Sunteți pe pagina 1din 8

NEMESIS

-Arthur C. Clarke-

Munii se cutremurau deja sub tunetele pe care doar omul le putea produce. Aici, ns, rzboiul prea foarte departe, cci luna plin atrna deasupra nlimilor fr vrst ale Himalaiei, iar tumultul btliilor rmsese deocamdat ascuns dincolo de marginile lumii. Nu ns pentru mult vreme... Stpnul tia c ultimele rmie ale escadrei sale erau doborte din ceruri i cercul morii se strngea n jurul fortreei lui. Peste cel mult cteva ore, Stpnul i visele imperiului aveau s fi disprut n vrtejul trecutului. Popoarele urmau s-i blesteme n continuare numele, totui fr s se mai team. Mai trziu, pn i ura avea s piar, iar el n-ar mai fi nsemnat pentru lume mai mult dect nsemnaser Hitler, Napoleon ori Gingis Han. Aidoma lor, avea s rmn un personaj neclar n infinitul tunel al timpului, micorndu-se treptat, tinznd ctre dispariie. Pentru o vreme, numele lui urma s dinuie n trmul nesigur dintre istorie i mit; apoi lumea n-avea s se mai gndeasc la el. Avea s se contopeasc cu armiile fr de nume care muriser pentru a-i mplini voina. Ht spre sud, un pisc se tivi pe neateptate cu flcri violete. Dup un interval ce pru o eternitate, balconul pe care se afla Stpnul se zgli sub impactul undelor care goneau prin roca de dedesubt. Dup nc un timp, vzduhul rsun de ecoul unui oc teribil. Nu puteau totui s fi ajuns deja att de aproape! Stpnul sper c nu fusese dect un proiectil rtcit, care depise linia n permanent contracie a frontului. n caz contrar, timpul rmas era chiar mai scurt dect se temuse. eful Statului Major se desprinse din umbr i i se altur, lng balustrad. Chipul dur al marealului, al doilea dintre oamenii cei mai temui de pe Pmnt, era cutat i brobonit de transpiraie. De zile ntregi, nu mai nchisese un ochi, iar uniforma lui, cndva sclipitoare, atrna acum boit. Cu toate acestea, ochii si, n ciuda faptului c erau incredibil de obosii, continuau s fie drji chiar i naintea nfrngerii. Rmase tcut, ateptnd ultimele ordine. Nu mai putea face nimic altceva. La aproape patruzeci i cinci de kilometri deprtare, eternul pana de omt al Everestului sclipea ntr-un rou lugubru, reflectnd flcrile unui incendiu gigantic aflat dincolo de orizont. Stpnul nu se clinti i nici nu fcu vreun semn. Abia cnd o salb de rachete trecu mult peste capetele lor, cu un tnguit nfricotor, el se ntoarse n sfrit i, dup ce arunc o ultim privire ctre lumea pe care n-avea s-o mai vad, porni spre adncuri. Ascensorul cobor trei sute de metri i zgomotele btliei ncetar. Ieind din lift, Stpnul se opri pentru o clip i aps un buton secret. Marealul surse subire auzind bubuitul avalanei de stnci, departe, deasupra lor, contient de faptul c att urmrirea, ct i evadarea deveniser imposibile. Precum n vremurile de altdat, cei civa generali nir n picioare la intrarea Stpnului. Acesta i plimb privirea n jurul mesei. Se gseau cu toii acolo; pn n ultima clip, nu existase nici un trdtor. Tcut, se ndrept spre locul lui obinuit, pregtindu-se pentru ultimul i cel mai dificil discurs. i simea sufletul sfredelit de ochii celor pe care-i condusese la dezastru. Dincolo de ei, putea zri escadroanele, diviziile, armatele al cror snge i pta minile. Mult mai teribile erau ns spectrele tcute ale popoarelor ce n-aveau s mai existe niciodat. n cele din urm, ncepu s vorbeasc. Vocea i rmsese la fel de hipnotizant i, dup cteva cuvinte, el redeveni maina perfect, implacabil, al crei destin era distrugerea. Domnilor, aceasta este ultima noastr reuniune. Nu mai avem planuri de fcut i nici hri de studiat. Undeva, deasupra, flota aerian pe care am construito cu atta grij i mndrie duce ultimele lupte. Peste cteva minute, nici unul dintre miile ei de aparate nu va mai rmne n vzduh. tiu c pentru nimeni dintre cei de fa nu se pune problema predrii, chiar dac ar fi posibil ca atare, vei muri n aceast ncpere. Ai slujit cu destoinicie cauza noastr i meritai o soart mai bun, dar n-a fost s fie aa. Nu doresc totui s credei c am euat complet. De mai multe ori, n trecut, ai vzut c am avut mereu soluii, indiferent ct de improbabile ar fi fost situaiile cu care ne confruntam. De aceea, n-ar trebui s fii surprini la aflarea vetii c m pregtisem i pentru o nfrngere.

