Sunteți pe pagina 1din 713

Coperta de CLAUDIU SOLTESCU Bup tabloul BALL SOUPER" de ADOLPH MENZELL VINTIL CORBUL - EUGEN BURADA URAGAN ASUPRA

EUROPEI Editura Universul familiei S.E.L. 1993 ISBN 973-9059-l9-8 Editura Universul Familiei str. Dr. Staicdvici nr. 8 Bucureti Administrator unic; Marga Popa Director executiv: Octavian Popa Director comercial: Mihaela Tudor Redactor de carte: Cornelia Florentina Popa Redactor ef: Gheorghe Buzatu Referend literar: Adrian Tudor Dreptul de copyright conform contractului de editare cu S.C. TRIADA PROD. IMP. EXP. S.R.L. Tiparul executat Ia: Imprimeria ARDEALUL" Cluj Comanda 433/1992

Cizmele nalte pn peste genunchi ale cancelarului prin Bismarck clcau apsat pe pardoselile de marmur, strnind ecouri n Sirul de ncperi vaste ale palatului imperial, pe care le strbtea sub privirile neclintite ale cuirasierilor de gard, ncremenii n poziie de drepi. Soldaii acetia, att de epeni nct evocau personajele de cear din muzeul inaugurat de curnd n Kaiser Galerie, ncadrau doi cte doi uile duble, pe care lachei galonai le ddeau la o parte ntr-o solemn succesiune, deschiznd drum cancelarului spre cabinetul mpratului Wilhelm I. Prinul Bismarck respira prin toi porii fora. Un adevrat gigant - ntrecea cu un cap pe mai toi soldaii din gard, alei dealtfel pentru statura lor uria i att de decorativ - avea ochi ptrunztori, ce intimidau, trsturi aspre, gesturi greoaie i mers apsat de pachiderm. Energia lui exploziv, accesele de furie, caracterul nenfrnat, spiritu-i rzbuntor fcuser pe unii deputai din Reichstag s-l asemuiasc cu zeul Vulcan. De acolo i se trgea poate i porecla: Cancelarul de Fier. Cnd ptrunse n anticamera cabinetului imperial, nalii demnitari, care-i ateptau rndul spre a fi primii n audien, i se nclinar cu deferent. Fcu excepie numai baronul von Schrame, ambelan al mprtesei Augusta, care-i ntoarse ostentativ spatele, reflectnd prin atitudinea sa antipatia manifestat de imperiala lui stpn fa de cancelar. Gestul lui von Schrame nu scp prinului, care rosti ca pentru sine, dar destul de tare spre a fi auzit de toat lumea: - Astzi nici valeii nu mai tiu s se poarte! Baronul, prjolit de vorbele dispreuitoare ale cancelarului, vru s riposteze, dar se abinu. I-ar fi, dat o satisfacie prea mare, artnd c se recunoscuse n postur de slug. Se va rzbuna ns, manevrnd din umbr a-i dejuca planurile, i ngduia luxul de a-l nfrunta, fiindc se tia aprat de mprteas. Ofierul de ordonan, care veghea la ua cabinetului imperial, i fcu loc printre demnitari i se nfi cancelarului, lovindu-i respectuos clciele. - Alte, Majestatea-Sa Imperial v ateapt! mi permitei s anun sosirea Alteei-Voastre Majestii-Sale! Ptrunse n cabinet, iar dup cteva clipe reapru aferat. - V rog s intrai, Alte! Btrnul mprat Wilhelm, n uniform de mareal, sttea cu minile la spate, n faa ferestrei care privea spre piaa Operei. Razele soarelui i aureau favoritele albe, stufoase, ce-i ncadrau

obrajii plini, rozalii. Dei trecuse pragul celui de-al noulea deceniu de existen, sttea drept, innd pieptul scos nainte, ca un soldat la parad. Fruntea i era nnourat de gnduri. Buzele-i strnse i se subiaser ca dou fire de a. cnitul pintenilor cancelarului, care-l salut militreste, l fcu s se ntoarc ntr-acolo. Silueta masiv a prinului, mbrcat n redingota neagr a uniformei de cuirasieri din Sydlitz, se ncadra pe fundalul uii albe asemenea unei statui plasate ntr-o ni. mpratul se apropie de birou i art cu un gest ziarul Der Post, din 8 aprilie 1875, al crui editorial era nconjurat cu rou. - Am citit articolul, rosti. E tare! Poate prea tare! i puse ochelarii, lu jurnalul de pe mas si reciti un pasaj subliniat cu acelai creion rou: Ne amenin rzboiul? Da! Se poate afirma cu toat certitudinea c rzboiul ne amenin efectiv! Ls gazeta s cad pe mas, apoi i scoase ochelarii. - Argumentele referitoare la pregtirile militare ale Franei, dornic s-i ia revana dup nfrngerea din '870, sunt foarte puternice. Nu neleg ns de ce a trebuit s amestece Austria si Italia n treaba asta? n jurnal scrie negru pe alb c unele cercuri din Austria si Italia pun la cale, mpreun cu Frana, o coaliie mpotriva noastr. - O simpl speculaie politic, Sire. Guvernele Austriei i Italiei, vizate de articolul din Der Post, se vor grbi s dezmint alegaiile din pres. Aceasta cu att mai mult cu ct ntre mpratul Frantz Iosef, arul Alexandru al II-lea i Maiestatea-Voastr exist o alian. . . Wilhelm fcu un gest de nerbdare. - O simpl nelegere verbal, Prine. S nu ne mbtm cu ap rece. - Adevrat, Sire, dar o nelegere verbal bazat pe o comunitate de interese. i Austria si Rusia tiu c au numai de profitat de pe urma unei prietenii strnse cu ara noastr. mpratul Wilhelm ncepu s se plimbe nervos prin birou. Uneori l irita comportamentul cancelarului. I se prea c este tratat ca un copil cruia trebuie s i se explice de mai multe ori un lucru spre a-i fi pe neles. Avea mare ncredere n judecata politic a cancelarului, dar uneori acesta l clca pe nervi. - Eti att de sigur c, n cazul unui nou conflict armat ntre noi si Frana, Europa va rmne pasiv ca i acum cinci ani? - De aceea am si declanat aceast campanie de

pres, spre a tatona reaciile Londrei, Vienei i Petersburgului, singurele care conteaz n concertul european. Nu voi dezlnui rzboiul dect n ziua n care voi fi sigur c Frana va rmne singur n faa noastr, ca i n '870. - Crezi c va rmne singur? - Pregtesc terenul ca s rmn. Trebuie s recunoatei, Sire, c este preferabil un rzboi preventiv, astzi cnd noi suntem cei mai tari, dect mine cnd vom avea de-a face cu o Fran bine pregtit pentru a ne lovi. mpratul se opri n faa cancelarului. Dei nalt, trebuia s se uite n sus spre a-l privi n ochi. - n '870 Frana a rmas singur fiindc ea a fost cea care a declanat ostilitile. Bismarck zmbi fin. - Poate c nu le-ar fi declanat dac nu am fi provocat-o s le declaneze. - Procedeul depeei de la Ems nu mai poate fi repetat! - Exist i alte procedee, Sire ca s atragem n curs Frana. Vom pregti opinia public european n sensul vederilor noastre, demonstrnd c Frana dorete rzboiul. Mijloace avem destule! mpratul cltin din cap cu ndoial. n aceeai diminea, mprteasa l prevenise mpotriva politicii de mn forte a cancelarului. Toat Europa se va ridica mpotriva noastr, Willi. Creterea puterii Germaniei a indispus pe multe cpetenii de stat. Un nou rzboi, provocat de data asta de noi, va dezlnui o conflagraie general." Argumentele Augustei - convenise mpratul - nu erau lipsite de sens. Le respinsese ns cu fermitate, dndu-i a nelege c nu i se cuvine unei femei s se amestece n politic. Adevrul este c i el era uneori nfricoat de ndrznelile cancelarului. De fiecare dat ns, loviturile politice si militare ale acestuia, ndelung calculate i temeinic pregtite, dduser rezultate excelente. nfrngerea Danemarcei i umilirea Austriei, ngenuncherea Franei si njosirea Papalitii, nlturarea ducilor i principilor germani ostili Prusiei, dar mai ales crearea marelui Imperiu German erau opera aceluiai cancelar Bismarck. Catolicii l acuzau c se fcuse unealta lui Anticrist. Chiar dac Bismarck s-ar fi aliat cu ntreaga armat a lui Lucifer - i zicea mpratul - foloasele aduse Germaniei erau att de mari, nct l splau de toate pcatele. Cteodat aproape c se temea de acest om, care-l domina de parc ar fi fost nzestrat cu puteri diabolice. Dei Bismarck i supunea ntotdeauna planurile lui politice si i cerea

aprobarea nainte de a trece la nfptuirea lor, mpratul avea convingerea c mai n toate cazurile era pus n faa faptului mplinit. Cnd ntre mprat si cancelar se nteau divergene cci se mai ntmpla ca el, Wilhelm, s nu-i mprteasc opiniile - cancelarul i prezenta demisia, ultimatum cu efect garantat, mpratul fierbea un timp n propriul lui sos, dar, dup ce reflecta adnc, ajungea la convingerea c nici unul dintre nalii demnitari ai imperiului nu-l putea nlocui pe marele Bismarck. Suspina adnc, apoi ceda, aceeptndu-i punctul de vedere. Dup una dintre ultimele demisii prezentate de cancelar i respinse ca de obicei de suveran, amorul propriu al acestuia fusese adnc rnit de mprteasa Augusta, care l ntrebase cu prefcut candoare: Wilti, cteodat m ntreb dac n fruntea imperiului se afl dinastia Hohenzollern sau dinastia Bismarck?" mpratul replicase nepat: Interesele superioare ale statului sunt deasupra vanitilor meschine. Am nevoie de acest om i-l voi pstra chiar dac nu-i va fi pe plac". La penibila scen domestic asistaser i Kronprinzul Friedrich i fiul acestuia, prinisorul Wilhelm, care abia pise pragul adolescenei. i unul si cellalt l detestau pe Bismarck, fiindc i exaspera cu arogana, cu aerele lui de superioritate. l tiau ns pe mprat mai ncpnat dect un catr, aa c nu interveniser n scurta disput. Btrnul suveran i netezi mustile albe cu coluri rocate, gest care-i exterioriza tulburarea luntric. - M tem s nu dm gre, Prine! - Nu vom da gre, Majestate. n cursul acestei sptmni s citii articolele de fond care vor aprea n Norddeutsche Allgemeine Zeitung si n Koln Zeitung. Apoi v voi supune cuvntarea pe care-o va rosti generalul von Bothmer la conferina generalilor de la Ministerul de Rzboi. Cancelarul desfcu mapa de piele roie pe care o inuse pn atunci sub braul stng si o aez pe mas, prezentnd spre semnare mpratului cteva decrete. Acesta se uit cu un fel de team nemrturisit la documentele caligrafic scrise, ce-i ateptau parafa. - Astea ce mai sunt? - Primul decret declar deczut din naionalitatea sa pe prinul-episcop al diecezei Breslau, care s-a refugiat de curnd n Austria. Al doilea dispune deschiderea unui proces n vederea destituirii episcopului de Mnster. Al treilea... - Un moment, un moment! l ntrerupse mpratul. Nu crezi c mergem prea departe cu acest Kulturkampf? n ianuarie

i-am semnat decretul prin care ai destituit pe episcopul din Paderborn. n decembrie trecut m-ai determinat s rup relaiile diplomatice cu Vaticanul. Sute de preoi catolici zac n nchisori. Am nchis monastiri, am desfiinat ordine monahale, am umplut temniele cu militani catolici. Nu crezi c mergem prea departe? Pe chipul cancelarului se aternuse o expresie de o nverunat drzenie. - Papalitatea trebuie ngenuncheat, iar puterea ei politic definitiv zdrobit. La noi, ca i n alte pri ale lumii, clericarii au ncercat s-i impun dominaia asupra autoritilor civile. Preteniile lor absurde ne-au silit s declarm un rzboi deschis Bisericii Catolice. Papa, mbtat de pretinsa lui infailibilitate, vrea s-i recstige autoritatea pe care i-a nsusit-o abuziv n evul mediu. Majestate, dac nu vom lua cele mai energice msuri mpotriva catolicismului, dinastia Hohenzollern va avea acelai trist sfrsit ca dinastia Hohenstaufen. Exagerezi, Prine! Admite Majestatea-Voastr ca supuii votri catolici s nesocoteasc autoritatea imperial, urmnd astfel cuvntul de ordine sosit de la Roma? Episcopii catolici ndeamn populaia la revolt deschis mpotriva guvernului Majestii-Voastre. Ne este ngduit s ncurajm printr-o toleran greit neleas declanarea unui rzboi civil? Wilhelm i mpreun disperat minile. - Prine, gndeste-te bine ce faci! Acum, n preajma unui rzboi cu Frana, riscm s ne crem n interior, prin msurile noastre excesiv de severe, complicaii de nedorit. - Msurile acestea excesiv de severe", cum le numete Majestatea-Voastr, vor preveni complicaiile nedorite. mi asum dealtfel ntreaga responsabilitate pentru campania anti-clerical pe care am iniiat-o! Dup tonul inflexibil al cancelarului, mpratul nelese ce va urma dac va cuteza s i se mpotriveasc: ameninarea cu demisia. Spre a evita aceast extremitate, semn furios primele dou decrete. - V rog s semnai si celelalte documente! spuse Bismarck. - Acestea ce mai prevd!? exclam mpratul. Minile ncepuser s-i tremure. Broboane de sudoare i periau fruntea ncins. - Confiscarea ziarului Mercurul Westphaliei. S-a fcut vinovat de publicarea enciclicei prin care Papa Pius IX declar

nule toate legile edictate de noi mpotriva catolicilor. Iar aici sunt o serie de legi votate de Landtag, care au nevoie de semntura Majestii-Voastre spre a intra n vigoare. Prima dispune suspendarea donaiilor afectate din fondul de Stat episcopilor i autoritilor ecleziastice care refuz s se supun dispoziiilor noastre. Celelalte... - Destul! gfi mpratul. O semnez si pe aceasta. Celelalte las-le pe mine! Sunt obosit! M doare capul! Nu mai pot! Se ls s cad pe un fotoliu dar nu pe cel de lng birou, spre a nu i se cere s-i pun semntura i pe celelalte documente. Bismarck nelese c nu mai este cazul s insiste: mpratul ajunsese la captul puterilor. i fu mil de btrnul suveran, cruia i nutrea o sincer afeciune. Trgeau mpreun la carul statului asemenea unor cai de povar, dintre care unul mai joac din cnd n cnd n ham - pn la urm i potrivete pasul cu al vecinului, astfel nct carul continu s nainteze pe drumul greu, plin de hopuri, al politicii nalte. * ** Vicontele de Gontaut-Biron cobor din pat, mbrc peste cmaa de noapte un halat de mtase si, dup ce deschise uafereastr, fcu automat cteva micri de nviorare, apoi iei pe balcon. Dimineaa se simea ntotdeauna proaspt si bine dispus. Abia dup-amiaz si spre sear, cnd grijile din cursul zilei ncepeau s-l oboseasc, i pierdea treptat vioiciunea i l npdeau scietoare dureri de cap, de care nu izbutea s scape, dei ingurgita tot felul de medicamente. Cnd se vzu pe balcon, aspir adnc aerul rcoros, tonic al dimineii i i arunc ncntat privirile n susul i n josul strzii umbrite de castani. Nimic nu i se prea mai frumos dect Parisul n primele ore dup rsritul soarelui. Atunci culorile sunt mai vii, peisajele mai luminoase, umbrele i petele de aur se contureaz mai precis, dnd parc i pavajului o anumit valoare estetic. Pe strada flancat de cldiri somptuoase, pietonii erau mai rari dect n alte cartiere. Cte un pota ori cte un flciandru cu tolba ncrcat cu ziare trecea aferat; guvernante nepate, escortau copii cumini, mbrcai cochet, domni i doamne i plimbau cu demnitate dulii si ceii de lux, cu pedigree-uri impresionante, fcnd popasuri n dreptul fiecrui trunchi de copac adulmecat cu voluptate de odraslele patrupede; trsurile furnizorilor etalau firmele bttoare la ochi; echipaje de cas

mare defilau din cnd n cnd n ropotul cailor de ras, cu crupe lucioase si pline. Vicontele de Gontaut reintr n odaia lui i sun din clopoel. Abia se stinser vibraiile argintii, c Damien, valetul, i i fcu apariia, aducnd un sobru mic-dejun etalat pe o msu cu rotile. n timp ce domnul se delecta cu unca apetisant, cu oule fierte i cu dulceaa de zmeur, servitorul stilat pregtea instrumentele de ras. Vicontele i arunc privirile asupra vrafului de jurnale, ornduite pe raftul de jos al msuei. n afar de ziarele pariziene de diminea, se afla acolo si un numr impresionant de gazete germane, trimise zilnic de marchizul de Sayve, de la ambasada din Berlin. Cci Monsieur de Gontaut-Biron era ambasadorul Franei pe lng Majestatea-Sa mpratul, Wilhelm I al Germaniei, funcie pe care i-o ndeplinea cu toat contiinciozitatea, cu att mai mult cu ct atribuiile sale nu erau deloc comode, dac se inea seama c fusese acreditat pe lng un guvern dirijat de cancelarul Bismarck, un prusac plin de arogan, care nu pierdea ocazia s-i aminteasc - prin tot felul de aluzii neptoare - c reprezint o ar nvins i umilit. Cnd acceptase postul de agent diplomatic la Berlin, Gontaut-Biron tiuse c se nhmase la o grea sarcin, dar o primise hotr si ndeplineasc, pe ct posibil fr gre, penibila misiune. Vicontele se uit la ziare, dar nu le desfcu, fiindc nu voia s-si strice buna dispoziie nainte de a-i termina micul dejun. tia c presa este foarte liberal n articole dezagreabile si de o parte i de cealalt a Rinului. Trecuser numai cinci ani de la ruinoasa nfrngere de la Sedan, iar spiritele nu se calmaser nc. Francezii nu puteau uita c fuseser nvini, iar germanii pluteau nc pe aripile euforice ale nu prea ndeprtatei lor victorii. Dup ce vicontele i termin micul dejun, valetul ddu la o parte msua pe rotile i desfcu un mare ervet scrobit, alb ca zpada proaspt, cu care acoperi pieptul stpnului. Apoi ncepu s oficieze ritualul brbieritului. n timp ce Damien turna ap cldu n castronaul de porelan si alegea cel mai ascuit brici, Gontaut-Biron nu mai putu rezista ispitei si lu primul ziar din vraf. ntmpltor ddu peste Der Post. Titlul editorialului ncadrat cu rou l izbi numaidect. Ne amenin rzboiul?". ncepu s citeasc articolul. Cnd valetul se apropie spre a-i spuni faa, stpnul fcu un gest imperios.

- Ateapt! Dup ce parcurse textul pn la capt, nelese de ce secretarul su de legaie l ncadrase cu creionul rou nainte de a i-l trimite. Editorialul era incendiar. Spre consternarea valetului, neobinuit cu o asemenea nclcare a ritualului zilnic, vicontele lu la rnd toate ziarele germane i le studie cu ncordare. Are s se rceasc apa", reflect iritat servitorul. tia c stpnului su nu-i plcea senzaia de rece pe obraz i c pentru o ap cu temperatur nepotrivit era n stare s fac o adevrat tragedie. - mi ngduii s schimb apa, Monsieur le Vicomte? murmur el. Ambasadorul nu-i rspunse, fiindc era att de preocupat, nct nici nu-i auzise ntrebarea, mpturi furios ziarele, apoi ridic brbia. - Rade-m! Dar repede! Gontaut-Biron fcu o schim chinuit cnd simi pe obraz pmtuful rece, ns nu protest. Neplceri mai mari, care le eclipsau pe cele mrunte zilnice, se profilau amenintor la orizont, acaparndu-i acum atenia. Cnd valetul termin brbieritul, ambasadorul nu mai permise s i se taie i firele de pr din nas si din urechi - operaiune ndeobte practicat cu regularitate, cci se grbea foarte. - Ce costum v pregtesc, Monsieur le Vicomte? ntreb Damien, aa cum proceda n fiecare diminea. - Redingot neagr, pantaloni reiai, plastron gris-perle! Valetul tiu c stpnul su se pregtea s fac o vizit oficial. n vreme ce se mbrca n grab, vicontele porunci: - Trsura! Cnd s ias din cas, ambasadorul se ntlni cu un curier care-i aducea un mesaj de la Ministerul de Externe. GontautBiron desfcu scrisoarea si o parcurse cu privirile. ,,Dragul meu Viconte, mi pare ru c sunt nevoit s-i tulbur concediul, invitndute la minister pentru o scurt consftuire. Se pare c presa german a fost cuprins de amok. Ni se atribuie gratuit cele mai criminale intenii beliciste. As vrea s te vd nainte de ora 12, cnd trebuie s particip la o edin a Consiliului de minitri. Al dumitale devotat, Decazes." Ambasadorul i consult ceasul. Se fcuse nou fr un sfert. Se urc n trsura care-l atepta la peron si porunci vizitiului:

- La Quai d'Orsay! Repede! Caii negri, cu prul mai lucios dect catifeaua de mtase, fichiuii de bici, pornir n trap ntins. Cnd ajunse la minister, Gontaut-Biron nu fu lsat s fac anticamer. Directorul de cabinet l pofti s intre peste rnd la ministru, spre indispoziia vizibil afiat de ali diplomai strini sau autohtoni, care ateptau s fie primii de titularul departamentului Afacerilor Strine. Ducele Decazes era foarte tulburat. - Tonul isteric al presei oficioase germane este fr ndoial de comand. Bismarck dirijeaz orchestra. Nu neleg ns ce urmrete, ncearc s ne intimideze sau realmente vrea s ne fac rzboi? Ar fi trebuit totui s m atept la o criz. La nceputul lui martie, Jarnac, ambasadorul nostru la Londra, m-a informat c Munster, ambasadorul Germaniei, i-a declarat cum c Bismarck este foarte nemulumit de atitudinea dumnoas adoptat de Frana fa de Reich n chestiunea faimosului Kulturkampt si c rbdarea lui are limite. Cred c i aminteti, Viconte, convorbirea purtat de Albert de Broglie aici, la Paris, cu prinul Orlov, ambasadorul Rusiei. Orlov i-a afirmat c Bismarck socotete armata noastr pregtit pentru un rzboi ofensiv mpotriva Germaniei si c un asemenea rzboi poate fi declanat dintr-un moment ntr-altul. Gontaut-Biron ncuviin cltinnd din cap: - Nu am uitat, Excelen, nici declaraiile marelui duce de Baden: Frana i reorganizeaz admirabil armata; n doi ani va fi gata i atunci va porni rzboiul mpotriva noastr". Pe de alt parte, putem oare trece cu vederea atacurile verbale nverunate ale Feldmarschall-ului Moltke? Nu pierde ocazia s nfiereze spiritul de revan al francezilor, care pretinde el, va genera n curnd un nou rzboi? Ministrul de Externe lu de pe birou un document si l ntinse ambasadorului. - Iat, am aici un raport al nsrcinatului nostru cu afaceri de la Mnchen, Lefebvre de Behaine. La un dineu oficial, Morier, nsrcinatul cu afaceri al Angliei, l-a informat c nsui Kronprinzul Friedrich i-a declarat ntr-o zi c este foarte ngrijorat de proporiile considerabile ale narmrilor noastre". - M mir. Kronprinzul s-a artat pn acum binevoitor fa de Frana, replic Gontaut-Biron. Soia lui esle fiica reginei Victoria a Angliei. n aceast situaie, v nchipuii... - Femeile cu personalitate i influeneaz puternic soii, conveni Decazes.

10

- Iar principesa de Coroan are o personalitate deloc neglijabil, ntri ambasadorul. Gontaut-Biron parcurse cu privirile raportul, apoi l restitui ministrului. - ntr-adevr, isteria belicist ctig teren. Trebuie s lum urgent msuri... Ducele Decazes i netezi favoritele sure. - Sunt de acord cu dumneata. Tocmai de asta te-a ruga s faci un sacrificiu. - Ce anume? - S renuni la restul concediului i s pleci de ndat la Berlin. Am toat ncrederea n capacitatea lui Sayve, lociitorul dumitale. Dar n momentele de criz este nevoie de prezena unui maestru. - Excelen, m flatai! - Dragul meu Viconte, aceasta e realitatea. Numai dumneata vei putea limpezi ntr-un fel apele. Vreau s cunosc adevratele intenii ale lui Bismarck. ncearc s-l sondezi.. . - Dedesubtul aparentei sale brutaliti cazone, cancelarul este un foarte abil diplomat, care se pricepe s-si ascund la perfecie jocul. Ministrul se ridic de la birou. - tiu. Bismarck este un adversar primejdios. Dumneata ns ai s-l poi manevra. Sunt convins. Roag din partea mea pe doamna Vicontes s m ierte c te-am smuls din ncnttorul dolce farniente al vacanei. Din nefericire, suntem robii evenimentelor... Ministrul i ambasadorul se desprir dup o cordial strngere de mini. Cnd se urc n trsura ce avea s-l duc la locuina sa, vicontele de Gontaut-Biron ncerca simmintele naintailor si, cruciaii, care-si mbrcau zalele nainte de a se avnta n lupt. Numai c, n locul coifului strlucitor si al platoei de fier, el avea s-i pun bicornul mpodobit cu pene i uniforma de diplomat, opulent brodat cu aur. * ** Contele de Donnersmarck nchise clipsul de platin al rivierei de diamante care aternea o galaxie scnteietoare pe grumazul soiei sale Theresia, apoi, galant, i srut umrul rotund, trandafiriu, pus n valoare de un decolteu generos. - Trecerea anilor te face din ce n ce mai frumoas, mai tnr. Eti un miracol viu, scumpa mea! Theresia i surise, etalndu-si dinii tot att de strlucitori ca i perlele ce-i ncrustau diadema prins n pru-i rocat, mtsos.

11

- Iar tu eti mai ndrgostit azi dect ieri, i ieri dect alaltieri. Un adevrat fenomen. - Poate fiindc ne trim viaa rebours, scumpa mea! - Guido, fii drgu si coboar! Musafirii vor sosi dintrun moment ntr-altul. Dar n-o s-l lsm pe majordom s fac onorurile casei! Contele o srut din nou, gdilndu-i umrul cu barba lui ampl, de un blond ce btea n armiu; prietenii l si porecliser Barbarossa. i fcu o bezea, mai aprins dect un adolescent la primul amor, apoi prsi dormitorul. Theresia se privi cu team n oglind. Cnd depise vrsta de cincizeci de ani, avusese o criz nervoas. Dup ce i revenise n fire, i examinase n oglind faa, umerii, pieptul, pntecele, coapsele i ajunsese la plcuta concluzie c anii o fcuser doar mai planturoas, i accentuaser trsturile, dndu-i un anumit caracter, dar si un farmec matur care o avantaja. Evident, i pierduse nepreuita prospeime a adolescenei - oh, ct fusese atunci de frumoas! - dar ctigase n schimb un aer de o superb voluptate. Carnea ei rmsese tare ca n tineree, tenul pstra o netezime si o matitate cald, care evoca orientul unei perle fine. Colurile gurii czuser puin, dndu-i o expresie blazat, enigmatic, care strnea curiozitatea si interesul brbailor. Ochii mari si negri, slujii de farduri miestrit dozate, erau nc n stare s trezeasc pasiuni. Snii tot att de fermi ca i oldurile magnifice, curbura uoar a pntecului, umerii strmi, dar att de armonios modelai, picioarele lungi, cu o linie de o rar elegan, preau s dea o replic reuit celebrei Maja desnuda a lui Goya. Un caricaturist rutcios o zugrvise n postura unui prunc gol, ntins cu burta pe o blan. Numai c chipul acestui sui-generis nou-nscut avea toate caracteristicile mtii unei patroane de bordel, mbtrinit, violent machiat i cu un zmbet de o repulsiv cochetrie. Pe Theresia o usturase cumplit batjocura. Sicari tocmii de contele Donnersmarck l prinser ntr-o noapte pe caricaturistul care tocmai ieea de la Moulin de la Galette" si l btuser att de crunt, nct i rupser cteva coaste. Fptaii nu putuser fi prini, aa c nimeni nu cutezase s-l desemneze pe conte drept autor moral. De atunci ns nici un caricaturist nu se mai ncumetase s se lege de Theresia. Amintirea acestui episod o fcea acum s surd. Se apropia de 60 de ani. Dar vrsta nu o cuminise. Cocheta cu admiratorii care o asaltau cu omagiile lor, fr ca Donnersmarck s se

12

formalizeze. Theresia se ridic de la Maa de toalet, se examin pentru ultima oar n oglind si, dup ce i lu un evantai de pene de stru, prsi la rndul ei dormitorul. Strbtu o galerie strjuit de statui i ajunse n capul de sus al scrii de marmor care cobora ntr-un hol de o somptuozitate ostentativ. De acolo, privirile ei cuprindeau uriaa ncpere mbrcat n oglinzi i n elaborate stucaturi, uile larg deschise spre saloanele adiacente, toate feeric luminate, precum i o ntreag populaie de statui ornduite cu art i care nfiau brbai goi, cu forme sculpturale, dltuii n marmur de Thorvaldsen i Canova. Odat, Emile de Girardin, unul dintre oaspeii cei mai asidui ai contesei, o ntrebase n vreme ce examina critic un tors al lui Jason n interpretarea neo-clasicist a lui Thorvaldsen: - Magnific exemplar, contes, dar cam rece! Nu vi se pare? Theresia oftase melancolic. - Tinerii cu o asemenea musculatur nu sunt niciodat reci. Cteodat, n vreme ce cobora scara aceea majestuoa, ce constituia un cadru potrivit planturoasei sale frumusei, Theresia revedea cu ochii minii locuina mizer dintr-un cartier evreiesc de la periferia Moscovei, n care luase pentru prima dat contact cu lumea nconjurtoare. Pe atunci nu era dect un nprstoc de fat; umbla ntr-o rochi peticit, fiindc tatl ei, un anume Lochman, revnztor de haine vechi si de furnituri pentru croitori - mai toate de o provenien dubioas - nu era n stare s-i ntrein n condiii mulumitoare liota de copii adui pe lume cu regularitate de metronom - nou luni si copilul - de ctre balabusta lui, o femeie diform de gras, dar plin de foc. Cnd Theresia atinsese vrsta adolescenei, muli tineri din cartier ncepuser s se nvrteasc n jurul ei, spre ngrijorarea btrnului Lochman. Om cu experien, tia c nici unul dintre ei nu avea gnduri serioase. Un tnr evreu care se respect, nainte de a se cstori, se informeaz temeinic asupra zestrei candidatelor la mriti. Or Theresia nu avea o para chioar. Printre clienii lui Lochman se afla i un croitor francez, Villoing, euat n Rusia. Slbnog, rahitic, cu ochii apoi, se uita suspinnd dup frumoasa evreic. i el i ducea existena de azi pe mine. - Dac as fi bogat, i-a cere fata n cstorie, declarase ntr-o zi btrnului su furnizor, n vreme ce mngia cu priviri pofticioase trupul nc nemplinit, dar att de

13

ispititor al Theresiei. care trebluia prin prvlie. Btrnul telal prinse ocazia de coad. - Vrei s o iei de nevast? Bate laba! Sptmna care vine anunm nunta! Dar s te faci ncoace cu cincizeci de ruble, s cumpr oale pentru mine i pentru nevast. S nu ne nfim ca nite calici la tine, la biseric. Ei, bat-te norocul s te bat, croitorule! S-mi mulumeti c i-am dat fiicei mele un nume cretin. Aa n-o s-i fac greuti popa catolic. - i mulumesc, tat socrule! replicase Villoing, cuprins de un delirant entuziasm. La mine acas va tri ca n snul lui Abraham. Toate voile i le voi mplini. - Numai s poi, numai s poi! mormise sceptic btrnul. Theresia ascultase cu emoie convorbirea care trebuia s-i schimbe mersul vieii. Inima i btea tare, fiindc avea sngele fierbinte si dorea cu tot trupul mbriare de brbat. Esenial era c Villoing, dei bicisnic, se oferise s-i pun pirostriile pe cap. Odat mritat, i va face mendrele, cci un so, dac mai e si complezent, constituie cel mai bun paravan. Dup nunt, Theresia avusese ns prilejul s constate c produsul nu semna cu reclama. Contient c nu era dect o strpitur, proasptul ginere suferea chinurile iadului ori de cte ori clienii tineri si chipei care-i intrau n prvlie aruncau ochiade nevestei sale. ncolit de gelozie, se inea dup Theresia ca un cerber. Nu o lsa s ias singur din cas nici cnd trebuia s se duc dup cumprturile necesare gospodriei. Fiindc era i foarte nevoia, nu-i fusese cu putin si angajeze o servitoare, aa c i nsoea zilnic nevasta la pia. Ajunsese s-i neglijeze treburile personale, i aa destul de ubrede. Treptat, gelozia lui luase proporii de tragedie greac. Nu mai suporta nici mcar s o expun pe strad privirilor masculilor, care n prezena Theresiei se aprindeau ca nite animale n rut. O ncuia n cas i pleca apoi la trg, avnd grij ca absenele lui s fie ct mai scurte. Theresia profita de aceast mprejurare spre a primi - pe fereastr - vizitele tinerilor pe care-i respinsese nainte de a se mrita. Un vecin care-l comptimea pe soul ncornorat l acostase n pia i i divulgase escapadele nesioasei lui neveste. Villoing pornise ca din pistol spre locuina lui, unde ajunsese tocmai cnd un tnr soldat, cu statur de Hercule, i mbrca pantalonii dup ce o ntreinuse tandru" o jumtate de or pe frumoasa evreic. Soul dezonorat se narmase cu un cuit si se npustise turbat asupra soiei adultere. Soldatul intervenise tindu-i avntul i aplicndu-i o corecie att de

14

aspr, nct i fracturase cteva coaste. Asemenea accidente, mai mult sau mai puin grave, aveau s survin multor brbai din viaa Theresiei. Cert este c, profitnd de imobilizarea la pat a lui Villoing, neastmprata lui nevast i adunase cteva hane i ntr-o noapte dispruse de la domiciliul conjugal. Contesa Donnersmarok i amintea cu nduioare odiseea ei prin lume. Colindase Constantinopolele, Bucuretiul, Budapesta, Viena i n cele din urm se aciuase la Paris, cunoscnd din toate aceste capitale mai ales trotuarele pe care le strbtea n sus i n jos, racolnd clieni pentru scurte si sordide ntlniri amoroase, consumate noaptea pe bncile parcurilor, prin ungherele strzilor ru famate, ori prin cte o camer de hotel nchiriat cu ora. n Oraul Luminii" i continuase existena de prostituat ieftin, dei era de o frumusee care-i lsa pe clieni fr suflu. O coleg de meserie, alcoolic, mbtrnit i roas de boli alunecase odat pe panta mrturisirilor: - Dac ai ti cte regimente de brbai au trecut peste mine si prin mine, te-ar cuprinde ameeala. N-am fost n stare s profit nici de belugul oploit la ua mea i nici de sentimentalismul imbecililor care se ndrgosteau de mine i mi cereau sa rmn cu ei pn la sfritul vieii. Vreo doi m-au cerut chiar n cstorie. Eh, dac a fi iari tnr si dac a avea frumuseea ta, as ti cum s m descurc! Se aflau n clipa aceea pe Champs-Elysees, n preajma unui teren viran ncadrat de dou vile superbe. Btrna prostituat i dusese minile la piept; apoi cu un gest teatral le ntinsese spre marele ora: - n mai puin de un an a deveni regina Parisului, iar pe maidanul sta a nla un palat de cletar, un templu nchinat frumuseii mele, un altar pe care s oficieze numai brbaii dispui s sacrifice milioane de franci spre a m putea avea! Btrna sulemenit att de violent nct semna cu un clovn, lsase braele n jos si ncepuse s plng. - Pentru mine viaa s-a sfrit. Pentru tine abia ncepe. Dar ca s scapi de trotuar si de clieni cu pungi anemice si ndeobte att de bei nct nici nu-i desluesc faa cnd te ntind prin parcuri, cumpr-i o rochie frumoas si fardeaz-te decent, comport-te ca o ingenu si, sub aceast nou nfiare, umbl prin slile de concerte, ori de teatru, pe la cursele de cai, prin marile magazine frecventate de oameni

15

bogai i n curnd ai s vezi rezultatele. O luase de mn pe Theresia i o trsese dup un boschet. Cu un fel de febrilitate maladiv, i ridicase fustele i smul sese de la jartier un sul cu bani, pe care-l pusese n mna colegei mai tinere. - Ia-i! Aici sunt toate economiile mele! Le pstram pentru nmormntarea mea. Am visat ntotdeauna s fiu dus la cimitir cu alai si s fiu salutat cu respect. Cel puin dup moarte. Dar acum nu mai am nevoie de ei. Au s-i ajung pentru a-i cumpra o rochie frumoas i tot ce trebuie ca s atragi privirile brbailor bine. Cnd ai s urci pe culmi si milionarii au s se prosterneze n faa ta, s le pui triumftoare piciorul pe grumaz i s-i umileti, gndindu-te c m-ai rzbunat i pe mine. Impresionat de aceast scen, n care ridicolul i sublimul se atingeau, Theresia strecurase banii la piept. - Unde am s te pot gsi, ca s i-i restitui? Btrna prostituat izbucnise ntr-un rset, care semna a croncnit. - Dac ai s vrei s m gseti, s m caui pe sub podurile Senei. Acolo o s-mi nchei viaa! Printre ceretorii si vagabonzii dezmotenii de soart, ca i mine! Hai, du-te! S nu m rzgndesc i s-i cer banii napoi! Pleac, i spun! Theresia se ndeprtase de btrna care rmsese locului i o urmrea cu privirile, nainte de a coti pe o strad late ral, se uitase n urm. O vzuse stnd tot acolo, sub un felinar care-i lumina obrazul livid. i ascultase povaa. ntr-o sal de concerte ascultase Sonata Kreutzer" executat de un pianist celebru, Henri Herz, evreu din Viena, pe care alteele si milionarii se ntreceau s-l invite la petrecerile lor, s-l rsfee, s-l protejeze, ncntai s apar n postura unor patroni ai artelor. Theresia nu se pricepea la muzic. Sunetele cristaline ale pianului i desftau auzul fr a-i produce ns o delectaie deosebit. Observase c, n pauzele concertului, Herz i ndreptase de cteva ori privirile asupra ei. Theresia revenise i n serile urmtoare, ocupnd acelai loc n primul rnd al fotoliilor de orchestr. Era contient c n acele momente i juca existena. Banii druii de fautasca prostituat erau pe sfrite. Dac nu va reui s prind n nad un brbat cu o situaie material nfloritoare, dispus s a ntrein, nu-i rmnea dect s se ntoarc pe trotuar i s se druiasc pe civa franci clienilor de ocazie. Dar perseverena avea s-i fie recompensat. Henri Herz remarcase struina cu care tnra i superba necunoscut i

16

urmrise concertele. Dar nu luase nici o iniiativ. n seara aceea, pianistul avea s apar ntr-un ultim concert, deoarece noi angajamente l obligau s plece n turneu la Roma i la Viena. Dup ce cortina se lsase n aplauzele frenetice ale publicului, Theresia prsise disperat sala. Cnd ieise pe trotuar, constatase cu groaz c ploua torenial, n geant nu mai avea dect cteva centime, nendestultoare pentru o trsur de pia care s o duc pn la hotelul mizerabil ce-i servea drept locuin. Siroaiele ploii aveau s-i strice rochia, plria, pantofii, lipsind-o de mijloacele de cucerire n jurul crora i furise attea sperane. - Scump doamn, mi permitei s v pun la dispoziie trsura mea? Theresia tresrise. ntoarse capul, n preajma ei se afla Henri Herz, cu o cap de sear peste frac i cu plria nalt inut respectuos n mn. Btrna cocot avusese dreptate. Pianistul era primul brbat de condiie superioar care o acosta, pstrnd ns un aer de bun-cuviin cu care Theresia nu era deprins. Trecuser de atunci muli ani. Att de muli, nct ncerca s le uite socoteala. Acum, la captul de jos al scrii o atepta Guido, oferindu-i galant mna spre a o sprijini. - Scumpa mea, oaspeii pot sosi. Pregtirile s-au terminat. Theresia l mngie uor pe obraz, aa cum ar fi mngiat un cine care se gudur. - Bravo, Guido! Merii o recompens! l srut pe vrful nasului, fcndu-l s se nfioreze de plcere, i retrase apoi mna de pe braul lui i, legnndu-i voluptos oldurile prinse n rochia de lame stropit cu diamante, fcu o ultim inspecie prin saloanele pe care aveau s le populeze n curnd numeroase celebriti din lumea politic militar si artistic. Theresia suspin imperceptibil. Dei astzi era contes i se bucura de o avere considerabil, nalta nobilime i corpul diplomatic o evitau. Nu voiau s uite c, n tineree, soia contelui Donnersmarck fusese o prostituat de mna a treia. Theresia i frmnta, aproape fr voie, batista de dantel. Lacheii, care se i postaser la ui, stteau nemicai ateptnd cu team inspecia stpnei, foarte exigent n privina corectitudinii vestimentare. - Celestin, cnd ai s nvei s-i nnozi cum trebuie cravata? Gustave, cataramele pantofilor nu strlucesc ndeajuns!. . . Bastien, pori peruca pudrat ca pe o plrie. N-ai s fii nicio-

17

dat un adevrat servitor de cas mare!... Philemon, stai eapn de parc ai fi nghiit un baston!. . . i teroriza servitorii, care o tiau de fric. Se rzbuna poate n acest chip pe toi clienii de condiie inferioar care n adolescena ei o avuseser pe ntrecute. Fcu un semn majordomului, care i se nfi supus. - Madame la Comtesse? - Prosper, nu tii s-i ii n mn oamenii! Arat cu toii ca nite rndai n haine de srbtoare! M faci de rs n faa invitailor! - V rog s m iertai, Madame la Comtesse! M voi strdui s remediez toate aceste deficiene! Voi aplica pedepse aspre, Madame la Comtesse! - Foarte bine! Aa s faci! Cine nu corespunde, afar! Casa mea nu e instituie filantropic si nici azil de imbecili! Trecu n salonul de muzic, lsnd n urm efluvii de parfum scump. Membrii orchestrei se i instalaser n dreptul tapiseriei de Beauvais, care-l nfia pe Orpheu mblnzind cu sunetele harfei jivinele pdurii. n sala de biliard i n cabinetul de joc de cri mesele verzi, de pe care fuseser ridicate husele destinate s le apere de praf n timpul zilei, artau ca nite miniaturale pajiti ntre oglinzile monumentale, asemntoare unor gheari. Sala de bal era nchis, fiindc nu-i gsise niciodat ntrebuinare. Femeile de lume - singurele pe care Theresia le-ar fi invitat cu drag inim - o ignorau. Femeile uoare, dei ar fi rspuns cu entuziasm la chemarea ei, nu conveneau contesei", dornic s pstreze un aer de respectabilitate. Brbaii care-i frecventau saloanele nu obinuiau s danseze ntre ei, aa c sala de bal rmnea pustie. Inspect i sufrageria. Cercet cu atenie crile de vizit aezate n faa fiecrui tacm. Fcu n ultimul moment cteva remanieri. Spre surprinderea majordomului, rafinat cunosctor al etichetei, Theresia dispuse ca n stnga ei s fie aezat un oarecare Jean Rivoire, un maior de artilerie din Ministerul de Rzboi, n locul pe care ar fi trebuit s-l ocupe - potrivit uzanelor marchizul de Folambray, membru al Jockey-Club-ului. Marchizul - decise Theresia - s stea la dreapta contelui de Donnersmarck. Acesta strmb din nas. - Folambray e un tip ngrozitor de plicticos, scumpa mea! Theresia l privi cu repro. - Guido, tii c nu-mi place s fiu contrazis! Suprrile mi tulbur bila!

18

- Iart-m, scumpa mea! M supun poruncilor tale! Theresia l recompens btndu-l uor peste umr cu evantaiul din pene de stru. n clipa aceea avea un aer de mreie ngduitoare, ca i cnd ar fi atins cu spada pe umr un om de jos, spre a-l nla la rangul de cavaler. O jumtate de or mai trziu, Theresia prezida, cu graia unei desvrite amfitrioane, dineul la care participau patruzeci de personaje - mai toate celebre sau pe cale de a deveni. Contele de Donnersmarck o seconda cu toat rvna, cheltuind sute de mii de franci pentru aceste agape, a cror faim fcea ocolul Parisului. Amabil, zmbitor, oricnd dispus s salute cu hohote de rs glumele i vorbele de spirit ale invitailor, se grbea s le previn dorinele, s le satisfac pn i extravaganele, astfel nct toat lumea s se simt bine. Printre oaspei se aflau Alexandre Dumas-Fiul, Barbey d'Aurevilly, contele de Gobineau, Edouard Manet, care se fcuse celebru datorit scandalului strnit de tabloul Dejeuner sur l'herbe, i un tnr pictor hirsut i ursuz, Paul Gauguin, care prea s promit, n ciuda prerilor contrare ale numeroilor si detractori. Venise vorba de Verlaine, poetul, ieit tocmai din nchisoare dup ce i ispise ncercarea de asasinat svrsit la Bruxelles asupra prietenului su Kimbaud. D'Aurevilly descria n termeni ntunecai criza sufleteasc a remarcabilului bard, unul dintre corifeii noi poezii. - Dac Monsieur d'Aurevilly ar fi fost poet, m ndoiesc c ar fi vorbit cu atta cldur despre confratele lui, opti Manet vecinului su, un mndru colonel de infanterie cu Legiunea de Onoare pe piept. Amfitrioana asculta cu interes tirada vorbitorului, nclinnd din cnd n cnd capul n semn de ncuviinare. Contele de Gobineau se aplec la urchea lui Alexandre DumasFiul care se afla n stnga lui: - Contesa este o amfitrioan model, i soarbe cuvintele cu atta plcere, cu atta admiraie si ncordare, nct te face s te simi un personaj plin de importan. O calitate rar ntlnit la femei, care prefer s vorbeasc n loc s asculte. Alexandre Dumas-Fiul replic zmbind fin: Nu te-ai gndit, dragul meu Gobineau, c Theresia Donnersmarck te stimuleaz s-i descarci sacul, fr ca ea si dezvluie n nici un fel gndurile? De ce venim noi aici? Ca s ne nfruptm cu cele mai alese trufandale, cu ampania cea mai fin i cu cel mai scump caviar. Nu se poate spune c agreabila noastr prieten, contesa, ori soul ei ne atrag prin conversaia

19

lor spiritual. S nu fim atunci att de farisei nct s le atribuim caliti pe care nu le au. Gobineou rse: - Eti veninos, Dumas. A pune pariu c frecventezi aceast cas spre a te documenta asupra unei eroine nu ndeajuns speculate n teatru: prostituata parvenit. Apropo nu te-a inspirat cumva Theresia cnd ai creat personajul Dama cu Camelii? - Oh, nu! Micua mea demi-monden moare de tuberculoz. Theresia Donnersmarck - fermectoarea noastr La Paiva - va muri victim a obezitii. Amfitrioanei i ajunse la ureche numele rostit de dramaturg, poate mai tare dect s-ar fi cuvenit. Buzele ei, care schiau tocmai un surs afabil, se contractar uor. Un nor trecu fugitiv pe chipul ei, fr ca privirile s i se mute ns de pe chipul lui d'Aurevilly. i era sortit oare s nu mai scape de numele acesta, legat de un trecut pe care voia s-l uite? Mizeriile morale ale lui Verlaine nu o interesau prea mult, aa c ls gndurile s o cotropeasc, i aminti de chipul n care l cunoscuse pe marchizul La Paiva, dup ce l ruinase pe Herz, pianistul. Bietul Henri! Cnd se ncurcase cu ea, strlucea ca o stea de prima mrime n microcosmosul lumii muzicale. Saloanele exclusiviste din Saint-Germain i erau deschise iar la Tuileries concertele lui aveau cutare. Deschisese pn si un atelier de piane, mult preuite. Theresia i amintea cu ct voluptate i ronise si reetele fabuloase ale concer telor i veniturile atelierului de piane, si chiar atelierul nsui lsndu-l pn la urm pauper. Poate c Herz ar fi suportat ruina-i financiar, n sperana c s-ar fi putut reface graie marelui su talent de pianist, capabil nc s atrag un numeros public. Infidelitile ei att de dureroase si de umilitoare pentru amorul lui propriu l mpinseser ns pe panta beiei. Treptat ajunsese o epav. Gloria lui de odinioar fusese dat uitrii. Alunecat pe ultima treapt a decderii, ncercase din nefericire prea trziu, s se elibereze din vraja malefic ce-l nenorocise, alipindu-se unei orchestre de mna a doua, angajat prin contract s cnte ntr-un cafe-chantant dintr-o obscur capital din America de Sud. Theresia l lsase s plece fr a manifesta regrete. Delicateea pianistului o plictisise. Avea nevoie de senzaii mai tari. Trecuse apoi, din brbat n brbat, fr s-i aleag pn ce-l cunoscuse pe Albio Francesco de la Paiva, un autentic marchiz, nrudit cu cele mai ilustre case nobiliare din Portugalia. La Paiva avea reputaia unui om foarte bogat. O uluise i pe ea cu nSiruirea domeniilor,

20

castelelor i palatelor stpnite de marchiza-mam pe rmurile rsritene ale peninsulei iberice, bunuri, pe care el avea s le moteneasc dup moartea btrnei. La Paris, unde-si fixase provizoriu reedina excentricul nobil, ducea o via fastuoas, ntreinut cu preul unor uriae datorii garantate de viitoarea lui avere imobiliar din Portugalia. Theresia i-l amintea cu simpatie. Frumos, zvelt, aristocratic, elegant, dar cu vag aer canaille, care-l fcea i mai atractiv, ntr-un moment de generos entuziasm - aa cel puin i nchipuise ea pe atunci Francesco i ceruse mna. Theresia acceptase cu ncntare s devin marchiz, cu att mai mult cu ct primul ei so, slbnogul croitor francez, oploit la Moscova, murise cu cteva luni n urm. Dobndea, n sfrit, un statut respectabil, un titlu nobiliar si, mai presus de orice, un om capabil s-i sporeasc economiile, care pe parcurs depiser un milion de franci. Frecventau localurile de noapte scumpe, tripourile unde se jucau cri pe sume mari, staiunile balneare i climaterice la mod, lumea teatrelor i a artelor, foarte puin scrupuloas n ceea ce privea trecutul ei inavuabil. n acea epoc, Theresia ctigase prietenia tandr a ctorva romancieri si pictori cu faim. Dintre toi acetia, Theophile Gautier i fusese cel mai drag. n unele seri, Theo i citea n avanpremier articolele care urmau s apar n Revue des Deux Mondes i Revue de Paris, iar cnd se simea inspirat, i recita versuri pe care - spunea el - inteniona s le adune ntr-un volum intitulat Emaux e Camees. n acea epoc, pe cerul felicitaii ei conjugale se aternuser primii nori. La un moment dat, creditorii, iritai de repetatele amnri solicitate de marchiz ori de cte ori se pretindea restituirea sumelor ce i se avansaser n contul viitoarei sale moteairi, ncetaser s-i mai acorde mprumuturi. Francesco se adresase atunci Theresiei i i ceruse, cu un aer neglijent, s achite unele datorii de onoare mai presante, fcute de el la jocul de cri. Din spirit de solidaritate familial, proaspta marchiz i acoperise de cteva ori golurile financiare. ngrijorat ns de apelurile lui tot mai numeroase, Theresia, care vedea cum i se irosesc economiile, l ateptase ntr-o noapte pn ce se napoiate de la cub. - Dragul meu, trebuie s punem la punct nite lucruri foarte importante. nbusindu-si un cscat, portughezul se lsase s cad pe o canapea.

21

- Dac sunt att de importante, n-ai putea s le lai rezolvarea pe mine diminea? Acum sunt istovit. Jocul de trente et quarante mi-a mcinat pur si simplu nervii. nchipuiete-i, nam ctigat nici o mn. Bineneles, am s m refac mine sear. Am un spuribus care nu m nal. - Francesco La Paiva, in s te anun c economiile mele snt pe sfrite. - Va fi destul s dau cteva lovituri la curse - am nite tuyauuri grozave - ca s-i dublez fondurile. - Cu ce bani ai s achii pariurile? Tot cu ai mei? - Scumpa mea Theresia, este vorba de un mic ajutor financiar pn am s m pun pe picioare. - Cum? - Cum? Valorificndu-mi domeniile pe care am s le primesc motenire. - Am impresia c scumpa mea soacr, marchiza-mam, va atinge o vrst biblic. - Ce vrei s spui? - C vei primi motenirea la calendele greceti. - Calendele greceti? Ai nceput s-i rafinezi limbajul, scumpa mea. Cnd i-am oferit mna si rangul meu, aveai un bagaj de cuvinte mult mai simplist. - Ei bine, ascult-m cu atenie, Francesco! - Poftim! Dar s termini repede, fiindc mi-e somn. Trebuie s-mi refac forele pentru mine sear. - in s-i aduc la cunotin, dragul meu, c ncepnd din clipa de fa neleg s m lipsesc de mna ta. Titlul l voi pstra, bineneles, cci potrivit legilor sunt marchiz i neleg s rmn marchiz. - Cred c i tu eti puin obosit. Mine ai s revii la gnduri mai bune. - Gndurile mele nu se mai pot schimba. Te anun nc din seara aceasta. Mine de diminea s-i faci bagajele i s pleci ncotro vei vedea cu ochii. Sunt obinuit s fiu ntreinut de brbai, nu s-i ntrein eu. Capitolul din viaa ei intitulat La Pa'iva" nu se ncheiase nc. Francesco prsise locuina, demn, fr s fac scandal. Graie frumuseii ei, parc i mai strlucitoare, la care se aduga i titlul de marchiz, Theresia devenise o curtezan de lux, pltit exorbitant i cu o reputaie care ncepuse s depeasc graniele Franei. Pentru bogtaii burghezi din provincie, venii la Paris n vederea diferitelor afaceri era extrem de flatant s apar seara prin varieteurile frecventate de ceea

22

ce se numea i atunci le tout Paris, la braul unei marchize autentice i uluitor de frumoase, cu care se mai i puteau ntreine sentimental", evident n schimbul unor substaniale sacrificii bneti. Theresia suferea ns n tain, fiindc uile saloanelor aristocraiei i rmneau nchise. ncercrile ei repetate, struitoare, de a intra n lumea conteselor, a marchizelor si a duceselor, din care, potrivit legii, putea pretinde c fcea parte, erau sistematic zdrnicite. Cnd ieea cu trsura la Bois de Boulogne, ori pe Champs-Elysees, cnd cutreiera restaurantele de lux si marile case de mod, cnd asista la vernisajul expoziiilor oficiale ori la spectacolele Operei sau ale Comediei Franceze, doamnele din nalta societate, informate de sumele fantastice cheltuite de soii, fraii sau fiii lor spre a fi primii n alcovul marchizei La Pa'iva, o priveau de sus, cu vdit dispre, apoi ntorceau cu scrbit ostentaie capul, spre a sublinia zidul de netrecut pe care-l ridicau ntre ele i intrus. Theresia pstra i acum n suflet cicatricele unei rni care o fcuse cndva s sufere cumplit. Dup un dineu cu ampanie i caviar la Ledoyen, cavalerul ei servant din seara aceea, un oarecare bancher din Lyon, o invitase la un spectacol al circului Champs-Elysees, pe atunci n mare vog. Toat elita parizian se nghesuia spre a urmri isprvile hipice ale ispititoarelor amazoane angajate de Victor Franconi, regele spectacolelor de circ. Theresia si curtezanul ei abia se instalaser ntr-o loj de rangul nti, cnd soia bancherului czuse ca o tromb izbucnit dintr-un cer albastru. O plmuise pe galanta marchiz n vzul lumii, i luase de mn soul amuit i l trsese afar din circ. Vestea se rspndise fulgertor. Gazetele umoristice i de scandal o popularizaser n ntreaga Fran. Pn i teatrele o reluaser n spectacolele de vodevil. La Paiva era n sfrit celebr. O trist celebritate, pe care nu o dorise ctui de puin. Cariera monden a marchizei prea s fi intrat ntr-o eclips, cnd se ivise Guido Henckel de Donnersmarck, unul dintre cei mai bogai oameni ai secolului. Theresia se uit cu simpatie la dragul ei urs rocovan", cum l mngia pe conte n momentele de expansivitate amoroas. Nu se pricepea s ntrein o conversaie, era mai greoi i mai nendemnatic dect un elefant scpat ntr-un magazin cu sticlrie, dar ascundea n corpul lui de uria comori de iubire i de generozitate. O fcuse soia lui, nrudind-o n acelai timp cu cteva dintre cele mai ilustre familii nobiliare din Germania. Prin Guido, faimoasa curtezan La Paiva devenise nepoata prin

23

alian a prinului Bismarck. Este adevrat c neamurile contelui nu se artaser entuziasmate de alegerea lui. Nu cutaser s o cunoasc i se eschivaser a rspunde la invitaiile lansate de Guido i de Theresia ori de cte ori acetia i petreceau vacanta pe vreunul dintre marile lor domenii din Germania. Theresia obinuse totui o satisfacie. Dup cstoria cu marchizul de La Paiva se simea foarte stingherit cnd era ntrebat din ce familie coboar ea nsi. Inventa o genealogie vag i foarte suspect pentru persoanele familiarizate cu almanahul Gotha. Acum putea rspunde cu senintate: Pentru Guido, am renunat la titlul meu de marchiz". Dar acest pseudosacrificiu nela doar pe naivi. Amorul propriu al Theresiei era ns aparent salvat. - Incontestabil, rzboiul bate la u, rosti cu convingere maiorul Rivoire. Prinul Bismarck - iertai-m contes, tiu c v este unchi - d dovad fa de noi, francezii, de o rea-credin manifest. Theresia iei din crisalida gndurilor, cu att mai mult cu ct tema atacat de vecinul ei de mas o interesa. - Ne face proces de intenie, atribuindu-ne, nu tiu pe ce temei, tendine revanarde, interveni Lambert Sorlot, deputat radical de Indre-et-Loire, trecndu-i emfatic mna prin pletele-i negre. Evident, rpirea Alsaciei i a Lorenei nu se poate uita. Dar de aici i pn la pregtirea unui rzboi mpotriva Germaniei e cale lung. Simea privirile amfitrioanei aintite asupra lui, aa c adoptase o poz mrea, de tribun al poporului. - Nu vrem rzboiul, dar dac diviziile germane ne vor cotropi hotarele, vom ti s ne aprm patria, declar btios maiorul Rivoire. Theresia zmbi placid. Presa exagereaz ntotdeauna. Articolele senzaionale atrag cititorii. - Cel mai elementar bun-sim impune oamenilor de stat francezi i germani s neleag c popoarele lor au nevoie s triasc n pace, opina Barbev d'AurevilJy, mngindu-si perla neagr nfipt cu un ac n cravata-plastron. Francezii nu pot fi aruncai n Mediterana, iar germanii nu pot fi dezrdcinai din ara lor. Oamenii politici care gndesc altfel snt lipsii de realism. - Germanii vor s profite de superioritatea lor militar actual, spre a ne bga pumnul n gur, adug deputatul radical.

24

- Nici armata noastr nu este de neglijat, relu maiorul Rivoire, pe acelai ton belicos. Infanteria se afl n plin reorganizare. Parcul de artilerie este pe punctul de a fi rennoit. Efectivele cavaleriei vor spori. Recent s-a hotrt cumprarea a zece mii de cai. Prinul Bismarck, trebuie s se gndeasc de dou ori nainte de a ordona trupelor germane s invadeze din nou Frana. - Sunt convins c nici Europa nu va mai asista cu minile n sn la zdrobirea Franei, care reprezint totui un element de echilibru n concertul marilor puteri, spuse Gobineau. Evenimentele din 1870 nu se vor mai repeta, acum, n 1875. Alexandre Dumas-Fiul nu participa la discuie. Analiza cu ochiul dramaturgului pasiunile omeneti manifestate cu atta nflcrare. Studia jocul fizionomiilor, gesturile, ciocnirile de opinii i i nota mintal unele trsturi pe care avea s le reproduc la personajele viitoarelor sale piese. - Dragul meu Rivoire, rosti amfitrioana cu vizibil admiraie, cred c ai putea poza cu succes lui Dalou. mi spunea deunzi c are de gnd s creeze o replic n piatr a zeului Marte. n aceeai sear, dup plecarea convivilor, contele Heinsel Donnersmarck ntocmi - ajutat de Theresia - un raport astinat cancelarului Bismarck, n care meniona proiectata achiziionare a celor zece mii de cai pentru sporirea efectivelor cavaleriei franceze. A doua zi de diminea, raportul ajunse pe Maa de lucru a prinului Hohenlohe, ambasadorul Germaniei la Paris. Prinul l citi cu interes, l adnota, apoi ordon primului secretar de ambasad s-l cifreze i s-l trimit de urgen la Berlin prin curier diplomatic. * ** Cei doi frai gemeni Anastas i Ghirko Stancev, la care se adugau Aleksandr Kristic, Ambrosii Sablic si Florin Beldie, toi studeni n medicin, locuiau ntr-o mansard - geroas iarna si fierbinte ca un cuptor ncins vara - cocoat pe culmea unui imobil cu cinci etaje de pe Rue Visconti. Strada ngust si mohort se adncea ca un minuscul canion ntre dou Siruri de case nalte, cenuii, fr personalitate, cu parterul invadat de igrasie si cu pereii exteriori jumulii pe alocuri de tencuial. Mansarda ocupat de cei cinci studeni fusese la nceput un pod, pe care proprietarul, monsieur Modeste Durand - dornic de ctiguri sub orice form - l amenajase n atelier de pictur. Datorit zgrceniei lui Durand, tavanul, alctuit dintr-o rudimentar

25

mpletitur de paiant, peste care fusese aternut un strat subire de tencuial, nu asigura o izolare termic acceptabil. Frigul era att de intens iarna, nct pictorul care luase pentru prima oar cu chirie atelierul fusese nevoit s-si ntrerup activitatea din decembrie i pn n martie, fiindc i nghea mna pe penel. Cnd se ncheiase termenul de nchiriere, fugise ca izgonit de lupi, avnd grij s povesteasc i altor colegi prin ce ncercri cumplite trecuse. Atelierul nu mai gsise amatori. n cele din urm, hrpreul proprietar fusese nevoit s-l nchirieze mai pe nimic celor cinci studeni care n toiul iernii stteau zi i noapte cu paltoanele pe ei i nfurai n pturi. N-aveau bani pentru lemne i chiar dac ar fi avut, focul nu ar fi servit la nimic n ncperea aceea uria, prin care curentul se strecura perfid pe sub ui, pe la cercevelele prost ncheiate, prin spaiile dintre scndurile podelei i printre crpturile tencuielii. Tinerii mediciniti acceptau fr fasoane aceste condiii nenorocite, fiindc sufereau de o cronic lips de bani. Fraii Anastas si Ghirko Stancev erau fiii unui protopop din Batak, pe nume Gavril Stancev. Cnd i trimisese feciorii la Paris, la nvtur, sfinia sa le vorbise brbtete: Eu m ngrijesc de sufletul pstoriilor mei. Voi s v ngrijii de trupul lor. Sntatea moral i sntatea fizic trebuie s mearg mn n mn. Cteodat m ncolesc ndoielile. M ntreb dac nenorociii notri compatrioi nu au chiar mai mult nevoie de tiina medicului dect de consolarea religiei. Preoi sunt muli, doctori puini. Am fcut mari sacrificii ca s v trimit la coli nalte, pe meleaguri strine. tiu, cu banii n-o s-o ducei prea bine. S facei ns n aa fel nct s v ajung. V-a fi trimis la Viena, fiindc este mai aproape de noi, dar slavii nu sunt bine vzui acolo. La Paris vei gsi o lume care nu se aseamn cu cea de aici. n Frana e libertate si belsug, ispitele v vor pndi la fiecare pas. S v gndii ns c nu v-ai dus acolo spre a petrece, ci spre a munci. Atta am avut s v spun. Acum plecai la drum! Dumnezeu s v cluzeasc paii, s v lumineze minile si s v oeleasc trupul!" Ambrosii Sablic era feciorul unui medic din Sarajevo, un practician respectat i iubit pentru priceperea si mila lui fa de oameni. S mbriezi cariera printelui tu, dar nu cu gndul de a te mbogi, aa cum fac atia medici care se nchin lui Mamona. S faci din munca ta un apostolat. S te dedici vindecrii suferinelor omeneti, fr s te atepi la recompense materiale. Contiina datoriei mplinite s fie unica

26

ta satisfacie!" Pe ct de nemblnzii i de ursuzi se artau cei doi gemeni bulgari i bosniacul din Sarajevo, pe att de senin si plin de via era Aleksandr Kristic, fiul lui Antim Kristic, marinarul din Beograd. Aleksandr - Sandro pentru prieteni - motenise firea printelui su, care se trezea din somn dimineaa fredonnd un cntecel, iar seara se culca zmbind, ncntat de otiile fcute propriei lui neveste, prietenilor sau camarazilor. Lui Sandro i se deschideau toate porile i toate inimile, fiindc mprtia nu numai voie bun, ci era i nefiresc de frumos, caliti preuite ndeosebi de femei, incapabile s reziste zmbetelor i ocheadelor lui. Tnrul srb avea i cei mai muli, bani, fiindc tatl su - cpitan i proprietar al unui mic vapor cu zbaturi, folosit pentru transportul cltorilor i mrfurilor pe Dunre - i trimitea fr tirea soiei sale, aspre i economicoase, suplimente bneti, cel puin o dat sau de dou ori pe trimestru. Cu banii acetia, Sandro, ndeobte foarte darnic, ndulcea viaa grea a colegilor gzduii n mansarda de pe Rue Visconti. Nepriceput s-i chibzuiasc veniturile, i le cheltuia pe fleacuri oferite femeilor de care era venic ndrgostit. Este adevrat c tot ele l scpau- ori de cte ori intra la ananghie. Florin Beldie, romnul, era vr cu Sandro Kristic. Mtua sa, Ana, nscut Beldie, de fel din Brila, cucerise cu farmecul ei pe Antim Kristic, cochetul marinar, care o cunoscuse n timpul unei escale fcute n nfloritorul ora de pe Dunre. Cstoria se oficiase dup o logodn care durase exact douzeci i patru de ore, timpul petrecut la Brila de cpitanul Kristic ntre descrcarea si ncrcarea unor mrfuri. Florin sttea toat ziua cu nasul n cri. Avea reputaia unui student eminent i a unui savant n devenire. Printele su, un modest vame din Brila, voise s-i vad fiul ridicndu-se pe culmi rmase lui inaccesibile. Un medic era chemat n casele cele mai mari, iar dac se dovedea si competent ctiga un mare prestigiu si i se deschideau perspective n domeniul politic. Florin rezerva nvturii i timpul pe care Sandro de pild, l cheltuia cu femeile, iar ceilali trei studeni l dedicau dezbaterilor politice. n acel timp, frmntrile popoarelor subjugate de turci constituiau un arztor subiect de discuii pentru tinerii originari din Balcani sosii la studii n Frana. La ordinea zilei era cazul unor muntenegreni - douzeci i unu la numr - venii cu mrfuri la trgul din Podgorie, unde fuseser atacai i ucii de o ceat de mahomedani fanatici. Se strnise mare agitaie n ntreaga

27

regiune. Spre a potoli spiritele, autoritile din Constantinopole ordonaser o sever anchet, ncheiat cu condamnarea vinovailor, precum si a caimacamului care ngduise svrsirea acestor crime. Dar hotrrea judectorilor rmsese liter moart, fiindc autoritile locale tergiversau aplicarea ei. Populaia cretin, indignat de carena oficialitilor, se nfierbntase iari. Doctorul Sablic scrisese de la Sarajevo fiului su, iar dup nelipsitele nouti familiale, strecurase i cteva veti n legtur cu tensiunea crescnd din snul populaiei bosniace, care nu mai putea suporta samavolniciile perceptorilor i ale militarilor turci. La acestea se adgau vexaiile fr numr ndurate din partea cpeteniilor turceti locale, deprinse a se comporta ca nite satrapi, fa de cretinii lipsii de cele mai elementare drepturi civice. La Paris, studenii romni i slavi, iritai de tirile sosite din patrie, cutau rc studenilor turci, strnind scandaluri i ncierri, soldate adeseori cu rniri grave. Poliia intervenea risipind pe combatani, opernd arestri, ncheiate cu admonestri i ameninri cu expulzarea din Frana, niciodat ns puse n practic. Conducerea universitii nchidea ochii, preferind s nu dea urmare unor conflicte crora, n fond, le gsea o explicaie logic: setea de libertate a unor studeni care nu mai voiau s accepte subjugarea popoarelor mici de ctre cele mari. Dei viaa lui Sandro Kristic i a celorlali. prieteni ai lui se desfura ntr-o ambian tulbure, exploziv, de nesiguran, perpetu, simeau cu toii - datorit vrstei - nevoia s se zbenguiasc, s rd. Fceai haz, de pild, cnd Modeste Durand i urca pn la mansard corpul elefantin, spre a le cere chiria. tergndu-i faa de sudoare - transpira la fel de abundent n toiul iernii ct i n priptul verii - le vorbea gfit, cci ascensiunea pe scri i solicita eforturi istovitoare, despre scumpetea cresend care-l silea si pe el s fie exigent cu chiriaii. Uneori pretindea sporiri de chirie, mrunte, ce-i drept, i acceptate de studeni, fiindc gsiser o surs ideal, care le furniza si bani i de-ale gurii, n momentele de mare criz financiar. Monsieur Modeste Durand, crnar de meserie, avea un magazin alimentar la parterul imobilului locuit de cei cinci studeni. Dei vrstnic - trecuse de 60 ide ani - se nsurase cu o crnreas durdulie, abia pit peste pragul celui de-al patrulea deceniu. Madame Emilie Durand era mistuit de o aprig sete de via, pe care, firete, soul ei nu i-o putea astmpra. Dup

28

cteva schime languroase fcute lui Sandro Kristic, acesta se resemnase s aduc din cnd n cnd jertfe amoroase n buduarul crnresei, cu att mai mult cu ct aceasta se artase dornic s-l ncarce dup fiecare edin intim cu cte un co cu mezeluri, completat cu cteva sticle de vin. La nevoie, strecura n buzunarul lui Sandro douzeci-treizeci de franci, plngndu-se c nu-l putea mulumi cu mai mult, fiindc soul ei, un crpnos fr pereche, fcea casa n fiecare sear. Deoarece Sandro nu era ntotdeauna dispus s se sacrifice pentru colectivitate, colegii lui - cu consimmntul nesioasei Madame Durand - ncepuser s coboare pe rnd n buduarul ei. Nu fcea excepie dect Florin Beldie, care refuzase cu ndrtnicie s-i joace rolul, de amorez temporar al crnresei, teama de bolile venerice tindu-i orice ardoare ameroas. Or Madame Durand obinuia s primeasc n intimitatea ei - evident, tot fr tirea soului - pe toi furnizorii prvliei, mai mult sau mai puin tineri. La ultima recoltare a chiriei, Modeste Durnd se nfiase studenilor cu o mutr lung, ndoliat. - Cu tot regretul, va trebui s v majorez chiria. Sufl vnt de rzboi, biei! Ticloii tia de nemi s-au pus iar pe capul nostru. Vor s ne cotropeasc ara, ca i n '870. Voi nu citii jurnalele? Nu se vorbete dect de ameninarea unei noi invazii. S-a strriit panica. i la Burs au nceput s scad aciunile. Dacai ti ce pierderi am suferit la rentele de stat, mi-ai plnge de mil. Ca s mai pot ntreine casa asta, care-mi mnnc i urechile, am fost nevoit s cer tuturor chiriailor sporirea chiriei. Voi mi suntei foarte simpatici. A fi preferat s v scutesc de aceast neplcere, dar n-am ce face. Desigur, dac gsii o cas mai convenabil, nu v rein. .. Tinerii mediciniti fcur nazuri de form, fiindc tiau c vor acoperi suplimentul pretins de crnar prin contribuiile bneti benevole furnizate de crnreas. - Credeam c numai pe la noi fierbe cazanul, spuse Ambrosii Sablic, bosniacul. Se pare ns c i peste tia a dat iari strechea. Cnd le vorbeam deunzi ctorva colegi francezi despre ceea ce ptimim noi din partea turcilor, m priveau cu nite ochi rotunzi de parc le-a fi povestit panii din lun. - Las c nici lor nu le-a prea priit n '870, spuse Florin. - Au suferit cteva luni i gata. Rzboiul lor din '870 s-a terminat repede. Noi, n schimb, suferim de sute de ani jugul turcesc, fr ca nimeni s ne comptimeasc, interveni cu parapon Anastas Stancev. Franujii tia au fost ntotodeauna

29

prietenii osmanlilor. M mir c nu le este ruine! - Sandro, se amestec n vorb Ghirko, n seara asta te strecori n braele crnresei. Poate ne face rost i de ceva crbuni. Nu vezi? Se apropie primvara, dar e mai frig dect n toiul iernii. - Bine, am s m sacrific i de data asta, ncuviin frumosul Sandro. Spre bucuria colegilor, izbuti s obin - dup o scurt ntlnire galant - o pung de crnai, cinci sticle cu Beaujolais, trei couri cu crbuni i ceva bani. A doua zi de dimineaa, seninul din sufletele lor fu izgonit de noi furtuni. La ieSirea de la cursul de anatomie, un incident iscat ntre un student grec din Atena i doi studeni turci degenera ntr-un meci de box n trei. Atenianul era pe punctul de a iei stlcit din inegala competiie, cnd Sandro Kristic, n trecere pe acolo, se arunca asupra turcilor, chemndu-i prietenii n ajutor. - Pe ei, frailor, c-l omoar pe cretin! Intervenir i ali turci, dar si civa studeni rui cu sngele fierbinte. ncierarea se nvenina. Sosir poliitii si aplicar bastoane n stnga i n dreapta, reuind n cele din urm s-i risipeasc pe combatani. Trei rnii, printre care doi turci, fur internai la spital, spre a li se lipi coastele si a li se crpi pielea sfsiat pe alocuri. Cei cinci studeni de pe Rue Visconti se napoiar la locuina lor plini de vnti, dar veseli c obinuser o victorie categoric asupra turcilor. De a doua zi pornir s curg neplcerile, n vreme ce se aflau la cursul de fiziologie, fur convocai la decanat. - Pun rmag c ne-a turnat vreun binevoitor, afirm Ghirko Stanoev, trntind o njurtur. - Dac-l dibuim, l sturm s mai umble cu pra! amenin la impersonal bosniacul. Decanul i primi n cabinetul su i, dup o moral stranic i amenin cu exmatricularea. - Nu am de gnd s mai tolerez asemenea dezordini! Poliia este cu ochii pe noi. Credei c mi este uor s tot muamalizez scandalurile provocate de voi? Am trecut cu vederea incidentele petrecute n afara porilor universitii. n definitiv, conflictele dumneavoastr naionale nu ne intereseaz. Dar din clipa n care ai nceput s transformai facultatea n cmp de btlie, nelegem s ieim din rezerv. in s v atrag atenia c ncierarea de ieri a avut urmri si n alte sfere. Ambasada Turciei s-a interesat de situaia dumneavoastr co-

30

lar. Atta am avut s v spun. Pentru moment, suntei liberi! Cnd ieSir de la decan, cei cinci se privir cu ngrijorare. - Ai reinut ultimele lui vorbe? vorbi Sandro Kristic. Pentru moment, suntei liberi! Ce-a vrut s spun cu asta? Au de gnd s se amestece autoritile judiciare franceze? Sau ambasada turc? Incertitudinea nu dur mult. n cursul zilei urmtoare primir o nou convocare. De data aceasta din partea lui Fehmi-bey, al doilea secretar al ambasadei turce. Dei era cuprins n grupul celor chemai, Florin Beldie declar colegilor si c nu are de gnd s se prezinte diplomatului turc. - Sunt posesorul unui paaport romnesc, aa c nu am ce cuta la ambasada de care voi nc mai depindei. i Sandro Kristic i urm pilda. Ambrosii Sablic i gemenii bulgari se nfiar deci secretarului de ambasad fr camarazii lor. n anticamera acestuia, unde fur lsai s atepte mai bine de o or, se mai aflau ase studeni - trei heregoveni, doi bulgari si un macedonean - care participaser de asemenea la ncierare. Fehmi-bey i primi n sfit n biroul su. Adoptnd o poz mrea, de zeu al rzbunrii, i apostrof violent: - Cum v-ai permis s maltratai nite colegi de-ai dumneavoastr, care nu au alt vin dect c sunt turci? ExcelenaSa Musurus Paa este foarte mniat de comportarea dumneavoastr necivilizat. Spre a pune capt o dat pentru totdeauna acestor scandaluri care v dezonoreaz, m-a nsrcinat s v transmit hotrrea sa irevocabil. Vei prsi imediat Frana si v vei napoia n snul familiilor voastre. Cei care nu se vor supune acestei porunci i vor vedea paapoartele anulate. Vom interveni totodat pe lng autoritile franceze pentru ca studenii recalcitrani s fie expulzai din Frana. S fii mulumii c Excelena-Sa nu a gsit cu cale s v defere tribunalelor penale otomane pentru lovirea cu premeditare a colegilor votri turci. Cu aceasta am terminat! Reciti numele nscrise pe o list aflat pe birou. - Constat cu regret lipsa studenilor Florin Beldie i Aleksandr Kristic. S le comunicai si lor hotrrea Excelenei-Sale, cci i privete n egal msur. Putei pleca! Medicinitii prsir ambasada cutremurndu-se de mnie. Numai doi dintre ei - un bulgar i un heregovean - care se temeau c prin refuzul lor de a da urmare poruncii ambasadorului i vor expune familiile unor represalii din partea autoritilor otomane, admiser s se napoieze n patrie. Cei-

31

lali inclusiv bosniacul Sablic si gemenii bulgari, deciser s rmn n Frana, nfruntnd orice risc. Cnd afl c este trecut pe lista neagr, Florin Beldie se nfi agentului diplomatic al Romniei la Paris, Ion Strat, un venerabil i impozant personaj, i i expuse situaia sa. Btrnul diplomat romn l ascult cu atenie si simpatie. - Nu te felicit fiindc te-ai lsat antrenat n incidentul de la Facultatea de Medicin, dar nici nu te condamn, pentru c ai intervenit n sprijinul unui student grec, maltratat de colegii si turci. Regretabil este doar faptul c s-a ajuns aici. i dumneata i colegii dumitale suntei victimele unui anacronism politic. Existena, ntr-a doua jumtate a secolului XIX-lea, a unor perimate raporturi de vasalitate ntre state, rmite ale ornduirilor feudale. Vezi-i mai departe de nvtur, tinere! Paaportul dumitale romnesc nu poate fi anulat de ambasada otoman. Pstreaz-l sntos, iar dac vei avea neplceri, s vii la mine. Dup plecarea studentului, agentul diplomatic al Romniei se adinci n fotoliu i i rezem capul pe sptarul sculptat. Se simea obosit, era btrn, iar sntatea ncepuse s i se ubrezeasc. Ceruse n cteva rnduri s fie nlocuit, dar minitrii de externe perindai la Bucureti l invitaser s rmn n continuare la Paris, fiindc avea experien n treburile diplomatice si se bucura de o frumoas consideraie n ochii ducelui Decazes, ministrul de Externe al Franei. Abuzul pe care ambasada turc ncerca s-l svreasc fa de studentul Florin Beldie nu era dect un caz dintr-o mie. n calitatea lui de agent diplomatic al Romniei, va trebui s ia iari legtura cu Musurus Pasa, ambasadorul Turciei, i s poarte interminabile discuii spre a-i dovedi c albul este alb i nu negru, aa cum ncerca de fiecare dat s susin naltul diplomat otoman. * ** Vicontele de Gontaut-Biron avea impresia c i fierb creierii. Nici bucile de ghea nfurate n ervetul ud cu care se legase la cap nu izbuteau s-i domoleasc clocotul din east. Migrenele acestea cumplite l chinuiau ori de cte ori nervii i erau pui la grea ncercare. Acum avea toate motivele s-i ias din fgaul normal. Sosise doar de cteva zile la Beriln, dar de atunci avea senzaia c se lsase prins ntr-o bulboan care-l nvrtea n loc, fr scpare.

32

Aici, n capitala Germaniei, se ntmplau nite lucruri ce sfidau logica. Majoritatea ziarelor tunau si fulgerau mpotriva Franei. Berlin Tageblatt clama ntr-un articol de fond: ,,Fr ndoial, btrnul nostru mprat, consecvent firii sale, este dornic s pstreze pacea pn n ultimul moment. Dar are de-a face cu o grupare de oameni de Stat germani, gata s pun mna pe arme, dar nu n sensul ovin francez, ci numai n previziunea unei aciuni defensive. Pe de alt parte, naltele autoriti militare ale rii noastre sunt ncredinate c un nou rzboi este inevitabil, n concepia lor, izbucnirea lui ar trebui grbit. Explicaia acestei concluzii este limpede: dac rzboiul nu mai poate fi nlturat, e preferabil s trecem la ofensiv, dect s ateptm a fi atacai". Norddeutsche Allgemeine Zeitung nfiera provocrile presei franceze la adresa Germaniei. Cita nousprezece ziare de dincolo de Rin, majoritatea de provincie, printre care La Renaissance, Progres de Marne, Le Journal de Montmedy, i reproducea extrase din numeroase articole, unele mai agresive dect altele. Alte gazete germane, dup ce informau publicul asupra preparativelor de rzboi ale militaritilor francezi, i justificau afirmaiile denunnd cumprturile masive de cai pentru nzestrarea regimentelor de cavalerie, prevzute a-i spori substanial efectivele. Furnizau pn i amnunte, citind numele unor negustori sosii n Germania spre a ncheia contracte cu diverse cresctorii de cai din Prusia si Saxonia. Lui Gontaut-Biron i parveniser de la Londra cteva ziare britanice, care semnalau starea de tensiune dintre Frana i Angia. Un corespondent al lui Times afirma c situaia era grav i c iminente complicaii aveau s intervin n urmtoarele zile. ndat dup sosirea sa la Berlin, Gontaut-Biron fcuse o vizit lui Bernhard von Blow, secretar de stat la Externe. Domol, binevoitor, nzestrat cu tact diplomatic, Herr von Blow ascultase atent explicaiile amabasadorului Franei, care se strduise s-i risipeasc ndoielile. - V asigur c ministrul de Rzboi al Franei nu a ncheiat nici un fel de contracte cu cresctorii de cai din Germania. Pe de alt parte, nu este vorba de o sporire a efectivelor, ci pur si simplu de nlocuirea cailor btrni i scoi la reform cu alii tineri. - Explicaia pare plauzibil, domnule ambasador. Nu uitai ns c n problemele militare sunt afon. Nu tiu dac un ofier

33

de carier le-ar accepta cu aceeai uurin. Ai luat o serie de msuri care dau natere la legitime suspiciuni. Crearea unui al patrulea batalion pe lng fiecare regiment de infanterie, aa cum s-a anunat dealtfel oficial, nu nseamn oare o sporire a efectivelor? - Nu, pentru c s-a dispus n acelai timp reducerea numrului companiilor din fiecare regiment, de la sase la patru. Nu s-a urmrit dect o sporire a cadrelor, pentru a se asigura un plasament - ca s zic aa - ofierilor ce ateapt a fi naintai n grad. Von Blow zmbise cu ngduin. - Domnule ambasador, voi comunica explicaiile Domniei-Voastre Cancelarului. Sper c le va aprecia n sens pozitiv. - A fi fericit, domnule secretar de stat, dac Excelena-Sa Cancelarul ar binevoi s m primeasc. n acest fel am limpezi cu uurin nenelegerile lipsite de orice temei care ne mai despart la ora aceasta. - Voi supune Cancelarului dorina dumneavoastr, domnule ambasador. M tem ns c n cursul acestei sptmni nare s v poat primi. Parlamentul i d mult de lucru. Instituiile democratice, dup cum tii i dumneavoastr au avantajele, dar i inconvenientele lor. Gontaut-Biron prsise cabinetul secretarului de stat animat de sperane, dar si ros de ndoieli. Campania de pres continua cu aceeai violen, dei unele ziare de opoziie protestau mpotriva semntorilor de panic". n seara urmtoare l ntlnise la un bal pe mpratul Wilhelm I. Cu bonomia lui caracteristic, suveranul i vorbise despre mersul capricios al vremii, despre plcerea de a-l revedea pe ambasador, dar evitase s discute vreun aspect al problemelor litigioase dintre Frana i Germania. Abia la sfritul convorbirii rostise zmbind cu blndee: - Unii au ncercat s semene zzania ntre noi. n ceea ce m privete, socotesc incidentul nchis. Definitiv nchis. Prinul de Palignac, ataatul militar al ambasadei, i comunicase n aceeai sear c mpratul i vorbise si lui ntr-un mod ct se poate de conciliant. Gontaut-Biron se culcase, n noaptea aceea, ntr-o stare de spirit mai senin. A doua zi de diminea, valetul i adusese la micul dejun cteva ziare, printre care Analele Prusiene, o revist apreciat ndeosebi de cercurile politice berlineze legate de Bismarck. Un articol scris cu litere groase semnala recenta lege a cadrelor votat de Adunarea

34

Naional a Franei drept o msur menit s pregteasc un nou rzboi. Autorul articolului i punea o ntrebare: Este cazul s-l lsm pe inamic s se pregteasc pn cnd va socoti c a sosit momentul prielnic spre a ne lovi? Prinul Bismarck, a si dat rspunsul cuvenit. Dac Frana vrea s ne atace peste doi ani, vom fi obligai n interesul propriei noastre securiti, s o silim a ncepe mai devreme lupta. Numai Cancelarul, ajutat de Moltke, va decide dac a sosit timpul s pun Frana n situaie de a alege: fie s accepte o dezarmare imediat si total, fie s fac rzboi. Exist un aforism cu for de axiom: -"Veritabilul agresor nu este acela care ncepe rzboiul, ci acela care l face inevitabil". Pentru Gontaut-Biron, articolul din Analele Prusiene avusese efectul unei explozii cu efect ntrziat. Amabilitaea exteriorizat de mprat n ajun s fi fost oare o manifestare de duplicitate? Poate c btrnul suveran fusese de bun-credin - la vrsta lui oamenii ursc aventurile. n cazul acesta nsemna c Bismarck i continua jocul fr s in seama de scrupulele suveranului su. Diplomatul ntocmise un lung raport destinat ducelui Decazes, fr s omit vreun cuvnt din discuiile purtate la Berlin. n general, nu-i pierdea uor cumptul, dar nervii lui ajunseser pe punctul de a ceda. .. Damien, valetul, intr fr zgomot n ncpere, aducnd o frapier cu buci de ghea. - Ct e ceasul? ntreb diplomatul, deschiznd cu team ochii care-l dureau. Ferestrele se ntunecaser de mult. Luminrile aprinse din sfenicul de pe noptier l oboseau, ca i cnd ar fi rspndit o lumin orbitoare. - apte si cinci, Monsieur le Vicomte. mi permit s amintesc c la orele opt Monsieur le Vicomte este ateptat la un dineu la ambasada Angliei. Gontaut-Biron scp un geamt. n alte mprejurri ar fi renunat s rspund la invitaia lordului Odo Russell. Ar fi but un ceai calmant si s-ar fi culcat devreme, n sperana c somnul i odihna i-ar linitit migrena. Acum ns nu-i putea ngdui acest lux. Se socotea asemenea militarilor mobilizai pe front. Indispoziia lui nu era destul de serioas spre a-l mpiedica s-i fac datoria. Un dineu diplomatic nu este prilej de distracie. Orice cuvnt trebuie cntrit. Un diplomat scrupulos bea foarte puin si mnnc i mai puin dac, bineneles vrea s se fereasc de o dispepsie cronic. - Pregtete fracul si decoraiile! porunci cu glas slbit.

35

- ndat, Monsieur le Vicomte. n vreme ce valetul se afera n jurul garderobei, ambasadorul i ncorda forele i se ridic n capul oaselor. Abia i stpni un geamt. Capul i ardea de parc ar fi fost ncins cu un cerc metalic nroit n foc. - Pot s aduc instrumentele de brbierit, Monsieur le Vicomte? Sprijinindu-se de mobile, ambasadorul trecu n faa oglinzii. Se trsese tare la fa i arta ca o sperietoare. Fcuse pungi sub ochii cu luciri febrile. Numai de nu m-a mbolnvi! Acum nu e timpul de oblojeli!" reflect alarmat. O umbr albstruie i se aternuse pe brbie. Dei se brbierea in fiecare diminea, seara, cnd trebuia s participe la diverse recepii, era nevoit s se rad din nou. i barbetele stufoase i nspicate cu alb trebuiau potrivite. - Brbierete-m! n vitez! Valetul era deprins cu aceste recomandri. Operaia n sine nu dur mult, fiindc avea mna uoar. i mbrc apoi stpnul n mai puin de o jumtate de or - un adevrat record. Ambasadorul era pedant n arta vestimentar. Ciudat! Micarea silit i domoli ntr-o oarecare msur migrena. Cnd i puse pe cap plria nalt si i mbrc pardesiul de sear cu revere de mtase, se simea mai bine. Dumnezeu are grij de copii, de beivi si de. .. diplomai!" reflect Gontaut-Biron, fcnd haz de suprarea sa. Drumul pn la ambasada britanic l fcu pe jos, spre a-i mai limpezi mintea. Trsura l nsoea mergnd n pasul cailor dea lungul trotuarului. Gontaut-Biron tia c la acest dineu vor veni personaliti din Ministerul de Externe. Va ncerca s le trag de limb, nu fiindc spera s prind din zbor indiscreii susceptibile a fi folosite mai trziu - un diplomat cu experien vorbete rareori mai mult dect trebuie - ci pur si simplu spre a surprinde declaraii, aparent spontane, dar n realitate pregtite din timp pentru urechile destinate s le aud. Portarul ambasadei britanice nu se mir c diplomatul francez venise n chip de pieton. i cunotea obiceiurile si nu le aprecia drept o nclcare a protocolului. Portarul observa cu mai mult severitate respectarea etichetei dect eful misiunii engleze nsi. Gontaut-Biron regret c soia sa rmsese la Paris. Acum va fi obligat s furnizeze informaii asupra sntii ei doamnelor care nu vor ntrzia s-l asalteze cu ntrebri, nu fiindc ar fi

36

simpatizat-o cu deosebire pe vicontes, ci pentru c aa cereau uzanele. Lordul Odo Russell i soia sa i primeau oaspeii n captul de sus al scrii de onoare. Dup un rapid schimb de amabiliti cu amfitrionii, Gontaut-Brion intr n primul salon. Ateptrile lui nu aveau s fie nelate. Se aflau printre invitai numeroi diplomai germani de prim rang, printre care consilierul de legaie Joseph von Radowitz, un tip maladiv de ambiios, care nu pierdea prilejul s-i manifeste devotamentul i admiraia pentru cancelarul Bismarck. Gontaut-Biron era convins c va obine de la von Radowitz informaii mult mai preioase asupra adevratelor intenii ale cancelarului, dect de la mprat, care tia de multe ori mai puine lucruri dect secretarii primului su sfetnic. n timpul dineului, abia dac gust cteva boabe de caviar i i muie buzele ntr-o cup cu ampanie. Avea n dreapta o vecin plictisitoare - contesa Louise Benckendorf, vduva fostului aghiotant general al rposatului ar Nikolai I. Conversaia ei se reducea la nSiruirea unor amintiri monotone care scoteau n eviden relaiile ei de prietenie cu diverse capete ncoronate i mai ales cu mprteasa Augusta. Aceasta o inclusese dealtfel n cercul intimilor. De un snobism fr limit, nu uita s vorbeasc despre ilustra ei origine - era nscut prines de Croy - si despre mezaliana pe care o svrise mritndu-se cu generalul Benckendorf. Criticii contesei - i erau destui - o ironizau spunnd c nu se simea n elementul ei dect atunci cnd se afla n aceeai ncpere cu un cap ncoronat si respira acelai aer. n stnga ambasadorului Franei se afla contesa Perppncher, mare maestr a casei mprteti Augusta. Amabil, de o politee rafinat, prevenitoare fa de toat lumea, dar i de o naivitate monumental, se remarca printr-o peruc neagr crlionat si foarte nalt, pe care o purta peste easta-i cheal ca o bil. Cu civa ani n urm, la un bal, n timpul unui vals cu largi piruete, pierduse falsa podoab capilar, agat printr-o bucl prdalnic de epoletul unui ofier care dansa n preajma ei. Un ntreg stol de brbai se grbiser s culeag de pe jos peruca, transformat ntr-un suigeneris trofeu de buzkasi. Cu o remarcabil prezen de spirit, contesa i acoperise calviia cu propriul al de dantel, purtat pn atunci pe umeri, si, zmbind candid, se adresase asistenei: - Am scpat uor! Ce m-a fi fcut dac n loc de peruc mia fi agat rochia?

37

Curajul ei nchisese gura ruvoitorilor, care pierduser prilejul de a face observaii acide pe seama grotescului accident. ntre cele dou femei, Gontaut-Biron se simea ca un btrn vultur pleuv aezat pe o crac ntre dou maimue zgomotoase. Dup ce convivii se ridicar de la mas si se rspndir prin saloanele nvecinate, vicontele manevr n aa fel nct s ajung aproape de consilierul von Radowitz. Dup cteva banaliti convenionale, ambasadorul ndrum conversaia pe trmul recentului diferend franco-german. Subljnie dorina de pace a Franei, repetnd argumentele folosite fa de secretarul de stat von Blow. Von Radowitz i ddu un rspuns sibilin: - Sunt convins c astzi Frana dorete pacea. Dar mine? Ce se va ntmpla mine, cnd i va fi terminat narmarea, cnd i va fi rectigat prosperitatea, cnd i va fi gsit aliai, care astzi, ar ezita s atace Germania? Dac lsm Frana s renvie din cenu, Frana care n-a uitat i nici nu va uita pierderea Alsaciei i a Lorenei, nu vom avea de suferit un rzboi ofensiv din partea ei? Nu este mai firesc s-i prevenim atacul, dezlnuind noi ofensiva astzi, cnd suntem mult mai puternici? Trebuie s convenii, domnule ambasador, c din punct de vedere politic, filozofic i a putea spune cretinesc, temerile noastre, deduciile noastre si n cele din urm reacia noastr ar fi deplin justificate? Gonitaut-Biron i netezi gnditor barbetele. - Temerile pe care le nutrii acum fa de ara mea nu le concepei i fa de alte puteri europene? n prezent suntei n pace cu Imperiul arilor. Dac cercurile militare germane s-ar cluzi dup raionamentul dumneavoastr, ar trebui s atace astzi Rusia, ca s previn un eventual atac din partea acestei puteri mine sau poimine. Von Radowitz zmbi cu uoar ironie. - Situaia nu este aceeai, domnule ambasador. Cu Rusia ntreinem excelente raporturi. Nu putem spune acelai lucru despre Frana. Napoleon al III-lea ne-a silit s ne batem. i unchiul su, Napoleon I, s-a ridicat cu armatele mpotriva noastr. Ca s nu mai vorbim despre rzboiul pe care l-ai purtat n Palatinat cu secole n urm, cnd ai rupt Alsacia din trupul Germaniei. Gontaut-Biron rse. - Dac escaladm timpul a rebours, pot s v amintesc i eu repetatele nvliri ale populaiilor germane asupra Galiei n secolele IV, V i VI. Cred c este cazul s revenim la prezent i

38

s uitm nenelegerile din trecut. Discuia se termin n coad de pete. Von Radowitz se mrgini s declare c socotea explicaiile interlocutorului n mare msur satisfctoare, fr ns ca norii ntunecai de pe cerul politic s fi fost definitiv nlturai. n aceeai sear, Gontaut-Biron angaja o scurt conversaie cu contele Welsersheimb, ataatul militar al Austriei, desemnat a se napoia n curnd n patrie. - Pentru moment nu trebuie s v facei griji, i spuse Wesersheimb. Am stat de vorb cu cteva nalte personaliti militare germane. Toate acestea nu socotesc posibil izbucnirea ostilitilor mai nainte de un an. Lordul Russell gsi timp s se retrag deoparte cu colegul su francez, cruia i declar confidenial: - Cred c actuala criz nu a atins nc un stadiu acut, dei cercurile politice i militare germane se tem de narmarea Franei. n cursul aceleiai sptmni, Gontaut-Biron oferi un dineu n onoarea contelui i a contesei Chreptovici, care veneau de la Paris i, n drum spre Sf. Petersburg, se opriser pentru cteva zile la Berlin. Chreptovici era ambelan la Curtea Imperial rus, iar n trecut ocupase diferite funciuni diplomatice. Gontaut-Biron gsi prilejul s aduc n discuie diferendul franco-german, dar pe ocolite, fiindc oaspetele su avea reputaia unui om politic foarte rezervat: - Anul acesta nu m-am hotrt nc unde s-mi petrec vilegiatura. Zvonurile ciudate care circul n legtur cu nite pretinse pregtiri de rzboi, de o parte si de alta a Rinului, m fac s ezit a m ndeprta de Berlin. S-ar putea ca prezena mea s devin brusc necesar. Contele cltin din cap n semn de ncuviinare, apoi i arunc privirile n jur, spre a se asigura c vorbele lui nu pot fi surprinse de urechi indiscrete. - Viconte, v-a sftui s nu v ndeprtai prea mult! Credei-m, o spun spre binele dumeavoastr! A doua zi contele se revan, oferind la rndul su o recepie n cinstea ambasadorului Franei, n casa cumnatei sale, baroneasa Seebach. Spre deosebire de sora ei, baroneasa care prin cstorie cu un nobil german mbriase cu toat convingerea interesele noii sale patrii, contesa Chreptovici nutrea o mare dragoste Franei. n vreme ce majoritatea invitailor ascultau un concert de pian, ea fcu n aa fel nct s-l atrag pe ambasador n

39

intrndul unei ferestre, de unde nu puteau fi auzii. - Viconte, cunoatei sentimentele mele fa de ara dumneavoastr. Tocmai fiindc m preocup interesele ei si mi repugn procedeele cancelarului Bismarck si ale acoliilor si, am s v aduc la cunotin un fapt de cea mai mare importan. tii poate c von Radowitz a fost trimis ntr-o misiune diplomatic la Sfntul Petersburg, n cursul lunii februarie a acestui an. Ei bine, am s v dezvlui obiectul misiunii lui: cancelarul Bismarck l-a nsrcinat s ofere Rusiei sprijinul su n chestiunea Orientului, cu condiia ca Rusia s dea mn liber Germaniei fa de Frana. Cum s-ar spune: donnant, donnant. i pentru c am intrat pe fgaul confidenelor, am s v mai ofer o informaie susceptibil a v sluji n viitoarele dumneavoastr tratative diplomatice. Adevrata si singura cauz a abinerii Rusiei de a interveni n rzboiul din 1870 nu a fost resentimentul purtat Franei datorit rzboiului din Crimeea, ci temerile ei de a nu se repeta complicaiile poloneze din 1863. Rusia nu a uitat c revoltele polonezilor au fost spirijinite invariabil de Frana, c Frana duce o tradiional politic de prietenie fa de Imperiul Otoman, dumanul prin definiie al rii mele. arului Alexandru i-a convenit slbirea potenialului militar al Franei, anihilarea influenei sale politice n Europa. arului i-a convenit o Germanie conservatoare puternic, n stare s zgzuiasc ascensiunea liberalismului care i-a fcut din Frana o baz de pornire. n jocul dumneavoastr politic, viconte, s inei seama de aceste dou elemente: Polonia, i Turcia. A bon entendeur salut! Generalul de Cissey, ministrul de rzboi al Franei si unul dintre cei mai buni prieteni ai marealului Mac Mahon, preedintele Republicii, i scoase indispensabilii de ln - cci era nc frig n acel inclement sfrit de aprilie -i rmase gol si alburiu la piele, ca viermii de pmnt scoi la suprafa primvara de cazmalele grdinarilor. Oglinzile veneiene din buduarul contesei Kaulla i multiplicau imaginea caricatural. ncorsetat n uniform, pstra o siluet de o relativ suplee; dezbrcat ns, arta descrnat, cu muchii czui i cu burta uguiat. Generalul nu se putu mpiedica s nu fac o comparaie, deloc avantajoas, ntre capul su bine proporionat, cu o expresie inteligent, nobil, impuntoare, i trupul sfrijit, diformat de ani si de excese gastronomice. Cu un fel de team ascuns, Cissey i ndrept privirile spre contesa Kaulla, care-l atepta n pat, nvluit ntr-un diafan vesmnt de voal, ncercnd s citeasc pe chipul ei ce impresie i

40

fcuse. Ochii strlucitori ai amantei, gura mic uor ntredeschis, snii frumos modelai, care palpitau voluptuos, defineau o femeie ndrgostit ce adast cu nerbdare mbririle iubitului. Poate c spiritul meu critic, n ceea ce m privete, este prea dezvoltat, i zise generalul. Poate c snt realmente nzestrat cu o putere de atracie pe care vrsta nu a slbit-o. n definitiv, Casanova nu a fost un Adonis. Se spune c ar fi avut o nfiare mediocr. Iar Don Juan ar fi fost cocoat. Animat de o ardoare juvenil, n parte trucat, se avnt n braele iubitei. mbriarea lor, dei contincios consumat, nu atinse culmile voluptii, fiindc simurile genetice ale generalului se tociser n decursul anilor. Realizase totui o performan satisfctoare, care ar fi fcut s pleasc de invidie pe muli camarazi de promoie. ntini pe spate, cu privirile ndreptate spre tavanul mbrcat n oglinzi, generalul i contesa schimbau zmbete trengare. Acum, dup ce nflcrarea-i erotic se potolise, Cissey simi un dezagreabil fior de frig. Numai de n-a rci!" i zise grijuliu. n tineree nu-l preocupau riscurile mbolnvirilor. Pe atunci i nchipuia c viaa lui va dura o venicie. Acum ns, ntruct aa de pe mosor se mpuinase, pstrarea sntii ajunsese s-l obsedeze. Contesa deslui, prin intermediul oglinzii de pe tavan, umbra aternut fugitiv pe chipul generalului, care se nveli cu plapuma. Trebuia s-i risipeasc gndurile triste, care-l ncoleau mai ntotdeauna dup asalturile amoroase, mai mult sau mai puin reuite. - i aminteti, iepurasule, nceputul idilei noastre la Hamburg? Cine ar fi crezut atunci c iubirea noastr are s capete proporii shakespeariene? - Ai dreptate, scumpa mea. n '870 nu eram dect un biet prizonier n minile germanilor. M bucuram de o oarecare libertate fiindc mi ddusem cuvntul de onoare c n-am s evadez. Fusesem ncartiruit ntr-o vil pe malul unui ru. Vila ta. M socoteam cel mai nenorocit om din lume. Ofier al unei armate nvinse, vedem viitorul n negru. Atunci ai aprut tu, raz de soare, i ai izgonit tenebrele! Contesa se lipi afectuoas de el. - La nceput a trebuit s ne tinuim iubirea, rosti ntr-un susur. - Evident. Toi ar fi condamnat o dragoste ntre un francez si o german. Mai ales n epoca aceea tulbure.

41

- Cnd ai fost eliberat din captivitate i ai plecat la Paris, am plns ca o disperat. M ndrgostisem de tine nebunete. Charlotte i petrecu mna fin, catifelat, peste buzele generalului. - Peste civa ani, prizonierul meu scump care-i luase zborul si-a recstigat nu numai setea de via, dar a i avut bucuria s-i vad fruntea ncununat de laurii mririlor. Nu-i nchipui, iubitule, ce mndr am fost cnd am auzit ca ai ajuns ministru! - Am s-i fac i eu o mrturisire, Charlotte. Satisfaciile profesionale i politice nu aveau puterea s potoleasc dorul din sufletul meu. M gndeam necontenit la tine. Probabil c atunci s-a petrecut cu mine acel fenomen ncnttor, menionat n crile de tiine naturale, care face ca fluturii masculi s parcurg distane enorme spre a-i ntlni perechea. Contesa suspin fericit. - Cnd ne-am revzut ntmpltor la Paris... - La un bal al prinesei Trubetzkoy... - Exact. Am avut atunci senzaia c cerul se deschide i tu mi apari ntr-o aur strlucitoare. . . - S nu-mi spui, Charlotte, c m-ai asemult cu sfinii din icoanele bizantine. - Tocmai asta a fost impresia mea! Arhanghelul Mihail n uniform modern, cu pieptul scprnd de stele. . . - Aa de frumos lucesc decoraiile mele? ntreb candid generalul. - Cnd eti ndrgostit, fanteziile cele mai neverosimile capt aparena realitii. O expresie de infatuare se aternu pe chipul generalului. Rosti cu afectat modestie: - N-a fi crezut c la vrsta mea mai pot strni sentimente att de profunde, de frumoase. Contesa fcu o mutr drgla: - Cteodat mi inspiri sentimente mai puin frumoase. Alaltieri, de pild, la serata ducesei de Lusignan-Valois, mi venea s-i scot ochii. - De ce? exclam generalul, rotunjindu-i gura. - Cnd ai dansat cu Madame de Pontmartin, i-ai optit vorbe dulci. - Cum ai putut s auzi oaptele mele dulci, cnd tu valsai n braele altui brbat, iar orchestra cnta destul de tare?! - i-am citit vorbele n micarea buzelor si n scnteierea ochilor. Contesa i lipi capul de pieptul generalului.

42

- Te iubesc att de mult, iepuraule!. . . A fi tare nenorocit dac ar izbucni un nou rzboi - cum trmbieaz ziarele. A fi nevoit s te prsesc, spre a m napoia n Germania. - Cstorete-te cu mine i ai s rmi definitiv la Paris. - Nu-mi vorbi de cstorie! tii bine c nu se poate. E destul c soul meu mi acord toat libertatea, n schimbul ngduinei mele de a-i face i el mendrele. Ca s rmnem mpreun, trebuie s domneasc pacea. Nu-mi place s discut politic, scumpul meu. Prefer totui o dezarmare, unui rzboi susceptibil s ne despart iari. Generalul se mbo marial: - Frana nu poate i nu trebuie s se umileasc, renunnd la armata ei, pentru c prinului Bismarck i s-a nzrit s ne ngenunche. i lipsete realismul. Astzi Frana este nc slab, dar mai puternic dect Frana din '870. Nu pretind c am obine o victorie spectaculoas asupra Germaniei. I-am da ns mult de lucru. n clipa aceea se simea plin de importan. n minilei lui se aflau prghiile aprrii rii. Dac diplomaii nu vor izbuti s salveze pacea, el va trebui s ctige rzboiul. - tiu c asupra umerilor mei apas o grea responsa bilitate. Deunzi, i-am gsit pe Decazes deprimat. Trezete-te, omule, i-am spus, situaia noastr nu este disperat! Posedm unsprezece corpuri de armat i pe deasupra ase divizii de cavalerie activ. Avem 500.000 oameni sub arme, iar n timp de rzboi putem dispune de peste un milion i jumtate de soldai, la care s-ar aduga 50.000 genisti. n cazul c am pi la o mobilizare general, am depi cu mult trei milioane i jumtate de oameni. Efectivele de rzboi ale Germaniei abia dac depesc l.000 de batalioane, 600 de escadroane si 400 de baterii de artilerie. n condiiile acestea, scumpa mea, cancelarul vostru ar trebui s reflecteze adnc, nainte de a ordona trupelor sale: Nach Paris! Generalul de Cissey se si vzu instalat pe un mamelon, dominnd un vast cmp de btlie presrat cu un milion de soldai nemi ucii. Divizii germane n derut, decimate si mpanicate, fugeau spre buza orizontului, urmrite de trupele franceze victorioase. Statuia sa, dltuit n marmur, va fi nlat n Dome des Invalides, alturi de catafalcul lui Napoleon. - Da, da! Nu-l sftuiesc pe Bismarck s nceap rzboiul! Dac mai are un dram de raiune, se va abine s ne atace!

43

* ** Cpitanul Delarue sttea pe trotuar i privea gnditor faada de vizavi a somptuoasei vile pe care contesa von Kaulla o nchiriase ndat dup sosirea ei la Paris. Cldirea era cufundat n ntuneric. Numai la una din ferestrele etajului nti se zrea o gean de lumin care se strecura timid printre draperiile imperfect trase. Cpitanul Delarue tia c fereastra aceea rspundea n budoarul baronesei. Delarue mai tia i alte, lucruri despre contesa von Kaulla. tia, de pild, c n budoa rul ei se afla n momentul acela generalul de Cissey. Nu era ceva extraordinar ca un ofier, fie el si general, s frecventeze budoarul unei contese. Faptul devenea suspect datorit unor mprejurri bizare. Generalul respectiv, de pild, deinea funcia de ministru de Rzboi al Franei, iar amanta sa era german. Ceva mai mult, Frana i Germania se aflau n pragul unui rzboi. Cel puin aa pretindeau ziarele din cele dou ri. Cpitanul Delarue purta haine civile de un cenuiu murdar, i de o croial neutr, spre a nu atrage atenia. Avea o plrie moale, tot cenuie, lsat pe ceaf, i care-i ddea aspectul unui chefliu ntrziat pe strad. Din clipa n care fusese informat c ministrul de Rzboi devenise un oaspete cvasi-permanent al contesei, un imaginar clopoel de alarm i zgndrise bnuielile. i ncepuse investigaiile numai datorit unui raionament elementar, la care se aduga un al aselea sim, rod al inspiraiei sau poate al unei vagi intuiii. Fa de general, cpitanul Delarue ncerca un simmnt complex. Dei era cu treizeci de ani mai tnr dect ministrul su, nutrea pentru acesta tolerana binevoitoare a unui unchi nelept i hrit cu viaa fa de un nepot strlucit la minte, dar trengar i vag iresponsabil. Bnuielile lui fa de contesa Kaulla cptaser oarecare temei, dup ce aflase c aceasta - dei se bucura de o bunstare material n Germania - nu era nici pe departe att de bogat nct s-si permit luxul de a nchiria o vil parizian att de somptuoas. Nu era de presupus c generalul de Cissey o ntreinea, fiindc veniturile lui, limitate la leafa de militar, abia dac i ajungeau s duc un trai corespunztor rangului su i s locuiasc ntr-un apartament relativ modest. n splendida cas a contesei, ministrul - un epicurian convins - se simea ca un pstrv ntr-un cristalin pru de munte. n afar de aceste elemente, cpitanul nu gsise nimic care i-ar fi putut ntri suspiciunile. Contesa nu era n relaii cu crema nobilimii franceze si nici cu liderii politici. Puinele

44

persoane care o vizitau fceau parte din nalta burghezie i se bucurau de o respectabilitate recunoscut. Spre a se ncredina c prietena generalului nu este n contact cu indivizi suspeci, cumprase pe unul din servitorii ei, care-i procura sptmnal lista tuturor vizitatorilor, fr s-i omit pe furnizori ori pe meterii chemai ocazional pentru diverse reparaii casnice. Delarue cercetase cu lupa viaa, legturile si pe ct posibil metehnele fiecruia. i aici investigaiile lui rmseser fr rezultate. ndrjit, pusese ageni pe urmele contesei, care o filau ori de cte ori ieea n ora. ntocmise o list a tuturor localurilor frecventate de ea - teatre, restaurante, expoziii - a caselor particulare n care era primit i chiar a prvliilor de tot felul unde i fcea cumprturile. Nici n domeniul acesta nu gsise vreo asperitate de care s se agae. Delarue era furios. Comportarea contesei era prea inocent ca s nu-i provoace nencrederea. Cpitanul se uit la cupeul staionat n faa unei case din apropiere. Vizitiul picotea pe capr. Nu cumva era vreun agent al Siguranei, care o urmrea, de asemenea, pe Frau von Kaulia? Zmbi. Se deprinsese s vad ageni ai Siguranei si spioni n mai toi oamenii de pe strad. Deformare profesional! i aprinse o igar, fcnd minile cu, astfel nct s ascund flcruia chibritului, deprindere dobndit pe front. Nu intra n atribuiile lui s fileze suspecii. Normal ar fi fost s claseze dosarul contesei. Un al aselea sim l ndemna ns a nu-i slbi vigilena. Un poliist n uniform, care patrula pe strad, se apropie de cpitan, rotindu-i n joac bastonul inut la spate. - Circul! Circul! l apostrof cu severitate. Delarue nu avea interesul s-i dezvluie identitatea. Rspunse cu afectat umilin: - Plec, domnule poliist! Plec! mi aprinsesem o igar. - Bine! Ai aprins-o! Acum terge-o! Glasul lui devenea amenintor. Cpitanul duse mna la plrie n semn de salut i, ridicndui gulerul pardesiului, porni n direcia din care venise poliistul. Acesta l urmri cteva clipe cu privirea, apoi i continu drumul agale, pierzndu-se dup colul strzii. Delarue se uit peste umr i cnd vzu c poliistul se topise, se napoie la postul su de observaie. Trebuie s existe o fisur n cuirasa contesei, i zise. Trebuie!" Dimineaa l prinse n acelai loc. l ncoliser fiorii, fiindc

45

noaptea fusese deosebit de rece. Rezistase ns pe poziie. Dac a fi fost santinel, reflect, m-ar fi ntrebat cineva dac mi-e frig?" Ajunsese la a zecea igar. Avusese ns grij s arunce chitocurile ct mai departe, pentru a nu se da de gol c sttuse o vreme att de ndelungat ntr-un singur loc. Spre norocul su, poliistul nu se mai napoiase pe vechiul traseu. La ase si jumtate - se luminase bine de ziu, iar trsura lptarului i fcuse deja turneul, distribuind sticle pline pe la diverse pori - generalul de Cissey, n civil, prsi locuina contesei. Mergea bos, trdndu-i profesia de militar. Bastonul de abanos, pe care-l mnuia cu dezinvoltur, lovea ritmic trotuarul. De ndat ce-l vzuse pe general ieind n strad, Delarue i ascunsese faa napoia gulerului ridicat al pardesiului. Cissey l cunotea personal. Ar fi fost penibil s-l descopere fcnd de paz sub ferestrele contesei. i-ar fi nchipuit c-i snt rival!" zmbi nveselit. Ministrul de rzboi se ndeprt ano. Desigur c se ndrepta spre apartamentul su de pe malul drept al Senei, spre a-i schimba vemintele civile cu inuta militar. Vizitiul cu trsura plecase de mult. Va s zic nu era agent, aa cum i nchipuise Delarue. i aprinse o nou igar. Cu minile nfipte n buzunare, se uit iari la ferestrele dormitorului contesei. Culmea ar fi ca femeia aceasta s fi venit la Paris, minat numai de dragostea ei pentru Cissey!" cuget dubitativ. Nu-i ncet veghea, dei la Biroul 2 l ateptau cteva dosare care se cereau a fi urgent rezolvate. Printre altele, cazul unui spion care se introdusese prin efracie n cabinetul ambasadorului turc. Din casa de fier cu documente secrete, furase o map cu scrisori de bun seam foarte importante, de vreme ce ambasada turc sesizase Sigurana francez. Delarue intrase pe fir de ndat ce anchetatorii ajunseser la concluzia c operaia fusese svirit de un spion rus, care cu cteva zile n urm subtilizase o map cu documente secrete din biroul ataatului militar al Austro-Ungariei, folosind acelai procedeu. Frau von Kaulla e mai important dect spionul rus! reflectase Delarue ndrjit. Pentru spion mai am timp! Civa furnizori intrar si ieSir din vila contesei la diverse intervale de timp. La ora unsprezece - greu mai trece timpul! - Frau von Kaulla i prsi locuina, plecnd spre centru. Ca de obicei, mergea pe jos, cci - explicase ea generalului i cunoscuilor - i plcea micarea, indispensabil pstrrii unei siluete impecabile.

46

Delarue se lu ca un copoi pe urmele ei. Somnul, care ncepuse la un moment dat s-i ngreuieze pleoapele, se topise. Pea alert, nviorat de cldura plcut a soarelui, care-i scosese frigul din oase. Asemenea oricrei femei cochete, contesa fcu un turneu prin cteva magazine de lux; dar nu zbovi n nici unul. Unele dintre acestea le vizita pentru ntia oar. Cci Delarue nvase pe de rost lista furnizorilor obinuii ai contesei, cu datele precise la care-i frecventase. Vioaie ca o gazel, Frau von Kaulla se opri n faa vitrinei unui magazin cu mnui de pe Rue de Rivoli. Admir cteva clipe obiectele expuse, apoi intr n prvlie. Dup puin timp iei cu un pacheel n mn. Deodat, n mintea cpitanului zbrni un semnal de alarm: Contesa trecuse prin magazinul acesta cu o sptmn n urm. Vizitele ei se repetaser la intervale nu prea ndeprtate. O femeie cochet are nevoie de multe mnui. Unele colecioneaz asemenea articole. Dar orice exagerare stric. Contesa frecventa prea des acest magazin, pentru ca Delarue s considere vizitele ei pur ntmpltoare. Hotr deci s-i concentreze investigaiile asupra mnueriei. A doua zi de diminea, proaspt brbierit, pus la punct, afectnd comportarea unui tnr elegant si frivol, se nfi la magazin. Sub pretextul cumprrii unei duzini de mnui - se arta foarte dificil n alegerea nuanelor - intr n vorb cu patronul, un evreu politicos de origine spaniol. Afl astfel c acesta era ajutat de salariai relativ tineri, un francez din Menilmontant i un alsacian originar din Golmar. Alsacianul intrase n serviciu cu cteva luni n urm. Avea o figur care nu spunea nimic, iar mbrcmintea sa era neutr ca si ntreaga-i nfiare. Delarue prsi ncntat prvlia, purtnd ntr-o cutie plat mnuile proaspt achiziionate. Era convins c se afla pe o pist bun. Cercetri discrete ddur rezultate. Alsacianul - pe nume Julien Steineg - se stabilise la Paris n 1872. Prin mijlocirea unui alt alsacian, agent al su, care se mprieteni cu vnztorul de mnui, cpitanul afl c Steineg se refugiase n Frana, deoarece nu mai putuse suporta stpnirea nemeasc. Familia lui rmsese la Colmar. Patriotismul afiat de Julien Steineg ar fi trebuit s pledeze n favoarea bunei lui credine. Delarue imagin ns o ipotez care avea toate an-sele s fie plauzibil. Nu cumva alsacianul sosise la Paris trimis de serviciul secret german, care-l avea cu ceva la mn? Biroul 2

47

francez recrutase numeroi ageni din Alsacia. Prin intermediul lor Delarue afl lucruri senzaionale. Un frate al lui Julien Steineg - Ambroise Steineg - fusese arestat de poliia german fiindc ascunsese ntr-o magazie un mic arsenal - patru puti Gros" folosite de armata francez, o puc Martini-Henry", trei pistoale Colt" i alte cinci pistoale Smith and Wesson" cu muniia respectiv. Graie acestor arme, civa oameni ar fi putut rezista unui asediu. Ambroise Steineg fusese judecat i condamnat la moarte. n timpul procesului se adunaser dovezi cum c armele urmau s fie folosite de un grup de atentatori, care-si propuneau s ucid pe guvernatorul Alsaciei. n ajunul executrii sentinei, Ambroise Steineg naintase mpratului Wilhelm o cerere de graiere care fusese admis, pedeapsa cu moartea comutndu-se n nchisoare pe termen lung. n rstimpul cuprins ntre condamnarea la moarte si aprobarea cererii de graiere, Julien Steineg se refugiase" n Frana. Acest gest de ostilitate la adresa Germaniei ar fi fost natural - presupune Delarue - s atrag represalii asupra familiei sale, nu s determine o uurare a pedepsei lui Ambroise. Argumentul acesta spulber ultimele ndoieli ale cpitanului. Concluziile sale prur ntemeiate organelor competente. Julien Steineg fu supus unei supravegheri strnse. Dup o nou vizit a contesei Kaulla la magazinul de mnui, alsacianul fu arestat n vreme ce preda un document unui personaj suspect, german de origine, urmrit de mai mult vreme de Sigurana francez. Supus unui sever interogatoriu, Julien izbucni n hohote de plns, apoi mrturisi c fusese recrutat de serviciul secret al Reichului i trimis n Frana pentru a ndeplini o serie de nsrcinri, printre care transmiterea mesajelor contesei Kaulla ctre un agent de legtur german. Cpitanul Delarue nregistrase un succes de calibru greu". Aparent, misiunea lui se ncheiase. Dar abia acum aveau s nceap complicaiile. Cnd lu sub bra dosarul cazului Kaulla" spre a se nfia locotenent-colonelului Dubois, eful Biroului 2, l trecu un fior de emoie. n mna lui se afla soarta generalului de Cissey, ministrul de Rzboi, i n ultim instan eful su suprem. I se prea oarecum ciudat, ca el, un simplu cpitan, s poat rscoli un val de fund, care s mture personaliti de prim rang sau eventual un ntreg cabinet ministerial. Mai exista i riscul ca preedintele Republicii i guvernul s muamalizeze aceast afacere, capabil s strneasc o mare furtun, rsturnnd regimul aflat la putere. n acest caz, Cissey, rmas la crma departamentului de Rzboi, n-ar ezita s striveasc pe

48

insignifiantul cpitan care cutezase s-l mping pe marginea prpastiei. Aceste gnduri aruncar un du rece asupra euforiei lui Delarue. Aproape c regreta dezlegarea unui astfel de caz care l punea ntr-o poziie att de periculoas. Dar zarurile fuseser aruncate, napoi nu mai putea da. Aspir adnc aerul si, narmndu-se cu un curaj eroic, i fcu semnul crucii i, cu dosarul sub bra, porni spre cabinetul locotenent-colonelului Dubois. Generalul Blot, subeful Marelui Stat-Major General, sosi la palatul Elysee la patru dup amiaz, or foarte nepotrivit pentru a fi primit n audien de marealul Mac Mahon, preedintele Republicii Franceze. Avea s-i fac o comunicare att de important i de urgent, ns, nct gsise cu cale s nu amne o discuie care promitea s fie mai mult dect penibil. Normal ar fi fost s nu se nfieze marealului trecnd peste generalul de Cissey. Dar stupefiantele revelaii ale agentului german Julien Steineg erau att de compromitoare pentru ministrul de Rzboi, nct nici nu era de conceput s-l anune n prealabil pe acesta asupra concluziilor formulate de cpitanul Delarue, dup cercetarea cazului von Kaulla. Se ntreb dac Cissey ar fi procedat altfel n cazul c el, Blot, s-ar fi aflat n postura ministrului. Dac l-ar fi anunat pe Cissey asupra ncurcturii n care intrase, n-ar fi fost exclus ca acesta s-si trag un glonte n cap, final pe care subeful Statului Major General nu dorea s-l provoace. Regreta infinit faptul c eful su, generalul Gresley, se afla n inspecie la o mare unitate militar din sudul Franei. Acum i revenea lui s fie mesagerul unor veti rele, misiune care-i repugnase ntotdeauna. Cpitanul viconte de Gonay, ofier de ordonan al preedintelui Republicii era de serviciu la Palat cnd Blot ceru s fie primit n audien de eful Statului. Gonay i explic stingherit: - La ora aceasta Excelena Sa nu primete audiene. - Trebuie s-i vorbesc imediat domnului mareal! - Evident, dac aa stau lucrurile, voi ncerca s anun Excelenei-Sale sosirea dumneavoastr. Nu credei totui c ar fi preferabil s revenii la ase? Atunci Excelena-Sa ar putea s v primeasc... - Las-m, domnule cpitan, s judec personal oportu nitatea vizitei mele la aceast or nepotrivit. Te rog s m anuni domnului mareal! Vicontele de Gonay se ncrunt imperceptibil i i potrivi monoclul.

