Sunteți pe pagina 1din 408

Monique

r " Vi

M
ir:

D escrierea C IP a B ibliotecii Naionale a Rom niei


G E N E V E , AR L E T TE
Spinii dragostei / Arlette Geneve;
trad.: Carmen Otilia Spnu.
- B ucureti: Lider, 2013
ISBN 978-973-629-314-6
I. Spnu, Carmen (trad.)
821.134.2-31=135.1

CopyrightArlette Geneve 2009


Original Title: Las Espinas del A m or
This edition is published by agreement with
Ilustrata & Livia Stoia Agency
Toate drepturile asupra acestei ediii n limba romn
aparin Editurii LIDER.
Editor C A SA N D R A ENESC U

O.R5 - C.P. 15, Sector 4, Bucureti


Tel/Fax: 021.316.32.55
email: lider@e-xtreme.ro
site: www.edituralider.ro

P rolog
Bailn, iulie 1808
Tunetul fusese asurzitor, dar n cele din urm ncetase vuietul
btliei. Tcerea i-a fcut prezena cnd, unul cte unul, s-au stins
gem etele i vaietele celor czui n lupt. Ca un protest tcut,
noaptea se arta cald i umed. Plutea n aer mirosul nfrngerii
extreme, dureroase i umilitoare. Luna de var, martor tcut al
barbariei, i legna strlucirea pur asupra orizontului, care de
venea purpuriu, aducnd umil plecciune brbailor care czu
ser nvini. Ciripitul ndeprtat al psrilor rupea tcerea i fcea
ca linitea care apsa pmntul s par mai puin plumburie i n
tunecat. Duhori de moarte se nlau din pmnt, dintre trupu
rile sfrtecate i mutilate ale morilor... Era atta disperare! Femeia
cu nfiare fragil verifica unul cte unul trupurile care zceau
inerte la picioarele ei, unde praful amestecat cu snge i sudoare
nvluia crnurile sfiate ca un giulgiu, crend o imagine extrem
de respingtoare. Erau attea cadavre! Era o misiune dificil s
gseti pe vreunul n via, dar, chiar i aa, nu-i pierdea spe
rana. Continua s mite trupurile cum fcea de cnd ncepuse rz
boiul acela pustiitor, cum sunt toate rzboaiele, indiferent unde,
cnd i de ce se duc. tia c nu va fi uor s gseasc un soldat n
via n grmada de came mutilat. Chipuri necunoscute. Un vr
tej de identiti care zpcea. Soldai francezi, englezi, spanioli,
dar ea continua s caute printre trupuri, plin de speran. Trebuia
s-l gseasc pe Rodrigo, nu tia dac era viu sau mort, avea doar
certitudinea c i czuse calul n lupt i se ruga fierbinte ca el s
nu fie mort.
Doamn... A ici e cineva care nc respir.

Monique

A rlette Geneve
Strigtul lui Luis a facut-o s ntoarc privirea. Loialul sluji
tor ncerca s ntoarc un soldat n veston rou i ea i-a ndreptat
paii, uori ca fulgul, ctre el. Ines s-a apropiat tcut, iar n pu
pilele calde s-a ivit un licr de compasiune pentru soldatul rnit.
A suspinat adnc i a ngenuncheat uor lng trupul nemicat, ca
s verifice gravitatea rnilor. Avea un hematom urt la cap i o t
ietur considerabil de adnc n piept. Continua s respire, dei cu
greutate. Mult mai muli brbai mureau din cauza infectrii rni
lor dect n lupta propriu-zis. Totui, unii reueau s pcleasc
moartea, spre bucuria celor dragi lor i necazul clilor.
Trebuie transportat cu mare grij n tabr, viaa i atrn de
un fir de pr. Srmanul... Dac-o fi s se piard, ar fi mai bine pen
tru el s se ntmple asta n timp ce este nc incontient. Ines a n
chis ochii o clip. Te voi ajuta, i mpreun l vom duce cu trsura;
eu voi continua s-l caut pe Rodrigo.
Ines l-a mai privit o dat pe brbatul rnit. Avea n jur de pa
truzeci sau patruzeci i cinci de ani; i se vedeau deja fire albe n
prul care, n ciuda prafului ce l acoperea, se dovedea rocat, i
avea cearcne n jurul ochilor. Expresia de nefericire nu i se ter
gea nici n stare de incontien i lui Ines i s-a fcut iari mil
de el.
Avea un trup robust. Dup trese, i-a dat seama c nu era un
simplu soldat i s-a mirat c se afla n prima linie a luptei. De re
gul, aristocraii englezi obinuiau s rmn n ariergard. Nu i
Rodrigo, cruia i plcea s fie mereu n prima linie. Ines cuno
tea prea bine temperamentul spaniolilor, care erau hotri, aro
gani i mndri, indiferent de consecine. Iar la fratele ei toate
acestea erau la cote maxime.

Spinii D ragostei

Anglia
(optsprezece ani mai trziu)

Whitam Hali, aprilie 1826


John Beresford, al aselea marchiz de Whitam, s-a aezat uluit.
inea n mn o scrisoare de la Ines de Velasco. Plicul, nglbe
nit de trecerea anilor, l-a nedumerit pe moment. Scrisoarea fusese
trimis cu foarte mult timp n urm i nu nelegea de ce ajungea
n minile lui cu atta ntrziere. A desfcut plicul i a scos fila
scris cu grij. A nceput s-o citeasc pe ct de nencreztor, pe
att de emoionat.
Drag John,
Dac ai ti ce dor mi-a fo st de tine n aceti ani goi,
cnd minile mele tnjeau dup atingerea ta cald i se
nin!... am mprit ceva att de minunat, nct tcerea
care a rmas cu mine dup plecarea ta m doare i acum.
Ai venit n viaa mea cnd aveam nevoie de o iubire lini
tit, care s dureze n timp ca o prietenie frumoas. Dup
ce m-am gndit mult i am cntrit posibilele inconve
niente, am considerat necesar s te informez n legtur
cu cineva foarte important. Regret profund c nu i-am
spus mai nainte de existena Aurorei. Avem o fiic minu
nat! Dulce. vesel, att de vioaie... chiar dac nu am pe
trecut mult timp mpreun i ne-am spus adio fr
ranchiun, fr promisiuni, e nevoie s cunoti rezulta
tul a ceea ce am simit i reuit mpreun: copila noastr.
Aceast scrisoare nu este o cerere i nicio porunc, ci o
rugminte de considerare pentru o feti care merit
s-i cunoasc originile paterne... s te cunoasc pe tine.

A rlette Geneve
John. La nceput am luptat mpotriva sentimentelor mele,
ncercnd s fa c ce e corect. Tu aveai viaa ta n Anglia.
Eu nu puteam s plec din Spania, dei uneori, prea ade
sea, am regretat c nu i-am ascultat rugminile insis
tente de a veni cu tine. Cred ns c am luat o hotrre
corect, chiar dac asta te-a privat de fiica ta atta timp.
Dac ai vedea ce frumoas este... Are abia apte luni, dar
e att de vesel i sclipitoare... ce pot s-i spun. Sper din
toat inima s m ieri i s nelegi ct de greu a fo st
pentru mine s iau hotrrea pe care am luat-o la mo
mentul respectiv.
Prietena i tovara ta pentru totdeauna,
Ines de Velasco y Duero
Mintea lui John era un vulcan de speculaii. Avea o fiic! Era
minunat, dar nspimnttor n acelai timp. Nu-i nchipuise ni
ciodat c putea s i se ntmple aa ceva. Draga lui Ines, ci ani
a suspinat dup ea, cte scrisori i rugmini ca s-o conving s se
ntoarc la el. Scrisori cu rspunsuri tcute i dup optsprezece
ani descoper c din iubirea aceea ptima s-a nscut o fiic.
Fiica dorit, pe care n-a putut s-o aib cu soia lui, Karen, moart
cu atia ani n urm.
John s-a htrebat cum ar fi potrivit s le explice celor trei fii ai
si c aveau o sor vitreg cu snge spaniol. A nceput s rd ne
ncreztor. Patru generaii de Beresford nu au avut fete, doar biei
i deodat i se acorda favoarea de a avea una i, dac Dumnezeu
voia, avea s-o cunoasc foarte curnd.
Mintea i s-a ntors cu repeziciune cu optsprezece ani n urm.
nrolarea lui n armat dup moartea soiei din cauza unor friguri.
Neputina i furia. Plnsul celor trei fii, ca i acuzaia tcut din
ochii lor fa de hotrrea lui de a pleca ntr-o ar necunoscut
pentru a lupta ntr-un rzboi care nu era al lui. i-a amintit cde
rea pe cmpul de lupt i pe frumoasa Ines salvndu-1 dup ce
rana cptat n btlie l-a inut incontient mai multe sptmni.
A retrit neputina pe care a ndurat-o, pentru c nu putea s
vorbeasc sau s se mite luni ntregi, n timp ce acas l consi
derau mort, fiindc nu putea s intre n legtur n niciun fel cu fiii

Spinii D ragostei
lui. l emoiona nc devotamentul cu care fusese ngrijit de mi
nile blnde i calde ale lui Ines. Ochii i zmbetul ei frumos i d
ruirea altruist. Cum s vezi aceste gesturi iar s te ndrgosteti,
iar s te arunci ntr-o iubire, n pofida consecinelor?
A fost cumplit de greu s-o prseasc pe Ines. Ea nu se simea
n stare s plece din Spania, de lng familia ei. i s-a dovedit sf
ietor s nceap din nou o via solitar... O btaie n u l-a scos
din gndurile lui.
- mi dai voie, tat? Trebuie s semnezi nite documente. Cristopher, cel mai mare dintre fiii si, i-a bgat capul pe ua ntre
deschis, care fcea legtura ntre bibliotec i birou. Eti cam palid.
John a dat din cap i s-a ridicat din fotoliu.
- Tocmai am primit o veste surprinztoare. Nu tiu cum s
ncep... Cred c mi-ar prinde bine un coniac.
Cristopher i-a servit tatlui su un pahar din licoarea aromat,
scrutndu-i expresia feei. i vedea tatl tulburat i nu nelegea
ce se petrece.
- M vei nelege, fiule? a ntrebat John n vreme ce ncepea
s vorbeasc despre scrisoarea pe care o primise.
Cristopher amuise. i-a privit lung timp tatl. Oare aiura? De
ce nu i spusese niciodat niciun cuvnt despre ederea lui n Spa
nia? S-a ntrebat cum Ie va afecta viaa o asemenea descoperire.
S-a gndit la cei doi frai ai lui i la ct de comod i linitit era
viaa lor. Era uimitor ct de mult puteau s schimbe cteva cu
vinte viaa cuiva. Nu putea controla sentimentele contradictorii
pe care i le provocase scrisoarea trimis tatlui su, dar l vedea
fericit, dei ochii aceia albatri nu prea rdeau. Putea s simt pl
cerea cu care primise vestea. Dar ce voia femeia aceea mrturisind
totul att de brusc? i de ce n prezent, i nu n trecut? Cristopher
era sceptic. O sor, i spanioloaic!... I s-a pmt de necrezut. La
ct de belicoi se dovedeau spaniolii, cu caracterul acela extra
vertit i afurisit. i-a dres glasul incomodat.
- Ce ai de gnd s faci n privina asta?
John l-a privit nedumerit.
- M voi duce n Spania, bineneles. Vreau neaprat s-o cu
nosc. Sper c mama ei i-a vorbit despre mine. Vreau s-i explic c

A rlette Geneve
are trei frai mai mari i c... John a oftat ovind. Cristopher,
ajut-m cu fraii ti! Am nevoie mai mult dect oricnd de spri
jinul fiului meu mai mare.
Glasul lui John era implorator.
- Cred c te pripeti. Cristopher a tcut un moment. Nu tii cu
siguran dac ntr-adevr este fiica dumitale. Ar trebui s verifici
nainte s porneti ntr-o cltorie att de lung, mai ales c ai o
sntate delicat.
Argumentul a sunat caustic.
- mi dau seama, dar sunt realmente emoionat. Am un motiv
ntemeiat ca s m rentlnesc cu Ines. Am mprit ceva cu ade
vrat excepional, fiule, i s te gndeti c din acel sentiment s-a
nscut o fiic... Sper c mi vei nelege nerbdarea i graba de a
pleca.
- ncerc s neleg, tat, i cer doar s nu te pripeti. Oamenii
se schimb odat cu trecerea anilor i s-au ntmplat multe de
atunci.
John i-a privit fiul direct i bnuitor.
- Ce ascunzi n spatele acestei reticene? Ines este o femeie de
o onoare neptat. Niciodat n-am auzit de pe buzele ei vreo pln
gere sau vicreal. Simt o durere profund pentru anii pierdui,
fr s tiu de existena fiicei noastre, pn azi, dar sunt convins
c Ines a avut un motiv serios ca s pstreze tcerea.
Cristopher i-a dres glasul jenat.
- Mi-ai da voie s citesc scrisoarea? tiu c e ceva personal,
dar...
John i-a ntins scrisoarea fr s ovie, privindu-i fiul n timp
ce o citea nerbdtor.
- Tat, ar trebui s citeti printre rnduri. Cristopher a vzut
confuzia tatlui su i a oftat lung. Poate c Ines nici nu tie c a
fost trimis, ba chiar e posibil s...
A tcut vznd chipul schimbat al tatlui su.
John s-a ridicat de pe scaun i a mers spre cminul aprins.
D ei era aprilie, casa era n continuare rece i un fior l-a strb
tut pe ira spinrii. Nu se recuperase niciodat com plet de pe
urma rnilor. Tietura din coast, dei fusese aproape mortal,

Spinii D ragostei
se cicatrizase complet. Lovitura primit n cap era ns cea care
lsase urme. Uneori, avea dureri care l lsau imobilizat la pat
pentru mai multe zile. Dup ultimul infarct, sntatea lui era
foarte ubred. nelegea preocuparea lui Cristopher, dar aceast
ultim observaie l lsase fr cuvinte. Importana vetii l f
cuse s nu-i dea seama c Ins ar putea s nu mai fie n via. Nu
ndrznea nici mcar s se gndeasc la aceast variant, dei
nimic nu l-ar fi fcut s se rzgndeasc. Va cltori din nou n
Spania i i va cunoate fiica i, dac va vrea Dumnezeu, o va
aduce cu el n Anglia. i-a privit ntiul nscut, i-a vzut expre
sia ncrcat de repro i asta l-a descurajat puin. tia ct de n
durerat trebuia s se simt. Vestea era cu adevrat surprinztoare,
iar el nu s-a gndit niciodat s le dezvluie fiilor lui iubirea pro
fund pe care o sim ise pentru o spanioloaic. Ins l-a lsat s
plece, iar el a ncercat s i revin de pe urma durerii adnci pe
care a resimit-o din cauza refuzului ei de a-1 nsoi. Trebuia s-o
fi obligat, s fie mai hotrt, dar o iubea i o respecta prea mult
ca s se opun legturilor att de puternice care o uneau de fa
milia i ara ei. John a lsat s-i scape un oftat adnc. Avea o
fiic!... L-a fulgerat o dorin arztoare s-o vad, s-o cunoasc i
avea de gnd s fac asta ct mai repede. Deodat, o durere as
cuit i paralizant i s-a extins pe braul stng. John a simit o
ghear care i strngea inima i l mpiedica s respire. i-a dus
mna la piept i a czut la pmnt cu un sunet surd. Cristopher a
blestemat n sinea lui. De la infarct, n urm cu doar ase luni, s
ntatea tatlui su era foarte precar, iar acest lein nu prevestea
nimic bun. A alergat spre locul n care czuse John i cu un stri
gt puternic a chemat dup ajutor.

Ronda, iunie 1825


Fata era foarte vesel. O ncnta s-i vad doica ncruntndu-se i profernd blesteme n limba e matern, cal*1, i chiar asta
se ntmpla n acel moment. Eulalia i interzisese categoric s intre
n ru. Aurora ns a pipit cu piciorul gol o piatr nainte de a
face pasul. Echilibrul precar a reuit s-i smulg un hohot de rs.
Rul curgea alene pe o parte a stufriului, unde voia ea s ajung
dac reuea s nu cad. tia c nu era deloc adnc. Nu exista pe
ricolul s fie tras de curent, pentru c apa abia i ajungea la old.
Cnd a atins locul exact n care Eulalia obinuia s culeag plan
tele de care avea nevoie pentru anumite fierturi, a ateptat rbd
toare ca nisipul strnit de picioarele ei s se aeze din nou pe fund.
Eulalia a ridicat un moment privirea de la rdcinile pe care le
tia cu mare grij i a vzut, cu o anume resemnare, c Aurora
smulgea mnunchiuri nefolositoare.
- J a h iv 2, culegi iarb de alungat nari, nu ce-mi trebuie. Au
rora i-a zmbit trengrete celei care se ocupase de ea de la na
tere.
- tii c sunt dispus s nv i s cunosc toate secretele tale
medicinale. Manuel m ajut mult cu definiiile ierburilor n lati
n, curnd voi termina manualul despre vindecarea cu ierburi. Lu
mea va cunoate i va aprecia munca uria pe care am facut-o
noi trei.
Eulalia a zmbit mai mult contrariat dect mndr.
1Limbajul iganilor spanioli (n.a.).
1Aurora, n cal (n.a.).

10

Spinii D ragostei
- Trebuie s-i spui biatului pe nume, cum se cuvine, fetio:
Emmanuel La Housaye. tii c tatl lui urte s aud numele fiu
lui su n limba noastr.
Aurora a pufnit nerbdtoare. Manuel era cel mai bun prieten
al ei.
- Mereu m ceri, a protestat energic. Manuel urte s i
spun pe num ele lui franuzesc. Eulalia s-a fcut c nu aude acest
din urm comentariu. Am citit ntr-o carte pe care mi-a mpru
mutat-o Jared despre vindecarea cu argil roie. Vreau s i n
cerc proprietile. tii c aici avem mult din acest praf colorat?
Am de gnd s prepar cataplasma aa cum zice n carte. Manuel
e de acord s-o foloseasc.
- Cred c tatl lui te-ar jupui de vie dac te-ar vedea ungndu-i
biatul cu noroi urt mirositor, orice culoare ar avea, i-a spus Eula
lia.
-T a ic -su e un suprcios, dar la ce poi s te atepi de la un
franuz!
Aurora a rostit critica fr nici cea mai mic disimulare.- i Emmanuel e francez, i amnuntul sta l nesocoteti dup
cum i convine.
Aurora a dat din cap strmbndu-se.
- Fiul lui s-a nscut n Spania, doic, din mam i bunici spa
nioli.
Cu aceste vorbe spera c o va face pe Eulalia s nu o mai certe.
- ntr-o bun zi, franuzul sta o s te bage ntr-o belea de toat
frumuseea, a prezis Eulalia. Deodat s-a auzit un ipt puternic.
Eulalia a privit-o speriat. Eti bine, fetio?
- Doar am alunecat pe-o piatr, dar i dac a fi czut nu s-ar
fi ntmplat nimic.
- Dac te-ar vedea unchiul tu acum, mi-ar tia beregata.
Aurora a rs din nou amuzat.
- Dar eu n-am de gnd s-i spun... deocamdat.
Eulalia nu a putut s evite o oapt maliioas.
^ - S dea Dumnezeu ca fundul la obraznic s pupe fundul ru
lui.
Abia a terminat dc rostit vorbele, c Aurora a alunecat i

. 11

IL

'

J
4

a rmas ntins n ap pn Ia gt. Eulalia a rs cu o bucurie ade


vrat. N im ic nu-i plcea mai mult dect s o tachineze pe mu
coasa asta rebel i neruinat pe care o iubea din toat inima.
- Acum chiar am o problem. Cum o s intru n cas?
- Ar trebui s te ngrijoreze mai mult bunica ta. Unchi-tu i
mnnc din palm.
- tii c l ador pe Rodrigo, eu i mnnc lui din palm.
- Eu a zice c acum singurul lucru pe care l mnnci este
apa nnoroit din ru.
Eulalia nu nceta s rd vznd chipul ncruntat al Aurorei,
ud pn la piele. Cu adevrat, ntr-un an se schimbase mult. Ce
mndr ar fi Ines dac ar vedea-o! Semna att de mult cu un
chiul ei, c i prea mai degrab fiic dect nepoat. S-a uitat re
semnat cum i scotea fusta i o storcea fr nicio urm de ruine.
Ca ntotdeauna, nu purta dect juponul. Maria, bunica, ar putea s
fie foarte ocat dac ar vedea-o mbrcat ca o iganc. Aurora
avea pielea aurie de atta expunere la soarele plumburiu, dar fcea
un contrast foarte frumos cu prul castaniu-rocat. i adora ochii
ei, de culoarea aurului vechi, ochi de pisic vagaboand, cum
i spunea Diego. Eulalia a oftat ntristat, pentru c Diego era n
drgostit de ea de cnd ncetase s mai fie o feti, sentiment pe
care Aurora l mprtea. El era un om bun. Cu o inim nobil i
sentimente profunde, dar ea vzuse c aceast iubire nu era posi
bil i trebuia s-i spun copilei, dar mai ncolo, pentru c nc
mai era timp pentru deziluzii. A continuat s-o priveasc n tcere,
n vreme ce Aurora se usca innd faa ridicat spre soare. Agra
fele i se desprinseser din pr, i acum pletele lungi i cdeau pn
la talia subire. Se udase complet, iar buclele i erau ciufulite i
mprtiate. Eulalia a oftat din nou.
Rodrigo sttea n picioare, privind pe fereastr, spre curte.
Avea minile ncruciate la spate i i se observa tensiunea care-i
apsa pe umeri.
- Nu poi s-mi ceri aa ceva, nu voi accepta!
Glasul a sunat mnios. Rodrigo s-a ntors i a privit-o scrut- j
tor.

12

Spinii D ragostei
Fiule, nu eti raional. i-am smuls o promisiune acum mult
timp i a sosit momentul s o mplineti.
Glasul Mriei a sunat neltor de blnd, dar vorbele lsau s
se ntrevad o hotrre puin obinuit la o femeie de vrsta ei.
- Este nepoata mea i nu pot ngdui s plece! a rostit Rodrigo
cu glas uscat.
- Este nepoata mea i te voi face s-i mplineti promisiunea!
a contraatacat Maria.
- Nu-mi voi da niciodat consimmntul. Dumneata, mai
mult dect oricine, mi cunoti motivele. n plus, este moteni
toarea mea.
- i ce-ai s faci cu titlul tu? Nu poate s-l moteneasc!
Exclamaia Mriei a reuit s-i smulg o strmbtur.
- Titlul meu va reveni ntiului ei nscut, la momentul cuve
nit. Aurora este motenitoarea proprietilor mele i a puinului
ce rmne din averea mea distrus.
Maria a pufnit indignat.
- Dar nti va trebui s se cstoreasc, iar educaia att de ar
bitrar pe care i-ai dat-o va fi un obstacol serios pentru asta.
Rodrigo i-a privit fix mama, cu o trufie prost disimulat.
- Mam, rspunsul meu continu s fie nu.
- Merit s-i cunoasc tatl, a continuat, ncpnat.
- Mam... Nu mai e nimic de discutat.
Rodrigo s-a ndreptat spre u, ca s ias din ncpere. Se sim
ea rnit n sentimentele lui fraterne. Sora lui nu a vrut niciodat
s-i dezvluie numele tatlui nepoatei lui i s-l afle, att de brusc
l nfuria. La nceput s-a suprat, chiar a certat-o aspru, dar Ines
s-a meninut ferm i a refuzat s i dea vreo informaie n aceast
privin, iar acum mama lui se atepta s i lase nepoata s se duc
intr-o ar strin i cu oameni necunoscui. Ce voia cu asta?
-A teapt, Rodrigo! l-a rugat Maria cu glas tulburat. tiu c
te simi jignit.
El s-a mai uitat o dat la ea i s-a oprit.
- Nu mai poi ndulci lucrurile acum. S-a spus ce era de spus,
mam Nepoata mea nu va pleca nicieri, accept asta ct mai re
pede.

13

A rlette Geneve
- E deja trziu. Acum cteva sptmni am trimis o scrisoare
pe care nsi Ines mi-a lsat-o cu puin nainte s moar. Mi-a
smuls promisiunea de a o trimite cnd Aurora va mplini apte
sprezece ani. A fost ultima ei dorin, i eu cinstesc morii. E po
sibil ca n curnd s vin dup ea.
- Mam, de ce? a izbucnit Rodrigo cu glas ndurerat.
- E datoria noastr s-i spunem i s-i acceptm hotrrea.
Crede-m. m i apas pe inim promisiunea pe care i-am facut-o
surorii tale, dar trebuie s-i cunoasc tatl. n plus, probabil c are
frai, unchi i veri. Gsesc c e un motiv destul de bun ca s fii de
acord.
- Este un blestemat de englez! i nu m voi rzgndi.
Privirea lui Rodrigo continua s fie aspr, cu o urm de de
cepie n strfundul sufletului.
- i vei spune mcar? a ntrebat Maria ovitoare.
- Este singurul lucru pe care l-am promis, i mi in cuvntul.
Odat rostite aceste ultime cuvinte, Rodrigo a deschis ua i a
ieit cu pai mari n vestibul, pe faa sa citindu-se o enorm ne
mulumire.
Maria a oftat obosit. Simea o dragoste profund pentru fiul
ei. Cunotea prea bine motivele pentru care nu o lsa pe Aurora
s plece n Anglia. Din cauza unui englez la era s moar, dar
ranchiuna nu era un sfetnic bun i suferea c fiul ei era stpnit de
ea. Abia dac mai rmsese o uoar urm din biatul curajos, n
creztor i zmbitor care fusese odinioar. O singur persoan era
n stare s-l em oioneze i s-l fac s-i reverse toat afeciunea
asupra ei. O fcuse neobrzat, ndrznea. Prea lacom de via
i experimente, caliti care la o fat de rangul ei puteau s se
transforme ntr-o adevrat problem. O fiic trebuia s-i cu
noasc tatl.
Maria s-a ridicat i s-a apropiat de fereastr. i-a vzut fiul tra
versnd curtea interioar i intrnd n biroul lui. Nu s-a oprit nicio
clip s priveasc florile ce rspndeau un parfum dulce i um
pleau de culoare zona din cas care i plcea cel mai mult. Maria
a scuturat din cap, simind o lacrim alunecndu-i pe obrazul
palid. Dar i-a ndreptat repede umerii, i-a netezit poala rochiei
14

i a strigat-o de la fereastr pe Eulalia cnd a vzut-o trecnd spre


dependinele interioare.
- Ce te tulbur atta? D iego, rezemat de cadrul ferestrei care
ddea n curtea interioar, i-a privit prietenul. Fruntea sa ncrun
tat arta c e ceva n neregul. Rodrigo se afla cu spatele la mas,
privind fr s vad sutele de cri care umpleau biblioteca de pe
perete. ncepi s m ngrijorezi, i tii c asta nu-i uor.
Rodrigo a oftat nainte s vorbeasc.
- Femando crede c dau informaii carlitilor i m ine ntre
ciocan i nicoval, abia dac pot s m m ic fr s fiu suprave
gheat, iar situaia asta devine de nesuportat.
Diego i-a artat surpriza pe care i-a provocat-o aceast infor
maie.
- E o nebunie. i-a privit uimit prietenul. Eti un brbat inte
gru, de o onoare nendoielnic. Ai acceptat ceea ce dorete popo
rul. Ar putea s se ndoiasc de oricine, dar nu de tine.
Rodrigo a fcut un gest de resemnare abia perceptibil.
- Ce-ai de gnd s faci?
n glasul lui Diego era ndoial.
- S fiu un om practic i s stau deoparte. Femando scap de
oricine-i st n drumul ctre o total supunere a poporului, iar
acum nu suntem n situaia de a-i ine piept.
- Te temi pentru familia ta?
Din tonul ntrebrii rzbea ngrijorarea.
- l cunoti pe rege, singurul lucru care l intereseaz este pu
terea, iar, dac trebuie s treac peste toi ca s-o aib, nu va ezita
s-o fac. Rodrigo a respirat adnc i a continuat: Sunt ngrijorat
pentru sigurana casei mele, pentru c, dac mi s-ar ntmpla
ceva nu tiu ce s-ar alege de mama i de Aurora. Am obligaia
sa veghez, asupra siguranei lor, iar modul n care trebuie s le pro
tejez nu-mi las prea mult loc de micare.
Diego a dat din cap, nc uimit. A continuat s-l priveasc pe
Rodrigo.
- Simt c te mai preocup ceva, nu-i aa?
Rodrigo a confirmat.

15

A rlette Geneve
- Tocmai am fcut o promisiune pe care nu sunt sigur c pot
s-o ndeplinesc. Am o senzaie nelinititoare n stomac, presenti
mentul c, orice a face, orice a hotr va fi o hotrre nepotri
vit. Sincer, nu tiu cum s fac.
D iego s-a ncordat fr s vrea.
- Dac vei continua s bai cmpii, vei reui s m enervezi.
Rodrigo s-a ntors i s-a uitat la Diego. A vzut expresia n
grijorat de pe chipul lui.
- Acum n sfrit tiu cine e tatl nepoatei mele, iar mama mi-a
amintit de o promisiune pe care mi-a smuls-o n urm cu muli ani.
D iego s-a necat cu vinul pe care-1 bea.
- Glumeti!
Surpriza din glasul lui era nendoielnic.
- Crezi c a glumi cu aa ceva? Rodrigo s-a uitat la chipul
serios al lui Diego i, vznd c tot nu credea ce i spusese, a con
tinuat: E un blestemat de englez! i-a mngiat prul castaniu n
mod automat, cu un gest aproape identic cu al nepoatei lui cnd
i aranja buclele rebele. Diego amuise. Continua s-l observe,
ncercnd s-l neleag. i mulumesc pentru tcerea ta, dar nu
prea m ajui.
-V orbele mele sunt ultimul lucru de care ai nevoie n acest mo
ment, prietene, dei n-ar trebui s te surprind att de mult vestea.
- N-ar trebui s m surprind? Nemaipomenit! a exclamat
Rodrigo. Oare sunt singurul sceptic n aceast privin?
- Nu am spus asta i nici nu am vrut s te jignesc, a rspuns
Diego mpciuitor. Amndoi bnuiam c tatl Aurorei putea s fie
strin. Este un fapt indiscutabil c este prea nalt i, cu toate c
are culoarea ochilor ti, multe dintre trsturile ei trebuie s fie
motenire patern, pentru c nu seamn deloc cu Ines.
Rodrigo l-a privit sever i a bombnit.
- tii c e identic mie, a argumentat categoric.
- Da... Are temperamentul tu, culoarea ochilor ti i chiar ne
rbdarea ta, a fost de acord Diego. i apropo, nepoat-ta umbl pe
jumtate ascuns prin curte. Ce nzdrvnie o fi fcut?
Rodrigo s-a ntors brusc i din doi pai a ajuns la fereastra care
ddea n frumoasa curte andaluz, unde numeroase plante ti

16

Spinii D ragostei
cteva fntni arteziene transmiteau o senzaie de pace i armonie.
A ajuns exact n momentul n care Aurora privea de dup o co
loan de marmur, iuea pasul i ncerca s treac ghemuit pe
sub fereastra de la camera de croitorie, unde o auzea pe bunica ei
vorbind cu Eulalia. n grab, a rsturnat un ghiveci cu mucate
roii i, scpnd un blestem, s-a ghemuit i mai mult i a adunat
grbit pmntul vrsat i umed. Dup ce a ndreptat ct de ct
stricciunea fcut, a respirat uurat i a ncercat s nainteze ia
ri, pn cnd a auzit-o pe bunica sa apropiindu-se de fereastr.
A gemut n sinea ei i s-a aezat pe solul rcoros. A profitat de
moment ca s-i scuture picioarele goale i murdare de frunzele
uscate pe care le strivise mergnd descul. Cnd bunica s-a de
prtat de fereastr, Aurora s-a ridicat doar puin, ca s nu fie v
zut, i a disprut pe ua de la buctrie, fr s fie descoperit i
fr s tie c dou perechi de ochi nu pierduser niciun amnunt
din toat aceast ntmplare.
- A i vzut acelai lucru ca i mine?
Diego nu putea s-i ascund veselia din glas.
- Iar a umblat cu cioara vopsit. Ar trebui s-o aez pe genun
chii mei i s-i dau o btaie bun, a rostit Rodrigo cu voce tare.
- Cred c e puin cam trziu pentru asta.
Zmbetul lui Diego se fcea din ce n ce mai larg.
Rodrigo observase prul ud, ciufulit i plin de frunze uscate.
Cptueala fustei plin de noroi i murdar, ruptura bluzei la nl
imea umrului stng i o cizm plin cu ceva asemntor m elci
lor fr cochilie.
- Uneori, cred c am crescut un biat.
Diego a zmbit.
- N u trebuie s te simi vinovat, prietene. Aurora este o tnr
obinuit s ias cu bine din orice ncurctur, iar asta, n Ioc s
te ntristeze, ar trebui s te fac s te simi uurat. tie s se apere
datorit ie i nimic nu va frnge acest spirit provocator pe care l
are. Rodrigo a ncuviinat din cap, i D iego i-a continuat ple
doaria. Prietenii ei au fost de cele mai multe ori militari, din acest
motiv este absolut de neles c a nvat s-i dea drumul la limb
Iar ruine, iar rezultatul este deosebit de ciudat i de frumos.

17

A rlette Geneve
Ajungi s-i plac felul sta de a arunca pumnalul prin vorbe.
Rodrigo a negat dnd din cap.
- Cnd o aud cteodat blestemnd, cred c sora mea geamn
se va ridica din mormnt ca s-mi cear socoteal pentru compor
tamentul ei. D iego a izbucnit n rs. Are un sim al umorului nne
bunitor, glumete ntruna i nu tii niciodat cnd vorbete serios.
- Prietene, cred c tocmai a dat norocul peste tine. Rodrigo
s-a uitat la D iego cu ndoial, nenelegndu-i vorbele. Mama ta
tocmai i-a dat arma cu care s garantezi sigurana casei tale.
Rodrigo a neles imediat.

Capitolul
Aurora se uita cu candoare la prietenul ei Emmanuel. i oferea
un chip linititor n vreme ce l ungea pe picior cu alifia pe care
i-o preparase Eulalia din ierburi medicinale. Manuel o nsoea n
nzdrvniile ei i ntr-una dintre ele sfrise prin a se rni la ge
nunchi; din fericire, nu i rupsese nici un os. Piciorul era aproape
vindecat. Cataplasmele cu argil roie dduser rezultate, iar ei i
venea s danseze de bucurie. Reduseser umfltura aproape com-i
plet, chiar dac tatl lui ipase ct l inuse gura. Aurora era cu
noscut pentru faptul c i ngrijea pe oamenii srmani, i metodele
ei curative ncepeau s capete o anume faim. i ctigase o re
putaie de vindectoare, pentru c obinuia s i viziteze pe sracii
care nu-i puteau permite s plteasc serviciile unui medic. Ea i
trata cu ierburi i alifii, pe care le preparau att Eulalia, ct i me
dicul evreu care era un bun prieten al unchiului Rodrigo. Faima
ei ajungea i n alte localiti din Andaluzia, iar n fiecare joi dupiw
amiaz, doctorul evreu Jared Quenan i mprumuta un spaiu d i
tru ierburi i alifii.

18

Spinii D ragostei
Dup ce a terminat de bandajat piciorul, Aurora a nchis bor
canul i l-a privit pe Emmanuel direct n ochi, zmbitoare.
- Ultim ele frecii trebuie s i le faci tu, acum trebuie s plec,
nainte ca bunica s vad c lipsesc. Aurora a tcut un moment: Se
presupune c ar trebui s brodez trusoul pe care l voi lua cnd o
s m mrit, dar n-am de gnd s brodez nimic dect dac e n
came de om. Glasul Aurorei a sunat vesel ca aproape ntotdeauna.
i acum nu mai face pe bolnavul. Mic-i fundul puturos i mulumete-mi pentru inteligen.
- Se spune infirm.
Manuel a privit-o cu adoraie adevrat. Aurora s-a strmbat la
el dup ce a corectat-o.
- M-ani sturat s m corectezi mereu. Folosesc corect cuvin
tele. Ar trebui s te nclini n faa bogiei limbii noastre spaniole.
-E ti unic! Biatul, ntr-un impuls, a nfruntat-o. Sunt teribil
de ndrgostit de tine.
Aurora l-a privit o clip, uimit dc mrturisire, dar, fidel firii
ei impulsive, a hotrt s nu-1 ia n serios i o dat n plus I-a ta
chinat, cum i era obiceiul.
- Ce cuvnt ngrozitor, prietene! Nebunete, foarte, total sunt
adjective mai potrivite cu un cuvnt att de sublim ca ndrgos
tit" Dar teribil, ce fel crud de a descrie un sentiment att de
profund ca dragostea.
- Cnd m vei lua n serios? a plescit Manuel, decepionat de
rspunsul fetei.
- Cnd Spania va anexa Frana ca teritoriu cucerit.
Eti crud, dar, dac ar depinde de mine, i-a da Frana n
furat n ambalaj pentru cadouri.
Tonul lui Emmanuel a sunat trist. A privit intens buclele rebele,
gura voluptuoas, i o dorin nvalnic a pus stpnire pe el. A
pndit-o cnd nu era atent i a ncercat s-o srute, dar ea l cuno
tea prea bine i a putut s se desprind fr efort din mbriare.
I ni manuel' Aurora s-a uitat la el cu blndee i hotrre. Eti
cel mai bun prieten al meu, nu strica ceva att de frumos.
- mi spui Emmanuel doar cnd te superi pe mine, dar eu con
tinui s sper ca intr-o zi ai s m iubeti aa cum te iubesc eu.

19

A rlette Geneve
Dar te iubesc mult, mort chiot3.
Ochii Aurorei s-au mblnzit.
Nu-mi spune aa, ursc porecla! a rspuns ofensat. Nu pot s
evit s'te doresc, eti cea mai frumoas femeie pe care am cunos
cut-o. Te iubesc dintotdeauna.
Aurora s-a uitat mult timp la prietenul ei. nc i amintea de b
ieelul blond i tcut, de care i bteau joc ceilali copii la coal.
Ea srise n aprarea lui de attea ori, nct pierduse socoteala. Manuel fusese un copil potolit, cu un caracter linitit, exact opusul ei,
iar n Aurora gsise un suflet n care s aib ncredere. Un prieten
cu care s se joace, s rd. Dar la douzeci de ani se transformase
ntr-un tnr foarte chipe. Era incredibil ce mult semna cu tatl
lui la nlime i la culoarea prului. Din fericire, caracterul, zm
betul i bunee sentimente erau motenire spaniol. Mama lui, Esperanza, fusese o femeie foarte blnd. Faptul c amndoi erau
orfani de mam i unise ntr-o legtur fratern de loialitate i ca
maraderie, dar asta se transforma ncet-ncet n ceva imposibil de
cnd Manuel se credea ndrgostit de ea.
- De ce te uii aa la mine? tii c nu voiam s te jignesc. Eti
prea important n viaa mea ca s te rnesc.
n glasul lui Manuel era o nuan de nesiguran i tristee, ce
nu a trecut neobservat.
- Nu m simt jignit, ci mgulit. i voi continua s fiu prie
tena ta, mereu.
- Brbatul pe care l va alege inima ta va fi foarte norocos,
i-a spus el.
Eu sunt norocoas, pentru c eti un prieten minunat. Cel
mai bun.
Zmbetul Aurorei a devenit mai larg. Reuise s opreasc
avansurile afectuoase ale lui Manuel, lsndu-i orgoliul neatins. ]
Era agitat. Spatele unchiului ei era impuntor, iar el continua
s se uite pe fereastr ntr-o atitudine tcut. Aurora bnuia c->
observase lipsa i era pe punctul s leine din cauza nesigurana
5Celuul meu, n francez (n.a.)

20

Spinii D ragostei
Nimic n-o ntrista mai mult dect s-l supere. Al naibii de sup
rat trebuia s fie dac avea nevoie de atta timp ca s se calmeze
nainte s-o certe. Nerbdtoare, a nceput s bat cu piciorul n
pmnt, ntr-un tic-tac ce reuea s-l exaspereze. Rodrigo s-a n
tors i a privit-o. Ea a vzut n adncul ochilor lui ceva asemn
tor cinei. Ceva nu mergea bine, pentru c unchiul ei nu o privea
niciodat cu aerul acela absent, de repro. Ce se presupunea c
fcuse? Habar nu avea, dar, cu fiecare secund care trecea, pielea
ncepea s-i asude de nelinite.
- Unchiule, pot s te asigur c orice i s-a spus nu este adev
rat, cel puin nu n totalitate.
Glasul Aurorei a sunat ovitor. Rodrigo s-a uitat Ia ea lung i
linitit, i vedea nervozitatea n felul n care i tot mica piciorul.
Mna rsucea o bucl ce i cdea pe umr, pn ce a strns-o fr
mil. Sttea pe marginea fotoliului, n ateptare, nerbdtoare s
scape de presupusa mustrare pe care se atepta s-o primeasc; dar
era att de departe de adevr. A oftat din nou. Era furios pe sora
lui geamn, era o suprare care dura deja de muli ani. Ines mu
rise de atta timp... nu-i revenise niciodat complet dup natere,
fiindc Aurora ftisese un copil prea dolofan pentru constituia ei
fragil. Dup un travaliu care a durat patru zile, Ines nu s-a mai
ridicat din pat i a murit opt luni mai trziu, lund numele tatlui
copilului n mormnt sau cel puin asta credea el. nelegea n
parte refuzul surorii lui de a i-I dezvlui, dar asta nu nsemna
c-1 durea mai puin. Mereu fuseser foarte unii, i datorit aces
tei loialitii i-a jurat c i va apra nepoata cu viaa, c va avea
grij de ea ca de propria fiic, iar ceea ce trebuia s fac acum i
strngea inima pn aproape s se opreasc.
- A sosit momentul s afli ceva ce eu nu tiam pn de curnd.
Nici vorb de vreo mutmluial?
ntrebarea fetei a sunat plin de speran.
Duc te referi la hoinritul pe strad, fcnd pozne cum ar fi
'.i-I superi pe vecinul nostru La Housaye, manipulndu-i fiul ca
s te nsoeasc n escapadele i mecheriile tale, nu, asta o las n
scama bunicii, i te ateapt una bun, crede-m. Rodrigo a oftat
din nou nainte s continue. Ceea ce am s-i spun nu va fi uor

21

A rlette Geneve
pentru niciunul dintre noi. Sper doar c te vei comporta la nli
mea maturitii tale.
Aurora a mijit ochii. Discursul unchiului ei era prea diferit fa
de ce era obinuit. Ochii serioi ai lui Rodrigo anunau furtun,
dar ea dorea s nu ia n serios vorbele pe care curnd le va rosti
unchiul ei i care, era convins, nu aveau s-i plac deloc.
- Nu voi intra n Ordinul Carmelitelor ca s nv s croetez
corect, orict s-ar ncpna bunica.
Rodrigo a zmbit de o aa idee nstrunic.
- Eti cea mai nepotrivit persoan care ar putea s intre ntr-un
ordin religios, i asta din pricina doicii tale Eulalia.
Aurora i-a zmbit sincer.
- Fii serioas un moment, pacoste mic. Pe ea o ncnta pore
cla drgstoas pe care i-o dduse unchiul ei de cnd era micu.
Trebuie s discutm o chestiune important i nu pot s fac asta
dac te compori n continuare ca un copil zburdalnic.
- m i pare ru, unchiule, tii c face parte din caracterul meu.
Scuza a fost destul de sincer, dar inutil. Crede-m dac i spun
c voi sta linitit pn cnd vei sfri ceea ce ai s-mi spui.
Rodrigo a rs fr chef.
- Bunica ta a vorbit n aceast diminea cu mine i mi-a smuls
promisiunea de a respecta hotrrea ta, indiferent ce a crede eu
n aceast privin.
Aurora s-a uitat la el mirat.
- Bunica a fcut ce...? S respeci? Nu neleg.
Sprncenele bine conturate ale Aurorei s-au ridicat a surpriz.
- Tatl tu nu e mort cum credeam, triete i este englez, a
rostit Rodrigo dintr-o rsuflare.
Aurora a rmas mut de uluire. A respirat o dat i nc o dat,
pn cnd aerul a nceput s-i circule din nou n plmni. A n
cercat s vorbeasc, dar n-a reuit s scoat niciun sunet din gt
lej. S-a speriat cu adevrat, pentru c vestea aceea putea s
nsemne schimbri mari n viaa ei i ntr-o singur clip a hot
rt c nu voia s mai tie i altceva.
- N u ... nu m intereseaz.
Glasul i era tremurtor. Rodrigo s-a emoionat.

22

Spinii D ragostei
- Mi-am dat cuvntul, ngduie-mi s-l mplinesc.
Aurora s-a ridicat i s-a apropiat de fotoliul pe care sttea un
chiul ei, s-a rezemat de bra, ca atunci cnd era mic. S descopere
c tatl ei nu era mort era deja o surpriz, dar englez! Dintre toate
ghinioanele de neconceput acesta era cel mai imposibil de dige
rat. Mna lui Rodrigo a mngiat prul nepoatei lui, ncercnd
s-o liniteasc, tia ce nesigur trebuia s se simt i dorea din
toat inima s poat s-i tearg vorbele.
- Chiar dac bunica nu mi-a spus nimic pn astzi; faptul c
am aflat nu schimb nimic.
Cnd era ngrijorat, tonul vocii i era la fel ca al unchiului.
- Ba schimb, dar i va explica ea.
Aurora s-a ntors i a vzut-o pe bunica trecnd pragul biblio
tecii i apropiindu-se cu pas tcut, pn a ajuns n faa ei. n ochi
i se citea tristeea.
- tiu ct de greu este pentru tine ceea ce ai aflat adineauri i
mi parc foarte ru.
- Prerile de ru sunt inutile. Maria i-a reinut un zmbet, fiul
ci obinuia s spun aceleai vorbe i pe acelai ton. Oricum
nu-mi pas cine e tatl meu. Acum pot s plec?
ntrebarea a sunat melancolic. Rodrigo simea teama in glasul
nepoatei lui.
- Nu, nu poi nc s pleci. Intr, Diego.
Rodrigo a ridicat ochii peste capul mamei lui i, cu un gest,
l-a poftit pe prietenul su s se apropie.
Inima Aurorei era pe jumtate ieit din piept. Mult timp o f
cuser s cread c tatl ei, un soldat curajos, murise n btlia de
la Bailen. unde au murit atia lupttori spanioli, iar acum afla c
nu era aa. n ncercarea de a se liniti, a nbuit toate ntrebrile
care ii stteau pe limb. A observat cu bgare de seam intrarea lui
Diego n ncpere. Aa cum i se ntmpla de fiecare dat cnd l
vedea, un roi de fluturi n stomac ncepea s dea aripi gndurilor
ei A privit pe iuri ochii lui cprui. Aerul viril pe care l au doar
brbaii siguri pe ei. Prul i era negru i att de des, c i tia res
piraia. II purta prea lung pentru un militar i l tcea s par un tl
har. Nu era foarte inalt, amndoi se priveau n ochi, dar ea l iubea!

23

- Mana... Rodrigo... Aurora.


Salutul s-a transformat n lav ncins cnd ochii brbatului
s-au oprit asupra ei dou secunde mai mult dect de obicei, facndu-i pielea s devin purpurie.
- Luai loc, le-a spus Rodrigo celor trei.
Cum nu erau dect dou fotolii n faa biroului mare, Aurora a
ales s rmn n picioare, lng emineu. Cu un aer distrat, de
getele ei au nceput s mngie polia de marmur de deasupra
em ineului, fr s-i dea seama de calculele pe care le fcea
D iego n vreme ce o privea cu o admiraie puin stpnit.
- Mam, ateptm.
Aurora asculta cu atenie, n vreme ce o cuprindea uurarea
dup explicaiile bunicii. Acum nelegea sentimentele mamei ei.
A aflat din explicaiile Mriei c mama ei fusese promis unui
baron, care intr-adevr murise n btlia de la Bailen, cel care ar
fi putut s fie tatl ei, dar altfel hotrse soarta. n aceeai btlie,
cutndu-1 pe unchiul Rodrigo, dduse peste un cavaler englez,
rnit de moarte. L-a ngrijit timp de sptmni, cci i pierduse
facultatea de a se mica i vorbi, din cauza unei lovituri deosebit
de puternice la cap i, pn cnd i-a revenit de tot, Ines a deve
nit infirmiera lui, munc pe care o cunotea foarte bine i pe care i
o facea cu asiduitate n spitalele precare organizate n tabere, dup j
btlii. Cunotea generozitatea, rbdarea i afeciunea cu care trata
mama ei pe toat lumea. Bunica i povestise cu mult timp n urm
c o ajutase pe doica Eulalia. Primise o lovitur de moarte i fu
sese lsat ntr-un an de pe cmp, n voia sorii. Ines a luat-o cu
ea acas i a ngrijit-o cu drag, cu atenie, pn cnd s-a recupe
rat complet i, n semn de recunotin, doica Eulalia a devenit
confidenta i cea mai bun prieten a ei.
- Mulumesc c ai venit, Eulalia. Rodrigo a privit-o pe femeia
oache care facea parte din familie. Trebuie s lum nite hot
rri i am nevoie de toate prerile posibile.
Eulalia s-a uitat la conte cu o adoraie absolut n ochii negri.
Rodrigo era un brbat incredibil. Un lider magnific. Oam.
respectau i aveau ncredere deplin n judecata lui. Contele
Ayllon era un brbat extraordinar, tolerant i cu un sim al onoare j
24

Spinii D ragostei
de nenfrnt. Cu nalte valori morale i un om iubitor i rbdtor.
Da, categoric, Rodrigo era un om excepional, iar ea tia c avea
s fie foarte important n istoria Spaniei.
- Mam, tii deja c Femando are intenia s m aresteze.
Maria i-a nbuit un suspin involuntar.
R eg ele Fem ando al V lI-lea poruncise s fie executai
Empecinado, Torrijos, locotenent-colonelul Rafael del Riego, iar
dragul ei prieten Francisco de Goya era exilat la Paris. Maria era
contient c i se pusese clu Constituiei din 1812. Nu contai c
n ea erau abolite privilegiile de clas, se suprimau senioriile, se
aboleau drepturile primului nscut i, de asemenea, Inchiziia.
Spania se ntorsese la absolutism, iar Maria, aprtoarea libert
ii, se aga de neputina ei. Patria ei continua s sngereze, sf
iat dup rzboiul mpotriva lui Napoleon, iar acum sute de
spanioli curajoi trebuiau s emigreze n ara vecin, Frana, care,
din duman, devenise aliat al celor care fugeau de mnia regelui.
- La nceput m-a nfuriat c nu tiam cine era tatl nepoatei
mele, dar, datorit lui Diego, am putut s ntrezresc beneficiile
faptului c este strin i n via.
- Beneficii?
ntrebarea i-a ieit Aurorei gtuit.
-T rebu ie s pleci din Spania, a fost laconicul lui comentariu.
- Mai degrab mor!
Rodrigo i-a privit cu atenie nepoata.
- Mama i cu tine vei pleca imediat n Anglia. Pot s-i in
piept regelui i s rspund singur pentru viaa mea, dar nu voi
putea s-o fac dac trebuie s m ocup de sigurana i protecia
voastr. Diego i Eulalia v vor nsoi i, dup ce va trece pri
mejdia, v vei ntoarce acas.
Vorbele lui Rodrigo nu admiteau discuie.
- Nu voi pleca din Spania, nu vreau, aici am tot ce iubesc. Ati
tudinea indolent a Aurorei ncepea s-o oboseasc pe Maria. n
plus. a continuat, e prea mult s presupunem c m vor la ei. Nu
ma cunosc, nici mcar nu tiu c exist, a argumentat ofensat.
Pentru un moment a domnit tcerea.
- Ba tiu de existena ta! Maria i-a privit dur nepoata. Nu m

25

A rlette Geneve
ateptam la un refuz att de categoric, dar trebuie s tii c tatl
tu este un marchiz respectabil i iubit n ara lui...
Aurora nu a lsat-o s termine.
- Bunico, eti contient de ceea ce spui? Englezii sunt nite
pirai care ne fur de secole i crora le ngduim s se cread sal
varea poporului nostru.
Rodrigo a ridicat o sprncean. Se simea vinovat c nepoata
lui vorbea aa despre englezi, influenat de el, care nu prea i
avea la inim din cauza a ceea ce se ntmplase n trecut.
- Pirai? Maria era uluit. Dup o privire lung spre Rodrigo,
i-a ntors ochii ctre nepoata ei. Crezi c nu mi-ar fi plcut ca
tatl tu s fie un ofier spaniol? Dar, cnd nu poi s alegi, te mul
umeti cu ce ai. Iar tatl tu este un marchiz respectabil.
Aurora a bombnit ndurerat.
- Sunt nonconformist din fire. Dumneata m-ai educat aa.
- Poart-te mai respectuos cu bunica ta! s-a rstit la ea Rodrigo,
privind-o suprat. Chiar dac nelegea nesigurana pe care pro
babil o simea, pentru asta nu trebuia s se dovedeasc nerespectuoas. Gndete-te la marea ans pe care o ai dc a cltori. S
nvei lucruri noi. Este o ocazie unic, nepoat.
Maria s-a uitat cu uimire la ntiul ci nscut. Ocheada adresat i
nepoatei nu trecuse neobservat i nelegea prea bine c, dac t
Aurora avea aripi, era exclusiv din vina sa. A oftat, j umtate re- ,
semnat, jumtate hotrt.
- Nu pare o vacan, ci un exil, a spus Aurora, iar glasul i-a
sunat resemnat.
- M gndesc la sigurana ta i a bunicii. Crezi c-mi place
s-mi vd familia departe? C depind de alii, pentru sigurana
voastr?
Aurora s-a simit ndurerat. tia c unchiul ei era supravegheat
i controlat de oamenii regelui i c era o chestiune de timp pn
cnd va fi arestat. O ghear de fier a nceput s-i strng inima.
- De ce nu vii cu noi, s te deprtezi un timp de Spania a n
trebat plin de speran.
- Nu m-ar acoperi de ruine aa ceva? Tonul lui Rodrigo nu f
mitea replic. Ce s-ar alege de onoarea mea dac a face ceva a

26

Spinii D ragostei
de josnic? Nu pot s plec din Spania, ar prea c sunt vinovat, i
nu sunt. Regele Femando nu are n mine un duman i, dac plec,
balana se va nclina ntr-o parte i va prea c fug. Un Velasco
este deasupra laitii.
- Prietenul nostru Francisco este la Paris, dar asta nu nseamn
c e mai puin curajos dect cei care rmn.
Glasul Mriei a sunat prea ncet, chiar dac toi o auziser.
- Dar eu sunt militar, mam, nu-mi abandonez oamenii i sper
c nu sugerezi contrariul.
Vorbele au rmas suspendate n aer. Rodrigo regreta libertatea
pe care i-o dduse nepoatei lui n educaie, independena aceasta
i cauza acum multe probleme. Aurora gndea cu capul ei, aciona
fr s in cont de urmri, fiindc tia c din greeli se nva;
fcuse din ea o fiin mereu dornic de lucruri noi.
-A c u m trebuie s facem planuri.

Capitolul 3
Trsura grea urca erpuind pe dramul ngust de munte. Lsnd
in urm provincia Cdiz, nainta spre oraul montan Ronda. Ser\ iuiru care i nsoeau simeau strlucirea arztoare a soarelui pe
capetele lor, chiar dac briza rcoroas a Mediteranei calma n
parte neplcerile clritului. nuntrul habitaclului legnat i n
tunecos atmosfera devenea mai sufocant, aerul umed i cald
prea o ptur i transforma fiecare respiraie ntr-un gfit.
- Parc nu se mai termin niciodat cltoria asta. N-am cre
zut vreodat c poate s fie undeva att de cald.
Cristopher l-a privit pe fratele lui mai mic comptimindu-1 oa
recum. I tainele groase pe care le purtau i fceau s asude copios.
Sc atepta s fie cald n Spania, dar realitatea depea ateptrile,
dei trebuia sa admit c, obinuit cu griul Angliei, sosirea n

|27

A rlette Geneve
Cdiz se dovedise uimitoare. N u vzuse niciodat un ora n care
casele reflect atta lumin. Cltoria cu vaporul fusese calm,
dar acum, cnd se apropiau de destinaie, emoia ncepuse s pun
stpnire pe spiritul su linitit. Nu tia ce l atepta, dei promi
siunea fcut tatlui su lsa foarte puin loc pentru speculaii.
Oftatul adnc al lui Andrew l-a scos pe Cristopher din gndu
rile lui.
N-am crezut niciodat c ara asta poate s fie att de fru
moas, i ce contraste!
i nc n-am vzut nordul. Tata zice c seamn mult cu An
glia n privina climei, plou mult i e mai frig dect n sud.
Andrew s-a uitat fix la fratele lui.
Eti ngrijorat?
ntrebarea era inchizitoare.
Da, tata a profitat de starea lui ca s ne oblige s facem
aceast cltorie, care se poate dovedi nul, dac temerile mele se
dovedesc adevrate.
Andrew i-a privit fratele mai mare, fr s fac presupuneri,,]
vorbele erau de prisos cnd amndoi aveau aceleai griji. Fruntea
ncruntat i atitudinea sever ale lui Cristopher artau clar ce p
rere avea. Cei patru ani care i despreau nu presupuneau vreun
impediment pentru ca fraii s mpart idei, glume i chiar gusturi.
-A c u m neleg de ce ne-a pus tata s nvm spaniola, poate
i nchipuia c ntr-o zi am putea avea nevoie de ea.
Cristopher i-a fulgerat fratele cu privirea, pufnind prost dispus.
Am nvat spaniola, pentru c am fost n rzboi cu Frana i
trebuia s-i ajutm pe spanioli s-i duc btliile. S nu uii ni
ciodat al cui fiu eti.
Glasul lui Cristopher a sunat prea sec. Spre deosebire de tine, dragul meu frior i motenitor, nu
am attea prejudeci fa de nimeni, nici nu judec lucrurile dup
aparene, fiindc asta genereaz mereu surprize.
Cnd lumea de pe aici o s nceap s-i dea picioare n
dul tu britanic, s-mi mai serveti diatriba asta mpotriva prC-,u
decilor m ele fa de nite oameni obraznici i neruinai
Cred c picioarele vor fi doar pentru tine, eu am de

28

Spinii D ragostei
m limitez la a m bucura de cltorie i de a m lsa surprins de
ceea ce voi ntlni pe drum. Ba, mai mult, nu-i mprtesc p
rerea c simt oameni obraznici i deja mi-ar plcea s m bucur de
clima asta tot anul.
Cu acest ultim comentariu, Andrew a ntors capul ca s se uite
pe geam. Traversau Sierra Bermeja prin nord-vest i ceea ce vedea
l ncnta. Nu se gndea niciodat cum s treac un pod nainte de
a ajunge la el. Dac trebuia s-i fac griji pentru ceva, o va face
cnd va veni clipa, acum voia doar ca aceast cltorie impus s
fie ceva de care i va aminti cu bucurie pe viitor.
Emmanuel o privea tcut, dei un zmbet uor i scpa de pe
buze vzndu-i prietena balansndu-i picioarele n ligheanul cu
ap. Spltoriile colective de pe marginea rului erau locul perfect
n care puteau s vorbeasc fr s fie spionai. n mod normal, erau
pline de femei de condiie umil, dar la ora aceea a dup-amiezii
erau pustii. Emmanuel o vedea trist, chiaf dac nu l mira ntru
totul. Ultimele veti fuseser surprinztoare i nu tia care l uimea
mai mult: faptul c tatl Aurorei era englez ori c va pleca n curnd
n alt ar. I-a admirat picioarele perfecte i mici. Prietena lui rupea
toate normele etichetei, dar, de cnd mplinise cincisprezece ani,
acum doi ani, inima i btea pentru ea.
- A i cele mai frumoase glezne pc care le-am vzut n viaa mea.
Aurora s-a uitat la el zmbitoare.
Eti un francez neruinat.
Privirea lui Manuel era lipsit de orice sentiment obscen. Ea
avea ncredere n el. mprtiser singurtatea unul cu altul.
Ciolul lsat de dragostea matern pe care nu o cunoscuser. Pri
virile acuzatoare ale oamenilor din sat, pentru c tatl lui era fran
ce/, ca i cum el ar fi fost vinovat pentru asta!
E adevrat c tatl tu e marchiz?
Aurora s-a strmbat cu subneles.
- De parc ar conta.. Titlurile nu-i fac pe oameni mai buni.
Unchiul tu c conte, i-a rspuns, ca s-o tachineze.
- i tatl tu la fel, a contraatacat iute. dar asta nu nseamn c
sunt mai buni, fiindc sentimentele sunt cele care conteaz, ceea

29

A rlette Geneve
ce facem n via ca s-i ajutm pe cei n nevoie.
- A i idealuri foarte nalte, i faci griji pentru toi.
Aprecierea din glasul lui era nendoielnic. Emmanuel avea n
minte numeroii orfani din cminele de copii, pe care i ajuta ea.
Copiii i spuneau ngerul de aur, pentru c i ngrijea, i hrnea i,
cel mai important, le oferea afeciune.
- Dac i ajutm pe ceilali, viaa ne va rsplti. n faa expre
siei de uimire a prietenului ei, Aurora a zmbit trengrete. tii
c glumesc... poate faptul c am avut o doic iganc m-a fcut s
vd lumea cu ochii ei.
Manuel a privit-o surprins.
- Dar iganii sunt radicali n obiceiurile lor! Exclamaia a sunat
nencreztor.
i era adevrat. iganii erau o comunitate nchis i cu obice
iuri pe care nu le mprteau cu nimeni.
- Se ajut ntre ei, Manuel, nu conteaz c unul are mai mult
i altul mai puin, se ngrijesc i se apr. Printre ceilali muritori,
dac ai mai mult dect altul l priveti de sus i l faci s se simt
ca un rahat cu ochi.
- Rahat cu ochi?
Emmanuel nu i-a putut reine hohotul de rs.
- Golanule! N-ar trebui s rzi de mine.
- tii c ador limbajul tu colorat, att de diferit de cel al fe
ticanelor fricoase pe care ele cunosc.
Aurora a fcut ochii mari, prefacndu-se uimit.
- Fric.... Ei, nu! Ar trebui s-i fie ruine s vorbeti aa des
pre fete.
- mi va fl foarte dor de tine i m doare suferina pe care i-o
va provoca plecarea.
- mi cunoti doar firea optimist, a continuat ea. Am hotrt
s profit la maximum de tot ce mi se ntmpl.
Aurora a ridicat brbia i i-a druit un zmbet trengresc. J
- Am vorbit cu tata i i-am spus c mi-ar plcea s-mi conti
nui studiile n Anglia. Au nite universiti grozave.
- A i face asta? l-a ntrebat uimit. Mi, s fie!
A rmas gnditoare un moment.

30

Spinii D ragostei
Tata pare ncntat, iar eu voi putea s fiu aproape de tine, s
te consolez cnd vei avea nevoie de un prieten.
Emmanuel i lsase prietena iar cuvinte i asta era ceva ne
obinuit.
- Te-am surprins?
- Ca pe-o pisic intrat-ntr-un dulap de buctrie. Dup o
clip, i-a ntins mna i l-a poftit cu camaraderie: Vino... hai s
mncm ciree.
Manuel a cscat ochii ngrozit.
- Eu n-am de gnd s m car n niciun pom, tii doar cum
mi-a rmas piciorul ultima dat cnd m-am luat dup tine.
Aurora s-a uitat la el, lsnd s-i scape un oftat de nerbdare.
Rodrigo s-a uitat cu mare atenie le cei doi musafiri ai lui.
Amndoi stteau pe fotoliile din faa biroului din bibliotec. Erau
tcui, dar artau o rigiditate excesiv. Semnau foarte mult: ace
lai pr blond-deschis, ochii albatri azurii. nali i bine fcui.
Cel mare avea o atitudine prea sever. O und de cinism i se de
sena la colurile gurii, dar cel mic avea un aspect mai jovial. Pri
vea curios tot ce-1 nconjura, n vreme ce o urm de zmbet se
ivea pe chipul lipsit de griji.
Maria se uita la ei bnuitoare. Amndoi dovediser c tiu la
perfecie limba spaniol, cu excepia unui marcat accent anglo-sa xon. A ncercat s vad n ei ceva asemntor cu nepoata sa, dar nu
a gsit. Maria nu tia c, exceptnd culoarea ochilor, cei doi biei
semnau cu mama lor.
Diego i studia cu prea mult intensitate. Cu minile ncruci
ate la spate, i evalua ca i cum ar fi fost dumani ancestrali pe
punctul s comit o trdare. Ateptau s vin Aurora acas, hoi
nrelile ci erau ceva obinuit, niciodat nu tiau cu exactitate unde
se afla. Diego a zmbit n sinea lui, o adora pe fetia asta. n urm
eu aproape un an, i mrturisise lui Rodrigo sentimentele profunde
pe care le nutrea fa de ea, sentimente mprtite, a presupus el.
Rodrigo 1 rugase s atepte o vreme, pentru c Aurora epa nc
toarte tnr i dorea ca ea s fie convins de ceea ce simea pen
tru el. ( a un bun militar, nelegea c ateptarea ddea de obicei

31

A rlette Geneve
ce facem n via ca s-i ajutm pe cei n nevoie.
- A i idealuri foarte nalte, i faci griji pentru toi.
Aprecierea din glasul lui era nendoielnic. Emmanuel avea n
minte numeroii orfani din cminele de copii, pe care i ajuta ea.
Copiii i spuneau ngerul de aur, pentru c i ngrijea, i hrnea i,
cel mai important, le oferea afeciune.
- Dac i ajutm pe ceilali, viaa ne va rsplti. n faa expre
siei de uimire a prietenului ei, Aurora a zmbit trengrete. tii
c glumesc... poate faptul c am avut o doic iganc m-a fcut s
vd lumea cu ochii ei.
Manuel a privit-o surprins.
- Dar iganii sunt radicali n obiceiurile lor! Exclamaia a sunat
nencreztor.
i era adevrat. iganii erau o comunitate nchis i cu obice
iuri pe care nu le mprteau cu nimeni.
- Se ajut ntre ei, Manuel, nu conteaz c unul are mai mult
i altul mai puin, se ngrijesc i se apr. Printre ceilali muritori,
dac ai mai mult dect altul l priveti de sus i l faci s se simt
ca un rahat cu ochi.
- Rahat cu ochi?
Emmanuel nu i-a putut reine hohotul de rs.
- Golanule! N-ar trebui s rzi de mine.
- tii c ador limbajul tu colorat, att de diferit de cel al fe
ticanelor fricoase pe care ele cunosc.
Aurora a fcut ochii mari, prefacndu-se uimit.
- Fric.... Ei, nu! Ar trebui s-i fie ruine s vorbeti aa des
pre fete.
- mi va fi foarte dor de tine i m doare suferina pe care i-o
va provoca plecarea.
- mi cunoti doar firea optimist, a continuat ea. Am hotrt
s profit la maximum de tot ce mi se ntmpl.
Aurora a ridicat brbia i i-a druit un zmbet trengresc.
- Am vorbit cu tata i i-am spus c mi-ar plcea s-mi conti
nui studiile n Anglia. Au nite universiti grozave.
- A i face asta? l-a ntrebat uimit. Mi, s fie!
A rmas gnditoare un moment.

30

Spinii D ragostei
Tata pare ncntat, iar eu voi putea s fiu aproape de tine, s
te consolez cnd vei avea nevoie de un prieten.
Emmanuel i lsase prietena fr cuvinte i asta era ceva ne
obinuit.
- Te-am surprins?
- Ca pe-o pisic intrat-ntr-un dulap de buctrie. Dup o
clip, i-a ntins mna i l-a poftit cu camaraderie: Vino... hai s
mncm ciree.
Manuel a cscat ochii ngrozit.
- Eu n-am de gnd s m car n niciun pom, tii doar cum
mi-a rmas piciorul ultima dat cnd m-am luat dup tine.
Aurora s-a uitat la el, lsnd s-i scape un oftat de nerbdare.
Rodrigo s-a uitat cu mare atenie le cei doi musafiri ai lui.
Amndoi stteau pe fotoliile din faa biroului din bibliotec. Erau
tcui, dar artau o rigiditate excesiv. Semnau foarte mult: ace
lai pr blond-deschis, ochii albatri azurii. nali i bine fcui.
Cel mare avea o atitudine prea sever. O und de cinism i se de
sena la colurile gurii, dar cel mic avea un aspect mai jovial. Pri
vea curios tot ce-1 nconjura, n vreme ce o urm de zmbet se
ivea pe chipul lipsit de griji.
Maria se uita la ei bnuitoare. Amndoi dovediser c tiu la
perfecie limba spaniol, cu excepia unui marcat accent anglo-sa xon. A ncercat s vad n ei ceva asemntor cu nepoata sa, dar nu
a gsit. Maria nu tia c, exceptnd culoarea ochilor, cei doi biei
semnau cu mama lor.
Dicgo i studia cu prea mult intensitate. Cu minile ncruci
ate la spate, ii evalua ca i cum ar fi fost dumani ancestrali pe
punctul s comit o trdare. Ateptau s vin Aurora acas, h oi
nrelile ci erau ceva obinuit, niciodat nu tiau cu exactitate unde
se afla. Diego a zmbit n sinea lui, o adora pe fetia asta. n urm
cu aproape un an, i mrturisise lui Rodrigo sentimentele profunde
pe care le nutrea fa de ea, sentimente mprtite, a presupus el.
Rodrigo 1 rugase s atepte o vreme, pentru c Aurora epa nc
foarte lan ir i dorea ca ea s fie convins de ceea ce simea pen
tru el. Ca un bun militar, nelegea c ateptarea ddea de obicei

31

A rlette Geneve
rezultate bune, iar el nu se grbea. Chiar dac trebuia s-i con
troleze stranic sentimentele, nu va ngdui ca ele s distrug acel
ceva pentru care era gata s lupte pn i va atinge scopul: dra
gostea Aurorei.
Glasuri i rsete care se auzeau din vestibul le-au vestit tutu
ror c Aurora sosise acas. Rodrigo i ceruse Eulaliei s o anune
pe nepoata lui c o ateptau imediat n bibliotec. Au auzit-o
lundu-i la revedere de la prietenul ei Emmanuel, com plice la
toate nzbtiile pe care le fcea cnd el nu se afla la studii n Salamanca. A scos o exclam aie i a intrat vijelioas n ncperea
unde o ateptau toi nerbdtori.
Nim eni nu a tiut cine a fost mai surprins privindu-se reciproc.
Ea a avut o viziune complet a tuturor, inclusiv a celor doi musa
firi care o priveau cu gura cscat. Unchiul Rodrigo o privea cu
o mustrare n ochi, iar bunica etala un rictus de suprare n privire.
Zmbetul larg al lui D iego vzndu-i inuta nengrijit a dezar
mat-o i a dorit s-o nghit pmntul. Imaginea pe care o oferea
era cea a unei ignci nomade.
Aurora avea prul bogat lsat liber i nclcit. Poala fustei era
nc umed. Mnecile rochiei, pline de pete maronii, artau ceea
ce fcuse n dup-amiaza aceea, iar umfltura suspect a buzuna
relor i-a smuls lui Diego un zmbet. Erau pline de ciree! i a b
nuit c proveneau din livada lui. Avea minile zgriate de la
cratul n pomi, iar pantofii i inea n mn. Intrase descul,
obicei pe care l avea din copilrie. Aurora n-a izbutit s spun
nimic, era att de concentrat n scrutarea vizitatorilor, nct uitase
ct de puin prezentabil era nfiarea ei.
Aurora, du-te imediat n camera ta. Mai trziu vom avea o
discuie despre inuta ta.
Rodrigo era teribil de suprat. Tonul vocii sunase prea strict i
marial. Fr s rosteasc niciun protest, a nclinat capul i a ieit
la fel de brusc cum intrase.
Eulalia nu putea s-i stpneasc rsul vzndu-i inuta n ne
ornduial. Cunotea obiceiul fetei de a mnca fructe la orice or
din zi fr, s-i pese unde se afl. Obinuia s intre n livada :lamiliei Vilchez sau a contelui La Housaye.

32

Spinii D ragostei
- Hm, cinele vagabond nu moare de foame.
- Crezi c acum m ajut proverbele tale? Puteai s m fi
anunat, dar nu!, trebuia s m lai s-mi fac intrarea triumfal.
Aurora a gemut mhnit. Doic, tii c prima impresie conteaz,
iar eu nu voiam s le dau dumanilor mei nicio arm pe care s-o
foloseasc mpotriva mea. Glasul i era peste msur de ndurerat.
Nu tiu ce voiai s ctigi cu asta.
- Cndva trebuie s nvei s gndeti nainte de a aciona. Tr
ieti viaa din impuls n impuls, iar asta trebuie s se termine odat.
Voiam s te vad cealalt familie cum eti cu adevrat. Zmbetul
Eulaliei era molipsitor. Fetio, nu tiu cine a fost mai surprins, en
glezii ia nepai cred c stau i acum cu gura cscat.
- Dar unchiul nu m va ierta, nici bunica. Drace, ai vzut faa
Iui Diego?
- Fetio, dintre toate, asta trebuie s te preocupe cel mai puin;
n plus, tocmai le-ai dat celor doi frai vitregi ai ti o sperietur de
moarte. Le trebuia ceva care s-i scuture un pic; au stat epeni vreme
de trei ore, s vezi i s nu crezi, ba chiar i-au adus ierburile lor ca
s le bea. S m pici cu cear dac asta prevestete ceva bun.
- Dar acum i vor face o impresie greit despre noi, vor crede
c toate fetele spanioloaice sunt nengrijite i vulgare.
Atta dezndejde a facut-o pe Eulalia s rd.
- Racii4 tia doi deja aveau o impresie defavorabil despre
tot i nimic din ce poi s faci sau s spui nu va schimba lucrurile.
Dar, doic, ce spui este teribil i n plus sun a nfumurare.
i ceva ce va trebui s schimbi, de aceea intrarea ta a fost ct
se poate de nimerit, crede-o pe btrna asta care tie ce spune.
Aurora a privit-o lung i, cu toate c nu nelegea nimic, doica
ei mereu i dduse sfaturi bune i nimerite.
- De ce scoi rochia violet?
Eulalia a privit-o cu ochi strlucitori.
- Pentru c le vei face o a doua surpriz racilor ti.
Aurora a nceput s bat n podea cu piciorul.
hCHIila " ?umcau rac pc englezi, datorit uniformei roii din Rzboiul de
Independena spaniol (n.a.).

33

A rlette Geneve
rezultate bune, iar el nu se grbea. Chiar dac trebuia s-i con
troleze stranic sentimentele, nu va ngdui ca ele s distrug acel
ceva pentru care era gata s lupte pn i va atinge scopul: dra
gostea Aurorei.
Glasuri i rsete care se auzeau din vestibul le-au vestit tutu
ror c Aurora sosise acas. Rodrigo i ceruse Eulaliei s o anune
pe nepoata lui c o ateptau imediat n bibliotec. Au auzit-o
lundu-i la revedere de la prietenul ei Emmanuel, com plice la
toate nzbtiile pe care le fcea cnd el nu se afla la studii n Salamanca. A scos o exclamaie i a intrat vijelioas n ncperea
unde o ateptau toi nerbdtori.
Nim eni nu a tiut cine a fost mai surprins privindu-se reciproc.
Ea a avut o viziune complet a tuturor, inclusiv a celor doi musa- J
firi care o priveau cu gura cscat. Unchiul Rodrigo o privea cu 1
o mustrare n ochi, iar bunica etala un rictus de suprare n privire. J
Zmbetul larg al lui D iego vzndu-i inuta nengrijit a dezar- j
mat-o i a dorit s-o nghit pmntul. Imaginea pe care o oferea j
era cea a unei ignci nomade.
Aurora avea prul bogat lsat liber i nclcit. Poala fustei era j
nc umed. Mnecile rochiei, pline de pete maronii, artau ceea I
ce fcuse n dup-amiaza aceea, iar umfltura suspect a buzuna- I
relor i-a smuls lui Diego un zmbet. Erau pline de ciree! i a b- |
nuit c proveneau din livada lui. Avea minile zgriate de la
cratul n pomi, iar pantofii i inea n mn. Intrase descul, I
obicei pe care l avea din copilrie. Aurora n-a izbutit s spun 1
nimic, era att de concentrat n scrutarea vizitatorilor, nct uitase J
ct de puin prezentabil era nfiarea ei.
- Aurora, du-te imediat n camera ta. Mai trziu vom avea o
discuie despre inuta ta.
Rodrigo era teribil de suprat. Tonul vocii sunase prea strict i
marial. Fr s rosteasc niciun protest, a nclinat capul i a ieit
la fel de brusc cum intrase.
Eulalia nu putea s-i stpneasc rsul vzndu-i inuta n ne
ornduial. Cunotea obiceiul fetei de a mnca fructe la orice ora
din zi fr, s-i pese unde se afl. Obinuia s intre n livada lamiliei Vilchez sau a contelui La Ilousaye.

32

Spinii D ragostei
- Hm, cinele vagabond nu moare de foame.
- Crezi c acum m ajut proverbele tale? Puteai s m fi
anunat, dar nu!, trebuia s m lai s-mi fac intrarea triumfal.
Aurora a gemut mhnit. Doic, tii c prima impresie conteaz,
iar eu nu voiam s le dau dumanilor mei nicio arm pe care s-o
foloseasc mpotriva mea. Glasul i era peste msur de ndurerat.
Nu tiu ce voiai s ctigi cu asta.
- Cndva trebuie s nvei s gndeti nainte de a aciona. Tr
ieti viaa din impuls n impuls, iar asta trebuie s se termine odat.
Voiam s te vad cealalt familie cum eti cu adevrat. Zmbetul
Eulaliei era molipsitor. Fetio, nu tiu cine a fost mai surprins, en
glezii ia nepai cred c stau i acum cu gura cscat.
- Dar unchiul nu m va ierta, nici bunica. Drace, ai vzut faa
lui Diego?
- Fetio, dintre toate, asta trebuie s te preocupe cel mai puin;
n plus, tocmai le-ai dat celor doi frai vitregi ai ti o sperietur de
moarte. Le trebuia ceva care s-i scuture un pic; au stat epeni vreme
de trei ore, s vezi i s nu crezi, ba chiar i-au adus ierburile lor ca
s le bea. S m pici cu cear dac asta prevestete ceva bun.
- Dar acum i vor face o impresie greit despre noi, vor crede
c toate fetele spanioloaice sunt nengrijite i vulgare.
Atta dezndejde a facut-o pe Eulalia s rd.
- Racii4 tia doi deja aveau o impresie defavorabil despre
tot i nimic din ce poi s faci sau s spui nu va schimba lucrurile.
- Dar, doic, cc spui este teribil i n plus sun a nfumurare.
- i ceva ce va trebui s schimbi, de aceea intrarea ta a fost ct
se poate de nimerit, crede-o pe btrna asta care tie ce spune.
Aurora a pnvit-o lung i, cu toate c nu nelegea nimic, doica
ei mereu ii dduse sfaturi bune i nimerite.
- De ce scoi rochia violet?
Eulalia a privit-o cu ochi strlucitori.
- Pentru c le vei face o a doua surpriz racilor ti.
Aurora a nceput s bat n podea cu piciorul.
f e l 11, " " umca" ci P englezi, datorit uniformei roii din Rzboiul de
Independenii spaniol (n.a ).

33

A rlette Geneve
- Nu sunt racii mei!
Aurora a pufnit n vreme ce termina s-i ung trupul cu ulei de
cocos. Eulalia i spunea ntotdeauna c o domnioar trebuie s-i
rsfee pielea i, cu toate c ei i se prea de o vanitate scandaloas,
era deja obinuit cu excentricitile doicii ei. Mereu i punea cteva
picturi de ulei de cocos, pe care l prepara chiar ea, n apa de baie
i cteva picturi n palm, ca s-i dea pe corp, soarete andaluz era
neierttor. Aurora a protestat cnd Eulalia i-a spus c voia s-o ajute
s se mbrace. Era contient c, dac nu ar fi de fa, fata nu i-ar
pune pn la urm jumtate din rufaria de corp, se obinuise cu li
bertatea de a nu o purta, dar azi trebuia s fie impecabil.
Cristopher amuise. Tnra care tocmai intrase pe u abia daca
mai semna cu iganca pe care o vzuse n urm cu mai puin de-o
or. ntr-o rochie cu o croial modern i de cea mai neobinuit
culoare pe care o vzuse vreodat, violet, l privea cu ochi curioi
i provocatori. Intrase la fel de mndr ca o prines; a vzut ges
tul trufa pe care I-a dedicat unchiului ei, gest pe care el l-a neles
de ndat, cci dovedea o hotrre asemntoare cu a lui. I-a ob
servat prul strns ntr-un coc perfect la ceafa, n afar de cteva
uvie rebele, care nu se lsau supuse. A admirat podoabele argin
tii care modelau cteva uvie prinse n ele i care ieeau n evi
den ca nite limbi de foc. Culoarea ochilor l-a nucit, erau cei
mai extraordinari pe care i vzuse n viaa lui, de o culoare nede
terminat, ntre bronz i aur, da, ntr-adevr, fata era de o frumu
see excepional. Prevedea deja problemele pe care le va provoca
la Londra, dac se hotra s-i nsoeasc, mai cu seam fiindc nu
se putea nega a cui fiic era, cu prul armiu i gropia din obraz.
Diego nu putea s respire, o ghear i apsa pe inim. Mereu
reuea s-l surprind, indiferent cum ar fi fost, mbrcat ca o i
ganc sau ca o prines. Ochii Aurorei s-au oprit n ochii lui o clip
mai mult dect n ai celorlali, i asta l-a umplut de o cldur scn
teietoare. I-a ntors zmbetul i a nclinat capul n chip de accep
tare, gest care a trecut neobservat de ctre toi, mai puin de Eulalia.
Glasul Mriei i-a ntors pe amndoi n prezent.
- Domnilor, s trecem n sufragerie, cina e gata de ceva vrem

34

Spinii D ragostei
Maria i-a folosit talentele de gazd ca s-i binedispun pe co
meseni. V-am pregtit ceva uor, ne nchipuim c, dup cltoria
grea, nu dorii dect s v odihnii. Vom cina i dup aceea vom
bea cafeaua n curte.
Cina s-a desfurat n tcere. Dup ce a nceput cu un sos iute,
foarte rece, care i-a ncntat pe Cristopher i pe Andrew, a continuat
cu o friptur de miel cu sos de cimbru i rozmarin. Amndoi fraii
au rmas ncntai cnd au gustat o piftie pe care spaniolii o nu
mesc jamn. Aurorei nu-i venea s cread c oamenii se minunau
de o mncare aa simpl. Andrew era flmnd, dup o cltorie
lung i att de clduroas, aa c a gustat imediat buna mncare
spanioleasc. Cristopher avea prea multe prejudeci i la nceput
abia a atins bucatele. Aproape mereu a cerut consom, urmat de
omlet franuzeasc i mere coapte la desert. Acum devora tot ce i
se punea n fa. Desertul l ncnta, luase cam trei, de aceea i-a fost
ruine s mai ia altul. i-a lins buzele, s-a ters la gur i, speriat,
i-a dat seama c Aurora nu-I pierduse nicio clip din ochi. Maria
s-a uitat la biat cum devoreaz slnina i s-a rugat s nu-i pice
greu; din fericire, tnrul se mulumise cu trei buci.
Rodrigo a mncat iar poft. Multe gnduri i se ngrmdeau n
minte, nu tia ce ateptase de la familia patern a Aurorei, dar, hotrt lucru, aceti doi frai i atitudinea lor scpau nelegerii lui. Abia
dac vorbiser. Rspunseser la irul lui de ntrebri, mai cu seam
cel mare, cu monosilabe, amnunt care l exaspera peste msur. i
spuseser doar c John, tatl Aurorei, suferise un atac de cord i era
in stare foarte grav. Era al doilea atac n ase luni, i medicii se te
meau pentru viaa lui. Din cauza strii de sntate precare, le ceruse
fiilor lui s mearg n Spania i s dea o scrisoare familiei Aurorei.
Ateptau hotrrea lui Rodrigo, iar el sttea n cumpn.
in vreme ce musafirii beau cafeaua n frum oasa curte anda
luza. Rodrigo i i nsoise nepoata n bibliotec, pentru a-i da scri
soarea pe care i-o aduseser fraii ei din Anglia. O privea tcut
citind resemnat.
- C e prere ai, pacoste m ic?
Rodrigo a vzut c nepoata sa continua s citeasc scrisoarea

35

A rlette Geneve
pe care i-o dduser fraii ei. Simea un anume disconfort.
- John este foarte bolnav. Cere, ca pe o favoare special, s-mi
ngduii s-i nsoesc pe fraii mei vitregi n Anglia ca s-l vd,
el nu poate s se deplaseze n Spania.
O ndoial s-a ivit n ochii Aurorei. Rodrigo i-a luat mna
ntr-ale lui.
-A sta ne d avantajul de a nu trebui s-i rugm s te ia cu ei, n
gduind s pleci, le facem o favoare, eti capabil s vezi diferena?
Aurora i-a privit unchiul i a zmbit.
- Eti iretenia ntruchipat, unchiule.
Rodrigo i-a fcut com plice cu ochiul.
- Uneori, o diferen att de subtil poate s ncline balana n
orice situaie. Ai ansa s cltoreti i s cunoti alte locuri, eu
voi fi linitit tiindu-te n siguran, alturi de bunica. Cred c e un
trg corect i, n schimb, trebuie doar s-i cunoti tatl.
- Chiar i aa, nu vreau s plec din Spania, unchiule, este sin
gurul pmnt pe care l cunosc i am senzaia nelinititoare c, dac
plec, nu voi mai putea s m ntorc. Rodrigo a mngiat-o pe obraz,
ca atunci cnd era micu. Nu tiu ce voi ntlni n Anglia, cum voi
fi tratat, mi amintesc doar ce ru a dus-o Manuel aici. Oamenii lo
cului l priveau mereu ca pe un strin, cu toate c mama lui era spa
nioloaic. Nu-mi doresc acelai tratament pentru mine acolo.
- Francezii ne-au fost inamici, englezii aliai, e o diferen
clar pe care nu trebuie s-o uii niciodat, pentru c asta poate si
nsemne nfrngerea sau triumful nostru.
- Unchiule... nc au Gibraltarul nostru!
Rsul dezminea exagerarea din tonul ei.
- Dar mi nchipui c te vei lupta, c este chiar posibil s ni-l
dea napoi fr nicio replic. Aurora a mijit ochii n faa mpun
sturii meritate. Promite-mi c te vei purta ca o doamn cc eti.
fr hoinreli pe strzi i faimoasele tale cuvinte deocheate. i s
nu umbli descul...
- Promit c m voi prezenta ca o fem eie respectabil i m u)l
purta ca o spanioloaic implacabil. Rodrigo a privit-o cu mata
drag, nct ei i s-au umplut ochii de lacrimi. Cnd trebuie s p!<'<
- Poimine.

36

Spinii D ragostei
Att de repede?
ntrebarea a fost pus pe un ton mhnit, iar ochii i s-au umplut
de lacrimi.
E posibil ca, atunci cnd vei ajunge, tatl tu s nu mai fie
n via. Totul e mpachetat de mai multe zile, e mai bine s pleci
ct mai repede.
- tiu... Dar e att de greu.
Rodrigo a privit-o cu afeciune n ochi. tia ce provocare uria
i se deschidea n fa, dar aceast provocare putea s nsemne multe
lucruri i a dorit din adncul inimii s nu plteasc mai trziu pen
tru impulsul de a-i trimite nepoata ntr-o ar strin.
- tiu c-i vei da toat silina s faci aceast cltorie ct mai
profitabil cu putin. Aurora i-a ntors privirea spre unchiul ei.
Ai cuvntul meu c voi veni dup voi de ndat ce mprejurrile
mi vor ngdui, iar eu nu te mint niciodat, p a co ste mic.
Aurora i-a mbriat unchiul, convins c aa va fi.

Capitolul
Aurora i Eulalia au fost gata de plecare foarte devreme. Pur
tau haine dc cltorie uoare, pentru c n luna august temperatura
era deja ridicat la ora aceea a dimineii. Maria li s-a alturat la in
trare i, surprinztor, Diego a fost ultimul care a sosit.
Trsura mare pe care o cumprase Rodrigo cu luni n urm
t-a impresionat pe cei doi englezi. Era destul de ncptoare ca s
transporte toate cuferele inclusiv cufaraul care coninea toate lea
curile Eulaliei Aurora s-a aezat pe banca de catifea, cu bunica
dc-o pane i I ulalia de alta. Diego i cei doi englezi stteau n faa
lor. A nchis ochii i s-a cufundat n gnduri. Ultimele sptmni fu
seser haotice, dar nc o facca s rd amintirea scenei cu Eulalia
i cele dou cul'cre uriae ale ei; unul era att de greu, nct Rodrigo

37

A rlette Geneve
a ntrebat-o dac nu cumva erau pline cu pietre pe care s le arunce
mpotriva englezilor de ndat ce vor debarca n Anglia, dar Eulalia
a refuzat s renune la ceva, avea totul bine ferecat cu cheia. Cheie
pe care pe urm i-a atmat-o de gt, pe un nur subire de catifea
purpurie, culoarea buzelor ei. Era surprins c aceast cltorie nu
ncepe din oraul Cdiz; acum urmau s strbat Spania de la sud la
nord. Micul vel ier cu trei cataTge, proprietatea lui sir John Beresford, va nconjura coasta Portugaliei pn va ajunge n oraul San
Sebastin, de acolo se vor mbarca spre destinaia Dover. i o fcea
s zmbeasc stjeneala lui Cristopher i a lui Andrew, pentru c,
dac ei i-au nchipuit vreodat c n Ronda era cald, cnd au ajuns
la Crdoba, au crezut c intraser direct n infern.
Cnd au ajuns n nord, s-au instalat ntr-o cas mare, proprie
tate a bunicului ei, care era situat pe muntele Igiieldo i din bal
coanele largi ale vilei vedea plaja La Concha. La ora aceea a
dup-am iezii se arta furtunoas. Fraii ei vitregi strbteau sa
tele de nord, ngrijorai de ntrzierea cu care Maria i rezolva
treburile. Sosiser de cteva sptmni, dar ea trebuia s pun la
punct nite afaceri nainte s prseasc Spania, afaceri care tr-j
gnau mai mult dect de obicei. Aurora sttea pe jos n faa bal
coanelor mari deschise. O uoar briz anuna c n curnd va
ploua peste oraul solitar. La ora aceea a dup-amiezii doar c
iva trectori i fceau curaj n aerul care devenise rece. n nor
dul Spaniei luna octombrie nsemna c unele zile puteau s fie
frumoase, dar majoritatea erau destul de urte, o anticipare a ier
nii ce va veni. Continua s-i scrie lui Manuel i regreta mult c
nu-1 vzuse n ziua plecrii.
Maria o privea cu atenie prin ua ntredeschis. Nepoata ei era
descul i devora o farfurie cu migdale pe msur ce scria. Regreta
mult schimbarea de planuri, dar ea trebuia s plece imediat la Paris
i spera c Aurora nu va lua asta ca pe un afront. Sosirea rapid a
lui Diego a oprit pana pe jumtate nmuiat. Aurora o presimise,
s-a ntors i i-a privit pe amndoi, s-a ridicat i le-a zmbit.
- Bunico, ai terminat cu demersurile?
Tcerea prelungit i-a artat c erau veti care n-avtau saplac deloc.

38

Spinii D ragostei
Velierul cu trei catarge continua s fie ancorat n port, n vreme
ce pasagerii urcau pe pasarele. Urmau s plece ntT-o or spre
Dover. Michael Carter, cpitan al D iavolului negru, continua pre
gtirile mprind diverse sarcini care ineau alert ntreg echipajul.
Aurora nu a plns, aa cum credea c va plnge n aceeai clip
n care silueta bunicii se va pierde la orizont. Au plns Eulalia i
Mana, cnd s-au desprit. Nu nelegea de ce bunica ei nu o n
soea n Anglia, nu nelegea problemele pe care trebuia s le re
zolve la Paris, nici de ce erau att de grave, nct trebuia s-o
nsoeasc D iego. i prom isese c n cteva sptmni se vor
reuni, dar o anume descurajare i arta c va ntrzia mult mai
mult dect promitea. Se simea nelat i a insistat s-o nsoeasc,
dar fusese n zadar. Cu o ultim privire rugtoare, s-a uitat la bu
nica ei, s-a ntors i a urcat cu grij pe puntea vaporului.
Astfel, din naltul prorei Diavolului negru a vzut cum siluetele
tremurtoare, a Mriei i a lui D iego, se ndeprtau ncet-ncet.
i-a reinut impulsul de a striga spre cer. Cristophcr a vzut-o pe
fat, care-i avea n continuare spatele eapn i se inea strns de
bordul vaporului, nu vrsa nicio lacrim, nu scotea niciun geamt.
Aceast stpnire de sine l uimea, pe parcursul cltoriei de
monstrase o mare cumptare. Era obosit, ceea ce trebuia s fie un
periplu de circa trei sptmni se transformase n trei luni. Suferea
pentru tatl lui, chiar dac primea informaii despre sntatea aces
tuia prin telegrame. i-a ntors din nou privirea ctre ea i s-a n
trebat ce i-o trece prin minte.
Aurora era distrus, i tcea zeci de idei despre bunica sa. Iar
inima ii plngea neconsolat, srutul pe frunte pe care i-1 dduse
Diego nu fcuse dect s-o descurajeze i mai mult. Cnd uscatul
a disprut la orizont, Aurora a cobort n cabina pe care o mpr
ea cu Eulalia. Dei velierul nu era foarte mare, era comod i dis
punea de toate utilitile: o cad din alam i un emineu mic. Ea
se simea ns la fel de lipsit de via ca zilele cenuii care pre
ced iama. S-a aezat pe fotoliul din catifea grena, i-a mngiat
trista prul, i-a acoperit faa cu minile i a izbucnit ntr-un plns
ndelung reinut.

39

A rlette Geneve
Anglia, Crimson Hill
Justin Clayton Penword l asculta cu atenie pe tatl lui, Devlin Charles, duce de Arun, i i asimila vorbele, ce se ntipreau pe
rnd n creier. Cheful de noapte i cerea factura. Ieise cu fratele
lui, Jamie, i cu vrul lor scoian Brandon, care venise de cteva
zile din inuturile nalte ale Scoiei mpreun cu sora lui, Casey,
pentru sezonul monden ce urma s nceap n cteva sptmni.
Greaa i strngea stomacul, iar nfiarea pmntie spunea ori
cui l privea ct de ru se simea. ncercase s-l nving pe uria
ul lui vr, dar fusese n zadar. Ce-i spunea tatl lui? Teribilele
arsuri din stomac nu i ngduiau s se concentreze i se temea
c, dintr-un moment ntr-altul, nu-i va putea controla icnetele i
va vomita pe jiletca impecabil gri perl a tatlui su.
Devlin a ncetat un moment s-i vorbeasc fiului su. Dup
nuana verzuie a feei, trebuia s se fi simit foarte ru. S-a gndit
c tinerii nu tiau nici s bea, nici s se poarte. Dup aceea va
avea o discuie cu nepotul lui, care era cu patru ani mai mare dect
Justin, dar acum l interesa ca ntiul lui nscut s i acorde ceva
mai mult atenie.
- i se pregtete un ceai tare. tii deja ce prere am despre cei
care beau i nu sunt n stare s se controleze.
Justin a gemut la auzul criticii. El tia s se controleze la bu
tur, cu excepia nopii trecute.
- Tat, att eu, ct i fratele meu suntem n stare s bem ore n
tregi fr s ne clintim. Dar te asigur c dracu mpieliat de Bran
don nu e om, este cu neputin s-l dobori.
- Vrul tu se afl n Anglia ca s-i mrite sora, nu ca s |
treac mpreun cu descreieraii mei de fii.
- Tat, voiai s-mi vorbeti despre Casey?
ntrebarea a sunat trist.
- Vreau s-i vorbesc despre logodna ta.
Justin l-a privit nedumerit. A cele vorbe ntr-adevr au izbii
s-l dezmeticeasc un pic.
- D in cte tiu, burlcia mea nu e n primejdie.
40
I !

Spinii D ragostei
- Vorbesc despre fiica lui John Beresford, vecinul nostru. Justin a crezut c tatl lui delira. Abia i-a revenit dup atacul de cord,
am fost s-l vizitez, cu mare amabilitate, desigur. Am vorbit pe
larg i n amnunt despre Redtower, vreau s revin n posesia
noastr.
- Te referi la motenirea lui Clare? a ntrebat.
Devlin a confirmat.
- ntr-adevr, acele pmnturi sunt ale noastre din vremuri
imemoriale, chiar dac le putem recupera doar prin cstorie, iar
blestemaii ia de Beresford le-au inut n minile lor timp de patru
generaii. A sosit momentul s le recuperm.
Justin l-a privit sceptic.
- John nu are dect biei, e greu de recuperat motenirea.
Afirmaia lui Justin era exasperant, iar Devlin i-a ncruntat
suprat sprncenele argintii.
-A r e o fiic de vrsta mritiului i eti contient c exist un
acord semnat de ctre ambele familii pentru continuarea alianei.
Redtower se va ntoarce la noi cu dota fiicei lui, aa a rmas sta
bilit la momentul potrivit.
- Tat... M tem s ntreb cum de a aflat de aceast fiic pe
care nu o cunoate nimeni, dac ntr-adevr o are, cci m ndo
iesc serios.
Justin i-a masat tmplele ntr-o ncercare de a face s nu-i ex
plodeze capul.
- La douzeci i opt de ani ai ti n-ar trebui s desconsideri
capacitatea tatlui tu n rezolvarea acestor chestiuni, dar nu con
teaz, arc o fat care curnd va ajunge n Anglia.
Va ajunge? Vine din colonii?
Justin detesta manierele grosolane i aspre ale americanilor,
care nu erau n stare s pun un picior n faa celuilalt fr s se
mpiedice.
M tem c mult mai ru, fiule, vine din Spania!
Modul afectat n care a rostit ultimele cuvinte l-a impresionat
pe Justin mai mult dect vestea n sine. S-a uitat la el ca i cum
dintr-odat ar li nnebunit.
- Glumeti?

41

A rlette Geneve
Anglia, Crimson Hill
Justin Clayton Penword l asculta cu atenie pe tatl lui, Devlin Charles, duce de Arun, i i asimila vorbele, ce se ntipreau pe
rnd n creier. Cheful de noapte i cerea factura. Ieise cu fratele
lui, Jamie, i cu vrul lor scoian Brandon, care venise de cteva
zile din inuturile nalte ale Scoiei mpreun cu sora lui, Casey,
pentru sezonul monden ce urma s nceap n cteva sptmni.
Greaa i strngea stomacul, iar nfiarea pmntie spunea ori
cui l privea ct de ru se simea. ncercase s-l nving pe uria
ul lui vr, dar fusese n zadar. Ce-i spunea tatl lui? Teribilele
arsuri din stomac nu i ngduiau s se concentreze i se temea
c, dintr-un moment ntr-altul, nu-i va putea controla icnetele i
va vomita pe jiletca impecabil gri perl a tatlui su.
Devlin a ncetat un moment s-i vorbeasc fiului su. Dup
nuana verzuie a feei, trebuia s se fi simit foarte ru. S-a gndii
c tinerii nu tiau nici s bea, nici s se poarte. Dup aceea va
avea o discuie cu nepotul lui, care era cu patru ani mai mare dect
Justin, dar acum l interesa ca ntiul lui nscut s i acorde ceva
mai mult atenie.
- i se pregtete un ceai tare. tii deja ce prere am despre cci
care beau i nu sunt n stare s se controleze.
Justin a gemut la auzul criticii. El tia s se controleze la bu
tur, cu excepia nopii trecute.
- Tat, att eu, ct i fratele meu suntem n stare s bem ore n
tregi fr s ne clintim. Dar te asigur c dracu mpieliat de Bran
don nu e om, este cu neputin s-l dobori.
- Vrul tu se afl n Anglia ca s-i mrite sora, nu ca s pe
treac mpreun cu descreieraii mei de fii.
- Tat, voiai s-mi vorbeti despre Casey?
ntrebarea a sunat trist.
- Vreau s-i vorbesc despre logodna ta.
j
Justin l-a privit nedumerit. Acele vorbe ntr-adevr au iz f^ H
s-l dezmeticeasc un pic.
- Din cte tiu, burlcia mea nu e n primejdie.
I

40

Spinii D ragostei
- Vorbesc despre fiica lui John Beresford, vecinul nostru. Justin a crezut c tatl lui delira. Abia i-a revenit dup atacul de cord,
am fost s-l vizitez, cu mare amabilitate, desigur. Am vorbit pe
larg i n amnunt despre Redtower, vreau s revin n posesia
noastr.
- T e referi la motenirea lui Clare? a ntrebat.
Devlin a confirmat.
- ntr-adevr, acele pmnturi sunt ale noastre din vremuri
imemoriale, chiar dac le putem recupera doar prin cstorie, iar
blestemaii ia de Beresford le-au inut n minile lor timp de patru
generaii. A sosit momentul s le recuperm.
Just in l-a privit sceptic.
- John nu are dect biei, e greu de recuperat motenirea.
Afirmaia lui Justin era exasperant, iar Devlin i-a ncruntat
suprat sprncenele argintii.
-A r e o fiic de vrsta mritiului i eti contient c exist un
acord semnat de ctre ambele familii pentru continuarea alianei.
Redtower se va ntoarce la noi cu dota fiicei lui, aa a rmas sta
bilit la momentul potrivit.
-T a t ... M tem s ntreb cum de a aflat de aceast fiic pe
caic nu o cunoate nimeni, dac ntr-adevr o are, cci m ndo
iesc serios.
Justin i-a masat tmplele ntr-o ncercare de a face s nu-i ex
plodeze capul.
- La douzeci i opt de ani ai ti n-ar trebui s desconsideri
capacitatea tatlui tu n rezolvarea acestor chestiuni, dar nu con
teaz, are o fat care curnd va ajunge n Anglia.
- Va ajunge? Vine din colonii?
Justin detesta manierele grosolane i aspre ale americanilor,
care nu erau n stare s pun un picior n faa celuilalt fr s se
mpiedice.
M tem c mult mai ru, fiule, vine din Spania!
Modul afectat n care a rostit ultimele cuvinte l-a impresionat
pe Justin mai mult dect vestea n sine. S-a uitat la el ca i cum
dintr-odat ar li nnebunit.
- Glumeti?

A rlette Geneve
Nencrederea din glasul lui era de netgduit.
- Fiule... tii c n-a glumi cu ceva att de serios. Din fericire
pentru noi, spaniolii sunt uor de controlat. Sunt sigur c spanio
loaica asta va fi ca un lut moale n minile tale. Eti bogat i ai
unul dintre cele mai vechi titluri din Marea Britanie.
Justin era surprins. N im ic nu l pregtise pentru ultima re
marc. A ntors privirea, nevenindu-i s cread.
- Tat, dac aa gndeti, faci aceeai greeal ca i Bonaparte.
i spunnd asta s-a ridicat, a ajuns la u i a ieit trntind-o.
Se simea incapabil s gndeasc, avea nevoie de o baie, ca s-i
limpezeasc mintea. A urcat treptele scrii imperiale din dou n
dou, ncercnd s nu ia n seam zvcnetele constante din capul
lui, a mers pe coridorul de la nivelul superior, pn a ajuns la dormitorul fratelui su Jamie. Cnd a deschis ua, a fost surprins i ,
s-a oprit brusc: vmi Brandon sttea la picioarele patului enorm I
vorbind cu puternicul lui accent scoian, iar Jamie i acoperea j
capul cu o pern.
- Mi-ai promis c-mi ari iapa pe care a cumprat-o tatl tu.
- tii c o s te omor cnd am s ridic capul, a izbutit s spun j
Jamie ntr-un vaiet tnguitor.
- Mi, s fie! Ar trebui s-i mulumesc, Brandon, c l-ai tre- J
zit pe frate-meu i l-ai scutit astfel pe valet.
Veselia din tonul lui Justin era nendoielnic.
- S-l scutea...? Englezi prpdii.
- nainte s spui ceva, nu uita c tatl tu, unchiul meu, era un
cavaler englez, i-a amintit Justin.
- V rog, ducei-v i vorbii n alt parte, mi explodeaz
capul! a gemut Jamie ncet.
- E limpede c Justin e un pic dezorientat, o fi de la mahmu
real sau din cauza logodnicei?
- Cum dracu tii...?
N u a terminat propoziia.
- Logodnic?
G lasul lui Jamie era gtuit, chiar dac a izbutit s-i inul!1capul i s se ridice puin.
- Se pare c vecinul nostru John are o fiic, iar tata vre
42

Spinii D ragostei
mplineasc acordul ca s recupereze motenirea lsat de Clare.
Din glasul lui Justin nu rzbtea nicio emoie. Brandon i pri
vea cnd pe unul, cnd pe altul, zmbind.
- Cum e posibil s aib o fiic, i noi s nu fi aflat pn acum?
Jamie ncerca o nencredere nucitoare, iar Brandon a izbuc
nit n rs.
- Tocmai pentru c este nelegitim , strin i o vrjitoare,
n-am nici cea mai mic ndoial. Chiar n aceast diminea am
avut o discuie plcut cu unchiul meu.
Abia i se zrea verdele ochilor din cauza rsului.
- i-o nchipui, Jamie, pe dulcea, cum se spune n Spania?,
seora, fcnd ochii ct cepele doar vzndu-1 pe Justin al nostru
i viitorul ei titlu ancestral. Halal cadou!
Justin l-a privit amenintor pe Brandon.
-N iciod at nu m voi sacrifica printr-o cstorie mixt.
Vorbele lui Justin au izbutit s-l surprind pe vrul lui.
- Mixt?...
Brandon nu nelegea.
- Spaniolii sunt catolici, iar noi suntem anglicani. Spaniolii
sunt de cele mai multe ori... imprevizibili.
Prea c Justin d lecii unui copila, dar Brandon nu s-a su
prat, a continuat s zmbeasc.
- Regele vostru, Henric, nu s-a cstorit cu o spanioloaic?
Cum o chema? Catalina de Aragn. O regin nenfricat a zice
eu, cum pare spanioloaica ta s...
Vorbele au rmas suspendate n aer.
Nu e spanioloaica mea, vere, i te sftuiesc s taci, altfel riti
s-i pierzi mndria n pumnii mei! a rostit Justin amenintor.
- Cum e posibil ca John...? Jamie nu putea s accepte uimi
toarea veste. O fi legitim? De neam nobil? Cred c, dac e nele
gitim i de condiie inferioar, ai dreptul s refuzi, nu poi s
ridici la rangul de duces orice plebee.
Gndurile rostite cu voce tare de ctre Jamie l-au nucit.
-Amnuntul sta mi scpase. Rspunsul lui Justin a fost mai
mult o oapta spus pentru sine. Dar, al naibii s fiu, ai dreptate.
Jamie a confirmat dnd din cap.

43

A rlette Geneve
- tii c mereu am dreptate, dar nu te bucura nc, dac tata i-a
spus ceva, este pentru c stpnete situaia bine, n locul tu nu a
rnji cu gura pn la urechi. Jamie s-a ridicat, i-a pus halatul i s-a
ndreptat spre locul unde se afla baia. M freac cineva pe spate?
Hohotele lui de rs se auzeau pe tot holul n vreme ce privea
faa fratelui i a vrului su.
Justin s-a mbiat i s-a brbierit, n vreme ce ntorcea pe toate
feele presupunerile lui Jamie. S-a gndit la John, la timpul pe
care l-a petrecut el n Spania cnd lupta mpotriva lui Napoleon.
A colo probabil a cunoscut-o pe spanioloaic, dar de atunci se
scurseser vreo optsprezece ani. i amintea nc, el avea vreo
zece i Jamie opt. i-a amintit ce triti au rmas fiii lui John Cristopher, Arthur i Andrew - cnd el a plecat la rzboi sub co
manda ducelui de Wellington. S-a gndit iari la discuia avut
cu tatl lui. Dac tnra ar fi o englezoaic cinstit, nu ar fi vreun
inconvenient n ndeplinirea acordului, dar n mprejurrile ac
tuale nu vor putea s-l duc la abator nici n viaa asta, nici n cea
viitoare. i femeie, i spanioloaic!, o combinaie primejdios de
coroziv. Niciun brbat, i cu att mai puin un englez, nu ar ac
cepta posibilitatea de a se lega de o asemenea belea. Va trebui
s-i conving tatl de nesbuina preteniei lui.
P o rtu l D over
Traversarea se dovedise mai calm dect se atepta, i vremea
bun a fcut s ajung n port nainte de data prevzut. A obser
vat agitatul ora Dover i i s-a prut posomort, cldirile gri i
mohorte i spuneau un bun-venit foarte trist sau asta a gndit ea.
Ce diferit se vedea marea n draga ei Mlaga, mereu albastr, dar
n Anglia era de un maro de nedescris. Vntul rece de octombrie
sufla n poala rochiei, care se ridica njurai picioarelor.
Coborser deja bagajele i le urcaser ntr-o trsur care avea
s-i duc pn la Portsmouth. Un oftat adnc i-a scpat din piep1
n faa nesiguranei.
Eulalia o privea de sus pn jos, nendrznind s spun i nici

44

Spinii D ragostei
cuvnt, era contient de profunda dezamgire pe care o simea
copila ei, i asta o ntrista mult, dar vzuse n cri. Aurora tre
buia s fac aceast cltorie. Era scris n destinul ei i, chiar dac
durea, trebuia mplinit. Aurora n-ar nelege, obinuia s-i bat
joc de previziunile ei, poate era mai bine aa, uneori necunoate
rea era cel mai bun aliat.
Cristopher se simea uurat c era aa aproape de cas. Misiu
nea pe care i-o ncredinase tatl lui era terminat. Sora lui vitreg
se afla n Anglia. i i nelegea tristeea. De cnd prsiser ora
ul San Sebastin, n ochii ei de foc se stinsese o flacr. Andrew
ncercase s-i ndulceasc voiajul vorbind cu ea, jucnd cri sau
chiar nsoind-o n plimbrile pe punte. Cristopher crezuse c b
trna i va nsoi pn n Anglia i a fost surprins c a plecat la
Paris cu Diego. Acesta lsase doi brbai, Francisco i Rafael, ca
s le nsoeasc i s se ngrijeasc de doamne, amnunt care l de
ranjase. El era perfect capabil s aib grij de dou femei singure,
dar nu discutase chestiunea. Brbaii vor rmne n csua din p
dure pn la ntoarcerea Mriei i a lui Diego, apoi vor pleca m
preun cu ofierul n Spania.
Aurora continua s rmn tcut. Privea pmnturile verzi i
solitare ale cmpiei englezeti, cnd a nceput s plou foarte pu
ternic. Dintr-odat aerul devenise umed i lipicios. ncerca s se n
senineze nainte de a se prezenta n faa tatlui ei pentru prima
oar. dar senzaia c totul va fi pierdut cretea cu fiecare micare
a roilor trsurii. Vorbea corect limba englez, la fel ca i franceza.
Rzboiul din Spania fcuse ca majoritatea spaniolilor s se apere
in cele dou limbi: engleza pentru aliai, franceza pentru invada
tori. Avea. de asemenea, noiuni de romani. Eulalia i vorbea dese
ori n aceast limb, de cnd era mic. i-a aruncat privirea n afara
trsurii. Abia ajunsese n alt ar i deja i era dor de soarele Mlagi. De rsetele copiilor pe strzi. A ncercat s vad Londra, dar
nu a reuit, ploaia care cdea tcut o mpiedica s zreasc mare
lucru n urma ei, iar ceaa care nvluia oraul era la fel de gri i
deas ca un giulgiu, contaminat de fum de crbune i smog. Au
rora s-a ntrebat dac locuitorii oraului vor putea s respire fr s
cad la pmnt incontieni. nconjurau Londra prin sud-est.

45

A rlette Geneve
Eulalia s-a nfurat mai bine n capa ei neagr. Drdia din
cauza umezelii care se strecura prin hainele ei subiri. Nu se pre
gtise pentru o vreme att de ngheat cum a gsit n Anglia.
Andrew i privea sora vitreg fr ocoliuri, pentru c l in
triga mult. Se dovedise tcut cea mai mare parte a cltoriei, dar
ntrezrea, n strfundul ochilor ei aurii, o inteligen ascuit.
- Mai e puin pn ajungem acas, mi nchipui c eti obosit
i vrei s faci o baie.
Aurora i-a zmbit lui Andrew, era recunosctoare pentru grija
lui.
- Nu sunt mai obosit dect voi ceilali, dar i mulumesc,
Andrs, ntotdeauna e plcut s vd grija pe care mi-o pori.
Aurora era contient de legtura fratern care se ntea ntre
ei, chiar fr s vrea.
- m i place cum sun numele meu n spaniol, nu m deran
jeaz s-mi spui aa, i-a zis deodat.
-T rebu ia s cer voie ca s-o fac? Interesant.
O scnteie de amuzament s-a ivit n ochii Aurorei vzndu-1 pe
Andrew ncruntnd din sprncene.
- M bucur c te amuz, Dawn, i-a rspuns.
- Num ele meu este Aurora, l-a corectat ea zmbind.
- Pi, dac tu mi spui pe nume n spaniol, e drept s fac i eu
la fel cu numele tu n englez.
Aurora s-a gndit un moment.
- Adevrat, dar voi spunei Dawn zorilor de zi, revrsatului
zorilor i aurorei, aa c, dac mi spui Dawn, nu voi ti la care te
referi, i-a explicat zmbitoare.
Cristopher era nucit, ascultnd discuia absurd care se des
fura sub nasul lui. i-a zis c era de vin cltoria lung pentru
delirul lor.
- Asta demonstreaz simplitatea noastr, nu avem nevoie de
attea cuvinte ca s spunem acelai lucru.
Andrew i-a fcut cu ochiul. Se obinuise deja cu faptul c l tu
tuia i i s-a prut neobinuit, dai plcut.
- Cnt-ne ceva, Aurora. Cererea Eulaliei a nucit-o. Cntecul
acela despre prizonier. tii c-mi place mult.

46

Spinii D ragostei
Aurora s-a uitat la Eulalia ntr-o clip de ndoial, poate avea
nevoie de puin evadare. A scos din mica ei valijoar de clto
rie nite castaniete de culoarea abanosului. I le druise bunica
Maria cnd mplinise doisprezece ani. Erau talismanul ei noro
cos. i-a petrecut coardele n jurul degetelor mari, a nchis ochii
o clip i a nceput s emit note joase, lente. Cnd trecuse deja
ceva vreme de cnd scotea note armonioase din castaniete, a n
ceput s recite cu glas dulce i melodios:
Era prin mai, c n d e cald i soare,
cnd g rul fa ce spic i cm piile sunt n floare;
cnd ciocrlia cnt i-i rspunde-o privighetoare;
cnd ndrgostiii se bucur de iubire,
doar eu, trist i tcut, triesc n aceast nchisoare,
i nu tiu nici c n d e ziu, nici c n d luna apare,
dect de la o p sa m ic ce-n zo ri face-o cntare;
ucis-a fo s t de un arca; D um nezeu s -i dea pedeaps mare.
A terminat cu o btaie puternic i, lsnd minile n jos, a
rmas tcut cu ochii pierdui o clip. Cnd n sfrit i-a deschis,
a observat o surpriz mut n ochii frailor ei. Eulalia sttea reze
mat cu un zmbet pe buze, ca i cum ar fi adormit mpcat.
-M agnific instrument, nu l-am mai vzut n viaa mea, cum se
poate face muzic din dou bucele de lemn? Andrew era per
plex. Mi le dai puin?
Aurora i-a scos coardele de dup degete i i-a dat instrumentul.
Incredibil! mi spui ceva despre ele?
Curiozitatea de pe chipul lui Andrew a amuzat-o, a hotrt
s-i fac ;>e plac
- Este un instrument de percuie vechi de secole. Originea lui
coboar pn la anul o mie. Fenicienii aveau o cultur emina
mente comercial, cum probabil tii, i a prosperat n rile me
diteraneene. precum Grecia, Italia i Spania, dar numai ara
noastr a pstrat i dezvoltat folosirea castanietelor de atunci. Sunt
pane din motenirea noastr i le folosim ca s dm culoare i ca
racter spaniol muzicii.