Orator superb, Stpnul fcu o pauz retoric, observnd cu satisfacie unda de interes, atenia brusc aprut pe chipurile obosite ale asculttorilor. V pot destinui fr griji secretul meu, deoarece inamicul nu va gsi niciodat acest loc. Intrarea este deja blocat prin sute de metri de piatr. Nimeni nu se clinti. Doar Ministrul Propagandei pli, ns i reveni iute totui, nu suficient de iute pentru a scpa ochiului Stpnului. Dictatorul zmbi n barb, confirmndu-i cu ntrziere o mai veche bnuial. Acest amnunt nu mai conta prea mult acum; oneti i trdtori aveau s moar laolalt. Toi, mai puin unul. Cu doi ani n urm, continu el, cnd am pierdut btlia Antarcticii, am tiut c nu mai putem fi siguri de victorie. De aceea, am nceput pregtirile pentru aceast zi. Dumanii m-au condamnat deja la moarte. N-a putea s m ascund niciunde pe Pmnt, i cu att mai puin s sper ntr-o rsturnare a situaiei. Exist ns i o alt cale, dei extrem. Acum cinci ani, unul dintre savanii notri a pus la punct tehnica anabiozei. El a descoperit c, prin mijloace relativ simple, toate procesele vieii pot fi suspendate pentru o perioad nedeterminat. Eu voi utiliza aceast descoperire pentru a evada din prezent ntr-un viitor care m va fi uitat. Acolo voi putea rencepe lupta, nu fr ajutorul anumitor arme cu care am fi putut ctiga actualul rzboi, dac am fi avut mai mult timp la dispoziie. Domnilor, la revedere! nc o dat, mulumiri pentru ajutorul acordat i regrete pentru ghinionul vostru. i salut, se rsuci pe clcie i iei. Ua metalic bufni surd napoia lui. Urm o tcere ncremenit; dup aceea, Ministrul Propagandei se repezi ctre u, dar imediat sri ndrt cu un strigt de surprindere. Oelul acesteia devenise deja prea fierbinte pentru a fi atins. Prin sudare, ua devenise una cu peretele pe vecie. Ministrul Propagandei fu primul care-i scoase pistolul. *** Acum, Stpnul nu se mai grbea. Prsind sala de consiliu, acionase ntreruptorul secret ce activa circuitul de sudare. Acelai ntreruptor deschisese un panou din peretele coridorului, dezvluind un tunel circular strmt, ce urca lin. Brbatul porni prin el. Din o sut n o sut de metri, tunelul cotea brusc, meninnd panta ascendent. La fiecare cotitur, Stpnul se oprea i apsa un buton. Aproape imediat dup aceea, se auzea bubuitul prbuirii stncilor care surpau seciunea precedent a drumului. Traseul i schimb direcia de cinci ori, nainte de a se termina ntr-o camer sferic, cu perei metalici. Mai multe ui glisar silenioase n locauri etane, iar ultima poriune a tunelului se nrui. Stpnul n-avea s fie tulburat de dumani, dar nici de prieteni. Privi grbit n jur, asigurndu-se c totul era pregtit. Apoi se apropie de o consol simpl de comand i acion, unul dup altul, mai multe comutatoare masive. Curentul care le strbtea nu atingea valori ridicate, dar ele fuseser proiectate pentru a dinui, la fel ca i toate celelalte obiecte din ncperea ciudat. Pn i pereii fuseser executai din metale mult mai durabile dect oelul. Pompele pornir s iuie, evacund aerul din incint i nlocuindu-l cu azot steril. Micndu-se rapid, Stpnul se ntinse pe patul din mijlocul odii. Avu senzaia c putea simi razele distrugtoare de bacterii dinspre lmpile plafonului, ns, desigur, nu era dect nchipuirea sa. Dintr-o cavitate de lng pat, lu o sering i-i injecta n bra un fluid lptos. Dup aceea, se destinse i atept. Era deja frig. n scurt timp, unitile criogenice aveau s coboare temperatura sub zero grade, meninnd-o multe ore la valoarea respectiv. Dup durata programat, temperatura urma s revin la normal, iar atunci procesul ar fi fost ncheiat, toate bacteriile ar fi fost distruse, iar Stpnul ar fi putut s doarm, neschimbat, pentru eternitate. El plnuise s atepte o sut de ani. Nu ndrznise s ntrzie