Sunteți pe pagina 1din 176

Jules Verne

Burse de cltorie
CUPRINS:

PARTEA NTI 4
I4
CONCURSUL 4
II 10
IDEILE DOAMNEI KETHLEN SEYMOUR 10
III 17
DOMNUL I DOAMNA PATTERSON 17
IV 24
TAVERNA BLUE FOX 24
V 30
O LOVITUR NDRZNEA 30
VI 35
STPNI LA BORD 35
VII 41
CORABIA CU TREI CATARGE, ALERT 41
VIII 47
LA BORD 47
IX 54
APROAPE DE USCAT 54
X 61
BRIZA DE NORD-EST 61
XI 67
PE MARE 67
XII 74
STRBTND ATLANTICUL 74
XIII 78
CANONIERA ESSEX 78
XIV 85
SAINT THOMAS l SAINTE CROIX 85
XV 91
SAINT MARTIN I SAINT BARTHELEMY 91
PARTEA A DOUA 99
I 99
ANTIGUA 99
II 105
GUADELUPA 105
III 112
DOMINICA 112
1

IV 119
MARTINICA 119
V 128
SANTA LUCIA 128
VI 136
BARBADOS 136
VII 145
NCEPUT DE TRAVERSARE 145
VIII 151
NOAPTEA SE APROPIE 151
IX 157
WILL MITZ 157
X 162
N MIJLOCUL CEII 162
XI 168
STPNI LA BORD 168
XII 173
TIMP DE TREI ZILE 173
XIII 180
LA VOIA NTMPLRII 180
XIV 186
LA SFRITUL CLTORIEI 186

PARTEA NTI.
I.
CONCURSUL.
Premiul nti, ex aequo[1], Louis Clodion i Roger Hinsdale, anun cu
voce rsuntoare directorul Julian Ardagh.
Aclamaii puternice, urale i aplauze prelungite i ntmpinar pe cei
doi laureai ai concursului.
Apoi, de pe nlimea unei estrade ridicat n mijlocul vastei curi a
colii Antilian, continund s citeasc lista din faa lui, directorul fcu
cunoscut numele urmtorilor premiai:
Premiul doi: Axel Wickborn. Premiul trei: Albertus Leuwen.
O alt salv de aplauze, mai puin puternice dect cele dinainte, care
veneau totui din partea unui auditoriu entuziast.
Domnul Ardagh urm:
Premiul patru: John Howard. Premiul cinci: Magnus Anders. Premiul
ase: Niels Harboe. Premiul apte: Hubert Perkins.
i, ntruct se porniser, aplauzele nu mai contenir n timpul citirii
rapide a numelui ctigtorilor.
Mai rmnea s fie anunat un ultim premiat, cci acest concurs cu
totul special trebuia s cuprind nou laureai.
Numele su fu rostit de director:
Premiul opt: Tony Renault.
Cu toate c Tony Renault obinuse ultimul loc, strigtele de bravo i
hip-hip-ura nu se mai sfreau. Bun camarad, ndatoritor i iste, sritor la
nevoie, Tony numra numai prieteni printre colegii din Antilian School.
2

La citirea unui nume, fiecare dintre ctigtori se urca pe estrad


pentru a primi strngerea de mn a domnului Ardagh, apoi se ntorcea n
mijlocul camarazilor si mai puin norocoi, care-l aplaudau din toat inima.
Ai putut observa uor diversitatea numelor celor nou laureai, care
indica naionaliti diferite. Aceast diversitate se explica prin faptul c
instituia pe care o conducea domnul Julian Ardagh, la Londra, Oxford Street
3l4, era cunoscut i foarte apreciat sub denumirea de Antilian School. Ea
fusese nfiinat cu l5 ani nainte pentru copiii din Antilele Mari i Mici din
Antilia, cum se mai spune. Elevii veneau din insule pentru a-i continua sau
desvri studiile n Anglia. Rmneau aici pn mplineau 2l de ani primind
o educaie foarte folositoare n viaa practic, dar i o complet instrucie
literar, tiinific, industrial i comercial. Antilian School avea pe atunci
vreo 60 de elevi, care plteau o tax destul de mare. Ei terminau coala
fiind pregtii pentru toate profesiunile, fie c ar fi rmas n Europa, fie c sar fi napoiat n Antile. Rareori se ntmpla ca n cursul unui an colar s nu
se fi ntlnit aici, n numr inegal dealtfel, spanioli, danezi, englezi, francezi,
olandezi, suedezi i venezuelieni, toi originari din acest arhipelag al
Insulelor Vntului i al celor de sub Vnt[2].
Aceast coal internaional, destinat numai tinerilor din Antile, era
condus, cu concursul unor profesori emineni, de domnul Julian Ardagh. n
vrst de 50 de ani, administrator serios, prevztor, merita pe bun
dreptate toat ncrederea familiilor. Avea un personal didactic de o valoare
incontestabil fie c era vorba de litere, tiin sau de art care lucra
sub responsabilitatea sa. La coala Antilian nu erau uitate nici exerciiile
fizice, sporturile att de recomandate i att de practicate n Regatul Unit,
ca boxul, crichetul, luptele clare, crochetul, fotbalul, notul, dansul, clria,
ciclismul, canotajul, n sfrit, toate ramurile gimnasticii moderne.
Domnul Ardagh se strduia s reuneasc, s fuzioneze aceste
temperamente i caractere att de diverse, cum era i firesc n convieuirea
unor tineri de naionaliti diferite, s fac pe ct posibil din elevii si nite
antilieni, s le insufle o dragoste durabil unora pentru alii.
Se nelege de la sine c numeroasele limbi ce se vorbeau n Indiile
Occidentale[3] erau curente printre elevii colii. Domnul Ardagh avusese
chiar fericita idee s le impun pe rnd n timpul orelor i n recreaii. O
sptmn se vorbea engleza, o alta franceza, olandeza, spaniola, daneza
sau suedeza. Fr ndoial, elevii anglo-saxoni formau majoritatea n
aceast instituie i poate c ncercau s impun un soi de dominaie fizic
i moral. Dar i celelalte insule din Antile erau reprezentate n proporie
suficient. Chiar i insula Saint Barthlmy, singura care depindea de
statele scandinave4, trimisese civa elevi, ntre alii pe Magnus Anders,
care primise la concurs premiul al treilea.
n general, sarcina domnului Ardagh i a colaboratorilor si nu era
lipsit de anumite greuti de ordin practic. Nu era oare nevoie de un
adevrat spirit de dreptate, de o metod sigur i statornic, de o mn
ferm i priceput, pentru a evita ca ntre aceti tineri s se ite rivaliti,
care totui se manifestau uneori, cu toat dorina ca ele s fie mpiedicate?
i tocmai n legtur cu acest concurs te puteai teme ca ambiiile
personale s nu provoace oarecari tulburri, reclamaii, invidii, atunci cnd
se vor anuna laureaii. Dar, la urma urmelor, rezultatul a fost satisfctor:
un francez i un englez luaser premiul nti, obinnd acelai numr de
3

puncte. E adevrat c dac un supus al reginei Victoria ajunsese pe


penultimul loc, un supus francez era pe ultimul, i anume Tony Renault, pe
care nu l-ar fi invidiat niciunul din colegii si. Pe celelalte locuri se succedau
diveri elevi nscui n Antilele engleze, franceze, daneze, olandeze i
suedeze. Nu se gsea printre ctigtori nici un venezuelian i nici un
spaniol, cu toate c n coal se aflau la acea dat vreo cincisprezece.
Trebuie s avem ns n vedere c, n acel an, elevii originari din Cuba,
Santo Domingo i Puerto Rico, din grupa Antilelor Mari, n etate de l2-l5 ani,
erau printre cei mici i nu aveau posibilitatea de a lua parte la concurs, cci
nu se admiteau dect participani n vrst de cel puin l7 ani.
n adevr, la probe, subiectele erau nu numai tiinifice i literare,
ceea ce nu era de mirare, ci i etnologice, geografice i comerciale,
referitoare la arhipelagul Antilelor, la istoria, trecutul i viitorul lui.
i acum, iat care era scopul numitului concurs i ce avantaje
decurgeau pentru laureai: era vorba s se pun la dispoziia lor burse de
cltorie care s le permit ca timp de cteva luni s-i satisfac dorina de
a explora, de a hoinri, dorin att de fireasc la tinerii care nu au depit
nc vrsta de 2l de ani.
Aadar, nou elevi, graie premiilor obinute, vor putea dac nu s
cutreiere ntreaga lume, cum ar fi vrut majoritatea dintre ei, dar s viziteze
cte o regiune interesant din noul sau poate chiar din vechiul continent.
i cine avusese ideea s dea aceste burse de cltorie? O doamn
bogat din Antile, de origine englez, doamna Kethlen Seymour, care locuia
la Barbados i al crei nume fu rostit atunci pentru ntia oar de ctre
domnul Ardagh. V putei nchipui cum a fost salutat acest nume de uralele
asistenei i cu ct ardoare rsunar strigte de hip hip hip ura
pentru doamna Seymour!
Totui, dac directorul colii Antilian a dezvluit numele donatoarei,
despre ce fel de cltorie era vorba? Nici dnsul i nici nimeni altul nu tiau
nc. Dar nainte de 24 de ore totul se va lmuri. Directorul va comunica la
Barbados rezultatul concursului i doamna Kethlen Seymour i va rspunde
printr-o telegram, n care va indica cel puin n ce regiune i vor face
bursierii cltoria. Este lesne de nchipuit cu ce nflcrare vorbeau elevii,
zburnd cu nchipuirea ctre cele mai stranii inuturi ale lumii noastre
sublunare, spre cele mai deprtate i cele mai necunoscute. Fr ndoial,
unii se artau mai avntai, alii mai rezervai, dup temperament sau
caracter, dar entuziasmul era, n adevr, general.
Vreau s sper, spuse Roger Hinsdale, englez pn-n vrful unghiilor,
c vom porni s vizitm o regiune de limb englez, i domeniul este destul
de vast ca s-i poi alege ce vrei
Vom vizita Africa Central, afirm Louis Clodion, faimoasa portentosa
Africa[5], aa cum ar spune vrednicul nostru administrator, i am putea s o
lum pe calea marilor descoperitori!
Nu! Mai bine o explorare n regiunile polare, zise Magnus Anders, care
ar fi mers bucuros pe urmele gloriosului su compatriot Nansen
A vrea s fie Australia, spuse John Howard, deoarece chiar dup
Tasman, Dampier, Burs, Vancouver, Baudin, Dumont d'Urville mai rmn de
fcut destule descoperiri, poate chiar exploatarea unor noi mine de aur

S fie mai degrab o regiune frumoas din Europa, i dori Albertus


Leuwen, pe care caracterul su de olandez nu-l ndemna la exagerri. Cine
tie, poate o simpl cltorie n Scoia sau n Irlanda
Haida-de! exclam vioiul Tony Renault. Pariez c va fi cel puin o
cltorie n jurul lumii
S fim serioi, interveni neleptul Axel Wickborn, nu dispunem dect
de ase pn la opt sptmni, deci cltoria nu se poate face dect n
regiuni apropiate.
Avea dreptate tnrul danez. Dealtfel, nici familiile n-ar fi acceptat o
absen de mai multe luni, care ar fi expus copiii la pericolele unei expediii
ndeprtate, iar domnul Ardagh nu i-ar fi luat o asemenea rspundere.
Dup ce i ddur cu prerea despre inteniile doamnei Kethlen
Seymour, ncepu o alt discuie n ce fel se va face cltoria.
Vom merge pe jos ca nite turiti, cu desaga n spinare i cu toiagul n
mn? ntreb Hubert Perkins.
Nu, cu trsura cu diligena! spuse Niels Harboe.
Cu trenul, replic Albertus Leuwen, cu bilete de circuit ale ageniei de
voiaj Cook
Cred, mai degrab, c vom face cltoria cu un pachebot, poate cu un
transatlantic, declar Magnus Anders, care se i vedea n mijlocul oceanului.
Nu, cu balonul, exclam Tony Renault, n drum spre Polul Nord! i
discuia continu din ce n ce mai nfocat, fr rost, desigur, dar cu
obinuitul entuziasm al tinereii, i, cu toate c Roger Hinsdale i Louis
Clodion erau mai rezervai, nimeni nu voia s se dea btut.
Directorul trebui deci s intervin, dac nu pentru a-i pune de acord,
cel puin pentru a-i convinge s atepte rspunsul la telegrama pe care-o va
expedia la Barbados.
Rbdare! spuse el. Am trimis doamnei Kethlen Seymour numele
laureailor i clasamentul lor, i aceast generoas doamn ne va face
cunoscute inteniile sale cu privire la ntrebuinarea burselor de cltorie.
Dac ne rspunde printr-o telegram, vom ti n cteva ore ce are de gnd.
Iar dac ne rspunde printr-o scrisoare, va trebui s ateptm ase sau
apte zile. i acum la lucru i facei-v leciile.
ase zile! rspunse nebunaticul Tony Renault. Atta ateptare o s
m ucid.
Exprima prin aceste cuvinte starea de spirit a ctorva dintre camarazii
si, cum erau Hubert Perkins, Niels Harboe, Axel Wickborn, temperamente
tot att de impulsive ca i al lui. Louis Clodion i Roger Hinsdale, cei doi ex
aequo ai concursului, se artau mai linitii. Ct despre suedez i olandez, ei
i pstrau ca ntotdeauna calmul. Dar dac Antilian School ar fi avut elevi
americani, desigur c acetia n-ar fi primit un premiu pentru rbdare. De
fapt, surescitarea tinerilor era foarte explicabil. S nu tii n care parte a
lumii avea s te trimit doamna Kethlen Seymour! Trebuie spus c ne aflam
doar la mijlocul lui iunie i de vreme ce cltoria avea loc n vacana mare,
ea nu putea ncepe nainte de ase sptmni. Aa era prevzut, aa credea
i domnul Ardagh, de acord n aceast privin cu majoritatea celor de la
Antilian School. n asemenea condiii, absena tinerilor bursieri nu va ine
mai mult de dou luni. Ei vor fi napoi n octombrie, la nceperea cursurilor
ceea ce satisfcea att familiile, ct i personalul instituiei. Deci, dat fiind
durata vacanei, nu putea fi vorba de o expediie n regiuni ndeprtate.
5

Astfel nct cei mai cumini se fereau s cltoreasc n imaginaie prin


stepele Siberiei, prin deerturile din Asia Central, prin pdurile africane sau
pampasurile din America. Fr a iei nici chiar din Europa, cte regiuni
interesante nu erau de vzut n afara Regatului Unit: Germania, Rusia,
Elveia, Austria, Frana, Italia, Spania, Olanda, Grecia! Cte amintiri nu erau
de consemnat n albumul turistului i ce impresii noi pentru aceti tineri
antilieni, dintre care cei mai muli erau copii nc atunci cnd au traversat
Atlanticul spre a veni din America n Europa. Chiar limitat la statele vecine
cu Anglia, aceast cltorie trebuia s le trezeasc ntr-o mare msur
nerbdarea i curiozitatea.
n sfrit, cum telegrama nu sosi nici n acea zi i nici n zilele
urmtoare, nsemna c directorul va primi rspunsul printr-o scrisoare,
scrisoare plecat din Barbados pe adresa Julian Ardagh, Antilian School, 3l4
Oxford Street, London, Regatul Unit al Marii Britanii.
Deci, n lipsa telegramei, trebuia ateptat o scrisoare, n afar de
cazul cnd acest concurs pentru burse de cltorie nu fusese dect o glum
de prost gust. Dar aa ceva nu era cu putin, cci anterior avusese loc un
schimb de scrisori ntre doamna Kethlen Seymour i domnul Ardagh.
Generoasa doamn nu era n nici un fel o fiin imaginar, ea locuia la
Barbados i era binecunoscut.
Acum nu mai rmnea dect s te narmezi cu rbdare, ateptnd n
fiecare diminea i n fiecare sear ora cnd sosea pota din strintate.
Se nelege de la sine c cei care stteau la ferestrele care ddeau spre
Oxford Street, ca s-l zreasc pe factorul cartierului, erau n special cei
nou laureai. De cum se arta n deprtare tunica sa roie i se tie c
roul se poate vedea de la mare distan cei interesai coborau n goan
treptele, cte patru odat, pn n curte, alergau apoi spre poarta cea
mare, puneau ntrebri factorului, l zpceau cu tot felul de cereri i
aproape c ar fi vrut s-i terpeleasc geanta.
Nu! Nu era nici o scrisoare din Antile, niciuna! Aa stnd lucrurile, nu
ar fi fost cazul s se trimit o a doua telegram doamnei Kethlen Seymour,
pentru a fi siguri c prima a sosit pe adresa ei i astfel s-o determine s-i
trimit rspunsul telegrafic?
ntre timp, n aceste mini nflcrate se nteau mii de spaime care
ar fi putut explica aceast inexplicabil ntrziere. Pachebotul care face
serviciul potal ntre Antile i Anglia n-o fi fost deviat de vreo furtun? Nu so fi scufundat din cauza unei ciocniri? N-o fi euat ntr-o depresiune
subacvatic necunoscut? Oare Barbados n-a disprut ntr-unul din acele
cutremure de pmnt care sunt att de groaznice n Indiile Occidentale?
Generoasa doamn n-o fi pierit ntr-unul din cataclisme?
Nu, nu, repeta domnul Ardagh, o astfel de catastrof n-ar putea trece
neobservat. Toate amnuntele ar fi n ziare!
Ei! rspundea Tony Renault. Dac transatlanticele ar avea porumbei
la bord, s-ar ti totdeauna dac sunt pe ruta cea bun!
Foarte adevrat, ns serviciul de cablograme nu funciona nc la
acea epoc, spre marele regret al elevilor din Antilian School.
Aceast stare de lucruri nu mai putea ine mult vreme. Profesorii nu
mai reueau s calmeze spiritele. Nu se mai lucra nici n clase, nici n slile
de studii. Nu numai premianii concursului, dar i camarazii lor se gndeau
la cu totul altceva dect la temele lor. Cam exagerat, recunoatem. Domnul
6

Ardagh, n schimb, nu simea nici o nelinite. Era normal ca doamna Kethlen


Seymour s nu rspund printr-o telegram, care n-ar fi putut fi destul de
explicit. Numai o scrisoare, i nc una amnunit, putea s conin toate
instruciunile care trebuiau urmate, s arate n ce va consta aceast
cltorie, n ce condiiuni se va face, la ce dat va ncepe, ct timp va dura,
cum vor fi onorate cheltuielile, la ce sum se vor ridica bursele puse la
dispoziia celor nou laureai. Pentru aceste explicaii era nevoie de cel
puin dou sau trei pagini.
Dar toate aceste observaii juste rmaser fr efect i agitaia nu se
calma. i iat c elevii care nu beneficiaser de avantajele concursului,
invidioi n fond de succesele colegilor lor, ncepur s-i ia peste picior, s-i
bat joc de ei. Totul nu era dect o neltorie Nu se afla nici un gologan,
nici un sfert de penny n pretinsele burse de cltorie. Iar acest Mecena n
fust, pe nume Kethlen Seymour, nici mcar nu exista! Concursul era unul
din acele humbuguri6 importat din America, ara lor de batin prin
excelen! n sfrit, domnul Ardagh se opri la urmtoarea hotrre: va
atepta la Liverpool sosirea pachebotului care aduce pota din Antile, fixat
la 23 ale lunii curente. n aceast zi, dac nu va veni o scrisoare de la
doamna Kethlen Seymour pe adresa lui, i va trimite o a doua telegram.
N-a fost necesar. n 23, cu pota de dup-mas, primi o scrisoare
timbrat din Barbados. Aceast scrisoare era scris de nsi mna doamnei
Kethlen Seymour i conform dorinei acestei doamne lucru care interesa
nainte de toate bursele erau afectate unei cltorii n Antile.
II.
IDEILE DOAMNEI KETHLEN SEYMOUR.
O cltorie n diversele insule ale Indiilor Occidentale, iat deci ceea
ce oferea generozitatea doamnei Kethlen Seymour! Ei bine, se pare c
laureaii aveau motive s se declare mulumii.
Fr ndoial, trebuiau s renune la perspectiva unor explorri
ndeprtate de-a lungul Africii, Asiei, Oceaniei, n regiunile puin cunoscute
ale noului continent ca i n inuturile de la Polul Sud sau Polul Nord!
Dar dac simir nti o uoar decepie, ntorcndu-se din rile
visate mai repede dect zburaser cu gndul spre ele, dac nu mai li se
oferea dect o cltorie n Antile, era totui vorba de o ntrebuinare plcut
a vacanei apropiate i domnul Ardagh i fcu uor s neleag pe
ctigtorii concursului toate avantajele acestei cltorii.
Antilele nu erau, de fapt, locul lor natal? Cei mai muli Ie prsiser pe
cnd mai erau copii, cnd veniser s-i fac educaia n Europa. Abia dac
avuseser prilejul s calce pe pmntul acestor insule care i-au vzut
nscndu-se, abia dac mintea lor mai pstra vreo amintire despre ele!
Dei familiile, cu excepia uneia singure, plecaser din arhipelag, unii
dintre ei vor regsi acolo rude, prieteni, i punnd n cumpn toate
acestea, tinerii din Antile aveau n faa lor o cltorie frumoas.
Iat situaia personal a fiecruia dintre cei nou premiai crora le
fuseser atribuite bursele de cltorie.
Mai nti cei de origine englez, care formau majoritatea n Antilian
School:
Roger Hinsdale, din Santa Lucia, 20 de ani, a crui familie, retras din
afaceri cu o situaie bun, locuia la Londra.
7

John Howard, din Dominica, l8 ani, ai crui prini veniser s se


stabileasc la Manchester.
Hubert Perkins, din Antigua, l7 ani, a crui familie, compus din tatl,
mama i dou tinere surori, nu prsise insula natal niciodat i care, dup
ce i va termina studiile, se va ntoarce acolo, pentru a intra la o cas de
comer.
Iat acum francezii, care erau n numr de l2 la Antilian School:
Louis Clodion, din Guadelupa, 20 de ani, aparinnd unei familii de
armatori stabilit de civa ani la Nantes.
Tony Renault, din Martinica, l7 ani, cel mai mare dintre cei patru copii
ai unei familii de funcionari care locuia la Paris.
Apoi danezii:
Niels Harboe. Din Saint Thomas, l9 ani, care-i pierduse tatl i mama
i al crui frate, mai mare ca el cu ase ani, se gsea i acum n Antile.
Axel Wickborn, din Sainte-Croix, l9 ani, a crui familie fcea nego cu
lemne n Danemarca, la Copenhaga.
Olandezii erau reprezentai de Albertus Leuwen din Saint Martin, 20
ani, fiu unic, ai crui prini locuiau n mprejurimile Rotterdamului.
Ct despre Magnus Anders, suedez de origine, nscut la Saint
Barthlmy, l9 ani, familia lui tocmai se stabilise la Gtteborg n Suedia, dar
nu renunase s se ntoarc n Antile dup ce vor strnge bani.
Recunoatei aadar c aceast cltorie, care i va readuce pentru
cteva sptmni n ara lor de batin, era de natur s-i satisfac pe
tinerii din Antile, mai ales c nu se tie dac muli dintre ei ar mai fi avut
vreodat ocazia s-o revad. Numai Louis Clodion avea un unchi, fratele
mamei sale, la Guatemala; Niels Harboe, un frate la Saint-Thomas i Hubert
Perkins, toat familia la Antigua.
Dar colegii lor nu mai aveau nici un fel de rude n celelalte insule ale
Antilelor, pe care le prsiser fr intenii de ntoarcere.
Cei mai n vrst dintre premiai erau: Roger Hinsdale, puin cam
trufa; Louis Clodion, biat serios i muncitor, simpatic tuturor; Albertus
Leuwen, al crui snge olandez nu s-a nfierbntat sub soarele Antilelor.
Dup ei veneau Niels Harboe, tnr cu vocaie nc neprecizat; Magnus
Anders, foarte pasionat de viaa pe mare, pregtindu-se s intre n marina
comercial; Axel Wickborn, pe care nclinaiile sale l sorteau s serveasc
n armata danez. Apoi, n ordinea vrstei, John Howard, cu o mentalitate
mai puin britanic dect compatriotul su Roger Hinsdale. n sfrit, cei
mai tineri: Hubert Perkins, destinat carierei comerciale, aa cum s-a mai
spus, i Tony Renault, al crui gust pentru canotaj putea foarte bine s-l
fac un viitor navigator.
Acum se punea ntrebarea: cltoria va cuprinde toate insulele Antile,
Mari sau Mici, cele din zona Vntului i cele din zona de sub Vnt? Pentru o
complet explorare a arhipelagului, era nevoie de mai mult dect cele
cteva sptmni de care dispuneau laureaii. n adevr, existau nu mai
puin de 300 de insule i insulie n acest arhipelag al Indiilor Occidentale i
admind c s-ar putea vizita una pe zi, tot ar fi trebuit s consacri cltoriei
un an ntreg.
Nu! Nu acestea erau inteniile doamnei Kethlen Seymour. Elevii de la
Antilian School aveau s se mrgineasc s petreac fiecare cteva zile n
8

insula sa, s-i revad rudele sau prietenii care se gseau acolo, s mai
pun o dat piciorul pe pmntul natal.
n aceste condiii, dup cum se vede, trebuiau mai nti eliminate din
itinerar Antilele Mari: Cuba, Haiti, Santo Domingo i Puerto Rico, deoarece
elevii spanioli nu fuseser premiai la concurs, Jamaica, pentru c niciunul
din laureai nu era originar din aceast insul, i Curacao, din acelai motiv.
De asemenea, i n Antilele Mici, de sub dominaia venezuelean, nu vor fi
vizitate: nici Tortigos, nici Marguerite, nici Tortuga, nici Blanquilla, nici
Ordeilla i nici Avas. Deci singurele insule ale Micro-Antilelor unde vor
ajunge titularii burselor de cltorie vor fi Santa Lucia, Dominica, Antigua,
Guadelupa i Martinica, Saint Thomas, Sainte Croix, Saint Barthlmy i
Saint Martin. Aceste nou insule erau cuprinse n ansamblul geografic al
Insulelor Vntului, unde vor cobor pe rnd cei nou elevi de la Antilian
School. Totodat, nimeni nu se va mira c la acest itinerar a fost adugat
i a zecea insul care, far ndoial, va primi cea mai lung i cea mai
ndreptit vizit.
E vorba de Barbados, din acelai grup al Insulelor Vntului, unde
locuia doamna Kethlen Seymour. Era cel puin firesc ca, mnai de un
elementar sentiment de recunotin, laureaii s se duc s-l exprime
acestei doamne.
E uor de neles c dac aceast generoas englezoaic inea s-i
primeasc pe cei nou laureai de la Antilian School, acetia, la rndul lor,
aveau cea mai mare dorin s-o cunoasc pe bogata doamn din Barbados,
artndu-i toat gratitudinea lor.
Nu vor regreta, dealtfel, cci un post-scriptum al scrisorii primite de
domnul Julien Ardagh dovedea pn unde mergea generozitatea doamnei
Kethlen Seymour.
n adevr, n afara cheltuielilor prilejuite de deplasare, cheltuieli pe
care le lua toate asupr-i, o sum de 700 de lire va fi nmnat fiecruia
dintre ctigtorii concursului, la plecarea din Barbados.
Dar le va ajunge vacana pentru durata acestei cltorii? Da, cu
condiia s nceap cu o lun mai nainte, ceea ce ar ngdui s se strbat
Atlanticul vara, att la dus ct i la ntors.
n general, nimic mai acceptabil dect aceste condiii, care fur
primite cu entuziasm. Familiile nu aveau ce s obiecteze la o plecare att
de plcut i att de util din toate punctele de vedere. apte pn la opt
sptmni era limita de timp ce se putea acorda cltoriei, innd seama i
de ntrzierile posibile, i tinerii bursieri se vor ntoarce n Europa cu sufletul
plin de amintirile de neuitat ale iubitelor lor insule din noul continent.
n sfrit, o ultim ntrebare se punea, asupra creia familiile fur
curnd lmurite.
Oare laureaii vor fi lsai n voia lor, cnd cei mai n vrst dintre ei
nu depeau 20 de ani? Nu va fi nici o mn de profesor s-i apropie pe
unii de alii, s-i stpneasc?
Dealtfel, aceast latur a chestiunii nu scpase spiritului foarte practic
al doamnei Kethlen Seymour. Se va vedea cum a rezolvat-o, cci
prevztoarea doamn n-ar fi admis niciodat ca aceti tineri s fie lipsii de
orice ndrumare n timpul cltoriei.

i acum s aflm cum vor trece Atlanticul. La bordul unui pachebot


care face serviciul regulat ntre Anglia i Antile? Vor fi reinute locuri i
rezervate cabine pentru fiecare laureat?
Dup cum se tie, ei nu cltoreau pe spezele lor i nici un fel de
cheltuial de felul acesta nu trebuia s se fac din suma de 700 de lire care
le va fi dat cnd vor prsi insula Barbados spre a se ntoarce n Europa.
n scrisoarea doamnei Kethlen Seymour se gsea un paragraf care
lmurea aceast chestiune n felul urmtor: Transportul peste ocean va fi
pltit de mine. O corabie nchiriat pentru Antile i va atepta pasagerii n
portul Cork, Queenstown, Irlanda. Aceast nav, pe nume Alert comandat
de cpitanul Paxton, este gata s plece n ziua de 30 iunie. Cpitanul Paxton
sconteaz s-i primeasc pe pasagerii si la aceast dat i va ridica ancora
imediat dup sosirea lor.
Desigur c n felul acesta tinerii bursieri vor cltori dac nu ca nite
prini, cel puin ca nite yachtmeni. S ai o corabie la dispoziie care s te
duc n Indiile Occidentale i napoi n Anglia! Doamna Seymour tia s
pun bine la cale lucrurile!
Ct despre premiai, erau fericii. Realitatea era la nlimea viselor.
Dup ce vor traversa Atlanticul, vor vizita principalele insule ale
arhipelagului la bordul unui iaht al lor.
i cnd vom pleca? ntrebau ei.
Chiar mine!
Chiar i azi!
Nu, mai trebuie s ateptm ase zile, spuneau cei mai cumini.
Ah! De-am fi odat mbarcai pe Alert! repeta Magnus Anders.
Pe corabia noastr! exclam Tony Renault.
i nu voir s admit n ruptul capului c mai sunt de fcut diverse
pregtiri pentru o cltorie peste ocean!
n primul rnd, trebuiau consultai prinii, s li se cear i s se
obin consimmntul lor, deoarece laureaii urmau s fie trimii, dac nu
ntr-o alt lume, totui n Lumea Nou. Domnului Ardagh i reveni misiunea
s rezolve aceast problem. n plus, explorarea, care va dura poate dou
luni i jumtate, necesita anumite msuri indispensabile s se procure
haine, mai ales echipamentul pentru cltoria pe mare, cizme, epci de
pnz ceruit, mantale impermeabile, ntr-un cuvnt, tot ce are nevoie un
marinar. Apoi directorul va trebui s aleag persoana de ncredere care s
rspund de aceti tineri. Sigur c erau destul de mari ca s se conduc
singuri, destul de cumptai ca s se poat lipsi de un supraveghetor. Dar
era mai bine s existe i un ndrumtor care s aib un ascendent asupra
lor. Aceasta era dorina neleptei doamne Kethlen Seymour, exprimat n
scrisoarea sa, i trebuia ndeplinit. N-are rost s mai spunem c familiile
vor fi rugate s fie de acord cu propunerile transmise de domnul Ardagh.
Printre biei, civa vor regsi n Antile rude pe care nu le-au mai vzut de
civa ani: Hubert Perkins la Antigua, Louis Clodion n Guadelupa i Niels
Harboe la Saint Thomas. Va fi o ocazie neateptat de a se revedea, n
condiii deosebit de plcute.
Dealtfel, familiile fuseser inute la curent de directorul colii Antilian.
tiau c va avea loc un concurs menit s provoace o ntrecere ntre diveri
elevi pentru obinerea unor burse de cltorie.
10

Dup comunicarea rezultatului, cnd vor afla c laureaii urmeaz s


viziteze Indiile Occidentale, Domnul Ardagh nu se ndoia c aceasta va
corespunde cu dorina lor cea mai arztoare.
Pn atunci, domnul Ardagh se gndea la alegerea pe care o avea de
fcut, alegerea efului care va fi n fruntea clasei cltoare, a
ndrumtorului ale crui sfaturi vor menine buna nelegere ntre viitorii
urmai ai lui Telemac. Hotrrea nu era uoar. Se va adresa el unuia din
profesorii de la Antilian School, care s aib calitile cerute de mprejurare?
Dar anul colar nu se terminase. Era imposibil s fie ntrerupte cursurile
nainte de vacan. Corpul profesoral trebuia s rmn n ntregime la
postul su.
Aceasta fusese cauza care-l mpiedicase chiar pe domnul Ardagh de a
accepta s-i nsoeasc pe cei nou bursieri. Prezena sa era necesar n
ultimele luni ale anului colar i trebuia s asiste n persoan la mprirea
premiilor, care avea loc pe 7 august.
Dar, n afara profesorilor i a lui, nu avea oare la ndemn pe acela
de care avea nevoie, un om serios i metodic prin excelen, care i-ar
ndeplini contiincios funcia, care merita toat ncrederea, inspira o
simpatie general i pe care tinerii cltori l-ar accepta bucuroi ca
ndrumtor?
Rmnea de vzut dac omul va fi de acord s fac aceast cltorie,
dac i va conveni s se aventureze peste ocean La 24 iunie, cu cinci zile
nainte de data fixat pentru plecarea lui Alert, n cursul dimineii, domnul
Ardagh l pofti pe domnul Patterson s vin n biroul su pentru o
comunicare important. Domnul Patterson, administratorul Antilian Schoolului era ocupat s-i pun la punct socotelile din ajun, dup cum obinuia,
cnd fu chemat de domnul Ardagh.
Imediat, domnul Patterson, ridicndu-i ochelarii pe frunte, rspunse
omului de serviciu care rmsese n pragul uii:
M duc chiar n clipa asta la domnul director.
i punndu-i din nou ochelarii pe nas, domnul Patterson lu pana
pentru a termina coada unui 9, pe care l scria caligrafic la sfritul unei
coloane de cheltuieli n registrul lui cel mare. Apoi, cu rigla de abanos, trase
o linie sub coloana de cifre pe care tocmai o adunase. Pe urm, dup ce-i
scutur uor pana deasupra climrii, o muie de cteva ori n phrelul cu
alice pentru a o curai, o terse cu mare grij i o aez lng rigl n lungul
biroului su, ntoarse pompa climrii ca s se scurg cerneala, ntinse o
foi peste pagina terminat, ferindu-se s pteze coada lui 9, nchise
registrul, l bg ntr-un sertar special din birou, puse napoi n cutia lor
ascuitoarea i radiera, sufl peste sugativ pentru a mprtia cteva fire
de praf, se scul dnd la o parte scaunul lui rotund de piele, i scoase
manetele de lustrin i le ag ntr-un cuier de lng sob, i perie puin
redingota, vesta i pantalonul, i lu plria, creia i terse marginea cu
cotul, i i-o puse n cap, i trase mnuile de piele neagr, ca i cum s-ar fi
dus ntr-o vizit oficial la un nalt personaj de la Universitate, arunc o
ultim privire n oglind ca s se asigure c totul n inuta sa era impecabil,
lu o foarfec i-i tie puin favoriii care depeau linia reglementar,
verific dac batista i portofelul se aflau n buzunar, deschise ua camerei,
trecu pragul i o ncuie cu grij, cu una din cele l7 chei care sunau n portcheiul su, cobor scara ajungnd n curtea mare, o travers cu pas domol i
11

msurat n direcie oblic pentru a ajunge la corpul de case unde se gsea


cabinetul domnului Ardagh, se opri n faa porii, aps pe soneria care ri
n interior i atept.
Doar n acest moment domnul Patterson se ntreb, frecndu-i
fruntea cu vrful arttorului: Ce-ar putea s aib a-mi spune domnul
director?
n adevr, s fii poftit la aceast or matinal n biroul domnului
Ardagh trebuia s par un lucru neobinuit domnului Patterson, care i
fcea tot felul de gnduri.
Judecai i voi! Ceasul domnului Patterson indica abia ora nou i
patruzeci i apte de minute i puteai s te ncrezi n acest instrument de
precizie care nu-i schimba mersul nici mcar cu o secund pe zi i a crui
exactitate o egala pe aceea a proprietarului su. Or, niciodat nu, niciodat!
domnul Patterson nu se ducea la domnul Ardagh nainte de ora
unsprezece i patruzeci i trei, pentru a-i face raportul cotidian despre
situaia economic a colii Antilian, i nu sosea dect ntre cea de-a 42-a i
a 43-a minut.
Domnul Patterson trebuia deci s presupun i presupunea! c
intervenise o mprejurare cu totul neprevzut, deoarece directorul l
chemase nainte de a fi calculat toate cheltuielile i ncasrile din ziua
precedent. O va face, dealtfel, la ntoarcerea n biroul su i toat lumea
putea fi sigur c nu se va produce nici o greeal din cauza acestei
convocri neobinuite.
Poarta se deschise, tras de cordonul ntins pn la camera portarului.
Domnul Patterson fcu civa pai pe culoar cinci, conform obiceiului i
btu discret n tblia celei de-a doua ui, unde se puteau citi cuvintele:
Cabinetul directorului.
Intr, se auzi dinuntru.
Domnul Patterson i scoase plria, i scutur praful de pe ghete, i
netezi mnuile i ptrunse n interiorul cabinetului luminat de dou
ferestre, cu storurile lsate pe jumtate, care ddeau spre curtea mare.
Domnul Ardagh, rsfoind diverse acte, era aezat la masa de lucru pe care
se afla un tablou cu tot soiul de butoane electrice. Dup ce-i ridic privirea,
i adres domnului Patterson un salut amical.
M-ai chemat, domnule director? ntreb domnul Patterson.
Da, domnule administrator, rspunse domnul Ardagh, pentru a v
vorbi de o chestiune care v privete personal.
Apoi, artndu-i scaunul de lng birou, i spuse:
V rog s luai loc.
Domnul Patterson se aez dup ce-i ridic cu grij poalele
redingotei sale lungi, cu o mn pe un genunchi i cu cealalt inndu-i
plria la piept. Domnul Ardagh ncepu s vorbeasc:
Cunoatei, domnule administrator, rezultatul concursului dat de elevii
notri n vederea obinerii burselor de cltorie.
l cunosc, domnule director, rspunse domnul Patterson, i prerea
mea este c aceast iniiativ a uneia dintre compatrioatele noastre este o
onoare pentru Antilian School.
Domnul Patterson vorbea rar, scond n eviden silabele cuvintelor
preioase pe care le ntrebuina i accentundu-le, nu fr oarecare
afectare, atunci cnd buzele lui le pronunau.
12

tii de asemenea, relu domnul Ardagh, cum vor fi ntrebuinate


bursele de cltorie
Nu-mi este necunoscut acest lucru, domnule director, rspunse
domnul Patterson, care, nclinndu-se, prea c salut cu plria o
persoan de dincolo de ocean. Doamna Kethlen Seymour este o doamn al
crei nume va dinui n posteritate. Mi s-ar prea greu s ntrebuinezi mai
bine bogiile pe care naterea sau munca i le-au hrzit, dect n folosul
unui tineret dornic de a cunoate inuturi deprtate.
Aceasta este i prerea mea, domnule administrator. Dar s trecem
direct la scopul pentru care v-am chemat. tii de asemenea n ce condiii
trebuie s se fac excursia n Antile?
Sunt informat, domnule director. O nav i va atepta pe tinerii notri
cltori i sper pentru dnii c nu vor trebui s-l implore pe Neptun s
arunce celebrul su quos ego[7] n valurile furioase ale Atlanticului!
Sper i eu, domnule Patterson, cci traversrile dus i ntors se vor
efectua n sezonul linitit.
n adevr, rspunse administratorul, iulie i august sunt lunile de
odihn preferate de capricioasa Tetis[8].
Astfel, adug domnul Ardagh, aceast traversare va fi tot aa de
plcut pentru laureaii mei, ca i pentru persoana care-i va nsoi n timpul
cltoriei.
Persoan, zise domnul Patterson, care va avea n plus plcuta sarcin
de a prezenta doamnei Kethlen Seymour respectuoase omagii i toat
recunotina elevilor colii Antilian.
Dar, relu domnul Ardagh cu prere de ru, aceast persoan nu
poate fi directorul. La sfritul anului colar, n preajma examenelor la care
trebuie s prezidez comisia, absena mea este imposibil.
Imposibil, domnule director, rspunse administratorul, i nu va fi de
plns acela care va fi chemat s v nlocuiasc.
Desigur, i nu am avut dect dificultatea alegerii lui. Deci mi trebuia
un om de toat ncrederea, pe care s m bizui ntru totul i care ar fi n
acelai timp agreat fr rezerv de familiile tinerilor notri bursieri. Ei bine,
pe acest om l-am gsit n rndurile personalului nostru.
V felicit, domnule director. Este fr ndoial unul dintre profesorii de
tiin sau literatur
Nu, cci nu poate fi vorba s ntrerupem studiile naintea vacanei.
Dar mi s-a prut c aceast ntrerupere ar prezenta mai puine
inconveniente n ceea ce privete situaia financiar a colii, i
dumneavoastr suntei acela, domnule administrator, pe care l-am ales
pentru a-i nsoi pe tinerii notri n Antile
Domnul Patterson nu putu s-i ascund un gest de surpriz. Se ridic
brusc scondu-i ochelarii.
Eu domnule director? rosti el cu tulburare n glas.
Da, dumneavoastr, domnule Patterson, i sunt sigur c vei face
contabilitatea cltoriei bursierilor tot aa de riguros ca i pe cea a colii.
Domnul Patterson i terse cu colul batistei ochelarii uor aburii de
emoia care-i nrourase ochii.
Adaug, zise domnul Ardagh, c, graie drniciei doamnei Kethlen
Seymour, o prim de 700 de lire st de asemenea la dispoziia celui care va
13

fi onorat cu aceast misiune important. V-a ruga deci, domnule Patterson,


s fii gata de plecare n cinci zile.
III.
DOMNUL I DOAMNA PATTERSON.
Domnul Horatio Patterson ocupa postul de administrator la Antilian
School deoarece renunase la cariera de profesor pentru cea administrativ.
Latinist convins, regreta c limba lui Vergiliu i Cicero nu se bucura de
aceeai consideraie n Anglia ca n Frana, unde-i era rezervat un loc de
frunte n lumea universitar. Poporul francez, ntr-adevr are dreptul s-i
revendice originea latin, la care nu aspir deloc fiii Albionului, i poate c
n Frana latina va rezista la invadarea colilor de ctre nvmntul
modern.
Dar, daca nu mai profesa, domnul Patterson rmnea n fundul
sufletului su fidel maetrilor antichitii romane, pentru care avea un cult.
Amintindu-i tot timpul de numeroase citate din Vergiliu, Ovidiu i Horaiu,
el consacra totui calitile sale de contabil riguros i metodic administrrii
finanelor Antilian School-ului. Cu precizia i minuiozitatea care-l
caracterizau, fcea impresia unui administrator model, cruia nu-i sunt
strine misterele debitului i creditului i nici cele mai mici detalii ale
contabilitii. Dup ce se evideniase n trecut la examenele de limbi
clasice, ar fi putut acum s se disting la un concurs pentru inerea
registrelor sau pentru stabilirea unui buget colar.
Era foarte probabil, dealtfel, c domnul Horatio Patterson va fi acela
care va prelua directoratul la Antilian School, dup ce domnul Ardagh se va
retrage, cu bunstarea asigurat, cci instituia era ntr-o perioad de mare
prosperitate care nu va descrete cnd se va gsi n mini att de demne
s primeasc aceast important succesiune.
Domnul Horatio Patterson nu depise dect cu cteva luni n urm
vrsta de 40 de ani. Mai mult studios dect sportiv, se bucura de o sntate
excelent pe care nu a zdruncinat-o prin nici un exces: stomac bun, inima
bine ntreinut, plmni de fier. Era un personaj discret, prudent, care nu-i
pierdea niciodat echilibrul i care tiuse totdeauna s nu se compromit
nici prin actele i nici prin cuvintele sale, cu o minte teoretic i practic n
acelai timp, incapabil s jigneasc pe cineva, de o mare toleran i,
pentru a aplica o locuiune care nu i-ar displace, foarte sui compos[9]. De o
nlime peste cea mijlocie, fr a fi sptos, cu umerii puin aplecai, era
mai degrab stngaci la mers i n-avea o alur elegant. Un gest afectat i
nsoea vorba cu o pronunie uor pretenioas. Cu toat nfiarea sa
grav, binevoia din cnd n cnd s surd. Avea ochi de miop, de un
albastru splcit, aproape stins, ceea ce-l obliga s poarte ochelari cu
dioptrii mari, pe care-i aeza n vrful nasului su proeminent. Adesea,
stnjenit de lungile lui picioare, mergea cu clciele foarte apropiate, se
aeza cu atta nendemnare nct te temeai s nu alunece de pe scaun i
dac se ntindea bine sau ru n patul su, numai el o tia.
Exista i o doamn Patterson, pe atunci n vrst de 37 de ani, o
femeie destul de inteligent, fr pretenii sau cochetrie. Soul ei nu i se
prea ridicol i el tia s-i aprecieze serviciile, cnd l ajuta la lucrrile de
contabilitate. Dealtfel, prin faptul c administratorul colii Antilian era un
om al cifrelor, nu trebuie s se cread c nu se ngrijea de inuta sau de
mbrcmintea sa. Ar fi greit. Nu! Nimic mai perfect dect nodul cravatei
14

sale albe, mai bine lustruit dect pantofii si cu vrfuri de lac, mai bine
scrobit dect cmaa lui, dac nu chiar propria-i persoan, nimic mai
ireproabil ca pantalonii si negri, mai bine strns dect vesta sa,
asemntoare cu a unui preot, mai bine ncheiat dect redingota lui ampl,
care-i ajungea pn la jumtatea piciorului.
Domnul i doamna Patterson ocupau n cldirea colii un apartament
confortabil. ntr-o parte ferestrele ddeau spre curtea mare, iar n cealalt
spre grdina plin de copaci btrni i cu pajiti ntreinute ntr-o perfect
stare de prospeime. Locuina se compunea dintr-o jumtate de duzin de
odi situate la primul etaj.
n acest apartament se ntoarse domnul Horatio Patterson dup vizita
sa la director. Nu se grbise, lsnd s i se limpezeasc gndurile. Se
nelege c aceste cugetri nu i-au prelungit ntrzierea dect cu cteva
minute.
Un personaj obinuit s vad limpede, s observe lucrurile sub
adevratul lor aspect, s cntreasc ntr-o chestiune argumentele
pentru sau contra, cum calcula debitul i creditul n registrul lui, i lua
de obicei hotrrile repede i definitiv. De data aceasta, ns, i ddea
seama c nu trebuie s se mbarce acesta era cuvntul cu uurin ntr-o
asemenea aventur. Astfel, nainte de a se duce acas, domnul Horatio
Patterson fcu o sut de pai prin curtea goal la acea or, drept ca un
paratrsnet, eapn ca un stlp, oprindu-se apoi relundu-i mersul cnd cu
minile la spate, cnd cu braele ncruciate la piept, cu privirea pierdut n
ndeprtata zare ce se ntindea mult deasupra zidurilor colii Antilian.
nainte de a se sftui cu doamna Patterson, nu rezist dorinei de a
intra n biroul su, pentru a termina socotelile din ziua precedent. i apoi,
dup o ultim verificare, cu spiritul despovrat, va putea discuta, fr alt
preocupare, despre avantajele sau dezavantajele comunicrii directorului
su.
n fond, toate acestea nu-i cerur dect puin timp, i prsind biroul
situat la parter, urc la primul etaj n momentul cnd elevii coborau din
clase.
Curnd, ici-colo se formar diferite grupuri, i printre altele i cel al
laureailor. n adevr, ai fi spus c se i aflau la bordul lui Alert, la cteva
mile de coasta Irlandei! i nu era greu s-i nchipui despre ce vorbeau, cu
mai mult sau mai puin nsufleire.
Dei chestiunea cltoriei n Antile era hotrt, exista o alta care
pentru ei nc nu se rezolvase. Vor fi sau nu vor fi nsoii de la plecare pn
la ntoarcere? n general, li se prea destul de firesc s nu fie lsai singuri
s traverseze Atlanticul. Dar doamna Kethlen Seymour desemnase n mod
anume pe cineva, sau lsase acest lucu n grija domnului Ardagh? Prea
puin probabil ca directorul institutului s poat pleca n aceast perioad
Atunci cui vor fi ncredinate aceste funciuni? Oare domnul Ardagh alesese
pe cineva?
Poate c unii s-au gndit la domnul Patterson. Dar administratorul,
linitit i att de legat de cas, care nu-i prsise niciodat cminul, va
consimi oare s-i schimbe deprinderile, s se despart pentru mai multe
sptmni de doamna Patterson? Va accepta oare aceste nsrcinri, cu
toate responsabilitile ce decurg din ele? Li se prea de necrezut.
15

Dac domnul Horatio Patterson a fost oarecum mirat cnd directorul ia fcut comunicarea de mai sus, se nelege c doamna Patterson nu va fi
mai puin surprins atunci cnd soul ei o va pune la curent. Niciodat nu iar fi putut trece cuiva prin minte ca dou elemente, att de strns unite, sar putea spune combinate chimic unul cu altul, s poat fi separate,
disociate, chiar dac era vorba de numai cteva sptmni. i cu toate
acestea era inadmisibil ca doamna Patterson s ia parte la cltorie.
Toate aceste consideraii l preocupau ne domnul Patterson n timp ce
se ducea acas. Dar ceea ce ar trebui adugat este c hotrrea sa fusese
luat definitiv n momentul cnd trecu pragul salonului unde-l atepta
doamna Patterson.
tiind c administratorul fusese chemat de director, ea l ntreb de
cum intr:
Ei bine, domnule Patterson, ce se ntmpl?
Veti mari, doamn Patterson, veti mari!
S-a decis, cred, ca domnul Ardagh s-i nsoeasc pe tinerii notri
laureai n Antile?
Deloc, lui i este imposibil s prseasc instituia n aceast perioad
a anului.
Atunci a ales pe cineva?
Da
i pe cine a ales?
Pe mine.
Pe tine Horatio?
Da, pe mine.
Doamna Patterson i reveni fr greutate din mirarea pe care i-o
strnise acest rspuns. Femeie neleapt, tiind s se mpace cu soarta, nu
izbucni n proteste zadarnice, cci era demna soie a domnului Patterson.
Acesta, dup ce schimb cteva fraze cu ea, se apropie de fereastr i cu
cele patru degete ale minii stngi ncepu s bat darabana pe unul din
geamuri.
Doamna Patterson veni lng dnsul i-i spuse:
Ai acceptat?
Am acceptat.
Prerea mea este c ai fcut bine.
Este i a mea, doamn Patterson. Din moment ce directorul nostru mia dat aceast cert dovad de ncredere, nu puteam s refuz.
i-ar fi fost imposibil, domnule Patterson, i nu regret dect un singur
lucru
Ce anume?
C nu este vorba de o cltorie pe uscat, ci de una pe mare i c
trebuie trecut oceanul
n adevr trebuie traversat, doamn Patterson. Cu toate acestea,
perspectiva unei traversri de dou-trei sptmni nu m sperie O
corabie bun este pus la dispoziia noastr. n aceast perioad a anului,
ntre iulie i septembrie, marea va fi linitit i navigaia prielnic. Apoi mai
exist i o prim pentru eful expediiei adic a mentorului titlu ce-mi
va fi atribuit
O prim? Zise doamna Patterson, care nu era insensibil la avantaje
de aceast natur.
16

Da, rspunse domnul Patterson, o prim egal cu aceea pe care o are


fiecare bursier.
700 de lire?
700 de lire.
Suma merit osteneala.
Domnul Patterson declar c este i el de aceast prere.
i pe cnd plecarea? ntreb doamna Patterson, care nu mai avea de
fcut nici o alt obiecie.
La 30 iunie, i peste cinci zile trebuie s ne aflm la Cork, unde ne
ateapt Alert Deci nu este timp de pierdut i ncepem pregtirile chiar de
azi.
M nsrcinez eu cu toate, Horatio, replic doamna Patterson.
S nu uii nimic
Fii linitit!
Haine subiri, cci trebuie s cltoresc n ri calde, prjolite de
soarele tropical.
i voi pregti haine uoare.
S fie totui de culoare neagr, cci nu se potrivete nici cu situaia i
nici cu caracterul meu s m mbrac n costume fanteziste de turist
Bizuie-te pe mine, domnule Patterson, nu voi uita nici formula lui
Wergal contra rului de mare, nici ingredientele pe care le recomand.
Oh, rul de mare! exclam domnul Patterson cu dispre.
N-are importan, va fi totui mai prudent, spuse doamna Patterson.
Deci, rmne stabilit c nu este vorba dect de o cltorie de dou luni i
jumtate
Dou luni i jumtate sunt l0-ll sptmni, doamn Patterson E
drept c n acest timp cte nu se pot ntmpla! Aa cum a spus un
nelept, dac tii cnd pleci, nu tii niciodat cnd te ntorci
Important este s te ntorci, zise pe bun dreptate doamna Patterson.
Nu trebuie s m sperii M voi resemna, fr s-i mai fac mustrri
neavenite, la o absen de dou luni i jumtate, la gndul cltoriei tale
peste ocean Cunosc primejdiile pe care le comport Vreau s cred c
vei ti s le evii, cu prudena ta obinuit. Dar nu m lsa cu neplcuta
impresie c aceast cltorie s-ar putea prelungi
Observaiile pe care am crezut c trebuie s le fac, rspunse domnul
Patterson, aprndu-se cu un gest de ideea c ar fi depit limitele permise,
aceste observaii n-au scopul de a-i tulbura sufletul, doamn Patterson
A dori, pur i simplu, s previn orice ngrijorare, n cazul cnd ntoarcerea
ar putea ntrzia, ca s nu ai motive s te alarmezi
Fie, domnule Patterson, dar este vorba de o absen de dou luni i
jumtate i vreau s cred c acest termen nu va fi depit.
Sper i eu, rspunse domnul Patterson. n definitiv, ce se ntreprinde?
O excursie ntr-o regiune minunat, o plimbare din insul n insul prin
Indiile Occidentale i chiar dac ne-am ntoarce n Europa cu l5 zile mai
trziu
Nu, Horatio, replic distinsa doamn, care se ncpnase mai mult
ca de obicei.
i, pe legea mea, nu se tie de ce se ncpn i domnul Patterson,
ceea ce nu fcea parte din felul lui de a fi. Avea oare vreun interes s
strneasc temerile doamnei Patterson?
17

Sigur este c strui din nou cu vehemen asupra primejdiilor unei


cltorii i mai ales ale unei cltorii peste ocean. i cnd doamna
Patterson refuz s admit astfel de primejdii, pe care el i le zugrvea n
fraze lungi, nsoite de gesturi emfatice:
Nu-i cer s le vezi, spuse el, ci numai s le prevezi i, ca o consecin
a acestor prevederi, trebuie s iau cteva msuri indispensabile.
Ce fel de prevederi, Horatio?
n primul rnd, doamn Patterson, m gndesc s-mi fac
testamentul
Testamentul?
Da legal, n bun regul.
Vrei deci s m lai cu moartea n suflet?! exclam doamna Patterson,
care ncepea s priveasc aceast cltorie dintr-un unghi nfricotor.
Nu, doamn Patterson, nu! Vreau numai s m port cu nelepciune
i pruden. Fac parte dintre acei oameni care cred c e chibzuit s-i ia
ultimele msuri nainte de a se urca n tren, i cu att mai mult cnd e
vorba s se aventureze peste cmpia lichid a oceanelor.
Aa cum era omul nostru, te ntrebai dac se va mrgini doar la
dispoziii testamentare. Fr ndoial c nu, i ce s-ar putea imagina mai
mult? Oricum, reuise s-o impresioneze la culme pe doamna Patterson, care
se gndea c soul ei va reglementa problemele de motenire, att de
delicate totdeauna, i asta-i evoca primejdiile unei traversri a Atlanticului,
ciocniri, euri, naufragii, prsirea cltorilor pe vreo insul, la cheremul
unor slbatici.
Domnul Patterson simi c a mers poate prea departe i ncepu s
ntrebuineze fraze mai linititoare, pentru a o potoli pe doamna Patterson,
aceast jumtate a sa, sau, mai bine-zis, unul din termenii acestei viei n
doi care se numete csnicie. n cele din urm reui s-i demonstreze c un
exces de prevedere nu poate avea niciodat urmri duntoare sau
regretabile i c dac te pui n gard contra oricrei eventualiti, aceasta
nu nseamn c-i iei rmas bun de la bucuriile vieii.
Precum aeternum vale[10], adug el, pe care Ovidiu l pune n
gura lui Orfeu, cnd acesta o pierde pentru a doua oar pe scumpa lui
Euridice!
Nu! Doamna Patterson nu-l va pierde pe domnul Patterson nici mcar
o singur dat. Dar acest om meticulos inea ca totul s fie pus i lsat n
ordine. El nu va renuna la ideea de a-i face testamentul. n aceeai zi va
merge la un notar i actul va fi redactat conform legii, n aa fel ca n caz de
deschidere s nu dea loc la nici o interpretare ndoielnic.
Dup asta ai putea crede c domnul Patterson i luase toate
precauiunile posibile, dac fatalitatea ar fi fcut ca Alert s se piard cu
toat ncrctura n plin ocean i dac s-ar fi ajuns s se renune definitiv de
a se mai atepta veti despre echipajul i pasagerii si.
Dar domnul Patterson era de alt prere, cci adug:
i apoi, ar mai fi de luat o msur
Care, Horatio? ntreb doamna Patterson.
Domnul Patterson nu socoti cu cale s fie mai explicit n acest
moment.
Nimic nimic vom vedea! se mulumi el s rspund. Dac n-a
vrut s spun mai mult, o fcea, desigur, pentru a nu o speria din nou pe
18

doamna Patterson i poate c nici n-ar fi putut s-o conving s fie de


acord cu ideea lui, chiar dac s-ar fi bizuit pe alte citate latine, de care n-o
crua de obicei.
n sfrit, pentru a termina aceast discuie, el trase concluzia n
urmtorii termeni:
i acum, s ne ocupm de valiz i de cutia mea de plrii.
E drept c plecarea avea loc abia peste 5 zile, dar ceea ce-i o dat
fcut este bine fcut i nu mai trebuie reluat.
Pe scurt, att domnul Patterson, ct i tinerii laureai nu se mai
gndeau dect la pregtirile de cltorie.
Dealtfel, dac plecarea corbiei Alert era fixat pentru 30 iunie, din
cele cinci zile ce mai rmneau trebuiau sczute 24 de ore pentru
deplasarea de la Londra la Cork.
n adevr, trenul i ducea mai nti pe cltori la Bristol. Acolo ei se
vor mbarca pe nava care face serviciul zilnic ntre Anglia i Irlanda; vor
cobori pe rul Severn, vor traversa canalul Bristol, apoi canalul Saint George
i vor debarca la Queenstown, la intrarea n golful Cork, pe coasta sudvestic a nverzitului Erin. Era nevoie de o singur zi pentru a naviga ntre
Marea Britanie i Irlanda i domnul Patterson socotea c atta e suficient
pentru a nva ce se cheam cltorie pe mare.
Ct despre familiile tinerilor bursieri, care fuseser consultate,
rspunsurile nu ntrziar s soseasc, fie prin telegrame, fie prin scrisori.
Pentru Roger Hinsdale, aceasta se ntmpl n prima zi, pentru c prinii
si locuiau la Londra, i chiar laureatul, personal, le aduse la cunotin
inteniile doamnei Kethlen Seymour. Celelalte rspunsuri sosir n mod
succesiv din Manchester, Paris, Nantes, Copenhaga, Rotterdam, Gotteborg,
iar o telegram fu trimis din Antigua de ctre familia lui Hubert Perkins.
Propunerea a fost primit bucuros, cu mulumirile cele mai sincere
ctre doamna Kethlen Seymour din Barbados.
n timp ce doamna Patterson se ocupa de pregtirile cltoriei pe care
avea s-o fac soul ei, domnul Patterson ncheia ultimele lucrri de
contabilitate general de la Antilian School. Era sigur c el nu va lsa nici o
factur n suferin i nici o nscriere n registre incomplet. Apoi va cere de
la cei n drept descrcarea gestiunii sale, care nceta la data de 28 iunie a
acestui an. Dealtfel, n acelai timp, el nu pierdea din vedere nici afacerile
lui personale i le rezolva cum nelegea de cuviin, mai ales pe cea la care
inea n mod deosebit, comunicat mai pe larg doamnei Patterson la prima
lor discuie.
n aceast problem, totui, un secret absolut fu pstrat de ctre cei
interesai. Se va afla oare n viitor despre ce era vorba? Da, dac, din
nenorocire, domnul Horatio Patterson n-ar mai reveni din Lumea Nou. Cert
este c ambii soi se duser de mai multe ori la un avocat i c se
prezentar chiar la magistratur. i personalul de la Antilian School observ
c de fiecare dat cnd domnul i doamna Patterson se ntorceau n
apartamentul lor, el avea totdeauna un aer mai grav, mai reinut ca de
obicei, n timp ce demna lui soie avea fie ochii roii, ca i cum plnsese n
hohote, fie atitudinea ferm a cuiva care a dus la bun sfrit o hotrre
energic.
Dealtfel, cu toate formele diferite prin care se manifestau, aceste
sentimente de tristee prur foarte justificate de mprejurri.
19

Sosi ziua de 28 iunie. Plecarea trebuia s se fac n cursul serii. La ora


nou, mentorul i tinerii lui nsoitori vor lua trenul spre Bristol.
Dimineaa, domnul Julian Ardagh avu o ultim ntrevedere cu domnul
Patterson. n timpul ct i recomanda s in cu regularitate socotelile
cltoriei, recomandare dealtfel inutil, l fcu s simt toat importana
sarcinii care-i fusese ncredinat i ct de mult se bizuia pe el, ca s
menin buna nelegere ntre elevii colii Antilian.
La opt i jumtate seara, n curtea mare, cltorii i luar rmas bun.
Roger Hinsdale, John Howard, Hubert Perkins, Louis Clodion, Tony Renault,
Niels Harboe, Axel Wickborn, Albertus Leuwen i Magnus Anders strnser
mna directorului, profesorilor i camarazilor lor, care i vedeau plecnd nu
fr oarecare invidie, lesne de neles.
Domnul Horatio Patterson se despri de doamna Patterson lund cu
el o fotografie de-a ei i rostind cteva fraze emoionante, cu contiina unui
om practic care fcuse totul pentru a o pune la adpost de orice primejdie
posibil.
Apoi se ntoarse spre cei nou bursieri, n momentul cnd trebuiau s
se urce n trsura ce-i ducea la gar, i le recit, scandnd, acest vers din
Horaiu: Cras ingens iterabimus aequor[11].
Plecar. n cteva ore trenul i va lsa la Bristol. Mine vor traversa
canalul Saint George pe care domnul Horatio Patterson l-a calificat drept
ingens aequor[12]. Cltorie plcut laureailor concursului de la Antilian
School!
IV.
TAVERNA BLUE FOX.
Cork se chema nainte Coves, nume care provenea de la un teren
mltinos Corroch, n limba galic. Dup ce debutase modest n chip de
sat, Cork ajunsese trguor, apoi capitala Munsterului, i acum era al treilea
ora din Irlanda.
Centru industrial de o anumit importan, era avantajat de valoarea
sa maritim, graie portului Queenstown vechiul Coves n aval de rul
Lee. Acolo se gseau antierele, magazinele i uzinele. Un port de
aprovizionare i de refugiu primea navele, n special corbii cu pnze, care
nu puteau naviga pe albia puin adnc a Lee-ului.
Ajungnd trziu la Cork, mentorul i bursierii nu vor avea timpul s-l
viziteze, nici s strbat acea frumoas insul care comunica prin dou
poduri cu ambele maluri ale rului Lee, nici s se plimbe prin minunatele
grdini ale insulelor apropiate i nici s exploreze suburbiile. Tot acest
ansamblu municipal cuprinde nu mai puin de 89000 de locuitori 79 000 n
Cork i l0 000 n Queenstown.
Dar nu de aceste excursii, care te fceau s petreci cteva ore
plcute, le ardea celor trei indivizi aezai n jurul unei mese, n seara de 29
iunie, n colul unei sli a tavernei Blue Fox. Aproape nevzui n acel ungher
ntunecos, vorbeau n oapt naintea paharelor, des umplute i golite.
Numai dup chipurile lor slbatice, dup fereala lor, un observator ar fi
recunoscut nite indivizi de ultim spe, nite ticloi urmrii de poliie. Ei
aruncau priviri bnuitoare i nencreztoare oricui intra n aceast tavern
ru famat, o crcium unde veneau tot soiul de derbedei.
Dealtfel, asemenea taverne sunt numeroase n acest cartier portuar i
indivizii care caut s se ascund au de unde s aleag.
20

Cork este un ora elegant, dar nu acelai lucru se poate spune despre
foarte aglomeratul Queenstown, unul din porturile cele mai importante din
Irlanda. Cu o micare maritim de 4 500 de nave totaliznd l20 000 de tone,
se va nelege fr greutate ce populaie flotant se revars zilnic n ora.
Din aceast cauz au rsrit numeroase hanuri unde miun indivizi mai
puin pretenioi n ce privete linitea, curenia i confortul. Marinarii
strini stau alturi cu localnicii. i aceste ntlniri ajung deseori la certuri i
bti care necesit intervenia poliiei.
Dac n acea zi poliia ar fi intrat n sala joas a tavernei Blue Fox, ar fi
putut captura o band de rufctori cutat de cteva ore, care evadase
din nchisoarea din Queenstown. Iat n ce mprejurri: Cu opt zile nainte, o
nav de rzboi a marinei britanice aducea la Queenstown echipajul unei
corbii engleze, Halifax, urmrit i capturat de curnd n oceanul Pacific.
Timp de 6 luni, aceast nav s-a dedat la acte de piraterie n regiunile din
vest, ntre insulele Salomon, Noile Hebride i arhipelagul Noua Anglie.
Captura avea s pun capt la o serie de tlhrii, crora le cdeau victim
mai ales conaionali englezi.
n urma crimelor de care erau acuzai crime dovedite att de fapte
ct i de mrturii o sentin exemplar trebuia pronunat contra lor:
condamnarea la moarte, spnzurtoarea, cel puin pentru capi, pentru cei
mai vinovai cpitanul i eful echipajului de pe Halifax.
Aceast band se compunea din zece indivizi, surprini toi la bordul
navei. apte dintre ei, dup ce fugiser cu o ambarcaiune, se adpostiser
ntr-o insul oarecare, unde cu greu puteau fi descoperii. Dar, cel puin, cei
mai periculoi se gseau n minile poliiei engleze; de la sosirea lor, n
ateptarea judecii, fuseser ntemniai n nchisoarea maritim din
Queenstown.
Nimeni ns nu i-a putut nchipui ct de mare era ndrzneala
cpitanului Harry Markel i a minii sale drepte, eful echipajului, John
Carpenter. Profitnd de anumite mprejurri, reuiser s evadeze n ajun i
se ascunseser n taverna Blue Fox, una din cele mai ru famate din port.
Imediat, patrule de poliiti fur trimise pe urmele lor. Rufctorii, capabili
de orice crim, nu putuser s prseasc Cork sau Queenstown, drept care
fur cercetate diverse cartiere ale acestor dou orae.
n acelai timp, ca msur de prevedere, un anumit numr de ageni
pzeau mprejurimile litoralului pe o ntindere de cteva mile n jurul golfului
Cork. Totodat ncepur percheziiile, care trebuiau s aib loc n toate
barurile cartierului maritim.
Aceste baruri sunt adevrate ascunztori, unde bandiii reuesc
deseori s se sustrag urmririlor. E destul s dai ceva bani, ca patronii s
primeasc pe oricine le cere adpost, fr s se sinchiseasc cine sunt
aceti oameni i de unde vin.
Dealtfel, trebuie spus c aceti marinari de pe Halifax erau originari
din diverse porturi ale Angliei i Scoiei. Niciunul din ei nu locuise n Irlanda.
Nimeni nu i-ar fi recunoscut nici la Cork i nici la Queenstown ceea ce
fcea ca prinderea lor s fie puin probabil. Totui, cum poliia poseda
semnalmentele fiecruia dintre ei, se simeau foarte ameninai. Bineneles
c intenia lor nu era s-i prelungeasc ederea att de primejdioas n
acest ora. Vor profita de prima ocazie ce li se va oferi, ca s fug, fie
lund-o prin satele nvecinate, fie scpnd pe mare.
21

i poate c aceast ocazie li se va ivi i nc n condiii favorabile,


dup cum se va vedea din discuiile celor trei comeseni care ocupau colul
cel mai ntunecos al tavernei Blue Fox, unde puteau vorbi fr a fi auzii de
vreo ureche indiscret.
Harry Markel era adevratul ef al bandei. El nu ovise s fie cu totul
de partea rufctorilor, cnd fcuse din corabia cu trei catarge Halifax, pe
care o comanda n contul unei firme maritime din Liverpool, o nav de pirai
n ndeprtatele mri ale Pacificului.
n vrst de 45 de ani, de statur mijlocie, robust, cu o sntate de
fier, cu o nfiare slbatic, el nu se ddea napoi de la nici un act de
cruzime. Mult mai instruit dect tovarii lui, cu toate c provenea din
rndul marinarilor, s-a ridicat treptat pn la gradul de cpitan al marinei
comerciale. Cunoscndu-i temeinic meseria, ar fi putut face o carier
onorabil, dac pasiuni violente, o nestul lcomie de bani i dorina de a
fi singurul su stpn nu l-ar fi aruncat pe drumul crimei. Altfel, abil n a-i
ascunde viciile sub purtarea aspr a unui om al mrii i ajutat de un noroc
destul de consecvent, nu inspirase niciodat vreo bnuial armatorilor
pentru care lucra.
eful echipajului, John Carpenter, de 40 de ani, mai mic de statur, de
o vigoare surprinztoare, se deosebea de Harry Markel prin mutra sa
viclean, prin felul su farnic de a fi, prin obiceiul de a lingui oamenii,
printr-o ticloie instinctiv i o mare capacitate de prefctorie, care-l
fceau i mai primejdios. n totul ns, nu era mai puin lacom de bani, nici
mai puin crud dect eful su asupra cruia exercita o influen
rufctoare, pe care Harry Markel o primea bucuros.
Ct despre al treilea individ de la aceeai mas, el era buctarul de pe
Halifax Ranyah Cogh de origine indo-saxon. Devotat trup i suflet
cpitanului, cum erau i toi ceilali, dealtfel, ar fi meritat ca i dnii de o
sut de ori treangul pentru crimele la care luase parte n timpul ultimilor
trei ani petrecui n Pacific.
Aceti trei oameni se ntreineau pe optite, n timp ce beau; i iat ce
spunea John Carpenter:
Nu putem rmne aici! Trebuie s prsim taverna i oraul chiar
n noaptea asta Poliia se afl pe urmele noastre i mine am fi prini.
Harry Markel nu rspunse; dar i prerea sa era c trebuiau s fug
din Queenstown nainte de zorii zilei.
Will Corty ntrzie mult observ Ranyah Cogh.
Ei, las-i timp s vin! rspunse eful echipajului. tie c-l ateptm
la Blue Fox i ne va gsi el
Dac vom mai fi aici, replic buctarul, aruncnd priviri nelinitite
spre ua slii, dac poliitii nu ne vor sili s-o tergem!
Oricum, zise Harry Markel, e bine s rmnem pe loc! Dac poliia
vine s cerceteze aceast tavern, ca pe toate celelalte din cartier, nu ne
vom lsa nici surprini i nici nhai Exist o a doua ieire, pe unde vom
fugi la cea mai mic alarm!
Timp de cteva minute cpitanul i cei doi comeseni se mulumir s
goleasc paharele lor de whisky. Erau aproape invizibili n aceast parte a
slii, luminat numai de trei becuri cu gaz. Din toate prile se ridica un
zgomot de voci, de scaune micate, ntrecut cteodat de o porunc rstit
aruncat patronului i ajutorului su, dei se grbeau ct puteau s-i
22

serveasc josnica lor clientel Apoi ici, colo, izbucneau certuri violente,
urmate de ncierri. Era lucrul de care se temea cel mai mult Harry Markel.
Astfel de scandaluri puteau atrage pe poliistul care patrula n cartier, i
rufctorii ar fi riscat atunci serios s fie recunoscui.
Relund discuia, John Carpenter spuse:
Numai Corty s fi putut s gseasc o barc i s pun mna pe ea.
Probabil c e-n ordine la ora asta, rspunse cpitanul. n orice port se
afl totdeauna cte o ambarcaiune care se leagn la captul parmei
Nu e greu s sari n ea i Corty trebuie s-o fi condus ntr-un loc sigur
Ceilali ntreb Ranyah Cogh, s-au ntlnit oare cu el?
Desigur, zise Harry Markel, pentru c aa era stabilit, i vor
supraveghea barca pn cnd vom veni noi
Ceea ce m ngrijoreaz, ripost buctarul, este c ateptm aici de o
or i Corty nc n-a sosit! S-l fi arestat?
i ceea ce m nelinitete i mai mult, declar John Carpenter, este c
nu tiu dac nava se mai afl n port
Trebuie s fie, rspunse Harry Markel, gata s ridice ancora! Nu
ncape nici o ndoial c planul cpitanului i al bandei sale era s
prseasc Regatul Unit, unde erau expui la attea primejdii, i chiar
Europa, pentru a cuta adpost de cealalt parte a oceanului. Dar n ce
condiii sperau s-i pun n aplicare acest plan i cum vor reui s
ptrund ntr-o nav gata de plecare? Prea, dup cele spuse de Harry
Markel, c se ateptau s ajung pn la o corabie, cu ambarcaiunea
pregtit de Corty. Aveau oare intenia s se ascund la bord? n asta
consta greutatea. Ceea ce este poate posibil pentru unul sau doi oameni, nu
este cu putin pentru zece. S se piteasc n cal, admind c s-ar fi putut
strecura, fr s fie vzui? Ar fi fost lesne descoperii i prezena lor ar fi
fost semnalat imediat la Queenstown.
Aa c Harry Markel trebuie s se fi gndit la un procedeu mai practic
i mai sigur. La care? Putuse s-i asigure complicitatea ctorva marinari
de pe aceast nav n ajunul plecrii n larg? Bandiii erau siguri dinainte ci pot gsi un refugiu? n discuia dintre cei trei oameni nu se pronunase
nici un cuvnt care ar fi permis s li se cunoasc planul. i fiindc tceau
ndat ce vreun client al Blue Fox-ului se apropia de masa lor, ei nu puteau
fi luai prin surprindere.
Dup ce rspunsese, cum s-a artat, efului de echipaj, Harry Markel
rmase o vreme tcut. El se gndea la situaia att de periculoas, al crei
sfrit se apropia, oricare ar fi fost el. Bizuindu-se pe informaiile primite,
relu:
Nu nava nu poate s fi plecat Nu va iei n larg dect mine
Iat dovada
Harry Markel scoase din buzunar un ziar i citi la rubrica tirilor
maritime: Alert se gsete nc ancorat la Cork, n ansa[13] Farmar, gata
de plecare spre Antile. Cpitanul Paxton nu mai ateapt dect sosirea
pasagerilor si. Cltoria nu va suferi nici o ntrziere din cauz c plecarea
nu va avea loc nainte de 30 curent. Laureaii de la Antilian School se vor
mbarca la acea dat i Alert va porni imediat, dac vremea o va permite.
Aadar, era vorba de nava nchiriat pentru i n contul doamnei
Kethlen Seymour! Iar Harry Markel i ceata lui hotrser s se refugieze la
bordul Iui Alert! Cu el voiau s ias n larg chiar n aceast noapte, pentru a
23

scpa de urmrirea poliiei! Dar mprejurrile se pretau oare la


executarea planului lor? Complici nu puteau s aib printre oamenii
cpitanului Paxton! Vor ncerca atunci s pun, pe neateptate, stpnire
pe vas, apoi s se descotoroseasc de echipajul lui cu fora?
Desigur, puteai s te atepi la orice din partea unor rufctori att
de ndrjii, pentru care, mai ales, era vorba de a alege ntre via i
moarte. Erau zece i Alert cu siguran c nu avea un numr mai mare de
mateloi. n aceste condiii, avantajul era de partea lor.
Dup ce termin de citit, Harry Markel puse napoi n buzunar ziarul
ce-i czuse n mini la nchisoarea din Queenstown i adug:
Azi suntem n 29 Abia mine Alert va ridica ancora, i n noaptea
aceasta se va mai afla ancorat n ansa Farmar, chiar dac pasagerii vor fi
sosit ceea ce nu este probabil; aa c vom avea de-a face numai cu
echipajul.
Trebuie s inem seama c i dac elevii colii Antilian ar fi fost la
bord, bandiii n-ar fi renunat s pun mna pe corabie. Ar fi fost, cel mult, o
mai mare vrsare de snge i ei nu s-ar fi sinchisit de cteva picturi n
plus, dup actele de piraterie svrite pn acum.
Timpul trecea i Corty, ateptat cu atta nerbdare, nu aprea, n
zadar cei trei cercetau feele oamenilor care intrau pe ua Blue Fox-ului.
Numai s nu fi czut n minile poliitilor! zise Ranyah Cogh.
Dac ar fi arestat, am fi i noi n curnd, rspunse John Carpenter.
Poate, rosti Harry Markel. Nu vd ns pentru ce Corty ne-ar fi
denunat! Nu ne-ar trda chiar dac ar fi cu capul n laul spnzurtorii
Nu asta am vrut s spun, replic John Carpenter. Dar s-ar putea s fi
fost recunoscut de poliiti i urmrit n timp ce se ndrepta spre tavern! n
acest caz, toate ieirile vor fi pzite i ne va fi cu neputin s fugim.
Harry Markel nu rspunse i urm o tcere de cteva minute.
S mearg poate unul din noi n ntmpinarea lui? zise buctarul.
mi iau eu acest risc, dac vrei, propuse eful echipajului.
Du-te, zise Harry Markel, dar nu te deprta Corty poate sosi dintr-un
moment ntr-altul Dac zreti la timp poliistul, ntoarce-te imediat i
vom fugi pe din dos, nainte ca el s ptrund n sal
Dar atunci, remarc Ranyah Cogh, Corty nu ne va mai gsi aici
Nu este altceva de fcut, spuse cpitanul.
Situaia era foarte ncurcat. n definitiv, important era s nu te lai
prins. Dac lovitura cu Alert ar fi euat, dac Harry Markel, John Carpenter i
Ranyah Cogh nu reueau s-i ntlneasc tovarii n timpul nopii, vor
chibzui la o alt soluie. Poate se va mai ivi vreo ocazie? Cert este c nu se
vor simi n siguran dect dup ce vor fi prsit Queenstown-ul.
eful de echipaj goli paharul pentru ultima oar, arunc o privire
rapid prin sal i, strecurndu-se printre grupuri, iei pe ua care se
nchise n urma lui.
La ora opt i jumtate nu se fcuse nc noapte. Se apropia solstiiul,
epoca n care zilele anului sunt cele mai lungi.
Dar cerul se acoperise. Nori negri i grei, aproape nemicai, se
adunau la orizont, nori care pe clduri mari pot dezlnui furtuni puternice.
Noaptea avea s fie ntunecoas, cci cornul lunii coborse spre vest.
John Carpenter nu plecase nici de cinci minute, cnd ua tavernei se
redeschise i el apru din nou.
24

Un om l nsoea, omul att de ateptat, un marinar mic de statur,


voinic i ndesat, cu bereta tras pn peste ochi. eful echipajului l
ntlnise la cincizeci de pai deprtare, pe cnd se ndrepta spre tavern, i
amndoi veniser imediat la Harry Markel. Corty prea s fi fcut n grab
un drum lung. Ndueala i brobonise obrajii. Fusese oare urmrit de ageni
i reuise s fac n aa fel nct s i se piard urma?
John Carpenter i indic printr-un semn colul n care se gseau Harry
Markel i Ranyah Cogh. Se aez imediat la masa lor i ddu de duc un
pahar cu whisky.
Desigur. n starea n care se afla, Corty ar fi putut cu greu s rspund
imediat ntrebrilor cpitanului. Acesta l ls un moment s-i trag
sufletul. Omul prea nelinitit i privirile i erau tot timpul ndreptate spre
ua care ddea n strad, ca i cum s-ar fi ateptat s vad intrnd o patrul
de poliiti. n sfrit, dup ce putu s rsufle, Harry Markel i spuse n
oapt:
Ai fost urmrit?
Nu cred, rspunse el.
Sunt ageni pe strad?
Da vreo doisprezece! Scotocesc hanurile i nu vor ntrzia s vin
la Blue Fox
S plecm, zise buctarul.
Harry Markel l sili s ad pe scaun i-l ntreb pe Corty:
Totul e gata?
Totul.
Vasul se afl nc ancorat?
Da, Harry, i pe cnd treceam pe cheu am auzit vorbindu-se c
pasagerii de pe Alert au sosit la Queenstown
Ei bine, rspunse Harry Markel, trebuie s fim la bord naintea lor
Cum? ntreb Ranyah Cogh.
Ceilali i cu mine, lmuri Corty, am putut s punem mna pe o
barc
Unde se afl? ntreb Harry Markel.
La cinci sute de pai de tavern, lng cheu, mai jos de unul din
debarcadere.
Unde-s oamenii?
Ne ateapt Nu e nici un moment de pierdut.
S plecm, zise Harry Markel.
Consumaia era pltit, aa c nu mai trebuiau s-l cheme pe patronul
tavernei. Cei patru bandii puteau s prseasc sala fr s fie bgai n
seam, n mijlocul zgomotului infernal din local.
n acest moment se auzi de-afar o mare larm iscat de oameni care
strigau i se nghesuiau.
Fire prudent, nevoind s-i expun clientela la surprize neplcute,
patronul ntredeschise ua i strig:
Atenie agenii!
Fr ndoial c muli dintre obinuiii localului Blue Fox nu doreau s
dea ochi cu poliia, cci ncepu imediat o mare vnzoleal. Trei sau patru
dintre ei se ndreptar spre ua din dos.