49

- Prea bine. V rog s ateptai. Izbi clciele, apoi prsi ncperea. Strbtu cteva galerii i saloane, sui o scar de marmur si ajunse la ua apartamentului prezidenial. Ciocni discret. Justin, valetul personal al marealului, l ntmpin deschiznd zgrcit unul din canaturi. Vicontele anun vizita generalului Blot, subliniind urgena invocat de acesta. Servitorul se art intransigent. - Excelena-Sa a poruncit s nu fie deranjat pn la ora ase. - tiu, dar domnul general Blot. . . ntr-o camer retras, pe care i-o amenajase n cabinet particular, mailealul Mac Mahon, preedintele Republicii Franceze, cnta din cimpoi o melodie vesel, sltrea, menit s-i mai nsenineze fruntea, ntunecat, n restul zilei, de grijile absorbitoare ale guvernrii. Pentru Mac Mahon cimpoiul juca rolul ndeplinit de vioar n viaa lui Ingres. Btrnul mareal i destindea nervii executnd cu miestrie melodii de pe trmurile ndeprtatei Scoii. Pentru ca aceast inofensiv ocupaie extraprofesional s nu atrag atenia lumii din jur, i cptuise cabinetul cu piele matlasat, material ce izola perfect sunetele pline de vioiciune ale rusticului instrument de suflat, respins cu dispre de marile orchestre. Pasiunea nemrturisit a marealului pentru cimpoi era justificat de originea sa scoian. Vocea sngelui i gsise mijlocul de a se exprima ntr-un mod care nu risca s compromit apartenena francez a celor din neamul Mac Mahon, care renunaser la orice legtur cu patria-mum nc din secolul XVIII, cnd un vrednic i priceput medic - strmoul actualului mareal i scuturase papucii de arina nnouratei i slbaticei Scoii, spre a se stabili sub cerul senin i ospitalier al Franei. Discipolul lui Aesculap era ndrgostit i de cariera armelor. Neputndu-le mbria pe amndou, gsise o cale ocolit spre a da fru liber ambelor pasiuni. Se ataase n calitate de chirurg pe lng coala regal de cavalerie. Exerciiile hipice ale elevilor, viitori ofieri n armatele graiosului suveran Louis XV, se soldau adeseori cu umeri dislocai, coaste rupte, capete sparte, care necesitau prompte reparaii medicale. Att de priceput era chirurgul scoian n treburile lui doftoriceti, nct faima sa fcuse ocolul Franei. Clientela se mbulzea mai vrtos dect la locurile sfinte de pelerinaj, renumite pentru vindecrile miraculoase. Cu onorariile adunate cu srg, medicul i cumprase un titlu de marchiz. Un nobil de vi veche, cobortor dintr-un cruciat, care-l nsoise pe regele Louis cel

50

Sfnt n tragica-i expediie militar pornit mpotriva necredincioilor sarazini, auzind de intrarea medicului n rndurile aristocrailor, exclamase cu dispre: - n trecut, rangul de cavaler era cucerit cu sabia, pe cmpul de lupt. Azi se cucerete cu clistirul si cu laneta. - i sabia i laneta neap! exclamase cu humor medicul. Strnepotul doctorului cu peruc pudrat ignorase laneta strbunului si alesese sabia, aducnd definitiv n familia sa patima rzboinic. Sub domnia lui Napoleon al III-lea, tnrul Mac Mahon se crase n ierarhia militar pn la rangul de mareal. Victorios n btlia de la Mangenta mpotriva austriecilor fusese recompensat cu titlul de duce de Magenta de ctre mprat care-i nchipuia c izbutise s egaleze gloria unchiului su Napoleon I. Explozia rzboiului franco-german, care avea s mture nu numai cel de-al doilea Imperiu, dar i o ntreag lume, i-a hrzit marealului duce s guste i din vinul amar al nfrngerii. Germanii nu se comparau cu austriecii. nvins la Weissenburg i Wrth, iar n cele din urm la Sedan, i vzuse recompensate serviciile n 1873 prin nscunarea sa n suprema funcie de preedinte al Republicii Franceze, ndat dup retragerea lui Thiers din viaa public. Urmaul medicului nnobilat era un personaj demn, ptruns de importana misiunii sale, devotat rii i poporului ajuns sub oblduirea sa. Se spunea c Mac Mahon este un fenomen, deoarece, spre deosebire de ali preedini de republic, nu numai c nu se pusese pe navuire, ci i cheltuia propria avere spre a -i ndeplini cu toat strlucirea misiunea de purttor de cuvnt al Franei renscute. Marealul era potopit de griji. Pe trm intern - conflictele acerbe dintre monarhiti i republicani, precum si frmntrile furioase din snul fiecrei faciuni n parte, iar pe trm extern sperietoarea unui nou rzboi cu Imperiul German n plin si viguroas ascensiune. Reconstrucia rii greu ncercate dup dezastrul din 1870 fusese lsat pe planul al doilea, n acest ameitor maelstrom, marealul i gsea un singur derivativ capabil s-i mai destind nervii: cimpoiul. Doamna mareal, cobortoare din familia ducal de Castries, fcea parte din vechea nobilime, de snge, care-i stabilise penaii n aristrocraticul cartier Saint-Germain. Dac soul ei ar fi cntat la pian sau la vioar, la clarinet sau chiar la trombon, n-ar fi avut nimic de obiectat. Neron era un virtuos executant din gur, iar Friedrich

51

al II-lea, regele Prusiei, atingea la flaut performane atinse doar de profesioniti cu renume. Cimpoiul era ns prea plebeu pentru gusturile ei rafinate. Spre a-i face gustul netiut de nimeni, Mac Mahon apelase la stratagema secretului cel mai deplin. Cnta n tain, protejat de vigilena valetului su personal, care-i ndeprta pe intrui cu strnicia unui dulu credincios i harnic. Intransigena servitorului fu pus la grea ncercare. Generalul Blot nu ced. Strui cu atta vigoare s fie primit de eful Statului, nct n cele din urm valetul se ndur s tulbure solitara desftare muzical a stpnului. Mac Mahon, ntiinat, se despri cu regret de cimpoi i trecu n cabinetul su de lucru. Peste cteva momente, generalul i fcu grav intrarea. Dup scuzele de rigoare, puse pe birou, sub ochii preedintelui, dosarul cazului von Kaulla. n timpul lecturii pieselor scrise, prinse cu nur ntre copertele cartonate, trsturile btrnului ef de Stat se alterar vizibil. Muchii flcilor ncepur s-i joace sub pielea ridat a obrajilor. Ridic privirile de deasupra dosarului. - Blot, ce scrie aici corespunde n totul adevrului? - n totul, Excelen, rspunse monocord generalul. Mac Mahon plec fruntea. Sttu cteva clipe nemicat, apoi agit un clopoel de argint. Ofierul de ordonan rspunse la apei. - Ordonai, domnule mareal! - Generalul de Cissey s vin imediat la mine! Dup ce cpitanul de Gonay se retrase, se adres generalului: - Blot, cnd va sosi de Cissey s treci n camera alturat. Vreau s-i cer explicaii ntre patru ochi. i promit c voi rezolva aceast chestiune. Trei sferturi de or mai trziu, ministrul de Rzboi i fcu jovial intrarea. Arbora un foarte cochet costum civil, n cravata cu picele purta un ac cu o perl neagr superb. Preedintele privi critic bijuteria. De Cissey salut cu familiaritate, aa cum se procedeaz ntre prieteni, si se aez nonolant ntr-un fotoliu Empire". - De ce m-ai chemat la ora asta att de nepotrivit? Curierul tu m-a scos din alcovul unei foarte frumoase doamne. Ce s-a ntmplat? Au ptruns pe teritoriul nostru trupele germane? Tonul lui era glume. Avea obrajii uor congestionai. Buse mult sau poate fcuse dragoste? Dup o anumit vrst, gustarea acestor plceri las urme vizibile.

52

Marealul l privi sever: - Cissey, perla aceea neagr reprezint preul trdrii sau este un cadou din partea unei femei care te-a mbrobodit ca pe un imbecil? A prefera a doua alternativ, dei nu te onoreaz deloc, dect s tiu c i-ai vndut ara pentru bani. Zmbetul nghe pe buzele ministrului. Se ridic brusc din fotoliu. - Ce vrei s spui? Dac ai fcut o glum, te previn c este foarte proast. Mac Mahon mpinse spre el dosarul deschis. - Stai jos i citete. Apoi vom sta de vorb! De la primele file pe care-si arunc ochii, broboane de sudoare prinser s se scurg pe fruntea si pe obrajii cu pete violacee ai ministrului. Marealul i urmrea reaciile pe chip. Stupoarea profund, copleitoare, ntiprit n ochii generalului nu prea contrafcut. Acesta era nu numai ocat de revelaiile cuprinse ntre pereii dosarului, dar i apsat de o ruine nimicitoare. Mac Mahon cunotea oamenii. Dup jocul de expresii oglindite pe fizionomia lui de Cissey, nelese c acesta nu era vinovat dect n msura n care se lsase prostit de o femeie fr scrupule. Generalul termin lectura fr ca tcerea din camer s fi fost tulburat de vreun cuvnt. Doar ceasul aurit de pe cmin i depna molcom tic-tacul. Cnd ridic ochii de deasupra dosarului, chipul i era descompus, livid. Brbia, minile i tremurau. - ngrozitor! bolborosi, ngrozitor! M-am lsat prostit ca un tnr imperb! Nu pot s cred! Nu pot s cred! i mas tmplele, strnse parc n chingi nroite n foc. - i jur c n-am tiut nimic. n vanitatea mea prosteasc, mi-am nchipuit c m iubete. Vai, ct de amar m-am nelat! Marealul i netezi gnditor mustaa alb. - Greelile se pltesc, Cissey! Generalul i desprinse cu gesturi sacadate acul cu perl de la cravat, l ls s cad pe parchet i l strivi cu clciul. n aceeai sear, doi inspectori de la Siguran se nfi ar contesei von Kaulla. Politicos, dar ferm, i puser n vedere c este expulzat din Frana. Frau von Kaulla protest vehement: - Nu neleg de ce s-a luat mpotriva mea o msur vexatorie? M voi plnge prietenilor mei, toi oameni cu influen! M voi plnge ministrului de Rzboi, generalul de Cissey!

53

- Generalul de Cissey nu mai face parte din guvern, doamn! - De cnd? - De azi, doamn. Baroneasa se schimb la fa. O ncolir presimiri rele. Sczu tonul: - n sfrit, ce imputri mi se aduc? - Sntei nvinuit c facei spionaj n favoarea Germaniei. Obrazul contesei se aprinse. Afect o indignare, care nu convinse pe nimeni. - Dar asta e o calomnie neruinat! Am s m plng ambasadorului rii mele! Voi pretinde s mi se cear scuze de ctre reprezentanii autoritilor franceze! - Doamn, v invit s ncetai comedia! Dispunem de probe indiscutabile! Ai svrsit acte de spionaj mpotriva acestei ri. Complicii dumneavoastr au i fost arestai, urmnd a fi deferii justiiei. Mulumii Proniei c nu le mprtii soarta. Contesei von Kaulla i se ncletar flcile. O cuprinse un val de panic. Asist la percheziia care i se fcu, fr s mai schieze un gest. i adun apoi bagajele sub supravegherea poliitilor. n aceeai sear fu ndrumat, sub escort, spre grania german. Cnd se vzu pe teritoriul Reichului, contesa respir uurat. Dac ar fi ncput pe seama tribunalelor franceze, n-ar fi scpat fr o lung perioad de detenie. Ziarele franceze anunar demisia generalului de Cissey pentru motive de sntate. n jurul cazului von Kaulla nu se fcu vlv. Dac opinia public ar fi aflat c o spioan german a fost amanta ministrului de Rzboi, s-ar fi strnit un scandal de asemenea proporii, nct de pe urma lui ar fi sucombat, odat cu generalul de Cissey, ntregul guvern. Ar fi avut de suferit indirect i marealul Mac Mahon, prieten i protector al generalului. Pe generalul de Cissey, pierderea portofoliului ministerial l duru ns mai puin dect spulberarea iluziilor c mai putea inspira simminte de iubire femeilor tinere i frumoase. * ** Diminea de aprilie n Bois de Boulogne. Pale de vnt destrmau pcla joas care prea s nvluie pdurea si aleile cu un strat de vat lipsit de consisten. Soarele rzbi printre zdrenele alburii si, deodat, peste ntreaga fire se desfur feeria seninului. Picturile de rou aprinse de vpaia aurie sclipeau ca nite riviere de diamante

54

aninate pe ramuri, pe mugurii care prindeau s se deschid. Clrei matinali se plimbau pe aleile erpuite, aspirnd aerul curat. Cerul - vast cupol bizantin, magnific aurit - strlucea acum orbitor, mprumutnd lumin din lumina soarelui. Pe aleea Longchamp, prinul Hohenlohe, ambasadorul Germaniei la Paris, i fcea obinuita promenad clare, nsoit de un tnr i foarte chipe ataat de legaie. Bernhardt von Blow, fiul secretarului de stat de la Externe. Blow sosise de la Berlin i se afla n drum spre Roma. Fcuse un ocol pn la Paris, deoarece cancelarul Bismarck i ncredinase pentru ambasador un mesaj personal, pe care-l socotise prea exploziv spre a fi trimis pe ci normale. Tnarul von Blow vorbea cu entuziasm despre Roma, despre primii lui pai n calitate de diplomat n acest ncnttor ora. - N-am s uit senzaia de fericire - nu exagerez, m simeam realmente fericit - cnd am cobort n Piazza di Spagna. Dei era n octombrie, domnea o cldur plcut, ca n plin var, iar cerul avea un albastru pe care nici un pictor n-a reuit s-l atearn vreodat pe pnz. Mi-am lsat lucrurile la Hotelul Londrei, unde mi reinusem telegrafic camer, si am alergat s vd Forum-ul. Abia dup ce am zbovit la picioarele uneia din coloanele de marmur, prin preajma creia defilaser desigur legiunile lui Caesar i ale lui August, m-am prezentat la Palazzo Caffarelli, unde am fost primit de domnul ministru von Keudell. Domnul von Keudell este un personaj remarcabil. Cuget profund nainte de a rosti o fraz. Cred c este mai zgrcit la vorb dect Wilhelm Taciturnul. . . Prinul Hohenlohe zmbi. l cunotea pe Keudell si capacitatea lui de a tcea. Clevetitorii pretindeau c Bismarck atribuia muenia lui Keudell profunzimii gndurilor, superioritii sale intelectuale. El, Hohenlohe, tia mai bine cum stteau lucrurile. n copilrie, Keudell cntase la pian, la patru mini, cu o prieten de aceeai vrst, Johanna von Putthammer, care avea s devin mai trziu soia lui Bismarck. Statornica Johanna nu-l uitase pe colegul ei cu pantaloni scuri. l prezentase n culori att de elogioase cancelarului, nct a-cesta l numise pe Keudell ef al personalului din Ministerul Afacerilor Externe, apoi ministru plenipoteniar la Roma. Cam n acest chip intimii mrimilor snt uni nali demnitari, reflect critic prinul. De la Keudell, gndul i fugi la Bismarck, apoi la mesajul acestuia, n vreme ce proasptul ataat de legaie perora despre minuniile Romei, Hohenlohe recapitula sensul recomandrilor

55

cancelarului i gravele lor implicaii. Acioneaz cu pruden, dar si cu fermitate. Socotesc rzboiul cu Frana inevitabil. Dac tot trebuie s izbucneasc, prefer ca acest eveniment s se petreac astzi, si nu mine. n entualitatea unei deschideri apropiate a ostilitilor, manevreaz astfel nct Frana s apar vinovat n, ochii lumii." n aceeai clip i ajunser la ureche vorbele secretarului de legaie, care se lansase ntr-un discurs asupra societii din Roma. - Este o lume politicoas, prevenitoare, dar n acelai timp nenfrnat, ptima i att de duplicitar, nct te face te gndesti fr voie la lumea" Renaterii, n culise circula zvonul c generalul Iezuiilor, dei expulzat cu ntregul su ordin monahal din Italia unificat i laicizat, triete confortabil la Roma datorit subsidiilor furnizate de regele Victor Emmanuel. Numeroi minitri si generali italieni au veri, unchi si nepoi printre iezuii. Aa se si explic tolerana autoritilor fa de membrii acestui ordin, care i-au scos pe ascuns crile si manuscrisele, inestimabile, din biblioteca lui Gesu i le-au transportat n Frana. Domnul von Keudell spune c iezuiii i propuseser s distrug Imperiul German, aa cum au distrus Regatul Neapolelui. nsui ex-regele Neapolelui s-a plns ntr-o zi ministrului nostru c iezuiii, dumani nverunai ai Casei de Bourbon, l-au fcut s piard tronul. Hohenlohe cunotea eforturile titanice ale lui Bismarck de a spulbera influena catolicismului n Germania. Vorbele lui Blow i ddur o idee. - La Roma ai putut afla numele cardinalilor ostili ordinului? - Da. Franchi, Guidi, Martel, de Luca i de Angelis. Acetia au lucrat ntotdeauna mpotriva iezuiilor. Bineneles, aciunea lor nu este de notorietate public. - Dumneavoastr, cei de la legaie, cutai s v sprijinii pe ei. Lsai-i s neleag c iezuiii ntrein, activeaz spiritul revanard al francezilor. Am auzit c i prinesa Caroline Witgenstein este ostil ordinului. Am putea s ne folosim i de ea. Hohenlohe i consult ceasul prins de buzunarul vestei cu un lan de aur. - Blow, spre regretul meu, va trebui s ntrerupem aceast plcut conversaie. Peste o or snt ateptat la Quai d'Orsay. Decazes dorete s m ntlneasc, mi nchipui despre ce chestiuni vrea s m ntrein. Cei doi clrei fcur drumul ntors si se ndreptar spre

56

Porte Dauphine, unde i ateptau dou trsuri. Acolo Hohenlohe i lu rmas bun de la tnrul su oaspete. - Cnd pleci la Roma, Bulow? - Mine n zori, Excelen. - nseamn c nu o s ne mai vedem pn atunci. i urez drum bun. Totdeodat, te rog sr transmii complimentele mele lui Keudell. Dac voi putea s-mi rezerv puin timp liber, voi veni pentru dou sau trei sptmni la Roma. Ajuns la ambasad, Hohenlohe i schimb inuta i dup ce arunc o privire rapid asupra ziarelor de diminea, cu ample comentarii n jurul scderii pronunate a valorilor la Burs, consecin fireasc a struitoarelor zvonuri prevestitoare de rzboi, plec spre Quai d'Orsai. De diminea renunase s-i mai ia micul dejun. Strile de ncordare nervoas i tiau pofta de mncare. Iar audiena la ministrul Afacerilor Externe avea, s fie furtunoas. Decazes nu l timora. Departe de asta. tia ns c de discuia de azi avea s depind n mare msur sporirea sau scderea tensiunii dintre Germania si Frana. n vreme ce trsura l ducea spre Quai d'Orsay, contempla lumea de pe trotuare. n cazul izbucnirii unei conflagraii - pe care Bismarck o dorea ct mai nentrziat - ci dintre brbaii, aflai acum n drum spre treburile lor, vor mai apuca s srbtoreasc viitorul An Nou? Cte cmine se vor ndolia? Numrul vduvelor i al orfanilor va spori, dup cum va spori i ura dintre francezi i germani, ur generatoare de noi rzboaie. El, Hohenlohe, era convins, ca i Bismarck, cum c un conflict militar n aceast parte a lumii nu putea fi ocolit. Nu era n interesul Germaniei s fie ocolit. Ducele Decazes l atepta n cabinetul su. Afabil, dar ncordat, n ciuda aparentului su calm, ntinse o mn prieteneasc ambasadorului. Ministrul era nu numai nedumerit, dar i alarmat de tcerea de ru augur a prinului, care n ulti mele zile evitase sistematic s-l ntlneasc. Decazes socotea mai necesar ca oricnd o explicaie menit - credea el - s limpezeasc apele. Raportul lui Gontaut, referitor la discuia purtat de acesta cu von Radowitz, l trimisese reprezentanilor Franei n strintate, recomandndu-le s-l aduc la cunotin guvernelor respective. Sosise momentul ca marile puteri s fie oficial informate de mersul evenimentelor. - Domnule ambasador, am dorit s avem aceast ntrevedere pentru a ne concentra eforturile n vederea salvrii pcii grav ameninate, pe care snt convins c o iubii tot att de mult ca i

57

mine. Hohenlohe surise cu aparena unei profunde sinceriti. - Misiunea noastr, a diplomailor, este s salvgardm pacea, domnule ministru. Germania dorete pacea. Mai mult dect att, are nevoie de ea spre a-i consolida imperiul. Numai de dumneavoastr si de oamenii politici francezi depinde ca rzboiul s fie evitat. - Domnule ambasador, socotesc c amplele explicaii furnizate de ambasadorul nostru pe lng Majestatea-Sa mpratul Wilhelm au nlturat definitiv orice temeri n legtur cu pretinsele noastre pregtiri de rzboi. Snt nu numai surprins dar i ndurerat, prine, de ncpnarea cu care unii oameni politici din Berlin ne atribuie intenii agresive. Hohenlohe ridic minile spre cer, adoptnd atitudinea unui cardinal care implor pe Dumnezeu Atotputernicul s mntuiasc turma rtcit a oamenilor nvrjbii. - Snt profund ndurerat, domnule ministru, de interpretarea pe care o dai evenimentelor. Germania nu vrea dect s-i ia msuri de aprare. N-am s repet argumentele ntemeiate ale cancelarului Bismarck i ale colaboratorilor si. Am s m refer numai la cteva elemente - unele foarte cunoscute, altele mai puin cunoscute - care pledeaz n defavoarea Franei. Snt informat, de pild, c delegai ai armatei franceze au fcut demersuri spre a cumpra cai din Rusia i din Ungaria, dup ce au vzut c piaa german li se nchide datorit msurilor ordonate de cancelar, n urma protestelor uor de neles ale parlamentarilor notri. Ducele Decazes i stpni iritarea. - Domnule ambasador, chestiunea cumprrii de cai de pe pieele strine a fost lansat de ctre escroci si speculani neruinai, dornici s obin preuri astronomice pentru cei civa cai tineri necesari unitilor de cavalerie n vederea nlocuirii cailor btrni scoi la reform. Am trimis o circular la Viena, la Stockholm i la Sf. Petersburg, pentru a demasca aceste tentative de escrocherie. Hohenlohe asculta placid explicaiile ministrului, inndu-i coatele rezemate de braele fotoliului si palmele mpreuunate n dreptul buzelor. Peste cteva clipe avea s arunce n balan un argument, mai mult dect att, o dovad care-l va prinde pe Decazes nepregtit. Informaia o primise n ajun de la Berlin. Stieber, ministrul Poliiei Reichului, o pescuise prin agenii si secrei care mpnau lumea politic francez. - Guvernul dumneavoastr, domnule ministru, a hotrt s

58

lanseze un mprumut n vederea sporirii narmrilor. Colegii dumneavoastr de la ministerele de Rzboi si Finane v-au informat, desigur. Decazes se ncrunt imperceptibil. Cum de ajunsese aceast chestiune la cunotina nemilor? Era uluitor! Dup scandalul abia nbuit asupra cazului Cissey, se va constata oare c un alt membru al guvernului furnizase inamicului cu sau fr voie informaii secrete de cea mai mare importan? Era convins c Bismarck se va folosi de acest nou argument spre a lovi Frana i a o discredita n faa strintii. Decazes hotr s ia taurul de coarne. - Domnule ambasador, mprumutul acesta era necesar Franei, sectuit de bani dup plata uriaei indemnizri de rzboi impus de ara dumneavoastr. Pentru a nu da natere la nenelegeri susceptibile a fi speculate n defavoarea noastr de ctre pescuitorii n ap tulbure... Pescuitori n ap tulbure! repet n sinea lui Hohenlohe. Ce termen puin diplomatic." Se bucur fiindc, expresia folosit de ministru demonstra c acesta ncepuse s-si piard cumptul. Dar continuarea frazei interlocutorului i tie orice elan. - . . .si pentru a da o nou dovad Europei de buna noas tr credin, voi cere guvernului s renune la acest mprumut. Decazes i-a jucat bine cartea", reflect Hohenlohe iritat. Se prefcu ns a-i accepta cu satisfacie explicaiile. - Snt convins, dcmnule ministru, c Prinul Bismarck va aprecia eforturile dumneavoastr de a salva pacea. Decazes zmbi trist. - Credei-m, domnule ambasador, nu-mi fac iluzii asupra bunelor intenii ale cancelarului Bismarck i nici asupra sprijinului pe care ni l-ar da eventual Europa. Pot s v asigur, si v rog s transmitei aceste asigurri i domnului cancelar, c nu vom furniza Germaniei nici mcar umbra unui pretext care s-i justifice agresiunea. Voi dovedi prin fapte Europei perfecta noastr corectitudine i dorina vie de pace a Franei. Nu v vom ataca! Iar dac trupele germane vor invada Frana, voi sftui pe marealul Mac Mahon s se retrag cu armatele si cu ntreg guvernul su pe Loire, si acolo s atepte - fr a trage o singur lovitur de tun - ca Dumnezeu i ntreaga lume civilizat, trezit la realitate, s nfiereze agresiunea german. Comediantule!" reflect la rece Hohenlohe, analiznd studiata cretere de tensiune a peroraiei lui Decazes. ,,i-am neles jocul! Eti abil, dar partida nu s-a ncheiat nc. Speri s

59

m las antrenat de mnie i s-i dau o replic dur, pe care s-o foloseti mine mpotriva mea. Nu! Nici eu nu-i voi oferi pretexte, Siretul meu Decazes!" - mi permit s v atrag atenia, domnule ministru, replic Hohenlohe cu ton potolit, ce contrasta cu stridenele cutate ale interlocutorului, c resentimentele dumneavoastr mpotriva Germaniei v determin s folosii termeni exagerat de tari. N-am s m formalizez, fiindc iubesc pacea i doresc s ajungem la un modus vivendi convenabil ambelor noastre popoare. Voi comunica declaraiile dumneavoastr guvernului pe care-l reprezint, n sperana c pn la urm spiritul de mpciuire va nvinge. n ceea ce m privete, am toat ncrederea n cuvntul Excelenei Voastre, dar trebuie s admitei c nu-mi va fi uor s restabilesc ncrederea ntre guvernele noastre numai n temeiul unor explicaii verbale. - S nu ne ascundem dup vorbe, domnule ambasador. Dac prinul Bismarck ar renuna la politica lui agresiv fa de Frana i ar adopta o atitudine conciliant, nelegtoare, ar face din nvinii de ieri prietenii de mine ai Germaniei. n acest chip ar disprea si necesitatea cheltuielilor nebuneti pentru narmare, care n ultim instan apas pe grumazul omului de rnd. Prinul Hohenlohe se ridic din fotoliu, fr s dea un rspuns direct ofertei lui Decazes. - Domnule ministru, spre s ne revedem spre a limpezi i ultimele divergene care ne mai despart. Zilele acestea am s plec la Berlin n interes personal. Voi profita de ocazie spre a supune cancelarului punctul dumneavoastr de vedere. Ambasadorul se retrase lundu-i rmas bun cu o amabilitate ostentativ, pe care ministrul o tax - n sinea lui - drept filistinism. Era mulumit totui, fiindc definise atitudinea Franei. Rmnea de vzut cum va reaciona Bismarck. * ** - Piotr Kuzmici, mai d-mi o psuire! De ce vrei s m nenoroceti? Nu-i pot achita datoria cu bani lichizi, dar poliele astea, semnate de datornicii mei, reprezint bani. Poftim! i le dau! Piotr Kuzmici Grbov se uit din naltul staturii sale de uria, la chelia interlocutorului, care-si lsase capul n pmnt i i frmnta dezndjduit minile osoase. - De ce vrei s m faci pe mine vinovat de nenorocirea ta, Ivan Ilici? Cnd ai fost la ananghie, i-am ascultat psul. Te-am mprumutat cu dobnd mic, de parc mi-ai fi fost frate.

60

tii bine, nu snt cmtar! Nu-mi place s-mi jupoi datornicii. La nevoie i i psuiesc. Snt nelegtor, dar nu tmpit. mi dai n contul datoriei nite polie ale unor indivizi insolvabili. Ai fost aprig la cstig, Ivan Ilici! Le-ai mprumutat bani cu camt. Att de bucuros ai fost c i-au dat dobnd mare nct nu te-ai mai uitat la garanii. Acum vrei s-mi bagi pe gt nite hrtii fr valoare. Se uit prin prvlia mare, dar murdar, cu rafturi vduvite de mrfuri. Acolo unde ar fi trebuit s se ridice n stive baloturi de catifea i de stof, se aflau acum numai straturi de praf i pnze de pianjen. Datornicul ridic asupra lui Grbov nite ochi apoi, de beiv. i tremura brbia, i glasul i tremura. Un hohot de plns i se ridic n gtlej. - Dac-mi iei prvlia, m lai pe drumuri cu toi ai mei, Piotr Kuzmici. Am nevast, fat de mritat, doi biei. .. Uriaul l privi cu comptimire: - mi pare ru pentru tine, Ivan Ilici, dar eu nu dau bani de poman. Pomana o fac la biseric. Te-am mprumutat fiindc mi-ai spus c vrei s-i cumperi mrfuri. Pentru c te cunosc de mult vreme, mi-am zis s te ajut. Dar tu ai folosit banii ca s faci camt. Datornicul, zgzuindu-si suspinele, l privi cu o scnteiere de viclenie n ochi: - Dar tu, Piotr Kuzmiei, nu dai bani cu mprumut? - Sigur, fac si treaba asta. Dar nu-i omor pe oameni cu dobnzile. Evident, mi iau garanii. Gajuri, ipoteci, orice mi poate asigura revenirea banilor la matc. Prvlia am s i-o iau, cci e dreptul meu. Dar n-am s te las pe drumuri, cum te temi. Am s te angajez vnztor i am s te pltesc omenete. Am nevoie i de o slujnic. Fata sau femeia ta ar putea s intre la mine n slujb. - Fata si nevasta mea slujnice? Niciodat! - Bine! Nu te supra! Mine trimit oameni s ia prvlia n primire. Dac vrei, poi s rmi chiria n locuina de la etaj. - Chiria n casa mea! se vait negustorul. - Casa nu mai e a ta, Ivan Ilici. Iar dac nu crezi c ai s poi plti la timp chiria, mut-te! S nu m sileti s-i scot la mezat mobilele. Postul de vnztor i-l pstrez. Acum te las. Mai am i alte treburi. Cu bine, Ivan Ilici! Cnd se vzu n strad. Grbov i umfl pieptul cu aerul primvratic, ascult cu plcere o turturea care-i depna cntecul ntr-un copac, apoi se urc n bric nalt, tras la tro-

61

tuar. fichiui cu biciul crupa lucioas, bine eslat a calului i porni la drum. Mai avea mult de fcut n dimineaa aceasta. Dei atinsese pragul celor 60 de ani, muncea cu aceeai neostoit vigoare ca la 20. Ginerele su, Gria, l ndemna s se retrag din activitate, s se odihneasc, s-i ngrijeasc sntatea, s se bucure de via, cci destul trudise ca s ridice, crmid cu crmid, marea lui avere de azi. - M crezi chiar att de neputincios? zmbise strmb Grbov. Dac mi-a pune mintea cu tine, ct eti de tnr, te-a inui eu umerii la pmnt n doi timpi si trei micri. Cum i nchipui c as fi n stare s lenevesc la soare, lsndu-te pe tine s dai iama prin agonisita vieii mele? Tu vezi-i de socotelile tale la depozitul de cereale, cci la asta te pricepi, iar eu am s-mi vd de sntate fr s-mi pori tu de grij. Dup ce-oi nchide ochii, ai s te ocupi de partea din avere care are s revin Glikeriei i copiilor ei. i cu asta am ncheiat vorbria! terge-o la munc! Gria nu era biat ru. Altfel nu l-ar fi acceptat ca ginere. l scotea ns din srite pe Grbov iubirea oarb a fiicei sale pentru acest venetic, care la urma urmei fusese primit n familie numai spre a-i drui lui nepoi. Cteodat, cnd l certa pe Grisa pentru cte o greeal mai gogonat, desluea n ochii Glikeriei o expresie de ur care-l nfuria. Pentru un neisprvit pe care l-am adus n cas doar cu hainele de pe el, fiica mea m privete ca pe un duman." ntr-o sear, purtarea ei l nfuriase att de tare, nct i poruncise s-i fac bagajele si s plece cu omul ei cu tot, a doua zi, n zori, ncotro vor vedea cu ochii. Se zice c noaptea este un bun sftuitor. n timp ce veghea n ntuneric - multe ceasuri nu fusese chip s adoarm - i se domolise suprarea, cci cugetase el, este firesc pentru o femeie s-i iubeasc i s-i respecte brbatul. Afar de asta, nu se putea lipsi de copiii lor, pe care-i ndrgise foarte. Dimineaa, i chemase pe cei doi soi n camera lui i i poftise - fr comentarii - s-i desfac bagajele i s-i vad de treburi, ca si cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Mai ru ns l supra Evdokia, fiica lui cea mare. Aceasta czuse n mania religioas, mbrind credina sectei spassovstcina, care avusese revelaia revenirii lui Antichrist pe pmnt i a identificrii sale cu cretinismul. Sectanilor le era interzis s aib vreo legtur cu cretinii, pctoi prin definiie. Mntuirea nu aveau s i-o gseasc dect mrturisindu-i pcatele si implornd iertarea lor n faa icoanelor Mntuitorului i a Sfintei Fecioare cu Pruncul. Evdokia se ofilise, se stafidise, claustrndu-se ore ntregi n iatacul ei i nlnd rugciuni fierbini

62

cerului. Umbla nvemntat n negru si evita s dea ochii cu oaspeii tatlui ei si chiar cu furnizorii. Pe soul Glikeriei i pe copiii acestora i accepta cu resemnare dei i socotea i pe ei nite perfizi discipoli ai Satanei. Grbov nu-i iubea cu adevrat dect pe unicul su fiu, Nikolai, n care vzuse pe acel care avea s-i continue visurile, strdaniile, s-i consolideze si s-i sporeasc averea. Nikolai pornea de la un nivel rezervat doar privilegiailor soartei. Printele su plecase de la zero. Fiu al unui ran liberat, nu avusese timp s se bucure de copilrie, de adolescen, de tineree, fiindc din fraged vrst fusese nevoit s-i cstige singur existena. Tatl su, negustor ambulant, murise curnd dup naterea lui Piotr, de pe urma rnilor cptate ntr-o ncierare cu nite beivi la trgul din Nijni Novgorod. Maic-sa se stinsese dup un an, mcinat de o boal fa de care vrjile i descnteeele rmseser fr efect. Piotr continuase ndeletnicirea patern, umblnd din sat n sat cu tot felul de mrfuri ieftine. Trncile, nduioate de viaa grea a copilandrului care le trezea instincte materne, i goleau taraba fr s se tocmeasc la snge", aa cum fceau cu ali vnztori ambulani, mai vrstnici. Cnd ncepuse s-i mijeasc mustaa, Piotr se vzuse n posesia unui capital de cteva sute de ruble. Ajutat poate si de noroc, l dublase si l triplase uimitor de repede. Din cele aproape ase mii de trguri care se ineau anual prin oraele i satele Sfintei Rusii, Piotr le alegea - cu un fler remarcabil - doar pe acelea susceptibile s-i prilejuiase profituri grase. Era vzut cu crua lui la Saratov i la Kaluga, la Simbirsk si la Poltava, la Novgorod i la Viatko, la Vitebsk i la Qrenburg, fr s-si ngduie o clip de rgaz. Pentru c afacerile lui nfloreau, i luase un ajutor - apoi doi. Se nmuliser si cruele cu care-i transporta mrfurile tot mai variate i de bun calitate. La vrst de douzeci de ani dispunea de o caravan de douzeci de crue. Potrivirea de cifre i pruse atunci de bun augur. n 1835 nchiriase o prvlie la Nijni Novgorod. i mersese att de bine, nct n mai puin de cinci ani i cumprase prvlia, precum i alte cteva din jur, extinzndu-i operaiile i asupra comerului cu cereale. Urmase o ascensiune meteoric. Deschisese magazine artoase la Vladimir i la Riazan, apoi la Moscova i la Sf. Petersburg. Se specializase n comerul de textile, de cereale i de arme, sporindu-i an de an cifra de afaceri, lansndu-se n operaiuni de import-export, mai toate ncununate de succes. La patruzeci de ani era un om bogat. La cincizeci se afirma printre fruntaii ghildei

63

negustorilor. Acum, la aizeci, circula zvonul c va fi ridicat la rangul de burghez notabil, ceea ce reprezenta o recunoatere oficial a meritelor sale i a locului pe care-l ocupa n societate. Grbov, n ciuda situaiei lui proeminente, nu izbutise s-i rafineze manierele, limbajul, portul. Avea mini proase, mari ca nite lopei; picioarele scurte, butucnoase, i susineau corpul vnos, masiv, ca de urs; gtul gros, nfurat iarna-vara cu un fel de nfram n loc de cravat, sprijinea un cap bolovnos, cu un nas mare, rotund i rou, ce contrasta cu barba ptrat, nspicat cu alb, si cu prul tuns cu oala, rnete. rneasc i era i cmaa, ncheiat pe o parte, mpodobit la tivuri cu motive nflorate, ruseti, cu poalele scoase n afara pantalonilor, port la care renunaser mai toi negustorii nstrii. Gesturile i erau brute, stngace, vorbirea greoaie, necultivat. Hainele lungi, comode, din stof groas, dar de bun calitate, cdeau pe trupul su otova, ca pe o sperietoare. Pe revere avea ntotdeauna rspndite fire de tutun. Tutunul fumat cu patim i nglbenise i mustaa, si degetele. n orice ocazie era nclat cu cizme. Pn i la solemniti, cnd avea obligaia s-si pun pantaloni lungi, i purta peste carmbi. Glasul i era aspru, rguit, tonul poruncitor, inflexibil. i tiau de fric i copiii lui i numeroi amploaiai. n ciuda severitii, a asprimii sale, nu era om ru. Se arta nendurtor fa de toi acei cu care ncheia afaceri, fiindc era hotrt s-i apere drepturile. Se spunea c Piotr Kuzmici Grbov nu avea slbiciuni. Nu-i plcea jocul de cri, nu se ntrecea cu butura, de femei nu avusese niciodat timp, n-avea ambiii dearte, nu umbia dup decoraii i nici dup alte onoruri. - M-am nscut ran si ran am s mor. Am agonisit muli bani n viaa mea, dar tot un necioplit am rmas. Nici nu tiu s cheltuiesc, aa cum se pricep att de bine oamenii cu avere i cu educaie aleas, obinuia s spun n puinele lui momente de expansivitate. Grbov nu avea dect dou eluri: s adune avere i s apuce a-i vedea feciorul lund crma ntreprinderilor ntemeiate de el. Pe Nikolai l trimisese la coli nalte, privilegiu de care el nu se bucurase. nvase singur s citeasc, s scrie, s socoteasc, dar nici un contabil, orict de priceput, n-ar fi fost n stare s-i in registrele ntr-o ordine mai desvrsit, nici un bancher cu experien nu s-ar fi condus mai bine n jungla marei finane si nici-un om de legi, orict de versat, nu s-ar fi descurcat mai mulumitor n hiurile procedeurilor. - Dac as fi avut i carte, spunea fiului su, astzi a fi fost

64

mai puternic si mai bogat dect Demidov. Tu ns ai s m ntreci si pe mine, i pe Demidov. Grbov ncercase cea mai mare deziluzie cnd Nikolai, dup terminarea unui foarte scump pension particular, unde nvase limbile strine, dansul, scrisul, muzica, desenul i foarte puin matematic, i declarase hotrt c vrea s se fac ofier. - Ofier? exclamase Grbov, necndu-se de mnie. S trieti cu o leaf de mizerie, ntr-o garnizoan de mna a treia? Nu eti fiu de nobil ca s fii primit n vreo unitate de gard sau n vreun regiment de cavalerie. Cine are s se ocupe de averea pe care am durat-o cu atta trud? Consilierul Ravdulin mi-a trimis vorb c n curnd am s fiu nlat la rangul de burghez notabil ereditar. Cea mai mare cinste pentru un negustor. Asta nseamn c i tu ai s fii burghez notabil ereditar, dup ce mi s lepd potcoavele. De ce nu vrei s rmi frunta n lumea ta, dect coda n lumea ofierilor? Tu nu eti fiu de nobil, ca s fii primit la coala de cdei sau de paji. Printre ofieri ai s te simi ntotdeauna un tolerat. i dai libertatea pentru cteva hane galonate i pentru plcerea de a fi asaltat pe strad de privirile galee ale domnioarelor srace, pe care prinii nu tiu cum s le cptuiasc mai repede, aruncndu-le pe capul ofierilor, al intelectualilor cu titluri, uniforme, decoraii, dar fr para chioar. Ia aminte, biatule: s te faci negustor, ca mine! Am s te nv toate sforriile meseriei. Prin minile tale aurul are s curg grl. Ai s umbli peste ri i mri. Importul i exportul de esturi, de cereale i de arme are s te plimbe prin toate colurile lumii. Ai s vezi Londra i Parisul, Bucuretii i Atena, Constantinopole i Veneia. Comerul mi-a deschis mie ui care altora le snt zvorite. Sunt primit cu cinste de bancheri i de industriai, de consilieri i de primari. Este drept, fa do nobili nu exist. Dar ce nevoie am eu de nobili? Cunosc prini care abia dac au cu ce se mbrca, i dau ns aere de parc iar fi ftat Cerul. Dac ai s fii ofier, ai s te ciocneti de nobilii tia trufai. N-au s te bage n seam, n cel mai bun caz, au s catadixeaisc a-i cere cu mprumut bani, pe care n-au s i-i restituie niciodat. Crezi c dac ai s-i pui zorzoane ofiereti pe umr are s se ndrgosteasc de tine vreo prines si are s te ia de brbat? S-ar putea s te plac vreuna din ele, mai rea de musc, poate are s se i culce cu tine, aa cum se culc uneori cu argaii sau cu valeii, dac sunt foarte tineri i foarte frumoi. Dimineaa uit c s-au tvlit pn atunci cu ei prin pat i-i trimit iari printre slugi. Aa ai s peti i tu, biete! n cel mai bun caz, are s se lipeasc de tine vreo vduv de

65

consilier, fr un chior n buzunar, sau cine tie ce curv pe care a-i s-o agi prin vreun antan" de provincie. Ptiu! Dac acolo vrei s ajungi, halal de nvtura ta! i tersese cu dosul palmei fruntea asudat, apoi oftase din greu. - Vina este a mea, fiule, c i-au intrat grguni n cap. Trebuia s te fac biat de prvlie, nu s te bag la pension cu toi filfizonii pricepui doar s fac umbr pmntului. Nikolai l privise cu ironie. Piotr Kuzmici i citise atunci gndurile ca ntr-o carte deschis. Era o poveste veche, pe care el ncerca s o uite. Glikeria mplinise treisprezece ani, vrst la care fetele snt scoase n lume spre a fi cptuite, n cinstea acestui eveniment. Grbov hotrse s dea un praznic urmat de dans. Pe atunci, averea lui nu era consolidat nc. i cumprase de curnd o cas maredup canoanele negustoreti - cu ncperi mari, joase, mobilate compozit, fr pricepere si fr gust. Litografii cu scene din piesele lui Ozerov, Fonvizin sau Griboiedov, ori cu reprezentri alegorice, inspirate din poemele lui Puskin i Lermontov, mpodobeau pereii. Nu lipseau nici gravuri ce nfiau diveri ari pe cmpul de lupt ori la ceremoniile ncoronrii. Icoanele se gseau la loc de cinste. Multe si ferecate n aur, i n argint, erau strjuite de candele i luminri. n salonul cel mare se afla i un pian, pe care se zbenguia o turm de animale de ghips, cu musti, ochi si gheare iptor vopsite. Scoare ruseti acopereau podeaua stranic ceruit, iar mobilele erau greoaie si din topor. Se obinuia ca la petrecerile de seam din casele negustorilor rsrii s figureze printre invitai cte un general pensionar sau cte un consilier, care prin simandicoasa lor prezent si a decoraiilor purtate cu ostentaie, ridicau prestigiul amfitrionilor. Fiindc muli dintre burghezii dornici s aib astfel de oaspei ilutri nu se bucurau i de relaiile necesare, existau un fel de ageni care, n schimbul unei taxe, furnizau generali sau consilieri dispui s-i rotunjeasc bugetul cu cte un dar bnesc, discret strecurat n buzunar de amfitrionii recunosctori. Glikeria struise att de mult ca un general s fie prezent la intrarea ei n lume - spre a nu fi mai prejos de alte prietene onorate de asemenea participri - nct Grbov, lipsit de cunotine n lumea oficialitilor nalte, se nvoise a se adresa uneia dintre ageniile cu pricina, spre a i se trimite la petrecere un general decorat cu un mare cordon. Pentru un mare cordon se pltea un supliment.

66

n ziua sorocit se nfiinase la locuina lui Grbov un general venerabil, cu barb alb i cu pieptul acoperit de decoraii, printre care marele cordon al Sfintei Ana. nalta cpetenie militar, deloc guraliv, prezidase praznicul, mncnd ct apte. Dup desert, oaspeii trecuser n camera cu pianul, unde scoarele fuseser date la o parte pentru ca tinerii s danseze. Atunci se apropiase de gazd un negustor de cereale, pe nume lankov, care l invidia, pe Grbov pentru succesele lui. Znbind sarcastic, i optise cu prefcut comptimire: - Piotr Kuzmici, generalul tu seamn leit cu un portar de la Palatul Amiralitii. Ia intereseaz-te! Nu de alta, dar te face de rs dac se afl n lume c te-ai furlandisit cu un fals general. Desigur, eu n-am s scot o vorb n legtur cu treaba asta. Grbov se nroise ca un rac fiert. Desluise veninul distilat sub vorbele aparent binevoitoare ale oaspetelui. Investigaiile lui ulterioare stabiliser temeinicia bnuielilor lui lankov. Ctrnit, se nfiase a doua zi la agenie, l luase de gt pe director - un ins cu un trecut dubios - i l ridicase ntr-o mn la un metru de podea, i dduse drumul numai cnd directorul ncepuse s se nnegreasc din cauza lipsei de aer. - Pctosule, nemernicufle, banditule, mi-ai trimis la petrecere un general care nu era general! M-ai fcut de batjocur, nenorocitule! Pentru portarul tu mi-ai cerut tax tripl. Ai merita s te dau pe mna poliiei, escrocule! - Iart-m, Piotr Kuzmici! se vicrise directorul, frecndu-i gtlejul nvineit. Am vrut s te servesc! Cum toi generalii i consilierii disponibili erau ocupai dinainte, m-am fcut luntre i punte s ai i dumneata un general. - Fals! tunase Grbov. - Dar marele cordon al Ordinului Sfnta Ana n-a fost fals! Pentru c nu vreau s te pierd de client, am s-i restitui banii. Iau paguba asupra mea. Ei, acum i-a trecut suprarea? Argumentele invocate erau dezarmante. Grbov se resemnase s-i reia banii i s plece njurnd. Nu dduse urmare scandalului, ca s nu sporeasc triumful rivalului. Cnd unii cunoscui mai ndrznei i repetau vorbele lui Iankov care nu ntrziase s rspndeasc vestea printre negustori - Grbov replica linitit: - Iankov este un ticlos; l sugruma invidia. A inventat toat povestea asta - cusut cu a roie - gndindu-se c are s m fac de rs. Nenorocitul! Cunoate oare atia generali nct s-i deosebeasc pe cei veritabili de cei fali? tie el cum arat marele cordon al Ordinului Sfnta Ana? Poate s jure c nu era

67

autentic? Haida-de! ncheia scuipnd n sil. Mai trziu, avusese grij s-l fac pe Iankov s-si mute pumnii. Pusese n funcie toate armele economice si financiare i i aplicase cteva lovituri att de grele, nct Iankov ajunsese pe paie. Ruinat, czut la patima beiei, cutreiera crciumile, irosindui ultimele firimituri ale averii lui de altdat. Amintirea paniei cu falsul general", dezgropat de Nikolai de sub pojghia de praf, nu prea groas, a trecutului, l ustura la ficai pe Grbov. Pn la urm, fiul reuise s-si impun voina. Devenise ofier ntr-un regiment de infanterie staionat ntr-un ora de provincie, n care distracia de cpetenie se reducea la plimbarea din fiecare dup-amiaz - ntre orele 6 si 8 - pe peticul de strad principal" mrginit de cteva magazine, restaurante i cafenele de mna a doua, dar cu absurde pretenii de localuri de lux. ntr-un fel, Piotr Kuzmici Grbov era un sentimental, n ciuda nfirii sale de cpcun. De atunci trecuser ani. Grbov devenise un personaj important, i dedicase viaa afacerilor, sporirii propriei averi. Cltorea mult, mai ales n Romnia, de unde cumpra mari cantiti de cereale, concurnd la snge pe negustorii austrieci sau englezi, la trgurile de la Galai si din Brila. Rareori participa la cte o cin copioas prin marile restaurante, si atunci numai cnd l obligau afacerile. Cci unii clieni si furnizori nu concepeau s ncheie tranzacii fr a le stropi cu vin i cu ampanie. La Ursul Siberian", un restaurant-cabaret cu mare renume n Sf. Petersburg, o cunoscuse Grbov, ntr-o sear, pe Maa. nsoea pe un importator englez, John Fenton, care se destrbla n capitala Sfintei Rusii, fiindc n puritana Anglie trebuia s pun zbal avnturilor extraconjugale. Maa era foarte tnr - s tot fi avut 18 ani - dar prea mai vrstnic datorit fardurilor violente i atitudinilor ostentativ depravate, mult preuite de brbaii blogoslovii de Dumnezeu cu soii pudibonde. Fenton l invitase pe Grbov ntr-una din acele discrete chambres separees, cutate cu deosebire de noctambulii dornici s petreac ferii de martori inoportuni. Mare amator de festinuri, englezul comandase o cin de o bogie necunoscut prietenului su rus. Un violonist i un ambalagiu veniser s le cnte la ureche, iar Maa i fcuse apariia rspunznd invitaiei lui Fenton, transmis printr-un chelner. Englezul mncase mult, 68

buse i mai mult, fcuse glume zgomotoase, ntr-o ruseasc aproximativ, srutase pe instrumentiti si se artase foarte ndrzne fa de Maa, o mngiase i o pipise fr s se sinchiseasc de prezena lui Grbov, care-i nchipuise c oamenii vrstnici snt mai rezervai. Fenton mersese pn acolo cu neruinarea, nct la un moment dat o lipise pe Maa de perete i o supusese animalic, acolo, sub privirile scandalizate ale lui Grbov. Ciufulit, pe jumtate despuiat, fata fugise apoi din ncpere, lsndu-i pe cei doi brbai s-si continue cheful. mperecherea aceea, care l umpluse de panic si de dezgust, avea s lase o foarte puternic impresie asupra negustorului rus. Dar cu ntrziere, i cu o intensitate deconcertant. A doua zi dup cina de la Ursul Siberian", Fenton plecase n Anglia, iar Grbov i reluase treburile, silindu-se s nu se mai gndeasc la Maa. Se scurseser cteva zile. Un bancher, Iosif Ivanovici Vorobliov, cu care lucra de preferin, l invitase la ,,Ursul Siberian" spre a serba o fericit lovitur de burs. Grbov o revzuse pe Maa, dar nu n chambre separee, ci n sala cea mare a restaurantului. Cnta o roman la mod, etalndu-i nceputul snilor subliniai de dantelele unui larg decolteu. Grbov ncercase n clipa aceea un simmnt de o violen nprasnic. Sexualitatea lui, refulat decenii de-a rndul, rbufnise acum, n pragul btrneii, smulgndu-i din amorire simurile pn atunci adormite, incendiindu-l, rscolindu-l mai puternic dect pe un adolescent. Grbov nu cunosicuse niciodat iubirea. Se cstorise cu Marfa, o femeie tears, mediocr, potolit, dar evlavioas i foarte bun gospodin, cu care trsese la ham n anii nceputului prosperitii sale. Istovit de munc i de sarcinile repetate, Marfa se stinsese de timpuriu, ca o luminare ars la amndou capetele. Rmas singur, Grbov nu-i luase alt nevast, fiindc Evdokia, fiica lui mai mare, se ocupase cu energie si pricepere de treburile casei si de creterea frailor ei mai mici. Grbov era prea ocupat ca s se mai ocupe de femei, cu att mai vrtos cu ct nevasta, lipsit de orice senzualitate, nu-l fcuse s guste din plin plcerile carnale. Dac ar fi vzut-o pe Maa cntnd sau dansnd ntr-un cabaret, nu lar fi impresionat aa cum nu-l impresionaser pn atunci nici una din femeile de consumaie din cabaretele pe care le frecventa mpreun cu tovarii lui de afaceri. Scena n care Maa se frmnta erpeste n braele englezului revenea ns n mintea lui Grbov cu o acuitate dureroas. Bancherul, amuzat 69

de nelinitea prietenului care o dezbrca avid cu privirile pe Maa, l ameninase n glum cu degetul: - Piotr Kuzmici, mi se pare c te-ai aprins dup fata asta! S tii, e grozav! i spun din experien! Vrei s-o chem la Maa noastr? Grbov se nvoise de ndat. Dup ce i ncheiase numrul n aplauzele anemice ale consumatorilor - vocea uor voalat a cntreei nu avea nimic remarcabil Maa, prevenit de chelner, se nfi la Maa lui Vorobliov. Pe ct de comunicativ, de antrenant, de provocatoare se artase atunci, n compania lui Fenton, pe att era acum de absent, de tcut. S-ar fi zis c spiritul ei se afla undeva, foarte departe de Vorobliov, de Grbov si de toi clienii de la Ursul Siberian". Apatic, abia dac rspundea monosilabic la glumele deucheate ale bancherului. Pe Grbov l ignora pur i simrdu. - Prietenul meu te place, Maa, o tachinase Vorobliov. Dac reueti s-l ctigi, i pune Dumnezeu mna n cap. Are atta bnet, nct ar putea s cumpere pe toi clienii Ursului Siberian", cu locant cu tot. Maa aruncase o privire inexpresiv negutorului de cereale - Da!? exclamase, ridicnd colul gurii ntr-un surs profesional. Apoi rmsese cu ochii aintii n gol, cu minile sprijinite n poal. S-ar fi zis c nimic nu o interesa. - n seara asta eti cam obosit! rostise Vorobliov vexat. - Da, rspunsese ea fr vlag. Era att de evident c o plictisea corvoada acestei companii, nct bancherul, jenat de insuccesul lui, schimbase subiectul: - Nu-i bei ampania, Maa? Se nclzete n pahar. Sau i-ai umplut polobocul? - Da, replicase iari Maa. Se ridicase de la mas i, fr s acorde o privire celor doi clieni se ndreptase ca o iluminat, spre ieSirea artitilor. - E beat! i dduse verdictul Vorobliov, ofensat de comportarea ei. De la trfele astea te poi atepta la orice. Chelner cheam-o la Maa noastr pe Liuba! Piotr Kuzmici, Liuba este o comoar. Vesel, drgu, iar la pat, unduitoare ca o oprl. Pentru Grbov plecarea Maei sfrmase vraja. Nu-l interesa Liuba, dup cum nu-l interesau nici celelalte colege ale ei, rocovane sau brune, blonde ori castanii. - M ieri, Iosif Ivanovici, dar snt nevoit s te prsesc. Mine am o zi ncrcat. La cinci trebuie s fiu n picioare. Bancherul zimase strmb. - Mi se pare c te-a suprat Maenka. Nu e fat rea, dar 70

uneori te scoate din srite cu aerele ei. Uit c este o dam de consumaie pltit cu ora. Lui Grbov i se ncrncenase carnea. Nu! Maa nu era o femeie pierdut. Chiar dac avea un trecut nenorocit, acum pea pe drumul purificrii. Ca i Maria Magdalena. Acolo, n mijlocul lumii depravate de la Ursul Siberian", se singulariza serafic. Poate c Dumnezeu o alesese spre a rscumpra cu sacrificiul trupului ei pcatele oamenilor. De atunci, Maa l obseda. Chipul ei l urmrea pretutindeni, i aprea fie n ipostaz de sfnt, cu o aur sclipitoare nconjurndu-i capul, fie zvrcolindtuse ptima n braele lui Fenton. Cteodat, cele dou transfigurri se confundau. Sfnt fcea dragoste cu un Fenton n postur de diavol cu chip omenesc. Pe Grbov, Maa l pusese pe jratec. Paradoxal, o adora ca pe o fiin inaccesibil, dei o dorea i sub aspectul ei de femeie uoar. De la ntlnirea cu Vorobliov nu mai clcase pragul cabaretului. Localul acesta l atrgea i l inspimnta totodat. Porniri obscure l mpingeau spre Maa, altele l ndemnau s o evite. Dup vizita lui la Ivan Ilici Egorov lu o mare hotrre. S cumpere Maei o broa, n amintirea serilor petrecute la Ursul Siberian". Cuminenia lui nativ l povuia s renune la acest gest, dar o for luntric nedefinit l fcu s-i ncalce ezitrile. i opri bric n faa magazinului cu bijuterii Maberg" de pe Nevski Prospekt, fiindc preurile erau mai modeste. Se nvrti prin faa galantarelor cu tot felul de giuvaieruri, unele mai scumpe, altele mai puin scumpe, pn ce i iei n ntmpinare patronul nsui. Acesta se uit cu oarecare ndoial la cmaa rneasc a lui Grbov si la cizmele lui de iuft. Cu ce v pot servi? Dorii cumva nite verighete? Negustorul de cereale i ddu seama c este privit cu superioritate. - Vreau o broa, rosti autoritar. Frumoas, dar nu prea scump. Pentru un cadou. Domnul Maberg rmase impresionat de tonul poruncitor al noului client. sta are parale!" gndi. l pofti n faa unui dulap cu ui de sticl, din care scoase la iveal o tav mbrcat n catifea, cu diferite broe sclipitoare i foarte artoase. Cnd ntreb de pre si i se rspunse cu cifre de zerouri, Grbov strmb din nas. - Prea scumpe. Ceva mai ieftin. Bijutierul deveni brusc condescendent. 71

- Am i piese mai modeste, dei de foarte bun-gust. Cui este destinat broa, dac permitei? - Asta m privete pe mine, ripost ursuz Grbov. Cnd m duc la Bursa de cereale si cumpr zece sau douzeci de vagoane de gru, nimeni nu m ntreab pentru cine le iau. Arat-mi tot ce ai n materie de broe! Maberg i ddu abia acum seama c are de-a face cu un client plin de bani, dar cu totul nepriceput la bijuterii. i nfi cteva tvi cu bijuterii, dar, spre dezamgirea sa, Grbov cumpr doar o camee ncadrat cu diamante. Nu era o pies prea scump. Grbov plti i iei. Acum, dup ce achiziionase broa, era nerbdtor s o duc Maei. Pn seara, cnd avea s se deschid cabaretul, mai erau paisprezece ore. Dup ce se instal n bric, ddu bice calului. Trec pe la Bursa de cereale, m duc apoi acas s mnnc, dup mas dau o rait pe la antrepozite, semnez contractul cu Vareghin, iar la noapte m nfiez la Ursul Siberian." Trecea tocmai podul peste Fontanka, innd corect pe dreapta, cnd un cupeu tras de doi cai albi, superbi, mnai de un vizitiu n livrea de cas mare, ncerc s-l depeasc. n acelai timp, o femeie de pe trotuar i desfcu umbrela de soare, speriind calul lui Grbov, care crmi la stnga. Roata britei fu prins de roata din fa a cupeului. Mult mai grea, acesta fcu s se rstoarne bric. Grbov ateriza printre picioarele cailor unei troici care venea din urm. Vizitiul troicii izbuti s-i opreasc la timp bidiviii. Opri i cupeul lng brica rsturnat. Grbov se ridic de jos njurnd. Scuturndu-i hainele, se ndrept furios spre ua cupeului, care se deschise, lsnd s coboare un tnr n redignot neagr i un general ntr-o uniform strin, plin de fireturi, care impuse lui Grbov. Tnrul se adres negustorului ntr-o ruseasc impecabil, dar cu un uor accent strin: - mi permitei s m prezint, snt marchizul de Clermont-Tonnerre, secretar al ambasadei Franei. Art cu un gest rotund pe generalul n uniform: - Excelena-Sa, domnul general Le Fio, ambasadorul Franei, regret acest accident. Grbov i stvili cuvintele tari care-i veniser pe limb. - Regretele Domniei-Sale nu pot drege roata rupt a britei mele, replic suprat negutorul. Am rmas pe jos tocmai acum, cnd aveam atta de alergat. - Unde voii s mergei? 72

- La Burs. Tnrul explic generalului vorbele rusului, apoi se ntoarse ctre acesta. - Excelena-Sa are s v conduc pn la Burs. Bric poate rmne n grija ajutorului nostru de vizitiu. Lsai-i adresa unde trebuie s o duc. Dei era bogat, independent si cu un recunoscut prestigiu n lumea negutorilor, Grbov, se simi dominat de personalitatea ambasadorului. ranul din el nu putea s uite respectul datorat mrimilor. Afar de asta, o relaie de asemenea natur nu era de lepdat. i terse palmele pe pulpanele hainei i ntinse mna ambasadorului. Acesta zmbi i i-o strnse, fr s se formalizeze de cutezana negustorului care fcuse cel dintii gestul. Se urc n cupeu. Grbov la dreapta ambasadorului, iar tnrul pe bancheta din fa. Pe generalul Le Fio l-ar fi amuzat copios aceast ntmplare, dac nu ar fi avut serioase griji pe cap. Spera c ocolul pn la Burs nu-l va mpiedica s se prezinte la timp n audien la prinul Gorceakov. Se artase prevenitor fa de burghezul rus, fiindc unii ziariti, n goan dup tiri de senzaie, abia ar fi ateptat s relateze accidentul- i s-l critice aspru pe ambasador dac acesta ar fi trecut nepstor mai departe. Vizitiul era ns un as n meseria lui. Parcurse traseul pn la Burs ntr-un timp record. Negustorii aflai n acel moment n faa intrrii monumentale a cldirii rmaser uluii cnd l vzur pe Grbov cobornd din trsura ambasadorului. Grbov se despri de general n cei mai buni termeni. Hotr chiar s-i trimit n dar dou lzi cu sticle de ampanie fin si un butoia cu caviar. Generalul Le Fio ajunse punctual la Ministerul Afacerilor Externe. Prinul Aleksandr Mihailovici Gorceakov, cancelar al Imperiului si eful diplomaiei ruse, l primi n cabinetul su, ntnzndu-i o mn prietenoas si zmbindu-i cu simpatie. La 77 de ani, Gorceakov continua s dirijeze politica extern a Imperiului n virtutea unei tradiii respectate de arul Aleksandr, ostil nnoirilor. Rotund la fa, avea ochi inteligeni, plini de Siretenie, adpostii dup sticlele unor ochelari cu rame de aur. Buzele crnoase trdau o fire senzual. Era tuns en coup de vent, potrivit modei capilare din epoca tinereii lui, fiindc n acest chip i acoperea cu uvie de pr tmplele dezgolite. Se mbrca dup ultimul jurnal, spre a nu i se reproa c este un

73

nvechit. Permanentizarea lui n postul de ministru al Afacerilor Externe exaspera pe candidaii la acest portofoliu. Cunoatei deosebirea dintre Egiptul antic i Rusia modern?" glumise odat contele uvalov, ambasadorul Rusiei ia Londra. n Egipt mumiile stau n cociuge; n Rusia, troneaz pe fotoliile ministeriale!" - Domnule general, vorbi Gorceakov ambasadorului francez, vizitele dumneavoastr mi fac ntotdeauna plcere. n primul mesaj pe care-l vei trimite preedintelui Franei, v-a ruga s-l asigurai de stima si respectul meu. - Excelen, nu am pierdut ocazia s-l informez pe preedinte despre frumoasele sentimente de prietenie manifestate de toi compatrioii Excelenei-Voastre fa de mine, n minunata dumneavoastr capital. N-am uitat s subliniez preedintelui rolul covrsitor jucat de Excelena-Voastr n strn-gerea legturilor dintre rile noastre. Gorceakov nu voi s rmn mai prejos n schimbul de complimente: - Prietenia dintre Frana si Rusia constituie cheia de bolt a pcii i a ordinii morale n Europa. Generalul se nclin suspinnd. - Din nefericire, pacea att de iubit de Excelena-Voastr i de mine este astzi n pericol. Ai fost informat, cred, de tensiunea existent la aceast or ntre Frana i Germania. Zmbetul se terse de pe chipul cancelarului. - Ambasadorii mei de la Paris, Berlin si Londra m-au pus la curent cu aceste friciuni. Vreau s sper c nu vor degenera ntr-o conflagraie pe care nici un om politic cu bun-sim nu o poate dori. - Cu toate acestea, Excelen, chiar ieri, preedintele Mac Mahon mi-a comunicat o serie de documente de o natur alarmant, inclusiv o scrisoare semnat de un foarte nalt personaj din Europa, al crui nume nu-mi este nc ngduit s-l dezvlui. Coninutul ei este concludent: Ostilitile mpotriva Franei urmau s fie declanate n cursul acestei primveri. Ulterior, dispoziiile au fost schimbate, termenul amnndu-se pentru nceputul lui septembrie". V in la dispoziie o copie a acestei scrisori. Pe de alt parte, domnul de Nothomb, ministrul Belgiei la Berlin, a avut recent dou ntrevederi: prima cu Prinul Bismarck, care i-a declarat textual: Sporirea considerabil a forelor militare franceze va constitui o povar att de grea pentru finanele Statului francez, nct preedintelui Mac Mahon nu-i va rmne dect fie s grbeasc deschiderea ostilitilor,

74

fie s-i modifice politica dumnoas fa de Germania, reducndu-i substanial forele armate. Cu alte cuvinte, nu are dect alternativa ntre un act de nebunie i o inconsecven". A doua ntrevedere, Nothomb a avut-o cu Feldmarschall-ul Moltke, care a reluat argumentele cancelarului, adugind: Nu vom atepta ca Frana s-si termine pregtirile militare. Vom ataca spre a preveni un atac din partea ei". Atunci ministrul l-a ntrebat: i ce vei face cu Frana dup ce o vei nvinge din nou?" Nu tiu, a rspuns Moltke. Vom fi desigur pui ntr-o mare ncurctur. Dar nu avem alt soluie." Ministrul l-a mai ntrebat dac agravarea relaiilor franco-germane nu-l va mpiedica s-i petreac vacana n Silezia, ca de obicei. Moltke i-a rspuns: n anul acesta nu vom avea rzboi. Dar la anul se schimb lucrurile". Prinul Gorceakov i freca gnditor minile. Cancelarul Bismarck depea msura. Obsedat de ideea de a sfrma definitiv Frana - dumanul ereditar al Germaniei - ncepea s fac greeli politice. Se atepta oare ca, n cazul unui nou rzboi impus Franei, s beneficieze, ca i n '870 de neutralitatea Imperiului arilor? i fcea iluzii. Ce avantaje obinuse Rusia de pe urma abinerii de a-l sprijini pe Napoleon al III-lea? n loc s-i fie recunosctoare, Germania se aliase cu Imperiul Austro-Ungar, inamicul prin definiie al Rusiei i al lumii slave. Ambasadorul i ntrerupse Sirul gndurilor. - n acest moment de mare criz, Frana i ndreapt speranele ctre Rusia. Numai Exeelena-Voastr poate zdrnici izbucnirea unui nou rzboi n occident. n numele moralei europene, solicit sprijinul Excelenei-Voastre! Lui Gorceakov i defil brusc prin minte o suit fulgertoare de imagini din rzboiul Crimeii. Atunci, Frana, aliat cu Anglia, nclcase cu trupele ei pmntul Crimeii. Rusia fusese umilit, dar nu ngenuncheat. Aceasta era ns o poveste veche. Astzi Frana se afla la pmnt. O Germanie prea puternic rupea echilibrul european. Afar de asta, Bismarck merita o lecie. Gorceakov i ridic privirile asupra ambasadorului i i zmbi cu bunvoin. - Domnule general, voi supune apelul dumneavoastr Majesttii-Sale Imperiale. Sunt convins c Majestatea-Sa va ine seam de argumentele mele n sprijinul Franei. Fgduiala nu implica riscuri, mpratul - se tia - nutrea o mare simpatie pentru generalul Le Fio. Simpatia lui pentru diplomaii provenii din rndurile militarilor de carier era arhicunoscut. Gorceakov avea convingerea c arul va pleca o

75

ureche binevoitoare fa de strigtul dezndjduit al Franei, ajuns pe marginea prpastiei. Un singur brnci i ara aceasta se va prvli, devenind o simpl colonie european a Germaniei. - Voi ncerca, domnule ambasador, s v mijlocesc o audien la Majestatea-Sa. Ct mai curnd. V rog s v bizuii pe mine. * ** Marchizul de Clermont-Tonnerre intr la Ursul Siberian" curnd dup deschiderea programului de cabaret. Era obosit, fiindc descifrase un lung mesaj trimis de ducele Decazes generalului Le Fio. Succesiunea interminabil pe pagini l ameise. Vedea si acum n faa ochilor nite purici luminoi, spectrul literelor transformate din negre n albe, pe un fond care din alb se schimbase n negru. Trebuia s fie att de atent la transpunerea frazelor cifrate n fraze inteligibile, nct nici nu-i mai amintea coninutul mesajului. l izbise numai acel pasaj n care ministrul comunica generalului Le Fio un motiv invocat de Bismarck pentru a demonstra reaua-credin a guvernului francez, i anume tezaurizarea de ctre Banca Franei a sumei de 600 de milioane de franci, destinate a constitui un fond de rzboi. Furat de operaia laborioas a descifrrii, Clermont-Tonnerre nu mai tia ce explicaii dduse Decazes n aceast chestiune, care pentru el rmsese confuz. Dup ce terminase descifrarea, predase documentele secretarului personal al ambasadorului, se napoiase la locuina sa, unde se schimbase n frac, apoi plecase la Ursul Siberian" pentru a-i mai limpezi mintea. Devenise un obinuit al localului. Dei nu cheltuia sume mari - posibilitile lui financiare erau relativ reduse - se bucura de aprecierea fetelor de consumaie", flatate de galanteria sa tipic franuzeasc. n schimb, i acordau mai puin consideraie chelnerii. n ochii lor apreau ntr-o lumin mai frumoas clienii brutali i lipsii de maniere, dar foarte darnici n baciuri. La Maa lui se instalar trei fete". Preferau s stea toat noaptea n jurul unui pahar de ampanie oferit de curtenitorul diplomat, dect s suporte gesturile ndrznee, vulgare ale beivilor, chiar dac n schimb erau cadorisite cu bancnote de cte o sut de ruble. Printre animatoarele venite s-i in de urt se afla i Maa. Pn atunci ndurase cu scrb atingerile impudice ale unui negustor din Moghilev, care i nfrumusea cltoriile de afaceri

76

la Sf. Petersburg dnd cte o rait pe la Ursul Siberian", unde o cerea n mod special pe Maa. De data aceasta buse att de mult, nct alunecase sub mas. Doi chelneri l duseser de subsiori pn n strad i l urcaser ntr-o trsur de pia, avnd grij s strige birjarului adresa hotelului unde trebuia s descarce coletul". Aezat n stnga lui Clermont-Tonnerre, Maa asculta cu ochii strlucitori anecdotele spirituale asupra lumii cabaretelor din Paris, debitate cu verv de tnrul diplomat. Un chelner destup o sticl de ampanie, pe care francezul i invitatele lui o consumau cu moderaie, ca s dureze mai mult. Patronul localului, un evreu cretinat din Galiia, tolera prezena secretarului de ambasad chiar i n aceste condiii, fiindc localul ctiga lustru graie clienilor din lumea diplomatic. Era aproape de miezul nopii cnd Piotr Kuzmici Grbov i fcu apariia n sal, purtnd n buzunarul de la piept broa destinat Maei. Un cor de cazaci de la Don cnta o roman patetic, storcind suspine de duioie clienilor ameii de butur. Negustorul de cereale se uita contrariat la mesele ocupate toate. Deodat chipul i se lumin. O vzuse pe Maa n compania lui Ciermont-Tonnerre. ncurajat de prezena lui - l cunoscuse doar n cursul dimineii - se apropie i l salut zimnd: - mi permitei, domnule marchiz, s vin la Maa dumneavoastr? n seara asta localul e mai plin ca niciodat. Diplomatul l pofti s ia loc. Recunosctor, Grbov se aez pe un scaun cu spatele spre cor. Nu-l interesau cntecele cazacilor de la Don. Prezena Maei i era de ajuns. - Domnule marchiz, am trimis dou ldie cu sticle de ampanie domnului ambasador, spuse. i dumneavoastr v-am trimis una la ambasad. Clermont-Tonnerre i mulumi. Ca orice amfitrion care se respect, fcu prezentrile. Maa salut absent, de parc nici nu l-ar fi cunoscut pe noul conviv. Grbov judec, dup unica sticl de pe mas, c diplomatul nu era n fonduri. Sosise momentul s-i etaleze bogia, s-o uluiasc pe Maa. - mi permitei, domnule marchiz, s fac trataie? Butur i ceva gustri? Aceast plcut ntlnire merit a fi srbtorit. - La dispoziia dumneavoastr, stimatul meu domn. Pentru Ciermont-Tonnerre, drnicia negutorului era binevenit. Grbov chem pe chelner i i porunci cu glas tare, 77

ostentativ: - ampanie roie, caviar si tot ce avei mai bun la bufet! Chelnerul se nvior, ochii i sclipir, buzele descriser un zmbet obsecvios. Scutur profesional cu ervetul cteva firimituri imaginare de pe faa de mas si plec sltat, spre a executa comanda. n curnd, Maa diplomatului fu acoperit cu pahare de ampanie din cristal, rezervate clienilor cu vaz, cu farfurii de porelan fin i tvi de argint ncrcate cu tot felul de trufandale i gustri elaborat decorate. Frapiere cu ghea aprur ca prin farmec, alctuind un scnteietor aternut sticlelor cu ampanie franuzeasc. n sfrit apru patronul nsui, spre a se interesa dac domnii snt bine servii". Clermont-Tonnerre era copleit de magnificena invitatului su, care comand i cele mai fine havane. - Patronule, n seara asta corul s cnte numai pentru prietenul meu, domnul secretar de ambasad, i pentru drglaele sale nsoitoare. Domnul secretar va alctui programul! neles? - neles! replic plin de voie bun patronul. La semnul acestuia, coritii coborr de pe estrad i trecur lng Maa diplomatului, spre care prinser s se ndrepte privirile curioase ale clienilor din local. ampania ncepu s curg. Caviarul ngrmdit n farfuriile cu chenare de aur ar fi sturat i pe nite cpcuni. Spre a da mai mult strlucire festinului, patronul aduse personal un fesnic de argint cu luminri aprinse, care aruncau o lumin pastelat pe chipurile nsoitoarelor marchizului. Obrazul catifelat al Maei era pus n valoare. Agitaia din jurul mesei lui Grbov fcu vlv. Negutorul era oarecum stingherit de privirile aintite asupra sa, dar brava situaia. tia c cina aceasta l va costa mai muli bani dect toate praznicele lui de familie, cu zeci de invitai. Dar spre dezamgirea-i tainic, Maa prea s nu remarce belugul de pe mas. Biciuit de indiferena ei, Grbov for doza. Porunci corului i orchestrei s cnte fr oprire cele mai aprinse jocuri de ar. Instrumentitii si cazacii de la Don, nsufleii de bancnotele de cte o sut de ruble distribuite de negutor cu nepsare, fceau s vibreze sala cu sonoritile lor dezlnuite. Stimulat de prezena convivilor, Grbov turna fr ncetare ampanie fetelor, diplomatului i lui nsui. Ddea peste cap pahar dup pahar, fr s se ameeasc. Sau poate c

78

tensiunea lui nervoas era att de nalt, nct alcoolul nu-i putea ntuneca luciditatea. Marchizul ncepuse s se simt jenat. Drnicia invitatului su cpta proporii groteti. Regret c se lsase antrenat n aceast aventur. Un brbat mbrcat n negru, cu favorite stufoase i o statur de atlet, se ridic de la Maa lui. Eliberndu-i braul din strnsoarea unei femei iptor fardate, dornic s-l frneze, se apropie de muzicani si propindu-se n faa lor, strig autoritar: - Destul cu circul sta! Suntem ntr-un cabaret sau ntr-un azil de nebuni? Grbov, care sttea cu spatele spre strin, ntoarse capul cu ncetineal. Se albise la fa. Se ridic de pe scaun, fr grab, i se ndrept spre brbatul cu favorite stufoase, nfipt n faa orchestrei. Instrumentele ncetar unul cte unul s mai cnte. Asupra slii se aternu o linite grea. Se auzeau doar respiraiile uierate ale oamenilor din sal. - Dac te-ai mbtat, du-te acas! Nu ne strica nou seara! l apostrof necunoscutul. Grbov fornia cuprins de frigurile unei mnii explozive. Cnd ajunse n dreptul strinului, ridic braul. Mai nainte ca acesta s fi putut schia un gest ofensiv, l plesni cu atta putere peste fa, nct l rsturn de-a-ndratelea peste toba cea mare, n care-l fcu s cad, desfundnd-o. Faa strinului se transformase ntro mas de carne nsngerat. Nasul strivit, buzele sfiate, dinii spari l schimbaser ntr-o jalnic artare. - Cntai! zbier Grbov, aruncnd n jur priviri furioase. Cntai! Hipnotizai, muzicanii i puser instrumentele n funciune atacnd un vals vienez. Doi cazaci din cor l ridicar pe strinul cu ezutul vrt n toba desfundat i, purtndu-l pe brae, l scoaser din local. Grbov rmsese stpn pe cmpul de btlie. Triumftor, ntoarse privirile spre Maa diplomatului, dornic s citeasc n ochii Maei impresia pe care i-o fcuse vitejeasca lui isprav. Dar Maa dispruse mpreun cu secretarul de ambasad, care nu tiuse cum s se fofileze mai repede, spre a nu fi implicat n acest scandal. * ** Miresme puternice de tmie se nlau n valuri albstrui spre cupola mpodobit cu stucaturi aurite a capelei principale din Palatul de Iarn. Preotul nvemntat n odjdii strlucitoare

79

se opri n faa mpratului Aleksandr al II-lea, cdelnindu-l cu gesturi lente, solemne. Autocratorul tuturor Rusiilor se nclin uor fcnd semnul crucii, n vreme ce decoraiile de pe pieptul su cnir jucu. Ca la comand, demnitarii Curii, generalii, doamnele de onoare, minitrii, diplomaii, ornduii potrivit protocolului napoia suveranului, i fcuser de asemenea semnul crucii. Statuile aurite care ncununau coloanele corintice duble din pronaos - chipuri cioplite, bizare ntr-o biseric ortodox contemplau impasibile, de acolo, de sus, impuntoarea adunare. Se oficia parastasul rposatului arevici Nikolai Aleksandrovici, mort de ftizie la Nisa. Era prezent la slujba religioas ntreaga familie imperial cu excepia arinei Maria Aleksandrovna, reinut n apartamentul ei de o boal cronic. Cnd vocile pure, armonioase, perfect disciplinate ale corului prinser s intoneze cu accente de o profund tristee ,,Venica pomenire", mpratul simi c i se nfioar carnea. ntrezri cu ochii minii catafalcul pe care trupul scheletic, aproape strveziu al areviciului zcea imobil, luminat de flcruile luminrilor nalte, nconjurat de flori cu miros dulceag i strjuit de ofieri din garda imperial, mpietrii n poziie de drepi. arul reconstituia n nchipuire curba brbiei areviciului, obrajiii supi, lipii de oase, nasul subiat, buzele palide. Treptat, trsturile tnrului prin se nspreau ca i cnd maturitatea, apoi btrneea i-ar fi pus fugar pecetea pe chipul mortului. Dar trupul inert nu mai era al areviciului. n sicriu se afla nsui arul Aleksandr al II-lea, sau poate umbra sa. Zguduit de emoie, mpratul se uita la propria lui persoan, dedublat printr-un tragic i absurd miracol. Pieptul arului ntins n sicriu era sfiat de gheare nevzute. Sngele i mbiba vemntul militar, panglicile decoraiilor, i mnjea fireturile, i ntuneca aurul epoleilor. mpratul i duse mna la ochi, vrnd parc s izgoneasc teribila viziune. Cu preul unui efort i descoperi faa, contient c unui ar, uns al lui Dumnezeu, nu-i este ngduit s se team de nimic. Nici de moarte, cci gloria faptelor lui va supravieui peste veacuri trupului pieritor. Cnd deschise ochii i se vzu n faa soborului de preoi n odjdii somptuoase, care oficiau slujba morilor, avnd drept fundal catapeteasma altarului i scnteierile sutelor de luminri, respir adnc. Se ntreb dac fusese victima unei halucinaii sau a unei previziuni cumplite. i era oare scris s piar sfrtecat de schijele unei bombe, ciuruit de gloane ori mcelrit de pumnale?... La Paris, n cursul vizitei fcute lui Napoleon al III-

80

lea, pe atunci suveran al Franei imperiale - care-i tria crepusculul - se ncercase mpotriva sa un atentat. Se napoia tocmai de la o parad militar desfurat pe Longchamp si se afla n trsur alturi de Napoleon. n preajma cascadei, un ins nise din mulimea mbulzit de o parte i de alta a drumului i trsese asupra lui dou focuri de revolver, rmase fr efect. Atentatorul fusese prins i identificat. Pe nume Borozovski, se refugiase din Polonia, gsindu-i azil la Paris, oraul spre care se ndreptau privirile tuturor polonezilor dornici de libertate. arul nu-i putuse ierta lui Napoleon sprijinul acordat acestor rsculai. Resentimentul lui contribuise n larg msur la adoptarea de ctre Rusia a unei politici de neutralitate fa de conflictul militar dintre Frana i Germania, ncheiat pentru francezi cu dezastrul de la Sedan. Borozovski nu fusese singurul ins hotrt s-i curme viaa. arul i amintea cu strngere de inim i de antentatul neizbutit al anarhistului Karakasov, svrit cu un an naintea vizitei sale oficiale la Paris. i atunci scpase teafr. Dar ct timp l va mai ajuta Dumnezeu? Era de neneles. El, ar i autocrator, stpn peste zeci de milioane de supui, temut pn si dincolo de hotarele imperiului pentru uriaa sa putere militar i politic, se afla la cheremul unui fanatic, capabil s-l suprime n cteva clipe! La ce slujeau armata, poliia, dac nu-l puteau feri de furia asasin a unui nebun? La ce slujeau rugciunile nlate de preoi ctre Dumnezeu n toate bisericile de pe ntreg cuprinsul Rusiei, pentru sntatea, fericirea i viaa lung a arului? Un dement era mai puternic dect uriaul aparat de Stat? Cnd l mpresurau gndurile negre, Aleksandr simea un gol dureros n capul pieptului i atunci era ispitit s ntoarc brusc capul spre a se asigura c napoia lui nu se afla un atentator pregtit s-l loveasc ntre omoplai. Prezena n sal a nalilor demnitari, coloanele de susinere ale tronului, nu i crea un sentiment de siguran, fiindc l macin o ascuns nencredere n toi cei din jur. Cteodat i se strecura insidios n suflet teama c va repeta tragica experien a bunicului su, arul Pavel I, czut victim a unui complot organizat de personaje din anturajul su, cu complicitatea tacit a propriului su fiu, areviciul Aleksandr - viitorul adversar al lui Napoleon I. n vreme ce el, Aleksandr al II-lea, era preocupat de atentatele nihilitilor, n culisele palatului imperial se punea poate la cale, chiar n clipa aceasta, rsturnarea lui de pe tron. Temerile i erau justificate, de vreme ce oameni pe care se bizuise orbete, i nelaser ncrederea. Un astfel de personaj, de pild, fusese contele

81

uvalov, eful seciei a 3-a - poliia secret - din Cancelariatul privat al mpratului. Ales dintr-o mie spre a se ocupa de sigurana personal a arului, devenise prin nsei funciunile sale depozitarul celor mai intime taine ale acestuia. Cnd el, Aleksandr, hotrse s-i legitimeze copiii zmislii de pe urma legturii lui extraconjugale cu Katerina Dolgoruki, uvalov se aliase cu dumanii ei declarai. arul nu putea s uite ziua aceea mohort de toamn, cnd generalul i se nfiase spre a-i raporta nemulumirea manifestat de unii demnitari ai Curii i de un important grup de nobili fa de adulterul etalat cu neruinare de prines i de augustul ei amant. uvalov folosise termeni voalai, dar el, Aleksandr, nu se nelase asupra sensului adevrat, ascuns sub frazele meteugite ale raportului. Ceva mai trziu, acelai uvalov svrise o impruden de neiertat, declarnd ntr-un cerc de cunotine: Dac aventuriera asta i va lua avnt, o voi zdrobi. Am mijloace la ndemn!" Reeaua de delatori att de bine organizat de uvalov se ntorsese mpotriva acestuia. Un colonel, gelos pe ascensiunea fulgertoare a efului Seciei a 3-a, repetase arului ruinspirata fraz. El, Aleksandr, ncercase atunci o mare dezamgire. n cine s se mai ncread, cnd nsui eful Poliiei secrete se dovedise neloaial? Dei l strangula mnia, avusese nelepciunea s nu se trdeze, lund mpotriva vinovatului msuri aspre susceptibile s provoace proteste vehemente din partea acelora care-i condamnau indiferena fa de arin. l chemase n cabinetul su pe uvalov si l felicitase pentru noua lui promovare. uvalov l privise ntrebtor. Am hotrt s te numesc ambasadorul meu la Londra. Tactul, inteligena, rafinamentul dumitale, conte, vor fi mai de folos n capitala Angliei dect aici. uvalov i mulumise confuz si plecase s-i ocupe noul post. Trist era faptul c el, arul, nu putea aplica sanciuni nici altor personaje de la Curte. Prinul Paskievici, prinul Scerbatov, contele Orlov-Davidov, contele Worontzov-Dahkov se artaser fi dumnoi Katiei. i contesa Panin, i prinesa Bariaitinska, i prinesa Kurakin, maestra Curii mprtesei, nu pierdeau ocazia s-o critice acerb pe Katia, fiina ingenu i att de sincer, care adusese o gean de lumin n viaa lui grea, posomort. Nu! Nu! El nu trebuia s moar. Avea datoria s triasc pentru Katia, pentru copiii lui, sngele din sngele ei. Curtenii l acuzau c o neglijeaz pe arin. Se compara ns Maria Aleksandrovna cu scumpa lui Katia? Cnd o ceruse n cstorie pe

82

Maria, fusese desigur orb sau i se fcuser farmece. Altfel nu se explica chipul n care czuse n mrejele acestei pretinse fiice a marelui duce de Hessa, zmislit n realitate dintr-o legtur adulterin a soiei marelui duce cu un grjdar. Pe atunci fusese idiot de ndrgostit! Se certase pn i cu tatl su, arul Nikolai, I, care aflase tristul secret al acelei origini dubioase. I se reproase ntr-o vreme c are amante fr numr. Ce cale i rmnea de ales dup ce se ndeprtase de arin? Se optea n culise c boala ei l-ar fi nstrinat. Proti mai snt oamenii! Scornesc tot felul de povesti si le pun pecetea adevrului. ntr-un fel i convenise acest pretext, fiindc i justifica escapadele amoroase. Pusese ns capt aventurilor sentimentale dup ce o cunoscuse pe Katia. Preotul l cdelni iari, rupndu-i Sirul gndurilor. Efluviile de tmie i gdilar plcut nrile. Era bine c oamenii din jurul su nu bnuiau cte i mai treceau prin cap, n vreme ce preoii depnau cu gravitate slujbe religioase. Desigur c i lor le zbura cugetul la tot felul de drcovenii strine de sfntul lca al Domnului. Pstrau ns o atitudine reculeas, edificatoare si mai ales pilduitoare. Preotul repet n ncheiere pomelnicul personajelor din familia imperial, n cap cu arul, asupra crora chema harul dumnezeiesc. Rugciunile slujitorilor Domnului mpiedicaser oare asasinarea lui Pavel I? Moartea timpurie a areviciului Aleksandr? Sfritul jalnic al lui Boris Godunov? Slujba religioas se ncheie ntr-o apoteoz subliniat de accentele impresionante ale corului i de dangtul grav al clopotelor. arul nclin pentru ultima oar capul spre altar, apoi se ntoarse spre nalii demnitari ce-i deschideau obsecvios drum, ploconindu-se adnc. Cu acelai ceremonial de la venire, porni acum spre camera sa de lucru. Precedat de ofieri din regimentul de gard Preobrajenski, urmat de membrii familiei imperiale si de mai-marii rii, strbtea fr grab slile mree, de o zdrobitoare somptuozitate, n vreme ce soldaii de straj, ornduii de o parte i de alta a uilor, ddeau onorul prezentnd impecabil arma. Cortegiul se opri n sfrit n anticamera cabinetului de lucru al arului. Aleksandr fcu semn prinului Gorceakov s-l urmeze, apoi ptrunse n ncperea care simboliza creierul imperiului. Abia acum cortegiul se destram. Personajele desemnate a fi primite n audien se grupar dup prietenii sau interese. Spre a-i omor ateptarea, ncepur s sporoviasc despre tot felul

83

de nimicuri. Chestiunile serioase nu erau discutate n anticamer, unde se aflau ntotdeauna urechi indiscrete. ndat ce se vzu singur cu Gorceakov, arul l ntreb direct: - Ce nouti mai ai n legtur cu conflictul germanofrancez? - Majestate, ieri dup-amiaz, generalul Le Fio mi-a cerut din nou audien. Era foarte agitat. Guvernul francez dispune de informaii potrivit crora armata german este pregtit de rzboi. Trupele Maate la frontiera cu Frana nu ateapt dect ordinul mpratului Wilhelm i al cancelarului Bismarck spre a intra n aciune. Marealul Mac Mahon solicit sprijinul Majestii-Voastre n cazul c Reichul va declana ostilitile. arul se aez la birou. - Nu-mi pot lua angajamente formale, Gorceakov. Dar voi face tot ce-mi va sta n putin spre a salva pacea. Sunt convins c nu va fi nevoie s scoatem sabia. mpratul Wilhelm, unchiul meu, este un om politic nelept. Nu se arunc n aventuri nebuneti. Voi profita de viitoarea mea vizit la Berlin spre a-i vorbi cu toat seriozitatea. A sosit timpul ca Bismarck s primeasc o lecie. Dup ce a ctigat rzboiul din 1870 graie neutralitii noastre binevoitoare, a neles s-i plteasc datoria de recunotin ncheind o nelegere politic strns cu Imperiul Austro-Ungar, marele nostru duman. - Recunotina, Majestate, este o floare rar. Nu crete n grdina cancelarului Bismarck. mpratul i sprijini coatele de braele fotoliului. N-am s uit niciodat, Gorceakov, izolarea n care Bismarck ne-a lsat intenionat. N-a urmrit dect s ne foreze mna, spre a ne alinia politicii lui. Am fost nevoii s facem concesii. Spre a iei din izolare, am solicitat alipirea la nelegerea austro-german. Ct satisfacie trebuie s fi ncercat Bismarck dup ce a constatat c a reuit s ne impun jocul lui. Reintrarea Franei n concertul marilor puteri ne-ar ngdui s contracarm planurile cancelarului. Omul acesta tinde s transforme Germania ntr-o putere continental fr rival. Pe Gorceakov l bucur raionamentul arului, cci coincidea cu al lui. - Arsenalul argumentelor folosite de Germania mpotriva Franei a sporit n ultimele patruzeci si opt de ore, Majestate. Bismarck pretinde a ti c guvernul francez ar fi tezaurizat cteva sute de milioane de franci pentru a-i finana narmarea.

84

Realitatea este de-a dreptul comic. Ministerul de Finane al Franei a hotrt scoaterea din circulaie a bacnotelor de 20 de franci, foarte uzate, si nlocuirea lor cu altele noi. Bancnotele vechi au fost adunate spre a fi arse. - Explicaia pare plauzibil. Dac nu m nel, uvalov a sosit la Sf. Petersburg. - Da, Majestate. A solicitat un scurt concediu spre a-i rezolva unele treburi de familie. arul i mas uor degetele minii stingi. De la o vreme i amoreau inexplicabil. - S-l trimii imediat la Londra! D-i instruciuni s ia contact cu lordul Derby. S-i explice poziia noastr n conflictul germano-francez. Cnd voi ajunge la Berlin, vreau s m bizui pe sprijinul Angliei. Numai aa l vom pune pe Bismarck cu botul pe labe. Iar pe Le Fio s-l anuni c l voi primi n audien mine diminea. in s-i linitesc personal temerile. Mi-e foarte simpatic omul sta. tie s-i poarte uniforma. * ** Ceaa descria n jurul felinarelor de pe strad nimburi alburii. Umezeala din atmosfer aternuse pe trotuare un nveli de lac negru, lucios ca i cizmele de Chantilly. Paii trectorilor, aproape invizibili datorit perdelelor de negur, cneau mai plin sau mai ascuit, dup cum nclmintea era brbteasc sau de dam. Pe partea carosabil, mai lucioas dect trotuarele, treceau n ambele sensuri trsuri mnate cu pruden de vizitii, cci ceaa se nteea. De-a lungul cheiurilor Senei, vizibilitatea sczuse aproape la zero. Att de groas se fcuse negura, nct cptase consisten. Oamenii prini pe strad de ntunericul umed tueau necai de vata apoas, neagr, care le ptrundea n nri i n gur. Georg S'tephan Opperit von Blowitz, corespondentul la Paris al gazetei Times - supranumit a asea mare putere a lumii - se rsuci pe pernele trsurii pentru a-i scoate din buzunarul vestei albe a fracului ceasul Breguet. i deschise capacul i ncerc s citeasc ora indicat de limbile minuscule, la lumina anemic a unui felinar, a crui aureol apru timid din bezn se accentua cnd ajunse n dreptul trsurii de pia, apoi se topi n cea. Att de palide, de ofticoase erau aureolele care defilau pe lng vechiculul tras de cai, nct ziaristul nu izbuti s deslueasc ora de pe cadran. Fiindc nu era chip s nfrng ntunericul dect

85

aprinznd un chibrit, scoase un b si l frec de talpa pantofului. Dei gestul fusese energic, chibritul refuz s se aprind, cci talpa era umed. nciudat, ziaristul repuse ceasul n vest. - Mai repede! ordon vizitiului. M faci s ntrzii! Voia s ajung la Quai d'Orsay nainte de sosirea invitailor, fiindc avea de gnd s-i asigure o convorbire de cteva minute cu ministrul Afacerilor Externe. Dac as fi avut trsur proprie, pn acum a fi ajuns la destinaie", i zise posomort. n mai multe rnduri luase hotrrea de a-i cumpra o trsur - slav Domnului, dispunea de suficiente fonduri bneti spre a-i permite luxul - dar de fiecare dat amnase punerea n practic a acestui plan, fiindc ntr-un vehicul de pia putea trece neobservat. Un gazetar cu reputaie trebuie s vad fr s fie vzut si s aud fr s fie auzit. Altfel nu se deosebete de pisicile cu clopoei. Nu avea nici cas proprie, cci ocupaiile lui i mnau mai mult pe drumuri. La Paris dispunea de o camer pltit cu luna, la hotelul Meurice". n acest elegant caravanserai, avea posibilitatea s ntlneasc personalitile cele mai diverse, pripite de pe mai toate meleagurile lumii. Din mijlocul lor culegea recolt bogat de tiri, fiindc avea talentul unic de a se vr pe sub pielea oamenilor fr s-i supere. De un singur lucru nu se putea lipsi domnul Blowitz, si anume de o garderob bogat, indispensabil unui gazetar obligat s ptrund pretutindeni. n activitatea lui putea fi chemat s se cufunde n mruntaiele pmntului sau s se care pe acoperiul unei case, s se strecoare n mijlocul unei mulimi rsculate sau s intre degajat la o recepie diplomatic. Nici nevast nu-i luase, cci ce femeie ar fi acceptat s stea singur noapte de noapte i s-i vad soul n compania a tot felul de femei, mai ales actrie i balerine de la Oper, adevrate comori de informaii cu iz de scandal. Domnul Blowitz nu avea dect un cine, un magnific Saint Bernard. n rarele-i momente de expansivitate, i destinuia multe secrete convins c nu va fi niciodat trdat. Viaa-i frmntat, mpnat cu primejdii i plin de neprevzut, i procura satisfacii materiale, dar i morale, datorit puterii pe care o exercita graie articolelor publicate n Times. Bineneles, nu-i fusese deloc uor s ajung pe aceste trepte. Scrupulele nu-i nbuiser ns nicicnd elanul. Poate c aceasta era cheia succeselor lui. Ajunse la Quai d'Orsay cu puine minute naintea sosirii

86

valului de invitai. Fu condus de ndat n cabinetul de lucru al ministrului Decazes, care-l ntmpin cu o simpatie manifest. - Dragul meu Blowitz, mi pare ru c ai ntrziat. M pregtisem s-i rspund - aa cum m rugasei - la ntrebrile dumitale referitoare la interesele Franei n Egipt. M tem c astzi n-o s putem discuta aprofundat acest subiect, din lips de timp. - Excelen, cer iertare pentru intrziere. Prudena excesiv a vizitiului care m-a adus pn aici a fost de vin. - Nu-i nimic, amice. Vom gsi alt zi, n care s nu ne deranjeze nimeni. S revenim la poziia Franei fa de Egipt. Eu a defini-o n cteva cuvinte. Nu urmrim nici un obiectiv susceptibil s ating n vreun fel integritatea acestei frumoase ri, interesele ei economice i politice. Cnd am deschis Canalul de Suez, nu am fcut-o dect din prietenie pentru poporul egiptean i pentru admirabilul su conductor, Kedivul Ismail. Evident, ncheierea unui nou tratat comercial avantajos n egal msur Franei, i Egiptului, dar care s nu lezeze interesele Angliei, ar fi binevenit. M-ar bucura dac ziarul Times ar sublinia dorina noastr vie de a pstr relaii cordiale cu Marea Britanic, chezie a salvgardrii pcii n aceast parte a Europei. D-mi voie, Blowitz, s te tratez cu un Maraschino vechi de peste douzeci de ani. Se ndrept spre un dulap cu buturi, scoase o sticl cu dou pahare i i servi personal oaspetele, cinstire rezervat numai unor personaliti de frunte. Blowitz aprecie gestul ministrului, dar nu se sfii s reflecteze: Are mare nevoie de mine Decazes de m rsfa atta. Articolul despre Egipt justific oare amabilitatea lui excesiv?" Chiar n momentul acela intr n ncpere Lefavre, directorul de cabinet. - Excelen, primele trsuri cu invitai au tras la intrare. - Bine, vin s-i primesc. Blowitz, rmi si termin-i n linite paharul cu Maraschino. Haidem, Lefavre! IeSir lsndu-l pe corespondentul lui Times singur n cabinet. Blowitz sorbi puin Maraschino. Era ntr-adevr excelent. Se uit n jur. Ct ncredere, s m lase singur!" reflect. Privirile se plimbar asupra tabloului n ulei al marealului Mac Mahon, portret oficial, fr nimic remarcabil, asupra bibliotecii cu cri multe, superb legate, asupra hrtiilor de pe Maa de lucru. Se afla acolo o map cu cteva documente aduse desigur la semnat, precum i un dosar voluminos, ntr-o cma verde. Curiozitatea lui Blowitz se trezi brusc. Un bun corespondent de

87

pres nu pierde asemenea ocazii. Se uit bnuitor spre u, iar dup ce i lu inima n dini, se ridic de pe scaun i se apropie de birou. i arunc privirile asupra etichetei de pe dosar, scris cu litere mari: Litigiul germano-francez". Deasupra, n colul din dreapta, o tampil: Strict secret". Infruntnd orice risc, gazetarul deschise dosarul. Se aflau acolo, n copie, rapoarte ale ambasadorilor francezi, note verbale asupra unor discuii purtate de acetia cu diveri oameni politici si ambasadori strini, apoi un numr impresionant de rapoarte semnate de ofieri din Biroul 2 si din Serviciul secret francez. O comoar nepreuit pentru un ziarist. Fr s ovie, scoase din buzunar un carnet si ncepu s-i ia note stenografice, trgnd n acelai timp cu urechea spre u, pentru a nu fi surprins violnd secrete de Stat. Dei opera repede, se scurse totui oarecare timp pn ce i arunc ochii asupra tuturor pieselor. Munca lui era uurat fiindc pasajele importante erau subliniate cu rou. Despuiase dosarul de tot ce era mai interesant, cnd auzi de dincolo de u pai apropiindu-se. n cteva clipe nchise dosarul, vr carneelul n buzunar, deert un sfert din sticla de Maraschino ntr-un vas cu flori, apoi se instala pe scaunul su, innd paharul n mn. Lefavre intr zmbind amabil. - V-am lsat singur atta vreme... V rog s m iertai! Furat de ndatoririle oficiale, am uitat pur i simplu de dumneavoastr. - Nu-i nimic, zmbi Blowitz. Am avut o companie plcut, adug artnd sticla de Maraschino. - Dorii s v nsoesc n sala de recepii? Aproape toi invitaii au sosit. Blowitz se ridic ncet de pe scaun, afectnd o oboseal trucat. - Numai c m-a cam ameit butura! M tem c am depit msura, nu-i aa? - Deloc, Monsieur Blowitz. Cteva pahare de Maraschino sunt cel mai bun leac mpotriva bolilor. N-ai auzit? Cnd ajunser n saloanele pline cu invitai, Blowitz se afla ntr-o avansat stare euforic, provocat de informaiile culese. Va scrie pentru Times un articol epocal, care va aprinde Europa. I se va reproa poate de ctre autoritile franceze divulgarea unor informaii cu caracter strict secret. Posibil, dar nu probabil. Blowitz era sigur c Decazes nu-l lsase ntmpltor singur. Dac i se vor cere de ctre mai-marii de la Times explicaii asupra provenienei informaiilor, nu-l va putea desemna pe

88

Decazes. Va fi ludat i i se va acorda o foarte important gratificaie pentru c s-a descurcat cum nu se poate mai bine. Germanii vor iei ns ru oprii din toat afacerea asta. Ei i? Se nscuse n Boemia, dar pe parcurs obinuse naturalizarea francez. Aceasta l punea la adpost de multe inconveniente. Un lacheu i se nfi cu trei rnduri de cupe cu ampanie, aliniate pe o tav ca soldaii n front. Lu o cup, i muie buzele, apoi, rotind ntre degete tija piciorului de cristal, ncepu s se plimbe printre oaspei. Adulmeca tiri de senzaie aa cum cinii dresai adulmec vnatul. Sttu de vorb cu diverse personaje, emineni oameni politici, diplomai cu renume, aristocrai cobortori din cruciai, care n-ar fi catadicsit s-l ntrein dac nu s-ar fi gndit c plebeul Georg Blowitz avea puterea s le fac pubilicitate n Times. Domnul Blowitz i agase de la sine putere particula nobiliar. Dac i s-ar fi fcut aluzii rutcioase asupra originii sale, ar fi rspuns ca unul dintre marealii lui Napoleon - proaspt ridicat la rangul de duce. Cnd nite nobili autentici ntrebaser cu subtil ironie, cte generaii de strmoi cu snge albastru avea n urm: Messteurs, c'est moi l'ancetre"! Printre oaspeii lui Decazes se afla i prinul Hohenlohe, ambasadorul Reichului german. Diplomatul, cunoscnd pana veninoas a corespondentului lui Times, i zise c este nelept s i-l fac prieten. Cu princiar amabilitate, se apropie de Blowitz si, dup o deslnat conversaie asupra timpului, atac pe ocolite chestiunea conflictului franco-german. Dup ce recapitula argumentele invocate de presa de dincolo de Rin, l ls s neleag c un articol n Times favorabil tezei germane ar fi regal rspltit. Blowitz se art receptiv. Declar c era tentat s scrie un articol menit s risipeasc nenelegerile dintre cele dou state, n lumina teoriei lui Hohenlohe. Rspunsul era oarecum alambicat, dar prinul, deprins cu limbajul reticent al diplomailor, nu insist s cear precizri. napoiat la hotelul su, Blowitz se puse pe lucru. n mai puin de trei ore - era foarte inspirat - aternu pe hrtie un articol fulminant, utiliznd din plin notele extrase din dosarul lui Decazes. Apoi se culc, mulumit c fcuse o treab bun. Patruzeci i opt de ore dup expedierea materialului la Londra, Blowitz primi o scrisoare semnat de redactorul-ef al paginii de politic extern. ,,Articolul dumitale, drag Mister Blowitz, este dinamit curat, l vom publica, dar mai nti comitetul de redacie ine s verifice anumite date furnizate de dumneata, evident prin sondaj, i n limita posibilului."

89

ncntat de rspunsul primit, Blowitz, porni n turneu nocturn prin restaurantele, cafenelele i tripourile pariziene, n cotidiana lui goan dup informaii. Se afla ntr-un bar deocheat din Montmartre, cu o clientel foarte amestecat. Rezemat de tejghea, atepta s fie servit cu un pahar de drambuie, cnd un ins hirsut, cu mutr de vagabond, se aez n stnga lui i i fcu amical semn cu cotul. - Ce ntmplare norocoas, scumpul meu Blowitz! Dumnezeu mi te-a scos n cale! Sper c ai s m tratezi cu un absint. Biowitz l privi plictisit. - ntmplare? Spune mai bine c m-ai cutat cu limba scoas prin toate localurile. Ce mai vrei? Vagabondul cltin din cap n semn de repro. - Se vede c te-ai ajuns, drag Georg. Nu te mai uii la vechii ti colegi ajuni la ananghie. Blowitz replic ironic: - Sunt eu de vin dac n-ai fost n stare s-i pstrezi rubrica despre cinii strivii de vehicole si despre pisicile premiate la concursuri? - i bai joc de mine, Georg! Nu-i frumos! - Las povetile! Vrei iari bani? - Ct eti de brutal, amice!. . . n sfrit, dac vrei s scapi de compania mea, f-te ncoa cu o mie de franci! Blowitz i ncrei sprncenele. - O mie de franci? Ai nnebunit, Jacob! Ultima dat i-am dat cinci sute. i a fost vorba c n-ai s m mai superi cu prezena ta urt mirositoare. Cnd te-ai splat ultima oar? Zmbetul hirsutului semna a rnjet. - ncerci s m intimidezi, Blowitz, dar n-ai s reueti. n loc s-mi fii recunosctor c ascund justiiei fapte care ar putea s te coste libertatea, m repezi ca pe un cine. .. t--! - Dac ai fi fost n stare s m bagi la ap, Jacob, de mult ai fi fcut-o. Dar i-au lipsit probele. - Uii un singur lucru, scumpul meu, Georg! Ai dumani cu ghiotura. Te-ai gndit ce-ar zice ei dac ar afla c la Marsilia, acum vreo douzeci de ani, ai aruncat dintr-o barc pe soul amantei tale si c i-ai mai dat i cu lopata n cap, ca s-l termini mai repede? C ulterior ai trit cu vduva, i c i-ai dat i ei cu piciorul, dup ce i-ai ppat toi banii motenii de la so? Blowitz se simi ispitit s-l pocneasc n falc, dar se abinu. - Eti comic, Jacob! Te informez c pretinsa crim a fost anchetat de autoriti, dar c n urma cercetrilor am

90

fost scos din cauz! - Te-au scos basma curat fiindc martorul tu principal a fost vduva. - Ei da! i ce-i cu asta? Concluzia autoritilor a fost categoric: nenorocitul a czut din barc fiindc era beat mort. Iar lopata i-am ntins-o ca s se agae de ea. Nu m-am aruncat n ap s-l salvez fiindc nu tiu s not. O pereche aflat ntr-o alt barc a confirmat spusele mele. - Faptele s-au petrecut pe nserat, Blowitz. Declaraiile lor n-au fost chiar att de favorabile ie. Nu te-am nfundat fiindc ai beneficiat de ndoielile lor. A intervenit ns un fapt care rstoarn situaia. Vduva prsit de tine mi-a dat o declaraie. Ei da, femeia recunoate c i-ai ucis brbatul. Blowitz simi un fior, dar nu ls s i se citeasc pe fa tulburarea. - Bluf , Jacob! Bluf! - Dac nu m crezi, iat o copie. Scoase din buzunarul hainei murdare si roase o bucat de hrtie si i-o nmn. Blowitz i arunc privirile asupra rndurilor scrise cu un creion. Semnatara declaraiei afirma c amantul ei, Georg Blowitz, i ucisese cu bun-tiin soul. Ascunsese pn acum adevrul fiindc se temuse s nu fie socotit complice. Dar mustrrile de contiin nu-i mai ngduiau s tac. Rznd verde, Blowitz i restitui hrtia. - Invenii, Jacob! Invenii ieftine! Dac o mustra con tiina de ce nu s-a dus direct la procuror? - Fiindc nu avea curaj. Eu am avut grij s-i explic c se va bucura de circumstane atenuante si c va obine o pedeaps cu suspendare. - Legea Beranger nu se aplic la crime, Jacob! - Fosta ta amant nu tie acest lucru. Dac-mi dai banii, o reduc la tcere. - O suprimi? - Asta nu! Dar am mijloacele mele infailibile. Dac nu m crezi, ateapt rezultatul anchetei care se va redeschide! Blowitz nu punea temei pe afirmaiile lui Jacob. Dar dac spusele lui erau adevrate? - Ascult, Jacob! Dac i-a da mia de franci, nu de fric, ci din mil pentru situaia ta mizerabil, mi-ai cere mai trziu iari bani. Dac pretinzi c deii originalul. . . - Sigur c l dein! - Adu-mi-l i i dau banii. - La ce i-ar folosi, Georg? Femeia ar putea semna o

91

nou declaraie! - Mi-ar dovedi c nu m-ai minit! Vagabondul reflect cteva clipe. - Bine! Facem schimbul! i dau declaraia n original, tu mi dai o mie de franci, n regul? - n regul. - Cnd facem operaia? n noaptea asta? - Nu am asupra mea o mie de franci. Trebuie s-i scot mine diminea de la Banc. Ne putem ntlni mine sear. - Unde? - Prefer un loc retras, Jacob. S fim ferii de indiscrei. - De acord. i-ar conveni n Charenton? Lng ecluz? - De ce nu? - Acum mi plteti un absint? - Biete, un absint pentru domnul! ordon Blowitz, apoi fcu plata. - N-ai fixat ora, Georg! - La nou seara e bine? Vagabondul rse, artndu-i golurile dintre dinii mncai de carii. - Foarte bine! Dar s nu-i treac prin tigv c ai putea smi nchizi gura gurindu-mi pielea cu vreun pumnal! Voi lsa unui ter o declaraie scris, n plic sigilat, asupra ntlnirii noastre. Dac mi se ntmpl ceva. . . - Eti ridicol, Jacob! Nu-i imaginezi c are s m denune vduva? Rse sarcastic, spre a demonstra fostului su coleg c nu avea nici o ncredere n aseriunile sale. - Pe mine sear, Jacob! Vagabondul i duse mna la plrie. Cnd se vzu n strad, Blowitz oft adnc. Se afte ntr-o situaie delicat. Poate c Jacob nu minea, n caz c va recunoate n josul declaraiei semntura fostei sale amante, va trebui s-i suprime pe amndoi. Exact ca ntr-un roman de Eugene Sue. ncerca s ia lucurile n rs, dar rsul i suna fals. O femeie prsit e n stare de orice nzdrvnie. Moartea bietului so ncornorat se datora unui simplu accident, ce-i drept, ajutat puin de amantul nevestei. Refuza totui s cread c femeia era att de lipsit de nelepciune nct s-si pun singur treangul de gt numai ca s-l trag pe fostul amant dup ea. Blowitz njur furios. Tocmai acum, cnd i crease o situaie de invidiat, cnd era pe punctul de a da o lovitur de mari proporii n pres, i cdea pe cap crmida asta!