mai mult, fiindc la trezire avea s fie nevoit s se adapteze transformrilor aduse de trecerea anilor, n tiin i societate. Chiar i un secol ar fi putut face de nerecunoscut chipul civilizaiei, ns acesta reprezenta un risc pe care trebuia s i-l asume. Ideea de a se detepta mai devreme de o sut de ani n-ar fi fost sigur, ntruct lumea ar fi fost nc bntuit de amintiri amare. Etanate n vid, sub podea, se gseau trei contoare electronice, acionate de termocupluri instalate la sute de metri mai sus, pe versantul estic al muntelui, acolo unde zpada nu se putea depune niciodat. n fiecare zi, rsritul soarelui le

declana, iar contoarele consemnau o unitate n memoria lor. n acest fel, urmau s fie nsemnate zorile n bezna unde dormea Stpnul. Atunci cnd oricare din contoare ajungea la numrul treizeci i ase de mii, se activa un contact i oxigenul revenea n ncpere. Temperatura avea s creasc, iar seringa automat legat de braul Stpnului urma s injecteze volumul de fluid prestabilit. El avea s se detepte i doar contoarele urmau s-l asigure c secolul trecuse cu adevrat. Dup aceea, nu-i mai rmnea altceva de fcut dect s apese butonul care trebuia s detoneze versantul i s-i ofere ieirea spre lumea de afar. Fiecare lucru, fiecare amnunt fusese luat n consideraie. Planul nu putea da gre. Toate aparatele existau n triplu exemplar i erau att de perfecte pe ct le putea face tiina. Ultimul gnd al Stpnului, pe msur ce contiina se retrgea din el, n-a fost ndreptat ctre viaa pe care o dusese, i nici spre mama ale crei sperane le trdase. Nechemate i nedorite, n mintea lui aprur cuvintele unui strvechi poet: "S dorm, chiar poate s visez..." Nu, n-avea s-o fac, nu ndrznea s viseze. Urma doar s doarm. S doarm... doarm... *** La peste treizeci de kilometri deprtare, btlia se apropia de sfrit. Nu mai rmseser nici mcar o duzin din navele Stpnului, iar acestea se luptau zadarnic mpotriva unor fore copleitoare. Disputa s-ar fi ncheiat demult, dac atacatorii n-ar fi primit ordin s nu-i asume riscuri inutile. Decizia urma s fie lsat pe seama artileriei grele. De aceea, marile distrugtoare, navele aeriene ale acelei epoci, rmseser, mpreun cu escortele formate din avioane de vntoare, la adpostul munilor, trgnd salv dup salv n dumanul sortit pieirii. Pe nava-amiral, un tnr ofier indian de artilerie verific pentru ultima dat reglajele i aps lin pedala de declanare a focului. Sala de comand vibr imperceptibil cnd proiectilele autodirijate prsir locaurile lor, npustindu-se spre inamic. Indianul atept ncordat, n timp ce cronometrul i ticia secundele. Aceasta, gndi el, era probabil ultima salv pe care avea s-o trag vreodat. ntrun fel, nu simea nici o frm din bucuria la care se ateptase, ba chiar descoperi cu surprindere un fel de simpatie impersonal pentru oponenii si, ale cror viei se apropiau, cu fiecare secund, de sfrit. n deprtare, un glob de foc violet nflori deasupra munilor, printre formele rapide ale navelor inamice. Tnrul se aplec nainte i numr. Una... dou... trei... patru... cinci asemenea explozii stranii, apoi cerul redeveni senin. Formele mictoare dispruser. Ofierul i not n jurnal: "01h 24min Salva nr. 12; 5 explozii n mijlocul navelor inamice, care au fost complet distruse. Un proiectil n-a explodat". Semn i puse jos stiloul. O vreme, rmase privind familiara copert cafenie a jurnalului, cu arsurile de igri de pe margini i inevitabilele cercuri lsate de cetile i paharele aezate neglijent pe ea. Rsfoi vistor filele, cercetnd ca i altdat scrisul numeroilor si predecesori. i, la fel ca i altdat, deschise la o pagin familiar, unde un brbat care-i fusese prieten ncepuse s se semneze, dar nu mai trise pentru a-i completa isclitura. Oftnd, nchise jurnalul i-l