25

n clipa urmtoare ptrunser n tavern vreo doisprezece poliiti i


nchiser ua n urma lor. Ct despre Harry Markel i ceilali trei comeseni,
nainte de a putea fi zrii, putuser prsi sala.
V.
O LOVITUR NDRZNEA.
Harry Markel i banda sa trebuiau, cu orice risc, s dea o lovitur
nemaipomenit de ndrznea pentru a scpa de urmrirea poliiei!
Chiar n aceast noapte, n mijlocul golfului Cork, la cteva mile de
Queenstown, vor ncerca s pun mna pe o nav, la bordul creia se aflau
cpitanul i echipajul su, fr ndoial complet. Admind chiar c doi sau
trei rmseser pe uscat, ei nu vor ntrzia s vin, pentru c se lsa seara.
Bandiii nu vor avea deci n favoarea lor superioritatea numeric?
E adevrat, ns, c anumite mprejurri trebuiau s asigure deplina
reuit a acestui plan. Dac echipajul de pe Alert ar numra doisprezece
oameni mpreun cu cpitanul, n timp ce banda nu avea dect zece,
mpreun cu Harry Markel, aceasta din urm ar profita de avantajul
surprizei. Nava nu putea fi n stare de veghe, aflndu-se la adpost, n
fundul golfuleului Farmar. Strigtele nu s-ar fi auzit. Echipajul putea fi ucis
i aruncat n mare, fr s fi avut timp s se apere. Apoi Harry Markel ar fi
ridicat ancora i Alert, cu toate pnzele sus, n-ar mai fi avut dect s ias
din golful Cork, i s strbat canalul Saint George, pentru a intra n
Atlantic.
La Cork nimeni nu i-ar nchipui, desigur, de ce cpitanul Paxton ar fi
plecat n aceste condiii, nainte ca elevii de la Antilian, pentru care Alert
fusese special nchiriat, s fi ajuns la bord. i ce va spune domnul Horatio
Patterson i tinerii si tovari, care tocmai sosiser, aa cum anunase
Corty, cnd nu vor mai zri corabia ancorat n ansa Farmar? Cci, odat
ieit n larg, era greu s-o gseti i s capturezi bandiii, dup ce acetia
vor fi masacrat echipajul. Dealtfel, Harry Markel, nu fr dreptate, credea c
pasagerii nu vor voi s se mbarce nainte de a doua zi, i Alert va fi atunci
n dreptul Islandei.
Cum ieir din tavern, dup ce strbtur curtea a crei poart
ddea ntr-o stradel ngust, Harry Markel i Corty o luar ntr-o parte, John
Carpenter i Ranyah Cogh ntr-alt parte, considernd c e mai bine s se
risipeasc pentru ca s nu dea de bnuit poliitilor n timp ce coborau spre
port. i ddur ntlnire lng debarcader, n locul unde-i atepta barca cu
ceilali ase, loc pe care eful de echipaj l cunotea, cci poposise de multe
ori la Queenstown.
Harry Markel i Corty merser n susul strzii i bine fcur, cci ea
era barat de ageni la captul dinspre port, unde ntlnea cheul. Numeroi
poliiti se i gseau pe trotuarele nesate de o mulime mereu crescnd.
Brbaii i femeile acestui populat cartier voiau s asiste la arestarea
pirailor de pe Halifax, care evadaser din nchisoarea maritim.
n cteva minute, Harry Markel i Corty ajunseser n cellalt capt al
strzii, care era i pustiu, i foarte prost luminat. Apoi o luar pe o strad
paralel, cobornd spre port.
Treceau nu fr s aud ce se vorbea, i cu toate c era o populaie
flotant, de ora maritim, se rosteau cuvinte deosebit de aspre despre
bandiii care trebuiau spnzurai. C ei nu se sinchiseau de prerile
oamenilor, nu e de mirare. Nu se gndeau dect s se fereasc de vreo
26

ntlnire cu poliitii, s nu aib aerul unor evadai i s ajung la locul unde


trebuiau s se adune cu toii.
Dup ce ieiser din tavern, Harry Markel i Corty merseser prin
cartier desprii, siguri fiind c strbtnd strada vor ajunge la cheu.
ntlnindu-se la captul ei, pornir mpreun i tiar drumul spre
debarcader.
Cheul era aproape pustiu, foarte prost luminat de cteva becuri cu
gaz. Nici un barcaz de pescuit nu intra i nici nu avea s intre nainte de
dou-trei ore. Fluxul nu se simea nc. Barca nu risca deci s fie ntlnit
cnd va traversa golful Cork.
Pe aici, zise Corty artnd spre stnga, nspre partea unde se vedea o
lumin a portului i, mai departe, pe o nlime, farul care marca intrarea n
Queenstown.
Mai avem mult? ntreb Harry Markel.
Cinci-ase sute de pai.
Dar nu-i vd nici pe John Carpenter, nici pe Ranyah Cogh
Poate c n-au putut rzbate n josul strzii ca s ajung la cheu
Probabil c au trebuit s fac un nconjur i nu vor ntrzia
Poate c au i ajuns la debarcader, zise Corty
S mergem, rosti Harry Markel.
i amndoi pornir, avnd grij s evite rarii trectori care se
ndreptau spre cartierul de unde se auzea zgomotul mulimii aflate n
preajma Blue Fox-ului.
Dup un minut, Harry Markel i nsoitorul su se oprir pe cheu.
Ceilali ase erau acolo, ntini n barca pe care o inuser tot timpul
pe linia de plutire, chiar cnd mareea era foarte joas. Astfel se putea
ajunge la ea foarte uor.
Nu l-ai vzut pe John Carpenter, nici pe Ranyah Cogh? ntreb Corty.
Nu, rspunse unul din mateloi, care se ridic trgnd de parm.
Nu pot fi departe, zise Harry Markel. S rmnem aici i s ateptm.
Locul era ntunecos i nu riscau s fie vzui.
Se scurser ase minute. Nici eful de echipaj, nici buctarul nu
aprur. Faptul devenea ngrijortor. Fuseser oare arestai? Nu se puteau
gndi s-i prseasc. i apoi, Harry Markel nu avea prea muli oameni cu
care s dea lovitura i la nevoie s lupte contra echipajului de pe Alert, dac
acesta nu se va lsa surprins.
Se fcuse aproape nou. Noaptea era foarte ntunecoas, sub un cer
din ce n ce mai acoperit de nori joi i nemicai. Dei nu ploua, cdea la
suprafaa golfului un fel de burni mprejurare favorabil pentru evadai,
cu toate c vor avea oarecari dificulti s descopere locul unde era ancorat
Alert.
Unde este corabia? ntreb Harry Markel.
Acolo, rspunse Corty, ntinznd mna spre sud-est.
Ce-i drept, atunci cnd barca se va apropia, aveau s observe, fr
ndoial, felinarul suspendat de straiul velei foc.
Cuprins de nerbdare i nelinite, Corty fcu vreo 50 de pai spre
casele de pe cheu, care aveau mai multe ferestre luminate. Se apropie
astfel de una din strzile pe unde trebuiau s se iveasc John Carpenter i
buctarul. Cnd vedea venind vreun individ din acea direcie, Corty se
ntreba dac nu era unul din ei, cci poate fuseser nevoii s se despart.
27

Atunci eful de echipaj i-ar fi ntmpinat amicul, acesta netiind pe unde so ia ca s gseasc ambarcaiunea tras la debarcader.
Corty nu nainta dect cu mare pruden, se strecura pe lng ziduri,
ciulind urechea la cel mai mic zgomot. n fiecare clip puteau s rsar
agenii. Dup ce scotocise n zadar tavernele, poliia i va continua cu
siguran cercetrile n port i va controla brcile legate de cheu.
n acel moment, Harry Markel i ceilali, alarmai, crezur c norocul
avea s se ntoarc mpotriva lor.
n adevr, la captul strzii izbucni o larm nemaipomenit. Un val de
oameni se revrs i se auzir strigte i lovituri. Acolo un bec lumina colul
primelor case i locul era mai puin ntunecos.
Rmnnd pe marginea cheului, Harry Markel putu s vad ce se
ntmpla. Dealtfel, Corty nu ntrzie s se ntoarc, nedorind s ia parte la
ncierare, unde risca s fie recunoscut.
n timpul vnzolelii, poliitii arestaser doi oameni pe care-i ineau
bine i-i duceau ctre cealalt parte a cheului.
Cei doi se zbteau i opuneau o vie rezisten agenilor. Printre
strigtele lor se amestecau ipetele altor douzeci de indivizi care luau
poziie pentru sau mpotriva arestrii. Era de presupus c aceti doi oameni
erau eful echipajului i buctarul.
La asta se gndir Harry Markel i ai si. Unul din ei bolborosea
ntruna:
Au fost prini au fost prini
i cum s-i scoatem de-acolo? Spuse altul din band.
Culcai-v la pmnt! ordon Harry Markel.
Msura era prudent, cci dac John Carpenter i buctarul erau n
minile poliitilor, acetia vor bnui c ceilali nu puteau fi departe. Vor
avea sigurana c n-au prsit oraul. i vor cuta pn-n fundul portului.
Vor fi cercetate navele ce se gsesc n rad, dup ce li se va interzice s
ias n larg. Nici o ambarcaiune, nici un vas de pescuit n-ar fi exceptate i
evadaii ar fi repede descoperii. Harry Markel nu-i pierdu capul.
Dup ce bandiii se ntinser pe fundul brcii, astfel ca s nu poat fi
vzui, trecur cteva minute care li se prur foarte lungi. Larma de pe
cheu se ntei. Indivizii prini se mai mpotriveau nc. i nsoeau huiduielile
mulimii i era limpede c ele nu se puteau adresa dect unor rufctori
de teapa celor din banda Markel. Din cnd n cnd, lui Harry i se pru c
aude i recunoate vocile lui John Carpenter i Ranyah Cogh. Erau dui ctre
debarcader? Oare poliitii tiau c acolo, pe fundul unei ambarcaiuni,
erau ascuni complicii lor? Vor fi toi capturai i dui napoi la nchisoare, de
unde nu vor mai scpa a doua oar?
n sfrit, strigtele se potolir. Patrula se ndeprta cu indivizii prini
pe strada Blue Fox-ului, ndreptndu-se spre partea opus a cheului.
Pentru moment, Harry Markel i ceilali apte nu mai erau ameninai.
Acum ce era de fcut? eful echipajului i buctarul, arestai sau nu, nu
erau acolo Cu doi oameni mai puin, n asemenea condiii de inferioritate,
putea Harry Markel s-i pun planul n aplicare, s fac cu opt ini ceea ce
era att de periculos de fcut cu zece? n tot cazul, trebuia s profite de
barc pentru ca s se ndeprteze, s ajung ntr-un punct al golfului i s o
ia apoi peste cmpuri. nainte de a se hotr, Harry Markel urc pe
debarcader.
28

Nevznd pe nimeni de-a lungul cheului, se pregtea s sar n barc


i s porneasc n larg, cnd deodat doi oameni aprur la colul unei
strzi ce se afla la dreapta celei pe care veniser Corty i Harry Markel.
Erau John Carpenter i Ranyah Cogh. Ei se ndreptar cu pai grbii
spre debarcader. Nici un poliist nu era, dealtfel, pe urmele lor. Cei arestai
erau doi mateloi care loviser pe un al treilea chiar n taverna Blue Fox.
n cteva cuvinte, Harry Markel fu pus la curent. O patrul tocmai
barase strada, cnd eful echipajului i buctarul ajunseser acolo, nct lea fost imposibil s treac i s ajung la cheu pe aceast cale. Amndoi
trebuiser s se ntoarc din drum pn la strdua i ea ocupat de poliiti
i s fug apoi spre partea de sus a cartierului. De aici, ntrzierea care era
gata s compromit totul.
mbarcarea! Se mrgini s spun Harry Markel.
ntr-o clip, John Carpenter, Ranyah i el luar loc n barc. Patru
oameni se aflau n partea dinainte, cu vslele pregtite. Parma fu tras.
eful echipajului inea crma, avnd lng el pe Harry Markel.
Marea era n scdere. Cu refluxul care va dura o jumtate de or,
barca va avea timp s ajung la ansa Farmar, care era la o distan de cel
mult dou mile. Evadaii vor sfri prin a-l zri pe Alert ancorat, i nu era
peste putin s surprind vasul, nainte ca acesta s se fi pus n stare de
aprare. John Carpenter cunotea golful Cork. Chiar la miezul acestei nopi
ntunecate, ndreptndu-se ctre sud-sud-est, era sigur c va ajunge la
Farmar. Desigur c se va zri atunci lumina regulamentar pe care orice
nav o aprinde cnd se afl ancorat ntr-un golf sau port.
n timp ce barca nainta, ultimele lumini ale oraului se pierdeau n
negur. Nu se simea nici un pic de vnt. Nici o hul nu agita suprafaa
golfului. Calmul cel mai desvrit domnea probabil i n larg.
Douzeci de minute dup ce prsise debarcaderul, barca se opri.
John Carpenter, ridicndu-se ntr-o rn, zise:
Lumina unui vas colo
O lumin alb strlucea la vreo l5 picioare deasupra apei, la o
deprtare de o sut de stnjeni.
Barca, apropiindu-se la jumtate distan, rmase nemicat.
Nu ncpea nici o ndoial c aceast nav era Alert, pentru c, dup
informaiile primite, nici o alt corabie nu se gsea atunci ancorat n ansa
Farmar. Trebuiau deci s o abordeze fr s atrag atenia. Probabil c
echipajul se afla jos, pe aceast burni. Dar, oricum, un om va fi de cart pe
punte. Acesta nu trebuia s-i vad sau s-i aud. Astfel nct ateptar, cu
vslele ridicate, s fie dui de curent pn lng bordul lui Alert.
n adevr, n mai puin de un minut, Harry Markel i ceilali bandii vor
fi lng coasta tribord. Ajuni pe nesimite, nu le va fi greu s treac peste
copastie i s se descotoroseasc de matelotul de cart, nainte ca acesta s
poat da alarma.
Corabia, bine ancorat, nu se mica. Primul val al fluxului se fcu
simit fr ns a aduce vreo briz cu el. n aceste condiii, Alert prezenta
prova spre intrarea n golf, iar pupa nspre fundul ansei Farmar, pe care-o
nchidea o limb de pmnt la sud-est. Acest cap trebuiau s-l nconjoare
pentru a ajunge n larg i a porni spre inta lor, prin canalul Saint George.
Venise momentul cnd, n noaptea neagr, barca va aborda nava
dinspre tribord. La prova, deasupra punii, ardea doar felinarul suspendat
29

de straiul arborelui trinchet i cteodat nici el nu se mai vedea, din cauza


burniei din ce n ce mai dese. Nu se auzea nici un zgomot, iar apropierea
lui Harry Markel i alor lui nu atrase atenia matelotului de cart.
Cu toate acestea, bandiii crezur c prezena lor va fi semnalat.
Probabil c un uor clipocit ajunse la urechea matelotului, ai crui pai se
auzir de-a lungul copastiei. Silueta sa se deslui un moment pe dunet;
apoi, aplecndu-se peste copastie, ntoarse capul n dreapta i n stnga, ca
un om care ncearc s vad ceva
Harry Markel i ceilali se culcar pe bncile brcii. ntr-adevr, ns,
chiar n cazul c matelotul nu i-ar vedea, va zri totui barca i-i va chema
pe camarazii lui pe punte, fie numai pentru a amara ambarcaiunea n
deriv. Acetia vor ncerca s-o prind cnd se va apropia i nu va mai fi
posibil ca vasul s fie luat prin surprindere.
Ei bine, nici n acest caz Harry Markel nu va renuna la planurile sale.
A pune mna pe Alert era pentru el i ai lui o chestiune de via i de
moarte. Astfel nct nu se ndeprtar. Vor sri pe punte, vor scoate
cuitele, i cum ei vor fi aceia care vor da primele lovituri, vor avea probabil
toate avantajele. Dealtfel, mprejurrile le erau favorabile. Dup ce rmase
cteva momente pe dunet, matelotul se ntoarse la locul su de la prova.
Nu chem pe nimeni. Nici mcar nu zrise ambarcaiunea care luneca prin
ntuneric. Dup o clip barca se lipi de flancul corbiei i se opri n dreptul
catargului mare, unde urcarea era mai uoar, cci se puteau sluji de funiile
velaturii.
Dealtfel, Alert nu se ridica dect cu ase picioare peste linia de plutire,
care de abia depea dublura de cupru a coci. n dou srituri, crnduse cu picioarele i cu minile, Harry Markel i ai si se aflar pe punte.
Imediat ce barca fu legat pentru ca fluxul s n-o poat tr napoi n
golf, bandiii i bgar cuitele n cingtoare cuite pe care putuser s le
fure dup evadare. Corty fu primul care sri peste parapet. Ceilali l urmar
cu atta ndemnare i pruden, c marinarul de cart nici nu-i auzi, nici nui vzu. Trndu-se apoi de-a lungul bordurilor, se strecurar spre prova.
Matelotul edea acolo sprijinit de cabestan, aproape adormit. John
Carpenter fu acela care, ajungnd primul, i vr cuitul drept n piept.
Nenorocitul nu scoase nici un strigt i, cu inima strpuns, czu pe
punte unde, dup cteva zvrcoliri, i ddu sufletul.
Ct despre Hary Markel i ceilali doi, Corty i Ranyah Cogh, ajunser
la dunet i Corty spuse n oapt: Acum, cpitanul.
Cabina cpitanului Paxton ocupa sub dunet unghiul dinspre babord.
Se intra printr-o u ce se gsea n colul careului ofierilor. O fereastr
ddea spre punte i o lumina; prin perdeaua acestei ferestre rzbtea
licrirea lmpii suspendate n cercul ei dublu.
La acea or, cpitanul Paxton nc nu se culcase. i aranja hrtiile de
bord n vederea plecrii de a doua zi, odat cu mareea de diminea, dup
sosirea pasagerilor si. Deodat ua cabinei se deschise brusc i, nainte de
a vedea cine l-a atacat, cpitanul horcia sub loviturile de cuit ale lui Harry
Markel, strignd Ajutor! ajutor!.
De ndat ce aceste strigte se auzir la postul echipajului, cinci sau
ase mateloi srir afar prin tambuchi.
Corty i ceilali i ateptau la u i pe msur ce ieeau erau
njunghiai, far a fi avut timp s se apere.
30

n cteva minute, ase mateloi zceau ntini pe punte. Rnii mortal,


civa din ei scoteau strigte de groaz i durere. Dar aceste strigte cine
s le aud i cum s le vin vreun ajutor n fundul acestui golfule unde
singur Alert se afla ancorat, n ntunericul de neptruns al nopii? ase
oameni i cpitanul nu alctuiau tot echipajul. Trei sau patru trebuiau s
mai fie n cabin de unde nu ndrzneau s ias.
Fur scoi, cu toat rezistena lor, i ntr-o clip puntea se roi de
sngele a unsprezece cadavre.
Corpurile s fie aruncate n mare! strig Corty. i se pregti s
azvrle cadavrele peste bord.
Oprete-te! i zise Harry Markel. Fluxul le va duce n port. S
ateptm mareea i ea i va tr n larg.
VI.
STPNI LA BORD.
Lovitura reuise. Aceast prim parte a dramei se svrise, n toat
oroarea ei, cu o ndrzneal nemaipomenit.
Dup Halifax, Harry Markel era stpn pe Alert. Nimeni nu va putea
bnui ce se petrecuse, nimeni nu va putea denuna crima comis ntr-unul
din porturile cele mai frecventate, la intrarea golfului Cork, unde se aflau
numeroase vase care fac legtura ntre Europa i America.
Acum rufctorii nu se mai temeau de poliia englez. Ea nu se va
duce s-i caute la bordul lui Alert. Erau liberi s-i continue frdelegile n
deprtatele regiuni ale Pacificului. n cteva ore vor fi trecut de canalul
Saint George.
Este adevrat c atunci cnd vor sosi elevii de la Antilian School,
pentru a se mbarca pe Alert, a doua zi dimineaa, nava nu va mai fi la cheu
i-o vor cuta n zadar n golful Cork sau n portul Queenstown. i cnd se
va constata aceast dispariie, ce fel de explicaie se va gsi?
Ce ipoteze le vor trece prin gnd? Cpitanul Paxton i echipajul su
au fost oare forai s plece, fr s-i atepte pasagerii? Din ce cauz?
Nu timpul ru obligase vasul s prseasc Farmar Briza din larg abia se
fcea simit n apropierea golfului Corbiile cu pnze erau imobilizate din
lipsa vntului Doar cteva nave cu aburi putuser s intre i s ias n
ultimele 48 de ore nc n ajun, Alert fusese vzut n acest loc i s
presupui c n timpul nopii a fost abordat, c a pierit ntr-o ciocnire fr s
rmn o epav, prea de nenchipuit.
Era deci de prevzut c adevrul nu va iei prea curnd la lumin, ba
poate chiar niciodat, afar de cazul cnd vreun cadavru regsit pe rm nu
va dezvlui misterul ngrozitorului masacru.
Dar era important pentru Harry Markel s prseasc repede locul de
ancorare din ansa Farmar, ca Alert s nu mai fie acolo n zorii zilei. Dac
mprejurrile l vor favoriza, la ieirea din canalul Saint George, n loc s
apuce n direcia sud-vest spre Antile, Alert va merge spre sud. Harry Markel
va avea grij s nu fie vzut de pe uscat i s se ndeprteze de drumurile
maritime strbtute de obicei de navele care coboar spre Ecuator. n
aceste condiii, avansul ctigat va mpiedica gsirea vasului, n cazul cnd
va fi trimis o vedet n cutarea sa. Nimic, dealtfel, nu va da de bnuit
lipsa cpitanului Paxton i a echipajului su de la bordul corbiei tocmite de
doamna Kethlen Seymour. Cauzele care au fcut-o s ias n larg nu vor
31

putea fi cunoscute, i cel mai bun lucru pentru a afla ceva va fi s se


atepte cteva zile, cel puin.
n felul acesta, Harry Markel avea toate ansele de partea lui. Cei
nou oameni ai si i vor ajunge pentru a manevra nava cu uurin. Erau,
cum se tie, marinari foarte pricepui i aveau o ncredere absolut i
justificat n cpitanul lor.
Astfel, toate se potriveau s asigure succesul aciunii. Cnd, dup
cteva zile, corabia nu se va mai ivi n golful Cork, autoritile vor fi
convinse c, dup ce ieise n larg dintr-o pricin necunoscut, a pierit
mpreun cu echipajul n plin Atlantic. Niciodat nu i-ar veni nimnui n gnd
c evadaii din nchisoarea de la Queenstown au pus mna pe nav. Poliia
va continua s ancheteze i va cerceta i mprejurimile oraului. Districtul
va fi supus unei supravegheri foarte minuioase. Se va da alarma prin sate.
Pe scurt, nu se va ivi nici o ndoial c aceast band de rufctori va fi
capturat n scurt timp.
E drept c ceea ce avea s agraveze situaia era c mprejurrile nu
ngduiau ridicarea imediat a ancorei.
n adevr, vremea rmsese aceeai i nici nu prea c se va schimba
curnd. Tot timpul burnia deas continua s cad din tavanul jos al cerului.
Norii preau s coboare pn la suprafaa apei. Din cnd n cnd, sclipirile
farului de la intrarea golfului nu se mai zreau deloc, n acest ntuneric
deplin, nici un vapor cu aburi n-ar ncerca s intre sau s ias din golf. Risca
s eueze, deoarece nu putea s vad luminile de pe coast i de pe
canalul Saint George. Ct despre corbiile cu pnze, ele rmseser
probabil imobilizate la cteva mile n larg.
Dealtfel, marea era ca oglinda. Apele golfului abia-abia se ncreeau
sub aciunea mareei care urca. Pe bordajul lui Alert se auzea un clipocit
uor. Iar barca se legna lene la captul parmei.
Nu e vnt nici ct s mite o frunz! exclam John Carpenter,
njurnd de mama focului.
Trebuia deci lsat la o parte gndul unei eventuale plecri. Pnzele
inerte ar fi atrnat de-a lungul catargelor i nava, dus de flux, ar fi derivat
de-a curmeziul golfului pn n portul Queenstown. n general, cnd
mareea ncepe s se fac simit, apele din larg aduc puin briz, i, chiar
dac sufl n direcie contrar, Harry Markel ar fi ncercat s ias. eful
echipajului cunotea destul de bine aceste locuri pentru a nu compromite
mersul navei i, odat afar, Alert putea s se in pe poziie pn a se
folosi de primele adieri ale vntului.
De cteva ori John Carpenter se cr n arborad. Poate c
golfuleul, adpostit de faleze nalte, oprea vntul. Dar nu, sus, girueta
marelui catarg rmnea nemicat.
Cu toate acestea, nu orice speran era pierdut, chiar dac vntul nu
ncepea s bat naintea zorilor. Era abia ora zece noaptea. Dup miezul
nopii, mareea va schimba direcia curentului. n acel moment, profitnd de
reflux, Harry Markel nu va ncerca s ias n larg? Ajutat de brci n care vor
vsli toi oamenii, Alert, remorcat, va reui oare s prseasc golful? Fr
ndoial c Harry Markel i John Carpenter s-au gndit la aceast soluie.
Dar ce se va ntmpla dac nava se va imobiliza? Cnd pasagerii nu vor mai
gsi vasul, ei se vor napoia n port Se va afla c Alert a plecat Va fi
cutat n golf i n cazul cnd cpitnia portului ar trimite o alup cu
32

aburi pentru a-l ajunge dincolo de Roche-Point, n ce primejdie s-ar gsi


atunci Harry Markel i banda sa? Nava lor imobilizat ar fi recunoscut,
abordat, cercetat. Ar nsemna arestarea pe loc Iar poliia ar afla de
drama sngeroas care costase viaa cpitanului Paxton i a echipajului
su!
Dup cum se vede, pericolul de a pleca era mare, deoarece n-aveau
sigurana c Alert poate ine cursul; dar s rmn n golfuleul Farmar era
tot att de primejdios. n aceast perioad a anului lipsa de vnt se
prelungete cteodat mai multe zile.
n orice caz, trebuia luat o hotrre.
Dac vntul nu ncepea s bat n timpul nopii, dac orice plecare
era imposibil, Harry Markel i ai si vor trebui oare s prseasc nava, s
ia barca, s ajung n fundul golfuleului, s cutreiere cmpiile cu sperana
de a scpa de cercetrile poliiei i dup lovitura nereuit s ncerce alta?
Poate, dup ce se vor fi refugiat n vreo vgun a litoralului n timpul
zilei, s atepte briza i, la cderea nopii, s se ntoarc la bord? Dar
dac pasagerii, n dimineaa urmtoare, vor gsi nava prsit, atunci se
vor ntoarce la Queenstown. i se vor trimite imediat oameni pentru a pune
mna pe Alert i a-l aduce n port.
Harry Markel, eful echipajului i Corty se sftuiau ce s fac, n timp
ce ceilali se adunaser pe punte.
Blestemat briz! repeta John Carpener. Ai prea mult cnd nu vrei
i nu destul cnd ai nevoie!
i dac fluxul nu aduce vnt, spuse Corty, acesta nu va bate nici
dinspre uscat, odat cu refluxul
i barca va sosi mine diminea cu pasagerii! exclam eful
echipajului. Trebuie s-i ateptm?
Cine tie, John?
La urma urmelor, zise John Carpenter, nu sunt dect vreo zece dup
cum scria n ziar nite biei cu profesorul lor! Am tiut s scpm de
echipajul de pe Alert i vom ti tot aa de bine s
Corty cltin din cap, nu pentru c l-ar fi dezaprobat pe John
Carpenter, dar crezu c trebuie s-l previn:
Ceea ce a fost uor noaptea va fi mai puin uor ziua i apoi, aceti
pasageri vor fi adui de oameni din port care-l cunosc poate pe cpitanul
Paxton! Ce s le rspunzi cnd vor ntreba de ce nu se afl la bord?
Li se va spune c a plecat pe uscat, replic eful echipajului Bieii
se vor mbarca barca lor se va ntoarce la Queenstown i atunci
Era limpede c pe rmul pustiu, n momentul cnd nu se va zri nici o
nav n golf, bandiii i-ar omor cu uurin pe pasageri. Nu vor da napoi de
la o nou crim Domnul Patterson i tinerii si nsoitori vor fi masacrai
fr a avea timp s se apere, cum se ntmplase i cu oamenii de pe Alert.
Dup obiceiul su, Harry Markel i ls pe ceilali s vorbeasc.
Chibzuia ce era de fcut n aceast situaie att de primejdioas, care-l
punea n imposibilitate s ias n larg. Nu va ezita; dar poate c ar fi bine s
atepte noaptea urmtoare nc douzeci de ore i apoi, exista o grav
complicaie: n cazul cnd cpitanul Paxton era cunoscut de unul din ei, cum
s-ar putea explica absena lui n chiar ziua, s-ar putea spune chiar la ora,
cnd Alert trebuia s plece? Nu.
33

Cel mai bine era ca timpul s-i permit s nale pnzele i s se


ndeprteze n timpul nopii, cu vreo douzeci de mile spre sudul Irlandei.
Avea ntr-adevr un mare ghinion c nu o putea lua din loc, pentru a se
sustrage urmririi.
n definitiv, poate trebuia numai s aib rbdare. nc nu era
unsprezece. O modificare a condiiilor atmosferice nu se va produce oare
naintea zorilor? Da, poate, cu toate c Harry Markel i aceti oameni ai
mrii, obinuii s cunoasc timpul, nu ntrevedeau nici un semn favorabil.
Negura persistent i ngrijora pe drept cuvnt. Ea indica o atmosfer lipsit
de orice electricitate, una din acele vremi putrede, cum spun marinarii,
de la care nu este nimic de sperat i care poate dura mai multe zile.
Oricum, pentru moment, singurul lucru pe care-l puteau face era s
atepte, i asta fu tot ce spuse Harry Markel. La timpul potrivit va decide
dac e bine sau nu s prseasc nava i s se refugieze ntr-un loc
oarecare pe rmul ansei Farmar, cu scopul de a fugi peste cmpuri. n tot
cazul, bandiii se vor aproviziona cu alimente, dup ce vor fura din sertarul
cpitanului i din bagajele mateloilor toi banii pe care-i vor gsi. Vor
mbrca hainele aflate n postul echipajului inut mai puin suspect
dect cea actual a evadailor din Queenstown. Astfel, avnd bani i hran,
cine tie dac nu vor reui s-i nele pe poliitii care-i urmreau i s se
mbarce n vreun port al Irlandei, pentru a se pune la adpost ntr-o alt
regiune de pe continent?
Deci mai aveau timp cinci-ase ore nainte de a lua o hotrre. Harry
Markel i banda sa, urmrii de ageni, ajunseser rupi de oboseal la
bordul lui Alert. Totodat erau i mori de foame. Aa c, imediat ce
devenir stpni pe nav, prima lor grij fu s-i procure ceva de mncare.
Cel n mod normal nsrcinat cu aceast treab era Ranyah Cogh. El
aprinse un felinar, cercet buctria, apoi cambuza situat sub careu, la
care ajungeai printr-un tambuchi. Dealtfel, cala fiind aprovizionat din
belug, n vederea unei cltorii dus i ntors, ar fi rezistat i pn n mrile
Pacificului.
Ranyah Cogh gsi tot ce avea nevoie pentru a potoli foamea tuturor
ca i setea lor, cci rachiul, whiskyul i ginul nu lipseau.
Dup ce se osptar, Harry Markel, care luase parte la mas, ddu
ordin lui John Carpenter i celorlali s-i schimbe hainele, punnd
costumele marinarilor ale cror cadavre zceau pe punte. Apoi vor merge
s doarm pe undeva, urmnd s fie trezii dac vor trebui s nale pnzele
i s ridice ancora.
Ct despre Harry Markel, el nu se gndea la odihn. Ceea ce-i prea
urgent era s consulte hrtiile de bord unde, fr ndoial, va putea gsi
anumite informaii. Intr deci n cabina cpitanului, aprinse lampa, deschise
sertarele cu cheile luate din buzunarele nenorocitului Paxton; apoi, dup ce
scoase diverse hrtii, se aez n faa mesei, pstrnd sngele rece de care
dduse de attea ori dovad n cursul vieii sale aventuroase.
Aceste hrtii, cum e lesne de neles, erau n perfect ordine,
deoarece plecarea urma s se fac a doua zi. Cercetnd registrul
echipajului, Harry Markel putu s se conving c toi mateloii fuseser
prezeni cnd atacase nava. Nu era deci de temut ca unii din ei, aflai la
corvoad sau n permisie la Queenstown, s revin la bord. Echipajul fusese
masacrat pn la ultimul om.
34

Harry Markel, verificnd registrele, constat de asemenea c, n ceea


ce privete carnea conservat, legumele uscate, pesmeii, srturile, fina
etc., vasul era aprovizionat pentru cel puin 3 luni de navigaie. Ct despre
suma de bani pe care o coninea casa de fier a cabinei, ea se ridica la 600
de lire.
Acum, Harry Markel se gndi c trebuie s cunoasc drumurile fcute
de cpitanul Paxton cu Alert. n adevr, era important ca nava s nu fie
dus n porturile n care fcuse escale i unde comandantul putea fi
cunoscut. Cu voina lui de a prevedea totul, Harry Markel nu era omul care
s nu fie de o extrem pruden.
Cercetarea registrelor l puse la curent cu ce dorea s afle. Alert era o
nav de 3 ani, construit la Birkenhead, pe antierele Simpson & Co. Nu
fcuse pn acum dect dou cltorii n India, cu destinaia Bombay,
Ceylon i Calcutta, de unde se ntorsese direct la Liverpool, portul su de
origine. Cum nu fusese niciodat n mrile Pacificului, Harry Markel putea fi
complet linitit din acest punct de vedere. La nevoie avea s treac acolo
drept cpitanul Paxton.
Dealtfel, din cltoriile anterioare ale cpitanului, relatate n jurnalul
de bord, reieea c nu fusese niciodat n Antile. Doamna Kethlen Seymour
l alesese pentru a-i duce pe elevii bursieri de la Antilian School i Alert
fusese nchiriat pentru asta la recomandarea fcut de un corespondent
stabilit la Liverpool i care garanta att pentru nav ct i pentru cpitan.
La dousprezece i jumtate noaptea, Harry Markel, ieind din cabin,
se urc pe dunet unde-l ntlni pe John Carpenter.
Tot nici o adiere? ntreb el.
Tot, rspunse eful echipajului, i nici un semn ca timpul s se
schimbe.
n adevr, aceeai burni cznd din norii groi, nemicai de la un
orizont la altul, acelai ntuneric pe suprafaa golfului i mereu aceeai
linite pe care nu o ntrerupea nici mcar cel mai uor clipocit al curentului.
Era n perioada mareelor de sfrit i nceput de ptrar de lun, care sunt
foarte slabe n aceast epoc a anului. Fluxul se propag cu ncetineal prin
cheile nguste pn la Cork i nu urc dect dou mile pe fluviul Lee.
Or, n aceast noapte, marea trebuia s rmn staionar pn la
trei dimineaa i abia atunci va putea fi simit refluxul.
Desigur c John Carpenter avea destule motive s blesteme ghinionul.
Cu mareea n scdere, orict de slab ar fi fost briza i din orice direcie ar fi
btut, Alert ar fi putut ridica pnzele, nconjura limba de pmnt a
golfuleului Farmar i intra n strmtoare. Apoi, executnd o mic naintare,
s-ar fi gsit nainte de rsritul soarelui n largul golfului Cork Dar nu! El
sta pe loc, ancorat, nemicat ca o geamandur sau un corp mort i nu era
nici o speran de a putea pleca n asemenea condiii! Deci trebuiau s
atepte, stpnindu-i cu greutate nerbdarea, i slab ndejde ca situaia
s se schimbe cnd soarele se va revrsa pe nlimile ansei Farmar.
Dou ore trecur. Nici Harry Markel, nici John Carpenter, nici Corty nu
se gndiser s se odihneasc o singur clip, n timp ce ceilali dormeau n
cea mai mare parte, ntini pe lng bastingaj. Aspectul cerului nu se
schimba deloc. Norii rmneau nemicai. Dac din cnd n cnd se simea
o boare de vnt din larg, ea nceta imediat i nimic nu arta c briza trebuia
s nceap, fie dinspre mare, fie dinspre uscat.
35

La ora trei i douzeci i apte, cnd primele luciri ale soarelui


ncepeau s albeasc zarea la rsrit, barca de la captul parmei, mpins
de reflux, izbi coca lui Alert, care nu ntrzie s se roteasc pe ancor i
prezent pupa spre larg.
Puteau nc spera ca marea n scdere s aduc puin vnt din nordvest, ceea ce ar fi permis navei s porneasc i s intre n canalul Saint
George; dar aceast speran se spulber curnd. Noaptea se sfrea fr
s existe vreo posibilitate de a ridica ancora. Acum trebuiau s vad cum s
scape de cadavrele de pe punte. nainte, John Carpenter voia s se asigure
dac un vrtej nu-i va opri n mijlocul ansei Farmar. mpreun cu Corty,
cobor n barc i urmri curentul care mergea ctre limba de pmnt ce
separ Farmar de golf, deoarece refluxul antrena apele n aceast direcie.
Barca reveni, se aez de-a lungul bordului n dreptul arborelui mare
i pe rnd fur depuse n ea corpurile mateloilor. Apoi, pentru mai mult
prevedere, le transportar n cealalt parte a capului, unde curentul nu
putea s le arunce pe plaj. Aici John Carpenter i Corty le aruncar unul
dup altul n acea ap linitit, al crei clipocit abia se auzea. Cadavrele se
scufundar mai nti, apoi revenir la suprafa i, prinse de reflux, fur
duse s se piard n larg, n adncurile mrii.
VII.
CORABIA CU TREI CATARGE, ALERT.
Alert, corabie cu trei catarge, de 450 de tone, construit, cum s-a mai
spus, pe antierele Birkenhead, cptuit i asamblat cu aram,
nregistrat cu numrul unu la Biroul Veritas, arbornd pavilionul britanic,
se pregtea s fac a treia sa cltorie.
Dup ce, la primele dou traversri, trecuse Atlanticul, ocolise sudul
Africii i strbtuse Oceanul Indian, de data aceasta urma s ia direcia sudvest cu destinaia Antile, pe contul doamnei Kethlen Seymour. Alert, innd
bine la drum i manevrnd uor velele, poseda caliti remarcabile de
clipper de mare vitez, n orice mprejurare, i nu avea nevoie de mai mult
de trei sptmni ca s strbat distana care desparte Irlanda de Antile,
dac imobilizrile din cauza lipsei de vnt nu-i vor prilejui ntrzieri.
De la prima sa cltorie, Alert l-a avut comandant pe cpitanul
Paxton, secund pe locotenentul Davis i un echipaj de nou oameni,
suficient s manevreze o corabie de acest tonaj. Dup a doua traversare de
la Liverpool la Calcutta, acest echipaj nu suferise nici o schimbare, avnd
aceiai ofieri i aceiai mateloi. Cei ce lucraser pe nav pn atunci
aveau s lucreze i n timpul acestei cltorii din Europa n America. O
ncredere absolut trebuia acordat cpitanului Paxton, excelent marinar,
contiincios i prevztor, despre care doamna Kethlen Seymour primise
cele mai bune referine. Tinerii pasageri i mentorul lor ar fi gsit la bordul
lui Alert, n vederea acestei destinaii, tot confortul i de asemenea toat
sigurana pe care o puteau dori familiile lor. Drumul dus i ntors urma s se
fac n timpul sezonului favorabil, i absena celor nou elevi ai colii
Antilian nu putea dura mai mult de dou luni i jumtate.
Din nenorocire, Alert nu mai era sub comanda cpitanului Paxton.
Echipajul fusese masacrat n golfuleul Farmar, unde era ancorat nava. Iar
corabia se gsea n minile pirailor de pe Halifax. n zorii zilei, Harry Markel
i John Carpenter examinar n amnunime nava pe care o stpneau. Din
prima ochire i ddur seama de calitile ei navale: zvelteea formelor,
36

excelentul traseu al liniei sale de plutire, supleea provei, degajarea pupei,


nlimea catargelor, larga ncruciare a vergilor, pescajul adnc care-i
permitea o mare suprafa de vel. Era sigur c pe un vnt slab chiar, dac
ar fi plecat n ajun la ora nou, ar fi trecut canalul Saint George n timpul
nopii i dis-de-diminea ar fi ajuns la vreo treizeci de mile de coastele
Irlandei.
Cnd se fcu ziu, cerul era acoperit de un plafon de nori joi, sau mai
degrab de ceuri, pe care puin vnt le-ar fi risipit n cteva minute.
Negurile i apa se confundau ntre ele la o distan mai mic de trei cabluri
de Alert. n lipsa vntului, aceast cea umed se va topi oare cnd soarele
va bate mai tare? Era ndoielnic. Dealtfel, plecarea fiind imposibil, Harry
Markel era mulumit c ceaa fcea nava invizibil acolo unde era ancorat.
Dar nu rmase astfel. Spre ora apte, i fr s se fi simit vreo
suflare de vnt nici dinspre uscat, nici dinspre larg, negurile ncepur s se
risipeasc sub influena razelor solare, ceea ce anuna o zi clduroas, pe
care vntul nu o va rcori. Curnd golful se desprinse din cea.
La dou mile de Farmar apru toat privelitea portului Queenstown,
iar mai departe se zreau i primele case ale oraului. n faa portului se
vedeau ancorate ici, colo, numeroase corbii, care din cauza lipsei vntului
se gseau n imposibilitate de a iei n larg. Atta timp ct Alert era pierdut
n negur, Harry Markel i tovarii si nu erau expui la nici o primejdie
rmnnd la bord. Dar cnd ncepur s se risipeasc ceurile, nu era mai
prudent s debarce i s se refugieze pe uscat? ntr-o or sau dou nu vor
trebui s primeasc pe pasagerii lui Alert, de vreme ce, dup informaiile
din ajun, cltorii ajunseser la Queenstown? Va mai fi timp, cnd vor
debarca pe malul ansei Farmar, s mai poat fugi pe uscat?
John Carpenter, Corty i ceilali se strnser, n acest moment, n jurul
lui Harry Markel, ateptnd doar un ordin pentru a mbarca proviziile n
barc. Cu ajutorul vslelor ar fi ajuns n scurt timp la plaja din fundul
golfuleului.
Dar la ntrebarea pus de eful de echipaj, Harry Markel se mulumi s
rspund:
Suntem la bord i rmnem aici.
Oamenii, avnd ncredere n el, tcur mlc. Fr ndoial, Harry
Markel avea motivele lui s vorbeasc n felul acesta.
ntre timp, golful se anim puin. n lipsa corbiilor, cteva vaporae
cu aburi se pregteau s ridice ancora. Cinci sau ase alupe navigau de la
o nav la alta, intrau n port sau ieeau, lsnd n urma lor o lung dr de
spum. Niciuna din ele nu se ndrepta ns spre golfuleul Farmar. Deci nu
era nimic de temut pentru Alert.
Ctre ora opt ns trebuir s fie cu ochii n patru. Un vas ptrunsese
n golf i se ndrept ctre intrarea n Farmar, apoi o lu la dreapta ca i
cum ar fi cutat un loc de ancorare, nu departe de Alert. Nava avea oare
intenia s arunce ancora n aceast parte, n loc s se duc spre
debarcaderele din Queenstown? i era numai o oprire de cteva ore, sau va
sta cteva zile? Desigur c ambarcaiunile din port nu vor ntrzia s-o
acosteze i acest du-te-vino ar fi putut avea urmri suprtoare pentru
Harry Markel i banda sa.

37

Vasul cu pricina, sub pavilion britanic, era unul din acele mari
cargoboturi care, dup ce transportase crbuni n coloniile engleze, revenea
ncrcat cu gru sau nichel.
ntre timp, dup ce trecuse de capul golfuleului, nu mai nainta dect
cu o vitez mic. Harry Markel se ntreba dac se va opri sau dac va
manevra pentru a intra n Farmar.
Concordia, cci i se distingea bine numele, evident c nu voia s
ajung, n linie dreapt, n portul Queenstown. Din contr, se apropie de
Alert i se opri cnd distana pn la el ajunsese de o sut de metri. Totui
nimic nu arta c ar face pregtiri s arunce ancora n acest loc. Ce voia
cpitanul de pe Concordia? De ce fcea aceste manevre?l recunoscuse
oare pe Alert sau i citise numele pe tabla de la pupa corbiei? Avusese oare
relaii cu cpitanul Paxton i voia s ia contact cu el? Avea s coboare oare
una din brcile sale i s vin la bordul corbiei?
Nu este greu de neles ct de ngrijorai erau Harry Markel, John
Carpenter, Corty i complicii lor. Desigur c ar fi fost mai bine dac ar fi
prsit nava n timpul nopii, de vreme ce nu putuser s ias n larg, i s
se rspndeasc prin cmpii, spre a ajunge ntr-un col al districtului mai
sigur dect mprejurimile Queenstown-ului, unde agenii poliiei trebuiau s
fie n urmrirea evadailor.
Acum era prea trziu.
Totui, Harry Markel, ferindu-se s se arate pe dunet, sttea n ua
careului n aa fel nct s fie ascuns de balustrad.
n acest moment, Alert fu chemat n aceti termeni de unul din
mateloii Concordiei:
Hei! Careva de pe Alert! Cpitanul este la bord?
La aceast ntrebare, Harry Markel nu se grbi s rspund. Nu
ncpea nici o ndoial c era cutat cpitanul Paxton de care Concordia
avea nevoie.
Dar aproape imediat o a doua ntrebare fu lansat de portavoce:
Cine comand pe Alert?
Era evident c nu cunoteau dect numele corbiei i nu tiau cine o
comand.
Deci, ntr-o anumit msur, Harry Markel putea fi linitit. Apoi,
deoarece o tcere prea ndelungat putea s par suspect, ntreb i el la
rndul su, dup ce se urc pe dunet:
Cine comand pe Concordia?
Cpitanul James Brown! rspunse chiar cpitanul, care se afla pe
pasarel i putea fi recunoscut dup uniform.
Ce dorete cpitanul James Brown? ntreb Harry Markel.
tii cumva dac nichelul este n cretere sau n scdere la Cork?
Spunei c-i n scdere i va pleca suger Corty.
n scdere, rspunse Harry Markel.
Cu ct?
Trei ilingi i ase pence sufl Corty.
Trei ilingi i ase pence repet Harry Markel.
Atunci nu este nimic de fcut aici, rspunse James Brown.
Mulumesc, cpitane.
La dispoziia dumneavoastr!
N-avei nici un comision pentru Liverpool?
38

Nu.
Cltorie bun lui Alert!
Cltorie bun Concordiei!
Dup ce James Brown obinu aceste informaii v dai seama ct te
puteai bizui pe ele Concordia manevr pentru a iei din ansa Farmar. Cum
ajunse dincolo de cap, mri viteza i lu direcia Liverpool, spre nord-est.
n acest moment, John Carpenter fcu aceast observaie:
Drept mulumire c l-am informat att de exact despre cursul
nichelului, cpitanul Concordiei ar fi putut cel puin s ne remorcheze i s
ne scoat din acest golf blestemat!
Dealtfel, chiar dac ar fi nceput s bat vntul, era prea trziu pentru
a le fi de folos. Acum se iscase o mare micare ntre Queenstown i
strmtoare. Brci de pescari se ncruciau, i cteva din ele se pregteau s
ntind plasele n spatele limbii de pmnt, la cteva cabluri distan de
nav. Astfel c Harry Markel i ceilali bandii nu se artar, din precauie,
pe punte. De fapt, dac Alert ar fi plecat nainte de sosirea pasagerilor, care
erau ateptai dintr-o or ntr-alta, aceast plecare neateptat ar fi prut
suspect. Cel mai bun lucru era s nu ias din golfule nainte de lsarea
nopii, admind c acest lucru ar fi fost posibil.
Dup cum se vede, situaia era dintre cele mai ngrijortoare: se
apropia momentul cnd mentorul grupului de bursieri i tinerii si tovari
de cltorie se vor ndrepta spre bordul lui Alert.
Nu trebuie uitat c plecarea era fixat pentru 30 iunie de ctre
doamna Kethlen Seymour, n acord cu directorul colii Antilian. i era ziua
de 30 iunie. Domnul Patterson, debarcat n seara din ajun, nu va voi s
piard nici o clip. Ca om pe ct de meticulos pe atta de punctual, nu-i va
permite nici mcar s viziteze Cork sau Queenstown, cu toate c nu
cunotea niciunul din aceste dou orae. Dup o noapte n care se va fi
odihnit de oboseala traversrii, se va scula, va trezi pe toat lumea, va
merge n port unde i se va arta locul unde Alert este ancorat, i o singur
ambarcaiune va fi suficient s-i duc acolo.
Desigur c Harry Markel se gndea la toate acestea, cu toate c nu
tia ce fel de om era domnul Patterson. Avnd grij s nu apar pe dunet,
de team s nu fie zrit de pescari, supraveghea totui cu atenie golful
Cork. Prin hubloul din spate al careului, Corty i el, cu luneta la ochi,
urmreau orice micare n port, unde deslueau perfect cheiurile i casele
care se aflau la dou mile distan. Cerul se nseninase complet. Soarele se
nla pe zarea senin de unde alungase ultimele ceuri. Dar nici o urm de
vnt, nici mcar n larg, i semnalele semafoarelor indicau o mare foarte
linitit.
Hotrt lucru, exclam John Carpenter, ca nchisoare era
preferabil cea din Queenstown! Cel puin de-acolo am putut evada n
timp ce de aici
Ateapt, i rspunse Harry Markel.
Puin nainte de ora zece i jumtate, Corty apru n ua dunetei i
zise:
Cred c am zrit o barc cu vreo zece persoane, care tocmai a
plecat din port
Trebuie s fie pasagerii! exclam eful echipajului.
39

Harry Markel i dnsul intrar ndat n careu i privir cu luneta barca


semnalat de Corty.
Curnd nu mai era nici o ndoial c aceast ambarcaiune se
ndrepta spre Alert, ajutat fiind de curentul mareei n scdere. Era condusa
de doi mateloi i un al treilea se afla la crm. n mijloc i n spate edeau
zece persoane, printre care se observa un anumit numr de colete i valize.
Fr doar i poate, erau pasagerii lui Alert, care veneau s urce la bord.
Sosise momentul decisiv care putea nrui tot ce pusese la cale Harry
Markel!
Situaia depindea de eventualitatea ca domnul Patterson sau unul
dintre tineri s-l fi cunoscut pe cpitanul Paxton. Prea prea puin probabil,
ns, i pe acest lucru s-a bizuit Harry Markel pentru punerea n aplicare a
planului su. Dar nu s-ar fi putut ca marinarii din port care conduceau barca
s-l fi cunoscut pe comandantul lui Alert? i ce vor spune acetia cnd el,
Harry Markel, se va prezenta n locul lui Paxton?
Trebuia, totui, s se in seama c Alert venea pentru prima oar s
fac escal n portul Queenstown sau, mai bine-zis, n golful Cork. Cpitanul
su va fi cobort pe uscat pentru a ndeplini formalitile impuse oricrei
nave la sosirea i la plecarea ei, nu-ncpea ndoial. Dar se putea admite,
fr a te iluziona prea mult, c marinarii brcii nu s-au ntlnit cu el la
Queenstown.
n orice caz, zise John Carpenter, terminnd discuia avut cu ceilali
bandii n aceast privin, s nu-i lsm pe marinari s urce la bord
Aa e mai prudent zise Corty. Vom da noi o mn de ajutor, la
urcarea bagajelor
Fiecare la postul su, comand Harry Markel.
i, nainte de toate, lu msura de precauie de a face s dispar
barca pe care o furaser n ajun pentru a veni la golfuleul Farmar.
Ambarcaiunile de pe Alert vor fi suficiente pentru ei, dac trebuiau s fug.
Cu cteva lovituri de topor sparser barca i o scufundar.
Apoi Corty merse n fa, gata s arunce o parm, ndat ce
ambarcaiunea se va apropia.
S fim curajoi, i spuse John Carpenter lui Harry Markel, trebuie s
facem fa primejdiei
Am mai trecut noi prin primejdii i vom mai avea de nfruntat i
altele, John!
i am scpat totdeauna cu bine, Harry! La urma urmelor, nu poi fi
spnzurat de dou ori E adevrat c este prea mult i o singur dat!
ntre timp, ambarcaiunea se apropia, inndu-se la mic distan de
rm, n aa fel nct s intre n Farmar prin partea dinuntru a limbii de
pmnt care l apra. Se gsea acum la o deprtare de circa o sut de
stnjeni. Se puteau distinge bine feele pasagerilor.
Situaia avea s se decid n cteva momente. Dac lucrurile se vor
desfura cum dorea i spera Harry Markel, dac dispariia cpitanului
Paxton nu va fi constatat, va aciona dup mprejurri. Dup ce i va primi
pe bursierii doamnei Kethlen Seymour aa cum se cuvenea, cum ar fi fcuto cpitanul lui Alert, i va instala, fr ca lor s le vin n minte s
prseasc bordul.
n adevr, vznd c, n lipsa vntului, corabia nu va putea ridica
ancora, poate c domnul Patterson i tinerii elevi vor cere s fie dui napoi
40

la Queenstown. Probabil c nu avuseser timp s viziteze nici zona


industrial, nici cartierul maritim i, de vreme ce aveau rgaz, era posibil ca
ei s fac o asemenea propunere.
Aceasta ar fi constituit o adevrat primejdie, care trebuia evitat.
Cci, dup ce-i va lsa pasagerii la bord, barca se va ntoarce n port i va
trebui ca una din ambarcaiunile lui Alert s-i duc napoi, ambarcaiune pe
care se vor gsi doi sau trei oameni ai lui Harry Markel.
Or, nu era de temut ca agenii poliiei, care cercetaser fr rezultat
tavernele din cartier, s-i continue cercetrile pe strzi i pe cheuri?
Dac unul din evadai era recunoscut, totul ar fi fost descoperit O alup
cu aburi ar pleca imediat n golfuleul Farnur cu o patrul de poliiti, agenii
ar pune mna pe Alert i toat banda ar recdea n minile lor
De aceea, cnd pasagerii vor fi la bord, nu li se va mai permite s
debarce, chiar dac ntrzierea plecrii s-ar prelungi cu cteva zile. Dealtfel,
chiar n noaptea care vine, cine tie dac Harry Markel nu va reui s scape
de ei, cum a scpat de cpitanul Paxton i de echipajul su?
Harry Markel ddu apoi ultimele dispoziii. Oamenii si nu trebuiau s
uite c nu mai erau piraii de pe Halifax sau evadaii din nchisoarea de la
Queenstown c erau acum marinarii de pe Alert, cel puin pentru aceast
zi. Vor trebui s se controleze, s nu scoat nici un cuvnt imprudent, s
aib aerul unor marinari cinstii, s aib inut cum a spus John
Carpenter, s fac onoare generoasei doamne Kethlen Seymour! Toi
neleser bine rolul ce-l aveau de jucat. n ateptare i pn-n momentul
cnd ambarcaiunea avea s plece napoi, li se ddu ordin s se arate la
fa ct mai puin posibil Trebuiau s rmn n postul echipajului eful
de echipaj i Corty vor face fa singuri la mbarcarea bagajelor i instalarea
pasagerilor.
Ct despre gustarea de diminea, ea avea s fie servit n careul
ofierilor o gustare bun, pe care o furniza cambuza lui Alert. Asta era
treaba lui Ranyah Cogh i el i propuse s-i uimeasc pe toi prin talentele
lui culinare.
Sosise momentul s se poarte cum ar fi fcut-o cpitanul Paxton i
echipajul su. Barca se afla la numai civa stnjeni, i cum nu se putea ca
nimeni s nu fie pe punte pentru a-i primi pe pasageri, Harry Markel se
ndrept spre scara de frnghie de la tribord.
E de la sine neles c mbrcase uniforma nefericitului cpitan i c
toi nsoitorii si purtau hainele gsite n postul echipajului. Alert fu chemat
de ctre marinarii ambarcaiunii i Corty arunc o parm care fu agat
cu cangea, apoi adus spre prova. Tony Renault i Magnus Anders,
crndu-se primii pe scara de frnghie, srir pe punte. Camarazii lor i
urmar. Apoi fu rndul domnului Horatio Patterson, pe care John Carpenter
l ajut foarte respectuos s treac parapetul.
ncepur imediat i transbordarea bagajelor, mici valize uoare i care
nu cereau sforri; totul se fcu n cteva clipe.
Marinarii din barc nu urcar, aadar, la bord. Pltii de domnul
Patterson de la care primir i un baci bun, ei ntoarser i luar drumul
napoi spre port.
n acest moment, mentorul, corect ca ntotdeauna, se nclin
ntrebnd:
Cpitanul Paxton?
41

Eu sunt, domnule, rspunse Harry Markel. Domnul Patterson salut


din nou plin de politee i adug:
Cpitane Paxton, am onoarea s v prezint pe elevii de la Antilian
School i s v exprim asigurarea deplinei mele consideraiuni i cele mai
respectuoase omagii
Semnat Horatio Patterson, murmur la urechea lui Louis Clodion
mucalitul Tony Renault, care salut mpreun cu toi camarazii si pe
cpitanul navei Alert.
VIII.
LA BORD.
Drumul domnului Patterson i al elevilor de la Antilian School se
fcuse n bune condiiuni. i interesaser cele mai mici ntmplri din cursul
cltoriei. Un adevrat stol de psri scpate din colivie psri perfect
domesticite, ns, i care trebuiau s se ntoarc! i toate acestea nu erau
dect nceputul.
Desigur c aceti tineri nu erau la prima lor cltorie cu trenul sau cu
vaporul. Toi trecuser chiar i Oceanul Atlantic, cnd au sosit n Europa,
venind din Antile. Dar a spune c marea nu mai avea secrete pentru ei, asta
nu! Dealtfel, abia i mai aminteau de acea traversare. Cel mai n vrst
dintre ei avea cel mult vreo zece ani cnd pusese piciorul pe pmntul
Angliei. Cltoria la bordul lui Alert va fi deci ceva nou. Ct despre mentor,
era pentru prima oar cnd se aventura pe ntinderea perfidului element,
spre marea lui satisfacie. Hoc erat n votis[14], repeta el, la l800 de ani
dup Horaiu.
Cobornd din tren la Bristol, micul grup luase la cinci dimineaa
pachebotul care efectua serviciul regulat ntre Anglia i Irlanda, pe o
distan de circa 200 de mile.
Aceste pacheboturi sunt nave elegante, bine amenajate, rapide,
ajungnd s parcurg l7 mile pe or. Timpul era frumos. Se simea numai o
briz uoar. De obicei, intrarea n canalul Saint George, imediat dup ce
depeai Milford Haven i capurile rii Galilor, este anevoioas. E adevrat
c asta nsemna aproape jumtatea drumului, dar pasagerii aveau de
suferit de obicei nc o jumtate de zi. De data aceasta ei se simeau ca
ntr-o plimbare cu iahtul pe apele linitite ale lacului Lomond sau Katrine n
ara lui Rob Roy, n plin Scoie.
Domnul Horatio Patterson nu suferise de ru de mare pe canalul Saint
George i avea cele mai bune sperane i pentru viitor. Ascultndu-l,
dealtfel, reieea c un om bine cldit, prudent i energic n-avea de ce s se
team de rul de mare.
Este o chestiune de voin, repeta el, i nu altceva!
n plin form att trupete ct i sufletete, mentorul i laureaii
sosir n portul Queenstown. Era vdit c nu vor avea timp s viziteze acest
ora i nici Cork, metropola lui.
Cum era de neles, toi simeau cea mai vie dorin s se gseasc la
bordul lui Alert, s pun piciorul pe aceast corabie nchiriat anume pentru
ei mai bine-zis un iaht de agrement s-i ia n primire cabina, s se
plimbe pe punte, la prova sau la pupa, s intre n relaii cu cpitanul Paxton
i echipajul su, s ia prima mas n careu, s asiste la toate manevrele
unei plecri la care vor da i ei o mn de ajutor, dac acest lucru va fi
necesar. Nu era deci cazul s se plimbe pe strzile Queenstown-ului i dac
42

Alert ar fi fost ancorat n port, domnul Patterson i tinerii si nsoitori s-ar fi


mbarcat imediat. Dar era trziu, aproape ora nou seara. Deci plecarea
spre golfuleul Farmar fu hotrt pentru a doua zi.
Avur o mic decepie, cci toi sperau s petreac prima noapte la
bord, nghesuii n paturile lor suprapuse, ca nite sertare ale unui scrin,
cum zicea Tony Renault i ce plcere este s dormi n fundul acestor
sertare!
Dar trebuir s amne mbarcarea pentru a doua zi.
Totui, chiar n aceeai sear, Louis Clodion i John Howard i ddur
ntlnire cu un marinar din port, care le promise s-i duc cu barca sa la
locul unde era ancorat Alert. La ntrebrile ce i le puser, el indic punctul
unde se afla Farmar aproape de intrarea n golful Cork, la o distan de circa
dou mile. Dac ar fi vrut, puteau fi dui acolo chiar de la sosirea lor i cei
mai nerbdtori se artar gata s accepte aceast propunere. O plimbare
nocturn prin golf pe acest timp clduros i linitit nu putea fi dect foarte
plcut.
Domnul Patterson nu-i ddu ns consimmntul. Nu va fi trziu
dac se vor prezenta mine la cpitanul Paxton, deoarece plecarea era
fixat pentru 30 iunie. E foarte probabil ca laureaii s nu fie ateptai
nainte de aceast dat. i apoi, se lsa noaptea. Orologiile din Queenstown
btuser de zece Nu ncpea nici o ndoial c la aceast or cpitanul
Paxton i echipajul su se culcaser La ce bun s-i trezeasc?
Ei, exclam Tony Renault, dac am fi la bord, poate c Alert ar ridica
ancora chiar n noaptea aceasta!
Ce vorbeti, tinere? Spuse marinarul. E imposibil s plece acum, i
cine tie dac aceast acalmie nu va mai dura cteva zile
Credei aa ceva, domnule marinar? ntreb domnul Patterson.
E de temut
Ei bine, n acest caz, spuse domnul Patterson, ar fi poate mai bine s
ne instalm ntr-un hotel din Cork sau din Queenstown, pn n momentul
cnd un vnt prielnic va umfla pnzele.
O, domnule Patterson domnule Patterson! exclamar Magnus
Anders i ali civa, neputndu-i stpni un gest de decepie.
Cu toate acestea scumpi elevi
Se iscar discuii i rezultatul fu c hotrr s mearg la hotel pentru
a petrece noaptea i c n zorii zilei, cnd mareea este n scdere,
ambarcaiunea reinut va transporta pasagerii n golfuleul Farmar.
Dealtfel, domnul Patterson i fcu o socoteal foarte normal pentru
un contabil: instalndu-se la bord, cheltuielile de hotel ar fi evitate i asta
nsemna ceva. n plus, nimic nu-i putea mpiedica s se ntoarc la
Queenstown i la Cork, dac plecarea trebuia s ntrzie cteva zile din
cauza lipsei de vnt.
Domnul Patterson i laureaii se duser la un hotel de pe cheu. Se
culcar i dormir tun, iar a doua zi, dup micul dejun alctuit din ceai cu
sandviuri, se urcar n barc pentru a ajunge la bordul lui Alert.
N-ai uitat c ceurile se risipiser. Astfel c, imediat ce barca s-a
deprtat cu o mil, ansa Farmar apru dup ocolirea unei limbi de pmnt
care o mrginea la nord.
Alert! exclam Tony Renault, artnd spre singura corabie care era
ancorat acolo.
43

