Sunteți pe pagina 1din 273

SUSAN

EE
Seria: Penryn i Sfritul lumii
Volumul 3

SFRITUL LUMII
Original: Penryn & the End of Days:
End of Days (2015)

Traducere din englez de:


ALEX VSIE

virtual-project.eu

2017
1.

Orincotro zburm, oamenii se mprtie pe sub noi.


Vd umbra imens a roiului nostru pe deasupra lor i fug.
Zburm pe deasupra unui inut urban care a fost ars din temelii,
distrus i aproape abandonat. San Francisco era unul dintre cele mai
frumoase orae din lume, cu tramvaiele lui i cu vestitele-i restaurante.
Turitii obinuiau s fac tururi prin Fishermans Wharf i croaziere pe
aleile aglomerate din Chinatown.
Acum, supravieuitorii mizerabili se lupt pentru resturi i asalteaz
femei ngrozite. O iau la goan i dispar n umbr de ndat ce ne zresc.
Singurii rmai sunt cei mai disperai, cei care aleg s stea sub cerul
liber, spernd s scape de bandele de rufctori n cele cteva secunde
ct ne ia nou s zburm pe deasupra.
Dedesubt, o fat se ncovoaie peste un brbat mort, cu braele
rsfirate. Abia dac ne observ sau pur i simplu nu i pas. Ici, colo, vd
o lumin reflectndu-se printr-un geam, semn c cineva ne privete
printr-un binoclu ori poate c ncearc s trag n noi pe cnd trecem.
Trebuie c suntem o apariie impresionant. Un nor de lcuste cu cozi
de scorpion de dimensiuni umane mnjete cerul.
Iar n mijlocul tuturor, un demon cu aripi enorme, crnd o
adolescent. Raffe arat ca un demon, cel puin pentru cine nu tie c e
un arhanghel ce zboar cu aripi mprumutate.
Oamenii cred probabil c a rpit-o pe fata pe care o ine. Nimeni nu
ar avea cum s i dea seama c m simt n siguran n braele lui. C
mi odihnesc capul pe curba gtului su fiindc mi place s i simt
pielea.
Aa artm mereu de deasupra noi, oamenii? l ntreb.
El rspunde. i pot simi vibraia din gt i i vd gura micndu-se,
dar nu l pot auzi peste bzitul rsuntor al roiului de lcuste.
Oricum, poate c e bine c nu l-am auzit. Probabil ngerii cred c
artm ca nite gndaci gonind dintr-o umbr n alta.
Dar nu suntem gndaci ori maimue ori montri, indiferent de ce cred
ngerii despre noi. Suntem n continuare aceiai oameni care am fost
odat. Cel puin pe dinuntru.
Sau mcar aa sper.
Arunc o privire spre sora mea tiat, care zboar alturi de noi. Chiar
i acum trebuie s mi reamintesc c Paige e aceeai fat pe care am
iubit-o dintotdeauna. Ei bine, poate c nu exact aceeai.
Plutete pe trupul stafidit al lui Beliel, care este crat precum un
palanchin de cteva lcuste. E plin de snge i arat ca i cum ar fi mort
de mult timp, dei tiu c nc e n via. Nu c nu ar merita-o, dar o
parte din mine nc se minuneaz de cruzimea ntregii situaii.
O insul gri, stncoas, apare n faa noastr, n mijlocul golfului San
Francisco. Alcatraz, fosta nchisoare ru famat. Deasupra insulei e un
vrtej de lcuste. E o mic parte a roiului care nu a venit atunci cnd
Paige a strigat dup ajutor pe plaj, cu cteva ore n urm.
Art spre o insul din spatele Alcatrazului. E mai mare i mai verde,
fr cldiri, din cte pot vedea. Sunt destul de sigur c e insula Angel.
n ciuda numelui, orice loc trebuie s fie mai frumos dect Alcatrazul.
Nu vreau s o tiu pe Paige pe stnca aia demonic.
Virm pe dup vrtejul de lcuste i ne ndreptm spre insula mai
mare.
i fac semn lui Paige s vin cu noi. Lcusta ei i cele din apropiere ne
urmeaz, dar majoritatea se altur roiului de deasupra Alcatrazului,
fcnd i mai mare vrtejul n form de plnie de deasupra nchisorii.
Unele par derutate, la nceput urmndu-ne, iar apoi schimbndu-i
direcia i ntorcndu-se spre Alcatraz, ca i cum ar fi fost constrnse s
fac parte din roi.
Numai cteva lcuste rmn alturi de noi atunci cnd nconjurm
insula Angel, cutnd un loc bun pentru aterizare.
Soarele ce rsare lumineaz verdele de smarald al copacilor
nconjurai de golf. Din unghiul acesta, Alcatraz se situeaz n faa
panoramei largi a orizontului din San Francisco. Trebuie s fi fost o
privelite uluitoare cndva. Acum arat ca un rnd zimat de dini
distrui.
Aterizm n apropierea apei, pe malul din vest. Tsunamiurile au lsat
moloz de crmid pe plaj i o grmad de achii de copaci pe o coast
a dealului, n timp ce cealalt e aproape intact.
Cnd ajungem la sol, Raffe mi d drumul. M simt ca i cum a fi stat
ghemuit n braele lui timp de un an. Minile mi sunt practic paralizate
n jurul umerilor si, iar picioarele mi sunt nepenite. Lcustele se
poticnesc de jur-mprejur atunci cnd aterizeaz, ca i cum ar avea
aceleai probleme.
Raffe i ntinde gtul i i scutur braele. Aripile sale din piele de
liliac se ndoaie i dispar n spatele su. nc i poart masca de la
petrecerea devenit masacru din cuib. E de un rou intens, impregnat
cu argintiu i i acoper ntreaga fa, mai puin gura.
Nu ai de gnd s i dai aia jos? mi scutur eu minile s scap de
amoreal. Ari ca moartea roie cu aripi de demon.
Bun. Aa ar trebui s arate flecare nger.
i rotete umerii. Presupun c nu e uor s ai pe cineva agat de tine
ore ntregi. Dei ncearc s i relaxeze muchii, e clar n alert, fiindc
ochii lui scaneaz mprejurimile cufundate ntr-o tcere de mormnt.
mi aranjez cureaua de pe umr, pentru ca sabia, deghizat ntr-un
ursule de plu, s mi stea lipit de old, ca s am acces la ea cu
uurin. Apoi pesc n fa s mi ajut sora s coboare de pe Beliel.
Cnd m apropii de Paige, lcustele ei ssie, scond spre mine acele lor
scorpionice.
M opresc cu inima bubuindu-mi.
Raffe apare lng mine ntr-o secund.
Las-o pe ea s vin la tine, spune el ncet.
Paige coboar de pe mijlocul ei de transport i dezmiard n palm
una dintre lcuste.
t. E n regul. Asta e Penryn.
nc m uimete faptul c montrii tia ascult de surioara mea mai
mic. Privirile noastre intense dureaz puin mai mult, pn cnd
bestiile i retrag acele, odat cu fredonatul blnd al lui Paige. Rsuflu i
facem un pas n spate, lsnd-o pe Paige s le calmeze.
Paige se apleac s adune aripile rupte ale lui Raffe. A stat ntins pe
ele, iar penele ptate par zdrobite, dar ncep s se nfoaie aproape
instantaneu n braele ei. Nu l pot nvinui pe Raffe c le-a tiat de pe
Beliel nainte ca lcustele s sug din ele pn nu mai rmnea nimic,
mpreun cu restul demonului, dar mi doresc s nu fi fost nevoit s-o
fac. Acum, va trebui s gsim un doctor s i le ataeze din nou lui Raffe
nainte s se usuce.
Pornim pe plaj i vedem vreo dou brci cu vsle, legate de un
copac. Pn la urm, insula trebuie s fie ocupat.
Raffe ne face semn s ne ascundem, ndreptndu-se spre pant.
Pare s fi fost un rnd de case acolo, pe una dintre coastele dealului.
n partea de jos au mai rmas doar temeliile de beton, acoperite cu plci
de scndur zdrobite, stropite cu ap i sare. ns mai sus, cteva cldiri
acoperite cu plci sunt intacte.
O lum la fug n spatele celei mai apropiate cldiri. Este suficient de
mare s fi fost vreo barac. Precum celelalte, e nchis cu plci albe.
Arat ca i cum ar fi fost nchise cu mult nainte de Marele Atac.
ntreaga chestie i d sentimentul unui aezmnt de fantome, cu
excepia casei de pe deal, cu vedere spre golf. E o cldire victorian
perfect intact, mprejmuit cu un gard din scnduri albe. E singura care
arat precum locuina unei familii i singura care i inspir culoare sau
via.
Nu vd nicio ameninare, cu siguran nimic ce lcustele nu ar putea
intimida, dar rmn, oricum, ascuns. M uit la Raffe, care face un salt
pentru a-i lua zborul din vrful dealului, micndu-se din spatele
ascunztorii barcii pn la copac, croindu-i calea spre casa principal.
Cnd ajunge acolo, focuri de arm spulber linitea.
2.

Raffe se lipete de un perete.


Nu suntem aici ca s v facem ru, strig el.
Un alt foc de arm i rspunde de la o fereastr de sus. Tresar, cu
nervii ntini la maximum.
V pot auzi vorbind acolo, strig Raffe, care crede probabil c
suntem toi surzi (n comparaie cu ngerii, suntem, presupun). Iar
rspunsul este nu. M ndoiesc c aripile mele vor valora la fel de mult
ca aripile de nger. Nu e nicio ans s m putei rpune, aa c nu v
mai amgii. Nu vrem dect casa. Fii detepi. Plecai.
Ua de la intrare se deschide, izbindu-se. Trei brbai masivi ies afar,
ndreptndu-i putile n direcii diferite, ca i cum nu ar ti cu
certitudine unde se afl dumanii lor.
Raffe i ia zborul, iar lcustele l urmeaz. Lovete aerul cu aripile lui
imense de demon, artnd intimidant, nainte s aterizeze napoi n
dreptul casei.
Lcustele zboar spre el, intrnd i ieind din coroana copacilor, cu
acele scorpionice curbate n spatele lor.
De ndat ce brbaii vd clar cu ce au de-a face, o iau la fug. Se
prbuesc printre copacii din faa lcustelor. Apoi, o iau pe lng
molozul dinspre plaj.
n timp ce brbaii pleac fugind, o femeie iese n goan din cas, ca
un cine btut. O ia la fug n direcia opus brbailor. Privete napoi
s vad unde sunt, prnd c ar fugi mai degrab de ei dect de
creaturile naripate.
Dispare pe dealul din spatele casei, n timp ce brbaii iau brcile i se
ndreapt spre golf.
Raffe se plimb prin faa casei prsite, ascultnd cu atenie. Ne face
cu mna s venim, iar el merge nuntru.
Cnd ajungem la casa victorian, Raffe strig:
E liber.
Pun o mn pe umrul lui Page cnd intrm n curte, trecnd de
gardul din lemn alb. Ea se prinde de aripile mpnate ale lui Raffe ca de
o pturic de siguran atunci cnd privete casa. Cldirea victorian e
zugrvit n culoarea untului, cu decoraiuni maro. Are o verand cu
mobil de rchit i seamn cu o cas de ppui.
Una dintre lcuste i d drumul lui Beliel lng gard. El zace acolo ca
o bucat de carne. Carnea lipicioas a trupului su are culoarea i
textura pstramei de vit, iar sngele nc i picur din rnile pe care i
le-a fcut Paige, mucndu-l de obraji i de brae. Arat demn de mil,
dar e singura victim a lcustei pentru care nu mi pare ru.
Ce ar trebui s facem cu Beliel? l ntreb pe Raffe.
M ocup eu de el. Raffe pete pe verand, venind spre noi.
Avnd n vedere toate lucrurile ngrozitoare pe care le-a fcut Beliel,
nu sunt sigur de ce Raffe doar i-a tiat aripile, n loc s l ucid. Poate
s-a gndit c lcustele aveau s o fac sau c atacul lui Paige din cuib
avea s-i fie fatal. Dar acum, c a ajuns att de departe, Raffe nu pare
tentat s l omoare.
Haide, Paige. Sora mea pete alturi de mine pe veranda din
lemn i n cas.
nuntru m atept s vd praf i moloz, dar e surprinztor de drgu.
Sufrageria arat ca i cum ar fi fost folosit pe post de expoziie. O
rochie de femeie din anii o mie opt sute e expus n col. Lng ea, sunt
frnghii de muzeu ngrmdite la un loc pe suporturi de alam, fiindc
nu mai e nevoie ca publicul s fie inut la distan de mobila antic de
sufragerie.
Paige privete mprejur i merge la fereastr. Dincolo de sticla
diform, Raffe l trage pe Beliel pn la poart. l las acolo i merge n
spatele casei. Beliel pare mort, ns tiu c nu este. Victimele
nepturilor de lcuste sunt suficient de paralizate nct s par moarte,
dei sunt contiente nc. Asta face parte din ct e de ngrozitor s fii
nepat.
Haide s cercetm i restul casei, spun, dar Paige continu s se
holbeze pe geam la silueta stafidit a lui Beliel.
Afar, Raffe apare din nou n cmpul vizual, cu braele ncrcate de
lanuri ruginite. Creeaz o imagine destul de intimidant, nfurnd
lanurile n jurul lui Beliel, fcndu-i noduri n jurul gtului, prinse de
stlpul gardului i n jurul coapselor. Le nchide pe toate cu un lact, n
mijlocul pieptului.
Dac nu a ti ce i cum, a fi ngrozit de Raffe. Pare nemilos i
inuman felul n care se ocup de demonul neajutorat.
n mod ciudat, Beliel e cel care continu s mi atrag atenia, totui.
E ceva la el, aa prins n lanuri, care continu s mi capteze privirea.
Ceva familiar.
M scutur de senzaia asta. Trebuie c m aflu la limita halucinaiilor,
din cauza extenurii.
3.

Niciodat nu am fost o fat matinal, iar acum, c am avut parte de


cteva nopi fr somn, m simt ca un zombi. mi vine s m prbuesc
undeva, pe o canapea, i s dorm timp de o sptmn.
Dar mai nti trebuie s o ajut pe sora mea s se instaleze.
mi ia o or s o cur n cad. E acoperit de sngele lui Beliel i de
cheaguri. M tem c, dac oamenii din Rezisten au crezut c e un
monstru atunci cnd era mbrcat ntr-o rochie curat, cu imprimeu
floral, acum cu siguran s-ar transforma, dac ar vedea-o, n steni cu
tore, furci i topoare, gata s o lineze.
M tem s o frec din cauza tuturor copcilor i a vntilor pe care le
are. n mod obinuit, mama noastr ar face asta. ntotdeauna era uimitor
de blnd cnd venea vorba de a o ngriji pe Paige.
Poate gndindu-se la acelai lucru, Paige ntreab:
Unde e mama?
E cu Rezistena. Ar trebui s fi ajuns n tabr pn acum. Picur
ap peste ea i tamponez cu grij printre copci cu un burete.
Am venit s v cutm, dar am fost prini i dui la Alcatraz. Acum
e bine, totui. Rezistena a venit s salveze pe toat lumea de pe insul i
am vzut-o n barc n timp ce evadau.
Vntile i par nc infectate i nu vreau s i trag din greeal de o
copc. M ntreb dac sunt genul de copci care se dizolv ori dac
trebuie s le scoat un doctor.
Asta m face s m gndesc la Doc, tipul care a cusut-o mai nti. Nu
mi pas care era situaia. Nicio fiin uman cumsecade nu ar ciopri i
mutila copilai, fcndu-i montri mnctori de oameni, doar pentru c
Uriel, ngerul megaloman, i-a spus s o fac. mi vine s-l lovesc pe Doc
de s-l fac buci cnd vd ct de rnit i abuzat e Paige.
Deci ct de nebunesc e faptul c nutresc o mic speran c el ar
putea-o ajuta?
Oftez i las buretele n ap. Nu pot suporta s m mai uit la coastele
ieindu-i prin pielea plin de custuri. Oricum, e pe ct de curat e
posibil s fie. i arunc n chiuvet hainele nsngerate i merg ntr-unul
dintre dormitoare s vd dac i pot gsi ceva de mbrcat.
Scotocesc prin sertarele vechi, neateptndu-m s gsesc ceva de
fapt. Pare c locul sta era mai degrab un amplasament turistic i
istoric dect casa cuiva. Dar cineva a stat aici. Poate chiar a hotrt c
asta ar putea fi locuina lui.
Nu sunt multe lucruri, dar cel puin o femeie s-a stabilit aici, mcar
pentru un timp. M ntind i scot o bluz alb i o fust de in. Chiloi
tanga. Un sutien dantelat. Un maiou transparent. Un tricou scurt. O
pereche de boxeri strmi, de brbat.
Oamenii erau amuzani n prima perioad de dup Marele Atac. Chiar
i atunci cnd i-au evacuat casele, i-au luat cu ei celulare, laptopuri,
chei, portofele, valize i pantofi care ar fi fost minunai pentru vacane la
tropice, dar nu pentru fugit pe strzi. Era ca i cum oamenii nu puteau s
accepte c nu avea s fie dat uitrii totul n cteva zile.
n cele din urm, ns, acele lucruri au ajuns s fie abandonate n
maini i pe strzi sau, n cazul acesta, n sertarele unei case memoriale.
Gsesc un tricou care e ct Paige de mare. Nicio ans s i gsesc o
pereche de pantaloni, deci o rochie-tricou va trebui s fie suficient
deocamdat.
O culc la etaj i i las pantofii lng pat, n caz c trebuie s plecm n
grab.
O srut pe frunte i i spun noapte bun. Ochii i se nchid asemenea
unei ppui i ncepe s respire adnc aproape instantaneu. Sigur e
absolut epuizat. Cine tie de cnd n-a mai dormit? Cine tie cnd a
mncat ultima dat?
Cobor apoi la parter i l gsesc pe Raffe aplecndu-se peste masa din
sufragerie, cu aripile ntinse naintea sa. i-a dat jos masca, ce uurare
s-i pot vedea faa din nou.
i ngrijete aripile. Se pare c i-a splat sngele de pe ele. i stau
ntinse pe mas, umede i moi. i smulge penele rupte i le netezete pe
cele ntregi.
Mcar le ai napoi, i zic.
Lumina i atinge prul negru, scondu-i n eviden uviele.
Trage adnc aer n piept.
Ne-am ntors de unde am pornit.
St pe un scaun de lemn, pe care s-a lsat moale, aproape scurs.
Trebuie s caut un doctor, spune el cu o voce deloc optimist.
Aveau ceva chestii la Alcatraz. Nite consumabile chirurgicale
angelice, cred. Fceau tot felul de experimente. Crezi c i-ar fi de folos
ceva de acolo?
M privete cu nite ochi att de albatri, nct sunt aproape negri.
Poate. Oricum ar trebui s survolez insula aia. E prea aproape de
noi ca s-o ignorm.
i freac tmplele.
Pot vedea cum frustrarea i nepenete linia umerilor. n vreme ce
arhanghelul Uriel creeaz o fals apocalips i i minte pe ngeri ca s i
conving s-l voteze drept Mesagerul lor, Raffe se strduiete s i vad
cusute la loc aripile de nger. Pn atunci, nu se poate ntoarce n
societatea ngerilor ca s pun lucrurile la punct.
Ai nevoie de somn, i spun. Cu toii avem.
Sunt att de obosit nct picioarele vor s-mi cedeze. M legn puin.
A fost o noapte lung i nc sunt surprins c am reuit cu toii s
scpm cu via i s mai fim martorii unei diminei.
M atept s m contrazic, ns el d din cap aprobator. Asta doar
mi confirm c, ntr-adevr, avem nevoie s ne odihnim, iar el poate c
are nevoie de timp s se gndeasc cum va gsi un doctor care s-l poat
ajuta.
Urcm trit spre cele dou dormitoare.
M ntorc spre Raffe n faa celor dou ui.
Eu i Paige vom
Sunt sigur c Paige va dormi mai bine singur.
Pentru o secund, m gndesc c poate vrea s fie singur cu mine. Am
un moment de jen nebun combinat cu entuziasm, apoi i vd expresia
feei.
Raffe m privete sever. Cam att cu teoria mea.
Pur i simplu nu vrea ca eu s dorm n aceeai camer cu sora mea.
Nu tie c noi dou am mprit deja o camer cnd eram cu Rezistena.
A avut destule ocazii s m atace.
Dar
Ia tu camera asta, mi arat Raffe camera din captul holului. Eu
dorm pe canapea.
Vocea lui e impuntoare ca ntotdeauna. E, n mod clar, obinuit ca
toat lumea s i se supun.
Nu e nicio canapea. E doar o sofa antic, fcut pentru femei pe
jumtate ct tine.
Am dormit pe pietre n zpad. O sofa nghesuit e lux. Voi fi bine.
Paige nu m va rni.
Nu, nu te va rni. Vei fi prea departe de ea ca s o tentezi n timp
ce dormi i eti vulnerabil.
Sunt prea obosit ca s-l contrazic. Arunc o privire n camera ei ca s
m asigur c nc doarme, nainte s intru n camera mea din captul
holului.
Soarele dimineii i rsfrnge cldura prin fereastr peste pat. Pe
msua de alturi sunt flori de cmp uscate, adugnd nite mov i
galben camerei. Prin fereastra deschis adie mirosul de rozmarin.
mi dau jos pantofii i l aez pe Ursul Pooky pe pat, la ndemn.
Ursuleul de plu st pe rochia strvezie care acoper teaca sabiei. Am
simit o urm de emoie venind de la ea de cnd ne-am ntors cu Raffe.
Un sentiment deopotriv de fericire c i sunt aproape i de tristee c i
sunt interzis. Mngi blana moale a ursuleului i l lovesc uor cu
mna.
n mod normal, dorm cu hainele pe mine, n caz c trebuie s-o iau la
fug. Dar m-am sturat s dorm aa. E incomod, iar camera asta
primitoare mi amintete cum era nainte s fim constant panicai.
Decid c asta va fi una dintre acele rare ocazii n care pot dormi
confortabil. Traversez camera pn la dulapuri i cotrobi prin hainele
pe care le-am gsit mai devreme.
Nu am prea multe opiuni, dar reuesc s m descurc cu ce se vede.
Aleg tricoul scurt i boxerii brbteti. Tricoul e larg, dar mi se
potrivete. mi vine pe deasupra coastelor i mi las talia dezgolit.
Boxerii elastici mi vin perfect, chiar dac cred c sunt pentru biei.
Una dintre mneci e zdrenuit i deirat, dar sunt curai, iar elasticul
nu e prea strmt.
M trsc n pat, minunndu-m de aternuturile mtsoase. Imediat
ce capul mi aterizeaz pe pern, ncep s adorm.
Briza blnd adie prin fereastr. O parte din mine tie c afar e
nsorit i clduros, aa cum poate fi octombrie cteodat.
Dar o alt parte din mine vede numai furtuni. Soarele se topete n
ploaia aceasta, iar camera cu vedere la grdin se transform n nori de
furtun n timp ce eu alunec n somn.

M aflu napoi acolo unde cei Czui sunt tri spre Gheen, n
lanuri. epii din gturile i frunile, ncheieturile i gleznele lor picur
cu snge, n timp ce dracii i clresc.
E acelai vis pe care l-am avut prin sabia mea atunci cnd am fost n
tabra Rezistenei. Dar o parte din minte ine minte c, de data aceasta,
nu dorm cu sabia lng mine. E rezemat de pat, dar nu m atinge. Asta
nu pare a fi o amintire venit de la sabie.
Visez despre propria mea experien de a fi n amintirile sabiei. Un vis
despre un vis.
n furtun, Raffe alunec n jos, atingndu-i minile cu civa dintre
nou-Czui, n timp ce se ndreapt spre pmnt. Le vd feele pe msur
ce Raffe i atinge minile de ei. Acest grup de Czui trebuie s fi fost
Pzitorii grupul de elit de ngeri rzboinici care au czut pentru c le-
au iubit pe Fiicele Omului.
Erau sub comanda lui Raffe, soldaii si loiali. Se uit la el, ateptnd
n mod clar salvarea, dei ei au ales s ncalce legea angelic, lundu-le
pe Fiicele Omului de soii.
Unul dintre chipuri mi atrage atenia. Faa lui omeneasc mi-e
familiar.
M strduiesc s l vd mai bine i, n final, l recunosc.
E Beliel.
Arat mai bine dect l tiu, iar rnjetul lui obinuit a disprut. E
destul mnie pe chipul lui, ns dincolo de asta e i durere autentic.
Apuc mna lui Raffe un moment mai ndelungat dect o fac ceilali
Czui, aproape scuturnd-o.
Raffe d din cap nelegtor i continu s se ndrepte spre pmnt.
Fulger, iar ntreg cerul vuiete n timp ce ploaia se scurge pe faa lui
Beliel.

Cnd m trezesc, soarele s-a mutat deja pe cealalt parte a cerului.
Nu aud nimic neobinuit, aa c, sper eu, Paige nc doarme. M ridic
i m ndrept spre fereastr. Afar e nc nsorit, cu briza btnd prin
copaci. Psrile ciripesc i albinele bzie de parc nimic nu s-ar fi
schimbat pe pmnt.
n ciuda cldurii, ns, cnd m uit afar, m trec fiorii.
Beliel nc zace nlnuit la poarta grdinii, chinuit i scorojit. Dar
ochii i sunt deschii i se holbeaz la mine. M gndesc c e deja
complet dezmorit din paralizie. Nici nu m mir c am avut un comar
cu el.
Dar n-a fost tocmai un comar, nu? A fost mai degrab o amintire a
ceea ce mi artase sabia nainte. Scutur uor din cap, ncercnd s
gsesc un sens n toate acestea.
E posibil ca Beliel s fi fost unul dintre Pzitorii lui Raffe?
4.

Camera se nclzete de la soare. Presupun c e amiaz. E absolut


glorios s ai o pauz de la toat nebunia.
Nu sunt pregtit s renun la somnul meu preios, dar un pahar de
ap sun bine. Cnd deschid ua, l vd pe Raffe n hol, cu ochii nchii.
M ncrunt.
Ce faci?
Eram prea obosit s cobor pn la sofa, rspunde, fr s deschid
ochii
Stteai de paz? Puteam s stau i eu, dac-mi ziceai. Cu privire la
cine ne facem griji?
Raffe pufnete.
Adic e vorba de vreun duman anume n acest moment?
St cu faa ndreptat spre ua lui Paige. Trebuia s-mi dau seama.
N-o s mi fac niciun ru.
Asta credea i Beliel.
Ochii i sunt nc nchii, iar buzele abia i se mic. Dac n-ar fi
vorbit, a fi crezut c doarme.
Beliel nu e sora ei mai mare, i nici nu a crescut-o.
Poi s crezi c sunt sentimental, dar mi surde mai mult ideea de
a te ti ntreag. Pe lng asta, nu e singura care ar putea fi interesat de
carnea ta gustoas.
mi nclin capul.
Cine i-a spus c sunt gustoas?
Nu tii expresia? Gustos ca un nesbuit?
Tocmai ai inventat-o.
Hm. O fi o vorb angelic. E ca s-i avertizeze pe nesbuii de
lucrurile care fac zgomot noaptea.
E zi.
Aha, deci nu negi c ai fi nesbuit?
i deschide, n sfrit, ochii, i rnjete. Dar i cade faa de ndat ce
m vede.
Ce pori?
mi msoar din priviri inuta. M simeam att de confortabil, nct
am uitat c nc purtam tricoul scurt i boxerii elastici. M-am privit,
ntrebndu-m dac ar trebui s fiu mai jenat. Sunt rezonabil de
acoperit, n afar de zona taliei, i presupun c picioarele mi sunt mai
la vedere dect de obicei.
Asta venind de la cineva care alearg peste tot fr s poarte mcar
un tricou?
Sigur c mi cam place s-l vd fr tricou, artndu-i muchii
abdominali, dar nu menionez asta.
E greu s pori un tricou atunci cnd ai aripi. i, n plus, nu s-a
plns nimeni pn acum.
S nu i se urce la cap, Raffe. Nici complimente n-ai auzit.
mi vine s i spun c avem i noi destui tipi care arat la fel de bine
ca el, dar a mini.
nc m cerceteaz.
Pori chiloi brbteti?
Cred c da. Dar mi vin bine.
Ai cui sunt?
Ai nimnui. I-am gsit ntr-un sertar.
ntinde mna i trage un fir de pe cracul zdrenuros. Firul se desface,
rsucindu-se de-a lungul coapsei i scurtnd progresiv cracul, i aa
scurt, al boxerilor.
Ce-ai face dac ar trebui s o iei la fug? ntreab el cu voce
rguit n timp ce se holbeaz vrjit la firul care se tot desface.
Mi-a lua papucii i a fugi.
mbrcat aa? spune i ochii i alunec pe abdomenul meu. n faa
tuturor brbailor nelegiuii?
Dac-i faci griji cu privire la perverii care ar da buzna n cas, n-o
s conteze c sunt mbrcat aa sau n blugi largi i hanorac. Fie sunt
oameni cinstii, fie nu. Faptele lor reprezint responsabilitatea lor.
O s le fie greu s fac ceva n timp ce le zdrobesc feele. Lipsa de
respect nu va fi tolerat.
Zmbesc cu jumtate de gur.
Da, pentru c la tine totul e despre respect.
Ofteaz de parc ar fi uor dezgustat de el nsui.
Aparent, n ultimul timp, totul e despre tine n ceea ce m privete.
Ce te face s zici asta?
mi doresc ca vocea s nu-mi fi sunat att de gtuit.
Stau pe podea n faa camerei tale n timp ce tu dormi linitit, nu?
Alunec de-a lungul peretelui i m aez lng el pe podeaua din hol.
Minile noastre aproape c se ating, iar linitea se aterne n jurul
nostru.
Dup un timp, i zic:
Cred c i-ar prinde bine s dormi. Poi s iei tu patul. Stau eu de
paz.
Nicio ans. Tu eti cea n pericol, nu eu.
i ce crezi c o s mi se ntmple?
n timp ce m ntorc s-l privesc, braul mi se freac de-al lui.
Lista de posibiliti e infinit.
De cnd eti tu att de protector?
De cnd dumanii mei au hotrt c tu eti Fiica Omului, a mea.
nghit n sec. Gtlejul mi-e uscat.
Asta au hotrt?
Beliel ne-a vzut mpreun la carnaval. Chiar i cu masca, Uriel tia
c eu am fost cel care a stat pe plaj cu tine.
Pi i sunt? optesc. Fiica Omului, a ta?
Aproape c-mi aud inima btnd frenetic. Bate i mai tare cnd
realizez c probabil o poate auzi i el. El privete n direcia opus.
Unele lucruri pur i simplu nu se pot ntmpla. Dar nici Uri, nici
Beliel nu neleg asta.
Expir ncet, controlat. Putea la fel de bine s spun c nici eu nu
neleg.
i cine anume ar veni dup mine? l ntreb.
Pe lng cei la care te-ai atepta, ntreaga ceat de ngeri m-a vzut
cu tine atunci cnd i-am tiat aripile lui Beliel. Ei cred c tu cltoreti
n compania unui demon mascat, care taie aripile ngerilor. Asta le e
de ajuns pentru a porni n cutarea ta, chiar i numai ca s m gseasc
pe mine. n plus, tu eti un uciga de ngeri acum, iar pedeapsa pentru
asta e condamnarea la moarte. Eti o fat destul de popular.
M gndesc la asta un minut. Pot face ceva n privina asta?
Dar toi artm la fel pentru ei, nu? Cum pot s ne disting? Ei,
toi, arat la fel pentru mine. Toi sunt perfeci din toate punctele de
vedere: corpuri perfect olimpiene, fee perfect frumoase, pn i prul e
perfect. Dac n-ai fi tu, a fi zis c ngerii sunt complet interanjabili.
Asta pentru c sunt mai mult dect perfect?
Nu, pentru c eti att de modest.
Modestia e supraestimat.
La fel ca autoevaluarea lucid, aparent.
Rzboinicilor adevrai nu le arde de chichie psihologice.
Nici de gndire raional.
Se uit la picioarele mele dezgolite.
ntr-adevr, nu att de raional, recunosc, se ridic el i mi ntinde
o mn. Haide, du-te i dormi.
Doar dac faci i tu asta.
i apuc mna i el m ridic.
Bine, dac asta te va face s taci din gur.
Ne ndreptm spre camera mea, iar eu m trsc n pat. M culc
deasupra aternuturilor, gndindu-m c doar se asigur c o s m culc.
ns, n loc s plece, se urc n pat, lng mine.
Ce faci? l ntreb.
i aaz obrazul pe pern, lng al meu i i nchide ochii uurat.
Trag un pui de somn.
Nu cobori?
Nu.
i cum rmne cu sofaua?
Prea incomod.
Parc ziceai c obinuiai s dormi pe pietre n zpad.
Am fcut asta. De-asta dorm n paturi moi ori de cte ori am
ocazia.
5.

M atept ca el s zac acolo extrem de tensionat, la fel ca mine, ns


n curnd ncepe s inspire adnc i rar.
Trebuie s fie epuizat. Pe lng privarea de somn i faptul de a fi
mereu n alert de cod rou, nc i revine dup rnile de la aripi, att
dup amputarea iniial, ct i dup operaie. Nu mi pot imagina prin ce
trece.
Eu zac ntins, ncercnd s adorm lng el.
Mireasma de rozmarin e purtat de briza cald nuntru, pe fereastr.
Bzitul albinelor lng plantele de jos sun distant i linititor. Razele
untoase ale soarelui radiaz peste pleoapele mele nchise.
M ntorc cu spatele la fereastra luminat i ajung fa n fa cu
Raffe. Nu m pot abine s deschid ochii i s l privesc. Genele negre i
se odihnesc ca o semilun pe obraz. Lungi i curbate, ar putea strni
invidia oricrei fete. Linia nasului e puternic i dreapt. Buzele
delicate i senzuale.
Senzuale? Aproape m hlizesc. Ce fel de cuvnt e sta care tocmai mi-
a venit n cap? Nu cred c m-am mai gndit nainte la ceva ca fiind
senzual.
Pieptul lui musculos se umfl i se las ntr-un ritm constant, care e
fascinant. Mna mi zvcnete din dorina de a i mngia muchii
netezi.
nghit n sec i m ntorc pe cealalt parte.
Cu el n spatele meu, trag aer adnc n piept i l expir uor, ca i cum
a ncerca s m calmez n timpul unei lupte.
El geme uor i se mic. Trebuie s-l fi deranjat foiala mea.
i simt n ceaf respiraia cald. Trebuie s se fi ntors pe o parte,
ctre mine. E att de aproape nct pot simi de-a lungul coloanei
furnicturi electrizante de la aproape atingerea noastr.
Att de aproape.
Rsuflarea lui pstreaz un ritm adnc, stabil. E complet adormit, n
timp ce eu sunt extrem de alert cu privire la faptul c st lng mine n
pat. Ce-i i cu asta? Nu ar trebui s fie invers?
ncerc s nghesui harababura asta de emoii derutante n locul acela
din spatele minii. Dar fie acel loc e plin, fie grmada asta de emoii e
prea mare sau prea ncpnat sau prea dificil de nfundat acolo.
ntre timp, corpul mi se arcuiete uor n spate, pn cnd ne atingem.
n secunda n care coapsa mea o atinge pe a lui, el geme i se mic,
aruncndu-i un bra peste mine. M trage n spate, spre corpul lui
puternic.
Ce s fac?
Acum ntregul meu spate e lipit de pieptul su.
Ce s fac?
Puternic. Cald. Musculos.
Picuri de transpiraie mi gdil fruntea. Cnd s-a fcut att de cald
aici?
Greutatea braului su mi apas corpul, trgndu-l spre el i
intuindu-m adnc n pat. Am un moment de panic n care m gndesc
s sar din pat.
Dar asta l-ar trezi. Un val de ruine m inund la gndul c m-ar
putea vedea nfierbntat i excitat n timp ce el dormea.
Mna lui fierbinte zace pe coastele mele. Sunt intens contient de
faptul c degetul lui mare se odihnete pe marginea de jos a snului
meu.
mi rsare un gnd n minte. Aparent, nu pot scpa de el, orict de
tare a ncerca s l dau la o parte.
Oare cum ar fi dac a avea mna lui Raffe pe acea parte a corpului
meu?
Am aptesprezece ani, urmeaz s mplinesc optsprezece i niciodat
vreun tip nu mi-a dezmierdat snul. Dup cum merg lucrurile, probabil
niciodat nu o va face vreunul su, cel puin, nu ntr-un mod bun i
drgstos. ntr-o lume a apocalipsei, violena e garantat, iar
experienele plcute sunt doar un vis frumos. Asta m face s mi doresc
cu att mai mult s simt ceva plcut. Ceva blnd i dulce care ar fi
trebuit s se petreac la timpul potrivit cu tipul potrivit dac lumea nu s-
ar fi dus dracului.
n timp ce mintea mi se dezlnuie n controverse i haos, mna mea o
acoper pe a lui. Tandru, att de tandru. Cum ar fi ca mna lui s mi
mngie sfrcul?
Pe bune?
Chiar m gndesc la asta?
Dar a m gndi nu e cuvntul potrivit pentru ceea ce se petrece
nuntrul meu. E mai mult o dorin. O dorin irezistibil,
nendoielnic, zdrobitoare, cutremurtoare.
i mic uor mna n sus, astfel nct degetul lui s mi apese carnea
moale a snului.
Apoi l nghiontesc puin n sus, numai puin.
Respiraia lui Raffe e nc regulat. nc doarme.
nc puin. Doar un milimetru
Pn cnd i pot simi cldura minii rspndindu-mi-se pe piept.
Iar apoi, totul se schimb.
Respiraia i devine neregulat. i mpinge mna n sus i ncepe s
mi maseze carnea. Provocator. Aproape dureros, dar nu chiar. Nu chiar.
M strbate o senzaie incredibil, ncepnd de la sn i inundndu-m
n tot restul corpului.
ncep s gfi fr s mi dau seama.
El geme i m srut pe ceaf. i face drum ctre gura mea. Buzele
sale se opresc peste ale mele, fierbini i umede, srutndu-m. Limba lui
se strecoar nuntru, masnd-o pe a mea.
ntreaga mea lume e o mare de senzaie srutul moale al buzelor lui,
masajul cald al limbii lui, apsarea puternic a corpului su peste al
meu.
M ntoarce pe spate i se aaz peste mine. Greutatea corpului su
m apas n saltea. Mna mi alunec n jurul gtului su, iar picioarele
i oldurile mi se mic neobosite.
Scncesc sau gem sau m tnguiesc, nu sunt sigur care dintre astea.
Sunt att de profund absorbit n vrtejul sta de senzaii, nct singurul
care conteaz e aici i e acum.
Raffe.
mi plimb minile peste muchii si de pe piept, peste umeri, peste
braele lui proeminente.
Apoi el se retrage i m las gfind.
Deschid ochii ameit, simindu-m drogat, ntinzndu-m dup el.
El m privete intens. Suprat, dar cu ochii nvolburai de dorin.
Se trage forat de lng mine.
Se ntoarce i se ridic n ezut, cu spatele la mine.
Hristoase! i trece ambele mini prin pr. Ce s-a ntmplat?
Deschid gura s i rspund, dar singurul lucru pe care l pot spune e:
Raffe.
Nu mi dau seama dac e o ntrebare sau o rugminte.
El st cu spatele drept ca bradul, cu muchii ncordai, cu aripile
mpturite strns pe spate. i ating umrul, iar el are un impuls de parc
l-a fi electrocutat.
Fr s mai spun vreun cuvnt, se ridic i pleac brusc din camer.
6.

Aud paii lui Raffe clmpnind pe scrile de lemn. Ua din fa se


deschide i se trntete. Apoi zresc pe fereastr vrful unei aripi albe
mturnd aerul de afar, atunci cnd el i ia zborul.
nchid ochii cu o desvrit umilin.
Cum se poate ca lumea s se sfreasc ntr-o uria violen de
proporii biblice i totui s mai lase loc de ruine?
Rmn acolo zcnd pentru ceea ce pare o eternitate, dorindu-mi s
pot uita complet ce s-a ntmplat. Dar nu pot. O confuzie enorm m
cuprinde ca un vrtej, neleg. El nu ar trebui s Fiica Omului bla,
bla, bla.
Nimic nu poate fi simplu? Oftez i m holbez la tavan.
A fi putut sta acolo ntreaga zi dac nu a fi aruncat un ochi prin ua
pe care a lsat-o deschis Raffe cnd a ieit.
Pe hol, ua lui Paige e deschis, iar patul ei este gol.
M ridic n ezut.
Paige?
Niciun rspuns. Apuc teniii, vrndu-mi picioarele n ei n timp ce ies
pe hol.
Paige?
Nu se aude nimic. Nu e n buctrie, nici n sufragerie i nici n
camera de zi. M uit pe fereastra camerei de zi.
Iat-o. Corpul ei minion e pe pmnt, ncovoiat lng Beliel, care e
nc legat n lanuri de gard.
Ies n fug afar.
Paige? Eti n regul?
Ridic capul, clipind adormit spre mine. Btile inimii ncetinesc i
expir, dnd afar tensiunea.
Ce faci aici?
Pesc cu grij pe lng locul n care zace Beliel. i Paige st ntins
n afara razei lui de aciune. Se poate s fie n mod straniu ataat de el,
dar nu e proast.
Demonul Beliel st nemicat. E jumulit i rou pe poriunile de pe care
i-a fost smuls carnea, dei acum nu mai sngereaz. Sunt destul de
convins c i-a revenit din paralizie, dar nu s-a mai micat nc de cnd
eram n cuib.
Pielea i e zbrcit. Respiraia i e rguit, ca i cum i-ar sngera
plmnii. Nu se vindec pe ct de repede m ateptam. Dar ochii lui ne
urmresc, aleri i ostili.
Aez un bra sub umerii surorii mele i o ridic n brae. Pn nu
demult, ncepea s devin mult prea mare pentru asta, dar Marele Atac a
schimbat totul. Acum nu cntrete mai mult dect o ppu pluat.
Privete n jur agitat. Scoate sunete de copil adormit, exprimndu-i
neechivoc dorina de a nu fi luat de acolo. Se ntinde ctre Beliel, care
rnjete dispreuitor. Nu pare deranjat sau derutat de atitudinea ei
contradictorie n ceea ce l privete.
Vocea ta sun familiar, spune Beliel. Nu s-a micat, nu a clipit. E ca
un corp nensufleit care i poate mica ochii i buzele. Unde te-am mai
vzut?
M sperie puin faptul c se gndete la acelai lucru la care m-am
gndit i eu cnd l-am vzut pentru prima dat n lanuri.
Plec de acolo innd-o pe Paige n brae.
ngerul tu nu mai are mult timp s i recapete aripile, spune
Beliel.
De unde tii? Nu eti medic.
Raphael mi-a smuls aproape de tot o arip de pe spate. A trebuit s
mi-o coas la loc doctoraul la mrunt de oameni. M-a avertizat c nu
mai am mult timp dac mi vor fi date jos din nou.
Ce doctora mrunt? Doc?
L-am ignorat. Dar acum, c m gndesc la asta, ccciosul avea
probabil dreptate. Raphael nu a fcut nimic altceva n afar de a ne lsa
pe amndoi fr aripi.
El nu a rmas fr aripi.
Va rmne, zmbete el macabru, artndu-i dinii nsngerai.
Continui s naintez pe verand. Aproape ajung la u cnd el
vorbete din nou.
Eti ndrgostit de el, nu-i aa? ntreab pe un ton iritant. Te crezi
att de special. Destul de special nct s ai parte de iubirea unui
arhanghel.
Scoate un sunet huruit, sec, care e probabil un rset.
Ai idee ci oameni au crezut c i-ar putea ctiga dragostea de-a
lungul secolelor? C le-ar putea fi loial aa cum ei i erau lui?
tiu c ar trebui s l ignor. Nu te poi ncrede n nimic din ce spune
tiu asta dar, n orice caz, m roade curiozitatea. O las din brae pe
sora mea la u.
Du-te napoi n pat, Paige.
Cu puin munc de convingere, ea intr n cas. M ntorc i m
reazem de balustrada verandei.
Vrei s tii prin cte Fiice ale Omului a trecut? Cte inimi crezi c
a frnt Raphael, marele arhanghel?
Vrei s spui c e un zdrobitor de inimi?
Vreau s spun c nu are inim.
Urmeaz s mi spui c i-a greit? C nu merii s fii nlnuit
precum un animal turbat?
Nu e biat bun ngerul tu. Niciunul dintre ei nu este.
Mersi de avertisment.
M ntorc s intru n cas.
Nu m crezi. i pot arta.
Rostete cuvintele acestea ca i cum nu i-ar psa dac l cred sau nu.
M opresc n prag.
Nu sunt o mare fan a tipilor dubioi care se ofer s mi arate
ceva.
Sabia aceea pe care o duci dup tine, ascuns sub animalul de plu,
spune el, poate face mai mult dect s fie strlucitoare. i poate arta
chestii.
Mi se face pielea de gin. De unde tie?
i pot arta ce am pit n minile arhanghelului aceluia de care
eti att de fermecat. Trebuie doar s atingem amndoi sabia.
M ntorc napoi spre el.
Nu sunt ntr-att de proast nct s i dau sabia mea.
Nu trebuie s mi-o dai. Trebuie doar s o ii n timp ce eu o ating.
M uit la el s vd dac nu e nicio mecherie.
De ce a risca s mi pierd sabia doar ca s vd dac spui adevrul?
Nu riti nimic. Sabia nu m va lsa s o ridic ori s fie luat de la
tine. Va fi perfect sigur pentru tine.
mi vorbete ca i cum a fi idioat. M imaginez n transa unei
amintiri prin intermediul uoarei atingeri a lui Beliel.
Mersi, dar nu.
i-e fric?
Nu sunt proast.
mi poi lega minile, m poi nlnui, lega fedele, pune ntr-o
cuc. F orice vrei tu ca s te asiguri c eti n afara oricrei primejdii
n faa unui demon btrn care nu poate nici mcar s se mai in pe
picioare de unul singur. Odat ce ai fcut asta, tii c sabia nu i va
putea fi luat, aa c vei fi totalmente n siguran.
M holbez la el, ncercnd s i ghicesc jocul.
Tu chiar te temi c o s te rnesc? m ntreab. Sau poate pur i
simplu nu vrei s tii adevrul despre arhanghelul tu nepreuit. El nu e
ceea ce pare. E un mincinos i un trdtor, pot s dovedesc asta. Sabia
nu m va lsa s te mint, ea nu lucreaz cu cuvinte frumoase. Doar cu
amintiri.
Ezit. Ar trebui s-i ntorc spatele i s plec, iar el tie asta. Ar trebui s
ignor tot ce spune.
Dar n loc s fac asta, rmn intuit pe verand.
Tu ai propriile tale planuri, a-mi arta mie adevrul nu cred c face
parte din ele.
Normal c am. Poate o s m eliberezi odat ce i dai seama c el
e personajul negativ, nu eu.
Tu eti biatul bun acum?
Vocea lui Beliel devine rece.
Vrei s vezi sau nu?
Rmn n lumina soarelui, uitndu-m la privelitea frumoas a
golfului i a dealurilor verzi de dup acesta. Cerul e albastru, nesat de
civa nori pufoi.
Ar trebui s explorez mai mult din insul ca s vd dac e aici ceva ce
ne-ar folosi. Ar trebui s pun la cale un plan care s o ajute pe sor-mea
s fie mai bine. Ar trebui s m fac util, n loc s flirtez cu dezastrul.
ns visul meu tot revine. E posibil ca Beliel s fi fost unul dintre
Pzitorii lui Raffe?
Ai fost Ai lucrat vreodat cu Raffe?
Ai putea spune aa. Era ofierul meu comandant. Era o vreme cnd
a fi fcut orice pentru el. Orice. Asta a fost nainte s m trdeze. Aa
cum o s o fac i cu tine. E n natura lui.
tiu c ai minit-o pe sora mea doar ca s te distrezi. Nu sunt o
fetican de apte ani, speriat i singuratic, aa c las jocurile astea
de manipulare.
Cum vrei tu, micu Fiic a Omului. Oricum, n-ai fi crezut nici
dac ai fi vzut. i eti prea loial arhanghelului ca s crezi c el a fost
sursa attor suferine.
M ntorc i merg spre cas. Verific dac Paige doarme n camera ei.
Verific dulapurile din buctrie ca s inventariez puinele cutii de sup
pe care le-au lsat oamenii care au poposit aici naintea noastr.
n timp ce m plimb n jur, dorina de a afla ce are Beliel de oferit m
scie. Poate mi va arta ceva care s m aduc cu picioarele pe pmnt
n legtur cu Raffe. Poate mi voi reveni i mi voi putea tri viaa o
via cu alte fiine umane, acolo unde mi-e locul.
Nici mcar nu m pot gndi la ce s-a ntmplat mai devreme cu Raffe
fr ca obrajii s mi se aprind de jen. Cum s mai dau ochii cu el cnd
se ntoarce?
Dac se ntoarce.
Gndul mi pune un nod n gt.
Lovesc cu piciorul o pern decorativ de pe podea, fr s m
satisfac felul n care ricoeaz de perete.
Gata. Destul.
Doar a arunca o privire n amintirea lui Beliel. Oamenii lui Obi i
risc vieile n fiecare zi, ncercnd s-i spioneze pe ngeri pentru
frnturi de informaii. Iar eu stau aici, cu cel mai bun dispozitiv de
spionaj din lume i cu oferta de a intra n amintirile inamicului. Voi avea
sabia cu mine n tot acest timp i e adevrat c nu va avea cum s o
foloseasc mpotriva mea.
mi voi scoate din minte treaba asta i voi merge mai departe. Voi fi
extrem de grijulie.
Indiferent de ceea ce are Beliel de artat, eu i Paige vom prsi
insula dup aceea i ne vom ntoarce la Rezisten. O vom gsi pe mama,
iar apoi vom ncerca s-l gsim pe Doc. Poate c o va putea ajuta pe
Paige s mnnce din nou mncare normal.
i apoi, dup toate acestea, vom supravieui.
Singure.
M duc sus s-l iau pe Ursul Pooky, apoi ies i m ndrept spre Beliel.
St aproape de stlpul gardului, chircit n aceeai poziie n care l-am
lsat. Pot vedea n ochii lui c se atepta s m ntorc.
Ce trebuie s fac?
Trebuie s i ating sabia.
mi ridic sabia, ndreptnd-o spre el. Strlucete n lumina soarelui.
Simt nevoia s-l ntreb dac vrea s fac asta. Dar nu vreau s par
stupid n faa lui Beliel.
Apropie-te.
i ntinde mna ca s i-o apuc. Ezit.
Trebuie s o ii sau e suficient s o atingi?
S o ating.
Bine. ntoarce-te.
Se ntoarce pe pmnt fr s protesteze. Spatele lui pare mpletit cu
fii de muchi uscai. N-a vrea s-l ating nici cu un palo de trei metri.
Totui, aps vrful sabiei pe spatele lui.
O micare greit i o nfig cu totul.
Nu sunt sigur dac pot realiza o conexiune doar cu vrful sabiei, dar
el nu pare s i fac griji n privina asta. Trage aer adnc n piept i
expir lent.
Simt c ceva se deschide n mintea mea.
Nu e ca dile trecute, cnd m trezeam subit ntr-un alt loc. De data
aceasta e ceva mai slab, mai uor, ca i cum a putea alege s nu merg n
acel loc dac mi doresc, ca i cum sabia nu ar fi sigur de aceast
cltorie.
Trag i eu adnc aer n piept. M asigur c picioarele mi sunt n
poziie de lupt i m pregtesc pentru atac.
Apoi mi nchid ochii.
7.

M simt ameit pentru un moment, apoi aterizez pe pmnt solid.


Primul lucru pe care l simt e cldura copleitoare. Apoi mirosul de
ou stricate.
Sub un cer negru-violet, un car de rzboi e tras de ase ngeri
nhmai precum caii. Snge i transpiraie se scurg pe umerii i
piepturile lor acolo unde hamurile le taie n carne. Se zbat s trag carul
condus de un demon gigantic.
Demonul are, desigur, aripi. Putea pur i simplu s zboare. n schimb,
alege s se plimbe agale pe domeniul su.
Demonul e att de mare, nct Beliel pare un copil pe lng el. Aripile
sale sunt nvpiate cu ceva ce arat ca un foc reflectat de pielea sa
transpirat.
Poart un toiag cu un cerc de capete stafidite n vrf. Pe capete, ochii
clipesc i gurile ncearc s urle. Sau poate se neac i ncearc s trag
aer n piept. Nu sunt sigur, pentru c nu scot niciun sunet. Fiecare are
pr lung i blond, care se revars n jurul capetelor ca iarba de mare
legnndu-se dup curent.
Dup ce trec peste oroarea iniial, mi dau seama c ochii au aceeai
nuan de verde. Din cte capete trebuie s alegi ca s poi aduna un
grup cu exact aceeai nuan de pr i de ochi?
Pmntul e acoperit cu sticl spart i buci de oase. Fiecare roat a
carului e drapat cu cte doi ngeri, ca i cum demonul-monstru ar fi
vrut s-i protejeze roile de solul accidentat. ngerii Czui sunt
nlnuii pe roi, iar pielea lor e strpuns de fragmente de tot felul.
Beliel e unul dintre Czuii nlnuii pe roi.
Aripile sale sunt de culoarea unui apus muribund. Acestea trebuie s
fi fost aripile sale ngereti iniiale. Sunt pe jumtate ntinse, ca i cum ar
spera s le protejeze de zdrobire. ns multe dintre pene sunt deja arse i
smulse.
Nu m-am gndit niciodat cum demonii ajung s devin ceea ce sunt.
Poate e un timp de tranziie ntre a fi nger i a deveni demon. De vreme
ce Beliel nc are pene, mi dau seama c n-a trecut prea mult timp de la
cderea lui.
Faa i e recognoscibil, dei e ceva mai neted, mai inocent. Privirea
lui nc nu are tiul i duritatea cu care am ajuns s m obinuiesc.
Arat aproape chipe fr rnjetul su amar, dei pot citi durere pe
chipul su.
Mult durere.
ns el ndur fr un scncet.
Roata se nvrte, zdrobindu-i corpul de fragmentele de os care
acoper pmntul, fcndu-l s ndure att greutatea carului, ct i pe
cea a monstrului care conduce. Chipul lui e concentrat i hotrt, prnd
c i ncleteaz flcile pentru a nu urla.
Aripile lui tremur n ncercarea de a pluti deasupra pmntului. Asta
le protejeaz de daunele majore, ns tot ajung s se trie prin cmpul
de oase ascuite i sticl.
n timp ce roile se nvrt, aripile ngerilor nlnuii de ele ajung s se
zdrobeasc i s se despice. nc i poart tecile goale, care zngnesc i
se trsc pe pmntul aspru ca o amintire a ceea ce au pierdut.
Demonul gigantic i scutur toiagul deasupra capului, care se desface
biciuind aerul. Capetele stafidite ncep s ipe imediat ce sunt lsate
libere. Sunt lansate ctre ngerii nhmai, iar prul lor strbate aerul
naintea lor ca nite sulie erpuite.
Cnd lovesc ngerii care trag carul, prul lor ascuit le sfie pielea.
Capetele i deschid apoi larg gurile i ncep s mute frenetic Czuii.
Unul dintre ele apuc s i nfig dinii adnc n spatele unui nger pn
ca demonul s apuce s i trag biciul.
ngerii Czui par lihnii i sunt acoperii de rni purulente. mi
imaginez c pn i ngerii au nevoie de hrana lor ca s i poat
alimenta abilitatea de a se vindeca rapid.
Apoi, n toiul celor petrecute, o ceat de draci cu fee de liliac i aripi
ntunecate se strecoar printre ei. Sunt mai mari dect cei pe care i-am
vzut n alte amintiri ale sabiei. Mai musculoi i cu aripi pestrie, ca i
cum boala ar nflori pe ei.
Dracii acetia au un licr viclean n ochii lor, care i face s par mult
mai periculoi dect cei pe care i vzusem nainte. Se uit n jur, sunt
ateni, se mic cu scop. Dracii moderni par s fi involuat n versiuni mai
mici, mai slabe i mai stinse ale acestora.
Totui, dracii acetia nu se compar cu demonul comandant. Par
jalnice umbre pe lng creatura impuntoare care conduce carul i de
care sunt n mod vizibil nspimntai.
Poate c nu sunt din aceeai specie. Nu arat deloc ca el. Dracii arat
ca nite animale dinoase, cu aripi de liliac i fee turtite, n timp ce
gigantul arat ca un nger transformat n ceva malefic.
Dracii trsc pe cineva n urma lor. Era cndva frumoas, cu pr ca
mahonul i ochi gri, dar acum arat ca o ppu folosit. Ochii i sunt
goi, faa tears, ca i cum, mental, ar fi n cu totul alt parte.
O trsc pe pmntul aspru, innd-o de glezne. Minile i se trie
prin spatele capului, iar prul ei nclcit se aga n bucile de oase de
pe jos. Rochia ei e franjuri i fiecare parte a corpului ei e murdar sau
nsngerat. Vreau s-o ajut, s alung dracii de lng ea, dar sunt doar o
umbr n amintirile lui Beliel.
Vd pete indistincte din vopseaua folosit de Halloween de ctre
nevestele Pzitorilor n noaptea n care l-am vzut pe Raffe luptnd
pentru ei. Nu o recunosc pe fat, ns e mai mult ca sigur una dintre
nevestele luate de draci. Raffe a reuit s salveze cteva, ns nu pe
toate. Am fost acolo, am vzut ct de mult s-a strduit. Poate ea a fost
una dintre acelea care au fugit disperate.
Dracii o trsc pe sraca fat n jurul roilor carului, rmnnd
departe de demon, dar ndeajuns de aproape pentru a-i vedea pe ngeri.
Tremur cnd trebuie s se apropie de demon i s-l priveasc, de parc
le-ar fi fric de urgia lui.
Demonul uier n direcia lor, iar aerul devine, instantaneu, infect. A
suflat cumva sulf urt-mirositor nspre draci, asemenea unui sconcs? Nici
nu e de mirare c miroase a ou putrede aici.
Jumtate din draci o iau la fug terorizai. Cealalt jumtate rmn n
urm, chircindu-se i tremurnd pn cnd demonul i pierde interesul
pentru ei.
i reiau plimbarea n jurul carului. Se uit la chipurile ngerilor n
timp ce trec pe lng ei.
Czuii se ncordeaz cnd o vd pe fat, holbndu-se cu oroare
fascinat. Cu toii se uit atent la ea ca s vad dac o recunosc. Muli
nchid ochii dup ce o vd, de parc gndurile i tortureaz mai mult
dect ceea ce li se ntmpl.
Cnd dracii i atrag atenia lui Beliel, ochii i se casc oripilai.
Mira, spune el rguit.
Femeia clipete la auzul numelui ei. Ochii ei ncep s se concentreze.
i ntoarce capul.
Beliel?
Vocea ei e stins, de parc sinele ei e nc departe de ceea ce i se
ntmpl. Dar cnd l vede, faa i se schimb de la absen la
recunoatere. Apoi se transform n pur agonie.
ntinde mna ctre el.
Beliel!
Mira! url ngerul, cu teroarea simindu-i-se n voce
Dracii ncep s simt i opie entuziasmai. Trncnesc, aproape c
aplaud ncntai ca nite copii mici.
Apoi i arat colii amenintori, artndu-i lui Beliel c au de gnd
s o rneasc pe Mira n moduri pe care el nu i le poate imagina.
Nu! se zbate Beliel n lanuri, urlnd ameninri ctre draci. Mira!
Apoi, dracii se npustesc asupra fetei.
iptul lui Beliel e terifiant. Mira cedeaz i url i ea, strigtele ei
devin umede i glgitoare.
Beliel ncepe s strige cu o voce spart, nfrnt.
Raphael! Unde eti? Trebuia s o protejezi, trdtor nenorocit!
M uit n jur ca s vd dac pot iei de aici. Nu mai fac fa.
Dracii au trt-o pe fat mai departe, pentru a ine pasul cu carul i
pentru a se asigura c Beliel vede tot ce i se ntmpl.
Beliel se zbate n continuare n lanuri. E att de frenetic, nct ajung
s cred c ar putea scpa din ele. Acestea nu sunt strigtele unui om
furios. Sunt urletele comareti ale cuiva cruia i este sfiat sufletul n
faa ochilor.
Beliel cedeaz i suspin. Suspin pentru a sa Fiic a Omului. Pentru
fata care, chiar i acum, se uit la el i ateapt s fie salvat i ocrotit.
Poate chiar i pentru copiii lor, care cel mai probabil sunt vnai i
omori acum de ctre cineva despre care credea c i este prieten. Un
prieten ca Raffe.
8.

Eram att de concentrat la ceea ce se petrecea ntre cei doi


ndrgostii, nct n-am fost atent la nimic altceva. Dar acum simt o
neptur n spatele gtului. Al aselea sim al meu mi optete
insistent, ncercnd s rzbat peste zgomotul din faa mea.
M uit n jur. i atunci vd c demonul comandant care conduce carul
se uit direct la mine.
Cum poate s m vad? Sunt doar o fantom n amintirea lui Beliel.
Dar el se holbeaz direct la mine. Ochii i sunt injectai, artnd de
parc ar tri ntr-o lume a fumului venic. Chipul i este deopotriv
curios i mnios, de parc s-ar simi ofensat de privirea curioas a unui
intrus.
Spion, uier el. Nu ai ce cuta aici.
Vocea lui sun ca o sut de erpi trtori, ns pot s l neleg.
Imediat ce demonul a pronunat cuvntul spion, toi dracii i-au aintit
privirea asupra mea. Ochii li s-au lrgit ca i cum nu le-ar fi venit s
cread c a dat norocul peste ei. Nu-mi ia mult pn s-mi dau seama c
nu mai sunt invizibil.
Demonul se uit iar atent, cu ochii injectai. Apoi biciuiete toiagul n
direcia mea. Capetele din vrf capetele urltoare, necate, nsngerate
se npustesc asupra mea din vrful biciului.
Expresiile feelor sunt un amestec de disperare i speran. Sunt
disperat de ncntai c se ndreapt spre mine, cu dinii ciobii
artndu-se din gurile lor deschise larg. Prul, care ar fi trebuit s fluture
n urma lor, se ntinde spre mine.
n acelai timp, dracii se npustesc i ei, cu ghearele i colii
ndreptai n direcia mea.
M dau n spate i m clatin pe picioare.
ncerc s m ntorc i s fug, dar solul abrupt m face s m mpiedic
i s cad pe sticla ascuit i pe bucile de oase.
Capetele url n timp ce se apropie de mine.
Cad.
Cad.