47

A rlette Geneve
D in ce sunt fcute?
- n mod normal se fac din lemn de castan, dar se pot folosi i
alte esene. Aproape toate castanietele se fabric pe msura celui
care cnt cu ele, i-a continuat rbdtoare explicaiile. Acestea
sunt un dar de la bunica mea. Un zmbet care nu a fost observat
de ochii lui Cristopher a fcut-o s i fie dor de ziua n care le-a
primit. Tonurile perechilor sunt diferite n general: cel mai jos se
numete mascul, iar cel mai nalt femel. Perechea care sun mai
nalt se poart n mod normal n mna dreapt. Vrei s le atingi?
Aurora s-a aezat lng Andrew i a ncercat s-i petreac apoi
coardele pe dup degete, dar a fost imposibil, fiindc avea dege
tele prea mari n comparaie cu ale ei. Cred c nu-i vin bine, dar
mi-ar fi plcut s te vd manevrndu-le. I-a zmbit.
- Cine a scris cntecul? a ntrebat deodat Cristopher.
Aurora i-a privit fratele mai mare, care sttuse tcut aproape j
pe tot parcursul drumului.
- Nu este un cntec, aparine unei serii de balade numite ro
maneti. Este destul de veche i foarte uor de recitat n acompa
niament de castaniete.
n glasul fetei nu era nici urm de nfumurare.
- Foarte interesant.
Aurora a regretat c fratele ei era att de zgrcit la vorb. Pro- j
babil c i se citea dezamgirea pe chip, cci Cristopher i-a artat
o urm de zmbet. Ea a fost surprins s vad cum i se transfor
mau trsturile cnd zmbea.
- Aproape am ajuns.
Glasul lui Andrew denota uurare, i n ochii Aurorei s-a ivit
un licr de ovire, dar l-a ascuns imediat, dei nu ndeajuns ca s
nu observe Cristopher.
- Stai linitit, Dawn, de mult am ucis balaurul, a glumit el.
dndu-i seama de adevrata ei team.
- Balaurul? a biguit uluit.
- Vrea s-i pun c n-ai de ce s te temi, noi te vom apra, a
afirmat Andrew ano.
Trsura s-a oprit chiar cnd a rostit ultimele cuvinte, mpiedi
cnd orice rspuns la comentariul lui. O u enorm i grea s-a
-

48

Spinii D ragostei
deschis chiar n momentul n car Aurora cobora ultima treapt.
Un brbat elegant i tnr a alergat s-i salute cu entuziasm pe
Cristopher i Andrew. Aurora a bnuit imediat c era vorba des
pre fratele ei m ijlociu, Arthur, aa c a nceput s-l observe, n
ciuda nopii destul de ntunecate. Era foarte nalt i chipe. Toi
trei aveau acelai pr blond. Dei nu-i putea vedea ochii, i-a n
chipuit c sunt de culoare albastru-deschis. Erau foarte asemn
tori fizic, dar gndurile ei au ncetat brusc cnd i-a dat seama c
Arthur o privea curios i ntr-o spaniol perfect a salutat-o cum
se cuvine.
- Bine ai venit la Whitam Hali! Tatl nostru este dornic s te
cunoasc.
A luat-o uor de mn i a condus-o ctre casa cu dou nive
luri, care se nla mndr spre cer. Era luxoas, chiar dac ntu
necat, i solid. Interiorul i s-a prut imens. Vestibulul amplu te
ntmpina cu dou scri care conduceau la nivelul de sus. Arthur
o ducea pe jumtate tr, fiindc picioarele Aurorei refuzau s
fac pai mari. Nu a putut s admire nici mcar unul dintre ta
blourile care mpodobeau impresionanta galerie din vestibul. Au
ajuns la etajul al doilea i a vzut mai multe ui. n tcere, Arthur
a dus-o pn la dormitorul tatlui lor, situat n aripa ntunecoas
din Whitam Hali.
S se afle n cminul familiei sale paterne o umplea de o sen
zaie de stnjeneal. Aerul nchis din dormitor a facut-o s strmbe
din nas. A privit perdelele trase. Cearafurile s-au micat i a auzit
vocea slbit a tatlui ei.
- Apropie-te, las-m s te vd!
Tonul era rguit, dar amabil. Aurora a mers ncet pn a ajuns
la o palm de cel care o privea cu speran, uimire i o mn n
tins.
- Sunt Aurora de Velasco y Duero, a optit cu glas ncet i ur
mnd un impuls s-a aplecat i a srutat fruntea tatlui ei ntr-un
gest care a surprins-o chiar i pe ea.
John a clipit i a ncercat s se ridice cu chipul crispat de du
rere. Era un brbat corpolent, cu pr rocat nspicat cu argintiu i
ochi albatri, expresivi. Chipul Aurorei s-a mblnzit observnd

49

A rlette Geneve
mhnirea tatlui ei cnd a vzut-o. S-a aezat cu grij pe margi
nea saltelei de puf, a luat n minile ei una din minile lui zbrcite
i reci i a strns-o uor.
- Poi s m vezi bine? Glasul i tremurase un pic. Camera este
foarte ntunecoas.
Doamne sfinte! a exclamat John. Eti cel mai frumos lucru
pe care l-am vzut vreodat.
John a studiat-o cu sincer admiraie. A privit ochii de culoa
rea ambrei. Apoi nasul mic i, n pofida pielii aurii i strlucitoare,,
a vzut contururile unor pistrui care i s-au prut fermectori. A
oftat cu adevrat uurat, cci avea aceeai culoare de pr ca i el,
chiar dac prin pletele lsate libere se ghiceau tonuri de castaniu,
bogate, strlucitoare i mtsoase. Era foarte zvelt. Da, John era
ntr-adevr fericit, vedea n unica lui fiic multe dintre propriile
trsturi.
Am trecut examenul? l-a ntrebat emoionat.
John o vedea n ateptare i puin temtoare.
- Vorbeti engleza? a ntrebat-o ovind. Ea s-a grbit s-i
zmbeasc, dar nu i-a rspuns, iar el a presupus c rspunsul era
afirmativ. Bine-ai venit n cminul tu!
John a deschis braele i a ateptat ca ea s le accepte, cu o I
urm de team c va fi respins.

Capitolul 5
Aurora s-a trezit nainte s se crape de ziu, pentru c pre3
multele emoii trite o mpiedicau s stea linitit n pat. A aprin'
lumnrile din dormitor i l-a studiat cu atenie. Prea camera ui'11
prinese. Era zugrvit n tonuri de mov, roz i crem. Mobilele i'1'
sive din cire fuseser lustruite i miroseau a cear. Dispunea ^
un ifonier ncptor, un emineu i, ntr-un col retras dup"

50

Spinii D ragostei
paravan chinezesc, care a ncntat-o pe Aurora de ndat ce l-a
vzut, era o cad enorm din alam. nc nu se stinseser tciunii
din cmin de aceea camera se meninea cald. Cu o micare agil
s-a ridicat din pat, s-a dus la biroul frumos i a nceput s-i scrie
o scrisoare bunicii, avea attea lucruri de spus! Scrisese vreo cinci
file cnd un ciocnit n u a scos-o din gndurile ei. O tnr,
abia cu civa ani mai mare dect ea, i-a fcut o plecciune i i-a
vorbit ntr-o spaniol perfect.
- Sunt noua dumneavoastr camerist, domnioar. Numele
meu este Elena.
Aurora a rmas surprins.
-V orbeti limba mea! a exclamat bucuroas.
- A a este, domnioar. Tata s-a cstorit cu o spanioloaic
din Valladolid cnd a luptat n Spania mpotriva lui Napoleon. O
s fii surprins de numrul englezilor care vorbesc limba noastr
aici. V pregtesc baia?
- Mulumesc, Elena, i-a rspuns.
- V rog, domnioar, nu trebuie s-mi mulumii, face parte
din munca mea.
Aurora era obinuit s se arate recunosctoare.
-C o st att de puin s mulumeti pentru amabilitate. Elena.
Aurora a privit-o crnd glei cu ap cald, umplnd cada cu
spum parfumat de spun de cocos, din care prepara Eulalia i,
fr s se gndeasc de dou ori, s-a cufundat n apa fierbinte.
Si-a lsat oasele s se dezmoreasc, masnd articulaiile dure
roase. i-a splat prul lung, pn a rmas curat i, ieind din cad,
s-a ters cu un prosop enorm care prea mai degrab o ptur. In
trarea F.ulalici bombnind, urmat ndeaproape de o slujnic, pro
babil camerista ei personal, i-a smuls un zmbet pn la urechi.
Astu-i nemaipomenit! N-am ngduit n viaa mea s m
spele i s m mbrace cineva i nu izbutesc ca fata asta s m
lase in pace. In momentul n care s-a ntors ca s trag aer n piept,
i-a dat seama c pupila ei era practic aranjat. Asta a numi nal t trdare. Eu am fost singura care te-a ngrijit de cnd erai bebe
lu. Nerecunosctoareo.
Aurora a privit-o cu drag.

51

A rlette Geneve

Spinii D ragostei

- Ar trebui s te lai rsfat astzi. A i ndurat o cltorie I


ndat unul dintre lachei i-a servit pe farfurie cteva felii de
lung i obositoare, a ncercat s-o liniteasc. N-am s-mi schimb I pine prjit i i-a adus la ndemn, plin de solicitudine, untul i
marmelada. A izbutit s mute de cteva ori cnd marmelada ame
magnifica prere despre tine numai fiindc m ajut Elena i i
nina s se reverse. Intrarea Eulaliei ntr-un mod brusc i-a smuls
permii un capriciu.
iari un zmbet.
Fr s-i rspund, Eulalia a ridicat brbia mndr i a ieit pe
- N - a fi ajuns trziu dac nu m-a fi rtcit, a spus fr s se
u fr s-o trnteasc. Doica ei putea s fie teribil de suprat, dar
gndeasc, smulgnd o exclamaie din partea unui domn care sc
niciodat nu o arta coborndu-se la a trnti ua, ceva ce ar trebui
pase examenului Aurorei cu cteva momente mai devreme. Fes nvee de la ea.
tio, n-ar trebui s-i umpli farfuria pn d pe-afar i apropo, e
- Domnioar, v convine rochia albastr?
o felie de pine cu marmelad sau o farfurie plin cu marmelad?
Aurora a fcut un gest de confirmare.
- N-am de gnd s-i rspund.
Aurora nu nceta s urmreasc discuia frailor ei. Erau mbr
Aproape s-a pierdut n casa pe care ea a denumit-o mausoleu! I
cai
de parc ar fi fost la o petrecere. Acest amnunt a facut-o s
A putut s gseasc sufrageria auzind glasurile frailor ei. Era un I
conac enorm! Nu voia s-i nchipuie cantitatea de lemne necesarii priveasc la rochia ei simpl, de culoare albastr. i-a dus mna la
ca s-l menin cald iama. Cum a deschis ua ca s intre n sufra-1 fleul din pr. Prea o ranc, dar nu tia c pentru micul dejun tre
gerie, a fost ca i cum ar fi intrat ntr-un sicriu. ncperea era m -| buia s se mbrace de gal. Mine va fi altfel, s-a gndit mhnit.
brcat n panouri din lemn nchis la culoare. Mobilierul din cire
I Ce bibliotec! A rmas cu gura cscat cnd a vzut-o. Pereii
nu ajuta la atenuarea impresiei de claustrofobie. Aurora a consi
ur ld$ erau phni pn la refuz cu cri, din podea pn n tavan.
derat c masa putea s gzduiasc dou sute de persoane, iar fra
uite dintre ele erau foarte vechi i de o valoare inestimabil.
ii ei se aflau tocmai n captul cellalt. S-a uitat cu ndoial la
i-a trecut mna, ntr-o mngiere uoar, peste tomurile din piele
bufetul pe care erau tvile din argint pline cu mncare: cmai,
luxos, Dei era mare pcat c multe dintre ele erau scrise
ou, slnin. A vzut ceva ce prea unt rou. I-a pierit pofta de
a * J CJtea corect n francez i englez, dar n latin nu.
mncare imediat. Nu era posibil ca englezii s mnnce toate astea
dimineaa, dar s-a lmurit cnd a vzut farfuriile pline cu vrf ale
retras
IU* '~3 'n^ort ^*n nou Pe chip. Zrise pe un raft mai
frailor ei vitregi.
l|ite ! n u
Carp 'n sPaniol. Era uimit. Tatl ei voise s nu
- Bun dimineaa, Dawn!
ri-0 a 11( |V L?re 0 'nvalase n patria ei. i entuziasmul a doboZmbetul larg al lui Andrew i-a risipit un pic din nemulumitul
I.upez (j . \
arez
v tllasandino, Gonzalo de Berceo, Pero
Cu o nclinare a capului i un zmbet i-a salutat pe toi comfM
la gndul ,|
^rcipreste de Hita. I se nmuiau genunchi numai
senii. Erau vreo zece persoane. Arthur s-a ridicat ca s-o ajute
eu un cnit *
1:;ieza sa 'e citeasc. Ua bibliotecii s-a deschis
loc, iar ea i-a zmbit candid.
n>tuarc a dom, a -*K, ea sa
caPul unui uria. O tcere stnje
- Ce vrei s mnnci? a ntrebat Andrew amabil i zanw ^ B
n i tr< bu,
10 lnCpere'
decentul era
^astarc^a spanioloaic. Abia nelesese fraza.
vzndu-i expresia nehotrt.
Iien,rU o c i; ,mepUternic- Cafea? Aproape i era fric s ntrebe, iar bnuielii ^^
confirmat cnd i-au servit ceva asemntor orzului ames - .
tah-ntatC' d a ri-a re v " lM l 3 linas PerPlcx din cauza insultei ncJ' ' J 'mors com p]|r
ap. Nu gustase niciodat o cafea att de slab. Nite
jit? a ntrebat din nou.

A rlette Geneve
- Iar dumneata, pe lng faptul c eti bastard, mai eti i do
bitoc.
- Dar eu nu sunt bastard.
Ea era prea ocupat s-l observe.
- Nu vorbesc de bastardul prin natere, ci prin cunoatere.
Zmbetul ei larg i-a artat lui Brandon c fusese jignit de in-l
sult i s-a simit imediat atras. A mers spre ea.
- Ia te uit! O fem eie cu simul umorului.
Ochii brbatului rdeau.
- Ia te uit! a repetat ea, un dobitoc care tie s spun mai muli
de dou vorbe fr s-i nghit limba i s se sufoce din cauza
efortului.
Uriaul a dat din cap cu un hohot.
- Touch, p etite bouche espagnole5.
Amndoi au rmas privindu-se fr s clipeasc. Fiecare sus
inea privirea celuilalt ntr-o lupt a voinei, timp de care au pro
fitat ca s se exam ineze reciproc. El avea prul de culoarea i
lungimea coamei unui leu. Cu siguran semna cu un leu. Avea
ochii de cel mai intens verde pe care l vzuse vreodat i minile
enorme; ar putea s-o striveasc fr efort.
El, dimpotriv, a dat peste fata cea mai splendid pe care o v
zuse n viaa lui. Rmsese att de surprins, nct nu-i trecuse alt
ceva prin cap dect s-o atace verbal. i al naibii de ascuit limb
avea fata, dr era de o frumusee excepional. Ochii plini de foi
l captivaser complet, ca i coama armie i snii mari. cum '
plceau lui. Avea toate rotunjimile necesare ca s-l fac s sus
pine de plcere. A simit impulsul s-o mbrieze.
Intrarea celor trei Beresford a reuit s-i smulg, mpotriva do*
rinei lui, ochii de pe strin.
I
- Brandon, sper c nu i-ai dat drumul la limb fa de 1)a"T
sau...

Ameninarea se simea n glasul lui Cristopher, care l


rece.
- i unde sunt verii ti? a ntrebat Arthur.
5 Atins, bucic spaniol, n limba francez n original (n.a.

S4

I
I

Spinii D ragostei
- Cred c fraii ti vor ncerca mai trziu s-mi scoat maele,
-a spus ca n treact Aurorei i, ntorcndu-se ctre cei trei, le-a
zmbit: Ai uitat, Andrew, c trebuia s mergem astzi la Cornwall?
Verii mei probabil au ajuns la Plymouth nainte s te hotrti s
ncaleci pe cal. ntrzii prea mult, parc eti o fat lene.
Cei trei l-au privit tcui, ntrebtori, iar el a neles imediat.
- M rog, dac v nchipuii c am compromis reputaia suro
rii voastre, sunt gata s repar rul. Sunt un om de onoare.
Zmbetul i dezminea seriozitatea vorbelor. Andrew scotea
flcri pe ochi.
- Nu pomeni de onoare, nu-i are locul n gura ta, i-a rspuns
sec.
Aurora privea surprins schimbul de cuvinte. I se prea ilogic
ceea ce auzea. Fraii ei vitregi o aprau, asta era nou pentru ea. Era
att de obinuit s se apere, nct s fie aprat era ceva neobi
nuit, dar un fior cald a nceput s i se scurg prin vene. Compro
mitere? Reparaie? Despre ce vorbeau? I s-a prut foarte ciudat,
de aceea a hotrt s intervin.
- Pentru c nu vreau s se risipeasc mae pc covorul sta mi
nunat, a spus privindu-1 pe uria, accept reparaia n numele lor.
i spunnd asta s-a ndreptat spre u i a ieit fr s-o trnteasc,
lsndu-i pe toi patru cu gura cscat.
- Bun, bun, fata e logodit.
Vorbele, pline de ngmfare, i-au deranjat pe frai mai mult
dect zmbetul scoianului.
- Brandon, ea nu cunoate semnificaia verbului a repara n
englez i conotaia lui pentru un scoian cu gura mare. Glasul lui
Cristophcr a sunat prea iritat. Aa c s-o lsm balt.
Fata s-a logodit cu mine, nu mai e nimic de discutat.
-N u suntem n Scoia. Aici. n Anglia, suntem civilizai, iar lu
crurile nu funcioneaz aa. Ea nu cunoate intenia glumei tale.
Andrew a ncercat s fac subiectul mai puin serios.
- A acceptat destul de mulumit reparaia mea, a spus Bran
don cu ncpnare, tiind c-i deranja i nimic nu-i plcea mai
mult dect s-i irite pe prietenii lui englezi.
- Atunci spune-mi numele martorilor ti!

55

A rlette Geneve
A ceste vorbe au ieit din gura lui Arthur, iar ceilali doi frai au
fost ocai. Cristopher s-a uitat ngrijorat la fratele lui; Arthur nu
avea niciodat astfel de ieiri. Andrew era i mai ngrijorat.
- Cum nu e nimic de reparat, s-o lsam balt, a spus Cristop
her, considernd subiectul ncheiat i fr s-i ascund enervarea.
- Frumuseea aia spaniol e a mea, mi aparine nc din mo
mentul n care mi-a acceptat reparaia.
Chiar nainte s termine de zis ultimul cuvnt, Arthur i-a dat un
pumn n mandibul, care i-a luat pe toi prin surprindere.
Camera tatlui ei era tot n penumbr, draperiile groase din ca
tifea nu lsau lumina s treac, iar aerul era rarefiat. Fidel natu
rii ei impulsive, Aurora s-a dus direct la fereastr i a strns cu o
micare brusc draperiile maro. A deschis geamurile mari i ce a
vzut prin ele a dezamgit-o. Camera ddea spre nord i de acolo
se vedea doar partea joas de acoperi care probabil era salonul de
bal de la parter. Nite copaci uriai te mpiedicau s zreti mai
mult de civa metri. Era imposibil s se nsntoeasc cineva in
mediul acela i a hotrt c trebuia s schimbe ceva.
- Tat, vreau s-i art un cadou pe care l-am adus din Spania.
Este de la bunica mea, dar aici nu e destul lumin ca s poi
s-l apreciezi.
- Stau de muli ani n camera asta, din cauza durerii de cap am
nevoie de ntuneric i linite, iar aceast ncpere ndeplinete
condiiile.
- Dar chiar sub salonul de bal cu greu poi s ai linite.
- Nu se mai folosete de ani de zile. A ici, la ar, exist puine
posibiliti s dai un bal mare, dar n Londra a nceput sezonul
monden i vom merge curnd acolo, trebuie s-i faci intrarea n
societate.
- Intrarea n societate? a exclamat speriat. Nu merg, s ma
pici cu cear!
- Ce spui? a ntrebat-o el, nenelegnd, pentru c vorbea Prt1
repede.
Aurora a roit vznd privirea intens a tatlui ei.
- Iart-mi modul de exprimare.

56

Spinii D ragostei
Scuza a prut sincer. John a acceptat-o mulumit.
~
mereu c ai primit o educaie diferit de cea a fetelor en
glezoaice. Nici nu-i nchipui ct de diferit, a gndit Aurora.
Dar asta trebuie s se schimbe imediat.
- Ceea ce trebuie s se schimbe este aerul sta att de ncrcat,
i-a spus ea. mi dai voie s-i fac o infuzie pentru durerea de cap?
- Te pricepi vreun pic la medicin? a ntrebat precaut.
Aurora a fcut entuziast un gest afirmativ.
- Familia mea are un bun prieten medic. Este cordobez i se
tie n lumea ntreag nc din Evul Mediu c medicina cea mai
bun e la Crdoba. A tcut un moment ca s-i recapete suflul.
Prietenul nostru este de origine evreiasc, se numete Jared Quenan i posed un medicament interesant, necunoscut, dar cu ade
vrat eficace.
- Voi ncerca infuzia acestui prieten al tu, i-a rspuns John.
- i camera?
Ea voia s schimbe ceva i va izbuti. Se afla n Anglia pentru
un scop anume, iar acesta ar fi putut fi s-l ajute pe tatl ei.
- Poi s te uii pe tot etajul i s-o alegi pe care o preferi. Voi
face schimbarea cu drag inim imediat.
Aurora tia c profita un pic de dorina tatlui ei de a-i face pe
plac. dar nu era uman s ndure o convalescen ntr-un loc att de
lugubru i ntunecat cum era camera aceea. S-a apropiat de pat,
s-a aezat din nou pe margine, i-a luat mna i, cu un zmbet sin
cer, a nceput s-i povesteasc o parte din copilria ei.
Era frnt, dar supravieuise acelei zile, iar unchiul ei i spunea
mereu c s supravieuieti primei zile de nesiguran era ca i
cum ai supravieui unui ntreg rzboi. Acum se va pregti pentru
cin. A ales o rochie uoar de culoarea ambrei, asortat cu ochii
ci I-a ngduit Eulaliei s-i mpleteasc prul des i plin de bucle
intr-un coc. i-a scos pieptenii preferai din filde, erau un dar de
la unchiul Rodrigo i i aprecia mult. Avea zeci de piepteni de
toate mrimile i culorile, dar niciunul ca acetia. S-a uitat pentru
ultima dat la volanul rochiei, o fcea foarte zvelt. A ndreptat
spatele i a cobort scara, sigur c acum nu se va rtci. A putut

57

A rlette Geneve
s-i salute pe fiecare dintre com eseni pe numele lui. Domnul care
exclam ase de diminea era fratele tatlui ei, unchiul ei patern,
William. Cellalt domn n vrst era fratele mamei lui Cristopher, Arthur i Andrew i se numea Charles. Doi veri ndeprtai ai
acestora - Guy i Tony - , nc doi prieteni ale cror nume i ran
guri nu i le amintea. Locul ei era ntre fraii mai mici, cci Cristopher prezida masa n lipsa marchizului. Eulalia sttea lng
fratele lui Karen, cu gura ei roie bosumflat. Aurora s-a uitat n
farfurie cu reticen. O bucat de cam e destul de gras i prea
crud prea c-i rde de ea.
Nu-i place carnea, Dawn?
Andrew i-a pus ntrebarea, pentru c i-a vzut faa.
Dac e moart, da, dar cotletul sta nc sngereaz.
Aurora a nepat carnea cu furculia, iar aceasta a lsat iar
snge. Nu i-a putut reine un gest de scrb.
Carnea asta se numete rosbeaf.
Aurora a dat din cap, dar a mpins farfuria. Nu putea s nghit
came crud. De ce or da englezii mncrii nume de cine...? Se i
nchipuia chemnd celuul, Rosbeaf, vino, Rosbeaf. i-a reinut
la timp rsul. Erau cteva gemuri de fructe uscate, pe care a nce
put s le devoreze cu poft. Cel puin nu avea s se culce cu sto-,
macul gol. ncerca s acorde atenie conversaiei frailor ei, dar
venea desertul i ea l-a privit consternat. Ce era chestia aia care
tremura aa?! Plus c avea o culoare nedefinit. Nici alb, nici trans
parent. Aproape a ameit vznd cum se mica. A nfipt lingura
i-a bgat n gur o bucat bun nainte s-i par ru, dar nu se
mna cu nimic din ce tia nainte. Pentru c nu era neplcut, a re
petat de dou ori. Andrew nu pierdea niciun amnunt din diferitele
emoii care brzdau chipul surorii lui, iar asta i-a smuls un zmbet
nelegtor. A tiut, datorit recentei lui cltorii, c mncarea en
glezeasc i se va prea ciudat. i-a propus ferm s i cear buc
tarului ca diminea s pregteasc ceva care s-i plac ei.

58

Spinii D ragostei

Capitolul 6
Dormise butean. i fgduise ei nsei c n dimineaa aceea
va iei s exploreze exteriorul casei i mprejurimile, dac nu mai
ploua. De cnd clcaser pe pmnt englezesc, ploaia nu ncetase
s cad. Aurora nu reuea s se obinuiasc s stea nchis n cas.
n dimineaa aceea erau multe chipuri sumbre, ca i vremea, iar
Andrew nu apruse nc n sufragerie. nc i rsunau n urechi
strigtele buctarului cnd Eulalia s-a bgat pe domeniul lui, dar
ca o adevrat iganc, i fcuse s tac, ameninndu-1 c-i d foc
buctriei dac mai ip. Din fericire, englezul cedase, la sugestia
lui Cristopher. Eulalia aducea o tav cu cafea, care mirosea deli
cios, i o farfurie plin cu vrf cu pine adevrat, prjit. Aurora
i-a reinut o exclamaie. Probabil c sc trezise foarte devreme ca
s fac pinea, care mai era i cu roii, ulei de msline i nite
felii de jamn, jamn? - Aurora a ridicat ntrebtoare din sprn
cene, - de unde scosese doica ei asta? Dar nu-i psa, era gata s
nfulece tot, pn la ultima firimitur, cnd a aprut Andrew. A
intrat innodndu-i ervetul la gt, s-a oprit chiar n dreptul A u
rorei, -a pus minile pe umeri i peste ceafa ei s-a aplecat asupra
farfuriei pline ce rspndea o arom plcut.
-D aw n , miroase grozav! m i dai cteva felii i puin cafea?
- Mai e n buctrie. Aduc acum pentru toi.
Glasul Eulaliei a sunat plin de m ndrie. Un m om ent mai tr
ziu masa era plin de tvi cu felii prjite de pine cu roie i
jamn, i o ulcea cu cafea fierbinte. Eulalia mai tcuse i gogoi
umplute eu o crem uoar i un castron de salat de fructe cu
miere i scorioar.

A rlette Geneve
Aurora a ales camera din faa propriului dormitor ca s-l mute
pe tatl su. Avea balcoane frumoase, i ferestrele nalte ddeau
ntr-o splendid livad de pomi. A pus s se scoat mai multe mo
bile, ca s nu fie camera prea ncrcat. A schimbat covorul ntu
necat de la picioarele patului cu unul persan de culoarea vaniliei.
A schimbat i lenjeria de pat, a aruncat-o pe cea nchis la culoare
i groas i a lsat cearafurile albe de in, ptura roie i salteaua
din pnz. Lng fereastr a pus un balansoar pe care l-a gsit
ntr-una dintre camerele de oaspei. L-a umplut cu perne n culori
vesele. A pus s se urce o mobil mic, ce va servi de etajer, pe
care a aezat portretele frailor ei i ale restului familiei, pe care
ea nu o cunotea. A pus un numr de cri pe care avea de gnd s
i le citeasc tatlui ei dup-amiezile, iar n golul dintre emineu i
perete, chiar n faa patului uria, a agat surpriza pe care o adu
sese pentm el.
A privit pentru ultima oar camera i a sperat c va fi pe gus-j
tul tatlui ei.
John era uimit, nu-i amintea s existe n toat casa o camer
att de primitoare. Prea rcoroas, dar era clduroas. n cnii-i
nul uria lemnele ardeau fr ncetare. S-a uitat la perdelele din
satin lucios de culoarea caramelului, care mpodobeau ferestrele,
i la frumosul covor persan despre care a bnuit c nainte se gsea
n bibliotec. A privit cu duioie la mica etajer plin de portretele
fiilor lui i a vzut pe peretele cu emineul o oglind sau un tablou
acoperit cu pnz.
- Sper s-mi ieri ndrzneala pentm schimbrile fcute, dar
aici atmosfera e mai puin dens i cnd e soare va intra pe feres
tre n uvoi nveselind totul.
Aurora i-a zmbit cu drag, el arta un pic mai bine, dar cear
cnele i pungile de sub ochi denotau o lupt constant cu boala.
- Fiica mea, mi place balansoarul.
Aurora a roit la auzul complimentului i pentm c o numise
fiica lui cu toat naturaleea, ceva neateptat, ce a surprins-o
- Balansoaml e pentru folosul meu personal. Am de j
stau n el ca s-i citesc cteva cri pe care le-am adus din
mea. i acum pregtete-te s-mi primeti cadoul.

Spinii D ragostei
Aurora a luat pnza de pe tabloul care atepta deasupra em i
neului, iar John a rmas mut vznd nite ochi foarte dragi ce l
priveau. Nu-i mai vzuse de optsprezece ani, iar ochii lui s-au um
plut de lacrimi, pe care cu greu a putut s i le rein.
-T ab lou l acesta l-a pictat un prieten de familie, Francisco de
Goya. Bunica zice c e un pictor excepional. Mama e att de fru
moas, nct pare c ntr-adevr m privete cu ochii ei calzi.
- Este o lucrare magnific. Ines este exact la fel ca atunci cnd
am cunoscut-o. Cum a putea s-i mulumesc?
- S vd expresia din ochii dumitale este o rsplat mai mult
dect suficient. Bunica i spune ochi de vrjitoare spaniol,
foarte potrivit, nu? S-a gndit c i-ar plcea s-I ai.
- E adevrat, mama ta m-a vrjit din clipa n care am deschis
ochii i am vzut-o. Chipul ei senin, dar mndru. Blnd i pose
soarea celei mai mari fore interioare pe care am vzut-o eu vreo
dat. John a meditat un moment. De ce te-a numit Aurora? Este un
nume puin obinuit pentru o spanioloaic.'
- Bunica mi-a povestit c mama mi-a zis aa, fiindc n dimi
neaa n care m-am nscut a fost cea mai lung din viaa ei. Ochii
Aurorei s-au nceoat un moment. Abia mi-o amintesc, dar am
sute dc scrisori i poeme scrise de ea. M-a umplut de attea aminhri chiar i fr s le triesc, nct m simt mplinit i satisfcut.
- Nu regrei c nu i-au vorbit despre mine?
in glasul tatlui ei se observa decepia.
Mereu am crezut c ai murit. Bunica a ascuns adevrul i
nc nu-i neleg motivele. La nceput m-a afectat, dar am lsat ca
timpul s rspund la ntrebrile pe care mi le pun i, pn atunci,
incerc s m adaptez la situaie dup cum se prezint.
- Nu m-a fi ateptat niciodat la vorbe att de mature de la o
tnr dc vrsta ta.
John era surprins.
hste meritul unchiului Rodrigo. M-a nvat tot ce tiu. Bu
nica a ncercat s fac din mine o domnioar bine educat i pri
ceput la toate treburile femeieti. Dar unchiul m-a nvat valorile
>1 principiile pe care oricine trebuie s le aib: orgoliu, cump
tare, onoare i loialitate.

61

A rlette Geneve
- i restul? a ntrebat John pozna, facnd-o pe Aurora s ro
easc.
- Pi... a ovit o clip. ncpnarea i firea afurisit presu
pun c sunt nnscute n cineva. Sunt un dat al identitii mele,
chiar dac doica Eulalia mi-a dat puin avnt i, de asemenea, prie
tenii pe care i am, Emmanuel, Omar i Jared.
- Un francez, un arab i un evreu... ciudai prieteni pentru o
fat. John era uimit. i prietene?
- Mai puine dect a vrea. Pentru c unchiul meu este militar,
l-am nsoit ntotdeauna unde a fost trimis i asta nu a favorizat
consolidarea unei prietenii profunde. Timp de muli ani, cei mai
buni prieteni ai mei au fost soldaii unchiului meu. John a privit-o
jumtate surprins, jumtate amuzat. Mi se pare interesant s vor-i
besc despre arhitectur cu Omar. Lucreaz pentru unchiul meu,
construiete faruri, prese i poduri. mi mai place s vorbesc des
pre medicin i religie cu prietenul nostru Jared. M-a nvat multe
despre tratamente alternative i cataplasme. Iar politica o folosesc!
ca s-l supr pe tatl bunului meu prieten Emmanuel, Jean Pierre i
La Housaye, un francez care s-a cstorit cu o spanioloaic. Fa
milia La H ousaye i are proprietatea foarte aproape de ferma
noastr din Ronda.
- Ferm? a ntrebat John curios, iar Aurora a zmbit mulu
mit.
- E casa noastr de la ar, din sud. n funcie de regiunea din
Spania n care se afl, i se spune ferm, gospodrie, pro
prietate ori moie .
John a mijit ochii uluit, attea cuvinte diferite pentru a defini
acelai lucru.
- Credeam c unchiul tu se ocup doar de armat.
Aurora a cltinat din cap.
- i aa este, dar el zice c puina avere care i-a rmas Jup
rzboi trebuie s-o investeasc. De aceea construiete i iar con
struiete.
John a dat din cap a nelegere i a privit-o att de intens, dc3
Aurora a roit.
- Cred sincer c ai s lai urme n-vieile noastre.

62

Spinii D ragostei
Aurora a plescit i a rspuns oarecum deranjat.
. - Departe de mine gndul. Sunt o tnr discret i linitit,
mi plac lectura i mncarea bun.
John a rs, pentru c i se povestise deja ntmplarea petrecut
n buctrie i viclenia Eulaliei ca s ias cum a vrut ea. Cum reu
ise s-i aib la degetul mic pe ceilali din familie, inclusiv pe nepatul de Charles, l umplea de uimire.
- tii cumva de unde scoate Eulalia alimentele spaniole?
Aurora a izbucnit ntr-un hohot complice.
-A r e legtur cu o cheie atrnat la gtul ei i un cufr nchis
cu apte lacte.
A rs i John, dei nu pricepea nimic. i-a privit fiica i inima
i s-a umplut de iubire pentru ea. S-a revoltat mpotriva ironiei des
tinului. Singura lui fiic era cea care i semna cel mai mult. i
adora prul i mai cu seam simul umorului, iar apsarea cau
zat de vizita vecinului Penword i strica linitea.
De dou sptmni ploua ntruna. O s mucegiasc de atta
umezeal! Era plictisit i pe punctul s-i road unghiile din
cauza lipsei de activitate. Nu avea veti de la ai ei. Bunica i Emmanuel nu rspunseser la scrisorile sale, nici unchiul Rodrigo.
Sosise de foarte puin timp - doar dou sptmni - , dar ei i se p
reau doi ani. Arthur o nvase s joace Backgamon, un joc pe care
nu-1 cunotea pn la sosirea n Anglia. Mereu pierdea, reueau
s-i ia dou fise i nu mai putea s ias din csu. Andrew o rs
fa adeseori cu recitaluri de pian, ncerca s-o nvee s cnte la el.
Aurora obinuia s-i treac degetele peste clapele fine de culoa
rea abanosului i fildeului. nvase deja s cnte cte un adagio
scurt, ncerca s se perfecioneze mult, pentru c tatl ei spunea c
este indispensabil ca fetele de clasa ei s tie s cnte la pian, iar
ea dorea s-i fac pe plac. Eulalia i preparase o alifie din eucalipt
i rozmarin care ii alina durerea de spate. Iar n ultima vreme i n
soea la toate mesele. i-a ntors privirea din gol la volumul pe
care 1 citea.
A auzit un glas furios i a tresrit. Fratele ei mai marc se certa
cu cineva. Dei nu distingea cuvintele, a tiut c discuia era

63

A rlette Geneve
violent. Un zmbet uria i-a nflorit pe buze. Cristopher, s-i
piard cumptul! Nemaipomenit! l auzea din ce n ce ma furios.
O u s-a trntit i apoi tcere. A cobort picioarele de pe fotoliul
pe care citea n bibliotec, uitnd de volumul gros pe care l avea
n poal. Acesta a czut cu un zgomot surd. L-a luat, l-a pus pe fo
toliu i a ieit pe ua care ddea n vestibul n acelai timp n care
alt u se deschidea: cea care desprea biblioteca de bir
tlui ei. Un brbat auzise zgomotul i i-a bgat capul blond
bibliotecii. Dou secunde au lipsit ca s vad persoana c
sase volumul s cad.
Justin avea nevoie s se liniteasc. Niciodat nu se at
din partea lui Cristopher s se arate att de obtuz, nu-i ase
niciunul dintre m otive, iar asta l deranjase. S-a apropiat di
liu, a luat volumul gros i a citit titlul - D on Quijote de la
cha - , i autorul: Miguel de Cervantes. Cunotea cartea i
era una dintre capodoperele literaturii spaniole i universa
cartea cea mai tradus, dup Biblie. A lsat-o pe birou i a
nuat s-l atepte pe Cristopher, nc nu terminaser de vorbi
siunea tatlui su l apsa enorm.
Aurora a ieit n vestibul cutndu-1 pe Cristopher i l-a
ntorcndu-se n cabinet cu un dosar n mn. S-a apropial
cere de el i, fr s vrea, l-a speriat de moarte.
- Fir-ar s fie, Dawn! Trebuie s fii mereu att de inopo
Neplcerea din glasul lui era de netgduit i neate
Aurora l-a privit mirat de reacia exagerat.
- Nu-i vrsa nervii pe mine. Voiam doar s tiu dac eti bine.
cu cine te certai i de ce.
Cristopher a privit-o negnd din cap.
'
- Nim ic care s te priveasc, domniorico, i-a rspuns acru.
Iar eu i-a zice diferen de opinii, nu ceart. N oi, englezii, nu
suntem att de belicoi ca spaniolii, nu obinuim s ne certm
pentru fleacuri.
1
Nu vorbele ofensatoare au nfuriat-o, ci tonul de superior^11*-

64

Spinii D ragostei
despre vreme cu un gur-spart scoian?
Cristopher se simea iritat n mod deosebit de ea.
- Ochiul vnt a fost din vina ta! Pentru c nu i-ai inut gura
la timp.
- Ochiul vnt a fost din cauza dispoziiei tale care frizeaz
ridicolul, i-a rspuns furioas.
-N u -m i mai repeta vorbele!
Cu acreala vocii lui s-ar putea tia laptele, s-a gndit ea.
- M ocupam eu de scoian! a exclamat categoric.
- Ai fi sfrit la Gretna Green.
Aurora l-a privit cu ochii ca nite pumnale. Habar n-avea ce
era Gretna Green, dar, dac pomenea Cristopher de el, trebuia s
fie un loc ngrozitor.
- mi insuli inteligena, frate.
- Femeile sunt lipsite de inteligen.
Insulta a fost nimicitoare, i Aurora i-a dat drumul la limb
fr mil.
- Blestemat s fie firea voastr obtuz. Cinismul vostru n
nscut de prdtori, a bombnit prea ofensat ca s-i msoare
cuvintele. Lumea ar trebui s fie aprat mpotriva voastr, dar
sigur Diavolul v apr i la dracu cu restul muritorilor!
Cristopher a rmas stupefiat auzind aceste vorbe spuse nim
nui anume. Le-a analizat un moment i atunci a nceput s bom
bne. Aurora i-a pus minile n olduri.
- Linguitor englez! Te insult!
Pi tii s faci altceva mai bun?
Brbatul care sttea n fotoliul ocupat nainte de Aurora s-a ri
dicat chiar n momentul n care au nceput nepturile ntre frai.
A tiut fr nicio ndoial c vocea aceea energic i n acelai timp
melodioas ii aparinea strinei. Curiozitatea a pus stpnire pe el
imediat. Voia s vad chipul cu tonul att de senzual i muctor.
S-a aezat ntr-un col de unde s nu fie vzut, voia s aib n con
tinuare acest avantaj, ncerca s neleag succesiunea rapid de
sorbe n spaniol, a regretat lipsa practicrii acesteia, cci din uni
versitate nu o mai folosise i, pentru un m om ent, ceea ce a vzut
I
grai. Inima a nceput s-i bat cu o for

65

A rlette Geneve
neateptat. Abia a putut s-i regseasc suflul n faa viziunii.
Fata prea o zei, era de o frumusee incredibil. Din ascunz
toarea lui a putut s aprecieze nuana aurie a ochilor expresivi, o c h i,
de diminea spaniol. Cu ct dreptate se aprinsese vrul Brandon
dup fat! a oftat extaziat. l atepta o btlie aprig cu aceast vr
jitoare spanioloaic. Nu l mai interesa dac era legitim sau nu.
Hotrse ntr-o scurt clip c va face s se mplineasc acordul
dintre cele dou familii. S-a felicitat, uneori viaa i ofer surprize I
i de bun seam el era ncntat de a lui. A continuat s-o priveasc I
pe spanioloaic, evalund-o cu ochi critic i cunosctor. A urmat n
minte linia snilor, cobornd cu mini imaginare pe scobitura g-1
tului, pn a ajuns la talia ngust i, apucndu-i oldurile abia as-1
cunse de rochia uoar din muselin, i-a nchipuit c mirosea a
flori i c dulceaa gurii avea gust de nectar. A oftat stnjenit i
i-a ntors privirea de la ea. S continue s-o priveasc era foartej
primejdios pentru stabilitatea lui emoional, iar el avea nevoie s
fie nelept n faa btliei care se apropia.

Capitolul
Nu era soare, dar nu mai ploua. Exulta de fericire. Nimic nu
putea s-o mpiedice s ias n cmp s se bucure de aer curat, s-u
gndit extaziat. i-a pus rochia de culoare vineie cu o cma
alb, era singura rochie care i ajungea doar pn la glezne, ideal
pentru zilele ploioase, cci nu sc murdrea de noroi pe poale. Acutat n cufr saboi i de lemn pe care i-i adusese unchiul ei din.Asturias, din nordul Spaniei. tia c erau foarte practici de mers prin
noroi, dei nu-i folosise nc. A zmbit la gndul c nu tie cum W
putea merge cu ei. i-a adunat cosiele rebele sub un fileu, dar, cnd
i-a pus capa neagr, mai multe bucle au scpat din
F.ra
vesel ca s-i mai pese de ele, aa c a ieit

66

Spinii D ragostei
nnorat. Va ii napoi nainte de a i se simi lipsa. A nceput mai
nti s mearg cu pai nesiguri. Trebuia s cunoasc mprejurimile
i nu voia s se rtceasc, dar entuziasmul a nvins-o. A luat-o pe
o carare care se afla le vreo patru sute de metri de cas, spre vest, a
urmat un gard alb i, dup ce a mers vreun kilometru i jumtate, a
ajuns la un soi de lagun. Nu tia dac era natural sau artificial,
dar nu i-a psat. Era superb! Era nconjurat de copaci foarte
nali care probabil ineau umbr n zilele clduroase. Era un mic de
barcader cu dou brci ancorate. i-a nchipuit c sunt folosite pen
tru plimbri pe lagun, n cazul n care n Anglia exist zile nsorite,
fiindc ea se ndoia serios. Laguna ddea impresia c este destul de
adnc. A nconjurat nite ciuperci nalte, ca s ajung la mal. Cu
mare grij s-a apropiat ct de mult a putut, pn cnd a vzut, spe
riat, c se afla cineva n spatele copacilor i trgea de un sac cu
ceva care se mica n el. Cnd a vzut-o, biatul a dat drumul ime
diat sacului, chiar n momentul n care ea a nceput s strige la el in
sistent. Biatul avea vreo treisprezece sau paisprezece ani, cu
siguran lucra la vreun grajd din apropiere. S-a ntors i, pentru c
nu nelegea niciun cuvnt din ce i spunea ea, s-a speriat i a luat-o
la fug de parc ar fi fost urmrit de diavol.
Aurora a tiut ce se petrecuse. Din fericire, era foarte aproape
ca s ncerce s scoat sacul nainte s se scufunde complet. A in
trat n ap, fr s stea pe gnduri, dar era att de rece, nct a n
ceput brusc s drdie. A ncercat s prind sacul i pentru asta a
trebuit s intre n ap pn la olduri. Dinii au nceput s-i clnne mai tare dect castanietele ei, dar n cele din urm a putut
s-l apuce nu nainte de a se uda mai mult dect ar fi vrut. A izbu
tit s-l desfac i a scos doi celui uzi leoarc i aproape necai.
Aveau o culoare maro nedefinit, dar ei i s-au prut cei mai frumoi
cini pe care i vzuse vreodat. Era uluit i n acelai timp fu
rioas \ zndu-i ct de speriai erau, l-a blestemat pe biatul care
ncercase su-i nece. tia c acesta era modul obinuit de a te des
cotorosi de puii care veneau pe lumei pe care nu-i dorea nimeni.
Dar acum dduse peste alt problem presant. Nu putea s se
ntoarc, fiindc asta ar fi nsemnat s se ude i mai ru dect era
deja. S-a oprit nehotrt, netiind ce s fac, a oftat i s-a

67

A rlette Geneve
hotrt s dea napoi cu pai ncei. Se afunda iremediabil n p
mntul moale i a ncercat s ating malul mergnd cu spatele i
trnd saboii, dar n-a izbutit. A cetia se nfundau n noroi i o
mpiedicau s avanseze. Era nepenit n pmnt i nu putea s se
mite. A oftat exasperat. Trebuia s le dea drumul celuilor ca
s-i scoat saboii, dar a ezitat. Tot gndindu-se ce s fac, buzele
au nceput s i se nvineeasc i un glas cu un accent puternic
aproape a facut-o s leine de spaim, cci nu vzuse pe nimeni
prin preajm cu excepia biatului care fugise speriat. A ntors
capul surprins, l-a privit pe intrus pe jumtate uurat, pe jum
tate deranjat.
-A c e a sta este o proprietate particular, damsel.
Nu i-a plcut deloc cum sunase acest domnioar.
- N-am vzut nicio plcu de atenionare, domnule... A obi-1
nut doar tcere. Dar dumneata cine eti?
El nu i-a rspuns, a continuat s tac privind-o ptrunztor i
dur. Ea a fcut doi pai ca s se ntoarc, s-a uitat la el i s-a afun
dat i mai mult.
- Ia te uit, eu i pun o ntrebare, i el face pe surdul! n faa
tcerii strinului, Aurora a lsat deoparte sarcasmul i dup ex
presia de pe chipul lui a tiut c nu nelesese nimic. Sunt aproape
ngheat. Saboii mi sunt mpotmolii n noroi. Nu a izbutit s
spun ultimul cuvnt fr s drdie, s-a uitat la necunoscut L 'l
Ai fi att de amabil s m ajutai?
Brbatul a refuzat dnd din cap n chip enigmatic.
- i s sfresc ca dumneata? a rs.
Aurora i-a nlat sprncenele frumoase ateptnd.
-n ...g h e .
Englezul a rs de ea, i Aurora l-a blestemat printre dini s-l
trsneasc un fulger.
- Dumneata te-ai bgat n ap, n-ai dect s iei singur. I
L-a privit speriat o scurt clip. ntr-adevr englezul insensi
bil n-avea de gnd s-o ajute, aadar acesta era cavalerismul en
glezesc! A simit o dorin enorm s i scoat fumurile din capi1
aceast senzaie de rzbunare a prins-o nepregtit. Dac n-ar
fost aa de ngheat, ar fi putut vedea partea comic a situa!"-1

68

Spinii D ragostei
Era ud i ngheat, pe o proprietate particular, iar un blestemat
de englez se uita la ea de sus. S-a nfuriat n mod involuntar. St
tea nepenit acolo, privind-o cu neruinare, cu cizm ele lui lus
truite de curnd i care luceau mai tare dect doi sori. I-a observat
pantalonii negri de clrie, jiletca albastr i cmaa alb. Un zm
bet rutcios a nceput s-i apar pe fa. Vaszic, englezul nu o
ajuta, ca s nu-i ude hainele. S-a afundat un pic mai mult n ap,
lucru care a fcut-o s gfaie din nou, a luat n mn nite noroi
i, fr s se gndeasc la urmri, i l-a aruncat n fa. L-a nime
rit chiar pe cmaa imaculat. Masa lipicioas a nceput s-i alu
nece pe piept, lsndu-i dre de murdrie pe pantaloni.
Justin nu s-a micat. A urmrit cu privirea parcursul pe care
cocoloul l facea pe hainele lui i, cnd a ajuns la bru, a ridicat
ochii i i-a nfipt asupra ei cu mut surpriz. Nu prea prea mul
umit. Umerii Aurorei tremurau, ncercnd s-i stpneasc rsul,
cci expresia lui arta limpede c, dac ar fi rs, l-ar fi fcut s
scoat flcri pe nas. A vzut nfumurarea nc prezent n ochii
lui i a hotrt s-i distrug orgoliul. Nimic nu-1 deranja mai mult
pe un adult dect s fie tratat drept imatur... M rog, cnd i-o spu
nea ei unchiul, funciona!
-A cum , Iad. nu va trebui s-i faci griji c vei sfri ud i mur
dar. .Iustin a ridicat din sprncene, nevenindu-i s cread, l f
cuse mucos! Ea continua neclintit. A i deja o pat oribil pe
cmaa imaculat.
A nceput din nou s drdie fr s vrea, dar fr s nceteze
s zmbeasc. ncruntarea lui era o consolare pentru ea.
Ai s te cieti! a ameninat sentenios, iar Aurora l-a privit
cu o sincer curiozitate.
- Mai nti ar trebui s-mi fie fric de dumneata i te asigur c
n-a venit momentul, a rs de el trufa i un licr de mulumire
i-a aprut n ochi cnd a observat nedumerirea lui.
Ar trebui s-i fie, damsel.
Aurora a continuat zeflemitor.
E greu. dumneata n-ai putea s sperii nicio sardin care
,c'ar vedea venind cu un harpon n mn.
Justin i-a nbuit un blestem.

69

A rlette Geneve
- Am s-i dau nite palme de n-ai s le uii toat viaa.
Aurora a neles ameninarea, n ciuda proastei pronunii.
- B ice, se spune bice, i-a rspuns ridicnd din sprncene...
dac e s le primesc, am de gnd s l merit pe fiecare, s-a termi
nat cu pedepsele gratuite.
I-a aruncat alt pumn de noroi, care l-a nimerit n frunte, i-a alu
necat pe nas, pn i-a ajuns la gur. Justin a nceput s scuipe no
roiul care i intrase n gur din cauza surprizei. Nimeni nu ndrz
nise s-l provoace n felul sta. Alt bulgre de noroi l-a nimerit
ntre picioare. A dracului precizie avea fatuca! De bine de ru, ea
trecuse de linia de siguran cu al treilea bulgre de noroi. S-a
bgat de tot n apa ngheat strnind stropi la fiece pas, a luat-o
de talie i a ridicat-o dintr-odat fr menajamente. Aurora a inui
cu putere celuii.
- Trebuie s tii c am acceptat mnua pe care mi-ai aruncat-t
i sper s fii contient c ai nceput o btlie pe malul greit, a
rostit Justin, cu ochii aintii pe chipul ei nroit de frig i pe ro
rochia care, ud, se lipea prea mult pe formele apetisante.
A scos-o ca i cum ar fi crat un sac cu nisip.
- Bineneles! a rspuns ea obraznic. Dar uii, cnd i con
vine, cine a ctigat ultima oar cnd spaniolii au luptat ntr-un
rzboi.
- Dar eu am deplin ncredere n nfrngerea dumitale. M
bucur deja de predarea dumitale, a spus trufa.
- i Napoleon a avut aceeai ncredere! i-a rspuns batjocori
toare.
Justin a vzut zmbetul nfumurat pe care i-1 dedica ea i p
toi sfinii c pricepuse insulta la perfecie. Fata nu avea niciur
pic de pruden n trupul ei tentant i a presupus c din aceast
ntlnire va iei ars.
I
Aurora nu a protestat pentru tratamentul primit, i s-a prut ifr
necesar, voia doar s i fie cald odat. S-a uitat la cel w - >''-s
ntreceau cu ea cine drdie mai tare. Dup ce a scos-o din ar1
Justin s-a aezat pe malul lagunei fr teama de a se murdi; pi!
i#
tru
11 U c
V.CI V.
era
I (1 furibund.
1 U U U U I IU . O
W
fetican
l U l ^ U l I I C I neruinat
1 1V_ 1 U ^ l l 1 l I CI l
11 |provocase
J1 U V
Ypeste
----- .
sur i nu tia dac era mai mult deranjat sau amuzat. A rstuiUMI

Spinii D ragostei
pe genunchii lui, i-a ridicat poala, juponul i a vzut uimit c fata
nu purta dect nite chiloi fini de dantel i nite ciorapi de m
tase cu nite jartiere de cea mai scandaloas culoare pe care o v
zuse vreodat: stacojie. A nceput s-o bat la fund.
Aurora nu a fost contient de insult pn cnd nu a durut-o
dosul din cauza loviturilor, dar a putut s dea drumul celuilor
nainte s nceap loviturile. A rbdat pn la patru, numrul de
pumni cu noroi pe care i aruncase n englez, plus unul gratis. Nu
a scos nicio exclamaie, nicio njurtur. i atepta momentul.
Justin a ridicat-o ncruntat c fata nu scosese niciun cuvnt. O
inea de brae i deodat o durere insuportabil l-a fcut s se rup
n dou. Nemernica l lovise cu genunchiul n prile lui nobile.
Nu avea aer, a respirat adnc ncercnd s-i recapete rsuflarea
i n aceeai clip, n care fata se ntorcea s-o ia la fug, a prins-o
de poale, rupndu-i-le i a trntit-o la pmnt. Ea a dat din pi
cioare ca o fiar turbat, dar el n-avea de gnd s dea drumul pr
zii, nu pn nu i revenea, dac mai izbutea vreodat s-i revin.
Dup cteva clipe lungi, Justin a reuit s se liniteasc ndeajuns
ca s-o trag spre el. Amndoi erau plini de noroi i, cnd i-au czut
ochii pe gura fetei, a simit o dorin nebuneasc s o srute. A
pus stpnire pe buzele ei ntr-o clipit, cu o dorin care l-a lsat
mut de uimire de neateptat ce era, iar ea a putut doar s geam
neputincioas, simindu-se dominat n cteva secunde. Justin nu
putea s-i dea drumul, fata avea un miros mbttor i gura aceea
era creat de diavol ca s-i piard pe brbai. A simit-o sub el,
blnd i receptiv, iar trupul lui a reacionat imediat devenind la
fel de tai e ca o piatr. i-a relaxat membrele destul ca fata s bage
de seam i dintr-odat, fr s tie cum, s-a trezit srutnd noro
iul. /gnpuroaica i-o fcuse, nu tia cum!, dar deodat el era la p
mnt. iar ea sttea pe fundul lui imobilizndu-1 cu coapsele. Avea
un bra sucit, astfel nct s nu se poat mica. Nemaipomenit,
a\ ea faa afundat n pmnt i acum chiar c asculta cele mai in
credibile insulte pe care le auzise n viaa lui.
Scursur' Bastard jegos! obolanule! Niciodat, niciodat
' nu mai pui mna pe mine, fiindc jur c am s te omor!
Tonul vocii era de o furie controlat i reinut.

71

A rlette Geneve__________________________________
Aurora s-a ridicat i i-a ngduit englezului s se ridice. L-a
privit n aa fel nct, dac flcrile din priviri ar arde cu adev
rat, Justin ar fi sfrit carbonizat. Amndoi s-au msurat ca nite
dumani. Fata i-a susinut privirea plin de mnie, Justin a examinat-o cu arogana proprie sexului su. Se simea furia reinut,
dar niciunul dintre ei nu a cedat niciun milimetru.
S nu mai pui mna pe mine, pentru c am s i-o tai! a scui
pat ea vorbele una cte una, cu venin.
- A i cuvntul meu c nu doar minile o s le pun pe tine. A pri
vit-o nflcrat de sus pn jos, oprindu-i ochii pe buzele voluptuoase.
Dac ii vreun pic la viaa ta...!
Aurora nu a sfrit ameninarea. A luat n brae celuii spe
riai. Erau la fel de nnoroiai ca i ea. n vreme ce mergea, a n
ceput s arunce insulte n aer, dei pentru ceva tot trebuia s-i
mulumeasc englezului, cel puin nu-i mai era frig, s-a gndii
prost-dispus. N u a ntors capul, pentru c nicicnd nu se simise
att de insultat i lovit. Dup ce s-a ndeprtat destul de mult
s-a oprit ca s-i examineze nfiarea. Poala rochiei era sfiat
i plin de noroi, saboii i pierduse n lagun, fileul de pr era
distrus, iar din pr i curgea noroi. Avea minile nvineite de frig
i fesele fierbnd de furie, dar asta nu era nimic n comparaief'U
furia ei, o furie pe care o va simi pn cnd va nghea soarele.
Justin a privit-o ndeprtndu-se i nu a ncercat s-o opreasctl
Niciodat nu mai fusese martor la o lupt att de inegal i magni
fic. Dumnezeule, fata era un deliciu, cu un temperament diabolic
i ce gur, ardea de poft s-o srute iari! S fac dragoste
Atta foc i pasiune ar fi nnebunit orice brbat... Justin s-a corec
tat, nu orice brbat. El era singurul care o va poseda. Acordul nur
ial i ddea acest drept i, odat ce a acceptat asta, mintea i
eliberat imediat de orice ndoial pe care ar fi nutrit-o. SpanioloaKi
era a lui chiar din ziua n care se nscuse i, dup ce o g u sta s^ ^ F
nu ar mai putea s schimbe asta. Justin a zmbit, murea s-i ' 3
faa n ziua n care i vor spune c erau practic cstorii, c a
toate drepturile asupra ei. A rs cu o real bucurie prepow^^B
ciodat n-a crezut c se va putea distra atta ntr-o lupt, chiar

72

Spinii D ragostei
fata tia s se apere. Prile lui sensibile erau dovada vie pentru asta
i cel mai surprinztor a fost s descopere c fata se lipsea de mult
rufarie de corp. l luase ameeala vznd fundul acela seductor.
Nu te pui cu temperamentul spaniol! Era ud ca un obolan, dar t
vleala meritase efortul i ce mireasm rspndea fata! Nu mai n
tlnise o asemenea prospeime la nicio femeie, iar prostua a crezut
c nu voia s-o ajute. El voia doar s se distreze un pic i att de mult
i plcuse ntlnirea, nct o atepta cu nerbdare pe a doua.
Aurora a urcat treptele de la intrarea casei cu celuii pe ju
mtate adormii n brae. Ua era ncuiat i a bombnit printre
dini. Ar muri mai degrab dect s permit s fe vzut ntr-o
asemenea stare jalnic. i-a amintit c obinuiau s lase deschis
fereastra de la bibliotec, aa c a fcut cale ntoars i s-a n
dreptat spre grdina din spate. A lsat jos celuii i a mpins n
untru jumtate din geam, a reuit s-l deschid fr efort, a luat din
nou animalele i le-a bgat nuntru, ncercnd s nu fac prea
mult zgomot cnd i-a lsat s cad pe podea. A fcut un salt mic,
s-a aezat pe jumtate n cadrul ferestrei, a trecut nti un picior
i apoi pe cellalt i cu un impuls uor s-a strecurat nuntru.
Jamie a rmas cu gura cscat vznd scena care se desfura
sub nasul lui. Se afla n acel moment pe fotoliu, ateptnd s so
seasc prietenul lui, Andrew, cnd un zgomot l-a fcut atent. ntr-un
prim moment a crezut c era vorba despre un ho, pn ce a vzut
ce cdea pe podeaua camerei. Preau dou nevstuici necate, iar
vorbele unei femei, spuse ntr-o limb strin, ncercau s lini
teasc animalele. Aurora i-a luat premiul i cnd a nlat capul
s-a trezit in faa unui brbat necunoscut i cu gura cscat. S-a
gndit c englezii erau foarte ciudai, pentru c de cte ori i vedea
stteau cu gura cscat. S-a uitat la brbat fr s clipeasc. Avea
prul negru i ochii de un albastru impresionant, era la fel de nalt
ca fraii ei i avea un zmbet enigmatic i linititor. L-a plcut,
pentru c, dei o privea curios, n ochii lui nu vedea nici urm de
ngmfare sau de superioritate.
La rndul lui, Jamie se uita la gina jumulit care tocmai se
furiase pc fereastr strngnd n brae nite pui de cine ca i

73

A rlette Geneve
cum ar fi ncercat s-i apere de el. Cu neputin! S-a uitat la rochia
rupt i murdar de noroi, la claia de pr plin de noroi i la frun
tea mndr att de nalt c, dac o ridica puin mai mult, i s-ar fi
rupt gtul i ar fi rmas cu capul atmndu-i pe spate. Fata coni- j
nua s tac, iar s se mite, pn cnd a intrat Andrew pe ua
care desprea cele dou ncperi, nbuindu-i o exclamaie.
- Dawn, ce dracu i s-a ntmplat?!
Andrew era scandalizat vznd aspectul lamentabil al surorii
lui i aceasta a nceput din nou s drdie fr voie.
- Cineva a ncercat s nece celuii tia n lagun. Era prea
mult noroi i am czut cnd am ncercat s-i scot, dar a mentad
efortul, pentru c sunt nite celui superbi. Le-am pus numele
Nucoar i Scorioar, datorit culorii blnii, a spus cu glas mn
dru i eliberat de furia pe care o sim ise cteva momente mi
nainte. Andrs, ai putea s-i spui Elenei s-mi pregteasc baia'
n...ghe.
- Jamie, ateapt o clip s dau porunc, dup aceea v voi
prezenta cum se cuvine, dac te hotrti s rmi la ceai.
Jamie a ncuviinat dnd din cap i s-a uitat la perechea care
ieea pe u. Avea nc gura deschis i a nchis-o imediat. Aadasi
aceasta era frumuseea spaniol care l nucise att pe vrul Brandon. Mi, s fie! Pn i el era impresionat. Acum n elegea^ ^ J
fratele lui mai mare dorea s continue acordul, i nchipuia d f l
vzuse deja pe fat i se aprinsese dup ea. Familia Beresford nu
prea nclina spre ndeplinirea contractului. Justin le povestise des
pre refuzul lui Cristopher, din urm cu cteva zile, de a ndeplini
acordul. Justin voia s-l semneze, dar familia Beresford cerea i imp
un timp pe care ducele nu voia s-l ofere i totul se terminase euo
discuie aprins. Jamie l-a ntrebat dac o vzuse pe fat, d a rfl
tele lui s-a mulumit s-l priveasc enigmatic. Acum nelqj^H
C fata refuza logodna putea s neleag, dar nu i refuzul tatalul
i al fratelui ei. Era intrigat. Dumnezeule, ce intrigat era!

74

Spinii D ragostei

Capitolul 8
Astzi urma s asiste la primul ei bal n Anglia. l ddeau ve
cinii lor, familia Penword. Tatl ei hotrse s profite de bal ca
s-o prezinte cunoscuilor i prietenilor, muli dintre ei nu plecaser
nc pentru sezonul monden care ncepuse deja la Londra i exista
destul nerbdare pentru cunoaterea fiicei marchizului de Whitam. Aurora era foarte agitat. Nu tiuse niciodat s salveze apa
renele ntr-un loc plin de lume nepat i care urma protocolul cu
strictee. Nu tia ce purtare se atepta din partea ei n Anglia. Era
totul att de rigid, att de formal, c nu puteai s-i permii luxul
de a te arta relaxat i linitit. Mereu trebuia s pstrezi apa
renele. Ce dor i era de Spania! A colo reuea s se stpneasc,
pentru c din cnd n cnd i vindeca spiritul cu escapade n lo
curile ci preferate. Tnjea prea mult dup soarele spaniol. Era s
tul de ploaie, noroi, frig i de fee prea aspre. Aurora a oftat din
nou resemnat.
Tatl ei i povestise de marea afinitate pe care o aveau, de ge
neraii. fa de familia Penword. Existau chiar mai multe csto
rii ntre ei. mpreau un Tum Rou care trecea de la o familie la
alta. in funcie de cstorie. Aurora tia c ducele, un brbat foarte
important n Marea Britanie, avea doi fii i c era posesorul unei
averi imense, plus un mare patrimoniu, dar tatl ei i mrturisise,
nu eu mai puin mndrie, c i el avea tot atta bogie i presti
giu ca i vecinul lui. O instmise n privina cstoriilor ntre nohili. a ceea ce se atepta de la motenitori. A a aflase c ea era
motenitoarea legatului lui Clare, dei nu cunotea repercusiunile
pc care le va avea n viaa ei aceast motenire i nu era foarte si
gur c o voia pentru ea. Motenitorul ducelui, acum vecinul lor

75

A rlette Geneve
datorit apropierii dintre casele n care locuiau, studiase la uni
versitate cu fratele ei Arthur. Aveau aceeai vrst i att unul, ct
i cellalt se jucaser, mncaser i alergaser dintr-o cas n cea
lalt. Cei cinci biei fuseser prieteni din copilrie, prietenie care
dura pn n prezent. Faptul c pmnturile lor se nvecinau avea
mare legtur cu prietenia care i lega.
Aurora avusese prima ceart cu tatl ei, iar asta i lsase un gust
amar. Nu din cauza ndrznelii ei de a face cum o tia capul, ci pen
tru c voia s-i fac un trusou nou. Tatl ei era att de uor de ma-
nipulat, mai ales c ea tia bine c el se lsa convins, fiindc voia I
s-i ctige afeciunea ct mai curnd. Descoperise c i plcea s
fac baie n faa emineului, era un lux pe care nu putea s i-l per- j
mit n Ronda, pentru c acolo nu era att de frig nct s fie nevoie!
de un emineu n fiecare camer, dar n Anglia avea de gnd s se
bucure de asta la maximum. A nvluit-o aroma de cocos i s-a gn-l
dit c doica exagerase cu picturile de parfum, dar nu i-a psat. Eu-1
lalia nu a fcut zgomot cnd a intrat n camer, a rmas o clip
privind-o zmbitoare. n seara aceea avea s strneasc invidia tu
turor doamnelor palide i slbnoage din nobilimea englez. Co
pila ei nu avea egal, fusese druit cu cele mai frumoase trsturi
fizice, att ale spaniolilor, ct i ale englezilor; englezoaicele erau
mai nalte, dar mai puin voluptuoase, iar culoarea att de alb u
pielii le facea s par cadavre ambulante. Nu le ajuta deloc puilra
de orez pe care o foloseau ca s-i accentueze albul tenului, iar blon
dul prului englez nu va avea niciodat strlucirea pe care o aveau
atenurile andaluze. Majoritatea tinerelor englezoaice preau fcute
dup acelai tipar. Ea tia c trstura cea mai evident a femeii
din sud era pasiunea, sngele fierbinte i impulsiv, care le fcea po
sesoarele unei senzualiti nnscute. Calitate nentlnit n rc
tipic englezeasc. Da, fata ei avea s revoluioneze toat nobili
britanic, pentru c avea prea mult foc n ea.
- Trezete-te, somnoroaso!
Aurora i-a artat un zmbet sincer.
- Te iubesc, doic. i-am spus azi?
- Fiecare zmbet al tu mi spune mereu c m iubeti.,
Mndria facea s-i tremure glasul.

76

Spinii D ragostei
S nu uii niciodat. Orice a face, orice a zice, s nu te n
doieti niciodat c te iubesc cu adevrat.
- Ce-ai de gnd s faci, fetio? a ntrebat alarmat.
- Sper c nimic, dar m cunoti deja, nu prea tiu s m port
cnd e atta lume important n jurul meu.
- A i mai mult corectitudine n vene dect toat Marea Britanie. S nu te ndoieti niciodat de tine nsi i s nu ngdui ni
ciodat ca nite necunoscui s te calce pe btturi. Las-te cl
uzit de inima asta nobil a neamului Velasco i nu te vei ci ni
ciodat de hotrrile pe care le vei lua.
Aurora a meditat la vorbele doicii, n vreme ce ndeplinea ri
tualul masrii pielii cu ulei parfumat. A privit o clip rochia pe
care o va purta cu aceast ocazie. Era frumoas, cu o croial me
dieval i de culoare aurie. Era strns peste bust i olduri, cu un
amplu decolteu rotund care o avantaja. Avea o despictur mare
pe piciorul drept, iar asta fcea ca volanele fine de dantel ale juponului de culoarea fildeului s se mite ca i cum ar avea via
proprie. A fost foarte mulumit cnd a vzut accesoriile rochiei,
pc care le alesese cu grij. Botinele fine de culoarea ampaniei, n
drzneul al negru, brodat cu trandafiri galbeni, roii i albi, unii
cu fir de aur. Dar zmbetul i s-a ters de pe fa vznd armura in
terioar pe care trebuia s i-o pun. Nu va putea s se mite ni
cicnd n ea. Dup ce i-a uscat prul, a nceput s se mbrace,
spernd c Eulalia nu va gsi prea repede pieptenii din filde care
ii plceau att de mult i va avea timp s ascund elementul me
dieval de tortur, dar nu a fost destul de iute.
- Fetio, pune-i chiar acum corsetul! Vznd gestul ei de
refuz, i-a replicat condescendent: Promit s i-1 nchei uor.
- Nu pot s respir cu asta! a protestat.
Eulalia a privit-o sever.
- tii c n mod normal cedez, dar azi este una dintre acele
neazii importante cnd trebuie s-l pori. Gndete-te la familia ta
>i la ct de stnjenii se vor simi dac nu apari mbrcat ca o
adevrat doamn.
Resemnat, Aurora a nceput s i-l pun, iar Eulalia s i-1
strng.

77

A rlette Geneve
- Doic! m i lipeti atta stomacul de ira spinrii c nu-mi
rmne loc pentru aer i am nevoie de el ca s triesc, i-a spus pe
un ton insinuant.
- A s t a se ntmpl pentru c umbli mereu ca o slbatic. Pn
la urm va trebui s-i dau dreptate bunicii tale i s m ocup de n
grijit sfini.
- Drace, mi ridici atta snii n gt, nct o s par c am glci!
-A tu n c i o s fie nite glci foarte mari. Nu te mai plnge i
ajut-m.
Aurora a privit-o trufa.
- Mulumesc c spui ceva att de puin mgulitor i gata! gata!,
ai spus c o s-l strngi uor, dar vd c m sufoci.
- E posibil s-l fi strns mai mult, e mai bine aa? i-a zis sibindu-1 un pic.
- Nu, dar e tolerabil. Fir-ar s fie! De ce trebuie s suporte o
femeie o asemenea tortur? a ntrebat suprat.
- Nu mai blestema. Aa talia arat mai ngust, iar pe brbai
i ncnt.
- A vrea eu s-i vd pe brbai cu un corset pe sub pantaloni,,
care s le ridice fundul ntr-atta nct s nu-i dai seama dac e o
cocoa sau sunt dou.
Eulalia a rs de o aa comparaie.
- La fel de neobrzat ca ntotdeauna... Mda, eti gata. Acu
am s-i strng prul. Uite ce i-am adus ca s-i prind chiar lng
piepteni.
Aurora a vzut micii boboci albi de trandafiri pe care Eulalia
i mpletise facndu-i s par o mic tiar. I-a zmbit i a dat din
cap un uor gest de mulumire.
John i privea fata cobornd scrile att de sigur pe ea, nct
i s-a tiat respiraia. Era superb! A observat strlucirea pozna?
din ochii de aceeai culoare ca rochia, iar zmbetul acela ar
meca pn i morii. Acelai surs ca al lui John Beresford!
mndrie patern i s-a ivit n pupile. Era mare pcat c Ines oU'W
putea vedea creaia.
- Fraii ti au plecat adineauri. Vor ca apariia ta s fie

78

Spinii D ragostei
spectaculoas.
Ultimele apariii spectaculoase pe care le-am avut au fost un
dezastru, pot s te asigur. A rs, pentru c nc i amintea de cea
din Spania n faa celor doi frai ai ei. Vreau doar s-i fac pe plac
i s te simi mndru de motenirea mea.
Tonul umil i-a smuls un zmbet tatlui ei.
- Nici s fiu regele Angliei nu m-ar face s m simt mai mn
dru.
John a luat-o de mn cnd Aurora a terminat de cobort trep
tele i, dndu-i un srut pe frunte, a scos o cutie din buzunarul ja
chetei negre.
- Fetio, i lipsete asta.
A deschis cutia grea i i-a artat un colier din perle perfecte. I
le-a pus la gt i a privit-o cu mult duioie. I-a oferit braul i
mpreun au cobort treptele care duceau la trsur.
John Beresford a prezentat-o pe fiica lui amfitrionului, care
sttea chiar n captul cellalt al unui lung ir de invitai. Ducele
de Arun era aproape de aceeai vrst cu John, avea prul crunt
i des. Vorbea cu voce grav i puternic, asemenea unui brbat
care se simte mulumit de el nsui. Aurora l-a simpatizat, fiindc,
dei se vedea trufa, l-a salutat pe tatl ei cu o mbriare cald
i o bucurie n ochii albatri. A venit rndul ei s-l salute, ea s-a
pregtit mental ca s fac totul cum trebuie. L-a privit direct n
ochi. ceva ce nu era corect, dar ea nu tia. Cnd a vzut exame
nul la care o supunea, s-a nclinat prea repede ca s fac reverena
i astfel s scape de iscodirea lui deliberat. S-a aplecat att de
mult i cu atta grab, c a clcat fr s vrea pe cptueala rochiei
i... a czut n nas peste duce! El a prins-o i nu a lsat-o s cad
la pmnt. Cu cea mai mare neruinare, Devlin a profitat de fap
tul c ajunsese n braele lui i a examinat-o amnunit. Aurora s-a
scuzat cu efuziune pentru nendemnare i n sinea ei s-a certat c
nu repetase reverena nici mcar o data. Cnd tatl ei a luat-o de
hra i a condus-o pe scri spre salonul de dans, a ntors capul ca
s.i se mai uite la duce. Nu mai vzuse niciodat unul, iar acesta i
plicea, pentru c i zmbea n continuare, n ciuda nendemnrii
ci de mai nainte. Amndoi s-au oprit o clip n pragul salonului

79

A rlette Geneve
de dans, trebuiau s coboare patru trepte ca s ajung pe ringul de
dans i atunci au avut o vedere complet a celor care erau adunai
acolo. John avea n ochi un licr de mndrie vznd cum toate
privirile se ndreptau spre fiica lui, netiut pn acum. O tcere
profund s-a lsat peste salon n vreme ce erau privii. Aurora a ri
dicat ntrebtor o sprncean n faa a ceea ce o atepta.
- Pregtit? i-a optit John cu un rs nbuit, dar sprijinind-o. j
- Ca pentru o linare! a rspuns ea cu un fior.
Dramatismul fetei i-a smuls Iui John un zmbet. Aurora ns nu
putea s-i descleteze minile. A ntors ochii spre tatl ei, care se
uita n partea cealalt a salonului de dans ncruntndu-se. Auroru
i-a ndreptat privirea n aceeai direcie, iar ochii i s-au deschis i
larg. A colo era scoianul gur-spart i, vzndu-1 mbrcat ntr-o
fust cu ptrele roii i albastre, a fcut o grimas de uimire i
admiraie. Dac un brbat era n stare s asiste astfel la un bal, i
merita o parte din admiraia ei. A simit simpatie pentru el. L-a I
privit cu un zmbet larg, voia i ea o fust ca aceea! Aurora s-a I
uitat dincolo de scoian, curioas s vad cu cine vorbea fratele ei I
Andrew. i l-a vzut. Englezul!... s-a corectat, nesuferitul i mi- I
tocanul cavaler cu armura ruginit. Acelai care refuzase s-o ajute I
la lagun. A observat c sttea rezemat cu indolen de o coloana. I
Prea c i ascult pe cei doi brbai care l nsoeau, dar ochii lui I
o priveau speculativ i posesiv. Furia a revenit n ochii ei de chih- i
limbar. S-a ntors iute ca s-i liniteasc nfiarea.
S nu dai niciodat dumanului arma cu care s te atace."
Acum mai mult ca niciodat vorbele unchiului i rsunau n minte
i a lsat un zmbet calm s-i nfloreasc pe buze. De ndat sco
ianul a nconjurat-o cu braul lui de uria i a condus-o pe ringul
de dans cnd ncepea valsul pe care i-1 pstrase tatlui ei. Ea nu 3r
fi vrut, dar nu a avut ncotro dect s-l urmeze, fiindc nu dorea
se dea n spectacol; nu cnd ochii aceia de oel nu pierdeau niciur
amnunt din scena ai crei protagoniti erau ea i scoianul. l:rJ
imens, parc ar fi dansat cu un urs, dar imediat i-a dat seama C
nu avea de ce s se team de el. Brandon o privea cu admiraii'*1
cu ceva n adncul ochilor, ceva ce ea s-a ferit s interpreteze.

80

Spinii D ragostei
foarte frumoas.
- Mulumesc. Azi i stpneti limba n mod admirabil i ac
cept ncntat complimentul, a replicat binevoitoare i cu umor.
- M-ai iertat? a ntrebat nedumerit.
- Bineneles! Nu sunt omul care s poarte ranchiun. Imediat
i-a mucat limba pentru o aa neruinat minciun. nc nu-i
iertase bunica pentru absena ei. Dar a fost foarte ru s ngdui
ca un brbat linitit i studios s vrea s se bat n duel din cauza
ngmfrii dumitale.
- Arthur a acionat dintr-un impuls, chrie.
Aurora l-a privit cu reinere n ochi.
- Ha! De parc ar fi singurul brbat care se las prad impul
surilor lui i din cauza asta sfrete dezastruos.
- Eti prea sever cu un brbat care sufer chiar din clipa n
care te-a vzut.
Aurora a mijit ochii, fiindc el o strngea prea tare.
-N iciunul dintre pistruii mei nu i-a dat motive greite care s
te fac s te gndeti la o relaie cu mine, doar prietenie, i nimic
altceva.
- Frumoii ti pistrui nu, dar limba ta mi-a acceptat reparaia,
i-a amintit jucu.
- Dac o mai ii cu asta, am s-i dau n cap pn cnd ure
chile dumitale vor dansa.
- F un deliciu s te ascult, chiar dac nu te neleg.
Ilohotul de rs a fcut mai multe capete s se ntoarc, printre
care i al lui Justin, care a privit dur perechea ce dansa. Nerui
natul de vru-su avea o discuie intim cu spanioloaica lui. Va
trebui s-i dea o lecie, dar mai nti trebuia s fac lucrurile bine.
Va atepta momentul prezentrii, care avea s se produc dintr-o
clip intr-alta. Da, rzbunarea era o mncare ce se servea rece.
( hiar dac va trebui s-i pzeasc gtul de cte ori se va apropia
dc femeiuc aceea, merita din plin riscul. Arta superb. Rochia
h scotea in eviden snii, ntr-un fel foarte seductor, puin mari,
d.ir fund spanioloaic nu l surprindea. Spaniolilor le plcea s
fac totul la dimensiuni mari, iar asta includea i femeile lor, dar
l ^ ^ ^ f ^ t a t . Din momentul n care i sttuse pe genunchi i i

81

A rlette Geneve

mngiase fundul cu fiecare palm, nu avusese nicio noapte li


nitit. Chiar i acum ardea s o duc ntr-un col retras i s-i s
rute fiecare centimetru al feei, curba urechilor, scobitura dintre
sni. Momentul lui va veni, trebuia doar s atepte.
Aurora era istovit, noaptea se dovedea interminabil i nu I
voia s se gndeasc la ce o atepta la Londra, unde aveau s plece I
peste cteva sptmni. Tatl ei era aproape recuperat i dorea ca I
ea s nu piard niciun bal al sezonului. John voia s-o recompen-l
seze pentru toi anii n care nu tiuse de existena ei. S nu tie c I
avea o fiic se dovedise ngrozitor. Iar acum voia s-o recompen*l
seze, dar ea nu avea nevoie de compensaii. Tnjea dup unghe-l
rele ei secrete din Ronda, unde putea s fie ea nsi, cci atta |
pstrare a aparenelor o sleia de puteri. Tatl ei a cutat-o, s-a I
apropiat de ea i, innd-o de bra, a facut-o s se ntoarc spre j
persoana pe care voia s i-o prezinte, fcnd ca stomacul Aurorei
s sar de surpriz.
- Fata mea, d-mi voie s i-1 prezint pe Justin Clayton Penword, marchiz de Greenthom i ntiul nscut al amfitrionului i
nostru.
Aurora a nclinat uor din cap, i Justin a rmas perplex vzndu-i indiferena din ochii de aur. N icio scnteie de curioziti
nu s-a ivit n pupilele ei la auzul menionrii titlului i rangului
su. Justin era contient c ea nu tia repercusiunile faptului cc
era motenitorul Arau, i ea a legatului lui Clare. N-a tiut darii
se supere sau s rd de mprejurare, nici mcar nu avea satisfac
ia de a vedea n privirea ei o urm de interes, iar acest amnunt I
l-a nedumerit. Ochii mari de foc l priveau direct, plictisii i cu*
politee exagerat, dar el intuia c aceast indiferen avea s * I
schimbe de ndat i providena a fost de partea lui cnd vechi11
prieten al familiei sale, contele Dammon, s-a apropiat pentru *?!
satisface curiozitatea.
I
- Lady Dawn Bercsford, este o plcere pentru mine i
mea s o cunoatem pe viitoarea duces de Arun. Sunt "K , I
at c mi vei ngdui s v invitm pe dumneavoastr l P1'
godnieul dumneavoastr la casa noastr din Londra. L.unaVBj
v convine?

Spinii D ragostei
Aurora nu a neles ntru totul rapida succesiune de cuvinte,
dar a confirmat politicos; o deranja enorm c i ziceau Dawn. n
cerca s-i aminteasc vorbele contelui. Viitoarea duces de Arun?
Logodnic? Actualul duce de Arun era domnul Devlin Charles
Penword, tatl lui Justin i al lui Jamie. Mintea Aurorei fierbea
de speculaii. Justin era marchiz de Greenthom, viitor duce de
Arun.
Justin a tiut exact momentul n care s-a fcut lumin n min
tea fetei. A vzut confuzia, perplexitatea i oroarea a ceea ce au
zise. Aurora a ntors capul spre tatl ei, ruinat, i a lsat ochii n
pmnt, incapabil s-i susin privirea. O decepie ngrozitoare
a cuprins-o ca un lan al morii. i-a reinut o exclamaie de furie.
A ntors ochii plini de mnie spre chipul neclintit al englezului i
0 roea intens a acoperit-o din cap pn-n picioare. A ridicat
brbia ntr-un gest tipic de trufie i s-a dus spre grdini. Avea ne\oie s se gndeasc n ce ncurctur era bgat dac era mote
nitoarea legatului lui Clare. De ce nu i acordase mai mult atenie
tatlui ei cnd o instruia?
John a vzut-o cum se ndeprta abia reinndu-i nite bles
teme A vrut s se apropie de ea, dar tia c avea nevoie de un mo
ment in singurtate ca s se calmeze, s accepte inevitabilul. A
oftat adnc i a hotrt s mai atepte nainte s se duc dup ea.
Justin, scuz-i grosolnia, nc nu tia nimic. Justin a dat din
cap. Dup ce se calmeaz puin, voi ncerca s-i explic.
Nu-i face probleme, John, eu voi fi cel care i va cere scuze.
1Ic datorez. John a ridicat sprncenele nedumerit. i povestesc alt
dal... Te deranjeaz dac o caut acum ca s ncerc s-i vorbesc?
John a negat dnd din cap.
Justin s-a ndreptat spre balcoanele terasei, dar l-a oprit din
drum tatl lui. L-a ntrebat inchizitorial i calm, ca nimeni altci
neva s nu-i mai aud, dac fata era la curent. Justin i-a privit
tatl o scun clip.
- l ata e la curent, iar gtul meu e n mare primejdie.
Glasul i-a sunat puin dezamgit.
- hi bine, dac se opune, i rmne o singur soluie ca s-o
Pnnzi.

83

A rlette Geneve
Ce insinuezi, tat? abia a ndrznit s ntrebe.
Va trebui s o seduci, astfel nu va avea ncotro i va capi
tula. Justin l-a privit speriat, iar ducele l-a privit la rndul lui cu
dezgust. Pstreaz-i scrupulele inutile. Devlin i-a moderat tonul.
Nu cred c-i va fi greu. Fata e superb, garantez pentru asta. Jus
tin a blestemat n sinea lui. Legatul lui Clare trebuie s se ntoarc
la noi odat. Gndete-te la ce i-am spus.
i, rostind aceste ultime cuvinte, s-a ndeprtat cu pas hotrt
Justin a nceput s cntreasc vorbele ducelui i n minte i
s-a nscut un plan. Plan care va fi de rezerv dac fata se va do-1
vedi mai puin previzibil dect credea. A fcut paii necesari ca
s-o ajung din urm. nc avea de vorbit cu aceast vrjitoare spa-1
nioloaic i, dup cuvintele lui Dammon, era momentul potrivit I
Aurora se sufoca! Corset blestemat! Trebuia s i-l scoati|l
chiar dac tia c vina pentru incapacitatea ei de a se calma nu o I
avea acel obiect vestimentar concret. Era dezolat, acum mai mult
ca niciodat ploaia i se prea prevestitoare de rele venice. N-ar;
fi trebuit s pun piciorul niciodat n Anglia. Era minor, vor
putea s-i hotrasc destinul? Ce putea s fac? Ar fi foarte greu |
s fug. Dar Eulalia ar ajuta-o, acest ultim gnd a consolat-o. Ori
cnd putea s refuze i s fac atta trboi, nct pn i prim-ministrul Angliei ar fi dispus s-o mbarce nc o dat spre Spania
Dar caracterul ei puternic i ferm i-a luat greutatea de pc inim,
greutate care ameninase s-o paralizeze de team cu cteva mo
mente n urm.
Vaszic numeri lirele.
Iari glasul dumanului! S-a ntors, iar zmbetul de pe buzek I
ei dezminea neplcerea pe care i-o producea prezena lui S-j
uitat la el de sus n jos, scrutndu-1 cu neruinare. Era un indiv
foarte nalt, ceva mai puin dect scoianul. Prezena i preaa*
trsturile austere, aproape inaccesibile. Ochii erau cei mai ciu<W
pe care i vzuse vreodat, reci i inteligeni, de culoarea vnt
lui iama. A continuat s strbat cu rceal pielea palid a Mum erii lai, abdom enul plat i oldurile doar puin mai late de*
talia. Avea prul blond-nchis i bogat, care i se ondula l a d f l
O surprindea diferena dintre cl i fratele lui. Unul blond,

84

Spinii D ragostei
brunet, Jamie cu ochi albatri, iar sta... Justin a fluierat, i ea s-a
oprit din cercetare.
- Grozav inspecie, presupun c-i place ce vezi.
S-a simit satisfcut de lipsa ei de pudoare n urma acestui exa
men contiincios al persoanei sale. Doar fem eile cele mai experi
mentate ndrzneau s l examineze cu atta neruinare i, cum a
crezut el n mod greit, lcomie.
- Iau msuri n minte, ca s tiu dimensiunile cutiei pe care
vor trebui s i-o fac dac mai pui mna pe mine.
Glasul Aurorei tremura de furie.
- Dimensiunea cutiei?
Surpriza lui Justin era evident.
- Morii sunt ngropai ntr-o cutie, a rspuns.
- N u neleg aluzia.
Ea l-a privit plictisit.
- Normal c nu! Uitasem ct de obtuzi sunt englezii.
Exasperarea din glas prea comic. Aurora a plescit suprat.
Justin a rmas perplex. Dintre toate rspunsurile posibile, acesta
era cel la care se atepta cel mai puin. Fata nu avea egal. N-a
putut s-i ascund un zmbet.
- Te mai i distrez! Biata de mine, s fiu bufonul unui rac sp
lcit.
Din nou Justin s-a simit confuz. Jargonul spaniol era foarte
greu de neles, dei, cu fiecare cuvnt pe care l spunea ea, el se
mai apropia puin, pn cnd aproape s-a lipit de ea.
Sunt cea mai bun partid din Anglia, iar fem eile m gsesc
irezistibil, mai cu seam cnd adaug i titlul meu, fat norocoas.
Acum a fost ea cea care a rmas cu gura cscat. Atta n
gmfare la un singur individ o uluia.
Ii recunosc o anume atractivitate, i-a rspuns sec. Prepolena. arogana... originea! Ultimul cuvnt i-a sunat lui Justin a
insult, in faa acestor caliti, rmn fr replic.
l at obraznic. Ar trebui s-i nghii limba aia otrvit!
Aurora a deschis ochii ct cepele. Englezul i mbuntise
mult accentul A oftat lung i l-a privit cu indiferen.
I u .. a subliniat, nu m scald cu niciun rac. Nu a putut s-i

85

A rlette Geneve
ascund un zmbet cnd a rspuns: pardon, cu o sardin, amintind
de incidentul de la lagun.
Justin i-a amintit de insulta de la lagun i a privit-o amenin- 1
tor.
- Dar nu vei putea s scapi. Exist un acord oficial cu pecete i
regal, tatl tu va sprijini efectuarea cstoriei noastre.
Justin a zmbit cu anticipat presupunere, i Aurora s-a su p-i
rat cu adevrat. tia de prepotena englezeasc, dar nu s-a gndii
niciodat c o va simi pe pielea ei.
- Te neli. Dac motenirea mea este ceea ce urmreti, i-o I
voi drui cu plcere, m voi elibera de dumneata, i gata.
A zmbit cu atta neobrzare, nct l-a ofensat.
- N u vei scpa niciodat de mine. Hotrrea din glasul lui a (
fcut ca genunchii Aurorei s tremure. Cum se apropiase att de
mult? Braul stng al lui Justin a nconjurat-o pe dup mijloc, in I
vreme ce mna dreapt o apuca de ceafa i o apropia de gura lui. I
A ncercat s se opun, pe urm s-a gndit s atepte. Prile lui
sensibile erau la o distan potrivit, aproape ridicase genunchi
drept ca s-i dea o lovitur bun, dar el era pregtit. M-ai prins
dat cu garda jos, damsel, i am jurat c va fi ultima.
Trapul lui Justin palpita plin de via, a cobort privirea spre
gura ei, iar gtul i s-a strns i mai mult. Blestemat s fie! Do
rina de a o sruta, de a simi buzele acelea extraordinare peste
ale lui, de a-i atinge limba cu a lui, a pus stpnire pe el ntr-un
mod de nestvilit. Dac se apleca spre nainte doar puintel... 3
reuit s-o srate i l-a ameit cu gustul ei. Prospeimea ei l nne
bunea. Gura era att de moale, nct nu a putut s-i dea drumul
nici cnd ea a rmas fr suflare n minile lui. A in ten sificat s
ratul pn aproape a devorat-o i... Aurora a leinat, a rmas intf
n braele lui. Justin s-a uitat la ea nencreztor i confuz. S-a gn
dit c mersese prea departe i i-a blestemat impetuozitatea, j f l
Cnd a ncercat s-o ridice, ea s-a ntors ca o pisic atunci cni
cade de la o nlime considerabil i l-a luat aa de pe neprep"11;
nct nu a mai avut altceva de fcut dect s-i dea drumul Deo3
s-a trezit din nou trntit la pmnt, n cea mai umilitoare
/,a n noate suferi un brbat vreodat. Ea a plecat rznd cu S I

melodios, iar ochii lui cenuii au fost cuprini de indignare, dar


numai pn ce i-a dat seama ce inea n mn. n cdere pusese
stpnire fr s vrea pe un mic obiect din prul ei. A vzut minu
natul ac de pr i a tiut chiar n clipa aceea c va fi a lui. Orict ar
costa, niciodat nu va scpa de el. i-a ridicat orgoliul terfelit i, cu
aceeai uurin cu care i nlturi un fir de praf de pe rever, i-a
scuturat pantalonii i ajurat c i-o va plti fetei.
Aurora a tcut tot drumul de ntoarcere la Whitam Hali. Tatl
ci era ntristat. Era contient c greise nepregtind-o dinainte,
dar i fusese fric. Dup cum spunea ducele, nu existau motive s
atepte prea mult pn la nunt. John avea minile legate. n sinea
lui se revolta pentru prima oar mpotriva unui acord. i-a privit
fiica ruinat, atepta reproul, lacrimile, dar Dawn nu se va umili
cu niciun chip; era fcut dintr-un material foarte rezistent. Voia
s-o aud ipnd. Avea nevoie de asta ca s-i domoleasc tristeea.
Ea rmnea ns tcut, cu mintea departe, iar el se simea inca
pabil s-o ajung. Regreta profund ruptura produs n relaia din
tre tat i fiic. O gsise de aa puin timp, nct l nelinitea s-o
piard att de curnd.
- Dawn, dac mcar m-ai lsa s-i explic...
- Nu, nu azi, m simt prea suprat.
Aurora a ridicat mna ntr-o implorare mut, a lsat ochii n jos
i a tcut mai departe. Se simea captiv, era o senzaie coplei
toare s nu poat s-i controleze destinul. S se afle pe un p
mnt strin, cu obiceiuri pe care nu reuea s le neleag n
totalitate. i era cu adevrat groaz c nu se va mai ntoarce la
Ronda. Pe pmntul sta att de rece i nghea inima i cu fiece
zi care trecea i era tot mai greu s-o in cald. Bunica ntrzia
prea mult. Avea atta nevoie de ea! Trebuia s-i controleze emo
iile. \a merge cu picioare de plumb pentru ca fiecare pas s fie
term i sigur. Avea nevoie de activitate; nu era obinuit cu aceast
surghiunire i n plus i pierduse pieptenele din filde. Degeaba
cutase. Ingea n sinea ei, pentru c era un dar la care inea exrcni dt. muli Simea o durere adevrat. Fraii ei i promiseser
C * vor c^uta- dar ea tia c nu-1 va mai vedea.

87

A rlette Geneve
- Eu neleg, fata mea. John i-a aintit ochii lui albatri asu
pra ei i a continuat: Regret sincer momentul neplcut prin care ai
trecut. Aurora continua s priveasc pe geamul trsurii. Mi-ar pl
cea s te uii la mine cnd i vorbesc.
Aurora a ntors brusc capul i l-a privit cu o suprare prost di
simulat n ochii ei adnci.
- E adevrat c sunt logodit? Fr consimmntul meu? Fr
autorizaia unchiului i a bunicii mele?
John i-a dres zgom otos glasul.
- Da, la prima vedere, la a doua, depinde. Uurarea Aurorei a
fost att de intens, nct a lsat s-i scape aerul reinut n pl
mni pn n acel moment. Dar exist ntr-adevr un acord stabi
lit ntre cele dou familii i e valid. Aurora nu nelegea. Logodna i
voastr s-a fcut de ctre naintaii notri, nainte ca eu sau ducele
s avem urmai. E o form de protejare a motenirii lui Clare. Fa
milia Beresford nu a avut urmai de sex feminin de mai multe ge
neraii.
Aurora s-a strmbat.
- Dar eu nu doresc nicio logodn. Este de neimaginat, pentru
c n curnd m voi ntoarce n Spania.
Vzndu-i gestul copilresc, John s-a nduioat, dar n acelai
timp vorbele ei l-au ndurerat. inea n mini o scrisoare de la bu
nica Maria cu instruciuni concise n legtur cu ea. Aurora nu
tia c o vreme nu se va putea ntoarce n Spania.
- Dac una dintre cele dou pri nu se supune acordului - n
cazul acesta n o i-, motenirea nu se va ntoarce la familia Pen*
word, iar ducele nu este dispus s accepte. De aceea insist
se continue logodna. Aurora tot nu nelegea, iar John a oftat ne
linitit. Devlin poate s ne duc prin tribunale, chiar dac tie ^
e posibil s piard...
- i atunci? a ntrebat cu glasul sfiat.
- Onoarea i integritatea mea ar fi ruinate n litigii constante F*
care trebuie s le evit pentru binele tuturor. Nu doresc scai**
Dawn. Sunt un om de onoare, i onoarea mea va fi pus su b ^ H
nul ntrebrii dac fiica mea ntoarce spatele unui acord senin a
ctre rege.

88

_____________________ Spinii

D ragostei

Aurora a vrut s-l pun pe tatl ei n faa faptului mplinit.


- Dar este un rege mort i ngropat de mai multe secole. Mai
onorabil este s veghezi la fericirea unui copil n prezent. John a
clipit nevenindu-i s cread, dar ea a continuat suprat: i ce
s-ar ntmpla dac n-a exista eu? l-a ntrebat nedumerit.
-A tunci aceast responsabilitate ar reveni fiicei lui Cristopher
sau, n lipsa ei, a Iui Arthur sau a lui Andrew - John a oftat obo
sit - , dar, dup cum bine tii, casa Beresford nu este prolific n
descenden feminin. Tu ai fost un dar al cerului. John a tcut un
moment nainte s continue: Dar cert este c am o fiic, iar ducele
m ine ca ntre ciocan i nicoval. Putem doar s ctigm puin
timp.
Aurora s-a uitat la tatl ei i a hotrt s schimbe strategia.
- i dac a accepta logodna cu fiul cel mic, i nu cu mote
nitorul?
John a clipit nedumerit.
- Asta-i problema? Ea a tcut ncpnat. A putea s vor
besc cu Devlin, dac asta e dorina ta. Nu cred c se va opune,
dar Jamie nu are niciun titlu, fata mea, Justin e o partid mai bun,
ca viitor duce de Arun.
Aurora i-a privit tatl bnuitoare.
-Titlurile nu nseamn nimic pentru mine.
Era la fel de ncpnat ca un catr.
- Eu doresc ce-i mai bine... trebuie doar s-mi spui ce vrei cu
ailc\ arat i voi ncerca s-i fac pe plac.
Aurora a pufnit prost-dispus.
Rupe logodna!
John a lsat capul n jos mhnit.
- E dureros c nu nelegi sacrificiul pe care mi-1 ceri, fata mea.
Aurora nelegea prea bine, din nefericire. Toat viaa trise n
iurul sacrificiului, dar gndul la englezul acela o irita la culme.
Acum i nelegea trufia i felul acela n care o privea, cu ngmfarc $ satisfacie. Ea fusese n dezavantaj clar, iar el profitase de
ignorana ci.
Har voi face ce-mi ceri.
Aurora a simit deziluzia tatlui ei i i-a linitit contiina. S

89

A rlette Geneve
se lege de englezul la nfumurat era absolut cu neputin, dar i
va da un rgaz tatlui ei pn cnd va sosi bunica. S-ar putea pre
face c era de acord s se gndeasc, pentru a ctiga timp.
- nc n-am fost prezentat n societate. N-a vrea s pierd se
zonul petrecerilor. Minciuna o costa mult, dar a continuat: Nu
rupe logodna deocamdat, dar refuz s se fac public. Dup ce
trece sezonul, vom vorbi iari despre asta.
John a ncuviinat ncet i a oftat uurat.
- mi iei o greutate de pe inim, fata mea.
Aurora l-a privit surprins.
- Greutate care a czut pe umerii mei i pe care nu sunt dispus]
s-o accept.
John s-a uitat din nou la fiica lui, cu mhnire.
- Vom cuta o form ca s ieim din aceast ncurctur ct
mai bine cu putin. i promit. Dar mai nti trebuie s te bucuri
de sezonul tu. Ducele nu va putea s se opun la asta, mcar att
i datorez, fata mea.
Aurora dobndise timp, era singurul lucru pe care l voia. j

Capitolul
Se afla de mai multe sptmni n Anglia i plouase n fiecare
zi, evident. Dumnezeu trebuia s fie foarte suprat pe e i ^ H
de-i aezase ntr-un loc att de ngrozitor i att de lipsit de cl
dur. Tot nu avea veti de la bunica i unchiul ei i asta o neljfl^
tea mult. Aurora a continuat s priveasc pe fereastra biblioteciinumrnd picturile de ploaie care alunecau tcute pe geam C *
purile verzi se vedeau ca prin cea din cauza apei. Dac va con
tinua s plou, unchiul ei nu avea s-o mai vad, pentru c se vJ
neca. A cest ultim end a reuit s-o fac s zmbeasc.

90

Spinii D ragostei
ei i ngduise s-i in n cas. Numai Cristopher nu era de acord,
dar ea era ncntat. Andrew i explicase c puii erau un amestec
de Setter irlandez i... maidanez. Credea c tie de pe ce proprie
tate proveneau.
- Petite bouche espagnole!
Aurora s-a ntors i l-a vzut pe ursul scoian zmbindu-i i
privind-o de sus pn jos cu ochi nflcrai i neruinai. l nso
ea o tnr frumoas, foarte timid, care abia ndrznea s nale
privirea. Aurora a privit-o curioas: mai nalt dect ea, cu prul
foarte blond i ochi albatri. Avea obrajii palizi i nu nceta s-i
frng minile. A simpatizat-o imediat.
-H e llo . H ow do you do? a ntrebat-o cu cea mai bun englez
a ei.
- Foarte bine, mulumesc.
Accentul era foarte marcat, dar, pentru c vorbea rar, era uor
s-o nelegi. Aurora nu nceta s se mire de ct de muli englezi
vorbeau spaniola.
-C a sey nu a vrut s fie prezentat pn cnd nu nva puin
limba ta. Este sora mea mai mic i, dup cum poi vedea, este
foarte timid. M-am gndit c-i va face plcere s vorbeti cu ci
neva apropiat de vrsta ta.
Aurora i-a zmbit proaspt dobnditului ei prieten din Highland. n cteva zile legaser o relaie panic. Scoianul insista
in scopul su de a o cuceri, lucru care o amuza. Semnaser un ar
mistiiu, dar nepturile dintre ei continuau s apar fr mil i
spre amuzamentul familiei.
- Sora ta e foarte frumoas.
Aprecierea era sincer, i se prea o fat adorabil.
- Comentariul sta merit un srut. nainte ca Aurora s poat
tace ceva. scoianul a prins-o i i-a dat iute un srut pe gur. O las
in minile tale ct timp eu vorbesc cu Cristopher.
Fcnd o reveren exagerat, s-a ntors i le-a lsat singure.
- ! i-ar plcea s jucm cri? a ntrebat zmbitoare.
Yes. adic da, darr a prreferra s vorrbesc cu dum neata.
Aurora a zmbit amuzat. nainte s se ncheie ziua, Casey nu
mai avea dureri de cap cu r-ul, ea avea de gnd s o nvee

91

A rlette Geneve
forma corect de pronunie n spaniol.
Cei doi scoieni urmau s rmn la cin, iar tatl ei i invitase
i pe cei doi fii ai vecinului. Pe ea o deranja cumplit s se simt
hruit de ateniile englezului luia n special. Fratele lui, Jamie,
i era simpatic, pentru c avea cei mai frumoi ochi pe care i v
zuse vreodat i n plus avea un sim al umorului fin i discret, iar
glumele lui o fceau adesea s rd.
Justin era exasperat. Avansurile lui curtenitoare nu ddeau
roade. De cteva zile ncerca s-i vorbeasc, dar nu folosiser la
nimic gesturile lui de pace, nici florile pe care i le trimitea zilnic.
Nici dulciurile. Aurora spunea mereu c nu este pregtit s aib
o discuie despre logodn pn dup prezentarea ei n societate i
venirea bunicii. Justin se temea de ziua prezentrii din LondraJ
pentru c atunci va trebui s opreasc avansurile nu doar ale v
rului Brandon, ci ale tuturor motenitorilor din Anglia. Se simea
hruit de sfaturile continue ale printelui su, obosit s vad c
spanioloaica nu era aa de previzibil cum i nchipuise el i do
rind ca motenirea lui Clare s se ntoarc n minile Iui mai re
pede. Chiar i fratele lui se oferise s ncerce s-o cucereasc pc
epatanta strin, vzndu-i eecurile continue. Rbdarea i era pe
sfrite. Agonia pe care o ndura n fiecare noapte cu gndul la
buzele fetei l chinuia, i intrase n snge. Nu era n stare s se
ocupe de treburile de zi cu zi fr ca mintea s-i zboare iar i tar
la ochii aceia aurii care i furau somnul, la gura aceea moale i la
mireasma aceea mbttoare de cocos. Dorea s se uite la el ce
duioie, nu cu rceal. Spera c n seara aceasta l va lsa s avan*
seze nc un pic, dei se ndoia serios.
Eulalia se ntrecuse pe sine. Cina pregtit cu acordul lui J'in
era delicioas, i Aurora i era foarte recunosctoare. Purcelul o
lapte fript cu rozmarin i lmie mirosea foarte bine, ca i sPa'
ranghelul cu unc, prepelia marinat i laptele fiert cu suc 06
portocal i miere. Aurora sttea n faa lui Justin i a lui Brand00Fraii ei stteau lng ea, Arthur la dreapta, i Andrew la stng*Att tatl ei, ct i Cristopher prezidau masa, iar tnra e* Prl^
ten scoian sttea lng Brandon. Eulalia i pstrase
lng Justin, dar nu tia de ce. Att tatl, Devlin, ct i

Spinii D ragostei
viitorului duce de Arun, Jamie, urmau s asiste la balul pe care
avea s-l dea tatl ei vinerea viitoare cu prilejul aniversrii ei de
optsprezece ani; Aurora era nelinitit nc nainte s nceap.
Brandon i-a privit vrul i motenitorul. Era ncruntat i cu
gura strns ntr-un rictus de neplcere. A rs, cina avea s fie un
spectacol, el i propusese s-l tachineze fr mil, fiindc nimic
nu-i plcea mai mult dect s-l necjeasc.
Aurora era uimit, cineva o mngia pe picior pe sub mas.
S-a uitat pe furi la Brandon i Justin, dar amndoi erau antrenai
ntr-o discuie pe care nu o auzea. A ncercat s retrag piciorul,
dar mngierile nu ncetau, era gat s loveasc, dei nu tia care
dintre cei doi merita lovitura. A mijit ochii i trosc! i-a dat drumul.
A nimerit n plin glezna lui Brandon, acesta a srit surprins i s-a
uitat la ea, ochii scprtori l-au dat de gol:
- Cum ai tiut c eu eram? a ntrebat plin de curiozitate.
- Eti singurul de la aceast mas destul de nerespectuos ca s
m provoace, i-a rspuns cu un zmbet provocator.
- necatul rde de decapitat, i-a replicat cu neruinare.
- Eu nu simt nerespectuoas, scoian cpos.
neptura nu l-a lsat indiferent.
-E ti cea mai obraznic dintre toate femeile pe care le-am cu
noscut, a taxat-o fr mil i pentru c tia c vrul lui l asculta
cu mult atenie i cu ochi scprtori.
- Muc-i limba! Poate ne faci o bucurie tuturor i te curei cu
propriul venin.
Zmbetul Aurorei i dezminea seriozitatea vorbelor.
Casey s-a uitat la ea ngrozit. Nimeni nu ndrznise s-i vor
beasc aa fratelui ei. Era un Laird foarte temut n Scoia i nu n
elegea cutezana ei. Aurora a vzut teama ivit n ochii tinerei
sale prietene i a linitit-o.
- Nu te teme, Casey, fratele tu este la fel de blnd ca un miehiel, nu muc, behie.
- Poate vrei s zici ca un leu, i-a fcut Brandon cu ochiul.
-A a e, s-a corectat. Casey. fratele tu are nfiarea unui leu
rgetul unui pisoi.
Brandon a izbucnit ntr-un hohot de rs care a atras toate

A rlette Geneve
privirile de la mas.
Justin fierbea de gelozie. Fiecare vorb rostit de ea l cufunda
i mai mult n disperare. Nu-1 privise nici mcar o dat fr s n
cerce s-i domoleasc nflcrarea, dar nici iadul nsui nu era att
de fierbinte ca el i, intr-un fel, o va face s plteasc pentru in
diferena ei. Nu tia cnd i cum, dar i va atrage atenia cumva,
doar era marchizul de Greenthom i viitorul duce de Arun. i-a
fixat ochii cenuii pe ea cu atta intensitate, nct a reuit s-o ener
veze. Aurora se foia nelinitit pe scaun, el era tot taciturn i mo
rocnos i, cu toate c ea tia care era motivul, nu avea de gnd
s-i dea satisfacia de a o ncoli pe terenul ei.
John a vzut marea prietenie manifestat ntre fiica lui i sco
ieni, iar felul acesta de a glumi cu Brandon l lsa perplex. Nicio
domnioar englezoaic nu ar fi ndrznit s priveasc att de di
rect i fix un brbat care nu i era rud sau logodnic. Zmbetele
permanente pe care le adresa scoianului l fceau s se ncrunte
i s speculeze. tia c atitudinea ei l deranja enorm pe Justin i
s-a gndit dac ea nu cumva chiar asta urmrea. A observat c
Andrew i promitea s cnte pentru ea n seara aceea, i Aurora
i-a promis ceva n schimb, dar nu tia ce. A oftat resemnat.
Aurora adora felul n care Andrew fcea pianul s plng. D
getele lui creau magie i a rmas vrjit auzind tristul adagio care
i amintea de ara ei. S-a simit invadat de o profund autocomptimire. Era o strin pe un pmnt cu obiceiuri strine, se sim
ea izolat i singur, n noaptea aceea mai mult dect n oricare
alta.
Cnd Andrew a terminat melodia, senzaia de gol nu dispruse]
nc.
Eulalia i-a cerut s cnte ceva pentru tatl ei, dar ea a refuzat
categoric. Putea s scoat cteva note la chitar, dar nu la pian. Se
simea prea puin pregtit i atunci Cristopher a rugat-o ceva ne
obinuit care a lsat-o mut. Voia s o aud cntnd din casta
niete, ca n ziua aceea, n trsur. Aurora a acceptat imediat. S-a
ridicat i s-a dus s ia instrumentul pe care fratele ei mai mare il
admira att de mult. Cnd s-a ntors n salon, toi erau cu ochii pe
ea. S-a aezat i s-a pregtit, a nchis ochii o clip, ncercnd sa

94

Spinii D ragostei
nceap melodia n minte naintea minilor. Sunetul a nceput uor
i, dup cteva minute, cnd a atins punctul culminant, Aurora
s-a ridicat i a nceput s se mite n ritmul muzicii. Fcea salturi
mici i piruete, toi o priveau curioi. O vedeau fcnd nite pai
de dans originali, semnau cu un dans irlandez. Erau micri att
de expresive, nct nu lsau pe nimeni indiferent. Cnd a terminat,
era nfierbntat, iar strlucirea i revenise n ochii de chihlimbar.
Aplauzele puternice au zpcit-o pentru un moment. A fcut o
uoar reveren, mulumind, i a ieit s ia un pic de aer proas
pt, fr s-i dea seama c Justin o urmrea ndeaproape. Arthur
a vrut s se duc dup ei, dar John, cu un gest uor din cap, l-a m
piedicat. Intuia c Justin voia s stea de vorb cu ea i s-a gndit
c un pic de intimitate ar fi bun, se ruga s aib succes acolo
unde el dduse gre.
-n cerci s m njunghii pe la spate, dumanule?
Aurora nu s-a ntors, nici nu s-a uitat la el. Era rezemat de
balustrada balconului, privind noaptea fr s vad nimic, doar
simind aerul rece i umed pe piele i rumegnd melancolia care
o apsa.
- N-am fost niciodat dumanul tu.
Glasul i era blnd, prea blnd.
-A vei nc Gibraltarul nostru.
Era rceal n cuvintele ei, dar Justin s-a fcut c nu nelege.
- Te caut de cteva zile, Dawn.
Ea s-a ntors brusc i l-a privit cu dezgust.
-N um ele meu e Aurora! A tcut un moment i i-a rspuns mai
linitit: E n zadar s caui acul n carul cu fn.
I-a ntors din nou spatele.
- Mai sunt lucruri de rezolvat ntre noi.
Justin s-a oprit la un singur pas de ea, astfel c a putut s-i ad
mire cretetul capului, textura cremoas a gtului de satin. A ntors-o foarte ncet, minile lui au alunecat n interiorul braelor ei
provocndu-i un fior.
f Lucruri care trebuie s atepte pn.... l-a ntrerupt insolent,
^u e corect s fiu singur cu dumneata.

95

A rlette Geneve
A reuit s-i elibereze minile cu real dispre.
- Sunt, practic, soul tu, amnuntul sta pe care l ignori de
pete orice inconvenient.
Zmbetul lui a amorit-o.
- Eti englez! i peste asta nu se trece.
Tonul ncpnat nu l-a lsat indiferent, i Justin s-a nsprit
vzndu-i revolta.
- m i eti promis de cnd te-ai nscut, i mai devreme sau
mai trziu vei accepta asta.
- Mai degrab accept s-mi bag gtul n laul clului. Dispari
din faa mea odat! a exclamat printre dini mijind ochii.
-N ic io d a t n-am s dispar din faa ta.
S-a aplecat spre ea. O depea cu aproape un cap, i acest am
nunt l-a bucurat. O fcea mai accesibil pentru mbriare.
- Englezule, dac mai faci un pas, vei sfri srutnd pmn
tul nc o dat.
Dar el o nconjura deja cu braele. S-a aplecat, i gura lui Jus
tin a facut-o prizonier pe a ei, nedndu-i timp s reacioneze. El
a mucat cu lcom ie buzele pe care Aurora le ntredeschisese tar
s vrea, s-a jucat cu limba ei, i-a mngiat interiorul obrajilor sco
nd n acelai timp o exclamaie de autentic plcere. Mna lui
i ajunsese la ceafa i i prinsese gtul ca s-o rein lng gura lui.
n acelai timp n care continua s introduc limba cu ritm msu
rat. Aurora a stat linitit, creznd n mod naiv c el o va lsa n
pace dup ce o va fi srutat, dar nu aceasta era intenia lui Justin.
Dup ce o gustase, i era foame de mai mult.
- A i gustul Raiului! a spus eliberndu-i gura ca s-i mir
aroma prului ei.
Se potrivea perfect cu braele lui. A ncercat s o mai srute o
dat, dar Aurora deja i ngduise prea multe avansuri, nu av ea de
gnd s atepte ca englezul s-o devoreze. S-a deprtat civa cen
timetri de el, dar Justin nu a lsat-o. A mbriat-o mai
i-a lipit oldul de al ei. Era prins ntre balustrad i corpul br
batului; abia putea s se mite. Justin i-a cutat buzele din nou i
i-a cufundat limba lacom n adncul gurii ei, i-a ngropat o
mn n coam a ei splendid. A reinut atingerea i moliciunea

Spinii D ragostei
prului i nu s-a mulumit cu asta, i-a cobort mna pe curbura
spatelui, a delimitat coloana i, cnd a ajuns la fesele rotunde, a
tras-o spre el. Aurora i-a simit duritatea masculin i a ncercat s
scape. Era scandalizat. Justin nu a acceptat i, ntr-un elan nea
teptat de nebunie, a prins-o de sni i i-a mngiat cu ndrzneal.
Era paralizat de cutezana lui i a tiut c trebuia s-l opreasc
imediat. S-a gndit s-i dea un pumn, dar a crezut c sinceritatea
va avea un efect mai bun. i-a pus degetele ntre cele dou guri i
l-a privit direct i fr ocoliuri.
- Sunt ndrgostit.
Cuvintele s-au nfipt n pieptul lui Justin ca nite sgei otr
vite. A ndeprtat-o puin ca s-i scruteze chipul i s vad dac
minea. Ochii ei sinceri i-au dat rspunsul pe care nu l atepta i
nici nu l voia.
- Cine? a ntrebat cu un murmur, dei un tremur n glas l-a tr
dat.
Aurora i-a mngiat prul, ncercnd s-i pun ordine n
bucle i n minte. ntotdeauna i scpa prul din strnsoare cnd
dansa. Justin inea ntre degete o uvi de-a ei i i mngia ob
razul cu ea. Aurora a fcut un gest brusc din cap ca s elibereze
uvia, iar Justin a zmbit la neobrzarea ei, dar nu i-a dat dru
mul.
-A cest amnunt nu este important, dar sentimentele mele au
stpn.
Justin voia s-o necjeasc.
- Iar eu sunt stpnul persoanei tale, i-o fi explicat tatl tu.
Simea nevoia s-o rneasc, s o vad sngernd un pic, dar ea
;| ris surprinzndu-1 nc o dat.
-Tata se dovedete puin cam la zilele astea, dar am ncredere
ca vom purta o discuie lung atunci cnd va veni bunica mea.
'k0m rezolva aceast chestiune, iar eu m voi ntoarce n Spania.
- Pot s te asigur total i absolut c nu vei scpa dc o obliga
re fugind.
Suna att de convingtor, nct Aurora s-a speriat puin, dar a
n lcat brbia i mai mult.
*are doar o bravad a unui englez nesigur.

