiorul Avnel pornir napoi spre ua care ducea ctre pista de
avion. Osborn li se altur i merser vreo douzeci de metri
pn la avionul Cessna. Clarkson porni motorul i ceru
permisiunea s decoleze. La ora 8:27, fr niciun incident, se
aflau pe calea aerului.

81.
n vreme ce avionul Cessna intr n norii de deasupra oraului
Meaux i dispru din raza vizual a celor de la sol, McVey le
explic felul n care scpaser din accidentul feroviar, cum i
petrecuser noaptea n pdurea de lng aeroport, apoi
veniser n interiorul terminalului chiar nainte de ora apte i
jumtate. Fcnd-o pe turistul, i cumprase apca, tricoul i
cteva articole de toalet, apoi intrase n toaleta brbailor,
unde l atepta Osborn, i se schimbase de haine. Apoi McVey se
brbierise i i aruncase sacoul la gunoi, nlocuindu-l cu tricoul
EuroDisney. Osborn i modificase nfiarea pieptnndu-i
prul lins pe spate. Cu barba neras i cu hainele de pompier pe
el, arta ca un lucrtor extenuat din echipa de salvare, care
venise s atepte pe cineva care sosea cu avionul. Nu aveau
altceva de fcut dect s atepte.
Noble cltin din cap i zmbi:
McVey, eti un tip uimitor! Uimitor!
A, nu, spuse McVey cltinnd din cap. Doar norocos.
Acelai lucru.
Noble l ls pe McVey s se relaxeze cteva minute, apoi
scoase o copie a conversaiei nregistrate cu Benny Grossman.
Dup dou ore, cnd aterizar, McVey o citise deja de dou ori,
o digerase i o examinase pentru evaluare i comentarii.
Faptele pe care le aveau se prezentau astfel:
Tatl lui Paul Osborn inventase i realizase un prototip de
bisturiu capabil s rmn la fel de ascuit chiar i la
351

temperaturile cele mai puin probabile, mai bine zis extrem de


sczute. Categoria: USTENSILE.
Urmtoarele fapte le fuseser confirmate de Benny
Grossman:
Alexander Thompson din Sheridan, Wyoming, realizase un
program pe calculator care permitea unui computer s
acioneze o mainrie construit pentru a ine i a manevra un
bisturiu n timpul microchirurgiei avansate. Categoria:
SOFTWARE.
David Brady din Glendale, California, inventase i realizase un
mecanism manevrat electronic cu raza de aciune a ncheieturii
unei mini, capabil s in i s controleze un bisturiu n timpul
unei operaii chirurgicale. Categoria: USTENSILE.
Mary Rizzo York din New Jersey experimentase cu gaze care
s poat cobor temperatura i s rceasc mediul nconjurtor
pn la cel puin minus dou sute aizeci i nou de grade
Celsius. Categoria: CERCETARE I DEZVOLTARE.
Toate acestea se ntmplaser ntre anii 1962 i 1966. Fiecare
om de tiin lucrase singur. Pe msur ce fiecare proiect fusese
realizat, inventatorul sau omul de tiin respectiv fusese ucis
de Albert Merriman. Dup cum i mrturisise Albert Merriman lui
Paul Osborn, persoana care l angajase i l pltise pentru aceste
crime fusese Erwin Scholl, un imigrant capitalist care pn la
vremea respectiv dobndise deja afacerile i mijloacele de a
finana, prin nite firme fantom, aceste proiecte experimentale.
Acesta era acelai Erwin Scholl care, conform FBI, era acum i
fusese aa zeci de ani la rnd prietenul intim i respectat al
mai multor preedini ai Statelor Unite i care, prin urmare, era
de neatins.
i totui, ceea ce aveau ei n congelatorul din subsolul de la
morga din Londra erau apte trupuri decapitate i un cap
secionat de trup, dintre care la cinci se confirmase faptul c
fuseser congelate pn aproape de temperatura zero absolut,
cifr destul de apropiat de activitatea lui Mary Rizzo York
pentru a fi de o semnificaie considerabil.
Cu ceva timp n urm, McVey l ntrebase pe eminentul doctor
micro-patolog Stephen Richman: De ce ar congela cineva
trupuri decapitate i capete la aceast temperatur,
presupunnd c s-ar putea obine ntr-un fel sau altul zero
352

absolut? Rspunsul prompt al lui Richman fusese: Pentru a le


uni.
Oare Erwin Scholl finanase cu treizeci de ani n urm
cercetarea n domeniul crio-chirurgiei cu intenia de a uni
capetele congelate de trupurile congelate? Dac da, ce era att
de secret nct ordonase ca toi cercettorii si s fie ucii?
Obinerea patentului? Posibil. ns din cte se tia conform
investigaiei realizate de Departamentul Special al Poliiei
Metropolitane prin toat Marea Britanie i al recentelor
conversaii telefonice ale lui Noble cu doctorul Edward L. Smith,
preedinte al Societii de Criogenie din America, i cu Akito
Sato, preedintele Institutului de Criogenie din Orientul
ndeprtat nu fuseser realizate experimente similare de
chirurgie criogenic nicieri n lume.

Acum, pe msur ce apusul se aternea nvluitor peste


Londra, Noble, McVey i Osborn se aezar s discute n biroul
de la Scotland Yard al lui Noble. McVey i scosese apca de
baseball cu Mickey Mouse, ns nc mai era mbrcat cu tricoul
EuroDisney, iar Osborn i cedase lui Noble haina pompierului
francez, n schimbul unei jachete de ln purtate, de culoare
bleumarin, cu emblema aurie a Poliiei Metropolitane brodat
deasupra buzunarului stng.
O cutare n baza de date RDI International din Londra nu
gsise niciun patent n toat lumea care s fi fost obinut n
domeniul ustensilelor sau software proiectate pentru genul de
micro-chirurgie avansat de care discutaser. Fusese solicitat o
revizuire n combinaia Moodys/Dun & Bradstreet a istoricului
companiilor care angajaser victimele lui Albert Merriman prin
Biroul de Fraude Grave, ns aceasta nu fusese terminat nc.
Se auzi o btaie uoar n u i intr secretara lui Noble,
Elizabeth Welles, care avea patruzeci i trei de ani, un metru
optzeci i trei, i care nu se mritase niciodat. inea n mini o
tav pe care se aflau ceti i lingurie, un recipient micu cu
lapte, o farfurioar de argint pe care se aflau cuburi de zahr, un
vas de cafea i unul de ceai.
Mulumesc, Elizabeth, i spuse Noble.
Nu avei pentru ce, domnule comandant, rspunse ea, pe
urm se ndrept de spate pe toat lungimea ei, i arunc o
privire lung lui Osborn i iei.
353

Te consider un tip foarte artos, doctore Osborn. Ea este i


o persoan cu o mare doz de sexualitate. Ceai sau cafea?
Ceai, v rog, spuse Osborn zmbind.
McVey privea pe fereastr, urmrind absent cum un individ
mrunel plimba pe strad doi cini mari, prea puin atent la
nota scurt de amuzament din spatele su.
Cafea, McVey? l auzi pe Noble ntrebndu-l.
Se ntoarse brusc i veni spre ei. Avea o privire tioas i
mergea nervos.
S-a ntmplat de mai multe ori de-a lungul anilor cnd la un
moment dat, n timpul unei investigaii, m-am simit ca un
blestemat de idiot din cauz c-mi venea deodat n minte ceva
ce ar fi trebuit s observ de la bun nceput. ns i spun, Ian, de
data asta ne-a scpat la toi: mie, dumitale, doctorului Michaels,
chiar i doctorului Richman.
Despre ce anume vorbeti? ntreb Noble, iar mna n care
inea un cub de zahr i ncremeni n aer chiar nainte de a-l
pune n ceaca de ceai.
Despre via, la naiba! exclam McVey i l privi pe Osborn
ca s-l includ i pe el n conversaie, apoi se sprijini de birou n
faa lui Noble. Nu crezi c dac cineva a lucrat n toi aceti ani
pentru a perfeciona o modalitate de a uni un cap secionat de
trup de un alt trup, scopul final al acestui lucru nu ar fi doar
actul n sine, ci de a aduce la via rezultatul respectiv? Pentru a
face aceast creatur, acest Frankenstein, s triasc i s
respire!
Da, dar de ce? spuse Noble, lsnd cubul de zahr s-i
cad n ceac.
Habar n-am. ns altfel de ce ar face-o? ntreb McVey, apoi
se ntoarse ctre Osborn. Imagineaz-i ntregul proces din
punct de vedere medical. Cum ar avea loc?
Simplu. n teorie, oricum, spuse Osborn i se sprijini cu
spatele de sptarul scaunului din piele roie. Se readuce
produsul congelat la temperatura normal, adic de la aproape
minus dou sute nouzeci i trei de grade, pn la plus treizeci
i apte de grade. Pentru a realiza aceast operaie, sngele ar
trebui extras. Pe msur de corpul se topete, sngele trebuie
reintrodus. Dificultatea ar fi ca acest corp s se topeasc n mod
uniform.
Dar acest lucru s-ar putea face? ntreb Noble.
354

Eu a spune c dac au fost capabili s gseasc o


modalitate s realizeze prima chestiune, cea de a doua n mod
sigur e rezolvat deja.
Imediat se auzi sunetul emis de un fax de pe msua antic
din spatele biroului lui Noble. Se aprinse un bec i o clip mai
trziu acesta ncepu s listeze ceva. Era raportul Moodys/Dun &
Bradstreet pe care-l solicitaser de la Biroul de Fraude Grave.
McVey i Osborn se apropiar de Noble pentru a citi informaiile
pe msur ce apreau:
Microtab, Waltham, Massachusetts. Lichidat n iulie
1966. Deinut de Wentworth Products, Ltd., Ontario,
Canada. Consiliul de administraie: Earl Samules, Evan
Hart, John Harris. Toi din Boston, Massachusetts. Toi
decedai n 1966.
Wentworth Products, Ltd., Ontario, Canada.
Lichidat n august 1966. Companie privat. Deinut
de James Tallmadge din Windsor, Ontario. Tallmadge a
murit n 1967.
Alama Steel, Ltd. Din Pittsburgh, Pennsylvania.
Lichidat n 1966. Filial a companiei Wentworth
Products, Ltd., Ontario, Canada. Consiliul de
administraie: Earl Samules, Evan Hart, John Harris.
T.L.T. International, filial deinut n totalitate de
Omega Shipping Lines, 17 Hanover Square, Mayfair,
Londra, Regatul Unit. Acionarul majoritar: Harald
Erwin Scholl, 17 Hanover Square, Mayfair, Londra,
Regatul Unit.
Asta era! strig Noble triumftor cnd vzu numele lui
Scholl tiprit pe foaia de hrtie, n vreme ce faxul continua.
T.L.T. International lichidat n 1967.
Omega Shipping Lines cumprat de Goltz
Development Group, S.A., Dsseldorf, Germania,
1966. Goltz Development Group GDG parteneriat.
Partenerii generali: Harald Erwin Scholl, 17 Hanover
Square, Londra, Regatul Unit, Gustav Dortmund,
Friedrichstadt, Dsseldorf, Germania. Preedinte, din
1978,
Konrad
Peiper,
52
Reichsstrasse,
355

Charlottenburg, Berlin, Germania. (N.b. GDG a


achiziionat Lewsen International, Bayswater Road,
Londra, Regatul Unit, o companie care controleaz
alte companii mai mici, n 1981.)
SFRITUL TRANSMISIEI.
Noble se rsuci n scaun i i ridic privirile ctre McVey.
Ei bine, scumpul nostru domn Scholl s-ar putea s nu fie
chiar aa de neatins cum consider FBI-ul vostru. tii cine este
Gustav Dortmund
Preedintele Bncii Centrale a Germaniei, spuse McVey.
Exact. Iar Lewsen International a fost un important furnizor
de oel, componente ale armelor i supraveghetori n construcii,
n Irak, n perioada anilor optzeci. Pun pariu c domnii Scholl,
Dortmund i Peiper au devenit foarte bogai n acea perioad,
asta dac nu erau deja.
mi dai voie? ntreb Osborn i se apropie cu un exemplar
din revista People pe care o luase dintre mai multe care se aflau
pe marginea biroului lui Noble.
McVey l privi nmrmurit cum acesta ddu deoparte ceaca
de ceai a lui Noble i deschise revista la o reclam pe dou
pagini, aeznd-o n faa lui pe birou. Era o reclam
provocatoare la cea mai recent nregistrare muzical a unei
vedete rock feminine foarte cunoscute. Aceasta era toat ud i
purta o rochie mulat i transparent i sttea clare pe o
balen uciga n vreme ce aceasta ieea teatral din ap. Noble
i McVey l privir pe Osborn fr expresie.
Nu tii, nu-i aa? zmbi Osborn.
Ce s tim? ntreb McVey.
Konrad Peiper al vostru, spuse Osborn.
Ce-i cu el? ntreb McVey, care nu avea nici cea mai vag
idee unde voia Osborn s ajung.
Soia lui este Margarete Peiper, una dintre cele mai
puternice femei din lumea spectacolelor. Conduce o agenie
gigantic de talente i ea este managerul i productorul
acestei tinere clare pe balen i, probabil, la nc vreo alte
dousprezece dintre cele mai mari vedete tinere din rock i
video. i aici fcu o pauz ea face toate aceste lucruri din
biroul ei de la ultimul etaj al vilei din secolul al aptesprezecelea
restaurate pe care o deine n Berlin.
356

De unde Dumnezeu tii aceste lucruri? ntreb Noble uimit.