puse la locul su. Rzboiul luase sfrit. Ht departe, printre muni, proiectilul neexplodat continua s goneasc. Acum era o dr luminoas de-abia vizibil, trecnd printre pereii unei vi singuratice. n urma sa, zpezile tulburate de unda de oc ncepuser s vuiasc n josul pantelor. Valea nu avea ieire: era blocat de un zid vertical, nalt de trei sute de metri. Aici, proiectilul care-i ratase inta gsi o alta, mult mai mare. Cripta Stpnului se gsea prea adnc n munte pentru a fi mcar zguduit de explozie, ns sutele de tone de bolovani prbuii mturar trei instrumente micue i legturile lor, iar un posibil viitor dispru n uitare odat cu ele. Primele raze ale rsritului urmau s cad n continuare pe versantul nruit al muntelui, dar contoarele ce ateptau zorile cu numrul treizeci i ase de mii aveau s atepte n continuare, chiar i dup ce n-aveau s mai existe rsrituri i amurguri. n tcerea mormntului care nu era tocmai un mormnt, Stpnul nu tia nimic din cele ntmplate, iar faa lui era mai linitit dect ar fi avut dreptul s fie. Secolul trecu, aa cum plnuise. Ar fi fost imposibil ca, n ciuda geniului ru, i a secretelor pe care le luase cu el, Stpnul s fi putut cuceri civilizaia ce nflorise dup acea ultim btlie deasupra acoperiului lumii? Nimeni n-ar putea afirma cu

certitudine, cu excepia cazului n care este adevrat faptul c timpul are multe ramuri i c toate universurile imaginabile sunt alturate, ntreptrunzndu-se. Poate c n unele dintre acele alte lumi, Stpnul s fi triumfat. ns n cea pe care o cunotea el a continuat s doarm, pn cnd secolul a rmas cu mult, cu foarte mult, n urm. Dup o perioad care, potrivit altor criterii, n-ar fi reprezentat prea mult, scoara Pmntului a decis c suportase destul vreme greutatea Himalaiei. Treptat, munii s-au afundat, nclinnd spre cer cmpiile sudice ale Indiei. n cele din urm, platoul din Sri Lanka a devenit punctul cel mai nalt de pe glob, n vreme ce oceanul de deasupra Everestului avea o adncime de aproape nou kilometri. Cu toate acestea, hibernarea Stpnului continua netulburat, fr vise. Lent, rbdtor, sedimentele au cobort prin abisalele adncimi ale oceanului pn pe versanii Himalaiei. Stratul care ntr-o bun zi urma s fie calcar a nceput s se ngroae cu cte patru-cinci centimetri pe secol. Dac cineva ar fi revenit mult mai trziu, ar fi putut descoperi c fundul oceanului nu se mai afla la nou kilometri adncime, poate nici la ase ori cinci. Dup o alt perioad, scoara s-a nclinat din nou i un lan mre de muni calcaroi s-a nlat pe locul fostului ocean Tibet. Stpnul nu tia ns nimic despre toate acestea, i nici somnul nu i-a fost tulburat cnd situaia s-a repetat... i iari... i nc o dat. Acum, ploaia i rurile erodau calcarul, purtndu-l spre noile mri ciudate, iar suprafaa se subia, apropiindu-se de cripta ascuns. Treptat, kilometrii de roc s-au redus, pn cnd, n cele din urm, sfera care adpostea corpul Stpnului a revenit la lumina zilei dei era o zi mai lung i mai puin luminoas dect atunci cnd dictatorul nchisese ochii. *** Prea puin visase Stpnul despre rasele ce nfloriser i muriser cu ncepere din acea diminea timpurie a planetei, cnd el i ncepuse somnul cel lung. Dimineaa cu pricina era extrem de ndeprtat acum, iar umbrele se lungeau ctre est; soarele murea i planeta era foarte btrn. Seminia lui Adam continua totui s-i stpneasc oceanele i vzduhul, umplnd cu lacrimile i rsetele ei esurile, vile i pdurile care erau mai btrne dect munii mictori. Somnul fr de vise al Stpnului trecuse de jumtate cnd se nscuse Trevindor Filozoful, ntre prbuirea Dinastiei a Nouzeci i aptea i dezvoltarea celui de-al Cincilea Imperiu Galactic. El se nscuse pe o planet foarte deprtat de Pmnt, ntruct puini erau oamenii care poposeau n strvechiul cmin