Da tinere domn, Alert rspunse stpnul brcii. O nav frumoas,


v asigur!
Cunoatei pe cpitanul Paxton? ntreb Louis Clodion.
Nu-l cunosc deloc, cci a cobort rar pe uscat. Dar trece drept un
excelent marinar i are un echipaj bun sub ordinele sale.
Ce frumoas corabie cu trei catarge! exclam Tony Renault, a crui
admiraie era cu totul mprtit i de colegul su Magnus Anders.
E un adevrat iaht! zise Roger Hinsdale, mgulit c doamna Kethlen
Seymour pusese aceast nav superb la dispoziia lor.
Un sfert de or mai trziu, barca se afla lng corabie n josul scrii de
la tribord.
Dup cum se tie, aa cum fusese stabilit, patronul cu cei doi oameni
ai si rmseser n ambarcaiunea care-i relu imediat drumul spre port.
Se tie de asemenea n ce condiii fuseser fcute prezentrile i cum
Harry Markel i primise pe cltori sub numele cpitanului Paxton.
Dup aceasta, John Carpenter, n calitate de ef al echipajului, i oferi
serviciile i propuse pasagerilor s-i conduc la cabinele lor.
ntre timp, domnul Patterson se simi obligat s fac noi complimente
cpitanului. O felicit pe doamna Kethlen Seymour c ncredinase soarta
grupului de tineri excursioniti unui comandant att de distins, cu o
reputaie excelent n lumea maritim. Fr ndoial c, ncercnd s intre
n universul lui Tetis, ei se expuneau la anumite primejdii Dar, cu
cpitanul Paxton, pe o nav att de bun ca Alert, cu un echipaj att de
experimentat, se puteau nfrunta furiile lui Neptun
Harry Markel se art rece i nepstor n faa acestui val de
aprecieri. Se mulumi s rspund c el i oamenii si vor face tot ce se
poate pentru ca pasagerii s fie pe deplin satisfcui n timpul acestei
cltorii.
i acum, se punea problema s se viziteze nava, din fundul calei
pn n vrful catargelor cum spunea Tony Renault.
Nu era de mirare c acest lucru i interesa n cel mai nalt grad pe
tinerii pasageri. Nu era aceast nav casa lor, oraul plutitor care le fusese
hrzit pentru o durat de trei luni? Nu era ea ca o parte din Antilian
School, unde vor locui n tot timpul acestei cltorii?
n primul rnd merser n careul de sub dunet, unde aveau s
mnnce cu toii, cu masa de ruliu n mijloc, bnci cu sptarul mobil, lmpi
cu suspensie articulat, diversele unelte agate de arborele artimon, care
strbtea masa, spiraiul cu gratii pe unde ptrundea lumina de afar, cu
oficiul n care farfurii, sticle i alte obiecte erau ferite de ruliu i tangaj.
Apoi de fiecare parte se deschideau cabinele pasagerilor, cu cuetele
i toaletele lor, cu micul lor dulap, luminate de un hublou de sticl
lenticular, aflat n peretele dunetei. n aceste cabine vor fi grupai bursierii:
n partea stng, Hubert Perkins i John Howard n prima cabin, Roger
Hinsdale singur n a doua, Louis Clodion i Tony Renault n a treia; la
dreapta, Niels Harboe i Axel Wickborn n a patra, n a cincea Albertus
Leuwen i n a asea Magnus Anders. Ct despre cabina rezervat domnului
Horatio Patterson, care se afla alturi de cabina cpitanului, lng intrarea
n careu, n dreapta, ea ddea spre partea din fa a dunetei i era ceva mai
spaioas dect ale tinerilor si nsoitori La nevoie el se putea considera
secundul lui Alert i ar fi avut dreptul s poarte dou galoane pe mnecile
44

redingotei. Dup cum se vede, dispoziiile doamnei Kethlen Seymour n-au


omis nimic din ceea ce putea s asigure confortul i igiena tinerilor
antilieni. E adevrat c nu se gsea nici un medic la bord, dar nu era de
prevzut vreo boal sau un accident grav n timpul traversrii. Mentorul va
ti s nlture imprudenele ce le-ar putea face cei mai ndrznei din grup.
Totui, farmacia lui Alert era bine aprovizionat cu medicamente de uz
curent. i apoi, n caz de timp nefavorabil, vnt i furtuni, pasagerii se vor
putea mbrca n haine de marinar. Nici epcile, nici mantalele i pantalonii
de piele cernit nu lipseau din fiecare cabin.
Nu era de mirare c Tony Renault i ali civa voir s se
marinreasc din clipa sosirii lor la bord. n ceea ce-l privete pe domnul
Horatio Patterson, credincios cilindrului su i redingotei negre cu cravat
alb, ar fi socotit nedemn de caracterul i responsabilitatea sa s mbrace
bluza de marinar i apca tradiional. Dealtfel, nu era cazul, pe acest timp
calm i pe apele nemicate ale golfului Cork, cnd corabia nu era legnat
nici mcar de unduirea hulei, s schimbe ceva din obiceiurile sale. Dac
doamna Patterson s-ar fi aflat lng el, nici n-ar fi crezut c a prsit
apartamentul su de la Antilian School. i poate c n-ar fi vzut alt
diferen ntre ansa Farmar i Oxford Street, dect c trectorii erau ntr-un
numr mai mic.
Dup ce vizitar careul i dup ce-i depuser valizele fiecare n
cabina sa, elevii ncepur inspectarea navei, condui de John Carpenter care
rspundea la toate ntrebrile pe care i le puneau, n special, Tony Renault
i Magnus Anders. Pe dunet, timona i locurile echipajului fur privite cu
mare atenie i fr ndoial c aceti viitori marinari aveau mncrimi la
mn ca s ia bara, s-o ndrepte spre nord-nord-est un sfert est, sau spre
sud-sud-vest o optime sud. ntori pe punte, tinerii o strbtur, examinnd
cele dou brci suspendate pe macarale mici i iola nlat n spate, la
pupa. naintea primului arbore, trinchetul, era buctria n care se pregtea
masa de prnz sub supravegherea lui Ranyah Cogh, care fu felicitat de
domnul Horatio Patterson pentru frumuseea sa de tip african. n sfrit,
postul echipajului, ai crui oameni nu inspirar nici o nencredere, teuga,
cabestanul, una din ancore, aflat la deschiztura tribordului, cea de la
babord fiind cufundat n ap, toate reinur atenia acestor tineri curioi.
Rmnea acum de vizitat cala pentru a termina cu explorarea navei.
Nu trebuie s surprind pe nimeni c domnul Patterson nu se hazarda
s-i urmeze pe elevii si n adncurile ntunecate ale navei, n adevr, nu
existau scri, ci numai nite crestturi ntr-o plac de metal, unde trebuia s
bagi piciorul. El nu se aventur, aa cum nu se aventur nici s urce
arturile care duc la gabie, pe vergile marelui catarg ori pe arborele mic
trinchetul. Dar tinerii coborr repede n interiorul lui Alert, acolo unde
ncrctura era nlocuit de lingouri de font care asigurau stabilitatea
navei. Cala fu strbtut de la prova, unde comunica printr-o scar cu
postul echipajului, pn la pupa, unde un perete metalic etan o separa de
cambuza aflat sub dunet. Se gseau acolo pnze, parme, piese de
schimb din lemn, pentru arborad, i de asemenea un anumit numr de lzi
cu conserve, butoaie cu vin, butoaie cu rachiu i saci cu fin. n adevr,
Alert era aprovizionat ca i cum trebuia s fac nconjurul lumii.
Dup ce terminar vizitarea, toi urcar i venir pe dunet s-l
ntlneasc pe mentorul lor, care era mpreun cu cpitanul. Amndoi
45

discutau de unele i de altele, domnul Patterson cu limbuia sa obinuit, i


Harry Markel care se mulumea s rspund n puine cuvinte. Un marinar
cumsecade, fr ndoial, dar prea puin comunicativ.
Atunci Tony Renault ncepu s se nvrteasc n jurul barei, s
examineze habitaclul n care se gsea compasul, s pun mna pe timon,
s-o mite ntr-un sens sau altul, ca un timonier, apoi zise: Domnule
cpitan ne vei permite din cnd n cnd, s conducem puin cnd va
fi timp frumos
Ei zise mentorul, nu tiu dac acest lucru ar fi prudent
Fii linitit, domnule Patterson, nu vom scufunda corabia! declar
Tony Renault.
Harry Markel se mrgini s ncuviineze din cap.
La ce se gndea? Se strecurase oare n sufletul su puin mil,
vzndu-i pe aceti tineri att de fericii, att de bucuroi de a se fi
mbarcat la bordul lui Alert? Nu! i n noaptea urmtoare nu va crua pe
niciunul.
n acest moment sun clopotul de la prova. Unul din mateloi btu
cele patru lovituri pentru ora 11.
Ne cheam la mas, zise Louis Clodion.
Ei bine, o vom onora! rspunse domnul Horatio Patterson. Mi-e o
foame de lup
De lup de mare spuse Tony Renault.
Lupus maritimus, traduse domnul Patterson.
Era n adevr ora mesei pe care Harry Markel se scuz c nu putea s-o
prezideze, avnd obiceiul, zise el, s mnnce n cabina sa.
Prnzul era servit n careu i fiecare gsi un loc n jurul mesei. Oule,
carnea rece, petele proaspt, pesmeii i ceaiul, totul fu apreciat ca
excelent. Dealtfel, aceste stomacuri tinere, nfometate de plimbarea lor
matinal, nu s-ar fi artat n nici un caz prea pretenioase, dar trebuie s
mrturisim c domnul Patterson mnc de dou ori mai mult dect la
cantina de la Antilian School.
Dup prnz, toi l regsir pe dunet pe Harry Markel.
i dup cum se neleseser, Louis Clodion i se adres:
Domnule cpitan, credei c vei putea porni curnd?
ndat ce va ncepe s bat vntul, rspunse Harry Markel, care
prevzuse scopul acestei ntrebri, ceea ce se poate ntmpla dintr-un
moment n altul.
i dac vntul este potrivnic? Spuse domnul Horatio Patterson.
Aceasta nu va mpiedica plecarea i mersul navei. Ceea ce ne trebuie
este briza, ori de unde ar sufla
Da! exclam Tony Renault.
Ct mai repede, adug Magnus Anders.
Aa cum spunei, domnilor replic Harry Markel.
i, n realitate, exista o privelite mai frumoas dect cea a unei nave
cu pnzele umflate de vnt?
n fine, domnule cpitan, ntreb Niels Harboe, este vreo speran ca
briza s nceap s bat?
n aceast dup-amiaz? Adug John Howard.
Sper, rspunse Harry Markel. Calmul dureaz de aproape aizeci de
ore i desigur c va nceta.
46

Domnule cpitan, ntreb Roger Hinsdale, am vrea s tim dac exist


vreo ans ca Alert s plece astzi?
V repet, domnilor, c n-a fi deloc mirat, cci barometrul scade
puin; totui, n-a putea s fiu sigur
n acest caz, zise Louis Clodion, poate c am putea s coborm pe
uscat ca s petrecem acolo aceast dup-mas?
Da da, repetar mpreun toi camarazii si.
Or, tocmai aceasta era o propunere cu care Harry Markel nu era de
acord. Sub nici o form nu va trimite pe nimeni pe uscat, nici dintre
pasageri i nici din echipaj. nsemna s agraveze o situaie i aa
periculoas. i atunci interveni i domnul Patterson s sprijine cererea prin
cteva citate foarte oportune. Nici tinerii si tovari, nici el nu cunoteau
Cork-ul sau Queenstown-ul Nu putuser n ajun s viziteze aceste dou
orae Se spunea c mprejurimile sunt foarte interesante, n special
orelul Blarney, apoi castelul avnd o piatr, se spune, care i ceart
pentru totdeauna cu adevrul pe cei ce-i apropie de ea buzele.
Cum este de neles, toi l sprijinir pe domnul Patterson. ntr-o
jumtate de or, una din brcile lui Alert, cu doi oameni, i-ar fi putut duce n
port i ei promiteau c vor fi napoi nainte de cderea serii.
Cum vedei, domnule cpitan, zise domnul Patterson, v rugm cu
toii.
A fi bucuros s pot consimi, rspunse pe un ton cam aspru Harry
Markel. Dar nu pot Suntem n ziua fixat pentru plecare Orict de puin
vnt ar fi i, dac trebuie, numai cu mareea care va scdea, sper s pot iei
din golful Cork
Totui, remarc Louis Clodion, dac nu vom putea naviga, odat ieii
din golf?
Vom arunca ancora lng uscat pentru a evita fluxul, i cel puin Alert
va fi prsit Farmar Dac ncepe s bat vntul, ceea ce cred, l vom
ntmpina pe mare mai bine dect n golfule, care este prea adpostit.
Aceste argumente erau destul de plauzibile i, n definitiv, trebuia s
te bizui pe cpitan.
V rog deci, domnilor, adug el, s renunai la planul vostru de a
merge pe uscat Am putea risca s pierdem o maree.
E n regul, domnule cpitan, rspunse domnul Patterson, nu vom mai
insista.
Tinerii se resemnar curnd. Dealtfel, cel puin doi dintre ei nu ineau
prea mult s mearg. Erau, cum ai ghicit probabil, Magnus Anders i Tony
Renault. Bucuria de a fi la bord le ajungea. Odat mbarcai pe Alert, ei erau
mulumii s nu mai debarce dect ntr-un port din Antile. i-apoi, dac
briza ar ncepe n timp ce colegii lor viziteaz Cork sau Queenstown, corabia
ar fi mpiedicat s plece, pentru c pasagerii nu s-au napoiat pe nav. i
cine tie dac o ntrziere mai mare n-ar compromite cltoria? i ce-ar
spune doamna Kethlen Seymour? i ce-ar gndi directorul colii Antilian?
i ce responsabilitate ar fi pentru mentor care, dealtfel, a neles toat
gravitatea acestei argumentri
Problema era rezolvat: vor rmne la bord. Apoi, n discuia care se
prelungi, i la care Harry Markel nu putu refuza s ia parte, se vorbi despre
cltorie.
47

Roger Hinsdale ntreb dac Alert mai fcuse drumul din Anglia n
Antile.
Nu, domnule, rspunse Harry Markel. Nava noastr n-a fcut pn
acum dect dou cltorii n Mrile Indiei.
Dar dumneavoastr, domnule cpitan, ntreb Hubert Perkins,
cunoatei Antilele?
Nu le cunosc.
Atunci, spuse domnul Patterson, este posibil ca un marinar s
mearg fr gre ntr-un loc unde nu a fost niciodat?
i nc cum! exclam Tony Renault. Cu ochii nchii
Nu, rspunse Harry Markel, cu ochii deschii, determinnd poziia,
consultnd hrile i gsind direcia
i vom vedea toate acestea? ntreb Magnus Anders.
Totul, dar cu condiia s fim pe mare i nu s lncezim n fundul
unui golf!
Louis Clodion i colegii si se resemnar. Dealtfel, dac aveau s
petreac o zi ntreag pe bordul lui Alert, fr a avea permisiunea de a
cobor, nu nsemna c aceast zi li se va prea lung. Nu! Nici mcar nu le
trecea prin minte s fie condui pe plajele din jur ceea ce Harry Markel ar
fi ngduit fr ndoial, cci nu putea rezulta nici un pericol pentru el. S te
aezi pe bncile dunetei, s te legeni n balansoare, s te plimbi pe punte,
s urci la gabie sau s stai lng crm, acestea nu erau de-ajuns s-i
umple toat dup-amiaza fr s te plictiseti nici un moment?
i apoi, cu toate c golful Cork era linitit, totui nu era lipsit de
oarecare micare. Activitatea portului Queenstown nu se ntrerupsese
numai pentru c briza se ndrtnicea s nu apar. Astfel c binoclurile
tinerilor elevi i luneta impresionant de dou picioare i patru degete a
domnului Horatio Patterson funcionau fr ncetare. Nu trebuia pierdut
nimic din acel du-te-vino al ambarcaiunilor care pescuiau n golf, al
alupelor cu aburi care fceau de serviciu pe litoral, al remorcherelor care
trgeau corbii, grbite s ias din port, al transatlanticelor sau altor nave
care, zi de zi, vin i pleac, n numr mare, n golful Cork.
Dealtfel, dup masa de la ora cinci, tot att de bun ca i cea de la
prnz, i pentru care mentorul l felicit clduros, pe drept cuvnt, pe
Ranyah Cogh, cnd pasagerii urcar pe dunet, Harry Markel i anun c
ncepuse s se fac simit briza care btea dinspre uscat. Foarte probabil,
dac va mai continua s bat nc o or, c se va decide s plece. V
nchipuii cum fu primit aceast tire!
n adevr, spre nord-est apreau nori care permiteau s se cread
ntr-o schimbare a vremii. Fr ndoial c ei se iveau dinspre uscat i ar fi
fost mai bine ca s vin dinspre larg. Dar, n sfrit, Alert putea s
prseasc locul unde era acostat i, odat ajuns dincolo de Roche-Pointe,
se va aciona dup mprejurri.
Toat lumea pe punte, comand Harry Markel, i fii gata pentru
ridicarea ancorei.
Civa oameni venir la vinciul ancorei, mpreun cu tinerii care voir
s le dea o mn de ajutor. ntre timp, pnzele fur ntinse i vergile
ridicate. Apoi se ridic ancora i corabia cu trei catarge prinse vntul n vela
foc, n pnzele triunghiulare, n gabiere, n pnzele ptrate, n brigantin i
astfel, n cteva minute, nconjur capul Farmar.
48

i, la ultimele tiri, ziarele de sear anunar c nava Alert, cu cpitan


Paxton, avnd la bord pe laureaii concursului de la Antilian School, pornise
pe ocean cu destinaia Antile.
IX.
APROAPE DE USCAT.
Era aproape apte cnd Alert iei din golful Cork, lsnd n stnga sa
capul Roche-Pointe. rmul districtului Cork rmnea la cteva mile spre
vest.
nainte de a privi ctre aceast vast ntindere de mare fr limite,
pasagerii contemplar malurile nalte, pe jumtate n umbr, ale coastei
meridionale a Irlandei. Instalai pe dunet, a crei prelat fusese strns
pentru noapte, ei priveau peisajul nu fr oarecare emoie, att de natural
la vrsta lor.
Nu-i mai aminteau dect vag traversrile fcute n trecut, cnd
sosiser din Antile n Europa. i imaginaia lor vie era aat, gndind la
lunga cltorie care-i aducea din nou pe meleagurile natale, n capul lor se
mbulzeau aceste cuvinte magice: excursii, explorri, aventuri, descoperiri,
care aparin vocabularului cltorilor. Povestirile pe care le citiser, mai ales
n ultimele zile petrecute la Antilian School, le reveneau n minte. i cte
cri de cltorii au parcurs pe nersuflate, cnd nc nu cunoteau inta lui
Alert! Cte atlasuri i hri n-au rsfoit!
Trebuie deci s ne dm seama de starea de spirit a acestor tineri
nflcrai, cu nchipuirea suprancrcat de dorine i ndejdi. Iar acum, cu
toate c elul cltoriei le era cunoscut, cltorie simpl i uoar, dealtfel,
ei rmneau totui sub impresia lecturilor fcute. Urmreau pe
descoperitori n expediiile lor ndeprtate, cucereau teritorii noi i arborau
steagul rii lor n aceste locuri! Ei erau Cristofor Columb n America, Vasco
da Gama n India, Magellan n ara de Foc, Jacques Cartier n Canada, James
Cook n insulele Pacificului, Dumont d'Urville n Noua Zeeland i n
inuturile antarctice, Livingston i Stanley n Africa, Hudson Pary i James
Ross n regiunile Polului Nord! Repetau mpreun cu Chateaubriand c
globul terestru este prea mic, de vreme ce i se fcuse nconjurul, i regretau
c aceast lume nu avea dect cinci pri i nu o duzin! Ei se vedeau
departe Departe Cu toate c Alert nu era dect la nceputul traversrii i
nc n apele engleze!
Pe de alt parte, era adevrat c fiecare din ei ar fi fost fericit, n
momentul cnd prseau Europa, s salute ara sa pentru ultima oar;
Louis Clodion i Tony Renault Frana, Niels Harboe i Axel Wickborn
Danemarca, Albertus Leuwen Olanda, Magnus Anders Suedia, dar era cu
neputin. Numai Roger Hinsdale, John Howard, Hubert Perkins vor avea
satisfacia de a trimite un ultim salut Irlandei.
i ncepnd de mine, dup ce vor fi strbtut canalul Saint George,
nu vor mai ntlni nici un continent nainte de sosirea lor n Mrile Americii.
Dealtfel, cum se va vedea, va trece un anumit timp pn cnd vor fi
disprut n zare coastele britanice.
n adevr, briza care se ridicase permisese lui Alert s prseasc
ansa Farmar, unde era acostat. Dar, aa cum era de temut, acest vnt venit
dinspre uscat, fr putere i durat, se stingea la cteva mile distan n
larg.
49

Pentru a lua direcia spre Antile, la ieirea din canalul Saint George,
Alert trebuia s se ndrepte spre sud-vest, ceea ce desigur ar fi fcut
cpitanul Paxton.
i dac ar fi putut nainta vreo sut de mile, poate c ar fi gsit n larg
un vnt mai bun. Dar aceasta nu era intenia lui Harry Markel: drumul ce-l
va lua la ieirea din canal va fi spre sud.
n plus, ceea ce ar fi nlesnit mravele sale planuri ar fi fost s se
deprteze ct mai mult de coast, n timpul nopii, ca s nu mai fie lng
numeroasele nave care o frecventau i a celor pe care lipsa de vnt le
imobiliza.
Or, marea era complet calm. Nici o cut la suprafaa ei, nici un
clipocit la rm sau n coastele navei. Marea Irlandei i vrsa linitit apele
n Oceanul Atlantic.
Din aceast cauz i Alert era tot aa de nemicat, ca i cum ar fi fost
ntre malurile unui lac sau ale unui ru. Nu se simea la bord nici cel mai
uor ruliu, din cauza adpostului format de rm. Domnul Horatio Patterson
se felicita la gndul c va avea timp s se obinuiasc i s nceap s se
poarte ca un adevrat marinar.
Pasagerii priveau aceast stare de lucruri cu rbdare i, dealtfel, ce
mijloc ar fi avut s-o schimbe? Dar cte griji pentru Harry Markel i echipajul
su din cauza acestei apropieri de rm! Se temeau tot timpul ca o nav
militar s nu ancoreze la deschiderea canalului Saint George, cu ordinul de
a cerceta toate navele care ar iei din golful Cork.
La aceast ngrijorare se aduga i furia echipajului. Harry Markel se
ntreba dac va reui s-o stpneasc. Corty i ceilali aveau nite mutre
care pn la urm i puteau speria pe pasageri.
John Carpenter i cu dnsul ncercau zadarnic s-i mai liniteasc. Nu
s-ar fi putut explica o asemenea enervare din cauza timpului nefavorabil.
Dac aceast ntrziere era neplcut, ea trebuia s fie mai ales pentru
domnul Patterson i tinerii si nsoitori i nu pentru nite marinari obinuii
s rmn indifereni la capriciile mrii.
Harry Markel i John Carpenter discutau umblnd pe puntea navei i n
cele din urm Carpenter zise:
Harry, noaptea va sosi i ceea ce am fcut n ansa Farmar, scpnd
de oamenii de pe Alert, este oare imposibil s facem la una sau dou mile
deprtare de coast? mi pare c acest lucru era mult mai riscant n golful
Cork
Uii, John, rspunse Harry Markel, c nu am putut proceda altfel, cci
trebuia s punem cu orice pre stpnire pe corabie.
Ei bine, Harry, cnd pasagerii vor fi adormii n cabin, cine ne-ar
putea opri s terminm cu ei?
ntr-adevr, cine ne-ar putea mpiedica, John?
Da, rspunse John Carpenter. S-au mbarcat Alert este n afara
golfului mi nchipui c nimeni nu va voi s-i viziteze aici
Nimeni? Replic Harry Markel. Din Queenstown, cnd semafoarele vor
anuna c nava este imobilizat din lipsa vntului, eti sigur c nite
prieteni nu vor veni s le spun un ultim adio? i ce se va ntmpla dac
nu vor mai fi gsii la bord?
Mrturisete, Harry, c este destul de improbabil! Improbabil,
desigur, dar posibil, n fond! Dac i a doua zi Alert ar mai fi aproape de
50

rm, n-ar putea veni pn la el vreo ambarcaiune de agrement? Cu


toate acestea, oamenii lui Harry Markel nu preau s fie convini de
asemenea argumente. i noaptea nu se va termina fr s duc la
deznodmntul acestei groaznice drame.
Seara se lsa i rcoarea mai odihnea lumea de pe urma cldurilor
unei zile toride. Dup ora opt soarele va dispare sub un orizont fr nori i
nimic nu fcea s se spere la o modificare n starea atmosferic.
Tinerii pasageri se aflau pe dunet, foarte puin grbii s coboare n
careu. Imediat ce le ur bun seara, domnul Patterson se duse n cabin i
se pregti cu grij de culcare. Dup ce se dezbrc metodic, i puse pe cap
o scufie de mtase i se ntinse n cuet. Apoi, ultimul su gnd nainte de
a adormi fu acesta: Minunata doamn Patterson! Ultima mea msur de
prevedere i-a fcut destul ru! Dar trebuia s procedez ca un om nelept i
totul va fi reparat la ntoarcere!
ntre timp, dac linitea mrii era la fel de profund ca a atmosferei,
Alert resimea aciunea curenilor, foarte pronunai la intrarea canalului
Saint George. Fluxul care venea din larg tindea s-l apropie de rm. n
afar de faptul c Harry Markel putea s se team s nu fie aruncat pe
coast dac nu-i imobiliza nava, n-ar fi vrut pentru nimic n lume s fie dus
spre nord, pn-n marea Irlandei. Pe de alt parte, dac Alert ar fi euat pe
litoral, cu toate c salvarea n-ar fi fost att de grea pe o vreme att de
calm, ce situaie periculoas s-ar fi creat pentru aceti evadai, obligai s
coboare pe uscat, atunci cnd poliia fcea cercetri n mprejurimile Corkului i Queenstown-ului!
Dealtfel, numeroase nave se aflau n jurul lui Alert cel puin o sut
corbii care nu puteau s ajung n port. Aa se gseau n acea sear, aa
se vor gsi, fr ndoial, i mine, cea mai mare parte ancorate n
ateptarea mareei de noapte.
La ora zece nava nu mai era dect la o jumtate de mil de coast.
Derivase puin spre vest, pn aproape de Robert's-Cove.
Harry Markel hotr c nu mai trebuie s atepte cu aruncarea ancorei
i-i chem oamenii. Cnd Louis Clodion, Roger Hinsdale i ceilali l auzir,
se grbir s prseasc duneta.
Vrei s ancorai, domnule cpitan Paxton? ntreb Tony Renault.
Imediat, rspunse Harry Markel. Fluxul devine puternic. Suntem prea
aproape de uscat i mi-e team s nu eum.
Deci, ntreb Roger Hinsdale, nu exist nici o ans ca s bat briza?
Niciuna.
ncepe s devin suprtor, spuse Niels Harboe.
Foarte suprtor.
n timpul mareei nalte este posibil ca vntul s nceap s bat, zise
Magnus Anders.
Atunci vom fi gata s profitm, cci Alert va fi ancorat cu o singur
ancor, rspunse Harry Markel.
n acest caz ne vei preveni, domnule cpitan, pentru ca s v dm o
mn de ajutor la plecare? ntreb Tony Renault.
V promit.
Da! Vei fi trezii la timp! murmur ironic John Carpenter.
Dispoziiile pentru ancorare fur luate la un sfert de mil de coast, care se
curba printr-un cap ndeprtat spre vest.
51

Ancora de la babord odat aruncat i lanul ntins, Alert prezenta


pupa spre litoral. Aceast operaiune terminat, pasagerii se ntoarser n
cabine unde nu ntrziar s cad ntr-un somn adnc.
Acum, ce avea s fac Harry Markel? Se va supune dorinelor
echipajului? Masacrul se va svri chiar n noaptea aceasta? Prudena
nu-i va impune s atepte condiii mai favorabile?
Desigur, cci Alert, n loc s fie izolat n paraginile de la Robert's-Cove,
cum fusese la Farmar, se gsea acum n mijlocul numeroaselor corbii,
imobilizate la intrarea vestic a canalului Saint George. Cele mai multe, ca
i Alert, ancoraser pentru a rezista fluxului care le mpingea spre coast.
Erau chiar dou-trei care se opriser n apropiere, la cel mult jumtate cablu
distan. n felul acesta, cum s te ncumei s arunci pasagerii peste bord?
Cu toate c era uor s-i surprinzi n somn, puteai fi oare sigur c nu se
vor apra, c nu vor striga dup ajutor, c strigtele lor nu vor fi auzite de
oameni care fceau de cart pe celelalte nave?
Acestea toate, Harry Markel nu fr greutate le bg n cap lui
John Carpenter, Corty i celorlali ticloi, grbii s termine, i trebuir cu
toii s fie n cele din urm de acord. Dac Alert ar fi fost la patru sau cinci
mile deprtare n larg, nu ncpea nici o ndoial c aceast noapte ar fi fost
ultima pentru Horatio Patterson i tinerii laureai de la Antilian School.
A doua zi, de la ora cinci, Louis Clodion, Roger Hinsdale i colegii lor
mergeau ncolo i ncoace pe dunet, n timp ce, mai puin nerbdtor i
vioi, domnul Patterson continua s se lfiasc n cueta lui.
Nici Harry Markel, nici eful de echipaj nu se sculaser nc. Discuia
ntre ei se prelungise pn noaptea trziu. Pndeau s vin briza, care nu
btea nici dinspre uscat, nici dinspre larg. Dac ar fi avut ceva vnt pentru
a umfla ct de ct pnzele de sus, n-ar fi ovit s ridice ancora, i, cu grij
s nu-i trezeasc pe cei care dormeau, s-ar fi deprtat de flotila care-i
nconjura. Dar la ora patru dimineaa, marea fiind joas i fluxul gata s
nceap, trebuir s renune la orice speran de a se deprta de Robert'sCove. Astfel,ei se-ntoarser, unul n cabina sa sub dunet i cellalt ntr-a
lui, aproape de postul echipajului, pentru a se odihni cteva ore. Tinerii nu
ntlnir la pupa dect pe Corty, n timp ce ali doi oameni erau de cart la
prova. Ei i adresar ntrebarea pe care era normal s-o pun:
Timpul?
Prea frumos.
i vntul?
Nici ct s stingi o lumnare!
Tocmai atunci soarele se nla la orizont, n dreptul canalului Saint
George, ntr-o cea de vapori calzi. Negurile se risipir aproape imediat i
marea strluci sub primele raze ale zorilor.
La ora apte, Harry Markel, deschiznd ua cabinei, l ntlni pe
domnul Patterson care ieea din a lui. Dintr-o parte se auzi un bun
dimineaa amabil, iar din cealalt se rspunse cu o simpl nclinare a
capului. Mentorul se urc pe dunet, unde gsi pe toat lumea.
Ei bine, tineri laureai, declam el, oare azi prova noastr va despica
nerbdtoare, imensitatea lichid?
M tem c mai pierdem nc o zi, domnule Patterson, rspunse Roger
Hinsdale, artnd marea calm pe care o hul uoar abia o mica.
52

Atunci, cnd va sosi seara, a putea s exclam ca i Titus: Diem


perdidi[15].
Fr ndoial, replic Louis Clodion; dar aceasta nsemna pentru Titus
c nu putuse face binele, pe cnd pentru noi, c nu vom putea pleca!
n acest moment, Harry Markel i John Carpenter, discutnd la prova,
fur ntrerupi de Corty, care le spuse optind:
Atenie!
Ce se-ntmpl? ntreb eful echipajului.
Privii dar s nu fii vzui, rspunse Corty, artnd cu degetul o
parte din coasta dominat de faleze nalte.
Pe creast nainta o trup de vreo douzeci de oameni. Ei mergeau
cercetnd cu privirea cnd nspre cmpie, cnd nspre mare.
Sunt agenii, zise Corty.
Da Confirm Markel.
i tiu foarte bine ce caut, adug eful echipajului.
Toi oamenii n post! ordon Harry Markel. Mateloii, adunai la
prova, coborr imediat.
Harry Markel i ceilali doi rmaser pe punte apropiindu-se de
balustrad, n aa fel nct s nu poat fi vzui, n timp ce ei i vedeau pe
poliiti. Era, n adevr, o patrul n urmrirea evadailor. Dup ce au
cercetat n zadar portul i oraul, au nceput s caute de-a lungul litoralului
i se prea c examineaz cu o ncpnare deosebit nava Alert.
Dar c ar fi putut bnui c banda lui Harry Markel s-a refugiat la
bordul corbiei, dup ce pusese stpnire pe ea n golfuleul Farmar, acest
lucru prea foarte puin probabil. Attea nave se aflau n faa Robert'sCove-ului, c s-ar fi gsit n imposibilitate s le cerceteze pe toate. Este
adevrat c n-ar fi fost vorba dect de navele ieite n cursul nopii din
golful Cork, i agenii tiau c i Alert era una dintre ele.
ntrebarea era dac vor reveni pe plaj s rechiziioneze o barc de
pescari care s-i duc la bord.
Harry Markel i oamenii si ateptau, prad unei neliniti lesne de
neles. Pe de alt parte, atenia pasagerilor fusese atras de prezena
acestei patrule, pe care-o recunoscuser dup uniformele purtate de
poliiti. Desigur c nu era vorba de o simpl plimbare pe creasta unei
faleze. Agenii aveau o misiune n mprejurimile Cork-ului i a Queenstownului i supravegheau litoralul. Poate voiau s mpiedice o debarcare
suspect sau s pun mna pe ceva mrfuri de contraband.
Sunt ageni de poliie spuse Axel Wickborn.
i chiar narmai cu revolvere, adug Hubert Perkins, dup ce-i
observ cu luneta.
Dealtfel, distana de la corabie la falez era de cel mult 200 de
stnjeni, n aa fel c, dac de pe bord se distingea perfect tot ce se
petrecea pe uscat, de pe uscat se vedea perfect tot ce se ntmpla la bord.
i aceasta era, pe bun dreptate, cauza care-l nelinitea pe Harry Markel,
ngrijorare care ar fi disprut dac nava ar fi fost la un sfert de mil
deprtare pe mare. Cu o lunet, eful agenilor i-ar fi recunoscut fr
greutate i se tie ce ar fi urmat. Alert nu putea s se deplaseze i, dealtfel,
mareea care urca l-ar fi trt spre rm. Ct despre eventualitatea de a fugi
cu una din brcile de pe bord, n orice loc ar fi debarcat, Harry Markel i
53

complicii lui ar fi fost prini cu siguran. De aceea ei nu se artau, avnd n


acelai timp grij s nu trezeasc bnuielile tinerilor pasageri.
ntr-adevr, cum ar fi putut acetia s-i nchipuie c au czut n
minile evadailor din nchisoarea Queenstown?
Tony Renault, glumind, zise c nu era vorba de cercetri fcute de
poliie.
Aceti bravi ageni au fost trimii s vad dac Alert a putut pleca,
pentru a putea anuna familiile noastre.
i bai joc de noi? i rspunse John Howard, care lu n serios cele
spuse.
Nu, John, nu! S mergem s-l ntrebm pe cpitanul Paxton. Toi
coborr atunci pe punte i merser la prova.
Cnd Harry Markel, John Carpenter i Corty i vzur venind, fur
cuprini de o oarecare nelinite. Sub ce motiv ar fi putut s le dea ordin s
rmn pe dunet? i cum puteau s nu rspund la ntrebrile lor! Louis
Clodion lu cuvntul:
Vedei acel grup de pe falez, domnule cpitan Paxton?
Da zise Harry Markel, i nu neleg ce caut acolo aceti oameni
Oare nu cerceteaz Alert-ul? Adug Albertus Leuwen.
Nici Alert i nici celelalte nave nu sunt sub observaie, zise John
Carpenter.
Dar sunt ageni de poliie? ntreb Roger Hinsdale.
Cred c da, zise Harry Markel.
Nu cumva sunt n cutarea unor rufctori? adug Louis
Clodion.
A unor rufctori? repet ntrebtor eful echipajului.
Fr ndoial, continu Louis Clodion. N-ai auzit c piraii de pe
Halifax, dup ce au fost capturai n Mrile Pacificului, au fost adui n
Anglia, la Queenstown, pentru a fi judecai, i c au reuit s evadeze din
nchisoare?
Nu tiam, zise John Carpenter cu tonul cel mai natural i indiferent.
Cu toate acestea, zise Perkins, alaltieri, la sosirea noastr, cnd am
debarcat de pe pachebot, n-am auzit vorbindu-se dect de asta.
E posibil, dar noi n-am prsit bordul nici o clip alaltieri i ieri i nu
suntem la curent cu aceste tiri.
Totui, zise Louis Clodion. Cred c ai auzit c echipajul de pe Halifax
a fost adus n Europa?
Da rspunse John Carpenter, care nu voia s treac mai netiutor
dect trebuia Dar nu tiam c aceti indivizi au scpat din nchisoarea de
la Queenstown
Totui evadarea a avut loc, zise Roger Hinsdale, chiar n ajunul zilei
cnd bandiii trebuiau s fie judecai
Apoi condamnai! exclam Tony Renault. S sperm c poliia va
reui s dea de urmele lor
i, adug Louis Clodion, c nu vor scpa de pedeapsa pe care o
merit pentru crimele lor groaznice
Aa cum spunei se mrgini s rspund Harry Markel. Dar teama
pe care o resimise pe drept cuvnt Harry Markel i oamenii si lu n
curnd sfrit. Dup un sfert de ceas de edere pe creasta falezei, patrula
54

i continu drumul de-a lungul litoralului, n direcia sud-vest. Agenii nu


ntrziar s dispar i Corty s murmure, umflndu-i pieptul:
n sfrit respir!
De acord, rspunse John Carpenter, dar dac agenii au venit i-au
plecat, n schimb vntul a rmas la dracu-n praznic!
Ne vom mica de aici, nu-i aa, Harry? ntreb Corty. Ambarcaiunile
noastre l vor remorca pe Alert. Pasagerii nu vor refuza s ne dea o mn de
ajutor, punnd mna pe vsle.
Bine, declar eful echipajului, i cnd refluxul ne va duce la trei
sau patru mile deprtare de rm, nu vom mai avea s ne temem de
primejdii, ca aici
i, adug Corty, vom putea face ceea ce ne rmne de fcut
X.
BRIZA DE NORD-EST.
Aplecai peste balustrad, tinerii pasageri se uitau cu atenie n
deprtare. Ce nerbdtori erau s fie ridicat ancora i s nu mai poat zri
uscatul!
Cerul lsa s se prevad n curnd o modificare a strii timpului.
Civa nori se ridicau la est i era posibil ca briza s bat dinspre coast
nainte de sfritul zilei.
Ei bine, se vor sluji de ea chiar dac s-ar transforma n furtun, numai
s-l mite pe Alert la douzeci de mile de aici, n plin Atlantic.
Dar aceast speran nu va fi nelat? Norii nu se vor mprtia cu
ultimele raze de soare? Harry Markel va trebui s se serveasc de
ambarcaiunile sale spre a putea ajunge n largul mrii?
ntre timp, adpostii sub tenda dunetei, tinerii urmreau micrile de
la intrarea canalului Saint George. Nu numai c urcau i coborau vapoare cu
aburi, unele spre Atlantic, altele spre regiunile Irlandei, dar mai multe
corbii cu pnze erau trase de remorchere din Queenstown.
Ah! Dac Harry Markel ar fi ndrznit, ar fi chemat unul din aceste
remorchere: l-ar fi tocmit pentru a fi dus n larg i ar fi pltit un pre bun
pentru remorcare.
Tony Renault propuse chiar s se ntrebuineze acest mijloc. La cinciase mile deprtare de canal, nu era sigur c se vor ntlni brizele din larg?
La aceast propunere, Harry Markel opuse un refuz categoric pe un
ton sec, care nu mir prea mult. n definitiv, un cpitan tie ce are de fcut;
nu cere prerea nimnui.
n adevr, Harry Markel, orict ar fi avut interesul s se deprteze de
un rm att de periculos pentru el i oamenii lui, n-ar fi consimit nici un
moment s tocmeasc un remorcher. Ce s-ar fi ntmplat dac patronul
acestui remorcher l-ar fi cunoscut pe cpitanul Paxton sau pe unul din
marinari i nu i-ar fi regsit la bordul lui Alert? Nu, tot mai bine era s
atepte.
Spre ora trei dup-amiaz, trmbe groase de fum se ridicar dinspre
sud-vest. Ce interesant era s priveti apropierea vaporului cu aburi, care fu
semnalat! Acest vapor mergea cu mare vitez. Dup o jumtate de or
cptar certitudinea c un vas de rzboi venea spre canal.
Toate lunetele fur ndreptate n acea parte. Tony Renault i ceilali
rivalizau care din ei va descoperi primul naionalitatea vaporului!
55

Louis Clodion avu acest noroc i, dup ce recunoscuse flamura


desfurat pe vrful catargului militar, exclam:
Este francez, un bastiment
Dac este francez, exclam Tony Renault, l vom saluta n trecere!
i merse s cear permisiunea lui Harry Markel s dea onorul Franei,
reprezentat de aceast nav militar.
Harry Markel, neavnd nici un motiv s refuze, consimi i adug
chiar c e foarte sigur c se va rspunde salutului lui Alert. Nu este acesta
obiceiul n marina ntregii lumi?
Vaporul era un crucitor cuirasat de rangul doi, care avea 7 000 de
tone i era prevzut cu dou catarge militare. Steagul francez flfia la
pupa. Nava nainta repede pe aceast mare att de calm pe care o despica
etrava mult ascuit, lsnd n urm o lung dr de siaj, neted datorit
formei carenei sale. Cu ajutorul binoclului, numele cuirasatului putu fi citit n
momentul trecerii sale pe lng Alert.
Era Jemmapes, unul dintre cele mai frumoase vapoare franceze.
Louis Clodion i Tony Renault erau pe dunet, lng saula picului
arborelui artimon. Cnd Jemmapes nu mai fu dect la un sfert de mil
deprtare, traser de saul i pavilionul britanic fu ridicat de trei ori, n urale
de Triasc Frana!. Toi englezii, danezii, olandezii scoaser acest strigt
n onoarea camarazilor lor, n timp ce pavilionul lui Jemmapes era cobort i
ridicat la rndul su. O or mai trziu, aceleai onoruri fur fcute culorilor
engleze, cnd aprur la picul unui transatlantic.
Era City-of-London al liniei Cunard, care fcea cursa Liverpool-New
York. Conform obiceiului, mergea s depun scrisorile oficiale la
Queenstown, ceea ce fcea s se ctige o jumtate de zi diferen fa de
sosirile cu pachebotul. City-of-London salut Alert-ul, al crui pavilion fusese
ridicat de John Howard i Hubert Perkins, n mijlocul uralelor tinerilor
pasageri.
Ctre orele cinci se constat c norii s-au ngrmdit spre nord-est i
strjuiesc nlimile din spatele golfului Cork. Era o mare diferen ntre
aspectul de acum al cerului i cel pe care-l avusese la aceeai or n timpul
zilelor precedente.
Dac n seara aceasta soarele mai apunea pe un orizont senin, era de
prevzut c va reapare a doua zi acoperit de nori groi.
Harry Markel i John Carpenter discutau la prova. Din prevedere, nu
voiau s se arate pe dunet, unde ar fi putut fi zrii i recunoscui, fie de
pe falez, fie chiar de pe rmul mrginit de stnci.
Se pare c acolo bate vntul! zise eful de echipaj, ntinznd mna n
direcia Roche-Pointe.
Cred rspunse Harry Markel.
Ei bine, dac se decide s sufle, nu vom pierde timp cpitane
Paxton da, cpitane Paxton! Nu trebuie s m obinuiesc s te chem
astfel cel puin cteva ore? Mine chiar n noaptea aceasta poate,
sper c vei redeveni n mod definitiv cpitanul Markel, comandant Ah,
fiindc veni vorba, voi cuta un nume nou pentru nava noastr! Nu Alert
va fi cel cu care vom rencepe expediiile noastre n mrile Pacificului!
Harry Markel, care nu-l ntrerupsese, zise:
Totul e gata de drum?
56

Totul, cpitane Paxton, rspunse eful echipajului. Nu trebuie dect s


ridicm ancora i s ntindem pnzele. Nu va fi nevoie de un vnt prea tare,
pentru ca o nav att de supl la prova i att de nalt la pupa s se
deplaseze repede
n seara aceasta, declar Harry Markel, a fi foarte mirat dac nu vom
fi la cinci sau ase mile la sud de Roberts-Cove
i eu, mai mult jignit dect mirat! replic John Carpenter. Dar iat doi
din pasagerii notri care vin s-i vorbeasc
Ce au s-mi spun? murmur Harry Markel.
Magnus Anders i Tony Renault cei doi marinari, cum le spuneau
camarazii lor tocmai prsiser duneta, ndreptndu-se spre puntea de la
prova lng care discutau Harry Markel i John Carpenter.
Tony Renault ncepu s vorbeasc.
Domnule cpitan Paxton, camarazii mei ne trimit, pe Magnus i pe
mine, s v ntrebm dac nu exist semne de schimbare a vremii
Da, rspunse Harry Markel.
Atunci e posibil ca Alert s porneasc n seara aceasta? zise Magnus
Anders.
E posibil i tocmai vorbeam de acest lucru, John Carpenter i cu mine.
Dar, relu Tony Renault, plecarea nu va avea loc, fr ndoial, dect
seara?
Seara, rspunse Harry Markel. Norii se deplaseaz foarte ncet, i,
dac vntul se declaneaz, acest lucru nu se va ntmpla dect peste
dou, trei ore
Noi am observat, continu Tony Renault, c norii nu sunt
fragmentai i trebuie s fie foarte groi dincolo de orizont Probabil c
tocmai acest lucru v face s credei, domnule cpitan Paxton, c se
schimb vremea, nu-i aa?
Harry Markel ncuviin din cap i atunci eful de echipaj adug:
Da, scumpii mei tineri, cred c de data aceasta vom avea vnt! Va
fi cel favorabil, cci ne va mpinge spre vest nc puin rbdare i Alert
va prsi n sfrit coasta Irlandei! n ateptare, avei timp s cinai i
Ranyah Cogh a pus toat buctria sa n micare pentru ultima voastr
mas ultima luat lng coast, bineneles!
Harry Markel ncrunt din sprncene, nelegnd bine oribilele aluzii
ale lui John Carpenter. Dar era greu s mpiedici vorbria acestui bandit,
care avea cruzimea glumea sau gluma crud, cum voiai s-o iei.
Bine, spuse Magnus, vom merge la mas cnd va fi gata.
i, strui Tony Renault, dac pornii nainte s-o terminm, nu v
temei c ne deranjai Vrem s fim cu toii la postul nostru, la plecare.
Acestea stabilite, cei doi tineri se ntoarser pe dunet. Aici
continuar s discute, examinnd starea cerului, pn n momentul cnd un
marinar, numit Wagah, veni s-i anune c masa e servit. Acest Wagah era
repartizat la serviciul dunetei. Lui i revenea sarcina s se ngrijeasc de tot
ce privea careul i cabinele, ca i cum ar fi fost steward la bord. Era un om
de 35 de ani i natura, din greeal, i dduse o nfiare cinstit i o figur
simpatic; nu preuia mai mult dect ceilali bandii. Slugrnicia sa nu era
lipsit de perfidie i avea obiceiul s nu priveasc n ochii oamenilor.
Aceste lucruri probabil c nu fuseser observate de pasageri, prea
tineri i lipsii de experien pentru a descoperi asemenea indicii ale
57

perversitii umane. Se nelege de la sine c Wagah plcuse n mod


deosebit domnului Horatio Patterson, care, dei nu prea tnr, era totui la
fel de lipsit de experien ca i Louis Clodion i colegii si.
n adevr, prin meticulozitatea sa n serviciu, prin zelul pe care-l arta,
Wagah trebuia s plac unui om att de ncreztor ca administratorul de la
Antilian School. Harry Markel avusese fler cnd l alesese pentru funcia de
steward. Nimeni nu putea juca mai bine acest rol. Dac ar fi trebuit s-l
continue n tot timpul traversrii, domnul Horatio Patterson nu l-ar fi bnuit
niciodat pe acest ticlos. Dar, cum se tie, acest rol urma s ia sfrit n
cteva ore.
Deci, mentorul era ncntat de stewardul su. i i indicase locul unde
s fie aezate diversele obiecte de toalet i hainele, n cabina sa. i
spunea c dac ar fi apucat de rul de mare eventual, dei foarte puin
probabil, pentru c nu avusese nimic n timpul traversrii de la Bristol la
Queenstown Wagah i-ar fi de cel mai mare folos. De pe acum vorbea de o
bun recompens pe care urma s i-o atribuie din banii de cltorie, pentru
a-i rsplti stewardului grija de a-i fi pe plac i de a-i satisface cele mai mici
dorine.
n timpul zilei, discutnd cu el, interesndu-se de tot ce-l privea pe
Alert i personalul su, domnul Patterson aduse vorba de Harry Markel.
Poate c l gsea pe comandant astfel l numea puin cam rece,
rezervat, ntr-un cuvnt, nu prea comunicativ.
L-ai caracterizat bine, domnule Patterson, i rspunse Wagah. E
adevrat c acestea sunt caliti serioase pentru un marinar. Cpitanul
Paxton i cunoate meseria tie ce responsabilitate are i nu se gndete
dect s-i ndeplineasc ndatoririle l vei vedea la treab, dac Alert va
trebui s nfrunte furtunile Este unul dintre cei mai buni piloi ai flotei
noastre comerciale i ar fi capabil s comande o nav de rzboi tot aa de
bine ca i excelena sa, primul lord al amiralitii
Se bucur de o reputaie binemeritat, Wagah, rspunse domnul
Horatio Patterson, i n aceti termeni elogioi ne-a fost descris! Cnd Alert
a fost pus la dispoziia noastr de ctre generoasa doamn Kethlen
Seymour, am fost informai de meritele cpitanului Paxton, acest Deus, nu
voi spune ex machina, dar acest Deus machinae16. Dumnezeul acestei
minunate maini, care este o nav capabil s reziste la toate furiile mrii!
Ceva neobinuit, care-i fcu plcere deosebit domnului Horatio
Patterson, era c stewardul prea s-l neleag, chiar cnd i scpa cte-un
citat latin. Astfel c nu mai contenea s-l laude pe numitul Wagah i nu
exista nici un motiv ca tinerii si tovari de drum s nu-l cread pe cuvnt.
Masa de sear fu tot att de vesel ca i cea de prnz i, trebuie spus,
tot aa de bun i bine servit. De aici, noi laude la adresa buctarului
Ranyah Cogh, unde cuvintele potus[17] i cibus18 se amestecar n
splendidele fraze ale domnului Horatio Patterson.
Dealtfel, trebuie mrturisit c, n ciuda observaiilor administratorului,
Tony Renault, pe care nerbdarea l fcea s nu mai poat sta locului,
prsea destul de des careul pentru a ti ce se ntmpl pe punte, unde se
gsea echipajul. Prima dat se duse s vad dac vntul btea n direcia
cea bun, a doua pentru a fi sigur c devine mai puternic i nu tinde s
scad, a treia pentru a se convinge c ncepuser pregtirile de plecare, a
58

patra pentru a reaminti cpitanului Paxton promisiunea de a-i anuna cnd


va fi momentul s ridice ancora.
N-are rost s spunem c Tony Renault aducea totdeauna camarazilor
si, tot aa de nerbdtori ca el, un rspuns favorabil. Plecarea lui Alert va
avea loc fr ntrziere, dar nu nainte de ora apte i jumtate, la
schimbarea mareei, iar fluxul i va duce repede spre larg.
Aa c pasagerii aveau tot timpul s cineze fr a fi obligai s nghit
mbucturi mari, ceea ce l-ar fi contrariat profund pe domnul Horatio
Patterson. Nu mai puin grijuliu s-i administreze stomacul tot aa de bine
ca treburile, mesele sale se desfurau cu o ncetineal neleapt; nu lua n
gur dect buci mici, nu bea dect mici nghiituri de lichid, fiind
totdeauna atent s mestece mult alimentele nainte de a le lsa s intre n
canalul muscularo-membranos al faringelui. i deseori repeta pentru
edificarea pensionarilor de la Antilian School:
Gurii i este hrzit sarcina primei activiti Ea are dinii fcui
pentru masticaie, n timp ce stomacul nu-i are Deci gura trebuie s
sfarme, stomacul s digere, cu cele mai fericite urmri pentru economia
vital.
Nimic mai adevrat, i domnul Patterson nu putea avea dect un
singur regret: acela c nici Horaiu, nici Vergiliu sau alt poet al anticei Rome
n-au imortalizat acest aforism n versuri latineti.
Astfel se desfur aceast cin, ultima ct Alert mai era ancorat, n
condiii care nu-l obligar pe Wagah s instaleze masa de ruliu.
Iat de ce la desert Roger Hinsdale, adresndu-se colegilor si,
nchin n sntatea cpitanului Paxton, regretnd c acesta nu putuse
prezida masa din careu. Ct despre Niels Harboe, el exprim dorina ca
pofta de mncare s nu le lipseasc n timpul ntregii traversri
i de ce ne-ar putea lipsi pofta de mncare? Replic mentorul, puin
animat de un pahar de porto. Nu va fi nencetat rennoit de aerul srat al
oceanelor?
Eh, eh! zise Tony Renault, privindu-l cu un ochi ironic. Oare nu trebuie
s inem seama i de rul de mare?
A! rosti John Howard. Scapi numai cu puine greuri.
Dealtfel, replic Albertus Leuwen, nu se tie nc, dac, pentru a-l
nfrunta, e mai bine s fii cu stomacul plin sau gol
Gol, asigur Hubert Perkins.
Plin afirm Axel Wickborn.
Scumpii mei prieteni, interveni domnul Horatio Patterson, avei
ncredere n vechea mea experien, cel mai bun lucru este s te obinuieti
cu micrile alternative ale navei De vreme ce am fcut-o n timpul
drumului de la Bristol la Queenstown, probabil c nu mai trebuie s ne fie
fric de acest ru! Nimic nu-i mai sigur dect s te obinuieti, i obinuina
este totul n aceast lume!
Evident, nelepciunea vorbea prin gura acestui om incomparabil, care
adug:
Iat, prieteni, nu voi uita niciodat un exemplu care vine n sprijinul
tezei mele
Citai-l citai-l! strigar toi comesenii.
Citez, urm domnul Patterson, dndu-i puin capul pe spate. Un
savant ihtiolog, al crui nume mi scap, a fcut, din punct de vedere al
59

obiceiului, o experien din cele mai concludente asupra petilor. El poseda


un bazin i n el un crap care-i petrecea acolo zilele fr nici o grij. ntr-o
zi, numitul savant avu ideea s-i obinuiasc petele s triasc afar din
ap. l scoase din bazin cteva secunde la nceput, cteva minute mai
trziu, apoi cteva ore, apoi cteva zile, pn cnd inteligentul pete se
obinui s respire n aer liber
Nu-i de crezut! zise Magnus Anders.
Faptele au confirmat-o, afirm domnul Patterson, i ele au o valoare
tiinific.
Atunci, remarc Louis Clodion, foarte nencreztor, urmnd acest
procedeu, omul ar putea ajunge s triasc n ap?
Este foarte probabil, scumpul meu Louis.
Dar, ntreb Tony Renault, s-ar putea ti ce a devenit acest crap
interesant? Mai triete nc?
Nu, a murit, dup ce a servit acestei interesante experiene, trase
concluzia domnul Patterson, a murit ntr-un accident, i acest lucru este
poate cel mai curios. ntr-o zi, el czu din greeal n bazin i se nec!
Fr aceast micare stngace, ar fi trit o sut de ani, ca i ceilali crapi!
n aceast clip se auzi un ordin:
Toat lumea pe punte!
Comanda lui Harry Markel l ntrerupse pe mentor n momentul cnd
uralele comesenilor erau gata s izbucneasc n cinstea acestei povestiri.
Nici un pasager nu voia s lipseasc de la manevrele de plecare.
Vntul prea s bat regulat, o briz mijlocie care sufla din nord-est.
Patru oameni se i aflau la cabestan, gata s vireze ancora, i pasagerii se
aezar lng ei, pentru a le veni n ajutor. n acelai timp, John Carpenter i
mai muli marinari pregteau velele gabiere, cele ptrate, focurile, velele
joase, ca apoi s ridice vergile i s lege murele imediat ce ar fi ajuns sus.
Vira ancora! ordon dup un moment Harry Markel. Ultimele
nvrtituri fcur ca ancora s intre n lcaul ei, unde fu pus de-a
curmeziul.
Legai murele i ntindei pnzele, comand Harry Markel, apoi
direcia sud-vest.
Alert, mpins de vnt, ncepu s se deprteze de Robert's-Cove, n
timp ce tinerii pasageri arborau pavilionul britanic, salutndu-l cu urale.
Domnul Horatio Patterson se gsea atunci lng Harry Markel, n faa
habitaclului busolei. Dup ce declar c marea cltorie ncepuse, adug:
Mare i folositoare, cpitane Paxton! Datorit generozitii
doamnei Kethlen Seymour, ea asigur fiecruia dintre noi o prim de 700 de
lire, la plecarea din Barbados!
Harry Markel, care nu tia nimic despre o asemenea dispoziie, privi
int la domnul Patterson, apoi se deprta fr a spune un cuvnt.
Era ora opt i jumtate. Pasagerii mai vedeau nc luminile din
Kinsale-Harbour i din Corrakilly-Bay. n acest moment, John Carpenter,
apropiindu-se de Harry Markel, i zise:
Atunci, n noaptea aceasta?
Nici n noaptea asta i nici n altele! rspunse Harry Markel.
Pasagerii notri vor valora fiecare cte 700 de lire n plus, la ntoarcere!
XI.
PE MARE.
60

A doua zi, soarele, acest punctual factotum al universului cum a


spus Charles Dickens se ridic pe un orizont senin, limpezit de o briz
bun. De pe Alert nu se mai vedea nici o urm de uscat.
Aadar, Harry Markel se decisese s ntrzie executarea planurilor
sale criminale.
n fond, i-a fost uor s se dea drept cpitanul Paxton, pentru c
acesta nu era cunoscut de viitorii pasageri i pentru c nu rmsese la bord
nici un singur om din vechiul echipaj. Dup ce ar fi scpat de domnul
Patterson i de tovarii si, nu va mai avea s se team de nimic i Alert
putea s ajung fr nici un risc n regiunile Pacificului.
Dar iat c planul acestui ndrzne bandit fusese deodat modificat.
Ceea ce voia acum era s ajung cu corabia la destinaie, s navigheze n
Mrile Antile, s duc pn la capt voiajul proiectat, s-i lase pe tineri s
coboare n Barbados i s ia prima care completa bursa de cltorie. S-i
azvrle n mare, avea timp dup plecarea din Antile.
Era totui o mare primejdie s procedeze n felul acesta. Aceasta fu
prerea unora, printre care i aceea a lui Corty, cu toate c aveau o coard
foarte simitoare la sunetul arginilor. Cpitanul Paxton putea s fie
cunoscut n vreuna din insulele Antilelor sau, cel puin, de unul dintre
oamenii de acolo. E adevrat ns c era admisibil ca echipajul de pe Alert
s fi suferit schimbri, nainte de plecarea sa n cltoria spre Antile.
Fie, spuse Corty, unul sau doi marinari Dar cpitanul Paxton?
Cum s se explice absena sa?
Ar fi imposibil, n adevr, rspunse Harry Markel. Din fericire, citind
hrtiile lui Paxton, m-am asigurat c n-a fost niciodat n Indiile Occidentale,
nici cu Alert, nici cu o alt nav. Se poate deci presupune c nu-i deloc
cunoscut Dealtfel, c avem cteva primejdii de nfruntat, sunt de acord,
dar riscul merit suma promis de doamna Kethlen Seymour bursierilor de
la Antilian School
Sunt de prerea lui Harry, zise atunci John Carpenter. Merit s
riscm! Important era s prsim Queenstown, i iat c am ajuns la 30
de mile deprtare Ct despre prima pe care trebuie s-o primeasc domnul
Patterson i fiecare din aceti gentlemeni
Fiecare dintre noi o va ncasa ntreag, pentru c suntem zece la
numr, ca i dnii, rspunse Harry Markel.
Bine calculat, declar eful echipajului, i adugind valoarea
corbiei, n total este o afacere bun! M nsrcinez s-i fac pe tovarii
notri s neleag aceste avantaje
Fie c neleg sau nu, rspunse Harry Markel, lucrul este hotrt.
Fiecare s aib grij s-i joace rolul n timpul traversrii i s nu se dea de
gol nici prin fapte, nici prin vorbe! Voi fi cu ochii n patru.
n cele din urm, Corty fu convins de argumentele lui Harry Markel i,
gndindu-se la beneficiile viitoare, puin cte puin ngrijorarea sa avea s
se calmeze. Apoi, aa cum a spus John Carpenter, prizonierii din
Queenstown erau acum la adpost de poliie i pe mare nu se puteau teme
de nici o urmrire.
Pe scurt, planul lui Harry Markel, orict de ndrzne era, primi
aprobarea general i nu mai aveau altceva de fcut dect s lase lucrurile
n voia lor. n timpul dimineii, Harry Markel voi s mai revad hrtiile de
61

bord i mai ales cele ale cpitanului Paxton, n ceea ce privea cltoria i
explorarea Antilelor, conform programului.
Fr ndoial i n toate privinele, era preferabil s se ajung direct n
Barbados, unde pasagerii trebuiau s-o ntlneasc pe doamna Kethlen
Seymour i s primeasc prima respectiv. Atunci, n loc s mearg din
insul n insul, Harry Markel, dup ce ar fi prsit Barbados, ar fi pornit n
larg n acea noapte, pasagerii ar fi fost aruncai n mare. Apoi Alert s-ar fi
ndreptat spre sud-est, pentru a trece de Capul Bunei Sperane.
Dar doamna Kethlen Seymour fixase un itinerar i trebuiau s se
conformeze punct cu punct. Domnul Horatio Patterson i elevii cunoteau
acest program i, la rndul su, Harry Markel trebuia s in seama de el.
Itinerarul fusese bine chibzuit, pentru c Alert trebuia s ajung n Antile pe
la nord i s urmeze lunga salb a Insulelor Vntului, mergnd spre sud.
Prima escal se va face la Saint Thomas, a doua la Sainte Croix, unde
vor cobor Niels Harboe i Axel Wickborn. A treia escal ar permite lui Alert
s acosteze n portul insulei Saint Martin, locul de natere al lui Albertus
Leuwen. A patra escal se va face la Saint Barthlmy, unde se nscuse
Magnus Anders.
La a cincea escal, Hubert Perkins va vizita Antigua, i la a asea
Louis Clodion Guadelupa.
n sfrit, Alert va debarca, la ultimele escale, pe John Howard pe
insula Dominica, pe Tony Renault pe insula Martinica i pe Roger Hinsdale
pe insula Santa Lucia.
Dup aceste nou popasuri, cpitanul Paxton trebuia s se ndrepte
spre Barbados, unde locuia doamna Kethlen Seymour. Acolo, domnul
Horatio Patterson i va prezenta pe cei nou laureai de la Antilian School
generoasei doamne. Acolo i vor mulumi pentru amabilitatea ei; de acolo
vor pleca, pentru a se ntoarce n Europa.
Acesta era programul pe care trebuia s-l ndeplineasc punct cu
punct cpitanul lui Alert i cruia Harry Markel va trebui s se conformeze.
Era chiar n interesul bandiilor ca s nu fie modificat n nici un fel. Cu
condiia ca nefericitul Paxton s nu fie cunoscut n Antile ceea ce era mai
mult dect probabil planurile lui Harry Markel aveau mari anse s
reueasc i nimeni nu va bnui c Alert a czut n minile pirailor de pe
Halifax.
Ct despre traversarea Atlanticului cu o nav bun, n aceast
perioad, cnd vnturile alizee strbat zona tropical, era de presupus c
ea se va desfura n condiiile cele mai favorabile.
Prsind apele engleze, Harry Markel s-a ndreptat spre sud-vest n loc
de sud-est, cum ar fi fcut dac pasagerii si ar fi disprut n timpul nopii
precedente. Alert ar fi ncercat s ajung n marea indian, apoi n Oceanul
Pacific, n cel mai scurt timp. Acum era vorba s mearg spre Antile tind
Tropicul Cancerului n dreptul celui de-al aptelea meridian. Astfel, corabia,
cu toate pnzele sus, pn i cu arboretul rndunicii i pnzele joase, zbura
cu vntul n tribord sub o briz proaspt, fcndu-i cele unsprezece mile
pe or.
Se nelege de la sine c nimeni nu suferea de ru de mare. mpins
continuu de velatura care-l apleca spre babord, alunecnd pe suprafaa
unei hule lungi i regulate, Alert se cltina foarte lin, trecnd de la un val la
altul cu atta uurin nct tangajul aproape c nu se simea.
62

Totui, nu se tie de ce, dup-amiaz, domnul Patterson se simi ru.


E drept c, datorit prudenei doamnei Patterson i conform faimoasei
formule Vergall, valiza sa coninea diferite ingrediente care, dup spusele
unor cunosctori, permit s combai cu succes aa-zisul ru de mare, pe
care-l denumeau n mod savant pelagalgie.
Dealtfel, n cursul ultimei sptmni petrecute la Antilian Sclwol,
prevztorul administrator nu neglijase s recurg la diverse purgaii n
mod progresiv, pentru a se gsi n cele mai bune condiii sanitare i a
rezista la scielile zeului Neptun. Este, se spune, o prevedere pregtitoare,
indicat de experien, i viitorul pasager al lui Alert a urmat-o scupulos.
Apoi, dup o recomandare infinit mai plcut, domnul Horatio Patterson,
nainte de a prsi Queenstown pentru a se mbarca pe Alert, luase o mas
bun n compania tinerilor bursieri, care-i adresaser urri din cele mai
ncurajatoare.
Dealtfel, domnul Patterson tia c locul de la bord unde oscilaiile sunt
mai puin resimite este partea de mijloc a navei. Tangajul i ruliul se
manifest mai violent fie la prova, fie la pupa. Astfel, chiar de la nceput, n
timpul primelor ore ale navigaiei, crezu c va putea rmne totui pe
dunet. Fu vzut deci plimbndu-se n lung i-n lat, cu picioarele deprtate
ca un adevrat marinar, pentru a-i asigura mai bine echilibrul, i acest om
de bine i sftuia pe nsoitorii si s-i urmeze exemplul. Dar se pare c ei
nu ineau seama de astfel de precauiuni, pe care nu le cereau nici
temperamentul i nici vrsta lor.
n acea zi, domnul Horatio Patterson nu lu masa de prnz cu aceeai
poft de mncare ca n ajun, cu toate c eful buctar gtise cu pricepere.
Apoi, la desert, nemaisimind nevoia s se plimbe, se aez pe una din
bncile dunetei, privind la Louis Clodion i la colegii si care se tot agitau
prin preajma lui. Dup masa de sear, la care gust cte puin din vrful
buzelor, Wagah l conduse n cabin i-l ntinse pe pat, cu capul puin
ridicat. Sttu aa, cu ochii nchii, nainte de a adormi.
A doua zi, domnul Patterson se scul cam mahmur i lu loc pe un
scaun pliant, lng ua careului. Cnd Harry Markel trecu pe lng el, i zise
cu o voce stins:
Nimic nou, domnule cpitan Paxton?
Nimic nou, domnule, rspunse Harry Markel.
Timpul e acelai?
Timpul e acelai, cu aceeai briz.
Nu prevedei nici o schimbare?
Nu, poate doar vntul are o anumit tendin s se ntreasc.
Atunci totul merge bine?
Totul e n regul.
Domnul Patterson gndea n sinea lui c nu mergea totul ca pe roate
ca n ajun. C ar fi mai bine, poate, s fac puin micare. Aa c, dup ce
se ridic i se sprijini cu mna dreapt pe balustrad, merse de la dunet
spre catargul mare. Era o recomandare, ntre attea altele, ale formulei
Vergall, de care un pasager trebuia s in seama la nceputul unei
traversri. Rmnnd n partea central a navei, spera s suporte fr
multe neajunsuri micrile tangajului, mult mai neplcute dect cele ale
ruliului, acestea din urm aproape inexistente, pentru c Alert avea o
bandare destul de pronunat spre babord.
63

n timp ce domnul Patterson mergea astfel cu un pas nesigur, se


ncrucia de mai multe ori cu Corty, care crezu de datoria lui s-i spun:
mi permitei s v dau un sfat?
Te rog, prietene.
Ei bine Nu privii spre larg Vei fi mai puin ameit.
Totui, rspunse domnul Patterson, prinzndu-se de un tachet, am
citit n instruciunile pentru uzul cltorilor c este recomandabil s
priveti drept spre mare
n adevr, aceast ultim recomandare se gsea n formul, tot aa i
cealalt, dei preau s se contrazic ntre ele. n plus, domnul Patterson
era hotrt s le urmeze pe toate, oricare ar fi fost ele. Iat de ce doamna
Patterson i dduse un bru de flanel roie, care, nfurat de trei ori n
jurul corpului, l nchinga ca pe un mgar.
n pofida tuturor acestor precauiuni mentorul se simea din ce n ce
mai prost. I se prea c inima i sare din loc, c oscileaz n pieptul su ca o
pendul, i cnd Wagah anun ora mesei, lsndu-i pe tineri s se ndrepte
spre careu, el rmase lng arborele mare.
Atunci Corty, vorbindu-i cu o prefcut seriozitate, i spuse:
Vedei, domnule, nu v simii bine pentru c nu inei seama de
balansul navei, stnd pe scaun
Dar, prietene, ar fi greu s ii seama
Ba nu, domnule, privii la mine.
Corty ddu exemplul nclinndu-se pe spate, cnd Alert intra cu prova
n valuri i aplecndu-se nainte cnd pupa navei intra n spuma siajului
lsat de ea.
Domnul Patterson se ridic atunci, dar nu reui s-i in echilibrul i
murmur:
Nu imposibil Ajutai-m s m aez din nou Marea e prea
nfuriat
nfuriat marea Dar ea e ca untdelemnul domnule e ca
untdelemnul! afirm Corty.
Se nelege de la sine c pasagerii nu-l prsir deloc pe domnul
Patterson, nelsndu-l n voia soartei sale nenorocite. Veneau tot mereu s
se intereseze de el ncercau s-l distrag, discutnd i ddeau sfaturi,
amintindu-i c formula mai coninea numeroase prescripii pentru a evita
rul de mare i, docil, domnul Patterson nu refuza s le ncerce.
Hubert Perkins se duse s caute o sticl de rom. Apoi umplu un
phrel din aceast licoare, att de bun pentru ntrirea inimii, i domnul
Patterson o bu cu nghiituri mici.
Dup o or, Axel Wickborn i aduse un rachiu de melis, din care lu o
lingur mare.
Rul totui nu trecea, cobornd pn n cavitatea stomacal, i nici
bucica de zahr muiat n viinat nu putu s-l calmeze.
Se apropia deci momentul cnd domnul Patterson, galben ca ceara,
va fi obligat s intre n cabina sa, unde era de temut ca starea sa s nu se
agraveze. Louis Clodion l ntreb dac urmase cu strictee toate
precauiunile indicate n formul.
Da da! blbi el, deschiznd gura ct mai puin posibil. Am
chiar cu mine un mic scule pe care mi l-a confecionat doamna Patterson
i care conine un pic de sare de mare
64

i, n adevr, dac nici sculeul cu pricina nu-i va folosi, dac brul


de flanel i sarea de mare rmneau fr rezultate, nu va mai fi nimic de
fcut.
n cele trei zile cu vnt puternic care urmar, domnul Patterson fu
groaznic de bolnav. Cu toate invitaiile struitoare, nu voi s prseasc
patul. O lua din nou ad vomitum cum zice Scriptura i cum ar fi spus i el,
fr ndoial, dac ar mai fi avut putere s emit un citat latin.
i veni atunci n minte c doamna Patterson i pregtise un scule cu
smburi de ciree. Dup cum indica formula Vergall, era destul s ii n gur
unul din aceti smburi igienici, pentru a opri rul de mare fie s se
produc, fie s continue. i cum avea cel puin o sut de smburi, mentorul
putea nlocui smburele pe care l-ar fi nghiit.
Domnul Patterson l rug deci pe Louis Clodion s deschid sculeul
cu smburii de ciree i s scoat unul, pe care-l bg n gur. Dar vai,
aproape imediat, printr-un violent sughi, smburele fu proiectat ca ieit din
puc. Ce era de fcut? Nu mai exista nici o prescripie de urmat? Se
epuizase toat seria de mijloace preventive sau curative? Nu era
recomandabil s mnnce puin? Da, figura i aceast prescripie, ca i
cea de a nu mnca nimic Tinerii elevi nu mai tiau cum s-l trateze pe
domnul Patterson, ajuns n ultimul hal de nuceal. i totui stteau lng
el ct mai mult posibil, evitnd s-l lase singur. tiau c era bine s-l
distrezi pe bolnav, s-i goneti melancolia n care cdea Dar nici mcar
lectura din autorii favorii ai domnului Patterson nu ducea la vreun rezultat.
n plus, cum avea nevoie mai ales de aer curat, care lipsea n cabina
lui, Wagah i pregti o saltea pe punte, n faa dunetei.
i acolo se culc domnul Horatio Patterson, convins de data aceasta
c energia i voina nu valorau mai mult contra rului dect diferitele
prescripiuni nirate n formula terapeutic.
n ce hal este srmanul nostru administrator! zise Roger Hinsdale.
Cred c a fost nelept cnd i-a fcut testamentul! rspunse John
Howard.
Simpl exagerare, cci nu se moare din ru de mare. n sfrit, dupmas, cnd greurile ncepur din nou, stewardul grijuliu interveni
spunndu-i:
Domnule, mai cunosc un leac care reuete cteodat
Ei bine, s reueasc de data aceasta, murmur domnul Patterson, i
spune-mi-l dac mai este timp!
inei n mn o lmie n tot timpul traversrii, ziua i noaptea
D-mi o lmie, murmur din nou domnul Patterson cu o voce
ntrerupt de spasme.
Wagah nu nscocea nimic i nu glumea deloc. Lmia figura printre
remediile imaginate de specialiti contra rului de mare.
Din pcate, ultimul leac nu fu mai puin nefolositor ca celelalte!
Domnul Patterson, mai galben ca fructul acestei familii de citrice, l inu n
zadar n mna sa i-l strnse cu cele cinci degete; nu simi nici o uurare i
inima continua s-i sar din piept.
Dup ncercarea cu lmia, domnul Patterson i puse nite ochelari
ale cror sticle fuseser vopsite cu un strat uor de chinovar. Nici acest
remediu nu reui i se prea c farmacia bordului fusese epuizat. Boala
65

domnului Patterson va dura att ct va putea el s reziste i nu mai avea de


ateptat ajutor dect de la natur.
ntre timp, dup steward, Corty veni s mai propun, la rndul su, un
leac.
Avei curaj, domnule Patterson? ntreb el. Cltinnd din cap,
domnul Patterson rspunse c nu tie.
Despre ce este vorba? se inform Louis Clodion, care se temea de
aceste mijloace de terapeutic marin.
Pur i simplu, s nghit un pahar cu ap de mare, rspunse Corty.
Acest lucru are cteodat efecte extraordinare!
Vrei s ncercai, domnule Patterson? ntreb Hubert Perkins.
Orice! Gemu nefericitul.
Bine, spuse Tony Renault. C doar n-o s soarb toat marea.
Nu, numai un pahar, declar Corty, care arunc un ghiordel peste
bord i-l ridic plin cu o ap a crei limpezime cam lsa de dorit.
Domnul Patterson i trebuie s recunoatem c punea n ce fcea o
energie nverunat, nevrnd s fie nvinovit c n-a ncercat totul se
ridic pe jumtate de pe saltea, lu paharul cu mna tremurnd. l duse la
gur i nghii o bun parte din el.
Fu lovitura de graie. Niciodat nite greuri n-au fost nsoite de
asemenea spasme, de asemenea contracii, convulsiuni, rsuciri i
expectorri, i dac toate aceste cuvinte n-au o semnificaie identic, cel
puin n acea zi ele se completar, pentru a-l lipsi pe pacient de cunotina
lucrurilor din jurul su.
Imposibil s fie lsat n aceast stare. Se va simi mai bine n cabina
lui, zise Louis Clodion.
Da. Trebuie lsat n coliorul lui, declar John Carpenter, chiar dac
ar trebui scos de acolo de-abia cnd ajungem la Saint Thomas.
Poate c eful echipajului s-a gndit c, dac domnul Patterson i va
da ultima suflare nainte de a ajunge n Antile, vor fi 700 de lire mai puin de
mprit ntre el i tovarii lui.
Imediat l chem pe Wagah pentru a-l ajuta pe Corty s transporte
bolnavul, care fu culcat, fr a avea cunotin de ceea ce se ntmpla cu
maina lui uman.
i acum, pentru c remediile luate pe gur au fost nefolositoare,
hotrr s recurg la remedii externe care nu vor rmne, poate, fr
efect. Hinsdale suger ideea s se aplice, dintre toate prescripiile faimoasei
formule, singura care n-a fost nc ntrebuinat i de la care se puteau
atepta urmri fericite.
Domnul Patterson, care n-ar fi fcut nici un gest de protest, chiar dac
ar fi fost jupuit de viu, fu dezbrcat de hainele sale pn la bru i stomacul
su fu supus la frecii repetate cu un prosop mbibat cu colodiu lichid.
Nu trebuie s credei c a fost obiectul unor frecii uoare i repetate,
datorate unor mini mngietoare! Departe de aa ceva! Vigurosul Wagah
se achit cu toate puterile de aceast sarcin, i att de contiincios, nct
ndrumtorul ar fi trebuit, pe bun dreptate, s-i tripleze gratificaia la
sfritul cltoriei
Pe scurt, dintr-o cauz sau alta, poate pentru c acolo unde nu mai
exist nimic natura i pierde drepturile, ca i cel mai puternic suveran,
poate pentru c pacientul era att de golit pe dinuntru nct acest gol i
66

fcea sil, el fcu semn s nu-l mai maseze. Apoi, ntorcndu-se pe o parte,
cu stomacul apsat de marginea cuetei, czu n nesimire.
Tovarii si l lsar s se odihneasc, gata s se ntoarc la prima
chemare. La urma urmelor, nu era imposibil ca domnul Patterson s-i
revin nainte de terminarea traversrii i s-i recapete totalitatea
facultilor sale morale i fizice cnd va pune piciorul pe prima insul a
arhipelagului antilian.
Dar, desigur, acest om serios i practic va avea dreptul s considere
greit i neltoare formula Vergall, care-i inspirase atta ncredere i care
nu cuprindea mai puin de 28 de prescripii. Dar cine tie? Poate c trebuia
s urmezi ultima, care spunea urmtoarele: A nu se face nimic pentru a se
evita rul de mare!
XII.
STRBTND ATLANTICUL.
Navigaia se desfura n condiii favorabile i se observa chiar c
starea domnului Horatio Patterson nu se nrutea, ci din contr. E de
prisos s spun c renunase s mai in o lmie n mn. Desigur, freciile
cu colodiu fcute de Wagah avuseser un rezultat. Inima ndrumtorului i
relua regularitatea ei cronometric, la fel cum btea i orologiul
administratorului de la Antilian School.
Din timp n timp, sufla un vnt mai tare care scutura puternic nava.
Dar Alert l suporta uor. Dealtfel, echipajul manevra att de bine la ordinele
lui Harry Markel, nct tinerii pasageri se minunau, n special Tony Renault
i Magnus Anders. Ei ajutau echipajul fie s coboare velele nalte, fie s
braeze vergile, fie s prind terarolele operaie pe care instalarea celor
dou gabiere o fcea mai uoar. Dac domnul Patterson nu era de fa
pentru a le recomanda pruden, era linitit, pentru c John Carpenter
veghea asupra tinerilor gabieri cu o solicitudine printeasc i avea de ce.
n plus, vremea proast nu se transformase n furtun, pn acum.
Vntul btea din est i Alert i urma cu bine drumul.
ntre alte distracii pe care le-o procura aceast cltorie pe Atlantic,
bursierii se dedau plcerilor pescuitului, nu fr pasiune i cu succes.
Aruncau n ap undie lungi, urmrindu-le cu atenia special care i
caracterizeaz pe discipolii acestei mari arte, i prindeau, n fiecare crlig,
peti de toate speciile. Flegmaticul Albertus Leuwen i rbdtorul Hubert
Perkins gustau cel mai mult acest exerciiu i-l practicau cu mare zel.
Mesele se mbunteau cu pete oceanic bonit, dorad, nisetru, morun,
ton din care se ospta i echipajul.
Fr ndoial c domnul Patterson ar fi avut o mare plcere s
urmreasc peripeiile pescuitului, dar dac prsea cabina nu o fcea nc
dect pentru a respira puin aer curat. Desigur c nu mai puin s-ar fi
interesat de joaca marsuinilor i delfinilor care sreau i se izbeau de
bordajul lui Alert, de strigtele tinerilor pasageri admirnd uimitoarele
tumbe i salturi ale clovnilor oceanului.
Uite doi pe care-i puteam inti din zbor! exclam unul.
i la care face salturi n faa etravei, spuse altul.
Aceste animale mldioase i sprintene se adunau n cete de
cincisprezece sau douzeci, cteodat n fa, alteori n dra de spum pe
care o lsa nava, i naintau mai repede ca ea; apreau ntr-o parte i
aproape imediat i vedeai n partea cealalt, dup ce trecuser pe sub chil;
67

fceau salturi de trei, patru picioare, apoi cdeau descriind curbe graioase
i ochiul putea s-i observe pn n adncurile apelor nespus de limpezi i
transparente. n mai multe rnduri, la cererea pasagerilor, John Carpenter i
Corty ncercar s prind un marsuin, s-l loveasc cu harponul. Nu reuir
ns, cci acetia sunt foarte agili.
Nu acelai lucru se ntmpl cu rechinii enormi de prin prile
Atlanticului. Lcomia lor este att de mare, c se arunc la orice fel de
obiect czut n ap plrie, sticl, buci de lemn sau capete de parm.
Totul e bun pentru stomacul lor formidabil, care pstreaz n cavitatea lui
ceea ce nu poate digera.
n ziua de 7 iulie fu prins un rechin care msura nu mai puin de l2
picioare lungime. Cnd a nghiit crligul care avea o momeal de carne, s-a
zbtut cu o asemenea violen, nct echipajul a reuit cu mare greutate sl ridice pe punte. Louis Clodion i camarazii si erau acolo privind, nu fr
oarecare spaim, monstrul gigantic i, la recomandarea lui John Carpenter,
se ferir s se apropie prea mult, cci loviturile cozii sale pot fi groaznice.
Rechinul fu spintecat imediat cu toporul i, cu stomacul deschis, mai
ncerca nc s fug, prin salturi formidabile care-l aruncau de la un bord la
altul.
Domnul Horatio Patterson nu putu s asiste la aceast interesant
captur. Era pcat, cci ar fi consemnat ntmplarea n jurnalul su de
cltorie i ar fi dat dreptate naturalistului Roquefort care face, prin
contaminare, din cuvntul rechin, o derivaie din latinescul requiem.[19]
Astfel treceau zilele, fr s fie monotone. n fiecare moment, o nou
distracie. Stoluri de psri de mare zburau n jurul vergilor. Cteva fur
ucise de Roger Hinsdale i Louis Clodion, care se servir cu pricepere de
carabinele de bord.
Trebuie artat c, la ordinele formale ale lui Harry Markel, oamenii si
nu aveau nici un fel de raporturi cu pasagerii de pe Alert. Numai eful
echipajului, Corty i Wagah, nsrcinat cu serviciul la careu, erau exceptai.
Harry Markel, el nsui, rmsese la fel de rece i puin comunicativ, ca n
prima zi.
Destul de des, treceau n raza corbiei cu trei catarge alte nave.
Steamere, la prea mare distan ns pentru a li se putea cunoate numele.
Dealtfel ceea ce nu tiau tinerii elevi Harry Markel cuta mai curnd s
se deprteze de bastimentele ce se vedeau, i cnd unul din ele se apropia
prea mult, mrea viteza sau schimba cursul cu unul sau dou carturi, pentru
a se putea deprta.
Totui, n l8, ctre trei dup-amiaz, Alert fu ajuns de un steamer de
mare tonaj, care fcea drumul spre sud-vest, adic n aceeai direcie.
Aceast nav american, Portland din San-Diego, revenea din Europa prin
strmtoarea Magellan.
Cnd cele dou nave fur numai la un cablu deprtare una de alta, se
schimbar ntre cpitani ntrebrile uzuale:
Totul e n ordine la bord?
Totul e n ordine.
Nimic nou de la plecare?
Nimic.
ncotro?
n Antile i voi?
68