97

A rlette Geneve
De data asta neptura a avut efectul dorit. Ochii cenuii ai lui
Justin au luat foc de suprare.
- Sorceress, de data asta vei plti pentru insultele tale.
A luat-o prin surprindere, dar cnd srutul a devenit prea pro
fund i pasional, o lam rece de oel i-a ameninat gtul ntr-un
gest mortal. S-a ndeprtat de ea ncet i i-a zmbit, unde ascun
sese cuitul spanioloaica?
- Data viitoare...
Ea nu l-a lsat s termine, l-a nfruntat triumftoare:
- Cine zice c va fi o dat viitoare?
ncrederea din glasul ei nu i-a diminuat lui Justin curajul.
-A v e m nc Gibraltarul vostru!
nainte s-i termine cuvintele, s-a ntors i a plecat lsndu-i
un sentiment la fel de ncurcat ca un ghem de a.

Capitolul 10
Aurora s-a trezit cu senzaia c putea s-i controleze din nou
viaa. Azi mplinea optsprezece ani, dar un vl de tristee i-a um
brit ochii, pentru c era prima aniversare departe de bunica i un
chiul ei. A privit ferestrele nalte, pe unde razele de soare se
strecurau prin ncreiturile draperiilor nchise, scldnd ncperea
n lumini aurii. Soarele zmbea i ea la fel. S-a ridicat brusc. A
deschis dulapul i a scos o rochie verde, simpl care se ncheia n
fa. i plcea mult, pentru c astfel putea s se mbrace ea singurii
i-a lsat cmaa lung alb, dar nimic altceva, i-a bgat picioa
rele lungi n nite ciorapi albi, de mtase. A renunat la tot ce a
putut, dar i-a pus cel mai gros jupon pe care l avea. S-a ncale
cu nite botine negre din piele m oale de cprioar i a ncepi*s-i pieptene prul, ntorcnd buclele ca s lc pun la locul lr
*-----ntr-un fileu negru i, chiar dac uncie uvia

Spinii D ragostei
ncpnau s scape, nu le-a dat importan.
A cobort treptele din dou n dou. S-a dus direct la buctne. Casa era treaz, buctreasa i servitoarele ncepeau s pregteasc micul dejun. A cerut un co, l-a umplut cu fructe, brnz,
gogoi i vin dulce. Avea de gnd s petreac toat ziua afar. De
data asta nu se va duce la lagun, voia s le fac o vizit lui Rafael i Francisco, va mnca mpreun cu ei. Eulalia avea s-o certe
la ntoarcere, dar va fi meritat osteneala.
Csua era mai departe dect i nchipuia, dar, vznd fumul
care ieea din coul mic, a zmbit, mcar nu va fi rece. Fredo
nnd, a urcat cele trei trepte ale micii prispe. A btut n u, ime
diat i-a deschis Rafael i s-a uitat la ea cu un zmbet sincer.
-D om nioar Velasco, ce plcere s v vedem din nou! Intrai
i luai loc, tocmai fceam cafea.
- Mor dup o ceac de cafea fcut de mini spaniole, a spus
cu glas cntat. Pot s mnnc cu voi?
- Dar, domnioar, ar trebui s mncai acas, cu familia, nu
cu doi soldai btrni.
- Rafael, sunt ntr-o ar strin, vreau doar s vd fee cu
noscute i prietenoase. Pot s contribui cu mncare. Am adus
brnz, fructe i vin dulce.
Cei doi soldai au zmbit mulumii i, punnd nc un tacm
pc mas, au invitat-o cu ei n caban.
Justin clrea n fiecare zi, ncercnd s gseasc modul de a
sc apropia de strin, fr ca ea s se opun, dar ea se dovedea
foarte dificil i urcioas. Atitudinea aceasta l enerva tot mai
mult. S-a uitat din nou n fa urmrindu-i prada, frunziul des l
ascundea perfect i nu s-a temut c ea l va descoperi. Dei nu se
aventurase niciodat att de mult pe proprietatea lui John, zrise
toarte repede rochia verde pe drum i s-a hotrt s-o urmreasc,
pentru a vedea unde se duce. A vzut-o intrnd n cabana pe care
o foloseau pentru pstrarea crnii, cnd mergeau la vntoare. tia
c in ca locuiau soldaii nsrcinai s le nsoeasc pe cele dou
'Panioloaice. Nu ignora nimic din ceea ce se petrecea lng el. A
auzit rsete i glume, ceea ce i-a strnit curiozitatea. A desclecat,

99

A rlette Geneve
a legat calul de un copac i s-a apropiat de caban. Ca orice intrus
care se ferete s fie vzut, s-a apropiat de fereastr i a nceput
s spioneze la geamuri. Ea rdea cu o real bucurie. Era fericit,
lipsit de griji. Avea o ceac n mn i bea din ea absolut lini
tit. Unul dintre brbai a luat o chitar i a nceput s scoat note
calme, seductoare. Ea mica piciorul, acompaniindu-1. Dup c
teva clipe, a lsat ceaca i s-a ridicat. A nceput un dans care l-a
nepenit, nelsndu-1 s se mite. Absorbit, privea micrile sen
zuale ale braelor ei, ntoarcerile i piruetele pe care le fcea, prea
un arpe unduitor. Deodat, picioarele au nceput s bat furioase
ntr-un cnit nencetat - cnd mai tare, cnd mai ncet dar cu
o intensitate copleitoare. i inea poala rochiei de la olduri. Fileul i se desfcuse, iar prul i dansa n acelai ritm cu picioarele:!
nestpnit i liber, cum prea i ea n acel moment. O dorin ire
zistibil a pus stpnire pe el. i fcea sngele s fiarb, dar a re
cunoscut exasperat c felul ei de a se purta nu avea nicio legtur
cu desfrul pe care l simea el, corpul lui reaciona de fiecare dat
cnd o vedea, de parc ar fi avut via proprie i fr cel mai mic
stimul sau ndemn din partea ei. Acest fapt l deranja foarte mult,
pentru c nu putea s-o nvinoveasc, de faptul c l enerva pn
la nebunie, iar el avea nevoie s-o nvinoveasc fiindc era mereu
nfierbntat, tare, nebun. Avea fantezii cu ea de cnd o vzuse certndu-se cu Cristopher n birou. i-o nchipuia fierbinte, tcut,
deschiznd gura ca s-i accepte srutrile cu limba ei de satin.
Justin a gemut cnd a simit c o ia razna pentru ea nc o dat i
s-a nfuriat din cauza puinului control pe care l avea asupra sen- j
timentelor lui. A hotrt s plece, se simea ca un intrus, dei i-at
fi plcut s ia parte la atta bucurie. A nclecat i s-a ndeprtat- ,
dar nu galopa nici de cincisprezece minute cnd s-a hotrt s se
ntoarc. Avea multe de vorbit cu mica spanioloaic i voia s pr0'
fite de dispoziia bun n care prea c se afla ea n acea dimi
nea.
N ite bti n ua cabanei au facut-o s ridice capul mirat- C
siguran, Rafael uitase ceva. Astzi trebuiau s se duc n sal
-
e. i hrneasc marchizul *

Spinii D ragostei
un brbat foarte orgolios i i plcea s se ocupe personal de oa
menii lui. i atepta un drum lung, mersul pn n sat le va lua
aproape dou ore. Cu zmbetul nc pe buze, a deschis ua i a
rmas surprins. Englezul sttea n prag zmbindu-i, oare nu o va
lsa niciodat n pace? A vrut s nchid ua, dar, iute, el a m
piedicat-o.
- N u m pofteti s intru? a ntrebat cu un zmbet diabolic pe
buze.
- Mai degrab a pofti o band de vandali bei, a rspuns acid.
-V reau doar s te apropii de mine, frumoas spanioloaic.
Ea l-a privit de parc ar fi fost un balaur care scuip foc pe
gur. S-a dat imediat la o parte.
-A v a n tje m e m ettrais dans des latrines dbordantes6, i-a rs
puns.
- Par la bouche m eurt le p o isso n 7, i-a inut el isonul.
- Bun, ne-am lmurit c amndoi vorbim franceza. S ai o zi
bun, dar dumneata n casa dumitale i eu ntr-a mea! i-a tiat-o
scurt.
- De ce eti mereu att de urcioas cu mine? a ntrebat suprat.
- De ce trebuie s te joci cu focul? a ntrebat la rndul ei inci
siv.
- M sperii!
Justin emana o uria lips de ncredere. Aurora l-a privit cu
bgare de seam.
-Spstrm distana ca s nu avem probleme, a rspuns evaziv.
- Dar eu doresc ca aceast distan s nu existe.
- Iar eu, ca mine s plou n Spania cu picturi de aur.
- Trebuie s ncetezi s mai repei acelai lucru sau nu vom
ajunge Ia nicio nelegere. Justin a lsat-o confuz la u, n vreme
ce el a intrat n caban i s-a aezat pe un scaun lng mas. Eu
**$ gusta puin din vinul sta.
..Dac a putea s-i terg zmbetul la, s-a gndit ea.
- Iar eu a ncerca s-i dau puin cucut, dac mi ngdui.
Mai dcgKih m-a apropia de o latrin care d pe-afar - n lb. francez n
'iiginal (n.a.).
Petele dc la cap se-mpute - n lb. francez n original (n.a.) .

A rlette Geneve
Afurisit limb, s-a gndit el.
- A h , spanioloaica mea frumoas, ai o limb de viper, dar eti
att de plcut stimulant pentru creierul meu.
Aurora a respirat att de adnc, nct era s i se rup custurile
rochiei.
- Da, bineneles! a exclamat batjocoritoare. Singurul meu
scop n via este s stimulez creierul unui rac arogant.
- Dac mi-ai stimula numai creierul, a oftat Justin ndurerat,
dar mi stimulezi pn i unghiile de la picioare.
- Dac asta voia s fie o insult..., a lsat cuvintele n aer.
- Micua mea scorpie, insultele se ntorc.
Abia l-a neles, pentru c bea o nghiitur de vin.
- Nu e corect s ne aflm singuri n aceast caban, poi s-mi
compromii bunul nume, a spus ea ca n treact.
- Pot?... Am de gnd s compromit ceva mai mult dect bunul tu
nume, Dawn, dar acest amnunt nu prea s te intereseze n urm cu
doar o jumtate de or cnd te mldiai n faa a doi brbai ntr-o ati
tudine intim i seductoare, a spus el, bnd ultima nghiitur. j
Ochii Aurorei s-au micorat pn au devenit dou linii negre.
Uluiala nu o lsa s spun nimic.
- ntr-adevr neobrzarea dumitale este incredibil de stupid,
domnule, se pare c nu-i aminteti ocaziile n care ne-am vzut
Poate ai prins gustul de a sruta pmntul.
- Eti o obraznic, pentru c-mi aminteti exact asta.
Tonul lui muctor nu a speriat-o.
- Pariem cine va sfri... nc o dat? i-a rspuns cu nerui
nare.
- Trebuie s recunosc c te aperi destul de bine pentru o f-'
meie, dar sunt mai detept dect tine, mai puternic i sunt
prevenit.
Dac ngmfarea ar fi un pcat..., s-a gndit ea.
- Ct for ca s m supui!
i btea joc de el.
- i cine i-a spus...? D e obicei, am o mare putere de sedti^m
dac mi propun.

I
__________________________________

Spinii D ragostei

- A a c o s ncerci s m convingi dumneata i care armat?


Justin a rs de neruinarea ei, nu cunoscuse niciodat o femeie
cu limba att de ascuit.
- Mai nti voi ncuia cabana cu zvorul. Lucru pe care l-a
fcut de ndat. Apoi voi duce masa n colul acela mpreun cu
scaunele. Din nou Aurora a vzut c pe msur ce vorbea punea
n practic ce spunea. n al treilea rnd, m voi apropia foarte ncet
de tine. Te voi prinde de mijloc i te voi tr n dormitorul acela
unde voi ncepe s srut fiecare dintre pistruii ti, i voi muca
urechile ncnttoare i i voi linge seductorul gt spaniol pn
i se va tia rsuflarea.
Aurora ncepuse s tremure, dar mai degrab ar fi murit dect
s recunoasc asta. tia c englezul era cam ncrezut, dar o scn
teie de ndoial a nceput s se nasc n ea. Poate l judecase gre
it i n nfruntrile anterioare se lsase nvins doar ca s-i pun
fora la ncercare. A ndeprtat acest ultim gnd. Englezii erau
prea arogani i ngmfai ca s se lase nvini de o femeie, str
in pe deasupra. A vzut cu groaz cum i descheia jacheta i o
azvrlea neglijent pe un scaun. Acum se descheia la cma, mai
nti un nasture, apoi altul. Nu i-a trebuit alt impuls. Cu o m i
care iute ca fulgerul a ncercat s ajung la fereastr, cci ua era
ncuiat. A nceput s-o deschid i s-a pregtit s sar, dar nu a
fost destul de iute. Justin a prins-o de glezn, ea i-a pierdut echilibnil i a czut n genunchi, a scos un strigt dc furie, care s-a
transformat ntr-o izbucnire de mnie i alarm, cnd Justin s-a
npustit nainte, iar degetele lui s-au nchis n jurul ncheieturii
ei. Disperat, l-a lovit cu piciorul liber, dar el nu i-a dat drumul
nici cnd piciorul i-a atins brbia, mna liber a Aurorei i-a zg
riat obrazul, ncercnd s-i gseasc ochii, dar el i prinsese cel
lalt picior i a rs triumftor.
- Iber slbatic! Justin a pnns-o de mna care se apropia
primejdios de faa lui i i-a ridicat braele deasupra capului apsandu-le pe lemnul podelei. D-mi voie s-i spun, fetican spac o s ai nevoie s fii ceva mai mult dect o muiere
afurisit ca s m nvingi.

A rlette Geneve

Aurora s-a zbtut, dar Justin s-a npustit asupra ei i i s-a aezat
pe coapse cu toat greutatea, astfel nct ea a rmas pironit la p
mnt, cu braele i capul imobilizate, trupul strivit. Nu putea s se
mite.
- Vreau s m ridic!
-N u !
Refuzul acesta simplu a stupefiat-o. L-a privit drept n fa i
a vzut c era la fel de linitit i senin ca i cum ar fi stat pe calul
lui. Ca i cum ea ar fost o catrc. Tcerea ei uimit nu a durat
dect o clip, apoi a nceput un atac verbal att de bogat i variat, I
nct Justin a fost fascinat.
- Bastard nenorocit! Laule! Vierme!
Ea trecea de la o insult la alta fr nicio continuitate. Singurul
lucru care i-a trecut prin cap ca s-o reduc la tcere a fost s-i cap
tureze gura; Justin s-a pierdut n ea. A prins-o mai tare de ncheie
turi i brbie, trupul lui greu l-a strivit pe al ei lsndu-se peste ea
fr s-o rneasc. Aurora se sufoca sub presiunea gurii lui. A g
fit i s-a zbtut, dar Justin nu simea, nu auzea i nu vedea nimic
altceva n afar de gustul gurii ei, de ambrozie pur. Ea a rmas li
nitit, cu braele n continuare prinse deasupra capului, gura lui
nc o reinea pe a ei, dar mna i-a abandonat faa i a nceput s i
se mite ntre sni. A desfcut nasturii rochiei, i-a lsat s se iv easc
liberi i i-a mngiat n voie. A continuat s-o supun cu srutri
lui, n vreme ce mna i cobora pn la pielea cald a pntecelui i
i-a ridicat nerbdtor poala. Justin trecuse de bariera luciditii din
momentul n care a pus stpnire pe gura ei. Coapsele Aurorei se
menineau ferm strnse, dar el a reuit s le deschid mngierilor
lui. Nimic nu a putut s-l mpiedice s-o fac a lui.
S-a strecurat nluntrul ei, facnd-o s geam de durei
gura flmnd i-a nbuit respingerea. Buzele lui Justin i-au &
rutat chipul, nelsndu-i niciun centimetru neexplorat i carne3
lui s-a micat nluntru ei prin ptrunderi adnci care o duceau n
sus i n jos, zgriindu-i spatele de lemnul uscat i crpat al P'
delei. O simea att de cald i ngust, nct nu a putut
opreasc nici cnd a ntlnit bariera himenului. Mintea Iui era t
cat de plcere. n ultimul atac a explodat i a rmas nemi
104

Spinii D ragostei
Incet-ncet, i-a recuperat luciditatea i rsuflarea. A simit mai
nti cldura trupului ei sub el. A privit-o n fa, avea ochii n
chii, gura strns ntr-o linie dur, nc i inea minile deasupra
capului; cealalt mn i acoperea un sn. i simea inima btnd
cu greutate. S-a uitat la ea ca i cum ar fi putut s gseasc un
sens faptelor lui i s-a retras ncet, ngrozit de ceea ce fcuse. Au
rora s-a ridicat i, n mod mecanic, a nceput s-i aranjeze inuta,
fr un cuvnt. i-a netezit poala rupt a rochiei. Nu a ridicat
capul, avea nevoie s-i recapete calmul i s ascund durerea pe
care atacul acela slbatic i-o provocase. Amndoi au rmas mai
multe minute stnd pe duumeaua aspr fr s spun nimic. Lui
Justin nu-i venea s cread, era paralizat, cnd a nlat ochii ce
nuii ca s se scuze, a simit o ruine copleitoare. Nu putea s
spun nimic. Nu exista scuz pe lume pentru ceea ce fcuse. Dup
un moment foarte lung, Aurora l-a privit cu un dispre n ochii
chihlimbarii care l reducea pn la ridicol. Strlucirea nevino
vat din privirea ei devenise opac i un rictus de scrb s-a ivit
pe buzele rnite de ceea ce avea s spun.
-Tcerea mea pentru renunarea la acordul nupial, englezule.
Justin s-a ntristat, dar a negat dnd din cap de mai multe ori.
-N u , acum este imposibil o renunare, a rspuns laconic.
nc se simea att de ruinat, nct nu era n stare s-i susin
privirea.
- Spada unchiului meu i va strpunge gtul!
-A a s fie.
Justin tia c Aurora nu mai avea scpare, iar el va fi implaca
bil n dorina lui de a o poseda total i absolut. Aurora a tremurat
dc furie, voia doar s scape de acest englez blestemat i a crezut
in mod naiv c, dup atacul acela, va putea s-l conving.
-Trebuie s ajungem la un acord care s ne mulumeasc pe
amndoi.
- Exist numai unul, cu inelul meu pe degetul tu.
Aurora a rs fr chef. Avea un as n mnec i nu reuea s-l
scoat, blestemat s-i fie soarta!
- Deocamdat vom continua ca i cum nu s-ar fi ntmplat
n'mic, pn cnd voi hotr eu.

A rlette Geneve
Justin s-a uitat la ea surprins i a rs de naivitatea ei. Cum putea
s se arate att de senin i stpn pe situaie. l lsa fr grai. i
voia plnsul, acuzaiile i isteria. Nu aceast rceal uscat.
- Dac ai rmas nsrcinat, nu putem s continum ca i cum
nu s-ar fi ntmplat nimic.
Aurora i-a privit zmbetul satisfcut i a dorit s i-1 tearg cu
un pumn.
- Domnule... i supraestimezi fertilitatea! a scuipat rzbun
toare.
- Sau tu o subestimezi pe a ta, a contraatacat. Cnd pntecele
la va ncepe s creasc, vei veni imediat s-mi ceri ajutorul.
N ici Justin nu credea aceast fanfaronad, dar trebuia s folo
seasc toate iretlicurile pe care le cunotea ca s ncerce s-o su
pun. Aurora a nchis ochii o clip, ncercnd s-i controleze
furia pe care i-o provocase pretenia lui. Un nod i strngea gti
i o mpiedica s respire, dar pentru nimic n lume nu avea s-i n
gduie acelui rac s o vad aproape nvins.
- Dac acest pntece ncepe s creasc, vor fi trei brbai care
m i vor cere mna i vor da asigurri c este copilul lor, i nu c o
pcleal.
Justin era furios. Totul se complicase. Nu voise niciodat s-o
foreze. Situaia i scpase de sub control. Simea nite remucri
copleitoare. tia c ani de zile nu va putea dormi din cauza vinii,
dar tot nu putea s-o supun, dei i furase inocena ntr-un fel att
de reprobabil. Pasiunea l nnebunise, iar atacul acela nejustificat
de posedare probabil c tersese orice posibilitate de avea un vii
tor cu ea, dar chiar i aa a ncercat s mai trag un cartu.
- Niciun copil al meu nu va purta numele altuia. S nu spui ca
n-ai tiut, a rspuns cu aciditate.
- Nu mai e nimic de spus n aceast privin i acum las-n'^
singur. Simpla dumitale prezen m dezonoreaz.
___
Nu a putut s-i rein un suspin involuntar. Justin s-a apt0'
piat de ea ca s-o consoleze, dar ea l-a oprit cu un gest.
- Nu exist scuz pentru ce am fcut, Dawn. Glasul lui Justm e
reinut. Pot numai s-i ofer protecia numelui meu. Accept
las-m s-mi repar greeala facndu-te soia mea.

106

__________________________________ .Spinii

D ragostei

Aurora s-a uitat la el i l-a fulgerat cu atta ur, nct Justin


s-a chircit involuntar.
- Nu m-am ndoit nicio clip de pretenia ta, arogant blestemat,
dar te neli dac i nchipui vreun moment c voi accepta o lo
godn cu dumneata dup acest moment nefast.
Justin a privit-o confuz i ndurerat de refuzul ei. S-a rstit
brusc la ea.
- Eti ruinat, Dawn. Ai pierdut orice posibilitate de a obine
alt nume dect al meu.
Aurora a nchis ochii, fiindc era pe punctul s i scoat pe ai
lui dac ar mai fi inut-o tot aa.
- O tvleal nedorit nu m va ruina, englezule, pentru c po
sibilitile mele sunt mult deasupra celor ale dumitale.
Justin a privit-o, nenelegnd unde voia s ajung ea.
- Dar eu nu te-am tvlit, Dawn. Aurora a nlat ochii cu n
doial n adncul lor. Mi-am marcat proprietatea, iar tu erai a mea
nainte ca biciul meu s te loveasc.
Aurorei nu-i venea s-i cread urechilor. Ar fi putut s rd de
comparaie dac n-ar fi fost att de suprat i umilit.
-B in e , i-ai artat crile, bastardule, acum pleac!
Justin nu tia dac s-o consoleze sau s-o loveasc. Aurora s-a
dus la u i a artat spre ea. EJ nu s-a dat btut.
- Poi s accepi inevitabilul n dou feluri: de bunvoie sau cu
fora.
-Afar!
Justin a ovit cteva clipe, care Aurorei i s-au prut fr sfr
it, dar pn la urm a cedat, convins c nu se terminase totul ntre
ci. Mai avea multe cri dejucat. Fata era deja a lui, cu sau fr
consimmntul ei.
Aurora era furioas. Situaia scpase de sub control. Niciodat
nu se simise att de descurajat. Orgoliul i era la pmnt. Se sim
ea rnit i nu tia cum va putea s fac fa balului n onoarea ei
din seara aceea. Ce trebuia s fac? Englezul va conta pe faptul c
eu va vorbi, dar chiar de-ar nghea marea avea de gnd s-i in
gura nchis, nu-i va da arma cu care s-o domine. Ar muri mai de
grab dect s-i dea aceast satisfacie. Trebuia s-i ia inima n

A rlette Geneve
dini i s se poarte ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Va ns
coci un iretlic ca s-i in lui gura nchis, dar acum nu putea s
se gndeasc la asta. Va pleca n Spania i-i va lua cu ea dezo
noarea, nu va spune nimnui de atacul asupra persoanei sale, dac
aa izbutea s-l reduc la tcere pe englez, cu pretenia lui cu tot.
D iego... Gndul la D iego i-a provocat un spasm letal i l-a nde
prtat din minte cu un efort supraomenesc. Nu era nici momentul,
nici locul s se comptimeasc. Avea nevoie de sfatul Eulaliei,
cci ea nu tia cum s in piept preteniilor englezului i faptul c
nu putuse s l antajeze o umplea de o furie oarb. Alt brbat ar
fi acceptat fr s stea pe gnduri. A ridicat privirea din pmnt i
i-a promis c ntr-o zi se va rzbuna. i va vrsa sngele, aa cum
el i nruise iluziile facndu-le ndri. Se va nla din cenu ca
pasrea Phoenix. i-a aranjat prul ct de bine a putut, i-a ters
lacrimile i i-a pus capa ca s acopere urma a ceea ce se ntm
plase. Cu pai leni i rari, cci o durea tot corpul, a pornit spre
cas, ncercnd s-i transforme furia n rzbunare. O rzbunare
care va veni implacabil, distrugnd totul. Rzbunarea va veni, i
ea nu va avea mil.
Aurora a petrecut restul zilei ntr-o meditare tcut. Se gndea
la cum se va comporta n seara aceea la balul pe care tatl ei l
ddea pentru a optsprezecea aniversare a ei.
Eulalia s-a uitat la ea tcut, n vreme ce se mbia, ceva se
schimbase la copila ei i nu ghicea ce putea s fie, iar focul din pri
viri i se stinsese. i simea durerea i nefericirea, dar nu tia cauza
ncercase s vorbeasc, dar tcerea din ochii ei era cutremur
toare. Ceva i se ffnsese n interior i Eulalia se ruga s nu fie ire
parabil.
- Vreau rochia de dansat flamenco, cea pe care mi-a druit-o
dansatoarea Estrellita la Morena.
Glasul i-a sunat att de ncet, nct prea un murmur.
- Crezi c este cea mai potrivit pentru o petrecere care se d
n cinstea ta? Pentru aniversarea ta? s-a ndoit Eulalia.
- Vreau s-i fac tatei o surpriz. Eulalia a nghiit minciuna
fr s clipeasc. Doresc s le art o parte din rdcinile mele $1
108

s-i fac s vad minunata motenire a patriei mele. Azi voi dansa
pentru el, aa va aprecia sngele ce-mi curge prin vene. A respi
rat adnc i a mrturisit ntr-un murmur: Doic, vreau s m n
torc n Spania i nu tiu cum s-mi stpnesc dorul.
Deodat a izbucnit n hohote, iar nefericirea ei era att de mare
c Eulalia i-a fcut cruce.
Aurora s-a uitat la rochia frumoas de culoare neagr i cu trei
volane de un rou aprins. Se mula pe corp ca o mnu pn la ju
mtatea coapsei, unde volanele capricioase se unduiau n voie.
Decolteul rotund era att de adnc, nct punctul de natere al s
nilor era vizibil n mod clar. Mnecile ajungeau doar pn la cot,
unde se terminau n alte trei volane de aceeai culoare rou aprins.
Nu a lsat-o pe Eulalia s-i strng prul. i-a pus nite piepteni
lcuii cu alb acolo unde ieeau n eviden n contrast cu culoa
rea prului i n locul unde acesta cdea slbatic ntr-o bogie de
bucle pn la bru. i-a pus superbul al de Manila rou, pe care
i-l lua numai n ocazii speciale. Coloritul lui i tia rsuflarea.
Era brodat cu flori mici albe i galbene, care se ntreptrundeau
crend nite desene foarte frumoase. S-a nclat cu pantofii negri
cu toc tare i s-a privit n oglind. Astzi oricine o va privi va fi
contient c nu purta lenjerie de corp, rochia nu-i ddea voie, iar
dac marchizul nu rmnea oripilat de ndrzneala ei, btlia era
pierdut.
Toi ateptau sosirea srbtoritei.
John, n picioare n capul scrii, o atepta nerbdtor, n vreme
ce salonul de dans continua s se umple de invitai. Aproape toi
cei prezeni aveau n mn un pahar de ampanie sau de punci. Or
chestra ncepuse s cnte un adagio de nclzire. Sala imens fu
sese curat temeinic i fiecare col i camer adiacent erau pline
dc buchete de flori. Aerul era nmiresmat i rsetele erau conta
gioase. Justin era nervos, fcuse un pas greit i se temea c i era
cu neputin s-l repare. Se simea confuz, fiindc niciodat nu
nutrise sentimente att de profunde pentru o femeie. Le folosise
i le prsise. Bogia i titlul lui i-o ngduiser, dar acum singura
femeie de care i psa cu adevrat i dispreuia bogia i titlul, iar
el nu tia cum s nfrunte acest fapt. Se temea i tnjea s-o vad.

109

A rlette Geneve
Chiar dac i merita din plin dispreul, acceptase c nu putea s
triasc fr ea. A vzut-o cnd s-a oprit deasupra celor trei trepte
rmase pn la tatl ei. A privit cum l-a luat pe John de bra i m
preun s-au ndreptat spre ringul de dans. S-a simit copleit, ne
dumerit. Rochia pe care o purta descoperea fiecare curb i o
fcea att de senzual, nct pe moment l-a orbit. Murmurul ge
neralizat a artat c i scandalizase pe majoritatea celor prezeni,
dei, trebuia s recunoasc, era magnific. Era o zei a iubirii i
el era beat de srutrile ei. A fcut doi pai ca s se apropie, dar
mna ei, ridicat aproape imperceptibil, l-a oprit. ntr-o implorare
surd l-a respins dnd din cap, i el a vzut n acest gest atta du
rere, nct a fost copleit de ruine.
Aurora s-a apropiat de orchestr cu o cerere. Imediat, cei doi
soldai care locuiau n caban, Rafael i Francisco, au intrat n
sala mare, fiecare ducnd cte o chitar spaniol. Cu o nclinare
a capului, cei doi brbai au ocupat dou scaune, dar nu s-au ae
zat, pur i simplu au ridicat fiecare piciorul drept ca s rezemeJ
chitara. Aurora s-a ntors la tatl ei i i-a cerut ncuviinarea. Mar-1
chizul i-a dat-o i imediat chitarele au nceput s cnte o melodie
profund sfietoare.
Picioarele ei, n pantofi cu tocuri, nu se vedeau din cauza n
toarcerilor i piruetelor pe care le fcea. Capul i-l inea mndru,
l ntorcea senzual ntr-o parte i alta. Acum l ntorcea cu dispre,
acum cu o mngiere suav. Dezinvoltura micrilor ei o nv
luia, ca i cum ar fi vrut s-o legene, braele i se unduiau ca nite
valuri repezi, pentru ca apoi s se abandoneze ca ntr-o mngiere
tandr de ndrgostit. Btea din mini cu frenezie, ncercnd s
mngie drgstoas aerul i, imediat dup, ncercnd parc s-l
loveasc dureros. i unduia talia ntr-un mod tentant, micndu-sc
ca o lebd ce se scufund n apa cristalin. ntr-o clip srea agil
i rapid ca un pescru n aer, jucndu-se cu vntul. n alta, cu
micri dulci care incitau la mngieri, Aurora ddea via mi*
crilor ei ca un arpe care-i arat lcomia n faa przii. Exploda
i se oprea, ca s-o ia de la capt.
Cu ntoarcerile i btile pantofilor smulgea podelei s u n ^ H
ntr-o lamentare constant. Minile au apucat cu for de voiai'1--

pe care le-a ridicat pn la genunchi ca s dea libertate picioare


lor n nencetatul lor bocnit. Prul o mngia i o lovea n ace
lai timp, iar buclele umede erau dovada efortului pe care l fcea.
Glasul i chitara s-au oprit n acelai timp i totul a rmas ntr-o
tcere spectral.
Aurora a ieit din trans. S-a uitat la tatl ei i i-a vzut surpriza
desenat pe chip. John a nclinat capul ntr-o dovad clar de apro
bare i ochii ei s-au umplut de lacrimi. Lacrimi care au mpiedicat-o s-l vad pe nobilul spaniol care nmrmurise la picioarele
scrii, gtit n uniforma lui militar. Diego a privit-o att de intens,
nct Justin a simit c i se ridic prul pe ceafa. S-a ntors ime
diat, s-a uitat la el i un nod de neputin a nceput s i se nasc n
stomac. Ochii aceia i spuseser prea multe lucruri, chiar dac pri
virea era destinat altcuiva.
Aurora a prsit salonul de dans tar s nale privirea, a ieit
pe uile cu geamuri dinspre grdini. Nu era n stare s analizeze
rezultatele ndrznelii ei. S-a simit bolnav i epuizat. Credea
c totul merita dac rezultatul era ntoarcerea ei n patrie, dar sur
priza de pe faa tatlui ei o tulburase mai mult dect voia s ad
mit. Nu va plnge, va vrsa mine lacrimi, azi nu trebuia s simt
rcmucri, dar golul din orgoliul ei era imens. S-a uitat la noap
tea ntunecat. A ascultat melodia blnd care ncepea s sune i
a simit singurtatea exilului ei strngndu-i inima cu o ghear
lung i neagr.
-S p a n io lo a ica mea frum oas, cu ochi de pisic vagahoand.
Susurul vorbelor spuse i-a mngiat ceafa i i-a smuls un fior.
S-a ntors uimit i a crezut c ochii o nelau. n clipa urmtoare
se afla n braele lui, plngnd, rznd. Diego a simit-o nfiorndu-se i i-a consolat durerea. A legnat-o i i-a dat buclele re
bele pe dup urechile frumoase, n vreme ce i optea cuvinte
duioase de ncurajare, dar Aurora nu nceta din plns. A golit pa
harul plin pn la refuz. Lacrimile nu s-au terminat dect dup o
hun bucat de vreme. Cnd hohotele au devenit lente i rare, el
a ndeprtat-o i a privit-o n ochii chihlimbarii. Durerea era att
de mare, nct Diego s-a simit nedumerit. A mbriat-o i a con
solat-o din nou.

111

A rlette Geneve
O umbr ntunecat sorbea din fierea geloziei. Pironit locului,
.Iustin i vedea spanioloaica rznd i mbrind alt brbat. O
furie oarb i surd i s-a nscut n piept, fcnd s se clatine pu
ina nelepciune care-i mai rmsese. i-a privit rivalul ca unul
care se uit la funia spnzuratului, cu furie i cin. A simit c i
se deschide pmntul sub picioare i l nghite fr mil. Durea,
durea intens s vad c era n braele altuia, c rsetele acelea nu
i erau destinate lui. Cu capul ntre umeri s-a ntors, i-a trt pi
cioarele nfrnte i s-a ndeprtat. Nu s-a uitat napoi, mai trebuia
s discute cu lordul Whitam, iar de aceast discuie depindeau vii
torul Redtower i al lui.
Aurora nu voia s se despart de braele ocrotitoare ale lui
Diego. i simea fora, voia s se umple de cldura lui. Mirosea a
Spania! i dorul a copleit-o aproape pn la nebunie. A respirat
mireasma lui viril, amestecul de piele i busuioc, ce i plcea
att. Era att de lipit de el, c n-ar fi putut s-o smulg nici cu un
pumnal. A rs din nou cu rsul acela cntat. Drace, bunica! Uitase
de bunica ei!
Unde e? a ntrebat privind n jur ca i cum ar fi trebuit s-o
vad dintr-un moment ntr-altul.
- A i cuvntul meu c vom vorbi pe larg i n amnunt mai tr
ziu, dar cred c ai o misiune de ndeplinit acolo nuntru.
I-a artat cu capul spre salonul de dans.
- N u m ntorc acolo pentru nimic n lume! Ai vzut purtarea
mea, nu voi putea s m uit la tata fr s m simt ruinat.
D iego i-a ridicat brbia i i-a zmbit cu atta duioie, nct
inima Aurorei s-a oprit de parc ar fi fost zahr topit.
Prestaia ta a fost magnific, Jahiv, i dac racii tia ne
pai nu tiu s-o aprecieze, nseamn c sunt nite proti. Trebuia
s fie dans andaluz? a ntrebat resemnat.
Le-am druit la momentul potrivit un cntec din Alava. A
rs ncntat. Chiar prefer s vorbesc cu tine dect s intru iari
n salonul de dans.
N-am crezut niciodat c eti aa de la. Du-te n camera ta.
schimb-i rochia, iar eu te voi atepta. Mor s dansez cu tine, tal*
hroaico. Arat-i mndria spaniol!

Spinii D ragostei
Aurora a ridicat chipul i i-a srutat buzele care nc i zm
beau. i-a strns volanele i a alergat ca i cum viaa ei ar fi de
pins de asta. Nu avea de gnd s ntrzie mai mult de un minut,
nu acum cnd se simea att de fericit i norocoas.
D iego a privit-o plecnd i nfiarea lui a nceput s capete
un ton cenuiu de mnie. Micua lui suferea, iar el era sigur c nu
numai de dor. Era aproape frnt, iar vinovaii vor plti pentru
asta. A doua zi va avea o discuie cu Rafael i Francisco, trebuiau
s-i explice multe lucruri.
Diego i-a ntins mna cnd ea a cobort din nou.
Purta rochia alb de mtase brodat cu stele argintii. Darul de
la bunica pentru a aisprezecea ei aniversare. O earfa lat de cu
loare argintie i strngea mijlocul, terminndu-se ntr-o fie lung
ce i atrna la spate. Prul era adunat ntr-o grmad de bucle n
cretetul capului, iar Eulalia i prinsese nite ace de sid ef i perle.
Zmbetul luminos era doar pentru el, i D iego s-a simit cel mai
fericit brbat din lume. Ea l-a luat de mn, i chipeul ofier a
dus-o pn la tatl ei. Diego i-a cerut ngduina lui John cu o n
clinare a capului, i cnd a primit-o s-a ndreptat spre mijlocul
ringului i a ateptat ca orchestra s nceap valsul.
Mintea Aurorei fierbea de uimire, de unde tia Diego cine era
tatl ei? De ce venise singur? Dar a scuturat din cap ca s alunge
ngrijorrile. i promisese c vor vorbi mai trziu, acum dorea
numai s se simt mbriat de el.
Fceau o pereche desvrit. Se completau perfect. Aurora se
potrivea cu braele nobilului spaniol de parc ar fi fost modelat
special pentru el, i privirile intense pe care i le aruncau lsau
puin loc pentm speculaii. John a privit-o i a tiut, dup ncn
tarea de pe faa ei, c ofierul acela chipe i furase inima copilei
lui i c i el o iubea. Scrisoarea unchiului ei, contele Ayllon, fu
sese foarte explicit, iar el, care era un om de cuvnt, promisese
s-i vorbeasc ducelui de Arun ca s ncerce s ajung la un acord
asupra legatului lui Clare, acord care nu putea s includ csto
ria copiilor lor. Va ceda pentm totdeauna familiei Penword drep
turile asupra turnului dac asta o fcea fericit i o elibera pe fiica
lui.

113

A rlette Geneve
Aurora nu tia cum, dar dansa cu fratele ei Cristopher cnd s-a
trezit n braele uriaului scoian. Ea l-a privit, era foarte tcut i
asta a surprins-o. I-a vzut fusta micndu-se n ritm cu a ei i, din
cnd n cnd, lsnd s se vad coapsele musculoase i bronzate,
mai c-i venea s-i ia fusta s-o mbrace ea... Acest gnd neruinat
a facut-o s rd, i Brandon a profitat ca s-i opteasc la ureche:
- Runele mele pentru ultimul tu gnd.
- Crede-m, e mai bine s nu afli, altfel ai fi rnit.
Din braele scoianului a trecut n ale lui Arthur, ale lui Andrew i n sfrit n ale tatlui ei, care i-a fcut o reveren exa
gerat i a primit-o n braele lui. S-a uitat la orchestr i i-a dat
acordul s nceap s cnte. Era o Tiran! Ochii Aurorei au str
lucit n ateptare, iar tatl ei a demonstrat c era un dansator ex
cepional.
- Dac nu nchizi gura aia de vrjitoare, o s-i intre o musc
n ea.
A cucerit-o zmbetul lui patern.
- Nu m ateptam s dansezi aa de bine Tirana.
Surpriza era evident pe chipul ei.
- Nu doar am nvins francezi n ara ta, fetio. V-am nvat
cultura, limba. S-i iubesc i s-i respect pe orgolioii i loialii
spanioli.
- Sper c m-ai iertat pentru ndrzneala mea de mai nainte,
nu voiam s te jignesc.
Chipul ei era mhnit.
- M simt mndru de rdcinile tale. A fost o mare bucurie s-mi
oferi ceva din arta voastr, sunt profund recunosctor pentru asta.
Nu m voi ruina niciodat c eti pe jumtate spanioloaic, j
Aurora a izbucnit ntr-un hohot de uurare... John a rs ncntat.
Seriozitatea zdrobitoare a fiicei lui se risipise. tia c motivul era
nobilul spaniol care o urmrea cu privirea oriunde s-ar fi aflat i
John. care era un om recunosctor, i datora recunotina lui eterni
Aurora citea scrisoarea de la bunica, n vreme ce Diego i tatl
ei o priveau n tcere. Acum zmbea, acum se ncrunta ingrij0'
rat. Emoiile se ntipreau pe chipul ei cu toat lim p ezim ef^ B
mire, dezgust, surpriz, ilaritate.

Spinii D ragostei
Diego tia ce coninea scrisoarea i durerea pe care i-o va pro
voca, dar ea avea o voin incredibil, pe lng o hotrre la fel
de dur.
- Bunica e curier! Glasul era uimit, acum nelegea attea lu
cruri. De ce au fost nevoii s traverseze Spania de la sud ca s se
mbarce la San Sebastin, sptmnile de ateptare, escapada la
Paris i bnuielile asupra lui Rodrigo. Dar asta poate s-l duc la
spnzurtoare pe unchiul meu!
Vorbele rostite ntr-o oapt uoar nu ascundeau teama pe
care o simea pentru repercusiunile a ceea ce ncepea s afle. A ter
minat de citit scrisoarea i a rmas pe gnduri o bun bucat de
vreme. S-a uitat n ochii lui Diego, direct i iar s ovie.
- Unchiul meu este arestat?
- Da, a rspuns D iego fr ocoliuri, iar bunica ta nu poate s
calce pe pmnt spaniol, exist un ordin de arestare mpotriva ei.
Aurora a vrut s ipe. i-a acoperit gura cu mna i i-a
nbuit un hohot sfietor.
- Dar Rodrigo e nevinovat! a exclamat mhnit.
- Iar regele Femando tie asta. Cunoate influena unchiului
tu, nu va atenta la viaa lui. Cu bunica ta e altceva. Exist un de
nun de trdare a Coroanei. Nu va putea s se ntoarc n Spania.
- i cu mine ce se va ntmpla? Aurora se temea s ntrebe,
cci cunotea prea bine rspunsul. Vreau s m duc n Frana, la
bunica, are nevoie de ajutorul meu.
Nelinitea ei era copleitoare.
-M aria e pe terminate cu pregtirile necesare ca s te ntlneti
cu ea la Paris, dar acum dorina ei cea mai sincer este s rmi
n Anglia cu familia ta patern, pn cnd vei putea s v revedei.
Diego tia ce durere i provoac.
-D a rp o t s treac luni..., a lsat fraza neterminat, pierdut n
gnduri i sufocndu-se n propria comptimire.
-V ieile unchiului i bunicii tale sunt n mare primejdie, iar ie
i se pare mai ngrozitor s nduri un pic de frig.
Remarca era strivitoare... Dac D iego ar ti, s-a gndit ea
ndurerat. Aurora a ridicat privirea att de ruinat, nct Diego

ns

A rlette Geneve
a simit o mpunstur de compasiune.
- tiu c suprrile mele sunt nensemnate, dar inima mea tot
vrea s plec la ei, i asta e ceva ce nu pot s controlez.
Era abtut. Voia att de mult s prseasc Anglia, nct o
umplea de o profund amrciune ideea c viitorul ei putea s se
hotrasc aici.
- Fetio, nc am ceva influen, voi ncerca s-l aduc pe un
chiul tu la noi. Bunica ta e n siguran, trebuie s ne facem griji
pentru Rodrigo.
- Unchiul meu nu va prsi Spania, tat.
- Vom traversa acest pod mai trziu...
A privit-o cu duioie, tiind ravagiile pe care ultimele veti le
fceau n ea.
- Ct timp vei rmne?
ntrebarea i era adresat lui Diego.
- Dou sptmni cel mult, m aflu n mijlocul unui conflict
i nu pot s lipsesc mult timp. Oamenii mei depind de mine.
Aurora a neles imediat c D iego era protectorul curierului.
El i bunica jucau o partid hotrtoare, dar ca spanioloaic ne
legea sentimentele puse n joc. Pe de o parte, loialitatea unchi
lui, pe de alta, nonconformismul bunicii. Iar ea, la mijloc, va
rmne n continuare ntr-o ar la fel de rece i de umed cum i
simea inima acum.

Capitolul 11
- Marchizul de Whitam, Excelen!
D evlin a ridicat ochii albatri ctre majordom i, surpr
dat din cap. John a intrat n camera comod cu plria i mnui'1
nc n mn. Le-a dat majordomului i a nclinat uor capul ct1vecinul i prietenul lui. Devlin i-a fcut semn s ia loc pe scai)

116

Spinii D ragostei
liber din faa biroului. Justin a ntors capul cnd a vzut c veci
nul se aaz lng el. Politicos, s-a ridicat i s-a dus s ofere
coniac pentru amndoi.
- Sper c urgena cu care ai vrut s ne ntlnim nseamn veti
bune pentru amndoi.
Devlin nu a putut s-i ascund ngmfarea din glas.
- Vreau s anulez logodna.
Rspunsul categoric a fcut ca Justin s scape brusc sticla din
mini.
- tii c nu voi accepta.
Devlin a ridicat cu hotrre o sprncean, iar John a oftat, n
cordat.
Justin i-a revenit n fire i i-a oferit un pahar tatlui su i altul
lui John. S-a aezat din nou picior peste picior.
-A cordul nu se poate rupe, i tii asta.
John a negat dnd din cap, auzind cuvintele dure ale prietenu
lui su. Justin continua s tac.
- Fiica mea refuz logodna i nu pot, nici nu vreau s-o oblig.
- E prea trziu pentru ea s refuze.
Nici John, nici Devlin nu au neles cuvintele enigmatice ale
lui Justin.
- Dawn e dispus s renune la motenirea ei dac accepi ru
perea logodnei. Dorete ca Redtower s revin familiei Penword
i l vom napoia n mod definitiv. Ai cuvntul meu!
-N u . Refuzul tranant al lui Justin continua s-i surprind att
pe duce, ct i pe marchiz. Logodna e valabil, indiferent dac ei
ii place sau nu.
John s-a uitat la Justin tot mai surprins.
- N u eti rezonabil, Justin. Glasul aspru al lui John a reuit
s-l fac s ridice o sprncean. A continuat: mi nchipuiam c
'ei fi mulumit s poi rupe o logodn impus. Dawn e nc foarte
'nr. nu i-am dat timp s se obinuiasc.
Justin a rs, pentru c John era prins n curs i tia.
- Dawn, a subliniat cu emfaz, ndeplinete condiiile necesaru Pentru logodn i nu doresc s rup un acord stabilit de ctre
''rmoii notri. Onoarea m mpiedic.
1 1n

Spinii D ragostei

A rlette Geneve
_ Am pomenit deja c v vom napoia Redtowerul iar mcio
retribuie.
John se simea stnjenit i se vedea.
- Dac nu exist logodn, ne vedem la tribunal.
Devlin a ridicat din sprncene cu mut surpriz. Hotararea iu
lui su l nedumerea. John a oftat resemnat.
- Dac acordul nu poate fi anulat din cauza refuzului vostra,
Dawn m-a rugat s-i transmit tatlui tu o cerere.
Devlin i Justin s-au privit surprini.
J
- Dawn va lua n calcul continuarea logodnei dac aceasta se
face cu fiul tu mai mic, Jamie.
_ J
Dup ce a rostit aceste vorbe, John nu a putut s spun care
dintre cei doi Penword a rmas mai surprins.
I
Justin a nchis ochii din cauza nepturii pe care a simit-a
Dimensiunea vorbelor lui John l rnea de moarte, a dorit s-o aib
pe spanioloaic la ndemn ca s-i pun m inile n gat t | B
stranguleze. Era a lui, dar ea se ncpna cu contrariul.
V
- Jamie nici nu intr n discuie. Dawn nu se va elibera de re *
ponsabilitatea i obligaia ei fa de mine.
John era din ce n ce mai nervos.

- Nu este un schimb absurd dac fiica mea are vreun tei <H
afeciune pentru Jamie.
vj0
Ochii lui John mergeau de la Justin la Devlin, nedun
nelegea ntru totul privirea feroce a acestuia i era net uni
Vedea o ven pulsnd pe tmpla lui Justin i a tiut c era pe PM
tul s-i piard controlul.
oSte- Logodna e valabil numai cu motenitorul, iar eu, c
nitor al tatlui meu, doresc s continui acordul.
)in s-a
Devlin l asculta pe ntiul lui nscut cu surprindere^
^ s,3
ridicat ofensat. Nu nelegea ncpnarea lui Justin. Ac
calmat imediat.
.
- Voi vorbi cu Dawn despre aceast chestiune i va
ina despre hotrrea noastr n aceast privin.
Justin i-a cntrit posibilitile i a lansat un ultim
- Te rog, John, s atepi cteva sptmni nainte

, ntii
^I
^^ c

John nu a neles rugmintea lui Justin, s-a gndit un moment


i -a rspuns:
- A m putea s continum aceast discuie dup prezentarea ei
ar fi un semn de consideraie din partea noastr.
- Nu. Amndoi s-au uitat din nou la Justin. Doresc s am o ul
tima discuie cu Dawn. Dac nu ajungem la o nelegere, voi per
mite anularea logodnei i voi accepta Redtowerul.
John a oftat, uurat n sfrit. Ceea ce i cerea Justin era foarte
puin i i s-a prut foarte rezonabil. Cu un gest al capului a con
siderat subiectul ncheiat.
Aurora calarea pe frumosul cal spaniol pe care i-1 adusese
lego. Un dar de la iubitul ei unchi pentru ziua ei. Calul era un
1 frumos armsar fin i elegant, alb cu pete gri. O frumusee. l bo
tezase Ole, pentru c, vzndu-1 mergnd la trap, ti venea s-l
aplauzi. Ieeau mpreun s clreasc n fiecare diminea Din
fericire, ploua numai dup-amiezile i, dei cmpurile erau ude
micuna pe: care o simea n faa libertii era incomparabil. StaP u s era calatona la Londra pentru prezentarea ei n societate. AuH
V0 ?a se bucure pn n ultimul moment de compania lui
_K >V?'.. ranzunle 1 cinele deveniser momente vesele datorit
arma 7 ? T
'* SpU"ea el frapIor ei desPr^ viaa n Spania,
C L , . e e frumoase. Eulalia continua s-o priveasc parc n
de m u lt

P a tru n d n s u f le t' d a r viaa Aurorei se schimbase att

gropa, n i ?
x?niSC D ieg nCt t0t ce fbsese nainte era naceasta 1 , ^ ? neon Veneau n vizit scoianul cu sora lui, i
drgostin anca dn priviri pe spaniol, cu ochi de cprioar n

s Par i,P
fa nU '"ar fl nchiPuit niciodat c Diego ar putea
Sctianca l ^ Sant Pentru aba femeie n afar de ea i, cu toate c
ficit c nu Pnvea.cu 0 dorin prost disimulat, ea era aa de feclea i sentim ln*^<>rf t'
a fcut cercetri n legtur cu tris * himele /, i
dar 0 vzuse att de relaxat i mulumit
d,at de a m a r n ,;mcat U 3 mai dat imPortanfa lacrimilor vrsate
Alergau
'n F>nma lui noaPte n Anglia.
C raP'd ca o T j3naP' Calul Pe care clrea Diego nu era la fel
ea se lsa ntrecut fr nicio remucare,

A rlette Geneve
demonstrnd o lips de vanitate impresionant la o femeie. m
bujorai, cu rsuflarea tiat i zmbitori, opriser caii lng la
gun, pentru ca animalele s se adape i s se rcoreasc. Diego
a ajutat-o s descalece i a inut minile pe talia ei ceva mai mult
dect era necesar. Aurora nu a luat prea repede minile de pe gtul
lui, ci le-a lsat s-i mngie buclele abia vizibile de pe ceafa. Pri
virile Ii s-au ntlnit, i Aurora a ridicat gura ca s primeasc s
rutul pe care l atepta de la cincisprezece ani. Nu a decepionat-o.
A fost minunat, dar foarte scurt. Cnd ea a ncercat s-l prelun
geasc, D iego a mpiedicat-o. I-a ndeprtat minile de pe ceaf
i a schiat un semn de refuz aproape imperceptibil. Ea l-a privit
deziluzionat, voia mai mult, era nsetat de dragostea lui.
- Fetio, nu-mi frnge controlul pe care m i-l impun de atta
timp.
Dorina din glasul lui a aat i mai tare focul din ea.
- Dar eu doresc s-l frng; am atta nevoie de tine. Vreau s
te simt, s te mbriez.
Cuvintele dulci i nvluitoare l ispiteau pn la inimagir
bil, dar a reuit s-i pstreze luciditatea.
- Am fcut o promisiune unchiului tu, ochi de pisic, d-mi
voie s m i-o in.
- Eu am nevoie de tine acum.
A ntors gura spre el i l-a trt ntr-un nou srut mai pasional
dect primul. D iego s-a lsat, atia ani n care a dorit-o i cereau
rsplata, dar luciditatea i s-a instalat din nou n minte i, hot
a deprtat-o de el.
- N-a avea onoare dac mi-a ngdui s merg mai departe, nu
aa vreau s te am. Nu mi-ar fi de ajuns un minut furat ntr-un
acces de nebunie, nu m voi mulumi cu mai puin.
- S ne cstorim i s terminm odat cu ateptarea asta!
- i niciodat n-a putea s te privesc n ochi fr s simt ruine.
Te atept de ani, nu m deranjeaz nc vreo cteva luni. Unchiul
tu mi-a pus condiia s atept pn mplineti optsprezece ani i
deja i-ai mplinit, acum mai trebuie s ateptm prezena lui. 1
- Blestemai s fii tu i onoarea ta! a izbucnit, ndurerat de
refuz.

120

Spinii D ragostei
- Onoarea mea este cea care mi-a ngduit s nu te ating i s
te mbriez pn s te las iar suflu. Dar trebuie s-l privesc n
fa pe unchiul tu i nu pot s-mi acopr dragostea de ruine.
Dac nu poi s nelegi asta, poate...
Nu! l-a ntrerupt grbit.
i ura scrupulele, dar n acelai timp l iubea pentru ele. Acesta
era iubitul ei i nimic nu o umplea mai mult de mndrie dect ho
trrea pe care o arta.
Justin era nfrnt, toate planurile lui se duseser pe apa sm
betei. Tatl lui l informase c trebuia s accepte motenirea lui
Clare, familia Beresford era foarte generoas renunnd la cs
toria dintre cele dou familii, iar el i deplngea neputina n faa
dezastrului. Se simea rnit de moarte din cauza hotrrii ei de a
schimba logodna cu fratele lui mai mic. Pumnalul i se nfipsese n
inim i simea o ciud teribil pentru asta, dar furia nu reuea s
domoleasc setea de trupul fetei i se comptimea c nu putea s
fac nimic n acest sens. i neglija responsabilitile ca moteni
tor. n ultima vreme avea drept companie sticla de coniac i de
venise morocnos i irascibil. Niciun servitor nu ndrznea s i se
adreseze. Aproape mereu dormea n biblioteca de la Crimson Hill,
att de beat, c nici fratele lui nu se mai deranja s-l culce. Tre
buia s plece la Londra, departe de vecini i de atrgtoarea str
in care fcuse din el n scurt timp o crp. Ieea s clreasc
doar ca s poat s-o spioneze, iar Jamie era att de scandalizat de
purtarea lui c nu nceta s-i spun, chiar dac toate sfaturile lui
erau n van.
Brandon i C asey petrecuser doar o sptmn la Londra,
dup care se ntorseser, la insistenele lui Casey, ca s ia nite
lucruri indispensabile care rmseser la conac. Lui Jamie i-a
sunat a pretext, ntruct tia c tinerei lui verioare i czuse cu
tronc brunetul spaniol, i a rs, pentru c acesta avea ochi numai
pentru Aurora.
S-a uitat din nou la fratele lui mai mare, mahmureala de dimi
nea va fi colosal, dar o merita cu vrf i ndesat. Intrarea vru
lui su Brandon l-a smuls din aceste gnduri.
171

A rlette Geneve
- Tot beat e?
- O ine aa de cteva zile, o s-i distrug viaa, a rostit trist.
- Cred c ar trebui s te preocupe mai mult inima lui. Trebuie
s-i spun dou vorbe, am s atept pn se dezmeticete un pic.
- E al tu, sper c poi s obii de la el ceva mai mult dect
aceast autocomptimire distructiv.
Jamie s-a ntors i a prsit camera fratelui su.
Patru ore i-au trebuit lui Justin ca s ias din amoreal. l
durea capul i avea gtul la fel de uscat ca deertul. A ncercat
s-i fixeze ochii sticloi pe fratele lui pn cnd i-a dat seama c
pe marginea patului nu sttea Jamie, ci Brandon. Suprat c l v
zuse n starea aceea, s-a rstit la el cu acreal:
- Sper c ai ceva important s-mi spui, altfel poi s pleci de
unde ai venit.
Brandon i-a ntors ochii verzi cu lehamite.
- Vzndu-i incapacitatea de a-i reorganiza viaa, am hotrt
s-i dau o mn de ajutor.
- Nu te amesteca n treburile mele, vere, i acum las-m n
pace!
Fierea i s-a suit n gt i s-a temut c nu-i va abine icnetele
pn va pleca vrul lui.
- S te vd n starea asta este de neneles pentru mine, dar am
hotrt c prin intervenia mea pot s ajut dou inimi, a spus enig
matic.
- Bun, i ce-ai de gnd s faci?
Nu l interesa, nici nu voia s tie, l-a ntrebat doar pentru ca
Brandon s-i termine discursul i s plece.
- Sora mea l vrea pe spaniol i l va avea i, cum tu nu eti in
stare s ai grij de ce-i al tu, am hotrt s-o fac eu. Dac ea nu
poate fi soia mea, va fi din familie, copiii ei se vor cstori cu ai
mei i cu asta m voi simi satisfcut.
Justin nu nelegea nimic din turuiala vrului su, dar nici nu*i
psa. A nchis ochii un moment, ncercnd s-i controleze groai
nica durere de cap. Cnd i-a deschis din nou, vrul lui plecaS<J
i-a cobort picioarele din pat, a lsat s i treac ameeala nait^H
de a se duce la birou, a luat o sticl de coniac i s-a culcat la 1

Spinii D ragostei
D iego dormea n csua din pdure, cu Rafael i Francisco.
Toi trei urmau s plece n Spania peste o sptmn. Aurora era
fericit, rmsese mai mult dect crezuse i putuse s se bucure de
compania lui, dei era foarte departe de a se simi stul.
Sttea n bibliotec, descul i cu picioarele urcate pe fotoliu.
Se uita ntruna la ceas, pentru c era foarte trziu. Diego i fraii
ei nu se ntorceau de la Londra. Ea le dduse anumite lucruri s
le trimit bunicii i unchiului ei, precum i nite desene pentru
verioara lui Diego, dar ntrziau prea mult. Glasurile frailor ei au
fcut-o s se ridice deodat, s-a nclat i a alergat, dar ce a vzut
a ngheat-o. Fraii ei se ludau c n sfrit reuiser s-l pun jos
pe scoian. Diego nu se ntorsese cu ei. Cnd i-a ntrebat, i-au rs
puns cu ndrzneal c fusese cel mai slab dintre toi patru, se mbtase att de ru, nct czuse de pe cal n capul scrilor de Ia
Crimson Hill i de aceea l lsaser la conac, cu Brandon. Rdeau
de mahmureala pe care o vor suferi amndoi diminea. Aurora
era uluit, halal leaht de nesbuii. Nu-1 credea pe Diego n stare
s se mbete, dar fraii ei nu puteau s spun mai mult de dou
vorbe fr s li se mpleticeasc limba. Aadar, a fost imposibil s
scoat de la ei mai mult de dou fraze coerente. A hotrt s a
tepte zorile ca s le cear socoteal ca o precupea escrocat.
Diego i va povesti ce s-a ntmplat.
Brandon reuise s-l culce pe spaniol. Drogul se dovedise efi
cient. nc i amintea refuzul ofierului de a bea un pic de bere.
Din fericire, fraii Beresford fcuser front com un ca s-l con
ving i totul ieise cum plnuise. Chiar i el trebuise s bea peste
msur. Tcerea din cas l-a ncurajat, l scutea de o grmad de
explicaii i acum atepta deznodmntul.
A ntors ochii spre fata care l privea nehotrt.
- Numai ansa asta o ai, eti absolut sigur?
Ea a confirmat hotrt.
- Te-ai dat cu parfumul lui?
: Din nou a confirmat dnd din cap i l-a urmat sigur de ceea
Cc voia s obin i de ceea ce trebuia c

A rlette Geneve
Abia dac a avut o clip de ndoial. Ceea ce avea s fac urma
s ite un scandal teribil, dar sentimentele ei se suprapuneau peste
posibilele mustrri de contiin pe care le-ar fi putut avea. A des
chis lactul dormitorului i a intrat. El era ntins pe pat, complet
gol. Ea nu a vrut s aprind nicio lumnare. Avea nevoie de ntu
neric ca s-i duc planul pn la capt. i-a dat jos capotul, c
maa fin i s-a bgat lng el. A ncercat s se apropie foarte
ncet; simea un pic de team. S-a oprit o clip. El a scos un mor
mit somnoros i, dei nu a fcut nicio ncercare s se trezeasc,
a tras-o spre el. A ntins mna i i-a mngiat mandibula, el a scos
un geamt de plcere, i-a mngiat uor ombilicul, el s-a micat
puin i fata a avut o ciudat i copleitoare senzaie de putere.
Era profund adormit din cauza beiei, aa c putea s fac tot ce
voia cu el. A nceput s-l mngie cu ndrzneal, urmndu-i in
stinctul de fem eie ndrgostit. I se explicase cum s-l preg
teasc, iar cnd l-a simit suficient de excitat s-a aezat peste el i
s-a sprijinit de umerii lui stnd clare. Cu mna l-a condus nluntrul ei, dar asta s-a dovedit destul de greu, din cauza lipsei de
experien. Brbatul s-a arcuit sub ea, i femeia a alunecat uor n
jos pn ce a simit penetrarea, a dat capul pe spate i i-a odihnit
fesele pe oldurile lui. l inea cu putere de umeri ncercnd s-i
recapete respiraia i s-i nbue gem etele. Durea ru, dar era
hotrt. i-a sprijinit genunchii pe salteaua m oale de puf, in
vreme ce ncepea s se mite, ncet la nceput. Arcuindu-i corpul,
brbatul a scos un geamt gutural ncercnd s deschid ochii grei
din cauza alcoolului i n confuzia lui etilic a nceput s mite
oldurile cu tot mai mult for. S-a agat de picioarele ei i din
gur au nceput s-i ias gemete ntretiate. Dansul s-a prelungit
mai multe minute. Fetei i se spusese c alcoolul ntunec mintea
i c punctul culminant va veni cu ntrziere. A a c a stat la n
doial i s-a oprit, cci nu avea de unde s tie c el era pe punc
tul s ating eliberarea. Cnd a ncetat micarea, atunci ochii
brbatului s-au deschis i a privit-o rugtor. nc ameit, a fcut o
slab ncercare de a se separa de fata care l clrea hotrt. 1 >'
a neles ce voia i s-a apsat i mai tare n el. S-a vrsat nluntrul fetei. Chiar n acel moment, Diego a deschis ochii i i-a dat

Spinii D ragostei
seama ce se petrecea, dar era deja prea trziu. Nu mai avea cum
s frneze ejacularea. n vreme ce strngea din dini i trupul i se
scutura spasmodic, a simit minile fetei cum l trgeau cu putere
spre ea. I-a vzut chipul hotrt i atunci a neles... Plnuise totul.
Femeia l excitase n vreme ce dormea, profitase de beia lui, bles
temata, ce fcuse?
- Iart-m, dar te iubesc prea mult.
Fata plngea. El a vzut sngele i sperma dintre coapsele ei.
A avut un acces de panic i de respingere, fata era virgin, i lui,
Dumnezeule!, i venea s-o omoare pentru ce obinuse. Dumnezeu
s-l ierte, fiindc i vnduse viaa.
Strigtul de mnie pe care l-a scos i-a trezit pe toi din cas.
Brandon, care atepta n bibliotec uitndu-se Ia un pahar cu vin,
i-a ridicat trupul greu i a pornit pe scri. Spera doar s ajung
naintea lui Justin, a lui Jamie sau a ducelui nsui.

Capitolul 12
Diego avea s se nsoare cu alta...! Tristeea, durerea erau sf
ietoare. i simea minile moarte de ct i le frnsese pe piept,
ii explicaser ce se ntmplase. Incredibil, dar adevrat. l sedu
seser i l pcliser. n eventualitatea unei sarcini, el i oferise
numele, nume care i se cuvenea ei. Aurora voia s plng, s lo
veasc, s blesteme. Orgoliul ei rnit se neca ntr-o mare de autocomptimire. Casey va fi acum doamna V ilchez, viitoare
baroneas de Bidasoa, ea i visurile ei erau fcute ndri. B les
temat onoare spaniol! Blestemat inima ei! Aurora tia de ca
priciul Iui Casey pentru D iego, dar nu-i dduse importan. Se
/vrcolea de durere, furia o neca, iar neputina o mpiedica se
respire. A doua zi va fi nunta, cu o zi nainte de plecarea lui Diego
in Spania. Casey va rmne aici, att de aproape de ea, nct va

A rlette Geneve
nnebuni. Plngea pentru c pierduse ansa s strng la piept co
piii lui Diego i ai ei. O durere surd a convulsionat-o.
Eulalia nu a ciocnit la u, tia c era n zadar. Copila ei nu
voia s vad pe nimeni, nu voia s vorbeasc cu nimeni. Fraii ei
erau att de ruinai, nct nu ndrzneau s o priveasc n fa,
dar ea tia, vzuse n cri i totul avea un scop. Fata sttea n ba
lansoar, cu faa cenuie de furie, i simea durerea i voia s-o con
soleze, dar nu tia cum.
- Jahiv, las-o pe doica ta s te consoleze.
Duioia din glasul ei a nfiorat-o pn n strfunduri.
- Vreau s fiu singur!
Rspunsul era cel ateptat.
- Las-m s-i spun ceva ce tiu.
Vorbele enigmatice au facut-o curioas, dar nici mcar nu s-a
uitat la ea.
- O s-mi spui c D iego nu se nsoar?
La infirmarea ei, Aurora a ntors capul cu un gest mnios.
- Dar tiu c, dac nu exist o sarcin, ducele va fi de acord s
anuleze cstoria. Este acordul la care au ajuns. Scoianul nu prea
era ncntat, dar ducele tie c a fost foarte ru ce a pus la cale ne
poata lui. i a fost de acord cu asta. nc e posibil o anulare.
- Da, bineneles! a rspuns furioas. La ct sunt de norococeaua aia scoian o s-i fac gemeni.
- Vreau doar s nu judeci att de aspru un brbat care a fost
atras n curs mpotriva voinei lui.
- De ce nu ateapt pn cnd e sigur c e nsrcinat?
a; Dac
u aca
atunci nu mai e altceva de fcut...
tiina i
- D iego e n mare primejdie, ca i bunica ta. Contiin
onoarea nu i-ar ngdui s lase un copil al lui fr s fie recunos
cut, chiar dac e un copil nedorit.
Aurora s-a uitat cu duritate la Eulalia.
- Doic, tii care este culmea ironiei? Pentm noi, orgolioii i
mndrii spanioli, onoarea e totul, iar englezii mtur pe jos cu
onoarea spaniol! Eulalia a gemut cnd a auzit-o. i tii ce regid
cel mai mult? C eu trebuia s m fi bgat n patul lui, s-i ti P1^'
tat copilul i uite-m! Eulalia i-a vzut ochii chihlimbarii tr if l
1

Spinii D ragostei
iar durerea din ei a lsat-o mut. Stau aici, pe jumtate ngropat
n autocompasiune, plin de neputin i de furie, pentru c nu pot
s fac nimic n privina asta.
i crezi c scoianca a obinut ceva? i va avea soul spaniol,
desigur, dar va rmne un brbat care este i va continua s fie
profund ndrgostit de alta. Se va uita la ea i i va blestema ne
ltoria i fiecare secund pe care va fi nevoit s-o petreac m
preun cu ea va fi un chin; va avea o csnicie nefericit i amar.
La dracu cu vorbele tale, dar va fi al ei, i nu al meu!
-N icio d a t n-ar fi fost al tu, era scris, am vzut n cri, dar
nu voiam s te fac s suferi i de aceea am tcut.
Uite ce mi-ai fcut, doic! Acum las-m singur!
Eulalia a neles c fata avea nevoie de timp, i timpul era tot
ce avea mai mult pe lume. A ieit n tcere din camer i, cu un
oftat de resemnare, s-a ndeprtat spre nivelul de jos al casei. Tre
buia s-i vorbeasc marchizului.
Nunta urma s se celebreze n csua din pdure, cu o dispens
special pe care Brandon o obinuse cu dificultate. Rafael i Fran
cisco urmau s fie naii lui Diego; Brandon i Jamie, ai lui Casey.
Diego refuzase categoric s se cstoreasc la Crimson Hill i ni
meni nu putuse s-l fac s se rzgndeasc. Nu s-a uitat nici
mcar o dat la scoianc. O nelase pe Aurora i mhnirea din
sufletul lui l distrugea. Aurora se plngea c Diego nu voia s-i
asculte rugmintea, a plns neconsolat, fiindc nu mai aveau
nimic s-i spun. l implorase s atepte pn la obinerea con
firmrii c, ntr-adevr, neltoria dduse roade, dar el era nc
pnat i orgolios ca nimeni altul, totul ntre ei se distrusese i se
terminase nc nainte de a ncepe.
Aurora nu avea de gnd s asiste la nunt. Ar fi murit dac
i-ar fi vzut facndu-i jurminte, dar toi de la Whitam Hali ho
trser s-l nsoeasc pe nobilul spaniol. Voiau s-i arate spriji
nul lor, inclusiv trdtoarea de Eulalia se dusese la nunt, iar ea
>i rumega nefericirea n bibliotec. Ce fceau brbaii n asem e
nea ocazii? Se mbtau, aa c asta va face i ea. Trebuia s uite
i avea de gnd s bea ca s reueasc. A privit cu ndoial spre
dou.i sticle care se aflau pe o msu de serviciu alturi de masa
1 on

Spinii D ragostei

A rlette Geneve

----------------------------------------------------

mare din caoba. A mirosit una dintre sticle, dar aroma era atat de
tare, nct au usturat-o ochii: whisky. Cealalt prea ma, slaba,
coniac, asta ar fi bine, o s trag o beie cu alcoolul dumanilor

-D a c vrei s bei cum se cuvine, n-ar trebui s-o faci direct din
sticla, ci sa foloseti un pahar, pentru ca nghiiturile s fie mai
scurte i mai aromate.
Spanioloaica lui l-a privit, avea ochii sticloi i capul i se cl
tina dintr-o parte ntr-alta. i-a dres glasul ntr-o ncercare de a-i
cura gtlejul, iar el, vznd cum i se ncurcau cuvintele n gur
a zmbit. Ea a ntins mna spre el.

franuzi.
Justin avusese un schimb dur de replici cu vrul lui. Dup ju
decata sa, ce i fcuser spaniolului nu avea nume. Nu-i nchi
puise niciodat c verii lui ar urzi asemenea neltorie. Casey l
surprinsese i scrbise. Nu aa se dobndea un so, chiar daca tia
c multe nobile englezoaice acionau ntr-un mod asemanator cnd
voiau s pun mna pe un anumit brbat. Deodat a simit o ruine
imens. El fcuse exact la fel, amndoi i impuseser voina m
faa spaniolilor fr consimmntul acestora. Justin era inca ocat
de intensitatea emoiilor lui, aa c putea s neleag disperarea
care o cuprinsese pe verioara lui, iar D iego m c. macar nu-i d
duse o dovad de atenie n plus fa de politeea necesara. Ducele
se artase mai practic. nc avea ndoieli c spaniolul nu participase
de bunvoie la seducerea nepoatei lui care, la urma urmei, era ne
poata unui duce, de aceea refuzase categoric s atepte r e z u lt* *
greelii, nu putea s conceap un asemenea scandal in familie. W
tin se gndea constant la Aurora, i vzuse dragostea pentru bar
btui acela - n ochi, n fiecare gest - i, cu toate c simea cum m
roade gelozia, avea o adevrat empatie pentru ea.
ntregul Whitam Hali se afla la ceremonia intima care toc
ncepuse. Justin a hotrt ntr-o secund c o va vedea i *'
cerca s-o consoleze, chiar de i-ar pierde capul in aceasta
care. A plecat discret din locul pe care l ocupa i a pornn F 1
casa vecinilor i prietenilor lui. Drumul nu-i va lua mult U W
N ite blestem e rostite n trei limbi diferite i-au arta
^
exact unde se afla ea. S-a ndreptat spre biblioteca i 0 '
aezat pe covor cu faa spre fereastr, privind, dar n
nimic concret. A zrit sticla desfcut n poala ei i a tu
. se
ce fcuse. A ncercat s-i reprime zmbetul ce ncepe ^ ^
iveasc pe buze, pentru c a neles imediat ca ea
-ni,a?8
nece amarul n alcool; el fcuse asta timp de dou sapta
c nu prea avea cum s-i reproeze.
1o

- A m nevoie de ajutorul tu, eng/ezule. nu pot s m ridic sin


gur.
Vocea pstoas i s-a prut comic.
- Daca te ating, a rostit el privind-o cu dorin, nu voi putea s
ma opresc. Aurora a rs ilar. S-a uitat la el i a rs din nou. Se
simea foarte bine, coniacul i uurase inima, dar ar putea s se
bucure mai mult de aceast senzaie dac biblioteca nu s-ar mai
nvrti. E posibil s m fi iertat, Dawn? a ntrebat Justin ntr-o

oapt.
w
- ---------- -'-a
uiuua impieucrta.
- Nu e cu putin s m fi iertat aa de uor.
Era o mare doz de nencredere n vocea brbatului.
- Daca mi-ar psa de tine vreun pic, nu te-a ierrta niciodat,
par nu-rni pasa m a att. A pocnit din degete, n timp ce capul
ace!.3^ 3 u SaJ Cad dC PC Umeri dintr-un moment ntr-altui, i
Vor, L.VOrbe spuse cu atta limpezime, i-au biciuit orgoliul rnit,
file/, f a' l pese avea nevoie de asta, dar nu tia cum s fac. EnE"czule daca m ajui...
nu s ^ v PUtU- scontmue a nchis ochii, creznd c astfel camera
bliot
? ai lnVart1' CC deziluzie mintea ei goal se aliase cu bica s vana lDVart^ a ca roata miei mori. A deschis ochii imediat
Cu n ,s |lngrozita ca erau doi englezi n loc de unul.
i a ridicat- > " at"iustin s'a aPropiat de ea. A luat-o uor de mini
cCa nu si m 3r.l a dat drumul destul de repede. A vzut uimit
cal de fus, lu lnca echilibrul i cdea la pmnt ntr-o nclagae
,ur ra a btut aem l cu m inile i a reuit s se

Amndoi a,', J. Chetei lu^ Justin- La has la pmnt dup ea.


' p'cioru| ini rv.ramaf
resP*raf*e- Justin se afla iari peste
uscuios ntre picioarele ei, braele lui de fiecare

Spinii D ragostei

A rlette Geneve

dm nou aroma e, mbttoare. A nchis o clip ochii n faa plcerii


neateptate pe care i-o provoca simplul fapt de a o rid icai a o

parte a capului fetei. Justin avea gura prea aproape de a ei ca


poat gndi cu luciditate, iar dorinele reprimate atata timp s-au
dovedit pieirea lui absolut. Gura lui a pus stapamre in cateva se-

u T u d se .

c ^ d e pe gura Aurorei. Avea gust de coniac


att de m oi, c nu putea s se opreasc sa bea din ele. Se auzeau
gemete, dar Justin nu mai tia care dintre ei le scotea; ea era rela
xat i nu se opunea. Cu un oftat de adnc satisfacie a aprofun
dat srutul. Avea atta nevoie de ea i pentru prima oara ea 11
rspundea. A crezut c va muri gustnd-o.
^
Aurora, distrus de ultim ele evenimente, a nceput sa-i rs- i
pund la srut i s-l mngie uor, ceea ce a fcut ca Justin s - |
piard puinul control care-i mai rmsese. A tiut in clipa aceea
ce nseamn s i se rspund. Aurora avea nevoie sa-i vindece ranile produse de respingerea lui D iego, iar dorina arzatoare a m
Justin era balsamul de care avea nevoie sufletul ei. Iubirea pe c w j
o simea pentru D iego nu se va mai mplini i Aurora nu tia c u i
s fac fa acestui fapt demolator.
.. .
Justin nu avea voin, ochii lui o priveau lacom m timp ce o S*1
ruta, dar vederea chipului fetei l-a fcut s-i revin in mm
un efort aproape supraomenesc, a reuit sa se desprind p .
fat dar ea l-a prins din nou de ceaf, nerbdtoare
- Continu s m srui, englezule, azi am nevoie de c o n s o l a
chiar dac e din partea dumanului meu. ^
.J L
Justin a bombnit printre dini, o privea in continuare l a c o
nehotrt, tia c l folosea ca s se rzbune.
- Eu a putea face s m iubeti, Dawn, trebuie n

.
s8l |

dai o ans.
Ea a dat din cap spulberndu-i speranele.
- M numesc Aurora!
fac
Justin a rs de izbucnirea ei i a srutat-o din nou. L
t in
s tac. Respingerea ei l durea enorm i doar cnd ea a g ^
semn de protest fa de brutalitatea sratului, t-a dat dn
ae
rora i
simea sunciu.
sunetul asfixiat,
iar ----alcoolul
^&
^ &
g.
rora
i simte
------
" an dadea
care avea atta nevoie. Justin a ridicat-o pana a aeza j
nunchi, i-a trecut un bra pe sub picioare i pe celala p ^
suori. A ridicat-o, i capul ei l-a lovit n brbie; a pu

f arte

i3r abandonuI de mai ^ v r em e

. Ea 3 ndl(;at 0 mn ^ 1_a mngiat pe brbie. Niciodat nu i se


pruse atat de dulce o mngiere. A urcat scrile, i Aurora nu a
pierdut nici un amanunt din trsturile austere ale feei lui i din
determinarea lui, dar nu i-a psat, nu n acel moment. Zmbea n
continuare, beata i convins c tia de ce avea nevoie ca s-i
vmdece rana provocat de neltorie. Trdarea lui D iego' Rescum T T f a !entlmentelor ei Pentru Casey i ardeau inima ca
i cum ar fi fost ngropat n smoal.
Justin a lsat-o cu grij pe patul moale din dormitor i, nainte

matarp3

Prfnd bra,de= P e g , u l 1

s m z L T n- T ie-de tine dumanul u . Voi lsa ca biciul tu


sa m loveasc daca nu m lai singur.
Justi" s-a uitat la ea speriat i ar fi rs dac invitaia nu ar fi fost
atat de serioasa i ngrijortoare.

i -n V
* -e prost ca s fao aceea5i reseal de d us ori.
credea ca se va pierde n imensitatea ochilor aurii
f uar de data asta eu vreau s te tvlesc'
id "a Drimet0'
1 Sale> J,US,i" 3 izbucni' n ** e l'a se doPnmeJdioasa pentru luciditatea lui.
J L h a er !
aceea.

SPUn C* tOCmai.n acest ^ e n t nu te afli


ava 1 Pe nimen*> orict ai putea s regrei dup

dar nu h a ' i L i r r " S gt dC indignare din cauza reticentei lui,


d lasat sa se ridice.
mine? ' nia mdl doretl? Att de efemer era interesul tu pentru
l CU toate c ?tia c d va face s pl^ fost flmn ,ararea ui a incePut din nou s-o srute ca i cum
c ^ b i t srutri!^!3 * * mncare apetisant. Aurora i-a nUs,itl- i nu
^
neV0IC S Se simt iubit 5 ' -a psat
'ego era destinatarul mngierilor ei. Voia s se

131

A rlette Geneve
rzbune pe el, avea nevoie s-i nece amintirea i i-a revrsat
toat pasiunea asupra brbatului pe care l avea n faa ei.
Justin a insistat, iar ea s-a lsat dus de val cu impetuozitate.
Cnd mna lui i-a apsat snul i i l-a cuprins cu lcomie, Aurora
a gemut datorit senzaiilor pe care le tria i a uitat de toate. Erau
att de absorbii c nu au auzit exclamaia necat i furioas pe
care a scos-o Arthur aflat n ua dormitorului.
- D-i drumul imediat!
Glasul era ucigtor.
- Arthur, las-m s-i explic...
. i
Justin a vzut o adnc decepie n ochii prietenului su i s-a
ridicat imediat.
- Martorii mei vor lua legtura cu tine, a fost comentariul lui sec.
- Nu e ce i nchipui.
Arthur a ntredeschis ochii bnuitor. nc avea n minte ima
ginea vie a minii lui Justin pe snul surorii lui. A simit o furie ex
trem.
- A i s plteti pentru asta, jur!
- E logodnica mea i e beat, dup cum poi vedea, doar am
adus-o pn n dormitor.
- C e sau nu logodnica ta, ai profitat de starea ei confuz. Tre
buie s te omor, dar nu o fac acum, pentru c nu merit s-mi mur
dresc casa cu sngele tu. i acum, afar!
Arthur l-a silit s ias din camer n ghionturi.
Aurora czuse ntr-o semiincontien fericit. Era strin de
discuia dintre Justin i fratele ei.
Justin tia c Arthur aciona dintr-un impuls de protecie i.
dei nu a putut s-i reproeze nimic, trebuia s-l fac s vad c
judecata lui era total greit. I-a dat voie s-l nsoeasc pn la ie
irea din cas i, odat ce a pus piciorul n strad, l-a privit lung
i ptrunztor. La rndul lui, Arthur l-a privit cu ranchiun.
- De vreme ce ne vom cstori n curnd, nu exist niciun ru
de reparat, i tu tii asta. Nu-i neleg atitudinea. Arthur continua
s tac, dar Justin a bombnit printre dini: Nu m voi bate n duel
cu tine pentru o ofens care nu s-a com is, a spus iari sec. mfruntndu-i privirea cu senintate.

132

Spinii D ragostei
-A sta ... rmne de vzut.
Arthur a nchis ua cu o lovitur surd, i Justin n-a avut n
cotro dect s-i ndrepte paii spre Crimson Hill.

Capitolul 13
Dimineaa era rece, norii continuau s m piedice soarele s
apar i ea tot nu se obinuise cu zilele gri i triste. A oftat plin
de dor i suprare. Diego nu-i luase rmas-bun. n faa refuzului
ei de a-1 vedea, i lsase o scrisoare scurt n care i cerea iertare
i se scuza din nou, asigurnd-o c o va iubi mereu i o va purta
n inim. Aurora recitea iar i iar cuvintele, ncercnd s umple
golul din sufletul ei, dar nu prea reuea. ncerca s mearg mai
departe cu mari eforturi, dar suferea att de tare, nct credea c
nu va putea face un pas fr ca inima s o doar din cauza trd
rii. Viaa era foarte nedreapt cu ea, fiindc tot nu avea veti de la
unchiul ei, iar bunica era exilat.
Uitase complet vizita lui Justin. n mintea ci nu se ntmplase
niciodat i i trebuiser dou zile ca s-i revin din mahmureal.
Arthur i povestise c o gsise beat n bibliotec, dar pstrase se
cretul fa de ceilali. Aurora nu-i amintea nimic i era recunos
ctoare c nu trebuia s ndure aceast ruine.
I Casey voia s-o vad, dar ea refuza categoric. O ura cu o in
tensitate zdrobitoare, iar acum mai mult ca niciodat avea nevoie
' se simt mbriat i consolat de unchiul ei. i era aa dor de
el! Toi se purtau cu ea de parc ar fi fost de porelan, iar ea se revlta. Devenise ursuz, iar simpla menionare a cltoriei la Lon
dra o indispunea nespus.
, Eulalia o nepa mereu, dar ea ignora mpunsturile. Casa i se
jpea mic. Cmpia continua s fie noroioas i furia o consuma
"Continuu. Trebuia s fac ceva sau va nnebuni. Fraii ei ncercau

133

A rlette Geneve
s-o fac s rd, cu excepia lui Arthur, care obinuia s se uite la
ea gnditor, cu o intensitate copleitoare. l prinsese ncercnd
s-i sondeze sufletul, ca i cum el ar fi cunoscut ceva ce ea nu n
drznea nici s-i nchipuie.
Eulalia a intrat cu un rbufnit n camer. Avea chipul descom
pus. Vznd-o aa, s-a ngrijorat i, pentru un moment, a uitat de
propria amrciune.
- Doic, ce e? a ntrebat alarmat.
- Stai jos, copila mea, am ceva urgent s-i spun. Graba din
glasul ei era nelinititoare. Mine n zori, la ora ase, Arthur se va
bate n duel cu domniorul Justin Penword, nu m ntreba de unde
tiu.
- Dar nu are sens, sunt prieteni din copilrie!
Deodat faa Aurorei a artat o ruine sufocant, frnturi dintr-o
conversaie uitat i veneau n mintea nervoas. D ei nu tia ce
era cu adevrat, fierea i s-a urcat n gt ntr-un fior de repulsie.
- Eu voi mpiedica asta! a rostit energic.
- Dar cum? a privit-o Eulalia cu nencredere.
- Trebuie s-mi dai toate amnuntele: locul, ora exact i nu
mele martorilor. Aurora a scos un oftat. Eulalia s-a uitat la ea ne
dumerit. n seara asta l vom droga pe Arthur, iar eu i voi lua
locul. Blestemul de pe buzele Eulaliei a facut-o pe Aurora s zm
beasc. Doic, voi ncerca s-l fac pe englez s-i bage minile in
cap; i voi explica ce am fcut noi i vom evita duelul. l voi im
plora dac va fi nevoie i pe urm va trebui doar s m ocup ca
Arthur s nu m jupoaie de vie pentru c m-am dat drept el.
- Eti sigur?
-A b solu t. Doic, asta trebuie s rmn un secret.
Eulalia a ncuviinat dnd din cap.
- Va trebui s m mbrac n haine brbteti. Am nite panta
loni i o cma de-ale lui Manuel. Eulalia a privit-o ngrozit
Nu face faa asta de Ce-ai fcut, nesbuito, aa m-a nvat s
clresc brbtete. Aurora i-a continuat gndurile. Voi avea ne
voie de nite cizm e de la tata, nu este cu mult mai nalt dect mine
Voi putea s ascund ce prisosete din lungimea pantalonilor n
cizme. mi trebuie i o cap. Hai, doic, avem mult treab. I
134

Spinii D ragostei
- A r fi mai nelept s vorbim cu fratele tu mai mare, el va ti
mai bine ce s fac.
-N u ! mpotrivirea vehement a surprins-o pe Eulalia. Eu sunt
cea potrivit s vorbesc i s-l linitesc pe domnul Penword. i
promit c nu se va opune ca eu s vorbesc cu el, tii ce simte pen
tru mine, pot s-l conving. Eulalia a fcut ochii mici, cu ndoial.
Doreti s ocupe Cristopher locul lui Arthur?
Eulalia a negat categoric, dnd din cap.
- E nevoie de o fem eie pentru un duel i am de gnd s-o fac,
cu sau fr ajutorul tu. Tu decizi.
Eulalia s-a gndit c protejata ei avea dreptate. Cu siguran,
att Cristopher, ct i Andrew ar dori s-i ia locul lui Arthur i
s-l fac pe marchiz s plteasc pentru oricare ar fi motivul due
lului. Eulalia nu tia cauza, dar a hotrt s-o ajute. mpreun vor
opri nebunia care pusese stpnire pe amndoi.
Ziua se scurgea cu o ncetineal insidioas. Eulalia i spusese
exact unde i cnd va avea loc duelul. Era cam la o mil distan
de csua din pdure, ntr-un lumini folosit de obicei pentru exer
sarea tirului. Martorii lui Arthur l vor atepta n pdure. Ea a reu
it s fac anumite schimbri, fusese nevoit s falsifice scrisul
fratelui ei. Fiecare se va afla n locul marcat, la o distan destul
de mare. Aurora a oftat uurat, pentru c aa nu va trebui s n
ceap s numere de la spatele englezului. Cci, dei Eulalia nu
tia asta, ea avea de gnd s ocupe locul fratelui ei. Englezul me
rita o scrmneal i voia s i-o dea. i va acoperi prul cu o p
lrie a tatlui ei, iar asta i va da alura necesar. Era agitat, nu
avea voie s greeasc. De mult simea nevoia s i exprime furia
i aceasta era ocazia perfect. i vor da lui Arthur semine de mac,
pasiflora i valerian, care l vor adormi, dar nu vor avea efectele
secundare ale altor droguri. Spera c astfel i va ctiga iertarea
cnd va descoperi c l uzurpase.
Lordul Penword o merita i, dac vor decide s o spnzure
pentru asta, va fi o moarte meritat i dreapt. Ar trebui s bea un
ceai de tei ca s-i liniteasc tremurul minilor, pentru c nu
Putea s dea gre. Onoarea ei era n joc... onoarea ei. De ce bra!'i i ascundeau subtilitile i proasta dispoziie sub masca

135

A rlette Geneve
onoarei? Ea dorea s se rzbune i nu avea nevoie de scuza aceea.
Pe cine voia s pcleasc? Trebuia s-l fac pe englez s snge
reze. l considera vinovat de toate nenorocirile ei i a decis s ig
nore bruma de remucare pe care o simea. Brandon era vinovatul,
dar Justin i era la ndemn, iar inima ei cerea rzbunare oarb.
Justin a privit frunzele linitite ale copacilor. Tcerea era n
trerupt de ciripitul psrilor ce anuna c o nou zi ncepea i
mhnirea pentru ce avea s fac i nsngera inima. Blestema sim
ul loialitii lui Arthur, dar tia prea bine c, dac ar fi fost in
vers, el ar fi acionat n acelai fel. Nu folosiser la nimic
explicaiile sau promisiunea de cstorie. ncercase iar i iar s-l
potoleasc, dar ncercarea lui de a-1 convinge se dovedise n zadar.
Prietenul lui voia s-l omoare, s curee cu sngele lui numele fa
miliei i, chiar dac o merita cu vrf i ndesat, trebuia s mpie
dice nebunia care pusese stpnire pe Arthur. Cum va iei din asta?
Nu tia. El era un trgtor mai bun. Dar era contient c ntr-un
duel oricare dintre cei doi putea s fie rnit mortal. Cum dracu
ajunseser la asta! tia cum, dar era aa de greu s-o admit, nct
a decis s i-o scoat din minte, chiar dac asta nsemna laitate.
Era ora convenit. Zorii ncepeau s se arate, iar frigul i se stre
cura n oase, fcnd ca puful blond de pe braele lui s se crispeze
ca nite vrfuri ascuite. I se pruse ciudat cererea prietenului
su de a nu numra paii spate n spate, neobinuit chiar dac re
zonabil. Vina l-a fcut s accepte fr ovire. Vor ncepe s nu
mere fiecare din poziia stabilit de ctre martori, poziie care va
rmne fixat la o distan de douzeci i patru de pai. A auzit un
cal apropiindu-se, iar sngele a nceput din nou s-i fiarb n vene.
A observat, cu un oftat de neputin, cum clreul a desclecat de
pe mnzul nfierbntat. Arthur i-a fcut un semn abia perceptibil
cu capul. L-a vzut cum ia arma fr o ezitare, o examineaz i se
aaz n faa lui la distana stabilit. Au numrat pn la zece. n
vreme ce fiecare i ridica pistolul. Cnd au ajuns la opt, amndoi
s-au ochit fr s clipeasc. Spatele drept, braul ferm i, cnd
s-a rostit numrul zece, Justin a auzit trgaciul lui Arthur. O briz
trdtoare a agitat violent ramurile care se scuturau, gem nd w
136

Spinii D ragostei
semn de protest, i frunzele au nceput s cad n balansri suave
plutind peste linitea celor prezeni. A privit, ntr-o zecim e de se
cund plria care cdea i o claie de bucle castaniu armii i-a
aprut naintea ochilor. Surpriza l-a orbit i nu a putut s opreasc
detonarea. A avut un spasm cauzat de oc. Nu a reuit s lase arma
jos, ci doar s devieze eava civa milimetri nainte ca praful de
puc s loveasc n ceea ce se temea c este trupul Aurorei i nu
al lui Arthur.
A simit o limb de foc n piept, iar sngele fierbinte i lipicios
i curgea pe partea stng, dar nimic din toate acestea nu a contat
cu excepia fricii pe care a simit-o cnd a vzut-o pe spanioloaic
prbuindu-se la pmnt. Groaza l-a invadat. Se simea paralizat
de fric, fiindc se temea c o omorse. Nu putea s respire i rea
litatea a ceea ce fcuse i-a strns inima pn la grea. A aruncat
pistolul i a nceput s strbat n fug distana care l desprea
de ea. A auzit un strigt tuntor, oameni desclecnd, dar el era
strin de tot. A ajuns n agonie pn la trupul care, cteva m o
mente mai nainte, fusese plin de via. A ridicat-o cu grij i a
vzut cu o groaz absolut rana mortal pe care o avea Aurora Ia
cap i, pentru prima oar n cei douzeci i opt de ani ai lui, a le
inat.
Cristopher era furios. ncercase s ajung la timp, dar fusese n
zadar. Eulalia nu-1 anunase destul de devreme. Stomacul i s-a
strns ntr-un nod cnd i-a vzut sora cznd. A desclecat cu o
iueal incredibil. Chiar dac ncercase, nu a ajuns la timp ca
s-l mpiedice pe Justin s-o omoare. Cnd a ajuns lng ei, a cre
zut pentru o clip oarb c erau mori amndoi, dar, dup ce l-a ri
dicat pe Justin de pe sora lui, a vzut c Aurora nc respira. A
scos un oftat de uurare att de adnc, nct a crezut c o s leine
i el. S-a uitat la rnile amndurora cu o meticulozitate demn de
un chirurg. Justin avea o ran foarte urt la umrul stng i nu
putea s-i stabileasc gravitatea. i-a ntors atenia spre sora lui.
Avea o ran la tmpla stng i a blestemat violent, pentru c asta
nu prevestea nimic bun.
I Justin i-a revenit n simiri cnd l-a micat Cristopher. S-a uitat

137

A rlette Geneve
nelinitit cum ridicau trupul inert al Aurorei i-l bgau ntr-o tr
sur, care a disprut n cteva secunde. L-a vzut ca prin cea pe
fratele lui, Jamie, dar, dei a ncercat, nu a reuit s se ridice. M e
dicul care asistase la duel i ddea primele ngrijiri. Simea o du
rere oarb n umr, dar nu a vrut s se lase ngrijit i, nesocotind
sfaturile martorilor i ale medicului nsui de a merge direct la
Crimson Hill, a cerut s fie ajutat s ncalece. Durerea sfietoare
l ardea, i simea braul stng ca pe o mas de cam e pe care nu
putea s-o controleze. Nu putea s apuce hurile, dar cu o hotrre
n ochii lui cenuii i ngheai a dat cu furie pinteni calului i a
pornit ntr-un galop temerar. Calul lui era mai rapid dect trsura
i, dac s-ar fora un pic, ar putea ajunge naintea lor la Whitam
Hali. Nu nelegea cum aflase ea de duel, iar faptul c era gata
s-l omoare l nedumerea i mai mult. Ce dracu fcuse de-1 nlo
cuise pe Arthur! Justin era distrus. Trebuia s tie dac o omo
rse, pentru c, dac era aa, n-ar mai putea s triasc. Nu putea
s-o piard.
Whitam Hali era un haos. Servitorii alergau dintr-un loc ntr-altul
al casei, fierbnd ap i aducnd crpe curate. Medicul nu plecase
de lng Aurora. Cristopher avusese prevederea de a-1 chema n
ainte de a pleca n pdurea unde urma s aib loc duelul. A ob
servat c mpuctura i fcuse doar o zgrietur superficial la
tmpl, dar l ngrijora mult lovitura de sub ceafa, provocat de c
derea peste o piatr tioas. Sngerarea nu se oprea, iar Eulalia,
vznd imposibilitatea doctorului de a opri hemoragia, a nceput
s pleasc asemenea unui mort. Vina nu o lsa s respire. n min
tea ei aprea mereu chipul cenuiu al marchizului i inima i se
strngea n nite noduri dureroase. Simea cum un frig ptrunz
tor pune stpnire pe ea din cauza fricii i inima a nceput s-i
plng. Eulalia ajutase la dezbrcarea Aurorei. Medicul a e xa m in a t
meticulos fiecare os. I-a palpat abdomenul, pieptul, a ascultat-o. dar
ea era tot nemicat, nu avea reflexe. M edicul spera c era dm
cauza incontienei i nu a loviturii att de primejdioase primite in
ceafa.
Jos, n bibliotec, unde se aflau ceilali brbai, se auzeau nite

138

Spinii D ragostei
discuii teribile. Andrew i scosese n uturi pe Justin i pe Jamie,
dar acetia nu se lsaser descurajai. Martorii la duel ncercaser
s liniteasc spiritele, dar tensiunea se putea tia cu cuitul. A e
zat n fotoliu i doar pe jumtate mbrcat, marchizul atepta uluit,
neputnd s scoat niciun cuvnt. Vedea sngele scurgndu-se pe
coasta lui Justin i ptndu-i pantalonii din piele de elan marodeschis, dar el continua s stea n picioare uitndu-se la u cu o
gravitate cadaveric. i va cere socoteal mai trziu. Acum tre
buia doar s atepte veti de la medic. l nucea c fiica lui se im
plicase ntr-un duel cu Justin, iar faptul c el se pretase la asta l
nedumerea pn la oroare. Duelurile erau ilegale, chiar dac ntre
brbai i puteau gsi justificare. Dar fiica lui, ntr-un duel, nu
putea s gndeasc limpede. Pe Dumnezeu c vor cdea multe ca
pete!
Tocmai sosise ducele. Tonul grav al vocii lui era inconfundabil. Se auzea cum l certa pe Jamie, cci Justin l ignora cu un
calm nscut din neputin. Mintea i era n camera de sus, ochii i
deveneau sticloi, pierdea mult snge, dar era absent fa de toi
ceilali. Intrarea doctomlui n bibliotec i-a lsat pe toi fr grai,
John abia ndrznea s rosteasc vreun cuvnt. Privirea sever i
rece spunea mai mult dect orice. Ducele s-a temut pentru ntiul
lui nscut. Dac fata murea, va fi greu s scape de nchisoare, dac
nu dc spnzurtoare, iar gndul la scandalul care s-ar isca i n
ghea sngele.
i Doctorul s-a uitat la feele palide ale tuturor. L-a vzut pe ce
llalt duelist abia inndu-se pe picioare. Dintr-o singur privire a
observat c pierduse mult snge. S-a dus spre el imediat, dar Jus
tin l-a oprit. Abia ntr-o oapt a reuit s ntrebe:
I - Ce face lady Beresford?
Doctorul a ntrziat rspunsul, cci ar fi preferat s ngrijeasc
mai degrab rana lui. Dup o clip de ovire, s-a hotrt n sfr
it s i rspund.
- Nu rana de la tmpl produs de glon a fost important, ci
0 rar| din partea posterioar, de la ceafa, cauzat de o piatr asciiit. Probabil s-a rnit end a czut.
A ntors ochii ctre marchiz, nehotrt. Uurarea ducelui era

'139

A rlette Geneve
palpabil. Moartea ei nu va fi cauzat de glonul fiului su. A ros
tit n tcere o rugciune de mulumire.
- Deocamdat fata e stabil, a continuat medicul. Din cauza
ocului provocat de cztur, nu i-a recptat reflexele. n mod
miraculos ns, ftul nu a avut de suferit.
S-a auzit o exclamaie nbuit i un zgom ot surd. Justin le
inase din nou i nimeni nu a putut s spun dac fusese din cauza
rnii sau a vetii att de surprinztoare.
Doctorul pusese ca Justin s fie instalat ntr-o camer din
conac, refuzase categoric s fie transportat la Crimson Hi 11. Rana
de la umr era foarte urt. A reuit s scoat glonul. Fata era o
inta excelent, civa milimetri n plus, i glonul ar fi ajuns n
inim, producndu-i o moarte instantanee. Rana era deja curat,
dar ar fi trebuit s fie ngrijit mai repede. Pierduse mult snge i,
dac nu-1 va omor febra, o va face slbiciunea. L-a bandajat cu
grij i i-a dat Eulaliei instruciunile necesare pentru ngrijirea
amndurora. El se va ntoarce peste cteva ore. Munca lui se ter
minase pentru moment. Pe viitor, va ncerca s controleze att sta
rea fetei, ct i febra viitorului duce de Arun. Doctorul i punea
multe ntrebri n legtur cu duelul i motivele lui, dar a consi
derat prudent s nu cerceteze. Se va limita s-i fac treaba, res
tul era n minile lui Dumnezeu.
Orele treceau cu o ncetineal bolnav. Niciunul dintre cei doi
rnii nu ddea semne c i recapt cunotina. Fa de refuzul
doctorului de a-1 muta pe Justin, ducelui nu-i mai rmsese alt
soluie dect s accepte ospitalitatea vecinului su, chiar dac fr
voie. Va avea o discuie despre asta cu mezinul, erau attea lucmri dc explicat. Abia dac i venea s cread c fiul lui cel mare
se implicase ntr-un duel, i pe deasupra i cu o fetican. 1 s-a
prut surprinztor, temerar i stupid. Nu tia motivul unei aa bar
bare soluii i, chiar dac n minte fcea supoziii, nu nelegea
nimic.
John era drmat emoional. Fiica lui era nsrcinat. Nu tia
cine era tatl viitorului su nepot, dei imaginea lui Diego i venea
i/in

Spinii D ragostei
fr ncetare n minte i o deziluzie grea a nceput s-l macine.
Acum nelegea atitudinea fetei fa de nunta nobilului spaniol.
Dei nu tia de ce l nlocuise pe fratele ei n duel, Arthur proba
bil greise omul, cci era convins c Aurora nu avea nimic de-a
face cu Justin. Dar totul era simpl speculaie, care nu rezolva
nimic, doar l nedumerea1i mai mult.
Lui Cristopher nu-i intra n cap c sora lui fusese sedus sub
nasul tuturor i c niciunul nu-i dduse seama cu excepia lui Ar
thur. nelegea perfect c fratele lui mai mic ncerca s spele de
zonoarea provocat de Justin, presupunnd c Justin i nu Diego
fusese vinovatul, dar toat treaba l lsa perplex. Ochii lui se n
dreptau mereu ctre prietenul Jamie ntr-o ntrebare tcut. Acesta
se meninea ntr-o tcere mormntal, nu voia i nici nu ncerca
s-i pun ordine n nclceala de gnduri. Erau multe de clarifi
cat, de rezolvat i acum doar atepta.
Jamie era speriat, amuit. Se simea incapabil s-i ordoneze
gndurile. Poate c se nelau toi n privina tatlui copilului.
Dac Diego o sedusese, atunci de ce Arthur l provocase pe Jus
tin la duel? S fi fost posibil ca ea s-l fi acuzat pe fratele lui mai
mare vznd c nu era posibil nunta cu spaniolul? Justin ar fi re
fuzat cstoria dac ar fi vzut c era deja nsrcinat, dar atunci
nu nelegea refuzul ei de a accepta acordul nupial, chiar dac
asta ar fi nsemnat pierderea legatului lui Clare. Nu mai nelegea
nimic.
Singura minte deschis era a igncii Eulalia. Lumina se aprin
sese n capul ei negru, iar piesele ncepuser s se potriveasc,
fiecare n locul corespunztor. Se ruga pentru viaa motenitoru
lui, cci avea ceva de rezolvat cu el i urma s fie implacabil.
Nu va irosi energie dect pentru copilia ei. Ar muri dac ar
picrde-o, nu putea s i se ntmple iari. Mintea ei a redeteptat
durerea brutal pe care a simit-o, nu din cauz c o btuser
aproape pn o omorser, ci pentru pierderea copilului ei att de
dorit Ines a ei a consolat-o, a ngrijit-o cum doar o femeie care
unna s fie mam putea s-o fac, dar golul de dup pierdere fusesc distrugtor. Nu, ea n-o s-i piard copila din nou.
Arthur era dezorientat. Dei Andrew i explicase ce se

141

A rlette Geneve
petrecuse, tot nu nelegea nimic. Se simea ameit din cauza dro
gului pe care i-l dduser i, dup ce a ascultat povestirea, a ramas
perplex. A vrut s se ridice, dar picioarele nu l-au mut i s-a cul
cat la loc. l va ucide chiar el pe Justin cnd i va reveni, fiindc
i spuseser c era n stare foarte grav. Precizia lui Dawn fusese
formidabil i el simea o ruine copleitoare. II nelase, nu avea
scuz, cum naiba aflase ea de duel? Cum de Justin nu a recunos
cut-o7 A reuit s se ridice i, dup ce i-a trecut ameeala, s-a dus
n camera surorii lui. Trebuia s-o vad, s se conving c era bine.
N u a putut s-i nchipuie niciodat c s aib o sor l va face 1
s-i dezvolte nite instincte de protecie att de posesive. Nu va
ngdui s-i mai fac cineva ru. tia de profundele sentimente j
pe care Justin le nutrea pentru ea. Voia s-o fac soia lui, tor nimic|
nu-i justifica greeala i ngmfarea. Dei i explicase c i pier
duse capul cnd o fcuse a lui i ct de mult se cia, el nu putea
s-l ierte, nici s-l neleag. A intrat n camera ei. Era linititaj
prea linitit. Avea obrajii translucizi i palizi, iar m inile ^1 s j
odihneau pe lng corp. A vzut cinii pe care i salvase de la hm
la picioarele ei, scncind, pentru c stpna lor nu le ddea aten- ,
ie. S-a aezat pe marginea patului i i-a luat o mn, care
lui prea prea mic. N ite pai uori l-au fcut s ridice privirea.,|
L-a vzut pe Jamie apropiindu-se i privind-o, stnd n p i c i o f ^ M
Avea chipul sever, preocupat i ochii asfixiant de ntrebtori. 4
- Rana nu a fost grav. Glasul lui prea de ghea. S-a lovit
o piatr ascuit i de aceea este incontient.
- tiu, dar fratele tu nu trebuia s ridice arma mpotriva e v

Spinii D ragostei
va exista un copil fr tat.
Arthur !-a privit cu groaz. Nu cunotea acest ultim amnunt.
Dup declaraia lui Jamie, legase firele cap la cap i acum ghemul
era mai puin ncurcat.
Aurora auzise ultimele cuvinte ale lui Jamie i s-a zvrcolit
gemnd. A deschis ochii i a vzut dou perechi de ochi care se
uitau la ea cu compasiune. A ncercat s se ridice, dar a ameit.
S-a gndit la John. Tatl ei probabil era ngrozit. I-a prut ru pen
tru ea i pentru viaa ei. Era neconsolat, i se cunotea secretul.
Acum nu va mai putea s se ntoarc n patria ei. Era legat cu un
lan de incertitudine. i-a nghiit nc o dat lacrimile... Totul ie
ise prost. Plnuise s plece din Anglia nainte s se descopere
| totul. Unchiul ei ar fi fost ndurerat, dar i-ar fi revenit. A ncer
cat iari s se ridice i a reuit. Avea privirea tulbure i gura
amar ca fierea. Fratele ei a mbriat-o i a ncercat s-o conso
leze, dar singurtatea temniei ei a fost att de imens, nct nu a
putut s mpiedice lacrimile care i-au nit. A plns, a hohotit i
tar a plns. Va fi ruinea familiei Velasco, trebuia s fi murit i se
cretul ei odat cu ea. Englez blestemat! ar blestemat! Bleste
mai toi! S-a linitit i doar atunci a putut s se uite la fratele ei
cu o privire ferm, furioas, fierbinte.
- Vreau tcerea ta, Arturo, i pe a ta, Jamie. Am nevoie de pro
misiunea voastr de tcere, acum!
njjd a su l ei denota atta durere, c amndoi asculttorii au rmas

dup ce... Cum de nu a recunoscut-o?

Era atta uimire n vorbele lui, nct Jamie a ridicat dm u

mna' tlZiU PentfU aSta aWn i_a spus fratele ei i i'a srutat

ntrebtor.
. cUp,
- Niciunul nu a recunoscut-o, Arthur. Purta pantaloni iar prul i-l ascunsese sub o plrie care, presupun, era a " f i
tu. Bnuiesc c am vzut ceea ce voiam s vedem.
a s.0
- Fratele tu nu trebuia s-o compromit. Era datona

copii

apr i s-l fac pe fratele tu s plteasc...


. y ^jnii'
- rFratele
meu
e
De
moarte.
Arthur
s-a
uitat
la
Jamie
^
t
i c u u t m v u v jyv u i w u i i v . *
----------------prere de ru pentru toi. El avea de gnd s-o ia de so.i

^uiora s-a uitat fix Ia Jamie, ateptnd, temndu-se.


^

s i promit aa ceva. Dac fratele meu moare i ai un

Auror'
^
nimic *n Prv 'nIa asta.
Cct*?1' 3 PnVt 3tt dC ndurerat nct Jamie s-a nfiorat.
descotoroc"18air fare! Sunt stPn Pe persoana mea i pot s m
Am
LSC de asta ^ Prblem e.

"Am de
"~a nghe-atg<*ezi ast L tllnd S-H dau o mam de btaie numai pentru c suICa scorpie ranchiunoas.
1A?

A rlette Geneve
Nimeni nu o auzise pe Eulalia intrnd sau poate fusese n ca
mer tot timpul. Aurora s-a uitat la ea cu atta tristee, nct i
ganca a ngheat, dar a continuat s-o priveasc sever.
- nseamn c toi din cas mi cunosc... starea? a ntrebat
amrt i a vzut ngrozit c att Jamie, ct i Arthur confirmau
cu mhnire.
- M uit la tine i m ruinez. Credeam n onoarea ta. Mi-ai
promis c vorbeti cu englezul.
- i asta aveam de gnd s fac, dar arma mea s-a hotrt mai
repede.
- Cinismul nu-i are locul, Jahiv! Eulalia a privit-o decep
ionat. Nu te credeam n stare s-l omori. Asta a depit orice
nzbtie de pn acum.
Aurora s-a uitat la ea, necrezndu-i vorbele.
-N zbtie? i el m-a mpucat, ai uitat? a ncercat s se apere.
- El deviase arma chiar nainte s tragi, trioare mic. i-a
fcut doar o zgrietur, din cte vd, meritat.
- O zgrietur meritat?... Dac ai ti... Glasul i s-a frnt o
clip, dar a continuat. Eram oarb de durere i furia nu m lsa s
gndesc. Trebuia s mi exprim ntr-un fel mnia i sta a fost un
mod la fel de bun ca oricare altul.
- Ei bine, ai ales modul greit. Voiai cumva s te omori?
Vznd c ea nu neag, toi trei au privit-o ngrozii.
- Era unica alternativ care mi rmnea, singurul drum ono
rabil.
Vorbele spuse ntr-un fel att de trist au smuls un oftat celor
doi, dar nu i Eulaliei care o privea dur.
- ntotdeauna exist o alternativ. Ridic-te. Ai multe de ex
plicat, i de data asta nu vei putea s scapi.
Aurora simea remucri. Se cia cu adevrat. Cnd a rmas
singur n ntunericul camerei, s-a ridicat, i-a nghiit amarul i
s-a ndreptat spre camera unde l instalaser pe Justin. Trebuia s
verifice c nu era mort sau nu va putea tri cu contiina mpcat
tot restul vieii. Nu tia cu exactitate camera n care l instalaser.
S-a lsat cluzit de instinct i a deschis a doua u din fundul
~~ J
pra destinat musafirilor ocazionali. Camera era

Spinii D ragostei
in penumbr. O singur lumin pe noptier i fereastra ntredes
chis i-au artat Aurorei ce se petrecea. Avea febr i era scldat n
sudoare. Pielea i era prea palid, s-a uitat la bandajul de pe piept
i, pentru un moment, i-a blestemat precizia. N-a crezut niciodat
c are atta nevoie de snge, dar ultimele evenimente o dezorien
taser mult. S-a aezat pe marginea patului, s-a uitat la el serioas
i pentru prima oar s-a artat sincer cu ea nsi. O rnise mai
mult atacul la adresa lui Diego dect a ei nsei. Pe el l iertase de
mult i acum recunotea cu sinceritate c ea ngduise asta. Putea
s-l fi lsat incontient dintr-o singur lovitur, dar prin atacul
amoros ncerca s aib o scuz, ca s desfac acordul nupial care
o sufoca, iar ca onoarea tatlui ei s aib de suferit. Acum altul era
rezultatul. Va fi mam singur i asasina tatlui copilului ei. Doar
ranchiuna acionase n numele ei i acum intrase ntr-o mare belea.
Nu dorea s aib moartea lui pe contiin, de aceea avea s se
roage i s implore pentru viaa lui. A ridicat mna i i-a atins frun
tea. Justin mereu i artase sentimentele i acionase purtat de pa
siune. Ea putea s neleag i chiar s ierte asta, dar faptul c-1
pierduse pe Diego o dezechilibrase, o adusese ntr-un punct fr n
toarcere i acum pltea un pre foarte mare.
Justin a deschis ochii i s-a uitat la ea cu atta uurare, nct
Aurora s-a simit ruinat. A luat un pahar cu ap aflat pe un col
al noptierei, i-a trecut cu grij o mn pe sub ceafa i i-a dat s bea
cu sorbituri mici, pe care el le nghiea cu dificultate. Justin o pri
vea intens, cu ochi nfierbntai. Era atta durere n ochii lui c a
dezarmat-o. S-a aplecat la urechea lui i i-a optit ceva ce l-a n
muiat i linitit aa de tare, nct a nchis din nou ochii i s-a cu
fundat ntr-un somn profund.
| Justin credea c are vedenii pn cnd i-a simit mna pe
frunte. i era aa de team s n-o piard, nct l durea mai mult
dect propria ran. Pn cnd cuvintele ei, optite att de ncet
mct i-a fost greu s lc neleag, accept reparaia dumitale, p
trunseser n mintea lui dndu-i o pace interioar cum nu mai sim
ise de mult.
Aurora a oftat i l-a privit pentru ultima oar nainte de a prsi
Bginitorul. i-a ndreptat paii spre parterul casei, cntrindu-i

A rlette Geneve
posibilitile. Cel puin conta pe faptul c, dac Justin murea, ea
va fi cu contiina mpcat. Dar rmnea partea cea mai grea, s
l priveasc n ochi pe tatl ei i s dea explicaiile cerute, expli
caii care nu aveau s-i plac deloc, pentru c nici ea nu era con
vins de ce rspunsuri atepta. Ca ntotdeauna, acionase din
impuls i regreta c nu putea s dea timpul napoi. Setea de rz
bunare pe care o demonstrase o surprindea i pe ea. Iar acum, nu
numai c englezul era pe moarte, dar ea trebuia s fac fa fap
telor petrecute i nu tia cum s-i canalizeze gndurile, nici cum
s le ordoneze.
Toi erau n continuare n bibliotec, tcui, ateptnd rspun
surile ei. Aurora i-a strns mai bine cordonul capotului azuriu.
Nu voise s piard timpul mbrcndu-se, tia c o ateptau i nu
voia s lungeasc ateptarea. nainte de a trece de pragul uii, i-a
rezemat fruntea de lemnul moale i a respirat adnc, pentru a gsi
un pic de curaj. A intrat cu atta elan c i ea a fost surprins. Fe
ele tuturor celor prezeni au dezarmat-o complet. A simit un
acces de panic i a luptat n sinea ei ca s n-o ia la fug, s scape
de privirile critice i decepionate pe care i le ofereau. Nelinitea
ei a crescut pn aproape de sufocare.
i-a aintit privirea pe tatl su care, stnd n fotoliu, se uita Ia
ea cu remucare, durere i ceva asemntor ndoielii. Dintre fra
ii si, doar Andrew i-a artat o umbr de zmbet i asta a nelinitit-o i mai mult. D ucele o privea bnuitor, iar Jamie, nedu
merit. Dar ea nu avea de ce s se ruineze sau da? i-a ndreptat
umerii ca i cum ar fi avut de nfruntat un pluton de execuie. A
nlat brbia i s-a ndreptat spre canapeaua din piele maro. dar
a rmas n picioare. La procese, acuzaii nu puteau s ia loc, tar ea
se simea de parc ar fi fost n faa unor judectori implacabili, de
aceea nici ea nu va sta jos. Nimeni nu deschidea gura. Ea conti
nua s atepte i a ncercat s-i nghit amrciunea care i urca
n gt, apoi i-a dres glasul agitat.
mi nchipui c ultimele evenimente necesit o explicaie din
partea mea.
Glasul a sunat prea strangulat, dar nu i-a psat. Aurora se afla
foarte departe de superficialitate.