al rasei lor, aflat acum la o distan att de mare de inima pulsatoare a Universului. Trevindor a fost adus pe Pmnt dup ce scurta lui ncletare cu imperiul ajunsese la sfritul inevitabil. Aici a fost judecat de oamenii ale cror idealuri le pusese la ndoial i tot aici a fost inut pn ce s-a chibzuit ndelung asupra felului cum urma s fie pedepsit. Cazul era cu adevrat unic. Societatea blnd i predispus spre filozofie ce conducea acum galaxia nu fusese confruntat niciodat cu vreo opoziie, nici chiar la nivelul ideilor pure, iar politicosul dar implacabilul conflict de voine o zguduise profund. Membrii Consiliului obinuiau ca n faa unei decizii ce prea imposibil s apeleze la Trevindor nsui pentru ajutor. n Sala Dreptii cea orbitor de alb, unde nu se intrase de aproape un milion de ani, Trevindor sttea mndru, nfruntndu-i pe cei care se dovediser mai puternici dect el. Fr un cuvnt, le ascult doleana, apoi tcu, cznd pe gnduri. Judectorii si ateptar rbdtori pn cnd vorbi. mi sugerai s promit s nu v mai nfrunt niciodat, ncepu el. Problema e c nu pot face o promisiune despre care nu sunt sigur c o voi putea respecta. Opiniile noastre diverg prea mult i, mai devreme sau mai trziu, ne vom ciocni din nou. A existat o vreme cnd alegerea voastr ar fi fost simpl. M-ai fi putut exila ori ucide. Dar azi... printre toate planetele Universului, cunoatei vreuna pe care m-ai putea ascunde dac eu n-a dori s rmn acolo? Nu uitai c am muli discipoli risipii n ntreaga galaxie. Rmne cealalt alternativ. Nu v voi purta pic dac, n cazul meu, vei renvia strvechiul obicei al execuiei. Printre membrii Consiliului se auzi un murmur de nemulumire i Preedintele replic tios, schimbndu-i vizibil culoarea feei: Observaia aceasta are un gust destul de ndoielnic. i-am cerut propuneri serioase, nu s faci o recapitulare chiar dac intenia ta a fost ironic a obiceiurilor barbare aparinnd unor strmoi ndeprtai. Trevindor accept dojana cu o plecciune.

Pur i simplu, am menionat toate variantele. ntre timp, am mai gsit dou. Ar fi relativ simplu s-mi modificai configuraia mintal n direcia opiniilor voastre, astfel nct s nu mai apar dezacorduri viitoare. Am analizat deja aceast posibilitate. Dei pare atractiv, am fost nevoii s-o respingem fiindc distrugerea personalitii tale ar echivala cu o crim. n univers, exist doar cincisprezece intelecte mai puternice dect al tu, de aceea nu avem nici un drept s-l modificm. Care este ultima sugestie? Dac nu m putei exila n spaiu, rmne cealalt alternativ... Fluviul Timpului se ntinde nainte, att ct pot merge gndurile noastre. Expediai-m ntr-un timp care, dup prerea voastr, nu va conine actuala civilizaie. tiu c o putei face folosind un cmp temporal Roston. Urm o tcere prelung. n linite, membrii Consiliului i introduceau hotrrea personal n analizorul complex care avea s le cntreasc pe toate i s dea verdictul. n cele din urm, Preedintele vorbi: De acord. Te vom trimite ntr-o perioad cnd soarele este nc ndeajuns de fierbinte pentru ca viaa s existe pe Pmnt, ns att de ndeprtat nct e improbabil supravieuirea oricrei urme a civilizaiei noastre. De asemenea, i vom asigura tot ceea ce este necesar pentru securitatea ta i un confort rezonabil. Poi pleca acum. Te vom rechema cnd totul va fi pus la punct. Trevindor se nclin i prsi sala de marmur. Nu fu nsoit de nici un paznic. Nu avea unde fugi, chiar dac ar fi vrut s-o fac, n acest Univers pe care uriaele pacheboturi galactice l puteau strbate ntr-o singur zi. Pentru prima i ultima oar, Trevindor sttu pe fostul rm al Pacificului, ascultnd vntul fonind prin frunzele a ceea ce, cndva, fuseser palmieri. Puinele stele din regiunea aproape pustie a spaiului pe care o strbtea acum Soarele sclipeau