Osborn lu revista, o nchise i o puse la loc pe marginea
biroului lui Noble.
Domnule comandant, sunt un chirurg ortoped n Los
Angeles. Probabil jumtate dintre pacienii mei sunt puti sub
douzeci de ani care au suferit traumatisme n domeniul
sportului. Nu in degeaba n sala de ateptare toate revistele
acelea la mod.
i le i citeti?
Cred i eu, spuse Osborn zmbind.

82.
Din cauza vizibilitii din ce n ce mai reduse, Clarkson i
modificase planul de zbor i aterizase lng Ramsgate, pe
Canalul Englez, la aproximativ o sut aizeci de kilometri sud-est
de destinaia sa iniial. Manevra sa ntmpltoare l dduse
peste cap pe Von Holden.
La o or dup ce avionul Cessna ST95 decolase din Meaux, un
ngrijitor de la aeroport gsise sacoul lui McVey aruncat la gunoi
n toaleta brbailor. n cteva minute, sectorul din Paris fusese
alertat, iar dup douzeci de minute sosise Von Holden i
solicitase de la biroul de obiecte pierdute sacoul unchiului su.
n mod inteligent, McVey rupsese eticheta nainte de a arunca
sacoul, ns nu-i dduse seama c pistolul su de calibrul 38
rosese cptueala acestuia n locul n care se atingea constant
de el, suficient nct s nu treac neobservat, iar Von Holden
tia din experien c singurul lucru care rodea un sacou n locul
respectiv era mnerul unui pistol.
Von Holden se retrsese n hotelul su din Meaux, n vreme ce
sectorul din Paris scana planurile de zbor ale avioanelor care
decolaser din Meaux ntre rsritul soarelui i ora la care
fusese gsit sacoul. Pe la 9:30 aflase c un avion Cessna cu ase
locuri, cu numrul ST95, venise acolo din Bishops Stortford,
Anglia, n dimineaa respectiv, i aterizase la ora 8:01, apoi
decolase ctre aceeai destinaie dup douzeci de minute, la
ora 8:27. Nu era o garanie, ns era suficient pentru a alerta
sectorul din Londra. Pe la ora trei, agenii localizaser avionul
357

Cessna ST95 pe aeroportul din Ramsgate, iar biroul sectorului


din Londra stabilise c aparinea unei mici companii agricole
englezeti, care i avea sediul n oraul Bath din partea de vest.
De acolo ns nu mai gsiser nicio urm. Avionul Cessna fusese
parcat pe aeroportul din Ramsgate, iar pilotul lsase vorb c va
reveni dup el cnd se va limpezi vremea, dup care plecase,
lund un autobuz ctre Londra n compania unui alt brbat.
Niciunul dintre ei nu corespundea descrierii lui McVey sau
Osborn. Aceast informaie fusese naintat imediat sectorului
din Paris pentru a-i fi transmis lui Lugo, care se rentorsese la
Berlin. Pe la ora patru i un sfert n seara respectiv, sectorul din
Londra avea cpii fcute dup fotografiile din ziare ale ambilor
brbai i era n alert total pentru gsirea lor.
La ora 20:35, McVey sttea singur pe marginea patului,
mbrcat numai cu un maieu, ntr-un hotel din secolul al
optsprezecelea, restaurat, n Knightsbridge. i scosese pantofii
i un pahar de scotch whisky Famous Grouse se odihnea alturi
de el, pe msua telefonului. Departamentul Special l cazase
sub numele Howard Nichol din San Jose, California. Osborn, sub
numele de Richard Green din Chicago, fusese cazat la hotelul
Forum n Kensington, nu prea departe, iar Noble se dusese
acas la el, n Chelsea.
inea n mn un fax de la Bill Woodward, eful poliiei din
LAPD, prin care-l informa despre uciderea lui Benny Grossman.
Investigaiile preliminare i confideniale ale NYPD erau centrate
pe probabilitatea ca aceast crim s fi fost realizat de doi
brbai mbrcai n haine de rabini hasidici.
McVey ncerc s fac ceea ce tia c ar fi fcut i Benny: si lase deoparte sentimentele i s gndeasc logic. Benny
fusese omort acas la el la aproximativ ase ore dup ce-l
sunase pe Ian Noble s-i comunice informaiile pe care i le
solicitase el. Ca s nu mai pomeneasc de restul, adic de faptul
c Benny sttuse treaz toat noaptea ca s adune informaiile,
pentru c McVey i spusese c era urgent; sau de faptul c l
sunase pe Noble din cauz c vzuse la televizor tirile despre
dezastrul feroviar de pe ruta Paris-Meaux i c avusese intuiia
c McVey se afla n acel tren, iar Noble urma s aib nevoie ct
mai curnd posibil de informaiile pe care le obinuse.
Partea i mai proast era c Benny l sunase pe Noble de la el
de acas cu lista lui detaliat de informaii. Asta nsemna nu
358

numai c gruparea avea ageni care operau n State cu o


tehnologie foarte sofisticat de obinere a informaiilor, pe care
le accesau prin sistemele secrete de calculatoare de la
departamentele de poliie, ns acum erau la curent i cu
informaiile care fuseser strnse, de ctre cine i de unde.
Dac puteau face aceste lucruri, atunci puteau foarte uor s
intre n registrele de la compania de telefoane i n momentul de
fa tiau mai mult ca sigur unde sunase Benny i, mai ales, pe
cine, pentru c Benny utilizase numrul de telefon privat al lui
Noble. i dac acetia operau n Frana i n Statele Unite, atunci
mai mult ca sigur c operau i aici, n Anglia.
McVey lu o nghiitur mare de scotch, apoi puse paharul pe
mas, i puse pe el o cma curat i o cravat i scoase din
dulap cellalt costum al su. Dup cteva minute, i strecur
pistolul de calibru 38 n tocul pe care-l inea la old, mai lu o
gur de scotch i plec. Nu avea nevoie s se uite n oglind,
pentru c tia ce avea s vad.
mpinse ua lustruit din alam a hotelului i merse pe jos
distana scurt pn la staia de metrou din Knightsbridge. Dup
douzeci de minute se afla n casa aranjat cu gust a lui Noble
din Chelsea, ateptnd ca Noble s sune la New Scotland Yard
pe linie direct, chemnd o main pentru soia lui. Un sfert de
or mai trziu, soii i luar rmas-bun, iar ea plec nsoit de
paz la sora ei acas, n Cambridge.
Nu e nimic nou pentru ea, a mai trecut prin asta ntr-un fel
sau altul, spuse Noble dup plecarea soiei lui. I.R.A., tii? O
treab foarte urt, oricum ai lua-o.
McVey ncuviin din cap. Era ngrijorat din cauza lui Osborn.
Poliitii metropolitani care l duseser la hotel l avertizaser s
rmn n camera lui. McVey ncercase s-l sune nainte de a
pleca de la hotelul su pentru a se ntlni cu Noble, ns nu
primise niciun rspuns. Mai ncerc i acum o dat, i obinu
acelai rezultat.
Tot nimic? ntreb Noble.
McVey cltin din cap i nchise telefonul. n aceeai clip,
telefonul sun. Era linia direct de la sediul Scotland Yard. Noble
ridic receptorul.
Da. Da, este aici, spuse el i i ndrept privirile ctre
McVey. O tip pe nume Dale Washburn din Palm Springs
ncearc s dea de dumneata.
359

E la telefon?
Noble ceru o confirmare, dar primi n schimb un numr de
telefon unde Washburn putea fi gsit. l not pe o bucat de
hrtie, pe care i-o ddu lui McVey.
McVey se duse pe hol i form numrul din Palm Springs de la
telefonul de acas al lui Noble.
Mai ncearc o dat la Osborn, da? i spuse el lui Noble.
Era puin trecut de unsprezece seara, ora Londrei. n Palm
Springs abia trecuse de ora trei dup-amiaza.
Aici Dale, se auzi o voce catifelat.
Bun, ngera, aici McVey. Ce ai aflat?
S-i spun chiar acum?
Chiar acum.
Chiar vrei s spun aa, pur i simplu? Mai sunt nite
persoane pe aici.
Atunci nseamn c-i sunt prieteni. Spune-mi ce-ai aflat!
Dou perechi, iubitule. Ai cu optari, mna mortului. Na, te
bucuri c m-am aruncat?
Poker
Da, dragule, joc poker. Sau cel puin asta fceam pn s
m suni tu. Stai s m duc n camera cealalt.
McVey o auzi spunnd ceva ctre o alt persoan. Un minut
mai trziu ridic receptorul de la o extensie telefonic, iar
cellalt telefon fu nchis.
Dale Washburn era ca un personaj din crile lui Raymond
Chandler. Avea treizeci i cinci de ani, prul ei era blond platinat
n mod natural, avea un corp excepional i un creier aijderea.
Lucrase ca poliist sub acoperire pentru LAPD timp de cinci ani,
pn cnd fusese deconspirat n timpul unui raid eronat
realizat la miezul nopii n cartierul de bogtani Brentwood. Din
cauza unui glon care i ptrunsese n zona lombar i care nu
era operabil, ieise la pensie pe caz de boal i se stabilise n
Palm Springs, unde juca cri cu civa amici divorai plini de
bani, brbai i femei, i aciona foarte discret ca detectiv
particular. McVey o sunase imediat ce se cazase la hotelul
Knightsbridge. Voia s tie tot ce putuse ea s afle n dou ore
despre domnul Harald Erwin Scholl.
Nimic.
Ei, haide Cum, nimic? spuse McVey i i ddu seama c i
se putea citi enervarea n voce.
360

Nu reuise s treac peste uciderea lui Benny Grossman att


de bine precum crezuse.
Nimic, dragule. mi pare ru. Erwin Scholl este cel pe care-l
tie toat lumea. Un publicist mai bogat ca dracul nsui,
colecionar de art i n relaii strnse cu cei mai cei, cum ar fi
preedini i prim-minitri. Asta-i tot, cu majuscule, dragule.
Dac mai exist i altceva, atunci e ngropat bine n groapa cu
nisip unde se joac numai copiii foarte mari. Iar fetiele i
bieeii ca tine i ca mine nu au nicio ans s afle.
O poveste, ceva? ntreb McVey.
Un imigrant srac sosete aici din Germania chiar nainte
de al Doilea Rzboi Mondial, muncete pe rupte, iar restul i lam spus deja.
Cstorit?
Niciodat, dragule. Cel puin nu am aflat nimic de genul
sta n dou ore. Iar dac te gndeti c e homosexual,
scumpule, reginele cu care se ntovrete sunt de genul acela
cu smaralde, haine de samur i cu armate. Doamne care au fost
ncoronate i au condus imperii, i care probabil nc stau pe
capete pline de giuvaeruri.
ngera, nu mi-ai oferit mare lucru!
Un singur lucru a putea s-i ofer, i poi s faci cu el ce
doreti: tipul tu se afl n Berlin pn duminic. Are loc o
comemorare de mare amploare, sau ceva de genul sta, ntr-un
loc numit stai s m uit pe nsemnrile mele, sunt pe aici pe
undeva da, am gsit, locul este un palat sau cam aa ceva,
numit Charlottenburg.
Palatul Charlottenburg? ntreb McVey i se uit la Noble.
E un muzeu n Berlin.
ntoarce-te la joc, ngera. Te invit la cin cnd m ntorc.
McVey, pentru tine oricnd.
McVey nchise telefonul. Noble se uita lung la el.
ngera? ntreb el zmbind.
Mda, ngera spuse McVey fr expresie. Ce veti ai
despre Osborn?
Lui Noble i se stinse zmbetul i spuse cltinnd din cap:
Niciuna!