146

Spinii D ragostei
Te-ai lsat sedus de Justin?
Aurora i-a privit tatl cu durere i surprindere. Nu se atepta
la aceast ntrebare att de direct. A simit nevoia s mrturi
seasc adevrul, cnd a observat c ducele i ine respiraia i e
foarte ncordat. A ovit o clip, a vzut absolut limpede ce ar n
semna pentru toi rspunsul ei, inclusiv pentru ea. Propria fami
lie va cuta rzbunarea care o orbise atta i Aurora nu voia s se
mai verse snge. A ncercat s-i ascund durerea pe care o sim
ea i, ntorcnd ochii spre fratele ei Arthur, l-a implorat din pri
viri s nu se amestece. Arthur a neles i a rmas tcut. i Jamie
a neles privirea dintre cei doi frai, chiar dac nu a tiut ce i
cerea ea. Aurora s-a gndit c cel mai probabil Justin va muri i a
hotrt, ntr-o fraciune de secund, s nu dezonoreze un muri
bund.
-D a .
Monoslaba a fcut ca ducele s rsufle uurat.
- M simt profund decepionat.
Vorbele tatlui ei au lovit-o cu brutalitate. Aurora a lsat capul
n jos, ca i cum astfel ar fi putut s dispar i s amueasc or
goliul ei zbuciumat. Era cu adevrat ruinat. Simea atta tristee
pentru ea nsi, nct nu a fost n stare s resping critica, dei i
sfiase sufletul de nedreapt ce era.
- tiu. Din nou tcere amar. Dar trebuie s menionez n ap
rarea mea c lordul Penword s-a dovedit extrem de insistent i cu
mult experien. Cum era s rezist farmecului su! Doar Arthur
a neles sarcasmul vorbelor ei. Ducele a privit-o cu ngmfare i
mulumire i ea a regretat nespus impulsul, pentru c aceast ge
nerozitate avea s-o trasc n cel mai gros noroi. Acceptasei deja
logodna, tat.
Marchizul a privit-o cu surprindere i ndoial.
- Atunci vei vrea s-mi explici stupiditatea purtrii mele?
M-ai rugat s mp acordul nupial, i aa am fcut. Dac i-a fi
cunoscut uurtatea, nu a fi czut n ridicol supunndu-m cere
rii talc. Justin merita un pic mai mult respect din partea ta. Ai ar
tat c eti o feti rzgiat, amoral i acum e prea trziu.
Aurora a nghiit n sec, dar s-a meninut rigid i mndr.

147

A rlette Geneve
- Lordul Penword nu a murit nc, tat!
Cuvintele au uierat n gura ei ca un arpe rnit de moarte.
- D e ce, pentru numele lui Dumnezeu, te-ai angajat ntr-un
duel cu cel care se presupune c este logodnicul tu?
Dac tatl ei o mai privea aa, Aurora se va frnge.
- Arturo tia c Justin m sedusese i a vrut s-mi spele onoa
rea. Nici el nu tia c acceptasem deja s m mrit cu el. Inter
venia mea n duel a fost doar o rzbunare personal pentru ceea
ce i fcuser lui Diego.
Exclamaia Eulaliei a facut-o s se clatine. S-a rugat n tcere
s nu i se descopere minciuna. John a lovit-o cu vorbele lui.
- D iego nu are nevoie s-i apere onoarea o fetican capri
cioas. Spre deosebire de tine, a tiut care i era locul i a acio
nat n consecin. Trebuia s dovedeti maturitate n hotrrea ta
i s nu te angajezi ntr-un duel cu logodnicul tu.
Critica lui John a facut-o s geam.
- Voiam doar s-l sperii. N ici ea nu-i credea vorbele. Nu
aveam de gnd s-l mpuc, dar am ameit, probabil din cauza st
rii mele. Toi ascultau ateni. Am leinat i am apsat pe trgaci n
mod incontient. Cnd Justin s-a micat, l-a atins glonul, asta a
grbit deznodmntul care ne-a adus aici.
- Vei avea mare noroc dac Justin va mai lua n considerare
posibilitatea de a te face soia lui, dup comportamentul tu ne
ruinat.
Ei i-au tremurat picioarele, dar ajurat c nu-i va arta nicio
dat slbiciunea.
Aceast posibilitate nu m-a ngrijorat niciodat. Nu m preo
cup deloc respingerea lui, ba dimpotriv.
Duelul verbal dintre tat i fiic i lsa pe cei prezeni cu gura
cscat. Zmbetul gol al Aurorei l-a debusolat pe marchiz, care s-a
uitat Ia ea cu o anume oroare. S-a gndit c fiica lui putea s fie
nsrcinat cu alt brbat i aceast posibilitate l-a speriat, fiindc
i-a amintit c Brandon o ceruse n cstorie, iar ea demonstra o
ncredere excesiv n scoian.
- Este Justin tatl nepotului meu?
ntrebarea pe un ton ngheat a facut-o s tremure de irig.
1A Q

uitat la printele ei cu atta durere i tristee, nct duritatea vor


belor lui a fcut s i se umple ochii de lacrimi. Lacrimi pe care
abia putea s i le rein, dar a continuat ntr-o tcere etern, privindu-1 cu ochii ei aurii plini de hotrre.
Arthur a inspirat de cteva ori, luptnd n sinea lui s nu in
tervin. Sora lui se acoperea de dezonoare i el trebuia s tac.
nc i mai amintea promisiunea smuls cu cteva momente mai
devreme i vorbele n aprarea ei erau prizoniere n gtul lui,
vrnd s ias la suprafa i izbucnind ntr-un ipt mut. Abia putea
s-i rein suprarea. Tatl lui era prea dur cu ea i el, tiind ade
vrul celor petrecute, se cutremura din temelii. A nchis ochii i
i-a frnt minile pentru a-i liniti contiina, dar i promisese s
pstreze tcerea i i va ine promisiunea chiar dac era mpo
triva principiilor lui.
Jamie era uluit. S-a uitat la fata care sttea n faa lor ca o re
gin la judecat, avea o inut dreapt i mndr. tia de minciu
nile pe care le spunea ca s-l protejeze pe fratele lui mai mare cu
preul reputaiei ei i nu a neles, nici nu a apreciat asta.
-N ep o tu l meu nu va fi nelegitim!
Toate chipurile s-au ntors spre duce, surprinse de cuvintele
lui i Aurora a tiut, chiar n acel moment, c nu mai avea sc
pare.
Acceptase logodna, dar nu voia s se mrite att de repede. Voia
s atepte, dar el era tot n stare grav. Medicul nu-i dduse spe
rane i ea nu voia s fie vduv, voia s rmn necstorit. Toi
erau consternai de sarcina ei, dar acceptaser. Ce uor era pentru
brbai s scuze o asemenea fapt. Dac ea ar fi spus adevrul, alta
ar fi fost situaia, dar i fcuse s cread c Justin o sedusese,
aceast declaraie o fcea s piard teren i acum ncepea s regrete fervoarea cu care l aprase i ncercase s-l justifice, pentru
csc ntorcea mpotriva ei. Nunta se va oficia dup-amiaz. Jamie
B g race jurmintele n numele fratelui su, fiindc Justin nu putea
HSfOibeasc, febra continua s tic marc i se temeau c nu va
T^caadoua zi. Aurora nelegea graba familiei ei i a ducelui,
nu voia un nepot ilegitim. Cum obinuse ducele licena

149

A rlette Geneve
pentru cstorie special o intriga. Ea tia c documentele oficiale
necesitau timp de pregtire i era consternat de atta rapiditate,
doar dac Justin obinuse licena dup incidentul din caban, lucru
foarte probabil, a acceptat i ea pn la urm.
Era pregtit, mbrcat cel puin. Nu a vrut s se gteasc prea
mult, cci gsea ridicol s se cstoreasc mbrcat corespunz
tor cnd mirele era incontient i gol sub cearafuri. Aurora a n
cercat s priveasc partea bun a lucrurilor, fiica ei va fi legitim.
Ceremonia a avut loc n aceeai camer n care zcea Justin in
contient. Jamie sttea n picioare lng fratele lui, n faa func
ionarului de la registrul civil care a acceptat s celebreze
ceremonia rapid datorit mprejurrilor presante. Iar ea, n mij
locul lor, i plngea de mil. Se simea nelinitit i aproape nu
putea s-i controleze respiraia. D ucele a fcut pe naul pentru
fiul su, John pentru fiica lui i, vznd chipul sever i decepio
nat al tatlui ei, a umplut-o de o profund amrciune. Jamie a
rostit jurmintele n num ele fratelui su cu mult solemnitate,
minile lui o ineau parc ncurajnd-o, dar ea simea o team te
ribil s se lege i exact asta fcea. A lsat privirea n jos, a bgat
capul ntre umeri i, cu toate c Jamie ncerca s-i transmit for,
ei i lipseau curajul i fermitatea. A nlat privirea apoas i i-a
fixat-o n ochii lui Jamie. A blestemat iar c nu era el ntiul ns
cut al ducelui, i-a dres glasul, a rostit jurmintele cu privirea fix
n cea a lui Jamie i cu fiecare cuvnt a crezut c se va sufoca. Se
sfrise totill.
Mirele era tot incontient. i scoseser un sigiliu de pe degetul
mic, iar Jamie i l-a pus ei pe degetul inelar, i venea prea bine i
asta a deranjat-o profund, dei nu nelegea cu exactitate motivul.
Ceremonia se terminase i acum primea felicitrile tuturor. A scos
un oftat lung i s-a pregtit mental s devin vduv, poate Justin
nu mai apuca ziua urmtoare. Trecuser cinci zile de la duel i era
epuizat. S-a uitat la cel care acum i era so i a fcut n tcere
promisiunea de a plti o slujb pentru odihna sufletului su i 3
mai promis s sc poarte bine n schimbul odihnei lui venice.
Pentru prima oar de sptmni, a dormit att de adnc fac

150

Spinii D ragostei
s-a trezit aproape de patru dup-amiaza a doua zi. Nu se simea
altfel, nici cstorit nici necstorit, se simea aceeai Aurora
care hoinrea pe strzile din Ronda bucurndu-se de libertatea
dup care tnjea, dar, surprinztor, era mult activitate n cas. A
crezut c avusese loc deznodmntul i a cuprins-o remucarea da
torit eliberrii pe care o reprezenta asta pentru ea. Auzea rsete,
ceva nu se potrivea. S-a ridicat ncet, i fr s-i pun capotul, a
ieit pe hol. I-a vzut pe servitori crnd ap, tvi cu mncare i
multe zmbete. Ceva i-a rmas n gt i nu-i venea s coboare.
Avea o presimire rea, dar spera c se nal. A mers pe holul lung
aidoma condamnatului spre eafod. A ajuns n camera n care era
gzduit englezul, acum soul ei, a deschis ua cu grij i ce a vzut
a lsat-o stupefiat att de mult nct a czut leinat.
Nu voia s deschid ochii, se temea de ce avea s gseasc, o
| prsise curajul. Era culcat ntr-un pat, patul n care dormise Ius
tin. A simit puful m oale sub ea i inul rcoros al cearafurilor n
minile ei care strngeau estura att de tare, nct i s-au crispat
ncheieturile degetelor. Eulalia i uda fruntea cu o batist umed.
I Dac bnuielile ei erau adevrate... Dumnezeule! A deschis ochii
ncet i expresia pe care a vzut-o n ochii celor din jur a fcut
s-i fiarb sngele de furie. Nu era mort! Se uita la ea solemn i
i inea mna ntr-ale lui. Avea un anume rictus de mulumire pe
buze. Era viu i atunci n mintea ei s-a fcut lumin. S-a ridicat
att de repede, nct i-a surprins pe amndoi, iar privirea rece pe
care i-a adresat-o doicii ar fi putut s nghee infernul.
r - Niciodat! Niciodat nu te voi ierta pentru asta. Mereu am
crezut c m iubeai i niciodat nu m-am ateptat la o aa trdare
din partea cuiva pe care l iubeam att de mult.
[ Cuvintele dure au lsat-o fr suflu, dar Eulalia tia c fetia ei
avea nevoie de timp. Aurora s-a uitat la brbatul care, pn noap
tea trecut, era muribundul ei so englez i toat greutatea celor n
tmplate a umplut-o de o amrciune dens. A tiut fr nicio
doial c era prins n curs i, contient de cursa pe care i-o
linseser, l-a urt cu o ur mortal. Justin a ntins mna ca s-o
pe-a ci din nou, iar ea, cu un gest de dispre, l-a lovit fr

151

A rlette Geneve
mil. L-a privit cu atta durere, nct Justin a savurat nfrngerea
ei chiar nainte de a fi rostit vreun cuvnt.
^ __
- Ca fiic a unei ri catolice, m bucur c trieti. Ca soie
care te urte m i pare ru c n-ai murit! Nu vreau s te mai vad
niciodat!
. . ,
. .
Aurora a ieit din camer fr a ntoarce capul, tarandu-i gn
durile cum i trte ciuma pe cei pe care n ia.
Justin a rmas mut. Se atepta la o izbucnire a ei, dar fusese
mai dureros dect se temea. tia c ea avea nevoie sa timp de gn
dire. El era dispus s atepte i, ntorcnd privirea de la ua pe
care o nchisese ea, i-a intuit ochii pe Eulalia.
- Timpul vindec totul.
Justin a ncuviinat cu inima grea.

Capitolul 14
Zilele treceau i ea nu ieea din camer. Nu mnca mai m r ifl
nu vorbea cu nimeni. N ici implorrile tatlui i frailor ei nu reu
eau s-o nduioeze. Fierbea de furie reinut, se simea tractat ,
batjocorit. O manipulaser ca pe Diego, amndoi erau legat
lanuri perfide i nu aveau scpare. Rcnetul n faa nepu 1
zgriat tcerea camerei ntunecate. A pus firele cap a c/ ip ,
cte unul. Eulalia se ocupase de englez dup ce medicul n instruciunile. Era uor pentru ea s-l menin incontieni ^
era uor de manipulat, trebuia doar s fiarb praf de pas
sole i s i le dea cu nghiituri mici de ap. Dar ce
c;irC
Toi complotaser ca s-o pcleasc, s o lege de un^ ar
^ 0pt.
l ura. S-a zvrcolit n autocompasiunea ei. Tocmai imp 1
bu.
sprezece ani i era deja nsrcinat i cstorit. Data
nica ei ar fi fost aici, nimic din toate acestea nu s-ar >
n
i-a spus ca s se consoleze. Nite ciocnituri prea p

152

Spinii D ragostei
ua camerei au scos-o din gndurile ei, dar nu a rspuns, i era in
diferent. Declarase rzboi tuturor i ei nsei.
- A i trei minute ca s deschizi ua sau am s-o sparg'
Glasul lui Cristopher era energic, dar ea a continuat s tac A
auzi o discuie aprins. Prea c Arthur ncerca s-l conving pe
frate e ma, mare s renune. Ea tot nu s-a micat din pat, a ntors
capul spre draperiile nchise i a oftat iari. Ua s-a izbit de pe
rete cu un zgomot puternic, ncuietoarea facndu-se ndri ca i
lemnul in locul unde fusese lovit cu piciorul. Ea a continuat s
stea nemicata, nu a ntors capul nici cnd Arthur l-a dat afar din
camera pe Cristopher. Andrew i tatl lui au ncercat s calmeze
spiritele, dar toi erau exasperai. Arthur a reuit n sfrit s-i
scoata i le-a promis c va vorbi cu ea i o va convinge s m
nnce dar trebuiau s-l lase s-o fac n felul lui. A privit-o i ce a
vzut l-a ntristat mult. Era culcat cu corpul ntors spre fereastra
pnn care nu se vedea nimic. Draperiile erau nchise i camera nu
fusese aerisn de ^ i z ile . Ea era prea palid, tcut. Cu ochii
i, fara strlucirea ce o caracteriza, vedea rceala n ea i a rerctcit.
- Eulalia a fcut foarte ru c te-a pclit i, chiar dac-i vine
greu sa crezi, no, nu tiam nimic. N ici Justin nu era contient de
^avuatea situaie,. Ea continua s tac. El a plecat Ia Crimson
AnL ! aSta U 'm remarC 3 reuit s ' fae s se 'ntarc spre
rthur. A promis s atepte ct vei crede necesar. Dorete doar
n area ta, ca i noi.
*
~ Vreau s m ntorc n Spania.
Suspinul ntretiat abia a lsat s se aud dorina.
lemn?I CUVntul meu c te vei ntoarce, a promis Arthur soI
"
mut

Ce pret? a ntrebat ea cu glas pierit,


vorbeti cu noi.
i se mbrcase att de repede, nct Elena a rmas

Nu voia ; PUS O r Chie VerdC mtenS Care " accentua pielea aurie.
biNiotec n 31 P'ard timp a cobort scri,e i s-a dus direct n
ateptau toi, mai puin Eulalia. Ea pusese condiia

153

A rlette Geneve
ca iganca s nu fie de fa. Se simea prea rnit ca s-o suporte.
Tatl ei a privit-o de sus pn jos, dar cu o ngrijorare att de clar
pe chip c i-a ters n parte nelinitile. Cristopher nu ndrznea s
se uite la ea, i masa minile cu gesturi nervoase, iar Andrew i
zmbea ca s-o ncurajeze. A luat loc ntre cei doi frai mai mici i
a ateptat. A respirat ca s-i limpezeasc ideile i ntrebrile.
- Cstoria e valabil?
ntrebarea i-a surprins pe toi.
- Licena este legal i, n cazuri extreme, te poi cstori prin
mputernicire.
Cristopher a fost cel care a rspuns.
- Se poate anula?
- Nu, dac exist un copil pe drum.
De data asta cel care a rspuns a fost tatl ei.
- A sosit o scrisoare de la unchiul tu.
Ea s-a ridicat dintr-un salt i a alergat spre biroul la care sttea
tatl ei. A ntins mna nerbdtoare, dornic s primeasc misiva.
John i-a dat-o i a ateptat rbdtor s-o termine de citit. Ea a rupt
plicul iar menajamente i a nceput s-o citeasc nainte de a se
aeza. Toi au ateptat aproape o venicie.
- Sunt veti bune?
ntrebarea lui Arthur era grbit.
- Da! Sigur c da! Unchiul meu nu mai este arestat. Are de re
zolvat nite treburi i va veni n curnd n Anglia.
Toi patru au oftat n acelai timp i i-au inut rsuflarea.
- l vei atepta aici sau vei pleca? Sperana lui John atrna de
un fir, iar ea a zmbit pentru prima oar dup mai multe zile.
- A fi o proast dac a pleca, e posibil s ne ntlnim pe drum
fr s tim. E mai bine s-l atept aici.
Uurarea era att de palpabil c provoca rsul. Era fericit
din nou. Unchiul ei va veni curnd dup ea. Trecuse primejdia
pentru el, i problemele ei se micoraser pn la ridicol. A rs
ncntat i transformarea din sufletul ei i-a lsat pe toi eu gura
cscat. S-a lsat s cad n fotoliu extaziat, cu privirea pierdut
n gnduri, gnduri pe care nu le mprtea cu nimeni i se vedea
att de ndeprtat c i se fcea fric. Erau multe de pregtit.
154

Spinii D ragostei
Dorea din toat inima ca unchiul ei s nu ntrzie prea mult i s
aduc veti bune despre bunica, dei, dac aceasta era cu priete
nul ei de Goya, ar fi fost foarte bine, chiar mai bine dect ea n
si.
- Dar sunt unele aspecte care s-au schimbat, Dawn, trebuie s
nu uii. Cristopher o aducea mereu cu picioarele pe pmnt.
Acum, c vrei sau nu, ai un so i trebuie s te gndeti la copilul
tu. Poate c nu e o idee bun s te ntorci n Spania att de cu
rnd.
Prea mai mult contiina lui cea care vorbea dect tatl lui,
dar nu s-a descurajat.
- Dac nu e posibil anularea, vreau divorul. Nu doresc s las
aici un so care s-mi aduc aminte c nu sunt liber.
Nerbdarea cu care a spus vorbele era nucitoare.
- Poate ar trebui s atepi sosirea unchiului tu nainte de a
hotr ceva, a spus Arthur.
Arthur, mereu att de practic, s-a gndit ea.
-A s t a voi face, dar vreau cuvntul vostru, am nevoie de timp
ca s asimilez schimbrile care s-au produs n viaa mea.
- Ai cuvntul meu. John era sincer uurat. Dar va trebui s te
gndeti la Justin, poate c i el are ceva de zis n privina asta,
dac nu despre tine, cel puin despre viitorul lui fiu...
-F iic , l-a corectat mndr. i fiicele nu motenesc titluri.
John a cltinat din cap parc negnd vorbele fiicei lui. Dei re
fuza s accepte c viaa ei se schimbase, nu va putea s ntoarc
spatele definitiv unui so, orict ar fi spus ea contrariul. n Anglia
crurile nu mergeau aa.
- Dawn, este absolut necesar s vorbeti cu Justin i s luai
mpreun hotrri.
f Aurora a ntors capul ctre tatl ei i l-a privit surprins.
-A m promis c o voi face, dar nu nainte de a fi pregtit. Lor
dul Penword va trebui s fie rbdtor sau m tem c altfel nu prea
o s-mi pese.
John a privit-o uluit.
- A i o responsabilitate, fata mea, i nu poi ntoarce spatele
ponsabilitilor.

155

A rlette Geneve

Spnii D ragostft

Aurora s-a uitat la el cu durere i i-a rspuns:


- Tat, nu deghiza lcomia pentru pmnt n responsabilitate.
Eu eram foarte fericit n Spania i vreau s mai fiu.
Niciunul dintre ei nu i-a neles vorbele.
Eulalia o privea fr s clipeasc. Alergase grbit la chema
rea copilei ei. Era aproape moart de ngrijorare, dar, din fericire,
curajul familiei Velasco i spusese cuvntul din nou. Ranchiuna
pe care i-o demonstrase Jahiv a ei o zdrobise pn la pulveri
zare. Sentimentele i neau prin piele.
- Stai jos, doic. Ai multe de explicat i n-am de gnd s te las
s pleci pn nu goleti sacul.
Eulalia a pufnit la vorbele ei. i-a nceput cu rbdare litania.
I-a spus de anii n care tia c bunica ei era curier, despre dra
gostea profund pe care i-o purta Diego de copil, dar c aceast
dragoste nu putea s se mplineasc, fiindc ea i va drui pn
la urm inima altuia. Aurora a pufnit cnd Eulalia a spus acest din
urm lucru. Hotrse s-l ajute pe englez, deoarece credea c avea
nevoie de un mic impuls din partea ei i Aurora s-a uitat la ea de
parc-i pierduse minile. I-a explicat c marchizul chiar fusese pe
punctul s moar din cauza febrei, dar scpase ca prin minune.
I-a spus despre o superstiie milenar a rasei ei: dac o femeie n
cearc s ucid un brbat i acesta nu moare, trebuie s repare
rul mritndu-se cu el, este singurul mod de a-i spla pcatul.
I-a spus povestea ei, poveste care o ngrozea pe msur ce o de
pna. Eulalia fusese o iganc promis de la natere, dar ea iubea
nebunete, pasional un alt brbat. l dispreuia att de mult pe lo
godnicul ei, nct l-a otrvit i aproape l-a omort. Din nefencire
pentru ea, nu a murit i a vrut oricum s se nsoare cu ea. A tottffi|
fiizat, ameninarea cu expulzarea din neamul ci nu a speriat-o i
de aceea au btut-o pn aproape au omort-o. Btaia a costat-^
pierderea copilului ei, de aceea a fcut ce a fcut, pentru ca ea
nu sufere acelai blestem pe care l-a dus ea toat viaa.
- Doic, familia mea nu mi-ar face niciodat asta! a exclama
mhnit.
- Nu te-ar omor n btaie, adevrat, dar ai tri n dezon

toat viaa. Unchiul tu ar fi acoperit de ruine Ai fi


gura i asasina tatlui fiului tu ?
?
A fi mama sm"
l l i r l 3 ' reCtat' deranjat nePufnd s nghit,
am m arcat s

EU

brbat a l S " ^

u - u V nd eSC m i" C * * *

ea cu
f 1 a' * * f n u .ai fi d a, voie,

Aurora a roit pn n vrful urechilor


v

am participat la propriul ultraj"


[ ** - a e nTai
Eulaha a fcut ochii mari

**

voi putea

z tfle elele mele. Eu nsmi


* 3* * * * ^

P< ^

[ R u la , cci nu ai nici vrsta 7 ' * " CreZ d fl vei putea ma


Pre scump Firea ta ootim i* exper,ena Pentru asta. Ai pltit
K r o c ir ii L !
0Pt>mista nu a ngduit s te frngi n fata

*unX. ;

jU n n en ,;

cTL7

[ cr3d am descone

Aurora

a VrUt s-mi fac ru n mod


Ch'3r dac nu * se rspunde la fel dar

I M la ca s m supun d o i T L
Pentm mgmfarea lui-Asta
i j '" ^ P insnp
^ca sa ma lase nsrcinat!... i a reuit

ecaP'tat viitorulrOCUl ^

Preget singur dat

clul mi-a

I ~~Eu v'a S repare rul.


Iam S m mnt cu hui! a rspuns ndurerat.
I -7

A rlette Geneve
- L-ai fi minit pe Diego?
- Sigur c nu!
Aurora a mijit ochii jignit de ntrebare.
- A i fi lipsit un tat de copilul lui? Eu nu aa te-am educat. S
ai curaj nseamn s-i asumi urmrile faptelor tale, voite sau nu.
Aurora s-a lsat s cad pe covor, abtut. i simea inima
grea. Doica ei avea dreptate n parte. Calculase prost toat che
stiunea, iar acum a neles ce departe ajunsese cu rzbunarea i a
roit.
- Eu nu voiam dect s plec acas, doic, a spus trist.
- Fetia mea, nu poi nc s te ntorci acas, trebuie s accepi
asta.
i, spunnd aceste cuvinte, Eulalia a mbriat-o cu o infinit
duioie.

Capitolul
Primvara nflorea ca i ea. Pmntul se acoperea de flori.
Dac n-ar fi vzut, n-ar fi crezut. Burta ncepea s i se umfle i un
chiul ei tot nu venea, chiar dac scrisorile soseau mai des i asta
o umplea de speran. tia c va veni, nu tia cnd, dar s aib
certitudinea c va veni i uura sufletul mhnit. Justin voia s-o
vad de cteva luni, dar ea nu era pregtit. i ceruse timp, avea
attea de ordonat n minte. El i ignora rugminile i cererile, dar,
de cte ori venea la Whitam Hali, ea se ascundea. tia c se pun
ca o la.
Fraii ei o protejau mereu, nelsnd-o singur niciun moment i
ea era profund recunosctoare. i luase obiceiul de a face plimbri
lungi cu ei i astfel i linitea spiritul. i artau fiecare col al pro
prietii i ea a fost surprins de ct de aproape locuiau cele dou
familii, Penword i Beresford. ntr-o zi, au dus-o la Redtower.

158

Spinii D ragostei
motenirea ei, i a rmas impresionat. Tumul Rou era in realitate
un castel medieval, cu creneluri i an cu ap. Era foarte bine ps
trat i ea se ndrgostise pe dat de turn. l voia pentru ea i tatl ei
i spusese c era al su prin drept propriu de la natere i c va
trece la prima fiic atunci cnd o va avea. Aurora a fost entuzias
mat, a vorbit de mobilarea lui ca s poat fi locuit, de schimb
rile necesare pentru asta. Toi i-au zmbit, le plcea entuziasmul ei,
pentru c o vedeau plin de via din nou.
Era cu gndul la turn, stnd lng laguna din care i salvase
ceii, acum mari i jucui. Erau cei mai frumoi cini pe care i
vzuse vreodat. A nceput s arunce pietricele n lagun ca s
vad undele pe care Ie fceau n trecerea lor nainte de a se scu
funda i l auzea pe Scorioar ltrnd la vnt. Nucoar fcea o
groap, ncercnd s prind un iepure.
- C u chiotele scoase de fanfaroni...!
Aurora a auzit vocea prietenului ei i a zmbit nainte chiar de
a se ntoarce.
- ...f a c fetele din Cdiz zulufi! a cntat ea.

S-a ntors repede i a scos un strigt de surpriz.


- Manuel, Manuel, tu eti!...
Cu un salt agil s-a aruncat n braele prietenului ei att de drag.
El a ridicat-o i a nvrtit-o de cteva ori pn aproape a ameit-o,
ca rdea de bucurie. Gura ei i ddea srutri pe unde putea, pe
obraji, pe frunte, pn i pe urechi. S vad din nou ochii aceia
verzi att de iubii, a umplut-o de o bucurie imens.
I -M o n chiot, mon chiot! Mi-a fost aa dor de tine!
Ochii i s-au umplut de lacrimi, lacrimi pe care nu a putut s le
lase s cad cnd a auzit o voce mnioas n spatele ei.
- D-i drumul doamnei imediat sau i rup gtul!
Niciunul nu a tiut care dintre ei, Emmanuel sau Aurora, a
fma.s mai surprins. Justin avea ochii plini de furie, pumnii strni
gura crispat ntr-o linie dur, feroce. n acelai moment n care
ptnmanuel a lsat-o jos, Justin s-a npustit asupra biatului i I-a
B * pmnt cu o singur lovitur. Aurora abia i-a revenit din
l^tpriza i s-a i aruncat peste Justin i cu o lovitur puternic n
a ncercat s-l doboare, dar el nu i-a permis. Cu o agilitate

159

A rlette Geneve
uluitoare, a supus-o n cteva secunde i a luat-o n brae apropi
ind-o de el pn cnd gura lui se afla la civa centimetri de a ei.
I-a acoperit insultele cu un srut. Aurora i-a optit plin de furie.
- Mai lovete-mi o dat prietenul i-i voi lua piuitul!
Justin a privit-o cu ochi plini de pasiune.
-A jun ge, Aurore! Emmanuel era uluit de izbucnirea ei. Cndva
va trebui s m lai s-mi duc propriile btlii. Tocmai mi-ai rnit
orgoliul i mi va fi greu s te iert.
Emmanuel ncerca s neleag situaia. I se prea comic s-i
vad prietena privindu-1 cu ochi asasini pe acel necunoscut i
ameninndu-1 c-1 stranguleaz. A vzut privirea intens pe care
el i-a adresat-o ei i a tiut imediat c englezul acela umbla cu
limba scoas dup Aurora lui. n niciun caz nu a crezut c ea avea
toate ansele de partea sa i a simit o curiozitate enorm s afle
de ce englezul i permitea aceast demonstraie de furie i de ce
i permisese ea s-o srute. Murea s-i explice cineva.
- O lum de la nceput? a ntrebat ntinznd mna ntr-un salut
sincer.
Justin a acceptat fr s nceteze s-o priveasc pe spanioloaic.
- Emmanuel La Housaye y Snchez.
nainte ca Justin s poat s se prezinte, a facut-o rapid Au
rora.
- i englezul sta belicos e Justin Penword.
Justin nu s-a nmuiat, cu un zmbet a fcut ndri speranele
ei de a-1 menine n anonimat.
- Marchiz de Greenthom i soul acestei spanioloaice impe
tuoase.
Aurora s-a burzuluit violent auzindu-i declaraia.
- Trebuia s-o spui, nu-i aa? Era treaba mea!
- Voiam s te scutesc de deranj.
Dac mai continua s rd de ea...
- Voiai s faci valuri, ca ntotdeauna.
Aurora l-a privit cu o implorare n ochii chihlimbarii. Justin
neles c Aurora nu voia ca prietenul ei s cunoasc avatarurile
cstoriei lor. Cu o nclinare a capului abia perceptibil, a ncuvi
inat i a lsat n ea o senzaie de gratitudine.
i n

___________________________________Spinii

D ragostei

- Cstorit? Surpriza a fcut ca Emmanuel s cad pe spate.


Nu tiam c eti cstorit!
Emmanuel nu putea crede ce auzea, nu trecuser nici ase luni
de la plecarea ei, era de necrezut. S-a uitat la Aurora cu ochii lui
verzi adumbrii de tristee i decepie.
- Ne-am cstorit de puin timp, a fost rspunsul ei laconic.
Ochii lui Emmanuel au cobort pn la talia ei i o ruine de
necrezut s-a ivit n ochii Aurorei. Justin i-a vzut stnjeneala i a
hotrt s-i vin n ajutor.
- De ndat ce-am pus ochii pe ea, m-am ndrgostit, iar de
atunci nu am putut s-mi iau minile de pe trupul ei. N-am nce
tat s-o hruiesc pn cnd n sfrit s-a hotrt s-mi acorde mna
ei. Emmanuel era ndurerat i Aurora nu a putut s-i reproeze.
Nu prea pot s-i spun multe despre nflcrarea spanioleasc,
arde tot ce atinge, eu nsumi sunt carbonizat.
Ea a nghiit n sec din pricina insinurii imorale.
-Aparenele nal uneori. Aurora a cobort privirea spre burta
ei. Nu este chiar aa de naintat.
Justin a zmbit plin de mndrie pentru tulburarea ei i pentm
burta umflat. Vedea ansa care i se oferea i nu avea de gnd
s-o iroseasc.
i - Unchiul tu tie? Cum se face c nc locuieti cu tatl tu?
a ntrebat nencreztor.
Aurora tia ce bnuitor era prietenul ei i a hotrt s o ia pe
ocolite. A omis cu bun tiin rspunsul la prima ntrebare.
- Casa noastr, Redtower, nu este gata nc i att eu, ct i
soul meu mergem din casa tatlui su ntr-a mea, tii doar ct mi
place s scutur covoarele.
Emmanuel a rs cu poft, era ncntat. Vizita aceasta i va n
gdui s se apropie mai mult dect i nchipuia. Ea pentru nimic
n lume nu i-ar arta prietenului ei ce se ntmpl cu adevrat i
el va profita de ocazie. S-au terminat reprourile din partea ei.
- Eti superb, drag prieten. Sarcina te prinde foarte bine,
I ei ai fi putut s mai atepi un pic, eti prea tnr i asta i va
tia aripile, tii, nu?
Justin s-a necat cu saliva pe care o nghiea. B ine mai tia

161

A rlette Geneve
ncul sta s pun paie pe foc. A vzut mhnit expresia ei ndu
rerat i remucrile l-au scuturat fr mil.
- Uneori, nu poi s alegi, Manuel, i o via nou nseamn o
speran nou.
Dac ea continua s-i piard strlucirea, el o s-l fac pe fran
uz s-i nghit limba.
- Eti fericit?
ntrebarea l-a lsat pe Justin n suspans.
- Tata e englez, fraii mei sunt englezi i m-am mritat cu un
rac arogant, faptele mele mi cer socoteal. Dac exist purgato
riul, el se afl n Anglia, s nu te ndoieti. Emmanuel a continuat
s-o priveasc cu ndoial i Aurora a hotrt s-o ia pe calea de
mijloc. Doream s le art superioritatea noastr spanioleasc,
drag Manuel. S vd frnt trufia englezeasc este chiar mai bine
dect s-l nfrng pe nsui Napoleon, crede-m.
Justin a gemut nevenindu-i s cread ce aude. Emmanuel a
zmbit ncreztor. Dac prietena lui era n stare s vorbeasc aa,
cu siguran trebuia s fie bine. Dei l surprinsese cu adevrat
vestea, simea atta respect pentru ea c i va pstra ntrebrile
pentru mai trziu. Fata i-a ntins mna, n vreme ce necunoscutul
englez o lua de m ijloc ntr-un gest de posesiune absolut i apro
piind-o de el, i-a atins tmpla cu un srut. Emmanuel era perplex,
gelos i ndurerat. mpreun au fcut drumul ctre Whitam Hali.
Aurora era ngrozit. S trebuiasc s joace o fars n faa priete
nului ei, i lsa un gust amar, dar l iubea aa de mult, nct nu
dorea ca el s sufere din cauza nenorocului ei. Trebuia s nce
teze cu autocomptimirea, odat pentru totdeauna. Emmanuel ve
nise n vizit cu tatl lui, Jean Pierre, i urmau s rmn pn
cnd vor termina nscrierea lui la Universitatea din Oxford. Nu
tia cum se va sfri totul, dar era dispus s ncerce, pentru ca ni
meni s nu-i tulbure ederea tovarului ei de escapade.
John i-a invitat vecinul, i acum cuscrul lui, s se bucure de vi
zita cunoscuilor fiicei lui. Invitaie pe care Devlin a acceptat-o cu
mare plcere, pentru c astfel fiul su va avea timp s o pun Iu
locul ei pe nevast-sa sau cel puin aa a crezut el. Justin a juca*

162

Spinii D ragostei
tot timpul rolul soului perfect, umplnd-o de o senzaie incomod
i indescriptibil. i petrecea vremea atingnd-o, mbrind-o.
Privind-o de parc era o prjitur pe care o va mnca dup cin...
Ea era n suspans, nendrznind s formuleze niciun gnd, de
team s nu se materializeze. Se simea la fel de ncordat ca i
coarda unei chitare. Tatl ei o privea ntrebtor vznd schimba
rea ei de atitudine fa de Justin, dar ea nu era dispus s-i spun
ce mult conta pentru ea prerea prietenului ei. Niciodat nu ar n
gdui s intervin i aa s-ar ntmpla dac Emmanuel ar ajunge
s afle motivele cstoriei ei grbite. Venise toat familia soului
ei. Era programat un mic bal care s nfrumuseeze seara. Dei,
dup numrul celor prezeni la mas, putea foarte bine s se nu
measc banchet. Un banchet nupial, pe care nu l-a avut i balul
care i-a lipsit. Drace, devenea melancolic. Cu siguran venirea
lui Emmanuel o tulburase mai mult dect credea.
Justin o vedea pe soia lui uitndu-se lung la tatl i doica ei.
Sarcina o fcea s nfloreasc i, cu toate c l umplea de mn
drie apropiata lui paternitate, o remucare profund l mpiedica
s se bucure pe deplin de asta. Biciuirile vinii pentru felul att de
degradant n care o fcuse mam nu l lsau n pace. Trebuia s
compenseze asta, i mult. i-a vzut inelul pe inelarul drept al
minii ei i a mijit ochii. Trebuia s-l poarte la mna stng, i-a
propus lui nsui s i-1 schimbe mai trziu,
i - ntotdeauna am crezut c vei sfri prin a te uni familiei
mele.
Aurora s-a necat din cauza observaiei contelui. O privea cu
rios n vreme ce o nvrtea n ritmul valsului.
I - Credeam c m uri, uneori vorbele dumneavoastr o spu
neau, unele nc dor.
I - Vorbele melc erau rezultatul ndrznelii cu care tu m provocai din cauza originii mele franceze. i, dac vorbele mele te
dureau, ale tale mi-au sfiat carnea.
I Aurora a simit c se sufoc, pentru c era adevrat.
I - E adevrat c mi-am ctigat cu vrf i ndesat ura dumnea
voastr i nu v nvinovesc pentru asta.
Niciodat nu te-am urt. ntotdeauna mi s-a prut interesant

A rlette Geneve
s discut cu tine i trebuie s admit c l ntorci pe toate prile pe
ncul de fiu-meu. Eti prea pasional, n-ar putea s te urmeze, ar
fi ajuns s sufere inimaginabil i m bucur c a acceptat ideea de
a veni n Anglia. S te vad cstorit e cel mai bun lucru care
putea s i se ntmple.
Aurora a lsat ochii n jos, ncordat. Remarca o deranjase mai
mult dect voia s admit.
- Dac l-a fi iubit, l-a fi fcut extrem de fericit, i-a rspuns
cu umilin.
- Nu m-am ndoit nicio clip. Francezul a rs. Dar l-ai fi jucat
pe degete. Fiul meu nu este genul de brbat de care are nevoie o
fat ca tine, atta ncpnare i-ar nfrnge hotrrea.
Aurora a ridicat brbia, i-a ndreptat umerii i l-a privit cu
ochi plini de foc.
- Nu vom ti niciodat, nu-i aa?
Contele i-a fcut o reveren i i-a cedat-o soului ei Justin pen
tru urmtorul dans. Aurora nu credea c e pregtit nc s stea de
vorb cu el, dar n-a putut s se fofileze cu destul iueal. nainte
s-i dea seama, s-a trezit cu braul lui musculos pe umeri i ochii
lui i promiteau... Nici mcar nu ndrznea s se gndeasc. O
fcea s mearg, ncotro? Nu mergeau s danseze?
- Pune-i o dorin!
Ea s-a gndit doar o secund.
- nc n-am dansat, dar cnd o voi face, nu te ndoi nicio clip
c voi cere capul dumitale pe o tav de argint, ca Salomeea, a n
cercat s glumeasc.
Justin a simit c moare auzind-o, cu ct uurin putea s-l
fac praf, dar nu se va lsa nvins aa de uor.
- Niciodat nu-mi vei mai spune aa ceva, a avertizat-o.
- Niciodat este un cuvnt care nu trebuie rostit dac nu eti
absolut convins de el, i-a rspuns fr s-l priveasc.
Era concentrat pe prietenul ei. Justin s-a ncruntat, fiindc ea
se dovedea indiferent.
- Cndva va trebui s vorbim despre cstoria noastr.
Nu avea s arunce prosopul nc i a simit-o devenind la tel
de rigid ca o lance.

Spinii D ragostei
- Dac nu m nal memoria, am fcut jurmintele sfinte,
adevrat, dar fratelui dumitale, i-a rspuns neatent.
Justin a privit-o serios, gluma nu l amuzase.
-A s ta crezi cu adevrat? Nu te simi mritat cu mine?
- Nu m simt mritat n niciun fel! i-a rspuns cu capul n
jos.
Dezinteresul ei era uluitor, dar Justin nu ajunsese la douzeci
i opt de ani degeaba. O s-i arate de ce este n stare. I-a luat mna
ntr-ale lui i i-a pus-o pe piept. S-a uitat la ea att de intens c
Aurora a devenit agitat.
- Eu, Justin Clayton Penword te iau pe tine Aurora de Velasco
y Duero sau de Beresford y Velasco ca soie legitim. Ca s te iu
besc, s te cinstesc i s te respect, n srcie i bogie, boal sau
sntate, n toate zilele vieii mele, pn cnd moartea ne va des
pri.
Aurorei nu-i venea s cread, a ncercat s-i elibereze mna,
dar el nu lsat-o. Dup ce a terminat jurmntul, s-a aplecat i a
srutat-o fr mcar s-i dea timp s-l resping, dar srutul s-a
sfrit la fel de repede cum ncepuse.
- i acum, drag soie, du-te n camera ta. Azi vei avea o me
morabil noapte a nunii. mi voi lua rmas-bun de la toi n nu
mele tu.
Justin s-a ntors i a lsat-o singur. Aurora s-a uitat njur i a
observat c se aflau n vestibul i nici nu-i dduse seama. Nu
voia ns s-I asculte nici moart! S-a ntors n salonul mare, dar
autorul tulburrii ei plecase la Crimson H ill. Tatl ei i-a ntins
mna ca s ia loc alturi de el pe canapeaua mare ce se odihnea
intr-o parte a salonului, foarte aproape de pianul la care fratele ei
Andrew cnta att de bine. S-a aezat i s-a rezemat de o pern
moale, din puf. ncerca s urmreasc conversaia, dar ochii au
nceput s i se nchid. Muzica att de blnd pe care Andrew o
interpreta la pian o adormea. ncet, capul i s-a lsat pe umrul ta
tlui ei pn a adormit.
I. Justin fusese foarte ocupat. Trebuia s dea poruncile necesare
pentru sosirea Aurorei la Crimson Hill. n sptmnile ct durase
izolarea ei, s-a temut c brea din relaia care ncepea era de
165

A rlette Geneve
netrecut. Din fericire se nelase, viclenia Eulaliei care l-a sftuit
s i acorde timp dduse roade i acum avea de gnd s culeag
recolta. Ea se va afla n sfrit unde i era locul, alturi de el, n
casa i n patul lui.
Probabil c visase, se simea moale ca untul, plutea n aer cu
o senzaie delicioas. Muchii i erau relaxai, moi. Nite ochi gri,
la fel de calzi ca oelul clit, nu pierdeau niciun amnunt de pe
chipul fetei, n ciuda ntunericului, dar ea nu avea cum s tie, era
cufundat ntr-un somn profund. Simea respiraia cald i vi
brant aproape de buzele ei, nenelegnd ntru totul dac era gura
ei cea care o exala sau a lui. Cnd a simit cldura buzelor lui atingndu-le ntr-o mngiere uoar pe ale ei, i-a deschis inima sen
zaiilor i a continuat cufundat n abandon. Aurora a ntredeschis
buzele foarte puin, dar a fost o invitaie suficient la invadarea su
fletului ei. Abia ncepuse atingerea uoar cnd l-a simit ndeprtndu-se de ea. Cu o exclamaie nbuit i-a reclamat gura,
care s-a ntors la ntlnire mai ferm i decisiv. Cnd contactul
s-a produs din nou a simit cum buza inferioar i rmnea prins
n gura lui, cum o muca n joac pe msur ce-i mica limba nluntru ei ntr-un ritm blnd i lent, i mngia interiorul obrajilor
ncet, dar hotrt, invadnd i retrgndu-se n acelai timp. Fl
firea de fluture a nceput pe faa interioar a coapselor i a urcat
n spiral pn la vintre ca s-i cuprind stomacul ntr-o plcere
nebnuit. Srutul a devenit mai profund i avid. i cerea o aban
donare complet, iar ea era mai mult dect dispus s i-o ofere.
Nasturii cmii ei au nceput s se desfac la cererea lui. A sim
it c mna i lua unul dintre sni i ncepea s-l mngie cu deli
catee, cu blndee, trecnd palma pe deasupra i pe dedesubtul
sfrcului care a intrat n erecie cu o brutalitate surprinztoare.
S-a jucat cu el folosind vrful degetelor pentru ca, la final, s-l ia
ntre arttor i degetul mare. L-a frecat uor facndu-1 s se tre
zeasc la atingerea lui i, cnd a crezut c nu va mai putea su
porta, a tras un pic mai tare. Gura i-a abandonat buzele i s-a
ndreptat spre sn ca s-i aduc tributul dorit. Areolele erau sen
sibile datorit mngierilor oferite un moment mai nainte, dar nu

166

Spinii D ragostei
a fost nimic n comparaie cu senzaiile care au rvit-o cnd bu
zele umede s-au aezat pe el. Aproape fr s-l ating, doar cu
vrful limbii, a purtat-o pe marginea extazului promis. Gemea ne
controlat, respiraia i devenise ntretiat i, fr s tie, lacom.
Fr vreo avertizare, gura lui l-a luat com plet i l-a nghiit de
parc ar fi fost cea mai delicioas mncare, a apsat cu limba pn
cnd sfrcul a rmas lipit de cerul gurii i a supt uor ca s-l
strng i s-l scuture cu blndee. Aurora a ipat lasciv n timp ce
i inea capul cu minile i l ncuraja s continue supliciul. Con
tiina i revenea ncet-ncet.
- T e rog... te rog, nu.
Implorarea ei a fost ignorat. Era goal sub cmaa de mtase
i mna jucu a alunecat n interiorul coapselor ei pn a ajuns,
ntr-o mngiere lent, n centrul uraganului. A simit cum se pr
vlete peste ea i cu un singur atac a umplut-o complet. Aurora
s-a trezit imediat, dar era deja trziu ca s-l opreasc, era teribil de
excitat i dorea s ajung la finalul a ceea ce i artase Justin. El
a accelerat ritmul msurnd timpul, uneori ncetinind cu un con
trol complet. Cadena i profunzimea au nedumerit-o, nu se hotra
ntre micarea lent i profund sau cea rapid i puternic. A ni ceput s respire cu dificultate cnd limba lui a cem t din nou intet riorul gurii ei ntr-un srut lung i profund. i-a micat buzele de
la stnga la dreapta, trecndu-i limba peste buza superioar, lin[ gnd, gustnd, desftndu-se. Chinul dulce o devora, nodul din
stomac atinsese mrimea necesar ca s explodeze n ea ntr-un
I orgasm violent i intens. Spre surprinderea ei, a ipat i atunci el
a mugit i s-a prbuit satisfcut.
Nu-i vedea chipul, dar i simea fora. Gemetele nlnuite cu
oftaturi fierbini au readus-o la realitate. Aurora i-a mucat bu
zele. Justin reuise s-o excite peste msur i tnipul ei se detep| tase de parc ar fi avut voin proprie. i rspunsese cu nflcrare.
Profitase de toropeala ei ca s o fac s-i rspund i, blestemat s
fie!, reuise. Se simea ruinat, neloial, ca i cum cu rspunsul
Pe care i-1 smulsese Justin minase cele mai nrdcinate principii
e- n timp ce se hotra ce s fac sau cum s acioneze, acum
[* trupul ei se dduse lui, instinctul de rzbunare a urzit un plan
167

A rlette Geneve
care s-l rneasc. El nu trebuia s tie c plcerea ei sexual era
meritul lui, nu, pentru c atunci ar fi fost pierdut. nainte ca el s
se desprind de ea, l-a luat de gt, l-a mbriat cu putere i, ne
socotind raiunea i logica, i-a optit:
- T e iubesc, Diego! M-ai fcut foarte fericit.
L-a srutat din nou pe gur i s-a ntors ca s doarm mai de
parte ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
Dac infernul exista, atunci Justin cobora n el vertiginos i im
placabil. Mna diavolului tocmai i ncletase inima i i-o strn
sese pn i-o fcuse praf. Justin nu putea s-i nghit amarul.
Tocmai primise o lovitur mortal la adresa brbiei lui, trebuia s
se roage pentru ca vreodat s se mai simt un brbat ntreg. Dorea
s-o chinuie, s-i fac ndri orgoliul, cum fcuse ea cu el. Pn i
n somn l redusese la o zdrean. Cnd a nceput s simt c inima
i btea din nou, s-a ridicat tcut din pat, i-a luat hainele i s-a dus
la u. Chiar nainte s ias, a ntors privirea spre ea, a oftat i a ple
cat trndu-i sufletul ca un condamnat la moarte. S-a ntors n bi
bliotec i s-a prbuit pe canapea. S-a uitat n tavan nevznd
nimic. Se simea mai ru dect dac ar fi trecut o cru peste el.
Rspunsul ei l surprinsese, l extaziase. L-a captivat s-i vad dezinhibiia. Dar a auzit numele blestemat. Justin a nceput o rug
ciune pentru sufletul lui, l va vinde nsui diavolului dac ea nu-1
va mai confunda cu cellalt. A ncercat s se aeze comod pe ca
napeaua ngust, dei se ndoia c va putea domni.

Capitolul 16
Vina o mpiedicase s doarm. Dar nu mai putea s fac nimic
ca s retrag numele, nici s repare rul fcut. i-a luat inima-n
dini ca s-l nfrunte din nou. S-a mbiat i s-a mbrcat ntr-un
suflet. Era prea mult lume la Whitam Hali i se aflau aproape

168
L

Spinii D ragostei
toi n sufrageria ampl, singurul care nu coborse nc era Jamie.
Aurora s-a aezat lng soul ei, cum cerea protocolul. L-a privit
o clip scurt i i-a zmbit candid, ca i cum asta ar fi putut s
scuze fapta ei din noaptea trecut. I-a observat cearcnele de sub
ochi i paloarea chipului.
Justin o vedea att de senin c a simit o adevrat invidie.
Trise cea mai rea noapte din viaa lui i ea nici nu se sinchisea de
asta, era ngrozitor de dureros s se simt att de puin preuit. i
ncercase pasiunea i dorea tot mai mult, iar s tie c ea l con
fundase n somn l chinuia. tia ns c merita asta, pentru c pro
fitase de somnul ei ca s-o fac s-i rspund. Era contient c n
deplintatea simurilor l-ar fi refuzat la nesfrit i, din foamea
lui pentru ea, procedase n singurul mod pe care l cunotea, dar
preul fusese prea mare.
- Cnd este ateptat sosirea vecinului meu Rodrigo?
Jean Pierre a rostit ntrebarea i a rupt tcerea din ncpere.
- Credem c ar fi trebuit s fie aici deja, dar treburi urgente l
rein nc n Spania.
Rspunsul lui Cristopher a facut-o pe Aurora s ofteze amintindu-i de unchiul ei.
- Situaia din Peninsul este de neimaginat. Muli spanioli
pleac n Frana. Curios, nu? Dup ce au luptat att mpotriva
noastr... Comentariul francezului fusese nefericit, dar Aurora nu
s-a suprat. Avea mintea i atenia concentrate pe Justin, dei el nu
tia. Mi-ar plcea s tiu prerea pe care v-ai facut-o dumnea
voastr englezii despre aceti nestatornici spanioli, de vreme ce a
trebuit s le venii n ajutor ca s ne nving.
Aurora a lsat mna pe jumtate suspendat n aer din cauza
surprizei. Justin avea o expresie batjocoritoare pe buze privind-o
pe ea.
- Dat fiind c v-ai cstorit cu o spanioloaic, com te La Housaye, ar trebui s artai un minim respect pentru cei care au pri
mit n familia lor un franuz nvins, nu i-a putut Aurora nghii
replica.
I - Fetio, nu fi nerespectuoas cu un musafir!
I Ducele s-a uitat la ea cu repro i cu o strlucire ciudat n
169

A rlette Geneve
strfundul ochilor lui albatri, pe care ea nu a tiut s-o interpreteze.
- Respectul nu se motenete ca un titlu, trebuie ctigat, Ex
celen, i dintre toi cei care stau la aceast mas, presupun c,
exceptndu-1 pe tatl meu, celorlali nu le folosete nici ca s-i
tearg pantofii.
Insulta a fost violent. Justin s-a uitat la ea cu sincer admira
ie. Nici mcar el nu ar fi ndrznit s-i vorbeasc aa unui duce,
cu att mai puin fiind tatl lui.
-A v e i nc multe de nvat, orice francez v-ar nva cu pl
cere, a provocat-o La Housaye.
Aurora a nghiit vorbele lui Jean Pierre i i le-a napoiat ndoit.
- Asta ar fi la fel de caraghios ca i vederea unui catr clare
pe stpnul lui.
Nu putea s tac. Spaniolii suferiser un rzboi sngeros i
crud cu Frana i pe ea o durea c l minimalizau.
Cristopher s-a necat cu ceaiul. John era perplex de lipsa de
cumptare a fiicei lui, nu nelegea de ce se nepau fr mil du
cele, contele i ea. Justin continua s tac, nu avea de gnd s in
tervin n disput, nc. i nchipuia c francezul nu s-ar arta
att de nerespectuos dac n-ar pune ceva la cale, dar nu tia ce.
Aurora a ntors ochii spre arogantul ei so i l-a vzut ridicnd
zeflemitor o sprncean. Lipsa sprijinului conjugal a nedumerit-o.
Dac ar fi fost invers, ea i-ar fi inut partea. Acolo era loialitatea
englezeasc! Pe jos, ca rogojinile! a constatat cu mhnire.
- E limpede c toi de la aceast mas gndim la fel. Ducele con
tinua s pun paie pe foc fr s clipeasc. Spaniolii nu tiu s-i re
zolve conflictele i n faa ajutorului primit ar trebui s se arate
recunosctori. Domnule La Housaye, dumneavoastr, ca parte im
plicat, ce prere avei despre aceast chestiune?
Aurora a pufnit ncet:
- Cred c Napoleon a confundat slbiciunea monarhiei cu ati
tudinea poporului, care nu a fost dispus s accepte prezena noas
tr. mpratul a dovedit o ngrozitoare eroare de calcul i asta a
nsemnat nfrngerea i ruinea pentru Frana. nii spaniolii tiu
ce trebuie schimbat, dar sunt att de orgolioi nct pretind s-o
fac ci singuri, chiar dac se ndreapt spre prpastie.

170

Spinii D ragostei
- Mereu att de temutul orgoliu spaniolesc! a rs Justin ncercnd
s-i plteasc pentru noaptea rea pe care o petrecuse din vina ei.
Aurora l-a privit cu ochii ct cepele.
- Mereu ngmfarea englezeasc! a rspuns ea cu o fals dul
cea temperamental care nu pclea pe nimeni.
- Eu am luptat alturi de Sir Harry Smith din batalionul nti,
95 Pucai, a ncercat John s calmeze spiritele. Aveam zece spa
nioli ntr-o companie din regimentul nostru, muli dintre ei erau
cei mai buni trgtori din unitate. Aveau distincia care a nsoit
mereu bunul nume al infanteriei spaniole din vremea lui Carol al
V-lea, a continuat marchizul. Nu am vzut niciodat n viaa mea
soldai mai buni sau mai disciplinai i absolut sobri, iar ca cer
cetai nu-i ntrecea nimeni.
Aurora simea un nod n gt. S-a uitat la tatl ei cu duioie;
respectul pe care i-1 dovedea depea orice comentariu al conte
lui.
- N-am pus niciodat la ndoial curajul spaniol, a continuat
Devlin, dar este un fapt indiscutabil c e cel mai greu de tratat cu
spaniolii.
Ducele a tras sgeata fr s se tulbure. Justin a ncercat s-i
fac un semn soiei lui ca s se controleze, dar ea l privea pe duce
' cu gura strns.
- O fi din cauza Gibraltarului! a ssit Aurora.
Ducele a ntors perplex ochii spre ea.
- S tii, domni, c te-am auzit i este de cel mai prost gust
s mormi printre dini n faa unor persoane care te ntrec n in
teligen, gen i experien.
1 Aurora a nghiit n sec, furia a cuprins-o rapid pn i s-au n
roit urechile. S-a ridicat dintr-un salt, a aruncat ervetul pe mas
i l-a fulgerat pe duce cu privirea plin de venin arztor. Oare colesenii uitau c stteau lng o femeie care i iubea patria?
- De prost gust este s trebuiasc s nghit o pedanterie att de
tesc la aceast or a dimineii i din partea unor cmtari care
nu se pricep dect la jafuri, piraterie i trdare! a rcnit ea.
~ Despre asta, spaniolii pot s-i nvee pe muli, a spus Justin
in treact.
171

A rlette Geneve
Aurora i-a nbuit o exclamaie. D ei nu o surprindea un ast
fel de comportament din partea lui Justin, nu a putut s evite s-l
priveasc cu durere. Nu suporta s o atace pe ea i poporul ei cu
flegm a aceea britanic. Mii de spanioli muriser din cauza lco
miei franuzeti!
- Ai furat, jefuit, distrus posesiunile noastre timp de secole!
Ai pus stpnire pe un pmnt care nu v aparine i, dac ai cl
cat pe pmntul spaniol ca s luptai mpotriva lui Napoleon, ai
facut-o pentru propriile interese, nu pentru altceva. Dar ce se poate
atepta de la unii care arunc piatra i ascund mna, nvinuindu-i
pe ceilali de greelile lor, dovedind o laitate josnic i absolut...
laitate englezeasc!
Insulta a fost demolatoare, dar ea era departe de orice pruden
politic.
Cere-i scuze, Aurora!
Glasul tatlui ei era energic i nu accepta refuz. Ea l-a privit
ofensat i cu inima n gt.
-N ic iu n nobil spaniol nu-i cere scuze de la bandii i escroci!
Aurora s-a ntors i a ieit cu pas grbit din sufragerie. i pie
rise complet apetitul, de mult timp nu se mai simise att de ul
tragiat. Sufrageria a rmas ntr-o tcere mormntal. Toi au
privit ieirea ei intempestiv. John voia s prezinte scuze n nu
m ele fiicei lui cnd contele La Housaye a nceput s rd insi
nuant. L-au urmat Jamie i apoi Andrew. Hohotele i-au uimit att
pe duce, ct i pe Justin.
- Ce femei au pierdut francezii! Jean Pierre i zmbea lui Jus
tin cu o anume invidie n ochii verzi. S-a ntors spre fiul lui. B
iete, nu cred c a fost nimerit s-i urmez sfatul, acum fata aia va
dori s-mi arunce mruntaiele la cini.
Tonul contelui era de suprare cnd s-a uitat la fiul lui Emmanuel, care se meninuse ntr-o tcere suspect n timpul altercaiei.
- Cearta asta era pregtit?
ntrebarea lui Justin denota nencredere i s-a uitat cu ochi acu
zatori la biatul care i zmbea cu superioritate.
- Voiam doar s dovedesc pn la ce punct un devotat so en
glez ar fi dispus s cedeze ca s-i apere i s-i sprijine soia cnd

Spinii D ragostei
i sunt atacate rdcinile i ideile. Intenia fusese att de limpede
c Justin a roit. A fost foarte revelator, nu-i aa, lord Penword?
Emmanuel s-a ridicat i, scuzndu-se, s-a dus dup prietena
lui. Avusese un presentiment i nu ezitase s-l pun la ncercare,
acum va trebui s se scuze fa de ea pentru c jucase murdar.
- Iertai-m, lord Beresford, nu a fost intenia mea s v jig
nesc casa cu comentariile mele. Biatului meu i place s-o vad pe
Aurora certndu-se cu mine i are obiceiul s m ntrte numai
pentru plcerea de a o auzi punndu-m la locul meu, lucru care
se ntmpl destul de des. N u poate s uite c sunt francez i c am
luptat n ara ei mpotriva poporului ei.
John s-a uitat surprins la conte.
- Dumneavoastr s scuzai impetuozitatea lui Dawn, de prea
multe ori uit s-i stpneasc firea pasional.
John era oarecum ruinat. Justin sttea tcut, uitndu-se la
conte cum se scuza, i s-a ngrijorat. Trebuia s-i fi sprijinit soia,
pentru c Anglia luptase cot la cot cu spaniolii ca s-l nfrng pe
Napoleon, i n-o fcuse. Un biat un pic mai mare dect ea fu
sese mai prevztor dect el.
- Fiica mea v va prezenta scuzele ei, conte.
Jean Pierre a ridicat din sprncene surprins.
- Absolut nenecesar, lord Beresford, aceasta este una dintre
multele conversaii instructive pe care am avut plcerea s le n
trein cu Aurore. Justin s-a ncordat auzind felul familiar n care
francezul se referea la soia lui i nu i-a plcut deloc. La Ronda am
avut discuii plcute cu domnioara Velasco i...
- Lady Penword! l-a corectat Justin excesiv de serios, iar con
tele a nclinat uor din cap n chip de scuz.
-Adevrat, mi vine greu s pricep c tnra aceea att de ex
traordinar este deja cstorit. O vreme am nutrit sperana c se
va cstori cu fiul meu Emmanuel. O alian cu familia Velasco
ar fi fost absolut satisfctoare pentru mine. Justin a nceput s se
enerveze. Chiar eu a fi cerut-o n cstorie lui Rodrigo, dar fiul
meu era prea tnr.
John nu l nelegea pe musafirul lui, prea c ncearc s-i su
pere
ginerele.
P
173

A rlette Geneve
- V rog s m scuzai. Justin s-a ridicat grbit de la mas. Am
treburi de rezolvat, care nu suport amnare.
Dac toi au fost surprini de plecarea brusc a lui Justin, nu au
lsat s se vad asta. Doar contele a schiat un zmbet care a sc
pat privirii celorlali. I se pruse foarte semnificativ toat dia
triba din acea diminea. Dei, fr voie, consimise cu fiul lui s
agite apele i ntr-adevr se distrase foarte mult. Ardea de nerb
dare s vad faa vecinului Rodrigo la vederea duelului dintre en
glez i nepoata lui.
Emmanuel a gsit-o lng lagun, cu picioarele n ap. Urmase
instruciunile majordomilor pentru a o gsi. A vzut-o aruncnd
pietre i i s-a prut aa de singur, nct i s-a pus un nod n piept,
care l apsa fr mil.
- Regret cu adevrat ce s-a ntmplat.
Scuza era sincer.
- Nu trebuia s te foloseti de tatl tu ca s dovedeti loiali
tatea lui Justin. Emmanuel a roit pn la rdcina prului. Tre
buia doar s m ntrebi, eu i-a fi explicat.
- E o minciun, Aurore! Se vede de la o pot c nu eti feri
cit.
Aurora a rs fr chef.
- Unchiul meu a fost arestat, sub ameninarea spnzurtor'
bunica e exilat, departe de familia ei, i te ntrebi de ce, este in
credibil!
- Nefericirea ta e de alt natur. Ai o amrciune pe buze i o ne
ncredere n ochi pe care nu le-am vzut niciodat. Emmanuel era
un bun observator i o cunotea foarte bine. A ajutat-o s se ridice.
Ne ntoarcem? a ntrebat-o. Ea a fcut un gest afinnativ din cap.
Aurora a mai avut o surpriz cnd a ajuns acas. Soul ei fu
sese foarte ocupat n lipsa ei. i mpachetase toate lucrurile i le
pusese n trsura ducal a familiei Penword. Familia sa i promi
sese... Elena se pregtise s mearg cu doamna, dar Eulalia r
mnea la Whitam Hali. Asta scpa nelegerii ei. Nu pricepea
nimic, dar Justin nu i-a dat de ales, nu cnd ochii lui Emmanuel

174

Spinii D ragostei
nu pierdeau niciun amnunt din atitudinea sa. N u a protestat cnd
s-a desprit de tatl i de fraii ei. Arthur i promisese c va veni
s-o vad n fiecare zi, iar ea n ultimul moment a nceput s-i s
rute i s-i mbrieze.
O femeie n poziia dumitale, marchiz, nu srut i nici nu
mbrieaz lumea n faa altor persoane i cu att mai puin n
strad.
Dac ducele pretindea s-i dea o lecie de bun educaie, Au
rora a fcut ntocmai ca s nu o respecte. S-a ntors spre socrul ei,
i-a lipit un srut pe obraz i l-a mbriat mulumindu-i pentru
nvturile lui. Justin considera c risipa aceea de srutri i m
briri ar trebui s fie numai pentru el, dar i-a nghiit reproul
i a tcut.
Trecuse dintr-un mausoleu ntr-altul. Dac locuina tatlui ei
era mare, Crimson Hill era colosal. I se rezervase camera mar
garetelor i a fost ncntat. Pe perei erau pictate delicate mar
garete albe pe fond albastru azuriu, iar m obilele albe ddeau
camerei un aer mediteraneean care a umplut-o de nostalgie. Ea
nu tia c Justin pusese s fie decorat camera n sptmnile ul
terioare nunii lor. ncperea comunica cu alte dou camere: cea
a lui Justin i cea care avea s fie a bebeluului. Dispunea de baie
proprie. Elena a ajutat-o s se mbrace i, drept rsplat pentru
tratarea preferenial, i-a pus rochia violet care le plcuse atta lui
Cristopher i lui Andrew cnd au vizitat Spania. Lejeritatea cro
ielii o avantaja, putnd s-o poarte n starea ei. Elena i-a prins prul
la ceafa i a mpletit cteva uvie cu panglici de aceeai culoare.
n timpul cinei, a stat n stnga lui Justin, cumnatul Jamie era
n faa ei, iar ducele prezida masa lung. A ateptat nerbdtoare
primul fel, fr s deschid gura, dar a deschis-o fr s vrea cnd
au nceput s aduc mncmrile ei preferate i, cum de tia Jus
tin...? Sigur, Eulalia, s-a gndit ea, dar era cu adevrat mulumit.
| Omleta cu cartofi era cea mai grozav pe care o vzuse n viaa ei,
| aurie, crocant. Surpriza nu-i permitea s aib n id o obiecie.
[ ~ Soarele nostru spaniol! a exclamat flmnd.
A rs ca o feti la vederea unui dar neateptat. S-a uitat la Jus
tin cu o recunotin adevrat.
175

A rlette Geneve
- Aa se numete varianta asta de om elette? a ntrebat Jamie
curios.
- Fr nicio ndoial seamn cu un soare pictat de un copil!
a rspuns ducele care o privea ncruntat.
- Eu a gusta-o, a intervenit Justin.
Se simea mulumit, i fusese ngrozitor de greu s gseasc o
buctreas spanioloaic, dar, din fericire, reuise.
- N u tiam c buctarul vostru cunoate reete din regiunea
Mlaga.
- N ici nu cunoate, a fost rspunsul sec al ducelui, dar Justin
s-a ncpnat s gseasc o buctreas spanioloaic, lucru pen
tru care Harry al nostru s-a nfuriat i a ameninat c d foc la tot
ce iese din buctrie i nu este creaia lui.
Aurora a dat din cap nchipuindu-i ofensa suferit de bucta
rul englez, dar asta nu i-a nlturat apetitul, ba dimpotriv.
- Cred c a mai pregtit i ceva care se numete crochete de
pui i pateuri umplute cu prepeli.
Justin era foarte mulumit, Aurora zmbea i era meritul lui.
- Ceea ce gsesc surprinztor este numrul de englezi care
vorbesc limba mea. Nu mi-a fi nchipuit niciodat.
Justin s-a grbit s-i rspund.
- Cu prerea pe care o are Marea Britanie despre Napoleon, e
normal s fi nlocuit o limb cu cealalt. nainte franceza era cult,
rafinat, acum nimeni nu dorete s-o nvee i n locul limbii fran
ceze, spaniola e mai de dorit dect germana sau rusa i, dac soco
tim numrul de soldai englezi care s-au cstorit cu spanioloaice,
nu-i rmne dect s aduni.
- Chiar exist attea cstorii ntre englezi i spanioli? a n
trebat uimit.
Justin a fcut un gest afirmativ din cap.
- Multe dintre ele locuiesc printre noi, nvnd i transmindu-le copiilor lor cele dou culturi. E normal ca limba ta s fie
att de cunoscut pe insula noastr.
Aurora absorbea informaia. Ea ar fi putut foarte bine s fie
unul dintre acele vlstare, copii ai rzboiului, dac mama ei s-ar
fi cstorit cu tatl ei i ar fi venit s locuiasc n Anglia. Devora
176

Spinii D ragostei
mncarea cu un autentic apetit i se servea din tot ce poftea. Du
cele o privea uimit i nu a putut s-i reprime o admonestare.
- Marchiz, o doamn educat trebuie s duc la gur doar m
bucturi mici de alimente i s le mestece ncet i delicat. Abia
dac trebuie s se vad c nghite.
Aurora a rmas cu gura pe jumtate plin deschis, dar a n
chis-o imediat. A ncercat s nghit, cu dificultate, mncarea care
i rmsese n gt i a but o gur de vin ndoit cu ap ca s reu
easc.
- O doamn care se respect nu bea niciodat vin sau bere, a
continuat ducele. Normele impun s bea doar ap sau cidru i, n
starea dumitale, marchiz..., ducele nu a terminat fraza.
Aurora s-a rezemat de sptarul scaunului i s-a uitat la socrul
ei pe jumtate uluit, pe jumtate nencreztoare.
-A c e s t canon este aplicabil tuturor celor care se afl la aceast
mas? Sau m include doar pe mine? ntrebarea crcota l-a fcut
pe Jamie s rd, nu i pe Justin. Ea a continuat: i, dac unei
femei i e foame, ce trebuie s fac, Excelen?
Acum, c era nsrcinat, Aurorei i era mereu foame.
- O doamn nu are niciodat prea mare poft de mncare, cci
lcomia, marchiz, e un pcat, i o doamn educat nu ar arta
niciodat o asemenea slbiciune diavoleasc.
Aurora nu tia dac socrul ei glumea sau nu. I se prea cu ne
putin s trebuiasc s flmnzeasc din cauza unor norme apli
cabile doar sexului fem eiesc. De prea multe ori i vzuse pe
brbai devornd alimentele ntr-un fel deloc onorabil i nu a n
eles replica mpotriva ei. O femeie trebuia s moar de foame ca
s fie considerat o doamn? Absurd, prostesc, de nenchipuit. Ce
va face ea cu apetitul ei enorm? A continuat s tac gnditoare
j restul cinei.

177

A rlette Geneve

Capitolul 17
O ncnta cada! Elena i adusese cosm eticele, iar Eulalia i d
duse toate instruciunile. Apa era grozav, spuma de spun de
cocos i relaxa muchii i i destindea, producndu-i o senzaie
minunat. Focul care continua s ard n cmin i nclzea faa i
i mbujora obrajii, prul i cdea ntr-o cascad de bucle rebele
care mngiau podeaua, n vreme ce ochii somnoroi ncepeau s
i se nchid. O moleeai languroas a cufundat-o ntr-un somn fe
ricit i aa a gsit-o Justin cnd a deschis ua care desprea cele
dou dormitoare. I-a spus n tcere Elenei s plece, o va ajuta el
pe doamna. A lsat pe pat hainele pe care le pregtise Elena pen
tru ea, s-a aezat n balansoarul marc pe care ea insistase s-l
aduc de la Whitam Hali, a pus picior peste picior i lundu-i pa
harul de porto a nceput s-o priveasc n tcere. Era ntoars cu
faa spre el. Picturi m ici de ap i se formaser pe obraji din cauza
aburului, iar bulele de spum ncepeau s dispar pe msur ce
apa i pierdea din cldur, dar nu a ndrznit s-o trezeasc. Era ca
i cum ar fi privit un nger dormind pe un nor i pentru nimic n
lume nu se gndea s strice o imagine att de frumoas. Pnte
cele i era vizibil prin ap, rotund, ca ea toat, snii i se umflas
i se iveau obraznici din spuma care plutea peste apa cldu. Era
superb, cea mai perfect fem eie din lume, iar el era brbatul no
rocos s-o aib. Nu o va lsa niciodat s plece. Cnd ea va ne
lege, i va accepta destinul cum l-a acceptat el pe al lui chiar n
clipa cnd ochii lui au vzut-o. A lsat pahaml jos, s-a ridicat i
s-a apropiat de cad, a ncercat apa i a vzut c era cldu nc.
i-a suflecat mnecile, a luat spunul i buretele i a nceput s-o
maseze uor.

178

Spinii D ragostei
- Elena, ai f putut s m lai s mai dorm un pic. Buzele Au
rorei au zmbit, dar ochii i erau tot nchii simind plcerea pe
care muchii ncordai o primeau prin masajul blnd. Nu tiam c
ai mini aa de mari...
A deschis ochii imediat i primul lucru pe care l-a vzut a fost
un zmbet lasciv. i-a nghiit pomelnicul de insulte care i stteau
pe limb. A mijit ochii i cu o privire trengar s-a aplecat n fa
i i-a oferit spatele. Dac englezul voia s se joace... se vor juca.
Aurora i-a permis s continue cu mngierile pe msur ce o s
punea. A vrut s-l pedepseasc cu singurul lucru pe care l poseda
i pe care el l dorea: trupul ei.
- i acum poi s te uii ct pofteti pn termin.
Justin nu a tiut dac zmbetul era diabolic sau nu. S-a aezat
din nou n balansoar i s-a uitat la ea cum se uit un om la o fn
tn cu ap proaspt dup ce a traversat deertul, nendrznind
s se mite de team s nu dispar. A ncercat s nghit forat sa
liva care refuza s i se duc pe gt. Soia lui era fcut pentru dra
goste. Micrile ei senzuale, lente cnd se tergea l uimeau, o
privea nucit. i plcea lipsa ei de pudoare, l fcea s transpire de
ateptare i pentru c, dac ea i propunea, l reducea la nimic.
Aurora nu se uita la el, dar era contient c i spioneaz fie
care micare.
Justin nu se mai stura privind-o. Trupul era la fel de tare ca o
piatr. Pe spate i curgeau picturi de sudoare din cauza efortului
de a se stpni s nu se arunce pe ea i s-i strbat cu limba fie
care centimetru de piele aurie expus ochilor lui, s se bucure de
snii ei superbi. A gemut, s-a zvrcolit stnjenit, fr s gseasc
o poziie comod n fotoliu, i a nchis ochii un moment.
- M ajui cu nasturii de la spate?
t ntrebarea a sunat insinuant, dar nu i-a psat. S-a ridicat cum
a putut, s-a apropiat de spatele ei i, nainte de a nchide primul
nasture, a aplecat capul i a nceput s-o srute uor pe umeri, pe
gt. Mirosea apetisant. A mbriat-o ntr-un act de posesiune to
tala, a ntors-o i a devorat-o.
Aurora ncerca s opreasc avansurile lui Justin, parc avea
prea multe mini i nu putea s le controleze pe toate. Erau ba pe
i

no

A rlette Geneve
sni, ba pe fese i jocul acesta devenise primejdios.
-T reb u ie s vorbim serios...
Nu a lsat-o s termine i aproape s-a necat n protestele ei.
Pierdea teren i trebuia s-l recupereze de ndat. L-a mpins, dar
era ca i cum ar fi mpins o stnc. Nu l-a micat niciun milime
tru, nici nu i-a obinut atenia. Cdea? Incredibil, aveau s sfr
easc pe jos, dar nu, au czut chiar la picioarele patului. Lovitura
uoar a luat-o pe nepregtite i a nceput involuntar s rd i nu
s-a mai putut opri. Lacrimile i cdeau pe obraz din cauza efortu
lui. Justin a privit-o perplex. n nflcrarea lui i auzise implor
rile, dar le ignorase. S vorbeasc era ultimul lucru pe care l avea
n minte n acele momente, dar hohotele de rs i-au rcit starea de
spirit mai bine dect o gleat cu ap rece.
Ce i se pare aa de amuzant? Suprarea din glasul lui era
surprinztoare i un nou hohot de rs a facut-o s se zvrcoleasc
iari.
- mi pare ru, nu rdeam de dumneata, jur!, dar cderea asta
pe pat a fost ct de poate de neateptat, dar binevenit. Justin i-a
ters cu degetul mare o lacrim care i aluneca pe obraz. A apro
piat-o de gur i a supt-o. Aurora l-a privit fix. E un mod nou de
a verifica dac aparin nobilimii? Ceva cam ca sngele albastru?
Ei bine, trebuie s te dezamgesc, al meu are culoarea pcatului.
O nou izbucnire de rs a convulsionat-o. Justin s-a uitat la ea
nenelegnd nimic. Umorul spaniol scpa nelegerii lui, nu reu
ea s priceap ce dracu o fcea s rd atta, dei nu i-a putut
ascunde un zmbet vznd-o schimonosindu-se att de adorabil.
- Vreau puin din aia ce beai, a spus gfind.
- Femeile nsrcinate nu beau alcool, i-a explicat el.
Nici nu mbrieaz, nici nu mnrtc! a protestat amuzat.
Justin a rs de plngerea ei.
-A ju n ge, promit s-i dau o nghiitur, dar tac-i gura odat!
Promit, s-a grbit ea. Justin a privit-o lung i, nainte s se ri
dice, i-a dat un srut pe vrful nasului, altul pe ochi i altul...
Oprete-te, oprete-te sau voi ncepe iar s rd.
Justin nu a avut nevoie de alt imbold. S-a dus n dormitoml
lui i a revenit cu dou pahare de porto, unul cu mai puin lichid

180

Spinii D ragostei
dect cellalt, ceea ce a facut-o s ofteze resemnat.
- Eu pot s am n dormitor o sticl de lichior? a ntrebat gn
ditoare.
- Sigur c nu!
Refuzul brbatului era categoric.
- Mereu privilegiile brbteti, a bombnit critic.
A mirosit paharul i a nghiit dintr-odat tot ce era n el, prea
puin. S-a lins pe buze i a cutat paharul lui Justin, dar el l-a n
deprtat cu o figur amuzat.
- Prinzi prea mult gustul alcoolului.
- n sudul Spaniei avem nite vinuri de jerez grozave, dulci
sau seci, sunt un deliciu. Unchiul meu m lsa s beau uneori i
n-am pit nimic, dup cum vezi.
- Dar acum eti nsrcinat, trebuie s te gndeti la micu.
- De ce se ncpneaz toi s vorbeasc despre copilul meu
ca despre un biat, nu v plac fetele? Pentru c sunt convins c
ce am n burt va fi o Velasco furioas. Ca mama ei.
Vehemena ei i-a smuls un zmbet.
- i-am spus c-i subestimai fertilitatea.
Aurora i-a nbuit o exclamaie i l-a privit furioas.
- Trebuia s m i-o spui, nu!? Trebuia s bagi zzanie!
Justin a zmbit, i plcea s-o tachineze.
-A propo, nu i-am vzut pe cei trei brbai cerndu-i mna i
dnd asigurri c fiul meu e al lor.
Aurora l-a privit cu ochii ca nite pumnale, i el a nceput s
rd, ce temperament belicos! Dar o adora.
-Iart-m, Dawn, a fost o glum de prost gust. Nu o meritai,
numai eu am sunt de vin pentru situaia ta.
Aurora a deschis gura surprins. Nu i-a nchipuit niciodat c
Justin i-ar oferi nite scuze att de sincere.
- Accept scuzele, dar m cheam Aurora!
Justin a continuat.
-T rebuie s vorbim serios. De aceea venisem n dormitorul
tu.
| Aurora s-a uitat la el bnuitoare, dar tar ranchiun, l prefera
Ipnd spunea adevrul i ultima mrturisire fusese foarte sincer.
181

A rlette Geneve
Justin a vzut cum ea i ridica picioarele n pat, se fcea co
mod i l privea direct n ochi fr s clipeasc, ceea ce a nce
put s-l alarmeze. i el s-a aezat, cci presimea c o s aib
nevoie s stea confortabil.
- Tata m-a informat c e valabil cstoria datorit mprejur
rilor n care s-a produs i c nu este posibil o anulare, pentru c
sunt nsrcinat. Justin a confirmat, nenelegnd nc unde voia
ea s ajung. Aa c vreau s-i propun un divor amiabil.
Justin a mijit ochii, fiindc dintre toate soluiile posibile aceasta
era cea mai neateptat i imposibil.
- n familia mea nu a existat niciodat un divor, Dawn.
- i ce soluie are Excelena Sa?
- Eti cstorit cu mine i, chiar dac m repet, vei continua
s fii, a spus pragmatic.
- Dar eu doresc s m ntorc n patria mea, la familia mea.
Acest contract matrimonial era necesar ca s recuperai Redtowerul, i tatl meu este dispus s-i cedeze ducelui drepturile pen
tru totdeauna.
Justin s-a ridicat i i-a ntors spatele. Cuvintele ei l rneau ca
nite lovituri de cuit, dar, chiar i aa, nu putea s cedeze. Regreta
schimbarea aprut ntre ei n doar cteva momente. nainte rdeau
i glumeau complici la o intimitate pe care nu o aveau multe cu
pluri, iar acum ea ncerca s se deprteze punnd un ocean ntre ei.
- Eti cstorit nu pentru motenirea ta, i-a explicat el, ci pen
tru c eti nsrcinat cu fiul meu.
- Fiica, a repetat ncpnat.
Justin a privit-o cu un zmbet.
- Orice mi vei da, va fi bine-venit i nu se va despri de tatl
su niciodat.
Aurora era exasperat.
- Dar trebuie s existe o form de a ajunge la un acord care s
ne satisfac pe amndoi, aproape a implorat.
-N ic iu n a , eti a mea i nimic nu poate schimba asta.
Aurora nelegea de ce pierdeau attea btlii cu englezii, erau
i mai ncpnai dect spaniolii! A nceput s se supere cu ade
vrat i a vrut s-l rneasc.
182

______ ____________________________Spinii

D ragostei

- Poate o purtare necuviincioas din partea mea te-ar face s


te rzgndeti?
Justin s-a apropiat de ea foarte ncet. A privit-o cu ochi ncr
cai de dorin i a rs, dar rsul lui nu a pregtit-o pentru cuvin
tele pe care le-a rostit n continuare.
- A i s fii att de lipit de mine i ai s-mi faci atia copii,
nct ntoarcerea n patria ta va fi ultimul dintre gndurile tale, a
rostit batjocoritor.
- Dar sta nu e un mod de a rezolva nenelegerile, l-a atacat
ea nelinitit.
- Cine i-a spus c vreau s le rezolv? mi place la nebunie s
am nenelegeri cu tine, a rs el din nou, iar pe ea a iritat-o i mai
mult.
- Nu vreau intimitate cu dumneata! a rbufnit eapn ca un
ru.
- E clar ca bun ziua, sorceress, dar de data asta am de gnd
s m asigur c tii cine face dragoste cu tine i de ce.
Vorbele enigmatice au intuit-o n pat, lsnd-o nemicat.
n unntoarele ore, Aurora a cunoscut pasiunea care l stp
nea pe Justin. i a mprtit-o, chiar dac se sim ea ruinat.
Nu-i controla trupul trdtor i el tia exact ce locuri s mngie
ca s-o nnebuneasc. Mult timp mai trziu, a ncercat s se mite,
dar nu a putut, i asta a trezit-o. Justin sttea pe prul ei i nu i n
gduia s mite capul. Piciorul lui era peste coapsele ei i o stri
vea de salteaua din puf. Una dintre minile lui mari se odihnea pe
snul ei. A blestemat n sinea ei pentru c pn i n somn o inea
bine legat. Resemnat, a oftat. A ncercat s se mite ncet ca s
nu-1 trezeasc.
i erau foarte proaspete n memorie toate lucrurile pe care i le
fcuse n timpul nopii. Nu avea un centimetru de piele pe care el
s nu-1 fi gustat, mucat; avea attea semne, nct s-a ndoit c i
va mai recupera tonul pielii. Justin era un amant extraordinar i
acest gnd a facut-o s zmbeasc, de parc ea ar fi putut s com
pare!, dar o deranja profund c tia attea despre corpul ei i i
trezea dorina n ciuda refuzului ei.
183

A rlette Geneve
Avea multe la care s se gndeasc, multe hotrri de luat. A
ncercat s se mite, dar nu a reuit. Se temea c greutatea engle
zului i va smulge o parte din pr dac se va mica, aa c a n
cercat altceva. I-a dat mna la o parte, cu grij, dar aceasta avea
voin proprie i i-a apucat din nou snul. A oftat furioas. Dac
i-ar da un genunchi ntre picioare, s-ar sfri ncercrile ei de eli
berare, dar se temea de pedeaps dac nu ar fi fost destul de iute
dup aceea. D ei putea s se i joace. A nceput s rd gndindu-se la joc. S-a ntors ncet, n vreme ce mna ei a nceput s-l
gdile cu mngieri uoare pe coapse.
Justin s-a micat nelinitit, funciona! A continuat, urcnd pe
burt, ocolind zona periculoas dintre coapsele lui tari. A suit pe
ombilic, stomac pn a ajuns la sfrcurile pe care le-a ciupit. El
s-a lipit i mai mult de ea. Acum mna dreapt a lui Justin se de
plasase spre fesele ei i fata a blestemat n tcere, fiindc tocmai
i oferise fundul pe o tav de argint. Nu a mai stat pe gnduri i
cu o mbrncitur puternic a ncercat s-l dea la o parte. Rsul lui
i-a demonstrat c nu dormea. Ar fi putut s-i dea foc cu ochii ei.
Pmplule, las-m s m ridic! a exclamat ofensat.
Pmp... cum? Iubito, eti unic atunci cnd insuli i nu tre
buia dect s-o ceri.
Veselia din glasul lui a inflamat-o.
i cnd a ndeplinit Excelena Voastr cea mai mic dintre
dorinele mele? l-a ntrebat cu furie dezlnuit.
El a privit-o cu o avertizare.
-N u -m i spune Excelen. Tatl meu, ducele, nc triete.
Dar eu nu o spun ca pe un compliment, englezule, i-a rspuns
pe un ton veninos.
Justin a scos un oftat:
n ziua n care o s te aud fcnd un elogiu persoanei mele,
voi muri de emoie i i amintesc c tu vei fi urmtoarea excelen
feminin.
Logica era zdrobitoare.
Dar eu nu vreau s fiu duces!
Simplul gnd la asta o durea. Justin a rs de izbucnirea ei co
pilreasc. I se prea delicioas.
184

Spinii D ragostei
- Eu te voi ndruma ca s te pori cu corectitudinea i cump
tarea care trebuie s o caracterizeze pe orice femeie de un asem e
nea rang. Aurora a asimilat informaia cuvnt cu cuvnt. Tocmai i
oferise o arm i el nu-i dduse seama de asta. Justin a observat
felul n care ea a preluat cele ce tocmai i spusese i nu a trebuit s
se gndeasc mult ca s ajung la concluzia ei. Evident, nici s
nu-i treac prin cap s profii de poziia ta ca s m pui n vreo si
tuaie ridicol fa de ceilali.
Ea a mijit ochii speculativ, i ghicise gndurile!, o fi vreun vr
jitor de duzin, ca Eulalia?
- Sunt de neam prost, i-a rspuns. N icio duces, prines sau
regin englezoaic nu poate s ntreac n purtare i tiin o no
bil spanioloaic.
Aceste vorbe ntr-adevr l-au uimit, dar nu a putut s-o prind
cnd ea a scpat din mbriarea lui.
- Unde te duci, spanioloaica mea belicoas?
Aurora a fugit din pat de parc era plin de arici care o nepau
cu furie. Rsul lui Justin a urmrit-o pn n cellalt dormitor.
Jamie o evita, i asta o ntrista. i era dor de ochii amabili ai
cumnatului ei, de cuvintele lui calde. Socrul ei o privea bnuitor,
iar fraii ei nu se iveau nc pe la Crimson Hill. A continuat s-l
caute pe Jamie i l-a gsit n bibliotec. i-a dres glasul ca s nu-1
sperie, att de adncit n gnduri era, iar el a privit-o surprins.
-T e-a m gsit! i-a zmbit ea cu gura pn la urechi.
- M cutai? a reuit s ntrebe el, stnjenit.
- De ce m evii? l-a ntrebat pe nepus mas.
La fel de direct ca ntotdeauna, s-a gndit Jamie.
- Sunt un om ocupat. Fac o parte din treaba fratelui meu proas
pt cstorit i nu cred c avei nevoie s v stau n cale.
Ea i-a cobort privirea decepionat.
- Nu i-e ruine s mini n halul sta? Jamie s-a nroit. Am
nevoie de un frate n casa asta i credeam c pot conta pe tine.
Jamie s-a uitat la ea alarmat.
- Dawn, ai deja trei frai, eu i sunt doar cumnat.
- Dar fraii mei nu locuiesc aici, n schimb tu da.
185

A rlette Geneve
Nu pentru mult timp", s-a gndit el, chiar dac tonul mhnit
l-a nmuiat.
-A c u m ai un so de care s te ocupi. Justin este destul de aca
parator.
Aurora a lsat ochii n jos ntristat. Vzndu-i tristeea, Jamie
nu a putut s nu-i dea cu drag o uvi de pr pe dup ureche. A
pstrat-o ntre degete o secund mai mult ca s-i in minte atin
gerea i moliciunea, dar ea era att de absorbit c nu i-a dat
seama.
- neleg c te-am deranjat.
S-a ntors i a plecat la fel de tcut cum venise.
Jamie a dat drumul oftatului pe care i-l reinuse i i-a dus
mna la frunte ca i cum ar fi vrut s-i aline o durere acut. S-a
ntors i a vzut c fratele lui se uita la el serios, din birou. Avea
un registru deschis n mn i o privire indescifrabil, blestemat
obicei de a lsa uile deschise! Fusese martor la momentul stn
jenitor prin care trecuse.
- Trebuie s-i vorbesc, Justin. A strbtut distana care l des
prea de biroul strlucitor din lemn de caoba, de unde l privea
tcut fratele lui. Vreau s devin ofier n Armat.
A spus-o brusc i s-a aezat n faa lui Justin. Acesta continua
s-l priveasc n tcere. Dup un moment destul de jenant, l-a n
trebat:
- De ce vrei s te nrolezi n Armat?
Jamie l-a privit att de profund, c a reuit s-l tulbure.
- E nevoie s ntrebi? Chiar vrei s tii?
Justin se temea de ce va urma, dar a rezistat impulsului de a
nega.
- De cnd?
Amndoi tiau la ce se referea fratele cel mare. Jamie era agi
tat, dar nu putea s lase fr rspuns ntrebarea fratelui su.
- D e cnd am vzut-o ud i plin de noroi pn la rdcina
prului. Senieia i lipsa ei de vanitate m-au subjugat complet i
n-am mai putut s fac nimic. Justin a oftat violent. A putut s su
porte interesul lui Brandon pentru ea, dar din partea lui Jamie nu
putea. Era fratele lui mai m ic i-l iubea. tiu c n-ai scdus-o,

186

Spinii D ragostei
mi-a povestit Arthur totul. Justin s-a uitat la el absolut uluit. i, cu
toate acestea, ea i-a asumat toat vina n faa tatlui ei i al nos
tru. A minit cu senintate ca s te scuteasc de ruinea faptelor
tale. Jamie a tcut un moment nainte s continue. tii ce este cel
mai ru? Cel mai ngrozitor? C m simt cstorit cu ea. Am fcut
jurmintele, n numele tu, da, dar, la urma urmei, eu le-am fcut.
i de atunci nu pot scpa de senzaia asta. O senzaie umilitoare,
dac vrei s tii.
- Nu pot s permit s pleci, tata nu m-ar ierta.
- Eti contient? l-a ntrebat nevenindu-i s cread. M simt
cstorit cu ea!
Exclamaia lui Jamie l-a aruncat pe Justin ntr-un pu negru
din care doar singur putea s ias.
- Locul tu este n casa asta, Jamie.
- N u eti rezonabil. Doresc s plec, i o voi face.
Jamie ncepea s-i piard rbdarea.
- Nu, nu vei pleca, a rostit Justin.
- Cine pleac?
Aurora a rostit ntrebarea din u i nu putea s fie mai in
oportun.
- Jamie dorete s se nroleze n Armat, a rspuns laconic
Justin.
Aurora s-a apropiat de birou, nelundu-i ochii de la cumna
tul ei, a ridicat mna i a mngiat duios brbia lui Jamie. Justin
i-a dres glasul deranjat de gest.
- Nu poi s pleci, pentru c mi-ar fi foarte dor de tine. Justin
i-a inut rsuflarea vznd gestul afectuos al soiei lui. Eti un
prieten extraordinar i simt c, dac pleci, este din cauza venirii
mele la Crimson Hill. Ar trebui s m ntorc acas.
Justin i dduse seama unde voia s ajung ea i i-a tiat avn
tul imediat.
- Cminul tu este alUiri de mine, i-a spus pc un ton impera
tiv. Vei fi viitoarea duces de Amn. Crimson Hill e cminul tu.
- Nu vreau s fiu duces, a repetat gnditoare.
- Fetio, ce e ru n a fi duces?
Vocea ducelui a sunat nencreztoare, i Aurora i-a regretat

A rlette Geneve
vorbele. Ct o fi auzit? Dar a rspuns cu sinceritate:
- Este o mare responsabilitate care va atrna ca o piatr de
moar deasupra capului meu.
Comparaia era exagerat, dar nu fr a exista o similitudine.
Pe ea o atepta o via plin de responsabiliti.
Ducele s-a ncruntat, fiindc atta sinceritate i se prea ocant.
S-a uitat la nora lui i s-a simit mulumit n parte. Sngele ei tem
peramental va da o nou strlucire casei Penword.
- Ei bine, presimt c vei fi o duces excelent, ntotdeauna sub
ndrumarea mea, evident. Elogiul nu a bucurat-o, dar a tcut, pen
tru c nu dorea s-l supere. Justin tocmai a primit veti care, m
tem, nu-i vor plcea. Brandon vine cu toat familia lui. Trebuie
pregtit casa.
Aurora i-a privit ngrozit socrul. Nu dorea s-o vad pe Casey
pentru nimic n lume. Jamie i-a vzut teama din ochi i a luat-o de
mn n semn de consolare. Ea l-a privit speriat i el i-a zmbit
cu afeciune. Nim ic din acest schimb nu a trecut neobservat de
Justin, avea o grmad de probleme pe cap ca s-i mai trebuiasc
nc una.
- Familia lui Brandon? aproape s-a temut s ntrebe.
- Vor veni mtuile lui, Judith i Kasandra, i cu siguran fiii
lui Judith, Ian i Stephen. Toi sunt din clanul McGregor. Kasan
dra este sora mai mic a mamei lui Brandon, Morgana.
Aurora era nspimntat, dac i aa era ru s o ntlneasc
pe Casey i s lupte mpotriva impulsului de a-i scoate ochii, s-l
vad pe Brandon o va isteriza din cauza implicrii lui n toat
aceast ncurctur.
- Justin, pot s te ntreb ceva? Glasul i era abia o oapt. Jus
tin a confirmat dnd din cap. Casey e nsrcinat?
Justin a negat i toat oroarea a ceea ce nsemna aceast ne
gaie a explodat n capul ei cu iueal. A gsit o scuz i s-a retras
repede. Avea nevoie s se liniteasc i s asimileze vestea sur
prinztoare. D iego va fi liber, dar ea era mai legat ca niciodat.
I-a fost mil de ea nsi, de viaa i nefericirea ei.
- De ce ai minit-o?
Jamie nu-1 nelegea deloc pe fratele lui.
188

Spinii D ragostei
- E mai bine s vad singur i s nu-i mai plng de mil.
Justin nu a mai adugat nimic.
- i sapi propria groap, frate.
Avertismentul a rmas n aer.
- Sunt ngropat n ea din ziua n care am vzut-o n cabinetul
de la Whitam Hali biciuindu-i verbal fratele.
- Cum rmne cu gradul meu? a insistat Jamie.
- Poi s atepi cteva zile pn pregtesc terenul pentru tata?
Va fi o lovitur foarte dur i trebuie s ai un pic de rbdare.
Jamie a ncuviinat, i se prea corect, i zilele acelea i vor oferi
timp suficient ca s-i pun Ia punct treburile, pentru c refuza s
le lase nerezolvate. A oftat resemnat, s-a ridicat i a plecat. Voia
s clreasc puin i s-a ndreptat spre grajduri.

Capitolul 18
Aurora i ddea un mr lui Ole. Frumosul ei cal andaluz se do
vedise foarte lacom i, chiar dac nu i se ngduia s-l clreasc
din pricina sarcinii, o ncnta s-l rsfee, ca i pe cinii Scori
oar i Nucoar. Cinii sreau i se nvrteau, ncercnd s ca
pete de la stpna lor ceva bun, motiv pentru care poala fustei
albastre se murdrise de praf. Avea lbue mici desenate pe toat
partea de jos a fustei, dar ei nu-i psa, se bucura aa de mult de
joaca lor, c un pic de murdrie nu o ngrijora.
Jamie nu se atepta s-o gseasc acolo, dei nu l-a surprins,
mereu se ntreba unde petrece ea attea ore n afara casei i,
vznd tabloul frumos care se nfia sub ochii lui, i-a prut ru
pentru Justin. Cinii ncercau s i se suie n brae, botul calului o m
pungea uor ca s-i atrag atenia, iar ea certa animalele, ca i cum
ele ar fi putut s o neleag. A zmbit larg i s-a apropiat de ea.
- l rsfei pe acest pursnge.
1

on

A rlette Geneve
- Jamie! Nu te-am auzit venind. Pursngele i mnca fileul al
bastru de pr. Ajunge, Ole, asta nu-i mncare. Nu reuea s-l
scoat din gura calului, orict se strduia. Cred c am nevoie de
ajutor. Jamie a scos o bucat de zahr din buzunar i i-a dat-o ani
malului, care a dat drumul fileului cnd a mirosit delicatesa.
- Este un cal frumos, Dawn, cred c eti foarte mndr de el.
Admiraia era sincer.
- Caii spanioli sunt cei mai buni din lume. O ras unic.
- Mi-ai da voie s-l clresc? a ntrebat ovitor.
- Sigur c da, mie mi este interzis ceva vreme.
Atta tristee l-a fcut pe Jamie s rd.
- E ciudat c Justin nu i-a cerut voie s clreasc iepele
blane.
Jamie continua s mngie crupa animalului.
- E prea ocupat s mblnzeasc o iap spaniol.
Imediat i-a astupat gura ngrozit c i exprimase cu voce tare
gndurile. Roise pn la rdcina prului. Jamie a rs de tulbu
rarea ei. ntr-adevr limba asta avea s-i aduc o mulime de pro
bleme n viitor dac nu reuea s i-o stpneasc.
- mi pare ru, Jamie, nu voiam s fiu mojic, serios.
Era cin adevrat n vorbele ei.
- mi place sinceritatea ta, dar trebuie s-i controlezi firea im
pulsiv.
Aurora era nespus de ndurerat.
- Unchiul meu m certa mereu din cauza asta, dar probabil c
am o ven drceasc; ea m bag n belele cnd nu m controlez.
Jamie a rs din nou, cuvintele ei i-au dat o imagine despre fra
tele lui deloc mgulitoare, dar adevrat. Aceast sinceritate zdro
bitoare ns l nucea.
- nc sunt surprins de rspunsurile pe care i le-ai dat contelui
La Housaye.
Aurora i-a mucat buza ntr-un gest de suprare.
- Comte La Housaye este un vechi prieten, nu se simte jignit
de cuvintele mele, fiindc s-a obinuit cu ele de cnd am nvat
s vorbesc.
Emmanuel se bucur mult cnd ne aude certndu-ne i m-am
190

Spinii D ragostei
obinuit deja cu tachinrile lui. Cu ducele e altceva. Sper c mi
iart obrznicia cnd nu pot s-mi nghit cuvintele.
- Ai fost educat altfel i asta i d un aer de prospeime. Ai
idei foarte bine nrdcinate i le exprimi, nu poate s te blameze
pentru asta. Jamie i-a oferit un zmbet.
- i jur, Jamie, c ncerc s in cont de tot ce m nva ducele,
dar este istovitor. Regulile, normele, totul e att de rigid c m
descurajeaz, m simt ca o feti care nva s mearg peste o
prpastie ce i se casc la picioare.
- Trebuie doar s ai un pic de rbdare, natura ta feminin l
contrariaz, pentru c a educat doar biei.
Aurora a zmbit nelegtoare.
- Este nc o surpriz pentru mine c m-a primit sub aripa lui
ca s m instruiasc personal. Este mgulitor, m scoate din mini,
dar i mulumesc.
- Eti o provocare pentru el, iar tatl meu nu a ntors niciodat
spatele unei provocri. Aurora a ncuviinat recunosctoare. Ce
faci n fiecare zi cnd nu eti n cas? a ntrebat curios, ntr-o n
cercare de a schima subiectul.
- Reamenajez Redtowerul. Cnd va fi gata, am s i-1 art i
vei putea s-mi aplauzi capacitatea creatoare. Aurora l-a privit
zmbitoare. mi spui cte ceva despre familia voastr scoian?
Unchiul meu mereu spune c trebuie s-i msori dumanul n
ainte de a te lupta cu el.
- Vino, vom face o plimbare i-i voi spune tot ce vrei s tii
despre cealalt jumtate ruinoas a familiei mele.
Aurora a acceptat mna pe care i-o ntindea cumnatul ei i i-a
mulumit pentru amabilitatea pe care o exprimau ochii lui.
Justin avea o vedere ampl a grajdurilor din locul n care se
afla. Habar nu avea despre ce vorbeau fratele lui i Dawn i, chiar
dac avea deplin ncredere n Jamie, nu a putut s evite s se
simt un pic speriat. Nu-1 surprinsese mrturisirea. El jucase mur
dar, nu-i dduse posibilitatea s aleag. nelegea de ce voia Jamie
s plece, dar asta l ntrista i l punea ntr-o situaie din care era
greu de ieit, dar mcar de s-ar termina aici toate problemele lui...

A rlette Geneve__________________________________
nc se temea de sosirea unchiului ei, va fi un os greu de ros, dar
luase hotrrea i va merge nainte, n ciuda consecinelor. Nu-i
nchipuise niciodat ce greu va fi s se ndrgosteasc de ea, iar
ea se deprta tot mai mult de el i de cererile lui. Justin nu tia
cum s ajung la inima ei. Mereu avusese o via uoar. Femeile
foloseau toate trucurile ca s reueasc s-l bage n patul lor, dar
singura fem eie care l emoiona profund era la fel de neatins ca i
luna. A oftat cu gndul la viitorul care-1 atepta. S-a ridicat grbit
din fotoliu i s-a dus s se ocupe de pregtirile necesare pentru
primirea familiei lui Brandon.
Aurora a cobort n fug scrile, ceea ce i-a adus o mustrare
din partea socrului ei, dar era att de mulumit, nct nu i-a psat.
S-a stpnit ns n faa frailor si, pentru c nu voia s-i fac de
ruine. i devora cu srutri i mbriri. Ducele i dregea gla
sul ncruntat, gsea c atta pupceal era necuviincioas, dar ea
se facea c nu aude comentariile lui despre purtarea unei femei de
rangul ei. Ducele nu s-a lsat i a admonestat-o cu severitate.
- Fetio, trebuie s ncepi s te pori cum se cuvine. Atta do
vad de afeciune n public nu este acceptabil, nu trebuie s-i
uii condiia, marchiz.
Aurora ura titlul i, pentru a-i arta c vorbele lui nu au efect,
a hotrt s l pedepseasc n felul pe care el l ura cel mai mult
sau aa creda ea. S-a ntors i l-a mbriat i srutat cu candoare.
- Mulumesc, daddy, este o onoare pentru mine c te ngrijeti
s m corectezi. Asta demonstreaz c m apreciezi i i mulu
m esc sincer.
Ea continua s-l mbrieze pe duce i Justin a putut s vad un
licr de satisfacie n ochii tatlui su. A rmas uimit, aadar ducele
cel nepat o zgndrea ca s primeasc el nsui un pic de afec
iune. Cine ar fi crezut! Se plngea atta de atitudinea ei excesiv de
tandr i nu voia dect s aib i el parte de lingueal, oare ea o
fi ghicit? A vzut-o lund loc n mijlocul frailor ei i bombardndu-i cu ntrebri. Era dezamgit c tatl ei nu venise s-o vad.
i nici doica. Ei i spuseser c amndoi se aflau la Londra, aran
jau casa pe care o aveau n Hyde Park i asta a linitit-o. Fceau un
192

Spinii D ragostei
tablou ciudat toi patru. Ei, att de englezi, ea, att de spaniol, dar
el vedea multe dintre trsturile marchizului la ea: culoarea pru
lui, zmbetul luminos i o gropi care i aprea pe obrazul stng
cnd rdea, la fel ca la fratele ei Andrew. l excludeau din con
versaie i asta l deranja, voia s fac parte din tot ce o interesa
pe ea. N u o mai scise. Voia s-i dea timp ca s-i accepte con
diia de femeie mritat, chiar dac asta i provoca o ran adnc.
Mereu era nfierbntat, nebun de dorin. Iar nopile i le petrecea
treaz, ascultndu-i respiraia, veghindu-i somnul n tcere. Odat
aproape adormise peste duce, cnd acesta o instruia n arta servi
rii ceaiului n mod corect, de parc pe ea o interesa cum s in
mna ca s nu cad nicio pictur din ceac. A zmbit la acest
ultim gnd i imediat a rmas consternat, fiindc toi l priveau
fix, l ntrebaser ceva, dar el fusese cu gndurile lui.
- Iertai-m, eram distrat.
Aurora a ridicat sprncenele frumos desenate ntr-o atitudine
ntrebtoare.
- Cristopher vrea s mperecheze armsarul meu cu iepele din
grajdurile de la Whitam Hali. I-am dat permisiunea, dar zice c am
nevoie de cea a soului meu i eu am rs de absurditatea observa
iei.
- Tot ce este al tu mi aparine prin dreptul de cstorie, a
zgndrit-o, tiind c dintr-un moment ntr-altul se va manifesta
caracterul ei belicos.
Aurora s-a gndit la aceste cuvinte o clip, le-a asimilat i a
zmbit cu gura pn la urechi, nedumerindu-i pe toi prin imprevizibilitatea pe care o demonstra de cele mai multe ori.
- mi este permis s fac daruri personale? Ceva ce posed eu?
l-a ntrebat direct pe Justin.
- Bineneles, singuml lucru pe care nu poi s-l druieti sunt
bijuteriile familiei, care vor trebui s revin ntiului nostru nscut.
Aurora i-a privit degetul inelar drept, pe care se odihnea ine
lul pe care i-1 pusese Jamie n dup-amiaza nunii, i toi au vzut
cum mijea ochii i facea speculaii. Justin a simit im fior. Nu a tre
buit s fie prea perspicace ca s neleag ce i trecea ei prin cap
n acel moment.
193

A rlette Geneve
- Cristopher, ara s-i druiesc calul meu, pe Ol!
Toi au exclamat surprini, iar Justin a plescit din limb. Dac
nu o lega...
- Nu-i este permis s druieti calul, poi s druieti potile
alea puricoase pe care le ai, dar nu armsarul.
Pedanteria din tonul lui Justin a scos-o din srite.
- Este cel mai absurd lucra pe care l-am auzit n viaa mea!
Dac pot s druiesc cinii, la fel de bine pot s druiesc i calul.
Justin a negat energic. Ea s-a uitat la fratele ei mai mare.
-A r a s caut un avocat.
- Dar ai un avocat, a informat-o Cristopher, tata s-a ocupat de
asta. Te-au ncredinat lui Harold de la cabinetul de avocatur Fraser& M oirison.
Justin a gemut n sinea lui. Era cel mai bun cabinet din toat
Anglia. John tia cum s fac lucrurile.
- Tatei am de gnd s-i las tablourile de Goya, tiu c i plac
foarte mult. ie Cristbal, i voi da calul meu, pe Ol, i ie Ar
turo - colecia de crochiuri i crile vechi cu hri i acuarele, ie,
Andrs, i-i voi lsa pe Scorioar i Nucoar i alurile de Ma
nila, preul lor este incalculabil i... Aurora a artat un zmbet
trengresc cnd a pus ochii pe duce... dragului meu socru i voi
drui rochia flamenco, pentru c l-a surprins atta la balul din ziua
aniversrii mele.
Doar ducele a tiut s aprecieze gluma ei. ncerca s-i smulg
ntiului nscut masca de mulumire de pe fa i a hotrt s intre
n joc pentru c se distra grozav.
- Voi accepta cu plcere cadoul, marchiz. Sunt convins c-mi
va veni de minune, i-a fcut o plecciune i i-a zmbit.
Lui Justin nu-i venea s-i cread ochilor, toi nnebuniser.
Seriozitatea a revenit pe chipul lui.
- De-ajuns cu glumele! Suprarea era vizibil n ochii argin
tii. Nu poi s druieti nimic, amintete-i, tot ce ai mi aparine,
i-a zmbit cu autosuficien.
- E reciproc? a ntrebat privindu-i socrul. Acesta a ridicat din
umeri negnd i ea a blestemat abia auzit. Cristopher, vreau o n
trevedere imediat cu avocatul Harold, poi s rezolvi?
194

Spinii D ragostei
Cristopher a confirmat serios i i-a strns mna ntr-un gest
fratern care l-a surprins pn i pe el. Justin a sesizat avertismen
tul imediat i nu a putut dect s-i aprecieze rapiditatea i agilita
tea minii pentru a-1 aduce pe terenul ei.
Aurora s-a trezit dezorientat de hrmlaia care era n cas. S-a
ncordat ca un arc n pat. Se afla n dormitorul lui Justin i nu n
salon, unde se ntinsese pentru un moment. El dormea linitit
lng ea, i-a dat mna la o parte de pe burt i s-a ridicat s spio
neze ce se petrecea. Nu nelegea limba ciudat care se vorbea i
deodat i s-a fcut fric, pentru c tia ce nsemna limbajul acela
pentru ea.
Justin a vzut-o spionnd prin ua ntredeschis a dormitoru
lui. Fcuse o crptur micu i privea curioas agitaia de pe
hol. S-a ridicat i cu mult grij s-a apropiat de ea, i-a pus minile
pe umeri i a reuit s-o sperie de moarte. Ea s-a ntors ca o pisic
i i-a dat o palm n plin figur. Imediat a fost ngrozit, pentru
c nu fusese contient de ce fcuse.
- Cnd ai s ncetezi s m maltratezi?
Tonul glume i-a artat c nu se suprase, n ciuda palmei.
- A fost un act reflex, m-ai speriat groaznic.
Au privit cum familia lui scoian punea stpnire pe cas.
Justin a gemut i a nchis imediat ua.
- Vrei s rmi cu mine n camer i s nu mai iei pn nu
pleac? Ea a ncuviinat n grab. Nu te credeam att de la,
Dawn.
- Doica mea spune mereu c mai mult face un la viu dect
un curajos mort.
Minciuna o va costa odihna etern, dar nu i-a psat.
- mi pare ru pentru tine... de asta nu poi s scapi. Ea s-a
uitat pe fereastr meditnd, el a neles imediat. Promit s te ajut
i s te apr.
Asta a deranjat-o pentru c se afla ntr-o, situaie pe care nu o
cutase.
- Cine a avut nevoie de protecie pn n ziua de azi dac nu
Excelena Voastr?
195

A rlette Geneve
Sarcasmul i se potrivea perfect.
- Nu-mi spune Excelen, i-a repetat serios.
Cnd n-ai s-mi mai spui Dawn, i-a rspuns obosit.
Justin a privit-o cltinnd din capul lui blond, era mai greu s
ai ultimul cuvnt cu ea dect s schimbi o lege n Parlament.