M mpiedic i cad n fund.
Sunt napoi pe insul. Beliel, fr aripi i ofilit, zace n faa mea pe
pmnt.
Apoi un drac sare din spatele lui Beliel. Salt cu ghearele ntinse n
direcia mea.
Strig, dndu-m n spate asemenea unui crab.
Zboar pe lng mine, ns mi atinge umrul. Sngele mi curge
iroaie pe bra n jos.
Vrful sabiei mele e nc nfipt n spatele lui Beliel. ncerc s o scot.
ntmpin rezisten, de parc cineva de pe partea cealalt o trage.
Repulsia mi reverbereaz prin bra de parc sabia ar fi o extensie a mea.
nc doi draci se nghesuie pe lng sabie ca nite gemeni siamezi.
nesc din spatele lui Beliel, care sngereaz pe unde ies dracii.
nesc din amintirile lui.
Reuesc s scot, n sfrit, sabia i m dau n spate, ct mai departe de
Beliel.
Dracii aterizeaz n grdin cu o bufnitur. Se rostogolesc i cad pe
picioare, scuturndu-i capetele i micndu-se ca bei n timp ce se uit
n jurul curii. Privesc chior din cauza razelor de soare i i ridic
minile ca s i apere ochii. Asta mi ofer rgaz s m pun pe picioare
i s-mi trag sufletul.
Dar apoi se npustesc asupra mea. Tot ce pot s fac e s mi ridic
sabia i s o flutur orbete n fa.
Am noroc, pentru c par dezorientai, iar unul dintre ei se mpiedic
n propriile picioare. i schimb cursul i stau departe de sabia mea.
ns dezorientarea lor nu dureaz mult. M ncercuiesc pn reuesc
s se orienteze n spaiu, calculndu-mi micrile cu ochi vicleni. Dracii
tia sunt mai istei dect cei cu care am luptat n visele mele din sabie.
Unul dintre ei fenteaz, n timp ce altul ncearc s se poziioneze n
spatele meu. Unde e al treilea?
Dracul rmas nete dintr-un tufi i se repede la mine dintr-o parte.
M nvrt, ridicnd sabia ca s retez bestia. Braele mi se ajusteaz n
timp ce m mic sabia mea de nger e cea care m folosete, nu invers.
Lama se ajusteaz n poziia perfect pentru a tia n trunchiul dracului.
Acesta cade pe iarb, tremurnd i sngernd.
mi termin pirueta i l lovesc cu piciorul pe cel din spatele meu.
Aterizeaz n partea opus a gardului. Se ridic i uier la mine.
Cei doi draci supravieuitori se retrag, cu ochii aintii asupra mea.
Apoi o iau la fug i zboar, disprnd ntre copaci.
Beliel chicotete:
Bun venit n lumea mea, Fiic a Omului.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c o s m tragi pe sfoar.
ncep s gfi n timp ce pun presiune pe umrul meu rnit, pentru a
opri sngerarea. Sngele se simte neted pe degetele mele, n timp ce mi
mbib tricoul.
Beliel se ridic i lanurile scot un clinchet. E mult mai mobil dect a
fi crezut.
Doar pentru c dracii au venit dup tine nu nseamn c ce ai
vzut n-a fost adevrat. De unde era s tiu c pot ptrunde?
Dar nu sun deloc surprins de acest lucru.
Ceea ce s-a ntmplat cu Mira, continu el, vei pi i tu. i
nepreuitul tu Raphael va fi responsabil pentru asta. Cndva, l credeam
i eu prieten. A promis c o va proteja pe Mira. Acum tii ce se ntmpl
cu oamenii care se ncred n el.
M ridic tremurnd i m ndrept spre cas. Nu cred c mai pot avea
ncredere s fiu n acelai loc cu creatura aceea oribil pentru mult timp.
A putea s-mi trag dou pentru c l-am ascultat de la bun nceput,
dar pe de alt parte presupun c nici nu mai am nevoie. A fcut-o el
pentru mine.
9.

mi spl sngele de pe umr n buctrie cnd l vd pe Raffe


ntorcndu-se.
Ce s-a ntmplat? ntreab el, lsnd sacul de gunoi din mn s
cad pe podea i venind grbit spre mine.
Nimic, sunt bine.
Vocea mea e crispat i distant. M gndesc s mi acopr rana, dar
bluza mea e sfiat, aa c nu reuesc. Vechiul tricou scurt mi atrn
pe umr de un fir. Fr ndoial c ar arta totul foarte sexy dac n-ar fi
sngele.
mi d mna la o parte i se apleac spre mine ca s se uite la
tieturile de pe umrul meu.
Rnile astea sunt de la dracul mort din curte? St ndeajuns de
aproape de mine ct s-i simt respiraia mngindu-mi gtul. Fac un pas
n spate, jenat.
Mda. i de la cei doi prieteni ai si.
i ncleteaz mandibula att de tare, nct i pot vedea muchii
obrazului zvcnind.
Nu-i face griji, i spun. Faptul c sunt n preajma ta nu are nimic
de-a face cu asta.
i apleac capul.
Ce te face s crezi c eram ngrijorat de asta?
Ups. Mi-a pomenit vreodat de draci? Sau tiu c i face griji c ar
veni dup mine pentru c am aruncat o privire prin amintirile lui
folosindu-l pe Ursul Pooky?
A putea s-l mint, dar Oftez. Cu toii trebuie s ne asumm
defectele. Al meu e c nu m pricep s mint.
Am vzut nite chestii prin sabia ta. Nu intenionat. Nu la
nceput.
Chestii? i ncrucieaz el braele, intuindu-m cu privirea. Ce fel
de chestii?
mi muc buza n timp ce m gndesc ce s-i spun. i mut apoi
privirea spre vechea lui sabie, care st aezat pe tejghea. Luciul de pe
lama lui Pooky pare s pleasc sub privirea lui.
i-a artat sabia mea amintiri cu mine?
Umerii mi se relaxeaz.
Deci tii c poate s fac asta?
tiu c obinuia s-mi fie loial i c am avut ncredere n ea.
Vorbete cu Ursul Pooky acum, nu cu mine.
Cred c a fost doar un accident. ncerca doar s m nvee s o
folosesc. Adic n-am inut niciodat pn acum o sabie n mn.
Raffe continu s vorbeasc cu sabia lui.
Una e s fii forat s renuni la stpn pentru c tu crezi c s-ar
putea s fi deczut. Dar e cu totul altceva s-i expui cele mai intime
momente.
Uite, i spun. E deja oricum destul de ciudat s ai o sabie
semicontient, darmite s te afli n toiul unei certe ntre voi doi. Nu
poi s-o lai balt pur i simplu?
Ce i-a artat? ntreab, apoi ridic mna. Stai. Nu-mi spune. Nu
vreau s tiu c m-ai vzut dansnd n chiloi pe muzica mea preferat.
ngerii poart chiloi?
Doamne, mi doresc s nu fi zis asta. mi sap singur groapa.
Nu, i scutur capul. Vorba vine.
Ah, aprob eu, ncercnd s mi scot din cap imaginea lui Raffe
dansnd pe vreo pies rock, probabil gol puc. Pi, vorbind de lucruri
ciudate, dracii au ieit prin sabie.
Ce?
mi dreg vocea.
Dracul pe care l-ai vzut n curte i nc doi au ieit din Beliel prin
sabie.
nc sper c nu va trebui s-i mrturisesc totul, dar sigur a fcut
coala ngereasc de interogatorii, cci reuete s afle totul de la mine.
Se ncrunt i pornete la pas prin buctrie n timp ce-i spun tot ce s-
a ntmplat.
Cnd termin, mi spune:
Nu poi avea ncredere niciodat n Beliel.
Asta mi spune i el despre tine.
ncepe s cotrobiasc prin sacul de gunoi pe care l-a lsat mai
devreme pe podea.
Poate c are dreptate. Nu trebuie s ai ncredere n nimeni.
Scoate nite conserve i nite consumabile de prim ajutor din sac.
Culege nite pansament, unguente i leucoplast i se apropie de mine.
De unde ai fcut rost de astea?
Alcatraz. M gndeam c s-ar putea s ne fie de folos.
Ce ai mai gsit pe acolo?
O ruin.
i trece degetele peste rnile mele cu blndee. Tresar.
Vreau doar s m asigur c nu ai nicio fractur, mi spune.
tiai c se poate ntmpla asta? C dracii pot iei printr-o sabie de
nger?
Am auzit poveti, dar credeam c sunt doar basme. Presupun c un
demon ar putea ti lucrurile astea. Beliel s-a gndit probabil c ar putea
s atrag nite draci ca s-l ajute.
mi cur cu grij tieturile cu loiune antibacterian.
Trebuie s ai grij. Dracii vor fi peste tot de acum ncolo.
Ce-i pas ie? Vei iei din viaa mea odat ce i vei recpta
aripile. Ai fost foarte clar n privina asta.
Trage aer adnc n piept. Apas o dischet de tifon pe umrul meu.
mi mngie braul cu blndee.
Mi-a dori s fie altfel, mi spune, aplicnd leucoplastul peste
dischet. Dar nu e. Am oamenii mei. Am responsabiliti. Nu pot pur i
simplu s
Oprete-te, mi scutur capul. neleg. Ai dreptate. Ai viaa ta. Eu o
am pe a mea. Nu trebuie s fie cu cineva care nu
Care nu m vrea. Care nu m iubete.
M-am sturat de genul sta de persoane n viaa mea. Sunt o fat
prsit de tatl ei, care ne-a lsat doar cu un numr de telefon scos din
reea i fr nicio adres, i cu o mam care
Eti o fat foarte special, Penryn. Uimitoare. Genul de fat despre
care nu mi puteam imagina c exist. i merii pe cineva care s te
trateze ca i cum ai fi cel mai important lucru din viaa lui, pentru c
eti. Cineva care-i ar pmntul i i crete porcii doar pentru tine.
Vrei s-mi faci lipeala cu un porcar?
Ridic din umeri.
Sau, m rog, orice ar face brbaii deceni atunci cnd nu sunt la
rzboi. Dei ar trebui s fie capabil s te protejeze. Nu te mulumi cu un
brbat care nu te poate proteja.
Smulge leucoplastul din cutie cu o for surprinztoare.
Eti serios? Vrei s m cstoresc cu un porcar care tie s-i
foloseasc vtraiul ca s m protejeze? Pe bune?
Tot ce zic e c trebuie s-i alegi un brbat care tie c nu e demn
de tine, i care i va dedica viaa protejndu-te i oferindu-i tot ce ai
nevoie.
Apas o alt dischet lng cealalt. Tresar din nou.
i ai grij s fie bun cu tine i s te trateze cu respect n toate
privinele. Altfel, poate s se atepte la o vizit din partea mea.
Vocea lui e ferm i necrutoare.
mi scutur capul n vreme ce rupe o alt bucat de leucoplast. Nu tiu
dac s fiu nervoas pe el sau s glumesc cu el.
M ndeprtez de atingerile lui, spernd c aa mi voi putea clarifica
emoiile.
Raffe ofteaz. i ridic mna i i trece cu blndee degetele peste
ultima bucat de leucoplast pe care a pus-o pe pansament.
Atept s continue. Cnd se oprete, m ntreb dac are rost s vorbim
despre ce se ntmpl ntre noi doi. Poate c am nevoie de puin spaiu,
ca s-mi dau seama cum s procesez totul. mi apuc sabia i o conserv
de ton i ies pe ua din spate.
10.

Afar, stau la soare i las cldura s mi ptrund n oase. Trag o gur


sntoas de aer nmiresmat de rozmarin i expir lent.
Tatl meu obinuia s spun c exist magie n cldura razelor solare.
Spunea c, dac nchidem ochii, inspirm adnc i lsm soarele s ne
mbibe, vom vedea c totul va fi bine. De obicei, spunea asta imediat
dup ce mama avea o sesiune de crize care o inea toat ziua i striga i
arunca lucruri prin apartament.
Dac tehnicile tatii puteau funciona pentru maratoanele de furie ale
mamei, ar trebui s poat funciona i pentru apocalips. Pentru biei,
ns, e alt treab. Sunt sigur c tata nu ar fi avut o metod prin care s
se ocupe de cineva ca Raffe.
Flori mici i galbene puncteaz zona de deal a insulei, amintindu-mi
de parcul n care obinuiam s mergem cu tata nainte de a ne prsi.
Singurele lucruri care nu par s aparin locului sunt grupul de bestii cu
cozi de scorpion monstruoase i fetia cu vnti pe tot corpul.
n iarba nalt, sora mea bandajeaz degetul unui monstru de parc ar
fi animalul ei de companie, i nu o lcust biblic destinat s tortureze
omenirea n plin stil apocaliptic.
Sub tricoul ei uria, tiu c coastele lui Paige ies la suprafa n linii
clare. M-a durut s le vd azi diminea cnd am pus-o la culcare. Are
cearcne n jurul ochilor, iar minile ei sunt numai oase n vreme ce se
joac de-a asistenta medical cu monstrul.
St n iarb lng animalele ei de companie. Am observat c se aaz
cu fiecare ocazie. Cred c-i conserv energia. Cred c moare de foame.
Trebuie s m forez s pesc n direcia lor. Orict de mult timp a
petrece cu lcustele, nu m pot simi confortabil n preajma lor. n timp
ce m apropii, lcustele i iau zborul, spre uurarea mea.
M aez lng ea pe iarb i i art conserva de ton.
ii minte sandviurile cu ton pe care obinuia tata s ni le fac?
Erau preferatele tale pn s devii vegetarian.
Trag de cheia de pe conserv i-i art petele roz dinuntru. Paige se
trage la o parte.
ii minte cum obinuia tata s pun tonul pe pine i s fac o fa
zmbitoare din el? i fcea ziua mai frumoas.
Tticul vine acas?
M ntreab, de fapt, cnd se ntoarce. Rspunsul e niciodat.
Nu avem nevoie de el.
N-ar fi grozav dac asta ar fi adevrat? Nu cred c m-a ntoarce, s
fiu n locul lui. M-ntreb ce crede despre noi.
Se uit la mine cu ochi de cprioar.
Mi-e dor de el.
ncerc s m gndesc la ceva linititor de spus, dar nu pot scoate
nimic.
i mie.
Apuc o bucat de ton cu degetele i i-l duc la gur.
Uite. Ia o bucat.
i scutur capul nainte i napoi cu tristee.
Haide, Paige.
i pleac privirea n pmnt, parc ruinat. Gropile din obrajii ei i
dintre oasele claviculei m sperie.
Bag tonul n gur i mestec lent.
E bun.
Se uit la mine din spatele prului.
i-e foame? o ntreb.
Aprob din cap. Pentru o secund, ochii ei se opresc la pansamentul
de pe umrul meu. S-au ivit cteva pete de snge.
Mut privirea n alt parte, de parc i-ar fi ruine, i privete ctre
lcustele care zboar n cercuri deasupra noastr. ns ochii ei se tot
ntorc ctre pansamentul meu, iar nrile ei se dilat de parc ar fi
mirosit ceva bun.
Poate c e timpul s m retrag.
Pun jos conserva cnd aud un animal scond sunete. Sun ca o hien.
Nu sunt sigur c am auzit vreodat o hien, ns recunosc cu toate
mruntaiele sunetul unui prdtor n slbticie. Mi se ridic prul pe
ceaf.
O umbr sare dintre copacii din stnga mea.
O alt umbr salt prin ramuri, apoi altele.
i n timp ce urmtoarea sare nspre cel mai apropiat copac, vd
forma dinilor i a aripilor.
Draci.
O mulime de draci.
Copacii din jurul nostru ncep s clocoteasc cu umbre care salt din
copac n copac, apropiindu-se. Rsul nebun de hien i pstreaz ritmul
n timp ce roiul de umbre sare nspre noi.
Lcustele lui Paige zboar n direcia dracilor. Dar sunt prea muli.
O apuc de mn pe Paige i alergm spre cas. Perii de pe spate mi ce
se ridic, ncercnd s repereze ct de aproape sunt ghearele care vor s
se nfig n mine.
Strig nspre cas:
Draci!
Raffe privete pe geamul sufrageriei.
Ci? m ntreab n timp ce alergm n cas.
Art nspre umbrele care salt tot mai aproape de noi dinspre pdure.
Raffe dispare din geam.
O secund mai trziu, nete pe ua din fa i iese pe verand cu un
rucsac care are legat de el o ptur fcut sul.
n timp ce alearg pe lng gardul de lemn, ne uitm amndoi la
lanurile lui Beliel atrnnd de stlp. Beliel nu e nicieri.
Presupun c l-au eliberat dracii. Nu se vor fi plcnd ei, dar sunt n
aceeai echip. Nu sta e motivul pentru care Beliel m-a invitat s
privesc n trecutul lui, ca s poat atrage dracii pentru a-l ajuta?
Raffe arunc rucsacul n direcia mea. Presupun c sulul legat
coninea aripile lui.
Iau rucsacul pe umeri n timp ce dou lcuste aterizeaz lng Paige.
ncep s uiere la umbrele care se adun n jurul lor.
Fac un pas napoi. nc nu pot s m apropii prea tare de bestiile
astea.
Trebuie s plecm, Paige. Nu le poi spune s ne ia n zbor?
Inima ncepe s-mi bat necontrolat la gndul de a fi inut de unul
dintre montrii acetia, dar ideea mi-e mult mai confortabil dect cea
de a fi n braele lui Raffe. A fost foarte clar n privina sentimentelor lui
fa de mine fa de noi i c nu exist un noi.
Raffe mi arunc o privire obscen. Se apleac i mi ia genunchii pe
sus, ridicndu-m n brae.
Pot s merg cu una dintre lcuste.
M ncordez n braele lui i ncerc s m trag ct pot mai departe de
el.
Poi pe dracu.
Alearg civa pai nainte s-i ntind aripile. Din dou bti ale
aripilor lui largi, suntem n aer.
Braele mele se nfoar n jurul gtului su. Nu am de ales dect s
m aplec mai aproape de el i s m in bine. Nu e timpul potrivit s ne
certm.
Lcustele sunt n spatele nostru, cu sora mea.
Umbrele continu s salte nspre noi dintre copaci. Insula Angel pare
s fie un congres al dracilor acum. Ori asta, ori dracii tia noi sunt
foarte pricepui n a se organiza.
Raffe conduce convoiul nspre San Francisco. n spatele nostru, un nor
de draci nete dintre copaci, urmrindu-ne.
11.

Ca de obicei, un roi de lcuste plutete ntr-un vrtej sub form de


plnie deasupra Alcatrazului. Prul mi biciuiete faa, din cauza
curentului fcut de aripile lor. Pe msur ce ne apropiem, unele dintre
ele se ndreapt spre noi.
Se altur micului nostru grup, pn cnd ne umflm i noi ntr-un
vrtej al nostru. Creaturile astea nu se fac ghem lng noi, dar nici nu ne
atac. Par s ne nsoeasc din pur instinct n zbor.
Aduntura de draci din spatele nostru se oprete. Nu e nici pe departe
de dimensiunea marelui roi de lcuste. Pre de cteva secunde plutete
n aer, ca i cum ar cntri situaia, apoi face stnga-mprejur i devine
tot mai mic n deprtare.
Inspir adnc, dnd drumul tensiunii. Pentru moment, suntem n
siguran.
Raffe le privete ncruntat cum pleac, profund ngndurat. Privesc
napoi spre dracii aflai n retragere i mi dau seama care e problema.
Dracii nu sunt att de proti pe ct ar trebui.
Triesc o grij ciclitoare cu privire la ceea ce tocmai s-a ntmplat.
Ce am eliberat n lume?
Vrtejul de deasupra Alcatrazului se subiaz pe msur ce i mai
multe dintre ele se rup de roiul mare i se ndreapt spre noi.
Acest nou grup de lcuste zboar n formaie de spin, fiind condus de
o lcust cu o coad de scorpion foarte mare, mbrligat deasupra
capului. Ceva n legtur cu asta m nelinitete. O urmeaz pe sora mea
din pur instinct, nu-i aa?
Alung anxietatea ca pe o reacie fireasc la vederea unui roi imens de
lcuste venind n direcia mea.
Dar o secund mai trziu, liderul lor mi confirm temerile. E suficient
de aproape nct s i pot vedea dunga alb din pr. Devin rece ca
gheaa cnd l recunosc.
El este cel care s-a jucat cu mine azvrlindu-m pe poarta grilajului
glisant din metal, unde era plin de oameni nfometai pentru
amuzament. El e cel despre care a spus Beliel c l-au crescut i antrenat
ca s fie parte din grupul liderilor de lcuste.
E mai mare dect ceilali i mi-l amintesc pe Beliel spunnd c liderul
de grup primete hran mai bun. De ce se afl aici? Poate Paige s le
ordone lcustelor s se ntoarc mpotriva lui? sta e prea dus i prea
periculos ca s fie lsat s triasc. Nu l vreau nicieri n preajma
noastr.
Cnd ajunge la noi, apuc de bra lcusta de care avea grij Paige mai
devreme, smucind-o i oprind-o n aer. Dung Alb pare a fi de dou ori
mai mare dect lcusta lui Paige.
Dung Alb i smulge o arip i arunc n ap lcusta care url.
Paige ip. Privete cu ochii holbai cum animluul ei d n zadar din
singura arip care i-a rmas pe msur ce cade precum o piatr n ap.
Face un pleosc stins n golful ntunecat. Apa l nghite ca i cum nu ar
fi existat niciodat.
Dung Alb rage ctre celelalte lcuste ale lui Paige, vnturndu-i
amenintor prin aer acul enorm.
Mica ceat de lcuste a lui Paige zumzie n cercuri. Par confuze. l
privesc pe Dung Alb i se uit fugar ctre Paige, care i plnge
animluul mort.
Dung Alb rage din nou.
Toate lcustele lui Paige, mai puin patru dintre ele, dau din aripi fr
tragere de inim, ctre roiul din spatele lui Dung Alb.
Lcustele lui Dung Alb restrng cercul n jurul nostru. Zumzetul
aripilor lor e asurzitor, iar nou ne zboar prul n toate direciile.
Dung Alb se leagn nainte i napoi, privind-o de sus pe Paige.
Arat ca o ppuic peticit n braele unui monstru, cu un i mai
mare monstru inndu-se dup ea.
Raffe trebuie c mi simte ncordarea, pentru c zboar tocmai n
calea lui Dung Alb, ctre Paige. Aripile de demon ale lui Raffe spintec
aerul cu fiecare btaie. Se oprete n faa lui Dung Alb, lsndu-i
aripile n form de semilun s strluceasc n soare.
Dung Alb face ochii mari, ca de om nebun. M ntreb ce a fost n
Lumea Dinainte. Un criminal n serie?
La vederea lui Raffe, se nfoaie cu arogan, msurndu-l din priviri.
mi arunc o privire, ntrebndu-se, probabil, dac Raffe mi va da
drumul ca s se lupte cu el.
Rage la lcustele lui Paige, nendrznind s l nfrunte n mod direct
pe Raffe, cel puin nu n momentul sta. O fi el un criminal cnd vine
vorba de prizonieri nfometai i de fetie, ns nu e dispus s se lupte cu
un demon-nger.
Se ntoarce i lovete cu coada una dintre lcustele care au rmas de
partea lui Paige. Nu neap, ci doar i folosete acul ca s i spintece
faa lcustei lui Paige, trasndu-i astfel o linie de snge pe obraz. Lcusta
mai mic se pitete, ca i cum s-ar fi temut c cea mare intea de fapt s
i spintece gtul.
Dung Alb se ntoarce cu spatele la noi, de parc ar vrea s ne arate
c nu i e fric. O apuc de pr pe lcusta lui Paige i pleac n zbor, cu
mica lcust fluturnd stngaci din aripi ca s rmn pe loc.
Animalul ovielnic se ntoarce i i arunc lui Paige o privire
ndurerat. Nu vrea s plece. Dar tot ce poate Paige s fac e s i ntind
mna n vreme ce lighioana se pierde tot mai mult n deprtare.
Asta e un fel de confruntare n care se decide cine e liderul, iar roiul
pare s atepte s afle pe cine ar trebui s urmeze. Orice ar fi fcut ea
azi-noapte s le ntoarc pe lcuste mpotriva ngerilor nu funcioneaz
mpotriva lui Dung Alb.
Un criminal n serie mpotriva unei fete de apte ani. Nu se poate
pune problema unei competiii. Sunt pur i simplu bucuroas c el nu a
fcut nicio micare s o rneasc, mulumit lui Raffe.
Paige a rmas cu lcusta care o duce n brae i cu cele dou care o
flancheaz. Fiind mai mic, grupul nostru poate zbura mai uor fr s fie
observat i mpucat, ns nu mi place sentimentul c suntem intimidai
i hruii, mai ales de insecta aceea prdtoare.
Ne micm din loc.
Observ ngrijorare n privirea lui Paige. Presupun c nu o deranjeaz
s i se ia puterea, ns urte s i vad lcustele pedepsite.
12.

Trebuie s mergem la Rezisten, spun, agndu-m de gtul lui


Raffe. Poate e Doc acolo. Poate reuete s v ajute, pe tine i pe Paige.
i mama mea ar trebui s fie acolo, ateptndu-ne.
Un medic de oameni?
Instruit de ngeri. Cred c el i-a cusut aripile lui Beliel adic i-a
cusut lui aripile tale.
Rmne tcut n timp ce mtur aerul cu aripile sale mari de demon.
Nici mie nu mi place ideea, spun. Dar ce alt opiune avem?
De ce nu? pare el resemnat. A putea la fel de bine s zbor tocmai
ntre dumani, unde nativii primitivi s m poat face buci, s mi
vnd prile corpului pentru bani, iar resturile s le macine spre a fi
consumate la ceai pentru poten sexual.
mi strng braele n jurul gtului su.
Nu mai suntem att de primitivi.
El ridic o sprncean perfect spre mine, cu un aer profund sceptic.
Avem Viagra acum.
mi arunc o privire cu coada ochiului, ca i cum ar suspecta ce e asta.
Zburm pe deasupra apei i peste suprafaa East Bay-ului, n timp ce
soarele apune. Evitnd n mod clar cuibul, alegem calea mai lung,
ocolitoare, pn la sediul Rezistenei. Sunt surprinztor de muli ngeri
n aer astzi. Zboar n formaie, din toate direciile, ctre Half Moon
Bay, unde se afl noul cuib.
Cnd zrim n aer un grup deosebit de mare, aterizm n faa unui
mall i rmnem culcai n faa unui magazin La Macy.
Probabil c zboar spre cuib fiindc sunt alegerile pentru Mesager,
spune Raffe, n vocea cruia se simte ngrijorare din cauza otii de ngeri
ce zboar deasupra noastr.
mi desfac braele din jurul gtului su i m retrag de la cldura pe
care o eman. mi e rece de una singur sub marchiza magazinului.
Vrei s spui c vin i mai muli ngeri n zon? Ca i cum nu am
avea destui pe cap deja.
Din deprtare, ngerii arat ca i cum ar nainta centimetru cu
centimetru pe cer. Raffe i privete cum zboar pe deasupra capetelor
noastre. Corpul i zvcnete uor, prnd c face un efort s nu salte n
aer i s li se alture.
Cum era s fii unul dintre ei? ntreb.
El privete pierdut cerul pentru o clip, nainte s rspund.
Eram odat cu Pzitorii mei ntr-o misiune n care trebuia s
curm zona de o invazie a demonilor. Problema era c nu gseam
niciun demon. ns Cyclone, unul dintre Pzitorii mei, era att de
nflcrat dup o lupt, nct nu putea accepta c nu avea cu cine s o
poarte.
D din cap ctre ngerii care zboar n deprtare.
Zburam ntr-o formaie cum e asta cnd Cyclone a decis brusc c,
dac ar putea face o scen de proporii, atunci demonii ar fi atrai de
glgie i de distrugere i ar veni ei nii la noi. Aa c a nceput s
zboare n cerc ct de repede putea, convins de faptul c va crea un
ciclon.
Zmbete la amintirea asta.
Jumtate dintre noi l-au urmat n glum, n vreme ce noi, ceilali,
am aterizat ca s privim i s huiduim. Am nceput s aruncm cu
lucruri n el, crengi, frunze, noroi, orice puteam gsi, fiindc oricine tie
c o tornad face mizerie.
n timp ce-i amintete, are o privire maliioas n ochi.
Cei care se aflau n aer au zburat spre un copac despre care pot s
jur c era bolnav, pentru c avea portocalele putrezite, nemicate pe
crengi. Au nceput s arunce cu portocalele n noi i totul s-a transformat
ntr-o mare btaie cu noroi i portocale.
Chicotete uitndu-se pierdut ctre cer. Chipul i e relaxat i fericit,
ntr-un fel pe care nu l-am mai vzut pn acum.
Am avut pulp de portocale ntrit n urechi i n pr zile ntregi
dup asta.
i privete pe ngeri zburnd departe de noi.
Aproape pot vedea anii de singurtate revenindu-i n minte ca nite
umbre care se nal la finalul zilei. Fericirea i se evapor de pe chip, iar
el devine din nou intrusul nrit ce nainteaz printr-o apocalips.
Eti sigur c doctorul sta de oameni poate face transplant de
aripi? ntreab el.
Asta a spus Beliel.
Bineneles, Beliel a spus multe lucruri.
i eti sigur c se afl n tabra Rezistenei?
Nu, dar sunt destul de sigur c a fost salvat de la Alcatraz de ctre
Rezisten. Dac nu e acolo, poate tie cineva pe unde e.
Am tot soiul de griji cu privire la mersul n tabr i la a avea
ncredere n doctorul care a crpcit-o pe Paige din prima.
Oftez.
Nu mi vine n minte vreun plan mai bun. ie?
i mai privete pe ngeri un moment ndelungat nainte s se ntoarc
i s se ndrepte spre La Macy.
Nu e o idee rea. Att eu, ct i Paige trebuie s ne schimbm n nite
haine normale, aa c am putea foarte bine s mergem la cumprturi n
timp ce ateptm s se elibereze cerul. Lsm lcustele afar i l urmm
pe Raffe n magazin.
nuntru, electricitatea nu funcioneaz, dar soarele bate suficient de
tare prin ferestrele imense astfel nct s lumineze partea din fa a
magazinului. Majoritatea polielor atrn aiurea ori zac mprtiate pe
podea. Haine din toate materialele sunt dezordonate printre rnduri, n
vitrine, manechine goale stau ntinse unele peste altele n poziii sexuale.
Cineva a dat cu spray pe tavan. Figura nefinisat a unui cavaler se
ivete singur, cu sabia n mn, ndreptat spre un dragon de zece ori
ct ea care scuip flcri. Coada dragonului dispare n ntuneric, unde
lumina care intra prin geamul vitrinelor se pierde.
Alturi de cavaler sunt cuvintele Unde s-au dus toi eroii?
mi pare c artistul nu l-a crezut pe cavaler n stare s izbndeasc n
faa dragonului. Cunosc perfect sentimentul.
Privesc de jur-mprejur i ncerc s mi amintesc cum era s merg la
cumprturi. Trecem printre rochiile de ocazie. Poliele i podeaua sunt
acoperite de mtase i sclipici.
Acesta ar fi fost anul balului meu. M ndoiesc c m-ar fi invitat
cineva i, chiar dac ar fi fcut-o, oricum nu ne-am fi permis vreuna
dintre rochiile astea. Trec mna prin materialul strlucitor de pe un raft
plin de rochii de ocazie, ntrebndu-m cum ar fi fost s merg la bal n
loc de un blci mascat, plin de ucigai.
l surprind pe Raffe privindu-m. Lumina din spate i nconjoar cu o
aur prul ntunecat i umerii lai. Dac ar fi fost om, fetele de la mine
de la coal i-ar fi dat viaa doar ca s se afle n aceeai ncpere cu el.
Dar, desigur, el nu este om.
Asta i-ar veni bine, spune el i d din cap spre rochia de star
cinematografic pe care o in n mn.
Mersi. Crezi c se potrivete cu cizmele militare?
Nu vei lupta mereu, Penryn. Va veni o vreme cnd te vei plictisi
att de tare, nct i vei dori s poi lupta.
Nu pot dect s visez la asta.
Iau rochia i mi-o lipesc de corp, simindu-i materialul fin, strlucitor.
El face un pas n fa i m examineaz n presupusa mea rochie. Apoi
d din cap aprobator.
Cum crezi c ar fi stat lucrurile
Mi se pune un nod n gt. nghit n sec i continui.
Dac ai fi fost om sau dac a fi fost eu nger?
Se ntinde ca i cum nu s-ar putea abine i i trece arttorul peste
umrul rochiei.
Dac a fi om, a brzda pmnturile celei mai frumoase ferme
pentru tine.
Sun totalmente sincer.
Mai bine dect oricine altcineva. Ar avea ananai aurii, cei mai
suculeni struguri i cele mai aromate ridichi din ntreaga lume.
M holbez la el pur i simplu, ncercnd s mi dau seama dac
glumete. Cred c vorbete serios.
Nu ai vzut prea multe ferme, nu-i aa, Raffe? Marea majoritate
dintre noi nu mai sunt fermieri.
Zmbesc vag.
Dac eu a fi nger, i-a gdila picioarele cu penele mele i i-a
cnta angelic n fiecare diminea.
i tremur sprnceana, artnd de parc e dureros pentru el s i
imagineze asta.
Ai dreptate, dau eu din cap. Niciunul dintre noi nu are idee cum ar
fi s triasc n lumea celuilalt. M-am prins.
Se uit n jos spre mine cu ochi sinceri.
Dac a fi fost om, a fi primul la rnd pentru tine Dar nu sunt,
adaug el, mutndu-i privirea. Sunt arhanghel, iar ai mei au probleme.
Nu am de ales dect s ncerc s ndrept lucrurile. Nu m pot lsa distras
de o Fiic a Omului.
D dezaprobator din cap, ca pentru sine.
Nu pot.
Cu grij, ag rochia la loc pe policioar i m forez s ascult ce mi
spune. Trebuie pur i simplu s accept situaia.
l cercetez cu atenie, ateptndu-m s vd determinare i poate chiar
mil. Dar n loc de asta vd tulburare. Dincolo de ochii si, se dezlnuie
o lupt.
n piept mi se aprinde un licr de speran. Nici mcar nu mai tiu la
ce sper. Creierul meu nu pare s se sincronizeze cu inima.
Doar de data asta, spune el, mai mult ca pentru sine dect pentru
mine. Doar un moment.
Apoi se apleac i m srut.
E genul de srut la care am visat de cnd m-am nscut.
Buzele i sunt mldioase, atingerea i e tandr. mi strnge uor prul.
mi linge buzele o alunecare iscoditoare i umed apoi mi atinge
limba cu a sa. Senzaii electrizante m trec prin tot corpul, de la vrful
limbii pn n vrfurile degetelor de la picioare i napoi.
M simt ca i cum m-a afunda cu totul n el. Cine ar fi tiut c aa
ceva exist? Deschid gura i l cuprind mai strns, aproape urcndu-m
la el n brae.
Ne srutm animalic pentru ceea ce pare a fi un an, cnd, de fapt, e
doar o fraciune de secund. Respiraia mi e istovit i am senzaia c
nu am aer. Toate mruntaiele mi se topesc, plutindu-mi ca lava prin
corp.
Apoi, el se oprete.
Trage aer adnc n piept i pete napoi, inndu-m cu braul la
distan.
Ameit, fac un pas spre el din pur instinct. Pleoapele mi sunt grele i
nu vreau dect s m pierd n senzaia asta care e, de fapt, Raffe.
E un amestec de dorin i tristee n ochii si, dar nu mi d voie s
m apropii.
Vznd asta, mi revin. Revin la aici i acum.
Invazia. Mama mea. Sora mea. Masacrele. Toate vin puternic din
spate. El are dreptate.
Suntem n rzboi.
La marginea unei apocalipse pline de montri i tortur, ntr-o lume
de comar.
Iar eu stau aici o adolescent vistoare, agndu-m de un soldat
inamic. Ce, sunt nebun?
De data asta, eu sunt prima care i ntoarce spatele.
13.

mi simt mintea ncrcat, am nevoie de o pauz de la tot ce simt


acum.
Cutreier tot mai adnc n magazin, departe de Raffe. n zona
semiobscur din magazin, nainte s se fac ntuneric total, gsesc o
platform pe care s m pot aeza. E destul de luminos ca s pot vedea
n jur i destul de ntunecos nct s pot fi confundat cu o umbr n caz
c cineva arunc o privire. Uneori simt c ntreaga mea via e trit n
spaiul acesta crepuscular dintre lumin i ntuneric.
Stau i privesc ncruntat la rafturile rsturnate i la resturile
civilizaiei noastre vechi. Cnd m satur de asta, m uit la partea
ntunecat a magazinului. Nu pot vedea nimic, dar mi imaginez lucruri
care, poate sau nu, mic. Apoi, uitndu-m n jur, vd, totui, ceva.
n spatele unui indicator nclinat, lng o mare de pantofi i cteva
manechine rsturnate, vd o lantern mic. E pornit, dar lumina e
slab, lansnd mai mult umbre dect lumin.
mi pun mna pe blana moale a Ursului Pooky i m gndesc dac s
fug de acolo sau s investighez zona. Nu simt nevoia s alerg la Raffe,
aa c sar n picioare i m ndrept ncet n direcia lanternei.
nainte s ajung acolo, cineva pete n lumin.
E Paige. Poart nc tricoul acela uria, care i atrn strmb pe un
umr i i cade pn sub genunchi. Teniii ei sunt aproape nnegrii de
snge uscat.
Lumina slab i lovete gropile feei, accentundu-i figura scheletic
de dup custuri i aruncndu-i pe spate umbre lungi de dup pr.
Pete spre manechine de parc ar fi somnambul. Privete hipnotizat
la ceva de pe podea.
Arunc i eu o privire ctre manechine i descopr c una dintre ele e
un brbat.
St pe spate, peste pantofii rsfirai pe jos, cu capul i umerii
amestecai cu membre de manechine, de parc ar fi czut peste ele. O
mn palid se ntinde spre lanterna czut, n timp ce alta ine
ncletat o bucat de hrtie la pieptul lui. Pare c a murit din cauza
unui infarct.
Paige ngenuncheaz lng el de parc ar fi n trans. Dac ar ridica
privirea, m-ar putea vedea, dar e prea concentrat asupra brbatului
acela. Poate c acum e n stare s miroas oameni, aa cum prdtorii
pot mirosi prada.
tiu ce are de gnd s fac.
Dar n-o opresc.
Vreau. Doamne, vreau asta.
Dar n-o fac.
Ochii mi ard i m ustur de la lacrimi. E prea mult pentru mine. O
vreau pe mama.
n tot acest timp, m gndeam c eu sunt cea puternic, c eu iau
deciziile grele i c eu port toat greutatea familiei mele pe umeri. Dar
mi dau seama acum c cele mai grele decizii, cele care ne vor bntui
pentru tot restul vieii, sunt cele de care mama mea continu s m
fereasc.
Nu asta s-a ntmplat atunci cnd Rezistena a capturat-o pe Paige ca
pe un animal? Eu ncercam s-o hrnesc cu sup i hamburgeri n timp ce
mama tia de ce avea nevoie. Nu ea a fost cea care a luat-o pe Paige de
acolo i a dus-o n dumbrav ca s i gseasc o victim?
Nu pot s-mi mut privirea. mi simt picioarele de plumb, iar ochii
refuz s mi se nchid. Aceasta este sora mea acum.
Buzele i se ncreesc, dezvluindu-i vrfurile dinilor ca nite lame.
Aud un mormit slab. Inima aproape c-mi st n loc. De la cine a
venit sunetul, de la brbat, sau de la Paige? E nc n via?
Paige e suficient de aproape ca s i poat da seama. i ridic braul
i l duce la gur, scondu-i la iveal toi colii.
ncerc s o chem, dar nu pot scoate niciun sunet. E mort. Trebuie s
fie. Totui, nu pot s nu m uit, iar inima mi bate pn n gt.
Se oprete cu mna lui n faa gurii ei, nasul i se ncreete, iar buzele
i se retrag asemenea unui cine care mrie.
Bucata de hrtie pe care brbatul nc o ine ajunge n faa ochilor ei.
Se oprete pentru a se uita la ea.
i retrage braul pentru a putea privi mai bine.
Pielea de pe nasul ei se ndreapt, iar gura i se nchide, ascunzndu-i
dinii. Ochii i se nclzesc n timp ce se holbeaz la bucata de hrtie.
Gura ncepe s i tremure i i mut mna napoi pe piept. Se
ndeprteaz de om.
Paige i ia capul n mini, legnndu-se ncet nainte i napoi ca o
femeie epuizat de prea multe probleme.
Apoi se ntoarce i se retrage n ntuneric.
Eu stau n umbr, inima mi se frnge de la ceea ce i se ntmpl.
Surioara mea alege s fie uman, n ciuda instinctelor ei animalice. i o
face cu preul vieii ei, alegnd s moar de foame.
M ndrept spre brbat i m aplec pentru a vedea ce ine n mn.
Trec printre pantofi cu tocuri i cutii de machiaj ca s ajung la el. nc
respir, dar e incontient.
nc respir.
M aez tremurnd lng el, nu sunt sigur c picioarele m mai pot
ine.
Hainele lui sunt murdare i uzate, barba i prul i sunt zdrenroase,
de parc ar fi fost pe drumuri de sptmni ntregi. Cineva mi-a spus
odat c atacurile de cord pot ine cu zilele. M ntreb de cte zile e aici.
Am cel mai nebun impuls de a chema o ambulan.
E greu s crezi c obinuiam s trim ntr-o lume n care nite strini
i-ar fi oferit medicamente i l-ar fi legat la aparate pentru a-i monitoriza
starea. Ar fi avut n permanen grij de el. Nite strini care nu ar fi
tiut nimic despre el. Strini care nu i-ar fi cotrobit prin lucruri pentru a
fura obiecte utile.
i toat lumea ar fi crezut c aa ceva e perfect normal.
i ridic braul pentru a vedea ce scrie pe hrtia pe care o ine. Nu
vreau s i-o iau din mn, cci, orice ar fi, sigur e ceva suficient de
important nct s o in ncletat n mn n timp ce moare.
E o bucat rupt i ptat de hrtie cu un desen fcut de un copil cu
creionul. O cas, un copac, o figur adult innd n mn o alt figur,
mai mic un copil. Pe fundul hrtiei stau scrijelite, cu litere majuscule,
n creion roz, tremurnde, cuvintele Te iubesc, tati.
M uit la hrtie pentru un timp ndelungat n lumina slab, dup care
i pun cu blndee mna napoi pe piept.
l trag cu atenie, att ct pot, de pe podeaua cu gresie, pn st ntins
perfect pe covor, ca s nu rmn pe grmada de manechine.
n apropiere, vd un rucsac, pe care l iau i l pun lng el. Probabil
i l-a dat jos cnd a nceput s i se fac ru. Cotrobi prin el i gsesc o
sticl de ap.
i simt capul cald i greu pe braul meu n vreme ce i-l aplec ca s-i
dau ap. Mare parte din ap se vars pe lng buzele lui, dar cteva
picturi i ajung n gur. Gtlejul ncepe s nghit din reflex, fcndu-
m s m ntreb dac e complet incontient.
i pun capul jos, asigurndu-m c i st pe o geac mpturit pe post
de pern. Nu m pot gndi ce altceva a putea s fac. Aa c l las s
moar n linite.
14.

Pun mna pe cele mai normale haine pe care le pot gsi pentru Paige.
O bluz roz cu o inim sclipitoare, blugi, tenii i un hanorac cu fermoar.
M asigur c totul n afar de bluz e de culoare nchis, aa nct s nu
poat fi vzut noaptea. De asemenea, m asigur c hanoracul are o
glug suficient de mare nct s i ascund faa n caz c trebuie s
trecem neobservate.
Pentru mine, am ales ghete negre, blugi negri i o bluz maro care s
ascund sngele care o va pta inevitabil. Sper doar ca sngele s
aparin altcuiva. Mai bine s m mbrac practic pentru postapocalips.
Iau, de asemenea, o jachet la fel de uoar precum Mai bine nu, o las
jos i apuc una de ln nchis la culoare. Nu am chef de mementouri
angelice acum.
Raffe a gsit o apc de baseball i un trenci nchis la culoare care i
acoper aripile. i st bine cu apc de baseball.
mi dau mental ochii peste cap. Sunt aa o tocilar! Lumea se
sfrete, sora mea e un monstru canibal, e un om pe moarte n magazin
cu noi i am fi norocoi dac am mai supravieui nc o noapte. Iar eu
salivez dup un tip care nici mcar nu m dorete. Care nici mcar nu e
om. Ct de depravat e toat treaba asta? Cteodat mi doresc s iau o
vacan de la mine nsmi.
ndes trenciul i apca n rucsac cu mai mult for dect e necesar.
Cnd ieim din magazin, ngerii au plecat. Raffe se apropie ca s m
ia pe sus.
Fac un pas napoi.
Nu e nevoie s faci asta. Pot s iau una dintre lcuste.
Trebuie s forez cuvintele s ias. Ultimul lucru pe care mi-l doresc e
s fiu n braele unui monstru cu coad de scorpion.
Dar Raffe a spus foarte clar c asta orice ar fi chestia asta pe care o
avem ntre noi nu e un punct valid de pornire. A fost foarte clar n
privina plecrii sale. i dac e ceva ce am nvat pn acum e c, dac
ncerci s forezi pe cineva s rmn cu tine atunci cnd nu vrea, ajungi
cu siguran s ai inima sfrmat. ntreab-o pe mama.
mi ncletez dinii. Pot s fac asta. i ce dac e absolut nfiortor s
m plimb n zbor n braele unei creaturi de comar care are o coad cu
ac n vrf care aproape c te-a omort odat? O fat trebuie s aib
mcar o frm de mndrie n ea, chiar i n Lumea de Apoi.
Raffe m privete de parc mi-ar citi gndurile. Apoi se uit la lcuste.
Buzele i se ncreesc n timp ce le evalueaz, ochii lui scruteaz
picioarele groase ale bestiilor, torsurile de insect i aripile fluorescente.
Apoi se uit, n final, la cozile de scorpion.
i scutur capul.
Aripile alea sunt att de fragile nct n-a avea ncredere n ele s
te poat purta. Iar ghearele acelea uriae ai putea s te infectezi dac
ajungi zgriat. Le poi folosi cnd o s-i mbunteasc designul.
Face un pas n fa i, dintr-o micare fluid, m ia n braele lui
ferme.
Pn atunci, ai rmas cu mine n calitate de taxi aerian.
i ia zborul nainte ca eu s m pot mpotrivi.
Vntul bate dinspre golf i nu are niciun sens s purtm o conversaie.
Aa c mi relaxez muchii i mi culc faa n curbura gtului su. Poate
pentru ultima dat, i las corpul cald s m protejeze.
n vreme ce soarele apune, zresc cteva luciri de foc pe sub noi,
probabil focuri de tabr ascunse, care au scpat de sub control. Arat ca
nite lumnri minuscule ntr-o mas de umbre.
Trebuie s aterizm de patru ori n drumul nostru spre sud pentru a
evita vreo ntlnire cu ngerii. Nu am vzut atia pn acum. Raffe se
ncordeaz de fiecare dat cnd vedem formaiunile aeriene.
Ceva serios se petrece cu oamenii lui, dar nu poate s se apropie de ei,
cu att mai puin s se implice. Cu fiecare minut care trece, pot s simt
ct i e de urgent s i primeasc napoi aripile de nger, pentru a putea
s reintre n lumea sa.
ncerc s nu m gndesc la ce se va ntmpla cu lumea mea cnd o va
face.
Pn la urm, zburm deasupra sediului Rezistenei cunoscut i ca
Paly High. Arat ca orice alt grup de cldiri prsite, fr vreun indiciu
c ar fi ceva deosebit acolo.
n parcare, toate mainile sunt cu faa la strad, pentru a nu pierde
timp dnd cu spatele. Presupunnd c planul de evacuare al lui Obi a
fost executat fr greeli, mainile sunt alimentate i pregtite de plecare
n orice moment, cu cheile n contact.
n timp ce descindem, vd corpuri ncovoiate n spatele unor anvelope
i a unor copaci, zcnd n spaiul deschis ca nite cadavre. Civa se
furieaz ici i colo n lumina lunii, dar arat la fel ca orice oameni care
umbl rtcii n Lumea de Apoi. Obi a fcut o treab bun antrennd
oamenii s nu atrag atenia ctre sediul lor, chiar dac tabra trebuie c
e suprapopulat dup salvarea refugiailor de la Alcatraz.
Facem cercuri n jurul dumbrvii de peste drum de Paly. Luna se
ridic n umbrele amurgului, lsndu-ne s vedem fr a fi vzui. E
destul lumin pentru a putea vedea cteva umbre mprtiindu-se n
tufiuri n timp ce descindem. Sunt surprins c mai gsesc oameni care
s stea afar dup ce se las seara, avnd n vedere ct de speriai sunt
cu toii de montrii din ntuneric.
Cnd aterizm, Raffe mi d drumul. Aerul nopii se simte rece pe
pielea mea dup ce am stat atta timp n braele lui.
Rmi aici peste noapte, i spun. O s m uit dac e Doc prin
preajm.
Nicio ans. Raffe ntinde mna dup rucsac i scoate de acolo
trenciul i apca.
tiu c e greu pentru tine s atepi pn evaluez situaia, dar m
descurc. n plus, cine va avea grij de Paige?
mi dau seama c am greit chiar n momentul n care pun ntrebarea.
Nu-i poi spune unui soldat de elit s rmn n urm cu copiii.
O pot pzi animalele ei de companie.
i mbrac trenciul, micndu-i umerii pn cnd aripile se aaz sub
material. i pune rucsacul pe spate. Aripile lui mpnate sunt rulate ntr-
o ptur i legate de rucsac, artnd ca un sac de dormit normal. Aripile
lui de demon se pot mula pe spatele lui, dar rucsacul i ascunde
eventualele umflturi de sub hain care ar putea atrage atenia.
Tot ce ine de situaia asta m agit. Raffe intr ntr-o tabr plin de
elemente ostile. Paige n-ar trebui s fie att de aproape de oamenii care
deunzi voiau s o sfie n buci. i Obi, ultima dat cnd l-am vzut,
m-a arestat.
Mai e o parte din mine care nu vrea ca Raffe s trag cu urechea la ce
spun oamenii. Desigur, am avut ncredere n el n repetate rnduri, dar
asta nu schimb cu nimic faptul c el e unul dintre inamici. n orice
minut am putea fi pui s alegem cui rmnem loiali. Cnd se va
ntmpla asta, a fi o idioat s cred c am fi n aceeai tabr.
Dar instinctul mi spune c, dintre toate lucrurile de care trebuie s-
mi fac griji, sta e destul de jos pe list. Senseiul meu mi-a spus mereu s
am ncredere n instinctele mele, c vintrele mele tiu lucruri pe care
creierul nu le tie i i pot da seama de anumite lucruri mult mai rapid.
Desigur, instinctul mi-a spus i lucruri despre Raffe care au dat cu
rest. Obrajii nc mi se nclzesc la gndul a ceea ce s-a ntmplat cu el
n pat, azi mai devreme.
i rsucete gulerul de la trend i se ncheie la nasturi pn sus
pentru a-i acoperi pieptul gol, apoi i pune apca. Chiar dac a fost o zi
clduroas, nopile de octombrie sunt suficient de rcoroase nct s nu
par suspect c se mbrac aa. Nopile din California pot fi cu cinci-ase
grade mai friguroase dect zilele.
Rmi aici, Paige. Ne ntoarcem imediat, bine?
Paige e deja ocupat cu linitirea lcustelor ei i nu pare s ne bage n
seam. Nu-mi place s o las n urm, dar nici nu pot s o iau la tabr.
Ultima dat cnd a fost acolo, oamenii nfricoai ai Rezistenei au legat-
o ca pe un animal i cine tie ce i-ar fi fcut dac lcustele n-ar fi atacat.
Nu-mi imaginez c atitudinea lor de steni nfuriai s-a schimbat de
atunci.
Odat pornii, simt ochi care m privesc. Continui s m uit n jur,
dar nu vd nimic. Cu colul ochiului, ns, pot vedea umbre micndu-se.
Victime ale lcustelor, optete Raffe.
Presupun c asta nseamn c nu am fost acceptai n tabr. Nu cred
c sunt periculoi, dar mi odihnesc mna pe Ursul Pooky, lsndu-m
linitit de blana moale. Apoi inspir adnc i continui s merg prin
dumbrava ntunecat.
15.

Domeniul colii e linitit i n aparen prsit. Presupun c sunt


cteva mii de oameni aici, n acest moment. Dar n-ai putea s-i dai
seama.
Obi a fcut o treab att de bun cu organizarea taberei de refugiai,
nct pn i oamenii noi urmeaz regulile. tiu s nu ias n zone
deschise. Cantitatea de gunoi nu e mai mare aici dect n orice alt parte
din Silicon Valley. ntregul campus e att de linitit, nct m-a mira
dac a vedea pe cineva aici.
Dar, odat ce ne apropiem de cldiri, putem vedea luminile slabe
lucind nuntrul lor. Ferestrele sunt acoperite cu pturi i prosoape, ns
neglijent n unele locuri, lsnd lumina i micrile s se ntrevad pe
margini.
M apropii de o fereastr i m uit printr-o crptur. Camera e
burduit cu oameni. Par a fi bine hrnii, unii dintre ei sunt aproape
curai. Nu i recunosc trebuie c sunt refugiaii din Alcatraz. Privesc
printr-o alt fereastr i vd acelai lucru. Cu att de muli oameni, locul
ar trebui s fie copleit de haos i derut.
Vd printr-o fereastr un tip intrnd ntr-o sal de clas cu o saco de
mncare. O d mai departe, iar sacoa se golete aproape instant. Ridic
minile i le spune ceva oamenilor care nc se ntind ctre el chiar dac
mncarea s-a terminat. ncepe o ceart, dar tipul iese pe u nainte ca
lucrurile s se intensifice.
Cei norocoi nfulec mncarea ct pot de rapid, n timp ce restul
oamenilor se uit la el cu o ncordare inconfortabil. Gloata ncepe s se
frmnte prin sal, agitndu-se pn cnd un nou grup de oameni ajunge
n locul ideal din apropierea uii, ateptnd probabil urmtoarea tur de
mncare.
Ce faci? ntreab o voce aspr.
M ntorc din clcie i vd doi brbai mbrcai n camuflaj i
narmai cu puti.
Pi nimic.
Atunci du-te nuntru, unde psroii nu te pot vedea, i continu s
nu faci nimic. Nu ai ascultat ce i s-a spus la instructaj?
Caut pe cineva. tii unde sunt gemenii? Dee i Dum?
Sigur, zice unul dintre gardieni, de parc ar avea ei timp s
vorbeasc cu fiecare fetican speriat care plnge dup celuul ei
pierdut. Mai urmeaz s ntrebi de Obadiah West. Oamenii ia au o
ntreag tabr de gestionat. Nu au timp de ntrebri stupide.
Nu pot dect s clipesc n direcia lor, convingndu-i probabil c da,
exact asta plnuiam, s pun ntrebri stupide. mi arat cea mai
apropiat u.
ntoarcei-v n camera alocat. Va veni cineva cu mncare ndat
ce se va putea, iar apoi vei ajunge ntr-o camer drgu de hotel, cnd
va fi destul de ntuneric ca s ascundem grupul.
De cine s i ascundei?
M privesc de parc a fi nebun.
De ngeri.
Unul dintre ei arunc o privire care spune evident.
Dar ei pot vedea n ntuneric, le spun.
Cine i-a zis asta? Nu pot vedea n ntuneric. Singurul lucru pe
care-l pot face mai bine dect noi e s zboare.
Cellalt spune:
Pot s i aud mai bine ca noi.
Da, bine, rspunde primul, dar nu pot vedea n ntuneric.
Dar v spun eu
M opresc cnd Raffe mi lovete ncet braul. D din cap, artndu-
mi ua, i o ia la pas. l urmez.
Ei nu tiu c ngerii pot vedea n ntuneric.
Uit c tiu lucruri despre ngeri pe care poate alii nu le tiu.
Au nevoie s tie asta.
De ce? ntreab Raffe.
Pentru c oamenii trebuie s tie c ngerii ne pot vedea dac vom
ncerca vreodat s i atacm ne ascundem n ntuneric.
M ochete de parc mi-ar fi citit gndurile, dar, desigur, nu are
nevoie s fac asta. E destul de evident c i-ar ajuta mult pe oameni dac
ar ti ce abiliti au ngerii.
Raffe urc cu mine treptele care duc la ui.
Poi vorbi pn i cad buzele, dar n-o s rezolvi nimic. tia sunt
doar soldai. Treaba lor e s urmeze ordinele. Nimic mai mult.
Probabil c tie ce spune. Doar i el e soldat, nu? Un soldat din armata
greit.
mi dau seama c, dei Uriel creeaz o fals apocalips i e pe cale s
l ucid pe Raffe, asta nu nseamn c Raffe e dispus s i ajute pe
oameni s ctige rzboiul mpotriva propriilor lui oameni. Muli oameni
au ncercat s m omoare de cnd a nceput Marele Atac, dar asta nu
nseamn c sunt dispus s i ajut pe ngeri s i rad pe oameni de pe
faa pmntului. Nici pe departe.
Gardienii ne urmresc pn cnd intrm n cldire.
Imediat ce ajungem nuntru, trebuie s m lupt cu un val de
claustrofobie. Holul e plin de oameni care se mic n toate direciile.
Cnd eti de mrimea mea, tot ce poi vedea ntr-o mulime de oameni
sunt torsurile i capetele celor care sunt n apropierea ta.
Raffe pare s se simt mai inconfortabil dect mine. ntr-o mulime
att de dens, oamenii ajung s se ating de rucsacul care i ine aripile
nfurate n ptur. Nu putem dect s sperm c nu observ nimeni
nimic.
St ncordat, cu spatele la u, fr s intre n mulime. Arat att de
scos din decor nct mi pare ru pentru el. Scutur capul n direcia
mea.
ncerc s m amestec n mulime ct de bine pot. Nu ar trebui s
rmnem aici pentru mult timp, ateptm doar ca paznicii s prseasc
zona.
Obi e probabil extrem de ocupat cu toi aceti oameni. Le-am pus n
crc din scurt operaiunea de salvare de la Alcatraz, aa c e un miracol
c a reuit s adune brci i s organizeze oameni pentru a-i salva pe
captivii de pe insul. Sigur c n-a avut timp s se pregteasc pentru ei,
odat ce a ajuns acolo.
mi imaginez c a fost o zi plin pentru Rezisten. Obi nu mai
conduce doar lupttori pentru libertate. A trebuit s ncropeasc o tabr
plin ochi de oameni speriai i nfometai i, n acelai timp, s pstreze
totul ct mai ascuns.
Am problemele mele cu Obi. Nu pot spune c mi va fi vreodat cel
mai bun prieten, dar trebuie s recunosc c i-a asumat o treab pe care
nimeni n-ar fi fost n stare s o fac.
M gndesc s m infiltrez mai adnc n cldire ca s vd dac i pot
gsi pe Doc sau pe Dee-Dum. Gemenii sigur tiu unde e Doc. Dar e prea
nghesuit i haotic aici, iar mie nu-mi convine ideea de a rmne captiv
ntr-o cldire plin de refugiai panicai, n cazul n care se ntmpl
ceva.
Sunt pe cale s-i spun lui Raffe c ar trebui s plecm imediat ce
paznicii merg mai departe, cnd mi aud numele. Nu recunosc vocea i
nu-mi pot da seama cine e, pentru c nimeni nu se uit la mine. Toat
lumea pare ocupat cu propriile conversaii.
Apoi, altcineva mi rostete numele de cealalt parte a holului. Iari,
nimeni nu se uit la noi.
Penryn.
l vd pe tipul care a vorbit. Are pr crlionat i poart un tricou
uria, care atrn de pe umerii lui de sperietoare, i o pereche de
pantaloni prea mari pentru el, ncins cu o curea. Arat de parc ar fi
fost obinuit s fie supraponderal i nu s-a adaptat mental la greutatea
lui postapocaliptic. E la civa metri distan de mine, dar ndeajuns de
aproape ca s-l pot auzi. Nu l recunosc nici pe el, nici pe cei din
apropierea lui.
Penryn? ntreab o femeie care vorbea cu el. Ce fel de nume o mai
fi i sta?
Ei nu m chemau. Ei vorbeau despre mine.
Tipul ridic din umeri.
Probabil ceva nume strin, care nseamn Ucigaul de ngeri.
Da, sigur. i crezi asta?
Ce s cred? C a reuit s omoare un nger?
De unde tiau de lucrul sta?
Ridic iar din umeri.
Nu tiu, rspunde el, apoi i coboar vocea: Tot ce tiu e c ar fi
uimitor s avem o psuire de la ngeri.
Femeia i scutur capul.
n niciun caz nu s-ar ine de cuvnt. De unde am putea noi ti c au
pus cu adevrat o recompens pe capul ei?
Fac un schimb de priviri cu Raffe cnd auzim cuvntul recompens.
Probabil ceva gac de cartier a inventat totul doar ca s o omoare,
continu ea. Poate c e unul dintre dumanii lor. Cine tie? ntreaga
lume a luat-o razna.
tiu un singur lucru, spune un tip care st mai aproape de mine, cu
o lentil vizibil crpat la ochelari. Fie c au fost ngerii, gtile sau
demonii din iad care s fi pus o recompens pe capul ei, eu n-o s fiu
acela care s o predea.
Scutur din cap.
Nici eu, spune un alt brbat din apropiere. Am auzit c Penryn a
fost cea care ne-a salvat de comarul de la Alcatraz.
Obadiah West ne-a salvat, spuse femeia. i gemenii aceia
caraghioi. Cum se numeau?
Tweedledee and Tweedledum.
Nu, n-are cum.
Nu glumesc.
Da, dar Penryn, fata aia, le-a spus s o fac. Ea a fost cea care i-a
convins s ne salveze.
Am auzit c i-a ameninat c o asmute asupra lor pe ei pe sora ei
monstru dac nu o fac.
Penryn
E o prieten de-a mea, spune o femeie pe care n-am vzut-o
niciodat. Suntem ca dou surori.
mi plec capul, spernd c nu m va recunoate nimeni. Din fericire,
nimeni nu ne observ. n timp ce mi fac drum ctre u, vd un afi lipit
pe ea. Tot ce pot s prind n trecere e Spectacol de talente.
Am viziuni cu cntrei la tub amatori i cu dansatori de step. S ii
un spectacol de talente n timpul apocalipsei ar fi un lucru ciudat. Pe de
alt parte, e ciudat s ii aa ceva n orice situaie.
Raffe iese pe u, iar noi pornim n noapte.
16.

Afar, aerul e curat i linitit n comparaie cu mbcseala i zgomotul


dinuntru. Ne furim printre umbre pn cnd ajungem la cldirea din
chirpici pe care Obi o folosete ca sediu central. i ua aceasta are
acelai afi. M opresc s-l citesc.

SPECTACOL DE TALENTE

Nu rata cel mai mare eveniment de la
Oscaruri ncoace!
Mai mare dect Marele Atac! Mai mare dect egoul lui Obi!
Mai mare dect mirosul corporal al lui Boden!
Venii cu mic, cu mare
La cel mai mare spectacol dintre toate!

Ctig o autorulot blindat, fcut la comand!
Plin cu toate proviziile necesare pentru
supravieuire pe care i le poi imagina.
Da. Chiar aa.

Miercurea viitoare, la amiaz,
la Teatrul Stanford, pe Calea Universitii.

Uimete-i prietenii. Uluiete-i dumanii.
D-te mare cu ce tii.
Probe n fiecare sear
Doamnele sunt binevenite
Sunt aplicate pe participani regulile obinuite de pariuri.

Eveniment realizat de tii Tu Cine

Afiul are tot felul de comentarii scrijelite de mai multe mini:

Nimic nu poate fi mai mare ca egoul lui Obi.
Aa le numesc femeile mai nou? Hey, Obi, las nite femei i pentru
noi, ce zici?
Obadiah West e un mare om. Un erou. M gndesc chiar s i dau un
srut.
E spectacolul de non-talente!
Fii cuminte sau i crp capul i beau tot ce e nuntru.
Participanii vor purta haine?
Sper din tot sufletul. I-ai vzut pe brbaii de aici? Sunt proi,
omule. Extrem de proi.
Cred c tipii tia chiar duc dorul Internetului.
Raffe trage ua, iar noi intrm ntr-un hol luminat slab. Cldirea
principal e ocupat de oameni, dar mult mai puin nghesuit dect
prima cldire. Oamenii de aici pesc cu ncredere, pe cnd cei din
cealalt cldire preau pierdui i nesiguri.
tia sunt probabil veterani n comparaie cu refugiaii de la Alcatraz
din cealalt cldire. Recunosc cteva fee ici i colo. mi in capul
aplecat, spernd ca prul s mi ascund faa.
O vd pe femeia cu care am splat rufe cnd am fost capturat de
Rezisten pentru prima dat. ine n mn o planet i taie lucruri de
pe o list. E cea care i adora cinele. Sunt aproape surprins s vd c
nc a rmas cu Rezistena. Am auzit c le-au dat drumul tuturor cinilor
care ltrau n momentul n care au aflat c ngerii au un auz suprauman.
l vd i pe funcionarul de la primul hotel din cuib. Vorbete cu o
femeie, zmbind obosit. Pare mult mai relaxat dect a fost vreodat la
cuib, chiar dac amndoi car dup ei o saco cu arme. M ntreb dac
a fost spion al Rezistenei.
Apoi l vd pe buctarul de la prima tabr din pdure. A fost
cumsecade cu mine i mi-a dat o lingur de tocni n plus cnd a aflat
c sunt nou acolo. mpinge un crucior cu pachete de biscuii i rulouri
cu arom de fructe pe hol n jos.
Toat lumea arat epuizat. i toat lumea e narmat pn n dini
pistoale, puti, cuite, leviere i tot ce poate s taie, s zdrobeasc sau s
sfie. Toat lumea de aici poart cel puin dou arme.
Raffe i trage apca peste fa. mi pot da seama c e tensionat. E pe
teritoriu inamic. Acum c stau s m gndesc, el e mereu pe teritoriu
inamic, indiferent de faciune. Fr aripile lui ngereti, ceilali ngeri
nu-l accept. i, indiferent de ce fel de aripi poart, nici oamenii nu-l pot
accepta.
Uriel, sau cineva din gaca lui, a spus c ngerii sunt fcui pentru a
aparine unui grup, ns orice ar face Raffe, el va fi mereu un strin.
Din fericire, nimeni nu pare s i dea atenie aici. n cldirea aceasta,
cel mai frecvent nume pe care l aud e Obi.
Obi vrea s
Dar credeam c planul lui Obi era
Da, asta a spus Obi.
Am nevoie de permisiunea lui Obi ca s
Se va ocupa Obi de ei.
Cele dou cldiri au, n tot cazul, propriile lor personaliti. Una
gzduiete o tabr de refugiai, n vreme ce cealalt ine n ea o armat
de lupttori pentru libertate. Obi i d cu siguran tot interesul ca s
pstreze intacte ultimele urme ale umanitii n timpul celei mai mari
crize ale istoriei.
i eu credeam c mie mi merge greu ncercnd s-mi pstrez familia
vie. Nu-mi pot imagina ct presiune o simi cu attea viei n
responsabilitatea lui.
Vreo doi tipi cu muchi i bronz de constructori se ntorc ca s-mi
trimit ocheade. Lng mine, Raffe scoate un mrit jos. Tipii tia l
privesc pentru o clip i apoi se uit respectuos n zare.
Unul dintre ei arat cu degetul ctre o camer de la captul holului.
Ne ndreptm spre ea, iar eu mping ua fr s m gndesc la ce pot
gsi nuntru.
hoteluri, spune Obi la capul mesei de conferin. Cum stm cu
mncarea i cu echipamentele medicale
Ridic privirea i m observ. Arat la fel de obosit ca tot restul
oamenilor, dar ochii i sunt nc luminai i aleri. Nu e nici cel mai
mare, nici cel mai zgomotos, dar nc e la el ceva care impune atenie.
Poate e statura lui dreapt sau ncrederea din voce.
Sunt vreo doisprezece oameni n jurul lui, stnd la masa de conferin.
Toat lumea arat tras la fa i extenuat, cu cercuri vinete n jurul
ochilor i cu prul nesplat burzuluindu-se n toate direciile. A fost
probabil o noapte obositoare cu salvarea refugiailor din Alcatraz, apoi
una i mai lung cu stabilirea lor n tabr.
Camera cade tcut, iar toat lumea se ntoarce i m privete.
Nici vorb s trec neobservat.
17.

mi cer scuze, le spun, ncercnd s prsesc graios camera.