La San-Diego.
Atunci, cltorie plcut!
Cltorie plcut!
Portland, dup ce micorase puin viteza, o mri la maximum i
privirile putur urmri mult vreme fumul courilor sale, care pieri apoi n
zare.
Ceea ce-i preocupa pe Tony Renault i Magnus Anders, dup l5 zile de
cltorie, era s vad primul uscat care va fi semnalat de la bord.
Acest uscat, dup direcia urmat, trebuia s fie arhipelagul
Bermudelor situat la 74 grade longitudine vestic i 3l grade latitudine
nordic. Aezat pe drumul pe care-l parcurg vapoarele pentru a merge din
Europa spre golful Mexic, el cuprinde nu mai puin de 400 de insule sau
insulie, din care cele principale sunt Bermudele, Saint George, Cooper i
Somerset. Aici se fac numeroase escale i vapoarele gsesc tot ce au
nevoie, fie pentru reparaii, fie pentru aprovizionare. Sunt de mare folos n
aceste regiuni, foarte des bntuite de furtunile cele mai periculoase din
Atlantic. Alert se afla la o deprtare de 60 de mile fa de arhipelag, n ziua
de l9 iulie, cnd binoclurile de pe nav ncepuser s scruteze orizontul n
direcia vestului. Totui, pentru nite ochi neexperimentai, era uor s
confunzi falezele nalte cu norii ce se aflau la limita dintre mare i cer.
Cu toate acestea, Bermudele puteau fi zrite n cursul dimineii, cum i
vesti John Carpenter pe Tony Renault i Magnus Anders, cei mai nerbdtori
din grup.
Acolo privii zise el, spre tribord nainte
Zrii culmi de muni? ntreb Magnus Anders.
Da, tinere Ele rzbat deasupra norilor i n curnd le vei vedea.
n adevr, nainte de apusul soarelui, nite mase rotunde se conturau
nc nedesluit spre apus i a doua zi Alert trecu n dreptul insulei Saint
David, cea mai estic a arhipelagului.
Trebuir apoi s fac fa unor vijelii. Rafale amestecate cu descrcri
electrice, care veneau din nord-est, constrnser nava s se potriveasc
vntului, reducnd viteza.
Toat ziua i noaptea urmtoare marea fu dezlnuit. Cu velele
gabiere i terarolele lsate, corabia fcu cale-ntoars; n-ar fi putut s se
expun pericolului valurilor, care ar fi acoperit-o cu totul.
Poate c Harry Markel ar fi fcut un act de marinar prudent i nelept
dac ar fi cutat un refugiu n vreun port al arhipelagului, i n special la
Saint George. Dar se nelege c prefera s-i piard nava dect s ajung
undeva unde cpitanul Paxton putea fi cunoscut. Rmase deci n larg,
manevrnd, dealtfel, cu mult pricepere. Alert nu suferi dect avarii fr
importan, cteva pnze rupte de o rafal care era ct pe ce s smulg
barca de la tribord.
Dac domnul Patterson suport mai bine dect te puteai atepta
aceste 60 de ore de furtun, mai muli tineri, fr s treac prin toate fazele
groaznicului ru de mare cruia i czuse prad mentorul, fur totui destul
de ncercai: John Howard, Niels Harboe, Albertus Leuwen. Dar Louis
Clodion, Roger Hinsdale, Hubert Perkins i Axel Wickborn rezistar i putur
s admire, n ntreaga i teribila ei mreie, lupta elementelor dezlnuite n
timpul celor dou zile de furtun.
69

Ct despre Tony Renault i Magnus Anders, aveau cu siguran suflete


de marinari, acest aes triplex[20] pe care domnul Patterson nu-l avea i pe
care-l invidia la navigatorul lui Horaiu.
n cursul furtunii, Alert fu deviat cu vreo sut de mile din drumul su.
De aici rezult o ntrziere, care nu putea fi recuperat chiar dac nava ar
ajunge, fr alte incidente, n regiunile unde domin alizeele care bat de la
est la vest.
Din nefericire, Harry Markel nu mai avu parte de vnturile regulate
care-l favorizaser de la plecarea din Queenstown. ntre Bermude i
pmntul Americii, timpul fu foarte schimbtor: cteodat att de linitit,
nct nava nu fcea nici mcar o mil pe or; alt dat furtunos, oblignd
echipajul s strng velele superioare i s lege terarolele la gabiere i la
vela trinc. Era deci sigur c pasagerii nu vor debarca la Saint Thomas fr
o ntrziere de cteva zile. Asta va strni o ngrijorare destul de justificat
cu privire la soarta lui Alert. Cablogramele anunaser, probabil, la
Barbados, plecarea cpitanului Paxton i la ce dat nava ieise din golful
Cork. Trecuser mai bine de douzeci de zile i nu se tia nimic despre ea.
E adevrat c Harry Markel i oamenii si nu se prea sinchiseau de
aceast ngrijorare. Pe ei i rodea nerbdarea de a termina cu explorarea
Antilelor i de a nu mai avea a se teme de nimic cnd se vor ndrepta spre
Capul Bunei Sperane.
n dimineaa zilei de 20 iulie, corabia tia Tropicul Cancerului n
dreptul canalului Bahama, prin care, ncepnd de la strmtoarea Floridei, se
vars n ocean apele golfului Mexic.
Dac Alert, n cursul navigaiei sale, ar fi trebuit s treac Ecuatorul,
Roger Hinsdale i camarazii si n-ar fi neglijat s srbtoreasc trecerea lui.
S-ar fi supus de bunvoie cerinelor acestei ceremonii tradiionale, pltind
din gratificaii cheltuielile botezului. Dar Ecuatorul era mai la sud cu 23 de
grade i nu fu cazul s se srbtoreasc trecerea lui la paralela 23.
Este de la sine neles c domnul Horatio Patterson, dac ar fi fost
sntos, ar fi primit cu cea mai mare plcere complimentele simpaticului
domn Tropic i ale cortegiului su de carnaval. Ar fi fcut-o, fr ndoial, cu
toat bunvoina i, desigur, cu toat demnitatea unui administrator de la
Antilian School.
ns, cu toate c nu avusese loc nici o ceremonie, Harry Markel, la
cererea tinerilor pasageri, acord o raie dubl echipajului. Poziia calculat
n acea zi arta c Alert se gsea la 250 mile de insula cea mai apropiat a
Antilelor, n nord-estul arhipelagului. Poate c nava va fi puin ntrziat
cnd va ntlni, la ieirea canalului Bahama, golfstream-ul, acel curent cald
care ajunge pn-n regiunile septentrionale ale Europei, un fel de fluviu
oceanic ale crui ape nu se contopesc cu apele Oceanului Atlantic. Dar
atunci va fi ajutat de alizee, care bat regulat n aceste regiuni, i nainte de
trei zile, cu siguran, omul de veghe va semnala nlimile insulei Saint
Thomas, unde se va face prima escal.
i acum, pe msur ce se apropiau de Antile, gndindu-se la
explorarea arhipelagului, care avea s in cteva sptmni, nu fr
primejdii pentru el, echipajul nu putea s nu fie cuprins de team.
John Carpenter i Corty discutau deseori ntre ei n aceast privin.
Jucau n adevr o carte mare dac se ntmpla s aib ghinion. Fr
ndoial, era de pus mna pe o sum de 7 000 de lire i merita s riti
70

pentru ea. Dar dac, pentru a avea totul, vor pierde totul chiar i viaa?
Dac piraii de pe Halifax, evadaii de la Queenstown, vor fi recunoscui,
dac vor cdea din nou n minile justiiei? i-i spuneau c mai era timp s
evite primejdia n noaptea urmtoare, ar fi destul s tabere pe pasagerii
fr aprare, care nu bnuiau nimic, i s-i arunce n mare. Apoi Alert ar
schimba ruta.
E adevrat c la toate aceste argumente i la toate temerile,
manifestate de oamenii lui, Harry Markel se mulumea s rspund:
Bizuii-v pe mine!
Atta ncredere n sine, nsoit de atta ndrzneal, sfrea prin a-i
convinge i ei spuneau n limbaj marinresc:
Bine! Las' s curg!
n ziua de 25 iulie, Antilele nu mai erau dect la 60 de mile vest-sudvest. Cu vntul tare care-i ducea, nu era nici o ndoial c Alert va zri
nlimile insulei Saint Thomas nainte de apusul soarelui.
n vederea acestui lucru, Tony Renault i Magnus Anders petrecur
dup-amiaza unul pe vergile arborelui mare, iar cellalt pe vergile arborelui
trinchet, vrnd fiecare s fie primul care va striga:
Pmnt! Pmnt!
XIII.
CANONIERA ESSEX.
Ctre orele patru dup-amiaz se auzi un strigt scos de Tony
Renault.
Acest strigt nu fu acela de: Pmnt! ci acela de Nav! La
babord, la o distan de cinci sau ase mile, se vedea un fum la vest,
deasupra orizontului.
Un steamer venea din fa i mergea cu mare vitez. Dup o jumtate
de or coca lui era vizibil i dup alt jumtate de or nu se mai gsea
dect la un sfert de mil de Alert. Pasagerii reunii pe dunet i ddeau cu
prerea.
Este un vas de rzboi zise unul.
Cred c da, rspunse altul, pentru c n vrful catargului mare flutur
o flamur.
i, n plus, este englez, relu primul.
i se numete Essex, adug cellalt.
De fapt, cu ajutorul binoclului se putea citi acest nume pe tblia de la
pupa, n momentul cnd nava se apropie.
Uite exclam Tony Renault, pun rmag c manevreaz ca s
ne abordeze!
Se prea c, n adevr, aceasta era intenia lui Essex, canonier de
500 600 de tone, care ridic pavilionul. Nici Harry Markel, nici ceilali nu se
nelar n aceast privin. Fr ndoial, Essex voia s intre n legtur cu
Alert i continua s se apropie cu presiune redus.
Spaima care-i cuprinse pe aceti ticloi e lesne de ghicit i de neles.
Nu se putea ca de cteva zile s fi sosit o depe n Antile? Ca, ntr-un fel
sau altul, s se fi luat cunotin de ceea ce se ntmplase la Queenstown
naintea plecrii lui Alert, de capturarea sa de ctre banda Markel, de
masacrarea cpitanului Paxton i a oamenilor si, i ca Essex s fi fost
trimis pentru a pune mna pe rufctori?
71

Cu toate acestea, dup o matur chibzuin nu, nu era posibil! Cine


s-i nchipuie c Harry Markel, care desigur c nu i-ar fi cruat pe pasageri,
aa cum nu cruase nici echipajul cpitanului Paxton, s fi plecat n Antile?
S fi mpins ndrzneala pn la a-l duce pe Alert la destinaia sa, n loc s
fug? O asemenea impruden ar fi fost inadmisibil.
ntre timp, Harry Markel atepta cu mai mult snge rece dect John
Carpenter i Corty. Cnd comandantul lui Essex va lua contact cu el, va
vedea ce-i de fcut.
Canoniera stopa la numai cteva cabluri i, la un semnal transmis,
Alert trebui s-i pun velatura n pan. Vergile sale braate, orientate n
aa fel ca fora pnzelor s se anuleze, fcur nava aproape nemicat.
n orice caz, Essex ridicase pavilionul i Alert trebui s-l ridice pe al
su. Se nelege de la sine c dac Harry Markel n-ar fi vrut s se supun
ordinelor unei nave de rzboi, el ar fi fost constrns. Imposibil s scape de
urmrirea canonierei care avea de partea ei fora i viteza. Cteva lovituri
de tun l-ar fi redus pe Alert la neputin.
Dealtfel, cum se tie, Harry Markel nici nu se gndea la aa ceva.
Cnd comandantul canonierei i va ordona s vin la bordul su, se va duce.
Ct despre domnul Patterson, Louis Clodion, Roger Hinsdale i
camarazii lor, sosirea lui Essex, ordinul de a intra n legtur cu bastimentul
i interesau n cel mai nalt grad.
Oare acest vas de rzboi este trimis n ntmpinarea lui Alert ca s
ne ia la bordul su i s ne debarce mai curnd pe una din insulele Antile?
Un asemenea gnd nu se putea nfiripa dect ntr-un spirit aventuros,
aa cum era acela al lui Roger Hinsdale. Trebuie adugat c prerea sa era
strict personal.
n acest moment, una din brcile lui Essex fu lansat la ap i doi
ofieri luar loc n ea.
n cteva clipe ambarcaiunea fu lng Alert. Ofierii urcar pe scara
de pisic din tribord i unul din ei zise:
Unde e cpitanul?
Iat-m, rspunse Harry Markel.
Suntei cpitanul Paxton?
Chiar el.
i aceast corabie este Alert, care a prsit portul Queenstown pe
data de 30 iunie curent?
La aceast dat, n adevr.
Avnd ca pasageri pe laureaii de la Antilian School?
Aici prezeni, rspunse Harry Markel, artnd pe dunet pe domnul
Patterson i grupul de tineri, care nu scpau un singur cuvnt din aceast
conversaie.
Ofierii venir la ei, urmai de Harry Markel, i acela care vorbise un
locotenent din marina britanic dup ce rspunse la salutul lor, se
exprim n aceti termeni, cu tonul rece i aspru care-i caracterizeaz pe
ofierii englezi.
Cpitane Paxton, comandantul lui Essex este fericit de a-l fi ntlnit
pe Alert, i noi, de asemenea, c v-am gsit pe toi sntoi.
Harry Markel se nclin, ateptnd ca locotenentul s-i aduc la
cunotin scopul vizitei sale.
Ai fcut o cltorie bun? ntreb ofierul Timpul a fost favorabil?
72

Foarte favorabil, replic Harry Markel, cu excepia unei furtuni pe care


am nfruntat-o n preajma Bermudelor.
i care v-a fcut s ntrziai?
A trebuit s micorm viteza timp de 48 de ore, ca s rezistm.
Locotenentul se ntoarse n acest moment spre grupul de pasageri i,
adresndu-se mentorului, zise:
Domnul Patterson de la Antilian School fr ndoial?
n persoan, domnule ofier, rspunse administratorul, care salut
cu tot ceremonialul politeii sale obinuite.
Apoi adug:
Am onoarea s v prezint pe tinerii mei tovari de cltorie,
rugndu-v s primii asigurarea distinsei i respectuoasei mele
consideraiuni
Semnat: Horatio Patterson, murmur Tony Renault.
Se schimbar apoi clduroase strngeri de mn cu acea precizie
riguroas, specific anglo-saxon.
Locotenentul, ntorcndu-se spre Harry Markel, i ceru s vad
echipajul ceea ce pru foarte suspect i-l neliniti pe John Carpenter. De
ce oare acest ofier voia s-i treac n revist?
Totui, la ordinul lui Harry Markel, el i aduse pe oamenii si pe punte
i acetia se adunar lng marele catarg. n ciuda sforrilor pe care le
fceau bandiii pentru a cpta o aparen de oameni cumsecade, probabil
c ofierii gndir c au o nfiare foarte puin linititoare.
Nu avei dect nou marinari? ntreb locotenentul.
Nou, rspunse Harry Markel.
Cu toate acestea, noi am fost informai c echipajul lui Alert era
format din zece n afar de dumneavoastr, cpitane Paxton.
ntrebare destul de neplcut, la care Harry Markel evit la nceput s
rspund zicnd:
Domnule ofier a putea s tiu pentru ce motiv am onoarea s
v am la bord?
Era, bineneles, natural ca locotenentului s i se pun aceast
ntrebare i el rspunse:
Foarte simplu, motivul e nelinitea celor de la Barbados, n urma
ntrzierii lui Alert. n Antile, ca i n Europa, familiile sunt preocupate de
aceast ntrziere. Doamna Kethlen Seymour a intervenit pe lng
guvernator i Excelena-sa l-a expediat pe Essex n ntmpinarea lui Alert.
Iat singurele pricini ale prezenei noastre aici i, o repet, suntem foarte
fericii c temerile noastre au fost zadarnice!
n faa acestei dovezi de interes i simpatie, domnul Horatio Patterson
nu putu rmne dator. n numele tinerilor pasageri i al lui, mulumi cu
demnitate comandantului lui Essex i ofierilor si, generoasei doamne
Kethlen Seymour i Excelenei-sale guvernatorului. Harry Markel spuse c o
ntrziere de 48 de ore n-ar fi trebuit s creeze o asemenea ngrijorare i s
motiveze trimiterea canonierei.
Aceast ngrijorare era justificat din cauza unei mprejurri pe care
v voi face-o cunoscut, zise locotenentul.
John Carpenter i Corty se privir destul de mirai. Poate c regretau
c Harry Markel mersese att de departe cu ntrebrile.
n seara de 30 iunie Alert a pornit la drum, nu-i aa?
73

n adevr, rspunse Harry Markel, care, dealtfel, i pstra tot sngele


rece. Am ridicat ancora la ora apte i jumtate seara. Odat ieii din ansa
Farmar, vntul a ncetat i Alert a rmas imobilizat toat ziua urmtoare,
lng uscat, la capul Robert's-Cove.
Ei bine, cpitane Paxton, relu locotenentul, a doua zi un cadavru a
fost gsit pe coast, unde-l dusese curentul. Dup nasturii de pe hainele
sale s-a recunoscut c era unul din mateloii de pe Alert.
Pe John Carpenter i pe ceilali i scutur, fr voia lor, un fior. Acest
cadavru nu putea fi dect al unuia din nefericiii ucii de ei cu o zi nainte.
Apoi locotenentul de pe Essex declar c autoritile din Barbados
fuseser ncunotinate prin depe de acest incident de unde se explic
legitimele temeri, vznd c Alert nu sosete. Dup care, adug:
Ai pierdut deci pe unul din oamenii dumneavoastr, cpitane Paxton?
Da domnule, pe matelotul Bob Acesta a czut n mare, atunci cnd
ne aflam n ansa Farmar i, cu toate strduinele noastre, n-a putut fi salvat,
nici regsit.
Explicaia fu admis fr s trezeasc vreo bnuial, ea lmurind, n
acelai timp, de ce lipsea un matelot din echipaj.
ntre timp, pasagerii trebuie c erau pe drept cuvnt mirai c
acest incident nu le fusese adus i lor la cunotin. Cum, unul din oameni
se necase naintea ajungerii lor la bord i ei nu tiuser nimic?!
Dar la ntrebarea domnului Horatio Patterson despre acest subiect,
Harry Markel rspunse c, dac a tinuit aceast nenorocire fa de
bursieri, era pentru c nu voise ca ei s-i nceap cltoria sub o impresie
att de neplcut.
Acest rspuns foarte convingtor nu mai provoc nici o replic. Dar
avur un sentiment de surpriz, amestecat cu o anumit emoie, cnd
locotenentul adug:
Depea trimis din Queenstown la Barbados meniona, ntre altele, c
leul gsit n ap, probabil cel al matelotului Bob, avea o ran adnc drept
n piept.
O ran! Exclam Louis Clodion, n timp ce domnul Patterson lua
atitudinea unui om care prea c nu mai nelege nimic.
Harry Markel nu vru s lase s se strecoare vreo ndoial i, ca
ntotdeauna stpn pe el, zise:
Matelotul Bob a czut din gabia arborelui trinchet pe cabestan, care
probabil l-a rnit, i de acolo a fost azvrlit n mare. De aceea n-a putut s
se in la suprafaa apei i iat de ce cercetrile noastre au fost zadarnice.
Explicaia prea la fel de admisibil ca i cele precedente, dac
locotenentul n-ar fi completat informaia cu urmtoarele:
Rana cadavrului nu provenea de la o izbitur Ea se datora unei
lovituri de cuit care i-a strpuns inima!
Din nou temeri, fireti dealtfel, pentru John Carpenter i ceilali
bandii. Nu mai tiau cum se va termina convorbirea. Oare comandantul lui
Essex avea ordin s-l conduc pe Alert la Barbados unde se va face o
anchet, care desigur c ar fi ieit foarte prost pentru ei? S-ar fi ajuns mai
nti la constatarea identitii lor. Ar fi fost dui napoi n Anglia De data
aceasta n-ar mai fi scpat de pedeaps pentru crimele lor. i, mai ales, n-ar
mai fi putut comite nc una, cnd Alert va fi prsit regiunile Indiilor
Occidentale! ansa continu s-i favorizeze. Harry Markel nu trebui nici
74

mcar s explice ce era cu lovitura de cuit. n adevr, domnul Horatio


Patterson exclam ridicnd minile spre cer:
Cum, acest nenorocit s fi fost lovit mortal cu un cuit, de o mn
criminal?
i atunci locotenentul rspunse urmtoarele:
Depea adaug c matelotul ajunsese probabil viu pe coast, unde se
gsea atunci o band de criminali scpai din nchisoarea de la
Queenstown. Acolo o fi fost lovit cu cuit de unul din ei.
Atunci, spuse Roger Hinsdale, e vorba de banda de pirai de pe
Halifax, care tocmai evadase cnd noi am sosit la Queenstown
Ticloii! Exclam Tony Renault. i n-au fost nc prini, domnule
locotenent?
Dup ultimele tiri, urmele lor n-au mai fost regsite, rspunse
ofierul. Totui, e imposibil ca ei s fi prsit Irlanda i, mai devreme sau
mai trziu, vor fi arestai
Ar fi de dorit, declar Harry Markel, cu acel calm pe care-l pstrase
tot timpul.
i cnd John Carpenter reveni la prova mpreun cu Corty, i opti
acestuia din urm:
Un om tare cpitanul nostru
Da, rspunse Corty, i bun de urmat oriunde va voi s ne duc!
Ofierii transmiser domnului Patterson i laureailor salutrile pe care
doamna Kethlen Seymour i nsrcinase s le dea. Darnica doamn i fcea
o mare bucurie din a-i primi i dorina ei vie era s-i rein ct mai mult
posibil n Barbados, dac se vor strdui s nu ntrzie prea mult n celelalte
insule unde erau ateptai cu nerbdare.
n numele camarazilor si, Roger Hinsdale rspunse, rugndu-i pe
ofieri s exprime doamnei Kethlen Seymour recunotina lor fa de cele ce
fcuse pentru Antilian School. Apoi domnul Horatio Patterson termin
ntrevederea cu un speech nflorit i mictor, care era specialitatea lui i la
sfritul cruia, printr-o nebgare de seam destul de rar la acest om,
amestec un vers din Horaiu cu unul din Vergiliu. Ofierii, dup ce-i luar
rmas bun de la cpitan i pasageri, fur condui pn la scar i coborr
n barca lor. Dar, nainte de a porni, locotenentul zise:
Sper, cpitane Paxton, c Alert va fi mine la Saint Thomas, cci nu
mai este dect la o deprtare de cincizeci de mile.
Aa cred, rspunse Harry Markel.
Atunci vom anuna prin depe sosirea voastr, imediat ce vom
ajunge napoi la Barbados.
V mulumesc, domnule, i v rog s prezentai omagiile mele
domnului comandant al Essex-ului.
Barca se deprt de nav i-n mai puin de un minut parcurse
distana care-o desprea de canonier.
Harry Markel i pasagerii salutar apoi pe comandant, care se gsea
pe pasarel, i li se rspunse la acest salut.
Dup ridicarea ambarcaiunii pe canonier, se auzir fluierturile
sirenei i Essex i relu drumul, cu toat viteza, n direcia sud-vest. Dup o
or nu se mai vedea n zare dect trmba lui de fum.
Alert, cu vergile braate i pnzele umflate de vnt, porni spre Saint
Thomas.
75

Astfel, Harry Markel i complicii si erau linitii n ceea ce privea


vizita lui Essex. Nimeni, nici n Anglia i nici n Antile, nu-i nchipuia c ei ar
fi putut s se refugieze pe o nav i c nava ar fi tocmai Alert. Se prea deci
c vor avea noroc pn la capt! Vor parcurge cu neruinare arhipelagul,
vor fi primii cu onoruri, vor merge din insul n insul, fr s le fie mcar
team c pot fi recunoscui, vor termina aceast explorare printr-o ultim
escal n Barbados i dup aceea nu se vor mai ntoarce n Europa!
A doua zi dup plecare, Alert nu se va mai numi Alert. Harry Markel nu
va mai fi cpitanul Paxton i nu vor mai fi la bord nici domnul Patterson, nici
vreunul din tinerii si tovari de cltorie! ndrzneaa aciune va fi
ncununat de succes i poliia va urmri zadarnic n Irlanda pe piraii de pe
Halifax.
Aceast ultim parte a traversrii se desfura n cele mai bune
condiiuni. Un timp minunat, sub suflarea constant a alizeelor, permitea
ntrebuinarea ntregii velaturi, chiar i a bonetelor, pnzele suplimentare.
Hotrt lucru, domnul Patterson era oelit. Abia dac l supra cteodat un
ruliu sau un tangaj mai violent. Putea chiar s-i ocupe iar locul la mas i
s se lipseasc de smburele de cirea, pe care de obicei l inea n gur.
Avei dreptate domnule, i repeta Corty. Numai leacul sta a rmas
bun contra rului de mare.
Cred i eu, prietene, rspundea mentorul, i din fericire sunt
aprovizionat din belug cu aceti smburi antipelagalgici, graie
prevztoarei doamne Patterson.
Aa se termin ziua. Dup ce trecuser prin nerbdarea plecrii,
tinerii laureai simeau acum nerbdarea de a sosi. Erau grbii s pun
piciorul pe prima insul din Antile.
n apropierea arhipelagului, numeroase nave vapoare cu aburi i
corbii animau marea: cele care cutau s ajung n golful Mexicului prin
strmtoarea Florida sau cele care ieeau de acolo, pentru a se ndrepta spre
porturile vechiului continent. Pentru aceti tineri era o mare bucurie s le
semnaleze, s se ncrucieze cu ele, s schimbe saluturi cu pavilioane
engleze, americane, franceze, spaniole, care se ntlneau cel mai frecvent
n aceste regiuni.
nainte de apusul soarelui, Alert trecea paralela l7, i latitudinea pe
care se afla era la vreo 20 de mile de insula Saint Thomas. Nu mai
rmneau dect cteva ore de cltorie.
Dar nu fr dreptate Harry Markel nu voi s se aventureze n timpul
nopii prin puzderia de ostroave i de stnci care mrgineau arhipelagul i,
la ordinul su, John Carpenter reduse velele. eful de echipaj strnse
rndunica, pnzele ptrate, sgeata artimonului, brigantina, i Alert rmase
sub cele dou gabiere, trinchet i focuri.
Noaptea fu linitit. Briza se calmase i soarele, a doua zi, se ridic pe
un orizont foarte senin.
Spre ora nou se auzi un strigt dintre vergile marelui catarg.
Era Tony Renault care repeta eu o voce sonor i vesel:
Pmnt la tribord, spre prova pmnt, pmnt!
XIV.
SAINT THOMAS l SAINTE CROIX.
S-a spus mai nainte c Indiile Occidentale sunt compuse din nu mai
puin de 300 de insule i insulie. n realitate, numele de insule nu se cuvine
76

dect unui numr de 42 din ele, fie pentru dimensiune, fie pentru
importana lor geografic. Din aceste 42 de insule, numai nou aveau s fie
vizitate de laureaii de la Antilian School.
Toate aparin grupului cunoscut sub numele de Antilele Mici i mai
ales sub denumirea de Insule ale Vntului. Anglia le mparte n dou pri:
prima, care se afl la nord de insulele Virgine, pn la Dominica, o numesc
Leeward Island; a doua, care se ntinde de la Martinica pn la Trinidad, o
numesc Windward Island. Nu e cazul s adoptm aceste denumiri.
Ansamblul insular, care este mrginit la vest de Mediterana american,
merit numele de Insulele Vntului, deoarece primete prima suflare a
alizeelor, care bat de la est la vest.
Prin reeaua acestor insule se amestec apele Atlanticului cu acele ale
mrii antiliene. Elise Reclus a putut s le compare cu picioarele unui imens
pod ntre care pleac i vin curenii care brzdeaz golful Mexicului.
Nu trebuia s confundm acest golf cu marea propriu-zis a Antilelor;
sunt dou bazine foarte distincte, avndu-i conformaia lor special i
suprafee inegale, primul msurnd l l50 000 km ptrai i al doilea aproape
l l90 000.
Se tie c n anul l492 Cristofor Columb a descoperit Cuba, cea mai
mare insul din Antile, dup care s-a oprit mai nti n insulele Conception,
Ferdinandina i Isabella, pe care navigatorul genovez a arborat pavilionul
spaniol.
Dar a crezut c ajunsese cu caravanele la captul Asiei, n ara
mirodeniilor, i muri fr s fi tiut c pusese piciorul pe noul continent.
De-atunci, diverse puteri europene, cu preul unor btlii sngeroase,
al unor masacre ngrozitoare, al unor lupte mereu rennoite, i-au disputat
domeniul.
Ct despre denumirea de Indii Occidentale, dat Antilelor, ea provine
dintr-o eroare care a fost comis de Cristofor Columb cu privire la
descoperirile sale.
n realitate, acest arhipelag, de la insulia Sombrero n nord, pn la
Barbados spre sud, care formeaz Antilele Mici, se ntinde pe 6 408
kilometri ptrai.
Populaia total a acestor insule este de 792 000 de locuitori.
Insulele Virgine pot fi considerate ca fcnd parte din Antilele.
Mici. Ocupate de danezi n anul l67l, cele mai multe figureaz n
domeniul Indiilor Occidentale. Sunt cunoscute sub numele de Saint Thomas,
Saint John, Sainte Croix. n prima insul s-a nscut unul din tinerii bursieri,
al aselea laureat al concursului de la Antilian School, Niels Harboe.
n faa acestei insule va ancora Harry Markel n dimineaa zilei de 26
iulie, dup o fericit traversare care a durat 25 de zile. Din acest punct,
Alert nu va avea dect s coboare spre sud, pentru a poposi n celelalte
insule.
Dac Saint Thomas are dimensiuni reduse, portul su este un adpost
excelent i bine gospodrit. Cincizeci de nave de mare tonaj pot ancora aici
n voie. De aceea corsarii englezi i francezi nu ncetau s i-l dispute, n
perioada cnd flotele europene luptau n aceste regiuni, ocupau i
reocupau, i smulgeau una alteia insulele antiliene, ca fiarele hmesite
cnd se ceart pentru o prad care le a pofta.
77

Christian Harboe locuia la Saint Thomas i cei doi frai nu avuseser


prilejul s se ntlneasc de civa ani. Cu ct nerbdare ateptau
amndoi sosirea lui Alert, este lesne ele neles.
Christian Harboe era mai mare ca Niels cu l5 ani. Singurul din familie
pe care Niels l avea pe insul, se ocupa cu negoul; era un om foarte
prietenos, artnd acea modestie simpatic, ce caracterizeaz rasele
nordice. Fixndu-i reedina n colonia danez, preluase o important firm
a unchiului su un frate al mamei i anume un magazin universal cu
obiecte de consum uzual, alimente, stofe etc.
Portul insulei Saint Thomas, Charlotte-Amalia, nu ntrziase s devin
porto-franco, ceea ce fcu s creasc prosperitatea lui. Oferea avantaje
mari tuturor navelor, de orice naionalitate ar fi fost. Gseau un adpost
sigur contra alizeelor i furtunilor golfului, graie nlimilor insulei, unei
limbi de pmnt de care se lovea hula din larg i unei insulie pe care se
construiser cheuri i depozite de crbuni.
Cnd Alert, semnalat de semafoare, trecu de capurile Coved i
Molhenters, ocolind promontoriul, nconjurnd insulia i lsnd la stnga sa
farul, intr ntr-un bazin circular, deschis spre nord, n spatele cruia
apreau primele case ale oraului. Dup ce se desfur lanul cu aseapte brae, corabia rmase ancorat la o adncime de patru-cinci metri.
Reclus a observat c Saint Thomas are cea mai bun poziie, pentru
c ocup un punct favorabil pe marea curb a Antilelor, n locul unde
distribuirea mrfurilor se poate face foarte uor n toate prile
arhipelagului.
Astfel se va nelege c, de la nceput, acest port natural a atras
atenia i a obinut preferina corsarilor. Deveni deci principalul antrepozit
pentru traficul de contraband cu coloniile spaniole i curnd cea mai
nsemnat pia a lemnului de abanos, adic a negrilor cumprai pe
litoralul african i importai n Indiile Occidentale. Din aceast cauz trecu
repede sub dominaie danez i nu mai fu niciodat cedat altcuiva, dup
cesiunea lui de ctre o companie financiar care-l cumprase de la electorul
de Brandenburg, al crui motenitor fu tocmai regele Danemarcei.
Imediat ce Alert acost, Christian Harboe urc la bord i cei doi frai
czur unul n braele celuilalt. Apoi, dup ce schimb cordiale strngeri de
mn cu domnul Horatio Patterson i tovarii si de cltorie, zise:
Prieteni, cred c vei fi oaspeii mei ct timp vei rmne la Saint
Thomas Ct va sta Alert aici?
Trei zile, rspunse Niels Harboe.
Numai att?
Att i nimic mai mult, Christian, spre marele meu regret, cci e mult
vreme de cnd nu ne-am mbriat
Domnule Harboe, zise atunci mentorul, acceptm cu cldur amabila
dumneavoastr propunere Vom fi oaspeii dumneavoastr n timpul ct
vom rmne la Saint Thomas timp care nu se poate prelungi.
n adevr, domnule Patterson, avei un itinerar dinainte stabilit.
Da de doamna Kethlen Seymour.
O cunoatei pe aceast doamn, domnule Harboe? ntreb Louis
Clodion.
Nu, rspunse negustorul; dar am auzit deseori vorbindu-se de ea i n
Antile inepuizabila ei caritate este ludat.
78

Apoi, ntorcndu-se spre Harry Markel:


Ct despre dumneavoastr, cpitane Paxton, mi permitei s v
adresez, n numele tuturor familiilor acestor tineri pasageri, sincere
mulumiri pentru grija
Mulumiri ndreptite, datorate cpitanului Paxton, se grbi s
adauge i domnul Patterson. Cu toate c marea ne-a supus la ncercri i
n primul rnd pe mine, horesco referens21! trebuie s recunoatem c
bravul nostru cpitan a fcut tot ce depindea de el pentru ca traversarea s
ne fie ct mai plcut.
Nu era n firea lui Harry Markel s adreseze complimente sau s fie
amabil. i poate c domnul Harboe a crui privire era fixat asupra lui, l
cam stingherea. Aa c se mulumi s rspund cu o uoar nclinare a
capului.
Nu vd nici o piedic pentru ca pasagerii de pe Alert s accepte
ospitalitatea pe care le-o oferii, domnule, cu condiia totui de a nu
prelungi escala peste termenul fixat
E n regul, domnule cpitan Paxton, rspunse Christian Harboe. i
acum, chiar de azi, dac binevoii s venii s cinai la mine cu oaspeii
mei
V mulumesc, domnule, zise Harry Markel. Am ns cteva reparaii
de fcut i nu pot pierde nici un minut. Dealtfel, prefer s prsesc bordul
ct mai puin posibil.
Domnul Christian Harboe pru surprins de tonul rece al acestui
rspuns. Desigur c printre oamenii de mare, i deseori printre cpitanii din
marina comercial englez, se gsesc firi aspre, oameni puin educai, ale
cror purtri nu s-au putut rafina n exerciiul profesiunii lor, n contactul cu
marinarii. Dar, hotrt, acest prim contact cu Harry Markel i echipajul su
nu i-a fcut o impresie prea favorabil. Alert fusese ns bine condus n
timpul cltoriei, traversarea a fost satisfctoare i aceasta era principalul.
Dup o jumtate de or, pasagerii debarcar pe cheul portului.
Charlotte-Amalia i se ndreptar spre casa domnului Christian
Harboe.
Dup ce acetia plecar, John Carpenter spuse:
Ei bine, Harry, cred c a mers foarte bine pn acum?
Aa cum spui replic Harry Markel. Dar trebuie s fim cu ochii n
patru n timpul escalelor.
Vom fi prudeni, Harry. Nimeni dintre noi nu vrea s compromit
succesul acestei aciuni A nceput bine i se va termina tot aa
Desigur, John, din moment ce Paxton nu e cunoscut de nimeni la Saint
Thomas. Dealtfel, vei veghea ca niciunul dintre oamenii notri s nu
coboare pe uscat.
Avea dreptate Harry Markel s-i mpiedice echipajul s prseasc
bordul. Mergnd prin taverne i baruri, bnd peste msur ceea ce se
ntmpla ori de cte ori erau lsai n voia lor aceti marinari puteau s
scape vreo vorb compromitoare i era mult mai bine s fie consemnai n
mod riguros pe Alert.
Aa e, Harry, relu John Carpenter, i dac doresc att de mult s
bea, li se va da o raie dubl sau tripl Acum pasagerii sunt pe uscat
pentru trei zile i dac oamenii notri beau ceva mai mult la bord, n-are nici
o importan!
79

Echipajul lui Alert tia c era primejdios s se dedea la excese, s se


despgubeasc n porturi de abstinenele pe care le impusese navigaia.
nelegea gravitatea situaiei. Dac vor ti s se stpneasc, nu se vor mai
compromite. Pentru aceasta trebuiau s se resemneze, s evite orice
contact cu populaia insulei, cu marinarii de diverse naionaliti care
bntuie prin tavernele portului, ca nu cumva s se expun, i vreunul din
piraii de pe Halifax s poat fi recunoscut de aceti aventurieri care au
cutreerat toate mrile. Deci, ordin formal dat de Harry Markel ca nimeni s
nu coboare de pe nav, i, pe de alt parte, nici un strin s nu fie lsat s
vin la bord. Magazinul domnului Christian Harboe se gsea pe cheu. Acolo
era cartierul comercial unde se ncheiau afaceri considerabile, pentru c
numai cifra importurilor se ridica la 5 000 000 de franci, la o populaie de l2
000 000 de suflete.
Pe aceast insul, tinerilor pasageri nu le-ar fi fost greu s dea din
gur, pentru c se vorbea spaniola, daneza, olandeza, engleza, franceza, i
ar fi putut s se cread nc n clasele de la Antilian School, sub direciunea
domnului Ardagh. Locuina domnului Christian Harboe era situat afar din
ora, la distan de vreo mil, pe panta muntelui care forma un amfiteatru
pe rmul mrii. Acolo se aflau presrate ntr-un cadru fermector vilele
locuitorilor insulei, n mijlocul arborilor falnici ai zonei tropicale. Aceea a
domnului Christian Harboe era una dintre cele mai confortabile i elegante.
Cu apte ani n urm, domnul Christian Harboe se nsurase cu o
tnr danez i din aceast cstorie se nscuser dou fiice. Ce primire i
fcu tnra femeie cumnatului ei, pe care nc nu-l cunotea, i camarazilor
acestuia! Ct despre Niels, niciodat vreun unchi nu i-a mbriat i
mngiat nepoatele cu atta plcere i cu atta suflet!
Ct de drgue sunt! Ct de drgue sunt! repeta el.
i cum s nu fie? declara domnul Horatio Patterson, Talis pater, talis
mater, quales filiae![22]
i citatul avu aprobarea general.
Mentorul i tinerii pasageri fur instalai n vil, destul de mare pentru
a le oferi tuturor camere confortabile. Acolo putur s se odihneasc, s-i
refac forele, mncnd copios din alte feluri dect cele puin variate de la
bord, cu toate talentele desfurate de Ranyah Cogh. i ce minunate sieste
n timpul orelor calde ale zilei, n mijlocul grdinilor umbrite care nconjurau
locuina domnului Christian Harboe! n timpul discuiilor zilnice se vorbea
des de familiile lsate n Europa, de Niels Harboe, care, nemaiavnd prini,
va veni la fratele su cnd i va termina studiile. Va lucra n magazin i
domnul Christian Harboe se gndea chiar s fac n acest scop o sucursal
n insula Saint John, vecin cu Saint Thomas, pe care danezii o oferiser
cndva Statelor Unite pentru suma de 5 milioane de piatri ofert care nu
fusese acceptat.
Acolo se stabiliser colonii la nceput, cnd Saint Thomas pru
insuficient dezvoltrii afacerilor. Dar cum insula Saint John nu msoar
dect trei leghe n lungime pe dou n lime, ei o considerar prea mic i
npdir Sainte Croix.
De mai multe ori, domnul Christian Harboe aduse vorba despre
cpitanul de pe Alert, despre echipajul su, i rezervele pe care le avea fa
de ei disprur cnd domnul Patterson l asigur c personalul de la bord
are drept la toate elogiile.
80

Se nelege de la sine c se fcur excursii prin Saint Thomas, care


merit s fie vizitat de turiti. Este o insul de formaie porfiric, foarte
accidentat n partea ei nordic i presrat de muni, dintre care cel mai
nalt se ridic la l400 picioare deasupra nivelului mrii.
Tinerii excursioniti voir s urce pe piscul unuia din aceti muni i
oboselile ascensiunii fur larg recompensate de frumuseea spectacolului ce
se oferi privirii lor. Privelitea se ntindea pn la Saint John, asemntoare
unui mare pete care plutea la suprafaa mrii antiliene n mijlocul
insulielor care-l nconjurau Hans Lellik, Loango, Buek, Saba, Savana i,
dincolo de ele, cmpia lichid care strlucea sub razele solare.
Saint Thomas este o insul de 86 kilometri ptrai, adic, aa cum a
remarcat Louis Clodion, abia de l70 de ori mai mare dect Champ-de-Mars
din Paris.
Dup cele trei zile petrecute la vila Harboe, pasagerii revenir pe Alert
care era gata de plecare. Domnul i doamna Harboe i conduser la bord. Ei
primir mulumirile domnului Patterson pentru amabila lor ospitalitate i cei
doi frai se mai mbriar o dat.
nc n seara de 28 iulie corabia ridic ancora, i dup ce pnzele fur
aezate n btaia vntului, profitnd de briza de nord-est, lu direcia spre
sud-vestul insulei Sainte Croix, unde trebuia s se fac a doua escal.
Cele 60 de mile care separ cele dou insule fur strbtute n 36 de
ore.
Cnd, aa cum s-a menionat, colonitii, prea numeroi n Saint
Thomas i Saint John voir s se stabileasc la Sainte Croix, a crei
ntindere este de 2l8 kilometri ptrai, gsir aceast insul n mna
corsarilor englezi, care veniser aici de pe la mijlocul veacului al l7-lea. De
aici necesitatea de a intra cu ei n lupt Avur loc btlii multe i
sngeroase care sfrir n avantajul aventurierilor Marii Britanii. Dar, de la
sosirea lor, aceti oameni mai mult pirai dect coloni dedndu-se mai
ales la jafuri, nu se ocupar deloc de cultivarea pmntului.
Abia n l750 spaniolii reuir s pun mna pe Sainte Croix, dup ce-i
gonir pe englezi.
Nu o stpnir mult vreme i, dup cteva luni, slaba garnizoan
care apra insula fu nevoit s se retrag n faa unui corp expediionar
francez.
Abia din aceast epoc Sainte Croix ncepu s fie cultivat. Totui,
nainte de a o deseleni, trebuir s fie incendiate desele pduri din interior,
incendii care libereaz i ngra pmntul.
Graie acestor lucrri, continuate timp de un secol i jumtate, Alert
ancor pe o insul bine ngrijit i de o mare bogie agricol.
E de la sine neles c nu se mai ntlneau acum nici caraibii care o
populau naintea descoperirii ei, nici englezii care o populaser apoi, nici
spaniolii care le urmaser, nici francezii care fcuser primele ncercri de
colonizare. Pe la mijlocul secolului al l7-lea se pare c nu s-ar fi gsit chiar
nimeni pe insul, deoarece, fiind lipsit de trafic i de beneficiile
contrabandei, colonitii se deciseser s o prseasc.
Sainte Croix rmase nelocuit timp de 37 de ani, pn n l733. Frana
o vndu atunci Danemarcei pentru suma de 750 000 de lire i de la aceast
dat este colonie danez.
81

Cnd Alert sosi n apropierea insulei, Harry Markel manevr n aa fel


nct s ajung n portul Barnes, capitala ei sau, n danez, Christiantoed.
Este situat n fundul unui mic golf, pe coasta septentrional. Ct despre cel
de-al doilea ora, Frederichstoed, odinioar incendiat de negrii rsculai, a
fost construit pe coasta occidental.
Axel Wichborn, al doilea laureat al concursului, se nscuse la
Friedrichstoed. Acum el nu mai avea pe nimeni acolo. De vreo l2 ani familia
sa, dup ce vnduse proprietatea pe care o poseda n insul, locuia la
Copenhaga.
n timpul acestei escale, dac pasagerii nu mai fur oaspeii nimnui,
totui prieteni ai familiei Wickborn le fcur o clduroas primire. Ei
rmaser cea mai mare parte din timp pe uscat i n fiecare sear reveneau
s doarm la bord.
Aceast insul, pe care o strbtur n trsuri, este foarte interesant
de vizitat. Ct a inut perioada sclaviei, plantatorii fcuser mari averi i
Sainte Croix putea fi considerat cea mai bogat insul din Antile. O cultur
intensiv utilizeaz solul pn-n culmile colinelor. Ea posed 350 de
plantaii, fiecare de l50 de pogoane, bine administrate de un personal foarte
experimentat. Dou treimi din teritoriu este consacrat produciei de zahr i
ntr-un an se recolteaz n medie l6 chintale de fiecare pogon, fr a mai
socoti i melasa.
Dup zahr, bumbacul d anual 800 de baloturi care sunt expediate n
Europa.
Turitii trecur pe frumoasele osele plantate cu palmieri, care legau
fiecare sat de capital. Terenul, nclinat n pante dulci spre nord, urc n
mod treptat de la litoral, din nord-vest pn la vrful Eagle, a crui nlime
este de 400 de metri.
Prin situaia ei n Europa, Danemarca, n afar de perioada blocului
continental, cnd Copenhaga a fost n btaia tunurilor flotei engleze, avu
norocul s nu mai fie amestecat n lungile i sngeroasele lupte de la
nceputul secolului, care izbucniser ntre Frana i Anglia. Putere de mna
a doua, teritoriul ei n-a fost invadat de armatele europene. Prin urmare,
coloniile daneze din Antile nu avur de suferit de pe urma acestor mari
conflicte care se repercutau dincolo de Oceanul Atlantic.
ntre timp, emanciparea negrilor, proclamat n l862, provoc mai
nti anumite tulburri, pe care autoritatea colonial le nbui cu asprime.
Negrii dezrobii se plngeau c promisiunile ce li se fcuser nu fuseser
inute, ntre altele, atribuirea unui anumit numr de terenuri care s treac
n ntregime n proprietatea lor. De aici nemulumiri i, n cele din urm, o
revolt a negrilor, care se ntinse n diverse pri ale insulei.
Cnd Alert ajunse n portul Christianstoed, relaiile ntre coloniti i cei
eliberai nu erau nc reglementate. Totui n insul era linite i turitii nu
fur niciodat stingherii n excursiile lor. Un an mai trziu ar fi czut n plin
rscoal, att de puternic, nct oraul natal al lui Axel Wickborn fu ars
pn la temelii.
Trebuie remarcat, dealtfel, c de apte-opt ani populaia din Sainte
Croix sczuse, n urma emigrrilor.
n timpul escalei, guvernatorul danez, care i are reedina,
alternativ, ase luni la Saint Thomas i ase luni la Sainte Croix, se afla la
Saint John, unde se atepta la tulburri. El nu putu deci s-i ntmpine pe
82

tinerii antilieni aa cum ar fi fost primii n celelalte insule. Dar recomandase


s le fie asigurate toate condiiile pentru explorarea insulei, i
recomandrile sale fur urmate din plin.
Astfel c, nainte de plecare, o scrisoare compus de domnul Horatio
Patterson cu scrierea sa cea mai ngrijit scrisoare semnat i de
laureai, transmitea Excelenei-sale cele mai clduroase mrturii de
recunotin.
La l august, Alert iei din portul Christianstoed. Apoi, dup ce trecu de
enal, avnd o briz uoar, se ndrept cu vitez mic spre est, spre Saint
Martin.
XV.
SAINT MARTIN I SAINT BARTHELEMY.
innd direcia spre est, Alert se ndrept spre larg. n adevr, Saint
Martin i insulele Sombrero, Anguilla, Barbuda i Antigua sunt insulele cele
mai naintate ale lanului antilian, n nord-estul Insulelor Vntului.
Dup ce iei din adpostul pmnturilor insulei Sainte Croix, corabia
ntlni alizeele care bteau cu o anumit trie. Trebui s manevreze pe o
mare destul de agitat. Cu toate acestea, Alert putu s pstreze pnzele de
jos, gabierele i pnzele ptrate. Trebui s navigheze n volte. De mai multe
ori Tony Renault i Magnus Anders obinur permisiunea cpitanului s in
timona, ceea ce i fcu foarte mndri.
Distana ntre Sainte Croix i Saint Martin nu depete 200 de mile
marine. n mprejurrile cele mai favorabile, o corabie poate s-o strbat n
24 de ore cnd e n plin vitez. Dar, cu un vnt potrivnic i mergnd n
contra curentului care se ndreapt spre golful Mexic, traversarea se face
ntr-un timp de trei ori mai mare. n plus, Alert ntlnea aproape tot timpul
numeroase nave cu aburi sau cu pnze. Aceste regiuni sunt foarte
frecventate i navigaia este activ ntre insule, de la Saint Thomas pn la
Trinidad.
Ct despre Harry Markel, el nu se ndeprt de la prudena sa
obinuit; se ferea s treac prea aproape de aceste nave; prefera s fie
mai n larg, pentru a evita orice comunicare cu ele. Aceast pruden era
apreciat de echipaj. Dup ce se descurcase aa de bine n timpul escalelor
de la Saint Thomas i Sainte Croix, nu era oare de sperat c aa se va
ntmpla i n celelalte insule? Astfel, John Carpenter, Corty i ceilali i
revenir din primele temeri, i ncrederea pe care le-o inspira eful lor se
dovedi mai mare ca oricnd.
Totui ardeau de nerbdare s termine odat cu aceast explorare a
Antilelor!
n cursul navigaiei contra vntului i mrii, domnul Patterson avu din
nou o stare proast; dar, cu ajutorul smburelui de cirea, ea nu se
agrav.
n plus, n aceste luni de iulie i august, o mare foarte agitat nu este
prea de ateptat n afara furtunilor datorate marilor clduri ale zonei
tropicale. Clima din Antile se bucur de o constan remarcabil i oscilaiile
coloanei termometrului nu cuprind mai mult de 20 de grade. Fr ndoial,
variaiile sunt mult mai mari n privina umezelii dect a temperaturii, i,
dei foarte rar nsoite de grindin, deseori cad ploi toreniale.
n realitate, insulele arhipelagului, expuse vnturilor din larg, au cel
mai mult de suferit de pe urma perturbaiilor atmosferice. Cele ns ca
83

Sainte Croix, Saint Eustache, Saint Cristophe, Grenadines, scldate de apele


mrii Caraibilor, sunt puin bntuite de furtuni. Dealtfel, cea mai mare parte
a porturilor Insulelor Vntului se orienteaz spre vest sau sud-vest i ofer
adposturi sigure contra hulei puternice din larg.
Pe 3 august, cnd se nserase de-a binelea, Alert, ntrziat de alizee,
apru n raza insulei Saint Martin.
nc de la patru-cinci mile deprtare, nainte de a ajunge n port,
tinerii laureai putur s vad cel mai nalt vrf al insulei, a crui altitudine
atinge 585 de metri i pe care-l poleiau ultimele raze ale soarelui.
Saint Martin are ca santinel avansat la nord-est mica insul
Anguilla, s-ar putea spune o insuli, care mpreun cu Saint Critophe i
Nevis au un singur preedinte. Ele nu sunt desprite dect de un canal
ngust a crui adncime nu depete 25-30 de metri. Nu este deci
imposibil ca fundul submarin, care este de natur coralier, s se ridice,
prin aciunea perseverent a infuzorilor, pn la suprafaa mrii, sau poate
din cauza unor erupii vulcanice. n aceste condiiuni, Saint Martin i
Anguilla n-ar mai forma dect o singur insul.
A doua zi, un pilot urc la bordul corbiei i o conduse prin enale n
portul Philsburg.
Acest ora ocup plaja ngust care separ un golf semicircular de o
salin ntins, sediul unei exploatri foarte importante. Mlatinile srate,
principala bogie a insulei, sunt att de productive, c aportul lor anual
este apreciat la nu mai puin de 3 000 000 de hectolitri.
Este drept c un anumit numr din aceste mlatini cere o ntreinere
continu. Evaporarea este aa de mare, nct ele ar seca repede. ntre
altele, pentru salina din Philsburg este necesar s se taie cteodat limba
de pmnt care-o mrginete spre litoral i s fie alimentat n acest fel,
ntr-o mare msur, de apele mrii.
Albertus Leuwen nu avea nici un membru al familiei la Saint Martin.
Toi locuiau la Rotterdam, n Olanda, de l5 ani. El nsui prsise Philsburg,
pentru a veni n Europa, la o vrst att de fraged c nu-i mai aducea
aminte de insul. Dintre toi aceti laureai antilieni, numai prinii lui
Hubert Perkins rmseser n colonia englez din Antigua.
Popasul lui Alert la Saint Martin nu dur dect 24 de ore, cel puin la
Philsburg. Acolo nici Harry Markel, nici vreun altul dintre ai si nu se temeau
s fie recunoscui. innd seama de condiii, aceast primejdie ar fi fost mai
de temut n Antilele engleze, Santa Lucia, Antigua sau Dominica, unde
trebuiau s mearg, i mai ales n Barbados, reedina doamnei Kethlen
Seymour, unde ederea bursierilor de la Antilian School avea s se
prelungeasc, cu siguran.
Domnul Patterson i tinerii si nsoitori nu avur dect s se plimbe
pe lunga strad care formeaz oraul Philsburg, ale crui case se ridic pe
plaja ngust de la marginea mrii.
Se prea c dup ce vizita lui Albertus Leuwen se va termina, Alert navea dect s-i ridice pnzele i s plece. Dar, n calitatea lor de francezi,
Louis Clodion i Tony Renault voiau neaprat s viziteze partea francez a
insulei, situat n zona septentrional i care ocup aproape dou treimi din
suprafaa total.

84

Capitala ei este Marigot, un nume care n-are n el, dup cum se


observ, nimic olandez. Louis Clodion i Tony Renault aveau o mare dorin:
s petreac mcar o zi la Marigot.
Mentorul fu consultat n privina acestei vizite care nu modifica ntru
nimic itinerarul.
Domnul Horatio Patterson merse s-l caute pe Harry Markel i-i fcu
cunoscut propunerea, pe care o sprijini cu nalta sa autoritate:
Care este prerea dumneavoastr, domnule cpitan Paxton?
ntreb el.
Harry Markel, din motive pe care le tim, ar fi preferat s nu
nmuleasc punctele de popas. Dar de data aceasta n-ar fi avut nici un
motiv s refuze s-i conduc pe pasagerii si ntr-o alt parte a insulei.
Plecnd seara, Alert putea ajunge a doua zi la Marigot, de unde, dup 48 de
ore, ar fi plecat la Saint Barthlmy.
Aa i fcur. n ziua de 5, la ora nou seara, corabia iei din
Philsburg, fiind condus de un pilot. Noaptea era luminoas, luna aproape
plin, marea frumoas, mrginit de nlimile insulei pe lng al crei
litoral se poate naviga aproape un sfert de mil. Briza favorabil permitea
un mers lin al navei.
Pasagerii rmaser pe punte pn la miezul nopii, ptruni de
farmecul acestei traversri nocturne; apoi intrar n cabine i nu se trezir
dect atunci cnd Alert arunc ancora.
Marigot este un ora mai comercial dect Philsburg. El se ridic pe
rmul unui canal care face s comunice golful cu lacul Simpson. Acest
ansamblu constituie un port foarte sigur, bine aprat contra hulei din larg.
Aici se opresc n mare numr navele de curs lung sau de cabotaj, atrase
de lipsa taxelor vamale pe care le-o asigur Marigot. Este oraul cel mai
important din Saint Martin.
Dealtfel, pasagerii nu regretau cltoria. Avur parte de o excelent
primire, pe care francezii o fcur celor doi compatrioi. Simpatia pe care o
manifestau nu inea cont de diferena de naionaliti, i la banchetul care
avea s le fie oferit de autoritile oraului urmau s fie reunii toi
antilienii n jurul aceleiai mese.
Recepia fusese organizat de domnul Anselme Guillon. Chemase
vreo patruzeci de persoane i, desigur, cpitanul lui Alert avea s fie invitat
s figureze printre comeseni. Domnul Guillon urc la bord i-l rug pe Harry
Markel s ia parte la acest banchet, care avea loc n aceeai zi, n sala
comunal.
Totui, orict prea de necrezut, Harry Markel avu ndrzneala s nu
accepte invitaia. n zadar domnul Patterson se altur insistenelor
domnului Guillon. Amndoi nu reuir s schimbe nestrmutata hotrre a
cpitanului lui Alert. Ca la Saint Thomas i la Saint Martin sau la Sainte
Croix, el nu nelegea s prseasc bordul i nu permitea nici unuia dintre
oamenii si s coboare pe uscat.
Vom regreta absena dumneavoastr, cpitane Paxton, declar
domnul Guillon. Laudele pe care vi le-au adus aceti tineri n privina grijii
cu care sunt tratai n timpul acestei cltorii cu Alert, ca i dorina pe care
o aveau de a v arta n mod public recunotina lor, toate acestea m-au
ncurajat s strui pe lng dumneavoastr i sunt necjit c nu am reuit
s v conving.
85

Pentru a termina, Harry Markel se nclin rezervat i Anselme Guillon


fu condus pe cheu.
Trebuie mrturisit c att lui, ct i domnului Christian Harboe,
cpitanul lui Alert nu le fcuse o impresie bun. Acest chip aspru i slbatic,
pe care o ntreag existen de violene i de nelegiuiri i lsase urmele, nu
era fcut s inspire dect antipatie, dac nu i suspiciune. Dar cum s nu ii
seama de relatrile pasagerilor i ale domnului Horatio Patterson, cnd
fceau elogiul cpitanului Paxton? Nu fusese el ales de doamna Kethlen
Seymour? Aceast doamn, desigur, nu se decisese pentru el fr informaii
serioase i referine bune
Pe deasupra, puin a lipsit ca situaia lui Harry Markel i a bandei sale
s nu fie compromis, ba chiar pierdut. E drept c aceast mprejurare nu
putu dect s mreasc ncrederea pe care domnul Guillon i notabilitile
din Marigot trebuiau s o aib n cpitan i n echipajul su.
n adevr, n ajunul sosirii lui Alert, bricul Fire Fly, de naionalitate
englez, se mai gsea la Marigot. Cpitanul bricului l cunotea foarte bine
pe domnul Paxton, cruia i lud calitile de om i de marinar. Dac ar fi
tiut c Alert urma s soseasc, fr ndoial c l-ar fi ateptat, i cu ct
plcere ar fi strns mna vechiului su prieten! Dar Fire Fly era pe punct de
plecare i, n timpul nopii, probabil, se ncrucia cu Alert n regiunile
occidentale ale insulei.
n convorbirea sa, domnul Guillon i vorbise lui Harry Markel de
cpitanul de pe Fire Fly i e lesne de nchipuit frica de care fu cuprins acest
ticlos, gndindu-se prin ce primejdie ar fi trecut n prezena unui prieten al
cpitanului Paxton.
Acum bricul se afla n larg cu destinaia Bristol i nu mai exista nici o
posibilitate s-l ntlneasc n timpul croazierei n Antile.
Cnd Harry Markel i puse la curent cu cele ntmplate pe John
Carpenter i pe Corty, acetia nu putur s-i ascund teama:
Am scpat ca prin urechile acului! spuse eful echipajului.
Nu mai povestii i celorlali, adug Harry Markel. N-are rost s-i
speriai, dar s fie mai prudeni ca niciodat
A vrea s se termine odat cu aceste blestemate Antile! declar
Corty. Mereu mi se pare c vd atrnat de fiecare creang de copac cte un
treang!
Avea dreptate Corty, i dac bricul Fire Fly s-ar fi aflat n portul
Marigot n ziua sosirii lui Alert, s-ar fi isprvit cu Harry Markel i tovarii si.
Banchetul, bine servit, pe msura bucuriei cu care fusese primit
invitaia, avu loc seara. Oricum, se ridic paharul n onoarea cpitanului
Paxton. Se vorbea de prima parte a cltoriei, fcut n condiii favorabile.
Fu exprimat urarea ca a doua parte s nu fie cu nimic mai prejos de cea
precedent. Tinerii antilieni vor duce cu ei, din cltoria fcut n Indiile
Occidentale, amintiri de neuitat.
La desert, Louis Clodion, n picioare, aduse mulumiri foarte frumos
ntoarse din condei domnului Anselme Guillon i notabilitilor coloniei
pentru plcuta primire.
Apoi veni rndul domnului Horatio Patterson, care se alturase mai
mult ca de obicei la numeroasele, prea numeroasele toasturi fcute dup
fiecare fel de mncare. Mentorul se ridic cu paharul n mn i lu
cuvntul. Tot ce se putea introduce ca citat latin n mijlocul unor fraze
86

vibrante iei din gura vorbitorului. Vorbi de amintirile pe care i le va lsa


aceast srbtorire, mai durabile ca bronzul aereperenius, ca n Horaiu;
de norocul care-i favoriza pe ndrznei audaces fortuna juv, ca n
Vergiliu. Era fericit s-i enune felicitrile n public coram populo. Nu
putea s-i uite patria sa de care-l desprea acum un ocean ntreg i
dulces reminiscetur Argos[23], dar nu va uita nici satisfaciile de amor
propriu pe care le ncercase n Antile, i n ultimul su ceas va putea repeta:
Et n Arcadia ego24, cci Antilele vor fi fost o bucat din acea Arcadie care
fusese slaul inocenei i al fericirii. n sfrit, avusese totdeauna dorina
de a vizita acest splendid arhipelag, hoc erat n votis, repeta el din Horaiu
deja citat, i n care, i parva licet componere magnis[25] cum spunea
Vergiliu, menionat mai sus el, administratorul de la Antilian School,
venise s pun piciorul cu aproape 400 de ani dup Cristofor Columb.
V nchipuii succesul pe care-l obinu domnul Horatio Patterson i
aplauzele care-l rspltir cnd se aez la locul su. Apoi toi umplur
pentru ultima oar paharul n onoarea doamnei Kethlen Seymour. Dup
clduroase strngeri de mn, bursierii luar drumul spre port.
Cnd se-ntoarser la bord, ctre orele zece seara, cu toate c marea
era nemicat ca un lac, i se pru domnului Patterson c Alert era cltinat
de oarecari micri de ruliu i tangaj. Convins c se va resimi mai puin n
poziie orizontal, se retrase n cabin, se dezbrc cu ajutorul amabilului
Wagah i se cufund ntr-un somn adnc.
A doua zi fu consacrat plimbrilor n ora i prin mprejurimi.
Dou trsuri i ateptau pe turiti, crora domnul Anselme Guillon voi
s le serveasc de ghid.
Dup ce vizitar locurile cele mai interesante ale insulei, dup ce
prnzir pe plaj i cinar sub copacii unei pduri superbe, din proviziile
aduse pentru aceast excursie, turitii se ntoarser la Marigot. Apoi,
lundu-i rmas bun de la domnul Anselme Guillon, cruia i fur adresate
toate mulumirile, se napoiar la bord.
Toi inclusiv domnul Patterson scriser rudelor. Acetia cunoteau
din 26 iulie sosirea lui Alert la Saint Thomas. Le fusese anunat prin depe
i ngrijorarea datorat ntrzierii cu cteva zile se risipi. Totui, familiile
trebuiau inute la curent i scrisorile ntocmite n seara aceea i puse a doua
zi la pot urmau s plece, dup 24 de ore, n Europa.
Nu se ivi nici un incident n cursul nopii. Nimic nu tulbur somnul
tinerilor dup o zi att de obositoare. Dar poate c John Carpenter i Corty
visar c nite avarii l obligau pe Fire-Fly s revin n port ceea ce nu se
ntmpl, din fericire pentru ei.
A doua zi, nc de la ora opt, profitnd de mareea joas, Alert iei din
portul Marigot cu destinaia Saint Berthelemy.
Dac marea era puin agitat, corabia, atta timp ct naviga la
adpostul insulei, nu se cltin prea tare. Este adevrat c dup ce va trece
din nou pe la Philsburg, Alert nu va mai fi aprat de falezele nalte de la
Saint Martin contra hulei din larg. Astfel, n apele dintre cele dou insule,
primi valurile de-a curmeziul i fu chiar cazul de reducere a pnzelor
pentru a evita o nclinare prea mare.
Totui, n cazul c va avea o ntrziere, ea va fi de numai cteva ore i
cu siguran c nava se va ivi n rada insulei Saint Barthlmy a doua zi n
zori.
87