fixe n atmosfera uscat a btrnei planete. Trevindor se ntreb mohort dac aveau s mai scnteieze i atunci cnd el urma s priveasc iari bolta, ntr-un viitor att de ndeprtat nct Soarele nsui avea s fie muribund. Micua band comunicatoare de pe ncheietura minii sale piui uor. Aadar, venise timpul. Se ntoarse cu spatele la ocean i porni cu un pas hotrt n ntmpinarea soartei ce-i fusese hrzit, nainte de a parcurge zece metri, cmpul temporal puse stpnire pe el i gndurile i nghear, prinse ntr-o clip ce avea s rmn neschimbat, n timp ce oceanele secau i dispreau, Imperiul Galactic se prbuea, iar giganticele roiuri stelare piereau n neant. Trevindor nu simi ns nimic. El tia doar c n urm cu o secund sub tlpile sale fusese nisip umed, iar acum era piatr ars de soare, crpat de prjol i secet. Palmierii dispruser, murmurul oceanului ncetase. O singur privire ajungea pentru a vedea c pn i amintirea oceanului se mistuise de mult de pe aceast planet pustiit, muribund. Un deert uria de gresie roie, nentrerupt, neptat de via, se ntindea pn la orizont. Deasupra capului, discul portocaliu al unui soare transformat n chip ciudat strlucea pe fundalul unui cer att de negru nct multe stele se distingeau perfect. Cu toate acestea, se prea c pe lumea strveche mai existau locuitori. Spre nord -dac polii magnetici nu-i modificaser poziia lumina sumbr scnteia pe o structur metalic. Construcia se gsea doar la cteva sute de metri i, cnd Trevindor porni ctre ea, ncerc o senzaie de uurin ciudat, de parc gravitaia nsi se diminuase. Nu avu nevoie s parcurg o distan prea mare pentru a-i da seama c era o cldire scund din metal, aparent aezat pe es, iar nu construit acolo, ntruct baza ei fcea un mic unghi cu orizontala. Trevindor se minun de incredibila lui ans de a gsi att de uor civilizaia. Mai fcu nc o duzin de pai i pricepu c nu ansa, ci ineria plasase aici cldirea, care era strin de peisajul nconjurtor n aceeai msur ca i el. Apropiindu-se de ea, nu-i fcu nici cea mai mic iluzie c avea s-l ntmpine cineva. Placa metalic de deasupra uii aduga prea puine date celor deja deduse. Netocit de timp, prea de-abia gravat ceea ce, ntr-un sens, era adevrat. Rndurile purtau un mesaj amar i totui dttor de sperane: Salutri din partea Consiliului! Cldirea aceasta, pe care am trimis-o dup tine prin cmpul temporal, i va procura toate lucrurile de care vei avea nevoie pe o perioad nedefinit. Nu tim dac civilizaia va mai continua s existe n epoca n care te afli. Nar fi exclus ca omenirea s fi disprut, deoarece cromozomul K-asterisc-K va fi devenit dominant. Ca atare, este posibil ca rasa s fi suferit o mutaie, transformndu-se n ceva care s nu mai in de uman. Asta rmne s-o descoperi tu. Te gseti acum n amurgul Pmntului i sperm c nu vei fi singur. Totui, dac destinul tu este de a fi ultima fiin vie de pe aceast lume cndva

minunat, nu uita c alegerea i-a aparinut. Rmas bun! Trevindor citi de dou ori mesajul, recunoscnd cu durere cuvintele finale ce fuseser scrise, n mod sigur, numai de prietenul poetul Cintillame. O senzaie copleitoare de izolare i inund sufletul. Se aez pe un bolovan i-i ngrop faa n palme. Dup mult timp, se scul pentru a intra n cldire. Se simea mai mult dect recunosctor Consiliului disprut de mult vreme pentru felul n care l tratase. Expedierea unei ntregi cldiri prin timp constituia o realizare tehnologic pe care o crezuse mai presus de resursele epocii sale. O idee brusc i trecu prin minte i se uit din nou la textul gravat, remarcnd pentru ntia oar data pe care o purta. Fusese realizat la cinci mii de ani dup momentul cnd sttuse n faa egalilor si n Sala Dreptii. Cincizeci de secole trecuser pn ce judectorii i putuser ine promisiunea fa de un om ca i