Capitolul
Era ora cinei i Aurora nu apruse. Se ocupase s dea instruc
iunile necesare personalului pentru ca totul s fie n ordine. J.ustin nu crezuse niciodat c ea ar fi n stare s se ocupe de tot cu
eficiena i aptitudinea potrivite cuiva mai n vrst. Bunica i
doica Aurorei fcuser o treab formidabil. M esele erau super
vizate. Dormitoarele confortabile. Ici-colo aranjase flori, spu
nuri parfumate i tvi cu fructe. Nu i-ar fi trecut niciodat prin
cap s-i rsfee familia scoian n felul acesta. Mai erau zece
minute pn la cin i ea tot nu aprea. A auzit ua dormitorului
nchizndu-se uor i a tiut c venise. A trecut de ua care des
prea cele dou dormitoare i a vzut-o foarte obosit. ncepea s
se dezbrace, apa din cad era aproape rece, dar ei nu i-a psat.
- A m fost ngrijorat, Dawn, nu tiam unde eti.
Elena s-a uitat cu timiditate la stpnul ei, netiind dac s-i
lase singuri sau s o ajute n continuare pe doamn s se mbieze
i s se mbrace.
Lucrrile de la Redtower s-au complicat un pic, a trebuit s
m gndesc Ia anumite schimbri pe care le aveam n minte, a
oftat ea obosit.
tii c sunt interesat s vd schimbrile pe care le faci,
mi-ar plcea s te ajut i s te sftuiesc.
de ceva ce avea legtur cu arhitectura, dar nu a deranjat-o.
196

Spinii D ragostei
- Ii mulumesc, dar e ceva ce doresc s fac singur.
El nu avea intenia s plece nc, s-a aezat n fotoliu i a a
teptat ca ea s termine s se mbrace. A privit rochia turcoaz care
se afla pe pat i s-a ncruntat.
- A z i mi-ar plcea s te vd n alt culoare.
Cum nu avea ch ef de o disput conjugal, Aurora a fost de
acord.
-E len a , azi voi mbrca rochia de mtase bleumarin. S-a uitat
sever la soul ei. Dup cum vezi, nu pot s aleg ntre prea multe
haine, burta asta enorm m mpiedic i nu e prea cavalerete
din partea dumitale s-mi sugerezi contrariul.
Mustrarea a avut efectul scontat. Justin a roit, pentru c nu
luase n considerare acest amnunt pe care ea i-1 artase cu atta
graie. A vzut cum se tergea i i descurca prul. l uimea, era
foarte rapid, oricare alt fem eie ar fi ntrziat nc o or, i acest
amnunt l-a bucurat foarte mult. Odat mbrcat i pieptnat, a
admirat-o. Rochia era strmt pn la sni i sub ei croiala ampl
i disimula perfect sarcina. Mnecile n form de clopot i din voal
foarte fin se terminau la nivelul palmelor, dndu-i un aer m edie
val. Decolteul rotund era tivit cu dantel argintie. I-a plcut mult.
I-a privit gtul zvelt i i-a zmbit.
- Am un dar pentru tine.
I-a nmnat o cutie lunguia de un rou intens, ea a deschis-o
i a vzut frumoasele ace de pr n form de stea. A rmas fr cu
vinte, erau ase n total. I-a zmbit recunosctoare i i le-a dat Ele
nei ca s i le prind n pr.
- N u ai de gnd s pori nicio bijuterie? a privit-o Justin ndo
ielnic.
-A c e le de pr sunt o podoab suficient.
El s-a uitat la ncheieturile lipsite de brri, la urechile fermectore goale i s-a ncruntat.
-C r ed c i mai trebuie ceva, o femeie n poziia ta...
Ea a ridicat mna i, cu un gest de negaie al capului, l-a fcut
s tac.
- Urmez sfatul nelept al bunicii: La douzeci de ani doar
perle, la treizeci doar diamante, la patruzeci safire i ncepnd de

197

A rlette Geneve
la cincizeci este ngduit totul.
Justin a rs.
- Acele tale de pr sunt din diamante, dac vrei s tii.
Justin aproape o ra pe holul casei. Picioarele ei preau c re
fuz s coopereze. nainte de a trece de ua dubl care ddea n
salon, s-a oprit, a respirat adnc, a nchis ochii ca ntr-o implorare
mut, a nlat brbia i a zmbit chiar n momentul n care amn
doi i fceau intrarea triumfal. Candelabrele enorme o luminau.
Era atta lume, c s-a speriat, dar Justin a facut-o s nainteze m
preun cu el pn n locul unde se afla ducele. A fost doar o clip
scurt pentru prezentri, ntruct cina era gata. Aurora s-a uitat in
chizitorial la cele dou scoience care o priveau cu atta nerui
nare, nct friza impertinena, ochii amndurora erau lipsii de
cldur, erau reci i nspimnttori. Amndou rocate i cu cei
mai verzi ochi pe care-i vzuse n viaa ei, verde de vrjitoare.
Scoiencele purtau haine foarte scumpe, catifeaua cu dantel
fcea furori printre fem ei, dar le lua din prospeime i naturalee.
Ea ieea n eviden ca o musc ntr-un pahar cu lapte, dar nu i-a
psat, nu n noaptea aceea. S-a uitat la Casey o clip scurt, n
deajuns ca s-i vad burta, mai puin umflat dect a ei, dar proe
minent totui. Starea ei nu a surprins-o, Jamie i spusese, i ea
acceptase, dei nu i-a putut ascunde o clip de invidie pentru ceea
ce nsemna asta n viaa ei i a brbatului pe care l iubea. A vor
bit foarte puin n timpul cinei, dei asta era un succes. Crema de
som on i smntn acrioar era delicioas, ca i pstrvii albi
aezai ntr-un sos fin de busuioc i migdale. Indusese midii la
aperitiv i langust prjit n suc propriu. Luisa pregtise pentru
ea nite cartofi copi cu unt btut cu rozmarin i nucoar, pe lng
nite dovlecei umplui cu crem de burei i trufe.
Dup cin, avea nevoie de o gur de aer cinat. Cnd toi cei din
salon vorbeau cu nsufleire, a profitat un moment ca s se stre
coare n tcere n grdini. Fusese foarte greu s evite apropierile
continui ale lui Casey i de aceea avea nevoie de puin linite. n
tunericul din grdin o atrgea, dar nu ndrznea s se ndepr
teze prea mult, i s-ar fi simit lipsa imediat. Dup cteva momente
198

Spinii D ragostei
de linite, s-a ntors spre salonul vast. A urcat cele patru trepte i
atunci o voce pe care o ura din tot sufletul a surprins-o.
- Bucic spanioleasc, eti mai frumoas ca niciodat. Ea
s-a ntors i s-a uitat la scoianul uria care sttea rezemat de ba
lustrada din marmur ntr-o atitudine sfidtoare. l vzuse n tim
pul cinei, dar l-a ignorat i a nceput s nainteze spre salon. Sper
s-mi druieti o fiic.
Asta a reuit s-i atrag atenia i s-o opreasc. S-a ntors i
s-a uitat la el cu atta ranchiun, nct, dac privirile ar fi fost
pumnale, Brandon ar fi sfrit pe post de strecurtoare n buct
ria de la Crimson Hill.
- i de ce presupui, scoian blestemat, c ai vreo legtur cu
fiica mea?
Nici gura unui arpe nu ar muca astfel.
- Justin nu i-a spus despre acord. Asta a alertat-o, dar a rmas
tcut. Fiica ta, n cazul n care ai o fiic, se va cstori cu ntiul
meu nscut, Ian, care acum are opt ani.
Aurora nu tia c scoianul avea un fiu, dar nu i-a psat.
- N ici dac mor nu vei obine o alian cu familia mea! Nu
dup ce ai fcut.
- Curnd vei nva c n Anglia fem eile nu au putere de de
cizie.
- Sigur, dar cu nu sunt englezoaic i nu voi permite niciodat
o unire de acest fel.
- Nu hotrti tu asta.
Furia o apropiase aa de mult de el, nct aproape i putea simi
rsuflarea. Aurora l-a privit cu ur, iar lui Brandon i s-a ridicat
prul pe ceafa. I-a vzut ochii care strluceau ca jarul ncins i
att de nflcrai, nct s-a gndit dac nu cumva o ntrtase prea
mult. Aurora s-a uitat la el cum s-ar fi uitat la un scorpion care se
muc singur ca s nu-1 ard focul. Totul la el o deranja. O rea
ducea la o atitudine ranchiunoas i asta o ndurera nespus. El a
ntins mna ca s-o ia pe-a ei i ntr-un gest reflex cu dreapta i-a
plesnit un pumn n nas c l-a fcut s-i piard echilibrul, cznd
pe spate. Brandon a apucat doar s se agae de ea ca s evite c
derea, dar a trt-o dup el. A neles prea trziu c, dei balustrada
199

A rlette Geneve
avea abia un metru i jumtate nlime, ea ar putea s se rneasc.
A ncercat s-o protejeze cu trupul lui, evitnd lovitura la burt.
Aurora a ipat n timp ce cdea n gol mpreun cu scoianul, dar
n cdere el reuise s-o ntoarc pe-o parte pentru a evita ca burta
ei s se loveasc de a lui, provocndu-i un ru care s-ar fi putut do
vedi fatal. Au czut ntre tufele de trandafiri. Crengile i spinii le-au
zgriat pielea i i-au imobilizat. Aurora avea prul ncurcat n
spini i nu putea s mite capul, dei trebuia s fie recunosctoare
c a czut pe moale. Trupul brbtesc amortizase lovitura i, cu
toate c braele lui o protejau, nu a putut s mpiedice ramurile
spinoase s-i sfie rochia i s-i zgrie picioarele i braele.
- D-mi drumul imediat!
Corpul ei prea ulei ncins, l ardea, dar l tutuise din nou i el
i-a dat seama de acest detaliu.
- Dac m mic, spinii te vor nepa i mai tare, iar fundul i
picioarele m ele sunt plini de ei. Kiltul nu a mpiedicat spinii s
mute cu poft din fundul meu.
Ea a ncercat s se mite, dar ramurile ncurcate n pr o tr
geau fr mil, o usturau picioarele. A rmas nemicat.
- Jur c am s te omor pentru asta!
Lacrimile ameninau s-i neasc, dar era aa de suprat c
a reuit s i le nghit la timp i s nu-i dea satisfacie diavolului
de lng ea, care-i rnise orgoliul.
- A i s fii o cuscr btioas. mi place. i i dau cuvntul
meu c n familia mea fiica ta va fi respectat i iubit.
Ea nu l-a crezut nicio clip.
- De asta ai pus la cale nefericirea mea? Nu sunt destule femei
n Anglia pentru fiul tu? l-a ntrebat sarcastic.
Brandon s-a gndit dac s-i spun adevrul.
- Runele mi-au spus c spaniolul ar fi un so bun pentru Casey
i mi-au artat aliana pe care o voi stabili cu familia ta. nainte de
toate sunt un Laird responsabil fa de popoml meu, iar nevoile lui
sunt peste ale mele.
A crezut c explicaia o va liniti. Ea nu voia s mai asculte.
- ncearc s-mi eliberezi prul i m voi ridica. Dac nu o fac
acum, este pentru c m tem c-mi las prul n tufiuri.
200

Spinii D ragostei
- Dar este o ocazie perfect ca s mpac spiritele i pentru asta
merit s am fundul plin de spini verzi, a rs el de propria glum.
- Pentru mine sunt mai dureroi, pentru c sunt spini engle
zeti, i-a rspuns ea tios.
Atta melancolie l-a ntristat. L-au auzit pe Justin strignd-o
din uile mari cu geam i amndoi au strigat n acelai timp. Niciunul nu a putut s evite o strmbtur vznd faa stupefiat a lui
Justin cnd i-a zrit prin balustrada alb. A cobort iute cele patru
trepte care l despreau de tufele de trandafiri, dar chiar nainte s
ajung la ei aproape toat familia a ieit auzind strigtele puter
nice. Niciunul nu a tiut care dintre ei a rmas mai surprins n faa
spectacolului pe care-1 ofereau, amndoi trntii i ncurcai prin
tre arbuti, ntr-o ncrengtur de picioare i haine. Justin fierbea
de furie n vreme ce rupea ramurile din prul Aurorei. I-a vzut
zgrieturile de pe brae i picioare i a jurat c vrul lui avea zi
lele numrate. Jamie i Justin au reuit s-o ridice cu grij, au scos
toate ramurile i spinii care o rniser i, cnd n sfrit a fost eli
berat, Justin l-a prins pe vrul Brandon de piept, l-a ridicat, apoi
i-a dat un pumn care l-a trntit din nou printre trandafiri, i i-a
mai dat altul i altul, pn ce verii Ian i Stephen au reuit s-l
opreasc. Prea un taur furios i nsetat de snge.
- Soia ta lovete mai tare, a rs Brandon de el.
Justin s-a ntors ca s-l atace din nou, dar Jamie i ducele l i
neau bine i a putut doar s se uite la el furios.
- Pleac imediat din casa mea!
- Nici mcar o explicaie, Brandon? Asta nu-i st n fire, a
vorbit Judith cu voce blnd i mpciuitoare.
Aurora a hotrt s intervin ca s liniteasc spiritele.
- E vina mea. Aveam nevoie de un pic de aer i am ieit n gr
din s respir cnd m-a surprins glasul lui Brandon. Chiar atunci
stteam rezemat de balustrad, m-am speriat cnd l-am auzit i
m-am ntors aa de brusc c mi-am pierdut echilibrul. n cdere
l-am tras dup mine.
Aurora i-a surprins pe toi cu explicaia, dei nimeni nu a cre
zut-o, dar nu a contat. Nu dorea ca scoianul s plece, pentru c i
trezise curiozitatea i voia s-i explice multe lucruri. Brandon
201

A rlette Geneve
a fost uimit c spanioloaica l-a aprat. O fem eie care se nvinuia
pentru faptele sale era ceva nou pentru el.
Aurora a recapitulat cuvnt cu cuvnt explicaia lui Brandon
asupra implicrii lui n nunta lui Casey. Pe ea nc o durea simpla
menionare a acestui lucru, dar s-a stpnit. El credea c avea mo
tive care justificau fapta lui prea puin etic, dar ea nu ar fi ne
les nici de-ar fi trit o sut de ani. N im ic nu justifica trdarea,
ticloia de care dduser dovad amndoi pentru a pune la cale
cursa. i vorbise despre rune, nite pietre magice care preziceau
viitorul, cnd ea era att de sceptic fa de lucrurile astea, dei le
respecta. Doica ei avea nite cri igneti n care citea viitorul de
fiecare dat cnd simea o umbr de nelinite n suflet. Brandon
avea nevoie de un brbat integru cu cunotine militare, iar Diego
ndeplinea aceste cerine.
Aurora s-a uitat la vntile de pe brae. Niciodat nu va mai
privi trandafirii gu ochi att de buni. Justin era turbat. n cas dom
nea o atmosfer ncordat i ea fugea aproape n fiecare zi la casa
tatlui ei. Justin se supra pe ea din cauz c petrecea prea multe
ore pe proprietatea vecin, dar ea refuzase s fie o prizonier. Tatl
ei i Eulalia nu se ntorseser nc de la Londra i lucrul sta o
nedumerea. Nu petrecuse niciodat attea sptmni fr compa
nia doicii ei i o anume ntristare o cuprindea cnd se gndea c
poate nu va mai fi cu ea ca altdat. Unchiul ei tot nu aprea.
Burta enorm o fcea greoaie i lent, iar nopile lungi aproape
fr odihn i cereau plata. Avea nevoie s se uureze, dei nu
tia ce va face n aceast privin cnd o va avea pe fiica ei, o fiic
uria, cu siguran, dac se lua dup burta ei colosal. Se temea
de marea decepie pe care o va avea unchiul ei cnd o va vedea,
l iubea aa de mult, nct o sfia pe dinuntru faptul c o s-l n
durereze, dar trebuia s priveasc spre viitor, pentru c ntoarce
rea spre trecut era cu neputin, chiar dac asta nsemna s piard
tot ce cunoscuse pn la optsprezece ani. A urcat cele patru trepte
ce o despreau de ua enorm de la intrare i, chiar nainte s
bat, majordomul Marcus i-a deschis ua grea din lemn. Cum de
tia el ora la care va ajunge ea acas n fiecare zi, o lsa perplex.

202

Spinii D ragostei
i va ntreba pe fraii ei ntr-una din zilele astea.
- Astzi eti foarte chipe, Marcus, de fiecare dat pari mai
tnr i mai agil, ntr-o bun zi ne vei surprinde cu vestea csto
riei dumitale.
Majordomul a dat din cap, i ea a.rs. tia c el nu vorbea
limba ei matern i i plcea s-l flateze, tiind c mai apoi fraii
ei i vor traduce vorbele provocndu-i o mbujorare mai intens
dect a macilor de Andaluzia.
A condus-o pn n sufrageria circular, nume cu care fraii ei
botezaser camera pe care ea o amenajase pentru m esele infr
male. i-a vzut cei trei frai i pe vrul Guy devornd tipicul mic
dejun englezesc. S-a apropiat de bufetul uria i a luat o porie
mare de salat de fructe cu crem acr. Mereu exista n cas un
castron cu fructe tiate buci i macerate cu miere i scorioar
pentru ea. Dup ce s-a aezat, i-a terpelit lui Andrew nite croasante cu unt i marmelad de mure. Le descoperise ntmpltor n
plimbrile ei, tufe enorme pline de mure negre, dei nu erau la fel
de dulci ca acelea din Ronda, nu i-a pst. Buctarul obinuia s-i
pregteasc marmelad i tarte din ele. Aridrew nu s-a suprat c
sora lui i furase croasantele din farfurie, i luase destule de pe
platou, fiindc tia c ea i le va lua de ndat ce se va aeza, era
ca un ritual ntre ei.
- Nu-i dau de mncare la Crimson Hill? a ntrebat-o Cristopher.
ntrebarea glumea a fratelui ei mai mare nu a ngrijorat-o
deloc. L-a privit i i-a zmbit. Dac fratele ei ar ti c aproape n
dura foamea ca s-i fac pe plac ducelui, ar zmbi cu ngmfare,
dar ea obinuia s se strecoare n buctrie i s-i umple stoma
cul cu mncrurile pe care i le pregtea Luisa pe ascuns. i luase
obiceiul s coboare n buctrie la miezul nopii i s mnnce tot
ce i lsa Luisa pregtit.
- E plin de scoieni, cum bine tii. Toi au gemut n sinea lor,
mai puin Cristopher. i refuz s m uit cum devoreaz dimineaa
viscere de animal; m face s-mi piar pofta de mncare pentru
toat ziua.
nc i amintea greaa provocat de mirosul de haggis sco
ian. Ei i se pruse un cmat putred.
203

A rlette Geneve
- Dawn, ar trebui s ai grij ce mnnci, cred c ai s explo
dezi ntr-o zi.
Guy se uita surprins la burta ei enorm.
- Eti sigur c mai ai trei luni pn nati?
Fraii se simeau stnjenii de acest tip de conversaie att de
feminin, dar erau ngrijorai pentru ea i asta o mulumea peste
msur. Era minunat s aib frai!
- Dou i o sptmn, dar cred c fetia asta va cntri aproa
pe ct mine cnd se va nate, fiindc e enorm. Aurora s-a uitat la
farfuria fratelui mai mare i a strmbat din nas. Nu tiu cum poi
s mnnci asta aa de diminea.
Farfuria cu cmai, ou, unc i rinichi i se prea scrboas.
- M trezesc n zori i, dup cum tii, trebuie s muncesc din
greu, ceea ce m las istovit i mort de foame.
- Dar abia gustai fructele i verdeurile; atta grsime nu poate
s fie bun pentru stomac, sunt sigur c ntr-o zi v vei da seama
i va fi prea trziu ca s mai facei ceva.
- Iar noi nu tim cum de te ii pe picioare cu mncrurile astea
pe care te ncpnezi s le mnnci. Sunt att de lipsite de con
sisten...
Critica venise din partea lui Arthur.
- mi place varietatea i mai ales mi plac fructele. Ea s-a uitat
la farfuriile frailor ei. Poate ar trebui s ncercai s mncai ceva
mai benefic pentru voi.
Aproape i devorase micul dejun, dar tot i era foame. S-a ri
dicat din nou i s-a uitat la platourile mari de pe bufet. A vzut
unul cu sandviciuri cu pui rece i brnz i s-a hotrt pentru unul
dintre ele, s-a aezat iari i, cnd a vzut c fraii ei erau cu gu
rile pline, le-a spus:
- Disear e o petrecere la Crimson Hill i o s venii toi! a po
runcit.
Toi patru s-au necat n acelai timp. Au tuit aa de tare c
le-au dat tacrimile. Ea zmbea cu gura pn la urechi de rezulta
tul obinut.
- Eti o sor crud i rzbuntoare, a privit-o Arthur cu can
doare.
204

Spinii D ragostei
- N-am de gnd s trec prin ncercarea asta de una singur.
Cum tata i Eulalia lipsesc, e obligaia voastr s v ocupai de
confortul meu, iar confortul meu este asigurat dac n aceast
noapte vei fi cu mine n faa acestei legiuni de scoieni barbari.
M rog, nu aa de barbari.
- Ar trebui s ne suprm pentru felul n care te referi la sco
ieni, dar adevrul este c nu putem, fiindc gndim la fel ca tine,
a spus Andrew i i-a zmbit.
- i voi, spaniolii, avei slbaticii votri, aa c nu m-a luda
atta, a nfruntat-o Cristopher. Sau un tlhar nu este un slbatic?
Acum Aurora a fost cea care s-a necat cu ceaiul, tia la ce se
referea fratele ei.
- Mai bine tlhari dect scoieni!
Guy i vedea nepndu-se i era nedumerit.
- tiu de partizanii care au luptat mpotriva soldailor lui Na
poleon doar cu pietre i asta, drag sor, nseamn s fii slbatic
din fire, a zis Andrew.
Ea era n total dezacord.
- Slbatici sunt cei care umbl cu fust i n fundul gol pe in
sula asta rece condus de mna diavolului.
- Kilt, se numete kilt, un scoian te-ar jupui de vie pentru
acest comentariu, a corectat-o Arthur cu dragoste.
- A facut-o deja Brandon, dar s m pici cu cear dac i fac
plcerea s o spun corect i, tii, Cristbal?, spune foarte puin n
favoarea ta faptul c judeci oamenii pur i simplu pentru c ai
auzit un comentariu rutcios, cu siguran al vreunui englez in
vidios sau al vreunui francez nvins.
- Eti foarte priceput la teme de genul sta pentru o femeie.
Andrew o privea curios dup ce auzise comentariul lui Guy.
- O fiic bun trebuie s-i cunoasc neamul, a rspuns se
rioas. i, pe msur ce-mi hrneam stomacul cu mncare, miam hrnit mintea cu lecturi i v informez c prietenul meu
Manuel obinuia s-mi explice tot ce nva la Salamanca.
- Ai terminat lucrrile la Redtower? a ntrebat-o Cristopher,
ncercnd s schimbe subiectul.
Aurora s-a gndit un moment la rspuns.
205

A rlette Geneve
- Am multe probleme cu Justin i cu ducele ca s-i mpiedic
s vin. Amndoi cred c o fem eie nu se pricepe la o schimbare
de o asemenea dimensiune.
Toi patru i-au zmbit cu ngduin, ca i cnd ar fi neles ati
tudinea lui Justin i a ducelui.
- A i schimbat numele turnului? a ntrebat Andrew.
- Sigur c nu, a rspuns iute. Se numete Tumul Rou al fa
miliei Velasco, doar am lungit un pic numele original.
- Eu vreau s vd schimbrile.
Andrew era sincer n ceea ce spunea. Aurora s-a ridicat.
- Plec, dar m voi ntoarce la timp i sper s v vd pe toi disear la Crimson Hill.
Nu le-a dat timp s rspund, i-a adunat rochia turcoaz i a
plecat lsndu-i tcui i gnditori. Andrew a prins-o din urm
nainte s ajung la u.
- m i dai voie s vin cu tine, Dawn?
Aurora i-a zmbit, a luat coul pe care i-1 pregtise buctarul
pentru prnz i i l-a dat fratelui ei.

Capitolul
Justin fierbea de furie cnd a trecut de ua care desprea cele
dou dormitoare. Nu tia niciodat cu exactitate cnd va veni Au
rora i unde obinuia s petreac attea ore pe zi. Va avea o discu
ie serioas cu ea. Dar adormise iar n baie, asta a reuit s-i mai
domoleasc n parte furia. A privit-o cum dormea i a dorit-o nc
o dat, cu nerbdare, cu disperare. Abstinena nu-i prindea bine i
trebuia s fac ceva n privina asta. S-a descheiat la vest i i-a
suflecat mnecile cmii albe de in. S-a aplecat i a nceput s-o
spuneasc uor. Ea s-a trezit imediat.
206

Spinii D ragostei
adormea pe oriunde.
- Voiam doar s te ajut.
- Am o camerist care m ajut.
Ochii Aurorei au strbtut camera, dar nu au vzut-o pe Elena.
- I-am zis c poate s plece, te voi ajuta eu de data asta. L-a
privit ncruntat, dar a tcut. i-am dus dorul la prnz.
Pe Aurora nu a convins-o tonul mpciuitor al lui Justin.
- Am fost la Redtower i am luat prnzul cu Andrs. Aurora
s-a relaxat sub masajul lui. Curnd vei putea s-l vezi. Aproape
s-au terminat reparaiile i sunt foarte mndr de rezultat. Atept
mobila pe care am comandat-o i atunci voi da o petrecere pe
cinste.
Justin a rs vznd entuziasmul cu care vorbea.
- Sper c azi i vei pune rochia pe care i-am druit-o, m o
dista s-a grbit ca s-o termine la timp.
Aurora s-a uitat la rochia frumoas din mtase de culoare acvamarin care sttea bine netezit pe patul enorm. Croiala era gn
dit special pentru o gravid i reuea s ascund destul de bine
mrimea burii. I-a mulumit n tcere lui Justin pentru gest, dar
avea nc un subiect important de tratat. Lui Justin i plcea prea
mult s-o ajute s se mbieze, dar faptul acesta o stingherea. i
simea minile enorme mngind-o pe tot copul i, n ciuda tine
reii, percepea efortul imens pe care-1 fcea ca s se stpneasc
i asta i ddea uoare remucri, dar nu suficiente ca s capitu
leze.
- Mi-ar plcea s-mi respeci ora de baie.
- Cunosc la perfecie fiecare centimetru al corpului tu, l-am
gustat dup pofta inimii. Scrupulele tale sunt absolut inutile.
Vocea i-a sunat prea seac.
- Dar m face s-mi fie ruine.
Era mhnit, ochii brbatului o priveau severi.
- Ce avem azi la cin? a schimbat Justin subiectul, fiindc a
vzut c ea se ntristeaz. Nu-i plcea s-o vad fr sclipirea tren
greasc a ochilor.
- Purcel de lapte prjit i asezonat cu rozmarin, usturoi i l
mie; pui n sos de migdale i nucoar; ardei umplui cu orez i
207

A rlette Geneve
stafide n sos dulce de brnz. D e asemenea vor fi pateuri um
plute cu cam e de potmiche cu smntn la desert, Luisa a pre
gtit crem de zahr ars cu migdale i sos de mure i ceva ce mi
place la nebunie... orez cu lapte, unul dintre deserturile m ele pre
ferate.
Justin a rs de ncntarea ei.
Nu-i dduse seama, dar Justin o ajutase mai bine dect ca
merista s se mbrace. Mai rmnea prul, dar el i-a cerut s-l lase
liber. Aurora a fost de acord. Justin a scos o cutie n care se afla o
frumoas tiar din perle minuscule. Ea a vrut imediat s protes
teze, dar, cu o rugminte, Justin a fcut-o s tac.
- tiu c nc n-ai douzeci de ani ca s pori perle, cum spune
bunica ta, dar vei face o excepie n seara asta? m i vei face pe
plac, Dawn?
Ea n-a putut dect s accepte cu un zmbet. Chiar nainte s
ias din camer, la urechi i atrnau nite cercei de perle n cas
cad, care i ajungeau pn aproape de umeri.
Saloanele de la Crimson Hill erau foarte frumoase. Aurora nu
tia de unde aprea atta lume, pentru c erau nc la ar, dei nu
uita c socrul ei era un duce important i influent. i-a privit cu
dragoste cei trei frai. Erau foarte chipei. Un zmbet de adevrat
ncntare i-a aprut pe buze cnd i-a zrit dragul cumnat. Gsise
n el un adevrat prieten i, chiar dac uneori l simea nervos din
cauza tendinei ei de a se apropia de el prea mult, fcea tot posi
bilul ca ea s se simt comod. i plcea umorul su trengresc, era
singura persoan care nu fcuse niciun comentariu usturtor sau
batjocoritor la adresa descendenei ei spaniole. Fr s-i propun,
el i ctigase recunotina i afeciunea eterne. S-a eliberat de
braul lui Justin i s-a dus la fraii ei.
- Nu trebuie s-l nesocoteti n felul acesta pe soul tu, a cer
tat-o Cristopher.
Voiam doar s v spun bun-venit.
Era mhnit.
Trebuie s atepi s te conduc el i mai nti s ntmpini
familia soului tu.
Asta scpa cunoaterii ei.
208

Spinii D ragostei
- Familia mea suntei voi, pentru c, la urma urmei, avem nite
legturi de snge, nu scoienii ia, a bombnit optit.
- A i c i obiceiurile sunt diferite. Cu un gest drgstos, Andrew
i-a reaezat o uvi de pr dup ureche. Trebuie s respeci pro
tocolul, ca marchiz i viitoare duces.
Ea a oftat neputincioas.
- Regulile astea mi se par stupide.
Hotrrea din glasul ei i-a smuls un geamt lui Cristopher. Arthur a luat-o blnd de cot.
- Dar azi vei ine cont de ele. A condus-o din nou la Justin, iar
ea, nvins, s-a lsat cluzit de fratele ei.
Jamie i-a fcut mil de ea i i-a optit la ureche c greeala i
fusese iertat datorit faptului c era strin. Justin continua s-o
priveasc ncruntat, a ndrumat-o n timpul prezentrilor. Aurora
accepta cu graie toate reverenele care i se fceau. El nu tia ce
i provoca zmbetul acela ucigtor pentru emoiile sale i l durea
c altul era destinatarul bucuriei ei. Se simea bolnav i mai de
grab ar fi mers pe crbuni ncini dect s-i mrturiseasc faptul
c era gelos pn i pe aerul pe care l respira.
Aurora era nfierbntat, i-a privit burta enorm i a simit
nevoia s se rcoreasc. S-a scuzat un moment fa de vrul su
Guy i s-a dus n camer pentru un moment de destindere.
Auzea strigte furioase i un glas pe care l iubea mult a fcut
ca picioarele s n-o mai in. A cobort ct de repede i-a ngduit
burta grea. Nu ajunsese nc la u cnd l-a vzut pe Justin ateri
znd pe podea. Era o btaie n marile saloane, iar Aurora nu n
drznea s-l priveasc pe brbatul de care i fusese atta dor i pe
care l iubea profund. Englezii se mbulziser. Brandon, Jamie i
cei doi veri scoieni ncercau s opreasc pumnii nobilului spa
niol, dar era un militar obinuit s lupte. Dei dezavantajul nu
meric era mare, ofieml se npustea cu o furie oarb i zdrobitoare.
Toi priveau tcui. Ea nu-i lua ochii de la spaniol, dar nu n
drznea s deschid gura, ca s nu le dea englezilor avantajul de
a-1 surprinde. tia c el s-ar opri dac ea l-ar striga i mai degrab
ar fi murit dect s permit s fie rnit. Era o lupt magnific, att
de inegal, nct toi erau uluii. Justin avea o buz spart, dar lui
209

A rlette Geneve
nici nu i se clintise un fir de pr. Cnd tiul unei spade i-a ame
ninat ceafa, i-a oprit brusc atacul. Aurora era ngrozit de dez
nodmnt, ar fi Brandon n stare s-l ucid? S-au ngrmdit
imediat i l-au imobilizat. Aurora nu a mai putut s se stpneasc.
A alergat spre el, s-a npustit i l-a srutat i mbriat cu o dra
goste care i-a lsat pe toi uimii.
- Dai-i drumul! Nimeni nu a ascultat-o, dar ea nu s-a lsat.
Dai-i drumul imediat! a cerut privindu-1 pe Justin, dar el a refu
zat dnd din cap.
- A ptruns pe o proprietate strin i a ameninat cu btaia un
nobil englez, a explicat Devlin.
- Este unchiul meu! a exclamat trist.
- Strnge-i, lucrurile, Aurora, plecm chiar acum!
Rodrigo a reuit s se elibereze de minile care l ineau pri
zonier, a vzut cum unul dintre englezi punea mna pe nepoata
lui i o inea, dar a stat linitit pn cnd vrful spadei nu i-a mai
ameninat gtul.
- Nu poate s plece.
Cuvintele lui Justin l-au fcut pc Rodrigo s mijeasc ochii.
- Era o chestiune de timp pn s soseasc unchiul meu i
avem multe de vorbit.
Ea ncerca s se elibereze din minile lui Justin, dar nu reuea.
- D-i drumul, englezule, i poate trieti pn mine!
Glasul spaniolului avea cadena morii tcute. Cu un timbru
profund i armonios.
-N u !
n faa refuzului lui Justin, Aurora l-a privit copleit de ne
putin. S-a uitat la unchiul ei cu o duioie att de profund nct,
vzndu-1 ameninat de o spad care i rnea gtul, a umplut-o de
o furie oarb.
- Nu m face s te ursc pentru asta, Justin, vreau doar s vor
besc cu unchiul meu, ca s rezolvm situaia n mod civilizat.
- Dac-mi dai cuvntul tu c nu vei prsi Crimson HUI.
Justin risca mult, dar nu avea de gnd s-o scape din ochi nici un
moment. Se temuse de sosirea unchiului ei i se dovedise aa cum
se atepta.
210

Spinii D ragostei
- Nici eu, nici unchiul meu nu vom prsi casa.
Cu aceste cuvinte reuise s dom oleasc loviturile amndu
rora.
Intrarea brusc a tatlui i doicii ei, a lui D iego i a mai mul
tor oameni narmai de-ai unchiului ei a fcut ca balana s se n
cline de cealalt parte. Imediat, zgomotul spadelor care se loveau
a devenit asurzitor. Spade la o petrecere! Nemaipomenit, dar ade
vrat. Diego i msura forele cu un scoian, iar unchiul ei chiar
cu Justin. Aurora credea c va nnebuni. Sala se mprise n dou
tabere clar difereniate ca numr i ea s-a uitat sfidtor la fraii ei.
Acetia nu participau, stteau pe margine i, cu toate c dorea s
opreasc aceast nebunie oarb, nu tia cum. John a inut-o de
umeri i a ndeprtat-o de locul nfruntrii, cci abia putea s se
mite. Privea totul cu o groaz care o paraliza i deodat a zrit-o
pe bunica ei chiar n locul unde se desfura btlia. Bunica o pri
vea cu o profund cin n ochi. Aurora nu s-a gndit nicio clip
c ncercarea de a ajunge la ea printre brbaii care i nfruntau
spadele cu o for implacabil putea s fie mortal. Nu mai as
culta, avea ochi doar pentru ea i, nainte de a ine cont de glasul
raiunii, a nceput s strbat distana care le desprea. Aproape
ajunsese. Aproape putea s-o ating. A simit oelul rece strpungndu-i carnea moale, dar chiar i aa nu s-a oprit, voia doar s-o
ajung i s se cuibreasc n braele ei. Era deja lng ea, dar,
nainte de a ridica minile ca s-o mngie, a czut la pmnt.
S-a dezlnuit haosul. Rodrigo a vzut-o cznd i a lsat spada
jos nainte ca Justin s-i dea seama, asta l-a rnit Ia bra i cnd
s-a uitat n direcia privirii lui Rodrigo, un vl de moarte i-a aco
perit ochii. Rochia acvamarin a Aurorei etala o floare de snge la
nlimea pieptului, care prevestea nenorociri.
Mari a a scos un ipt care ar fi fcut s tremure un mort, cnd
i-a vzut nepoata strpuns de o spad. John a plit i a czut la
picioarele ei cu un suspin ntretiat. Tcerea care a urmat luptei
prea de dincolo de mormnt. Chipurile fantomatice deveneau ce
nuii. Nenorocirea celor ntmplate nu cunotea limite.

211

A rlette Geneve
Doctorul tocmai sosise. Eulalia splase rana care era de o pro
funzime alarmant. Se ruga s nu fi rmas vreo bucat de stof
nuntru, dar altceva nu putea s fac, asta era ce fcuse de cnd
pusese piciorul pe insula asta blestemat. Casa era cufundat n t
cere, cu excepia suspinelor unei bunici neconsolate, ale unui tat
speriat i ale unui so spsit. Ceea ce ncepuse ca o cin de fami
lie se sfrise ntr-un duel mortal. Camera Aurorei era o forfot de
picioare care alergau dintr-un loc ntr-altul neoprindu-se nicieri.
Doctorul ddea ordine care erau ndeplinite imediat, dar asta nu
uura enorma vin care i apsa pe toi.
n picioare, lng emineul enorm, Rodrigo l privea pe Justin
cu o rceal absolut, iar Justin i ntorcea privirea cu ceva ase
mntor remucrii. Nu-i vorbeau, privirile erau de-ajuns i spu
neau tot ce nu rosteau gurile nchise. Rodrigo s-a uitat la tietura
de pe bra i a considerat c nu era important. i-a luat batista de
la gt i a nnodat-o ca s opreasc hemoragia pe care i-o provo
case Justin. Trebuia s-i in minile ocupate sau va face ceva
de care apoi se va ci. Jamie se ocupase s liniteasc restul fa
miliei i le ceruse s plece acas, el i va ine la curent cu tot. A
cerut personalului s adune totul n cea mai mare linite cu pu
tin i ntre timp le-a servit majoritii brbailor pahare cu con
iac.
Justin l-a golit pe-al lui dintr-o nghiitur i, pentru c nu era
de-ajuns, a luat sticla i a but pn cnd plmnii preau c o s-i
explodeze. Rodrigo nu i-a but paharul, continua s-l intuiasc
cu privirea pe englez, hotrnd dac merita s l omoare acum sau
s atepte s i-o cear Aurora.
Intrarea doctorului n sal i-a lsat pe toi n ateptare. S-a uitat
la toate chipurile, hotrnd pe cine trebuie s informeze despre
starea doamnei.
- Lord Penword, rana este curat i cusut, dei m tem c
asta a grbit naterea. Prevd c mai sunt nc vreo cteva ore i
mi-am luat libertatea de a trimite dup o moa i dup o doic.
- Doamna e bine?
Diego fusese cel care pusese ntrebarea, nu Rodrigo.
- Marchiza are gemeni i m tem c se vor ivi complicaii.

212

Spinii D ragostei
Doctorul i-a ndreptat din nou privirea spre Justin. Dac va trebui
s aleg?... a lsat ntrebarea neterminat i Rodrigo nu a neles-o.
- La ce v referii prin a alege? a strigat, iar doctorul s-a uitat
la el de parc ar fi fost o fiin din alt lume.
-N aterile multiple sunt de obicei de sexe diferite, voiam doar
s m pun de acord cu lordul Penword asupra necesitii de a
alege biatul, datorit motenirii, n cazul n care nu va fi cu pu
tin salvarea ambilor copii.
Rodrigo a scos un rcnet rguit de furie i l-a prins pe doctor
de guler. D iego i Brandon au reuit s-i desprind minile de pe
el nainte s-l sfrme.
- Du-te sus, fa-i treaba i, dac lai s moar pe vreunul din
tre nepoii mei, jur pe viaa mea c te voi ucide!
Doctorul nu a mai avut nevoie de alt imbold, dar, nainte de a
se ntoarce i a iei ngrozit, Justin l-a informat:
- Dac e o feti... s fie ea.
Ducele a scos o exclamaie i i-a privit fiul ca i cum ar fi fost
nebun de legat. Era de negndit alegerea unei fete n defavoarea
unui motenitor, dar a tcut, probabil Justin avea motivele lui pen
tru o astfel de decizie, dei nimeni n toat Anglia nu ar fi putut
s-l neleag.
- Diego. Cel pomenit l-a privit pe Rodrigo. Jared Quenan a
sosit la Londra acum cteva zile, vreau s te duci dup el, cu cai
odihnii, poi fi acolo ntr-o or i puin mai mult napoi, repede!
Diego a nclinat din cap i s-a ntors s plece, cnd Cristopher
i Andrew i-au cerut ngduina s-l nsoeasc.
Casey i plngea nefericirea, Diego nu o privise nici mcar o
clip. i nelegea dispreul, dar asta nu o consola. Vzuse durerea
din ochii lui cnd verioara ei czuse. Lupta va fi dur, dar ea nu
se va da btut, i va arta sentimentele ei profunde, iar copilul
care era pe drum spera s mblnzeasc inima nobilului spaniol
pn la obinerea iertrii i dragostei lui. Suferea pentru Aurora,
avea ncredere c ntr-un viitor nu prea ndeprtat va uita de tr
darea ei i o va privi din nou cu ochi plini de buntate. Se va ruga
pentru nsntoirea ei n fiecare zi i i va ostoi suferina, se va
pentru viaa ei i a copilului ei.
213

A rlette Geneve
Justin era sectuit. Sufletul i devenise arid i aspru. De dou
ori pusese viaa soiei lui n pericol i nu putea s-i gseasc ali
narea. Iminenta lui paternitate l umplea doar de un gol absolut. O
vzuse cznd i durerea surd care i strngea inima nu l lsa s
respire. Nu-i nelegea ncpnarea, acea iraionalitate oarb de
posesie. Aurora voia s plece i n ncpnarea lui o obligase la
sclavie, nchisoare care putea s-o coste viaa, dar el tia cu o cer
titudine copleitoare c, dac o lsa s plece, o va pierde pentru
totdeauna i o prefera plin de ur, dar alturi de el dect plin de
afeciune, dar departe.
- E timpul s avem o discuie.
Maria i-a privit pe toi cu ochi ngheai.
- Mam!... nu nc.
Rodrigo i-a privit mama cu o furie stpnit.
- Este timpul s lum decizii, s semnm acorduri i, dac-mi
voi pierde nepoata, voi vrea doar s-o plng, aa c nu-mi mai
spune c nu este nc momentul!
Justin a privit-o cu admiraie. Btrna att de mndr de
monstra o stpnire de sine peste poate i cu asta i ctigase inima
pe loc, pentru c i amintise de semeia trandafirului lui spaniol.
- Cnd mi-am trimis nepoata pe insula asta ngrozitoare, spe
ram ca partea din familie pe care nu o cunotea s ajung s-o n
grijeasc i s-o aprecieze cu aceeai atenie i strdanie cu care
am fi facut-o noi. Maria l-a privit pe John cu duritate, dar el nu
putea s ridice capul, se simea nvinuit de vorbele ei. Vin i o g
sesc nu doar cstorit fr cunotina noastr, dar i pe punctul
s devin mam. Lord Beresford, cum a fost posibil aa ceva?
John sttea tot cu capul plecat, vorbele nu-i ieeau. Maria l-a
nfruntat pe Justin.
-N e p o a ta mea s-a lsat sedus?
Justin credea c are s se nece dintr-un moment ntr-altul.
Grozvia a ceea ce se ntmplase l strivea, nu se simea n stare
s susin privirea Mriei, nite remucri teribile l zguduiau pn
dincolo de limit. Tcerea lui a fost cel mai bun rspuns i o ex
clamaie general de groaz i-a artat porile iadului. Rodrigo a
reuit s-i stpneasc greaa pe care i-o cauzase o asemenea

214

Spinii D ragostei
abominabil revelaie. Prad unei furii oarbe, l-a pus la pmnt
pe englez, cutnd cu pumnii s-i ia viaa. El nu s-a aprat, a sim
it furia spaniolului ca pe un balsam pentru sufletul lui. Trebuia
s-i spele pcatele i modul acesta i s-a prut acceptabil i co
rect. Jamie, Brandon i John l-au inut pe Rodrigo.
- Fiul meu aproape a pltit cu viaa vina lui... dac a avut-o.
Vocea ducelui i-a amuit pe toi. Credei-m cnd v spun c lady
Penword l-a fcut s plteasc foarte scump orice ofens pe care
ar fi com is-o fiul meu. Ofens care m ndoiesc c exist i pe
care ea nu a recunoscut-o niciodat. Este datoria mea s-o spun ca
s fim drepi.
Rodrigo s-a necat cnd a auzit titlul nepoatei lui.
- Cstoria este valabil?
Rodrigo l-a ntrebat direct pe John. Acesta a confirmat, dnd
ncet din cap, dar nu a rostit niciun cuvnt.
- Tata o recunoscuse deja pe Aurora n mod legal ca fiic le
gitim. Arthur, care pn atunci tcuse, a vorbit n aprarea tat
lui su. Am crezut c era cel mai bine pentru ea, s-a scuzat el.
- Cel mai bine pentru ea?! a ipat Rodrigo tot mai nfuriat. Aici
nimeni nu a tratat-o cu respect, nici nu a inut cont de prerea ei.
Nepoata mea era ndrgostit de Diego, nc din leagn. Amndoi
aveau acordul meu pentru nunt. Niciunul dintre voi nu aveai au
toritatea s hotri altfel. Geamtul involuntar al lui Casey i-a
fcut pe toi s ntoarc privirile.
-V rem un divor amiabil.
Maria a ncercat ca vocea s-i sune ct mai imparial cu pu
tin.
- N u ! Strigtul furios al lui Justin i-a surprins pe toi. Niciun
Penword nu a divorat niciodat i presupun c niciun catolic spa
niol.
Maria l-a privit att de aspru, c Justin a ntors ochii de la ea
stnjenit.
, - Pun pariu, lord Penword, c nepoata mea nu s-a cstorit la
biseric, aa e? O ceremonie civil poate fi anulat. Aurora se va
ntoarce n Spania.
- A ic i nu e vorba despre un brbat i pcatele lui, nici despre
215

A rlette Geneve
o femeie i dorinele ei. E vorba despre doi copii care vin pe lume
i obligaia tuturor este s ne gndim la ce este mai bine pentru ei.
Eulalia nu a mai putut s-i stpneasc limba. Ea tia c va
trece mult pn cnd Aurora se va ntoarce n patria ei.
Cel mai bine pentru aceti copii este s creasc n patria
mamei lor, a argumentat Maria cu glas calm. Casa Velasco este iu
bit i respectat n Spania. Nepoata mea este nc o motenitoare
valoroas, jumtate dintre nobilii necstorii ateapt ca Rodrigo
s le acorde mna pe care chiar ei au cerut-o de cnd Aurora a m
plinit zece ani. i, credei-m, vor fi dispui s-i accepte pe ea i
pe copiii ei.
-A c e ti copii au nc un tat, sunt fiii Marii Britanii i aici vor
rmne, cu sau fr mama lor!
Justin strngea din dini aa de tare, nct Maria a crezut c
i-i va sparge.
- A ic i se vorbete despre dorinele tuturor. Cine vorbete despre
dorinele lui Dawn? Arthur prea singurul cu o urm de bun-sim.
Este o prostie s facei presupuneri, s ateptm ca ea s spun ce
simte, ce dorete inima ei i atunci vei putea s facei planuri.
- A i lsat-o singur pe nepoata mea?
Maria o privea speriat pe Eulalia.
- J a h iv e incontient, voiam doar s v informez c rana nu
mai sngereaz, dar n-am putut s m stpnesc vznd cte pros
tii se spuneau n numele ei.
Eulalia le-a dat o palm tuturor cu vorbele ei.
Intrarea grbit a lui D iego, Cristopher i Andrew, urmai de
Jared Quenan i-a linitit. Justin s-a uitat la medicul evreu cu o
anume reinere. Prezentrile scurte nu au lsat loc unei evaluri
mai ample, pentru c Jared nu voia s piard mai mult timp cu ei
dect era necesar. Maria l-a nsoit n dormitorul nepoatei ei i
i-a fcut un rezumat al ntmplrilor, att de scurt, c i-a smuls
un zmbet nelegtor.
- Mulumesc c ai venit, Jared, sunt moart de ngrijorare pen
tru ea. Maria l-a privit pe prietenul ei aezndu-se pe-o parte a pa
tului n care zcea Aurora incontient i cu respiraia greoaie. El
a dat la o a parte cearafurile care o acopereau i a apreciat c

216

Spinii D ragostei
medicul englez fcuse o treab bun cu rana de la umr. A pus
minile pe burta ei umflat i a simit contraciile care artau c
ncepuse naterea.
- E prea devreme s se nasc micuii, mai sunt peste dou luni.
Maria abia putea s vorbeasc, i privea att de neajutorat
nepoata nct cu greu reuea s-i rein lacrimile.
- Se ntmpl adeseori cu sarcinile multiple, ar fi foarte difi
cil pentru mam s nasc doi copii de greutate corespunztoare.
- Nu eti ngrijorat?
Maria era uluit.
-N u .
Jared s-a uitat cu o dragoste fratern de netgduit la fata pe
care o adusese pe lume n urm cu mai bine de aptesprezece ani.
Eulalia trimisese dup el de mai multe luni i regreta profund c
nu putuse s vin mai devreme. Pacienii lui din Crdoba nu i ngduiser. Nu fusese uor s caute un nlocuitor bun care s-i
ocupe postul pn la ntoarcerea lui, dar se bucura c ajunsese la
timp ca s aduc pe lume nc doi Velasco.
- Eulalia tie deja ce mi trebuie. Unde este colegul meu en
glez? ntotdeauna patru mini sunt mai bune dect dou.
- S-a dus dup moa i dup doic. Cu doi bebelui prema
turi, e de prere c va fi nevoie de multe mini i cred c, mcar
o dat, un englez are dreptate.
Jared a rs de comentariul prietenei lui.
- Maria, vreau s iei imediat, nervii ti nu fac dect s-mi n
greuneze munca i tii c te voi ine la curent cu toate la momen
tul potrivit.
Maria a acceptat i a ieit din camer fr s crcneasc. Cu
glasul lui calm i firea senin, Jared reuea s-i liniteasc toate
temerile.
Tcerea din cas era copleitoare, fiecare sttea n locul su,
necednd niciun milimetru. Rodrigo nu-i lua ochii de la Justin.
John se uita la duce cu durere, motenirea lui Clare nu adusese
dect nenorocirea familiei Beresford. Se gndea la fiica lui i la
iluziile pe care i le fcea de a poseda Redtowerul i, dac nu
i-ar fi dat cuvntul, l-ar fi napoiat imediat familiei Pcnword i ar
217

A rlette Geneve
fi ters orice acord existent.
Stnd pe un fotoliu, Casey se uita lung la Diego. Acesta o ig
nora cu atta neruinare, c sufletul i se ofilea. Brandon se uita la
cumnatul lui i, cu toate c-i nelegea rceala, era plin de furie.
De cnd pusese piciorul la Crimson Hill nu i adresase niciun cu
vnt surorii lui mai mici. Chiar de-ar fi ultimul lucru pe care-1 va
realiza, l va face pe ncpnatul spaniol s-i recunoasc obli
gaia pe care i-o asumase fa de ea.
Nite ipete de durere provenind din camera de sus l-au fcut
pe Justin s sar ca un arc de pe scaunul lui. Cu pai mari se pre
gtea s urce la etajul al doilea, dar nite mini asemenea unor
gheare l-au oprit.
- Acolo nu poi s faci nimic, englezule, doar s ncurci, aa c
stpnete-i nervii i las-i pe ceilali s-i fac treaba.
Justin s-a uitat n ochii lui Rodrigo, de aceeai nuan aurie ca
ai Aurorei, i, dei murea de nerbdare i ngrijorare, a ncuviin
at dnd din cap cu un gest scurt de nelegere. I-au auzit pe doc
tori certndu-se i o spiral de team a nceput s le strng
inimile tuturor celor care ateptau cu nerbdare n marele salon
veti despre Aurora. Maria a urcat scrile cu o repeziciune de ne
gndit pentru vrsta ei, iar Rodrigo i Justin preau c se iau la n
trecere alergnd pe scri la fel ca ea.
Eulalia i-a alungat morocnoas, mai puin pe Maria. I-a in
format c doctorul va vorbi cu ei imediat, a insistat s se ntoarc
n salonul mare i s atepte. Nu le-a mai rmas altceva de fcut
dect s cedeze.
Orele treceau cu o ncetineal agonizant. Imediatul Eulaliei
se transformase n patru ore de amar suferin. Att Justin, ct i
Rodrigo tociser marmura din luxosul salon de atta du-te-vino.
Amndoi doctorii i-au fcut intrarea n salon i toi s-au ntors ne
rbdtori.
- Naterea s-a complicat, unul dintre copii iese cu picioarele
nainte i colegul nu e de acord cu mine n privina felului cum s
procedm.
Doctorul englez s-a adresat direct lui Justin.
- Ce prere ai, Jared?

218

Spinii D ragostei
Rodrigo nu a catadicsit s se uite la cellalt doctor.
- Copilul nu poate fl ntors, este foarte primejdios. De prea
multe ori copilul moare cu craniul strivit i asta cnd e unul sin
gur, nchipuiete-i cnd sunt doi, nu e loc ca s fie ntors.
Privirea medicului evreu era uscat cnd s-a uitat la colegul
englez.
- Treci la treab.
Rodrigo avea ncredere n judecata i capacitatea lui Jared. i
salvase viaa surorii lui n urm cu nousprezece ani, cnd niciun
alt medic nu le ddea sperane.
- Dac bebeluul nu este ntors, nu va fi pus n pericol doar
viaa mamei, ci i a geamnului. Doctorul englez nu se ddea
btut. Cel care vine cu picioarele pare...
Rodrigo a naintat cu o figur asasin ctre doctor, dar mna lui
Jared l-a oprit.
- ntotdeauna exist riscuri, prietene, dar eu doresc s-i salvez
pe toi trei, nu m mulumesc cu doi, doar m cunoti.
Rodrigo a confirmat dnd din cap. Jared s-a uitat la cei pre
zeni, ncercnd s afle cine este tatl copiilor. Justin a fcut un pas
nainte i i-a vorbit direct, iar s clipeasc.
- Sunt de acord cu dumneavoastr, nu m mulumesc cu doi.
Jared Quenan nu mai avea nevoie de altceva, cu un gest abia
perceptibil l-a convins pe colegul lui s accepte c amndoi tre
buiau s-i uneasc acum cunotinele i s le pun n practic
pentru binele Aurorei i medicinei.
Ziua a venit strlucitoare, dar cei din cas aproape c nu-i
schimbaser nfiarea. Totul continua n tcere. O atmosfer de
nelinite nvluia chipurile sumbre ale celor care ateptau. Nu mai
erau plnsete, lamentri sau vini, toi aveau acelai gnd, aceeai
idee, aceeai dorin. ipetele au ncetat cnd au adormit-o pe vii
toarea mam. Toi erau ngrijorai.
Plnsul abia perceptibil al unui nou-nscut i-a fcut pe Justin
i pe Rodrigo s ridice capetele. Amndoi s-au privit lung i ap
sat. Se nelegeau din priviri, fr s spun un cuvnt, dar focul din
ochii spaniolului nu se dom olise niciun pic. Justin i ispea
219

A rlette Geneve
vinile i greelile n cea mai absolut tcere, tiind c naterea co
piilor lui va nsemna pierderea mamei.
D iego i petrecuse o parte din noapte privindu-i soia. nf
iarea ei arta semnele oboselii. Dorea s-o urasc, pentru c el
trebuia s fie tatl copiilor Aurorei, avea acest drept mai mult
dect oricine i l pcliser cu o indiferen brutal. i simea
inima sfiat i mprit ntre iubire i onoare, a oftat resemnat
i s-a apropiat de Casey. I-a ntins mna i a ajutat-o s se ridice.
Abia arbornd un zmbet, i-a trecut braele pe dup umeri i a
scos-o din salon. Aveau multe de vorbit, hotrri de luat, iar el era
un brbat care nu-i amna btliile.
Brandon a vzut cum ofierul o lua blnd pe sora lui i gheara
care i strngea inima i-a dat drumul n sfrit eliberndu-1 de n
doiala care-1 mcina. Se temuse i se rugase pentru ea i n sfr
it vedea lumin n tunelul ntunecat n care se gsea.
Justin i-a privit cei doi copii, nevenindu-i s cread ce noro
cos era. Amndoi erau prea m ici dup prerea lui, dar Jared l li
nitise i l asigurase c adusese pe lume copii i mai mici dect
ai lui. Amndoi erau perfeci, frumoi ca mama lor. A rs ncn
tat, fetia l cucerise chiar din momentul n care o vzuse. Jared i
spusese n linii mari n ce constase naterea. i dduse instruciuni
precise s nu i se permit mamei s se ridice din pat mai devreme
de zece zile i i l-a artat mndru pe motenitor. Biatul se nscuse
al doilea, aa c sora lui l depea cu zece minute de via. Dup
cum spunea strbunica Maria, erau cei mai frumoi copii din lume
i Justin era nerbdtor ca Aurora s se trezeasc pentru a-i mul
umi din toat inima.

220

Spinii D ragostei

Capitolul 21
Aurora i-a simit n sfrit picioarele bine nfipte n pmnt.
Mai multe zile crezuse c nu se va mai putea ine vreodat pe pi
cioare, dar recompensa fusese cei doi copii inim oi ai ei. Copii
care la patru sptmni i jumtate tot nu aveau nume, fiindc p
rinii lor nu se puneau de acord.
Ducele era un os greu de ros. Refuza categoric ca nepoii lui
s poarte nume spanioleti, iar ea dorea s nu poarte nume engle
zeti. S-a uitat din nou la chipurile perfecte ale copiilor i s-a mirat
de apetitul nepotolit pe care-1 aveau. Angajaser dou doici, pen
tru c ea nu avea lapte. D ei o ndurera, n cele din urm accep
tase c uneori mprejurrile se impuneau n faa dorinelor i era
mulumit c ei creteau repede i sntoi. A mngiat cu bln
dee capul auriu al fiului ei. Deja se vedeau la el trsturile un
chiului matern, prere pe care Justin o contrazicea vehement.
Ochii aurii de chihlimbar erau aceiai cu ai ei, spre ncntarea bu
nicii Maria. Dar fetia cu pr castaniu roiatic i ochi de culoarea
argintului lichid era slbiciunea att a familiei Penword, ct i a
familiei Beresford. Cei patru unchi o vegheau i o rsfaau per
manent, fapt care o scotea pe Eulalia dintr-ale ei, pentru c trebuia
ncontinuu s-i dea afar din camer. Obinuia s-i mustre, pen
tru c se certau ntruna care s-o ia n brae i Aurora i apra, cre
znd sincer c rsful i mngierile nu vor putea niciodat s-i
fac ru.
Intrarea lui Justin n dormitor a scos-o din gndurile ei.
Sunt treji? Ea a negat dnd din cap. Astzi am dc gnd s fiu
primul care-i mbrieaz, haita aia de lupi nfometai m scoate
din srite.

221

A rlette Geneve
Justin s-a apropiat n tcere de ptuurile albe de lng feres
trele nalte. Maria insista pe nevoia de soare a copiilor i amndoi
fuseser de acord s-i ndeplineasc majoritatea dorinelor, fr
s crcneasc. Era o fem eie ale crei ordine nu puteau f discutate
fr riscuri.
S-a aplecat asupra lor i, fr s schimbe vreo vorb cu mama,
a luat fetia i a strns-o la piept. A legnat-o blnd, cu duioie.
Aurora a mijit ochii vznd asta, preferina att de limpede
pentru feti nu-i plcea, trebuia s-l certe ca s nu-1 dea la o parte
pe biat. A vzut zmbetul larg pe care brbatul i-1 oferea fetiei,
cuvintele dulci pe care i le spunea, n vreme ce cu degetul art
tor i mngia obrazul mbujorat i s-a nmuiat, l va certa mai tr
ziu.
- D ucele s-a rzgndit?
Aceeai ntrebare la aceeai or.
- Tata nu reuete s accepte c eu sunt cel care are ultimul
cuvnt.
- Iart-m, Justin, dar ncercrile prin care am trecut ca s-i
aduc pe lume mi dau dreptul absolut asupra hotrrii numelor lor.
- E timpul s ne punem de acord, sorceress, trebuie s fie bo
tezai.
- Ca i catolici? a ntrebat cu grij.
- Ca anglicani, a rspuns serios.
- i de ce nu-i lsm s creasc i s aleag ei crei biserici vor
s aparin?
- Sunt englezi i trebuie s fie botezai ca atare.
Justin a zmbit i Aurora i-a ncruciat braele.
- Spanioli nscui pe pmnt strin.
Aceste vorbe au fcut ca Justin s-o ia ntr-adevr n serios.
- i-am dat cuvntul meu c vei fi liber dac vei voi, dar co
piii mei vor fi crescui n Anglia, cu sau fr mam. Aurora i-a
mucat gnditoare buza, n privina asta Justin era de neclintit.
M-am gndit c amestecurile tale nu sun bine.
Astfel scosese din calcul dintr-un condei sugestiile ei.
- Ce e ru s se numeasc Juan Rodrigo de Penword y
Velasco?
222

__________________________________

Spinii D ragostei

Justin a rs de ideea ei, a pus Ia loc fetia n ptu i a privit-o


cu ochii lui cenuii zeflemitori.
Uii, drag soie, c acum eti o Beresford, drept urmare pri
mul tu nscut se va numi John Roderick Penword Beresford. Nu
i se pare cam pompos i extravagant?
Aurora a strmbat din nas imediat, pentru c Justin avea drep
tate.
Cred c Justin Roderick Penword e de-ajuns, a nepat-o ti
ind c va reaciona imediat.
De ce insiti cu acelai lucru?
ncepuse s-i pieptene prul cu prea mult for i Justin i-a
smuls peria din mn, iar cu micri uoare a pieptnat-o n timp
ce-i contempla mnia.
Poate pentru c te afli pe pmnt britanic?
-B in e , atunci se va numi Roderick Clayton Penword. Justin a
acceptat de ndat. Iar fetia se va numi..., a nceput ea, dar Justin
a tras-o de pr, dndu-i capul pe spate ca s-o fac s tac.
Fiica mea are deja nume! Mary Dawn Eleanor Penword.
Ea a repetat propriile lui cuvinte de mai devreme.
Este un nume prea pompos i lung pentru un copil att de
mic.
Tu alegi numele biatului, este drept ca eu s l aleg pe-al
fetiei. Aurora s-a strmbat. Cnd vor fi n Anglia i vor spune
pe numele englezesc i cnd vor vizita Spania, i vor spune pe nu
mele spaniol.
Ea a ncuviinat, fiindc tia c n-avea ncotro, dar un licr de
speran i s-a aprins n piept dup ce a auzit din gura lui Justin c
micuii ci vor clca pmntul Rondei.
Diego plecase n Scoia cu familia soiei lui. Aurora regreta c
nu-i luase rmas-bun de la el, dar, dup o discuie lung cu un
chiul ei, acceptase multe lucruri i toate decisive. Se gsea ntr-o
situaie dificil. Dei dorea s prseasc Anglia, nu putea s-i
lase copiii aici, iar Justin era implacabil n aceast chestiune. Rodrigo i bunica erau gzduii la Whitam Hali, dar n curnd urmau
s se mute la Redtower la cererea ei. Bunica nu putea s calce n
223

A rlette Geneve
Spania, iar Rodrigo acceptase o permisie nedefinit voluntar din
armata spaniol, unde servise atia ani. i spusese de eforturile ti
tanice pe care le fcuse John Beresford ca s-l aduc n Anglia.
Aa se explicau sptmnile de absen a tatlui i doicii ei, ab
sen pe care ea n-a neles-o pn n ultimul moment. Aurora a
zmbit, nc i amintea mutruluiala ngrozitoare pe care i-o f
cuse unchiul ei cnd, dup propriile spuse, i furase prin iretlicuri
arhitectul ca s-l aduc n Anglia, lsndu-i balt treburile din
Spania. Dar cnd a vizitat Redtowerul a neles c Omar era sin
gurul capabil de marea reform care se fcuse n castelul medie
val. nc i amintea surpriza tatlui ei cnd i l-a prezentat pe
arhitectul arab care se ocupa de reabilitarea Turnului Rou al fa
miliei Velasco. Rmsese ncntat, iar ducele, socrul ei nu nceta
s se plng n faa refuzului ei, de a-i permite intrarea n turn
pn nu era totul terminat. Aurora a continuat s priveasc grdi
nile, vara n Anglia era destul de plcut, spre surprinderea ei. Mi
rosea amestecul de arome ale diferiilor trandafiri pe care i plantase
n grdinile din spatele conacului i melancolia a cuprins-o din nou.
Justin a vzut-o stnd pe o banc i mncnd nite curmale. I
le adusese unchiul ei din Spania. Mnca mereu cte ceva i lucrul
sta i-a smuls un zmbet. Era cu spatele la el i nu l-a vzut apropiindu-se.
- mi dai voie s te nsoesc, Dawn?
Aurorei aproape c i era dor s-i mai spun spanioloaic. S-a
ntors i i-a privit soul care i oferea o margaret slbatic ap
rut printre trandafirii sofisticai. A neles mesajul.
- Sunt grdinile Domniei Tale, i-a rspuns cu gura nc plin;
a nghiit i s-a uitat la el bnuitoare.
- Grdinile noastre! a corectat-o el.
- M rog, grdinile ducelui.
Justin a oftat. Ea nu ceda niciodat; era mereu jovial i nesuprcioas.
- Presupun c-i plac grdinile ducelui, cum le zici tu.
Aurora a zmbit cu o plcere anticipat.
- Nu nelegeam de ce casa se numete casa de pe Colina pur
p u rie pn cnd n-am vzut cu ochii mei varietatea de flori de
224

Spinii D ragostei
aceast culoare care sunt njur. m i ridic ochii i mi se pierd n ori
zontul purpuriu, ntr-adevr este un nume foarte potrivit.
Justin s-a simit mndru c i plcea Crimson Hill ca i lui.
- Te simi obosit?
ntrebarea era sincer.
- Nu, mi-am dorit att de mult s pot s-mi mic picioarele,
nct un pic de oboseal nu m deranjeaz.
Recuperarea fusese uimitor de uoar i rapid. Jared Quenan
nu se mirase deloc. Tinereea ei i sntatea extraordinar de care
se bucurase de copil fcuser un miracol. Justin regreta profund
c doctorul, care-i ctigase nu doar respectul i admiraia lui, ci
i a ntregii familii paterne a ei, plecase att de curnd n Spania.
Dorea s-i angajeze serviciile ca medic al familiei, dar el refuzase
n ciuda sumei exorbitante pe care i-o oferise.
A privit-o din nou i a vzut n adncurile chihlimbarii o me
lancolie care l-a nfiorat.
- M mai urti?
Ea a ridicat capul i s-a uitat la el, mai nti cu surpriz, apoi
cu bgare de seam.
- Nu te-am urt niciodat.
El continua s ofteze, pentru c ea tot nu-1 tutuia, lucru care l
deranja foarte mult, pentru c l tutuia inclusiv pe duce, toi erau
demni s fie tutuii, mai puin el, i nc nu nelegea care era mo
tivul.
-A v e a i tot dreptul din lume datorit felului att de reprobabil
n care te-am tratat.
- Dar eu am uitat i nu vreau s-mi amintesc, i-a mrturisit.
Justin a privit-o uimit i i-a rspuns.
- Orice englezoaic ar fi reacionat cu totul altfel dect tine
dac ar fi primit acelai tratament.
Aurora s-a burzuluit, fiindc a crezut c o insulta.
- Noi, spanioloaicele, nu suntem frivole, dei tc ncpnezi
s afirmi contrariul. Justin nu a neles cuvintele ei i ea a lovit si
gur Dumneata hotrsei s, cum ai zis?, s m loveti cu biciul
dumitale. Justin i-a dres glasul la auzul propriilor cuvinte. Ea a
continuat: Eu voiam doar s ntrzii deznodmntul, dar n-am

225

A rlette Geneve
avut mult succes, nu?
Justin a privit-o ruinat, acum o nelesese.
- Puteai s m fi acuzat n faa familiei tale.
Aurora l-a privit direct cu durere.
- Asta voiai, ca s m prinzi n curs, iar eu nu aveam de gnd
s-i fac jocul.
- i-am rpit inocena, Dawn, i-mi vine greu s cred ce puin
nseamn pentru tine, cnd pentru orice englezoaic virginitatea
este cel mai valoros lucru pe care-1 are.
Aurora a rs nevenindu-i s-i cread.
- nseamn c englezoaicele au puin valoare, milord. Justin
a privit-o surprins. Pot s te asigur c valoarea unei spanioloaice
se afl mult deasupra virginitii, dotei i neamului ei. Lui Justin
nu-i venea s cread, iar ea a continuat: Brbatul care ntr-adevr
iubete o fem eie vede dincolo de virginitatea ei, de patrimoniul i
sngele ei. i apreciaz persoana, sentimentele profunde care o
modeleaz. Caracterul care o definete i gradul de loialitate fa
de familia i prietenii ei.
Justin continua s fie sceptic.
- Presupui prea multe despre brbai.
Dac dorea s-o supere nu reuise.
- Am citat textual cuvintele contelui de Aylln i, dintre voi
doi, el merit cel mai mult respect i credibilitate din partea mea.
Justin a rmas tcut, nu dorea nicio alt altercaie cu ea. Aveau
treburi de rezolvat.
- Am format o fam ilie frumoas i trebuie s lum hotrri
pentru viitor.
-V iito ru l meu nu include ali copii, i-a spus ea foarte repede.
El a rmas fr cuvinte un moment.
- Exist metode de prevenire a sarcinii.
Ea l-a privit confuz timp de o secund i furioas dou se
cunde mai trziu.
- De ce la caban nu ai evitat sarcina mea?
Justin s-a temut pentru ochii lui.
- Ce s-a ntmplat la caban nu a fost premeditat, jur, i trebuie
s mulumesc pentru fecunditatea spanioleasc, fiindc, altfel,
226

Spinii D ragostei
astzi nu am fi cstorii.
Ea i s-a propit n fa, furioas i cu minile n olduri.
- Fecunditate spanioleasc? N e faci iepuroaice?
- Iepuroaice?
Justin nu a neles imediat, dar dup aceea un hohot puternic a
fcut ca Aurora s se nfurie i mai tare. Cu siguran, iepuroaicele
erau nite animale foarte fecunde, ca obolanii.
- Nu voiam s te jignesc, sorceress. Aurora s-a linitit pe ju
mtate. Doream s te prind i am reuit. Am avut un noroc al dra
cului.
- Dar nu mi-ai dat posibilitatea s aleg! a rbufnit cu violen.
- A lesesei deja, doar am ncercat s-i schimb prioritile.
- A i jucat murdar!
Ea continua s fie ndurerat i nu a ascuns asta.
- A m pariat i am ctigat! n rzboi i n dragoste totul este
permis.
- Dar nu te iubesc! Oare n-ai mndrie?
Ea continua s-i sfie inima i Justin a gemut din cauza asta.
- Eulalia mi-a mrturisit c Diego nu era pentru tine. Asta a n
clinat balana n favoarea mea i mi-a domolit ndoielile, ngro
pnd nehotrrea pe care mi-o provoca ncercarea de a te seduce.
Atta sinceritate o uimea.
- Eu aveam o prere destul de diferit ntre a seduce i a fora.
Lui Justin i s-a fcut ruine mai mult de absena reproului
dect de cuvntul n sine.
- Niciodat n-am s pot s-mi iert durerea pe care i-am provocat-o. M-am simit respins, ndurerat i mi intrasei n snge
fr ca eu s pot face nimic.
Aurora a strns din buze ofensat de cuvintele Iui.
- N-am fcut niciodat nimic care s te ncurajeze!
Justin a confirmat mhnit.
-E x ista un acord, iar eu eram ndrgostit. Sunt dou motive
valabile ca s-mi pierd raiunea, iar simpla ta prezen m face s
mi-o pierd mereu.
Aurora a dat din cap.
227

A rlette Geneve
- Eu i-am spus c eram ndrgostit i mi-ai clcat sentimen
tele n picioare. Mi-ai dispreuit valorile i m-ai obligat s-i ac
cept ateniile n ciuda protestelor mele.
Justin a nghiit cu greu.
- Erai a mea. Eti a mea, s-a corectat. Nim ic nu poate schimba
asta.
- A m nevoie de timp i de distan, lord Penword.
El aproape c a leinat.
- Timp, da, distan, nu. Ea a mijit ochii obosit. Am de gnd
s-i dau tot timpul de care ai nevoie, dar nu intenionez s stau de
parte de tine.
- De ce? Nu nelegea motivele i asta o exaspera. Vreau s
anulezi acordul nupial ntre fiul lui Brandon i fiica mea.
- Fiica noastr, a corectat-o. Nu pot s anulez acordul.
Asta l apsa greu.
- neleg, e din cauza Turnului Rou, nu-i aa? E motenirea
mea, care va trece fiicei mele, i o legtur cu Brandon asigur
permanena n familia Penword. Justin a confirmat taciturn, ea era
foarte perspicace. Anuleaz acordul, este singura favoare pe care
i-o cer.
Justin a privit-o gnditor.
- Brandon nu va accepta.
Aurora a rs n sil.
- Doar o promisiune i de Brandon m voi ocupa eu.
Justin a privit-o lung.
- Ai cuvntul meu, nu voi rupe acordul. Ea voia s protesteze,
dar el a continuat: Dar voi lsa ca fiica noastr s fie cea care ho
trte i are ultimul cuvnt.
S-a simit mulumit.
- Acum vreau eu o promisiune n schimb. Aurora s-a uitat la
el bnuitoare, dar a acceptat. Ce era drept era drept pentru amn
doi. Te vreau n patul meu. Ea a nceput s dea din cap energic, n
semn de refuz. Ai cuvntul meu c nu te voi fora s-mi rspunzi
niciodat i c, pn cnd nu mi vei cere, nu vor mai fi copii, dar
mi doresc pielea ta lng a mea n fiecare dintre OTele ntunecate,
eti o necesitate pentru mine.
228

Spinii D ragostei
- Englezii nu dorm cu soiile lor.
Justin a rs nfundat, cci tia adevrul acelei afirmaii.
- S fiu cstorit cu o spanioloaic m face s m molipsesc
de unele dintre obiceiurile ei nesntoase.
- Eu nu am obiceiuri nesntoase!
O nepase cu adevrat, era aa de uor s-o provoace.
- Spaniolii pijolesc absolut tot ce se m ic i, dac sta nu e
un obicei prost...
Aurora s-a uitat la el i a ntrziat o venicie pn s rspund.
Justin sttea cu sufletul la gur. A continuat s se uite la ea, dar a
rbdat cu stoicism ca un condamnat care urmeaz s scape de
spnzurtoare. n cele din urm, ea a acceptat i Justin a crezut
pentru un moment c o s leine de uurare.

Capitolul
Att ducele, ct i Justin erau uimii vznd amploarea schim
brilor pe care Aurora le fcuse la Redtower i chiar mai uimit a
rmas ducele cnd nora Iui i l-a prezentat pe Ornar Abdel Salm,
arhitectul care venise din Spania ca s execute m agnificele lu
crri. Dup ce au intrat n castel, au urcat pe scrile care duceau
la intrare. Castelul era aprat de un zid nalt de vreo trei metri i
de la u au intrat n incinta nconjurat dc ziduri. Aurora pusese
s fie reparate grajdurile, rezervoarele de ap care puteau fi folo
site i ca magazie de grne i puul.
Rezervase cazarma soldailor pentm grjdari i servitori, vor fi
camerele lor particulare. Cnd Justin a vzut curtea interioar aco
perit de la cea la care se ajungea de pe scar, a rmas fr cu
vinte. Ea i explicase c, din cauza cantitii mari de ploaie din
Anglia, se gndise la un sistem inventat de Ornar ca s evite s fie
curtea mereu ud i astfel s se murdreasc restul dependinelor.
229

A rlette Geneve
Omar i artase scheletul acoperiului fcut din sticl, lucrat la o
densitate mult superioar celei cunoscute pn acum, i lemn.
Lemnul ddea fermitate sticlei, ca s susin toat greutatea ploi
lor toreniale i chiar a uraganelor i grindinii, fr s ia din lumina
pe care Aurora voia s-o pstreze n curte ca s lumineze restul n
cperilor.
Buctriile fuseser refcute complet, ca i cmara. Din curtea
imens, acum acoperit, se ajungea la primul etaj, unde o sufra
gerie mare, ce servea uneori drept sal de audiene, fusese res
taurat cu panouri enorme din lemn de frasin. Ferestrele mari erau
nchise cu geamuri plumbuite n culori calde, care mergeau de la
alb la purpuriu, mpiedicnd ptrunderea ploii, frigului i prafu
lui. Podeaua din pmnt ars din toate ncperile, cu excepia bu
ctriei enorme, fusese nlocuit cu scnduri groase din lemn de
fag rou, dnd senzaia de luminozitate i cldur ncperilor.
Dar Justin a fcut ochii mari de surpriz cnd a vzut dormi
torul principal, complet alb i cu uoare nuane de albastru. Fru
m oasele plante verzi i ddeau o nfiare original. Patul scund
i lat avea o saltea imaculat. Aurora pusese s fie confecionate
perne care acopereau cea mai mare parte a patului. Voaluri trans
parente din mtase alb atrnau din tavan pn n podea, nvluindu-1 de intimitate. A pit spre un col unde nite trepte de
marmur alb duceau la o ncpere inferioar n care se gsea o
piscin dreptunghiular. Camera avea o deschiztur lateral prin
care piscina se golea afar ntr-o mic grdin comunicnd cu
curtea interioar.
Omar a explicat pe scurt c piscina se construise deasupra bu
ctriilor, fiindc emineurile enorme vor menine apa cald iama.
Sistemul de evacuare al piscinei fusese gndit n mod expres de
ctre el, bazat pe grdinile de la Alhambra. Justin nu cunotea Alhambra, nici nu tia unde se afla, dar s-a simit ncntat. Aurora i-a
explicat rbdtoare c Alhambra nseamn castel rou i Justin
a rs de asemnarea dintre Alhambra i Redtower. A admirat ta
vanele nalte lucrate ntr-un stil pe care nu-1 vzuse niciodat. Albe
ca zpada i ncoronate cu nite chenare ingenios lucrate i de un
gust rafinat. Castelul avea un total de cincisprezece dormitoare i
230

Spinii D ragostei
fiecare fusese decorat ntr-un stil diferit, somptuos i variat. Dor
mitorul pe care l rezervase pentru socrul ei fusese decorat n tonuri
aurii i i se spunea Dormitorul ducal. Devlin Charles Penword,
duce de Arun, era realmente emoionat de atenia cu care l onora
nora lui. Covoare mari acopereau majoritatea podelelor i carpete
bogat brodate acopereau pereii salonului enorm. Aurora era cu
adevrat mulumit de rezultat. Un castel vechi i prsit se trans
formase ntr-un conac demn de un rege.
- A i fcut o treab formidabil, Dawn, d-mi voie s te felicit!
Aurora nu se atepta la cuvintele lui Jamie i, cu un zmbet,
i-a mbriat cumnatul cu o afeciune nscut din inim, gest pe
care el l-a acceptat fr replic.
- Cred c l-ai ruinat pe fratele meu.
Ea l-a privit surprins.
- Trebuie s te scot din greeal, dragul meu cumnat. Tot ce
vezi a ieit din banii mei, fratele tu nu a pus nicio lir.
Zmbetul pn la urechi l-a lsat perplex.
- nc ceva, Dawn. Jamie s-a oprit la intrarea marelui salon i
a reinut-o lng el. Nu eu ar trebui s fiu cel care te informeaz
despre asta, dar, dat fiind c fratele meu are de gnd s tac... Au
rora era intrigat i s-a uitat la el cu ochi ntrebtori i n ateptare.
Casey a nscut un bieel. Ea a oftat lung i profund. Poart nu
mele de M iguel, dup tatl lui D iego. Este un bebelu frumos.
Jamie a privit-o o clip. Am crezut c fi-ar plcea s tii.
Aurora a nlat ochii chihlimbarii, l-a privit cu afeciune, a ri
dicat mna i i-a mngiat brbia, s-a ridicat pe vrfuri i i-a dat
un srut abia simit pe obraz.
- Eti cel mai bun cumnat din lume i un mare prieten pentru
mine... mereu i voi fi recunosctoare pentru sprijin i afeciune.
Mulumesc, Jamie, din inim!
Justin nu pierdea niciun amnunt din camaraderia care exista
ntre soia i fratele lui. Nencrederea cretea n el nedorind s-o
evite. Avea nevoie aceeai complicitate pe care o mpreau ei, ca
ca s fie prta la secretele, privirile i zmbetele lui, dar, dei n
cerca, nu ajungea la inima ei, nu-i ngduia i acest dispre l mcina Doar nopile, cnd linitea ntunericului o nvluia ntr-un
231

A rlette Geneve
somn adnc, putea s-o mbrieze i s-o srute att de blnd, nct
ea nici nu-i ddea seama. i stteau mpreun, dar ea rmnea
att de neatins pentru el, nct sentimentele reprimate sfreau
prin a-i cauza un zbucium distrugtor.
Aurora a urcat treptele casei dou cte dou, ntr-o goan ne
bun. Nu avea aer, dei cele dou conace nu erau departe, goana
ntre casa tatlui ei i cea a socrului o lsase istovit. Se lipsise de
caleac nc o dat i tia c ducele o va certa pentru imprudena
ei. Adam, majordomul familiei Penword, i-a deschis ua chiar na
inte s bat ea i a trecut pe lng el ca o furtun. Nu l-a lsat s-o
escorteze pn n bibliotec, nici nu a observat c avea pantofii n
mn, prul ciufulit i obrajii mbujorai din cauza efortului. A
deschis ua brusc, a dat drumul pantofilor care au czut pe podea
cu un zgomot sec i s-a aruncat n braele prietenului ei Manuel.
Acesta a cuprins-o, a ridicat-o i a nvrtit-o n timp ce ea ipa de
bucurie i l smta ntruna pe tot capul, cum fcea de cnd era o
feti.
Au auzit un glas dregndu-se i amndoi i-au ntrerupt brusc
demonstraiile de afeciune. Aurora nu observase c nu erau sin
guri n bibliotec. Justin avea sprncenele att de ncruntate, nct
credea c au s se uneasc cu nasul. Dojana conjugal era asigu
rat i asta a deranjat-o, pentru c n ultima vreme Justin se supra
prea mult pe ea.
Ducele era prea serios. Jamie i zmbea. Din fericire, cineva
credea c nc avea ansa s devin o doamn cum se cuvine.
- m i pare ru, nu voiam s v jignesc cu purtarea mea, dar
sunt attea luni de cnd nu mi-am vzut prietenul, nct pentru un
moment am uitat c nu m aflu din nou la Ronda.
Aurora s-a separat de Manuel. i-a luat pantofii i a ieit pe
u.
Cteva clipe mai trziu, majordomul a deschis ua i a anun
at-o din nou. Ea a intrat cu pai uori i mici, s-a oprit n faa mu
safirului, i-a fcut o uoar plecciune cu capul, i-a ntins mna s
i-o srute, imediat dup aceea s-a ndreptat spre soul ei i, oferindu-i obrazul, l-a lsat s-i dea un srut.
232

Spinii D ragostei
I-a salutat din cap pe socrul i pe cumnatul ei i, ntorcndu-se
iari spre Manuel l-a luat de mn i mai mult l-a trt pe scri
ca s-l duc n camerele bebeluilor, ardea de nerbdare s-i arate
copiii ei.
- Asta-i nemaipomenit, Justin! Trebuie s-i controlezi i s-i
supraveghezi comportamentul. Sunt nedemne de o doamn de
rangul ei aceste demonstraii afectuoase n public i, Dumnezeule
mare!, nu avea pantofii n picioare.
Ducele abia i revenea din uimire i amndoi l-au auzit r
znd pe Jamie cu o veselie autentic. Rsul fratelui su l-a scos
din mini.
- Ce i se pare att de amuzant?
Cu rceala din glasul lui Justin s-ar putea nghea laguna, sa gndit Jamie.
- Dup prerea mea, Dawn este absolut capabil s se poarte
cum este de ateptat din partea unei doamne de rangul i neamul
ei, dar, v rog, lsai-o s respire un pic! Cu ct o controlai mai
mult, cu att va iei la iveal caracterul ei impulsiv.
- i de cnd o cunoti att de bine pe soia mea?
Jamie s-a uitat furios la fratele lui.
- ntrebarea asta nu-i are rostul, Justin, dar sare n ochii tutu
ror celor care nu sunt orbi c este o ncnttoare fat de optspre
zece ani. E plin de via, de energie i voi doi nu-i vedei dect
defectele, dup judecata mea, nu are niciunul, dac vrei s tii.
- N u i-a cerut nimeni prerea!
Justin era furios.
- n locul tu eu n-a sta aici discutnd prerea nedorit a fra
telui meu. A fi sus, cu soia mea, bucurndu-m s-i art pe cei
doi superbi copii dragului ei prieten. Nimic nu m-ar face mai fe
ricit dect s vd invidia oglindindu-se pe faa acestui, cum i zice
Dawn a noastr?, hm, da, franuz neobrzat.
Jamie nc rdea cnd a nchis ua ncperii. Justin a blestemat,
pentru c fratele lui avea dreptate. i petrecea zilele organizndu-i
viaa, controlnd ce fcea i spunea. Dei l deranja profund c i
petrecea zilele n casa tatlui ei sau n Tumul Rou, trebuia s re
cunoasc faptul c pentru o fat de vrsta ei attea norme rigide

A rlette Geneve
trebuiau s par descurajante i i nelegea pn la un anumit
punct escapadele ctre un pic de libertate.
- M ntorc ntr-o clip, tat, poruncete s pregteasc ceaiul
pentru musafirul nostru.
Justin a deschis ua dormitorului gemenilor i i-a gsit stnd pe
covorul mare n faa emineului. Amndoi le vorbeau bebelui
lor, acetia rdeau i gngureau. Ea a ntors capul i a ntins mna
ca s-l pofteasc s se aeze lng ei. A acceptat invitaia fr s
clipeasc.
- Manuel zice c sunt nite copii foarte frumoi.
Justin a simit mndria matern n vorbele ei.
- Nu exist copii mai frumoi n toat Anglia.
i, dac mndria s-ar vinde, el nsui ar fi un brbat i mai
bogat.
- Fetia superb pe care o ii n brae se numete Aurora Maria
i bieelul cu ochi de bandit se numete Rodrigo.
Justin a rs vznd c nevestica lui schimba numele dup cum
poftea.
- Ceea ce vrea de fapt s spun adorabila mea soie este c pe
feti o cheam Mary Dawn Eleanor Penword, iar pe bieel,
Roderick Clayton Penword.
Aurora i-a dat un ghiont, dar el nici n-a clipit.
-A m n d o i seamn cu tine, Aurora. Justin a crezut c france
zul delira, fetia era portretul lui viu, avea pn i ochii de aceeai
culoare. i nu ncape ndoial c ochii acetia aurii sunt ai un
chiului Rodrigo.
Francezul nu va apuca vrsta de treizeci de ani, a prevestit
Justin.
- Nu-1 mai supra pe Justin. Acum cotul l-a luat francezul.
Amndoi au trsturi de la fiecare, fizic seamn cu mine i la ca
racter de asemenea, e de netgduit, dar, sigur, de la tatl lor au...
numele.
Manuel nu a putut s-i rein hohotul de rs i acum a fost ea
cea care a primit un cot de la Justin.
- Glumeam doar, dragule.
Lui Justin i plcea camaraderia pe care o mprteau amndoi
234

Spinii D ragostei
stnd pe covor.
- Roderick are o gropi foarte simpatic.
Degetul arttor al lui Manuel mngia ncontinuu obrazul be
beluului.
- Aceeai pe care o are fratele meu Andrew. Gropia aia va fi
pierzania fetelor, te asigur.
- nc mai negi culoarea prului tu? Fiica ta demonstreaz
contrariul.
Justin era ncntat. Francezul o tachina pe spanioloaica lui i
el nu intervenea n asta.
- Fiica mea are culoarea familiei Velasco, doar c este prea
mic pentru a se putea aprecia varietatea i bogia prului ei cas
taniu.
Justin era gata s-o aplaude pentru cuvintele ei.
-V a fi cea mai periculoas rocat din toate insulele britanice,
a afirmat el.
Aurora i-a privit soul cu un avertisment.
- Rmi la cin, Manuel? Avem multe de vorbit.
- A z i nu, i-am promis unchiului tu c voi rmne la Redtower, i aduc mai multe scrisori de la tata. tii c au afaceri m
preun.
Justin s-a gndit c nc era posibil ca francezul s mplineasc
douzeci i nou de ani, la urma urmei.
- i cnd pleci?
Era tristee n glasul ei.
-Cursurile nu ncep pn miercuri, mai avem sfritul de sp
tmn.
Aurora a rs ncntat. S-l aib cteva zile pe Manuel era ca
i cum ar fi avut o nghiitur de Spania i ea era att de nsetat,
nct avea de gnd s-o bea pn la fund.

235

A rlette Geneve

Capitolul 23
Rodrigo o auzea pe nepoata lui certndu-se cu ducele i i-a
scpat un oftat de resemnare. Va trebui s aib o discuie cu ea.
S-a uitat la avocatul care l nsoea stnd n marele birou de la
Crimson Hill i l-a vzut speriat c se afla n faa unei situaii stn
jenitoare. I-a zmbit amabil ca s-i relaxeze muchii ncordai de
ateptare. A ntors capul ctre Justin, ncercnd s-i scruteze chi
pul, dar el rmnea impasibil i tcut. Ochii reci nu lsau s se n
trevad nimic.
Ua s-a deschis deodat i Aurora s-a uitat la cei trei brbai
care o ateptau tcui. Era nfierbntat, mai ifiulte uvie i sc
paser din fileul care i inea prul i Justin a observat fascinat c
era tot mai frumoas cu fiecare zi care trecea.
- Ducele mai triete?
Rodrigo nu i-a putut reine zmbetul auzind ntrebarea lui Jus
tin. Altdat el trebuia s se bat cu o tnr prea focoas, acum
i dduse tacheta nepotului su prin alian i nu l invidia deloc.
Aurora i-a privit soul mijind ochii. Fusese o ntrebare stu
pid, nu merita un rspuns. Cei trei brbai s-au ridicat cnd ea a
ajuns la ei, apoi s-a aezat n singurul fotoliu rmas liber.
- Iertai-mi ntrzierea, domnule Patterson, am avut o pro
blem de natur domestic, dar din fericire s-a rezolvat.
Harold Patterson i-a privit clienta i i-a zmbit uor.
- Ce s-a ntmplat de data asta, pacoste mic?
Aurora i-a privit unchiul cu adoraie i i-a zmbit cu candoare.
- Harry, buctarul nostru amenin c prsete casa dac
Luisa nu pleac imediat de pe ceea ce el consider domeniul lui.
Dar nu a fost nevoie s plece, l-am concediat eu.

Spinii D ragostei
Aurora i-a artat dinii albi i regulai ntr-un zmbet larg. Justin nelegea acum suprarea tatlui su. Harry era la ei de dou
zeci de ani. Va trebui s vorbeasc despre asta cu Aurora i s
ncerce s-o fac s se rzgndeasc.
- Tatl meu l apreciaz cu adevrat pe Harry, cred c nu va fi
uor s-l concediezi.
Aurora s-a uitat la Justin cu un zmbet de ameninare. Casa
era domeniul ei exclusiv i nu avea de gnd s ngduie ca un bu
ctar orgolios s pun asta la ndoial.
- A sosit tatl meu?
ntrebarea i-a adresat-o unchiului ei.
- M tem c este nc la Londra, cu Eulalia i bunica ta.
Aurora a oftat cu tristee.
- Trebuie s am o discuie lung cu ei.
- Lady Penword, fratele dumneavoastr Cristopher m-a anun
at c dorii s m vedei ca s v dau un raport despre propriet
ile dumneavoastr i totalul banilor lichizi.
Aurora a confirmat dnd din cap.
- Dar aceast conversaie trebuia s-o avem n particular.
Avocatul a fcut ochii mari.
- Dar ar fi ceva neobinuit. Soul dumneavoastr va vrea s
tie Ia ct se ridic totalul averii dumneavoastr.
- Asta a fi putut s-i spun eu, i-a rspuns cu rigiditate, dar
dac tot suntem aici, nu v voi face s mai pierdei timpul, aa c
ncepei.
Avocatul a fcut o list cu proprietile care erau deja pe nu
mele ei. Niciodat n-ar fi crezut c o femeie poate s posede at
tea. Pe lng Redtower, avea o carier de piatr, un conac arendat
n comitatul Cornwall i o cas veche n Scoia. Totalul averii ei
n bani se ridica la cincizeci de mii de lire sterline. Aurora era stu
pefiat, era o femeie bogat.
- i, dac punem la socoteal dota pe care tatl dumneavoas
tr v-a destinat-o i pe care soul dumneavoastr nu a reclamat-o
nc, totalul ajunge la...
Ea nu l-a lsat s termine.
- Ce parte din proprietile mele va rmne n minile mele?

A rlette Geneve
Aurora a pus ntrebarea fr s clipeasc.
- n cazul decesului dumneavoastr, Redtower va trece direct
fiicei dumneavoastr, soul dumneavoastr nu poate s-l mote
neasc, nici s-l vnd.
- i dac motenitoarea ar muri fr urmai, ce s-ar ntmpla
cu tumul?
- Este o proprietate care trece doar de la mam la fiic sau de
la fiu la nepoat.
Aurora s-a gndit un moment la aceste cuvinte.
- i dac ni s-ar ntmpla ceva mie i copiilor mei?
Justin nu tia unde voia ea s ajung.
- Proprietatea s-ar ntoarce din nou la familia Beresford, cum
s-a ntmplat de mai bine de dou secole.
Aurora a meditat profund la vorbele avocatului.
- Pot s-i las fiicei mele jumtate din bani i alt proprietate?
Avocatul a negat dnd din cap.
- Soul dumneavoastr este cel care dispune de bani i de res
tul proprietilor, dar, dac ajungei la un acord, s-ar putea ntocmi
un document i s-ar putea face efectiv trecerea proprietii.
- S vedem dac am neles... Sunt o fem eie bogat, dar nu pot
s dispun de banii mei fr consimmntul i bunvoina soului
meu.
- Este o form de protejare a motenitoarelor.
- Ha! a spus Aurora. Este o form de control i de asigurare c
nicio fem eie nu poate s se bucure de motenirea ei fr s fie
controlat de ctre un brbat.
Rodrigo a tuit. Nepoata lui tot nu-i putea stpni limba, ori
ct de adevrate ar fi fost vorbele ei.
Ea se simea neputincioas. Avea muli bani, dar continua s
nu-i poat controla. A oftat din nou, cel puin fiica ei va poseda
Tumul Rou i dota pe care i-o va da tatl ei.
- Justin, ai de gnd s reclami dota mea?
Rodrigo l-a privit curios s-i aud rspunsul.
- Am de gnd s dau cele cincizeci de mii de lire pentru dota
lui Mary Dawn, plus alte cincizeci de mii pe care le voi pune dirt
buzunarul meu.
238

Spinii D ragostei
Aurora a fcut ochii mari, cu adevrat panicat. Totalul dotei
fiicei ei se va ridica la o sut de mii de lire, era o sum prea mare.
Vntorii de zestre vor face coad la ua casei ei i se i vedea cu
o mtur n mn ncercnd, iar succes, s-i alunge. Continua s
fac planuri, dac o promiteau pe Mary Dawn motenitorului Vilchez, fiica ei va fi protejat de un socru integru i, dup cum l cu
notea pe Diego, l va educa pe fiul lui n spiritul acelorai valori
de curaj i onoare care o captivaser att de mult pe ea. Va trebui
s vorbeasc despre asta cu Justin. O alian cu familia Vilchez
era tot ce-i dorea mai mult. S-au desprit de avocat i toi trei au
rmas tcui n birou, dar ea nu putea s se mai abin.
- A r trebui s-o logodim pe Maria cu Miguel. Familia V ilchez
este una dintre cele mai bune familii din Spania.
Justin a refuzat dnd din cap i s-a uitat la ea att de intens,
nct a facut-o s se simt stnjenit.
- Nu doresc s vorbesc despre asta, nu n acest moment.
Justin s-a uitat cu bgare de seam la Rodrigo.
- Unchiule, i eu te iubesc!
Erau cuvintele care artau c unchiul ei nu o ajuta pstrnd t
cerea.
-U n ch iu l tu nu are de ce s se pronune n aceast chestiune.
Rodrigo l-a privit cu ochi de oel pe nepotul lui prin alian.
- Poate c ai dreptate, biete, dar am de gnd s te supraveghez
foarte ndeaproape i m voi asigura c nu-mi logodeti nepoata
cu un englez. Justin i-a dres glasul nervos. n caz c nu ai obser
vat, a continuat cu ton marial, va fi fiica unui duce, nepoat de
marchiz i de conte spaniol, va putea s-i pun coroan dac aa
dorete.
Aurora ar fi vrut s-l aplaude furtunos pe unchiul ei, nici ea
nu s-ar fi exprimat mai bine.
- Asta vreau s nelegi, aproape a blbit nervoas. Cea mai
sincer dorin a mea este ca Maria s aleag coroana pe care do
rete s-o poarte.
- In Anglia cstoriile se stabilesc din leagn i a ei e deja
aranjat, a explicat Justin.
Rodrigo a nceput s ofteze suprat.
239

A rlette Geneve
- i cine este norocosul?
ntrebarea era tendenioas, iar Justin a simit asta.
- Ian, fiul vrului meu Brandon.
Justin voia s ncheie discuia care devenea tot mai ncordat.
- Biete, atunci va trebui s m omori, pentru c numai aa
vei putea s-o mrii cu un scoian.
Rodrigo a considerat ncheiat ntlnirea. S-a ridicat ndure
rat, a srutat-o pe cretetul capului pe nepoata lui, i-a zmbit dr
gstos i a plecat lsndu-i singuri.
Aurora s-a uitat la soul ei englez, avea de gnd s-i aminteasc
promisiunea pe care i-o sm ulsese cnd ea fusese de acord s
doarm n fiecare noapte cu el.
- mi promisesei!...
Nu a lsat-o s termine.
- i-am promis c voi lsa ca fiica noastr s aleag atunci
cnd va veni momentul, dar de unde tii c nu l va alege pe Ian
la momentul respectiv?
Ea nu putea s-i rspund, pentru c nu ghicea viitorul.
- A r e doar trei luni, nu am de gnd s mai vorbesc despre asta,
dar ai cuvntul meu c i voi aminti n fiecare zi promisiunea pe
care mi-ai facut-o.
Ea s-a ridicat suprat, dar Justin a fost mai rapid. A reuit
s-o prind nainte ca ea s ajung n pragul uii i, ntorcnd-o
spre el, a nfruntat-o.
- N-am terminat nc. Trebuie s renuni la obiceiul sta de a
m lsa cu vorba neterminat.
- Gura dumitale rostete numai prostii, pe lng faptul c eti
cel mai ncpnat i iraional brbat pe care l-am cunoscut n
viaa mea.
Justin se supra n chip periculos.
- Iar tu eti cea mai impulsiv, cuteztoare i neruinat din
tre toate femeile pe care le-am cunoscut.
Aurora a lsat s-i cad braele neajutorat.
- Aici nu-i vorba despre defecte, nu-i aa? E din cauz c am
sugerat o alian cu casa Vilchez.
Justin era ngrozit de perspicacitatea ei. l voia pe Diego ct
240

__________________________________Spinii

D ragostei

mai departe de spanioloaica Iui i o alian cu el nsemna s-l lase


s intre pentru totdeauna n vieile lor.
-T reb u ie s-l uii pe Diego.
Ea a nghiit cu greu.
- Mai degrab renun s respir!
Fusese o lovitur sub centur, dar ea depise linia de sigu
ran cu o neruinare absolut.
- Este un brbat cstorit i fericitul tat al unui copil.
Aurora a crezut pentru o clip c discuia aceea nu avea loc,
nici neobrzarea i ngmfarea lui.
-V e s te pe care nu erai dispus s mi-o dai, aa e?
El o prinsese de mn i o mpiedica s plece. Pierduse capa
citatea de a raiona i gndi. O dorea prea mult ca s-o lase. i sim
ea sngele fierbnd n vene i nc o dat a pierdut btlia nainte
de a ncepe. Srutul a luat-o prin surprindere i ar fi czut dac el
nu ar fi inut-o. A ncercat furioas s se elibereze, dar nu a reu
it. O ra spre canapea. Justin a aprofundat srutul, dorea s-o pe
depseasc pentru toate nopile de veghe pe care le ndurase de
cnd o cunoscuse. A reuit s-o trnteasc pe canapea, nu fr efort,
i s-a lsat s cad peste ea ca s-o supun. Chiar dac nu i ntor
cea srutul, nu i se opunea i asta l-a aat mai mult dect orice
drog.
- M nnebuneti de dorin!
Cu un mormit rguit a pus stpnire pe gura ei. Nu i-a dat
drumul, a devorat-o cu o poft nscut din disperare. Aurora a n
ceput s se zbat, dar el nu-i ddea drumul. Pusese unul dintre pi
cioarele lui musculoase ntre ale ei ca s-o imobilizeze i i prinsese
minile deasupra capului. O devora cu gura, iar cu mna stng a
nceput un atac la simurile ei care o paraliza. Ea dorea ca intrarea
ducelui sau a cumnatului ei s opreasc avansurile lui Justin, dar
cum gura i era prizonier nu putea s-l avertizeze s ua nu era n
chis. I-a mucat limba cu putere i el a scos ncet un blestem.
- Ua e deschis!
Era scandalizat, plin de furie.
- Singura u pe care o vreau deschis acum este cea a gurii
talc.

241

A rlette Geneve __________________________________


Ea s-a gndit c era nebun de legat i c avea s-o trasc i pe
ea n nebunia lui. De cte ori ncerca s scape, ncepea s-o srute
mai profund i, cu o ultim ncercare de a-i prinde limba, Justin
nu s-a mai gndit la ua deschis.
Aurora s-a ntlnit cu socrul ei chiar cnd ieea din bibliotec.
Devlin s-a uitat la ea cu bgare de seam i a observat ngrozit c
era complet ciufulit. Avea rochia ifonat i o privire ucigtoare
n frumoii ei ochi aurii. Ea l-a privit furioas. Simea o furie vie,
arztoare. Dorea s se descarce pe cineva, dar i-a nghiit po
melnicul de insulte, pentru c socrul ei nu era vinovat. Totui,
nainte de a pleca mai departe, l-a nfruntat mnioas.
- Englezii i pisicile, animale ingrate!
Devlin nu-i nelegea izbucnirea, dei pricepuse proverbul spa
niol. Ea i-a vzut de drum cu o grab care l-a lsat nedumerit. A
nchis ua pe care nora lui o lsase larg deschis.
- Soia ta e chiar suprat.
Devlin s-a uitat la zmbetul relaxat al fiului su. Sttea pe fo
toliul enorm cu picioarele suite pe biroul mare din lemn de caoba,
cu minile ncruciate la ceafa i o expresie satisfcut pe chip.
- Soia mea mi va servi creierii la cin, dar pn atunci am de
gnd s m bucur din plin de statutul meu marital, un statut care
m ncnt.
Ducele tot nu nelegea nimic.
- Trebuie s vorbeti imediat cu ea. L-a concediat pe Harry i
eu n-am putut s-o opresc.
Vocea ducelui a sunat ntristat.
- Voi vorbi cu Harry despre asta, nu trebuie s-i faci griji, tat.
Vorbele lui Justin au reuit s-l liniteasc, Harry nu va prsi
Crimson Hill.
Terminase de mpachetat lucrurile, va profita de absena lui
Justin ca s plece de la conac. Emoiile ei erau un haos, senti
mentele trite voiau s irup i lupta o lsa extenuat. Se simea
trdat. Avusese ncredere n el i nu respectase acordul. Casa era
goal. A cobort cu grij scrile purtndu-i una dintre comori.
242

Spinii D ragostei
Elena o ducea pe cealalt. Trsura ducal enorm era nesat cu
lucrurile bebeluilor i ea trebuise s lase o parte dintre ale ei n
camere. Va trimite mai trziu dup ele. Drumul ctre Redtower a
fost destul de lent, dar absena unchiului ei i-a uurat mult lucru
rile. S-a instalat imediat n castel. Cum dormitorul principal era
cel mai mare, a pus ptuurile copiilor pe o parte a patului imens.
A umplut dulapul uria cu hainele ei i ale copiilor. Elena i doica
au ocupat camera care fusese destinat fam iliei ei paterne. tia c
unchiul ei o s se supere pe ea, dar nu i-a psat, luase o hotrre
i avea s fie consecvent. S-a uitat la chipurile copiilor, care dor
meau, i a cuprins-o o senzaie de pace. Nu va pleca din Anglia,
dar avea nevoie s pun distan ntre ea i Justin.
Justin se simea ca nou. Clritul l istovise, dar meritase os
teneala. L-a lsat pe Diavol la grajduri dup ce l-a eslat i s-a dus
n camerele lui s se mbieze nainte de ritualul ntlnirii cu co
piii. Doar ce a intrat n vestibul i majordomul l-a informat cu
mare ntristare c lady Penword plecase foarte repede i agitat.
Justin a rmas cu gura cscat din cauza surprizei i a urcat trep
tele scrii imperiale dou cte dou. ncperile soiei lui erau
goale, ca i cele ale copiilor i un frig ngheat i negru a nceput
s i se nasc n piept. tia unde plecase i nu a mai ateptat niciun
minut n plus. A cobort din nou scrile att de repede, c lui
Adani i-a fost team c o s cad i o s-i rup gtul. A neuat
iari calul i a ieit din grajduri ca urmrit de diavol. I-au trebuit
aproape treizeci de minute ca s ajung la Redtower. A descle
cat fr ceremonie i a intrat n castel cu o for care anuna o n
fruntare a voinelor.
Ea l atepta n salonul mare, n picioare lng emineu. Cu
capul sus i o siguran de sine care l-a fcut pe Justin s se n
doiasc, o clip doar. S-a apropiat cu pas ferm i hotrt, cu fl
cile att de strnse, nct gura i se redusese la o linie dur i aspr.
- Strnge-i lucrurile imediat!
Vocea lui a speriat-o.
- Nu am de gnd s triesc cu o persoan lipsit de onoare i
cuvnt.
243

A rlette Geneve
El se atepta la aa ceva.
- tiu c-i datorez o scuz.
Ochii lui preau negri din cauza intensitii cu care o privea.
- Una?! Nu exist numere ca s le socotesc!
Ea abia vorbea.
- N - o s - m i iei copiii!
- Vei putea s-i vezi zilnic, dac doreti.
- Am fost foarte dur cu tine.
Privirea ei sever l-a fulgerat.
- Capacitatea mea de nelegere are o limit, limit pe care ai
depit-o dup cheful i voina dumitale, dar gata, lord Penword.
- Nu voi ngdui s m prseti!
Brbia lui nlat i reflecta orgoliul i ea a oftat obosit.
- Hotrrea mea e luat.
Justin a privit-o un moment lung, ncercnd s descopere o
bre pe unde s intre cu puterea lui de convingere, dar negsind
niciuna s-a hotrt s intre cu fora.
-C o p iii vin cu mine!
Ameninarea nu a clintit-o.
- Putem s rezolvm asta ntr-un mod civilizat sau ne vom an
gaja ntr-un rzboi care nu va face dect s nefericeasc doi ne
vinovai.
El a vzut c ei nu-i era deloc fric de el i a dorit-o i mai
mult.
- Te vreau n casa mea, n patul meu, n fiecare zi, nu poi s
negociezi altceva.
- A i fcut o promisiune pe care ai nclcat-o, fr s te gndeti
mcar o secund. Atta inconstan i volubilitate m fac s m
simt nesigur.
- M faci s te doresc n fiecare secund din viaa mea. Nu pot
s-mi in minile departe de tine, nu nelegi?
Aurora a ridicat braele iritat i s-a deprtat bmsc de el.
-A v e a m nevoie doar de timp i asta o s am ncepnd chiar de
acum.
- Vrei s m pedepseti?
Ea s-a ntors surprins i plin de o mnie slbatic.
244

Spinii D ragostei
- Bravo i iar bravo! a aplaudat coleric. Eu m-am forat pe
mine nsmi, m-am smuls fr o explicaie din casa tatlui meu,
am minit, am batjocorit i mi-am manipulat em oiile dup poft.
Am nelat, hruit i sedus logodnicul alteia. S mai continui?
Justin a simit o ruine absolut. Ea a lsat s-i cad minile
obosit.
- nainte nu doream aceast cstorie, dar m gndesc la copii
i doar pentru bunstarea lor doresc s dau o ans acestei leg
turi.
Justin i simea renscnd speranele cu fiecare cuvnt al ei.
- Poi s rmi n Tumul Rou, vei ocupa camera ducal, aa
nu vei fi desprit de copii, dar eu voi hotr cnd, cum i unde do
resc s m tvlesc cu dumneata.
Justin voia s rd de sinceritatea vorbelor ei, dar i-a stpnit
cu un mare efort impulsul.
- ntoarce-te la Crimson Hill.
Ea a refuzat cu o micare a capului i l-a privit cu un zmbet
strlucitor. Justin a ncercat s-i revin din ameeala care l-a cu
prins cnd ea i-a oferit acel zmbet, a simit cum hotrrea i sl
bete complet.
- Calci pe pmnt hispano-englez. Aici, pe terenul meu, voi
putea s-i opresc atacurile dup voia mea. Justin a zmbit cu gura
pn la urechi. Suprarea dispruse complet. De ce zmbeti aa
de mulumit? l-a ntrebat burzuluit.
-Pentru c vei ncerca s-mi opreti atacurile, dar nu vei reui.
- i de ce se reduce totul la acelai lucru, s te bagi ntre pi
cioarele mele?
- Pentru c sunt un brbat sntos i cu apetit mare, iar tu, fru
moas spanioloaic, eti o mbuctur delicioas.
Aceste vorbe au deranjat-o mult i nu a putut s-i nghit re
plica.
- Ar trebui s se team cotletele de venirea mea?
Justin a continuat:
- A i cei mai frumoi sni pc care i-am vzut n viaa mea. Ai
un ,und adorabil i pistruii ia de pe nas m nnebunesc. Ea nce
puse sa devin serioas. i pentru c sunt iremediabil ndrgostit
245

A rlette Geneve________________________________ __
de tine. M dor oasele din cauza nevoii de a te mbria. Mrun
taiele mi se fac nod cnd ochii ti se uit la un alt brbat n afar
de mine... i...
-A ju n g e, ajunge!
El o nghesuise n perete, de care i rezemase amndou mi
nile, i ea a rmas prins acolo.
- Voi reui s te fac s m iubeti chiar de-ar fi ultimul lucru
pe care-1 fac n viaa asta!
Ea i-a nbuit o exclamaie.
- Trebuie s curei portocala nainte s-o mnnci.
Justin a rmas perplex, pentru c nu vedea legtura.
- Ceea ce ncearc nepoata mea s spun cu aceste enigma
tice cuvinte este c forarea lucrurilor nu duce ntotdeauna la ceea
ce dorim.
Amndoi s-au uitat la Rodrigo fr s clipeasc. Nu-1 auziser
intrnd.
- Unchiule, sper s nu te surprind vizita noastr. Am hotrt
s ne acordm cteva zile pentru meditaie i odihn. Sufletele
noastre au nevoie s-i analizeze prioritile.
Halal discurs i servise unchiului ei.
- Nu vei putea scpa mereu de responsabilitile tale.
Rodrigo s-a uitat sever la nepoata lui.
- i eu te iubesc!
Sarcasmul l-a fcut pe Rodrigo s rd iar, i Justin se uita
cnd la unul, cnd la altul cu ndoial i surprindere.
- Att de ru e s intri n patul lui?
Ea a roit pn la rdcina prului. Aadar, unchiul ei auzise
discuia.
- Nu c plin de scorpioni furioi, dac asta i nchipui.
- i ce crezi tu c m i nchipui?
Nu i ddea rgaz i Justin a crezut pentru o clip c unchiul
ei l ajuta, imposibil, dar adevrat.
-A c u m ai responsabiliti, pe copiii i soul tu. F pace i n
cheie un acord cu el, va fi cel mai bine pentru toi.
246

Spinii D ragostei
Rodrigo a mbriat-o cu atta for, nct ea a simit un calm
i o uurare scldndu-i sufletul, era ca i cum s-ar fi cufundat n
ulei balsamic.
Justin se simea tulburat, nc i venea greu s aprecieze afec
iunea pe care spaniolii i-o artau n public, dar a dorit cu o in
tensitate copleitoare ca tatl lui, ducele, s-l fi mbriat i
consolat cnd, copil fiind, avea nevoie. S fie ntiul nscut al
unui ducat fusese foarte greu i uneori plnsese din lipsa afeciu
nii pe care o vedea n fiecare gest i n fiecare cuvnt pe care acest
brbat i le oferea nepoatei lui.
- Vom rmne cteva zile cu tine. Apoi ne vom ntoarce la
Crimson Hill.
Justin a simit c lein de uurare. i era dator acestui brbat
admirabil.
Chiar n seara aceea, Aurora a stat mult de vorb cu unchiul ei,
cum fceau cnd se aflau n Spania, amndoi n buctria ampl,
bnd o enorm ceac de ciocolat cald. Rodrigo i-a dat sfaturi
valoroase, pe care Aurora le-a asimilat unul cte unul. Ea i-a vor
bit despre nefericirea ei cu privire la ultimele evenimente. Ro
drigo a consolat-o din nou, pentru c tia ce schimbri profunde
se petrecuser n scurta ei via. A ncurajat-o i a sfatuit-o cum
fcea de cte ori o ncoleau ndoiala i confuzia. A tiut s-o fac
s vad partea plin a paharului i, chiar dac ea mereu vedea par
tea neplcut a situaiei, a reuit s-i dea noi sperane. I-a amintit
de marca deosebire ntre spanioli i englezi, dar cu bunvoin se
puteau ocoli obstacolele i depi greutile. Aurora a ascultat cu
atenie sfaturile pe care i le-a dat Rodrigo, dar mai ales confirma
rea c i va fi mereu alturi, iubind-o i respectndu-i orice hot
rre ar lua, orict de greit ar fi.
A oftat mult mai linitit i s-a pregtit s-i reia viaa de fe
meie mritat cu o nou perspectiv, energie i hotrre.