Ca de obicei, pasagerii luar parte la manevre, cnd fu vorba de a


slbi sau a strnge cotele. Nu fu necesar s se fac volte cu vntul n fa
sau s se schimbe direcia. Tony Renault i Magnus Anders inur fiecare la
rndul su crma, ca doi veritabili timonieri care-i cunoteau meseria,
nelsnd nava s devieze ntr-o parte sau alta, avnd ochiul fixat pe linia de
reper a busolei.
Ctre ora cinci fu semnalat la sud-vest un vapor care tindea s-l
depeasc pe Alert.
n acel moment, Corty trecu la crm, intenia lui Harry Markel fiind s
evite apropierea vaporului. Alert devie deci cu un cart, ca s nu rmn n
afara direciei urmate.
Acest steamer de naionalitate francez cum se vedea dup flamura
care se desfura pe marele catarg era un vapor de rzboi aparinnd
categoriei micilor crucitoare ale statului. Louis Clodion i Tony Renault ar
fi fost fericii s-l salute n trecere i s primeasc salutul su. Dar cum cea
mai mic distan care separa cele dou nave, graie manevrei lui Harry
Markel, nu cobor sub o mil, nu era cazul s se ridice pavilionul.
n ceea ce privete crucitorul, care mergea cu toat viteza n
direcia nord-vest, se prea c are ca destinaie Antilele. Era posibil de
asemenea s se ndrepte spre unul din porturile meridionale ale StatelorUnite, cum e Key West, la captul Floridei, un loc de oprire pentru vapoarele
de toate naionalitile. Dealtfel, crucitorul l ls n curnd n urm pe
Alert, i cnd se ls amurgul ultimele lui trmbe de fum dispruser la
orizont.
Cltorie sprncenat, zise John Carpenter, i cu urarea de a nu v
mai revedea! Nu-mi place s navighez mpreun cu vapoare de rzboi.
i nici s m gsesc n mijlocul unei patrule de poliiti! adug
Corty. Aceti oameni au aerul c te ntreab de unde vii i unde te duci, i
nu ntotdeauna i covine s rspunzi!
Insula Saint Barthlmy singura posesiune suedez n Indiile
Occidentale, ocup extremitatea bancului pe care-l formeaz insula englez
Anguilla i cea franco-olandez Saint Martin. Aa cum s-a remarcat, ar fi
suficient ridicarea fundului mrii cu 80 de picioare pentru ca cele trei
insule s nu fie dect una singur, a crei lungime total ar fi de 75 de
kilometri. Or, cu aceste adncimi submarine de natur vulcanic n-ar fi
surprinztor ca ridicarea s se produc n viitor.
Referitor la acest subiect, Roger Hinsdale observ c aceast nlare
ar putea s se extind la ansamblul Antilelor, al Insulelor Vntului i al
Insulelor de sub Vnt. i ntr-o epoc, deprtat fr ndoial, s-ar putea
ntrevedea ca aceste insule, unite ntre ele, s formeze un fel de vast
continent la intrarea golfului Mexic i cine tie? s se alipeasc la
continentul american.
Insulei Saint Barthlmy, dimensiunile prea mici nu-i pot acorda dect
denumirea de ostrov, pentru c lungimea ei nu depete dou leghe i
jumtate, cu o suprafa de 2l kilometri ptrai.
Saint Barthlmy este aprat de fortul Gustav. Gustavia, capitala sa,
un ora de mic importan, poate progresa, pentru c este situat, din
punctul de vedere al navigaiei de cabotaj, printre Antilele Mici din aceast
regiune. Aici, cu l9 ani n urm, se nscuse Magnus Anders a crui familie se
mutase de vreo l5 ani la Gtteborg, n Suedia.
88

Aceast insul a fost succesiv sub diverse pavilioane. A fost francez


de la l648 la l784. La acea epoc Frana o ced Suediei n schimbul unei
concesiuni de antrepozite pe Cattegat, mai precis la Gtteborg, i a unor
alte avantaje politice. Dar, cu toate c devenise scandinav n urma acestui
tratat, fiind populat odinioar de normanzi, rmsese francez prin
aspiraiile, gusturile i obiceiurile ei, i poate c va rmne astfel totdeauna.
Cnd soarele dispru sub orizont, Saint Barthlmy nu se vedea nc.
Fiind la o deprtare de cel mult 20 de mile, nu ncpea nici o ndoial c
Alert va acosta n zorii zilei, cu toate c vntul slbise seara i corabia nu
putea nainta dect puin n timpul nopii.
Cu toate acestea, tnrul suedez prsi cabina de la ora patru
dimineaa i, urcnd pe scara de sart a marelui catarg, ajunse pn la
vergile pnzei ptrate.
Magnus Anders voia s fie primul care s semnaleze insula sa i zri,
puin nainte de ora ase, principalul masiv calcaros care domin n centru,
nalt de 302 metri. El strig cu o voce att de rsuntoare: Pmnt!
Pmnt! nct camarazii si se repezir pe punte.
Alert se ndrept imediat spre coasta occidental a insulei Saint
Barthlmy, n aa fel nct s ajung n faa portului principal de ancorare,
de fapt, singurul din insul.
Cu toate c briza era moderat, corabia avansa repede i pe msur
ce nainta gsea ape mai linitite. Puin dup ora apte, un grup de cteva
persoane se deslui pe vrful colinei.
Portul Gustavia ofer navelor cu pescajul de doi-trei metri locuri
excelente de ancorat, la adpostul bancurilor, de care se sparg valurile
hulei din larg.
Ceea ce atrase mai nti atenia tinerilor pasageri fu prezena
crucitorului pe care-l ntlniser n ajun. Era ancorat n mijlocul portului,
cu luminile stinse, cu pnzele strnse, ca un vas care rmnea aici pentru
ctva timp.
Aceasta le fcu plcere lui Louis Clodion i lui Tony Renault care-i
promiser s urce la bordul su, siguri fiind c vor fi bine primii. Dar
vederea crucitorului i fu foarte neplcut lui Harry Markel, ca i
oamenilor si, i chiar l ngrijor.
Alert nu mai era dect la un sfert de mil de port i, chiar dac ar fi
vrut, ce argument putea invoca Harry Market pentru a nu intra n rad, cnd
Saint Barthlmy era una din etapele itinerarului? Deci, cu voie sau fr
voie n general mai puin alarmat dect John Carpenter i ceilali el o lu
spre enal, cnd rsun o lovitur de tun. n acelai timp, un steag se nl
n vrful colinei.
Ct de mare le fu surpriza surpriz care se schimb n uluire cnd
vzur c nu erau culorile suedeze, ci pavilionul francez, n cele trei culori
naionale!
Ct despre Harry Market i echipajul su, dac artar o oarecare
mirare, ce importan avea pentru ei dac steagul era al cutrei sau cutrei
ri? Ei nu cunoteau dect unul singur, pavilionul negru al pirailor, acela
sub care va naviga Alert cnd va despica valurile Pacificului.
E pavilionul francez! exclam Tony Renault.
Pavilionul francez! repet Louis Clodion.
89

Oare cpitanul Paxton s se fi nelat, zise Roger Hinsdale, i a luat


un drum greit, spre Guadelupa sau Martinica?
Harry Markel nu comisese o asemenea eroare. Se ndreptase fr doar
i poate spre Saint Barthlmy i ajunse n portul Gustavia, unde ancor
dup trei ore.
Totul se explic. Insula Barthlmy tocmai fusese cedat Franei,
contra sumei de 277 000 de franci.
PARTEA A DOUA.
I
ANTIGUA.
Cltorind la bordul lui Alert, Hubert Perkins era pe cale s revad o
Antigua la fel de nfloritoare ca i n ziua cnd o prsise cu cinci ani n
urm, pentru a veni n Europa s-i fac studiile.
ntre Saint Barthlmy i Antigua nu e o distan mai mare de 70-80
de mile. Dar cnd Alert ajunse n larg, oprirea vntului, apoi o briz destul
de slab i ntrziar navigaia. Corabia trecu pe lng Saint Christopher, o
insul revendicat de englezi, francezi i spanioli i care, prin pacea de la
Utrecht din l7l3, rmase n posesia Angliei. Numele de Christopher i se trage
de la Columb care o descoperise dup Dsirade, Dominica, Guadelupa i
Antigua. Ea e semntura marelui navigator genovez pe aceast minunat
pagin a Indiilor Occidentale.
Btinaii i spun insulei n form de ghitar, cea rodnic i toat
lumea o socotete mama Antilelor. Tinerii pasageri putur s admire
frumuseile ei naturale, strbtnd apele unui litoral de aproape un sfert de
mil. Saint Kitts, capitala, se nal la poalele Muntelui Maimuelor, pe un
golf al rmului occidental, n mijlocul grdinilor i palmierilor. Un vulcan, al
crui nume de Misery s-a schimbat n acela de Liberty n timpul emanciprii
negrilor, i nal conul pn la l 500 de metri, i craterul su azvrle jeturi
de gaze sulfuroase.
Pe fundul a dou cratere stinse se adun apele ploilor, care asigur
fertilitatea insulei. Are o suprafa de l76 kilometri ptrai, o populaie de
circa 30 000 de locuitori, i cultura trestiei de zahr predomin, cu recolte
de calitate superioar.
Desigur, ar fi fost foarte plcut s te opreti 24 de ore la Saint
Christopher i s te plimbi pe puni i ogoare. Dar, n afar de faptul c
Harry Markel nu inea deloc la acest lucru, trebuiau s se conformeze
itinerarului i, de fapt, niciunul din elevii de la Antilian School nu era originar
din insul.
n dimineaa de l2 aprilie Alert fu semnalat de semafoarele insulei
Antigua, nume dat de Cristofor Columb n amintirea unei biserici din
Valladolid. Nu putuse fi vzut de la mare distan, cci ea se ridica foarte
puin din ap, i vrful cel mai nalt nu depea 270 de metri. Cil despre
dimensiunile insulei, ele sunt relativ considerabile, comparate cu acelea ale
celorlalte Antile, adic de 279 de mile ptrate.
Cnd zri pavilionul britanic la intrarea n port, Hubert Perkins l salut
cu un viguros ura, la care se alturar i uralele colegilor si. Alert se
ndrepta spre partea de nord, pentru a acosta acolo unde se afla portul i
oraul.
Harry Markel cunotea bine aceste meleaguri. De aceea nu recurse la
serviciul unui pilot. Orict de periculoase erau apele golfului, intr curajos,
90

ls fortul James la babord, capul Lobloly la tribord i arunc ancora acolo


unde navele gsesc locuri foarte bune, cu condiia s nu aib un pescaj mai
mare de patru-cinci metri.
n fundul golfului apare capitala Saint John's, cu o populaie de l6 000
de locuitori. Acest ora n form de tabl de ah, cu strzile sale care se
ntretaie n unghiuri drepte, are un aspect plcut i se ntinde n mijlocul
unei zone verzi acoperit cu o bogat vegetaie tropical.
Imediat ce Alert apru la intrarea golfului o ambarcaiune se
desprinse de debarcaderul portului i dus de patru vsle se ndrept spre
corabie.
Se nelege de la sine c Harry Markel cu tovarii si trecur n acel
moment prin noi emoii, destul de justificate dealtfel. Nu putea s le fie
team c poliia englez fusese ntiinat de drama sngeroas petrecut
pe Alert n ansa Farmar, c alte cadavre fuseser descoperite, poate chiar i
cel al cpitanului Paxton? i atunci, cine era omul care ndeplinea
funciunile lui la bordul lui Alert?
Dar se linitir repede. Ambarcaiunea aducea familia tnrului
pasager. Tatl, mama i cele dou surori mai mici nu avuseser rbdare s
atepte debarcarea. Ei pndeau de mai multe ore sosirea navei; urcar la
bord nainte chiar ca Alert s fie ancorat i Hubert Perkins se arunc n
braele prinilor si.
Insula Antigua, din punct de vedere administrativ, este reedina unui
teritoriu care cuprinde i insulele Barbuda i Redonda, vecinele sale. n
acelai timp, are rangul de capital n mijlocul acestui grup de Antile
engleze, unite sub numele de Lieward-Island, adic Insulele Vntului, de la
insulele Virgine pn la Dominica.
La Antigua este reedina guvernatorului, a preedinilor consiliilor
executiv i legislativ, numii jumtate de Coroan i jumtate de electori.
Domnul Perkins, unul din membrii consiliului executiv, nu prsise
niciodat pentru mult vreme insula. Dup ce l condusese pe fiul su n
Europa, se ntorsese imediat la reedina sa din Antigua.
Dup cum era obiceiul, de ndat ce Hubert Perkins i mbria tatl,
mama i surorile, se fcur prezentrile. Domnul Horatio Patterson, naintea
celorlali, primi strngerea de mn a domnului Perkins i tinerii si
camarazi fur onorai cu aceeai favoare. Dar ceea ce aduse cu precdere
felicitri mentorului din partea doamnei Perkins fu starea nfloritoare a
pasagerilor lui Alert. Aceste mulumiri, mentorul crezu de cuviin s le
transmit cpitanului Paxton.
Harry Markel le accept, dealtfel, cu rceala lui obinuit. Apoi, dup
ce salut, veni la prova pentru a da ordinul de fundarisire a ambelor ancore.
Domnul Perkins l ntreb nainte de toate pe domnul Patterson ct
timp va dura popasul la Antigua.
Patru zile, domnule Perkins, declar domnul Patterson. Zilele
noastre sunt numrate, cum se spune n general despre viaa omeneasc,
i suntem supui unui program de la care nu trebuie s ne ndeprtm.
E cam puin, zise doamna Perkins.
Fr ndoial, scump prieten, relu domnul Perkins, dar timpul
cltoriei este limitat i mai sunt numeroase Antile pe itinerar.
Ars longa, vita brevis26, adug domnul Patterson, care crezu
ocazia potrivit pentru a plasa acest proverb latin.
91

Oricum ar fi, zise domnul Perkins, domnul Patterson i colegii fiului


meu vor fi oaspeii notri n timpul ederii lor aici.
Domnule Perkins, zise Roger Hinsdale, suntem zece la bord
Desigur, adug domnul Perkins, locuina mea va fi prea mic pentru
a-i gzdui pe toi tinerii mei prieteni! Dar vom reine camere la hotel i
vei veni s luai masa la noi.
n acest caz, propuse Louis Clodion, poate c ar fi mai bine s dormim
pe nav, afar de Hubert, domnule Perkins? Ziua v vom aparine, din zori
pn la apusul soarelui.
Aceast propunere fiind cea mai bun, avu aprobarea domnului
Patterson.
Dar, evident, Harry Markel ar fi preferat ca pasagerii s-i petreac tot
timpul pe uscat. Nava ar fi fost mai puin expus s primeasc vizitatori, de
care se temea ntotdeauna.
Cpitanul fu i el invitat s ia masa la familia Perkins. El se scuz ca
de obicei i Hubert i ddu s neleag tatlui su c era inutil orice
insisten.
Dup ce ambarcaiunea plec cu Hubert, pasagerii se ocupar s-i
pun n ordine lucrurile, apoi s scrie cteva scrisori care plecau n aceeai
sear cu pota spre Europa. Printre ele trebuie menionat entuziasta
scrisoare a domnului Patterson, pe care doamna Patterson avea s-o
primeasc peste vreo douzeci de zile. Era i una pe adresa directorului de
la Antilian School, 3l4 Oxford Street, London, Marea Britanie, n care domnul
Julian Ardagh va gsi informaii pe ct de exacte pe att de instructive,
referitor la bursierii doamnei Kethlen Seymour.
ntre timp, Harry Markel termina cu manevrele, avnd grij ca la
escalele precedente s-l ancoreze pe Alert n mijlocul portului. Oamenii
care-i vor conduce pe pasageri nu vor avea permisiunea s debarce pe
rm. Nici dnsul nu va cobor dect n ziua sosirii i n cea a plecrii, pentru
a ndeplini formalitile la biroul maritim.
Ctre ora 11 barca cea mare fu gata.
Cu doi mateloi la rame i Corty la crm, depuser pe cheu pe
invitaii domnului i doamnei Perkins.
Dup un sfert de or, reunii ntr-o locuin frumoas n partea de sus
a oraului, toi se aezaser n jurul unei mese bogate i ncepur s stea de
vorb despre diversele ntmplri ale cltoriei.
n vrst de 45 de ani, domnul Perkins, a crui barb i pr ncepuser
s ncruneasc, avea o atitudine demn, o convorbire plcut, o privire
afectuoas, caliti care toate se vor regsi ntr-o zi la fiul su. Nimeni nu
era mai onorat ca dnsul n colonie, dac n-ar fi fost dect pentru serviciile
pe care le aducea ca membru al consiliului executiv. n acelai timp, om de
gust, foarte instruit n tot ce privea istoria Indiilor Occidentale, el putea s
dea domnului Horatio Patterson date precise i s citeze documente
autentice. Fii siguri c mentorul nu se va sfii s recurg la ajutorul
domnului Perkins i-i va mbogi astfel jurnalul de cltorie pe care-l inea
tot att de metodic ca i registrele sale de contabilitate.
Doamna Perkins, de origine creol, avea aproape 40 de ani. Bun,
amabil, prevenitoare, se consacra n ntregime educaiei celor dou fiice,
Bertha i Mary, n vrst de l0 i l2 ani. Era lesne de nchipuit ce bucurie
avusese aceast mam excelent la revederea cu fiul ei, strngndu-l n
92

brae dup o absen de patru ani. Dar, dup cum se spusese la mas, se
apropia momentul cnd Hubert va reveni la Antigua pe care familia sa n-a
vrut s-o prseasc niciodat. Dup un an, timpul studiilor petrecut la
Antilian School se va ncheia.
l vom regreta, zise John Howard, care mai avea de fcut doi ani la
coala din Oxford Street. Hubert este un bun camarad
Despre care vom pstra o amintire excelent, adug Clodion
Cine tie dac nu vei avea ocazia s v ntlnii mai trziu? spuse
domnul Perkins. Poate c unii dintre voi, tinerii mei prieteni, vor reveni n
Antile? Cnd Hubert va fi la o cas de comer din Antigua, l vom cstori
Ct mai curnd posibil, spuse doamna Perkins.
Hubert cstorit! exclam Tony Renault. Ah, a vrea s-o vd i pe
asta!
i de ce nu! Ai fi i tu martor, rspunse rznd Hubert.
S nu glumim, prieteni, spuse dogmatic domnul Patterson. Cstoria,
baza oricrei societi, este cea mai respectat instituie a acestei lumi.
Nu mai era cazul s se discute acest subiect. Dar doamna Perkins
crezu de cuviin s vorbeasc de doamna Patterson. ntreb despre ea.
Mentorul rspunse cu plcere. Atepta o scrisoare de la soia sa i poate c
va primi una la Barbados, nainte de a se mbarca pentru napoiere. Apoi,
scond din buzunar o fotografie care nu-l prsea niciodat, o art nu fr
oarecare mndrie.
Are nfiarea unei femei bune i drgue, spuse doamna Perkins.
i pare o demn soie pentru domnul Horatio Patterson, adug
domnul Perkins.
Ea este tovara vieii mele, rspunse domnul Patterson, uor
emoionat, i tot ce cer de la soart este s-o regsesc la ntoarcere aa cum
este hc et nunc27! Ce anume nelegea domnul Patterson prin aceste
cuvinte, cine ar fi putut spune? Le rostise cobornd vocea, i, dealtfel,
nimeni nu le ddu atenie.
Dup ce se termin masa, fu stabilit s viziteze imediat Saint John's,
apoi mprejurimile. Totui i acordar o or de siest n frumoasa grdin,
sub copacii stufoi ai vilei. Domnul Perkins ddu domnului Patterson
informaii interesante despre abolirea sclaviei n Antigua. n anul l824,
Anglia proclam actul de emancipare. Dac rezultatele fur bune pentru
oamenii de culoare, nu fur mai puin bune pentru colonie, a crei
prosperitate crescu n mare msur. Veniturile publice nu ncetar s urce,
n timp ce cheltuielile administrative scdeau n toate serviciile.
n timpul excursiilor de-a lungul insulei, domnul Patterson i tinerii si
nsoitori fur mirai vznd lanurile att de bine cultivate. Ct fertilitate la
suprafaa unui teren calcaros! Peste tot se vedeau ferme bine ntreinute, la
curent cu toate progresele agriculturii!
Nu s-a uitat c reeaua hidrografic era insuficient n Antigua i a
fost nevoie s se construiasc vaste cisterne pentru a strnge apele ploilor.
Domnul Perkins avu ocazia s spun c dac indigenii dduser insulei
numele de Yacama iroitoarea aceasta era probabil o ironie. Acum
rezervoarele ajungeau pentru diversele necesiti ale oraului i cmpului.
Drenarea apelor era bine fcut, spre satisfacia general. Ea asigura
salubritatea n Antigua i prezerva pe viitor insula de seceta care de dou
ori, n l779 i l784, a produs dezastre incalculabile. Locuitorii fuseser n
93

situaia acelor naufragiai care nu mai pot rbda torturile setei i pieriser
oameni i mii de animale.
Toate acestea le povestea domnul Perkins, n timp ce arta oaspeilor,
nu fr o legitim mndrie, cisternele cu o capacitate de 2 500 000 de metri
cubi i care furnizau la Saint John's o medie de ap superioar aceleia a
unui mare ora european.
Excursiile fcute sub conducerea domnului Perkins nu se mrginir
numai la mprejurimile capitalei. Ele fur ns organizate n aa fel ca n
fiecare sear pasagerii s poat dormi pe Alen. Turitii vizitar cellalt port
din Antigua, English Harbour, situat pe coasta meridional. Acest port, mai
bine adpostit ca Saint John's, era altdat plin de nave militare, cazrmi i
arsenale menite aprrii insulei Antigua. El este n realitate format de un
grup de cratere, al cror nivel a cobort ncetul cu ncetul, ca apoi s fie
invadate de apele mrii.
Cele patru zile trecur repede n plimbri, mese i sieste n vila
Perkins. Porneau la drum dis-de-diminea i cu toate c n acest anotimp
cldura era foarte mare, tinerii elevi nu avur prea mult de suferit. Apoi,
cnd Hubert Perkins rmnea la prinii si, colegii lui reveneau la bord s
se odihneasc n cuetele lor. Dealtfel, Tony Renault pretindea c dac
Hubert nu venea cu ei la bord nsemna c punea la cale cstoria sa cu o
tnr creol din Barbuda i c logodna va avea loc nainte de plecarea n
Europa
Se rdea de aceste glume, pe care gravul domn Patterson le lua de
fiecare dat n serios. n ajunul plecrii, la l5 august, Harry Markel trecu
printr-o mare spaim, n urmtoarele mprejurri.
Dup-mas, o barc se apropie de nav, dup ce fusese cobort de
pe bricul englez Flag care venise din Liverpool. Unul din mateloii bricului se
urc pe punte i ceru s vorbeasc cu cpitanul. Ar fi fost greu s i se
rspund c n acel moment cpitanul nu era la bord, cci, de cnd
aruncase ancora, Markel nu debarcase dect o singur dat. Harry Markel l
cercet pe acest om prin fereastra cabinei sale. l auzise vorbind i se ferea
s se arate. Dealtfel, nici nu-l cunotea i probabil c nici el nu-i era
cunoscut. Dar se putea ca acest matelot s fi navigat cu cpitanul Paxton,
comandantul lui Alert, i s fi vrut s-i fac o vizit. Aici era primejdia
primejdie care se ivea la toate escalele i care nu va lua sfrit dect n ziua
cnd Alert, dup ce va prsi Barbados, nu va mai opri n nici o insul din
Antile. Corty fu acela care-l primi pe matelot imediat ce sosi pe punte.
Vrei s vorbeti cu cpitanul Paxton? ntreb el.
Da, camarade, rspunse matelotul, dac el este acela care comand
pe Alert din Liverpool.
l cunoti?
Nu, dar am un prieten care trebuie s fac parte din echipajul su
Ah! i cum l cheam?
Forster John Forster.
Harry Markell, auzind aceast discuie, iei afar, linitit ca i Corty.
Eu sunt cpitanul Paxton, zise el.
Domnule cpitan, spuse matelotul salutndu-l cu mna la beret.
Ce doreti?
S strng mna unui camarad
Care se numete?
94

John Forster.
Harry Markel avu un moment intenia s rspund c John Forster se
necase n golful Cork. Dar i aminti c-i atribuise numele de Bob
nefericitului al crui cadavru euase pe coast. Doi mateloi pierdui
naintea plecrii, aceasta ar fi prut suspect pasagerilor de pe Alert.
Harry Markel se mulumi deci s spun:
John Forster nu este la bord
Nu este? repet matelotul, destul de mirat. Credeam totui c am
s-l gsesc
Nu este, i spun, sau, mai bine-zis, nu mai este
I s-a ntmplat vreo nenorocire?
Era bolnav n momentul plecrii i a trebuit s debarce. Corty nu
putu dect s admire prezena de spirit a efului su.
Dar dac matelotul de pe Flag l-ar fi cunoscut pe cpitanul Paxton,
lucrurile ar fi luat o ntorstur proast pentru Harry Markel i oamenii si.
Matelotul nu mai spuse dect un Mulumesc, domnule cpitan! i
cobor n barc, foarte necjit c nu-l ntlnise pe camaradul su. Cnd
matelotul ajunse n larg, Corty zise:
Fr doar i poate, jucm un joc periculos.
Posibil, dar merit osteneala!
Ce are a face! Pe toi dracii, Harry, a vrea s m vd n plin
Atlantic! Acolo nu ne vom teme c-i bag cineva nasul n treburile
noastre.
Va veni i timpul acela, Corty Mine Alert va iei n larg
Spre?
Spre Guadelupa. n definitiv, o colonie francez este mai puin
primejdioas pentru noi dect o colonie englez.
II.
GUADELUPA.
Distana care separ Antigua de Guadelupa sau, mai bine-zis, de
grupul de insule reunite sub acest nume, este de l20 de mile.
n condiii obinuite, Alert, n btaia vnturilor alizee, prsind portul
Saint John's n dimineaa zilei de l6 august, ar fi trebuit s ajung la
destinaie n 24 de ore.
Louis Clodion putea deci spera c, aa cum dorea, la rsritul soarelui,
primele nlimi ale Antilelor franceze or s apar la orizont.
N-a fost aa. Calmul sau mai curnd briza foarte slab ntrziase
mersul navei, cu toate c avea toate pnzele ntinse. Pe de alt parte,
ntlni valuri mici dar puternice, cu toat cderea vntului. Ele se datorau
faptului c aceast poriune de mare, foarte deschis spre larg, nu este
protejat de insule. Hula, rvit de anumii cureni contrarii, se sparge
nainte de a se izbi de stncile din Montserrat. Chiar dac Alert ar fi fost
ajutat de o briz mai tare, n-ar fi putut evita puternicele zdruncinturi. Din
aceast cauz domnul Horatio Patterson exprim cteva ndoieli despre
eficacitatea smburilor de ciree ca mijloc de aprare contra rului de
mare.
La nevoie, Harry Markel ar fi putut trece prin partea interioar a
Montserrat-ului, unde hula era mai mic. Dar s-ar fi expus la ntlniri prea
numeroase cu diverse nave, lucru de care se ferea ct putea, n plus,
drumul s-ar fi prelungit cu vreo treizeci de mile. Ar fi trebuit s coboare
95

pn la extremitatea meridional a Guadelupei i apoi s urce, cu vntul n


fa, n dreptul portului Pointe-a-Pitre.
Guadelupa se compune din dou insule mari.
Insula din vest este Guadelupa propriu-zis, pe care caraibii o numesc
Curucuera. Indicat oficial sub numele de Basse Terre, cu toate c relieful
su este cel mai pronunat din tot grupul, numele i se trage din poziia sa
fa de alizee.
Insula din est, pe hart, este denumit Grande Terre, cu toate c
suprafaa ei este mai mic dect a celeilalte. Suprafaa total a ambelor
insule este de l600 kilometri ptrai i populaia este de l36 000 de locuitori.
Basse Terre i Grande Terre sunt separate de un ru cu ap srat, a
crui lime variaz de la 30 la l20 de metri i pe care-l strbat nave cu un
pescaj de circa apte picioare. Alert n-ar fi putut trece prin acest pasaj, care
este cel mai direct, dect n orele cnd mareea este la maximum, i nici
atunci n-ar fi fost aciunea unui cpitan prudent. De aceea Harry Markel o
lu prin largul mrii, la est de grup. Aceast navigare dur 48 de ore n loc
de 24 i abia n dimineaa zilei de l8 august corabia apru la intrarea
golfului n care se vars rul srat i al crui fund este ocupat de Pointe-aPitre. Trebui mai nti s depeasc rmurile insulielor din jurul bazinului
care formeaz portul i la care se ajunge printr-un canal strmt i
ntortocheat.
Trecuser cinci ani de cnd familia Clodion prsise Antilele, afar de
fratele mamei lui Louis, rmas la Pointe-a-Pitre. mpreun cu copiii, prinii
si se stabiliser n Frana, la Nantes. Tnrul Louis pstrase multe amintiri
din insula lui natal, de unde plecase la vrsta de l5 ani, i i propunea s
fac onorurile de gazd camarazilor si.
Venind dinspre est, Alert recunoscu mai nti capul Grande Vigie de pe
Grande Terre, cea mai septentrional din grup, apoi capul Gros Caps, apoi
Anse-aux-Loups, apoi limanul Sainte-Marguerite i, apoi, la extremitatea
sud-vestic a insulei Grande Terre, capul Chteaux.
Louis Clodion putu s arate pe coasta oriental oraul Moule, al treilea
din colonie ca importan, cu cei l0 000 de locuitori ai si. Acolo navele
ncrcate cu zahr, care ateptau un moment favorabil pentru a iei n larg,
erau bine adpostite contra furtunilor i contra formidabililor cureni ai
mareei care provoac attea dezastre n regiune.
nainte de a trece de capul din sud-est al insulei Grande Terre,
pasagerii observar Desirade, alt Antil francez, prima care se zrete de
la bordul vapoarelor venind din Europa i al crei munte, nalt de 278 metri,
este vizibil de la mare distan.
Lsnd apoi Dsirade la babord, Alert trecu de capul Chteaux i deacolo se putea ntrezri sudul unei alte insule Petite Terre, care face parte
din grupul Guadelupei.
Dar pentru a avea o complet privire de ansamblu, trebuie s cobori
mai la sud, pn la Marie Galante, cu o suprafa de l63 kilometri ptrai i
o populaie de l4 000 de suflete, apoi s vizitezi principalele orae: Gros
Bourg, Saint Louis, Vieux Fort. n sfrit, lund-o spre vest, la aproape
aceeai latitudine, se ntlnete micul arhipelag Saintes, cu o populaie de
circa 2 000 de locuitori i o suprafa de l4 000 metri ptrai. Format din
apte insule sau insulie distincte, dominat de Chameau cu o altitudine de
3l6 metri, el este considerat ca fiind cel mai bun sanatoriu al Antilelor.
96

Din punct de vedere administrativ, Guadelupa este mprit n trei


districte. Ele cuprind partea din Saint Martin, care ine i de Olanda, insula
Saint Barthlmy pe care Suedia a cedat-o Franei, Saintes care aparine de
districtul Basse Terre, ora principal al insulei cu acelai nume, Dsirade
care depinde de districtul Pointe--Pitre, i Marie Galante, reedina celui deal treilea district.
Unchiul lui Louis Clodion, fratele mamei sale, se numea Henry
Barrand. Locuia la Pointe--Pitre i poseda proprieti n mprejurimile vilei
sale. Caracterul comunicativ, personalitatea vie, ospitalitatea, buna sa
dispoziie i fceau prieteni pe toi cei care se apropiau de dnsul. n vrst
de 46 de ani, mare vntor i amator de sport, parcurgea clare vastele
sale plantaii, plcndu-i mesele mbelugate i viaa la ar, dac aceasta
se poate spune despre un locuitor din Antile, i, colac peste pupz,
celibatar, un unchi lsnd o motenire n urma sa, pentru nepoi i nepoate.
E lesne de ghicit cu ce bucurie, cu ct emoie chiar, l strnse el n
brae pe Louis Clodion, ndat ce Alert sosi n port.
Fii binevenit, scumpul meu Louis, exclam el, ce fericire s te revd
dup o absen de cinci ani! Dac nu m-am schimbat att de mult ca tine,
dac nu am devenit btrn n timp ce tu ai ajuns un tnr, e nc bine!
Unchiule, i zise Clodion lundu-l de bra, ai rmas acelai!
Atunci e perfect, zise domnul Barrand, care se ntoarse spre pasagerii
strni pe dunet. Fii binevenii i voi, tineri colegi ai nepotului meu, i fii
siguri c pentru noi este o mare satisfacie s primim pe elevii colii
Antilian!
Apoi minunatul om strnse minile care i s-au ntins i, revenind la
Louis, zise:
Tata, mama, copiii, toat lumea este sntoas acolo, la Nantes?
Toat lumea, unchiule, dar poate c ai primit de curnd tiri despre
ei?
n adevr, am primit o scrisoare de la sora mea, alaltieri. Toat ceata
este bine! i sunt rugat s te primesc frumos! Ce s zic, mai era nevoie s
m roage, draga de ea! M voi duce s-o vd n aceast iarn, pe ea i toat
familia.
Ah! Ce plcere ne vei face, scumpul meu unchi, cci atunci voi fi
terminat studiile i voi fi fr ndoial la Nantes.
Numai s nu fii atunci aici, nepoate, ca s-i mprteti traiul cu
mine! Am unele planuri n aceast privin Vom vedea mai trziu!
n acest moment domnul Patterson nainta, se nclin ceremonios
naintea domnului Barrand i zise:
mi permitei, domnule, s-i reprezint pe scumpii mei elevi
Ei, exclam plantatorul, dumnealui este Trebuie s fie domnul
Patterson. Ce mai facei, domnule Patterson?
Pe ct de bine posibil, dup o traversare care nu ne-a scutit de puin
tangaj i ruliu
V cunosc, ntrerupse domnul Barrand, cum i cunosc pe toi elevii de
la Antilian School, al cror pstor suntei.
Iertare, domnule Barrand, administrator
Administrator, pstor este acelai lucru, spuse plantatorul cu un voios
hohot de rs. Unul ine socotelile pe lumea asta, altul pe lumea cealalt
Numai contabilitatea s fie bine inut!
97

n timp ce vorbea astfel, domnul Barrand se plimba de la unul la altul


i, n cele din urm, strnse att de viguros mna domnului Patterson, nct,
dac ar fi fost preot, mentorul nu i-ar fi putut binecuvnta dou zile pe elevii
de la Antilian School.
i exuberantul plantator continu:
Pregtii-v s debarcai, prieteni! Vei locui cu toii la mine,
absolut toi! Locuina mea este mare i chiar dac ai fi de o sut de ori mai
numeroi, tot nu mi-ai putea devora roadele plantaiilor i
dumneavoastr, domnule Patterson, i vei nsoi pe aceti tineri i
dumneavoastr de asemenea, dac v ndeamn inima, cpitane Paxton!
Invitaia fu, desigur, refuzat ca ntotdeauna. Dar domnul Barrand nu
insist, cci nu-i plcea s se repete.
Totui, domnule Barrand. Remarc atunci mentorul, mulumindu-v
pentru o ospitalitate oferit att de cum a spune
Nu spunei va fi mai bine, domnule Patterson.
Dac v-am deranja
S m deranjai pe mine! Am eu aerul unui om care poate fi
deranjat i care se deranjeaz? Dealtfel, in s venii!
n faa acestui ordin, nu mai puteau dect s se execute. Apoi, cnd
domnul Patterson vru s fac reglementar prezentarea pasagerilor:
Dar i cunosc pe toi aceti tineri! exclam plantatorul. Ziarele au
menionat numele lor i pariez c nu m pot nela! Iat-i, spre exemplu, pe
Roger Hinsdale, John Howard, Hubert Perkins am fost n relaii cu familiile
lor la Santa Lucia, Dominica i Antigua.
Cei trei englezi nu putur fi dect mgulii de aceast declaraie.
i apoi, blondul acela nalt, relu domnul Barrand, blondul acela nalt
este Albertus Leuwen din Saint Martin
Exact, domnule, rspunse tnrul olandez, salutnd.
i cei doi tineri cumini, cu chipul deschis, care se in deoparte, sunt
Niels Harboe din Saint Thomas i Axel Wickborn din Sainte Croix. Cum
vedei, nu greesc cu niciunul. i tu, cel de colo, mititelule cu ochi ageri,
care nu poi sta o clip locului, s m ia dracu' dac nu ai vinele pline de
snge francez!
Pn la ultima pictur, zise Tony Renault, dar m-am nscut n
Martinica
Ei bine, ai greit.
Cum Am greit?
Da! Cnd te nati francez n Antile, acest lucru trebuie s se
ntmple n Guadelupa i nu n alt parte, pentru c Guadelupa este
Guadelupa!
Te nati unde poi! exclam Tony Renault, izbucnind n rs.
Mi-ai nchis gura, voinicule, replic domnul Barrand, i nu crede c-i
port pic
Cineva s-i poarte pic lui Tony, zise Louis Clodion, ar fi imposibil!
i s nu crezi nici c a vrea s depreciez Martinica, Desirade sau alte
insule franceze! Dar eu sunt din Guadelupa i asta explic tot! Ct despre
acel lungan de-acolo cu chica lui blond Trebuie s fie Magnus
Anders
Chiar dnsul, unchiule, rspunse Louis Clodion.
98

Acesta era domnul Barrand. Unchiul lui Louis Clodion. Din prima
ntrevedere tinerii pasageri l cunoteau ca i cum ar fi trit pe plantaiile
sale de cnd se nscuser.
nainte de a pleca, domnul Barrand adug:
La ora unsprezece se servete masa poft bun tuturor! Ai auzit,
domnule Patterson? Nu voi admite nici zece minute de ntrziere.
Bizuii-v pe punctualitatea mea cronometric, rspunse domnul
Patterson.
Domnul Barrand i lu cu sine nepotul n ambarcaiunea ce-l
condusese la bord, la sosirea lui Alert.
Poate c Basse Terre se prezenta n condiii mai bune dect Pointe-aPitre, situat la gura rului Riviere-aux-Herbes, aproape de captul cel mai
ndeprtat al insulei, poate c provoac mai mult admiraia vizitatorilor, cu
casele sale dispuse n form de amfiteatru, cu colinele frumoase care o
nconjoar. Probabil ns c domnul Henry Barrand n-ar fi fost de acord,
cci, dac fcea din Guadelupa prima din Antilele franceze, fcea din
Pointe-a-Pitre primul ora din Guadelupa. Numai c nu voia s-i aminteasc
faptul c Guadelupa capitulase n faa englezilor n l759, c trecuse sub
dominaia englez n l794, apoi n l8l0, i nu fusese restituit definitiv
Franei dect la 30 mai l8l4.
La urma urmelor, Pointe-a-Pitre merita vizita tinerilor cltori.
Domnul Barrand va ti s-i pun n valoare frumuseile cu o
convingere care te subjuga. Va fi obiectul unei plimbri speciale. Pn
atunci, invitaii si nu fcur dect s traverseze oraul n trsuri puse la
dispoziia lor. ntr-un sfert de or ajunser la vila Rose Croix, unde-i
ateptau Louis Clodion i unchiul su.
Ceea ce-i mai atepta n marea sal a acestei vile superbe era o mas
excelent, mai mult bogat dect aleas. i cu ct entuziasm a fost
ntmpinat de tot acest tineret nfometat: ciozvrte de carne tranat,
pescrie, vnat, legume recoltate pe plantaie, fructe culese din pomii din
livezi, cafea de prima calitate i care, cu toate c era din Guadelupa, a fost
totui declarat superioar aceleia din Martinica, numai prin faptul c
provenea din plantaiile de cafea de la Rose Croix! i tot timpul se ridica
paharul pentru Guadelupa i mai ales pentru Pointe--Pitre, cu numeroase
urri de sntate rostite de neobositul amfitrion, urri care trebuiau
napoiate.
Oricum, ns, natura a fcut mai mult pentru Basse Terre dect pentru
Grande Terre. Este o regiune accidentat, creia forele vulcanice i-au dat
un relief pitoresc. Grosse Montagne, nalt de 720 de metri, cele trei Manille
care l depesc cu 50 de metri, Caraibe, care atinge aproape aceeai
altitudine; apoi, n centru, faimosul Soufrire, al crui vrf este de aproape l
500 de metri.
i atunci, cum ar putea Grande Terre, dac nu numai n nchipuirea
nflcrat a domnului Barrand, s se compare cu acest meleag att de
bogat n frumusei naturale, ca o mic Elveie antilian? Este o regiune
plat, un ir de podiuri puin nalte, cu esuri netede ct vezi cu ochiul.
Altminteri, nu este mai puin favorizat dect vecina sa n ce privete
producia agricol.
De aceea domnul Patterson fcu aceast observaie destul de just:
99

Ceea ce nu neleg, domnule Barrand, este cum se face c tocmai


Basse Terre a fost modelat de formidabilul Vulcan pe nicovala sa
mitologic dac poate trece aceast metafor
Cu un pahar cu vin totul trece, domnule Patterson! rspunse
plantatorul ridicnd paharul.
M mir, spuneam, relu ndrumtorul, c Basse Terre a fost ferit de
convulsiile seismice, n timp ce Grande Terre, ieit din minile
mngietoare ale lui Neptun, a fost cu deosebire expus
Bun observaie, domnule administrator! replic domnul Barrand.
De fapt, cataclismele trebuiau s zdruncine Basse Terre i nu Grande Terre,
cci prima este aezat ca o crati pe o sob ncins! i totui, din cele
dou insule, a noastr a suferit cel mai mult. Natura comite astfel de
greeli, i pentru c omul nu poate face nimic, trebuie s le accepte. De
aceea voi repeta, rugndu-v s fii ecoul ultimei mele urri: n sntatea
Grande Terre-i i pentru prosperitatea oraului Pointe-a-Pitre.
i n sntatea generoasei noastre gazde! adug domnul
Patterson.
Urarea fusese, de fapt, realizat. Pointe-a-Pitre a prosperat tot timpul
de la fondarea lui, n ciuda agresiunilor i invaziilor care au pustiit insula, cu
toate incendiile pe care le-a suferit oraul, cu tot cutremurul din l843, care
n 70 de secunde a fcut 5 000 de victime. Nu mai rmseser n picioare
dect cteva ziduri i faada unei biserici, cu orologiul care se oprise la ora
l0 i 35 minute dimineaa. Aceast catastrofa se ntinsese pn la oraul
Moule, la trgurile Saint Francois, Sainte Anne, Port Louis, Sainte Rose,
limanul Bertrand, Joinville, chiar i la Basse Terre, mai puin distrus totui
ca Pointe-a-Pitre. Puin timp dup aceea casele au fost recldite, mai joase
i mai izolate. Acum liniile ferate care pleac din capital n toate direciile
trec pe la uzinele de zahr i alte ntreprinderi industriale. i apoi, din toate
prile au rsrit pduri de eucalipt, care, absorbind umiditatea solului,
asigur o perfect salubritate.
Ce plcere fcur aceti invitai gazdei lor vizitndu-i domeniul, att
de bine ntreinut i de care era att de mndru. Graie unui sistem de
irigaii ingenios fcute, vaste ogoare cu trestie de zahr promiteau o recolt
bogat.
Plantaii de arbori de cafea care prind aa de bine pe coastele insulei,
ntre dou sute i ase sute metri nlime, cum repeta domnul Barrand,
produceau o cafea care o ntrecea pe cea din Martinica.
Apoi strbtur cmpiile din jurul locuinelor, punile pe care
irigaiile le menineau totdeauna verzi i proaspete, bogate rsaduri de
aloes karata i bumbac de o importan redus nc, dar a cror dezvoltare
nu lsa nici o ndoial, culturi de tutun rezervate consumului local i care,
dup spusele plantatorului, era tot aa de bun ca al celorlalte Antile; n
sfrit, cmpurile cu manioc, igname, cartofi, livezi unde creteau fructe din
cele mai bune specii.
E de la sine neles c domnul Barrand avea n serviciul su un
numeros personal liber, foarte devotat.
Totui, orict de acaparator era unchiul lui Louis Clodion, n-ar fi vrut
s-i lipseasc pe pasagerii lui Alert de plcerea de a vizita cteva puncte
interesante ale Guadelupei propriu-zise, vecina din vest. Astfel c a treia zi
de la sosirea lor, la 20 august, un mic vapora, nchiriat anume, care-i
100

atepta n portul Pointe-a-Pitre, i conduse la Basse Terre pe coasta


meridional.
Basse Terre, dei reedin politic, nu ocupa dect al treilea loc
printre oraele coloniei. Dar, cu toate c domnul Barrand nu vru s fie de
acord, niciunul nu putea fi comparat cu el. Ridicat la gura fluviului Riviereaux-Herbes, este aezat n amfiteatru pe colin. Casele sale construite
printre arbori falnici, vilele rspndite n mprejurimi sunt rcorite fr
ncetare de vnturile nviortoare din larg. Dac gazda lor nu-i nsoise pe
tineri n aceast excursie, cel puin Louis Clodion, care cunotea Basse
Terre, ndeplini cu prisosin rolul de cluz. Nici grdina botanic, celebr
n Antile, nici sanatoriul din cmpul lui Iacob, tot aa de curat ca i cel din
Saintes, nu fur uitate.
Astfel se scurser aceste patru zile, n plimbri i excursii care nu
lsar nici o clip liber. i ce mese copioase, i ce perspectiv, cel puin
pentru domnul Patterson, de a face gastrite i dilatri stomacale, dac
escala ar mai fi durat cteva zile.
E adevrat c se apropia momentul de a continua cltoria. Aceast
ospitalitate att de amabil, att de generoas i cordial, ntr-un cuvnt,
att de franuzeasc, pasagerii o vor regsi fr ndoial i n Martinica. Dar
nu era un motiv ca s nu pstreze o amintire excelent despre Guadelupa i
o recunotin sincer pentru primirea domnului Barrand. De pild, nu
trebuia s-i trezeti verva geloziei vorbindu-i de Martinica, i n ajunul
plecrii el i mai spunea domnului Patterson:
Ceea ce m face s turbez este c guvernul francez pare s-o prefere
pe aceast rival!
Care sunt favorile pe care i le acord? ntreb domnul Patterson.
Ei! ntre altele, rspunse domnul Barrand fr s ncerce s-i
ascund nemulumirea, n-a ales Fort-de-France drept cap de linie pentru
transatlanticele sale? Oare Pointe-a-Pitre nu era ca poziie mai indicat s
devin portul lor de sosire?
Desigur, rspunse domnul Patterson, i cred c cei din Guadelupa
vor avea dreptul s reclame
S reclame! exclam plantatorul. i cine se va nsrcina cu aceste
reclamaii?
N-avei reprezentani n parlamentul francez?
Un senator doi deputai rspunse domnul Barrand, i fac tot ce
pot s apere interesele coloniei!
E datoria lor, rspunse domnul Patterson.
n seara de 2l august, domnul Barrand i conduse pe oaspei la bordul
lui Alert. Apoi, dup ce-i mbri ultima oar nepotul i strnse mna
tuturor colegilor acestuia, zise:
n loc s plecai n Martinica, n-ai face mai bine s petrecei nc opt
zile n Guadelupa?
i insula mea? Exclam Tony Renault.
Insula ta, tinere, nu va pleca n deriv i o vei regsi ntr-o alt
cltorie.
Domnule Barrand, obiect domnul Patterson, ofertele dumneavoastr
ne mic foarte mult i v mulumim din toat inima Dar trebuie s ne
conformm programului doamnei Kethlen Seymour.
101

Fie mergei atunci n Martinica, prieteni, rspunse domnul Barrand.


i, mai ales, ferii-v de erpi! Sunt cu miile i se spune c englezii i-au adus
nainte de a napoia insula Franei
Cum se poate? rspunse mentorul. Nu, niciodat nu voi crede s fie
cu putin o asemenea rutate din partea compatrioilor mei!
Aa spune legenda, domnule Patterson! replic plantatorul. i dac v
lsai mucai, va fi cel puin un arpe britanic
Britanic sau nu, declar Louis Clodion, ne vom pzi, unchiule!
Stai puin, zise domnul Barrand, cnd era pe punctul s prseasc
bordul. Avei un cpitan bun?
De prim ordin, rspunse domnul Patterson, i de care e cazul s fim
cu toii mulumii Doamna Kethlen Seymour nu ar fi putut face o alegere
mai bun
Cu att mai ru. Rspunse foarte serios domnul Barrand, cltinnd din
cap.
Cu att mai ru? i de ce adic?
Pentru c dac ai fi avut un cpitan prost, poate c Alert ar fi euat la
ieirea din port i a fi avut norocul s v mai in cteva sptmni la Rose
Croix!
III.
DOMINICA.
Cnd corabia fu n afara golfului Pointe-a-Pitre, o mic briz se porni
din est, favorabil direciei pe care trebuiau s-o urmeze pentru a ajunge la
Dominica, situat la l00 de mile mai la sud. Cu toate pnzele sus, Alert
luneca pe suprafaa mrii, strlucitoare ca un pescru. Cu un vnt mai
tare, ar fi putut strbate aceast distan n 24 de ore. Dar barometrul urca
ncet ceea ce prezicea timp linitit i o traversare de dou ori mai lung
dect cea obinuit.
Alert era o nav bun, trebuie repetat, comandat de un cpitan carei cunotea bine meseria, i dispunea de un echipaj care nu mai trebuia s
dea dovezi despre meritele sale. Dorinele domnului Barrand nu riscau s se
ndeplineasc. Chiar pe timp de vijelie, Harry Markel ar fi ieit n larg, fr a
se teme c se va lovi de stncile golfului, i pasagerii nu vor avea ocazia s
profite de ofertele ospitaliere ale plantatorului din Rose Croix.
Dac navigaia trebuia s fie lent, din cauza condiiilor atmosferice,
ea ncepea cel puin n mprejurrile cele mai fericite.
Prsind Pointe--Pitre, cu direcia sud, nava trecu pe lng insulele
Saintes, dominate de o nlime de 300 de metri. Se vedea foarte bine fortul
aflat n vrf, pe care flfia drapelul francez. Grupul de insule Saintes e
ntotdeauna n stare de aprare, ca un bastion avansat care strjuiete
Guadelupa din aceast parte.
Dintre toi, Tony Renault i Magnus Anders nu ncetau s se remarce,
cnd era vorba de manevrele navei. Fceau de cart ca nite adevrai
mateloi, chiar i cartul de noapte, cu toat opoziia domnului Patterson, tot
timpul ngrijorat de imprudena acestor tineri cuteztori.
Vi-i las n grij, domnule cpitan Paxton, i spunea el lui Harry Markel.
Gndii-v ce-ar fi dac li s-ar ntmpla vreun accident! Cnd i vd
crndu-se pe catarg, am impresia c s-ar putea cum s zic?
S se dezechilibreze.
102

Da acesta e cuvntul, s se dezechilibreze din cauza unui ruliu sau


tangaj care i-ar arunca n mare! Gndii-v la responsabilitatea mea,
domnule cpitan!
i cnd Harry Markel rspunse c nu-i va lsa s comit vreo
impruden, c responsabilitatea sa era tot att de mare ca i a domnului
Patterson, acesta i mulumi n termeni mictori, care nu putur s
topeasc rceala de ghea a falsului Paxton.
Atunci ncepur recomandrile fr sfrit fcute tnrului francez i
tnrului suedez, care rspundeau:
Nu v fie team, domnule Patterson Ne inem bine
Dar dac v scap mna, v prbuii.
De brancha n brancham degringolat atque facit pouf!28 cum spune
Vergiliu! declam Tony Renault.
Niciodat lebda din Mantaua n-a scris un asemenea hexametru! R
eplic domnul Patterson ridicnd braele la cer.
Ei bine, ar fi trebuit s-l scrie, ripost nerespectuos Tony Renault, cci
partea cu cderea e superb: atque facit pouf!
i amndoi tinerii izbucnir n rs.
Totui, demnul mentor putea s fie linitit, cci dac Tony Renault i
Magnus Anders erau cuteztori ca nite cavaleri, erau i sprinteni ca nite
maimue. Dealtfel, John Carpenter i supraveghea, chiar dac o fcea numai
de teama ca odat cu ei s nu dispar i viitoarele prime. i apoi, nu era
bine ca un accident s-l oblige pe Alert la vreo oprire mai ndelungat n una
din Antile, iar dac unul sau altul din cei doi biei i-ar fi rupt o mn sau
un picior, plecarea ar fi fost ntrziat.
De notat, pe de alt parte, c echipajul era rareori n contact cu
pasagerii. Acetia putur chiar s remarce c oamenii se ineau n general
deoparte, nu cutau deloc s fie familiari, ceea ce fac de obicei bucuros toi
mateloii. Singuri Wagah i Corty discutau cu ei, ceilali pstrau o rezerv pe
care le-o impusese Harry Markel. Dac uneori Roger Hinsdale i Louis
Clodion fuseser mirai de aceast atitudine, dac n diverse rnduri
observau c oamenii tceau la apropierea lor, asta era tot i nu putea da
natere la nici o bnuial.
Ct despre domnul Patterson, ar fi fost imposibil s se gndeasc la
aa ceva. El gsea c voiajul se desfura n cele mai plcute condiii
lucru dealtfel adevrat i se felicita acum c se plimba pe punte pede
maritimo[29], fr s se sprijine de ceva la fiecare pas.
Timpul calm persistnd, abia a doua zi diminea, la 24 august, ctre
ora 5, Alert, ajutat de o briz uoar din nord-vest, apru n rada insulei
Dominica.
Capitala coloniei, numit Ville-des-Roseaux, are aproximativ 5 000 de
locuitori. E situat pe coasta oriental a insulei, ale crei nlimi o apr de
violena prea frecvent a alizeelor. Dar portul nu este destul de adpostit de
hula din larg, mai ales n epoca marilor maree, i poziia navelor nu este
sigur. O nav este n pericol s fie trt cu ancorele sale cu tot i de
aceea echipajele sunt totdeauna gata s schimbe locul de acostare la
primele semne de furtun.
Deoarece Alert trebuia s rmn mai multe zile la Dominica, Harry
Markel prefer, nu fr dreptate, s ancoreze la Ville-des-Roseaux. Cu
aceeai orientare la extremitatea insulei, se deschide o rad excelent,
103

rada Portsmouth, unde vasele n-au a se teme nici de uraganele, nici de


cicloanele care pustiesc att de des aceste regiuni
n acest loc se nscuse, cu l8 ani nainte, John Howard, al patrulea
laureat al concursului, i el avea s gseasc acum un ora n curs de
dezvoltare, din care viitorul va face un important centru comercial. Ziua
cnd pasagerii puser piciorul pe Dominica era duminic, i dac ar fi fcuto la 3 noiembrie, ar fi fost aniversarea descoperirii insulei de ctre Cristofor
Columb, n l493. Celebrul navigator a denumit-o Dominica n onoarea
acestei zile.
Dominica are o suprafa de 754 kilometri ptrai, adic l2 leghe
lungime pe ase leghe lime. Acum este populat de 30 000 de locuitori.
Venind primii, spaniolii n-au cutat s se stabileasc aici, cu toate c vile
insulei erau fertile, apele excelente, pdurile bogate n lemn de construcie.
Ca i surorile ei din Indiile Occidentale, Dominica a trecut n mod
succesiv n minile diverselor puteri europene. A fost, la nceputul secolului
al l7-lea, francez. Primii coloniti au introdus culturile de cafea i bumbac,
i n l622 numrul lor era de 349, la care se mai adugau 338 de sclavi
africani.
La nceput francezii trir n bune relaii cu caraibii, al cror total nu
trecea de o mie. Aceti indigeni se trgeau dintr-o ras puternic i
muncitoare, nu din cea a Pieilor Roii, ci mai mult din indienii care
populaser Guyana i regiunile septentrionale ale Americii de Sud.
Trebuie remarcat c, n tot arhipelagul antilian, limba pe care o
vorbesc femeile nu este absolut identic cu aceea vorbit de brbai; sunt
dou graiuri diferite, dintre care unul al femeilor aronac, i cellalt al
brbailor galib.
Dup descoperirea Antilelor, caraibii au disprut aproape complet i
din aceast ras nu se mai gsea dect un mic numr de oameni n
Martinica i la Saint Vincent. Ct despre Dominica, unde au fost mai puin
hituii, numrul lor se reduce la vreo 30 de familii.
Totui, dac europenii juraser s-i distrug pe caraibi, ei nu se
codeau s-i ntrebuineze n luptele lor personale. De cteva ori francezii i
englezii au fcut din ei nite primejdioi auxiliari utilizndu-i, ca apoi s-i
nimiceasc.
Pe scurt, Dominica, din primele zile ale cuceririi, cpt o suficient
importan pentru a strni poftele i a atrage pe pirai.
Dup francezi, care fondaser primele ntreprinderi, insula intr sub
dominaia englezilor, apoi a olandezilor. Era deci posibil ca Roger Hinsdale,
John Howard, Hubert Perkins, Louis Clodion, Tony Renault i Albertus
Leuwen s-i atribuie strmoii respectivi, care se omorser ntre ei nainte
cu trei secole.
n l745, cnd izbucni rzboiul ntre Anglia i Frana, insula czu n
minile englezilor. n zadar guvernul francez protest cernd restituirea
acestei colonii. Nu reui s obin s-i fie napoiat prin tratatul de la Paris
din l763 i ea rmase sub pavilionul cu falduri prea mari al Marii Britanii.
Francezii nu acceptar aceste condiii fr s ncerce s-i ia revana. n
l778, marchizul Bouilie, guvernatorul Martinici, trecu marea cu o escadr,
ocup Ville-des-Roscaux i pstr cucerirea sa pn n l783. Dar englezii
aprur cu fore mari i Dominica reintr sub autoritate britanic.
104

Fii linitii, tinerii laureai englezi, olandezi i francezi de pe Alert nu


vor relua luptele de odinioar reclamnd fiecare pentru ara lui posesiunea
acestei insule. Domnul Horatio Patterson, om foarte respectuos fa de
drepturile obinute, cu toate c era anglo-saxon, nu trebui s intervin ntr-o
asemenea chestiune, care ar fi ameninat s tulbure echilibrul european.
Erau cel mult ase ani de cnd familia lui John Howard, dup ce
prsise oraul Portsmouth, locuia la Manchester, n comitatul Lancaster.
Tnrul pstra toate amintirile despre insul, pentru c avea
doisprezece ani mplinii cnd domnul i doamna Howard prsiser colonia
fr s lase acolo nici o rud. John Howard nu va regsi nici un frate ca Niels
Harboe la Saint Thomas, nici un unchi ca Louis Clodion la Guadelupa. Dar
poate c va ntlni vreun prieten al familiei, care se va oferi s fac o bun
primire elevilor de la Antilian School.
Chiar n lips de prieteni sau cel puin de persoane care fuseser n
relaii de afaceri cu domnul Howard, fiul su i propusese, de la sosirea n
Portsmouth, s fac o vizit la care inea mult. Nu va fi vorba de invitaia
cordial a domnului Christian Harboe din Saint Thomas i nici de
mbelugata ospitalitate a domnului Henry Barrand n Guadelupa. Dar John
Howard i camarazii si nu vor fi mai puin bine primii de o pereche de
oameni cumsecade.
Acolo, la Portsmouth, tria nc, alturi de btrnul ei so, o negres
n vrst care fusese n serviciul familiei Howard i a crei modest
existen era asigurat de aceasta. i cine va fi ncntat, mai mult dect
ncntat, profund emoionat cnd l va revedea pe acest biat mare pe
care altdat l crescuse n braele sale? Kate Grindah. Nici soul ei i nici
dnsa nu se ateptau la aceast vizit. Nu tiau c Alert va ancora la
Dominica i c micul John se afla la bord i s-a gndit s vin s-i vad.
ndat ce Alert ancor, pasagerii coborr n ora. n timpul celor 48
de ore ct vor rmne la Dominica, trebuiau s doarm pe nav,
mrginindu-se la excursii n jurul oraului. Una din brci va veni s-i readuc
la bord.
n adevr, Harry Markel prefera s se procedeze astfel pentru a evita
orice relaii cu oamenii din Portsmouth, n afar de cei la care trebuiau
fcute formalitile maritime. ntr-un port englez era de temut mai mult ca
oriunde s se gseasc persoane care s-l fi cunoscut pe cpitanul Paxton
sau pe vreun marinar din echipajul su. Harry Markel arunc ambele ancore
la o anumit distan de cheu i interzise coborrea pe uscat. Pe de alt
parte, neavnd nevoie s se reaprovizioneze, n afar de fin i carne
proaspt, va lua msuri ca aceasta s se fac n modul cel mai prudent
posibil. John Howard, care pstrase despre Portsmouth amintiri destul de
precise, putea servi de ghid camarazilor si. Acetia cunoteau intenia lui
de a-i mbria mai nti pe btrnii Grindah n csua lor. Aa c, imediat
ce debarcar, traversar oraul i se ndreptar spre suburbia ale crei case
se mrgineau cu cmpia deschis.
Plimbarea nu inu mult. Dup un sfert de or, toi se oprir n faa unei
case modeste, curat ca nfiare, nconjurat de o grdin cu pomi
fructiferi, care avea la capt o curte n care piguleau nite psri. Btrnul
lucra n grdin, nevasta lui era nuntru i iei tocmai cnd John Howard
deschidea portia.
105

Ce strigt de bucurie scoase Kate cnd recunoscu copilul pe care nu-l


mai vzuse de ase ani! Chiar dac ar fi trecut douzeci, l-ar fi recunoscut
imediat pe fiul cel mare al familiei! Acest lucru nu se vede cu ochii, ci se
simte cu inima.
Tu tu eti, John! bigui ea, cuprinznd biatul n brae.
Da eu buna mea Kate eu sunt! Btrnul interveni:
John? Te neli nu este el Kate
Ba da, el este
Da eu sunt!
i i fu cu neputin s mai scoat un cuvnt. Apoi, colegii lui John
Howard i nconjurar pe ambii soi i-i mbriar la rndul lor.
Da repeta Tony Renault noi suntem Nu ne mai recunoatei?
Trebuir s explice totul i s spun de ce Alert venise la Dominica:
numai pentru btrna negres i soul ei! Dovad c prima vizit li s-a
fcut lor! Pn i domnul Horatio Patterson, neascunzndu-i emoia,
strnse cordial minile celor doi btrni!
Kate nu mai tia cum s-i arate admiraia pentru copilul ei. Ct de
mult a crescut! Cum s-a schimbat! Ce biat frumos! Ea l recunoscuse,
totui! i btrnul care ovise l strnse din nou n brae, plngnd de
bucurie i emoie
Trebui apoi s i se dea tiri despre toat familia Howard, tatl, mama,
fraii i surorile! Toat lumea era sntoas. Vorbeau deseori de Kate i
soul ei Nu fuseser uitai niciunul, nici cellalt Apoi John Howard le
ddu fiecruia cte un frumos dar, adus anume pentru ei. n sfrit, i
asigur c, n timpul staionrii lui Alert, nu va lsa s treac nici o sear i
nici o diminea fr s vin s-i mbrieze pe aceti oameni cumsecade.
Apoi, dup ce acceptar un phrel de tafia, un fel de rom din Jamaica, se
desprir.
Cele cteva excursii pe care John Howard i camarazii si le fcur n
mprejurimile Portsmouth-ului i aduser pn la poalele muntelui Diablotin,
pe care urcar. Din vrful lui privirea cuprindea toat insula. Destul de
istovit cnd se aez pe creast, domnul Patterson crezu c poate rosti
acest citat din Georgicele lui Vergiliu: Velut stabuli custos n montibus olim
considit scopulo30.
Aa cum remarc mucalitul Tony Renault, n a tar de faptul c
domnul Patterson nu se afla pe un adevrat munte, c nu era un pstor, un
custos stabuli31, citatul mergea.
De pe nlimea Diablotin-ului privirea descoperea o cmpie bine
cultivat, care asigura un important comer de fructe, fr s mai amintim
de pucioasa pe care insula o furnizeaz din belug. Cultura arborelui de
cafea, actualmente n plin dezvoltare, va deveni principala bogie a
inutului.
A doua zi, tinerii cltori vizitar Ville-des-Roseaux, ora de 5 000 de
suflete, puin comercial, cu un aspect foarte plcut, dar pe care guvernul
englez l-a paralizat, pentru a ntrebuina expresia curent.
Plecarea lui Alert, cum se tie, era fixat pentru a doua zi, 26 august.
Astfel, la ora cinei, n timp ce turitii fceau o plimbare pe litoralul de nord
al oraului, John Howard se duse s revad pentru o ultim oar pe btrna
Kate.
106

n momentul cnd intra pe o strad care ducea spre cheu, fu acostat


de un om de vreo 50 de ani, un marinar n retragere, care i zise artnd
ctre Alert ce se gsea n mijlocul portului.
O nav frumoas, tinere, i pentru un matelot e o plcere s-o
priveasc.
n adevr, rspunse John Howard, nav tot aa de frumoas pe ct
este de bun i care a fcut tocmai o fericit traversare din Europa n Antile.
Da, tiu Rspunse matelotul, cum tiu c dumneavoastr suntei fiul
domnului Howard, la care servea btrna Kate i soul ei.
i cunoatei?
Suntem vecini, domnule John.
Ei bine, m duc s-mi iau rmas bun, cci plecm mine
Mine Aa de repede?
Da. Trebuie s mai vizitm i Martinica, Santa Lucia, Barbados
tiu tiu tiu Dar spunei-mi, domnule John, cine comand pe
Alert?
Cpitanul Paxton.
Cpitanul Paxton? repet matelotul. Ei, l cunosc l cunosc.
l cunoatei?
Dac Ned Butlar l cunoate? Cred i eu! Am navigat mpreun pe
Northumberland, n Mrile Sudului Sunt vreo cincisprezece ani de atunci,
cnd nu era dect secund, un om de vreo patruzeci de ani, nu-i aa?
Aproximativ, rspunse John Howard.
Puin ndesat.
Nu, mai curnd nalt i puternic.
Cu prul rou?
Nu negru.
E curios! spuse matelotul. Mi-l amintesc, totui, ca i cum l-a vedea.
Ei bine, rspunse John Howard, dac-l cunoatei att de bine, duceiv s-l vedei. Va fi fericit s strng mna unui vechi tovar de cltorii
Aa voi face, domnule John
Atunci azi, sau mai bine imediat Alert pleac mine la prima or
V mulumesc pentru sfat, domnule John, i desigur nu voi lsa s
plece Alert fr s-l fi vzut pe cpitanul Paxton.
Se desprir unul de cellalt i John Howard se ndrept spre cartierul
de sus al oraului.
Ct despre matelot, sri ntr-o barc i porni spre corabie
Aceasta era o primejdie serioas pentru Harry Markel i echipajul su.
Ned Butlar l cunotea pe cpitanul Paxton, pentru c navigaser mpreun
doi ani, i ce va spune sau va gndi cnd se va afla n faa lui Harry Markel,
care, desigur, n-avea nici o asemnare cu fostul secund de pe
Northumberland.
Cnd matelotul sosi la scara tribordului, Corty, care se plimba pe
punte, zise:
Ei, camarade, ce doreti?
S vorbesc cu cpitanul Paxton.
l cunoti? ntreb repede Corty, totdeauna bnuitor.
Dac-l cunosc! Am fcut amndoi cltorii n Mrile Sudului
Ah, adevrat? i ce vrei de la cpitanul Paxton?
107

S schimb cu el cteva cuvinte nainte de pleac E totdeauna o


plcere s revezi pe cineva, nu, camarade?
Aa e, cum spui!
Atunci urc
Cpitanul Paxton nu este la bord n acest moment
l voi atepta
N-are rost Nu se-ntoarce dect seara, foarte trziu
N-am noroc! zise matelotul.
Nu, n-ai noroc!
Dar mine nainte ca Alert s ridice ancora?
Poate, dac ii neaprat.
Desigur, in s-l vd pe cpitanul Paxton, aa cum ar vrea i dnsul s
m vad dac ar ti c sunt aici.
Nu m-ndoiesc, rspunse ironic Corty.
Spune-i, camarade, c Ned Butlar Ned Butlar de pe Northumberland
a venit s-l salute.
Aa voi face
Atunci, pe mine
Pe mine.
i Ned Butlar se ndrept spre cheu.
De cum se ndeprt, Corty se duse n cabina lui Harry Markel i-l
puse la curent cu cele ntmplate.
E sigur c acest marinar l cunoate pe cpitanul Paxton zise el.
i c va reveni mine diminea, adug Corty.
S vin! Noi nu vom mai fi aici
Alert nu trebuia s plece dect la ora 9, Harry
Alert va pleca atunci cnd va trebui s plece! rspunse Harry Markel.
Dar nu scpa nici o vorb despre aceast vizit, pasagerilor
n regul, Harry. Oricum, a da o parte din prima mea ca s fiu plecat
din aceste locuri, unde nu e deloc bine pentru noi
nc cincisprezece zile de rbdare i de pruden, Corty, nu e nevoie
de mai mult.
Cnd domnul Horatio Patterson i tovarii si se ntoarser la bord,
se fcuse aproape l0. John Howard i luase rmas bun de la btrna Kate i
de la soul ei. V putei nchipui de cte ori a fost mbriat i cte urri de
bine au fost transmise familiei sale.
Dup o zi obositoare, pasagerii simir o mare nevoie s se ntind n
cuetele lor i tocmai voiau s intre n cabine, cnd John Howard ntreb
dac nu venise un marinar, numit Ned Butlar, care dorea s-l revad pe
cpitanul Paxton.
Da rspunse Corty, dar cpitanul era plecat pe uscat, la birourile
maritime
Atunci acest Butlar va reveni, fr ndoial, mine, nainte de plecarea
lui Alert.
Aa a rmas, rspunse Corty.
Dup un sfert de or, careul rsuna de sforiturile cele mai sonore pe
care o band de istovii le scosese vreodat, dominate de cele baritonale
ale domnului Patterson.
Pasagerii nu auzir deci nimic din zgomotul pe care-l fcu spre orele 3
dimineaa Alert, manevrnd pentru a iei din Portsmouth.
108

ase ore dup aceea, cnd reaprur pe punte, la o deprtare de


cinci-ase mile de Dominica, Magnus Anders i Tony Renault exclamar:
Ce? Am plecat?
Ai pornit fr noi? Adug Tony Renault.
Mi-era team de o schimbare de timp, rspunse Harry Markel, i am
vrut s profit de briza ce btea dinspre uscat
Bine, zise John Howard, i bietul Butlar care inea att de mult s v
vad, cpitane Paxton.
Da Butlar mi amintesc am navigat mpreun, rspunse Harry
Markel Dar nu puteam s atept!
Srmanul, zise John Howard, i va prea foarte ru! Nu tiu, dealtfel,
dac v-ar fi recunoscut Spunea de dumneavoastr c suntei un om gras
i scund, cu o barb roie
Un btrn fr memorie! se mulumi s spun Harry Markel.
Ce bine am fcut c am ters-o! Murmur Corty la urechea efului de
echipaj.
Da, replic John Carpenter, i cu att mai mult cu ct oricum ar fi
trebuit s fugim, chiar dac lsam dracului ancora i lanurile.
IV.
MARTINICA.
Harry Markel scpase din aceast primejdie. De trei ori va mai fi
expus la Martinica, Santa Lucia i Barbados. Va putea s evite pericolul
ntotdeauna? O ans extraordinar l nsoise n prima parte a existenei
sale de pirat, pn-n ziua cnd el i tovarii fuseser arestai pe bordul lui
Halifax, apoi ea se manifestase din nou la evadarea din nchisoarea de la
Queenstown i la capturarea lui Alert. De atunci norocul nu l-a mai prsit i
dovad era c Harry Markel putuse s evite ntlnirea cu Ned Butlar. Ct
despre portretul att de diferit de al su, pe care acest marinar l fcuse
cpitanului Paxton, nu-i ddea nici o importan! Pasagerii nu mai vorbeau
despre acest lucru. Avea ncredere n steaua lui i va merge pn la captul
aventurosului i criminalului su plan.
n aceast diminea, Dominica, din care nu se mai vedeau dect
ultimele nlimi, rmsese la cinci-ase mile la sud i nici n-ar mai fi fost
vizibil dac vntul s-ar fi nteit.
Distana ntre aceast insul i Martinica este aproape aceeai cu cea
care separ Guadelupa de Dominica. Munii si destul de nali se vd pe
timp frumos de la 60 de mile. Nu era imposibil s poat fi vzui nainte de
apusul soarelui. n acest caz, chiar a doua zi, Alert va ajunge la Fort-deFrance, capitala insulei spre care se ndrepta.
mprit n 9 cantoane i 29 de comune, insula cuprinde dou
districte: Saint Pierre i Fort-de-France.
Cerul era minunat, marea strlucitoare, totul era scldat de razele
soarelui. Nici un nor nu umbrea vzduhul. Abia dac se simea hula, lung i
ritmic, venind din larg. Barometrul arta timp frumos.
n aceste condiii, era de ateptat ca Alert s nu fac mai mult de
cinci-ase mile pe or. Astfel, Harry Markel puse s se ridice pnzele
suplimentare ale arborelui mare i ale trinchetului, precum i pnzele de
strai, ntr-un cuvnt, ntreaga velatur a corbiei.