Doc sare n picioare i rstoarn scaunul, care zngnete pe podea la
cdere.
Penryn.
O cunoti? ntreab Obi.
Ea e sora copilei de care v spuneam.
Sora lui Penryn e marea arm secret? ntreab Obi.
O, nu. Nu-mi place cum sun asta.
Ai gsit-o? E aici?
Doc se nvrte pe lng mas i se ndreapt spre mine. nc arat ca
un student, cu prul lui castaniu i cmaa cu nasturi, doar c acum are
un ochi vnt.
Gemenii sunt aezai lng Obi. Prul lor e tot identic, de un blond
oxigenat. Am uitat c i-au vopsit prul, din joac. nc arat ca nite
sperietori de ciori slbnoage, indiferent c sunt rocai sau blonzi.
Civa dintre ceilali mi par familiari, dar nu i cunosc bine pe niciunul.
Obi m invit nuntru. Ezit, pentru a nu atrage atenia prea mult
asupra mea sau a lui Raffe. Dar nu pot s-o iau la fug, aa c intru n
camer, zvcnind o mn la spate ca s-i fac semn lui Raffe s nu m
urmeze.
Cred c glumeti, zice un tip pe care l recunosc. Sora ei e un
monstru. Nu te poi atepta s ne ajute.
mi amintesc de unde l recunosc. El a fost unul dintre brbaii care au
legat-o pe Paige ca pe un animal slbatic ultima dat cnd a fost aici.
Martin, nu acum, spune Obi.
Gemenii se dau pe spate n direcii diferite pentru a m vedea mai
bine.
Acela e Raffe? ntreab Dee.
E clar Raffe, spune Dum.
nchid ua.
Nu, nu, nu, spune Dee.
Ambii se ridic n picioare i alearg spre u.
Raffe, eti viu, spune Dum n timp ce mpinge ua pentru a o
deschide.
Raffe rmne cu capul plecat i cu ochii n umbra cozorocului de la
apc.
Normal c e, spune Dee. Doar e un lupttor. Tot ce trebuie s faci e
s te uii la el i s-i dai imediat seama. Cine s-l omoare? Godzilla?
Oh, Raffe versus Godzilla. Asta e o lupt pe care a vrea s pariez,
spune Dum.
Nu e un muritor oarecare, continu Dum. Uit-te la el. Probabil are
ceva poiune pentru superputere undeva ntr-un buzunar. O duc i
muchii lui dezvolt ali muchi.
Da, i n-am avea nevoie de fetie nfricotoare dac am avea
civa ca el n armata noastr, complet Dee.
Ce, tu crezi c sora lui Penryn ar putea s se pun cu Godzilla?
ntreab Dum.
Dee se gndete la asta.
Nu, probabil c nu. Dar maic-sa poate c da.
Ochii lui Dum se casc.
Oh.
Dee ntinde mna spre Raffe.
Tweedledee. Acesta e fratele meu, Tweedledum.
Ne mai ii minte? ntreab Dum. Noi ne ocupm cu lupte i
gestionm pariurile.
mi pare bine c te avem aici, i spune Obi lui Raffe. Nu ne-ar strica
un om ca tine.
Oh, el nu e un om normal, Obi, spune Dee.
ncerc din rsputeri s nu art ca un iepura fricos, dar sunt sigur c
ochii mei sunt cscai i speriai. Suntem adnc n cldire. Nu tiu dac
Raffe ar putea scpa.
Te-am putea face o vedet, Raffe, spune Dum, dnd din cap
aprobator. Femeile ar fi la picioarele tale.
Pronun la picioarele tale ntr-un mod exagerat, n timp ce i trece
minile peste piept i corp.
Nu-i pas de aa ceva, spune Dee. E un tip care o arde cu ngerii.
Au fost foarte multe fete la cuib, n San Francisco.
ncerc s-mi amintesc s respir. Da. Unul dintre ei l-a vzut la camera
de hotel de la cuib.
Niciodat nu sunt destule, frioare, spune Dum. Niciodat.
Cum adic o arde cu ngerii? ntreb Obi, ridicndu-se de la
mas.
Aerul refuz s-mi ias din piept.
ii minte? ntreab Dee. i-am spus c Penryn i cu tipul sta erau
la hotel. Vorbeau cu ngerii.
Penryn nu e singura care tie lucruri despre ei, aprob Dum.
Expir larg. l in minte pe Raffe, dar numai ca om.
Obi se ndreapt spre u i l poftete pe Raffe nuntru.
Astea sunt veti foarte bune. Avem nevoie de tot ajutorul i
informaiile de care putem face rost.
i ntinde o mn lui Raffe. Raffe nu-i rspunde.
Salut, Obi, i spun, fcndu-i cu o mn.
Penryn, spune Obi, privindu-m. Dac nu eram att de extenuat,
sunt sigur c mi-a aminti treburile noastre nerezolvate. Dar aa, m
bucur s te vd teafr i vie.
Se apropie i m mbrieaz.
Rmn nemicat, ncordat i nesigur. Chipul lui Raffe e lipsit de
expresie n timp ce ne privete.
Mulumesc.
Plutesc pn n faa uii. in minte treburile noastre nerezolvate. Obi
ne-a ncuiat pe mine i pe mama mea ntr-o main de poliie, iar noi am
evadat n mijlocul nopii. Dar n ciuda acestor aspecte, e bucuros s m
vad.
Recunosc, dup toate lucrurile prin care am trecut, e cumva bine s l
vd, pe el i gaca lui. Unii ar spune c e ceva depravat n asta. Eu spun
c aa e cnd ai de-a face cu familia. Nu c el ar fi familie, dar dac
lucrurile continu n felul acesta, m voi bucura de orice fiin uman pe
care o voi ntlni.
Unde e sora ta? ntreab Doc.
Se ntinde spre u de parc ar suspecta c o in afar pe hol.
E amuzant c ntrebi asta, i spun, coborndu-mi vocea. Pot vorbi
cu tine un minut? Afar?
Am nebuneasca speran c Doc, Raffe i cu mine am putea s ne
lum tlpia.
Nu e nevoie de intimitate, spune Obi. Doc ne-a spus tuturor despre
munca la Alcatraz i speranele lui pentru Paige. Ne-ar plcea s auzim
de sora ta. E bine?
M uit la feele din jurul mesei. Toi sunt mai btrni ca mine. Unii
arat ca nite veterani grizonani din rzboaie precedente. Alii arat de
parc ar fi fost adui de pe strzi. Ce-ar face dac ar ti c au un nger n
camer?
Ce vrei de la ea? ntreb cu un ton care sun evident suspicios.
Doc spune c ar fi cea mai mare speran.
Doc e un tip optimist, i spun.
Nu-i poate face ru o privire, nu?
Ultima dat cnd ai privit-o ai legat-o cu sfori ca pe un animal
turbat.
M uit instinctiv la Martin. Mai are nc urme de arsur de la sfori pe
mna cu care lovete ritmic un creion de degetele celeilalte mini.
Acela n-am fost eu, spune Obi. Eu am intrat cu puin naintea ta i
ncercam s-mi dau seama ce se ntmpl. Uite, oamenii mai fac greeli.
Ne lsm condui de fric i de extenuare i, uneori, de pur stupiditate.
Nu suntem perfeci, ca ngerii. Tot ce putem face e s ne bazm unul pe
cellalt. mi pare ru pentru felul n care a fost tratat sora ta. Avem
nevoie de ea, Penryn. Ar putea schimba cursul rzboiului.
Nu i dac moare de foame, i spun. F-l pe Doc s o repare i apoi
mai vorbim despre ce poate face pentru voi.
S o repare? ntreab Obi.
M uit la Doc.
O s vd ce pot face, spune Doc. Trebuie s m asigur mai nti c
e teafr, iar asta nseamn c trebuie s o consult.
M privete tios.
Poi s o aduci la noi? ntreab Obi.
Scutur din cap.
Nu cred c e o idee prea bun.
M uit din nou la Martin, care ne privete intens.
Fie, spune Doc nainte ca Obi s se poat mpotrivi. Du-m la ea.
M ntorc, spernd la o evadare rapid, dar Obi mi spune pe nume.
Circul un zvon despre o adolescent care a omort un nger. Se
zice c are o sabie deghizat n ursule de plu, spune Obi uitndu-se la
Ursul Pooky cum mi atrn la old. Nu tii nimic despre asta, nu?
Clipesc cu inocen la el, ntrebndu-m dac s-i recunosc sau s-i
neg adevrul.
Vd c trebuie s reconstruim puin ncredere ntre noi. Las-m
s i fac un tur ca s poi vedea despre ce e vorba. Am avea folos de doi
lupttori ca voi.
Am vzut tabra, Obi, m tot foiesc eu pe lng u. tiu c ai
salvat oamenii de pe Alcatraz. A fost uimitor. Serios. Ai fost fantastici.
Dar trebuie s m ocup de sora mea acum.
Obi aprob din cap.
Bine. Vin cu voi. Putem discuta n timp ce Doc o consult pe sora
ta.
M strduiesc din rsputeri s nu fac vreun schimb de priviri cu Raffe.
Dac nu reuim s l lum doar pe Doc cu noi, nu avem nicio ans s-l
convingem s-i coas la loc aripile de nger.
i accept eu oferta de a face un tur al locului, spune Raffe. Ar fi
interesant s vd ce ai pregtit pe aici.
Chipul mi nghea, ncerc s nu trdez niciun fel de gnd. Devine
din ce n ce mai ru.
Obi schieaz un zmbet.
Excelent. i voi face cunotin cu civa oameni. Cred c vei fi
mndru s i numeti frai de arme dac accepi s ni te alturi.
n regul, spune Raffe.
Excelent, rspunde Obi. Cred c i va plcea ce vezi. Acesta e
consiliul. Ei sunt responsabili de strategiile de aprare.
i privesc pe Obi i Raffe cum i fac loc n jurul mesei. Oare Raffe
crede c e amuzant? Obi are de gnd s fac turul taberei de Rezisten
unui nger?
18.

Doc m ia de bra i m ghideaz afar din ncpere.


E rnit? Ce a mncat pn acum?
Privesc la ua care se nchide n urma lui Obi i Raffe n timp ce o
lum pe hol.
, sora mea nu prea a mncat
Gemenii ne urmeaz pe hol. Privesc afar pe geam i vegheaz asupra
celor din jurul nostru, mereu aleri.
Hei, biei.
Ieim pe ua cldirii i pim n noapte.
Ce-i arat Obi lui Raffe?
Chestiile obinuite, spune Dum.
Refugiaii notri, acumulatoarele de ultimul rcnet, mainile
noastre electrice uluitoare, poate chiar i stocul de sup la plic, continu
Dee, ridicnd din umeri.
Pesc amorit n frig, cu mintea ocupat s decid care dintre
aspectele menionate ar putea fi duntoare. Nimic esenial, nu?
Nu?
Probabil c m mic prea lent n timp ce vorbim, cci Doc se ntoarce
la mine i m ntreab:
ncotro o lum?
Dumbrava de peste drum, i rspund.
Doc o ia la pas i dispare n strad. Vreau s pornesc dup el, cnd
Dee mi pune o mn pe umr.
Las-l s mearg. O s atepte oricum dup noi n dumbrav. Nu
tie ncotro s-o ia.
Are dreptate, i e bine s-i vd din nou pe gemeni. Las deoparte grija
pentru Raffe. Oricum nu pot face nimic n privina lui.
M ntorc la ngeri.
Suntei nite tipi grozavi. Nimeni n-ar fi mers pe Alcatraz ca s-i
salveze pe oamenii ia.
Nu e mare lucru, spune Dum, mergnd la pas cu mine.
Da, chiar aa, noi salvm sute de oameni tot timpul, spune Dee.
Tot timpul, spune Dum.
Ne-am nscut pentru asta.
i de cteva ori chiar am refuzat oferte de la femei care voiau s ne
arate ct de recunosctoare erau, continu Dum, mergnd ano pe
lng mine.
O dat, spune Dee, prnd umil.
Da, bine, dar dac s-a ntmplat o dat, nseamn c s-a ntmplat
de cteva ori, spune Dum.
Nu conteaz c era vorba de o btrn de optzeci de ani care arta
ca bunica noastr, spune Dee.
O tip e o tip, frate, indiferent de vrst. i o ofert e o ofert,
aprob Dum.
Dee se apleac i-mi optete:
S-a oferit s ne gteasc varz de Bruxelles, iar noi am refuzat-o.
I-am frnt inima. Probabil a avut nevoie s gseasc un tip norocos
pe care s-i verse afeciunea, o relaie tampon.
Tamponul e napa, i scutur Dee capul.
Nu c vom ti noi vreodat cum e.
Gemenii bat Cuba ca nite campioni adevrai.
i Obi a fost de acord cu operaiunea de la Alcatraz? i ntreb.
Da, pi se prea poate ca Obi s fi avut ceva de-a face cu asta,
ridic Dee din umeri.
Nu c n-am fi fost n stare s mergem s-i salvm chiar noi cu
minile goale, dar, tii tu, a fost puintel mai uor cu Obi la crm.
E bine de tiut c nu e nesuferit cu toat lumea.
De fapt, ai fi surprins s vezi ce biat cumsecade e, spune Dee.
Gndete-te c nu te-a aruncat n pucrie i nici n-a abuzat-o pe
sora ta ca pe monstrul lui Frankenstein.
Ia decizii grele pentru ca noi ceilali s nu fim nevoii s le lum,
spune Dum.
Asta m amuete. Nu-mi doream i eu ca altcineva s ia deciziile
grele pentru mine?
E doar om, spune Dee. Are defecte.
De-asta suntem noi aici, spune Dum. Noi compensm pentru toate
imperfeciunile lui.
N-o lua personal, spune Dee. i-ar vinde primul nscut, prinii,
bunica fctoare de fursecuri, iubirea lui adevrat, ambele mini,
picioarele i testiculul drept pentru o ans ca s reabiliteze rasa uman.
E cel mai dedicat tip pe care l tim.
i nu e niciun sacrificiu pe care ne-ar pune s-l facem pe care nu l-
ar face chiar el.
n cine s mai ai ncredere cnd eti nlnuit pe o insul malefic
precum Alcatraz?
Au dreptate. Rezistena a fost singurul grup care mcar s-a gndit s
iniieze o misiune de salvare.
Seamn puin cu tine, de fapt, spune Dee.
Asta mai c m-a oprit din mers.
Cu mine? Obi i cu mine nu avem nimic n comun.
Ai fi surprins, spune Dum.
Cpoas, loial, total axat pe ndeplinirea misiunii.
Practic, amndoi suntei nite eroi nebuni.
i toat lumea crede c amndoi artai bine, spune Dee.
Pufnesc n rs.
Acum tiu c mnnci bor.
O s-mi spui acum c nu ai observat cum se uit bieii la tine?
Care biei? Despre ce vorbii?
Fac schimb de priviri.
Fat, spune Dee, chiar i dinainte de ultima ta isprav, ncepeai s
devii cea mai solicitat lupttoare a tuturor evenimentelor noastre.
Fetele care tiu s se bat au fost ntotdeauna foarte atrgtoare, dar n
lumea postapocaliptic n care trim, nu e nimic mai sexy dect o tip
care mnuiete sbii, omoar ngeri, are gura spurcat
Nu am gura spurcat.
Da, pi, nimeni nu e perfect, spune Dum.
De unde ai auzit despre tnra aceasta care omoar ngeri? Nu c
a crede ntr-o poveste att de nebuneasc sau ceva.
ngerii au pus o recompens pe capul ipotetic al acestei fete.
Oricine o pred pe aceast uciga de ngeri primete cale liber de la
ngeri. Nici mcar Obi n-a obinut asta. Recompensa pe capul lui e
infim pe lng cea a fetei.
i zvonurile circul rapid, spune Dum. Sunt tot felul de poveti
nebuneti despre cum e ea n stare s controleze sbii de nger i chiar s
controleze demoni. Toat lumea e entuziasmat. Jumtate dintre oameni
te caut adic pe ea ca s te predea n schimbul cii libere, cealalt
jumtate i nchin ultima lor bere. Muli le fac pe amndou.
Aa c pzete-i spatele, spune Dee. Fie c ai fost tu sau nu,
oamenii cred c tu ai fost, iar asta ar putea fi destul pentru a ajunge
omort.
Cum tu ai sabia ta ursule de plu i toate povetile cu demoni i
aa mai departe, ridic Dum din sprncene.
Tu ai fost, nu-i aa? ntreab Dee, mijind ochii.
Doar aa, ntre noi fie vorba, desigur, spune Dum.
N-am spune nimnui.
Sunt ciudat de identici cnd spun acelai lucru n acelai timp.
O parte din mine ar vrea cu tot dinadinsul s vorbeasc despre asta.
Dar partea mea mai deteapt spune Da, sigur. Nu v spuneam c pot
omor ngeri i pot controla demoni? Pot s i zbor, dar nu spunei
nimnui asta.
h.
Cei doi m privesc, cutnd indicii n expresia feei. mi caut prin
minte idei pentru a schimba subiectul.
Pare c facei o treab bun pe aici.
Continu s m fixeze, de parc nu sunt siguri dac s lase balt
subiectul sau nu.
Adic, trebuie s fie foarte greu s construieti o tabr de refugiai
i s conduci o armat de rezisten n acelai timp.
Obi a ncercat s le fac pe toate, dar n final am reuit s
organizm un consiliu pentru a-l ajuta n treburile logistice. Doamne,
atta logistic!
i toate astea pentru c ai vrut tu o escapad, iar apoi i-ai dat lui
Obi ocazia s fac pe eroul. Apropo de asta, cum a fost plimbarea cu
autobuzul?
Da, ultima dat cnd te-am vzut, ne trimiteai scrisorele de
dragoste din mica ta nchisoare din autobuz.
Ne gndeam s te scpm de acolo, dar Obi credea c e mult mai
important s i lum pe oamenii ia de pe Alcatraz.
Nu am fi fost de acord dac am fi tiut c mama ta era acolo.
O btaie de cap, s-i spun sincer.
Nu trebuie s-mi spui mie, i rspund. tiu totul despre ct de
pacoste poate fi.
Dee rde.
E o pacoste de clas mondial. Ne-am dat seama cum s o asmuim
contra celor ri, i apoi a devenit un bun de pre.
i cam speria pe gardienii de acolo pn s venim noi.
tiai c poate fi cu adevrat nfricotoare?
Aprob.
O, da. tiu asta.
Cei mai muli dintre noi n-aveam nicio idee. Ne-a luat prin
surprindere pe toi.
E unul dintre cpitani acum.
Ce?
Mi-e greu s mi-o imaginez pe mama n poziie de putere.
Da, pe bune. i dai seama ce lume de groaz e asta?
Clipesc de cteva ori, ncercnd s sedimentez informaia. Recunosc
c, dac e s m atept la ceva de la ea, acel lucru e neprevzutul.
Mama ta e foarte tare.
Gemenii dau din cap ca ppuile cu cap mictor.
tii pe unde e? i ntreb.
Mda, spune Dee. Cred c o putem gsi pentru tine.
Mersi, ar fi grozav.
O lum pe El Camino Real, pregtindu-ne s srim dintr-o main n
alta, cnd se aude un strigt n noapte. Sun de parc ar fi o lupt
venind dinspre dumbrava de la cellalt capt al drumului.
Paige e n acea dumbrav.
O iau imediat la goan, fugind ct pot de tare n pdure.
19.

Intrm n fug n dumbrav, urmnd zgomotul. Nu suntem singurii


care alearg printre copaci. ns nu pot vedea detalii, iar n jur totul
arat a umbre ce se mic n noaptea care se adncete.
Se aud voci furioase. Sunt destul de sigur c dracii nu vorbesc sau,
cel puin, nu n grai omenesc. Sper c nu e asta ziua n care voi afla
contrariul.
Sub bolta fcut de copaci, un grup de umbre i ridic i arunc
pumnii, lovesc i url la cineva ghemuit n noroi. Apropiindu-ne, reuesc
s observ pieile uscate ale victimelor de lcuste. Unele dintre ele poart
haine sfiate, acoperite de noroi, ca i cum s-ar fi trt de curnd din
morminte.
Pumnii zboar i lovesc puternic victima, care pur i simplu i
ncaseaz i grohie la fiecare impact.
Ce se petrece? ntreb n timp ce alerg. Nimeni nu pare s m aud.
Hei! strig Dee.
Ce se petrece? ntreab Dum cu o voce optit, dar poruncitoare.
Civa dintre cei strpuni de lcuste ne fixeaz din priviri. Nu se
opresc din lovit, dar unul dintre ei spune:
E nenorocitul acela de la Alcatraz. El ne-a fcut asta. El a creat
montrii i i-a hrnit cu trupurile noastre.
Lovete cu sete n omul aflat la pmnt. Nu pot vedea niciun detaliu,
dar e evident c se refer la Doc.
Gemenii trebuie s fi ajuns la o concluzie. Dau buzna n mulime cu
braele ridicate.
E destul!
Consiliul a spus deja s l lsai n pace, spune Dee, trgndu-l pe
unul de pe Doc.
Consiliul Rezistenei nu are nicio putere asupra noastr. Nu facem
parte din tabra voastr, i aduci aminte?
Mda, spune altul, a crui fa e uscat ca o coaj de salam. Cu toii
ne-ai respins. i e din vina lui.
nc o lovitur de picior nsetat.
Urmtoarea persoan care d cu piciorul n el sau l pocnete e
exclus de la orice pariu. Vei primi o bulin neagr pentru tot restul
vieilor voastre stafidite. Acum dai-v napoi!
n mod surprinztor, ei se retrag.
Oricine altcineva ar respinge victimele lcustelor, dar presupun c
gemenii nu discrimineaz la pariurile pe care le organizeaz.
Dee arat exact la fel de surprins ca i mine. Se uit fugitiv la fratele
lui.
Frate, suntem noul HBO, rnjete el scurt.
Dum se apleac i ridic un om pe care abia l pot recunoate ca fiind
Doc. i ine braul ntr-un mod ciudat. Chipul, care i era deja vnt, e
att de tumefiat nct abia i poate deschide ochii.
Eti n regul? ntreb. Ce ai pit la mn?
Mi-au clcat-o n picioare. Nici nu au idee ce au fcut.
E rupt?
mi pic fisa ce nseamn un chirurg cu o mn rupt.
Nu tiu.
Mintea lui poate c nu percepe, dar corpul lui sigur tie c i e rupt
braul, dup felul n care i-l ine. Oamenii de genul sta m fac s m
ntreb de ce m mai deranjez s i salvez.
Doc pare furios n timp ce se atinge de mine n trecere. Face vreo doi
pai nainte s se reazeme de un copac i s ia o pauz. Dum l ine pe
Doc, asigurndu-se c rmne pe picioare.
Avem un alt doctor, mi spune Dee. Vom vedea ce putem face
pentru el.
Vin cu tine.
i vd cu ali ochi pe cei mpuni de lcuste. Piepturile lor stafidite i
umerii nc se umfl de mnie i frustrare. Civa dintre ei plng reinut,
din sentimente care sunt mult mai adnci dect cele strnite de aceast
lupt.
i urmez pe gemeni, care l ajut pe Doc s traverseze strada.
20.

M reazem de peretele unei sli pline de pacieni n ateptarea


doctorului din tabr. Doc are prioritate de prim rang pentru c e
singurul medic din tabr. l las pe unul dintre gemeni s stea cu el n
spate, pe cnd cellalt trage o fug s rezolve o sarcin.
E o singur lumnare n toat camera, dei ferestrele sunt acoperite cu
pturi. E ceva deosebit de deranjant n a te afla ntr-o ncpere n care
sunt mai mult umbre dect lumin i n care i auzi pe oamenii din jur
tuind i uotind.
Ua se deschide i nuntru apare capul blond-decolorat al lui Dee.
Care e verdictul? ntreb. E rupt?
Ru de tot, spune Dee, intrnd. Probabil va dura ase sptmni
pn s i poat folosi braul din nou.
ase sptmni. mi simt stomacul ca i cum a fi nghiit greuti din
plumb.
Ar putea s l dirijeze pe cellalt medic n timpul operaiilor? tii,
adic s fie mna lui.
Ea nu e chirurg. i, n plus, nimeni nu vrea s fie cunoscut ca sluga
lui Doc. tii tu, nu-i face bine la sntate.
Mda, am observat. mi muc buza n timp ce cuget. Nu mi vine
nimic n minte de fcut, n afar de a m ntoarce cu vetile proaste. Ce
vom face acum? Doc era singura noastr raz de speran, att pentru
Paige, ct i pentru Raffe.
Ua de la intrare se deschide i intr Dum.
Hei, am vzut-o pe mama ta. I-am spus c sora ta e n dumbrav i
c mergi i tu acolo ntr-un minut.
Mersi. Prea n regul?
Era destul de entuziasmat. M-a srutat i m-a mbriat, spune
Dum.
Serios? ntreb. Ai idee ct timp a trecut de cnd nu m-a mai srutat
i mbriat pe mine?
Ei, mda, o groaz de femei gsesc armul meu irezistibil. Toate sar
pe mine cu orice scuz gsesc.
D pe gt o nghiitur de Gatorade de culoarea verde-piat, ca i cum
ar crede c asta e ceva sexy.
Merg spre u, ncercnd s mi dau seama dac pot face i altceva n
afar de a m ntoarce n dumbrav cu veti proaste. Cnd pun mna pe
mnerul uii, se ntmpl ceva ciudat ce m face s m opresc.
M furnica pielea de pe spate nainte ca mintea mea lucid s tie c
ceva nu e bine.
Pai de alergare se aud duduind de cealalt parte a uii.
Apoi, oamenii din sala de ateptare se ngrmdesc unii n alii ca
nite oi ngrozite, privind speriai.
Cineva de afar ip.
i acum? ntreab Dee.
Vocea i este dominat de groaz, ca i cum ceva i-ar spune s se
ngrmdeasc i el s se ascund.
O parte din mine nu vrea s deschid ua, ns gemenii trag de ea s
vad ce se ntmpl.
Afar, totul pare linitit i nemicat. Sunt gunoaie peste tot mese
rsturnate, scaune n toate direciile, haine, pturi.
Pe msur ce ochii mi se obinuiesc cu ntunericul, mi dau seama c
mormanele de haine mprtiate pe gazon sunt, de fapt, oameni. E greu
s i dai seama, avnd n vedere bucile care lipsesc.
Nu buci ca de la mucturi, buci mari membre. Unora le lipsete
chiar i capul.
O femeie fuge dintr-o main. O siluet neclar de mrimea unui lup
o urmrete.
Un cuplu care st n umbr pe o alee sare i url de spaim cnd
altceva sau, mai bine spus, mai muli ceva se furieaz din ntuneric
de pe acoperiul de deasupra lor i i prind de pr.
Apoi, ca i cum s-ar fi dat un semnal, umbrele nesc din noapte prin
toat tabra.
Reuesc s vd n fug una cnd cineva o lumineaz cu o lantern. E
un drac.
Sunt mai mici dect cei din Gheen, dar tot ngrozitori. Cu fee de
lilieci, aripi de lilieci, montri mici i nspimnttori cu buci lips din
schelet i corpuri atrofiate.
Urletele mpnzesc coala n timp ce dracii incendiaz noaptea din
toate direciile.
Doi dintre ei sunt din cale-afar de mari cu corpuri ptate,
musculoase i cu ochi roii. Tendoanele li se flexeaz de-a lungul oaselor
lungi, fcndu-i pe ceilali draci s par nite sfrijii. Sunt cei doi care m-
au urmrit n amintirea lui Beliel din iad.
tiu c sunt aici. i au adus prieteni cu ei.
Unul dintre acetia ridic gura n aer i scoate acelai strigt de
chemare de hien pe care l-am auzit pe insula Angel. Dac o s semene
ct de puin cu ultima dat, ne putem atepta la foarte mult companie.
Un tip sare din umbr, zvrcolindu-se cu doi draci pe spatele su. n
spaima sa, fuge ntr-o cldire aglomerat, ducnd cei doi draci cu el.
Se aude o mpuctur din cldire. Sper c i-au mpucat pe draci, nu
pe tip.
Dracii au venit dup mine, nu dup ei. Eu i-am adus aici.
Aa c e treaba mea s i ademenesc n alt parte.
Fr s m mai gndesc, o zbughesc n noapte.
21.

Dau din picioare ct pot de repede. Urlete se sparg n aer, ntrerupte


de lungi pauze de tcere. mi imaginez oamenii inndu-i respiraia ca
s nu fie auzii de montri. Mi se face pielea de gin cnd m gndesc
la ce s-ar putea ntmpla.
Planul meu, dac poate fi numit aa, e s fug naibii din coal i s
gsesc un vehicul cu cheile n contact.
Ar trebui s fie o grmad n parcare. Obi i oamenii lui s-au spetit s
se asigure c toate mainile au cheile n contact i c au plinul fcut, n
caz de urgene cum e aceasta. Ei bine, poate c nu au prezis chiar o
situaie ca asta, dar pe aproape.
Odat ajuns ntr-o main, plnuiesc s claxonez al naibii de tare, ca
i cum nu m-ar auzi nimeni, i s conduc ct de departe pot de aici, n
sperana c dracii m vor urma.
Nu am nici cea mai vag idee ce voi face dac nu m urmeaz. Sau
dac voi fi prins n drum spre main. Sau cum s evadez odat ce vor
roi n jurul meu. Dar astea-s prea multe lucruri la care s m gndesc n
starea asta de panic.
i cum rmne cu Paige i cu mama i cu Raffe?
Scutur din cap. Concentreaz-te.
n stnga mea, un om ncepe s urle.
Dac continui s fug, probabil c omul va muri. Dac m opresc s l
ajut, mi voi rata ansa de a i atrage pe draci de la toi ceilali. Nu exist
alegeri bune n Lumea de Apoi.
Ezit, dar continui s alerg spre parcare. Ursul Pooky mi se lovete de
picioare, ca i cum ar porunci s ia parte la aciune. Dar trebuie s ajung
la main ct mai curnd i s ncep s-i ademenesc pe draci n direcia
mea.
Deschid cu putere portiera celei mai apropiate maini. Nu m pot
abine de la a m uita n spate.
Deja sunt umbre ce zboar dup mine, apropiindu-se cu fiecare
secund. n spatele lor, oamenii fug din cldire n toate direciile.
Sar n main i trntesc ua, spernd c exist i o cheie. Dracii se
trntesc de portiera mea i de parbriz.
Slav tuturor lucrurilor bune care au mai rmas pe acest pmnt c
paranoia i obsesia lui Obi de a fi mereu pregtit pentru orice au dat
roade. Cheile sunt aici.
Micul Hyundai rou pornete imediat. Motorul freamt a via.
O calc de pe locul de parcare, dnd jos creaturile de pe maina mea.
Oricum, se adun i mai multe odat ce opresc.
Aps tare pe claxon.
Dracii care nu m observaser nainte se opresc din a urmri ali
oameni pentru a o lua pe urmele mele. M tenteaz s i calc cu maina
i s le zdrobesc feele nspimnttoare de lilieci sub cauciucuri.
ns treaba mea e s i ademenesc n alt parte, nu s-mi pierd vremea
jucndu-m cu ei. Deschid puin geamul i strig:
Hei, voi! E ora cinei! Sunt aici, obolani rioi ce suntei! Prindei-
m!
Hyundai-ul se leagn de ct e de ncrcat de draci, care se
ngrmdesc pe el. Sunt pe punctul de a iei din parcare sau cel puin
de a m pune pe treab pn cnd toi dracii o iau n direcia mea i i
las n pace pe ceilali oameni cnd simt o bufnitur. Maina cade ntr-
o parte. Apoi vd cauciucul sfiat al unei roi aruncat peste capot.
Era roata din fa.
Privesc prostit la roata fcut buci, cum sare i se duce n zigzag
pn ajunge ntr-un punct mort din parcare.
Apoi, att de muli draci se adun pe main nct nici nu mai pot
vedea cauciucul.
Netezesc blnia ursuleului meu de plu. E singurul lucru la care m
pot gndi.
Ursul Pooky nu m poate ajuta cnd sunt ntr-o main. Nu e destul
loc aici s tai i s spintec.
Asta nseamn c trebuie s ies din main dac vreau s am o ans
s scap din chestia asta.
Rmn aezat nuntru.
M ntreb ct de mult poate o persoan s stea ntr-un vehicul.
Dar apoi, desigur, dracii ncep s loveasc tare n parbriz.
Feele lor de lilieci i dinii ascuii zgrie geamurile. Ct rezisten
poate opune un parbriz?
Dac reuesc s sparg geamurile, voi fi prea nghesuit ca s mi pot
folosi sabia sau s fug. Dac deschid portiera, se vor npusti asupra mea
nainte s pot pune mcar piciorul jos.
Unul dintre draci sare pe capot, dndu-i pe ceilali la o parte. E unul
dintre cei crnoi, care m-au urmrit din Gheen.
Are la el o piatr.
O ridic deasupra capului su urt i o izbete de parbriz. Sticla se
crap ntr-un milion de dungi care mi stric vizibilitatea. Inspir adnc
atunci cnd ridic piatra din nou. Cuprind mnerul portierei, pregtindu-
m s o iau la fug de aici.
Atunci cnd piatra se izbete din nou de parbriz, deschid larg portiera.
Atenia tuturor dracilor era captat de piatr, aa c i iau prin
surprindere. Reuesc s lovesc cu portiera cteva dintre micile creaturi.
Asta mi ofer un spaiu minuscul s pot fugi.
De ndat ce reuesc s pun piciorul pe asfalt, sunt apucat de nite
gheare. Totul e numai dini i saliv, acea latur a dracilor pe care nu
am vzut-o n visele sabiei. Ei fug de Raffe. n preajma lui, ei sunt
victimele. n a mea, ei sunt ucigaii.
Dinii unui drac mi zgrie obrazul. mi prinde braul, apoi mi zgrie
pieptul cu ghearele. M aud pe mine nsmi ipnd.
l apuc de brbie, mpingndu-i capul i gura cu toat fora mea.
Pentru o chestiu att de mic, e extrem de puternic. M in ct de tare
pot la distan de el, n timp ce ncerc s i sucesc gtul.
Capul i se mic violent nainte i napoi, scrnind din dini ctre
mine. Se apropie de faa mea att de tare nct i pot simi respiraia de
pete putrezit.
M cresteaz cu ghearele fr s ncerce mcar s i salveze gtul.
Trebuie s fie nebun. Nu voi ctiga aceast lupt.
Sunt cu spatele la main. Cu coada ochiului, zresc ali doi draci
urcnd peste portier ca s ajung la mine. Privesc panicat cnd spre
unul, cnd spre cellalt. N-am pistol, nu mi pot scoate sabia i sunt
prins n portiera mainii.
Cel mai bun lucru la care pot spera e ca oamenii s aib la dispoziie
cteva minute n care s fug, n timp ce dracii sunt ocupai fcndu-m
pe mine buci. E o petrecere cu Penryn.
Brusc, toi se opresc.
i ridic n aer capetele ca de lilieci, nrile lor urte adulmecnd
nebunete. Unul dintre ei scutur din cap precum un cine care se
scutur de ap.
Cel care aproape ajunsese cu ghearele la gtul meu se retrage, dndu-
mi drumul. Cei care se urcau pe portier nu tiu cum s fug mai repede
napoi. De jur-mprejur, simt teroare.
Toi i iau tlpia.
mi ia o secund s realizez c sunt liber i nc n via.
n lumina farurilor din fa se arat o pereche de picioare naintnd
prin nvala dracilor ce fug de la main. Lumina farurilor urc uor pe
trupul persoanei, n timp ce picioarele acesteia se ndreapt spre mine,
pn cnd pot vedea cine este.
E mama.
Dracii fug. Departe de coal, departe de oameni i, n special, departe
de mama.
Ce dracu? m holbez eu stupefiat.
Apoi, mirosul mi lovete n cele din urm simurile. Duhnete aici.
Parbrizul e mprocat cu oule putrezite ale mamei. Mzga nvechit de
culoare galben i neagr se prelinge pe parbriz ca ginaul unei psri
uriae.
Mirosul.
Ei fug de miros. Fug cu aceeai teroare cu care au fugit de demonul
din iad, cnd acesta a uierat ctre ei. Oare mirosul le amintete de
conductorii lor diabolici? Oare presupun c vine un lord demon atunci
cnd simt miros de ou stricate?
M holbez la mama, care se apropie de mine innd ou n ambele
mini.
O fi ea nebun, dar a vzut multe i a experimentat multe lucruri.
Lucruri pe care alii nu le-au neles.
Pn ajunge ea la mine, toi dracii sunt deja plecai.
Eti n regul? ntreab.
Dau afirmativ din cap.
Cum ai fcut asta?
Chiar pute ngrozitor, nu-i aa? strmb mama din nas ctre mine.
M holbez la ea amuit, apoi scot un rset vlguit.
22.

Intru n dumbrav cu mama. Ne urmeaz i o alt femeie, care e la


civa pai n spate.
M ntorc spre ea i i spun:
Salut.
Ea d uor din cap. Pare aproximativ de o vrst cu mama i poart o
hain pn la genunchi cu glug care i acoper capul. Sub hain are o
rochie pn la glezne care i atrn peste papuci. E ceva familiar la
rochia ei, dar mie mi zboar gndul de colo-colo i se oprete asupra
unor lucruri mai importante dect asta.
E cu mine, spune mama.
Nu sunt sigur ce s cred despre ea. n mod obinuit, mama nu are
prieteni, dar trim ntr-o lume complet nou, i poate c nu tiu despre
mama pe ct de multe am crezut.
Dumbrava e cufundat n linite, cu excepia scrnetului fcut de
paii notri i a zgomotului fcut de cineva care alearg spre noi. Privesc
napoi i l vd pe Raffe apropiindu-se de noi pe jos. E aproape invizibil
cu trenciul lui negru i cu apca. Probabil a venit alergnd cnd m-a
auzit ipnd n timpul atacului dracilor.
Att mama, ct i prietena ei nmrmuresc cnd i vd chipul, dar eu
ntind o mn i dau din cap, n semn c el e cu mine.
Mama se uit n spate, rmnnd cu ochii pe noi i nu se strduiete
s fie amabil n sensul sta. E complet vigilent, cercetnd ntunericul.
Foarte bine pentru ea.
Eti n regul?
Vocea lui e blnd, aproape spit. M ntreb dac el crede c ar fi
mai bine pentru mine ca dracii s nu l vad luptnd de partea mea. Erau
prea muli s i poat ucide pe toi, aa c muli ar fi scpat i i-ar fi
ntiinat pe ali draci. Sau e posibil s nu poat risca s fie vzut de Obi
i de ceilali luptnd la capacitate maxim.
Mda, sunt bine. Hruitorii ia hidoi oricum s-au temut mai tare
de mama dect de orice nger rzboinic. E mult mai nspimnttoare.
El d din cap, prnd ngrijorat i nelinitit.
Ce i-a artat Obi?
Mi-a fcut un tur al taberei.
i-a artat proviziile de tieei?
Mi-a artat rezervele lor de arme. Planul lor de evacuare. Sistemul
lor de supraveghere.
Aproape m mpiedic de o creang.
De ce ar face asta? Rostesc ntrebarea mai apsat dect a fi vrut.
Mi se declaneaz toate alarmele n cap. Era domnul Paranoic data
trecut cnd te-a vzut.
Vrea s m recruteze impresionndu-m. i de data asta e mai
disperat dup lupttori. Intuiete c am experien militar.
Deci te alturi Rezistenei?
Nu tocmai. Le-am vzut mesele pentru disecie.
Ce mese pentru disecie?
Cele pe care disec orice chestie care nu e strict uman. Au o mas
principal rezervat n caz c prind vreodat un nger.
Oh.
mi vine s i reamintesc c suntem n rzboi cu un duman pe care nu
l nelegem. Dar nu are sens s m contrazic cu el. Nu voi fi niciodat de
acord cu experimentele lui Uriel pe oameni, indiferent de motivele pe
care consider el c le are, aa c de ce ar nelege Raffe oricare dintre
motivele pentru care i despicm noi pe cei din specia lui?
i mai lucreaz i la o plag pentru ngeri cu care sper s elimine
ntreaga mea specie.
Serios?
Au atacat laboratorul de pe insula Angel cnd i-au salvat oamenii,
i au furat ceva cu care s poat meteri molima. Aparent, Laylah
lucreaz la o plag uman i produce varii deformri care favorizeaz
daunele. Pe una dintre ele sper s o poat folosi mpotriva ngerilor.
Ct de aproape sunt de a crea aceast plag pentru ngeri?
Nu foarte aproape. n caz contrar, ar fi trebuit s i ucid.
Mergem n tcere, cu ideea de a omor sau de a fi omori atrnnd
greu ntre noi.
Sunt uurat cnd ajungem la Paige, chiar i numai pentru motivul c
se ntrerupe tcerea dintre noi.
Sora mea st lng lcusta ei. Mama i prietena ei se opresc la o
distan adecvat i le fixeaz pe bestii cu privirea.
Paige se ridic, trimindu-le pe lcuste s zboare pe ramurile de
deasupra. Paige e copilaul familiei i are o relaie diferit de a mea cu
mama. Mama i mngie prul, iar Paige se ghemuiete n braele ei.
Cum a mers cu Doc? optete Raffe.
Inspir adnc i i dau vetile proaste cu privire la braul rupt al lui
Doc. El nu spune nimic, dar tiu c noutile astea l zdruncin puternic.
Aripile sale amputate se usuc cu fiecare secund ce trece n care nu
sunt prinse de el i sunt destul de sigur c nu vor rezista la fel de mult
ca data trecut. Iar acum, singurul doctor care i le-ar putea re-ataa i
va relua activitatea abia peste ase sptmni.
i apoi, mai e i sora mea nfometat
M simt epuizat. Trebuie s existe un alt rspuns, dar sunt mult prea
distrus emoional ca s mai pot gndi. Nu vreau dect s m trsc n
cripta din capul meu i s nchid ua pentru tot restul lumii.
M reazem de Raffe i i simt muchii lng braul meu. nchid ochii
i m relaxez lng el. l simt att de solid. Nu sunt sigur dac eu i ofer
lui confort sau invers.
Cnd deschid ochii, prietena mamei ne privete. M ndeprtez brusc
de Raffe i rmn dreapt, ca pentru inspecie. E ciudat din partea ei s
ne priveasc pe noi n loc s se uite la lcuste ori la fetia cioprit.
Te caut cineva, spune ea.
Oh, desigur.
Mda, am auzit. ngerii, dracii cine nu-i dorete s rup o bucat
din mine n momentul sta?
Face semn ctre Raffe.
Vorbeam cu el.
Au pus o recompens i pe capul lui? Purta o masc roie pe chip
atunci cnd am luptat cu ngerii, deci au crezut c o fi demon, nu?
Am un mesaj pentru tine, i spune femeia lui Raffe. Mesajul este
Libertate i recunotin. ncredere, fratele meu.
Lui Raffe i ia cteva secunde s proceseze asta.
Unde e? ntreab.
Te ateapt n centru, la biserica cu vitralii.
El se afl acolo acum?
Da.
Se ntoarce spre mine.
Tu tii unde e asta?
Oarecum, spun, avnd o amintire vag a ctorva biserici din Palo
Alto. Ce se petrece?
El nu mi rspunde.
M ntreb dac gemenii au neles greit mesajul lor. Poate c ngerii
l caut pe Raffe i nu pe mine.
Mai ai nevoie de ceva din partea mea? ntreab femeia.
M sperie puin cu atitudinea ei calm i cu vocea-i linitit.
Nu, mulumesc.
Gndurile lui Raffe sunt undeva, departe.
Femeia i d jos gluga. Are capul ras, prnd deosebit de palid.
i d jos haina, lsnd-o s cad pe jos. Pe corp are nfurat un
cearaf, legat pe unul dintre umeri. Ochii ntunecai par enormi pe capul
ras i m privesc ndelung, panic i senin. i ine minile mpreunate n
fa. Singurul lucru care i tulbur aspectul inspirat de o lume strveche
e perechea de tenii de sub cearaful ei.
Face uor o plecciune ctre noi nainte s se ntoarc spre sora mea.
Nu face niciuna dintre afirmaiile repetate la care m-a atepta din
partea cuiva care, n mod att de evident, face parte dintr-un cult
apocaliptic. Doar merge spre sora mea, apoi se oprete n faa ei.
Mama se nclin n faa doamnei.
i mulumesc pentru sacrificiul tu. Mulumesc c i-ai oferit
ajutorul.
Ajutorul pentru ce? ntreb, simindu-m inconfortabil.
Nu i face griji cu privire la asta, Penryn, mi face mama semn cu
mna s nu m amestec. Am eu grij de asta.
De ce anume s ai grij?
Nu sunt obinuit s o vd pe mama fcnd nelegeri cu oameni i cu
siguran c nu sunt obinuit s o vd interacionnd cu oamenii n
felul n care interacioneaz cu tipa asta.
De ce anume s ai grij, mam?
Mama se ntoarce spre mine exasperat, ca i cum a face-o de ruine.
Am s i explic cnd ai s mai creti.
Rmn n picioare lng copaci i clipesc de cteva ori spre ea. E
singurul lucru pe care m pot gndi s-l fac.
Cnd am s mai cresc? Serios?
Treaba asta nu-i de tine. Te cunosc, Penryn. Nu vrei s vezi asta.
mi face semn s m ndeprtez.
Fac civa pai n spate i m altur lui Raffe, s privesc din umbr.
Mama ne face semn s ne ndeprtm i mai mult, aa c ne ntoarcem i
plecm. Cnd mama nu se mai uit la noi, m furiez dup un copac s
privesc. Raffe st lng mine, dar nu se deranjeaz s se ascund.
Femeia din cult i pleac capul i ngenuncheaz umil n faa lui
Paige. O parte din mine vrea s plece, fr s tiu vreodat ce urmeaz
s se ntmple. ns cealalt parte vrea s dea buzna ntre ele i s le
despart.
Ceva are loc cu consimmntul total al mamei, ceva ce n mod cert
trebuie supravegheat. ncearc s o recruteze pe Paige ntr-un cult?
Acum nu m mai simt deloc vinovat c le spionez. n mod normal, sunt
o mare fan a intimitii, dar trebuie s m asigur c nu se ntmpl
nimic ei bine, nimic nebunesc.
M aflu aici spre a-i servi, Mria Ta, spune femeia.
E n regul, i spune mama lui Paige. S-a oferit. Exist un ntreg ir
de membri de cult care s-au oferit. Ei tiu ct eti de important. Sunt
dispui s fac sacrificii.
Nu mi place cuvntul sacrificii. M ndrept grbit spre ele.
Paige st pe un copac czut, privind n jos spre femeia care acum e
ngenunchiat n faa ei. Femeia se leapd de cearaf i nclin capul
ntr-o parte s i expun gtul vulnerabil.
Rmn stan de piatr, procesnd scena.
Ce facei?
Nu te amesteca, Penryn, spune mama. Asta e o chestiune privat.
O oferi drept hran?
Asta nu e ca dile trecute, spune mama. S-a oferit. Pentru ea e o
onoare.
Membra cultului m privete ciudat, inndu-i capul nemicat ntr-o
parte.
E adevrat. Am fost aleas. Sunt onorat s o hrnesc pe Maria Sa,
care i-a nviat pe cei mori i ne va conduce spre rai.
Cine mai vrea s ajung n rai? Nu e nimic acolo, n afar de
ngeri.
M uit la ea, s vd dac glumete.
Tu chiar te-ai oferit s fii mncat de vie?
Spiritul meu va renate odat ce carnea mea o va hrni pe Maria
Sa.
Privesc nainte i napoi, nti spre mama mea, care d afirmativ din
cap, apoi la aceast femeie, care trebuie s fie drogat sau ceva de genul.
Glumeti? n orice caz, ce te face s crezi c e Maria Sa? Ultima
dat cnd am fost aici, tabra asta a ncercat s o rup n buci.
Medicul de la Alcatraz i-a spus lui Obadiah i consiliului c ea este
Maria Sa, aleasa care ne va salva. Restul taberei nu crede, ns noi, cei
care facem parte din Zorii Noi, tim c ea trebuie s fie Maria Sa, cea
care e menit s ne salveze de la aceast sacr tragedie.
E doar o feti.
mi vine s spun cuvntul obinuit, dar nu pot.
Te rog nu opri asta, spune femeia, implornd din priviri. Te rog nu
te amesteca. Dac m respingi, altcuiva i va reveni acest privilegiu, iar
eu voi fi dezonorat, adaug ea cu ochii plini de lacrimi. Te rog las-m
s ofer vieii mele un sens n lumea asta. Asta e cea mai mare contribuie
i cea mai mare onoare pe care a putea-o avea n via.
Stau acolo cu gura cscat de uimire, ncercnd s m gndesc ce a
putea spune.
Surioara mea, totui, nu are nicio problem n a o refuza. D timid din
cap n semn c nu i se aaz turcete, precum un clugr. Mereu am
numit-o mica noastr Buddha, de cnd a hotrt s fie vegetarian, la
doar trei ani.
Femeii i iroiesc lacrimi pe obraji.
neleg. Ai alt plan pentru mine.
Arat ca i cum ar fi fost respins din motive personale. Se ridic ncet
i i leag ferm cearaful la loc, arzndu-m pe mine din priviri. Apoi
face o plecciune i se retrage, refuznd s i ntoarc spatele lui Paige.
Lng mine, mama ofteaz exasperat.
S tii c asta nu schimb nimic, mi spune. Doar c va trebui s
m ntorc i s-l gsesc pe urmtorul care i ateapt rndul.
Mam, nu.
Ei i doresc s fac asta. E o onoare pentru ei. n plus se ntoarce
pentru a o urma pe femeie vin cu propriile lor cearafuri, s fie mai
uor de curat.
23.

tii unde e biserica cu vitralii? ntreab Raffe.


Ce?
nc m gndesc la cult i la credina mesianic ce s-a nscut n jurul
lui Paige.
Biserica? Raffe arat ca i cum i-ar veni s mi fac din mn prin
faa ochilor. Cea cu vitraliile?
Sunt vreo dou biserici n centru. Putem merge pe jos de aici. Dar
ce e cu chestia asta?
Aparent, cineva ncearc s se ntlneasc cu mine.
Da, am neles asta. Cine i de ce?
Mi-ar plcea s aflu asta.
mi dau seama dup expresia lui imobil i dup tonul vocii c
probabil are deja idee cine ar putea fi.
E cumva vreun nger care tie unde e tabra Rezistenei?
Probabil c nu. Cineva care poate rspndi vorba printre oameni,
dar nu prea are cum s tie de tabr. Probabil a fost trimis la biseric de
cineva ca ea, face el semn spre direcia n care a plecat femeia din cult.
Probabil e mai bine s l conduc pe Raffe la persoana asta misterioas
dect s risc s gseasc ea tabra, cutndu-l pe Raffe.
i arunc o privire lui Paige, care ngn cntecul de iertciune al
mamei lcustelor ei cocoate pe ramurile de deasupra-i. Merg spre ea.
Dac plec puin, ai s te descurci singur?
D din cap c da. Din marginea umbrelor, o vedem pe mama venind
napoi ctre noi. Nu sunt complet sigur dac lui Paige i e mai bine cu
sau fr ea, ns, din moment ce mama se ntoarce singur, probabil mai
avem mcar puin pn la urmtoarea ei micare.
M ntorc la Raffe.
Sunt numai a ta. Haide s gsim biserica aia.
Nu sunt att de familiarizat cu centrul din Palo Alto precum sunt cu
cel din Mountain View, aa c ne ia mai mult dect am crezut s gsim
bisericile. Prima are doar o fie mic de vitraliu, deci presupun c nu
despre asta era vorba. Cnd cineva spune biseric cu vitralii, presupun
c implic multe vitralii.
Centrul din Palo Alto obinuia s fie chestia cea mai n vog. Era
cunoscut pentru restaurantele sale cu list de ateptare i companiile
brusc aprute i foarte inovative. Lui tata i plcea la nebunie s vin
aici.
Cine te caut? ntreb.
Nu sunt sigur.
Dar ai o bnuial.
Poate.
Mergem pe o strad pe care e un rnd de case artizanale. Frumosul
cartier suburban pare s fi supravieuit, cu excepia ctorva strzi unde
casele au fost distruse aleatoriu.
Deci e un secret militar? De ce nu mi mprteti bnuielile tale?
Dm colul i iat biserica cu vitralii.
Raphael, spune de sus o voce de brbat.
O siluet fantomatic plutete n jos spre noi, de pe acoperiul
bisericii. Un nger exagerat de alb se arat n faa noastr.
E Josiah albinosul. Pielea lui e la fel de nenatural de alb precum mi-
o amintesc, iar ochii i sunt de un rou-sngeriu ciudat, chiar i n
aceast lumin slab a lunii. Arat ca rul ntruchipat. Dubiosul naibii
de nenorocit trdtor!
Buza mi tremur ntr-un mrit i mi scot ursuleul, apucnd de
mnerul sabiei.
Raffe mi oprete mna.
M bucur s te vd n regul, arhanghelule, spune Josiah. A fost o
scen nemaipomenit aceea de asear.
Raffe ridic arogant din sprncean.
tiu ce crezi, spune Josiah. Dar nu e adevrat. Uite, las-m dou
minute s i explic.
E incredibil cum un tip care l-a trdat ntr-un mod att de strigtor la
cer pe Raffe poate s sune att de sincer i prietenos.
Raffe cerceteaz zona. Vzndu-l c face asta mi amintesc c ar putea
fi o capcan i c nu ar trebui s m las distras de furia mpotriva
lepdturii steia.
Arunc o privire n jur i nu vd nimic n afar de umbra silenioas a
ceea ce a fost odat un micu i drgu cartier.
Te ascult, spune Raffe. Zi repede.
Am vorbit cu Laylah s o conving s ne schimbe napoi aripile,
spune Josiah. De data asta pe bune. Mi-a jurat.
i de ce ar trebui s o cred pe ea?
Sau pe tine, spun eu.
Josiah i Laylah au fost cei care l-au tras pe sfoar pe Raffe s i ia
aripi de demon de la bun nceput. Nu exist niciun motiv s credem c
nu l vor nela din nou.
Josiah i ntoarce ochii roiatici spre mine.
Uriel o nvinuiete pe Laylah pentru faptul c lcustele s-au ntors
mpotriva noastr noaptea trecut. El spune c nimeni altcineva n-ar
putea avea o asemenea putere de control asupra lor n afar de medicul
care le-a creat. Ar fi ucis-o, doar c ea e n proces de creare a unor plgi
pentru el. Asta i faptul c e singura care i poate asigura n continuare
mrirea armatei de montri.
Plag? ntreb. De ce toat lumea ncearc s creeze plgi?
Ce-ar fi o apocalips fr molime? ntreab Josiah.
Minunat, spun. Deci ar trebui s avem ncredere ntr-un
binecunoscut mincinos care pregtete plgi apocaliptice? i atunci de ce
ne-ar mai psa ce pete Laylah? Aa i trebuie dac i-a fcut lui Raffe
transplant cu aripi de demon i s-a jucat de-a doctorul Frankenstein cu
fiine umane. Nu suntem doar biomasa pe care o poate ea modela n
ppuile cu care vrea s se joace.
Josiah se uit la mine, apoi din nou la Raffe.
Trebuie s fie i ea aici?
Aparent, trebuie, spune Raffe. Se pare c e singura n care pot avea
ncredere c mi pzete spatele.
M simt ceva mai mndr de mine, acum c spune asta.
Laylah nu a tiut, i schimb Josiah poziia corpului, ca s fie
evident c discut cu Raffe. Am avertizat-o s nu se implice n asta, dar
tii ct e de ambiioas. Uite, poi avea ncredere n ea de data asta,
pentru c e singura speran pentru a iei din ncurctura asta. Uriel o va
ucide cnd obine de la ea tot ce i trebuie.
O va ucide? Adic o va face ap ispitor?
Nu, adic o va ucide. Era furios pe ea, nu a crezut niciun cuvnt
de-al ei cnd i-a zis c nu a avut nimic de-a face cu ntoarcerea
lcustelor mpotriva noastr. A izbucnit i i-a spus c l-a omort pe
Mesager i c ar putea-o omor i pe ea. Mesagerul, Raffe. Uriel l-a ucis.
mi apare n minte imaginea unui om naripat care i spunea
arhanghelul Gabriel, Mesagerul lui Dumnezeu, mpucat n molozul din
Ierusalim. Au rulat-o zile ntregi la televizor.
Josiah scutur din cap ca i cum nc nu i-ar veni s cread.
Uriel a spus c Gabriel nnebunise, c de fapt nu mai vorbise cu
Dumnezeu de nu tiu ct amar de eoni, c inventase toate regulile pe
care Dumnezeu cic i-ar fi poruncit s le creeze. A zis c nu exista niciun
motiv pentru care Uriel s nu fie Mesagerul, fiindc putea mini la fel de
bine precum Gabriel. Aa c Uriel a aranjat s fie ucis.
Se holbeaz unul la cellalt, iar Raffe pare la fel de stupefiat ca
Josiah.
i ce-i aa mare brnz? ntreb. Regii notri erau ucii tot timpul.
Noi nu i omorm pe ai notri, spune Josiah. Ultima dat cnd s-a
ntmplat, Lucifer i armata sa au czut. A fost o mare brnz, i nclin
el capul ctre mine.
Mda, am auzit de el, spun.
Raffe ofteaz neputincios.
Nu pot face nimic din afar.
tiu, spune Josiah. De asta trebuie s o lai pe Laylah s i coase
aripile. O s ctige altcineva alegerile, nu Uriel. Am rspndit vorba,
ncercnd s dm de Mihail, dar e puin probabil s l gsim la timp.
De ce crede Laylah c m-ar vota pe mine, i nu pe Uriel?
Tu nc mai ai adepi loiali. Au aprut zvonuri c te-ai fi ntors, aa
c ai grij s le exploatezi n favoarea ta. Ai o ans.
Nu e de mirare c Mihail rmne deoparte. Dup cum l tiu,
ultimul lucru pe care ar vrea s l fac e s fie Mesagerul. Nu poate
conduce armate dac st la netezit pene i ngropat n administraie
acas.
Tu eti singurul arhanghel care i poate ine piept lui Uriel n
momentul sta. Dac Mihail ctig n absen, ar trebui s l nlocuiasc
un arhanghel pn se ntoarce. Dac poi face asta, atunci Laylah te
poate susine. Acum are toate motivele s vrea s i recapei aripile.
Raffe, nu te poi ncrede n el. Nu dup tot ce a fcut.
tiu c nu pare n regul, spune Josiah, dar nu am fcut un
jurmnt, oare? Via pentru via. Mi-ai redat libertatea, salvndu-m
de la sclavia etern i mi-ai oferit ansa la o existen pentru care s
merite s triesc. Iar eu i-am dedicat-o ie.
l nfrunt cu privirea.
Nu preai att de fericit s l vezi n San Francisco.
Am crezut c murise. Am crezut c eram eliberat de jurmnt, liber
s fiu pe cont propriu. Dar nu l-a fi trdat niciodat pe Raphael. De ce
crezi c a venit la mine? Sunt singurul care i e n mod sigur loial.
Singurul fr vreun clan, fr vreun neam, fr vreo onoare de protejat,
care s suprime angajamentul meu fa de el. nelegi?
Se uit la Raffe.
Nu tiam ce au de gnd s i fac. Am crezut c voiau doar s-i
reataeze aripile. Laylah avea toate inteniile s duc asta la ndeplinire,
dar Uriel a aflat c erai aici, aa c i-a pierit curajul. Dar acum pur i
simplu nu mai are de ales. Nu are cu cine s se alieze, n afar de tine. i
e singura care i poate coase aripile la loc.
Aceast ultima parte merge direct la int. Cu braul rupt al lui Doc,
cine altcineva ar putea face operaia?
Rmi fr timp, arhanghelule, spune el. Urmeaz alegerile. i
dac nu l poi opri pe Uriel, Mesagerul nostru va fi un uciga alienat
mintal. Cuvntul su va fi lege i toi cei care i se vor opune vor cdea.
Acesta ar putea fi nceputul unui rzboi civil. Am putea ajunge la
exterminarea total nu doar a omenirii, ci i a tuturor ngerilor care i se
opun lui.
Pot simi tensiunea care iradiaz dinspre Raffe. Cum ar putea refuza?
Asta e ansa s i recapete aripile i s duc lucrurile pe calea cea bun.
Ar putea avea tot ce i dorete. Ar putea chiar s devin Mesager i s
salveze pe toat lumea de la dezastrul sta apocaliptic.
Iar apoi ar pleca acas, fr s se mai ntoarc vreodat ct triesc eu.
24.

Tu unde vrei s acionezi? ntreab Raffe.


n cuib, spune Josiah. Laylah e de gard. Nu poate iei. Dar te-a
putea bga nuntru pe furi.
Du-te. Te urmez cu aripile imediat, spune el, dndu-i jos rucsacul
n care sunt mpturite aripile sale.
Ar trebui s vin cu tine, i spun.
Nu poi.
i d jos haina i i pune rucsacul n fa, peste piept. i verific
breteaua din talie, s se asigure c st cum trebuie. Nimeni altcineva nu
ar arta bine dac ar purta aa un rucsac, dar lui i vine ca o pies de
echipament militar, strns bine de pieptul su lat.
Ai nevoie de cineva care s i pzeasc spatele.
Se arcuiete i i deschide aripile aa cum mi-a ntinde eu picioarele
dup ce am stat prea mult n ezut.
Josiah va trebui s o fac. Pentru tine e prea periculos. n plus,
trebuie s ai grij de familia ta.
mi vine un gnd n minte.
Oare Laylah ar putea s o ajute i pe Paige?
Ursc i simplul fapt c spun asta, dar, avnd n vedere braul rupt al
lui Doc, la cine altcineva am putea apela?
Dac lucrurile se rezolv pentru mine, voi vedea dac o pot
convinge s o ajute pe sora ta.
Paige nu are mai mult timp dect ai tu.
Va fi mai sigur pentru ea dac mai nti aflm c ne putem ncrede
n Laylah.
Are dreptate, dar mintea mea continu s zburde. Dau din cap.
Cum rmne cu sabia ta?
Nu pot zbura cu ea dac nu m accept. Iar asta nu se va ntmpla
pn cnd nu mi voi recpta aripile. Ai tu grij de ea pn m ntorc?
Dau afirmativ din cap, iar o cldur mi cuprinde pieptul.
Deci te ntorci?
M privete cu ngrijorare.
tiu c am mai luat-o pe drumuri diferite nainte, dar de data asta
pare pentru totdeauna. El e pe cale s se ntoarc n lumea ngerilor. Iar
cnd o va face, va uita cu totul despre acea Fiic a Omului care i-a fost
partener pre de cteva zile. A spus foarte clar c nu poate fi cu mine.
sta e un rmas-bun? ntreb.
El d din cap afirmativ.
Ne privim n ochi. Ca de obicei, nu am habar la ce se gndete. A
putea ncerca s-mi imaginez, dar ar fi de domeniul fanteziei.
El se apleac, iar buzele lui ezit la o distan minuscul de ale mele.
nchid ochii, simind fiorul anticiprii.
i apas apoi buzele peste ale mele. Cldura lui se rspndete, de pe
buzele mele, pn n pieptul meu, apoi n stomac. Timpul se oprete i
uit de orice altceva de apocalips, de dumani, de priviri, de montrii
din noapte.
Nu simt altceva dect srutul.
Nu sunt altceva dect fata lui Raffe.
Apoi el se retrage.
i apas fruntea de a mea i pot simi lacrimi neptoare printre
gene.
Ai s i recapei aripile, nghit eu n sec i continui s vorbesc
repede, nainte s nceap s-mi tremure vocea. Vei deveni Mesager, iar
ei te vor urma, fiindc vei fi liderul lor. Apoi i vei duce pe ngeri acas,
departe de aici. Promite-mi c, atunci cnd vei deveni Mesager, i vei lua
de aici, departe de noi toi.
Nu sunt anse prea mari s devin eu Mesager, dar da, voi face tot
ce mi st n putere s i duc de aici.
Iar el va fi primul care pleac.
nghit n sec.
Rmnem aa pre de cteva clipe n care ni se amestec respiraiile.
Vntul ncepe s sufle mai tare i pare c am fi doar noi doi pe lume.
Apoi, i aranjeaz postura, legnndu-se n direcia opus.
Nu e vorba despre ce mi doresc sau de ce am eu nevoie. Oamenii
mei, ntreaga structur a societii mele este pe cale s fie destrmat.
Nu pot lsa asta s se ntmple.
Nu i-am cerut asta, mi ncruciez eu uor braele peste mijloc. Eti
singura speran i pentru oamenii mei. Dac preiei controlul i i duci
napoi de unde au venit, va fi salvat i lumea mea. ns tu nu vei fi cu
mine.
El scutur trist din cap.
Exist reguli dup care trim. Suntem soldai, Penryn. Rzboinici
legendari, dispui s fac sacrificii legendare. Noi nu cerem. Noi nu
alegem.
Spune asta ca pe un motto, o pledoarie pe care a mai spus-o de mii de
ori.
mi d ncet drumul, mpingndu-m ferm la o parte.
mi d prul de pe fa, mi mngie obrazul. mi privete toate
trsturile feei, pentru a le ine minte. Un zmbet vag i apare pe buze.
Apoi las mna jos, se ntoarce i se avnt n aer.
mi acopr gura s nu l strig s se-ntoarc.
Vntul de octombrie mi flutur prul. Pe lng mine, plutesc frunze
uscate, pierdute i abandonate.
25.