mort. Oricare ar fi fost neajunsurile Consiliului, integritatea sa depea cu cel puin un ordin de mrime capacitatea de nelegere a unei epoci anterioare. Trecur multe zile pn ce Trevindor i prsi locuina. Nimic nu fusese trecut cu vederea; fuseser incluse chiar i preioasele sale nregistrri cerebrale. Putea continua s studieze natura realitii i s construiasc sisteme filozofice pn la sfritul Universului, dei ocupaia avea s fie oarecum lipsit de sens, el fiind unica minte rmas pe Pmnt. Nu exista aproape nici un pericol, se gndi el, strmbndu-se, ca speculaiile lui referitoare la scopul existenei umane s-l pun din nou n conflict cu societatea. Abia dup ce examin amnunit cldirea, Trevindor i ntoarse atenia asupra lumii exterioare. Problema principal rmnea contactarea civilizaiei, dac aa ceva mai exista. I se asigurase un receptor puternic i, timp de ore ntregi, baleie ntreaga band de frecvene, n sperana descoperirii unei staii de emisie. Pritul ndeprtat al paraziilor se revrsa din aparat, iar la un moment dat se auzi o rafal din ceva ce putea fi un grai, ns nu unul uman. Nimic altceva nu-i rsplti cutarea. Eterul, care-l slujise cu credin pe om timp de attea ere, amuise acum. Micul aparat de zbor rmnea unica speran a lui Trevindor. n faa sa se ntindea restul eternitii, iar Pmntul era o planet mic. n cel mult civa ani, o putea explora n ntregime. Astfel, lunile trecur pe rnd, n vreme ce exilatul i porni explorarea metodic, revenind mereu la cminul su din deertul de gresie roie. Peste tot ntlni aceeai privelite a ruinei i dezolrii. Nu putea nici mcar ghici de ct timp dispruser oceanele prin moartea lor, ele lsaser n urm pustiuri nesfrite de sare, ncrustnd att esurile, ct i munii cu o ptur cenuiu-murdar. Trevindor se simi mulumit c el nu se nscuse pe Pmnt i c nu-i cunoscuse mreia tinereii. Dei era un strin, singurtatea i dezolarea planetei i ngheau inima; dac ar fi trit aici pe vremuri, tristeea locurilor ar fi fost insuportabil. Mii de kilometri ptrai de pustiu trecur pe sub nava lui Trevindor, pe msur ce el scotocea planeta de la un pol la cellalt. O singur dat descoperi un semn ce atesta c Pmntul cunoscuse cndva civilizaia. ntr-o vale adnc de lng Ecuator, ddu peste ruinele unui orel cldit dintr-o piatr alb, ciudat, i avnd o arhitectur bizar. Construciile se pstraser perfect, dei erau pe jumtate ngropate de nisipul purtat de vnt, i pentru o clip brbatul simi o und de bucurie la gndul c omul reuise s lase urme ale creaiei sale pe planeta care-i fusese ntiul cmin. Sentimentul fusese ns trector. Cldirile erau chiar mai stranii dect i dduse seama iniial; oamenii n-ar fi putut intra n ele. Singurele deschizturi din perei erau nite fante orizontale situate n preajma solului; n rest, nu existau nici un fel de ferestre. Mintea lui Trevindor se poticni ncercnd s-i imagineze fiinele care triser cndva acolo. n ciuda singurtii sale tot mai copleitoare, se simea bucuros c fiinele care populaser acel ora ne-omenesc dispruser cu atta vreme n urm. Nu ntrzie aici, deoarece noaptea rece ncepuse s pogoare, iar valea i trezea n suflet un sentiment de oprimare, n mare parte lipsit de raiune. O dat, descoperi cu adevrat via. Zbura peste un ocean disprut, cnd o pat de culoare i atrase atenia. Pe o colin nc neacoperit de nisip existau cteva smocuri de iarb subire i srmoas. Asta era tot, ns vederea lor i mpienjeni ochii de lacrimi. Cobor aparatul pe sol i iei, pind grijuliu ca s nu striveasc vreunul din firele care se luptau s supravieuiasc. i plimb palmele cu tandree peste covorul subiat, ce reprezenta toat viaa cunoscut acum pe Pmnt. nainte de a pleca, stropi iarba cu apa la care putea renuna. Era un gest zadarnic, totui se simi mai fericit dup aceea.