361

83.
Vera!

O, Doamne, Paul!
Osborn i sesiz uurarea i entuziasmul din voce. n ciuda
tuturor evenimentelor prin care trecuse, Vera nu-i prsise
gndurile nici mcar o clip. Trebuise s ia legtura cu ea
cumva, s vorbeasc cu ea, s o aud cum i spune c e bine.
Nu putea utiliza telefonul din camera lui i tia acest lucru, aa
c se dusese jos, n holul hotelului. Lui McVey nu i-ar fi plcut
asta dac ar fi aflat, ns din punctul lui de vedere nu avea alt
soluie.
Cnd ajunsese n holul hotelului, gsise ocupate toate
telefoanele de lng intrare. i ncercase norocul i se dusese la
recepie i ntrebase dac mai erau i alte telefoane. Un
funcionar l ndrumase spre un coridor chiar dincolo de bar,
unde gsise un grup de cabine telefonice n stilul vechi. Intrase
i nchisese ua, apoi scosese un carneel n care notase
numrul de telefon al bunicii Verei din Calais. Fr s tie de ce,
se simise n siguran n cabina cu lemnul lustruit i cu ua
nchis. Auzise pe cineva n cabina de alturi cum ncheia o
convorbire, dup care nchisese i plecase. Se uitase prin ua
din sticl i vzuse cum trecea o pereche de tineri, ndreptnduse ctre ascensoare. Dup aceea, holul rmsese gol. Se
ntorsese, ridicase receptorul, formase numrul i transferase
cheltuiala telefonului n contul de la cabinetul su.
Auzise cum suna la cellalt capt al firului. Sunase un timp i
era pe punctul de a nchide cnd femeia n vrst rspunsese,
surprinzndu-l. n cele din urm, reuise s neleag c Vera nu
era acolo, i nici nu fusese. i simise emoiile cum o iau razna
i tia c ar fi nnebunit dac nu le-ar fi controlat. Apoi i trecuse
prin minte c ea se afla nc la spital i c nu mai plecase. i
utilizase din nou contul i o sunase pe numrul direct. Telefonul
sunase, i apoi i auzise vocea.
Vera spusese el, tresrindu-i inima cnd o auzise.
Numai c ea continuase s vorbeasc n francez, i el i
dduse seama c era de fapt mesageria ei vocal. Apoi auzise
un clic i vocea nregistrat i indicase s formeze 0. O clip
mai trziu i rspunsese o femeie. Parlez-vous anglais? o
362

ntrebase el. Da, femeia vorbea puin n englez. i spusese c


Vera fusese chemat n afara localitii cu dou zile n urm, din
cauza unei urgene n familie; nu se tia cnd urma s revin. Ar
dori s vorbeasc cu un alt medic? Nu. Nu, mulumesc,
spusese el i nchisese telefonul. Sttuse apoi mult timp cu
privirea n gol. Nu mai rmsese dect un loc unde mai putea
suna. Poate, din cine tie ce motiv, ea se dusese napoi n
apartamentul ei.
Pentru a treia oar utilizase contul, de data aceasta
ntrebndu-se dac nu ar fi trebuit totui s sune de la alt
telefon, din afara cldirii. ns nainte de a nchide, auzise cum
suna, iar la al doilea apel un brbat rspunsese:
Reedina Monneray, bonsoir.
Era Philippe, care preluase telefonul de la central. Osborn nu
spusese nimic. De ce i monitoriza Philippe telefoanele Verei fr
s le lase s sune mai mult, pentru a putea ea s rspund?
Poate c McVey avusese dreptate i Philippe fusese cel care
alertase aceast grupare asupra locului unde se afla Vera i
unde locuia, apoi, mai trziu, l ajutase s scape de sub nasul
poliiei, ns nu nainte de a-l ntiina pe lungan.
Reedina Monneray, spuse Philippe din nou.
De data aceasta vocea i fusese seac, de parc ar fi devenit
suspicios n privina telefonului. Osborn mai ateptase o
secund, apoi se hotrse s rite.
Philippe, aici doctorul Osborn.
Reacia lui Philippe fusese oricum, numai prudent nu. Fusese
entuziasmat, ncntat s-l aud. Sunase de parc ar fi fost
ngrijorat de moarte n privina lui.
Oh, monsieur. mpucturile din La Coupole. Au dat totul la
televizor. Doi americani, au spus. Suntei bine? Unde suntei?
Nu, n niciun caz, i spusese Osborn. Nu-i spune!
Unde este Vera, Philippe? Ai vreo veste de la ea?
Oui, oui!
Vera sunase mai devreme n ziua respectiv i lsase un
numr de telefon. Trebuia s i-l dea numai lui, dac ar fi sunat,
i nimnui altcuiva. Un zgomot n afara cabinei telefonice l
fcuse pe Osborn s se uite n jur. O negres mrunic
mbrcat n uniforma hotelului ddea cu aspiratorul pe coridor.
Era n vrst, iar prul ridicat n cretet i prins cu o benti de
culoare bleu o fcea s par haitian. Vuietul aspiratorului
363

devenea din ce n ce mai puternic pe msur ce se apropia de


el.
Numrul, Philippe, spusese el, ntorcndu-se cu spatele
spre coridor.
Gsise un pix n buzunar i cutase ceva pe care s scrie, dar
nu era nimic pe acolo, aa c scrisese numrul direct n palm,
apoi l repetase ca s se asigure.
Merci, Philippe! spusese el i, fr s-i mai lase timp
portarului s-i mai pun vreo ntrebare, nchisese telefonul.
Peste sunetul aspiratorului femeii n vrst, Osborn luase
receptorul, sttuse din nou n dubiu dac s se mute la alt
telefon, apoi i spusese duc-se naibii, formase numrul scris
n palm i ateptase s sune.
Oui?
Osborn tresrise, deoarece rspunsese o voce de brbat, dur
i puternic.
Cu mademoiselle Monneray, v rog, spusese Osborn.
Apoi o auzise pe Vera spunnd ceva n francez i adugase
numele Jean Claude. Primul telefon se nchisese i apoi o auzise
pe Vera rostindu-i numele.
Doamne, Vera spuse el, apoi trase aer profund. Ce naiba
se petrece? Unde eti?
Dintre toate femeile pe care le cunoscuse vreodat, niciuna
nu l afectase aa cum o fcea Vera: mental, emoional, fizic i
tot ce se adunase n interiorul lui iei deodat la suprafa ntrun talme-balme, comportndu-se ca un adolescent, fr
gndire sau raionamente.
Am sunat-o pe bunica ta, ngrijorat de moarte n privina ta,
iar engleza ei e mai rea dect franceza mea i nu am neles
dect c nu tia nimic de tine. ncepusem s m gndesc la
poliitii din Paris, c poate sunt i ei bgai n chestia asta, iar
eu te trimisesem cu ei Vera, unde naiba eti? Spune-mi c eti
bine!
Sunt bine, Paul, dar nu-i pot spune unde m aflu, spuse
Vera dup o ezitare.
Privi n jurul ei, n ncperea micu, vesel, vruit n galben
i alb, cu o singur fereastr care ddea nspre o osea lung,
luminat. Dincolo de aceasta se vedeau copaci, i apoi ntuneric.
Deschise ua i zri un tip ndesat mbrcat cu un pulover negru,
cu pistol la bru, care i monitoriza telefonul cu un aparat de
364

nregistrare fr fir. O puc de asalt era sprijinit de perete,


alturi de el. Acesta i ridic privirile i o vzu c l privea,
acoperind telefonul cu mna.
Jean Claude, te rog i spuse ea n francez.
El ezit pentru o clip, apoi nchise aparatul.
Cu cine vorbeti? Aceia nu sunt de la poliie. Cine este
brbatul care a rspuns la telefon? se rsti Osborn deodat.
Simea gelozia cum l cuprinde ca un val uria i oribil. n
afara cabinei telefonice, zgomotul clar al aspiratorului era mai
puternic ca pn atunci. Se ntoarse nervos i o vzu pe btrn
cum se uita lung la el. Cnd li se ntlnir privirile, ea i plec
brusc capul i plec, zgomotul aspiratorului disprnd odat cu
ea.
La naiba, Vera! reveni Osborn la telefon.
Era nervos, suferea i era confuz.
Ce naiba se petrece?
Vera nu rspunse nimic.
De ce nu poi s-mi spui unde eti? ntreb el din nou.
Pentru c
De ce?
Osborn privi prin sticla cabinei. Holul era gol acum. Apoi,
brutal i n grab, i ddu seama.
Eti cu el! Eti cu franuzul, nu-i aa?
Ea i auzi n voce asprimea dur a furiei i l ur pentru acest
lucru. Aa, i spunea de fapt c nu avea ncredere n ea.
Nu, nu sunt cu el. i nu-i mai spune aa! se rsti ea la el.
La naiba, Vera! Nu m mini! Nu acum. Dac el este acolo,
spune-mi!
Paul! Termin! Dac nu, i spun s te duci la naiba, i asta
o s fie sfritul relaiei noastre!
Deodat el i ddu seama c nu o mai asculta i c nici nu
mai era n stare s gndeasc, ns fcea ceea ce fcuse
dintotdeauna, nc din ziua n care tatl su fusese ucis,
reaciona la propria sa team copleitoare cnd i pierdea pe cei
pe care-i iubea. Furia, mnia i gelozia acesta era modul n
care se apra de suferin, protejndu-se. i totui, n acelai
timp, i fora s se ndeprteze de el pe toi cei care ar fi putut
s-l iubeasc, reducnd orice sentimente mai rmneau la ceva
mai mult dect tristee i compasiune. Apoi, blamndu-i pe ei, el
se nfunda, aa cum fcuse ntotdeauna, n colul ntunecat al
365

propriului su exil, rvit i suferind, nnebunit de orice lucru


omenesc de pe pmnt.
Ca un dependent care devine brusc contient, i ddu seama
c dac avea de gnd vreodat s opreasc propria sa
distrugere, trebuia s-o fac acum, n acest moment. i orict ar
fi fost de dificil, singura cale prin care putea realiza acest lucru
era s dea naibii consecinele i s-i gseasc curajul de a
avea ncredere n ea. Ptrunznd pn n strfundurile sale,
duse din nou receptorul la ureche.
mi cer scuze spuse el.
Vera i trecu o mn prin pr i se aez la un birou micu din
lemn. Pe acesta se afla o sculptur din argil reprezentnd un
mgru, realizat n mod clar de un copil. Era ciudat i
primitiv, dar foarte pur. O lu n mn, se uit la ea, apoi o
duse la piept i o inu acolo, linitit.
Mi-a fost team de poliie, Paul. Nu tiam ce s fac. n
disperare de cauz l-am sunat pe Franois. Ai idee ct de greu
mi-a fost s fac acest lucru dup ce tocmai l-am prsit? El m-a
adus aici, ntr-un conac de la ar, i apoi s-a ntors la Paris. A
lsat trei ageni de la Serviciile Secrete s m pzeasc. Nu
trebuie s tie nimeni unde m aflu, de aceea nu pot s-i spun.
n cazul n care ascult cineva
Deodat lui Osborn i se ridic vlul de pe ochi, gelozia
dispru, fcnd loc grijii profunde care fusese acolo i nainte.
Eti n siguran, Vera?
Da.
Cred c ar trebui s nchidem, spuse el. D-mi voie s te
sun mine din nou!
Paul, eti n Paris?
Nu. De ce?
Ar fi periculos dac ai fi acolo.
Lunganul e mort. McVey l-a mpucat.
tiu. ns ceea ce tu nu tii este c a fost membru Stasi,
fosta poliie secret a Germaniei de Est. Ei afirm c s-a
desfiinat, ns eu nu cred c este adevrat.
Ai aflat acest lucru de la Franois.
Da.
De ce ar fi vrut Stasi s-l omoare pe Albert Merriman?
Paul, ascult-m, te rog! spuse Vera cu un ton imperativ,
ns ea mai era i nspimntat, i confuz. Franois i d
366