109

Tony Renault i Magnus Anders nu fur dintre cei din urm care s
urce pn la gabii, s se care pn la bare, n timp ce colegii lor se
ocupau s ntind scotele.
Dar, dup ce se va termina manevra, vor consimi s coboare pe
punte i nu vor prefera s rmn pe catarg?
Pe dunet, aezat ntr-un fotoliu confortabil de rchit, pe o pern
moale, mentorul prea mndru de tinerii si nsoitori. Nu c n-ar fi fost
ngrijorat vzndu-i crai pe vergi sau pe scara de sart, nu c nu a strigat
la ei s se in bine. Dar toate acestea l ncntau. Ah, dac directorul su,
domnul Julian Ardagh, ar fi fost lng el, dac ar fi putut s schimbe cu el
cteva preri, ce elogii ar fi adus amndoi elevilor de la Antilian School! i
cte nu va avea de povestit domnul Patterson la ntoarcerea sa, cnd va
depune registrul unde vor fi trecute socotelile acestei minunate cltorii!
i nu era de mirare c, la un moment dat, cnd Tony Renault i
Magnus Anders atinseser vrful catargului, i scp, n prezena lui John
Carpenter, citatul: Sic itur ad astra32.
Ce nseamn aceste cuvinte, domnule? ntreb eful echipajului.
Aceasta nseamn c urc spre cer.
i cine a spus aceste cuvinte?
Divinul Vergiliu.
Am cunoscut un individ cu acest nume, un negru, care lucra la
crbune n buncr, pe bordul transatlanticelor
N-a fost el, prietene.
Ei, cu att mai bine pentru Virgiliul dumneavoastr, cci al meu a fost
spnzurat.
n cursul acestei zile, Alert se ncrucia cu mai multe vase de cabotaj
ntre insulele Antile, dar nu se apropie de ele.
Lucrul de care se temea Harry Markel era s nu fie reinut cteva zile
de lipsa total de vnt, ceea ce ar fi ntrziat sosirea n Martinica.
Dar, cu toate c briza avea tendina s slbeasc, ea nu ncet
complet spre sear. Dei slab, prea c se va menine toat noaptea.
Btnd din nord-est, va fi favorabil lui Alert, care nu strnse pnzele de
sus, cum se face n mod obinuit ntre apusul i rsritul soarelui.
n zadar, nainte de cderea ntunericului, cutar pasagerii s
zreasc vrful muntelui Pele care se ridic la l 356 de metri peste nivelul
mrii. Astfel c la ora 9 intrar n cabinele lor, ale cror ui rmneau
deschise din cauza cldurii.
Niciodat o noapte nu li se pru att de linitit i la ora 5 dimineaa
toi erau pe punte.
Atunci Tony Renault exclam, artnd o nlime la sud:
Muntele Pele, iat-l! El este! l recunosc!
l recunoti? Replic Roger Hinsdale, cu un ton care trda oarecare
nencredere.
Fr ndoial! De ce s se fi schimbat n cinci ani? Iat cele trei
piscuri ale Corbet-ului.
Trebuie s recunosc, Tony, c ai o vedere bun
Excelent! V afirm c este muntele Pele Care nu este sterp[33]
[34]deloc. E verde i mpdurit ca toi munii din insula mea! i vei mai
vedea destui, dac urcm pe muntele Vauclin! i, dac vrei sau nu, va
trebui s admirai insula mea Cea mai frumoas din Antile!
110

Fu lsat s-i dea nainte, cci acest biat plin de via nu-i rmnea
dator cu rspunsul.
Fr a exagera, trebuie s spunem c Tony Renault nu se aventura
ludnd Martinica. Prin suprafaa ei, aceast insul ocupa al doilea loc n
lanul antilian, avnd 987 kilometri ptrai i l77 000 locuitori formai din l0
000 de albi, l5 000 asiatici, l50 000 de negri i ali oameni de culoare, cea
mai mare parte de origine martinican. Insula este toat muntoas i
acoperit de pduri pn pe cele mai nalte piscuri. Ct despre reeaua de
ape necesar fertilitii solului, ea permite lupta contra cldurilor tropicale.
Cea mai mare parte din ruri sunt navigabile i porturile lor sunt accesibile
vapoarelor de mare tonaj.
n timpul acestei zile briza continu s bat slab. Ea crescu puin abia
dup-amiaz i oamenii de veghe putur atunci s zreasc vrful Macuba
la extremitatea septentrional a Martinici.
Noaptea, ctre orele unu, vntul sufla mai tare i Alert, care avea
toate pnzele ntinse, putu s mearg mai repede, nconjurnd insula prin
vest.
n primele ore ale dimineii apru colina Jacob, mai puin departe de
centru ca muntele Pel, al crui vrf se desprinse curnd din ceurile joase
ale dimineii. Ctre ora 7 un ora se art pe litoral la extremitatea nordvestic a insulei. Tony Renault exclam n acest moment:
Saint Pierre Martinique!
i fredona cu voce rsuntoare refrenul vechiului cntec francez: E
ara-n care m-am nscut!
Tony Renault se nscuse n adevr la Saint Pierre. Dar prsind
Martinica pentru a se fixa n Frana, familia lui nu lsase pe nimeni acolo.
Fort-de-France, situat mai la sud pe litoral, la intrarea golfului cu acelai
nume, dup ce se numise la nceput Fort-Roque, este acum capitala
Martinici. Totui, comerul nu s-a dezvoltat att de mult ca la Saint Pierre,
a crui populaie este de 26 000 de locuitori, cea de la Fort-de-France fiind
cu dou cincimi mai mic. Celelalte orae ale Martinici pe coasta de vest
sunt: trgul Lamentin, mai la sud, trgul Saint Esprit, trgul Diamant i
Menu, iar la extremitatea insulei orelul Trinit.
La Saint Pierre, centrul administrativ al coloniei, schimburile nu sunt
att de ngreunate de msurile militare ca la Fort-de-France, care, cu
forturile Tribut i Mouillage, puternic narmate, asigur aprarea insulei[34].
Era ora 9 dimineaa cnd Alert arunc ancora n golful circular unde
se deschide portul. n fund, oraul, pe care un mic rule l mparte n dou,
este adpostit contra vnturilor din est de un munte nalt. ~
Elise Reclus reproduce bucuros ceea ce istoricul Dutertre a spus
despre Saint Pierre: unul dintre oraele pe care strinul nu le uit
niciodat. Felul de via al inutului este att de plcut, clima att de bun
i se triete ntr-o libertate att de cinstit, c n-am vzut un singur brbat
sau o singur femeie care s nu aib o mare dorin s se mai ntoarc
dup ce a plecat.
i probabil c Tony Renault era cuprins de o asemenea dorin, cci
prea mai agitat, mai exuberant ca niciodat. Camarazii si puteau conta
pe el, ca s le fac onorurile insulei lui natale. C oprirea, dup program, nu
putea fi dect de patru zile, n-avea importan! Cu puin srguin, cu
dorina de a vedea totul i cu picioare sntoase, sub conducerea unui ghid
111

ca Tony Renault, excursiile se vor succeda i se vor extinde pn la capitala


Martinici. S nu faci aa, ar fi ca i cum ai parcurge Frana fr s vizitezi
Parisul, sau, cum spunea Tony Renault, s mergi la Dieppe fr s vezi
marea!
Asemenea planuri cereau o complet libertate de micare. Nu trebuia
s fii constrns s revii n fiecare sear s te culci n cabina ta. Vor petrece
noaptea unde se vor gsi. Vor rezulta cteva cheltuieli n plus, dar
administratorul colii Antilian le va controla cu aceeai grij cu care le
trecea n carnetul su. i apoi, avnd n vedere prima pe care fiecare
bursier o va cpta la Barbados, trebuia oare s se fac atta economie?
Prima zi fu consacrat oraului Saint Pierre. Dup ce a fost admirat
aspectul general al urbei aezat n amfiteatru, frumoasa privelite n
mijlocul minunatelor plcuri de palmieri i ali arbori tropicali pe vrfurile
munilor care-i servesc de fundal, fu vizitat interiorul, demn de nfiarea
lui exterioar. Casele joase, vopsite n galben, nu sunt poate prea
aspectuoase, dar au trebuit s se decid s le fac solide i sigure, s le
apere contra cutremurelor, att de dese n Antile, contra uraganelor
formidabile ca acel din l776, care a pricinuit attea dezastre i a fcut
ravagii pe toat ntinderea insulei. Tony Renault nu uit s fac pentru
camarazii si onorurile casei unde se nscuse cu l7 ani nainte i care
devenise un depozit de mrfuri coloniale.
Pn n l635 caraibii fur singurii locuitori ai Martinici. La acea epoc,
francezul d'Esnambue, guvernatorul Saint Cristophe-ului, care veni s se
stabileasc aici cu vreo sut de oameni, oblig pe indigeni s se retrag n
muni i n pduri. Totui, caraibii nu se lsar deposedai fr rezisten: ei
cerur ajutor la indienii din insulele vecine i la nceput reuir s-i alunge
pe strini. Dar acetia, recurgnd la ntriri, reluar lupta i ntr-o ultim
btlie indigenii pierdur 700-800 din ai lor.
O alt ncercare fu fcut de caraibi pentru recucerirea insulei printrun rzboi de gueril, cu surprize i capcane. Se decise atunci s se termine
cu aceast ras redutabil i, dup un masacru general, francezii rmaser
stpni pe Martinica.
ncepnd de la aceast dat, lucrrile de cultur a cerealelor fur
conduse cu metod. Bumbacul, tutunul, salcmul mic, trestia de zahr,
apoi, de la sfritul secolului al l7-lea, arborele de cacao, devenir
principalele bogii ale insulei.
Iat mica istorie pe care o relat Tony Renault, n legtur cu aceasta,
i de care domnul Patterson lu not:
n l7l8, un uragan de o extrem violen distruse toi arborii de cacao.
Dar, la Paris, grdina botanic poseda civa din aceti arbori adui din
Olanda. Naturalistul Desclieux fu nsrcinat s aduc n Martinica dou
mldie de arbore de cacao. n timpul traversrii, apa ncepu s lipseasc
aproape cu desvrire. Dar din cele cteva picturi ale raiei sale,
Desclieux ddu o parte mldielor sale care au ajuns cu bine, reconstituind
apoi plantaiile insulei.
Jussieu n-a fcut acelai lucru pentru cedrul care este admirat la
Jardin des Plantes din Paris? ntreb Louis Clodion.
Da i e frumos e un gest foarte frumos, declar domnul
Patterson, i Frana este o mare naiune.
112

ntre timp, n l794 insula czu n minile englezilor i nu fu retrocedat


dect prin tratatul din l8l6.
Atunci colonia se gsi n faa unei situaii dificile pe care o provoca
superioritatea numeric a sclavilor n raport cu stpnii lor. O revolt
izbucni, provocat mai ales de negrii fugii de pe plantaii. Trebui s se
acorde dezrobirea a 3 000 de sclavi. Din l828 se numrau l9 000 de negri
liberi n Martinica i muli din acetia, lucrnd pe cont propriu, devenir
proprietarii unei pri a solului.
A doua zi turitii fcur ascensiunea muntelui Pel, printre pdurile
dese care-i acoper costiele. i dac aceast ascensiune i obosi puin,
Tony Renault i camarazii si fur rspltii din plin. Aveau n faa lor
vederea ntregii insule, semnnd cu o frunz care parc plutete pe
suprafaa mrii att de albastr a Antilelor. Spre sud-est, un istm ngust, de
cel mult doi kilometri, ntre mlatinile ce-l mrginesc, reunete cele dou
pri ale Martinici. Prima arunc spre Atlantic peninsula Caravelei ntre
portul Trinit i golful Gabion. A doua, foarte accidentat, se ridic pn la
500 de metri cu muntele Vauclin. Ct despre ceilali muni, Robert, Franois,
Constant, Plaine, ei accentueaz n mod pitoresc relieful insulei. n sfrit,
spre partea litoralului de sud-vest se rotunjete limanul Diamant i la sudest se contureaz capul Salines, care pare o codi a frunzei plutitoare.
Privirile le fur att de desftate, c tinerii cltori czur la nceput ntr-o
admiraie mut. Nici chiar domnul Patterson nu gsi n memoria sa un
singur vers latinesc pentru a-i formula admiraia.
Ce v-am spus? Ce v-am spus? Repeta Tony Renault.
Din nlimea muntelui Pele se putea observa fertilitatea insulei care
este n acelai timp unul dintre teritoriile cele mai populate de pe glob,
avnd l78 de locuitori pe kilometru ptrat.
Dac exploatarea arborelui de cacao i cei coninnd materii
colorante au pstrat importana lor, producia de cafea s-a micorat foarte
mult i merge spre dispariie. Ct despre culturile de trestie de zahr, ele nu
ocup mai puin de 40000 de hectare i anual produc zahr, rom i rachiu
de melas, n valoare de l2-20 milioane de franci. Pe scurt, importul se
cifreaz la 22 de milioane de franci, exportul la 2l milioane, i aproape l 900
de nave desfoar o activitate considerabil pentru comerul Martinici. n
rest, insula este deservit de mai multe linii de cale ferat pentru industrie
i agricultur, care fac legtura ntre porturi i uzinele centrale. Afar de
aceasta, posed o reea de osele a cror lungime depete 900 de
kilometri.
A doua zi, la 30 august, pe un timp splendid i pe un drum bine
ntreinut, turitii merser la Fort-de-France. O trsur ducea acest grup de
tineri veseli, cu faa bronzat de vnturile Atlanticului, a crui bun
dispoziie era debordant.
Dup o mas mbelugat la un hotel bun, parcurser capitala insulei
situat n fundul golfului cu acelai nume i dominat de construcia
impuntoare a Fortului Royal. Vizitar arsenalul i portul militar care
lipsete acest ora de orice caracter industrial sau comercial. Acolo, ca n
America sau Europa, este greu ca spiritul militar i cel civil s progreseze n
mod paralel. De aici marea diferen ntre Saint Pierre i Fort-de-France.
Acest ora n-a scpat de cele dou calamiti care fac attea ravagii
n Indiile Occidentale. Greu ncercat de un cutremur n l839 care fcu
113

numeroase victime, s-a refcut i acum promenadele sale minunate se


ntind pn la colinele nconjurtoare. Trebuia vzut banda zgomotoas
strbtnd aceast magnific alee a savanei, care merge pn la Saint
Louis, apoi fcnd nconjurul pieei orizontale strjuit de palmieri i n
centrul creia se ridic statuia n marmur alb a mprtesei Josephine,
creola ncoronat, a crei amintire a rmas att de vie n Martinica.
Dup ora urmar mprejurimile i Tony Renault abia dac ls
camarazilor timp s respire. Trebuir s-i urmeze pe o nlime vecin cu
tabra Balata, apoi la sanatoriul afectat trupelor pentru aclimatizare, cnd
soseau din Europa. n sfrit, excursia continu pn la sursele termale din
vecintate. i n treact trebuie remarcat c, pn atunci, orict de muli ar
fi fost erpii n Martinica, domnul Patterson i nsoitorii si nu ntlnir
niciuna din aceste reptile veninoase.
Tnrul cicerone nu-i iert pe camarazii si de o excursie n orelul
Lamentin, strbtnd pdurile care acoper aceast parte a insulei. i cu
aceast ocazie se produse un incident demn de a fi povestit n amnunt,
cci nimic din ceea ce se raporteaz la domnul Patterson nu poate fi lsat n
umbr.
La 3l august, n ajunul datei fixate pentru plecarea lui Alert,
excursionitii, dup o noapte de odihn, se ndreptar spre istmul care
unete cele dou pri ale insulei. Drumul fu fcut cu voioie, ca de obicei.
Trsurile aduseser ceva provizii; fiecare avea taca plin i se duceau s ia
masa n pdurea nvecinat. Dup un drum de cteva ore, Tony Renault i
ceilali coborr din trsur, merser puin prin pdure i ajunser, la o
jumtate kilometru de-acolo, la liziera unui lumini care le pru bun pentru
o halt, nainte de a intra mai adnc n codru.
Domnul Patterson, mai puin sprinten, rmsese cu vreo sut de pai
n urm. Nimeni nu era ngrijorat, pentru c, desigur, nu va ntrzia s-i
ajung. Dar dup zece minute de ateptare, cum mentorul nu se ivea, Louis
Clodion, ridicndu-se, striga cu o voce rsuntoare:
Domnule Patterson! Pe aici, domnule Patterson!
Nici un rspuns din partea lui, nici o siluet printre copaci.
S-o fi rtcit? ntreb Roger Hinsdale, ridicndu-se la rndul su.
Nu poate fi departe rspunse Axei Wickborn. i atunci toi ncepur
s strige:
Domnule Patterson domnule Patterson!
Cuprini de o oarecare nelinite, tinerii deciser s mearg n
cutarea mentorului. Pdurea era destul de deas pentru a fi posibil, i deci
imprudent, s te rtceti. Apoi, dac animalele slbatice nu sunt de temut,
cci nu exist n Antile, riti totui s te trezeti deodat n faa unui arpe
primejdios, unul din acei trigonocefali a cror muctur este mortal.
n adevr, aveau de ce s fie foarte nelinitii, dup ce cutrile fcute
de o jumtate de or nu ddur nici un rezultat Nici urm de domnul
Patterson.
Toi ajunseser n inima pdurii, cnd zrir o caban, un fel de
pavilion de vntoare, ascuns ntre copaci n mijlocul unei perdele dese de
ieder.
Oare acolo s se fi refugiat domnul Patterson pentru un motiv sau
altul? n orice caz, cabana era ferecat i ua sa fusese nchis pe dinafar
cu o bar de lemn.
114

Nu poate fi nuntru, zise Niels Harboe.


S vedem, totui, strui Magnus Anders. Bara fu scoas i ua
deschis.
Cabana era goal. Se gseau n ea cteva mnunchiuri de iarb
uscat, un cuit de vntoare n tocul lui atrnat pe un perete, o tolb, mai
multe piei de animale i psri puse la uscat ntr-un col.
Louis Clodion i Roger Hinsdale, care intraser n caban, ieir
imediat la strigtele camarazilor lor.
n adevr, la douzeci de pai n urm, lng un copac, domnul
Patterson, ntins ct era de lung, cu plria trntit pe jos, cu chipul
schimonosit i braele chircite, arta ca un mort. Louis Clodion, John
Howard, Albertus Leuwen se repezir spre el Inima lui btea nu-i
dduse duhul
Ce i s-a ntmplat? ntreb Tony Renault. A fost oare mucat de
un arpe?
Da, poate c domnul Patterson se luptase cu un trigonocefal, unul
dintre acei vrf de lance, att de numeroi n Martinica i n alte dou
insule din Antilele Mici. Primejdioasele reptile, dintre care unele msoar
ase picioare lungime, nu se deosebesc dect prin culoarea pielii i sunt
confundate uor cu rdcinile printre care se ascund. Este deci greu s te
fereti de atacurile lor, pe ct de iui pe att de neateptate.
Dar de vreme ce domnul Patterson respira, trebuia fcut totul ca s-i
vin n fire. Louis Clodion, desfcndu-i hainele, se asigur c nu avea nici o
urm de muctur pe corp. Atunci cum se explica faptul c se gsea n
aceast stare, cu groaza nc zugrvit pe fa!
i ridicar capul, fu rezemat cu grij de un copac, i frecar tmplele
cu ap rece dintr-un pru care se vrsa ntr-o mlatin i i turnar cteva
picturi de rom ntre buze.
Ochii si se deschiser n sfrit i din gur i scpar aceste cuvinte
aproape nearticulate:
arpele! arpele!
Domnule Patterson domnule Patterson rspunse Louis Clodion
apucndu-i minile.
arpele a fugit?
Ce arpe?
Cel pe care l-am zrit ntre crengile acestui copac
Ce crengi? Ce copac?
Uitai-v acolo acolo Bgai de seam!
Cu toate c domnul Patterson spunea nite fraze incoerente, se putu
nelege, n cele din urm, c se gsise n faa unei enorme reptile ncolcit
pe trunchiul unui copac care-l fascinase ca pe o pasre El a rezistat a
rezistat dar arpele l atrgea i cnd fu gata s-l ating, mpins de un
instinct de aprare, l lovi cu bastonul chiar n momentul n care oribilul
animal voia s-l prind n strnsoare! Acum, ce se ntmplase cu acest
arpe? Fusese omort? Nu se tra oare sub ierburi: latet anguis n
herba[35]?
Tinerii l linitir pe domnul Patterson Nici o urm de arpe
Da da! exclam el.
Reui s se ridice i cu mna ntins:
Acolo acolo repet el cu o voce nspimntat.
115

Toate privirile se ndreptar spre partea indicat de domnul Patterson


care strig:
l vd! l vd!
n adevr, pe una din crengile joase ale unui copac, atrna corpul unui
trigonocefal din specia celor mai mari, cu ochii nc strlucitori, cu limba
bifurcat afar, dar moale, nemicat, inndu-se doar n coad i nednd
nici un semn de via.
Desigur c lovitura de baston a domnului Patterson nimerise n plin.
Probabil c l izbise cu o putere rar pentru a omori o reptil de aceast
mrime. E adevrat c, dup aceast lovitur att de violent, domnul
Patterson nu i-a mai dat seama ce se ntmplase i leinase lng copac.
nvingtorul fu felicitat cu cldur i nu e de mirare c vru s ia cu
dnsul, la bordul lui Alert, obiectul triumfului su, cu intenia de a-l mpia
la una din opririle viitoare.
ndat, John Howard, Magnus Anders i Niels Harboe desfcur de pe
copac arpele, care fu adus n lumini. Acolo turitii se osptar din belug
i bur n sntatea domnului Patterson, apoi plecar s viziteze istmul.
Trei ore mai trziu se urcar n trsurile lor, unde fu depus i arpele, i se
napoiar la Saint Pierre spre orele opt seara.
Cnd pasagerii se mbarcar, John Carpenter i Corty ridicar la bord
i aezar n careu superbul arpe, pe care domnul Patterson nu nceta s-l
priveasc plin de team i satisfacie. Ce istorisire a acestei aventuri va
face el doamnei Patterson i ce loc de onoare va fi rezervat la Antilian
School remarcabilului i ngrozitorului eantion de trigonocefal din
Martinica! De aceste epitete se va servi n viitoarea sa scrisoare ctre
domnul Julian Ardagh.
Dup o zi bine ntrebuinat dies notanda lapillo[36], aa cum spune
Horaiu i o spuse din nou Horatio nu mai aveai dect s te refaci, nti
printr-o mas bun i apoi printr-un somn adnc, n ateptarea plecrii de
mine.
Aa se i ntmpl. Totui, nainte de a intra n cabin, el vzu cum
Tony Renault, lundu-i camarazii la o parte, le zise, avnd grij s nu fie
auzit:
Ei bine are haz chestia asta!
Ce are haz? ntreb Hubert Perkins.
Descoperirea pe care am fcut-o.
i ce-ai descoperit?
C nu va mai fi nevoie s mpiem arpele domnului Patterson
De ce?
Pentru c e gata mpiat!
Nimic nu era mai adevrat dect ceea ce constatase Tony Renault,
micnd animalul. Da, acest arpe nu era dect un trofeu de vntoare,
ncolcit pe ramurile unui copac, lng caban! ndrzneul domn Patterson
omorse un arpe mort!
Dar se neleser ntre ei, ca s-l mpieze la un specialist din Santa
Lucia, pentru ca s nu-l necjeasc pe vrednicul om i s-i lase iluzia
victoriei sale!
A doua zi n zori, Alert ridic ancora i dimineaa pasagerii pierdur
din vedere nlimile insulei.
116

S-a putut spune c Martinica este ara ntoarcerii, pentru c ai


totdeauna dorina s revii, i poate c unul sau altul dintre elevii colii
Antilian se gndeau la acest lucru, fr a ti ce soart i atepta pe toi!
V.
SANTA LUCIA.
Traversarea ntre Martinica i Santa Lucia se efectua pe ct de linitit
pe att de repede. Vntul sufla din nord-est destul de tare i Alert, cu toate
pnzele sus, strbtu n timpul zilei cele 80 de mile care l separau de Saint
Pierre de Castries, principalul port al insulei engleze, fr s fi schimbat
murele. Totui, Harry Markel, tiind c n-avea s ajung n rada portului
dect cnd se nsera, se gndi s opreasc pentru a intra n canal n zori.
n primele ore ale dimineii, cele mai mari nlimi din Martinica mai
erau vizibile.
Muntele Pel, pe care Tony Renault l salutase la sosire, primi un ultim
rmas bun.
Portul de Castries se arta maiestuos ntre falezele nalte. E un fel de
depresiune circular n care a intrat nvalnic marea. Vapoarele de mare
tonaj gsesc aici locuri bune de ancorare. Oraul cldit n amfiteatru i
etajeaz cu graie casele pn la crestele ce-l nconjoar. Este, ca i cele
mai multe orae din Antile, orientat spre soare-apune, pentru a fi mai bine
adpostit de vnturile din larg i de violentele perturbaii atmosferice.
Nu e de mirare c Roger Hinsdale i socotea insula mult superioar
celorlalte din grup. Nici Martinica, nici Guadelupa nu-i preau demne de
comparaie. Acest tnr englez plin de morg britanic, cu o atitudine puin
trufa, amintea la orice ocazie de naionalitatea sa, ceea ce-i fcea pe
camarazii si s zmbeasc. Dup pilda lui Louis Clodion i Tony Renault, i
poate dintr-un sentiment foarte natural, el i promitea s fac onorurile la
Santa Lucia, unde prinii si ocupaser o nalt situaie printre notabilitile
insulei.
Dealtfel, familia Hinsdale mai poseda nc proprieti importante,
plantaii, fabrici de zahr i ntreprinderi agricole, toate foarte prospere.
Aceste proprieti erau administrate de un girant, domnul Edward Falkes,
care, anunat de apropiata sosire a tnrului motenitor al lui Hinsdale,
avea s se pun la dispoziia sa pe tot timpul ct va rmne pe insul.
Cum s-a spus, Harry Markel nu cut s intre n port n timpul nopii.
Astfel, cnd marea se liniti, nainte s nceap refluxul, ancor n interiorul
unui mic golf, ca s nu fie trt n larg. Cnd sosi dimineaa, Harry Markel
vzu c va fi nevoie s atepte cteva ore nainte s plece. Briza, care se
oprise n timpul nopii, va ncepe fr ndoial din vest, cnd soarele va fi la
cteva grade deasupra orizontului.
Cu toate acestea, la ivirea zorilor, Roger Hinsdale, primul, i domnul
Patterson, ultimul, toi aprur pe dunet pentru a respira un aer mai curat
dect cel din cabine. Se grbeau s priveasc n plin lumin litoralul
ntrevzut n ajun prin umbrele nserrii. i cine nu cunotea istoria Santa
Luciei, nsemna c nu-l ascultase pe Roger Hinsdale cu aceeai atenie cu
care-l ascultase mentorul.
De fapt, trebuie spus c istoria Santa Luciei nu se deosebea de a
celorlalte insule din Indiile Occidentale.
Dup ce fusese locuit de caraibi, Santa Lucia, unde nc de atunci se
fcea agricultur, fu descoperit de Cristofor Columb, la o dat care nu e
117

mai precis dect cea a sosirii primilor coloniti. Ceea ce e sigur este c
spaniolii nu nfiinaser nici o aezare naintea anului l639. Ct despre
englezi, ei nu pstrar aceast posesiune dect l8 luni, n mijlocul secolului
al l7-lea.
Totui, cnd caraibii fur adui de dnii din Dominica, insulele
nvecinate se revoltar. n l640, indigenii atacar colonia. Cea mai mare
parte din coloniti pierir i scpar numai cei care putur s se mbarce i
s fug. Zece ani mai trziu, patruzeci de francezi, condui de un oarecare
Rousselan, fire drz, venir s se stabileasc la Santa Lucia. Rousselan se
cstori chiar cu o indian, se fcu iubit de indigeni pentru inteligena i
dibcia sa, i timp de patru ani, pn la moartea sa, asigur pacea n insul.
Colonii care i urmar se artar mai puin ndemnatici. Prin jigniri i
nedrepti provocar represaliile caraibilor. Englezii gndir atunci c este
ora prielnic pentru a interveni. Corsari i aventurieri invadar Santa Lucia,
care putu s spere c va recpta linitea prin tratatul de la Utrecht, prin
care insula era declarat neutr.
n fine, ntreb Niels Harboe, de atunci insula aparine englezilor?
Da i nu, rspunse Roger Hinsdale.
Eu zic c nu, preciza Louis Clodion, care citise tot ce se referea la
aceast insul din Antile, unde trebuia s fac escal Alert. Nu, cci, dup
tratatul de la Utrecht, concesiunea fu dat marealului d'Estres, care
trimise trupe n l7l8 pentru a apra colonia francez.
Fr ndoial, replic Roger Hinsdale. Totui, la protestele Angliei,
aceast concesiune fu anulat n beneficiul ducelui de Montague.
De acord, ripost Louis Clodion, dar, dup noi reclamaii ale Franei,
aceast concesiune fu i ea anulat.
i ce importan au toate astea, de vreme ce colonitii englezi au
rmas acolo?
Dac au rmas, nu e mai puin adevrat c, prin Tratatul de la Paris
din l763, colonia a fost atribuit Franei!
Acesta era adevrul.
n timpul perioadei ce urm, Santa Lucia vzu prosperitatea sa
crescnd, odat cu numrul aezrilor. n l709 insula avea aproape l3 000
de locuitori, mpreun cu sclavii, i n l772 mai mult de l5 000. Totui, Santa
Lucia nc nu terminase cu puterile care i-o disputau, i Roger Hinsdale
adug:
n l779 insula fu recucerit de generalul Abercrombie i trecu din nou
sub dominaia britanic
tiu, rspunse Louis Clodion, care se ncpna i el, dar Tratatul din
l783 o napoia din nou Franei.
Pentru a redeveni englez n l794, spuse Roger Hinsdale, care ddea
tot timpul riposta.
Haide! exclam Tony Renault. ine-te tare, Louis, i spune-ne c
Santa Lucia a revzut flfind steagul francez
Desigur, Tony, pentru c ea a fost recunoscut colonie francez n
l802
Nu pentru mult vreme, afirm Roger Hinsdale. Odat cu ruperea
tratatului de pace de la Amiens, n l803, ea fu restituit Angliei i de data
aceasta definitiv, cred
Ah! Definitiv! exclam Tony Renault dndu-i cu tifla.
118

Cu siguran, Tony, rspunse Roger Hinsdale, care se nclzea,


vrnd s pun n rspunsul su toat ironia posibil, oare ai avea pretenia
s-o recucereti tu, de unul singur?
De ce nu? replic Tony Renault, dndu-i aere de cuceritor. Cum
discuia amenina s se agraveze, domnul Horatio Patterson interveni
printr-un quos ego rennoit de Vergiliu i pe care nu l-ar fi dezminit nici
Neptun. Apoi spuse mai domol:
Mai mult calm, prieteni. Oare vei face rzboi? Rzboiul, acest flagel
al umanitii rzboiul Bella matribus detestata[37], ceea ce nseamn
n limba francez, exclam Tony Renault, dezgusttoare soacre.
i, la acest rspuns prompt, toat banda izbucni n rs, n timp ce
mentorul i ascundea faa n mini.
Pe scurt, toate acestea se terminar printr-o strngere de mn puin
mai reticent din partea lui Roger Hinsdale i foarte sincer din partea lui
Louis Clodion. Apoi se stabili ntre cele dou naiuni c Tony Renault nu va
face nici o ncercare pentru a smulge Santa Lucia de sub dominaia englez.
Numai c ceea ce Louis Clodion ar fi avut dreptul s adauge, i pasagerii lui
Alert aveau s-o constate n curnd de visu i de auditu[38], era c Santa
Lucia, care arbora acum pavilionul britanic, pstra n mod vizibil amprenta
francez prin obiceiurile, tradiiile i mentalitatea sa. Debarcai la Santa
Lucia, Louis Clodion i Tony Renault vor putea crede c pesc pe solul
Desiradei, Guadelupei sau Martinici.
Puin dup ora nou, briza ncepu s sufle i, aa cum spera Harry
Markel, btea dinspre larg. Cu toate c venea din vest, expresia dinspre
larg este potrivit n ceea ce privete Santa Lucia, care nu este acoperit
de coline nici la rsrit i nici la apus. Absolut izolat ntre marea Antilelor i
oceanul Atlantic, ea este expus n ambele pri violenelor vntului i
furtunilor.
Alert fcu imediat pregtirile de plecare. Dup ce ancora fu ridicat n
lcaul ei, corabia, cu vela gabier, trinca i brigantina umflate de vnt,
prsi locul unde ancorase i nconjur unul din capurile care nchid portul
Castries.
Acest port, cu numele de Carnage, este unul din cele mai bune din
arhipelagul Antilelor. Astfel se explic ndrjirea Franei i Angliei de a-i
disputa posesiunea lui. nc de pe atunci se fceau lucrri pentru
terminarea construciei cheului, stabilirea docurilor i a rampelor de
descrcare, pentru a putea satisface toate cerinele maritime. Fr ndoial
c portul este destinat s aib un mare viitor. Aici, n adevr, vapoarele vin
s se aprovizioneze cu crbuni importai din Anglia, din vastele depozite
alimentate tot timpul de navele Regatului Unit.
Ct despre Santa Lucia, dac nu este tot aa de ntins ca alte Insule
ale Vntului, n-are totui mai puin de 6l4 kilometri ptrai i populaia sa se
ridic la 45 000 de locuitori, din care 5 000 se gsesc n capitala Castries.
Fr ndoial, Roger Hinsdale ar fi fost fericit ca escala s se
prelungeasc mai mult timp dect n celelalte Antile vizitate nainte. Dar
programul cltoriei nu-i acorda dect trei zile i trebuia s se conformeze.
Dealtfel, nu se mai gsea acolo nici un membru al familiei Hinsdale,
definitiv stabilit la Londra.
Dup ce Alert ancor n port ctre orele zece, Roger Hinsdale i
camarazii si, nsoii de domnul Patterson, coborr pe uscat.
119

Oraul li se pru bine ntreinut, cu piee spaioase, strzi larg umbrite


de copaci, att de dorii n aceast clim torid a Antilelor. Totui ei avur
impresia de care s-a vorbit mai sus: li se pru c este mai mult francez
dect englez.
Tony Renault nu putu s-i rein aceast remarc pe care Roger
Hinsdale o primi cu oarecare dispre:
Vezi bine suntem n Frana aici.
Pasagerii fur primii la debarcader de girantul care trebuia s-i
conduc n timpul excursiilor. Domnul Edward Falkes nu-i va lsa fr s
admire superbele plantaii ale familiei, mai ales acelea de trestie de zahr,
att de renumite la Santa Lucia i a cror producie rivalizeaz cu cea din
Saint Cristophe, unde se gsete cel mai bun zahr din Antile.
n colonie cifra albilor era pe atunci destul de mic, aproximativ l 000
de locuitori. Oamenii de culoare erau n majoritate i numrul lor crescuse
dup ncetarea lucrrilor canalului Panama, care-i lsa fr ocupaie.
Vechea locuin Hinsdale, unde se gsea acum domnul Edward Falkes, era
vast i confortabil. Situat la marginea oraului, putea s-i gzduiasc cu
uurin pe pasagerii lui Alert. Roger, care inea s fac onorurile, le
propuse s se instaleze aici pe tot timpul escalei. Fiecare avea camera sa i
domnul Patterson o va ocupa pe cea mai frumoas din toate. Se nelege c
mesele vor fi luate n comun n sufrageria cea mare i c trsurile
domeniului vor fi la dispoziia turitilor.
Propunerea lui Roger Hinsdale fu acceptat cu plcere, cci, n pofida
morgi sale originare, tnrul englez era generos i serviabil, cu toate c se
manifesta totdeauna cu o anumit ostentaie fa de camarazii si. n rest,
dac simea vreo invidie, era mai ales la adresa lui Louis Clodion.
Totdeauna rivali la Antilian School, ei i disputau primul loc. N-ai uitat c
ajunseser amndoi n fruntea clasamentului laureailor concursului pentru
bursele de cltorie, dead heat[39] cum se spune la curse; ex aequo cum
zicea Tony Renault, ceea ce el traducea prin acelai cal, fcnd un joc de
cuvinte ntre equus[40] i aequus[41], spre marea indignare a
susceptibilului mentor.
Din prima zi ncepur excursiile prin plantaii. Pdurile superbe ale
acestei insule, una din cele mai frumoase din Antile, acoper patru cincimi
din suprafaa ei. Se fcu ascensiunea pe dealul Fortuna, nalt de 234 de
metri, pe care se gsesc cazrmile, pe dealurile Asabot i Chazeau toate
cu nume franuzeti, dup cum se vede unde este instalat sanatoriul.
Apoi, n centrul insulei, turitii vizitar Aiguilles de Sainte Alousie, cratere
stinse care ar putea s erup ntr-o zi, cci apele lacurilor apropiate sunt
ntr-o fierbere continu.
n acea sear, dup ce se ntoarser acas, Roger Hinsdale i spuse
domnului Patterson:
La Santa Lucia trebuie s te pzeti de trigonocefali ca i n
Martinica Sunt erpi n insula noastr i nu mai puin primejdioi
Nu m mai tem de ei, declar domnul Patterson, cu o nfiare
mndr, i voi trimite s fie mpiat al meu n timpul ederii noastre aici!
Avei dreptate! rspunse Tony Renault, care se lupta din greu s
rmn serios.
Astfel, a doua zi, domnul Falkes trimise teribila reptil la un naturalist
din Castries, cruia, dup ce-l lu la o parte, Tony Renault i explic despre
120

ce era vorba. arpele era mpiat i nc de muli ani Nu trebuia spus


nimic domnului Patterson. n ajunul plecrii, naturalistul va trimite arpele la
bordul lui Alert.
n aceeai sear, domnul Patterson, nainte de culcare, aternu o a
doua scrisoare doamnei Patterson. C din pana lui s-au revrsat pe hrtie
numeroase citate din Vergiliu i Ovidiu, nu surprinde pe nimeni, i dealtfel
vrednica femeie era obinuit cu ele.
Dar aceast scrisoare, care va pleca mine spre Europa, coninea cu o
exactitate scrupuloas detaliile minunatei cltorii. Domnul Patterson, mai
precis ca n prima sa scrisoare, descria cele mai mici incidente, nsoite de
aprecierile sale personale. Povestea cum s-a desfurat traversarea din
Regatul Unit n Indiile Occidentale, cum a ajuns s nving rul de mare, ct
a consumat din smburii de cirea cu care doamna Patterson l-a nzestrat
cu atta grij. Vorbea despre primirile fcute la Saint Thomas, Sainte Croix,
Saint Martin, Antigua, Guadelupa, Dominica, Martinica i Santa Lucia, n
ateptarea celei pe care le-o va face la Barbados aceeai generoas i
mrinimoas doamn Kethlen Seymour. Prevedea c drumul de ntoarcere
se va face n condiiile cele mai favorabile. Nu, nu sunt de temut nici
ciocniri nici naufragii! Oceanul Atlantic va fi bun cu pasagerii lui Alert i
Eol, zeul vnturilor, nu va goli asupra lor burduful furtunilor! Doamna
Patterson nu va trebui s deschid testamentul pe care soul ei a crezut c
e nevoie s-l redacteze nainte de plecare, nici s beneficieze de alte
dispoziii att de prevztoare, care fuseser luate n vederea unei venice
despriri Care dispoziii? Dar ele erau cunoscute numai de acest cuplu
att de original.
Apoi domnul Patterson povesti despre marea excursie la istmul din
Martinica, apariia trigonocefalului ntre ramurile unui copac, violena
loviturii pe care a dat-o acestui monstru, monstrum horrendum informe,
ingens cui[42], cruia nu i-a fost luat vederea, ci viaa! i acum, mpiat,
cu ochii strlucitori, cu botul deschis, din care iese limba tripl de ofidian,
era complet inofensiv! Era lesne de prevzut efectul produs de aceast
superb reptil, cnd va fi aezat la loc de cinste n biblioteca colii
Antilian.
Mai trebuie adugat, n parantez, c dedesubturile acestei afaceri nu
aveau s fie dezvluite niciodat. Secretul fu pstrat cu sfinenie chiar i de
Tony Renault, cu toate c de multe ori abia de i-a putut stpni dorina de
a spune tot adevrul. i astfel gloria pe care mentorul o cpt n
memorabila sa ntlnire cu un arpe mpiat va rmne netears!
Domnul Patterson termin aceast lung scrisoare printr-un elogiu
bine simit i subliniat pentru cpitanul lui Alert i echipajul su. Nu putea
dect s laude pe excelentul steward, cruia i se ncredinase serviciul
careului i cruia i va recompensa serviciile aduse printr-o gratificaie
substanial. Ct despre cpitanul Paxton, niciodat un ef de nav, nici n
marina de rzboi sau cea comercial, n-a meritat att s fie numit Dominus
secundum Deum, stpnul dup Dumnezeu!
n sfrit, dup ce o mbri cu dragoste pe doamna Patterson,
domnul Patterson puse dup ultimele rnduri ale scrisorii acea semntur
cu nflorituri complicate, care dovedea la acest brav om un veritabil talent
caligrafic.
121

Abia a doua zi diminea turitii se vor ntoarce la bord, ctre orele


opt. Ei petrecur deci aceast sear n locuina n care Roger Hinsdale inea
s-i onoreze pn-n ultimul moment.
Civa prieteni ai domnului Edward Falkes fuseser invitai la mas i,
ca de obicei, dup urrile fcute n sntatea fiecruia, comesenii bur
pentru doamna Kethlen Seymour. Peste cteva zile tinerii bursieri vor face
cunotin cu aceast respectabil doamn. Barbados nu mai era departe
Barbados, ultima escal n aceste Antile, de unde laureaii vor pstra o
venic amintire!
ntre timp, n acea ultim dup-mas, se produse un incident de o
asemenea gravitate, nct echipajul avu motive s cread c situaia va fi
iremediabil compromis. Se tie c Harry Markel nu lsa oamenii s coboare
pe uscat dect pentru necesitile bordului. Cea mai elementar pruden l
ndemna s procedeze astfel. Dar ctre orele trei fu necesar s se ia n
primire carnea proaspt i legumele, pe care buctarul Ranyah Cogh le
cumprase n piaa din Castries. Harry Markel pregti deci o barc s-l duc
pe buctar la cheu, cu un matelot numit Morden.
Barca se deprtase i dup cteva minute revenise n spatele lui Alert.
Dup ora patru, cnd eful echipajului o trimise din nou la cheu, trecur
patruzeci de minute fr ca ea s se ntoarc. Din aceast cauz, Harry
Markel, John Carpenter i Corty fur cuprini de o mare nelinite. Ce sentmplase? De ce aceast ntrziere? tiri sosite din Europa fcuser s
se nasc bnuieli cu privire la cpitanul i echipajul lui Alert?
n sfrit, puin nainte de ora cinci, ambarcaiunea se ndrepta spre
nav. Dar nainte de a ajunge, Corty strig:
Ranyah se-ntoarce singur! Morden nu este cu el
Unde poate s fie? ntreb John Carpenter.
n vreun cabaret, unde-o fi beat mort! adug Corty.
Ranyah ar fi trebuit s-l aduc cu orice mijloace, zise Harry Markel.
Acest blestemat de Morden este capabil s vorbeasc mai mult dect
trebuie sub influena coniacului sau a ginului!
Probabil c aa se i ntmplase, i aflar acest lucru din chiar gura lui
Ranyah Cogh. n timp ce el se ocupa de cumprturi n pia, Morden l
prsise fr s-i spun nimic. mpins de pofta lui de a bea, ceea ce nu
putea face la bord, el trebuie s fi intrat, fr ndoial, n vreo crcium.
Buctarul ncercase s-l gseasc. n zadar cutreier prin tavernele
cartierului maritim! Imposibil s-l gseasc pe blestematul de Morden, pe
care l-ar fi legat de fundul ambarcaiunii.
Trebuie gsit cu orice pre exclam John Carpenter.
Nu-l putem lsa la Santa Lucia! Va flecari Nu mai tie ce spune
cnd este but i ne vom trezi curnd cu o canonier pe urmele noastre!
Aceste temeri erau foarte justificate i Harry Markel nu trecuse nc
printr-o primejdie aa de mare!
Deci era necesar s-l reclame pe Morden. Era dealtfel dreptul i
datoria cpitanului Nu putea lsa pe coast un om din echipaj i i va fi
adus imediat ce se va stabili identitatea lui. Numai s nu fi vorbit vrute i
nevrute!
Harry Markel era pe punctul de a cobor deci pe uscat, s cear
biroului maritim s-l caute pe matelot prin crciumi, cnd iat c o
ambarcaiune se ndrept spre Alert.
122

n Carnage se gsea un vas staionar, nsrcinat cu poliia portuar.


Era chiar una din brcile acestui vas, care se apropia, cu ase oameni sub
comanda unui ofier. Nu mai era dect la o jumtate de cablu deprtare
cnd Corty strig:
Morden este n barc!
n adevr, Morden sta nfundat acolo, am putea spune nfundat la
propriu. Dup ce se desprise de buctar, s-a aezat ntr-o crm de
ultim spe. Curnd, beat mort, a fost ridicat i barca staionarului l
reconduse la bordul lui Alert, unde fu nevoie s fie suit cu o macara.
Cnd ofierul ajunse pe punte ntreb:
Cpitanul Paxton?
Eu sunt, domnule, rspunse Harry Markel.
Beivul acesta este unul din mateloii dumneavoastr?
Da, i tocmai voiam s fac o reclamaie, cci trebuie s plecm
mine diminea.
Ei bine, vi l-am adus i vedei n ce stare
Va fi pedepsit, rspunse Harry Markel.
Dar o explicaie, domnule cpitan, spuse ofierul. n beia sa Iau scpat acestui matelot fraze incoerente. Bolborosea ceva despre o
expediie n Pacific, despre nava aceea Halifax, de care a fost vorba de
curnd comandat de Harry Markel, despre care am aflat c a evadat din
nchisoarea de la Queenstown
V nchipuii ce sforri trebui s fac Harry Markel pentru a-i nfrna
spaima, pentru a nu pierde nimic din sngele su rece, cnd auzi spusele
ofierului. John Carpenter i Corty, mai puin stpni pe ei, ntoarser capul
i se deprtar puin.
Din fericire, ofierul nu observ nelinitea lor i se mrgini s ntrebe:
Cpitane Paxton, ce nsemneaz toate acestea?
Nu pot s-mi explic, domnule, rspunse Harry Markel. Acest Morden
este un beiv i, cnd bea, nu se tie ce-i trece prin cap
Atunci el n-a fost niciodat la bordul lui Halifax?
Niciodat. i sunt mai mult de zece ani de cnd cutreierm mrile
mpreun.
Atunci de ce a vorbit de acel Harry Markel? insist ofierul.
Aceast chestiune a Halifax-ului a strnit o mare vlv Era vorba de
evadarea rufctorilor, cnd noi am prsit Queenstown S-a discutat
mult despre acest lucru la bord. I s-o fi ntiprit n minte E singura
explicaie pe care v-o pot da despre palavrele acestui beiv
n fond, nimic nu putea trezi n ofier bnuiala c se afla n faa lui
Harry Markel i nici c acest echipaj nu aparinea cpitanului Paxton.
Termin deci discuia spunnd:
Ce vei face cu acest matelot?
l voi trimite opt zile n fundul calei, unde se va dezmetici, rspunse
Harry Markel. i, dac n-a avea prea puini oameni cci am pierdut unul
n golful Cork l-a debarca pe Morden la Santa Lucia Dar mi-ar fi
imposibil s-l nlocuiesc
i pe cnd i ateptai pe pasagerii dumneavoastr, cpitane
Paxton?
Pe mine diminea, cnd vom pleca n larg.
Atunci, cltorie plcut!
123

Mulumesc, domnule.
Ofierul cobor i barca se ndrept spre staionarul poliiei portuare.
Se nelege de la sine c Morden, care nu auzea i nici nu nelegea nimic n
beia sa de brut, fu aruncat n cal cu lovituri de picior. Fapt este c era
ct pe ce s dezvluie totul vorbind de Halifax i Harry Markel.
M trec nc sudori reci! zise Corty, tergndu-i fruntea.
Harry, spuse John Carpenter, ar trebui s plecm chiar n noaptea
asta fr s-i ateptm pe pasageri! E prea cald pentru noi n aceste
afurisite Antile
i cnd vom fi plecai, rspunse Harry Markel, se va nelege tot ce-a
spus Morden! Totul va fi descoperit i vasul militar va fi lansat repede n
urmrirea noastr! Dac inei s fii spnzurai, eu unul nu in i rmn!
A doua zi de la ora opt pasagerii erau la bord. Era inutil s fie pui la
curent cu cele ntmplate n ajun. C unul din mateloi se mbtase, acest
lucru nu avea nici o importan.
Cu ancora sus i pnzele umflate, Alert iei din portul Castries i,
lund direcia sud, se ndrept spre Barbados.
VI.
BARBADOS.
Dac nu se tie exact data cnd portughezii au descoperit insula sau
insulele Barbados, sigur este c un vapor sub pavilion britanic se opri acolo
n anul l605. Luarea n posesiune fu fcut atunci n numele lui Ioan I, rege
al Angliei.
Acest act nu era, dealtfel, dect nominal. n acea epoc, nici o aezare
nu fu ridicat n Barbados, nici un colonist nu se instala aici, nici mcar
provizoriu. Aceast insul, ca i Santa Lucia, este izolat de lanul Antilelor
Mici. Ea s-ar putea spune c nu-i aparine i huri adnci le separ.
Reprezint platoul superior al unui munte care se ridic la vreo 40 de leghe
de Santa Lucia, vecina ei de la nord. ntre ele marea are adncimi de 2 800
de metri.
Barbados este de origine coraligen. Infuzorii au alctuit-o ncetul cu
ncetul i au ridicat-o peste nivelul oceanului. Suprafaa este de l6 leghe
lungime i 6 n lime. Solid, pe o temelie de nezdruncinat, este aprat pe
trei sferturi din circumferina sa de o barier de recife enorme de corali.
La nceputul secolului al l7-lea, dat fiind izolarea ei, posesiunea
insulei Barbados fu mai puin disputat dect a celorlalte insule ale Indiilor
Occidentale. Faptul c atenia puterilor europene a fost atras de ea se
datoreaz unor mprejurri neprevzute.
O nav englez revenind din Brazilia, prins de furtun n largul
Barbados-ului, trebui s-i caute refugiu la gurile unui fluviu de pe coasta de
vest. Comandantul i echipajul acestui vas, reinui acolo mai multe zile,
avur timp s viziteze insula, aproape necunoscut atunci, s-i admire
fertilitatea, s parcurg pdurile care o acopereau aproape n ntregime i
s constate c solul ei, odat deselenit, ar fi foarte favorabil culturilor de
bumbac i de trestie de zahr.
Dup ntoarcerea navei la Londra, concesiunea Barbados-ului fu
acordat lordului de Marlborough i dup ce afacerea fu ncheiat cu un
bogat negustor din City, plantatorii venir s se instaleze pe insul n l624.
Ei au fost aceia care au construit primul ora, cruia i ddur numele de
James-Town, n onoarea suveranului lor.
124

naintea acestei epoci, este adevrat, lordul Carlisle obinuse


concesiunea tuturor Caraibelor i se crezu ndreptit s reclame Barbadosul. De aici se nscu o lupt ntre cei doi lorzi, care se prelungi, nu fr o
extrem intensitate, i sfri n l629 cu recunoaterea drepturilor lordului
Carlisle de ctre Carol I al Angliei.
n timpul perioadei tulburrilor religioase din Marea Britanie, numrul
acelora care voiau s fug fu considerabil, i insula Barbados profit n larg
msur de aceast emigrare, de pe urma creia crescu importana i
prosperitatea coloniei.
Dup dictatura lui Cromwell, cnd Restauraia ddu tronul lui Carol al
II-lea, acest rege fu rugat de coloniti s accepte suveranitatea insulei, ei
promind s plteasc Coroanei un impozit de 4,5 la sut, care va fi pus pe
toate produsele insulei. Oferta era prea avantajoas pentru a fi refuzat.
Astfel, la l2 decembrie l667 fu semnat tratatul de anexiune a insulei
Barbados la domeniul colonial al Marii Britanii.
Prosperitatea insulei nu ncet s creasc de la acea epoc. Din anul
l674 populaia sa crescu la l20 000 de locuitori, ca s scad puin mai
trziu; albii nu erau dect o cincime fa de cei dezrobii i de sclavi
consecin a lcomiei guvernatorilor. Totui, prin poziia sa, insula nu fu
tulburat de nesfritele rzboaie ntre Anglia i Frana dealtfel, ea era
aprat i de meterezele ei naturale.
Astfel, pe cnd cea mai mare parte a celorlalte Antile au trecut
succesiv prin dominaii diverse, Barbados, devenit englez din primele
timpuri ale descoperirii sale, a rmas aa tot timpul, prin limba i obiceiurile
ei.
n plus, pentru c depindea de Coroan, ea se mai bucura i de o
anumit independen. Camera reprezentanilor numra 24 de membri
numii de 5 000 de alegtori, care plteau taxe. Dac ea era supus
autoritii guvernatorului, a unui consiliu legislativ i a nou membri numii
de suveran, era administrat de un consiliu executiv unde figurau, odat cu
principalii funcionari, un membru al Senatului i patru membri ai Camerei.
mprit n ll parohii, insula dispunea de un buget al crui total nu era mai
mic de l 600 000 de lire.
Guvernmntul din Barbados comand toate forele navale n Antilele
Mici engleze. Cu toate c insula nu ocup dect al cincilea loc ca mrime,
cu o suprafa de 430 kilometri ptrai, ea este a doua ca densitate a
populaiei i a treia prin importana afacerilor comerciale. Populaia sa se
ridic la cifra de l83000 de locuitori, din care o treime se afl n Bridgetown
i suburbiile sale.
Traversarea ntre portul Castries din Santa Lucia i Bridgetown din
Barbados ine aproape 48 de ore. Cu o briz mai puternic i cu o mare mai
docil, Alert ar fi fcut aceast distan n jumtate de timp. Dar se
produser ntreruperi i schimbri de vnt care nu-i permiser navei s
mearg pe drumul cel mai scurt. Briza tindea chiar s-i schimbe direcia
spre nord-vest, ceea ce oblig pe Harry Markel s se ndeprteze de
regiunea Antilelor.
Te puteai teme chiar s nu fie ntlnite contra-alizeele, din prima zi,
din partea vestic. n aceste condiii, Alert ar fi fost trt spre larg i dac ar
fi trebuit s mearg pe ci ocolite mai multe zile pentru a ajunge la
125

Barbados, cine tie dac Harry Markel n-ar fi renunat la aceast ultim
escal, orict de avantajoas trebuia s fie pentru el i asociaii si?
Cine tie dac n-ar fi fugit din aceste regiuni primejdioase, dac nu iar fi asigurat securitatea ndreptnd nava, fr pasageri, spre mrile
Pacificului?
Dar, cu temperamentul ndrzne pe care-l avea, Harry Markel rezist
la insistenele echipajului, susinu c Barbados era ultima etap, c n
cteva zile cltoria va fi terminat, c primejdiile nu vor fi mai mari n
aceast insul ca la Santa Lucia sau Dominica i adug: La ntoarcere,
Alert va preui cu 7 000 de lire n plus, cci nu voi arunca aceste 7 000 de
lire n mare, atunci cnd i voi arunca pe cei care trebuie s le primeasc n
Barbados!
Modificrile atmosferice de care le era team nu se produser. Totui,
dup-amiaz izbucni o mare furtun, cu descrcri electrice i ploaie
torenial, dintre cele destul de dese n regiunea Antilelor, care produc
frecvent dezastre incalculabile. Alert trebui s se deprteze n larg pentru
cteva ore. Apoi furtuna se potoli odat cu apusul soarelui i noaptea
promitea s fie linitit.
n aceast prim zi Alert nu strbtuse dect un sfert din distana
care separ cele dou insule. Furtuna l obligase s ia o direcie n afara
drumului i Harry Markel spera s rectige la noapte ceea ce pierduse din
timp.
Aa se i petrecur lucrurile. Direcia vntului modificndu-se, alizeele
ncepur s bat din est, slab i intermitent.
Marea rmase agitat, hula deveni puternic i tot ce putu face nava
pn-n zori fu s reia direcia, i n dimineaa zilei de 6 septembrie era la
mijlocul drumului dintre cele dou insule.
n acea zi navigaia se desfur n destul de bune condiii, cu o vitez
mijlocie, iar seara Alert ajunse n dreptul Barbados-ului.
Aceast insul nu poate fi vzut de departe, ca Martinica. E joas,
fr vreun relief mai nsemnat, cci aa cum s-a spus ea s-a ridicat cu
ncetul la suprafaa mrii. Colina cea mai nalt nu trece de 350 de metri. n
jurul ei, ca i la Santa Lucia, straturile coraligene i continu creterea i
centura ei exterioar se ntinde n unele pri pe civa kilometri.
Harry Markel se ndrept dinspre vest i, cum se gsea la o deprtare
de numai l5 mile, avea s ajung la insul n cteva ore. Totui, nevrnd s
se aventureze n apropierea recifelor, rmase cu pnzele reduse, ateptnd
s se fac ziu ca s intre n portul Bridgetown.
A doua zi, la 7 septembrie, Alert ancor.
Impresia tinerilor pasageri cnd se vzur n mijlocul acestui port fu
aceea notat de Elise Reclus n geografia sa att de documentat. Crezur
c se afl ntr-unul din porturile Angliei, Belfast sau Liverpool. Nimic din
ceea ce vzuser la Amalia-Charlotte din Saint Thomas, nici la Pointe-a-Pitre
din Guadelupa, nici la Saint Pierre din Martinica. Dup cum remarcase
marele geograf francez, prea c palmierii nu sunt la ei acas, n aceast
insul.
Dac Barbados n-are dect o suprafa mijlocie, ea posed n schimb
un anumit numr de orae, destul de importante, cldite pe litoral
Sperghstown, Hoistingtown, Hobetown i Hastings, un orel balnear destul
de vizitat. Toate sunt tot aa de englezeti ca i numele lor.
126

S-ar spune c Regatul Unit le-a expediat n piese demontabile i n-a


fost nevoie dect s fie asamblate pe loc.
Alert nu aruncase nc bine ancora, c prima persoan care se
prezent la bord fu un fel de gentleman, serios i corect, cu hain neagr i
cilindru.
Acest personaj venea s-i prezinte cpitanul Paxton i pasagerilor si
salutrile doamnei Kethlen Seymour.
Era domnul Well, intendentul, care se nclin respectuos i cruia
domnul Horatio Patterson i ntoarse un salut nu mai puin respectuos. Apoi,
dup ce schimbar cteva fraze, tinerii laureai nu ascunser marea lor
dorin de a cunoate pe castelana din Nording-House.
La aceasta, domnul Well rspunse c, dup debarcare, viitorii oaspei
ai doamnei Kethlen Seymour vor gsi echipaje puse la dispoziia lor i c
vor fi imediat condui la Nording-House, unde erau ateptai de doamna
Kethlen Seymour.
Apoi domnul Well se retrase cu o demnitate a crei valoare fu
apreciat de domnul Patterson, nu fr a fi spus c odile de la NordingHouse erau pregtite s-i primeasc oaspeii i c micul dejun va fi servit
la ora ll.
Era probabil, dealtfel, c escala lui Alert la Barbados va fi mai lung
dect n celelalte insule.
Nu era natural ca doamna Kethlen Seymour s doreasc s rein
ctva timp lng dnsa pe bursierii de la Antilian School, i tinerii ar putea
oare s-i refuze aceast plcere? i nu este tot aa de natural ca aceast
excelent doamn s vrea s le arate insula, pe care ea o considera, fr
ndoial, cea mai frumoas din Indiile Occidentale?
La ora l0 i jumtate domnul Patterson, mbrcat ireproabil n negru,
i tinerii si nsoitori, n costumele lor cele mai noi, erau gata de plecare.
Barca mare a lui Alert i atepta. Dup ce coborr un anumit numr
de valize, luar loc i ei. Ambarcaiunea reveni la bord imediat ce-i
depusese pe cheu. Dou trsuri se gseau acolo, aa cum spusese domnul
Well, cu vizitiu pe capr i valet la portier.
Domnul Patterson i nsoitorii si urcar imediat n trsurile care
plecar n trapul cailor i, dup ce traversar strzile comerciale de lng
port, ajunser n cartierul Fontabelle.
Acest cartier elegant este locuit de negustorii bogai din Bridgetown.
Superbele locuine, vilele elegante se ridic n mijlocul arborilor, i din toate
acestea cea mai luxoas era, fr ndoial, cea a doamnei Kethlen
Seymour.
Fusese convenit c, n timpul escalei la Barbados, nimeni nu va reveni
la bord; pe Harry Markel nu-l vor revedea dect n ziua plecrii, ntr-un
anumit fel, aceasta nu putea dect s-i convin. Pasagerii odat instalai la
Nording-House, Alert nu va primi nici un vizitator i falsul cpitan Paxton
avea mai puine riscuri de a fi recunoscut.
Dar, pe de alt parte, ceea ce-l nelinitea era prelungirea escalei.
Dac programul impus de doamna Kethlen Seymour nu prevedea dect
dou-trei zile n celelalte Antile, nu se cunoteau inteniile ei n ce privete
Barbados. Se putea foarte bine ntmpla ca Alert s trebuiasc s rmn o
sptmn la Bridgetown, poate dou, adic pn la 20 septembrie. Chiar
plecnd la aceast dat, cu o traversare mijlocie de 25 de zile din America
127

n Europa, elevii colii Antilian vor putea ajunge acolo la mijlocul lui
Octombrie, aproape de nceputul anului colar. Deci, era posibil ca escala s
nu se termine dect pe la 20, ceea ce ar permite oaspeilor doamnei
Kethlen Seymour s exploreze complet insula.
La aceste lucruri se gndeau Harry Markel i oamenii lui. Dup ce
reuiser pn atunci, dup ce putuser evita vizita acelui matelot de pe
Fire-Fly, care cerea s vad pe unul din camarazii si, apoi pe cea a
btrnului marinar din Dominica i care voia s strng mna cpitanului
Paxton, oare ghinionul se va abate peste ei la Barbados?
n orice caz, Harry Markel va fi mai grijuliu ca niciodat cu msurile
sale de paz. Va refuza orice invitaie care-i va fi fcut la Nording-House!
Niciunul din oamenii si nu vor cobor pe uscat. De data aceasta, nici
Morden i nici oricine altul nu va avea ocazia s se mbete n tavernele din
Bridgetown.
Superb proprietate domeniul de la Nording-House i de o importan
considerabil! Castelul se nal n mijlocul unui parc, umbrit de cei mai
frumoi arbori ai zonei tropicale. mprejur se ntind plantaiile de trestie de
zahr i culturile de bumbac, mrginite la nord-est de pduri. Lanuri i
praie sunt alimentate cu ap totdeauna proaspt, cu toate c
deselenirea insulei a diminuat ploile. Cteva ruri o scald i exist
numeroase puuri unde stratul de ap se gsete la mic adncime.
Intendentul i conduse pe domnul Patterson i pe tinerii elevi n vastul
hol al castelului, n timp ce servitorii preluau bagajele elevilor i le duceau
sus, n camerele ce erau destinate fiecruia dintre ei. Apoi domnul Well i
introduse n salonul unde atepta doamna Kethlen Seymour.
Era o femeie de 62 de ani, cu prul alb, cu o nfiare simpatic,
distins, avnd un aer de noblee i buntate, creia domnul Horatio
Patterson nu uit s-i aplice versul ptuit incessu Dea43 de Vergiliu.
Aceast doamn le fcu o primire foarte cordial i nu ascunse marea
bucurie ce o simea gzduind pe laureaii concursului de la Antilian School.
Roger Hinsdale, n numele camarazilor si, rspunse printr-un mic
discurs bine pregtit, bine tiut, bine rostit, de care doamna Kethlen
Seymour se art ncntat. Ea se exprim despre el n termeni laudativi i
declar pasagerilor de pe Alert c vor fi oaspeii ei n tot timpul escalei de la
Barbados. Domnul Patterson rspunse c dorina doamnei Kethlen Seymour
era pentru ei lege i cum ea i ntinse mna, el i-o srut cu un deosebit
respect.
Doamna Kethlen Seymour, nscut la Barbados, aparinea unei familii
bogate care se instalase pe acest domeniu de la nfiinarea coloniei.
Numra printre strmoii si pe lordul Carlisle, unul dintre concesionarii
insulei. La acea epoc, toi proprietarii cu pmnturi retrocedate de el
trebuiau s-i plteasc anual valoarea a patruzeci de livre de bumbac. De
acolo se trgeau veniturile considerabile produse de proprietile sale i,
ntre altele, proprietatea de la Nording-House.
Nu este inutil de notat despre clima Barbados-ului, c este una dintre
cele mai bune din Antile. Cldura este zilnic temperat de brizele mrii.
Niciodat frigurile galbene, att de obinuite i dezastruoase n arhipeleag,
nu au fcut ravagii n Barbados. Aceast insul nu trebuie s se team
dect de violena uraganelor, de obicei teribile i frecvente n aceste
regiuni.
128

Guvernatorul Antilelor engleze, care are reedina n Barbados, o


stima foarte mult pe doamna Kethlen Seymour. Femeie de suflet, generoas
i caritabil, nici un nenorocit nu cerea n zadar ceva de la dnsa.
Prnzul fu servit n vasta sal de la parter. Pe mas se perindar toate
produsele insulei, pete, vnat, fructe, care erau pe ct de variate pe att
de gustoase i comesenii apreciar meniul aa cum merita.
Dac nu putur s fie dect foarte mulumii de primirea gazdei lor, la
rndul ei aceasta simi o mare satisfacie vzndu-i aezai n jurul ei pe
aceti tineri cltori, cu feele bronzate, care respirau mulumire i
sntate.
n timpul mesei se discut despre durata escalei la Barbados.
Cred, scumpii mei copii, rspunse doamna Kethlen Seymour, c nu va
fi mai scurt de cincisprezece zile. Astzi este 7 septembrie i plecnd la 22
este foarte probabil c vei ajunge n Anglia spre mijlocul lunii octombrie
Sper c nu vei regreta timpul pe care-l vei petrece la Barbados. Ce credei
despre data plecrii, domnule Patterson?
Doamn, rspunse domnul Patterson nclinndu-se peste mas, zilele
noastre v aparin i putei dispune de ele cum credei de cuviin
Atunci, scumpii mei prieteni, dac a asculta numai de inima mea, nu
v-a mai lsa s v ntoarcei n Europa! Dar ce-ar spune familiile voastre?
Ce-ar spune soia dumneavoastr, domnule Patterson, dac ar vedea c nu
mai venii?
Cazul este prevzut, rspunse mentorul. Da dac Alert ar disprea
dac ar trece ani fr tiri de la mine
Ah! Aceasta nu se va ntmpla! afirm doamna Kethlen Seymour.
Traversarea dumneavoastr a fost fericit la ducere i astfel va fi i la
ntoarcere Avei o nav bun Cpitanul Paxton este un bun marinar
Desigur, adug domnul Patterson. Nu am avut niciodat dect
motive de laud pentru comportarea sa!
Nu voi uita asta, rspunse doamna Kethlen Seymour.
Tot aa, stimat doamn, cum nici noi nu vom uita ziua cnd ne-a
fost dat s v prezentm omagiile noastre, acea dies notanda lapillo i cum
a zis Marial: hanc lucem lactea gemma notet44 sau, cum a spus Horaiu:
creta ne careat pulchra dies nota[45] sau Staiu: creta signare diem
Probabil c doamna Kethlen Seymour n-a neles aceste formule
latineti, dar nu putea s nu-i dea seama de inteniile elocventului vorbitor.
i, dealtfel, poate c nici laureaii n-au neles totul din frazele mprumutate
din Marial, Staiu i Horaiu. n adevr, cnd rmaser singuri, iat ce-i
spuse Roger Hinsdale:
Domnule Patterson, cum traducei exact creta signare diem?
Pi, notai o zi cu cret, ceea ce echivaleaz cu a nota cu o piatr
alb, lactea gemma Cum, dumneata, Hinsdale, n-ai priceput, n timp ce
doamna Kethlen Seymour a
Oh, exclam Tony Renault
Da da! afirm domnul Patterson. Aceast minunat limb latin o
nelegi de la sine
Eh! mai spuse diavolul de Tony.
De ce acest eh?

129

Pentru c latina, chiar admirabil, nu o nelegi totdeauna de la


sine, cum spunei, domnule Patterson, afirm Tony Renault. i iat,
permitei-mi s v citez o fraz i s v ntreb cum o traducei!
Desigur c acest biat nzdrvan fcea din nou una din glumele lui
obinuite i camarazii si nu se nelar.
Hai citeaz rspunse domnul Patterson, aranjndu-i ochelarii
cu un gest doctoral.
Iat fraza: Rosam angelum letorum.
Ah! Fcu domnul Patterson, care pru surprins. i de cine este
aceast fraz?
De un autor necunoscut dar n-are importan! Ce poate ea s
nsemne?
Nu nsemneaz nimic, Tony! Sunt cuvinte fr ir Rosam,
trandafirul la acuzativ; angelum, ngerul la acuzativ; letorum, fericiilor, la
genetiv plural
V cer iertare, explic Tony Renault, a crui privire se fcu ireat.
Aceast fraz are o semnificaie foarte precis
Pe care o cunoti?
Pe care o cunosc.
Ah Ei bine, voi cuta ncheie domnul Patterson, voi cuta! i, n
adevr, trebuia s-o caute mult vreme nc, dup cum se va vedea.
Din aceast zi timpul fu petrecut n excursii, la care lu deseori parte
i doamna Kethlen Seymour. Se vizit nu numai domeniul Nording-House,
dar i alte regiuni ale coastei orientale. Bridgetown nu avu singur privilegiul
de a-i avea ca oaspei pe tinerii invitai ai bogatei doamne. Ei vizitar i
oraele de pe litoral i, n adevr, doamna Kethlen Seymour se bucur de
admiraia ce le-o trezi insula sa.
Rezult de aici c, n cursul acestei escale, Alert fu complet uitat de
pasagerii si. Nu revenir la bord nici o singur dat. Dealtfel, Harry Markel
i ceilali erau tot timpul de veghe i cu toate c nu se ntmplase nici un
incident, doreau s fi prsit Barbados. Atunci, n larg, vor fi la adpost de
orice ntmplare i vor ajunge la deznodmntul acestei drame!
Se poate spune, fr exagerare, c insula este o imens grdin,
bogat n fructe i flori. Din aceast grdin, care este de asemenea i
productoare de plante leguminoase i textile, industria agricol scoate
mult orez i bumbac de tip barbados foarte cutat pe diverse piee
europene. Ct despre zahr, producia este considerabil. Trebuie spus de
asemenea c fabricile industriale sunt n continu cretere i prosperitate.
n adevr, se numr nu mai puin de 500 de fabrici n Barbados. n mai
multe ocazii, cnd turitii vizitau alte orae i excursiile se prelungeau, ei nu
puteau s se ntoarc n aceeai zi la Nording-House. Erau ns cazuri
excepionale, i aproape n fiecare sear se reuneau n saloanele castelului.
De mai multe ori, notabilitile din Bridgetown, Excelena-sa guvernatorul,
membrii comitetului executiv i ali nali funcionari venir s se aeze la
masa doamnei Kethlen Seymour.
n ziua de l7 se ddu o mare serbare, la care erau nu mai puin de
aizeci de invitai serbare care se termin cu focuri de artificii. Tinerii
laureai fur onorai fr deosebire de naionalitate.
Iar doamna Kethlen Seymour spunea tot timpul:
130

Nu vreau s vd aici englezi, francezi, olandezi, suedezi sau danezi.