A rlette Geneve

Capitolul 24
Justin i voia trupul. Ea ar putea s negocieze cu el. A rs de
propria stupiditate. Era o doamn, nu o trfa vulgar, dei trebuia
s recunoasc faptul c femeile uoare dispuneau de viaa lor dup
plac. i alegeau brbaii, casele, prieteniile. Ar putea s se pun
pe plns dac se gndea. ncepuse s evalueze avantajele i deza
vantajele cstoriei. Avea un so englez, doi copii nscui n An
glia, un tat englez i trei frai englezi. Balana era foarte nclinat.
Nu se vedea peste cincizeci de ani. Unchiul se va ntoarce n Spa
nia. Izolarea lui voluntar se va termina cndva. Bunica ei hot
rse s rmn pentru tot restul zilelor n Frana, odinioar ar
inamic, aa c opiunile ei erau limitate. Dac ar analiza la rece
situaia ei, ar deveni nebun de legat. Soul ei era un brbat foarte
chipe, adevrat, i prea focos, tvlelile constante din ultimele
dou sptmni stteau drept dovad. Dar ea nu-1 iubea i cel mai
devastator fapt era c nu tia dac va putea s i-l scoat pe Diego
din inim. O luaser pe drumuri opuse, dar continuau s fe unii
prin nrudire. Ironia era nspimnttoare. Nu i era so, ci vr prin
alian i i venea s urle de frustrare n faa situaiei comice.
D ucele i critica ntruna purtrile. Jamie plecase la Londra, iar
prietenul care o asculta nu era aici ca s-o consoleze. Fraii si ple
caser i ei, ncepuse deja sezonul monden i sute de tinere vor ngroa piaa matrimonial spre bucuria libertinilor i a crailor.
A nceput s loveasc i mai tare pmntul cu sapa. ncerca s
planteze nite mucate n colul cel mai ndeprtat al serei. O ser
frumoas i mare, plin cu cele mai exotice flori pe care le v
zuse n viaa ei. Mama sa, care fusese expert n grdinrit, ar fi
fost extaziat dac ar fi vzut atta frumusee i ea voia s-o
248

Spinii D ragostei
ntreac, dar, judecnd dup rezultat, singurul lucru la care folo
sea era s-i nfierbnte sngele unui englez arogant.
Continua s bombne n sinea ei. Picturi de sudoare i alune
cau ntre sni i prul i scpase ntr-o ncurctur imposibil de
ordonat, iar asta i-a dat curaj. i-a amintit de libertatea de m i
care pe care o avea n Mlaga ei drag i, fr s se gndeasc niciun moment, a nceput s-i dea jos hainele inutile care o
deranjau, ca s lase doar camizolul i fusta. Eliberat de toate jupoanele i de corset se simea de minune, proaspt i, cel mai
important, ea nsi. S-a desclat, i-a dat jos ciorapii i imediat
a nceput s sar pe pmntul rvit, afmdndu-i degetele de la
picioare n el. A rs cu ncntare, ca atunci cnd era feti.
- Spanioloaica mea frumoas cu ochi de pisic vagaboand!
Aurora s-a ntors imediat. Nu-1 auzise pe D iego intrnd i o
senzaie de tulburare a pus stpnire pe ea. L-a privit nsetat. Era
un pcat s fie att de chipe i o urm de revolt i s-a aprins n
venele calde, de parc ar fi fost praf de puc pe pmnt uscat.
- M bucur foarte mult s te vd, i-a rspuns.
Amndoi se priveau cu nesa, niciunul nu s-a micat.
- Eti att de inim oas c doare s te vd.
Diego vorbea optit. Aurora s-a uitat la el cu atta intensitate,
nct disperarea lui a crescut pn aproape de nebunie.
- Eti fericit, Jahiv?
Punnd ntrebarea, s-a apropiat un pas i ea l-a privit cu o du
rere profund.
- Fericirea mea depindea de tine i i-ai ntors spatele dintr-o
onoare prost neleas.
Diego a simit toat greutatea vinii cznd pc umerii lui.
- Dac mcar mi-ai fi spus ce se petrecea.
Ea s-a nfiorat mhnit.
-A cu m e trziu pentru lamentri i mai ales pentru remedieri.
El a continuat s-o priveasc lacom. Ochii i-au alunecat pc tru
pul ei abia acoperit cu camizolul i fusta. I-a amintit de fetia care
alerga i se juca aidoma unei ignci, descul i ciufulit, doar c
acum era o femeie n toat puterea cuvntului. Sudoarea fcea ca
pan/a fin a cam izolului s i se lipeasc de sni, eliberai din

A rlette Geneve
corset i el a crezut c moare de ct i era de necesar i, acum, n
deprtat.
- Mi-ar plcea s fii naa fiului meu.
Aurorei i s-a schimonosit chipul din cauza emoiei produse de
cuvintele lui.
- Nu m mulumesc s fiu naa! tii!
Ochii i s-au necat n lacrimi, pe care abia i le reinea.
- Copiii ti ar purta num ele meu... ar fi ai mei, dac mcar
mi-ai fi spus...
Ea a ridicat o mn ca s-l fac s tac. Vorbele i se nfigeau
n inim ca nite pumnale ascuite. Cum aflase el de problemele
ei cu Justin? Nu tia, dar era trziu ca s-i asculte vorbele.
- n fiecare diminea de atunci m trezesc cu sufletul sfiat.
Agonia pe care o ndur abia m las s respir i durerea respinge
rii tale m rnete ca lama unui cuit otrvit.
- N u te-am respins niciodat, ochi de pisic. Onoarea m-a m
piedicat s te iau fr binecuvntarea familiei tale i m-a dus n
sclavia altui pat pe care nu pot i nu doresc s-l mpart.
- Blestemat fecunditate spaniol! a exclamat Aurora printre
dini i D iego a ridicat din umeri nenelegnd la ce se referea.
Ne-ai condamnat pe amndoi s mprim paturi nedorite i ni
ciodat nu te voi ierta pentru asta. Niciodat!
D iego a fcut un pas napoi, ocat de intensitatea vorbelor ei.
- De ce nu mi-ai spus? Eu te-a fi protejat.
Tcea din nou cu ncpnare, dar nu a durat mult.
- Cursa era pregtit, n-ai putut s te ajui nici pe tine nsui,
i-a reproat.
D iego a privit-o lung. ncet, i-a nfurat pe degete cteva
bucle ale ei, pe care le-a luat i le-a srutat cu o duioie aproape
cereasc. Aurora nu s-a micat, a continuat s priveasc acel chip
pe care l iubea de copil i atunci singurtatea nestvilit a cu
prins-o. Nu s-a gndit la ce fcea, dar deodat s-a aruncat n bra
ele lui sigure. Gura ei a cerut-o pe a lui i n cteva clipe au uitat
de tot i de toi. Niciunul dintre ei nu a auzit paii, doar exclama
ia puternic i njurtura care i-a fcut s se desprind imediat, el
gfind, ea roie ca focul. Aurora s-a uitat la Justin i a vzut cu
250

Spinii D ragostei
groaz c era stpnit de furie. Fr s se gndeasc la consecine,
s-a interpus ntre cei doi rivali, ncercnd ca niciunul s nu se
omoare chiar acolo. D iego tcea. Justin respira cu greu i o privea
de parc ar fi fost diavolul nsui ieit din infern. Ochii lui pri
veau uimii sem igoliciunea ei, buzele umflate de srutrile spa
niolului i furia l-a orbit nelsndu-1 s gndeasc.
- tiam de promiscuitatea spanioleasc, dar pn acum nu-mi
ddusem seama.
Diego a fcut un pas amenintor nainte, dar Aurora l-a oprit.
Justin era orbit de gelozie i nu-i msura cuvintele.
- tiai c asta se putea ntmpla, nu e cazul s te miri.
Vorbele ei erau reci ca gheaa i Justin i-a strns minile n bu
zunarele pantalonilor ca s nu i le nfig n gt.
- Eti o cea! a izbucnit el.
Aproape nu putea s se uite la ea, simea dorina s-o strng de
gt.
- Dar o cea ndrgostit de alt cine! i-a scuipat ea cuvin
tele.
Justin credea c are s se nece din cauza vorbelor ei, dar n-a
fcut niciun pas. L-a privit cu ur pe spaniol i a vzut consternat
c ea se interpune ntre ei. A oftat profund, s-a ntors i a plecat,
lsndu-i neputincioi i confuzi.
- Ar fi trebuit s-i dau o explicaie, a spus Diego.
Aurora i-a nfipt ochii aurii asupra lui i a crezut pentru o
clip c-i pierde capul.
- Ce era s-i explici? C plantam varz? Diego a simit o ru
ine copleitoare. Rspunde-mi la o ntrebare, Diego: Dac nu
ne-ar fi ntrerupt Justin, ai fi fcut dragoste cu mine? D iego nu
i-a rspuns, a fcut doar un uor gest cu capul, pe care ea l-a n
eles imediat. i atunci, ce mai atepi?
Nodul pe care l simea n gt se fcea tot mai mare i mai
marc.
- Prezena soului tu m-a fcut s-mi amintesc nite jurminte
i, dac te-a fi fcut a mea, m-ai fi urt pn la urm din cauza
lipsei mele de respect i de integritate.
- Dar cu vreau s faci dragoste cu mine!... Vreau s tiu ce

251

A rlette Geneve
simi cnd eti cu cel pe care-l iubeti. D iego a refuzat dnd din
cap. M condamni la ignoran venic.
Aurora l-a privit ntristat, cu dorin i cu un licr de dispe
rare n ochii chihlimbarii. D iego ezita ntre ce era corect i ce
dorea inima lui i, deodat, un bebelu cu pr ntunecat i ochi
verzi l-a fcut s se hotrasc. A luat mna Aurorei i a srutat-o
suav i cald. Ea a crezut c avea s moar acolo fiindc tia ce n
semna srutul acela pentru ea i restul vieii ei.
- Blestemai s fii, tu i onoarea ta, nc o dat!
Dar D iego abia a auzit cuvintele, pentru c pornise spre u
i, fr s se uite napoi, a ieit lsnd-o ntr-un abis.
Justin o privea n baie, fr ca ea s-i dea seama c era ob
servat. Pulsul a nceput s i se accelereze i o durere ntre pi
cioare l-a anunat de ct nevoie avea de trupul ei. Dorea s-o
urasc, dar nu putea, nu cnd tia c ea mereu fusese sincer cu
el i sentimentele ei. Durea prea mult s-o iubeasc i s nu se
simt stpnul afeciunii ei.
Luase o hotrre i nimic nu-1 va face s se rzgndeasc. Avea
de gnd s-o pedepseasc cu ce iubea mai mult i i dduse el i
numai el. Gura i s-a curbat ntr-un rictus amar i a hotrt s-i n
ceap pedeapsa imediat.
Aurora se tergea i nu a observat prezena lui Justin pn cnd
a fost prea trziu. L-a privit fr team, tiind c el dorea s
tearg toate pcatele din lume. Avea inima uscat din cauza res
pingerii lui Diego i singura persoan pe care o avea la ndemn
ca s-i calmeze furia era arogantul ei so englez.
- Cndva va trebui s nu m mai spionezi!
El nu a rspuns, pur i simplu s-a aruncat pe ea i, fr mena
jamente, i-a smuls prosopul. S-a uitat lasciv la trupul nc umed
i, fr nicio vorb, a ridicat-o n brae i a dus-o pn la pat. Era
furios!
Srutrile pe care i le ddea erau dure i ea i le-a napoiat cu
aceeai intensitate. O frenezie nemsurat a pus stpnire pe ea i
Aurora a nceput s-l devoreze cu aceeai dorin ca i el. A ntors
srut pentru srut, mngiere pentru mngiere i pedeapsa pe
252

Spinii D ragostei
care prevzuse Justin s i-o dea s-a transformat ntr-o nevoie de
afeciune ce nu cunotea limite.
Gura lui i-a prins limba i nu i-a mai dat drumul. Aurora se
zvrcolea ca un arpe, nerbdtoare, dar Justin i calma impetuo
zitatea cu promisiuni de deplin satisfacie optite la ureche. A
memorat fiecare parte a trupului ei, fiecare centimetru de piele
satinat, s-a mbtat de gustul ei i, pierdut n abisul dorinei ne
satisfcute, i-a introdus membrul furios n pntecele ei care l-a
primit perfect, ca o teac spada sa. Justin credea c putea s moar
de plcerea pe care i-o producea simplul fapt de a se simi n in
teriorul ei cald, dar Aurora avea alte planuri de urmat. A nceput
un uor balans, care a devenit un galop furios, i-a ncruciat pi
cioarele pe talia lui, ca s-l mpiedice s se retrag din ea. A dan
sat, s-a mldiat, n vreme ce cu gura contipua s scotoceasc, s
caute. Atacurile lui Justin o fceau s geam de plcere anticipat,
ridicnd-o iar i iar pe culmile extazului. nc un efort, doar unul,
ca s se elibereze de tensiunea care i ncleta pntecele, ntr-o
spiral dureroas, s se elibereze de neputina i amrciunea sen
timentelor nemprtite. Aurora a simit schimbarea lui Justin,
srutrile lui deveniser tandre i blnde. Minile lui o mngiau,
nu ca s-o pedepseasc, ci ca s se predea n faa ei. Amndoi au
pierdut lupta nc nainte de a o ncepe. Ea ndurerat, el nciudat,
dar amndoi suferind pentru o iubire nemprtit. Aurora a ipat
cnd orgasmul a umplut-o complet i, auzind-o, Justin nu a putut
s-i rein plcerea. Cu un rget gutural s-a prbuit peste ea
complet satisfcut i, n acelai timp, plin de remucri.
Cnd s-a trezit, dup cteva ore, Justin plecase. i lsase doar
un bilet lipsit de em oie, cu cteva cuvinte scurte care i spu
neau: Voi fi n Scoia cteva sptmni, vom vorbi cnd m n
torc".
Luase copiii fr s-i spun un cuvnt i fr s-i cear pre
rea! Nici ducele nu era. S nnebuneasc, nu alta! Ce-o fi gndit
Justin de-a fcut aa ceva?
L-a ntrebat pe Adam, loialul majordom, n ce parte a Scoiei
plecaser ducele i soul ei, dar el a putut s-i spun doar c

253

A rlette Geneve
ducele avea o vil n Edimburgh, i o cas de vacan la Invemes
i c ar putea s fie n oricare din aceste dou locuri, ba chiar ar
fi putut s se duc n regiunea de munte, la familia lui Brandon.
Aurora a simit o durere sfietoare. Ea nu ar fi fcut niciodat
aa ceva. S-a gndit la cei doi copilai ai ei, departe de ea, de dra
gostea ei i o furie amar a nceput s i se nasc n piept, s o
umple de un calm negru. S se foloseasc de copii ca s-o pedep
seasc pe ea era cea mai crud dintre frnicii i ea, care i iertase
totul, nu avea de gnd s ierte o asemenea trdare, era dincolo de
orice raionament i logic.
i-a nghiit orgoliul i s-a dus s-l caute pe unchiul ei. n pu
ine cuvinte i-a povestit ce fcuse Justin, iar Rodrigo, pentru prima
oar n optsprezece ani, nu a putut gsi cuvinte ca s-o consoleze.
- Trebuie s plec la Londra. Diego trebuie s tie unde locu
iete familia lui Casey din Scoia.
Rodrigo s-a uitat cu atenie la nepoata lui. Agitaia ei i arta
marea disperare ce o consuma.
Vin cu tine. mpreun vom putea s-l gsim pe acel nemer
nic i i vom recupera pe copii.
Aurora s-a uitat la unchiul ei cu nelinite. S-a lsat s cad n
braele lui i n sfrit a putut s verse lacrimile pe care i le rei
nuse atta timp.
John a refuzat s rmn la Whitam Hali, voia s mearg cu ei
la Londra. Eulalia nu a stat la discuii, pur i simplu i-a ncordat
puterile cu tatl ei ca s-i nsoeasc. i-a mpachetat lucrurile i
toi patru au plecat spre Londra chiar dup prnz. Casa din Lon
dra era ceva mai mic dect cea de la ar, dar era mai luxoas. Fa
ada ddea direct n H yde Park i n partea din spate avea o
grdin frumoas i ampl i grajduri, dar nu a putut s se bucure
de frumuseea casei, fiindc mintea i era la fel de departe de trup
ca i copiii ei. Fraii ei au fost ngrozii de ticloia lui Justin. Toi
trei au promis s-o ajute i primul lucru pe care l-au fcut a fost o
vizit lui Jamie. Acesta nu cunotea planurile fratelui su i a
rmas uimit cnd i-au povestit de plecarea lui cu cei doi copii. n
cele din urm, au nsoit-o la Edimburgh doi dintre frai, unchiul
i cumnatul ei. Cltoria lent i grea nu fcea dect s-i sporeasc
254

Spinii D ragostei
descurajarea i a iscat prima ceart ntre Rodrigo i fraii ei. Casa
din Edimburgh era goal. Doar servitorii ntreineau proprietatea.
Era mult timp de cnd ducele nu mai fusese acolo. Rodrigo voia
s fac un popas n cltoria grbit, Aurora nu voia s se opreasc
pn nu ajungeau la Invemes, dar a pierdut. Nim eni nu era dispus
s cltoreasc noaptea. Drumurile nu erau sigure. ndurerat, s-a
nchis n camera destinat ducesei i i-a strigat neputina ntr-un
acces de mnie.
Sosirea la Invemes a umplut-o i mai mult de furie. Niciunul
dintre servitori nu tia nimic despre duce, Justin sau copii. Aurora
a gemut tcut i stpnirea de sine amenina s i se frng. Jamie
i-a propus s clreasc pn la Elgin, unde locuia clanul lui Bran
don, doar el, dar nsoit de Rodrigo i Cristopher. Jamie a insistat
mult, pentru c distana era foarte mare i drumurile foarte
proaste. Neconvins ntru totul, ea a acceptat s-i atepte la Edim
burgh mpreun cu Arthur, fiindc unchiul ei i explicase c doar
i-ar ncurca i le-ar ntrzia mult drumul. Zilele treceau i ea con
tinua s atepte sosirea frailor i unchiului ei. Cnd a auzit ne
chezatul cailor care intrau n grajduri, a cobort treptele casei att
de repede, nct Arthur a crezut c are s cad pe scri. Dar chi
purile fratelui, unchiului i cumnatului ei spuneau totul. Rodrigo
a fcut un gest din cap artnd c nu aveau veti bune i ea crezut
c, pentru un moment, va nceta s mai respire i va muri din
cauza nelinitii provocate de aceast absen impus.
S-au ntors la Londra cu capul plecat. John avea veti i mai
rele. Fcuse cercetri n timp ce ei strbteau Scoia cutndu-i i
totul fusese n van, cci Justin plecase cu copiii i ducele spre Ita
lia. Fusese uor s afle vaporul pe care l luaser, fiindc doi copii
mici care cltoresc cu dou doici era ceva neobinuit. Aurora a
crezut c are s i se mp sufletul n mii de buci. Se simea att
de zdrobit, nct s-a gndit c nu-i va mai recupera judecata.
i-a plns nefericirea, fr ca nimeni s-o poat consola. Doica Eu
lalia nu deschidea gura nici ziua, nici noaptea, se simea chinuit
pentru implicarea ci n nenorocirea copilei. Nu nelegea cum de
se nelase atta n privina englezului.
Jamie i-a consolat cumnata cum niciuna dintre rude nu a tiut

255

A rlette Geneve
s-o fac. A nsoit-o pn ce au trecut sptmnile, lunile, iar chi
pul Aurorei i-a recptat ncet-ncet culoarea pe care o pierduse.
Aurora a hotrt s rmn n Londra. Cmpul i trezea amintiri
foarte triste i a hotrt s fie naa lui M iguel V ilchez, fiul lui
D iego i motenitor de Bidasoa. S-l strng n brae pe acel co
pila adorabil i alina un pic nefericirea de mam abandonat i o
obliga s nu renune la speranele de a-i revedea ntr-o zi.

Capitolul
Reedina ducelui se afla aproape de St. Jamess Park, pe
aceeai strad Victoria, i la doar cteva cvartale de cea a tatlui
ei din Hyde Park n Kensingston Road. Jamie obinuia s-o vizi
teze adeseori de cnd amndoi fuseser naii nepotului lui Brandon. Aurora se sim ise protejat de cumnatul ei i relaia afectu
oas dintre ei crescuse mult. Era foarte recunosctoare pentru spri
jinul pe care Jamie i-1 acordase i, dei nu avea veti despre Justin
i copii, amrciunea ceda ncetul cu ncetul. nelesese c Justin
nu putea s lipseasc la nesfrit de la obligaiile lui, obligaii de
care se ocupa Jamie n absena lui. Atepta doar cu nerbdare n
toarcerea lui ca s aib veti despre copii. A urcat treptele care mai
rmneau pn n cas, se nelesese cu Jamie s viziteze orfelina
tul pe care l patrona de curnd. Doar aplecndu-se asupra copii
lor abandonai a reuit s gseasc puterea de a ine capul sus n
faa nefericirii ei.
Jamie a privit-o zmbitor i i-a deschis ua s intre.
- nc nu-mi explic cum se poate ntreine o cas aa de mare
cu att de puin personal, i-a spus ea.
- E posibil, pentru c exist doar un locatar n aceast cas,
eu. Nu am nevoie dect de un majordom, un buctar, un lacheu i
dou cameriste. Cnd e toat familia aici, n Londra, o parte din
256

_________ ________________________

Spinii D ragostei

personalul de la Crimson Hill vine cu noi.


Aurora i-a zmbit.
- Vom ajunge trziu, Jamie.
El nici nu a clipit.
- A i venit cu douzeci de minute mai devreme. Liberty House
nu se va inaugura fr tine, tii bine.
- Nu-mi place s fac pe nimeni s atepte, a continuat Aurora
s-l zoreasc.
- i nu i-a spus nimeni c nu e corect ca o doamn s fie prea
punctual?
Aurora a pufnit, nevenindu-i s cread.
- Este cea mai mare prostie pe care am auzit-o vreodat...
Apropo, eti foarte frumos, a schimbat subiectul de parc ar fi tre
cut o batist d intr-o mn ntr-alta.
-A s ta pentru c te uii la mine cu drag, i-a rspuns mhnit.
Aurora s-a uitat la jacheta gri-nchis i la pantalonul gri perl
cu care era mbrcat cumnatul ei, i s-a prut c i venea foarte bine
i c arta formidabil.
- A i s faci ca vreo matroan s leine doar vzndu-te.
Jamie a rs de comentariul ei.
- Tu ar trebui s-i dai jos vlul sta care nu face dect s
omoare de curiozitate brbaii care se ngrmdesc n jurul tu ntrebndu-se, iar i iar, cum o fi chipul pe care l ascunde un aa de
seductor vl.
Imediat Jamie s-a cit pentru vorbele lui.
- Flirtezi cu mine? l-a ntrebat n glum i el a neles.
- Bineneles. Eti cea mai frumoas femeie din toat Anglia,
a ludat-o.
Era aa de puin timp de cnd zmbea iari c toi apropiaii
ei peau n vrful picioarelor, dar nc o dat capacitatea cum
natei lui de a reaciona i depi ncercrile i uimise pe toi.
Am auzit c lady Moore i ese pnza n junii lui Andrew, a
spus Jamie.
Aurora l-a privit zmbind.
- Fratele meu zice c nu se va lsa prins. Pn dup patruzeci
de ani nu are de gnd s ia n serios chestiunea cstoriei.
257

A rlette Geneve
Cristbal se afl ntr-o situaie mai dificil, trebuie s dea curnd
un motenitor, altfel tata l va nrola n Marin. Aurora s-a uitat la
cumnatul ei cu afeciune. n ziua n care te vei cstori, mi va fi
foarte dor de tine, eti cel mai bun prieten pe care l am. Ochii ei
i-au artat profunzimea afeciunii ce i-o purta i el a regretat le
gtura de rudenie care i lega. Te-am suprat iari? Uit mereu se
riozitatea voastr.
Jamie i-a aranjat o bucl ce i se desprinsese din coc pe dup
ureche. Nu vzuse niciodat o femeie cu un pr att de nestp
nit i rebel; nu contau acele cu care i-l prindea, prul Aurorei
avea via proprie.
- tii c niciodat n-ai putea s m superi.
Era att de sincer, c te nduioa.
- Mulumesc, Jamie, am ncredere c ntr-o zi soia ta va gndi
la fel ca tine. Jamie a privit-o att de intens, c a facut-o s ro
easc. Iart-mi neobrzarea.
Aurora i-a amintit de ziua n care cumnatul ei i mrturisise lui
Arthur, mrturisire pe care ea o auzise fr s vrea, c era ndr
gostit de o femeie care nu i mprtea sentimentele i ea nu n
elegea cum de o fem eie n toate minile putea s nu se
ndrgosteasc de un brbat att de minunat ca el. Arthur a vrut s
tie cine era, dar Jamie i-a spus doar c era cstorit i foarte de
parte de Anglia, fapt pentru care o uniune ntre ei ar fi fost ceva
mai mult dect imposibil. A ridicat mna i a mngiat uor ob
razul cumnatului ei.
- Sunt iertat? Promit n schimb s te prezint lui lady Phoebe.
Zilele trecute, mi-ai spus c i se pare o femeie foarte interesant.
Jamie a rs i, ntinzndu-i mna, a ajutat-o s urce n trsur.
Aurora vedea n fiecare copil pe micuii ei. Dei prea c i ac
ceptase destinul, nimic nu era mai departe de adevr. Dorina de
a-i mbria, de a-i strnge la piept o lsa sfrit nopile, epui
zat i plin de disperare. Trecuser apte luni de la dispariia lui
Justin i tia doar c erau undeva n Elveia. De curnd, Jamie i
dduse un pachet care coninea un medalion i cnd l deschisese
vzuse c erau dou picturi n miniatur ale copiilor ei. Plnsese
258

Spinii D ragostei
toat dup-amiaza i, cu toate c s-a dus la pot, nu a aflat adresa
expeditorului, doar c fusese trimis de undeva din Elveia. n fie
care moment se uita cu adoraie la portretul micuilor ei i de cnd
primise darul nu i-l lua de la gt nici cnd dormea. Se simea
foarte singur uneori. Unchiul ei se ntorsese la Tumul Rou i,
chiar dac tatl ei refuza s-o lase n Londra doar cu fraii ei, apro
pierea lui nu-i alina tristeea. A oftat obosit, i-a scos acele care
i fixau plria cu vlul amplu. La nceput a hotrt s foloseasc
plrii mari, cu vl, ca s-i ascund durerea din privire i, de
atunci se obinuise s vad lumea ca prin cea. A aruncat plria
pe fotoliul din brocart albastru i s-a lsat s cad n fotoliul larg,
din atlaz alb cu flori de culoarea piersicii. Eulalia a intrat cu grij
i a privit-o cu profund iubire. Copila ei dovedea o maturitate
extraordinar. A regretat cu adevrat c trebuia s-o ntrerup, dar
Casey i fiul ei erau pe punctul s soseasc.
-A m s-i pregtesc o cafea att de tare, nct ochii o s-i sca
pere de bucurie.
- Cred c e o idee excelent, doic, pentru c n-am ch ef nici
s-mi scot pantofii, i sta chiar c e un eveniment.
Eulalia a bombnit.
- N u o nedrepti pe btrna asta spunnd ceva att de m es
chin. C nu-i scoi pantofii este opera mea, i numai a mea.
Aurora a privit-o rznd.
- tii c n-am mai mers descul de cnd m aflu n oraul sta
att de mare.
- Toate oraele mari sunt la fel de monstruoase, a rspuns Eu
lalia.
- i asta o spune o mare aventurier care n-a ieit din Ronda.
Imediat ochii Aurorei s-au micorat de durere. Eulalia a re
gretat c fetia ei ndura un chin att de sfietor. S-a aezat lng
ea i, lundu-i minile, a privit-o cu drag.
-A m nevoie s m ieri, Jahiv.
Ea a privit-o cu cldur, n ciuda frigului din suflet.
-N -a m nimic s-i iert, doic, ura mea o pstrez pentru o sin
gur persoan.
-A m jurat s te rzbun, i o voi face.

259

A rlette Geneve
Aurora a mrit ochii surprins.
- Doic, jurmintele tale mi aduc numai probleme.
Eulalia a pocnit din degete bosumflat.
- Nerecunosctoare pn la ultimul pistrui.
- i eu te iubesc!
Exclamaia era drgstoas.
O btaie la u le-a fcut s tac. Majordomul tocmai o anuna
pe lady Vilchaz. Aurora s-a ridicat n grab i a alergat s-i m
brieze i s-i srute finul. l copleea cu srutri i zmbtul
pe care copilaul i-1 oferea o umplea de o duioie infinit. Ceva
mai trziu, Aurora a observat c dup fusta lui Casey se ascundea
un bieel de vreo opt sau nou ani. I-a cerut o gustare Eulaliei i
s-a aezat pe canapeaua ampl cu copilul n brae, ncercnd
s-i elibereze o uvi de pr pe care i-o prinsese n pumnul lui
dolofan.
- Cine te nsoete, Casey?... Nu tiam c ai un protector aa
de chipe.
Biatul o privea curios cu ochii lui verzi strlucitori i nu spu
nea nimic.
- Vino. Aurora i-a ntins mna dreapt. Stai lng mine?
Copilul a refuzat, dnd din cap, i Aurora s-a uitat curioas la
Casey ateptnd o explicaie.
- Ian, salut-o pe lady Penword.
Biatul a naintat ncet i, odat ajuns n faa ei, a fcut o
adnc reveren i s-a prezentat.
- Ian Douglas Mcgregor, milady, este o mare onoare s v cuAccentul att dc puternic al copilului a entuziasmat-o, vort>
perfect limba ei i a nduioat-o.
- Este o plcere s te cunosc, Ian. Biatul a roit. Vorbe
foarte bine limba mea, cum ai nvat-o?
Biatul s-a uitat la femeie cu o curiozitate sincer.
- Tatl meu spune c, de vreme ce logodnica mea va ' L
aceast limb, este ct se poate de nimerit ca eu s m exp' [1_ ^
limba ei matern, astfel ca atunci cnd voi veni la ea o va inC,j
s-i spun ce frumoas e n cuvinte pe care s le neleag260

_________________________________ Spinii

D ragostei

Aurora a rmas cu gura cscat auzindu-1 pe biat exprimndu-se ntr-un mod att de puin potrivit cu vrsta lui.
- Tatl tu a rmas tot un gur-spart! Biatul a deschis ochii
ngrozit. Dei nu nelesese insulta, tonul femeii l speriase, dar
ea s-a corectat. Iart-m, Ian, voiam s spun doar c tatl tu este
un brbat foarte insistent.
Casey a rs auzind-o.
- Brandon va fi ncntat de felul cum l descrii.
Gluma a mbujorat-o. Aurora s-a uitat cu atenie la biatul care
privea totul cu mare interes. Era foarte nalt pentru vrsta lui, cu
prul blond leonin, ca tatl su. Imediat firea lui afectuoas a cn
trit mai mult dect ofensele pe care le suferise n trecut din par
tea scoianului i a hotrt c biatul era cu adevrat adorabil.
- i mama ta? Nu a venit cu tine?
Copilul a negat dnd din cap.
- Mama mea a murit cnd m-am nscut eu.
Aurora a rmas uimit de descoperire. Nu i-ar fi nchipuit ni
ciodat c Brandon era vduv. Mereu crezuse c biatul era nele
gitim, ceva obinuit prin nobilimea european.
- i cum de te numeti Mcgregor i nu Penword?
Asta chiar i se prea interesant.
- Bunicul s-a cstorit cu o doamn dintr-un clan mare. I-a
pooptat numele de familie n onoarea ei.
Era tot mai surprins. Casey a intervenit.
^C0^a fotneile Pt fi efele unui clan, chiar cnd exist
tn * L Sex *pasculin. Nu este cea mai extins regul, dar e legini,is,
"'tmpl. Tatl meu, fratele ducelui, s-a cstorit cu o
hotar din regiunile nalte, efa clanului Mcgregor, i a
| T L Ca Urma?ii lui vor adopta numele de familie al clanului,
tarea | ,n nU 3 Pu,ut sa' rspund, tocmai intra Eulalia cu gusreal
' UIta la prjituri i la pateurile dulci cu o ncntare
amintea de - ~ ^ ,V^zan<^
biatul j cucerise inima fiindc i
'ntnipla c a ?
*a varsta lui. Ca aproape ntotdeauna cnd se
l(,pher s-a r, s fac Pateuri cu cartof dulce, fratele ei Crisa,l ei sj a j Cnlat ustare i cel mai surprinztor a fost c i

?
a" fost atrai de arom.
2 61

A rlette Geneve
- Eulalia, trebuie s-mi dai reeta acestor pateuri, sunt absolut
delicioase.
Eulalia i-a zmbit scoiencei, care devora dulciurile cu mare
poft. Aurora se lupta cu un drcuor brunet care ncerca i el s
apuce un pateu, lucru pe care ea nu era dispus s-l ngduie. Andrew l luase pe Ian n poala lui i amndoi se ntreceau care m
nnc mai repede prjiturile.
- i domniorul acela att de nfometat...
Eulalia a ateptat s-i dezvluie cineva cine era biatul.
- Este fiul lui Brandon.
Aurora i-a zmbit biatului, care o privea cu ochi strlucitori
i curioi. Eulalia a scos un oftat de uurare.
- Drace, pentru o clip am crezut c e fiul domniorului Andrew.
Cel vizat s-a necat cu o bucat de prjitur i s-a uitat ngro
zit la Eulalia.
- Ce te face s te gndeti la aa ceva? a ntrebat speriat.
- Crile mi-au spus, singura diferen era c nu puteam s tiu
dac l ai deja sau nu.
Cristopher murea de rs, niciodat nu-1 vzuse pe fratele lui
aa de stnjenit.
- i de Cristbal ce i-au spus?
Acesta s-a uitat la sora lui cu un avertisment. Eulalia s-a gn
dit un moment, care a prut prea lung pentru cei care ateptau rs
punsul.
- C titlul de marchiz va reveni fratelui lui, Arturo.
Acum era rndul lui Andrew s se prpdeasc de rs, dar cel
vizat nu gsea nimic hazliu.
- Glumeam, i-a lmurit Eulalia, dar adevrul este c i vei da
o grmad de nepoi lordului Beresford.
Aurora plise deodat, pomenirea nepoilor tatlui ei o um
pluse de tristee i pumnalele nfipte n inim s-au mplntat
sufletul rnit i mai mult. Toi au privit-o n tcere, ea le-a rs
puns cu un zmbet trist, dar cald.
- i despre mine ce i-au spus crile?
Aurora voia s nu dea importan chestiunii i, cum nu ere *
262

Spinii D ragostei
ntru totul n prezicerile Eulaliei, nu s-a temut s ntrebe.
- C n curnd i vei mai drui un nepot tatlui tu. Aurora
i-a reinut lacrimile auzind-o pe doic. Va avea ochi de violete i
prul ntunecat ca noaptea. Tcerea care a urmat revelaiei Eula
liei a facut-o s se simt cu adevrat jenat. Vei salva pe cineva de
la un destin nefast, a continuat implacabil, i te vei ntoarce n pa
tria ta mai devreme dect speri.
Aurora nu a putut s-i opreasc ntrebarea care i sttea pe
limb.
- i ce i-au spus crile despre copiii mei?
Toi au ateptat nerbdtori.
- C, dei nu eti cu ei nc, n curnd vor fi n siguran n
patria ta, cu oamenii ti i, odat rzbunat oprobiul tu, te vei n
toarce n Spania, la ei.
Aurora a privit-o att de adnc, nct a crezut c se va pierde
n negrul pupilelor ei. Nu o credea n stare de o minciun i din
adncul inimii s-a rugat pentru ca de data asta doica s nu se fi n
elat cnd a interpretat crile.
- Ce i-au spus despre Arthur?
Andrew trebuia s ntrebe.
- C va face cea mai avantajoas cstorie dintre bieii Beresford.
Att Cristopher, ct i Andrew s-au privit ntrebtori.
- Dar eu voi mai avea copii?
Eulalia s-a ntors cu faa spre scoianc. S-a uitat n ochii ei
mari i verzi i a vzut zbuciumul care i chinuia sufletul. tia c
prin rspunsul pe care i-1 va da va pune capt suferinei ei i cre
dincioas firii sale sincere i-a rspuns.
-C op il, ai s mai treci de trei ori prin acelai chin i doar la
ultima ncercare i vei drui lui D iego fetia pe care i-o dorete
din tot sufletul.
In ochii lui Casey au strlucit lacrimile, fiindc vorbele ign
cii i-au dat aripi inimii.
- Pot i eu s-mi cunosc viitorul?
Toate capetele s-au ntors ctre Jamie. Nu-1 auziser intrnd
in salon i zmbetul pn la urechi le-a artat dispoziia pe care o

A rlette Geneve
avea mereu. Eulalia i-a cerut s se aeze lng ea i, lundu-i
mna, a privit-o cu atenie. Toi erau tcui, n ateptare, se uitau
la Eulalia cum citea liniile ce se ntretiau n palma lui Jamie. Dar
tcerea nu a reuit s-i tearg zmbetul de pe chipul lui inimos.
A continuat s atepte rbdtor n timp ce devora o prjituric um
plut cu crem. Eulalia a ridicat ochii spre biat i a neles multe
lucruri pe care nimeni nu i le spusese. Doar pentru o clip ochii
lui au alunecat ctre ai ei i ea a ridicat sprncenele ntr-o ntre
bare mut.
- O primejdie te amenin, dar un suflet milostiv i va risca in
tegritatea pentru dumneata. Eti ndrgostit de o femeie care nu-i
mprtete sentimentele, chiar dac ea e mai aproape de dum
neata dect i nchipui. Eulalia a tcut o clip. i te vei cstori
cu o spanioloaic, iar ea i va drui un fiu frumos, cu ochi de cu
loarea violetelor i prul ntunecat ca noaptea.
Aurora i-a nbuit o exclamaie, dar nimeni nu i-a dat seama
de asta. S-a uitat ntrebtoare la Eulalia, dar aceasta nu se uita la
ea, ci la cumnatul ei, cu o intensitate care o speria. Dar cum toi
se gndeau la ce le spusese, nimeni nu a dat atenie ultimelor cu
vinte, nici chiar Jamie nu a meditat la ce i spusese Eulalia. Intra
rea intempestiv a lui D iego i-a fcut s uite imediat prediciile
Eulaliei, mai puin pe Casey i pe Aurora. Copilaul a recunoscut
imediat chipul tatlui su i a nceput s dea energic din mnue,
pentru ca acesta s-l ia n brae. D iego i-a zmbit cu duioie fiu
lui su, l-a vzut stnd n poala Aurorei i o scnteie slab s-a
aprins n ochii lui ntunecai, scnteie pe care a stins-o de ndat
ce a observat privirea critic a Eulaliei. i-a luat fiul cu grij i
l-a gdilat pe burt. S-a uitat la tvile goale i s-a ncruntat privi
spre Eulalia.
- Altdat aveai obiceiul s-mi bucuri stomacul. Probabil c
eti grozav de suprat pe mine dac m lipseti de mncrurile
tale, vrjitoare spanioloaic.
Eulalia a rs de porecla drgstoas cu care banditul o alinta de
foarte mult timp.
- Chiar acum mai aduc o tav.
Toi au aplaudat entuziasmai.
264

Spinii D ragostei
- Madame Florence ateapt s treci pe la magazinul ei joia
viitoare.
Aurora i-a mulumit cumnatului ei c i aranjase ntlnirea cu
modista franuzoaic.
- Mor de nerbdare s asist la balul ducilor de Wilson.
Entuziasmul lui Casey era molipsitor.
- Aurora se va gndi doar s strng fonduri pentru orfelina
tele ei, i-a zmbit Andrew cu afeciune surorii lui.
- Sigur. Nobilii tia nepai trebuie s-i apere pe cei mai ne
ajutorai cu fapte i cu bani.
Cristopher a privit-o cu admiraie. Sora lui realiza multe. Chiar
n dimineaa aceea se deschisese, mulumit ei, al treilea orfelinat.
tia c se voia s fie ocupat, pentru a nu o devora autocomptimirea. i admira ncpnarea i mndria.
- i mulumesc, Eulalia, c te ocupi n seara asta de Miguel.
Eulalia i zmbea scoiencei n timp ce lsa o tav plin cu pa
teuri pe msua alturat.
- tii c-1 ador pe drcuorul la de cnd s-a nscut, i-a zm
bit copilului care ncerca s ia un pateu.
Ian a luat alt prjitur i Casey l-a privit cu repro, dar Aurora
i-a zmbit i biatul i-a bgat-o pe toat n gur.
A continuat s stea tcut ca un pete care se uit i deschide
gura doar ca s bage ceva n ea.
John nu spusese niciun cuvnt ct fuseser mpreun. Doar i
privea copiii, ducndu-i dorul lui Arthur. Plecase la Whitam Hali
pentru cteva zile. Trebuia s rezolve nite treburi cu Rodrigo i
spera s se ntoarc a doua zi. A oftat obosit privindu-i fiica. Pn
nu o vzuse zmbind din nou nu dormise linitit i i simea du
rerea ca pe a lui. Justin va trebui s rspund n faa lui, i mult.
Avea s fie nendurtor. Faptele lui nu aveau nicio justificare i era
timpul ca el s acioneze ca un adevrat tat.

265

A rlette Geneve

Capitolul 26
Conacul ducilor de Wilson era impresionant. Saloanele enor
me decorate cu frumoase buchete de flori fceau ca atmosfera s
fie festiv i colorat. Aurora asista nsoit de cumnatul su i de
cei trei frai. D iego o nsoea pe soia lui. Nu a fost surprins cnd
l-a zrit pe giganticul scoian zmbindu-i de pe scrile salonului
de dans. Ceea ce nu tia Brandon era c ea nu mai dansa, doar
asista la baluri ca s strng fonduri pentru orfelinatele ei. Cum se
ntmpla de obicei n cercurile aristocratice, se zvonea c fusese
repudiat de lordul Penword, dar compania protectoare a cumna
tului ei amuea gurile rele, chiar dac asta nu mpiedica luptele
ntre posibilii pretendeni la iubirea ei, doritori s i se vre n pat
acum c Justin era departe. n seara aceea, Aurora strlucea mai
frumoas ca niciodat. Madame Florence i crease o rochie demn
de o regin, pentru care pltise tatl ei, cci ea ar fi murit mai de
grab dect s se ating de o lir de-a soului ei fugar. Rochia din
mtase de culoarea argintului i cu stele brodate din briliante o
facea s strluceasc. Corsetul strmt i accentua talia ngust i
i scotea n eviden bustul frumos. Buclele, prinse la jumtatea
capului, erau ncununate de o tiar din perle, pe care i-o druise
tatl ei. Completase inuta cu un al din mtase italieneasc, ce i
se odihnea pe umerii aurii, i mnui lungi pn la cot care i aco
pereau minile ascunzndu-i astfel nervozitatea care o cuprindea
ori de cte ori asista la o serat att de important.
De ndat ce a aprut pe scara ampl, fiul amfitrionilor. Roger
Eden Wilson, i-a ieit n ntmpinare. A prelungit srutatul minii
o clip mai mult i Aurora i-a retras imediat mna. Era cel mai
insistent dintre toi pretendenii la patul ei i acest amnunt o

266

ofensa foarte mult.


- Ca ntotdeauna, lady Penword, este o plcere s v revd!
Aurora a nclinat uor capul i a continuat s coboare pn a
ajuns pe ring. L-a cutat din priviri pe fratele ei mai mare, dar
acesta nu se zrea. A zmbit cnd a vzut-o pe lady Moore ncolindu-1 pe Andrew i asta i-a smuls o grimas amuzat. Deodat
cineva a trt-o spre ringul de dans i ea a ncercat s opreasc
avansul, tiind c ncep uotelile dac ar fi acceptat s danseze cu
vreun cavaler.
- m i ngreunezi lucrurile! a exclamat Brandon observnd re
zistena ei.
- Dac vrei ca mine toat Londra s vorbeasc despre lipsa
mea de moralitate, continu s m trti spre ostracizare.
Brandon a rs.
- Sunt vrul tu, pzitor al bunului tu renume, nimeni nu va
ndrzni s scoat o oapt despre tine, pentru c va avea de-a
face cu mine.
Ea a zmbit.
- Dintre toi brbaii care se afl n acest salon, fr ndoial,
eti cel mai puin demn de ncredere, i-a rspuns n glum.
Brandon a bombnit o njurtur, dar a continuat s-o trasc
spre ringul de dans.
- Ai cuvntul meu c m voi comporta cum trebuie n faa
acestor cinci sute de persoane.
Aurora a privit njur i, dei mulimea era numeroas, cu greu
se ajungea la cifra att de ridicat pe care o spusese Brandon. A
nceput un vals, iar ea a ridicat din umeri ntr-un gest de nu con
teaz i a acceptat s danseze cu el.
- Trebuie s ai grij cu Wilson, a sfatuit-o Brandon n timp ce
l privea pe motenitor care se uita la ei cum dansau.
Ea a oftat din nou resemnat.
- Este cel mai insistent n a se mi se bga ntre fuste, dei tie
c sunt cstorit.
Ea nu se uita la Brandon cnd i vorbea, continua s caute cu
privirea prin sala nesat.
- Jamic va veni. Ea a ntors imediat capul spre Brandon. Eti
267

A rlette Geneve
transparent ca sticla, iar eu m ntreb n fiecare zi cum dracu de
nu l-ai ales pe el. Aurora a rmas stupefiat, dar nu a rspuns pro
vocrii. Justin e un prost iremediabil i Jamie o bomboan.
Aurora a zmbit cu gura pn la urechi.
- Justin e prepotent, arogant, trdtor i ncrezut, nu un prost,
cum ai spus.
Brandon a confirmat solemn.
- Cnd o s apar, am s-i sparg capul.
Ea a fost recunosctoare pentru vorbele brbatului. Brandon
s-a aplecat ca s-i spun ceva la ureche i ea s-a oprit din dans
imediat. i-a dus mna la gt, fiindc se sufoca, i s-a uitat n jur
ateptnd s-l vad pe cauzatorul nenorocirii ei. Brandon i-a bles
temat lipsa de tact i paloarea ei l-a speriat. A luat-o de cot i a
dus-o spre grdini pentru ca aerul nopii s-o ajute s-i recapete
culoarea din obraji.
Aurora continua s respire greu. Ameeala o mpiedica s vad
grdinile i, pentru c picioarele i tremurau, ^-a inut strns de
braul lui Brandon ca s nu cad.
- Nu trebuia s-i spui nc.
Glasul lui Jamie a sunat ngrijorat. Venea spre ringul de Hang
chiar n momentul n care i-a vzut cumnata plind i i-a urmat
pn n grdini.
- Unde e? a ntrebat Aurora.
Nu i-a controlat hohotul de plns care a rmas blocat n gt.
- n Londra, a rspuns Jamie ncet.
- i copiii?
Era atta nelinite n ntrebare, c Jamie nu a tiut ce s rs
pund.
- Copiii sunt cu tata la Crimson Hill.
Toi trei au ntors capul auzind vocea lui Justin. Aurora s-a cl
tinat confuz i plin de panic. Nu voia s se desprind de Bran
don, pentru c se temea c are s leine dintr-un moment ntr-altuL
Erau att de aproape, la doar dou ore de cltorie. Uurarea pe
care a simit-o a paralizat-o.
Jamie s-a uitat la fratele lui cu atta ranchiun, nct Brandon

268

Spinii D ragostei
s-a ncruntat ngrijorat.
- Eti un ticlos blestemat! a rcnit Jamie cu voce tare. Dac
n-ai fi fratele meu, te-a omor pe loc!
Brandon s-a uit la amndoi cu bgare de seam. Justin a ob
servat cum fratele lui o apra pe Aurora i gelozia l-a cuprins ne
miloas.
- Ce-ai fcut, albinu? Ai avut grij de ce-i al meu? I-ai m
piedicat pe alii s intre n patul ei, dar ai intrat tu?
Jamie nu a mai ateptat alt provocare, i-a dat fratelui su un
pumn care l-a aruncat pe spate.
- O s trebuiasc s dai multe explicaii, frate, pentru c nu sunt
singurul care-i cere sngele.
Ca prin magie, au aprut doi dintre fraii Aurorei, care l-au luat
de piept i l-au scuturat cu brutalitate.
-N u ! Exclamaia Aurorei i-a surprins. Suntem invitai i nu do
resc s ne dm n spectacol. S mergem acas i s rezolvm pro
blema asta acolo. Brandon, l-a privit Aurora rugtoare, scuz-ne
fa de gazdele noastre, spune-le c o chestiune urgent a reclamat
prezena noastr i mulumete n numele nostru.
Niciunul nu a contrazis vorbele Aurorei. L-au apucat cu pu
tere pe Justin i cobornd scrile l-au mbrncit n trsura pe care
o aduseser n partea din spate a casei, ca s nu atrag atenia.
Aurora a simit o rceal mortal strbtndu-i ira spinrii.
S-a uitat la brbatul care i distrusese viaa, iar furia pe care o nu
trea de attea luni i-a ntunecat minile. Voia att de mult s-l lo
veasc, nct s-a speriat. l vedea mai slab i mai palid. A simit din
nou o grea ngrozitoare gndindu-se la lipsa de respect pe care
o demonstrase el fa de sanctitatea maternitii ei i a jurat, nc
o dat, c i va zdrobi orgoliul cum l zdrobise el pe al ei.
Justin s-a uitat la ea controlndu-i emoiile care l copleiser
vznd-o att de frumoas. Lunile petrecute departe de ea nu fcu
ser dect s-i ae dorina i o frustrare alarmant a nceput s-i
strng inima, gndindu-se la repercusiunile pe care impulsul lui
nebunesc le va avea. nc plin de furie, era magnific i durerea
din piept cauzat de respingerea ei l-a chinuit din nou. Sosirea
icasa la ca nu a reuit s l sperie, trebuia s dea multe explicaii

A rlette Geneve
i avea de gnd s-o fac n momentul n care i vor permite. Cei
doi frai mai mari pzeau intrarea principal n bibliotec, Andrew
i Jamie pe cea care fcea legtura cu biroul. Au ateptat tcui
sosirea marchizului i acesta i-a fcut apariia att de brusc, c
i-a surprins pe toi. John i-a privit ginerele cu un dispre zdrobi
tor i fr niciun cuvnt l-a plmuit cu putere.
Justin nu s-a micat. A acceptat palmele cu mndrie.
- A m ncredere c mi se va ngdui s-mi explic absena.
- N u exist justificare posibil pentru o asemenea atrocitate.
Glasul lui John era sec i irascibil. S despari nite bebelui de
mama lor este cea mai mare crim pe care poate s-o comit un
om. Aurora nu putea s-i rein lacrimile auzindu-1 pe tatl ei.
Dintre toate afronturile com ise, acesta a fost cel mai mrav, mai
josnic i mai demn de dispre.
John s-a uitat la fiul lui mai mare timp de o clip, acesta a n
eles imediat i, lund nite hrtii din sertarul biroului, i le-a dat.
- Semneaz-le!
John i le-a aruncat lui Justin, i foile l-au lovit n fa. El le-a
prins nainte s cad. A ntrziat un minut pn le-a citit. Le-a lsat
pe msua de alturi, dnd din cap n semn de refuz.
-N u .
Monosilaba i-a lsat perpleci.
-A cio n ea z cu nelepciune o dat n via. Semneaz!
Justin s-a uitat surprins la fratele lui, dar a continuat s nege
dnd din cap.
-N ic iu n Penword nu a divorat vreodat i n-am de gnd s fiu
primul.
Aurora continua s-i frng minile, fiindc nu tia cum s
controleze ce simea.
- De ce nu te-ai gndit la aceast consecin cnd ai trt nite
copii prin jumtate din Europa, departe de mama lor?
Cristopher abia i stpnea impulsul de a-1 lovi pe cumnatul
lui, dar se abinea, fiindc tia c sora lui voia s semneze acel
document i pentru asta era nevoie s fie contient.
- Trebuie s tii c e mai bine s semnezi de bunvoie.
Justin s-a uitat la Andrew cnd a spus asta, dar tot nu s-a micat.
'>'70

_________ _________________________ Spinii

D ragostei

- Nu va exista divor, e ultimul meu cuvnt.


- Semneaz, lord Penword!
Vocea Aurorei a sunat imploratoare i el a fost pe punctul s
cedeze, dar s-a meninut ferm. Era mult n joc i el riscase i mai
mult.
- Copiii se vor ntoarce lng mama lor, dar nu va fi divor
nici acum, nici mai trziu.
Vorbele lui seci i-au umplut pe toi de o mnie arztoare.
- N u eti raional.
Ea nu se va da btut, dar niciodat nu va demonstra c aciu
nile lui au lsat-o mai mult moart dect vie. Justin a privit-o cu
atta intensitate, nct ea a simit un fior prin tot corpul. A ntors
faa, fiindc se credea incapabil s-l mai priveasc, dup ce i
provocase o asemenea nefericire.
- Ducele a suferit un infarct la dou sptmni dup ce am
ajuns n Italia. Starea lui ne-a mpiedicat s cltorim din nou.
Acesta a fost motivul ntrzierii noastre. A trebuit s ateptm s
se simt mai bine.
John s-a uitat la el ca i cum l-ar fi crezut prost.
- i de ce dracu nu ai scris ca s spui unde erai i motivul care
te mpiedica s pleci? Trebuia s-i ceri fiicei mele s vin la co
piii ei, dar nu, tu te-ai purtat ca un ticlos neruinat. Un brbat
fr scrupule i rzbuntor.
Justin a rmas uimit, marchizul era nemilos cu el, dar a tia c
avea dreptate. Gelozia l fcuse s acioneze greit.
- Ea v-a spus de ce am plecat att de brusc?
Justin o privea ndurerat. Aurora i-a intuit privirea ntr-a lui,
dar fr nicio urm de compasiune.
-T o i tim de ce, dar asta nu justific represaliile.
Jamie s-a uitat dur la fratele lui n timp ce i spunea aceste
vorbe
- Dac s o gsesc pe soia mea fcnd dragoste cu alt brbat
in casa mea nu vi se pare un motiv suficient, nu mai am nimic de
zis.
IJustin a vzut c ea devine rigid. Aurora a fcut un pas nante i |-a privit fr ocoliuri.
271

A rlette Geneve
-T rebuie s fii recunosctor uriaei integriti a lui Diego, pen
tru c, dac nu ar fi fost aa, fidelitatea mea a fi aruncat-o n la
trina unei tabere de soldai bei chiar n ziua nunii mele.
Justin a dat ochii peste cap auzind-o.
- Intenia a fost n mintea ta chiar din momentul n care ai fcut
jurmintele, nu conteaz c nu ai realizat-o, i-a rspuns amar.
Aurora a oftat lung. Gelozia lui Justin o dusese n infern.
- Dac te deranja att de mult c am devenit o adulter, de ce
ai rmas cstorit cu mine? Semneaz documentul i te vei eli
bera de mine.
El nu a luat n calcul aceast posibilitate.
- Te-ai cstorit cu mine din propria hotrre, iar a mea este s
nu-i acord libertatea.
Ea a crezut c era posedat de diavol.
- Legtura asta nu va face dect s ne nefericeasc. i-mi
vreau copiii cu mine, acum?
- Niciun tribunal din Anglia nu-i va acorda custodia, tii bine.
Aurora l-a privit de parc nu l-ar fi cunoscut, dar tia c avea
dreptate. Niciun judector nu va acorda autoritatea printeasc]
unei strine. Spre nenorocirea ei, soul su avea prea mult influ
en pe pmntul acela spinos. Era fiul unui duce i membru al
Parlamentului englez.
-A tu n c i am de gnd s epuizez toate cile legale ca s-mi re
cuperez nepoii i s te trimit n infern, l-a avertizat John.
Justin s-a uitat speriat la socrul lui.
- Copiii se vor ntoarce la mama lor, cum am spus, dar nu sunt
dispus la nicio alt concesie.
Aurora i-a nghiit amarul. Ura s fie legat de brbatul aceti
care i cauzase att de mult nefericire, dar, dac asta nsemna s-i
recupereze copiii, era dispus la tot.
-A c c e p t. Toi au privit-o surprini. Nu va fi divor, dar nu voi
locui cu dumneata. Justin a nlat brbia trufa. Cristopher- fra
tele ei s-a ntors ca s se uite la ea - , te rog s te ocupi ca mine
copiii mei s fie aici. Jamie - acesta s-a ntors nehotrt - , fa aran
jamentele necesare pentru ca fratele tu s-i in cuvntul sau jur
pe viaa mea c i voi vrsa sngele pn cnd nu-i va mai rm

272

Spinii D ragostei
o pictur n trup.
Tcerea a domnit n ncpere i ea a mijit ochii pn ce au de
venit dou puncte negre. Eulalia, cu prediciile ei, i dduse cheia
pe care o va folosi ca s se rzbune pe englezul acela. i va ese
pnza pn cnd l va nfur n ea, iar cnd nu se va mai putea
mica, i va da lovitura final. Dac el credea c avea s accepte
s rmn legat de el, se nela amarnic.
- Vei putea s-i vezi copiii de cte ori vei dori, dar nu vei fi
lsat niciodat singur cu ei. Nu mai am ncredere n dumneata,
din acest motiv va trebui s-i programezi vizitele.
- Sunt i copiii mei. Justin se simea ncolit. Cum putea s-i
spun aa ceva cnd i inuse luni ntregi departe de ea? Era o
brut insensibil. i aceasta este cea mai mare nenorocire a vieii
mele, i-a rspuns cu amrciune.
- Regret profund c aa crezi, dar copiii vor locui n casa mea.
Ea a negat dnd din cap. Nici moart nu voia s se duc s lo
cuiasc mpreun cu el.
- Ceea ce ceri e cu neputin, convieuirea dintre dumneata i
mine a devenit intolerabil.
- Vei locui n casa mea, aici, n Londra, eu m voi ntoarce la
Crimson Hill. Ea continua s dea din cap n semn de refuz. Copiii
nu vor iei de pe proprietatea mea. Sau locuieti cu ei pe Victoria
Street, sau rmn la ar. Justin i-a observat reticena, marea am
rciune din ochi i chiar dac l-a durut nu a artat-o. Ai cuvntul
meu c eu nu voi locui cu voi.
Ea l-a privit cu nencredere, dar, ca s-i duc planul pn la
capt, trebuia s fie aproape de copii.
- Dac nu-i ii cuvntul, jur c m voi duce chiar i la Papa
dac c nevoie. Ca fiic a unei ri catolice am dreptul s solicit
dizolvarea cstoriei mixte i, dac nici aa nu obin ce vreau, m
duc i la regele Spaniei ca s-mi recuperez copiii.
Aurora s-a mai uitat o clip la el, dar nu mai era ur n ochii ei
a u r ii, doar o hotrre absolut. S-a ntors i a plecat.
Nu putuse s nchid un ochi toat noaptea. Dorina de a-i
mbria copiii o mpiedica s doarm. S-a rsucit n patul enorm,
273

A rlette Geneve
nelinitit, temtoare c Justin nu-i va ndeplini partea din acor
dul pe care-1 ncheiaser. i-a analizat situaia nc o dat. Tre
buia s acioneze cu mult grij, Justin nu putea s bnuiasc
nimic. Mai nainte de orice trebuia s acioneze astfel nct el s
nu-i piard ncrederea n ea i cnd se va simi mai relaxat i va
da lovitura mortal. S-a uitat din nou la ceas, era abia apte dimi
neaa, dar nu mai putea s atepte. A chemat-o pe Elena ca s-o
ajute cu baia i hainele. Nu era nc opt i jumtate cnd se n
drepta spre casa din Londra a ducelui. Hotrse s mearg pe jos
ca s se liniteasc, erau doar cinci cvartale de la strada tatlui ei
la cea a lui Justin. i i s-a prut o ironie a sorii c amndou re
edinele se aflau la doar cincisprezece minute distan. Era foarte
frig. Capa ei neagr abia dac o nclzea i nite fiori uori au
fcut s-i clnne dinii. Era ora nou dimineaa i ea lustruise
cu paii podeaua tare din lemn. Dduse instruciunile necesare ca
s fie pregtit camera alturat celei a ei pentru cei mici. Nu vor
mai fi aa mici, pierduse apte luni din via i la nite copii de
vrsta lor asta nsemna mult timp. Jamie plecase cu Cristopher la
Crimson Hill, dorea s-l ajute cu nepoii i s se asigure c Justin
i ine cuvntul. Era singur n casa enorm i singurtatea a n
gropat-o ntr-o tcere fantomatic. Nerbdarea o chinuia constant.
O trsur s-a oprit i scritul porii l-a fcut unul dintre bebelui
s rd. Picioarele ei s-au micat din voin proprie. Au ajuns la
ua de Ia strad i ntr-o goan nebun a cobort cele trei trepte
care o despreau de drumul de la intrare i de copiii ei. Avea obra
jii ari de lacrimi. Frigul pe care l simise cu doar dou ore n
urm devenise un foc prjoli tor. L-a vzut pe Cristopher purta
pe Roderick, unchiul ei o ducea pe Mary, care dormea. Simea
dorina s-i mbrieze foarte strns, dar s-a temut c-i sperie i
s-a abinut. A ntins braele spre fiul ei. Era treaz, vioi i, cu toate
c o privea curios, nu a mirat-o. Uurarea pe care a simit-o i-a to pit inima ntr-un sentiment cald. A lsat-o s-l ia n brae i s-a
cuibrit la gtul ei ntT-un fel foarte tandru.
Casa era nclzit, era foc n cmin, iar Aurora s-a aezat pe co
vorul mare cu fiul ei n poal.
- Sunt nite copii foarte cumini, i-a spus Cristopher. N t^ B

274

_______ __________________________

Spinii D ragostei

plns deloc pe drum, dei Rodrigo a insistat s concedieze bona


de ndat ce a vzut-o.
Aurora s-a uitat la unchiul ei i i-a druit un zmbet plin de n
elegere. O cunotea prea bine i de aceea nu ngduise s i n
soeasc femeia aleas de Justin ca s se ocupe de ei.
- Mulumesc, unchiule. Ce frumoi sunt! Exclamaia de n
cntare i-a fcut pe amndoi s zmbeasc. S-a uitat cu adevrat
duioie la ntiul ei nscut. Ochii lui aurii erau la fel ca ai ei i ai
unchiului ei, prul blond-nchis i ondulat la ceaf i amintea de
un nger pictat de Michelangelo nsui i era foarte nalt la doar
zece luni. tii cine sunt, dragule?
Mna ei nu nceta s-l mngie pe cap i s-i aranjeze buclele.
Copilul a privit-o cu ochii lui mari i solemni timp de un minut
care ei i s-a prut etern. i-a ridicat mnua dolofan spre obrazul
ei i a ntrebat.
-M u m m y ?
Aurora a dat drumul rsuflrii pe care i-o reinuse i ntr-un
geamt dureros l-a mbriat i srutat. Justin nu ngduise ca ei
s-o uite i pentru gestul acesta s-a simit recunosctoare. Rodrigo
a oftat lung i adnc. Copilul i recunotea mama, iar uurarea pe
care a simit-o aproape l-a ameit. Bieelul s-a dat jos din poala
mamei lui i a ncercat s apuce desenele de pe covorul gros, mo
ment de care a profitat Rodrigo ca s-i dea fetia nc adormit.
Copila era o splendoare. Frumosul ei pr castaniu cu uvie ar
mii i ncadra chipul angelic, i nite pistrui abia perceptibil i
brzdau coama nasului ca s se piard pe obraji. Aurora a zmbit,
cci capul fiicei ei era o ncurctur de bucle nestpnite ca ale ei.
- Ce face socrul meu? a ntrebat cu glas optit.
Cristopher a privit-o uimit. n mijlocul naufragiului personal,
i gsea un moment s se ngrijoreze pentru ceilali. Admiraia
pentru sora lui era la fel de mare ca i afeciunea.
- Ducele nu mai pare acelai. Parc l-ar fi clcat o trsur n
goan. i-a pierdut o parte din prestan i rigiditate.
~ m>Pare sincer ru, a rspuns ea. Jamie a rmas la Crimson

Hill?
Fratele ei a fcut un gest afirmativ.

275

A rlette Geneve

_____________________________Spinii

_______________ ___________

D ragostei

- i unde sunt comorile mele? a ntrebat curios.


Ea s-a ridicat i l-a salutat cu un srut pe obraz.
- Chiar dac i se pare de necrezut, dorm. Aurora s-a uitat cu
afeciune la frumoii ochi albatri ai cumnatului ei. Ne-a fost
foarte dor de tine. D e dou sptmni nu tiam nimic de tine.
Ochii ei l-au mustrat. Tatl tu se simte mai bine?
ngrijorarea ei era real.

- Trebuie s-l pun la curent pe Justin, tii c au multe pro


prieti. Chiriai de care s se ocupe i chestiuni familiale care cer
timp i atenie.
^
. A
Ea a ncuviinat gnditoare, dar buzele au nceput s-i zm
beasc atunci cnd i-a vzut fiica deschiznd ochii i druindu-i
un rs minunat.
- Mummy, m umm y.
Aurora a izbucnit din nou n hohote de plns.
- Da, iubirea mea, sunt mama.

- Se recupereaz foarte ncet, dar aerul de ar i face foarte


bine.
Aurora s-a simit uurat auzind rspunsul lui Jamie. inea la
socrul ei.
- Rmi cu noi? Camera ta este mereu pregtit.
- Justin e n Londra, a spus deodat.
Ea l-a privit tcut i gnditoare.
- La vreun hotel?
Jamie a negat dnd din cap.

Capitolul 27
Bucuria revenise n ochii Aurorei. Copiii se adaptaser perfi
la noua situaie. Erau ncntai de schimbare, mama lor i rsfa]
pn la exagerare. Bunicul copiilor era foarte fericit, de aceea l e i
ngduia demonstraii de afeciune i uneori i ddeau la c r im ii
vzndu-i.
Eulalia nu mai vzuse nite copii cu asemenea apetit, cu ex
cepia mamei lor. Amndou aveau grij mpreun de ei i Atjj
rora a ipat de bucurie n dimineaa cnd i-a vzut n
neinndu-se de nimic. Exista un singur moment care le tu lb u i
rentlnirea i anume atunci cnd copiii ntrebau de tatl lor i J
uitau njur cutndu-1. Aurora i nghiea suprarea, fiindc tn>'

St n casa lui de burlac. Mereu a fost foarte independent i,


|ehiar dac mausoleul la, cum i zici tu, e enorm, ntotdeauna a
contat mult independena Iui.
ve
scrisoarea asta? Aurora i-a ntins misiva i Jamie a
|
r ' 1>ac a fost surprins nu a artat-o. Nu tiam unde s-o trimit.
Jamie a ncuviinat nelegtor.
jfr Voi face s ajung la el imediat, dar eti sigur?
H p* s-a gndit la rspuns o clip scurt.
bineIe !>ntInu s ftatI copiilor mei i lor le e dor de el. Pentru
ce face V? ea^1sa ** viziteze ct mai repede... i acum spune-mi
s-i anH i Cmeu toata z*ua *n Tumul Rou. Mor de nerbdare
i'aud
el.
jairj brfele despre ci.

legea c micuii i duceau dorul lui Justin i, n dorina ei ^


avea cu ea, nu se gndise la asta. Sttea la masa mare din
ca
ducelui i lipea sigiliul ducal pe o scrisoare, cnd Jamie a nff^j

Im
nataa lui.

s-o salute.
- Nepoii mei te fac s strluceti din nou.
Aurora i-a zmbit cu afeciune.
- Este cel mai frumos compliment care mi s-a fcut v

UJPleea.

Mulumesc, Jamie!
276

IZ^UCmt 'n ras> fiindc tia perfect la ce se referea cum-

j | ^ j |
JustUl

'T o p in

'soarea pe care i-o dduse Jamie i surpriza l


,

niie Prini c i v i ^ ? 16 de (*umneata- Daca vii. vom vorbi ca

iSpUs c s unt n Londra?


777

A rlette Geneve
Jamie a confirmat privindu-i fix fratele.
- nc nu-mi explic c vrea s te vad dup toate cte i-ai fcut.
Tonul acuzator al fratelui su l mhnea.
- Buntatea i altruismul ei au fost mereu un avantaj pentru
mine.
Amndoi fraii s-au privit serioi.
- Ar trebui s-o lai liber. Nu-i neleg ncpnarea de a o
ine legat de tine.
Justin l-a privit surprins i a tcut cteva clipe.
- Dac a lsa-o liber, a pierde-o pentru totdeauna. Liberta
tea ei ar nsemna robia mea i o iubesc prea mult ca s iau n cal
cul aceast posibilitate.
Jamie s-a uitat la el nevenindu-i s cread ce auzea.
- Presupun c ai pierdut-o de mult timp, i-a spus ca o sentin. I
- Am prea mare ncredere n prediciile unei ignci spanio-B
loaice.
Jamie a cltinat din cap i a mijit ochii cu nencredere auzindu-L I
- E cu neputin ca Eulalia s fie de partea ta! Nu, dup pur
tarea ta.
- Eulalia nu este de partea nimnui, dar m-a informat c spa
nioloaica mi va aparine i am vrut doar s grbesc evenimen
tele. Poate m-am nelat pe drum, dar nu m ciesc pentru asta. 1
Jamie a simit o slbiciune n picioare, pentru c fratele lui
ddea prea mare importan prediciilor unei ignci.
- Poate c te-a iertat c ai silit-o s-i accepte favorurile, i-a
amintit necrutor, poate i pentru c te-ai implicat n duelul cu
fratele ei i c verioara noastr a conspirat ca s intre n aternuturile brbatului vieii ei. Jamie a continuat implacabil acuza mie.
Fr s menionez detalii de mai mic importan, cum ar fi s-o
smulgi din casa tatlui ei i...
- Destul! a exclamat Justin. Sunt perfect capabil s-mi neleg
greelile, nu-i nevoie s mi le numeri pe degete. Glasul lui Justin
devenise de ghea, fiindc nelegea suprarea fratelui su cu pri
vire la Aurora. Nicicnd n-o vei avea, Jamie, rcscmncaz-tc odat.
Jamie s-a uitat la el de parc nu l-ar fi cunoscut.
- Vorbele talc m jignesc, pentru c niciodat nu te-am m* |
27 8

Spinii D ragostei
lat, nici cu gndul. N ici chiar cnd ai prsit-o, lsnd-o fr ali
narea copiilor ei. Era vulnerabil, ar fi fost att de uor s-i iau
locul, nct tot nu-mi explic ce m-a oprit.
Justin i-a privit fratele cu ochi rnii. Cuvintele l loveau fr
mil, pentru c toate erau adevrate i s tie c fratele lui avea
mai mult onoare dect el l tulbura.
- Dar e mritat cu mine. Tu pierzi... eu ctig.
Jamie l-a privit ca i cum l-ar fi vzut pe diavol rznd de el.
Suprarea i-a pus un nod n gt.
- N-am fost niciodat rivalul tu, dar aici nu vorbim despre
cine pierde sau cine ctig, vorbim despre o fem eie i viitorul ei.
Viitor pe care te ncpnezi s-l distrugi, fr ca mintea mea s
neleag motivul.
- Las-o balt, Jamie, diatribele tale nu m fac s m rzgn
desc. Ea va continua s fie cstorit cu mine, indiferent ce-ar
zice oricine.
Ochii lui Justin se transformaser n fum negru.
Jamie a oftat i, fr s-i ia rmas-bun, a prsit casa de bur
lac a fratelui su. Nu a ntors niciun moment capul i Justin a tiut
c pierduse admiraia pe care Jamie mereu o simise pentru el. Un
oftat de resemnare i-a scpat din piept.
Abia ndrznea s intre n propria cas. Remucrile, vina i
dorina l orbeau. i era dor de micuii lui i acele trei sptmni
de absen i artaser ct de crud i rzbuntor fusese cu ea.
Acum nelegea marea nevoie s-i mbrieze, s-i simt i s-i
alinte. Aa simise i Dawn. Dac vreodat i va obine iertarea, va
fi cel mai fericit brbat din lupie.
Chiar Aurora a fost cea care i-a deschis ua de la intrarea n
enormul vestibul i, cu toate c nu i-a zmbit, ochii ei nu au ar
tat rceal, nici ur. S-a dat la o parte ca s-l lase s intre, apoi
l-a nsoit pn n bibliotec unde deja era adus ceaiul.
- Copiii dorm, cnd se trezesc i va aduce Elena.
Aurora i-a ntins ceaca de ceai, fr lapte i zahr, cum i pl
cea lui 1.-a surprins plcut c i aducea minte. Ea s-a ridicat de
pe micul fotoliu din catifea roie, s-a apropiat de Justin, care
27Q

A rlette Geneve

__________________________ Spinii

privea cu bgare de seam, cci nu cunotea inteniile ei, l-a s

- A i uitat oare prima iubire? Aceea care te-a fcut s descoperi


dorina de a sruta? Nevoia de a mpri mngieri? Justin nu a
tiut ce s rspund. D iego a fost primul brbat care m-a fcut s
doresc srutrile, chiar dac dumneata ai fost primul care mi le-a
dat. Iluziile, speranele nu se pot alunga de pe o zi pe alta.
Aurora a oftat i a tcut.

rutat uor pe obraz i i-a zmbit blnd.


- Mulumesc, Justin. El era uluit, nu nelegea nimic. N-ai lsat
s m uite copiii i pentru asta i mulumesc din inim.
Justin a observat surprins c ea nu dovedea niciun pic de ran
chiun i surpriza cretea.
- Niciodat nu a fost intenia mea s te uite. Am pus s se fac
un portret al tu i li-1 artam zilnic.
El a privit trist chipul ei senin.
- Nu aveam de unde s tiu, dar mulumirile sunt i pentru c
ai avut grij de ei. Au fost crescui cu iubire, cu devotament i
asta nu poate face o bon.
Justin era foarte surprins i tremurul minilor a pus ceaca n
pericol. A lsat-o jos imediat i a privit-o pe Aurora cu speran.
- Vrei s spui c m-ai iertat? a ntrebat ncreztor.
Ea a negat dnd din cap.
- Mulumirile nu merg chiar att de departe, a recunoscut. Nul
tiu dac vreodat voi putea s-i uit trdarea, dar cel puin nu te
mai ursc cu intensitatea de acum cteva sptmni.
Justin nu se mulumea i cu mult grij a ncercat s ajung la
inima ei.
- M simeam trdat. S te vd n braele altuia m-a tulburai
pn la a-mi bloca judecata. Te iubesc att de mult, nct o iau p el
ci greite.
Sinceritatea lui nu a emoionat-o.
- Pedeapsa a fost nemeritat, Justin. D iego a fost mereU* J
brbat de onoare, el nu te-ar fi trdat niciodat, chiar dac m e M
tai, continua ea s loveasc la int.
- l mai iubeti?
ntrebarea optit a ncdumerit-o. Aurora a meditat lung
fund.

- A m nvat s triesc iar sperana de a-1 avea lng


Am acceptat c locul lui este lng alta i c ea l va ngriji
teja n fiecare zi din via.
-

Ea l-a privit intens.


280

D ragostei

- nc te iubesc cu disperare, Dawn. Mi-ai intrat n snge i nu


pot s concep viaa departe de tine.
Ea l-a privit cu tristee.
- Dac ntr-adevr m-ai iubi, ai renuna.
- Cum s renun s respir? S m hrnesc? Faci parte din mine.
Nu pot s rup lanul care te leag de mine.
Ea a rmas tcut, privindu-1 cu o seriozitate zdrobitoare. i
Aurora, nc ndoindu-se de hotrrea ei, a vorbit nainte ca pre
rile de ru s-i clatine hotrrea.
- Copiii notri au nevoie de amndoi prinii. Au nevoie s te
vad n fiecare zi i din acest motiv am hotrt s rmi cu noi.
Justin a lsat s-i scape aerul reinut n piept, fiindc niciodat nu
*e ateptase la acele cuvinte. Dar trebuie s juri pe viaa copiilor
notri c nu m vei mai poseda. C-i vei controla gelozia i c te
Wl purta ca un tat devotat i iubitor, cum sunt convins c eti.
L Just,n a meditat profund la ce i cerea Aurora. Sacrificiul era
jg '.Sa fie aproape de ea i s nu poat s-o mbrieze i s-o
11 va frnge orgoliul i brbia, dar s-a hotrt, fiindc a
ni.v 11 ! va putea s-o fac s se rzgndeasc. O va trata ca pe cel
iubea c!

'C'an

Va ^ace

mbeasc la fel de intens cum o

aceti ^ Dawn- Voi fi soul perfect n situaiile perfecte i, ntre


w
eP, minile mele vor sta departe de tine.
galerie jei'1, pll]m ba mndru pe Roderick. i arta tablourile din

s'a ntrebat unT


din birou | (

i?ecare pe cne mfuia. Aurora i-a zrit i


fl fetia- Strigtele i gngurelile care se auzeau

*'nape genuii ^ U - Unt*e se a^a - Justin sttea pe canapea i o


rcnscnd un f ' HCU 5 op*e^ e lui o fcea s rd i ea a simit
e afeciune pentru tat, dar nu pentru so.
?X1

A rlette Geneve
Aurora s-a uitat cu duioie la socrul ei. Se ncpnase s-l n
grijeasc personal i se bucurase sincer c ducele ascultase de ru
gminile ei de a se ntoarce la Londra cu fiii i nepoii lui. Jamie
se mutase la reedina de burlac a lui Justin, dei vizitele la nepo
ii lui erau frecvente. Ea i ducea dorul foarte mult i nu nelegea
deprtarea cumnatului ei, dar i accepta hotrrea. Eulalia era cu ea
n reedina ducal, iar tatl ei o vizita zilnic. O amuza competiia
acerb dintre-cei doi bunici pentru ctigarea afeciunii nepoilor.
Justin o trata cu cea mai mare politee i doar n public arta o ati
tudine nelegtoare i de so atent i posesiv. Ea ns tot voia s se
ntoarc n Spania i atepta ca unchiul ei s-i spun cnd ar fi po
trivit. Situaia continua s fie nesigur pentru el. Bunica ei i tri
mitea scrisori i n ele i povestea multele brfe pariziene. Mana
hotrse s le fac o vizit la var, dar mai erau cteva luni bune
pn la sezonul estival i, cum nu suporta umezeala i ceaa din
Anglia, i amna plecarea de cte ori o dureau oasele. Aurora nu
uitase de hotrrea ei i de aceea i dduse ntlnire cu Diego. Tre
buia s-i cear o mare favoare i spera din toat inima ca el s n-o
refuze. Se neleser s se ntlneasc n holul hotelului St. Ermions
din zona Westminster i era deja n ntrziere. i-a pus capa de cu
loare neagr i i-a adunat ultimele bucle pe care le-a bgat n p
lria cu vl, pe care obinuia s-o poarte cnd ieea pe strad. i-a
pus mnuile negre i a deschis ua masiv, dar, nainte s ias din
cas, Justin, cu Mary nc n brae, a strigat-o.
- Ateapt, Dawn, vrei s te nsoesc?
Ea a refuzat grbit.
m
- Mi-am dat ntlnire cu Casey ca s vizitm magazinul lui
madame Florence din Bond Street. Sigur te-ai plictisi uitndu-te
la noi cum cumprm umbrele, batiste i plrii.
Aurora i-a ncruciat degetele la spate din cauza minciunii.
Justin i-a zmbit i a rugat-o s nu se ntoarc prea trziu. Ea a dat
din cap a ncuviinare i a plecat, urmat de lacheul care o nso
ea n toate ieirile.
D iego o atepta stnd n luxosul hol al hotelului. Din fericire,
nu folosea uniforma militar n Anglia, aa c trecea neobservat.
S-a ridicat de ndat ce a zrit-o intrnd. A vzut-o agitai. u

282

Spinii D ragostei
ndoial n ochi i a fost surprins.
- Copiii sunt bine? a ntrebat alarmat.
Ea a fcut un gest afirmativ din cap n timp ce privea n jur
observnd fastul hotelului: pereii somptuoi vopsii n culori des
chise, fotoliile comode n stil veneian i strlucitoarele podele de
marmur. A ochit un loc mai retras de privirile curioase.
-V in o s ne aezm acolo, vom avea mai mult intimitate.
Diego ncepea s se ngrijoreze, dar a urmat-o docil.
- Ce este att de urgent? a ntrebat-o ngrijorat i curios.
- A m nevoie s trimii aceast scrisoare lui Jos Jimnez i
Antonio Vargas.
I-a ntins un plic sigilat. Diego a fost surprins de cererea femeii.
- Glumeti? a ntrebat cu ndoial.
Aurora l-a privit nedumerit de tonul lui aspru.
-A m nevoie de ajutorul lor, sunt singurii n care am ncredere.
-Pentru Dumnezeu, Jahiv, dac le trimii o scrisoare, nseam
n c pui la cale ceva primejdios sau foarte dificil. Ce vrei s faci?
a ntrebat-o inchizitorial.
-Vreau s-mi scot copiii din Anglia i ei trebuie s-i rpeasc.
Diego a crezut c o s cad fulgerat. Gura i s-a deschis, dar a
nchis-o imediat. A mijit ochii i s-a gndit c nnebunise.
- nc nu tii ce s faci cu viaa ta, i-a rspuns sec.
Ea l-a privit jignit de cuvintele lui.
- Sunt prins ntr-o cstorie pe care nu o doresc. Soul meu
mi refuz libertatea i pot s-mi exercit autoritatea de mam doar
pe pmnt englez. Nu pot s-mi duc copiii n ara mea fr autori
zaia lui Justin. Diego se uita la ea fr s spun nimic. M ngro
zete ideea de a-i pierde din nou i m ntreb n fiecare diminea
dac Justin e ntr-o dispoziie sau alta, dac m va ndeprta iari
de ci, fiindc ochii mei au privit un prieten sau un servitor o se
cund mai mult dect este ngduit. M sufoc regulile. Ursc fri
gul... Vreau s m ntorc acas i nu pot s-o fac fr copii.
- tiu c eti ntr-o situaie dificil, dar s ndeprtezi nite
copii de tatl lor...
Privirea pe care i-a aruncat-o Aurora i-a fcut inima s se
strng

A rlette Geneve
evita furtuna cnd va sosi.

- -mi reproezi tu asta...


Aurora l-a privit cu atta durere, nct D iego s-a cutremurat.

Poate nu i se va permite s prseti Anglia. E posibil s tri


mit pe cineva dup copii i s sfreasc prin a-i face viaa de
nesuportat.

- Cum ai de gnd s-i scoi din Anglia?


ntrebarea a sunat circumspect.
- ntr-o caravan de igani, a rspuns fr ocoliuri. El a facu
ochii mari. Cnd Jos i Antonio vor lua legtura cu mine, l voi
tr pe Justin la Bath, sub pretextul c vreau s cunosc faimoasa
staiune balnear. i vom lsa pe copii cu ducele i cu Eulalia.
Diego o asculta fr s-o ntrerup, lucru pentru care ea a fost re
cunosctoare, fiindc se temea c i se va frnge glasul. Cnd ne
vom ntoarce, copii vor fi departe.
Diego a respirat adnc.
- Cine va avea grij de ei n Spania?
- N aii mei, don Carlos i Rosalia, pn la ntoarcerea mea.
- Nu poi s implici casa de Alba ntr-o rpire! a exclamat Diego I
speriat.
. . .
,.
1
- E deja implicat. Acum cteva zile am primit rspunsul lor,

care este afirmativ.


- Te expui mniei lui Justin.
Ea s-a nfiorat.
- Este un pre infim pentm libertatea mea i a copiilor mei. j
Hotrrea ei l-a copleit. Diego a privit-o uimit. El se ntorcea fl
curnd n Spania, Casey i micul Miguel l vor nsoi. Aurora U

i cum crezi c a fost viaa mea pn acum? Diego a lsat


umerii n jos mhnit. Este un risc pe care trebuie s mi-1 asum. Am
prevzut i fuga mea dac va fl cazul. Te rog, a implorat fierbinte,
nu ncerca s m faci s m rzgndesc, e deja totul hotrt. i cer
doar s dai scrisoarea mea ct mai curnd cu putin. i, Aurora
l-a privit cu ochi rugtori, niciun cuvnt lui Casey.
-M jig n e ti! s-a suprat Diego.
Ii tiu integritatea, dar soia ta e verioara lui Justin i nu
doresc s dovedesc n favoarea cui se nclin loialitatea ei.
Ar trebui s vorbeti cu unchiul tu, i-u recomandat.
Rodrigo nu poate nc s se ntoarc n Spania. Mai mult,
doar dac i pomenesc de planul meu, el s-ar ocupa de tot, iar eu
nu vreau s-i spun. Diego, dac nimeni nu-mi cunoate inteniile
i tu nu eti n Anglia, de la cine va obine Justin informaii?
. In ceie din urrn> D iego a fcut un gest afirmativ i ea a tiut
ca o va ajuta.
Cnd copiii ti vor sosi n Spania, eu i voi atepta. i voi
u<x Meri i nevtmai la naa ta, pn vii tu. Ai cuvntul meu

ue onoare.

cerea foarte puin.


A
- Pot sosi cu ntrziere, caravanele de igani merg toarte i n c e
tii bine.
.
Aurora a confirmat dnd din cap, dar sta era rul cel mai
- Aceast mprejurare mi va oferi timpul de care am nevoifflM
s ctig ncrederea lui Justin i s-i evit suspiciunile.
- Ai s plteti un pre foarte scump. Va trebui s fii Pe ^
convins c asta este ceea ce doreti cu adevrat.
_
'
Diego ncerca s-o consoleze i ea a fost recunosctoare^ ^
- Crede-m cnd i spun c nimic nu poate s m pie*^
toarcerea mea.
- Justin va ti unde s te caute i represaliile pot fi mgr _ . v0i
- Voi fi n ara mea, cu oamenii mei. Voi fi p u te rn ic
284

Capitolul 28
^ Urora a intrat

s,ad pc 0 b

. p neanunate n ser, unde l-a gsit pe Justin

vntoarc, C n
Er3 *** de concentrat curndu-i o puc de
dc starea pe "Cl n' a auzit~- Ea l-a privit un moment i s-a mirat
c,2mclteStr.
ar^ n PreaJma lui. i-a trecut privirea peste
|
^ Purtai nite pantaloni negn, care i strngeau

A rlette Geneve
oldurile nguste, i o jachet descheiat. Avea cmaa din in de
culoare crem descheiat la gt. Doar un cavaler, s-a gndit Au
rora. Putea s-i permit atta neglijen n vestimentaie i pen
tru un moment i-a amintit n ce fel m inile acelea care acum
lustruiau arma i fcuser pielea s strluceasc cu mngierile
lor. A nghiit cu greu i a ncercat s-i alunge din minte acele
amintiri, dar a continuat s-l priveasc pe Justin cu o expresie
nou i diferit n ochi. I-a privit silueta aezat neglijent i a ob
servat, uimit, cteva detalii care mereu i scpaser. Forma n
care bogatul lui pr blond se bucla la nivelul gtului, niciodat
nu-i dduse seama ct l avea de des i de lung. A simit un im
puls nebunesc s-i afunde degetele n pletele lui aurii i un uor
fior cnd a vzut felul n care i se ncordau muchii braelor cnd
freca energic crpa de metalul strlucitor. Fr nicio ndoial,
soul ei era un brbat foarte chipe. i-a amintit transformarea cu
lorii ochilor lui cnd glumea, din gri fumuriu n argint lichid. De
ce dintr-odat simea dorina s-l srute? nnebunea? Cu sigu
ran, pentru c o uoar dorin a nceput s i se ncolceasc n
vintre i s-i urce pn n stomac. Probabil c a gfit conster
nat, fiindc Justin a ridicat ochii i a privit-o surprins. S-a ridi
cat i a lsat arma pe banca din lemn. A continuat s-o priveasc n
vreme ce se tergea pe mini cu o crp cam uzat. Acest ultim
gnd a facut-o s rd i Justin a crezut c o s i se nmoaie ge
nunchii cnd i-a vzut dinii albi i perfeci ntr-un zmbet lumi
nos, pe care i-1 dedicase lui.
- Iart-m, Dawn, nu te-am auzit venind.
Justin s-a uitat la uneltele de grdinrit pe care le ducea ea i o
expresie dureroas i s-a ivit n ochii cenuii cnd a vzut ce fru
moas era. Continua cu obiceiul ei imoral de a nu purta corset, iar
pnza alb i fin a bluzei i modela snii care se iveau peste piep
tarul simplu, dndu-i nfiarea unei rnci. Fusta de culoarea co
ralului i ajungea doar pn la glezne i a observat cu un zmbet c
purta doar juponul pe dedesubt. Ducele ar privi-o ngrozit, dar el era
extaziat. i mpletise prul ntr-o coad care i cdea pn aproape
de talie, facnd-o s par o feti pozna. Cndva uviele rebele,
care i ncadrau chipul seductor, reuiser s scape din ace. j

286

Spinii D ragostei
Aurora a neles pentru prima oar dorina pe care o simea
Justin i pe care cu greu reuea s-o ascund. Ea simea acelai
lucru. I se usca gtul. Pieptul i urca i cobora de parc ar fi aler
gat un kilometru fr ntrerupere i a dorit... fir-ar s fie!, a dorit
s-o trnteasc printre florile exotice i s se lase n voia pasiunii.
- Nu voiam s te deranjez, nu tiam c eti aici n ser.
Aurora avea nevoie s vorbeasc, pentru a ordona haosul din
mintea ei.
Pieptul lui Justin treslta de bucurie, fiindc observase fiecare
emoie a ei. Chipul o trdase i l-a nnebunit ideea c el era obiec
tul dorinei ei.
-N iciod at n-ai putea s m deranjezi, prezena ta mi bucur
viaa, mi place s fii aproape de mine.
Ea a deschis gura, dar a nchis-o la loc, netiind ce s rspund.
El s-a apropiat cu grij de ea. A nfurat pe mn o bucl ce i
cdea pe umr i a srutat-o. Aurora privea fascinat micrile
lente i senzuale ale lui Justin. Ceva nluntrul ei se agita cu ner
vozitate i a oftat contrariat. Justin a nceput s-i despleteasc
prul cu mini dibace. Ea i inea rsuflarea, pentru c ceva dia
bolic pusese stpnire pe fiina ei, lsnd-o imobilizat. Cnd
prul i-a rmas liber pe umeri, el a strbtut cu degetul arttor
fruntea ei, a cobort pe curba gtului i a alunecat pn unde n
cepeau snii. i-a oprit drumul i a nceput din nou s urce pn
a ajuns la sprncean, a conturat-o i a cobort pe coama nasului
pn a ajuns la curba buzelor generoase. Ea le-a ntredeschis ca
prin minune i el i-a strecurat degetul n interiorul cald.
Aurora era ocat. Sute de senzaii i strbteau ira spinrii
sfrind cu fiori suavi n vintre. Se simea intuit locului, nepu
tnd s se mite, dar nu i-a psat, dorea mai mult i prea c Jus
tin tia cum s-i satisfac aceast dorin. Mna brbatului fcea
ravagii n simurile ei, astfel c aproape nu-i mai amintea de ce
sc alia acolo n picioare, n sera umed. Cnd el a aplecat capul,
ea a tremurat. Urma s-o srute i, nainte de a putea replica, el i-a
pus gura pc gura ei acceptnd o predare care nu i se cuvenea. H o
trrea ei a durat doar pn cnd dulceaa arznd a limbii lui a p
truns intre buzele ei. Micarea tandr a limbii lui contra limbii ei
287

A rlette Geneve
era irezistibil. El i-a explorat ungherele calde ale gurii pn s-a
agat de el cu nerbdare. Cnd ea i-a atins vrful limbii, el a scos
un geamt rguit, i-a cuprins talia i a strns-o lng el. A mers
cu spatele pn ce au ajuns la banca din lemn. Aurora nu tia c
lipsa corsetului i va permite lui Justin s-i bage mna pe sub
bluza ei cu mult uurin i s-i ia snul n palm. Cnd el a fcut
exact asta, a rmas paralizat, sfiat ntre spaim i plcere. Pen
tru o clip scurt, a tiut ce nseamn cuvntul lascivitate. S-au
deprtat n acelai timp, amndoi gfind. Ea l-a privit vinovat,
el i-a ntors privirea ngrijorat. Aurora a dat din cap n semn de
refuz cnd a simit c i revine n fire. Chiar nainte s spun un
cuvnt, s-a ntors i a plecat. Justin a rmas cu o senzaie de gol.
i-a trecut mna prin prul rvit i a oftat pe ct de resemnat pe
att de nerbdtor. Nu voia s ajung att de departe, dar dorina
pe care o simea pentru ea l ardea i l reducea la cenu, nepermindu-i s raioneze sau s gndeasc. tia c pentru o clip l
dorise cu intensitate i avea de gnd s profite de acea dorin in
cipient ca s obin cedarea total n faa lui.
De la incidentul din ser, Justin profita de orice ocazie ca s-o
ating, s-i zmbeasc i s-o lase mereu la jumtate. O incita din
ochi s-l devoreze. Golanul se plimba aproape gol prin faa ei, de
parc ar fi fost o bomboan umplut cu cpune. O scotea din s
rite, dar cdea prad magnetismului su iar i iar. i optea cuvinte
dulci la ureche. Rsuflarea cald i atingea gtul i o crispa, iar
zmbetul pozna o exaspera nespus.
- m i place rochia aurie. N-ai mai mbrcat-o din ziua n care
ai descoperit c sunt brbatul vieii tale.
Aurora i amintea perfect ziua aceea. Acum amndoi se pre
gteau pentru o petrecere.
- Brbatul vieii mele doarme ca un nger, i-a zmbit inocent
i provocator.
- Eti o vrjitoare, m faci s fiu gelos pe propriul fiu.
Aurora a ridicat din sprncene i a respirat nelinitit. Strlu
cirea din ochii lui Justin era periculoas i n ultima vreme face*
ravagii n mintea i n inima ei. A rs de gndul nebunesc i *'

288

Spinii D ragostei
simit cum i se nmoaie voina din cauza asta.
Justin i-a pus minile pe umeri i a ntors-o spre el.
- Am promisiunea ta de fidelitate, Dawn, aa e?
Aurora nu nelegea de ce o ntreba aa ceva.
- Eu o am pe-a dumitale, lord Penword? l-a privit ea cu ochi
ce ncepeau s fiarb de dorin.
- Nu ai de ce s te ngrijorezi c-i sunt infidel, nu exist fe
meie n toat Anglia care s te ntreac n frumusee i inteligen.
Aurora era uluit de compliment.
- M doreti! a exclamat vanitos.
Aurora i-a dat un cot, dar el a tras-o spre el i fr veste i-a pus
gura peste a ei. Mereu se mira de ct de delicioas era. Ea l-a m
pins i l-a privit cu ochi de leoaic, dar el era pregtit i s-a ntors
rznd jucu.
- Nu-mi ntoarce spatele cnd faci o prostie! i-a poruncit cu
glas ovitor.
Justin a cltinat din cap, dar i-a fcut pe plac, s-a ntors i a
privit-o amuzat.
-F r srutri, fr atingeri, i-a amintit, iar Justin a rmas se
rios.
- Eti prea dur. Nu tii oare c am nevoie de tine ca de aerul
pe care l respir?
Ea nu s-a lsat amgit i a continuat s-I priveasc oarecum
ofensat. De cte ori o atingea, hotrrea ei se ducea pe apa sm
betei.
- Mi-ai dat cuvntul i sper s-i onorezi promisiunea, nu a
cedat ea niciun centimetru.
- Mi-ai smuls promisiunea c nu te voi face a mea, a recunos
cut Justin, dar cteva srutri i mngieri nu poi s-mi refuzi,
mai ales cnd nu ngdui s-mi ndrept interesele trupeti spre alt
loc.
F.a a rmas nmrmurit.
- Poi s te duci s loveti cu biciul n alt circ.
Justin nu tia dac s rd sau s o necjeasc, pentru c i
amintise de vorbele lui.
- Biciul meu vrea s fie n circul tu i nu exist niciun dresor
289

A rlette Geneve
care s m conving s schimb femela.
i btea jo c de ea!
- Nu m iei n serios! Era ndurerat. Am fcut o nelegere.
- nelegere pe care eu am respectat-o pn la ridicol. Justin i-a
pus braele n olduri i a privit-o cu ochi pasionali, arztori, pro
vocatori. Pn cnd ai de gnd s m pedepseti? M doreti, i
simt em oiile ca i cum ar fi ale mele i tiu c tnjeti dup tru
pul sta seductor.
Ea l-a privit rece i Justin a neles prea bine aceast privire pro
vocatoare. Aurora a ncercat s se ntoarc i s ias din dormitor,
dar Justin o prinsese deja de umeri i o silea s l priveasc n fa.
-N icio d a t nu voi ngdui ca altul... D-mi cuvntul tu! a po
runcit categoric.
Dac Justin i-ar fi dat o palm, nu ar fi fost mai ocat. Ea nu
se gndea s-i fie necredincioas, chiar dac merita.
- Nu pot s promit ceva ce nu sunt sigur c voi ndeplini. 1
Justin simea dorina s-o chinuie. Doar gndul c s-ar tvli cu
altul i fcea tot trupul s se revolte. Aurora l-a privit n ochi i ex
presia att de ndurerat pe care a vzut-o a facut-o s aib remucri. i datora scuze i i le-a cerut n modul cel mai bun pe
care l nelegea, cu un srut arztor, focos, de o senzualitate care
lui i-a tiat rsuflarea.
Justin nu putea s-i controleze emoiile. Srutul att de pa
sional pe care i-1 ddea soia lui l anihila. Era o elev extraordi
nar sau poseda un talent natural de a-1 subjuga pn la pierzanie.
Ea i simea minile pe trupul ei i pentru prima oar nu i-a psat
deloc. i plcea limba lui cald, avea gust de vin dulce i a conti
nuat s bea din el ca i cum ar fi fost nsetat. Minile ei au prins
via proprie cnd una dintre ele s-a nnodat n prul de pe ceata
i cealalt a cobort ntr-o mngiere lent pe gulerul descheiat al
cmii. L-a simit ncordndu-se i gemnd. Doar atunci a con
tientizat puterea att de veche pe care o au femeile asupra br
bailor. S-a lipit i mai mult de el i mintea ei a nceput s nre
gistreze alte senzaii. Acum oldurile lui tari i cutau scobitura
dintre picioare, braele musculoase o susineau, ca i minile. Un* .
dintre ele i apsa ceafa, ca s nu-i dezlipeasc gura de a lut.
290

Spinii D ragostei
cealalt ncepuse o ascensiune lent i premeditat spre curbura
snului.
A reuit cu greu s se desprind. Gfia i avea chipul mbu
jorat i ochii strlucitori de confuzie.
- Ce-mi faci? a reuit s ngaime.
- Ce mi faci i tu mie: te fac s-i pierzi minile.
I-a prins din nou brbia i i-a ridicat capul ca s se bucure n
continuare de gura ei, gura aceea care nsemnase pieirea lui din
primul moment n care o srutase n grdina casei tatlui su. Justin ajungea la linia care separa raiunea de nebunie. Dac o dep
ea, risca s piard tot ce ctigase pn acum i cu un mare efort
i-a deprtat trupul de ea. I-a privit buzele umflate de srutrile
lui, ochii fermecai de senzaii i constantul sus-jos al snilor da
torat respiraiei ntretiate.
- Dac o inem aa, riti s sfreti n patul meu, goal i la
mila mea.
Ea a rs i l-a dezarmat.
- Este prima oar cnd mi-au plcut srutrile dumitale.
Continua s fie surprins.
- Nu m pot controla, Dawn, sunt un zgaz gata s se rup, va
trebui s m stpneti tu.
Ea a ascultat vorbele i s-a simit puternic. Cu un gest al ca
pului, a acceptat.
- Mulumesc c nu i-ai clcat cuvntul.

Capitolul
Ajuni la petrecere, Justin nu-i lua ochii de la soia lui. Clipea
privind-o cum bea un pahar de ampanie. Nu auzea ce i spunea
a/da. pentru c toat atenia i era ntoars ctre ea. O vedea nvartindu-se vesel i s-a ncruntat fr s-i dea seama. Totul n ea
291

A rlette Geneve
era o provocare constant, I-a observat cocul slab pe punctul s se
desfac din cauza nencetatelor micri ale capului. Nu-i pusese
rochia aurie. ntr-un gest de impertinen o nlocuise cu cea de m
tase alb cu stele argintii, aceeai pe care o mbrcase pentru ani
versarea sa i sosirea lui Diego. Era superb. A zmbit mulumit,
tiara de briliante o fcea s strluceasc asemenea unei regine i n
sfrit o convinsese s-i pun cerceii cu briliante asortai cu br
ara care aparinuse mamei lui. i plcea mult s-o vad mpodobit
cu bijuteriile familiei lui, aa dovedea tuturor c i aparinea i acel
sentiment de posesiune i domolea gelozia iraional.
A vzut-o facndu-i vnt cu mna; iar i pierduse evantaiul.
Se vedea c e nclzit, cu obrajii mbujorai de efort. Se uita n
jur cutnd cu privirea, spera c pe el, dar ochii ei l-au ajuns doar
o secund i au continuat s se plimbe prin sal, motiv pentru care
el a tiut c-1 cuta pe Jamie. Sfrise prin a accepta marea ca
maraderie care exista ntre ei doi. Ea l considera mai mult dect j
un frate, un prieten i el avea ncredere c Jamie va ti s fie la
nlimea situaiei. A tiut momentul exact n care ochii ei l-au
descoperit, dup zmbetul larg care nu lsa loc de ndoieli. Jamie
venea spre ea aducndu-i un pahar de ampanie. Acest privilegiu
era exclusiv al lui, dar a acceptat ateniile fratelui su fr s se su
pere. Aurora a golit paharul dintr-o rsuflare i pe cel al lui Jamie
la fel, chiar dac el a ncercat s i-1 ia. A zmbi t vznd felul cum
o certa i n care ea se ncrunta contrariat, era singura care n
clca normele de etichet. Imediat Jamie i-a dat un pahar de limonad, pe care l-a luat de la unul dintre lachei, care trecea cu o
tav enorm cu rcoritoare, i ea i l-a pus din nou n mn tar s
clipeasc. A intuit c i spunea c putea s-i bage undeva limo
nada i predica pe care i-o inea Jamie despre alcool i doamne.
Intr-adevr, soia lui a nceput s mijeasc ochii tot mai suprat,
dar a luat din nou paharul cu limonad. L-a mirosit, i-a zis cteva
cuvinte lui Jamie i a but rcoritoarea dintr-o nghiitur. O pi
ctur i se prelinsese pe la colurile gurii i i cobora pe brbie
Fratele lui era ngrozit, ea avea gura plin i refuza s nghit li
chidul galben, moment de care a profitat Brandon ca s-i dea o
palm pe spate creznd n mod greit c avea nevoie de niutor.
292

Spinii D ragostei
Aurora a scuipat lichidul chiar n faa lui Jamie. Toi trei au rmas
nlemnii. Limonada se scurgea de pe brbia lui Jamie pn la c
maa perfect din in alb i el a hotrt s-i vin n ajutor. Aurora
a alergat ruinat n slia special destinat doamnelor ca s se
aranjeze ntre dou dansuri.
Se simea moart de ruine i nu va mai putea s-i priveasc
n ochi cumnatul zile ntregi, dar nu era vina ei. Limonada apoas
pe care o obligase Jamie s-o bea era cu adevrat fr niciun gust.
S-a plimbat prin sli, nendrznind s se ntoarc n salonul de
dans, i a hotrt s-i mai acorde o pauz. A deschis fereastra
care ddea ntr-o m ic grdin pe o latur a magnificei case care
aparinea contelui Kevingthon, ginerele ducilor de Wilson. Noap
tea era splendid. Briza blnd a reuit s-o nvioreze, a ridicat br
bia spre cer i a nchis ochii o clip. A inspirat de mai multe ori,
umplndu-i plmnii de aer, i a zmbit. Va fi brfa petrecerii
toat noaptea. ns a auzit plnsul unui copil i a ieit n grdin
atras de el. Incidentul de la petrecere trecuse pe planul al doilea.
L-a gsit stnd cu capul ntre genunchi. S-a apropiat cu grij i i-a
vorbit n oapt. Biatul s-a uitat la ea cu ochii nlcrimai, nu
avea mai mult de cinci sau ase ani i ea a continuat s-i vorbeasc
blnd, nencetnd s-l priveasc, pentru ca el s nu se team de ea.
S-a ghemuit lng el i i-a mngiat prul moale i blond. Bia
tul i-a spus n cele din urm motivul suprrii lui: i pierduse pi
sica. Mereu dormea mpreun cu el i, pentru c-i plcea s aud
muzica de la petrecere, lsase ua de la dormitor deschis. Nu cre
dea c pisica, pe nume Colyne, fugise i acum nu tia unde s-o
caute. Aurora i-a promis c o vor gsi mpreun, apoi l-a luat n
brae i a cobort scrile cu el. A observat ct era de uor i c nu
avea pe el dect o cma lung i nite papuci. Era cu adevrat
un copil foarte frumos.
Iustin o cuta pe Aurora prin toate colurile imaginabile ale
elegantei case, dar dispruse ca prin minune. Nu ar fi bnuit ni
ciodat c incidentul cu limonada o tulburase ntr-att nct s dis
par fr s lase urme. A ieit n grdin, ncercnd s afle dac
sc alia acolo. A ptruns un pic mai mult printre pomi i a auzit un
293

A rlette Geneve
glas inconfundabil njurnd n spaniol: o gsise, dar a rmas uluit
de ce-i vedeau ochii. Aurora era crat ntre ramurile nalte ale
unui mr. Un copil mbrcat n haine de cas o privea de lng
trunchiul pomului sugndu-i un deget i a observat suprat c i
Roger Eden Wilson o privea de jos. A rmas paralizat de surpriz
i nu a mai putut s fac niciun pas. A vzut-o cobornd agil du
cnd ntr-o mn ceva ce semna cu o pisicu. l-a artat-o mn
dr copilului, care o privea cu real adoraie i alte detalii au fcut
ca ochii s i se umple de furie. A vzut frumoasele sandale argin
tii i ciorapii albi de mtase lsai lng trunchiul mrului. Roger
avea o vedere perfect a picioarelor goale ale doamnei lui. O s-i
suceasc frumosul gt de ndat ce va avea ocazia, dar nu mai f
cuse doi pai cnd a vzut c ea cobora de pe ultima creang i c
Roger i ntindea minile ca s-o in. Una dintre ele i-a alunecat
pe partea din spate a coapselor pn a ajuns la curbura fundului i
Justin a tiut c o va ucide de ndat ce va ajunge la ea. A vzut
cu adevrat uurare pumnul pe care ea i l-a dat lui Roger imediat
ce a atins pmntul i felul puin elegant n care el s-a aplecat spre
spate pierzndu-i echilibrul i cznd crcnat la picioarele ei.
Nu tia dac s rd sau dac s-i dea i el o lovitur care s-l lase
incontient. A parcurs distana care l desprea de ea i a vzut cu
ncntare tulburarea pe care i-o provocase apariia lui neateptat.
i-a ajutat prietenul s se ridice, pentru ca, n secunda urmtoare,
s-i dea alt pumn care de data asta i-a fcut gura s sngerezed|
- S nu mai pui niciodat mna pe soia mea!
Aurora s-a gndit c tocilarii ar fi invidioi dac ar auzi vocea
tioas a lui Justin, dar nu a spus nimic, pentru c se simea stn
jenit.
- Voiam doar s-o ajut, s-a scuzat Roger n timp ce se ridica
nc o dat de la pmnt privindu-i bnuitor.
- i acest incident trebuie s rmn aici sau i voi trage un
glon n frunte. Glasul lui Justin era tot mai ascuit. i-a fi recu
nosctor dac l-ai duce pe nepotul tu n camera lui, n timp cecU
voi avea grij ca soia mea s i recapete nfiarea decent;
Aurora n-a crcnit. I-a da copilului mica felin i l-a srut* 1
de rmas-bun. L-a vzut pe Roger lundu-1 n brae pe bieel294

Spinii D ragostei
Nepot? Nu se gndise, bieelul vorbea foarte puin. Amndoi au
plecat pe unde venise Justin. L-a privit cu grij, a vzut mnia n
ochii lui gri i a tiut c o atepta o ceart zdravn. Dar nu putea
s-i reproeze nimic, ncercase s ajute o pisic fricoas i nu era
vina ei c lordul Wilson apruse att de inoportun. Ea nu-i ceruse
niciun fel de ajutor, pentru c era perfect capabil s coboare sin
gur din pom, dar Roger nu avea de unde s tie.
- N u poi s te ntorci la petrecere cu faa asta acr, i-a spus ea.
El s-a apropiat primejdios. Aurora s-a dat napoi, pn cnd a
simit trunchiul mrului la spate.
- Faa asta acr e numai din vina ta!
Aurora ncepea s simt panic. A fcut singurul lucru care
i-a trecut prin cap, s-a aezat pe pmnt i, ridicndu-i poala larg
a rochiei pn la genunchi, a nceput s-i pun un ciorap pe care
l-a prins cu scandaloasa ei jartier de culoarea mandarinei. Mi
crile ei grijulii, ca s nu zgrie materialul fin, l-au fcut pe Jus
tin s simt un nod n gt, nod care se transforma n pepene pe
msur ce o privea. A ngenuncheat ca s-o ajute, gndind c aa
va termina mai repede, dar cnd minile lui au alunecat pe moli
ciunea piciorului ei, suprarea s-a transformat ntr-o nevoie ur
gent de posesie. Srutul a fost att de neateptat, nct Aurora nu
a fost in stare s-l resping. Justin a lipit-o de trunchiul pomului
i a nceput s-o devoreze ca o fiar flmnd, lsnd-o fr aer.
Aurora a simit mpndu-se stofa fin i raiunea i-a revenit.
-Ajunge, Justin! Tocmai mi-ai rupt cea mai bun rochie.
Justin era surd la vorbele ei, mna lui se odihnea pe snul ei n
timp ce cu limba continua s-o guste.
- Dai un spectacol formidabil!
Vocea lui Brandon l-a fcut pe Justin s se opreasc brusc. A
ridicat capul i a vzut cu groaz c mai multe persoane i priveau
extaziate de pe terasa grdinii. ntunericul nopii abia reuea s-i
ascund de privirile lacome i curioase. Aurora i-a nbuit un gea
mt de umilire i a ncercat s se ridice. Justin a mpiedicat-o, avea
nevoie de cteva clipe ca s se controleze. Ea s-a uitat la decolteul
rupt, la rochia murdar de praf i iarb i i-a privit soul cu ochi
ucigtori. Ii era att de ruine, nct a vrut s se fac una cu scoara
295

A rlette Geneve
pomului. A inspirat profund de cteva ori ca s se liniteasc i a
observat uurat c el era ntr-o situaie i mai rea, protuberana
enorm din pantalonii lui i-a smuls un zmbet rzbuntor, fiindc
0 merita din plin. i-a trecut mna prin pr ncercnd s-i ordo
neze prul. i-a aranjat decolteul i i-a refcut nfiarea ct de
bine a putut. S-a ridicat i, trecnd prin faa soului ei, a urcat pn
pe teras unde mai multe perechi de ochi o priveau cu dezapro
bare. Ea a ridicat i mai mult brbia i, zmbind cu o trufie rece,
le-a spus tuturor:
Este o noapte perfect pentru o tvleal n grdin, sub lu
mina stelelor, v recomand, doamnelor, s ncercai.
I-a lsat cu gura cscat.
Consternat, Justin a observat c Aurora i lsase o parte din
rufarie, hoomana plecase cu un singur ciorap. Nu a putut s-i
rein un zmbet. S-a aplecat, a luat hainele uitate i s-a dus s-o
caute, convins c ea s-ar ntoarce acas fr s le simt lipsa.
Aurora era furibund, nu pentru c fuseser prini n flagrant
n plin desfru amoros. Se simea umilit, adevrat, dar pentru c,
n ciuda raiunii, ar fi dorit ca Justin s fi fcut dragoste cu ea.
Acest amestec de emoii o tulbura, o oca i o fcea s vrea i mai
mult. S-a uitat la Justin i a observat nelinitit c acesta o privea
intens, cu ceva mai mult dect un licr de dorin n ochi. Lumina
slab din trsur l-a mpiedicat s-i vad obrajii mbujorai de ru
ine. A pus un picior peste cellalt i a nceput s bat n podeaua
trsurii ntr-un tic-tac ca acela pe care l detesta atta unchiul ei
cnd fcea asta n prezena lui. Se depise pe ea nsi prin fap
tul c-i uitase rufria de corp i totul din pricina interveniei so
ului ei i a lui Roger. Ea voia doar s dea jos din pom o pisicu
i totul devenise un dezastru. S-a uitat din nou la Justin i el i-a
zmbit. A pufnit enervat i i-a ntors privirea de la el ntr-un gest
de dispre. Lui i-a fost mil de ea. Cu o micare agil s-a mutat de
pe locul lui, i-a petrecut braul pe dup umeri, i-a aplecat capul i
1 l-a srutat. Ea era att de abtut c l-a lsat s-o consoleze, j
- Curnd vor avea alt brfa de care s se ocupe, n plus. nu a
fost aa de ngrozitor cum i nchipui.
Ea s-a ncordat n braele lui i a ncercat s se desprind, dar
296

__________ ________________________ Spinii

D ragostei

el nu a lsat-o.
- C lumea m-a vzut cu un sn n mna dumitale i fusta ri
dicat pn la pulpe depete cu mult ruinea mea i nu am de
gnd s tolerez s m tvleti ca n mahala.
Justin nu s-a suprat.
- Dar mna era a soului tu, iar tvleala era pe deplin justi
ficat, pentru c i-ai permis lui Roger s-i vad picioarele zvelte.
-A jutam un copil! N-am cerut n niciun moment ajutorul lui,
aa c sunt lipsit de vin.
Justin a rs de cuvintele ei i a tachinat-o fr mil.
- Mine toat Londra va vorbi despre neruinata strin pe
care am ridicat-o Ia rangul de marchiz i nu voi mai putea s ies
din cas fr s fiu artat cu degetul.
Dac voia s-o supere i mai tare, reuise cu vrf i-ndesat.
- Poate doar merii s fii de batjocura tuturor pentru desfrnarea dumitale.
Ea ncerca s se rzbune.
-n tr-o zi, Dawn, vei simi pe pielea ta semnificaia cuvntu
lui desfrnare. Vei dori s-i satisfaci dorina i nu vei putea i
frustrarea te va biciui fr mil cum mi se ntmpl mie cnd m
refuzi.
- C n-am experimentat-o cu dumneata nu nseamn c mi-e
necunoscut. i numele meu e Aurora!
Devlin i-a privit nora cnd a intrat pe ua sufrageriei. I-a ob
servat rochia simpl de culoare mov fr volane i dantele, atta
simplitate era perfect. A srutat-o cu o nclinare a capului n ace
lai moment n care Justin i fcea apariia dup clritul matinal.
Ha nu l-a privit, dar el i-a lipit un srut pe gur, fr niciun cuvnt.
A vzut cum ea se ndrepta spre tatl lui. Chiar nainte ca el s se
ridice, l-a mbriat i l-a srutat pe obraz. L-a vzut pe tatl lui
zmhindu-i cu duioie i, n clipa urmtoare, dnd la o parte un
scaun ca s se aeze alturi. Tocmai l dduse jos de pe tronul su.
Dc cnd exista aceast afeciune ntre tatl i soia lui? A continuat
s-i priveasc n tcere. Lacheul i-a umplut farfuria cu ou, crnai, pine prjit i unc i Justin s-a uitat n treact la mncarea
297

A rlette Geneve
uoar a soiei lui. Ea mnca doar o felie de brnz proaspt,
fructe i cteva croasante umplute cu gem de mure.
Nu neleg cum poi s te ii pe picioare cu mncarea asta ca
i inexistent.
Ea a rspuns fr s-l priveasc.
Mcar m ie mi curge snge prin vene, nu grsime de cmai.
Devlin se uita i la unul, i la altul fr s spun nimic. Vedea
scnteile srind din vorbele pe care i le adresau i l-a surprins
plcut.
Eu n-a fi aa sigur. Lui Justin ii plcea s-o tachineze. A
paria cu tine c n loc de snge ai limonad, i att de mult, c o
scuipi peste tot.
i amintea n mod clar de stngcia ei din seara trecut i ea a
mucat momeala cu a cu tot.
Oare limonada din corpul meu te ine eapn n fiecare zi?
i-a spus, dar imediat i-a dus mna la gur ngrozit.
Uitase complet de prezena socrului ei. O roea intens i-a
acoperit obrajii. Justin rmsese cu furculia n aer. A lsat-o s
cad stupefiat i a privit-o cu atta surprindere, c ea a simind
nroindu-i-se degetele de la picioare de ruine. Ducele i-a as
cuns faa dup ziar, abia putea s-i mascheze tremurul minilor
datorat rsului.
. 1
mi pare ru. Scuza o neca. Uneori, limba o ia naintea m io^
Din fericire, intrarea majordomului a mai nlturat din tensiu-j
nea momentului.
- Marchiz, te-ai distrat bine asear la bal?
Aurora i-a privit socrul i a mijit ochii auzind n t r e b a r e a - *
- Se spune ceva interesant n Times, tat? a ncercat JustiBM
schimbe subiectul.
h |t,j|
- E o tire foarte curioas la seciunea monden, d a r ^
titlul e greit: Marchizul de Greenthom i soia lui, do.n" ( ,/c.
chiz, au impus ieri-noapte o nou mod n grdinile U'1^
aventurile amoroase la lumina lunii. Ceva realmente r
dei complet uitat.
, llStin#
Aurora a crezut c are s se prbueasc acolo pe oC- j
298

Spinii D ragostei
continuat s-i bea ceaiul, ca i cum ar fi fost cel mai natural lucru
din lume s se vorbeasc n ziar de intimitatea cuiva. Ei i-a pierit
imediat pofta de mncare. A dat farfuria la o parte i a vrut s se
ridice, dar ducele, care o observase, i-a fcut mil de ea. A lsat
ziarul i a comentat ca n treact:
Mi-e ruine s recunosc c Justin a fost conceput ntr-o aven
tur asemntoare.
Justin s-a necat cu ceaiul, iar Aurora s-a uitat la socrul ei cu
adevrat recunosctoare. i-a ntors atenia spre el i a vzut mn
carea neatins.
- Sunt dornic s cunosc toate detaliile.
Justin s-a uitat la tatl lui cu interes nedisimulat, dar ducele
i-a zmbit nurorii sale i a nceput povestirea fr s clipeasc.
Justin i simea urechile arznd. i privea scandalizat i stu
pefiat tatl. Nu omitea niciun amnunt i se descria ntr-un tablou
destul de incredibil. Aurora zmbea cu real ncntare i din cnd
n cnd i ntorcea ochii ctre Justin. Gropia de pe obrazul stng
i v e a zeflemitoare i el ajurat c n noaptea aceea o va face s
ard aa cum l fcea pe el s ard tatl lui.