demisia. O s fac public acest lucru mine diminea. Face asta


din cauza unor presiuni din interiorul propriului su partid. Are
legtur cu noua comunitate economic, noua politic
european.
Ce vrei s spui? ntreb Osborn, care nu nelegea.
Franois crede c toi sunt supui Germaniei i c Germania
va ajunge s controleze baierele pungii pentru ntreaga Europ.
Lui nu-i place chestia asta i consider c Frana devine mai
implicat dect ar trebui.
Vrei s spui c este silit s-i dea demisia!
Da, nu chiar pe fa, dar fr alte opiuni. A devenit ceva
foarte urt.
Vera, lui Franois i este team pentru viaa lui dac nu va
demisiona?
Nu mi-a vorbit niciodat despre acest lucru
Osborn atinsese un punct sensibil. Poate c nu discutaser
niciodat, ns ea se gndise la acest lucru. i probabil nu se
putea mpiedica s nu se gndeasc. Franois Christian o
sechestrase undeva la ar cu trei indivizi de la Serviciile
Secrete care s-o pzeasc. Asta nsemna c lunganul fusese un
agent Stasi care avea cumva legtur cu ceea ce se ntmpla n
politica francez? i c Franois era ngrijorat c i Vera ar putea
fi n pericol din acest motiv, pentru c i-ar face ei un ru pentru
a-l preveni pe el? Sau ea era ascuns i protejat numai din
cauza legturii ei cu Osborn, i acum i cu McVey, i cu ce i se
ntmplase lui Lebrun i fratelui su n Lyon?
Vera, dac ascult cineva, nu-mi pas absolut deloc, spuse
el. Vreau s te gndeti cu atenie. Din ce i-a spus Franois,
exist vreo legtur ntre Albert Merriman, situaia lui Franois i
mine?
Nu tiu, spuse Vera, i se uit la mgruul micu,
sculptat, pe care-l inea n mn, apoi l puse uurel napoi pe
mas. mi aduc aminte c bunica mi-a povestit cum era n
Frana n timpul rzboiului. Cnd nazitii au venit i au rmas
aici, spuse ea ncetior. Fiecare clip era plin de groaz.
Oamenii erau luai fr nicio explicaie i nu se mai ntorceau
niciodat napoi. Oamenii se spionau unii pe alii, uneori chiar n
cadrul aceleiai familii, i raportau autoritilor ceea ce
observau. Iar brbai cu pistoale se aflau peste tot. Paul, spuse
367

Vera ezitnd, iar el o auzi ct de speriat era cu adevrat. Simt


i acum aceeai umbr ntunecat
Deodat Osborn auzi un zgomot n spatele lui. Se rsuci.
McVey era n faa cabinei telefonice. La fel i Noble. McVey
deschise ua ntr-o clip.
nchide! spuse el. Acum!

84.
Osborn fu silit s ias n grab din bar, i apoi direct n strad,
ncercase s-i ia rmas-bun de la Vera, dar McVey intrase n
cabin i nchisese telefonul cu mna lui.
Fata, nu-i aa? Vera Monneray, spuse McVey, deschiznd
portiera unui Rover fr numr de nmatriculare care era parcat
acolo.
Da, spuse Osborn suprat.
McVey se bgase n viaa lui particular, i lui nu-i plcea
acest lucru.
Este cu poliitii din Paris?
Nu. Cu Serviciile Secrete.
Portierele fur nchise, iar oferul lui Noble porni maina.
Dup cinci minute fcur rondul la Piccadilly Circus, i o luar pe
Haymarket ctre Trafalgar Square.
Numr privat? ntreb McVey pe un ton neutru, uitndu-se
la cifrele pe care Osborn i le mzglise n palm.
Ce vrei s spui cu asta? ntreb Osborn defensiv, vrndu-i
palmele la subsuori.
Sper c nu ai ucis-o n felul acesta, spuse McVey uitndu-se
lung la el.
Noble se ntoarse ctre ei de pe locul din fa, de lng ofer.
Ai ntrebat pe cineva unde era telefonul pe care-l foloseai
sau l-ai gsit singur?
Osborn i ntoarse privirile dinspre McVey.
Ce importan are?
Ai ntrebat pe cineva unde era telefonul sau l-ai gsit
singur?
Telefoanele din hol erau ocupate. Am ntrebat dac mai
erau i altele.
368

i cineva i-a spus.


Evident.
Te-a mai vzut cineva vorbind la telefon? A vzut cabina n
care ai intrat?
McVey l ls pe Noble s continue.
Nu, spuse Osborn repede, apoi i aminti brusc. Ba da, o
angajat a hotelului, o negres n vrst. Ddea cu aspiratorul
pe coridor.
Nu e dificil s descoperi unde s-a sunat de la un telefon
public, spuse Noble. Mai ales dac tii care este acel telefon.
Numr privat sau nu, cincizeci de lire n mna cui trebuie i pot
obine numrul, oraul, strada, adresa, i chiar i ce s-a servit la
cin. Toate astea ct ai clipi.
Osborn rmase mult timp n tcere i privi imaginile nocturne
din Londra cum trec pe lng el. Nu-i plcea s recunoasc, ns
Noble avea dreptate. Se comportase prostete, nebunete. ns
nu aceasta era lumea lui, n care fiecare gnd trebuia cntrit
bine nainte i n care toat lumea era suspect, indiferent cine
era persoana respectiv. n cele din urm l privi pe McVey.
Cine face chestia asta? Cine sunt ei?
McVey cltin din cap.
tiai c individul pe care l-ai mpucat a fost membru
Stasi? ntreb Osborn.
Ea i-a spus asta?
Da.
Are dreptate.
tiai? ntreb Osborn, nevenindu-i s cread.
McVey nu-i rspunse. Nici Noble.
Haidei atunci s v spun ceva ce nu tii! Prim-ministrul
Franei i-a dat demisia din postul su. Se va anuna oficial
mine diminea. A fost forat s fac asta de oamenii din
propriul su partid din cauz c el se opunea la participarea
Franei la noua Comunitate European. El consider c nemii au
prea mult putere i c prerile lor nu coincid.
Nu e nimic nou n asta, spuse Noble strngnd din umeri, i
apoi se ntoarse s-i spun ceva oferului.
Ba este ceva nou, dac el consider c ei l-ar ucide dac
nu ar face acest lucru. Sau c ar ucide-o pe Vera, ca s-i
demonstreze ceva lui i familiei lui.
McVey i Noble schimbar priviri ntre ei.
369

Asta crezi tu, sau asta i-a spus ea? ntreb McVey.
Osborn se uit la el enervat.
Ei bine, e speriat, da? Din mai multe motive.
Oricum, tu nu ai ajutat-o deloc. Data viitoare cnd i spun
s faci ceva, aa s faci! i spuse McVey, apoi se ntoarse s se
uite pe geam.
Dup aceea n main se ls tcerea, auzindu-se doar
mersul roilor pe asfalt. Din cnd n cnd, farurile de la mainile
care veneau din fa iluminau persoanele din interiorul mainii,
ns n cea mai mare parte rmaser cu toii cufundai n
ntuneric.
Osborn se ls pe spate. n toat viaa lui nu se gndise c va
fi vreodat att de obosit. l dureau toate membrele. Plmnii,
pe msur ce se ridicau i coborau odat cu fiecare respiraie,
parc i erau de plumb. S doarm. Nici nu-i mai amintea cnd
fcuse acest lucru ultima oar. i trecu absent mna peste
obrajii aspri i i ddu seama c uitase s se brbiereasc. Se
uit la McVey i vzu i la el aceeai oboseal. Avea cearcne
adnci la ochi i pe brbie prul alb-cenuiu ncepuse s-i
creasc. Hainele, chiar dac erau curate, artau de parc ar fi
dormit mbrcat cu ele o sptmn ntreag. Iar Noble, care
sttea n fa, nu arta nici el mai grozav.
Roverul ncetini, o lu pe o strad lateral ngust i, puin
mai ncolo, ptrunse ntr-un garaj subteran. Deodat, Osborn i
ddu seama c nu tia unde mergeau, aa c i ntreb.
La Berlin, i rspunse McVey, lundu-l prin surprindere.
La Berlin?
Doi poliiti n uniform se apropiar cnd maina se opri, i
deschiser portierele.
Pe aici, v rugm, domnilor, spuser ei i i conduser pe
un coridor, apoi ieir pe o u care ducea la pist.
Se aflau n captul cel mai ndeprtat al unui aeroport
comercial. La distan se vedea un avion cu dou motoare care
sttea n ateptare, cu luminile aprinse n interior i cu o scar
portabil care ducea sus la ua deschis din fuzelaj.
Motivul pentru care ne nsoeti, spuse McVey n vreme ce
se ndreptau ctre acesta, este pentru a depune mrturie n faa
unui judector german. Vreau s-i spui ce i-a spus Albert
Merriman nainte de a fi mpucat.
Te referi la Scholl.
370

McVey ncuviin din cap. Osborn simi cum i se accelereaz


pulsul.
E la Berlin.
Da.
n faa lor, Noble urc treptele i intr n avion.
Mrturia mea va ajuta la obinerea unui mandat de
arestare pe numele su.
Vreau s discut cu el, spuse McVey i ncepu s urce
scrile.
Osborn era euforic. Acesta era motivul pentru care dorise s
se ntlneasc cu McVey de la bun nceput. Ca s-l duc un pas
mai departe, s-l ajute s ajung la Scholl.
Vreau s fiu i eu acolo cu tine cnd faci asta.
Aa am presupus i eu, spuse McVey i dispru n interiorul
avionului.

85.
Vedei, nu exist nicio urm de mpotrivire i nicio dovad
c s-a ntmplat ceva. Gardurile care delimiteaz zona sunt
monitorizate cu camere video i au fost verificate personal de
gardienii care patruleaz cu cini. Nu exist nicio dovad c
securitatea ar fi fost nclcat n vreun fel.
Georg Springer, subire, cu un nceput de chelie, eful pazei la
Anlegeplatz, travers dormitorul imens al lui Elton Lybarger,
privind nspre patul acestuia, n care se vedea c dormise
cineva, dar care acum era gol, ascultndu-l pe ofierul narmat
responsabil cu paza. Era ora 3:25, joi dimineaa.
Springer fusese trezit imediat dup ora trei i fusese informat
c Lybarger lipsea din camera lui. Imediat luase legtura cu cei
de la sediul central al pazei, ale cror camere video monitorizau
poarta principal, gardul care delimita perimetrul pe o distan
de peste treizeci de kilometri ptrai, i celelalte locuri pe unde
ar fi putut s ias, adic intrarea de serviciu de lng garaj, care
era pzit, i o anex pentru ntreinere la aproape un kilometru
distan, pe un drum sinuos care ducea n partea din spate. n
cele patru ore care trecuser nu ieise i nu intrase absolut
nimeni.
371

Springer mai arunc o ultim privire camerei lui Lybarger,


apoi se ndrept ctre u.
Poate i s-a fcut ru i a cutat pe cineva s-l ajute, sau
poate este nc toropit de somn i nu tie unde se afl. Ct
personal de serviciu avem?
aptesprezece persoane.
Adun-i pe toi! Verificai zona cu atenie, inclusiv toate
ncperile i dormitoarele. Nu-mi pas dac oamenii dorm sau
nu. M duc s-l trezesc pe Salettl.