Nu! Nimic altceva dect antilieni, compatrioii mei!
Dup un concert unde se execut o muzic foarte frumoas, fur
aezate cteva mese pentru jocul de whist i domnul Horatio Patterson,
partenerul doamnei Kethlen Seymour, fcu, nu fr o legitim mndrie, un
slem extraordinar de zece puncte, de care se mai vorbete nc n Indiile
Occidentale.
Aa zbur vremea cu repeziciune i oaspeii din Nording-House
priveau cum trec zilele ca orele i orele ca minutele. Fr s-i dea seama,
sosi 2l septembrie. Harry Markel nu-i revzuse la bord. Dar nu vor ntrzia
s soseasc, deoarece plecarea era fixat pe 22.
n ajun, ns, doamna Kethlen Seymour i exprim dorina s viziteze
Alert. Era o mare satisfacie pentru Louis Clodion i camarazii si, fericii s
fac onorurile navei, cum ea le fcuse pe acelea ale castelului. Simpatica
doamn voia s-l cunoasc pe cpitanul Paxton, s-i exprime mulumirile
sale cu att mai mult cu ct avea s-i cear ceva.
Deci, dimineaa, trsurile prsir domeniul i se oprir apoi pe cheul
portului.
Barca cea mare a direciei maritime, care atepta la scara
debarcaderului, transport vizitatorii la bord.
Harry Markel fusese prevenit de intendent i ar fi renunat cu plcere
la aceast vizit, el i oamenii lui, temndu-se de vreo complicaie
neprevzut. Dar era imposibil ca ea s fie evitat.
La dracu cu toi tia! exclam John Carpenter.
Fie Dar s pstrm inuta, rspunse Harry Markel. Doamna Kethlen
Seymour fu primit cu tot respectul cuvenit pentru nalta situaie ce o avea
n Barbados. i, nainte de toate, ea exprim cpitanului toate mulumirile
sale.
Harry Markel rspunse cu o extrem politee. Apoi, cum castelana de
la Nording-House adug c, drept recunoatere a bunelor ngrijiri ale
echipajului, i acorda o gratificaie de 500 de lire, Corty ddu semnalul unor
urale a cror nflcrare o mic n mod sincer.
Doamna Kethlen Seymour vizit apoi careul i cabinele.
i ce felicitri primi domnul Patterson cnd art grozavul arpe
aezat ntr-o atitudine nfricotoare n jurul catargului artimon.
Cum, exclam doamna Kethlen Seymour, dumneavoastr, domnule
Patterson, ai ucis acest monstru groaznic?!
Chiar eu, rspunse domnul Patterson, i dac mai are acest groaznic
aspect dup moarte, v nchipuii cum a fost cnd era n via i-i ndrepta
spre mine limba lui de trigonocefal!
i dac Tony Renault nu pufni n ris la aceast replic, se datora
numai lui Louis Clodion care-l pic pn la snge.
Pare, dealtfel, tot att de viu ca nainte s-l fi ucis spuse domnul
Patterson.
n adevr, la fel! rspunse Tony Renault pe care camaradul su nu-l
mai putuse reine de data aceasta.
Revenir pe dunet: doamna Kethlen Seymour se duse la Harry
Markel i-i zise:
Mine ieii n larg, cpitane Paxton?
Mine, doamn, n zorii zilei.
131

Ei bine, am s v rog ceva E vorba de un marinar de douzeci i


cinci de ani, fiul uneia din femeile mele, un tnr cumsecade, care se
ntoarce n Anglia pentru a ocupa funcia de secund pe un vapor comercial.
V-a fi foarte obligat dac-l vei primi pe bordul lui Alert.
Dac aceast cerere i convenea sau nu lui Harry Markell, era evident
c nu o putea refuza, pentru c vasul naviga pe contul doamnei Kethlen
Seymour. Se mrgini deci s rspund: S vin tnrul la bord, va fi bine
primit.
Doamna Kethlen Seymour mulumi din nou cpitanului. Apoi i
recomand s aib grij n timpul traversrii de ntoarcere de domnul
Patterson i tinerii pasageri, pentru care rspundea ea fa de familiile lor.
i atunci lucru esenial pentru Harry Markel i n vederea cruia el i
oamenii si se expuseser la att de mari primejdii doamna Kethlen
Seymour anun c, n aceast zi chiar, domnul Patterson i bursierii vor
primi suma de 700 de lire promis fiecruia din ei.
Domnul Patterson observ cu sinceritate c ar nsemna s se abuzeze
de generozitatea castelanei de la Nording-House. Roger Hinsdale, Louis
Clodion i alii fur de aceeai prere.
Doamna Kethlen Seymour declarnd c un refuz ar jigni-o, nu mai fu
cazul s se insiste, spre marea satisfacie a lui John Carpenter i a ntregului
echipaj.
Apoi, dup un amical rmas bun ctre cpitanul lui Alert, dup urri
de cltorie plcut, vizitatoarea i oaspeii si luar iari loc n barca ce-i
duse la cheu, de unde, cu trsurile, se napoiar la castel pentru a-i
petrece ultima zi.
i cnd toi prsir bordul, Corty exclam:
Am reuit!
Mii i mii de draci! adug John Carpenter. Am trit momentul cnd
aceti imbecili voiau s refuze prima! Ar fi nsemnat s ne fi riscat capul
degeaba i s ne fi ntors cu buzunarele goale!
n sfrit, pasagerii nu aveau s revin fr suma care trebuia s
dubleze beneficiul afacerii.
i cu marinarul acela? zise Corty.
Nu-i nimic! rspunse eful de echipaj. Unul n plus Cred c nu
acest lucru ne va mpiedica
Nu, rspunse Corty, i m nsrcinez eu cu dnsul!
n acea sear, notabilii coloniei i oaspeii doamnei Kethlen Seymour
se ntlnir la Nording-House. Dup-mas toi i luar rmas bun i
pasagerii lui Alert se ntoarser la bord. Fiecare i cptase guineele sale,
puse ntr-un scule mic de mtase, care reprezenta prima atribuit
laureailor concursului de la Antilian School.
Cu o or nainte sosise i tnrul marinar pentru care intervenise
doamna Kethlen Seymour s i se permit traversarea i fusese condus la
cabina pe care trebuia s-o ocupe.
Totul era gata pentru plecarea de a doua zi i la rsritul soarelui
Alert va fi prsit portul Bridgetown, ultima sa escal din Indiile Occidentale.
VII.
NCEPUT DE TRAVERSARE.
De Ia ora l0 dimineaa Alert lsase dincolo de orizont rmurile
Barbados-ului, insula cea mai naintat spre est din lanul Antilelor Mici.
132

Astfel mica vizit a laureailor n locurile lor natale s-a desfurat n


condiii foarte favorabile. Nu avuseser prea mult de suferit de pe urma
violentelor perturbri atmosferice n timpul traversrii, perturbaii att de
frecvente n aceste regiuni. Cltoria de ntoarcere ncepea. n loc s se
ntoarc n Europa, nava, pe care Harry Markel i complicii si vor fi de
mine stpni, avea s ia drumul mrilor Pacificului.
n adevr, se prea c pasagerii lui Alert nu vor putea scpa de soarta
ce le-o hrziser aceti bandii. n noaptea urmtoare vor fi surprini n
cabinele lor i sugrumai nainte de a se putea apra. i cine va dezvlui
vreodat drama sngeroas petrecuta pe Alert? La rubrica informaiilor
maritime, corabia va figura printre acele nave pierdute cu oameni cu tot, de
la care nu mai exist nici o tire. Se vor face n zadar cercetri, n timp ce,
sub un alt nume, sub alt pavilion i cu o oarecare modificare a
greementului, cpitanul Markel va ntreprinde criminalele sale atacuri n
mrile Pacificului de Vest.
i nu prezena marinarului nou venit va putea aduce vreo ans de
scpare. Fr ndoial, pasagerii erau acum n numr de unsprezece la
bord, iar Harry Markel i tovarii si nu erau dect zece. Dar acetia vor
avea avantajul surprizei. Dealtfel, cum s opui rezisten eficace acestor
oameni voinici, obinuii cu vrsarea de snge?
i apoi masacrul se va produce noaptea. Victimele vor fi lovite n
timpul somnului. Ca s implori ndurarea acestor ticloi, ar fi fost n zadar!
Nu te puteai atepta la aa ceva de la ei.
Astfel, totul prea c-i va reui acestui ndrzne rufctor. Planurile
sale se vor realiza pn la capt. Se va arta c a avut dreptate n faa
ezitrilor lui John Carpenter i a altor civa. Navigaia n Antile nu i-a
demascat i aceast escal la Barbados le aducea o sum de 7 000 de lire,
n afar de prima ce le-o acordase doamna Kethlen Seymour.
Marinarul mbarcat pe Alert se numea Will Mitz. Avea numai douzeci
i cinci de ani numai cu cinci ani mai mult dect Roger Hinsdale, Louis
Clodion i Albertus Leuwen. Will Mitz, de statur mijlocie, voinic, bine fcut,
sprinten i mldios, cum o cere meseria de gabier, avea toate trsturile
omului cinstit i deschis. Era un biat serviabil, serios, de o conduit
ireproabil. Niciodat nu suferise vreo pedeaps i nimeni nu arta mai
mult supunere i nu desfura mai mult zel n serviciu. mbarcat de la
vrsta de doisprezece ani ca mus, ajunsese pe rnd aspirant, matelot, apoi
caporal de marin. Era unicul fiu al doamnei Mitz, vduv de civa ani, care
ocupa funcii de ncredere la castelul Nording-House.
Dup o ultim cltorie n Mrile Sudului, Will Mitz rmsese cu mama
sa timp de dou luni. Doamna Kethlen Seymour putuse aprecia calitile
acestui biat vrednic. Graie relaiilor ei obinuse un post de secund la
bordul unei nave, care ncrca mrfuri la Liverpool pentru Sydney, Australia.
Fr ndoial c Will Mitz, cu bune cunotine n practica navigaiei,
inteligent i harnic, i va croi drum i va dobndi mai trziu gradul de ofier
n marina comercial. n sfrit, curajos i hotrt, poseda acel snge rece
i acea nelegere a situaiei dintr-o singur arunctur de ochi,
indispensabile oamenilor mrii i care trebuiau s fie prima lor calitate.
Will Mitz atepta la Bridgetown ocazia de a se mbarca pentru
Liverpool, cnd Alert acost n portul Barbados-ului. Atunci doamna Kethlen
Seymour avu ideea s se neleag cu cpitanul Paxton pentru a asigura
133

tnrului marinar ntoarcerea n Europa. Deci, n aceste condiii plcute, Will


Mitz va traversa Atlanticul pn la Liverpool, spre care se ndrepta corabia,
adic spre portul unde tnrul trebuia s se mbarce. De acolo domnul
Patterson i nsoitorii si vor pleca la Londra cu trenul i se vor ntoarce la
Antilian School, unde vor fi primii aa cum meritau.
Dealtfel, Will Mitz nu nelegea s rmn inactiv n cursul traversrii.
Cpitanul Paxton l va ntrebuina cu siguran, pentru a-l nlocui pe
marinarul pe care l-a pierdut n golful Cork.
n seara de 2l, Will Mitz i adusese sacul pe bordul lui Alert, dup ce-i
luase rmas bun de la doamna Seymour i-i mbriase mama. El fu, ntre
altele, gratificat cu o mic sum de ctre buna castelan, care-l for s-o
primeasc sum care s-i permit s atepte la Liverpool plecarea
vaporului su.
Cu toate c paturile echipajului nu fuseser toate ocupate de oamenii
si, Harry Markel prefer s nu-l pun pe Will Mitz mpreun cu ei. Aceasta
ar fi putut constitui o piedic pentru ndeplinirea planurilor sale. Rmsese o
cabin liber la dunet i noul pasager o lu n primire imediat.
Cnd veni, Will Mitz i spuse lui Harry Markel:
Domnule cpitan Paxton, doresc s fiu de folos la bord. Sunt la
dispoziia dumneavoastr, i, dac binevoii, voi face de cart la rndul meu.
Fie, rspunse Harry Markel.
Trebuie spus c lui Will Mitz personalul navei i fcu o impresie
proast.
i nu numai cpitanul lui Alert, dar i John Carpenter, Corty i ceilali.
Dac mersul corbiei i se pru ireproabil, aceste figuri, care trdau attea
pasiuni violente, aceste mutre slbatice, a cror ipocrizie era greu de
ascuns, nu aveau de ce s-i ctige ncrederea. Aa c se hotr s pstreze
o anumit rezerv fa de echipaj.
Dealtfel, dac Will Mitz nu-l cunotea pe cpitanul Paxton, auzise
vorbindu-se de el ca de un excelent marinar, nainte chiar de a prelua
comanda lui Alert, i doamna Kethlen Seymour nu-l alesese dect n urma
unor serioase referine.
n plus, n timpul ederii la Nording-House tinerii pasageri aduseser
tot timpul elogii cpitanului Paxton i-i ludaser ndemnarea de care
dduse dovad n timpul furtunii din largul Bermudelor. Traversarea la
ducere se efectuase n mod foarte satisfctor; de ce nu s-ar ntmpla la fel
i la ntoarcere? Will Mitz se gndea c prima impresie pe care o avusese
cnd sosise la bord nu va ntrzia s se schimbe.
Cnd Corty auzi c Will Mitz i oferise serviciile, i zise lui Harry
Markel i lui John Carpenter:
Ei, iat un recrut pe care nu-l pusesem deloc la socoteal! Un
faimos marinar care s fac de cart cu tine, John.
i pe care-l poi lsa cu toat ncrederea la timon! adug nu mai
puin ironic John Carpenter. Cu un asemenea crmaci nu trebuie s te temi
de nici o deviere, i Alert se va ndrepta direct spre Liverpool.
Unde, fr-ndoial, poliia, prevenit ntr-un fel sau altul, spuse Corty,
ne va primi la sosire cu toate onorurile care ni se cuvin
Destul cu glumele, zise Harry Markel, i fiecare s-i pun lact la
gur nc douzeci i patru de ore
134

Cu att mai mult, observ John Carpenter, cu ct acest maimuoi mi sa prut c ne privete cam piezi.
n orice caz, relu Harry Markel, s nu i se rspund dect scurt sau
deloc, dac vrea s vorbeasc cu cineva! i n special Morden s nu mai
fac ceea ce a fcut la Santa Lucia
Bine, zise Corty, cnd nu bea, Morden e mut ca un pete i va fi
mpiedicat s bea nainte de a ridica paharul n cinstea cpitanului Markel!
Pe deasupra, se prea c nici Will Mitz nu voia s intre n vorb cu
oamenii din echipaj. De la sosirea sa, se retrase n cabina unde-i pusese
sacul, n ateptarea ntoarcerii pasagerilor, i a doua zi dduse ajutor la
manevrele plecrii.
n timpul acestei prime zile, Will Mitz ntlni la pupa ceea ce n-ar fi
putut ntlni la prova nite biei buni, care se interesau de el. Mai ales
Tony Renault i Magnus Anders se artar foarte bucuroi s poat vorbi
despre cele marinreti cu un marinar. Dup-mas, Will Mitz se duse s se
plimbe pe punte fumndu-i pipa.
Alert mergea cu o parte din pnze. Ar fi trebuit s navigheze spre
nord-est ca s treac n dreptul gurii canalului Bahama, dincolo de Antile, i
s profite de Golf-Stream care o ia spre Europa. De aceea Will Mitz se mir
c nava mergea cu vntul la tribord n loc de babord, ceea ce o ndeprta
de direcia sud-est. Dar fr ndoial c Harry Markel avea motivele sale
pentru a aciona astfel i nu se cdea ca Will Mitz s-l ntrebe ceva n
aceast privin. i spunea, dealtfel, c Alert, dup ce va parcurge 50-60 de
mile, i va relua drumul spre nord-est.
n realitate, Harry Markel manevrase nu fr intenia de a ajunge la
capul meridional al Africii i, din cnd n cnd, urmrea dac omul de la
timon meninea nava n aceast direcie.
ntre timp, Tony Renault, Magnus Anders i nc doi-trei camarazi ai
lor discutau cu tnrul marinar, plimbndu-se cnd pe punte, cnd pe
dunet. l ntrebau despre meseria lui, ceea ce nu putuser face pn acum
cu puin comunicativul lor cpitan. Cel puin Will Mitz rspundea bucuros, i
plceau discuiile cu ei, vznd interesul ce-l manifestau pentru chestiunile
privind marea.
i, n primul rnd, fu ntrebat ce ri vizitase n timpul cltoriilor sale
fie n marina militar, fie n flota comercial
Dragii mei, rspunse Will Mitz, cltoresc de doisprezece ani, adic
din copilrie
Ai traversat de mai multe ori Atlanticul i Pacificul? ntreb Tony
Renault.
De mai multe ori, n adevr, fie la bordul corbiilor, fie cu vapoare cu
aburi.
Ai luat parte la aciuni pe bastimente de rzboi? zise Magnus
Anders.
Da, rspunse Will Mitz, cnd Anglia a trimis una din escadre n golful
Petchili.
Ai fost n China! exclam Tony Renault, neputndu-i ascunde
admiraia.
Da domnule Renault, i te asigur c nu este mai greu de plecat n
China dect n Antile.
i pe ce vapor? ntreb John Howard.
135

Pe crucitorul-cuirasat Standard, contra-amiral sir Harry Walker.


Atunci, relu Magnus Anders, te-ai mbarcat ca mus?
Da, n adevr, ca mus.
i erau tunuri mari la bordul Standard-ului? ntreb Tony Renault.
Foarte mari, de 20 de tone
De 20 de tone! repet Tony Renault.
Se vedea ct de fericit ar fi fost ndrzneul biat dac ar fi putut
vreodat s trag cu una din aceste piese formidabile de artilerie.
Dar, adug apoi Louis Clodion, nu pe nave de rzboi ai navigat cel
mai mult?
Nu, scumpii mei domni, rspunse Will Mitz. N-am rmas dect trei ani
n slujba statului i meseria de gabier am nvat-o pe navele comerciale.
Pe ce nave? ntreb Magnus Anders.
Pe North's Brothers din Cardiff, cu care am cltorit la Boston, i pe
Great-Britain din Newcastle.
Un vapor mare? ntreb Tony Renault.
Desigur, un vapor pentru crbuni de 3 500 de tone, care a plecat cu
ntreaga ncrctur la Melbourne.
i ce aducea?
Gru din Australia pentru Leith, portul din Edinburgh.
Nu-i place mai mult navigaia cu pnze dect cea cu aburi? spuse
Niels Harboe.
Da, mult mai mult, rspunse Will Mitz. E mai marinresc i, n general,
traversrile sunt tot att de rapide ca i cu steamerul i apoi, nu se
cltorete n mijlocul fumului de crbune; nimic nu este mai frumos dect
un vas acoperit de pnze, care poate face cele l5-l6 mile ale sale pe or!
Te cred te cred! replic Tony Renault, a crui imaginaie l ducea dea lungul tuturor mrilor din lume. i care e vaporul pe care te vei mbarca?
Elisa Warden din Liverpool. O nav minunat din oel, cu patru
catarge, avnd 3 800 de tone, care a revenit din Thio, Noua Caledonie, cu
un transport de nichel.
i ce va ncrca n Anglia? ntreb John Howard.
Huil pentru San Francisco, rspunse Will Mitz, i tiu c a fost
nchiriat pentru a se ntoarce la Dublin cu gru din Oregon.
Ct trebuie s dureze cltoria? relu Magnus Anders.
Cam unsprezece-dousprezece luni.
Ah, exclam Tony Renault, iat ce traversri a vrea s fac! Un an,
ntre cer i ap! Oceanul Atlantic, Marea Sudului, Oceanul Pacific! La
ducere treci pe la Capul Horn la ntoarcere, pe la Capul Bunei Sperane
E aproape nconjurul lumii!
Ei, tinere, rspunse Will Mitz surzndu-i. i-ar plcea navigaia
Desigur, i mai mult ca marinar dect ca pasager!
Bine zis, declar Will Mitz, vd c i-e drag marea!
Magnus Anders i cu dnsul, afirm Niels Harboe rznd, dac-ar fi s-i
asculi, ar trebui s preia conducerea navei i s se schimbe unul pe altul la
timon!
Din pcate, spuse Louis Clodion, Magnus i Tony sunt prea n vrst
ca s intre n marin
S-ar crede c am mplinit aizeci de ani, ripost Tony Renault.
136

Nu, dar avem douzeci mrturisi suedezul, i poate c e prea


trziu
Cine tie? Rspunse Will Mitz. Suntei ndrznei, sprinteni, sntoi, i
cu aceste caliti meseria se nva uor! Cu toate acestea, e mai bine s-o
ncepi ct mai tnr Este adevrat c n marina comercial nu exist o
vrst reglementar.
n sfrit, zise Louis Clodion, Tony i Magnus vor vedea, cnd i vor fi
terminat studiile de la Antilian School
i cnd iei de la Antilian School, eti apt pentru toate meseriile Nu-i
adevrat, domnule Patterson?
Mentorul, care tocmai sosise, prea puin preocupat. Poate c se
gndea la faimoasa fraz latineasc pe care n-o putuse descifra. Totui, nu
spuse nici un cuvnt i Tony, care-l privea cu un aer maliios, nu fcu nici o
aluzie. Pus la curent cu discuia, i ddu dreptate tnrului elev care inea
sus, cu o mn att de curajoas, pavilionul colii Antilian. i se ddu chiar
pe sine drept exemplu. El era administrator la Antilian School, adic absolut
strin de toate cunotinele maritime Nu cltorise niciodat pe ocean,
nici mcar n vis. n materie de vapoare, nu vzuse dect pe acelea care
urc i coboar pe Tamisa Ei bine, cu toate c aparinea personalului
administrativ al celebrei instituii, a fost capabil s nfrunte furiile lui
Neptun! Fr ndoial, la nceput, cteva zile, zguduiturile rulajului
Ruliului, i sufl Tony Renault.
Da ruliului relu domnul Patterson, ale ruliului i ale tang Da, ale
tangajului, m-au cam pus la grea ncercare, se pare! Dar acuma nu sunt
blindat contra rului de mare? N-am suflet de marinar? Credei-m
experto crede Roberto[46].
Horaiu, sufl din nou Tony Renault.
Horaiu pentru c am fost botezat cu acelai nume ca i divinul
Flaccus! i dac nu doresc deloc s lupt cu furtunile, tornadele sau
cicloanele, s fiu jucria vijeliilor i a uraganelor, totui le-a privi cu
fermitate i fr s plesc
V felicit, domnule Patterson, rspunse Will Mitz. Dealtfel, fie vorba
ntre noi, ar fi mai bine s nu facem o astfel de experien Am trecut prin
toate acestea i am vzut chiar pe cei mai curajoi prad fricii, cnd se
vedeau neputincioi n faa furtunii
Ah, fcu domnul Patterson, ceea ce spun nu e ca s provoc furia
stihiilor. Departe de mine acest gnd. Care n-ar fi nici al unui om prudent,
nici al unui mentor care rspunde de suflete, de suflete tinere, i care simte
toat greutatea rspunderii sale! Dealtfel, Will Mitz, sper c nu avem s
ne temem de aa ceva
Sper ca i dumneavoastr, domnule Patterson. n aceast perioad a
anului, furtunile sunt destul de rare n aceast parte a Atlanticului. Este
adevrat c oricnd se poate isca o vijelie, dar nu se tie niciodat nici cum
va fi i nici ct va ine Le vom ntlni i noi, fr ndoial, cci sunt
frecvente n septembrie, i doresc ca ele s nu se schimbe n furtun
O dorim cu toii, rspunse Niels Harboe. Totui, n caz de furtun,
putem avea toat ncrederea n cpitanul nostru. Este un marinar
ndemnatic
Da, rspunse Will Mitz, tiu, cpitanul Paxton a dat multe dovezi de
pricepere i am auzit vorbindu-se n Anglia despre el ca fiind foarte capabil.
137

Pe drept cuvnt, declar Hubert Perkins.


i echipajul su, ntreb Will Mitz l-ai vzut la treab?
John Carpenter pare un ef destoinic, spuse Niels Harboe, i
oamenii si cunosc bine manevrele unei nave.
Nu prea sunt vorbrei zise Will Mitz.
n adevr, dar purtarea lor este bun, rspunse Magnus Anders.
Apoi disciplina este sever la bord i cpitanul Paxton nu las niciodat ca
un matelot s coboare pe uscat Nu, nu li se poate reproa nimic
Cu att mai bine, zise Will Mitz.
i nu cerem dect un singur lucru, adug Louis Clodion, anume, s
se continue cltoria n condiiile n care s-a fcut pn acuma.
VIII.
NOAPTEA SE APROPIE.
Astfel trecu aceast prim diminea a cltoriei de ntoarcere. Viaa
de la bord i va relua regularitatea ei obinuit, a crei monotonie nu putea
fi ntrerupt dect de incidentele mrii, foarte rare cnd timpul este frumos
i vntul favorabil.
Ca de obicei, se lu masa n careu, unde se ntlneau pasagerii sub
preedinia domnului Patterson, i fu servit de steward.
Ca de obicei, de asemenea, Harry Markel ceru s i se aduc mncarea
n cabin.
Aceasta i pru puin cam ciudat lui Will Mitz, deoarece, dup uzan,
cpitanul vaselor comerciale ia masa n careu.
Will Mitz ncerc zadarnic s intre n vorb cu John Carpenter sau altul
din echipaj. Nu simi nimic din acea camaraderie care se nate att de uor
ntre oamenii mrii.
Date fiind funciile pe care trebuia s le ndeplineasc la bordul Elisei
Warden, secundul Iui Alert ar fi putut s-l trateze de la egal la egal.
Dup-mas, Will Mitz urc pe punte cu laureaii care-i fceau
totdeauna o primire bun.
n timpul dup-amiezii, distraciile nu lipsir. Briza fiind moderat,
viteza mijlocie, se-niruir s arunce cu undia de pe dunet i se ocupar
cu plcere de pescuitul care fu foarte rodnic.
Celor mai nflcrai, Tony Renault, Magnus Anders, Niels Harboe i
Axel Wickborn, li se altur Will Mitz, care era un pescar foarte bun i
ndemnatic.
Nu-i scpa nimic din meseria de marinar, dotat fiind cu dibcie i o
inteligen de care Harry Markel i eful de echipaj i ddur bine seama.
Pescuitul dur mai multe ore. Fur prinse bonite de excelent calitate
i chiar unul din nisetrii foarte mari ale cror femele, cntrind pn la 200
de livre, poart un milion de icre, specie foarte des ntlnit n apele Africii
i n Mediteran. n undie se mai prinser batogi care urmresc navele n
cete numeroase, peti-sabie i civa gimnoi cu corpul alungit ca nite
erpi, numeroi pe lng rmurile americane.
Domnul Horatio Patterson, nainte ca Will Mitz s-l poat opri, avu
imprudena s apuce cu mna unul dintre aceti gimnoi; o descrcare
electric l arunc pn la habitaclu.
Fugir spre dnsul, l scular i avu nevoie de ctva timp ca s-i
revin.
E periculos s atingi aceste animale i zise Will Mitz.
138

Observ dar prea trziu, rspunse domnul Patterson, ntinzndu-i


braele amorite de oc.
La urma urmelor, declar Tony Renault, se spune c aceste descrcri
fac minuni contra reumatismului.
Atunci e bine, pentru c sunt predispus la reumatism, i iat-m
vindecat pn la sfritul zilelor!
Incidentul de care pasagerii se artar foarte interesai fu ntlnirea a
trei-patru balene.
Aceste cetacee nu sunt frecvente n regiunile Antilelor, pe care
balenierele nu le consider ca locuri de pescuit.
Se gsesc mai ales n plin Pacific, unde vasele le vneaz, spuse Will
Mitz, fie la nord, n vastele golfuri ale Columbiei engleze unde i cresc puii,
fie la sud, pe coastele Noii Zeelande.
Ai fost la vntoare de balene? ntreb Louis Clodion.
Da, n timpul unui sezon la bordul lui Wrangel din Belfast, n jurul
insulelor Kurile i n marea Ohotsk. Dar trebuie s fii echipat cu brci uoare
i rapide, cu undie, harpoane i ntovrit de pescari care tiu s
mnuiasc harponul. Acest pescuit comport mari riscuri, cnd eti antrenat
departe, i face destule victime.
E bnos? ntreb Niels Harboe.
Da i nu, rspunse Will Mitz. ndemnarea este bun, dar norocul e i
mai bun i de multe ori se ntmpl ca o expediie s se termine fr s poi
vna o singur balen.
Balenele semnalate se aflau la cel puin trei mile deprtare de Alert i
fu imposibil s se apropie mai mult, spre marele regret al pasagerilor. Chiar
cu toate pnzele, corabia n-ar fi putut s le ntreac. Fugeau spre est cu o
vitez att de mare, c o alup le-ar fi ajuns cu mare greutate.
Pe msur ce soarele apunea la orizont, briza devenea mai slab.
Norii apusului, groi i vinei, rmneau nemicai. Dac vntul va bate din
aceast parte, va fi o vijelie care nu va ine mult. n partea opus se adunau
neguri mari, ridicndu-se pn la zenit, care vor face ca noaptea s fie
foarte ntunecoas.
Era chiar de temut ca cerul s fie brzdat de fulgere i s rsune
bubuitul tunetului. Cldura era foarte mare, atmosfera grea i aerul plin de
electricitate.
n timp ce undiele mai erau n ap, Harry Markel a trebuit s coboare
una din ambarcaiuni, cci unii din aceti peti fiind foarte grei, n-ar fi putut
fi trai direct la bord.
Marea rmnnd linitit, ambarcaiunea nu fu ridicat la locul ei.
Harry Markel avea probabil motivele sale pentru a o lsa afar.
Alert avea toate pnzele ntinse pentru a profita de ultimele pale de
vnt. Will Mitz credea c Paxton va relua direcia spre nord-est imediat ce
briza se va ntei. Tot timpul zilei ateptase ordinul s se vireze de bord i
nu putea nelege inteniile lui Harry Markel.
Soarele dispru dup norii negri a cror grosime intercepta ultimele
raze. Noaptea va cdea repede, cci crepusculul este de scurt durat sub
latitudinile apropiate de tropic
Harry Markel va pstra oare aceast velatur pn la ziu? Will Mitz
nu credea. O vijelie putea s izbucneasc i se tie cu ce violen i
rapiditate se dezlnuie n aceste regiuni.
139

O corabie surprins cu toat velatura n-are timp s desprind scotele,


s strng pnzele. n cteva clipe poate fi culcat pe un bord i pentru a se
ndrepta trebuie s taie catargele.
Un marinar prudent nu s-ar putea expune la astfel de riscuri i, dac
timpul nu este absolut sigur, este preferabil s rmn numai cu gabierele,
trinca, brigantina i focurile.
Ctre ora ase, dup ce se urcase pe dunet unde se gseau domnul
Patterson i tinerii si nsoitori, Harry Markel ordon s se ridice tenda, aa
cum se fcea n fiecare sear. Apoi, observnd pentru ultima oar timpul,
comand:
S se strng rndunicile i pnzele ptrate.
Acest ordin fu transmis imediat de John Carpenter i echipajul ncepu
s-l execute.
Se nelege de la sine c Tony Renault i Magnus Anders, conform
obiceiului, se urcar pe catargul mare cu o uurin i suplee care
produceau asupra domnului Patterson aceeai admiraie i nelinite i de
asemenea regretul de a nu-i putea imita.
De data aceasta Will Mitz i urm, nu mai puin sprinten. Ajunser la
vergi aproape n acelai timp i strnser pnza ptrat.
inei-v bine, biei, le spuse el. E o precauie care trebuie luat
chiar cnd nava st pe loc
Ne inem bine, rspunse Tony Renault. I-am pricinui prea mari
necazuri domnului Patterson dac am cdea n mare!
Tustrei izbutir s strng pnza pe verga catargului mare, dup ce
aceeai operaie cu rndunica se terminase.
n acelai timp, mateloii strngeau pnzele de la trinchet. Nava
rmase cu cele dou gabiere, vela foc i brigantina, pe care ultimele adieri
ale brizei abia le umflau.
Ajutat uor de curentul care mergea spre est, nu va putea face dect
puin drum pn la rsritul soarelui.
Dar Harry Markel nu va fi surprins nepregtit dac vreo vijelie
neateptat se va ivi. n cteva clipe se puteau strnge vela foc i cele dou
gabiere.
Cnd Will Mitz cobor cu Tony Renault i Magnus Anders pe dunet,
privi busola luminat de lampa habitaclului.
De diminea Alert parcursese vreo 50 de mile spre sud-est i el se
gndi c va lua o alt direcie noaptea, de data aceasta spre nord-est.
Harry Markel observ c pasagerul su era surprins vznd c
menine aceeai direcie. Dar fiind foarte disciplinat, Will Mitz nu i-ar fi
permis s fac vreo remarc n aceast privin.
n adevr, dup ce privi nc o dat compasul, n timp ce Corty era la
timon, el examina starea cerului i veni s stea lng catargul mare.
n acest moment, Corty, nemairiscnd s fie auzit, se apropie de Harry
Markel i spuse:
Se pare c Mitz nu crede c suntem pe drumul cel bun! Ei bine, l
vom pune noi pe el i pe ceilali pe drumul bun n aceast noapte i nimic
nu-i va mpiedica s ajung la Liverpool not, dac rechinii le vor lsa
braele i picioarele!
Probabil c ticlosul gsea gluma destul de reuit, cci izbucni ntrun rs puternic, pe care Harry Markel i-l ntrerupse cu o privire.
140

n acest moment veni i John Carpenter.


Meninem barca cea mare la ap, Harry? ntreb el.
Da, John, poate s ne serveasc.
Dac vom fi nevoii s terminm cu ei afar!
n seara aceea cina nu fu servit dect la ase i jumtate. Pe mas
fur adui mai muli peti prini n timpul zilei i pe care Ranyah Cogh i
preparase cu destul pricepere.
Domnul Patlerson declar c nu mncase niciodat ceva mai bun n
special bonitele, i-i exprim sperana c tinerii pescari vor ti s prind i
altele n cursul traversrii.
Dup-mas, toi urcar pe dunet, unde ateptau cderea nopii
pentru a se retrage n cabine.
Soarele, ascuns dup nori, nu dispruse nc la orizont i ntunericul
nu va fi complet nainte de cel puin un ceas.
Tony Renault, n acest moment, crezu c zrete o pnz n direcia
est i aproape imediat se auzi vocea lui Will Mitz:
Nav la babord nainte.
Toate privirile se ndreptar n acea parte.
O nav mare, cu gabierele i pnzele joase ntinse, aprea la patru
mile deprtare. Fr ndoial c, gsind acolo puin vnt, se ndrepta ncet
spre Alert.
Louis Clodion i Roger Hinsdale se duser s-i ia binoclurile i
observar vasul care se apropia din direcia nord-vest.
Blestemat nav! i opti John Carpenter lui Harry Markel. ntr-o or
va fi n coasta noastr!
Aceast reflecie fcut de eful de echipaj trecea i prin mintea lui
Corty i a celorlali. Dac vntul cdea complet, cele dou corbii vor
rmne imobilizate n timpul nopii, poate la vreo jumtate de mil una de
alta! i dac prima dat, pe coasta Irlandei, Harry Markel putuse s se
felicite c nu isprvise cu pasagerii si, mprejurrile nu mai erau acum
aceleai. Banii doamnei Kethlen Seymour erau la bord i, n apropierea
acelei nave, vor mai putea fi puse n aplicare planurile sale criminale?
Nenorocire! repeta John Carpenter. Nu vom putea oare niciodat
scpa de acest pension? Va trebui s ateptm iari noaptea urmtoare?
Nava, profitnd de puina briz rmas, se apropie de Alert.
Era o corabie cu trei catarge, mergnd fie spre o insul din Antile, fie
spre un port din Mexic.
Ct despre naionalitatea sa, imposibil s-o cunoti, cci pavilionul su
nu flfia la catarg. Totui prea c trebuie s fie american, dup
construcia i dup aparatele de bord.
Pare s nu fie prea ncrcat observ Magnus Anders.
Da, rspunse Will Mitz, i a crede c navigheaz cu balast.
Dup trei sferturi de or vasul nu mai era dect la dou mile
deprtare. Cum curentul l ducea n aceast direcie, Harry Markel spera c-l
va depi pe Alert. Dac ar fi s se gseasc la cinci-ase mile ntre orele
unu i cinci dimineaa, admind c s-ar ncinge o lupt la bord, strigtele
nu vor putea fi auzite la aceast distan.
O jumtate de or mai trziu, cnd soarele apusese, nu se mai simi
nici o suflare de vnt. Ambele nave fur imobilizate la mai puin de o
jumtate de mil.
141

Ctre ora nou, domnul Patterson, cu o voce somnoroas, zise:


Haidei, prieteni, nu credei c trebuie s intrm n cabine?
Nu e trziu domnule Patterson, rspunse Roger Hinsdale.
i ca s dormim de la nou seara la apte dimineaa, e prea mult,
domnule Patterson, adug Axel Wickborn.
i o s v ntoarcei n Europa gras ca un pop, domnule Patterson,
zise Tony Renault, desemnnd cu mna rotunjimea pntecului.
N-avei nici o grij n aceast privin, replic mentorul. Voi ti
totdeauna s m menin n limitele convenabile ntre slbiciune i obezitate.
Domnule Patterson, cunoatei dictonul care ne-a rmas de la
nelepii din antichitate? zise Louis Clodion.
i ncepu primele versuri din acest distih al colii de la Salernum:
Sex horas dormire sat est
Juveni senique, continu Hubert Perkins.
Septem pigro, continu John Howard.
Nulli concedimus octo![47] termin Roger Hinsdale.
C domnul Horatio Patterson fu mgulit s-aud acest citat latin ieind
succesiv din gura laureailor, n-are rost s mai spunem. Dar, avnd dorina
s doarm, rspunse:
Rmnei, dac v place, s respirai aerul nopii pe dunet Dar
eu voi fi acest piger[48].voi fi chiar acest nullus[49], dar m duc s m
culc.
Noapte bun, domnule Patterson!
Mentorul cobor i intr n cabin. Odat ntins n cueta lui, cu hubloul
deschis ca s aib puin rcoare, adormi somnul drepilor, dup ce i
scpar din gur aceste cuvinte:
Rosam Letorum Angelum!
Louis Clodion i camarazii si mai rmaser o or afar. Vorbir
despre cltoria din Antile, aducndu-i aminte de cutare sau cutare
mprejurare care i-a impresionat, gndindu-se la ntoarcerea n familiile lor,
la bucuria de a le povesti tot ce au fcut i vzut de la plecare.
Ca i Harry Markel care a ridicat lumina alb pe ultimul catarg, tot aa
cpitanul navei necunoscute ridicase lumina sa n fa.
Era prudent pe aceste nopi ntunecoase, cnd contra-curenii pot
provoca ciocniri. De la dunet se vedea oscilnd felinarul acelei nave care,
fr a-i schimba locul, se cltina sub aciunea unei hule lungi.
Tony Renault i promise de data aceasta s nu depeasc cele sex
horas recomandate de coala din Salernum. nainte de ora cinci dimineaa
i va prsi cabina i va fi pe dunet. i dac nava se mai gsea nc lng
Alert, va ridica pavilionul pentru a o ntreba ce naionalitate are. n sfrit,
pe la l0, toi pasagerii dormeau, afar de Will Mitz care se plimba pe punte.
Mii de gnduri se-ngrmdeau n mintea tnrului marinar. Se gndea
la Barbados unde nu va reveni nainte de trei patru ani, la mama sa pe
care nu o va mai revedea atta timp la mbarcarea sa pe Elisa Warden, la
funcia ce o va ocupa la acea cltorie care-l va duce pe mri
necunoscute
Apoi se gndi la Alert cu care fcea traversarea la bieii pentru
care avea atta simpatie. Tony Renault i Magnus Anders l interesau n
mod deosebit pentru pasiunea ce o aveau pentru navigaie.
142

Apoi, echipajul lui Alert, acel cpitan Paxton, a crui persoan i


inspira o aversiune involuntar, marinarii aceia att de puin nclinai s-l
primeasc ntre ei i se perindar n faa ochilor.
Niciodat nu i i-ar fi nchipuit astfel, i-i va schimba oare proasta
impresie ce i-o fcuser?
Cufundat n gnduri, Will Mitz mergea de la teug spre dunet. Civa
marinari erau ntini de-a lungul bastingajului, unii dormind, alii vorbind n
oapt. Harry Markel, vznd c nu avea nimic de fcut n noaptea aceasta,
intrase n cabin dup ce dduse ordin s fie sculat dac vntul ncepea s
bat.
John Carpenter i Wagah stteau pe dunet i priveau la lumina
corbiei cu trei catarge, care ncepuse s slbeasc. Se lsa o cea uoar.
Luna fiind nou i stelele plind ncetul cu ncetul din cauza cetii, domnea
un ntuneric profund.
Dup puin timp, nava vecin cu Alert nu se mai vedea deloc. Dar era
acolo Dac s-ar fi auzit strigte, ar cobor ambarcaiunile i poate c ar fi
culese din mare cteva victime!
Prea s aib un echipaj de douzeci i cinci treizeci de oameni
Cum se putea duce o lupt, dac ea ar ncepe? n aceste condiii Harry
Markel avea dreptate s atepte i a spus: ceea ce nu se va face n
noaptea aceasta se va face n alta. Pe msur ce Alert se va ndeprta de
Antile n direciunea sud-est, ntlnirile cu alte vase vor fi mai rare E drept
c ziua, dac alizeele ncepeau s bat, Harry Markel va trebui s schimbe
capul compas i s mearg o bucat de drum spre nord-vest, altfel totul i-ar
prea prea suspect lui Will Mitz
n timp ce John Carpenter i Wagah se ntreineau astfel pe dunet,
doi din oameni discutau la babord, aproape de teug.
Erau Corty i Ranyah Cogh. Erau vzui des mpreun, cci Corty se
nvrtea mereu pe la buctrie pentru a nha o bucat mai bun pe care io punea deoparte buctarul. i iat ce spuneau ceea ce dealtfel spuneau
probabil i ceilali bandii, care se grbeau s devin stpni pe Alert:
Zu c Harry este prea prudent, Corty
Poate, Cogh, i poate c are dreptate! Dac ar fi existat sigurana c-or
s fie surprini n cabine n timp ce dorm i c vor fi expediai fr s aib
timp s scoat un ipt
Dac le nfigi cuitul n gt, asta i-ar mpiedica s mai strige dup
ajutor
Fr ndoial, Ranyah, dar e posibil s ncerce s se apere! i acel
blestemat vas care, poate, s-a mai apropiat n timpul ceii Dac unul din
biei se arunc n mare i reuete s ajung la nav, cpitanul va trimite
imediat douzeci de oameni la bordul lui Alert! Nu vom fi destui ca s
rezistm i vom fi dui napoi n Antile, n fundul calei, i apoi n Anglia! De
data asta poliitii vor ti cum s ne pzeasc n nchisoare i tii ce ne
ateapt, Ranyah!
Dracul i bag coada, Corty! Dup attea noroace, ghinionul aduce
acest vas n calea noastr! i calmul sta! i cnd m gndesc c nu ne-ar
trebui dect o or de briz pentru a ne deprta cu cinci-ase mile
Va sufla poate nainte de zorii zilei, rosti Corty. ntre altele, s fim
ateni cu acest Will Mitz, care nu-mi pare un om care s se lase surprins
143

i vin eu de hac, declar Ranyah Cogh, n cabin sau pe punte, oriunde


se va gsi! O lovitur bun ntre umeri! Nu va avea timp nici s se ntoarc,
i d-i cu el peste bord!
Nu era adineaori el cel care se plimba pe punte? ntreb Corty.
Da, rspunse Cogh, dar nu-l mai vd dac nu este pe dunet.
Nu, Ranyah, acolo sunt John Carpenter i stewardul i iat-i chiar cum
coboar
Atunci, rspunse Ranyah Cogh, Will Mitz o fi intrat n careu Dac
acest blestemat vas n-ar fi acolo sta ar fi momentul i n cteva minute
nici un pasager n-ar mai fi pe bord
Pentru c nu-i nimic de fcut, ncheie Corty, s mergem la culcare
Ei intrar n post, n timp ce doi oameni rmneau de cart la prova.
Will Mitz, ghemuit sub teug, unde nu putea fi vzut, auzise aceast
discuie. Acum tia tot tia n ce mini czuse nava tia c pe cpitan l
chema Harry Markel tia c aceti ticloi voiau s-i arunce pe pasageri n
mare i aceast ngrozitoare fapt ar fi i fost svrit dac nu era
corabia cu trei catarge, pe care calmul mrii o inea aproape de Alert.
IX.
WILL MITZ.
Puin dup ora 11, n timpul acelei nopi dintre 22 i 23 septembrie, o
barc rtcea n mijlocul ceurilor pe suprafaa mrii. Abia se cltina n voia
unei hule uoare pe care n-o tulbura nici o adiere de vnt.
Dou lopei o mpingeau fr zgomot n direcia nord-est, cel puin
aproximativ, cci steaua polar nu se putea vedea ascuns de neguri.
Omul care era la crm regreta, probabil, c vremea calm nu s-a
schimbat n furtun. Dac vreun fulger ar fi brzdat cerul, ar fi putut merge
direct la int, n loc s se orienteze orbete. nainte ca marea s se umfle
sub rafale, ar fi strbtut mica distan care-l separa de acest el care ar fi
adus salvarea tuturora.
Aceast ambarcaiune ducea unsprezece persoane: doi brbai i
nou tineri, dintre care cei mai n vrst trgeau la rame. Unul din brbai,
ridicndu-se cteodat, ncercnd s strbat cu privirea prin cteva pnze
de cea mai strvezii, ciulea urechea
Era barca mare de pe Alert, care-i transporta pe cei fugii. Printre ei se
numrau Louis Clodion i Axel Wickborn, care vsleau. Apoi Will Mitz care
inea crma, cutnd zadarnic drumul n mijlocul ntunericului, pe care
aburii nclzii ai nopii l fceau i mai de neptruns.
l pierduser din vedere pe Alert de vreun sfert de or i nu zreau
nc lumina alb a corbiei cu trei catarge a crei distan nu depea o
jumtate mil, cci lipsa vntului trebuia s-o fi meninut n acelai loc.
Iat cum s-au petrecut lucrurile:
n urma discuiei surprinse ntre Corty i Ranyah, Will Mitz s-a
strecurat afar din teug, fr s fie vzut, i a intrat apoi n careul dunetei.
Acolo sttu cteva minute ca s-i dea seama ce trebuie s fac n aceste
condiii, nainte de a aciona.
Nu mai ncpea nici o ndoial: cpitanul Paxton i echipajul su
fuseser masacrai la bordul lui Alert, i cnd pasagerii sosiser, nava se
afla n minile lui Harry Markel i a complicilor si.
Ct despre aceti rufctori, Will Mitz tia cele ce relataser ziarele
din Antile despre piraii de pe Halifax, arestarea, apoi evadarea lor din
144

nchisoarea Queenstown, n Irlanda evadare a crei dat coincidea cu


plecarea de acolo a lui Alert. Dup ce au pus stpnire pe nava aflat n
ansa Farmar, lipsa vntului i-a mpiedicat probabil s plece. A doua zi a avut
loc mbarcarea domnului Patterson i a elevilor de la Antilian School Ct
despre motivul pentru care Harry Markel nu s-a descotorosit de ei, cum
fcuse cu cpitanul Paxton i cu echipajul su, de ce nu i-a executat
planurile n timpul traversrii din Anglia n Antile, Will Mitz nu putea s i-l
explice.
Dar acum nu era timp pentru explicaii. Dac pasagerii nu reueau s
plece de pe Alert, erau pierdui. Imediat ce vntul ar ncepe s sufle, cele
dou nave s-ar ndeprta una de alta i masacrul s-ar svri Dac nu n
noaptea aceasta, se va ntmpla n noaptea urmtoare sau chiar a doua zi
dimineaa, cu condiia ca marea s fie pustie Cu toate c aflase tot, Will
Mitz nu putea organiza o aprare serioas. Dar pentru c o circumstan
providenial se poate spune ntrzia svrirea crimei, trebuia profitat
de ea i cutat o salvare acolo unde se putea gsi.
Deci era necesar s plece de pe vas, s plece fr s fie simii. Harry
Markel se retrsese n cabin, John Carpenter i Wagah intraser n post,
unde ceilali dormeau. La prova nu mai era dect matelotul de cart, care nu
putea supraveghea cu atta atenie.
i pentru a ajunge la corabia imobilizat, aveau barca cea mare care,
din ordinul lui Harry Markel, rmsese dup pescuit la remorc.
Om decis i curajos, Will Mitz se hotrse s ncerce totul pentru
salvarea tovarilor si, i odat cu ei s scape i el.
Piraii de pe Halifax se aflau la bordul lui Alert Astfel se explica
antipatia ce-i inspirase de la prima ntlnire pretinsul cpitan Paxton,
aversiunea ce o resimea n prezena echipajului i rezerva ndrjit pe care
aceti oameni, ce svriser attea crime, o pstrau fa de el!
Nu mai era nici un moment de pierdut, pentru a folosi mprejurrile
favorabile.
Toi tiu cu ct repeziciune se schimb timpul n aceste regiuni
tropicale. O briz uoar ar fi suficient s-l deprteze pe Alert. Nu fuseser
strnse tocmai pnzele care s-ar umfla imediat la suflarea vntului! n
acelai moment cealalt nav s-ar ndeprta n direcia opus i n-ar mai
exista nici o ans s-o mai ajungi ans i aa destul de mic n mijlocul
negurilor care o ascundeau vederii!
Ceea ce era mai nti de fcut era s fie trezii din somn pasagerii,
unul dup altul, s fie lmurii n cteva cuvinte, apoi s coboare n barca
din spatele careului, fr s atrag atenia matelotului de cart.
nainte de toate, Will Mitz voia s fie sigur c Harry Markel se afla n
cabina sa, care ocupa unul din colurile dunetei, la intrare. Zgomotul l-ar fi
putut scula, i, dac nu era pus n imposibilitate de a da alarma, fuga era
compromis.
Will Mitz se furi pn la ua cabinei, i lipi urechea de batant i
ascult cteva momente.
Harry Markel, tiind c n-are nimic de fcut n noaptea asta, dormea
butean.
Will Mitz reveni n fundul careului i, fr s aprind lampa
suspendat de plafon, deschise una din cele dou ferestre care se gseau n
peretele pupei, la vreo ase metri peste linia de plutire. Fereastra aceasta
145

va fi oare destul de larg, ca pasagerii s poat cobor n barc? Bieii,


da Dar cineva mai voinic, nu.
Din fericire, domnul Patterson nu era corpolent. ncercrile suferite n
timpul traversrii l cam slbiser, cu toate ospeele la care se nfruptase
din plin, cu ocazia diverselor recepii n onoarea pensionarilor de la Antilian
School. Ct despre el, Will Mitz, zvelt, sprinten, mldios, va putea uor s se
strecoare prin aceast fereastr.
Fuga fiind posibil fr s se urce pe dunet ceea ce ar fi fcut-o
foarte periculoas Will Mitz ncepu s-i trezeasc tovarii.
Prima cabin a crei u o deschise fu cea a lui Louis Clodion i Tony
Renault. Amndoi dormeau i Louis Clodion nu se trezi dect dup ce simi
o mn care-l apsa pe umr.
Nici o vorb! zise Will Mitz. Eu sunt
Ce vrei?
Nici o vorb, am spus Trecem prin mari primejdii!
O fraz fu de ajuns s explice situaia. Louis Clodion, care nelese
gravitatea ei, avu puterea s se stpneasc.
Scoal-i camaradul, adug Will Mitz. Eu m duc s-i previn pe
ceilali
i cum fugim? ntreb Louis Clodion.
Cu barcaeste n spate, la captul parmei Ne va duce la vasul
care nu poate fi departe!
Louis Clodion nu mai ntreb nimic i, n timp ce Will Mitz ieea din
cabin, l detept pe Tony Renault care sri din cuet ndat ce fu pus la
curent.
n cteva minute toi tinerii laureai fur n picioare. Ct despre
domnul Patterson, el nu va fi prevenit dect n ultimul moment. Va fi dus i
bgat n barc, fr ca mcar s aib timp s neleag ceva.
Trebuie s recunoatem, spre lauda colii Antilian, c niciunul din
elevii si nu s-a artat fricos n faa primejdiei. Nu se auzi de la ei nici un
vaiet, nici un strigt de spaim, care ar fi compromis evadarea ncercat n
condiii att de grele. Totui Niels Harboe fcu aceast propunere care
exprima un suflet energic.
Nu voi pleca pn nu-i voi lua viaa acestui ticlos! i se ndrept
spre cabina lui Harry Markel. Will Mitz l opri:
N-ai s faci nimic, domnule Harboe zise el. Harry Markel ar putea
s se trezeasc n momentul cnd ai intra n cabin, apoi s dea alarma, s
se apere i am fi curnd copleii! S ne mbarcm fr zgomot Odat
ajuni pe nav, comandantul ei, nu m ndoiesc, va vrea s pun mna pe
Alert i pe bandiii care-l stpnesc!
i domnul Patterson? ntreb Roger Hinsdale.
mbarcai-v nti, rspunse Will Mitz, i, cnd vei fi instalai, l
vom face s coboare.
Atunci Louis Clodion i camarazii si ncepur s-i mbrace hainele
cele mai clduroase. Despre provizii nu mai fu vorba, cci nava se gsea la
numai o jumtate mil deprtare. Chiar dac barca ar trebui s atepte
ridicarea ceii sau zorile, ea va fi vzut. i dac atunci vor fi zrii de
echipajul lui Alert, evadaii vor fi luai pe bordul celeilalte nave nainte ca
Harry Markel i oamenii si s poat ncepe s-i urmreasc. De temut era
s nu se porneasc vntul, deoarece nava ar fi mers spre est. n acest caz,
146

n zori, ambarcaiunea va fi expus la toate primejdiile, fr ap i provizii,


pe marea pustie.
ntre timp, Hubert Perkins spuse fiecruia s ia cu dnsul sculeul cu
guinee. Dac, n zori, Alert va fi plecat, aceast sum de 7 000 de lire, care
avea s fie salvat din minile bandei, va servi la repatrierea fugarilor.
Momentul sosise.
Louis Clodion se lipi de ua cabinei i se asigur c nimic nu tulburase
somnul lui Harry Markel. n acelai timp, prin ua deschis a dunetei,
supraveghea pe matelotul de cart de pe teug.
Will Mitz, aplecndu-se peste una din ferestrele careului, apuc
parma i trase barca sub bolta dinapoia navei.
Ceaa parc se ngroase. Abia dac se putea vedea barca. Nu se
auzea dect clipocitul uor care atingea bordajul lui Alert.
Unul cte unul, fr mare greutate, tinerii alunecar de-a lungul
parmei inut de Will Mitz. nti John Howard i Axel Wickborn, apoi Hubert
Perkins i Niels Harboe, Magnus Anders i Tony Renault n al treilea rnd, i
n al patrulea Albertus Leuwen i Roger Hinsdale. Nu mai rmseser n
careu dect Louis Clodion i Will Mitz.
Will Mitz se duse s deschid ua cabinei domnului Patterson, cnd
Louis Clodion l opri.
Fii cu bgare de seam opti el. Iat-l pe omul de cart, care
vine
S ateptm zise Will Mitz.
Are un felinar n mn relu Louis Clodion.
mpinge ua, nu va putea vedea nimic nuntrul careului. Matelotul se
gsea ntre catargul mare i primul catarg, trinchetul.
Dac va urca pe dunet, ceaa va fi destul de deas ca s-i ascund
barca ncrcat i gata s se desprind de parm.
Dar, dup micrile dezordonate ale felinarului, Will Mitz vzu c omul
care-l purta nu se putea ine pe picioare. Desigur c, dup ce pusese mna
pe vreo sticl de coniac sau de gin, buse peste msur. Apoi, auzind ceva
zgomot la pupa, s-a ndreptat automat ntr-acolo. Probabil c, dup ce va
constata c e linite, se va ntoarce la teug. Aa se i ntmpl i ndat ce
beivul se ntoarse la locul lui, Louis Clodion i Will Mitz se ocupar de
domnul Patterson.
Acesta dormea adnc i sforiturile lui zgomotoase umpleau cabina.
Poate chiar aceste sunete atrseser atenia matelotului de cart.
Trebuiau s se grbeasc. Pasagerii care se mbarcaser ncepur s
fie cuprini de nelinite i nerbdare. n fiecare clip credeau c aud un
strigt i c vd mateloii aprnd pe dunet! i cum s porneti, atta
timp ct domnul Patterson, Louis Clodion i Will Mitz nu vor fi cu ei? i dac
Harry Markel, trezit, ddea alarma! Dac John Carpenter sau Corty veneau
la chemarea sa, erau pierdui! Prezena navei n-ar fi mpiedicat s se
svreasc masacrul!
Louis Clodion intr n cabina domnului Patterson i-i atinse uor
umrul. Sforiturile ncetar imediat i aceste cuvinte scpar din gura
adormitului:
Doamn Patterson trigonocefal angelum n curnd,
cstoria
147

Ce visa oare acest om vrednic? arpele, citatul latin, cstoria


Care cstorie?
Cum nu se trezea, Louis Clodion l scutur mai tare, dup ce-i puse
mna pe gur pentru a-l mpiedica s strige, n cazul cnd i s-ar prea c se
lupt cu groaznicul arpe n pdurile Martinici.
Domnul Patterson se ridic de data aceasta, recunoscnd vocea
aceluia care-i vorbea.
Louis Louis Clodion? repeta el, nenelegnd nimic din ceea ce i
se spunea despre cpitanul Paxton, care nu era cpitanul Paxton, de Alert
czut n minile lui Harry Markel, de nevoia de-a merge la pasagerii care-l
ateptau n barc.
Dar ceea ce nu-i scp era c viaa tinerilor i a sa erau ameninate
dac rmneau la bordul lui Alert. C totul era pregtit pentru o fug
imediat i c nu mai era ateptat dect el, pentru a-i gsi cu toii un
refugiu pe nava din preajm.
Domnul Patterson, fr a mai ntreba nimic, se mbarc foarte repede,
pstrndu-i sngele rece. mbrc pantalonul avnd grij s-l ndrepte,
apoi vesta n buzunarul creia puse ceasul, i lu plria neagr i
rspunse lui Will Mitz care-l grbea:
Oricnd vrei, prietene
Poate c vznd reptila pe care trebuia s-o prseasc avu inima
grea, dar ndjduia s-o revad n acelai loc, cnd Alert, luat napoi de la
Harry Markel, va fi adus ntr-unul din porturile apropiate din Antile.
Mai rmnea s treac prin fereastra ngust a careului, s apuce
parma i s alunece n barc, fr a face vreo micare greit sau cel mai
mic zgomot.
n momentul cnd ieea din cabin, domnului Patterson i veni ideea
s-i ia sculeul care coninea cele 700 de lire date de doamna Kethlen
Seymour, precum i carnetul pe care nota cheltuielile de voiaj, pe care le
bg n marele buzunar al redingotei sale.
Cine ar fi crezut vreodat toate acestea despre cpitanul Paxton?
spunea el.
Cpitanul Paxton i Harry Markel se mai confundau n capul su i nu
reuise nc s despart aceste dou fiine care se asemnau att de
puin!
Nu trebuia s te bizui pe supleea sau ndemnarea domnului
Patterson. Fu ajutat n timp ce aluneca de-a lungul parmei. Toat teama lui
Will Mitz era s nu cad cu toat greutatea pe fundul brcii, ceea ce ar fi
putut trezi atenia matelotului de cart, orict de beat era
n sfrit, domnul Patterson atinse cu piciorul una din bnci i Axel
Wickborn l susinu cu braul pentru ca s poat ajunge la pupa
ambarcaiunii.
Fu apoi rndul lui Louis Clodion, care se asigur pentru ultima oar c
somnul lui Harry Markel nu fusese ntrerupt i c totul era linitit la bord.
Dup el, Will Mitz trecu prin fereastr i ajunse n barc ntr-o clip.
Pentru a nu pierde timp cu desfacerea nodului parmei, o tie cu cuitul,
lsnd s atrne de pupa lui Alert o bucat de 4-5 picioare.
Ambarcaiunea se deprta de corabie.
Will Mitz i tovarii lui vor reui oare s se refugieze la bordul navei
nvecinate?
148

O vor regsi n ntunericul ceos, nainte ca soarele s apar la


orizont? Va mai fi acolo? i briza nu va ncepe s bat ca s-i permit s-i
reia drumul?
n orice caz, dac pasagerii vor scpa de soarta ce le-o pregtise
Harry Markel i complicii si, ei vor datora acest lucru lui Will Mitz i de
asemenea doamnei Kethlen Seymour, care obinuse mbarcarea lui pe Alert.
X.
N MIJLOCUL CEII.
Era ora unsprezece i jumtate.
Dac ntunericul n-ar fi fost att de mare i negura att de deas, s-ar
fi putut vedea, la o distan de una sau dou mile, lumina navei ridicat pe
straiul catargului de la pupa.
Nimic nu se zrea ns, nici silueta vreunei nave, nici licrirea vreunui
felinar. Ceea ce tia Will Mitz era c nava, cnd se oprise, se gsea la nord.
ndrept deci ambarcaiunea n acea direcie, fiind sigur astfel c se
ndeprteaz de Alert.
Ceaa i ntunericul nopii fceau fuga mult mai grea. Totui, n lipsa
vntului, pe o mare nemicat ca o oglind, nava putea fi ajuns ntr-o
jumtate de or, dac Will Mitz nu ar fi luat-o la ntmplare!
i acum fugarii puteau s reconstituie, de la nceput, drama al crei
sfrit nu s-ar fi lsat mult ateptat.
Aadar, zise Hubert Perkins, piraii de pe Halifax sunt cei care au pus
stpnire pe Alert!
i n timp ce erau urmrii n interiorul portului, adug Niels Harboe,
au reuit s ajung n ansa Farmar.
Dar, observ Albertus Leuwen, ei tiau c Alert era gata de plecare,
neavnd la bord dect pe cpitan i echipajul su.
Fr-ndoial, rspunse Roger Hinsdale, ziarele anunaser plecarea
pentru 30 iunie i ei au evadat din nchisoarea Queenstown n ajunul acestei
date. Au riscat totul i asta le-a reuit!
i, spuse Axel Wickborn, n noaptea dinaintea mbarcrii noastre,
nefericitul cpitan Paxton i echipajul su au fost surprini, masacrai i
aruncai n mare
Da, adug John Howard, i cadavrul unuia din ei a fost aruncat pe
plaj de curentul apei i gsit acolo, aa cum s-a tiut la Barbados.
i amintii-v de ndrzneala acestui Markel! exclam Tony Renault.
Nu a declarat el ofierului de pe Essex c a pierdut pe unul din oamenii si
n golf? i n-a mai adugat c probabil srmanul Bob a fost njunghiat de
bandiii de pe Halifax? Ticlosul! Dac ar putea fi prins din nou judecat
condamnat, spnzurat i ceilali mpreun cu el!
Aceste cteva cuvinte, schimbate n timp ce barca mergea sprea
nord, arat c pasagerii de pe Alert cunoteau bine mprejurrile n care se
svrise masacrarea cpitanului Paxton i a echipajului su. Cnd
ajunseser la bord, Harry Markel i bandiii si erau stpni pe corabie.
Atunci Hubert Perkins ntreb urmtoarele:
De ce nu plecase Alert fr s atepte sosirea noastr?
Din lips de vnt, rspunse Louis Clodion. i aminteti, Hubert, de
dou zile vremea era atunci tot aa de linitit cum este i azi n timpul
traversrii noastre de la Bristol la Cork nu am avut nici o suflare de vnt
149

Desigur, dup ce dduse lovitura, Markel spera s porneasc, dar n-a putut
s-o fac.
Aa c, spuse Roger Hinsdale, ticlosul acesta a fost nevoit s-i joace
rolul El a devenit cpitanul Paxton, i ceilali, mateloii lui Alert.
i cnd te gndeti c de aproape dou luni, exclam Tony Renault,
noi trim n societatea acestor netrebnici, hoi i asasini, i c au fost destul
de ndemnatici ca s-o fac pe oamenii cinstii!
Oh, zise Albertus Leuwen, nu ne-au inspirat niciodat simpatie!
Nici mcar acel Corty, care voia s dea dovad c are intenii att de
bune fa de noi! declar Axel Wickborn.
Cu att mai puin Harry Markel, care ne fcea s nu avem o prere
prea bun despre cpitanul Paxton, adug Hubert Perkins.
Will Mitz i asculta. Nu mai aveau nimic nou s-i spun unul altuia. ii aminteau, nu fr ruine i mnie, de elogiile pe care le aduseser
cpitanului Paxton i echipajului su, de mulumirile adresate acestor
rufctori, de prima pe care doamna Kethlen Seymour o acordase bandei
de ucigai.
i nu se artase domnul Patterson cel mai darnic n aceste elogii,
fcute n termenii excesivi pe care i inspira emfaza sa obinuit?
Dar n aceast clip mentorul nu se mai gndea la trecut i nici la cele
ce putuse s spun n onoarea cpitanului. Aezat n fundul brcii, auzind cu
greu observaiile schimbate n jurul lui, dac ar fi putut acum s se
gndeasc la cineva, desigur c s-ar fi gndit la doamna Patterson.
n realitate, nu se gndea la nimic.
Atunci fu pus o ultim ntrebare, la care veni un rspuns plauzibil i
care era i cel adevrat.
De ce, dup ce-i primise la bord pe pensionarii colii Antilian, Harry
Markel nu a scpat de ei de la nceputul traversrii, pentru a pleca apoi spre
Mrile Sudului?
La aceast chestiune Louis Clodion spuse urmtoarele:
Cred c acest Markel avea intenia s scape de noi dup ce Alert ar fi
ajuns n largul mrii. Dar, din lips de vnt, forat s rmn lng coast, a
aflat probabil c fiecare pasager trebuia s primeasc o prim la Barbados
i, cu o ndrzneal de necrezut, l-a condus pe Alert n Antile
Da, zise Will Mitz, da Asta trebuie s fie cauza, i dorina lui de a
pune mna pe bani a fost cea care v-a salvat viaa admind c ea va fi
salvat, opti el, cci situaia se nrutea fr ca el s lase s se vad
ngrijorarea sa.
n adevr, barca rtcea n mijlocul ceei de aproape o or. Nu
ntlnise nava, cu toate c mersese n direcia n care o vzuser n ajun.
Dar Will Mitz, neavnd busol, nu putuse nici mcar s se orienteze
dup stele i se scursese mai mult timp dect i-ar fi trebuit s ajung la
nav. i dac trecuse de ea, ce era de fcut? S revin spre est. Sau spre
vest? Nu exista oare riscul s se regseasc n apele lui Alert? Nu era
mai bine s atepte n larg ca, ceaa s se risipeasc, i poate c acest lucru
se va-ntmpla la rsritul soarelui, adic peste patru-cinci ore Barca va
ajunge apoi la nav i chiar dac fugarii ar fi zrii de pe Alert, Harry Markel
nu va ndrzni s-i urmreasc. Situaia ar deveni foarte proast pentru el i
oamenii si.
150

Este adevrat c pn atunci s-ar putea, cu puin briz, ca Alert s


se deprteze spre sud-est. Acum nelegea Will Mitz de ce Harry Markel se
aezase n direcia aceea. Din nefericire, cealalt nav ar avea toate
motivele s-i continue drumul n sens invers i, la rsritul soarelui, nu s-ar
mai vedea. Ce va deveni atunci barca cu cei unsprezece pasageri, pe care-i
va purta n voia valurilor?
n orice caz, Will Mitz manevra n aa fel ca s rmn pe ct posibil la
o distan bun de Alert.
La ora unu dup miezul nopii nu se-ntmplase nc nimic nou. O
mare nelinite i cuprinse pe majoritatea fugarilor. Plini de speran la
plecare, i spuneau c dup o jumtate de or vor fi n siguran. Dar
trecuser dou ore de cnd rtceau n cutarea navei, n mijlocul acestui
ntuneric profund. Louis Clodion i Roger Hinsdale, artnd mult energie,
i ncurajau camarazii cnd se auzea vreo plngere sau se simea vreo
slbiciune din partea lor, n locul domnului Patterson, care prea c nu-i
ddea seama de nimic.
Will Mitz i sprijinea:
Nu v pierdei sperana, biei, repeta el. Briza nc n-a nceput i
nava trebuie s fie acolo Cnd ceaa se va risipi, odat cu venirea zorilor,
o vom vedea, iar ambarcaiunea noastr va fi departe de Alert i vor ajunge
cteva lovituri de vsl ca s atingem bordul ei!
Totui Will Mitz era foarte nelinitit, cu toate c ascundea acest lucru,
gndind la o eventualitate care risca s se produc.
Nu era de temut ca unul din bandii s fi descoperit fuga pasagerilor,
ca Harry Markel s tie acum ce are de fcut i s se fi folosit de a doua
barc, mpreun cu civa din oamenii si?
Era posibil, la urma urmelor. Ticlosul n-avea un mare interes s pun
mna pe fugari, de vreme ce calmul mrii l mpiedica pe Alert s
prseasc aceste regiuni?
i chiar dac briza i-ar fi permis s plece, nu risca s fie urmrit de
acea nav, mai rapid i desigur mai puternic dect a sa i al crei cpitan
ar fi fost pus la curent cu situaia?
Will Mitz era atent la cel mai mic zgomot care se auzea la suprafaa
mrii. Cteodat credea c aude plescitul lopeilor la mic distan, ceea
ce ar fi artat c ambarcaiunea lui Alert era pe urmele lor.
Atunci recomanda s nu se mai vsleasc. Barca nemicat era
legnat doar de unduirile lente ale hulei. Toi ascultau n tcere, cu teama
c vor auzi deodat vocea lui Carpenter sau a altuia, rzbtnd din mijlocul
ceei.
Mai trecu o or. Louis Clodion i camarazii si se schimbau la lopei,
numai pentru a ine barca pe loc. Will Mitz nu voi s se mai ndeprteze,
netiind n ce direcie s porneasc. Dealtfel, n momentul cnd va apare
soarele, era necesar s nu fie la o deprtare prea mare de nav, fie ca s-i
transmit semnale, fie pentru a o putea ajunge, dac ncepea s-o porneasc
la drum.
La aceast epoc a echinoxului, n a doua jumtate a lunii septembrie,
nu se face zi nainte de ase dimineaa. E adevrat c de la ora cinci, dac
ceaa se risipea, o nav era cu siguran vizibil pe o raz de trei-patru
mile.
151

Astfel c dorina lui Will Mitz, pe care o mprti lui Roger Hinsdale,
Louis Clodion i Tony Renault, care nu se lsau descurajai, era ca ceaa s
se ridice naintea zorilor.
Nu sub aciunea brizei, adug el, cci, dac Alert va porni, cealalt
nav se va ndeprta i ea i nu vom mai avea n jurul nostru dect marea
pustie!
Iar cu aceast barc fr punte, foarte ncrcat, fr posibilitatea s-i
adaptezi o pnz, o barc pe care cea mai mic furtun ar pune-o n mare
primejdie, ar fi fost oare posibil s ajung ntr-un port din Antile? Will Mitz
aprecia c n prima zi de navigaie Alert se deplasase cu vreo 60 de mile la
sud-est de insula Barbados. Ca s strbat aizeci de mile, avnd chiar o
pnz, pe un vnt bun i o mare prielnic, ambarcaiunii i-ar fi trebuit pe
puin 48 de ore! i fr nici o provizie la bord, ap sau alimente! Odat cu
sosirea dimineii va ncepe foamea i setea! Cum s le potoleti?
Dup o or, rupi de oboseal, cuprini de o nestpnit nevoie de
somn, cea mai mare parte a bieilor ntini pe banc adormir. Chiar dac
Louis Clodion i Roger Hinsdale mai rezistau, noaptea nu avea s se termine
fr ca ei s-i imite pe camarazii lor.
Will Mitz va rmne deci singur de veghe. i cine tie dac nu va fi
cuprins de desperare n faa tuturor neanselor i mprejurrilor potrivnice?
De fapt, nu mai era nevoie s se recurg la lopei dect pentru a
rezista curentului, ateptnd fie risipirea ceei, fie venirea zorilor.
Totui, parc prin negur treceau cteva suflri intermitente de vnt,
i, dei calmul se aternu din nou, anumite semne indicau nceperea brizei
n preajma dimineii.
Era puin dup ora patru cnd simir o izbitur. Partea din fa a
brcii se lovise, ce-i drept uor, de un obstacol i acest obstacol nu putea fi
dect coca unei nave.
Este oare aceea pe care fugarii o cutaser n zadar atta amai de
vreme? Unii se deteptar singuri, ceilali fur trezii de camarazii lor. Will
Mitz apuca una din lopei, pentru a se aeza lng coca vasului.
Ambarcaiunea l abordase pe la pupa i Will Mitz atinse bara de fier a unei
crme. Barca se afla deci sub bolta unei nave, i, cu toate c ceaa
devenise mai puin deas, nu credea s fi fost zrit de oamenii de cart.
Deodat mna lui Will Mitz apuc o frnghie care atrna de patru-cinci
picioare peste coronamentul vasului. Will Mitz recunoscu frnghia
Era parma pe care o tiase chiar el ca s deprteze barca, i aceast
nav era Alert
Alert repet el, cu un gest de desperare.
Astfel, dup ce rtciser toat noaptea, nenorocul i adusese spre
Alert i vor cdea din nou n minile lui Harry Markel.
Toi erau nmrmurii i izbucnir n lacrimi.
Dar oare nu mai era timp s fug i s caute din nou nava?
Din est strbteau primele lumini ale zorilor Ora cinci se apropia. Se
simea rcoarea dimineii
Deodat ceaa se ridic i apru suprafaa limpede a oceanului. Se
putea vedea n jur la trei-patru mile distan.
Nava din fa, profitnd de primele rafale ale vntului, se deprta spre
est Trebuia renunat la orice speran de a mai ajunge la bordul ei.
152

ntre timp, de pe puntea lui Alert nu se auzea nici un zgomot. Era


nendoios c Harry Markel i echipajul mai dormeau. Matelotul de cart nici
nu observase c ncepuse briza, pe cnd pnzele neorientate se zbteau n
vnt, lovindu-se de catarge. Ei bine, pentru c pasagerii nu mai aveau nici o
speran s scape, trebuiau s devin stpni pe Alert!
Will Mitz, dup ce concepu acest plan ndrzne, se pregti s-l
execute. Ceea ce voia s fac o spuse pe optite, n cteva cuvinte. Louis
Clodion, Roger Hinsdale i Tony Renault neleser imediat. Era singura
ans, de vreme ce nimeni nu vzuse plecarea i revenirea brcii.
Te vom urma, Will Mitz zise Magnus Anders.
Oricnd, zise Louis Clodion.
Zorile abia se iveau, totul era s surprind echipajul lui Alert nainte
de a se suna deteptarea, s-l ncuie n cabina sa pe Harry Markel, iar pe
oamenii si n post. Will Mitz va manevra apoi mpreun cu tinerii si
prieteni, fie ca s se ntoarc n Antile, fie s ajung la primul vapor care lear iei n cale.
Barca alunec fr zgomot de-a lungul carenei i se opri n dreptul
marelui catarg, la babord. Ajutndu-se de parme, era uor s sar peste
balustrad i s ajung pe punte. n poriunea ultimului catarg, dat fiind
nlimea dunetei, escaladarea ar fi fost mult mai grea.
Wili Mitz urc primul. Abia ajunse cu capul n dreptul balustradei, c
se opri i fcu semn ca nimeni s nu mite. Harry Markel ieise din cabin i
cerceta starea vremii. Cum pnzele se izbeau de catarge, chem echipajul
pentru pregtirile de plecare.
Oamenii dormeau i, nerspunzndu-i nimeni, se ndrept spre post.
Will Mitz, care-i urmrea micrile, l vzu disprnd prin tambuchi.
Era momentul de a aciona. Mai bine s nu fie obligai s-l nchid pe Harry
Markel sau s angajeze o lupt al crei zgomot ar fi fost auzit la prova. Cnd
toi oamenii vor fi prizonieri n post, vor ti s-i mpiedice s ias de acolo
nainte de a ajunge n Antile, i dac alizeele continuau s bat, n 36 de ore
ar fi n dreptul Barbados-ului.
Will Mitz sri pe punte. Bieii l urmar, dup ce legar barca n care
rmsese domnul Patterson, i se crar n aa fel ca s nu fie nici vzui,
nici auzii.
n cteva clipe ajunser la tambuchiul postului, a crui u fu nchis
pe dinafar. Apoi fixar prelata grea gudronat, care l proteja pe timp de
furtun, cu buci grele de lemn puse la capete.
i acum, toi oamenii de pe bord, inclusiv Harry Markel, erau
prizonieri. Nu va trebui acum dect s-i supravegheze pe aceti ticloi,
pn-n momentul cnd i vor preda fie primului vapor ntlnit pe drum, fie n
primul port al Antilelor, unde se va opri Alert.
Ziua veni ncetul cu ncetul. Vltucii de cea urcau n spaiu.
Orizontul se lrgea cu primele lumini ale dimineii.
n acelai timp, vntul se nteea fr s se stabileasc ntr-un anume
punct al compasului. Pnzele, aa cum erau orientate, nu puteau dect s
in nava pe loc.
Astfel, planul lui Will Mitz reuise. Tinerii si tovari erau stpni pe
Alert, Ct despre nava pe care socotiser s gseasc scpare, se vedea la
cinci-ase mile deprtare' i-n curnd avea s dispar la orizont.
XI.
153

STPNI LA BORD.
Aceast rsturnare a situaiei se datora curajului i ndrznelii lui Will
Mitz. Norocul prea c s-a ntors acum de partea oamenilor cumsecade i
ghinionul de partea rufctorilor. Aceast ultim crim, care trebuia s-i
scape de pasageri i de Will Mitz n noaptea urmtoare, nu le va mai fi cu
putin s-o svreasc. Dimpotriv, ei vor fi cei ale cror crime vor fi
pedepsite, care vor fi predai poliiei la sosirea lui Alert ntr-un port oarecare
din Antile sau America, dac nu vor reui s pun a doua oar mna pe
nav! Dar nu vor reui oare?
Fr ndoial, erau zece oameni nchii n post, zece oameni robuti,
contra crora n-ar fi putut lupta Will Mitz i tovarii si. Dup ce vor fi
drmat pereii care despart postul echipajului de cal, nu vor parveni s
ajung pe punte prin panourile care ddeau spre ea? Desigur c vor face tot
posibilul spre a se elibera
Domnul Horaio Patterson fusese ajutat s urce pe punte, fr ca s
ias din starea lui de incontien. Creznd c are un comar, intr n
cabina sa. Dup cinci minute czu ntr-un somn adnc.
Se fcea ziu i soarele nu ntrzie s urce pe cer, pe dup un strat de
nori negri care se ntindeau de la nord-est la sud-est. Will Mitz ar fi preferat
s fie complet senin. Se temea ca vntul s nu sufle din partea aceea, cu
att mai mult cu ct, n partea opus, n vzduh se simeau semne de
furtun i instinctul su de marinar nu-l putea nela.
Totul depindea de puterea alizeelor. Dac i vor fi prielnice, atunci
Alert o va lua n vitez spre vest, n direcia Antilelor.
Dar, nainte de a porni, trebuia ateptat ca briza s se fi manifestat
ntr-o direcie sau n alta. Schimbtoare pn acum, nu permisese
orientarea pnzelor.
Marea nu se nverzea nici la rsrit, nici la apus. Hula, care nu este
dect o legnare a apelor, se unduia pe loc, imprimnd navei un ruliu destul
de accentuat. Era important totui ca traversarea s se fac n cel mai scurt
timp. Cala i cambuza coninnd provizii pentru cteva sptmni, pasagerii
n-aveau a se teme de lipsa alimentelor i a apei.
E drept, cum puteau fi hrnii prizonierii, dac o mare calm sau o
furtun ar ntrzia nava? n post nu se gseau nici un fel de provizii nc
din prima zi, Harry Markel i ceilali vor cdea prad foamei i setei Dac
ar fi introdus mncare i butur prin ua tambuchiului, nu exista pericolul
s le dea posibilitatea s ias pe punte?
Ei bine, Will Mitz va decide, dac va fi cumva cazul ca navigaia s se
prelungeasc. Nu era oare posibil ca Alert s strbat n 24 sau 36 de ore
cele 80 de mile care-l despreau de Indiile Occidentale?
Un incident se produse, rezolvnd problema hranei prizonierilor. Ea va
fi asigurat chiar dac traversarea trebuia s dureze cteva sptmni.
Era n jur de ora apte cnd Will Mitz, care fcea pregtirile de
plecare, fu ntrerupt de strigtele lui Louis Clodion:
Ajutor! Ajutor!
Will Mitz alerg spre el. Cu toat greutatea sa, tnrul se lsase pe
panoul pe care bandiii voiau s-l ridice din interior. Harry Markel i ceilali,
dup ce sprseser peretele postului, invadaser cala i ncercau s ias
prin panoul mare al bocaportului. i desigur ar fi reuit, dac Louis Clodion
n-ar fi oprit aceast ncercare.
154

Imediat i venir n ajutor Will Mitz, Roger Hinsdale i Axel Wickborn.