Ar trebui s plec.
S ntorc spatele i s plec din locul sta.
Dar mi simt picioarele ca i cum ar fi prins rdcini pe trotuar. Stau
acolo, ngrijorat. ngrijorat c e o capcan, ngrijorat c nu l voi mai
vedea, ngrijorat c e din nou n minile dumanilor si.
M simt att de pierdut n toate aceste lucruri care s-ar putea
ntmpla, nct nu aud paii din spate dect atunci cnd sunt mult prea
aproape ca s mai pot fugi.
Oamenii ies din cldiri. Unul, cinci, douzeci. Cu toii sunt mbrcai
n cearafuri i sunt rai n cap.
I-ai ratat, spun. Oricum, nu era mare lucru de vzut.
Vin spre mine din toate direciile.
Nu suntem aici pentru ei, spune cineva care are vrful capului mai
bronzat dect al celorlali, ca i cum s-ar rade deja n cap de ceva timp.
Stpnilor le place s i rezolve problemele ntre patru ochi. nelegem
asta.
Stpnilor?
Grupul continu s se apropie de mine i ncep s m simt ncolit.
tia sunt membri de cult, nu gti de strad. De obicei, nu atac
oameni. Totui, pun mna pe ursule, care mi atrn pe old.
Nu, nu pentru ei ne aflm aici, se aude o voce de femeie. Nimeni
nu a pus o recompens pe capul prietenului tu nger.
Apoi o vd e femeia care i s-a oferit lui Paige.
Presupun c ar fi trebuit s o las s te mnnce.
Femeia m sgeteaz cu privirea, ca i cum a fi umilit-o prin faptul
c i-am salvat viaa.
Scot ursuleul i prind bine mnerul sabiei. E rece i grea i gata de
lupt. Dar am dubii n a o folosi mpotriva lor. Cu toii avem deja destui
dumani care ncearc s ne omoare, fr s trebuiasc s ne luptm unii
cu alii.
Fac un pas n spate de lng Cap Bronzat. Cercul se strnge n jurul
meu.
Chiar avei de gnd s i facei vreun ru surorii Mriei Sale?
Sper c ei chiar cred n propria lor poveste.
Nu, nu vrem s i facem niciun ru, spune Cap Bronzat i se
ntinde spre mine.
Mai fac un pas n spate i scot sabia.
O mn ce ine o crp mi apare din spate i mi se fixeaz peste gur
i nas. Crpa duhnete a ceva oribil, care m lovete direct n cap i face
ca totul s par nceoat.
ncerc s m mpotrivesc.
tiam c e o capcan. Dar nu realizasem c era o capcan nscenat
mie.
Gndurile ncep s mi se amestece aiurea.
Aroma neptoare a chimicalelor, arsura de la fumul ce mi coboar
pe gt astea sunt ultimele lucruri pe care mi le amintesc nainte ca
lumea mea s apun n ntuneric.
26.

M trezesc clipind la lumina soarelui pe bancheta din spate a unui


Rolls Royce. Totul e neted i strlucitor i lustruit. Se aude cntnd
muzica unei mari trupe cu o fidelitate splendid. oferul poart un
costum negru i apc de conductor auto. M privete prin oglinda
retrovizoare n timp ce mi recapt cunotina.
mi simt tot capul n cea, iar nasul mi e nc mbcsit de miros de
chimicale. Ce s-a ntmplat?
Ah, da, cultul Ridic mna i mi ating prul, s fiu sigur c e acolo.
Nu poi ti niciodat.
Prul e nc acolo, dar sabia nu e. Doar ursuleul de plu atrn gol pe
bretea. Netezesc blnia fin, ntrebndu-m ce au fcut cu sabia mea. E
prea preioas s o fi lsat pe undeva i cam grea s o fi dus prea
departe. Nu pot dect s sper c au pus-o n portbagaj sau undeva pe
aproape, s o aib drept dovad c au prins fata care trebuie pentru a
primi recompensa.
Maina mea arat ca i cum ar face parte dintr-un convoi asortat de
maini clasice mai e una n faa noastr i una n spate.
Unde mergem?
mi simt gtul de parc ar fi presrat cu nisip.
oferul nu rspunde. Tcerea lui mi d fiori de groaz.
Alo? ntreb. Nu trebuie s i faci griji c ne-ar putea auzi cineva.
ngerilor nu le place tehnologia Omului. Nu au vreun microfon pe aici
sau ceva.
Tcere.
M poi auzi? Eti surd?
oferul nu rspunde.
Poate c ngerii i-au dat seama de faptul c nu suntem att de
desvrit constituii precum sunt ei. Poate au realizat valoarea unora
dintre defectele noastre i au angajat un ofer surd, astfel nct s nu m
aud, s nu poat fi convins de nimic.
M aplec n fa i l bat pe umr. Cnd o fac, i zresc restul feei n
oglinda retrovizoare.
Carnea roie a gingiilor sale i a obrajilor e la vedere. E ca i cum
jumtate din fa i-ar fi fost smuls. Dinii i sunt expui, de parc ar fi
un schelet viu. Ochii lui sunt fixai pe mine n oglind. mi privete
reacia.
nghe. mi vine s m dau brusc napoi, dar el se uit la mine. Ochii
si nu sunt ochi de monstru. Sunt ochii unui om care se ateapt ca nc
cineva s se dea napoi speriat i s se fereasc de el.
mi muc buza, ca s nu scot niciun sunet. Mna mi ezit deasupra
umrului su. Ezit un moment, apoi l bat blnd pe umr.
Scuz-m, i spun. M poi auzi?
Continui s l privesc n oglind, s tie c i-am vzut chipul.
Umrul lui pare solid, aa cum ar trebui un umr s fie. Asta e o
uurare, att pentru el, ct i pentru mine. Probabil nu e vreun nou
vampir creat de ngeri, ci un om obinuit pe care l-au rnit.
La nceput, presupun c va continua s m ignore. Dar apoi d uor
din cap n semn c da.
Ezit, ntrebndu-m dac ar trebui s ignor ceea ce este evident sau
dac ar trebui s l ntreb ce a pit la fa. Dup ce am petrecut timp cu
prietenii surorii mele, tiu c oamenii cu dizabiliti i-ar dori uneori ca
ceilali s i ntrebe pur i simplu i apoi s treac peste, iar alteori, i-ar
dori s fie tratai normal i s nu fie definii de dizabilitile lor. Aleg s
continui cu problema actual.
Unde mergem?
Menin o voce ct de prietenoas i normal pot.
Nu spune nimic.
Ai prins fata greit, s tii. Muli oameni au arme. Doar pentru c
am o sabie, nu nseamn c sunt fata pe care o caut ngerii.
El continu s conduc.
n regul, am neles. Dar chiar ai impresia c ngerii i vor oferi
protecie? Chiar dac nu te omoar astzi, de unde tii c nu o vor face
sptmna viitoare? M ndoiesc c fiecare nger va primi o notificare cu
poza ta, n care se va spune c ai capturat fata pe care au vrut-o.
Muzica celebrei trupe continu s umple atmosfera din main, iar el
continu s conduc.
Cum te cheam?
Niciun rspuns.
Crezi c ai putea ncetini puin? Poate mai mult? Poate chiar s
opreti vreo zece secundie i s m lai s ies? S-a fcut o greeal. Nu e
locul meu aici. Dac stai s te gndeti, nici al tu nu e.
Atunci care e locul meu?
Vocea i e dur i plin de mnie.
E greu s l neleg. mi nchipui c nu e uor s vorbeti cnd i-au
fost smulse buzele. mi ia vreun minut s mi traduc n minte ce am
auzit.
Am mai mult experien dect majoritatea n a-mi da seama ce spune
cineva cu un defect de vorbire. Paige avea civa prieteni cu dizabiliti
care i mpiedicau s comunice cu uurin. Doar cu rbdarea pe care o
avea fa de prietenii ei i cu traducerile pe care mi le fcea ea am reuit
n sfrit s i neleg. Acum mi vine aproape natural.
Locul tu e cu noi, i spun. Cu rasa uman.
Nu asta mi-a tot repetat Raffe? C eu aparin rasei umane, iar el nu?
ncerc s alung gndul sta.
oferul mi arunc o privire uimit prin oglinda retrovizoare. Nu s-ar
fi ateptat s neleg ce spune. Probabil a vorbit doar ca s m sperie cu
ciudenia lui. i mijete ochii, ntrebndu-se dac ncerc vreo
mecherie cu el.
Rasa uman nu m mai vrea.
M privete ca i cum ar bnui c din pur noroc l-am neles data
trecut.
n mod straniu, spune lucrurile pe care Raffe nu le spune despre el
nsui i despre propria sa situaie. Oare Raffe se vede la fel de deformat
n ochii ngerilor?
Mie mi pari uman.
Atunci trebuie c eti oarb, spune el enervat. Toi ceilali ip
cnd m vd. Dac a pleca acum, unde m-a duce? Despre cine a putea
spune c e de-al meu? Pn i propria mea mam ar fugi de mine n
momentul sta.
Dincolo de vocea sa enervat, e o ntreag lume a tristeii.
Nu, nu ar face-o sau cel puin mama mea nu ar face-o, gndesc
eu. n plus, dac ai impresia c eti cel mai hidos lucru pe care l-am
vzut sptmna asta, atunci, frate, ai multe de nvat despre ce se
ntmpl pe-aici.
mi arunc o privire prin oglind.
Scuze. Nici mcar nu eti n lig, sincer s fiu. Va trebui pur i
simplu s te mulumeti s fii categorisit ca fiind perfect uman, la fel ca
noi, ceilali.
Ai vzut oameni care arat mai oribil dect mine?
Oh, da, la naiba. Am vzut oameni care te-ar face pe tine s fugi i
s ipi. Chiar o prieten de-a mea. E dulce i bun la suflet i mi e dor
de ea. Dar Clara s-a ntors la familia ei, iar sta e cel mai bun lucru pe
care i-l pot dori acum.
Oamenii ei au primit-o napoi? ntreab el cu nencredere n voce,
dar cu speran n ochi.
A fost nevoie de ceva munc de convingere, dar nu foarte mult. Ei
o iubesc, iar asta i face s treac peste aspectul exterior. Oricum, unde
mergem?
De ce ar trebui s i spun? Doar te prefaci prietenoas cu mine ca
s obii ce i doreti. Apoi vei fugi la prietenii ti i le vei spune ce
ciudenie sunt. i cum chiar am crezut c a putea s nu i provoc
repulsie.
Nu te mai gndi doar la tine. Cu toii suntem n pericol. Trebuie s
colaborm i s ne ajutm unii pe alii dac putem. Asta a sunat prea
mult a Obi. Poate c gemenii au dreptate i avem, ntr-adevr, ceva n
comun. n plus, nu te-am rugat s faci nimic deocamdat. i-am cerut
doar informaii.
M cerceteaz prin oglind.
Mergem la cuibul din Half Moon Bay.
i apoi?
i apoi, te predm ngerilor. Membrii din Zorii Noi i pot lua
recompensa, dac ngerii vor fi ntr-o dispoziie generoas, iar eu voi
putea s triesc n continuare.
Deci totul e la mila invadatorilor notri.
Vrei s tii ce am pit la fa?
Nu vreau. Nu pare a fi o poveste pe care a vrea s-o aud.
Mi-au smuls-o aa, de distracie. Jumtate din fa. M-au jupuit,
presupun. A fost cel mai crunt lucru pe care mi l-a fi putut imagina. De
fapt, nu mi l-a fi putut imagina nainte. tii cum e s i se schimbe viaa
aa? ntr-un moment s fii normal, iar n urmtorul s fii o ciudenie
monstruoas? tiai c eram actor? pufnete el. Mda, triam din zmbetul
meu fermector. Acum nici mcar nu mai am buze cu care s zmbesc.
mi pare ru. Uite, tiu c i-a fost greu.
Nu m pot gndi la ce altceva a putea spune.
Nici nu i imaginezi.
Ai fi surprins. Doar pentru c nu am o problem din afar, pe care
s o poat vedea tot restul lumii, nu nseamn c nu sunt varz pe
dinuntru. i asta poate fi la fel de greu.
Scutete-m cu anxietile tale de adolescent egocentric. Ce simi
tu nici nu se compar cu felul n care m simt eu.
O, Doamne, bine, spun. Pentru c tu nu te scalzi deloc n
egocentrism. Acum vd asta.
Ascult, copile. Nu am vorbit cu nimeni de sptmni ntregi.
Credeam c mi lipsea asta, dar m-ai fcut s-mi dau seama c nu-mi
lipsete deloc.
Muzica umple atmosfera din main ntr-un stil de lume strveche,
nainte ca el s vorbeasc din nou.
De ce ar trebui s te ajut, din moment ce nimeni nu se deranjeaz
s m ajute pe mine?
Pentru c eti o fiin uman moral.
Mda, una care i dorete s triasc. Dac i dau drumul, vor veni
s m omoare.
Dac nu mi dai drumul, nu te vei mai simi prea uman oricum. S
fii uman nu nseamn s te integrezi ori s ari ca noi, ceilali. E vorba
despre ce eti i ce eti dispus s faci ori s nu faci.
Oamenii ucid tot timpul.
Nu i cei cu moralitate.
Afar, lumea prsit trece pe lng noi. Presupun c nimeni nu vrea
s fie aproape de noul cuib. Probabil lumea e purtat pe drumuri de
petrecerea apocalipsei.
Chiar ai ucis un nger? ntreab el.
Mda. Am ucis doi.
Eti singura care a fcut asta, dintre cei pe care i-am ntlnit. Ce se
ntmpl dac te las s pleci?
M ntorc la familia mea i ncerc s ne in n via.
Pe toi? Ai ncerca s ne ii pe toi n via?
M refeream la familia mea. E destul de greu i asta. i cum crezi
c a putea s i in pe toi n via?
Dac nici mcar singura care a ucis un nger n-o poate face, atunci
cine ar putea?
E o ntrebare bun, una la care mi ia un minut s gsesc rspunsul.
Obadiah West poate. El i lupttorii si pentru libertate. Eu sunt
doar o adolescent.
Istoria e plin de adolesceni care au condus lupte. Ioana dArc.
Okita Soji, samuraiul. Alexandru cel Mare. Cu toii erau adolesceni cnd
au nceput s i conduc armatele. Cred c s-au ntors acele vremuri,
copil.
27.

Mergem calm, ocolind mainile abandonate pe drum. Ocazional, vd


oameni care se mprtie cnd ne zresc maina. Trebuie c e o privelite
stranie, un convoi de lux trecnd pe drum. Nu c n-ar fi luat toat lumea
cte-o main scump pentru a o ncerca, dar acea etap s-a ncheiat
dup primele dou sptmni. Pe urm, tot ce conta era s fii ct mai
discret.
Kilometrii trec, iar eu ncerc s m gndesc cum i unde s mi
plnuiesc evadarea. Ne micm prea repede ca s pot sri din vehicul.
Exact n momentul n care decid c nu voi putea s o iau la fug,
ncetinim naintea unui blocaj.
E un blocaj rutier chiar n faa noastr.
La prima vedere, ambuteiajul pare un scarabeu metamorfozat, crescut
s umple ntregul drum. Mainile sunt amplasate aproape artistic pentru
a face ca totul s par o coinciden, dar intuiia mi spune c e probabil
un aranjament tactic.
oferul meu se apleac i scoate un pistol. Nu am sabia la mine, aa c
sunt pe cont propriu.
Verific degajat ua din spate, s vd dac pot s-o tai. Dar, nainte de
a putea face vreo micare, civa brbai narmai ies la iveal din
spatele mainilor. De-a lungul gturilor, feelor i minilor au tatuaje
scrijelite neprofesionist. O band de strad.
Se apropie de noi cu bte i leviere. Unul dintre ei arunc un levier n
parbriz, iar sunetul ca de tunet al loviturii m face s tresar pe scaun.
Parbrizul devine alb de la milioanele de crpturi produse n jurul
zonei de impact, ns restul geamului e intact.
Btele de baseball lovesc uile i capota. Membrii gtii se mprtie
pentru a ataca celelalte maini. Perfeciunea strlucitoare a Rolls-Royce-
ului nostru vechi se transform ntr-o main de curse de tamponri{1}.
Geamul din dreapta al mainii din faa noastr se las n jos nainte ca
oamenii s ajung la ea. eava neagr a unui pistol-mitralier Uzi iese la
iveal.
mi las capul n jos de ndat ce ncep focurile de arm. Sunetul
sacadat al Uzi-ului e asurzitor chiar i cu urechile acoperite de mini.
Cnd se oprete, dup cteva secunde, nu pot auzi dect iuitul din
urechi. Ar putea trece un tren pe lng mine i nu mi-a da seama.
mi ridic puin capul pentru a vedea ce se petrece. Doi membri de cult
cu capetele rase i robe fcute din cearafuri un brbat, o femeie stau
lng maina noastr innd n mn Uzi-uri identice i scrutnd zona.
Trei brbai sunt czui la pmnt pe drum, sngernd. Unul a czut
lng o piatr funerar ad-hoc de la marginea drumului. Aceste
sanctuare de strad au aprut peste tot dup Marele Atac. Poze cu cei
iubii, flori uscate, animale de plu, fiuici scrise de mn care vars
cuvinte de iubire i pierdere.
Pe poza nrmat a unei fetie creia i lipsete un dinte din fa
lucete snge proaspt.
Am presupus mereu c pietrele funerare de pe marginea drumului
sunt pentru oamenii care au murit din cauza ngerilor. Acum m ntreb
ci dintre ei au murit din cauza altor oameni.
Ceilali atacatori s-au fcut nevzui.
Dup cteva secunde, membrii de cult sar n dou dintre cele mai
mari maini din ambuteiaj. Dau la o parte restul mainilor abandonate,
izbindu-le din cale precum nite tancuri pentru a crea o crare pentru
noi. Cnd termin, se urc napoi n mainile lor i continum s
mergem.

Pe cnd ajungem la cuib, simt cum oferul transpir fric. E mai
speriat dect mine, ceea ce spune multe.
Tragem maina pe partea lateral a cldirii principale a hotelului.
Pare mai mult o moie dect un hotel, cu un conac ntins, teren de golf i
o cale de acces circular. n fa sunt amplasai paznici mbrcai oficial.
Stomacul mi se strnge la gndul c m ntorc n acest loc. Ultimele
dou di n care am fost aici, abia am scpat cu via.
Mainile se opresc, iar membrii cultului ies. Unul dintre ei mi
deschide ua ca un valet, de parc s-ar atepta s cobor ca o lady care
particip la un dineu. M trag n partea opus a mainii i m chircesc
ntr-un col. Nu are niciun rost s o iau la fug cu atia ngeri n
preajm, dar nici nu trebuie s le fac treaba mai uoar.
l lovesc cu piciorul pe tipul care se apleac s m trag afar. Acum
ncep s par i ruinai, nu doar speriai. Pn la urm, ns, deschid
ua pe care m sprijineam i m scot afar n ipete i lovituri de
picioare.
Le trebuie patru oameni ca s m ia pe sus i m bucur c oferul meu
nu e unul dintre ei. Tipul care m ine tremur, dar nu cred c e din
cauz c i este fric de mine. Indiferent de ce le spune noua lor religie
despre ngeri, ei tiu cu siguran c sunt violeni i nemiloi.
Am adus-o pe fat n schimbul promisiunii de siguran, spune Cap
Bronzat.
Paznicii m evalueaz. Ochii lor par dltuii n piatr strini i lipsii
de sentimente. Penele de pe aripile lor se zburlesc n btaia brizei.
Unul dintre ei ne face semn s l urmm ctre intrarea principal.
Poi s vii pe propriile picioare, sau te putem droga i tr pn
acolo, spune Cap Bronzat.
Ridic minile n semn de predare. mi dau drumul, ns rmn la
civa centimetri de mine. Mergem de-a lungul cii de acces circulare
pn la intrarea principal, urmrii de fiecare nger postat pe acoperi i
n balcoane.
Ne oprim n faa uilor duble din sticl. Unul dintre paznici intr.
Ateptm n linite sub privirile de prdtor a mult prea multor
rzboinici. Acoliii se duc grbii la portbagajul uneia dintre maini i
scot sabia de acolo. E nevoie de doi dintre ei pentru a o tr de-a lungul
cii de acces.
Apoi uile de sticl se deschid, iar civa ngeri ies la iveal. Unul
dintre nou-venii e soldatul lui Uriel, cel care l-a ajutat s se pregteasc
pentru ultima petrecere.
Brbaii se nchin profund n faa ngerilor.
Am adus-o pe fat, dup cum am promis, stpnii notri.
Lacheul nger aprob din cap ctre paznici, care apoi m apuc de
brae.
Cnd las sabia la picioarele soldatului lui Uriel, el spune.
ngenuncheai.
Brbaii ngenuncheaz n faa lui ca nite prizonieri care i ateapt
execuia. ngerul i nseamn pe frunte cu o unsoare neagr.
Asta v asigur protecie n faa ngerilor. Niciunul dintre noi nu se
va atinge de voi att timp ct purtai acest semn.
Iar restul celor din grupul nostru loial? ntreab Cap Bronzat,
privindu-l de jos pe nger.
Aducei-i la noi. V vom nsemna pe toi. S fie tiut c putem fi
generoi cu cei care ne servesc.
S fie tiut c ei i-au sfiat pe cei din ultima tur de servitori, le
spun membrilor cultului.
Brbaii m privesc nfricoai, prnd a se ngrijora. M ntreb dac
au habar de masacrul petrecut aici.
ngerii m ignor.
Continuai cu treaba bun i poate c v vom permite s ne servii
n ceruri.
Oamenii ncearc s fac plecciuni i mai adnci, apsndu-i
corpurile de pmnt.
E onoarea noastr s ne servim stpnii.
A fi scos un sunet de grea dac n-a fi fost att de speriat.
M bag n cldire. Sabia mea rcie pavajul n timp ce un nger o
trage n spatele nostru.
28.

nuntru, vestibulul e aglomerat i vuiete de zgomot, fiecare


centimetru din spaiu colcie de ngeri. Fie au intrat cu toii n hotel, fie
numrul lor a crescut peste noapte.
Probabil c s-au adunat pentru alegeri. Asta ar explica prezena
ngerului gazd pe care l-am vzut venind nspre noi.
Mulimea se d la o parte ca s trec.
E probabil sunetul sabiei trte n urma mea cel care a atras atenia
tuturor. Cu toii se holbeaz n timp ce trecem. M simt ca o vrjitoare
purtat prin centrul oraului la parad. Cred c sunt norocoas c nu
arunc cu roii stricate n mine.
n loc s m duc ntr-o ncpere, m trec prin cldire i apoi m scot
afar pe peluza pe care a avut loc masacrul. M afieaz acolo unde s
m poat vedea toi ngerii.
nc sunt pete de snge uscat pe teras. Aparent, nimeni nu a rmas
s curee dup ei. Tot locul e vraite. Costume i confetti sunt aternute
pe podea i, pentru un oarecare motiv, gazonul e rscolit de parc o
armat a trecut prin el cu lopei.
Peste tot pe gazon au rsrit semne. Ultima dat cnd am fost aici, era
o singur cabin, dar acum sunt cabine peste tot. Par a fi grupate n trei
tipuri rou, albastru i verde. Nu pot citi simbolurile de pe stindardele
colorate, dar l recunosc pe al lui Uriel de cnd mi l-a artat Raffe. Al lui
e stindardul rou.
Celelalte dou stindarde de pe fiecare plc de cabine sunt unul
albastru-azuriu cu simboluri compuse din linii curbe i puncte i cellalt
verde-praz cu linii punctate care curg n diferite grosimi. Dei nu le pot
citi, mi plac mai mult dect cele ale lui Uriel, care sunt toate cu
simboluri unghiulare i de un rou-iptor.
ngerii zboar pe tot cerul i calc pe gazonul care a fost cndva un
teren de golf. ncep s se adune n jurul stindardelor colorate, artnd a
aparine unor echipe distincte. Muli dintre ngeri scandeaz Uriel!
Uriel! Uriel! n apropierea cabinelor cu stindarde roii, de parc ar fi la
un meci de fotbal.
Al doilea cel mai mare grup se adun lng cabinele cu stindarde
verzi i strig Mihail! Mihail! Mihail!
i civa care au mai rmas se adun n jurul cabinelor albastru-
azuriu i ncep s strige Raphael! Raphael! Raphael!
Cei mai muli dintre ngeri freamt n zbor sau ntre cabine, de parc
ar fi indecii. Dar pe msur ce suporterii lui Raffe continu s scandeze,
tot mai muli soldai li se altur i strig mpreun cu ei.
Sunt att de surprins nct m opresc la un semn din mijlocul
peluzei. Paznicii mei trebuie s m trasc de acolo.
Raphael! Raphael! Raphael!
Sper c e pe undeva aproape i i aude oamenii scandndu-i numele.
Aici e locul lui.
Gndul acesta reverbereaz prin mintea mea pentru c nc mi e greu
s cred asta. ngerii nu sunt fcui s fie solitari, iar el a fost singur
pentru prea mult vreme.
Oare viseaz la asta? S i recapete aripile i s fie primit clduros n
rndurile lor? S i conduc soldaii i s fac parte din trib?
Raphael! Raphael! Raphael!
Sigur c viseaz. Nu asta mi-a tot spus n tot acest timp? Locul su e
cu ei, nu cu mine.
M ntreb dac i-a recptat aripile de nger. E oare pe punctul de a
primi tot ceea ce i dorete? Pe punctul de a se ntoarce n lumea lui?
Expediez rapid restul gndurilor n subsolul minii i m aplec ct pot
de tare s nchid ua. Nu prea mi iese. Mi s-a ntmplat tot mai des asta.
Are loc o ncierare n plcul de cabine din dreapta mea. Unii se
ncleteaz n aer. Alii se lupt pe pmnt. ngeri care hoinreau pe
gazon se ridic n zbor pentru a vedea lupta.
Patru lupttori mpotriva a doisprezece, spectatorii scandeaz. Nimeni
nu i folosete sabia. E mai mult o competiie dect o lupt crncen.
Grupul mai mic i azvrle pe ngerii din grupul mai mare ca pe nite
ppui din crpe. ncierarea s-a ncheiat n cteva secunde.
Cnd ultimul dintre ei e la pmnt, cu un alt lupttor intuindu-l cu
propriul corp, ctigtorul exclam:
Raphael! Primul vot merge la arhanghelul Raphael!
Cei patru lupttori care au biruit sar cu braele n aer n semn de
victorie i url la ceruri. i mi dau seama de ceva. n ciuda faptului c
suporterii lui Raphael sunt mai puin numeroi, ei sunt cei mai duri, cei
mai fioroi i cei mai iscusii lupttori.
Apoi, aproape imediat, ngerii spectatori se adun n congregaie la un
alt plc de cabine. O alt lupt ncepe aici.
n cteva secunde, urmtoarea tur de vot a fost decis, cineva strig:
Mihail! Urmtorul vot merge la arhanghelul Mihail!
Mulimea aplaud.
E haos pur, dar, n acelai timp, toat lumea pare s tie regulile. Cred
c echipele ctigtoare ale fiecrei faciuni ctig cte un vot pentru
candidatul lor favorit. Arhanghelul cu cele mai multe lupte ctigate
probabil ctig i alegerile. Deci alegerile lor nu in doar de numrul de
oameni care te susin, ci de ct de buni lupttori sunt.
Paznicii mei m mping n fa, dar nici mcar nu se uit la mine. Se
uit la lupttorii naripai i nnebunii cum i joac ei rolul n alegeri.
Civa dintre ngeri sunt vopsii pe fa cu ceva ce arat ca sngele.
Alii mrie n timp ce survoleaz deasupra vaselor sparte i a sticlelor
de ampanie zdrobite. Cei care nc poart smochinguri le sfie de pe
umeri, rupndu-le la custuri.
Au ncetat s se mai prefac civilizai i dau fru liber barbariei din ei.
Nu e deloc de mirare c Uriel apeleaz la asemenea josnicii extreme.
Raffe i Mihail sunt rzboinici cu armate de lupttori care le sunt loiali.
Uriel e doar un politician i probabil c n-ar avea nicio ans dac n-ar fi
oferit o apocalips legendar ca osp pentru lupttorii nnebunii i
nsetai de snge.
S fii singurul om n mijlocul tuturor acestor acte de violen m face
s simt c destinul meu e pecetluit. Am de ateptat pn la finalul
turului de scrutin ca s m omoare. M ntreb ct va mai dura.
Atunci cnd paznicii m mping prin nvlmeal i m duc pe
podium, tremur pn n mduva oaselor i m lupt ca s mi in
picioarele n micare. Sunt nconjurat de o mare de ngeri frenetici i nu
vd nicio cale de scpare.
29.

Pn acum, alegerile sunt surprinztor de strnse. Surprinztor pentru


c Uriel a fcut campanie foarte mult vreme, n timp ce Raphael i
Mihail nici mcar n-au fost aici.
Nu vreau s ntrerup festivitile, strig Uriel de undeva din aer,
dar asta e ceva ce merit vzut.
Descinde n direcia podiumului de la marginea gazonului.
Paznicii m trsc pe trepte pentru a-l ntlni. ngerii urc treptele de
pe partea cealalt, trgnd dup ei dou cuti imense care colcie de
draci uriai i urltori.
Un alt grup urc cu o a treia cuc ntre ei. ntre dracii care se
ciomgesc n spatele gratiilor se afl Beliel.
Nu l-am mai vzut de cnd am fost pe insula Angel. Pare c asocierea
lui cu dracii nu a dat roade. Demonul stafidit se prinde de gratii cu
minile uscive. Privete n jur, evalundu-i gazdele.
Uriel se ndreapt ctre mulime.
nainte s v decidei pentru care candidat vrei s luptai, am
dou informaii cruciale pe care s le luai n considerare.
Sun de parc ar fi cu totul imparial n situaia de fa.
n primul rnd, am gsit draci furindu-se mult prea aproape de
cuib, spune Uriel. Cu siguran ne putem atepta la ei ntr-o Gheen
precum Pmntul, dar a vrea s aruncai o privire mai atent la acetia
doi n special.
Doi ngeri pesc n fa, fiecare innd cte-un drac ptat pe care l-au
cules dintr-o cuc. Sunt considerabil mai mari i se zbat mai fioros
dect ceilali.
Acetia nu sunt de ras local, spune Uriel. Uitai-v bine la ei.
Dracii acetia au rsrit direct din Gheen.
i chiar aa era. i recunosc ca fiind cei care m-au urmrit din iadul
lui Beliel. ngerii amuesc.
Probabil c inei minte c am exterminat aceast ras abil, i-am
ras de pe toate feele lumilor cunoscute pentru a scpa de ferocitatea lor
i de obiceiul lor nenorocit de a-i organiza pe ceilali, spune Uriel.
Singurul loc n care mai pot fi gsii sunt n Gheen.
Ochii lui strbat mulimea.
Cu toii tim c nimic nu iese din Gheen fr a i se da drumul de
acolo. Dracii care infesteaz lumea aceasta au devenit minori i stupizi.
Acetia, n schimb, sunt proaspt ieii din lumea infernal i sunt
condui de acest demon. Arat spre Beliel.
Beliel nc nu e vindecat, dar are cteva petice de piele roz proaspt
crescute pe fa. Arat oribil, de parc ar fi fost npstuit de vreo boal
fabricat n laborator. Pielea nc i e cojit i ofilit, dar acum e
strbtut de pete de piele nou, roz. Spatele i sngereaz, ca i cum
corpului i e deosebit de dificil s se vindece din cauza aripilor tiate.
Undeva, s-au deschis pori ctre Gheen, spune Uriel. Undeva,
bestia pndete i i asmute creaturile. Undeva, apocalipsa ncepe fr
noi.
Face o pauz.
Aa cum am promis n trecut (i continui s o fac i astzi) alegei-
m pe mine i, pn la rsrit, vei fi rzboinici legendari ai apocalipsei.
Raphael e absent. Mihail e absent. Dac alegei pe unul dintre ei ca
Mesager, gloria apocalipsei se va stinge pn vor apuca s v conduc n
lupt. Vei fi probabil mori pn atunci, sau mai ru, vei fi ofilii,
neantrenai i nepregtii. Nu putei ti niciodat. Se poate ntmpla.
O chicoteal supus se aude prin mulime.
A doua chestiune pe care a vrea s v-o prezint, spune Uriel, e fata.
Paznicii m mping n mijlocul scenei.
Dac abia ai ajuns, v mulumesc c ai traversat distane att de
vaste pentru a participa la alegeri. Muli dintre voi nu ai fost prezeni n
timpul luptei de pe plaj, cnd unul de-al nostru a fost rpus de aceast
Fiic a Omului. Dar tiu c ai auzit cu toii povestea. Sunt aici ca s v
spun c e totul adevrat. Aceast fat, pe ct de mrunt pare, a reuit s
conving o sabie de nger s se lase mnuit de ea. Iar ceea ce e i mai
uimitor Uriel face o pauz pentru efect a folosit sabia pentru a-l
omor pe unul dintre noi.
Las aceast informaie s se sedimenteze. Observ c n-a spus nimic
despre faptul c sabia mea le-a comandat celorlalte sbii s se opreasc
din lupt. Dac ar ti c sabia care le-a dominat pe toate celelalte se
numete Ursul Pooky
Am capturat-o cu cea mai mare vitez i am cerut s fie adus la
judecat. E timpul s ne rzbunm fratele czut n lupt.
Mulimea aclam.
30.

Uriel l-a rpus pe Arhanghelul Gabriel! ndrept eu degetul spre


Uriel. Inventeaz o fals apocalips pentru a deveni noul Mesager!
Mulimea se linitete. Nu m gndesc, pentru nicio secund, c ei m
cred. Dar m gndesc c sunt ndeajuns de interesant pentru ei nct s
m asculte, cel puin deocamdat.
Dac nu m credei, ncepei s investigai!
Uriel chicotete.
Gheena e o pedeaps prea blnd pentru ea. Ar trebui sfiat de
draci. Ce bine c avem civa chiar aici!
Nu pot avea parte i eu mcar de un proces de form? Ce fel de
justiie e i asta?
tiu c asta nu va duce la nimic, dar chiar acum sunt prea nflcrat
ca s-mi in gura nchis.
Uriel ridic din sprncene.
E i asta o idee. S-i oferim un proces?
Spre surprinderea mea, ngerii i in isonul.
Proces! Proces! Proces!
Dup cum scandeaz, par nite romani la amfiteatru, cernd moartea
unui gladiator.
Uriel ridic minile pentru a liniti mulimea.
Proces s fie.
Paznicii m mping. M mpiedic nainte i cobor de pe podium.
Continu s m mping pn ajung n mijlocul a ceea ce a fost cndva
terenul de golf.
M rotesc n jur, descoperind c sunt n centrul unui cerc compus din
ngeri. Cercul se transform treptat n dom n timp ce corpuri de ngeri
umplu spaiul din jurul i de deasupra mea.
Soarele devine ptat de straturi de corpuri i aripi. Sunt captiv ntr-
un dom viu, fr nicio ans de scpare.
O bre se deschide n zidul fcut din corpuri. Prin el, dracii sunt
aruncai n direcia mea. ncep s flfie, ncercnd s gseasc o cale de
ieire, dar nu e nicio gaur n dom.
Toat lumea scandeaz:
Proces! Proces! Proces!
mi dau seama c ideea lor de proces nu corespunde cu ideea mea de
proces.
Ultima cuc cu draci care se vars n arena cu cupol e cea a lui
Beliel. Pe msur ce se revars pe pmnt, se uit la Uriel, mrind.
Pentru o secund, arat furios i trdat. Frica l npdete pn s
apuce s rnjeasc din nou. Afirmaia lui c e mereu singur i nedorit
pare s se adevereasc nc o dat. Pentru o clip, uit ce fiin oribil e
i simt o urm de simpatie pentru el.
Pete n centrul domului, la nceput mpiedicat i nesigur, apoi cu
tot mai mult ncredere i chiar cu sfidare. ngerii scandeaz de parc ar
fi juctorul lor preferat de fotbal ntr-un meci de campionat. Suspectez
c foarte puini dintre ei tiu mcar cine e. Eu l tiu, i tiu i ce s-a
ntmplat cu el, i abia l pot recunoate.
Dracii forfotesc ntr-o panic furibund. Salt dintr-o margine n alta a
domului, ncercnd frenetic s gseasc o bre n masa de corpuri.
Ce fel de proces mai e i acesta? ntreb, prefigurnd deja rspunsul.
Un proces al rzboinicului, rspunde Uriel n timp ce zboar spre
mine. E mai mult dect merii. Regula e simpl. Ultimul n via ajunge
liber.
Mulimea clameaz din nou, vuind aprobator.
ncearc s faci s fie distractiv, spune Uriel. Pentru c, dac nu e,
mulimea va decide dac ultimul rmas n via va rmne n via sau
nu.
ngerii clameaz:
Mori! Mori! Mori!
Cred c mi-am primit rspunsul la ntrebare.
N-am idee dac dracii neleg regulile, dar ncep s urle i s atace
zidul de rzboinici. ngerii apuc unul dintre draci i l arunc la
pmnt, unde rmne czut, ameit i scuturnd din cap. Ceilali ngeri
rag la dracii care se apropie de ei. Dracii se opresc i se retrag.
Draci, spune Uriel, artnd cu degetul pentru a evidenia. Unul
dintre voi are ansa s rmn n via Trebuie s i omori pe
ceilali, arat el cu degetul ctre restul.
Vorbete lent i tare, ca i cum ar vorbi cu un cine derutat. Apoi
arat cu degetul spre mine.
Ucidei!
Dracii privesc n direcia mea.
Fac un pas n spate. Ce trebuie s fac?
M retrag pn m lovesc de trupul tare al unuia dintre ngerii care
fac parte din arena vie. Se apleac i mi mrie la ureche. M uit
frenetic n jur pentru o cale de ieire n timp ce dracii zboar asupra
mea.
n mod uimitor, mi vd sabia zcnd pe pmnt ntre mine i dracii
care se npustesc. Sunt sigur c nu e o coinciden. Vor s vad o Fiic
a Omului ucignd draci cu o sabie de nger.
Alerg spre sabie ct de tare pot. O apuc i m rostogolesc pentru a-mi
gsi o poziie ferm, apoi ncep s o flutur n timp ce m ridic n
picioare.
Reuesc s tai imediat ce primul drac ajunge la mine. Scoate un ipt
n timp ce sngele i nete din burt.
Fr s m gndesc, rsucesc sabia n direcia celui de-al doilea drac
care se repezise la mine.
E att de aproape, nct i simt respiraia fetid. Se d la o parte, iar
eu l ratez cu civa centimetri.
M stabilizez i adopt o poziie fix. n timpul urmtoarelor dou
lovituri, m calmez i las sabia s preia controlul. Lucru uor pentru ea.
Ursul Pooky a omort mii de creaturi de genul sta. Floare la ureche.
Doar c aceste creaturi nu se comport aa cum era obinuit sabia.
Cei doi draci din Gheen scot sunete de hien, chemndu-i pe ceilali.
Ceilali iau pauze, ascult, iar apoi m ncercuiesc.
Dracii planeaz pn puin n afara btii sabiei. M nvrt n jur,
ncercnd s i vd pe toi, nesigur de ceea ce se ntmpl.
ntre timp, Beliel se retrage l vd cu coada ochiului. Apuc un drac
i i sucete gtul ca i cum ar fi o gin.
Arunc silenios cadavrul i l apuc pe urmtorul din apropierea lui.
Ceilali sunt concentrai asupra mea. Toi, n afar de dracii din Gheen.
Ei arat mai detepi, mai vicleni i l privesc cu ochi inteligeni.
Beliel nu ncearc s m salveze, tiu asta. El doar omoar ct mai
muli n timp ce sunt distrai de mine. Apoi, pe cnd vor termina cu
mine, va avea doar civa pe capul lui.
Iar asta e n regul. Nu-l vreau ca prieten, ct vreme mi omoar
dumanii.
Dracii ptai scot iar sunetele de hien, iar ceilali se poziioneaz n
aa fel nct s l cuprind i pe Beliel n cercul lor. Apoi i restrng
tiparul de zbor, izolndu-ne.
Beliel i cu mine suntem forai s ne retragem pn cnd ajungem s
stm apropiai unul de cellalt. n mod evident, niciunuia dintre noi nu-i
convine aranjamentul, dar pentru moment dracii sunt ameninarea
iminent, iar noi avem de ales ntre a rmne singuri mpotriva tuturor
sau a ne alia.
Ne hotrm simultan i pim spate n spate mpotriva dracilor.
mpreun putem s vedem toi dracii care se apropie de noi.
Trebuie s m bazez pe Beliel c va avea nevoie de mine pentru a
supravieui ct pot de mult. Amndoi tim c, dac reuim s omorm
toi dracii, vom fi unul mpotriva celuilalt, dar deocamdat suntem noi
versus ei.
Dracii ezit de parc nu vrea nimeni s fac primul pas. Apoi unul
dintre ei d nval.
Beliel l prinde.
nc unul se npustete n timp ce Beliel e ocupat s-i frng gtul
primului drac.
Schimb poziia i tai n el.
nc doi ne asalteaz.
Apoi patru.
Apoi ase.
mi flutur sabia ct de rapid pot i m surprinde ct de rapid e. Ursul
Pooky muncete suplimentar. E aproape o umbr. Ea m mnuiete pe
mine, nu invers. Treaba mea e s m menin ferm pe poziie i s o
ndrept n direcia potrivit.
Dac reuete unul dintre ei s treac de sabie, s-a sfrit.
Gndul acela mi-a oferit zvcul de care aveam nevoie, reuind s tai
trei dintre ei dintr-o singur micare n form de opt. Pe unul de-a
lungul gtlejului, pe altul de-a lungul pieptului, iar pe cel de-al treilea
de-a lungul burii. Cea mai bun parte e c doi dintre cei rnii se zbat
suspendai n aer, blocndu-i pe ceilali.
Spatele mi tremur vulnerabil, dar tot ce trebuie s fac e s am
ncredere c Beliel i menine poziia pe frontul su. Cel mai mare
avantaj chiar acum e c dracii se ncurc ntre ei. Nu au destul spaiu de
desfurare astfel nct s ne atace cu toii.
De vreme ce eu am o arm, iar Beliel nu, m ocup de mai mult de
jumtate din cerc. Flutur sabia dintr-o parte n alta, lund ct de muli
draci pot. Dar nu mi pot acoperi spatele. Dac Beliel cade, l voi urma n
scurt timp.
El se descurc, ns, chiar i fr arm. Puterea lui e feroce, furia lui e
i mai feroce n timp ce frnge i lovete n draci cu pumnii i cu
picioarele.
Beliel i cu mine reuim s doborm ultimii doi draci locali, n timp ce
dracii din Gheen survoleaz i ne privesc. Dm loviturile de graie n
acelai timp eu tai unul, iar el i frnge gtul celuilalt.
Beliel se retrage apoi, ndeprtndu-se de mine, lsnd loc liber
dracilor din Gheen.
Dar mai sunt doar doi dintre ei i, dei sunt istei, nu m pot ncoli.
Nici mcar nu ncearc. n schimb, se npustesc asupra lui Beliel lent i
neamenintor. ncep s i ciripeasc. i ndreapt degetele de maimu
nspre mine, apoi l privesc pe Beliel i aprob din cap.
Se ofer s se alieze cu el mpotriva mea.
Fac civa pai napoi cu sabia ridicat. Vreau s am ct mai mult
timp de reacie pentru ceea ce are s se petreac.
O fi fost Beliel partenerul meu de lupt pentru cteva minute, ns
dracii acetia l-au eliberat din lanurile n care l-am legat pe insula
Angel.
D din cap n semn de aprobare ctre draci. Nu e nicio bucurie n ce
face, doar o dorin necrutoare de a supravieui. Pot cel puin s m
mndresc, tiind c m-a vzut drept o ameninare mai mare dect pe cei
doi draci ai Gheenei.
Cele dou urenii cu fee de liliac fac cercuri n jur unul deasupra
mea i cellalt n lateral n timp ce Beliel se ndreapt spre mine i
rmne puin n afara btii sabiei. O poziie perfect pentru a m asalta
frontal imediat ce mi se distrage atenia.
Dac ambii draci ar fi rmas la nivelul meu, a fi putut s rsucesc
sabia circular i i-a fi inut la distan pe toi trei. Dar cu unul deasupra
mea, pot acoperi doar dou direcii de atac i devin vulnerabil din a
treia.
nainte s apuc s mi fac o strategie, de sus i din dreapta mea se
npustesc coli i gheare. Beliel rmne n spate, forndu-mi reacia.
mi flutur sabia n sus n direcia celui care m salt, apoi fac o
micare circular pentru cel care m atac dintr-o parte. n acelai timp,
sunt sigur c Beliel va sri s m atace.
Dar n-o face.
Se preface c se repede asupra mea, dar rmne locului.
n acelai timp, dracii se retrag att ct s ias din raza mea de
aciune. Reuesc s tai n torsul unuia dintre ei, iar celuilalt s i crestez
faa, dar niciunuia s i livrez lovitura final.
Beliel chicotete n vreme ce m retrag ca s-mi refac poziia. Cu toii
au ncercat s se trag pe sfoar unii pe alii.
Dac ar fi srit cu toii pe mine, a fi fost moart. Dar dac unul i-ar fi
trdat pe ceilali, mimnd un atac, atunci a fi putut s omor unul i
poate s l rnesc pe cellalt. Cel care i-ar fi trdat pe ceilali doi ar fi
avut cea mai mare ans s supravieuiasc.
Dar acum tiu cu toii c nu pot avea ncredere unul n cellalt.
Aliana lor s-a ncheiat.
Cei doi draci din Gheen i-au luat zborul n direcii diferite pn n
punctul maxim n care le permite domul din ngeri. i-au dat seama c,
dac rmn acolo, Beliel i cu mine am fi forai s luptm pentru public,
pn cnd unul l nvinge pe cellalt. Unul dintre noi va muri, iar
cellalt va fi obosit i uor de ucis.
Beliel i ncreete buzele n semn de dezgust.
Cu planurile dejucate de nite draci i ameninat de o Fiic a
Omului sfrijit. O insult dup alta.
Eu i Beliel ne pregtim de confruntare.
31.

Oprii-v!
Toat lumea se ntoarce pentru a vedea cine a dat comanda. Tonul e
aproape irezistibil.
Rmn cu un ochi pe Beliel n timp ce ncerc s vd ce se petrece.
ntr-un ochi mi picur snge i trebuie s clipesc de cteva ori nainte s
pot vedea ceea ce vede toat lumea.
Acum e o bre n dom, care las lumina s ptrund. O pereche de
aripi uriae i albe ptrund prin cupol, blocnd soarele.
Forma perfect a lui Raffe se ivete n zare.
E deopotriv Raffe, cel pe care-l cunosc, dar i un strin terifiant.
Arat ca un semizeu al dracului de iritat. L-am vzut doar o singur dat
n aceast form perfect de nger.
Aripile lui sunt splendide n btaia lor mpotriva aerului alb pe
albastru.
ngerii se holbeaz cu toii la Raffe. Planeaz n tcere, imobili cu
excepia btilor lente de aripi. O oapt rsun n mulimea naripat:
arhanghelul Raphael.
Aud c s-au organizat alegeri neaprobate, spune Raffe.
Nu e nimic neaprobat aici, spune Uriel. Iar dac ai fi fost prezent,
ai fi tiut asta. De fapt, tu eti chiar unul dintre candidai.
Serios? i cum m descurc?
Civa ngeri scandeaz n sprijinul lui Raffe.
Ai fost plecat prea mult vreme, Raphael.
Uriel i amplific vocea, adresndu-se celorlali ngeri.
A devenit prea detaat ca s poat fi n stare s conduc cea mai
mare btlie din istorie. tie mcar c legendara apocalips e pe cale s
nceap?
Te referi la cea creat artificial prin minciunile i trucurile tale de
blci?
Raffe se adreseaz i ngerilor:
V-a minit pe toi. A fabricat montri i a creat evenimente care s
creeze presiunea necesar pentru a ctiga o alegere rapid i murdar.
El e cel care minte, spune Uriel. Pot s dovedesc c eu am fost
destinat s fiu arhanghelul ales.
Ridic minile ctre mulime:
Dumnezeu mi-a vorbit.
Mulimea izbucnete ntr-un vuiet surd pe msur ce toat lumea
ncepe s vorbeasc n acelai timp.
Aa este, spune Uriel. Sunt deja Mesagerul n ochii Lui. Dumnezeu
mi-a vorbit i mi-a spus c El m-a ales s conduc marea apocalips. Am
ateptat pn acum s v spun pentru c tiu ct de ocant e. Dar nu am
de ales, acum c Raphael s-a ntors, ncercnd s provoace voina lui
Dumnezeu. De cte semne mai avem nevoie ca s ne convingem c
Sfritul Lumii se petrece fr noi? Ct suntei dispui s ratai pentru c
nu avem un Mesager ales care s v conduc n lupt? Nu i permitei lui
Raphael s v abat din calea gloriei care vi se cuvine!
ngerii cei mai apropiai de Uriel i deschid gurile i ncep ceea ce pot
s presupun c e un cntec. Dar nu e un cntec din cuvinte, e doar o
melodie. E un sunet superb, sfnt, care e att de neateptat venind de la
nite rzboinici nsetai de snge.
Sunetul frumos reverbereaz prin mulime n timp ce zeci de voci
cereti se altur corului prin tot domul. Apoi un grup de ngeri se d la
o parte, lsnd s treac o raz de soare.
Lumina lovete un punct chiar n apropierea lui Uriel. Acesta se mut
subtil n ea aa nct s strluceasc. Faa i se schimonosete ntr-un
rnjet autentic. Dac nu altceva, Uriel e un bun showman.
Apoi i las minile jos i face o plecciune umil. E ceva n raza de
lumin care se lovete de capul i de umerii si, n felul n care se
nchin, n felul n care se ine singur, ce sugereaz c ar comunica cu
Dumnezeu. M face s-mi in respiraia. Cu toii cred c simt asta, pentru
c e o ateptare umil n mulime.
Cnd i ridic capul, spune:
Tocmai mi-a vorbit Dumnezeu. Mi-a spus c Sfritul Lumii ncepe
acum.
i flutur minile precum un dirijor.
Ceva lovete stnca de la captul terenului de golf. Presupun c e un
val uria, dar nu pot vedea cu toi acei ngeri blocndu-mi calea. Cu toii
se ntorc ca s priveasc, iar eu pot vedea plaja prin spaiile dintre
corpurile lor.
Apa clocotete n apropiere de mal. Ceva se ridic din ocean. La
nceput, mi se pare c e o grmad de animale, dar pe msur ce
capetele elibereaz apa, pot vedea c e o singur monstruozitate.
Valurile se izbesc n jurul ei de parc oceanul nsui s-ar revolta
mpotriva acestei fiine nenaturale.
Bestia scutur apa de pe ea cu un urlet i alearg spre noi.
E ocant de rapid. n scurt timp, e ndeajuns de aproape ca s o pot
vedea bine.
Laylah s-a ntrecut cu monstrul acesta. Are apte capete nghesuite n
jurul umerilor, dar unul dintre ele pare mort. Cel care pare mort e capul
unui om. Faa i e despicat i sngereaz de parc ar fi fost recent ucis
cu un topor.
Restul capetelor sunt vii, i fiecare pare a fi un amestec de om i
animal un leopard, un ipar, o hien, un leu, o musc uria i un
rechin cu ochii mori. Torsul bestiei pare de urs.
Iar o bestie se va ridica din mare, spune Uriel pe un ton profetic. i
pe capetele bestiei st numele blasfemiei. Haidei s numrm numrul
bestiei, cci este un numr de om. i numrul ei este ase sute aizeci i
ase.
Fiecare dintre capetele monstrului are numere tatuate n cicatrici
strmbe pe frunte.
666.
32.

Sunt doar numere, mi spun.


Doar numere.
tiu c bestia a fost creat de Laylah dup instruciunile lui Uriel. tiu
c Uriel i copiaz montrii dup descrierile profeiilor apocaliptice. tiu
c monstrul acesta este un fals un fals.
Atunci de ce m trec fiorii prin piele?
Numerele brzdate nu sunt deloc subtile i ar putea bga n speriei pe
oricine. Presupun c tatuarea numerelor pe fruni a fost ideea lui Uriel.
Bestia de pe care curge apa rage i url i scheaun din toate feele, cu
excepia celei moarte. Se oprete n apropiere de noi nainte s o ia la
goan i s dispar din peisaj.
Uriel i ridic din nou braele, ca n trans.
Pmntul se mic i se ndoaie sub picioarele mele. E ca i cum
viermii ar fierbe n pmnt.
Degete nesc din sol.
O mn se ntinde spre cer ca un zombie nou-nscut.
Un cap iese la iveal prin murdrie.
Peste tot pe terenul de golf, corpuri acoperite cu noroi i fac loc din
pmnt i urc pe gazon. Mii de corpuri.
ngerii de pe pmnt i ntind aripile i se avnt n zbor. Raffe m
privete, dar neleg c nu m poate ridica i pe mine fr s trdeze
slbiciune. O mn se mic frenetic aproape de piciorul meu, ncercnd
s apuce. Sar, ncercnd s m ndeprtez de mini, dorindu-mi s pot i
eu zbura.
Cnd corpurile ies din pmnt, sunt att de murdare nct mi pot da
seama doar dup form c sunt oameni. i dup suspinele lor gfite.
Iar morii se vor ridica, spune Uriel, cu vocea purtat de vnt.
Cteva corpuri zac pe gazon, gfind. Altele se mpiedic ncercnd s
se ndeprteze de groapa din care au venit, n mod clar cu frica de a nu
fi trase napoi de ceva anume. Iar alii pur i simplu zac ghemuii pe
gazonul rscolit, suspinnd.
Ceea ce credeam iniial c e doar noroi s-a dovedit a fi noroi pe carne
uscat, stafidit. Acestea sunt victime ale lcustelor. Arat traumatizai
i terifiai, holbndu-se la minile i picioarele lor de parc i-ar fi vzut
pentru prima dat carnea scorojit. Poate c aa i este.
Cel mai probabil, Uriel i-a ngropat de vii n timp ce erau nc
paralizai. A fost pregtit s impresioneze mulimea nc dinainte ca
Raffe s ajung. Dac ar fi putut cineva s sincronizeze evenimentele
acestea, nu putea fi dect el. Echipa lui tia exact de ct venin e nevoie
pentru a-i ine victimele paralizate pn la spectacol.
M ntreb dac cei nepai de lcuste au idee de ceea ce li s-a
ntmplat. M ntreb dac ei cred c sunt cei sculai din mori.
nviailor! strig la ei Uriel cu o privire cumplit, n timp ce capul
plecat i aripile deschise i strlucesc n raza de lumin. Eu sunt
Mesagerul lui Dumnezeu.
Muli dintre ngeri se privesc ngrijorai cnd Uriel se declar
Mesagerul.
Ai fost alei s mprtii gloria apocalipsei. Pedepsii blasfemia
care e rasa omeneasc i vei fi primii n ceruri. Refuzai s v facei
datoria i vei fi tri napoi n iadul din care ai venit. Pornii! arat el
cu degetul ctre est. Gsii oamenii i omori-i pe toi! Curai
pmntul i facei-l drept i cinstit din nou!
Cei nepai de lcuste se holbeaz nmrmurii la el. Apoi privesc n
jur, unul la cellalt, cu privirea speriat i dezorientat.
Un om se ntoarce i se ndreapt spre est.
Cineva l urmeaz. Apoi altcineva. Apoi altcineva, pn cnd ntregul
grup migreaz.
Val dup val de nviai se trsc din noroi. Imediat ce sunt n stare s
stea n picioare, urmeaz mulimea care se ndreapt spre est.
Spre est, ctre tabra Rezistenei.
33.

A fost un spectacol pe cinste, spune Raffe, plutind n aer printre


ngeri i neprnd impresionat de armata de nviai sau de monstrul cu
mai multe capete. Dar ai face o greeal enorm dac l-ai crede.
Oricine l urmeaz pe Uriel va cdea cnd adevrul va iei la iveal.
Strategiile tale de intimidare nu funcioneaz aici, spune Uriel.
Dac Uriel minte, atunci doar el ar trebui s cad, spune un
rzboinic. Restul urmeaz doar ordinele.
Tu crezi c ngerii lui Lucifer au primit vreo psuire doar pentru c
au urmat nite ordine atunci cnd s-au rzvrtit mpotriva raiului?
ntreab Raffe. Crezi c ei au neles politicile arhanghelilor din spatele
revoltei i au tiut ce se petrece cu adevrat? Ei au fost doar soldai,
precum voi. Muli dintre ei probabil au crezut c fac ceea ce trebuie.
Civa au crezut chiar c lupt pentru a-l apra pe Mesager. Dar asta nu
i-a ajutat cu nimic dup ce treaba a fost terminat. Fiecare dintre ei a
czut.
ngerii se privesc ntre ei. Un murmur jos reverbereaz prin mulime.
Aripile lor flfie agitate.
Dac Gabriel e nc viu i rtcit pe undeva, spune Raffe, nu va
avea pic de mil pentru ngerii care i-au pierdut sperana n el. Dac
Mihail se ntoarce i descoper ce s-a ntmplat, s-ar putea s nu aib de
ales dect s v declare pe toi czui pentru a anula votul. Iar dac
ngerii de acas aud de ceea ce se petrece aici, jos fraii mei, asta ar
putea fi nceputul unui rzboi civil sngeros. ngerii de aici nu vor avea
de ales dect s se ralieze n spatele lui Uriel ca Mesager al vostru.
i ce ar trebui s credem acum? ntreab un nger.
Nu avem cum s tim adevrul, spune altul.
Judecat prin competiie, declar unul.
Judecat prin competiie, spune altul.
Ceilali murmur n acord. Nu-mi place cnd ngerii murmur n
acord. Nimic bun nu se ntmpl dup asta.
Dumnezeu mi-a vorbit. Eu sunt Mesagerul vostru, iar eu v-am dat
un ordin, spune Uriel cu voce tuntoare i care promite rzbunare.
Asta spui tu, rspunde Raffe. Dar alegerile nu s-au terminat. E o
serie stranie de coincidene, nu-i aa? se ntoarce el ctre ngeri.
Mesagerul Gabriel s fie omort fr s spun nimnui de ce suntem aici.
Uriel s fie singurul arhanghel disponibil pentru alegeri. De cte ori e
vreun dubiu, mai apare cte-un monstru apocaliptic ca semn.
Raffe l privete pe Uriel.
Ct de convenabil pentru tine, Uri. Sunt de acord cu o judecat
prin competiie.
ngerii aprob i repet:
Judecat prin competiie.
Adic cel care ctig ia tot i e declarat purttorul adevrului? Ce
facem aici, trim n Evul Mediu?
Uriel i trece privirea prin mulime.
Bine, spune Uriel. Fie. l numesc pe Sacriel secundul meu.
Cu toii privesc la cel mai mare nger din grup i la aripile lui enorme.
Accept, spune el.
Raffe se uit la ngeri, evalundu-i. Cine ar fi destul de loial nct s l
susin ca secund? Sunt ngeri care au votat pentru el, ns asta nu e
totuna cu a fi dispui s moar pentru el.
M flateaz c ai nevoie de cel mai mare i mai dur rzboinic de
partea ta pentru a m dovedi, Uri. Ia s vedem, ct de mare trebuie s fie
secundul meu ca s te bat pe tine i pe Sacriel? Hmm O s iau Fiica
Omului. Cred c e potrivit pentru a egaliza situaia.
ngerii rd.
Stau pe pmntul rscolit, nepenit.
Buzele lui Uriel se strmb.
Crezi c totul e o glum, nu?
Uriel scuip cuvintele. Cu siguran nu i place s fie luat peste picior.
Distreaz-te ct mai poi, Raphael, pentru c ea va fi singura care
te va urma odat ce vei cdea. Probabil ai uitat c nu mai ai Pzitorii de
partea ta.
Uriel mi arunc o privire atottiutoare. mi pot da seama c tie c
Raffe nu m-a ales doar din amuzament.
Ai pn la rsrit s i aduni echipa nainte de a ne ntlni s
decidem asupra luptei.
i ia zborul din mulime, cu anturajul obinuit dup el, zborul lor
sprgndu-se ntr-un flfit de aripi. ngerii frmnt de entuziasm pe
msur ce mulimea se dizolv, ndreptndu-se ctre cldirea principal
a cuibului.
Civa dintre paznicii lui Uriel i ncercuiesc pe cei doi draci rmai i
i mping napoi n cuti. l nchid i pe Beliel cu ei.
Dar pe mine m las singur pe teren. Probabil pentru c sunt
secundul lui Raffe, ce-o fi nsemnnd i asta. mi rotesc umerii, ncercnd
s eliberez din tensiune.
Raffe descinde asupra mea. Aripile lui albe ca zpada sunt largi i i
ncadreaz perfect figura sculptural. Marginile penelor lui sunt pufoase,
iar lumina le d o strlucire moale.
nc nu-mi vine s cred c i-a recptat aripile. Arat formidabil.
Perfecte sub fiecare aspect, cu excepia crestturii pe care i-am fcut-o
cnd l-am ntlnit pentru prima dat. Presupun c penele i vor crete la
loc n timp, iar orice urm de-a mea va disprea de pe el.
Vreau s-i spun ceva despre aripile lui i s i mulumesc c m-a inut
n via, dar nu vreau s fiu auzit. mi pot da seama c vede asta n
ochii mei oricum, aa cum eu pot vedea cum el se ntreab ce naiba caut
aici. Cred c am un talent special pentru a aprea mereu acolo unde nu
trebuie.
Pe msur ce ultimii ngeri i iau zborul, Josiah aterizeaz lng
Raffe. Pielea lui nenatural de alb se potrivete cu penele lui Raffe.
A fost o alegere neateptat pentru un secund, spune Josiah,
privindu-l pe Raffe cu ochii lui roii.
Raffe i arunc o privire de ru augur.
Care sunt ansele s recrutm o echip decent?
Foarte mici, spune Josiah. Fie c l susin sau nu, prea muli sunt
convini c Uriel va ctiga. Dac va reui asta, se va asigura c oricine i
se va opune va cdea, i nimeni nu vrea s rite asta.
Umerii lui Raffe se las. Trebuie c e extenuat dup operaie.
Cum te simi? l ntreb.
Ca i cum mi-a fi folosit aripile cu o lun nainte de termenul
impus.
Trage aer adnc n piept, apoi expir i adaug:
Nimic ce n-am mai fcut pn acum.
Ci membri vor fi n echipa lui Uriel? ntreb.
O sut, poate? spune Josiah.
O sut? ntreb. mpotriva a doi?
Tu nu vei lupta cu adevrat, spune Raffe. Nimeni nu se ateapt la
asta.
Ah, deci o sut doar mpotriva ta. De ce ai un secund, dac trebuie
s ai o ntreag echip?
n mod tradiional, e ca s se asigure c nimeni nu rmne singur,
spune Josiah.
l privete pe Raffe cu simpatie.
Nimeni nu refuz onoarea de a fi secund, dar e complet opional s
faci parte dintr-o echip care va fi judecat prin competiie.
Faptul de a vedea mil n ochii lui Josiah m face s vreau s dau cu
piciorul n ceva. Raffe m-a ajutat, dar acum eu nu l pot ajuta. O fat
care nu poate zbura nu poate juca n jocuri de ngeri.
M uit la cutile de pe teren. Cei doi draci care au rmas n via se
atac ntre ei n jurul lui Beliel. Dac nu m-ar fi ales Raffe secundul lui,
a fi fost n cuc cu ei. Ct a fi supravieuit?
Uriel are dreptate, spune Raffe. Nu mi mai am Pzitorii. Nu pot s
m bazez pe nimeni c i-ar face datoria.
Rzboinicii nc mai vorbesc despre ei, s tii, spune Josiah. Niciun
alt grup nu s-a apropiat de nivelul de elit pe care l aveau Pzitorii. Au
devenit legend. Ce risip! i scutur el capul. i toate astea pentru c
Se uit la mine cu oarecare ostilitate n ochi i i reprim orice
insult pe care ar fi vrut s o aduc Fiicelor Omului.
Nu da vina pe femei c ngerii v-au nclcat regulile stupide.
Femeile lor nici mcar nu au nclcat vreo regul, dar tot au fost
pedepsite.
Pzitorii ar fi fost nc aici dac n-ar fi fost Fiicele Omului, spune
Josiah. Ne-am pierdut grupul de rzboinici de elit doar pentru c s-au
mritat cu seminia voastr. Mcar dac ai avea decena s
Destul, spune Raffe. Pzitorii au disprut i chiar dac ne certm
despre cine e de vin cu adevrat nu i va aduce nimic napoi. Singura
ntrebare care rmne este: putem gsi un nlocuitor?
Unde sunt acum? Suspectez c sunt nc n Gheen, dar cine tie?
Cred c ceea ce am vzut n amintirea lui Beliel s-a petrecut acum mult
timp.
Amndoi se uit la Beliel. Se lovete de dracii care se ncaier lng
umerii lui. Acetia zboar de lng el i se apuc de gratii pentru a se
holba la noi.
Nu, nu la noi.
La sabia mea.
Dracii de Gheen vor s se ntoarc napoi acas. Orict de ru era
acolo, le e mult mai bine dect s fie n cuc, ateptnd s fie ucii.
Acas.
i dac ne-am putea ntoarce n Gheen i i-am aduce pe Pzitori?
E un gnd nebun, unul pe care nu l-a lua n calcul dac soarta
ntregii umaniti n-ar depinde de asta. Dac Raffe l-ar putea detrona pe
Uriel, atunci s-ar termina rzboiul, nu?
Bieii se uit unul la cellalt, ntrebndu-se dac mi-am pierdut
minile.
Nimeni nu se duce n Gheen voluntar, spune Raffe, privindu-m
piezi.
i odat ce intri acolo, nu mai poi iei fr s i se dea drumul de
ctre lorzii Gheenei, spune Josiah. Asta e problema cu Gheena. Altfel,
ngerii Czui ar fi salvai peste tot.
Pe lng asta, spune Raffe, privindu-l pe Beliel, Pzitorii nu mai
sunt ce au fost.
i dac i-am putea aduce napoi pe Pzitorii pe care i ii minte?
ntreb, apoi dau din cap spre Beliel: pe Pzitorii pe care i ine el minte?
Raffe se uit la mine, vd o scnteie de curiozitate.
34.