92

Pn a doua zi, spre sear, nu-i gsi astmprul. Abia dup apusul soarelui se mai liniti. Iminena pericolului l ajut s-si stpneasc emoia. Trecuse prin momente i mai grele dar fusese ntotdeauna plin de resurse i tiuse s ias de fiecare dat cu faa curat. nainte de a pleca la ntlnire, i lu pistolul, l vr n buzunarul de jos al hainei, s-l aib la ndemn. Era hotrt s nu se dea legat de mna nimnui. Acolo, n Charenton, era un loc singuratic, unde zgomotul unui foc de revolver s-ar pierde n noapte. Oricum, pe omul sta sinistru trebuia s-l lichideze. Devenise foarte suprtor. Blowitz prsi hotelul la opt i un sfert. O trsur de pia l ls n faa grii Lyon. De acolo plec pe jos spre ecluza din Charenton. Era o noapte adnc, fr lun. Felinarele luminau slab strzile mrginite cu case urte i strmbe. Strbtu un loc viran. Dinspre Sena btea un vnt rece, aducnd miros caracteristic de ap. Cnd ajunse la ecluz, l gsi pe Jacob ateptnd pe mar ginea canalului Saint-Maurice. Nu-i vedea chipul, dar i desluea silueta decupat pe fundalul unui zid luminat slab de un felinar anemic. - Ai adus banii, Blowitz, dragule? auzi rsetul batjocoritor al fostului coleg. - I-am adus. Dar tu ai adus originalul? - Este asupra mea. Vino s-l vezi! Blowitz scoase ncet pistolul din buzunar. Deodat auzi un fluierat scurt. n jurul lui se dezlnui n noapte o avalan de zgomote. Ropot de pai, porunci scurte, apoi cteva detunturi de arm nsoite de scurte scnteieri care nepar fugitiv ntunericul. Blowitz nregistra uieratul unor gloane i se arunc la pmnt. Auzi iari zgomot de pai, njurturi i icneli. Ridic ncet capul, dar nu mai zri silueta lui Jacob. De undeva, dinapoia lui, i ajunse la ureche un glas cultivat: - Domnule Blowitz, putei s v ridicai. Suntei n afar de orice pericol! Gazetarul ntoarse capul ntr-acolo. n apropierea lui se afla un brbat ntr-un pardesiu lung, a crui siluet se detaa pe fundalul luminielor unor case ndeprtate. Blowitz se ridic uluit. - Cine suntei dumneavoastr? Ce s-a ntmplat? Brbatul cu pardesiu i ntinse mna, ajutndu-l s se ridice de jos. Blowitz vr pistolul n buzunar, apoi i scutur de rn haina i pantalonii. - Sunt cpitanul Delarue, domnule Blowitz. Ai fost atras aici

93

de fostul dumneavoastr coleg, Jacob, spre a fi rpit si transportat n Germania. Da, da, Jacob a fost recrutat de mai mult vreme de serviciul secret german. Germanii fuseser informai c n ziarul Times va aprea n curnd un articol semnat de dumneavoastr, foarte dezavantajos pentru Reich. Dup rpirea dumneavoastr, urmau s v supun unor presiuni care nu excludeau violena, spre a v determina s cerei telegrafic Londrei retragerea articolului. Spre norocul dumneavoastr, am prins de veste printr-o ntmplare. Timpul scurt l-a silit pe eful care a dirijat din umbr operaia s comunice prin telegraf ordinele sale agenilor desemnai s v rpeasc. Evident, s-a folosit un limbaj acoperit, pe care ns l-am descifrat uor. Blowitz avea senzaia c viseaz. - tiai c n ajun am avut o ntlnire cu Jacob? - Desigur! Doi ageni ai notri v-au urmrit pas cu pas, ncepnd din noaptea n care ai fost primit de domnul Decazes. Unul dintre ei avea misiunea s urmreasc toate convorbirile dumneavoastr purtate n public cu diferite persoa ne. Este expert n citirea cuvintelor dup micarea buzelor. - tii si ce mi-a spus Jacob asear, la bar? - Desigur. Un antaj ordinar. Declaraia cu care v-a ameninat nu exist. Acum v putei ntoarce fr grij la hotelul dumneavoastr, domnule Blowitz. Suntei bine pzit. Bun seara! * ** Cnd mplinise 80 de ani, Anton Vulturescu se nchisese n cas, interzicnd pn i slugilor s ptrund n camera lui. Dup ce trsese perdelele si acoperise cu vluri oglinzile, ca s nu-i mai vad imaginea decrepit n apele de sticl, plnsese cu lacrimi amare. n adolescen, n tineree, la vrsta maturitii i chiar mai trziu, cnd tmplele i se albiser, fusese un brbat frumos, falnic, fermector, dup care femeile ntorceau capul, cele tinere admirativ i cu gnduri pctoase, cele vrstnice nostalgic si cteodat cu nemrturisit jale. n dulapuri inea teancuri de scrisori legate cu panglici de mtase, care traduceau n slov iubirea ptima a fiicelor Evei, foarte numeroase dealtfel, czute la picioarele lui. n favoarea lui Anton Vulturescu pleda discreia sa, care nu se dezminise n nici o ocazie. Dac ar fi vorbit deopotriv ca acei brbai infatuai, oricnd gata s-i glorifice succesele

94

feminine, numeroase familii s-ar fi destrmat, muli soi ar fi avut penibila surpriz s constate ct de rmuroase le erau podoabele cornoase, muli prini ar fi aflat c virginalele lor odrasle aveau experien de alcov, muli logodnici si-ar fi pierdut iluziile asupra puritii viitoarelor soii. Anton Vulturescu fusese de dou ori cstorit, ntia oar cu Isabelle de Gandale, fiica unui ambasador francez, si a doua oar cu o baroneas austriac, Charlotte von Hendricks. Amndou l divinizaser. Dndu-i seama c nu le sttea n putere s-l monopolizeze, i acceptaser cu resemnare aventurile sentimentale. Fiica ambasadorului murise tnr, ntr-un accident de vntoare - la un obstacol czuse de pe cal, sfiindusi pntecele ntr-o buturug coluroas care-i strpunsese ficatul i baza plmnului drept. Baroneasa se intoxicase cu stridii la Monte Carlo si i ncheiase existena ntr-o camer de hotel, n vreme ce Anton - care nu-i dduse seama de gravitatea strii soiei - pierdea la trente et quarante un milion de franci. De atunci Anton nu se recstorise, fiind stul s mai poarte doliu. Nu voise s aib copii, spre a nu-i complica existena. Fiindc nu avea pe nimeni care s-i ngrdeasc libertatea, colinda Europa, poposind de preferin n localitile renumite pentru cazinourile cu jocuri de noroc pe sume uriae. n felul lui era un generos. Artitii plastici i actorii cu buzunarele mai mult goale, studenii sraci, publicitii la nceput de carier, poeii i romancierii n pan de editori tiau c pot obine oricnd de la Anton ajutoare bneti. Muli dintre romnii refugiai n strintate dup eecul revoluiei din 1848 primiser din partea lui subvenii grase. Nu se pricepea la politic, dar aceasta nu nsemna c era lipsit de patriotism. Dac n lunga-i via cheltuise enorm, nu cunoscuse niciodat srcia. Caii lui ctigaser la curse premii importante, iar la cazinourile din Monte Carlo i Spa, Baden-Baden i Brighton sprsese n cteva rnduri banca. Dup celelalte toate, domeniile-i ntinse de pe valea Dunrii i furnizau mari venituri, pe care nu reuea s le epuizeze n ciuda cheltuielilor lui extravagante. Se spunea c este att de norocos, nct la vederea sa ghinionul fuge nspimntat. i bolile se fereau din calea lui. Dei ignorase cumptarea, nu suferise nici de rinichi, nici de ficat, nici de stomac, nici de inim i nici de acele crize de gut, att de comune contemporanilor si czui n pcatul lcomiei. Un singur duman avea Anton. Un duman de care nu-si dduse seama dect odat cu nscrierea la rboj a celui de-al

95

aptelea deceniu de existen: btrneea. ntr-adevr, iureul anilor nu-i uzase organismul, dar ridicase treptat n jurul lui o barier ngrozitoare: izolarea. ntr-un fel, izolarea aceasta i fusese impus de nsui felul su de via. Fiindc se simea nc tnr - era n stare s clreasc ore ntregi, s danseze, s fac dragoste - cuta numai compania oamenilor tineri. Dar acetia nu se mai simeau bine n prezena lui. Att de ocai erau de pretenia septuagenarului de a se nvrti n mijlocul lor, nct l evitau, iar dac aveau tupeu, l luau peste picior, fcndu-l s sufere n tain, s-i blesteme vrsta care-l mpingea inexorabil n rndul fosilelor vii. Sosise n sfrit momentul cnd i dduse seama c va trebui s renune la o lume care nu mai era a lui. Cutase timid, cu nemrturisit repulsie, tovria btrnilor. Dar maniile, aragul, vicrelile lor, manifestri ale unei sclerozri lente i ireversibile, l ngroziser. Se napoiase la tineri, dispus s le accepte capriciile, s le treac eventual cu vederea lipsa de politee, de nelegere. Oferise petreceri n superbul lui palat din Bucureti. Calitatea invitailor lui sczuse treptat, pn cnd se trezise n mijlocul unei leahte interlope. Aventurieri i ini dubioi se nfruptau pe sturate la banchetele-i servite de lachei cu peruci pudrate, apoi rdeau pe seama lui. Majordomului trebuia s-i umble privirile peste tot, pentru ca oaspeii s nu strecoare prin buzunare tacmuri de argint ori bibelouri de pre. O ncierare ncins ntre nite musafiri ameii de butur, care se dovediser pn la urm a fi nite simpli mcelari, l determinase s pun capt jalnicelor manifestri mondene. Dac se ducea la cte un club s joace cri, crupierii i patronii l acceptau cu team, cci se ateptau s-l vad din clip n clip cznd cu capul pe mas, rpus de vreun atac de cord sau de vreo congestie cerebral. Dac schia un gest de curtenie fa de cte o femeie tnr i frumoas, i se rspundea cu umilitoare ngduin ori cu ironii. Glumele-i abia dac trezeau zmbete reinute, aproape comptimitoare. El, Anton Vulturescu, ajunsese s cumpere cu bani grei cte o noapte de dragoste, consumat adeseori n sterile ncercri de a-i dovedi brbia. Complexat de btrneea cramponat de el ca un cancer, avea impresia c toi oamenii fceau haz pe seama decreptitudinii lui fizice. Renunase treptat la ultimele si tristele lui plceri. Singurtatea l nvluise pn la urm ntr-un linoliu, desprindu-l parc de lumea celor vii. l copleise disperarea. Era nsetat de o companie uman. Nu avea nici ieftina conso-

96

lare de a fi vizitat de rude srace, dornice a-i capta bunvoina fiindc i jinduiau averea si ateptau s-l moteneasc. Nepoii si erau att de bogai, nct nu le psa de banii lui. Cei mai muli oameni din generaia sa muriser. Ajunsese s se socoteasc o biat umbr rtcitoare prin ncperile goale ale palatului transformat n cavou. l ncolise gndul sinuciderii. Alesese chiar din splendida lui colecie de arme un pistol englezesc. n ultimul moment l prsise curajul. Aruncase arma i i plnsese cu hohote nenorocirea. Ziua aniversrii celor optzeci i unu de ani avea s-i schimbe, paradoxal, viaa. n preajma prnzului, auzul lui prinse un zgomot familiar odinioar. Scrnetul pietriului din curte sub roile unei trsuri care opri n dreptul intrrii principale. Inima lui Anton ncepu s bat tare. De mult nu mai atepta vizite. Nici fraii si mai tineri, rmai nc n via, nu-i mai clcaser pragul. Fu ispitit s treac la fereastr, s dea la o parte draperia de catifea i s arunce o privire asupra trsurii, dar nu avu curajul. O nou deziluzie l-ar ucide. Peste ctva timp rsunar pai pe podeaua de marmur din anticamer. O btaie uoar n u. - Poftete! gfi Anton Vulturescu. Majordomul intr domol n ncpere, att de ntunecat nct i trebuir cteva clipe spre a se familiariza, dup lumina puternic de afar. ntrezri silueta stpnului ghemult rtr-un fotoliu. - Domnioara Louise von Falkenberg, n trecere prin Romnia, solicit ngduina de a v saluta, domnule. - Ci-cine? se blbi btrnul. Majordomul repet numeie vizitatoarei. Antop se ridic febril din fotoliu. - Nu pot s o primesc aa! Trebuie s m schimb! Pofteteo n salonul verde! Roag-o s m atepte puin! Adug cu team: - Domnioara von Falkenberg trebuie s fie una din a-cele fete btrne i acre, mbrcate n negru, care dau lecii de pian .... - Nu, domnule. Domnioara este foarte tnr si mbrcat dup ct mi-am dat seama, cu mult bun-gust. - Bine, vin imediat! Ajutat de valetul su personal, Anton i puse un costum de diminea, gris-perle, comandat la Londra, pe Saville Row. Cobor apoi scara care duce la parter. Caut poate pe altcineva", i spunea cu fric, n vreme ce clca atent treapt dup treapt,

97

sprijinindu-se de balustrad. Dei se inea drept si avea o siluet de tnr, picioarele refuzau s-l mai ajute ca altdat. Cnd intr n salonul verde si vzu fata aceea ameitor de tnr si de frumoas - la cei 80 de ani ai lui proporiile vrstelor cptau alte valori - simi c ncepe s-i fiarb sngele n vine. Ei, drace, gndi nviorat, am s ncep s nechez ca un cal de cavalerie strnit de mirosul prafului de puc!" Vizitatoarea se ridic de pe scaun i l ntmpin surznd familiar. Anton i lu mna i i-o srut. Oncle Anton, sunt nepoata dumitale! Btrnului i scnteiar ochii. - Nepoata mea? Iat o veste grozav! - Mama mea este sora fostei dumitale soii, baroneasa von Hendricks. Lui Anton i se umezir ochii. Mult l mai iubise Charlotte! Iar acum, dup moarte, i fcea o bucurie necuprins trimindu-i acest sol al tinereii. - Cu ce ocazie pe aici, Louise? - Tata a murit de curnd lsndu-mi o motenire.. . complicat. Era acionar la societatea lui Strussberg i se mai ocupa cu importul de grne. De pe urma lui m-am ales cu o serie de creane rmase neachitate. Acum ncerc s le recuperez. - Nu e o treab pentru o fat tnr i frumoas ca dumneata, Louise. De ce nu i-ai angajat un avocat ori un procurist? - Nu stau chiar att de bine cu banii. i cum am datornici i aici n Romnia, m-am gndit s-i fac i dumitale o vizit. - i ai de gnd s stai mult timp la Bucureti? - Dou sptmni sau poate mai mult, n funcie de valorificarea creanelor. Afl, oncle Anton, c sunt une femme de tete, care tie s-i apere drepturile. - Acum unde locuieti? - La Hotel de France. O camer nu prea bun, dar ndeajuns pentru ce-mi trebuie mie. Cred c va trebui s fac un drum i la Constantinopole. i acolo am datornici. Anton se ncrunt revoltat. - Este inadmisibil ca nepoata mea s locuiasc la hotel Aici ai la dispoziie cincizeci de camere. i relu insistnd: Ct timp ai s rmi la Bucureti, i ofer gzduire. Nu, nu, nu! Nu accept s m refuzi! Dumneata mi faci mie o favoare, Louise. M simt att de singur n casa asta mare, nct prezena dumitale va fi pentru mine o man cereasc. Trimit imediat pe cineva la hotel s-i aduc bagajele.

98

Rznd cu familiaritate cuceritoare, Louise replic vesel: Fie, oncle Anton! Accept cu plcere invitaia dumitale! Zmbi galnic: Dar ce va spune lumea cnd va auzi c locuiesc n casa unui holtei cu reputaia dumitale? Las, las, mama mi-a povestit despre dumneata lucruri care m-au fcut s roesc! - Pcatele tinereii, Louise! Acum m-am cuminit. La vrsta mea, e i firesc! adug cu fals modestie. - Femeile cochete i brbaii cuceritori nu mbtrnesc niciodat. Btrneea nu este dect un amestec de neglijen, de resemnare, de renunare la tot ce e plcut n via. La optzeci de ani, Tizian a pictat cele mai frumoase tablouri. Dac ciuma nu i-ar fi ncheiat existena, vrsta naintat nu ar fi avut asupra lui nici un efect. Btrnul i bomb pieptul. - Louise, argumentele tale sunt nu numai convingtoare, dar i miraculoase. Au nceput s m regenereze. Rsetul ei rsun ca un clopoel. - S nu redevii chiar att de tnr, oncle Anton, nct s alimentezi clevetirile. Reputaia mea ar avea de suferit. Tonul ei glume i att de prietenos i nclzi sufletul. Regsi plcerea de a tri de odinioar. Bagajele Louisei von Falkenberg fur instalate n cea mai frumoas camer din suita rezervat oaspeilor. Servitorimea deprins n ultimii ani s lncezeasc - se vzu antrenat ntr-o activitate febril. Din ordinul stpnului casei, saloanele, care nu mai fuseser deschise de foarte mult vreme, fur dereticate, tacmurile de argint i serviciile de mas - fcute lun, trsurile lustruite i scoase din remizele unde le acoperiser pn atunci pnzele de pianjeni, caii eslai i pui s fac micare prin curte n previziunea unor lungi plimbri. Le tout Bucarest - n special grupul brbailor amatori de femei frumoase - intr n ebuliiune. n palatul lui Anton Vulturescu de pe Calea Victoriei se trezise frumoasa din pdurea adormit. Reputaia Louisei cpt n curnd proporii de legend. Dar cnd fu vzut n trsur, la osea, avnd n stnga pe btrnul ei unchi, temperatura gentry-ului bucuretean cunoscu un salt spectaculos. Crile de vizit cu colul ntors ncepur s umple cupele de argint din vestibulul casei Vulturescu. Printr-o rafinat regie, menit s sporeasc i mai mult curiozitatea bucuretenilor, btrnul, att de ignorat pn atunci, replic la subitul interes care i se arta, absentnd din locuina lui. Apariia sa prin restaurante, teatre, cabarete, avnd la bra pe Louise von

99

Falkenberg, provoca agitaie, exclamaii admirative, ca pe vremuri. - Pe femeia aceasta divin are de gnd s o pstreze numai pentru el? exclamau deopotriv de nfierbntai i tinerii i maturii. S i-o furm! Nu-i drept ca un btrn neputincios s se bucure singur si incomplet de o comoar destinat prin nsi existena ei s fie accesibil tuturor amatorilor de frumos. E tot att de absurd s ii ncuiat ntr-o camer o pnz de Rafael! Operele de art trebuie s fie admirate de toat lumea. ntr-o zi de aprilie se ntmpl ns un eveniment uluitor. Cteva sute de persoane din high-life-ul bucuretean primir invitaii pentru un bal oferit de Anton Vulturescu n cinstea nepoatei sale, contesa Louise von Falkenberg. n sfrit, btrnul catadicsea s ridice cortina lsat ntre ncnttoarea austriac i potenialii ei curtezani. n seara sorocit petrecerii, Sirul de trsuri i cupeuri care aduceau oaspei i i descrcau n faa intrrii casei Vulturescu avea o lungime de peste un kilometru. Anton exulta. Graie Louisei redevenise un personaj la mod. Era oarecum contrariat fiindc rudele lui se abinuser s rspund la invitaii, dar l consol marele succes al balului. Ofieri, magistrai, moieri, oameni de art i de litere, politicieni, muli strini, printre care i civa consuli, populau saloanele i galeriile decorate cu ghirlande de flori. Elementul feminin era n minoritate. Brbaii preferaser - pe ct le fusese posibil - s vin singuri. Louise era uluitoare. Prin simpla ei prezen electriza lumea. Brbaii fceau n juru-i un cerc compact, fremttor. Avea talentul i miestria de a nu se lsa acaparat de nimeni. Rspundea spiritual la complimente, schimba cte un cuvnt sau dou cu fiecare admirator, accepta zmbind omagiile i aprindea simurile cu privirile ei uor ironice, care, fr s promit nimic, ngduiau sperane. Anton era fericit. Louise nu pierdea ocazia s-i surd, s-i fac discrete semne cu evantaiul, s-i acorde un interes vizibil, spre gelozia tinerilor nfierbntati ca nite armsari. S mai fi fost cteva ceasuri pn la miezul nopii, cnd dinspre strad rbufnir strigte, vociferri, urale, huiduieli, acoperind pn i sonoritile orchestrei. Curioi, oaspeii ddur nval la ferestre. Prin faa grilajului de fier al curii defila o coloan de civili, agitind tore i pancarte cu diverse inscripii pro liberale si anticonservatoare. ntre oamenii niruii pe trotuar i manifestani se iscau ciocniri verbale. Caii de la trsurile staionate de-a lungul strzii se agitau speriai, necheznd, 100

fornind, spre necazul vizitiilor care abia reueau s-i struneasc. - Ce se ntmpl? ntreb Louise nedumerit. Rscoal? - Nu, domnioar von Falkenberg, replic un tnr brbos, care i agita braul salutnd mulimea luminat de flcrile torelor. Ne aflm n alegeri. Patimile politice s-au dezlnuit. Sntem latini si sngele nostru se nfierbnt repede. - Am observat, -zmbi Louise cu dublu neles. Coloana se scurse i strada se cufund iari n linite. Balul se reanim cu i mai mare exuberan. Abia n zori ofierii i luar cu regret rmas bun de la amfitrion i de la nepoata acestuia. Trebuiau s se duc direct spre cazrmi, unde-i atepta programul de instrucie militar. Apoi se retraser magistraii, fiindc judectoriile i tribunalele aveau si deschid ceva mai trziu porile. Plecar i profesorii i nalii funcionari din ministere. Cei din urm rmaser oamenii de art i tinerii moieri, care nu aveau obligaii de serviciu. n saloanele de la parter, rezervate jocurilor de noroc, se aprinseser btlii epice, cu fisicuri de jetoane si cu evantaie de cri de joc n loc de sbii, puti i pistoale. Sleit de puteri, dar fericit, Anton se ndrept spre camera sa de culcare numai dup ce se asigur c Louise l precedase, retrgndu-se n apartamentul ei. Jocul de cri se sparse abia n preajma orei prnzului. Gazeta monden Journal de Bucarest, dirijat de Ulysse de Marcillac, public n ziua urmtoare un lung i ditirambic articol. Claymoor - cronicarul lumii elegante - ridic n nori magnificul bal oferit de domnul Anton Vulturescu, nemuritorul arbitru al eleganei, n onoarea nepoatei sale, contesa Louise von Falkenberg, fermectoarea reprezentant a rii valsului, care ntr-o singur noapte a cucerit Bucuretiul". La sediul central al partidului conservator din Bucureti domnea mare agitaie. Fruntai politici, membri ai guvernului si ai camerelor legiuitoare, militani de toate categoriile, ncepnd cu teoreticieni pedani i terminnd cu simpli ageni electorali, prefeci i primari de coloratur conservatoare, intelectuali aprini si utopiti, ziariti si trepdui servili, tineri neofii plini de etuziasm i personaje grave, cu stagiu lung n partid, inundau camerele de ateptare, birourile, slile de edine i depozitele cu materiale electorale - pancarte, afie, stegulee, rozete, cocarde, portrete imense cu cpeteniile partidului, ghirlande de flori din hrtie, manifeste mari i mici - pregtindu-se febril pentru alegerile din colegiul II.

101

n camera rezervat marilor pontifi conservatori - Sfnta Sfintelor", cum i se spunea cu ironie, dar si cu respect -Manole Vulturescu, vicepreedinte al partidului, fost ministru i ef al guvernului, actualmente senator, comenta mpreun cu trei membri ai guvernului - Titu Maiorescu, Theodor Rosetti si generalul Florescu - recentul insucces al guvernului la colegiul I, unde candidatul conservator, prinul Dimitrie Ghica, fusese nfrnt de Gheorghe Vernescu, frunta al opoziiei. Lng fereastr sttea cufundat ntr-un fotoliu Grigore Cantacuzino, ministrul Finanelor, i n vreme ce rsfoia gazetele zilei, sorbea o cafea neagr. Un articol din Journal de Bucarest i descrei fruntea. Se ntoarse spre Manole Vulturescu : - Fratele dumitale, coane Manole, ocup iari prima pagin cu balurile lui. Umbrete pn i ultimele tiri asupra alegerilor! Cantacuzinii aveau o rc veche cu Vulturetii, n legtur cu o motenire fabuloas aflat nc n litigiu n faa tribunalelor. Relaiile membrilor celor dou familii pstrau un caracter civilizat, dar cnd li se oferea ocazia, nu ezitau s se nepe perfid. - Aa e, Grigu, rspunse cu fals bonomie Vulturescu. Cel puin Anton e cinstit fa de el nsui. Face baluri fiindc la atta se pricepe. Voi v-ai apucat de alegeri, dei habar nu avei s le facei. Cum m-am retras din viaa politic activ i v-am lsat pe propriile voastre picioare, ai dat partidul peste cap. - Coane Manole, prea ne iei repede! protest cu jumtate glas Theodor Rosetti. l respectau cu toii pe btrnul Vulturescu. Acesta, mpreun cu Lascar Catargi, dusese partidul conservator din victorie n victorie. Poveele i mai ales criticile lui, rostite sentenios si fr menajamente, i iritau doar pe cei foarte tineri. - Ca i familiile vechi si pline de tare, motenim un trecut apstor, care ne taie aripile. Lunga guvernare conservatoare ne-a uzat. Este o lege a vieii politice . . . - Ei, da, ai ajuns s ne reproai nou, btrnilor, c v-am inut prea mult la putere. Retragei-v n opoziie, mnjilor, i refacei-v vigoarea! Ua se deschise brusc si Lascar Catargi, eful guvernului, intr furtunos. ntreaga lui fptur prea s se fi identificat cu autoritatea exercitat aproape discreionar n snul partidului i al guvernului. Flcile ptrate, cu muchi ncletai, gura crispat, cu buze subiri, umbrite de o musta inspicat cu alb, expresia ntunecat a ochilor, micrile-i brute i exteriorizau suprarea.

102

Arunc pe Maa din mijlocul ncperii un manifest: - Ce s ne mirm c liberalii ne-au nvins la cole giul I, cnd nii oamenii notri ne trdeaz n pline alegeri. Poftim! Dimitrie Ghica, Blaremberg, Lahovary, Solacolu, uu, tirbey, Meitani anun constituirea unui aa-zis partid liberal conservator! - Cnd simt c se scufund corabia, guzganii se arunc n mare, spuse Theodor Rosetti. Primul ministru izbi cu pumnul n mas. - Corabia noastr n-are s se scufunde! Sau dumneavoastr credei altfel? rosti sfidtor. Tu, Manole, mi-l tot ludai pe Ghica! Era ciracul tu, prietenul tu! Nu cumva vrei s m prseti i tu? Btrnul Vulturescu se ncrunt nemulumit. - Lascar, mnia te face nedrept. Ar trebui s m cunoti mai bine. Sunt omul principiilor. Am mbriat de tnr cauza partidului conservator i am s mor aprnd-o. Asta nu nseamn c am s accept orbete greelile svrsite de cei care se afl azi la crma lui. - i tu mi faci tocmai acuma procesul? Guvernul prezidat de mine n-a executat oare cu strictee programul partidului? Aveam nevoie de linite mai ales acum, cnd sarcinile noastre sunt pe punctul de a fi mplinite! Obiectivul nostru de cpetenie a fost obinerea independenei rii. n acest scop am depus eforturi pentru ntrirea armatei. Generalul Florescu, aici de fa, poate vorbi mai bine dect mine, fiindc armata a fost n ngrijirea lui. Sub Cuza Vod ara dispunea de 5 regimente de infanterie, 6 escadroane de lncieri i 2 baterii de artilerie. Astzi avem 16 regimente de infanterie, dintre care 8 regimente de linie, 8 regimente de dorobani si 4 batalioane de vntori. Trupele clri cuprind 2 regimente de cavalerie i 8 regimente de clrai. Artileria s-a ridicat la 2 regimente cu 12 baterii. Mai avem un batalion de geniu, 2 batalioane de pompieri, 2 companii de jandarmi pedetri i 2 escadroane de jandarmi clri. Nu ne lipsesc nici unitile sanitare. Am nfiinat coli militare. Marina noastr de rzboi cuprinde 3 nave si 6 alupe canoniere. Este un progres nu? Domnul Maiorescu a introdus instrucia militar n scoli. Toi elevii de la 15 ani n sus sunt nvai s trag cu arma. n acest chip, ntregul tineret este pregtit s se bat pentru ar. i toate astea s-au fcut n mai puin de zece ani! Manole, i tu ai contribuit la aceste realizri. Ne-am strduit s consolidm monarhia, condiie esenial a sporirii prestigiului nostru n strintate. Pe trm extern am dus

103

o campanie demn, susinnd vehement dreptul nostru la independen. Pentru c avem nevoie de o recunoatere a strintaii s confirme indirect acest drept, suntem pe punctul ncheia un tratat de comer cu Austro-Ungaria. Unii acuz c tratatul este oneros pentru ara noastr. Uit oare i adnca lui semnificaie politic? Prin semnarea unui asemenea document, evideniem neatrnarea noastr economic fa de Sublima Poart. Demonstrm c legtura de vasalitate invocat de oamenii de stat otomani nu reprezint dect o form politic desuet, concretizat printr-o ridicol contribuie bneasc, ce va fi i ea suprimat ct de curnd. Vom cuceri n scurt timp independena total, Manole! Putem admite oare s-i lsm pe liberali a culege roadele semnate de noi? Studenii si intelectualii care ne atac astzi, o fac pentru c este la mod s fii opozant. O fac n baza principiului negrii autoritii, sub toate formele i fr nici o cercetare. - Guvernul tu, Lascar, a alunecat spre o politic de mn forte, respins de poporul nsetat de libertate. Nu uita c ntreaga omenire nclin spre stnga. ncercrile guvernului de a nbui democraia sunt sortite eecului. Gndete-te cum si-a ncheiat Metternich cariera politic. Lascar Catargi zmbi cu dispre. - Excesele democraiei duc la anarhie. Atena antic s-a prbuit dup ce a instituit cel mai democratic regim politic din ntreaga lume civilizat de pe atunci. - Libertatea nu poate fi suprimat la infinit, Lascar! Tiraniile i-au gsit sfritul n bi de snge. Acolo vrei s ajungem? De undeva, de departe, veneau aduse de vnt ecourile tumultuoase ale, unei mulimi dezlnuite. - Auzi, Lascar? Capitala are astzi nfiarea unui ora sub stare de asediu. Trupe narmate circul pe strzi. Coloane de manifestani defileaz prin faa cldirilor guvernamentale, huiduind autoritile, aruncnd cu pietre n cordoanele de soldai i n forele poliieneti mobilizate. Aa vrei tu s rmi la putere? tiu c nu-i simpatizezi pe liberali. Nici eu nu-i simpatizez. Lupt ns mpotriva lor prin mijloace constituionale! Tirania nu trebuie s mai dinuie nici n relaiile dintre indivizi i nici n relaiile dintre state. - Atunci ce m sftuieti s fac? S demisionez cu ntregul guvern? - S lai poporul s hotrasc prin alegeri libere. Dup ce vei cunoate rezultatele, vei trage consecinele. 104

- Rezultatul poi s-l socoteti de pe acum favorabil nou, Manole! Am luat msuri drastice pentru a pune clu dezordinelor! Se auzir mpucturi. Manole Vulturescu se ridic n picioare. ncletndu-i mna pe mciulia de filde a bastonului, rosti cu gravitate: - Lascar, n condiiile astea n-ar fi exclus s ctigi alegerile. Dar n acelai timp ai semnat singur sentina de condamnare a propriului tu guvern. Fiii mei, Scarlat si Matei, membri ai partidului conservator ca i mine, sunt liberi s te urmeze. Eu ns mi retrag sprijinul pe care i l-am acordat pn acum. Domnilor, bun ziua! Dup ce salut cu o scurt nclinare a capului pe toi cei prezeni, iei din ncpere, umblnd drept ca o lumnare. Scarlat Vulturescu, ministru fr portofoliu, senator i membru de seam al partidului conservator, prsi cldirea Parlamentului de pe Dealul Mitropoliei si se urc n trsura carel atepta la peron. -Ioane, o iei pe Calea erban Vod! Era curios s vad modul desfurrii alegerilor la colegiul II. Dac la colegiul I, unde votau numai marii proprietari rurali i urbani - conservatori prin definiie - ieise n alegeri candidatul opoziiei, era de ateptat ca la colegiul II, unde votau micii proprietari si patentrii - cu alte cuvinte burghezia mijlocie si negustorimea rsrit, mai toat liberal - s ias de asemenea candidatul opoziiei. La colegiul III se prezentau la urne profesiile libere i birnicii cei mici, mai toi cu nclinri spre roii". La colegiul IV, unde votau ranii, se puteau face oarecare manevre favorabile guvernului. Dar aceasta nu rezolva criza. Cnd s treac prin faa primriei unde avea loc votarea, Scarlat vzu lume mult, cordoane de jandarmi, cete de btui cu pantaloni crei - semnul distinctiv al mahalagiilor" - i cu ciomege noduroase. Printre liberali, mai numeroi dect conservatorii, se aflau muli tineri, elevi i studeni, care fceau o glgie de nedescris. Nu numai n faa primriei ci i pe strzile adiacente domnea mare vnzoleal. Se auzeau strigte: Jos ciocoii, jos strigoii!". La gunoi cu stlpii reaciunii!". Jos conservatorii, slugile lui Andrassy!". Scarlat i zise c nu era prudent s-i continue drumul printre manifestanii att de dumnoi guvernului. Dac adversarii politici l-ar recunoate, ar risca s fie huiduit si poate btut. Desfurarea de fore militare i poliieneti - l zrise pn i pe prefectul Poliiei capitalei nconjurat de comisari i de 105

ofieri de jandarmi - dovedea c primul ministru luase situaia n mn, aa cum fgduise. n aceste condiii era lesne de presupus c alegerile vor da rezultate favorabile conservatorilor. Plictisit, Scarlat se ntoarse n centru. Pentru o clip avu de gnd s se opreasc la Capa, dar renun cnd vzu i acolo lume mult i civa tineri care gesticulau, pui pe har. - Acas! porunci vizitiului. Pe Podul Mogooaiei, plimbreii - n special femei - i etalau vemintele elegante, defilnd cu pas domol prin faa prvliilor luxoase, toate deschise. Aici domnea linitea. Doar cte un biat ncrcat cu ziare traversa strada, strignd din rsputeri: Romnul! Ediie special! Samavolniciile de la Colegiul II. Guvernul vrea s ctige alegerile prin teroare! Armata trage asupra poporului! Romnul! Ediie special!" Trectorii cumprau gazeta i, dup ce i aruncau privirile asupra articolelor cu iz de senzaie, i continuau drumul fcnd tot felul de comentarii. Scarlat tia c Romnul, organ al opoziiei, ddea amploare celor mai mrunte incidente, pctuind prin exagerri adeseori groteti. Mai tia c Lascar Catargi ordonase comandanilor militari, trimii n fruntea trupelor spre a pacifica spiritele, s trag numai n aer si doar la mare nevoie. Scopul su de cpetenie era intimidarea adversarilor guvernului. Scarlat rse. Catargi era un politician versat, deprins s fac fa crizelor. Bine dispus, admira placid frumuseea femeilor din trsurile cu care se ncrucia. Spectacolul acesta agreabil i ddu o idee. Ordon vizitiului s opreasc n faa casei unchiului Anton. Se vorbea att de mult despre nepoata acestuia, nct i zise c nar strica s o vad si el cum arat. Anton l primi cu tainic satisfacie. - Ce e cu tine, Scarlat? i-ai mai adus aminte c ai un unchi? -. Vai, oncle Anton! Am ntrebat ntotdeauna de dumneata. - Pe cine ai ntrebat! Pe Papa de la Roma? Sau curvele din Crucea de Piatr? Scarlat zmbi, complice: - De la cine poi obine informaii mai sigure asupra dumitale dect de la hetairele Bucuretilor? Anton l amenin n glum cu degetul. - Scarlat, cazi n pcatul linguSirii! Ia seama! Diavolul te pndete! Abia ateapt s te ia n suli i s te arunce ntrun cazan cu smoal topit! - De ce s nu m arunce n braele unei femei? Prin femei poi ndura supliciile iadului, tot prin ele poi savura

106

deliciile paradisului! - Fii sincer, Scarlat! Te-a ispitit paradisul din casa mea? - Oncle Anton, nu i se poate ascunde nimic. Toat lumea te fericete pentru ultima dumitale cucerire. Btrnul Vulturescu rse cu afectat modestie. - Te referi la Louise? E nepoata mea prin alian. - Oncle Anton, dumneata nnobilezi pn i incestul. - Vd c arzi de nerbdare s-o cunoti. Vino cu mine, s i te prezint. La ora asta se plimb cu cinii prin grdin. Ieir mpreun n parcul din dosul casei. Pe una din aleile strjuite de statui de marmor ce nfiau zeiti romane, Louise von Falkenberg alerga nconjurat de o turm de ogari losi, care o ltrau plini de voioie. La apariia lui Anton i a nepotului su, se opri. nfoindu-se, Anton fcu prezentrile. Avu plcerea s constate c admiraia l lsase pe Scarlat fr glas. Tu i ai ti, m credeai terminat, reflect Anton, maliios. Nu ateptai dect s mi se pun capacul pe sicriu. i acum bgai de seam nu numai c n-am murit, dar c snt capabil s pun pe jeratic o lume ntreag!" - Sunt fericit s am o verisoar att de fermectoare! izbuti Scarlat s ngaime un compliment banal. - Descoperirea a fcut-o oncle Anton, replic Louise cu cochetrie, lundu-l de bra pe btrnul boier i alipindu-se calin de el. Btrnul se nfiora de plcere. Cu discreie, Louise i exalta orgoliul de mascul. ncurcat, copleit, intimidat, - simminte pe care nu le mai ncercase fa de o femeie dect n adolescen - Scarlat se uit la ceas. - Nu vreau s par nepoliticos, dar trebuie s m retrag. Tata e nenduplecat cu acei membri ai familiei care ntrzie la agapele familiale. Dect s intru n sufragerie dup ce s-a aezat tata la mas, prefer s rmn nemncat. - Scarlat, i fac o propunere! spuse btrnul. Dect s fii ntmpinat cu mustrri de taica tu, rmi s prnzesti cu noi! Btrnul simea nevoia s prelungeasc savurarea propriei sale biruine. Scarlat ezit o clip apoi replic nvins: - Oncle Anton, trebuie s-i fac o mrturisire. Niciodat o invitaie nu mi-a fcut o plcere mai mare. * ** Feldmarealul conte Moltke, eful Statului Major al Armatei imperiale germane, se aez la Maa lung, n form de

107

potcoav, acoperit cu catifea albastr, si dup ce i desfcu mapa cu documente, i netezi automat prul alb, lins, pieptnat cu crare la stnga. Obrajii supi, emaciai, i ddeau aspectul unui ascet, al unui personaj auster, dedicat tririlor interioare ntr-o ambian de izolare aproape total. Dar ochii cu sclipiri de oel i trdau voina inflexibil, deprinderea exercitrii nenfrnate a puterii pe care foarte puini oameni cutezau s i-o conteste. Pe fundalul ntunecat al uniformei lui se evideniau epoleii de aur, decoraiile puine, dar din cele mai nalte clase. Moltke se uit pe sub sprncene la feldmarealii i generalii care-i ocupau n linite locurile. Erau de fa minitrii de Rzboi ai imperiului German, ai Prusiei, Bavariei, Saxei i Wurttembergului, inspectori de armat, aghiotani generali ai mpratului-rege, generali a la suite, comandani ai corpurilor de armat i comandani de divizii. Cele mai nalte personaje militare ale imperiului, convocate spre a discuta grava situaie creat de intensele pregtiri militare ale Franei. Privirile lui ntrziar asupra prinului Friedrich-Karl de Prusia, cel mai vechi feldmareal, dei relativ tnr ca vrst, care avea s prezideze conferina. Prinul Friedrich, nepot, al mpratului, i ctigase bastonul de mareal pe frontul din Frana, n 1870. n mod normal, consiliul ar fi trebuit s fie prezidat de prinul Friedrich-Karl-Alexander, fratele mpratului, nlat la rangul de feldzeugmestregeneral nc din martie 1854. Dei i anunase participarea la consiliu, btrnul prin comunicase n ultimul moment c o brusc indispoziie l mpiedica s ias din cas. Moltke i cunotea temperamentul. Sub aceast pretins boal se ascundea repulsia lui de a prezida nite dezbateri care se anunau furtunoase. Cci ntre propovduitorii rzboiului i paladinii pcii aveau s se desfoare ciocniri de o mare duritate. Moltke i ncleta flcile, n vreme ce privirile lui se mutar piezi asupra feldmaresalului von Manteuffel, adversarul su declarat. Manteuffel se instalase tocmai la mas i se ntreinea n oapt cu vecinul din stnga, colonelul general FriedrichFranz, mare duce de Wurtemberg. Moltke i ngust ochii, l ura de moarte pe acest Manteuffel, ce-i datora ascensiunea - aprecia el - numai prieteniei si ncrederii ce-i manifesta mpratul. Nu-l numise acesta aghiotantul su general? Nu-i ncredinase oare guvernmntul Alsaciei i al Lorenei, post echivalent cu demnitatea de vicerege? Elegana rafinat cu care Manteuffel i purta uniforma l

108

umplea de ciud i de scrb pe asceticul feldmaresal. ,,A avut mai multe succese la femei dect pe cmpul de btlie" reflecta Moltke veninos. La un moment dat, privirile celor doi militari, att de diametral opui, se ntlnir. Nici unul nu-i plec ochii. Duelul acesta mut dur cteva clipe, i nu-l ntrerupse dect prinul Friedrich de Prusia, care se ridic din fotoliu si anun solemn: - Domnilor, declar deschise dezbaterile consiliului! Domnule feldmaresal general Moltke, avei cuvntul! n vreme ce prinul i relua locul, contele Moltke se ridic i, dup ce i arunc automat privirile asupra documentelor din faa sa, i ncepu expunerea vorbind aspru, tios, aa cum i se cuvine unui ofier prusac. Strui asupra narmrii accelerate a forelor armate franceze, subliniind c n maximum doi ani, acestea vor putea deschide ostilitile mpotriva Germaniei, avnd anse de succes. Furniza cifre precise asupra efectivelor unitilor de infanterie, cavalerie si artilerie si asupra armamentelor respective, avnd grij s sublinieze c guvernul francez a constituit un tezaur menit s susin finan-ciarmente un intensiv efort de rzboi. Nu uit s aminteasc spiritul revanard al cercurilor conductoare ale Franei, ct si al pturilor largi ale populaiei. n concluzie declar c Germaniei nu-i rmnea dect s-i ia msuri de aprare, lovind Frana mai nainte ca aceasta s-i fi terminat pregtirile militare. Dup ce i ncheie expunerea, se ls o tcere grea, ntrerupt doar de tuea reinut a ctorva generali. - Avei cumva nevoie de lmuriri suplimentare? rosti neutru prinul Friedrich. Era tulburat, fiindc miza acestei conferine se dovedea mai mult dect serioas. Feldmarealul Moltke preconiza rzboiul. Era evident c n prealabil discutase ndelung aceast chestiune cu prinul Bismarck, altfel nu ar fi susinut-o cu atta hotrre i intransigen.. Feldmarealul Manteuffel ridic mna. - mi voi permite s pun cteva ntrebri domnului ef al Marelui Stat Major. Tonul lui de un calm olimpian nu prevestea nimic bun. - V rog, spuse prinul Friedrich. Manteuffel i ntoarse ochii albatri spre contele Moltke. - n sprijinul argumentelor dumneavoastr, domnule feldmareal, ai invocat nite documente. Moltke rspunse sec: - Da. Documente diplomatice furnizate de cancelariatul Reichului.

109

- Domnule feldmareal, diplomaii - aprtori ai pcii prin definiie - au uneori tendina s exagereze, crend din nimic situaii litigioase, susceptibile s genereze complicaii internaionale cu urmri imprevizibile. Unii o fac spre a-i da importan. Alii se las cuprini de panic. Cifrele citate de dumneavoastr, tot cancelariatul Reichului vi le-a furnizat? Ultima fraz constituia un strveziu ah la adresa lui Bismarck. Prinul Friedrich blestem boala diplomatic a tatlui su care-l lsase s prezideze aceast conferin, mai primejdioas dect un viespar. Bizuindu-se pe prietenia mpratului, Manteuffel se deda la atacuri, punndu-l pe el, Friedrich, ntr-o situaie delicat. Moltke i zmbi veninos lui Manteuffel: - Domnule feldmareal, cifrele - i de exactitatea lor nu este cazul s v ndoii - au fost obinute prin intermediul Serviciului nostru secret. Pot s v informez - dac nu cumva suntei deja informat - c domnul Stieber, ministrul Poliiei, dispune a Frana de o reea de circa 30 000 de ageni, care mpnzesc nu numai Marele Stat-Major francez, ministerele, naltele comandamente militare, ci s-au strecurat si n anturajul personajelor politice importante, n redaciile ziarelor, n cercurile cele mai exclusiviste, ct i n lumea de jos. Nu-mi vei cere, cred, s v furnizez nume sau s v aduc aici pe acei care, cu riscul vieii, au adunat datele citate de mine. Putei fi sigur c elementele folosite de mine provin din mai multe izvoare, ceea ce a permis confruntarea veracitii, a exactitii lor. tim foarte multe despre francezi i despre inteniile lor, domnule feldmareal, dup cum i ei tiu destule despre noi. Dac astzi ip ca din gur de arpe, negnd c ar avea gnduri dumnoase fa de noi, o fac fiindc nu sunt nc pregtii s ne loveasc. Dar dac le vom ngdui s ne atace la momentul ales de ei, va apsa pe umerii notri povara ruinii, a datoriei nemplinite, a trdrii. Ultimele cuvinte uierar ca nite lovituri de bici. Prinul Friedrich si cei mai muli dintre generalii prezeni simir c li se ncrnceneaz pielea. Aprecierile mai mult dect dure ale contelui Moltke nu desemnau pe nimeni n special. Dar asupra sensului lor, intenionat lsat n suspensie, asistena ar fi fost greu s se nsele. Manteuffel lu o pan de gsc i ncepu s o roteasc ntre degete. - Ar fi i mai grav, domnule feldmareal Moltke, dac, printr-un complex de msuri pripite, am mpinge Germania

110

la catastrof. Dup cum desigur suntei si dumneavoastr informat, n Europa domnete la ora actual o mare agitaie datorit campaniei de pres dezlnuite de gazetele noastre oficiale. A vrea s v pun o ntrebare, domnule feldmareal: v-ai aruncat privirile i asupra presei opoziioniste din ara noastr? Ai vzut ct este de ostil unui nou rzboi? - Cnd este vorba de interesele superioare ale Germaniei, prerea vulgului mi este perfect indiferent. Dac soldaii ar fi consultai asupra msurilor preconizate de comandani, unde am ajunge? - Uitai, domnule feldmareal Moltke, c soldaii pe care i vei trimite la rzboi sunt recrutai tocmai din rndul acestui vulg" att de dispreuit de dumneavoastr, vulg" astzi ostil rzboiului. V-ai gndit la furtuna pe care o vei strni n Reichstag? Nu mai vorbesc de riscul de a ridica ntreaga Europ mpotriva noastr. Marile puteri sunt capricioase, domnule feldmareal. Este destul s v amintesc atitudinea prietenoas a Angliei fat de Prusia la nceputul rzboiului din 1870 i ostilitatea nedeghizat pe care ne-au artat-o n preajma ncheierii pcii. n clipa aceea interveni n discuie feldmaresalul conte von Roon, ministrul de Rzboi al Reichului german. Toi cei prezeni cunoteau prietenia pe care Bismarck o vdea n orice ocazie ministrului si devotamentul acestuia fa de cancelar. Von Roon ncepu s vorbeasc domol, cu glas sczut: - Domnule feldmareal von Manteuffel, m tem c discuia a alunecat pe un fga nedorit. Domnul feldmareal Moltke nu a preconizat mobilizarea armatei germane. naintea deschiderii acestei conferine am avut cu Domnia-Sa un schimb de vederi cuprinztor. I-am ascultat argumentele si le-am preuit cumptarea. n concepia Domniei Sale, ar trebui organizate manevre militare de anvergur n Alsacia si Lorena, i n acest sens am concentra un numr de rezerviti. Orice stat din lume este ndreptit s organizeze manevre pentru a-i antrena armata. Faptul c acestea vor avea loc n apropierea graniei cu Frana ar constitui cel mult un avertisment. Am fi ns gata pentru orice eventualitate. M ndoiesc, domnule feldmaresal von Manteuffel, c ai putea fi ostil unor msuri prudente, puin spectaculoase, dar foarte necesare salvgardrii securitii Imperiului. Cei prezeni se foir pe scaune. Generalul de cavalerie, conte von Stolberg-Vernigerode, comandantul corpului VII de

111

armat schimb o privire plin de subneles cu colegul i prietenul su, generalul de infanterie von Schwarzkoppen, comandantul corpului XIII de armat czlnd tacit de acord c nu e tactic s intervin n duelul de artilerie grea" declanat ntre superiorii lor. Aluzia lui von Roon era foarte transparent. Sprijinul su n favoarea lui Moltke venise la timp. Dar spre nfricoarea prinului Friedrich care ar fi preferat s nchid discuiile n aceast faz, mai nainte de a se rosti replici si mai tari, ceru cuvntul generalul de infanterie von Kameke, ministrul de Rzboi al Prusiei. - Regret c nu pot mbria opinia dumneavoastr, domnule feldmaresal von Roon. Manevre militare n apropierea graniei cu Frana, astzi, ar echivala cu o mobilizare imperfect deghizat. V las s apreciai vlva ce s-ar strni n Europa. Anglia ne-ar acuza c pregtim invazia unui stat care nu ne-a provocat cu nimic. Snt informat c regina Victoria ar fi tri mis deja un mesaj Majestii-Sale mpratul, prin care pledeaz n favoarea pcii. - Intervenia flotei britanice ntr-un rzboi continental? M facei s rd, domnule general! ripost ironic Moltke. - Dar Rusia? V-ai gndit la Rusia, domnule feldmaresal? Intervenia Rusiei ntr-un rzboi continental n-ar fi deloc neglijabil. Feldmarealul Moltke i ncleta si desclest nervos pumnii. Nu m mai mir de ce Bismarck nu-l poate suferi pe Kameke! reflect mnios. i Kameke i Manteuffel sunt timorai, negativiti! Cu astfel de generali vrem s ne impunem n Europa?" Manteuffel puse punctul pe i. - Regret absena domnului cancelar Bismarck. Dac ar fi fost prezent la aceast conferin, ar fi putut s ne confirme, pe propria sa rspundere, c rzboiul este inevitabil si c intrarea noastr n aciune nu mai permite ntrziere. n acest caz am fi ateptat ca Majestatea-Sa mpratul s-i spun ultimul cuvnt. Iar dac hotrrea Majestii-Sale ar fi fost s ncepem lupta, nam fi ezitat o clip s acionm cu toate forele mpotriva inamicului. Atta vreme ct jonglm cu presupunerile, cu informrile mai mult sau mai puin exacte ale unor spioni i cu accentele isterice ale unei prese iresponsabile, nu pot s fiu de acord cu propunerile domnilor feldmareali Moltke i Roon. Generalul de infanterie baron von Barnekow comandantul corpului I de armat gsi cu cale sa-si expun punctul de vedere. Ascultase cu mult atenie dezbaterile i fusese ocat

112

de opiniile lui Manteuffel si ale lui Kameke. - Domnilor feldmareali, domnilor generali, am impresia c lucrurile au fost luate prea n tragic. n spe s-a insistat prea mult asupra elementului politic al conflictului nostru cu Frana. S m ierte domnul feldmareal von Manteuffel i domnul general von Kameke, dar aspectul politic asupra cruia au insistat cu atta nflcrare este mai degrab de resortul diplomaiei noastre. Militarii trebuie s tie a se bate, asigurndu-i bineneles cei mai numeroi sori de izbnd. Am studiat ipotezele tactice i strategice ale campaniei mpotriva Franei, aa cum au fost elaborate de Statul-Major al Armatei. Trebuie s m nchin. Sunt admirabile. Armata german ar face un adevrat mar triumfal pn la Paris. S privim lucrurile i sub alt aspect. Manevrele militare, orict de ample, orict de serios tratate, pstreaz totui caracterul unui joc. Nu merg pn acolo nct s spun c este un joc de copii, cci uneori se mai i moare. O armat nu-i poate verifica ns cu adevrat capacitatea de lupt dect pe front, luptndu-se cu inamicul. Un rzboi local nu numai c nu o uzeaz, ci o si oeleste. - Suntei sigur, domnule general, c un rzboi astzi mpotriva Franei nu s-ar generaliza; incendiind ntreg continentul? ntreab Manteuffel. Generalul von Barnekow zmbi cu ngduin. - Revin la spusele mele anterioare. De ce avem un Minister al Afacerilor Externe? Cancelarul Bismarck s-a descurcat pn acum foarte bine n hiul intrigilor diplomatice. De ce s nu-i acordm acelai credit i mai departe? Cancelarul Bismarck socotete rzboiul necesar. Toate rzboaiele n care politica sa extern ne-a angrenat s-au ncheiat cu victorii rsuntoare. innd seam de aceste precedente, este oare cazul s ne punem o variant a ntrebrii lui Hamlet, s-l facem sau s nu-l facem? Cred c rspunsul este foarte clar. S facem rzboiul! Trebuie s-l facem! Onoarea noastr de soldai este n joc. mpratul ateapt s ne ndeplinim datoria. Avem oare dreptul s-l dezamgim? Avem oare dreptul s dezamgim Germania? Murmure de aprobare se auzir n sal. Baronul von Manteuffel btu cu pumnul n mas i se ridic n picioare. Dup o tcere scurt, ncrcat de electricitate tunetul se auzise, acum urma s vin trsnetul - feld-marealul vorbi cu severitate. - Sunt surprins, domnule general von Barnekpw, c un militar de talia dumitale, cu statele dumitale de serviciu, poate

113

fi att de superficial. Fa de atitudinea dumneavoastr ireductibil - se adres i celorlali partizani ai rzboiului - i innd seama i de opiniile contrare, socotesc c numai mpratul peate lua o hotarre. Voi cere deci o audien Majestii-Sale Imperiale, spre a-l informa asupra acestei stringente chestiuni. Salut cu o nclinare a capului, apoi prsi sala. Se nserase cnd cupeul lordului Charles Eastleigh, opri n faa clubului White's de pe St. James's Street. Ajutorul vizitiului n livrea cu culorile casei ducale Sunderland-Northland - sri de pe capr i deschise portiera trsurii. Tnrul lord cobor. - Nu m mai ateptai! Ducei-v acas! Urc grbit scrile clubului si ptrunse n vestibul, i ls la garderob capa de sear cptuit cu mtase alb, plria nalt si bastonul cu mciulie de filde. - James, ai vzut pe lordul Steyning si pe marchizul de Bedfordshire? l ntreb pe tnrul garderobier. - Au sosit chiar acum cteva minute, my lord! - Mulumesc, James! Intr n salonul cel mare, unde fotii si colegi de la Oxford se ntreineau cu George Birstall, eful de cabinet al ministrului Afacerilor Externe, lordul Derby. Strngerile de mn fur nsoite de nelipsitele exclamaii: - How are you, old boy? - Fine, thanks! - You are looking great! - You too, chum! Intrar apoi n sala de mncare arhiplin. Majordomul i conduse pn la Maa rezervat, n jurul creia se instalar. Un chelner stilat apru ca din neant, purtndu-i cu graie pe bra ervetul alb, scrobit. - Caviar i ampanie, Winston! porunci Eastleigh. Numai caviar i ampanie! i ceva trufe! Chelnerul i not comanda n carneel. Bedfordshire protest: - Ce e cu regimul acesta de austeritate, Charles? Ai de gnd s ne lai s murim de foame? - Ar trebui s-mi fii recunosctori, fiindc am grij de sntatea voastr. Cu trufe, caviar i ampanie nu riscai s v mbolnvii de gut. Lordul Steyning fcu o strmbtur. - Guta e apanajul nobililor, dragul meu Charles. Un btrn aristocrat care nu sufer de gut i d un vot de blam. nseamn c n-a tiut s triasc. Winston, ai cumva un canard au sang

114

gata pregtit? Chelnerul tui ncurcat.. - La buctrie se prepar tocmai un canard au sang comandat de ducele de Marlborough. Steyning scobor vocea, adresndu-se confidenial chelnerului: - Dac ne aduci nou raa ducelui, ai de la mine dou guinee. Gsete un pretext pe care s-l serveti btrnului Marlborough. - Nu tiu dac am s pot, my lord! - Trei guinee, ca s te eliberezi de orice scrupule. Chelnerul voi s plece spre a executa comanda, dar Eastleigh l opri din drum: - Winston, adu la nceput o sticl de Bourbon. - Bourbon? exclam Bedfordshire cu dezgust. Butura asta barbar? - Pardon, l corect Eastleigh. Bourbonul este o butur american cu nimic mai prejos de whisky-ui scoian, cu care dealtfel se nrudete. - Clive, se adres eful de cabinet marchizului, nu uita de legturile de rudenie ale lui Eastleigh cu Pieile Roii. Eastleigh zmbi cu fals bunvoin: - Birstall, eu m trag dintr-o cpetenie de Piei Roii, pe cnd dumneata te tragi dintr-o slug de crciumar. eful de cabinet se nverzi la fa. El, un simplu burghez, ncercase s se comporte familiar n cercul acestor nobili autentici, fcnd o glum poate deplasat. Aristocratul Eastleigh l pusese ns la punct cu obrznicie, socotind c totul i era permis. Dac ar riposta brutal, s-ar strni un mare scandal. Birstall fcu un efort spre a se stpni. Trebuia s-i menajeze cariera politic, aflat doar la nceputul ei. Nu era cazul s si-o primejduiasc printr-o excesiv manifestare de amor propriu. Afar de aceasta, Eastleigh era reprezentantul unui clan temut. Cnd provocai un adversar de talia lui, nu dormeai linitit. - Gentlemen, gentlemen, nu o s v formalizai pentru o glum nevinovat, interveni mpciuitor Bedfordshire. Birstall ridic cel dinti steagul alb. - mi pare ru, Eastleigh. A fost doar o glum. N-am vrut s te ofensez. - Nici eu, replic lordul cu rceal. i eu am glumit. Chelnerul se eclipsase discret. tia c nu este sntos s fie martor la certurile membrilor clubului. Eastleigh scoase din buzunarul vestei albe un ceas de aur ncrustat cu diamante. - Peste un sfert de or se deschid slile de joc. Dac nu ne

115

grbim, pierdem locurile la Maa de chernin-de-fer. N-a vrea s stau toat noaptea n picioare. Birstall i nghii cu noduri poria de caviar, dei se strduia s par senin, degajat. n sinea lui fierbea. Cum l-ar mai fi plmult pe lordul acesta ncrezut, care-l sfida cu titlurile si cu imensa lui avere, toate motenite. Stevning, mare colecionar de anecdote porcoase care angajau nume rsuntoare, dezvluia cu voluptate cteva cancanuri scabroase de la Curte, cnd dinspre salonul de la intrare le ajunse la ureche zgomot de voci nfierbntate. n ambiana aparent calm de la White's, agitaia aceasta era de-a dreptul insolit. Stevning se ridic de la mas. - M duc s vd ce se ntmpl. Sunt curios ca o bab. Porni ntr-acolo, urmat de prietenii si i de ali membri ai clubului care-i ntrerupseser cina. Pe canapeaua din hol era ntins un brbat livid, lipsit de cunotin, ntre dou vrste, bine mbrcat ce avea urme de praf pe veston. - L-a lovit trsura lui Thursiey, chiar n faa clubului! Bietul om! exclam unul dintre servitorii care-l aduseser pe brae. - Cred c a suferit serioase leziuni interne! opina sumbru Sir John Wanswell, un mare amator de jocuri de noroc. - E lovit i la cap! spuse lordul Eksdale, examinndu-l cu atenie. Cred c nu scap cu via! - Pariez, Eksdale, pe o sut de guinee c scap! strig onorabilul Murray Ospringe. - in pariul! replic Sir John, strnit de provocarea lui Ospringe. Primul rmag fcu boule-de-nezge. Altele, tot mai ridicate, prinser s plou. Membrii clubului pndeau cu ncordare, ateptnd ca accidentatul s-i revin sau s-i dea sfritul. Sir George Arnside, un reputat medic din Harley Street, aflat n sala de lectur, auzind despre ce e vorba, se grbi s vin n hol i, dup ce-i fcu loc printre curioii mbulzii n jurul rnitului, se plec asupra lui spre a-i lua pulsul. - Fr ajutoare medicale! protest Sir John. Cei care am pariat, scontnd pe moartea accidentatului, vom fi prejudiciai. - Just! strig Elvis Muncaster. Nu e cinstit s i se dea ngrijiri! ansele s rmn egale pentru toi cei care au pariat. - Prostii! exclam sever Sir George Arnside. Nenorocitul acesta trebuie dus imediat la spital. Altfel moare ca un cine! Dup ce accidentatul fu ridicat pe o targa i scos din cldire de doi infirmieri, sosii n sfrsit cu o ambulan, membrii clubului

116

se napoiar fie la cin, fie n slile de joc. Lordul Eastleigh i prietenii lui se instalar la chemin-de-fer i ncepur s ponteze sume mari. Nu apucase jocul s se nfierbnte, cnd n sal i fcu o zgomotoas intrare onorabilul Richard Kingsclere, mezinul vicontelui Horwich. Agitnd ultimul numr din Times strig, excitat, tulburnd procesul intelectual al juctorilor concentrai n jurul partidei de chemin-de-fer: - Gentlemen, izbucnirea rzboiului ntre Frana i Germania este iminent! M tem c va trebui s mbrcm uniformele militare. Revelaiile din Times snt senzaionale! Juctorii viciosi, absorbii n urmrirea capriciilor zeiei Fortuna, nu se clintir de la mesele verzi. Se gsir totui curioi care-l nconjurar pe Kingsclere. Pentru c nu puteau citi cu toii deodat ziarul, unii membri ai clubului, mai expeditivi, trimiser servitori dup ultimul Times. Dup ce parcurse uluit articolul semnalat de Kingsclere, Birstall i lu rmas bun de la prietenii si i prsi clubul. Se urc n prima trsur de pia. - Berkeley Square! porunci aferat vizitiului. Ai de la mine o guinee dac m duci ca vntul! n vreme ce copitele cailor ropoteau pe caldarm, Birstall i zise c i se oferea n sfrit ocazia de a se face remarcat, ducnd cel dinti ministrului uimitorul articol din Times. Nu-mai de nu i-ar lua-o nainte alt coleg din minister. Un sfert de or mai trziu fu primit n bibliotec de lordul Derby, nfurat ntr-un halat de mtase matlasat i cu o scufie de ln pe cap. Rcise la o vntoare clare i acum se doftoricea cu mult zel, fiindc n ziua urmtoare trebuia s rspund n Camera Lorzilor la o interpelare asupra politicii externe a guvernului fa de Egipt. Ministrul l invit pe Birstall s ia loc pe o canapea, apoi se cufund n lectura articolului semnat de Blowitz, corespondentul din Paris al ziarului. nceputul era tare: Minile cele mai luminate i dau seama c ne aflm n faa unui pericol iminent, a unei ameninri latente. Oamenii cu simul rspunderii ncearc acea senzaie vag i teribil, exprimat prin cuvintele: Se pregtete ceva. Aceste temeri, justificate, i gsesc originea n teoriile lansate, colportate i reproduse cu voce joas de cel mai puternic partid din Germania, care cuprinde elementele militariste intransigente". Articolul, lung i bine documentat, releva dezamgirea Germaniei dup ce constatase c cele cinci miliarde impuse Franei drept despgubiri de rzboi fuseser pltite ntr-un timp scurt,

117

ceea ce dovedea c, din punct de vedere financiar, aceast ar nu era definitiv zdrobit. Reorganizarea armatei fcea s ncoleasc temerea c, priritr-o alian cu unele puteri ostile Reichului, Frana ar fi capabil s-i ia revana pe trm militar. Spre a prentmpina o agresiune pornit de dincolo de Rin, Germania era silit s pstreze sub arme o armat numeroas i puternic, cu preul unor sacrificii materiale considerabile, susceptibile n timp s ruineze Statul. Germania, nemulumit de condiiile tratatului de la Frankfurt, care permisese Franei nvinse s revin pe linia de plutire, era decis s ia o iniiativ grav, atacnd cu toate forele pe ,,dumanul ereditar al Reichului". Oamenii politici si generalii germani erau convini c Anglia, Italia si Austria nu vor interveni. Rusiei i se va argumenta necesitatea acestui rzboi, astfel nct s i se obin neutralitatea. arul, indiferent la complicaiile din Occident, va, prefera s-i pstreze minile libere spre a aciona - la momentul ales - n sud-estul Europei. Este adevrat c numeroase cercuri din Reichul german se artau ostile unei noi campanii militare, dar n-ar fi fost exclus ca partizanii rzboiului s aib ultimul cuvnt. Frana va fi invadat a doua oar, Parisul va fi bombardat cu atta violen de sutele de baterii de artilerie instalate pe platoul Avron, nct nu va rmne piatr peste piatr. Noul tratat de pace va impune Franei, iremediabil ruinate, s cedeze Belfortul cu ntreaga regiune nconjurtoare, s nu-i mai refac n veci armata, s se oblige a achita despgubiri de rzboi n valoare de 10 miliarde franci, pltibile n douzeci de ani cu dobnd de 5 la sut i fr posibilitatea unor vrsminte anticipate din capital. Lumea civilizat trebuie s cear Germaniei ca, printr-o declaraie clar, pacific, s pun capt provocrilor belicoase ale acelor cercuri militariste, iresponsabile, care puneau n pericol luminoasa for moral cunoscut sub denumirea de drept public. Se impune ca Europa s ias din apatie i s-i aminteasc povaa ingenioas a rancei care, lsndu-i copiii acas, le-a spus: Dac vi se ntmpl ceva, s nu strigai: Vin hoii!. Vecinii, aflnd c numai voi sntei n primejdie de a fi jefuii, n-au s v vin n ajutor. S strigai: Foc! Foc! A luat foc! Toi cei din jur vor sri atunci n-sprijinul vostru, cci se vor teme c flcrile ar putea cuprinde ntreg satul". Articolul era att de incendiar, nct ministrul simi c l trec cldurile. Sau poate i se urcase febra? . . . mpturi ziarul i l aez pe msua chinezeasc din apropierea fotoliului su. - i mulumesc, Birstall. M ntreb cum de a scpat n Times

118

o proz att de isteric! La cele mai alarmiste zvonuri trebuie s aplici un coeficient de moderaie, ca s le reduci la proporii rezonabile. eful de cabinet nelese c trebuie s se retrag. Se ridic i salut cu respect: - My lord, mi permit s v urez noapte bun. Prsi ncntat locuina ministrului. Zelul su avea s fie desigur remarcat. Rmas singur, lordul Derby i lu pulsul. Nu era un ipohondru, dar l nspimniau bolile si suferina, tocmai fiindc se bucura de o sntate robust. nainte de a citi corespondena lui Blowitz, l luase cu frig. Acum ns observ c transpirase abundent. Efectul terapeutic al gazetei fusese mai rapid dect al medicamentelor. Normal ar fi fost s bea un ceai fierbinte, apoi s se bucure de un somn bun, regenerator, pn a doua zi de diminea. Mister Blowitz l ncurcase ns toate aranjamentele. Lordul Derby - dei relativ tnr - avea experien politic. tia c articolul din Times va face vlv. Mai mare poate dect s-ar fi cuvenit. Opinia public va lua foc, iar opoziia liberal va ataca guvernul, nvinuindu-l de exagerri", dac msurile fuate vor fi prea severe, sau de timorare", dac va da dovad de moderaie. Departamentul Afacerilor Externe va fi cel dinti vizat, apoi criticile l vor cuprinde si pe primul ministru. Lordul Derby renun cu regret la odihna plnuit, i lepd comodele vesminte de cas, fcu o baie fierbinte i, dup ce valetul l brbieri, i mbrc fracul. Cupeul l atepta n faa casei. Oarecum restabilit - emoiile puternice au uneori nsuSirea de a ameliora sntatea - se aez pe pernele banchetei i, dup ce i strnse grijuliu fularul alb de mtase n jurul gtului, ordon: - Downing Street! n trap ntins! Cupeul se puse n micare. Pe geamurile portierelor, ceaa aternuse miniaturale mrgeluse de ap . Reedina oficial a primului ministru al Angliei, Mr. Benjamin Disraeli, prim-lord al trezoreriei i preedinte al partidului conservator, era luminat a giorno. eful guvernului MajestiiSale Regina Victoria oferea un dineu n cinstea ctorva prieteni. De-a lungul trotuarelor, de o parte i de alta a strzii, erau aliniate trsuri cu vizitii n livrele somptuoase, care-i ateptau stpnii. Caii nervoi forniau din cnd n cnd, izbind cu copitele pavajul. n faa intrrii reedinei primului ministru, un poliist n uniform fcea bos de paz. Un groom cu mustaa abia mijit sttea zgribulit lng un

119

cupeu cu blazonul conilor Chesterfield. Livreaua-i galonat era subire, iar umezeala din atmosfer l ptrunse pn la oase. Vizitiul i arunc pe umeri o ptur care mirosea a sudoare de cal. - Ai vrut s faci pe elegantul! Cnd am plecat de acas, de ce nu i-ai luat mantaua? Groomul i mulumi i se nfur n ptur. Acum putea s vin i viscolul. Se uit cu comptimire la poliistul care fcea de paz. Lui nu i-o fi frig?" reflect. i mut privirile asupra ferestrelor luminate. Acolo petreceau stpnii. Ce n-ar da s se afle printre ei, s guste buturi scumpe i mncruri miestrit preparate. Dincolo de ferestrele luminate i de faada nu prea artoas, oaspeii primului ministru, ornduii n jurul mesei lungi, mpodobit cu argintrie, cristale fine i sfenice cu luminri aprinse, conversau fr nsufleire despre nimicuri mondene. i femeile i brbaii aveau att de multe decenii la rbojul vrstei, nct artau ca nite maimue savante, ncreite la fa si gtite pentru o reprezentaie de gal. Paharele cu vin scump stteau aproape neatinse, ca si farfuriile cu mncruri apetisante, fiindc invitaii primului ministru sufereau fie de gut, fie de ficat, fie de rinichi. Abia dup ce se vor ntoarce la locuinele lor vor bea, strmbndu-se, cte un ceai amar, din ierburi cu renume de leacuri suverane. n capul mesei, Mr. Disraeli prezida somptuosul dineu, strduindu-se s nu ia n seam durerea de stomac, surd i att de suprtoare nct abia se stpnea s nu fac vreo schim care s-i trdeze suferinele i s-i indispun oaspeii. Chinuit de propria lui boal, se uita critic la obrajii czui si violent fardai ai doamnelor, la ridurile adnci ale brbailor, zicndu-i cu tragic humor c tuturor celor prezeni, n cap cu amfitrionul, lear fi prins mai bine ngrijirile unor medici, comprese i hapuri calmante, dect serviciile lacheilor care-i mbiau cu vinuri i mncruri scumpe. Asculta complimentele i elogiile debitate de conii, marchizii i ducii care-i acceptau azi cu recunotin invitaiile, dar care ieri l priveau de sus sau pur si simplu l ignorau. Reflect trist: Pentru mine mririle au venit prea trziu. Puterea pe care o stpnesc nu mai mi d satisfacie. ntr-o vreme - eram tnr pe atunci, plin de vigoare, ros de ambiie - m simeam n stare s rstorn dinastiile, s dobor guvernele, s uluiesc mulimile! Acum sunt btrn, mcinat de maladii, sectuit de iluzii! Am gut, astm, iar stomacul m tortureaz. Uneori m simt att de

120

slbit, nct abia m mai in pe picioare". - Camera Comunelor a dat dovad de nelepciune i de o remarcabil previziune, respingnd moiuinea Hawson, care cerea diminuarea efectivelor armatei active, spuse cu satisfacie feldmaresalul marchiz de Tweedale. - Adevrat, ntri Disraeli. Moiunea nu a ntrunit dect 61 de voturi pentru, fa de 224 de voturi contra. - Pacifitii de tout prix sunt nite criminali! suprasolicit contele Chesterfield. - Tocmai acum, cnd guvernul Indiei ia msuri spre a pregti o campanie de anvergur mpotriva Birmaniei, iresponsabilii din Parlament pretind amputarea forelor noastre militare, gri cu indignare lordul ambelan marchiz de Hertford. Consolidarea splendidului nostru imperiu colonial impune sacrificii. - Partidul conservator este bucuros s le fac, marchize, zise primul ministru. - Sunt informat c guvernul chinez este dispus s trimit un nalt funcionar, nsrcinat s ancheteze, mpreun cu reprezentanii Indiei, condiiile n care a fost atacat expediia Browne, rosti cu glas rguit de btrnee Lady Chesterfield. - Guvernul nostru, my lady, a luat toate msurile ca onoarea britanic s nu fie tirbit, replic Disraeli. Feldmarealul se ntoarse spre lordul Attenborough, convivul din stnga sa, de care-l desprea Lady Bradford: - V felicit, my lord, pentru interpelarea dumneavoastr din Camera Lorzilor, referitoare la nota amenintoare adresat Belgiei de Germania. Cancelarul Bismarck a nceput s-i piard simul msurii. - Are de gnd s se bat cu toat omenirea? ntreb Lady Chesterfield. - Nu! E prea abil ca s fac un act necugetat. Presiunea lui se exercit numai asupra celor slabi, replic marchizul de Hertford. - Credei? interveni feldmaresalul. Impresia mea este c vrea s ngenunche toate statele din Europa. Bineneles, divizndu-le, apoi lovindu-le succesiv. Discuia politic i nfierbnt att de tare pe convivi, nct nui puser capt nici dup ce trecur n salon spre a degusta lichiorurile n compania doamnelor, obicei pe care Disraeli ncerca s-l aclimatizeze n Anglia. Socotea napoiat concepia englezilor care dup cin preferau s rmn n sufragerie spre a fuma, n vreme ce femeile erau expediate n alte ncperi. Majordomul se apropie de primul ministru si-i anun n

121

oapt sosirea lordului Derby. - Bine. Condu-l n cabinetul meu de lucru. Vin imediat. Disraeli se scuz fa de invitai, apoi prsi sufrageria, curios i uor ngrijorat. Ministrul de Externe l ntmpin, cerndu-i iertare pentru deranj. - Am neles c vrei s-mi vorbeti ntre patru ochi, dragul meu Derby. De aceea te-am i poftit aici. Nutrea o mare simpatie pentru tnrul diplomat, al crui printe, unul dintre marii brbai de stat, din fosta generaie, acordase o ncredere nelimitat lui Disraeli, aflat pe atunci abia la nceputul carierei sale politice. Ministrul i puse sub ochi ziarul Times, cu corespondena din Paris semnat de Blowitz. Disraeli o citi cu atenie. - M tem c Bismarck are s ne dea de lucru. Dac afir maiile lui Blowitz snt adevrate, nseamn c vom fi nevoii s intervenim. O Germanie excesiv de puternic va sta ca un spin n coasta Angliei. Nu vom permite unui stat continental s se dezvolte n asemenea msur, nct s primejduiasc precarul echilibru european. Trista noastr experien cu Napoleon I nu trebuie s se mai repete. - mi place s cred, domnule prim-ministru, c preconizai o aciune energic, dar prin mijloace panice! Mr. Gladstohe ne acuz c am angajat Marea Britanic ntr-o politic aventuroas, bazat numai pe utilizarea forei. - Dragul meu conte, iubesc pacea tot att de mult ca i dumneata, dar m pregtesc de rzboi, fiindc am da toria s fiu gata pentru orice eventualitate. A dori s m nelegi. Nu pun mare temei nici pe ameninrile cu rzboiul, care se pot reduce n ultim instan la un bluff menit s smulg concesii economice si politice de la cei ameninai. Nu m ncred nici n asigurrile pacifice ale unor cpetenii de state, de o manifest rea-credin. Cei care nu pot sau nu vor s neleag aceste adevruri elementare snt destinai s piar zdrobii de adversarii lor mai puin scrupuloi. Acum te rog s m ieri. Trebuie s m ntorc n mijlocul invitailor. Nu te ispitete s bei o cafea n tovria noastr? - V mulumesc pentru amabilitate, Sir, dar nu m simt bine. Mine m ateapt dezbateri grele n Camera Lorzilor. Disraeli zmbi. - Nu m ndoiesc c ai s te descurci bine. - Bun seara, Sir! - Drum bun, conte! i doftoriceste-te bine. Mai ales acum trebuie s fim cu toi pe baricade. S-mi lai jurnalul. Am s

122

mai citesc o dat corespondena lui Blowitz, dup plecarea oaspeilor. Mine diminea am s solicit o audien Majestii-Sale, spre a o informa. Vrei s m nsoeti, conte? - Nu cred c voi scpa devreme de la Camer, Sir. Vorbii, v rog, Majestii-Sale i n numele meu. Contele zmbi si continu: - Majestatea-Sa e ptima, iar dumneavoastr avei o influen moderatoare asupra sa. Disraeli zise. - Voi ncerca s atenuez nclinrile oarecum rzboinice ale Reginei. - V las cu bine, Sir! - Drum bun, conte! Benjamin Disraeli urca ncet scara cea mare din Palatul Buckingham. Fiecare treapt pe care o lsa n urm l costa un efort istovitor. Cu mna dreapt se sprijinea de balustrada de bronz aurit, mpodobit cu frunze de acant i cu rozete, iar cu sting se ajuta de un baston. Mreia regal a ntregii ambiane i crea un simmnt de satisfacie, dar i de regret. Corpul lui uzat nainte de vreme l mpiedica s guste din plin bucuriile puterii politice. n anii adolescenei i ai tinereii scrisese romane extravagante, cu aristocrai blazai, care se nvrteau n palate de o bogie uluitoare, esnd idile pline de farmec si intrigi tenebroase. Tatl su, evreul Isaac d'Israeli, un mare ndrgostit de cri i de literatur, adunase o via ntreag mormane de fie pentru o lucrare monumental, rmas doar n stare de proiect. Btrnul citea cu uimire romanele flamboaiante ale fiului su, ntrebnduse nedumerit si oarecum speriat de imaginaia lui debordant: Ce tie el despre marchizi i despre duci? Familia d'Israeli, dei veche i cu o situaie material prosper, poate aspira cel mult s se ncadreze n marea burghezie. Pn la lumea visat de fantascul meu fiu se afla o deprtare ca ntre pmnt i atri. Dornic s atrag atenia, s strluceasc, s epateze, tnrul Benjamin purta prul foarte lung, vesminte excentrice, n culori deschise, bijuterii cu un desen baroc de o bizarerie cutat, la mod dealtfel printre tinerii ambiioi s egaleze gloria lui Beau Brummell, regele eleganei. Vorbirea i era nflorit, preioas i vag impertinent, manierele, de o politee rafinat, nu excludeau ndrzneli menite s-i ocheze pe burghezii cumini, conformisti. Sub aparenta lui frivolitate, se ascundea ns un spirit tenace, o ambiie nemsurat, o extra-

123

ordinar combativitate. Ieri, tnrul Benjamin mnuia n romanele sale fantoe imaginare din lumea naltei nobilimi, aa cum o concepea el. Azi fantoele erau duci, marchizi, feldmareali i minitri, cu toii autentici. Manevrani de bagheta venerabilului Disraeli, mriau ca i fiarele dresate din circuri, dar se supuneau poruncilor, stnd n dou labe, fcnd giumbulucuri umilitoare i srind prin cercuri de foc. Odat, ducele de Buccleugh avusese o altercaie cu Benjamin Disraeli, ajuns ef al guvernului. n cursul unui schimb de cuvinte, aparent politicoase, dar ncrcate de venin, Buccleugh fcuse aluzie la statutul de burghez al primului ministru, dndu-i a nelege pe ci ocolite c ar trebui s aib o comportare deosebit fa de reprezentantul unei att de ilustre case ducale. Disraeli l privise prin monoclul su ca pe un animal rar i replicase molcom: - Ducii nu m mai impresioneaz, dragul meu Buccleugh. Astzi fac duci dup bunul meu plac. Spre a da o meritat satisfacie primului ei sfetnic, regina Victoria i oferise un titlu nobiliar. Benjamin i mulumise, exprimndu-i recunotina n stilul lui nflorit, att de apreciat de btrna suveran - n strfundul inimii regina rmsese o incorigibil romantic - dar o rugase s acorde aceast cinste iubitei lui soii, Mary-Ann, el rmnnd la vechiul statut, spre a-i pstra scaunul din Camera Comunelor. Mary-Ann Disraeli devenise astfel vicontes Beaconsfield. Opinia public din Anglia, ncntat de modestia primului ministru, l acoperise cu laude. Dumanii lui, n schimb, i nfieraser filistinismul. n vreme ce-i depna melancolic gndurile, Disraeli strbtea aproape fr s le vad - galerii i saloane pe care altdat lear fi devorat cu privirile. Nu-l trezeau din reverie dect durerile atroce, care-i sgetau uneori picioarele. Guta l supra ngrozitor. Normal ar fi fost s fi stat acas, nfurat n cldurosul su halat de interior, adncit ntr-un fotoliu confortabil i cu picioarele aezate grijuliu pe un taburet. n anticamera ncperilor de parad l ntmpin secretarul reginei. - Majestatea-Sa v ateapt n Salonul Alb, Sir. mi permitei s v sprijin? Disraeli ngdui s fie ajutat. Cei doi brbai mergeau ncet, fr zgomot, ca nite umbre. Silueta ncovoiat a primului ministru, obrazul su livid, supt de suferine, se reflectau n oglinzile nalte, cu magnifice rame aurite.

124

nainte de a intra n Salonul Alb, Disraeli mulumi secretarului pentru sprijin, i trase braul i, rmas singur, i ndrept spinarea, ca s nu fac o impresie urt suveranei. Dup ce secretarul i anun sosirea, Disraeli ptrunse n salon i, nc de la u, se nclin att ct i ngduia spinarea nepenit. Regina, o btrnic scund, cu obraji dolofani, sttea ntr-un fotoliu tapisat cu saten alb. ntreaga-i fiin respira o mreie cu adevrat regal. Deprinderea de a purta coroana mprumut suveranilor o demnitate care cu timpul devine fireasc", obinuia s spun Disraeli. Regina purta o rochie neagr, de mtase, si o bonet de dantel alb, vemnt de vduv, de care nu se mai desprise de la moartea soului ei, prinul consort Francis-Albert, duce de Saxa-Coburg i Gotha. Expresia de suferin ntiprit pe chipul primului ministru i trezi comptimirea. - M tem, Mr. Disraeli, c nu te simi bine. Te chinuiete guta, nu-i aa? Te rog s iei loc! Primul ministru rmase uluit. Eticheta de la Curte nu permitea persoanelor primite n audien, orict de nalt ar fi fost rangul lor, s stea jos n prezena reginei. Refuz s profite de bunvoina ei. - Majestate, mi cunosc ndatoririle. n calitatea mea de prim slujitor al Majestii-Voastre, trebuie s respect cel dinti regulile protocolului, menit s sporeasc strlucirea Coroanei i s nvluie persoana suveranului ntr-o aur cvasi-divin. Regina zmbi. - S nu mai vorbim de aura cvasi-divin a suveranului ntr-o monarhie constituional. - S-mi fie cu iertare, Majestate, dar suveranul este cu att mai venerat cu ct nu se amestec n treburile publice. Jupiter i pstra neatins prestigiul fiindc nu cobora din Olimpul inaccesibil muritorilor. - Iat o subtil apologie a monarhiei constituionale. Cred ca dumneata ai fi n stare s-l convingi i pe ar c renunarea la anumite prerogative ar face s-i creasc prestigiul fa de supui. - Oh, Majestate, dac arul ar nelege acest adevr, ar scuti poporul rus de multe necazuri. Din nefericire, dictatorii arul nsui nu este dect un dictator ereditar - nu au niciodat simul msurii. Libertatea este un bun la care omenirea nu va renuna niciodat. - Apropo de dictatur, Mr. Disraeli, n-ai venit cumva ca smi vorbeti despre cancerul Bismarck?

125

- Perspicacitatea Majestii-Voastre nu m surprinde. Bismarck din nefericire, este o btrn caricatur a lui Napoleon I. Vrea s reediteze n Europa un imperiu care s dicteze celorlalte popoare regulile germane de conduit. - Mr. Disraeli, am citit i eu corespondena din Paris publicat n ultimul Times. Am fost att de indignat, nct am scris un mesaj lui Wiihelm I, invitndu-l s modereze avnturile rzboinice ale cancelarului su. Dac Germania va invad din nou Frana, Anglia nu va mai rmne neutr. Guvernanii de la Berlin trebuie s-i bage bine n cap acest lucru. Disraeli i mut greutatea corpului de pe un picior pe altul, n vana speran c durerile i se vor mai domoli. - mbriez fr rezerve punctul de vedere al MajestiiVoastre. Evident, vom lua atitudine n aceast chestiune. Dar precipitarea este un ru consilier. Trebuie s ne asigurm mai nti sprijinul unor state capabile la nevoie s intervin cu forele lor armate spre a pune capt militarismului agresiv german. Noi singuri nu constituim o ameninare capabil s-i impresioneze pe germani. Cu flota noastr de rzboi nu putem asedia Berlinul. Cu alte cuvinte, nu ne este ngduit s ridicm pumnul mai nainte de a fi siguri c-l vom nspimnta pe adversar. Altfel riscm s ne acoperim de ridicol. - Atunci? Preconizezi s-l lsm pe Bismarck s-i fac mendrele? - Ctui de puin. Vom aciona ns numai dup ce ne vom asigura colaborarea Rusiei ori a Austriei. - Asta cere timp! - Majestate, rzboiul l ncepe cine vrea si l termin cine poate. - Atunci grbete-te, Mr. Disraeli. Bismarck a devenit un om imposibil. Pn i fiica mea, Victoria, principesa de Coroan a Germaniei, nu-i mai poate suporta arogana. n ultima ei scrisoare l critic aspru. i o neleg. M mir c mpratul Wilhelm se las condus fr s crcneasc de acest neobrzat juncker prusac. Disraeli deplngea caracterul impulsiv al reginei, diametral opus nfirii de femeie vrstnic, obosit i resemnat. Spre norocul ei, m are pe mine, reflect indulgent. Am nvat s-i frnez elanurile pripite." * ** La ambasada rus din Londra domnea nelinitea, ca n preajma unor mari evenimente. Ambasadorul conte uvalov

126

sosise n zori de la Sf. Petersburg, dup ce fcuse un scurt popas la Berlin. La ceasurile nou de diminea, contele Adlerberg, al doilea secretar de ambasad, se prezent la Foreign Office spre a solicita, n numele ambasadorului, o nentrziat audien Ia contele Derby, ministrul de Externe al Angliei. Audiena fu fixat pentru ora unsprezece. La zece i patruzeci, uvalov se instala n trsura care avea s-l duc la Foreign Office. Dup sosirea sa la Londra i ngduise doar o or de odihn, apoi intrase sub un du scoian care-i biciuise organismul obosit dup drumul lung. i fcuse toaleta ajutat de o armat de valei, iar dup ce i aruncase ochii asupra corespondenei urgente pregtite de consilierul de ambasad Bartholomei, se instalase n trsur i plecase la drum. Contele uvalov avea reputaia unui mare amator de femei ceea ce corespundea adevrului. n culise se optea c transferarea sa din fruntea Cancelariei Secrete a arului, la ambasada din Londra s-ar fi datorat avansurilor amoroase nereuite pe care le fcuse prinesei Katia Dolgoruki. Cnd i ajunseser la ureche aceste zvonuri, contele uvalov zmbise dispreuitor. Era prea hrit n jocul primejdios al intrigilor de la Curte, ca s-i fi riscat cariera de dragul Katiei Dolgoruki. Existau pe lume femei tinere, cel puin tot att de frumoase, care i-ar fi acceptat fr ezitare iubirea. Semi-dizgraia lui i avea izvorul n propria sa impruden i aceasta l ustura mai mult dect orice, fiindc pierduse prilejul de a se cra n fruntea ministerului Curii, substituindu-se actualului ministru, generalul conte Andreii Adlerberg pe care-l spase din umbr, cu tenacitate de crti. Culmea era c la ambasada din Londra avea subaltern pe un nepot al ministrului care i pndea desigur fiecare pas, instigat de unchiul su, dornic a se rzbuna. Intrat n rndurile corpului diplomatic, uvalov fusese iari mucat de morbul mririlor. Viza Ministerul Afacerilor Externe, cu att mai vrstos cu ct actualul titular al departamentului, prinul Gorceakov, atinsese o vrst biblic. Ghinionul prea s-l urmreasc i acum pe uvalov. Gorceakov nu voia s neleag c intrase cu un picior n groap. nzestrat cu o vitalitate neobinuit, spunea tuturor celor dispui s-l asculte, c are ambiia s-i serbeze centenarul n calitate de ministru n funcie. tia c declaraiile lui i nnebuneau pe rivali i le strneau bila. Poate c n felul, acesta l vor preceda n groap. uvalov inea s-i dovedeasc nalta capacitate politic prin cteva lovituri de maestru, menite s-l ridice iari n

127

atenia arului. Cnd i se ncredinase misiunea de a deschide campania diplomatic mpotriva lui Bismarck, se angajase n lupt cu un entuziasm maladiv. Trebuia s obin un succes rapid si total. La Foreign Office, contele Derby l primi cu acea cordialitate diplomatic strlucitoare la suprafa, dar gunoas interior ca un mr putred. n tain, ambasadorul arului tuturor Rusiilor i ministrul Afacerilor Externe al Marii Britanii se pndeau precum cinele cu pisica. Obiectivele politicii lor de expansiune n Asia i puneau din oficiu pe poziii antagoniste. Anglia i ntindea dominaia asupra Asiei dinspre sud spre nord, avnd baz de plecare India, n vreme ce Rusia i axa expansiunea pe acelai continent, spre est - intrnd n conflict cu China - i spre sud, ciocnindu-se de Anglia, un adversar mult mai primejdios dect Celestul Imperiu. Dup o foarte diplomatic introducere, ambasadorul rus intr n subiect, punnd pe tapet provocrile beliciste antifranceze ale presei germane. uvalov nu acumulase inutil o vast experien n cadrul activitii de ef al Serviciului secret al arului. La Londra era secondat de o reea de ageni acoperii, extrem de abili, care-i furnizau informaii de prim mn, susceptibile a fi folosite la Maa tratativelor diplomatice. uvalov aflase c lordul Derby era un pacifist convins, c accepta nu fr oarecare reinere politica expansionist a cabinetului Disraeli i c n secret fusese contactat de persoane de ncredere din anturajul liberalului Gladstone, care ncercau s-l atrag de partea acestuia. Ministrul de Externe nu se pronunase nc, fiindc avea o datorie de recunotin fa de Disraeli, un devotat partizan al rposatului su printe, Edward George Stanley, al 14-lea conte Derby. Politica extern mult mai panic, preconizat de Gladstone l ispitea, i de acest element uvalov era hotrt s in seama. - Politica de Dicktat a cancelarului Bismarck primejduiete pacea european. Rusia, contient de calamitile revrsate de rzboaie asupra popoarelor, este hotrt s duc de acum nainte o politic de nelegere cu toi vecinii, precum i cu marile puteri. Contele Derby l privea sceptic. Pentru el, lupul nfurat ntro blan de oaie tot lup rmnea. - n clipa de fa, continu uvalov, interesele Angliei i ale Rusiei coincid. rile noastre nu doresc un nou imperiu napoleonian n inima Europei.

128

Derby nclin din cap n semn de ncuviinare. Dar mine! Ce se va ntmpla mine? Presupunnd c am zdrnici tendinele beliciste ale celui de-al doilea Reich?" ntrebarea ministrului nu fusese formulat, dar uvalov o intui, i juca deci cartea cea mare: - Pot s v informez, domnule ministru, c armatele ruse din zona Mrii Caspice au primit ordin s i suspende marul spre Merv. Majestatea-Sa arul dorefe s inaugureze n Asia o politic de nelegere si colaborare cu Marea Britanie. Derby clipi vdit interesat. - Iniiativa Majestii-Sale arul nu poate dect s fie sa lutat cu bucurie de guvernul Majestii-Sale Regina Victoria. Ambasadorul Rusiei i specul succesul: - Cooperarea ambelor noastre ri i va da primele rezultate n Europa. Bismarck nu va ndrzni s ne nfrunte. - Austria nu v-a preocupat? ntreb ministrul de Externe britanic. ntre Austria i Germania exist o nelegere... uvalov nelese sensul frazei neterminate a interlocutorului. - Avei dreptate. O nelegere denumit a celor trei mprai, la care a aderat i Rusia. nelegerea are un caracter pur defensiv. Nu este ndreptat mpotriva nimnui. Adevratul ei sens este altul. Constituirea unui front comun mpotriva democraiei, a revoluiilor, care tind s se lbreze ca o plag. Am fi invitat Anglia s participe la acest front, dar tiam c ara Magnei Charta n-ar fi conceput s se alinieze Ligii celor trei mprai - Anglia este un stat constituional democratic, domnule ambasador. - Cnd este vorba de aprarea pcii, principiile de poli tic intern nu pot constitui o barier ntre state. ntr-o Europ panic pot coexista monarhii absolute, monarhii constituionale i chiar republici. Derby era reticent n ceea ce privete buna-credin a Rusiei, dar oferta ei sosea la momentul potrivit. - Domnule ambasador, mna deschis ntins Angliei de ara dumneavoastr nu va rmne fr rspuns. Nu pot s-mi iau un angajament ferm nainte de a supune guvernului Majestii-Sale Regina propunerea dumneavoastr. Personal, pot s v asigur c o voi sprijini cu toat cldura. V-ar conveni s ne ntlnim disear la ora opt, tot aici, n biroul meu? n aceeai dup-amiaz, la orele dou, Cabinetul britanic

129

restrns se ntruni n Dowing Street, sub preedinia lui Benjamin Disraeli. Raportul prezentat de Derby nu surprinse pe nimeni. Tensiunea franco-german era la ordinea zilei. Lordul Carnarvon, secretar de stat la Colonii, lu cel dinti cuvntul: - Eram sigur c ruii vor interveni. Un singur lucru m intrig: centrul de gravitate al politicii lor expansioniste prea s se fi deplasat spre Asia. Nu m-ar fi mirat nici dac ar fi dezlnuit o nou ofensiv mpotriva Turciei. Nu presupun c au renunat la vechile lor planuri de cucerire a Constantinopolelui, de ieSire la Marea Mediteran. Marchizul de Salisbury, secretar de stat pentru Indii, i concentra privirile asupra lui Carnarvon, ngustndu-si ochii datorit vederii defectuoase. - Explicaia este simpl, interveni cu tonul lui grav, convingtor, care-i adusese attea succese n dezbaterile din Camera Comunelor. La ora actual, Rusia are disperat nevoie si degajeze flancurile europene, spre a putea aciona mai trziu n linite mpotriva Turciei. Or, pentru rui, Austro-Ungaria este un duman de moarte. Imperiul Habsburgic urmrete s-i extind sfera de influen n Balcani, n sperana c n acest chip va mpiedica o deteptare a slavilor din aceast zon, care prin contre-coup ar trezi aspiraiile la independen ale slavilor dinluntrul Austro-Ungariei. n cazul unui rzboi austro-rus, Germania nu-i va sprijini pe rui, pe de o parte fiindc este legat printr-o alian de snge de Imperiul Austriac, iar pe de alta, pentru c are de aprat graniele estice ale Prusiei. Pe noi, ruii nu pot conta, fiindc interesele noastre se ciocnesc de ale lor n Asia Central. Prin urmare, n eventualitatea unei conflagraii generalizate, singurul sprijin politic i militar pe care l-ar putea obine n Europa ar fi numai din partea Franei, adversar ireductibil al Germaniei. - Atunci ce interes avem s sprijinim Rusia n campania sa antigerman? exclam Sir Michael Hicks-Beach, secretar de stat pentru Irlanda. S o eliberm de ameninarea german, ca mine s se npusteasc asupra Indiei, fr s se mai team c are spatele descoperit? - Dac scap de ameninarea german, nu nseamn c a scpat i de ameninarea austriac! i spuse Disraeli cuvntul n sprijinul lui Salisbury. O Germanie prea puternic nseamn pentru noi un pericol potenial deloc neglijabil. Avem nevoie de Frana, avem nevoie de armatele ei, ca s frnm ncercrile de hegemonie ale Germaniei. Astzi, tre-

130

buie s fim alturi de Rusia. Interesele noastre o cer. - Dac rolurile ar fi inversate i noi ne-am afla n situaia Franei, credei c aceast ar ne-ar sri n ajutor? rosti cu ironie lordul Carnarvon. - Nu trebuie s privim astfel chestiunea, interveni contele Derby. n politica internaional, analogiile i mai ales sentimentalismele nu-i au locul. Nu tiu ce ar face oamenii de stat francezi dac s-ar afla n locul nostru. Noi ns nu avem de ales. Adeseori, cu un mic efort, poi realiza azi lucruri care mine i-ar cere un efort nsutit. n concluzie, propun s ne conjugm eforturile cu ale Rusiei. - Ce se va ntmpla dac Bismarck va respinge intervenia noastr? ntreb secretarul de Stat pentru Irlanda. Acceptm riscul unui rzboi? - Nu vom ajunge acolo! spuse Disraeli. - Putem accepta i riscul unei campanii militare. Greul unui rzboi continental nu l-am suporta noi, gri cinic Salisbury. Sir Stafford Northcote, cancelarul Eichierului, cltin din cap cu ndoial. - Un rzboi nu implic numai pierderi n oameni, domnule Salisbury. Trebuie s reflectai i la consecinele economice. - tii cum vor reaciona Austria si Italia, domnule ministru al Afacerilor Strine? ntreb lordul Carnarvon. Italia face astzi parte din rndul marilor puteri! - O mare putere care abia s-a nscut! replic ironic Derby. Mai are mult pn s se consolideze. Ct privete Austria, m ndoiesc c va accepta s se lase trt ntr-un rzboi de dragul Germaniei. Se rezerv pentru rfuiala cu Turcia. - Nu putei totui nega primejdia izbucnirii unui rzboi generalizat strui Sir Michael. - n orice criz internaional exist imponderabile susceptibile s dea peste cap cele mai nelepte prevederi, spuse marchizul Salisbury. Nu poi face omlet fr s spargi ou. La patru fr un sfert, Benjamin Disraeli declar nchis edina Cabinetului. Raportul, concluziile i propunerile lui Derby fur aprobate. Minitrii prsir pe rnd reedina premierului. Contele Derby rmase cel din urm. - Am obinut un frumos succes. Pari ns nemulumit! - De la Bucureti mi-a parvenit chiar acum vestea unui afront pe care ni l-au fcut romnii. Guvernul romn a refuzat s primeasc scrisoarea de acreditare a noului nostru consul general Viviem, sub cuvntul c n aceasta se vorbete, despre, citez: bunele relaii care exist ntre Anglia, Sublima Poart si

131

teritoriul crmult de Altea-Voastr". Disraeli se aez anevoie pe un scaun. Avea nite junghiuri ngrozitoare n piciorul drept. - Dup cte tiu, Derby, romnii se bucur de un statut aparte n cadrul Imperiului Otoman. - Da. Relaii de vasalitate. - Comic. Manifestri ale unui feudalism care nu-i mai are rostul n cea de-a doua jumtate a secolului XIX. - Dac ar fi numai aceast anomalie, Sir. Cert este c turcii sunt foarte geloi pe ceea ce numesc ei ,,prerogativele lor" fa de Romnia. Dac am fi folosit o formul convenabil romnilor n scrisoarea de acreditare a lui Vivien, am am provocat protestul Sublimei Pori. Disraeli suspin obosit si plictisit: - tiu, turcii snt obtuzi si absurzi. Dar ce putem- face? Interesele noastre sunt legate de meninerea status-qwo-ului n Balcani. Eh, contradiciile politicii externe! Sprijinim Rusia i aciunea ei antigerman, dar o sabotm n frecuurile ei cu Turcia. - Cu romnii cum procedm? Ne artm colii? - S nu facem exces de zel, Derby. Datoria fa de turci neam ndeplinit-o. - Trebuie s v informez, Sir: consulii notri din Monastir si Scutari mi-au semnalat o efervescen crescnd n Bosnia i Heregovina. - Asta ne-ar mai trebui! Contele Derby se uit la ceas. - M iertai Sir, dar sunt nevoit s m retrag. La opt urmeaz s-l primesc la Foreign Office pe uvalov. Pn atunci trebuie s redactez telegrama ctre lordul Odo Russell, prin care-l invit s declare limpede Prinului Bismarck c Anglia - asemenea Rusiei - va lua msuri energice n cazul urnei agresiuni germane mpotriva Franei. * ** Ori de cte ori Fritz Blmel i servea clienii la restaurantul Kaiser Friedrich", de pe Opemring, ndeplinea un adevrat ritual. Cci Fritz nu era un chelner de rnd. Cnd aducea pe tav un Chateaubriand" executa un original spectacol de balet, mpletit cu un numr de prestidigitaie care atingea culmile fabulosului. Spre a se strecura printre mese i printre clieni cu elegan nonalant, svrea glissade, piruete, salturi, pline de graie i elasticitate, ntr-un ritm diabolic de rapid, meninnd n acelai timp tava ntr-un echilibru att de

132

perfect, nct prea s se legene miraculos pe un montagne russe instalat pe creste i povrniuri de nori. i nfiarea lui se deosebea de a confrailor. Dei vienez sut la sut, avea tenul msliniu, prul negru i ochii de crbune, ca un sicilian. Acest exotism se datora poate bunicii lui, o italianc din Calabria, oploit la Viena cu ntreaga-i familie ctre sfrsitul secolului trecut. Tatl calabrezei, chelner ca i strnepotul su Fritz, i cutase o via mai bun n Imperiul Habsburgic, dup ce n prima jumtate de via trsese ma de coad la Napoli, la Roma si mai n urm la Pisa. La Viena nu cunoscuse belugul, dar se bucurase de o via demn, calm i lipsit de grija zilei de mine. Calabreza se mritase cu un chelner vienez, artist n meseria lui, iar copiii lor, toi biei, mbriaser cariera patern. Unul dintre ei, cstorit cu o planturoas vduv din Baden, adusese pe lume un unic motenitor, pe Fritz, care continuase cu mndrie tradiia familial. Fritz nu era mai puin mndru de meseria lui dect un duce care-i poart coroana ducal din tat n fiu, convins c n acest chip i ndeplinete onorabil rolul n societate. Fritz Blmel era nu numai un chelner model, dar i un estet. Contactul zilnic cu aristocratica clientel a restaurantului l deprinsese s-i poarte fracul cu elegan, ca un dandy. Pe deasupra era i frumuel, inteligent i mai ales ndatoritor. Nu o dat i se ntmplase ca vreuna din acele contese sau prinese blazate, care frecventau n strlucit companie localul, s-l remarce i s-l pofteasc a se prezenta - evident, dup orele de serviciu - n cte un budoar tainic unde era pus s ndeplineasc alte ndatoriri, de care se achita cu aceeai impecabil eficien. Aceste capricioase passade nu aveau urmri. Dup cteva edine nocturne agreabile pentru ambele pri, Fritz nelegea c a sosit timpul s se retrag discret. Dup fiecare aventur se alegea cu buzunarul ngreuiat de cte un teanc plinu de bancnote, ori de cte o bijuterie nu prea scump, dar artoas si ndeobte ct mai neutr, spre a nu angaja cu nimic pe donatoare. Fritz nu primea bani i cadouri fiindc ar fi fost un gigolo. i ddea seama ns c nu se cuvenea s resping baciurile postnupiale, de vreme ce le accepta cu drag inim pe cele oferite la restaurant. Din cauza acestor fugitive, dar ncnttoare legturi - care cu greu s-ar fi numit sentimentale - nu se mai putuse ndrgosti de femei din mediul su, orict erau acestea de drgue i splate". Permanentele lui legturi profesionale i extraprofesionale

133

cu aristocraia aveau i alt avamtaj. n timp ce servea ampanie, homari, icre negre i stridii clienilor cu impresionante titluri nobiliare, surprindea crmpeie de discuii, cancanuri i tot felul de ruti debitate pe seama altor nobili, astfel nct era ntotdeauna la curent cu tot ce se petrecea n snul naltei societi. Uneori devenea depozitarul fr voie al unor informaii politice secrete, de o mare importan, pentru care agenii unor puteri strine i-ar fi oferit fr ezitare apreciabile sume de bani. Spre cinstea sa, Fritz nu gndise vreodat c ar putea s le valorifice mprtindu-le unor urechi interesate. Le pstra pentru sine, ncntat c se adap la secretele zeilor, chiar dac acetia habar n-aveau de existena lui. Pentru majoritatea ilutrilor clieni de la Kaiser Friedrich", Fritz nu era dect o mobil, un automat nzestrat cu via, menit doar a le astmpra fanteziile gastronomice cele mai extravagante. Cnd nu era de serviciu la restaurant, Fritz i mbrca unul dintre frumoasele lui costume - dispunea de o bogat garderob - i pleca la plimbare. Locurile de predilecie pentru desftrile-i peripateticiene nu erau - cum s-ar crede - localurile de dans populare, cafenelele, grdinile publice, bl-ciurile, accesibile celor de o seam cu el. Dac l ispitea o rait prin Prater, nu-i pierdea vremea prin Wurstel-Prater-ul frecventat de mica burghezie, dornic s se distreze prin circurile, barurile, caruselele i localurile de dans vulgare, dar att de vesele, n care rsunau ndrcite orchestre de igani ori flanete melancolice. Se nvrteau numai pe aleile largi, aerate i foarte ngrijite ale selectului Nobel-Prater, creat de prinul Constantin de Hohenlohe pentru vnturarea echipajelor somptuoase, ori a mndrelor cavalcade n care figurau a-proape n exclusivitate membrii aristocraiei. Rotindu-i bastonul prin aer, Fritz se uita admirativ la femeile tinere i frumoase adncite n pernele trsurilor, ori tresrea nfiorat de o plcut emoie ori de cte ori recunotea pe vreuna din eroinele micilor lui aventuri sentimentale. Printre clreii civili sau n uniform militar avea de asemenea multe cunotine, cci i servise la restaurant. Duminica, indiferent de sezon, dac timpul era frumos, msura cu pas domol faimoasa Ringstrasse, unde, ntre orele unsprezece de diminea i unu dup amiaz, putea fi vzut lumea select a Vienei. Fritz saluta n stng i n dreapta, fiindc i aici ntlnea uneori clieni. Unii i rspundeau la salut plictisii, cu gesturi automate, alii l priveau surprini, fiindc nu

134

erau obinuii s-l vad dect n fracul lui profesional. Civa, cei mai puini, treceau pe lng el fr s-i observe salutul. Fritz nu se supra, fiindc nu concepea s deranjeze un personaj cu snge albastru. Seara, cnd se ntorcea acas, i scutura hainele cu grij i, dup ce le bga n dulap, mnca ceva la repezeal, apoi se vra n pat i se abandona voluptii de a citi romane n fascicole cu marchizi, coni i contese, prini n vrtejul unor aventuri tenebroase, ncheiate invariabil cu happy end. Fritz vorbea mai mult sau mai puin corect cteva limbi strine de larg circulaie, dintre care nu lipseau franceza i engleza. Serile lui libere erau ns puine, fiindc patronul restaurantului, socotindu-l indispensabil, prefera s-i plteasc ore suplimentare. Fritz ajunsese pe nesimite la vrsta de treizeci i cinci de ani. Succesele lui feminine se mai rriser, fiindc naltele doamne dispuse s cumpere cteva clipe de amor preferau pe tinerii crora abia le mijise mustaa. n momentele lui de euforie, Fritz i permitea s-i scrie memoriile, mpnate bineneles cu multe aventuri imaginare, ca n romanele foileton. Nu bnuia c adevrul curat ar fi strnit mai mult curiozitate. Viaa se desfura pentru el senin, fr zguduiri i emoii tari, cnd o ntmplare nenorocit avea s dea totul peste cap. ntr-o sear, la una din mesele aflate n sectorul su se aez consilierul ambasadei ruse, Vasilcikov, mpreun cu prinul Urusov, primul secretar. i unul i cellalt erau clieni vechi ai restaurantului. Fritz i servi cum se pricepea mai bine. Cei doi diplomai, mari amatori de ampanie i de icre negre, preau n seara aceea preocupai, abseni. Golir fr chef o sticl de ampanie si abia se atinser de caviarul aternut pe un pat de ghea. Vorbeau cu voce joas, aa c Fritz, dei trgea din obinuin cu urechea, nu reui s surprind nici o fraz, n vreme ce le turna ampanie n cupe. l observ pe consilierul de ambasad scond din buzunar un carnet rou, n care nseamn ceva. Faptul n sine era lipsit de importan. n jurul orei dou programul de cabaret era pe terminate - consilierul Vasilcikov ceru nota de plat. Achit consumaia i ls ca de obicei pe farfurie un baci gras. Dup plecarea celor doi diplomai, Fritz se uit dup picolo, cu intenia de a-i porunci s fac ordine pe mas. Fiindc picolul era de negsit - tineretul de azi nu e bun de nimic", reflect Fritz - ncepu s strng ervetele. Sub unul din ele gsi carnetul rou, uitat evident de Vasilcikov. l lu i l strecur n buzunar, cu gndul s i-l resftituie cu prima ocazie, cu att mai mult

135

cu ct consilierul era un client asiduu al restaurantului. Lu pe o tav sticla de ampanie pe trei sferturi goal i cupele de cristal, iar dup ce arunc pe bra ervetele folosite, se ndrept spre buctrie. Fcu observaie picolului, care apruse tocmai de la vestiar, i puse n brae tava i ervetele, apoi ddu s se ntoarc n sal. Deodat, o mn grea i se ls pe umr. ntoarse surprins capul i se trezi n faa unui ins grav, ncruntat, chelbos, mbrcat n haine nchise la culoare, dar nu de sear, deopotriv cu ceilali clieni ai localului. - Un moment, un moment! Nu te grbi! ntinse mna deschis, cu palma n sus, apoi mic din degete, ca i cnd ar fi cerut ceva. - Ce pofteti? l ntreb Fritz, nemulumit de familiarismul necunoscutului. - Documentul! rosti acesta cu subnelesuri. - Ce document? se rsti Fritz. - Documentul lsat pe mas de consilierul rus. Hai, nu mai face pe prostul i d-l ncoace! Tonul individului cptase asprimi dezagreabile, i scoase din buzunarul dinuntru o pies de identitate si o puse sub nasul chelnerului. - Poliia secret! adug. Fritz simi c i se nmoaie picioarele. Bigui ceva neneles. Agentul repet gestul cu mna ntins: - Carnetul rou! Tremurnd, chelnerul se execut, exhibndu-l. Agentul l lu i, fr s-l deschid, l vr n buzunar. - Cui trebuia s i-l dai? Arat-mi persoana! - Care persoan? - Ascult, b! nceteaz s mai faci pe imbecilul! Cu mine nu-i merge! Vorbete sau te umflu! - Domnul consilier Vasilcikov . .. - l cunoti deci? - Sigur! E un vechi client al meu. - Aha! Te-a recrutat ca s faci pe agentul lui de legtur. - Ce legtur? Ce agent? i-a uitat carnetul, asta e tot. L-am luat ca s i-l restitui. - Va s zic nu vrei s-mi spui cui trebuia s i-l dai? Bineee! Fcu un semn i alt ins, mbrcat de asemenea n haine nchise la culoare, se ivi din umbr. Apru i patronul. - Ce s-a ntmplat, domnule Kuneke? - Omul sta, i explic agentul artndu-l pe Fritz, este un

136

agent al ruilor. Chelnerul se uit disperat la patron. - Spunei-i, domnule Fischer, c sunt om cumsecade, c mi vd de treab, c din cauza mea n-ai avut niciodat btaie de cap. Lui Fischer i se albiser buzele. Se temea s nu fie i el implicat n treburile lui Blumel. - Nu tiu nimic, domnule Kuneke. Crede-m! Eu ... Agentul l ntrerupse cu un gest, apoi se adres cu asprime chelnerului. - Ai s ne urmezi, Blumel! Poate c la poliie ai s fii mai vorbre. Pe Fritz l npdir sudorile. Cmaa i se udase de transpiraie, n jurul lor se adunaser civa chelneri i un buctar. - Ce poftii? i repezi Kuneke. Aici nu-i circ! Vedei-v de treburi! Blumel, s mergem! * ** Vulpea fugea att de repede, nct roul blnii ei prea s descrie o vertiginoas dr de tciuni rubinii prin iarba verde, nalt i gras. Zeci de cini de vntoare, albi cu pete maronii, o hituiau, ltrnd strident, agitndu-i btios cozile, sltndu-i urechile. Larma lor se mpletea cu sunetele ascuite ale trompeilor clri pe bidivii iui, ce-i fluturau n vnt coamele ondulate i cozile stufoase. Vntorii, n redignote roii, pantaloni strni pe picior, cizme scurte de lac i plrii nalte, i mnuiau cravaele, mboldindu-i caii - splendide exemplare cu snge englez i arab - s strbat vijelios spaiile, s sar obstacole, s se ia la ntrecere cu vntul. Groful Hiklos Esterhazy, marele maestru de vntoare, care purta o redingot verde, semn distinctiv al funciei sale, conducea cu pricepere i ndrzneal magnifica expediie cinegetic, mobilizat pentru capturarea dihaniei cu blan roie ca jeraticul. n fruntea cetei de vntori se afla nsi mprteasa Elisabeth a Austro-Ungariei, o clrea de nalt clas, care nu se sfia s declare prietenilor c este mai mndr n miestria-i hipic dect de zmislirea vlstarilor menii a asigura continuitatea dinastiei Habsburgilor. Detractorii i ridiculizau performanele, ntr-adevr remarcabile, spunnd c ar fi fost mai n elementul ei dresnd caii la circ, dect ndeplinindu-i misiunea de mprteas alturi de augustul ei so, mpratul Franz-Josef I. Poate c nu se nelau. n sinea ei, Elisabeth se socotea o

137

neneleas. Pentru ea, tronul reprezenta o povar, iar eticheta imperial o corvoad insipid. Pe cal se simea fericit. Fericit i liber. Liber ca psrile cerului, liber ca vntul, liber ca gndul... Cavalcada rzbise ntr-o poian prelung, strbtut de hududoaie spate de apele ploilor. Vulpea, aflat pe domeniile" ei, tia s se foloseasc de scurtturi, trecnd relativ uor peste obstacolele naturale. Cinii erau nevoii s coboare n scobiturile adnci, apoi s se care ltrnd i scheunnd pe versantul opus. Caii, furai de avntul galopului ntins, ajuni de buza viroagei, se ncordau i mai vrtos i sreau, deschiznd un efemer pod aerian peste larga despictur fcut n pmnt. mprteasa nfrunta piedicile cele mai rebele rznd cu nepsare, biciuind mndria clreilor din suit, silindu-i s repete nebunetile ei isprvi hipice. Un armsar negru se poticni de un ciot pe jumtate putred, ascuns n iarb, i se ddu peste cap, proiectndu-i clreul n trunchiul unui copac. Un cal din urm nu mai avu timp s evite armsarul care fcea eforturi spre a se ridica n picioare i se prvli la rndul su, prinznd-o dedesubt pe tnra clrea. Oasele ei prir cu zgomot sec. Un roib cu stea n frunte ateriza doar cu picioarele din fa pe malul opus al hududoiului. Rmas suspendat, cu burta lipit de muchia de pmnt, se strduia s se care cu picioarele dinapoi pe povrniul foarte nclinat. Tocmai cnd era pe punctul de a se urca pe mal, acesta ced. Cal si clre se prbuir n adncul viroagei. Rznd cu hohote, mprteasa alerga ca o nluc, urmrit ndeaproape doar de trei vntori, singurii capabili s reziste ritmului drcesc impus de ea, printre care un brbat rocovan, masiv, cu mustan scurt, blond. Acesta mprtea nflcrarea suveranei. Din cnd n cnd, Elisabeth ntorcea spre ei capul i i surdea cu neobinuit cldur. Uoara ntrziere a cinilor i a vntorilor nc valizi ngdui vulpii s ajung la brlog i s se afunde n mruntaiele pmntului. n vreme ce dulii scormoneau ltrnd asupra minusculei galerii, mprteasa sri de pe cal i, rznd cu poft se sprijini de braul brbatului cu musta blond, care desclecase, oprind ca la porunc n preajma ei. - Vulpea a fost mai vrednic dect cei mai vajnici clrei din suita mea! De necrezut, nu-i aa, cpitane Middleton? Contele Elemer Bathiany, care-i ajunsese din urm i auzise vorbele mprtesei, se arunc din a i puse un genunchi n 138

pmnt. - Majestate, am s pun oamenii s sape brlogul, dac va fi nevoie, i pn dup miezul nopii, spre a nu v lipsi de un trofeu binemeritat. La Viena, n cabinetul su din cancelariatul imperiului, contele Andrassy, sttea n picioare, cu faa spre fereastr, i asculta gnditor relatarea colegului su, consilierul intim baron Lasser von Zoltheim, ministrul de Interne al Statului Austriac. Adncit ntr-un fotoliu, cu coatele sprijinite de brare, baronul i rezema n vrfuri degetele cu unghii frumos ngrijite. - Experii notri au ncercat s descifreze inscripiile aparent banale de pe carnetul rou al lui Vasilcikov, dar pn n clipa de fa n-au reuit s le prind firul. - S nu fie o simpl agend cu adrese, opina cancelarul imperiului, ntorcndu-se spre ministrul de Interne. - Nici asta n-ar fi imposibil, suspin baronul. - Poate c agenii dumitale s-au artat mai zeloi dect ar fi trebuit, domnule consilier intim. - S presupunem c este un simplu carnet de adrese, domnule cancelar. Nu este oare avantajos s cunoatem numele persoanelor care trezesc interesul consilierului ambasadei ruse? - Dac era ceva deosebit de important, fii sigur, domnule consilier intim, c nu l-ar fi purtat asupra sa. M indispune faptul c n jurul chelnerului... cum spuneai c l cheam? - Blmel! Fritz Blmel! - S-a fcut atta tapaj. Arestarea lui n plin restaurant... - A fost ridicat din buctrie, domnule cancelar. - E acelai lucru. Credei c oamenii de acolo vor tcea? Vasilcikov va fi informat mai repede dect v ateptai, cu att mai mult cu ct este de presupus c va face investigaii spre a-i regsi carnetul. - Exist soluii. Blmel i-l va duce i va spune c l-a gsit pe mas, cum este dealtfel adevrat. - i dac Blmel va scpa vreum cuvnt? - Nu va scpa. Vom ti s-l lucrm. - n ct timp putei dezlega . . . taina carnetului? rosti cu ironie Andrassy. Dac, bineneles, ascunde o tain. - n patruzeci i opt de ore vom ti precis dac este vorba de un limbaj cifrat. - V doresc succes, domnule consilier intim. n orice caz, afacerea aceasta cade tare prost, acum, cnd Europa se afl pe marginea rzboiului. Cunoatei, cred, situaia. E mai grea dect v nchipuii. Povestea cu prdalnicul sta de carnet poate

139

da natere la complicaii nedorite. - n definitiv, domnule cancelar, se putea foarte bine s fi czut pe mini strine de noi. - Credei c Vasilcikov nu va face legtur ntre pierderea agendei i arestarea lui Blmel? n sfrit, vom vedea ce va iei din toat treaba asta . .. Baronul se ridic vexat. Nu se ateptase s fie mustrat - cu vorbe de catifea, ce-i drept, dar care n limbajul mai-marilor zilei pot cpta cele mai grave sensuri. ntr-un fel nelegea iritarea cancelarului. Avea un stagiu de patru ani n fruntea departamentului Internelor i tia c violarea secretului corespondenei personale sau oficiale a diplomailor acreditai la Viena intra n obligaiile curente ale Serviciului secret. Numai c aceast operaie trebuia executat cu atta finee, nct cei vizai s nu prind de veste. Dup plecarea lui Zoltheim, directorul de cabinet anun cancelarului vizita contesei Festetics, dam de companie a mprtesei. - Ai avut grij s-o introduci prin culoarul secrei? spuse Andrassy. - Desigur, Excelen! Cteva momente mai trziu, contesa Festetics de Tolna, o persoan cu totul insignifiant - judecind dup nfiare - intr n cabinetul cancelarului. Acesta i sruta mna. - Contes, v-ai i napoiat de la Godollo? Vizitatoarea i scoase mnuile i i ridic voalul care-i acoperea parial faa. - Am venit singur, conte, pretextnd nite treburi de familie. Pe mprteas am lsat-o ns pe mini bune. Ida Ferenczy nu o scap din ochi. - mprteasa n-a terminat nc idila cu Middleton? - Din nefericire e mai aprins ca niciodat. A nceput s fac imprudene. Oamenii din jur nu pot s nu observe. Bathiany, Esterhazy si ceilali snt unguri de-ai notri. tiu s tac. Ce se va ntmpla, ns, dac mpratul va prinde de veste? Repudierea ei ar fi un dezastru pentru Ungaria. Am pierde cel mai valoros partizan. Cancelarul i izbi iritat palmele. - Nu e tocmai elegant rolul de pezevenghi" pe care-l jucm cu toii, replic ncruntndu-se. n definitiv, prea puin ne intereseaz dac mpratul este ncornorat n continuare. Exist totui unele limite . . . - Ce putem face? exclam contesa. n fond, complicitatea noastr, de care-i d seama, o face i mai supl n ceea ce

140

privete aprarea intereselor Ungariei. Scopul scuz mijloacele, conte.. . - Poate c ar fi bine dac i-am furniza noi amani! Bathiany cred c nu s-ar da napoi. .. - Bathiany o ador, conte. O ador ca un imbecil. - Atunci Esterhazy? - tiu eu? S mai reflectm! - Nu avem mult timp la dispoziie, contes! Caut o soluie! Scoate-i n drum civa tineri seductori. .. Contesa rse: - mprtesei i plac brbaii maturi. De ce nu-i pui candidatura, conte? Eti artos, ai trecere la femei... - Vai, contes .. . - De discreia dumitale nu ne-am ndoi... - Contes, napoiaz-te imediat la Godollo! Ah, bun inspiraie am avut cnd i-am oferit n numele Statului maghiar acest domeniu de vntoare. Cel puin la Godollo o avem sub supraveghere. Gsete un mijloc spre a-l ndeprta pe Middleton. Nu vreau s mai trec prin emoiile pe care mi le-a strnit mprteasa n timpul cltoriei sale la Londra. M mir c mpratul nu a aflat nimic. - Cine ar avea curajul s-l informeze? - Cine? E destul s-i dau un nume: arhiducele LudwigVicktor. - Poate s ai dreptate. Omul sta ne urte . . . Cnd m vede, se nfoaie ca un motan furios. mi face tot felul de mojicii. - Nu te lsa provocat. S te prefaci c nu-l observi. Dac ar izbucni un scandal, mprteasa ar fi obligat s te sacrifice. - Nu cred. mprteasa mi mnnc din palm. - Slav Domnului! Nu uita c i Curtea de la Viena are de spus un cuvnt. Dup plecarea contesei, cancelarul rmase pe gnduri. Se deprinsese s triasc sub ameninarea primejdiilor. Dac s-ar fi aflat c Maria Festetics, doamn de onoare a mprtesei, era n slujba sa i i furniza cu regularitate informaii asupra perechii imperiale, i tot din nsrcinarea lui acoperea unele escapade ale Elisabethei, s-ar fi strnit un scandal care l-ar fi umplut cu noroi nu numai pe el, ci pe toi magnaii unguri - partizanii lui. Evident, nfrunta un mare risc, dar ct de nensemnat era acesta fa de gravele evenimente n care se lsase angrenat n 1848. Pe atunci l hituiau autoritile i pe capul lui se pusese un premiu, fiindc participase alturi de Deak, Bathiany i alte cpetenii maghiare la rscoalele sngeroase dezlnuite de

141

unguri mpotriva Habsburgilor. Dup zdrobirea rzmeriei de ctre rui, chemai n ajutor de Franz-Josef, izbutise s fug n Italia cu preul uciderii unui grnicer austriac, care ncercase s i se pun n cale. Fusese condamnat la moarte n contumacie. n vreme ce numeroase cpetenii maghiare piereau pe eafod, el continuase n strintate lupta mpotriva tiraniei austriace. Trecuser ani. Reaciunea imperial instaurase un regim de teroare dirijat de Bach, ministrul de Interne, n cabinetul prezidat de prinul Schwartzen-berg, dumanul declarat al revoluiilor i al revoluionarilor. Pe lng liderii maghiari condamnai la temni grea, fuseser aruncai n nchisoare i Avram lancu, eroul rnimii romne din Transilvania, de asemenea Hurban i Stur, cpeteniile micrii slovace de eliberare, care - culmea ironiei - slujiser Curtea de la Viena n sperana c vor fi eliberai de sub apsarea cizmei maghiare. El, Andrassy, exclamase atunci - cu humor negru: Cu ceea ce noi, ungurii ne-am ales drept pedeaps, v-ai ales i voi, romnii si slovacii, drept recompens. Eh! Asta e recunotina Austriei!" Att de cumplit se dezlnuise teroarea, nct un filozof din acele vremuri caracterizase sistemul" lui Bach ntr-o singur fraz: O armat cu arma la picior, o armat de funcionari aezai la birouri, o armat de clerici innd n mn crucea i o armat colcitoare de spioni". Urmaser apoi nfrngerile de la Magenta, Solferino si mai trziu de la Koniggrtz. Imperiul Habsbtirgic, sfrtecat, umilit, ngenunchiat, apelase la ungurii hulii de ieri. Se constituise astfel dualitatea austro-ungar. Andrassy rse. Ce reuit revan i luaser maghiarii! El proscrisul, fugarul de ieri, devenise cancelarul Imperiului, consilier intim al lui Frainz-Jozef si ministru al Casei Imperiale. Pieptul nu-i era destul de larg spre a cuprinde ploaia de decoraii. Directorul de cabinet i ntrerupse nvala amintirilor, anunndu-l pe eful de secie, baronul von Hoffmann, - S intre! spuse Andrassy. n cabinet i fcu apariia un brbat scund, rubicond i vioi, ca o codobatur. Purta sub bra o map de piele roie pe care o deschise i o aez pe mas. - V-am adus, Excelen, convenia de comer cu Romnia, n ultima sa redactare. Domnii Costaforu i Vulturescu s-au declarat de acord cu aceast variant. Andrassy i arunc privirile asupra articolelor eseniale din tratat. Cltin din cap n semn de ncuviinare. - Bun! Am s-l supun Majestii-Sale spre semnare.