Panoul fu mpins la loc pe carling i barele de fier transversale fur puse la
locul lor, ceea ce fcu imposibil forarea lui. Aceeai precauiune fu luat i
pentru panoul din fa, pe unde se putea trece. Will Mitz reveni atunci lng
tambuchi i strig cu voce tare:
Ascultai-m, voi, cei dinuntru, i fii ateni la ce v spun. Nici un
rspuns nu veni din post.
Harry Markel, m adresez ie!
Auzindu-l, Harry Markel nelese c identitatea sa fusese descoperit,
ntr-un fel sau altul, pasagerii aflaser totul i-i cunoteau probabil planurile.
Singurul rspuns obinut de Will Mitz fur nite njurturi groaznice.
Dar el continu astfel:
Harry Markel, afl i tu, i complicii ti c suntem narmai Primul
dintre voi care va ncerca s ias din post va fi dobort.
i din acest moment, dup ce luar din rastelul dunetei revolvere,
bieii erau hotri s-i pzeasc zi i noapte, gata s trag asupra oricui
va iei prin tambuchi.
Cu toate acestea, dac prizonierii nu mai aveau ans de scpare,
acum erau stpni pe cal i vor avea din abunden provizii de carne
conservat, pesmei, butoaie cu bere, coniac i gin. i atunci, oamenii fiind
sub imperiul buturii, Harry Markel va avea puterea s-i stpneasc?
n definitiv, aceti ticloi nu-i puteau face nici o iluzie despre
inteniile lui Will Mitz. Harry Markel tia c Alert nu era dect la o distan
de 70-80 mile de Antile. Cu un vnt bun, era posibil s se ajung la una din
insule n mai puin de dou zile. Dealtfel, de-a lungul acestor regiuni att de
frecventate, Alert va ntlni numeroase nave cu care Will Mitz va intra n
legtur. Deci, n orice fel, fie la bordul unei alte nave, fie ntr-un port din
Antile, piraii de pe Halifax, evadaii din nchisoarea de la Queenstown, nu
vor mai avea altceva de fcut dect s atepte pedeapsa pentru crimele lor.
De aceea Harry Markel nelegea c nu-i mai rmnea nici o ans de
scpare El nu va putea s-i elibereze oamenii i s devin a doua oar
stpni pe bord.
Panourile i postul fiind bine nchise, nu mai exista alt comunicare
ntre punte i cal. i s sparg coca mai sus de linia de plutire, s rzbat
prin bordajul gros i scheletul solid, sau s gureasc puntea, cum s le
fac pe toate fr scule? i apoi, nu puteai lucra fr s fii auzit. n zadar
deci prizonierii ar ncerca s se strecoare la pupa navei, desfcnd peretele
etan al cambuzei, la care nu ajungeai dect printr-un panou din faa
dunetei Pe de alt parte, chiar dac pasagerii n-ar fi avut la dispoziie
dect rezervele din aceast cambuz, ele ar fi fost suficiente pentru optzece zile, ca i butoaiele cu ap. ns Alert, cu o briz mijlocie, putea ajunge
la una din insulele arhipelagului nainte de 48 de ore.
ntre timp, vremea nu se stabilizase nc i dac cealalt nav putuse
merge spre vest, era pentru c se gsise mai la nord, unde alizeele
ncepuser s bat din zorii zilei.
n ateptarea brizei de oriunde ar veni i n timp ce Hubert Perkins i
Axel Wickborn stteau de paz n faa tambuchiului, ceilali se strnseser
n jurul lui Will Mitz, gata s execute ordinele sale.
Will Mitz spuse:
Trebuie s cutm s ajungem n Antile n timpul cel mai scurt
155

i acolo, rspunse Tony Renault, s-i predm poliiei pe aceti


ticloi!
S ne gndim nti la noi, rosti practicul Roger Hinsdale.
i cnd am putea ajunge? ntreb Magnus Anders.
Mine dup-amiaz, dac timpul e favorabil, declar Will Mitz.
Crezi c vntul va sufla din aceast parte? ntreb Hubert Perkins,
artnd spre est.
Sper, i apoi va trebui s in 36 de ore Pe acest timp furtunos nu
prea tii la ce s te atepi.
i n ce direcie ne vom ndrepta? relu Louis Clodion.
Spre vest.
i suntem siguri c vom ajunge n Antile? ntreb John Howard.
Siguri, afirm Will Mitz. Arhipelagul, de la Antigua pn Ia Tobago,
ocup o ntindere de 400 de mile i n oricare din insule vom fi n siguran.
Bineneles, declar Roger Hinsdale, i chiar dac suntem deviai din
drumul nostru de vnturi potrivnice, dac ajungem n Guyana sau ntr-unul
din porturile Statelor Unite
Ce-are a face! ripost Tony Renault. Vom sfri prin a acosta pe unul
din rmurile celor dou Americi, ntre capul Horn i Noua Anglie
n adevr, domnule Tony, ncheie Will Mitz Important e numai ca
Alert s nu rmn imobilizat n locul acesta! S vin briza i s avem
norocul s ne fie prielnic.
i nu era suficient ca vntul s fie favorabil, mai trebuia s nu fie prea
tare. Aspr i grea sarcin pentru Will Mitz, s manevreze nava cu un
echipaj de biei tineri, fr nici o practica, netiind dect puinul pe care lau vzut n timpul traversrii din Europa n Antile. i ce va face Will Mitz
dac va trebui s opereze cu repeziciune, s schimbe orientarea pnzelor,
s reduc terarolele, dac vreun uragan amenina s rup catargele? Cum
s ntmpine toate eventualitile care pot avea loc pe aceste meleaguri,
unde sunt att de frecvente cicloanele i vijeliile?
i poate c Harry Markel se baza pe ncurctura n care se va afla Will
Mitz; nu era dect un matelot inteligent, energic, dar incapabil s determine
poziia navei cu exactitate! Dac mprejurrile deveneau critice, dac
vnturile din vest l aruncau pe Alert spre larg, dac o furtun amenina s-l
dezorienteze, dac s-ar afla n primejdie, nu se va vedea obligat Will Mitz s
recurg la Harry Markel i la oamenii si?
Asta niciodat! Will Mitz va face fa la orice, cu ajutorul tinerilor
pasageri Nu va pstra din pnze dect acelea care se pot manevra uor,
chiar dac ar trebui ca Alert s ntrzie Nu! Mai degrab s piar dect s
recurg la ajutorul acestor ticloi i s cad iar n minile lor!
Dealtfel, nu se ajunsese nc la o asemenea situaie i, n definitiv, cei dorea Will Mitz? Timp de 36 de ore, cel mult 48, o briz mijlocie din est
i o mare linitit nsemna s spere prea mult, n aceste regiuni unde de
obicei domnesc alizeele?
Era aproape ora opt. Pzind tambuchiul i ambele bocaporturi, auzeau
cum echipajul mergea ncoace i ncolo prin cal, precum i strigte furioase
i blesteme, nsoite de cele mai groaznice njurturi. Dar n-aveai de ce s
te temi de aceti oameni redui la neputin.
Tony Renault propuse atunci s mnnce. Dup oboselile i emoiile
acestei nopi, foamea ncepea s se simt mai tare. Masa fu alctuit din
156

rezervele cambuzei pesmei, carne conservat i ou pe care tnrul se


duse s le fiarb pe maina din buctrie, unde gsi diverse ustensile la
ndemn. Cambuza furniza i whisky-ul i ginul care fu amestecat cu ap
din butoaie, i acest prim dejun i reconforta din belug pe toi.
Domnul Patterson i primise partea lui. E drept c el, att de vorbre
de obicei, mormia numai cteva cuvinte din cnd n cnd. Dndu-i seama
de situaie, el nelesese gravitatea ei, i primejdiile mrii i apreau acum n
toat amploarea.
Ctre opt i jumtate, briza ncepu parc s sufle din est, ceea ce era
un noroc. Cteva cute aprur la suprafaa mrii i la dou mile de la
babord strlucea albul spumelor. Imensa mas lichid era pustie. Nici o
nav nu se vedea pn la ultima limit a orizontului.
Will Mitz se hotr s porneasc. Intenia sa fu s nu ntrebuineze
pnzele ptrate de sus, care trebuiau strnse dac vntul se nteea.
Gabierul mare i cel mic, vela foc i brigantina erau suficiente pentru a ine
drumul. Dar cum aceste pnze erau strnse, trebuiau ntinse, orientate i
legate, i atunci Alert va porni nspre vest.
Will Mitz chem bieii. Le explic ce atepta de la ei i art fiecruia
postul su. Urmat de Tony Renault i Magnus Anders, mai experimentai ca
ceilali, urc la gabiere dup ce indic lui Louis Clodion cum s in crma.
Va merge va merge! repeta Tony Renault cu ncrederea att de
normal la vrsta lui i se simea n adevr capabil s mplineasc fapte
mari.
Sper, cu ajutorul lui Dumnezeu! zise Will Mitz.
ntr-un sfert de or fur ridicate pnzele corbiei care, puin nclinat,
o porni n larg, lsnd n urma ei o lung dr alb.
Pn la ora unu vntul btu moderat, nu fr oarecari ntreruperi,
ceea ce cauz vii ngrijorri lui Will Mitz. Apoi la vest aprur nori groi i
glbui cu marginile bine conturate, semn c atmosfera era foarte ncrcat.
Ce zici de starea vremii, Will? ntreb Roger Hinsdale.
Nu e cum a vrea s fie! Ne ateapt o furtun sau cel puin un vnt
puternic.
i dac vine din partea aceea?
Ce vrei? rspunse Will Mitz Va trebui s-l lum aa cum e! Mergem
ateptnd ntoarcerea alizeelor i, dac marea nu va fi prea agitat, ne vom
descurca. Important este s ajungem s vedem uscatul i dac nu vom
reui acest lucru dect n trei zile, n loc de dou, o s ne resemnm La
cinci-ase mile de Antile vom gsi piloi care vor veni la bord i dup cteva
ore Alert va arunca ancora.
ntre timp, aa cum prevzuse Will Mitz, vntul se schimb. Dupmas Alert fu zguduit puternic de contravalurile din vest, cu briza care
btea definitiv din aceast parte.
Fu deci necesar s mearg cu vntul, pentru a nu fi tri n larg.
Manevra se executa foarte uor, fr s se schimbe murele. Tony Renault
trecu la crm. Will Mitz i ceilali ntrir barele vergilor, scotele velei foc,
gabierele, brigantina i focurile.
Alert, orientat n direcia nord-est, cu vntul la tribord, porni repede n
aceast direcie.
Fr ndoial c n cal, unde erau nchii, Markel i ai lui i ddeau
seama c nava, avnd vnt potrivnic, se ndeprta de Antile.
157

Or, aceast ntrziere nu putea fi dect n favoarea lor.


Pe la ase seara, Will Mitz socoti c Alert a mers destul spre nord-est
i, pentru a folosi mai bine curenii, se hotr s schimbe orientarea spre
sud-vest.
Dintre toate manevrele, aceasta l ngrijora cel mai mult. S faci volt
cu vntul n fa cere o mare precizie a micrilor n braarea vergilor. E
drept c Alert ar fi putut schimba cu vntul n spate; dar asta cerea mai
mult timp, fr s mai vorbim de riscul de a fi izbit de valuri puternice. Din
fericire, hula nu era prea mare.
Se bord brigantina cu bara de dedesubt, apoi scotele fur ntinse
cum trebuia, iar trinca i micul gabier primir vntul de la tribord.
Schimbarea de drum se fcu dup o scurt ovial i, cu pnzele legate
din nou, corabia se ndrept spre sud-vest.
Bine bine biei! Exclam Will Mitz, cnd operaia fu terminat. Ai
manevrat ca nite adevrai marinari.
Sub ordinele unui bun cpitan! rspunse Louis Clodion n numele
tuturor camarazilor.
i dac din cal sau din post Harry Markel, John Carpenter i ceilali i
ddur seama c Alert luase o alt direcie, e lesne de nchipuit ct de
furioi erau!
Masa de sear, luat repede ca i cea de prnz, fu completat cu
cteva ceti de ceai pregtite de Tony Renault. Apoi domnul Patterson nu
ntrzie s intre n cabina sa, cci el nu putea fi de nici un folos.
Atunci Will Mitz mpri carturile de noapte ntre Clodion i camarazii
si.
Fu stabilit c cinci dintre ei vor rmnc pe punte, n timp ce ceilali
patru se vor odihni. Se vor schimba din patru n patru ore i dac va fi
nevoie s manevreze nainte de a se face ziu, toi vor veni s ajute.
Dealtfel, n timpul cartului vor supraveghea tambuchiul i panourile
bocaporturilor, spre a evita orice surprize.
Lucrurile stnd astfel, Roger Hinsdale, Niels Harboe, Albertus Leuwen
i Louis Clodion intrar n careu i se culcar mbrcai n cuetele lor.
Magnus Anders, la crm, urma dispoziiile date de Will Mitz. Tony Renault,
Hubert Perkins se aezar la prova. Axel Wickborn i John Howard rmaser
lng arborele mare.
Will Mitz mergea ncolo i ncoace supraveghind totul, slbind sau
ntrind scotele, dup cerinele vntului, lund timona cnd ea trebuia
inut de o mn sigur i experimentat pe scurt era cpitan, ef de
echipaj, gabier, timonier, matelot, dup mprejurri.
Carturile se succedau cum se hotrse. Acei care dormiser cteva
ore venir s schimbe pe camarazii lor la prova i la pupa.
Ct despre Will Mitz, el vru s rmn n picioare pn dimineaa.
Dup o noapte fr incidente, furtuna care amenina se risipi i vntul
continu s bat sub forma unei brize moderate. Nu fu deci nevoie s se
reduc pnzele operaie dificil n plin noapte.
Ct privete ceea ce se ntmpla n interiorul postului i al calei, nici
Harry Markel i nici tovarii si nu fcur nici o ncercare s devin din nou
stpni pe nav.

158

tiau c aceast tentativ ar fi euat chiar i noaptea. Strigte


furioase rzbteau din cnd n cnd prin panouri i totodat se auzir urlete
de beivi, care ncetar i ele n cele din urm.
n zori Alert navigase ntre timp n trei direcii diferite, spre vest. Ct
despre distana care-l mai desprea de Antile, cu cte mile sczuse? Abia
cu zece sau dousprezece mile!
XII.
TIMP DE TREI ZILE.
Soarele care urca dintr-un orizont plin de ceuri scmoate acesta
este cuvntul potrivit nu vestea vreo important schimbare a strii
atmosferice. Prea, din contr, c vntul, care btea mai departe din vest,
arat o anumit tendin de a se-ntei.
n plus, norii nu ntrziar s acopere zenitul i fr-ndoial c cerul
va rmne acoperit toat ziua, care va fi ploioas. Aceasta ploaie va avea
poate drept rezultat slbirea brizei, dac nu se va manifesta prin cteva
rafale, ceea ce-l ngrijora pe Will Mitz.
n orice caz, manevrnd pn seara, era de presupus c Alert va
ctiga prea puin n mersul su spre Antile. De aici o ntrziere a crei
durat nu putea fi prevzut. Puteau s regrete c vntul nu se meninuse
nc 24 de ore spre est.
Cnd nava prsise Barbados sub comanda lui Harry Markel, alizeele
au fost potrivnice mersului su. Altminteri, s-ar fi gsit cu o sut de mile mai
departe, n plin Atlantic. i iat c acum tocmai vnturile din vest erau
acelea de care trebuiau s fereasc nava pentru a reveni n Antile.
Cnd Louis Clodion veni lng Will Mitz, la ase dimineaa, ntreb:
Nimic nou?
Nimic, domnule Louis.
Nu prevezi c vntul s-ar putea schimba?
Nu prea tiu Dac nu se nteete, nu ne va opri, cu aceste pnze
Dar ne-ar ntrzia?
Puin Oricum, n-avem de ce s ne temem Vom ajunge n orice
caz i apoi, cred c vom zri vreun vapor
Aa speri?
Da!
Nu vrei s te odihneti puin?
Nu nu sunt obosit. Mai trziu, dac voi simi nevoia s dorm, o or
sau dou de somn mi vor fi de ajuns.
Will Mitz vorbea astfel ca s nu-i neliniteasc pe pasageri. n fond,
priceperea sa de marinar l fcea s aib unele temeri. Uitndu-se bine i se
prea c marea presimea ceva, fiind mult mai agitat dect ar fi trebuit
s fie din cauza brizei.
Era posibil s fi izbucnit vreo furtun n vest. n iunie sau iulie ele nu
se prelungeau mai mult de 24 sau 48 de ore. Dar n aceast perioad a
echinoxului, ar putea ine una sau dou sptmni. Nu e aceasta perioada
n care Antilele au suferit dezastre groaznice din cauza cicloanelor?
Admind chiar c vntul nu se va transforma n vijelie, cum vor putea
rezista aceti tineri, trebuind s manevreze zi i noapte?
Ctre ora apte domnul Patterson apru pe punte i veni la Will Mitz
cruia i strnse mna.
nc nu se zrete pmntul? ntreb el.
159

nc nu, domnule Patterson.


E tot n aceast direcie? adug el artnd spre vest.
Da.
Domnul Patterson se mulumi cu acest rspuns linititor. Totui,
imaginaia sa l fcu s prevad ntrzieri considerabile i dac nava nu
reuea s ajung la Barbados sau n alt insul din Antile, dac era trt n
larg, dac se dezlnuia vreo furtun, ce se va face fr cpitan i fr
echipaj? Srmanul om se vedea dus pn la captul Oceanului aruncat pe
vreun rm pustiu al Africii prsit cu lunile sau poate cu anii i atunci,
doamna Patterson, avnd toate motivele s se cread vduv, dup ce l va
plnge cum era de cuviin Da! Toate aceste gnduri dezolante i treceau
prin cap i nici n Horaiu sau Vergiliu nu gsea vreo consolare pentru
durerea lui! Nu mai ncerc nici mcar s traduc faimosul citat al lui Tony
Renault.
Dimineaa nu aduse nici o schimbare n direcia vntului. La prnz,
Will Mitz hotr s fac un nou ocol. Dar marea fiind mai agitat, Alert nu
reui s schimbe cu vntul n fa i atunci fu nevoit s gireze n etape.
Odat pnzele aezate, Will Mitz, zdrobit de oboseal, se ntinse pe
dunet lng habitaclu, n timp ce Louis Clodion inea timona.
Dup un ceas de somn, fu deteptat de nite strigte dinspre prova,
unde Roger Hinsdale i Axel Wickborn erau de gard lng postul
echipajului.
Vapor! Vapor! repeta tnrul danez cu mna ntins spre est.
Will Mitz se repezi lng gruiul de la tribord.
n adevr, o nav se zrea n partea aceea, mergnd pe acelai drum
cu Alert. Era un vapor cu aburi din care nu se zrea nc dect fumul
courilor. Mergea cu mare vitez i coca lui apru curnd la orizont. Din
ambele couri ieea un fum negru i probabil c se dduse presiune
maxim.
Emoia pasagerilor n timp ce vaporul se apropia e lesne de nchipuit.
Poate c ajunseser la deznodmntul unei situaii aa de mult agravat de
aceast persisten a vnturilor potrivnice. Toate binoclurile erau ndreptate
spre acest vapor.
Will Mitz se preocup n special de direcia pe care o urma, mergnd
spre vest. Dar ceea ce constat de asemenea era c, dac-i continua
drumul, vaporul nu va veni n calea lui Alert i va trece la cel puin 4 mile
deprtare. Se decise deci s conduc nava pentru a se putea ntlni cu
vaporul ct mai curnd, pentru ca semnalele sale s fie vzute. Bra
vergile gabierelor i trinci, slbi scotele brigantinei i focurilor i, mpins de
vnt, Alert se apropie cu cteva carturi.
Dup o jumtate de or, vaporul era la numai trei mile. Trebuia s fie
un transatlantic al unei linii franceze sau engleze, judecnd dup forma i
dimensiunile sale; dac nu-i modifica mersul pentru a intra n direcia
vntului, cele dou nave nu vor putea s comunice ntre ele.
Din ordinul lui Will Mitz, Tony Renault ridic pe catarg pavilionul
pilotului, alb-albastru, n timp ce pavilionul britanic se desfur la arborele
artimon. Trecu un sfert de or. Alert, cu vntul n spate, nu putu face mai
mult pentru a se apropia de vapor, care rmnea cu trei mile mai la nord.
Neprimind nici un rspuns la semnalele lor, Roger Hinsdale i Louis Clodion
160

luar dou carabine din rastelul careului. Traser cteva focuri. Vntul
btnd n acea direcie, poate c vor fi auzite detunturile.
Nu ncpea nici o ndoial c Harry Markel, John Carpenter i ceilali
neleser ce se ntmpla. Mersul corbiei se schimbase, se simea ruliul. Nu
mai avea aceeai vitez. Apoi auzir focurile de arm de la bord.
Era deci un vapor n apropiere, cu care Alert ncerca s comunice.
Ticloii, crezndu-se pierdui, i ndoir eforturile pentru a iei din
cal. Izbituri violente rsunar n pereii postului i n panourile punii.
Urlete de furie le nsoeau. Dealtfel, primului care ar fi aprut, Will Mitz i-ar
fi sfrmat easta cu un foc de revolver.
Din nefericire, norocul nu fu de partea pasagerilor lui Alert. Semnalele
lor rmaser neobservate i focurile de arm nu se auzir O jumtate de
or mai trziu, vaporul, deprtndu-se cu cinci-ase mile, dispru la orizont.
Will Mitz reveni spre direcia vntului i i relu drumul spre sud-vest.
n timpul dup-amiezii, Alert fcu diverse ocoluri, naintnd foarte
puin. Starea atmosferei nu era deloc linititoare. Norii se adunau la apus.
Vntul se nteea, marea deveni foarte agitat i valurile ncepur s treac
peste teug. Dac vntul nu slbea, Will Mitz nu va putea s pstreze
direcia dect reducnd din pnze. Era deci din ce n ce mai nelinitit,
fcnd eforturi s-i ascund ngrijorarea. Dar Louis Clodion, Roger Hinsdale
cei mai serioi i ddur seama de simmintele lui. Cnd l priveau i-l
ntrebau din ochi, Will Mitz ntorcea capul.
Noaptea care se apropia amenina s fie rea. Fu necesar s se reduc
din gabiere, vela foc i brigantina. Aceast operaiune, dificil i n timpul
zilei, va fi i mai grea pe ntuneric. Trebuiau s manevreze pentru a nu fi
surprini, rezistnd ntre timp la vntul tare cu rafale.
n adevr, ce s-ar fi ntmplat dac Alert era dus din nou spre est?
Pn unde l-ar fi trt o furtun care ar ine mai multe zile? Nu exista
uscat n aceste regiuni dect mult mai la nord-est, i acolo erau
periculoasele Bermude, unde corabia mai czuse prad unei furtuni care-o
obligase s fug cu vntul n spate. Va ajunge poate s eueze dincolo de
Atlantic, pe recifele coastei africane?
Deci era necesar s reziste, i, att ct va permite nava, s se
menin fie n direcia de unde btea vntul, fie manevrnd numai cu vela
mare, n apropierea Antilelor.
Will Mitz le explic despre ce este vorba. Ct timp pnzele fceau
zgomot ca nite piese de artilerie, se vor ocupa mai nti de micul apoi de
marele gabier. Magnus Anders, Tony Renault, Louis Clodion i Axel
Wickborn l vor urma pe Will Mitz pe vergi, avnd grij s se in bine, i,
dup ce vor strnge pnzele, le vor lega. Cnd vor cobor cu toii, vor ridica
vergile.
Albertus Leuwen, Hubert Perkins vor sta la crm i Will Mitz le va
indica manevrele.
Operaia ncepu. Dup mari eforturi, dou parme erau prinse de
micul gabier, care fu ntins i orientat n direcia vntului.
Acelai lucru fu fcut i cu marele gabier. Ct despre brigantin, nu
era nevoie s urce pe catarg, ci numai s rsuceasc partea inferioar a
pnzei pe ghiu. n ceea ce privete vela foc, se mulumir s-o strng, iar
cnd vntul va slbi n zori, aveau s-o ntind din nou.
161

i acum Alert naviga pe suprafaa oceanului cu aceast velatur.


Cteodat avea o nclinaie nfricotoare, izbit de valuri enorme care
inundau puntea pn la dunet. Will Mitz, n picioare la crm, l redresa cu
vigoare, ajutat de unul sau altul din biei.
Pstrar aceast alur toat noaptea i Will Mitz nu crezu mcar
necesar s manevreze nainte de rsritul soarelui. Mersul spre nord-est, pe
care-l luase dup reducerea pnzelor, continu pn la ziu.
Cnd se ivir zorile, Will Mitz nu prsise puntea, iar bieii, dup ce
se schimbaser din patru n patru ore, se odihnir cteva ceasuri.
Imediat ce se limpezi orizontul de unde btea vntul, Will Mitz l
cercet cu privirea. De-acolo putea veni primejdia. Aspectul cerului nu era
linititor. Dac vntul nu se nteise n timpul nopii, dac rmsese ca o
briz mai tare, nu exista nici un semn c se va potoli curnd. Erau de temut
i ploi violente cu rafale, contra crora vor trebui luate anumite msuri de
prevedere. Poate va fi necesar s urmeze o anumit direcie pentru a
rezista mai bine i a ine, cu nava nenclinat, piept valurilor. n loc de a fi
pe drumul cel bun, Alert va pierde atunci mai mult dect ar ctiga n
direcia Antilelor.
Curnd se dezlnuir rafalele, fcnd s trosneasc gabierele,
ameninnd s le transforme n zdrene. Dac domnul Patterson nu putea
s ias din careu, ceilali, mbrcai n mantale ceruite cu glug, rmaser
pe punte la dispoziia lui Will Mitz. Ploaia care cdea torenial o strngeau n
butoaie, ca s nu duc lips de ap n cazul cnd Alert va fi trt n larg
cutnd s evite furtuna.
Dimineaa, cu preul unor eforturi supraomeneti, Will Mitz reui s
rzbat puin spre sud-vest, ceea ce-l fcea s se menin pe latitudinea
Antilelor i, dup calculele sale, la nlimea Barbados-ului n partea mijlocie
a arhipelagului. Spera s poat menine gabierele, brigantina i marele foc,
dar dup-amiaz vntul se ntei schimbndu-se puin spre nord-est.
nclinarea lui Alert era cteodat att de mare, c extremitatea vergei
mari atingea creasta valurilor i talazuri enorme l acopereau aproape n
ntregime.
n cal, Harry Markel i oamenii si trebuiau s-i fi dat seama c
lucrurile mergeau prost pe covert, c vaporul se lupta cu vijelia i c Will
Mitz nu-i va putea face fa Cnd va fi n primejdie, poate va trebui s
recurg la ajutorul lor.
Dar se nelau. Alert era gata s se scufunde sub velatur, s se
piard cu oameni cu tot mai bine dect s recad n minile acestor
bandii!
Will Mitz nu dezndjdui n aceste groaznice mprejurri i, pe de alt
parte, se prea c tinerii pasageri nu voiau s cread c sunt ntr-adevr n
mare primejdie. Ei se supuser ordinelor date cu mult curaj i ndemnare,
cnd deveni necesar reducerea pnzelor.
Marele gabier fu strns; de asemenea i brigantina. Alert rmase
numai cu micul gabier operaie care uura manevrarea sistemului dublelor
vergi pe care le avea nava. La pupa, Will Mitz ridic unul din focuri i la
catargul artimon o pnz triunghiular, destul de solid s reziste
uraganului. i n jurul lor mereu aceeai imensitate pustie! Nici o pnz nu
se vedea n larg! Dealtfel, puteai oare aborda o nav sau s cobori o
ambarcaiune pe mare?
162

Will Mitz vzu curnd c va trebui s prseasc lupta cu furtuna. Era


cu neputin s se menin fie n direcia vntului, fie pe drumul pe care
pornise. Dar Alert avea, cum se spune n marin, o ieire i nu risca s se
ncline ntr-o parte ntr-att nct s nu se mai poat redresa. Era adevrat
c Atlanticul ntreg se deschidea naintea lui i n puin timp l 000 de mile l
vor despri de Indiile Occidentale.
Cu bara dedesubt, nava se roti, zdruncinat complet, i dup ce atac
valurile turbate, riscnd s devieze ntr-o parte sau alta, ajunse s aib
vntul n spate.
Acest fel de a naviga este din cele mai periculoase, cnd vasul nu
reuete s treac peste valuri, n timp ce pupa este ameninat de ele.
Timona este extrem de greu de manipulat i trebuie s te legi pentru a nu fi
aruncat peste bord.
Will Mitz i oblig pe biei, contra voinei lor, s se refugieze n
interiorul dunetei. Dac va avea nevoie de ajutorul lor, i va chema.
i n acest careu, ai crui perei trosneau, inndu-se de bnci,
cteodat udai de apa de pe punte care ptrundea nuntru, redui la o
mas compus din pesmei i conserve, ziua de 25 septembrie fu cea mai
groaznic zi pe care o petrecuser pn atunci.
i ce noapte, teribil, ntunecoas i clocotitoare! Uraganul se
dezlnuia cu o violen de necrezut. Va putea oare Alert s-i reziste 24 de
ore? Nu va sfri prin a se nclina complet i, pentru a-l redresa, nu va
trebui s i se sfarme catargele? i vor reui acest lucru? Nava nu va fi
trt n adnc?
Will Mitz era singur la crm. Energia sa depind oboseala, el l
susinea pe Alert contra devierilor care ameninau s-l pun de-a curmeziul
valurilor.
Ctre miezul nopii, un val imens, ridicndu-se cu cinci-ase picioare
peste coronament, czu pe dunet cu asemenea violen c era s-o
drme. Apoi, mprtiindu-se pe punte, dup ce smulse barca cea mare
suspendat la pupa, distruse totul n faa lui coteele de psri, cele dou
butoaie de ap legate de marele catarg, apoi, scond i a doua
ambarcaiune din lcaul ei, o tr peste bord. Nu mai rmase dect o
singur barc, aceea cu care pasagerii ncercaser s fug prima oar.
Dealtfel, n-ar fi putut s le serveasc pe aceast mare att de agitat, care
ar fi nghiit-o ntr-o clip.
La trosnetul care fcu s se cutremure nava pn la clciul
catargelor, Louis Clodion i ali civa se repezir afar din dunet.
Atunci vocea lui Will Mitz se auzi printre uierturile rafalelor.
napoi napoi! striga el.
Nu e nici o speran de scpare? ntreb Roger Hinsdale.
Da cu ajutorul lui Dumnezeu, rspunse Will Mitz. El singur ne poate
salva
n acest moment se auzi o groaznic sfietur. O mas alb trecu
ntre catarge, ca o pasre enorm trt de urgan. Micul gabier fusese
smuls din verg i nu mai rmseser din el dect nite zdrene.
Alert mergea astfel fr pnze, i crma sa, nemaiavnd putere s
acioneze, deveni jucria vntului i a mrii, iar nava fu mpins spre est cu
o vitez nebun.
163

Cnd se ivir zorile, la ce distan se afla oare Alert de Antile? De


cnd fusese dus de vnt. Nu trebuia evaluat la sute de mile aceast
distan? i admind c vntul nu se va schimba spre est i c se vor
putea ntinde alte pnze de schimb, cte zile i va trebui spre a rectiga
timpul pierdut?
ntre timp, furtuna pru s se potoleasc. Vntul i schimb brusc
direcia, aa cum se ntmpl att de des n regiunile tropicale. Will Mitz fu
mai nti surprins de starea cerului. n timpul ultimelor ore, orizontul din est
se curase de norii grei care-l acopereau n ajun. Louis Clodion i camarazii
si reaprur pe punte. Se prea c furtuna va nceta.
Marea era foarte agitat, e adevrat, i trebuia cel puin o zi pn s
se liniteasc valurile care se sprgeau albite de spum.
Da da se termin! repeta Will Mitz.
i ridic braele spre cer ntr-o micare de ncredere i speran, la
care se asociar i tinerii pasageri.
Acum trebuia acionat pentru a se ndrepta nava direct spre est. Vor
gsi uscatul n acea parte, orict de departe ar fi el.
Dealtfel, distana nu se mrise dect din momentul cnd Alert,
nemaiputnd s manevreze, a trebuit s fug din faa furtunii.
Spre prnz, tria vntului sczuse n aa fel nct o nav putea s
ntind terarolele i s navigheze cu gabierele i pnzele de jos.
Apoi, pe msur ce slbea, briza i schimba direcia spre sud, i Alert
n-avea dect s urmeze drumul bun cu vntul n pupa.
Trebuiau acum s nlocuiasc micul gabier, apoi s ntind marele
gabier, trinca, brigantina i focurile.
Aceast treab se prelungi pn la cinci seara i nu cu puin
osteneal puser pnzele noi, scoase din buncr.
Deodat se auzir strigte din fundul calei, apoi izbituri n panouri i n
pereii postului. Harry Markel i oamenii si ncercau oare pentru ultima
oar s-i croiasc drum afar?
Tinerii srir la arme i erau gata s fac uz de ele contra primului din
bandii care s-ar arta.
Dar, aproape imediat, Louis Clodion strig:
Foc pe nav!
n adevr, un fum care venea dinuntrul navei ncepu s nvleasc
pe punte.
Nu ncpea nici o ndoial c, probabil din impruden, mbtndu-se
cu coniac i gin, unii din prizonieri lsaser ca focul s se ntind la lzile din
ncrctur. Se i auzea cum butoaiele sreau n buci cu violen.
Puteau stinge acest incendiu? Poate, cu condiia s se deschid
panourile pentru a inunda cala E adevrat c aceasta nsemna s redai
libertatea lui Harry Markel i bandei sale nsemna s faci posibil cderea
lui Alert n minile lor
nainte chiar de a ncerca s sting focul, ticloii ar fi masacrat i
aruncat n mare pasagerii.
ntre timp, n mijlocul ipetelor care deveneau tot mai puternice,
rotocoale de fum din ce n ce mai groase se ntindeau pe suprafaa punii,
iar gudronul dintre scnduri ncepea s se desfac.
n acelai timp rsunar alte explozii, mai ales la prova, unde se
gseau depozitate butoaie cu alcool.
164

Prizonierii trebuiau s fie pe jumtate asfixiai n aceast cal unde nu


ptrundea dect foarte puin aer.
Will! Will! strigar John Howard, Tony Renault, Albertus Leuwen,
ntinznd braele spre el
i parc cereau ndurare pentru Harry Markel i oamenii lui
Nu! Salvarea comun interzicea orice slbiciune, orice mil!
Dealtfel, nu mai era nici un moment de pierdut n mijlocul unui
incendiu ce nu putea fi stins i care curnd ar fi cuprins toat corabia!
Trebuia prsit Alert, i echipajul su va pieri odat cu el!
A doua barc i iola din spate dispruser n timpul furtunii i nu mai
rmsese dect barca de la tribord.
Will Mitz privi marea care era acum mai puin furioas Se uit la
Alert care era cuprins de o perdea de flcri apoi la tinerii pasageri
speriai i strig:
mbarcarea!
XIII.
LA VOIA NTMPLRII.
Nu mai era vorba de data aceasta s abordeze un vas ce se gsea la
cteva cabluri distan, nici mcar la cteva mile n larg. Nava prad
incendiului trebuia prsit. i pe suprafaa unei mri pustii, cu sperana
nesigur de a fi reperai n aceste regiuni, ntr-o ambarcaiune fragil,
expus la attea primejdii!
n timp ce Will Mitz fcea n grab pregtirile de plecare i se ocupa s
coboare ultima barc de la bord, ce se-ntmpla n cal?
Urlete ngrozitoare se auzeau sub punte. Izbituri necontenite micau
panourile i tambuchiul postului. i cine tie dac prizonierii nu vor reui n
cele din urm s le deschid, sau prin vreo gaur fcut n coc nu vor
izbuti s se arunce n mare pentru ca apoi s urce pe punte?
Ct despre dezlnuirea incendiului, ipoteza cea mai probabil era ca
un butoia cu alcool s se fi spart i coninutul s fi luat foc din imprudena
vreunui Morden sau a altuia, care nu mai era stpn pe actele lui din cauza
beiei. n prezent focul se ntindea n toat cala din fa, pn la peretele
care o desprea de pupa. Admind chiar c focul s-ar opri la acest perete
etan, nava tot va pieri i nu vor mai rmne curnd din ea dect cteva
epave la suprafaa mrii.
Imediat ce barca cobort de pe gruiuri fu amarat de nav, Will Mitz
ncrc tot ce era necesar pentru o cltorie care putea fi lung. Louis
Clodion i Albertus Leuwen, dup ce se aezaser n barc, primir dou lzi
cu conserve i pesmei din cambuz, un ultim butoia cu alcool, dou cu
ap dulce, o main de gtit portativ, doi saci cu crbuni, o cantitate mic
de ceai, cteva arme cu muniii, apoi diverse unelte de buctrie. n acelai
timp, Tony Renault i ceilali trimiteau greementul ambarcaiunii: un catarg,
cu parmele lui, o pnz cu verg, focul din fa, patru lopei, crma, busola
i o hart general a Antilelor. Adugar i cteva undie, cci va fi poate
necesar s se recurg la pescuit pentru un supliment de hran.
Domnul Patterson fu primul care cobor n barc. Srmanul om, pe
care attea ncercri l zdrobiser, nu se mai gndea nici la trigonocefalul
su destinat s piar n flcri, nici la cuvintele intraductibile ale citatului
latin! Nu mai era preocupat dect c trebuie s strbat marea n aceast
165

barc, n care Will Mitz arunca haine de schimb, mantale cernite, pturi i o
prelat care va permite s se fac o tend.
Pregtirile fur terminate ntr-un sfert de or, n timp ce urletele se
auzeau tot mai ngrozitoare din mijlocul focului care cuprinsese parmele,
pnzele i catargele.
i n fiecare moment te puteai atepta s apar vreun om scpat din
cala n flcri, ca un spectru pe jumtate ars printre mugetele acestui
cuptor
Era timpul ca Alert s fie prsit. Nimic nu fusese uitat i Will Mitz se
pregtea s se mbarce, cnd Niels Harboe i zise:
i banii?
Da, rspunse Will Mitz, aceti bani sunt ai binefctoarei noastre
Ei trebuie salvai, sau vor pieri cu aceast nav din care nu va mai rmne
nimic!
ntorcndu-se n careu, lu banii depui de domnul Patterson n
cabin, reveni pe punte, sri peste balustrad i, ndat ce cobor n barc,
zise:
mpinge!
ndeprtndu-se de nav, ambarcaiunea porni spre vest.
n acel moment o explozie se produse n cal din cauza presiunii
aerului supranclzit. Ea fu att de violent, nct arborele trinchet, smuls
din clci, se prvli pe babord. n acelai timp, Alert se nclin sub puterea
izbiturii pentru a se redresa imediat, i apa care ar fi stins incendiul nu
ptrunse n interior.
Niciunul din oamenii lui Harry Markel nu apru pe punte. Sau fuseser
asfixiai, sau nc nu putuser s-i croiasc o ieire prin fum i flcri.
Era ora cinci i jumtate seara. Vntul moderat permitea s se
instaleze pnza brcii, urmnd ca ea s fie scoas dac se nteea. Tony
Renault i Magnus Anders o ridicar, ca i focul. Will Mitz se aez la crm,
lopeile fur scoase din furchei i puse nuntru. n sfrit, pentru a obine
toat viteza posibil, fr s compromit sigurana, se slbi puin scota i
ambarcaiunea se avnt uor pe suprafaa mrii.
Will Mitz nu ajunsese nc la o jumtate de mil, cnd celelalte dou
catarge ale lui Alert se prbuir, dup ce parmele care le fixau luaser
foc. Nava, neted ca un ponton, se nclin de data aceasta spre babord i
nu se mai redres. Puin cte puin, apa nvli peste balustrad. Civa
oameni se artar pe coasta ei, ntre alii i Harry Markel. Ticlosul scoase
un ultim strigt de furie, vznd barca att de departe, c ar fi fost imposibil
s-o mai ajung. n sfrit, Alert se scufund n abis. Soarta i pedepsise pe
piraii de pe Halifax, care scpaser de justiia omeneasc. Din corabie nu
se mai vedeau dect nite rmie de catarg care pluteau n deriv.
Vznd cum Alert se scufund, tinerii pasageri nu putur s-i
stpneasc emoia profund i lacrimile le venir n ochi.
ntre timp, dac de dousprezece ore furtuna ncetase, situaia
ambarcaiunii nu era mai puin grea.
Barca msura treizeci de picioare de la etrav la crm i era lat de
cinci picioare. Deci putea duce unsprezece pasageri. Dar, neavnd punte,
nu oferea nici un adpost contra ploii sau vntului i risca s se umple de
ap la primele valuri mai mari. Totui, ntre catarg i etrav, Will Mitz instal
166

o prelat, care, ntins dintr-o parte n alta i susinut de vergi, forma un


fel de tend sub care se puteau adposti trei persoane.
n acelai timp, Louis Clodion i Roger Hinsdale luar msuri s
adposteasc busola i lzile de pesmei i conserve n fundul brcii. Ct
despre provizii, ele trebuiau s dureze vreo zece zile, n afar de ce se
putea pescui. n ce privete apa dulce, fr s socoteasc ce puteau
strnge de la ploi, ar fi avut pe o sptmn, distribuind-o cu socoteal. n
acest interval puteau spera oare s ajung Ia uscat fie n Antile, fie n
Bermude?
Nu, desigur, Alert fusese probabil trt mult n larg i n special spre
sud-est, ceea ce-l deprta de Bermude. Astfel c Will Mitz va cuta s
ajung la una din insulele Antile sau pe coastele americane ale Braziliei, ale
Venezuelei sau ale Guyanei. Dar sperana lui se ntemeia mai mult pe
ntlnirea cu un vapor, care s le aduc salvarea.
Aceasta era situaia n seara de 26 septembrie. Noaptea se apropia i
n curnd ntunericul va fi complet. La apusul soarelui, aspectul cerului nu
prea ru, mai mult nceoat dect nnorat, att n est ct i n vest. Marea
se calma treptat i valurile se prefcur ntr-o hul lung. Alizeele continuau
s bat, ceea ce permitea pstrarea pnzei. Pentru a lumina calea, nu
trebuia s te bizui pe lun, care era nou; dar, ntre numeroasele stele, cea
polar va strluci la nord, la cteva grade de orizont.
n primul rnd, Louis Clodion i camarazii si se oferir s treac la
lopei, schimbndu-se din or n or. Will Mitz le atrase atenia c nu era
nevoie de aceast supraoboseal i c era mai bine s-i menajeze forele.
Briza este regulat, spuse el, i se pare c va rmne aa. Avem tot
timpul s vslim dac revine acalmia sau dac trebuie s form viteza
pentru a ntlni un vapor
Will, ntreb Roger Hinsdale, la ce distan crezi c s-ar gsi uscatul
cel mai apropiat?
La cel puin 400 de mile
i ct ar putea strbate barca noastr cu o briz moderat? Adug
Louis Clodion.
Aproximativ vreo 60 de mile n 24 de ore.
Am avea deci de navigat vreo apte-opt zile zise Albertus Leuwen.
Da, rspunse Will Mitz, n afar de cazul cnd, pn atunci, am gsi
refugiu la bordul unui vapor Ar fi eventualitatea cea mai fericit, cea pe
care trebuie s ne bizuim cel mai mult.
n orice caz, relu Louis Clodion, nu ne menaja Suntem la dispoziia
ta dac briza slbete
tiu, rspunse Will Mitz, i am sperana c o s scpm cu toii! Dar
este de prisos s te oboseti fr a fi necesar ntindei-v sub prelat sau
pe fundul ambarcaiunii i dormii Dac va fi nevoie, v voi trezi Cred c
noaptea va fi linitit
Nu vrei ca unul din noi s rmn la scota pnzei? propuse Axel
Wickborn.
Nu-i neaprat nevoie, domnule Axel, i eu m voi ngriji de toate
V repet, dac vntul ne va obliga s strngem pnzele i s trecem la
lopei, v voi chema Credei-m, punei pturile pe voi i dormii pn
dimineaa.
167

Tinerii fcur ce le ceru Will Mitz. Doi dintre ei se bgar sub tend
lng domnul Patterson; ceilali se ntinser pe bnci i curnd toi dormeau
la bord.
Will Mitz, singur la pupa, inea echea crmei cu o mn i cu cealalt
era gata s slbeasc sau s strng scotele velei i focului. Un mic felinar
lumina busola din faa lui i-i indica dac ambarcaiunea devia din drumul
su. Astfel se scurser ore lungi, fr ca Will Mitz s cad prad somnului.
Prea multe gnduri l preocupau i-l neliniteau. Cluzit de o neclintit
ncredere, nu dezndjduise. Era la pupa acestei brci, cum fusese cu o
sear nainte pe duneta lui Alert, conducnd-o cu o mn ferm, aa cum
condusese corabia. Dar, n loc de o nav solid care s-l duc pe el i pe
tinerii si tovari, nu mai aveau acum dect o fragil ambarcaiune, cu o
rezerv de alimente pentru o singur sptmn, care i expunea la toate
nesiguranele, toate capriciile i toate primejdiile mrii.
Briza meninndu-se moderat, Will Mitz nu trebui s trezeasc micul
grup i de cteva ori, deschiznd ochii unul sau altul dintre ei, l ntrebau:
Merge?
Da, merge! rspundea el.
i dup un semn amical, ntini din nou sub ptur, adormeau linitii.
n zori, toi fur n picioare, chiar i domnul Patterson, care iei de sub
tend i se aez la prova.
Se anuna o zi frumoas. Soarele se nla pe un orizont acoperit de o
uoar cea, pe care primele raze o risipir. O briz lin sufla la suprafaa
mrii ncreind-o cu mici valuri care clipoceau de-a lungul ambarcaiunii. n
primul rnd i ca de obicei, Tony Renault, cum fcea i pe bordul lui Alert,
se ocup de micul dejun compus din ceai pe care-l nclzi pe maina de
gtit portativ, pesmei scoi din una din lzi. Apoi cteva picturi de coniac
amestecate cu ap dulce. Roger Hinsdale, adresndu-se lui Will Mitz, spuse:
Trebuie s dormi la rndul tu Trebuie, dac vrei s stai la crm n
noaptea asta
Trebuie! spuse i Louis Clodion.
Will Mitz cercet cu privirea orizontul, i vznd calmul mrii i vntul
att de regulat, zise:
Voi dormi dou ore.
Prednd echea lui Magnus Anders, dup ce-i dduse cteva
instruciuni, merse s se ntind sub tend.
Dup dou ore, aa cum spusese, reapru i veni la pupa.
Imediat ce se convinse c ambarcaiunea era pe drum bun, cercet
cerul i marea. Condiiile atmosferice nu se schimbaser. Soarele se ridica
pe un cer senin. Temperatura ar fi fost insuportabil cu reverberaia apelor
dac briza n-ar fi sczut-o.
Totui, pe ntreaga ntindere, ct puteai cuprinde cu ochii, nu se
vedea nici forma alb a vreunei pnze, nici vreo trmb de fum. Binoclurile
se plimbar n zadar de-a lungul vastului perimetru.
De obicei, n aceast epoc a anului, vapoarele engleze, franceze,
americane i germane frecventau aceste regiuni, mrginite la nord de
arhipelagul Bermudelor i la vest de arhipelagul Indiilor Occidentale. Se
ntmpla rar ca n timpul unei zile s nu te ncruciezi cu vreun vapor.
Aa c Will Mitz se ntreba dac furtuna nu-l azvrlise pe Alert n larg,
mai departe dect i nchipuise, la o distan care nu va putea fi strbtut
168

n mai puin de dou sau trei sptmni! Dar proviziile se vor sfri cu mult
mai devreme! Nu se vor mai putea baza dect pe pescuit, pentru a-i
procura hrana, i pe ploaie pentru a-i potoli chinurile setei!
Aceste gnduri nelinititoare Will Mitz le pstra n el, artnd celorlali
o ncredere pe care ncepea s-o piard.
Dimineaa trecu n aceste condiii, care rmaser neschimbate. Un fel
de pnz ptrat suplimentar, pus pe un b, mri viteza brcii care avea
vntul n spate.
Masa de prnz, mai puin simpl ca prima, fu alctuit din pesmei.
Carne uscat, legume conservate care trebuiau puin nclzite i, ca
butur, ceai. Domnul Patterson, adaptndu-se situaiei, mnc cu poft.
Tinerii si nsoitori se-nfruptar i ei din plin. i inima lui Will Mitz se
strngea gndind la groaznicele eventualiti ale viitorului, dac navigaia
se prelungea
Dup-amiaz undiele aruncate aduser civa peti care, fieri n ap
de mare, mbogir meniul cinei.
Apoi veni noaptea. Nici o pnz nu fusese vzut nainte de apusul
soarelui. Obligndu-i pe Louis Clodion i pe camarazii si s doarm ca i n
ajun, Will Mitz rmase la crm pn se ivir zorile.
A doua zi, 28 septembrie, vntul, care slbise puin ntre apusul i
rsritul soarelui, se ntei pe msur ce astrul zilei se ridica spre zenit.
Dimineaa trebuir s strng pnza ptrat. Cu viteza ce-o avea,
barca lua puin ap la pupa i devierile deveneau greu de evitat. Will Mitz,
prevztor pentru cazul cnd vor trebui strnse pnzele, se odihni cele
dou ore.
Vntul i preciza direcia, cu un cer de un albastru intens, fr nori.
Cu toate c soarele, ncepnd de la echinox, descria un arc zilnic mai puin
alungit, razele sale oblice erau foarte fierbini. Aa c era bine s se
economiseasc apa dulce, pentru c numai ploaia putea mri cantitatea
care era pe jumtate epuizat. Trebui s se aplice raionalizarea ei. i
fiecare se supuse fr s se plng.
n aceast zi, la orele trei dup-amiaz, se zri un fum uor spre nordest i miji sperana ntlnirii cu un vapor.
Aceast speran se spulber repede. Apru silueta unui mare vapor
cu aburi, dar la zece mile deprtare de barc. Era imposibil s-i atrag
atenia i Will Mitz constat imediat c nu-i va putea iei n cale.
n adevr, dup o or, vaporul depise ambarcaiunea i nu se mai
vzur dect ultimele rotocoale de fum gonite de briz.
nainte de cin, Tony Renault, Huben Perkins i Albertus Leuwen mai
prinser civa peti, care fur gtii ca i ieri. Dealtfel, trebuia economisit i
crbunele mainii de gtit.
A doua zi navigaia urm aproape n aceleai condiiuni. Numai vntul
schimbndu-se uor spre nord, fu nevoie s se strng puin scotele i s se
mearg cu vntul piezi. Viteza nu se micor, dar barca se nclina
cteodat att de tare nct copastia sa ajungea la suprafaa apei.
Will Mitz o susinea cu crma, dnd o mn de ajutor cnd amenina
s se umple cu ap, n timp ce Tony Renault manevra scota pnzei.
Ceea ce l nelinitea pe Will Mitz era c temerile sale, pe care
ncercase n zadar s le ascund, ncepeau s-i cuprind i pe tinerii si
tovari.
169

i n primul rnd, domnul Patterson, nzestrat mai puin pentru aceste


mari ncercri, prea s nu mai poat rezista, cum o fcuse pn atunci. i
asta nu pentru c ar fi suferit de ru de mare. Nu! Avea accese de febr
nsoite de o sete arztoare. i, pentru a-l liniti, fiecare voia bucuros s
renune la partea sa de ap dulce, i aa destul de redus. Dac mai slbea,
dac-l apuca delirul i cteodat i scpau din gur cuvinte incoerente ce
se putea face pentru el?
Pe de alt parte, Axel Wickborn i Hubert Perkins fur cuprini de
asemenea slbiciune, c nu puteau nici s ad pe bnci. Chipurile lor
palide, ochii afundai n orbite i privirea lor rtcite artau c erau la
captul puterilor i trebuir s fie culcai lng domnul Patterson.
Noaptea de 29 spre 30 septembrie fcu s creasc nelinitea lui Will
Mitz. Roger Hinsdale, Tony Renault i Magnus Anders, care se dovediser
att de energici pn acum, trebuir s se alture celor bolnavi.
i, culmea ghinionului, vntul, pn atunci bun pentru mersul
ambarcaiunii, avea tendina s slbeasc.
Iat ce era cel mai mult de temut-acalmia al crei sfrit nu se putea
prevedea: cu noi ntrzieri, cu proviziile care scdeau zi de zi i cu apa dulce
care va fi curnd redus la civa litri i va ncepe s lipseasc
Barca prsise Alert n 26 seara. De patru zile rtcea la ntmplare,
spre apus. i, cnd Louis Clodion ntreb cam cte mile au fcut n direcia
vest, Will Mitz rspunse:
O sut cincizeci, poate
O sut cincizeci! exclam John Howard. i nc nu zrim uscatul
Oare nu se mai gsete pmnt n aceast parte? murmur Niels
Harboe.
Will Mitz nu tia ce s spun. Pmntul era acolo, dar nu putea s tie
la ce distan!
n realitate, dac mai existau nc provizii pentru cteva zile, apa nu
va mai ajunge dect pentru 48 de ore, dac ploaia nu va cdea n acest
timp.
i tocmai seninul fr pat al cerului fcea s dispar orice speran
n aceast privin. Vntul care se schimbase spre nord nu aducea nici un
nor.
Barca deviase probabil spre sud i n aceast direcie nu va putea
ntlni coasta american, ci vastul ocean, deschis pn la marea antarctic!
Dealtfel, n noaptea de l spre 2 octombrie, briza slbi ncetul cu
ncetul i, la rsritul soarelui, pnza se lipsi de catarg.
Ce privire desperat aruncar i cei mai curajoi acelei imensiti! Will
Mitz, chiar el, nu putu dect s adreseze acest ultim apel Providenei:
Ai mil de noi!
nc o zi ntreag trecu lr nici o schimbare i pe o cldur
nbuitoare trebuir s se schimbe fr ncetare la lopei. Nu mai erau
dect patru care puteau face acest lucru: Louis Clodion, Tony Renault, John
Howard i Magnus Anders. Camarazii lor, rupi de oboseal, dobori de
febr, zceau pe fundul brcii. i apa potabil le va lipsi curnd
Will Mitz, totui, pstra destul energie pentru a-i ncuraja pe tinerii
si tovari. El nu prsea echea dect ca s apuce lopata, cnd i venea
rndul. Zadarnic spera c vntul va rencepe s bat. Norii albi de la orizont
se risipeau aproape imediat. Pnza nu se mai umfla, i dac o lsar pe
170

catarg era numai ca s le serveasc de adpost contra razelor fierbini ale


soarelui.
Aceast situaie nu se mai putea prelungi.
n timpul nopii de 3 spre 4 octombrie, mai muli dintre ei intrar n
delir. Strigau i chemau mamele Fr necontenita supraveghere a lui
Will Mitz, s-ar fi aruncat n mare n timpul groaznicelor halucinaii
n sfrit se fcu ziu, poate pentru unii din ei cea care le va pune
capt suferinelor.
Deodat se auzi un strigt un strigt scpat din gura lui Louis
Clodion:
Vapor!
XIV.
LA SFRITUL CLTORIEI.
Vaporul Victoria, dup ce prsise Dominica avnd destinaia
Liverpool, se gsea la 350 de mile sud-est de Antile cnd oamenii de cart
zrir barca lui Alert.
Cpitanul John Davis, anunat imediat, ddu ordin ca vasul s se
ndrepte ctre ambarcaiune.
n momentul cnd Louis Clodion scosese strigtul vapor, Will Mitz i
ali doi-trei se ridicar i ntinser braele ctre nav.
Cei mai valizi regsir atunci puteri noi i cpitanul Victoriei nu avu
nevoie s trimit o ambarcaiune pentru a-i aduce. Cu Will Mitz i Louis
Clodion la lopei i Tony Renault la crm, barca nu ntrzie s se aeze
lng coasta navei. Fu aruncat o parm i cobort scara. Dup cinci
minute, toi pasagerii de pe Alert erau la bordul Victoriei, unde fur primii
cu mare bunvoin, dndu-li-se i ajutoarele de care aveau atta nevoie.
Iat-i deci salvai pe pensionarii de la Antilian School, pe bursierii doamnei
Kethlen Seymour, i cu ei i pe domnul Horatio Patterson, odat cu acel
curajos Will Mitz, cruia i datorau viaa!
Louis Clodion povesti ce se petrecuse de la plecarea din Barbados.
Cpitanul Victoriei afl n ce condiii se efectuase prima traversare, cnd
Alert czuse n minile lui Harry Markel i a bandei sale, apoi cltoria de
explorare a Antilelor, cum Will Mitz descoperise inteniile acestor ticloi,
cum el i tinerii si tovari trebuiser s fug de pe corabia n flcri i, n
sfrit, cum se desfurase navigaia brcii lor n timpul ultimelor zile.
Alert, despre care se credea c la aceast dat se afl la dou treimi
din cltoria sa de ntoarcere, se scufundase n adncurile Atlanticului cu
piraii de pe Halifax, cu evadaii din nchisoarea din Queenstown.
i atunci, n numele camarazilor si, cu o voce profund emoionat,
Louis Clodion i mulumi lui Will Mitz pentru tot ce acest curajos matelot
fcuse pentru dnii. mbrindu-l pe rnd, toi plngeau de bucurie i
recunotin.
Victoria era un vapor pentru transportul crbunilor, avnd 2 500 de
tone. Dup ce dusese un transport de huil la Dominica, se ntorcea cu
balast la Liverpool. Pasagerii de pe Alert vor fi deci dui direct n Anglia. i
cum Victoria strbtea uor l5 mile pe or, ntoarcerea domnului Horatio
Patterson i a tinerilor laureai avea s se fac n cel mult o sptmn.
Se nelege de la sine c, nc din aceast prim zi, graie ngrijirilor
ce le fuseser date, oboselile fizice i morale, teribilele ncercri prin care
trecuser nu mai lsaser urme. Acestea fceau parte acum din amintirile
171

lor. Nu mai simeau dect satisfacie, imensa fericire de a fi terminat cu


primejdiile celei de-a doua traversri i cu suferinele ndurate n
ambarcaiunea lor, n mijlocul Atlanticului.
Iar domnul Patterson, dup ce terminase o lung i interesant
conversaie cu cpitanul de pe Victoria n care fuseser amestecate figurile
celor doi montri, Harry Markel i arpele din Martinica, se exprim astfel:
Desigur, domnule cpitan, e bine totdeauna s se ia cele mai
amnunite msuri de prevedere naintea unei cltorii! Suave mari
magna[50], e plcut, cum a spus Lucreiu, e plcut, cnd marea este
agitat, s-i aduci aminte c i-ai fcut datoria! Ce s-ar fi ntmplat dac a
fi disprut n adncurile oceanului Dac nu m-a fi ntors acas Dac ar
fi trecut muli ani fr nici o tire despre administratorul de la Antilian
School? E drept c doamna Patterson ar fi putut s beneficieze de
ultimele dispoziii pe care am crezut de cuviin s le iau! Dar, slav
Domnului, m voi napoia la timp i nu va fi nevoie s se aplice dispoziiile
mele! Finis coronat opus!51
Cpitanul Victoriei nu nelesese, probabil, ce-i spusese
administratorul, nici n latinete i nici mcar n limba sa, despre doamna
Patterson; dar nu insist i nu putu dect s-l felicite pe noul pasager c
scpase din attea primejdii.
Cum se vede, domnul Patterson i revenise cu totul i-i recptase
obinuita libertate de spirit. i atunci i aminti de faimosul citat latin pe
care nu reuise nc s-l traduc. Dealtfel, Tony Renault nu nelegea s-l
ierte i a doua zi, fa de camarazii si, ntreb:
Ei bine, domnule Patterson, i tlmcirea?
A frazei tale latineti? Da.
Letorum rosam angelum?
Nu Nu Rectific Tony Renault, rosam angelum letorum.
Ah, ce importan are ordinea cuvintelor?
Din contr, are mare importan, domnule Patterson!
Asta-i nostim!
Aa este! i n-ai gsit?
Am gsit c asta nu-nseamn absolut nimic
Greeal! E drept c am uitat s v previn c aceast fraz nu se
poate traduce dect n francez
Ai s-mi spui, n sfrit, cum?
Da cnd vom ajunge pe coasta englez!
n zilele urmtoare, domnul Patterson suci i nvrti zadarnic acele
cuvinte cabalistice! Un latinist ca dnsul s fie luat pe nepregtite! Aadar,
foarte plictisit i jignit, cum se auzi cuvntul pmnt! la bord, i ceru lui
Tony Renault s-i explice imediat.
Nimic mai simplu, rspunse tnrul matelot de la Antilian School.
Ei bine?
Rosom angelum letorum nseamn ntr-o francez curat: Rose a
mncat omleta cu rom![52]
Domnul Patterson nu pricepu mai nti nimic, dar, cnd nelese, sri
n sus ca i cum ar fi fost electrocutat, apoi i acoperi faa n semn de
groaz.

172

Pe scurt, dup o traversare fericit, la data de 22 octombrie, Victoria


intr n canalul Saint George i n aceeai sear ancora n docurile din
Liverpool.
Fur trimise imediat telegrame directorului de la Antilian School i
familiilor tinerilor, anunnd ntoarcerea lor.
Chiar n acea sear ziarele relatau faptele care se petrecuser i
povesteau n ce condiii domnul Horatio Patterson i laureaii fuseser
repatriai n Anglia.
Aceast tire avu un rsunet uria. Emoia fu imens cnd se
cunoscur amnuntele dramei care ncepuse n golful Cork cu masacrarea
cpitanului Paxton i a echipajului su i al crei deznodmnt avusese loc
n plin ocean, prin necarea lui Harry Markel i a ntregii sale bande.
n acelai timp, din ordinul domnului Ardagh, doamna Kethlen
Seymour fu informat de aceste evenimente. Este uor de nchipuit emoia
acestei minunate i generoase doamne! Ce s-ar fi ntmplat dac ea n-ar fi
avut ideea cltoriei lui Will Mitz cu Alert! i ce recunotin i art
acestui curajos marinar, care devenise eroul zilei! Fiind acum la Liverpool,
Will Mitz nu mai avea dect s atepte mbarcarea sa ca secund pe Elisa
Warden.
Dup ce aduser din nou cpitanului Victoriei toate mulumirile pentru
modul cum s-a purtat, domnul Patterson i elevii luar trenul de noapte i a
doua zi sosir la Antilian School.
La acea dat vacana fiind terminat, e uor de nchipuit ce primire li
se fcu cltorilor, dup toate peripeiile cltoriei! Trebuir s povesteasc
fiecare amnunt i desigur se va discuta nc mult vreme despre asta,
poate totdeauna, n recreaii. n pofida tuturor primejdiilor din care
scpaser pasagerii de pe Alert, ci dintre camarazii lor nu regretar c nau putut s le mprteasc! i nu ncape nici o ndoial c dac se va face
un nou concurs pentru burse de cltorie, nu vor lipsi concurenii! E drept,
totul lsa s se spere c ei nu vor mai ntlni o band de pirai care s pun
mna pe nava ce va servi la transportul noilor laureai.
ntre timp, toi erau grbii s-i revad familiile care-i ateptau cu
atta nerbdare i ct de puin lipsise ca s nu se mai ntoarc niciodat
din aceasta cltorie n Antile.
Astfel, cu excepia lui Hubert Perkins, ai crui prini locuiau n
Antigua, i a lui Roger Hinsdale, a crui familie sttea la Londra, John
Howard, Louis Clodion, Tony Renault, Niels Harboe, Axel Wickborn, Albertus
Leuwen i Magnus Anders plecar imediat spre Manchester, Paris, Nantes,
Copenhaga, Rotterdam i Gotteborg, dornici s petreac mai multe zile
acas, nainte de a reveni la Antilian School.
Aceast ntmplare s-ar putea ncheia, dac nu ar atrage pentru
ultima oar atenia asupra domnului Horatio Patterson.
Fr ndoial c n momentul cnd cei doi soi czur unul n braele
celuilalt, clipa a fost foarte emoionant. Nu! Doamna Patterson nu putea
s-i nchipuie c acest om att de aezat i metodic, att de departe de
orice ntmplare suprtoare a vieii, s fi fost expus la attea primejdii din
care a scpat cu bine! Dar acest om vrednic spunea c nu va mai risca
niciodat s nfrunte pericolele unei traversri! A doua oar nu va mai
scpa poate, aa c non bis n idem[53], i doamna Patterson admise fr
obiecie aceast axiom de jurispruden.
173

Cnd domnul Patterson depuse n minile doamnei Patterson prima


de 700 de lire luat la Barbados, nu putu dect s-i exprime marele su
regret c nu putea s-i dea i faimosul trigonocefal, care fusese nghiit de
ntunecatele abisuri ale Oceanului Atlantic. Ce efect extraordinar ar fi
produs acest arpe n salonul economatului sau, cel puin, n sala de istorie
natural de la Antilian School!
i atunci domnul Patterson adug:
Nu ne mai rmne acum dect s-l prevenim pe cuviosul Finbook,
de la parohia din Oxford Street.
Doamna Patterson nu putu s-i rein un surs i spuse simplu:
E inutil, prietene
Cum, inutil! exclam domnul Patterson, n culmea surprizei i a
uimirii.
Aceasta cere o explicaie i iat-o:
Din exces de precauie i cu mania sa fantastic pentru ordine, dus
la extrem n orice chestiune, meticulosul administrator de la Antilian School,
negsind suficient testamentul pe care-l fcuse pentru reglementarea
succesiunii, i-a propus s divoreze nainte de plecare. n felul acesta, dac
n-ar avea tiri despre el i dac n-ar reveni niciodat, doamna Patterson s
nu trebuiasc s atepte s treac ani i ani pentru a fi liber de orice
tutel, cum s-a ntmplat cu multe soii de exploratori n astfel de triste
situaii. Domnul Patterson nu putea s fie de acord ca, n timpul absenei
sale, succesiunea s nu fie imediat lichidat, aa cum se cuvine n cazul
cnd lucrurile sunt fcute ordonat i metodic, i ca scumpa lui tovar de
via, pentru credina i afeciunea sa, s nu fie n msur s dispun
personal de mica sa avere, aa cum se cuvine unei vduve.
Dac ideile domnului Patterson erau prea nrdcinate ca s-i poi
opune vreun raionament, n schimb i soia lui avea principii nestrmutate.
Ea nu accepta divorul n nici un fel de mprejurare. Dar, n acelai timp,
administratorul, care era foarte ncpnat, era i fantastic de distrat
cum s-a putut constata din aceast povestire i pe acest lucru se baza
doamna Patterson pentru ca totul s se aranjeze conform dorinei sale. n
nelegere cu un notar, vechi prieten, consilier la Antilian School, ea se
fcuse c accept toate demersurile. Dar, cuprins de emoia att de
legitim care-i cauza acest act, aa cum bine prevzuse doamna Patterson,
soul ei nu remarcase nimic.
Nu, domnule Patterson, eu n-am isclit Noi n-am fost niciodat
desprii prin divor i contractul nostru de cstorie a rmas i va
rmne cum a fost.
Ne variatur![54] rspunse domnul Horatio Patterson, strngnd-o
cu dragoste n brae pe doamna Patterson.

SFRIT
[1] Ex aequo la egalitate (n limba latin).

174

[2] Insulele Vntului: Guadelupa, Martinica, Desirade i Marie Galante;


Insulele de sub Vnt sunt cele din dreptul Venezuelei. Au fost denumite
astfel n raport cu constana vnturilor tropicale la care sunt expuse.
[3] Prin Indiile Occidentale (sau de Vest) se neleg insulele din zona
Mrii Caraibilor, spre deosebire de Indiile de Est, care cuprind zona insulelor
indoneziene.
[4] Romanul lui Jules Verne prezint harta politic a Antilelor de la
sfritul secolului trecut. Astzi, un numr de insule s-au constituit n state
independente Cuba, Jamaica, Insula Barbados, Dominica, .a. altele
devenind teritorii dependente, neautonome sau cu statul special.
[5] Minunata Afric (n limba latin).
[6] Humbug escrocherie.
[7] Quos ego .voi, pe care. Expresie lsat n suspensie, prin care
Neptun amenin vnturile, pentru furtuna dezlnuit fr ordinul lui.
[8] Tetis zei a mrii, mama lui Ahile.
[9] Sui compos stpn pe sine nsui [10] Aeternum vale adio
pentru totdeauna.
[11] Mine vom merge pe-ntinsul mrii nesfrite.
[12] Ingens aequor marea nesfrit.
[13] Golf mic n form de semicerc, situat ntre promontorii muntoase,
n care navele gsesc un adpost natural pe timp de furtun.
[14] Hoc erat n votis aceasta mi-era dorina.
[15] Diem perdidi am pierdut ziua.
[16] Deus ex machina zeul care coboar cu maina. n teatrul antic
actorul care interpreta un zeu era cobort pe scen cu ajutorul unui scripete
de obicei la sfritul piesei, pentru a aduce dezlegarea conflictului.
[17] Potus butur (n limba latin).
[18] Cibus mncare (n limba latin).
[19] Requiem slujba religioas pentru mori. Aici, o aluzie la atacul
mortal al rechinului.
[20] Aes triplex ban cu tripl valoare.
[21] Horesco referens m ngrozesc amintindu-mi.
[22] Talis pater, talis mater, quales filiae aa tat, aa mam, astfel
de fiice.
[23] Dulces reminiscetur Argos i reamintete de plcutul Argos.
[24] Et n Arcadia ego i eu am fost n Arcadia.
[25] i parva licet componere magnis dac este permis s compari
cele mici cu cele mari.
[26] Ars longa vita brevis arta e lung, viaa e scurt.
[27] Hc et nunc aici i acum.
[28] Calambur care se traduce astfel: cade din ramur n ramur i
face buf!.
[29] Pede maritimo cu picior de marinar.
[30] Velut stabuli custos n montibus olim considit scopulo odinioar,
paznicul staulului, n muni, s-a prins de stnc.
[31] Custos stabuli paznicul staulului.
[32] Sic itur ad astra astfel se ajunge la astre.
[33] n limba francez, joc de cuvinte de la verbul peler a coji.
[34] Trebuie s amintim aici dezastrul care, civa ani mai trziu, avea
s izbeasc Martinica, n dimineaa zilei de 8 mai 1902: cutremurul i
175

erupiile care au distrus o parte a insulei. Saint Pierre, situat la 22 km de


Fort-de-France, a suferi ravagii din cauza aburilor i cenuii din craterul
muntelui Pel. Mii de locuitori au pierit sufocai de inhalarea aerului cald.
Dealtfel, insula nu a avut avarii dect n partea care se afl la Marea
Caraibilor, parte ntr-adevr vulcanic (n.a.).
[35] Latet anguis n herba arpele se ascunde n iarb.
[36] Dies notanda lapillo ziua trebuie notat cu o piatr.
[37] Bella matribus detestata rzboaiele sunt detestate de mame.
[38] De visu et de auditu vznd i auzind.
[39] Dead heat curs de cai pe care doi concureni o ctig
ajungnd n acelai timp.
[40] Equus cal.
[41] Aequus egal.
[42] Monstrum horrendum informe, ingens cui trebuie s te
ngrozeti de artarea urt i uria.
[43] Ptuit incessu Dea zeia a ngduit plecarea.
[44] Hanc lucem lactea gemma notet aceast strlucire o d
preioasa piatr alb.
[45] Creta ne careat pulchra dies nota creta s nu-i lipseasc
pentru a nsemna o zi bun.
[46] Calambur crede-l pe priceputul Roberto.
[47] Sex horas dormire sat est/ Juveni senique/ Septem pigro/ Nulli
concedimus octo Este ndeajuns s dormi ase ore/ Celor tineri i celor
btrni/ apte pentru lenei/ Nu ngduim nimnui opt.
[48] Piger lene.
[49] Nullus nimeni.
[50] Suave mari magna E plcut pe vasta mare.
[51] Finis coronat opus sfritul ncununeaz opera.
[52] n francez: Rose a mange l'omelette au rhum.
[53] Non bis n idem nu te pronuna de dou ori n aceeai privin.
[54] Ne variatur neschimbat.

176