Elton Lybarger sttea pe un scaun cu sptarul drept i se uita


la Joanna. Timp de cinci minute, aceasta nu se micase deloc.
Dac nu ar fi fost ridicarea uoar a snilor ei pe sub cmaa de
noapte, i-ar fi luat inima n dini i ar fi chemat ajutoare,
temndu-se c i se fcuse ru.
Trecuse mai puin de o or de cnd gsise caseta video.
Incapabil s doarm, se dusese n bibliotec s caute ceva de
citit. n ultima vreme i fusese foarte greu s adoarm. Iar n
puinul interval n care adormea, somnul i era ntrerupt, plin de
vise ciudate n care el mergea singur printre o grmad de
oameni i prin locuri care i se preau familiare, dar pe care nu
tia de unde s le ia. Iar perioadele de timp prin care trecea
erau diferite una de alta, la fel ca i oamenii, variind de la
Europa dinaintea rzboiului la incidente cum fusese cel din
aceast diminea.
n bibliotec rsfoise mai multe reviste i ziare. Pentru c
somnul tot nu-i venea, ieise afar. Se vedea lumina aprins n
csua nepoilor lui, Eric i Edward. Se dusese i btuse la u.
Nu-i rspunsese nimeni, aa c intrase. Camera principal,
foarte luxoas, prevzut cu un emineu din piatr masiv i
mobilier scump, plin de articole audio i video, i cu rafturile
gemnd de trofee sportive, era goal. Uile ctre dormitoarele
din spate erau nchise. Presupunnd c nepoii lui dormeau,
Lybarger se pregtise s plece, cnd vzuse un plic mare pe un
raft de lng u, lsat acolo probabil pentru un mesager. Pe el
scria Unchiul Lybarger. Gndindu-se c i era destinat lui, l
deschisese i nuntru gsise o caset video. Curios, o luase i
se dusese napoi n biroul lui, unde o pusese s mearg la videocasetofon, dduse drumul la televizor i se aezase comod, s
vad ce aveau de gnd bieii s-i trimit.
372

Ceea ce vzuse era o caset cu el dnd cu utul la o minge de


fotbal, mpreun cu Eric i Edward, nite fraze politice pe care le
rostea el i care fuseser pregtite cu atenie de profesorul lui
de dicie, un profesor de teatru la Universitatea din Zrich. i
apoi, o scen ocant n care el i Joanna erau n pat mpreun,
cu tot felul de cifre care se derulau pe ecran, i cu Von Holden
stnd n picioare lng ei, gol puc. Joanna era prietena i
tovara lui. i era ca o sor, ba chiar ca o fiic. Cum se putea
aa ceva? Cum de se ntmplase aa ceva? Oricum, el nu-i
aducea aminte absolut nimic. Ceva, era sigur de asta, nu era
deloc aa cum trebuia. ntrebarea era: Joanna tia despre acest
lucru? Era acesta vreun joc pervers pe care l jucau ea i cu Von
Holden? ocat, plin de mnie, se dusese imediat n camera ei. O
trezise din somnul profund, ipase la ea indignat i i ceruse s
se uite imediat la caset.
Confuz i destul de suprat de felul n care i se adresa i de
prezena lui n camera ei, aceasta fcuse precum i spusese. Iar
acum, pe msur ce se derula banda, devenise i ea la fel de
ocat ca i el. Visul ngrozitor pe care-l avusese cu cteva nopi
n urm nu fusese un comar, pn la urm, ci amintirea vie a
ceea ce se petrecuse cu adevrat.
Cnd se termin caseta, Joanna nchise video-casetofonul i
se ntoarse nspre Lybarger. El era palid i tremura, la fel de
epuizat emoional ca i ea.
Nu ai tiut, nu-i aa? Nu ai avut nici cea mai mic idee c
s-a ntmplat aa ceva? ntreb ea.
Nici dumneata
Nu, domnule Lybarger. V asigur c nu am tiut nimic.
Deodat se auzi o btaie puternic n u, care se deschise
imediat, i pe ea intr Frieda Vossler, o femeie de douzeci i
cinci de ani, membr a forelor de paz de la Anlegeplatz. Salettl
i Springer, eful pazei, venir dup cteva minute n camera
Joannei, gsindu-l acolo pe Lybarger, care era foarte indignat,
izbind caseta video n palm i rstindu-se la agenta de paz
Vossler, cernd s afle semnificaia unei asemenea ofense.
Calm, Salettl lu caseta video i l rug pe Lybarger s se
liniteasc, prevenindu-l c ceea ce fcea putea s i creeze un
al doilea accident cerebral. Salettl o ls pe Joanna n compania
agenilor de paz i l nsoi pe Lybarger n camera lui, i lu
tensiunea i l introduse n pat, administrndu-i un sedativ
373

puternic, amestecat cu un drog psihedelic slab. Lybarger urma


s doarm ceva timp, iar somnul i va fi plin de vise nerealiste i
ciudate. Salettl era convins c aceste vise se vor confunda cu
imaginile incidentului cu caseta video i cu vizita lui n camera
Joannei.
Pe de alt parte, Joanna fu mai puin cooperant, iar cnd
Salettl se ntoarse n camera ei, se gndi s o concedieze pe loc
i s o trimit cu primul avion napoi n America. Numai c i
ddu seama c lipsa ei ar putea produce i mai multe necazuri.
Lybarger era obinuit cu ea i avea ncredere n ea pentru
confortul su fizic. Ea l adusese pn aici, chiar pn la a-l face
s aib ncredere n el s mearg singur, fr baston, fr alt
ajutor, i nu se tia absolut deloc cum ar reaciona acesta dac
ea nu se va mai afla acolo. Nu, se hotr Salettl, nici nu ncpea
vorb s o concedieze. Era extrem de important ca ea s-l
nsoeasc pe Lybarger la Berlin i s stea cu el pn n
momentul n care el se va duce s-i in discursul. Politicos,
ncerc s o conving s se duc napoi la culcare, pentru binele
lui Lybarger. i spuse c diminea i se va oferi o explicaie
pentru ceea ce vzuse. nspimntat, nervoas i epuizat
emoional, Joanna avu prezena de spirit s nu mping lucrurile
mai departe.
Spunei-mi mcar, i se adres ea, cine a mai tiut despre
acest lucru n afar de Pascal? Cine a fcut pozele astea
blestemate?
Nu tiu, Joanna. i spun cu certitudine c eu nu am vzut
caseta, aa c nici mcar nu sunt sigur despre ce este vorba. De
aceea te rog s atepi pn diminea, cnd a putea s-i ofer
un rspuns mai elocvent.
Bine, spuse ea, apoi atept s ias toat lumea, nchise
ua dup ei i o ncuie.
Salettl o post imediat lng u pe agenta de paz Frieda
Vossler, dndu-i instruciuni ca nimeni s nu intre sau s ias din
camer fr permisiunea lui. Dup cinci minute se aez la
biroul su. Era deja joi diminea. n mai puin de treizeci i ase
de ore, Lybarger va fi la Berlin, pe punctul de a fi prezentat la
Palatul Charlottenburg. Dup toate cte se ntmplaser, i att
de aproape de final, faptul c s-ar fi putut ntmpla ceva ru la
Anlegeplatz era o chestiune pe care nu o luase nimeni n
consideraie. Ridic receptorul telefonului i o sun pe Uta Baur
374

la Berlin. El se ateptase s o trezeasc din somn, dar telefonul


lui i fu transferat acesteia la birou.
Guten Morgen, o auzi el, cu vocea proaspt i plin de
via. La ora patru dimineaa, ea era deja gata s nceap o
nou zi de lucru.
Cred c ar trebui s afli ceva s-a ntmplat ceva
neateptat aici la Anlegeplatz.

86.
Osborn se uit la ceas. Era aproape 2:30 dimineaa, joi, 13
octombrie. Lng el, prin ntuneric, l zri pe Clarkson
examinnd bordul cu luminie roii i verzi al avionului
Beecheraft Baron, n vreme ce l meninea la o vitez constant
de 200 de noduri. n spatele lor, McVey i Noble moiau cu
ntreruperi, artnd mai degrab ca nite bunici obosii, dect
ca nite poliiti cu vechime de la Omucideri. Dedesubt, Marea
Nordului sclipea n lumina unei semiluni n descretere, cu fluxul
ei puternic cuprinznd toat coasta Olandei.
La puin timp dup aceea, se nclinar spre dreapta i intrar
n spaiul olandez. Apoi trecur peste oglinda ntunecat care
era Ijsselmeer, i curnd dup aceea trecur n zbor spre est, pe
deasupra terenurilor agricole luxuriante nspre grania
Germaniei.
Osborn ncerc s i-o imagineze pe Vera prizonier ntr-o
cas de la ar din Frana. Trebuia s fie un fel de conac, cu o
alee lung n faa lui, astfel nct oamenii narmai care l pzeau
s poat vedea pe oricine se apropia mult nainte s ajung
acolo. Sau poate c nu. Poate c era o cas modern cu dou
etaje lng calea ferat dintr-un orel, pe lng care treceau
trenurile de peste zece ori pe zi. O cas indescriptibil, ca mii de
alte case de pe teritoriul Franei, simpl, cu aspect comun, cu o
main veche de cinci ani parcat n fa. Ultimul loc n care s-ar
gndi un agent Stasi c se ascunde inta sa.
Probabil c Osborn aipise i el n cele din urm, pentru c
urmtorul lucru pe care-l zri fu sclipirea slab a zorilor la
orizont, iar Clarkson se apropia de sol cu avionul Beecheraft
trecnd printr-un plafon uor de nori. Chiar sub ei, spuse el, se
375

afla rul Elba, ntunecat i neted, ca un reper de bun venit care


se ntindea n faa lor ct puteau cuprinde cu ochii.
Coborr i mai mult i se deplasar pe linia malului de sud al
rului nc vreo treizeci de kilometri, pn cnd luminile oraului
de provincie Havelberg se vzur sclipind la distan.
McVey i Noble se treziser i vzur cum Clarkson aplec
aripa stng i se nclin puternic. Reveni, opri motorul i plan
jos, aproape neauzit, deasupra peisajului n umbr. n acest
timp, un semnal luminos de pe sol clipi de dou ori, apoi se
stinse.
Du-ne jos, spuse Noble.
Clarkson ncuviin din cap i ridic botul Baronului. Ddu un
impuls motoarelor duble de 300 de cai putere, execut o
rsucire cu nclinare abrupt spre dreapta, apoi micor viteza i
cobor spre sol. Avionul se zgudui cnd iei trenul de aterizare,
apoi Clarkson echilibr avionul i ajunse chiar deasupra
copacilor. Chiar atunci apru un ir de luminie albastre,
conturnd n iarba din faa lor o pist de aterizare. Dup un
minut, roile atinser solul, botul cobor i roata din fa ajunse
la acelai nivel. Imediat luminile de aterizare se stinser i se
auzi un zgomot asurzitor cnd Clarkson ddu elicelor un impuls
de rotire invers. Dup cteva sute de metri, avionul Baron se
opri la un stop.
McVey!
Puternicul accent german fu urmat de un rs sntos cnd
McVey cobor pe iarba ud de rou de pe pajitea Elbei, la
aproximativ o sut de kilometri nord-est de Berlin, i fu cuprins
instantaneu n mbriarea ca de urs a unui brbat uria
mbrcat cu o geac de piele i blugi.
Locotenentul Manfred Remmer de la Bundeskriminalamt,
Poliia Federal German, avea un metru nouzeci i trei
nlime i peste o sut de kilograme. Un tip sentimental i cu
fire deschis, dac ar fi fost mai tnr cu zece ani ar fi putut
juca pe post de funda pentru orice echip din NFL 29. nc era
solid i bine echilibrat. Cstorit, tat a dou fete, avea treizeci
i apte de ani i l cunotea pe McVey nc de cnd fusese
trimis la LAPD ca tnr poliist cu doisprezece ani n urm, ntrun program internaional de schimb de experien din poliie.
29 National Football League, Liga Naional de Fotbal American (n.t.).
376