142

n aceeai clip, directorul de cabinet se ivi din nou n prag. - Domnul prim-ministru Koloman Tisza, v roag s-l primii, pentru a v face o comunicare urgent. Andrassy ncrunt sprncenele. Ce semnificaie avea aceast vizit inopinat a primului ministru al Statului Ungar? ntoarse privirile spre eful de secie. - V deranjeaz dac-l primesc n prezena dumneavoastr, domnule von Hoffmann? - Excelen, n-a vrea s fiu inoportun ... - Wendell, porunci cancelarul directorului de cabinet, poftete-l pe domnul conte Tisza! Tisza i fcu o intrare teatral de actor dornic s-i epateze publicul. Purta o redingot turnat pe corp, o garoaf la butonier, iar n mna stng i inea monoclul prins cu un iret de mtase neagr. Avea atitudinea arogant a aristocratului feudal, stpn pe sine i contient de superioritatea rasei i a inteligenei sale. Strnse cu emfaz mna lui Andrassy i a consilierului von Hoffmann. Se rsturn ntr-un fotoliu: - Te rog s-mi ieri, dragul meu Andrassy, vizita intempestiv. Vorbea afectat, cu gesturi rotunde, preioase. Arunc o privire vag asupra efului de secie. Ezit o clip, apoi relu cu un zmbet care voia s exprime o scuz: - N-a dori ca domnul baron von Hoffmann s m socoteasc nepoliticos. Trebuie s-i fac, Andrassy, o comunicare confidenial. eful de secie zmbi cu amabilitate silit: - V rog, v rog, sunt gata s m retrag. Dealtfel, eu am terminat ce aveam de discutat cu Excelena-Sa. Se retrase demn, sltndu-i corpul micu, rotund, ca de pasre. Andrassy i privi mustrtor vizitatorul. - N-ai vrut s fii nepoliticos, Tisza, dar ai excelat prin lipsa de politee. Bietul om! L-ai fcut s se simt tare prost! Primul ministru al Statului Ungar fcu un gest de nepsare: - Colaboratorul acesta al tu, nnobilat fiindc s-a priceput s scrie tocul pe hrtie, ma clcat ntotdeauna pe nervi. Este tipul arhivarului parvenit. - Bietul von Hoffmann! zmbi Andrassy. Este un foarte capabil ef de secie i un om cu mult bun-sim. M ntreb dac, peste zece generaii, strnepoii ti vor vorbi cu acelai dispre despre proaspeii nnobilai din vremea lor. Contele Tisza adopt o poz grav, sever.

143

- Nu tiu, drag Andrassy, dac urmaii notri vor mai apuca s se bucure peste zece generaii de privilegiile de azi. Ai tu grij s le tai craca de sub picioare. Cancelarul se aez la Maa de lucru. - Cum aa, Tisza? - Dragul meu, am venit s-i vorbesc foarte serios, n calitate de ef al guvernului maghiar, de magnat ungur i de prieten al tu. - Introducerea e foarte solemn. Te ascult. - Eti pe punctul de a svrsi o greeal cu consecine incalculabile. - Ce greeal? - ncheierea tratatului de comer cu Romnia. Andrassy i aez minile pe mas. - Cu ce pctuiete acest tratat? - Deschide grului i vitelor romneti un debueu de prim ordin - piaa austriac - permindu-le s concureze produsele agricole maghiare. Cancelarul nu se impacient. - S ne nelegem bine, Tisza. Sunt ungur ca i tine i am suferit pentru ideile mele naionaliste. Nu pot fi acuzat c neglijez interesele Ungariei. S revin la argumentele tale. Uii c directivele politice agricole ale guvernului maghiar recomand agricultorilor notri - n spe marilor proprietari s-i restrng culturile, spre a provoca o cretere a preurilor la cereale si la vite. Cisleithania nu poate admite s fie nfometat, fiindc latifundiarii unguri doresc s-i sporeasc profiturile. Tisza rse sarcastic. - Pardon! Am uitat c n calitatea de cancelar reprezini interesele Imperiului. - Am alte argumente i mai serioase n sprijinul tratatului. Baronul von Bruck, napoiat dintr-o misiune de explorare politic la Constantinopole, a ntocmit un raport din care reiese c Imperiul Otoman se va prbui, atins de o boal incurabil descompunerea lent - pe care un rzboi o poate grbi. n asemenea eventualitate, frontierele sud-estice ale Austriei trebuie stabilite pe contraforturile munilor Balcani. Tratatul comercial cu Romnia este primul pas spre nrobirea ei. Tisza fcu un gest de nerbdare. - Acestea sunt argumente specioase, inventate de germanii din Imperiu. Ei vor s constituie o contrapondere romneasc maghiarilor, care n concepia lor i-au luat un avnt

144

prea mare. Andrassy cltin din cap cu indulgen fa de slaba nelegere a interlocutorului su. - Dac Romnia i va ctiga independenta, nu crezi c va polariza nzuinele romnilor din Transilvania? Preferi o Romnie care s smulg Ungariei teritoriile dintre Carpai i Tisa, fiindc majoritatea locuitorilor sunt romni? Contele Tisza izbi cu pumnul n mas. - Aa ceva nu se va ntmpla niciodat. - N-a fi att de sigur, prietene. n ceea ce m privete, a prefera o Romnie integrat ntr-un imperiu federalizat, habsburgic. tiu, ar fi o soluie ncrcat de mari riscuri. - Prostii, Andrassy! Tot ce spui este utopic. Semnnd tratatul comercial cu romnii, ncurajezi iridena romneasc din Ardeal. Deschizi ranilor romni, inculi, needucai, perspective primejdioase pentru noi. - Tisza, Tisza, iar te pripeti. Va fi de ajuns s organizm alegerile n baza legii electorale din vremea lui Leopold, ca s asigurm elementului maghiar majoriti confortabile, indiferent de numrul votanilor romni. Dumnezeu s ne ajute, dar aplicm acest procedeu de mai bine de cincisprezece ani. Rezultatele snt ncurajatoare. Nu crezi? Contele Tisza fcu un gest de nerbdare. - N-ai s m convingi, Andrassy. i repet, guvernul Statului Ungar se opune ncheierii acestui tratat. Cancelarul l privi plictisit. - tii ceva? Cere audien mpratului i declar-i opoziia ta. Poate c are s te asculte. Dei m ndoiesc! adug ironic. Se uit la ceas: - i acum te rog s m ieri. Ambasadorul Germaniei trebuie s soseasc dintr-un moment ntr-altul. Mi-a cerut o audien i i-am fixat-o la unsprezece. Iat, este unsprezece i un minut. Chiar atunci se ivi directorul de cabinet: - Ambasadorul Germaniei a sosit, Excelen, i ateapt s fie primit. Furios, Tisza se ridic i, fr s arunce o privire lui Wendell, vorbi printre dini cancelarului: - i-ai spus ultimul cuvnt, Andrassy? - La ora actual nu mai pot schimba nimic, rspunse. mpratul e hotrt s-l semneze. Wendell, s intre generalul von Schweinitz. Profitnd de absena efului de cabinet, Andrassy adug

145

zmbind: - Dragul meu Tisza, mpratul are idei puine, dar fixe. Primul ministru al Statului Ungar nu fcu haz de gluma cancelarului, dei nu-l putea suferi pe suveran. Salut scurt i iei. n anticamer se ncrucia cu ambasadorul german. Se salutar. Generalul von Schweinitz, eful misiunii diplomatice germane la Viena, intr arbornd un zmbet de o cordialitate care-l fcu pe cancelar s reflecteze: La mare ananghie trebuie s se afle ara ta, de mi surzi att de cuceritor!" Andrassy era unul dintre promotorii alianei austro-ungare, fiindc o socotea necesar supravieuirii imperiului, dar n sinea lui i ura pe prusaci, dup cum ura tot ce era german. Generalul von Schweinitz ntinse cancelarului o mn prieteneasc. n adncul fiinei lui fierbea. Am ajuns s v solicitm bunvoina, bicisnicilor!" cugeta scrbit. Partizan al Kronprinzului Friedrich, l detesta pe Bismarck i tnjea s-i ia locul. Nu pierdea ocazia s-i critice procedeele de mn forte folosite n relaiile cu celelalte state. Exista n aceast privin un paralelism bizar. Ambasadorul Austriei la Berlin, contele Karoly, nu se bucura de ncrederea efului su ierarhic, ministrul de Externe. i Schweinitz i Karoly aveau ns protectori att de nali, nct nu puteau fi clintii. Ambasadorul german ncepu prin a nfiera campania de pres din Frana i Anglia, care ncerca s prezinte cel de-al doilea Reich n postura unui balaur hmesit, gata s-si devoreze vecinii. - n cazul c Germania ar fi silit s se apere cu armele n mn mpotriva lupilor n piei de oaie, am dori s tim dac guvernul Majestii-Sale mpratul Franz-Josef i va respecta obligaiile ce-i revin potrivit nelegerii celor trei mprai". Andrassy rmase oarecum ocat. Generalul Schweinitz ataca direct problemele care-l interesau, cu acea sinceritate fi, cu acea brutalitate specific militarilor. - Este mai mult dect un sondaj, continu generalul n aceeai ordine de idei. Se pare c suntem n ceasul al doisprezecelea. Ne aflm n acea clip a adevrului, care ne oblig s-l privim n fa cu senintate, dar i cu simul rspunderii grele ce ne incumb. Ezitarea oglindit vizibil pe chipul cancelarului austriac ddu de gndit generalului. Vorbise prea deschis si i nspimntase interlocutorul? Prefera totui situaiile clare, lurile de poziii

146

precise n ciuda riscurilor implicite. - mi permit s v atrag atenia, spuse domol Andrassy, c nelegerea celor trei mprai" are un caracter defensiv. Dac trupele franceze ar invada teritoriul german, desigur c ne-am alinia forele noastre armate alturi de cele ale Reichu-lui. Acum dou zile, marchizul d'Harcourt, ambasadorul Franei, mia declarat formal c ara sa nu numai c nu are de gnd s atace Germania, dar n cazul izbucnirii unui rzboi impus de Germania, trupele franceze se vor retrage deliberat pe linia rului Loire, spre a ngdui Europei s vad cine este agresorul. Generalul Schweinitz btea tamburul n braul fotoliului, cu degetele sale nglbenite de tutun. - Pot s v asigur, la rndul meu, Excelen, de gndurile curate, panice, ale mpratului Wilhelm i ale Kronprinzului Friedrieh. - Putei s m asigurai, domnule general, c Prinul Bismarck nutrete aceleai gnduri? Schweinitz zmbi: - Chiar dac Prinul Bismarck i-a fcut anumite calcule greite, datorit informaiilor eronate pe care le-a primit, sunt convins c la ora aceasta i Domnia-Sa are aceleai vederi pacifiste. - Domnule general, v rog s binevoii a comunica guvernului dumneavoastr rspunsul meu. Cred c l va socoti satisfctor. M ndoiesc", reflect ambasadorul german, cruia nu-i displceau insuccesele cancelarului Bismarck ... Convorbirea cu Schweinitz ls cancelarului Andrassy un gust amar. Era ncredinat c Bismarck i va purta pic pentru refuzul su de a sprijini fr rezerve Germania. Nu avea ns motive ndeajuns de puternice spre a lega soarta Imperiului Austriac de soarta celui de-al doilea Reich. Fr a purta Germaniei ura nempcat a predecesorului su Beust, socotea c prietenia ntre state trebuie s fie supus unor conveniene precis delimitate. Nu primise nc vizita ambasadorului britanic, dar era sigur c nici aceasta nu va ntrzia s se produc. Principalele cancelarii europene ddeau dovad de o mare nervozitate. Austro-Ungaria, i zise el, nu era nc gata pentru un rzboi. Tristele experiene militare din ultimele dou decenii vdeau nu numai o insuficient pregtire a armatelor imperiului, ci i o ngrijortoare absen a vitalitii, a spiritului de combativitate. Austro-Ungaria putea amenina cu rzboiul pentru a-i intimida

147

adversarii. Dar trebuia s nu sar peste cal, ajungnd n acel stadiu n care nu mai exist drum de ntoarcere. Tocmai cnd i formula aceste reflexii, Wendell se strecur din nou n ncpere. - Excelen, Sir Anthony Buchanan, ambasadorul Marii Britanii solicit s fie primit. - Pentru o comunicare extraordinar, nu-i aa? - ntocmai, Excelen. - Eram sigur. S intre Sir Anthony Buchanan. * ** Sultanul Abdul Aziz, mpratul mprailor, Regele Regilor, umbra lui Mahomed pe pmnt, al 32-lea suveran din neamul lui Osman i al 29-lea de la cucerirea Constantinopolelui, se uit pe deasupra la puzderia de piane, care inundaser slile, saloanele i galeriile de la primul etaj al palatului imperial Dolma Bagtce. I se aduseser cteva sute, .ar altele soseau mereu, crate de servitori n magnifice costume orientale. Erau acolo piane cu sau fr coad, piane placate cu aur ori ncrustate cu filde i argint, piane cu capace pictate de Fragonard, Boucher sau Watteau, piane mbrcate n sidef ori mpodobite cu arabescuri combinate din pietre scumpe, piane pe ale cror claviaturi ar fi alergat agile degetele lui Beethoven, Mendelssohn sau Berlioz, piane mecanice, piane extravagante, piane sobre, lcuite n negru ca nite sicrie, piane, piane, piane .. . Sultanul se plimba printre ele, le admira, le pipia, le examina, le ncerca sunetul, rezonana, mobilitatea clapelor i chiar greutatea. Se oprea la cte unul care-i atrgea atenia prin cine tie ce podoabe bizare, se aeza pe un taburet strecurat sub augustul su ezut de unul din pajii de serviciu si ncepea s cnte, cu cte un deget, frnturi de melodii care-i zburau prin minte. l urmrea de mult vreme o niruire de note dintr-un vals auzit odinioar n timpul vizitei sale oficiale la Paris. ,,A fost n 1867 sau n 1868?" se ntreba ncurcat. La o reprezentaie teatral cu multe cntece i cu si mai multe femei frumoase - i se spunea operet sau cam aa ceva - vzuse o fat cu un chip ngeresc. Cnta superb, ca un scapete, i dansa ndrcit, ridicndu-i impudic fusta, de i se vedea tot ce avea pe dedesubt. Seara, dup ce se napoiase n apartamentul su de la ambasada turc, ambasadorul i-o adusese pe fata care i dezgolea picioarele. Fusese o noapte de neuitat. Franuzoaicele cnd se dezlnuie, tiu s fac mai bine dragoste dect turcoaicele ruinoase si att de puin experimentate. O mbiase pe

148

fat s intre n haremul imperial, dar ea pufnise n rs i i spusese c nu se poate despri de Paris. i druise o brar cu rubine n amintirea nopii lor de iubire. Lui i rmsese n memorie frntura aceea de melodie sltrea pe care ncerca s o renvie, cntnd-o cu un deget pe claviatura de filde, tot att de alb ca i dinii unui crocodil. Aceasta fusese dealtfel singura lui amintire plcut. Cnd plecase la Paris - spre a se face simpatic Occidentului si a obine credite necesare redresrii financiare a imperiului - luase cu el i pe nepoii si, Murad si Abdul Hamid. Marele vizir Ali - Alah s-l odihneasc - l sftuise n tain s nu-i lase pe cei doi frai la Constantinopole n timpul absenei sale, cci un tron vacant strnete invidii i pofte pctoase. La banchetul oferit n cinstea sa de ctre Napoleon al III-lea la Tuileries, Murad, motenitorul prezumptiv al tronului, se ntreinuse n limba francez cu mprteasa Eugenia, lsndu-l n umbr pe sultan, care nu cunotea dect limba turc i trebuia s se foloseasc n orice ocazie de serviciile unui dragoman. Vizitaser tot atunci i Londra, cci Turcia ntreinea relaii de prietenie cu Marea Britanic. Acolo, n capitala Angliei, Abdul Hamid nu gsise altceva mai bun de fcut dect s se nhiteze cu o cntrea de cafe chantant n compania creia fugise, spre hazul presei londoneze. Poliia britanic reuise s-i dea de urm. El, Abdul Aziz, l-ar fi pedepsit cu strnicie pe Abdul Hamid, dar se mrginise a-l mustra, fiindc acesta avea bunul obicei de a raporta imperialului su unchi toate micrile perfidului Murad. Sultanul nchise cu zgomot sec capacul pianului i se ridic de pe taburet. Ori de cte ori se gndea la Murad, i se urca sngele n cap. Era convins c acesta complota n umbr spre a-i lua tronul. l mai bnuia c se pricepea s nele nu numai vigilena lui Abdul Hamid, dar i pe a spionilor care colciau n jurul su. Abdul Aziz se plictisi deodat de toate pianele, ca i de ntreaga ambian din palat. Oh, ct se simea de nenorocit! Nimeni nu era n stare s-i neleag frmntrile luntrice! i ardeau i acum ca un fier rou strigtele energumenilor bulucii pe trotuarele Parisului i ale Londrei, care l huiduiau fiindc inea n robie zeci de milioane de cretini. nsoitorii si si persoanele oficiale franceze i britanice se feriser s-i traduc insultele cu care era mprocat. Pn la urm aflase despre ce era vorba, l nbuise atunci indignarea. Cum i permiteau ghiaurii acetia pctoi s pun n discuie drepturile inalienabile ale otomanilor asupra teritoriilor din Europa de sud-est, cnd se tie prea bine c sultanul Mehmed al II-lea,

149

prin cucerirea Constantinopolelui, motenise de drept Imperiul Roman de Rsrit?. . . Dar la naiba cu politica! Se sturase s-i macine nervii preocupndu-se de treburile politice. Dac el trebuia s se gndeasc la toate, ce le mai rmnea de fcut vizirilor i guvernatorilor? Viaa era i aa destul de scurt, de mizerabil! Din nefericire, astzi nu mai putea avea ncredere n nimeni. Marele vizir Fuad i Ali Paa, ministrul Afacerilor Strine, fuseser singurii oameni de stat devotai lui. Fuad scotea bani din piatr seac spre a acoperi cheltuielile pe care el, sultanul, le socotea necesare pentru construirea i nfrumusearea palatelor imperiale. Iar Ali Paa i stimula augusta fantezie, sugerndu-i ce splendori de art s mai achiziioneze din Occident. Palatul Dolma-Bagtce, nlat de rposatul sultan Abdul-Medjid, costase sume imense, iar pentru ridicarea palatului Ceragan, acelai Abdul Medjid acordase credite nelimitate arhitectului Balion, poruncindu-i ns ca acest edificiu - destinat s zugrveasc puterea, bogia si prestigiul sultanilor -s depeasc Versailles-ul regilor Franei, Palatul de Iarn al arilor i minuniile arhitectonice de la Granada ale rafinailor regi mauri. Abdul Medjid fcuse ns numai nceputul, fiindc el, Abdul Aziz, trebuise s continue opera naintaului i fratelui su. Ce putea fi mai impuntor dect imensa sal a tronului, cu coloanele ei corintice grupate cte patru i cu frescele care aminteau vastele tapiserii franceze? Dar saloanele decorate cu o somptuozitate fr seamn n lume? Dar mesele de malahit i mobilele ncrustate cu pietre preioase? Dar bazinul spat n alabastru? Dar cele trei sute treizeci si trei de candelabre cu ciucuri de cristal, care - n zilele de srbtoare - inundau cu lumin palatul? A opta minune a lumii, realizat graie minii lui strlucite de cunosctor al frumosului, i gsise mplinirea . . . Neghiobii l nvinuiau c a cheltuit sute de milioane de lire sterline pentru a mbulzi n palatele imperiale tot felul de obiecte de art lipsite de valoare! Serviciul su secret identificase pe civa opoziioniti care-i permiseser s-i critice opera. Toi acetia se odihneau acum n fundul apelor Bosforului, cu cte o piatr de gt. Mai erau si rzvrtii care operau n umbr, fr a fi fost pn acum descoperii. El, Abdul Aziz, era sigur c ntr-o bun zi i vor cdea cu toii n mn. Atunci va lovi fr mil, indiferent de situaia celor vinovai. n trecere prin sala de marmor se opri n faa unei oglinzi cea mai mare din lume - cu ape limpezi ca lacrima, ce-i reflecta imaginea pe fundalul unor candelabre de dimensiuni gigantice, turnate n aur. i netezi cu

150

degetele fine barba ptrat, nspicat cu argint, ce i ncadra obrazul rozaliu, ochii adinci, animai de o lumin tainic. Orice s-ar spune - conchise - era un brbat frumos. l supra puin silueta prea plin, dar se consol la gndul c aceast masivitate ddea ntregii sale fiine un aer de majestate inimitabil. Nu e de mirare c am atta trecere la femei", i zise, rsucindu-i vrfurile mustilor. El, Abdul Aziz, era un consecvent. Cnd se urcase pe tron, declarase cu toat convingerea c va pune capt moravurilor licenioase de la Curte, cheltuielilor somptuorii care sectuiser tezaurul statului, abuzurilor svrite de nalii demnitari. Fgduise c va rentrona austeritatea ridicat la mare cinste sub primii sultani din dinastia lui Osman i c va impune o serie de reforme menite s regenereze imperiul. Concediase sutele de femei din haremul naintaului su, Abdul Medjid, si declarase c se va mulumi cu o singur femeie. Musulmanii tradiionaliti se ridicaser vehement mpotriva tendinelor monogamice ale sultanului, pretinznd c n acest chip ar fi nclcate nvturile Koranului. Sultanul trebuia s aib multe femei i s fac muli copii, spre a alege dintre acetia pe cel mai vrednic a guverna mai trziu mpria. Dup o rezisten care nu durase mult, cedase presiunilor i refcuse haremul, care ajunsese s cuprind nou sute de femei i trei mii de eunuci. Abdul Aziz i zise c fusese totui mai tare dect turcii tradiionaliti. n acea epoc trecuse din femeie n femeie, dar mai trziu se cuminise i revenise la vechiul su principiu: monogamia. Dar cu un corectiv. Pe lng Mihri Sultane, circaziana, care-i ctigase dragostea n asemenea msur nct l acaparase n exclusivitate, pstrase si pe celelalte soii i odalisce din harem, fr a mai avea ns cu ele raporturi carnale. Marele ambelan Hafir Mehmed Bey se nfi n stnga sultanului, cocrjindu-i spinarea aproape la unghi drept. - nlimea-Voastr, cortegiul imperial este gata i ateapt ordinele nlimii-Voastre. Abdul Aziz l privi, nenelegnd parc despre ce e vorba. - Cortegiul imperial? repet automat. Marele ambelan tui ncurcat. Sultanul czuse iari ntruna din acele eclipse intelectuale, de la o vreme tot mai dese. - Astzi e vineri, nlimea-Voastr. n fiecare vineri, nlimeaVoastr i face rugciunile la Moscheea Abdul Medjid. Sultanul se lumin la fa. Da, i amintise. De la o vreme memoria i juca feste. Uita lucruri elementare, ca dup un rstimp s i le reaminteasc. ncerca atunci senzaia unui om 151

care iese dintr-un val de cea n plin soare. Toate fiinele i obiectele din jur apar deodat perfect conturate, ntr-o atmosfer nefiresc de limpede. Trezirile acestea din negura uitrii erau nsoite de ciudate suferine psihice. - S-au adunat i vizirii? ntreb Abdul Aziz, al crui chip se ntunecase, acoperit de nori cenuii. - Au sosit cu toii, nlimea-Voastr. - Bine! S mergem! Abdul avea o rfuial cu ministrul de Finane. Porni ca din arc spre ieirea din palat, care rspundea n piaa Funduklu. n marele vestibul de marmor, minitrii, n frunte cu marele vizir Mahmud Nedim Paa, nalii demnitari ai Curii i cpeteniile militare din Constantinopole, ateptau ornduii riguros de o parte i de alta a covorului lung, de Siraz, pe care avea s calce sultanul. Toi purtau veminte de gal i cele mai importante decoraii. Apariia furtunoas a lui Abdul Aziz i fcu s se frng de ale, ca la comand ntr-o adnc temenea. Sultanul purta o simpl redingot militar, neagr, fr nici o broderie i fr decoraii, fes rou cu un ciucure negru atrnat pe spate, pantaloni albi de clrie i cizme scurte, roii. n stnga inea o cravaa cu mciulie de aur. Fr s rspund la salutul demnitarilor, se propi n faa lui Iusuf Paa, ministrul Finanelor. - Iusuf, strig furios, ai ntrziat cu banii! Ministrul ridic temtor fruntea. - nlimea-Ta, n-am reuit nc s procur... - Ticlosule! Ce-am s-i spun nepreuitei mele Mihri Sultane? C ministrul meu de Finane nu este n stare s-mi pun la dispoziie mizerabila sum de cincizeci de mii de lire sterline? Iusuf Paa, m jur pe Alah, furitorul cerului i al pmntului, pe profetul su Mohamed, pe sfntul Koran, pe cei opt sute de mii de ngeri, pe sufletul strbunilor i pe al fiilor mei, c voi pune clii s te scurteze cu un cap dac pn la napoierea mea de la moschee nu te nfiezi cu cinci zeci de mii de lire sterline n moned de aur! Ia aminte, Iusuf Paa, nu sunt deprins s rostesc fgduieli dearte! Se ndrept mnios spre ieire. Cnd se ivi n curtea din faa palatului, trupele de gard, ornduite de o parte i de alta a aleii pe care trebuia s treac imperialul cortegiu, prezentar armele, n vreme ce fanfara militar cnta Onorul la Sultan". Abdul Aziz ncalec pe Vulturul nisipurilor", armsarul su, care fornia rcind cu copita pmntul, i porni n trap spre poarta ce rspundea n pia. nalii demnitari otomani se aruncar pe cai i alergar dup augustul lor stpn.

152

Pe ntreg traseul dintre palatul Dolma-Bagtce i moscheea lui Abdul Medjid, cordoane de trupe mpiedicau mulimea bulucit pe trotuare s ajung la padiah. n trsuri, oprite de-a lungul bulevardului, se aflua femei tinere, cu deosebire strine, dornice s atrag privirile sultanului. Dar Abdul Aziz nu se uita nici n dreapta, nici n stnga. Precedat de o escort clare, trecu vijelios, urmat de generali i minitri nvesmntai n uniforme acoperite cu broderii de aur. Un escadron din regimentul de gard clare ncheia cortegiul. Lumea nu se urni nici dup ce suveranul i suita se pierdur dup o cotitur a bulevardului, cci voia s asiste i la napoierea lui la palat. Vinerea era singura zi din sptmn cnd supuii i puteau vedea stpnul. Veneau muli ca firele de nisip ale deertului, pentru c numai n acest chip se puteau convinge c sultanul mai este n via. n Imperiul Otoman, schimbrile de stpn se fceau n condiii tainice. Cnd constantinopolitanii nu-l vedeau pe suveran mergnd vinerea la moschee, spre a-i face rugciunea, tiau c s-a ntmplat ceva necurat. ncepeau atunci s curg zvonurile, spiritele s se nfierbnte, armele s fie scoase din ascunziuri i mulimea s inunde strzile. Cnd Abdul Aziz se napoie la palat, l gsi pe Iusuf Pasa stnd trist lng o grmad de sculee burduhnoase. Chipul sultanului se lumin. Dup form le cunotea coninutul. - Ce ai acolo, Iusuf Paa? - Aurul ordonat de nlimea-Voastr, rosti ministrul innd capul plecat. - Ei, bravo! Asta-i rspunsul care-mi place! Sadri, ia aurul! Minitrii, cu excepia marelui vizir Mahmud Nedim Paa, slug umil a sultanului, se uitau mnioi la sculeii cu aur care dispreau crai de nite paji. Cu banii acetia s-ar fi putut plti lefurile restante ale militarilor, ori salariile ctorva mii de funcionari civili, care nu mai vzuser culoarea monedelor de aur de foarte mult vreme. Padiahul arunc o privire binevoitoare de ast dat asupra demnitarilor care-i adstau poruncile. - Mahmud Nedim Pasa, s convoci consiliul de minitri peste o or lng bazinul cu lei de mare! Acolo am s ascult rapoartele i am s semnez hrtiile. Pe demnitari nu-i mir fantezia suveranului. Erau deprini s se ntlneasc n cele mai nstrunice locuri. edinele se ineau

153

fie n hammanul imperial, fie n grajdurile zebrelor i ale gazelelor, fie lng arena circului n care-i desfurau programul saltimbancii, scamatorii i fiarele mblnzite, fie n cimitir, pentru ca vizirii s-i aminteasc n permanen c puterea lor este temporar i c din lumea celor vii pot trece ct ai bate din palme n imperiul somnului venic. nainte de edin, Abdul Aziz se retrase ntr-un pavilion din grdina palatului, n compania lui Selim Pasa, eful Serviciului secret. Rapoartele lui Selim i descreeau fruntea, fiindc acesta se pricepea s intercaleze vetile politice cu tot felul de fapte mai mult sau mai puin deocheate din lumea constantinopolitan. eful Serviciului secret i le niruia cu afectat seriozitate, sub pretext c din cele mai mrunte lucruri se pot trage concluzii asupra strii de spirit a populaiei. De data aceasta Selim Paa i ax raportul asupra activitii Tinerilor Otomani", asociaie care-i fixase n programul mrturisit crearea unei literaturi naionale, curat de elementele arabe, persane i mai ales cretine. n realitate, obiectivele ei erau pur politice. - Dispun de informaii precise, nlimea-Ta, care dovedesc ostilitatea Tinerilor Otomani" fa de principiul recunoaterii egalitii supuilor turci, fr deosebire de credine religioase, principiu pe care voina luminat a nlimii-Tale l-a impus nc de la nceputul domniei. Abdul Aziz cltin din cap. nceputul domniei" se pierdea n negura unui trecut foarte ndeprtat. Pe atunci clocotea de energie, l animau cele mai generoase principii i pentru aplicarea lor era hotrt s nfrunte bigotismul, ignorana, ideile napoiate, intolerana. Dar frumoasele lui nzuine se tociser treptat, i pierduse entuziasmul, interesul pentru reformele politice i sociale. Dar sosise momentul s se trezeasc din apatie. Va da o constituie imperiului, nscriind un articol cu urmtorul coninut: Toi cetenii i supuii Imperiului Otoman, indiferent de religie sau de secta din care fac parte, sunt denumii fr excepie osmanli i se bucur de toate drepturile n faa legilor rii". Dup ce va realiza armonia politic i social, va putea s moar n linite. Ochii sultanului se umezir. l nduioa, mreia propriilor sale gnduri. Chiar azi va anuna minitrilor hotrrea sa de a acorda o constituie supuilor si. - nlimea-Ta, continu Selim Paa cu glasul su att de cald i convingtor, obiectivul cel mai primejdios al Tinerilor Otomani" l constituie lupta mpotriva absolutismului imperial. 154

Vor s fac din sultan un fel de ppu mnuit din umbr de cpeteniile organizaiei lor. Sultanul forni, ngustndu-si ochii. - Ai aflat numele acestor cpetenii? Selim Paa ridic minile n semn de neputin. - N-am reuit nc s-i identific, nlimea-Ta. Am introdus ageni n mijlocul organizaiei. Dar n snul ei se aplic legi de o severitate draconic, ce ngduie s ne facem o idee de chipul cum ar arta imperiul sub ocrmuirea Tinerilor Otomani". Secretul este pstrat cu rigurozitate, ca si n francmasonerie. Numele efilor supremi nu este cunoscut dect unui foarte mic numr de membri, rmai nc n umbr. Dar pn la urm am s-i dibuiesc i atunci va fi vai si amar pentru aceti dumani ai nlimii-Tale i ai Imperiului. - Ai operat arestri? - Nu, nlimea-Ta! Ar nsemna s dau alarma. i-ar lua i mai aspre msuri de aprare. i las s cread c nu le cunosc adevratele scopuri. efii lor mrturisii snt nite oameni de paie, chiar dac poart nume rsuntoare. i las s-i nchipuie c Poliia secret nu se ocup de activitatea lor, c ,,Tinerii Otomani" i cpeteniile lor adevrate pot opera n voie. - i crezi att de proti, Selim? Selim Paa rmase 'surprins, ntrebarea sultanului dovedea c nu era chiar att de imbecilizat de excesul de droguri i de plceri lumeti. - Nu-i cred proti, nlimea-Ta. Dar atept s svreasc imprudene. Printre ei se afl multe capete nfierbntate. ntr-o zi i vor lua zbala n dini i se vor avnta n aciune mai nainte ca adevraii efi s le dea semnalul de lupt. Sultanul cltin din cap a ndoial. - Bine, Selim. Am ncredere n judecata ta. Zmbi cu tristee: Dup moartea lui Fuad i a lui Ali, tu eti singurul om de ndejde care mi-a mai rmas. tiu, i Mahmud Nedim mi e devotat. Dar pe el nu-l prea ajut capul. Afar de asta, preea e aprig la ctig. Selim Paa i stpni un zmbet ironic. Sultanul critica setea de mbogire a marelui vizir, cnd el nsui era nestul de aur. Este adevrat c, potrivit legiuirilor turceti, vistieria suveranului se confunda cu visteria statului. n aceste condiii, abuzurile sultanului deveneau legitime. - S mergem la bazinul cu lei de mare, Selim. Ne ateapt vizirii. tii, m ntreb dac nu vor fi existnd printre ei partizani ai Tinerilor Otomani"? - Dup cte am izbutit s aflu, din rndul vizirilor ar fi fost 155

recrutate acele cpetenii oculte de care-i vorbeam, nlimeaTa. - Cum? Att de sus a ajuns putreziciunea? - Rog pe nlimea-Ta s nu dea de bnuit vizirilor c ar fi fost informat asupra inteniilor ascunse ale Tinerilor Otomani". - Dar dac vreunul din ei va ridica aceast chestiune, spre a m sonda? nc o ntrebare care dovedete ascuimea minii sale, reflect Selim. Noi l credem pe jumtate nebun. Nu cumva face doar pe nebunul?" - Este destul ca nlimea-Ta s ridice din umeri i s rspund rznd: Zvpieiile unor tineri mbtai de poveti nu m deranjeaz. E preferabil s se ocupe de literatur dect de politic". - i am s adaug: politica rmne apanajul vostru exclusiv, preuiii mei viziri! zise sultanul rznd tcut. Cnd Abdul Aziz sosi la locul de ntmire, minitrii i omorau timpul aruncnd peti, dintr-o gleat, leilor de mare care erpuiau graios prin apele bazinului. La un semn al marelui vizir, paznicii zglobiilor fiine acvatice se ndeprtar, spre a nu auzi discuiile ce aveau s se poarte. Sultanul lu din gleat un pete i-l zvrli n bazin celui mai apropiat leu de mare, care-l hpi pofticios. - Te ascult, Mahmud Nedim! - Ambasadorii notri de la Paris i Berlin ne informeaz c ntre Frana i-Germania domnete o foarte serioas ncordare. Se pare c o izbucnire a ostilitilor ar fi inevitabil. tirea avu darul s-l intereseze pe sultan. Se ntoarse spre ministrul de Externe: - Resid Paa, ce spun ambasadorii notri de la Londra, Sf. Petersburg i Viena? - Regina Victoria, i arul Aleksandr nu sunt mulumii de politica extern de mn forte a prinului Bismarck. - i atunci cum vezi dumneata situaia n ceea ce ne privete? - nlimea-Ta, e greu de spus cum vor evolua evenimentele. O nou conflagraie ntre Frana si Germania ar duce fr ndoial la nimicirea aliatei noastre de totdeauna. Pentru noi, rzboiul din 1870 a constituit izvorul unor complicaii dezavantajoase. Ruii au profitat de ocazie spre a terge aproape toate prevederile Tratatului de la Paris care nu le conveneau. Era de la sine neles c vor aciona n continuare spre a-i spori avantajele obinute pn acum.

156

- Cu alte cuvinte? - Un rzboi n occident ar da indirect mn liber ruilor si ndrepte toate eforturile mpotriva noastr. - Dar Anglia? Ce va face Anglia, Reid Paa? Nu cred c i-ar conveni sporirea puterii ruilor? - Anglia ne va sprijini, fr ndoial, nlimea-Ta. Dar s nu uitm c n rzboiul din Crimeea n-au putut s-i pun pe rui cu umerii la pmnt dect aliindu-se cu francezii. - Ce se va ntmpla dac ruii vor fi tri n rzboiul din Occident? - Austriecii vor ncerca s profite de ocazie spre a smulge din trupul Imperiului nostru Bosnia, Heregovina, poate i Serbia. Dup unele informaii, Andrassy ar voi s cuprind i Principatele Unite n snul Imperiului Habsburgic, spre a-i impune stpnirea asupra Dunrii. Abdul Aziz arunc nc un pete unui leu de mare. Se ntoarse iari spre ministrul de Externe. - Potrivit opiniei dumitale, Reid Pasa, situaia noastr nu se va ameliora nici dac abcesul plesnete n Occident. - O confruntare cu Austria sau cu Rusia, eventual cu amndou, poate fi ntrziat, dar nu evitat, nlimea-Ta. - Atunci ce propui? - S ntrim armata, nlimea-Ta, interveni cu brutalitate Midhat Pasa. Alt soluie nu exist. Sultanul se uit iritat la generalul care-si ngduise s intervin nentrebat. - Dup cte tiu, eti ministrul Justiiei, nu al Armatei, Midhat Pasa! - ntrirea puterii militare a Imperiului intereseaz pe orice turc, nlimea-Ta. Tonul lui arogant nu plcu suveranului. - S-mi dai prerea doar cnd am s i-o cer, Midhat Paa! Acesta voi s rspund, dar i ddu seama c s-ar fi angajat ntr-un conflict prematur cu sultanul. nclin posomort capul. ncntat c-i nchisese gura, Abdul Aziz fcu un semn ministrului de Rzboi: - Dumneata nu spui nimic, Riza Paa? Departamentul dumitale a fost pus n discuie. Armata nu este gata s apere cu pieptul ei de oel hotarele Imperiului? Ministrul de Rzboi ridic din umeri. - De ce taci? l repezi sultanul. Nu ai ncredere n armata turc? n viteja ostaului turc? n spiritul su de sacrificiu? Armata noastr a pus temeliile puterii otomane! Vor bete, Riza

157

Pasa! - nlimea-Ta, un rzboi nu se ctig numai cu preul vitejiei i al spiritului de sacrificiu. n primul rnd trebuie arme. Lipsa unui armament modern surp ncrederea n victorie a lupttorilor. Strbunul tu Mehmed al II-lea a putut cuceri Constantinopole, socotit pn atunci inexpugnabil, graie artileriei sale, cea mai numeroas i mai puternic din acea vreme. Ochii sultanului aruncar scntei: - Te-am numit ministru de Rzboi ca s-mi ceri mie soluii? Pregtete armate astfel nct s fie oricnd gata s intre n lupt! Riza Paa i ncleta flcile, apoi izbucni: - Pentru asta mi trebuie bani, nlimea-Ta! Nu numai c nu am bani s cumpr armament, dar nici lefurile militarilor nu le pot plti! - i ministrul de Finane, ce face? zbier sultanul. Ce faci, Iusuf Paa? Atepi s-i procur eu bani? Pune impozite noi! Contracteaz mprumuturi n strintate! - nlimea-Ta, populaia e sectuit. Iar strintatea nu ne mai acord mprumuturi. tie nlimea Ta, c suntem ameninai de bancrut? Nu mai suntem n stare s achitm anuitile datorate bncilor din Occident! Abdul Aziz i ncleta pumnii. - Mahmud Nedim, mrete tributul statelor vasale! Principatele Unite i Serbia s fie chemate a sprijini efortul nostru de narmare. Aceste ri vor avea cele dinti de suferit n cazul unui rzboi cu austriecii sau cu ruii. Marele vizir fcu o mutr plouat. - Principatele Unite nu numai c nu vor accepta majorarea tributului, ci i vor spori silinele pentru a obine independena. Suntem informai c n curnd mpratul Franz-Josef i va pune semntura pe tratatul comercial ncheiat cu romnii. - S interzici prinului Carol s dea urmare acestui tratat! - i dac va refuza? Ce facem, nlimea-Ta? Trimitem mpotriva Principatelor Unite o expediie de pedepsire? - De ce nu? - Abia vor atepta austriecii i ruii s se foloseasc de acest prilej spre a ne ataca. - i iubesc ei att de mult pe romni? zise sultanul batjocoritor. - Nu-i iubesc. Departe de asta. Dar i vor face din ei nite instrumente spre a ne lovi. Dealtfel, dac noi am fi nvini, romnii nu ar obine dect avantajul de a-i schimba stpnii...

158

Sultanul avu un moment de ovial. - Atunci ce este de fcut? - Vom interveni pe lng marile puteri garante ale Tratatului de la Paris, cerndu-le s interzic Principatelor Unite a semna tratate incompatibile cu statutul lor de ri vasale, spuse ministrul de Externe. - Ai mai fcut asemenea intervenii i ce rezultate ai obinut? ntreb cu mnie reinut Midhat Paa. Politica mnuilor de catifea trebuie s nceteze. Facei cunoscut romnilor c Principatele Unite sunt provincii ale Imperiului Otoman. Provincii privilegiate, dac vrei, dar nimic mai mult. S-i bage minile n cap romnii, c independena n-o vor obine n veciivecilor. Ministrul de Externe cltin din cap, nencreztor n eficacitatea formulei lui Midhat Pasa. - tii dumneata, Midhat, c romnii pretind s atribuie rii lor titulatura oficial de Romnia? C au de gnd s bat moned si s nfiineze decoraii? Drepturi regaliene rezervate statului suzeran? Midhat Pasa schi cu vrful cizmei n nisipul din preajma bazinului contururile Moldovei i ale Munteniei, pe care le strivi apoi cu talpa. - M ntreb dac n-ar fi totui preferabil s-i provocm a nclca tratatele de vasalitate ncheiate cu noi, pentru a le aplica dup aceea represalii severe! - Ultimele noastre rzboaie n-au fost tocmai fericite, Midhat Paa, replic marele vizir, ncercnd s-i domoleasc avntul. Cel mai nelept lucru pentru noi este status quo-ul. Nu trebuie s dm pretexte ruilor. Nu trebuie, nu trebuie! . . . * ** Prinul Clovis de Hohenlohe, ambasadorul Germaniei la Paris, cobor din trsur i, dup ce rspunse cu o nclinare a capului la salutul soldatului care-i prezent arma, urc agil treptele cancelariatului Reichului. n vreme ce strbtea slile mbrcate n stuc i marmor, era ntmpinat cu ploconeli servile de funcionarii mai mari sau mai mruni. Toi i zmbeau larg, rostind cele mai respectuoase formule de bun venit. Prinul rspundea cu amabilitate distant. Trebuia s fie n gard, fiindc atitudinea reverenioas a acestor ini avea o motivare care putea s-l coste scump, dac ajungea la auzul lui Bismarck. Se rspndise un zvon n culise cum c prinul

159

cancelar ar avea de gnd s se retrag din activitate datorit sntii sale ubrede. Se mai insinua de la om la om, cu titlu absolut confidenial, c adevratul substrat al acestei plecri intempestive i-ar gsi sorgintea n divergenele ivite ntre mpratul Wilhelm i primul su sfetnic. Mai circulaser i alt dat asemenea scorneli, de care el, Clovis, nu inuse seama, cci le cunotea lipsa de temei. Deosebirile de vederi, orict de violente, dintre Kaiser si cancelar nu degeneraser niciodat n conflicte ireconciliabile. n ceasul al doisprezecelea, Bismarck i prezenta demisia, iar suveranul i-o respingea, cednd implicit presiunilor. De data aceasta, Hohenlohe era mpresurat de temeri, dar i de vagi sperane, fiindc numele lui fusese rostit n legtur cu succesiunea la postul de cancelar. Dei se socotea un devotat cirac i colaborator al prinului Bismarck, nu s-ar fi codit s-i ia locul. Dar nu concepea s-i dezvluie adevratele sentimente mai nainte de a vedea cum vor evolua evenimentele. Cnd directorul de cabinet l inform c Altea-Sa prinul Bismarck l va primi, Hohenlohe i netezi instinctiv plastronul gris-perle n care era nfipt un ac cu un mic smaragd nconjurat de diamante. Tui spre a-i drege glasul i intr n cabinetul titanului de la Varzin", cum i se mai spunea cancelarului. Bismarck sttea posomorit la biroul su uria, pe care se aflau cteva hrtii aduse la semnat. Ambasadorul se nclin deferent: - Alte .. . Cancelarul ridic ochii de deasupra hrtiilor i mormi ceva de neneles, care putea tot att de bine s fie o formul de bun venit sau o njurtur. Hohenlohe simi un fior. Nu-l vzuse niciodat pe eful su direct att de prost dispus. - Ce vesti mi aduci de la Paris? rosti cancelarul, de data aceasta inteligibil. - Aceeai atmosfer de ncordat ateptare, Alte! - Hm! Da! Hm! bolborosi iari cancelarul, uitndu-se pe sub sprincene la ambasador. Ia loc! Hohenlohe se execut prompt. Dei avea acelai titlu nobiliar ca i Bismarck, dei era socotit drept unul dintre cei mai abili diplomai, dei n cercurile palatului se spunea c ar fi cu deosebire indicat s preia conducerea Ministerului de Afaceri Strine n cazul retragerii actualului titular, se simea mic i neajutorat n faa cancelarului, care-l strivea nu numai cu masivitatea fizic, dar i cu personalitatea sa uria. Bismarck i simea gura amar. Suprarea i rscolise ficatul. Avea, prea mult experien n domeniul politicii externe,

160

ca s nu-i dea seama c ceva nu este n regul. Francezii, clamndu-i pasivitatea, se dovedeau nite adversari mai periculoi dect i nchipuise. Poate c ar fi forat rzboiul, dac nu s-ar fi manifestat pn i n snul armatei o opoziie fi fa de planurile lui agresive. Manteuffel i von Kameke nu erau dect nite surogate de ofieri prusieni. Un adevrat soldat se supune ordinelor superioare fr s crcneasc. Dac i se poruncete, se arunc n foc, pentru c se simte legat de jurmntul militar. Manteuffel i discipolii lui ajunseser s-i discute hotrrile. N-ar fi avut acest tupeu dac n-ar fi fost ncurajat de Kronprinz i de Kronprinzessina Friedrica, soia lui. Pe de alt parte, cancelariile marilor puteri intraser ntr-o agitaie de ru augur. S-ar fi zis c ntreaga omenire complota mpotriva lui. mpratul, n loc s-l susin, nchiznd gura generalilor dizideni, le fcea lor jocul. Bismarck izbi cu pumnul n mas, fcnd s sar cerneala din climar. Hohenlohe se strdui s-i descifreze gndurile pe chip. - Odo Russell i-a anunat vizita! rosti cancelarul exabrupto. M ntreb ce l-a determinat s-mi cear att de urgent audien! Hohenlohe bnuia, dar prefer s nu se pronune. Directorul de cabinet intr chiar n clipa aceea. - Ambasadorul Marii Britanii, Alte! - Hohenlohe, ateapt-m n salonul alturat! i porunci cancelarul. Ai grij s lai ua ntredeschis. Vreau s auzi tot ce se vorbete aici. Fa de dumneata nu am secrete. Ambasadorul german ncerc un simmnt de uurare. Lui Bismarck nu-i ajunseser la ureche zvonurile care circulau. Altfel nu i-ar fi vorbit att de prietenos. Cnd un subaltern, orict de apreciat, i trezea suspiciunile, l zdrobea. Aa se ntmplase cu Arnim, cu Delbrtick, cu Stolberg. Pe toi i izgonise din viaa politic, din arena parlamentar, i i aruncase n neant. El, Clovis, nu voia s le mprteasc soarta. Trecu n salonul alturat, aa cum i se ceruse, i rmase n dreptul uii ntredeschise, n aa fel nct s aud tot fr s fie vzut. Lordul Odo Russell i fcu grav intrarea m cabinetul cancelarului. Chipul su era impenetrabil. Nu mi aduce veti bune!" cuget Bismarck, n vreme ce i strnse mna i l invit cu un gest s ia loc. Fr s-i piard vremea cu introduceri, lordul atac subiectul vizitei sale: - Alte, guvernul Majestii-Sale Regina Victoria a Angliei

161

este foarte ngrijorat de norii negri ai rzboiului care se profileaz la orizont. Starea de tensiune intervenit ntre ara dumneavoastr i Frana ne preocup n cel mai nalt grad. Factorii de rspundere ai rii mele au purtat lungi i cuprinztoare discuii cu reprezentanii autorizai ai Rusiei, ajungnd la un deplin acord n privina unei atitudini comune fa de grava criz actual. Cabinetul de la Saint James nu poate rmne indiferent fa de ameninarea pcii de care se face vinovat Imperiul German. Bismarck avu senzaia c se sufoc. Ambasadorul Angliei folosea un limbaj de o violen nengduit n uzanele diplomatice. Fu ispitit s riposteze cu acelai ton, dar i ddu seama c evenimentele luaser o ntorstur mult prea serioas. n cursul dup-amiezei de ieri avusese o discuie lmuritoare cu ambasadorul Austriei. Declaraiile lui, foarte politicoase i enervant de alambicate ca i raportul ambasadorului german acreditat la Viena, nu permiteau Germaniei s-i fac iluzii asupra unui eventual sprijin militar sau cel puin diplomatic din partea Austriei. Italia, care se bucura de sprijinul Reich-ului n politica sa de ngrdire a puterii temporare a Papei, refuzase de asemenea s se solidarizeze cu Germania. Nu dduse un rspuns categoric, dar termenii evazivi, folosii cu farmaceutic dozare, dezamgiser profund pe eful diplomaiei Reichului. Bismarck avu brusc revelaia totalei izolri a rii sale. Era de necrezut. Europa - att de apatic, de timorat cu cinci ani n urm -se ridica acum fr echivoc mpotriva Germaniei imperiale. Cancelarul zmbi cu bonomie: - Domnule ambasador, sunt surprins de ceea ce aud! Ameninarea pcii? Nori de rzboi? Nu neleg ce vrei s spunei. Lordul Russel rmase nedumerit. Nu se ateptase la aceast replic. Sau era luat n zeflemea? Se putea atepta la orice din partea lui Bismarck. - Da, da! relu cancelarul zmbind cu blndee. Nu tiu s existe nenelegeri ntre Germania i Frana. Raporturile noastre cu Parisul sunt satisfctoare. Nu credei, domnule ambasador, c guvernul dumneavoastr a fost indus n eroare? - Negai, Alte, existena virulentelor articole antifranceze publicate n presa german? Cancelarul ridic din umeri. - Presa este absolut independent n ara mea, domnule ambasador. Nu accept ingerine din partea guvernului, care, n

162

consecin, nu-i poate asuma vreo rspundere n aceast chestiune. - Ce avei de spus, Alte, de ameninrile formulate de cercurile militare? Nu suntei informat de acest lucru? - Domnule ambasador, s privim lucrurile realist. Militarii sunt chemai s-i fac datoria n cazrmi i pe cmpurile de instrucie. Nu au a se amesteca n politic. Lordul strui cu uoar ironie: - Atunci cum explicai propriile dumneavoastr instruciuni ctre agenii diplomatici germani din strintate? Le-ai recomandat s informeze guvernele pe lng care sunt acreditai asupra narmrilor considerabile ale Franei, narmri care v oblig s v mpotrivii eventual pe calea armelor. Cteva clipe cancelarul se abinu s rspund. Respir greu ca dup o lung fug. i trebuise o mare trie sufleteasc spre a putea renega n cteva minute politica ostil Franei, pe care o promovase n ultimele luni. - Domnule ambasador, relu cu voce joas, nu v pot declara nimic n plus. Lordul Russell se ridic de pe scaun. - Alte, voi raporta guvernului meu explicaiile AlteeiVoastre. n ceea ce m privete, m socotesc satisfcut. Nu gsise necesar s ntind coarda, cernd asigurri formale. Oricum, demersul lui diplomatic fusese ncununat de succes. Salut i prsi ncperea. ndat ce ua se nchise n urma acestuia, Bismarck se ridic de la Maa de lucru i se duse la fereastr. O deschise larg. Trase adnc n piept aerul cldu, primvratic. - Mi-am dat seama ct de greu v-a fost s rspundei lordului Russell, zise Hohenlohe, aprnd n preajma lui. Avei realmente de gnd s abandonai politica antifrancez? S instaurai o atmosfer de pace? Bismarck i sprijini minile pe pervaz, ca i cnd ar fi dus n spinare o povar uria. - Un brbat de stat trebuie s tie s i renune! Dup cteva momente de tcere, se napoie la Maa de lucru i agit un clopoel. Directorul de cabinet se i nfiina. - Alte? - Bancherul Bleichroder s vin la mine! I se spunea evreul prinului", poate n deriziune, fcndu-se o paralel cu ceea ce se numea n trecutul nu prea ndeprtat, evreul Curii". Pe atunci, prinii, marii duci, episcopii, electorii i regiorii care guvernau ciupercria de sttulee din Sfntul

163

Imperiu Roman al Germaniei aveau n preajm cte un bancher israelit, foarte priceput n treburile financiare, care le furniza subsidii i juca n acelai timp rolul unui ocult ministru de Finane. Printre muli alii, fondatorii dinastiei Rotschild fuseser nite evrei ai Curii". De atunci termenul acesta se perimase. n occidentul Europei, evreii ieiser din ghettouri. n scurt timp ajunseser s dein un rol de frunte n viaa economic a vechiului continent. Dincolo de Ocean, n Statele Unite ale Americii, se impuseser de mult vreme. Pe Gerson Bleichroder - nnobilat de Bismarck i blagoslovit cu particula von - nu-l supra epitetul de evreu al prinului", fiindc nalta protecie a acestuia i asigura o imunitate binevenit n Germania bntuita nc de un aprig antisemitism, care, dei nu atingea virulena progromurilor din Rusia, rmnea totui extrem de rspndit. Gerson von Bleichroder avea mare consideraie pentru ascensiunea material a Rotschildzilor i ntr-o oarecare msur le copia procedeele. Pentru a deschide porile bine pzite ale saloanelor aristocratice, care ddeau tonul la Berlin, devenise consul onorific al Angliei. Dar aceast stratagem nu-i reuise, spre disperarea nevestei sale, Miriam, avid s ptrund n lumea consemnat n almanahul Gotha. Ce-i folosea averea uria agonisit de soul ei n mai puin de zece ani, dac nu izbutea s se desprind din mediocritatea societii burgheze? Nici trecerea de care se bucura n ochii cancelarului Bismarck, al crui devotat om de afaceri devenise, nu-l ajutase pe Bleichroder s foreze barierele mondene ridicate n calea sa. Tenacitatea este ns n general rspltit. Spre a-i atinge scopul, sacrificase mari sume de bani, mprumutnd pe termen lung pe civa nobili bogai n documente de familie ce le ilustrau originea strveche i foarte ilustr - unii dintre acetia pretindeau a cobor din personaje biblice - dar prin contre coup att de sraci, nct le uiera vntul prin buzunare. n schimbul subsidiilor bneti acordate, se mulumea s fie vzut n compania lor la teatru, n restaurante, la cursele de cai ori n trsur. Toi acetia catadicseau s-i primeasc invitaiile la baluri i s se ospteze la dineurile lui, avnd tainicul simmnt c derog. Aristocraii cu o situaie material sigur, continuau s-l evite. Se spunea n surdin c nalta societate berlinez era mprit n dou tabere. Cei care-l vizitau i rdeau pe seama lui i cei care rdeau pe seama lui fr s-i calce pragul. I se reproau stmgciile, gafele, lipsa de maniere. Bleichroder se

164

prefcea a nu ti c este criticat, ridiculizat, c n jurul su i al soiei sale se eseau anecdote pline de haz usturtor. Dac n-ar fi fost Miriam la mijloc, n-ar fi fcut attea eforturi spre a intra n graiile aristocraiei. Miriam era ns dornic s triasc din plin, s epateze, s trezeasc invidii, rzbunndu-se pentru tinereea irosit n umilin i srcie. Cnd o vedea violent fardat, nzorzonat cu podoabe scumpe, dar de prost gust i acoperit cu blnuri somptuoase iarna sau vara, l cuprindea un fel de mil i atunci i cumpra tot ce voia ea, umplndu-i dulapurile cu rochii i bijuterii extravagante. Dac nobilimea fcea nc nazuri, corpul diplomatic, au grand complet, i frecventa saloanele, fiindc nicieri n Berlin trataiile nu erau mai alese, mai mbelugate. Tinerii secretari i ataai de ambasad puteau nndi intrigi sentimentale mai mult sau mai puin durabile, culegnd totdeodat informaii preioase. Bleichroder nu era att de lipsit de finee precum se spunea. La recepiile rezervate aristocraiei vieneze, nu-i poftea rudele i nici pe coreligionari, primii doar n cadru restrns. Treptat, cercul relaiilor sale nobile se lrgise, fiindc faima generozitii lui - n realitate foarte calculat - i determinase pe tot mai muli prini, coni si baroni s-i solicite n tain sprijinul financiar. Treceau prin birourile lui i solicitante cu rang nobil, care aveau nevoie de bani muli spre a-i achita datoriile fcute la jocul de cri, notele de plat ale croitoreselor si bijutierilor, subsidiile acordate n secret amanilor tineri. Ar fi fost absurd s se cread c ajutoarele furnizate de Bleichroder erau dezinteresate. Nu cerea dobnzi mari, dar nu se sfia s pretind ipoteci cnd cuantumul mprumuturilor depea anumite limite. n felul acesta dirija un continuu transfer de proprieti imobiliare din minile nobililor care se ruinau ncet, dar sigur, n minile sale. Dar acestea erau afaceri marginale, n calitatea lui de evreu al prinului" se ocupa nu numai de fructificarea capitalurilor cancelarului Bismarck, ci i de al altor latifundiari cu snge albastru, care nu-i permiteau s fac personal speculaii la Burs, ndeletnicire incompatibil cu rangul lor nobiliar. Fiindc bancherii din dinastia Rotschildzilor nu cuprinseser i Berlinul n imperiul lor financiar, Bleichroder atinsese n lumea bancar din Germania culmi neatinse de confraii si din aceast ar. n sfera intereselor lui intrau i industria grea, i construciile de ci ferate, i comerul cu strintatea, i exploatarea minelor de crbuni, i construciile navale. Averea

165

lui personal se cifra la multe sute de milioane de mrci, iar bijuteriile nevestei lui ar fi putut constitui un tezaur regal. Ca aspect, acest titan al finanelor nu se deosebea cu nimic de burghezii care n jurul orei prnzului se plimbau molcom prin Ring. Mijlociu de statur, puin adus de spate, cu un profil semitic accentuat de prul lung, lsat de o parte si de alta a urechilor, i mai ales de ochelarii cu lentile groase, albstrui, cei fereau de lumina puternic a soarelui ochii slbii i bolnavi, purta costume elegante comandate la Londra. O camelie i decora invariabil butoniera de la rever. Dimineaa, dup ce-i termina toaleta i i lua micul dejun, se privea cteva clipe n oglind, att ct i permitea vederea. Reflecta atunci cu melancolie asupra ironiei soartei care-i oferise posibilitatea de a fi elegant abia acum, la btrnee, cnd cochetria lui nu mai putea cuceri nici o femeie. Avea attea costume n vasta sa garderob, nct pe multe dintre ele nici nu avusese ocazia s le poarte .... Acum se pregtea s plece la Banc. ntrziase de la programul de lucru pe care i-l fixase singur, fiindc n primele ore ale dimineii fusese asaltat de solicitani cu i fr coroan nobiliar. Printre acetia se aflase i un foarte important personaj, Viktor, duce de Ratibor, prin de Corvey si de Hohenlohe-Waldenburg-Schillingfurst, general a la suite n armata prusiana, membru ereditar al Camerei Seniorilor i mare posesor de cruce onorar al Ordinului Maltei. Ducele era verde la fa. ndat ce intrase n camera de lucru a lui Bleichroder, se aezase pe un scaun spre a mai rsufla. Perle de sudoare i mborbodeau fruntea i obrajii. - Ai auzit, Bleichroder, ce ticloie a svrsit Strussberg? - Am auzit ceva, nlimea-Voastr. - A abuzat de ncrederea mea, Bleichroder. De ncrederea mea i a miilor de deponeni care snt pe punctul de a fi ruinai de acest escroc! Blestemat fie ziua cnd m-am lsat ncntat de vorbele lui meteugite si am acceptat preedinia consiliului de administraie al societii sale de construcii de ci ferate. - tiu c la ora actual se afl ntr-o oarecare dificultate. - Dificultate? n curnd va fi declarat n stare de faliment. nchipuietei, dup ce a obinut concesiunea construirii unor ci ferate n Romnia, a lansat un mprumut pe piaa german, necesar executrii n termen, i potrivit caietului de sarcini, a ntregii lucrri. Ei bine, ce crezi c i-a trecut prin cap? Majoritatea fondurilor deinute le-a folosit n speculaii bursiere. A achiziionat aciuni care la ora actual nu mai au nici o valoare. n

166

public circul zvonul c a fi patronat aceast odioas afacere. Nici eu, nici ceilali membri ai consiliului de administraie nu avem vreun amestec n mal-versaiunile lui Strussberg. Te rog s m crezi! - Sunt convins, nlimea-Voastr, replic bancherul. Ducele fcu o pauz, apoi relu cu ton de rug: - mi pare ru c sunt nevoit s fac acest demers. Dar dumneata, Bleichroder, eti singurul om capabil s ne scoi din impas. Pe chipul bancherului plutea o expresie nedefinit. - Ce-a putea s fac eu? S scot din buzunar banii cu care s acoper deturnrile de fonduri i celelalte nereguli svrite de Strussberg? Ducele de Ratibor i mpreun minile: - Trebuie s existe o soluie, Bleichroder! Dumneavoastr, financiarii, suntei plini de resurse. Nu se poate, Bleichroder, s m lai prad cinilor. Dac Strussberg i Ambron, complicele lui, vor fi arestai, va veni rndul nostru s fim lapidari, dei nu suntem vinovai cu nimic. - nlimea-Voastr, mi dau seama c suntei o victim. Strussberg v-a invitat s facei parte din consiliul de administraie spre a se folosi de numele dumneavoastr i a-i orbi cu strlucirea lui pe deponeni. Pentru ... amabilitatea dumneavoastr, v-a oferit jetoane grase i unele participri la beneficii. Exact? Ratibor avu impresia c desluete o umbr de ironie n glasul bancherului. Rosti posomort: - Exact! i acum sunt trt n noroi. - Nu trebuie s v facei griji excesive, nlimea-Voastr! Judectorul de instrucie, care va stabili vinoviile, v va spla de orice responsabilitate. - Bleichroder, ncearc s fii rezonabil! Un proces de o asemenea natur m-ar ruina, chiar dac pn la urm a fi scos din cauz. n eventualitatea c dumneata ai accepta s preiei administrarea societii, care i-ar continua activitatea normal, urmrile penale s-ar restrnge numai asupra lui Strussberg i a lui Ambron. - nlimea-Voastr, nu sunt avocat, dar bnuiesc - n limita slabelor cunotine juridice ce posed - c raionamentul nlimii-Voastre este ntr-o oarecare msur just. V-ai consultat desigur cu un om de legi... - Firete, Bleichroder. Dac iei asupra dumitale asocia ia, m salvezi si pe mine, i pe ceilali membrii ai consiliului, 167

salvezi economiile nenumrailor oameni care le-au ncredinat lui Strussberg. Ducele se congestionase la fa. Tmplele i zvcrieau. O durere surd i strngea ceafa ca o ghear. Continu cu dis perare: - Bleichroder, dac nu preiei dumneata aceast afacere, se va strni un scandal care va murdri ntregul regim! Bancherul rmase cu privirile aintite spre covorul de Belucistan din mijlocul ncperii, ca i cnd ar fi cutat o inspiraie n arabescurile delicat colorate. Dup o tcere fr sfrit pentru vizitator, rspunse domol: - Nu pot s v dau un rspuns, nlimea-Voastr. Trebuie s reflectez, s analizez datele problemei. . . Exulta. Un duce, membru al uneia dintre cele mai vechi familii princiare din Germania, i implora ajutorul. El, Gerson Bleichroder, von Bleichroder, avea puterea s-l curee de pcate sau s-l scufunde n iad. - Da, da! Am s reflectez, nlimea-Voastr. Secretarul i fcu aferat intrarea. Altea-Sa prinul Bismarck v poftete la Palatul cancelariatului, domnule. - Bine, mulumesc. Se ntoarse spre duce: Am s v ncunotiinez de ndat ce voi gsi o cale convenabil pentru toate prile n cauz, bineneles cu excepia lui Strussberg. Pe el nimic nu-l mai poate scoate din porcria n care s-a vrt. Acum v rog s m iertai! Trebuie s plec! Concedie pe ducele de Ratibor, aa cum ar fi concediat pe orice solicitant. Folosea doar un limbaj mai elegant.. . Cnd se vzu pe pernele trsurii, n drum spre cancelariat, i trecu mna peste fa. Nentreruptul lui irag de triumfuri i oferise satisfacii necuprinse. Dar ncepuse s oboseasc. Tria ntr-o mare tensiune. Un pas greit i ar mprti situaia lui Strussberg. I-ar fi posibil s se retrag din afaceri i s ajung la adinci btrnei, bucurndu-se de o linite a spiritului asigurat cu prisosin de venituri mai mult dect confortabile. Dar se deprinsese cu lupta cotidian aa cum pruncii se deprind cu laptele supt de la snul doicii. ndat ce ajunse la cancelariat, fu introdus n cabinetul prinului Bismarck, care se afla n compania lui Hohenlohe, ambasadorul Germaniei la Paris. Bleichroder fcu imediat o asociaie ntre prezena lui Clovis Hohenlohe aici i vizita pe care i-o fcuse ducele de Ratibor. Hohenlohe i Ratibor erau frai. Bismarck sttea la biroul su i pufia nervos dintr-o pip. Btea cu degetele darabana n braul fotoliului, iar fruntea i era

168

ncrcat de nori. Niciodat nu-l vzuse Bleichroder att de suprat. Lsnd mutiucul pipei ntre dini, Bismarck ncepu s-i vorbeasc, deschiznd pe jumtate buzele: - Bleichroder, a vrea s-mi faci un serviciu. S te ocupi personal de afacerea Strussberg i s vezi ce mai poate fi salvat. Strussberg i va primi pedeapsa. Societatea, trecut n alte mini, trebuie s reia construcia cilor ferate, aa cum i-a luat angajamentul fa de statul romn i de toi acei care au participat cu fondurile lor bneti la finanarea acestei afaceri. Nu-i cer imposibilul, Bleichroder. i va da ceva de lucru treaba asta, dar o faci pentru Germania. Mai ales azi, nu avem nevoie de scandaluri finaciare. Bleichroder se uit piezi la prinul de Hohenlohe, care sttea impasibil i absent, ca si cnd nu l-ar fi interesat discuia purtat ntre cancelar i bancherul su. Jocul influenelor a nceput s opereze", reflect evreul. Spre a-i salva fratele, Hohenlohe a intervenit pe lng cancelar, iar cancelarul m solicit pe mine. i cum solicitarea lui Bismarck echivaleaz cu un ordin, jocul opiunilor mele se reduce la o unic variant: acceptarea fr rezerve". Bleichroder cunotea spiritul rzbuntor al cancelarului. Bismarck, asemenea lui Iehova, pedepsete crima pn la a treia sau la a patra generaie", i zise bancherul. Se adres zmbind prinului : - Alte, devotatul dumneavoastr serv Bleichroder... - Von Bleichroder, l corect Bismarck. Bancherul nelese c i se aminteau obligaiile fa de cancelar, inclusiv mult comentata i criticata-i nnobilare. Relu supus. - V asigur. Alte, c von Bleichroder se va strdui s se arate demn de ncrederea Alteei-Voastre. M voi ocupa de afacerea Strussberg. mi permit doar s rog pe Altea-Voastr s-mi acorde sprijinul i mai departe. S-ar putea ca organele judiciare i de stat s-mi pun piedici. - M voi ocupa de aceast chestiune. Sunt sigur c prinul Hohenlohe i va mulumi pentru sprijinul pe care l acorzi indirect fratelui su, ducele. Ambasadorul se nclin. - Domnule von Bleichroder, i rmn ndatorat. Bancherul zmbi umil. - Mulumii Alteei-Sale prinul Bismarck. Cancelarul cltin din cap. - Bine, bine! Numai treburile s mearg cum trebuie! Dragul meu Hohenlohe, disear eti invitatul meu la cin. Te

169

atept la opt precis. Hohenlohe se nclin iari. - V mulumesc, Alte! nelese c trebuia s se retrag. Bismarck avea desigur de discutat chestiuni personale cu evreul su. Dup plecarea lui Hohenlohe, cancelarul pufi de cteva ori din pip, rumegndu-si gndurile. - Bleichroder, care este tendina la Burs? - Alte, majoritatea aciunilor nregistreaz scderi datorit zvonurilor de rzboi. Manifest o tendin de urcare doar aciunile legate de industriile de armament. - Dar rentele de stat? - Sunt n scdere accentuat, Alte. Mi-a ngdui chiar s v sugerez a v degaja de rentele de stat pe care le dei nei actualmente, precum i de unele pachete de aciuni ameninate s se prbueasc datorit agravrii conflictului cu Frana. - O ntrebare, Bleichroder! O atenuare a ncordrii francogermane i un reviriment n favoarea pcii ar avea repercusiuni imediate asupra Bursei? - Desigur, Alte! Tendina de baisse ar fi urmat de o brusc micare de hausse, care ar afecta i rentele de stat. - Cu alte cuvinte, aceast nviorare s-ar produce rapid. - Firete. - Primii informai despre rsturnarea situaiei pe plan politic ar realiza beneficii uriae la Burs, nu-i aa? - Desigur, Alte. - Dac, n schimb, ncordarea internaional s-ar agrava, tendina de baisse s-ar accentua n aceeai proporie? - Acestea snt axiome n domeniul Bursei, Alte. Bismarck observ ca tutunul din pip se consumase. Se trezise pe limb cu un gust neplcut de cenu rece. Ls pipa pe marginea scrumierei. - Bleichroder, n cursul zilei de mine s nu te miti de acas. S atepi mesajul meu. Dac vei primi o invitaie la Vairzin, nseamn c vei alerga la Burs i vei vinde toate rentele mele de stat i toate aciunile susceptibile s nregistreze scderi, n cazul unei iminente izbucniri a rzboiului. Dac te voi anuna c invitaia la Varzin se revoc, cumperi masiv aciuni i rente de stat. Deci mine se va alege pacea sau rzboiul", reflect bancherul, foarte vioi la minte. - Alte, m voi conforma dispoziiunilor Alteei-Voastre! - nc o recomandare, Bleichroder! Nimeni nu trebuie s

170

afle dac va fi pace sau rzboi, dect dup apariia primelor comunicate n pres. - Gura mea va fi cusut, Alte. Dealtfel, tranzaciile n Burs le voi face prin interpui. Prezena mea acolo i operaiunile pe care le-a trata personal ar da de bnuit celorlali juctori, foarte ateni la tot ce se petrece n jurul lor, - Foarte bine, Bleichroder! Bancherul se retrase, repetndu-i ploconelile. Va executa, desigur, dispoziiunile cancelarului, dar nu se va sfii s beneficieze personal de aceast veste trufanda. Bleichroder prsi cancelariatul fredonnd un cntec, ceea ce nu i se mai ntmplase de mult vreme. * ** - M-am sturat! M-am sturat de toi i de toate! explod exasperat Monsieur Amedee Pigeon, zvrlind peria cu care-i netezise pn atunci prul ornduit cu crare la mijloc. Se aez suspinnd pe un scaun de lng Maa de toalet i, lsndu-i capul n jos, simi cum i se umezesc ochi. - M-am sturat! repet exasperat. M-am sturat de prini i de prinese, m-am sturat s fiu servit de lachei obraznici, mam sturat de palatul sta lugubru, de culoarele lui ntunecate, m-am sturat de eticheta de aici, mai sever, mai apstoare dect disciplina cazon, m-am sturat s tot aud la ferestrele dormitorului meu mersul sacadat al soldailor din gard! Nu mai pot! Nu mai pot! Dac situaia asta mai dureaz mult, nnebunesc! ... i eu nu vreau s nnebunesc! Nu! Categoric, nu! Pendula din cui, ncrustat ntr-o racl de abanos i de sticl, scoase un sunet cristalin. Monsieur Amedee Pigeon se uit cu groaz la cadranul auriu. Peste un sfert de or trebuia s se prezinte n cabinetul de lucru al mprtesei i acolo s nceap calvarul de fiecare sear: lectura acelor romane fade, siropoase, care-l fceau s-i ia cmpii. i nu le citea o dat, ci de dou ori, spre a sri peste pasajele care ar fi lovit neplcut augustele urechi cu ndrznelile lor licenioase. Poate c mprtesei si celor patru prinese le-ar fi plcut s asculte, din cnd n cnd, i cte o scen de dragoste, limitat dealtfel la un srut pe dosul palmei, dup ce amorezul cobora ndrzne mnua iubitei pn la nceputul degetelor. Dar contesa von Hacke, dame du palais, o btrnic timid i sperioas, nu uita s-l ntrebe ori de cte ori l prindea singur pe sal: Sper c ai eliminat pasajele shoking, Monsieur Pigeon!

171

Tot el avea sarcina s corijeze scrisorile prineselor, scrise toate, vai! - ntr-o franuzeasc att de sclciat, nct el, Amedee, trebuia s le refac de la nceput i pn la sfrit, avnd grij de fiecare dat s laude pe autoarea Maacrului lingvistic: Alte, zi de zi facei progrese! n curind vei scrie scrisori ca o adevrat parizian". Odat, Monsieur Amedee Pigeon crezuse c l lovete apoplexia cnd prinesa Charlotte l ntrebase candid: Monsieur Pigeon, cnd crezi c am s pot compune scrisori cu Madame de Sevigne? A vrea s-o fac praf pe vara mea, Louise!" Cu ct sadic plcere i-ar fi declarat c nici ea i nici vara ei nu vor reui n vecii-vecilor s scrie corect franuzete, fiindc erau lenee i proaste, iar profesoarele lor de limba francez atingeau culmile ignoranei. Dar nu o fcea, fiindc i era fric, fiindc nu voia s-i piard slujba bine pltit. Oftnd, se ridic de pe scaun i trecu din nou n faa oglin zii, i nnod cravata-plastron i o mpodobi cu un ac ncrustat cu un minuscul topaz, iar dup ce i ncheie redingota, se privi critic n oglind, pe toate feele, fiindc marea maestr a Casei reginei, Excelena-Sa contesa von Schulemburg-BurgScheidungen - oh, ce teutonic niruire de nume - i pretindea s fie ntotdeauna mbrcat a quatre epingles. Contesa von Schulenburg era foarte mndr de titlul ei de excelen, legat de rangul su la Curte. S fi ndrznit cineva s i se adreseze omind excelen! i-ar fi aprins un snop de paie n cretet. i prsi apartamentul i dup ce fcu o scurt vizit n biblioteca palatului, de unde lu romanul Monsieur de Camors" de Octave Feuillet, o peltea romanioas i melodramatic, se ndrept spre cabinetul de lucru al mprtesei. Dac nu l-ar fi stimulat perspectiva unei moteniri care avea s-i asigure o existen onorabil, lipsit de prezena exasperant a capetelor ncoronate i a progeniturii lor, de mult i-ar fi fcut seama. Ar fi nghiit un pumn de ace cu gmlie ori s-ar fi aruncat - cu o piatr agat de gt - n vreunul din lacurile din jurul Berlinului. Cu romanul lui Feuillet sub bra, ptrunse n ncperea n care partea feminin a familiei imperiale - mai puin prinesa de Coroan - se i ntrunise n prezena nelipsitei doamne von Hacke. Monsieur Amedee Pigeon fcu o reveren n faa mprtesei, care picta o acuarel de dimensiuni modeste, aezat pe un evalet nalt, i se ploconi spre cele dou prinese prezente. Charlotte, cea mai mare, avea 15 ani, iar Victoria, cea mai mic, 9. Salut i pe doamna von Hacke, apoi se aez pe 172

scaunul su. Desfcu volumul i tui dregndu-i glasul, aa cum fcea ntotdeauna nainte de a-i ncepe lectura. - Un moment, Monsieur Pigeon! i spuse mprteasa zmbind cu buntate. S-i ateptm i pe prini! - Prea bine, Majestate! rspunse supus Amedee Pigeon. Momentele acestea, cnd trebuia s stea nemicat, n ateptarea ngduinei de a-i ncepe lectura, i se preau cele mai chinuitoare. Eticheta nu-i permitea s se uite la mprteas sau la vreuna din prinese. Nici asupra doamnei von Hacke nu-i putea ainti privirile, cci nu s-ar fi cuvenit. Trebuia deci s adopte o expresie neutr, cci dac ar fi admirat, de pild, tablourile sau obiectele de art aezate pe mese ori pe piedestale, ar fi dat impresia c le ignoreaz pe augustele membre ale familiei imperiale. Prinii Wilhelm - 16 ani - i Heinrich - 13 ani - intrar zgomotoi. Monsieur Amedee sri de pe scaun i i ntmpin frngnduse de mijloc. - Bonsoir, Monsieur Pigeon! spuse prinul Wilhelm. - Bonsoir, Monsieur Pinson! rosti prinul Heinrich, care-nu pierdea ocazia s i se adreseze folosind de fiecare dat numele altei psri. Ca de obicei, ieftina glum princiar provoac o blnd dojana din partea mprtesei: - Voyons, Heinrich, l superi pe Monsieur Pigeon! Tot ca de obicei, lectorul se nroea, bolborosind ncurcat: - Oh, Altea-Sa este att de spiritual! - Putem ncepe! zise mprteasa, n vreme ce tinerele vlstare imperiale se aezau pe scaune. Monsieur Pigeon desfcu iari volumul, dar fu ntrerupt din nou de apariia Excelenei-Sale contesa Schulenburg, care purta sub bra o map de piele roie. Dup privirea contesei, mprteasa nelese c i se aduceau veti interesante. - Monsieur Pigeon, n seara aceasta ntrerupem lectura! O vom continua mine. Copii, ducei-v la culcare! Amelie, dumneata rmi aici! se adres contesei Hacke. Prinesele i prinii - - ncntai c scpaser de corvoada lecturii - fcur cte o reveren mprtesei, apoi ieir, cei dinti. nainte de a nchide ua n urma lui, prinul Heinrich arunc peste umr lectorului un sonor: - Au revoir, Monsieur Chouette! Francezul zmbi silit, iar dup cteva ploconeli prsi la rndul su ncperea. - Luise, ia loc! o pofti mprteasa pe contesa Schulenburg.

173

Ce nouti? - Majestate, mi-am ngduit s v aduc programul ceremoniilor, cu prilejul vizitei arului Aleksandr, precum i compoziia suitei sale ... mprteasa fcu o mutr dezamgit: - Numai att? - Nu m-ai lsat s termin, Majestate. Este vorba nu numai de suita oficial, ci i de cea oficioas. Augustei i scnteiar ochii: - S nu-mi spui c i-a adus iitoarea? Aa cum a fcut n timpul Expoziiei universale de la Paris! - Majestate, prinesa Katia Dolgoruki l nsoete pe ar i va locui ntr-o vil din apropierea ambasadei ruse. mprteasa se strmb scrbit. - Fiecare om are organe ruinoase, dar nu i le arat n public. arul sfideaz n aa hal opinia public, nct i glorific propria turpitudine. M ntreb ce simminte ncearc biata arin? - arina este o martir! interveni contesa Hacke indignat. Marea maestr trecu la alt ordine de idei: - Majestate, se pare c ruii i vor da serios de furc prinului Bismarck. mprteasa i subie buzele. - Cine seamn vnt, culege furtun! Cancelarul va suferi consecinele propriei lui agresiviti. i-a nchipuit c poate dicta ntregii Europe aa cum dicteaz bietei Germanii ... De o mndrie maladiv, iute la mnie, inflexibil, l detesta pe Bismarck, socotindu-l doar un parvenit setos de putere. Cancelarul i-o pltea cu aceeai moned. O acuza c exercit o nrurire nefast asupra soului ei, mpratul, c se las influenat de intrigani, c d ascultare cancanurilor de la Curte, c pune piedici realizrii politicii imperiale. Bismarck ncercase n nenumrate rnduri s-l conving pe mprat a interzice suveranei amestecul n treburile de stat. I ameninase chiar c va demisiona dac mprteasa va mai pune piedici mplinirii planurilor lui. Stul de asemenea scene, Kaiserul pretinsese soiei sale s cear scuze cancelarului. Augusta l privise de sus: Eu? Eu s cer scuze parvenitului? M crezi poate nebun, Wilhelm! Prefer s pierd Coroana dect s m nclin n faa acestui individ care te-a transformat ntr-o fanto lipsit de voin". Prsise ncperea trntind furioas ua. Dup exploziile verbale ale Augustei, Kaiserul explica intimilor si cu ton de

174

scuz: ,,Eh, ce pot s fac! Sngele rusesc al mprtesei iese cteodat la suprafa!" Fcea aluzie la ascendena ei imperial. Fiic a marelui duce de Saxa-Weimar, era nepoat a arului Paul I. Caracterul ei fantasc, nemblnzit, avusese o puternic nrurire i asupra tnrului prin Wilhelm, fiul Kronprinzului, care ajunsese s-i mprteasc antipatia fa de cancelar. Atta timp ct va tri mpratul Wilhelm, declarase o dat Bismarck prinului de Hohenlohe, Reichul va nflori. Dup moartea lui, potopul se va abate asupra Germaniei". Dezacordul dintre mprteas i nora ei, soia Kronprinzului, ridica un semn de ntrebare n mintea curtenilor. Amndou l urau pe Bismarck, dar ntre ele nu se puteau nelege. Noroc c ntre mprteas i prinesa de Coroan exist o mare dihonie, spunea Bismarck colaboratorilor apropiai. Dac s-ar fi unit mpotriva mea, nu tiu ce m-a fi fcut." Destinuirile contesei Schulenburg asupra Katiei Dolgoruki aprinser iari pe Augusta. - Sper c arul nu va avea neobrzarea s-i aduc ibovnica aici, la Curte! - De la despoii orientali te poi atepta la orice, spuse cutremurndu-se contesa Hacke. - Bismarck este att de lipsit de scrupule, relu mprteasa, nct ar fi n stare s acorde amantei imperiale onorurile datorate unei regine, numai spre a-l face pe ar s-i accepte planurile. Augusta lsase deoparte acuarela. - Majestatea-Voastr poate s fie linitit, ncerc s o domoleasc marea maestr. Katia Dolgoruki nu va veni la Curte. Nu are un statut oficial. - Bine c nu s-a oficializat rangul de dam a arului"! forni Augusta. - La Berlin, Katia Dolgoruki se afl incognito, Majestate. - Mulumescu-i, Doamne! i fcu mprteasa semnul crucii. * ** La orele opt precis, prinul de Hohenlohe sosi la reedina cancelarului Bismarck, rspunznd invitaiei acestuia. Nu-i fcea iluzia c-l va gsi pe amfitrion printre oaspei. n asemenea ocazii, Bismarck aprea abia dup orele unsprezece,

175

fiindc pn atunci rezolva hrtii oficiale n cabinetul su de lucru sau primea n audien diverse personaliti marcante, de care nu avusese timp s se ocupe n cursul zilei. n absena soului ei, prinesa Bismarck i ntmpina pe invitai cu o amabilitate puin obinuit doamnelor de rangul ei. Johanna Bismarck rmsese aceeai femeie inimoas, vrednic, simpl i plin de generozitate. tia s fie tot att de binevoitoare cu prinii, ct i cu burghezii de rnd. mbrcat sobru, pstra o nealterat cumptare i n vorbire, i n maniere. n preajma prinesei se afla Herbert Bismarck, n redingot i cu plastron gris-perle. Cu o jovialitate condescendent, fcea glume nu ntotdeauna reuite. Herbert, aprecia prinul Hohenlohe, ilustra teoria neputinei vlstarilor cobori din genii, de a se ridica deasupra mediocritii. Prinul Bismarck, orb la imperfeciunile fiului su, pregtea terenul spre a-l nscuna mai trziu cancelar al Reichului. Aceste reflecii l fcur pe Hohenlohe s ajung la concluzia c si marele" Bismarck avea micile" lui slbiciuni. Pe o mas lung aezat n sufragerie erau ornduite pe tvi de argint tot felul de bunti: crnai, brnzeturi variate, sardele, heringi, icre negre, ou rscoapte, dulciuri i fructe, foarte multe fructe. Pe bufet stteau aliniate nenumrate sticle cu bere, butura preferat a cancelarului. Toate acestea dovedeau gusturile lui simple, repulsia fa de reetele gastronomice complicate. Aceleai gusturi se evideniau i n mobilierul sobru, burghez, a crui soliditate constituie elementul de cpetenie. Printre nsetai se aflau brbai politici partizani ai cancelarului, diplomai germani, precum si civa prieteni din copilrie. Majoritatea veniser cu soiile. Cunoscnd gusturile amfitrionului, mai toate purtau rochii nchise la culoare, cu bijuterii puine i discrete. Prinul Hohenlohe, n felul su un sibarit, aprecia statornicia cancelarului, care ajunsese n culmea gloriei, fr s renune la moravurile simple ale junkerilor. Ambasadorul observ cu interes c sosirea arului Aleksandr la Berlin, anunat pentru dimineaa urmtoare, devenise subiectul de cpetenie al comentariilor. Nu era pentru ntia dat c autocratorul tuturor Rusiilor fcea o vizit unchiului su, Kaiserul. Subiectul discuiilor dintre cei doi mprai avea s mbrace de data aceasta un caracter politic mai accentuat, datorit tensiunii franco-germane. Dei presa nu

176

menionase dect n treact i n termeni voalai, nervozitatea manifestat de Londra i Sf. Petersburg, oamenii politici avizai tiau c la Berlin se pregtea o btlie diplomatic. Hohenlohe asculta prerile tuturora, dnd rspunsuri evazive ori de cte ori i se cerea prerea. La unsprezece i fcu apariia i Bismarck. Cu forat bundispoziie - Hohenlohe remarc nuana - amfitrionul schimb amabiliti i glume cu mai toi oaspeii. Fcu pn si cteva complimente unor doamne, foarte flatate de atenia lui. Hohenlohe, care-si cunotea bine patronul", deslui crisparea abia vizibil a anurilor adinci din obrajii acestuia, expresia ochilor si obosii, nervozitatea gesturilor. Dup un timp, Bismarck fcu semn ambasadorului su la Paris s-l urmeze ntr-o camer alturat. ndat ce se vzur singuri, cancelarul i lepd masca jovial i se adres cu seriozitate diplomatului: - Prine, n cursul dimineii de mine se va juca soarta Europei. nainte de a deschide discuiile cu arul si cu Gorceakov, voi primi vizitele ambasadorului austriac i ministrului plenipoteniar al Italiei. De rspunsurile acestor diplomai depinde atitudinea pe care o voi adopta fa de Anglia i de Rusia. Poate c eu voi reui s obin de la ei, n ceasul al doisprezecelea, ceea ce n-au izbutit ambasadorii notri de la Viena i Roma. Hohenlohe zmbi sceptic: - Austria nu-mi inspir ncredere. mpratul Franz-Josef are memoria tenace. Nu uit nfrngerea de la Sadowa. n 1870 a ncercat s schieze o alian cu Italia i Frana mpotriva noastr. Prinesa de Metternich, soia fostului ambasador austriac la Paris i var a lui Andrassy, clama cui voia s-o asculte c Austria nu ne-a declarat rzboi fiindc a fost mpiedicat de Rusia. - Ei da, ruii ne-au fost recunosctori fiindc i-am ajutat s nbue insurecia polonezilor. Frana, abandonat de ei ieri, a devenit marea lor dragoste de azi. - Optica lor politic s-a schimbat ntre timp, Alte. - O optic foarte versatil! - Oamenii politici sunt n general versatili, Alte. Statornicia nu are trecere dect n ochii oamenilor de rnd i cu principii solide. Trist, dar adevrat. - Totui, pus n faa pericolului slav, Austria va fi silit s ne cear sprijinul. - S ni-l cear, Alte, dar nu s ni-l i dea. Ct privete 177

Italia, este un stat prea puin important ca s joace un rol n actuala criz. - S nu dispreuieti niciodat statele mici i nici pe cele cu un potenial militar sczut, prine. Napoleon a nesocotit acest principiu cnd a invadat Spania, o putere de mna a treia, o umbr palid i rahitic a Spaniei lui Carlos Quintus. Poporul spaniol, ridicat mpotriva opresorilor strini, i-a mcinat numeroase corpuri de armat. Dac Napoleon ar fi avut acest surplus de trupe n campania din Rusia sau la Waterloo, alta ar fi fost astzi harta Europei. Dac marile puteri uit experiena lui Napoleon, fac o greeal pe care o pot plti cu lacrimi de snge. - De acord, Alte. Italienii, dei latini, ca i spaniolii, sunt lipsii de energia i combativitatea ibericilor. Afar de aceasta, li se aplic i lor teoria versatilitii. Noi i-am socotit prieteni, fiindc ne-am ridicat mpotriva autoritii temporare a Papei, obstacolul principal n calea ntemeierii Italiei unificate. Astzi regele Victor Emanuel al II-lea i subvenioneaz n tain pe iezuiii expulzai din Italia. - Refuz s cred c austriacii vor mbria cauza ruilor, dumanii lor de moarte. Mine de diminea, prine, vom cunoate hotrrea destinului. .. Gemnd, cancelarul Bismarck se trezi din somn. Ndueala i nclise fruntea i obrajii. Simea pe grumaz umezeala gulerului cmii lipit de piele. ntregul trup era scldat ntr-o sudoare fierbinte, neplcut. l chinuise din nou comarul acela obsedant, care-i avea izvorul n copilrie. Retria n vis anii ntunecai, petrecui ntre zidurile reci, inospitaliere ale pensionului Plamann. Instructorii l trezeau dimineaa lovindu-l peste ale cu latul unei sbii. Acest slbatic tratament matinal fcea parte din educaia sportiv impus tinerilor vlstari ai junckerilor, destinai s poarte uniforma militar deopotriv cu mai toi naintaii lor, de-a lungul unui ir nentrerupt de generaii. Retria cu groaz pedepsele aspre, de cele mai multe ori nemeritate, care plouau pe capul elevilor, cci pretexte se gseau destule. n visele lui urte, se revedea n faa tablei negre fr a fi n stare s traseze o singur linie, fiindc bucata de cret i se frmia n mini. Alteori i se ddeau spre rezolvare probleme imposibil de rezolvat, i tortura creierul, cutnd cu disperare soluii spre a scpa de loviturile de cravaa ce aveau s se abat asupra lui. n instructorii absurzi i sadici se deprinsese s vad nite dumani de moarte. Impresiile-i din copilrie 178

lsaser urme att de adinci, nct i acum ncerca de multe ori senzaia c l pndesc din umbr tot felul de vrjmai. Pn i pe cei mai apropiai colaboratori i privea cu suspiciune. Era convins c toi brbaii politici i pndeau locul. i atunci se apra, aplicnd sanciuni severe sau ndeprtnd numeroi oameni, fr ca acetia s se fi fcut cu ceva vinovai fa de el. Era att de irascibil, de coleric, nct ntr-unul din momentele lui de luciditate declarase lui Hohenlohe: Veninul din ficat m mpinge adeseori la aciuni nejustifieate! Da, da, m face s-mi pierd liberul arbitru, ceea ce este foarte grav!" . Comarurile i tulburau somnul ori de cte ori evenimentele politice i sporeau tensiunea nervoas. Vizita arului, cu toate implicaiile ei, l punea pe crbuni aprini. Se uit la ceasul de pe noptier, luminat de lampa aprins toat noaptea. Se fcuse patru i un sfert. Cobor din pat, i trase pe mneci un halat i trecu la fereastr. Ddu draperiile la o parte i deschise geamurile. Noaptea atrna grea asupra firii. De undeva auzi ltratul unui dulu. Cei doi cini imeni, tolnii pe covorul de la picioarele patului, mrir. Coloii acetia, de un negru-albstrui ca antracitul, erau prietenii lui cei mai buni. Acas l urmau peste tot. Uneori cobora cu ei n cabinetul su de lucru de la cancelariat. l amuza expresia de team a ambasadorilor strini, a funcionarilor superiori venii cu hrtii la semnat. Sttu un sfert de or fa n fa cu noaptea, depnndu-i gndurile. Recapitula discuia purtat n ajun cu Hohenlohe. Acest prin mediatizat era inteligent, avea experien, fler i pe deasupra prea s-i fie devotat. Dar cine poate ti ce zace n mintea unui om? Se mbrc fr s apeleze la serviciile valetului i, urmat de cini, trecu n bibliotec. Lu dintr-un raft un tratat de filozofie de Hegel. Zmbi. Trecuser luni de zile de cnd nu mai frunzrise o carte. Treburile politice i acaparau ntreaga existen. Se aez ntr-un fotoliu i deschise volumul la un capitol care-l interesa odinioar: ,,Fazele succesive ale evoluiei universale", ncepu lectura, l impresiona logica strns a teoriilor expuse, frumuseea polisilogismelor: ,,Ceea ce numim suflet nu este dect somnul spiritului, spiritul pasiv" . . . Repet: Somnul spiritului. . . somnul spiritului .. . somnul spiritului . . ." Aipi cu volumul deschis sprijinit pe genunchi. Valetul l gsi sforind, cu brbia nfipt n piept, cu mna ntins peste paginile tiprite . . .

179

La orele unsprezece, cancelarul Bismarck, n uniform de colonel al cuirasierilor de gard, sttea pe peronul grii din Berlin, alturi de mpratul Wilhelm, i atepta trenul care avea s-l aduc pe ar, mpreun cu suita lui. n deprtare apruse deja imensul cap al arpelui de fier, scond pe nri scntei i fum. Ochii numeroaselor personaje n veminte de gal, grupate pe peron n ordinea importanei, se ndreptar ntr-acolo. Soarele se oglindea n instrumentele muzicale ale fanfarei, n decoraii, n fireturi, dndu-le strlucire. Printre nalii demnitari prezeni la ceremonie se afla i prinul de Hohenlohe. Dei era unul dintre actorii dramei care avea s fie jucat n viitoarele ore, pstra un fel de detaare fa de evenimentele n curs, ceea ce i ngduia s fie n acelai timp i spectator. Admira aparenta impasibilitate a cancelarului, dei acesta ascundea n strfundul sufletului su amrciunea nfrngerii. Bismarck, reflect el, era un actor rafinat. Numai aa se explica degajarea cu care privea spre trenul imperial. Hohenlohe cunotea rezultatul audienelor acordate de cancelar n primele ore ale dimineii trimiilor diplomatici ai Austro-Ungariei i Italiei. Guvernele celor dou state gsiser formule politicoase spre a-i justifica refuzul de a sprijini Germania. Hohenlohe regreta c profeia i se mplinise. l nsoise pe Bismarck n drumul su de la cancelariat la gar. Acolo, n trsur, ascultase vorbele ncrcate de amrciune ale omului care visase s ridice Reichul german pe culmi nemaintlnite n trecutul istoric. Acum era hotrt s cedeze. Dar asta nu nseamn c sunt un nfrnt, adugase Bismarck cu reinut mndrie. Ceasul rfulielilor a fost doar amnat. i Anglia, i Rusia, i Italia, i Austro-Ungaria i vor plti nesocotina. Voi face din Italia i Austro-Ungaria nite satelii ai Germaniei. Iar pe englezi i pe rui i voi pedepsi cu propriile lor arme ..." Trenul trase la peron, salutat cu urale de comand. Garnitura ncremeni n scrit de frne, astfel nct vagonul arului se opri n dreptul covorului rou pe care sttea eapn mpratul Wilhelm, mbrcat n uniform de general rus i ncadrat de Kronprinz i de Bismarck. Portiera vagonului imperial se deschise i n prag se iv arul Aleksandr n uniform de general german. Privirile lui se plimbar asupra peronului nesat de oficialiti i de trupe. Era ntr-o excelent stare de spirit, l dispunea vremea frumoas, ambiana de srbtoare, ntlnirea cu mpratul Wilhelm, 180

preuitul su unchi, dar mai ales i ddea aripi prezena iubitei lui Katia, de care n-ar fi conceput s se despart nici pentru cteva zile. La arin, rmas la Sf. Petersburg, nu se mai gndea. Interminabila ei boal ncepuse s-l plictiseasc. O comptimea pentru suferinele ei fizice i morale. Departe de ea se simea ns tnr, plin de vioiciune, de energie i, mai cu seam, capabil de fapte mari. n urma arului coborau din vagon demnitarii Curii imperiale ruse, aghiotani i personaliti politice. Printre acestea se remarca prinul Gorceakov. O expresie de satisfacie rutcioas plutea pe chipul su ridat. Sosea la Berlin narmat cu cele mai puternice atu-uri. n sfrit, l prinsese la strmtoare pe Bismarck, marele su rival. Acum l va juca aa cum i va conveni. arul i mpratul Wilhelm i ddur acolada. Fanfara intona imnul imperial rus i pe cel german. Apoi Aleksandr, nsoit de Kaiser, inspecta compania de onoare, n vreme ce fanfara cnta Onorul la general". Lordul Odo Russell, ambasadorul Marii Britanii, se afla n grupul membrilor corpului diplomatic. Zmbind n colul gurii, se uita la cei doi cancelari, rus i german, cu o cordialitate plin de frnicie. Urm prezentarea demnitarilor germani i a agenilor diplomatici strini, apoi cei doi suverani prsir gara ntr-o trsur a la Daumont, escortat de un detaament de cuirasieri de gard. ntr-una din trsurile ncadrate n impuntorul cortegiu, care se ndrepta n uralele mulimii spre palatul imperial se afla Herr von Madai, directorul Poliiei. Vizitele anuale ale tarului la Berlin i puneau nervii la grea ncercare. De la o vreme, anarhitii i hituiau pe monarhi mai stranic dect i hituiau vntorii pe iepuri i pe fazani. Cnd sosea Aleksandr II, i pierdea i somnul i pofta de mncare. tia c acesta fusese nu de mult inta unor atentate nereuite, att la Sf. Petersburg, ct i la Paris. La Berlin, asemenea isprvi nu trebuiau s se repete. n ajunul vizitei imperiale, titularul departamentului internelor, contele Eulenburg, l chemase n cabinetul su de la minister: Bag de seam, von Madai, rspunzi cu capul de securitatea arului! Dac va fi victima vreunui atentat aici, la Berlin, nu-i rmne dect s-i tragi un glonte n tmpl! Ne-am neles?" Von Madai nu ridicase obiecii. Dar se pusese temeinic pe lucru. Din ordinul su fuseser arestai preventiv ori pui sub supraveghere sute de suspeci. Mobilizase toate forele poliieneti. Sigurana i serviciile secrete. Se putea bizui i pe 181

un important numr de militari, pui provizoriu la dispoziia departamentului Internelor de ctre generalul von Kameke, ministrul de Rzboi. Dup ce amplasase toate elementele de paz n dispozitiv, von Madai se rugase fierbinte Domnului s-l fereasc de ghinioane. Dialogul cu Atotputernicul l desfurase ntre pereii locuinei sale. Directorul Poliiei era un catolic convins, dar socotea prudent s-i ascund credina religioas, spre a nu risca s-i piard postul. Odinioar, pe cnd era recrut la infanterie, l nnebuneau marurile istovitoare de cte cincisprezece sau douzeci de kilometri. Ca s i se par mai scurte, i alegea pe parcurs felurite obiective din aproape n aproape: o born kilometric, un tufi pe margine de an, o cas ori o fntn. Jocul acesta se repeta aparent la infinit. Cnd trsura cu cei doi monarhi sosi la ambasada rus, unde arul avea s locuiasc pe tot timpul ederii sale la Berlin, von Madai respir uurat. Primul obiectiv - din aproape n aproape fusese atins, fr incidente. Ndjduia c i restul vizitei imperiale se va derula n aceeai ordine perfect, astfel nct la sfrit s poat primi de la augustul oaspete decoraia conferit tuturor demnitarilor germani care aveau vreo legtur cu primirea oficial . . . Marele maestru al ceremoniilor, contele Stillfried d'Alcantara und Rattonitz, era un personaj impozant, grav, rigid, care veghea cu severitate asupra respectrii protocolului n toate manifestnle vieii de la Curte. n concepia lui, eticheta constituia osatura monarhiei, iar ceremonialul devenea un riguros ritual, mai important chiar dect formalismul religios. Kaiserul se conforma indicaiilor pe care contele Stillfried i le supunea cu cel mai profund respect, dar i cu intransigen, fiindc n sinea lui le recunotea necesitatea. Un suveran este asemenea unui actor aflat ntr-o reprezentaie permanent. Pompa cu care se nconjoar nu face dect s-i ridice prestigiul, s-l plaseze n galeria semizeilor. Contele Eulenburg, influenat de directorul Poliiei, ncercase s-l conving pe Stillfried a simplifica ceremonialul vizitei arului, astfel nct acesta s nu fie nevoit a figura n acele splendide cortegii oficiale, foarte apreciate de public, dar care constituie un ndemn la aciune, pentru atentatori. Marele maestru i rspunse inexorabil: - Un rege rpus de asasini n cursul unei ceremonii devine erou, asemenea soldailor czui pe cmpul de onoare. A se sustrage obligaiilor ce-i revin, echivaleaz cu un gest de laitate. Suveranii bizantini nu s-au eschivat niciodat de la

182

exigenele etichetei. - Pe vremea aceea, conte, nu existau pistoale, grenade, explozivi. Pe atunci un monarh nconjurat de o escort puternic era n mod practic invulnerabil. Astzi condiiile s-au schimbat. - neleg punctul dumneavoastr de vedere, tipic oricrui ministru de Interne, dornic s fie aprat de rspundere. Sarcina dumneavoastr este s luai msuri de securitate, care s garanteze viaa arului. Contele Eulenburg i ddu seama c era inutil s mai struie. arul, plasat n faa alternativei lui Stillfried, nu va ezita s-i etaleze temeritatea, cavalerismul. Fcu totui o ultim tentativ pe lng cancelarul Bismarck. Rspunsul acestuia nu se deosebi de replica marelui maestru al ceremoniilor. Intr n meseria unui suveran s-i asume anumite riscuri. Dealtfel, Eulenburg, crezi c un simplu cetean care traverseaz strada nu este expus primejdiei de a fi clcat de vreo trsur? Fiecare om ncoronat sau nu - i urmeaz propriul destin." Eulenburg bnuia c Bismarck n-ar fi fost deloc suprat dac arul ar fi czut victima unui atentat. Rusia, preocupat de schimbarea stpnului, s-ar fi interesat mai puin de soarta Franei. Afar de aceasta, cancelarul era bucuros s procure ct mai mult btaie de cap ministrului su de Interne, pe care de mult nu-l mai vedea n culori trandafirii. Asemenea generalilor care-i conduc trupele pe front, contele Stillfried dirija cortegiile imperiale de-a lungul i de-a latul Berlinului, vizita arului la palatul imperial, ntoarcerea vizitei la ambasada rus, dineurile de gal, trecerea n revist a trupelor, precum i multe alte ceremonii, toate solemne. Stillfried se afla n elementul lui. N-ar fi omis nici o pies din acest carusel al mrimilor zilei, care constituia propria lui raiune de a exista. Executnd programul stabilit de marele maestru al ceremoniilor, arul fcu n aceeai dup-amiaz o vizit unchiului su, mpratul Wilhelm. Cu acest prilej purtar o convorbire la care nu asist dect Kronprinzul Friedrich. Demnitarii celor doi suverani ateptau n anticamer, ntrebndu-se ce urmri vor avea asupra Europei discuiile angajate la un nivel att de nalt i cum se va lichida nodul gordian: tensiunea franco-german. Dup aproape dou ore, ua cabinetului de lucru al Kaiserului se deschise si n pragul anticamerei apru arul, zmbitor, satisfcut plin de mreie, condus de unchiul su. i chipul acestuia, oglindea numai bonomie i nelepciune. S-au neles ntre ei! reflectar oamenii politici. Dar pe seama cui?" Se nserase cnd Aleksandr II se napoie la ambasada rus. Dei

183

cancelarul Gorceakov i ceilali demnitari rui erau nerbdtori s afle cu un moment mai devreme rezultatul convorbirilor purtate de ar, acesta nu fcu dect s traverseze cldirea ambasadei i apoi s strbat grdina, pn la poarta practicat de curnd n zidul nconjurtor de piatr. Pe sub bolta micu, mpodobit cu trandafiri agtori, abia nfrunzii, Aleksandr trecu ntr-alt grdin, care nconjura o vil n stil rococo. Acolo era gzduit prinesa Katia Dolgoruki. Katia l atepta n u. Dup ce o srut pe gur, fr s se sinchiseasc de aghiotantul de serviciu care-l nsoea pretutindeni, intr n vil, inndu-i iubita de mijloc. Un foc bun l atepta ntr-un salon de la etaj, fiindc vremea era nc neobinuit de rece. arul se instala pe un fotoliu, n preajma cminului. Katia i se aez la picioare, pe o pern, sprijinindu-i brbia de genunchii lui i uitndu-i-se n ochi ca un cel topit de dragoste pentru stpnul su. - Seara asta i-am dedicat-o ie, i spuse arul mngind-o pe cretet. Spre disperarea maestrului de ceremonii, am pretextat o indispoziie pentru a m dispensa de un dineu oficial. Katia surse fericit. Inima arului se nclzi la focul iubirii ci. Fiina aceasta serafic si, paradoxal, att de excitant l fcea s se simt minunat de tnr. - Chiar acum am primit veti de la Sf. Petersburg, zse Katia. Iurii s-a plimbat prin parc, clare pe poneiul su. Ne trimite de acolo bezele dulci. Katia srut mna arului. - Nu tiu cum s-i mulumesc, Saa, fiindc ai poruncit s mi se trimit zilnic vesti despre Iurii! - Scumpa mea, nu este Iurii copilul, nostru? Vlstarul meu preferat? - Pe Olga o iubeti mai puin? i reproa naiv Katia. - Cum poi s-mi pui astfel de ntrebri, iubito? Un om i preuiete un ochi mai mult dect pe cellalt? N-am fcut pentru Iurii i pentru Olga ceea ce nici un ar dinaintea mea n-ar fi cutezat s fac? Prin ucaz imperial i-am ridicat la rangul de prini i le-am acordat titlul de Alte! i pe tine am s te scot din obscuritatea pe care sunt silit s o accept, atta vreme ct mprteasa se afl nc n via. i-am fgduit i am s-mi respect cuvntul. Dup moartea ei am s te fac arina! Katia i lipi obrajii de genunchii mpratului. - Aleksandr, nu-mi doresc mriri, nu nzuiesc dect s pstrez iubirea ta! Sunt fericit s triesc n umbra tronului tu, atta vreme ct tiu c numai pe mine m iubeti!

184

arul cltin energic din cap: - Nu! Nu este drept- s suferi pentru mine! tiu ce nseamn s te fereti de ochii lumii, s nduri critici i afronturi din partea unchilor, a frailor i a fiilor mei, din partea nobilimii geloase pe privilegiile ei, din partea filistinilor deghizai n puritani. Trebuie s m crezi, Katia! Nu doresc moartea nimnui. Cu att mai puin a mprtesei, dei alturi de ea nu m-am simit niciodat fericit. Dar nici nu m pot opune destinului, mprteasa va muri fiindc o roade o boal neierttoare. Va muri, aa cum a murit i fiul meu cel mare, Nikolai. Nici pentru el n-am putut s fac nimic. Da, da! mprteasa este condamnat. Destinul vrea s piar, ca tu si iei locul! S nu te mai aud vorbind astfel, Saa! exclam nspimntat, acoperindu-i cu minile urechile cu loburi roze ca petalele de trandafiri. - i cunosc modestia, Katia, rosti arul cu dragoste. Dar drumul tu spre Tron este deschis. Ai s-i urci treptele, fiindc aceasta este voina mea! Te voi ncorona arin, chiar de va trebui s m rzboiesc cu lumea ntreag! - Scumpul meu, nu doresc s devin arin nfruntnd voia familiei tale! - Familia mea este acum i a ta, Katia. Nu uita, copiii notri au devenit fraii vitregi ai areviciului! Dac feciorii mei din cstoria cu mprteasa Mria Aleksandrovna vor pieri.. . - Saa, nu rosti cuvntul acesta! - Sufletul meu, n lume exist i via si moarte. Am spus, dac vor pieri, coroana va trece asupra lui Iurii i a Olgi. Voi stabili prin ucaz imperial dreptul lor, nlturnd de la domnie pe fraii i pe nepoii mei. - Saa, dac mai spui un cuvnt, plec din camer! arul i plec ncet capul i o srut pe cretet. - Ct eti de bun, de pur, Katia! Uite, ca s nu te supr, am s-i vorbesc de altceva. Vrei s-i spun ce am discutat cu unchiul meu Wihelm i cu Kronprinzul? - Dac-i face plcere . . . - mi face! Chiar cnd eti ar, nu i se ofer de multe ori prilejul s asculi pe suveranul unui stat mare jurndu-se pe toi sfinii c nu a avut de gnd s porneasc rzboi mpotriva unei tere ri si asta numai pentru a nu te indispune! Ochii Katiei sclipir: - O, preaputernicul meu ar! Exist oare oameni pe lumea asta care ar ndrzni s te nfrunte? 185

Aleksandr rse: - Tot ce pot s-i spun este c Wilhelm i fiul lui nu se numr printre acei care ar accepta cu senintate pri mejdia unei ciocniri violente cu Rusia. mbtat -de propria sa for, Aleksandr se ridic din fotoliu i ncepu s se plimbe prin camer. - Tatl meu, arul Nikolai- Dumnezeu s-l odihneasc - mult s-ar mai bucura dac ar ti c fiul su este astzi arbitrul destinelor Europei. * ** - Audiena solicitat arului de ctre Bismarck va avea semnificaia unui drum la Canossa, spuse prinul Gorceakov consilierului d'Oubril, ambasadorul Rusiei la Berlin. Discuia purtat de Majestatea-Sa cu mpratul Germaniei a limpezit cadrul politic al Europei. Nu-i mai rmne Prinului Bismarck dect s fac amend onorabil. Gorceakov rdea cu poft, ncntat c l silise pe marele su rival s se umileasc. Dac ar fi cunoscut calculele lui Bismarck, ar fi fost mai puin linitit. Cancelarul Germaniei nregistrase desigur un dureros insucces pe trm diplomatic, dar, analiznd lucrurile la rece, rezultatele obinute se reduceau la- efecte morale, n general neglijabile. Evident, Frana scpase de spectrul rzboiului, iar amorul propriu al germanilor beliciti era sensibil diminuat. Puterea politic i militar a celui de-al doilea Reich rmnea netirbit. Bismarck trsese ns nvminte preioase, care aveau s-i fie de mare folos n desfurarea ulterioar a evenimentelor. - n stadiul actual, am fi putut risca, paralel cu o campanie mpotriva Franei, o confruntare militar cu Anglia, sau cu Rusia, luate separat, explic, el prinului de Hohenlohe, nainte de a pleca la ambasada Rusiei. Dar un rzboi pe dou fronturi Frana de o parte si Rusia de cealalt -, la care s-ar aduga o blocad maritim impus de Anglia, ar echivala din partea noastr cu o neghiobie de neiertat. Crezi, Prine, c am renunat la elurile mele politice? N-am fcut dect s amn o rfuial cu Frana i cu cei oare o susin. Dar nu sine die! Voi lovi n adversarii notri cnd vor fi angajai n conflicte internaionale, care le vor limita libertatea de aciune. Eecul nregistrat acum se datorete clericalilor, polonezilor, femeilor intrigante dornice s se amestece n politic i mai ales speculatorilor la Burs, care i-au vzut interesele periclitate de

186

perspectiva unui rzboi. Hohenlohe admira n tcere echilibrul sufletesc al cancelarului, care prea s nu-i fi pierdut optimismul, ncrederea n propriile calcule. Chiar dac suferea n sinea lui, i ascundea cu art deziluziile. - Prine, ne revedem la minister, dup audiena la ar. i voi mprti impresiile mele. Aleksandr II l primi pe Bismarck ntr-unul din saloanele de parad ale ambasadei, i ntinse cordial mna: - Sunt bucuros, Prine, c ntre Germania i Rusia nu mai exist interese antagonice. Unchiul meu, Kaiserul, i-a exprimat via sa dorin de a vedea ntronat n Europa o pace trainic. Nu vreau s cred versiunile lansate de pres, cum c dumneata ai fi autorul regretabilei crize franco-germane, care la un moment dat a fost pe punctul de a incendia ntregul continent. - Majestate, in s v asigur c eforturile mele - interpretate ruvoitor de dumani - n-au tins dect spre salvgardarea pcii. Doresc o pace durabil ntre Frana i Germania. Este lesne de neles acest lucru, cu att mai mult cu ct noi suntem aceia care am beneficiat de pe urma ultimului rzboi. Pe de alt parte, nu pot s nu recunosc c regenerarea att de rapid a Franei i atitudinea dumnoas manifestat fa de noi de cercurile revanarde, ne-a inspirat cele mai vii ngrijorri. Socotesc c intervenia Majestii Voastre n actuala criz vizeaz pe cei care amenin pacea. Or acetia - declar cu toat tria - nu suntem noi. arul cltin din cap, obosit parc de struina interlocutorului de a atribui Franei toate responsabilitile. - Domnule cancelar, in s v previn c iubesc pacea i c voi face tot ce-mi va sta n putin spre a o apra. n 1870 ai obinut victoria asupra Franei -graie neutralitii noastre. Dac lucrurile se complic iari, nu vom mai rmne neutri. De asta putei fi sigur. Bismarck suspin uor. - Majestate, dac am fi avut de gnd s defilm cu trupele noastre pe strzile Parisului, n-am fi alarmat mai nti Europa. Nimic n-ar fi fost mai simplu dect s facem o promenad militar, strbtnd Frana pn la Atlantic. Este lesne de neles c ai fost victima unei alarme false. arul se ncrunt. Nu-i plcea s i se spun c era att de naiv nct se lsa nelat de aparene. Discuia se ncheie cu asigurrile lui Bismarck asupra sentimentelor de prietenie nutrite de poporul german fa de rui.