Pe jumtate trm dup noi, pe jumtate ridicm n aer cuca lui


Beliel, de pe iarba zdrobit ctre o cldire exterioar care e departe de
hotelul principal.
Avem vreun motiv s credem c va funciona bidirecional?
ntreab Josiah.
Speram ca voi s tii, spun eu.
Au fost poveti antice despre draci care sreau din sbii foarte
puternice, spune Raffe. Dar n-a existat niciun motiv pn acum s sari n
Gheen.
Vrei s spui c am descoperit un talent al sbiilor voastre iubite pe
care nici mcar voi nu-l tiai?
Trag ct de tare pot de gratiile cutii.
Pari s scoi la iveal dimensiuni noi i inimaginabile din mine i
din Ursul Kooky.
Ursul Pooky.
Da, sigur.
Calc peste o gaur din care probabil ieise cineva mai devreme.
Haide. Spune-i numele, Raffe, i arunc eu o jumtate de zmbet.
Ador s te aud zicnd Ursul Pooky. Sun pur i simplu perfect n gura ta.
S-ar putea s te omoare n somn ntr-una din zilele astea, doar ca
s scape de numele sta.
Nu poate avea un nume nou, acum c poate fi din nou cu tine?
Tu ai fost ultima stpn unic, aa c a rmas cu numele sta
pn cnd o s-i gseasc un stpn unic.
M tot atept s i cear sabia napoi, acum c i-a recptat aripile
de nger, dar n-a fcut-o. M ntreb dac e nc nervos pe ea c mi-a
artat momentele lui intime. Pot s-l simt pe Ursul Pooky cernd s fie
inut de el, dar nu i spun nimic. Asta e o ceart n care nu m pot bga.
Punem cuca jos n spatele cldirii exterioare. E linite i pustiu aici.
Josiah i scutur capul, dar nu se mai mpotrivete ideii. Are
dreptate. Cu toii suntem de acord c e un plan teribil. Dar cnd Raffe i-a
cerut s vin cu un plan mai acceptabil, n-a fost n stare s-o fac.
Acum e timpul, minile mele tremur pe msur ce scot sabia.
Mintea mea caut frenetic un plan mai bun, dar nu pot s m gndesc
la niciunul. Am putea fugi acum, c Raffe i-a recptat aripile. Dar e la
fel de implicat n judecat ca mine. Nu ne vor lsa s zburm pur i
simplu de aici.
Dac Raffe pierde competiia, mor. Nu sunt sigur ce se va ntmpla
cu el, ns e clar ce se va ntmpla cu mine. Dar dac Raffe ar putea
ctiga aceast competiie i ar putea deine controlul ngerilor, i va lua
de aici. i totul se va sfri.
Merit riscul de a-l pierde pe Raffe n Gheen i s rmn captiv
acolo?
mi muc buza, nefiind capabil s rspund la acea ntrebare. Probabil
nu voi avea stare n ateptarea lui pn voi face o tranee de trei metri
adncime n faa cutii.
F-o, spune Raffe.
Aripile i sunt nchise strns de-a lungul spatelui, iar el st rigid,
pregtit pentru ce e mai ru.
nainte de a deveni patetic, dau din cap ctre Josiah. El nchide
cuca i o deschide cu un scrit. Cei doi draci din Gheen se trag ct
pot de mult din calea lui Josiah.
S sperm c ei tiu cum s foloseasc sabia pentru a se ntoarce n
lumea lor. Trebuie doar s prindem unul pentru ca Raffe s-l clreasc.
Beliel se retrage i el la captul cellalt al cutii, artnd ca un zombie
stafidit.
Ce facei?
Ne privete suspicios.
Haidei, dracilor. Vrei s v ntoarcei acas, nu? le vorbesc
alintat, bgnd sabia n cuc.
Dracii de Gheen se trsc ncet nspre mine. Se uit la sabie cu
lcomie, mirosind-o ca i cum ar simi c li se ntinde o curs.
ndat ce Raffe se ndreapt spre ei, n schimb, sar n spatele cutii,
uiernd. Nu tiu cum s fac creaturile s cltoreasc prin sabia mea
dac ele nu vor asta.
Le e fric de tine. mi pun mna liber n faa lui. Rmi n spatele
meu.
Pesc n cuc. mi ridic vocea i le vorbesc cu un ton pe care l-a
folosi cu nite celui.
Haidei, pocitaniilor cu fee plate. Vrei s ajungei acas, nu-i aa?
Mmm, acas.
Se trsc prudent ctre mine, privindu-l cu atenie pe Raffe.
O s deschid ua ctre casa voastr imediat ce m lsai s v in
de mn.
Trebuie s m abin s nu fac o grimas de scrb la gndul sta.
Nu! spune Beliel. Ochii i sunt feroce, ca i cum ar fi descoperit c e
captiv ntr-un vis din care nu se poate trezi. D-te la o parte
l prind pe cel mai apropiat drac.
mi apuc i el antebraul. Durerea m strpunge prin bra, dar m in
bine.
n acelai timp, Raffe sare i l apuc pe cellalt drac.
Apoi haosul total se declaneaz.
Cu o intensitate sor cu panica, Beliel l mpinge pe Josiah din cale i
ncearc s sar afar din cuc. Dracul lui Raffe se sperie i ncearc s
ias i el pe u, zbenguindu-se nebunete.
mi flutur sabia instinctiv ca s-l opresc pe Beliel i m trezesc
mpungndu-l n coaste.
n timp ce el rage, dracul lui Raffe mi sare n sabie.
Alunec pe sabie n jos cu Raffe apucndu-l de picior. Dispare n
Beliel.
Iar Raffe, agndu-se de piciorul lui, dispare dup el.
nainte s pot clipi, dracul pe care l in sare i el n sabie, trndu-m
dup el.
La nceput, ncerc s-i dau drumul Raffe e singurul care ar fi trebuit
s intre n Gheen dar dracul nc m ine de mn. n secunda n care
dracul mi d drumul, mna mi alunec n Beliel, iar eu cad.
M in att de strns nct aproape smulg braul dracului.
Ne lovim prin corpul lui Beliel, iar eu mi pierd respiraia. Pentru o
secund dureroas, ocul intrrii prin barier aproape c m smulge de
drac. Dar m in bine, chinuit de ideea c, dac i dau drumul, a putea
s m trezesc ntr-un loc i mai ru dect cel n care m duc.
Cdem printr-un ntuneric ce pare nesfrit.
M ntorc i l vd pe Josiah holbndu-se ngrozit la mine din captul
unui tunel care se nchide tot mai repede.
mi nchid ochii, convins c sunt unele lucruri pe care oamenii nu
trebuie s le vad. Chipul ocat al lui Josiah mi dispare treptat din
minte pe msur ce un singur gnd m npdete.
Mergem n iad.
35.

Nu e la fel ca data trecut cnd am fost n amintirea lui Beliel. De


data aceasta doare.
Fiecare celul din corpul meu plnge de durere. S sperm c e din
cauz c trupul se sincronizeaz cu mintea n privina asta.
Tocmai cnd cred c ochii mi vor exploda de la ct de tare i ineam
nchii, ne trntim de pmnt.
Stomacul mi se strnge, iar brbia i pieptul m ustur acolo unde au
lovit pmntul.
Nu e de mirare c dracii au fost att de dezorientai cnd au aterizat
pe insula Angel. M simt de parc tocmai am fost ntins ca un aluat de
pizza i plesnit de pmnt.
i m mai simt de parc a fi coapt ntr-un cuptor. Un cuptor foarte
puturos care gtete ou stricate.
M forez s m rotesc la pmnt i s-mi deschid ochii. Chiar nu e
timp de recuperare cnd ajungi n iad.
Cerul dac e un cer e de un violet nchis i cu crpturi cu pete
ntunecate. Lumina slab arunc o reflexie violet asupra umbrelor
imense de deasupra mea.
Cnd mi focalizez privirea, vd fee care m privesc de sus.
Nu sunt sigur la ce m uit. mi amintesc de ngeri, dar nu cred c
asta sunt. mi amintesc, de asemenea, de demoni, dar nu cred c sunt
nici aia.
Aripile lor deschise par rioase, i ce a rmas din penele lor par nite
frunze uscate pe un copac mort. Partea expus a aripilor arat crpat i
aspr. Oasele aripilor sunt zdrobite, ieind dureros n afar prin
marginile aripilor. Multe dintre bucile de oase s-au ncovoiat n form
de coas, nu diferit de aripile de demon ale lui Raffe.
Ceea ce m ocheaz cel mai mult e c, chiar dac n-ar trebui, unul
dintre tipii tia e Beliel. Nu ar trebui s m surprind asta, de vreme ce
am srit ntr-o amintire de-a lui sau o lume n care el are o amintire
sau ce-o fi. Aa c, normal, Beliel ar trebui s fie aici.
Dar arat diferit. n primul rnd, aripile lui nu sunt nici cele de
demon cu care sunt obinuit, nici cele originale cu pene. Sunt pe
jumtate nchise la culoare i pe jumtate nc acoperite cu smocuri n
nuanele apusului.
Presupun c, de vreme ce sunt fizic aici, e posibil s fi srit n timp i
spaiu, dar asta e prea mult pentru creierul meu ca s proceseze fr s
explodeze. Pe lng asta, n-am timp s m gndesc la aa ceva.
Cnd mi se adapteaz ochii la lumina purpurie, vd c Beliel se
holbeaz n direcia mea cu orbite goale.
Beliel e orb.
mi ia o secund s m conving c e, ntr-adevr, el. Are urme adnci
de bici pe pomei i pe nas. A fost biciuit pe fa. De asemenea, are urme
de scobituri pe lng orbitele ochilor.
Nici ceilali nu arat mai bine. Unul dintre ei are o fa pe jumtate
perfect, de zeu grec, iar cealalt jumtate parc mncat. Fr rnile
lor, mi pot da seama c ar fi fost nite specimene perfecte, ca oricare alt
nger.
Dup corpurile lor deteriorate, neleg c suntem ntr-o zon de rzboi
sau, cel puin, n ceea ce a rmas n urm. Cldirile sunt arse, copacii
rupi i carbonizai, iar mainile sunt lovite i dezmembrate. Nu sunt
precum ale noastre, dar formele impuntoare arat de parc ar fi fost
locuite cu mult timp n urm. Ca un fel de sat. Ceva ce seamn cu nite
cactui strmbi care au fost clcai i rsucii st cu rdcinile n pmnt.
i n jur sunt deeuri aruncate ici i colo, care par nite roi de vagon.
Un non-nger cu aripi cu pene galbene de canar se apropie de mine.
Pielea i-a fost smuls de pe bra, Lsndu-i-se la iveal doar muchii
lucioi de dedesubt. M pitesc, dar el m apuc de pr i m ridic n
picioare.
Ce e? ntreab Beliel? Putem s-l mncm?
Nu tiu dac am vzut vreodat ceva mai rscolitor dect orbite goale,
n special la cineva pe care l cunosc, chiar dac e vorba de Beliel.
i bag n gur o ureche ascuit i o mestec. Seamn destul de
mult cu o ureche de drac. M ntreb ce s-a ntmplat cu dracul pe care l-
am clrit.
Apoi, vd ce a rmas din el pe pmnt, e zdrobit i sfiat cu totul. E
aproape irecognoscibil.
Unde e Raffe?
E o Fiic a Omului, spune cel care m-a capturat, cu o voce
prevestitoare, de parc acele cuvinte ar fi avut vreun sens mai adnc.
Urmeaz o tcere lung i toat lumea se holbeaz la mine.
Care dintre ele? ntreab Beliel.
Cel care m ine se uit ctre ceilali. Nu mi slbete strnsoarea din
pr.
E una de-a voastr? Nu e a mea.
Nu e niciun motiv s crezi c ar fi a noastr, Cyclone, spune Beliel
cu vocea aspr, ca i cum ar fi urlat pentru mult timp sau ar fi fost
sugrumat de cineva.
Eu am terminat-o cu ele, spune unul. Gndul la ele mi provoac
scrb.
Da, poate c Marele B are dreptate, spune altul. Poate c mai bine
o mncm. Am avea nevoie de nite carne ca s ne putem vindeca.
M zvrcolesc, ncercnd s ies din strnsoarea non-ngerului. Unde e
Raffe?
D-i drumul, spune altul, cu penele vopsite n albastru.
Thermo, dac i dm drumul, i va dori s o fi gtit i mncat.
Dac i dm drumul nu i facem un bine.
Nu asta voiam s aud.
i aceea e o sabie?
Civa dintre ei se apleac s priveasc la sabia mea, care zace pe
pmnt la civa pai. Unul dintre ei ncearc s o ridice i greutatea ei l
face s mormie. i d drumul.
Cu toii se holbeaz la mine, scrutndu-m.
Ce eti tu? ntreab Cyclone.
E o Fiic a Omului, nu vezi asta? spune Thermo.
Dac e o Fiic a Omului, unde i este haita de draci? ntreab un
tip cu pene negre i ochi ascuii. Unde i sunt lanurile? De ce arat att
de sntoas i de ntreag?
i de unde are o sabie de nger? ntreab cineva care are aripi maro
blate cu galben.
Nu poate fi a ei. Cumva, a ajuns aici. i, cumva, a ajuns i ea aici.
Dar asta nu nseamn c e sabia ei. Nu suntem aici de att timp nct s
credem asemenea nebunii.
Toi se uit la Ursul Pooky cu jind, dar nimeni nu ndrznete s o
ridice de la pmnt.
Deci a cui e?
M privesc toi. Eu ridic din umeri.
Eu sunt doar o Fiic a Omului. Nu tiu nimic.
Nimeni nu comenteaz la remarca asta.
Unde sunt? i ntreb.
Strnsoarea prului devine insuportabil. Doi dintre ei sunt parial
scalpai i m ntreb dac sta e motivul.
n Gheen, spune Thermo. Bun venit n districtul vntorii!
E acelai lucru cu iadul? ntreb.
Cel cu pene negre ridic din umeri.
Ce conteaz? E infernal. De ce i pas dac se potrivete cu
miturile tale primitive?
Ce vnai aici? ntreb.
ngerul cu aripi maro cu galben pufnete:
Nimic. Noi suntem prada.
Asta nu sun bine.
Ce suntei voi? i ntreb, dei presupun c sunt Pzitorii lui Raffe,
dar a vrea s fiu sigur. Nu artai ca ngerii, dar nici ca
Ce tiu eu de fapt despre cum arat demonii?
Vai, scuz-ne c n-am avut timp s ne prezentm, spune cel cu
aripi maro cu galben. Face o plecciune sarcastic. Noi suntem noii
Czui. Pzitorii, ca s fiu mai exact. i probabil clii ti. Nu c ar fi
nevoie de mai mult de unul dintre noi ca s-o facem. Dar nelegi tu. Eu
sunt Howler.
Howler arat cu degetul ctre cel cu pene negre i piele maro.
Acela e Hawk.
Arat ctre cel cu aripi vopsite n albastru, apoi ctre ceilali:
Thermo. Flyer. Marele B. Micul B. i cel care te ine e Cyclone.
Se uit n jur la ceilali. Sunt prea muli ca s mi-i prezinte pe toi, nu
c le-a ine minte numele.
Nou ne pas cine e ea?
Sigur, spune Flyer. Poate aa o s avem ceva la care s ne gndim
pentru cnd o s ne plictisim de moarte n urmtorul mileniu. Cine eti?
Eu
Ezit s le dau numele meu real. Raffe spune c numele au putere.
Eu sunt ucigaul de ngeri.
Sun foarte ridicol, acum c am spus-o. Suna mai bine n capul meu,
dar fie.
Pentru un moment, se holbeaz cu toii la mine.
Apoi, ca la un semnal, pufnesc cu toii n rs.
Howler se ncovoiaz asupra coastelor lui stngi, acoperindu-le
protectiv cu mna, de parc ar fi rupte.
Nu, nu m face s rd. M doare.
Cyclone chicotete n spatele meu. mi d drumul, n sfrit, la pr,
lsndu-mi scalpul ginga.
Sfinte Dumnezeule, nu credeam c o s mai pot rde vreodat.
Da, a trecut mult, mult timp, spune Micul B.
Ucigaul de ngeri, ai? ntreab Howler.
Da, a fost extraordinar, spune Beliel, care e aparent Marele B.
Putem s-o mncm acum?
Are dreptate, spune Micul B. Nu in minte ultima dat cnd am
mncat pe sturate. E slbnoag, dar sunt disperat dup mncare ca s
m pot vindeca
Ceva l apuc un tentacul? i l smucete napoi. Strig i se
zvrcolete, dnd din picioare i zbtndu-se, dar nu se poate elibera.
l trage n spatele unei grmezi de gunoi, lovindu-i capul i umerii de
fragmente ascuite pe drum.
Pzitorii devin aleri i pregtii de lupt, dar gfie cu toii. Tipii
tia nu au dus-o bine aici.
Rmn mpietrit. Dac rzboinicii acetia legendari sunt speriai, eu
ce ar trebui s simt? ncep s mi doresc s fi tcut din gur. Moartea
ntr-o aren de gladiator sun mult mai milostiv acum.
Cu toii zboar dup Micul B chiar dac feele lor sunt ngrozite. Se
zbat i smucesc i ncearc s-l trag din strnsoarea tentaculului.
Apoi, nc unul dintre ei ajunge tras n spate. Din cte mi pot da
seama, lucrul care l-a luat a fost vntul caustic.
Ajunge smuls prin geamurile unei cldiri pe jumtate demolate. n
cteva secunde, urlete izbucnesc dinuntrul cldirii.
Cei mai apropiai Pzitori se grbesc la geam i privesc nuntru. Apoi
i mut privirea de parc i-ar fi dorit s nu vad ce au vzut.
Undeva, un altfel de urlet se ndreapt spre noi. E un ipt nebun n
deprtare care mi pune toi nervii n tensiune.
Pzitorii se retrag cu Micul B, care scutur cu piciorul ce-a mai rmas
din tentaculul care l-a prins. Se ntorc i o iau la fug n direcia opus
cldirii i direciei urletului nebun.
Cineva mi apuc braul i m trage dup el. Spre surprinderea mea, e
Beliel.
Rmi cu noi. Suntem singura ta speran.
Observ c nu mi spune exact de ce sunt ei singura mea speran. M
aplec s-mi iau sabia de pe pmnt, nepsndu-mi dac m vede careva
dintre ei. Sunt prea ocupai cu poziionarea n formaiune i cu cutarea
pericolului, ca s fie ateni la mine.
Ne mprtiem, jumtate dintre noi alergnd spate n spate. Tipii tia
au mai lucrat mpreun. Pcat c nu i-a ajutat prea mult asta aici.
Unde e Raffe?
n ce m-am bgat?
36.

Alergm prin district n zigzag, dintr-o parte n alta, ca o hait de lupi


care fuge de vntor. Locul e plin de crmizi rupte i de oseminte vechi.
Buci de lemn sucite i carbonizate zac lng buci ruginite de metal
prin drmturi.
ncerc s in pasul cu Pzitorii, civa alearg, iar civa zboar jos,
aproape de pmnt, de fric s nu fie vzui. Beliel zboar inndu-se de
glezna unui Pzitor pentru ghidaj. E nevoie de foarte mult ncredere
pentru a zbura orb. Beliel pe care l cunosc n-ar fi fcut asta.
Cel mai probabil o s m omoare imediat ce au ocazia, dar m voi
gndi la asta dup ce scpm de orice ar fi chestia care ncearc s ne
omoare acum. Fac greeala de a m ntoarce i a m uita la ceea ce ne
gonete.
Sunt trei demoni impuntori, la fel ca cel pe care l-am vzut ultima
dat cnd am fost n Gheen. Sunt enormi, cu muchii imeni, legai de
curele din piele care le strbat ncruciat corpurile. Torsurile lor sunt de
altfel goale, iar mai jos de att nu pot vedea.
Cel mai probabil nu au vaci aici n Gheen. ncerc s nu m gndesc
la pielea crui animal folosesc pentru a-i tbci curelele.
Conduc care de rzboi trase de doisprezece Czui proaspt, nhmai
n lanuri sngeroase. Czuii bat frenetic din aripi n vreme ce lorzii lor
demonici i biciuiesc. mi pot da seama c sunt proaspt Czui pentru c
nc mai au mare parte din pene, dei sunt zdrobite i rsucite. Nu
trebuie s m uit ca s tiu c acele care de rzboi au ngeri zdrobii
legai i la roi, aa cum era Beliel n ultima mea vizit.
Demonii folosesc toiege cu mai multe capete ca cel pe care l-am vzut
mai demult pentru a-i biciui i muca pe sclavii ngeri care trag carele.
Aceste toiege au la vrf cercuri de capete ofilite, toate cu aceleai nuane
de pr rocat i ochi verzi. Prul lor pare s pluteasc de parc ar fi sub
ap, aa cum am mai vzut. i tot ca celelalte pe care le-am vzut, i
acestea url silenios.
Cnd stpnii i biciuiesc cu toiegele, capetele se ntind ctre Czui,
mucnd i sfiind buci de piele i pene de pe ngeri la aterizare.
Unul dintre demoni se uit la mine. Nu m pot abine s m gndesc
c s-ar putea s fie acelai care m-a vzut ultima dat cnd am vizitat
Gheena. Aripile i sunt de foc, iar corpul strlucitor are reflexii roii. i
biciuiete toiagul cu capete multiple n direcia mea n timp ce carele se
apropie de noi.
Capetele identice url n timp ce se apropie de mine cu o intensitate
dincolo de nebunie. Toate nite bile cu dini i ochi i pr zburlit.
Tot ce tiu e c nu vreau ca unul dintre capetele astea s se prind de
mine. Alerg ct de tare pot. Iau o curb brusc dup un col i fug dup
o cldire drpnat.
Gsesc o trap ntr-un zid care se frmieaz. O deschid.
Sunt pe cale s alerg pe treptele de piatr n ntunericul de jos, cnd
unul dintre pzitori aterizeaz n faa mea.
E Beliel. Are un cap de bici care i molfie n spate.
nc dou dintre capetele urltoare aterizeaz pe el. Unul se lipete i
smulge o fie de carne de pe braul lui. Cellalt se prinde de prul lui
Beliel i ncepe s se zbat, trgnd o parte din scalp cu el.
Beliel apuc capul de pe scalpul lui i l zdrobete.
Eu sar i lovesc slbatic cu piciorul capul de pe spatele lui. Beliel e
biletul meu de ieire de aici, aa c nu pot s-l las s moar. M doare
capul numai cnd ncerc s neleg ce s-ar ntmpla dac ar muri aici.
Ultimul cap continu s urce de-a lungul fiei de piele smuls de pe
braul lui. Smulg capul i trag dup el i toat pielea, ignornd gemetele
de durere ale lui Beliel. Calc pe cap pn se oprete din micare.
Beliel se clatin pe picioare. l mping pe treptele ntunecate i
trntesc ua n urma mea.
ncerc s nu gfi prea zgomotos n timp ce ncui ua de la trap.
Pare c am ajuns ntr-un beci de sub o cldire drmat. Singura
lumin care ptrunde vine din crpturile uii de la trap, i e prea
ntuneric s vd dac mai e vreo cale de ieire.
Podeaua vibreaz. Buci mari i grele de moloz se lovesc de trap.
M ncordez i m pregtesc, innd sabia cu ambele mini. Groaza l
cuprinde pe Beliel n timp ce st cu urechea ndreptat spre trap, ca i
cum ar fi fost acolo de o mie de ori i a pierdut lupta de fiecare dat.
Cnd vd ct de sfiai i distrui sunt el i ceilali Pzitori, nu pare
tras de pr varianta aceasta.
Trapa se cutremur i huruie la loviturile de dini ale capetelor.
Bubuiturile i sunetele flcilor continu fr oprire pn se opresc brusc.
Apoi un zornit tare i sunetul unui bici trec pe lng, afar. Demonii
probabil n-au vzut unde am disprut noi, dei capetele da.
Sunetul carului de rzboi se stinge n deprtri.
Expir cu grij i m uit n jur. Suntem ntr-un soi de bordei subteran.
Aternuturi zdrenroase zac n ntuneric, un scaun fcut din lut, urmele
carbonizate ale unui foc de mult stins.
tii ce i-ar fi fcut? ntreab Beliel ntr-o oapt aspr.
Tresar. Nu mi-am dat seama c e att de aproape.
Capetele acelea, continu el. tii dup ce url?
mi scutur capul, apoi mi amintesc c e nevztor.
Un trup nou. Sunt disperate dup unul. Bine ai venit n Gheen, se
sprijin el de peretele bordeiului, cu orbitele goale ndreptate spre mine.
Fie c-i place sau nu, ai luat parte la iniierile noilor Czui.
Ct de mult dureaz?
Pn cnd devii Consumat sau ceva la fel de oribil. Sau e posibil ca
lorzii Gheenei s aib chef s te promoveze din rangul de vierme. Am
auzit c se ntmpl cndva dup ce aripile i se transform complet.
Apoi ncepe adevrata distracie.
Devine mai ru dup ce eti promovat?
Aa am auzit.
Ceva se lovete de trapa de afar. Rmn n tcere pn cnd sunetul
dispare.
Ce sunt capetele acelea urltoare? i ele sunt iniiate?
Ele sunt Consumaii. Sunt cei care nu au trecut de iniiere. E un
festin legendar care are loc ntre lorzii Gheenei. Consumaii sunt cei care
au fost sacrificai pentru festin, i scutur el capul. Putem s cretem la
loc multe lucruri, dar nu un ntreg corp, sau chiar membre majore.
i freac orbitele goale.
Dar cnd eti n Gheen, sunt oportuniti infinite pentru mai
mult suferin. Consumaii url cu miile pentru a fi inclui ntr-un bici
de capete pentru ansa de a cpta un corp nou.
Nu l-am vzut niciodat pe Beliel att de vorbre. O s mi ia ceva s
m obinuiesc cu aceast versiune timpurie a lui.
Dac i nfig colii n tine, vor spa ntr-o clipit. i vor face drum
pn la cap, unde vor ncepe s road i s mestece pn cnd te
decapiteaz. Apoi se vor planta n gtul tu. Uneori se lupt ntre ele, i
dou sau trei capete ajung s se planteze nainte ca treaba s se ncheie.
Aceea e o privelite care te face s i vrei ochii scoi.
M uit la el s vd dac glumete, dar nu e nicio schimbare n
expresia feei.
Un corp de Czut e un premiu, dar se vor mulumi cu orice are
membre. Vor lua chiar i corpuri de obolani n sperana c vor urca pe
ierarhia lanului trofic, ct vreme i pot gsi urmtoarea victim. Aa
c pzete-i picioarele.
Alunec pe perete n jos, aezndu-se sprijinit de el.
Umbl zvonul c unii dintre cei mai puternici lorzi ai Gheenei au
fost, cndva, Consumai. Desigur, pn ajung s capete statut de lord al
Gheenei, au depit orice prag al nebuniei.
mi place s cred c pot face fa nebuniei, dar asta e la un cu totul alt
nivel.
Aadar, fii mereu pe faz, spune el. Ai putea s pierzi mult mai
mult aici dect i poi imagina.
Mi se pare mie, sau Beliel are grij de mine? Trebuie s fie vreun
motiv ascuns, dar nu m pot gndi la niciunul acum.
De ce mi spui toate astea?
Poate c nu e Beliel, ci doar cineva care arat ca el. C de sunat, nu
sun ca el.
M-ai salvat, mi spune. Eu mi pltesc mereu datoriile, bune sau
rele. Pe lng asta, am o slbiciune pentru Fiicele Omului. Nevasta mea
a fost, cndva, una.
Vocea i slbete i abia pot auzi ultima propoziie.
Te oferi s m protejezi?
Nencrederea rzbate n mod evident din vocea mea.
Nimeni nu te poate proteja, fetio, n niciun caz un proaspt Czut
cruia ochii nu i-au crescut nc la loc. Oricine spune c te poate proteja,
te minte. E doar o diferen ntre prieten i duman. Att.
i vrei s-mi spui c eti prietenul meu?
Nu sunt dumanul tu.
n ce fel de lume ciudat am ajuns? optesc mai mult pentru mine.
Nu m atept ca Beliel s-mi rspund, dar o face:
Eti n ruinele lumii dracilor.
Rmn s m gndesc la asta pentru un minut. Lumea dracilor? Nu
cea a Czuilor? Dracii i Czuii arat foarte diferit, ntr-adevr.
Nu sunt aceeai specie, nu?
Dracii i Czuii? pufnete. S nu lai pe nimeni s te aud c
sugerezi aa ceva. Ambele faciuni te-ar sfia i i-ar da resturile la
Consumai.
Asta a fost lumea dracilor nainte ca ngerii Czui s ajung aici?
Dracii sunt nativii Gheenei?
M ndoiesc c a fost ceva de capul lor nainte s ajung aici
Czuii. Tot ceea ce tiu ei e s cauzeze chinuri i durere. Nite obolani
dezgusttori. Sunt chiar sub Consumai, care nu i-ar mnca, pentru c i
fr un corp, un Czut refuz s se njoseasc ntr-att.
Mi-am adus aminte c dracii i-au torturat i pe Beliel, i pe soia lui, i
pot s neleg de ce i urte. Dar s-ar putea s fie dou variante ale
aceleiai poveti.
Privesc n beciul ntunecat.
Sunt urme de oale sparte, buci de esut, fier i lemn. Cineva
obinuia s triasc aici. O familie, poate. Acum foarte mult timp.
37.

Beliel i nal privirea, ascultnd.


Deschide trapa. Vin ceilali Pzitori.
Nu sunt foarte dornic s tie unde ne aflm. Nu vreau s m omoare
nainte s apuce Raffe s i recruteze.
Raffe. Ar fi trebuit s aterizeze lng Beliel, la fel ca mine. Ce o fi
nsemnnd faptul c nu e prin preajm?
F-o, fato. Ei sunt singura noastr speran s supravieuim.
Ezit un moment ndelungat. Ar putea avea dreptate. Sau mi-ar putea
pregti o capcan.
Beliel ia decizia n locul meu.
Suntem aici!
Strecor n linite spada napoi n teac i pun ursuleul de plu
deasupra. Oricum, nu a putea s lupt cu atia Pzitori, aa c mai bine
ncerc s o in pe Pooky ascuns deocamdat.
Cineva bate n trap.
tiam noi c eti n via, Mare B. Deschide, nu fi timid.
Lemnul trapei rpie.
Vrei s trieti, micule uciga de ngeri ce eti? d Beliel din cap
spre trap. Ei sunt ansa ta.
A putea s m ncpnez i s atept pn ce o deschid ei cu fora.
Dar ce sens ar avea? Fr tragere de inim, urc pe treptele de piatr i
deschid trapa.
Pzitorii nvlesc nuntru, ocupnd cocioaba.
Drgu descoperire, spune Thermo, privind n jur.
Poate ne relaxm i noi aici vreo dou secunde, spune Micul B.
Ups, a expirat timpul, spune Howler, dndu-i o palm peste umr
Micului B. Hai s fim din nou ncordai i vnai.
Ceilali examineaz ncperea, procesnd totul n tcere pe msur ce
ptrund prin trap.
Mai mult de doisprezece Pzitori se nghesuie nuntru. Unii dintre ei
se aaz pe jos, n noroi, n timp ce alii se sprijin de perete, nchiznd
ochii, de parc nu s-ar fi odihnit de ani de zile. Nimeni nu rostete niciun
cuvnt. Nimeni nu se foiete. Pur i simplu se odihnesc, ca i cum ar fi
siguri c nu vor mai avea ocazia s fac asta pentru nc civa ani buni.
O bubuitur puternic n trap ntrerupe linitea.
Toi se ncordeaz, ntorcndu-se spre deschiztur.
Un drac cu aripile fluturndu-i se izbete i se rostogolete pe lng
trap. Dup asta, alunec un nger, ntr-o nvlmeal de pene albe i
njurturi.
Raffe! o zbughesc eu pe scri dup el. Unde ai fost?
El m privete de jos dezorientat. Dracul ptat zboar din strnsoarea
lui. Zboar de colo-colo n trap, iar Pzitorii l pocnesc i l lovesc cu
picioarele pn zboar frenetic afar.
Raffe clipete spre mine de vreo dou ori, ridicndu-se n picioare.
Eti n regul?
Niciodat nu l-am mai vzut att de dezorientat. Arat cum artam i
eu, probabil, cnd am ajuns prima dat aici.
Iar apoi mi dau seama c poate chiar acum a ajuns. La nceput, m
gndesc ce coinciden incredibil e c a aterizat fix lng mine, dar,
desigur, nu eu sunt conexiunea, ci Beliel. Prin el am mers, deci ajungem
n cealalt parte tot lng el.
Abia ai ajuns? l ntreb.
Dar el nu se uit la mine. El i Pzitorii se holbeaz unii la alii, n
timp ce fiecare Pzitor iese din cocioab. Se aaz n cerc n jurul lui, ca
ntr-un vis.
Mda, spun. Presupun c v tii.
Stnjenit, fac un pas n spate.
Nu se poate, spune Flyer.
Comandante? ntreab Hawk, n vocea lui simindu-se ndoiala. Tu
eti?
Cum adic Comandante? ntreab Beliel, ntorcnd orbitele goale
spre Raffe.
E arhanghelul Raphael, spune Thermo.
Cum mama dracului ai fcut ca s ajungi aici, jos? ntreab
Cyclone.
Aripile tale, spune Howler. Cum de sunt imaculate?
E ironic c Raffe i-a recptat aripile de nger acum, cnd e pe
trmul demonilor.
Eti ntr-o misiune cu Uriel? ntreab Thermo, prnd sceptic.
Credeam c el era singurul arhanghel care poate veni aici. Nu te-ai
transformat ntr-un diplomat, nu-i aa?
Poate e o mecherie, spune Hawk. Poate nu e el cu adevrat.
Care e cea mai mare victim a ta? ntreab Cyclone.
Cu jumtate de metru mai nalt i mai lat dect cea mai mare
victim a ta, Cyclone.
Raffe se scutur de praf.
Chiar tu eti, spune Cyclone.
Ce s-a ntmplat? ntreab Flyer. Cum de eti aici?
E o poveste lung, spune Raffe. Avem multe de recuperat.
Trdtorule!
Beliel pare furios. Se izbete de Raffe. Amndoi cad la pmnt,
luptndu-se, n timp ce Beliel ncearc s i care pumni lui Raffe.
Ceilali l nha i l trag napoi.
Ai jurat! url Beliel, mpotrivindu-se strnsorii n care l-au prins
amicii si. Am lsat-o n grija ta! Ai idee ce i-au fcut? Ai idee?
Pzitorii slbesc strnsoarea lui Beliel, punndu-i o mn la gur i
optindu-i la ureche s se calmeze.
Ar trebui s vorbim, spune Raffe, ridicndu-se. Locul sta e
potrivit?
Nu exist locuri potrivite n Gheen, spune Hawk.
Ar trebui s mergem undeva de unde s avem o cale uoar de
evadare, spune Thermo. Orice e n cutare de hran acum tocmai s-a
auzit invitat la cin.
n deprtare, se aude un ipt. E greu s i dai seama ct e de
aproape.
Beliel nceteaz s se mai lupte, ns respir tare i repede. O fi orb,
dar urechile i sunt n perfect stare de funcionare.
Haide s plecm de aici, spune Cyclone.
Preia conducerea. Noi, restul, l urmm.
Chiar dac Beliel e n mod evident furios pe Raffe, nc merge n faa
lui, ca i cum nu ar fi dumani de moarte. n plus, urmeaz grupul, de
parc nici nu i-ar trece prin minte s nu coopereze. Muchii umflai
ncep s se relaxeze, iar ncordarea din umeri se mai las pe msur ce
merge.
Atitudinea ostil pe care sunt obinuit s o vd la Beliel nu se arat
nici mcar n acest loc nfiortor. Orice i s-a ntmplat de l fcuse aa nu
s-a petrecut nc.
i urmm pe Pzitori afar din cocioab tocmai cnd urletele venind
de la capetele lovite ale Devorailor mpnzesc aerul din nou.
Rafie m trage la el n brae i i ia zborul.
38.

Rmnei jos, spune unul dintre Pzitori, unde nu v pot zri.


Raffe plonjeaz jos i zboar aproape la nivelul solului, alturi de
Pzitori. Ne legnm dintr-o parte n alta, abia evitnd cauciucuri
stricate, mormane de gunoi i coji arse de la ceva irecognoscibil.
Din spate, lordul Gheenei cu aripile n flcri vine dup noi, vuind. Cu
capetele sale care url i biciuiete pe noii si Czui, care se chinuie s
zboare ct de repede pot. Dracul trcat care a venit cu Raffe zboar
lng lordul iadului precum un obolan naripat gigantic, artnd spre
noi.
Alunecm pe strada distrus, pn cnd dm colul i dm nas n nas
cu un grup de capete urltoare.
Raffe m ntoarce, astfel nct s m in din spate. Fr s o spun,
tiu ce vrea s fac. Nu m poate duce pe mine i s lupte n acelai timp.
mi scot sabia.
Raffe plonjeaz spre stnga, iar eu dau cu sabia prin Devorai. Dinii
i prul le cad la pmnt, n timp ce lama trece prin ei.
n spatele nostru, Pzitorii se rspndesc n formaie triunghiular, cu
noi la conducere. Sunt singura cu o arm, aa c devine responsabilitatea
mea s tai cu ea tot ce ne apare n cale. Pzitorii lovesc cu pumnii i cu
picioarele ca s i fac loc spre noi.
Niciodat nu am luptat ntr-o echip adevrat, cu altcineva n afar
de Raffe, dar intrm cu toii ntr-un ritm care nu necesit cuvinte pentru
coordonare.
Cineva url n spatele nostru.
Ne ntoarcem. Lordul iadului l-a prins pe Flyer, care era la captul
formaiei noastre. Flyer e aplecat pe spate, pe marginea carului de lupt,
iar lordul Gheenei l trage din ambele pri, aproape rupndu-i spatele.
Toi fac un schimb rapid de priviri, ntreaga formaie schimbndu-i
imediat direcia, pentru a se ntoarce s l salveze pe Flyer.
Atmosfera e nesat de urletele Devorailor, care sunt n cutare de
trupuri.
Hawk i Cyclone fac mari eforturi s ajung napoi la Flyer, cu urlete
rzboinice aprige. Sunt primii pe care i lovesc capetele urltoare. n loc
s ncerce s le evite, atac direct n ele, fiind lovii cu cte ase fiecare.
De ndat ce aterizeaz pe Hawk i Cyclone, ncep s-i nfulece i s le
sape n carne.
Hawk i Cyclone iau de pr cteva dintre capete i le ndeprteaz
brusc de lng pielea lor. Leagn capetele, folosindu-se de acestea
pentru a lovi altele. Din mini le curge snge de la tieturile fcute de
prul devorailor, ns lor nu pare s le pese.
Ceilali Devorai se reunesc mpotriva lui Hawk i Cyclone.
Ali patru Pzitori trec ca sgeile i lovesc i smucesc capetele de pe
cei doi Pzitori kamikaze, acionnd ca sprijin pentru acetia, s i in
n via. ntre timp, noi, ceilali, zburm spre lordul iadului, n timp ce
Hawk i Cyclone i distrag pe Devorai.
n loc s atepte, lordul Gheenei i d drumul lui Flyer i se arunc
asupra noastr.
Aripile lui incendiare mprtie flcri prin aer, artnd ca i cum ar
arunca mingi de foc n direcia noastr.
Aripile lui nflcrate ne mpiedic s ne apropiem de el din orice alt
direcie dect din fa. Iar eu i Raffe suntem exact n faa lui.
Atunci cnd lordul Gheenei i ndreapt aripile nflcrate spre noi,
unul dintre Pzitori ncaseaz n locul nostru, intervenind ntre noi i el,
pentru a ne proteja cu corpul su, n timp ce i trage un pumn lordului
Gheenei. n loc s l loveasc napoi, lordul l apuc de gt i i nchide
aripile. Pentru o clip, nu putem vedea nimic, n afar de o minge uria
de foc, deoarece aripile lui i acoper att pe lordul Gheenei, ct i pe
Pzitor.
Cnd i deschide aripile din nou, Pzitorul arde n flcri. Penele care
i-au mai rmas, mpreun cu tot prul, i-au luat foc.
Lordul Gheenei i d drumul, iar Pzitorul url atunci cnd cade,
ateriznd dur i rostogolindu-se pe jos, n ncercarea de a stinge flcrile.
Lordul se ntoarce ctre noi. Raffe i menine spaiul aerian, n timp
ce ali Pzitori l salveaz pe Flyer.
Raffe d din cap spre unul dintre Pzitori, care se aaz n poziie, sub
noi. Presupun c e acolo s m prind, pentru cazul n care a cdea.
S nu ndrzneti s mi dai drumul, i spun.
Nu te las s fii ars, rspunde el.
Lordul iadului ne atac cu o aur de flcri.
Raffe vireaz n jos, evitnd focul.
Lordul Gheenei se ntoarce i vine dup noi. mi dau seama c Raffe
ezit s se ntoarc cu faa spre el, pentru c asta m-ar pune pe mine n
faa flcrilor.
Ia sabia, i spun.
Nu am verificat dac Pooky l-ar primi napoi. Dar, n timp ce el
zboar n zigzag, evitnd atacul lordului Gheenei, m decid c nu e
momentul cel mai potrivit s testm asta.
Raffe se rotete la nlime. Un zid de foc vine n direcia noastr
atunci cnd lordul iadului i flutur aripile enorme spre noi.
mi legn lama ct de tare pot. Pot simi clocotul de entuziasm care
trece prin lam, fiindc Pooky are ocazia s spintece un lord ai Gheenei.
Lama spintec focul. O parte din flcri se despic i cade pe jos.
Lordul Gheenei ncepe s rag, vzndu-i o bucat de arip ce cade
pe jos cum mproac tciune peste tot.
Bate frenetic din aripi, ncercnd s rmn n aer, ns aripile i sunt
inegale acum i ncepe s se nvrt n spiral. Raffe profit de acest
avantaj i zboar n sus, spre el.
Eu tai n primul lucru care mi vine la ndemn. nc o bucat din
aripa lordului Gheenei e retezat.
i se prbuete din cer.
39.

De ndat ce aterizm, ncep s transpir de la cldur. Nu m pot


abine de la a-mi acoperi nasul, chiar dac asta nu are niciun efect
asupra duhorii de ou stricate.
Lordul Gheenei a aterizat i s-a rostogolit. Focul din aripi i s-a stins,
lsndu-i-le ca moarte, cu aspect de piele decojit i ars. Ambele aripi i
sngereaz.
Rage un ordin, iar dracii i Devoraii se adun n jurul lui. Dracii i
privesc stpnul cu groaz, prnd gata s o ia la fug n orice clip, n
timp ce Devoraii par a fi nnebunii de entuziasm la vederea trupurilor.
Pzitorii aterizeaz de jur-mprejurul nostru, formnd un cerc
protector.
Nu au nicio arm, iar majoritatea dintre ei au rni destul de urte,
unele chiar grave, dar asta nu i mpiedic s arate feroce. Spre
surprinderea mea, Beliel e unul dintre ei. Se holbeaz orb n fa, gata s
lupte pentru Raffe.
M uit la gaca noastr i o compar cu cea a lordului Gheenei. Cred c
avem anse destul de mari s l nvingem pe lord, presupunnd c
niciunul dintre prietenii lui nu ne va veni n ntmpinare, s intre n
lupt.
Oh, mi e dor de spada mea, spune Cyclone, uitndu-se cu jind la a
mea. Ce avarii am putea produce aici dac am fi capabili s ne pstrm
sbiile!
Tocmai de asta trebuie ca sbiile s ne resping, fratele meu, spune
Howler. Nimeni nu i dorete lorzi ai Gheenei care s fac ravagii cu o
armat de Czui, narmai cu sbiile lor.
Poate crezi c eti mai puternic, arhanghelule, spune lordul
Gheenei. Dar fraii mei, lorzi ai iadului, sunt pe drum. Toi ne-au vzut
luptndu-ne n cer.
Nu vor ajunge la timp s te salveze, spune Cyclone.
Lordul Gheenei scoate un sunet ca o mie de erpi trndu-se printre
frunze uscate.
Dar dac i faci timp s te lupi cu mine, n loc s i iei zborul i
s fugi, ceilali lorzi te vor ucide, spune lordul Gheenei. Deci ne aflm
ntr-un punct mort.
i flutur aripile arse i fumegnde n fa i n spate, ca i cum ar
face o prob cu ele. Prile tiate sngereaz peste tot pe pmnt.
Vd c am nevoie de o nou pereche de aripi.
Se uit la ale lui Raffe, care arat magnific, n comparaie cu aripile
deplorabile ale Pzitorilor.
Ale tale sunt destul de frumoase. Un lord al Gheenei cu o pereche
de aripi de arhanghel ar fi att respectat, ct i temut. Ar exista multe
speculaii despre cum a intrat n posesia lor. Te intereseaz o nelegere?
Raffe rde.
Gndete-te la asta. Niciun nger nu devine arhanghel fr ambiie.
Uneori, ambiia poate implica i nelciune. Uneori, poate fi nevoie de o
armat. Eu pot s i le ofer pe amndou.
nelciune poi gsi oriunde, spune Raffe. i e gratis.
Dar o armat asta e ceva ce merit. Eu am cteva de nchiriat. La
un pre corect. Interesat?
Nu pentru aripile mele. Nimeni nu mi le mai ia niciodat.
Nu spune i din nou.
Poate vei avea altceva ce m va putea interesa ntr-o bun zi. Dac
eti vreodat interesat de ceva ce i pot oferi n schimbul ridic din
umeri fixndu-m n acelai timp cu privirea a ceva ce mi doresc,
nfac asta.
Azvrle un obiect mic, rotund, legat de o curelu. Raffe nu se
deranjeaz s l prind i i aterizeaz la picioare. Arat ca un mr uscat
i deshidratat. Negru i zbrcit. Nu sunt convins c l-a mnca dac a
muri de foame.
Cnd muti din el, m va aduce oriunde eti tu, ca s putem discuta
detaliile, spune lordul iadului, urcndu-se n carul su de rzboi.
Cyclone face un pas spre car. Dracii lordului Gheenei i Devoraii i
dezvelesc dinii spre el.
Raffe ridic o mn s l opreasc.
Nu suntem aici pentru a ne lupta.
Ofer o nelegere doar ca s i salveze reputaia, spune Cyclone.
Nu va ctiga asta i o tie foarte bine.
Nici noi.
Raffe face semn din cap spre cer. Trei care zboar spre noi. n spatele
lor e un nor de draci.
Lordul Gheenei din faa noastr i lovete cu biciul pe ngerii nhmai
la carul su. Capetele biciuite ale Devorailor i muc pe ngeri, care
sunt necai ntr-o transpiraie sngerie, ce picur de pe corpurile lor
bine fcute. Decoleaz spre cer.
De ndat ce carul a plecat, Pzitorii l nconjoar pe Flyer, care zace
la pmnt. Spatele i e n mod evident rupt, dup aspectul nenatural al
corpului su ncovoiat.
Capul i se mic nainte i napoi pe sol, deci presupun c e n via.
Dar atunci cnd ne aplecm deasupra lui, micrile capului i devin din
ce n ce mai neobinuite.
Gtul i se rupe, din el curgndu-i sngele cu bulbuci.
Sar napoi.
Din gtul lui Flyer iese o pereche de dini ce muc i nfulec iute.
Capul unui Devorat acoperit de snge iese la suprafa din gtul lui
Flyer.
Privesc n alt parte, dorindu-mi s pot terge din minte ceea ce
tocmai am vzut. Din lateral, l vd pe Cyclone apucnd o piatr i
ridicnd-o deasupra capului lui. Apoi aud un sunet bltos de zdrobire.
Umerii tuturor par s se lase deodat.
Trebuie s ne scoi de aici, Comandante, spune Hawk cu o tristee
apstoare n voce. Nu aa ar trebui s murim.
40.

Plecm din zon, nainte ca ali lorzi ai Gheenei s ajung. Unii dintre
noi merg, alii zboar destul de jos, cercetnd zona din fa.
M atept n continuare ca cineva s m ntrebe de sabia mea, dar
nimeni nu o face. Pzitorii par a fi cam ocai dup ce l-au vzut pe Flyer
murind. De parc au loc tragedii mult prea des, iar ei tot nu le pot
accepta.
Strada distrus pe care ne aflm se termin brusc atunci cnd ruinele
oraului se descompun ntr-un deert de piatr. Sunt cu ochii n patru
dup dracii care ar putea fi prini pe drum, dar nu vd niciunul. Trebuie
s fi fugit sau s fi fost recrutai s lupte pentru lorzi ai Gheenei atunci
cnd se adunau s vin spre noi.
Culoarea cerului se schimb n ceea ce presupun c e lumina zilei n
locul sta. n loc de negrul violet pe care l-am vzut mai devreme, acum
o strlucire roiatic, diabolic, e rspndit deasupra deertului nu
tocmai noapte, nu tocmai zi.
Unul dintre Pzitori ofteaz lng mine.
Majoritatea dintre noi a supravieuit nc unei nopi.
Haide s ne ntoarcem napoi pe strada aceea la noapte, spune
altul. E mai sigur acolo.
Le arunc o privire pe ascuns. Au rni proaspete pe chipuri i pe brae.
Unul dintre ei chiopteaz i sngereaz din cauz c i lipsete o
bucat de carne de pe picior.
De ct timp suntei aici, biei? i ntreb.
Ei mi ntorc priviri ostenite, ca i cum ar spune c dintotdeauna.
N-avem idee, spune unul. Dinainte s m nasc, cred.
Trecem peste un zcmnt de roci. Deertul e plin de turnuri de piatr
ciudate, care se ridic sucite i denaturate, n spirale, spre cerul rou. n
deprtare, se vd ruine ale oraelor. Unul dintre ele e n flcri, i un
fum negru se ridic spre cer.
Ce sunt acelea? ntreb. Orae?
Au fost odat, rspunde Thermo. Acum sunt doar capcane ale
morii. Obinuiau s fie orae ale dracilor.
M ntorc spre Beliel.
Parc ai spus c dracii nu erau mare lucru nainte s vin cei
Czui.
Beliel pufnete.
Crezi c simplul fapt c aveau orae justific torturile lor asupra
oamenilor inoceni?
Trebuie s fi avut aici o mic societate primitiv drgu, spune
Thermo. Lucifer i armata lui i-au pus la punct destul de repede, totui.
n mintea mea, lucrurile ncep s se lege.
De asta sunt nnebunii dup a-i tortura pe noii Czui?
Cine tie de ce fac nebuniile pe care le fac? spune Beliel. Ar trebui
exterminai, nu analizai.
Indiferent ce obinuiau s fie, s-au transformat n nite animale de
clas inferioar, spune Thermo. M ndoiesc c au alte motive n afar
de instinct.
Dar noii Czui sunt singurii ngeri sau demoni pe care ei i pot
tortura, nu-i aa? ntreb. Le e team de Czuii experimentai, nu?
Le-ar fi team i de noi dac lorzii Gheenei nu i-ar folosi ca s ne
tortureze. Singura plcere pe care le-o ofer lorzii, dac se poate vorbi
despre aa ceva este cea de a le da sarcina s ne tortureze n timpul
iniierii.
Dau din cap. Poate c dracii erau att de veseli cnd l rneau pe
Beliel tocmai pentru c torturarea noilor Czui e singura rzbunare pe
care o pot avea pentru distrugerea lumii lor.
Dac mai rmnem mult n chestia asta, voi ajunge ca Paige i voi
ncepe s vorbesc ciudenii despre respectul pentru tot felul de fiine
vii, chiar i pentru nite creaturi att de oribile precum dracii.
Paige cea matur, vreau s spun.
Privesc fumul care se ridic deasupra oraului distrus al dracilor i m
ntreb ce face ea. Dac mama e n regul. Dac Rezistena mai e unit.
Dac m voi ntoarce vreodat la ele.
Pzitorii se uit unii la alii n lumina orbitoare, examinndu-i rnile.
Cel mai atent se uit la Raffe, dar nu pentru a vedea dac e rnit. Par
pur i simplu s l evalueze.
Raffe e singurul ntreg dintre ei, nu e rnit i are aripile intacte, cu
toate penele la loc. Are o postur mndr, fr cicatrici i fr coji pe
corpul su puternic.
Singurul lucru care i tulbur aspectul e colierul cu fructul uscat pe
care i l-a dat lordul Gheenei. Unul dintre Pzitori l-a cules de pe jos,
spunndu-i lui Raffe c ar putea fi folosit pentru a demonstra c un lord
al iadului l-a favorizat. Mi se pare c arat ca un oarece mort care i
atrn spnzurat la gt.
Credeam c nu te vom mai vedea niciodat, Comandante, spune
Thermo. Credeam c am fost prsii.
Mereu am tiut c suntem menii s fim prsii, spune Howler, dar
e diferit atunci cnd chiar se ntmpl.
Ce se petrece acolo, sus? ntreab Thermo.
Raffe i spune despre moartea Mesagerului Gabriel, despre cum Uriel
a urgentat alegerile, crend o fals apocalips, despre invazia din lumea
noastr i despre ce a pit la aripi.
n timp ce vorbete cu ei, m uit la Beliel. La fel ca ceilali, e artos,
masculin i sfiat. Dar spre deosebire de ceilali, se uit la Raffe cu un
amestec de speran i furie.
Te afli aici ca s ne iei napoi cu tine, nu-i aa? ntreab Beliel. Nu
suntem complet Czui nc. Mai avem cteva pene ntregi.
Civa rd pe nfundate, ca i cum asta ar fi o glum.
Beliel i netezete rmiele de pene n culorile apusului, de pe
aripile lui.
Vor crete la loc odat ce vd iar lumina soarelui, nu-i aa?
D-ne voie s te ajutm, spune Hawk. D-ne o misiune.
D-ne voie s ne ctigm dreptul de a ne ntoarce, Comandante,
spune Cyclone. Suntem pierdui aici, jos.
Raffe i privete atent. Se uit la smocurile lor de pene i la oasele
despicate ale aripilor lor, ieind n relief n unghiuri ciudate. Se uit la
braele lor jupuite i la rnile noduroase. mi dau seama dup privirea
lui c l doare s i vad soldaii loiali n felul sta.
Ce s-a ntmplat cu ceilali? ntreab Raffe.
Se uit la cei vreo doisprezece Pzitori din jurul nostru.
Au propriile lor drumuri pe care trebuie s le parcurg acum,
spune Thermo cu un univers de tristee n voce.
Deci, dac i-am aduce napoi, ar fi doisprezece Pzitori mpotriva
celor o sut de ngeri ai lui Uriel.
Unde sunt dracii? ntreb.
Ei sunt ultima noastr grij, spune Beliel.
M uit n jur la peisajul arid. Niciun drac n preajm.
Am nevoie de ei. S-ar putea s reuesc s-i folosesc ca s scap de
aici.
Se holbeaz toi la mine.
Ai stat aici att de mult nct s o iei aa razna? ntreab Micul B.
Aa am ajuns aici, i rspund ridicnd din umeri. Dracii pot s sar
i s ias prin sabia mea, iar eu am prins unul pentru o curs. Presupun
c voi, biei, nu ai ndreptat niciodat o sabie mpotriva unui demon
suficient de mult timp ca s facei asta.
Dureaz doar o secund s ucizi unul, spune Raffe. Nu prea ai de
ce s faci o pauz nainte s l strpungi.
n timp ce se uit la mine, pstrm tcerea, apoi se uit unii la alii.
M pregtesc pentru ploaia de ntrebri, ns tot ce ntreab ei este:
Putem i noi s prindem o curs?
i arunc o privire lui Raffe. El d din cap. Nu m-a mira ca asta s se fi
transformat acum ntr-o misiune de salvare pentru Raffe, pe ct de mult
e i o misiune pentru a-l salva pe ngerul gazd i a-l aduce napoi n
lumea noastr.
Nu o crezi pe bune, aa-i? ntreab Micul B.
Ai tu ceva mai bun de fcut dect s-o asculi? ntreab Howler.
Nu tiu dac va funciona, spun. Dar dac m-ai putea ajuta s i
gsesc pe draci i s sar napoi n lumea mea, atunci am putea ncerca
toi s plecm mpreun.
E la fel de nebun ca toi ceilali, spune Micul B. Nimeni nu a
evadat vreodat din iad fr permisiunea mai-marilor. Niciodat.
Spune adevrul, rspunde Raffe. Venim din timpuri diferite i am
venit prin unul dintre voi.
Cu toii se uit unul la altul.
Raffe d din cap spre mine, iar eu le spun povestea mea. Le spun o
versiune care, sper eu, e una diplomat una n care nu menionez care
dintre ei a fost portalul i n ce stare era cnd am trecut prin el. Cnd
termin s le spun cum am ajuns aici, toi sunt cufundai n tcere.
Dac unul dintre noi e portalul, spune Beliel, asta nseamn c
Pzitorul portal nu poate pleca, aa-i?
mi plec privirea. Dac reuim s scpm de aici, el va rmne n
urm pentru att de mult timp ct i va lua s i rcie i s i
unelteasc ieirea din Gheen, napoi pe pmnt. Nu am idee ct va dura
asta. Dar cu siguran va dura suficient de mult nct s ucid orice
frm de moralitate din el.
41.