Fusese repartizat trei sptmni la Furturi i Omucideri, i


dup dou zile Manny Remmer devenise partenerul-ucenic al lui
McVey. n cele trei sptmni, elevul Manfred Remmer fusese
prezent la ase nfiri la tribunal, nou autopsii, apte
arestri i douzeci i dou de edine de ntrebri i
interogatorii. Lucrase ase zile pe sptmn, cincisprezece ore
pe zi, dintre care apte fr plat, dormind pe un pat ngust din
biroul lui McVey, n loc de camera de hotel asigurat, n cazul n
care se ntmpla ceva care s le solicite atenia imediat i
total. n cele aisprezece zile i ceva n care el i cu McVey au
stat mpreun, arestaser cinci traficani de droguri importani,
care aveau la activ crime rsuntoare, i l depistaser,
prinseser i obinuser o mrturie complet de la un individ
care omorse opt tinere. n prezent, omul respectiv, Richard
Homer, se afla n nchisoarea San Quentin, dup ce epuizase
zece ani de apeluri, i atepta s-i vin rndul la pedeapsa cu
moartea.
M bucur s te vd, McVey! M bucur c eti bine, am fost
foarte fericit cnd am aflat c vii aici, spuse Remmer n vreme
ce conducea un Mercedes argintiu fr numr de nmatriculare,
ieind de pe gazon i intrnd pe un drum de ar. Pentru c am
obinut cteva informaii despre prietenii ti din Interpol,
Herren30 Klass i Halder. Nu a fost uor s le obin. Mai bine s-i
spun personal dect la telefon. Pot s vorbesc de fa cu el?
ntreb Remmer i arunc o privire peste umr nspre Osborn,
care sttea n spate alturi de Noble.
Da, poi s vorbeti, spuse McVey, fcndu-i cu ochiul lui
Osborn.
Numai era necesar s ascund de el ce se mai petrecea.
Herr Hugo Klass s-a nscut la Mnchen n 1937. Dup
rzboi s-a mutat cu mama lui n Mexico City. Mai trziu s-au
mutat n Brazilia. Rio de Janeiro, apoi So Paulo.
Remmer izbi Mercedesul destul de tare de capacul unui canal
i acceler pe un drum pavat. n faa lor cerul ncepea s se
deschid la culoare, lsnd astfel s se vad o idee din oraul
baroc Havelberg n linia subire a orizontului.
n 1958, s-a rentors n Germania i s-a nrolat n Forele
Aeriene Germane, apoi n Bundesnachrichtendienst, Agenia de
30 Domnii, n limba german n original (n.t.).
377

Spionaj a Germaniei de Vest, unde i-a creat reputaia de expert


n amprente. Apoi
Noble se aplec spre scaunul din fa i complet:
S-a dus s lucreze la sediul Interpolului. Exact ce am
obinut i noi de la MI6.
Foarte bine, zmbi Remmer. Acum spune-ne i restul.
Care rest? Nu mai este nimic altceva.
Fr date personale? Fr informaii despre familia sa?
Noble se aez la loc.
mi pare ru, asta este tot ce avem, spuse el sec.
Nu ne mai lsa s ateptm, spuse McVey, care i puse
ochelarii de soare, deoarece soarele la rsrit umpluse orizontul.
La distan, Osborn vzu o berlin cenuie, marca Mercedes,
cum intr de pe un drum lateral i pornete pe autostrad n
aceeai direcie cu ei. Se deplasa mai ncet dect ei, ns n
momentul n care o ajunser, acceler, mrind viteza, iar
Remmer rmase chiar n spatele ei. O clip mai trziu i ddu
seama c o main identic mergea n spatele lor i se
meninea acolo. Se ntoarse i zri doi brbai pe scaunele din
fa. Apoi, pentru prima dat, zri arma semiautomat din
portiera lui Remmer, chiar lng braul lui stng. Indivizii din
mainile din fa i din spate fceau parte n mod evident din
poliia federal. Remmer nu i asuma riscuri.
Klass nu este numele lui de botez, ci Haussmann. n timpul
rzboiului, tatl lui, Erich Haussmann, a fost membru
Schutzstaffel, adic SS. Numrul de identificare 337795. A fost i
membru al Sicherheitsdienst, adic SD. Serviciul de securitate al
partidului nazist. Remmer urm Mercedesul din fa nspre sud,
pe Uberregionale Fernverkehrsstrasse, autostrada interregional
de legtur, i toate cele trei maini prinser vitez.
Dou luni nainte de terminarea rzboiului, Herr
Haussmann a disprut. Frau Bertha Haussmann i-a reluat apoi
numele ei de fat, Klass. Frau Haussmann nu era o femeie
nstrit cnd a plecat mpreun cu fiul ei din Germania spre
Mexico City n 1946. i totui acolo a locuit ntr-o vil i a avut
buctreas i menajer, pe care le-a luat cu ea cnd a plecat n
Brazilia.
Crezi c era ntreinut de nazitii expatriai dup rzboi?
ntreb McVey.
378

E posibil, dar cine poate dovedi? A murit n 1966 ntr-un


accident de main n apropiere de Rio. ns pot s v spun cu
siguran c Erich Haussmann i-a vizitat pe ea i pe fiul ei de
peste douzeci de ori ct timp au locuit n Brazilia.
Dar spuneai c btrnul a disprut nainte de terminarea
rzboiului, spuse Noble, care se aplec din nou n fa.
i s-a dus direct n America de Sud, mpreun cu tatl i
fratele mai mare al lui Herr Rudolf Halder, omul vostru de la
Interpolul din Viena, individul care l-a ajutat pe Klass att de
eficient s reconstituie amprenta lui Albert Merriman din ciobul
de sticl gsit n apartamentul din Paris al detectivului particular
care a fost omort, Jean Packard. Remmer lu un pachet de
igri de pe bord, l scutur pn iei o igar, pe care i-o
aprinse. Numele adevrat al lui Halder este Otto, spuse el
suflnd fumul de igar. Tatl i fratele lui mai mare au fcut
parte amndoi din SS i SD, la fel ca i tatl lui Klass. Halder i
Klass au aceeai vrst, cincizeci i cinci de ani. i-au petrecut
anii de formare nu numai n Germania nazist, ci i pe la
fanaticii naziti. i-au petrecut adolescena n America de Sud,
unde au fost educai, ngrijii i finanai de nazitii expatriai.
Noble i ndrept privirile ctre McVey.
Doar nu crezi c avem de-a face cu o conspiraie
neonazist
E o idee interesant, dac pui toate datele cap la cap.
Uciderea lui Merriman de ctre un agent Stasi n ziua n care se
descoper c este n via, de ctre o persoan plasat strategic
ntr-un post n care date despre investigaiile poliiste din lumea
ntreag vin i pleac de o sut de ori pe zi. Uciderea prietenei
lui Merriman i a soiei i familiei acesteia din Marsilia.
mpucarea lui Lebrun i a fratelui su cnd acetia au nceput
s investigheze cu ce se ocupa Klass la Lyon, obinnd dosarul
lui Merriman de la NYPD prin utilizarea unor coduri vechi de la
Interpol, despre care majoritatea oamenilor nici mcar nu mai
tiau c exist. Aruncarea n aer a trenului n care ne aflam eu i
cu Osborn. mpucarea lui Benny Grossman n casa lui din
Queens dup ce acesta a obinut i a comunicat informaiile
ctre Noble despre oamenii pe care se presupune c Erwin
Scholl i-a omort acum treizeci de ani. Ai dreptate, Ian. Dac le
pui pe toate cap la cap, sun ntr-adevr ca activitatea unei
uniti de spionaj, de genul operaiilor KGB. Ce prere ai,
379

Manny? ntreb McVey ntorcndu-se nspre acesta. Legtura


dintre Klass i Halder transform toate astea ntr-un fel de
chestiune neo-nazist?
Ce naiba vrei s spui cu neo-nazist? se rsti Remmer.
Spartul capetelor, salutul nazist, puti cu capetele rase care in
n buzunare cartofi plini de cuie? Ticloi care-i bat pe imigrani
i le dau foc n afara taberelor lor i care apar la tirile de la
televizor n fiecare sear?
Remmer i schimb privirea dinspre McVey spre Noble, i
apoi spre Osborn; era furios.
Merriman, Lebrun, trenul Paris-Meaux, Benny Grossman,
care, atunci cnd l-am sunat s ntreb unde a putea s stau n
New York, cnd m-am dus acolo cu copiii, mi-a spus Stai la
mine acas! Ziceai c e ceva de genul KGB, ns eu cred c ar
trebui s spunem nu c sunt neo-naziti, ci neo-naziti care
lucreaz cu vechii naziti! O continuare a ceea ce a ucis ase
milioane de evrei i a distrus Europa! Neo-nazitii sunt doar
cireaa de pe tort, ei nu nseamn nimic! n momentul de fa
sunt doar o pacoste, atta tot. Nimic altceva. ns n straturile
de dedesubt zace aceast plag, ascunzndu-se n spatele
chipurilor nedumerite ale funcionarilor de la bnci i ale
chelnerielor de la cocteiluri, fr mcar ca ei s fie contieni
de acest lucru, ca o smn care ateapt vremea potrivit,
combinaia corespunztoare de elemente, pentru a germina din
nou. Dac ai fi petrecut i voi tot atta timp ca i mine pe
strzile i n ncperile dosnice din Germania, ai fi tiut i voi
acest lucru. Nu-l va rosti nimeni niciodat, ns el exist acolo, la
fel ca aerul.
Remmer i arunc o privire furioas lui McVey, apoi i stinse
igara i i ndrept privirile napoi spre drumul din faa lui.
Manny, spuse McVey ncet, din ce ai spus pn acum mi
dau seama c acesta este rzboiul tu personal: vina, ruinea i
toate celelalte i-au fost aruncate n fa de o alt generaie.
Ceea ce s-a ntmplat a fost nfptuit de ei, nu de tine, ns tu iai nsuit oricum toate astea. Poate ai fost nevoit s faci aa. i
nu te contrazic cu nimic. ns, Manny, sentimentele nu sunt
fapte.
M ntrebi dac am informaii de prima mn. Rspunsul
este nu, nu am.
380

Dar Bundeskriminalamt, sau Bundesnach, ori cum naiba


se mai cheam Agenia German de Spionaj, a gsit vreodat
dovezi concrete referitoare la organizarea unei micri pronaziste de o amploare suficient de mare pentru a avea
influen?
Remmer l privi din nou.
A gsit?
Acelai rspuns: nu. Sau cel puin nu ceva de care s aflm
eu sau superiorii mei, pentru c astfel de lucruri sunt discutate
tot timpul ntre ageniile de poliie. Politica guvernului este s
fim je wachsam. Asta nseamn mereu ateni, mereu vigileni.
McVey l studie cu atenie pentru o clip.
Dar tu, personal, tu ce prere ai? Crezi c a sosit vremea?
Remmer ezit, apoi ncuviin din cap.
Niciodat nu o s se vorbeasc despre asta. Cnd o s
apar, n-o s auzii niciodat cuvntul nazist. ns ei vor fi cei
care vor avea puterea. Eu le dau cam doi, trei ani, cel mult cinci.
Dup acest pronostic, brbaii din main se cufundar n
tcere, iar Osborn se gndi la ce-i spusese Vera despre demisia
lui Franois Christian i noua Europ; despre amintirile bunicii ei,
bntuite de ocupaia Franei de ctre naziti: oameni care erau
luai fr vreun motiv anume i care nu mai erau vzui
niciodat dup aceea, vecinii care se spionau ntre ei i familiile
ntre ele i peste tot brbai narmai. Simt i acum aceeai
umbr ntunecat Sunetul vocii ei era la fel de clar ca i cum
s-ar fi aflat acolo, alturi de el, i spaima pe care i-o simi l
nghe.
Mainile ncetinir cnd ajunser la periferia unui orel i
intrar pe strzile acestuia. Privind pe geam, Osborn zri soarele
de diminea cum lumina acoperiurile cldirilor. Observ
frunzele de toamn care formau un covor rou aprins i auriu.
Copiii care se duceau la coal ateptau la colul strzii, iar o
pereche de oameni n vrst traversar pe trecerea de pietoni,
femeia sprijinindu-se ntr-un baston, cu braul liber inndu-se
mndr de cel al soului ei. Un agent de circulaie sttea lng o
intersecie i se certa cu un ofer de camion, iar peste tot
vnztorii i scoteau mrfurile afar.
Era greu s-i dai seama ct era de mare oraul. Poate avea o
populaie de vreo dou sau trei mii de persoane, dac puneai la
socoteal i strzile secundare i cartierele care nu se vedeau,
381

dar despre care tiai c erau acolo. Ci la fel ca acetia se


deplasau prin Germania n aceast diminea? Sute, mii?
Trguri, sate, orae; fiecare cu oamenii lor, care i vedeau de
viaa lor cotidian, ntr-un punct situat undeva ntre natere i
moarte. Era posibil ca vreunul dintre ei s mai aspire n secret la
vederea trupelor armate cu pasul cadenat, cu soldaii mbrcai
n cmi strmte, pe bra avnd banderole cu svastica, sau
care s doreasc s mai aud sunetul ghetelor lor lustruite
trecnd prin faa tuturor uilor i ferestrelor din ara Aleilor?
Cum ar mai fi posibil aa ceva? Trecuse deja o jumtate de secol
de la perioada aceea ngrozitoare. Aspectele morale corecte i
eronate ale acelei perioade fuseser discutate zi de zi,
ncontinuu. Vina i ruinea colectiv nc mai apsau asupra
generaiilor care se nscuser la zeci de ani dup ce perioada
aceea luase sfrit. Cel de-al Treilea Reich i ceea ce
reprezentase el se terminase. Poate c restul lumii voia s-i
aminteasc n permanen acest lucru, ns Germania dorea s
uite, iar Osborn fu convins de acest lucru n vreme ce privea n
jurul su. Nu se putea ca Remmer s aib dreptate!
Mai am o veste pentru voi, spuse Remmer, ntrerupnd
linitea. Numele persoanei care a fost de importan vital n
asigurarea unor posturi permanente pentru Klass i Halder n
interiorul Interpolului. n prezent este director i a fost ofier n
Prefectura de Poliie din Paris. Cred c-l cunoatei.
Cadoux? Nu, n-are cum! l cunosc de ani de zile! spuse
Noble surprins din cale-afar.
Da, aa este, spuse Remmer, apoi se aplec i i mai
aprinse o igar. Cadoux!