Capitolul 30

BfcDawn e grozav de suprat pe tine.


dusesc " S ! Ultat ,a datele lui fr s-l surprind vestea. Tocmai
__^Vc? e co_resPonden la casa lui de burlac.
Jamie 1'' ParCre d,ferit desPre conceptul de posesiune.
dc turie al ' " la fratele lui mai mare i nu l-a neles. Accesul
Prtase diatriK ' tC* *LU ^ sese monumental. El, rbdtor, i su"E a *

d ba_CU s to ic is m .

Jus,in La n ' tC bucuri s fac* de rs n fata tuturor.


I
a Pnvit uimit.
299

A rlette Geneve
- Ea va nva s m accepte fr rezerve.
Jamie a ridicat din sprncene.
- Lady Dawn Penword este o doamn, Justin. Merit respect
din partea tuturor, dar mai ales din partea soului ei.
Justin a neles c fratele lui avea intenii bune.
- tii c srut pmntul pe care calc. Niciodat n-a face-o de
rs n faa nimnui, cel puin nu n mod contient.
- Gelozia te orbete. Ar trebui s ncerci s i-o controlezi.
Nu se atepta la acele cuvinte.
- Este o fem eie foarte frumoas, e normal s simt o anume ne
siguran.
- Dawn nu este mama noastr, Justin.
Lovitura pe care a simit-o la auzul reproului i-a mucat inima
cu amintiri.
- M judeci aspru, Jamie. S-a gndit c fratele lui avea motive
berechet ca s-i vorbeasc astfel. Sentimentele slbatice pe care
mi le trezete mi ntunec judecata i raiunea. S-i simt parfumul
m nnebunete pur i simplu.
Jamie ncepea s se simt stnjenit.
- Mereu ai judecat femeile dup purtarea mamei noastre i asta
nu e drept din partea ta, s tii.
Justin l-a privit nucit.
- E prea frumoas, a recunoscut.
- Este o fem eie onorabil, i-a amintit fratele lui mai mic.
Justin a meditat o clip lung.
- Nu m simt sigur de afeciunea ei, i-a mrturisit mhnit.
- Doar tu eti vinovat de asta.
Jamie era implacabil. Justin a lsat capul n jos cltinndu-1.
- i mulumesc pentru interes, dar ce vreau i ce fac cnd mi
nile mele o ating sunt dou lucruri diferite.
- Scutete-m de amnunte! a exclamat Jamie violent.
Justin s-a uitat la fratele lui mai mic i a simit o uoar ruine.
- mi pare ru, Jamie, uitasem...
- Cnd ai s lai umbra mamei noastre s ias din viaa ta, vei
ncepe s te pori ca un brbat matur.
Merita din plin reproul. Jamie a continuat s-l priveasc
300

Spinii D ragostei
ntrebtor pe fratele lu i.'
- Nu vreau s mai vorbesc despre asta.
- Niciodat nu te-a fi crezut la.
Justin a ridicat capul deodat i l-a privit cu ochi duri.
- Observaia asta a fo6t nemeritat, i-a rspuns cu glas aspru.
Jamie a dat din cap.
- Este felul meu de a te ajuta, s-a justificat.
- Ajut-m s-o leg, l-a provocat.
- Justin!
Exclamaia lui Jamie i-a provocat o anume tulburare, cci tia c
multe dintre cuvinte erau adevrate. Dar el nu avea de gnd s-i
dea rgaz spanioloaicei. Cu ct o hruia mai mult, cu att mai
curnd o va avea n pat.
- mi vine greu s neleg c eti confidentul ei.
Jamie s-a strmbat.
- Pentru asta sunt prietenii. Justin a rs de vorbele fratelui su.
Jamie a redevenit serios pentru un moment. Ea vrea s mearg la
Bath, putei s lsai copiii i ducei-v cteva zile.
Justin s-a ntors deodat.
- De ce nu mi-a cerut-o Dawn?
- Dup cum spune ea, limba ta nu ar lsa-o s vorbeasc, ar
li prea ocupat n gura ei.
Justin a rs din nou, i plcea s-o devoreze cu srutri.
-V o i face aranjamentele necesare ca s-o duc la Bath, sper doar
c va putea s stea fr copii cteva zile ca s se bucure de com
pania mea unic i exclusiv.
Justin a prsit csua care pn nu de mult fusese reedina lui
de burlac. Era cu adevrat fericit. Soia lui ncepea s-i accepte
condiia de femeie mritat i asta l bucura foarte mult. n sfr
it lucrurile se aranjau. Unchiul ei ncepuse nite afaceri cu firma
lui de transport naval, aa putea s strng lanul ce o lega de el
pentru toat viaa. Cltoria la Bath ar putea fi nceputul unei noi
relaii intime ntre ei. De ce nu-i trecuse prin minte mai nainte?
A nceput s fluiere n vreme ce conducea faetonul pe strzile
Londrei spre reedina lui. Era cu adevrat fericit.

A rlette Geneve
Casa baronilor Talbot era colosal. Pereii erau mbrcai n
stofa cu flori viu colorate. Casa avea saloane ample cu ferestre
mari ncadrate de draperii din catifea. Erau mobile enorme n stil
baroc risipite prin toat casa.
A dat pe gt paharul de ampanie i s-a strmbat. Dac ar
vedea-o Justin bnd dintr-o nghiitur, ar cdea lat pe covorul
gros, dar ea disimula foarte bine. S-a uitat ntr-o parte i alta, ns
n-a vzut nici urm de Justin, nici de Jamie, nici de gur-spart de
Brandon. A oftat, a lsat paharul pe tava pe care o ducea un lacheu
i a ieit pe uile cu geam dinspre grdin. N u mai vzuse nicio
dat o asemenea grdin! Chiparoii erau tiai sub forma unor
figuri de animale. A vzut un cine, un iepure, ceva ce semna cu
o estoas. A cobort treptele spre tufele de trandafiri i imediat
parfumul proaspt al florilor a nvluit-o. i plcea fntna din
piatr cu sirene i peti care scuipau ap pe gur. S-a aplecat i i
s-a prut c vede petiori colorai, dar nu prea era lumin. A nl
at ochii spre cer i, chiar dac noaptea era destul de senin, nu a
putut s zreasc nicio stea. A oftat cu melancolie. n Andaluzia,
n nopile foarte ntunecate, cerul era mpnzit de stele strluci
toare. A ptruns un pic mai mult n grdin, a auzit voci joase i
oapte ntretiate, a zmbit mecherete i s-a lipit ct de mult a
putut de ciupercile nalte. A tiut c ar trebui s se ntoarc sau
risca s dea peste vreo pereche de ndrgostii n flagrant, dar n
tunericul grdinii o chema. A ezitat o clip cnd a auzit primele
note ale orchestrei, trebuia s se ntoarc! Justin o fi cutnd-o. dar
se simea att de bine c a hotrt s mai zboveasc puin. Toc
mai ptrunsese ntr-un labirint i a fost entuziasmat. A nceput
s strbat aleile nguste care erpuiau alctuind unghere ntune
cate. Dup ceva timp, a nceput s se ngrijoreze. Abia dac de
osebea aleile unele de altele. Cu siguran se nvrtea n cerc. S-a
oprit un moment ca s se gndeasc, s-a aplecat i i-a dezlegat
frumoasa sandal aurie, i-a scos unul dintre ciorapii foarte fini de
mtase pe care i-i pusese i, rupndu-1 cu dinii, a nceput s isc
n locuri strategice bucele din el. Unul nu va fi suficient. Au
rora i l-a scos i pe cellalt i a fcut la fel. Cteva momente
trziu, a srit n sus de bucurie fiindc gsise centrul. Patru bnet
302

Spinii D ragostei
de piatr priveau spre o fntn ce prea magic. Nu avea sirene,
ci delfini nlnuii de un zeu grec. De fiecare parte a bncilor se
gseau nite arbuti care ineau umbr n zilele clduroase. Aurora
s-a gndit c, dac tot i sacrificase frumoii ciorapi, ar putea s-i
ude i picioarele. S-a desclat de sandale i le-a lsat foarte aproa pe de buza de piatr. i-a ridicat poala aurie a rochiei pn la ge
nunchi i s-a aezat pe margine ca s-i bage picioarele n ap. A
rs ncntat. A plescit i a dansat, avnd mereu grij ca rochia
frumoas de sear s nu se ude i umezeala s nu distrug mta
sea strlucitoare.
Roger se uita nevenindu-i s-i cread ochilor. Ea nu i dduse
seama c el sttea pe o banc mai izolat, umbra arbustului pro
iectat asupra lui l proteja de priviri indiscrete, aa c a continuat
s priveasc felul ncnttor n care picioarele ei se blceau n
ap. Ar fi trebuit s-i fac prezena cunoscut, dar se bucura att
dc mult privind-o, nct a rmas tcut. Lady Dawn Penword era o
femeie fascinant. nc nu-i explica norocul enorm pe care l avea
foarte dragul i ndeprtatul lui prieten Justin. i amintea de nz
drvniile pe caTe le fcuser mpreun la universitate, de chefu
rile monstruoase la care fuseser, ca i rivalitatea care apruse ntre
ei cnd s-au ndrgostit de aceeai femeie. Dar el fusese cel preju
diciat, pentru c se ndrgostise nebunete de Julia i ea de priete
nul lui. A rmas cu inima sfiat cnd a vzut c Justin nu i
rspunde n acelai fel i a alungat-o cnd s-a sturat de ea, dup
cteva sptmni. i s-a gndit c ar fi o pedeaps meritat s fac
i el la fel cu marchiza lui. S-a ridicat hotrt i s-a ndreptat spre
Aurora. Ea era cu spatele la el i a speriat-o de moarte n momen
tul n care i-a vorbit. S-a ntors att de repede, nct a dat drumul
poalei rochiei i aceasta s-a udat n apa din fntn.
-Artai foarte bine. Prei o siren.
Aurora s-a simit umilit.
- Un cavaler i-ar fi fcut simit prezena, dar sigur... un ca
valer.
Roger a rs, fiindc a observat ct de stnjenit se simea, dar
thiar i aa nu-i pierduse ascuimea limbii.

303

A rlette Geneve
- Este neobinuit s vezi o marchiz descul i etalndu-i
pulpele frumoase.
- Drumul pn aici m-a obosit un pic i nu bnuiam c am s
dau de un mscrici.
- Dac a fi aprut mai devreme, a fi pierdut un spectacol att
de minunat i, apropo, mscrici e ce mi nchipui eu? a ntrebat-o
curios.
- Este o expresie spaniol ce definete un brbat neserios care
nu merit respect.
Roger a continuat s rd i ea s-a nfuriat.
- V voi ajuta s ieii. n clipa urmtoare, i-a ntins mna. Au
rora a ezitat un moment, dar s-a gndit c va iei mai uor dac ac
cepta oferta lui. Uscat, rochia era uoar, dar ud cntrea destul
de mult.
Abia-i atinsese degetele cnd Roger a tras-o cu un impuls i a
mbriat-o. Aurora a rmas uluit. ndrzneala englezului era ui
mitoare. El a aplecat abia capul i i-a pus buzele peste ale ei. Au
rora pregtise un pumn pe care s i-1 dea, dar s-a gndit mai bine.
A ridicat minile pe braele lui pn a ajuns la umeri, l-a apucat
de gulerul redingotei i cu un impuls puternic l-a trt ctre ap.
Roger cdea n fa fr s poat s se in i, pentru o clip scurt,
s-a gndit c, dac el cdea, femeia va cdea odat cu el. A strns-o
mai tare i Aurora nu a putut s se desprind din minile lui. So
cotise greit, amndoi au czut i erau complet uzi. Ea scuipa apa
ca i cum ar fi scuipat noroi, iar golanul rdea n hohote. S-a n
tors ca o pisic i s-a propit n faa lui, l-a prins de pr i l-a
bgat cu capul n ap. Roger abia putea s respire, mai mult de rs
dect din cauza ncercrii ei de a-1 neca. Probabil c era furioas,
dar a reuit s ncline balana i s-a strecurat aezndu-se de data
asta deasupra ei. I-a prins capul i a srutat-o iari, ea se zbatea
ca o fiar, dar rochia ud i ngreuna micrile. Roger a njurat n
gnd, l mucase i simea gustul sngelui coborndu-i pe gt. A
deprtat capul i ea a profitat ca s-i dea un genunchi n prile in
time. A gfit i s-a aplecat ca s se apere, dar ea atepta acest
moment. I-a cufundat din nou capul n ap i de data asta avea de
gnd s-l nece de-adevratelea. Roger rmsese cu rsuttorea

304

___ ______________________________

Spinii D ragostei

tiat din cauza loviturii pe care i-o dduse ea i asta l-a mpiedi
cat s se apere de atacul ei.
Aurora era la fel de furioas ca atunci n lagun cnd o lovise
Justin. Erau toi la fel de trdtori. I-a dat drumul lordului Wilson. El a scuipat apa chiar n faa Aurorei, dar ea nu s-a sinchisit.
- U n srut furat nu este un motiv suficient pentru un asasinat.
O privea uimit i cu respect.
-Trebuie s-mi dai o explicaie, lord Wilson, cci m ndoiesc
serios c toi englezii fur srutri de la femei cstorite, fr ca
ele s i ncurajeze n niciun fel.
Roger continua s-o priveasc. Apa i iroia pe fa, cocul i se
desfcuse de tot i rochia din mtase aurie i se lipea pe trup ca o
mnu.
Justin n-o vedea nicieri pe soia lui. De ce reuea mereu s-l
scoat din srite disprnd iar s spun nimic? Abia o lsase un
moment n salon, fiindc avea de rezolvat nite treburi cu lordul
Talbot, i ea profitase ca s-o tearg cine tie unde. S-a uitat din
nou n grdin, dar n-a vzut nimic. Deja se ntorcea cnd glasul
melodios al Aurorei l-a fcut s se opreasc imediat. A scrutat n
tunericul i atunci a vzut-o, mai bine zis i-a vzut. Mergeau trndu-i picioarele i o njurtur i-a ieit din gur cnd a vzut n
ce hal arta. Era ud leoarc. Rochia i se lipise de corp desenndu-i
silueta zvelt, ca o a doua piele. Prul era lsat pe spate i ncur
cat, sandalele le inea n mn, de aceea poala rochiei aduna
frunze i tot ce ntlnea n cale. i Roger era complet ud. Redin
gota o ducea n mn ca i batista de la gt, i descheiase nastu
rii vestei i se uita la soia lui cu ncntare neruinat. Justin i-a
strns pumnii la spate cnd furia a nceput s-l cuprind. Ea va
trebui s dea multe explicaii, iar de Roger se va ocupa mai trziu.
Aurora i-a vzut soul furibund n capul scrii din grdin. A n
ghiit cu greu, fiindc se temea deja de nfruntare.
- mi nchipui c ai o explicaie bun.
Era prea mult frig n vocea lui Justin.
Am czut n fntna din labirint i lordul Wilson, cnd a n
cercat s m ajute, a czut i el.
305

A rlette Geneve
Justin a izbucnit furios.
- Eti cea mai nendemnatic femeie pe care am cunoscut-o
n viaa mea!
Aurora nu s-a suprat pentru insult, cnd se nfuria, Justin nu
obinuia s-i msoare cuvintele.
- Este singura rochie pe care am distrus-o fr ajutorul dumitale, dar mulumesc pentru grij, lord Penword.
Atta sarcasm la o femeie tnr l-a surprins pe Roger. Justin
i-a scos redingota neagr i i-a pus-o soiei lui pe umeri, li de
ranja profund ca alt brbat s-i vad formele.
- Mereu intri n bucluc, indiferent c e o lagun, un mr sau o
fntn.
Aurora l-a privit serioas i n-a putut s-i nghit replica.
- n lagun a fost ca s salvez nite cini i n mr ca s dau jos
o pisicu...
Justin nu a lsat-o s termine.
- i n fntn? Pentru un broscoi poate?
Roger s-a uitat la Justin ca unul care se uit la nite nisipuri
mictoare nainte de a clca pe ele.
- Am deja de furc destul cu un broscoi, de ce dracu era s
mai vreau nc unul?! Roger privea cu invidie scnteile care ie
eau din ochii lui Justin i ai Aurorei, niciunul nu prea s-i dea
seama de prezena lui, erau absorbii unul de altul. Voiam doar s
fac o plimbare i cnd am vzut labirintul m-a dobort curiozita
tea.
- N-ar trebui s te superi pe Aurora, a fost un accident regre
tabil.
Justin s-a uitat la Roger cu ochi asasini. Cum ndrznea s-o tu
tuiasc!
- Dc soia mea. lady Penword, m voi ocupa eu.
Roger i-a neles greeala i s-a temut c noua lui prieten va
plti pentm rivalitatea dintre ei.
- Dac eti att de prost nct s nu vezi c a fost vorba doar
despre un accident, nseamn c ai o grav problem de apreciere
Aurora se uita la am ndoi derutat. Percepea ncordarea
tre cei doi nobili i a tiut, graie explicaiei lui Roger din labiriWf; I
306

cauza antagonismului dintre cei doi motenitori.


- De ce oare n ultima vreme te gsesc n situaii compromi
toare cu soia mea?
Roger nu a putut s se apere, pentru c Justin avea dreptate,
nc i amintea mna lui pe seductorul fund al lui lady Penword
de acum cteva nopi.
Fr nicio vorb, Justin a luat-o de bra i s-a ndreptat spre
cas, lsndu-1 pe Roger pe scara grdinii i fr s-i pese ce ex
plicaie va trebui s dea gazdelor.
ntoarcerea acas a fost destul de jenant. Justin avea gura n
chis strns ntr-un gest de suprare i refuza s-o priveasc; do
rina de a o strnge de gt era prea intens. Aurora a nceput s
strnute. Pn nu-i va da jos rochia ud, nu se va nclzi, s-a gn
dit prost dispus. Justin a blestemat n sinea lui auzind-o, i-a
schimbat locul i a aezat-o pe genunchii lui. Era att de suprat
c nu se gndise la urmrile hainelor ude i ale nopii rcoroase.
A nconjurat-o cu braele ca s ncerce s-o nclzeasc, mai erau
douzeci de minute pn vor ajunge acas i un zmbet a nceput
s-i apar pe buze. tia cum s-o nclzeasc i era sigur c de data
asta nu-i va pune piedici.
Aurora era att de concentrat pe srutrile lui Justin, nct nu
i-a dat seama c el cuta ceva pe coapsa ei.
- Unde e?
Ea nu a neles ce ntreba.
- Unde e? a ntrebat la rndul ei.
- i-am scos o jartier, dar nu o gsesc pe cealalt.
- Nu tiu, dar nici nu m intereseaz.
Ea a aplecat din nou capul ca s-i srute soul mai departe.
Iustin tia cum s-o fac s ard i s-a apucat s-i dea foc.

307

Spinii D ragostei

A rlette Geneve

Capitolul 31
Aurora i privea cei doi copii care se jucau n grdina din spa
tele casei cu Jamie i cinii Scorioar i Nucoar. Erau plini de
iarb, ae i pete, dar prea c niciunuia nu-i pas. A surprins-o
marea afeciune care exista ntre ei. Jamie se juca cu nepoii lui
mai mult ca un tat dect ca un unchi, dar Aurora a alungat ime
diat acest gnd, fiindc i se prea lipsit de loialitate i tulburtor.
nc i amintea petrecerea pe care o organizase Justin pentru
prima aniversare a copiilor. Fusese fastuoas. Dar, vznd cum se
jucau, nu a putut s mai reziste i s-a repezit s se joace cu micu
ii, doborndu-1 dintr-o sritur pe cumnatul ei. Copiii au srb
torit intervenia mamei lor i toi trei l-au ngropat pe Jamie sub
trupurile lor. El cerea ndurare i jura s se rzbune pentru umi
lina de a nu i se permite s se ridice de jos.
Justin privea de la fereastr tabloul frumos pe care l alctuia
familia lui jucndu-se n grdin. Aurora reuise s-i scoat pan
tofii lui Jamie i el, cu un copil n fiecare mn, voia s fac
schimb, un copil pentru fiecare pantof. Simea o greutate aps
toare pe umeri. S fie motenitorul unui ducat se dovedea foarte
greu. Ducele transferase toat responsabilitatea asupra lui chiar
din ziua n care se mpliniser douzeci i cinci de ani i, cu toate
c se achita la perfecie de obligaii, aceast responsabilitate l
lega n dup-amiaza aceea dc birou, mpiedicndu-1 s participe la
jocurile din grdin.
Eulalia s-a apropiat de Justin ca s vad ce privea att de tcut.
El nu o auzise intrnd de aceea a fost puin surprins s-o aud res
pirnd alturi de el. Eulalia a vzut cum tnrul Jamie, nainte de
a da un copil mamei, l sruta i mbria cu mult duioie, mai
308

Spinii D ragostei
nti i l-a dat pe Roderick, apoi pe Mary i asta a fcut-o s zm
beasc.
- Ii srut pe copii cu acelai drag cu care ar sruta-o pe mam,
a spus deodat.
Justin a neles cuvintele enigmatice ale Eulaliei i a mijit ochii
ngrijorat.
- Intr-o zi, Jamie va trebui s accepte..., dar nu a terminat fraza.
Eulalia tia de gelozia care l devora pe Justin i c el ncerca
s i-o domine prin voin. S fii gelos pe un brbat era foarte
greu, iar, dac acel brbat i mai era i frate, sentimentul devenea
sfietor; dar nu a vrut s-i uureze povara, ea promisese rzbu
nare i o iganc nu uit niciodat.
Copiii erau ncntai i obosii, toi patru au rmas pe iarb recptndu-i rsuflarea.
- A i ochii de culoarea violetei, Jamie! Acum neleg de ce mi
plac att de mult.
Jamie a privit-o nc zmbind.
-S u n t ochii bunicului meu matern. Justin i are de aceeai cu
loare cum i avea mama, iar tata bombne mpotriva destinului.
Niciunul dintre fiii lui nu seamn cu el.
Aurora a rs de figura comic pe care a facut-o imitndu-1 pe
bunic.
- Ai mei sunt o trstur distinctiv a fam iliei. Sunt ochii
mamei, ai unchiului i ai bunicului matern.
Jamie i-a aezat o uvi dup ureche i vorbele pe care voia
s i le spun au rmas nerostite, pentru c Eulalia i striga la ceai.
Toi patru au urcat scrile ca s traverseze terasa i s intre n cas.
Soarele dup-amiezii btea direct n geamuri i le fcea s strlu
ceasc. Asta i-a mpiedicat s-l vad prin ele pe Justin gnditor i
melancolic i s-i dea seama c fuseser atent observai de el.
Hiena atepta s-i ia pe copii ca s-i mbieze nainte de gustare.
Aurora a scos o exclamaie de ncntare cnd a vzut c o parte
din familia ei i atepta n biblioteca enorm care ddea direct n
gradin. John a privit aspectul nengrijit al fiicei Iui i nu l-a sur
prins, dar cel al lui Jamie da. Cmaa lui nu mai era bun de nimic,
dar expresia feei arta c nu-i psa deloc. i-a ntors privirea ctre
309

A rlette Geneve
fiica lui, rochia i se ra din nou civa centimetri mai mult dect
era normal, prul i cdea n bucle rebele pn la mijloc i avea
obrajii mbujorai datorit jocului. i sruta pe rnd, mbrindu-i
unul cte unul i, cnd a ajuns n dreptul unchiului ei, s-a oprit.
Rodrigo i atepta srutul, dar nepoata lui sttea linitit. Cu o
privire zeflemitoare n ochii aurii a ntrebat-o.
- Nu te bucuri s-l vezi pe unchiul tu preferat, spanioloaic
ncpnat?
Ea a rs i i-a nlat mndr brbia.
- Dat fiind c i sunt superioar n rang, atept reverena Dom
niei Tale, conte Ayllon.
Ducele nu i-a putut reine o exclamaie de surprindere nepl
cut, dar Rodrigo a acceptat cererea nepoatei lui. I-a fcut o re
veren att de adnc, nct degetele de la mna dreapt aproape
au atins podeaua cnd s-a aplecat. Aurora a primit plecciunea cu
o uoar nclinare a capului i n secunda urmtoare s-a aruncat n
braele unchiului ei.
- Trebuie s tii, pacoste mic, a nceput Rodrigo, c aici n
Anglia i n restul lumii titlul de conte este ccl care urmeaz n or
dinea importanei titlului de duce, cu excepia Spaniei, unde in
tervine ntre ele titlul de marchiz.
Aurora l-a privit surprins.
- Atunci, eti superior n rang tatlui meu i mic?
R odrigo s-a uitat la ea cu duioie.
- n afara Spaniei, da.
Tonul era att de neutru, c Aurora l-a iubit i mai mult.
Justin a nchis registrul de calcule i s-a ndreptat spre biblio
tec. A urora i-a observat ncruntarea i a devenit serioas, fiindc
n ultim a vrem e soul ei era m orocnos i, cu toate c nelegea
m otivul, nu avea de gnd s cedeze. El o voia n patul lui. dar ea
se opunea. Trebuia s-i rcoreasc un pic nflcrarea, cci tv
lelile lor constante fcuser s sar scntei prin aristocraia lon
donez i ca nu voia s mai fie brfa niciunci reuniuni matinaleTrebuia s-i controleze dorina pentru ea. Rodrigo a fost con
tient de sentim entele contradictorii pe care le tria nepoata tyjH
31

__________________________________

Spinii D ragostei

- Am ncredere c nu l-ai mai scandalizat pe socrul tu.


Ea i-a rspuns cu dulcea n glas.
- Socrul meu este cel mai nelegtor brbat din toate insulele
britanice.
Rodrigo i-a fcut un gest galant.
-Aurora se comport deja ca o adevrat doamn englezoaic.
Justin a vrut s-i fac un compliment, dar nu a reuit. Lipsa de
respect, att de caracteristic ei, i face apariia doar fa de spa
nioli.
Ea l-a privit lung.
- Niciodat n-am fost lipsit de respect fa de unchiul meu.
Ochii Aurorei scoteau foc.
- i m bucur s vd c aa este. O doamn n poziia ta tre
buie s tie s pstreze aparenele i s nu cad n ridicol cu fap
tele sale.
Justin probabil i-o cuta cu lumnarea, pentru c altfel Au
rora nu-i nelegea vorbele.
- De simul ridicolului nu-i pas niciunui rege cnd se simte
cuprins de o nevoie imperioas de uurare i i d jos pantalonii
unde-o fi.
Aurora nu nelegea de ce Justin o nepa mereu n prezena
familiei ei. Cteva momente mai devreme, rdea fericit cu Jamie
i copiii...
- O doamn educat n-ar folosi niciodat un vocabular att de
vulgar, Dawn.
Glasul lui Justin devenea periculos.
- N-am pretins niciodat c sunt o doamn.
Era un licr rutcios n ochii ei cnd i-a rspuns.
- E de-ajuns s te privesc ca s-mi dau seama de justeea vor
belor talc.
Aurora a rs i a reuit s-i bage n gur o prjituric, aa cum
ar face o nfometat. Justin era nervos, dar ea nu tia de ce, nu
tia c avea legtur cu fratele lui i atitudinea lor din grdin.
Toi sc uitau cnd la unul, cnd la altul atacndu-se verbal. Din fe
ricire. familia Beresford se obinuise cu limbajul sincer i fr
perdea pe care l foloseau spaniolii i nu se mai scandaliza att.

A rlette Geneve
Rodrigo i-a terminat cafeaua fr s se tulbure. Vedea srind
scntei ntre nepoata lui i Justin i asta i-a spus multe despre sen
timentele dintre ei, chiar dac ea le ignora nc.
- Am neles c v ducei la Bath cteva zile, a spus Rodrigo.
- Da, a rspuns Aurora.
- Nu. Refuzul lui Justin l-a luat prin surprindere pe John care
s-a uitat cu seriozitate la fiica lui. Trebuie s rezolv nite treburi ur
gente la Londra. Pn la sfritul verii nu vom putea pleca nicieri.
Aurora a devenit imediat serioas. O durea c Justin nu o in
formase despre schimbarea de planuri.
- A r trebui s venii tu i copiii cteva zile la ar, casa e foarte
goal fr voi.
Aurora i-a zmbit cu afeciune tatlui ei.
- E posibil s facem asta.
Ea continua s mnnce prjiturele.
- O doamn educat nu se ndoap cu dulciuri, Dawn, a cer
tat-o Justin.
Aurora a lsat imediat pateul i s-a uitat la soul ei cum te uii
la un nar dup ce te neap, vrnd s-l striveti cu o lovitur de
palm.
- Justin, un brbat trebuie s tie cnd s treac de pragul pru
denei.
Vorbele lui Rodrigo nu l-au atins deloc.
- Dawn are nevoie de lecii de comportament i, dat fiind c
au fost n mod clar ocolite n educaia ei... este datoria mea s i Ic
amintesc.
- Dar azi nu e momentul s-o faci, a aprat-o Cristopher. I
Aurora s-a uitat cu cldur la fratele ei mai mare. S fie ap
rat era ceva sublim.
- Nu poate fi nvinovit complet Eulalia pentru lipsa ci dc
moderaie, nu-i aa? a criticat Justin cu voce marial.
Cei din familia Beresford deveneau mai nervoi din moment
n moment.
- Nu lipsa mea de moderaie este ceea ce se discut aici. nu->
aa, lord Penword?
El a privit-o rece, dar nu i-a rspuns, ea i folosea titlul cnd cr-1

312

__________________________________

Spinii D ragostei

suprat.
Aurora s-a ridicat semea, i-a netezit rochia i s-a dus spre
u, s-a ntors un moment i a zmbit familiei ei.
- Copiii probabil sunt gata, nu voi ntrzia mult.
Cnd Aurora a nchis ua dup ea, o grmad de ochi acuza
tori s-au ndreptat spre el. Justin a nghiit cu greu. Atacurile con
stante la adresa soiei lui nu aveau alt justificare dect gelozia.
Trebuia s-o nfrng i i-a continuat litania.
- A i rsfaat-o prea mult. Trebuie s se maturizeze odat. Ca
duces va avea multe responsabiliti. Aa nu o ajutai.
Eulalia s-a uitat la Justin cu o ranchiun igneasc sincer i
nu i-a mai inut limba niciun minut.
- Nimeni nu va ndrzni s o critice nici n faa ei, nici ntr-a
mea, pentru c o singur pictur de snge de-al ei are mai mult
noblee dect toat aceast familie la un loc.
Justin a privit-o cu un avertisment n ochi, dar ei nu i-a psat.
- Sngele meu descinde din Henric Tudor, n caz c ai vreo
ndoial asupra motenirii mele.
Eulalia s-a uitat cu i mai mult dispre la el.
- i te lauzi cu asta? Un rege sadic care i-a ucis mai multe
soii din cauza desfrnrii i a ngduit njosirea Parlamentului
su, mizeria Bisericii i impunerea terorii prin mna lui Cromwell. Nu, Domnia Ta nu eti un exemplu demn de menionat. Jus
tin a privit-o uluit i Eulalia a continuat cu atacul ei implacabil.
Sngele Aurorei descinde din nsui Cidul cel viteaz, Don Rodrigo Diaz de Vivar, i ea nu se mpuneaz i nu se bate n piept
cu asta.
Rodrigo a roit pn la rdcina prului privind-o cu admira
ie pe Eulalia. Nici el, dac i-ar fi propus, nu i-ar fi putut rni or
goliul englezului cu o singur menionare a neamului su.
-Purtarea fiicei mele n faa strinilor este impecabil, Justin.
Naturaleea fa de familie este spontan, proaspt. Nu i se poate
reproa nimic. John i-a aprat cu nflcrare fiica. Uii c educa
ia i cultura ei au format-o aa cum este.
E ncpnat i impulsiv. Atotiutoare, temerar i orbit.
Obligaia mea este s o dirijez i s-o instruiesc.

A rlette Geneve
Era o urm de batjocur n vocea lui Justin i Rodrigo a mijit
ochii gnditor.
Uneori, comportamentul tu frizeaz ridicolul, l-a atacat
Jamie cu ferocitate. Dac socotim ocaziile n care Dawn nu s-a
purtat cum trebuie, ar trebui s adugm c majoritatea au fost cu
intervenia ta exclusiv. M surprinde c o hruieti n continuare
pe nedrept.
Intrarea Aurorei c.u copiii a fcut imediat uitat altercaia. Ea
i-a adresat soului ei o privire condescendent i a ridicat brbia
trufa, gest pe care l-au observat toi cei aflai n ncpere. Ro
drigo a vzut c nepoata lui i schimbase rochia ifonat i i
mpletise prul n jurul capului. Comentariile maliioase ale sou
lui ei nu o afectaser. Aurora avea un excelent sim al umorului.
Justin a trebuit s-i mute limba, fiindc se pusese ntr-o situaie
ridicol n faa familiei ei cu plngerile lui, i a fost nevoit s ad
mit c, n parte, aveau dreptate.

Capitolul 32
Aurora se plimba prin Hyde Park. D e multe luni atepta veti
de la Jos i Antonio. Se atepta la ntrziere, dar fiecare zi care
trecea o descuraja i mai mult. Voia s plece din Anglia, ns nu
voia s-i lase copiii i s-i smulg de lng tatl lor o umplea de
nesiguran. Uitase deja gravul afront pe care i-1 adusese Justin cu
ceva timp n urm. Poate ea ar fi acionat n acelai fel ntr-o si
tuaie asemntoare. i-a privit micul ceas de mn i a neles c
trebuia s se ntoarc. Dac Justin afla c ieise singur, se va su
pra ru de tot. i era cu neputin s neleag c tnjea dup li
bertatea pe care o avea n Ronda, unde putea s mearg oriunde
fr grija unui nsoitor. A oftat resemnat. S-a uitat cu nostalgic
la cer, nori mari acopereau soarele i aerul rece i plumburiu u
314

Spinii D ragostei
smulgea oftaturi melancolice. Dorea s alerge iari pe pajitile
verzi din munii ei att de dragi. n Spania nu-i psa de iarn, pen
tru c aceasta avea mai multe nuane i culori. n luna februarie
migdalii se umpleau de flori parc rzndu-i de iarn. Aurora era
nc extaziat privindu-i cu ochii minii, superbe flori n tonuri de
alb, roz, albastru. Niciun anotimp nu se putea compara cu prim
vara spaniol, cnd jocul de lumin i culoare sclda pmntul n
calde culori de cinabru.
Aurora s-a uitat la lumea care se plimba. Femei nsoite de ser
vitoare n tcut peregrinare spre nicieri. Cu guri lipsite de zm
bete, ochi acoperii de rceal. Aurora a zmbit fr chef, era ca
i cum bucuria ar fi fost un pcat n Anglia i a oftat din nou.
Dorea att de mult s se ntoarc, s respire aerul plin de esene
care mpnzea fiecare col al pmntului ei: portocal, scorioar,
rozmarin. Spania respira vitalitate pretutindeni i ea avea nevoie
de aceast senzaie ca de aer ca s se simt vie. O pal de vnt
trdtoare i umed i-a smuls plria pe care o purta nelegat i
Aurora a privit-o imperturbabil ndeprtndu-se. A unduit ntr-un
zigzag liber, fr ordine i fr int. A vzut-o ateriznd lng o
banc i fr grab, dar i fr pauz s-a dus s-o ia. Deodat a
bgat de seam armsarul alb care galopa nebunete i nelinitea
reflectat n ochii amazoanei care l conducea vznd iminentul
dezastru. n aceeai clip n care Aurora s-a nlat ca s apuce
plria a auzit nite ipete nspimntate. S-a uitat la copilul care,
fascinat, vedea picioarele calului galopnd spre el i nu facea ni
ciun gest s se ndeprteze. Va trece peste el. A cuprins-o groaza.
A socotit distana i a tiut c nu vor ajunge la timp. Ea era cel mai
aproape de copil. A nceput s alerge, dar nu ajungea, aa c, ntr-un
impuls, s-a aruncat n aer i a prins copilul cu braele. Dar calcu
lase greit i povrniul abrupt a dezechilibrat-o. Amndoi au
czut rostogolindu-se spre heleteu. Animalul a dat din picioare n
aer i s-a precipitat ctre sol. Aurora a simit o durere ascuit la
glezna stng i, cu braele, a ncercat s protejeze copilul ct de
b in e a putut. Apoi i-a auzit rsul, iar acest lucru a linitit-o, era
te a f r \ u se mai rostogoleau. Aurora a ateptat s-i treac ame
eala. i-a privit hainele i a gemut consternat. Frumoasa rochie
315

A rlette Geneve
de culoarea lavandei era rupt pe piept i la poale, prul i sc
pase din coc, dar avea n poal un copila de cel mult doi ani, care-i
rdea cu ncntare i siguran. Lumea se adunase n jurul lor i
mama bieelului plngea de uurare mulumindu-i ntruna.
Aurora nu putea s se ridice. Glezna stng o durea foarte ru
i se temea c i-o fracturase, fiindc n cazul acesta nu va putea
s ajung acas. Amazoana care fusese pe punctul s striveasc un
copil s-a apropiat de ea temtoare i speriat. Era n pragul unui
colaps nervos i Aurora s-a temut c va leina chiar acolo. Dar
cnd a vzut cine i erau nsoitorii a zmbit uurat.
Justin se pregtea s ias din cas n cutarea Aurorei. Plecase
la plimbare nensoit de o servitoare. Cu pericolele care pndeau ]
n ora! Avea de gnd s fie foarte ferm i va ncerca s-o pun la
locul ei, poate c n Spania doamnele puteau s se plimbe singure, ]
dar n Londra era absolut de negndit. Strzile erau pline de va
gabonzi i infractori, cmpurile - de bandii. Cu greu o femeie
putea s umble singur fr s-i pun n pericol integritatea fi
zic. Justin nc i rumega suprarea cnd a vzut-o venind c
lare pe cal i mbriat de nsui Roger Eden Wilson. A devenit
serios cnd a vzut c ea purta jacheta lui verde de catifea, din
nou aspectul n neornduial al femeii l-a consternat. Roger s-a
dat jos de pe armsarul uria cu agilitatea i ncrederea pe care o
au doar clreii care i-au petrecut majoritatea vieii pe cal. A ntbriat-o i a susinut-o n brae mai mult dect era necesar. Nui lua ochii de la ea, facnd-o pe Aurora s roeasc intens. Justin
nu a observat restul cailor care i nsoeau, avea ochi doar pentru
minile rivalului su, care i mbriau soia, i pentru contactul
intim pe care l mprteau. Roger a urcat treptele casei. Cu un
salut scurt ctre Justin a trecut mai departe cu Aurora n brae. A
lsat-o pe canapeaua larg i a aezat-o ct de bine a putut l-a
pus o pern la picior ca s-i uureze durerea, n vreme ce-i zm
bea cu afeciune.
Aurora i-a scos jacheta i i-a napoiat-o lui Roger. Ea e\ iu*-'
s arate mai mult dect permitea pudoarea, dei, nainte s
I C J ei, !u5'
pere cu alul pe care Eulalia i l-a adus n grab la cererea
316

tin a putut s observe c avea pieptarul distrus lsnd snii deli


cai aproape complet la vedere. i-a fcut loc prin mulimea care
umplea salonul i cu ochi ntrebtori s-a uitat la Roger, ateptnd
o explicaie care, era convins, nu avea s-l satisfac deloc. O fat
nu mai mare dect Aurora a ncercat s-i explice printre suspine
ce se petrecuse, dar Justin ncepea s-i piard rbdarea i s-a uitat
la ea exasperat.
- D-mi voie s i-o prezint pe sora cumnatului meu, lady
Sarah Kevingthon. Aceasta a fcut o scurt reveren. Ne plimbam
clare, cnd o veveri i-a speriat iapa, ceva neobinuit, pentru c
e foarte blnd. Aurora a evitat ca potcoavele calului s striveasc
un copila, care nu-i dduse seama de primejdie, dar a pit-o
destul de ru, dup cum poi vedea, s sperm c nu i-a rupt
glezna.
Intrarea rapid a doctorului ducilor de Wilson l-a fcut s se n
crunte. Era culmea neruinrii c Roger i chem ase propriul
medic, dar a tcut, pentru c l ngrijora mai mult glezna Aurorei.
Din fericire era vorba doar despre o entors, chiar dac era destul
de umflat i nvineit. Doctorul a afirmat c n cteva zile va fi
ca nou. Avusese mult noroc i Justin a mulumit n tcere pentru
asta. Ca o gazd perfect, Eulalia a pregtit o gustare rapid pen
tru musafirii neateptai. Salonul prea s strluceasc datorit
reuniunii neprogramate.
Aurora rdea de glum ele care se fceau i de cte ori vedea
expresia aspr al lui Justin i se strngea stomacul de spaim. El
continua s tac i s asculte. n mod neateptat ctigase o gr
mad de prieteni noi, cci, pe lng lordul Roger i lady Sarah, i
cunoscuse pe contele Blair i pe vicontele Seymour. Ducele i-a
fcut apariia i toi i-au prezentat onorurile pe care le merita. Jus
tin s-a trezit mpins ntr-un plan secund cnd ducele, ngrozit de
ce se ntmplase, i-a copleit nora cu atenii.
Totul era tcut. Aurora citea linitit, culcat pe jumtate n
patul enorm cu baldachin. Trebuia s stea la pat pentru a i se re
face piciorul umflat. Atepta vizita lui Justin cu o anume nesigu
ran tia c urma o ceart zdravn. A ncercat s se concentreze
317

ta ra

Spinii D ragostei

A rlette Geneve
pe lectur, dar Iliada nu o atrgea deloc. Cinase n dormitorul ei,
scara era o mare dificultate, a refuzat s coboare n sufragerie cu
restul familiei i, pentru c micuii dormeau, ea atepta judecata
i sentina pe care Justin i le va da fr ntrziere. A rs de gndul
ei, iar Justin, la fel de inoportun ca ntotdeauna, a profitat chiar de
acel moment ca s treac de ua care desprea cele dou dormi
toare. Purta un halat din catifea bleumarin i prul i era nc ud
dup baie. Cordonul era nnodat neglijent i halatul se desfcuse
pn aproape de talie. Aurora s-a uitat cu dorin la poriunea de
piele pe care Justin o lsase la vedere att de neglijent i n mod
iraional a dorit s-i treac mna prin prul cre i auriu de pe
pieptul lui. S-a uitat la cele dou pahare pe care le avea n mn
i a zmbit din nou. Nu i-ar pica ru o nghiitur din ce-o fi. Jus
tin a lsat paharul pe noptier i a apropiat de pat balansoarul care
i plcea ei att de mult. Chiar n momentul n care se aeza, ha
latul bucluca s-a deschis pn la jumtatea coapsei. Afurisitul nu
purta nimic pe dedesubt i Aurora s-a gndit c jocul sta puteau
s-l joace amndoi, fiindc era convins c soul ei aciona inten
ionat ca s-o stnjeneasc. A luat paharul de pe noptier i a fcut
ca o bretea a foarte finei cmi din satin de culoarea ampaniei
s-i alunece pe umr, lsndu-i jumtate de sn descoperit. Ochii
lui Justin au strlucit n ateptare, dar ea a mers i mai departe. A
but o nghiitur mare de coniac, tiind c lichidul i va arde gtul
i o va face s tueasc, moment de care ea a profitat ca s i se ri
dice cmaa mai sus de genunchi cnd s-a micat. Odat ncetat
accesul de tuse, s-a lsat pe spate ntr-o poziie foarte seductoare,
masndu-i gtul care suferise accesul. Justin se simea ngrozitor
i doar cnd i-a vzut strlucirea trengreasc din ochi i-a dat
seama c se juca cu el.
- Vicleugurile tale nu funcioneaz astzi, nu te vor scpa de
dojana mea!
Justin nu a putut s dea vorbelor lui seriozitatea pe care o voia.
- Vicleugurile mele de obicei te vrjesc, i-a rspuns ea.
- Am motive mai mult dect suficiente ca s fiu suprat pen
tru purtarea ta.
Justin a but o nghiitur din pahar, nencetnd s-o priveasc.
318

Ea i-a lsat paharul pe noptier i, fcnd asta, l-a cadorisit cu ve


derea bustului ei splendid. Justin a simit c trupul i se ntrea
complet i i-a schimbat poziia ca s se relaxeze.
Singurul lucru important este c un copila a fost salvat de
la un accident sigur.
Trebuie s nelegi, Dawn. Dac eu zic c nu poi s iei pe
strad singur, m atept s m asculi fr crcnire.
Ea nu voia s se supere.
Justin, numele meu e Aurora i nu sunt prizonier.
Glasul ei a sunat ndurerat i Justin a zmbit. Ea i spunea ace
lai lucru de fiecare dat cnd i reproa ceva.
Londra este un ora periculos, a continuat.
-E ram la dou cvartale de cas! a rspuns acr.
Dac doreti s iei, Elena poate s te nsoeasc i chiar i
eu cnd am timp.
-A ic i nu e vorba despre ndrzneala mea n ce privete o sim
pl plimbare prin parc la lumina zilei. Furia a fcut-o s ridice
tonul. Ceea ce te deranjeaz de fapt este c pot s conversez, s
rd i chiar s glumesc cu oricine poart pantaloni i a trecut de
vrsta de zece ani.
Justin a rmas mut n faa izbucnirii ei.
Despre asta vom vorbi dup aceea, s nu ai nicio o ndoial,
i-a rspuns hotrt.
Ea l-a privit furioas.
Integritatea mea fizic a fost cea care s-a aflat n pericol i
doar eu pot s hotrsc unde, cnd i n ce loc pot s m i-o risc
dac rezultatul merit osteneala.
Ea se suprase foarte ru.
-E ti nerespectuoas i neasculttoare. Dac eu i spun c nu
vei umbla singur prin Londra, m vei asculta sau va trebui s te
atepi la consecine.
Justin i pierdea tot mai mult cumptul i a tcut deodat ca
s-i recapete rsuflarea.
Aurora se uita la el cu ranchiun. Justin o privea cu dorin i
aceasta a fost scnteia care a fcut-o s arunce n el cu cartea. Jus
tin nu se ateptase la asta, aa c nu a putut s evite impactul, l-a
319

A rlette Geneve
nimerit n fa i durerea l-a luat pe nepregtite. Aurora s-a cit
imediat, chiar dac reuise s-i domoleasc ardoarea.
- Eti o scorpie veninoas!
Justin i tergea lacrimile care i curgeau din ochiul rnit i ea
s-a nfuriat i mai tare, pentru c era stul de gelozia lui iraio
nal.
- N-am de gnd s fiu prizonier n propria cas. Nu ai de ce
te teme.
Justin a rs de concluzia ei.
- N -ai s-l mai vezi pe Roger.
Ea a deschis gura surprins.
- Lordul W ilson s-a purta ntotdeauna ca un cavaler.
- Este un libertin! i m vei asculta! a avertizat-o cu o privire
de foc.
- Este prietenul meu i nu voi face aa ceva! a replicat mai
mult dect furioas.
- Vrea s ter seduc, a spus Justin cu glas uscat.
Aurora a pufnit exasperat.
- Poate, i doar poate, nu va fi nevoie s vrea.
Justin s-a necat auzindu-i rspunsul.
- Nu pot s neleg cum mi rspunzi cu atta neruinare, ,
Aurora a ncercat s-i stpneasc izbucnirea.
- Sunt obosit de gelozia dumitale, de rigiditatea dumitale.
Justin a pstrat tcerea timp de o clip.
- Gelozia mea este rezultatul rcelii tale i a faptului c m-ai
alungat din patul tu.
Ea l-a privit surprins i suprat.
-A s t a n-a fost drept, i o tii.
Era att de ndurerat, nct Justin aproape s-a cit de ieirea
lui.
- Nedreapt eti tu refuzndu-mi drepturile conjugale i silindu-m s ceresc n fiecare noapte o frm din dragostea ta.
Dragoste pe care o risipeti pretutindeni chiar i fa de necunos
cui, dar dc care m lipseti pc mine care am atta nevoie de ea.
Cu aceste vorbe a reuit s-o rneasc profund, dar a continuaii*
placabil. Tc vd att dc drgstoas cu toi, nct m mbolnvete
320

Spinii D ragostei
nevoia de a te mbria i a te simi. Glumele tale cu Brandon,
mngierile pentru Jamie, simpatia fa de Roger. M scufunzi
ntr-un pu n care am doar autocomptimirea ca s m hrneasc,
mi reduci stima de sine la nimic, iar mndria mea ai rupt-o n bu
cele pe care le-ai risipit prin toat Anglia, aa c nu-mi spune c
eti prizonier, fiindc doar eu cunosc semnificaia acestui cu
vnt.
Aurora a rmas att de tcut i linitit c Justin s-a gndit s
plece. Cnd n sfrit a putut s spun ceva, a facut-o att de ncet,
nct Justin abia a auzit-o.
- Soii trebuie s fie unii, s se respecte i mai ales s aib n
credere unul n cellalt. Doream s obin asta naintea satisfaciei
fizice, care e doar trectoare.
- N u pot s am ncredere n tine... eti prea frumoas.
- Asta e valabil pentru amndoi? Sau fidelitatea trebuie s-o
respect numai eu?
Justin a privit-o cu seriozitate.
-N ic io femeie nu m tenteaz ca tine i mi se pare nemaipo
menit c nu-i dai seama de asta. Era uimire n glasul lui. De cte
ori m ntorc, dau de un brbat ploconit la picioarele tale. De ci
va fi nevoie ca s-i dai seama c m tem s nu te pierd n orice
zi?
Aurora l-a privit plin de ndoial. Justin prea cu adevrat
rnit.
- De ce ai aa de puin ncredere n fem ei? l-a ntrebat
dmtr-odat.
Justin a rmas tcut un moment nainte de a-i rspunde.
-Tata i adora soia, dar lista dc amani pe care i-a avut mama
a fost fr sfrit. A murit de un sifilis pe care l-a luat de la unul
dintre amanii ei i ea nu era nici pe jumtate la fel de frumoas
cum eti tu.
Aceste din urm vorbe le-a spus cu atta tristee, c Aurorei i
s-a fcut mil.
- Regret cu adevrat ce i s-a ntmplat tatlui tu, dar nu poi
ne bagi pe toate n aceeai oal. Poate c englezoaicele dau pu
tin importan unor jurminte, dar noi spanioloaicele suntem

A rlette Geneve
fcute din alt aluat. Fidelitatea este o trstur pe care o ridicm
la nlimea onoarei i eu nsmi am fost crescut astfel, nu trebuie
s te temi de aa ceva din partea mea.
Justin a privit-o dur.
- Ce uor ai uitat rtcirea ta din ser!
Aurora a scos un geamt nbuit.
- A s t a a fost o lovitur sub centur, cci eu uitasem de trda
rea dumitale. Privirea Aurorei s-a ndulcit. Am ajuns la un punct
fr ntoarcere. Justin o privea feroce. Eu doresc ncredere i dum
neata nu eti dispus la asta.
Justin s-a gndit la cuvintele ei i a crezut c nopile lui de
veghe au ajuns la final.
- Dac promit s am ncredere n tine, mi dai cuvntul tu de
onoare c vei mpri patul cu mine de bunvoie i nesilit de ni
meni?
Ea s-a gndit temeinic. Nu tia sigur dac Justin i ntindea o
curs, dar, dac dorea s aib ncredere n ea, trebuia s cedeze n
acest punct.
- Voi putea s m plimb singur?
Justin a rs.
- Continu s m provoci i vei vedea, sorceress. A rs i ea.
Niciodat s nu te mai joci cu sentimentele mele, Dawn.
-N ic io d a t n-am fcut-o, Excelen, i m numesc... Justin a
ridicat mna fcndu-i semn s tac.
- tiu cum te numeti i doresc s m tutuieti cum l tutuieti
pn i pe tata.
- Mereu vorbeti, mereu m ceri i eu am lucruri mai bune
de fcut dect s te ascult, ca de exemplu s tc biciuiesc.
Justin nu a mai avut nevoie de alt imbold, dintr-un salt a ajuns
la ea i cu mare grij s nu-i fac ru la picior, a tras-o spre el i
a nceput s-o devoreze.
Justin a ntins braul spre Aurora, dar patul era gol. S-a ir'1
imediat. Partea patului pe care o ocupase peste noapte era rece
i-a luat repede halatul i a ieit pe hol s-o caute, era apte dimi
neaa. A intrat n camera copiilor, amndoi dormeau ca
322

Spinii D ragostei
ngerai i un zmbet duios i s-a ivit pe buze. Dorea s aib mai
muli, poate ase sau apte. Spanioloaicele aveau faima de a fi
temei fertile. A cobort treptele albe ale scrii de marmur ita
lian; se auzea larma servitorilor care trezeau casa. A cutat n
bibliotec, n birou, n salon i nici urm de Aurora. A auzit un
rs melodios n dependinele buctriei i s-a ndreptat imediat
ntr-acolo. A rmas n prag privind. Soia lui masa piciorul ma
jordomului cu o alifie care mirosea chiar ru i a vzut cu sur
prindere c tatl lui, ducele, era lng ea cu hainele de clrie
nc pe el i o ceac de cafea fierbinte n mn. Din cnd n
cnd, mai punea alifie n mna Aurorei care freciona oasele ma
jordomului ca i cum ar fi frmntat fain. i-a dres glasul i
cele trei capete s-au ndreptat spre el. Zmbetul pe care i l-a
adresat ea l-a topit.
-V d c doamna marchiz nu se oprete nicio clip.
Aurora a ridicat din sprncene ntrebtoare, felul acela de a se
referi la ea a facut-o s se simt ciudat.
- Adam al nostru s-a mpiedicat pe scri. Pentru ea era la fel
dc natural s vorbeasc astfel despre majordom ca i felul n care
insulta, ii dau cu puin balsam miraculos, acelai pe care l-a folo
sit Eulalia i pentru mine.
Majordomul a vrut s se ridice, ruinat, dar Aurora nu l-a lsat.
- Trebuia s tc odihneti, cum te-a sftuit doctorul ieri, i nu
s te plimbi pe jumtate dezbrcat prin cas n faa personalului.
Aurora s-a privit i a observat ruinat c soul ei se referea la
halatul albastru azuriu i la cmaa pe care nc le purta.
-C a un bun englez, vezi ntotdeauna partea negativ a lucru
rilor.
Justin a rs, ea i ntorcea loviturile ndoit.
-A r fi trebuit s-l atepi pe doctor, i-a spus critic.
-N u vei putea s m manipulezi douzeci i patru de ore pe
Zl- dragule. Am multe de fcut n cas.
Ducele a dus la gur restul de cafea pentru ca niciunul s nu
' a(^ zmbetul care i se ivea pe buze. S se afle n prezena ntiu
lui su nscut i a nurorii lui n aceeai ncpere presupunea un
nsc a suferi arsuri de gradul unu, dar i se prea foarte stimulant.
323

A rlette Geneve
Justin s-a apropiat i s-a uitat la piciorul majordomului. n afar
de o vntaie, nu avea nimic, poate era datorit alifiei. A luat o
ceac, s-a servit cu cafea i dup prima nghiitur a tuit zgo
motos.
- Asta nu pare cafea!
Att ducele, ct i Aurora au oftat i au rs n acelai timp.
- Este cafea spaniol i ar trebui s tii deja cum le place spa
niolilor s-o bea neagr ca diavolul, fierbinte ca iadul...
- Dulce ca iubirea a adugat ducele. Eu m-am obinuit cu ea
i mi place foarte mult.

Justin nu a fost surprins de declaraia tatlui su. Devora pateurile dulci ale Eulaliei cu o absolut lips de bun-cuviin. B
trna vrjitoare l avea la degetul mic, ca i pe restul familiei.
- Ce miroase aa de bine?
Justin a iscodit prin buctrie negsind dulcele.
- Eulalia face o prjitur cu migdale, miere i scorioar pen
tru copii. Le place s mnnce cte o felie dimineaa.
-A tu n c i sper c e destul de mare, fiindc vreau i eu s gust.
Aurora i-a zmbit. Avea prul rvit i halatul l fcea s par
foarte atrgtor. Pcat c doar pe ea o critica pentru c umbl pe
jumtate dezbrcat, cnd el nsui era foarte seductor cu maicrialul acela care i contura palm cu palm trupul musculos i fr
pijama.
- Nu te mai doare glezna?
-A lifia asta face minuni i doar Eulalia tie s-o prepare, j
Aurora s-a splat pe mini, apoi i-a turnat i ea o ceac de
cafea. I-a reumplut i ceaca ducelui i s-a aezat pe banca din
lemn alturi de el. C tatl lui sttea n buctrie cu nora sa eia o
adevrat surpriz. n toat viaa lui nu-i vzuse tatl clcnd in
dependinele personalului, dect dup venirea ei. Cu o scuz, ma
jordomul a plecat grbit s-i continue treburile. Justin s-a aezat
alturi de ei.Toi erau tcui.
- Dawn, i-am fcut rost de iapa pe care o voiai. Lordul K-'
vingthon a fost un negociator extraordinar, dar pn la urm a i e #
cum am vrut. Nu a acceptat bani, este felul su de a-i niulum
pentru intervenia ta n accidentul lui lady Sarah. l-am promis
324

Spinii D ragostei
manz, dar am de gnd s-i cer un pre exorbitant, pentru c me
rit.
Justin i privea i pe unul, i pe altul iar s clipeasc.
- Mi se pare corect.
Aurora tia c soul ei va izbucni dintr-un moment intr-altul
i, cu toate c i-ar fi plcut s aib aceast discuie n privat cu
socrul ei, a neles c el nu gndea n acelai fel.
- Ce avei de gnd s facei cu iapa?
Se simea o uoar temere n ntrebarea lui Justin.
- O s cretem cai!
Glasul ducelui denota uimire.
- i ideea a fost...
Aurora a rspuns nainte s-o fac el.
- Aducelui, bineneles! Are un ochi excelent pentru prsil i
eu sunt dispus s-i fac rost de armsari spanioli, cu ajutorul un
chiului meu. Grajdurile de la Crimson Hill vor fi cunoscute i in
vidiate n toat Europa.
Devlin i-a zmbit nurorii lui cu afeciune i Justin a mijit ochii
preocupat.
-E ste nemaiauzit s o ncurajezi, tat. Dawn nu are nevoie de
ncurajri pentru complicaii, i le face singur.
Cuvintele lui Justin au reuit s-l ntristeze
pe duce.
f*
m
- Nora mea are o minte strlucitoare. nainte de a trage con
cluzii pripite, ar trebui s ne asculi motivele.
De mult timp Justin nu mai gusta ironia ducelui, dar felul
acesta de a se referi la ea i-a plcut.
- Sunt numai urechi, Dawn.
Ea s-a uitat la socrul ei i a vzut ncurajarea din ochii lui al
batri i calzi.
-D u cele i cu mine vrem s ctigm un prestigiu care sc va
transforma ntr-o avere crescnd cai unici, i aceast avere va trece
in mna nepoilor lui, copiii mei. Vom crete cai demni de regi.
Justin a oftat cu ochii nchii. Ea bnuia de ce.
-C opiii notri, a corectat-o, nu vor avea nevoie de mai mult
prestigiu i bani. Justin cntrea fiecare silab pentru ca ea s nu
sc supere. Sunt destul de capabil s le asigur tot ce au nevoie. Ar

325

A rlette Geneve
trebui s ai ncredere n judecata mea.
Aurora a srit ca un arc, Justin se atepta.
- Cum poi s afirmi aa ceva cnd Roderick va moteni totul,
absolut totul? a ntrebat uluit.
Ducele s-a gndit s se ridice i s-i lase singuri, dar dorea s
afle pn unde voia s mearg ea.
- A a este legea, a rspuns Justin, dar ea nu l-a ascultat.
- Va poseda titlul de duce, pe lng cel de marchiz i nu tiu
mai cte. Justin a rs, pentru c nu greea prea mult. i, apropo,
nu mi se pare drept ca Jamie s n-aib niciunul. Dac a fi n locul
dumitale, i-a da cel puin unul dintre titluri.
Ducele a admirat-o.
- Legile nu pot fi schimbate, Dawn.
Tonul pragmatic a nfuriat-o.
- Sigur c se pot schimba! Dac eu a avea cinci fiii, Justin a
fcut ochii mari de plcere, lucru care nu se va ntmpla, a ng
dui ca fiecare s aib un titlu.
Faa Aurorei s-a ndreptat spre socrul ei.
- Daddv, ce titluri posed Justin?
Ducele i-a zmbit iubitor, l ncnta felul drgstos n care i sc
adresa, i ddea acestui cuvnt un accent mndru.
- Conte de dou ori, de Redmont i de Roswell, marchiz de
Greenthom, viconte de Grant, baron de Knightley i viitor duce de
Arun.
Aurora era uluit.
- Puteai s-i fi dat unul fiului mai mic, lui Justin i prisosesc
cel puin trei.
Devlin s-a uitat la ea consternat, pentru c avea dreptate
Mereu se gndise, dar i lipsea curajul de a merge mpotriva cu
rentului.
- Titlul de duce i cel de marchiz sunt legate de prioritatea n
tiului nscut, ca i proprietile mai importante, i-a spus ducele.
- Jamie ar fi un perfect conte de, de ce-o fi - Justin a ridic3
din sprncene - , nu-mi amintesc numele.
A privit-o uimit i apreciativ. A crescut att de convins de co-*
ce era, c nu sc gndise la fiii mai mici ai familiilor nobile. ?1
326

__________________________________

Spinii D ragostei

- E posibil ca Jamie s nu doreasc niciun titlu, a lmurit.


Aurora a nghiit zgomotos i l-a lovit pe Justin pe sub mas cu
piciorul sntos. Acesta a ridicat din sprncene din cauza surpri
zei.
- E ca i cum ai zice c un srman nu are nevoie s mnnce.
Acum a fost rndul ducelui s roeasc. Dar nu e vina lui Justin.
Devlin a redevenit serios. Este datoria ta, Aurora l intea cu de
getul acuzator pe duce, s faci ceva n aceast privin, un pair al
regatului are aceast prerogativ.
- i am de gnd s-o fac imediat. Devlin s-a ridicat, a srutat
cretetul nurorii lui i a ieit cu o nfiare att de mndr, c Jus
tin abia l-a recunoscut.
Dup cteva minute de gndire, Justin i-a vorbit cu blndee.
- mi nchipui c titlul lui Jamie i creterea cailor au o a doua
raiune de a fi, nu-i aa, sorceress?
Aurora a devenit serioas, nu-i plcea porecla drgstoas.
-D u ce le are nevoie s fie ocupat. S leneveasc toat ziua nu
c bine pentru spirit. Aurora a but o nghiitur de cafea. Are un
ochi extraordinar pentru cai. I-am vzut admiraia pentru Ole i
sunt sigur c va face o treab excelent. Aurora a tcut un mo
ment. Este pasionat i ncpnat. Trebuie s se simt util, eu
doar l-am ncurajat.
- Eti o femeie extraordinar! Complimentul a luat-o prin sur
prindere. Doar inteligena ta ar vedea ceea ce noi ceilali nu vedem.
Tata nu mai este acelai din momentul n care ai intrat n vieile
noastre i i voi fi venic recunosctor pentru asta.
Justin i-a luat minile i i le-a srutat i acest simplu fapt a
tcut-o s-i aminteasc momentele de intimitate pe care le m
prtiser. S-a nroit violent i Justin a tiut imediat ce i trecea
prin minte.
Intrarea abrupt a Eulaliei a oprit invitaia pe care era pe punc'ul s i-o fac. Eulalia s-a uitat i la unul, i la altul i nu a tiut ce
sc Pctrcce, dar s-a abinut s ntrebe.

A rlette Geneve

Capitolul 33
Aurorei i plcea lady Sarah Kevingthon. Era o floricic sfi
oas i, vznd-o dansnd cu Jamie, i s-a prut o fat cu un gust
i purtri alese, ar fi fost o cumnat potrivit. i-a cutat din pri
viri soul, dar nu-1 vedea nicieri. Asculta plvrgeala lui Brandon, fr s-i acorde nici cea mai mic atenie. ndurerat, el i-a
dat un cot n coaste chiar n momentul n care i ducea paharul la
gur. ampania a stropit-o pe fa, iar ea s-a uitat furioas la vrul
ei. Brandon i-a oferit batista lui i ea - un zmbet.
- Am o adevrat groaz s asist la un eveniment cu voi. j
- Nu-mi ddeai atenie!
Brandon prea un bieel.
- l cutam pe Justin, a minit Aurora cu neruinare i Brandon
a tiut imediat. Ce spuneai? a ntrebat fr s se uite la el, conti
nua s caute printre perechile de la bal.
- Miercurea viitoare plec n Spania.
Prin vorbele lui i captase complet atenia.
- i ce vei face n patria mea?
Aurora a mijit ochii meditnd.
- Vreau s cumpr nite armsari i e posibil s fiu prezentat
unei spanioloaice ca tine. Cred c o cunoti.
- Cu neputin... Sunt unic.
Brandon a privit-o un moment i a vzut c o spunea fr nieio
vanitate.
- Este verioara lui Diego.
Aurora a cscat ochii surprins.
- Verioara lui Diego? a repetat n vreme ce lua paharul I1
Brandon i l bea dintr-o nghiitur.
328

Spinii D ragostei
- Casey a fost foarte explicit n descrierea ei, doresc s-o cu
nosc.
- O s ai nevoie de mult noroc.
Brandon nu i-a neles vorbele.
- Sunt o partid excelent, nicio fat nu mi-ar refuza ateniile.
Aurora a izbucnit ntr-un hohot de rs. Mai multe capete s-au
ntors spre ei i asta a facut-o s rd i mai tare. Justin a auzit-o
i a devenit rigid. Putea el s-o instruiasc mult i bine despre ct
de puin potrivit este s rd deschis n public c ea fcea exact pe
dos. S-a scuzat i s-a ndreptat spre locul unde era soioara lui. Iz
bucnirea aceasta de veselie avea s-o coste un srut bun. i lingea
buzele la gndul c i-1 va da.
- Brandon, n-am vrut s te jignesc, dar verioarele lui Diego
au un caracter teribil. Nu exist brbat care s le suporte tempe
ramentul.
Dorea s-l liniteasc.
- Scoia are nevoie de femei cu caracter puternic.
Vocea lui a sunat nerbdtoare i i s-a fcut mil.
-Verioarele lui D iego sunt femei superbe. Cu prul negru i
ten de porelan, dar toate, cred c sunt cinci, sunt foarte micue,
cca mai nalt cred c e Marina, l-a privit zeflemitoare. Eti prea
nalt pentru ele.
- mi plac femeile micue.
ncpnarea lui a nduioat-o.
- Cred c vei fi o adevrat provocare.
-A m nevoie de sfaturi.
Acum i nelegea forarea.
- ncearc s fii tu nsui. Cu acest sim cinic al umorului, vei
reui s obii atenia lor.
Brandon a absorbit lacom sfatul.
- M gndeam s m dovedesc cavaler i s le cuceresc cu cio
colat. cu versuri...
Aurora a reuit s-i rein rsul.
-A u ncercat muli alii naintea ta. Va trebui s fii exact con
trariul lor, este singura opiune care i rmne, dac vrei s o cu
cereti pc vreuna dintre fetele Vilchez.

A rlette Geneve
Brandon a czut pe gnduri.
- Ce au ncercat ali spanioli?
Justin mereu aprea n momentul cel mai inoportun.
- S recupereze Gibraltarul! i-a spus Aurora cu trengrie.
- Limba ta e prea lung uneori, Dawn.
El s-a uitat la ea devornd-o. - Limba mea nu mi s-a micat din gur, a adugat cu umor.
- Limba cui...?
Justin a ajuns la momentul potrivit, cci a mpiedicat-o s rs
pund.
- i ddeam doar nite sfaturi lui Brandon.
Justin s-a uitat la ea ntrebtor, dar, dac ar fi ateptat ca ea
s-i spun ceva, mai bine ar fi ateptat s ciripeasc un papuc.
- Dansezi, Dawn?
Brandon a ntins braul spre ea, dar Justin avea alte planuri n
minte.
- Cred c e rndul meu s dansez cu marchiza.
Aurora a ridicat din sprncene curioas. S-a lsat trt i au
nceput primii pai de vals. Era tcut n timp ce cu ochii urm
rea micrile lui lady Sarah. Justin a simit-o absent i n-a avut
ncotro dect s-o tachineze.
- Sunt uimit c ai rochia nc intact. Ochii lui arztori au par
curs frumoasa rochie de culoarea prunei i decolteul amplu. Punc
tul de pornire al snilor ei l tenta prea mult. A oftat greu. Ea nu-i
ddea atenie. Eu a zice c rochia asta i vine prea bine, i face
snii i mai mari.
Aurora nu a tiut la ce se referea, nu observase c el o explo
rase i a continuat s caute cu privirea prin sal.
- Dac mi-ai spune dup cine te uii, te-a putea ajuta.
Dar ea era concentrat pe mulimea din sal. Justin a prins-o
de mijloc i i-a apropiat trupul att de mult, nct abia o m a i lsa
s respire. Ea a protestat imediat, a ncercat s se ndeprteze, dar
nu i s-a ngduit i Justin a observat mulumit c acum avea tot in
teresul ci. A aplecat capul i i-a pus buzele pe ale ei.
- Nu-mi place s m ignori! i-a reproat lacom.
- O cutam pc lady Phocbe! a rspuns Aurora sufocat.
330

_______________________ . Spinii

D ragostei

- Cucerirea fratelui meu nu ar trebui s te preocupe.


Aurora s-a strmbat:
- Jamie nu e interesat de ea.
Comentariul acesta l-a deranjat pe Justin.
- N u trebuie s controlezi tot ce face. Jamie e destul de mri
or ca s-i rezolve problemele amoroase i ntr-o bun zi va tre
bui s nu-1 mai urmreti ca o cloc. Asta a facut-o s rd. Justin
s-a enervat: E dovad de proast cretere s rzi cu voce tare,
i-am spus de o mie de ori.
- De ce m provoci? l-a ntrebat ea. Pentru c, dac o faci, vei
obine din partea mea un rspuns zdrobitor.
Justin a mijit ochii la auzul vorbelor ei.
-C au i ceart!
Nu-i venea s cread. Voia atenia ei, dar nu o cpta.
- O caut pe lady Phoebe!
Acum a fost el cel care a rs.
- Dac m-ai cuta pe mine cu acelai interes, i-a drui biju
teriile Coroanei.
Ea continua s aib atenia ndreptat n alt parte i el a oftat
resemnat. S-a gndit s profite de neatenia ei n propriul benefi
ciu.
- A sosit momentul s ne mrim familia. Abia putea s-i as
cund zmbetul care i nflorea pe buze; continuau s se nvrt
iar oprire i ea habar nu avea ce i spunea. E mai bine s mrim
familia cnd copiii notri sunt nc mici, nu crezi? Ea a continuat
absent. S-a terminat cu retragerea rapid, am s-mi continui
cursa pn la final. Aurora privea mai departe njur. Voi ncepe cu
un pas uor, voi continua cu un trap energic ca s sfresc ntr-un
galop furios.
Aurora nu era atent la comentariul lui Justin, a crezut, n mod
greit, c i vorbea despre cai i curse. L-a privit un moment i
i-a zmbit.
- Poi s clreti cum doreti, dar nu m mai nvrti, c ame
esc.
Justin s-a oprit brusc din dans i a scos-o n grdin, avea un
680 c*"IC,ent care va face s-i treac imediat ameeala. Aurora a
331

A rlette Geneve
zrit-o n sfrit n fundul slii pe lady Phoebe, vorbea cu lady
Esther i amndou se ndreptau spre ncperea pregtit pentru
doamne. S-a desprins rapid din braele soului ei.
- Scuz-m, trebuie s m duc un moment m aranjez.
Justm a rmas singur rumegndu-i incapacitatea de a-i duce
soia n colul ntunecat n care voia s-i ofere un festin cu gura lui.
A vzut-o disprnd repede, a oftat resemnat; era prima oar cnd
Aurora se retrgea s-i aranjeze rochia. Punea ceva la cale. S-a
ntors i i-a cutat vrul.
Aurora s-a ascuns n si ia galben pe care conii de Moore o
amenajaser, pentru ca doamnele s-i refac toaleta. A ascultat
uimit planurile lui lady Phoebe. Eulalia avea dreptate, vipera se
gndea s-i ntind o curs lui Jamie. Avea s-l compromit ca
s-l vneze! A simit mnie. S-a ntors n sala de dans i l-a cu
tat din ochi pe Jamie, l-a gsit vorbind cu Brandon. L-a luat de
mn i l-a trt pe ringul de dans. Cumnatul ei a privit-o sur
prins, dar a tcut. Aurora era ncruntat, o vedea ngrijorat i asta
l-a alarmat. Nu a reuit s i ia ochii de la el n vreme ce o sen
zaie de nelinite i cuprindea tot corpul.
- Jamie, sper s fii sincer cu mine, fiindc am s-i pun o n
trebare.
Cumnatul ei a privit-o zmbind i a dat din cap.
- Ai de gnd s ceri mna lui lady Phoebe?
Jamie a ridicat din sprncene surprins.
- Niciodat nu am fost interesat de lady Phoebe.
Aurora a oftat uurat.
- Vrea s-i ntind o curs, tocmai am aflat. Vino, s mergem
n grdin i-i voi povesti tot ce am aflat.
Jamie era uimit, nu tia cum s reacioneze. L-a trt prin toat
sala, pn au ajuns n grdina vast a vilei Moore, n vreme ce
oaspeii ceilali i priveau dezaprobator. Pe ea nu o interesa ce
gndeau. Niciodat un brbat sau o femeie dintre cunoscuii ei nu
va mai suporta o csnicie nedorit. Fusese de-ajuns experiena ei
i cea a lui Diego.
Jamie se ngrozea pe msur ce o asculta. Viclenia i ticloia
332

Spinii D ragostei
doamnei n cauz l uluiau. D e cnd tatl lui, ducele, l nzestrase
cu titlul de conte de Redmon, motenitoarele fceau cu rndul ca
s-i intre n aternuturi.
- A r trebui s ncerci s-o convingi pe doamna inimii tale s te
scape.
Jamie a privit-o stupefiat i cu ndoial.
- Este o dragoste nemprtit i am nvat s accept asta.
Cuvintele l apsau ca plumbul.
- A i ntrebat-o? a continuat ea s insiste cu ncpnare.
- N-a ndrzni!
A privit-o att de lung, nct a facut-o s se simt stnjenit.
- Poate e o prostie s taci.
Jamie a negat dnd din cap i a ncercat s-i zmbeasc, dar nu
prea i-a reuit.
- Unele lucruri e mai bine s le lai aa cum sunt. Crede-m,
Dawn, dac i spun c resemnarea este uneori cel mai bun medi
cament.
- Eu cred c faci o greeal.
Jamie a privit-o fr s neleag i ea i-a dres glasul ofus
cat.
- Sfaturile astea ai fi putut s le aplici ie nsi cu privire la
Diego.
ncerca s-i dea sfaturi tocmai ea, care era un dezastru em o
ional.
- Eu eram nsrcinat, iar fratele tu este foarte ncpnat.
Mi-a spulberat obieciile una cte una.
- i femeia vieii mele e mam.
Aurora l-a privit mhnit.
-A tunci chiar mi pare ru. Jamie i-a zmbit i a luat o bucl
pe care i-a dat-o dup ureche. D e ce faci mereu asta?
Era atta duioie n glasul ei, c Jamie s-a simit prins pe picior
greit.
- A i cel mai rebel pr pe care l-am vzut n viaa mea.
Aurora a luat mna cumnatului ei i a mngiat-o de obrazul
ei >ntr-un gest de o afeciune deplin.
- Promite-mi c vei avea grij.

333

A rlette Geneve
Ochii aurii l priveau direct. Jamie i-a dus mna la inim i cu
un zmbet larg i-a promis.
Amndoi s-au ntors n salonul de dans i Justin a prins-o de
umeri ca s nu-i scape iari. A dus-o spre grdin pe msur ce
se nvrteau n ritmul valsului. Justin s-a uitat la chipul ei aprins,
la ochii luminoi i strlucitori. I se desfcuse de tot cocul i bu
clele i se revrsau. n ciuda neornduielii, tot era cea mai frumoas
femeie pe care o vzuse vreodat i era doar a lui, orict ar fi pro
testat ea.
- Mi-ai stricat distracia! i-a reproat rznd.
- Nu-mi place s m ignori atta timp.
Ea l-a privit nedumerit.
- Este absolut cu neputin s te ignor.
Justin nu tia dac s-o ia ca pe un compliment sau ca pe o in
sult. Aurora s-a apropiat de balustrad i i-a nlat chipul ctre
cer.
- Nu mi-ai dat atenie toat seara i m simt abandonat.
- Nu i-ai cumprat un cel de salon. Eti cstorit cu o femeie
din cam e i oase, cu sentimente. N evoile nu trebuie s fie doar
ale dumitale.
Justin i-a strns pumnii la spate auzind-o.
- Sunt soul tu, atenia ta trebuie s fie ndreptat exclusiv
spre mine. Trebuie s te compori cu rezerva unei femei cstorite
i s nu mai dansezi cu toi burlacii care poftesc la farmecele tale.
Te dovedeti prea accesibil.
Aurora i-a nbuit un blestem. Justin ducea problema prea
departe.
- Am dansat cu un vr i cu un cumnat, anevoie pot fi acuzat
drept uuratic.
Reuise s-o supere cu controlul pe care l exercita asupra ci.
- Discreia persoanei tale strlucete realmente prin absen,
cel puin n seara asta.
Aurora s-a uitat la el uluit. De ce trebuia s fie att de rigid?
A vnit s plece cnd, din nou. vorbele lui au oprit-o.
- Nu-mi ntoarce spatele cnd i vorbesc!
Aurora i-a pus minile n olduri i l-a privit cu atta durere,
334

Spinii D ragostei
c Justin s-a gndit c poate depise limita.
- Nu pot schimba ceea ce sunt.
Justin a vzut lacrimile pe care ea i le reinea i l-a cuprins
vina. Poate c era prea strict cu ea, dar trebuia s-o supun. Tine
reea ei o mpiedica s vad ct de desfrnai puteau s devin
brbaii. S-a gndit la Diego, la Jamie i a simit remucri. i-a
ndreptat paii din nou spre salonul de dans i i-a cutat soia,
care dispruse iar urm.
Se ntorsese acas cu trsura fr nicio explicaie. Probabil c
era teribil de suprat. A dat drumul vizitiului i a urcat scrile spre
camera lui, bombnind pentru c l lsase balt. Casa dormea n t
cere, nu se auzea niciun zgomot. A lsat valetul s plece dup ce
l-a ajutat s se dezbrace, i-a pus halatul albastru din catifea i a tre
cut de ua care l desprea de camera soiei lui. A gsit-o n pat
dormind. Nu putea s cread! Abia trecuser dou ore de la discu
ia pe care o avuseser i ea dormea. Dar el avea planuri pentru
aceast noapte i o promisiune de care nu era dispus s uite. i-a
scos cu grij halatul i s-a vrt ntre cearafurile de mtase. Ea
era cu spatele la el, dar nu s-a dat btut. A nceput un atac blnd
asupra simurilor ei i ea, credincioas firii ei pasionale, a nceput
s-i rspund aproape imediat, chiar adormit. Justin se desfta n
sinea lui. n ciuda divergenelor pe care le aveau, ea nu l refuza i
mereu rspundea cu entuziasm cererilor lui. Se simea foarte no
rocos, soia lui era o zei n pat i ntotdeauna era dornic s ex
perimenteze, s nvee, s dea ce avea mai bun n ea. De data asta
Justin nu s-a retras cnd a atins climaxul, la cteva secunde dup
ea, dar Aurora nu a fost contient de ce se ntmplase pn cnd
toropeala a nceput s se risipeasc ncet-ncet. Cnd mintea ei a
fost n stare s asimileze ndrzneala lui Justin, a deschis ochii sur
prins i l-a nfruntat pe soul ei cu o ntrebare dur.
- Vrei s m lai iar nsrcinat?
Abia i ieeau cuvintele din gur, att de uluit se simea. Jus
tin nu a negat.
- Doresc s mresc familia, este ceva normal la un brbat s
ntos i n poziia mea.

A rlette Geneve
Ea credea c nu auzise bine.
- Nu este doar hotrrea dumitale.
Ochii ei ardeau.
- Mi-ai dat cuvntul tu n seara asta la bal c voi putea s
continui pn la final, i aa am fcut.
- Cuvntul meu? i-a amintit de discuia pe care ncercase
s-o aib cu ea. Se simea umilit, fiindc nu putea crede c i pro
misese aa ceva i c Justin profitase de neatenia ei. Ai jucat mur
dar iari, i-a reproat.
Justin a privit-o att de sigur pe el c ea s-a temut de ce era
mai ru.
- Doresc s am muli copii.
Ea nu voia s se gndeasc nc la asta.
- Copiii notri sunt mici, Justin.
- Cu nc dou sarcini, m mulumesc.
Aurora a mijit ochii, ncercnd s-i rein replica, dar nu a
reuit.
- i cte odrasle vrea Excelena Sa?
El i-a artat cte cu degetele de la mini.
- ase? Trebuie s fii nebun!
N ici moart nu avea de gnd s mai treac prin asta de patru
ori. A srit pe el. Justin rdea amuzat, fiindc mereu se termina
cum voia el. I-a prins minile doamnei Iui i ntorcnd-o a reuit
s se aeze peste ea.
- i-am spus c te voi ine legat de mine i plin de copii.
Sunt un brbat care-i respect promisiunile!
Justin a imitat tonul unchiului Rodrigo i Aurora a crezut c se
va neca din cauza srutului pe care l-a primit i a ceea ce a urmat.
Justin a ntins mna spre soia lui, dar din nou partea ei de pat
era goal. S-a ridicat, i-a luat halatul de pe jos i s-a dus s-o caute.
tia exact unde s-o gseasc. Escapadele de la miezul nopii aveau
s se termine odat pentru totdeauna. A bgat capul pe ua ntre
deschis de la buctrie i nu a fost surprins s-i vad pe tatl i
pe soia lui stnd fa n fa la masa enorm i devornd o crem
de castane de parc nu mncaser toat ziua. Amndoi aveau cte
336

Spinii D ragostei
o ceac de ciocolat n mn, iar Aurora rdea de ce i spunea
ncet, la ureche, ducele. Drace! Devlin purta halatul bordo i, cu
lingura n mn, se ntrecea cu nora lui cine devoreaz mai multe
dulciuri. Justin i-a amintit de discuia pe care o avuseser despre
mncatul exagerat i, privindu-i tatl, a cltinat din cap uimit,
ducele prea mort de foame.
- mi nchipui c pot s m altur petrecerii.
Ochii Aurorei l-au disecat centimetru cu centimetru i ndrz
neala asta a reuit s-l nfioreze de plcere.
- Dawn i cu mine mncm un dulce pe care l-a pregtit Eulalia pentru diminea. Ai s-i vezi surpriza cnd va descoperi c
a disprut.
-P ca t de Eulalia, conspirai ca s-o facei s-i piard minile.
Rmne ceva i pentru mine?
Aurora a bombnit. Ce ipocrizie, i certa i acum voia s se al
ture banchetului.
- M tem c nu, Excelena Sa i cu mine avem un apetit mare.
Justin nu s-a speriat de refuzul ei. l-a luat lingura chiar din
mn i a terminat partea care i revenea ei. Tatl lui l-a privit
zmbind.
- Facei asta des?
Ducele a rspuns fr s ovie.
- De destul timp, m tem. Ne plac deserturile pe care le pre
gtete Eulalia de cu sear. Justin s-a uitat la ei cu surprindere i
ducele a continuat: Este momentul din zi n care m simt cu ade
vrat relaxat. Iar tu i Jamie suntei prea ocupai ca s stai cu
mine, ns nora mea mi dedic aceste momente numai mie. M
ascult i mi place foarte mult s mprtesc cu ea ce s-a ntm
plat n timpul zilei.
Mna ducelui a luat-o pe-a Aurorei i i-a srutat degetele cu
dragoste. Justin i-a privit tatl cu uimire. S admit c avea ne
voie de companie era incredibil, dar c niciunul dintre cei doi fii
ai lui nu-i dduse seama l chinuia. Privirea i s-a ntors spre soia
lui i a simit toat iubirea lumii pentru ea.
-S u n t cel mai insuportabil bunic din Marea Britanie i cred c
tn voi descurca pn la urm cu nc doi sau trei Penword.

A rlette Geneve
Ducele continua s-o in de mn pe nora lui i ea nu l-a con
trazis, dar, vznd expresia de plcere care se desenase pe faa lui
Justin, nu a putut s-i rein replica.
- Justin mi-a promis s dea fiecruia dintre fii un titlu. Daddy,
nu-i aa c e minunat?
El se atepta la aa ceva i i-a zmbit mulumit, nc avea un
avantaj fa de ea.
- Cred c nu am attea titluri pentru fiii pe care ai promis c
mi-i dai.
Piciorul Aurorei a nceput un tic-tac periculos pe podea.
- Mie mi-ar fi plcut s am cel puin patru, dar nepoii vor fi
o bun consolare. Sunt convins de asta.
Ducele nu era de prea mare ajutor.
- Dat fiind c titlul de conte de Redmon nu va mai fi posibil
pentru c l deine Jamie, va trebui s m mulumesc s am doar
trei biei. Justin continua s-o ntrte i tia c ea avea s explo
deze dintr-un moment ntr-altul. Dar doresc o grmad de fete ro
cate, neruinate i slbatice.
Aurora a zmbit fr chef.
- Ai grij ce ceri, domnule, o grmad de fete neruinate pot
s-i fac viaa foarte grea, iar dumneata abia te descurci cu pri
mul exemplar.
Nici chiar cu asta nu reuea s-l demoralizeze.
- Dar nu vom putea s-i dm ducelui toi nepoii pe care i-i do
rete dac te ascunzi nopile n buctrie ca s te ndopi cu mncare.
Aurora i-a nbuit o exclamaie de indignare i i-a dat un pi
cior pe sub mas.
- S nu-mi mai spui lacom niciodat!
Justin a rs, pentru c o suprase. Asta i urmrise.
- Haide, sorceress, termin odat de mncat i ntoarce-te m
pat.
Ea ura porecla englezeasc, dar mai degrab ar fi nghiit ca
tran fierbinte dect s afle el asta.
- Vom vedea dac biciul dumitale este la nlimea a crea ce
te ateapt n pat.
Acest din urm lucru l-a spus cu o trengrie impertinent
338

_ _ _ _ _ __________________________Spinii

D ragostei

Devlin i-a dres glasul i Justin a crezut c va lua foc din cauza
insinurii att de neruinate.
- Bici? a ntrebat ducele interesat i Justin a gemut dnd din
cap n semn de negaie.
- Noapte bun, daddyl
Ducele a srutat-o pe obraz, iar ea l-a mbriat cu drag.
Amndoi au privit-o plecnd, apoi s-au uitat la locul gol pe
care l lsase. Stteau tcui. Ducele s-a uitat la fiul lui cu suspi
ciune, pentru c Justin avea o privire confuz. Apoi a ncercat s
se scuze:
- tii... mbrieaz tot ce se mic. i eu m mic destul.
Justin a rs de comentariul tatlui su, care ncerca s justifice
marea plcere a soiei lui de a-1 rsfa. Dup un moment de t
cere, ducele a dat din cap ntristat.
- Eti prea intransigent i dur cu ea.
Justin a ridicat sprncenele surprins. Ca tatl lui s-i reproeze
aa ceva era nemaipomenit. El nsui nu-1 lsase s respire impunndu-i norme, reguli i protocol.
-Trebuie s-i controlez temperamentul spaniol.
-M ie mi place temperamentul ei i cred c ie i place i mai
mult.
Justin a cltinat din cap, fiindc tatl lui nimerise din plin.
- Sunt iremediabil ndrgostit de ea, srut pmntul pe care-1
calc, dar trebuie s-o mblnzesc nainte s-i dea seama. Dac
nu. nu voi mai avea scpare.
Ducele l-a privit serios:
- Ea nu este mama ta, Justin.
El a ridicat capul deodat, nucit de declaraie.
- E clar ca lumina zilei c ea nu e mama mea.
Devlin a simit n vorbele lui seci rnile pe care le ascundea n
sullct i a hotrt s nu-1 mai chinuiasc.
- A i grij cum te pori cu ea, fiindc, dac o rneti, vei avea
dc-a face cu mine.
Justin a rmas cu gura cscat, dar ducele nu l-a lsat s obiecKc, s-a ridicat i fr s-i spun mcar noapte bun l-a lsat la fel
c singur cum l lsase Aurora n dormitor.
339

A rlette Geneve

Capitolul 34
Aurora i-a analizat viaa n ara aceea strin i, fcnd bi
lanul, a tiut c nu putea s se ndeprteze de Justin. i psa prea
mult. Viaa ei se scurgea linitit. Aciunile la care trebuia s par
ticipe n calitate de marchiz nu presupuneau o prea mare greutate
i se bucura pentru prima oar de ederea ei n Anglia. S-i ajute
pe cei mai defavorizai i hrnea spiritul i i linitea sufletul. S-a
gndit la socrul ei. Afeciunea sincer pe care o simea pentru el
cretea din zi n zi. Armsarii de care i fcuse rost unchiul Ro
drigo erau demni de un rege. Ducele era extaziat de afacerea pe
care o ncepuse. Cu adevrat nu prea acelai btrn pe care l cu
noscuse ea cu aproape trei ani n urm.
Eulalia a scos-o din gndurile ei cu una dintre intrrile sale im
petuoase n ncperea n care se afla.
- Jahiv, ar fi trebuit s te fi culcat.
Nu era o sugestie, mai degrab un ordin.
- Doar o rceal i un nas colorat nu sunt motive suficiente
pentru stat n pat, i-a ntors tonul, dar cu un zmbet.
- N u trebuia s fi plecat copiii, ai fost foarte crud permindu-i tatlui tu s-i ia la Whitam Hali.
Se vita ca o cloc.
- Nu voiam s ia rceala de la mine i tii c lor le place mult
la ar.
^
- Dar mi-e foarte dor de ei, abia dac tiu ce s fac dac ei nu
sunt aici.
Tonul plngcios al doicii a facut-o s rd.
- Justin continu s-i devoreze dulciurile. Ducele ii lnt
mereu isonul n lamentrile tale. Nu neleg atta dor, n plus vt
'/in

Spinii D ragostei
fi cteva zile.
ncerca s-o consoleze fr succes.
- Bea-i ceaiul odat.
Era suprat pe ea, i a artat-o.
- Doic, nu voiam s te rnesc, serios.
Eulalia a privit-o cu duioie.
- tiu, porumbia mea, dar mi-ar plcea s-i am aici. i ador pe
micui.
- A venit Jamie? a ntrebat nerbdtoare.
-Tnrul Penword l-a nsoit pe duce. E posibil s nu ntrzie
mult. Eulalia a privit-o cu ochii cercettori. Eti fericit, Ja h iv?
Aurora nu putea s-i ascund dorul n faa ochilor iscoditori
ai doicii.
-C e a mai mare parte a timpului, da. Strlucirea a aprut pen
tru o clip n ochii ei chihlimbarii. M i-e dor de culoarea, mirosul
i rsul pmntului meu, dar m simt fericit aici.
- tii c te vei ntoarce.
Afirmaia a fcut-o s zmbeasc.
- Dac m ntorc, va trebui s pltesc un pre foarte mare i nu
sunt sigur dac pot. Strlucirea din ochii ei s-a stins complet. Am
hotrt s rmn aici, n Anglia.
Eulaliei nu-i plcea deloc conformismul Aurorei.
-A i putea, dar te neli. Unchiul tu se va ntoarce i distana
care va exista ntre voi te va umple de amrciune. Aurora i frn
gea minile ascultnd-o. M-ai avea doar pe mine, iar eu am de
gnd s m ntorc n cminul meu. Voi pleca i vei rmne sin
gur.
Aurora a mulumit pentru sinceritatea doicii ei i ochii i s-au
umezit
-iustin va fi duce. Locul lui este aici, i al copiilor mei la fel.
Plngerea a sunat trist, dei lipsit de amrciune. i l iubesc, a
recunoscut umil. l iubesc pe brbatul pe care am promis s
"u-l iubesc niciodat.
Eulalia i-a privit copila, i iubirea pe care i-o purta a reaprut
"u 0 for impresionant.
-Copila mea, eu voi accepta hotrrea pe care o vei lua tu.

A rlette Geneve
Aurora nu a putut s-i rspund, fiindc intrarea lui Jamie l-a
smuls un zmbet plin de afeciune.
Eulalia s-a uitat la ea cu o profunzime care nfiora. tia ce avea
de fcut ca s-o ajute i o va face, oare nu promisese s rzbune tr
darea lui Justin din trecut? Poate copila ei, n buntatea sa infinit,
uitase, dar ea, iganc pn n mduva oaselor, nu uita o ofens,
iar o promisiune cu att mai puin.
- Absena nepoilor mei te face m elancolic, drag Dawn.
Jamie i-a zmbit cumnatei lui n timp ce o saluta pe Eulalia cu o
micare a capului. Este o plcere s te salut din nou, Eulalia!
iganca s-a uitat la el i i-a scpat un zmbet vznd sinceri
tatea biatului. Era att de diferit de fratele lui mai mare. i pen
tru o clip a regretat rul pe care avea s i-1 provoace, dar va fi un
ru necesar pentru a-i ajuta copila.
- Mulumesc, lord Penword.
Eulalia a acceptat ncntat politeea de a-i sruta mna, doar
lui Jamie i John le ngduia. Cu ceilali pstra distana.
- Le-ai adus?
Nerbdarea din glasul Aurorei era evident.
- Justin mi va tia beregata dac afl.
Jamie a gemut i i-a dus, expresiv, o mn la gt.
- A m s te apr eu de focul intoleranei lui!
- nc nu-mi explic cum l-ai convins pe tata s-i fie alturi in
asta.
Aurora a mijit ochii.
- Dragul meu socru nelege necesitatea de a o obine pe
Tristana.
Tristana era o iap vioaie, pe care ea se ncpna s-o cumpere.
- Ar trebui totui s-i spui fratelui meu. S-o spnzure dac ii
nelegea pc brbai. O s fac apoplexie cnd o s afle.
- Justin este culmea plictiselii, Jamie. Corectitudinea dus
pn la tiranie. i, dei tace vznd zelul ducelui i al meu de a ob
ine cei mai splendizi cai din Anglia, nu va vrea s m vad pe hi
podrom strignd ct m ine gura la o curs de cai.
- Poate te va surprinde cerndu-i s te nsoeasc, i-a spus.
L-ai domesticit destul. Ea l-a privit uimit. Nu mi-a fi nchipuit
342

__________________________________

Spinii D ragostei

niciodat c i va da voie s te dedici vnzrii i cumprrii de cai


pursnge.
- m i d voie numai pentru c m menin n umbr. Ducele
este cel care face toate demersurile necesare. Aurora a ridicat
mna ntr-un gest de neputin. Eti sigur c vei putea s-l reii la
club pn cnd socrul meu i cu mine ne vom fi ntors?
Nerbdarea care strbtea din cuvintele ei l-a umplut de bu
curie.
- Oare nu i-am promis? Sunt un brbat care i ndeplinete
promisiunile!
Aurora a rs, fiindc Jamie folosise aceeai expresie ca i un
chiul ei, chiar i pe acelai ton. Amndoi s-au uitat la Eulalia, care
le aducea o tav cu ceai i nite delicioase pateuri umplute. Jamie
a oftat mulumit i lacom.
Aurora privea totul cu o nerbdare grozav. Devlin era ncn
tat s-o prezinte tuturor prietenilor pe care i ntlneau. Hipodromul
era magnific i impresionant. Sigur ea nu avea termen de compa
raie, dar era ncntat de tot ce i vedeau ochii. D ucele i fcuse
plcerea s-o lase s participe la un pariu, dei se arta sceptic n
privina calului pe care l alesese. Mnzul tnr era prea nervos i
nerbdtor, dar ea prinsese drag de el doar vzndu-i pielea nea
gr, picioarele lungi i fine i privirea aceea care spunea voi
alerga cum voi avea c h e f.
- Draga mea Dawn, cred c acel cal pe care l-ai ales te va face
s pierzi cele cinci sute de lire pe care le-ai pariat.
Ducele continua s fie preocupat, Aurora i-a zmbit.
-A m avut o presimire i sunt o femeie care nu ntoarce spa
tele unei presimiri att de intense.
Ducele a mngiat mna pe care ea i-o sprijinea de braul lui.
Femeile sunt definite cel mai bine de impulsurile intense pe
care le simt de-a lungul vieii lor.
Aurora s-a strmbat i i-a dat uor un cot n semn de protest.
-A sta nu prea a fost mgulitor, daddy, dar te iert, pentru c
S,iu c n spatele vorbelor tale e un gnd bun.
3 43

A rlette Geneve
D ucele a privit-o zmbitor i Aurora i-a ntors zmbetul, zm
bet care i s-a ters imediat vzndu-1 n spatele socrului ei pe
Roger Eden Wilson. i-a nbuit un geamt, pentru c trebuia
s-l roage s nu-i povesteasc lui Justin de escapada ei i el i va
cere un pre pentru asta.
Era euforic! Blackdog ctigase mpotriva oricrui pronos
tic. La primele tururi se artase impetuos i greu de controlat, dar
clreul extraordinar i canalizase forele i l adusese la fini cu
o palm i jumtate naintea favoritului, Atila. n bucuria ei, Au
rora l mbriase pe socrul su i chiar pe Roger, dar norocul a
prsit-o exact n momentul n care acesta a prins-o de mijloc, fi
indc Justin a ales chiar acel moment ca s-i fac apariia spec
taculoas pe hipodrom.
Devlin i-a dres glasul nervos, ea s-a ntors nelinitit, cci tia
ce nseamn privirea vinovat a socrului ei. Justin o privea furios
i ea s-a temut pentru sigurana cumnatului ei.
- Ai ajuns la timp, Justin. Marchiza tocmai a ctigat un pariu
absolut improbabil.
Vocea lui Roger era mpciuitoare.
- Marchiza are obiceiul s fac lucrurile cele mai neverosi
mile i improbabile.
Aurora a tremurat uor. Cu ascuiul limbii lui Justin se puteau
tia srme.
- Dar cea mai bun micare am facut-o cu Tristana. Tocmai a
intrat n grajdurile Greenthom, ne va da nite mnji extraordinari!
Aurora sporovia ntruna ntr-o ncercare de a-1 calma pe Justin.
Unde-i Jamie?
ngrijorarea din vocea ci i-a picat lui Justin destul de ru.
- Trdtorul de frate-meu a trebuit s-o ia la fug. Din ntm
plare, m-am ntlnit cu baronul Grayssor care, amabil, m-a ntre
bat de ce nu se afl la curse de vreme ce el nsui i cedase biletele
chiar azi-diminea.
Aurora s-a nfiorat fr s vrea.
- Voiam s-i facem o surpriz.
Era cea mai prosteasc scuz pe care o spusese n viaa ei.
- i mi-ai fcut, draga mea, mi-ai fcut.
IA A

______ ___________________________

Spinii D ragostei

Aurora i-a mucat buza de jos, pentru c Justin era mai sup
rat dect prevzuse.
- A r trebui s-o aduci mai des pe lady Penword la curse, cu no
rocul extraordinar pe care l are, poate s-i mreasc averea cu c
teva mii de lire.
Intervenia lui Roger nu ajuta mult.
- Aceasta e o reuniune de familie, Roger, sigur ai alte treburi
mai bune de fcut dect s asiti la o scen conjugal.
Aurora i ducele au gemut auzind grosolnia lui Justin.
- Lord W ilson, sperm s v vedem curnd i iertai-1 pe lor
dul Penword, uneori i pierde buna-cuviin.
Roger i-a fcut o reveren adnc i a plecat.
- Tat, te rog s ne scuzi fa de prietenii notri. Soia mea i
cu mine avem de rezolvat o problem pe care nu putem s-o am
nm.
Ducele a deschis gura ca s protesteze, dar privirea ngheat
a fiului su a reuit s i-o nchid imediat. Justin mai mult o ra
printre oameni, chiar dac din cnd n cnd erau nevoii s se
opreasc, deoarece cte un cunoscut i aborda ca s schimbe sa
luturi. Aurora era cu adevrat suprat pentru purtarea puin ca
valereasc pe care o avea Justin fa de ea.
- A i s m lai mcar s-mi ncasez pariul, i-a spus cu suprare
n glas.
El nu a catadicsit s rspund, continua s-o trasc spre tr
sur i ei i s-a dezlegat limba ca o furtun.
- D-mi dmmul! Justin o ra n continuare implacabil. Rac
arogant, am spus s-mi dai drumul! Justin o trgea de bra i in
sultele alunecau pe lng el la fel cum alunec ploaia pe o um
brel. Pot s merg singur, mulumesc.
Justin nu i-a dat drumul nici atunci, dar Aurora era mai nc
pnat dect i nchipuia el. A simulat c s-a mpiedicat. Justin
s-a oprit brusc i cnd a reuit s se elibereze din braul lui de fier,
s-a nfipt n faa lui cu minile n olduri i privirea arztoare.
- Nimic nu-i justific mojicia!
1 Justin a analizat-o centimetru cu centimetru facnd-o s se
simt stnjenit.

A rlette Geneve
- Eti culmea neascultrii, dar zilele tale de hoinreal s-au
terminat n sfrit.
Vorbele enigmatice nu i-au spus nimic.
- Dac s asist la o curs e un pcat capital... Nu a terminat
fraza, Justin a prins-o de umeri i i-a dat un srut ca s-i nchid
gura. Ea s-a nfuriat de neruinarea lui. Nu am fcut nimic ru.
El i-a druit un zmbet cinic i a continuat s-o trasc.
- Mai trziu voi avea cteva vorbe cu tata.
Ei i-a prut ru pentru duce.
- Justin, nu-i neleg suprarea, prezena mea la hipodrom
nu-i justific proasta dispoziie.
Justin s-a oprit brusc, ea s-a mpiedicat de spatele lui lat, el s-a
ntors i a privit-o cu ironie.
- Oare nu am asistat la o mbriare ct se poate de tandr
ntre lordul W ilson i credincioasa mea soie?
Ea a deschis gura surprins.
- La asta se reduce totul, la gelozie. Sunt sclav n propria cas
din cauz c soul meu este cel mai gelos brbat din toat Anglia
i... Nu a putut s continue, pentru c gura lui Justin a czut peste
a ei cu o ferocitate incredibil. Cnd srutul a devenit mai pro
fund i mai senzual, ea s-a desprins din mbriarea lui ca s-i
reproeze furioas: Dac i pemiit s mergi mai departe, voi sfri
trntit n iarb, cu fusta ridicat pn n talie i s m pici cu
cear dac particip la o asemenea umilin.
Justin a rs; tia c ea avea perfect dreptate.
- Doar s te ating i-mi pierd judecata, a recunoscut resemnat.
- Cum s pierzi ce nu ai! i-a rspuns ndurerat.
ncerca s-i aranjeze coafura rvit, dar nu reuea.
- De cte ori vd un brbat atingndu-te, simt c mi se deschid
porile infernului i nu pot s m controlez.
Ea nu se uita la el i de aceea nu a putut s vad strlucirea
att de primejdioas care apmse n ochii lui.
- Controlul este o trstur cavalereasc i bnuiesc c n-ai
niciun fir de pr de cavaler n capul la gol.
Justin nu a dat atenie insultei.
- Va tfebui s ajungem la un acord asupra escapadelor.
346

Spinii D ragostei
neascultrii i manipulrilor tale.
-N -a m manipulat pe nimeni n viaa mea! a protestat energic.
Justin a hohotit.
- i ce zici de duce? l duci de colo-colo ca pe o marionet, dar
s-a terminat.
Aurora a nchis gura deranjat. S-o acuze de neascultare era
una, dar s afirme c l manipula pe socrul ei a jignit-o profund.
A ales ns s pstreze tcerea.
- n sfrit, dai dovad c ai un pic de minte inndu-i gura n
chis.
Continua s-o ntrte fr mil, dar ea era prea orgolioas ca
s tac.
- Mintea mea s-a pstrat intact chiar din ziua n care m-ara
nscut. Tcere vei avea din partea mea de-acum ncolo.
Nu i-a ngduit s-o mai trasc. A luat-o nainte i, cnd a ajuns
la trsur, nu l-a lsat s-o ajute. Au nceput drumul ntr-o tcere
stnjenitoare. Aurora se uita pe ferestruic i Justin la rndul su
se uita la ea cu ardoare i suprare, netiind care va ctiga. A privit-o o bun bucat de vreme, dar ea se ncpna s-l ignore pri
vind afar. Un zmbet s-a ivit pe buzele lui Justin vznd sup
rarea prost disimulat, nu-i plcea s fie ignorat.
- i eu care credeam c soioara mea nu se simte prea bine din
cauza rcelii i m gndeam s-o recompensez cu o cin la cel mai
bun restaurant din Londra i o vizit la teatru. Dar m bucur c
i-ai revenit aa de bine, fiindc asta nseamn c nu m vei mai
ine departe de patul tu nicio noapte n plus. Aurora a ntors spre
el ochii plini de ranchiun. i muca buzele de ct poft avea
s-i rspund grosolan i s-i calce orgoliul n picioare, dar pro
misese tcere i, chiar dac s-ar fi prbuit lumea, ea avea s-i
in promisiunea. E mare pcat c singura modalitate de a te con
trola este s-i in pntecele satisfcut i plin de smna mea.
Dac Justin i-ar fi nchipuit efortul enorm pe care l fcea ea
ca s-i stpneasc firea, s-ar fi gndit mai bine nainte de a o
ntrta att. Dar ea continua n cea mai absolut tcere i Justin,
dei surprins, nu a ncetat s-o tachineze.
- Mor s tiu ce culoare au jartierele pe care le pori.
347

A rlette Geneve
Niciun tciune ncins nu ar fi fcut-o s sar la fel ca i co
mentariul lui neruinat. A continuat s tac i Justin a schimbat
tactica. S-a ridicat de la locul lui i s-a aezat lng ea. Aurora
s-a lipit ct a putut de latura tapiat a trsurii, dar asta nu l-a m
piedicat s se lipeasc i mai mult de oldul ei, s-i ia mna i s
i-o srute. Ei nu-i venea s cread ndrzneala lui. Mai nti o
acuza, o ra i acum voia o ntlnire amoroas, englezul avea s
ncerce un pic din leacul ei.
- Cnd am hotrt s vin dup tine la curse, aveam o dispozi
ie excelent, dar te-am vzut n braele lui Roger i a czut cerni
pe mine. Eti cea mai seductoare sorceress din lume i nu pot s
nu fiu gelos pn i pe aerul pe care l respiri.
Justin se apleca deja ca s-o srute, dar a socotit greit caracte
rul spaniolesc, cci Aurora nu avea s uite aa uor ofensa.
- Sunt iertat, Dawn?
Aurora s-a uitat ncruntat la cumnatul ei, dar a lsat ca pe
buze s i nfloreasc un zmbet afectuos.
Sigur c te-am iertat! Pe nendurtorul de frate-tu n-am de
gnd s-l iert toat viaa.
Aurora era nc suprat pe Justin. Dei trecuse aproape o sp
tmn de la incidentul de pe hipodrom, tot era furioas pe el.
- La clyb n-am tiut c baronul Grayssor i-a spus lui Justin
despre planurile mele. A fost o greeal.
Aurora i-a mbriat drgstoas cumnatul i i-a permis s-o
mbrieze cteva clipe mai mult dect de obicei. A inspirat par
fumul prului ei, a nchis ochii o secund, simind plcerea de a
o ine n brae. Fr voie, i-a dat drumul i a lsat ochii n jos pen
tru ca ea s nu vad cldura pe care o emanau.
- M exaspereaz, m scoate din mini i nimic din ce fac nu
pare s i fie pe plac. Plngerea era pe deplin justificat. Intr-o zi
am s-l omor pe fratele tu.
- Eti foarte important pentru el i se teme s nu te piard, i-a
mrturisit ntr-o oapt.
- i aa va fi viaa mea, Jamie? Ateptnd s-i nfrunt furia ori
de cte ori hotrsc s fac un pas fr consimmntul lui" famic
348

Spinii D ragostei
a pnvit-o ntristat. Nu exist comunicare ntre noi. Dac eu zic
alb, el zice negru, dac eu zic azi, el zice mine. M descurajeaz
ct e de belicos.
Jamie a izbucnit ntr-un hohot de rs care a uimit-o.
- N u e amuzant! l-a privit ea mnioas.
- Crede-m c este, el e convins c tu eti cea belicoas.
-A s ta e o prostie. Aurora a dat capul pe spate surprins. Mereu
ne certm din cauza geloziei lui absurde.
- Nu are ncredere n tine.
Asta a nedumerit-o.
- De la ntoarcerea lui nu i-am dat motive de gelozie! Jamie nu
a putut dect s-i dea dreptate cumnatei lui. Vorbele ei erau sin
cere. n aceast relaie eu sunt cea care ine barca pe linia de plu
tire. Jamie a ridicat din sprncene interogativ. Am de gnd s-i
dau o lecie pe care nu o va uita n viaa lui.
- l vei supra mult?
Jamie era cu adevrat ngrijorat.
- U f , nici nu-i nchipui.
Jamie a luat m inile cumnatei lui i amndoi s-au aezat pe
canapeaua moale din piele. I-a spus cteva cuvinte att de ncet,
nct ea a trebuit s-i ascut auzul. Nu a putut s se ridice, pen
tru c el o inea de mini. Aurora a mijit ochii auzind ce-i spu
nea. O furie a nceput s i se nasc n piept, ameninnd s dea
pe-afar.
-E ste o nesbuit!
Jamie i povestise vicleugurile unei anumite doamne ca s-l
::promit. A continuat s-o informeze despre toate detaliile hr
uiri i la care l supunea doamna n ncercarea de a-i nfrnge ap
rarea puin cte puin n mod implacabil. Aurora simea c arde de
furie, dar nu a deschis gura nicio clip, ca s nu piard niciunul
dintre amnuntele scabroase ale chestiunii. Cu fiecare vorb a
i-umnatului ei se nroea mai tare i respira mai greu din cauza
surprizei. Justin i-a fcut apariia chiar n acel moment. A vzut
minile unite i o durere surd i-a smuls o exclamaie de surpriz,
dar nu i-a ntrerupt, s-a ntors i a nchis n tcere ua.

A rlette Geneve
Jamie l atepta pe Justin stnd pe fotoliul preferat al ducelui,
i fusese ngrozitor de greu s-o liniteasc pe Aurora. O suprase
prea tare i, chiar dac faptele erau alarmante, adevrul simplu i
clar era c el tia s se apere destul de bine n faa ncercrilor
doamnei de a-1 prinde n curs. Intrarea lui Justin i-a ters zm
betul care i se ivise pe buze. Fratele lui mai mare era prea serios.
Uneori, i prea chiar ru pentru cumnata lui.
- ntr-o zi ai s ctigi premiul pentru chipul cel mai serios din
Anglia.
Justin nu a gustat gluma.
- Vd c soia mea te-a molipsit de lipsa ei de respect nns
cut.
Jamie nu se atepta la o asemenea critic.
- Eti prea sever cu ea. Fratele lui a strns din buze. Lumea nu
o s dispar pentru simplul fapt c te relaxezi un pic.
- i-am fcut rost de gradul de locotenent n armat.
Jamie i-a privit fratele mulumit, dar i plictisit, i spusese
dintr-odat i l surprinsese.
- i-a luat ceva timp s-l obii.
Amndoi au rmas privindu-se serioi.
- Este ceea ce mi-ai cerut, i acum ai.
Dac Jamie atepta vreo explicaie a rmas cu buza umflat,
pentru c Justin pur i simplu l-a ignorat.
- Nu sunt un strin, Justin. Atept o explicaie amnunit pen
tru ostilitatea i nencrederea ta, apoi te voi lsa n pace.
Justin i-a privit lung fratele i cu un oftat obosit s-a aezat n
spatele biroului uria.
- Aurora depinde prea mult de tine, a sosit momentul s n
ceap s depind numai de mine.
Nu putea s cread asemenea vorbe.
- A s t a e foarte egoist din partea ta. Justin a mijit ochii, deran
jat fiindc fratele lui a continuat s-l certe: pretinzi s-o ndeprtezi
de toi cei care i fac viaa mai plcut. Ba chiar restrngi vizitele
familiei ei. Dac ea va afla c eti n spatele lungilor absene ale
tatlui i unchiului ei...
Jamie a lsat cuvintele n aer. Cunotea incertitudinile fratelui

350

Spinii D ragostei

Capitolul 35
Aurora i rumega suprarea. Atta energic nfrnat nu putea
s fie bun. Cobora scrile iar i iar ntr-o ncercare de a se epuiza.
Cdea casa peste ea i vina pentru recluziunea ei era a acelui ne
ghiob pe care l avea drept so. Nu i se ngduia s ias pe strad
dac nu era nsoit de el, iar pulamaua nu era niciodat acas
pentru asta. Ducele se afla la Edimburgh, drept pentru care ea
putea s se ntrein doar cu personalul. Att tatl, ct i fraii si

351

S te

su mai mare i, chiar dac nu le nelegea, le respecta, dar aciu


nile lui mergeau prea departe.
- Trebuie s-i supun caracterul ncpnat, i asta e o sarcin
imposibil cnd suntei toi n jurul ei rsfand-o i cocoloind-o
ntruna.
- i cu tata ce-ai s faci? Sigur ai s-l trimii n Scoia, foarte
departe, pentru c mi nchipui c i el reprezint o ameninare
pentru tine.
Justin a simit amrciunea de pe buzele fratelui mai mic.
- Doresc s pleci, Jamie. Prezena ta n aceast cas a devenit
prea primejdioas.
Jamie era stupefiat.
- Comportamentul meu a fost ntotdeauna exemplar i Dawn m
vede ca pe un frate cruia i povestete nesiguranele i temerile ei.
- N-am crezut niciodat n genul sta de prietenie i cred c
prin hotrrea mea fac ce e mai bine pentru toi.
Jamie a izbucnit ntr-un rs cinic. Justin abia putea s cread
ce spunea fratele lui. Fiecare cuvnt i se nfipsese n minte, fiin
dc, orict ncerca, nu putea s scape de senzaia deranjant c
poate avea dreptate.
- Este ultimul meu cuvnt, Jamie.