187

- Majestate, n afar de aceast nenelegere care s-a lichidat n chip att de fericit, nu exist ntre rile noastre motive de friciune. Germania nu va vedea niciodat cu ochi ri sporirea puterii ruseti n Asia ori n Europa de sud-est. Vei gsi ntotdeauna n noi nite prieteni buni, pe care v vei putea bizui la nevoie Chipul arului se nsenin. - Domnule cancelar, iau cu plcere not de asigurrile dumitale. Sper c n viitor relaiile ruso-germane vor cunoate o mare nflorire. Bismarck se retrase cu zmbetul pe buze. Dar zmbetul i se terse de pe chip de ndat ce prsi ambasada rus. Berlinezii care-l vzur trecnd cu trsura pe Uter den Linden remarcar expresia de o concentrat mnie aternut pe chipul lui. Cupa cu venin pe care i-o rezervaser rusii nu se golise nc. Prinul Gorceakov trimisese o circular emfatic tuturor agenilor diplomatici rui acreditai pe lng puterile europene, n care sublinia rolul hotrtor jucat de ar pentru salvarea pcii. Presa strin se grbi s publice numeroase articole, amplificnd intenionat comentariile acide ale lui Gorceakov asupra cancelarului Bismarck. Mare vlv fcu o telegram prin care acesta era desemnat sub un epitet puin elegant: Znatecul de la Berlin". Ziarele pariziene se grbir s elogieze aciunea energic a arului Aleksandr i a prinului Gorceakov n favoarea Franei, iar contele Derby, interpelat n Camera Comunelor, declar rituos c Anglia i Rusia au mpiedicat izbucnirea unui nou rzboi. Pn i presa german opoziionist se altur corului de denigratori ai politicii lui Bismarck. Rnit profund n amorul su propriu, acesta profit de ocazia c prinul Gorceakov se afla nc la Berlin, spre a-i face o vizit la ambasad. Fa de cancelarul rus, nu se simi obligat s recurg la limbajul diplomatic folosit n prezena arului. Cu o ironie care atingea insolena, i fcu reprouri. - Regret, Prine, c n-ai gsit un procedeu mai elegant spre a-i manifesta dumnia fa de mine. Nu a fost deloc loial s m loveti pe la spate, cnd m-am aflat la strmtoare Gorceakov fcu o mutr ndurerat. - Scumpul meu cancelar, nu m cunoti de vreme ce mi aduci asemenea acuzaii nedrepte. n 1870 am pledat pe lng ar s nu intervin n sprijinul Franei. Nu mai e nevoie s-i amintesc presiunile diplomatice pe care le-am exercitat asupra lui Franz-Josef ca s-l mpiedic a face cauz comun cu Na-

188

poleon al III-lea. Mai este cazul s-mi pui la ndoial loialitatea? Bismarck zmbi sarcastic. - Prietenie se numete reprezentaia de circ pe care ai montat-o n dauna mea? in s-i amintesc. Prine, c asemenea procedee ntre doi minitri de externe nu pot dect s duneze statelor respective. Znatecul de la Berlin", orict de ngduitor ar fi, nu poate admite glume ieftine pe seama lui. - Iat nc un repro nemeritat. Telegrama n chestiune a fost greit neleas de funcionarul de la pot care a primit-o. Afirmaia mea poate fi dovedit. Originalul depeei se afl desigur la telegraf. - Pretextul e anemic, Prine! Dac ai inut totui s obii elogiile Parisului, nu era nevoie s primejduieti relaiile cordiale existente ntre Reichul german si Imperiul rus. Ca s-i fac plcere, sunt gata s bat, aici la Berlin, monede de cinci franci cu profilul dumitale i cu inscripia: Gorceakov, proteguitorul Franei". Sunt de asemenea dispus s organizez la ambasada german de la Paris reprezentanii de teatru n care s apar un personaj cu aripi de nger, dar cu chipul dumitale, spre a-i glorifica rolul de nger pzitor al Franei! S fim serioi, Prine, dar n cazul meu ai cam srit peste cal. - Excelen, sunt flatat c la vrsta mea mi atribui asemenea performane hipice! - Tocmai de aceea ar trebui s le evii, Prine! La vrsta noastr, o oarecare moderaie nu stric. Fcu o pauz, apoi relu zmbind: Din fericire, am o inim larg. Schi un gest rotund, care prea s exteriorizeze spaiul vast ocupat de sufletul su. Nu port pic nimnui. Nici chiar dumanilor mei. Mincinos mai eti, amice"! reflect Gorceakov, lsnd s i se oglindeasc pe chip sarcasmul. - Cnd dumneavoastr, ruii, vei avea nevoie de sprjinul meu, continu Bismarck, am s v ntind o mn prieteneasc, n pofida palmei pe care a primit-o. Germania rmne o mare putere. Sprijinul ei merit nc a fi preuit. M tem dealtfel c n curnd l vei solicita. Lui Gorceakov nu-i plcu ntorstura luat de conversaia lor. Cu toat antipatia lui fa de Bismarck, i zise c nu era nelept s struiasc a-i afia triumful. Adopt un ton conciliant: - S lsm rstlmcirile, Prine. S dm uitrii episodul acesta trist i s artm lumii c marele Reich german si Imperiul arilor pot dirija cu fermitate destinele Europei. Nu glumesc deloc, Prine! Exist oare pe glob state n stare s egaleze

189

forele noastre reunite? Imperiul Otoman se clatin ca un om bolnav i abia i mai trage sufletul. Frana, aflat n chinurile refacerii, nu mai e capabil s joace un rol important n arena internaional. Austria a devenit o putere de mna a doua. Anglia poate constitui o for militar de temut numai conjugndu-i eforturile cu ale unei mari puteri continentale. De celelalte state europene, americane sau asiatice, s nu mai vorbim. Sunt ca i inexistente. Bismarck i lovi mnuile de palma minii stngi. Repet cuvintele lui Gorceakov: - Anglia poate constitui o for miltar de temut numai conjugndu-si eforturile cu ale unei mari puteri continentale . . . Ai spus un mare adevr, Prine! Rmne de vzut spre cine va nclina Anglia. Spre Germania sau spre Rusia? Criza francogerman rezolvndu-se amiabil, dispar i cauzele nenelegerii dintre Anglia i Germania. Bismarck lans o sgeat: Nu tiu ns dac solidaritatea manifestat recent fa de Rusia se va menine i n viitor. Prea multe interese v despart! S nu ne mai ascundem dup deget, Prine. Balcanii, care pentru noi nu valoreaz nici ct oasele unui soldat pomeranian, exercit fa de dumneavoastr, ruii, o putere de atracie uor de neles. Dar n Balcani au interese i englezii, protectorii Turciei, au i francezii, care au cochetate -de-a lungul secolelor cu sultanii de la Constantinopole, au i italienii, care n-au uitat Dalmaia, are i Austria, care i-a axat expansiunea spre sud-est, au i romnii, i srbii, i bulgarii, care-i vor independena ... O, Prine, Prine, cu ct uurin ai lovit n Germania, singura putere european care v-ar fi putut sprijini n Balcani fr s v cear compensaii. Gorceakov i muc buzele: - Trebuie stabilit o nou ordine n sud-estul Europei! - Am neles. Transformarea Balcanilor ntr-o zon de influen ruseasc, dac ntre timp preteniile dumneavoastr nu vor crete . . . Gorceakov rse ironic: - S nu-mi pomeneti, Prine, de pretinsul testament al lui Petru cel Mare ... Un om politic nzestrat cu bun-sim nu poate crede asemenea baliverne. Rse i Bismarck, dezgolindu-si dinii nglbenii de tutun sub franjurile mustii albe. - n discuii nu m folosesc niciodat de argumente cldite pe fapte discutabile. Nu tiu dac testamentul pomenit de dumneata a existat sau nu. tiu ns c printele actualului ar,

190

energicul i militrosul Nikolai I, a declarat: ,,Acolo unde drapelul arului a fluturat o dat, nu va mai fi scobort n veciivecilor!" Gorceakov se scarpin dup ureche: - Se poate s fi spus aa ceva. Nu-mi mai amintesc. - Germania n-ar avea nimic mpotriv dac stindardul vostru ar cuprinde sub faldurile lui noi i ntinse teritorii n Asia. Acolo, interesele noastre nu se vor ciocni niciodat. Cancelarul rus i potrivi ochelarii pe nas. - n schimb, ai dori o sporire a autoritii germane n Europa, nu-i aa? - Pe noi, Prine, ne avantajeaz permanentizarea actualului statu-quo. - Scumpe prietene, n-am tiut pn acum c modesitia este una din trsturile eseniale ale caracterului dumitale. Sunt plcut surprins de aceast revelaie . .. - Modestia i corectitudinea, Prine. n chestiunea Orientului, Germania va juca rolul unui onest intermediar ntre marile puteri interesate. - Dac se va ivi din nou o chestiune a Orientului. Bismarck izbucni n rs. - Crezi, Prine, c ai de a face cu un copil? Cerneala de pe ziarele care comenteaz n fel si chip rosturile politice ale vizitei arului i a dumitale la Berlin nu se va usca bine si chestiunea Orientului va rbufni cu violen. Gorceakov l privi cu nedisimulat admiraie. Bismarck era totui un adversar cu care merita s-i ncerci puterile, l ntreb: - Prine, este o profeie sau o afirmaie bazat pe elemente concrete? - i una, i alta, dragul meu prieten rus. i una, i alta ... Nu se scursese o lun de zile de la memorabila discuie dintre Bismarck i Gorceakov. ntr-o diminea din prima decad a lunii iunie, Herbert Bismarck intr agitat n sufrageria n care cancelarul i lua micul dejun, nainte de a pleca la minister. Vnturnd o gazet prin aer, strig nfierbntat: - Ai avut dreptate, tat! Heregovina a luat foc! Citete i dumneata! Puse ziarul pe mas, sub ochii printelui su. Acesta decupa tocmai miniaturala cupol a unui ou fiert plasat ntr-un ouar de argint. Fr s-i ntrerup ocupaia, rspunse calm: - N-am ochelarii la ndemn. Spune-mii tu ce scrie! - Un convoi militar turc a fost atacat de localnici n apropiere de Mostar. Dup ce au izgonit escorta, cretinii au ridicat un

191

mare numr de arme, disprnd apoi n muni. n aceeai zi, un detaament de jandarmi turci a fost ncercuit i lichidat pn la ultimul om. Tulburri snt semnalate i n cteva localiti din apropierea frontierei cu Austria. Bismarck scoase cu linguria din oul descpnat un glbenu apetisant, chihlimbariu, i l savura cu vdit plcere. - Ei, ce zici? ntreb Herbert, uor dezamgit de impasibilitatea tatlui su. Cancelarul ls linguria pe marginea farfuriei. Privind gnditor un punct n spaiu, rosti domol: - Turcii vor aplica represalii care nu vor face dect s nvioreze focarul. S-ar putea ca osmanlii s izbuteasc a nbui rzmeria, ceea ce nu cred. Dac tulburrile vor lua amploare, Rusia va interveni n favoarea cretinilor i n sprijinul propriilor ei interesez. Rzboiul cu turcii i va macin forele. Frana nu va putea acorda Constantinopolelui dect un neglijabil suport moral. Cnd trupele ruseti vor fi angajate n Balcani, i voi strni pe englezi i pe austrieci mpotriva arului. Atunci uraganul se va abate asupra Europei. n aceast lume cuprins de furtun, Germania va juca rolul de arbitru, iar la sfrit va impune legea sa i nvinilor, i nvingtorilor. Acum timpul lucreaz pentru noi. Nu ne rmne dect s stm deoparte i s privim zvrcolelile combatanilor. Vom interveni numai n momentul ales de noi. n viitor vom ncuraja politica expansionist a ruilor. i voi asigura de adeziunea mea total - desigur platonic - la aciunea lor de dezmembrare a Turciei. Prin nsi pasivitatea noastr fa de acest conflict, vom pune paie peste foc. Paradoxal, nu-i aa? Foarte curnd, arul i Gorceakov ne vor cuta prietenia. i eu am s-i susin. Am s-i susin aa cum susine frnghia pe spnzurat.. * ** Server Paa ncerc s aipeasc. Drumul lung i greu l istovise. Dar zguduiturile trsurii care slta prin hrtoape i zgomotul asurzitor fcut de inele de fier ale roilor pe bolovanii colurosi nu-l lsau s adoarm. Se uita pe fereastra deschis la peisajul slbatic i i zise c povrnisurile repezi ale munilor cu vi adnci, nclcite, justificau ntr-o oarecare msur succesele insurgenilor, mai toi localnici i deci buni cunosctori ai terenului. Dar aceasta era singura explicaie a eecurilor ntmpinate de trupele turceti? Cnd fusese convocat de marele vizir, Mahmud Nedim Paa, care-i anunase investirea n funcia de comisar imperial n 192

Heregovina, Server Paa acceptase numirea, dar n sinea lui fusese tare nemulumit. Cariera sa, indiscutabil strlucit, se depanase n posturi administrative i diplomatice. Fusese secretar de ambasad la Viena i la Paris, nsrcinat cu afaceri la Sf. Petersburg, apoi subsecretar de stat la Ministerul Comerului i mai trziu prefect al Constantinopolelui. Cnd reglementarea dificultilor relative la canalul de Suez impusese numirea unui priceput comisar imperial n Egipt, el, Server Paa, fusese desemnat pentru acest post. Se achitase corect de sarcinile sale, ceea ce determinase Sublima Poart s-l transfere comisar n Creta, unde izbucnise tocmai o rzmeri sngeroas, care fcuse s se clatine din temelii dominaia turc asupra insulei. Dup pacificarea Cretei, ascensiunea lui continuare. Ministru de Externe, apoi ambasador la Paris i n cele din urm ministru al Lucrrilor Publice. n Creta dduse rezultate bune, dar numai el tia cte efor turi l costaser sugrumarea rscoalei cretaiiilor violeni, nenduplecai, fanatici si mai ales dumani de moarte ai turcilor. Devenea din ce n ce mai greu pentra osmanli s in n fru milioanele de ghiauri care ncepuser s ridice capul. Dup ce se deprinsese cu comoditatea slujbelor administrative i diplomatice, lui Server Paa i prea tot mai greu s se readapteze vieii aspre de militar. tia c n Heregovina va avea de ntmpinat mari greuti. Predecesorul su, Dervi Paa, i frnsese gtul fiindc nu fusese n stare s nbue insurecia ghiaurilor, care se ntinsese, n mai puin de cinci sptmni, de-a lungul i de-a latul ntregei provincii. l ntrista nereuita lui Dervi Paa, cci l cunotea de mult vreme ca pe un osta capabil, lucid i cu mult iniiativ. Dac un om pe msura lui se dduse peste cap, ce surprize i va rezerva destinul succesorului? Ca s ajung la Mostar, cel mai scurt drum ar fi fost prin localitile Niksici, Trebirije, Biljani i Stolatz. Dar Trebinje i regiunea nconjurtoare czuser n minile rsculailor. Astfel, fuseser tiate cile de comunicaie ale turcilor cu Ragusa, cel mai important punct de aprovizionare de pe coasta Adriaticii. Acum era nevoit s coteasc de la Niksici spre dreapta i, prin Gasko, s ajung la Stolatz. Dar drumul acesta era ngrozitor de prost. Rsculaii distruseser i cteva poduri spre a stnjeni micrile trupelor otomane. Selim Aga, eful escortei, bun cunosctor al inutului, l prevenise c n curnd va trebui s-i continue cltoria clare, deoarece trsura va deveni inutilizabil. 193

Server Paa era indispus, l dureau capul i spinarea. Poate c mbtrnise. mplinise 54 de ani, o vrst care nu putea fi numit matusalemic, dar care i cerea totui drepturile. ncepuse s se ntunece. Prin satele pierdute n muni apreau luminie licrinde ca stelele. Lui Server Paa nu-i plcea regiunea, dei peisajele erau superbe. Ar fi preferat s se afle la Paris, n cabinetul somptuos al ambasadorului turc, dect s rtceasc pe drumurile nenorocite ale Here-govinei. Aproape c regreta eficiena de care dduse dovad n Creta. Aceast frumoas carte de vizit contribuise desigur n larg msur la transferarea lui n Heregovina. Trecuser de Rusovo i se apropiau de Niksici, unde Server Paa avea de gnd s doarm dousprezece ore, fr ntrerupere. Dei era n iulie, se lsase o rcoare plcut. Dinspre muni btea un vnticel care mtura colbul spre stnga drumului, spre satisfacia lui Server Paa. Pn atunci inhalase norii de praf, ncpnai s nsoeasc trsura. Generalul fusese ispitit s ordone escortei - care strnea o tromb de pulbere nbuitoare - s rmn n urm, dar dup ce judecase mai adnc, renunase la acest gnd. Fusese prevenit c drumurile nu erau sigure i c oricnd ar fi putut deveni inta unui atac duman. Moia, sltat pe pernele mbrcate n piele i att de tari nct i nvineiser ezutul, cnd trsura, se opri brusc. Auzi zgomot de glasuri, apoi ropotul unor cai apropiindu-se n galop de portier. Fesul lui Selim Aga se ivi n cadrul ferestrei. n preajma lui se afla un tnr ofier turc, care, dup cte i amintea generalul, nu fcea parte din escort. - Regret, Excelen, dar va trebui s ne ntoarcem din drum. Un curier de la Cartierul General al Excelenei-Sale Negib Paa a venit n ntmpinarea noastr spre a ne aduce la cunotin c oraul Niksici a fost ocupat de rebeli. - Ce? url Server Paa. Vestea l izbise neplcut, n primul rnd fiindc nu mai avea unde s doarm. Ct drum va mai trebui s parcurg pn la un popas cu posibiliti de cartiruire convenabil? Curierul Abdul Aga i repet tirea, nsoind-o de amnunte. Insurgenii atacaser prin surprindere localitatea, mcelrind un detaament de infanterie i capturnd dou tunuri cu muniia respectiv. Server Paa se trezise de-a binelea. - Unde l pot gsi pe Negib Paa? - La cartierul su general, Excelen. 194

- Condu-m acelo! - M tem c va trebui s mergei clare. Vom folosi nite drumuri impracticabile pentru trsuri. Limbajul cntat al ofierului l enerv pe general. - Bine, bine! Un cal! Cteva minute mai trziu, galopa pe urmele curieruluicluz. Culmea ar fi s cad n vreo curs! reflect furios Server Paa. Ce stranic lovitur ar fi pentru insurgeni dac ar captura pe noul comisar imperial al Heregovinei. Ar avea cu ce s se laude. Iar eu m-a compromite n ochii mrimilor de la Constantinopole. Nu cred ns c a apuca s-mi aflu mazilirea, cci mai nainte ar avea grij ghiaurii s m pun la zid". Regreta c se lsase antrenat n nesbuita expediie nocturn, nelept ar fi fost s fac calea ntoars, aa cum i se recomandase. La urma urmei, ar fi poposit undeva, pe marginea drumului, i ar fi dormit pe pernele trsurii, nvelit ntr-o ptur. njurnd furios, i nfipse pintenii n pntecele calului, care nechez sporindu-i galopul. Strbteau un fel de canion despicat ntre doi perei verticali, cu o dr de cer stropit cu stele erpuind pe deasupra. Caii i ncetiniser mersul, cci peau pe un aternut nesigur de bolovani, iar potcoavele fceau mare zgomot. Dup mai bine de dou ore, cavalcada sosi la destinaie. Cartierul general al lui Negib Paa era instalat ntr-un sat cu case puine, prsit de ntreaga suflare brbteasc valid. Numai femeile i btrnele rmseser prin gospodrii. Tratamentul suferit de ele nu prea s fi fost blnd, judecnd dup vaietele care rzbteau din cteva case. Negib Paa rmase foarte surprins de vizita consilierului imperial. Barba i crescuse n neornduial, cci n ultimele sptmni nu avusese timp s se ngrijeasc de nfiarea sa. Server Paa se uit mustrtor la inuta neglijabil a generalului. Propria lui uniform, dei colbuit, cdea impecabil. Raportul pe care i-l prezent Negib Paa era ns att de sumbru, nct uit de imperfeciunile vestimentare ale generalului, spre a se adnci n analiza situaiei militare. Cunotea nc de la Constantinopole dificultile ntmpinate de trupele otomane, dar realitatea vzut la faa locului era mult mai trist. - Potrivit ordinelor Excelenei-Sale Dervi Paa, am atacat cordonul militar stabilit de insurgeni n jurul localitii Bilek, urmnd ca dup ndeplinirea acestei misiuni s degajez garnizoana din Trebinje, de asemenea ncercuit. Potrivit ra-

195

poartelor primite, Niksici nu era n primejdie de a fi ocupat de rsculai, care se ndreptau spre Trebinje. n ultimul moment i-au schimbat obiectivul i, profitnd de faptul c trupele noastre din Niksici erau nendestultoare, l-au atacat i ocupai prin surprindere. Server Paa nu mai ascult restul explicaiilor. Era mniat, fiindc Negib Paa se lsase manevrat ca un nceptor de nite rebeli ignorani. Ruinos! Ruinos! Va trebui s preia personal conducerea operaiilor. l apuca groaza cnd se gndea la dificultile care l ateptau la Mostar. Dervi Paa se dovedise incapabil. Lipsa de coordonare dintre trupele comandate de generalii Negib, Husein, Ahmed-Hamzi Selim i Sefket era manifest. n asemenea condiii, nu-l mai surprindeau nfrngerile repetate ale otomanilor. Comisarul Imperial prsi posomort cartierul general al lui Negib Paa. La Constantinopole primise instruciuni categorice: nbuirea insureciei, n cel mai scurt timp, spre a rpi marilor puteri prilejul de a interveni. Or constatrile lui la faa locului erau mai mult dect pesimiste. De un succes imediat nici nu putea fi vorba. Observaiile sale, trunchiate desigur, duceau la o singur concluzie: trupele turceti trebuiau ntrite grabnic. Altfel, rezultatul campaniei de represiune era pus sub semnul ntrebrii. La Mostar, unde Server Paa ajunse dup o dement curs clare - cci timpul scurt l mna de la spate - Dervi Paa, umilit, trist, bolnav de suprare, ddu n primire succesorului su nsemnele puterii. - Ghiaurii de aici snt draci, nu oameni. Apar i dispar ca nlucile, dar nu mai nainte de a ne fi cspit muli soldai. S-ar zice c nu ne batem cu oameni, ci cu vntul i cu ploaia, cu noaptea i cu zorile, cu apele i cu munii. Cci moartea ne pndete de pretutindeni. Trupele noastre snt nendestultoare. Cu jumti de msur, Server Paa, nu se poate face nimic. nalii demnitari din Constantinopole pretind minuni, dar minuni nu se mai ntmpl n zilele noastre. Eu am dat gre. i urez s ai mai mult noroc dect mine. Dac nu i se vor da ntriri, m ndoiesc ns c vei ajunge la vreun rezultat. Prsesc Heregovina scuturndu-mi papucii de rn ei blestemat. Pentru mine se ncheie acum cel mai urt capitol din via. Ghiaurii tia pctoi au reuit s-mi compromit cariera. Poi s fii sigur c dup napoierea mea la Constantino -pole voi fi trecut pe linia moart. Marile eecuri, ca i succesele prea rsuntoare, nu i sunt niciodat iertate. 196

Pe Server Paa l fulger un gnd cumplit. Nu cumva dumanii lui din capital l trimiseser aici fiindc tiau c i va frnge aripile? Server Paa - nvinsul - va putea fi scos din competiii i aruncat definitiv la gunoi. Dervi Paa salut, ducnd mna la inim, la buze i la frunte. - i doresc, Server Paa, s ai numai succese! M ndoiesc ns c urarea mea se va mplini. n pctoenia asta de ar, i norocul s-a ridicat mpotriva noastr. Comisarul imperial destituit prsi ncperea, grbovit nu att de greutatea vrstei, ct de apsarea nenorocirilor abtute asupra lui. Server Paa hotr s ia msuri energice i pline de ndrzneal. Norocul - i zise - favorizeaz pe temerari. ndat dup luarea oficial n primire a noului post - redusese ceremonia instalrii la o simpl ntlnire de aclimatizare cu reprezentanii autoritilor otomane din Mostar - convoc pe ofierii si de Stat-Major i, n faa unei hri desfurate pe un perete, analiz situaia militar. Fronturile de lupt - dac se putea vorbi de aa ceva n nclceala de operaii tactice impuse de rzboiul de gueril purtat de insurgeni - indicate cu stegulee roii i verzi, inspirau concluziile cele mai triste. La Dabar, la Nevesinje, n valea Narentei i la Trebinje, rebelii izbutiser s pun pe fug garnizoanele turceti i s instaleze conductori administrativi alei dintre cretinii localnici. Detaamentele turceti din Drieno i Ciarnia fuseser mpresurate. Rebelii blocaser de asemenea Stolatz i Liubinje. Lipsa de provizii n aceste localiti se fcea att de acut simit, nct capitularea garnizoanelor turceti respective se putea produce dintr-un moment ntr-altul. Server Paa i mai arunc o dat privirile asupra steguleelor verzi i roii, proliferate pe ntinsul hrii Heregovinei, apoi se adres ofierilor de sub comanda sa: - Domnilor, nu voi cuta responsabili pentru eecurile de pn acum. Pe viitor ns, nimeni s nu se atepte la vreo ngduin din partea mea. Voi nltura pe toi comandanii care nu vor da rezultatele pretinse de mine: Predecesorul meu mi vorbea dezamgit de norocul potrivnic nou. Se poate. Dar aceasta nu va ndulci rigorile mele fa de acei ofieri care se vor dovedi nu numai nenorocoi, ci i incapabili. Cu scuze i motivri nu se poate ndrepta situaia. Vreau rezultate bune i numai rezultate bune! Cine socotete c nu va putea corespunde exigenelor mele severe, dar juste, s-mi spun deschis, l voi desrcina imediat pe comandamentul su. Este 197

preferabil pentru incapabili s se retrag de bunvoie dect ssi ncheie cariera n faa Curii Mariale. Ofierii i aruncar priviri furie. Principiile profesate de noul comisar imperial nu prevesteau nimic bun. Socoteau ns nedrept s li se atribuie lor n exclusivitate responsabilitatea eecurilor de pn acum, cnd printre cauzele acestora se puteau cita tot att de bine armamentul nvechit i echipamentul prost al trupelor, ntrzierea achitrii lefurilor i carenele subzistenei unitilor militare angajate n lupt. Nu ndrznir a enuna verbal aceste argumente, deoarece erau convini n sinea lor c i noul comisar imperial le cunotea greutatea. - Pe viitor, continu Server Paa, mi propun s acionez pe dou ci. Pe de o parte voi lansa o proclamaie, invitnd populaia insurgen s depun armele n schimbul unor importante reforme politice. Pe de alta, ordon intensificarea operaiilor militare. De acum nainte trebuie s ne nfim rebelilor ntinzndu-le prietenete mna dreapt, dar nclestnd amenintor pumnul stng, nmnuat n oel. Pui n faa acestei alternative, vor lsa - sper - bunul-sim s-i determine a alege o soluionare pacific a actualei crizei. Domnilor, un singur lucru este important de reinut: trebuie s punem capt insureciei pe orice cale! Conferina militar se prelungi pn dup miezul nopii. Ofierii prezeni expuser diferite ipoteze n legtur cu viitoarele operaii militare. Daud Paa, eful Statuluj-Major, i spuse cuvntul: Excelen, confuzia care dinuie la ora actual pe diferitele fronturi este datorat lipsei de logic pe care rzboiul de gueril l impune desfurrii operaiilor militare. ntr-o campanie care angajeaz trupe regulate din ambele tabere, cu manevre i contramanevre n mare msur previzibile, declanarea unei ofensive bine gndite i exemplar executate are toate ansele s duc la obinerea victoriei. n rzboiul de gueril, elementul surpriz domin. Focare insurecionale pot izbucni n orice moment n spatele propriilor noastre linii, tind cile de comunicaii, mpiedicnd aprovizionarea, evacuarea rniilor, circulaia curierilor, n esen, posibilitatea coordonrii armonioase a operaiilor militare. Aici, n Heregovina, ne batem orbete. Primim lovituri de unde nu ne ateptm, iar loviturile noastre cad de cele mai multe ori n gol. Lui Server Paa nu i se spunea nimic nou. n Creta avusese de a face cu o insurecie deosebit de primejdioas, care pusese

198

n cumpn pstrarea insulei n stpnirea otoman. Reuise s o nbue n snge. Va repurta i aici acelai succes? Vecintatea frontierelor Imperiului austro-ungar complica serios situaia. Cnd Server Paa prsi cldirea comandamentului militar din Mostar spre a se napoia la reedina sa, domnea o bezn att de adnc, nct soldaii care-i escortau trsura se foloseau de tore aprinse spre a lumina strzile oraului. Comisarul imperial se simea att de obosit, nct aipise cu brbia n piept. Deodat, o vpaie portocalie, orbitoare lumin ca ziua peisajul citadin, iar cteva secunde mai trziu, o bubuitur asurzitoare, ca de sfrit de lume, zgudui pmntul, nspimntnd caii echipajului i ai escortei. Trezit din toropeal, Server Paa bolborosi buimcit: - Ce-i? Ce s-a ntmplat? - O explozie, Excelen! rosti ngrijorat aghiotantul su, cpitanul Rustem. n centrul oraului! Lui Server Paa i pierise somnul, cu att mai mult cu ct bidiviii nhmai la trsur, n agitaia lor, de puin scpaser s nu o rstoarne. Vizitiul i liniti anevoie. Cortegiul i continu drumul n trap ntins. Comisarul imperial i potrivi fesul care i se lsase pe ochi i se adnci n pernele banchetei. Trsura iei ntr-o pia a oraului inundat de lumina purpurie a unor cldiri n flcri. Oamenii alergau ncolo i ncoace, strduindu-se s sting focul. Cpitanul se uit consternat pe geamul portierei pe care l deschise. Un poliist n uniform se apropie n grab de trsur. Salut militrete pe comisarul imperial, care scosese capul afar. Era rou ca un rac fiert. - Excelen, mi permitei s raportez! Reedina Excelenei-Voastre a fost aruncat n aer! Vom cuta imediat o nou locuin pentru Excelena-Voastr. Server Paa ripost ursuz: - n noaptea asta am s dorm la comandament! nainte de a prsi Mostarul, Dervi Paa i urase noroc. Avusese noroc, de bun seam, de vreme ce zbovise la conferin pn dup miezul nopii. Dac s-ar fi napoiat mai devreme la locuina ce i se rezervase, acum ar fi zcut sfiat de explozie sub ruinele casei calcinate. - La comandament! porunci vizitiului. Calvarul lui Server Paa abia ncepuse. Apelul su ctre insurgeni nu rmase fr ecou. Afl astfel prin iscoade c unele cpetenii ale rebelilor hotrser s se ntlneasc un-

199

deva, n apropiere de Trebinje, spre a discuta propunerile comisarului imperial, ceea ce duse la o ntrerupere a operaiilor de gueril. ncercrile lui de a obine precizri asupra locului reuniunii - n vederea organizrii unui detaament de comando nsrcinat s-i captureze pe participanii la reuniune - rmaser infructuoase. Profitnd de acalmia instalat pe fronturile de lupt, ordon lui Husein Paa s lanseze un atac nocturn prin surprindere asupra localitii Trebinje. Politica minii ntinse i a pumnului nmnuat n fier i gsea astfel pentru ntia dat aplicarea. Manevra lui Huseir Paa fu ncununat de succes. Lipsii de comandanii lor, aflai la consftuire, rebelii care ocupau oraul fur dai peste cap i silii s se retrag pe nlimile nconjurtoare. Server Paa afl ceva mai trziu c ntrunirea cpeteniilor avusese loc la monastirea Kossierovo, de pe rul Trebnitz, situat nu departe de Trebinje. Pentru detaamentul lui Husein ar fi fost o jucrie s captureze monastirea. Dar ocazia era pierdut. Noul comisar imperial se grbi s trimit la Constantinopole un curier purttor al unui comunicat de rzboi cuprinznd relatarea succesului de la Trebinje. Fotii lui colegi din guvern, care voiser s-l piard, aveau s constate c Server Paa nu era plmdit din acelai aluat ca molul Dervi Paa. Dar nseninarea fu de scurt durat. n vreme ce inspecta o unitate militar din garnizoana Mostar, i ajunser la cunotin, una dup alta, dou veti urte. Curierul - un cpitan de infanterie - i escorta sa czuser ntr-o ambuscad. Pe de alt parte, cpeteniile ntrunite la Kossierovo, socotindu-se nelate de Husein Paa, care lovise n cursul a ceea ce socotiser ei o ntrerupere bilateral a focului, reluaser aprig operaiile de gueril. n seara aceleiai zile, Server Paa scp teafr dup o tentativ de atentat svrit mpotriva lui pe o strad din Mostar. Agresorul reui s se fac nevzut dup o urmrire epic pe uliele trgului, graie - desigur - complicitii cretinilor localnici. Comisarul imperial ordon represalii exemplare. Cinci fruntai ai ghiaurilor fur executai prin mpucare n piaa public. Riposta nu se fcu ateptat. O patrul alctuit din patru soldai turci, comandai de un gradat, fu exterminat dup un violent schimb de mpucturi n faa primriei oraului. Fptaii disprur i de data aceasta. Represaliile pornite de o parte i de alta se nsprir, sporindu-i nu numai frecvena, dar i victimele.

200

Server Paa ncerc s foreze nota, poruncind lui Negib Paa s organizeze o vast operaie de curire a regiunii de la nord de Stolatz. Coloana principal de trupe otomane czu ntro ambuscad, suferind - dup o lupt grea - pierderi cumplite. Supravieuitorii turci, n cap cu nefericitul general scpat ca prin minune din grindina de gloane dumane, reuir s se salveze refugiindu-se pe poziiile ocupate de Husein Paa, Speranele lui Sever Paa de a pune rapid capt rzmeriei se spulberau. Circa zece mii de insurgeni heregovieni narmai rudimentar, dar animai de o neobosit sete de libertate, nfruntau cu drzenie incredibil zeci de batalioane turceti, numeroase escadroane i baterii de artilerie, la care se adugau uniti de jandarmi i de baibuzuci, provocndu-le uriae pierderi umane i materiale, mcinndu-le aa cum sunt mcinate grunele ntre pietrele de moar. Server Paa era un fatalist. La Mostar l fulger prima dat teama c, pe mosorul destinului, firul succeselor lui ajunsese la capt. n Creta nu-l copleise niciodat disperarea, dei trecuse prin momente poate i mai grele dect aici, n Heregovina. Vrsta naintat s-i fi tiat elanul? Cert este c n mijlocul acestei lumi ostile, pe care trebuia, dar nu era n stare s o supun, se simi pentru prima oar btrn. Sentimentul acesta de neputin crescnd pe trm profesional i crea acelai ngrozitor gol sufletesc pe care i-l provocase - odat cu ngrmdirea ireversibil a anilor - nceputul pierderii virilitii. * ** Doctorul Edgar Huret, directorul maternitii din spitalul Cahin, intr vijelios n spltorul rezervat corpului medical. Spectacolul oferit de un grup de zece studeni care-i frecau minile cu spun, sub supravegherea internului Ambrosii Sablic, l umplu de mnie. - Ce cutai n spltorul rezervat medicilor? Cine v-a autorizat s folosii spunul i prosoapele spitalului? Studeniii ncremenir, rmnnd n aer cu minile spunite. Doctorul se ntoarse spre intern. - Domnule Sablic, cunoti, rnduielile, din acest spital? Cum de le-ai permis tinerilor s intre aici? Sablic, care tocmai i tergea minile cu un prosop, replic linitit: - Studenii vin din sala de disecie domnule director. Au studiat cadavrul unei luze rpuse de febr puerperal. - Ei i?

201

- Acum au n program vizitarea saloanelor cu luze, sub ndrumarea domnului doctor Lucas-Champoniere. - i ce-i cu asta? - Domnul doctor Lucas-Champoniore a interzis studenilor care vin din slile de disecie s intre n maternitate mai nainte de a se spla bine pe mini i de a-i cura unghiile cu peria. - Stupid! Cadavrele snt curate! Curate ca pmntul, ca apa i ca focul! Domnilor studeni, terminai cu splatul! Alt dat s nu v mai prind aici! Costul spunului i al apei voi avea grij s-l pun n contul doctorului Lucas-Champoniere. Iar dumneata domnule intern, s vii cu mine. - Cu studenii ce fac? - Crezi c nu sunt n stare s umble i singuri? Dup toate aparenele, sunt de mult nrcai! Fornind, iei din spltor urmat de Sablic. Era att de furios, nct prea c scoate fum pe nri. Mergea grbit, sltndu-i abdomenul i legnndu-i gua rozalie, revrsat peste gulerul nalt, scrobit. Prul, adus cu art peste chelie, ncepuse s se zburleasc. Doctorul Huret arta ca un arici pus pe har. Strbtu cteva culoare, salutat cu respect i team de infirmiere i de medicii mai tineri ntlnii n drum. - Unde e doctorul Champoniere? ntreb pe o sor. - n salonul trei, domnule director. Ajuns n faa uii salonului 3, Huret se opri. - Poftete-l aici pe doctorul Champoniere! porunci lui Sablic. Cteva clipe mai trziu, Lucas-Champoniere iei din salon, precedndu-l pe intern. Era calm, dei i nchipuia ce avea sa urmeze. Sablic avusese grij s-l previn. - Domnule director, nu are rost s v pierdei cumptul. Spunul folosit de studeni, periuele de unghii i tuburile cu past de dini sunt cumprate de mine. Obrajii directorului se fcur plumburii. - Domnule doctor, i-am pus n vedere de repetate ori c i este interzis s introduci n maternitatea condus de mine practici contrarii rnduielilor medicale astzi n vigoare. mi este indiferent c spunul i pasta sunt cumprate de dumneata. Resping ns cu hotrre nite inovaii lipsite de orice raiune. - Domnule director, nu este vorba de o inovaie personal ci de msuri profilactice adoptate recent de somitile medicinii. Am studiat teoriile doctorului chirurg Lister i am urmrit efectul antisepsiei aplicate riguros n spitalul su. I-am ascultat conferinele la universitatea din Glasgow...

202

- Lister i toi arlatanii de teapa lui caut doar s-i fac reclam. Lucas Champoniere se strdui s-i struneasc nervii. - Domnule director, doctorul Lister nu este un arlatan. Pansamentele, tifonul, vata, catgutul, instrumentele chirurgicale dezinfectate cu acid fenic i mai ales pulverizrile fercate abundente folosite de el au dus la rezultate operatorii uluitoare. Mortalitatea pacienilor tratai n secia lui a sczut de la 60 la 15 la sut. - Prostii! tiu eu cum se ntocmesc statisticile! Champoniere simi c i se urc sngele n cap. Huret era un obtuz nrit, ncerca o furie bolnvicioas mpotriva a tot ce era nou. - Domnule director, i n secia mea procentul de mor talitate este n scdere. De ce? Am aplicat prescripiile profesorului Lister! - Baliverne! Champoniere nu se mai putu abine. Izbucni exasperat: - Nu nelegi, domnule doctor Huret, c studenii care vin de la morga spitalului, unde au efectuat disecii asupra femeilor moarte de febr puerperal, i intr n saloanele cu luze, fr s se fi splat, rspndesc infecia? i moartea? - Champoniere, nu e nevoie s strigi la mine! - Cum s te fac atunci s nelegi, domnule director, c prin piedicile puse ucizi cu bun-tiin luze nevinovate, care ateapt de la noi viaa, nu moartea! Atitudinea dumitale este incalificabil, Champoniere! zbier directorul, fr s-i pese c tulbura linitea. Dac nu ncetezi cu panglicriile pseudo-medicale, voi lua msuri s fii ndeprtat din acest spital. Bag de seam! Sunt capabil s o fac! i ntoarse spatele i se ndeprt gesticulnd. i agita braele, rotindu-le ca o moar de vnt. Doctorul Champoniere i trecu mna prin pr. Exclam suspinnd: - Nimic nu este mai cumplit, Sablic, dect ignorana agresiv! Dute i adu-i pe studeni. Sper c s-au splat bine pe mini... La sfritul aceleiai sptmni, avnd o zi liber, Sablic hotr s treac pe la locuina pe care o ocupa laolalt cu ceilali patru colegi ai si - fraii Stancev, Aleksandr Kristic i Florin Beldie - n imobilul din Rue Visconti. Pstraser mansarda aceea insalubr, dei ar fi putut renuna la ea, deoarece studenilor din ultimul an care-i fceau stagiul de interni li se asigura

203

cazarea la spital. Dar madame Emilie Durnd, crnreas, nu se mai putea lipsi de prezena frumosului srb i a prietenilor lui. Ea le furniza banii pentru chirie, pe care studenii i vrsau n minile lui Modeste Durand, foarte ncntat c i pstra locatarii. Desigur, nui deranja s aib un pied-a-terre n ora. La spital nu-i puteau aduce prietenele de ocazie, iar legturile sentimentale cu surorile, gata oricnd s se ofere tinerilor interni n sperana unei eventuale cstorii, nu i ispiteau deloc. Cnd s intre n cldire, se auzi strigat de madame Emilie, aprut n pragul prvliei. - Ce se ntmpl cu domnul Kristic? l ntreb cu repro n glas. N-a mai dat pe aici de trei sptmni. Era trist, descumpnit. Continu, furniznd un pretext ieftin: - Voiam s-i dau banii de chirie pentru luna viitoare. tii, domnul Durand a devenit foarte exigent. Eh, criza! Ochii crnresei se umezir. Un suspin adnc fcu s i se umple ca un cimpoi pieptul amplu, ntemniat n bluza de mtase nflorat. Zmbi sfios: - Dac rmi la noapte afci, ai putea s treci dumneata s iei banii. Sablic tia ce avea s i se cear n schimb. Acum ns lui nui ardea de aa ceva. - Nu tiu dac am s pot rmne disear acas. Dar dac vine Aleksandr, l trimit negreit la dumneata. Salut cu rceal i intr n coridorul cldirii urmrit de privirile triste ale crnresei. Ajuns sus, Sablic deschise toate ferestrele, fiindc mansarda se ncinsese ca un cuptor. Dar i curentul de aer era att de fierbinte, nct i dezbrc haina, cmaa, i dup ce rmase pe jumtate gol se ntinse pe canapeaua desfundat care-i servea drept pat. l obseda scena penibil dintre doctorii Huret i Champoniere. Cu o zi nainte murise sub ochii lui o luz ngrijit n secia doctorului Rinaldi, prieten al directorului maternitii. Nu putea uita cumplita agonie a femeii care se zbuciuma scldat n sudori i sfiat de dureri atroce. Aceeai febr puerperal care secera recolt grea de victime an de an. mbriase, ca i tatl su, cariera medical, spre a-i ajuta pe oameni s nfrng suferinele, s se bucure de via. Agonia luzei, la care asistase neputincios, l zguduise sufletete. nainte de a afla de la doctorul Champoniere proprietile miraculoase ale antisepsiei, socotea febra puerperal o fatalitate. Fa de loviturile ei capricioase nu

204

existau mijloace de aprare. Dup ce Champoniere i vorbise cu nsufleire despre perspectivele minunate deschise de doctorul Lister celor suferinzi, ncepuse s vad lucrurile ntr-o alt lumin. Lister furniza medicilor o nou arm n lupta mpotriva morii. Poate c aceast arm era nc imperfect, dar nimic nu trebuia precupeit pentru a face din ea un mijloc eficient pentru combaterea bolilor. Auzi zgomotul unei chei nvrtite n ua de la intrare i glasul lui Aleksandr Kristic. - Ce-i cu tine, btrne? Nu eti n apele tale! Sablic i istorisi ntmplarea de la spital, criticnd acerb modul n care unii discipoli ai lui Esculap i ndeplinesc ndatoririle profesionale. - Doctorii Champoniere i Huret sunt mai opui dect cei doi poli ai pmntului. Huret m face uneori s simt un mare dezgust pentru cariera medical. Din fericire, Champoniere repar tot ce stric Huret. Deunzi, ne vorbea nou, internilor, despre condiiile sanitare mizerabile din armata francez. Serviciul sntii este ca i inexistent. Pentru ngrijirea celor 6 000 de soldai francezi rnii n btlia de la Solferino fuseser afectai doar doi medici, n timpul rzboiului din 1870, interveniile chirurgicale se fceau n condiii ngrozitoare. O amputare echivala cu o condamnare la moarte. Toate rnile supurau, iar septicemia se instala cu ntreg cortegiul ei de fenomene nenorocite, culminnd cu moartea pacienilor. Champoniere, care a asistat la aceast hecatomb, mi spunea c chirurgii se temeau s mai opereze. Erau pur i simplu incapabili s stvileasc infecia purulent. Unii cunoteau teoriile lui Lister referitoare la germenii nocivi din aer dar refuzau s le dea crezare. Puneau, ca i Huret, antisepsia n rndul arlataniilor. - Am auzit c un chimist, Louis Pasteur, membru al Academiei de Medicin, se ocup de aceast chestiune. Deocamdat, rezultatele obinute n-ar fi concludente, replic Kristic. - Retrograzii din medicin nu vor admite c au greit nici dup ce vor fi pui n faa unor probe axiomatice. Sablic nu rspunse. Tcerea se aternu n mansarda supranclzit. De jos, din strad, se auzi zgomotul unei trsuri i trapul cailor pe caldarm. - Ai adormit? ntreb srbul. - Nu. N-am adormit. M gndeam la ororile din Hertegovina. La condiiile nenorocite de ngrijire a rniilor din tabra noastr. Medicii sunt puini, medicamentele lipsesc . . .

205

- Cazurile de gangrena trebuie s fie extrem de frecvente. - Fereasc Dumnezeu Bosnia de prpdul abtut asupra Heregovinei. Urm iari o pauz. - Te caut crnreas! spuse Sablic, atacnd n alt ordine de idei. Voia s-i tearg din minte scenele sumbre inspirate de chinurile cretinilor din Heregovina, ncletai ntr-o lupt neegal cu turcii. - M-a vzut cnd urcam la mansard cu o midinet. - i? - N-a indrznit s-mi spun nimic, fiindc n prvlie se afla i monsieur Durnd. Omul sta e cumsecade, mi fcea mecher semn cu ochiul. - Cumsecade? Ne-a jumulit ca pe gte. - n schimb, acum stm pe gratis. Prinser un zgomot de pai urcnd n grab scrile. Ua se deschise i Florin Beldie irupse n ncpere. - Bine c am dat de tine, Ambrosii, se adres gfind lui Sablic. Te-am cutat la spital, dar mi-au spus de acolo c ai zi liber. i aduc o veste! i n Bosnia au izbucnit tulburri! Sablic sri n picioare. - Ce spui? - Situaia turcilor este att de grea, nct guvernatorul Bosniei a fost nlocuit cu Reuf Paa. - Se spune c Reuf Paa este un sadic, interveni Kristic. Sablic ncepu s se plimbe prin camer, frmntndu-i surescitat minile. Deodat se opri din mers. - Biei, m napoiez imediat n ar, la mine acas. Kristic se ridic ntr-un cot. - Ce ai nnebunit? Vrei s pierzi internatul? S-i compromii examenul de diplom? - Dac s-au rsculat i bosniecii, nseamn c rostul meu este acolo. Rniii au nevoie de ngrijiri medicale. - Medic fr diplom? Cine are s te ia n serios? strui srbul. - M vor lua n serios cnd vor vedea cum i voi ngriji pe rnii. Am s aplic teoriile lui Lister. Beldie puse mna pe umrul bosniacului. - Te neleg, Ambrosii! Kristic suspin. - i eu i dau dreptate, Ambrosii!Dar nu pot accepta cu inim uoar s te vd trt n luptele sngeroase de acolo. Poate

206

c te vom urma i noi. - Fr diplome? surse Sablic. - ara are nevoie de oameni capabili s se bat, nu de petice de hrtie. - tim destul medicin ca s fim de folos rniilor. Cnd ai de gnd s pleci, Ambrosii? - Vnd ceva boarfe, ca s-mi fac rost de bani pentru drum, apoi ridic plria i-i spun Senei: Te las cu bine, doamn! Sper s ne revedem n vremuri mai bune!" - Nu te preocupa.de bani! spuse Kristic. Sntem i noi pe aici! - Atunci mine plec. - Crezi c turcii au s te lase s intri n Bosnia? - Gsesc eu o cale! - Dumnezeu s te ajute, Ambrosii! spuse Kristic. Bosniacul rse. mecherule, ai scpat de un concurent la graiile crnresei. - Haidem s bem cte un pahar cu vin n cinstea lui Ambrosii! Eu fac trataie! se oferi Beldie. - S-i lum cu noi i pe fraii Stancev, propuse Kristic. - Numai s le dea drumul de la spital, zise Beldie. - Spitalele au i garduri, adug Sablic. Iar la nevoie, gardurile pot fi srite. La drum, biei! * ** Lui Aleksii Kostov i se cuibrise frica n suflet i i sugea vlaga, aa cum se cuibrete cpua n lna oii i-i suge sngele. Avea o cas artoas n Batak, vite zdravene si pmnt destul. Ar fi putut tri n linite, fr s-i pese de ziua de mine. Dar lui Aleksii Kostov i era fric nu numai de ziua de mine, ci i de cea de azi sau de ieri. Era bine vzut de Sait Kudret, eful seciei de jandarmi din comun. Ori de cte ori l ntlnea ofierul, i zmbea binevoitor i-l btea prietenete pe umr, exclamnd n auzul tuturor: Om de ndejde, este Aleksii Kostov! Aferim, bre!" Baibuzucii i mai ales cerkezii oploii n Batak, dup ce ruii i izgnosier din ara lor de batin, stteau cu el la taifas n jurul unei mese din crciuma din sat. i cum baibuzucii i cerkezii fceau ca vremea s fie senin sau mohort, dup cum le era i lor cheful, Kostov ar fi trebuit s se simt tare bine, fiindc nu era puin lucru s fii privit cu simpatie de mahomedanii care-i socoteau pe bulgari nite paria, buni doar s trudeasc pentru stpnii lor islamici. Dar pe Kostov l strngea n chingi frica, i era fric, dei judectorul, muezinul i beiul, latifundiarul satului, nu i-ar fi refuzat nici o favoare. Frica i strecura fiori de

207

ghea de-a lungul irei spinrii, tindu-i respiraia, fcndu-l s se trezeasc noaptea scldat n sudori reci. Spaima aceasta cumplit l urmrea ziua i noaptea, n somn i n stare de veghe, n mijlocul lumii i n singurtatea odii sale cu drugi de fier la ferestre. Lui Kostov i era fric de bulgarii lui. i era att de fric, nct n mai puin de doi ani i albise prul ca la un moneag, dei la vrsta lui ar fi trebuit s sparg piatra cu pumnul. Tragedia sa ncepuse cu doi ani n urm. Pentru civa pumni de argini, vnduse turcilor pe un bulgar de-al su, pe nume Levski. Levski fusese cpetenia bulgarilor patrioi intrai n lupt cu veneticii stpni ai rii lor, pentru a redobndi libertatea de care se bucuraser odinioar, cnd ara lor avea la crm bulgari dreptcredincioi, nu renegai, ca acum. Kostov i blestema ceasul cnd se lsase ispitit de premiul pus de turci pe capul lui Levski i pe al prietenului i camaradului su de lupt Dimitrii Obhti. Poate c n-ar fi fcut acest pas dac nu l-ar fi mpins de la spate nevast-sa, o femeie zdravn, brbtoas, nsetat de bani. Pentru bulgari, Levski devenise un erou naional. Ani de zile cutreierase deghizat ara lui, czut sub stpnirea strin, ndemnndu-i compatrioii s se organizeze n comitete, care - la momentul potrivit - s ridice steagul revoltei mpotriva turcilor. Tot Levski organizase o reea subteran alctuit din oameni de ndejde, care aveau sarcina s-i ajute pe bulgarii urmrii de autoritile otomane, s treac Dunrea n Romnia, unde erau ferii de urgie. Cnd umbla pe uliele satului, Kostov simea n ceaf arsura privirilor care-l urmreau rzbuntoare. De cnd Levski pierise spnzurat de turci, nici un bulgar nu-i mai dduse mna, nici un bulgar nu-i mai clcase pragul, nici un bulgar nu-l mai privise n ochi. Cei cu care se ncrucia pe drum priveau peste capul lui, ca i cnd el nici n-ar fi existat, ca i cnd moartea l-ar fi desprit de cei vii. Kostov ar fi fugit poate din satul lui i ar fi ncercat s se topeasc n lumea larg, dac nevast-sa, Arghira, nu l-ar fi nfruntat drz: Unde vrei s te duci? Cu ce-ai s trieti prin strini? Aici te-ai nscut, aici trebuie s rmi! Afar de asta, toat agoniseala noastr aici se afl! Ce-i pas de neghiobii care te dumnesc? Tu eti cu stpnii, cu puterea! Ei snt numai cu srcia, cu dezndejdea, cu ura lor neputincioas!". Dar avuia durat din vnzarea unui om de acelai neam i adusese, pe lng belugul mult visat, atta ur i attea 208

umiline, nct i se rscolea tot veninul din ficat. Copiii de pe strad aruncau cu pietre dup el. Jandarmii turci trgeau la rspundere pe prini, punndu-i s plteasc amenzi grele. Pedepsele nu stviliser avntul copiilor, care-l sciau n alte chipuri. Ascuni pe dup garduri, trgeau cu pratiile n psretul din curtea lui Kostov, spre furia Arghirei care-i blestema cumplit. Cnd Kostov i nhma caii la cru spre a pleca la drum, aceiai copii ocheau cu pratia n crupele bidiviilor, care neau din loc i o luau razna fr conductor, izbind crua de toate gardurile pn o sfrmau. Kostov tia c tot copiii ddeau foc la stogurile lui de fn ori de cte ori pndarii se aflau n alt capt al tarlalelor. La crcium nu se mai ducea, fiindc n afara patronului bulgar, care schimba cu el cteva cuvinte zgrcite, legate numai de comanda care i se fcea, Kostov nu vedea dect cefe i spinri ntoarse ostentativ. Dar la cafeneaua din mijlocul satului, frecventat numai de turci, era primit cu mare bucurie. Stpnul prvliei, Ali, un musulman habotnic, originar din Brussa, l mbria ca pe un frate i l cinstea cu cte o cafea gingirlie. Dar cea mai ngrozitoare umilin o ndurase Kostov la biserica din sat, dup ce se aflase c el fusese vnztorul lui Levski. Cnd l vzuse intrnd n lcaul sfnt, printele Anghel Stancev ntrerupsese citirea evangheliei i, spre nedumerirea enoriailor, ncepuse slujba morilor, dup tot tipicul, pentru rposatul Aleksii Kostov, care sttea lng iconostas, teafr i plesnind de sntate. nvineit de ciud, dar i cuprins de nfricoare, Kostov se ndreptase spre ieire printre cretinii care se ddeau la o parte din calea lui ca si cnd s-ar fi temut s nu se molipseasc de cium. Cnd pise pragul, auzise din urm glasul preotului, care rsuna att de cavernos nct s-ar fi zis c se ridica din adncurile prnntului, afurisindu-l pe el i pe toi ai lui, din tat n fiu, pn ce neamul Kostovilor se va stinge urt de ntreaga suflare bulgreasc. Aleksii fugise ca si cnd l-ar fi izgonit o hait de lupi. Nu se oprise dect la secia de jandarmi. Ofierul turc i ascultase cu gravitate psul, apoi ordonase unui subofier s ia patru oameni i s-l ridice din biseric pe preotul Stancev. - Am s-l rspopesc eu pe brbosul sta pentru purtarea lui dumnoas fa de ornduirea turceasc! Arestarea preotului fcuse mare vlv. Enoriaii i huiduiser pe jandarmii turci, i dac nu trecuser la violene, aceasta se datora btrnului prelat care-i ndemnase s-si pstreze calmul, spre a nu oferi prilej autoritilor otomane s treac la 209

represalii, dnd ap la moar lui Kostov i protectorilor lui. O delegaie a comitetului eparhial plecase la Constantinopole spre a se plnge mitropolitului Antim, exarhul bisericii autonome bulgare. naltul prelat se nfiase personal la Sublima Poart, solicitind eliberarea preotului. Marele vizir, informat pe cale administrativ de agitaia strnit n snul populaiei bulgare din Batak, se nfiase sultanului Abdul Aziz spre a-i raporta cele ntmplate. Padiahul, care ncredinase de curnd administraia Bisericii bulgare mitropolitului Antim n exclusivitate, deoarece socotise c n acest chip i-i va apropia pe bulgari, dduse dezlegarea cuvenit. Spre marea bucurie a populaiei cretine din Batak, preotul Anghel Stancev fusese eliberat i repus n drepturi. n acelai timp fusese povuit ca pe viitor s se poarte frumos fa de Aleksii Kostov, prietenul i protejatul autoritilor turceti. Hasim Paa, guvernatorul general al vlaietului Tuna - zis i al Dunrii - dduse porunci stranice ca Aleksii Kostov s fie ferit de orice neplceri. nelegea astfel s rsplteasc serviciile ghiaurului care, denunndu-l pe Levski, ngduise autoritilor otomare nu numai s captureze i s execute pe eful micrii de eliberare a bulgarilor, ci s i smulg prin tortur mrturisirile lui Dimitrii Obhti, ce duseser la capturarea a optzeci de cpetenii bulgare dumnoase stpnirii otomane. n cursul cercetrilor reieise c Levski i partizanii lui pregtiser o insurecie, care datorit lui Kostov fusese nbuit n faa. Eliberarea preotului Stancev fusese o grea lovitur moral pentru Aleksii i n acelai timp un motiv de ngrijorare pentru viitor, cci ddea o pild de ncurajare dumanilor si declarai ori ascuni. Trecuser doi ani de la spnzurarea lui Levski. Kostov l vzuse atrnnd n la, cu minile legate la spate i cu capul acoperit de o glug neagr. Trupul lipsit de via se legna ncet, ca limba unui pendul. Impresionat, Kostov zdrobise pendulul din locuina sa, o pies foarte scump, cumprat de la Rusciuc cu arginii trdrii. Ziua si-o petrecea mai mult n cas. Avea acum destui bani s plteasc oameni - mai toi venetici - care s-i munceasc pmntul i s-i ngrijeasc vitele. Dac n-ar fi avut-o pe Arghira, averea lui s-ar fi dus de rp, cci lupta lui tcut cu strigoii nu-i mai ddea timp s se ocupe i de treburile gospodriei. Arghira, n schimb, se nvrtea ca argintul viu. Spre deosebire de Aleksii, torturat noaptea de comaruri, nevast-sa dormea ca un prunc, cci contiina ei nu mai avea puterea s 210

stea treaz. Ziua muncea mai cu temei dect trei brbai la un loc, aa c nserarea o gsea vlguit, dar n culmea fericirii, fiindc buna ei stare cunotea o nflorire fr seamn n trecutul familiei. - De ce nu te faci clugr, Aleksii Kostov? l mustra Arghira. Stai ncuiat n cas ca un schimnic n chilie. Oamenii au s spun c au izbutit s-i bage frica n suflet. - Mai las-m i tu, femeie, cu vorbele astea! De ei s-mi fie fric? - Asta m ntreb i eu! Turcii i snt prieteni. Te apr de toi pctoii care ne rvnesc bunstarea. i-au dat i bani muli! Ce mai vrei? - Nu mai vreau nimic ... - Mai scoate i tu nasul afar din cas! Du-te i te plimb, s vad lumea ce oale frumoase ai! S se uite cu ochii ct cepele la caii ti! - Bine, bine! rspundea Kostov, stul de ciclelile ei i mcinat de propria lui spaim. Ieea din cas numai n plin zi i doar prin locuri umblate. Cnd se afla printre bulgari, ochii lui cutau cu disperare fesul vreunui turc, pe care s-l cheme n ajutor n cazul c ar fi fost atacat de compatrioii si. l obseda groaza c va fi ucis la nghesuial, c va simi ntre coaste arsura mpunsturii unui pumnal, c i va da sufletul prvlit n rn, fr s i se ntind o mn de ajutor. De cnd venise vara, dormea cu geamurile deschise, cci nu-i plcea cldura. Dar pusese la ferestre drugi de fier care sl fereasc de hoi sau de ucigai. Din cnd n cnd i numra monedele de aur ascunse ntr-un chiup sub un strat gros de fin. Arghira urmrea atunci avid jocul pieselor strlucitoare printre degetele lui scurte i bttorite. Amndoi preuiau cu att mai mult proasptul lor belug cu ct nainte vreme triser n mare srcie. - De ce te tot frmni, omule? l ntreba Arghira iritat de suspinele i vicrelile lui. Ce-i lipsete? Tocmai acum, cnd am fcut cheag, plngi de parc i-ar fi murit toate neamurile. Ar trebui s te bucuri, fiindc avem bani pentru a ne nzestra fetele, biatul, si s ne mai rmn si nou destui! De cteva zile, Arghira i mutase patul n odaia de musafiri, fiindc nu se mai putea odihni alturi de Aleksii, care gemea i se zvrcolea n somn. Aleksii resimise dezertarea ei, nu fiindc i-ar mai fi pstrat vreun rest de afeciune, ci pentru c era lsat singur cu tenebrele i cu strigoii lui. . .

211

Ca i n fiecare sear nainte de culcare, Kostov verific uile dac snt ncuiate si ferestrele dac snt nchise. Arghira sforia de duduia casa. Fetele i biatul adormiser de mult. Kostov le invidia somnul. Lui i se ntmpla s-l prind zorile fr s aipeasc o clip. Se uita pe fereastr la caraula care veghea n fiecare noapte n jurul casei. Era un grec zdravn, cu muchi de oel, dar slab la minte. Fiindc nu era bun de munc, Aleksii l angajase paznic. n curte se mai aflau i trei duli ciobneti, ce ltrau pe ntrecute. Dup ce vzu c toate sunt n ordine, Kostov i fcu smerit rugciunea de sear n faa icoanei, cernd lui Dumnezeu i Sfintei Fecioare iertarea pcatelor. Se culc nfiorat de temeri ascunse, aa cum i se ntmpla noapte de noapte. Dup ce se vr sub velin, ncepu s prefire printre degete nite metanii de chihlimbar, cci - i se prea lui - l ajutau uneori s adoarm. Dar ceasurile se scurgeau fr s poat aipi. Se fcuse foarte trziu. Kostov auzi caraulele turceti strbtnd ulia principal i strignd spre tiin oamenilor c noaptea este la jumtate, iar n sat domnete linitea. Apoi adormi. . . Mai bine zis, ncepu s se frmnte i s geam, chinuit de acelegsi vise cumplite care-l bntuiau fr rgaz. Se fcea c alerga n sus pe un povrni pietros, urmrit de o armat de mori ieii din morminte. Era oare n preajma Judecii de apoi? Cadavrele vii fceau un zgomot ciudat, un fel de fit erpesc care-l umplea de groaz. Alerga, alerga, pierzndu-i suflul. Deodat se simi nfcat de mini scheletice. Strvurile revenite la via l trntir jos i se apucar s-i nfunde gura cu pmnt. Kostov se trezi sufocat de un clu care-i umplea gura. Doi brbai tineri - erau cumva ieii din groap? - l legau fedele. Un al treilea aga un la de crligul lmpii din tavan. - Ai fost condamnat la moarte, Aleksii Kostov, fiindc i-ai vndut fraii turcilor! n noaptea asta ai s-i scuipi sufletul spurcat, atrnnd n treang! i optea o voce aproape de ureche. Kostov fcea sforri disperate s strige, dar cluul din gur nu-l lsa. i zise c oamenii care voiau s-l ucid nu erau mori. Respirau, vorbeau, miroseau a sudoare. Deodat n mintea lui se fcu lumin. Cei trei tineri erau din satul lui. i recunoscuse. Da, da! i recunoscuse. Adorjan Trancev, Andrei ankov i Ghirko Sloveikov, Sloveikov lega laul, ankov i Trancev l ridicar pe Kostov n capul oaselor, apoi l luar pe sus spre frnghia atrnat n mijlocul tavanului. 212

- Eti greu, Kostov! Te ngreuiaz pcatele! Dar ai s plteti pentru ele! Viaa ta ticloas nu face nici ct pielea unui obolan mort! Acum ai s tii si tu cum s-au chinuit, nainte de a-i da sufletul, fraii pe care i-ai trdat! Lui Kostov i se cscar ochii ct prunele. Era att de stranic legat, nct nu putea face nici o micare. n drum spre la, ankov dobor din greeal o msu ntlnit n drum. Nu o observase n semintunericul din odaia n care sclipea timid doar flcruia unei candele. Pe msu se aflau cteva obiecte ce czur cu zgomot pe podea. - Repede! Bag-i capul n la, Ghirko! porunci Trancev. n clipa aceea ua se deschise i n prag se ivi Arghira cu o puc n mini. CMaa-i alb atrn larg n jurul trupului bolovnos, ca valtrapurile pe o iap trupe. Arghira trase. Sloveikov se ag spasmodic cu minile de la, apoi se prbui cu pieptul sfrtecat de plumbi. Femeia se avnt ca o furie asupra celorlali doi tineri, rotindu-i arma prin aer. I lovi ntre ale pe ankov, care icni, scpndu-l pe Kostov din brae. De afar se auzi fluieratul caraulei i ropot de pai. Trancev se repezi asupra Arghirei, i smulse arma din mn i o nbrnci ntrun perete. Alerg apoi la ankov care se ndoise sgetat de dureri n ira spinrii i l apuc de mijloc. - ine-te de gtul meu! i spuse. Trebuie s fugim! Ieir tot pe ua pe care intraser. Arghira se lovise att de ru, nct nu mai era n stare s se ridice de jos. Kostov zcea pe podea. Ua dinspre pridvor pri, apoi se prbui sub greutatea caraulei, care se npusti n camer, blbnndu-i braele lungi. - Ce s-a ntmplat, bre? i n strad duduir pai. Veneau n fug jandarmii turci, alertai de focul de arm tras de Arghira. - Au luat-o pe aici, bandiii! rcni femeia, artnd ua dinspre sala care ducea n dosul casei. Caraula se repezi ntr-acolo. Trndu-se pe podea, Arghira se apropie de Aleksii i ncepu s-i desfac frnghia ... - Tlharii! Nemernicii! Ucigaii! bodognea fioroas. i scoase i cluul. Jandarmii turci nvlir n odaie. - Au vrut s-l ucid pe Aleksii! Pe prietenul vostru! Bandiii au fugit pe acolo! Pe cinele sta de jos l-am mpucat eu! Jandarmii alergar dup cei doi fugari. Comandantul lor

213

rmase n urm. l ntoarse pe Sloveikov cu faa n sus. - sta e de aici, din sat! i pipi artera carotid, apoi se ridic si l izbi cu piciorul n ceaf. - Mort! Altfel l-a fi fcut s spun i ct lapte a supt de la msa! Arghira i eliberase din frnghie pe Aleksii, care sughia fr s se poat opri. - N-avea grij, Kostov, prietene! i spuse turcul, i prindem noi pe bandii! Bine c ai scpat cu via! Arghira friciona braele brbatului ei spre a-i restabili circulaia sngelui. - Au s plteasc ticloii! i ei, i prinii, i fraii, i toate neamurile lor! S nu-mi zici mie Arghira dac are s-mi scape vreunul! Pe Kostov l podidi un plns nervos. - tia nu se las pn nu mi fac de petrecanie! Nu, nu se las! - M ntreb cum de nu au ltrat cinii?! exclam Arghira. Poate c i-au otrvit! Ah, am s le art eu! Lacrimile se scurgeau pe obrajii scobii de riduri ai brbatului. - Nu se las pn nu m vd pe nslie! Dac i-au pus n gnd s m omoare ... - Taci! url Arghira! Taci, taci! ntr-o camer din dos a casei parohiale, popa Anghel Stancev, tnrul nvtor Ivanov, fierarul Danilov, precum i Zagorski, neleptul satului, ascultau raportul lui Anastas Anadolski, servitor la primrie. Lui Anastas i se spunea idiotul satului, fiindc umbla llu, avea ochii zbanghii i bolborosea tot timpul vrute si nevrute. Primarul, un turc bondoc, mare amator de femei, mai ales tinere i cretine, obinuia s-l ciocneasc n cap cu degetul fcut crlig i s-i spun rznd: - N-ai n easta asta minte nici ct un copil de o chioap! Auzi, sun a lemn! Ar trebui s-i schimbi capul, Anastas! Du-te la tmplar i spune-i s-i fac unul nou! Poate te-oi mai detepta i tu! Anastas rdea tmp i i vedea mai departe de treab. Dar cnd se afla printre cpeteniile comitetului bulgresc tainic din sat, i revenea la normal i arta ca orice om ntreg la minte. Fiindc turcii l credeau idiot, nu se fereau s vorbeasc n prezena lui despre treburi care nu trebuiau s ajung la urechile cretinilor. Odat, comandantul jandarmilor se uitase

214

bnuitor la Anastas, care mtura pe sal lng ua deschis a odii de lucru a primarului. Ua i ferestrele erau date de perete, ca s se mai vnture puin aerul fierbinte. - i dac aude, ce? exclamase primarul. N-are inere de minte, i cu turceasca nu se prea descurc. L-am verificat eu. Pe Anastas l plictisea rolul interpretat de atta vreme, dar tia c o fcea pentru interesul comunitii bulgreti, aa c i continua jocul. La noapte or s percheziioneze toate casele. Comandantul jandarmilor a hotrt s-i prind pe Trancev si pe ankov, chiar de va fii s rscoleasc ntreg satul. Vor cuta i n turla bisericii, i n altar. - Pgni mizerabili! scrni popa, morfolindu-i furios mustaa. - i cu familiile tinerilor ce au de gnd? - Spuneau c n-au s le dea drumul pn nu vor pune mna pe fptai. - I-au btut pe btrni? - Eh, i-au bumbcit ei, dar nu prea tare. Sunt convini c ancov i Trancev au lucrat de capul lor. - Cu leul lui Sloveikov ce au de gnd s fac? - l in ntr-o magazie, la postul de jandarmi. Ca s-l sileasc pe btrnul Sloveikov s fac destinuiri. - Btrnul Sloveikov nu tie nimic, zise nvtorul. Zagorski, neleptul satului, cltin din cap cu durere. - Ct au s mai dinuie nelegiuirile astea? - Au s dinuie pn o s le punem noi capt! spuse nvtorul. Preotul oft din adncul rrunchilor. - Dac a murit Levski, nu tiu cine ar mai putea s-l nlocuiasc? - Se vor ridica ali Levski, printe! vorbi nvtorul cu patos. Aa cum noi am preluat n satul sta sarcinile vechiului comitet risipit i fugrit, aa se vor gsi i ali oameni de ndejde care s preia motenirea lui Levski. Fierarul, un uria cu o barb neagr, ampl, revrsat pn la bru, izbucni mnios: - Ct mai ateptm? Eu, unu, m-am sturat. - Rbdare! zise nvtorul. Botev ne-a trimis vorb de la Bucureti s nu ne pierdem ndejdea. La ora hotrit de comitetul nostru din Romnia, vom ridica armele. - Pn atunci ce facem cu bieii notri? ntreab Za gorski, neleptul satului, revenind la subiect.

215

- Acum unde sunt? ntreb nvtorul. - La mine, n podul opronului, i lmuri fierarul. - Cnd au de gnd s nceap descinderile? se ntoarse preotul spre Anastas. - La miezul nopii. - Dac-i aa, trebuie s-i scoatem pe biei din sat ndat dup ce s-o nsera. - Unde-i trimitem? exclam Zagorski. - Prin oamenii notri, i trecem Dunrea n Romnia, spuse nvtorul. De asta m ngrijesc eu. Zagorski i izbi nciudat palmele de genunchi. - Nu m dumiresc cum de au dat tinerii gre! Planul a fost att de bun ... - Am stat cu ei de vorb, spuse fierarul. Totul s-a dat peste cap datorit unei ntmplri neprevzute. Nevasta lui Kostov nu mai dormea cu el n odaie, ceea ce bieii nu tiau. n plan era pregtit s i se fac i ei de petrecanie, odat cu Kostov. Viperelor trebuie s le zdrobeti capul. Dar ea a apucat s dea alarma. Au avut noroc, pctoii! - Eu am plecat, zise Anastas. Printe, dac ntreab cumva primarul sau jandarmii ce am cutat la dumneata, s-i spui c am venit s m mprtesc. - Bine, Anastas. Aa am s spun. Prostul" satului plec. Plec i nvtorul, nsoit de fierar. - S-ar zice c Dumnezeu ine cu tlharii! rosti cu obid Zagorski. - Nu blestema, Iakov! Cile Domnului sunt numai de el tiute! - S vezi ct ru are s fac satului treaba asta zdrnicit cu Kostov. - Cnd am pus cu toii la cale uciderea lui, tiam la ce trebuia s ne ateptm. Zagorski scoase din chimir puin tutun prfuit i o foaie uscat de porumb, din care fcu o igare grosolan. i-o aprinse i pufi un fum amar, neccios. Tui. - M ieri c te afum, printe! - Tcur un timp. Preotul se uit gnditor pe fereastr la nite porumbei care se zbenguiau prin vzduh. - Fericite sunt psrile cerului fiindc se bucur de libertate. Zagorski ddu din cap. - ntr-o zi o s fim i noi liberi. Ai auzit ce ne spunea rusul care a venit cu Trepov? arul va ridica armata i se va npusti asupra turcului.

216

- Numai de-ar ridica-o mai repede. - Ai mai primit vreo veste de la feciorii ti? ntreb neleptul satului. Expresia att de aspr a ochilor preotului se ndulci. - Acum sunt interni la un spital de la marginea Parisului. La anul or s-i ia diplomele. - Bravo! O s avem i noi doi doctori n comun. Adug dup cteva momente de ezitare: Numai de n-ar rmnea i ei acolo, aa cum a fcut biatul prietenului meu Dogorov. - Nici o grij, Zagorski! Copiii mei nu-i uit ara! - Mai ai vreo veste din Heregovina? - Cnd am fost sptmna trecut la exarhat, am aflat c se duc lupte mari acolo. Turcii ncearc s le in sub obroc, dar tirile le scap printre degete. Cic i n Bosnia ar fi izbucnit tulburri. - i noi ce facem? Stm cu minile n sn? - O s vin i rndul nostru. Va fi atunci vai i amar pentru toi turcii i pentru toate cozile lor de topor! Zagorski se ridic anevoie de pe scaun. Era btrn i l dureau oasele. - Numai de-a tri s vd Bulgaria liber. - Ai s trieti, Zagorski! Ai s trieti i ai s te bucuri, laolalt cu noi toi. Iar bieii mei or s se ngrijeasc de sntatea ta, ca s apuci suta de ani. Zagorski tui iari, necat de fumul neptor al igrii. - S te aud Dumnezeu, printe! Apoi, la bun vedere! * ** Dup lunga-i goan, trenul opri gfind n gara din Tver. Frnele scrir, iar tampoanele se izbir cu zgomot metalic. Pasagerii mbulzii pe panglica peronului, ncadrai cu geamantane, boccele, saci, couri, luar cu asalt uile vagoanelor, punnd stavil celor care voiau s coboare. Se strni busculad. Oamenii iritai strigau, njurau, se chemau ntre ei, protestau, fcnd mare hrmlaie. n mulimea dezlnuit, transpirat, haotic, se singulariza un brbat vrstnic, distins, cu favorite sure, ntr-un foarte elegant costum de cltorie, urmat de valetul su care dirija aferat o armat de hamali ncrcai cu valize din piele de porc. - Necivilizai! rosti dispreuitor prinul, uitindu-se cu repulsie la gloata care se agita n jurul su. Umbla atent, ferindu-se pe ct i era cu putin s se ating de hainele roase i nu prea curate ale ranilor brboi i ale trgoveilor cu iz de usturoi i

217

alcool, care se ngrmdeau cuprini parc de isterie. Sviatopolski-Mirski lsa o dr de parfum discret - lavand i mosc - foarte agreabil dup emanaiile de sudoare acr ale celor mai muli pasageri. Miriam Rubin, o adolescent cu trsturi vag semite dar de o extraordinar frumusee, care-i cra un geamantan de carton jupuit pe alocuri, aspir plcut surprins boarea de lavand i se uit fugitiv la brbatul cu favorite argintii. Tatl ei, Mose Rubin, haham la o mcelrie ritual de pe cheiul Volgi, i ridic servil plria neagr, garnisit cu blan de vulpe, i-l salut pe prin, ncovoindu-i spinarea cocrjat. Dar prinul nu-l observ. Trecu mai departe spre un vagon de dormit cu portierele deschise, n faa cruia nu se nghesuia nimeni. Hahamul zmbi stingherit, fiindc nu era luat n seam de fa cu soia i cu fiica sa. i el cra un geamantan voluminos, dei era subire ca un r i arta att de fragil, nct prea c o simpl adiere l-ar putea dobor. - Nu m-a vzut! Nu e de mirare! n mbulzeala asta te poi izbi piept n piept cu un prieten fr s te recunoasc! Mare om i prinul sta! Miriam l privi cu mil nedeghizat. Aerul umil al printelui ei o irita i o nduioa totdeauna. nelesese c personajul n chestiune era foarte important. Prea s fie militar dup modul cum i inea seme capul i i bomba pieptul. - l cheam Sviatopolski Mirski I-ul i este prietenul i adjunctul marelui duce Mihail Ifikolaievici, guvernatorul Caucazului. Vorbea cu un fel de mndrie, ca i cnd s-ar fi referit la o rud cu o nalt situaie. - Las prostiile i grbete-te! l repezi consoarta sa Rasela Rubin, care-i salt snii uriai, pntecele revrsat i crupa lat ca de elefant, innd de toart cutia unei viori. S-o urcm pe Miriam n vagon i pe urm poi s bai cmpii despre prinii ti. - Las, mam, nu te mai agita atta, o povui cu oarecare brutalitate fiic-sa. Trenul st mult n gara asta. Nu pleac fr mine. Rse: -Comic chestie! Sviatopolski-Mirski I-ul! Parcar fi cap ncoronat! Hahamul zmbi ncntat, fiindc reuise s-i trezeasc interesul. De obicei, Miriam l lsa s vorbeasc fr a prea c l ascult. l durea indiferena fiicei sale, care-l trata ca pe o cantitate neglijabil. Explic doct: - i zice Sviatopolski-Mirski I-ul fiindc sunt mai muli prini

218

n via cu acest nume, dar el este cel mai nsemnat dintre toi. nainte de a m stafcifi la Tver, am locuit ntr-un sat de pe una din moiile lui din Galiia. Eh, ce om! Odat a stat de vorb cu mine. - i ce i-a spus? - Mai taie-i perciunii tia, Rubin! Ce-i place s umbli cu tirbuoanele la urechi?" Eh, glume om prinul! Sviatopolski Mirski I-ul se urc n vagonul cu paturi; salutat respectuos de eful de tren care fcea de veghe spre a nu ngdui vulgului s dea nval peste boierime. Mose Rubin se uita smerit spre ua care-l nghiise pe prin i acum i hpia pe hamalii ncrcai cu valize de piele Miriam ncerc brusc un simmnt de revolt fa de umilina printelui ei. O umilin abjecta, care scuza grosolnia prinului. Ura resemnarea evreilor ce-i plecau grumazul, acceptnd fr crcnire mpilrile goimilor. - Prinul sta e un om ca toi oamenii! spuse ncruntndu-se. Cu un efort de imaginaie, l vzu pe prin deposedat de titlul lui nobiliar, lipsit de puterea-i politic, despuiat de vemintele elegante; jerpelit, nervos, supt de mizerie, crnd bagaje pentru nite cltori plini de importan, printre care se afla i tatl ei. Dar hahamul Moe Rubin nu-i gsea locul printre potentai. Umilina l ndobitocise, i marcase prea profund caracterul. Vorbele ei sdir o expresie de fric n ochii hahamului. - Miriam, opti uitndu-se bnuitor n jur. Nu se cuvine s crtim mpotriva ornduirilor lui Iehovah! - Prostii! uier Miriam. - Nu v mai sfdii! i dojeni Rasela Rubin, exasperat de nesfritele certuri dintre tat i fiic. Haide, Miriam, urc-te n vagon! Acum pleac trenul! Moe Rubin rosti ctrnit: - Unde e norocul s plece fr ea! ntotdeauna fusese potrivnic visurilor nebuneti ale fiicei sale, care nzuia s studieze filozofia la facultate. Are s se nenoroceasc, se vieta Raelei. Ai s vezi! Ehe, un tat simte cnd copilul su este pndit de primejdii!" Rasela l repezea: Nu mai cobi, omule! Cobe ai fost o via ntreag!" - V las cu bine! spuse simplu Miriam. Se oprise la ua unui vagon de clasa a III-a. Primul iure se potolise. Fata lu geamantanul din mna tatlui ei i cutia cu vioar adus de maic-sa, apoi intr pe culoar, crndu-i

219

voinicete bagajele. - ntr-o zi n-o s-o mai vedem! gemu Moe Rubin, stergndui cu batista soioas ochii apoi. - Eti un tmpit! se rsti Rasela. tie Miriam ce face. E mai deteapt dect noi toi. - Am vzut eu detepi d-tia frngndu-i gtul, Rasela. Femeia suspin adnc. Rosti aproape optit: - Cum i-o fi norocul. N-o s-o condamnm fiindc s-a sturat de mizerie, fiindc vrea s-i croiasc o via mai bun! Poate c o s ajung acolo unde nzuie. Merit s ncerce. Dac o s dea gre, o s se ntoarc acas. - O s gseasc oricnd la noi o mncare si un pat, spuse Rubin, tamponmdu-i cu batisa fruntea asudat. Dac m-ar fi ascultat, i-a fi gsit un so blnd, iubitor i cu parale, aa cum cere datina. Poate chiar un viitor rabin, cci - slav lui Dumnezeu cunosc destui nvcei detepi si cu mult carte. Oft: A fi cptuit-o cu cel mai nzestrat tnr, fiindc Miriam e fata frumoas, i seamn ie, Raela. - i ie i seamn, Moe! Cei doi soi se privir cu ochi umezii de duioie, apoi se apropiar timizi de o fereastr a vagonului, unde apruse capul fetei. Era lume mult n tren. Att de mult, nct la fiecare geam se bulucea cte un ciorchine de capete. Locomotiva fluier, apoi pufi n tempo rapid, patinndu-i roile nainte de a se urni. - Drum bun, Miriam! strig nbuit Raela. - S te ntorci cu bine, fetio! bolborosi Moe. Vagoanele defilar prin faa lor, la nceput ncet, apoi mai repede. Vzur dup un geam favoritele sure ale prinului Sviatopolski-Mirski. - n curnd o s mearg i Miriam la vagon cu paturi! spuse Raela. S vezi tu dac n-o s mearg. Ultimul vagon al garniturii se ndeprta, urmat de fluturrile de batiste ale celor rmai pe peron . ... Miriam rmase la fereastr, uitndu-se dup silueta bondoac a grii, care se micora treptat. Vntul se ncurca n prul ei rou cu tonuri de aur vechi. Moe Rubin nu exagera cnd spunea c fata lui este frumoas. Miriam era nu numai frumoas dar emana - fr voia ei - o senzualitate debordant, strnind pe toi brbaii. Cnd i trase capul nuntru, fiindc gara nu se mai vedea, civa tineri ce ocupau dou bnci, fa n fa, se nghesuir spre a-i face loc. - Domnioar, poftete lng noi! o mbie unul dintre ei, cu pr lung i lavalier roie. N-ai s stai n picioare pn la Sf. 220

Petersburg! Miriam accept invitaia. Ali doi tineri i luar geamantanele i le puser peste celelalte bagaje din plasa de deasupra uneia dintre banchete. Nite ae planturoase, cu obraji roii, buclai, ce stteau cu rndul pe nite cufrae nghesuite pe culoarul dintre banchete se uitar cu ciud la tnra evreic i la tinerii care pentru ea gsiser un loc liber. - Justin Aleksandrovici Pavlov! se prezent pletosul. Student la drept. Cetialali sunt tovari de suferin: Gria, Saa, Rem, Feofil, Vania i Volodea. Mergem cu toii la facultate. Volodea se uit lung la Miriam. - Nu cumva eti student la filozofie? Te-am vzut parc pe acolo! - Ai ghicit, rse evreica. Numele meu este Miriam. - Miriam Rubin, nu-i aa? exclam triumftor Volodea. Ai vorbit odat la o adunare studeneasc despre Libertatea, teren prielnic pentru dezvoltarea individualismului burghez". mi amintesc c ai fost foarte aplaudat. Studenii ddur mna cu Miriam. Frumuseea ei exotic i fascina. - Apropo de conferine! interveni Gria. L-am ascultat la Moscova pe Katkov vorbind despre datoria sfnt a ruilor de a-i dezrobi pe fraii lor slavi din Balcani. - L-am auzit i eu, zise Vania. Omul sta are o putere de convingere uluitoare. Electrizeaz sala. Feofil cltin din cap n semn de ncuviinare. Este ntr-adevr extraordinar. L-am ascultat vorbind despre panslavism i pe Demlevski, i pe Aksakov i pe Dostoievski. Katkov i ntrece ns pe toi. - Numai la cheta din seara aceea, adug Vania, s-au adunat cteva sute de ruble. Transformate n arme, vor lua drumul Keregovinei i Bosniei. - Rspunznd la apelul lui Katkov, s-au nscris i vreo douzeci de voluntari dornici s se bat cu turcii pe frontul din Balcani, ntri Volodea. - Slavii de sub stpnirea osmanlilor trebuie eliberai, strig aprins Saa. - Prostii! replic Justin. i eliberai" ca s treac de sub stpnirea sultanului sub ocrotirea arului. Nu prea vd avantajele acestei pseudoeliberri. Gria l lovi uor cu cotnl, spre a-i nchide gura. - Amicul meu glumete! se adres celorlali studeni. Fcu o schim, fixndu-l cu privirile pe Justin. Acesta nelese 221

semnalul de alarm. N-ar fi exclus ca n vagon s se afie vreun agent al Poliiei secrete deghizat n ran. Pentru vorbe mai puin ndrznee, un om putea nimeri n celulele subterane din fortreaa ,,Piotr i Pavel". Miriam se uit cu simpatie la tnrul protestatar. - Am un vr ofier de infanterie, spuse Justin. Va pleca n curnd n Serbia, odat cu generalul Cernaiev. - Se spune c pregtirile militare ale Serbiei sunt terminate i c n curnd va declara rzboi Turciei, zise Vania. - n mod practic, srbii au intrat de mult n rzboi, opina Feofil. Voluntari de-ai lor trec nencetat grania n Bosnia i Heregovina, - i muntenegrenii i ajut pe rsculai! - i ajut, fiindc vor s pun mna pe Heregovina, spuse Justin Aleksandrovici Pavlov. i srbii vor s-i anexeze Bosnia. Ca la cadril: n loc de changez les dames, changez les maitres. Rem se uit ciudat la Pavlov. - S-ar zice c i-a sectuit sufletul! Ai devenit un materialist vulgar. - i tu ai rmas un idealist ieftin! Cei doi studeni se nfruntar din ochi, ca nite cocoi pui pe har. - Ei, ce v-a gsit! interveni Gria cu prieteneasc mustrare. Jos sbiile! n lumea asta e loc pentru toate opiniile. De gustibus .... - Mai bine s vorbim despre femei, propuse Vania, spre a risipi tensiunea. Volodea l contrazise: - Cnd o avem pe Miriam printre noi, s vorbim despre femei? E ca i cnd ai vorbi despre nite planete mrunte, uitnd c ne aflm n apropierea soarelui. Miriam rse: - M flatezi, Volodea! - N-am fcut complimente dect femeilor care le merit. - i asta de cte ori se ntmpl pe zi, Volodea? ntreb maliios Pavlov. - Iar ai scos sbiile? se ncrunt n glum Gria. - Spiritul de combativitate este propriu brbatului, rosti sentenios Volodea. Discuia se ncinse acerb aa cum se ntmpl ori de cte ori se ntlnesc studeni cu snge fierbinte. Cele mai variate teme art, muzic, filozofie, politic, tiin - fur abordate i disecate cu nflcrare. Miriam era ncntat. Se simea n elementul ei. Oh, ct de departe rmseser micii burghezi evrei din Tver, cu

222

meschinele lor dorine i avnturi. Nu regreta deloc c se lsase antrenat n vrtejul acestei lumi de tineri generoi, care, chiar dac se plasau pe poziii antagonice, o fceau cu buncredin, cu druire, convini c numai de partea lor se afl adevrul. Era contient c se angajase pe un drum primejdios, n primul rnd, fiindc puine femei cutezaser s tind spre o carier universitar. n al doilea rnd, pentru c era evreic, statut care i crea un capitis diminutio n societatea rus. ncepuse prin a se nscrie la secia de vioar a conservatorului, unde tinerele fete aveau acces. n acelai timp se dedicase studiului filozofiei, n sperana obinerii autorizaiei de a se nscrie la facultatea de litere, ceea ce nu era deloc uer. Dar Miriam era tenace. Att de tenace, nct i uimise colegii. La aceasta se mai aduga i o bogat cultur - livresc cei drept - dar care i permitea s atace cele mai variate subiecte din domeniul filozofiei, istoriei i filologiei. Clnnitul ritmic al roilor de tren nsoea discuine studenilor, la care Miriam participa cu pasiune. Treptat se ls noaptea. Tinerii, att de vehemeni n susinerea propriilor opmii, adormir unul cte unul, cu capul rezemat de spetezele de lemn ale banchetelor. Numai Miriam si Justin rmseser treji i i vorbeau n oapt. Pasagerii cu locuri n picioare se aezaser nghesuii pe bagaje, iar pe genunchii lor stteau alii, mai uori. ranii, practici se chinciser pe culoare i picoteau, toropii de somn i de zgomotul ritmat al roilor. Eti imprudent, spuse Miriam lui Justin. Clamezi n public teorii socotite primejdioase. Te expui s fii ntemniat. - Revoluionarii nu se tem de riscuri. Dac s-ar teme de riscuri, de nchisoare, n-ar mai fi revoluionari. - Uite, chiar n clipa aceasta faci o mare impruden. De unde tii c eu nu sunt o agent provocatoare? Justin rse. - Ochii ti nu pot s mint. Curenia sufletului i se citete pe chip. i Miriam surise: - Poate c ai dreptate. i eu ar trebui s fiu bnuitoare fa de tine, mai ales acum, cnd agenii provocatori abund. - Nici eu i nicitu nu avem aerul unor lupi n piele de oaie. - Ascult-mi povaa, Justin. Schimb-i felul de a te comporta n lume! Afl c i eu sunt o revoluionar. Am citit pe Marx, pe Engels, pe Feuerbach, pe Prsudhon. - tii germana, franceza? - Orice evreu tie mai mult sau mai puin germana. Idiul este

223

o nemeasc stricat. Ct privete franceza, am avut un parizian n familie. - Cum s-ar spune, eti cosmopolit. - Nu. Sunt produsul unor condiii sociale vitrege i complicate. Dar asta nu nseamn c m-am resemnat s le accept pasiv. Sunt hotrt s lupt mpotriva lor, s contribui cu slabele mele puteri la construirea unei lumi noi, din care s dispar nedreptatea, apsarea, privilegiile. - Lumea nou preconizat de Marx! rosti Justin cu dispre. - Da. De ce nu? - Eu sunt partizanul lui Bakunin i lupt pentru desfiinarea oricrui fel de opresiune. Individul trebuie s se bucure de libertate total. Orice organizare de stat, de orice natur ar fi ea, trebuie nimicit, fiindc ascunde n snul ei smburele tiraniei. Dup ce vom nrui ultimele vestigii ale ordinii sociale, vom porni de la zero i vom crea o lume cu adevrat nou. Este inutil s mbraci pe un btrn n haine tinereti, cci nu i vei reda tinereea. - Nu cred c anarhia preconizat de Bakunin este formula cea mai potrivit pentru regenerarea secietii. - O s mai stm de vorb la Sf. Petersburg, Miriam. Sper s ne mai ntlnim acolo. - Firete, Justin. - Am s-i prezint civa camarazi de-ai mei. Capete luminate. Ai s-i admiri. - Poate am s-i admir. - mi place nencrederea ta. Dovedete un spirit critic. Nu accepi orice teorie fr s o filtrezi. Dac ai merge alturi de noi... - Atenie la imprudene, Justin. - Bine. Ana tcut. Am s trec la alt ordine de idei. Cnd ne revedem? La Sf. Petersburg? - Abia peste cteva zile. Nu uita, sunt evreic. Trebuie s-mi aranjez nite treburi ca s pot rmne n capital. La Mescova i la Sf. Petersburg, evreii sunt indezirabili. N-ai stiut? - i aceast form de opresiune va fi lichidat, laolalt cu toi acei care o susin! Miriam surse: - Pn atunci s aipim i noi cteva ceasuri, Justin. Sunt tare obosit. Emoiile plecrii, pregtirile de drum, recomadrile familiei m-au istovit. - Jos familia! Jos oprelitele familiale! Jos exploatarea prinilor de ctre copii, i exploatarea copiilor de ctre prini!

224

S trim cu toi liberi de orice constrngere, liberi ca psrile cerului! - Bine, Justin. Acum s dormim puin. Somn uor. i sprijini capul de sptarul banchetei i nchise ochii. Justin o privi cu simpatie. Miriam l cucerise din prima clip, cu profilul ei ncnttor, cu fruntea-i nalt, inteligent! Ochii lui czur asupra cutiei de vioar din plasa de sus. Voi s o ntrebe dac ea nsi cnta la acest instrument, dar se rzgndi. Miriam adormise. Respira regulat. Lumina slab din tavan arunca asupra obrazului ei o tent chihlimbarie. Justin oft satisfcut. Viaa urit de tirania stpnilor pstra totui i aspecte frumoase. Miriam era unul din aceste aspecte. Somnul l prinse n timp ce contempla profirul delicat al fetei. Miriam sosi la Sf. Petersburg dimineaa la zece. n vreme ce studenii i coborau bagajele din plas, ea observ c Justin chiopteaz i ncerc o uoar dezamgire. Dac i trecuse la un moment dat prin minte c s-ar fi putut ndrgosti de Justin care, fr s fie frumos, era nzestrat cu o mare putere de atracie - i zise acum c o continuare a idilei lor nu i-ar mai fi avut rostul. Apoi, tot att de repede, se nvinui c este meschin c se las manevrat de impulsuri contrare firii ei generoase. Cnd cobor pe peron, nconjurat de studenii care se ntreceau s-i care bagajele, l vzu pe prinul Sviatopolski-Mirski descinznd demn din vagon i mbrind afectuos un tnr elegant, venit n ntmpinare. Prinul strbtu apoi peronul, urmat de hamalii ncrcai cu valize, i se pierdu n mulime. Miriam l urmri cu privirea: Sviatopolski-Mirski reprezenta o lume inaccesibil ei. O lume pe care o detesta, fiindc asigura permanentizarea unei stri de lucruri inadmisibile n ultimul sfert al secolului XIX. Nu avu ns timp s reflecteze mai adnc asupra acestei chestiuni, fiindc frmntrile sosirii n capital o acaparar, excluznd pentru moment orice alte preocupri. Gara Nikolai, folosit de trenurile sosite de la Moscova, era relativ apropiat de cartierul n care Miriarn i gsea adpost n cursul ederilor ei la Sf. Petersburg. Cnd iei n piaa din faa grii, se despri de studeni, fgdui-ndu-le s-i revad n curnd, apoi porni pe jos spre Balsaia Balotnaia. Prefera s economiseasc banii de trsur. - Las-m s-i car bagajele pn la dumneata acas, spuse Justin, ivindu-se ca din neant n preajma ei. Eu n-am dect valiza asta mic. Miriam se uit cu ndoial la piciorul chip al studentului, dar

225

i accept serviciile. Ea rmase s-i poarte doar cutia viorii. - Cni bine la vioar? o ntreb Justin. - Destul de bine. - A vrea s te ascult! - Am s te invit odat la mine i am s-i cnt. Justin zmbi plin de ncntare. - Cum de poi urma i conservatorul si filologia n acelai timp? - M descurc. - Se spune c evreii sunt degenerai datorit vechimii rasei. Dar printre ei se nimeresc i inteligene superioare. - Tu, un nihilist, mai crezi n asemenea baliverne? - Ai dreptate. Nu cred n nimic. Adic nu. Greesc. Cred n distrugere i n moarte. Sunt un fel de executant al zeiei Nemesis. - Cum se mpac nihilismul cu Olympul? Justin rse cu poft. - Eh, o figur de stil! Miriam nu se despri de Justin dect n faa casei cu cinci etaje de pe Bolaia Bolotnaia, unde locuia de obicei. - Am s trec pe la dumneata, zise studentul. - Nu mai devreme de nceputul sptmnii viitoare! La revedere! Miriam intr n cas i btu la ua apartamentului proprietresei, o evreic botezat, cstorit odinioar cu un funcionar superior de la Pot. Rmas vduv, i asigura existena recoltnd chiriile casei de raport, cci pensia de pe urma potaului era nendestultoare. Tamara Krusevskaia avea aptezeci de ani, dar nu renunase la cochetrie, i vopsea parul, se farda violent, purta profuziune de gteli, dantelue, mrgele, volnase, broe, brri si multe inele. Avea cincizeci de chiriai, numai cretini, fiindc nu voia s-i creeze complicaii cu poliia. Fcuse excepie doar pentru Miriam, cu care avea ndeprtate legturi de rudenie. Tamara i fixase o chirie modic, pe care o pretindea ns la termene fixe. - Bine ai venit, Minam! o ntmpin deschizndu-i ua. Ce mai e nou la Tver? Cum se descurc prinii ti n vremurile astea grele? S tii c am sporit chiriile! Dar pe tine te las cu vechea chirie. - Mulumesc, mtu Tamara. Proprietreasa se uit n susul i n josul culoarului i, dup ce constat c nu este nimeni care s o aud, opti fetei: - Mi-ai adus puin mas?

226

Dei se cretinase, nu se putea lipsi de acest aliment pascal, care i amintea bucuriile copilriei i adolescenei. - i-am adus, mtu Tamara. Dei a trecut de mult Pastele, mama i-a pregtit-o anume. n legturica asta se mai afl o gin fript, nite muchi de porc afumat i o unc. Toate pentru dumneata, din partea tatlui meu. Mai e nuntru i o pelerin de dantel brodat de mama. Tamara primi cu plcere darurile i, dup ce le duse n camera ei, reapru cu o cheie. - Pofitim cheia camerei tale, te-a ateptat toat vara. Dinuntru se auzi un ltrat de cel. - Te las! adug. M ateapt Piki, scumpul mamei. Nu uita s aranjezi treaba cu poliia. - Nici o grij, mtu Tamara. mi las lucrurile sus i alerg la comisariat. Trebuia s obin viza de edere n Sf. Petersburg, ceea ce nu era deloc uor, dei Moe Rubin unsese multe ui ca s nu scrie. Interveniile costaser mult, dar pentru fat nu se ddea napoi de la sacrificii. Miriam ajunse la comisariat aproape de ora prnzului. La viza paapoartelor se afla un ins necunoscut ei. Acesta i examina paaportul i, dup ce o privi pe deasupra ochelarilor, o ntreb inchizitorial: - Certificatul medical unde e? Miriam l privi nedumerit. - Certificatul medical? Care certificat? - Nu mai face pe proasta! Dac nu-mi aduci certificat c i-au fcut, examinarea trimestrial, nu pupi viza de rmnere n Sf. Petersburg! N-am poft s-i mbolnveti clienii! Spitalele snt si aa destul de pline! Miriam se nroi pn n vrful urechilor. Acesta nu cunotea combinaiile ei cu comisarul-ef al seciei. Miriam, n calitatea ei de evreic din provincie, avea nevoie de o viz special pentru a rmne noaptea n capital. Ori singurii evrei ndreptii s obin aceast viz erau medicii i prostituatele. Restul puteau frecventa ziua oraul, dar aveau obligaia s-l prseasc nainte de apusul soarelui. Li se ngduia s-i petreac noaptea doar n comunele din jurul capitalei. A doua zi de diminea aveau voie s revin n ora. Evreii gsii noaptea n Sf, Petersburg se expuneau plii unei mari amenzi, precum i la o pedeaps privativ de libertate. Tinerele evreice dornice s urmeze cursurile facultilor erau obligate s se foloseasc de o trist stratagem: declarau c sunt prostituate. Comisarii, dei

227

cunoteau realitatea, nchideau ochii, fiindc erau gras mituii. - A dori s stau de vorb cu domnul comisar-ef, spuse Miriam. - Poftete! l gseti n biroul lui. M ndoiesc ns c pentru ochii dumitale frumoi i va primejdui cariera, dndu-i viza de rmnere noaptea n ora fr certificatul de examen medical. Miriam intr cu ndrzneal n biroul comisarului-ef. Dar aici avu o surpriz penibil, n locul lui Velikov, pe care-l cunotea de mult vreme, se afla un comisar hirsut, negricios la fa, originar probabil din sud. Se va arta oare acesta tot att de nelegtor ca predecesorul su? Pentru c nu tia cu cine are de-a face, Miriam se mrgini s declare c era prostituat i c se supusese vizitei medicale, dar c uitase s i ia adeverina. Nu avusese curajul s-i dezvluie adevratul motiv al ederii ei la Sf. Petersburg, cci se temea s nu intre n conflict cu legea. Era sigur c pn la urm va ajunge la un modus vivendi cu noul comisar-ef. Mai toi inii din tagma lui se lsau bcluii, dac, bineneles, concesiile care li se cereau nu implicau nclcri flagrante ale codului penal. Spre uurarea ei, comisarul se art binevoitor. - Bine. Te cred pe cuvnt. Dar s-mi dai o declaraie scris c ai fost la vizita medical i c te-au gsit sntoa s: Numai aa i eliberez viza de edere n ora. - V mulumesc, domnule comisar-ef. - Petrov, m cheam. Comisarul-ef Petrov. Dac ai vreo nevoie, vii direct la mine. O msur de sus si pn jos, cu ochi de cunosctor. Adug zmbind. - Eti drgu! Foarte drgu! M ntreb cum de i-ai ales meseria asta? Prea bnoas nu este. Poi da lovituri doar vrndu-te pe sub pielea vreunui btrn bogat. Cred ns c pezevenghul tu e ageamiu. Cu cine lucrezi? Miriam zmbi ncurcat: - Lucrez . . . singur ... - Mai bine. i pstrezi ctigul pentru tine. Nu te mai dijmuiesc petii i madamele. Dar asta comport i riscuri. Poi s mnnci o asemenea chelfneal de la concuren, nct s ajungi la spital. Miriam nu tia ce s rspund. Era ispitit s-i spun adevrul, dar pn la urm se abinu. - Ascult, fetio!, zise comisarul-ef. Dac se aga vreun pezevenghi de tine, s vii s-mi spui. l potolesc eu, de nu se mai leag de tine nici una din leprele astea. Nu-i cer dect s fii

228

linitit, s nu-i racolezi clienii pe Nevski Prospekt, s evii scandalurile i s te instalezi ntr-o cas convenabil. Dac ai s te compori, aa cum i cer, ai s te bucuri de protecia mea. Hai, du-te s-i dea viza! Miram prsi nelinitit comisariatul. Obinuse autorizaia de edere n Sf. Petersburg, dar echivocul situaiei n care intrase putea s-i creeze neplceri. Numeroasele formaliti ale nscrierii n noul an colar o acaparar ns n asemenea msur, nct uit n curnd de temerile ei. Tamara Krustnvskaia cunotea stratagemele folosite de Miriam pentru a rmne n capital i se bucur de reuita lor. Mijloacele acestea clasice de a eluda legea le mai foloseau i ali evrei. Comisarii nsrcinai cu eliberarea vizelor de edere tiau a se preface c nu cunoteau realitatea. n acest chip i rotunjeau veniturile extraprofesionale. Miriam gsi timp s se ntlneasc i cu Justin, care venea din cnd n cnd s o invite la plimbare. Cutreierau librriile, muzeele, bibliotecile publice, asistau de la galerie la reprezentaii teatrale sau de oper i, cnd se sturau de aerul nchis, ieeau s se bucure de natur pe Krestovskii Ostrov. Dup ce umblau pe aleile nesfrsite, drepte i largi ca nite bulevarde, se odihneau pe cte o banc, admirau tcui braul Nevei, ori se lansau n lungi i nflcrate controverse politice. Miriam se deprinsese cu infirmitatea colegului ei. Cu autorizaia Tamarei, l poftise la ea acas i i cntase la vioar sonata nr. 9 n la major de Beethoven. Studentul o ascultase fermecat, aplaudnd entuziast. ntre ei ncoli treptat o prietenie amoroas. Pentru Miriam se deschideau perspective roze. Nu o supra nimeni Discuiile angajate cu studenii asupra panslavismului abia dac aduceau o not de agitaie n existena ei. ntr-o sear se napoie mai devreme acas. Umblase toata ziua, cercetnd anticariatele n cutarea unor cri de filozofie, i dup ce i preparase ceva de mncare, se ntinsese pe pat i ncepuse s citeasc Critica raiunii pure" de Kant. Se ntunecase. Prin fereastra deschis ptrundeau, odat cu zgomotele potolite ale strzii, tot felul de gze fragile, care dnuiau n jurul lmpii aprinse. Deodat ua fu dat la o parte i n cadrul ei apru comisarul-ef Petrov, cu o sticl de vin i o cutie sub bra. Plin de voie bun, intr n camer. - Am venit s vd cum te-ai instalat. Bravo! mi place? Aez sticla i cutia pe mas i se uit la crile ornduite pe un raft. ncerc s descifreze cteva titluri fr a nelege mare

229

lucru. - Este pentru ntia oar c vd cri att de comp licate n camera unei fete cu ocupaia ta! exclam mirat. Miriam srise din pat i sttea consternat n picioare. Nu tia cum s reacioneze. n timp ce studia n continuare titlurile nscrise pe cotoarele volumelor, Petrov i dezbrc haina, o aez pe sptarul unui scaun, apoi ncepu s-i desfac nodul de la cravat. - Hai, dezbrac-te i tu, spuse aruncnd fetei o privire peste umr. n seara asta nu am timp s stau dect cel mult o jumtate de or. Pe Miriam o ncoli panica. Inima i btea sarabanda. Protest : - Nu se poate! Atept pe cineva! Fruntea comisarului-ef se ncrei. - Dac e vreun client, i faci vnt! - Te rog s pleci! rosti Miriam cu mnie reinut. Am s-i explic mai trziu. Se ndrept spre u spre a o deschide, dar comisarul o nfac de bra i o trase spre el. - Faci pe nebuna? - Iei! strig Miriam furioas. Cu mna rmas liber, Petrov o plesni cu putere peste fa, zpcind-o. Miriam deschise gura s strige dup ajutor, dar un pumn repezit n pntece o fcu s icneasc, fulgerat de o durere cumplit. Comisarul-ef o mbrnci n pat i cu o micare brusc i rupse rochia de sus i pn jos. Gfi uierat: - Cea! Faci pe nebuna cu mine? Las c i art eu! Cea! Cea! Se prbui asupra fetei, care gemu nspimntat ... Dup ce termin, Petrov cobor din pat. Prul rvit i atrna pe frunte. Broboane de sudoare i se scurgeau pe obraji si pe gt. Cmaa umezit de transpiraie i se lipise de spinare. Se ncheie furios la pantaloni, apoi se privi n oglinda mic de la ua de toalet, bolborosind furios: - Din cauza ta, cea, art acum ca draeu! Cum am s ies n ora n halul sta? Pantalonii stau pe mine ca nite tirbuoane! Am s-i pltesc pentru fele astea! i revoc viza, asta am s fac! Deodat ddu s se rsuceasc pe clcie. O vzuse n oglind pe Miriam rsrind n spatele lui cu o lamp de metal ridicat deasupra capului n chip de arm. Strig furios:

230

- Ai nnebunit? Las lam ... Nu apuc s-si ncheie fraza. Suportul de bronz al lmpii l trzni n cretet, desfundndu-i calota cranian. Se apuc instinctiv de marginile mesei de toalet, pe care o trase n cdere, rsturnnd-o asupra lui. Sticlele cu colonie, pudriera, o cutie cu giuvaeruri ieftine se risipir peste pieptul su. Deodat ncet s mai respire. Buci de creier se lipiser de suportul lmpii, pe care Miriam o inea nc n mn. ndobitocit de oroare, se uit la cadavrul de la picioarele ei. - Ce-am fcut?! murmur. Ce-am fcut?! * ** n vreme ce i punea mnuile de piele glace, maiorul Schina, aghiotant al Domnitorului Carol I al Romniei, sttea n capul de sus al scrii de marmur care cobora n curtea de onoare i de acolo privea cu un sentiment de satisfacie compania de gard n inut de parad - aliniat n faa intrrii principale a palatului, escadronul de cavalerie care ncadra trsura la Daumont" a Domnitorului, staionat n dreptul peronului, mulimea de curioi Maat n strad, dincolo de grilajul aurit al curii, rochiile multicolore ale femeilor cochete, cerul senin de un albastru limpede ca ochii unui prunc, soarele - lampadar feeric - aninat de culmea vzduhului strbtut de sgeile capricioase ale rndunelelor. Ambiana senin, festiv era n ton cu vizita oficial pe care Domnitorul avea s o fac la Rusciuc, rspunznd invitaiei protocolare a Sublimei Pori. Maiorul Schina tia c relaiile dintre Imperiul Otoman suzeran - i Romnia - vasal - se deterioraser mult n ultima vreme. Micul, dar vigurosul Principat Romn manifesta tendine de emancipare vzute cu ochi ri de oamenii de stat turci, care voiau s eternizeze nite tratate de atrnare politic devenite nu numai anacronice, dar i puin viabile n acel ultim sfert al secolului XIX, care i propunea s impun pretutindeni n lume principiul naionalitilor. Vizirii de la Constantinopole se strduiau s crpeasa edificiul imperial otoman, redndu-i o coeziune de mult pierdut. Maiorul Schina era mndru fiindc ara lui - condus de cteva mini luminate - pea ncet, dar sigur pe drumul cuceririi unei independene nzuite de ntreaga suflare romneasc. Difereau numai mijloacele. Oamenii politici prudeni, si ntr-o oarecare msur timorai, preconizau folosirea tratativelor panice, chiar dac ncheierea lor cu succes ar cere mult timp. Ali brbai de stat, mai dinamici, mai drji, nu excludeau apelul

231

la for, singura capabil s taie nodul gordian. Privirile maiorului Schina, ca i ale romnilor de toate culorile i nuanele politice, erau ndreptate spre lupta disperat angajat pe trmurile nu prea ndeprtate ale Bosniei i Heregovinei. Tulburrile izbucnite acolo preau s vesteasc lumii civilizate nceputul prohodului atotputerniciei otomane asupra Europei de sud-est. n concepia sfetnicilor sultanului Abdul Aziz, vizita Domnitorului Carol la Rusciuc avea menirea s demonstreze Occidentului i Rusiei imperiale c relaiile dintre suveran si vasalii si erau idilice i c tulburrile din Bosnia i Heregovina aveau caracterul unor simple incidente sporadice. Maiorul Schina citise cu legitim mndrie programul ceremoniilor legate de aceast vizit. Principelui Carol urmau s i se acorde onoruri ca i cnd ar fi fost cap ncoronat. Evident, aveau s fie pstrate i cteva detalii de protocol destinate s ilustreze discret dependena Romniei de Imperiul Otoman. Dar dac se va da dovad de o reciproc bunvoin, eventualele incidente, rezultate ale unor susceptibiliti exacerbate, vor putea fi evitate. Maiorul Schina nu se temea de incidente. Era militar de carier i ca atare prefera calea armelor. Dar ceasul rfuielilor nu sunase nc. Romnia trebaia s aleag cu mult grij momentul declanrii aciunilor menite s anuleze tratatele, mbtrnite i nedrepte care o mai legau de Imperiul Otoman. Gndurile maiorului Schina fur brusc ntrerupte de un ghiont n coast. Iritat, se rsuci pe clcie. Locotenentul Volvoreanu, ofier de ordonan, de serviciu la ora aceea, care tocmai ieea din palat, se mpiedicase de covorul lung, desfurat pe scara de marmur, i doar printr-un miracol de echilibristic evitase o cdere ridicol pe trepte n jos. n acea fulgertoare flfire de brae care-l readusese la vertical, l nghiontise ns pe maior de fa cu toat lumea. Ruinat, confuz, i ceru scuze. Maiorul l privi sever, iar dup ce i ndrept inuta, rosti sec: - Nu-i nimic. Dar pe viitor s fii mai atent! . Paloarea ofierului era ns att de accentuat, expresia ochilor att de rtcit, nct Schina se simi obligat s-l ntrebe cu solicitudine: - Ce e cu dumneata, Volvoreanu? Nu te simi bine? Ari de parc abia ai ieit din mormnt! Nu gsise o comparaie mai potrivit, dar imaginea sa literar spori dezorieterea locotenentului, care suspin adnc: - Ah, domnule maior, nu mi mai vorbii de moarte!

232

Aghiotantul domnesc i privi suspicios subalternul. - Ce tot ndrugi acolo, Volvoreanu? Locotenentul fcu o schim jalnic. - Nu ndrznesc s v spun ct mi-e de negru sufletul domnule maior! - Fii mai explicit, omule! - Am avut un vis, domnule maior. Schina zmbi ironic. - Pentru atta lucru ari att de descompus? - Dar ce vis, domnule maior! Se fcea c Altea-Sa Principele Carol zcea pe treptele unui edificiu - n-a putea, s v spun dac era biseric, palat, geamie ori gar - scldat n snge, cu tunica sfiat i cu o mn ncletat de o bar metalic strmb. - Ai visat dumneata toate amnuntele astea? rosti maiorul cu nencredere. - Absolut! M tem s nu fie un vis premonitoriu! - Fugi de aici! - Dac turcii vor ncerca s profite de ocazie . . . - Las fantasmagoriile, Volvoreanu, i treci la locul tu n cortegiu. n orice caz, s fii cu ochii n patru. Vis premonitoriu sau nepremonitoriu, avem datoria s veghem asupra securitii Domnitorului. Eu am s cltoresc n stng trsurii domneti. n ceea ce m privete, am s fiu foarte atent. Hai, limpezeste-i gndurile! n vestibul se strni agitaie. Se ivir civa ofieri n inut de ceremonie, precum i un grup de demnitari n fracuri mpodobite cu decoraii. Toi se aezar de o parte i de alta a scrii, deschiznd un drum strjuit de un dublu rang de personaje solemne, nemicate i aliniate ca nite soldai de plumb. Prinul Carol i fcu apariia. Purta uniform de general de infanterie. Dei foarte tnr, avea inuta unui suveran nnscut. Compania de gard i escadronul de cavalerie prezentar armele. Domnitorul cobor fr grab scrile, ndreptndu-se spre trsur. Un lacheu n livrea galonat i deschise portiera. Prinul se aez pe bancheta din dreapta. La stnga sa lu loc Lascar Catargi, eful guvernului i preedintele partidului conservator. n vreme ce lacheii nchideau portierele, maiorul Schina ncleca i se plas n stnga trsurii domneti. Cortegiul se puse n micare. Capul coloanei, alctuit dintr-un detaament de cavalerie, strbtu n trapul cailor curtea i iei n strad, escortnd echipajul princiar. Lumea adunat n piaa din faa palatului izbucni n urale. Pompa domneasc, n care vedeau o reflectare a autoritii statului, i impresiona plcut.

233

Fie c se schimba garda la palat, fie c se constituiau cortegii solemne, curioii se buluceau pe lng grilajul aurit i urmreau cu emoie spectacolul. Maiorul Schina scruta cu ochi de vultur lumea mbulzit pe trotuare. Luase n zeflemea visul ofierului, dar n sinea lui nu era att de calm pe ct voia s par. Dei i depna existena n antepenultimul deceniu al secolului XIX - secolul tiinelor pozitive - nu se putea dezbra de unele superstiii, adnc nrdcinate n sufletele muritorilor de rnd. Marele Iulius Caesar nu fusese oare prevenit s nu-i fac apariia n Senat, fiindc un vis i prevestise moartea? Mai erau desigur i alte cazuri care nu-i veneau acum n minte. ntoarse fugitiv capul spre locotenentul Volvoreanu, ce urma trsura domneasc, pstrnd n priviri aceeai expresie de team superstiioas. n dreptul portierei opuse i manevra calul colonelul Greceanu, primul aghiotant domnesc. Cu pieptul scos nainte, i etala fireturile i decoraiile. Ar trebui s fie mai puin plin de el, dar mai vigilent fa de sigurana Domnitorului", reflect mniat Schina, cutnd din ochi prin mulime vreun indiciu care s trdeze prezena unui eventual anarhist. Anarhismul i anarhitii ineau sub o permanent teroare pe mai toate capetele ncoronate, pe mai toi preedinii de republic i pe mai toi brbaii de stat cu faim deosebit. Un obiect inform sni din mijlocul publicului descriind o traiectorie curb, destinat s-i ncheie cursa n trsura domneasc. Instinctiv, maiorul Schina ntinse sabia n calea ciudatului proiectil, dar spre surpriza sa, prinse n lama strlucitoare un buchet care se nfipse ca un pui ntr-o frigare. Primul ministru observ scena i zmbi imperceptibil. Nu se putea spune c vigilena" aghiotantului, care clrea n dreptul portierei sale, nu era treaz. Maiorul Schina se nroi jenat. Cu o vslire rapid, scutur buchetul care se desprinse din lam, cznd lng rigol. Incidentul i rcori puin fierbineala, dar grija lui spori iari cnd cortegiul ajunse la gara Filaret, unde se adunaser de asemenea muli curioi. n ajun avusese o lung convorbire cu prefectul capitalei, care l asigurase c luase toate msurile de paz. n afar de poliitii n uniform, nsrcinai cu pstrarea ordinii, ageni n civil mpnau mulimea, pndind orice gest suspect. - Rspund personal de viaa Prinului, declarase cu ifos prefectul. Am raportat dealtfel toate msurile ordonate de mine domnului prim-ministru, care - s nu uitai - este i eful meu direct,

234

n dubla lui calitate de cap al guvernului i de ministru de Interne. A aprobat ntrutotul dispoziiile mele. Cnd trenul domnesc se urni, maiorul Schina respir linitit. Centrele populate reprezentau cea mai mare primejdie pentru existena cpeteniilor de state. La cmp deschis, ntre aurul holdelor de gru i al vzduhului nsorit, temerile nu-i mai aveau locul. Locomotiva mnca spaiile cu vitez -ameitoare peste patruzeci de kilometri pe or - concurnd cu strlucire i intrepiditate toate mijloacele de locomotie cunoscute. .,Asemenea culmi, reflect maiorul Schina, dup ce se instala comod n vagonul rezervat demnitarilor Curii, cu greu vor mai fi atinse n viitoarele decerni". - Este incontestabil c ne aflm n pragul unor grave i hotrtoare evenimente, spuse gnditor prinul Carol, aruncndui privirile asupra fiilor galbene ale holdelor, ce alternau cu verzi culturi de porumb ori de lucerna, ntr-un magnific mozaic mictor. Domnul Brtianu i partizanii si preconizeaz o politic extern mult mai activ dect cea urmat de guvernul prezidat de dumneata, domnule Catargi, Consider cu totul nepotrivit imobilismul nostru politic astzi, cnd ntreaga Europ fierbe. Opinia public pare s-l urmeze. Suferinele frailor notri cretini din Bosnia i Heregovina, care au ridicat armele spre a-i cuceri libertatea nu ne las indifereni. Lascar Catargi se adnci n fotoliul su aezat lng fereastr. - Alte, nu poate fi vorba de un imobilism politic. Sunt i eu romn i n consecin, doresc din adncul sufletului s ne eliberm de sub tutela otoman. Sunt de acord cu AlteaVoastr c ne aflm ntr-un moment crucial. Edificiul puterii otomane prie din toate ncheieturile. Zidurile lui cu crpturi adnci se vor prbui n curnd. Ce se va ntmpla ns dup ce turcii vor fi silii s se napoieze la ei acas n Asia Mic? Nu se va crea oare n sud-estul Europei un vacuum pe care vor ncerca s-l umple ruii sau austriecii? Departe de mine s aduc laude stpnirii otomane! Dar sub turci ne-am bucurat de o cvasi-independen, ntrit de secularele noastre capitulaii cu Sublima Poart, acelai lucru se va ntmpla dac vom schimba stpnii? S facem o comparaie ntre situaia actual a Romniei i cea a Poloniei. Nu credei c n ceea ce ne privete suntem privilegiai? - Dac m-a folosi de argumentele dumitale, domnule Catargi, ar trebui s fac observaia c, n cadrul Imperiului AustroUngar, maghiarii supui coroanei habsburgice dein o poziie mult mai privilegiat dect romnii sub suzeranitatea otoman.

235

- Ce se ntmpla ns cu romnii din Transilvania, Alte? Situaia lor actual este infinit mai grea dect a romnilor dintre fruntariile Imperiului Otoman. Prinul zmbi oarecum enigmatic: - Contele Karoly - sunt informat - se teme ngrozitor de o ipotetic integrare a Romniei n sistemul politic austro- ungar. Aportul nostru ar determina o pondere sporit a elementului romnesc, care ar obine o importan nou n mozaicul popoarelor puse sub egida Habsburgilor. Dar s ncetm cu aceste speculaii! Noi, romnii - mi ngdui cred, domnule Catargi, s folosesc acest termen - dorim s fim liberi, stpni pe pmntul i pe destinul nostru. Sunt un Hohenzollern, domnule Catargi, iar un Hohenzollern nu poate accepta la nesfr;ire o stare de inferioritate fa de sultanii otomani. Nu putem ngdui nici protectoratul Rusiei, ori al Austro-Un-gariei. Sunt prietenul conservatorilor, dar asta nu m mpiedic s apreciez politica extern preconizat de domnul Brtianu i de liberalii si, mai pozitiv, mai realist. Nu mi-am nsuit nc bine limba romneasc, dar mi-am nsuit n schimb sufletul romnesc. Simt pulsul acestui popor, domnule primministru. Romnii vor s devin liberi! Liberi i independeni! - Liberi suntem, Alte. Suzeranitatea turceasc este numai de faad. - Aceast faad, cum o numeti dumneata, lezeaz onoarea romneasc. Am nvat aceste lucruri stnd de vorb nu numai cu domnii Brtianu i Koglmceanu, ci i cu ali romni, mai puin importani, dar tot att de patrioi. Doresc, domnule Catargi, s adopi o atitudine mai dur fa de turci. - Tratatele existente ne leag nu numai fa de turci, Alte, ci i de celelalte mari puteri. Anglia i Frana s-au artat n ultima vreme ostile ncercrilor noastre de a ne eli bera de sub tutela turceasc. E destul s amintesc atitudinea neprietenoas a acestor ri fa de noi, dup ce am semnat tratatul economic cu Austro-Ungaria. Frana nu uit prietenia ei tradiional cu Imperiul Otoman, iar Anglia i clameaz amiciia fa de turci pentru c i dumnete pe rui, puternicii ei rivali din Asia. Pe tabla de ah a politicii europene ni se atribuie doar un rol de pion, Alte. - Te mulumete aceast situaie, domnule Catargi? Pe Brtianu nu-l mulumete. - Acest Brtianu a ajuns un fel de sperietoare pentru mine, Alte, surse cu uoar maliiozitate primul ministru. Altea-Voastr nu trebuie s uite c noi, conservatorii, constituim cel mai drz sprijin al tronului.