Ai putea crede c, din moment ce ne aflm n habitatul natural al


dracilor, locul e plin de ei. Dar majoritatea probabil se ascund, fiindc
nu putem gsi nici mcar unul. Am vzut mai muli draci n Palo Alto
dect aici.
n orizontul iadului se ridic fum negru deasupra ruinelor unuia
dintre orae. Fac un pas pe rocile deertului, lng nisip, ntrebndu-m
ct de departe o fi cel mai apropiat ora. Am un impuls ciudat s i vd
ruinele. Ar putea fi un indiciu cu privire la felul n care ar putea arta
lumea mea ntr-o zi.
Oprete-te! strig unul dintre Pzitori cnd sunt pe punctul de a
pi pe nisip.
O mn iese la iveal din nisip i m apuc de glezn.
ip, ncercnd s mi trag piciorul napoi. Lovesc mna, dar m
dezechilibreaz.
Mai multe mini nvlesc afar din nisip, ntinzndu-se dup mine.
ncerc s m car napoi, dar mna m trage n jos.
Scot sabia i spintec frenetic.
Brae puternice se nfoar n jurul taliei mele, iar o gheat lovete
mna tiat de pe glezna mea, lsndu-mi larve pe picior.
nchid ochii i ncerc s nu ip.
Ia larvele de pe mine.
Raffe le d jos, dar simt ca i cum nc s-ar tr pe pielea mea.
Deci tu chiar ipi ca o feti, spune Raffe cu oarecare satisfacie n
voce.
Deschid ochii cu o secund mai repede dect ar fi trebuit, fiindc l
surprind azvrlind mna napoi n nisip.
O mare de mini se ridic din nisip s o nhae i o fac bucele,
luptndu-se pentru resturi.
O terg rapid de lng larvele care freamt. Raffe mi observ starea
de agitaie i le face vnt de pe roc.
Larvele sunt al naibii de oribile, spun, ridicndu-m.
ncerc s mi menin ct de ct demnitatea, dar nu mi pot controla
frisoanele i tremuratul minilor n aer. E un impuls pe care l am din
instinct, unul cruia nu sunt capabil s i rezist n momentul sta.
Te-ai luptat cu o gac de brbai de dou ori ct tine, ai omort
un rzboinic nger, ai nfruntat un arhanghel i ai mnuit sabia unui
nger, nclin Raffe capul. Dar ipi ca o feti cnd vezi o larv?
Nu e doar o larv, spun. O mn a nit din nisip i m-a apucat de
glezn. Iar larvele au ieit din ea i au ncercat s scormoneasc n mine.
i tu ai urla ca o feti dac ai pi asta.
Nu au ncercat s scormoneasc prin tine. Doar se trau. Asta fac
larvele. Se trsc.
Nu tii nimic.
E greu s contrazici asta, Comandante, spune Howler pe un ton
amuzat.
Asta e Marea Minilor Ucigae, spune Thermo. Nu vrei s te
apropii de ea.
neleg de ce i spun mare. Nisipul se mic precum valurile. Presupun
c e din cauza minilor sau orice s-ar mai mica dedesubt. Nu pot s nu
observ asemnrile dintre Gheen i lumea mea, acum c Uriel i
apocalipsa lui fals creeaz lucruri precum micarea lent a pmntului
viu.
Oh, s-ar fi descurcat s omoare minile ca o mare rzboinic ce
este, spune Raffe mndru. Micii viermiori fr aprare o fac pe ea s
tremure.
Poate ar trebui s-o numim criminala de larve, spune Howler.
Ceilali se hlizesc.
Oftez. Probabil o merit, dar asta nu uureaz lucrurile cu nimic. Acum
tiu cum se simte Ursul Pooky.
Vd un drac mic deasupra deertului i art spre el entuziasmat. Dar
zboar prea aproape de nisip, iar trei mini nesc afar i l prind.
Braele nu sunt de lungimea braelor obinuite. Se ntind n sus cel puin
doi metri ca s-l prind pe drac. Acesta scoate ipete stridente pn cnd
e trt sub nisip.
Unul dintre biei arat ctre un afloriment{2}.
Micul drac care a fost prins de mini trebuie s fi fost o santinel,
pentru c un grup de draci zboar spre noi.
in sabia sus, pregtit de lupt.
Nu i ucide. Avem nevoie de ei n via.
Dubioii zburtori vin spre noi cu coli i gheare. Sunt la fel de mari
sau chiar mai mari dect cei care m-au urmrit n afara Gheenei. Sunt
patru.
Lng mine, Raffe i deschide aripile i se ridic n aer, deasupra
Mrii de Mini Ucigae. Ceilali fac la fel. Eu i Beliel suntem singurii
rmai la sol.
i ngrdesc pe draci spre Hawk i Cyclone, care i prind.
Cnd se ntorc la sol, i au pe toi patru prini. i leag pe draci cu
sforile de piele pe care unii dintre ei le aveau legate la ncheieturi.
Aparent, Raffe i-a antrenat s adune buci de obiecte folositoare din
mediul nconjurtor atunci cnd sunt ntr-o misiune.
Eti mai detept dect pari, i spun lui Raffe.
Dar nu att de detept cum se crede, spune Howler.
Observ c disciplina ta s-a cam diluat ct ai fost n vacan, spune
Raffe.
Mda, totul e numai o tolneal la plaj, fr nimic altceva de fcut
n afar de a bea i a privi femeile.
La auzul cuvntului femei, Pzitorii iau o atitudine ciudat i jenat.
Trebuie s te ntreb, spune Thermo. tiu c i ceilali se ntreab.
Ea e Fiica Omului a ta? face el semn ctre mine.
i arunc o privire lui Raffe.
Sunt?
Raffe se gndete la asta pre de o secund, nainte s i dea un
rspuns.
E o Fiic a Omului. i cltorete cu mine. Dar nu e a mea.
Ce fel de rspuns e sta?
Oh. Deci e disponibil? ntreab Howler.
Raffe i arunc o privire de ghea.
Cu toii suntem singuri acum, tii, spune Hawk.
Nu ne pot pedepsi de dou ori pentru aceeai nelegiuire, spune
Cyclone.
Iar acum c tim c nu eti n curs, Comandante, asta m face pe
mine urmtorul cel mai artos, spune Howler.
Destul, i-o reteaz Raffe, nu prea amuzat. Nu eti genul ei.
Pzitorii zmbesc cu subneles.
De unde tii tu asta? l ntreb.
Raffe se ntoarce spre mine.
Pentru c ngerii nu sunt genul tu. i urti, ii minte?
Dar tipii tia nu mai sunt ngeri.
Raffe ridic o sprncean la mine.
Ar trebui s fii cu un biat uman simpatic. Unul care s-i asculte
ordinele i s i suporte nevoile. Cineva care s i dedice viaa pentru a
te ine n siguran i bine hrnit. Cineva care s te fac fericit. Cineva
de care s poi fi mndr. Nu e nimeni de genul sta printre ei, face el cu
mna spre Pzitori
i arunc o privire rece.
Cu siguran am s l aduc pe la tine nainte s m mulumesc cu
l aleg.
Aa s faci. Am s l anun ce se cere de la el.
Asta dac supravieuiete interogatoriului tu, spune Howler.
Asta e o supoziie cam generoas, spune Cyclone.
Mi-ar plcea s fiu de fa, spune Hawk. Ar trebui s fie interesant.
Nu i face griji, Comandante, spune Howler. Cu toii am ajuns la
concluziile noastre. Cu toii am fost n asta.
Apoi, toi sunt cuprini de o dispoziie sumbr. Thermo i drege
vocea.
Vorbind de
Cteva au supravieuit, spune Raffe.
Care?
N-ar fi de folos s tii, spune Raffe. Doar att: am reuit s le salvez
pe cteva i au supravieuit.
i copiii? Nu exist nicio frm de speran n vocea lui Thermo
cnd ntreab asta.
Raffe ofteaz.
Ai avut dreptate. Am plecat s vnez montrii nefilimi, dar erau
doar oameni. Unii dintre ei erau oameni deosebit de mari i aveau mai
puini copii dect majoritatea. Uneori, copiii lor erau foarte talentai i
frumoi, dar nu aveau nimic monstruos. n cele din urm, descendena s-
a diluat printre oameni, pn n punctul n care nu mai era neobinuit s
ai unul doi stropi de snge angelic ntr-o populaie.
tiam eu c era o minciun, spune Cyclone.
i mulumim, arhanghelule, spune un Pzitor care are un smoc de
pene pestrie pe arip. i mulumim c i-ai cruat.
Ordinele pe care le primisem erau s i omor pe montrii nefilimi,
spune Raffe. Exact astea au fost cuvintele lui Gabriel. Am gsit nefilimii.
Nu puteam face nimic n privina vreunuia dintre ei dac nu erau
montri. Mi-am fcut datoria.
Dar ai stat mult timp, nu-i aa? ntreb eu.
Raffe d din cap.
Dac m-a fi ntors prea curnd s dau raportul cu privire la
misiunea mea, Gabriel ar fi putut s i clarifice ordinul, spunndu-mi s
ucid chiar i numai nefilimii, trimindu-m napoi.
Acum neleg.
Ai ateptat pn cnd legtura de snge s-a diluat, pn cnd nu
mai putea fi identificat niciunul.
Raffe ridic din umeri.
Sau pn cnd unul dintre ei ar fi devenit monstruos. Preferabil
doi. Atunci m-a fi putut ntoarce i a fi spus c am ucis montrii
nefilimi, dup cum mi s-a poruncit.
Dar asta nu s-a ntmplat.
El scutur din cap.
Pzitorii arat ca i cum ar avea nevoie de o pauz. Unii gsesc o
piatr pe care s se aeze, n timp ce alii doar i mut privirea sau
nchid ochii un minut.
De ce ar fi minit Gabriel, inventnd o regul potrivit creia un
nger care s-a cstorit cu o Fiic a Omului ar cdea? ntreab unul
dintre Pzitori.
Poate nu a vrut s pteze linia sangvin angelic cu sngele nostru
uman, rspund ridicnd din umeri. Majoritatea ngerilor ne consider
animale.
De ct timp suntem aici? ntreab Thermo. Copiii notri au str-
str-strnepoi?
Din perspectiva voastr, nu cred c a trecut foarte mult timp de
cnd ai czut, spune Raffe. Dar noi venim dintr-un alt timp. n lumea
noastr, cderea voastr e istorie antic.
Pzitorii fac un schimb de priviri.
Trebuie s ne scoi de aici, spune Pzitorul cu smocul pestri. Te
rugm, Comandante. Cine tie cnd va veni Ziua Judecii?
Vocea i clacheaz la sfrit. Pe chipurile lor se citete disperarea.
Una e s mori n lupt, spune Beliel, dar s mori n Gheen sau,
mai ru, s trieti pentru eternitate n Gheen E de neneles, scutur
el din cap. Suntem pedepsii pentru nimic.
Uriel zice c Gabriel nnebunise, spune Raffe. C de fapt nu mai
vorbise cu Dumnezeu de nu tiu ci eoni. Sau c poate nu vorbise
niciodat.
Majoritatea Pzitorilor se holbeaz la el cu gurile cscate. Vreo doi,
totui, dau din cap ca i cum ar fi bnuit asta de ceva timp.
Nu am idee dac e adevrat, spune Raffe. Nimeni nu are, n afar
de Gabriel. Dar se pare c se nela cu privire la nefilimi. Eu mi-am tot
spus c trebuie s fie o greeal. Dar acum cine tie cu privire la ce
altceva mai greea?
mi arunc o privire.
n cele din urm, nici nu prea conteaz, spune Hawk. Loialitatea
noastr e fa de tine, indiferent de ce se ntmpl.
Ai un plan, Comandante? ntreab Thermo.
Desigur, spune Raffe. Planul e s v scot pe voi de-aici, apoi voi m
vei ajuta s l dobor pe Uriel.
Cu toii se schimb la fa. Nu mi dau seama dac e stupefacie sau
scepticism pe chipurile lor. Poate puin din ambele.
Nu v entuziasmai, spune Raffe. Nu tim dac putem iei toi. i
chiar dac putem, nu tim ce ne ateapt dincolo.
Se uit la Beliel, care pare ncntat de ideea de a scpa de aici.
Va fi nevoie de sacrificii.
42.

Pzitorii au convingerea c sunt mai muli draci n direcia din care


au venit primii. Decidem s ne mprtiem, pentru a ne spori ansele de
a-i gsi.
Howler i Cyclone, venii cu mine, spune Raffe. Voi, ceilali,
mprii-v n grupuri mici i luai-o n cte o direcie. Ne ntlnim
napoi aici. Cum poi msura aici trecerea timpului? se uit el la cer.
Se va face mai cald, spune Thermo. Ne putem ntlni cnd simim
c ne coacem de cldur.
Asta se ntmpl acum, spune Howler.
Atunci ne ntlnim cnd Howler simte c ia foc, iar noi, ceilali,
simim c ne coacem, spune Raffe. Suntei gata?
, pot s merg eu cu Thermo? ntreab Howler.
Thermo? ntreab Raffe. Data trecut cnd te-am nsrcinat s
mergi cu el, ai spus c e periculos s faci echip cu el, pentru c te temi
c ai putea adormi n timpul misiunii.
Mda, de asta el va fi a cincea roat la cru, iar dac merg cu el,
nu va trebui s vin cu tine i cu Fiica Omului a ta.
E un argument bun, spune Cyclone. Pot s merg i eu cu Howler i
Thermo? Sunt neajutorai fr mine.
Howler pufnete.
Ce are dac mergei cu mine? ntreb.
Nimeni nu vrea s mearg cu porumbeii.
Howler scutur din cap.
Dubios, spune Cyclone, deja ndreptndu-se ctre Thermo.
Crezi c a face ceva pentru care a risca s cad? ntreab Raffe.
Nu poi cdea pentru nimic aici, Comandante, spune Thermo. Deja
eti n Gheen, deci, practic, e ca i cum ai fi deja un Czut, pe durata de
timp ct eti aici.
Cldura mi devine mai puternic n obraji i mi vine s m trsc
dup o piatr.
Raffe arat ca i cum ar vrea s se ncpneze, dar apoi spune:
n regul, dar ai face bine s aducei napoi o mulime de draci.
Poi conta pe noi, efu.
Howler ne face cu ochiul la modul evident, apoi i ia zborul. Cyclone
i Thermo l urmeaz.
Restul Pzitorilor pleac n grupulee mici, fiecare lund-o n direcii
diferite. E de mirare c mai pot zbura cu aripile lor deplorabile.
Presupun c nimic nu e greit din punct de vedere funcional cu aripile,
din moment ce ei sunt experi n ale zborului. Att doar, c nu arat
drgu.
Raffe i privete plecnd, apoi se uit la mine.
Dm o tur s vedem cum arat locul sta?
Dau din cap c da, ncercnd s nu par jenat.
Pesc mai aproape de Raffe. Niciodat n-am s m obinuiesc s urc
la el n brae.
n loc s i pun braele sub genunchii mei, m ine de talie, astfel c
stm fa n fa, ntr-o mbriare. Dup ce d de cteva ori din aripi,
decolm.
mi in braele n jurul gtului su, dar picioarele mi atrn aiurea.
Nu m simt la fel de sigur ca atunci cnd m ine cu braele de spate i
de sub genunchi. Din instinct, mi strecor genunchii n jurul mijlocului
su i i strng, de siguran.
Dar nu e suficient. Cnd urcm mai sus, simt c alunec numai puin.
Braele sale n jurul taliei mele sunt ferme, dar atunci cnd ne ridicm
deasupra Mrii Minilor Ucigae, simt un amestec de entuziasm i
team.
S nu m scapi. M ag mai strns i mai apsat de el.
Niciodat. E att de mult ncredere i siguran n vocea lui. Te
in. Eti pe ct de n siguran ai putea fi.
Oh, ce naiba. mi nfor picioarele cu totul n jurul oldurilor lui i
mi le ag deasupra fundului lui.
El i salt puin corpul n fa, cu un zmbet ce i se formeaz pe chip.
Obrajii mi iau foc.
Acum atrn ca o maimu, n timp ce plutim pe deasupra Gheenei. Nu
vd la fel de bine cum a fi putut vedea dac m-ar fi inut invers. n loc
s privesc peste umrul su, la aripile lui fluturnde, ntorc capul s vd
peisajul de dedesubt. Prin aceast poziie a feei, buzele aproape mi se
unesc cu ale lui.
ncerc s m concentrez la oraul fumegnd ce ni se arat n fa, dar
mintea mi e umplut de cldura respiraiei lui i de furnictura
electrizant a obrazului su peste al meu.
Zborul nu e ntocmai precum o alunecare neted, cum ar putea prea
de jos. Au loc mici schimbri ale poziiei corpurilor noastre atunci cnd
aripile lui lovesc aerul. Atrn de el att de strns, nct mi dau seama c
trupul lui se freac de al meu odat cu fiecare vjit din aripi.
Cldura din Gheen se intensific. Marea Minilor Ucigae de
dedesubt se mut precum curenii de lav, care circul purtai de flux.
Frecarea asta creeaz o cldur, o senzaie de furnicturi, ca i cum
tot sngele mi-ar pulsa tocmai n acele pri ale corpului care sunt
apsate de ale lui. ncep s mi simt capul uor. Respiraia mi
accelereaz.
i respiraia lui devine mai rapid, pentru a se sincroniza cu a mea;
sau poate c e invers. nainte s-mi dau seama ce se petrece, el ncepe s
i frece capul de obrazul meu. Un geamt uor i scap printre buze.
M mic fr s m mai gndesc, strngndu-mi picioarele n jurul
oldurilor lui, apsndu-m mai tare de el. El mi mngie curbura
spatelui, apsndu-m i mai aproape n cldura sa. M minunez de
aceast senzaie, iar el i mic uor corpul pe al meu.
i coboar capul n timp ce zburm i mi atinge buzele cu ale sale.
Srutul su e fierbinte i umed, pe msur ce devine mai intens.
Parc mi-ar bubui capul. Apoi mi dau seama c e de la cer. Tun.
Deodat, ncepe s ne plou cu picturi calde de ploaie, pn cnd ne
ud cu totul.
Raffe ignor asta i continu s m srute. Ne inem n brae,
apsndu-ne mai strns i mai tare unul n cellalt.
Zburm unul n braele celuilalt prin ploaie, pe deasupra unui iad ce
arde nbuit.
43.

Pn ne ntoarcem la restul grupului, Pzitorii i-au prins deja pe restul


de draci de care vom avea nevoie. Doisprezece draci sunt legai la
pmnt, agitndu-se i ncercnd s mute din chingile cu care sunt
legai.
Pzitorii ne privesc ca i cum ar ti exact cu ce ne-am ocupat timpul.
De ndat ce aterizm, sar din braele lui Raffe i m duc puin mai
departe de el. M bucur c e att de cald nct nu va trebui s explic de
ce sunt att de roie n obraji.
Raffe se pune imediat pe treab. Le explic ce trebuie fcut pentru a
putea iei din iad agndu-te de draci i ce e posibil s ne atepte
dincolo. Nu pare deloc jenat de faptul c ei presupun c ne-am giugiulit.
Apoi vorbete cu dracii.
Ducei-ne dincolo!
Gesticuleaz de-a lungul lamei lui Pooky i i folosete mna pentru a
imita o micare de alunecare pe cer.
Un drac ssie spre el, artndu-i dinii dezvelii i ura.
Cyclone face un pas n fa.
Trebuie s fii ferm cu ei, Comandante, se apleac el deasupra
dracilor. Facei ce v spunem sau v omorm.
Face cu minile un semn de parc ar rupe ceva.
Unul dintre draci se pi pe el, mprocndu-l cu un uvoi de lichid
verde-glbui, cu miros respingtor, pe care Cyclone l evit la limit.
Ceilali draci par s chicoteasc. Cyclone se apleac, artnd ca i cum
ar urma s l strng de gt, ns Raffe l oprete.
Fac un pas n fa. Ia s vedem cum reacioneaz dac sunt tratai
cum mi-ar plcea mie s fiu, n locul lor.
Libertate, le spun.
Dracii m privesc cu suspiciune.
M ghemuiesc jos, pentru a-i privi de la acelai nivel. Ei se uit la
mine cu nencredere, dar m ascult.
Evadare. Gata cu lorzii Gheenei. Gata cu stpnii. Fii liberi.
Fac gestul acela de alunecare de-a lungul sabiei, aa cum l-a fcut
Raffe mai devreme.
Dracii ncep s plvrgeasc ntre ei, ca i cum s-ar certa.
Luai-ne cu voi. Art spre mine i spre ceilali. Fii liberi. Fac din
nou semn cu sabia spre cer. Cu voi. Art spre ei.
i mai mult sporovial.
Apoi, linite.
Cel din mijloc d din cap afirmativ.
Fac ochii mari. A funcionat. Unul cte unul, Pzitorii dau din cap
ctre mine, cu respect n privire.

Raffe nu intr n detalii cu privire la ncurctura lui Beliel cu Uriel sau
cu aripile sale. De fapt, nici mcar nu spune cine e Pzitorul portal.
Spune doar c e unul dintre ei.
Gndii-v mult i bine la asta, spune Raffe. ntotdeauna ne-am
mndrit cu faptul c niciodat nu l lsm n urm pe unul de-al nostru.
Putei rmne aici mpreun, iar eu voi gsi o alt modalitate de a-l
nfrnge pe Uriel. Sau putei veni cu noi, dar unul dintre voi trebuie s
rmn n urm. Izolarea e cel mai ru lucru care i se poate ntmpla
unui nger. Vi se pare c e ru acum? Va fi de o sut de ori mai ru cnd
suntei singuri, uitndu-v la cum tovarii votri soldai au reuit s ias
i v-au prsit aici. Vei fi denaturai, furioi, ranchiunoi, rzbuntori.
Vei deveni de nerecunoscut.
Se holbeaz la dracii legai ce se agit pe jos.
Iar pentru asta mi pare ru. tiu c se ntmpl din cauza mea.
i privete pe toi Pzitorii din jurul su, pe rnd.
Iar voi, ceilali, inei minte c familiile voastre nu mai sunt acolo.
Fiicele Omului ale voastre, copiii votri toi au murit. Dac asta
funcioneaz, vom ajunge ntr-o epoc diferit, ntr-un loc diferit. Vom
nimeri n mijlocul unui rzboi. Dar va fi un rzboi n care unora dintre
lupttori le curge sngele vostru prin vene.
Pzitorii se uit unii la alii, ca i cum ar ncerca s proceseze asta.
Pn i mie mi vine greu s-o procesez. Unii dintre noi ar putea fi
descendenii lor.
Beliel e primul care d din cap. Pe chipul lui se aterne o vdit
speran.
A face orice, a risca orice, pentru ansa de a simi din nou pe
chipurile noastre galbenul soare.
mi in cu greu n fru compasiunea pe care o nutresc pentru el.
Derulez n minte litania nelegiuirilor sale sora mea, crimele, aripile lui
Raffe, contribuia lui la transformarea oamenilor n montri derulez
toate numele i chipurile pe care le cunoteam de la Alcatraz.
Unul cte unul, Pzitorii dau din cap sumbru. Fiecare dintre ei,
pregtit s i asume riscul.
Nu i spunem lui Beliel c despre el e vorba dect n ultima clip.
Cnd afl c el e, chipul i se mpietrete. E rscolitor s te gndeti la
cineva care contempl spre nimic, din moment ce nu are ochi. Singurul
semn c e viu e pieptul su, pompnd n sus i n jos, pe msur ce
respiraia i devine tot mai agitat.
Pzitorii sunt posomori. Fiecare l atinge pe Beliel pe umr, pn
cnd i d lui Thermo mna la o parte. Dup asta, toi i iau n tcere
cte un drac.
Beliel st singur ntr-un cerc format din singurii prieteni pe care i-a
avut n viaa asta. Se smucete cnd l nep cu sabia.
Raffe le comand dracilor s sar n cellalt capt.
Dracii clrii de Pzitori fac un salt spre Beliel. El st acolo mpietrit,
ca i cum ar fi fost electrocutat, n timp ce dracii zboar prin el.
Raffe e primul care trece, pentru a-i putea conduce pe Pzitorii care
cu siguran vor fi dezorientai cnd vor ajunge pe cealalt parte. Eu
sunt ultima, pentru a putea ine sabia i portalul deschis pn trecem cu
toii.
Pn la sfrit, Beliel e n genunchi, cu orbitele goale nchise strns i
cu dinii ncletai. Se afl n stare de oc, dar i de suferin, chiar dac
s-a oferit. Cu toii s-au oferit.
Sunt sigur, totui, c asta nu i e de mare ajutor. Toi ceilali reuesc
s scape din Gheen, lsndu-l n urm. S sufere singur pentru ceea ce
i va prea o eternitate.
Singur i nedorit.
Probabil pentru prima dat n viaa lui.
Derulez din nou litania sa de nelegiuiri n timp ce clresc dracul prin
poarta care e Beliel.
44.

S intru n iad a fost ca o cdere. S ies din iad e ca i cum a fi trt


printr-un butoi de vaselin. E ca i cum aerul nsui ncearc s m
mping napoi. M ag de dracul meu ct de strns pot. Nici nu vreau
s m gndesc la ce s-ar ntmpla dac nu m-a putea ine.
Ies afar ntr-o mbulzeal total, simindu-m acoperit de mzg,
chiar dac, fizic, nu e nimic pe mine. Ar trebui s fiu napoi n lumea
mea, n epoca mea, dac totul a mers conform planului. Raffe le-a
explicat foarte clar dracilor c vor fi liberi doar dac ne vor aduce n
locul i n timpul nostru, dar nu poi ti niciodat.
n loc s sar afar din portal pe un sol tare, sfresc prin a m lovi de
ceva dur. E suficient lumin nct s pot vedea c am fost izbit de
bordul unui camion.
Camionul vireaz, iar eu sunt att de dezorientat, de parc a fi cu
fundul n sus ntr-un bol de petiori. Tot ce pot vedea e dracul cu care
am venit, care acum se ciocnete panicat n cabina camionului. Din
fericire, e o cabin mare, dar tot sunt prea muli oameni i prea multe
creaturi nghesuite nuntru.
Dezorientarea mi se potolete att ct s realizez c stau n poala lui
Beliel.
Nu e acelai Beliel pe care l-am lsat n urm. E mai ars de soare,
btut i ostenit. Unde pui c e mai uscat, fr aripi i sngereaz. Respir
rar, ntr-un horcit de durere.
Vd mprejurimile ntr-un mod pe care mintea mea nu prea l poate
percepe corect acum. O mn alb se mpinge din spatele geamului
deschis. l apuc pe dracul care d din aripi i l arunc cu repeziciune
pe geam.
n spatele nostru, e un pat de camion plin de Pzitori confuzi i
dezorientai. Civa arat ca i cum le-ar fi ru de la salturile i virajele
pe care le facem printre drpnturi.
De cealalt parte a patului din camion, e un grup de ngeri care ne
urmresc prin norul de fum care se mprtie pe cerul peste care se ivesc
zorile. i tia sunt sora mea i cei trei scorpioni ai ei, care zboar pe
lng noi?
Micorndu-se n distan, se vede umbra ntunecat a noului cuib i a
cldirilor sale din exterior. nainte s pot nelege ceea ce vd, ferestrele
uneia dintre cldirile de la exterior explodeaz ntr-o rafal de foc i
sticl fcut ndri.
ngerii care se urmreau se opresc, privind focul. Apoi, se ntorc spre
cuib, pentru a-i apra baza cminului lor de orice ar fi ceea ce l atac.
Camionul vireaz la stnga, apoi la dreapta, ca i cum oferul ar fi
beat.
Aud lng mine o trncneal plin de veselie. Mama mea conduce
vehiculul. Are un rnjet triumftor pe chip n timp ce mi arunc o
privire.
Se uit n spate la drum, la timp pentru a vira pe lng o main
prsit. Probabil merge cu vreo 100 de kilometri pe or. Asta e
sinucidere curat pe drumurile astea.
M dau la o parte de pe Beliel. M obinuisem s l vd cu un chip
revigorat, plin de speran. Acum i sngereaz pieptul, urechile, gura i
nasul. E greu s l priveti, cu att mai greu s i stai n poal.
E ciudat i periculos s mi in sabia n aa o nghesuial. Trebuie s
am grij n cabina care vireaz ncontinuu, n timp ce mi pun spada
napoi n teac.
Ai grij, mam, i spun atunci cnd vireaz din nou.
M trsc prin geamul din spate i aterizez pe patul deschis pe care
abia e loc s stai n picioare. De abia ncap eu, dar sunt suficient de
minion nct s m pot strecura ntre doi ditamai rzboinicii.
Cnd le vd feele dezorientate i epuizate, nu mai e nevoie s m
ntreb de ce nu zboar cu toii. Pn i puinii care o fac se in de bara
camionului, artnd ca i cum ar avea nevoie de puin ndrumare.
Bieii tia clar au nevoie de puin timp s se adapteze.
La viteza asta, cuibul dispare degrab n spatele nostru.
Eti gata s te ntorci la lupt?
E Josiah, albinosul.
Pzitorii rspund cu un mormit colectiv. Sun vag ca un mda, bine
dac e s fiu optimist, ori ca un drace, nu, dac nu sunt.
Impresia general e c se simt ru i c nu sunt n stare s lupte. i eu
sunt dezorientat, dar nu simt c mi e grea. Probabil c ei niciodat
nu au mers cu maina cu mama. Bine, probabil c niciodat nu au mers
cu maina.
V vei simi mai bine cnd ne oprim. Mam, ncetinete! i bat eu
n geam. Poi opri camionul.
Ea intr n vitez i mai mare.
Bat din nou n geam i bag capul n cabin.
Mam, va fi bine.
Camionul ncetinete i apoi se oprete. Paige i lcustele ei trec n
zbor pe lng noi, apoi se abat de la direcia lor i se ntorc unde am
oprit.
Pzitorii coboar din camion, prnd c se clatin pe picioare. i
desfac aripile i le ntind, ca i cum le-ar testa. Ceilali aterizeaz n jurul
nostru, fr s arate cu mult mai bine.
n spatele nostru i peste Pzitori se aterne praful. Alctuiesc o
privelite nemaipomenit. Aripile lor cu pene din loc n loc, cu marginile
franjurate ntoarse, i trupurile lor pe jumtate jupuite trebuie s arate
monstruos, chiar i pentru cineva cu imaginaia mamei. i arunc o privire
prin geam, ntrebndu-m ce crede despre toate astea.
Sora mea i lcustele ei zboar n sus i-n jos prin aer. Paige mi face
cu mna.
D raportul, Josiah! se ntoarce Raffe ctre acesta.
Josiah i fixeaz pe Pzitori cu ochii holbai.
Dup ce ai plecat, m-a vzut un paznic i am nceput s ne certm
dac s-l punem pe Beliel napoi n cuc. Nu puteam permite asta. Dac
lucrurile mergeau conform planului (i nu mi vine s cred c au mers)
ai fi ieit cu toii printr-o cuc i ai fi fost strivii n mod fatal.
Penryn!
Ua camionului se deschide i mama alearg spre mine. M cuprinde
ntr-o mbriare mult prea strns.
Hei, mama.
ngerul acesta fantom mi-a spus c eti nuntrul demonului
stuia, arat ea spre Beliel, care pare a fi pe punctul de a-i pierde
cunotina pe locul din dreapta. A spus c probabil vei iei din clip n
clip. Desigur, nu l-am crezut. E ceva ce ar spune un nebun. i totui, nu
poi ti niciodat. Ridic din umeri. i uite ce s-a ntmplat. Tu eti, nu-i
aa?
M cerceteaz cu suspiciune.
Da, mam, eu sunt.
Cum ai reuit s ne scoi? ntreab Raffe.
Josiah i freac faa.
Dup mica mea ceart cu paznicul, l-am luat pe Beliel. Dar Beliel e
mare i greu, chiar i n starea asta ofilit. Nu puteam s zbor cu el, dar
a trebuit s l duc ntr-un loc sigur pn cnd te ntorceai. Nu a fi putut
face asta fr ea, arat el ctre mama, apoi spre sora mea, care
aterizeaz n copaci, mpreun cu lcustele ei. Nici fr ea.
i cum ai ajuns cu ele? l ntreb.
Mama ta a aflat c cei din cult te-au trdat, spune Josiah. Iar ea i
sora ta au fcut cale lung pn aici ca s te salveze.
M uit la mama, care d din cap n sensul c evident asta au fcut.
uvie grizonante i strbat prul negru. Cnd s-a ntmplat asta? Pentru
o clip, o privesc prin ochii unui strin i vd o femeie fragil i
vulnerabil, care pare att de micu, n comparaie cu ngerii bine
fcui.
M uit la sora mea, care e cocoat ntr-un copac. A fost crat de o
lcust, aa cum am luat-o eu din scaunul cu rotile acum numai vreo
dou luni.
Ai fost la cuib? mi tremur vocea, uitndu-m n fa i n spate,
ctre mama i ctre sora mea. V-ai riscat vieile pentru a m salva pe
mine?
Mama mi mai d nc o mbriare prea strns de-a ei. Surorii mele
i zvcnesc colurile gurii n ceea ce vrea s fie un zmbet, n ciuda
durerii pe care probabil o resimte cnd i mic copcile din obraji.
Simt nepturi n ochi la gndul c au nfruntat un asemenea pericol
pentru a m salva.
Paige are trei ditamai animalele de companie cu ace de scorpion,
care pot s o duc n zbor oricnd, spune mama. Le-am spus c vor intra
n belele dac ea pete ceva.
Oh, m uit la Raffe cu un zmbet apos. Pn i lcustele se tem de
mama.
neleg i de ce, spune Josiah. A venit cu un grup de oameni rai n
cap care cereau s primeasc pe frunte nsemnul proteciei.
Amnistie? ntreab Raffe. Uriel le ofer unora dintre oameni
amnistie?
Doar celor care au trdat-o pe ea, arat Josiah ctre mine.
Muchii din maxilarul lui Raffe mai c danseaz n timp ce el i
ncleteaz dinii.
Josiah ridic din umeri.
Cumva, mama ta a reuit s i conving pe oamenii aceia s
hoinreasc prin cuib, dup ce i-au cptat nsemnele de amnistie. Uriel
a trebuit s i scoat afar ca pe obolani. i sora ta i-a distras pe ngeri,
dnd trcoale n zbor mpreun cu cele trei lcuste ale ei. Cu toii am
continuat s cutm restul roiului. n vreme ce toat lumea era distras,
mama ta a incendiat locul. E o femeie feroce.
Incendiat?
Ce crezi c a cauzat explozia? d din cap Josiah n semn de
apreciere. Niciodat nu a fi reuit s l scot afar pe Beliel dac nu ar fi
provocat familia ta toate acele diversiuni.
Josiah arat ctre camion.
Odat ce am convins-o pe mama ta c eti nuntrul lui Beliel, ea
m-a convins c trebuie s mergem cu acest vehicul. Ne-o fi scos de acolo,
dar n-am de gnd s mai merg vreodat ntr-un cociug dintr-sta de
metal.
Amin, spune Thermo, care nc pare s se simt ru.
Mama are o pat pe frunte. Arat ca funinginea, dar tiu c e semnul
amnistiei. Arat exact precum petele pe care soldaii lui Uriel le-au fcut
membrilor de cult care m-au trdat.
Nu eti ntr-un cult, aa-i, mam?
Desigur c nu. Se uit la mine ca i cum tocmai a fi insultat-o.
Oamenii ia sunt complet nebuni. Vor regreta c te-au trdat. M-am
asigurat eu de asta. Dac va fi ca Paige s mnnce pe cineva, acela nu
va fi din cultul lor. E cea mai groaznic pedeaps pe care i-ar putea-o
nchipui.
45.

Auzim un geamt de pe locul din dreapta al camionului. Mergem


napoi la Beliel i deschidem ua pasagerului.
Nu e ntr-o form prea bun. E snge peste tot.
Deschide ochii lent i m privete. E o uurare s i pot vedea ochii n
orbite. M ntreb ct a durat s i creasc la loc.
tiam eu c i cunosc vocea de undeva, tuete el, lsnd s-i ias
din gur saliv amestecat cu snge. A trecut mult vreme. Att de
mult, nct am crezut c e un comar chinuitor.
Ct timp a petrecut n Gheen, fiind pedepsit pentru ntreaga ceat de
proaspt Czui?
Chiar am crezut chiar am crezut, odat, c ar putea exista
speran, spune Beliel. C te-ai putea ntoarce s gseti o modalitate s
m iei cu tine.
Pzitorii se adun n spatele meu.
Beliel ridic ochii s-i priveasc.
Suntei toi aa cum mi amintesc. Nu v-ai schimbat deloc. Ca i
cum toate s-ar fi petrecut azi diminea. Ar fi trebuit s v fac pe toi s
ateptai mpreun cu mine n Gheen.
Tuete din nou, iar faa i se schimonosete de durere. Ochii i se
nchid instantaneu.
Inspir nfiorat i expir. Apoi, nu mai respir.
Privesc n sus spre Raffe, apoi spre Josiah.
Josiah scutur din cap ctre mine.
A fost prea mult pentru el. Nu s-a descurcat prea bine dup ce ai
trecut voi prin el. Vindecarea i s-a ncetinit, aproape c s-a oprit. Nu era
n stare s se descurce cu att de muli care au trecut prin el. Nu cred c
fiinele biologice au fost fcute s serveasc drept portaluri.
Josiah ofteaz.
Dar e bine c asta i s-a ntmplat lui Beliel, se ntoarce el i pleac
de lng trupul devastat al lui Beliel. Nimeni nu i va duce lipsa. Nu avea
niciun prieten pe lume.
46.

Pzitorii hotrsc s i organizeze o ceremonie adecvat lui Beliel.


Conducem pn cnd cuibul nu se mai vede n deprtare, nainte de a ne
opri s l ngropm.
Mcar avem lopei? ntreb.
Nu e animal, spune Hawk. Nu l vom ngropa.
n timp ce Pzitorii i scot cu grij corpul lui Beliel din main, se las
o tcere neplcut. Nu se privesc unii pe alii, ca i cum fiecare ar insista
n mod ncpnat i tcut pe ceva la care crede c ceilali ar avea de
obiectat.
ntr-un final, vorbete Cyclone.
Voi fi eu purttorul.
i eu, spune Howler.
S-a spart gheaa i toi ceilali Pzitori se ofer s fie purttori.
Cu toii se uit la Raffe, ateptnd aprobarea lui. Raffe d din cap.
Ce? ntreab Josiah, prnd derutat. Dup tot ce a fcut, l vei
rsplti cu o onorabil
tim ce a fcut pentru noi, spune Hawk. Orice altceva a fcut de
atunci, aparent, i-a pltit datoria. E unul de-al nostru. Ar trebui s i
oferim funeraliile cuvenite, cele pe care nu le-am putut oferi frailor
notri din Gheen.
Josiah se uit la ei, apoi la Raffe, care d din cap.
Avem ceva cu care s dm foc? ntreab Thermo.
Avem benzin, dar el a spus c n-o mai pot folosi, spune mama,
artnd ctre Josiah.
i chiar nu poi, spune Josiah. Dar au nevoie pentru ceremonie.
Merge napoi la camion i se urc pe pat.
Ai adus benzin? ntreb.
Ca s dau foc cuibului de ngeri, spune mama. M-am gndit c,
odat ce te scot pe tine, am putea foarte bine s l incendiem cu totul.
Dar el nu mi-a dat voie.
Josiah se ntoarce cu o canistr de benzin.
A provocat destul pagub. Ar fi fost prins dac ncerca s
incendieze ntregul cuib. nc nu mi dau seama cum a scpat, dup
toat paguba pe care a provocat-o, scutur el din cap n timp ce pune jos
canistra. i nici cum am reuit s-o conving c eti n interiorul lui Beliel.
Nu sunt sigur nici mcar c eu am crezut asta.
De ce nu? ntreab mama. Credeai c se ascunde n alt parte?
Nu mai conteaz, mama, o iau eu de mn i o trag de lng
Pzitori. Las-i s fac funeraliile.
Josiah arunc cu benzin peste trupul lui Beliel.
Suntei siguri c vrei s facei asta?
i-a ctigat acest drept, spune Howler.
Josiah d din cap i face un pas n spate.
Mama pete nainte cu o brichet i aprinde o fie de prosop.
Thermo o ia i o arunc peste corpul umezit al lui Beliel.
Beliel ia foc.
Prul i fsie asemenea artificiilor, aprinzndu-se, apoi disprnd.
Corpul stafidit i pantalonii se aprind pe msur ce flcrile i cuprind
tot corpul. Valurile de cldur fac drumul s par distorsionat n spatele
lui i mi nclzesc gtul expus i faa. Aerul e nvluit de mirosul
benzinei care arde, amestecat cu o arom vag de carne care ncepe s
se carbonizeze.
Cinci dintre Pzitori pesc n fa i apuc de minile, picioarele i
umerii lui nflcrai.
Fac o micare, vrnd s i opresc, dar Raffe m blocheaz cu braul.
Ce fac? l ntreb. Se vor arde.
Va fi dureros. Dar se vor vindeca, rspunde el.
Toi Pzitorii i iau zborul. Aripile lor se desfac i flutur la unison,
fa n fa cu rsritul.
Chiar cnd sunt pe punctul de a crede c trupul nflcrat dintre ei i
va incendia n totalitate, un nou grup de Pzitori i elibereaz i preia
povara arznd. Ceilali zboar n zigzag printre ei, ca i cum ar forma
un nvod mult dedesubtul corpului. Cad rmie cuprinse de flcri,
majoritatea fiind complet arse nainte s ajung la ceilali Pzitori.
Bucile care continu s cad sunt prinse de Pzitori, una cte una.
Nu vor lsa nicio bucat din el s cad pe pmnt, spune Raffe
ncet. Fraii lui nu-l vor lsa s cad.
n deprtare, Pzitorii se mpletesc ntr-un frumos dans, pe cerul
rsritului, sub baia de foc a lui Beliel.
47.

Stau lng un copac de pe marginea drumului i cuprind cerul de


deasupra cu privirea. Pzitorii i-au terminat ceremonia i zboar napoi
ctre noi.
Trebuie s ne ntoarcem, spune Josiah. Anunul competiiei va fi
fcut n curnd. Iar marea ngrmdeal pentru recrutri va ncepe pe
bune.
Le arunc o privire Pzitorilor i tiu la ce se gndete. Va fi dificil s
i conving pe ngeri s se alture Pzitorilor pe jumtate jupuii i cu
jumtate din pene pe aripi.
Trebuie s convingem civa s fie de partea noastr, spune Raffe.
i ne vom descurca cu ce avem. Nu putem lsa pe toat lumea s cad i
nici nu putem permite nceperea unui rzboi civil.
Nu voi vrsa lacrimi pentru cderea ngerilor lui Uriel. Dup prerea
mea, asta e ceea ce merit pn acum.
El se uit la mine.
Dac are loc un rzboi civil printre ngeri, pmntul va fi terenul
de lupt. Tot ce vezi n lumea asta va fi ars din temelii, indiferent cine
ctig.
Exact ca Gheena. Am fi la fel ca dracii pe jumtate nfometai i
nebuni, pitindu-ne n umbr, mereu nfricoai de stpnii notri, ngerii.
mi dreg vocea nainte s ntreb.
Nu asta e ceea ce fac ei acum?
Civilizaia voastr a fost distrus, dar oamenii votri vor
supravieui, chiar i sub control permanent, prin lume. Apocalipsa nu a
avut scopul de a anihila o ntreag ras. A fost doar marele eveniment
dinaintea Zilei Judecii. Dar n direcia spre care i trage Uriel pe toi
Dac supravieuiete cineva chestiei steia, nu ai s l mai recunoti ca
fiind om, scutur el din cap.
Oare cum au artat dracii nainte de invazia lor?
Am ncercat s nu m gndesc prea mult la viitor, ns n scurtele
momente n care mi-am dat voie s-o fac, mi-am nchipuit c ngerii vor
termina la un moment dat cu violena. Lumea noastr va trebui s fie
reconstruit, dar vor mai fi oameni pe undeva, nu-i aa?
Lcustele, renviaii, micii demoni. Deja am fost mpini la limita
umanitii. Dac se continu aa, pmntul va deveni noua Gheen.
Ar trebui s pleci, mi spune Raffe. sta nu e un loc pentru oameni.
i cum rmne cu statutul meu de secund al tu n competiie?
Nimeni nu-i va aduce aminte de asta, odat ce i vor vedea pe
Pzitori.
Eti sigur c nu ncerci doar s evii s urci napoi n camion cu
mine i cu mama?
Aproape c zmbete.
M conduce napoi la camion.
Unde vei merge? ntreab el.
Nu tiu, i rspund eu, simind fiecare pas ca pe un rmas-bun. Nu
exist locuri sigure. Singurul loc care se apropie de aa ceva e tabra
Rezistenei.
O ncruntare subtil i tulbur chipul.
Din ce mi-a artat Obi, oamenii aceia debordeaz de team i de
furie. E o combinaie urt asta, Penryn. L-ar ucide pe oricare dintre noi,
dac ar putea prin noi, se refer, n mod evident, la ngeri. Nu i-ar
interesa dac ne-ar ucide printr-o plag sau pe mesele de disecie.
Sunt ct de buni pot fi ei, i rspund. Iar tu tii unde se afl, aa c
m poi gsi acolo, s mi spui cum au mers lucrurile. Dac vrei.
mi strbate cu privirea faa i prul. Apoi d din cap.
Ai s ctigi judecata asta prin competiie, nu-i aa?
n mod sigur.
mi strnge mna. Strnsoarea lui e ferm i cald.
Apoi mi d drumul.
Ai face bine. i s ii minte ce ai promis. Scoate-i pe ngeri din
lumea noastr atunci cnd ctigi.
Fr tragere de inim, ridic peste cap cureaua sabiei. in teaca pentru
un moment i i simt greutatea.
Desigur, i revine lui, acum c i-a recptat aripile. Sunt surprins c
nu a luat-o pn acum. Le-a fost att de dor unuia de cellalt. n plus, el
nu poate participa la o judecat prin competiie fr sabia lui.
Dar Ursuleul Pooky m-a fcut special. Cu el, eram mai mult dect o
simpl fat. Eram o uciga de ngeri
I-ai lipsit, i spun.
El ezit, doar privind sabia. Nu a atins-o de cnd i-a recptat aripile.
Cnd o ia, minile i sunt blnde. O ine pe palme o secund.
Amndoi ateptm s vedem dac sabia l primete napoi.
Cnd sabia nu se arunc la pmnt, el nchide ochii uurat. Expresia
lui nepremeditat m face s neleg c nu a fcut nicio micare s o
recupereze pentru c nu era sigur c ea l va accepta.
Toi acei ani n care a fost singur nu a avut nimic altceva care s i
in companie, n afar de sabie. Nu am neles complet ct de greu
trebuie s i fi fost s o piard.
E bine s l vd fericit, dar e o bucurie amar.
Rmas-bun, Ursule Pooky.
Netezesc teaca cu degetele. Raffe i scoate ursuleul de plu, cu rochia
lui de nunt cu voal.
Sunt sigur c sabia ar vrea s ai tu asta. Zmbete.
l iau i mbriez ursul. Blnia i e att de moale, dar nu la fel de
plcut ntre minile mele fr umfltura de oel.
Ajungem la camion, iar eu trec pe locul oferului. Raffe m privete
pe geamul deschis, ca i cum ar mai avea ceva de spus. Fructul uscat pe
care i l-a dat lordul Gheenei i se leagn nainte i napoi, sub acea
poriune vulnerabil dintre clavicule, atunci cnd se apleac spre mine.
mi d un srut.
E ncet i catifelat i m face s m topesc n ntregime. mi mngie
faa, iar eu mi aplec capul pentru a primi atingerea lui.
Apoi se ndeprteaz.
i deschide aripile frumoase, ca de zpad, i i ia zborul, pentru a se
ntlni n vzduh cu Pzitorii si.
48.

M uit la Raffe i la soldaii si ndreptndu-se spre cuib, pe cerul


albastru, i m ntreb ce se va petrece acolo. O parte din mine ar vrea s
vad lupta, n vreme ce o alt parte din mine ar vrea s fug i s se
ascund. n mod obligatoriu, va fi violent. i nu sunt sigur c a fi
capabil s privesc, tiind c echipa lui Raffe e cea defavorizat.
Dau s plec cu maina, nc ngrijorat. nainte s pornesc motorul,
mama se ghemuiete pe scaun ca o feti i i aaz capul n poala mea.
mi freac piciorul, ca i cum s-ar asigura c sunt cu adevrat aici.
Respiraia i devine adnc i ritmic pe msur ce adoarme. Oare de
ct timp nu a mai dormit? ngrijorndu-se ba pentru Paige, ba pentru
mine, nu prea a avut mult timp pentru odihn. Am fost att de obsedat
de a o gsi pe Paige i de a o ine n siguran, nct nu prea mi-am fcut
timp pentru mama.
i ating prul aspru i l mngi. i ngn cntecul ei de iertciune. E
bntuitor, iar n el e vorba despre tot felul de sentimente complicate, dar
e singurul cntec de leagn pe care l tiu.
Mama nu mi-a pus ntrebarea pe care orice om normal ar pune-o i
sunt recunosctoare pentru asta. E ca i cum lumea a luat-o razna att de
tare, nct acum are logic pentru ea.
Pornesc motorul i plecm.
Mulumesc, mama. C ai venit s m salvezi. Vocea mi sun
strident i tremur. mi dreg vocea. Nu orice mam ar face aa ceva ntr-
o lume ca asta.
Nu tiu dac m aude sau nu.
M-a vzut n braele unui demon, sau n braele a ceea ce crede ea c
e un demon. M-a vzut ieind din Beliel, clrind o creatur din iad. M-a
vzut n compania unor Czui jupuii i torturai. i tocmai m-a vzut
srutnd un nger.
Nu a putea blama nici mcar o persoan raional dac ar crede c
sunt bgat n nelegeri cu diavolul su, cel puin, cu inamicul. Nu pot
nici s-mi imaginez ce se petrece n mintea ei. sta e un scenariu de care
s-a temut ntotdeauna i cu privire la care mereu m-a avertizat. i fix la
el am ajuns.
Mulumesc, mam, i spun din nou.
Nu mai e nimic altceva de spus. ntr-o relaie sntoas de mam-
fiic, probabil c ar fi. Dar nu tiu cum s ncep. Aadar, continui s
ngn acel cntec de leagn bntuitor, pe care obinuia s ni-l cnte
atunci cnd trecea printr-o perioad mai dificil.
49.

Drumul e lipsit de via. n timp ce conducem, nu vd nimic altceva


dect o lume pustiit, cu maini abandonate, peisaje distruse de
cutremure i cldiri devastate de focuri.
Asemnrile dintre peisajele noastre i cele ale Gheenei devin
macabre.
Suntem la jumtate de drum distan de tabra Rezistenei, cnd vd
o pat pe cer care crete tot mai mult. Un singur nger.
M gndesc dac s mresc viteza sau s m opresc. Trag pe dreapta
i o ascund ntre mainile moarte de pe drum. Mama i cu mine ne lsm
jos n scaune. Paige s-a micat deja naintea noastr.
Privesc prin oglinda retrovizoare la ngerul care se apropie. Are aripi
albe, luminoase, cu un corp pe msur. E Josiah.
M asigur c e singur nainte s ies i s-i fac cu mna:
Raphael m-a trimis s i spun s nu mergi la tabra Rezistenei,
spune Josiah n timp ce aterizeaz. Pare cu sufletul la gur.
De ce? Ce se ntmpl?
Trebuie s stai la distan de orice grup concentrat de oameni.
Judecata prin competiie se va transforma ntr-o vntoare de snge.
Ce e o vntoare de snge?
Simpla rostire a cuvintelor m face s fug i s m ascund.
Dou echipe vneaz ct mai mult prad posibil, spune Josiah.
ncepe la rsrit i se termin la apus. La sfrit, echipa cu cele mai
multe omoruri ctig.
Buzele mi amoresc, iar eu sunt vag surprins c mai pot rosti
cuvinte.
Ce fel de prad?
Are decena s par c-l incomodeaz ntrebarea.
Uriel insist c e doar un singur fel de prad care merit vnat.
Singura care poate ataca napoi.
Nu, mi scutur capul. Raffe n-ar face una ca asta.
Nu are de ales. Nimeni nu se d napoi de la o vntoare de snge.
Trebuie s m sprijin de camionet.
Aadar, Raffe va ucide ct de muli oameni va reui? i tu la fel?
Cine ctig competiia ctig judecata. Dac Raphael izbndete,
el va fi la conducere, iar oricine va supravieui vntorii de snge va
scpa de tot.
mi simt stomacul un vulcan de acid, iar eu nghit puternic ca s l
potolesc.
Dar e un zbor lung ctre victorie, spune el. O vntoare bun de
snge include pe oricine vrea s participe. Toi ngerii lui Uriel i se vor
altura. Un Pzitor poate omor de trei ori mai mult vnat dect un
soldat normal, dar tot vom avea nevoie s mergem n cea mai populat
zon dac vrem s avem vreo ans s batem echipa lui Uriel.
tii c vorbeti despre omorrea propriei mele specii, nu? Nu
suntem prad i nu suntem vnat.
Nu pot scpa de gndul c l-am ajutat pe Raffe s pun echipa asta pe
picioare.
Privirea lui Josiah se mblnzete.
Ordinul tu e s supravieuieti. Fugi ct de departe poi de zonele
populate. Apoi adpostete-te n cel mai ascuns, cel mai sigur loc pe care
l poi gsi. Va trebui s faci asta pn apune soarele.
Exist o singur zon care e dens populat acum. Tabra Rezistenei.
Iar Raffe tie unde e.
Pentru c eu i-am artat unde e.
Acidul din stomacul meu fierbe i face bulbuci pn n gtlej. Nu
reuesc s adun destul aer n plmni i vorbesc cu o voce gtuit i
rguit.
N-ar face asta. El nu e aa.
Josiah mi arunc o privire plin de mil.
Raphael vrea ca tu s fugi ct de departe poi. Tu i familia ta.
Mergei. Supravieuii.
Apoi face un salt i zboar napoi la cuib.
Trag o gur sntoas de aer n piept i ncerc s m calmez.
Raffe n-ar face asta.
N-o s vneze oameni. S i omoare ca pe nite porci slbatici. N-ar
face asta.
Dar indiferent de ceea ce mi spun, nu pot alunga imaginea lui privind
nite ngeri zburnd n formaiune fr el. Tot ce aud n capul meu e
cineva care spune c ngerii nu sunt fcui s fie singuri. Motivul
principal pentru care i-a dorit cu atta disperare aripile napoi a fost ca
s se ntoarc la ngeri, nu? S fie unul dintre ei. S i ocupe locul
binemeritat n rangurile lor, n calitate de arhanghel.
Vrea s fie acceptat napoi n lumea ngerilor la fel de mult cum vreau
eu s mi menin familia n siguran. Dac ar trebui s omor civa
ngeri ca s mi pstrez familia n siguran, n-a face asta?
Normal c-a face-o. Nu-ncape vorb.
Apoi mi amintesc privirea dezgustat de pe faa lui cnd vorbea de
mesele de disecie de la tabra Rezistenei. N-ar vrea s rad tabra sau
s omoare pe cineva. Sunt sigur de asta. Dar dac trebuie s fac asta?
Dac e singurul mod prin care s i rectige poziia ca arhanghel i s
i salveze ngerii de la cdere?
Alunec pe marginea camionetei i mi iau genunchii n brae.
Eu am fost cea care l-a dus pe Raffe la tabra Rezistenei. tiind c e
un nger, i-am artat unde se ascunde cel mai mare grup supravieuitor
de oameni.
O amintire a ruinelor Gheenei mi revine n minte. Oare i dracii
originali au avut parte de o adolescent ndrgostit lulea care i-a
trdat? Gndul la un fost nger sculptat perfect ndrgostindu-se de un
drac provoac rsul. Dar pun pariu c dracului adolescent nu i s-a prut
amuzant.
nchid ochii.
Mi se face ru.
Cuvintele lui Beliel, dup ce mi-a artat ce s-a ntmplat cu soia lui
rzbat n mintea mea. i eu l credeam prietenul meu Acum tii ce se
ntmpl cu cei care au ncredere n el.
Urc napoi n camionet i rmn acolo, cu minile innd strns
volanul. Iau o gur sntoas de aer i ncerc s m gndesc.
Mama m privete cu ochi ncreztori. Nu tiu ct a auzit din
conversaie, dar n-ar fi crezut nimic din ce zicea, oricum. Chiar dac a
lucrat cu el ca s m salveze pe mine, nu ar fi avut niciodat ncredere n
el. Poate ar trebui s fiu mai mult ca ea.
naintea noastr, pe drum n jos, sora mea e cocoat pe o creang de
copac, gata s m urmeze.
Familia mea e cu mine, i tot ce trebuie s facem e s conducem ct
mai departe. Nord sau sud indiferent, putem fi departe de lupt dac
vom conduce toat ziua. Suntem la fel de n siguran n acest moment
pe ct se poate atepta cineva s fie n timpul Sfritului Lumii.
S ne ndreptm n direcia opus ngerilor are sens n totalitate.
Are sens n totalitate.
Pornesc motorul. Ne ndreptm spre est. Ctre tabra Rezistenei.
50.

Vedem fum n deprtare cu mult nainte s ajungem la Palo Alto.


Paige zboar n fa cu lcustele ei, n timp ce noi continum s mergem
n zigzag prin traficul mort.
ngerii nu ar trebui s nceap atacul pn la apus. Oamenii ar trebui
s fie nc n siguran. Pe cnd ajungem la tabra Rezistenei, tiu c tot
ce fac e s mi spun poveti.
Parchez camioneta pe El Camino i ies din main. Cldirile sunt
intacte, cu excepia uneia, care e n flcri.
Sunt cadavre mprtiate de-a lungul strzii. Mainile i zidurile colii
sunt stropite cu snge. Sper c nu e snge uman, dar nu am ncredere n
asta.
Rmi aici, mam. M duc s vd ce se petrece.
Verific cerul ndat ce ies din camionet ca s m asigur c Paige s-a
ascuns printre copaci, aa cum i-am spus. Ea i lcustele ei sunt de
nevzut. Rezistena ar fi vzut-o, probabil, venind, dac nu era att de
preocupat.
O iau la pas spre coal, privind n jur pentru a vedea dac mai e
cineva n via. Fac doar civa pai n direcia mcelului pn s m
opresc. Mi-e team c a putea vedea pe cineva cunoscut printre
trupurile lipsite de suflare.
Vntul sufl frunze i buci de gunoi. Prul oamenilor flutur n vnt,
din fericire acoperindu-le ctorva feele. O bucat de hrtie se
rostogolete n apropiere i aterizeaz pe un cadavru cu privirea
ndreptat spre cerul acoperit de fum.
Bucata de hrtie se lipete de umrul cadavrului, chiar lng faa
palid i fr via care se holbeaz la cer. E un afi cu spectacolul de
talente al lui Dee i Dum.
Venii cu mic, cu mare
La cel mai mare spectacol dintre toate!
Un spectacol de talente. Tipii tia chiar credeau c putem avea ceva
att de prostesc i de frivol precum un spectacol de talente.
Scrutez feele corpurilor care drapeaz capotele mainilor, strada,
curtea colii, spernd c n-o s-i gsesc pe Dee sau pe Dum. Pesc ncet
prin parcare. Civa oameni se vait, ncovoiai i plni pe asfalt.
n coal, geamurile sunt sparte, uile sunt scoase din ni i rupte,
bncile i scaunele sunt aruncate peste tot pe iarba galben. E, ns, mai
mult via i mai mult micare aici. Oamenii plng lng cadavre, se
mbrieaz, umbl nucii i n stare de oc.
M opresc s ajut o fat care ncearc s opreasc sngerarea unui om
cu braul smuls.
Ce s-a ntmplat? ntreb, pregtindu-m s aud o poveste de groaz
despre ngeri i montri.
Oameni mori, mi spune plngnd. Au venit s ne nfrunte dup ce
un grup de lupttori de-ai notri a plecat ntr-o misiune. Am avut doar o
mic patrul care s ne apere. Toat lumea a luat-o razna. A fost o baie
de snge. Credeam c s-a terminat. Dar probabil c s-a dus vorba c am
fost atacai i am rmas fr aprare, pentru c apoi au venit bandele.
Oamenii au fcut asta? Nu montri, nu ngeri, nu lorzi ai Gheenei.
Oameni atacnd oameni.
nchid ochii. A putea s dau vina pe ngeri c ne-au transformat n
asta, dar fceam chestii dintr-astea cu mult nainte ca ei s vin, nu?
Ce voiau gtile? ntreb, deschizndu-mi ochii fr nicio tragere de
inim s vd din nou lumea.
Tot ce pot lua, zice ea nfurnd braul smuls la brbatului cu un
tricou zdrenuit. Civa dintre ei strigau c i vor mncarea napoi.
Lucrurile pe care le-am luat de la ei cnd le-am asediat magazinul.
Amintirea urmei de mn nsngerate mnjite pe ua magazinului
alimentar din apropiere mi revine. Am bnuit bine c Rezistena l
preluase de la o band.
Cnd un tip mai n vrst vine n ajutor, m ndrept spre un alt grup,
care duce rnii n cldirea principal.
Am venit aici ca s le transmit o avertizare scurt i apoi s m
ndrept spre nord sau sud cu familia mea. Dar am rmas s i ajutm n
timp ce eu l caut pe Obi. Nimeni nu tie pe unde e.
Mama gonete spre fosta noastr sal de clas dup stocul ei de ou
stricate. Deloc surprinztor, le gsete nc acolo. Cred c nimeni nu voia
s curee dezordinea aceea. mparte cofraje n caz c vin dracii. Oamenii
se adun n jurul ei pentru a le prelua.
Se ntorc! strig cineva.
Din marginea dumbrvii se apropie lent umbre.
Toi cei capabili s se mite fug panicai ctre cea mai apropiat
cldire. Civa rmn n urm cu rniii, ndreptnd arme sau lund n
mn lopei sau cuite, pregtindu-se s-i apere apropiaii.
E valul de victime ale lcustelor care au fost nviate i trimise de
Uriel. Corpurile lor ofilite se trsc n direcia noastr ntr-o micare
stranie, ca de zombi. E ca i cum ar fi att de convini c sunt mori i
renviai nct i joac rolurile. Ca i cum faptul c au fost tratai
precum nite montri i-au convins c trebuie s se poarte ca atare.
Dar nainte de a ajunge ndeajuns de aproape de noi nct s nceap
s lupte, sora mea i ncercuiete cu lcustele ei. Sunt doar trei, dar dac
exist ceva pe lumea asta de care s se team victimele lcustelor, acela
l reprezint lcustele.
De ndat ce victimele le vd, se mprtie napoi n dumbrav, de-a
lungul drumului, i dispar, ncetnd s se trie ca nite zombi.
Oamenii Rezistenei se holbeaz la atacatorii fugrii, apoi la Paige i
la animalele ei de companie care zboar jos, deasupra capetelor noastre.
Civa dintre oameni i prsesc pe rnii i se ascund, aparent mai
speriai de lcuste dect de renviai.
Restul, ns, rmn fermi pe poziii i i ndreapt armele spre Paige.
Unul dintre ei e tipul din camera de consiliu, care era cu Obi ultima
dat cnd am fost aici. Cel care a legat-o fedele pe Paige ca un stean
furios, gonindu-l pe Frankenstein. Cred c Obi i spunea Martin.
E aici ca s v ajute, mi ridic eu braele, ncercnd s linitesc
mulimea. E n regul. E de partea voastr. Uite, i-a speriat pe atacatori.
Nimeni nu i coboar arma, dar niciunul nu trage. Asta e probabil de
team s nu-i atrag pe ngeri cu zgomotul, i nu c m-ar crede pe mine.
Martin, spun. ii minte ce a spus Obi? C sora mea poate fi
sperana umanitii? art eu spre Paige. Ea e. O ii minte?
Da, o in minte, spune Martin.
Arma lui rmne ferm ndreptat spre Paige. Mai sunt doi lng el
care mi par cunoscui. Fceau parte din grupul care au inut-o pe Paige
la pmnt atunci cnd au capturat-o.
in minte c are gust pentru oameni, adaug el.
E de partea noastr, i spun. A ieit la iveal pentru a v proteja.
Obi crede n ea. L-ai auzit, doar.
Toat lumea l privete pe Martin pentru a vedea ce are de gnd s
fac. Dac trage, vor trage toi cu el.
i menine inta pe Paige ca i cum ar avea fantezii cu mpucarea ei.
Hei! strig el ctre Paige i i flutur puca n direcia nord, pe
drumul El Camino Real. Gtile care ne-au atacat au luat-o ntr-acolo.
Am mpucat civa. Sunt prad uoar pentru tine i bestiile tale.
i las jos puca i o aaz pe tricoul lui rupt.
S nu zic nimeni c nu ne hrnim oaspeii de onoare.
Pentru un moment, cu toii l privesc pe Martin. Apoi, unul cte unul,
oamenii Rezistenei coboar armele.
Paige m privete de sus n timp ce lcustele ei zboar n cercuri joase
n jurul nostru, ca nite vulturi. Arat deopotriv pofticioas i derutat,
de parc nu ar fi sigur ce s fac.
M privete ca s-i dau rspunsuri, dar eu nu tiu ce s fac.
Da! spune mama n timp ce alearg spre Paige, fcndu-i cu mna
spre direcia artat de Martin. Du-te, feti. E ora mesei!
E tot ce aveau nevoie s aud. Lcustele o iau la zbor spre nord de-a
lungul drumului mpreun cu sora mea.
Ai grij! i strig.
Sunt ngrozit. Uurat. Speriat. Derutat.
Nimic nu e aa cum ar trebui s fie.
51.

M tot atept s l vd pe Obi ntorcndu-se i prelund friele, dar nu


e nicieri. Netiind ce altceva s fac, continui s i ajut pe ceilali s i
mute pe cei rnii n timp ce m uit dup Obi.
Pe msur ce i ducem n cldirea principal, unii rnii url, alii sunt
prea tcui. Habar nu am dac e mcar un doctor aici, dar noi mutm
rnii nuntru de parc ar fi un spital ntreg acolo.
Ne comportm ca i cum cldirea aceasta de liceu, n stil spaniol, ar fi
plin de doctori i de echipamente specializate. Le spunem pacienilor c
vor fi bine, c doctorul va veni imediat s-i vad. Suspectez c unii
dintre ei mor ateptnd, dar nu m opresc ca s-mi confirm temerile n
timp ce i lsm pe rnii nuntru i ne ndreptm ctre alii.
E un anume ritm n asta, n a cra oameni rnii. Ne ofer ceva de
fcut, ceva care pare organizat i ca la carte. mi opresc mintea i m
mic robotic, un rnit dup altul.
Surprinztor, toi se comport de parc ar exista ordine. Unii aduc ap
celor care au nevoie, alii adun copii care plng i i linitesc, n timp ce
alii sting focurile care au mai rmas ntr-una dintre cldiri. Mai sunt
nc oameni care stau de paz cu putile ndreptate spre cer, protejndu-
ne.
Fiecare i asum cte-un rol fr s i se zic ce are de fcut.
Acel sim al ordinii se destram, ns, imediat ce l gsim pe Obi.
E ntr-o stare deplorabil. Respiraia i e superficial, iar minile
ngheate. Are o ran n piept care i-a mbibat tot tricoul cu snge.
Alerg spre el i pun presiune pe ran.
Suntem aici, Obi. O s fii bine.
Nu arat deloc ca cineva care va fi bine. Ochii lui mi spun c tie c
l mint.
Tuete i se strduiete s respire.
A zcut acolo, privind ntreaga poveste cu sora mea, ateptnd
rbdtor ca cineva s l gseasc n timp ce noi cram oameni rnii.
Ajut-i, mi spune, privindu-m n ochi.
Fac tot ce pot, Obi.
Nu pot apsa destul de tare pe ran nct s opresc sngerarea.
i tii pe ngeri mai bine ca oricine, spune el, apoi ia o gur
chinuit de aer. Le tii puterile, slbiciunile. tii cum s-i omori.
Vorbim mai trziu. Odihnete-te.
Orict de tare a apsa, sngele i face loc ntre degetele mele i pe
lng palme.
Pune-o pe sora ta s ne ajute cu montrii ei. nchide ochii i i
deschide ncet. Ea ascult de tine. (Respir.) Oamenii te vor urma.
(Respir.) Condu-i.
Scutur din cap.
Nu pot. Familia mea are nevoie de mine
i noi suntem familia ta. (Respiraia lui devine mai rar. Pleoapele
i se las jos.) Avem nevoie de tine. (Arunc cuvintele ntre pauzele de
respiraie.) Umanitatea. Are. Nevoie. De. Tine. (Cuvintele i se transform
n oapte.) Nu-i lsa s moar. (Respir.) Te rog (Respir.) Te rog nu-i
lsa s moar
Rmne inert, cu ochii aintii n ochii mei.
Obi?
ncerc s-i ascult respiraia, dar nu mai d niciun semn de via.
mi retrag minile tremurnde. Sunt acoperite de snge.
Nici mcar n-a fost prietenul meu, dar ochii mi se umplu de lacrimi
oricum.
Simt c ultima speran a umanitii a disprut.
M uit n jur i observ, pentru prima oar, c toat lumea din jurul
meu s-a oprit pentru a-l privi pe Obi. Toat lumea e nlcrimat. Nu l-or
fi plcut toi, dar toi l-au respectat.
Nimeni nu l-a descoperit zcnd ntre ceilali rnii pn nu l-am gsit
eu. Acum, oamenii care duceau rnii, cei care ddeau ap celor nsetai,
cei care mpreau grmezi de pturi toi stau nmrmurii, holbndu-
se la Obi, care zace pe iarba nsngerat cu ochi goi ndreptai spre cer.
O femeie i scap grmada de pturi pe jos. Se ntoarce, cu faa
schimonosit, i se ndeprteaz, ndoit i trndu-se ca o persoan
distrus.
Un brbat aaz cu blndee o femeie rnit pe jos, pe treptele
cldirii. Se ntoarce i pete ameit, ndeprtndu-se de scena luptei.
Un biat de vrsta mea ia sticla de ap de la un brbat rnit i
sprijinit pe un zid al cldirii. Pune capacul pe sticl n timp ce privete
contemplativ la urmtorul rnit. Se ndeprteaz de ei pe cnd al doilea
rnit ntinde mna s-i cear ajutorul.
ndat ce primii oameni nceteaz s-i mai ajute pe rnii, i urmeaz
i restul i se opresc din muncile lor, pornindu-se s plece. Civa plng,
alii privesc nfricoai i singuri n timp ce se ndeprteaz de curtea
colii.
Tabra se destram.
in minte ce mi-a spus Obi cnd l-am ntlnit pentru prima oar. A
spus c atacul asupra ngerilor nu a fost ca s-i nvingem. A fost ca s
ctigm inimile i spiritele oamenilor. A fost ca s le artm c mai
exist speran.
Acum, c a murit, e ca i cum sperana ar fi murit mpreun cu el.
52.