A rlette Geneve
erau la ar, de aceea singurtatea ei era absolut. A cobort din
nou scrile, fcnd m ici salturi, i a nceput s le urce napoi aler
gnd ct putea, aa a descoperit c meterul greise nlimea a
dou trepte. D ei diferena abia dac se observa, ea, pentru c le
urcase de attea ori, nvase s le diferenieze. i era dor de doica
Eulalia, dar Rodrigo avea nevoie de ea n turn i Aurora i bles
tema iar i iar condamnarea impus i nemeritat. Iari a cobo
rt scrile cu salturi mici i, exact cnd se ntorcea pentru a urca
n goan, ua de la intrare s-a deschis fr ca majordomul s-o fi
atins, asta nsemna c un membru al familiei se ntorsese n sfr
it. Ochii i-au zmbit cu ncntare cnd a vzut extaziat c venise
Eulalia. A parcurs distana care le desprea i i s-a aruncat n brae
ca atunci cnd era feti.
- tiai c vin?
Aurora i-a zmbit cu gura pn la urechi, pentru c o surprin
sese, dar a negat de mai multe ori.
- M jucam de-a piatra, hrtia i foarfecele, de asta eram la pi
cioarele scrii.
Eulalia a privit-o uimit.
- Strlucitorul tu so nu este?
ntrebarea nu-i avea rostul n faa evidenei.
- Strlucitorul meu so este un om de afaceri, iar eu sunt un ur
cior spaniol care mpodobete acest mausoleu.
Glasul Aurorei a sunat cu adevrat ntristat.
-A tu n c i ai o problem de rezolvat.
Aurora.a deschis ochii ct cepele, o gdiltur trengreasc a
nceput s i se ridice de la pntece pn spre piept.
- Rodrigo!
Exclamaia a sunat chinuit.
- Jamie!
Aurora a cltinat din cap uimit auzind explicaia Eulaliei:
- Cumnatul meu e cu ducele la Edimburgh.
- S-a ntors acum dou zile, i lady Phoebe i-a ntins o curs,
dar s ne aezm i-i voi povesti totul.
Eulalia a trt-o spre bibliotec nu nainte de a-i cere lui A iam
o gustare.
352

Spinii D ragostei
Avea multe lucruri de fcut nainte de venirea lui Justin. Din
fericire nu se va ntoarce pn a doua zi diminea, aa c avea c
teva ore ca s acioneze fr s afle. Una dintre cameristele care
lucrau la Tumul Rou era logodnica unuia dintre lacheii lui Iady
Phoebe i acesta i s-a ludat cu vestea apropiatei nuni dintre pa
troana lui i al doilea fiu al ducelui de Arun. Era binecunoscut
faptul c servitorilor le plcea s zvoneasc tot felul de lucruri ro
camboleti, dar aceast brfa din urm ajunsese la urechile Eulaliei i cu un interogatoriu demn de un inspector de la Scotland
Yard reuise s scoat de la fat ntreaga informaie n aceast pri
vin. Lady Phoebe avea de gnd s-l drogheze i pltise un zia
rist ca s scrie un articol exact cnd ajungea el acas la ea i altul
cnd pleca. Lady Phoebe conta pe faptul c Jamie i va petrece
toat noaptea cu ea compromindu-i reputaia, situaie n care
contele Redmon nu va avea alt soluie dect s o cear n cs
torie. Aurora nu avea de gnd s-i permit ticloasei s aib suc
ces cu intrigile ei. Nu nelegea ntru totul armele pe care le
foloseau unele femei ca s pun mna pe un anume titlu sau br
bat. Spera s-l poat ajuta nainte s fie prea trziu i, odat ce a
fcut toate preparativele mpreun cu Eulalia, a nchiriat o trsur
cu doi grjdari, pe care i adusese Eulalia de la Redtower, i a por
nit s-i strice planurile perfidei i vrjitoarei lady Phoebe.
Cnd trsura s-a oprit la numrul cincisprezece de pe strada
Victoria, Aurora i-a tras pe cap gluga neagr a capei pentru ca ni
meni s nu o recunoasc. Se temea mai mult de furia lui Justin
dac ajungea s afle c ieise din cas fr consimmntul lui
dect de brfe. Nimeni nu a rspuns apelului la u, dar aceasta era
descuiat. Aurora s-a temut de ce era mai ru. A intrat cu grij, a
mers lipit de perete, ncercnd s fac ct mai puin zgomot cu
putin. Casa era tcut, nu se auzea niciun sunet. Aurora a fost
surprins, dar n-a mai avut nevoie de alt ndemn. A fcut cale n
toars i l-a chemat pe unul dintre grjdarii angajai de Eulalia.
v>i-a nchipuit unde este cumnatul ei. Amndoi - lacheul i ea - au
intrat cu bgare de seam n bibliotec. Din fericire, n toate

A rlette Geneve
casele englezeti biblioteca era ntotdeauna n apropierea vesti
bulului, din acest motiv nu i-a fost greu s dea de cumnatul ei,
care dormea. Jamie sttea sprijinit de pernele unei canapele ori
bile. Mai rmseser resturi din ceaiul cu care, cu siguran, lady
Phoebe l drogase. A luat una dintre ceti i a mirosit puinul con
inut rmas. Nu a reuit s deosebeasc niciun miros cunoscut.
Aurora i-a fcut semn biatului s-l ia pe Jamie pe umr. i-a n
chipuit c cele dou mii de lire pe care i le promisese l vor de
termina s-i fac treaba fr s pun vreo ntrebare. Nu se
nelase, biatul l-a pus pe umr pe Jamie i l-a scos cu mult grij
din cas. Au strbtut vestibulul i au ieit toi trei pe u. Aurora
a nchis-o cu grij i s-a rugat ca ziaristul s fi plecat. Detesta s
vad un articol despre ea, un servitor i ceva asemntor unui sac
de cartofi ieind din casa lui lady Phoebe.
Eulalia a ajutat-o s-l dezbrace i s-l culce. Doica a ntrebat-o
dac tie ce drog i dduser, Aurora nu a putut s-i spun, dar
avusese precauia s ia corpul delict. Furase cecua cu resturi ale
narcoticului. Aurora credea c fusese drogat cu semine de mac,
beladon i nc ceva ce nu a putut s identifice deocamdat. Eu
lalia tia c drogul avea un efect afrodiziac i, cu toate c Aurora
a ntrebat-o n legtur cu asta, ea nu a lmurit-o la ce folosea.
Cnd Eulalia a ieit cu hainele lui Jamie, Aurora a profitat ca s-i
priveasc atent cumnatul. Adormit prea mai tnr i moliciu
nea capului su pe pern i-a smuls un zmbet. Avea ncredere c
nu se va supra prea ru pe ea pentru c intervenise n treburile lui,
dar o fcuse pentru o cauz bun. Lady Phoebe i va pstra re
putaia intact, iar el nu va fi nevoit s ia de soie o scorpie. S-a
ntors spre fereastr, a tras draperiile groase din catifea roie i n
acel moment Jamie a fost cuprins de convulsii violente. Ea s-a
speriat. A ncercat s-l in, dar el a aruncat-o din pat de dou ori.
Intrarea Eulaliei a linitit-o imediat.
- Abuzul dc beladon e periculos i iat rezultatul.
Aurora a dat doar din cap, nefiind nc total contient i de ceea
ce se petrecea n realitate.
- Trebuie s-i pregtesc un purgativ.
- i va trece?
354

Spinii D ragostei
Eulalia s-a uitat la copil i a confirmat.
- Va trebui s rmn cu el i s-l supraveghez. Chiar dac beladona de obicei nu e mortal, n amestec cu semine de mac se
poate dovedi periculoas.
Aurora a dat din cap tcut.
Dup ce lui Jamie i-au trecut convulsiile, Eulalia l-a lsat un
moment ca s-i pregteasc poiunea pe care au ncercat s i-o
dea cu linguria. A fost o munc titanic. Jamie era prea drogat ca
s poat nghii mare lucru, dar cu rbdare i voin au reuit s-l
fac s bea o parte din ceac. Aurora era asudat i Eulalia a con
vins-o s fac o baie i s bea o infuzie pe care i-o va pregti chiar
ea ntre timp, ca s-i liniteasc nervii i s-o ajute s doarm fr
probleme. Aurora avea ncredere c nimeni din personal nu va
observa activitatea din vechea camer a lui Jamie. Eulalia a con
vins-o s pstreze incidentul pentru ea. Dac tirea salvrii con
telui din casa lui lady Phoebe s-ar afla, ar putea s izbucneasc un
mare scandal i ar fi o problem pentru el. Aurora a ncuviinat,
convins c doica avea dreptate.
Baia o revigorase. n sfrit mirosul apstor de parfum vechi
i dispruse de pe piele. Cumnatul ei l avea impregnat pe haine,
lady Phoebe avea un gust ngrozitor n privina parfumurilor. S-a
ntors n camera cumnatului ei. Chiar dac nu purta dect o c
ma uoar i halatul din mtase de culoarea lavandei, nu i-a
fcut griji, avea de gnd s stea doar o clip. Voia s verifice c
totul era bine. Eulalia sttea lng fereastr. Bea o ceac de ceva
ce mirosea foarte bine, i Aurora a vrut s guste.
- A i adus un pic i pentru mine?
Eulalia i-a zmbit drgstoas cu o strlucire ciudat n adn
cii ochi cprui, pe care ea nu a tiut s-o descifreze.
-S igur, copila mea.
Chiar nainte s termine de spus asta, umpluse o ceac pen
tru Aurora i aceasta a fost extaziat de gustul de scorioar al
infuziei. A but-o pe loc i i-a mai pus, n plus a devorat mai
multe prjiturele cu foitaj pe care le aezase Eulalia pe o tav.
- Jamie va dormi destule ore. trebuie s ies un moment, a spus
Eulalia, dar nu vreau s-l las singur.

A rlette Geneve
- Voi rmne eu cu el, dar sper s nu-1 mai apuce convulsiile.
Eulalia i-a zmbit ca s-o liniteasc.
- Nu trebuie s-i faci griji, purgativul pe care i l-am dat va
mpiedica asta, dar sunt mai linitit dac nu rmne singur pn
m ntorc.
Eulalia a ieit ncet din camer i Aurora a mers pn la biroul
din caoba nchis cu grij i strlucitor. S-a uitat la diversele cri
pe care le coninea, a ales una scris n franuzete, pe care nu o
mai vzuse niciodat, s-a instalat comod n fotoliu i a nceput s
citeasc, ateptnd ca Eulalia s se ntoarc s-o nlocuiasc.
Gura lui Justin avea gust de coniac. Srutrile erau dulci, bln
de, i plceau mult. n mod vag, n mintea ei au ptruns senzaii
ciudate, un zmbet de satisfacie i-a aprut pe buzele nc apsate
de gura lui. Imagini nc nceoate au umplut-o de fericire i nos
talgie. Justin tia s fe un brbat tandru cnd i propunea, dei ca
nu prea putea s-i aminteasc toate detaliile. i simea membrele
nc moi i o toropeal mbttoare ncepea s i dispar din
muchi. Nu voia s se scoale nc, dar mai degrab ar fi murit
dect s fie acuzat de trndveal. A ncercat s se ridice, dar tru
pul lui Justin atrna prea greu i el era foarte ocupat s-i mngie
fiecare parte a trupului. A vrut s vorbeasc, dar avea gtul uscat
i limba mpleticit. A ncercat s deschid ochii, ns erau ca pie
trele de mormnt, abia a reuit s schieze un zmbet i s se n
toarc. Micndu-se, nrile ei s-au umplut de o arom pe care i-o
amintea foarte bine i care ntr-un fel i aparinea lui Justin. Alte
detalii alarmante au ptruns n mintea ei confuz i greoaie. Mi
nile care o mngiau erau mai blnde i srutrile acelea tandre nu
semnau deloc cu srutrile flmnde i devoratoare pe care i le
ddea Justin. A oprit mna care i mngia bustul i a reuii s
deschid cu greu ochii. A vzut prul ntunecat al nsoitorului ei
i cu un geamt strangulat a zrit, ca prin cea, chipul cumnatu
lui ei purtnd nc semnele lsate de drog. El probabil c a simit
schimbarea, cci a deschis ochii calzi de culoarea violetelor. Cont'uzia a fcut ravagii n mintea lui, care s-a convulsionat cu groaz.
S-a ndeprtat speriat, a privit-o cu surpriz i cu o profund durere
356

Spinii D ragostei
Plapuma a czut pn la olduri i amndoi au fost contieni c
erau goi sub cearafuri. Aurora i-a acoperit gura ca s nbue
un strigt, Jamie a mbriat-o ca s ncerce s-o liniteasc i s
evite s trezeasc toat casa crend un haos ngrozitor.
Ua s-a deschis cu un zgomot puternic i nite ochi injectai de
snge nu au pierdut niciun amnunt din scen. Justin a rmas pa
ralizat de groaz i repulsie cnd a vzut trupurile mbriate.
Fierea i s-a urcat n gt lsndu-i un gust amar i fierbinte.
Nu putea s se mite, o furie oarb, prjolitoare i strngea
inima pn ntr-un punct periculos. S-a uitat la Aurora i a fost
contient c, dac nu va prsi casa, o va ucide imediat. Picioarele
lui refuzau s se mite, ochii continuau s priveasc trupurile
goale, pe care amndoi i le-au acoperit la unison, chipurile la fel
de vinovate ca Iuda. Justin nu s-a uitat la fratele lui, nu putea, re
fuzul i durerea erau att de mari, nct nu putea crede c va mai
respira normal. Cnd n sfrit inima a nceput s-i bat din nou,
s-a ntors i ca un suflet urmrit de diavol a prsit camera fr s
scoat niciun sunet.
Aurora i-a vzut cmaa i halatul pe jos, lsate n neorndu
ial, iar lacunele din orele trecute o asfixiau. Nu putea s-l pri
veasc pe Jamie i el nu ndrznea s spun nim ic. Dei nu-i
amintea cu exactitate ce se ntmplase, evidena era zdrobitoare.
Aurora era acoperit pn la brbie, se simea incapabil s mite
un muchi i limba i era paralizat. Jamie a avut inspiraia s se
ntoarc pentru a-i oferi puin intimitate n vreme ce ea i punea
grbit cmaa. i-a netezit prul rvit i a oftat zbuciumat de
tragedia care tocmai se abtuse asupra lor.
A fugit n dormitorul ei, cutnd consolare i curaj ca s-i ex
plice lui Justin ce credea ea c se ntmplase, dei ultimul lucru pe
care i-l amintea era cartea pe care o citea stnd la picioarele lui
Jamie. Cum ajunsese n patul lui nu putea s neleag, era inca
pabil s gndeasc logic. n ce moment al nopii se culcase? Nu
'i amintea s se fi dezbrcat i un gol negru a nghiit-o fr ca
va s poat evita asta.
Cnd s-a trezit, a hotrt c sosise momentul judecrii i con
damnrii ei. Un tremur de disperare a nceput s-o scuturi f3*-3

A rlette Geneve

________________________________ Spinii

mil. Dac Justin fusese implacabil cnd a prins-o srutndu-se cu


D iego n ser, nu voia nici s-i nchipuie rzbunarea zdrobitoare
care se va abate asupra ei, direct i mortal. S-a mbrcat, s-a
pieptnat ca i cum ar fi mers la eafod, cu pas ovielnic a co
bort pn n bibliotec n cutarea clului i judectorului ei,
dar Justin nu era n cas, i nici Jamie. Aurora a fost dezolat i
mhnit. Cum s raioneze iraionalul, cum s explice inexplica
bilul. Era nvins, scrbit de ea nsi, umilit pn n adncul fe
minitii ei. Simea atta tandree pentru cumnatul ei, nct poate
n subcontientul ei mereu dorise de la el ceva mai mult dect
prietenie i de aceea noaptea trecut, chiar dac n somn, poate
c l-a dorit i aceast dorin a ndemnat-o s se bage n patul lui.
A alungat gndul, era convins c de cumnatul ei o unea un sen
timent sincer de afeciune i prietenie. Mintea ei nclcit conti
nua s fiarb fcnd speculaii. Unde era Eulalia? De ce continua
s fie atta tcere n cas? Era ora prnzului i ea rtcea ca o n
luc pe holurile lungi de la etaj. Se uita pe fereastr, spernd s
vad o fa prietenoas i cunoscut, dar singurtatea absolut OT
tcerea puseser stpnire pe sufletul ei ca o pecete de cear. Erai
deprimat, plin de resentimente, furioas. Pregtise o aparOT
care abia sttea n picioare i avea ncredere n cavalerismul t|j
Jamie pentru a umple golurile din mintea ei, dar, destin l a f l
crud!, era singur cu neputina de a lua o decizie.

ncet i inexorabil la fel cum ea depna imagini tulburtoare n


minte. Doar dup un exam en contiincios al inimii a putut s
adune piesele care lipseau. Absena doicii era un rspuns lmuri
tor n aceast privin. i ea fusese drogat, dei nu tia scopul pe
care l urmrise Eulalia cu asta. De prea multe ori intervenise
doica n viaa ei, se simea nelinitit, cci s loveasc n felul
acesta n stima ei scpa logicii sale.

Capitolul 36

A auzit poarta nchizndu-se i ultima frm de pace i s-a


scurs din inim cnd a neles c i sosise ceasul. Justin a ajuns ia
ua bibliotecii cu pai iui, seci. A privit-o, a fulgerat-o cu ochii ngheai i dispreuitori. Dar ea era cu spatele la orice scrutare ru
voitoare. Se uita pe fereastr ca i cum de cealalt parte a
geamului viaa ar fi fost mai uoar i mai tihnit. Justin a privit
rochia din catifea verde, prul strns ntr-un fileu negru. Minile
i le inea strnse n fa i privirea pierdut n infinit.
Nu a vorbit, a continuat s-o priveasc n tcere, ea tot nu s-a n
tors. Nu putea s-l priveasc n fa, simea prea multe remucri
i regrete. A dorit ca timpul s se fi oprit la... dar era trziu pentru
lamentri. Cu un oftat obosit s-a ntors i a privit puurile negre i
insondabile n care se transformaser ochii lui Justin.
H ~ Pleac din casa i din viaa mea!
Ura din ochii lui a nsemnat-o cu foc.
-N u ! Mai nti trebuie s vorbim.
~ Nu e nimic de spus dect s pleci chiar acum!
~ N u fr copii.
| Ea $tia care va fi pedeapsa, dar nu avea de gnd s-o ngduie.
I - Copiii mei nu intr n aceast discuie.
L Ea i-a nghiit replica.
I

Zilele treceau, iar Aurora tot nu avea vreo veste ^ c 0 p iii. fi'
ns era recunosctoare c de data asta Justin nu u ^ ochii i'
indc n-ar mai fi putut s treac iari prin ace
,Cut d*rl
rtceau prin geamurile din bibliotec. Privea a ^ ^ ^ inzeaseu
spatele casei, unde civa trandafiri ncepeau s se
358

D ragostei

Copiii notri, l-a corectat, au nevoie de mine.


s*8uran nu au nevoie de o mam adulter!

seM ' U meleg ea disPreul

i nu s-a aprat. Justin avea dreptul s


pn n strfundul sufletului.
'ar adulter, rmn mama lor, i nu voi pleca fr ei!
E p * 3 a reuit s-i controleze tremurul vocii.
1 sa a* ali copii cu amantul tu, nu m mai intereseaz.

t Jjignit

A rlette Geneve
Asta chiar a reuit s-o rneasc profund.
- Jamie nu este amantul meu, l-a aprat ea, iar el a pufnit scr
bit.
A privit-o cu atta durere, nct ea s-a nfiorat.
- Scuzele tale nu mai conteaz, am hotrt c vei pleca, i nu
m vei convinge de contrariu.
Vocea lui Justin era la fel de amenintoare ca i persoana lui.
Ea putea s-i dea doar timp pn cnd va fi pregtit s-o asculte.
- A m nevoie de cteva zile ca s-mi aranjez treburile, apoi ai
cuvntul meu c voi pleca.
Justin nu a cntrit rapiditatea cu care Aurora i acceptase ple
carea. Dac s-ar fi gndit un moment, ar fi trebuit s se alarmeze,
dar, ndurerat cum era, s-a ntors numai i a plecat lsnd-o sin
gur, copleit de o senzaie de gol.
Aurora sttea n aceeai poziie nvins. Nu i-o schimbase de
cnd o lsase Justin n urm cu doar dou ore. Continua s pri
veasc n gol, suferind, i s fac planuri.
Jamie doar i-a dres glasul nervos. Era n cadrul uii nen
drznind s intre i ea s-a ntors fr zmbetul pe care i-I oferea
mereu cnd l vedea. El a observat cearcnele adnci din jurul
ochilor ei i un sentiment ntunecat l-a scuturat din interior.
-N ic io d a t nu te-am crezut la, Jamie. Ateptam prezena ta
ca s m ajui s-l conving pe Justin de injusteea judecii lui.
El a privit-o uimit i vinovat.
- Oare puteam s-l convingem de ceea ce fceam n pat?
- N u merit sarcasmul tu, Jamie, al tu nu.
Era rnit i a nchis ochii ca s-o ascund.
- mi pare ru, Dawn. Sunt nnebunit, pentru c nu am putut
s-l conving de contrariu. Nu trebuia s-mi vrs frustrarea pe tine.
Ea a oftat ntristat i s-a aezat.
- Trebuie s plec, s prsesc casa.
Jamie s-a uitat la ea ngrozit.
- Nu trebuia...
Ea nu l-a lsat s termine.
- Aici nu mai am niciun drept. Dac fratele tu vrea s m
arunce n strad, nu poate s-l mpiedice nimeni s-o fac, dar nu
360

Spinii D ragostei
m plng. Este hotrrea lui i o accept.
Atta resemnare l-a copleit.
- Tu nu eti vinovat, Dawn.
Aurora a vzut cum cumnatul ei lsa s-i cad capul n piept,
cu ndoial.
- Eu eram cu tine n patul tu, n caz c ai uitat, oricare alt ex
plicaie este de prisos, Jamie. Justin tia ce cuta i unde s g
seasc, asta trebuie s lmuresc i nu m voi opri pn n-am s
reuesc. Jamie nu i-a neles vorbele i a rmas privind-o serios.
Ea a oftat din nou i a continuat linitit: Lady Phoebe te drogase
i voia s te foloseasc pentru a te compromite. Angajase un zia
rist pentru asta. Eulalia a aflat de Ia o camerist care lucreaz pen
tru unchiul meu n Tumul Rou. Doica mi-a spus, iar eu am
hotrt s intervin fr consimmntul tu. Eulalia a angajat o
trsur cu doi grjdari i le-am oferit dou mii de lire ca s m
ajute s te aduc acas. Jamie a respirat adnc. i-am dat un pur
gativ i am rmas s am grij de tine. Urmtorul lucru de care mi
amintesc este c eram cu tine n pat i i acceptam mngierile.
Jamie a dat din cap a negaie, nc nevenindu-i s cread.
- A m amintiri vagi.
Aurora a lsat capul n jos ruinat.
- Eu nu reuesc s pun toate piesele cap la cap, dar nu ncape
ndoial c ne-am petrecut noaptea mpreun.
Aceste din urm cuvinte le-a spus cu o ruine nduiotoare.
- Niciunul dintre noi nu era contient de ce se ntmpl. Fra
tele meu va trebui s accepte.
Aurora a rs fr chef.
- Fratele tu este un expert n a nu crede dect ce i convine.
Critica era absolut justificat.
- mi pare cu adevrat ru, Dawn!
Atta vin a reuit s-o nfurie din nou.
- Nu eram contieni de ce se ntmpl!
r -A s ta nu este ntru totul adevrat.
Ea s-a uitat la el nenelegnd. Jamie sttea tot cu capul plecat.
- tiam c eti tu, credeam c visez, dar, la urma urmei, tiam
eti tu. M-am mbtat de mirosul tu, i-am simit gura i am
361

Arlette Geneve

___________ ___________________

nnebunit.
. . . . . .
Aurora a rmas tcut, cu privirea ngheat a plina de teama.
- Jamie, nu... te rog! a implorat.
El a privit-o ntristat.
- Sunt ndrgostit de tine, iar Justin tie de mult, mult timp.
Aurora i-a acoperit gura ca s nbue un strigt de spaim. Un J
fior de vin a scuturat-o din cap pn-n picioare. S-a ridicat nelimtit i s-a ndreptat spre fereastr, incapabil s-i priveasc in fatfM
cumnatul Pre de cteva minute care au prut eterne, tcerea d in ft^
ei spunea mai mult dect vorbele. n sfrit, Aurora a vorbit n
- Atunci, sunt mai vinovat dect credeam. Tristeea din glasJ
l-a fcut pe Jamie s se ridice dintr-un salt. Ea a continuat: Purtarea
mea a fost de neiertat, ruinoas i mrav. Niciodat nu trebuia s j
fi fost att de frivol n afeciunea mea fa de tine. Ochii lui s-a u |
adumbrit auzind-o. Aurora a neles totul ntr-o secund i remuc- i
rile i-au sfrtecat sufletul cu ferocitate, vorace. Fugeai dc compania j
mea, doreai s pleci, iar eu, n egoismul meu, nu am vzut dincolo
de sentimentele mele de singurtate. A nghiit n sec i l-a pnvit din .
nou cu o intensitate copleitoare. Ai multe s-mi ieri, Jamie
Aurora i-a acoperit faa, ncercnd s opreasc hohotele
lente care ncepuser s-o scuture. A rmas paralizat auzinc
mitatea a ceea ce spunea ca. Prin vorbele ei i asuma toa
i ruinea i rodea mruntaiele devorndu-1.
a[e
- Dac tot splm rufele murdare, las-m sa le spa v*

Ea continua s hohoteasc fr s se poat contr


apropiat i a mbriat-o ca s-o consoleze. Aurora -a
c amrciunea din sufletul ei era prea mare i acum
oricnd, avea nevoie de o dovad de afeciune in 1

' ntru
ca
^

j.0

arta.
e tine, s^'p
- A fi putut s plec, dar doream s fiu apro.!
pfea bine
ofer ajutorul meu, un umr pe care s te sprijini.
meanl pca111
intransigena care l domin pe fratele meu i m nC pi"11
tine. Aurora s-a ndeprtat uor i l-a privit cu 0 s -npatia ta 3
lacrimi i tcut. Janne a continuat: Afeciunea
362

Spinii D ragostei

nsenmat pentru mine mult mai mult dect i poi nchipui. Mereu
am pstrat sperana c mi voi stpni sentimentele. Am crezut n
mod prostesc c reuisem... pn noaptea trecut. Ea l-a privit cu
empatie. Vina mea real este c nu am remucri, pentru c o iu
besc pe soia fratelui meu. Aurora i-a pus un deget pe buze i-a
zmbit duios ntr-o ncercare de a-1 face s tac, dar nu a reuit Tu
eti cea care are multe s-mi ierte...
Ea a negat din nou, dnd din cap imperceptibil.
- Nu mai conteaz care dintre noi este vinovatul. Doar rezul
tatul este important n aceste momente. Trebuie s plec i am ne
voie de ajutorul tu. Jamie a deschis ochii cu o ntrebare n ei.
f Justin vrea s plec fr copii, dar eu nu sunt dispus la asta tiu
c Roderick este motenitorul lui, n-am de gnd s fac nimic ca
s schimb acest lucru, dar copilria trebuie s i-o petreac alturi
de mama lui. Cnd va fi destul de mare ca s se ocupe de mote
nirea Iui, se va ntoarce.
- Justin va rscoli i cerul, i pmntul dup ei.
Afirmaia a facut-o s se nfioare, dar nu a nmuiat-o n hot
rrea ei.
- Trebuie s m ajui, Jamie!
L Frumoii ochi ai Aurorei l-au implorat.
Ii datorez mcar asta, este cel mai mic gest pe care pot s-l
| c Pentru tine. Ce doreti s fac?
Jmr Ur ra *"a expl*cat P,anul Pe care l nscocise de attea luni.
1 asculta absorbit i din cnd n cnd ddea din cap.
nu nnnt' 6

n
J,apratnecesar ca eu s rmn aici, pentru ca Justin s

poata sa le ia urma.

A ^ Cpresahile pot fi ngrozitoare.


L cr0ra 3 nhiit cu greu.
snge_re ,N Ult. conhent de riscuri, dar trebuie s acionez cu
ja . e sa mdur furtuna atunci cnd va veni.
| ^
S~a schimonosit auzind comparaia.
[ - TrebueSte -TO,Ul mCU 3CeSt plan? a ntrebat-o nehotrt.
de acolo C - V SC i pe. copii din ^ g h a . i vei duce n Frana
s"' duc in * ana
^ontiera de la Inin. D iego i va atepta ca
d ,a naa mea.

A rlette Geneve
- Justin i va cuta i n gaur de arpe, i-a spus.
Aurora tia, dar era hotrt.
- A r fi mult mai uor pentru el s ne urmreasc dac a pleca
i eu cu ei i, crede-m, este tot ce doresc mai mult, dar voi r
mne aici pn cnd prezena mea i va deveni de nesuportat. Abia
atunci voi pleca.
- Te va urmri, tii asta.
Ea a rs iari fr chef.
- Dar eu am de gnd s stau n Frana cu bunica o bun bucat
de timp. Pot s fiu foarte evaziv dac scopul scuz mijloacele.
Jamie s-a strmbat vzndu-i ncrederea.
- Eti sigur c iganii m vor accepta printre ei?
- Eti unchiul copiilor, te vor accepta, nu am nici cea mai mic
ndoial.
Jamie nu era ntru totul convins, dar nu voia s-i rpeasc niciun dram de speran. Avea ncredere c Justin i va reveni n
mini mcar n ultimul moment i era dispus s ncerce chiar dac
asta s-ar fi nfptuit prin fora pumnului.
- tii c Justin nu te va ierta niciodat c m ajui, i-a spus ea.
Aurora s-a uitat la cumnatul ei cu mhnire.*tia ct de rzbu
ntor putea fi soul ei i s creeze o ruptur ntre frai era cu totul
demn de dispre. A rs de prostia ei, ruptura era creat n mod implacabil i ireparabil de mult timp.
- D e cnd ai aprut tu, relaia cu fratele meu a fost un fir sub
ire care amenina s se rup la cel mai mic oftat. Am minile i
picioarele legate. Pn cnd el singur nu-i d seama de greeala
lui, noi ceilali nu putem s facem nimic.
Jamie privea tomurile frumoase legate n piele i le mngia cu
fiecare silab pe care o rostea. Cnd a tcut, s-a ntors i i-a spri
jinit ochii de culoarea violetei pe Aurora.

Spinii D ragostei

Capitolul 37
Lunga absen a lui Justin uurase pregtirile Aurorei. De trei
sptmni copiii se mbarcaser mpreun cu Jamie n oraul por
tuar Devon, cu destinaia Frana. Desprirea fusese amar, dar, n
acelai timp, plin de speran. Avea ncredere c soarta le va
zmbi i pe mai departe, dei se temea de ntoarcerea lui Justin
mai mult dect lsa s se vad. Singurul lucru care i alina dure
rea era s tie c acas la ea copiii vor fi n siguran. Socrul ei,
netiind nimic, era tot n Edimburgh. Justin reuise s-l in foarte
ocupat i Aurora se nfiora la gndul explicaiilor pe care i le va
da fiul lui despre ea cnd va sosi momentul. Doica ei, cauzatoarea acestei situaii, continua s-o atepte n Tumul Rou i ea se
temea de nfruntare, pentru c urmrile acesteia puteau fi distru
gtoare. Aurora nu tia unde era Justin, nu-1 vzuse nimeni n Lon
dra n ultimele cinci sptmni i ea numra zilele ca i cum ar fi
fost o condamnat la moarte ateptnd spnzurtoarea. Niciodat
n viaa ei nu fusese mai apatic i mai pasiv. Zilele se succedau
cu o asemnare zdrobitoare, era o crud aducere aminte a ct de
goal era viaa ei pe insula aceea rece i umed. Cu excepia pre
gtirilor frenetice pentru plecarea copiilor din ar, nimic nu reu
ise s-o emoioneze, s-i trezeasc vreun sentiment n afar de
tristee i team. O team care tot cretea pe msur ce zilele tre
ceau ntr-o agonizant aducere aminte a ceea ce se ntmplase.
\ A oftat din nou obosit. Avea nevoie de activitate, dar nu putea
s plece n Tumul ei pn nu vorbea cu Justin. A zmbit fr chef,
fiindc mintea ei omitea cu bun tiin faptul c Justin o judecase
o condamnase. Dac exista dreptate pe lume, probabil c se afla
in infern, pentru c ea nu vzuse nicio frm n ultimii patru ani.
365

A rlette Geneve
Vocea cameristei care o anuna c e gata baia a scos-o din gn
duri. S-a ridicat ca un automat de pe scaunul pe care sttea lng
fereastr i a privit n zare ca i cum astfel ar fi putut s evadeze.
S-a mbiat, a cinat i a ateptat, cum fcea de attea zile. Din nou
epuizarea a dobort-o purtnd-o ntr-un somn n care sufletul i
era prad emoiilor incontrolabile. S-a trezit cnd zorii nc nu se
iviser anunnd c ncepe o nou zi, cu speranele, dorurile i de
cepiile ei. Zgomotul copitelor unui cal a rupt tcerea ca o pre
vestire de furtun. Aurora i-a pus capotul chiar mai repede dect
ngduiau minile nendemnatice i amorite. A auzit paii grei
urcnd scrile. O u care se deschidea i se nchidea n mai puin
de o secund. Sttea n picioare cu sufletul la gur, ntr-o implo
rare mut. Momentul a fost att de lung, nct Aurora a ajuns s
se ntrebe dac mai respira, fiindc btile inimii nu o mai loveau
n cap i sngele i-l simea la fel de rece ca i sufletul.
Justin a deschis ua dormitorului att de tare, nct nile au
protestat cu un scrit malefic, parc amintindu-i c se afla ntr-o
cas plin de spectre ce i vor devora sufletul ntr-un moment de
neatenie. Nu a avansat, a rmas linitit n prag ca i cum n dou
secunde ar fi trebuit s hotrasc dac o va ucide sau nu. Aurora
s-a rugat s fie a doua variant, pentru c mai avea nc multe dc
fcut.
- Unde sunt?
Din fericire, veninul din vorbele lui Justin nu putea s-i ia viaa
din trup, nu nc.
Chelreasa i camerista s-au ivit pe culoar. Justin a nchis ua
cu un mormit, ucignd speranele pe care le nutrea Aurora c ar
putea s-o ajute prin prezena lor. Le-a lsat afar fr menajamente
i dndu-le de neles c nu va ngdui intervenia lor ntr-o dis
put de familie. Aurora a oftat iari violent.
Justin i lovea coapsa cu biciul din piele pe care nu l lsase
la grajduri, dar ei nu i era fric de loviturile fizice, temerea ei era
mult mai profund i mai demoralizant. A vzut, fr s poat
s-i nghit amarul, felul lent i inexorabil n care Justin o exa
mina cu o privire glacial i plin de ranchiun.
- Unde sunt copiii mei?
366

Spinii D ragostei
Justin nainta cu pai ncei i siguri spre locul unde se afla ea.
Aurora i-a strns capotul i mai mult pe trup i s-a lipit de picio
rul patului fcnd incontient un pas napoi, de parc ncerca s-i
gseasc un reazem n lemn pentru picioarele care i tremurau.
- La adpost, i-a rspuns.
El a mai fcut un pas, amenintor.
- La adpost de tatl lor?
Gura lui Justin emana ur.
- La adpost de mnia dumitale.
El a privit-o nedumerit.
- Mnia mea are un singur destinatar: tu!
Ea s-a chircit i a lsa privirea n pmnt.
- Odat m-ai ndeprtat de ei fr urm de remucare. Nu se
va mai ntmpla. Furia dumitale m-ar ndeprta de ei i nu pot,
nici nu trebuie s permit asta.
Justin a nghiit n sec, a mai fcut un pas. Corpul i tremura,
iar el ncerca s-i controleze furia oarb care l domina.
- Unde sunt?!
Aurora a nlat privirea i s-a uitat la el. Furia lui se simea n
aer, dar ea a depit pragul prudenei cnd a fcut un pas i a
rmas la mai puin de un centimetru de el. Mndr i arogant ca
0 cuceritoare.
- La adpost! a uierat ca cuvintele, iar ochii au artat durerea
care o copleea.
Amndoi au rmas fa n fa fr s clipeasc, sorbindu-i
rsuflrile ntretiate i furioase. Muchii lui Justin tremurau n
1 ncercarea de a-i stpni furia pe care o simea. A strns pumnii
lipindu-i de coapse, ca s n-o loveasc... Ea sttea tot dreapt i
ofensat ca o regin detronat fr motiv.
- Jur c-mi vei spune unde sunt dac mai vrei s-i pstrezi
gtul neatins!
Ameninarea nu a speriat-o. a continuat s-i susin privirea
hotrt, plin de furie.
1 -G tul meu este ultimul lucru care m ngrijoreaz n aceste
nomente. Copiii mei sunt i vor rmne departe de dumneata
Pan , cnd vom ajunge la un acord. Pn cnd ai s m ieri.

A rlette Geneve
Gura lui Justin s-a strns ntr-o linie dur i feroce.
- N u am de gnd s te iert niciodat, sunt pe punctul s comit
un asasinat i jur pe Dumnezeu, c nu voi regreta!
Aurora i-a ntors spatele cu trufie i, strngndu-i prul, i-a
oferit gtul.
- Aa s fie atunci, s terminm dracului odat cu asta!
Justin a deschis gura surprins i mai furios nc, pentru c nu
se atepta la reacia asta din partea ei. Curajul ei era un blestem.
Aurora a ateptat un moment care i s-a prut etern. Snii i urcau
i coborau frenetic n faa grozviei propriei ndrzneli, dar voia
s-i demonstreze c nu-i psa de viaa ei. Avea multe lucruri s-i
explice, dar nu putea s-o fac dac el era stpnit de furie. Justin
a reuit s se controleze ndeajuns ca s-o poat privi fr ura care
l hrnise timp de sptmni. S-a ntors i a nceput s mearg spre
u, dar Aurora nu l-a lsat.
- Nu, nu pleca nc! El s-a ntors din nou i s-a uitat la ea cu
ochi ca de iasc. A fcut un pas i Aurora s-a silit s nu dea napoi.
Regret foarte mult ce s-a ntmplat, dar nu a fost premeditat, a n
ceput deodat. N-am vnit niciodat s te rnesc.
Justin a crezut c-i b tea joc de el. Avea nc n minte, ca scris
cu fier rou, scena cu fratele lui i ea mbriai, srutndu-se. Cre
dea cumva c e prost?
- Nu vei mai iei din camera asta pn nu-mi vei spune unde
sunt copiii mei!
Justin continua s strng biciul ntr-o ncercare de a-i calma
furia, dar aceasta cretea cu fiecare privire pe care i-o ntorcea ea.
- Sunt nevinovat, Justin. N-am avut niciodat intenia s te
jignesc. D ei nu pot s explic ce s-a ntmplat, sunt nevinovat.
El a fost convins c vorbele ei erau o btaie de joc.
- Puin mi pas c-i proclami nevinovia, cnd am vzut cu
propriii ochi. i repet: unde sunt? a ntrebat cu glas sec.
Aurora a tiut c nu va putea s-l conving. i a hotrt s
arunce prosopul.
- Copiii vor locui cu mine pn cnd Rodrigo va avea ' rsta
necesar ca s se ocupe de obligaiile lui ca motenitor, numai
dac el va dori, cci nu l voi obliga niciodat s plece din casa lui
368

__________________________________ Spinii

D ragostei

dac el nu vrea.
Justin a crezut c nu auzise bine i a zmbit sardonic.
- N u exist loc pe pmnt n care s poi s-i ascunzi de mine,
i tu tii asta. Cnd i voi gsi, roag-te ca furia mea s fi sczut
destul ca s nu m mai intereseze ce faci cu viaa ta. i i jur c
nu-i vei mai vedea!
De asta se temea cel mai mult. Justin era att de rzbuntor,
nct o va face s plteasc prin copii pcatul ei. Aurora tia c nu
putea s dea napoi. Ajunsese ntr-un punct din care nu exista cale
de ntoarcere i din acest motiv a continuat s priveasc nainte.
- Nu m vei ndeprta de ei. De data asta nu-i voi permite,
pentru c...
Justin nu a lsat-o s termine, s-a apropiat din nou de ea, dar
de data asta avea o strlucire primejdioas n ochi. Aurora s-a
temut c mersese prea departe.
-N u -i voi acorda divorul! Nu te vei cstori cu fratele meu!
Ea s-a necat cu vorbele lui. L-a privit de parc nu l-ar fi cu
noscut i a dorit s-l fac s-i nghit vorbele, aa c i-a rspuns
muctor:
- Jamie a fost ntotdeauna cel mai bun dintre voi doi!
Imediat s-a cit de cuvintele ei, dar nu a mai putut s le re
trag. Justin a prins-o de gt i a nceput s i-1 strng cu furie. Au
rora a crezut c i-1 va rupe n dou i a luptat pentru aer, dar nu a
reuit. Justin era livid, nu-i mai controla furia, era prad emoii
lor. Dar dorea s tearg acele vorbe de pe buzele ei, vorbe care
1 rniser profund i iremediabil. Mna lui Justin continua s
strng gtul Aurorei ntr-o ameninare clar n vreme ce i sorbea
cu lcomie rsuflrile ntretiate de fric. Aurora era pe punctul s
leine. tia c l adusese ntr-un punct fr ntoarcere i i-a re
gretat uurina limbii. Cu cuvinte strangulate l-a rugat s i dea
drumul, dar Justin i ieise din mini, dei a reuit s micoreze
Presiunea cnd a auzit implorarea ei.
- Te rog, Justin, te rog, sunt nsrcinat!
Justin i-a dat drumul la fel de repede cum ar fi eliberat un t'tone ncins i cu o groaz absolut i-a privit minile. Aurora si
'Pasa gtul i ncerca s far5 *1 -

A rlette Geneve
putea s gndeasc, i era greu s-i recupereze calmul. A vzut cu
team c de pe chipul lui Justin dispruse culoarea. A vzut con
fuzia, tulburarea punnd stpnire pe el i, n ciuda fricii ei, l-a
comptimit. Diferite emoii au strbtut chipul lui. Aurora nu ar
fi tiut s spun care va fi urmtoarea lui micare. A ateptat rb
dtoare ca Justin s spun ceva, dar el sttea ntr-0 tcere absolut
privind-o cu o ur neagr. Cnd Aurora a nceput s se mite, Jus
tin a ntrebat-o cu glas ca de catran:
- Cine? A vzut uluit c ea nu rspundea i l-a cuprins furia.
A ateptat un rspuns care nu venea i, dnd din cap n semn de
negaie, s-a apropiat din nou de ea. Cine?!
Strigtul a surprins-o att de mult, nct nu a putut dect s
spun adevrul.
- Sincer, nu tiu.
Rcnetul a fost att de asurzitor, nct Aurora s-a fcut mic
mai mult datorit surprizei dect de team. Justin era turbat. Lovea
tot ce ntlnea n cale prin camer. A aruncat cu furie frumoasele
vaze i figurine de pe rafturi. A smuls perdelele, tablourile i
obiectele pe care Aurora le pusese cu drag n camerele ei.
Ea nu putea s se m ite, era paralizat, nu vzuse niciodat
atta furie dezlnuit. N im ic nu a scpat furiei lui Justin i cnd
s-a ntors spre ea Aurora s-a rugat ca moartea s-i fie rapid.
Adam a deschis ua, iar Jamie a tiut dup expresia de ngri
jorare de pe chipul majordomului c se ntmpla ceva foarte grav.
Chiar n momentul n care i ddea plria i mnuile, a auzit un
strigt tuntor la etaj i a tiut c Aurora era n primejdie. Auzea
strigte nnebunite. Vaze care se sprgeau i materiale rupte. A
alergat iute n vestibul. A urcat treptele din trei n trei i exact cnd
ajungea pe holul de la etajul al doilea le-a vzut pe chelreas i
pe camerist cum se mbriau plngnd. A ncercat fr succes
s deschid ua de la dormitorul Aurorei, dar era ncuiat pc di
nuntru. A lovit cu pumnii n ea, dar zgomotul din interior i aco
perea loviturile. Hotrt, i-a luat avnt i. cu umrul drept, a lovit
cu furie lemnul. U a s-a izbit de perete. Odat ajuns nuntru.
Jamie i-a nghiit fierea care i suia pe gt. Justin o inea pe Aurora
370

Spinii D ragostei
de m ijloc i cu cealalt mn o strngea de gt. Din doi pai a
ajuns la fratele lui i cu o lovitur sigur n falc l-a fcut s-i dea
drumul. Aurora zcea incontient la picioarele lor.
Justin i-a venit n fire i spasme de groaz l-au scuturat fr
mil la vederea distrugerilor pe care le fcuse n camer. A vzut
cum fratele lui o lua pe Aurora i o culca pe patul rvit, a res
pirat adnc i a plecat. Nim ic nu-i justifica furia dezlnuit. Tre
buia s se calmeze ca s-i pun ordine n gnduri, s-i revin
din nebunia oarb care l posedase.
Jamie le-a permis chelresei i cameristei s intre. A observat
cu un oftat de uurare c Aurora respira nc. l-a vzut vntile
urte de pe gt, martor implacabil al inteniilor lui Justin, i i-a
blestemat fratele pentru gelozia obsesiv i brutalitatea lui. Au
rora i revenea i, cnd a deschis ochii chihlimbarii, un licr de
groaz a nvluit-o deodat. Jamie a mbriat-o, a consolat-o i
uile nchise s-au deschis fcnd loc torentului dezlnuit de sen
timente stpnite. Aurora a tiut c minunile nu existau i o de
cepie rece a frnt-o n dou fr mil.
Cnd Jamie a vzut c Aurora se simte bine, a cobort scrile
cu o hotrre de neclintit. i-a cutat fratele mai mare i l-a gsit
golind o sticl de coniac n birou. A mers cu hotrre pn la el i
i-a izbit iari un pumn n mandibul. Justin nu a putut s se agae
de nimic i a czut la pmnt pe spate. Jamie l-a ridicat din nou i
din nou i-a dat un pumn. Justin nu s-a aprat, doar l-a privit cu
atta descurajare nct Jamie a lsat n jos pumnul pe care l ridi
case din nou. Violena ntea doar violen i n seara aceea se ri
sipise prea mult.
- Niciodat nu te-am crezut att de rzbuntor i plin de ra
ionalitate. Cnd eram copil, i admiram aplombul, controlul i
azi simt o ruine extrem. Comportamentul tu nu are justificare
i te dispreuiesc pentru asta. Justin a acceptat cuvintele, le merita,
dar nu a reuit s-i domoleasc suprarea. Purtarea ta este crud
i josnic. Eti cel mai ru so pe care l-am vzut vreodat i pe
viaa mea c nu vei mai pune un deget pe Dawn, nici acum, nici
alt dat! i-a spus slbatic.
PPrivirea lui Justin picura venin cnd l-a auzit vorbind aa

A rlette Geneve
despre soia lui. S-a ridicat mndru, i-a aranjat reverele jachetei
ca i cum s-ar fi aflat n faa unei altercaii pe strad. Aproape fu
sese pe punctul s comit o nebunie. Din fericire, intervenia di
vin era de partea soiei lui adultere. Justin simea prea mult furie
ca s tac.
- Felicitrile mele, frate, vei fi tat!
Jamie a rmas nuc i pentru moment s-a cltinat. Mrturisi
rea l luase prin surprindere. A deschis gura ntr-o ncercare s
vorbeasc, dar cuvintele refuzau s-i ias din gtlej i, dup ce a
asimilat vestea, cu un rcnet furios s-a npustit la fratele lui ntr-o
ncercare de a-i zdrobi craniul, att de mare era furia lui. De data
asta Justin nu a fost luat pe nepregtite, i-a ntors loviturile una
cte una. Amndoi au czut la pmnt i au distrus mai multe
scaune n ncierare. A czut dulapul pentru sticle i niciunul nu
a dat atenie sticlei sparte. Justin tia c fratele lui era furios pe el,
iar el era furios pe el nsui. Dar mnia, neputina i tristeea i f
ceau s ntoarc loviturile nepsndu-le de consecinele finale.
Jamie urla n sinea lui. Faptul c fratele lui o lovise fiind nsrci
nat era de neneles pentru el, nu exista justificare pe lume pen
tru atta brutalitate.
Cnd s-a auzit o mpuctur, amndoi fraii au oprit imediat
lupta. i-au ntors ochii spre u i au vzut speriai c Aurora
avea un revolver pe care l ndrepta spre tavan i care nc fu
mega. Mai multe buci de stuc i de zugrveal czuser pe lem
nul lustruit al podelei. Cnd a armat din nou pistolul, amndoi
s-au ridicat grbii. Justin se uita la ea cu grij, Jamie cu ruine,
dar niciunul dintre ei nu s-a micat de pe locul lui, ateptau n t
cere ca ea s vorbeasc.
Aurora i-a dres glasul de mai multe ori, cci i simea gtul
uscat, dureros. Avea vocea rguit i sufletul zdrobit. A fcut doi
pai i a ndreptat eava revolverului chiar n centrul pieptului lui
Justin. L-a privit cu atta deziluzie, nct el a simit un fior strbtndu-1 din cap pn-n picioare.
- Nimic nu justific asemenea violen, pentru c sunt nevi
novat! Ce s-a ntmplat a fost un accident provocat de doica Eulalia intr-o ncercare de a rzbuna ticloia dumitalc de a-mi lua
372

Spinii D ragostei
copiii cu ceva timp n urm. Ticloie pe care ai uitat-o dup cum
i-a convenit. i era greu s rosteasc vorbele, a respirat i a con
tinuat: Nu doresc s mai stau aici i voi apela pn i la Papa de
la Roma ca s invalideze aceast cstorie dezastruoas. Csto
rie pe care trebuia s nu fi celebrat-o niciodat. Justin a privit-o
livid i uluit, dar a continuat s tac, ateptnd. ncepusem s te
iubesc, Justin! Ea i-a mblnzit glasul i el a gemut, ntruct, pen
tru prima oar, l tutuia i a savurat momentul care avea gustul
amar al grozamei. Nimic nu mi-a pricinuit mai mult durere dect
s neleg c te rnisem, dar nu a fost contient, i jur!... ns acum
nu mai conteaz m otivele. Nu pot s triesc cu tine, nici nu vreau,
de-acum i spun adio pentru totdeauna.
Aurora s-a ntors spre cumnatul ei cu un rictus de durere pe
chip. Sperase s vorbeasc n mod civilizat cu Justin, dar se do
vedise cu neputin. i nelegea n parte suprarea, dar nu putea
s-i justifice dorina de rzbunare, faptul c nu accepta s-i as
culte motivele, orb la orice explicaie, iar ea se resimea din cauza
asta. i-a privit cumnatul, iar rictusul s-a transformat n disperare.
A ridicat mna i, cu degetele ndoite, l-a mngiat pe obraz. Ap
rarea curajoas pe care o fcuse onoarei ei o umplea de recuno
tin. Amndoi att de englezi i att de diferii. Aurora a cobort
arma pn i-a ajuns lng coapsa dreapt i a lsat brbia n jos
intr-o nfrngere complet.
Justin se zbtea ntre furie i vin, dar a continuat s stea li
nitit, tcut. Jamie a respirat adnc i, naintnd un pas, i-a luat
arma din mn. I-a trecut braul peste umeri i a mers cu ea pn
la u. nainte de a pi peste prag, s-a ntors ca s se uite la fra
tele lui, cu atta rceal nct Justin s-a ndoit de propria lucidi
tate. Jamie i-a vorbit cu glas deziluzionat, ncrcat cu tot reproul
nelepciunii.
-A veai totul, i acum nu ai nimic. Bucur-te de triumful tu,
1merii, frate!
^ Aurora nu a vrut s-i ia lucrurile. Jamie a nsoit-o pn la re| Jedina din Park Lane. Dimineaa urmau s plece spre Tumul
V
1 Ea l-a implorat s pstreze tcerea fa de familia ei. Nu

A rlette Geneve
dorea s-i supere cu amnunte despre nefericirea ei. El nu era de
acord, dar i-a acceptat rugmintea.
Au fcut drumul n tcere. Aurora nu era n stare s rosteasc
niciun cuvnt. Zbuciumul ei era prea mare i decepia o nvluia
ca moartea. Trsura s-a oprit cu o micare brusc. Jamie a scos
cheia din buzunar fr s-i dea drumul la bra. O simea tremurnd
i i-a blestemat din nou fratele. Casa era ntunecat i tcut. Per
sonalul dormea i Aurora i-a cerut s nu trezeasc pe nimeni. Voia
s-i fac un ceai, iar Jamie a nsoit-o. Aurora a fcut ceaiul n
mod mecanic i pasiv. Zmbetul i prsise iari chipul. S-a ae
zat la masa goal i a but ceaiul fierbinte ntr-o ncercare de a-i
nclzi sngele ngheat de evenimente. Jamie sttea tcut, dei
era tentat s-i pun ntrebarea care l mcina. Ea a neles c i da
tora o explicaie. Cu un oftat greu, a nlat ochii, s-a uitat la Jamie
cu durere i recunotin. i salvase viaa i ea nu va uita asta ni
ciodat.
- Mulumesc, Jamie. i datorez mult. El a lsat ceaca i i-a
luat minile ntr-o ncercare de a-i calma tremurul. A continuat s-o
priveasc ntrebtor i nelinitit. Jur, Jamie, c nu tiu. El a ne
les i a acceptat resemnat explicaia ei. Dei, dup reacia fratelui
tu, copilul trebuie s fie al tu.
Aurora a lsat capul n jos ruinat.
- Din acest moment, l consider ca fiind al meu. Ea l-a privit
cu bgare de seam. Niciodat nu v voi ntoarce spatele, ai cu
vntul meu!
Aurora s-a frnt n sfrit. A izbucnit ntr-un hohot necontro
lat i amar.
- Nu vrei s-l ai?
ntrebarea optit cu voce joas a facut-o s plng i mai tare.
Cnd n sfrit s-a calmat, a respirat de cteva ori nainte s vor
beasc.
- Copiii nu sunt niciodat vinovai pentru greelile adulilor.
Jam ie a sim it o bucurie neobinuit.
- Justin nu v va mai face niciodat ru, i promit!
Aurora i-a privit lung cumnatul. Trebuia s-i pun ordine in
gnduri, dar nu reuea.
374

Spinii D ragostei
- Just in are un caracter puternic i l roade gelozia. Era furios
i nu-i cntrea aciunile, dar nu e un om ru.
Jamie nu a putut s-i in limba.
- Loialitatea ta este admirabil, dar greit. Aurora nu a rs
puns i el a continuat: Dac nu a fi intervenit, i-ar fi rupt gtul.
Ea i-a dus mna la gt i a negat iari dnd din cap vehe
ment.
- Nu a avut niciodat intenia s-mi fac un ru fizic. Jamie
voia s protesteze, dar ea l-a mpiedicat. tiu. i-a vrsat furia pe
mobile, eu am leinat nainte s ajung la mine. El m inea, pen
tru c nu putea s-mi accepte laitatea i nu tia ce s fac, era
realmente nedumerit.
- Semnele de pe gtul tu spun altceva.
-P r in zeflemelile mele l-am adus la limita unde niciodat o fe
meie nu trebuie s aduc un brbat.
- i gseti scuze?
Jamie s-a uitat la ea de parc deodat nnebunise.
- N u , e rnit n strfundul fiinei lui. Se simte trdat de propriu!
frate. Suntem vinovai de decepia lui, putem doar s ateptm ca
n timp s asculte de raiune.
- Ceri imposibilul?
Jamie era suprat.
i - Cer s ne punem n locul lui. Justin nu merit ura noastr
fr compasiunea noastr. Timpul vindec i aduce uitarea.
Jamie a cscat gura stupefiat.
- N u vorbeti serios!
Ea l-a privit nduioat.
j - Niciodat n viaa mea n-am vorbit att de serios. Crede-m,
eu m-a comporta la fel ca el ntr-o mprejurare asemntoare. Eu
aproape i-am luat viaa n duel, el niciodat nu a avut intenia asta.
Jamie s-a gndit un moment la cuvintele ei i a ncuviinat. Iubi
rea lui este o obsesie i dc aceea merit mila noastr. Promite-mi,
Jamie, s lsm ca timpul s vindece i s-l fac s uite.
| - Nu sunt de acord cu tine. Ea voia s protesteze. Dar i accept
fcotrrca
-M ulumesc, i acum tare a vrea s m odihnesc un pic. Sunt

A rlette Geneve
frnt, epuizat. Mine vom nscoci un plan care s-l conving pe
unchiul meu. Jamie s-a uitat la ea ne fiind ntru totul convins.
Mine, cnd vom fi la Tumul Rou, i vom spune unchiului meu
c Justin e tot n cltorie i c m simeam prea singur.
- Ce-i vei spune tatlui tu n legtur cu copiii?
Aurora se temea de ntrebare.
- C Justin a fcut n sfrit ca ei s cunoasc ara mea i c
n-am putut s plec cu ei, pentru c sunt nsrcinat.
Jamie a ncuviinat.
- Pare convingtor.
- Este convingtor, pentru c este pe jumtate adevrat. Odat
cu trecerea zilelor i calmarea spiritelor, i voi convinge pe un
chiul i pe tata c doresc o separare permanent de Justin.
- Dawn?
Aurora s-a uitat lung la Jamie i a tiut ce voia s-o ntrebe, dar
ea nu tia ce s-i rspund.
- n momentul sta nu pot s m gndesc, iart-m, Jamie.
S-a ridicat i s-a ndreptat spre una dintre camerele de oaspei.
Cunotea bine casa i nu a fost nevoie s-o nsoeasc Jamie. El a
rmas tcut, avea prea mult timp ca s se gndeasc i s acioneze
n consecin. Odat ajuns n pat, Aurora a adormit pe loc.

Capitolul
- Contele de Ayllon, Domnia Voastr. l invit n birou?
Justin a ridicat privirea i l-a vzut pe Rodrigo chiar n spatele
majordomului. nc nainte s sfreasc s-l anune, el trecuse
pragul i, fr nicio invitaie din partea marchizului, a intrat n
birou i s-a oprit n faa lui.
- Nu e nevoie, dup cum poi vedea, contele s-a poftit singur.
Adam, fa o cafea pentru musafirul nostru.
376

Spinii D ragostei
Rodrigo a ncuviinat dnd din cap i s-a aezat, nclcnd
orice norm de etichet. i-a pus un picior peste cellalt i l-a pri
vit pe Justin cu o neobrzare zdrobitoare.
- Vd c viaa te trateaz mai bine dect merii.
Justin a ridicat o sprncean ntrebtor.
- Presupun c nu starea mea de bine te-a adus aici.
Rodrigo a zmbit sardonic.
- Presupui bine. Tcerea care a urmat a devenit stnjenitoare
i Justin a nceput s asude n faa analizei devastatoare la care
l-a supus Rodrigo. Atept.
Justin a tresrit involuntar. Puterea pe care o emana nobilul
spaniol reuea s-l tulbure ori de cte ori se afla n prezena lui.
- Atepi?
Justin era nedumerit.
- tiam c englezii sunt grei de cap, dar nu-mi ddusem seama
pn astzi ct de mult. Sarcasmul l-a nucit. nc mai atept o
explicaie.
Rodrigo nu se ddea btut.
- Nu e nimic de explicat. Soia mea m-a prsit i mi-a rpit
copiii.
Rodrigo nu a putut s rspund acuzaiei din pricina intrrii
majordomului. Adam a servit cafeaua ntr-o tcere mormntal.
Dup ce i-a ndeplinit obligaiile, a ieit n grab. Rodrigo a a
teptat pn ce ua s-a nchis.
- Grav acuzaie venind de la un manipulator despot i into
lerant.
Justin a strns pumnii auzind insulta intenionat.
- Vorbe primejdioase dac inem seama c te afli n casa mea,
conte.
Rodrigo a dat drumul unui hohot lipsit de umor i l-a privit cu
ochi reci ca gheaa.
- Nepoata mea nu a fost prea priceput n explicaii i o res
pect i mai mult pentru ncercarea de a te proteja. Justin a ridicat
din sprncene, surprins de mrturisirea neateptat. Dar este din
colo de orice ndoial ct de nefericit a fost alftiri de tine. Jus
tin a nghiit brusc. Greeala mea a fost c m-am gndit mai mult

377

A rlette Geneve
la copii dect la mama lor, dar o pltesc cu vrf i ndesat. Rodrigo a fcut o pauz ca s-i dea timp lui Justin s-i asimileze vor
bele. Trebuia s te ucid atunci, dei sunt nc tentat s-o fac.
Rodrigo a scos un plic din buzunarul redingotei i, privind bi
roul, i l-a aruncat. A nimerit exact n minile lui Justin, care l-a
deschis i s-a uitat la actul semnat de Aurora. L-a rupt i a arun
cat hrtiile fr nici cea mai mic ezitare.
- Nu va exista divor! a rspuns Justin strngnd buzele ntr-o
linie fin i dur.
- Este o simpl formalitate. Rodrigo i-a artat dinii albi i
egali cnd i-a zmbit ironic. Conform legilor noastre spaniole c
storia nu este valabil. Copiii nepoatei mele sunt ilegitimi i eu
doresc s poarte un nume demn.
Justin s-a nfuriat.
- i care ar fi acest nume demn? Cci cel de Vilchez este cu
totul imposibil.
Rodrigo nu a mucat momeala. Avea mai mult experien n
strategie dect englezul i avea de gnd s-l fac s mute rna
pentru obrznicia lui.
- Cred c numele de La Housaye este o alegere bun. Emmanuel este nc ndrgostit de ea.
Justin a nghiit minciuna complet.
-C o p iii mei sunt nscui n Anglia, din tat englez, este un fapt
care nu se poate schimba orict de diferit ar fi legea n alt ar.
Dac Justin credea c avea aii n mnec, se nela.
- Copiii Aurorei sunt nregistrai n Spania cu numele de Velasco y Duero, copii de mam singur. Justin a nghiit fierea care
i s-a suit pe cerul gurii. O libertate pe care mi-am luat-o cnd i-ai
ndeprtat de nepoata mea, drag nepoate.
Justin nu mai avea aer.
-A tu n ci nu vd motivul acestei vizite, conte.
Nobilul spaniol a rs din nou satisfcut. Figura i ieise perfect,
aa cum se atepta.
- Vin s-i ofer un acord.
Justin l-a privit pentru prima oar cu respect autentic, iar zm
betul larg al contelui l-a descurajat complet.
378

Spinii D ragostei
- Marchizul de Greenthom, milady!
Aurora a tresrit speriat, nu atepta vizita lui Justin. De multe
luni plecase din casa de la Londra i vizita lui surpriz i strngea
stomacul de nesiguran. Majordomul continua s atepte, dar ea
nu avea glas.
- Peter, poftete-1 n bibliotec i spune-i c-1 primesc n
cincisprezece minute.
Treizeci de minute a trebuit s atepte Justin pn cnd a ap
rut Aurora. A privit-o oprit n pragul uii i a observat c era la
fel de frumoas ca ntotdeauna. Frumuseea ei mereu reuea s-l
emoioneze i acel moment nu era diferit de altele. Frumoasa ro
chie roie i scotea n eviden mai mult ca niciodat auriul ochi
lor. I-a vzut talia ngust i o urm de remucare a pus stpnire
pe el ntrebndu-se dac... Justin s-a apropiat cu un pas de ea i
Aurora l-a oprit ridicnd mna dreapt.
- Ia loc, te rog, voi cere o gustare pentru amndoi.
Justin a ncuviinat dnd din cap i a ateptat ca Aurora s dea
poruncile de rigoare. A privit ncperea ca i cum nu ar fi recunoscut-o. A vzut un portret al copiilor pe peretele opus bibliote
cii i un sentiment de melancolie a nceput s-l chinuiasc.
- Frumos portret, Dawn. Pictorul a tiut s capteze esena co
piilor la perfecie.
Aurora nu se atepta la nicio amabilitate din partea lui, aa c
a fost plcut surprins de apreciere.
- L-a pictat dragul nostru prieten Goya, din azilul lui de la
Paris. Este unul dintre bunurile m ele cele mai dragi.
Justin a privit-o lung.
- Copiii notri sunt n Frana?
Aurora a fost din nou surprins de cuvntul notri folosit de
el i i-a spus c viaa este plin de surprize.
- Bnuiesc c ascunztoarea lor este motivul vizitei tale, dar
chiar i aa nu pot s-i spun unde se afl.
Justin i-a fixat iari ochii cenuii pe talia ei i Aurora a ne
les imediat ce i trecea prin minte, l-a srit andra fr s vrea i
l-a biciuit rzbuntoare, ca odinioar. Plnsese att de mult!

379

A rlette Geneve
- Nu vei ti niciodat!
Ea a vzut durerea aprut n ochii lui Justin pentru o clip i,
spre nenorocirea ei, bona a ales exact acel moment ca s intre cu
un bebelu care abia i inea capul i cerea atenie. Aurora i-a ru
megat ghinionul i s-a uitat dur la servitoarea impertinent.
- Milady, domniorul Alejandro nu vrea s-i bea laptele.
Justin a srit de pe scaun cu viteza fulgerului, dar Aurora era
deja pregtit. ntr-o zecim e de secund s-a interpus ntre Justin
i bebelu mpiedicndu-1 s-l vad.
- Clare, du copilul n camera lui, voi veni i eu n zece minute.
Bona a plecat fr s crcneasc. Justin a privit-o cntrindu-i
posibilitile, dar Aurora i le-a spulberat imediat. E prea trziu,
prea trziu.
Justin a strns buzele i i-a stpnit vocea cnd a ntrebat o
vitor:
- Cine?
Ea nu l-a lsat s termine, cu un deget i-a nchis iari gura.
- Nu vei ti niciodat! i-a savurat triumful complet cnd a
vzut capul czut al soului ei englez, dar imediat remucrile au
cuprins-o, pentru c se dovedise rzbuntoare. Ei bine?
A ateptat din partea lui cuvintele pe care i le promisese un
chiul ei, le atepta de patru ani lungi.
- A m venit s-i propun un acord. Aurora a dat drumul oftatu
lui pe care i-l reinuse pn n acel moment. Voi semna actele de
divor cu singura condiie ca s permii s-mi pstreze numele co
piii. Vor putea s creasc n Spania dac asta este dorina ta i doar
cnd va fi pregtit s-i exercite dreptul de nti nscut, Roderick
va veni n Anglia, cu consimmntul tu.
Aurora voia s plng de fericire, dar s-a abinut. Dorise att
de mult s aud aceste cuvinte pe care acum, odat rostite, nu
putea s le cread! Consimmntul lui voluntar!
- Vezi ce uor e, Justin?
El simea c e sfiat pe dinuntru i a crezut c se va rupe n
mii de buci cnd a vzut uurarea ei. Fcuse o promisiune i tre
buia s i-o in, chiar dac asta l-ar fi costat linitea su fletl^ H
su.
380

Spinii D ragostei
- Nu se poate repara rul. tii c mereu am fost un brbat gelos
n ce te privete. Aceast gelozie m-a mpins s-i fac ru i s te
pierd. Ea i-a pecetluit din nou gura cu un deget. Ceea ce am
vzut... Te fcea s pari vinovat i acum e trziu pentru regrete.
- S fim prieteni, Justin, pentru binele copiilor notri. S uitm
trecutul, faptul c nu trebuia s ne fi cstorit niciodat. S ne tra
tm cu respectul pe care l meritm, dac nu ca soi, mcar ca prie
teni.
Justin a ncuviinat mhnit i a vrut s spun ceva, dar pe u a
intrat fratele lui mai mic cu bebeluul n brae i l-a aruncat ntr-un
pu negru. Zmbetul lui Jamie i-a sfrtecat inima bucat cu bu
cat.
-A urora, ce te reine de-mi neglijezi...?
Jamie a nchis gura cnd a vzut motivul ntrzierii ei i i-a
blestemat lipsa de tact. De ce nimeni din cas nu l avertizase des
pre prezena lui Justin? L-a simit devenind rigid i a vzut cum i
se crispau pumnii pe olduri. n acel moment a simit o nespus
prere de ru pentru fratele lui mai mare.
Justin a simit c alunec n gol fr s se poat aga de nimic
i, n aceast cdere vertical, i-a pierdut frecare dintre emoiile
puternic nrdcinate n copilrie. i era greu s respire, spasmele
stomacului ameninau s-l fac de ruine dnd afar prnzul mn
cat. i-a privit fratele i a dorit... i-a nfrnat cu greu i a reuit
s se ridice nucit.
- mi dai voie s te felicit, frate? Aurora i-a mucat buza v
znd situaia neateptat. Mi-ar plcea mult s-l cunosc... te rog!
Justin rareori ruga i tonul nfrnt al vocii lui a reuit s-l con
ving pe Jamie. Cu pas uor s-a apropiat de el i i-a dat ghemotocul care se m ica energic cernd atenia pe care adulii i-o
refuzau. Justin s-a uitat la micuul care l privea curios cu ochii lui
de culoarea violetelor. i-a nbuit un geamt, cci pstrase o
mic speran care, n faa evidenei zdrobitoare, s-a nruit. Chiar
din golul emoional, a reuit s-i ofere un zmbet duios bebelu
ului.
i - Este un copil foarte frumos. Are ochii ti, Jamie.
381

A rlette Geneve
Att Jamie, ct i Aurora s-au necat, dar Justin era absorbit de
copilul care i zmbea gngurind.
Justin a napoiat copilul mamei, iar Aurora a putut s observe
durerea imens care l chinuia. Justin era redus la nimic. Cu un
oftat de resemnare a ieit din bibliotec i a plecat cu bebeluul n
apartamentul ei. Jamie nu tia cum s se poarte. A continuat s-i
priveasc fratele n tcere. Justin s-a ntors cu spatele la el ntr-o
ncercare de a-i potoli gndurile dezlnuite. n sfrit, s-a n
dreptat spre el i l-a privit lung.
- Locuieti aici?
Jamie a negat dnd din cap.
- Locuiesc la Crimson Hill, cu tata.
Justin a nghiit n sec.
- Tata tie? Jamie a confirmat aproape imperceptibil. Acum i
neleg tcerea lung i deprtarea de mine.
-A c e s te rezultate sunt exclusiv opera ta.
Justin a nchis ochii n faa adevrului zdrobitor i i-a ncor
dat uor umerii.
- i ce spui de intervenia ta n aceast ntmplare?
Jamie s-a schimonosit de gluma destinului.
- Intervenie involuntar, pot s spun. Tu eti singurul vinovat
de situaie.
im<
Rodrigo i explicase implicarea Eulaliei n catastrofa vieii lui.
Jamie a hotrt s salveze puin orgoliul rnit al fratelui su.
- Dawn nu a iertat-o nici pn astzi pentru intervenia ei ma
lefic. A mbarcat-o spre Spania imediat, chiar dac a trebuit s le
explice tatei i tuturor fiecare dintre manipulrile ei.
Justin nu s-a simit mai bine din cauza asta.
- M-a orbit gelozia, i temperamentul meu irascibil m-a des
prit de Dawn.
Lui Jamie i s-a fcut mil de el.
- Triete cu demonii ti. A fost alegerea ta.
Justin a confirmat dnd din cap.
- Pot s-i cer o favoare? a oftat cu glas ntretiat. Jamie l-a
382

Spinii D ragostei
privit ntrebtor, n ateptare. Nu o transforma pe cumnata ta n a
mea. Te implor din adncul inimii mele. Triete cu ea, fa-o feri
cit, dar nu o face cumnata mea.
Jamie a rmas cu gura cscat, i-a vzut fratele att de dr
mat, nct nu s-a gndit la ce rspuns s-i dea. Justin s-a uitat la
fratele lui cu o durere profund. A nclinat din cap i a plecat. i
ra sufletul de parc ieirea din Redtower ar fi fost intrarea n in
fernul nsui.
- i spun c nu tiu s-i deosebesc.
Aurora i-a zmbit cu umor unchiului ei.
- Frumosul sta brunet cu ochi violei este Devlin Alejandro i
frumosul sta brunet cu ochi violei este Miguel Hayden.
- M iei peste picior.
Rodrigo i-a mngiat cu drag nepoata pe cap.
-A lejandro are un semn din natere pe coapsa dreapt i cu
loarea ochilor un pic mai deschis dect la geamnul lui, Hayden.
Rodrigo a cutat ncercnd s vad semnul despre care i vor
bise nepoata lui.
- Cred c bieii tia mi vor da grozave bti de cap. Aurora
i-a dat un cot n coaste unchiului ei. Sunt foarte suprat pe tine,
pentru c toi nepoii mei au mai mult hotrre dect mine. Va fi
foarte greu s pot s-i chem la ordine.
Aurora a rs cu glas melodios.
- i vei folosi aptitudinile de militar, nu am nici cea mai mic
ndoial, i te vor asculta fr s crcneasc.
- M ndoiesc sincer... eu, care am comandat mii de soldai, nu
am reuit ca o spanioloaic ncpnat s-mi asculte un singur
ordin.
Aurora a zmbit deschis.
-A m fost mereu un model de virtui.
Rodrigo a continuat s-o priveasc nepierznd niciun amnunt
din munca pe care o fcea ea. Scldase i hrnise copiii n vreme
ce el ncerca s scoat de la ea toate informaiile despre vizita lui
Justin. Nepoata lui nu spunea nimic, dar el tia s atepte, strngnd urubul, pn va depi limita dac va fi necesar. Aurora
383

A rlette Geneve
l-a privit cu cldur.
- tii c voi vorbi doar atunci cnd voi fi pregtit, nicio se
cund mai devreme.
Acum Rodrigo a fost cel care a rs de perspicacitatea ei. N e
poata lui trecuse prin momente foarte grele i el era surprins de
firea ei optimist. Renvia din cenu ca pasrea Phoenix de cte
ori adversitile o ncoleau.
-T rebuia s-i fi spus. Aurora a devenit deodat serioas. A fost
o cruzime din partea ta s-l faci s cread c sunt copiii lui Jamie.
- Nu tie c am avut gem eni i aa doresc s fie i de-acum n
colo.
- M surprinzi, i-a spus Rodrigo. Te dovedeti rzbuntoare
i mi vine greu s te recunosc.
- Este un capitol nchis, unchiule. E mai bine aa. Aurora a
scos un oftat, mulumit. Amndoi bebeluii erau pe jumtate
adormii. E gata casa mea? a ntrebat ncercnd s schimbe su
biectul.
Rodrigo a confirmat dnd din cap.
- Carmen a ta te ateapt n Granada. Ornar a fcut o treab ex
celent. Ai un palat chiar n apropierea Alhambrei.
Aurora a oftat nostalgic.
- Cnd pleci? a ntrebat-o el.
- Miercurea viitoare.
Aurora nu a putut s-i ascund bucuria pe care o simea c se
ntorcea n ara ei.
- N u ar trebui s-l iei pe duce cu tine. Aurora voia s protes
teze, dar Rodrigo, cu o privire, a fcut-o s tac. tii c am drep
tate, pacoste mic. Socrul tu este suprat pe Justin, dar nu-i bine
s-i furi tatl.
- Socrul meu dorete s stea cu nepoii lui i asta nu e cu pu
tin dect dac vine cu mine n Spania. Justin nsui s-a ndepr
tat de familie, eu nu pot s fac nimic n privina asta.
-T reb u ie s-i spui, Aurora. Aranjeaz-i bine treburile nainte
s pleci sau poi s te cieti dup aceea i s constai ci. e deja
prea trziu. Spune-i c este tatl acestor doi bebelui superbi. I
Aurora l-a privit o secund i apoi a lsat capul n jos.

384

Spinii D ragostei
- tii, unchiule, c nu pot s fac asta.
- Dar l iubeti.
Aurora nu a putut s nege.
- Ce ironie, nu-i aa? l iubesc din tot sufletul i nu mai folo
sete la nimic.
Din nou a tcut.
- tii c nu e adevrat. Pot s-i neleg nerbdarea de a te n
toarce n ar, pentru c mie mi se ntmpl acelai lucru, dar fi
bine s-i spui, pa co ste mic, n-ar trebui s fugi ca o la. Justin
trebuie s tie c este tatl a patru copii.
Aurora s-a uitat la unchiul ei i a negat dnd din cap.
-N icio d a t nu mi-am nchipuit c voi iubi alt brbat n afar
de Diego. Mi-e nespus de greu s accept asta. Dar nu am fost fe
ricit lng el. M sufoc i nu ine seama de raiune. l devoreaz
gelozia i eu nu pot s triesc cu nebunia asta.
- ntotdeauna i voi respecta hotrrea, oricare ar fi, dar te n
eli.
Aurora l-a strns cu drag de mijloc pe unchiul ei. n ciuda cu
vintelor lui dure, tia c n parte avea dreptate.
- Iar eu te voi iubi mereu.

Capitolul 39
Justin era mcinat de dor i amintiri. Se adncise n munc n
cercnd s se epuizeze, pentru ca demonii lui interiori s-l lase s
respire linitit. De prea multe luni i sorbea singurtatea, iar t
cerea absolut care domnea n cas l amorea. Avea ceea ce m e
rita, dar, chiar tiind asta, nu gsise alinarea necesar ca s-i
^ c p te nfrngerea. Caracterul i se fcuse zdrene de prea mult
'mp Cte luni trecuser de la plecarea Aurorei? Doi ani i patru
I N , dou sptmni i trei zile, opt ore i zece minute. Doar

A rlette Geneve
tcerea era tovarul lui permanent. Refuzase invitaiile la petre
ceri frivole i mondene. i era att de dor de ea. Avea atta nevoie
de ea.
Nu tia unde se afla Jamie. tia c se mbarcase mpreun cu
tatl lor spre Spania i el a trebuit s-i rein impulsul de a se
duce dup ei i s-i implore s i dea iari o ans. Dorea att de
mult s-i mbrieze copiii, nct distana care i desprea de
venea tot mai de nesuportat cu fiecare zi. Trebuia s-o ia de la
capt, dar i era cu neputin. Sufletul i era gol de emoii i secat
de ndoieli. Dup ce aflase de cursa ntins de Eulalia fusese prea
trziu ca s mai repare ceva i acum nu mai putea s fac nimic.
Mereu se artase obtuz i acum, cnd nu mai exista leac pentru pe
deapsa lui, nelegea cu groaz brutalitatea intransigenei lui. Avu
sese paradisul n mini i lsase s-i scape ca nisipul plajei printre
degete.
Tatl lui i scria din cnd n cnd, dar ce puin alinare i adu
ceau rndurile lui scurte, lipsite de informaii importante. Ea se c
storise? Copiii i aminteau de el? l va ierta vreodat? Justin i-a
masat tmplele, ncercnd s-i calmeze durerea care l ataca fr
mil uneori. S-a uitat din nou la ncperea goal de rsete, de lu
min i a tiut fr nicio ndoial c trebuia s fac ceva n aceast
privin dac nu voia s se ngroape de viu. Dar ce putea s fac?
Chiar dac ar fi obinut iertarea ei, nu putea s se ierte el nsui i
acest lucru l tortura cumplit. i-a masat din nou tmplele, ncer
cnd s calmeze loviturile ca de ciocan ale contiinei lui, dei tia
c era o strdanie inutil.
Nu a auzit vocea lui Adam care l anuna pe vrul lui. Acesta
l privea cu o surpriz autentic pe chip i Justin s-a gndit c pro
babil arta mai ru dect se simea.
- Brandon, m bucur mult s te vd!
Brandon se uita la vmi lui cu groaz i a tiut c era posibil
ca vetile pe care i le aducea s i aline viitonil ntunecat.
- Tocmai am sosit din Spania i aduc un mesaj pentru tine.
Justin a bgat capul ntre umeri, dar nu a fost n stare s se ri
dice i s ia plicul pe care i-1 ntindea vmi lui. Brandon s-a apro
piat de birou, a luat loc, apoi a dat plicul. Justin l-a luat i a citit
386

Spinii D ragostei
formula de nceput scris cu litere copilreti i un val de cldur
l-a cuprins din tlpi- pn spre inim. Nu a deschis scrisoarea,
dorea s prelungeasc momentul ct de mult cu putin.
L o rd Ju stin Clayton Penw ord (Tata).
Justin a ntors plicul i a citit numele expeditorului.
D om niorul Rodrigo de Penw ord y Beresford
A rs ncntat. Fiul lui mai mare i scrisese numele englezesc
dup modelul spaniol. A rupt plicul i a citit cu lcomie. A sorbit
cuvintele nsetat. n ciuda scrisului copilresc, ntiul lui nscut
scrisese cu o corectitudine absolut.
Drag tat, bunicul e bolnav i de cteva zile nu se mai ri
dic din pat. M ama e foarte ngrijorat, dar dragul nostru prie
ten Jared zice c e doar o rceal trectoare. Unchiul Jam ie s-a
certat cu bunicul i din ziua aceea nu-i m ai vorbesc. Mama l-a
certat sever i acum el e suprat p e mama. l-am promis unchiu
lui Rodrigo c te voi ine la curent despre nebunia din casa noas
tr i locatarii ei cnd voi ti s scriu corect. Cum deja vezi,
mi-am nceput munca i promisiunea. Toi suntem bine. Iarna
aceasta a fo s t blnd sau aa zice bunicul. i trimit salutri de
la toi. Vrul Brandon i va aduce aceast scrisoare cnd se va
ntoarce n Anglia i sper s i-o nmneze f r ntrziere. Fiu!
dumitale, Rodrigo de Penword v Beresford.
Justin a citit-o de cinci ori nainte de a ridica din nou ochii
a*l privi pe Brandon.
I - Este cel mai frumos dar pe care puteai s mi-1 faci, mulu
mesc!
Brandon a negat dnd din cap.
- Meritul este al unchiului Rodrigo. N-am vzut niciodat un
brbat cu mai mult sim al onoarei dect el.
Justin a ncuviinai convins. Rodrigo se ntorsese din nou n

-> r

A rlette Geneve
Spania, nu i Maria care era tot exilat n Frana.
- i trateaz pe copiii ia cu o dragoste incredibil.
- Sunt nsetat de veti, Brandon, i tu eti singurul care poate
s-mi potoleasc setea.
Brandon a rs de exprimarea vrului su. N-ar fi bnuit nicio
dat c avea o ven poetic.
- D ucele e cpos ca nimeni altul. S-a ncpnat s-i urce pe
copii pe vrful unui munte, pe care spaniolii l numesc Sierra Nevada, i tii c sntatea lui nu este prea bun de la infarctul din
Italia. Brandon a tcut un moment. Dar n-ai de ce s te ngrijorezi.
Afurisitul de medic evreu e un vrjitor, ducele e deja ca nou. Justin
continua s tac ateptnd. Maria e o adevrat frumusee! Justin
a ridicat din sprncene auzind numele fiicei lui n spaniol - i i
ine la respect pe gemeni cu aplombul demn de un comandant,
trstur pe care a m otenit-o, fr ndoial, de la unchiul
Rodrigo.
- Gemeni? a ntrebat curios.
Brandon s-a uitat la vrul lui surprins de ntrebare.
- Nu tiai? Ciudat. Justin a negat dnd mhnit din cap. Geme
nii sunt un cutremur, te asigur. Aurora crede uneori c va ajunge
nebun de legat, dar n-am vzut niciodat o mam att de dedicat
i iubitoare ca ea. S-a urcat ntr-un cire ca s-l dea jos pe Pulgas.
- Pulgas?
- Cel mai urt cine pe care i-1 poi nchipui, e mascota lui
Hayden.
- Hayden?
- Unul dintre gemeni.
Justin ameea n faa imaginii pe care o descria vmi lui. L-a
cuprins invidia, nelegnd tot ce pierdea din cauza ncpnrii,
orgoliului i geloziei lui. G elozie coroziv pentru singura femeie
pe care o iubise n viaa lui.
- Jamie trebuie s se simt mndru.
Brandon nu a neles vorbele lui Justin i l-a privit dur.
- Tu ar trebui s te ocupi de copiii ti, nu fratele tu Justin
s-a ncovoiat de durere, pentru c era adevrat. Brandon a conti
nuat s-i povesteasc. Ar fi trebuit s-l vezi pe duce alergnd dc
388

Spinii D ragostei
colo-colo i ncercnd s prind celul care, nimeni nu se tie
cum, ajunsese pn la urm n cire. Gemenii au dat vina pe
Maria, Maria pe Rodrigo, iar Aurora i-a pedepsit pe toi patru fr
pateuri umplute o sptmn. Sptmn care s-a redus la dou
zile i pe urm la o dup-amiaz.
Brandon observa atent diferitele emoii care se oglindeau pe
chipul vrului su. A tcut un moment i apoi l-a sftuit fr niciun pic de ovire.
- Du-te n Spania dup ei, Justin! Adu-i familia acas!
- Ea nu ar ngdui, a spus nfrnt.
- De cnd te cunosc, mereu ai luat ce ai vrut, fr s te gndeti
la consecine. N-ai oferit niciodat nimic n schimb. Propune-i s
petreac jumtate de an n ara ei i cealalt jumtate ntr-a ta.
- Jur c m-a duce not pn n Spania, dac asta ar fi cu pu
tin.
- Ea te iubete.
Justin a negat convins.
- Nu poi s-l iubeti pe diavol, i n mine s-a rencarnat dia
volul.
- Dar ea e un nger din ceruri i un nger e n stare s iubeasc
un demon.
Justin a simit c sperana ncepe s se nasc n el i s-a gn
dit c poate da, ar putea s ncerce. Brandon a observat c Justin
ncepea s-i revin i a sperat c vorbele lui nimeriser n plin.
Justin a oftat, iar Brandon s-a ridicat de pe scaun gata de ple
care. Aproape ajunsese la u, cnd i-a spus deodat.
- Dac nu te duci dup ea, nseamn c n-o merii. C n-o iu
beti ndeajuns de mult ca s riti s te resping sau, cel puin, aa
pare. Justin a gemut din cauza nedreptii cuvintelor Iui. Deja ai
refuzul, vere... Ce te oprete? Uit-te la tine, stai singur i-i ru
megi nefericirea. Justin l-a privit cu ndoial, la taurul de coam e
i las asistena cu gura cscat! El nu nelegea ce nseamn s ia
taurul de coame. Dac vei sta vreodat destul timp n Spania, mi
vei nelege vorbele, vere. Du-te dup ei sau cu ci, dar fa-o odat.
| . Justin s-a ntristat, pentru c Brandon avea dreptate. Trecuse
prea mult timp fr s-i vad copiii i spera s aib scuza perfect
ISO

A rlette Geneve
ca s poat vorbi cu ea. Simea c putea s renceap s se simt
un brbat ntreg. i-a lsat vrul cu gura cscat cnd, dintr-un
salt, s-a npustit pe ua care ddea n vestibul.
- Unde te duci? l-a ntrebat Brandon stupefiat.
- S-mi caut familia n Spania, vere. Roag-te s nu m nec
n ncercare.
Brandon a izbucnit n rs i s-a bucurat cu adevrat. Era tim
pul ca Justin s reia friele propriei vieii i viaa aceea i inclu
dea pe soia i pe copiii lui.
- Justin! A reuit s-l opreasc n pragul uii cu vocea lui pu
ternic. Acesta s-a ntors curios i ntrebtor. L-a privit o clip
lung i a ridicat din umeri ntr-o mut interogaie. Trebuie s faci
o promisiune nainte de a pomi n cltorie.
- Promit!
Brandon a rs de nerbdarea lui.
- Mai nti trebuie s tii ce promii.
Justin era nelinitit.
- Bine. Ce-am promis?
- C niciodat nu-i vei mai pierde controlul asupra sentimen
telor tale i c o vei trata pe Aurora cum merit tratat o soie. Cu
respect, consideraie i toleran. Justin l-a privit iar s neleag.
Vere, te ateapt multe surprize n Spania.
El nu i-a neles cuvintele enigmatice.
Traversarea mrii n acea perioad a anului se dovedise bun.
Primvara reuea s-l nveseleasc. n Spania acest anotimp era
spectaculos. l uimise lumina imens pe care o emanau casele spa
niole i, chiar dac oraul Cdiz nu i plcuse n mod deosebit,
era cu adevrat ncntat de oraul sudic Granada. Era de o fru
musee neateptat i el dorea s-l exploreze. Justin cuta Car
m en la Esperanza. Casa, dac se putea numi cas, era situat pe
Cm pul Martirilor, lng pdurile Alhambrei. Nu i fusese greu s
o localizeze datorit informaiilor pe care i le dduse Brandon i
a desenului grosolan pe care l fcuse locului. Justin a ajuns in
zona din Piaza, urcnd o coast, pn a ajuns la Puerta de las Gra
nadas i a hotrt s fac drumul pe jos ca s se bucure de peisaj.
390

Spinii D ragostei
A pornit pe aleea din dreapta a pdurilor Alhambrei, iar la cap
tul ei a dat peste magnifica locuin. Carm en era nconjurat de
grdini frumoase de diferite stiluri. A vzut o grdin cu lac, in
sul, turn i fntni ascunse. A zrit alt grdin cu plante aroma
tice i medicinale. A vzut o fntn mare nconjurat de palmieri.
Justin nu vzuse niciodat palmieri. A mai vzut i canale de iri
gaii i o grot. Frumoasele grdini l-au surprins plcut prin va
rietate, frunziul des al pomilor i fntnile pline de muchi. Nu
a pierdut niciun amnunt din aezarea excelent a micului palat.
Vederea ctre ora, plantaii i Sierra Nevada, era excepional. A
ajuns acas extaziat i, dup ce a lovit n poart cu ciocanul din
fier ncgm n form de leu, a ateptat. L-a mirat c nimeni nu rs
pundea chemrii lui. A fost surprins s gseasc poarta deschis. A
ezitat o clip, dar curiozitatea a fost mai puternic. mpingnd poarta
enorm, a trecut pragul care l desprea de aleea rcoroas mrgi
nit de arbori. Justin a cscat gura surprins cnd a zrit curtea mag
nific, cu coloane gotice i maure care se aplecau peste o grdin
cu miri, fntni i pomi fructiferi. Erau de toate felurile: piersici,
meri... dar predominau cireii. A traversat curtea imens, fr s
piard niciun amnunt din construcie. Nu a putut s-i calculeze
vechimea, fiindc fusese refcut recent. Marea varietate de mu
cate i-a smuls un zmbet. Acum nelegea pasiunea Aurorei pen
tru aceast floare i de ce ncercase s o cultive n serele lor
englezeti, fr s reueasc. Andaluzia era plin de ele: albe,
roii, portocalii. Ba chiar le agau n perete n ghivece frumoase
din teracot, pictate cu desene viu colorate.
Tot ce l nconjura era un extaz pentru simuri. Curtea fru
moas avea mai multe niveluri i se ajungea la ele prin grupuri
de cte patru trepte. Chiar cnd a ajuns la nivelul al doilea a auzit
rsete de copii i s-a oprit brusc. Era un sunet ceresc. Justin s-a
simit n agonie. Inima a ncetat s-i mai bat cnd a vzut ta
bloul care i se nfia naintea ochilor. Patru copii de diferite vr
ste se jucau de-a v-ai ascunselea cu tatl lui. Ducele era legat la
ochi cu o batist albastr azurie i inea n brae cel mai urt cel
pe care l vzuse n viaa lui. Scorioar ltra ntmna, bgndu-i
labele din fa ntr-o fntn dreptunghiular plin cu peti
391

A rlette Geneve
colorai, i, plescind, ncerca s apuce vreunul cu botul, aciune
imposibil, pentru c erau m ici i alunecoi. Nucoar i-a simit
prezena i a nceput un dans canin im posibil de oprit. ntr-o
goan nebun a ajuns la el i, fr s-i pese de hainele imaculate,
s-a ridicat pe picioarele din spate i i-a udat pantalonii cu mani
festrile lui de dragoste. Cinele l recunoscuse, i o arta. Scor
ioar a fcut la fel.
Copiii s-au oprit imediat i s-au ntors ca s-l priveasc pe str
inul care rmsese mpietrit, cu ochii la ei. Ducele i-a smuls ba
tista de la ochi, uimit de tcerea brusc a micuilor. i-a nbuit
o exclamaie vzndu-i fiul cel mare stnd lng o tufa de iaso
mie cu flori albe, plcut mirositoare. Nu a putut s descifreze ex
presia de pe chipul lui i, dup ce a ovit o clip, a dat drumul
cinelui i a ntins braele ntr-o cald ntmpinare. Vznd c bu
nicul lor i d binee strinului, copiii au neles imediat c nu
aveau de ce s se team i au nceput s-l examineze la fel cum ar
fi examinat un pete cu maele scoase: curioi i temtori.
- Justin, ct m bucur s te vd!
Ducele l btea uor pe spate pe fiul lui ntr-un gest de iubire
necunoscut pn atunci de el. Copilria i fusese lipsit de orice
dovad de afeciune n public i atta afectivitate l-a nedumerit i
bucurat n acelai timp.
- mi pare ru c v ntrerup distracia, tat.
Era nervos i nu s-a deranjat s-o ascund.
- Las-m s i-i prezint pe nepoii mei. Sunt nerbdtori s te
salute.
Justin se ndoia serios, dar s-a lsat trt de tatl lui, dei teama
l paraliza pe dinuntru. D ucele nu spusese copiii ti, ci nepo
ii mei i aceast simpl afirmaie a reuit s-i nghee inima de
nesiguran. Copiii au alctuit un ir, de la cel mai mare la cel mai
mic, ca soldaii ntr-o armat i acest detaliu a reuit s-i smulg
un zmbet. Se prea c erau bine antrenai i a intuit c unchiul
Rodrigo avusese mare legtur cu asta.
-A c e sta este nepotul meu cel mare, Rodrigo Clayton dc Penword y Beresford. Este un obicei spaniol s se pun copiilor nu
mele dc familie al ambilor prini, dup cum tii.
392

Spinii D ragostei
Biatul i-a fcut o reveren solemn, dar nu i-a zmbit. L-a
privit cu ochii lui mari, aurii i senini i l-a supus unei examinri
cum ar face un rege unui vasal de-al su.
- Frumoasa aceasta este sora lui geamn, Aurora Maria.
Fetia era o splendoare. Justin s-a uitat cu drag la buclele fru
moase care i ieiser de sub batic n timp ce se juca i a tiut c
va avea aceeai problem cu prul ca i mama ei. A adorat-o pe
loc, pentru c i amintea de ea. A privit fascinat argintul lichid al
ochilor ei i a vzut stupefiat c fetia avea multe dintre trstu
rile lui. Foarte nalt pentru vrsta ei. Cu membre lungi i fine i
o arogan care se vedea deja n inuta dreapt i care urma s-i
aduc multe probleme.
- trengarul sta este Devlin Alejandro i cellalt drcuor e
geamnul lui, M iguel Hayden.
Justin s-a uitat la micuii care probabil nu aveau nc trei ani.
Unul dintre ei i sugea degetul cu neruinare; Justin nu a putut
s-i deosebeasc. Ducele trebuie s fi ghicit pentru c i-a mrtu
risit:
- Eu nc nu reuesc s tiu care cine e.
Cel mare a fcut un pas nainte i i-a ntins mna n semn de
bun-venit. Justin i-a fcut o reveren att de adnc, nct cei
lali trei au rs cu zmbetul acela copilresc cruia el i dusese
atta dorul.
- Bun, tat, voiam foarte mult s te vd!
Justin i-a purtat ochii imediat la fetia care i vorbise cu atta
familiaritate i cuvintele ei l-au ncntat.
- i aminteti de mine?
Fetia a nclinat din cap i, rupnd rndurile, s-a apropiat i
i-a luat mna pe care el o inea strns pumn. Justin era att de n
cordat, nct se gndea c se va rupe ntr-o mie de buci dintr-un
moment ntr-altul. Cu greu a reuit s deschid pumnul i s
strng n el mna moale i cald a fiicei lui.
- Bun!
- Bun!
Cei doi micui l-au salutat cu atta graie i nepsare, nct Jus
tin a tresrit, temtor c i se va frnge stpnirea de sine. S-a uitat

A rlette Geneve
la ei cu o descurajare febril i inima i s-a strns din cauza ndo
ielii. Amndoi copiii aveau pr de culoare nchis i ochi adnci
de culoarea violetelor. Asemnarea cu Jamie era copleitoare. I-a
cercetat mai cu atenie i a putut s observe tulburat c erau exact
la fel.
S-a uitat la duce cu o interogaie n ochi. Ducele a ridicat din
umeri i s-a ntors s se uite dup un fluture, cu o curiozitate ne
obinuit i binevenit.
Bine ai venit n Spania, tat!
Justin i-a ntors privirea ctre fiul lui cel mare i cu un nod n
gt l-a apropiat de el i l-a mbriat strns.
- Mama ta nu este? aproape s-a temut s ntrebe.
Azi e joi, ziua pe care marchiza o dedic orfelinatelor, i va
ajunge trziu.
Justin nu a putut s-i rein un zmbet auzind modul formal
n care se exprimase ntiul lui nscut.
- Vd c bunicul tu i cultiv educaia aristocratic. Rodrigo
nu l-a neles, dar a zmbit politicos. Am adus o grmad de ca
douri pentru voi.
Strigtele copiilor l-au asurzit pentru un moment, iar el s-a mo
lipsit de entuziasmul lor.
Justin se uita la tatl lui cntrind diferitele emoii care i brz
dau chipul. Trecuse de la nedumerire la stupoare, de la duioie la su
prare i continua s i evite privirea n mod simplu i direct. I-a
vzut pe copii bucurndu-se de o parte dintre cadourile pe care le
adusese, cele mai uoare, pentru c restul erau n bagajele lui, nc
n trsur, ateptndu-i ordinul. A admirat ncperea frumoas de un
viu colorit n vreme ce bea o nghiitur din ceva ce n Spania nu
meau sangria, fcut din vin i fructe. I s-a prut foarte rcoritor.
Avea un gust plcut i dulce. Justin i-a golit paharul i i-a turnat
nc unul. Sala era mpodobit njumtea inferioar cu mozai
curi pictate n culori frumoase, ceea ce ddea un aspect proaspt i
aerisit locului. S-a uitat la tavanele nalte decorate cu chenare din
lemn pictat. Tot ce vedea l entuziasma din ce n ce mai mult.
i-a cobort din nou ochii spre tatl lui i, cnd copiii au p
rsit ncperea, l-a ntrebat nemaiputnd ndura tcerea:
394

Spinii D ragostei
- De ce, tat? Ducele a cltinat din cap nervos i a ezitat, dar
nu a rspuns. Pot s neleg abandonul soiei mele, dar nu i al p
rintelui meu.
Devlin tcea, bnd cu nghiituri mici i, pre de cteva clipe a
continuat s tac.
Jamie mi-a povestit n ce fel ai profitat de inocena Aurorei.
Ducele a tcut un moment nainte s continue: Cnd te-am sftuit
s-o seduci... nu mi-am nchipui niciodat. A tcut din nou tulbu
rat. i cel mai surprinztor dintre toate este c ea te-a aprat. A dat
de pmnt cu onoarea ei ca s nu dezonoreze familia Penword.
Dac ai fi vzut-o n faa tatlui i a frailor ei aprndu-te n ziua
aceea... Cred c am adorat-o chiar de-atunci. Justin s-a uitat rui
nat la tatl lui. Ai trt doi copii prin jumtate de Europ, departe
de mama lor, din rzbunare i gelozie, i m-ai trt i pe mine
dup tine, fiindc tiai c o iubeam i a fi aprat-o cu orice pre.
Ducele a tcut un moment vznd confuzia lui Justin. E o expre
sie spanioleasc. Atunci cnd Eulalia mi-a explicat iretlicurile ei
i m otivele care au facut-o s le pun la cale, am simit atta ran
chiun mpotriva ta, nct nu am mai putut s rmn alturi de
tine nicio secund n plus. N-am scuzat niciodat felul n care
s-a rzbunat Eulalia, dar de la nceput ai dovedit lips de jude
cat. Erai furios, despot i un lucru l aduce dup sine pe cellalt.
Justin s-a uitat la tatl lui cu durere, dar ducele a continuat ferm:
Te-ai purtat ca o canalie demn de dispre, iar eu nu suportam
s-mi pierd nepoii din cauza nesiguranei tale. Am crezut c,
atunci cnd i vei reveni, vei vedea nevinovia Aurorei n toat
aceast ncurctur i vei face paii potrivii ca s v rezolvai ne
nelegerile. Dar nu a fost aa, nu?
Devlin a tcut ca s-i trag sufletul, moment de care a profi
tat Eulalia ca s intre n sal i s se uite la Justin cu mil adev
rat.
- i place s trieti n Spania, tat?
Devlin a ridicat din sprncenele argintii la auzul ntrebrii ne
ateptate a lui Justin. S-a gndit un moment nainte s rspund.
- Este un meleag incredibil. Oamenii sunt amabili i iubitori
din fire. n ciuda prejudecilor m ele, aici am fost tratat cu

A rlette Geneve
respect i sunt foarte fericit. i ador pe aceti micui, care au de
venit o parte din viaa mea, i nu sunt dispus s renun la ei. n
ochii lui Justin s-a ivit ceva asemntor mhnirii, dar i-a revenit
imediat. Devlin a continuat: n Anglia simeam c nu mai eram
necesar. Cnd am lsat responsabilitatea ducatului pe umerii ti nu
mi nchipuiam ce greu va fi s m simt o piedic, iar nimic alt
ceva de fcut dect s deranjez.
Justin s-a uitat ntristat la tatl lui.
- Niciodat nu mi-am nchipuit c te voi vedea fcnd pe d
daca, tat. Devlin a fluierat zgom otos i Justin a rs, pentru c i-a
adus aminte de felul de a fluiera al Eulaliei. Iart-m, nu voiam s
te jign esc, dar e surprinztor s te vd mbrindu-i pe copii
cnd Jamie i cu mine am tnjit atta dup un cuvnt de afeciune
sau un gest de recunotin de la tine fr s-l obinem.
- Pn cnd nu trieti n Spania, nu i dai seama ct de goal
de emoii este viaa noastr. Aici totul e vesel, tumultuos. Lorenzo
i nclzete sngele n vene i nimic nu mai este ca nainte.
- Lorenzo? a ntrebat Justin perplex.
- Aa i spun soarelui n Spania i, odat ce te obinuieti, nu
mai poi fr el. Aici zilele sunt nsorite, blnde iama, iar mnca
rea... e magnific!
Justin a izbucnit n rs la exclamaia de plcere a tatlui su.
- i vei stabili reedina aici definitiv?
Devlin a dat din umeri cu indiferen.
- Am cumprat o ferm n nordul provinciei Huelva cu un
izlaz mare. Am s cresc porci care aici se numesc iberici. Justin a
cscat gura uluit. Rodrigo zice c trebuie s ai viziunea viitorului
i, cnd ai s guti unca, ai s-mi dai dreptate. La nceput eram
cam sceptic, dar adevrul este c m amuz mult. Rodrigo face
practic toat munca. Eu m lim itez s m plimb cu calul prin
ferma frumoas i s m bucur de fiecare zi pe pmntul acesta
ospitalier i cald.
Justin s-a uitat intens la tatl lui i a crezut c l lovise ful
gerul i l i mprise creierul n dou. Orict ncerca, nu putea s
i-l nchipuie pe nepatul duce clare i mnnd o turm de
porci. Dac s-ar fi dat un premiu pentru nedumerire, Justin l-ar
396

Spinii D ragostei
fi ctigat, fr ndoial.
- Cnd l vei cunoate pe Piper, vei nelege.
Era orgoliu n vocea lui Devlin? Nemaipomenit, s-a gndit
Justin. Nu i amintea de cnd tatl lui nu se mai simise mndru
de ceva.
- Piper?
Justin a cltinat din cap iar i iar, tot mai nuc.
- Este frumosul meu cal spaniol. Nepoata Maria i-a pus nu
mele sta, pentru c obinuia s strnute des din cauza polenului
primvara. M rog, pe-al fiului tu l cheam Cayena, aa c nu
te mai uita la mine cu faa asta de batist mototolit.
Justin nu tia pn la ce punct se schimbase tatl lui. Dar tot ce
vedea la el i plcea mult. S-a uitat la pielea lui bronzat. Prul i
cptase o nuan mai palid dect avea n Anglia, dndu-i o n
fiare mai distins, dar strlucirea din ochi era cea care de
monstra marea schimbare petrecut n el. Erau ochi de om fericit
i a simit o umbr de invidie.
- Dar nu vei putea s apreciezi nimic din ce i-am spus dac
mai nti nu i vei lepda nveliul de superioritate englezeasc i
nu vei lsa deoparte toate prejudecile pe care i le-am inoculat
din leagn.
Justin i-a ndreptat umerii i a ridicat brbia, iar Eulalia a zm
bit vznd asta. Mica Maria facea exact Ia fel cnd era certat.
Era ca o bar de oel; poi s-o rupi, dar nu s-o ndoi; Justin primea
cea mai mare lecie din viaa lui. Eulalia a hotrt s intervin ca
s-i dea un scurt rgaz motenitorului.
-C o p iii se mbiaz nainte s vin mama lor. Vor s-i fac o
surpriz i s fie curai mcar o dat.
Devlin a fcut o figur amuzat. Eulalia mereu i rspundea
nainte s ntrebe el i prea c mereu tia ce trebuia s spun.
-V d , Eulalia, c viaa e generoas cu tine.
Eulalia a acceptat complimentul fr s se tulbure.
- Iar Domnia Ta eti la fel de cinic ca ntotdeauna.
Ducele nu a fost surprins de marele antagonism dintre fiul lui
i doica nurorii lui.
- Toate pcatele au fost splate, Eulalia.

A rlette Geneve
Ea l-a privit att de intens, nct Justin s-a nfiorat, dar a ndu
rat cu mult curaj.
- Asta poate s spun doar copila mea, i nimeni altcineva.
Justin a ncuviinat uor i a lsat paharul pe msua de servi
ciu, temndu-se c-1 va sparge dac nu i va da drumul din mn.
- Jamie e bine, tat?
Ducele a ridicat din sprncene ntrebtor, dar nu i-a rspuns.
Justin ncepea s se supere din cauza tcerilor att de ndelungate
la care se vedea supus cnd ntreba ceva.
-T o tu l va fi explicat la timpul potrivit. N im ic nu hrnete mai
mult diavolul dect nerbdarea, a spus Eulalia cu un zmbet enig
matic pe buze.
Justin ar muri mai degrab dect s i dea dreptate vrjitoarei.
- Cred c o voi atepta pe Dawn n curte. Mi-ar plcea s-i fac
o surpriz.
N ici ducele, nici Eulalia nu au comentat dorina Iui. Amndoi
s-au uitat la Justin cum iese pe u cu pas hotrt, marial i un
zmbet s-a ivit n ochii lor.
Aurora era epuizat. Chiar cnd deschidea poarta s-a descl
at; se gndea s i bage picioarele n ap rece i s se relaxeze
bnd un pahar cu limonad, cu limonad adevrat spanioleasc.
Strzile abrupte din Albayzin l-ar slei de puteri i pe cel mai re
zistent atlet, dar ea avea moralul sczut de cteva zile. S piard
alt copil fusese o lovitur grea. Fiinele acestea att de neajutorate
nu meritau s vin ntr-o lume n care erau maltratate, abuzate i,
uneori, de prea multe ori, asasinate. Ura maltratarea copiilor. Nu
reuea s neleag cum de unii prini care trebuiau s-i apere
copiii i s aib grij de ei... Aurora a oftat, dac ar putea s
schimbe unele lucruri, cu asta ar ncepe. i-a trt poala rochiei n
mers i, cnd a zrit fntna circular din mijlocul curii, a fost
stpnit de un impuls jucu. i-a aruncat pantofii, i-a ridicat
rochia pn la genunchi i s-a bgat n fntn. Din fericire, co
piii erau n cas i nu puteau s-o vad. De attea ori i certase pen
tru c fceau la fel. A scos un geamt de plcere, s-a aezat pe
marginea rotunjit din piatr lefuit i i-a legnat picioarele in
398

Spinii D ragostei
ap ntr-un balans uor. A ridicat privirea spre cer. A privit apusul
care ncepea s aureasc aducnd nuane purpurii pe zidurile albe
ale oraului. A ascultat tcerea i a savurat momentul de intimitate.
Cu patru copii n grij, intimitatea era relativ i preioas. Min
tea i-a zburat un moment ctre alt intimitate, alt tcere i de
odat imaginea lui iustin i-a apmt ca prin minune. Nu i era deloc
dor de Anglia. Ea avea nevoie de soarele ei ca s supravieuiasc,
iar s-i vad copiii att de fericii i domolea remucrile care o
cuprindeau uneori. Era att de greu s i in departe de tatl lor,
nct, de dou ori fusese pe punctul s se mbarce din nou spre
Anglia ca s-l caute, dar att ducele, ct i Eulalia se opuseser,
spunndu-i s fie ferm dac voia s-l ctige pentru totdeauna. i
era att de dor de el, ncerca s se in de gndul c era departe de
ea din propria voin i acest sentiment de mhnire o cuprindea de
cele mai multe ori n nopile ei solitare. Devlin o asigurase c Ius
tin i va reveni i i va veni mintea la cap, dar timpul trecea i el
era tot departe, scldndu-se n nencrederea fa de ea, i nu mai
voia s atepte. Obinuse un bilet pe Santa Teresa care pleca spre
Anglia joia viitoare, se va duce la el i va ncerca s-l fac s n
eleag c avea nevoie s fie lng ea la bine i la ru. Nu mai su
porta, i dduse destul timp ca s neleag c ea voia doar s
accepte c nu ar putea s renune la ara ei cum voia el i c tre
buia s aib ncredere n ea o dat pentru totdeauna. Din fericire,
socrul ei era de mare ajutor, s se simt iubit de el o umplea de
pace i pentru el continuase s spere. i-a privit picioarele ude i
un zmbet i s-a aternut pe buze fr s poat s-l controleze. n
Anglia de obicei le avea pline de noroi i att de reci c zile ntregi
nu reuea s i le nclzeasc. Majoritatea pantofilor ei nu mai
erau buni de nimic.
Continui s fii cea mai seductoare sorceress din lume!
Aurora s-a ntors stupefiat ctre glasul acela. .Iustin se mate
rializase din gndul ei i nu-i venea s-i cread ochilor.
- Mcar o dat am reuit s te las fr cuvinte.
Ea tcea, surprins.
- Justin! a reuit s spun abia optit. Ce surpriz!
El a privit-o ndelnn ~ c

A rlette Geneve
n ciuda efortului. S-o vad iari era prea mult pentru stabilitatea lui
emoional. Era i mai frumoas i o durere surd l-a scuturat cu
violen. Avea crcei n degete din cauza impulsului de a i le afunda
n pletele ei superbe i i simea gura nisipoas i nsetat s-i bea
dulceaa buzelor. Ea rmnea linitit, tcut, cu surpriza ntiprit
pe chip, iar el a profitat de tcere ca s se apropie de ea. A simit-o
tremurnd uor. Cnd a fost la mai puin de un centimetru de corpul
ei, amndoi s-au privit fr s cread ntru totul c erau att de
aproape, mai c se atingeau. Justin a ridicat mna i i-a aezat o bucl
rebel dup ureche. Zmbetul Aurorei s-a ntins pe toat faa.
- Jamie obinuiete s fac asta adesea.
Justin s-a ncordat o clip, a privit-o cu atta afeciune, nct ea
a dorit s fi tcut. Blestemat impulsivitate! Nu voise s sune cum
sunase.
- i unde e de nu l-am vzut nc?
Aurora a oftat din nou, obosit i cu inima strns.
- Cu afaceri n Huelva, dar se va ntoarce n cteva zile.
Justin nu-i luase degetele de pe uvia de pr, continua s-o
mngie cu un licr de nerbdare n ochii lui gri.
- Mi-a fost foarte dor de tine, sorceress!
Aurora a nlat chipul i, dup ce l-a privit o secund, i-a
scos picioarele ude din fntn. S-a nclat din nou, rezemndu-se de braul lui Justin ca s nu-i piard echilibrul i ncercnd
s-i stpneasc impulsul de a se arunca n braele lui.
- Vd c unele obiceiuri au rmas neschimbate.
Ea a tiut exact la ce se referea i o uoar roea i-a acoperit
obrajii. El amintea de noaptea din grdinile familiei Talbot, cu
atta timp n urm, cnd a sfrit complet ud, pentru c i bgase
picioarele n fntn.
- mi nchipui c prietenul nostru Roger e bine.
Justin nu a detectat nicio urm de curiozitate n ntrebare, doar
simpl formalitate.
-T ocm ai a devenit tatl unui biat cruia i-a pus numele Hugh.
Ea a zmbit nostalgic.
- S neleg c i-ai vzut pe copii. Nici nu-i nchipui ct do
ream asta.
400

__________________________________

Spinii D ragostei

Justin a perceput un tremur n glasul ei i nu a tiut cum s-l


ia, neateptata ei ovire i-a dat aripi inimii, ea era i mai agitat
dect el.
- Sunt multe lucruri pe care le doresc eu. Aurora l-a privit b
nuitoare. Copiii nu m-au uitat. Pentru acest gest de bunvoin,
doresc s-i mulumesc.
Ea i-a amintit alt moment, alt loc i aceleai cuvinte. A con
tinuat s tac, gnditoare. Justin a luat-o ca pe un ndemn s con
tinue i aa a fcut.
- Vreau s te rog s-mi mai dai o ans. Ea nu a putut s se uite
la el, dac ar fi fcut-o, s-ar fi rupt n mii de buci, plnsese aeptnd s aud aceste cuvinte. Doresc s fiu tatl copiilor ti, penru toi patru. S-i iubesc, s-i apr i s m cunoasc.

Aurora l-a privit direct n ochi, ncercnd s vad ct since-

A rlette Geneve
soul ei diferea cu mult de cea pe care o tia cu ani n urm. Era
mai slab i mai palid. Avea cearcne adnci, care i umbreau ochii
cenuii, i un aer nfrnt, neobinuit la un brbat cu caracterul i
poziia lui.
- M-ai rnit proftind cu lipsa ta continu de ncredere, Justin.
Convieuirea cu tine a devenit amar i nspimnttoare.
El nu a putut s nege acuzaiile. Toate erau adevrate i di
recte.
- i jur c sunt alt om. Nu m ndeprta iari de copiii mei,
Dawn.
- M cheam Aurora!
Justin a rs, pentru c a simit mbriarea trecutului prin
aceste cuvinte i renscnd sperana. Ea l-a lovit cu cotul i el a
redevenit serios.
- i jur c nu te vei ci dac mi mai dai o ans... Aurora.
Ea a cntrit o secund vorbele lui Justin. Le-a evaluat i a ho
trt c trebuiau s vorbeasc pe larg i fr grab. Erau multe ho
trri de luat, poziii de cedat i ea avea s cedeze n ce o privea
dac el fcea la fel.
- Copiii sunt fericii n ara mea, Justin, i eu nu a putea s-i
lipsesc de libertatea de care se bucur aici.
Ea atepta o replic, dar nu a fost aa. Justin a observat pentru
a doua oar c ea omitea cuvntul notri cnd se referea la copii
i a tiut imediat motivul.
- Jamie e un tat bun?
Aurora a ridicat sprncenele surprins i a rspuns aproape
fr s vrea:
- Cel mai bun din lume.
Rspunsul l-a lovit cu brutalitate i ea i-a mucat buza pentru
greeala involuntar.
- Va vrea s mi-i ncredineze pe ai lui?
Aurora i-a nbuit o exclamaie de durere. i-a dus mna la
gt i a nchis ochii. Justin avea destule motive s fie suprat pe
ea, dar chiar i aa s-a hotrt s verifice pn la ce punct se
schimbase el. L-a trt pn la limita sentimentelor, ducndu-l
spre o prpastie em oional fr ntoarcere i unde nu exista
402

Spinii D ragostei
scpare posibil pentru niciunul dintre ei.
- A r fi putut s fie ai ti.
Justin a simit c inima i srea din piept.
- Am fost un prost demn de dispre. Nim ic pe lume nu poate
s-mi justifice lipsa de loialitate.
- I-ai renegat chiar nainte s consideri... Posibilitile tale erau
mai mari dect ale Iui Jamie.
Justin a nghiit violent i a ncuviinat. Cuvintele ei se nfi
geau n el ca nite sgei otrvite, fiindc erau pline de adevr.
Cnd a aflat c era din nou nsrcinat, hotrse n mndria lui
rnit c fratele su trebuia s se ocupe de ea.
- Te iubesc att de mult c doare. Nu sunt n stare s nchid
ochii, pentru c imaginea ta m urmrete i m bntuie pn i
n somn. Justin o privea n timp ce i mrturisea sentimentele lui
profunde. Eti singura femeie care a ajuns la inima mea. Triesc
prin tine i pentru tine. Dac nu eti cu mine, sunt mutilat, gol de
sentimente i fr rost. Justin a fcut o pauz i a continuat s se
flageleze fr mil. Aurora a dat din cap n semn de negaie, dar
el i-a continuat declaraia: Sunt un brbat plin de defecte, care
vine la ua ta cernd o nou ans. Greelile din trecut nu pot s
le schimb, tiu, dar ai cuvntul meu, dac pui vreun pre pe cu
vntul unui englez, c-mi voi petrece viaa ncercnd s v fac fe
ricii... Jur!
Ea a crezut toate i fiecare dintre cuvintele pe care i le spunea.
Sinceritatea lui era de netgduit i zdrobitoare i dorea s-i
arunce braele dup gtul lui, dar atunci tot efortul ei ar fi fost n
van.
- N u pot s triesc n Anglia, Justin. Suntei prea rigizi i for
mali. Nu exist bucurie, nu exist culoare i eu nu doresc pentru
copii o via plin de reguli i norme.
El a ncuviinat din nou, ceva mai ncreztor.
- Vom locui aici cea mai mare parte a anului i vom merge
acolo n vacan, att ct s pot s m ocup de obligaiile mele i
s rez