87.
La ora apte fr un sfert, Erwin Scholl sttea la fereastra de
la birou, n apartamentul su de la ultimul etaj de la Grand Hotel
Berlin, privind soarele de diminea cum se ridica deasupra
oraului. inea n brae o pisic cenuie de Angora, pe care o
mngia absent.
n spatele lui, Von Holden discuta la telefon cu Salettl, la
Anlegeplatz. Prin ua nchis, care ddea ntr-un alt birou, le
382

putea auzi pe secretarele sale cum duceau o adevrat lupt cu


telefoanele internaionale, deoarece el refuzase s preia vreun
apel. Afar, pe teras, Viktor Shevchenko fuma o igar i privea
de sus la ceea ce fusese cndva Berlinul de Est, ateptnd
instruciuni. Shevchenko avea treizeci i doi de ani, i avea
constituia dur i supl a unui btu de pe strad. Ca i
Bernhard Oven, fusese recrutat din Armata Sovietic de Von
Holden i fusese introdus n Stasi direct n subordinea
comandantului. Apoi, dup reunificare, plecase de acolo i
intrase n Organizaie ca ef al sectorului din Berlin.
Nein! spuse Von Holden tios, iar Scholl se ntoarse spre el.
Nu, nu este necesar! spuse el n german i cltin din cap.
Scholl se ntoarse napoi la fereastr, continund s mngie
pisica. Auzise singurele cuvinte care-l interesau nc de la
nceputul conversaiei lui Von Holden: Elton Lybarger se odihnea
confortabil i urma s soseasc la Berlin n ziua urmtoare, aa
cum era programat. n treizeci i ase de ore, o sut dintre cele
mai influente persoane din Germania vor sosi de prin toat ara
i se vor aduna la Palatul Charlottenburg pentru a-l vedea.
Imediat dup ora nou, se vor deschide uile care dau nspre
salonul unde va avea loc cina festiv; cei din ncpere vor face
toi linite, iar Lybarger i va face intrarea sa plin de mreie.
Strlucitor n costumul su elegant, fr baston, se va deplasa
singur pe culoarul central, ignorndu-i complet pe cei care vor fi
cu ochii int la el. Cnd va ajunge n captul ncperii, va urca
cele cteva trepte ctre podium, iar acolo, n ovaiile tuntoare,
se va ntoarce spre mulime ca un adevrat rege. n cele din
urm i va ridica braele pentru a se face linite, i apoi va rosti
cel mai important i mai magnific discurs din toat viaa lui.
Cnd l auzi pe Von Holden c nchide telefonul, Scholl se trezi
din reverie. Puse pisica pe un fotoliu i se aez la birou.
Domnul Lybarger a gsit din greeal caseta video i i-a
artat-o Joannei, spuse Von Holden. n aceast diminea el nui mai amintete nimic, sau prea puin, despre aceast
ntmplare. ns ea nc mai produce anumite neplceri. Salettl
va avea grij de acest lucru.
El voia ca tu s faci asta, s te duci acolo pentru a calma
spiritele. Acesta a fost motivul nenelegerii dintre voi?
Da, ns nu este necesar plecarea mea acolo.
383

Pascal, doctorul Salettl are dreptate. Dac fata continu s


fie tulburat, acest lucru se va transmite i asupra lui Lybarger,
ceea ce este cu totul inacceptabil. Salettl poate o mai linitete
puin, ns e greu de crezut c ar putea s-o fac la fel ca tine.
Exist o diferen ntre gndire i simire. Gndete-te ct de
greu este s schimbi un sentiment fa de un gnd. Chiar dac o
face s se rzgndeasc acum, ea se poate rzgndi din nou
dup aceea i, astfel, ar putea crea genul de perturbare pe care
vrem s o evitm. ns dac va fi calmat i mngiat, va
ajunge s toarc mulumit ca pisica aceea, care doarme
linitit pe fotoliu.
Poate c aa stau lucrurile, domnule Scholl, ns n
momentul de fa locul meu este aici, la Berlin, spuse Von
Holden, privindu-l n fa pe Scholl. V fceai probleme c
sistemul nostru s-ar putea s nu fie att de eficient precum
credeam. Ei bine, este i nu este. Sectorul din Londra l-a gsit
pe poliistul francez care a fost rnit, Lebrun, la Spitalul
Westminster din Londra. Este protejat n permanen de poliia
londonez. Sectorul din Londra care lucreaz mpreun cu
sectorul din Paris a localizat un telefon dat din Londra de
americanul Osborn ctre o cas de la ar, de pe lng Nancy.
Vera Monneray se afl acolo, pzit de Serviciile Secrete
Franceze.
Scholl rmase ascultnd nemicat, cu minile ncletate pe
birou.
Lui Osborn i McVey li s-a alturat un comandant de la
Departamentul Special al Poliiei Metropolitane, continu Von
Holden. Acesta se numete Noble. Au aterizat la Havelberg cu
un avion particular chiar nainte de rsritul soarelui, iar de aici
au fost ateptai i luai cu maina de un inspector de la
Bundeskriminalamt pe nume Remmer. Au fost escortai de dou
maini de poliie de la Bundeskriminalamt, fr numere de
nmatriculare. Trebuie s lum n consideraie posibilitatea c
vin aici, la Berlin.
Von Holden se ridic i se duse nspre o msu, unde i
umplu un pahar cu ap mineral.
Nu sunt veti dintre cele mai bune, ns sunt precise i
furnizate la timp. Problema este c au reuit s ajung att de
departe. Aici este punctul n care sistemul nostru nu mai
funcioneaz. Bernhard Oven ar fi trebuit s-i mpute pe
384

amndoi la Paris, n schimb poliistul american l-a mpucat pe


el. Ar fi trebuit s fie ucii n explozia feroviar sau de ctre
agenii din sectorul din Paris care erau cu mine la Meaux,
ateptnd lista cu supravieuitori pentru a face urmtoarea
micare. Nici acest lucru nu s-a ntmplat. Acum vin aici, cu o zi
i jumtate nainte ca domnul Lybarger s fie prezentat.
Von Holden i goli paharul cu ap i l puse napoi pe msu.
Aceasta este o problem pe care nu o pot rezolva dac voi
fi la Zrich.
Scholl se ls pe spate i se uit atent la Von Holden. n acest
timp, pisica se ddu jos de pe fotoliul pe care dormise i, cu un
salt uor, sri n poala lui.
Pascal, dac pleci acum, pn seara eti napoi.
Von Holden se uit lung la el, de parc nu ar fi fost ntreg la
minte.
Domnule Scholl, aceti oameni sunt periculoi. Nu e clar
acest lucru?
tii de ce vin acum la Berlin, Pascal? i pot spune n dou
vorbe: Albert Merriman. Le-a spus despre mine, spuse Scholl i
schi un zmbet ideea prea s-l flateze. Cnd am sosit prima
dat la Palm Springs n vara anului 1946, am ntlnit un brbat
de nouzeci de ani. n tineree, prin anii 1870, fusese un lupttor
indian. Unul dintre nenumratele lucruri pe care mi le-a spus a
fost c lupttorii indieni i omorau ntotdeauna pe bieii indieni
cnd i gseau, pentru c, dup cum spunea el, tiau c dac nu
fceau acest lucru, ntr-o bun zi bieii aceia aveau s devin
brbai.
Domnule Scholl, ce vrei s spunei cu asta?
Ce vreau s spun, Pascal, este c ar fi trebuit s-mi aduc
aminte de acest lucru cnd l-am angajat pe Albert Merriman.
Degetele lungi ale lui Scholl mngiau blana mtsoas a
pisicii, artnd ca nite brice delicate.
Nu demult m-am uitat prin dosarele mele personale. Unul
dintre oamenii de care s-a ocupat Herr Merriman n numele meu
a fost un brbat care inventa instrumente medicale. Acesta se
numea Osborn. Acum sunt mai mult ca sigur c fiul acestuia
este cel care vine la Berlin mpreun cu poliistul.
Scholl se ndeprt de birou, cu pisica cuibrit pe un bra, se
ridic i se duse la ua care ddea spre teras. Cnd ajunse la
mner, Viktor Shevehenko o deschise din exterior.
385

Las-ne singuri, spuse Scholl, pind pe lng el, ieind la


soare.
Pentru lumea exterioar, Erwin Scholl era un brbat elegant,
care ajunsese prin forele proprii n poziia pe care o avea i care
era foarte charismatic. Propria lui persoan era extrem de
impenetrabil, ns avea capacitatea mistic de a vedea ce i
motiva pe ceilali. Pentru preedini i oameni de stat, acesta
era un har de o valoare inestimabil, deoarece oferea o privire
critic fa de ambiiile cele mai ascunse ale adversarilor lui.
ns pentru cei pe care nu dorea s-i farmece, era o persoan
rece i arogant, optnd s manipuleze prin fric i intimidare.
Iar pe cei civa oameni care i erau apropiai, printre care i Von
Holden, i fcea s fie servili fa de partea cea mai ntunecat a
firii sale.
Scholl arunc o privire n spate i vzu c Von Holden ieise i
el pe teras, i c sttea n picioare n spatele lui, iar pentru o
clip i ls privirile s cad pe traficul de pe Friedrichstrasse,
de la nlimea celor opt etaje. Se ntreb de ce i aprecia pe
tineri i, n acelai timp, nu avea ncredere n ei. Poate acesta
era motivul pentru care nu ar putea niciodat s li se expun din
punct de vedere sexual. n mai puini ani dect dorea s
numere, va mplini optzeci de ani, iar dorina lui sexual era la
fel de puternic ca ntotdeauna. i totui, realitatea era c
niciodat n toat viaa lui nu fcuse sex dezbrcat cu absolut
nimeni, nici brbat, nici femeie. Bineneles c cealalt persoan
trebuia s se dezbrace, ns pentru el acest lucru era de
neconceput, din cauz c ar fi implicat un anumit grad de
ncredere i de vulnerabilitate pe care lui i era absolut imposibil
s le exprime. Era adevrat c niciodat nu fusese dezbrcat
complet n faa unei alte persoane, i asta din copilrie. i pe
singurul copil pe care-l vzuse aa l izbise mai trziu cu un
ciocan pn l omorse i i ascunsese trupul ntr-o peter, iar
asta se ntmplase cnd avea ase ani.
Ei nu vin la Berlin din cauza domnului Lybarger sau din
cauz c ar avea vreo idee despre ce se petrece la
Charlottenburg. Ei vin aici pentru mine. Dac poliia ar fi avut
vreo dovad concret a implicrii mele n cazul lui Merriman, ar
fi acionat deja. Cel mult au o informaie care a fost comunicat,
cel mai probabil lui Osborn, de ctre un om care acum e mort.
Drept urmare, aciunea lor va fi a unor poliiti care sondeaz
386