Nu m simt deloc mai bine s le zic tuturor s evacueze locul.


Credeam c i voi putea spune lui Obi i el le-ar fi zis lor. Dar acum
treaba asta e pe umerii mei.
i adun pe toi n curtea colii cu ajutorul ctorva oameni. Pentru
prima dat, nu mi fac griji c stm n cmp deschis i c facem glgie,
pentru c tiu c vntoarea nu va ncepe pn la apus. n ciuda
numrului de oameni care au prsit tabra, acoperim aproape toat
curtea. Am prins muli oameni chiar n timp ce se pregteau s plece.
A putea s spun doar ctorva oameni i s las s se mprtie vorba,
dar nu vreau s risc s produc panic n mas n legtur cu ce are s se
ntmple. Pare s merite ncercarea de a avea o ultim conversaie
civilizat n care s i ntiinez, pentru douzeci de minute, ce se
ntmpl.
Urc cu lentoare pe o mas, chiar dac tiu c toat lumea se grbete.
Simt c mi nepenesc muchii la gndul c trebuie s le spun oamenilor
c urmeaz s moar. Jumtate, poate chiar majoritatea celor de aici nu
vor mai fi n via pn diminea.
Faptul c nc mai sunt trupuri moarte n curte nrutete lucrurile.
Dar nu m atept s mi ia mult timp, i nu are rost s m prefac c o
grmad de oameni nu sunt mori.
mi dreg glasul, ncercnd s m gndesc la ce s le zic.
nainte s pot ncepe, un grup nou de oameni se ndreapt spre noi
din parcare. Sunt Dee, Dum i vreo doisprezece lupttori pentru
libertate, acoperii cu funingine i privind n jur la cadavrele mprtiate
pe jos.
Ce se ntmpl aici? ntreab Dee i fruntea i se ncreete. Ce s-a
ntmplat? Unde e Obi? Trebuie s l vedem.
Nimeni nu spune nimic. Cred c toi se ateapt s le rspund eu.
Tabra a fost atacat n timp ce ai fost plecai. Obi
ncerc s m gndesc cum s le zic de Obi. mi ling buzele. Gtlejul mi
se usuc.
Ce-i cu el? ntreab Dum suspicios, de parc ar ti ce urmeaz s-i
spun.
N-a scpat, i rspund.
Ce? ntreab Dee.
Lupttorii privesc n jur de parc ar atepta confirmarea mulimii.
Dee i scutur capul n semn de negare.
Nu, spune un alt lupttor i face un pas napoi. Nu.
Nu Obi, spune un alt lupttor, acoperindu-i faa cu minile
murdare de funingine. Nu el.
Cu toii arat uluii i copleii.
Urma s ne scoat din dezastrul sta, spune primul lupttor.
Nemernicul nu poate fi mort. Pur i simplu nu poate.
Pare furios, dar faa i se schimonosete ca cea a unui bieel. Reaciile
lor m zdruncin.
Calmai-v, le spun. Nu putei s ajutai pe nimeni dac
Att a fost, spune. Nu putem s ajutm pe nimeni, nici mcar pe
noi nine. Nu suntem n stare s conducem umanitatea. Fr Obi, s-a
terminat.
Repet cuvintele pe care mi le-am spus n cap. M nfurie cnd aud
nfrngerea din vocea lui.
Avem o ierarhie, spune Martin. Cine e urmtorul dup Obi ne va
conduce.
Obi a spus c Penryn ar trebui s ne conduc, spune o femeie care
m-a ajutat s car rnii. L-am auzit. A spus-o cu ultima suflare.
Dar al doilea n ierarhie e
Nu avem timp pentru asta, le spun. Vin ngerii. Cnd apune
soarele, vor organiza o vntoare care e o competiie pentru cel mai
mare numr de oameni ucii.
Atept un rspuns, dar nimeni nu pare surprins. Au fost btui, abuzai
i traumatizai. Stau aici n zdrene, slbii i malnutrii, murdari i
lovii, ateptnd de la mine s le ofer informaii i direcii.
Imaginea creeaz un contrast izbitor cu amintirea corpurilor perfecte
i a strlucirii i aurului din congregaiile ngerilor. Muli dintre oamenii
de aici sunt rnii, bandajai, chiopi i terifiai. Ochii lor largi sunt o
fereastr ctre disperarea lor.
Un val de furie m npdete. ngerii perfeci cu locul lor perfect n
univers. De ce nu ne pot lsa n pace? Doar pentru c sunt mai artoi i
cu auz mai bun, vz mai bun, totul mai bun dect noi nu nseamn c
valoreaz mai mult dect noi.
O vntoare? ntreab Dee, apoi se uit la fratele lui acoperit cu
funingine. Deci de-asta au fcut-o.
Ce au fcut? ntreb.
Au trasat o grani de foc n captul sudic al peninsulei. Singura
cale de plecare e peste golf sau prin aer.
Am vzut-o prin camerele de supraveghere, spune Dum. Am mers
acolo ca s ncercm s stingem focul, dar am irosit jumtate din timp
ncercnd s-i evitm pe ngeri. A scpat complet de sub control. Am
venit s-l anunm pe Obi.
Implicaiile acestor lucruri m lovesc.
Podurile sunt bucele din cauza cutremurelor. Chiar dac reuim s
adunm toate brcile i avioanele, doar o parte infim dintre oameni ar
fi n stare s scape de pe peninsul nainte de apus.
Am presupus c, dac vntoarea nu ncepe pn disear, suntem
liberi s ncercm s fugim pn atunci.
Focul se ndreapt spre nord, spune Dee. E ca i cum ar ncerca s
ne ncoleasc.
Asta fac, spun eu. Ne izoleaz pentru vntoare.
Deci suntem inte sigure, spune cineva din mulime. Att a fost?
Tot ce putem s facem e s fugim i s ne ascundem i s sperm c
nu ne vor gsi?
Un nceput de furie se ivete n vocile lor. Toat lumea ncepe s
vorbeasc deodat.
O voce anxioas se aude deasupra celorlalte.
Poate s-o ia cineva pe fata asta?
Privim cu toii la brbatul din mulime care a strigat ntrebarea. E un
om slab i bandajat de-a lungul umrului i braului. Dou fete de vreo
zece ani stau lng el.
Trage una dintre fete n spatele lui, iar pe cealalt o mpinge n fa.
Nu o pot hrni i proteja dac trebuie s pornim iar la drum.
Ambele fete ncep s plng. Fata din spatele brbatului arat la fel de
speriat ca cea mpins n fa.
Unii dintre noi privim cu simpatie tcut, n timp ce alii privesc
ngrozii. Dar chiar i cei mai comptimitori ezit s se ofere s ia asupra
lui responsabilitatea de a hrni i proteja un copil neputincios cnd toat
lumea e fie prdtor, fie prad.
Nu toat lumea arat de parc ar avea inima sfiat, ns. Civa o
privesc pe fat cu ochi reci i vicleni. n orice moment, unul dintre ei o
va revendica.
i dai fiica? l ntreb, nmrmurit.
Scutur din cap.
N-a face asta niciodat. A fost fiica unui prieten, a venit cu noi n
vacan n California chiar nainte ca ngerii s ne invadeze.
Atunci, face parte din familie, i spun, scrnind din dini.
Brbatul privete n jur, la feele celor de lng el.
Nu tiu ce altceva s fac. Nu pot s-o protejez. Nu pot s-o hrnesc. i
va fi mai bine cu altcineva. Alternativ ar fi s o abandonez, pur i
simplu. Nu pot s mi in familia n via, darmite i pe ea.
i nfoar braul sntos n jurul fetei din spatele lui ca i cum ar fi
dorit s o ascund nainte s atrag atenia asupra sa.
i ea e din familia ta, i spun.
Sunt att de furioas nct tremur.
Uite, am inut-o n via n tot acest timp, strig tatl. Dar nu mai
pot s-o fac. Nici mcar nu tiu cum o s reuesc s m in pe mine i fiica
mea n via. Sunt doar disperat i fac ce e nevoie s fac ca s m apr
pe mine i ce e al meu.
Pe mine i ce e al meu.
M gndesc la brbatul pe moarte pe care eu i Paige l-am gsit n
magazinul universal. Ce s-a ntmplat cu oamenii lui? Dac ne
mprtiem acum, ne vom trezi cu toii murind singuri ntr-un loc
ntunecat cu nimeni cruia s-i pese dac suntem mncai de vii sau nu?
Singurul lucru care i-a rmas acelui om a fost un desen n creion fcut
de copilul pe care-l iubea. Mi-am dat seama, n acel moment, c acel
copil, Paige i omul muribund fceau parte dintr-o reea complex care
se numea familie. Asta l-a salvat pe om de la a fi mncat de viu. Asta i-a
amintit lui Paige s lupte pentru umanitate.
neleg, n sfrit, ce ncerca Obi s mi spun. Toi aceti oameni
aceti oameni vulnerabili, amri i defeci sunt familia mea. Vreau
s-l blestem pe Obi c m-a fcut s m simt n felul sta. A fost i aa
destul de dificil pentru mine s ncerc s-mi protejez sora i mama. Dar
acum, nu mi pot lsa familia s se risipeasc i s moar i poate chiar
s se sfie ntre ei.
Cu toii suntem familia ta, repet cuvintele lui Obi. Nu eti singur. i
nici ea nu e.
mi ndrept privirea ctre fata care tremur n mijlocul curii fr
nimeni aproape de ea.
Respir adnc, mi spun, ncercnd s vorbesc cum o fcea tatl
meu atunci cnd i era team de ceva. Calmeaz-te. Vom trece peste
asta.
Oamenii se uit la mine, apoi la rmiele Rezistenei. O mare de
sentimente se nvolbureaz n mulime.
Da? ntreab unul dintre lupttori. i cine ne va salva? Cine e
ndeajuns de nebun i ndeajuns de puternic ca s i in pe toi aproape
n timp ce ne izbim de un inamic imposibil?
Vntul flfie jachetele morilor din jurul nostru.
Eu.
Pn s spun asta, nu o credeam cu adevrat.
Ei, cel puin, nu rd. Dar se holbeaz la mine pentru o perioad
incomod de timp.
Ridic umerii. E ciudat s vorbeti despre tine nsi.
tiu mai multe despre ngeri dect oricine. Am o, ncep eu, dar
mi amintesc c nu l mai am pe Ursul Pooky. M-am mprietenit cu Cu
cine? Cu Raffe? Cu Pzitorii? Ne vor vna ca pe nite animale. n tot
cazul, am o familie dat naibii.
Ai minte i o familie? ntreab un brbat cu o tietur adnc pe
cap. Asta e superputerea ta?
Putem s pornim fiecare pe cont propriu i s murim singuri,
rspund eu cu o voce pe care ncerc s mi-o ntresc. Sau putem s
rmnem mpreun i s ne inem pe poziie.
Fie c vreau sau nu, voi conduce rmiele Rezistenei lui Obi.
n loc s ne mprtiem i s ne ascundem, vom lucra mpreun.
Cei sntoi i puternici i vor ajuta pe toi cei care au nevoie de ajutor.
Vom aduna ct mai multe vase i avioane posibil i vom duce populaia
dincolo de golf ct de repede cu putin. Avem nevoie de voluntari care
s conduc brcile i s-i ajute pe toi s treac.
M ndoiesc c au mai rmas avioane disponibile, i dac da, s fie
cineva destul de curajos nct s i ia zborul ct vreme sunt ngeri n
zon. Dar civa dintre oamenii tia s-ar putea s fie n stare s piloteze
o barc.
Nu putem s trecem golful cu toi oamenii pn la apus, spune
cineva din mulime.
Ai dreptate, i spun. O s transportm ct de muli putem, n timp
ce unii dintre noi vor crea o diversiune care s-i in pe ngeri ocupai.
Cine o s fac asta?
M gndesc timp de un minut nainte s rspund.
Eroii.
53.

Nu trece mult timp pn cnd oamenii se decid dac s rmn cu


mine sau s plece fiecare pe cont propriu. O treime din oameni prsesc
grupul dup ce m ascult. Dar restul rmn, printre care i civa
oameni abili care ar fi putut pleca.
Cei sntoi care rmn cu noi i ajut pe cei rnii s urce n maini.
Chiar dac nu pot fi mutai pe distane foarte mari, trebuie s i mutm
din locul sta, pentru c va fi primul loc la care vor veni ngerii disear.
Va trebui s-i lsm pe cei mori n urm. Asta m tulbur mai mult
dect pot spune. Chiar i Czuii au avut ocazia s i fac funeraliile lui
Beliel.
Ct de departe e grania de foc? i ntreb pe gemeni pe msur ce
intrm n cldirea din chirpici n care i amplasase Obi sediul central.
Captul sudic al lui Mountain View{3} a nceput s fumege pe cnd
am pornit noi, spune Dee. Putem s verificm camerele de supraveghere
ca s vedem ct de departe a ajuns.
Camerele de supraveghere.
Putem s dm un anun prin sistemul de supraveghere?
Gemenii ridic din umeri.
Am putea s facem probabil un anun prin laptopurile i
telefoanele pe care le folosim pe post de camere. Va trebui s vorbim cu
inginerii ca s ne asigurm, ns.
A mai rmas vreunul pe aici?
N-au prsit camera computerelor, spune Dee.
Poi s i pui la treab? Haidei s mprtiem vestea, le spun n
timp ce traversm holul ctre camera computerelor. Oamenii trebuie s
afle ce se petrece.
Camera computerelor e plin de grmezi de panouri solare portabile,
cabluri, telefoane, tablete, laptopuri i acumulatoare de toate mrimile i
formele. Courile de gunoi dau pe afar de pachete de sup la plic i
ambalaje de batoane energizante. ase ingineri ridic privirea n timp ce
Dee-Dum ncep s le explice ce s-a ntmplat n curtea colii.
tim, spune un tip cu ochii nceoai care poart un tricou cu
imaginea lui Godzilla strivind Tokyo-ul. Am vzut totul prin camerele
mprtiate prin curte. Vreo doi tipi au plecat, dar cei care am rmas
vrem s v ajutm. Ce putem face?
Suntei cei mai tari, spune Dee.
Nu ia mult timp pn cnd inginerii sunt pregtii ca eu s fac
anunul. n timp ce ultimii din tabr prsesc liceul Paly, nregistrm
discursul ca s poat fi transmis n bucl.
ngerii vin peste noi n seara aceasta, la apus, spun n microfon.
Vor s vneze ct de muli oameni pot. Captul sudic al peninsulei e n
flcri. Repet, captul sudic al peninsulei e n flcri. ndreptai-v ctre
podul Golden Gate trimitem oameni ca s v ajute s trecei. Dac
suntei dispui i n putere, venii la podul East Bay pentru a le distrage
atenia ngerilor i pentru a le oferi celorlali ocazia s supravieuiasc.
Avem nevoie de toi lupttorii de care putem face rost.
Respir adnc.
M adresez acum gtilor de pretutindeni. Ct credei c vei
rezista pe cont propriu? Ne-ar folosi nite soldai de strad buni. mi dau
seama c sun ca Obi. Suntem cu toii de aceeai parte a baricadei. Ce
rost are s supravieuii azi, cnd mine vor veni i v vor rade de pe
faa pmntului? De ce s nu ne strngem mpreun i s avem o ans
real? n cel mai ru caz, nu ne retragem fr un spectacol pe cinste i le
artm de ce suntem n stare. Alturai-v cauzei noastre i venii la
podul Bay i luptai cu noi.
mi ngro vocea.
ngeri, dac ascultai asta, cu toii vor ti ce lai ruinoi suntei
dac mergei dup cei neajutorai. Nu ar fi nicio glorie n asta, i tot ce
vei reui va fi s v facei de ruine n timpul vntorii de snge.
Adevrata lupt va fi la podul East Bay. Toi cei demni de lupt vor fi
acolo, iar eu v promit c vom face un spectacol pe cinste pentru voi. V
provoc s ne cutai.
Fac o pauz, nefiind sigur cum s termin.
Eu sunt Penryn Young, Fiic a Omului, Uciga a ngerilor.
Acea sintagm, Fiic a Omului, mi va aminti mereu de timpul meu cu
Raffe. Raffe, care ne va vna pe toi n noaptea aceasta mpreun cu
amicii despre care credeam c mi-ar putea fi prieteni. Dar asta a fost ca
i cum un copil ar fi ateptat de la un leu nfometat s fie primit ca puiul
lui pufos n loc s fie ucis.
Cred c am sunat destul de ncreztoare, dar mi simt minile
ngheate i respiraia tremurtoare.
Oh, mi place titlul la cu ucigaa de ngeri, spune Dum, aprobnd
din cap.
Suntei siguri c va funciona? ntreab Dee ncruntat. Dac se
ndreapt spre Golden Gate
N-o s fac asta, le spun. i cunosc. Se vor ndrepta ncotro se poate
lupta.
i cunoate, omule, spune Dum. E totul bine. Vor veni dup noi la
podul Bay, aprob el, apoi se ncrunt, dndu-i seama ce nseamn asta.
Stai puin
Eti sigur c oamenii vor asculta? ntreb.
Oh, vor asculta, spune Dee. Dac e ceva la care ne pricepem noi
oamenii, aia e brfa. Vorba circul. i toat lumea a auzit de tine.
Au auzit i de mama i sora ta, spune Dum. Dar asta e alt poveste.
Vor veni, spune Dee. Eti singurul lider pe care l mai au.
54.

Intru ntr-un SUV destul de ncptor nct s aib dou banchete n


spate. M strecor n spate i observ scaunele de piele moale, geamurile
fumurii, sistemul stereo de prim clas. Lucruri pe care le-am luat de
bune i pe care nu le vom mai avea niciodat.
Paige zboar n braele uneia dintre cele trei lcuste ale ei, n timp ce
mama circul cu un autobuz plin de membri de cult care jur c n-au
avut nimic de-a face e, rpirea mea. Nu tiu ce s cred despre ei, dar
dac e s-mi fac griji de sigurana cuiva, aceea e a lor, nu a mamei mele.
Anunul meu nregistrat le-a spus oamenilor c avem un plan. Dar nu
avem, nu cu adevrat. Tot ce tim e c o parte dintre noi i vom distrage
pe ngeri la podul Bay n timp ce restul vor traversa canalul de sub podul
Golden Gate.
M nghesui pe bancheta din spate cu ultimii membri ai vechiului
consiliu pe care l-a pus laolalt Obi. Unul dintre acetia e o femeie care
era responsabil cu distribuia global la Apple, iar cellalt e un fost
militar care i spune Colonelul.
Colonelul mi arunc priviri suspicioase. A spus foarte clar c nu crede
o iot din toate povetile acelea nebuneti care circul n legtur cu
mine. i chiar dac ar fi adevrate, tot ar crede c sunt o halucinaie
pentru mase care prduiete speranele disperate ale oamenilor.
Dar e aici ca s m ajute ct poate el de mult, iar asta e tot ce pot s-i
cer. Mi-a dori doar s nceteze s-mi arunce privirile acelea care-mi tot
amintesc c s-ar putea s aib dreptate.
Doc i Sanjay se bag pe bancheta din spatele nostru. Nu e nimic
surprinztor n faptul c se neleg att de bine, de vreme ce amndoi
sunt cercettori. Sanjay pare s nu aib nicio grij s nu fie vzut cu
Doc.
Cei doi membri ai consiliului protesteaz mpotriva prezenei lui Doc
ntre noi, dar nimeni altcineva nu are cunoaterea lui Doc asupra
ngerilor i a montrilor. Vntile lui Doc arat la fel de ru ca ultima
dat cnd l-am vzut, dar nu are niciuna proaspt. Oamenii sunt prea
preocupai s supravieuiasc, nct s-i mai fac ceva acum.
Gemenii se aaz n locurile oferului i al pasagerului din faa
noastr. i-au vopsit prul albastru. Nu e complet albastru, dar cu uvie
i pete mprtiate pe prul blond, ca i cum n-ar fi avut destul timp s o
fac cum trebuie.
Ce e cu prul vostru? ntreb. Nu v facei griji c o s fii vzui de
ngerii care vor zbura pe sus, cu tot acel albastru pe cap?
E vopsea de rzboi, spune Dee, punndu-i centura.
Doar c e n pr, nu pe feele noastre, spune Dum, pornind
motorul. Pentru c suntem originali n felul nostru.
Broatele otrvitoare i fac oare griji pentru psrile rpitoare?
ntreab Dee. Sau erpii veninoi? Cu toii au nsemne iptoare.
Eti o broasc otrvitoare acum? ntreb.
Oac-oac.
Se ntoarce i i scoate limba la mine. E albastr.
Casc ochii.
i-ai vopsit i limba?
Ntz. E doar Gatorade, ridic el o sticl plin pe jumtate cu lichid
albastru. Te-am prins.
mi face cu ochiul.
Hidrateaz-te sau mori, omule, spune Dum n timp ce demarm
pe El Camino Real.
Aia nu e de la campania Gatorade, spune Dee. E pentru alt brand.
Nu credeam c-o s zic niciodat asta, spune Dum, dar chiar mi-e
dor de reclame. tii tu, ca Just Do It de la Nike. Nu mi-am dat seama
niciodat ct de multe din sfaturile bune de via vin din reclame. Ce ne
trebuie cu adevrat acum e un om cu spirit antreprenorial care s scoat
un produs i s ne dea i un slogan excelent pe lng. Gen Ucide-i pe
toi i las-L pe Dumnezeu s-i rezolve.
Asta nu poate fi o reclam, i spun.
Doar pentru c n-a fost un sfat bun nainte, spune Dum. Dar acum
poate fi. l pui pe un produs i ne putem mbogi.
Se ntoarce i i arcuiete o sprncean ctre fratele lui, care se
ntoarce i-i arcuiete i el una la schimb.
Deci are cineva o strategie de supravieuire bun, sau chiar nu e
nicio speran s ieim din comarul sta? ntreab Colonelul.
Nu am gsit nimic pn acum. Habar n-am cum o s supravieuim
vntorii de snge, spune Dee.
Nu sta e comarul la care m refer, spune Colonelul. M gndeam
la moartea prin comentarii stupide.
Gemenii se privesc unul pe cellalt i fac o figur mirat cu gura, ca
doi bieei care i spun c au fost prini cu fapta.
Rnjesc n ciuda a tot ceea ce se petrece. E bine de tiut c mai pot
zmbi, chiar dac puin.
Apoi trecem la afaceri serioase.
Ce se ntmpl cu plaga aceea pentru ngeri la care ai lucrat, Doc?
E vreo ans s i cspim? ntreab Dee.
Doc scutur din cap.
Ne va lua cel puin un an, presupunnd c ne putem apuca de
treab. Nu tim nimic despre fiziologia lor i nu avem pe cine s testm
asta. Dar dac suntem norocoi, vom omor n curnd pe civa dintre ei.
Cum? ntreab Colonelul.
ngerii au creat o alt bestie pentru apocalips, spune Doc.
Instruciunile au fost foarte clare. Trebuia s aib apte capete care erau
hibridizate cu animale.
esarul? ntreb. Da, l-am vzut.
Dac are apte capete, de ce i spui esar? ntreab Sanjay.
Are numrul ase-ase-ase tatuat pe frunile lui.
Dum m privete cu o expresie ngrozit.
ngerii o numesc Bestia, spune Doc. Dar mi place mai mult
denumirea ta de esar.
Al aptelea cap era uman i era mort, le spun.
Era viu esarul? ntreab Doc. A fost vreun nger n apropierea lui
care s par bolnav?
Oh, cu siguran era viu. Nu am observat pe nimeni s par bolnav.
Pe de alt parte, nu m-am uitat la ei. De ce?
Am avut trei dintre ei.
Sunt trei?
Fiecare e o variaie a celuilalt. Cu attea animale amestecate ntr-
un singur corp, lucrurile n-au cum s ias bine. n acelai timp cu
crearea lor, Laylah, fizicianul ef, lucra la o plag apocaliptic. Trebuia
s fie pentru noi, oamenii, dar au fost fcute multe experimente pentru a
o face ct mai nfiortoare posibil. Cumva, una dintre tulpini a fost
transmis esarilor.
in minte discuia dintre Uriel i Laylah n camera lui dinainte de
ultima petrecere de la cuib. Punea presiuni mari pe ea s grbeasc
procesul n aa fel nct s poat ncepe apocalipsa mai repede. Presupun
c l-a grbit din toate punctele de vedere.
esarii i-au infectat pe ngerii doctori. S-au mbolnvit, apoi o zi
sau dou mai trziu au fost expui esarilor din nou, iar asta le-a
accelerat masiv boala. Au sngerat n cel mai oribil mod posibil. Arta i
ngrozitor de dureros. Era tot ce ncercau s fac cu o maladie pentru
oameni, doar c omora ngeri i lcuste n schimb. Laboranii umani
erau teferi, la fel i esarii. Ei erau doar purttorii maladiei.
E vreunul nchis ntr-o cuc pe undeva? ntreb.
esarii infectai au fost omori cu toii. Mi s-a ordonat s scap de
cadavre. ngerii nu se ocup cu treburile de jos. nainte s i ard, ns,
am reuit s recoltez dou fiole de snge. Am folosit o fiol pentru a
infecta noua tur de esari pe care i-au creat. Speram s provoc cteva
daune.
i ai reuit? ntreb, gndindu-m la Raffe.
Nu tiu. Dup accident, au izolat toate proiectele pentru a evita
alte contaminri, aa c le-am pierdut urma.
Ce ai fcut cu a doua fiol de snge?
Am pstrat-o pentru cercetare. Asta foloseam ca s ncercm s
crem o plag pentru ngeri.
i ai avut noroc? ntreb.
nc nu, spune Doc. i va mai dura mult timp.
Timp pe care nu-l avem, spune Colonelul. Urmtoarea idee.
Scopul nostru e uor de identificat trebuie s gsim un mod s
supravieuim mcelului din aceast sear. Dar tot ce facem e s vorbim
n cerc, ncercnd s dibuim cum s facem asta. Din cte tim, s-ar putea
s fim singurii lupttori pentru libertate care se vor nfia la podul Bay.
Pe msur ce urcm de-a lungul peninsulei, vorbim.
i vorbim.
i mai vorbim.
ncerc s nu casc, dar nu mi-e uor. M simt de parc ar fi trecut o
sptmn de cnd am dormit ultima dat.
ngerii s-ar putea s nu tie care pod e East Bay, spune Colonelul.
Avem nevoie de o momeal sau ceva care s-i atrag de la Golden Gate.
Ce fel de momeal? ntreab Dee.
S atrnm bebelui pe pod? ntreab Dum.
Nu e amuzant, spune Doc.
mi frec fruntea. Nu sunt predispus de obicei la migrene, dar toat
aceast vorbrie disperat n cutarea unui plan m omoar. Nu sunt
genul care s plnuiasc.
Ochii mi fug pe geam i devin hipnotizat de vuietul vocilor adulte
din main i de propria mea somnolen.
Conducem de-a lungul golfului n vreme ce ne ndreptm spre nord
ctre San Francisco. Apa strlucete precum un cmp de diamante
ateptnd s fie culese, trebuie doar s ntinzi mini magice i s le
apuci.
Vntul se nteete, zburnd frunze i gunoi pe marginea drumului. Nu
in minte s mai fi vzut gunoaie pe marginea autostrzii n Lumea de
Dinainte, dar multe s-au schimbat de atunci.
Ochii urmeaz lenei o bucat de hrtie n timp ce flfie de-a lungul
drumului. Danseaz n btaia brizei, plutind sus i jos, apoi fcnd
piruete n vnt. Aterizeaz n ap, provocnd unde strlucitoare n jurul
ei.
n starea mea semicontient, pare c e unul dintre afiele cu
spectacolul de talente al gemenilor.
Venii, cu mic, cu mare, la cel mai mare spectacol dintre toate. Nu
asta spunea afiul?
Pot s-i vd pe gemeni cocoai pe o lad de mere, purtnd costume
dungate i jobenuri precum crainicii de la un carnaval. Le strig
refugiailor n zdrene.
Venii n fa, lume, lume. Aici va avea loc cel mai mare spectacol
de artificii din istorie. Vor fi explozii, vor fi urlete, va fi popcorn! E
ultima voastr ans! Ultima ans s v dovedii abilitile.
Apoi mi se leag totul n minte.
mi ndrept spatele, alert ca i cum a fi fost curentat de bastonul cu
electroocuri al mamei. Clipesc de dou ori, ncercnd s reintru n
conversaie. Sanjay vorbete despre cum i-ar dori el s tie mai mult
despre fiziologia ngerilor.
Spectacolul de talente, zic eu uitndu-m la gemeni cu ochii
bulbucai. Cine ar putea s reziste unui spectacol de talente?
Toi m privesc de parc a fi nnebunit. Asta mi aterne un zmbet
lent pe fa.
55.

Cnd ajungem la Golden Gate, e miezul zilei. Mai sunt ase ore pn
la apus.
Podul faimos e n ruine ca toate celelalte poduri din zona golfului.
Cteva cabluri de suspendare se leagn n aer, agate doar la vrf.
Podul e fracturat n patru seciuni, cu o bucat imens care lipsete chiar
n mijloc. Una dintre seciuni se clatin precar i m ntreb ct i mai ia
pn s cad cu totul.
Ultima dat cnd am fost la Golden Gate, zburam n braele lui Raffe.
Vntul m nghea n timp ce cobor din SUV, iar aerul srat are gust
de lacrimi.
Grupul restrns de oameni freamt pe lng marginea apei sub pod,
ateptnd ordine. Nu m ateptam la mii de oameni, dar speram s vin
mai muli.
Noi suntem cei care i-au salvat pe oamenii de pe Alcatraz, strig
Dee, care se poart de parc ar fi sute de oameni aici. Ai auzit de asta,
nu? Exact aceleai brci se ndreapt aici. Cnd ajung, facei ce putei ca
s ajutai. E lucrul cel mai bun.
Dac nu suntei genul care s fac lucruri bune, spune Dum, atunci
venii cu noi la Podul Bay. Haidei s le artm ngerilor de ce suntem n
stare.
Privesc n jur i vd c sunt mai muli oameni dect mi-am dat seama.
Micri discrete de haine, cciuli, sacoe i arme se ivesc dintre copaci,
maini i rmiele vaselor aduse la mal.
Oamenii dimprejur se ascund, ascult, privesc, pregtii s dispar la
cel mai mic semn. Civa strig ntrebri n direcia noastr din
ascunziurile lor.
E adevrat c s-au sculat morii?
Sunt cu adevrat montri demoni cei care vin dup noi?
Rspund la ntrebri ct de bine pot.
Tu eti Penryn? strig cineva din spatele unor copaci. Eti cu
adevrat o uciga de ngeri?
Sigur c da! spune Dum. Haide s vezi n seara asta. i tu poi
deveni uciga de ngeri.
Dum aprob din cap n direcia mainii.
Mergei nainte, ne spune. Voi mprtia vestea despre spectacolul
de talente aici i apoi v voi urma.
Dee rnjete.
Ai vreo idee care va fi potul cel mare?
Va fi epic, spune Dum n timp ce pete ano prin mulime.
l urmez pe Dee napoi la main. Femeia de la Apple i Colonelul
rmn s supravegheze evacuarea n timp ce noi, ceilali, ne ndreptm
spre podul Bay pentru a ne pregti de lupt.
Care sunt ansele ca oamenii notri s ia pur i simplu brcile i s-o
taie? ntreb.
Stomacul mi se strnge la gndul acesta n timp ce traversm oraul.
Cred c cel puin jumtate o s ne asculte. Am adunat oameni care
aveau familie n rndul mulimii.
Arat dnd din cap ctre mulimea de lng ap prin care Dum se
plimb i mprtie vorba despre spectacolul de talente.
Dintr-un noroc chior, spune Dee n timp ce conduce pe lng un
stlp electric czut, am ascuns premiul cel mare pe cealalt parte a
Podului Golden Gate.
Care premiu cel mare?
Pentru spectacolul de talente.
Ce altceva, spune Sanjay imitndu-l surprinztor de bine pe Dum.
Voiam s l inem departe de oamenii care tiau de el, spune Dee.
Dar la urma urmei, n-am fi putut plnui asta mai bine nici dac am fi
avut habar de ce urmeaz s se petreac.
Care e premiul cel mare?
Nu ai auzit? ntreab Dee.
E o autorulot, spune Sanjay plictisit.
Ce? l fixeaz cu Dee privirea pe Sanjay prin oglinda retrovizoare.
Nu e doar o autorulot. E un vehicul de recreaie fcut la comand,
blindat i de lux. i asta nici mcar nu descrie totul.
mi ridic sprncenele i ncerc s par interesat.
Nu te teme, micule padawan. Vei nelege ct de grozavi sunt
gemenii Tweedle cnd va veni timpul.
Orice ar fi, sunt sigur c cel puin va fi distractiv.
De data asta, n loc s sun ca Obi, sun ca o mam rbdtoare. mi trag
nasul la gndul sta.
Dee ine un mnunchi de chei n mn.
Desigur, ctigtorul trebuie s supravieuiasc spectacolului de
talente i apoi s smulg cheile din minile mele reci i moarte, strnge
el cheile n palm, fcndu-le s dispar.
Dar nu ncape ndoial c va merita, spun eu.
Vezi? ntreab Dee. De-asta ea e cea care ne conduce. Fata tie
despre ce vorbete.
Dar nu tiu. Cnd ajungem la podul East Bay, nu e nimeni acolo.
Umerii mi se prbuesc n timp ce privesc la strzile abandonate i la
apele prsite. Anunul meu se transmite n bucl pe toat peninsula i
toi cei din tabra Rezistenei tiu unde ar trebui s vin dac vor s
lupte. Nu m ateptam la un grup mare, dar sunt zdruncinat c n-a
venit chiar nimeni.
Nu avem timp s stm aiurea, spune Dee n timp ce iese din
main. Bieii au nceput deja s transporte bunurile.
Privesc n direcia n care ndreapt degetul. E o grmad de lemne ce
zace lng ap.
Asta ar trebui s fie barca noastr.
Dee arat spre un feribot care se ndreapt spre noi. Era alb, odat,
dar acum arat de parc cineva a aruncat vopsea de culoare nchis pe
toat suprafaa pentru a-l camufla.
Ei, mcar vor fi patru n lupt, spun eu, ncercnd s mimez
entuziasmul.
Trei, spune Sanjay. Eu sunt aici n calitate de expert. Bieii ca
mine iubesc, nu lupt.
Vei lupta acum, i spun, trgndu-l n ap.

Pe la ora dou, Dum se ntoarce cu un zmbet arogant, defilnd de
parc ar fi realizat ceva mre. De asemenea, acum sunt destui oameni
care au ieit din cutia de lemn nct s avem o echip funcional.
Lemne, ciocane i cuie, echipamente stereo i de iluminare sunt aduse i
asamblate pe poriunea de insul a podului Bay pe care ani ales-o ca loc
al luptei finale.
Pe la ora trei, primele gti ajung la mal. Din momentul acesta, deja
avem un numr respectabil de refugiai i lupttori pentru libertate. Am
adunat civa foti soldai ai lui Obi care au auzit anunul.
Mai bine s mori ca un brbat dect s fugi ca un gndac, spune un
tip cu barb care conduce un grup de oameni tatuai n timp ce intr
ano n rndurile grupului.
Dac ceilali supravieuitori nu au fost speriai deja, vor fi mcar
puin acum. tia sunt tipii pe care noi i evitam pe strzi.
Dei tipii noi au decis s ni se alture n lupta cea bun, ndat ce au
ajuns au devenit mult mai interesai n a stabili cine e eful. Oamenii
sunt mbrncii, li se spune s plece din umbr pentru a lsa loc gtilor,
suport s li se ia mncarea de la gur.
Toat lumea e extenuat i nfricoat, i nu par s vrea dect s se
lupte unul cu cellalt. Sincer, nu tiu cum a putut gestiona Obi totul. mi
doresc s fiu n stare s gsesc o cale de a fugi i de a ne ascunde, dar nu
putem face asta cu atia oameni n attea condiii. Aa c, nc o dat,
rmn la planul iniial, s rmnem pentru lupta final.
Nu mi place cum sun sintagma asta, lupt final. Am motenit
Rezistena doar ca s o vd prbuindu-se sub ochii mei?
n timp ce noi i noi gti se strng n zona noastr, ncep s se
ciocneasc ntre ele. Dac nu e din cauza culorii tricourilor sau a
tatuajelor, gsesc ei un motiv aleatoriu s se certe n timp ce populaia
gtilor crete simitor. Civa sunt mprii pe grupe rasiale, n timp ce
alii pe grupe regionale gtile Tenderloin versus gtile East Palo Alto,
ceva de genul.
E o combinaie exploziv. tii asta, nu? ntreab Doc.
Doc s-a oferit voluntar s fie medicul de teren n ciuda faptului c are
un bra legat. Cu toii tim c ar fi fost respins la Golden Gate dac ar fi
rmas acolo. Sunt prea muli refugiai de la Alcatraz ca s poat fi lsat
n pace.
Nu trebuie s meninem coeziunea pentru prea mult timp, i spun.
Sunt lupttori sntoi i vom avea nevoie de ei disear.
Cnd Obi i-a cerut s preiei comanda, cred c s-a referit la o
perioad mai lung dect cea la care te gndeti tu. Doc sun ca unul
dintre profesorii mei btrni, chiar dac arat mai mult ca un student.
Obi tia exact ce face, i spun. M-a rugat s in oamenii n via.
Dac ei se rnesc ntre ei n timp ce ncerc s-i menin n via, asta este!
Gemenii aprob, impresionai de atitudinea mea dur, dar iubitoare.
Ne ocupm noi, spune Dee.
Ce o s facei?
Ce facem ntotdeauna, spune Dum.
Le oferim maselor ceea ce vor, spune Dee n timp ce pesc nspre
dou mulimi care stau fa n fa.
Gemenii intr direct n mijlocul mulimilor cu minile n aer. Vorbesc.
Mulimile i ascult.
Doi brbai impuntori pesc n fa, fiecare din cte-o latur diferit
a mulimii. Unul dintre gemeni vorbete cu cei doi brbai, n timp ce al
doilea noteaz pariurile pe care le strig mulimea. Apoi toat lumea
pete napoi i formeaz un cerc, lsndu-i pe cei doi brbai uriai n
mijloc.
Ca la comand, mulimea combinat ncepe s strige i s sar
cutnd un unghi mai bun. Au nchis cercul, aa c nu pot vedea ce se
petrece n interior, dar pot ghici. Gemenii au nceput o lupt oficial i
acum iau pariuri. Toat lumea e fericit.
Nici nu e de mirare c Obi i-a pstrat pe gemeni n preajm i le-a
suportat figurile.

Pe la ora patru avem la fel de muli participani la spectacol i
membri ai audienei pe ct avem lupttori. Sunt att de ocupat, nct
abia am timp s m gndesc la Raffe. Dar, desigur, e mereu n spatele
minii mele.
O va face? Va omor oameni pentru a fi primit napoi n societatea
ngerilor? Dac trebuie s ne luptm unul cu cellalt, m va vna ca pe
un animal?
Sfritul lumii nu a scos la iveal chiar cele mai bune caliti ale
omenirii. Raffe a vzut oameni fcndu-i unii altora cele mai oribile
lucruri. Mi-a fi dorit s-i art i partea cealalt a lucrurilor binele care
poate exista. Dar sta e doar un gnd naiv, nu-i aa?
ntre lupttorii voluntari sunt i cteva fee familiare. Tattoo i Alpha
din Alcatraz sunt aici. Numele lor reale sunt Dwaine i Randall, dar m-
am obinuit cu ei ca Tattoo i Alpha, aa c au rmas aa. i restul au
nceput s le prind poreclele din mers, aa c dac nu se vor opri, vor
rmne cu ele permanent.
Se pare c jumtate din grup au porecle. E ca i cum toat lumea
simte c sunt diferii acum i c nu ar trebui s aib aceleai nume pe
care le aveau n Lumea de Dinainte.
Privesc n sus cnd oamenii se dau la o parte pentru a lsa un brbat
n costum i apc de ofer de limuzin s se apropie de mine. Toat
lumea se holbeaz la dinii lui descoperii i la carnea crud care a rmas
acolo unde pielea ar fi trebuit s acopere jumtatea de jos a feei.
i-am auzit anunul, spune el chinuit. M bucur c ai scpat cu
via din cuib. Sunt aici ca s te ajut.
i arunc un zmbet abia schiat.
Mulumesc. Ne putem folosi de ajutorul tu.
Da, chiar acum, spune Sanjay, lipind pe lng noi, ncercnd s
in de captul unei grmezi de plci de lemn. Fostul ofer se grbete
s-l ajute.
Mulumesc, i spune Sanjay cu uurare.
i privesc cum ncarc plcile de lemn pe o barc n mod
camaraderesc.
M simt de parc a avea un submarin de plumb n stomac cnd m
gndesc la toi aceti oameni care probabil vor muri pentru c m-au
crezut atunci cnd le-am spus c merit s lupi pentru toate astea.
56.

Soarele strlucete n apa ntunecat a golfului din spatele nostru.


Chiar dac e amiaz, cerul are o nuan de foc, cu tentacule ntunecate
ntinzndu-se peste el. n deprtare, focul din sudul peninsulei las fum
n aer.
Nu e chiar de strlucirea roiatic a Gheenei, dar mi amintete de ea.
n loc s fie de un rou sufocant, ns, civilizaia noastr pe cale s ard
e ironic de frumoas. Cerul e viu i n micare datorit reflexiilor de
maro, portocaliu, galben i rou. Coloane de fum ntunecat se mic prin
aer, dar n loc s estompeze culorile, cerul le absoarbe, nnegrind unele
i contrastnd altele.
Aici, pe insula de beton care a fost cndva parte a frumosului pod
Bay, entuziasmul e palpabil. Reverbereaz din toate direciile n mulime
i e o mulime acum n timp ce oamenii se frmnt n jur pe
conexiunea fracturat dintre San Francisco i East Bay.
Cu toii sar n ajutor n cte ceva. Membri de gac fr tricouri i
arat muchii tatuai n timp ce se urc pe cele mai nalte puncte ale
podului suspendat. Diferitele faciuni se grbesc s monteze un set
enorm de difuzoare i reflectoare. Ctigtorul concursului va obine
victoria n faa celorlali i un premiu pe care Dee i Dum l-au fcut de
dorit.
O scen ad-hoc e construit n timp ce oamenii i exerseaz numerele
de spectacol n jurul ei. Cteva cutii au fost stivuite i btute stngaci n
cuie pentru a face rapid un set de trepte.
Brbai n camuflaj gri trec pe ln mine cu putile n mn. Poart
cti uriae n jurul gtului i ochelari cu vedere de noapte pe cap. i eu
am cti n jurul gtului, dar nu i ochelari. i n loc de puc, port o
pereche de cuite. Sunt destule arme n jur, dar gloanele sunt rezervate
experilor.
Civa dintre ei poart un camuflaj elaborat, din buci de lucruri
culese la ntmplare i legate de ei, care i fac s par nite montri de
mlatin.
Ce poart? ntreb.
Costume Ghillie{4}, spun Dee-Dum, trecnd prin preajm, ca i cum
asta ar explica totul.
Da, sigur, aprob din cap de parc a avea habar ce nseamn.
Privesc n jur s vd dac pot face ceva util i vd c fiecare are ceva
de lucru i e ocupat cu asta. Dee se ocup de detaliile spectacolului n
timp ce Dum organizeaz publicul, ceea ce nseamn c le face
instructajul de salvare. Colonelul i cealalt membr a consiliului, pe
care am nceput s o numesc doamna cu logistica se plimb prin
grmad, ghidnd proiecte i punnd lumea la treab.
Doc se ocup de cortul de prim ajutor improvizat, pe care oamenii l
evit, cu excepia cazurilor n care s-au rnit cu adevrat. Recunosc,
pn i eu sunt puin impresionat de grija pe care o arat Doc pentru
oameni, chiar dac l voi privi mereu ca pe un monstru pentru lucrurile
pe care le-a fcut.
La marginea rupt a podului, unde armtura iese la iveal, sora mea
st cocoat, cu picioarele atrnate peste margine. Dou dintre lcustele
ei scorpion stau ncovoiate n jurul ei, iar a treia zboar n cercuri n faa
ei. Poate c prind pete. Sunt singurii cu spaiu n jurul lor, deoarece toi
le las loc liber.
Mi se face ru tiind-o aici, unde va fi n pericol. Dar orict de mult
m-am strduit, att mama, ct i Paige au refuzat s m prseasc. Mi
se strnge stomacul cnd le tiu implicate n lupt, dar pe de alt parte,
am nvat c, atunci cnd te despari de oamenii pe care i iubeti, nu ai
nicio garanie c i vei mai vedea vreodat.
Chipul lui Raffe mi vine n minte, cum mi-a venit de vreo mie de ori
astzi. De data asta, are expresia aia de tachinare n ochi cnd rde de
hainele mele de la casa de pe plaj. mi alung amintirea. M ndoiesc c
m va mai tachina atunci cnd mi va omor oamenii.
Mama e aproape, cu un grup de membri de cult mbrcai n
cearafuri. Cu toii au semne pe frunte primite de la ngeri.
Mama mi spune c s-au dedicat cauzei de a se revana n faa mea
pentru pcatul trdrii, dar mi-a fi dorit s nu fie aici defel. Totui, dac
vor s i arate loialitatea, e de ajuns s rmn alturi de mama mea.
Asta i ine departe de mine, iar eu sunt sigur c mama i face s
plteasc scump pentru pcatele lor.
Se pare c singurul grup care s-ar putea bucura de ajutorul meu e cel
care lucreaz la scen. Iau n mn un ciocan i m pun n genunchi
pentru a-i ajuta s ridice scena.
Tipul de lng mine mi arunc un zmbet jalnic i mi d nite cuie.
Att a fost cu gloria efiei.
Nu tiu la ce se gndesc toi acei oameni avizi de putere, precum
Uriel. Din cte mi pot da seama, un conductor nu numai c are pe cap
toate grijile, dar mai i trebuie s pun osul la treab i s fac i munca
de jos.
Ciocnesc, ncercnd s mi linitesc mintea i s m abin de la a nu
intra n panic.
Soarele ncepe s apun, dnd apei o lucire aurie. Fii de cea ncep
s se scurg prin tot golful. Ar trebui s fie o privelite panic, doar
sngele meu simte c e pe cale s nghee.
mi simt minile reci i nendemnatice i m atept s vd aburi
ieindu-mi din gur. M simt de parc nu am destul snge n corp i mi
pot simi faa devenind palid.
Mi-e team.
Pn acum, chiar credeam c putem s-o scoatem la capt. Suna bine
n capul meu. Dar acum, c soarele se las i lucrurile ncep s se adune
laolalt, m ngrozesc toi oamenii tia care m-au crezut cnd le-am
spus c asta a fost o idee bun. De ce m-ar fi ascultat cineva? Nu tiu ei
c nu pot face un plan de doi bani?
Sunt mult mai muli oameni aici dect ar trebui s fie, iar ei continu
s se nmuleasc n timp ce tot mai multe vase continu s-i aduc pe
podul nostru frnt. Nu avem nevoie de toi, ci doar de destui astfel nct
ngerii s cread c merit s vin aici mai mult dect la Golden Gate.
Dar am dat anunul, iar acum tot mai muli oameni vin aici. Nu ne-a
trecut nicio clip prin cap s punem o limit la numrul populaiei,
pentru c am crezut c ar fi un miracol s vin i trei oameni.
tiu c ngerii vin. tiu c asta e lupta noastr final. tiu c cel mai
probabil vor fi masacrai.
i totui continu s vin. n puhoaie.
Nu doar cei sntoi i abili cei rnii, copiii, btrnii, bolnavii toi
sunt aici, nghesuii pe mica noastr insul din beton demolat i oel.
Sunt prea muli.
E o capcan a morii. Simt n oase asta. Zgomotul, luminile, un
spectacol de talente, pentru numele lui Dumnezeu, la Sfritul apocaliptic
al Lumii. La ce mi-a stat capul?
n ciuda condiiilor de nghesuial, mulimea i pstreaz o distan
respectuoas fa de despritoarele i perdelele folosite ca improvizaie
pentru cabine de prob n afara stadionului.
Dee se arunc pe scen i ncepe s sar pe ea.
Bun treab, biei. Cred c o s in cteva ore. Numai bine.
i duce minile la gur i strig n mulime:
Spectacolul ncepe n zece, oameni buni!
E puin ciudat c nu strig ctre zona n care sunt amplasate cabinele
de prob, ci ctre mulime. Dar presupun c au dreptate cu toii vor
performa n aceast sear.
mi fac drum ctre scena improvizat, simind panica. Ultima dat
cnd am fost pe o scen, ngerii au nnebunit i s-au hotrt s omoare
pe toat lumea i s se simt ndreptii pentru asta.
Acum, stau n faa unei mulimi de oameni, la fel de ncrcat. Dar
emoiile cu care este aceasta ncrcat sunt frica i panica abia
controlat, nu setea de snge, ca n cazul ngerilor.
n faa mea e o mulime care st n picioare i abia are loc s se mite.
Singurul lucru care limiteaz numrul de oameni e dimensiunea insulei
de beton pe care am ales-o.
Oamenii sunt prea aproape de marginea podului rupt, unde armtura
atrn ca nite brae moarte ndreptate spre apa ntunecat. Au copii
care le stau pe umeri. Adolesceni i membri de gti atrn de pe
cablurile de suspendare care se ridic la cer i dispar n ceaa care se
adun deasupra.
M ngrijoreaz ceaa care se ngroa tot mai tare. M ngrijoreaz
mult. Dac nu i putem vedea, cum o s luptm cu ei?
57.

Sunt, probabil, o mie de oameni aici. Pot s mi dau seama dup


expresia gemenilor c nici ei nu s-au ateptat la un numr att de mare.
Fraii sunt pe scen, mbrcai identic, n haine peticite de vagabond, cu
fee de clovni i pr zburlit n mod exagerat. Ambii in n mn
microfoane care-mi amintesc de cornete de ngheat uriae.
Nu neleg, spun eu n timp ce m apropii de gemeni. De ce sunt
att de muli oameni aici? Credeam c le-am artat clar care e pericolul.
Nu au niciun dram de prezen de spirit?
Dee verific microfonul ca s se asigure c e nchis.
Nu e vorba de prezen de spirit aici, scruteaz Dee mulimea cu
mndrie.
Dum verific i el microfonul, apoi schieaz un zmbet larg.
Nu e vorba de logic sau pragmatism sau orice altceva care ar
putea s aib vreun sens.
Asta e toat ideea unui spectacol de talente, spune Dee, fcnd o
piruet i dnd din cap ctre Dum. E ilogic, haotic, stupid i al naibii de
distractiv. E ceea ce ne deosebete de maimue. Ce alt specie mai
organizeaz spectacole de talente?
Da, bine, dar cum rmne cu pericolul? ntreb.
La asta nu prea i pot rspunde, spune Dum.
tiu i ei c e periculos, flutur Dee mna ctre mulime. tiu c
vor avea doar douzeci i cinci de secunde s evacueze. Toat lumea tie
n ce se bag.
Dee i scoate limba la copiii care stau cocoai pe umerii adulilor.
Poate c sunt stui s alerge de colo-colo i s cotrobiasc prin
gunoaie precum obolanii. Poate c sunt pregtii s redevin oameni,
chiar dac numai pentru o or.
M gndesc la asta. Ne-am strduit s supravieuim de cnd au aprut
ngerii. Toi, chiar i gtile, s-au temut. S-au ngrijorat constant n
privina mncrii i adpostului i a nevoilor umane elementare. S-au
ngrijorat n privina montrilor care ar putea aprea n mijlocul nopii
s i mnnce de vii.
i acum au asta. Un spectacol de talente. Stupid i fr sens. Stupid i
distractiv. mpreun. Rznd. Fcnd parte din rasa uman. tiind toate
ororile care s-au petrecut i se vor petrece, dar alegnd s triasc, n
ciuda a toate. Poate c e ceva art n a fi uman.
Uneori m simt ca un marian n mijlocul acestei umaniti.
Sau, spune Dum, poate sunt aici pentru c toi saliveaz dup i
pornete microfonul uimitorul, magicul vehicul recreaional!
Face un semn cu mna ctre fundalul scenei. E nc prea mult
lumin natural, astfel nct proiecia din spatele lui e destul de slab,
dar se vede o poz cu o autorulot zgriat.
Da, putei s v credei ochilor, doamnelor i domnilor, spune Dee.
Acesta e un vehicul recreaional incredibil de avansat. n zilele din urm,
o frumusee din asta ar fi costat ct? Vreo sut de mii de dolari?
Sau un milion, spune Dum.
Sau zece milioane, depinde de ce vrei s faci cu ea, spune Dee.
Frumuseea asta e complet blindat, spune Dum.
Mulimea amuete.
Da, ai auzit bine, spune Dee.
Blindat, spune Dum.
Rezistent la ocuri, spune Dee.
i geamuri rezistente la zombi binecuvnteaz aceast frumusee
de cas mobil, spune Dum.
Vine la pachet cu sistem de avertizare, supraveghere video la trei
sute aizeci de grade, ca s v pzii mereu spatele, senzori de micare
mobili astfel nct s vedei dac cineva sau ceva e aproape. i cel mai
bun lucru
Poza proiectat n spatele lor se schimb la interiorul autorulotei.
Luxul absolut al Lumii de Dinainte, spune Dee.
Scaune de piele, paturi de lux, mas de cin, televizor, main de
splat i propria toalet cu du, spune Dum.
Pentru cei care se ntreab la ce folosete televizorul, v anunm
c ne-am asigurat s aib i propria colecie enorm de filme. Cine are
nevoie de televiziune prin cablu cnd ai propriul generator de filme
ncorporat?
Ne-a luat cam o sptmn ca s facem maina s arate ct mai
murdar i mai devastat posibil. i credei-m, mi s-a frnt inima s
murdresc aceast frumusee, dar e un avantaj enorm n a nu arta ca un
bogtan pe roi.
Vorbind de roi, spune Dee. Poate s mearg treizeci de kilometri
cu toate roile n pan. Poate s urce dealurile i peste alte maini dac e
nevoie. E un vehicul pentru toate formele de relief, visul umed al
oricrui om, doamnelor i domnilor. Dac am mai iubit pe cineva mai
mult dect maina asta, atunci probabil c i-am spus mam.
inei bine de biletele voastre de tombol, spune Dum. Vor valora
mai mult dect vieile voastre.
Acum are mult mai mult sens totul. Sunt sigur c oamenii au venit ca
s fie alturi de ali oameni n lupta final pentru supravieuire, dar sunt
la fel de sigur c muli au venit pentru ansa de a ctiga autorulota
Lumii de Apoi.
Proiecia rulotei s-a oprit. Cteva reflectoare uriae se aprind n locul
ei pentru a face scena s strluceasc. Fac o grimas la vederea luminilor
prea evidente, dar apoi mi amintesc c sta era i scopul, s fie
spectaculos.
Difuzoarele ncep s amplifice un sunet ascuit care se transform apoi
ntr-o microfonie strident, mprtiindu-se prin toat zona.
Scrutez cerul ntunecos i nu vd dect apusul superb colornd ceaa
fin. Cerul, pe alocuri gol, devine un fundal magic pentru spectacol, ceea
ce face totul s par miraculos.
Dee i Dum ncep un numr scurt de dans pe scen, apoi fac o
plecciune de parc s-ar atepta la o receptare demn de Broadway. La
nceput, aplauzele sunt nfundate i rsfirate, timide i temtoare.
Uhuuu! strig Dee n microfon i sunetul reverbereaz prin toat
mulimea. La naiba, ce bine e s faci nite zgomot. Hai s uitm de griji,
oameni buni.
Dac tot ne rzvrtim, mcar s-o facem cu zgomot i verv! spune
Dum.
Haidei s ne bucurm pentru o clip strignd tot ce v-a suprat n
toate aceste sptmni. Gata? Start!
Gemenii ncep s rcneasc prin microfoane, elibernd tot soiul de
energii, de la entuziasm la furie, de la agresiune la bucurie.
La nceput, doar unul sau doi se iau dup gemeni. Apoi tot mai muli
oameni li se altur. Apoi i mai muli. Pn cnd ntreaga mulime url
i rcnete din fundul plmnilor.
Asta s-ar putea s fie prima dat cnd cineva devine att de vocal de
la Marele Atac ncoace. Un val de team i bucurie deopotriv e eliberat
n mulime. Unii ncep s plng. Unii ncep s rd.
Uau, spune Dum. Uite-acolo o mas sntoas de umanitate.
Respect! i bate Dum cu pumnul n piept i face o plecciune ctre
mulime.
Zgomotul continu pentru un timp, apoi se linitete. Oamenii sunt
agitai i anxioi, dar i entuziasmai. Unii au zmbete pe fa, alii stau
ncruntai. Dar sunt cu toii acolo aleri i vii.
M postez n locul meu de la colul stadionului i privesc n jur. Sunt
n echipajul de sol, ceea ce nseamn c eu sunt unul dintre observatorii
din seara aceasta pn cnd ncepe distracia de jos. Scrutez orizontul. E
tot mai greu s vd prin ceaa groas, dar nu observ nicio hoard de
ngeri.
Pe ap, dou brci arunc glei de pete tiat i vnat n apele de pe
lng bucata noastr de pod. O balt de snge se ntinde n spatele
brcilor.
Pe scen, gemenii stau nali i cu zmbete tmpe pe fa.
Doamnelor i domnilor, i toi ceilali care nu v potrivii n
niciuna din aceste categorii. Eu sunt maestrul vostru de ceremonii,
Tweedledee. i acesta e co-maestrul meu de ceremonii, fratele i urgia
mea, Tweedledum!
Mulimea strig i clameaz. Fie c gemenii sunt extrem de populari
sau oamenii pur i simplu se bucur c pot face zgomot din nou.
Gemenii fac plecciuni adnci cu gesticulaii identice de mini.
n seara aceasta v-am pregtit spectacolul vieii voastre. Fr
cenzur, fr regie i fr doar i poate nemaipomenit!
Nu ne lum nicio rspundere pentru lucrurile rele care ar putea s
se ntmple disear, spune Dum.
i ne vom asuma rspunderea pentru toate lucrurile fabuloase,
fantastice i fenomenale care se vor ntmpla n aceast sear, spune
Dee.
i acum, ca s n-o mai lungim, spune Dum, v prezentm primul
concurent al Primului Spectacol Anual de Talente din Lumea de Apoi.
Baletul San Francisco!
Se aterne o tcere nmrmurit n timp ce toat lumea se asigur c a
auzit bine.
Dap, ai auzit bine, spune Dee. Baletul San Francisco e aici pentru
voi, norocoilor.
V-am spus eu c avem talent pe strzi, spune Dum.
Trei femei n tutuuri i patru brbai n colani identici, de culoare
roz, ajung pe scen. Pesc cu graia dansatorilor profesioniti de balet.
Una dintre balerine se ndreapt ctre Dee n timp ce celelalte se aaz
n poziiile lor. Balerina ia microfonul n mn i rmne n centrul
scenei, ateptnd ca mulimea s se liniteasc.
Noi suntem supravieuitorii Baletului San Francisco. Acum dou
luni, eram aptezeci. Cnd lumea s-a prbuit, muli dintre noi nu tiam
ce s facem. La fel ca voi, am rmas cu familiile noastre i am ncercat
s-i cutm pe cei iubii.
Dar pentru noi, dansatorii, compania de balet e familia noastr, aa
c i-am cutat pe ai notri n ruinele vechiului nostru teatru i al
studioului de dans. La sfrit, doar doisprezece ne-am gsit, dar nu toi
au supravieuit pn acum.
Acesta este numrul pe care l exersam n ziua n care lumea s-a
sfrit. l dedicm membrilor familiei noastre care nu mai sunt printre
noi.
Vocea i e clar i puternic. Trece prin mulime ca vntul care ne
mngie gturile.
Balerina i returneaz microfonul lui Dee i ia poziie. Dansatorii se
aaz aleatoriu ntr-o linie. Aproape c pot s umplu restul liniei cu
dansatorii care nu sunt aici n aceast sear.
Muzica ncepe, iar reflectoarele urmresc dansatorii n timp ce fac
salturi i piruete de-a lungul scenei. E un dans ciudat, dar graios i
postmodern n felul n care lipsete majoritatea interpreilor.
E o micare n care o pereche de dansatori un brbat i o femeie se
mut n centrul scenei i danseaz mpreun n timp ce restul rmn n
spate i plutesc pe degete. Micrile lor sunt graioase i romantice.
Apoi, un dansator pete n fa i nlocuiete perechea. Dup spaiul
lips dintre braele dansatorului i linia trist a trupului e clar c
partenerul i lipsete. i continu duetul cu braele goale.
Dup el, dansatorii rmai i continu numrul unul cte unul,
dansnd cu cte-un partener fantom.
Mngie aerul cu mna acolo unde ar fi fost feele partenerilor. Se
nvrt i aterizeaz pe podea cu braele ntinse de dor.
Singuri ntr-o lume mizerabil.
Privesc numrul deosebit de frumos cu o durere n piept.
Apoi, chiar cnd abia mai puteam face fa tristeii, un dansator
plutete din afara scenei. Un dansator n haine zdrenuite, murdar i
nfometat. Nici mcar nu poart pantofi de balet. Alunec descul i i
ocup locul ntre ceilali dansatori.
Ceilali dansatori se ntorc ctre el i e clar c e unul dintre ei. Unul
dintre cei pierdui. Dup expresiile feelor, nu s-au ateptat s l
rentlneasc. Nu face parte din numr. Probabil i-a vzut pe scen i li
s-a alturat.
n mod uimitor, dansul continu fr oprire. Noul venit alunec n
locul lui obinuit, iar dansatoarea din urm, care ar fi trebuit s i fac
numrul singur cu partenerul lips danseaz cu noul venit.
E un dans plin de bucurie, iar balerina rde. Vocea i e clar i
rsuntoare i ne nal pe toi.
58.

Cnd numrul e pe terminate, mulimea nnebunete de entuziasm. Se


las prad vuietului aplauzelor, fluierelor i chiotelor de admiraie.
E uimitor.
Niciodat nu am fost micat n felul acesta de un spectacol. Nu e ca
i cum am fost la multe numere de balet, sau la orice alt prestaie n
direct. Dar simul camaraderiei din aceast sear m las fr aer.
Precum nite reali profesioniti, trupa de dans face o plecciune
nainte de a se npusti asupra noului venit. E minunat s vezi
mbririle, lacrimile, plnsetele lor de fericire.
Apoi se aaz n linie, se in de mn i fac nc o plecciune. Toat
lumea e n picioare i niciunul dintre noi nu se ngrijoreaz de zgomotul
pe care l facem sau de ce ar putea s provoace el.
Gemenii au dreptate. Aici e viaa.