236

-A prefera, domnule, Catargi, ca ntreaga ar s-mi acarde cu aceeai drzenie sprijinul. n vagonul salon i fcu intrarea colonelul Greceanu. - Alte, mi permit s v raportez ca n cinci minute trenul va sosi n gara Giurgiu. - Mulumesc, domnule colonel. Ofierul izbi clciele i prsi demn salonul. Prinul Carol se ridic din fotoliu, precedat de primul-ministru, i i ndrept instinctiv inuta. - Sultanul este slujit de un ministru de Externe abil, Reid Paa nu m-a invitat la Constantinopole, fiindc tie c a fi gsit un pretext spre a m eschiva de la o corvoad care miar fi impus s m nclin supus n faa padiahului. La Rusciuc, n absena lui Abdul Aziz, nu voi fi obligat s fac temenele nimnui, aa c aparenele vor fi salvate. M ntreb ns ce vor turcii de la noi? N-au aranjat ei vizita asta protocolar numai pentru ochii Occidentului. - n curnd le vom afla gndurile, Alte. Reid Paa tie totui c deinem atuuri puternice. Ne vor menaja, ca s nu le crern i noi complicaii. - Exasperarea i face pe unii oameni de stat s adopte soluii temerare, domnule Catargi. N-ar fi exclus s ncerce a ne intimida. Primul ministru i orndui panglica marelui cordon al Ordinului Osmanic, instituit de Abdul Aziz n 1861, i care i fusese conferit n preziua vizitei la Rusciuc, spre a se da astfel o i mai mare strlucire evenimentului. i prinul arbora nsemnele aceluiai ordin. Locomotiva fluier prelung. Prin faa ferestrelor vagonului salon prinser s defileze cartierele mrginae ale oraului Giurgiu. Primirea Domnitorului Carol la gar, n sunetele fanfarei militare i n uralele giurgiuvenilor n haine de srbtoare, strecur iari fiori de emoie n sufletul maiorului Schina. Pe peron se mai afla, n afara autoritilor civile i militare, generalul turc Hassim Paa, ncadrat de o numeroas suit. Hassim avea s reprezinte pe sultan la ceremoniile care urmau s culmineze cu o defilare a trupelor turceti din garnizoana Busciuc n onoarea Domnitorului Romniei. Maiorul Schina arunc din nou o privire furi spre locotenentul Volvoreanu, care pea n coada suitei domneti. Visul acestuia ajunsese sl obsedeze.Comarurile sunt, de obicei, rezultatul unei cine prea copioase. Poate c tnrul ofier benchetuise n ajun. Dar explicaia nu-l mulumi.

237

Asist cu aceeai team la schimbul de strngeri de mini dintre Hassim Paa i prinul Carol, la trecerea n revist a companiei de onoare i la ieirea cortegiului n piaa grii, neagr de lume. Nici de data aceasta nu se ntmpl nimic. Inspecia Domnitorului la antierul naval, unde avea s fie lansat la ap o nou canonier romneasc, i spori iari temerile. Cine tie dac printre muncitori nu se va fi strecurat vreun anarhist. Traversarea Dunrii pe bordul unei nave cu zbaturi, sub pavilion romnesc, i mai destinse nervii. Btea un vnticel plcut, rcorindu-i fruntea transpirat. Debarcarea la Rusciuc fu salutat cu salve de artilerie. Pe chei, prinul Carol trecu n revist o companie de onoare, apoi ntregul cortegiu se ndrept spre cmpul de instrucie al oraului, unde urma s se desfoare parada militar. Prinul Carol, Hassim Paa i ofierii lor de Stat-Major clreau pe cai arabi de o mare frumusee. Pe strzile strimte ale oraului dunrean, casele joase, n stil oriental, puneau zgaz vntului. Razele soarelui cdeau la vertical, ncingnd armele, ctile metalice, decoraiile, uniformele strnse pe corp. Maiorul Schina avea senzaia c sngele i fierbe n vine. Sudoarea nea din pori ca din stropitoare. iroaie de transpiraie i inundau obrajii i ceafa, mbibnd dezagreabil gulerul brodat cu aur al tunicii. Dup ce cortegiul strbtu oraul n pant i iei pe teren deschis, boarea molcom impregnat de miresmele florilor de cmp, prinse iari s rcoreasc firea. n deprtare aprur profilndu-se pe o lizier de copaci - trupele turceti, perfect aliniate, care aveau s defileze prin faa Domnitorului. Acum maiorul Schina ncet s se mai team pentru viaa prinului. ,,Militarii snt loiali, nu svresc atentate, reflect el. Soldatul se bate vitejete, cu arma n mn, n vzul tuturora, nu atac perfid, asemenea viperelor care pndesc victimele, stnd ascunse prin ierburi ori pe dup bolovani.'' Defilarea trupelor prilejuia maiorului Schina un spectacol - pentru el ntotdeauna ncnttor. Fanfarele militare fceau s vibreze vzduhul, marcnd cu ritmul lor mrluiala batalioanelor de infanterie i trapul sltat al escadroanelor de cavalerie .. Plasat n stnga prinului Carol, Hassim Paa urmrea cu coada ochiului reaciile pe care parada impecabil a trupelor era firesc s le atearn pe chipul ilustrului su oaspete. Alesese pentru aceast desfurare de fore regimentele cu cea mai desvrit pregtire militar, spre a-l impresiona pe Domnitor i a-l face s se gndeasc temeinic nainte de a se alipi turbulenilor vasali cretini care cutezaser s se ridice mpo-

238

triva stpnirii otomane. Dar expresia ochilor prinului era impenetrabil. Hassim Paa tia c imperiul se afla n pragul unor grele ncercri. Insurecia din Bosnia si Heregovina nu numai c nu putea fi nbuit, dar amenina s incendieze i provinciile nvecinate. Ultimele vesti din Muntenegru sosite la Constatitinopole indicau o exploziv stare de spirit a localnicilor. n eventualitatea c muntenegrenii ar ridica la rndul lor steagul rebeliunii, Sublima Poart s-ar vedea pus n faa unei probleme greu de rezolvat. Dac la aceasta se adugau si rapoartele provenite din Serbia, situaia promitea s devin pur i simplu alarmant. Se prea c srbii se aruncaser n braele ruilor, care le furnizau n ascuns arme, muniii, precum i numeroi voluntari. Ceva mai mult, existau indicii potrivit crora ntre romni i srbi s-ar fi dus tratative secrete n vederea unei aciuni comune n sprijinul rebelilor din Bosnia si Heregovina. Presa de la Belgrad i din Bucureti denuna cu aceeai vigoare atrocitile" svrite de turci n provinciile rsculate. Hassim Paa ncerca o mare indignare fa de tupeul "mzglitorilor de hrtie" cretini din cele dou ri, care i permiteau s nfiereze riposta militar otoman. Se ateptau oare ca Sublima Poart, nspimntat de articolele lor nesbuite, s abandoneze partida, ngduind unor vasali nesupui s rstoarne seculara ordine otoman? Cnd cpeteniile politice de la Constantinopole l aleseser pe Hassim Paa spre a-l primi pe Domnitorul romnilor, avuseser n vedere calitile lui de diplomat, mpletite att de abil cu cele de conductor de oti. Defilarea se ncheie ntr-o adevrat apoteoz. Regimente de cavalerie galopar ntr-o desvrsit ordine prin faa prinului Carol. Hassim Paa se abinuse s prezinte i unitile de baibuzuci i de cerkezi, care ar fi fcut o impresie urt cu rcnetele lor slbatice. Dup terminarea parzii, generalul turc primi felicitrile oaspetelui, apoi prinul fu poftit - cu ntreaga lui suit -la un banchet oferit de Hassim Paa n sala cea mare a primriei oraului. Pe Maa lung, acoperit cu flori, porelanuri fine i argintrie masiv, fur servite tot felul de specialiti gastronomice orientale, precum i vinurile cele mai alese. Dei Coranul interzicea consumul buturilor alcoolice, se fcuse excepie de la aceast oprelite n cinstea oaspeilor romni, crora nu li se putea pretinde s-i spele gtlejurile, dup mncrurile grase, cu siropuri i limonate dulci, singurele ngduite la festinurile islamicilor.

239

Cnd se ajunse la cafele i la lichioruri, Hassim Paa se gndi c sosise momentul s profite de buna dispoziie a oaspeilor de peste Dunre i s atace chestiunile care-l interesau. - Ceremoniile militare desfurate astzi, Alte, nu fac dect s ilustreze sentimentele de prietenie ale nlimii-Sale Sultanul fa de Altea-Voastr. ntre turci i romni au dinuit i sperm c vor dinui i mai departe legturi de ncredere i preuire reciproc. Prinul Carol ddu replica, folosindu-se de acelai limbaj diplomatic: - Suntem ncredinai c relaiile dintre rile noastre, Excelen, vor cunoate o i mai accentuat nflorire, dac Sublima Poart va da urmare justelor doleane prezentate de agentul nostru din Constantinopole, generalul Ghica, ministrului dumneavoastr de Externe, Resid Paa. Generalului turc nu-i plcu riposta prinului, ns afect o atitudine plin de bunvoin: - Nu am mandat s discut doleanele formulate de trimisul Alteei-Voastre, dar sunt convins c ele vor fi analizate cu toat atenia i c vor gsi nelegerea factorilor notri politici de rspundere. Evident, rezolvarea satisfctoare a chestiunilor rmase nc n litigiu ar putea fi grbite dac Altea-Voastr ar da dovad de o apreciere mai realist a propriilor noastre revendicri. mi permit s atrag atenia Alteei-Voastre c tonul violent al presei din Principate ... - Din Romnia vrei s spunei, 1 - ntrerupse prinul, zmbind cu afectat candoare. Hassim Paa se prefcu a nu fi reinut interpelarea oaspetelui n mijlocul frazei sale, pe care o continu, arbornd acelai zmbet afabil: - ... la adresia Sublimei Pori, care depune cele mai struitoare i legitime eforturi n vederea nbuirii insureciei din Bosnia i Heregovina, nu este de natur a netezi asperitile existente nc n relaiile dintre Sublima Poart i cabinetul ministerial al Alteei-Voastre. Trebuie s convenii i dumneavoastr c nlimea-Sa Sultanul era obligat s acioneze cu cea mai mare energie mpotriva unor supui care i-au uitat ndatoririle fa de Statul Otoman suveran. Sursul nu pieri de pe buzele prinului: - Dac ar sta n puterea guvernului meu s pun stavil violenelor verbale ale ziaritilor care v-au trezit suprarea, desigur c ar lua msurile de rigoare. Din nefericire, constituia noastr asigur libertatea presei, a cuvntului, a opiniilor.

240

Numeroase reviste i ziare mi zugrvesc caricatura, fr s m formalizez pentru asta: mi dau seama c, burzuluindu-m, n-a ajunge la nici un rezultat. N-a face dect s-i ntrit pe gazetarii ostili persoanei mele. Cunoatei, cred, dictonul latin: de gustibus et coloribus. . . Nu mai e nevoie s-l termin, nu-i aa? Hassim Paa simi c ncepe s fiarb. Acest principe mrunt i permitea oare s-l ia n btaie de joc? Nu ls totui a i se citi pe fa contrarietatea. - Exist i un alt motiv care primejduiete armonia dintre Imperiu i Principate. - i Romnia, Excelen! - i Romnia, admise Hassim Pasa, cu gndul c aceast concesie verbal nu angaja cu nimic responsabilitatea guvernului turc. M refer la azilul gsit n Romnia de bulgarii care se dedau la aciuni criminale mpotriva autoritilor otomane, n satele i oraele de la sud de Dunre. Nu mai vorbesc de agitaia ntreinut sistematic de anumite comitete bulgreti, tolerate de autoritile romne. nlimea-Sa Sultanul ar aprecia drept un gest amical al Alteei-Voastre o nsprire a supravegherii acestor comitete. Izolarea cpeteniilor n case de detenie ar pune capt aciunilor dumnoase iniiate de bulgarii refugiai n ara dumneavoastr. Prinul cunotea bine aceast chestiune, fiindc o discutase att cu membrii cabinetului conservator, ct i cu liderii partidului liberal. Mihail Koglniceanu i prezentase ns cea mai complet i documentat opinie asupra comitetelor bulgreti constituite pe teritoriul Romniei. Carol i zise c putea s dea un rspuns generalului turc care s reflecte concepia att a guvernului romn, ct i a opoziiei. Conservatorii i liberalii, att de diametral opui n chestiunile de politic intern, erau de acord a ngdui bulgarilor refugiai s-i creeze pe teritoriul Romniei organele lor de conducere, n vederea continurii i nspririi luptei mpotriva tiranicei dominaii otomane. - Excelen, rosti domol prinul Carol, Romnia se aliniaz concepiei acelor state care socotesc de datoria lor s acorde azil refugiailor politici. Trebuie s v amintesc. Excelen, c existena unor comitete bulgreti este confirmat nu numai n Romnia, ci i n Austria i Rusia. Chiar si pe teritoriul Turciei activeaz asemenea comitete, care i propun s se ocupe de coli, de biserici, de tiin, de literatur. - Aceasta este doar forma sub care se organizeaz subversiunea, aciunile sortite s submineze autoritatea de stat otoman, spuse Hassim Paa, nemulumit de interpretarea idilic dat de

241

Domnitorul Romniei activitii comitetelor bulgreti. La Bucureti, la Ploieti, la Brila, la Galai, bulgarii pregtesc atacuri narmate mpotriva administraiei i a unitilor militare turceti. - V asigur, Excelen, c de-a lungul Dunrii dispunem de fore suficiente de poliie care s mpiedice declanarea unor aciuni violente mpotriva Turciei, care i-ar avea bazele de plecare n ara noastr. Credei-m, Excelen, vom lua cele mai energice msuri mpotriva acelor bulgari care vor ncerca s iniieze aciuni politice active pe teritoriul Romniei. - Suprimarea acestor comitete, Alte, ar tia rul de la rdcin. - Opinia public din ara noastr n-ar ngdui aa ceva, Excelen. Romnii nutresc cele mai adnci sentimente de prietenie fa de fraii lor cretini din sudul Dunrii. Un singur lucru putem face: s atragem atenia comitetelor bulgreti crora le-am acordat ospitalitate - s nu ne compromit autonomia i neutralitatea prin aciuni incompatibile cu politica noastr extern. Hassim Paa zmbi cu amrciune. - Regret, Alte, ca nu am putut ajunge la nici un acord n problemele care nrutesc actualmente relaiile dintre Constantinopole i Bucureti. Multe din cererile guvernului dumneavoastr ar putea fi rezolvate, dac ai manifesta nelegere fa de justele noastre doleane. in s v reamintesc, Alte, c pn acum nu am utilizat fora pentru a v impune punctul nostru de vedere. - Nu se poate spune, Excelen, ca n trecutul ceva mai ndeprtat nu ai utilizat-o, dei autonomia Principatelor Romne, garantat prin tratate, le asigura dreptul de a nu admite imixtiunea Turciei n treburile lor interne ... De pe locul su de la captul mesei n form de potcoav, la mijlocul creia erau instalai prinul Carol i reprezentantul sultanului Abdul Aziz, maiorul Schina urmrise cu atenie ncordat strile sufleteti oglindite foarte subtil pe chipul celor doi nali interlocutori. Schina trise prea mult vreme printre diplomai, spre a nui fi nsuit acea rafinat capacitate de a citi cu relativ uurin fizionomiile aparent indescifrabile. n copilrie avusese un camarad de joac surd, pe care-l nvase s-i descifreze cuvintele dup micarea buzelor. n acest mod se deprinsese el nsui s disting vorbirea unor persoane care discutau n oapt, spre a nu fi auzite de cei din jur.

242

Finalul convorbirii dintre Domnitorul Carol si Hassim Paa fcu iari s creasc ngrijorarea maiorului. Nu vor ncerca oare turcii s-l sugrume pe Domnitor, acum, dup ce constataser c este refractar oricror sugestii ale oamenilor de stat otomani? Era greu de conceput c se va nscena vreun atentat mpotriva lui tocmai acum, cnd se afla la Rusciuc n calitate de oaspete al sultanului. Trecuser de mult acele vremuri cnd cpetenii de armat ori de popoare erau poftite la diverse tratative, unde li se ntindeau capcane n care cdeau fr posibilitate de a se apra. Nu se putea ns contesta c turcii erau insondabili, iar reaciile lor imprevizibile. Schina nu avea nici o ncredere n principiile lor morale. Spre linitirea sa, Domnitorul i ncheie vizita la Rusciuc fr ca vreun incident s-l fi tulburat. Cnd se vzu iari n tren, pe teritoriul Romniei, ultimele lui temeri se topir. Dup ce-l cut din ochi pe locotenentul Volvoreanu, i zmbi n zeflemea: De vise i de sperietori s nu ii niciodat seama!" Intr n compartimentul rezervat aghiotanilor domneti. Colonelul Greceanu si locontenent-colonelul Filiti jucau table spre a-i mai omor timpul. Maiorul Schina se aez pe un loc liber de lng u i, rezemndu-i capul de sptarul banchetei aipi. Auzea ca prin vis exclamaiile celor doi juctorj, zgomotul rostogolit al zarurilor, cnitul roilor... Se trezi din somn doar cnd eful de tren i anun c n zece minute vor intra n gara Filaret. Stpnindu-i un cscat, se ridic de pe banchet. Se privea tocmai n oglind si i ornduia ledunca si earfa de fir, cnd un oc violent, nsoit de un scrnet de fiare sfrmate, l proiect n ua din stnga sa. Umrul i cotul lui trecur prin geam, fcndu-l ndri, iar fruntea i se izbi de pervaz. . . Cnd i reveni n simiri, se afla ntins pe o targa aezat pe iarb, nu departe de un vagon rsturnat. n preajma lui sttea n picioare locotenentul Volvoreanu, pe care-l vedea de jos n sus, aa cum i vd spectatorii din fotolii de orchestr pe actorii venii la ramp. Ofierul avea un cucui n frunte, o pat neagr de dimensiunile unui monoclu sub ochiul stng i mneca sfsiat. - Ce s-a ntmplat? bigui nucit maiorul Schina. Anarhitii ... au aruncat trenul... n aer? . . . - A fost o deraiere. Se pare c un acar ar fi schimbat greit acul. Ancheta nu a stabilit nc dac este vorba de un simplu accident sau de un atentat.. . - i Domnitorul? ... Ce i s-a ntmplat Domnitorului? . . .

243

- A suferit o traum la rotula genunchiului drept. Nimic grav! Dac, bineneles, nu vor surveni complicaii. Maiorul Schina ridic braul, dar aceast micare i provoc o sgetare dureroas n east. Gemu. - Alt dat s nu mai visezi, Volvorene! S te abii de la asemenea isprvi! Rse palid: Te pomeneti c Pithia s-a rencarnat n dumneata! Ei, drcia dracului! ... * ** Baronul Karl von Hartenstein, consilier intim i ef de secie n Ministerul Afacerilor Strine al Imperiului Austro-Ungar, i tria documentele i notele de care avea s se slujeasc la conferina cu ambasadorii Germaniei i ai Rusiei, care urma s se desfoare n cursul aceleiai dup-amieze la cancelarie. De diminea fusese primit de contele Andrassy, care desemnase persoanele ce trebuiau s fac parte din delegaia austriac. Punctul de vedere oficial fusese stabilit n cursul unei edine de lucru anterioare. Cancelarul limitase concesiunile pe care ar fi fost dispus s le fac ruilor. Tulburrile din Bosnia si Heregovina luaser o amploare neateptat, tulburnd serios linitea oficialitilor austriece. Baronul era ncntat fiindc fusese chemat s-l secondeze pe cancelar n spinoasele tratative care aveau s se deschid. Alegerea sa dovedea nalta ncredere de care se bucura n ochii efului su ierarhic. Drumul spre posturi si mai nalte i era deschis. Andrassy deinea portofoliul Afacerilor Strine de aproape patru ani, rstimp n care oamenii politici ncep s se uzeze. Hartenstein i crease unele legturi n snul familiei imperiale si al partidei germane, care i-ar permite s se atepte la o promovare spectaculoas n czul unei demisii a cancelarului. O retrogradare a lui Andrassy n-ar fi imposibil. Sub cancelariatul su, diplomaia austriac nu repurtase succese, i zise baronul. Aliana celor trei mprai era fragil i avea un caracter defensiv, care-i scdea din importan i eficacitate. Pentru moment, nimeni nu avea de gnd s atace Imperiul habshurgic. Dac Austro-Ungaria va fi silit s se angajeze n lupta cu Rusia, cugeta baronul, Germania va interveni numai dup ce va socoti c ambii combatani sunt la pmnt. Astfel i asuma laurii unei pci pe care o va impune Europei. El, Karl, nu-l putea suferi pe cancelarul Germaniei, dup cum nu-i putea suferi nici pe ungurii care ajunseser s se cread alfa i omega n imperiul dualist. Din nefericire, mpratul Franz-Josef nu era capabil s ntrevad viitorul sumbru deschis

244

n faa austriecilor, strivii ntre prusacii din nord i maghiarii din sud. n 1870 preconizase o alian cu Frana, dar nu i se dduse ascultare. Evident, pe atunci nu fusese dect un simplu consilier al Curii, un personaj de mna a doua. Acum ns devenise ef de secie. Nu-l mai desprea dect o treapt de vrful piramidei diplomaiei austro-ungare. Dup ce terminase edina de lucru cu Andrassy, venise acas spre a-i restaura forele cu un prnz frugal, stropit cu un pahar de Tokay, spre a-i pstra nealterat luciditatea. Se uit la ceas. Peste o or, conferina trebuia s se deschid. Mai avea timp pentru ceaca de cafea i pentru havana care-l ateptau pe birou. i muie tacticos buzele n butura fierbinte, aromat. Recunoscu nc o dat c avea o buctreas nentrecut. Pn i cafeaua o prepara cu art. Se ntreba dac edina cu ambasadorii se va prelungi adnc n noapte. La zece era invitat cu soia sa, baroneasa, la o recepie oferit de marele mareal al Casei imperiale, contele Larisch-Monich. Acest personaj merita s fie cultivat; n culise se zvonea c se va nsura cu nepoata mprtesei Elisabeth. Ua cabinetului de lucru se deschise brusc si n ncpere ptrunse surescitat cumnatul su, contele Haugwitz-Reventlow. Agita ultimul numr din ziarul Neues Wiener Tagblatt. - Iart-m, Karl, c am intrat, neanunat! Sunt negru de suprare. Intrarea mea n Ordinul Cavalerilor de Malta este compromis. i cariera ta va avea de suferit. - Ce s-a ntmplat? exclam speriat baronul. n graba lui de a pune pe mas ceaca de cafea se stropi pe reverul redingotei. i-l terse automat cu batista. - Cumnatul nostru, colonelul! gfi Haugwitz trntind ziarul pe mas. - Ei, ce e cu el? - A fost audiat de judectorul de instrucie. - Ceee? Von Werner? Nu se poate! - Ba se poate! Este anchetat n legtur cu falimentul Bncii de Credit Rural. Baronul se ls s cad pe scaunul su. Se nroi ca un homar fiert. Tmplele ncepuser s-i zvcneasc violent. - Ulrich sub anchet? Nu pot s cred! - Ce ruine pe capul nostru! Ce ruine pe capul nostru! bolborosea contele, nvrtindu-se prin camer ca o fiar nchis dup gratii. Baronul lu ziarul i i arunc ochii pe prima pagin. Falimentul Bncii de Credit Rural era relatat cu lux de am-

245

nunte pe trei coloane. Afar de colonelul von Werner, membru n consiliul de administraie, mai fuseser anchetate nc opt persoane. Directorul Bncii se afla deja sub stare de arest. - n Ordinul Cavalerilor de Malta nu sunt primii candidaii cu rude condamnate la pedepse infamante! se jelui contele. - Adio, portofoliu ministerial! rosti lugubru consilierul intim. O raz de speran i licri brusc n ochi: Dar Ulrich n-a fost arestat! - Citete ultima fraz! zbier Haugwitz, smulgndu-i ziarul din mn: Fa de uriaele fraude svrite i de complicitile condamnabile care au nceput s ias la iveal n cursul anchetei, noi arestri sunt iminente". - Vai! gemu amfitrionul. Contele ridic minile spre cer ntr-o dezndjduit i teatral invocare: - Doamne, arunc asupra oraului stuia ciuma, holera, un foc pustiitor sau orice alt calamitate! S nu mai aib lumea timp s citeasc presa! Disperarea lui Haugwitz era att de comic, nct smulse un zmbet cumnatului, care se mai rcori puin. - Pn nu-l aresteaz, s nu ne pierdem cumptul, Willi! M cuprind rcorile cnd m gndesc la reprourile pe care are s mi le fac nevast-mea! i consult din nou ceasul: Du-te la Marichen i previn-o! Dar cu menajamente! Eu nu mai am timp. Trebuie s plec la minister. i lu mapa sub bra i prsi ncperea, uitnd s mai strng mna cumnatului su . . . n drum spre cancelariat, se adnci n pernele trsurii, ca i cnd ar fi ncercat prin aceast scufundare s se fac invizibil fa de oamenii de pe strad. Vnztorii de ziare, purtnd sub bra vrafuri de Neuers Wiener Tagblatt, alergau pe trotuare, zbiernd: Falimentul Bncii de Credit Rural. Arestarea bancherului Mnchen". Baronul i adnci pe frunte plria cilindru. Cnd ajunse la cancelariat i cobor din trsur, avu impresia c portarul l privea ciudat. i funcionarii cu care se ncrucia pe culoare preau s-l salute cu un fel de ironie imperfect ascuns. Voi fi silit oare s-mi prezint demisia?" se ntreb chinuit. n orice caz, va trebui s-l informez pe Andrassy. Nu vreau smi reproeze mai trziu c am ncercat s m ascund dup degete. Oh, Doamne, ce nenorocire!" Cnd intr n sala de edin, unde urma s aib loc conferina, vzu c se mai aflau acolo civa secretari, precum i

246

consilierii von Revertera i von Wolfarth. Acetia l ntmpinar ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Se prefceau oare c nu tiu nimic? Poate c n sinea lor se bucurau. Scpau de un concurent! Se ivi n sfrit i contele Andrassy, urmat la scurt interval de ambasadorii Germaniei si Rusiei, nsoii de delegaiile respective. Nici acetia nu preau s fie informai de falimentul Bncii. nainte de a se aeza cu toii n jurul mesei, baronul fcu n aa fel nct s se apropie de cancelar. i opti, spre a nu fi auzit de cei din jur: - nainte de deschiderea edinei, este de datoria mea s v informez c o nenorocire n familie m pune n delicata situaie . . . Andrassy l ntrerupse nerbdtor: - tiu! O s discutm despre asta dup edin! - Mie nu mi se poate imputa nimic, Excelen! - Sunt convins, domnule baron. S trecem la locurile noastre. n calitatea lui de gazd i de ministru al Afacerilor Strine al Austro-Ungariei, Andrassy deschise dezbaterile. Dup ce sintetiza n cteva cuvinte situaia critic din Bosnia i Heregovina, aduse vorba despre interesul artat de marile puteri fa de aceast chestiune. Se mrgini apoi la generaliti, amintind printre rnduri dorina sincer a AustroUngariei de a salvgarda pacea n Balcani. Baronul Hartenstein se strdui s se concentreze asupra expunerii cancelarului. n ajun, acesta i dduse instruciuni precise: - Linia noastr de conduit trebuie s v fie clar, domnule ef de seciune! Imperiul nostru este interesat ca n Balcani s domneasc cel mai deplin calm. Ne pronunm pentru status quo. Dup cum prea bine tii i dumneavoastr, nu suntem pregtii pentru rzboi. ntr-adevr, reflect Hartenstein, n ultimii ani am suferit numai nfrngeri i nu ne-am ales cu nici o nvtur. Armata imperiului dualist este prost instruit, prost narmat, prost condus. Dac nu ne schimbm nu numai mentalitatea, ci i ntreaga structur politic, suntem pierdui!" - Ruii vor ncerca probabil s impun soluia unei confruntri militare cu Turcia. Am fi idioi dac le-am face jocul. Sar folosi de noi spre a-i dobor pe otomani, apoi s-ar npusti asupra noastr, spre a ne scoate cu fora din Balcani. n recentul conflict diplomatic franco-german, Gorceakov i

247

ceilali oameni politici rui au demonstrat omenirii c ar fi fost gata s atace Germania, n cazul c aceasta ar fi atacat Frana. Atitudinea lor brutal dovedete c otirile arului sunt oricnd pregtite s intre n campanie. - Dar dac ameninrile ruilor au fost doar un bluff? ntrebase Hartenstein. - Se prea poate s fi fost un bluff, replicase Andrassy. Dar aceasta nu ne ngduie s le ncercm puterea, aa cum fac ranii care msoar adincimea grsimii unui porc infigndu-i un ac n coaste. - S nu uitm factorul Anglia, Excelen. ara aceasta insular s-a declarat dispus s coopereze cu Rusia mpotriva Germaniei expansioniste. n cazul izbucnirii unui rzboi ruso-turc, m ntreb dac Anglia nu-si va ntoarce armele mpotriva arului. - N-ar fi exclus, domnule baron. Nou ns nu ne este permis s ne lsm tri n aventuri militare balcanice. Nu vom scoate castanele din foc pentru a crea avantaje politice ruilor. Acum, n plin conferin, Hartenstein ascult rbdtor cuvnfarea efului su, care se strduia s glorifice pacea n lume, subliniind ns c Austro-Ungaria este pregtit s intre, la nevoie, n rzboi. Hartenstein l privea critic, reflectnd cu cinism: ncerci s demonstrezi c Austro-Ungaria este o mare putere, c posibilitile noastre militare atrn greu n balana echilibrului european. Crezi c rusii sunt att de proti nct s nu-si dea seama de slbiciunea armatelor noastre?" Andrassy continua s brodeze pe aceeai tem: Corespondena pe care am purtat-o n ultimele sptmni cu ducele Decazes i cu lordul Derby oglindete dorina francezilor i a englezilor de a apra cu orice pre pacea. nelegem i noi s fim consecveni acestei politici. Cnd am creat aliana celor trei mprii, am fcut-o pentru a ne ridica mpotriva revoluiilor, mpotriva agresorilor, oricare ar fi acetia. S-mi fie cu iertare, domnilor ambasadori, dar n Bosnia i Heregovina, agresoare sunt populaiile cretine. Nu avem dreptul a le ncuraja s-i ridice capul, sfidnd autoritatea Sultanului, cci mai devreme dect ne-am nchipui s-ar putea ca revoluia s fie transportat i n rile noastre. Andrassy vorbi aproape o or, subliniind obligaia marilor puteri de a descuraja insureciile, oriunde s-ar produce, ele. ncheie, presupunnd n sinea lui c generalul Ignatiev, eful delegaiei ruse, va adopta o atitudine contrar, preconiznd rzboiul mpotriva turcilor asupritori. Spre surprinderea sa, i

248

Ignatiev folosi un ton moderat. Deplnse cruzimile svrsite de baibuzuci n Balcani i imposibilitatea autoritilor turceti de a instaura un regim echitabil de percepere a impozitelor, astfel nct cretinii s nu fie sistematic lezai. - Sunt ntru totul de acord cu concluziile Excelenei-Sale contele Andrassy referitor la ndatorirea marilor puteri de a nbui cu toat energia micrile revoluionare. Nu este ns mai puin adevrat c vexaiunile la care sunt supuse popoarele cretine din Imperiul Otoman trebuie s nceteze. Propun s reflectm serios asupra unor reforme minimale, pe care guvernul turc s fie obligat a le adopta. Pentru moment, guvernul rus nu recunoate necesare modificri structurale pe harta Europei. Echilibrul existent este satisfctor, i prezint garanii de pace pentru o lung perioad de timp. Generalul von Schweinitz, ambasadorul Germaniei, zmbi imperceptibil. Delegatul rus glumea oare cnd afirma c actuala ordine politic internaional garanta pacea? Abia se scurser trei luni de cnd Europa scpase miraculos de un rzboi care ar fi incendiat-o de la Atlantic la Marea Neagr i din Baltic pn la Mediterana. Dac neleptul Kaiser Wilhelm - pe care el, Schweinitz, l venera - n-ar fi socotit necesar s fac unele concesii Angliei i Rusiei, astzi trupe umbrite de faldurile a tot felul de steaguri ar fi mrluit prin sate i orae pustiite de bombardamente. Este probabil ca diplomaia s ncap pe mna generalilor, i zise Schweinitz. Militarii sunt mai capabili dect civilii s aprecieze ororile rzboaielor, fiindc ei sunt cei care dirijeaz mijloacele de distrugere. Diplomaii de carier, familiarizai doar cu somptuoasele lor cabinete instalate n palate mree, au alt optic si este firesc s fie aa. Pentru ei, conflictele internaionale se asemuie cu nite partide de ah, evident de o mare amploare, dar care pot fi soluionate prin abile micri de piese. Dar piesele de pe tablele de ah sunt moarte, n vreme ce mulimile cuprinse n vrtejul rzboaielor sunt vii, i pn la urm pltesc gugumniile diplomailor, reflect von Schweinitz. nelegerea dintre Austro-Ungaria si Rusia care prea s domine nc de la nceput dezbaterile conferinei, l surprinse. Pe el, personal, nu-l indispunea acest lucru, fiindc - asemenea Kaiserului Wilhelm - se socotea prea btrn spre a se lansa n aventuri politice i militare. Din nefericire, cancelarul Bismarck avea propriul su joc, mult mai primejdios, iar el, Schweinitz, trebuia s-i urmeze directivele fiindc i era subaltern. Poate c i-ar fi ngduit s favorizeze n tain tendina de nelegere dintre

249

participanii la conferin dac n-ar fi fost flancat de doi adepi fanatici ai lui Bismarck: consilierul conte Donhoff, primul secretar de ambasad i prinul Ratibor, ataatul militar, care aveau misiunea s saboteze nelegerea dintre austrieci si rui, dei aparent pledau pentru o apropiere ntre aceste dou popoare. Ambasadorul german era indispus fiindc Bismarck i recomandase s torpileze conferina i s determine o agravare a tensiunii politice n Europa. Rusii trebuie angrenai n complicaii att de serioase n est, nct s nu mai aib timp a se preocupa de politica Ger maniei n vest", i spusese Bismarck n cursul ultimei lor ntrevederi la Berlin. Acum, la Maa conferinei, generalul i spunea cuvntul, contient de minciunile diplomatice la care era nevoit s recurg. - Guvernul Majestii-Sale Imperiale Kaiserul Wilhelm salut cu bucurie orice nelegeri intervenite la Maa verde a tratativelor diplomatice. Suntem de acord c nu trebuie s ncurajm rzmeriele. Insurecia bosniecilor i a heregovienilor poate inspira idei periculoase i polonezilor. Revoluiile din 1848 i Comuna din Paris din 1870 sunt ndeajuns de vii n memoria noastr, pentru a ne sdi voina ferm de a le zdrnici repetarea. Suntem de acord i cu propunerile Excelenei-Sale contele Ignatiev referitoare la recomandarea unor reforme umanitare, pe care Sultanul s le acorde supuilor si cretini din Balcani. n cursul dezbaterilor acestei conferine ne va reveni sarcina gsirii unei formule politicoase, dar ferme, n stare s demonstreze Sublimei Pori c nu mai poate tergiversa luarea msurilor pretinse de marile puteri. Fcu o pauza, pregtind bomba care avea s dea totul peste cap. - Socotesc totodat c orice demers pe care conferina va hotr s-l fac va trebui s obin i adeziunea celorlalte mari puteri europene, n spe Anglia, Frana i Italia. Lans apoi o sgeat la adresa ruilor: - Excelen, continu generalul adresndu-se direct lui Ignatiev, sunt ncredinat c Marea Britanie, att de receptiv i de binevoitoare fa de aspiraiile pacifice ale Imperiului Rus, manifestate cu atta nfocare n ultima vreme, va da dovad de acelai spirit de cooperare si n actuala criz din Balcani. Ignatiev ncas calm lovitura. Contele Donhoff se uit cu admiraie la ambasadorul su. Nu este prost btrnul general! reflect. Nu este deloc

250

prost. Le-a demonstrat cu finee ruilor c, dup atitudinea dumnoas pe care au manifestat-o fa de noi n conflictul nostru cu Frana, nu au a se atepta la nici un suport din partea Germaniei n friciunile care se vor nate inevitabil ntre ei i englezi, acum, cnd criza oriental intr ntr-o faz nou i extrem de primejdioas". Ambasadorul rus la Viena, consilierul Novikov, se bucur de hapul otrvit pe care Schweinitz l oferise pe o tav de aur lui Ignatiev. Cnd i se comunicase de la Sf. Petersburg c Ignatiev va prezida delegaia rus, ncercase o adnc amrciune. Firesc ar fi fost s i se ncredineze lui aceast misiune. Fusese acrediat la Viena n august 1870 i de atunci nu dduse nici o ocazie de nemulumire cancelarului Gorceakov. Aici, la Viena, avusese prilejul s cunoasc ndeaproape sforriile diplomaiei austriece. Atunci de ce fusese preferat Ignatiev? Fiindc era reprezentantul Rusiei la Constantinopole, iar chestiunile tratate de conferin erau legate de Turcia? Acest argument nu sttea n picioare. Ignatiev putea s fi fcut parte din delegaia rus, prezidenia rmnnd a fi asumat de el, Novikov. Suprarea lui era precumpnit ns o satisfacie incipient. Dac ruii nu-i vor atinge obiectivele propuse, vina va fi atribuit lui Ignatiev. Or, dup chipul cum demarase conferina, se prea c delegaiei ruse nu i se deschidea un drum presrat cu flori. Gndurile lui No-vikov fur ntrerupte de Andrassy, care-i pronun numele: - n cursul unor discuii preliminare purtate cu domnul ambasador Novikov, i-am mprtit punctul meu de vedere referitor la satisfacerea unora din revendicrile cele mai stringente ale insurgenilor cretini din Bosnia i Heregovina. Socotesc ns c nu putem lua o hotrre unilateral n aceast privin. Trebuie s ascultm i cuvntul rsculailor. - Propunei s tratm cu rsculaii, trecnd peste capul autoritilor turceti? ntreb Schwenitz. - Nicidecum! Vom face Sultanului o propunere rezonabil: consulii notri vor fi autorizai de Sublima Poart s ia contact cu efii insurgenilor. Exigenele acestora vor fi transmise unui comisar special, numit de Sultan. Comisarul le va comunica padiahului, care le va analiza i va decide nfptuirea unor reforme corespunztoare. Ignatiev ar fi preferat adoptarea unei formule mai eficiente, dar nainte de a prsi Sf. Petersburg, prinul Gorceakov i dduse instruciuni categorice: S v artai concesiv, conte,

251

fiindc armata nu este nc pregtit pentru un rzboi cu Turcia". Acum dou luni am acceptat riscul unui rzboi cu Germania, obiectase Ignatiev. Eram atunci mai bine pregtii dect acum?" Gorceakov replicase zmbind fin: Atunci tiam c i avem pe englezi alturi de noi. n cazul unui rzboi ruso-turc, este probabil ca Marea Britanie s se ridice contra noastr. Cum nici Austro-Ungaria nu ne este pentru moment favorabil, perspectiva unei campanii militare apropiate nu ne surde". Argumentele lui Gorceakov, i spusese generalul Ignatiev, nu erau lipsite de sens. Pctuiau ns printr-un exces de pruden. Raportul ntocmit de el, Ignatiev, asupra forelor militare turceti, naintat cancelarului Gorceakov i arului, prevedea o rapid prbuire a aprrii otomane n cazul unui rzboi cu Rusia. Europa, luat prin surprindere, se va nclina n faa faptului mplinit. Gorceakov i rspunsese printr-un mesaj cifrat, n care susinea un punct de vedere contrar. Nu cred c Europa se va nclina n faa faptului mplinit. Amintii-v criza franco-german". - Salut propunerea dumneavoastr, Excelen, se adres Ignatiev contelui Andrassy, dar m tem c aplicarea ei va cere foarte mult timp. n Bosnia i n Heregovina oamenii mor. Se petrec orori incompatibile cu principiile umanitare ale secolului XIX. Turcii se vor comporta tot att de crud ca i barbarii cobori odinioar de pe podiurile Asiei. Baibuzucii i cerkezii nu se deosebesc cu nimic de mongolii lui Timur Lenk. Andrassy rspunse cu rceal: - Guvernul pe care-l reprezint, nu poate face un casus belii din tulburrile din Bosnia i Heregovina. Aceasta este o chestiune intern, care i privete pe turci. nelegem s intervenim, dar numai verbal i din considerente umanitare. La ora actual nu este cu putin s facem mai mult. Nu cunosc prerea delegaiei germane ... - M asociez opiniei dumneavoastr, interveni generalul Schweinitz. Afar de aceasta, Germania nu se poate angaja ntr-un conflict internaional n care interesele ei nu sunt direct lezate. Criza din Balcani nu ne afecteaz cu nimic. Dac am acceptat s participm la aceast conferin, am fcut-o n baza nelegerii intervenite n 1872 ntre Berlin, Viena si Sf. Petersburg, prin care cei trei mprai i propuneau s se ocupe n comun de treburile Orientului. n cazul c turcii ar ataca Rusia sau Austro-Ungaria, evident, am interveni. Dar n clipa de fa, aceast eventualitate nu are anse s se produc. Lui Ignatiev nu-i rmase dect s se ralieze opiniilor ce-

252

lorlalte delegaii dei era contient c suferise o nfrngere. Se nserase cnd Andrassy declara edina nchis. Diplomaii urmau s se ntlneasc din nou n dup-amiaza urmtoare, spre a pune la punct - de comun acord - nota ctre Sublima Poart. Apoi delegaii prsir in corpore sala de conferin. n aceeai sear erau invitai la un dineu oferit de cancelarul Andrassy. Dup plecarea diplomailor strini, baronul von Hartenstein ceru lui Andrassy permisiunea de a-i vorbi ntre patru ochi. - Am socotit necesar, Excelen, s v aduc la cunotin c in la dispoziia Excelenei-Voastre demisia mea. Andrassy l privi gnditor. - Cred c este prematur s vorbim despre o demisie. Cumnatul dumneavoastr, colonelul von Werner, n-a fost ns arestat. Dac se va ntmpla acest lucru, voi aviza. Pn atunci am s v trimit la Constantinopole, spre a remite Sublimei Pori nota pe care am discutat-o astzi. V dai seama presupun - c a fi putut folosi pentru acest demers pe ambasadorul nostru din capitala Turciei. Socotesc ns c este mai nelept s fii absent din Viena atta vreme ct cumnatul dumneavostr se va afla sub anchet. Sunt convins c, n ceea ce-l privete, se va da ordonan de neurmrire. Atunci v vei putea napoia cu fruntea sus la Viena. Baronul fcu un gest de acceptare. Cancelarul i aurea pilula, expediindu-l n Turcia. Era totui o consolare. Orice alt ministru de Externe i-ar fi cerut s demisioneze. - V mulumesc, Excelen. Sper c nu-mi vei lua n nume de ru dac n seara aceasta nu voi participa la dineu. - V neleg. Am s explic delegailor trini, dac voi fi ntrebat, c o indispoziie subit v-a mpiedicat s v bucurai de compania noastr. Nu v mai rein, domnule ef de secie. Bun seara! * ** Anton Pavlovici Stoilov, agent secret al Comitetului panslavist, i plec gura crnoas, acoperit pe jumtate de franjurii mustii sure, spre urechea lui Grbov, negutorul. Ochii i nasul se vedeau de deasupra brbii lungi i stufoase, ca i cnd s-ar fi ridicat de dup un gard de pr. - Ascult-m pe mine, Piotr Kuzmici, ncheie afacerea! Ai s cstigi bani muli! - Bani muli, bani muli! Dar i riscurile sunt mari. n treburi d-astea nu sunt ageamiu.

253

- tiu, d-aia am i venit la dumneata. Oamenii mei pltesc bine. - Ce o s se ntmple ns cu oamenii mei dac o s-i prind turcii? Crezi c e uor s le treci pe sub nas ase tunuri, o mie de puti i muniia respectiv, fr ca ei s miroas ceva? Nu! Transportul pe Dunre e foarte periculos. De ce nu foloseti, ca si pn acum, drumul prin Romnia? Romnii nu fac dificulti pentru transporturile de arme spre Serbia, Bosnia i Heregovina. Se prefac c nu le observ i le las s treac mai departe. - Dar drumul pe uscat cere timp, Piotr Kuzmici. Transportul pe mare i apoi pe Dunre e i mai rapid, i mai economic. - Ai uitat s spui: i mult mai primejdios. Agentul nscrise pe o foaie de hrtie un numr cu multe zerouri i o aez pe birou, sub ochii lui Grbov. Acesta clipi interesat. - i-am spus eu, Piotr Kuzmici, c oamenii mei sunt darnici, i sprijin ntreaga Rusie. Nu mai vorbesc de avantajele pe care le vei recolta n alte domenii. Am s-i spun un secret! - D-i drumul! - Oamenii mei ar putea s trimit armele pe mare sub pavilion rusesc. Oficial ns, statul nostru nu trebuie s fie amestecat n astfel de treburi. Comitetul panslavist trimite rsculailor din Balcani ofieri instructori sub forma voluntariatului. La fel i cu armele. Statul nu vede, nu aude. Grbov se scrpina n ceaf. - Cnd vrei s ajung transportul la srbi? - Ct mai repede! Pentru asta capei i o prim. Negutorul se rsuci pe scaun, l ispitea oferta. Spre a-i spori profitul, scoase din manet o ultim obiecie care-l fcu pe agent s se ncrunte surprins: - S jucm cu crile pe mas, Anton Pavlovici! - S jucm, Piotr Kuzmici! - Discutm despre treaba asta de cteva ore, dar nu mi-ai spus c ultimele dou transporturi de arme, expediate pe Dunre, au fost capturate de turci. - i ce-i cu asta? rspunse agentul cu prefcut naivitate. Oricum, beneficiile dumitale sunt att de grase, nct merit ncercarea. Grbov fcu mintal cteva calcule i conchise c treaba era totui rentabil. Strmb din nas, dar numai aa, de form. Dac se lsa rugat, putea s reproeze mai trziu comitetului - n cazul unui insucces - c numai datorit planurilor lor, contrare celei mai

254

elementare logici, se ajunsese la o asemenea situaie. - Accept, Piotr Kuzmici, i n-o s-i par ru, strui Anton Pavlovici Stoilov. i-am propus vreodat afaceri proaste? De ce s nu recunosc? Am i eu comisionul meu. i nc destul de plinu! Ei, batem palma! - Batem, Anton Pavlovici! Te atept poimine sear la mine acas. S punem la punct chestiunile bneti.. - Am neles. Vin cu acontul. Dup plecarea vizitatorului, Grbov i frec ncntat minile. Afacerile cu arme erau cele mai bnoase. Dac s-ar fi dedicat exclusiv acestui comer, ar fi fost astzi de zece ori mai bogat. Ar fi rivalizat cu Dimidovii. Important era s nu se rezume la operaii de cumprare i vnzare, ci s nfiineze cu timpul propria sa industrie de armament. Grbov rse. La aizeci de ani, nzuia s se angajeze nrt-o nou activitate. Ddea dovad de prezumiozitate sau energia lui vulcanic l va nvrednici - n dispreul vrstei - s peasc triumftor pe un drum neexplorat de el pn acum? Tinerilor i geniilor nimic nu li se pare imposibil. Iar Piotr Kuzmici se socotea tnr i se simea tnr. Pn i dragostea lui ptima pentru Maa i gsea izvorul n aceeai tineree nenfrnt a sufletului i a trupului, care refuza decrepitudinea inerent vrstei. Numai aa se putea explica imperioasa atracie pe care dansatoarea de cabaret o exercita asupra sa. Simurile lui aprinse nu erau oare manifestri ale aceleiai tinerei dezlnuite? Ali brbai de vrsta lui renunaser de mult la plcerile senzuale. Priveau cu pasivitate resemnat femeile tinere, socotindu-le nite obiecte de art. Erau asemenea unor animale scopite, pacifice, amorite, care uitaser pn i de existena dragostei. Grbov se uit la ceas. Se fcuse trziu. Anton Pavlovici se eternizase ntr-o discuie care, la urma urmei, ar fi putut dura cel mult o jumtate de or. El, Piotr, ar fi trebuit s-o scurteze, pentru a avea timp s se duc acas i s se schimbe cu nite vesminte mai artoase. Nu se cuvenea s alerge la Ursul Siberian" n haine de lucru. i mai zise c acolo veneau tot felul de oameni n frac, dar care abia aveau cu ce s-si plteasc o modest consumaie. Pe cnd el se ducea mbrcat simplu, cu cizme de iuft n picioare, dar cu buzunarele doldora de bani. n camera lui de lucru nu se aflau oglinzi. Cnd nchei afaceri de milioane, obinuia s spun, nu ai timp de cochetrie". De data aceasta regret lipsa unui. astfel de obiect, n care s-si examineze imaginea. Gsi ns un surogat de oglind:

255

geamurile cu fundal de noapte, care-i reflectau chipul cu relativ limpezime, i ncheie nasturele de la gt al cmii ruseti, i pieptn mustile i barba, i netezi cu palma prul, apoi i scutur vestonul din stof englezeasc de un cenuiu nchis, nainte de a-i lua din cuier plria, i pipi buzunarul dinuntru al hainei, n care-i inea portofelul cu bani. Satisfcut, prsi biroul. Celelalte ncperi ale sediului su comercial erau goale. Funcionarii plecaser de mult. Rmsese doar paznicul de noapte, un tip mbtrnit nainte de vreme, pe care Grbov l cunoscuse cu muli ani n urm. Cnd iei n strad, i ridic privirile spre peticul de cer nstelat nconjurat de nori negri si i zise c furtuna din aer se nrudea cu furtuna din sufletul su. La Ursul Siberian" intr pe ua din dos, fiindc patronul, ncntat de un client att de prodig, dduse porunc salariailor si de toate categoriile s-i mplineasc toate gusturile, orict ar fi fost de trsnite. Portarul l salut cu respect, fiindc negutorul l bceluia generos de fiecare dat. Btu n ua Masei. i rspunse un glas plictisit: - Intr! La insistenele lui Grbov, directorul localului atribuise n exclusivitate Maei o cabin i o garderob, privilegiu acordat numai vedetelor cu mare succes la public. Negutorul mpinse ua. Maa se farda n faa oglinzii. Purta doar un strveziu kimono, care lsa s i se deslueasc formele armonios modelate. Cu o familiaritate dobndit n urma deselor lui vizite fcute Maei, negutorul se aez pe un scaun lng Maa de toalet. Cntreaa se pudra. Era att de preocupat de aceast operaie, nct nici nu rspunse la salutul lui. Ajunsese s-l accepte ca pe o mobil, pe care nu o putea arunca, dei prezena ei nu-i fcea nici o plcere. Grbov scoase din buzunarul hainei o cutie de catifea roie. O deschise tot el, fiindc Maa nu se nvrednicise niciodat s acorde vreo atenie darurilor lui. Desfcu precaut capacul si scoase la iveal un inel cu un diamant uria. - E pentru tine, Maa! Apele lui sclipitoare simbolizeaz focul din inima mea. Artista de cabaret arunc o privire distrat asupra bijuteriei. - Mulumesc, Piotr Kuzmici. Dac vrei, arunc-o n sertar. Negutorul se execut, ntristat de indiferena ei. Trase sertarul, n care se mai aflau i alte cutiue de catifea cu bijuterii, toate cumprate de el. Deasupra cutiuelor cu un stagiu mai lung se aternuse o pelicul de praf, dovad c Maa nici nu

256

se uita la ele. n ciuda numeroaselor sale vizite n cabin, atitudinea Maei fa de el rmsese tot att de rece ca i n primele zile. Grbov era ndrjit de refuzul cntreei de a i se drui, dei - n prezena lui - nu se jenase s fac dragoste cu John Fenton. - Zilele acestea plec n Romnia, la Galai, Maa. - Drum bun! replic ea sec. - N-ai vrea s mergi cu mine? Actria jl privi cu dispre si comptimire. - Ce s fac la Galai? - S mai scapi i tu din atmosfera mbcsit de aici! Nu i s-a urt de beivanii care te plesnesc cu palma peste crup cnd treci printre mese? Nu vrei s ari i tu, mcar o dat, ca o cucoan respectabil, nsoit de un brbat cumsecade? - Crezi c dac te-a nsoi la Galai mi-a schimba condiia? Tot trf a rmne. Grbov o privi cu seriozitate. Rumegase mult vreme propunerea pe care avea s i-o fac. - Vreau s m nsoeti n calitate de soie. Maa i ntrerupse o clip machiajul. - tii c ai haz, Piotr Kuzmici? S m mrit cu dumneata, ca mai trziu s spun lumea: Uite-l pe Grbov cu curva lui! L-a luat pentru c e bogat. Sper s-l moteneasc". Las-te de fleacuri, Piotr Kuzmici! - Maa, rspunde-mi! Vrei s fii soia mea? Actria l msur cu privirile, surprins. - Chiar vorbeti serios? - N-am fost niciodat mai serios. Maa rse n colul gurii. - Fostele prostituate nu pot fi soii bune. - Dar tu nu eti o prostituat! - Atunci ce sunt? - O victim a lumii ticloase n mijlocul creia ai trit. - Ti-a propune, Piotr Kuzmici, s te duci acas i s faci un du rece. Pn mine au s-i treac fumurile beiei. - Afl c n-am but un strop de alcool. - Dac a accepta, ce-ar zice ai ti-? mi nchipui c ai familie. - Ce-i pas de ei? - Cum s nu-mi pese? Au s spun c ai nnebunit. Or s ncerce s te pun sub interdicie. - Am patru copii - doi biei i dou fete - care m tiu de fric. - Mai e ceva, Piotr Kuzmici: nu te iubesc! - Cu timpul ai s m iubeti. Maa rse trist.

257

- i aduci aminte cnd am fcut dragoste cu Fenton? - Da, mi aduc. - Nu te temi c a putea s repet isprava? Nu uita, Piotr Kuzmici, m-am deprins cu un fel de via puin respectabil. - Am s te feresc de ispite. - Cum? nchizndu-m n harem? - Nu. Am s te las s-i dai singur seama c brbaii nu vor dect s se culce cu tine, apoi s te arunce ca pe o coaj de portocal. - Poate c mi place s fiu aruncat ca o coaj de portocal. De unde tii c nu ispesc pcatele unor strbuni nelegiuii? Dac sunt blestemat, de ce s te trsc dup mine? -Vom mpri blestemul, Maa. Dama de consumaie l privi cu mil: - Eti ndrgostit ru, Piotr Kuzmici! Pcat de tine! Vino mine s-i dau rspunsul. Acum pleac! Vreau s rmn singur! Hai, du-te! Du-te mai repede, cci altfel ncep s strig! Grbov iei descumpnit din cabin. i nchipuise c cererea lui n cstorie i va provoca Maei un sentiment dac nu de iubire, cel puin de recunotin. i oferea posibilitatea de a prsi cu fruntea sus spelunca, de a deveni soia respectat a unui negutor bogat, de a avea o familie, poate si copii, cci slav Domnului, el Piotr, se simea n putere s zmisleasc o droaie de plozi. mpotrivirea Maei nu numai c-l irita, dar i crea un fel de nencredere n propriul lui noroc, care pn acum nu-l prsise niciodat. Dup o via de mpliniri - devenise dintr-un nimeni" un milionar, un burghez notabil ereditar" - se poticnea n faa unui zid de ghea. O lume ntreag l menaja, i acorda o mare importan. Numai dama aceasta de consumaie l trata ca pe un nimeni". S-ar fi crezut c se ncheiase un ciclu al vieii lui. n seara urmtoare se nfi din nou la Ursul Siberian", copleit de o emoie pe care nu i-o putea stpni. Se simea asemenea unui infractor aflat n faa judecii unui tribunal, ateptndu-i sentina. De Maa depindea fericirea, viitorul lui, dezlegarea de a-i continua nestingherit activitatea. Cei mai muli oameni, cnd ating pragul celor 60 de ani snt obsedai de trecut. Piotr era convins c viitorul i rezerva mpliniri i mai mari. Faptul c Anton Pavlovici Stoilov venise s-i propun masivul transport de armament - urmat desigur i de altele - n numele puternicei micri panslaviste, dovedea c personalitatea lui era nc preuit. Cnd se vzu n cabina Masei, simi c i se taie respiraia. Era att de pur, att de frumoas i n acelai timp att de rscolitoare, nct l ncoli din nou senzaia aceea stranie

258

de a se afla n prezena Mriei Magdalena. Maa i terminase tocmai machiajul i se pregtea s intre n sal, pentru a-i debita numrul. Purta un furou scurt de paiete, ce-i dezgolea picioarele pn la coapse i snii pn aproape de sfrcuri. - Mi-ai fgduit un rspuns, Maa! Ea l privi absent, ca i cnd l-ar fi vzut pentru prima oar. Deodat chipul i se ntunec: - Ce rspuns? rosti cu uoar rgueal n glas. - i-am cerut s-mi fii nevast! strig Grbov exasperat. Miai pretins un timp de gndire . . . Maa se uit prin el ca prin sticl. E nebun sau face pe nebuna?" reflect furios negutorul. - Da, da, mi amintesc, opti ea. Fcu civa pai spre u, cltitnndu-se. E beat?" se ntreb Grbov. - Unde te duci? strig, stpnindu-i cu greu clocotul luntric. - M ateapt clienii, rosti ea privind fix drept nainte, ca o somnambul. - Mai nti d-mi rspunsul! zbier Grbov, apucnd-o de umeri i rsucind-o cu faa spre el. O respiraie grea, aproape uiertoare agita pieptul excitat al Maei. - Rspunde-mi! url negutorul, zglind-o att de tare, nct prul ei, prins n ace de cap, se desprinse i i czu n uvie crlionate pe frunte i pe gt. - Nu! rspunse ea. Nu! Nu te iubesc! Eti btrn! Eti prea btrn! Lui Grbov i se urc sngele n cap. - Dar Fenton? E tot att de btrn ca si mine! i cu el te-ai culcat n faa mea! - i ce-i cu asta? - Te-au ntins mai toi clienii locantei steia mpuite. - Trebuie s-i dau ie socoteal, Piotr Kuzmici? l sfida ea. Mi-am fcut meseria! Mna grea a lui Grbov o plesni cu sete peste obraz, lsnd urme paralele de degete. - i cu mine de ce nu-i faci meseria, trf? Ce atepi, s te trntesc aici pe podea? - Dac ai face aa ceva, m-a omor! Tonul ei exprim o finalitate inexorabil.

259

Grbov gemu, ncletndu-i att de tare minile pe umerii ei, nct unghiile lui i strpunser pielea, nsngernd-o. O mbrnci spre u. - Du-te! Du-te la clienii ti, curvo! Maa se izbi cu un icnet de tblia de lemn a uii i rmase acolo rstignit, aa cum o vzuse el fcnd dragoste cu Fenton. nnebunit de furie, o ddu la o parte i iei din camer .. . Zorile l gsir rtcind pe strzile oraului. Desfcuse nasturii cmii rneti purtate pe sub hain, ca s-i mai rco reasc pieptul ncins. Tlpile cizmelor bocneau pe caldarm trezind ecouri, tulburnd linitea strzilor adormite. Cte un poliist n uniform l privea ntrebtor, dar l lsa n pace. Grbov prea un om ameit de butur. Abia cnd soarele se ridic dup coama acoperiurilor, negutorul fu n stare s ia o hotrre. Se napoie la Ursul Siberian". Acolo, dou femei de serviciu splau scrile de la intrare. Portarul de zi l inform c localul era nchis. - Dar patronul? ntreb Grbov. - A plecat acum o or. S se culce. - Unde st? D-mi adresa lui! - Nikolaievskaia 86. Aproape de gara arskoie Selo. Uitnd s-i mulumeasc, Grbov porni grbit ntr-acolo. Fiindc nu gsi nici o birj liber, fcu tot drumul pe jos. Era ntr-o asemenea stare de excitare nervoas, nct nici nu simea oboseala, dei umblase ca un nuc toat noaptea. Galubovski, patronul Ursului Siberian", dormea cnd la ua apartamentului su btu cu nerbdare Grbov. Galubovski i deschise. Avea ochii crpii de somn i prul czut pe frunte n neornduial. i aruncase peste cmaa de noapte un halat de mtase. Era iritat, fiindc fusese trezit att de devreme, dar cnd l vzu pe Grbov, clientul larg la pung, se mbuna brusc. - Cu ce te pot servi, Piotr Kuzmici? - Vreau s-i vorbesc! Dar nu aici pe sal! - Poftim nuntru! Se ddu la o parte, lsndu-l s ptrund ntr-un vestibul dominat de o oglind mare. n cuier atma pardesiul lui Galubovski i o mantil de mtase. Intrar ntr-un salon cu mobile Secession ncrcate cu tot felul de ciucuri, perne i animale de plu. O u ntredeschis permise lui Grbov s vad interiorul dormitorului. ntr-un pat larg, de mahon, dormea o femeie cu snii dezgolii. Galubovski nchise ua camerei de culcare. - mi ieri deranjul, Piotr Kuzmici! Pot s-i ofer o viinat? , - Mulumesc. Nu vreau s te rein mult.

260

- Atunci cu ce-i pot fi de folos? Csc toropit de somn. Grbov i vr minile n buzunare. - Ct mi ceri ca s-o concediezi pe Maa? Galubovschi fcu ochii mari. - S-o concediez? ineai parc la ea! - N-am venit aici s m justific. Poi sau nu s faci treaba asta? Dac-mi spui da, fixeaz i preul! Nu m tocmesc! Galubovski mirosi o afacere bun. Grbov era un client bun de jumulit. - Cred c o s ne nelegem, Piotr Kuzmici. Dei Maa este o foarte excitant dansatoare, care-mi aduce muli clieni... - i-am spus c sunt gata s te despgubesc regete! Dar i mai cer ceva: s faci n aa fel nct nici un patron de antan" s n-o mai angajeze. Galubovski i vr mna n barb i se scarpin nervos. - Asta nu e prea uor ... - i-am spus, pltesc orict! Amfitrionul nchise ochii, fcu mintal nite socoteli, apoi replic hotrt: - Fac treaba, Piotr Kuzmici. Dar o s te coste. tii, oame nii sunt hapsni. Cnd adulmec un ctig uor, nu le scapi lesne ... Vino mine la ora asta tot aici! Atunci am s-i spun ce isprav am fcut! ... Grbov avea cunotine i la Poliie. Unsese de attea ori roile - cci comerul lui necesita complezene din partea oficialitilor - nct ajunsese s-i fac prieteni la mai toate nivelele. Sforile trase de el i dovedir n acest domeniu efectul. Comisarul-sef din cartierul locuit de Maa o ntiina c nu-i va mai acorda o nou viz de edere n Sf. Petersburg. Dup expirarea actualei vize, va fi obligat s prseasc fr zbav capitala. Un alt comisar, de la poliia de moravuri, o ridic de pe strad i o duse cu duba, laolalt cu alte prostituate, la arest, unde o reinu dou zile. ntre timp, Galubovski o con-cedie, fiindc nu se prezentase la serviciu. Maa nu-i fcuse economii, i cheltuia ultimul ban pe fleacuri. Odaia ei, dintr-o vetust cas de raport din preajma grii Varovia, era plin cu pisici i cei de ipsos, cu ppui, cu gteli ieftine, cu mnui de toate culorile i lungimile, dar mai ales cu multe nclri. Maa adora n special pantofii decoltai, ghetele nalte cu ireturi i cizmuliele ruseti. Primele ei neplceri fur urmate de altele. Furnizorii din cartier, care pn atunci o aprovizionaser pe datorie,

261

mulumindu-se adeseori a fi pltii n natur, ncetar brusc s-i mai acorde credit. Maa i angaj nclmintea la casa de amanet, dar nu obinu dect puini bani, care se topir foarte repede. Proprietreasa constat brusc c Maa rmsese n urm cu chiria. i puse n vedere s evacueze casa. Disperat, Maa ncerc s fac trotuarul. Dar nu apuc s racoleze dect doi clieni, cci poliia de moravuri o lu cu furgonul de pe strad. I se atrase atenia c nu mai avea condicu de prostituat. Apoi i se ddu un avertisment sever: dac va mai fi prins agnd brbai, va fi ntemniat pentru prostituie clandestin. Disperat, flmnd, fr o para n buzunar, Maa se ndrept ntr-o noapte spre podul Troiki de peste Neva. Cnd ajunse la mijloc, se apropie de parapet i dup cteva clipe de gndire se arunc n apa cu bulboane mari, rotitoare. S-ar fi necat, dac un brbat ntre dou vrste nu ar fi srit dup ea. Abia o scoase la mal. Maa ar fi putut s se napoieze la prinii ei din Perm, dar ar fi nsemnat s-i recunoasc vina de a-i fi minit. n puinele scrisori trimise acas, se ludase c ducea un trai mbelugat, onorabil. Toate prietenele ei, rmase n obscurul ora de provincie, o invidiau. ntr-o sear, pe cnd rtcea nfometat pe strad, se ntlni ca din ntmplare cu Piotr Kuzmici. Plin de comptimire fa de starea ei nenorocit, negutorul o pofti la un restaurant economic din apropiere. Nu se mai mpuna cu averea lui. Co mand cteva mncruri simple, dar suculente. Maa se arunc asupra lor ca un animal hmesit. Grbov tiu de data aceasta s-i nfrneze patima. Se art nelegtor, blnd, patern: - Cum de ai ajuns n halul sta, fetio? Spune-mi i mie! A putea s te ajut. Dup ce hpi primul fel de mncare, frnat oarecum de Grbov care o sftuia s mnnce mai ncet, ca s nu-i fac ru, i istorisi tot ce ptimise. - Ticloii! exclam negutorul cu fals compasiune. - Vor s m trimit la urm, i se plnse Maa. Dect s m duc la ai mei, acas, prefer s m sinucid. - Vai, vai, vai! exclam Grbov, cltinnd din cap ca un metronom. Biata feti! Trebuie s fac ceva pentru tine . . . Nu, nu, nu. Nu m privi aa! Nu-i cer nimic n schimb, ncearc s vezi n mine un prieten devotat, un unchi afectuos, care vrea s-i dea o mn de ajutor. Poi s ai toat ncrederea. A putea

262

s-i fiu tat. Maa nu observ falsitatea poziiei lui, fiindc vinul cu care Grbov o mbiase pahar dup pahar aternuse o pnz de cea asupra raiunii ei. Dup ce Maa termin de mnct, negutorul o privi cu farnic buntate. - Hai, te duc pn la ua casei tale! Pe urm te las, fiindc mai am nite treburi. Citi umbra de nencredere din ochii fetei, dar se prefcu a nu o fi observat. i zise n sinea lui: Las, fetio, te domesticesc eu! ncetul cu ncetul, ca pe crlani. De data asta nu mai mi scapi. Te-am legat fedele. M-ai frecat ca pe hoii de cai, dar mi-a venit i mie rndul". i respect fgduiala. O conduse numai pn n pragul casei ei i, nainte de a se despri, i strecur n palm banii pentru chirie. I-ai! Cnd ai s poi, ai s mi-i restitui! i-i dau cu mprumut! Nu-i cer nimic n schimb. Se apropie de Maa. Gestul ei instinctiv de a se retrage l indispuse, dar nu ls s i se citeasc pe chip contrarietatea. O srut cast pe frunte. Maa respir uurat. - Dac vei mai avea nevoie de mine, m poi gsi la birou. i ddu adresa scris pe o bucat de hrtie. - Mulumesc, rosti Maa, nvins de bunvoina lui. - Dac n-am s fiu acolo, lai vorb ajutorului meu, un btrn cumsecade. Acum te las cu bine! Plec, aruncndu-i o ultim privire peste umr. Maa flutur din mn, apoi intr n cas. Proprietreasa o atepta pe culoar. - Ei, cnd evacuezi casa? o ntreb cinoas. Boarfele i le rein, ca s m dezdunez de paguba pe care mi-ai fcut-o rmnnd n urm cu chiria. Maa i ntinse mn deschis n care inea banii primii de la Grbov. - Poftim chiria! i nu te mai vicri! Ai i un supliment! Proprietreasa lua banii, i numr i i strecur n buzunarul halatului murdar, mbrcat peste cmaa de noapte slinoas. Cnd se napoie trimuftoare n camera ei, Maa constat c nu mai avea nici un ban. Deodat ncepu s rd. Fcu o piruet i se ls s cad pe pat. Nu m mai gndesc la ziua de mine! Psrile cerului cum triesc? Astzi sunt stul! i puin ameit! Vinul m-a dat gata. A fost foarte bun." . nchise ochii i adormi cu faa n sus i cu minile ncruciate pe piept, ca o moart . . . A doua zi diminea porni din nou n cutarea unui serviciu.

263

Era nviorat, fiindc Dumnezeu i Maica Domnului i plecaser iari ochii asupra ei. Btu la ua ctorva localuri de noapte, dar nu gsi nicieri de lucru. n cele din urm accept un post de chelneri ntr-un local deocheat din preajma portului. Dar cnd se nfi spre a-i lua slujba n primire, i se spuse c fusese o greeal. Postul nu mai era liber. Nu-i ddur alte explicaii. Maa avu senzaia c cerul se prvlete asupra ei. Prsi disperat localul. Avea s o ia de la nceput cu mizeria? Se duse la biseric i ngenunche n faa altarului. Plnse, se izbi cu pumnul n piept n semn de pocin i fgdui Sfintei Fecioare c pe viitor va duce o via curat. i aminti de Grbov. Poate c acesa i va da ceva de lucru. Cnd ajunse n faa imobilului de pe Sagorodni Prospekt, unde Piotr Kuzmici i avea birourile, ncerc o strngere de inim. O clip se vzu n postura unei vieti slabe i oropsite, care ncearc s intre n vizuina unei jivine. Dar nu avea de ales. Ptrunse n cldire. - Domnul Grbov nu v poate primi chiar acum. Are ceva de discutat cu un client, i explic btrnul lui ajutor, un unchia cu plete lungi ca de pop. Ceva mai trziu, din biroul lui Grbov iei un brbat voinic, mbrcat n negru, cu glas puternic ca de clopot. - Va s zic, zilele acestea pleci la Galai, Piotr Kuzmici. - Plec, Anton Pavlovici Stoilov! tii, vorba din strbuni: Ochiul stpnului ngra vita". Dac nu sunt eu acolo, s pun umrul, nu se face nimic. Btur palma, apoi Anton Pavlovici i lu rmas bun, clcnd zgomotos. Cnd o vzu pe Maa, Grbov fu cuprins de friguri. O cri z de isterie pe care nu o putea stpni. - Ce e cu tine, Maa? i vorbi cu afectat blndee. Iar ai dat de necazuri? Hai la mine n birou, s stm puin de vorb. Am zece minute libere la dispoziie. Acum el se transform n personajul solicitat, greu accesibil, care fcea o mare concesie primind-o pentru un scurt interval de timp. ndat ce rmase singur cu Grbov, Maa ncepu s plng. Negutorul o mngie pe pr. - Nu-mi place cnd te vd trist. terge-i lacrimile i spunemi ce te doare. Ct are s depind de mine, n-ai s mai duci mizerie. Maa i istorisi cum pierduse postul de chelneri. Grbov zmbi duios. Scoase din buzunar nite bani, dar nu prea muli,

264

pentru ca Maa s nu capete veleiti de independen. O va finana, dar foarte zgrcit: - Uite, ai aici cteva ruble. Sper s-i ajung o zi, dou. Nu am mai mult asupra mea. mi pare ru de tot ce-mi spui. Voi cuta s-i gsesc un rost. Se uit la ceas: Haiti, am ntrziat! Dac vrei s mai stm de vorb, putem lua iari Maa mpreun. Ne ntlnim la restaurantul micu unde am fost i asear. La 8 i convine? - Da, la 8, bigui Maa, stergndu-i lacrimile. - Dac ntrzii puin, te aezi la mas i m atepi. Acum du-te. Am de lucru. O expedie ncntat de chipul cum se mpleteau iele... Seara ajunse la restaurant cu douzeci de minute ntrziere. Maa l atepta cuminte n faa unei cafele. Grbov o srut pe frunte, apoi se aez pe scaun, frecndu-i minile. Comand chelnerului o cin mbelugat. Nu uit vodca, vinul i cafelele. i de data aceasta se art plin de o calm solicitudine. Dezgropa din strfundul memoriei tot felul de glume mai mult sau mai puin deucheate, auzite n tineree prin trgurile umblate de el. Maa l ascuta cu plcere i rdea stimulat nu att de poantele" ieftine, ct de alcoolul care ncepuse s i se urce la cap. Paradoxal, Maa, o dam de consumaie, nu era deprins cu buturile. La Ursul Siberian" anima clienii, prefcndu-se c soarbe laolalt cu ei cele mai tari buturi. Chelnerii i serveau ns la pahar ap colorat sau limonada. Vinul tare i dulce comandat de Grbov o amei, crendu-i o stare de bun dispoziie rareori ncercat. Cnd prsi restaurantul, Maa avu senzaia c plutete pe nori. Se rezem cu ncredere de braul negutorului. Chicotea cuprins de euforie. - Nu tiu ce am, dar mi vine s m culc aici, n drum, ca pe o saltea de puf, spuse rznd. Grbov o simea plpnd, neajutorat, ajuns n sfrit la cheremul lui. n drum spre locuina Maei, vzu un gang ntunecos, deschis ca o gur de tunel, la parterul unei case cu multe etaje, cufundate n bezn. Negutorul nu mai putu rezista patimei. Se uit pe furi n jur i, dup ce constat c sunt singuri, o mpinse pe Maa n gang, Ai s joci acum dup um am s-i cnt eu, apoi am s-i dau un picior de ai s nimereti iari n noroiul n care te-ai complcut!" reflect cuprins de fiori. O lipi de perete, i o avu n ciuda mpotrivirii ei. mperecherea aceasta fu pentru el o sublim revelaie. Pn atunci cunoscuse amorul numai sub aspectul ndeplinirii obligaiilor conjugale, fa de o femeie uscat, mbtrnit nainte de vreme,

265

masculinizat de o munc fr rgaz. Acum supunea un corp tnr, fierbinte, care-i druia momente de o necuprins voluptate. Obinuse victoria mult visat, dar n acelai timp i furise propriile lanuri care aveau s-l robeasc n veci Maei. Avusese de gnd ca dup ce-i va satisface poftele s o lase n drum, batjocorind-o cu cele mai triviale vorbe. nelese ns c o astfel de desprire nu se va petrece niciodat. nduioat de plnsul fetei, ncerc nendemnatic s o consoleze. - Iart-m, sufleelule, porumbie! Am fost un ticlos, un nebun! Dar trebuie s m nelegi i s m ieri! Ai s fii soia mea! Tot ce am pe lumea asta, va fi al tu! Da, da, nu rostesc vorbe mari! Soarta a vrut s rmnem mpreun! Te iubesc, turturica mea! Cuta n zadar vorbe meteugite, care s-i exprime profunzimea sentimentelor, sinceritatea lor. Odat - era pe atunci un simplu biat de ar - cunoscuse ntr-o circium un student beat. Recita versuri de dragoste pentru o iubit perfid, care-l prsise fiindc preferase un ofier prostnac, dar nzorzonat cu gitane de aur. Erau att de frumoase cuvintele cntate de studentul ameit de butur, nct Grbov adolescentul l ascultase transportat pe alt lume. Dac ar fi fost n stare, i-ar fi recitat i el Maei vorbe tot att de ncnttoare. Nici nu-i trecea prin minte c la vrsta lui era ridicol s vorbeasc de dragoste, unei fete cu patruzeci de ani mai tnr. Acum se simea tnr, periculos de tnr. O conduse la locuina ei pe Maa, care ncetase s i se mai mpotriveasc. Rmase toat noaptea n camera ei. Nu mai avu nevoie de multe vorbe spre a o convinge s-i fie soie. Maa i accept pasiv toate propunerile. S-ar fi zis c acolo, n gang, puterea ei de rezisten se sfrmase. Cteva, zile mai tziu, dup ndeplinirea formalitilor impuse de canoanele Bisericii ortodoxe, Maa deveni tovara de via a lui Piotr Kuzmici Grbov. La ceremonia nupial i asistar dect doi martori, btrnul funcionar din birourile negutorului i grjdarul care-i ngrijea de cai. n aceeai zi, Maa fu instalat fr pomp n casa soului. Grbov era att de fericit, nct ar fi fost dispus s-i srbtoreasc nunta oferind un praznic pentru dou sute de invitai. nelepciunea lui de om de afaceri, simul de prevedere l ferir ns de o publicitate care n-ar fi putut dect s-i duneze. Nuntaii s-ar fi interesat de originea fetei. Cum s-ar fi descurcat s le explice c o luase dintr-un bordel, intitulat eufemistic cafe cntant? Se mrgini s comunice celor

266

dou fete ale lui i ginerelui c aveau datoria s-o iubeasc sau, dac nu erau n stare de aa ceva, s-o respecte pe mama lor vitreg. i mai anun c i va petrece cltoria de nunt n Romnia, la Galai, unde l chemau afaceri urgente. * ** iganca btrn, urt, cu o cunun de monede mici de aur barndu-i fruntea paralel cu streain basmalei nflorate, i prinse mna, oprindu-l din drum. - Las-m s-i citesc n palm, flcule! S-i spun ce te ateapt! Biatul vru s-i smulg mna. - N-am vreme, babo! Dar degetele aspre, negricioase ale igncii, erau puternice ca nite gheare. l reinu mpotriva voinei lui i, cu o micare brusc, i desfcu palma. Ochii btrnei scnteiar ca doi crbuni aprini peste care trece o pal de vnt. - Ai s fii sultan, flcule! i srut podul palmei. Scrbit de atingerea buzelor ei, dar uluit de fantastica prezicere, biatul i trase mna dintr-a ei. - Eti nebun, babo! Privindu-l n ochi, iganca rosti czut n trans: - Am citit tot ce am avut de citit! Acolo, n palma ta, destinul i-a nscris hotrrea! Ai s ncingi sabia lui Osman i ai s stpneti imperiul acesta mare! Am mai vzut n palma ta snge, ruri de snge! i muni cu creste pierdute n nori! Dar tu ai s te cari pe culmile lor! Ai s fii sultan, flcule! Acum fugi! i s nu-mi dai nici un ban, ca s se mplineasc prezicerea! Deodat se cutremur, nspimntat parc de un vrtej de vedenii cumplite: - Fugi! Fugi odat! Vd n jurul tu mori, mormane de mori i corbi, nouri de corbi! ... i... i... ngrozit, biatul o lu la fug, fcndu-i loc printre mulimea pestri mbulzit pe uliele strimte ale bazarului. Se opri doar n faa unei fntni cu ap limpede, ntemniat ntr-o scoic de marmur, i vr minile n ap i i stropi obrajii mbujorai. ntmplarea asta bizar se petrecuse cu muli ani n urin. Pe biat l chema Abdul Hamid i era al doilea fiu al sultanului Abdul Medjid, mort de timpuriu i urmat la crma imperiului de fratele su Abdul Aziz. Motenitor prezumtiv al tronului fusese proclamat Murad, primul fiu al rposatului padiah. Astzi Abdul Hamid avea 33 de ani. Slbnog, uor adus de spate, bolnvicios, obosea repede i atunci gfia de parc ar fi

267

fost gata s-i dea sufletul. Medicii care-l ngrijiser n copilrie i n adolescen, ori de cte ori erau chemai la cptiul su spre a-l scpa de variatele boli abtute asupra lui ca vulturii ciocli pe cadavre, cltinau din cap, zicndu-i c augustul lor pacient nu va mai supravieui mult. n ciuda previziunilor pesimiste, Abdul Hamid nfrngea boala i i relua existena normal, n ateptarea altei maladii menite s-i secere viaa. Vorbele igncii nu se mpliniser. Dar Abdul Hamid nu renunase la speranele sdite de btrn n sufletul su. Dei Abdul Aziz plesnea de sntate, iar Murad, prinul, era ocolit de boli de parc i-ar fi fcut cineva farmece. Dar nici el, Abdul Hamid, nu murise, i acesta era esenialul. Nu-l rodea nerbdarea, fiindc era fatalist. Nu semna cu fraii i cu verii lui, mai toi brbai frumoi si falnici. Pe Abdul Aziz l lbraser mncrurirle prea copioase i l buhise butura. n tineree, actualul sultan s-ar fi putut msura cu oricare dintre efebii imortalizai n marmur de Praxitele. Abdul Hamid arta, n schimb, ca unul din acei armeni subnutrii care fac comer ambulant cu zaharicale ori cu buturi rcoritoare pe strzile Constantinopolului. Asemnarea aceasta bizar dduse natere ntr-o vreme la tot felul de uoteli ruvoitoare. Se scornise c Faise, cadna, una dintre favoritele lui Abdul Medjid, o armeanca de o mare frumusee, ar fi ntreinut relaii vinovate cu Tablakian Nian - si el armean - sufragiu al sultanului. Din aceast legtur tainic s-ar fi nscut Abdul Hamid, care pstrase trsturile fizice ale neamului armenesc. Padiahului nu-i ajunseser la ureche aceste zvonuri, fiindca nimeni nu ar fi ndrznit s i le mprteasc. Era att de stranic la mnie, nct ar fi fost n stare s-l ucid pe delator, chiar dac mai trziu i-ar fi dat crezare. ntr-o noapte, Tablakian Nian nu se mai nfiase la Maa padiahului, spre a-i degusta mncrurile i a-l servi, aa cum fcea n fiecare sear. A treia zi de diminea, nite pescari l gsiser n nvoadele lor ntinse n apele Bosforului. Era strangulat cu uniret i avea pntecul despicat de la stern i pn la sinfiza pubian. Ctiva raci i se prinseser cu cletii de intestine, din care ncepuser s se hrneasc. Nu s-au aflat niciodat fptaii i nici condiiile uciderii lui Tablakian. Cercetrile fuseser sistate din nalt ordin. Spre deosebire de cele mai multe armence sntoase i trupese, cadna Faise era plpnd i bolnvicioas. Cnd o vzuse toindu-se sub ochii lui, sultanul chemase medici din 268

Occident, poruncindu-le s o salveze. Dup un laborios consult, discipolii lui Esculap dduser un verdict negativ. Plmnii cadnei erau mncai de ftizie. Sfritul nu mai putea fi evitat. Abdul Hamid mplinise apte ani cnd maic-sa i dduse duhul. Gurile rele opteau c frumoasa cadn nu voise s suprvauiasc iubitului ei, sufragiul armean. Fiul ei nu o plnsese. Mcinat de suferin, Faise nu fusese n stare s-l ngrijeasc cum s-ar fi cuvenit. Vlstarul imperial ncpuse pe mna guvernantelor. Abdul Medjid socotise c un copil lipsit de dragostea matern i nsprete firea, capt deprinderi urte i ajunge pn la urm un misogin. Fiindc i iubea sincerul fiul, l ncredinase unei alte favorite, Presto Hanum, care era steril i deci nu i putea oferi urmai. Spre a-i consolida situaia n harem femeile sterile erau ndeobte izgonite dar i mnat de o sincer afeciune fa de micul prin, cadna se dedicase ngrijirii i educaiei acestuia. Spre deziluzia sultanului i a lui Presto Hanum, Abdul Hanid nu rspunseseateptrilor. Era lene, ndrtnic, refractar la poveele bune i mai ales gelos. Ura pe fraii i pe surorile sale, fiindc acetia erau dai ca exemplu pentru cuminenia i silina lor la nvtur. Pe Murad l ura ns mai mult dect pe toi ceilali la un loc. Frumusetea, elegana, generozitatea, caracterul su deschis, amabilitatea manifestat pn i fa de cei mai umili servitori srneau ciuda lui Abdul Hamid. Laudele aduse de curteni exasperau. Adora intrigile, sforriile, manevrele subterane i mnuia cu miestrie arma calomniei. Fura, fiindc furtul i provoca senzaii tari. ntr-o zi se strecurase pe furi n apartamentul lui Murad i i nsuise cteva bijuterii de pre. Urmase o anchet sever. Servitorii care aveau acces la ncperile prinului motenitor fuseser supui torturilor pentru a li se smulge mrturisiri. Abdul Hamid nu scosese nici un cuvnt spre a-i disculpa. Cteva zile mai trziu, Presto Hanum descoperise ntmmpltor n camera acestuia giuvaierurile cu pricina. Consternat, l chemase la ea i i vorbise cu severitate, dar i cu mult amrciune: - N-am s te reclam nlimii Sale Padiahului, pentru c vreau s te ndrepi fr a fi constns. M ndurereaz ns faptul c ai fost n stare s lai nite nevinovai s primeasca pedepse n locul tu. Cu capul plecat, n semn de pocin, Abdul Hamid i ceruse iertare i fgduise c nu va mai cdea n pcat. n sinea lui era furios pe Presto Hanum. Faci pe mrinimoasa cu mine ca s-mi

269

arunci praf n ochi. Nu urmareti dect sa m ai la mn. S m siletimai trziu s joc aa cum mi cni. dar cu mine n-are s-i mearg, femeie ipocrit i rea. Se ferise a-i dezvlui adevratele gnduri, fiindc Presto Hanum avea mare trecere pe lng Abdul Medjid. O linguea, o mngiafcndu-i ns rezerve mintale. Va veni I ziua cnd am s m rzbun, Presto Hanum, pentru toate mizeriile pe care mi le-ai fcut sub masca de mam iubitoare. Ai vrut s-i fureti din mine un instrument n intrigriile tale perfide. Nu i-ai dat i n-ai s-i dai niciodat seama c n realitate eu mi-am fcut din tine o unealt. Eti ns att de orbit de propria ta vanitate, nct calci numai n gropi. Dar va veni i ziua n care neghiobia ta are s te duc la pierzanie! Rzbunarea fgduit favoritei imperiale ntrzia a se materializa, fiinc propriile lui imprudene l vrau n ncurcturi din care numai devotata Presto Hanum putea s-l scoat. nc din primii ani ai adolescenei, Abdul Hamid i speriase anturajul cu apucturile sale. Bolnvicios de afeneiat, cutriera noapte de noapte cartierele ru famate ale Constantinopolelui, dezmndu-se prin bordeluri cu prostituate de cea mai nenorocit spe. n expediiile lui nocturne, ncheiate uneori cu ncierri homerice, era nsoit de ctiva feciori mult prea rsfai ai unor nali demnitari ai imperiului. Dac s-ar fi mrginit la atta n-ar fi fost nc prea ru. Fiindc Presto Hanum i ddea muli bani pe mn, i amenajase aproape de cimitirul Eyub un pavilion izolat, umbrit de civa cipresi imeni. Din colo de un mare loc viran se ridicau ruinele fortificaiilor constantinopolitane. Att de singuratic era cldirea, nct strigtele din interiorul ei s-ar fi pierdut n vegetaia slbatic, luxuriant, care se ntinsese pe mari ntinderi, rareori clcate de piciorul omului. Precauiunile fuseser necesare, fiindc Abdul Hamid i prietenii lui i luaser obiceiul s rpeasc fete tinere i s le aduc acoperite la ochi n pavilionul de lng cimitir. Acolo le siluiau pe rnd, iar dup ce se saturau, le transportau, de asemenea, legate la ochi, undeva, la marginea oraului niciodat n acelai loc - unde le lsau n mila lui Alah. Isprvile acestea ar fi continua poate nestingherite dac ntr-o zi tinerii n-ar fi ridicat cu fora - n plin strad - pe fiica unui funcionar al ambasadei Marii Britanii. Faptul era cu att mai grav cu ct fata avea naionalitatea britanic. Se strnise mare scandal. Sir Henry George Elliot, ambasadorul Angliei, se prezentase personal la Ministerul Afacerilor Strine pentru a cere anchetarea

270

urgent a cazului i aspra pedepsire a vinovailor. Poliia turc intrase n aciune. Investigaiile pornite cu energie dduser de firul ntregii afaceri. Cnd ministrul de Externe aflase c Abdul Hamid nsui era implicat, l trecuser sudorile. Vlstarul imperial, nfricoat de ntorstura luat, i cutase iari refugiul sub aripa hulitei Presto Hanum. O implorase s fac totul pentru ca sultanul Abdul Medjid s nu afle adevrul. Favorita imperial intervenise prompt. Prin mijlocirea unor abili negociatori, pltise o sum uria funcionarului exasperat de necinstirea fiicei sale. Att de tentant fusese suma, nct ndureratul printe i retrsese plngerea. Sir Henry Elliot acceptase muamalizarea afacerii, cu att mai mult cu ct nu voia s lase a se aterne umbre asupra idilicelor relaii anglo-turce. Graie sacrificiului pecuniar al lui Presto Hanum - banii i luase din caseta ei personal - Abdul Hamid scpase fr pete pe obraz. Aceasta nu nsemna c sentimentele lui fa de ngduitoarea favorit imperial se modificaser. Era ncredinat c intervenia ei fusese motivat de aceleai interese meschine. Resentimentele lui mpotriva lui Presto Hanum erau alimentate n parte i de Pertevale, sultana valide, care se gndea s i-l apropie. Prin intermediul lui putea afla dedesubturile multor intrigi esute n snul familiei imperiale. B-trna sultan - o fost spltoreas - era foarte iubit de plebea constan-tinopolitan, care vedea n persoana ei o trstur de unire ntre sultan i straturile cele mai de jos ale poporului. Petrevale, mama padiahului Abdul Medjid si a lui Abdul Azil, motenitorul prezumtiv al tronului, cuta s atrag n sfera intereselor ei i pe nepoii sortii s domneasc poate ntr-o zi. Cu popular bun-sim, i dirija cu miestrie barca prin bulboanele intrigilor de la Curte, spre a supravieui ntr-o lume n care delaiunea, minciuna, trdarea, egoismul feroce, parvenitismul, crima constituiau virtui sui-generis. Pertevale, ca orice mam exclusivist, ura pe cadnele imperiale, pe favoritele i pe odaliscele care atrgeau, fie i pentru scurt timp, atenia augutilor ei vlstari. Abdul Medjid i dduse sfritul cnd Abdul Hamid, fiul su al doilea, mplinise vrsta de 19 ani. Pe treptele tronului se urcase Abdul Aziz, fratele suveranului defunct, cci aa cereau legile dinastice. Fraii urmau la domnie naintea copiilor, pentru ca sabia lui Osman s nu fie ncins de vreun minor incapabil s o mnuiasc energic mpotriva ghiaurilor.

271

Pentru Abdul Hamid schimbarea de stpni nu fusese pgubitoare. Unchiul su, Abdul Aziz, l ura pe Murad, care avea s-l urmeze la tron. Nu vedea un rival n nepotul su Abdul Hamid, cci acesta ar fi devenit motenitor prezumtiv numai n cazul dispariiei lui Murad. Ceva mai mult, Abdul Hamid i se arta supus, devotat i gata s-i serveasc interesele oricnd i sub orice form. Se scurseser ani. Abdul Aziz devenise un suveran bnuitor, nchis n sine, aspru i cu totul impermeabil la frmntrile lumii din afara palatului imperial. Printre puinii oameni care reuiser s-i ctige ncrederea se afla i Abdul Hamid. Acesta pise pragul vrstei de 33 de ani. Organismul su att de ubred rzbise totui nevtmat din hiul bolilor de tot felul. Sexualitatea lui exacerbat, nenfrnarea l aduseser nu demult n pragul morii. Dup o noapte de desfru, n vreme ce se afla n vizit la Presto Hanum, i se fcuse ru i i pierduse cunotina. Medicii chemai n grab l avertizaser c o nou sincop l va expedia pe lumea cealalt. Dac nu va pune capt exceselor, se putea socoti de pe acum un om terminat. Abdul Hamid trecuse printr-o spaim att de mare, nct hotrse s pun capt abuzurilor. Asta nu nseamn c renunase cu totul la plcerile lui. Din actor devenise ns spectator. Scene de desfru dezlnuit se desfurau sub ochii lui, fr ca el s participe direct. Dar acest surogat de senzaii tari i lsa un gust amar, de nemplinire. i crea o stare nervoas de ncordare care-i gsea o incomplet supap prin derivative derizorii, prin perversiuni condamnate de Koran. Neputina de a se elibera din lanurile firii sale ptimae printr-un erotism excesiv l silea s-i caute satisfacii mai cuprinztoare pe alte trmuri. Constatase, de pild, c n domeniul intrigilor excela. Dac-i punea n gnd, era capabil s sdeasc zzanie ntre cei mai buni prieteni, ntre prini i copii, ntre cei mai unii soi, ntre sultan i colaboratorii si apropiai. Eforturile lui erau acum concentrate asupra deschiderii unei prpstii definitive ntre padiah i motenitorul prezumtiv al tronului. Cnd prinul Murad va fi deposedat de drepturi, poate chiar suprimat, nu-i va lua locul el, Abdul Hamid? Campania de denigrare a fratelui su mai mare cuprindea mijloace de o mare perfidie. Opera cu migal, asemenea unui pianjen ce-i ese cu infinit rbdare pnza destinat s imobilizeze victima, asemenea unui aurar ce furete bijuterii minuios modelate, n felul lui, era un artist. Fcuse din intrig o art.

272

Pe sultan izbutise s-l monteze treptat mpotriva lui Murad. Acum se apropia de acel moment culminant care avea s-i gseasc mplinirea prin lichidarea fizic a rivalului su. Cci el, Abdul Hamid, era dumanul jumtilor de msuri. Loviturile lui trebuiau s fie definitive, astfel nct vrjmasu1 czut s nu mai ridice vreodat capul. Cnd se nfi la ua apartamentului imperial i ceru ambelanului de serviciu s-l anune padisahului, i fcuse deja planul de btaie. Dup ce-l ls singur cteva momente, ambelanul se napoie si i vorbi ceremonios: - Abdul Hamid Efendi, v rog s m urmai! nlimea-Sa Sultanul v ateapt n salonul verde. Precedat de solemnul demnitar, Abdul Hamid ptrunse ntro lung galerie mbrcat n oglinzi i strjuit de numeroase ui cu magnifice panouri sculptate i aurite. Spre uimirea prinului, n faa fiecrei ui se afla cte un ins care aternea cu penelul, peste panourile aurite, fluturi de toate mrimile i culorile, zburdnd pe deasupra unor exuberante flori exotice. Ali pictori zugrveau flori i fluturi pe oglinzi, pe cristalele ferestrelor. Efectul era de un baroc derutant. Ai fi zis c n magnifica ncpere crescuse peste noapte o jungl invadat de fluturi si de flori, cu att mai stranii cu ct erau creaiile plastice ale unei mulimi de pictori foarte diferii n concepiile lor artistice. Dac ar fi existat o unitate de stil, decoraia insecto-floral ar fi reuit poate s realizeze un tot armonios. n actuala ei form ns, se reducea la o compoziie absurd. Din cellalt capt al slii parveni pn la prin glasul tuntor al sultanului: - Ei, ce zici, Abdul, de ideea mea? Am adunat toi pictorii din Constantinopole i i-am pus s mpodobeasc palatul cu flori i cu fluturi. Am vrut s creez o ambian de veselie, de abunden coloristic! M-am sturat de atmosfera trist, opresiv, din acest palat. Aveam impresia c m aflu ntr-un cavou. nc de la mijlocul slii Abdul Hamid se frnse de ale, ntr-o umil ploconire. - Minunat idee, nlimea-Ta! Ct bucurie, ce de culori! Cnd am intrat n aceast sal, am avut impresia c pesc pragul Paradisului! Abdul Aziz i li buzele crnoase ntr-un zmbet satisfcut. - mi mprteti gusturile! Iat o dovad c ai imaginaie! C nu te limitezi la tipare nvechite, stereotipe! Abdul Hamid se ploconi iari, reflectnd cu ascuns ironie:

273

Pianele au zburat! Cnd au s zboare i fluturii tia? i ce-ai s mai nscoceti dup ce ai s te saturi de fluturi i de flori?" Adug cu glas tare, afectnd entuziasmul: - M ntreb, nlimea-Ta, dac n aceast luxuriant ambian vegetal nu i-ar gsi un minunat cadru nite puni nfoiai i cteva cprioare gracile? Abdul Hamid se uit critic n jur, apoi chipul i se lumin: - Ideea ta nu-i rea deloc! Am s poruncesc s mi se aduc nite gazele ... i nite cprioare... n definitiv, dac ii n cas cini, de ce n-ai ine i alte soiuri de animale?... i civa leoparzi ar fi decorativi! Dar ce ne facem dac leoparzii se npustesc asupra gazelelor? N-a vrea s transform sala aceasta ntr-o aren de circ, n care vietile pdurilor sa se devoreze ntre ele... Am s reflectez totui si asupra acestei chestiuni. mpratul Abisiniei nu pstreaz oare n permanen lei n preajma lui? Se apropie de Abdul Hamid i l btu amical pe umr: - Bine c nu eti un mormoloc taciturn ca fratele tu Murad! Ai idei i asta e mare lucru! Un pictor care zugrvise un fluture cu aripi negre i atrase brusc atenia. Chipul sultanului se ntunec: - Ce-ai fcut acolo, Ali? Un fluture cernit? Pictorului ncepu s-i tremure paleta. Se bigui, speriat de tonul sultanului: - Un fluture african, nlimea-Voastr! - S nu vd fluturi negri! strig Abdul Aziz. Nu vreau culori posomorte, ai neles? - l modific ndat! rosti supus artistul. Cu voia nlimii Voastre, am s zugrvesc un Catopsilia. - Ce mai e i asta? - Un fluture galben din Reni. - Catopsilia s fie! Se ntoarse spre Abdul Hamid i i vorbi suprat: - Dac i scapi din mn pe artiti, fac tot felul de prostii! Trebuie s fii cu ochii pe ei i s-i struneti n fiecare clip! l lu de bra: Ei, ce veti mi aduci? Abdul Hamid ridic din umeri plin de modestie: - Nimic nsemnat, nlimea-Ta. Deunzi stteam de vorb cu Sitki Bey, aghiotantul fratelui meu, Murad. mi spunea c l-a ascultat o sear ntreag recitind cu mult patos versuri franuzeti. - Franuzeti? Abdul Hamid suspin cu afectat tristee:

274

- Murad nu citete dect poezii i romane franuzeti. Spune c noi, turcii, nu avem o literatur proprie cu care s ne ludm. N-a vrea s-l critic pe fratele meu, dar nici nu pot accepta defimarea a fot ce este turcesc. - Cum adic? - Ludnd literatura francez, Murad i dezvluia indirect admiraia pentru lumea occidental. N-am s spun c trdeaz interesele imperiului. Nu cred c merge pn acolo. Nu este ns mai puin adevrat c sentimentele lui profranceze supr pe muli turci, care resping orice ploconire fa de Apus. Abdul Aziz l asculta ncruntndu-se tot mai tare. - Ai dreptate. Dei Frana i-a dovedit n numeroase ocazii prietenia fa de noi, nu nseamn c trebuie s ne supunem ntru totul influenei ei. neleg s ne facem din aceast ar un instrument politic. Nu pot ns accepta s devenim, noi un instrument n slujba intereselor franceze. - Acelai lucru mi spuneam i eu, nlimea-Ta. Gnditor, sultanul prinse s-si trag cu dreapta degetele mnii stngi, pn ce falangele ncepur s prie. - Voi dispune s fie supravegheat mai atent. n orice caz, i mulumesc, Abdul, fiindc m-ai prevenit. - Nu am avut n vedere, nlimea-Ta, dect aprarea tronului i a intereselor nlimii-Tale. - i apreciez onestitatea, Abdul. S fii si mai departe cu ochii n patru. S-mi raportezi tot ce face i tot ce spune Murad! Abdul Hamid oft iari. - Din nefericire, Murad se ferete de mine. Acum cteva zile am avut cu el o altercaie destul de violent. Mi-a reproat c m-am fcut unealta nlimii-Tale. Afirmaia nu era exact. Murad l acuzase c prin felul lui de a fi se fcea, fr s-i dea seama, unelata dumanilor si de la Curte. Nu-l desemnase pe sultan n mod expres, dar Abdul Hamid nu ezit s prezinte o versiune a discuiei cu Murad, din care reieea c acesta l socotea pe Abdul Aziz dumanul su personal. La sfrit adug cu prefcut mhnire. - mi pare ru, c destinuirile mele l pun pe Murad ntr-o lumin urt. ns dragostea mea freasc este eclipsat de veneraia i devotamentul nchinate nlimii-Voastre. Convorbirea cu padiahul fusese purtat cu glas sczut, spre a nu fi surprins de urechi indiscrete. Abdul Aziz i privi cu simpatie nepotul: - Sunt mndru de tine, biatule! n aceeai clip, ambelanul intr aferat:

275

Altea-Sa marele vizir solicit nlimii-Voastre permisiunea de a se nfia n audien. Sultanul arat cu un gest liota de pictori repartizai la ui i ferestre: - Nu vezi? Sunt ocupat. S vin mine! ambelanul fcu stng mprejur i prsi ncperea. Peste cteva momente reveni: - Altea-Sa marele vizir cere iertare nlimii-Voastre fiindc struie s fie primit n audien. Este vorba de chestiuni extrem de urgente. Abdul Aziz ridic spre cer o privire resemnat: - La ce bun s am un mare vizir, de vreme ce este in capabil s rezolve singur problemele de stat? Bine, s vin! Se ntoarse spre Abdul Hamid: Poi s pleci. Nu uita ce i-am poruncit! - Ordinele nlimii-Tale vor fi executate ntocmai! Prinul ar fi dorit s afle ce avea de raportat marele vizir. Dac ar fi fcut ns cel mai nensemnat gest care i-ar fi trdat curiozitatea, ar fi trezit bnuielile padiahului, ceea ce nu era deloc recomandabil. Se ncrucia la ieire cu Nedim Pasa, care-l salut cu respect. Primul demnitar al imperiului era un bun diplomat, l menaja pe Abdul Hamid, dei ansele acestuia de a se urca pe tron erau minime. Actualul padiah nu-i pierduse nc tinereea, iar Murad era un brbat zdravn, care prea s aib o via lung nainte. Existau ns imponderabile n stare s rstoarne cele mai riguroase ordini succesorale. Trebuia deci s fie pregtit spre a face fa oricrei eventualiti. Ajuns n prezena padiahului, Nedim Paa se nchin srutndu-i mna ntins condescendent. Unul dintre pictorii turci observ scena si reflect amuzat: Acum dou secole i-ai fi lins vrful cizmelor! Nu se poate spune c nu am evoluat!" Slugrnicia marelui vizir devenise proverbial la Constantinopole. Nedim Paa vorbi cu gravitate sultanului: - A fi vrut s fiu mesagerul unor veti mbucurtoare, nlimea-Voastr. Din nefericire, trebuie s v informez c dumanii notri n-au dezarmat. Sultanul arunc o privire circular asupra pictorilor care trgeau cu urechea, dei se prefceau, ateni la treburile lor. - S ieim pe balcon. Nedim. Aici domnete mare zpu eal. Peste cteva clipe, sultanul - rezemat de balustrada de marmor a balconului - asculta raportul marelui vizir.

276

- nlimea-Ta, baronul von Hartenstein, trimisul special al mpratului Franz-Josef, precum i ambasadorii Rusiei i Germaniei mi-au prezentat n cursul acestei diminei, cte o not - cu un coninut identic - prin care guvernele respective roag pe nlimea-Voastr s acorde drepturi populaiilor cretine din Balcani, precum i convenabile condiii insurgenilor din Bosnia si Heregovina. Scoase din mapa de marochin rou, inut pn atunci sub bra, nota marilor puteri tradus n turcete. Abdul Aziz o parcurse cu privirile i i ngust mnios ochii. - La o not att de insolent, Soliman cel Mare ar fi rspuns cu o declaraie de rzboi. Marele vizir se strdui s tempereze avntul sultanului: - mi permit s atrag atenia nlimii-Voastre, c cele trei guverne nu au fcut dect s-i exprime o dorin. Nu ne amenin cu represalii n cazul c msurile cerute nu ar fi traduse n practic. - Asta ar mai fi lipsit! ripost Abdul Aziz, burzuluindu-se. S respingi nota, Nedim! Marele vizir nchise cteva clipe ochii, ca i cnd ar fi ncercat s-i stpneasc suferina provocat de o lovitur fizic. - Nu este chiar att de simplu, nlimea-Voastr. Marile puteri au pretins recent achitarea nentrziat a anuitilor restante la mprumuturile de stat contractate de noi. Sultanul zmbi batjocoritor. - Ai afirmat adineaori c marile puteri nu ne amenin cu represalii. - Sunt n dreptul lor s cear anuitile, nlimea-Voastr. - De ce o fac tocmai acum? Recurg la o presiune economic! Marele vizir i ndeprt i i apropie uor mna dreapt de corp, ntr-un gest care-i exterioriza mhnirea i neputina. - Suntem la cheremul lor, nlimea-Voastr. Dac pn mai ieri a fi ndrznit s sugerez nlimii-Voastre s resping nota celor trei guverne, fiindc Europa se afla n pragul unui mare rzboi, nu o mai pot face azi, cnd spiritele din Occident s-au linitit, iar privirile Austro-Ungariei i ale Rusiei se ndreapt hulpave spre noi. Abdul Aziz cltin negativ din cap: - Austro-Ungaria i Rusia nu se vor nelege niciodat. Interesele lor n Balcani sunt prea divergente. Ambasadorul nostru la Viena mi-a raportat c austriecii ar dori s pstreze statu-quo n sud-estul Europei. Nu vor s-i sporeasc numrul

277

supuilor slavi, anexnd provincii astzi turceti. - Nu se tie cum vor reaciona, nlimea-Voastr, n cazul c ruii ne vor declara rzboi, cu intenia de a cuceri Balcanii i Constantinopolele. - n asemenea eventualitate, Austro-Ungaria va ataca Rusia. - Cine ne garanteaz c nu se va petrece un fenomen invers? - O alian austro-rus? Niciodat, Nedim! - N-a fi att de sigur, nlimea-Voastr. Perfidia ghiaurilor nu cunoate margini. Spre a ne lovi, ar fi n stare s se alieze i cu otirile diavolilor din infern. - Frana ne va sprijini, Nedim! - Frana, ameninat cu rzboiul de Bismark, strig ctre toate vnturile c n cazul unei invazii i va retrage trupele pe rul Loire. n asemenea condiii, - e de neconceput c ar interveni direct pentru a apra teritoriile imperiului nostru. S nu ne bizuim pe Frana, nlimea-Ta. n ochii sultanului licri o lumin. - S ne ntoarcem atunci privirile spre Anglia. Interesele ei n Asia i Europa de sud-est sunt diametral opuse intereselor Rusiei. - Jocul dublu al Angliei mi-a repugnat ntotdeauna, nlimeaVoastr. n cursul recentei crize franco-germane, a adoptat o atitudine comun cu Rusia: - Nu va face acelai lucru n cazul unui conflict turco-rus, Nedim. - nlimea-Voastr are dreptate. i eu cred c englezii ne vor sprijini. Dar n schimbul acestui sprijin vor cere compensaii economice sau teritoriale. Britanicii sunt negustori aprigi, nlimea-Voastr. Agenii notri de la Londra i Cairo ne-au semnalat interesul crescnd al Marii Britanii pentru Canalul de Suez. - Egiptul este o provincie cvasi-independent, Nedim. Preteniile Angliei fa de Suez l vor sili pe Kediv s ne cear ajutorul i, n consecin, s reintre sub tutela noastr. Pn la urm, tot noi vom obine avantaje. - Ar fi ideal dac actuala criz s-ar rezolva n sensul previziunilor nlimii-Voastre. Va trebui s-l tatonez pe Sir Henry Eiliot. S sperm c Anglia va fi dispus s ne acorde sprijinul. - Foarte bine, Nedim! Cheam-l pe Sir Henry. De ce nu i-am determina pe englezi s se ncaiere cu ruii? Sir Henry Eiliot, ambasadorul Marii Britanii la Constantinopole, obinuia s compare diplomaia cu luna, n sensul c amndou aveau o fa vizibil pentru toat lumea si alt fa ascuns vulgului. Faa ascuns constituia o for

278

ocult mai eficient dect francmasoneria, Societatea Iezuiilor i Confreria Maltei, luate la un loc. Cnd primi invitaia de a se nfia la Sublima Poart pentru a avea o convorbire cu marele vizir Nedim, Sir Henry EIHot bnui ce anume i se va cere. Convocarea cdea cum nu se poate mai bine, cci turcii se prezentau n postura de solicitani ntr-o afacere pe care diplomaia britanic inteniona de mai mult vreme s o pun pe tapet. Sir Henry Elliot fusese prevenit de lordul Derby n privina inteniilor guvernului Majestii-Sale Regina de a-i extinde influena asupra Egiptului, precum i de a-i stabili baze militare n estul Mediteranei. Pentru realizarea acestui ultim deziderat era necesar anexarea unor insule din zon, printre care Ciprul i Creta, obiective de prim importan. Mahomed Nedim Paa l primi pe Sir Henry cu o curtenie direct proporional cu interesul inspirat de un eventual sprijin politic al Marii Britanii. Oferi ambasadorului o havan i deschise conversaia printr-un comentariu asupra vremii, preambul indispensabil n discuiile cu englezii, chiar dac acestea atacau cele mai arztoare subiecte. Nu uit s-l ntrebe cu toat bunvoina pe Sir Henry asupra progreselor la nvtur obinute de fiul acestuia, student n primul an la Oxford. Alunec apoi pe ndelete asupra temei care motivase ntrevederea. Vorbi despre importana opiniei publice britanice si despre nalta preuire acordat de guvernul otoman brbailor de stat de la Londra. Sir Henry l asculta cu rbdare, fiindc tia c aceste preambuluri sunt tot att de necesare, ca i primele mutri ale pionilor la nceputul partidelor de ah. n cele din urm, Nedim Paa i arunc n lupt piesele cele mai puternice: Cred c ai fost informat, Excelen, asupra notelor diplomatice trimise Sublimei Pori de ctre guvernele Rusiei, Germaniei i Austro-Ungariei n legtur cu tulburrile din Bosnia i Heregovina. ntruct aceste provincii fac parte integrant din Imperiul Otoman, pacificarea lor constituie un clasic exemplu de politic intern. Marea Britanie, care i-a fcut un titlu de glorie n a milita pentru respectarea drepturilor suverane ale statelor, nu poate dect s fie de acord cu punctul nostru de vedere, cum c amestecul celor trei mprai n treburile luntrice ale rii noastre este intolerabil i inadmisibil. Sir Henry l asculta netezindu-i molcom favoritele sure. - neleg indignarea Alteei-Voastre. Guvernul britanic urmrete cu simpatie eforturile oamenilor dumneavoastr de

279

stat n vederea calmrii spiritelor din Bosnia i Heregovina. Marele vizir zmbi, nclinnd cu mulumire capul. - Am apreciat ntotdeauna prietenia sincer manifestata de dumneavoastr i de guvernul dumneavoastr fa de cauza poporului turc. ncolit de dumani puternici i hrprei, n momentul de fa, Imperiul Otoman are nevoie de sprijinul tuturor prietenilor si. Am fi extrem de fericii dac Marea Britanie ar trece de la sentimentele platonice de amiciie la o atitudine mai activ n favoarea noastr. Nu putem uita rolul hotrtor jucat de ara dumneavoastr n rezolvarea crizei franco-germane. Sir Henry i frec uor minile subiri i foarte ngrijite. - Dorina noastr cea mai vie este s aprm drepturile inalienabile i imprescriptibile ale statului turc. Este adevrat c, n cadrul crizei franco-germane amintite de dumneavoastr, Anglia a adoptat o atitudine energic. S nu uitai ns, Alte, c n chestiunea aceea aveam un singur adversar, Germania. O Germanie izolat datorit politicii ei externe lipsite de realism i msur. n cazul dumneavoastr, datele problemei se schimb. Trei mari puteri i-au coordonat eforturile pentru a exercita presiuni asupra guvernului otoman. Un atac diplomatic frontal n-ar avea anse de izbnd. n cazul dumneavoastr, numai o politic abil, mpletit cu un foarte activ joc de culise, ar putea recolta rezultate pozitive. Sir Henry fcu o scurt pauz, spre a seciona vrful havanei. i-l aprinse tacticos i, dup ce i savur aroma, expir fumul albstrui. - Excelen, nu-nseamn c Anglia se va eschiva de la un sprijin pe care n ultimii ani vi l-a acordat fr rezerve. Suntem nevoii ns a lucra cu mnui, fiindc avem de-a face cu fore coalizate, care atrn foarte greu n balana politicii europene. Afar de aceasta, actualul guvern conservator este hruit de opoziia liberal, n frunte cu Mr. Gladstone, care a gsit cu cale s fac propagand n sprijinul insurgenilor din Bosnia i Heregovina. Spre a interveni fi i eficient n ajutorul dumneavoastr, ne sunt necesare dou elemente. n primul rnd, cteva succese militare ale trupelor dumneavoastr mpotriva rebelilor. Lichidai focarele rzmeriei sau cel puin limitai-le. n al doilea rnd, guvernul conservator are nevoie de unele avantaje politice i economice, spre a precumpni argumentele antiotomane ale lui Mr. Gladstone. Opinia public din ara noastr - capabil oricnd s scurteze viaa unui guvern - trebuie s vad c noi, conservatorii, am obinut

280

compensaii n schimbul sprijinirii Sublimei Pori. Sir Henry Elliot zmbi cu finee, apoi adug cu tonul unui magistru binevoitor fa de un elev oarecum limitat: - Trebuie s nelegei, Excelen, c englezii se aprind repede n favoarea popoarelor oprimate. Trebuie s le oferi mari avantaje ca s uite ct sunt de generoi. Marele vizir se frmnta n fotoliul su. tia c acum va ncepe partea cea mai grea a discuiilor: trguiala. Prietenia britanicilor trebuie cumprat. i cum aceast prietenie nu putea fi pltit n bani, cci Imperiul Otoman se afla n pragul falimentului, era evident c va trebui s fac cesiuni n alte domenii. Sir Henry Elliot surdea placid. Citea gndurile interlocutorului. Le ddu mintal o replic: Trebuie s te nvoieti, vizirule, a desprinde cteva teritorii din trupul imperiului. n definitiv nu e prea greu pentru voi, turcii, s v desprii de ele, fiindc tot nu sunt ale voastre. Odinioar le-ai luat cu japca i acum le druii unei ri prietene, dispuse s v ajute, dar nu pe gratis". Surse i marele vizir. - Sunt ncredinat c vom ajunge la un acord. V-ai gndit deja la compensaii? Ambasadorul flutur mna, ca si cnd ar fi menionat nite bagatele. - Ah, nimica toat. O insul sau dou n estul Mediteranei, pe care s-ar amenaja baze navale britanice, capabile s participe la aprarea imperiului dumneavoastr. A vrea s nu m nelegei greit. V cerem aceste pecete de pmnt n interesul dumneavoastr. V dai seama, cred, c Imperiul Britanic dispune de teritorii att de ntinse, nct cteva insule stncoase nu reprezint mare lucru, ns aceste baze navale ne-ar permite s intervenim prompt n sprijinul Turciei, dac ar fi, atacat. Marele vizir tui ncurcat. Ar fi preferat s i se cear cteva deerturi n Asia Mic. Sultanul inea mult la insulele din mrile Egee i Mediteran. Nu se btuse oare Turcia cu ghearele i cu dinii pentru pstrarea Cretei? Anglia era prea hrprea. Nedim Paa i zise c va trebui s reflecteze adnc nainte de a da un rspuns afirmativ. - Sunt dispus s deschidem negocieri, Excelen, spuse marele vizir cu politee. - tiu c svresc o indiscreie, declar Sir Henry, dar o fac pentru un prieten. Ambasadorul nostru la Paris a i intervenit pe lng

281

ministrul de Externe al Franei, Decazes, spre a-l determina s adopte o atitudine mai ferm n favoarea Turciei. Decazes tie ct ne datoreaz .. . Marele vizir nclin capul: - V asigur, Excelen, c recunotina mea are s se materializeze n chip cuprinztor. mi voi permite s v pun o ntrebare: Ce rspuns mi sugerai s dau Germaniei, AustroUngariei i Rusiei? - Un rspuns dilatoriu, Alte. Promitei mult, dar fr preciziuni. Totul este s ctigai timp. Dup ce vei zdrobi rebeliunea, vei putea vorbi cu alt ton. Dac pacificai Bosnia i Heregovina, notele celor trei mari puteri devin fr obiect. Dac nu vei izbuti s nfrngei rzmeria, lucrurile se vor complica. Serbia i Muntenegrul abia ateapt s intervin n ajutorul rebelilor. Agenii notri din Belgrad ne-au semnalat o agitaie belicist crescnd, manifestat la toate nivelele. Rusii au grij s o activeze folosindu-se de toate mijloacele: propagand, furnizori de arme, consilieri militari... - Cunoatem manevrele Rusiei, rosti posomort marele vizir. - Atunci acionai! n cel mai scurt timp rebeliunea cretinilor din Bosnia i Heregovina trebuie s fie zdrobit. Dac nu vei izbuti, se vor strni vnturi nprasnice, care vor primejdui nsi existena Imperiului Otoman. n ceea ce ne privete, nu dorim ca Turcia s dispar! Ambasadorul se feri s adauge c mine sau poimine permanentizarea prezenei osmanlilor n Europa ar putea s nu mai corespund intereselor Angliei. n acest caz, soarta Imperiului Otoman ar fi pecetluit. Sir Henry Elliot era un duplicitar. Dar un duplicitar inteligent, i repugnau sentimentalismele i angajamentele, luate pe termen lung. n concepia lui, prieteniile durau atta timp ct existau interese comune care s le cimenteze .. . * ** Ali Sadri, baibuzucul, i repezi piciorul n u, sprgnd-o, apoi se npusti odat cu ploaia i cu ntunericul n cmrua luminat vag de jeraticul din vatr. - Mihalek, nu mai ai scpare! zbier turcul. Pred-te! Trezit brusc din somn, Mihalek bosniacul - surprins numai n cma i n izmene - sri de pe lavi i ntinse braul s apuce barda de pe lada din preajma ferestrei. Mai iute de mn, turcul i repezi spanga nainte. Vrful lamei lungi, cu dou tiuri, strpunse coastele i bojocii lui Mihalek i, dup ce i iei prin spate, se

282

nfipse n peretele durat din brne. Bosniacul rmase atrnat n eap orizontal, inert, ca o ppu dezarticulat i spintecat, din care, n loc de tre, ncepu s curg o dr erpuitoare de snge. Atunci ni strigtul unei femei - nevasta lui Mihalek. Despletit, pe jumtate dezbrcat, se ridic ngrozit de pe lavi, innd un sugar n brae. Ali Sadri i smuse pruncul i, apucndu-l de picioare, l roti de cteva ori pe deasupra capului, ca pe o pratie, izbindu-l de perete. Se auzi o trosnitur slab, n vreme ce sngele mprocat de micuul trup transformat ntr-o mas de carne i oase sparte stropi pereii i hainele turcului. Sadri se npusti apoi asupra femeii, si, n vreme ce ali turci irupeau n ncpere, o trnti cu violen la pmnt, i ridic fustele i se prbui gfind asupra ei... La biserica din mijlocul satului, o toac prinse s bat znatic, dnd alarma. Dar glasul toacei se stinse, cnd preotul care mnuia ciocnelele de lemn, se rsuci pe-o parte, trsnit n ceaf de un glonte, i se nrui, zgriind cu unghiile arina ntr-o ultim zvrcolire. Cpitanul Haldun Cepen, innd n mn pistolul nc fumegnd, se uit la mogldeaa cernit, ntins la picioarele lui. - i popa era unul dintre cpeteniile rsculailor din sat? ntreb calm ofierul, aruncnd o privire peste umr, spre Kralec, bosniacul care-i slujea drept cluz i informator. Kralec era vnt la fa i tremura ca o frunz de plop. i pipi instinctiv punga cu piatri de la chimir - pre al delaiunii apoi i terse picturile de ploaie de pe obraz cu dosul palmei. Ochii lui se plecar asupra cadavrului prbuit sub scndura cnttoare a toacei. - Coordona micrile rsculailor de aici cu cei de peste munte. Mihalek era mn lui dreapt. - Eti sigur c numai cei treizeci si doi de oameni cuprini pe lista pe care mi-ai dat-o au luptat mpotriva trupelor noastre? Bag de seam, dac ncerci s scapi pe vreun rebel, n-are s-i fie bine! Kralec i ncleta flcile, apoi rosti cu exasperare n glas: - Pe cine s fi acoperit? Nu este oare pe list i vrul meu Dubcic? Ce-ai fi vrut mai mult? S m trec i pe mine? Auzul cpitanului prinse din zbor ipete ascuite de femei, tropot de cal, bufnituri de picioare i de paturi de arme n ui care nu voiau s se deschid, porunci repezite, urlete de furie, njurturi. Rsunar cteva detunturi rzleite i la intervale tot

283

mai rare, ca n cele din urm s nceteze. - I-am luat ca din ceaun! zmbi satisfcut cpitanul. Din casa parohial iei o femeie btrn, n cma de noapte i cu o broboad pe umeri. Strignd, veni n fug spre cadavrul preotului. Cnd l vzu prvlit n ploaie, ngenunche n noroi i l lu cu spaim i durere capul inert ntre palmele ei nsprite de munc. Cpitanul nu-i acord nici o privire. Urmat de informatorul care clca mpleticit, se ndrept spre uli. O gean de lumin alburie apruse spre soare-rsare. - Zorile! zise cpitanul, uitndu-se spre cerul care cernea o ploaie rece, mrunt. Locotenentul Refik Erten, urmat de un sergent i doi soldai, veni n ntmpinarea cpitanului. Lipi clciele i i raport satisfcut: - Misiunea a fost ndeplinit, Cepen Aga. Dintre cei treizeci i doi de indivizi cuprini pe list, treisprezece au fost capturai, cinci au czut n lupt i numai doi au reuit s fug. Restul nau putut fi gsii. - Pune la socoteal i pe pop. L-am lichidat eu nsumi. - nseamn c numrul rebelilor neutralizai se ridic la nousprezece. - Rezultatul este mulumitor. Putea fi ns i mai bun. n sfrit, esenialul este c dm un exemplu. O femeie aproape goal, cu prul vlvoi i capul zebrat de zgirieturi, iei ipnd dintr-o cas, hituit de un soldat turc congestionat i nsetat de luxur. - Las femeia n pace! zbier cpitanul. Sau vrei s-i zbor creierii? Se ntoarse spre locotenentul Erten: Am dat ordin ca familiile arestailor s nu fie molestate. Ne batem cu brbaii, nu cu femeile i copiii! Rspunzi personal, Erten, de comportarea oamenilor ti. I-ai dus pe arestai n faa primriei? - I-am dus, Cepen Aga! - Atunci s mergem! Vii i tu, Kralec! - Cum porunceti, Cepen Aga, rosti supus informatorul. Pornir ntr-acolo. Cpitanul pea ano n fruntea grupului. Kralec se uit pe sub sprncene la cei doi ofieri. tia ce spectacol va urma. Nu-i repugna s se fac unealta turci lor, cu att mai mult cu ct acetia i rsplteau cu drnicie servi ciile. l stingherea doar faptul c avea s fie vzut n tovria osmanlilor de ctre compatrioii si pe care-i vnduse. Cnd sosir n piaa primriei, cei treisprezece bosnieci

284

rebeli capturai stteau nemicai sub paza unui detaament de soldai turci cu baioneta la arm. De jur mprejurul pieei se vedeau femei, btrni, copii i civa brbai schilozi, spre a fi martori la spectacol. ncepuse s se lumineze de ziu. Cerul cptase o tent cenuie-viorie. Ploaia ncetase. Se strnise un vnt rece, care risipea norii. Cnd Haldun Cepen se opri n mijlocul pieei, un gradat turc ddu cteva ordine scurte plutonului de sub comanda sa. Soldaii ornduir pe captivi de-a lungul unui perete al primriei. Legai de mini, bosniacii ateptau ntunecai s li se mplineasc ursita. Un dragoman - grec de origine - vorbi mulimii adunate n pia: - Vei vedea, oameni buni, cum sunt pedepsii ghiaurii care au cutezat s se rscoale mpotriva autoritii nlimii-Sale Padiahul! Alt pluton de soldai se alinie ntr-un front adnc de trei rnduri, n faa bosniecilor arestai. - Iei comanda detaamentului de execuie! porunci Haldun Cepen locotenentului. Prizonierii stteau nemicai. Vntul pornise s sufle, rvindu-le prul. ntunecai, se uitau cu detaare stranie la turcii care aveau s-i execute. Linitea lor avea ceva de dincolo de lume. S-ar fi zis c n clipa aceea ochii lor se deschideau asupra veniciei. Pe Kralec l ignorau. Priveau prin el ca prin sticl. Femeile, bulucite de cealalt parte a pieei i zgzuite de un cordon de soldai, plngeau, se jeluiau, i smulgeau prul. La porunca locotenentului, soldaii din detaamentul de execuie duser armele la ochi. Gurile putilor inteau spre piepturile captivilor. - Foc! ordon locotenentul Erten. Armele i slobozir plumbii, care se nfipser, grindina, n trupurile cretinilor, secerndu-i. Dou femei leinar. Zbieretele celorlalte aveau ceva din urletul unor animale. - Trompet, sun adunarea! ordon cpitanul. Azi ne-am fcut datoria. Putem pleca! Nu-i plcea misiunea care i se ncredinase, dar o ndeplinise fr crcnire, aa cum i se cuvine unui militar. Unul dintre bosniacii mpucai nu murise nc. Prvlit n rn, tresrea convulsiv, horcind. Locotenentul Erten i cunotea ndatoririle. Cu snge rece, se apropie de trupul nc

285

palpitnd, i scoase revolverul din portarma i i trase dou gloane n ceaf. Rnitul ncremeni. Trompetul ridic spre cer apelul su muzical. De pe uliele laterale aprur n pas alergtor soldai turci, ndreptndu-si din mers dezordinea uniformelor. Un tnr cu musta abia mijit se ncheia la pantaloni. A vrut s-i dovedeasc lui si camarazilor c este brbat, reflect ntristat cpitanul Cepen. Atta vreme ct va tri, omul sta va avea fa de femei reacii bolnvicioase. l plng!" i reveni n minte imaginea preotului pe care-l ucisese. Am mpucat un om pe la spate! N-am motive s fiu mndru de mine!" reflect cu scrb. Kralec arunc o privire piezi asupra cadavrelor ntinsa lng zidul primriei. - Ucigaule! i strig o femeie. Dumnezeu s te trsneasc, Kralec, pe tine i pe toi ai ti, pn i se va stinge neamul tu pctos. - Trdtorule! zbier alta. - Vndutule! - Denuntor nemernic! - Sufletul s i se perpeleasc pe jeraticul iadului pn la judecata de apoi! Kralec simi o slbiciune bizar n picioare. Genunchii ncepur s-i tremure. Nu l mustra contiina fiindc i vnduse compatrioii, cci nu avea contiin. l indigna ns pasivitatea cpitanului Cepen, care nu-l apra de insultele femeilor dezlnuite. Se ateptase la alt tratament, mai ales acum, dup ce-i dovedise nc o dat devotamentul fa de turci. Spre mnia sa, cpitanul l privi pe sub sprncene, apoi scuip n rn. n clipa aceea se petrecu un fapt fr precedent n acel inut, unde lupta pentru existen i pentru libertate mbrca de secole forme violente. Femeile care l mproscaser cu ocri pe Kralec, fiindc nu cutezaser s-i blesteme i pe turci, fur cuprinse de un fel de frenezie asasin. Disperarea, mnia, durerea nbuir instinctul de conservare. Urlnd znatec, i fcur minile gheare i se npustir asupra soldailor i ofierilor turci, lundu-i prin surprindere. Femeile narmate doar cu acel curaj nebunesc pe care-l inspir dezndejdea, contiina c totul este pierdut i c ultimele margini ale rbdrii au fost atinse, se ncieraser cu militarii osmanli, nzestrai cu puti, baionete i pistoale. Se ncinse o lupt fr ndurare. Unghii se

286

nfipser ascuite n globii ochilor - plesnindu-i n obraji sfiindu-i, n gtlejuri - smulgnd i secionnd arterele carotide. Cinci sau ase femei se aruncar ca nite tigroaice nsetate de snge asupra lui Kralec. Acesta zbier nspimntat, ncercnd zadarnic s se apere de pumnii care-l potopir, de ghearele ce-i deschiser prtii de snge n crnuri. Dobort la pmnt, clcat n picioare, scuipat, zdrobit, ncremeni cu easta despicat ca un dovleac spart. n cumplita nvlmeal, armele de foc ale turcilor nu puteau s fie folosite. Dar n cele din urm superioritatea forei brbteti izbuti s se impun. Osmanlii sfrmar atacul femeilor, dar cu pierderi surprinztoare. Lupta se ncheie cu zeci de femei ucise sau grav rnite. Din rndurile turcilor, civa soldai, cu ochii smuli din orbite i atrnai ca doi ciucuri nsngerai de-a lungul obrajilor, bjbiau prin ntunericul care avea s-i nconjoare pn la sfritul vieii i scoteau strigte inarticulate. Alii, cu vesmintele rupte, se zvrcoleau n arin, avnd rni deschise n locul brbiei lor smulse. Civa, marcai de semnele precursoare ale morii, se strduiau zadarnic a-i stvili cu palmele fcute tampon sngele care snea glgind din carotidele sfiate. Cpitanul Haldun Cepen, cu faa zgriat, cu uniforma zdrenuit, cu nasturii smuli, vduvit de fes, arunca n jur priviri nedumerite. Cteva muieri nebune fuseser pe punctul de a-l ruina, nfrngndu-l i pe el, i pe soldaii si. Furia lor i ddu ns mult de gndit. Dac aa luptau ghiaurii mpotriva osmanlilor, acetia puteau renuna la sperana de a mai ine sub clci Bosnia i Heregovina ... * ** n grdina ambasadei Franei soarele n asfinit arunca tonuri de un auriu tandru asupra grupurilor de invitai din lumea diplomatic i cosmopolit a Constantinopolelui. n jurul meselor lungi cu gustri i rcoritoare, adpostite sub mari i pestrie umbrele de soare, lachei n livrele serveau amatorilor preparate gastronomice rafinate, ampanie, vinuri scumpe i tot felul de mixturi fanteziste, mai mult sau mai puin alcoolizate. Arta conversaiei - a nimicurilor rostite cu spirit, a nepturilor fardate, a clevetirilor acide, ndulcite de un subtil humor - atingea culmile perfeciunii. Oamenii saloanelor, de toate vrstele, i susineau cu nflorire rolul. Amatorii de sporturi elegante jucau cricket ori tenis, animnd cu vesmintele lor albe peluzele de un verde catifelat si terenurile de sport.