terenul: strategici, calculai, dar previzibili, uor de respins de


ctre avocai i care vor putea fi evitai pn la urm, ntr-un fel
sau altul. n ce-l privete pe Osborn, ns, sunt de acord c este
cu totul altceva. El vine aici din cauza tatlui su. Nu are nicio
obligaie fa de poliie i este posibil chiar s se fi folosit de ei,
spernd s ajung cumva la mine. Odat ajuns aici, i va asuma
riscul. i m tem c acest lucru ar nsemna o patim i o
nesbuin care ar putea perturba lucrurile.
Scholl se ntoarse cu faa la Von Holden i n lumina
strlucitoare a soarelui acesta i putu vedea ridurile adnci ale
vrstei, pe care timpul i le sculptase pe chip.
Ei vin aici foarte bine protejai. Gsete-i, supravegheaz-i!
La un moment dat vor ncerca s ia legtura cu mine, s
stabileasc o or i un loc unde am putea discuta. Aceasta ar fi
oportunitatea noastr de a-i izola. i apoi tu i Viktor vei face
ceea ce trebuie. ntre timp, te vei duce la Zrich.
Von Holden se uit ntr-o parte, apoi i ndrept din nou
privirea asupra lui.
Domnule Scholl, i subestimai pe aceti oameni!
Pn atunci, Scholl fusese linitit i detaat. Mngind cu
blndee pisica din braele lui, el naintase pur i simplu un plan
de aciune. Deodat, ns, chipul i se nroi.
Tu crezi c mie mi place c oamenii acetia, cum le spui tu,
sunt nc n via sau c fizioterapeuta lui Lybarger creeaz
probleme?
Toate
astea,
Pascal,
toate
astea
sunt
responsabilitatea ta!
Pisica se ridic speriat n braele lui Scholl, ns el o inu
bine, mngind-o aproape mecanic.
i, dup toate aceste eecuri, mi mai i rspunzi! Ai
descoperit tu de ce vin oamenii acetia la Berlin? Ai neles tu ce
intenii au i ai venit tu la mine cu un plan n aceast privin?
Scholl i meninu privirea intens asupra lui Von Holden. Fiul
cel mult preuit, care nu putea s fac nimic ru, deodat
greise. Era mai mult dect dezamgire, era o trdare a
credinei, iar Von Holden tia acest lucru. Scholl trebuise s se
lupte cu Dortmund, Salettl i Uta Baur pentru a-l face pe el
director al securitii pe ntreaga Organizaie i pentru a-l
introduce n cercul de intimi. Ei erau btrni, le spusese el, i nu
fcuser niciun fel de prevederi pentru viitor. Cele mai mari
imperii din istorie fuseser pierdute aproape peste noapte din
387

cauz c nu fusese niciun plan precis de succesiune a puterii. n


decursul timpului, alii i vor ocupa locul la conducerea
Organizaiei: poate cei din familia Peiper, sau Hans Dabritz,
Henryk Steiner, chiar Gertrude Biermann. ns acele vremuri nu
sosiser nc i, pn atunci, era necesar ca Organizaia s fie
protejat din interior. Scholl l cunotea pe Von Holden de cnd
acesta era un bieel. i cunotea viaa i pregtirea, i acesta i
dovedise de mult capacitile i loialitatea. Trebuia ca ei s aib
ncredere n el, s-l pun la conducerea securitii, dac nu
pentru altceva, atunci pentru viitoarea siguran a tot ceea ce
se strduiser s obin.
mi pare ru, domnule, c v-am dezamgit, ngim Von
Holden n oapt.
Pascal, spuse Scholl nmuindu-se. Doar tii c tu eti
singurul pe care l-a putea considera ca pe propriul meu fiu,
rosti el ncet.
Pisica se relax n braele sale, iar el ncepu s-o mngie din
nou.
ns astzi nu-mi pot permite s-i vorbesc ca unui fiu. Tu
eti Leiter der Sicherheit i eti responsabil n totalitate pentru
desfurarea n siguran a ntregii operaiuni.
Deodat, mna lui Scholl se nclet pe ceafa pisicii. Cu o
rsucire brusc a minii, ridic animalul de pe braul pe care
sttea ghemuit, i l duse peste balustrada terasei, deasupra
mainilor care se deplasau la douzeci i cinci de metri mai jos.
Pisica mieun, luptndu-se cu slbticie. Se fcu ghem,
mieunnd slbatic, i se ag de mna i de braul lui Scholl,
ncercnd cu disperare s gseasc o cale de a se prinde de
ceva.
Niciodat nu trebuie s-mi pui ordinele la ndoial, Pascal!
Deodat, lbua dreapt a pisicii se ridic i l zgrie, lsnd o
urm sngerie pe dosul palmei lui Scholl.
Niciodat, ai neles? continu Scholl, ignornd pisica;
aceasta, dup ce i fcuse prima zgrietur, continu s l atace
nencetat, pn cnd mna i braul lui Scholl fur pline de
snge.
ns ochii lui Scholl rmaser fixai asupra lui Von Holden. Nu
simea durerea, pentru c nu mai exista nimic altceva, nici
pisica, nici mainile de dedesubt. Numai Von Holden. El solicita o
388

ascultare total. Nu numai pentru atunci, ci pentru tot restul


vieii sale.
Da, domnule. Am neles, sufl Von Holden.
Scholl i mai meninu privirea o clip asupra lui.
i mulumesc, Pascal, spuse el ncet, apoi i deschise
palma, iar pisica, mieunnd ngrozit, dispru din faa lor,
cznd ca un pietroi.
Apoi Scholl i aduse mna pe care o inuse deasupra
balustradei cu palma n sus, cu sngele scurgndu-i-se n
semicerc n jurul ncheieturii, nainte de a disprea n albul
imaculat al manetei de la cma.
Pascal, mai spuse el, atunci cnd va sosi vremea, s i ari
tot respectul cuvenit tnrului doctor. Omoar-l pe el primul!
Privirea lui Von Holden se ndrept nspre mna din faa lui,
apoi din nou la Scholl.
Da, domnule, reui el s ngaime.
Apoi, ca i cum ar fi urmat un ritual ntunecat i strvechi,
Scholl i ls mna n jos, iar Von Holden se ls n genunchi i
i lu mna ntr-a sa. O duse la gur i ncepu s ling sngele
de pe ea, mai nti de pe degete, apoi, ncet, i croi drum ctre
palm, i apoi mai sus, ctre ncheietur. Fcu acest lucru
deliberat i cu ochii deschii, tiind c Scholl sttea deasupra lui,
privind transfigurat. i continu n acest fel, sugnd cu limba i
cu buzele rnile nc o dat, i nc o dat, pn cnd, n cele
din urm, fr grab, Scholl fu zguduit de un fior profund, dup
care se ddu napoi. Von Holden se ridic atunci ncet i l privi
intens pre de o clip, apoi se ntoarse rapid i intr n cas,
respectnd intimitatea lui Scholl, lsndu-l singur s-i revin
dup satisfacerea dorinei sale.

88.
Londra, ora 7:45.
Millie Whitehead, asistenta lui Lebrun, o femeie cu snii
extrem de generoi, prin urmare i favorita lui, tocmai terminase
s-l spele cu buretele i i aeza pernele, umflndu-i-le sub cap,
cnd intr Cadoux, mbrcat n uniform.
389

E mult mai uor s treci aa prin aeroporturi, spuse el cu un


zmbet larg, referindu-se la uniforma sa.
Lebrun ridic o mn s-l salute pe vechiul su prieten.
Oxigenul nc i era administrat prin tuburi care i erau vrte n
nas i felul n care acestea i atrnau peste gur fcea ca
vorbitul s fie extrem de dificil.
Bineneles, nu am venit aici s te vd pe tine, am venit s
vd o doamn, glumi Cadoux, zmbind nspre asistenta
Whitehead.
Aceasta roi, chicoti, i fcu din ochi lui Lebrun, apoi prsi
ncperea. Cadoux i trase un scaun i se aez lng Lebrun.
Cum te simi, prietene? Cum eti ngrijit?
Pe parcursul urmtoarelor zece minute, Cadoux continu s
vorbeasc despre timpurile trecute. i aminti de zilele n care
crescuser mpreun, de prietenii cei mai buni din acelai
cartier, despre fetele pe care le tiau pe atunci, despre femeile
cu care se cstoriser n cele din urm, i despre copiii lor.
Rse cu poft de amintirea nc vie a ntmplrii cnd fugiser
de acas s se nroleze n Legiunea Strin, unde fuseser
respini i escortai imediat acas de ctre doi legionari
adevrai, din cauz c nu aveau dect paisprezece ani. Cadoux
i zmbea cu toat faa i rdea mult n ncercarea sincer de ai nveseli camaradul rnit.
Tot timpul ct vorbir, degetul arttor de la mna dreapt a
lui Lebrun sttu pregtit pe trgaciul metalic al unui pistol
automat de calibrul 25, ascuns sub ptur i ndreptat ctre
pieptul lui Cadoux. Avertizarea codificat a lui McVey fusese
extrem de clar. Nu avea nicio importan faptul c acesta era
un prieten vechi i drag; toate dovezile l indicau drept un
conspirator important, care lucra pentru grupare, cum o
numeau ei acum. Era foarte posibil ca el s fi fost cel care
controlase operaiunile secrete din Interpolul din Lyon i care era
responsabil de executarea fratelui lui Lebrun i de tentativa de
omor suferit de Lebrun n gara din Lyon.
Dac McVey avea dreptate, Cadoux venise n vizit pentru un
singur motiv: s termine el nsui treaba cu Lebrun. ns, cu ct
vorbea mai mult, cu att devenea mai prietenos, iar Lebrun
ncepu s se ntrebe dac nu se putea ca McVey s se fi nelat
sau ca informaia s fi fost incorect. Mai mult, cum ar fi
ndrznit s ncerce aa ceva, cnd poliiti narmai stteau de
390

paz la u douzeci i patru de ore pe zi, la o distan de doar


civa metri, iar ua era deschis?
Prietene, spuse Cadoux, ridicndu-se n picioare, iart-m,
dar trebuie s fumez o igar i tiu c nu am voie aici.
i lu chipiul i porni ctre u.
M duc pn jos, la intrare, i m ntorc n cteva minute.
Cadoux plec, iar Lebrun se relax. Mai mult ca sigur c
McVey se nelase. O clip mai trziu intr unul dintre poliitii
metropolitani care stteau de paz la ua lui.
Totul e n ordine, domnule?
Da, mulumesc.
A venit un tip aici s schimbe lenjeria de pe pat.
Poliistul se ddu deoparte i fcu loc unui individ solid,
mbrcat n uniforma unui ngrijitor de la spital, care intr innd
n mini lenjerie curat.
Bun ziua, domnule! spuse individul cu un accent Cockney
pronunat i aez lenjeria pe un scaun de lng pat.
Poliistul se ntoarse la postul lui de pe hol.
S avem puin intimitate, nu-i aa, domnule? spuse el i
din doi pai nchise ua.
Lebrun simi c ceva nu era n ordine i se alarm.
De ce ai nchis ua? strig el n francez.
Individul se ntoarse spre el i zmbi. Apoi se ntinse brusc i
scoase tuburile din nasul lui Lebrun. O fraciune de secund
dup aceea, i ndes o pern peste fa i se ls peste ea cu
toat greutatea lui.
Lebrun se zbtu cu putere, ncercnd s gseasc pistolul
automat cu mna dreapt. ns greutatea mare a individului, la
care se aduga propria lui slbiciune, fcea ca aceast lupt s
nu fie n favoarea lui Lebrun. n cele din urm, reui s apuce
pistolul cu mna i se chinui s-l scoat afar, astfel nct s-l
poat mpuca pe individ n abdomen. Deodat, acesta i
schimb poziia, iar eava pistolului se prinse n aternut. Lebrun
mormi, ncercnd febril s elibereze pistolul. Plmnii i ipau
dup aer, ns nu mai primea deloc. i chiar n clipa aceea i
ddu seama c