Nimeni nu poate s bat numrul acela de balet i presupun c nimeni
nu va ncerca. Toat lumea pare mulumit s fi luat parte la el.
Gemenii urc pe scen i se maimuresc pentru divertismentul
oamenilor. M gndesc c le ofer acestora puin timp s absoarb
spectacolul balerinilor, aa nct urmtorul concurent s i fac curaj s
se arate. Fac un numr de magie care pare aproape profesionist. Se
ncurc de cteva ori, dar tiu c l fac pentru efect umoristic, pentru c
le-am mai vzut trucurile i sunt uimitoare, la fel ca orice numere
magice profesioniste.
Dup aceea, un tip tnr urc pe scen crnd o chitar ponosit.
Arat de parc n-a fcut un du de cteva zile, faa i e acoperit cu pr
nengrijit, iar tricoul are o pat de snge uscat.
Piesa aceasta a fost scris de marele Jeff Buckley i se numete
Hallelujah.
ncepe s zdrngne chitara i se transform ncet n cineva care n
mod sigur ar fi putut fi o celebritate n orice alt timp.
Acordurile dulci-amare rsun prin golf, iar vocea i se amplific
gradual. Oamenii ncep s fredoneze alturi de el. Unora dintre noi ni se
usuc lacrimile pe fa de la vntul rece n timp ce cntm Hallelujah
cu voci sparte.
Cnd piesa se sfrete, urmeaz un moment de linite. Rmnem
suspendai, gndindu-ne la via i iubire i alte lucruri care sunt date
peste cap i sfrmate, dar cumva nc triumftoare.
Aplauzele sunt la nceput reinute, dar se intensific rapid.
Dup aceea, cntreul zdrngne chitara fr int pn cnd
nimerete un ton familiar. ncepe o pies pop uoar i ritmat i
optimist. Toat lumea se leagn i sare i izbucnete n cntec.
Nu suntem nici pe aproape la fel de buni ca ngerii pe care i-am auzit
cntnd la cuib. Sunt destui printre noi care cnt att de fals nct n-am
putea fi considerai niciodat buni, darmite perfeci precum ngerii.
ns noi toi cntnd mpreun cultele cu urmele lor unsuroase pe
frunte, gtile rivale pe cablurile de suspendare, lupttorii pentru
libertate mnioi, prinii cu copiii pe umerii lor acesta e un sentiment
pe care nu l voi uita ct voi tri.
M in ct pot de senzaia asta i ncerc s o capturez n subsolul
minii, unde tiu c va rmne n siguran i cu mine pentru totdeauna.
Nu am pus niciodat ceva bun acolo, dar vreau s m asigur c nu se va
pierde. n caz c sta e ultimul mare spectacol uman de orice fel, din
toate timpurile.
Apoi, l aud.
Lucrul de care m temeam. Lucrul pe care l ateptam.
Mult prea aproape de noi, ceaa clocotete.
Vin.
Cerul se nnegrete cu corpurile lor, iar ceaa se nvolbureaz de la
btaia a o mie de aripi. Fie nimeni nu i-a vzut venind din cea, fie am
rmas hipnotizai de spectacol.
O voce din difuzor ncepe o numrtoare invers. Acela e semnalul
pentru ca publicul s o ia la fug i ca toi ceilali s intre pe poziie.
Cinci
Cinci? Trebuia s nceap de la douzeci i cinci.
Toi irosesc o secund preioas dndu-i seama c au rmas deja fr
timp.
Patru
Cu toii se mprtie. Oamenii se mping i fug panicai. Mulimea
supraaglomerat format din public i concureni mai are doar patru
secunde s evacueze i s se retrag n zona zbrelit de sub pod,
destinat ascunztorii.
Cntreul continu s cnte ca i cum nici iadul, nici apele, nici
ngerii apocaliptici pogornd din ceruri nu ar putea s-l opreasc de la a
oferi cel mai bun spectacol al vieii lui. A terminat piesa pop cantabil i
acum ncepe un cntec de dragoste.
Trei
Trebuie s rezist instinctului de a fugi ca toi ceilali. Rmn pe
poziie i mi pun dopurile de urechi, lsnd ctile pentru eliminarea
zgomotului n jurul gtului. i vd pe alii fcnd acelai lucru la
marginea scenei, lng plute i lng cablurile de suspendare.
Doi
Prea muli oameni gonesc n aceeai direcie. Ascunztorile cu zbrele
pe care le-am construit nu pot face fa dect unui numr limitat de
oameni. E haos total, cu toat lumea alergnd i urlnd.
Unu
n timp ce mulimea se retrage, oamenii narmai i mbrcai n
camuflaj ies la iveal i se mut pe poziiile lor.
Un nor de lcuste nvlete din cea mai rapid dect m-a putea
atepta ntr-o rafal de cozi neptoare i coli.
Lcuste?
Unde sunt ngerii?
59.

Focurile de arm lovesc n roiul de lcuste, dar la fel de bine ai putea


s tragi n nori. Lcustele au fost probabil atrase de luminile i sunetele
destinate ngerilor.
Aterizeaz pe patru labe n jurul nostru. Peste tot izbucnesc focuri de
arm n timp ce echipajul de sol intr n aciune.
mi scot cuitele chiar n timp ce o lcust aterizeaz n faa mea. Acul
i rmne suspendat deasupra capului i l ndreapt spre mine.
Braele mi se ridic instinctiv. Tai i njunghii. A da orice pentru
Ursul Pooky acum.
Gndul m face i mai fioroas. I-am napoiat voluntar sabia lui Raffe.
Tai din nou.
i fichiuiete coada, ferindu-se din calea lamelor mele.
Scorpionul din faa mea i d toat silina s m omoare. i mic
coada cu o vitez att de mare, nct m ntreb dac nu cumva era
dansator de step n viaa anterioar.
Sunt leoarc de transpiraie dup cteva secunde de micri evazive i
ncercri de contraatac. Cuitele astea mici n-o s fac altceva dect s o
enerveze.
M rsucesc ntr-o parte i lovesc bestia cu piciorul. Piciorul i atinge
genunchiul cu un sunet scrit.
Lcusta ip strident i se las pe o parte, de parc i s-ar fi rupt
piciorul.
M las n jos i i secer cellalt picior. Monstrul se prbuete la
pmnt.
Oprii-v!
Sora mea alearg n mijlocul podului, flancat de lcustele ei de
companie, strignd la toi cei din jurul ei.
E un front de lupt, cu gloane zburnd care ncotro, iar ea alearg n
mijlocul haosului cu braele ridicate. Aproape c m prsesc picioarele
cnd o vd.
Oprii-v!
Nu sunt sigur cine se oprete prima dat lupttorii notri sau
lcustele dar ambele tabere se opresc i o privesc. Rmn uimit i cu
speranele rectigate cnd o vd pe sora mea oprind o btlie
sngeroas doar cu simpla ei convingere.
Nu tiu care ar fi fost urmtorul lucru pe care l-ar fi fcut, pentru c o
lcust uria aterizeaz lng Paige.
Dunga alb din prul ei e inconfundabil, la fel i furia ei dement. De
data aceasta, Raffe nu e aici ca s o intimideze. Apuc una dintre
lcustele lui Paige i o ridic n aer deasupra lui ca pe un bebelu
plngcios.
Nu!
Minile lui Paige se ridic precum ale unui copil mic care ncearc s-
i recupereze mingea de la un btu.
Dung Alb trntete lcusta mai mic de genunchiul ei, rupnd
spatele bestiei cu un pocnet.
Nu! url Paige.
Faa ei schimonosit devine roie, iar fibrele gtului ies n eviden.
Dung Alb arunc lcusta cu spatele rupt pe asfalt. Ignornd-o pe
sora mea, i d trcoale bestiei invalide.
Lcusta rnit ncepe s se trasc nainte cu minile, ncearc s
scape de Dung Alb trgndu-i picioarele din spate n urma ei.
Dung Alb face spectacol din asta, umflndu-se i nlndu-se astfel
nct s poat fi vzut de fiecare monstru cu coad de scorpion din jur.
n mod clar plnuiete s le arate c ea este regina lcustelor i c
nimeni nu o poate provoca.
Asta nseamn c va trebui s o omoare pe Paige.
Alerg ctre sora mea, trecnd n zigzag prin toi spectatorii. Dei cerul
fierbe de lcuste, nimeni nu mai lupt pe pod. Doc i-a avertizat c unele
lcuste s-ar putea s fie de partea noastr. Acum nimeni nu pare s fie
sigur de ce are de fcut. Toat lumea de pe pod i lcust, i om se
uit la cum se desfoar aciunea.
Faa lui Paige se schimonosete n timp ce i privete lcusta trndu-
se neputincioas pe asfalt, incapabil s-i mite picioarele sau coada.
ncepe s suspine.
Asta pare s o nfurie pe Dung Alb. i fichiuiete coada ctre ea.
ip. De fiecare dat cnd am vzut-o pe sora mea ctignd o lupt,
are elementul surprizei de partea ei. Dar de data aceasta, Dung Alb
tie c e o ameninare i vrea s o ucid.
Apoi cineva strig la difuzor:
Vin!
Masa ntunecoas de lcuste freamt i clocotete deasupra podului,
blocnd cerul. ntre cozi neptoare i aripi irizate, prind licriri de aripi
de psri rpitoare.
Vntoarea de snge a nceput.
60.

ncerc s mi alung frica i anxietatea n subsolul minii, dar m


acapareaz.
Cnd cobor privirea napoi din cer, Paige smulge cu dinii din braul
lui Dung Alb. E vie i se lupt.
Alerg nspre ea, ncercnd s m feresc ct pot de mult de vreun
glonte rtcitor.
n centrul podului, Dung Alb o lovete i o arunc la pmnt pe
Paige ca un cine turbat, apoi o calc pe piept cu piciorul, intuind-o i
rmnnd deasupra ei.
Sora mea e irepresibil de furioas i se zbate sub ea.
Faptul c i-a vzut animalul de companie schilodit i trndu-se
neputincios a declanat probabil ceva n ea, ceva att de violent i de
intens nct ar putea-o sufoca.
n vreme ce m apropii de sora mea, celelalte dou lcuste ale ei
zboar ctre Dung Alb. Nu au nicio ans mpotriva monstrului, iar
acesta le arunc la o parte cu uurin.
Restul lcustelor cu cozi de scorpion zboar n cercuri agitate
deasupra i prin faa mea, micndu-se n toate direciile, i abia
evitndu-se ntre ele. Par derutate i deranjate.
Nu pot s trec de ele i trebuie s m retrag din calea barierei lor
mictoare.
Dung Alb i ridic acul enorm, pregtindu-se s o atace pe sora
mea, care n continuare se agit sub piciorul ei.
ncerc s trec prin roiul de lcuste aflate n picaj, dar cozile lor sunt
peste tot i nu pot ptrunde. De cealalt parte a luptei, o vd pe mama
zbtndu-se cu aceeai problem.
Acul lui Dung Alb coboar n direcia surorii mele.
Scot un ipt i fac un pas nspre ea. O lcust zboar direct n mine,
trntindu-m pe asfalt.
n mod uimitor, Paige reacioneaz mai rapid dect acul. i rsucete
corpul i se d la o parte. Acul se nfige direct n asfalt, fixndu-i vrful
n pod.
nainte ca Dung Alb s apuce s i scoat acul din asfalt, o muc
de coad. Sngele nete n jurul gurii ei de parc ar fi mucat ntr-o
arter. Smulge o bucat din coad nainte ca aceasta s apuce s o
loveasc.
Acum, cnd o lovete, e disperare n micrile ei. Acum, cnd o
lovete, o lcust plonjeaz din cer i o neap n gt.
Dung Alb se rsucete i l apuc orbete pe trdtor. i sucete
gtul i i arunc hoitul pe strad.
O alt lcust o lovete cu corpul n zbor rapid. Dung Alb se clatin,
lundu-i pentru o secund piciorul de pe Paige. Suficient timp pentru ca
Paige s scape de sub el.
De deasupra noastr, dou lcuste plonjeaz ca s o atace pe Paige.
Ea se apleac, ferindu-se de una, i se arunc cu capul nainte n
cealalt. Sngele mi nghea n timp ce lcusta lui Dung Alb i
lanseaz acul n direcia surorii mele.
Un foc de arm l lovete pe atacatorul lui Paige.
Lcusta cade zvrcolindu-se la pmnt. Trgtorul st aproape, pare
familiar.
Martin i face semn cu capul lui Paige, cu puca aintit spre lcusta
sngernd. Dac o mai ine aa, s-ar putea s-l iert pentru c mi-a legat
sora.
Paige se ntoarce i sare la gtul lui Dung Alb.
Lcustele ncep s miune de partea lui Paige, nvrtindu-se deasupra
ei n timp ce ea se dezlnuie. Sunt atrase de urletele ei furioase n ciuda
influenei lui Dung Alb asupra lor.
Un alt grup de lcuste vuiete de partea lui Dung Alb. M ntreb
dac se va declana un rzboi ntre ele.
Cele care sunt de partea lui Paige sar la Dung Alb. Cele care sunt de
partea lui Dung Alb o atac pe Paige.
Martin trage n direcia celor care o atac pe Paige.
Lcustele se ciocnesc n aer, prbuindu-se i nepndu-se pn cnd
se adun o hoard ntreag n jurul lui Paige i al lui Dung Alb.
Nu vd ce se ntmpl deoarece sunt ngropate ntr-o mas dens de
aripi i ace.
Cred c m opresc din respirat pentru un minut. Nu vd nimic n
afar de roiul gigantic i clocotitor.
Norul de lcuste se ridic de pe pod n aer n timp ce toat lumea
privete. Vntul generat de aripile lor ne vntur prul i hainele,
biciuindu-ne. Se ridic la cer pn cnd sunt nghiite de cea, fcnd s
par c cerul clocotete.
Dispar dincolo de golf, iar eu nu i vd nici pe Paige, nici pe Dung
Alb nicieri.
Nu pot s fac nimic pentru ea.
Trebuie s accept c sora mea trebuie s treac prin propria ei lupt.
Trebuie doar s supravieuiesc i s fiu aici cnd se ntoarce.
Nu te gndi la posibilitatea c s-ar putea s nu se ntoarc!
61.

ndat ce lcustele au plecat, pot vedea cerul umplndu-se cu


lupttori angelici.
M surprind cutndu-l n cer, n mod automat, pe Raffe, dar nu l
vd n masa de corpuri.
mi pun ctile de eliminare a sunetului pe urechi i mi nchid ochii,
pregtindu-m pentru ce urmeaz.
Dei am pleoapele nchise, pot vedea reflectoarele orbitor de intense
aprinzndu-se peste tot. Lumina mi mpunge ochii n timp ce ncerc s-i
deschid.
Trebuie s-mi mijesc ochii i s clipesc de cteva ori ca s m adaptez
la luminozitate.
ngerii i acoper ochii cu minile i se opresc n zbor. Civa dintre
ei se ciocnesc unul n cellalt. Muli se ntorc pentru a se ndeprta de
lumina orbitoare i zboar direct n camarazii lor.
Lumina mi lovete ochii mei simpli de om. Nu mi pot imagina ct de
dureros poate fi pentru ngeri.
Apoi difuzoarele uriae i declaneaz microfonia cel mai puternic
i mai strident sunet pe care l-am auzit vreodat, chiar i prin ctile
protectoare. Tot acel zgomot intens lovind urechile hipersensibile ale
ngerilor.
ngerii i lipesc palmele de urechi. Cu urechile i ochii asaltai, rmn
suspendai n aer, nefcnd nimic.
Vzul nocturn excepional i auzul ascuit al ngerilor lucreaz n
avantajul nostru. Abilitile lor superioare sunt acum slbiciunile lor. Nu
i le pot dezactiva. Luminile intense le omoar probabil ochii. Iar
zgomotul acela pn i mie mi face urechile s sngereze.
Ajut s ai cteva genii de la Silicon Valley n echipa ta.
Lupttorii pentru libertate apar peste tot narmai cu puti pe lng
scen, de-a lungul pietonalei podului i n spatele stlpilor de susinere.
Dei nu pot s-i vd, ar trebui s fie lunetiti amplasai lng fiecare
reflector i pe platformele ascunse sub pod.
Focurile de arm rsun n noapte.
n timp ce ngerii se clatin suspendai n aer, ncercnd s vad i s
se concentreze destul ct s se ndeprteze de sunetul ngrozitor,
lupttorii notri i doboar n ap. Dup cte am vzut cnd ne-am
luptat deunzi cu ngerii pe mare, e un pariu sigur c majoritatea nu pot
nota.
Pn acum, rechinii albi din California de Nord ar fi trebuit s ajung,
ademenii de momeala pe care am lansat-o n timpul spectacolului.
Venii, rechinuilor
Microfonia din difuzoare se schimb, iar boxele bubuie n ceruri o
muzic death metal att de zgomotoas nct pot s jur c vd vibrnd
cablurile de suspendare.
Gemenii s-au ocupat de selecia muzicii.
i vd cu coada ochiului pe marginea podului, fiecare cu cte-un bra
ridicat, fcnd semnul metalitilor cu degetul arttor i cel mic ridicate,
dnd din cap pe ritmul piesei. Gurile li se mic dup vocile
distorsionate i grohite care url peste sunetele intense de chitar
electric i tobe din difuzoare. Ar fi artat bestial dac nu erau mbrcai
n clovni vagabonzi.
E cea mai zgomotoas petrecere pe care Bay Area a avut-o vreodat.
62.

Aceia dintre noi care fac parte din echipa de sol ajutm cu
rencarnarea armelor. Scopul e s doborm inamicii din cer n apele
infestate de rechini, dar dac civa ajung s cad pe pod, vom fi
pregtii pentru ei.
Sper.
Luminile reflectoarelor se sting deodat, aruncndu-ne pe toi n
ntuneric. Doc i Sanjay au insistat ca luminile s fie activate cu
intermitene astfel nct ngerii s nu apuce s se adapteze condiiilor de
lumin i s poat fi pstrai orbi. Aa c reflectoarele sunt reglate s se
sting i s se aprind dup cum au presupus ei c ar fi timpul de
adaptare al ngerilor.
Lunetitii notri au ochelari cu infrarou pentru a putea vedea n
ntuneric, dar n-au fost destule perechi pentru ntregul echipaj. Cu toat
muzica death metal care bubuie prin aer i cu ctile mele protectoare,
nici eu nu pot auzi nimic.
Suntem n mijlocul btliei vieii noastre orbi i surzi. nghe,
ncercnd cu disperare s simt ceva. Pare c stm n ntuneric,
vulnerabili pentru totdeauna.
Apoi luminile se aprind din nou, izbindu-ne ochii cu intensitatea lor.
Mijesc iar ochii, ncercnd s disting ceva prin strlucirea orbitoare.
ngerii ncep s cad pe podul nostru. Lucrm n grupuri pentru a-i
mpinge n ap ct timp sunt nc debilitai. S se ocupe rechinii de ei n
timp ce se zbat n ape.
Pregtesc o plas cu o echip de biei, gata s o aruncm peste un
nger, cnd o vd pe mama plimbndu-se n mijlocul vacarmului,
strignd de una singur. Arunc plasa, lsndu-i pe ceilali trei s se
ocupe de ea, i alerg frenetic ca s o duc la adpost.
E prea ocupat ca s m asculte. Dup cteva secunde, mi dau seama
c strig comenzi ctre membrii de cult rai n cap.
Membrii de cult se lupt cu ngerii nou aterizai i i mping de pe
pod. Robele lor flutur n aer n timp ce se lupt i cad peste margine
mpreun cu ei.
Unii dintre ei plonjeaz de pe pod pentru a prinde ngerii care zboar
mai jos n aer. Se apuc de ngeri n zbor ca nite proiectile umane.
ngerii, neateptndu-se la greutatea suplimentar, plonjeaz n ap ca
nite roi cu aripi i mn i picioare. Sper c oamenii aceia chei pot
nota.
Mama mea strig comenzi precum un general n mijlocul btliei,
chiar dac nimeni n-o poate auzi. Totui, mesajul pare receptat, pentru
c braele ei se mic n ritm cu comenzile vocale, ghidndu-i oamenii
n salturile lor de pe pod.
Pentru cei care plonjeaz, e o motivaie bun s prind ngeri n zbor,
pentru c le amortizeaz cderea i au o ans de supravieuire. Cei care
i rateaz inta sunt n misiune sinuciga.
mi fac griji ca mama s nu ncerce i ea s plonjeze, dar pare s nu
duc lips de voluntari la comanda ei. Femeia are o treab de fcut n
mijlocul luptei i nu pare s fie dispus s o abandoneze.
Sper c treaba pe care o are de fcut i va distrage atenia de la a se
gndi obsesiv la ce s-a ntmplat cu Paige. Pe ct de ngrijorat sunt eu,
tiu c, dac sora mea nu s-ar lupta pentru a ctiga loialitatea
lcustelor, acum ne-ar ataca mpreun cu ngerii.
O ducem mult mai bine dect mi-am nchipuit, i ncep s cred c s-ar
putea s avem o ans de a ctiga lupta aceasta. Aproape c-i pot auzi
pe oameni bucurndu-se n imaginaia mea, cnd vd cerul ntunecndu-
se cu i mai muli ngeri.
E un nou val. i e mult mai mare dect cel care e deja aici.
n drum spre noi, civa dintre ei zboar puin deasupra apei,
rsturnnd brcile i ajutndu-i camarazii din ap. Lupttorii naripai
din golf se urc n brcile rsturnate n timp ce oamenii noat frenetic.
ngerii se aga ca nite oimi necai, scuturndu-i aripile udate cu ap
nsngerat.
Artileritii urmresc ngerii nou-venii cu valuri de gloane. ngerii
continu s fie dobori din cer n apele infestate de rechini, dar noul
grup rmne la distan, ca nite spectatori. Vd ce se ntmpl cu
camarazii lor i rmn n urm.
M ntreb ce urmeaz s fac, apoi observ c ngerii sunt mprii n
trei grupuri. Primul grup a fost cel care a venit n urma lcustelor. l vd
pe Uriel strignd la acel grup. Cel de-al doilea e masa uria de aripi
care se pstreaz la o altitudine mai mare dect a grupului lui Uriel.
Aproape c le simt ochii glaciali intindu-ne, privindu-ne i judecndu-
ne.
Apoi e grupul mai mic. Aripile lor sunt ntunecoase i ferfeniite. Abia
pot fi considerai ngeri. Un Adonis cu aripi albe apare ntre ei.
E Raffe cu Pzitorii lui.
Dac un grup e cel al lui Uriel, iar cellalt e grupul lui Raffe, atunci
cine sunt ceilali? Sunt doar spectatori venii s vad vntoarea de
snge?
mi dau seama c adevrata btlie abia acum ncepe.
Chiar dac Uriel ar fi vrut s se retrag i s ncerce s atace
altcndva, nu mai poate, nu fr ca spectatorii s vad c s-a retras. Ce
fel de vntor de snge ar mai fi el?
Uriel i ngerii lui probabil c i dau seama de asta deodat cu mine,
cci plonjeaz vertiginos i subit.
Muzica continu s bubuie. Cu ct se apropie mai mult, cu att e mai
tare pentru ei, dar se dedic atacului.
Luminile se sting, aruncndu-ne din nou n ntuneric.
Simt cum scena improvizat se zglie de la greutatea corpurilor care
aterizeaz n jurul meu.
Luminile se aprind din nou.
Lng mine sunt trei ngeri lupttori. Sar, dnd cu pumnul orbete n
timp ce se nvrt ntr-un loc cu ochii nchii. Nu pot vedea, iar zgomotul
probabil c i nnebunete, dar sunt pregtii pentru lupt.
ngerii aterizeaz pe tot podul. Unii se prbuesc, zcnd zdrobii pe
asfalt. Destui dintre ei supravieuiesc, ns destul de teferi nct s
omoare orice om din apropiere chiar dac se adapteaz luminii i
ncearc s i revin dup impact.
O lupt sngeroas ncepe pe pod. Peste tot, oamenii fug sau lupt.
Artileritii nu sunt siguri ce au de fcut i se poticnesc. Nu pot deschide
focul pe pod fr s i loveasc propriii oameni, iar ngerii de deasupra
sunt prea departe pentru a putea fi lovii.
ngerii nici mcar nu i scot sbiile din teac. Ori se ngrijoreaz de
micul meu truc cu sabia pe care nu o mai am, ori sunt att de ncreztori
nct nici nu se deranjeaz s-i foloseasc armele.
Nu putem s-i batem pe ngeri corp la corp. Am anticipat c echipa de
la sol va avea de luptat cu civa ngeri care au aterizat sau au czut pe
pod, dar nu cu ntreaga gloat. Asta ne depete cu mult planurile pe
care ni le-am putut face ntr-un timp att de scurt.
Oamenii sunt mcelrii de ngerii care ne lovesc cu pumnii lupttorii,
aruncndu-i de pe pod, sau le rup spatele, sau i izbesc pn la
incontien. Oamenii i folosesc pistoalele i putile pentru a trage n
ngeri, n ciuda faptului c risc s-i nimereasc semenii.
Ridic cuitul la un nger care se ndreapt spre mine. Cuitul pare slab
n comparaie cu sabia pe care obinuiam s-o am. Nu tiu dac poate s
m vad sau nu, dar n ochii lui citesc pofta de a ucide. tie c o va face.
E doar o chestiune de cine va fi omort.
Dac sunt foarte norocoas, a putea s reuesc s m lupt cu el, apoi
cu urmtorul, dar nu e o strategie de supravieuire pe termen lung. i
cnd zic pe termen lung, m refer la urmtoarele zece minute.
Ne-a luat dracul.
63.

Nu ne ajut cu nimic s ne amintim c singuri ne-am bgat n chestia


asta, chiar dac tiam c ansele noastre de supravieuire sunt aproape
infime. S dai ochii cu moartea e total diferit.
Minile mi tremur i le simt stngace atunci cnd m pregtesc de
lupt. ncerc s m calmez, pentru a putea lupta eficient, dar adrenalina
mi url prin vene, provocndu-mi nervozitate.
n timp ce calculez care-mi sunt cele mai bune variante, surprind
micare cu privirea periferic. nc un nger care s-a furiat pe lng
mine. Aripile i sunt aurii, chipul i e bine conturat, dar m privete cu
ochii reci ai unui uciga.
nainte s-mi pot da seama ce ar trebui s fac, e scos din schem de
nite aripi albe.
E Raffe.
i e aprat de doi Pzitori.
Inima ncepe s mi bubuie, dei eram convins c btea deja la viteza
sa maxim. E cu spatele la mine, ca i cum ar fi totalmente ncreztor c
nu-l voi ataca, n ciuda faptului c suntem dumani.
i d un pumn atacatorului, apoi l apuc i l nltur ct ai zice pete
de pe cmpul de lupt.
Expir ndelung. Minile mi tremur uurate. Raffe se lupt cu un alt
nger, i nu cu oameni.
i scoate sabia, gata s loveasc. Pesc spate n spate cu el, tind
ntr-un alt nger care vine spre noi. Pzitorii lui ne flancheaz, crend un
perimetru de aprare n jurul nostru.
ngerul cu care m lupt se apleac pe spate, n ncercarea de a-mi
evita spintectura. i pun piedic, iar el cade, ateriznd urt. Probabil nu
e obinuit s lupte din picioare.
Adversarul meu face stnga-mprejur, cutndu-i orbete un nou loc
n care s lupte.
Raffe se ntoarce ctre mine.
E prima dat cnd i vd chipul artnd mai puin perfect. Strnge din
ochi de durere i clipete iute.
A venit s m ajute.
Printre toate urletele i luminile orbitoare, a venit.
Scormonesc n buzunar i scot un pumn plin cu dopuri de urechi. Se
uit la dopurile portocalii din mna mea, apoi din nou la mine. Iau unul
i i-l bag n ureche.
El nelege despre ce e vorba i l pune i pe cellalt. tiu c nu ajut
mult, dar un pic tot trebuie c sunt de ajutor, pentru ca faa i se
relaxeaz puin. Le atrage atenia celor doi pzitori de lng noi, care i
pun i ei dopuri de urechi luate din mna mea.
l mbriez scurt pe Raffe. Nu mi mai pas cine m vede n
momentul sta. Totui, poate c lui Raffe i pas.
Ca i cum ar vrea s demonstreze asta, arunc o privire ctre cer.
Ceilali Pzitori ai si i dracii plutesc n aer, deasupra luptei, acolo unde
zgomotul e mai redus. Iar dincolo de ei e norul de spectatori naripai.
Sunt sigur c e doar imaginaia mea, dar simt aerul glacial de
dezaprobare venind nspre noi de la spectatorii de deasupra.
El a cobort s ne ajute pe noi, n loc s ne vneze, chiar dac
ntreaga armat de ngeri putea s-l vad.
Face un gest de rotire spre cei doi Pzitori ai si. Ei dau din cap.
Cei doi Pzitori i iau avnt n aer i fac acelai gest spre restul
Pzitorilor, care plutesc deasupra.
ntreaga gac a lui Raffe coboar n zgomotul infernal i n luminile
orbitoare i aterizeaz pe pod.
Cnd un nger se ntlnete cu un Pzitor, sunt precum dou pisici
slbatice, dnd nas n nas pe o alee. Li se ridic penele, fcndu-i aripile
s par epoase i mai mari dect nainte.
La nceput, lupttorii notri pentru libertate cred c sunt mai muli
dumani cu care trebuie s luptm i se retrag ntr-o poziie mai
defensiv din faa lor. Dar atunci cnd i vd pe Pzitori atacndu-i pe
ngerii lui Uriel, rmn cu gurile cscate de mirare pentru un moment,
urmrind scena n desfurare.
Ridic minile i strig de bucurie, chiar dac nimeni nu m poate auzi.
Nu m pot abine. Acum, cu grupul lui Raffe, avem o ans real de a ne
apra de atacul lui Uriel.
Probabil c i ceilali simt acelai lucru, fiindc peste tot n jurul meu
oamenii strig i ridic minile, ntr-un strigt de lupt.
Luminile se sting din nou, aruncnd lumea ntr-o ntunecime
desvrit.
Rmn nemicat, neavnd unde s m ascund din moment ce ngerii
pot vedea, iar noi nu. Cineva trece pe lng mine n ntuneric. mi vine
s m pitesc i s-mi acopr capul, dar trebuie pur i simplu s am
ncredere c Raffe i Pzitorii m vor ine n via.
Cnd luminile se aprind din nou, Raffe lupt n dreptul meu. El i cei
doi adversari naripai ai si tresar atunci cnd i lovete lumina.
Sunt mai muli oameni n via dect a fi sperat. Pzitorii au luptat
n locul nostru ct timp noi am fost orbi. Acum, ei sunt cei orbii, aa c
e rndul nostru.
l ating uor pe Raffe pe bra s tie c eu sunt i i iau sabia din
mn. n timpul celor cteva secunde de dezorientare n care ngerii i
acoper ochii, ncercnd s se obinuiasc la loc cu lumina, noi, oamenii,
atacm.
Tai i spintec ngerii care sunt cel mai aproape de noi, n timp ce ali
oameni atac cte un singur nger, n grupuri suficient de mari, pentru a
fi siguri c l nimicesc. Pzitorii lui Raffe au luptat ct timp noi am fost
neajutorai. Acum, ct vreme ei sunt lipsii de putere, luptm noi.
Grupul lui Raffe i oamenii mei lucreaz mpreun, ca o echip. Noi
trecem peste slbiciunile lor, iar ei, peste ale noastre. Noi suntem un
grup ciudat, zdrenros, discordant, n comparaie cu frumoii ngeri
puternici i perfect formai, dar tot i batem.
Adrenalina mi pompeaz n snge i m simt ca i cum a putea lupta
cu zece ngeri de-ai lui Uriel. Urlnd din toi rrunchii un strigt de
lupt, fug spre urmtorul nger cu privirea ncruciat, care ncearc s-
i protejeze ochii.
Raffe cade la pmnt, luptndu-se orbete cu doi ngeri care
colaboreaz pentru a-l ine jos. l njunghii cu spada n spate pe unul
dintre ei, iar Raffe i d un picior celuilalt.
Simt c avem o ans real s nvingem dac lucrm cu toii
mpreun.
Dar exaltarea glorioas se termin mult prea curnd.
Norul de ngeri spectatori ncepe s coboare spre noi tare i repede.
64.

Nu e o surpriz faptul c ngerii spectatori se bag n lupt acum, c


Raffe i Pzitorii lui i apr pe oameni de ali ngeri.
Cnd spectatorii ncep s coboare, ceaa din jurul lor devine tot mai
nvolburat. ngerii ovie n zborul lor i se uit mprejur.
Un nor de lcuste d buzna din ceaa care i nconjoar pe ngeri.
M uit prin tot haosul n sperana c a putea-o zri pe sora mea, dar
nu o vd n roiul de aripi i ace.
Un corp nsngerat cade din mijlocul norului de lcuste.
Pentru un moment, inima mi st n loc, fiindc nu pot vedea niciun
detaliu. Vreau s nchid ochii n caz c e Paige. Dar ochii mi sunt lipii
de trupul n cdere.
Nu pot vedea nimic pn cnd corpul nu se apropie suficient. Cnd o
face, am suficient timp pentru a vedea cine este.
Aripi irizate fluturnd n aer. O coad de scorpion. O dung alb n
prul rsfirat.
Apoi, se sfrm pe asfalt.
mi recapt respiraia.
Paige. Unde o fi ea?
Pe cer, roiul de lcuste se apropie de ngeri. Paige st regete n
braele unei lcuste, urmat de restul roiului.
Cu toii ne holbm. Paige e acoperit de snge. Sper c e mai mult
sngele lui Dung Alb. i curge snge din gur. Mestec ceva.
Nu vreau s m gndesc la asta. Am grij s nu m uit prea de
aproape la Dung Alb, care zace distrus pe pod.
Vechiul lider a murit.
Nu pot procesa asta pn la capt. Surioara mea regina lcustelor.
Paige atac cu o voce furioas i inndu-i mna ntr-un fel care mi
amintete de mama. Nu pot auzi ce strig, dar flutur din mini, iar
norul de lcuste o urmeaz.
Se ciocnesc de ngerii spectatori, ntr-o amestectur de perfeciune i
monstruozitate. Sngele ncepe s picure asemenea unei ploi pe deasupra
noastr. Doc i Obi aveau dreptate n privina ei.
M cuprinde un val de mndrie i de fric, n acelai timp. Surioara
mea e o salvatoare.
Apoi, luminile se sting din nou i suntem cufundai n bezn.
Simt o mn apucndu-l pe Ursul Pooky din strnsoarea mea i tiu c
sabia e din nou la Raffe. M pitesc jos, pentru a nu le sta n cale, i mi
acopr capul. Trebuie pur i simplu s am ncredere c el m va ine n
via ct timp sunt oarb i surd.
Dincolo de ochii nchii, mi se pare c o vd pe sora mea clrind o
lcust n lupt.
65.

Cnd luminile se aprind din nou, vd cum cineva ncearc s urce de


jos pe marginea distrus a podului. Are gura deschis ntr-un urlet
delirant. Indiferent de ce ar ncerca s scape, e mult mai ru dect ce se
petrece pe pod.
Fug spre el s l ajut. Mna i e transpirat i tremur. Nu pot auzi
niciun cuvnt din ce spune, aa c m ntind pe burt la marginea
nruit a podului i privesc n jos. Acum pot vedea adncimea capcanei
ascunse, legate sub pod.
Plasa e rupt. Oamenii se aga de ea cu grmada, ca i cum ar
ncerca s scape de ceva. Toi se uit cu ochii ct cepele la apa agitat de
dedesubt.
Apa se nvolbureaz i explodeaz atunci cnd o bestie cu ase capete
iese din ea, izbucnind ca ntr-o cascad. Cele ase capete vii ale sale au
gurile deschise, precum nite peti deformai, srind dup insecte.
Unul dintre capete m zrete i i pocnete maxilarul.
Monstrul apocaliptic apuc i muc din civa oameni cu toate cele
ase capete vii ale sale. Apoi, dispare napoi n golf, cu victimele
nsngerate care se zbat ca s scape.
Apa ntunecat se ciocnete i face vrtejuri atunci cnd mna ultimei
victime dispare n vltoare. Toat lumea de sub pod e cuprins de
panic. Se trsc unii spre alii, ncercnd s se ndeprteze de locul din
care a ieit esarul.
De ct timp se ntmpl asta?
Sar n picioare i m grbesc spre scara care a fost ridicat n
ncercarea de a ascunde sub pod publicul de la spectacolul de talente. n
minte, mi rsare un gnd dac Doc s-a nelat i oamenii nu mai sunt
imuni la plaga esarului?
Nu i pot lsa pe toi acei oameni s moar doar pentru c e posibil ca
ceva s nu fie n regul. Desfac scara i o arunc pe lng pod. Trebuie s
scape de acolo. Acum, ei sunt aproape la propriu momeala din acest
rzboi.
Oamenii notri se ncaier la marginile sforii, unii dintre ei urcnd
peste ceilali. n ap, cad la fel de muli oameni ce ncearc s scape, ci
au fost luai de monstru.
Apa se nvolbureaz din nou, iar un alt esar sare la suprafa.
Distana la care poate sri e uluitoare. Apuc lacom oameni cu cele ase
guri ale sale deschise i i trage n adncuri, n timp ce acetia url i se
zbat.
Haidei! Urcai aici!
Le fac din mn oamenilor de pe sforile din apropiere. S-ar putea s
fie mai n siguran pe cmpul de lupt dect n locul n care se afl
acum.
Cnd oamenii ncep s urce, alerg prin haosul acela ctre celelalte ci
de scpare ce nconjoar podul i las jos scrile. Oamenii ncep s trag
n sus scrile, odat ajuni pe pod.
Muzica se oprete.
Privim cu toii n sus. Pn i ngerii i lcustele se opresc n toiul
btliei s se uite. Ce mai e acum? Cnd se va termina cu toate astea, nu-
mi voi mai dori s am parte de niciun moment incitant pentru tot restul
vieii mele.
Cineva mbrcat ntr-un costum alb zboar pe deasupra scenei. E
Uriel. Aripile i arat de culoarea untului n lumina artificial puternic,
cu o estur de umbre epene.
mi iuie urechile de la linitea asta. mi scot dopurile din urechi.
Judecata prin competiie s-a sfrit, vorbete el pe un ton normal,
dar care n toat linitea asta sun ca i cum ar striga. Raphael s-a
dovedit a fi un trdtor. Acum, eu sunt Mesagerul de necontestat.
Imediat ce spune asta, cineva ip. Un esar urc pe marginea podului.
Oamenii se dau napoi de ndat ce vd cele ase capete i pe al aptelea,
zcndu-i vlguit pe umr.
Un nger din apropierea esarului se prbuete n genunchi. Faa i
devine roie i ncepe s transpire. Sngele i iese cu bulbuci din gur.
nc un esar urc de pe o alt margine a podului.
i mai muli oameni urc, ca i cum ar ncerca frenetic s scape de
esari, ns nu putem fugi prea departe pe insula asta de pod. Ne
strngem ct mai aproape unii de alii, ca animalele nfricoate.
Dou lcuste de lng esar ncep s tueasc. Apoi s se nece.
ncearc s dea din aripi, dar se prbuesc pe ciment.
Sngele ncepe s le iroiasc din guri, din nasuri, din ochi. Scot
sunete scncite i neccioase, demne de mil, zvrcolindu-se pe pod.
E molima apocaliptic.
66.

Raffe! ncerc s i atrag atenia. Coboar de pe pod! Montrii tia


au plaga angelic!
Un nger care zboar jos cade din vzduh, gemnd, ca i cum i-ar
clocoti mruntaiele. Sngele i inund gura, urechile, nasul i ochii, n
timp ce se zbate pe ciment.
ngerii i iau avnt spre cer, evitndu-l pe esar. Cuvintele plaga
angelic sunt optite n aer, mpreun cu zumzetul aripilor.
Toate creaturile naripate zboar de pe pod, departe de ngerii i
lcustele infectate. Dar numai cei naripai pot s fug de esari.
Dac Doc are dreptate, noi, oamenii, suntem imuni la plaga asta. Dar
cu siguran nu suntem imuni la moartea pe care fora unui esar ne-o
poate provoca.
Penryn! m strig Raffe de deasupra, plutind pe aripile sale albe.
Sari de pe pod. Te prind eu.
Fug spre marginea podului, unde se afl mama mea. Poate Pzitorii o
vor putea prinde i pe ea i pe oricine altcineva e dispus s sar. Din
fericire, sora mea e n aer, suficient de departe nct s fie n siguran.
Un nger care planeaz prea aproape de pod ip. ncepe s aib
convulsii n aer, plngnd cu lacrimi de snge.
Un alt esar urc pe marginea podului, n apropiere de mama. Ea fuge
spre mijlocul podului, precum toi ceilali. Ci montri dintr-tia
exist? M precipit spre laterala podului, urlnd la mama s se ndrepte
ntr-o alt direcie.
Iar numrul su este ase sute aizeci i ase, spune Uriel din aer.
Vocea sa bubuie prin toat panica. Dac e surprins de plag, cu
siguran nu o arat.
Pe msur ce m apropii de marginea podului, vd o poriune mai
mare din golf. Apa sngerie e presrat cu esari care noat spre noi.
nc doi urc pe pod. De peste tot din jurul nostru, i mai muli esari
sar i urc unii pe ceilali, s ajung la pod.
ase sute aizeci i ase. sta nu e doar numrul tatuat pe frunile lor.
Probabil atia sunt.
Privesc n sus.
Raffe plutete deasupra mea.
ngerul care e chiar sub el ncepe s se chirceasc de durere. Nasul
ncepe s i sngereze.
i fac semn lui Raffe s plece.
Du-te!
Raffe ezit. Doi dintre Pzitorii si l apuc de brae i l trag n sus.
i voi pstra capul Fiicei Omului a ta pentru a i-l transplanta pe
una dintre bestii, i spune Uriel lui Raffe, apoi zboar linitit deasupra
noastr, ntr-un loc din care poate vedea bine mcelul.
esarii nvlesc din toate colurile podului.
Noi, oamenii, ne dm napoi ctre centru, n timp ce ei se mic greoi
n direcia noastr. Mi-am scos cuitele, dar e ca i cum ai ndrepta nite
scobitori mpotriva unor uri grizzly.
Penryn!
M uit n sus i l vd pe Raffe privindu-m chinuit, n timp ce
Pzitorii si l in la o distan sigur de noi.
Raffe apuc fructul uscat care i atrn la gt i l duce la buze.
Muc din el.
i explodeaz ntre dini, pe buze prelingndu-i-se ceva ce arat a
snge gros.
67.

Fructul mucat fumeg.


Fumul ia forma lordului Gheenei cu care ne-am luptat n iad.
Arat mai ru dect mi aminteam. Cu toate c poriunile pe care i le-
am spintecat i-au crescut la loc, aripile nc i arat ca o piele veche i
carbonizat, fiindu-i acum acoperite de un strat de cicatrici. O nou
bucat i lipsete dintr-o arip i are o tietur strmb pe buze, care l
face s arate de parc ar avea dou guri.
Se apleac spre Raffe n aer, n timp ce Pzitorii se burzuluiesc i l
flancheaz pe acesta ntr-o linie protectoare.
Dup asta, nu mai reuesc s m uit. esarii atac peste tot n jurul
meu.
O vreme, rtcesc printre ipete i stropi de snge din cauza
masacrului. Gloanele zboar n toate direciile, dar nu am timp s mi
fac griji c a putea fi lovit din greeal de unul, n timp ce spintec un
esar cu toate armele pe care le am.
Urletele devin mai puternice. La nceput, m gndesc c oamenii sunt
mcelrii. ns e ceva ce nu sun uman n zgomotul sta.
esarul cu care m lupt e deodat pocnit de trei capete biciuite.
Clipesc ca s fiu sigur c vd cu adevrat ceea ce mi se arat. Alea
sunt cumva capetele lovite ale Devorailor din Gheen? M uit n jur s
vd ce se ntmpl.
n luminile rampei, marea strlucitoare e acoperit de Devorai ce
sunt propulsai prin golf. Ei se reunesc asupra esarilor care se afl nc
n ap.
Capete rsar izbucnind din ap, urlnd cu pletele tioase fluturndu-le
n fa.
Dinii lor se aga de esar n faa mea i ncep imediat s l road.
esarul se chircete de durere, ncercnd s se elibereze de capete. i
mai multe i aterizeaz pe umeri i l scormonesc cu dinii.
Peste tot, esarii sunt atacai de capete biciuite. Ignor oamenii din
jur, n timp ce noi ne ngrmdim spre centru.
Privesc n sus. Lordul Gheenei cu aripile carbonizate se uit n jos spre
noi, cu o privire satisfcut pe chip. Pare foarte mulumit de el nsui.
Lng el, Raffe m privete. Nu i pot descifra expresia. Ce a fcut
pentru a provoca asta?
Eti bine? url el.
Dau din cap c da. Sunt acoperit de snge i cioprit, dar nici
mcar nu pot simi durerea, cu toat adrenalina asta ce curge prin mine.
Peste tot n jur, capetele biciuite ronie, ieind din esari. Capetele vii
ale esarilor sunt mestecate i aruncate pe ciment. n locul lor, apar
capete-bici, prelund controlul asupra corpurilor.
Urletele lor se transform n rsete stridente. Nebuneti. Intense.
Voioase.
esarii posedai se mic cu greu de pe pod i napoi n ap.
mi trece prin minte c, dac apocalipsa adevrat va ncepe
vreodat, aceti esari Devorai s-ar putea s se ntoarc din marea
nsngerat precum adevratele bestii ale apocalipsei.
68.

O pereche de aripi de arhanghel i o nou armat, spune lordul


Gheenei.
Ce ai fcut? zboar Uriel lng Raffe. Ai idee ct de greu
Raffe lovete cu sabia n direcia lui Uriel, cu o furie intens. Uriel
abia reuete s i scoat propria lui sabie ca s-l blocheze, dar e
azvrlit de lovitura puternic a lui Raffe.
Uriel cade de pe cer, prbuindu-se pe pod. Se ridic mpleticindu-se,
sngernd i inndu-se de umr. Pare a fi zdrobit. nainte s-i poat
recpta echilibrul, o mulime de oameni vine n vitez spre el.
O femeie i d o palm, strignd ceva despre copiii ei. Apoi, o alt
femeie vine i i trage un ut.
Asta e pentru Nancy a mea. Asta e pentru micul Joe, i trage ea un
ut i mai puternic.
O alt persoan se npustete i ncepe s boceasc deasupra lui, n
timp ce a patra vine alergnd i ncepe s i smulg penele. Dup asta,
Uriel dispare sub o gloat de oameni furioi.
Zboar pene. nete snge. Cuite reteaz n sus i n jos n lumina
reflectoarelor, n timp ce braele lovesc, acoperite de snge.
Orice altceva s-a oprit muzica s-a oprit, luminile au rmas aprinse,
ngerii au ncetat s se lupte, iar esarii Devorai au tcut.
A rmas doar lumina nfiortoare, radiind n toate direciile, i
urletele lui Uriel.
ngerii par confuzi, nesiguri pe ce s fac n continuare. Poate c,
dac adepii lui Uriel i-ar fi fost cu adevrat loiali i ar fi inut la el, n
loc s l urmeze doar de frica a ceea ce le-ar fi putut face el, acum i-ar fi
riscat pielea ca s-l salveze. Dar nainte ca ngerii nesiguri s poat face
vreo micare, mulimea de deasupra lui Uriel ncepe s se mprtie.
Civa oameni in buci ngrozitoare din el, drept trofee. Pene
nsngerate, smocuri de pr, un deget i alte pri mult prea nsngerate
ca s le pot distinge.
Bun, poate c nu suntem cele mai civilizate fpturi din univers, dar
cine oare mai e?
69.

Eu mi-am ndeplinit ntrutotul partea de trg, arhanghelule, spune


lordul Gheenei, cu aripile carbonizate fluturnd alene n aer. i-am
salvat biata Fiic a Omului i pe familia ei. Acum e rndul tu.
Raffe plutete pe aripile sale frumos mpnate n faa lordului
Gheenei. D din cap cu o expresie mohort.
Nu.
Cuvntul mi iese pe gur n timp ce privesc hipnotizat.
Doi draci cu securi negre zboar din ntuneric, n lumin. Securile lor
sunt ptate cu straturi de snge nvechit. Se aaz n spatele aripilor lui
Raffe.
Pentru un moment, cred c Raffe va reui s scape cumva din treaba
asta, n timp ce se holbeaz n jos, spre lordul Gheenei.
D din cap scurt.
Fr niciun avertisment, cei doi draci i ridic simultan securile i
taie ncheieturile aripilor lui Raffe.
i ridic securile i taie ncheieturile aripilor lui Raffe.
i ridic securile i taie ncheieturile aripilor lui Raffe.
i ridic securile i taie ncheieturile aripilor lui Raffe.
i
aripile lui
Nu mi dau seama dac Raffe url de durere, pentru c tot ce pot auzi
e propriul meu strigt.
Raffe cade.
Doi dintre Pzitorii lui plonjeaz n jos i l prind nainte s se
prbueasc pe pod.
Aripile albe ale lui Raffe aterizeaz pe ciment cu o bufnitur.
La o secund dup, sabia lui cade zngnind pe pmnt, crpnd
asfaltul sub greutatea sa.
70.

Lumina dimineii picteaz cerul de peste orizontul din San Francisco.


Dei e schimbat pentru totdeauna, ncepe s mi se par familiar, dac nu
chiar linititor.
Brcile bntuie pe apa nsngerat a golfului, adunndu-i pe ultimii
ngeri i oameni care se neac. Tipii cu brcile au vrut s i bage pe
ngerii salvai n cuti i s i mpute, pentru a le slbi puterile o vreme.
Sunt sigur c ar fi fost fericii s vad ct le-ar lua s se vindece sau
dac i-ar putea reveni fr hran i ap. Dar, nu n mod surprinztor,
Josiah i Pzitorii au insistat c cel mai bun lucru pe care l pot face e s
i deposedeze de pturi i de buturile calde pe care le-au primit oamenii
salvai.
Acum, c Uriel e mort, au un deficit de arhangheli. Raffe pare s fie
din oficiu la conducere, doar c el i pierde deseori cunotina n timp
ce traversm n vitez golful pn la cel mai apropiat spital i care s
fie i n funciune sau, cel puin, rmas n picioare.
Pzitorii execut ordinele lui Raffe i i dau raportul cnd e contient.
ngerii sunt att de afectai de stresul posttraumatic, nct tot ce fac e s
urmeze ordinele.
Am impresia c, atta timp ct li se pare rezonabil, vor face orice le
spune Raffe, cel puin pentru moment. Acesta e un grup care e att de
obinuit s asculte ordine, nct probabil nu ar ti ce s fac fr cineva
care s i conduc.
Majoritatea oamenilor au prsit podul. Eu i folosesc pe Josiah i pe
Pzitori pentru a transmite mesaje i pentru mine, doar pentru c e uor
s fac asta acum. Sunt prea ngrijorat pentru Raffe ca s ajut cu chestii
organizatorice pentru ca oamenii s ajung la rm. Teoretic, ei mi-ar
urma ordinele, dar, practic, fac orice le spun gemenii Tweedle.
i arunc pentru a suta oar o privire lui Raffe, n timp ce m strng
mpreun cu Ursul Pooky sub o hain pe care mi-a dat-o cineva. Drdi
ca i cum ar fi zero grade i, indiferent ct de mult m-a mbria, nu
pot s m nclzesc. Abia i pot vedea prul negru suflat de vnt, printre
toi Pzitorii i ngerii care l nconjoar. St ntins pe una dintre bncile
brcii cu motor pe care gemenii au gsit-o pentru noi.
ngerii i Pzitorii se dau la o parte i se uit la mine, ateptnd. Apoi,
i iau cu toii avnt spre cerul albastru. Raffe e contient i se uit la
mine.
Merg spre el. Am ncercat s nu fiu ca un copil mare, insistnd s l
in de mn n faa ngerilor, ns dorina mi e puternic. Nu vreau s l
fac de rs nici mcar atunci cnd nu e contient.
Dar acum, c ceilali au plecat, stau lng el i l in de mn. E cald
i o trag la piept, s m nclzeasc.
Cum te simi? l ntreb.
Privirea lui m face s m simt vinovat c i-am amintit pierderea
aripilor sale.
Deci? Care-i treaba? Te fac pe tine noul Mesager?
Puin probabil, rspunde cu duritate. Am luptat mpotriva lor, apoi
l-am convocat pe un lord al Gheenei. Nu prea sun a campanie
electoral. Singurul lucru care m salveaz n ochii lor e c ei cred c
mi-am sacrificat aripile ca s-i salvez de plaga angelic.
Ai fi putut avea totul, Raffe. Odat ce Uriel nu-i mai sttea n cale,
ai fi putut fi napoi cu ngerii. i era probabil s te voteze ca rege al lor.
Mesager.
Aceeai mncare de pete.
ngerii nu ar trebui s aib ca Mesager pe cineva care a avut odat
aripi de demon. E indecent. n plus, nu mi doresc funcia asta, adaug el
crispat de durere i nchiznd ochii. Am trimis vorb arhanghelului
Mihail, s i mite fundul ncpnat ncoace. Nici el nu vrea titlul sta.
Cu siguran c s-a fcut cam mult zarv cu privire la o funcie pe
care nimeni nu i-o dorete.
Oh, o groaz de ngeri i-o doresc, dar nu dintre cei care ar trebui
s o aib. E cel mai bine ca puterea s fie n minile cuiva care nu i-o
dorete.
Tu de ce nu i-o doreti?
Am lucruri mai bune de fcut.
Cum ar fi?
El deschide ochii i m privete.
Cum ar fi s conving o fat ncpnat s recunoasc c e
nebunete ndrgostit de mine.
Nu pot s nu zmbesc.
Deci, dac nu vrei o ferm de porci, atunci ce vrei? ntreab el.
nghit n sec.
Ce zici de un loc sigur n care s trim, unde nu ar trebui s furm
mncarea sau s ne luptm pentru ea?
Asta primeti.
Asta-i tot? Tot ce trebuie s fac e s cer?
Nu. Totul are un pre.
Asta tiam. i care e preul?
Eu.
nghit n sec.
Trebuie s fii foarte clar n momentul sta. Nu am mai dormit de o
venicie i am trit pe baz de adrenalin, ceea ce nu e stilul de via
optim pentru oameni. Deci la ce te referi?
Ai de gnd s m faci s-o spun?
Da. Spune-o.
Se uit adnc n ochii mei. M simt jenat, dar mi i face inima s se
zbat ca a unei liceene. Oh, stai. Sunt o licean. Clipesc de cteva ori,
ntrebndu-m dac aa ar trebui s dau din gene.
Ce faci?
Ce?
Pff. Sunt varz la asta.
Bai din gene ctre mine?
Ce, eu? Nu, sigur c nu. Ce spune-o.
M privete chior.
Asta e ciudat.
Da, e.
Nu ai de gnd s mi uurezi munca, aa-i?
i-ai pierde tot respectul pentru mine dac a face asta.
A face o excepie pentru tine.
Nu te mai mpotmoli. Ce ncerci s spui?
ncerc s spun c eu c eu
Da?
Ofteaz.
Eti foarte dificil, tiai asta?
ncerci s-mi spui c tu ce?
Bineeuamgreit. Acum, haide s trecem mai departe. Care crezi c
ar fi cel mai potrivit loc n care s stea ngerii pn pleac?
Izbucnesc n rs.
Oau. Tocmai ai spus c ai greit? Care era cuvntul? Greit? mi
place cum sun asta din gura ta, i zmbesc eu. E poetic. G-r-e--i-t.
Greiiit. Grrreeit. Haide, cnt cu mine.
Dac nu i-a iubi rsetul att de mult, i-a da un ut n fund de pe
vehiculul sta zgomotos i opitor i te-a lsa s te congelezi n apa
ngheat.
mi iubete rsul.
mi dreg vocea.
Cu privire la ce ai greit? l ntreb pe un ton foarte serios.
mi arunc o privire, prnd c ar putea s nu-mi rspund.
Cu privire la Fiicele Omului.
Ah? Nu sunt toate nite animale respingtoare i dubioase care v
mnjesc reputaia?
Nu, cu privire la toate astea, am avut dreptate, d el din cap. Dar,
aparent, sta nu e ntotdeauna un lucru ru.
i arunc o privire cu coada ochiului.
Cine ar fi zis? spune el. Nu aveam idee c cineva poate s-i fie aa
un spin n coast n timpul unui mar mortal i, n acelai timp, s fie i
irezistibil de atrgtoare ntr-un mod magic i neechivoc.
Deci asta e ceea ce oamenii numesc dulcegrii? Pentru c, ntr-un
fel, m-a fi ateptat s fii un pic mai plin de complimente.
Nu recunoti o declaraie din inim atunci cnd auzi una?
Clipesc stupid la el, cu inima bubuindu-mi.
mi ndeprteaz cu o mngiere o uvi de pe fa.
Uite, tiu c provenim din lumi diferite i venim din strmoi
diferii. Dar mi-am dat seama c asta nu conteaz.
Nu i mai pas de regulile angelice?
Pzitorii mei m-au fcut s realizez c regulile angelice sunt pentru
ngeri. Fr aripi, nu putem fi acceptai pe deplin napoi n turm.
ntotdeauna se va vorbi despre transplantarea pe noi a aripilor unui
Czut proaspt. ngerii sunt perfeci. Iar cu aripi transplantate, nu vom
mai fi niciodat perfeci. Tu m accepi aa cum sunt, indiferent c am
sau nu aripi. Chiar i atunci cnd am avut aripi de demon, nu m-ai privit
niciodat cu mil. Niciodat nu ai ezitat n loialitatea ta fa de mine.
Asta eti tu curajoasa, loiala, iubita mea Fiic a Omului.
Inima mi bate att de repede nct nici nu tiu ce s spun.
Rmi? Cu mine?
Se mic s m srute, dar tresare de durere. M aplec deasupra lui i
m opresc chiar atunci cnd buzele noastre sunt pe cale s se ating. mi
place s simt cldura i furnicturile electrizante pe buze, datorate
apropierii lui.
i apas buzele calde peste ale mele. Minile mele i cerceteaz
pieptul puternic i alunec n jos, peste abdomenul lui, pe spatele lui,
ncercnd s evit tieturile. Ne inem n brae. M simt att de bine cu
el. E att de cald. Att de puternic.
A vrea ca momentul sta s dureze pentru totdeauna.
Oh, dragostea adevrat, l aud pe Howler, care aterizeaz pe
barc, zglind-o. mi vine s vomit. Nu-i vine i ie, Hawk?
Eu n-am crezut din capul locului c e o idee bun, spune Hawk,
ateriznd lng Howler. Damnarea etern e ceea ce am primit pentru c
te-am ascultat att de mult.
Cum i sunt zgrieturile, efu? se d mare Howler cu antebraul
su, pe care i strlucesc muchii goi, neacoperii de piele. Vrei s
comparm i s vedem cine primete dreptul de a se luda?
Nu vreau s ntreb, ns trebuie s-o fac.
Cum a rmas cu ngerii?
l vor gsi pe Mihail, spune Raffe. Se vor ntoarce acas i-l vor
alege pe el ca nou Mesager. Trebuie s-l nduplece ei n cele din urm.
Va fi un Mesager bun, chiar dac nu i dorete asta.
Noi vom fi n siguran, ferii de ei?
Cu toii vor pleca n curnd. Oamenii ti pot ncepe s v
reconstruiasc lumea.
Cum rmne cu Pzitorii?
Ei au ales s rmn cu mine. Oricum, nu au avut niciodat
prejudeci n ceea ce le privete pe Fiicele Omului, ceea ce a fost
problema lor de la bun nceput. M tem c oamenii ti vor avea ceva de
furc cu ei.
Dar asta doar pentru c femeile ne vor prefera pe noi, n locul
brbailor lor, spune Howler.
Aa o fi? Eti sigur c vom dori foti ngeri n locul brbailor
obinuii?
Howler ridic din umeri.
Poate c nu suntem aa perfeci cum am fost odat, spune Raffe,
ns totul e relativ.
ncerc s i arunc o privire obscen, dar izbucnesc n rs.
Da, rd de tine.
Raffe m trage mai aproape i m srut din nou. M topesc pe corpul
lui solid. Nu m pot abine. Nici mcar nu tiu dac ar trebui s ncerc.
ntregul meu univers se transform n nite senzaii de Raffe, n timp
ce buzele noastre se exploreaz unele pe altele.
EPILOG

Merg pe mijlocul strzii din vechiul nostru cartier. Recunosc cldirea


crpat, cu graffiti-ul cu nger i cuvintele Cine ne va pzi de pzitori?
Acum, pe fiecare u e fixat n cuie o pan nmuiat n vopsea roie.
Presupun c una dintre bande a ctigat rzboiul de sector de cnd am
plecat, iar sta e n totalitate teritoriul lor acum. Totui, suspectez c
nc sunt oameni obinuii, ascuni prin poduri i subsoluri.
Acesta e captul sudic al peninsulei, care nu a fost ars din temelii de
focul de la vntoarea de snge. Multe dintre ziduri sunt acoperite de
funingine, ns cldirile au rmas n picioare.
Sora mea clrete n fa pe una dintre lcustele ei. Strig la oameni
c ngerii pleac i c pot iei din ascunztori. A vorbit mai mult de cnd
i s-au mai vindecat custurile, reuind s i mite mai uor maxilarul. Va
avea mereu cicatrici, dar mcar va avea corpul complet funcional. Bine,
chiar mai mult dect complet.
A nceput s ia n greutate acum, reuind n sfrit s treac de supele
crem i s mnnce mncare solid. Laylah a lucrat la ea, n sperana c
Raffe i va pune o vorb bun la Mihail, atunci cnd va prelua el
conducerea. Nu tiu ce i-a fcut lui Paige, dar se pare c funcioneaz.
Sora mea nc prefer carnea crud i nu suport legumele, dar mcar
nu e pretenioas cu privire la soiul crnii sau dac e moart ori vie.
Mama zngne n spatele meu, trgnd dup ea cruciorul de
cumprturi. E plin de sticle goale de suc, ziare vechi, pturi, pliante i
cofraje de ou stricate. Oamenii ies din ascunztori mai mult pentru
oule stricate pe care ea le mparte dect pentru pliante, ns Dee i Dum
m-au asigurat c asta se va schimba cnd oamenii vor ncepe s se simt
mai degrab umani i mai puin ca nite obolani ai apocalipsei.
Mama e convins c dracii i demonii vor prelua controlul n curnd
i, dup cum arat mica gloat care o urmeaz peste tot zilele astea,
muli oameni o cred. O flancheaz cu propriile lor crucioare de
cumprturi, pline de gunoaie i ou stricate. Nu au idee de ce mama
duce gunoi dintr-o parte n alta, dar oamenii presupun c asta ar putea fi
de folos, aa cum au fost de folos i oule ei putrede, aa c nu vor s-i
ncerce norocul.
n timp ce las un pliant sub un tergtor de parbriz, l zresc pe Raffe,
cobornd n zbor pe deasupra mea, cu vechile aripi de demon ale lui
Beliel. A refuzat s participe la aa o munc omeneasc, cum ar fi s
lase pliante pe maini i pe ui, dar tot st cu ochii pe noi.
Pliantul e pentru un alt spectacol de-al gemenilor. De data asta, e un
minicirc. Sunt convini c un spectacol de ciudai i va aduce pe toi
mpreun, i cnd au fost mai muli ciudai dect la Sfritul Lumii?
Mama rcnete la cineva din spatele meu. M rsucesc, cu mna pe
Ursul Pooky, s mi scot sabia. Dar e doar cineva care a luat o sticl
goal de suc fr s cear voie, iar mama arunc ou putrede n el.
mi trec degetele prin blnia moale a ursului, spunndu-mi s nu mai
fiu att de pripit. Rzboiul s-a terminat acum. E timpul s i reunim pe
supravieuitori i s reconstruim.
Pn i Ursul Pooky mai are nevoie de ceva munc de convingere ca
s aib ncredere. Sabia nu l-a lsat nc pe Raffe s o in de la
vntoarea de snge ncoace, dar facem progrese. El spune c, n cele din
urm, aceasta i va da seama c dac el nu se mai ncadreaz n tiparul
perfect al unui nger nu nseamn c nu o merit.
Se aude un claxon pe strad. Gemenii fac cu mna pe geamul marelui
lor premiu{5}. A existat un ctigtor oficial, dar ei au reuit cumva s
rmn cu rulota. Nu am cerut detalii, dar sunt sigur c au fost
implicate nite jocuri de noroc, din moment ce noul lor slogan e Casa
ctig ntotdeauna!
Mama i d n cap hoului cu sticla de plastic pe care a ncercat s o
fure.
Mama!
M reped napoi, s vd dac pot menine pacea.
Mulumiri

Multe mulumiri minunailor oameni care mi-au citit manuscrisul


nainte ca el s fie publicat i care m-au ajutat s duc cartea la urmtorul
nivel: Nyla Adams, Jessica Lynch Alfaro, John Turner, Aaron Emigh i
Eric Shible. i, desigur, un mare mulumesc cititorilor seriei Penryn i
Sfritul lumii, pentru entuziasmul lor nebunesc i pentru sprijin.
virtual-project.eu
{1}
Demolition derby (n lb. englez n original) curse de maini n care oferii se tamponeaz
reciproc, aprute n Statele Unite n anii 50. (N. red.).
{2}
Deschidere unde apar la suprafaa pmntului roci sau minerale. (N. red.).
{3}
Ora din California. (N. trad.).
{4}
Costume militare de camuflaj, din materiale ornate cu frunze, crengi i alte elemente care s le
fac asemntoare cu mediul natural nconjurtor. (N. red.).
{5}
Vehicul recreaional.