287

Contele de Bourgoing, ambasadorul Franei, nsoit de contele de La Tour-Maubourg, secretar de ambasad, se plimba printre invitai schimbnd amabiliti, zbovind ceva mai mult n preajma personalitilor cu influen pe lng Sublima Poart. Mare admirator al frumuseii feminine, fcea lungi popasuri n preajma doamnelor tinere i seductoare. Contesa de Bourgoing, care-i cunotea mania, dealtfel inofensiv, se prefcea c nu-i observ manevrele. napoia mtii de mare senior dedicat vieii uoare, Bourgoing ascundea cu abilitate talente de diplomat priceput a trage sforile att pe trmul negocierilor internaionale, ct i n mrciniul relaiilor profesionale din propriul su minister. Kermessa oferit de el era menit s constituie nu numai un eveniment monden, ci s-i i permit a schimba cu reprezentanii diplomatici ai marilor puteri acreditai la Constantinopole cteva impresii asupra sngeroaselor frmntri din Balcani. Sttuse de vorb cu baronul von Werther, ambasadorul Germaniei, cu contele Zichyi-Vasonykeo, ambasadorul AustroUngariei, i cu contele Corti, ministrul plenipoteniar al Italiei. Von Werther se artase zgrcit n aprecieri. Declarase onctuos c Imperiul German iubitor de pace dorete s joace rolul de intermediar lucid ntre Turcia i puternicii ei vecini din nordul Balcanilor. Contele Zichyi i mrturisise ngrijorarea fa de agravarea tensiunii din Bosnia i Heregovina. Austro-Ungaria, declarase el, dorete restaurarea ordinii. Existena unui stat otoman puternic, nedivizat, la graniele sud-vestice ale imperiului nostru nu poate dect s ne convin." Ministrul plenipoteniar al Italiei fusese de asemenea reticent. Am s fiu sincer cu dumneavoastr, Excelen. Italia unificat este un regat tnr, aflat nc n stadiul consolidrii. Guvernul rii mele urmrete cu atenie evenimentele din Bosnia i Heregovina, dar nu se poate pronuna asupra atitudinii pe care o va adopta n cazul agravrii situaiei din Balcani. Ateapt hotrrea marilor puteri. n orice caz, consolidarea pcii este i va rmne elul politicii rii mele." Contele de Bourgoing asculta cu blazarea diplomatului de carier declaraiile unanime ale ambasadorilor care se ntreceau s cnte pe toate glasurile pacea, n vreme ce sngele curgea grl n Balcani. Poate c ar fi ncercat s fac mai mult pentru cretinii de acolo, dar factorii de rspundere de la Paris i manifestaser n repetate rnduri dorina de a-i pstra dac nu neutralitatea absolut, cci acest lucru nu era cu putin - cel puin o atitudine de expectativ, mbinat cu o

288

bunvoin accentuat fa de Imperiul Otoman, legat de Frana printr-o prietenie multisecular. Amfitrionul trecea pe lng un grup de tineri diplomai cnd atenia i fu atras de peroraia aprins a unui ofier n uniforma marinei militare franceze. Ofierul avea o figur deschis, interesant. - Dragul meu viconte, vorbea acesta ataatului de ambasad de Vogue, argumentele invocate de dumneavoastr, diplomaii, sunt de un fariseism nu numai ridicol, ci i revolttor. Am fost ntotdeauna un mare admirator al lumii orientale. I-am slvit frumuseea, exotismul i meritele incontestabile. Dar atrocitile din Balcani mi trezesc indignarea i mnia. Se petrec crime inimaginabile. Brbai, femei, copii mor asasinai fr ca dumneavoastr, diplomaii, s facei altceva dect s purtai discuii interminabile, adormind opinia european cu tot felul de scamatorii verbale. Mr. Hughes, tnrul secretar cu afacerile orientale de pe lng ambasada Marii Britanii, zmbi amuzat de nflcrarea ofierului. - n ceea ce m privete, domnule locotenent, i admir pasiunea, umanitarismul, dorina vie de a ndrepta printr-o singur trstur de condei nedreptile din lume. Menirea dumneavoastr, a militarilor, este s tiai cu sabia nodul gordian. Menirea noastr este s-l desfacem cu rbdare i migal, pentru a gsi soluiile pacifice cele mai bune. - Simultan se desfoar sub ochii dumneavoastr Maacre care pun pecetea ruinii pe obrazul lumii civilizate! strui ofierul de marin. Dumneavoastr, diplomaii, discutai si iar discutai, depnndu-v existena n linite i confort. n aceste condiii nu este de mirare c dai dovad de rbdare, de migal. Ar trebui s fii pui n situaia nenorociilor care pier secerai de armele soldailor turci. Atunci a vrea s vd ce ar mai rmne din rbdarea i migala dumneavoastr. Vicontele de Vogiie arunc o privire rapid n jur. - Nu uita, prietene, c ne aflm n Constantinopole. La kermessa aceasta particip numeroi turci. N-as vrea s te aud. Ofierul plec fruntea cu afectat umilin. - Oh, da! Eternele conveniene! Cer scuze fiindc am cutezat s pledez pentru salvarea copiilor care pier ucii de gloane sau de foame, pentru aprarea femeilor cretine batjocorite, clcate n picioare de stpnii turci, pentru respectarea drepturilor cele mai elementare ale populaiilor cretine din

289

cuprinsul Balcanilor umbrii de flamurile otomane! Contele de Bourgoing, dup ce ascult de la distan, neobservat, filipica ofierului, se ntoarse spre nsoitorul su. - La Tour, cine este marinarul acesta? Declaraiile lui incendiare ar putea s ne creeze neplceri. Nu spun c nu ar avea dreptate, dar n-ar strica o oarecare msur n folosirea termenilor prea energici. Contele de La Tour-Maubourg fcu un semn discret tnrului dragoman Perrucher de Longeville, care se afla n grupul ofierului. Dragomanul se apropie de ambasador. - Cum l cheam pe locotenentul cu care stai de vorb? l ntreb secretarul de ambasad. - Jullien Viaud. Un tip foarte original. n orele libere scrie romane sub pseudonimul Pierre Loti. - Atrage-i atenia s-i modereze limbajul. - Prea bine, domnule conte. Bourgoing i secretarul de ambasad se ndreptar spre un cerc de diplomai ceva mai vrstnici, adunai n jurul principelui Iancu Ghica, agentul diplomatic al Romniei. Bourgoing i Ghica se cunoteau nc de la Paris i se preuiau reciproc. Depiser de mult stadiul relaiilor protocolare. Acum erau prieteni si se mndreau cu aceast prietenie. Bourgoing prinse afectuos de bra pe Ghica i, dup ce se scuz fa de anturajul acestuia, l invit s fac mpreun o mic plimbare prin grdin. - Dragul meu Principe, te rog s m nsoeti n cabinetul meu de lucru, i spuse, dup ce se ndeprtar de grupul diplomailor. Vreau s-i art un document care ar putea s te intereseze. n schimb, am s-i cer s m luminezi ntr-o chestiune delicat, evident, dac i va fi posibil. Se strecurar pe ci ocolite n cldirea ambasadei. Bourgoing adora s creeze o atmosfer de mister, de suspense, spre a-i epata interlocutorii. Cnd se vzur n birou, scoase dintr-o cas de fier un document: - Iat o depe semnat de ministrul meu, Decazes. i recomand s citeti pasajul n legtur cu evenimentele din Bosnia i Heregovina, cci mi pare cel mai semnificativ. Principele Ghica lu documentul i i arunc privirile asupra rndurilor menionate: Scrisoarea domnului baron Jomini, scria Decazes, exprim cu mare claritate voina Rusiei de a evita, n demersurile pe care ne invit s le facem, tot ceea ce ar depi limitele unei aciuni morale, tot ce ar constitui o ingerin n afacerile interne ale

290

Turciei. Este vorba numai de unele msuri pe trm diplomatic spre a circumscri i, n ultim instan, a potoli insurecia, astfel nct s o mpiedicm a provoca o criz primejdioas pentru pacea general. Puterile se vor adresa tuturor prilor n cauz, insurgenilor, muntenegrenilor, srbilor, precum i Sublimei Pori. Spre a sublinia caracterul pacific al acestor bune oficii, domnul Jomini insist ca toate Puterile s-i dea concursul, astfel nct acesta s fie unanim. n ceea ce ne privete, suntem recunosctori cabinetului de la St. Petersburg, fiindc a contribuit a se adopta de ctre celelalte dou guverne, german i austro-ungar, cu care se afl n relaii mai strnse, un program susceptibil de a fi acceptat de ctre celelalte Puteri, i care va deveni comun tuturora, cu att mai mult cu ct va pstra un caracter lipsit de ideea unei intervenii armate." Prinul Iancu Ghica recunoscu maniera alambicat a formulelor adeseori ntlnite n corespondena diplomatic oficial. - Te rog s observi, adug Bourgoing, c Muntenegrul i Serbia sunt menionate pentru ntia oar alturi de prile aflate n conflict. Ghica i restitui documentul, iar ambasadorul l reintegr n casa de fier. - tii desigur, Principe, c propunerile celor trei guverne prevd constituirea unei comisii alctuite din consulii marilor Puteri, care s ia contact cu insurgenii n vederea gsirii unei soluii n stare s pun capt insureciei. - Da. tiu acest lucru. - n baza depeei lui Decazes, am formulat o adres ctre consulul nostru, desemnat a face parte din comisie. Dac-mi permii, am s i-o citesc, pentru c subliniaz caracterul pacific al demersului nostru. - Te rog! Ascult! surse Ghica. Ambasadorul Franei l privi bnuitor. - Zmbeti? i se pare c ceva nu este n regul? - Te rog, citete! Vom discuta acest aspect mai trziu. Ambasadorul i puse tacticos ochelarii i ncepu lectura cu glas tare: - Guvernul Republicii Franceze a fost invitat s ia parte la demersurile destinate a duce la pacificarea Bosniei i Heregovinei. A aderat la aceast propunere, innd seama c o hotrre asemntoare a fost luat de ctre Anglia si Italia. ndeplinirea acestei sarcini umanitare de conciliere trebuie s fie ncredinat consulilor respectivi i dumneavoastr, domnule consul, vei avea misiunea de a reprezenta Frana n aceast

291

grav mprejurare. n consecin, prima dumneavoastr grij va fi s alegei, de comun acord cu colegii strini, un loc unde v vei ntlni spre a lua primul contact n vederea stabilirii modului de lucru. Tot acolo v vei putea rentlni, dac n cursul ndeplinirii misiunii dumneavoastr va deveni necesar o nou discuie comun. Inspirndu-v, nainte de toate, din potrivirea de vederi i de intenii a diverselor guverne, vei avea grij s evitai tot ceea ce ar putea s apar n ochii guvernului otoman, ca i n ochii populaiilor aflate n cauz, drept o intervenie colectiv. V vei mrgini la o aciune coordonat." Iancu Ghica zmbi iari, l amuza subtilitatea formulelor. Contele de Bourgoing se uit pe deasupra ochelarilor la diplomatul romn, tui spre a-i drege glasul, apoi relu lectura: - V vei prezenta n cursul misiunii dumneavoastr, nu n calitate de consul al Franei, ci de persoan oficial investit de marile Puteri cu o sarcin special de conciliere. Vei declara insurgenilor c nu au a se atepta de la nici un ajutor din partea marilor Puteri si i vei sftui s intre ct mai degrab n raport cu comisarii speciali desemnai n mod expres la Constantinopole, care au nsrcinarea s asculte plngerile populaiei. Acestor personaje vor trebui s-i exprime revendicrile i plngerile lor. Fr s refuzai cu desvrire a asculta doleanele insurgenilor, v vei abine de a le provoca, precum i de a discuta motivele nemulumirilor lor. Nu le vei hrni nici un moment iluzia c Puterile le vor garanta ndeplinirea dorinelor formulate de ei. V vei da silina s obinei din partea bandelor narmate asigurarea c nu vor mai ataca trupele otomane atta timp ct vor dura negocierile. Ar fi un mare succes dac, graie bunelor dumneavoastr oficii, vei reui s oprii vrsarea de snge, s calmai spiritele si s pregtii o pacificare durabil. Dup ce v vei ndeplini mandatul, v vei napoia la postul dumneavoastr, fr a atepta rezultatul definitiv al tratativelor angajate ntre autoritile otomane i populaiile insurgente." Ambasadorul i ncheie lectura, apoi aez cu grij documentul pe mas, ca si cnd acesta ar fi fost de sticl i s-ar fi temut s nu-l sparg. Se adres diplomatului romn: - n primul rnd, ce prere ai despre piesele consultate? Ghica cltin din cap cu vizibil comptimire. - Bieii cretini! ncercai s-i mbtai cu vorbe i s-i dai

292

pe mna dumanului, legai fedele! - Principe, Frana nu dorete un rzboi generalizat n Europa. Or chestiunea oriental e capabil s declaneze o conflagraie mondial. - M ndoiesc c vei realiza ceva. - i mprtesc temerile, Principe. Acum s-i pun i eu o ntrebare. Agenii notri din Serbia si Muntenegru ne-au semnalat intense pregtiri de rzboi pe teritoriile acestor ri. Mai suntem informai c ruii le trimit mult armament. Traficul de arme se face pe teritoriul Romniei, ce a devenit la ora actual o plac turnant a ntregului conflict. Dac dumneavoastr, romnii, ai sista aceste transporturi... - De ce am face-o? Romnia nu poate accepta permanentizarea actualei stri de lucruri din Balcani. Popoarele din aceast parte a lumii sunt ndrituite s se smulg de sub clciul otoman, s-si ctige libertatea i independena. Ambasadorul francez i ncrucia braele. - S presupunem c i vor ctiga independena. Vor putea s o i pstreze? Dumneavoastr, romnii, suntei n cea mai delicat situaie. V aflai la rscrucea a trei mari imperii. Sub turci v bucurai - mai mult sau mai puin - de o autonomie pe care nu se tie dac vei mai fi capabili s o pstrai n cazul c vei intra sub tutela Rusiei ori a AustroUngariei. - Noi intim alt variant. Independena total. Potrivit capitulaiilor ncheiate cu Poarta n secolul XV, ne bucuram de toate drepturile unui stat independent, care a ncheiat un tratat de suzeranitate cu Imperiul Otoman. - Nu v gndii c o criz oriental acut reprezint o sabie cu dou tiuri? Ai putea pierde tot ce ai ctigat pn acum. Romnia a mai fost teatru de rzboi. - Acceptm riscurile, conte! - Turcii sunt foarte suprai pe dumneavoastr, romnii, fiindc acordai azil politic refugiailor bulgari. - Orice stat independent are obligaia s acorde azil politic asupriilor. Romnia ndeplinete o datorie umanitar fa de refugiaii bulgari, vnai ca fiarele de ctre jandarmeria turc. Nu-i vom abandona, indiferent de primejdiile la care ne expunem. Bourgoing era vizibil preocupat. Trecu brusc la alt subiect: - Principe, crezi n sinceritatea ruilor cnd ne asigur c nu vor rzboiul? Iancu Ghica i arunc privirile spre fereastra deschis. Grupurile de invitai se zreau micndu-se pe fundalul peluzelor verzi.

293

- Sunt prea aproape de el, conte, spre a-i putea da un rspuns lipsit de prejudeci. n general, fa de marile imperii din jur ncerc un simmnt de team. Am fost de prea multe ori ocupai de ctre trupele lor, sub diferite pretexte, ca s nu am suspiciuni. Un mare filozof german enuna o teorie ciudat la prima vedere. Altruismul i are izvorul n cel mai feroce egoism. ntr-o zi am s-i dezvolt aceast teorie, aparent paradoxal. Bourgoing i plec ncet capul mpovrat de gnduri. - M ntreb care este prerea intim a lui Decazes. n sfrt, s ne ntoarcem n grdin, la invitai! * ** Lampa cu gaz aerian arunca o lumin vnt-alburie asupra camerei de hotel, mpodobit pretenios cu covoare romneti si orientale de o calitate ndoielnic, asupra patului de bronz cu cearafuri mototolite, umezite de transpiraie, asupra pernelor mari, strivite, ce pstrau nc tiparul unor obraji i urme de fard, asupra lavoarului" cu lighean de porelan cu zoaie pe fund, asupra ctorva sticle de ampanie destupate i goale, bulucite lng un perete, asupra farfuriilor cu resturi de alimente de pe mas, asupra paharelor pline pe jumtate cu vin i nsoioate de urmele unor degete, asupra unui brbat cu gt de taur i piept lat, mbrobonat de sudoare, asupra prului su negru, cre, czut n lae pe fruntea ars de soare, asupra minii lui puternice ce cuprindea ca ntr-un cu snul femeii tinere, pe jumtate dezbrcat, violent machiat i parfumat, strns tandru de umrul su. - Eti frumoas, zambila mea! Frumoas foc i al dracului de strnitoare! bolborosi rguit brbatul, n vreme ce o nvluia cu priviri lubrice. S m ia Belzebut de picioare i s m azvrle ca din pratie n cazanele lui cu smoal aprins, dac am mai strns vreodat n brae o zvrlug ptima ca tine! i lipi ca nite ventuze buzele crnoase de snul ei alb i catifelat. Le aspir mirosul de carne tnr, uor transpirat. - Acolo, n pat, relu mpleticindu-se n limb, te ncolceai n jurul coapselor mele ca o vi de vie pe un arac, ca un arpe boa pe un leopard! Rse: Ai vzut tu un arpe boa ncolcinduse pe un leopard? Eu am fost martor la o lupt pe via i pe moarte! Da, da! Nu m crezi? Afl c aa este! Leopardul se umfla n foale ca s nu-l zdrobeasc strnsoarea uriaei reptile. Gfia, gfia ... i biciuia cu coada pmntul, strnind praf! Deodat, coastele leopardului au prit! ... Au trosnit cu un

294

zgomot sec! . . . Fiara nlnuit a mai zvcnit o dat, apoi s-a lsat moale ca o crp! Brbatul i morfoli buzele i exclam plngre: - Un leopard de toat frumuseea ucis de un arpe! ... Bietul leopard! i lu mna de pe snul femeii si apuc unul din paharele cu ampanie. 1 duse la gur i l goli dintr-o sorbitur, i terse mustile cu dosul palmei, apoi cu inconsecvena beivilor trecu brusc de la jale la mnie. Izbi cu pumnul n mas: - Dar eu n-am s fiu ca leopardul ucis de arpe! Eu sunt puternic! Uite ce muchi am! Pune mna! i ncorda bicepii. Femeia i pipi sfielnic. Exclam admirativ: - Vai, ce zdravn eti! Umflndu-se vanitos n pene, brbatul scoase din buzunar o moned de argint. - O ndoi ntre degetul cel mare i arttor! ... O ndoi ca pe o rondel de carton. Uit-te! Se ncorda spre a trece de la vorbe la fapte. Moneda prins n menghina degetelor refuz s se lase ndoit. Brbatul se nroi ca un curcan - Ei, drcie! exclam furios i dezamgit. M-au lsat puterile! Rse: Tu eti de vin! Numai tu! M-ai stors de puteri ca Dalila pe Samson! Ai auzit de Dalila? De Samson? Femeia cltin din cap, zmbind: - N-am auzit. i petrecu degetele prin desiul de pr negru i cre, crescut luxuriant pe pieptul lui larg i musculos. - M gdili! rse el. Dar mi place! Cnd am s m ntorc de la drum, am s-i aduc un irag de peruzele, ca ochii ti frumoi! - S nu te coste prea mult! rosti ea cu prefcut mrinimie. Celor pe care-i iubesc nu le pretind daruri! Nu vreau s-i pun pe cheltuial! - De mine nu-i face griji, fetio! Am bani! i pot s fac i mai muli bani! Ct ai zice Aijtin! - Antin, iubitule! N-ai s m crezi! Dar eti primul om care mi-ai trezit dragostea! - Gazela mea! O srut lipicios pe buze. Ua se deschise i n camer apru un chelner purtnd pe o tav dou sticle de ampanie i un castron cu ghea. - Bine te-ai gndit, biete! strig cu chef brbatul. Ter-

295

minasem proviziile alcoolice! Mi se uscase gtul! ... Chelnerul puse sticlele n frapiera de pe mas i rsturn asupra lor gheaa din castron. Destup expert una din sticle, folosindu-se de ervetul inut pn atunci profesional pe bra. Trecu apoi pe la spatele perechii de ndrgostii spre a umple paharele. Cnd ajunse n dreptul brbatului, ls sticla pe podea fr zgomot i, rsucind cu un gest rapid ervetul n chip de treang, i-l petrecu fulgertor pe dup gt i strnse cu putere. Femeia se crampona de braele victimei, lsndu-se greu asupra lor. Totul se petrecu n cteva frnturi de secund. Brbatul se zbtu spasmodic. Vertebrele cervicale plesnir. Capul sugrumat se ls pe o parte. Ochii omului se dilataser, gata s ias din orbite. Limba i ni vnt peste buzele groase, conturate ca nite lipitori n jurul gurii cscate. Corpul brbatului pru s se dezarticuleze, lsndu-se moale pe o parte. Chelnerul desfcu laul improvizat i apucndu-i victima de umeri, o rezem cu pieptul i cu capul de mas. Femeia se trase la o parte, cu un rictus de scrb ntiprit pe chip. - A plesnit leopardul! exclam ironic. Halal leopard! Cel mult un motan gras! Chelnerul scotoci buzunarele pantalonilor omului, i scoase o batist, un briceag i cteva monede metalice. Trecu la dulapul din stnga ferestrelor, l deschise i ncepu s scotoceasc hainele agate pe umera. Exhib un portofel rotofei gsit n buzunarul unui veston. 1desfcu i i inventrie la repezeal coninutul: - Bani turceti, romneti, ruseti... Iat i acte! Femeia l privea impasibil. Chelnerul manipula priceput documentele. Le citi atent. - Exact aa cum m ateptam: Leonid Nedelkovic. Aici, la hotel, s-a nscris sub un numei fals. Credea c are s ne scape! Idiotul! - Banii arde-i i scrumul arunc-l n hazna! zise femeia. S se cread c a fost ucis pentru a fi jefuit. Ia i actele! Se asigur c perdelele erau bine trase. Lu cteva haine i le arunc pe jos n neornduial, spre a lsa s se neleag c ucigaii cutaser bani. - Acum s ieim, continu ea. Peste un sfert de or te ntorci i dai alarma! Oamenii notri snt pregtii? - Toi tiu ce au de fcut. - n regul. Femeia i chelnerul - care-i vr n buzunar banii i actele lui Nedelkovic - ieir fr zgomot, apoi nchiser ncet ua n urma

296

lor. Lampa cu gaz aerian rmase s lumineze obrazul cenuiu al cadavrului prvlit peste tblia mesei, peste farfuriile cu resturi de mncare i peste paharele cu urme de degete ... * ** Zorile presraser pe cer miriade de violete cu petale aeriene, cnd birja tras de doi roibi cu crupa plin opri n faa unei cldiri nalte, cu un portal n stil romnesc. De sub coul ridicat al trsurii se ivi un cap prelung, ncadrat de barbete rocate. - Aici e Hanul lui Manuc? ntreb ntr-o romneasc stricat. - Aici, domnule, rspunse birjarul. - Vd c scrie Hotel Dacia" obiect strinul dup ce i arunc privirile asupra firmei de deasupra portalului. - S-a schimbat doar numele, explic birjarul. Eh, ne nnoim i noi! Pentru urechile boiereti, cuvntul han nu mai sun frumos. Strinul mormi ceva, cobor din trsur, plti cursa i ptrunse pe sub portalul cu bolt joas n curtea interioar a cldirii, nconjurat de pridvoare ornduite pe trei nivele. Purta pe braul stng o cuvertur scoian, frumos mpturit, iar n stnga o valiz mic. Hainele lui de cltorie aveau o croial tipic nemeasc. Strinul arunc o privire fugitiv asupra trsurilor, cruelor cu coviltir, carelor i potalioanelor - toate fr cai - ce inundau curtea. Printr-o u nalt cu dou canaturi larg deschise, zri un rnd de bidivii instalai ntre stnoagele grajdului amenajat la parterul aripii din stng a imobilului. n partea dreapt se ridicau treptele de lemn ale unei scri exterioare, care fcea legtura ntre etaje. La picioarele scrii, deasupra unei ui cu sculpturi romneti, scria pretenios Bureau de reception. Deschise ua i ptrunse ntr-o sal vast, mrginit lateral de o tejghea, la care un tnr completa aferat nite scripte. Noul-venit tui zgomotos spre a-i face cunoscut prezena. - Hm! Bun dimineaa! Numele meu este Adam Koller. Sper c mi s-a reinut camera 14, aa cum v-am anunat n scris. Tnrul tresri speriat, apoi salut cu amabilitate profesional : - Bun dimineaa, domnule! Camera v ateapt! Deschise un registru: Paaportul dumneavoastr, v rog! Lu documentul prezentat de strin i ncepu s treac laborios datele ntr-un registru. ndeplinea formalitile cu o ncetineal care-l fcu pe Adam Koller s exclame suprat:

297

- Grbete-te, tinere! Sunt obosit! mi caligrafiezi datele personale cu atta migal de parc ai vrea s te prezini la un concurs de scriere frumoas! D-mi cheia si f-i treaba dup plecarea mea. mi napoiezi paaportul dup ce am s cobor. Tnrul se roi. Arunc o privire ncrcat de team n susul scrii. - M iertai, domnule. M gndeam c ai dori o cafea nainte de a v instala n camer. Putei fi servit n sala de alturi. - Mulumesc, n-am nevoie de cafea, ci de cteva ore de somn. Hai, d-mi cheia! Tonul lui de comand l intimida pe tnr, care i-o ntinse dup o scurt ovial. - M gndeam c v-ar prinde bine... - Las-m pe mine s-mi port de grij, biete! Lu cheia i porni pe scri n sus. - Etajul nti pe dreapta, domnule! i recomand tnrul. Adug apoi, lovit parc de o inspiraie: N-ai dori s v dau o camer mai bun la etajul doi? Chiar acum s-a eliberat. - Mulumesc. Camera 14 am comandat-o, camera 14 s rmn. Adam Koller clca apsat pe treptele scritoare acoperite cu un covor rou. Unii oameni te omoar cu amabilitatea!" reflect contrariat. Era asemenea copiilor somnoroi pe care toate i supr. Ajuns la primul etaj, se opri spre a expira adnc i, dup ce se uit la numerele nscrise deasupra uilor, se ndrept spre camera sa. Domnea o linite profund, ntreg hotelul prea s doarm. Doar nite rndunele se roteau n dreptul unor cuiburi fcute sub o bolt a pridvorului. Ajuns n dreptul camerei sale, Adam Koller vr cheia n broasc. Tocmai o rsucea, cnd ua camerei alturate - cea cu numrul 15 - se deschise i doi ini n halate albe ieir purtnd o targa pe care se reliefa o siluet omeneasc acoperit n ntregime de un cearceaf. n urma lor mergea un brbat n negru, ntre dou vrste, care arunc o privire ncrcat de team spre pasagerul camerei 14. Prin ua rmas deschis de la 15, Koller zri doi ini care preau s cerceteze interiorul odii. - S-a ntmplat ceva? ntreb. - Un accident regretabil! replic cu un zmbet silit brbatul n negru. Eu snt Kiriazi, directorul hotelului. Dac avei nevoie de mine, m gsii oricnd la recepie. Acum v rog s m iertai . . .

298

Plec pe urmele celor doi brancardieri. Lui Adam Koller fi trecuse brusc somnul. Fr s mai insiste, intr n camera sa, dar avu grij s lase ua puin ntredeschis, spre a putea urmri tot ce avea s se petreac pe coridor. Puse valiza jos, arunc pledul scoian pe pat, lu un scaun i se aez lng u. Draperii de catifea acopereau ferestrele n ntregime, astfel nct n odaia lui domnea ntunericul. Oamenii care ar fi trecut pe coridor n-ar fi putut s-l vad. Adam Koller simi o poft nebun s fumeze, dar se abinu. Captul aprins al igrii i-ar fi trdat prezena. O nrebare obsedant i muncea creierul. Ce se ntmplase n camera de alturi? Avusese loc realmente un accident sau pasagerul ei fusese asasinat? Suspin adinc. Se lsase antrenat n aceast fantastic i riscant aciune numai de dragul nevestei sale, o srboaic frumoas, devotat pn la sacrificiu rii ei. El, Adam Koller, un panic ofier de marin comercial, austriac de origine, activa n sprijinul cauzei srbilor pornii a se rscula mpotriva stpnilor otomani. Se lansase n contrabanda de arme, sub nasul turcilor i al austriecilor, care condamnau n egal msur rscoalele i pe rsculai. Este adevrat, nu o fcea numai din mrinimie, nfrunta primejdii fr numr, dar i beneficiile erau uriae. Merita totui s braveze moartea, zi de zi, pentru un pumn de argini? Nedelkovic, omul su de legtur, i dduse sfrsitul. El, Adam, i va mprti oare soarta? Nedelkovic fusese totdeauna un mare afemeiat i un ptima amator de buturi tari. Agenii secrei, orict de hrii, trebuie s se fereasc de excese. n meseria lor, greelile nu sunt permise. Orice abatere, orict de nensemnat, le poate fi fatal. Koller simi iari imboldul imperios al organismului care-i cerea poria de nicotin. i blestem slbiciunea, dar n cele din urm i sucomb. i aprinse o igar, dar avu grij s-i ascund vrful aprins n cuul minii. Aspir fumul de care nu se mai putea lipsi. Infima cantitate de otrav inhalat i liniti n parte nervii. Se scurseser cteva ore fr ca el s se fi micat de pe scaun. Brbaii care cercetaser camera 15 - probabil poliiti, socotind dup nfiarea lor i dup respectul manifestat de oamenii de serviciu ai hotelului - plecaser de mult. Adam Koller i aprinsese a douzecea igar. Nicotin i pungise limba. Atepta ns cu ndrtnicie urmarea. Cci moartea lui Nedelkovic trebuia s aib o continuare. El, Adam, nu-si putea dezvlui n faa autoritilor romneti legtura cu srbul. Ar fi nsemnat s-i se cear lmuriri, s fie

299

reinut pentru cercetri, s-i piard timpul. i el nu-i ngduia luxul de a-i pierde timpul. Avea datoria s rmn pe baricad, s repare ce mai putea fi reparat dup dispariia violent a lui Nedelkovic. Bietul Nedelkovic! l intriga faptul c legturile lui din Bucureti nu fuseser n stare s previn asasinatul. Agenii turci - cci numai lor li se putea imputa uciderea srbului lucraser cum nu se poate mai bine. Aproape c le admir lovitura . .. * ** Piotr Kuzmici Grbov sosi la Hanul lui Manuc - alias hotelul Dacia" - n aceeai diminea, la ora 11. Dup ce se instala ntr-o camer la etajul doi, comand s i se aduc ap cald. De cnd se nsurase cu Maa, cptase gustul cureniei. n fiecare diminea se spla pn la bru cu ap rece, iar nainte de a se mbrca, i pieptna prul i barba, stropindu-le apoi cu cteva picturi de lavand. Renunase la cmaa rneasc ncheiat ntr-o parte i cu poalele scoase pe deasupra pantalonilor. Purta cravat, dei nnodarea ei i cerea eforturi uriae. Renunase i la cizmele de iuft, fixndu-se la ghetele cu nasturi: Cu pantofii nu se putuse familiariza. La fiecare pas i se prea c erau gata s-i sar din picioare. Dac pleca n cltorie fr s fie nsoit de Maa, revenea la vechea lui mbrcminte. Cnd i punea cmaa rneasc i cizmele-cu talp groas prins cu inte, se simea n elementul su. ntors acas, le exila provizoriu ntr-o camer dosnic. Sosise n Romnia nsoit de Maa, creia i oferise n acest chip o cltorie de nunt, mbinat cu propriile lui interese de afaceri. Cnd acceptase s furnizeze arme de foc i muniie Serbiei, o fcuse fiindc i se dduse prilejul s ctige muli bani. Poate c si Maa l determinase indirect s se angajeze n acest trafic. Lund-o cu el n Romnia, o scotea din atmosfera ostil pe care fiicele lui o creaser acas, la Sf. Petersburg, tinerei sale soii. Cnd se nsurase cu ea, l condamnaser nu numai rudele, ci i cunoscuii, cci prieteni n adevratul sens al cuvntului nu avea. Toate ar fi fost bune, dac Maa ar fi nlturat acum, dup cstorie, barierele de neneles pe care le ridicase dup ce l cunoscuse la Ursul Siberian". Din nefericire, nici dup ce i se puseser pirostriile pe cap, Maa nu se artase mai blajin, mai nelegtoare. Se ntmpla s se scurg sptmni fr s-l primeasc n patul ei. Cteodat, Plotr Kuzmici ajungea n pragul exasperrii. Ddea nval ca un nebun n dormitorul ei - la Sf.

300

Petersburg locuiau n camere separate - hotrt s fac caz de for spre a-i valorifica drepturile conjugale. Cnd o vedea ns firav, lipsit de aprare, cu ochii rotunjii de groaz, fcea stng mprejur i se ntorcea nvins n odaia lui. Cteodat o ura. Femeia asta mi va aduce nenorocirea!" se cina, smulgndu-i prul din cap. Iam dat tot. Ce mai vrea? Se uit la mine cu scrb, de parc a fi un vierme de pmnt." Dar peste cteva ore i fcea reprouri c o nedreptea. Aa e firea ei", reflecta resemnat. Poate c ntr-o zi are s m iubeasc. Trebuie s fac orice jertf ca s o cstig. Dup sosirea lui n Romnia, zbovise cteva zile la Galai. Acolo i lsase soia n grija unui reprezentant comercial al su, cstorit cu o femeie de o strict moralitate. n compania acesteia, Maa avea s fie n deplin siguran. Apoi plecase la Bucureti, unde trebuia s-l ntlneasc pe Nedelkovic. Nevasta lui nu avea ce cuta n lumea contrabanditilor i a agenilor veroi, pe care trebuia s-i frecventeze. Cteodat i spunea c i pierduse minile, de vreme ce se vrse n contrabanda de arme. Ctigurile pe care avea s le obin justificau oare riscurile? Spre a-i gsi o scuz, invoca idealurile slavofililor adoptate i de el. Apoi se ntreba dac nu se minea pe sine cnd pretindea c aciona n virtutea unor eluri mree. Aceste contradicii l mcinau de la o vreme, chinuindu-l, rpindu-i bruma de echilibru sufletesc recstigat dup ce izbutise s o aib pe Maa. Unele victorii sunt gunoase, i dduse prea trziu seama de acest trist adevr. Cstoria lui cu Maa era falimentar. De la o vreme l ncoliser presimiri rele. Se angajase ns pe un drum fr ntoarcere. Sosise singur la Bucureti i acum resimea lipsa Masei. Va scurta pe ct posibil ederea n acest ora. De ndat ce va stabili modalitatea transportului de arme spre Serbia, se va napoia la Galai si acolo va petrece cteva zile ncnttoare n tovria nevestei sale. Frmntat de gnduri, se mbrcase pe ndelete, uitnd s mai priveasc ceasul. i aminti deodat c la ora unu avea intlnire cu Nedelkovic, care-l atepta la camera 15. i puse plria, i pipi portofelul cu acte i cu bani, ce-i umfla haina la piept, apoi iei din camer. n curtea hanului domnea mare forfot. Soseau i plecau trsuri i crue ncrcate cu mrfuri. Pe Piotr Kuzmici l ncnta lumea pestri a trgurilor. ntre negustori i rani se simea cel mai bine. i reaminti c nu avea timp de pierdut.

301

Cobori pe scara de lemn la etajul I. Strbtu pridvorul pn in dreptul camerei 15. Btu la u i atept s i se deschid. Auzi o cheie rsucindu-se n broasc. Grbov i ndrepta plria i i netezi instinctiv barba. Ua scri, lsnd s apar un cap prelung, cu plete si musti stufoase, negre ca abanosul. - Domnul Nedelkovic? ntreb Piotr Kuzmici, ducnd mna la plrie. - Exact! i se rspunse. - Sunt Grbov, Piotr Kuzimici Grbov. - Ah, da. mi pare bine! Te ateptam, domnule Grbov, poftete nuntru! Brbosul deschise larg ua. Zmbind, ntinse negutorului rus o mn mare i larg ca o lopat. Piotr Kuzmici i-o strnse, apoi intr n camer. Ua se nchise n urma lor . . . * ** De la postul sau de observaie, Adam Koller urmrise ntreaga scen. n mintea lui se fcuse lumin. Sosise momentul s intre n aciune. Se ridic de pe scaun, iei n pridvor i dup ce ncuie ua n urma sa, porni pe scri n jos. Se fcuse ora dou i un sfert cnd Grbov prsi camera 15. Discuia sa cu srbul fusese ct se poate de cuprinztoare, mpreun puseser la punct - amnunit - chipul n care avea s fie efectuat transportul de arme. Piotr Kuzmici era ncntat. Se ateptase s ntmpine dificulti serioase. Proti negustori mai sunt domnii slavofili de la Moscova i Sf. Petersburg! cuget. Pltesc ct nu face un trafic lesnicios, pe care i un prost l-ar duce la capt fr osteneal. I se fcuse o foame grozav. Cobori la restaurantul de la parter. Dei sala era arhiplin, dibui o mas liber ascuns n parte dup un ficus uria. Un chelner i se nfi cu lista de mncruri. Dup ce scutur profesional cu un ervet cteva firimituri de pe faa de mas, ntreb zmbind cu amabilitate stereotip: - Ce dorete domnul? Grbov nici nu se uit la meniu. - Poi s-mi prepari vreo zece pstrvi, rasol i o ra fript? ntreb pe rusete. - Desigur, domnule, replic chelnerul. Dorii i vin? - Din cel mai bun. Ce-mi recomanzi? - Crmposie de Drgsani. - Stranic! i la sfrit o sticl cu ampanie. La nceput smi dai o uic de prune. Dar s fie tare, s-mi prie urechile!

302

Dup ce i se aduse uica, goli dintr-o nghiitur oiul, nchiznd cu ncntare ochii. Cnd i deschise, zri n faa lui un brbat cu barbete rocate. - Domnul Piotr Kuzmici Grbov, nu-i aa? ntreb noul-venit, ntr-o ruseasc aproximativ. - Eu! Cu ce v pot fi de folos? Brbatul cu barbete rocate trase un scaun i se aez fr ceremonie la Maa lui Grbov. - Numele meu este Adam Koller. Cpitanul Koller, adug. Acum cteva minute ai prsit camera 15. Grbov ncrei sprncenele. - S presupunem c ar fi aa. Ce te intereseaz pe dumneata? - M intereseaz foarte mult. n camera 15 ai fost primit de un individ cu numele de Nedelkovic. Grbov ncepu s fiarb. - Ascult, domnule . . . - Nu m ntrerupei! rosti drz intrusul. Adevratul Nedelkovic se afl la ora aceasta pe o mas la morg. A fost asasinat n cursul nopii trecute. Dumneavoastr ai stat de vorb cu un fals Nedelkovic. Negutorul se albi la fa. - Ce tot vorbeti, domnule? - Dumneavoastr urma s predai un transport de arme statului srb. Nu e nevoie s-mi confirmai. tiu tot! Grbov simi c se sufoc. - De unde eti, domnule? De la Poliie? - Eu urma s efectuez transportul de arme. Rusul avu senzaia c prul din cretet i se ridic perie. I cuprinse brusc frica. Prea muli tiau despre acest transport. - Cine-mi garanteaz mie c tot ce-mi spui este adevrat? bolborosi. - Falsul Nedelkovic, cu care ai luat contact n camera 15, este un agent al turcilor. Dac apuc s transmit efilor lui informaiile obinute de la dumneavoastr, transportul de arme este compromis. Dumneavoastr vei suferi o pagub serioas n bani, iar srbii vor fi lipsii de nite puti, astzi mai nece sare pentru ei dect aerul pe care-l aspir. Pe Grbov l trecur sudorile. - Te-am mai ntrebat, domnule Koller, cu ce-mi dovedeti buna dumitale credin. - V pot preciza numele omului din ara dumneavoastr care v-a angajat pentru efectuarea acestui transport. Mai adaug

303

c armele urmau s intre n Romnia pe la punctul de frontier Ungheni i c n momentul de fa ar fi trebuit s se afle la Galai. - Aceste informaii puteau s scape, strui Grbov a-i manifesta nencrederea. Cpitanul de marin suspin cu ngduin. - Te neleg, domnule Grbov. E firesc s fii bnuitor. Dumneata eti pus n faa unei dileme. Ce este mai demn de crezut? Cuvntul lui Nedelkovic ntlnit - potrivit programului - ntr-o camer din Hanul lui Manuc, sau cuvntul unui ins despre care habar n-ai avut pn acum? Din pcate, trebuie s alegi i nc repede. S nu spui mai trziu c nu ai fost prevenit. Argumentele marinarului prur s-l zdruncine pe Grbov. - Domnule Koller, cuvintele dumitale sunt meteugite. Dac a lua legtur cu agentul diplomatic al Serbiei... - Asta cere timp, domnule Grbov. Apoi este ndoielnic c agentul diplomatic - un personaj oficial - ar accepta s se amestece ntr-o afacere de contraband, chiar dac aceasta i servete ara .. . - Hm! ai dreptate, domnule Koller. Cpitanul simi c este pe punctul de a ctiga partida. Trebuia s speculeze avantajul, - Domule Grbov, este cazul s te decizi acum, pe loc. Unde, cnd i cum trebuie s predai transportul de arme persoanelor recomandate de Nedelkovic? Negutorul rus trase adnc aer n piept, apoi i descarc brusc sacul: - Poimine urma s m ntlnesc la Galai cu Nedelkovic - cu falsul Nedelkovic, cum pretinzi dumneata - ntr-o tavern din port cu firma La rechinul Alb". Acolo avea s-mi prezinte pe un cpitan de nav, pe nume Layos Nagy, care urma s preia armele. Un zmbet larg se aternu pe chipul lui Koller. - Diabolic plan! i uluitor de simplu. Nagy este n slujba turcilor. mbarcnd armele pe nava lui, le druiai osmanlilor. La ce or trebuia s te ntlneti cu falsul Nedelkovic? - La zece de diminea. - Bine. La ceasul hotrt s te nfiinezi la Rechinul alb". Grbov observ c marinarul nu i se mai adresa cu dumneavoastr", dar nu se formaliza. Era limpede, Koller schimbase tonul, acum cnd se tia stpn pe situaie. - Domnule Koller, ai informat autoritile romneti asupra crimei svrite de falsul Nedelkovic?

304

Umbra unui surs se aternu pe buzele cpitanului. - Astfel de chestiuni le lichidm ntre noi, contrabandi tii, fr participarea autoritilor. Asta e regula jocului. Grbov nclin din cap: - ncurcat joc! - Se vede c eti nou n meserie, domnule Grbov. - Omul nva i cnd se vede pe patul de moarte. Koller i netezi barbetele. - Ai dreptate, nva s moar. Din nefericire, nu apuc s mai vorbeasc nimnui despre aceast ultim experien. Se ridic de la mas. - Am plecat, domnule Grbov. Nu uita s fii punctual la ,,Rechinul alb"! Te las cu bine! i puse plria pe cap, duse mna la bor, ntr-un salut vag militresc, apoi se ndeprt, strecurndu-se printre mese . . nceputul de toamn izgonise cldurile toride i adusese n schimb ei rcoare plcut, binefctoare. n portul Galai, activitatea se desfura intens. Sute de hamali ncrcau ori descrcau nave de tot felul - bricuri, goelete, barchentine, brigantine, vapoare cu zbaturi aliniate de-a lungul cheiurilor. Marinari, cltori, cete de gur-casc, negustori, pungai de buzunare, ceretori, grniceri, crui, hamali umblau ncolo i ncoace ntr-un imens furnicar. Piotr Kuzmici Grbov i fcea loc prin mulime, deschiznd prtie cu pieptul su lat i puternic ca etrava unei corbii. Ocolea stivele de mrfuri, aspira cu extaz mirosul de gudron i de ap, se bucura de vnticelul care-i mngia plcut fruntea i obrajii. Grijile pricinuite de transportul de arme nu reueau s-i umbreasc optimismul. Se gndea la Koller. Omul acesta, att de sigur pe sine, l impresionase. Acceptase propunerea sa, fiindc era dator s-i ia toate msurile de precauie. Din fericire, armele erau nc n posesia lui. Misterul Nedelkovic" avea s se limpezeasc n curnd. La zece precis, Grbov calc pragul Rechinului alb". n contrast cu lumina puternic de afar, penumbra din sala spaioas i afumat i pru foarte adnc. Dup ce-i mai obinui ochii se uit la mesele slinoase, cu muli beivani n jur. Cei mai muli erau marinari. La o mas de lng tejghea se afla cpitanul Koller. Grbov l salut ridicnd mna, apoi i plimb privirile n cutarea mult contestatului Nedelkovic, fr s-l gseasc. Koller l pofti cu un semn al minii la masa lui. Negutorul se aez pe un scaun n faa marinarului, care-i turn ntr-un pahar vodc ruseasc. Cpitanul i ridic paharul:

305

- n sntatea dumitale, domnule Grbov. Sorbi butura laolalt cu oaspetele su, apoi umplu din nou paharele. - Acum s ndeplinim datina morilor, adug, vrsnd pe podea un fir de alcool: Pentru sufletul bietului Nedelkovic i al impostorului care a ncercat s-i fure identitatea. Grbov l privi atent: - Ce vrei s spui? Cpitanul de marin zmbi placid. - N-ai aflat? Individul care te-a ntmpinat pe dumneata n camera 15 sa spnzurat azi-noapte ntr-o odi a unui han din preajma portului. Negutorul clipi des: - Va-s zic de asta nu s-a nfiat la ntlnire. Fii sincer, domnule Koller, ai vreun amestec n ... lichidarea lui? Marinarul i din limb: - Vai, domnule Grbov, ntre oameni de lume asemenea ntrebri nu se pun. Tot ce pot s-i declar e c falsul Nedel kovic i-a pltit crima. - Am neles. L-a mustrat contiina i s-a spnzurat, replic Grbov. - Iat versiunea exact... i oficial! sublinie Koller. Acum s trecem la chestiunile noastre. M ofer s efectuez transportul de arme, dac ai ncredere n mine. - Ce garanii mi oferi, n afar de sinuciderea falsului Nedelkovic? Ai uitat s-mi spui cum l chema de adevrat? - Suleiman Seyda. I se mai spunea si Aram Arvatinian. La Galai era cunoscut sub numele Refik Bey. Care era ns adevrata lui identitate, nimeni nu poate ti. Cred c nici Serviciul secret turc nu o cunoate. i acum s stm de vorb despre garanii. Exist aici, n Galai, sucursala unei firme srbesti de import-export. Scopul ei nemrturisit este contrabanda de arme. Lucreaz cu autorizaia tacit a agentului comercial srb din Galai. Cu acest agent poi sta de vorb chiar n dimineaa aceasta. i convine formula? - mi convine. - Chelner, plata! strig marinarul, izbind cu verigheta n tblia mesei. Mai repede! M grbesc! * ** - A nceput s se nsereze mai devreme, Charikleia. Ce pcat c a trecut vara! suspin. Aprinde lmpile, Giannaris! Abia vd s m mbrac.

306

- Le aprind ndat, domnule consul general! replic servitorul, repetnd ordinele stpnului. Doskos, consulul general al Greciei la Belgrad, alese din dulap o cravat de mtase neagr cu ape roiatice. - Crezi c se potrivete la redingota neagr, Charikleia? Era un adept al eleganei vestimentare sobre, pe care se strduise a io nsui nc de pe cnd i fcea stagiul de consul n Marea Britanie. Cnd fusese nlat la gradul de consul general i transferat la Belgrad, ncercase un simmnt de amrciune. tia c viaa monden, strlucitoare, cu care se deprinsese la Londra avea s-i lipseasc n capitala Serbiei. Charikleia, soia sa, plnsese ca si cnd i-ar fi lovit o mare nenorocire. Ce-o s ne facem n acel fund de lume, Hektor? O s trim ntre troglodii! O s uitam s ne mai purtm omenete!" El ncercase s o consoleze: Este mai bine s fii primul ntr-un sat din Spania, dect al doilea la Roma, a spus Caesar". Charikleia fornise printre lacrimi: Prerile lui Caesar nu m nclzesc cu nimic. La Belgrad vom pierde cei mai frumoi ani din via". Dup ce se instalase n noul post, Hektor Doskos constatase c traiul din capitala Serbiei nu era chiar att de ngrozitor pe ct i nchipuise. Se mai aflau acolo civa consuli cu familiile, n compania crora, att el, ct i Charikleia i petreceau plcut serile. La reuniunile dansante de la Cercul Militar, ofierii din garnizoan se comportau civilizat i erau nite foarte buni dansatori. Pe lng militarii srbi se mai aflau la Belgrad i numeroi ofieri rui, nrolai voluntar n armata srb. Tinereea lor stimula pe maturele soii ale consulilor, care se lsau antrenate la dans cu nemrturisit plcere. Lipseau conii, marchizii i ducii care ornau saloanele din Mayfair, dar notabilitile locale nu erau cu nimic mai prejos de marea burghezie din capitalele occidentale. Un singur lucru l indispunea pe consulul general Doskos: patimile politice ale srbilor, care mbrcau forme mai violente chiar dect n Grecia lui natal, patria zguduirilor sociale endemice. Asasinarea prinului Milan, tatl actualului suveran, se nscria n acel val de aprinse frmntri nelipsite mai tuturor popoarelor din vitregita peninsul Balcanic. La Londra, nervozitatea politic a cetenilor englezi se manifesta numai n cadrul dezbaterilor parlamentare din Camera Comunelor - i mai puin din Camera Lorzilor - dezbateri care pstrau dealtfel un decorum ndeosebi apreciat de consulul general Doskos. Aici, la Belgrad, avea impresia s tria deasupra unei pivnie ncrcate cu dinamit. Un nebun putea oricnd s aprind fitilul, aruncnd

307

ntreg edificiul n aer.. . Giannaris aprinse lmpile n ncperile vaste, dar joase, ale apartamentului amenajat la primul etaj al consulatului Greciei pentru a servi drept locuin efului misiunii consulare i soiei sale. Se oploise o lumin aurie, catifelat, care predispunea la visare i lenevie. Dup ce i fcu un impecabil nod la cravat, Doskos i mbrc redingota, inut cu respect de servitor. Sub nfiarea sa de slug docil i bine dresat, Giannaris ascundea un temperament vulcanic. Originar din Creta, se avntase cu furie n rscoala care incendiase insula cu civa ani n urm. n cursul aciunilor de gueril angajate ntre insurgeni si trupele otomane, ucisese cu mna lui peste douzeci de inamici. Zdrobirea insureciei l silise s se refugieze n Grecia, fiindc se pusese un premiu pe capul lui. Dup vicisitudini fr numr, ajunsese n serviciul unui tnr agent consular francez din Atena, pe nume Antoine Guillemot. Veniturile personale ale lui Guillemot erau anemice, aa c nu-i putuse engaja un servitor stilat, desigur mai costisitor. Avea ns talent pedagogic. n mai puin de un an fcuse din Giannaris un valet de nalt clas. Rebelul din Creta se acomodase cu noua sa condiie care-i asigura dac nu belugul, cel puin hrana i o mbrcminte decent. Guillemot nu era zgrcit. Din puinul lui l lsa i pe Giannaris s se nfrupte. ntre stpn i slug se statorniciser relaii de preuire reciproc i chiar de afeciune fr ca aceasta s exclud formalismul i deosebirea de poziie social. Cnd Guillemot prsise Atena, n urma transferrii sale ntr-un post din Extremul-Orient, fusese nevoit s se despart de Giannaris. Un servitor localnic, deprins s se hrneasc frugal, cu un pumn de orez i din cnd n cnd cu cte un pete, avea sl coste mai puin. Chiar i transportul lui Giannaris peste mri iar fi grevat bugetul. n ajunul plecrii lui Guillemot la noul i ndeprtatul su post, sosise la Atena Hector Doskos, pentru a primi dispoziii de la Ministerul Afacerilor Strine, nainte de a se prezenta la Belgrad. Cei doi ageni consulari se cunoscuser cu civa ani n urm, la Londra. Guillemot l recomandase clduros pe Giannaris lui Doskos, care acceptase s-l ia n serviciu. De atunci, acesta nu avusese niciodat a se plnge de alegerea fcut. Cretanul se dovedise a fi un servitor fr cusur . ntrunea calitile valeilor englezi, fr a avea i preteniile acestora. Totui, Giannaris nu era un automat dedicat n exclusivitate slujirii stpnului. Cretanul avea preocuprile, frmntrile i

308

ndoielile lui. Rscoala din Bosnia i Heregovina i evoca insurecia din insula lui de batin. Calmul cu care consulul general Doskos urmrea desfurarea sngeroaselor lupte ale rebelilor l nedumerea. Trind n preajma lui Guillemot i mai trziu a lui Doskos, ajunsese s se familiarizeze treptat cu mentalitatea diplomailor ce-i fceau un titlu de glorie din detaarea cu care priveau gravele evenimente din jurul lor. Dar pentru el aceast atitudine echivala cu o trdare a intereselor populaiilor cretine rmase nc sub clciul otoman. Nu mprtise prerea sa consulului general, fiindc acesta nu numai c nu i-o ceruse, dar ar fi fost chiar profund ocat dac servitorul ar fi cutezat s si-o expun prin viu grai. - Giannaris, adu-mi decoraiile- n miniatur! porunci Doskos dup ce i mbrc redingota. Ori de cte ori mergea n audien la palat, i prindea la rever un lnior de aur, de care atrnau principalele sale decoraii, reduse la proporii minuscule. Ordinele n mrime natural le arbora numai la recepiile diplomatice, la srbtorile naionale i la ceremoniile de gal. - S nu ntrzii, Hektor! i recomand Charikleia. n seara aceasta avem invitai! - Draga mea, sper c prinul Milan n-are s m rein mult. Dac pn la opt nu m-am ntors, aezai-v la mas fr mine. Lu tocmai plria cilindru din mna lui Giannaris, cnd i ajunse la ureche un ndeprtat murmur de voci care cretea n intensitate. Charikleia trecu la fereastr i ddu puin la o parte perdeaua. O mas compact de oameni, cu pancarte i drapele srbesti, apruse la captul strzii. Zvonul de glasuri se transform treptat ntr-un vuiet puternic. - nc o manifestaie! exclam scrbit Charikleia. Srbii tia nu s-au plictisit s tot defileze pe strzi, strignd mpotriva otomanilor? Ce vor? S se bat cu turcii? narul vrea s se ncaiere cu armsarul! Doskos nu rspunse. Nu comenta niciodat evenimentele politice de fa cu servitorii. Prerile lui angajau ntr-o oarecare msur Grecia. Colportarea i mai ales denaturarea lor i-ar fi pricinuit dezagremente. - Voi ncerca s m ntorc nainte de opt, vorbi sec. Te las cu bine, draga mea! i lu mnuile, bastonul i prsi ncperea. Cupeul l atepta n faa consulatului. Coloana manifestanilor era att de masiv, nct se revrsase n lungul i n latul strzii asemenea unui puhoi ce i umple pn la buz albia. Trsura rmase

309

imobilizat mai bine de un sfert de or. Abia dup ce se scurser ultimii manifestani, echipajul se urni, ndreptndu-se spre palatul princiar. Se fcuse apte i un sfert cnd ajunse la destinaie. Dos kos cobor din trsur, duse solemn mna la plrie, rspunznd la salutul santinelelor, apoi intr n cldire. Ofierul de ordonan al principelui l conduse pn n anticamera cabinetului principar. Printre persoanele care ateptau s fie primite n audien, Doskos recunoscu pe colonelul Sturdza, agentul diplomatic al Romniei, pe Marcovic, ministrul de Interne, pe colonelul comandant al garnizoanei Belgrad i pe colonelul Becker, o figur proeminent printre ofierii superiori rui care vizitau de la o vreme tot mai des Serbia. Strnse minile cunoscuilor. Prezena acestor personaliti n anticamera prinului, la o or att de trzie, presupunea evenimente serioase n perspectiv. Toi acetia vorbeau despre ploile toreniale czute n ultimele zile asupra capitalei i a nordului Serbiei, cnd ua cabinetului princiar se deschise, ngduind prinului de Wrede, agent diplomatic i consul general al Austro-Ungariei, s apar dup ncheierea audienei sale la eful statului. Austriacul salut cu politee rece, apoi prsi anticamera. Prinul nu e n apele lui", reflect Doskos, care i analizase atent fizionomia. Ofierul de ordonan anun pe agentul diplomatic romn c este ateptat de Altea-Sa.. . Prinul Milan fuma iritat o igar de foi. Discuia cu secretarul de legaiei Wrede i lsase un gust amar. Diplomatul i prevenise n termeni categorici c Imperiul Austro-Ungar nu va tolera o intervenie militar a Serbiei mpotriva turcilor. n calitate de putere garant a autonomiei statului srb, socotea de datoria sa s pstreze intangibil actuala ordine politic din Balcani. Guvernul imperial austro-ungar va socoti drept o grav nclcare a obligaiilor asumate de ctre Serbia, orice ncercare a acesteia de a sprijini insurecia din Bosnia i Heregovina. n cazul c guvernul de la Belgrad i va materializa ostilitatea fa de Imperiul Otoman suzeran, Austro-Ungaria va fi obligat s-i reconsidere poziia fa de Serbia, care va suferi consecinele propriei sale nesocotine. Limbajul arogant al diplomatului austriac reliefa desigur nervozitatea guvernanilor de la Viena. Prinul Milan se temea c ameninrile Austro-Ungariei nu vor rmne liter moart. Ruii l ncurajaser s mearg nainte cu orice riscuri, asigurndu-l de sprijinul lor. Vor merge ns pn acolo nct s accepte o confruntare militar cu Austro-Ungaria, de dragul

310

Serbiei? Imperiul arilor avea tot interesul s surpe edificiul puterii otomane, dar va aciona oare pn la ultimele limite? n cazul unui rzboi austro-rus, Germania ar rmne indiferent? Bismarck nu va ncerca s rzbune umilina suferit n cursul recentului conflict germano-francez, datorit interveniei ruilor? Dar Marea Britanie? Ce va face Marea Britanie? Atitudinea ei turcofil era arhicunoscut. Ruii riscau s-i ridice iari n cap ntreaga Europ, aa cum se ntmplase n rzboiul Crimeii. n cazul unei noi nfrngeri a Rusiei, ce se va ntmpla cu Serbia mpresurat numai de dumani? Incontestabil, interesele Serbiei erau comune i celorlalte popoare cretine dinluntrul Imperiului Otoman. Era ns de presupus c ele vor aciona n cel mai deplin acord? Dac s-ar fi ridicat toate deodat mpotriva turcilor, nimic n-ar mai fi putut mpiedica prbuirea puterii otomane i izgonirea osmanlilor din Europa. Dac? Dac? Dac? Acest dac l exaspera pe prinul Milan. Intuiia lui politic l ndemna s intre n aciune. Ce se va ntmpla ns dac va da gre? Prinul Milan i zise c trebuia s aib n vedere i interesele propriei sale dinastii. Serbia voia rzboiul. Printele su fusese asasinat fiindc nu se artase ndeajuns de zelos n domeniul pregtirilor militare ale rii. Actualul cabinet ministerial era alctuit din naionaliti convini. Dac Ristici va veni la putere, vor intra n guvern numai beliciti intransigeni, care-i vor crea o situaie imposibil. eful poliiei sale secrete l prevenise c toi efii de departamente, n cap cu primul ministru, fceau parte din Omladina", o asociaie extremist dumnoas Turciei i prietenilor ei. Omladina" nu se sfia s foloseasc mijloace teroriste. Prinul Milan nu voia s mprteasc soarta tatlui su. Era contient c trebuia s acioneze n spiritul nzuinelor poporului su dac voia s-i consolideze dinastia, s-i asigure continuitatea. n cursul cltoriei fcute recent la Viena, spre a discuta cu mpratul Franz-Josef situaia exploziv din Balcani, cancelarul Andrassy l lsase s neleag c Austro-Ungaria va sprijini revenirea la crma Serbiei a dinastiei Karagheorgiievici, nlturat cu fora de actuala dinastie a Obrenovicilor, n cazul c el Milan, nu se va alinia politicii adoptate de guvernul austriac fa de Turcia. antaj calificat, care-i dduse serios de gndit. Prinul tocmai zdrobea cu nervozitate vrful aprins al igrii pe jumtate consumate n scrumiera de pe birou, cnd ofierul de ordonan i anun intrarea agentului diplomatic al Romniei. Expresia de amrciune ntiprit pe chipul lui Milan se

311

terse. Trimisul statului vecin nu trebuia s-i citeasc pe fa tulburarea provocat de convorbirea purtat cu prinul Wrede. La apariia colonelului Sturdza, i ntinse cordial mna i l pofti s ia loc. - Domnule colonel, v-am invitat spre a v notifica oficial un eveniment de mare nsemntate pentru mine si pentru dinastia mea. M-am logodit cu prinesa Natalia, graioasa fiic a rposatului colonel Kesko i a soiei sale, nscut prines Sturdza. Sunt bucuros fiindc logodnica mea este i nepoata dumneavoastr. Colonelul afect o foarte plcut surpriz, dei n realitate fusese informat din timp asupra acestui eveniment. Prezent respectuoase felicitri tnrului logodnic i i ur ca dinastia Obrenovici s se perpetueze pe tronul Serbiei pentru binele rii i al poporului srb. Prinul i mulumi. - Instalarea pe tronul Serbiei a unei prinese cu snge romnesc va cimenta legturile de prietenie dintre ara mea i Romnia, domnule colonel. V rog s fii interpretul meu pe lng Altea-Sa prinul Carol i s-l asigurai, n acest moment de mare bucurie pentru mine i pentru Serbia, de sentimentele de cald prietenie pe care le port Alteei-Sale i frumoasei dumneavoastr ri. Colonelul Sturdza i fcu rezerve asupra autenticitii sngelui romnesc" i sentimentelor romneti" ale prinesei Natalia. Tnra logodnic a prinului Milan era de un snobism feroce, mbtat de visurile-i de mrire intrate n domeniul realitii graie prinului Milan. Luase hotrrea ca prin odraslele pe care le va zmisli s ptrund n familia imperial rus. Va fi destul s-i introduc prin cstorie pe vreuna din fiice n clanul marilor duci, ca s ajung a se nrudi cu Romanovii. Desigur c i se va recunoate meritul de a se fi lepdat de originea ei romneasc. La ora actual, cartea rus era mai puternic. Colonelul Sturdza, dei se aflase la Belgrad n momentul logodnei, nu fusese poftit la ceremonie tocmai pentru c Natalia voia s rup orice legtur cu familia ei din partea mamei. Prinul Milan accepta zelul de neofit al Nataliei, pentru c atitudinea ei era apreciat nu numai de ofierii rui din armata srb, ci i de contele Ignatiev, cci prin intermediul prinesei se ntrea partida pro-rus din Serbia. Milan ar fi dorit totui ca simmintele antiromneti ale viitoarei soii s nu fie clamate cu atta ostentaie, mai ales acum, cnd Serbia avea atta nevoie de cooperarea politic a brbailor de stat de la Bucureti.

312

- Evenimentele din Bosnia i Heregovina impun, domnule colonel, luri de contact mai strnse ntre Serbia i Romnia. A propune, domnule colonel, s angajm discuii concrete asupra acestei chestiuni. - Voi supune guvernului romn propunerea Alteei-Voastre. Prinul se ridic de la masa de lucru: Sper s putem angaja n curnd convorbiri rodnice, domnule colonel. Cei doi brbai i strnser cordial minile, apoi agentul diplomatic romn se retrase. Prinul Milan rmase gnditor. Dac ar putea s-i determine pe romni, pe greci i pe muntenegreni s-i mprteasc vederile, s-ar face un pas hotrtor pe drumul obinerii independenei tuturor. Porunci ofierului de ordonan s-l introduc pe consulul general al Regatului Grec. Era decis s fac i guvernului elen o ofert formal de alian. tia c va ntmpina dificulti, ntre anii 1860 i 1862 se desfuraser intense tratative diplomatice ntre Serbia i Grecia, n vederea ncheierii unei aliane mpotriva Imperiului Otoman, avnd drept obiective eliberarea conaionalilor aflai n teritoriile rmase sub guvernarea direct a turcilor, precum si mprirea Peninsulei Balcanice. Detronarea regelui Otho al Greciei pusese capt discuiilor, care fuseser reluate abia cinci ani mai trziu, sub domnia regelui George, noul suveran elen. n acel timp izbucnise rscoala din Creta, n august 1867 se ncheiase un tratat de alian care stabilea obligaia celor dou state de a declara rzboi Turciei cel mai trziu n martie 1868. Acelai tratat mai prevedea ca Bosnia i Heregovina, eliberate de sub turci s fie alipite Serbiei, Greciei revenindu-i Epirul i Thessalia. Mai nainte ns ca noua convenie s intre n vigoare, prinul Mihail Obrenovici al Serbiei fusese asasinat - el, Milan, fiind chemat pe tron. La scurt timp dup acest eveniment, rsculaii cretini, lipsii de un sprijin efectiv din afar, capitulaser. Guvernul de la Atena atribuise eecul insureciei din Creta jocului dublu practicat de srbi, care pretindeau elenii - i vnduser aliaii, spre a dobndi n schimb de la turci evacuarea unei baze militare deinute de acetia pe teritoriul srb. Tnrul prin Milan socotise c izbucnirea rscoalelor din Bosnia i Heregovina era de natur s netezeasc asperitilor politice dintre Serbia i Grecia, lupta comun mpotriva turcilor primind asupra oricror alte considerente. tia c tratativele nu vor fi uoare. Fr a fi un ncerca t psiholog, simea instinctiv c Doskos nu-i era prieten. Consulul general al Greciei i fcu grav intrarea. Se com-

313

porta ca i cnd ar fi fost primit n audien la palatul Buckingham de ctre regina Victoria. Nu fiindc ar fi acordat aceeai consideraie prinului Serbiei. Socotea ns c eful unei misiuni diplomatice se respect pe el nsui cnd se supune ceremonialului. - Luai Ioc, domnule consul general! Doskos se aez n fotoliu, i mpreun minile, le sprijini pe genunchi i rmase n poziie de ateptare. Prinul se interes protocolar de sntatea regelui George, apoi trecu la subiectul care-l interesa: insurecia din Bosnia i Heregovina i comunitatea de interese srbo-greceti. - Ministrul meu de externe a fcut unele tatonri n legtur cu o alian ntre rile noastre, domnule consul -general. Convorbirile au fost ntrerupte n august din cauza vizitei mele la Viena. De atunci au intervenit noi factori: imposibilitatea turcilor de a nfrnge rscoala, intervenia marilor puteri, ncercrile Sublimei Pori de a gsi o ieire din impas. Toate acestea fac necesar o reluare a negocierilor dintre rile noastre. Suntem n ceasul al doisprezecelea, domnule consul general. A fi putut ncheia o alian cu Muntenegrul, dar n momentul de fa interesele noastre i ale acestei ri nu sunt convergente. De Grecia nu ne desparte nimic. Este natural ca, dup nlturarea dominaiei turce n Balcani, teritoriile locuite de greci s revin Greciei, iar cele locuite de srbi s fie ataate Serbiei. n Macedonia elementele greceti i srbesti sunt oarecum amestecate. Dar asta nu ne poate mpiedica s ajungem la o nelegere. Unindu-ne eforturile, att pe trm militar, ct i politic, pentru a lovi Turcia, vom obliga armatele otomane s se bat pe trei fronturi dac inem seama i de rscoala din Bosnia i Heregovina. Cred c pot conta i pe bulgari. Comitetul bulgarilor de la Bucureti, cu care suntem n contact permanent, ne-a asigurat c, n schimbul unei subvenii de 50 000 de ducai, necesari achiziionrii de arme, vor putea crea o diversiune, rsculnd populaia din Bulgaria mpotriva turcilor. Pregtirea unei insurecii n Thessalia ar cdea n sarcina dumneavoastr. Pot s v informez, domnule consul general, c emisarii notri au luat deja legtura cu cpeteniile albaneze n scopul declanrii unor acte de ostilitate mpotriva osmanlilor. A dori s cunosc i punctul dumneavoastr de vedere. Doskos ascultase impasibil expunerea prinului. - Alte, nu am mandat s m pronun n aceast problem. Voi aduce la cunotin guvernului meu propunerile AlteeiVoastre.

314

Milan rmase descumpnit de rceala replicii consulului general. Se ateptase la alt reacie. - Nu mi-ai vorbit despre Romnia, Alte, relu Doskos dup cteva momente. Guvernul meu dorete s cunoasc i poziia dumneavoastr fa de aceast ar. Doskos era curios s afle cum va motiva prinul ocolirea acestui punct nevralgic. Guvernul de la Atena evitase pn acum s-i ia vreun angajament fa de Serbia. Instalarea unui puternic stat slav n Balcani, substituit puterii otomane, nu i-ar fi convenit sub nici o form. Doskos era convins c Romnia - o insul latin ntr-o mare slav - mprtea temerile oamenilor politici eleni. - Guvernul de la Bucureti nclin spre o soluionare pacific a crizei orientale, rspunse cu tact diplomatic. - Concluzia este valabil n ceea ce i privete pe conservatori, complet Doskos. Liberalii nu sunt adepii unui pacifism cu orice pre. - Din nefericire, domnule consul general, la Bucureti liberalii sunt n opoziie. - Va fi greu, Alte, s se ncheie n Balcani un sistem de acorduri antiotomane fr participarea Romniei. Prinul Milan i ncrei nemulumit fruntea. Doskos ncepuse s-i dezvluie jocul. Cuta s obin concesii sporite, invocnd imposibilitatea ncheierii unei aliane greco-srbe mai nainte ca Belgradul i Atena s se asigure de sprijinul Romniei? Sau era pur i simplu ostil unei aliane cu Serbia?... Milan i arunc privirile asupra ceasului de bronz de pe masa de lucru, dnd a nelege reprezentantului grec c audiena se ncheiase. - Domnule consul general, sper c vei pleda pe lng efii dumneavoastr ierarhici, n sprijinul cauzei pe care v-am expuso. in s v atrag atenia c n momentul de fa Serbia dispune de o armat bine narmat i antrenat. Trimisul grec prsi scoros cabinetul princiar, lsnd n urm o atmosfer glacial. Prinul Milan i intuise just opiniile. Doskos era adversarul aventurilor militare. Deopotriv cu un mare numr de intelectuali i bancheri greci, socotea c n viitoarele decenii se va ajunge treptat la o contopire a populaiei greceti autohtone cu populaia turc, constituindu-se un stat nou, o replic a Imperiului Bizantin de odinioar. Grecii, partizani ai formelor de lupt violent, socoteau utopic proiectul contopirii evolutive. Ultimul cuvnt aveau s-l rosteasc desigur oamenii politici de la Atena i regele

315

George. Dup plecarea lui Doskos, ofierul de ordonan introduse pe colonelul Becker. Pe lng gesturile domoale i pedanteria consulului general grec, comportamentul colonelului rus respira energia, dinamismul, ndrzneala. Atitudinea acestuia fa de prin era a unui camarad de arme, care nu se poate elibera de o expansivitate cazon. - Alte, l-am vzut pe Doskos ieind posomorit ca un cioclu din cabinet. n trecere, mi-a aruncat o privire asasin. Colonelul Becker rse: Doskos nu-i poate ascunde sentimentele antislave nsuite la Londra. Omul acesta oglindete mentalitatea grecilor, care triesc de cteva decenii ncoace la remorca englezilor. - Nu-l pot uita pe Byron, zmbi prinul Milan. Adug apoi cu tristee: M tem c ncercrile mele de a-i atrage ntr-o alian antiotoman vor da gre. Mai am o speran. Am fost informat c noul lor prim-ministru, Kumunduros, i-a nceput cariera politic luptndu-se pe baricade n Creta. S sperm c sentimentele lui turcofobe nu s-au schimbat. Cnd ajung n vrful piramidei, unii oameni i modific optica. Becker cltin din cap n semn de ncuviinare. - n privina lui Kumunduros, prerile sunt mprite. Ambasada noastr de la Constantinopole deine informaii potrivit crora Kumunduros i-ar fi luat angajamentul fa de Anglia i Frana s nu intervin n criza Balcanic. - Sper s obin compensaii pe alt cale. Proti mai sunt i grecii! exclam prinul cu adnc resentiment. Nu-i dau seama c umilindu-se n faa marilor puteri nu vor obine nimic? Anglia are tot interesul ca Turcia s pstreze Bosforul, spre a-i ine n ah pe rui. Solidaritatea european fa de islamicii barbari venii din strfundurile Asiei i statornicii pe teritoriile Bizanului defunct s-a dovedit a fi lamentabil i n trecut i acum. Colonelul i rsuci mustaa cu vrfuri lungi i ascuite ca nite sulie. - Kumunduros i partizanii lui nu sunt alfa i omega n politica greceasc. Pot s v aduc i o veste bun. Recent am intrat n contact cu un grec foarte influent, Leonidas Vulgaris, care a participat la toate rscoalele grecilor, de la rzboiul din Crimeea ncoace. Vulgaris este partizanul unei strnse cooperri ntre toate popoarele cretine din Balcani, i n sprijinul acestei idei ntreine o activ coresponden cu cpeteniile patrioilor bulgari, bosnieci i muntenegreni. n cadrul ultimei mele convorbiri cu Vulgaris, i-am sugerat s renvie defuncta alian srbo-greac.

316

A prut entuziasmat de propunerea mea. Generalul Ignatiev l-a invitat la Constantinopele. Vrea s-i fac din el un instrument. Becker arat cu un gest teatral harta Balcanilor, aninat ntre ferestrele cabinetului princiar. - Cnd Serbia va intra n lupt mpotriva Imperiului Otoman, se vor rscula i bulgarii, i muntenegrenii, i albanezii, i macedonenii, i grecii, i romnii... ntreaga peninsul va lua foc sub picioarele turcilor... * ** Ambrosii Sablic, studentul n medicina, sttea ntins pe burt de-a latul brnei scobite de degetele vnturilor i ale ploilor i privea printre stncile crenelate de pe buza prpastiei o floare mic, alb, delicat, cu petale catifelate i corola de culoarea mierii. Dac ar fi ntins mna, ar fi putut s-o rup, dar Sablic nu se ndura s-o fac. De ce s pun capt firavei existene a plantei legnate de vnticelul sprinar? Toamna ncepuse s repead asupra munilor trmbe vntoase i s coboare din vzduh perdele de ploaie rece, mrunt. De cteva ore ncoace, cerul se luminase deodat, de parc o uria mn ar fi dat la o parte draperiile plumburii, spre a nvlui iari firea n reeaua aurie a razelor de soare. Petalele delicatei flori preau fasonate n filde. Dincolo de coronia lor se deschidea un hu care erpuia printre pereii abrupi ai munilor. n adncul lui aprur primii cercetai turci. Dac micua plant ar fi fost ctarea unei puti, i Sablic ar fi apsat pe trgaci, cpetenia grupului de turci s-ar fi prvlit la pmnt. Dar studentul se abinea s trag, dei avea n mn o arm pe care o putea folosi, dup cum nu trgeau nici tovarii lui, rsfirai de-a lungul brnei. Primiser ordine precise. Nu vor deschide focul dect n momentul cnd grosul coloanei inamice se va angaja ntre pereii stncoi ai canionului. La coala de medicin din Paris nvase s vindece oameni. Aici, n munii Bosniei natale, nva s-i ucid. Nu se scurseser nici dou luni de zile de cnd prsise capitala Franei, spre a se nscrie voluntar n rndurile lupttorilor pentru independen din ara sa. Pentru el, acest interval de timp prea s fi durat secole. Att de profund era ruptura dintre lumea parizian, hipercivilizat, superrafinat, i lumea iliric, slbticit de mizerii, umiline i ignoran, nct Sablic avea senzaia de a fi coborte aici de pe alt planet. Cnd tatl su, doctorul Sablic, lupttor activ n rndurile revoluionarilor, l prezentase lui Liubibratic, una dintre cele mai

317

proeminente figuri ale insureciei antiotomane, Ambrosii se simise mrunt i nensemnat. Liubibratic l strivise cu personalitatea lui copleitoare, cu reputaia lui de nenfricat portdrapel al independenei poporului su. Acesta ascultase cu interes odiseea tnrului student, care izbutise s ptrund pe teritoriul Bosniei nfruntnd mari dificulti. Cltoria de la Paris la Spalato se desfurase n condiii normale. De ndat ns ce pusese piciorul pe cheiul portului dalmaian, icanele ncepuser s curg. Autoritile austriece nchiseser grania cu Bosnia i Heregovina, lund msuri draconice spre a mpiedica trecerile clandestine de voluntari sau contrabanda de arme. Capturat de o patrul n vreme ce ncerca s se strecoare pe furi printre verigile lanului de grniceri austrieci, fusese zvorit n celula unui post de poliie. Nu-l reinuser mult. Dup patruzeci i opt de ore de detenie, l anunaser c va fi expulzat din Dalmaia. Dac va ncerca s se ntoarc, va fi pedepsit cu asprime. I duseser sub escort pn n port i l mbarcaser pe o nav cu destinaia Ancona. ndat ce vasul ieise din rad, Ambrosii se aruncase n mare i se napoiase notnd pn la rm. Datorit nserrii, isprava sa nu fusese observat nici de pasageri, nici de personalul vaporului. Cnd se vzuse iari pe terra firma, o luase pe ci ocolite spre grani. Se afundase n muni, ascunzndu-se dup stnci ori de cte ori zrea grniceri austrieci. Parcurgea drumul n etape mici, fiindc umbla numai noaptea. Suferise de foame i de sete, mai ales ziua, cnd sttea pitit n cte o grot, ori dup vreun plc de arbuti, spre a nu fi observat de grniceri. Dup cteva zile de v-ai ascunselea", avusese norocul s-i ias n cale un pstor cu oile - bosniac de origine - care-i nelesese psul si i dduse cluz pe Iovan, ajutorul su, un bieandru dezgheat, tot att de ostil austriecilor, ct i turcilor. Dup lsatul nopii, Iovan l condusese printr-un labirint de poteci de munte pn la grania turc. Pe drum, bietandrul i optise c slujise drept cluz i altor bosnieci din strintate pe care i ajutase s se napoieze n patrie. Crase i arme pentru insurgeni. Iovan l ajutase pe Ambrosii nu numai s treac grania, ci s se i strecoare printre patrulele grnicerilor turci. Noaptea se ngna cu ziua, cnd bietandrul se oprise pe un tpan i i artase un masiv pduros ce se ridica ntunecat dincolo de o vale nu prea adnc. - Acolo sunt oamenii pe care-i caui, i spusese. Cobori pe

318

poteca asta, treci cu piciorul priaul de jos i urci apoi pe o potec erpuit, pn ce ajungi pe o brn. Acolo te vor opri santinelele alor notri. Cu ele rmne s te descurci singur. Ambrosii voise s-i strecoare o recompens bneasc. Flcul l refuzase: - Aici, n muni, nu avem ce face cu banii. Te las cu bine! i urez s ucizi ci mai muli turci!... i fluturase mna, apoi fcuse drumul ntors... Plin de mulumire, Liubibratic se uitase zmbind la Ambrosii i l btuse pe umr: - Bravo! M bucur c ai ajuns cu bine printre noi. Tatl tu mi-a spus c ai urmat medicina. Avem mare nevoie de doctori. - Nu sunt nc doctor, domnule Liubibratic. Trebuia s-mi dau ultimele examene ca s obin diploma. Dar n-am mai avut rbdare... - Bine ai fcut, Ambrosii! Graie nvturilor tale ai s alini multe suferine i ai s scapi de la moarte muli oameni. Dac ai ti ci rnii au pierit fiindc n-a avut cine s-i ngrijeasc... Sunt printre noi civa doctori - poi s-i numeri pe degete ajutai de nite felceri cu mult bunvoin, dar cu puin pricepere. Tmduitorii cu leacurile lor bbeti nu ne lipsesc, dar nu ne sunt de nici un folos. Picioarele i braele nu se amputeaz cu ierburi... Am s te repartizez la grupul lui Pilic. Vei avea mult de lucru. Se vor ivi ocazii cnd va trebui s pui mna i pe arm. n rzboiul sta se bat nu numai brbaii valizi, ci i btrnii, i femeile, i copiii, i schilozii. Cnd sosise n sectorul lui Pilic, tnrul student - dei pregtit sufletete de culorile ntunecate ale tabloului zugrvit de Liubibratic - rmsese ngrozit de starea jalnic a rniilor, nghesuii ntr-un adpost njghebat din crengi mpletite, zceau pe aternuturi de fn, mncai de viermi, invadai de mute, lipsii de ngrijire, de medicamente. Rnile infectate, purulente, gangrenele urt mirositoare, luate n prip i tratate raional, ar fi fost uor vindecabile. Mai-marele peste infirmerie era un felcer de vreo cincizeci de ani, Anghel Krilevic, un ins bondoc, cu obrajii rozalii i nasul rou. Cnd Dragoe Pilic l ntiinase c va trece sub ordinele lui Ambrosii Sablic, felcerul aruncase o privire ironic tnrului student. Mucosul sta s-mi porunceasc mie? reflectase jignit i amuzat totdeodat. Am s-i scot curnd din cap fumurile de efie! Ehe, frumuelule, te fac eu s-mi ciuguleti boabe din palm!" Ambrosii i simise instinctiv ostilitatea. ntr-un fel, i ddea dreptate. Cnd ai ajuns la o anumit vrst, e greu s te supui

319

unui tnr cu mustaa abia mijit." - O s ne nelegem noi, optise felcerul cu o condescenden ascuns nedibaci sub un zmbet familiar. n zilele urmtoare, Ambrosii se aternuse energic pe lucru. Ordonase unor ajutoare de ocazie s curee cu srg infirmeria. Ceruse pentru confortul rniilor saltele umplute cu fn i pe ct posibil cearafuri i perne. - Oamenii notri sunt deprini cu viaa grea, obiectase felcerul. Dac-i corcolim si facem din ei nite domniori, unde ajungem? N-au vzut ei cearafuri nici la mama acas! Ambrosii nu mprtea opinia secundului su. Se nfiase lui Pilic si i ceruse saltele, cearafuri i perne. - Am nevoie i de medicamente, de instrumente chirurgicale, de spirt, de fese i de vat... - Crezi c e nevoie de toate astea? ntrebase eful grupului. n sfrsit, dac spui dumneata... Dou zile mai trziu, organizase o incursiune fulger n orelul din vecintate. Obiectiv: luarea cu asalt a cazrmii turceti i a spitalului militar turc, capturarea cazarmamentului, a medicamentelor i a instrumentelor chirurgicale cerute de tnrul student n medicin. Misiunea fusese dus la ndeplinire. Ambrosii primise tot ce dorise, cu excepia medicamentelor, a spirtului i a tifonului, de care si osmanlii duceau lips. Expediia se ncheiase ns cu un grav bilan de mori i rnii. Astfel, numrul pacienilor din infirmerie se dublase. - Pentru cteva cearafuri nu merita s pierdem atia oameni! obiectase felcerul cu virtuoas indignare. Pilic convenise c se cam depise msura, dar nu fcuse comentarii, fiindc el nsui ordonase expediia. Nencrederea n competena lui Ambrosii, sdit n sufletul efului gruprii i alimentat struitor de Krilevic, precum i de prietenii a-cestuia, sporise cnd - dup o ciocnire sngeroas cu poterele turceti studentul se prezentase lui Pilic i i ceruse s se rechiziioneze toate sticlele si balercuele cu libovi, precum i orice alte rachiuri tari aflate n posesia oamenilor din subordinea sa, pentru a fi afectate infirmeriei. - Ce vrei s faci cu atta butur? exclamase Pilic, descumpnit. S-i mbei rniii? - i pentru asta, replicase Ambrosii. La amputri, alcoolul but n cantiti convenabile amorete parial durerea. Dar rolul su este esenial ca dezinfectant. Pilic ncepuse s rd: - Dac torni spirt pe rni, ustur. Cum rmne cu amor-

320

eala? Ambrosii se strduise s-i explice teoriile doctorilor Lister i Champoniere. Spre marea-i surprindere, dumanul lui prin definiie - felcerul - i se alturase, sprijinindu-l cu cldur. eful grupului ridicase obiecii: - Vrei s-mi ridic oamenii n cap? Buturile alcoolice ntresc curajul! Cteva nghiituri zdravene nainte de lupt fac minuni. - Cu acelai alcool pot salva viei omeneti. Nu e mai important? struise Ambrosii. Pilic fornise furios, dar dup cteva momente de gndire i scosese de la bru bidonul mbrcat n psl i l ntinsese studentului. - F nceputul cu libovia asta. Mai am dou sticle pline n adpost. i le trimit i pe alea. Dar s dea dracu s mai moar rniii... Noua msur cptase n curnd trie de lege nescris. Oamenii de sub comanda lui Pilic fcuser mare trboi, fiindc nu voiau s se lipseasc de butura lor ntritoare. n cele din urm se supuseser, fiindc eful lor avea un caracter inflexibil. - Cel care va ascunde cea mai nensemnat cantitate de alcool, pentru uzul su personal, va fi mpucat! Fr judecat! Oamenii se ndrjiser contra lui Sablic, fcndu-l rspunztor de toate neplcerile. l priveau cu dumnie fi i nu pierdeau prilejul s-l ponegreasc. - Asta e fie nebun, fie cel mai neruinat individ din lume. S spun altora povestea asta cu dezinfectantele. Vrea s pstreze toat butura pentru sufletul lui nesios. eful i face toate mendrele! S-a icnit i el! Studentul i vedea ns netulburat de treab. Cazurile mortale printre rniii lui se mpuinaser. Amputrile nu mai erau urmate invariabil de infecii i de gangrenri iremediabile. Potrivit dispoziiunilor sale, numai el i felcerul Krilevic aveau dreptul s umble la rezervele de alcool. Era mulumit. Dac doctorul Champoniere ar vedea ct de bine m descurc, m-ar felicita. S-ar bucura c leciile lui au dat roade." ntr-o zi constatase c un recipient cu libovi, abia destupat n ajun, se golise pe jumtate. Dei fcea economie de dezinfectant, proviziile de alcool scdeau mereu. nsemna c cineva umbla n tain la recipiente i fura alcoolul. Ambrosii mprtise observaiile sale felcerului, care ridicase din umeri. - N-a crede, domnule Sablic. Cine ar avea curajul? Cred c

321

te neli! Pe student nu-l convinsese replica lui Krilevic. Cnd observase pe unii oameni din tabr dnd semne de ebrietate, se pusese la pnd. Dei ndatoririle sale profesionale i rpeau tot timpul, istovindu-l, se hotrse s renune cteva nopi la odihn i s fac de veghe. Dei se prefcea c doarme, inea sub observaie - printre genele ntredeschise - lada cu sticle de alcool, aezat nu prea departe de patul su. nc din prima noapte, vigilena lui dduse roade. Dup al doilea cntat al cocoilor zrise o umbr apropiindu-se tiptil de lad i ridicndu-i capacul. Cuprins de indignare, srise din culcuul su i l apucase pe ho de gt: - Te-am prins, banditule! l trse - n ciuda zvrcolirilor acestuia - pn la un foc care ardea potolit ntr-o vatr improvizat, sub un ceaun cu ap cald, pregtit pentru orice eventualitate. Spre stupoarea lui desluise la lumin chipul violaceu al felcerului. i dduse drumul din strnsoare: - Tu?! bolborisise uluit. Furios, Krilevic i fricionase grumazul. - Era ct p-aci s m sugrumi! i reproase. - Tu! repetase studentul cu reinut mnie. Tu erai houl! Am s te dau pe mna efului! Felcerul l privise sfidtor. - N-ai dect! Am s-i spun c i tu te ndestulai din alcoolul rniilor! Barem s ne mpute pe amndoi. l tutuia pentru ntia oar. Studentul scrnise, abinndu-se cu greu s nu-l nface iari. - tii bine c eu nu beau un strop de alcool... - Haida-de! i-i nchipui c are s te cread cineva! Am s spun c l-ai vndut! Pot s pun si pe alii s jure. - Ticlosule! - Mai ncet cu njurturile! Pot s i-o ntorc! - Banditule! Felcerul rnjise: - Crezi c m-ai nelat i pe mine, ca pe Pilic, cu teoria ta asupra dezinfectantelor? Ai vrut s-i faci un stoc personal, de care s nu se ating nimeni... n mintea studentului se fcuse atunci lumin. - Va s zic de asta mi-ai inut partea cnd am cerut efului s rechiziioneze alcoolul? - Dar ce-ai crezut? C-i cnt n strun pentru ochii ti

322

frumoi? Sablic fcuse o schim scrbit. - i-ai zis c sunt ho ca i tine! - Da Aa mi-am zis. - Dac mai scoi o vorb, te ucid! Felcerul rsese n colul gurii. - Dac te apropii de mine, zbier! i spun cui o vrea s m asculte c te-am prins la lada cu alcool. Dac taci, tac! - Scrnvie! - Puoiule, faci de ocar un btrn cu prul alb? Vrei s te dau pe mna oamenilor? Aici sunt cunoscut de peste treizeci de ani! Tu eti un venetic! Ambrosii i ncletase pumnii. - De data asta am s tac. Dar dac te mai prind la lada cu alcool, te mpuc! Auzi tu? Te cur cu mna mea! Pe urm am s vd cum am s m descurc! Bag de seam houle! Am s fiu cu ochii pe tine! Zi i noapte! Felcerul cscase somnoros. - ncepi s m plictiseti! M duc s m culc. Dac vrei s veghezi mai departe, n-ai dect. Se ndreptase spre culcuul su, legnndu-i domol umerii i braele. Studentul rmsese lng foc. l alimentase cu cteva gteje, cci era gata s se sting, apoi se culcase. Era sigur c un interval de timp felcerul nu va mai ncerca s fure. Bravada lui de mprumut ascundea o mare laitate... Urmaser zile grele. Detaamente turceti tot mai numeroase atacau cuiburile de rezisten organizate de insurgeni n creierii munilor, dar eforturile lor rmneau sterile. Bosniecii ripostau fcnd incursiuni prin surprindere n zonele stpnite de osmanli. Ciocnirile se ncheiau cu pierderi grele i de o parte i de alta. Grupurile rsculailor se mpuinau, dei voluntari soseau fr ntrerupere. Pilic era un ef nnscut, i conducea cu pumn de fier oamenii, nscocind planuri de lupt care strneau admiraia lui Ambrosii. Incursiunile lui erau lovituri de mciuc pentru inamic. Adeseori lua prizonieri. Dup ce le smulgea informaiile de care avea nevoie, i mpuca. La fel procedau i otomanii. Nimeni nu se ncumeta s asigure paza i hrana captivilor. Primitive erau condiiile de lupt, primitive erau armele. Ambrosii avea cteodat impresia c se napoiase n plin ev mediu. Compatrioii lui se bteau folosind flinte strvechi, cuite, securi i ghioage. Din cnd n cnd primeau pe ci deturnate puti ceva mai moderne, pistoale i lzi cu muniie. Atunci tabra era n

323

srbtoare. La intervenia direct a lui Pilic, Ambrosii acceptase s distribuie oamenilor cte un phrel de libovi. Pierderile umane se menineau ns la un nivel ridicat. Studentul se oferise s participe la lupte. Pilic ezitase s-i dea ncuviinarea. Uciderea singurului medic autentic din grupul su ar fi echivalat cu un dezastru. ntr-o zi, un puternic detaament turcesc reuise s atace tabra. Ambrosii i rniii capabili s pun mna pe arme participaser, alturi de oamenii valizi, la respingerea inamicului. De atunci, Pilic aprobase ca i personalul medical s se bat, dar numai n cazuri deosebit de grave. Studentul crestase pe patul armei sale cinci semiluni minuscule, numrul osmanlilor ucii de mna sa. Acum, pe cnd sttea la pnd n dosul stncilor crenelate i urmrea naintarea detaamentului inamic de-a lungul vii, se nfiora de bucurie. Era sigur c va mai cresta dou sau trei semiluni. nc din noaptea trecut Pilic fusese informat de o iscoad asupra iminenei unui atac turc mpotriva taberei sale. Peste dou mii de osmanli aveau s constituie un detaament neobinuit de puternic n acele lupte de gueril n care erau angajate formaiuni mult mai reduse. Se prea c eful forelor militare otomane se hotrse s foloseasc o tactic nou: lovituri succesive, date de detaamente suficient de tari spre a lichida pe rnd gruprile insurgenilor. Pilic se afla n acel moment n adpostul su, amenajat la marginea taberei. Acolo i instalase pe tnra sa nevast, Ana. ndeobte, femeile nu erau tolerate n snul gruprilor de insurgeni, spre a nu fi supuse represaliilor n cazul unei eventuale cderi n minile inamicului. Cu Ana, Pilic fcuse excepie. Era tnra i foarte frumoas. Dac ar fi lsat-o n sat, ar fi expus-o primejdiei de a fi brutalizat de turci, care nu se artau deloc indulgeni cu soiile insurgenilor retrai n muni. Se cstorise de curnd cu Ana, dei diferena de vrst era de vreo treizeci de ani. Prima sa nevast, Aleksia, fusese batjocorit de o ceat de cerkezi, n timp ce el lipsea de acas. Potopit de scrb i de ruine, femeia se sinucisese. Pilic jurase s se rzbune. Se spunea c moartea Aleksiei contribuise hotrtor la nregimentarea lui n rndurile insurgenilor i la nverunarea cu care i vna pe turci. Dup civa ani de vduvie se nsurase cu Ana. Asupra ei revrsase nesecatele lui rezerve de iubire i devotament. Poate c n noua lui soie o vedea pe Aleksia renscut din rn. Pe Ana o adora. n dragostea lui fanatic, i spusese c trebuie s

324

o fereasc de ali brbai, fie ei musulmani sau cretini. Simmintele lui pentru nevast-sa mbrcaser pn la urm caracterul unei gelozii ce atingea marginile nebuniei. Dac ar fi putut s-o izoleze ntre zidurile unei gineceu ermetic nchis, ar fi fost mulumit. Din nefericire pentru el, Ana nu admitea s fie claustrat. Cnd se mritase cu vrstnicul Dragoe Pilic, i nchipuise c va gsi n soul ei un protector cu sentimente vag paterne, care s o lase s se bucure de via, de lumin, de tineree. Abia dup ce i se puseser pirostriile pe cap i dduse seama de greeala svrit. Dar era prea trziu ca s mai dea napoi. Dup primele luni de convieuire, ajunsese s vad n soul ei un tiran, care o exaspera cu dragostea lui exclusivist. n gndul Anei se zmislise planul evadrii, al eliberrii din pnza de pianjen esut n jurul ei. i-ar fi dorit s gseasc un brbat care s o smulg din colivia ei aurit, sfrmnd lanurilei matrimoniale att de apstoare. Ana nu avea voie, de pild, s se duc singur cu ulciorul la izvor. Un btrn mut i pe jumtate cretin, devotat lui Pilic, i aduna gteje pentru foc, i cra puinele provizii, i aducea ap i o ajuta la gospodrie. Anei nu-i era ngduit s umble prin tabr. Pilic se temea de pornirile oamenilor lui, mai toi tineri, care resimeau ndelungata lips a femeilor. Cnd surprinsese n preajma adpostului su i al Anei pe un flcu, ajuns acolo nu se tie din ce pricini, l btuse att de ru, nct l lsase n nesimire. Gestul lui strnise nemulumire n tabr. Abia scpase s nu fie linat de proprii lui oameni. Furtuna se potolise cu greu. De atunci ns nimeni nu mai cutezase s se apropie de zona interzis. Cnd tabra se muta din motive tactice, Ana era obligat sa mearg alturi de soul ei i s nu vorbeasc brbailor. Ambrosii se ndoia uneori de integritatea mintal a efului su. Paradoxal, omul acesta att de nenfrnat era un admirabil conductor de mase. Energia, bravura, sobrietatea, asprimea, judecata sa limpede, iniiativele fericite luate n momentele cele mai grele l fceau s fie temut, dar i respectat de oamenii de sub comanda sa. Nu o dat salvase existena ntregii grupri, graie unor soluii tactice de ultim moment, la care nici unul din locotenenii si nu s-ar fi gndit. Ambrosii o vzuse n cteva rnduri pe Ana, dar de la deprtare i fr s-i fi adresat vreun salut. Putuse aprecia atunci ct era de fascinant. Dac n locul vemintelor ei rneti ar fi purtat o rochie elegant, ar fi fcut furori chiar i la Paris. i Ana

325

l vzuse. Ambrosii crezuse c desluete n ochii ei o scnteie de interes, dealtfel repede stins. Gndurile acestea se perindau cu rapiditate prin mintea lui, n vreme ce acolo, n fundul vii, coloana osmanlilor se desfura de-a lungul meandrelor unui pru cu albie pietroas, aproape sectuit. Floarea care n nchipuirea lui jucase o clip rolul unei catari de puc prea acum s stea aninat n prul Anei. Un om din preajma sa, pe nume Senkovic, duse arma la ochi. Gestul acesta l trezi pe Ambrosii din visare. n acelai timp, Vikovic, unul dintre locoteneni, care sttea pe burt lng Senkovic, opti printre dini: - Las puca! Nu trage nimeni dect la ordinul efului! - M mnnc buricul degetului pe trgaci! ncerc s glumeasc Senkovic. - Au nceput s te lase nervii! l repezi locotenentul. Stpnete-i! Vrei s dai totul peste cap? Un foc tras acum ar da alarma. Surpriza pe care le-am pregtit-o turcilor cu atta srg sar duce dracului! - Bine, bine! Am neles! replic Senkovic potolit. Ambrosii se uit din nou la coloana turcilor, ondulat ca un arpe. Un ofier clare comanda avangarda. Unitile de infanterie erau urmate de o baterie de artilerie. Cai mici i vioi trgeau tunurile uoare, de munte. Soarele nvluia cu aur povrniurile mpdurite. Un mnunchi de raze se strecura n fundul vii, aprinznd parc armele infanteritilor. Coloana inamic se tra ca un fantastic miriapod n adncurile canionului, sub privirile ncordate ale bosniecilor. Atunci Pilic ridic braul. Simultan, putile insurgenilor ncepur s scuipe foc. Coloana de jos se disloc brusc. Turcii alergau fr nici o noim, ca nite furnici mpanicate. Se ciocneau ntre ei, se nvrteau n loc, cutau s fug napoi i iari nainte. Lovii de plumbii rsculailor, cdeau n arin, sub picioarele camarazilor ngrozii. Unii trgeau n sus, la ntmplare. Pilic ridic iari mna. Ali oameni ai si, care stivuiser din timp stnci pe marginea brnei, le urnir icnind. Blocurile de piatr nir n gol ca din pratie, antrennd i altele n rostogolul lor. Cuprini de spaim, osmanlii se agitau haotic. Avalana nghiea spaiile, sporindu-i iueala i volumul. Huruitul ei cutremura munii. Nori de praf pornir s se ridice n volute uriae. O perdea cenuie de pulbere, aurit pe alocuri de razele soarelui, mpiedica s se mai vad spectacolul de jos.

326

Se scurse mult timp pn ce curentul de aer ce-i vnzolea palele ntre pereii canionului mtur norii de pulbere. Cnd bosniecii se iir pe marginea brnei, spre a deslui ce se mai intmpl n adncul vii, nu mai vzur nici urm de via. Trupuri omeneti zdrobite, amestecate cu grmezi de stnci mnjite de snge, cu resturi de tunuri i de arme ndoite, zceau ntr-o total nemicare... Dragoe Pilic i petrecu pe dup umeri braele raniei, i lu puca n mna stng, iar cu braul drept nlnui mijlocul mldios al nevestei. - Te las cu bine, Ana! N-am s lipsesc mult. Te-a fi luat cu mine, dar nu se poate. Va trebui s m strecor pe crri de munte umblate numai de caprele slbatice. S m atepi cuminte, auzi tu? O srut i, dup ce o mai sorbi o dat din priviri, prsi trist adpostul. Soarele rocovan, ca nasul unui beiv, se rezemase de creasta unui munte. n curnd avea s se ntunece. Noaptea i ferea pe rsculai de poterele turceti. Pilic pleca la drum nsoit de Vlkovic i de o cluz ncercat. S-ar fi descurcat i singur, dar nu-i era ngduit s lase nimic la ntmplare. Fusese convocat la cartierul general al lui Liubibratic, unde aveau s se ia hotrri n legtur cu viitorul Bosniei. Pn acolo urma s strbat zone aflate sub controlul turcilor. Dac el ar fi mpiedicat s ajung la destinaie, Vlkovic iar lua locul. Pn la napoierea sa, lsase tabra sub comanda lui Vasilievic, al doilea locotenent. n caz c Vasilievic ar cdea n lupt, Ambrosii Sablic, doctorul", era desemnat s-i ia locul. Pilic se ataase de tnrul acesta cu idei trsnite, dar att de vrednic i de priceput. Promovarea lui Ambrosii trezise dusmnii. Oamenii care se socoteau ndrituii s aspire la comand, datorit faptelor lor de arme i vechimii n grupare, se vedeau nlturai de un mucos care-i ddea aere de medic, dei nu era dect un simplu student. Poate c voluntariatul lui fusese doar un pretext. Credeau mai degrab c veneticul acesta fusese dat afar din coal pentru cine tie ce nzbtii! i acum fcea pe eroul!... n fruntea nemulumiilor era felcerul. Pilic fusese informat de frmntrile lor, dar nu le dduse importan. Tinerii sunt ntotdeauna ru vzui de cei vrstnici, care simt cum i pierd pmntul de sub picioare, reflecta el cu indulgen. Btrnii nu trebuie s uite totui c, mai devreme sau mai trziu, trebuie s cedeze locul tinerilor." Judeca lucrurile din afar, fiindc el nu se socotea vrstnic.

327

La cincizeci de ani, se supunea celor mai grele privaiuni i nfrunta viaa ca i cnd abia i-ar fi dat tuleiele n barb. Nu i luase oare nevast tnr? Nu i ndeplinea sarcinile de so ca orice nou nsurel? i uimise femeia cu nflcrarea lui amoroas! Cnd noaptea se lsa catifelat i senin peste crestele munilor, Pilic i nsoitorii lui se ndeprtaser mult de tabr. Nu schimbaser nici un cuvnt, cci tiut este: cltorul nu trebuie s-i iroseasc puterile tifsuind. Apoi, n linitea nopii, glasurile merg departe, trdndu-i pe cei care se ascund. Pilic i cu bosniecii si nu se oprir dect n zori, cnd fcur un lung popas, la adpostul unor stnci nalte, rsucite ca nite oameni cuprini de zvrcoliri. Ptrunseser deja n zona inamic. Trebuiau s umble cu multa grij. Aproape de prnz trecu prin apropierea lor o patrul de turci care se opri la umbra unor stnci spre a se mai odihni i a-i mai terge sudoarea de pe frunte. Pilic i ai si - pitii ceva mai sus, pe povrniul accidentat - le auzeau vorbele i rsetele. - Ce facem? Le srim n cap? ntreb n oapt Vlkovic, strnit de vecintatea osmanlilor. Pilic l atinse pe umr: - Linitete-te! i sufl aproape de ureche. Dac-i ucidem, se va da alarma. Potere turceti vor porni pe urmele noastre. Ne vor mpiedica poate s ajungem la Liubibratic. i asta nu trebuie s se ntmple! Vlkovic se supuse cu prere de ru. Apoi turcii plecar mai departe, n control, pierzndu-se dup un plc de arbuti. Abia dup ce se ntunec, Pilic i ai lui se puser iari n micare. Mergeau tcui, pind cu grij, aproapte tiptil, spre a nu tulbura linitea. Cercetau cu privirile mprejurimile nainte de a se aventura prin locurile descoperite i pndeau orice zgomot. Aproape de ivirea zorilor le ajunse la ureche rpitul ndeprtat al unui violent schimb de focuri... - Se bat dincolo de creasta din dreapta, spuse Vlkovic, oprindu-se o clip din mers. - Haide! Las vorba! replic aspru Pilic. Vreau s trecem valea asta nainte de a se lumina! Marul lor forat se ncheie abia cnd stelele ncepur s pleasc, nvinse de asaltul zorilor. Zgomotul detunturilor se nteise. Pilic se uit napoi spre hul pe care abia l strbtuser. - n sfrit, o s ne putem odihni, spuse Vlkovic gfind. Se ls s cad pe un petec de iarb si se ntinse cu burta n sus.

328

Pilic trase cu urechea la detunturile parc mai apropiate. - Mergem nainte! porunci. Turcii din sectorul sta au acum treburi mai arztoare dect s bat coclaurile pentru capturarea ntmpltoare a ctorva ini. Vlkovic vru s spun ceva, dar se stpni. Suspin, se ridic n picioare i porni pe urmele lui Pilic, care mergea innd brbia nfipt n piept, de parc ar fi nfruntat o vijelie. De dup culmea munilor din fa se ivir deodat nourii vineii de cea, care prinser s coboare apoi tvlug pe povrnurile repezi. n curnd negura i nghii pe cei trei oameni, care se apropiar unul de altul, spre a nu se pierde printre perdelele pufoase de cea. Milic, al treilea din grup, un tnr cu muchi de taur, i opti lui Vlkovic, chicotind: - Pe o vreme ca asta poi s te izbeti piept n piept cu un urs i s zici c-i om. - E mai ru s crezi c ai dat peste un urs i s te trezeti fa n fa cu un detaament turcesc. - i ce dac? replic nepstor Milic. Cspim vreo zece i dup aia ne topim n cea. Sfnta nebunie a tinereii! reflect Vlkovic. Eh, la vrsta lui, credeam i eu c sunt nemuritor!" l dureau picioarele, fiindc era orsean i nu se deprinsese cu cratul pe muni, deopotriv cu eful su i cu tnrul Milic. Ctre jumtatea zilei fcur un popas spre a mbuca brnz i pine. Brnz era stranic de bun. Pstorii o aduseser n dar lupttorilor. Pinea, frmntat n tabr din fin de gru amestecat cu fin de secar, era de o calitate ndoielnic, dar celor trei cltori nfometai le pru mai gustoas dect cozonacul. Se odihnir doar o jumtate de or, apoi Pilic ddu semnalul plecrii. - Sus toat lumea! Nu se cuvine s lenevim! Vlkovic era att de obosit, nct l apucaser greurile. i venea pe gt o zeam amar cu un vag gust de brnz. Picioarele i atrnau ca pietrele de moar. Fcea eforturi uriae ca s i le mite. Tocmai cnd era pe punctul de a abandona cursa, cu riscul de a-i atrage fulgerele lui Pilic, atinser un avanpost al gruprii lui Liubibratic. Dup ce fur identificai, li se permise s intre n tabr. Liubibratic i primi bucuros: - V-o fi foame dup atta drum! S li se aduc de ale gurii! porunci oamenilor lui. Pilic, o halc de oaie fript nu v ispitete? Vlkovic se aez pe o grmad de gteje. - Eu a vrea s dorm! Sunt att de obosit, nct mi-a pierit si foamea.

329

Liubibratic l ddu n primire unui om de-al su: - Du-l n adpostul oaspeilor! Dup cum arat, de bun seam are mai mult nevoie de somn dect de mncare. Se ntoarse spre Pilic: Au sosit toi delegaii. Mine de diminea deschidem consftuirea. Avem lucruri serioase de discutat. Dup ce mnnci, s tragi un somn bun i tu. Eu m duc la postul de comand. Arn trimis un detaament de optzeci de ini n ajutorul gruprii lui Stankovic. Oamenii lui se bat cu turcii. Auzi mpucturile? Zmbi: Sunt informat c ai nimicit un corp expediionar duman n Valea Fecioarelor. Felicitri! - Cum de ai aflat? se minun Pilic. - Vetile bune merg iute, rosti Liubibratic, btndu-l afectuos pe umr. - Pe aici se gsete ceva libovi? ntreb Pilic. - Ct vrei! - Atunci trimite-mi un clondir ntreg. De dou luni n-am mai pus alcool pe limb. Mi-ai trimis un doctor care i-a pus n gnd s ne fac pe toi sfini! Consftuirea cpeteniilor rscoalei ncepu a doua zi de diminea, cam pe la ceasul cnd soarele se ridic deasupra vrfurilor drepte ale brazilor. Vreo treizeci de oameni narmai cu puti, pistoale, sbii i cartue prinse n centuri, ari de soare, i cu o hotrre rece n ochi, aveau s ia parte la discuii. Ridicaser armele, alegnd s moar, dect s mai ngduie abuzurile i minciunile turcilor, darnici n fgduieli dearte. Liubibratic vorbi cel dinti, fcnd un istoric al luptelor purtate de insurgeni. Enumera succesele dobndite cu mari jertfe, dar i nfrngerile. Aminti luptele inegale dintre insurgenii prost narmai, dar animai de voina de a nvinge, i trupele turceti, tot mai numeroase. Nu uit s spun c oamenii si, n numr de numai 300, fuseser nevoii s abandoneze mai multe poziii i s se retrag la Krujevio, unde rezistaser o bucat de timp otomanilor comandai de Osman Paa. n ciuda superioritii numerice a armatei sale, generalul turc nu reuise s ia cu asalt fortul natural n care insurgenii se retranaser. Alarmat de pierderile umane i de epuizarea soldailor si, i retrsese trupele spre Grab, dar pe parcurs czuse ntr-o ambuscad organizat de gruparea lui Peko Pavlovic. Dup o lupt corp la corp, batalioanele otomane njumtite se refugiaser spre Grab. Cpeteniile i aruncar priviri ntrebtoare. Erau mirai de elogiile aduse de Liubibratic lui Peko Pavlovic, cnd era cunoscut marea lor rivalitate. Aveau de gnd s-i ntind mna?

330

Dup ce luar cuvntul i ali vorbitori, spre a raporta adunrii faptele lor de arme, se ridic Peko Pavlovic. Cu neobinuit curtenie, sublinie c succesul gruprii sale fusese uurat de dezorganizarea inamicului, slbit dup atacurile sale asupra poziiilor aprate de Liubibratic. Dar dup acest armistiiu verbal, Pavlovic relu tema pe care o susinea cu atta nflcrare, mpotriva convingerilor camaradului su de arme Liubibratic. - Luptele purtate pn n clipa de fa au dovedit s sforrile noastre, orict de mari, nu sunt ndestultoare spre a nfrnge puterea militar otoman. Avem nevoie de un sprijin activ din afar. i acest sprijin nu-l putem atepta din partea guvernelor Europei, care-si pierd vremea n negocieri fr de sfrit cu clii popoarelor noastre, n vreme ce prinii, fiii si fraii notri ud cu sngele lor arina. Trebuie s avem ajutorul Muntenegrului. Aceast ar, pe care turcii nu au putut niciodat s o ngenunche, este n stare s arunce n balan greutatea armelor ei, astfel nct laolalt s-i nfrngem i s-i izgonim pe islamici. Dac unirea forelor noastre militare cu ale muntenegrenilor va fi urmat i de o unire politic, vom ivea dreptul s privim cu cea mai mare ncredere viitorul. Cteva dintre cpeteniile prezente i fcur semn cu coatele. - Ci bani a primit Pavlovic de la austrieci ca s cnte unirea cu vecinii notri din sud? opti un bosniac brbos i negru, ca un arap, la urechea vecinului su. Toi cunoteau sprijinul acordat de Austria Muntenegrului, spre a precumpni influena cstigat de rui n Serbia. Dup ce Pavlovic i ncheie tirada, Liubibratic ceru din nou cuvntul. Cu mult tact, se declar de acord cu punctul de vedere al lui Pavlovic asupra necesitii unui ajutor din afar, dar susinu c acest ajutor numai Serbia l putea da n chip dezinteresat. - De srbi ne apropie nzuinele noastre, suferinele ndurate n comun. S nu uitm armele pe care Prinul Milan ni le trimite cu atta mrinimie, voluntarii srbi care sosesc nentrerupt spre a ne ntri rndurile... Omul sta primete desigur aur i de la srbi, i de la rui", i ziceau partizanii lui Pavlovic. Ceru apoi s vorbeasc Pilic. Cu glasul lui sacadat, aspru, necultivat, de ran muntean, i manifest violent dezaprobarea fa de opinia lui Liubibratic, ct i de aceea a lui Pavlovic. - Ne batem ca s fim liberi n ara noastr, stpni pe

331

pmntul nostru, ca s furim viitorul dup placul i nevoile noastre. Nu vreau - i sunt ncredinat c cei mai muli dintre noi gndesc la. fel - nu vreau, zic, s -nlocuiesc atr-narea de turci cu atrnarea de alt popor, fie el rus sau german. S pstrm legturi de prietenie, de bun vecintate i cu Serbia, i cu Muntenegrul, s primim i sprijinul ruilor, i al romnilor, i al grecilor, dac vor s ni-l dea fr s ne cear nimic n schimb. Morii notri care i-au dat viaa pentru libertatea visat de attea secole, se vor rsuci n morminte dac vom avea neghiobia s facem doar un schimb de stpni. Am zis! Se aez pe locul su, mormind n barb cuvinte nenelese, pe care cei din jur le tlmcir drept o njurtur. Printre cpetenii se strni vrajba. Unii erau partizanii lui Pavlovic, alii ai lui Liubibratic. Dar nici Pilic nu rmase fr adepi. Discuiile se nfierbntar. Furioi, oamenii se mprocau cu njurturi i se acuzau de trdare. Civa dintre ei se ncierar i abia fur domolii. Liubibratic era consternat de anarhia n care alunecaser dezbaterile menite s gseasc o dezlegare a crizei. Ceru frenetic se fac linite, apoi vorbi despre marile puteri care propuneau ncetarea ostilitilor dintre cretini i turci n schimbul lor acordnd drepturi populaiilor rsculate. - Drepturi? Sub ocrmuire turc? Niciodat! zbier Pilic. S se termine cu stpnirea Sultanului! S sfrmm jugul turcesc! Nu exist alt cale! Cei care gndesc altfel sunt trdtori! - S nu o lum nici aa! se or un muntean bolovnos, o barb lung de pop. Trebuie s ascultm toate prerile! De asta ne-am ntrunit! Nu spunem s rmnem mai departe sub turci! Doamne ferete! Dar s auzim ce ni se propune! Cunoatem ofertele consulilor, interveni Pavlovic cu mnie. Sunt ieftine. S i le pstreze! - S nu nchidem toate porile! url Aleksa Petrovic, un bosniac uria, cu mini bttorite i mari ca nite cazmale. Martor mi-e Dumnezeu, am jertfit pentru lupta noastr doi feciori i piciorul sta! rosti izbind cu palma o protez de lemn. Mai am trei biei n via. Sunt gata s-i vd i pe ei murind cu arma n mn pentru libertate. Dar pentru attea jertfe, vreau s tiu dac la captul drumului ne ateapt izbvirea. Nu vreau s piar ntreaga suflare cretin de aici, ca mai trziu s-i ia locul pgnii i veneticii. - Eti un la! rcni Pilic. - Am s te fac s-i nghii vorbele astea, nemernicule! zbier Petrovic, scond de la bru un pistol ncrcat, cu care-l

332

inti pe Pilic. . Vecinii lui izbutir s-l dezarmeze. Liubibratic se avnt ntre cele dou cpetenii nvrjbite. - Batei-v dup adunare, n cuite sau cu pistolul, dac socotii c nu suntem ndeajuns de urgisii, pierznd atia oameni n luptele cu dumanul. Ucidei-v ntre voi! Dai ap la moar turcului! Spiritele luaser foc. njurturile, ameninrile, insultele curgeau grl. ncrucindu-i fatalist braele, Liubibratic se uita posomorit la oamenii dezlnuii. Adunarea se ncheia jalnic. Nu numai c nu se luase nici o hotrre, dar cpeteniile insureciei se artau a fi mai divizate ca niciodat. Posomorit, Pilic porni la drum ctre tabra sa. Ciocnirea lui verbal cu Petrovic se ncheiase fr vrsare de snge. Liubibratic i partizanii si izbutiser s-i conving pe cei doi adversari c era n interesul revoluiei s se mpace. Pilic i Petrovic i dduser mna, fr s scoat o vorb. Pe drumul ntoarcerii, n fapt de sear, Pilic si oamenii lui fur surprini de o patrul turc. n schimbul de focuri ce urm, Vlkovic czu rnit. Din rndul turcilor pierir doi oameni. Lsatul nopii puse capt luptei. Pilic i tnrul Milic se retraser la adpostul ntunericului, crndu-i camaradul rnit pe o targ improvizat. Dup o curs istovitoare, printr-o ploaie rece, cernit zi i noapte, ajunser n preajma taberei. Oamenii i primir plini de curiozitate. - Ce veti aducei? - Ce s-a discutat? - Ruii, marile puteri din Apus, au ieit din amorire? - Cnd primim arme? Muniiile sunt pe sfrite! Pilic ridic mna. - S ducem mai nti pe omul sta la infirmerie. Pe urm stm de vorb. Oamenii luar targa pe care Vlkovic agoniza i se ndreptar degrab spre punctul de ajutor. - Doctorul! Unde este doctorul? ntreb Pilic, dup ce intr n adpostul furit din crengi mpletite, n care rniii i bolnavii erau ornduii pe aternuturi de fn, acoperite cu cergi i cearafuri curate. Krilevic, felcerul, se ivi n grab dintr-o ncpere alturat, ce slujea drept sal de operaii. - Bine ai venit, efule! i li gura slugarnic. M bucur c te avem iari printre noi. Ochiul stpnului ngra vaca!

333

- Las proverbele, felcerule! Ocup-te de Vlkovic!. Unde e doctorul? Krilovic ridic smerit privirile spre cer: - Dumnezeu s mai tie! Pilic se ncrunt: - Ce vrei s spui? - Eh, cnd pisica nu-i acas... Pilic l nfac de reverul hainei: - Ce m tot prjeti la foc mic? Nu-mi plac vorbele cu ascunziuri! Felcerul pru s-i ia curajul n dini. - Hai! D-i drumul! bolborosi Pilic. - Sablic e la nevasta dumitale. Felcerul vzu paloarea aternut brusc pe chipul efului su. - Ce spui, m? l zgli Pilic. - Dup plecarea dumitale... - Ei? - S-a dus n fiecare zi s-o vad... - Pe cine, m? Pe Ana? - Pe ea, efule! Pilic gemu ca o fiar rnit, i smulse pistolul de la briu i, mbrincindu-l pe Krilovic, porni n fug spre bordeiul su. l potopise o mriie oarb, iraional. Ceaua care-l fcuse de ruine n faa oamenilor trebuia pedepsit. Ua bordeiului era ntredeschis. O izbi cu piciorul cu atta putere, nct o rupse din balamale. Deodat simi c i nghea sngele n vine. Ana era ntins pe pat, iar Sablic, era aplecat asupra ei. La intrarea intempestiv a lui Pilic, studentul ntoarse surprins capul. - Cine! scrni Pilic. Pistolul lui scuip foc. Trsnit n coul pieptului, Sablic tresri, rmase o clip nemicat, apoi se prbui peste trupul Anei, care url strident. - De ce l-ai omort? Femeia se trase de sub corpul inert al studentului i cobor din pat. Se uit nedumerit la propria ei cma, nroit n dreptul snilor rotunzi i tari de sngele nit din rana lui Sablic. Cu ochii mrii de groaz se uit la brbatul ei care ncremenise innd n mn pistolul nc fumegnd. - De ce ai fcut asta? ngim Ana. Buzele i se albiser. Brbia i tremura. n clipa aceea era att de furioas, nct Pilic fu ispitit s ngenunche i s-i ngroape capul n poalele ei.

334

- Cum ai putut s te culci cu el? bigui nfiorat. Pe chipul femeii se ivi o expresie de stupoare. Dup cteva clipe, izbuti s rosteasc: - S m culc cu el? Eti nebun? mi ddea ngrijiri. Dup plecarea ta am leinat. . . Era s mor . . . Sablic a venit. . . M-a cercetat. . . Mi-a spus s nu m sperii.. . Mi-a zmbit blnd-. Eti nsrcinat, mi-a zis. Ce-are s se bucure eful nostru cnd are s se-ntoarc ..." Da, da, m-a ngrijit Sablic... i tu . . i tu l-ai ucis . , . De ce l-ai ucis? De ce? " * ** Cnd iei din geamie, Pertevale, btrna sultan valide, clipi des spre a-i desprinde ochii cu lumina att de vie i de puternic de afar, dup penumbra catifelat din interiorul cldirii. n aceeai clip fu asurzit de ovaiile unor oameni bulucii de o parte i de alta a intrrii edificiului religios. Dei imaginea format treptat pe retina ei era tulburat, de mici puncte luminoase, mictoare, ca nite musculie de aur, tia c mulimea adunat spre a o saluta cuprindea mai ales ceretori, vduve srace, orfani famelici i tot felul de dezmotenii ai soartei. Acum ateptau s fie miluii cu cteva monede mrunte. Btrna sultan-mam se opri pe ultima treapt de jos i ntinse mna spre singura ei nsoitoare, o sclav nubian, btrn i ea ca timpul, care scoase de sub pulpana vemntului negru, lung i amplu, o pung pntecoas plin de bncue lucitoare. Pertevale i nfipse degetele n grmada de mruni i scoase dinuntru un pumn de piese pe care le distribui fr grab nevolnicilor mbulzii n faa ei. Erau acolo i btrni, i ologi, i ciungi, i eczematoi cu rni deschise, purulente, i cretini, i babe cocoate, strmbe, uitate de Dumnezeu i de diavoli, i copii scrofuloi, guai, ori cu ochii mncai de boli, i prostituate hidoase i mbtrnite, i rani nevoiai pripii prin labirintul stradelelor mizere din cartierele deocheate ale Constantinopolelui, i invalizi de rzboi dai uitrii de mai-marii zilei. Cnd i mprea obolul, Pertevale atingea mini murdare i mini diforme, mini mutilate i mini roase de ulceraii. Dar nu ncerca un simmnt de scrb i nici nu se temea de con taminare, fiindc era fatalist, fiinc socotea drumul vieii dinainte trasat de o putere divin, n faa creia i ceretorii, i mpraii sunt egali. Pertevale, nainte de a deveni sultan, fusese spltoreas. Dar o spltoreas att de seductoare, nct sultanul Mahmud o alesese dintr-o mie de candidate, toate frumoase, spre a i-o

335

face soie. Dac Allah i-ar fi ocrmuit altfel destinul, Pertevale ar fi mbtrnit srac si prsit, iar dup o existen trist, sordid, ar fi murit ntr-o bujdur de la periferiile capitalei. Srcimea oraului o diviniza, fiindc era milostiv i ddea tuturor cte puin din fondurile ei personale, pe care nu le cheltuia spre a-i ridica palate, ci pentru a dura lcauri de rugciune i fntni publice. Pertevale era nzestrat cu un sim al msurii, cu o nelepciune nativ, dar mai ales cu o nsuire foarte preioas: previziunea. Poate c vrsta, experiena o ajutaser s ptrund - graie meditaiilor adnci - taine pe care tinerii nu au timpul i nici preocuparea s le dezlege. Dei existena ei se depna n izolarea aurit a haremului imperial, nu se rupsese de realitile cotidiene. Dificultile ntmpinate de tara ei o ngrijorau profund. Le cunotea prin intermediul oamenilor de ncredere din preajm, ct i din spusele fiului ei, sultanul. Acesta le minimaliza ns importana, cci preocuprile lui erau legate doar de satisfacerea propriilor sale plceri. Dup ce goli de bncue sculeul pregtit de btrna sclav, sultana valide se ndrept spre cupeul negru, modest, tras de doi cai i condus de un singur vizitiu, care o atepta n strad. Puzderia de nevoiai i deschidea cu grbire drum, ploconindu-se i binecuvntnd-o. Pertevale le rspundea fluturndu-si mna mic si slab. Echipajul strbtu n trap domol drumul pn la palat, fiindc sultanei valide nu-i plcea iueala. Am s ajung moartea din urm i fr s alerg cu limba scoas!" Pertevale era gnditoare. n rcoarea populat de umbre a geamiei, sttuse de vorb, n oapt, cu un btrn hoge, care o inea la curent cu starea de spirit a constantinopolitanilor. Hogea avea la rndul su informatori recrutai din rndul brbierilor specializai n operaia circumciziunii. Umblnd din cas n cas, spre a ndeplini ritualul religios legat de trecerea copilandrilor n rndul brbailor, auzeau tot felul de zvonuri i de vorbe acide, care oglindeau nemulumirea constantinopolitanilor exasperai de eecurile repetate ale cercurilor conductoare ale statului att n treburile dinluntru, ct i n cele din afar. La mizeria populaiei satelor i a oraelor se adugau lipsurile ndurate de funcionarii publici i de militarii care-si primeau cu mari ntrzieri drepturile bneti, precum i nbuirea aspiraiilor spre o via mai bun a tineretului din scoli. Aceste mari greuti generau o stare de efervescen primejdioas, capabil s rbufneasc lund forme violente.

336

Pertevale era hotrt s vorbeasc fiului ei, sultanul, despre trista stare de lucruri, dei i cunotea nepsarea. Cnd ajunse la palat, se ndrept spre apartamentul imperial. ambelanul de serviciu o inform c nlimea-Sa se afla n sala de consiliu. Prezida o edin a cabinetului ministerial. - Dac Graia Voastr va binevoi s vin mai trziu . . . Cu un gest sec, Pertevale l mpinse la o parte i intr n apartamentul feciorului ei. ambelanul suspin, dar se supuse. tia, sultana valide insipra fric nsui padiahului. Btrna strbtu cteva ncperi i se opri ntr-un salon mobilat n stil chinezesc. De dincolo de uile nchise din cellalt capt al salonului rzbtea zgomotul de voci. Sultana valide trase pn n dreptul uii un scaun de abanos ncrustat cu filde, pe care se aez, lipind urechea de tblia pictat cu fluturi exotici. Recunoscu glasul rguit al primului ministru Nedim Paa. - neleg indignarea nlimii-Voastre, dar n ciuda ntririlor trimise, forele noastre de represiune, dei nregistreaz succese notabile, nu reuesc s sfrme rebeliunea. Dac insurgenii n-ar primi arme din Serbia i din Muntenegru, de mult i-am fi zdrobit. Pot totui s asigur pe nlimea-Voastr c eforturile trupelor noastre nu vor rmne la infinit sterile . . . - Nu-mi bate cmpii, ministrule, despre viitoarele noastre succese. Restrnge-te la nfrngerile de pn acum. Ce fac generalii? Am primit ieri un raport. Cic Osman Paa ar fi operat o retragere strategic: Nu-mi ceri, Nedim Pia, s-l i decorez, fiindc a scpat fr s cad prizonier? - nlimea-Voastr, Osman Pasa a cucerit totui fortul Grab. - Baliverne, ministrule! A pierdut o jumtate de ar i a cucerit un fort. Ar merita s-l destitui. Sever Paa, ce se ntmpl acolo? M tem c va trebui s cdem la tranzacie cu rnoii aceia care ne in n ah trupele. Oh, puternice Allah, de ce ne-ai hrzit attea umiline? Puterea otoman a cucerit odinioar jumtate din Europa; azi nu poate rpune o mn de barbari slavi. Mai mare ruinea! . . . Server Paa, te-am numit comisarul meu special n Bosnia i Heregovina, ca s studiezi i s-mi raportezi revendicrile rebelilor. Consulii desemnai a face pe intermediarii ntre dumneata i zdernroii pui pe rele n-au obinut nc nici un fel de date? Au strnit atta tapaj ... O tuse brusc, prelungit i curm vorbele. Sultanei valid i se strnse inima. Fiul ei suferea, l mbolnveau de nervi nenorociii de ghiauri. Tusea lui Abdul Aziz se domoli treptat. Dup ce-i regsi suflul, padiahul relu:

337

- Au fcut atta tapaj n legtur cu misiunea lor de pacificare, nct mi-am nchipuit c pn acum au ajuns la un limbaj comun cu insurgenii . . . Glasul lui Server Paa vdi o not de amrciune: - Rebelii nici nu se gndesc s stea de vorb cu consulii. Unele cpetenii, dezavuate de ceilali lideri ai rscoalei, au formulat cteva revendicri minimale. - Ce vor? - nti: cretinilor din Bosnia si Heregovina s li se asigure deplina libertate religioas i dreptul de a fi martori n justiie pe picior de egalitate cu musulmanii. - Asta le putem acorda.. Altceva? - Al doilea: s le fie ngduit a-i constitui o miliie proprie. - Absurd, Server Paa! Absurd. Asta nseamn stat n stat. Mai departe? - Al treilea: impozitele lor s fie plafonate. Autoritile s nu le mai sporeasc arbitrar. - Dac am accepta aceste revendicri, suntem siguri c rebelii vor depune imediat armele? ntreb sultanul exasperat. - Nu suntem siguri, nlimea-Ta, replic Server Paa. - Atunci ce facem? Eternizm o rscoal de care profit numai ruii i austriecii? strig Abdul Aziz. Glasul ministrului de Afaceri Strine, Rasid Paa, interveni domol: - mi permit-s supun din nou nlimii-Voastre sugestiile ambasadorului Marii Britanii. - Am nevoie de soluii, nu de sugestii! tun sultanul. Sunt stul de sfaturi! - ntr-un fel, sugestia lui Sir Henry Elliot echivalaz cu o soluie. Ce-i drept, provizorie. - tiu ce vrea. S angajez discuii cu rebelii, ca s dovedesc Europei buna mea credin. S cstig timp spre a zdrobi rscoala. - Exact, nlimea-Voastr. Marea Britanie nu va ngdui marilor puteri s intervin militar, atta vreme ct se vor purta discuii ntre noi i insurgeni. Nu cred c n momentul de fa exist o formul mai bun. Replica sultanului se ls ateptat. Pertevale se ntreba emoionat la ce expedient se va opri fiul ei. - S discutm cu zdrenroii? Ar nsemna s m umilesc! S umilesc Turcia i pe turci! Nu, nu pot! Armele s hotrasc! Atunci se fcu auzit glasul cavernos al ministrului de Fi-

338

nane, Yusuf Paa: - nlimea-Voastr, m tem c va trebui s acceptm formula negocierilor. Cel puin de ochii lumii. Avem nevoie de sprijinul guvernului britanic i al opiniei publice engleze. i asta ct mai repede! - De ce atta grab? - Imperiul se afl n pragul bancrutei, nlimea-Voastr. Tezaurul statului este gol. Nu mai suntem n stare s pltim anuitile la mprumuturile externe. - Cum s-ar spune, m punei cu spatele la zid, gemu sul tanul. - Nu avem de ales, nlimea-Voastr. Urm iari o pauz lung, apstoare. Pertevale i simi palmele umede. Tmplele o dureau. Bietul meu biat! opti. Bietul meu biat!" Vocea sultanului se auzi ca un murmur obosit: - Bine! Ministrul de Justiie s ntocmeasc proiectul unui irade i s mi-l supun spre aprobare. Akif Paa, acord zdrenroilor mai mult chiar dect cer. Dar s strecori cteva chichie n stare s blocheze la nevoie negocierile. Voi sorbi cupa pn la fund, dei butura e tare amar! .. . n clipa aceea rsunar vorbele lui Husein-Avni Paa, ministrul de Rzboi. Tonul lui era ciudat. Prea vag ironic: - nlimea-Voastr, cupa aceasta cu venin ar putea s nu ating augustele voastre buze, dac nlimea-Voastr ar binevoi s ne avanseze din caseta imperial dou sute de milioane. Cu aceti bani am plti lefurile militarilor, am achiziiona cel mai modern armament i am plti anuitile restante. Daine dou sute de milioane, nlimea-Voastr, i garantez cu capul nbuirea rscoalei ghiaurilor n mai puin de dou luni. Pertevale simi c inima ncepe s-i bat foarte tare. Criza pe care o prevzuse de mult se apropia cu pai repezi. Dac ministrul de Rzboi ndrznea s fac apel la caseta personal a sultanului, nsemna c rana ajunsese la os. Se aternu din nou o lung tcere, ca i cnd vorbele lui Husein-Avni ar fi avut proprietatea s nghee buzele tuturor membrilor cabinetului. Deodat Abdul Aziz replic ntr-un fel de bolboroseal aproape ininteligibil. l nbuea indignarea: - Te-ai gndit temeinic, Husein-Avni Paa, nainte de a formula cererea? Caseta mea particular nu este tezaur public. - nlimea-Voastr, strui ministrul de Rzboi, este vorba numai de un mprumut. . .

339

- Nimic! Nimic! Nimic! Nu dau nici un ban! strig deodat sultanul. Nu suntei n stare s administrai fondurile publice i apelai la economiile mele? La averea mea personal? Este o cutezan prea mare, Husein-Avni! Caut alt soluie! Spune-i ministrului de Finane s-i pun capul la btaie i s scoat bani din piatr seac! D-aia l-am nsrcinat n fruntea departamentului! Dac este incapabil s-si ndeplineasc sarcinile, demite-l, Nedim Paa! Eu nu dau nici un piastru! Acoperii deficitul bugetar cum vei ti! Vindei-v pe voi! Poate aa vei procura ceva bani. Suntei ns att de limitai, nct m ndoiesc foarte c vei gsi vreun amator s v cumpere! i cu asta am ncheiat edina! Se auzi zgomot de scaune micate din loc. Peste cteva clipe, Abdul Aziz intr singur n salonul chinezesc. Emoionat, sultana valide i iei n ntmpinare. - Biatul meu, te-au suprat minitrii! - Atta neobrzare n-am mai pomenit! bombni padiahul, tergndu-i cu batista sudoarea de pe frunte. Au ajuns s-mi cereasc banii! Nu mai lipsete mult ca s ias pe strad, cu mna ntins, dup poman! Ce timpuri! Ce oameni! exclam cu dispre. Pertevale se apropiere fiul ei i i mngie obrazul buhit. Ct eti de frumos!" reflect ndurerat. Adug apoi cu glas tare: - Poate c ar fi bine totui s le dai o mn de ajutor. Abdul Aziz se trase cu un pas napoi i o privi de sus pn jos, ca i cnd atunci ar fi vzut-o pentru prima oar. - Tu, mam, mi vorbeti aa? Vrei s vd i n tine un duman? - Imperiul e n greu impas, fiule! - Pentru ce am minitri? Dac ar fi trit azi Baiazid, Mehmed al II-lea sau Soliman cel Mare, ar fi tras n eap pe toi vizirii mei! Ah, pe ce mini a ncput imperiul! - A vrea s-i spun doar. . . - Destul! strig Abdul Aziz. Nu-mi place s fiu dsclit. - De ce nu vrei s stai cu mine de vorb, aa, ca odinioar . . . - Ce s vorbim? Mi-ai cerut bani pentru construcia unei geamii. i i-am dat. Nu i-e de ajuns? - Abdul. . . - Iart-m! Trebuie s te las. M ateapt Mihri. tii bine c e nsrcinat, c nu poate suporta absena mea. Pertevale cltin din cap cu amrciune. - tiu, Abdul. tiu. M tem c fructul trupului ei are s-i

340

aduc numai nenorociri. Abdul Aziz o privi cu enervare: - Fiul meu i al lui Mihri s-mi aduc nenorociri? Nu tii ce vorbeti! i-ai pierdut minile! n sfrit, alt dat o s stm mai mult de vorb. Acum n-am timp. Se ndeprt brusc de maic-sa, lsnd-o singur n mijlocul salonului chinezesc. Pertevale sttea cu capul plecat, cu minile mpreunate, ntruchipnd jalea. n ambiana aceea somptuoas, atitudinea ei era cel puin insolit. Dup ce sultanul prsi ncperea, Pertevale rosti cu durere: - Urmeaz-i destinul, Abdul! Aa i-a fost scris! S te nenoroceti singur! Cnd cobor scara de marmor a marelui hol de la intrare, drumul su spre Mihri, padisahul zri lng o u pe fiul su Yusuf Izedin efendi, comandantul grzii imperiale. Dei acesta mplinise 18 ani, prinul manifesta o precoce tendin spre ngrare. Purta uniforma de gal i toate decoraiile, aa cum impune protocolul nalilor demnitari chemai n audien. Abdul Aziz se uit mirat la fiul su, apoi i aminti c el nsui l convocase spre a-l spuni. l apostrof cu severitate,: - Yusuf, iar ai nceput s-i faci de cap! Mi s-a raportat c te desfrnezi laolalt cu civa derbedei. C joci cri pe sume uriae! - Eu? Joc cri? se nroi tnrul prin. nlimea-Voastr a fost greit informat. - Ascult, Yusuf, nu ncerca s m prosteti! Cumnaii lui Abdul Hamid te-au uurat de 800.000 de piatri. Cu derbedeii tia i-ai gsit s te nhitezi? Mahmud Darnad i Nuri Damad sunt nite triori. Am s v pedepsesc pe toi trei. Pe Mahmud i pe Nuri cu arest la domiciliu, iar pe tine cu tierea fondurilor bneti pe termen de trei luni. Iar dac nu te vei cumini, voi ti s aplic msuri i mai aspre. S nu zici c nu eam prevenit! Prinul Yusuf se fcuse pmntiu. Sultanul vru s mai spun ceva, dar l ncolir alte gnduri. i puse minile la spate i plec bodognind. Iei din palat, travers grdina de trandafiri i se indrcpt spre pavilionul soiei sale favorite. Mergea tot mai grbit. Ajunse aproape n fug la ua de mahon ncrustat cu aur a fermectorului edificiu durat pentru Mihri. Soia lui favorit nu mai suporta compania celorlalte femei din harem. Pavilionul, o bijuterie arhitectonic n stil persan, cldit din marmor, lemn de cedru, onix i

341

malahit, adpostea mobile placate cu aur i ncrustate cu pietre semipreioase, covoare inestimabile i obiecte de art aduse din China i din Japonia. Nimic nu i se prea ndeajuns de bun i de scump pentru Mihri. Pertevale era foarte amrt de ascendentul ctigat de sclava circazian asupra fiului ei. Abdul Aziz ar fi putut avea pe cele mai frumoase femei din cuprinsul imperiului. Nu exista turc care n-ar fi fost fericit s-i druiasc pe oricare dintre fiicele sale. Dar sultanul avea ochi numai pentru Mihri, singura n stare s-i nfierbnte simurile. Ce farmece folosise fiina aceasta blestemat spre a-i subjuga fiul? se ntreba Pertevale. Mobilizase pe cele mai pricepute vrjitoare din Constantinopole spre a combina filtre capabile a-l elibera pe sultan din pnza de pianjen esut cu abilitate n jurul lui de perfida circazian. ntr-o vreme, Pertevale se gndise s ncheie o alian cu Mihri. Aceasta se ntmplase pe vremuri, cnd circaziana ncepea s se afirme n harem drept o foarte serioas candidat la rolul de favorita a sultanului. Mihri acceptase cu ostentativ recunotin sprijinul sultanei valide dar dup ce izbutise s provoace o fixaie a padiahului asupra ei, manifestase tendina de a se elibera de sub tutela pe care btrna sultan valide i nchipuise c i-o va impune fr osteneal. Cnd Pertevale i dduse seama c se fcuse - fr voia ei instrumentul ascensiunii circazienei, fusese cuprins de furii. ntre cele dou femei se angajase o lupt surd pentru ctigarea unei influene exclusive asupra sultanului. Pertevale se bizuia pe puterea dragostei filiale a lui Abdul- Aziz, care i se artase ntotdeauna supus, devotat i extrem de afectuos. Mihri aruncase n btlie toate farmecele ei. Cu talent inimitabil, l prinsese pe sultan n mreje. Totdeodat, l nstrinase treptat de Pertevale. Sultana valide nu concepuse la nceput s-i recunoasc nfrngerea, socotind preferina acordat de Abdul Aziz circazienei drept un capriciu trector. Dar cnd i dduse seama c n ochii fiului su nu mai era dect o tolerat, se resemnase s intre n umbr, dei nu ncetase s eas intrigi mpotriva parvenitei. Sultanul intr n apartamentul favoritei, emoionat i nfierbntat la culme. n prezena ei uita c este btrn, c trupul i se deformase, c sufletul i era uscat, c i pierduse entuziasmul, iluziile. Se simea iari tnr i uimitor de viril. Ajuns n prezena circazienei - ntins molatic pe o sofa acoperit cu perne de mtase - i lu mna ntr-a lui i se

342

prostern lsndu-se ntr-un genunchi pe covorul de Smirna. i mbria apoi cu priviri lacome formele armonioase. - Azi de diminea, Mihri, am pltit arhitectului nc zece milioane de piatri. tii la ct se ridic pn acum valoarea lucrrilor viitorului tu palat? La cinci sute de milioane de piatri. Aproape ct toate cheltuielile de rzboi ale imperiului. Mihri l privi galnic pe sub genele-i lungi, arcuite. - Nu merit oare, scumpul meu Abdul? - Am achitat i diadema cu diamante montat de Van Groot la Amsterdam. M-a costat, cu toate cheltuielile, 20 de milioane de franci francezi. i le-am cumprat ca s-i fac plcere, dei mie nu-mi plac. - De ce? clipi ea cochet. - Fiindc plesc pe lng strlucirea ochilor ti. Sultanul se plec extatic asupra gurii parfumate a circazienei. Mna ei fin, cu degete lungi i subiri, l cuprinse pe dup grumaz, gdilndu-i ceafa. Pe Abdul Aziz l strbtu un fior de voluptate att de intens, nct simi c vintrele i iau foc. Gemnd, se prvli la picioarele sclavei. - Iubita mea! . . . Lumina ochilor mei! . . . Viaa mea! . . . * ** La Paris ploua . . . O ploaie de toamn urt i trist fcea ca Oraul Lumin" s par mohort, cenuiu, funebru. Bancherul Edouard Dervieu iei din cldirea Bncii Creditul Funciar", iar dup ce i arunc privirile asupra cerului plumburiu peste care nserarea i lsa umbrele cernite, i ridic nfiorat de frig gulerul pardesiului, apoi se urc n cupeul oprit la marginea trotuarului. Era tot att de posomorit ca i vremea. - La locuina domnului de Lesseps! porunci vizitiului. Se auzi o fichiuitur de bici vnturat prin aer, blnd ndemn auditiv pentru caii obosii de cursele lungi din acea dupamiaz. Echipajul se urni, strnind apa mocirloas de pe strad. Bancherul se adnci n pernele banchetei i i petrecu mna peste fa, ntr-un gest care-i exterioriza epuizarea. La ,,Creditul Funciar" ntmpinase un refuz politicos, dar categoric. Cnd sosise la Paris, venind de la Cairo, fusese animat de cel mai viu optimism. n urma unor lungi discuii, obinuse de la Kedivul Ismael al Egiptului o opiune prin care acesta l autoriza s negocieze pe piaa francez vnzarea unui stoc de 177.000 de aciuni ale Companiei Canalului de Suez. Nu-i nchipuise,

343

desigur, c va reui s-i procure fr eforturi cele 92 de miloane de franci francezi, pretini de Ismael n schimbul pachetului su de aciuni. Dar nici nu bnuise c bancherii parizieni se vor arta att de refractari achiziionrii acestui stoc, care ar permite Franei s obin n mod practic con trolul asupra Canalului de Suez. Amrt, fcea reflecii acide asupra mnuitorilor aurului, nchistai, mediocri, lipsii de imaginaie, de previziune. Nu au simul perspectivei! Nu sunt n stare s vad dect pn n vrful nasului! Ratez cea mai uria afacere a secolului din cauza lipsei de nelegere a unor imbecili cu pretenii de experimentai financiari!" Era att de cufundat n gnduri nct nici nu bg de seam cnd cupeul se opri n faa casei prietenului su, Monsieur Ferdinand de Lesseps. Abia dup ce vizitiul cobor de pe capr i deschise portiera, Dervieu exclam trezit parc din vis: - Ha!? Ce s-a ntmplat? n clipa aceea vzu faada locuinei lui Lesseps, luminat de un felinar ofticos. - Da, am ajuns! rosti automat, pentru sine. Cobor din cupeu, strbtu trotuarul lcuit de ploaie i, dup ce i ls gulerul de la pardesiu, izbi cu ciocanul agat n ua de la intrare. i deschise un servitor, care-l conduse ceremonios la stpnul casei. Monsieur Ferdinand de Lesseps purta o cochet hain de cas din catifea de mtase. Era nalt, subire i avea prul argintiu, ntreaga lui persoan emana un aer de elegan. - Ei, ce-ai fcut? ntreb nerbdtoare gazda. - Nimic! replic descurajat vizitatorul. Le-am explicat c o asemenea ocazie nu se ivete de dou ori. n loc s profite de faptul c Kedivul este strns cu ua de creditori i c trebuie s realizeze pn la l decembrie anul acesta suma de 92 milioane franci, se pierd n discuii sterile. Directorul Creditului Funciar" mi-a declarat ritos c nu poate lua nici o hotrre nainte de a studia, printr-o comisie trimis la faa locului, rentabilitatea canalului. Auzi absurditate! Opiunea mea expir peste o sptmn. Iar bancherii francezi reflecteaz asupra expedierii unor experi la Cairo. Numai dusul implic o cltorie de peste zece zile. - Oamenii acetia sunt orbi sau cretini? exclam Lesseps. - Varianta a doua este mai valabil. Dragul meu Ferdinand, eu personal sunt la captul resurselor. Socotesc c este cazul s te adresezi personal lui Decazes. ncearc s obii sprijinul guvernului. Dac pierdem aciunile Kedivului, pierdem

344

controlul asupra Canalului de Suez. Cu Ismael ne putem acomoda. Cine tie ns cum se va comporta viitorul stpn al pachetului de aciuni? - Eduard, m linitete oarecum faptul c 92 de milioane nu pot fi procurate peste noapte: Nu tiu ce grup financiar ar fi destul de puternic spre a debursa aceast sum. La noi, n Frana, nu prea vd . . . - De acord! Dar n lumea asta mai sunt i rui, i germani, i englezi, i americani. . . Lesseps cltin din cap cu ndoial. - Nu-i vd pe rui ncercnd s pun piciorul n Africa. Interesele lor sunt legate de Asia. Nemii au privirile ndreptate spre vest. Englezii au fost ntotdeauna ostili construirii canalului. I-au contestat utilitatea. - Nu-i socotesc att de prosti, Ferdinand, nct acum, n ceasul al doisprezecelea, s nu-i dea seama de nsemntatea canalului. Trebuie s te duci chiar acum la Decazes! Lesseps se uit la ntunericul de afar. - La ora aceasta nu mai e nimeni la minister, Edouard. - Cine i vorbete de minister? Du-te la el acas. Nu nelegi c nu este nici un moment de pierdut? Stingherit, Lesseps se scarpin n cretet. - Nu sunt n relaii att de amicale cu Decazes, nct s-i fac o vizit neanunat. Este totui ministrul de Externe al Franei. - Ei i? Va nelege c protocolul poate fi neglijat, cnd interesele superioare ale statului sunt n joc. - Bine. M duc la Decazes, accept gazda. i sun servitorul: Firmin, pregteste-mi redingote neagr! Ducele Decazes se uit lung la oaspetele su, inginerul Ferdinand de Lesseps. i scutur nedumerit capul, apoi i aprinse igara de foi la flcruia uneia din luminrile nfipte n sfenicul cu multiple brae de pe masa de lucru. - Am reinut argumentele dumneavoastr, domnule de Lesseps, asupra necesitii achiziionrii de ctre Frana a aciunilor deinute actualmente de Kediv. Sunt gata s intervin pe lng Creditul Funciar" spre a obine fondurile necesare. M reine ns de la o aciune energic aspectul politic al chestiunii i n special eventualele complicaii pe trm internaional. - Nu vd, domnule ministru, ce complicaii s-ar putea nate. - Rscumprarea aciunilor Kedivului de ctre un grup parizian ar transforma Compania Canalului de Suez ntr-o

345

ntreprindere n exclusivitate francez. n drept, nici un text nu se opune ncheierii cu succes a unei operaiuni de-acest fel. Suntei ns sigur c Marea Britanie nu va ridica obiecii? tii prea bine, domnule de Lesseps, c cine stpnete Suezul, stpnete drumul spre Indii. M ndoiesc c n aceste condiii englezii vor accepta s lase canalul pe mini strine. Trebuie s gsim o formul acceptabil i pentru noi, i pentru cabinetul de la Saint James. Decazes i ridic de pe nas ochelarii i ncepu s tearg laborios cu batista lentilele groase, ca i cnd ar fi ateptat ca migloasa operaie s-i sugereze o idee salvatoare. Lesseps se agit nerbdtor pe scaunul su. i pipi butonii de la manete i i netezi cravata cu plastron. - Nu cred c scrupulele dumneavoastr, domnule ministru, ar trebui s v mpiedice a profita de oportunitatea oferita Franei. - Ba da, ba da, stimate domnule de Lesseps. S nu uitm c Anglia ne-a sprijinit n mod hotrtor n cursul recentei crize franco-germane. i n-ar fi exclus s mai avem nevoie de sprijinul ei. Bismarck e cu ochii pe noi, domnule de Lesseps. Abia ateapt s svrim o greeal tactic spre a profita de ea, folosind-o n defavoarea noastr. Nu, nu! Nu ne putem ngdui luxul de a rmne izolai ntr-o Europ dominat de cel de-al doilea Reich. - Atunci, ce soluii preconizai, domnule ministru? - Va trebui s lum contact cu lordul Derby. l vom informa asupra inteniei noastre de a cumpra aciunile Kedivului. Dac nu va ridica obieciuni, voi face demersul cerut de dumneata pe lng Creditul Funciar". n eventualitatea c i vor exprima dorina s participe la aceast operaie, l voi ruga pe lordul Derby s ne fac propuneri n acest sens. Le voi discuta cu reprezentanii Angliei. .. Lesseps prsi indispus locuina ducelui Decazes. n aceeai sear se prezent la domiciliul lui Dervieu de pe bulevardul Saint-Germain. Bancherul ocupa un apartament rezidenial la primul etaj al unui imobil de raport. Lesseps intr tulburat la prietenul su. - Decazes e un catr! i repet argumentele ministrului de Externe. Dervieu oft adnc: - Prostia se pltete, Ferdinand! Frana pierde o poziie nesperat de puternic n nord-estul Africii. Dac am fi socotit necesar, am fi putut gtui cile de comunicaie ale Europei cu Asia.

346

- Vezi departe, Edouard! - Sunt unul dintre puinii bancheri care cntresc i aspectele politice ale marilor afaceri. Din nefericire, rmn un neneles. - Eu te-am neles, Edouard. - tiu. Dac ai avea 92 milioane, mi le-ai avansa ca s perfectez tranzacia. - Fr discuie! Dervieu i aprinse un trabuc i ncepu s-l pufie nervos. - N-am s cedez! declar cu drzenie. N-am s cedez pn ce n-am s procur cele 92 de milioane. Am s bat la uile tuturor bancherilor. Cu sau fr Decazes, voi ncheia aceast afacere! Este imposibil s nu gsesc civa oameni de finane limpezi la cap, care s nu-si dea seama ce venituri formidabile se pot realiza de pe urma exploatrii Canalului de Suez. . . Sper c l-ai rugat pe Decazes s nu fac nici un demers pe lng lordul Derby, nainte de expirarea opiunii. Nu trebuie s pierdem aceast ans . .. - Nici o grij. M-am gndit i eu c trebuie s epuizam orice mijloc nainte de a discuta cu englezii. S sperm. Edouard, c n zilele care vor urma vom avea mai mult succes ... * ** mbrcat n halatul su de catifea fanat i cu picioarele slabe, osoase, vrte n papucii largi, foarte comozi. Disraeli, primul ministru al Marii Britanii, se aez la micul secretaire Louis XV din camera sa de culcare, i muie pana n climar i se pregti s continue scrisoarea nceput n ajun i pe care o lsase neterminat. Se gndi cu anticipat plcere la interesul cu care Lady Chesterfield i va citi rndurile. Corespondena aceasta se desfura cu regularitate ntre btrna doamn i Disraeli. nclinarea manifestat de eful cabinetului britanic fa de femeile cu prul alb l fcuse odat pe ducele de Warwick - mare adversar al primului ministru - s exclame ironic: Disraeli este un gerontofil impenitent. Din fraged tineree i-au plcut babetele!" Vorbele ducelui ajunseser la urechea lui Disraeli, care nu se formalizase. La anii mei, prefer s fiu galant cu femeile vrstnice, dect s m fac ridicol nvrtindu-m ca un coco pe lng fetele tinere!" Disraeli reciti primele pagini. Constata cu plcere c descrisese colorat ultima sa cltorie la Balmoral i ateniile de care se bucurase din partea reginei. Nu uitase s sublinieze

347

delicateea suveranei, care l trimitea n fiecare diminea pe Sir William Jenner, medicul ei personal, spre a-l examina i a-i purta de grij. Apoi vizitele reginei n dormitorul su, ori de cte ori crizele de gut l mpiedicau s prseasc odaia. Disraeli rencepu s scrie: Ce-ai zice, scumpa mea, dac i s-ar spune c un ministru primete pe regin, nfurat ntr-un halat de cas i cu papucii n picioare? M-ai crede? Ei bine, aa ceva mi s-a ntmplat mie!" Se ntreb dac afeciunea dedicat reginei nu mbrca vemntul unei delicate prietenii amoroase. Adversarii si l acuzau c o copleea pe suveran cu cele mai extravagante complimente, spre a-i ctiga simpatia, ncrederea i - de ce nu? - dragostea. ,,Victoria este femeie i, ca orice femeie, apreciaz totul prin prisma ovarelor", cleveteau ruvoitorii. John Brown, servitorul ei scoian, este o prob vie a rtcirilor sentimentale n care poate cdea o vduva, chiar dac este naintat n vrst." Asociaia de idei l fcu pe Disraeli s se ntrebe nu fr oarecare maliiozitate: S fie oare adevrat ce se optete n legtur cu relaiile echivoce dintre Victoria i servitorul ei preferat? Hm, eu personal n-a crede. Dar mai tii?" Ridic iari pana deasupra hrtiei, cnd o uoar btaie n u l fcu s ridice capul. - Intr! Davies, valetul su personal, se ivi purtndu-i demn capul prelung, ncadrat de barbete albe, stufoase ca dou boschete de merior frumos fasonate i abundent ninse. - A sosit domnul avocat Greenwood, Sir. - Greenwood? exclam Disraeli. Ah, da! S m atepte n bibliotec. i aminti c lordul Derby i vorbise de diminea, fr entuziasm, despre un oarecare Greenwood, care-i adusese vesti ciudate n legtur cu nite negocieri tainice purtate ntre Kedivul Egiptului i un grup de financiari francezi, asupra unor aciuni ale Companiei Canalului de Suez. Derby - care se intitula un realist prin excelen", nu avea nici o ncredere n proiectele fantasmagorice. Canalul de Suez, pretindea el, se nscuse mort. Orict s-ar strdui actualii lui administratori, nu-l vor face s ctige niciodat importana atribuit de vistorul Lesseps. Disraeli ciulise urechile. Spiritul su fantasc - nu era pe degeaba romancier - mirosise o afacere grandioas. - Trimite-i vorb lui Greenwood s se prezinte dupamiaz n Downing Street, i spusese lui Derby. Vreau s-l ascult i eu.

348

- Cum dorii, replicase ministrul Afacerilor Strine. M tem ns c are s v rpeasc un timp preios cu balivernele lui trsnite . . . Disraeli ls cu regret pana din mn i nchise capacul secretaireului cu admirabile intarsii. - Ct e ceasul, Davies? - ase i douzeci, Sir! - Bun. Pregtete-mi fracul. La opt trebuie s fiu la palat. Baia e gata? - Gata, Sir! Disraeli se blci un sfert de or ri apa cald, parfumat cu esene orientale - cochetria rmsese una dintre marile lui pasiuni - apoi ncepu s se mbrace. i pusese tocmai vesta, ajutat de Davies, cnd apru un lacheu cu o caset din lemn de trandafir. - Din partea Majestii-Sale, Sir. Lui Disraeli i se lumin chipul ridat. Judecnd dup proporiile casetei, prea s adposteasc una din acele nalte decoraii cu care regina recompensa serviciile nalilor demnitari. S fie Ordinul Jaretierei?" se ntreb cu anticipat plcere. Cu gesturi delicate, deschise caseta. Deodat fcu ochii mari. Pe un aternut mpletit din panglicue roz se rsfa o camelie de o rar frumusee. M-a ispitit o clip pcatul orgoliului!" i zise zmbind. Gestul Victoriei era nduiotor. mbrc fracul, apoi i prinse floarea la butonier. Ci brbai din aceast ar se pot mndri cu o floare primit din partea reginei?" reflect cu mndrie, n vreme ce se admira n oglinda veneian. Camelia aceea delicat i pru mai preioas dect cele mai nalte decoraii. Se uit la ceas. Se fcuse apte fr cinci. S stm puin de vorb cu Mr. Greenwood, apoi... la palat!" i zise nviorat. Trecu n bibliotec i ntinse mna avocatului. Se aez ntrun fotoliu. - Mr. Greenwood, ia loc. Spune-mi, te rog, ce tii, despre aciunile Kedivului. Dar pe scurt, fiindc sunt foarte grbit. Avocatul era unul dintre acei oameni de legi pricepui s lungeasc sau s scurteze o pledoarie - potrivit circumstanelor - fr a o face s-i piard din puterea ei de convingere. Intr direct n subiect, n stilul cel mai laconic: - Ieri la prnz, ntr-un restaurant parizian, am stat de vorb cu un nalt funcionar de la Creditul Funciar", care rni-a vorbit despre ncercrile unui bancher francez, pe nume Dervieu, de a-i procura fonduri n valoare de 92 milioane de franci, n vederea

349

achiziionrii aciunilor Companiei Suezului, deinute actualmente de Kediv . Disraeli i propusese s acorde avocatului Greenwood un sfert de or, dar subiectul dezvluit de acesta l captiv att de tare, nct ngdui s treac mai bine de treizeci de minute fr s-l ntrerup. Cnd vizitatorul i ncheie expozeul, primul ministru i zmbi cu satisfacie. - Este bine c ai ajuns la mine! Sunt de acord cu dumneata. Chestiunea merit toat consideraia. Te asigur c voi face tot ce-mi va sta n putin spre a-i da o rezolvare corespunztoare intereselor Marii Britanii. i mulumesc, Mr. Greenwood. Disraeli i prsi vizitatorul, apoi se urc n cupeul su, care-l duse n galopul cailor pn la palatul Buckingharri, unde sosi punctual, aa cum procedeaz un adevrat gentleman, chiar dac este eful cabinetului. Era ns att de preocupat de cuvintele lui Greenwood, nct strbtu marele hol i urc scara de onoare spre apartamentele de parad abia rspunznd la salutrile curtenilor, ale nalilor demnitari, ale diplomailor, ale cpeteniilor de armate i ale celorlali invitai, care-i recunoteau meritele i-i acordau respectul cuvenit, dei muli dintre ei nu-i mprteau opiniile. Regina Victoria oferea un banchet n cinstea prinului imperial Muzafer-ed-Din, motenitorul prezumtiv al tronului Persiei. Augustul oaspete era nsoit de o foarte numeroas suit, printre care nsui unchiul su, prinul Abas Mirza, fratele sah-in-ahului. Vizitele personalitilor exotice procurau mult btaie de cap demnitarilor palatului i personalului de serviciu. Se tia, de pild, c prinul imperial - asemenea ilustrului su printe, mpratul, care vizitase Londra cu civa ani n urm obinuia s prnzeasc i s cineze singur n apartamentul su, direct pe un covor. Se mai tia c nu-i plcea s i se taie carnea, ci prefera s rup cu dinii halci pe care le mesteca zgomotos, c felurile lui favorite erau fripturile de miel, de berbec i de pasre, c arunca oasele peste umr, fr s-i pese dac nimereau peste mobilele somptuoase din jur, c scuipa fr jen mbucturile care nu i se preau ndeajuns de gustoase. Lordul ambelan, marchizul de Hertford, i maestrul de ceremonii, generalul Sir Edward Cust, erau nspimntai anticipat, de nclcrile protocolului pe care vixitatorii exotici le svreau fr intenia de a jigni, dar care ddeau totui peste cap nite reguli seculare, spre scandalizarea puritilor. Lordul Stewart, conte de Beauchamp, care fusese prezent i la vizita ah-in-sahului, se strduise s risipeasc temerile

350

demnitarilor Curii,, spunndu-le c tatl actualului prin imperial, n ciuda reputaiei sale proaste, fcuse dovada c printre occidentali se putea comporta ca un occidental. Regina Victoria era ostil recepiilor, banchetelor, balurilor, parzilor i n general tuturor ceremoniilor. Dup moartea soului ei, prinul consort Albert, se claustrase n apartamentele-i private, refuznd s aib contacte cu lumea exterioar. Excepie fceau numai minitrii primii n audien pentru chestiuni de serviciu. Disraeli nu fusese zgrcit n eforturi spre a o smulge din izolarea voluntar. i demonstrase cu mult tact c n situaia ei de suveran avea obligaii i fa de Coroan, i fa de ar. Unei vduve oarecare i este permis s se rup de lume, dac sufletul ei cernit i dicteaz o asemenea comportare. Aceeai vduv, dac este regin, trebuie s se ncline n faa raiunii de stat, nbuindu-i jalea i nclinarea spre claustrare i meditaie. Victoria i nelesese argumentele, cu att mai mult cu ct presa i n special radicalii ncepuser s o atace, acuznd-o c nu-i cunoate ndatoririle de cap ncoronat. Victoria ar fi preferat s-l primeasc pe prinul imperial Muzafer cu mai puin pomp, dar Disraeli se strduise s-i demonstreze c Persia constituia o putere deloc neglijabil, i c trebuia menajat, cu att mai mult cu ct Anglia avea nevoie de prietenia ei spre a precumpni irezistibila expansiune a ruilor n Asia. Argumentele primului ministru avuseser darul s o conving. Spre a face pe plac lui Disraeli, ordonase s i se pregteasc prinului o primire plin de strlucire. - Un singur lucru m deranjeaz, mrturisise Victoria primului ei sfetnic. n prezena acestor figuri imperiale, eu, o simpl regin, sunt pus ntr-o stare de inferioritate. i, slav Domnului. Marea Britanic nu este o putere de mna a doua. Disraeli zimase placid: - Regina Victoria este stpna unui imperiu colonial att de ntins, nct titlul de mprteas i se cuvine de drept. Sedus de aceast idee, suverana l privise cu admiraie, ca pe a opta minune a lumii. - tii c ai dreptate, Mr. Disraeli? Cum de nu m-am gndit pn acum la asta? Imperiul meu colonial este mai ntins dect toate posesiunile pe care Spania i Frana la un loc le-au avut vreodat. De ce n-a purta titlul de mprteas? De ce? Disraeli nu-i trdase panica luntric. Dac Victoriei i

351

intrase n cap s devin mprteas, nu se va lsa pn nu i se va ndeplini dorina. Numai c lui i va reveni neplcuta sarcin s transforme visul n realitate. Disraeli tia c nu-i va fi deloc uor s conving opinia public i propriul su partid s accepte transformarea regatului britanic n imperiu. ncercase s dea un rspuns evaziv: - Majestate, voi studia cu toat atenia aceast chesti une. - S-o studiezi, i ct mai grabnic! struise Victoria, aprinzndu-se . Banchetul n cinstea prinului imperial avea s se desfoare n marea sal de bal, transformat pentru circumstan n sufragerie. Dou sute de invitai urmau s participe la festin. Pentru aceast ocazie solemn fuseser scoase la iveal tacmurile i sfenicele de aur furite pentru regele George al IV-lea. Lui Disraeli i plceau ceremoniile. Gustul su nnscut pentru fast i pentru mrire i gsise o triumftoare mplinire. Cnd regina i fcu apariia, anunat cu gravitate de maestrul de ceremonii, primul ministru i iei n ntmpinare, nclinndu-se adnc. Era satisfcut. Victoria i pusese cele mai frumoase perle, dovad c ascendentul su asupra ei nu suferise nici o tirbire. Dar ceea ce l ncnt i mai mult fu expresia de afeciune tandr aternut pe chipul reginei la vederea cameliei prinse la butoniera lui. Protocolul ar fi impus primului mmistru s arboreze cel mai nalt ordin de care dispunea. n concepia ei, gestul lui Disraeli exprima o delicatee sufleteasc mpletit cu o galanterie uor desuet, care ascundeau n esen un sentiment de nemrginit adoraie. n acea ambian euforic nici prinul Muzafer nu fcu not discordant. Manierele lui erau lipsite de acel exces de rafinament, att de apreciat n saloanele britanice, dar gesturile brute, modul zgomotos de a vorbi, de a rde, puteau fi lesne atribuite tinereii care refuza s se lase strns n chingi. La mas se comport civilizat. Nu arunc oasele peste umr, aa cum proceda cu spontaneitate marele Henry VIII Tudor, care ridicase splendoarea monarhiei britanice pe culmi atinse pn atunci doar sub domnia marelui Henry V Monmouth. Nu lua cu degetele bucile de carne din farfurie i nici nu scuipa peste faa de mas, aa cum se temuse marele ambelan. Se art respectuos fa de regin i manifest o dispoziie optimist de bun augur. Pe de alt parte, i Victoria tia s se impun. Silueta ei

352

plin se contura majestuos pe fundalul baldachinului cu falduri grele, purpurii, care adpostea tronul regal. Festivitatea din acea sear se ncheie n chipul cel mai satisfctor. n cadrul unei scurte conversaii cu prinul Abas Mirza, fratele ah-in-sahului, Disraeli strecur cteva aprecieri elogioase asupra imperiului persan i a suveranului su, subliniind c Marea Britanie va fi oricnd gata s-l apere de tendinele apuctoare ale arului. Abas Mirza, tia c nici inteniile Angliei nu erau absolut curate. El ar fi preferat ca cele dou mari puteri aflate n permanent conflict s se arate mai puin rapace, lsnd Persia s vieuiasc i s se dezvolte n linite. Dar se pare c aa ceva nu era posibil i c marile puteri se dovedeau mai prdalnice dect fiarele pdurilor. Disraeli se napoie la reedina sa din Downing Street ntr-o stare de excitaie uor de neles. Regina se artase mai binevoitoare ca niciodat, festivitile primirii prinului imperial Muzafer se desfuraser armonios, lsnd s se ntrevad o mbuntire a relaiilor dintre Persia i Anglia, iar mai presus de orice, Disraeli se vedea n pragul unei btlii politice spectaculoase, al uneia din acele lovituri epocale, destinate s slujeasc strlucit interesele imperiale ale Angliei: intrarea Canalului de Suez n patrimoniul britanic. n dimineaa urmtoare, ntocmi un memoriu destinat reginei, n care demonstra cu lux de argumente necesitatea achiziionrii aciunilor Kedivului. Victoria mbria, ca de obicei, opiniile primului ministru i l nsrcina s acioneze cu energie. n aceeai zi, Disraeli trimise o telegram cifrat generalului Stanton, agentul Marii Britanii la Cairo, dndu-i instruciuni s fac nentrziat o ofert de cumprare a aciunilor vice-regelui Ismael. i mai recomand s pstreze secretul negocierilor, pentru ca financiarii francezi s nu fie prevenii asupra inteniilor Angliei de a intra n competiie. n telegrama de rspuns, Stanton l informa c se nfiase n audien Kedivului i i transmisese propunerea guvernului britanic. Ismael, iritat de temporizrile francezilor, se declarase dispus s vnd pachetul su de aciuni Angliei, n schimbul sumei de 100 de milioane franci francezi, bineneles dup expirarea opiunii acordat bancherului Dervieui. A doua zi de diminea, Disraeli convoc de urgen pe membrii cabinetului n Downing Street i le expuse situaia. - S nu cdem, gentlemen, n greeala predecesorilor notri, care s-au mulumit s-i manifeste ostilitatea fa de proiectul deschiderii canalului, i s se dea apoi deoparte, ng-

353

duind unei companii franceze s duc lucrarea la bun sfrsit. Palmerston nu era departe de adevr cnd reproa, n 1840,' lui Thiers c, prin construirea canalului, Frana tindea s-i procure controlul comunicaiilor dintre Mediterana i Oceanul Indian. Gentlemen, opiunea acordat bancherului Edouard Dervieu expir n patruzeci i opt de ore. Pn atunci trebuie s procurm cele 100 de milioane de franci francezi, sau suma corespunztoare n lire sterline. Am calculat-o. Ne trebuie exact patru milioane de lire. Contele de Malmesbury, Lordul Sigiliului Privat, ridic o obieciune: - Kedivul a cerut Franei 92 de milioane de franci. De ce a majorat preul? - Pentru c a nceput, probabil, s-i dea seama de valoarea aciunilor pe care le deine. Gentlemen, timpul ne mpinge de la spate. Trebuie s ne grbim, dac nu vrem s ne ia nainte reprezentanii altor ri. S profitm de ocazie c de aceast chestiune sunt informate la ora actual numai guvernele Franei i Angliei. Cum Frana este oarecum scoas din joc prin tergiversrile bancherilor parizieni, drumul ne rmne deschis numai nou. Dup ce discutar aspectele procedurale ale chestiunii, membrii cabinetului i ddur asentimentul pentru achiziionarea aciunilor. - Se ridic alt problem: de unde procurm banii ntr-un termen att de scurt? ntreb cancelarul Eichierului, Prea Onorabilul Sir Stafford Northcote. Parlamentul nu este n sesiune spre a aproba plata acestei sume. - Putem apela la Banca Angliei! propuse secretarul de stat al Coloniilor, contele de Carnarvon. - Imposibil! replic Sir Stafford. Nici primul ministru nsui nu poate cere aceast sum Bncii Angliei. Legea nu ngduie acestei instituii s mprumute bani guvernului, atta vreme ct Parlamentul nu este n sesiune. S presupunem c lam convoca n sesiune extraordinar pentru obinerea aprobrii. Spre a ne procura ntr-un termen att de scurt patru milioane de lire sterline, banca ar trebui s execute operaiuni susceptibile s creeze dificulti pe piaa monetar. O panic poate fi provocat foarte uor... Nu avem nici timp s ne tragem sufletul! exclam Disraeli, tergndu-i cu batista fruntea asudat. Deodat i se lumin chipul: Gentlemen, m autorizai s mprumut aceti bani de la o banc particular?

354

Membrii cabinetului i aruncar priviri ntrebtoare. - Nu avem timp de pierdut! i zori ducele de Richmond, Lordul preedinte al Consiliului Privat. - Ne asumm o mare responsabilitate, opina lordul Derby. Sir Stafford Northcote declar formal: - n ceea ce m privete, mi dau acordul. Interesele Angliei sunt n joc. Opinia lui favorabil fcu dr. Unul cte unul, membrii cabinetului i se raliar. Exultnd, Disraeli ridic edina. Un sfert de or mai trziu convoc n cabinetul su pe Richard Lingen, secretar permanent al Trezoreriei. Dup un scurt conciliabul, Mr. Lingen prsi cldirea din Downing Street. - La Banca Rothschild! ordon vizitiului. Repede! Mr. Lingen era un om al cifrelor. Jongla calm cu utele de mii i cu milioanele de lire sterline, ca i cnd ar fi avut de-a face cu nite sume modice. Dar operaiunile acestea se svreau pe hrtie. Acum i se ncredinase o misiune neobinuit. S apeleze la o banc particular, spre a putea finana tranzacia dorit cu atta nflcrare de eful su direct, Mr. Disraeli. Acesta i recomandase o vizit la Banca Rothschild, singura deintoare de mari rezerve de aur. Chiar i n asemenea condiii, patru milioane de lire reprezentau o sum fabuloas. Va putea banca s onoreze angajamentele luate de cabinetul britanic fa de Kedivul Ismael? Existau precedente ncurajatoare. Dar patru milioane de lire sterline constituiau totui o sum impozant. n sfrit zarurile fuseser aruncate... * ** Baronul Lionel de Rothschild sttea adncit ntr-un fotoliu, n faa somptuosului su birou Louis XVI, i mnca struguri. Rupea cu delicatee boab dup boab, le mesteca recules, ca i cnd ar fi svrit un ritual, i dup ce le sprgea cu voluptate ntre dini, le savura carnea delicioas, sucul dulce i parfumat. Era un mare amator de struguri i de stafide. Medicul su personal i recomandase o susinut cur de struguri i de stafide, elogiind binefctoarele lor efecte terapeutice. Consumul stafidelor era vital pentru nsoitorii caravanelor care strbteau deserturile sau lanurile de muni slbatici. Doctorul i vorbise n termeni ditirambici despre chipul miraculos n care boabele zaharate regenerau puterile sleite din cauza eforturilor deosebit de mari i a condiiilor climatice vitrege. Strugurii asigur vigoare tinerilor, iar btrnilor le redau tinereea i limpezimea minii!"

355

Lionel rmsese profund impresionat de argumentele medicului, n sezonul culesului de vii, consuma n fiecare diminea cte dou sau trei kilograme de struguri, iar n restul anului i completa regimul alimentar, relativ sobru, cu apreciabile cantiti de stafide. Calitile lor nutritive, la care se aduga probabil i autosugestia, l fceau s se simt vioi, bine dispus i plin de elan juvenil, dei vrsta lui real era destul de naintat. Respecta cu atta strictee orarul alimentar, nct nu se jena s-i consume poria de struguri chiar dac n cabinetul su se afla un conte, un marchiz, un membru al Parlamentului sau un ministru. i ngduia acest lux, fiindc graie posibilitilor sale adusese mari servicii Angliei. Contribuise la reuita unui mprumut guvernamental de douzeci milioane lire sterline, n scopul rambursrii proprietarilor de sclavi din Dominioanele Britanice, care suferiser pagube de pe urma abolirii sclaviei. Jucase un rol de cpetenie n procurarea unui fond de opt milioane lire sterline, menit s fie folosit de guvernul britanic pentru procurarea de alimente populaiei Irlandei, lovit de marea foamete din 1847. apte ani mai trziu, asigurase succesul mprumutului de aisprezece milioane de lire sterline, necesare finanrii rzboiului din Crimeea. Cu aceast ocazie, Lionel Rothschild svrise o radical schimbare de orientare politic, renunnd la tradiia pacifist a familiei sale. Avusese ce-i drept - un motiv puternic. Sprijinind rzboiul mpotriva Rusiei ariste, combtea indirect antisemitismul rusesc. Noua lui atitudine corespundea dealtfel convingerilor sale religioase. Era att de habotnic, nct nu se sfiise s declare odat, n mijlocul dreptcredincioilor adunai n noua sinagog evreiasc din Londra: Astzi ne-am emancipat, dar dac aceast emancipare ar duna credinei noastre, ar fi pentru noi un blestem i nu o binecuvntare". Spre deosebire de printele su, Nathan, fondatorul ramurii britanice a dinastiei Rothschild, care dispreuia lumea aristocratic, i nu fcea nici un caz de rangul su baronial, Lionel i afia titlul nobiliar, pentru a nu fi snobat de nalta societate britanic. Baronul" Lionel i savura deci poria de struguri cotidian, cnd directorul su de cabinet i anun vizita secretarului permanent al Trezoreriei, Mr. Lingen. Fr s-i ntrerup masticarea, i fcu semn s-l introduc. Intrigat i oarecum ocat de modul n care era primit, Mr. Lingen i explic scopul vizitei sale. Nu uit s adauge c

356

Mr. Disraeli, personal, i ncredinase aceast sarcin delicat. Lionel Rothschild continua s-i mnnce calm strugurele, ca si cnd i s-ar fi vorbit despre cel mai banal fapt divers.-Nici nu-i trecuse prin cap s ofere - din simpl politee - un ciorchine secretarului permanent. Dup ce Mr. Lingen i ncheie expunerea, btrnul ls s se scurg cteva momente, iar dup ce scuip un smbure, i spuse linitit: - V dau banii. V rog s comunicai prietenului meu, Mr. Disraeli, c voi avansa Kedivului Ismael -suma de patru milioane lire sterline. Smulse din ciorchine patru boabe deodat i le vr pe toate patru ntre buzele-i decolojate. Le nghii cu deliciu, ridicind brbia i lsndu-i cteva clipe pleoapele glbui peste cioburile oculare, asemenea unui coco care nal ciocul i nchide fugitiv ochii dup ce a sorbit cteva picturi de ap. Mr. Lingen prsi smerit biroul omului care rupea din comorile lui patru milioane de lire sterline cu aceeai uurin cu care smulgea patru boabe dintr-un strugure... * ** Primul ministru al Marii Britanii era un om bolnav, obligat s in un regim strict. Fiindc organismul lui uzat suporta greu ocurile alcoolului, se dispensase de a-l mai savura, dei ntr-o vreme nu dispreuise buturile tari. Din cochetrie, la dineurile oficiale nu refuza un pahar de claret, de fine Napoleon, sau o cup de ampanie. Demonstra n acest chip inamicilor si c este nc sntos, de vreme ce se-putea delecta cu buturile spirtoase. Disraeli se afla nc n pat dup o chinuitoare noapte de insomnie, cnd Davies i aduse pe tav, odat cu micul dejun, un exmplar al ziarului Times, avnd pe prima pagin un articol laconic, scris ns cu litere groase: Banca Rothschild and Sons a creditat contul Kedivului Ismael cu suma de patru milioane lire sterline. n acest mod, pachetul de aciuni al vice-regelui Egiptului a trecut n posesia guvernrnntului majestii-Sale Regina Victoria". eful cabinetului britanic savura articolul, citindu-l ncet, cuvnt cu cuvnt. Se ntinse cu deliciu, gest pe care nu-l mai fcuse de mult vreme, cci dimineaa membrele i erau aproape anchilozate. Vestea bun din Times fcuse s-i revin apucturile tinereii. Se uit zmbitor la draperiile care filtrau razele unui soare magnific, dei Londra se afla n plin sezon al ceurilor. - Davies, astzi srbtoresc o zi mare! rosti voios. Ca s

357

o cinstesc aa cum se cuvine, s-mi aduci un pahar cu ampanie. - Prea bine, Sir! replic imperturbabil valetul. Disraeli i art cu gest dispreuitor paharul cu lapte si feliuele de pine prjit etalate pe tav. - Du toate acestea afar! Adu-mi un muchi de vac n snge, o omlet cu ciuperci i un pudding indian! Suspin: Ce-o fi mai trziu, om vedea! n vreme ce valetul prsea dormitorul, Disraeli se adinci n perne. Graie sprijinului providenial al amicului su Lionel Rothschiid, dduse o lovitur de maestru, lsndu-i pe francezi cu buza umflat. i zise c nu se purtase tocmai frumos fa de prietenii lui de dincolo de Canalul Mrrecii. Dar n politica nalt sentimentalismele nu-i au rostul. Era sigur c muli membrii ai Parlamentului britanic vor manifesta scrupule tardive, dei ratificaser n unanimitate achiziionarea pachetului de aciuni. Mai tia c Sir Stafford, asemenea unui nou Galahad, va declara fariseic, avnd grij s o fac n prezena a ct mai multor martori: N-a fost un gest cavaleresc din partea .noastr! Ne-am lsat antrenai de argumentele primului ministru!" n felul acesta i va socoti contiina absolvit de posteritate. Disraeli ncearc s-i imagineze cum va reaciona Parisul. Perfidul Albion ne-a oferit nc un eantion de josnic duplicitate politic!" Oamenii politici de toate culorile m vor mproca desigur cu o ploaie de injurii", i zise btrnul primministru, suspinnd resemnat. Eh, nu poi s le faci tuturor pe plac! Cel mai bun tort nu are dect un numr limitat de porii. Detepi sunt acei care tiu s se nfrupte din ele!" Se ntreb ce mutr vor face Dervieu i Lesseps. Sigur c vor exclama plini de amrciune:- Noi, francezii, am durat canalul cu preul unor grele jertfe umane i materiale, iar englezii ni l-au terpelit printr-o scamatorie ieftin!". Disraeli ridic din umeri. Scopul scuz mijloacele! Flota Angliei va avea acum misiunea legitim de a apra Suezul si, prin ricoset, de a-i face simit prezena la porile Constantinopolelui! Cred c la ora asta Gorceakov i smulge tufele de pr care i-au mai rmas n jurul cheliei"... * ** Miriam nchise ochii, strngndu-i cu putere pleoapele. Nu mai voia s vad ntunericul umed, lipicios, mbibat cu emanaii de trupuri femeieti nesplate, care se mula material n jurul

358

corpului ei. Pierduse noiunea timpului. Se afla doar de cteva luni n nchisoare, asteptnd s fie judecat pentru asasinarea comisarului-sef Petrov, dar pentru ea deteniunea aceasta luase proporii infernale. Ziua o umplea de scrb promiscuitatea n care fusese aruncat, nghesuit laolalt cu zeci de femei fr vrst, sluite de mizeria vieii n temni, de imposibilitatea de a se ngriji, de apsarea dezndejdii care descompune curajul i puterea de rezisten. Miriam avea senzaia c se scufund irezistibil ntr-un smrc puturos i c nu-i va mai gsi mntuirea. Mai toate deinutele erau ucigae sau hoae. Unele i suprimaser pruncii zmislii de pe urma unor mperecheri ntmpltoare, fiindc fuseser incapabile s poarte pe umeri rspunderea ntreinerii unui copil neateptat i nedorit. Altele i otrviser soii devenii incomozi sau i omorser rudele nstrite care refuzaser s moar nainte de a le fi venit sorocul hotrt de Dumnezeu. Cteva femei, nnebunite de gelozie, i asasinaser iubiii nestatornici ori rivalele pe care i le nchipuiau slujite de o fascinaie irezistibil. Erau acolo i hoae impenitente, i schingiuitoare de copii, i complice la escrocherii, i profanatoare de morminte; o ntreag gam de fiine declasate, lipsite de educaie, de moral, de mil. Nu cruau i nu ateptau s fie cruate. Pe Miriam o fulgerase nu o dat ndemnul de a se sinucide, dar n mijlocul acelor femei ciudate, cu chipuri i comportari animalice, nu gsise condiii prielnice pentru a-i duce gndul la ndeplinire. Deinutele, nrite de asprul regim penitenciar, se luau la har din orice nimic i adeseori ajungeau s se ncaiere cu atta nverunare, nct gardienii abia reueau s le despart. Dac n timpul zilei frmntarea tovarelor de dormitor o mai smulgea din noianul gndurilor negre, noaptea, cnd lumina era stins i nu se auzeau dect sforituri, mpletite cu oaptele i foiala unor deinute incapabile s adoarm, dezndejdea ei atingea paroxismul. Ore ntregi plngea pe nfundate, blestemnd nedreptile lumii din afar, care fcuse din ea o ucigas i o aruncase n tagma pucriaelor. Cteodat cdea ntr-un fel de prestaie ce dura zile ntregi. Nu se trezea din amorire, din destrmarea-i sufleteasc, dect atunci cnd era dus la judectorul de instrucie care-i pregtea dosarul n vederea trimiterii ei n faa Curii cu Juri. Magistratul acela cu pr sur i barbete albe o exaspera cu calmul lui rece, att de nepotrivit cu agitaia ei luntric. Magistratul i analiza cazul cu impasibilitatea omului de legi, aplecat numai asupra aspectelor juridice ale afacerilor penale intrate n sfera sa de

359

cercetare. Nu desluea n ochii lui vreo umbr de nelegere pentru zbuciumul ei sufletesc, pentru motivrile morale ale crimei svrite de ea. Judectorul nu manifesta idei preconcepute, nu se comporta cu severitate, dar nici nu-i arta mil, de parc aceste simminte omeneti ar fi fost incompatibile cu misiunea lui. Mrturiile acumulate mpotriva ei erau zdrobitoare. Avocatul delegat din oficiu spre a-i apra interesele era proaspt n meserie. Impresionat de piesele de la dosar, toate strivitoare, i se adresase descumpnit cu prilejul unei vizite la nchisoare: Domnioar Rubin, cazul dumitale este disperat. Caut s-i aminteti circumstane pe care s le folosesc n pledoaria mea de la Curtea cu Juri. Trebuie s gseti ceva! Caut! Caut! Altfel suntem pierdui!" Cu toat amrciunea ei, Miriam zmbise amuzat o clip de modul n care avocatul se referea la situaia ei, formulnd ultima fraz la persoana nti plural. Cnd vom termina aceast discuie, domnule avocat, i spusese ea cu tristee, te vei ntoarce la dumneata acas, printre cei dragi. Eu m voi ntoarce ntr-o ncpere cu gratii. Abia acum am neles cum trebuie s se simt psrelele nchise n colivie. Eu nu am nici consolarea de a putea cnta." Acum, n miez de noapte, Miriam recapitula tragicul lan de ntmplri care avea s se ncheie, desigur, cu o condamnare la munc silnic i cu deportarea n Siberia. Lungit n patul ei, sttea cu faa n sus, cu ochii aintii n bezn i plngea. Lacrimile i se prelingeau din colul ochilor spre urechi, udndu-i-le. Simi pe grumaz o atingere. Se trase instinctiv spre cealalt margine a patului. Femeia care dormea lng ea se micase probabil n somn. Dar atingerea se repet, de ast dat mai insistent. nfiorat, Miriam vru s se ridice, dar bezna se anim brusc. Mini, multe mini, o nfcar cu putere de brae i de glezne, imobiliznd-o. O pern i se abtu peste fa, mpiedicnd-o s strige, sufocnd-o. Vru s se mpotriveasc. Se zbtu cuprins de o groaz dement. Muc perna, gemnd. Simi un gol n creier. n jurul ei totul i pierdu consistena. i perna, i ntunericul, i minile care-i frmntau pofticioase trupul... - Ridicai-i perna de pe gur! se auzi un glas optit. O omori! Nu vedei? Nu mai mic! Murmurele se ciocneau acum de parc le-ar fi nvrtejii vntul:

360

- A murit? - Nu. Respir nc. - Cred c a leinat. - Se preface. - Hai lsai-o! S nu avem nc o crim pe cap, uoti o voce rguit, aspr, ca de brbat... Judectorul de instrucie Feofil Aleksandrovici Petrov i potrivi ochelarii cu rame rotunde, metalice, pe nasul cocrjat. Lentilele groase, de miop, ddeau ochilor lui aparena unei fixiti deconcertante. - Introdu pe arestata Miriam Rubin! porunci grefierului. Aleksii Fomici Gordeiev i ridic de pe scaun ezutul revrsat, prins n pantalonii largi ca nite alvari, merse legnndu-se pn la u, o deschise fr grab i, scond capul pe jumtate n sala posomort, mrginit de bnci, pe care stteau arestai sub escort i diveri martori, rosti trgnat: - Miriam Rubin! Judectorul nu ridic ochii de deasupra dosarului cnd auzi paii nesiguri ai femeii scrind pe scndurile tocite. Nu-i ridic nici cnd i ajunse la ureche un plns hohotit. - S m scoatei din sala patru, domnule judector! Nu mai pot suporta s rmn n dormitorul patru! Uitai-v ce miau fcut! Feofil Aleksandrbvici se ndur s-i ndrepte privirile spre arestat. i vzu obrajii tumefiai, cearcnele negre, vntile de pe grumaz, zgrieturile de pe mini. Cu o micare brusc, Miriam i desfcu bluza la piept, lsnd s se vad echimozele de la nceputul snilor. - Acoper-te, femeie! gri judectorul, ntunecndu-se si plecnd iari privirile asupra dosarului. Dup o pauz, adug cu aceeai voce joas, impersonal: Te-au btut? - Mai ru! Feofil Aleksandrovici plec ncet capul n semn de ncuviinare. - neleg, n nchisori se mai ntmpl asemenea lucruri. Dac nu voiai s ajungi aici, n-ar fi trebuit s ucizi. - V rog s m mutai n alt sal! strui Miriam, ajuns n pragul isteriei. Nu m mai ntorc n sala patru. Mai bine m omor! Judectorul de instrucie ncepu s ropoteasc ritmic cu degetele lui subiri, cu vrfuri nglbenite de nicotin, tblia biroului acoperit cu piele neagr. - Crezi c dac am s cer directorului nchisorii s te

361

mute n alt sal, au s se schimbe lucrurile? Eti tnr, Miriam Rubin, i deloc urt. Grefierul se uita uimit pe deasupra ochelarilor la eful su. De cnd lucrau mpreun, l auzea pentru ntia oar fcnd aprecieri personale asupra unui arestat aflat n cercetarea sa. Aproape c se bucur. Descoperise o fisur n cuirasa judectorului. O slbiciune, orict de mic, trage dup sine o alta. Judectorul Petrov i clca pe nervi cu probitatea lui, inflexibil. Miriam i ncheiase nasturii bluzei. Suspinnd, repeta ca un copil: - Nu m mai ntorc n sala patru! Nu m mai ntorc n sala patru! Pentru nimic n lume!... Magistratul ncet s mai bat cu degetele darattana. Spre stupoarea subalternului su, rosti concesiv: - Bine! Asaz-te la masa aceea i d-mi o declaraie. Ce i s-a ntmplat noaptea trecut. Am s fac tot ce pot.. Judectorul prin Iurii Iosipovici Sviatopolski-Mirski izbucni n rs: - Scumpul meu Andrei Konstantinovici, pn i proverbiala integritate a lui Petrov a sucombat n faa frumuseii unei femei, care pe deasupra mai e i evreic!. N-ar fi exclus ca dup aceast capitulare, bietul Petrov s se sinucid. S golim un pahar de ampanie n memoria defunctei sale intransigene. Prinul Sviatopolski Mirski i prietenul su, consilierul conte Andrei Konstantinovici Panin, ridicar solemn cupele, apoi sorbir pn la fund ampania franuzeasc. Chelnerul destup o nou sticl. Pocnetul dopului fu att de puternic, nct se auzi desluit, dei orchestra cnta un zgomotos vals vienez. Patronul localului, care-i fcea obinuitul rond printre mese, se opri n dreptul celor doi magistrai, i salut ploconindu-se si frecndu-i jovial minile. - Sper c Excelenele-Voastre sunt bine servite! Prinul examina critic ampania din cup. - Butura asta nu e deloc rea. - Veuve Cliquot 1861, Excelen. Tot ce am gsit mai bun pe piaa francez. La Ursul Siberian" clienii notri sunt stpnii notri. Pentru a le satisface gusturile rafinate, nu ne dm napoi de la nici un sacrificiu. Prinul cltin dubitativ din cap. - Cu programul sta ai cam scrintit-o! E foarte srac. - Sptmna viitoare, Excelen, se va produce pe ringul nostru de dans o trup de balerine de la Paris, ntr-o versi une nou, foarte ndrznea, de french-cancan.

362

i duse la gura uguiat mna dreapt cu primele trei degete mpreunate ntr-un gest menit s-i ilustreze entuziasmul. - Un numr fr precedent la Sf. Petersburg. Se plec spre cei doi prini i le opti misterios: Balerinele vor avea pantalonii crpai, n focul dansului... v nchipuii... - Am vzut aa ceva anul trecut, la Paris, rosti blazat contele Panin. A propos, n-am mai vzut-o pe Maa. Ce-i cu ca? Patronul suspin cu afectat tristee. - Eh, l'amour, Excelen. Un negustor putred de bogat i-a pus pirostriile pe cap. Panin pufni n rs: - Dup ce a avut-o ntreg Petersburgul? Cine este fericitul mire? -Piotr Kuzmici Grbov, Excelen. Se spune c averea lui nu este mai prejos dect a prinului Pemidov. Patronul salut, apoi trecu la masa altor clieni, tot att de simandicoi. - Tu te-ai culcat cu Maa? ntreb Panin pe prietenul su. - O dat sau de dou ori, declar cu simplitate Sviatopolski. Nu era grozav. M ntrebam dac n-are s adoarm sub mine. - Eti crud, Iurii. Eu am gsit-o delicioas. - Eh, de gustibus... - Ai dreptate. Sorbi o nghiitur de ampanie: Am auzit c i-au repartizat dosarul Miriam Rubin. Prinul Sviatopolski oft: - Din nefericire!... Are s-mi dea mult de lucru. O evreic tnr ucide pe un comisar-ef aflat n exerciiul funciunii. Destul ca s aprind patimi.... Panin cltin capul n semn de ndoial. - A violat-o n exerciiul funciunii? - E absurd s pretinzi c o prostituat poate fi violat. Este ca i cum s-ar spune c ai svrsit un sacrilegiu bnd ap dintrun pahar pe care l-au mai folosit o mie de oameni. i scoase din buzunarul jiletcii ceasul de aur i l consult: Vorbindu-mi despre dosarul Miriam Rubin, mi-ai adus aminte c mine am edin la Curtea cu Juri. Plec! Trebuie s m odihnesc. S am capul limpede. S nu adorm n timpul pledoariilor. Avocaii sunt att de monotoni, nct acioneaz asupra nervilor mai eficient dect cel mai verificat soporific. Chelner, nota de plat! Pardon! Eti invitatul meu, zise contele Panin, privindu-l cu un zmbet sardonic. - Ce te uii aa la mine? l ntreb Sviatopolski nedumerit. - M ntreb dac fascinanta evreicu n-are s te cucereasc i pe tine aa cum l-a cucerit pe incorputibilul Petrov!

363

- Facem pariu c am s-i rezist? rse prinul. Femeile n-au reuit nc s-mi fure minile. Cu att mai mult n-are s m zpceasc o uciga ncadrat de gardieni i ncolit de procuror, de jurai, de avocaii prii civile, uneori i de judectori. Ar putea eventual s-mi inspire mil. Prinul Sviatopolski-Mirski strnse mna colegului su apoi, vag indispus, prsi localul. Declarase cu emfaz c femeile n-aveau nici o putere asupra lui, iar acesta nu-l contrazise fiindc i cunotea reputaia de irezistibil Casanova. Dar succesele lui se curmaser cu muli ani n urm. Un accident de clrie soldat cu o dislocare a oldului i cu o sprtur a rotulei piciorului drept l intuise mult vreme la pat. Se vindecase anevoie i de atunci umbla chio-ptnd. Infirmitatea i crease un complex de inferioritate. Nu mai fcea avansuri femeilor, de team s nu fie respins. Reinerea aceasta nu numai c nu-i ntunecase aura de mare cuceritor, ci i intensificase strlucirea. Se spunea c devenise pretenios, c nu-l mai atrgeau dect femeile desvrit de frumoase, c noile lui escapade amoroase se desfurau n cel mai adnc mister. Zvonurile deveniser att de fantastice, nct ajunseser s-i atribuie legturi sentimentale clandestine cu nsi mprteasa. Argumente ar fi fost n sprijinul acestei teze. Tarul i neglija soia, iar aceasta i gsise un suport n iubirea tnrului prin. Diferena de vrst dintre ei nu conta. Catherina a Il-a, ajuns n pragul btrneii, avea amani imberbi. Culmea este c numai Iurii nu cunotea fabulele esute in jurul su. l comparau cu Byron, care nu-i pierduse puterea de a fascina, dei era infirm, ca i prinul Sviatopolski. Ajuns la locuina sa de pe Kazanskaia, Iurii se dezbrc i, nainte de culcare, deschise o istorie a Angliei. Cteva pagini de lectur l ajutau s-i uite gndurile triste i s treac pe nesimite de la starea de veghe la somn. Cnd nu se folosea de acest expedient, era chinuit de insomnii ngrozitoare, 'i retria aventurile din trecut, ncercnd o amrciune care-l otrvea lent, surpndu-i tot mai mult moralul. Abia mplinise 35 de ani. Necesitile fiziologice l sileau s caute uneori compania nocturn a unor femei. Se mulumea atunci s ia de pe strad prostituate - la ntmplare - petrecnd o or sau dou ntr-o camer sordid de hotel, apoi se napoia la el acas copleit de scrb. Aluziile lui Panin la o posibil intrig amoroas cu Miriam Rubin i trezir un ntreg proces psihic. De mult vreme atepta s i se ntmple ceva. Ce anume, n-ar fi putut apune. ntr-o vreme

364

se gndise s umple golul n care avea senzaia c se scufund, cstorindu-se cu o femeie care s-i fie i tovar de via, i amant i - de ce nu? - sprijin moral. Dar ce femeie care s corespund ct de ct idealurilor lui - ar fi acceptat s se dedice unui infirm? Poate vreo dezamgit dornic s gseasc n aceast csnicie un refugiu. Lui Iurii i repugnau asemenea soluii. i depna deci existena solitar, alternnd ntre culmi de disperare i scurte ncercri de a-i recstiga un precar echilibru sufletesc. De obicei lectura a zece sau cincisprezece pagini i astmpra frmntarea, ajutndu-l s-i uite amrciunea i s se cufunde n neantul viselor. n imperiul lor i retria epoca de glorie dinaintea accidentului, cnd toate femeile i se druiau. Mai trziu, influenate probabil de subcontientul su zbuciumat, visele deveniser mai chinuitoare dect realitatea, prin nsi posibilitatea lor de a amplifica emoiile. Se vedea fcnd avansuri unor femei frumoase, care-i batjocoreau n public infirmitatea. Fantasmele luau i alte forme. Era obsedat de comaruri populate de ucigai cu chipuri ascunse n cea, carel fugreau, silindu-l s-i trasc picioarele grele, ntr-un istovitor i zadarnic efort de a scpa cu via. ncercase s foloseasc sedative, spre a-i transforma somnul ntr-o noapte amorf, vecin cu nefiina. Dar narcoticele aveau asupra lui un efect paradoxal, risipindu-i somnul, crendu-i o stare de veghe dureroas prin intensitatea ei. Cutase atunci un derivativ, pierzndu-i nopile la masa verde. Jocul de cri capt o mare putere de atracie pentru cei ce vd n el farmecul fructului oprit. Dar cele mai deli cioase mncruri i pierd savoarea cnd consumul lor devine fastidios datorit includerii ntr-un regim alimentar obligatoriu. Jocul de cri administrat n doze mari, silite, l scrbise tot att de mult ca i celelalte expediente, toate falimentare, ncercate pe rnd cu acelai dezolant insucces. n cele din urm se oprise asupra lecturii. Devora cu o ardoare bolnvicioas romanele, impresiile de cltorie, crile de aventuri, tratatele de istorie, de tiin. i crease un univers aparte n domeniul spiritului, dar care nu-i putea suplini frustrrile din lumea real. Acum citea cu srg Istoria Angliei" de Hume, n paralel cu piesele istorice ale lui Shakespeare. Aceast gimnastic a minii i a voinei prea s aib efecte linititoare. Am nceput probabil s m resemnez",- i spunea cu tristee. Ajunsese la pasajul ntemnirii lui Richard II, vitregitul rege al Angliei, care suferise ntre zidurile temniei privaiuni cu att

365

mai greu resimite, cu ct n epoca lui de strlucire se bucurase de toate satisfaciile accesibile unui suveran tnr, frumos i plin de vitalitate. Richard fusese un mare admirator al femeilor. Lipsa lor, dup ce fusese aruncat ntr-o celul umed a castelului Pomfret, l costase desigur enorm. Iurii gsea un paralelism tulburtor ntre situaia lui i aceea a nefericitului suveran. Infirmitatea ridicase n jurul lui ziduri i gratii, izolndu-l de toate bucuriile. Gndurile generate de destinul tragic al regelui Richard l fcur pe Iurii s adoarm foarte trziu. Dup un somn zbuciumat, l trezi valetul su, Samuil, care-i pregtise micul dejun, baia cotidian i mbrcmintea potrivit pentru edina de la Curtea cu Juri. Prinul hotr s parcurg pe jos drumul pn la tribunal. i pusese o hain de blan ampl i o cciul tras adnc pe urechi. Dei era doar mijlocul lui noiembrie, se lsase un ger zdravn, asternnd chiciur pe copacii desfrunzii, pe balustradele podeelor, pe ornamentele cldirilor, pe monumentele solitare, pe acoperiurile cupeurilor, pe brbile i pe mustile brbailor. Ajuns la tribunal, Iurii se ncrucia n sala pailor pierdui cu prietenul su, consilierul Panin. - Pari cam mahmur, Iurii, l tachina interlocutorul. ampania de asear s fie de vin? Nu cred. Ai but puin i ai plecat devreme. mi nchipui mai degrab c dup Ursul Siberian" teai rtcit prin alcovul vreunei tinere doamne... Las, nu mai face schime! i cunosc apucturile! Vezi ce faci cu Miriam Rubin! La dracu cu Miriam Rubin!" reflect iritat prinul, dup ce se despri de prietenul su. Insistenele lui Panin erau obositoare. Intr posomorit n sala de edin, fiind salutat cu respect de toi cei prezeni. Expresia chipului su pru de ru augur avocatului acuzatei. Grefierul fcu apelul prilor i al martorilor. Din naltul fotoliului prezidenial, Sviatopolski i plimba automat privirile asupra publicului, neobinuit de numeros. Sadicii se delecteaz cu o nou imolare", i zise scrbit. Vzu i doamne acoperite cu bijuterii si blnuri, i ziariti narmai cu blocnotesuri i creioane pregtii s atearn pe hrtie nouti sorbite de cititori, i ae" nfurate n aluri i broboade, dornice s povesteasc vecinelor tot ce au vzut i au auzit, i rentieri apatici, blazai, deprini s-i piard timpul indiferent c se aflau la cafenea sau ntr-o sal de tribunal, n sfrit, ntreaga gam a nsetailor de scandaluri, a colportorilor de zvonuri. Nu

366

lipseau nici tinerii radicali, gata s se foloseasc de orice prilej1 spre a critica regimul arist i a strni agitaie n public. Mai ales de acetia avea oroare printul. Ori de cte ori ncercau s fac glgie, i evacua, fr a ine seama de protestele lor. Se spunea c Sviatopolski-Mirski este un judector aspru, un gardian nenduplecat al ordinii, al disciplinei, i un duman tot att de nenduplecat al dezordinii, al haosului, al anarhiei. Dup ce examin publicul din sal, prinul i ndrept n fine privirile spre acuzat. Ovreicua din box, n jurul creia fcuse atta haz Panin, era ntr-adevr remarcabil. Prul ruginiu, cu nuane rubinii, ca i ovalul regulat al chipului cu trsturi exotice, ochii migdalai, prelungi, cu scprri slbatice - acuzaii din box au de cele mai multe ori aerul unor fiare hituite - paloarea pielii catifelate, frumuseea excitant a corpului suplu, cu linii juvenile, contribuiau a-i nzestra fiina cu o bizar vraj. Prinul nelese de ce Miriam Rubin l cucerise pn i pe incoruptibilul Petrov. Privind-o, gsi o justificare i negutorului care se ndrgostise de Maa dama de consumaie de la Ursul Siberian" - fcnd-o soie, tergndu-i cu buretele trecutul inavuabil. Observa c acuzata i ndrepta insistent privirile spre o pereche vrstnic: un evreu emaciat, cu mini subiri i degete att de lungi, nct preau nite pianjeni n stare de nemicare, precum i o femeie gras, vulgar, cu franjurile unei peruci negre lsate n form de breton pe fruntea umbrit de o basma neagr. Dup expresia ngrozit si oarecum tmp ntiprit pe feele lor, prinul deduse c erau prinii fetei din box. Dei btrnul evreu era foarte urt, avea un aer care putea fi regsit desigur foarte vag - i pe chipul acuzatei. ntre timp, procurorul ncepuse s-i dezvolte rechizitoriul. Darii Dobrovici Gagarin era un magistrat integru, dar cinos. Argumentrile sale se nlnuiau cu o logic implacabil, reuind mai ntotdeauna s demonstreze impecabil vinovia nenorociilor intrai n mna lui. i ndeplinea rolul de acuzator public cu o asprime inflexibil, socotind c misiunea lui era s curee lumea de rufctori. n discuiile cu colegii nu ezita s preamreasc legile crncene de odinioar, care sancionau furtul cu amputarea minilor i crima cu tierea capului. Dei studiase nc din ajun dosarul, prinul se ls furat de elocina rece, tioas a lui Gagarin, care se pricepea ca nimeni altul s ntoarc mpotriva acuzatului argumentele folosite de aprare. Acest procedeu l aplic i n cursul audier martorilor. Cnd avocatul aprrii invoc n sprijinul clientei sale fora

367

major - crima fiind o consecin a ocului psihic suferit de acuzat n urma violrii ei de ctre comisarul-ef Petrov, Gagarin ripost cu ironie acid: - Se poate poare vorbi de viol n cazul unei prostituate, care i cstig existena comercializndu-si cu neruinare propriul corp? Cnd avocatul nfiase Curii certificatul medical care constata violul, menionnd c sus-numita Miriam Rubin fusese fecioar, acuzatorul public replicase prompt: - Certificatul acesta dovedete nendoios c acuzata s-a dat drept prostituat, spre a eluda legile i regulamentele care nu ngduie evreilor - cu excepia medicilor i a femeilor de strad - s rmn noaptea n Sf. Petersburg. Este o circumstan agravant n sarcina acuzatei. Comisarul-ef Petrov nu avea de unde s tie c are de-a face cu o pseudo-prostituat. Iar acuzata, adug procurorul ndreptndu-i necrutor degetul spre Miriam, atribuindu-i statutul de femeie uoar, tia la ce se expunea. Defilarea martorilor se ncheie fr ca declaraiile lor sub prestare de jurmnt s aduc ceva nou fa de piesele de la dosar. Tinerii radicali din sal murmurau n semn de dezaprobare ori de cte ori reprezentantul ministrului public aducea noi i apstoare argumente n defavoarea acuzatei. Iurii fu nevoit si amenine n repetate rnduri cu evacuarea. n epoca adolescenei fusese i el un partizan convins al democratismului occidental. Dar odat cu trecerea anilor i se potolise nflcrarea. Preocuprile noi, legate de activitatea profesional - cariera militar pe care o mbriase cu entuziasm -, apoi accidentul, care avusese o nrurire att de puternic asupra psihicului su, aruncaser vlul uitrii asupra idealurilor de odinioar. Cnd prsise armata, silit de infirmitatea care-l fcuse inapt pentru cariera armelor, crezuse c viaa lui se oprise, asemenea unui ceas cu mecanismul nentors. Intrase apoi n magistratur, fiindc era o fire activ i nu putea suporta s-i plng la infinit nenorocirea. Acum, avnturile generoase ale tinerilor, care se ridicau vehement mpotriva absolutismului arist i cereau o democratizare a instituiilor rii, i preau exagerate, lipsite chiar de sens. Drzenia oglindit uneori n ochii tinerei evreice l nedumerea. Dei Miriam Rubin se afla ntr-o situaie extrem de grea, iar asupra ei plutea ameninarea de a-i petrece foarte muli ani prin gheurile Siberiei, adoptase o atitudine de sfidare, care ntr-un fel i trezi admiraia. Tenacitatea ei de a-i urma studiile

368

universitare n capital, nfruntnd orice riscuri, merita evident, tot respectul. Dezbaterile procesului se apropiau de sfrsit. Prinul ajunsese s doreasc achitarea tinerei fete. n cursul carierei sale de magistrat avusese prilejul s cunoasc muli ofieri de poliie. Nravurile lor i anihilaser orice ncredere n probitatea aprtorilor ordinii publice. Defunctul comisar-sef Petrov nu fusese nici mai ru i nici mai bun dect colegii si din Poliie. Fapta lui ar fi svrit-o i alii. Miriam Rubin era o victim desemnat a luxurii lor. Petrov avusese ghinionul s pice pe o femeie capabil s se apere. Tnra evreic nu fusese prima lui prad. Prinul ar fi pus rmag c Petrov avea la activul lui i alte cazuri asemntoare. Contrar obiceiului su de a fi imparial, prinul nu ezitase s conduc dezbaterile de asemenea manier nct s uureze sarcina aprrii. Spre nedumerirea lui Gagarin, pusese martorilor ntrebri meteugite, menite s scoat n eviden curenia sufleteasc a fetei i s ngduie membrilor juriului ai face o idee ct mai exact asupra adevratelor cauze ale crimei. tia, de pild, c oamenii acetia - n majoritate intelectuali, mici burghezi, meseriai i rentieri - erau foarte receptivi la argumentele care i-ar fi ndrituit s adopte o poziie contrar punctului de vedere susinut de reprezentantul ministrului public, i manifestau astfel opoziia fa de totalitarismul arist. Pn i Miriam i dduse seama de atitudinea binevoitoare a judectorului, care, aparent, nu contravenea cu nimic regulilor de conduit impuse unui mpritor al dreptii. ntre procuror i preedintele instanei se angajase un duel ascuns. Rechizitoriul lui Gagarin, dezvoltat cu strlucire, fu urmat de pledoaria aprrii, palid, neconvingtoare, insignifiant. Prinul ddu instruciuni jurailor asupra modului n care trebuiau s aprecieze faptele, astfel nct s se fac dreptate, apoi acetia se retraser n camera de chibzuin. Escortat de gardienii care o ncadraser tot timpul, Miriam fu ndrumat ntr-o ncpere alturat. Acolo avea s atepte pn ce va fi chemat n sala spre a i se citi sentina. Cu brbia sprijinit n piept, sttea pe o banc, inndu-i privirile aplecate asupra pardoselei de mozaic. Recunoscuse n sal, printre tinerii venii s asiste la proces, grupul de studeni pe care-i cunoscuse n tren. Erau i Justin, i Volodea, i Gria, i Vania, i Saa, i Rem i Feofil. Nu putuse schimba cu ei nici un cuvnt.

369

Dar n tot timpul dezbaterii Miriam i simise sufletete alturi de ea. O ncurajaser cu privirile lor mai elocvente dect cele mai nflcrate ndemnuri. Apoi gndul fetei fugi la juraii care aveau s joace rolul ursitelor. O strbtu un fior. Ucisese! Dar fapta ei avea o justificare. N-ar fi putut spune c o mcinau regretele. La nchisoare, printre pucriae, precum i n cabinetul judectorului de instrucie, cstigase o experien ngrozitoare, care paradoxal - o mbogise sufletete. Pn a nu fi aruncat n temni, i nchipuise c ocnaii alctuiesc o turm cenuie de indivizi fr personalitate, fr sentimente, fr idealuri. Abia dup ce ajunsese n mijlocul deinutelor i dduse seama c fiecare dintre ele avea o via proprie, o trire luntric mai intens poate dect la indivizii din afara zidurilor nchisorii. Oamenii care i-au pierdut libertatea sunt silii - tocmai din cauza izolrii lor - s cugete mai mult, s-i analizeze trecutul, s fac speculaii asupra viitorului, s ncerce a uita c sunt parcai ntre gratii asemenea vitelor destinate abatorului. Un aprod bg capul pe u i fcu semn gardienilor s o aduc pe acuzat n sal. Miriam simi un val de cldur sufocant. n cteva clipe asudase att de tare, nct bluza i se umezise, lipindu-se de spinare. Cnd se vzu n sala de edine, trase adnc aerul n piept. Schimb o privire cu prinii ei, care stteau n picioare, ateptnd apariia jurailor. Bieii btrni! Erau att de slabi, de neajutorai! Juraii intrar n sal i i ocupar locurile. Preedintele Curii, tnrul chiop pe care-l zrise n gara din Sf. Petersburg alturi de unchiul su, generalul SviatopolskiMirski, puse prima ntrebare purttorului de cuvnt al jurailor: - Este vinovat de crim acuzata Miriam Rubin? Rspunsul ntrzie de parc interpelatul s-ar fi temut s rosteasc vorbele att de grele pe care toat lumea le atepta cu nfrigurare. Glasul rguit de emoie al primului jurat rosti solemn: - Miriam Rubin nu este vinovat de crim. Tnra evreic nchise ochii. Sunt liber! Liber!" i zise, ateptnd s o potopeasc fericirea. Nu ncerc ns nici un sentiment. Att de puternic fusese ocul provocat de rspunsul primului jurat, nct i paralizase capacitatea de a se bucura. n sal izbucnir aplauze. Procurorul sttea impasibil, ca i cnd s-ar fi aflat la sute de verste deprtare.

370

Prinii ei plngeau... Un sfert de or mai trziu, Miriam prsea tribunalul nconjurat de tinerii ei prieteni i de o mulime de oameni care o aclamau. Autoritatea fusese nfrnt. Domeniul justiiei rmnea singurul n care societatea nsetat de libertate era autorizat s-i spun cuvntul. Abia mai trziu Miriam i ddu seama de realitate. Era nc nuc, dar avea n sfrit contiina evenimentului pe care-l tria. Dup ce ordonase punerea ei n libertate, preedintele Curii o prevenise s prseasc oraul nainte de a se ntuneca, deoarece nu se mai putea prevala de condicua de prostituat. nflcrarea publicului entuziasmat de achitarea fetei devenise att de zgomotoas, nct agitaia din jurul ei luase proporii de manifestaie public. Prietenii ei o srutau felicitnd-o pe ntrecute. Deodat Miriam simi c cineva o trgea de hain. ntoarse mirat capul. Lng ea se afla Moe Rubin. Ochii i erau roii de plns, perciunii i atrnau strmbi, plria, ncadrat cu o fie de blan de vulpe, i se lsase pe o parte, ca la beivani. - S mergem la gar, Miriam, i spuse timid, n curnd are s se ntunece. S nu ne prind noaptea n t. Petersburg. Pentru noi, comoara mea, oraul sta e blestemat. Miriam se uit nehotrt la prinii ei. Justin i vorbi la areche: - Dac vrei s rmi la noapte n ora, i facem noi rost de un loc unde s te adposteti. Nici n catacombele Romei nu poi gsi o ascunztoare mai bun! n clipa aceea Miriam avu senzaia c i joac destinul pe o arunctur de zar. - Rmn! murmur. Se ntoarse spre Moe Rubin i opti: Voi ducei-v la gar, tat! Am s vin si eu dup voi. Luai-v bilete i urcai-v n tren. Dar numai dou bilete s luai. Dac ntrzii, s nu m ateptai. Plecai singuri! Btrnul evreu vru s spun ceva, dar Miriam l sruta pe obraji. O mbria i pe maic-sa. Raela era att de impresionat, nct i pierduse graiul. - Hai, mam, ducei-v! Dumnezeu s v ajute! Moe Rubin nelese c avea s se napoieze la Tver nsoit doar de nevast-sa. - i cu tine ce o s se ntmple, Miriam? Degetele ei fine i mngiar obrazul. - Am s m descurc, tat. Dumnezeu are grij de fiecare fir de iarb...

371

Moe Rubin nclin din cap resemnat: - Bine, fiica mea. Cum zici tu ... Rmase n mijlocul drumului, alturi de Raela, n vreme ce Miriam se ndeprta laolalt cu prietenii ei. - Am pierdut-o, Moe! rosti prin sughiuri Raela. Hahamul i duse mna la inim: - Cum o fi vrerea lui Dumnezeu, femeie... Noi s mergem la gar. Cu fruntea plecat, bucuroi fiindc fiica lor fusese achitat, triti pentru c se despreau de ea pentru totdeauna, pornir spre gar. Fcur civa pai, apoi ntoarser capul ca la un semnal. Miriam se pierduse n mulimea de oameni. - Haidem, Raela! zise Moe cu fals fermitate. La Tver e locul nostru!... Prinul Sviatopolski-Mirski i procurorul Gagarin se ntlnir la ieirea din tribunal. Fulguia. Clopoeii troicilor cntau n vzduhul de sticl. Gagarin salut ncruntat i vru s treac mai departe. Prinul l prinse de bra: - Eti suprat pe mine, Darii Dobrovici? Procurorul l privi posomort: - De ce s fiu suprat pe dumneata, Iurii losipovici? Juriul a hotrt achitarea evreicii. - Pe vremea asta e minunat s mergi pe jos, spuse prinul. Fulgii de zpad zboar ca nite fluturi... fluturi cu aripi de ghea. Gagarin forni nemulumit: - i arde de poezie, Iurii Iosipovici! Nu vezi, din pcate, c instituia jurailor - nou la noi - sap temeliile societii. Nenorociii tia, nvestii cu puterea de a-i absolvi pe nelegiuii, achit pe toi ucigaii, pe toi nemernicii, pe toi dumanii ordinii noastre sociale, numai ca s fac n ciuda autoritilor de stat! Pff, mi-e scrb! Cei doi magistrai se ndreptar spre Nevskii Prospekt. Iurii mergea precaut, cci pe jos se fcuse gheu, iar piciorul beteag i juca uneori feste. Se oprir n faa unui chioc de ziare, pe care vnztorul se pregtea s-l nchid. Prinul cumpr un jurnal de sear. Un titlu scris cu litere groase pe prima pagin i atrase atenia: Grave evenimente politice i militare n Balcani, ntrevederile diplomatice care au avut recent loc ntre reprezentanii marilor puteri au drept scop gsirea unor soluii acceptabile tuturor prilor interesate, mai nainte ca situaia politic internaional s se deterioreze n aa msur nct s fac imposibil o reglementare pacific a divergenelor ce despart la ora actual Europa n dou tabere antagoniste. Din surse demne de

372

ncredere aflm c..." Prinul Sviatopolski ntrerupse lectura articolului, mpturi ziarul i l vri n buzunarul mantalei. - Se zice c rzboiul bate la u, Darii Dobrovici. Procurorul ridic din umeri, nepstor: - Dac n-a izbucnit n primvara asta, nseamn c criza a trecut. Marile puteri vor pacea. - Dar se narmeaz... - Eh, si vis pacem... Vnztorul de ziare cobor cu zgomot metalic obloanele chiocului. Fulgii de zpad se nteir. Se oploise un frig aspru, ptrunztor, adus pe aripile vntului tocmai dinspre cercul polar... * ** Cortine de ninsoare, cu falduri ample, se lsau ncet asupra oraului Sibiu, acoperind cu o plapum alb, pufoas, casele cu streini late, strzile nguste i erpuite, transformnd prozaicele priveliti citadine ntr-un feeric decor de teatru. Natura i mbrca straie festive spre a ntmpina strvechea i mereu noua srbtoare a Crciunului. Se lsau i umbrele albastre ale nserrii, iar odat cu ele apreau la ferestre sclipiri de lumin aurie, irizate prin bizarele petale ale florilor de ghea de pe geamuri. Paii puinilor trectori mpodobii cu beteala zpezii erau lipsii de zgomot. Siluetele omeneti i pierdeau aparent consistena i acum pluteau imateriale peste un nveli de nori. O ceat de copilandri, nfurai n cojoace tot att de albe ca omtul din jur, urcau veseli panta repede a unei strzi i se minunau, ca n fiecare an dealtfel, de frumuseea ireala a ninsorii. - Mama iarn i scutur pilotele, mprtiind fulgi de gsc! zise Mitru Muntean, desfcnd braele i ridicnd faa spre vzduh, de parc ar fi vrut s mbrieze i s srute ninsoarea. - Ar fi trebuit s te faci poet, m! l tachina colegul su de coal, Culi Preda. Dorin Alexe, un adolescent plinu, cu obrajii nspicai de acnee, duse degetul la buze, ntr-un gest de o imperioas elocven : - Sssst! Fr glgie! Am pornit la treab, nu la joac! Mitru i Culi puser imediat lact gurii. Dorin avea dreptate. Trebuiau s pstreze linitea. Domolit, Mitru i trase cciula pe

373

urechi i i vr minile n buzunarele cojocului. Erau ase bieandri. Cel mai mare, Ion, avea aptesprezece ani. Cel mai mic, Iliu, abia mplinise paisprezece. Mergeau acum pe lng ziduri, misterioi ca nite conspiratori, uitndu-se bnuitori n jur. Se ntunecase bine cnd ajunser n piaa cea mare. Perdelele de ninsoare erau att de groase, nct izolau grupurile de oameni ntr-un fel de compartimente cu perei jucui de zpad. Cnd trecur pe lng biserica romano-catolic, nu-i vzur zidurile dect pn la nlimea unui stat de om. Culmile lor se pierdeau n neant. Ajunser mai mult pe bjbite n faa palatului Bruckenthal. O luar la dreapta pe o strdu ngust i ieir n piaa primriei. Ninsoarea se nteise. Fulgii de nea se topeau ns de ndat ce atingeau obrajii. - Sunt leoarc de ndueal! opti Iliu Mcelaru, cel mai mic dintre biei, la urechea lui Mitru. - Te-o fi cuprins frica! l ironiza Mitru. - Ce fric?! i umfl Iliu pieptul. M-am nfierbntat alergnd. Nu era el pe degeaba nepotul lui Ilie Mcelaru, prietenul i tovarul de lupt al lui Avram lancu. Ajuni n faa edificiului ntunecat al primriei, se oprir spre a-i mai trage sufletul. Culi i terse nasul cu dosul palmei. - Ei? i dm drumul? - i dm, zise Ion cu hotrre. Se strecurar pn n faa intrrii cldirii. Portalul se nla seme, purtnd deasupra o inscripie n ungurete, ncoronat de emblema habsburgic: un vultur cu un arpe n gheare. Amnuntele emblemei nu se puteau deslui, dar bieandrii o cunoteau foarte bine, fiindc o priviser adeseori cu scrb i ur. n concepia lor, ca i a tuturor romnilor din Transilvania, pasrea rpitoare habsburgic nlnuia n ghearele ei arpele care simboliza neamul romnesc. - Acum! zise Ion, desfcnd picioarele si aezndu-se nfipt n faa portalului. Rusan i Culi se aezar de o parte si de alta a lui, petrecndu-si braele ca la hor. Pe umerii lor se urcar Mitru i Dorin, alctuind o piramid, n vrful creia se car Moise. - Ai ajuns la emblem? ntreb de jos, cu glas nbuit, Ion. - Ajuns, babo! - Atunci la treab! Cu micri iui, precise, Moise scoase de la bru, de sub cojoc, un cuit scurt, pe care l folosi drept urubelni spre a desprinde emblema din lcaul ei. Dei nu voia s o recu noasc, Moise era foarte emoionat. Nu de team c drma un

374

semn heraldic al Habsburgilor, fapt a crei gravitate era tiut tinerilor, ci de mndrie, pentru c fusese ales pentru aceast misiune plin de nsemntate. Este drept c n balan atrnase n primul rnd argumentul c era cel mai uor dintre biei i c deci i putea ndeplini sarcina acolo, sus, n linite i fr s se grbeasc, fiindc nu-i obosea pe cei de jos. n vreme ce Moise lucra nfrigurat, flciandrii de sub el ncercau s strbat cu privirile perdelele groase de ninsoare, trgnd cu urechea la cele mai mici zgomote, spre a destrma piramida i a se face nevzui dac s-ar ivi vreun reprezentant al hulitelor autoriti maghiare. Se prea ns c pronia hotrse s-i favorizeze. Sibienii care ar fi trecut la civa pai de ei nu i-ar fi putut deslui, att de deas era ninsoarea. Moise ajunsese la ultimul urub. - Cnd zic psst, v tragei repede la o parte! opti celor de jos. - tim ce avem de fcut, replic Mitru cu acelai ton. Mai ai mult? - n cteva clipe sunt gata. Moise mai meteri puin, pn ce simi c emblema se las grea peste umrul lui drept. Reuise s desprind ultimul urub. Acum avea s urmeze partea cea mai anevoioas. S lase emblema s cad fr s-i loveasc pe cei de jos. Era prea masiv ca s o arunce n lturi. - Pssst! exclam. Piramida se ndeprt brusc de zidul cldirii. Moise abia izbuti s nu-i piard echilibrul. n aceeai clip, emblema din lemn sculptat i aurit se prbui. Mitru simi o lovitur puternic peste ureche, ca un fel de arsur. De dedesubtul su, Rusan bolborosi furios: -- Ce facei, b? Vrei s-mi scoatei umrul din loc? Emblema czuse cu zgomot, frngndu-se n dou pe trotuarul de piatr. Bieandrii desfcur ntr-o clip piramida i o luar la fug care ncotro. Poarta de lemn ghintuit a primriei se deschise cu putere: - Ce-i acolo? rosti n ungurete un glas puternic. Cei ase bieandri alergau acum pe lng biserica evanghelic din faa primriei, ndreptndu-se spre cellalt capt al pieei, cu intenia de a cobor pe Reisper-Gasse spre Oraul de jos. n dreptul ferestrelor luminate ale unei crciumi, Mitru se izbi piept n piept cu un bieandru n straie rneti maghiare. - Nu vezi pe unde mergi? l repezi flcul furios. Mitru fugi mai departe. Urechea l ardea. Simea pe obraz prelingndu-se

375

ceva cald. Snge!" i zise. n ciuda durerii ascuite, bucuria i ddea aripi. El i cu tovarii lui i ndepliniser planul. Ce-i putea dori mai mult? Alerga fr s se uite napoi. Ajuns n colul lui ReisperGasse cu Latern-Gasse, i duse mna la ureche i, cnd i-o trase, o vzu - n lumina unei vitrine - plin de snge rou, ntunecat. Izbucni n rs. Un rs nervos care-i exterioriza oarecum uurarea de a fi scpat cu bine. Rnit n lupt, soldatul se ntorcea acas." Micor pasul si i ncorda auzul... Nu-l urmrea nimeni, i zise c nu mai avea rost s fug. Lng monastirea Ursulinelor rmsese dinainte hotrt s se adune ntregul grup. Tamponndu-i cu batista urechea din care sngele curgea abundent, Mitru porni fluiernd spre locul de ntlnire. Ieronim Muntean puse n iesle cte un bra de fn pentru fiecare bou i un alt bra pentru vac. n grajdul mai curat dect o camer de oaspei domnea o cldur umed, mngietoare. Lumina unui opai se oglindea n ochii blnzi i att a frumoi ai vitelor. Mirosea a fn i a aternut proaspt de paie. Se pornise un viscol nprasnic, neobinuit prin acele locuri. Vijelia zglia din ni uile grajdului, uiera pe sub streini, de parc s-ar fi strnit un cor de iele, dar nuntru era plcut i bine. Aa trebuie s fie n rai", i zise Ieronim, oftnd plin de mulumire. Cnd se afla singur cu vitele lui, era fericit. Ele nu-l suprau niciodat. Cnd se mbolnvea sau murea una dintre ele, atunci era tare ru. Pierderea unui bou sau a unei vaci nsemna o catastrof pentru gospodrie. Oamenii din Apoldul de Jos nu erau bogai. Pentru ca un om pgubit de moartea unei vite s-i poat cumpra o alta, trebuia s intervin ntreg satul, fiecare stean contribuind cu cte puin. Mai trziu, micile datorii erau treptat achitate. i totul reintra n normal, dac bineneles nu cdeau pe capul omului alte urgii. Cci n acele vremuri viaa nu era deloc uoar pentru ranii din Apoldul de Jos i din satele nvecinate... Dup ce se mai uit o dat la vite i constat plin de mulumire c aveau crupa plin, iar prul bine eslat le lucea cum lucete catifeaua, iei din grajd i nchise cu grij ua n urma lui. n iernile grele - i asta era o iarn grea - lupii hmesii coborau din creierii munilor i ptrundeau n miez de noapte prin sate, atacnd oameni i vite. Nici pe cini nu-i cruau. Dar ranii de la Apoldul de Jos aveau zvozi zdraveni, care se ncierau cu lupii, punndu-i adeseori pe fug. Dimineaa, cnd ieeau din case, stenii gseau zpada, att de alb i neted n ajun, clcat n

376

picioare, boit i mbibat cu snge. Leuri de cini i de lupi zceau sfiate i pe jumtate devorate de fiarele supravieuitoare, nnebunite de foame. Ieronim vzu c viscolul se i pusese pe ridicat troiene. Vntul btea cu atta putere, nct fulgii de zpad l fichiuiau peste fa ca nite bice minuscule. De undeva, de departe, i ajunse la ureche urletul unui lup. Lui Ieronim i se nfiora pielea, dei nu era fricos. tia ce nseamn s ai de-a face cu fiarele pdurii aici. I se ntmplase nu o dat ca acestea s-i ias n cale. Atunci i aprase cu nverunare viaa. Cnd se napoia teafr i victorios n sat, nu se luda cu isprvile sale, cci primejdiile, lupta pentru existen i moartea erau tot att de fireti pentru ranii de la munte, precum erau munca, hrana, somnul i dragostea. Ieronim intr n cas, dup ce mai nti i scutur de zpad opincile. Strbtu tinda i se opri n buctrie. n vatr ardea un foc bun, iar n aer pluteau aburi mbietori de mncare. Mria, nevast-sa, ntinsese pe mas un ervet mare, brodat, i ornduise castroanele i lingurile de lemn pentru Ieronim i pentru cei patru copii ai lor, Ilie, Ana, Mitru i Filofteia, care nu cutezaser s se ating de mncare mai nainte ca tatl lor s se fi napoiat de la grajd. Mitru sttea lng vatr. Se oblojise de parc l-ar fi durut, dinii. Ieronim l privi cu mustrare: - Cine tie cu ce derbedei te-ai fi ncierat la Sibiu de te-ai ntors cu urechea pe trei sferturi dezlipit de east! Mitru plec ispit capul. - Mtua Tea mi-a pus nite ierburi. n cteva zile n-o s mai am nici urm de ran. - n loc s te zbengui n vacan, stai i boleti! se or iari Ieronim. Ilie, cel mai mare dintre vlstari, un flcu voinic de vreo douzeci de ani, aduse tatlui su un ziar cam mototolit i pe jumtate ud. - i l-a trimis cumtrul Aron. l are de peste muni. S-l citeti repede i s i-l dai napoi. Cic ziarul asta trebuie s mai umble i pe la alii. - Firete c trebuie, rspunse cu convingere Ieronim, lund ziarul i despturindu-l cu grij. S tim cu toii ce spun i ce gndesc fraii notri de dincolo de Carpai. Ochii i strluceau ca i cnd nlurtrul fiinei lui s-ar fi aprins o lumin. Adug plin de mulumire:

377

- E tare plcut s desfaci un ziar romnesc, dup ce ai avut de-a face numai cu gazete ungureti i nemeti. Paginile astea deschid o fereastr spre aerul proaspt respirat de fraii notri de dincolo... i puse pe nas o pereche de ochelari cu rame de metal. Un articol mai amplu de pe pagina nti i atrase atenia. Citi primele rnduri, apoi i spuse c era att de interesant, nct merita s-l mprteasc i alor lui. - Ascultai ce scrie n Romnul", zise: Popoarele cucerite de Imperiul Otoman sunt lovite, chinuite i srcite de ctre cea mai stupid administraie, i din cauza asta sufer i tac de ani ntregi. Din cnd n cnd, cte unul din popoare este cuprins deodat de disperare i se rscoal; atunci toate celelalte stau cu braele ncruciate, cu inima strpuns de durere i cu capul plecat de fric. Cnd cei care ptimesc nu parvin a se nelege ntre dnii pentru salvarea lor sau nu pot s-i precizeze voina i partea de trm ce i se cuvine, cnd nu sunt n stare s-i formuleze n unire cerinele, s se disciplineze i s-i combine aciunea cu maturitate i unanimitate, cum s ne mirm dac deosebirea de