Cutarea se apropia de sfrit. Trevindor renunase de mult la orice sperane, totui spiritul lui nesupus continua s-l mping peste suprafaa planetei. Nu se putea odihni pn nu dovedea faptul de care deocamdat se temea. Astfel, n cele din urm, ajunse la cripta ce sclipea stins sub razele soarelui, din faa cruia Stpnul fusese exilat atta vreme. *** Mintea Stpnului se detept naintea trupului. Zcnd neajutorat, fr a putea mcar ntredeschide pleoapele, amintirile i revenir, copleindu-l. Suta de ani se afla acum ca un tampon de siguran n trecut. Riscul pe care i-l asumase, cel mai disperat lucru fcut vreodat de un om, fusese rspltit! Se simi cuprins de o oboseal imens i, pentru un timp, i pierdu din nou cunotina. Brusc, pclele se risipir iari i se simi mai puternic, dei nc prea slbit ca s se mite. Zcea n ntuneric, adunndu-i puterile. Ce fel de lume, se ntreb el, urma s descopere ieind la lumina zilei? Avea s fie capabil s-i pun planurile n...? Ce fusese asta? Un fior de teroare pur i cutremur temeliile minii. Ceva se mica lng el, aici, n cripta unde nimic n-ar fi trebuit s se clinteasc. Apoi, calm i limpede, un gnd i rsun senin prin minte, potolind ntr-o clip temerile ce ameninaser s-o distrug. "Nu te speria! Am venit s te ajut. Te afli n siguran i totul va fi bine." Stpnul era prea uluit ca s dea vreo replic, totui subcontientul su trebuie s fi formulat un rspuns, ntruct gndul reveni. "Aa-i mai bine. Eu m numesc Trevindor i, aidoma ie, sunt un exilat pe aceast planet. Nu te mica i spune-mi cum ai ajuns aici i care este rasa ta, fiindc n-am mai ntlnit nimic asemntor." Teama i prudena revenir tiptil n mintea Stpnului. Ce fel de fiin era aceasta care-i putea citi gndurile i ce fcea n cripta lui secret? Din nou, gndul clar i rsun prin minte precum dngnitul unui clopot. "i repet: nu te speria! De ce te alarmeaz faptul c-i pot citi gndurile? Nui nimic ciudat n asta." Nimic ciudat?! strig Stpnul. Pentru numele lui Dumnezeu, ce eti? "Un om ca i tine. ns rasa ta trebuie s fie cu adevrat primitiv dac cititul gndurilor i este necunoscut." O bnuial teribil ncepu s ncoleasc n creierul Stpnului. Rspunsul sosi chiar nainte de a formula ntrebarea n mod contient. "Ai dormit infinit mai mult de o sut de ani. Lumea pe care o cunoteai a ncetat s mai existe de mai mult vreme dect i poi nchipui." Stpnul nu auzi i restul. Bezna l nvlui din nou i se afund n binecuvntat incontien. Trevindor rmase tcut lng patul pe care zcea Stpnul. Se simea cuprins de o bucurie care, pentru moment, depea orice posibil dezamgire. Cel puin, nu mai era nevoit s nfrunte viitorul de unul singur. Teroarea pustietii Pmntului, care-i apsase att de greu sufletul, dispruse ntr-o clip. Nu mai era singur... nu mai era singur! Gndul i rsuna ntruna prin minte, dominnd orice altceva. Stpnul rencepu s se foiasc i n creierul lui Trevindor ptrunser fragmente disparate de gndire. Imagini ale lumii cunoscute de Stpn pornir s se formeze n mintea celuilalt. La nceput, Trevindor nu le putu nelege, apoi, brusc piesele mozaicului i ocupar poziiile corecte i totul deveni clar. Un val de oroare l inund, zrind panoramele teribile ale popoarelor rzboindu-se ntre ele, oraele distruse de foc i oamenii murind n chinuri. Ce fel de lume fusese aceasta? Putuse omul s decad ntr-att, din epoca panic pe care o cunoscuse? Existaser legende, din vremuri incredibil de ndeprtate, care se refereau la astfel de lucruri petrecute n zorii istoriei Pmntului, dar omul abandonase astfel de obiceiuri odat cu ieirea din copilrie. Cu siguran, aa ceva nu putuse reveni! Fragmentele de gnduri erau mult mai limpezi acum i chiar mai teribile. Cellalt exilat sosise ntr-adevr dintr-o epoc de comar -nu era de mirare c fugise de acolo! *** Treptat, adevrul ncepu s lumineze mintea lui Trevindor, pe msur ce, cu inima ndurerat, privea tiparele nspimnttoare ce traversau creierul Stpnului. Omul acesta nu era un individ care cutase refugiul dintr-o epoc de

teroare. El nsui crease acele orori i se pornise pe fluviul Timpului cu un singur scop: de a rspndi molima n viitor. Sentimente pe care Trevindor nu i le imaginase niciodat pornir s-i defileze naintea ochilor: ambiia, setea de putere, cruzimea, intolerana, ura. ncerc s-i nchid mintea, dar constat c-i pierduse capacitatea respectiv. Nestvilit, puhoiul rului se revrsa, polund toate nivelurile contiinei. Cu un rcnet de oroare, Trevindor se npusti n deert i rupse lanurile ce-l nctuau de mintea aceea ticloas. Era noapte, iar vzduhul prea nemicat, deoarece acum Pmntul era prea sectuit pentru ca vnturile s mai sufle. Bezna ascundea totul, ns Trevindor tia c nu putea tinui gndurile celeilalte mini cu care acum trebuia s mpart aceeai lume. Cndva, fusese singur i crezuse c nimic nu putea fi mai ngrozitor. Aflase c existau lucruri cu mult mai teribile dect singurtatea. Nemicarea nopii i mreia stelelor care-i fuseser cndva prietene readuser pacea n sufletul brbatului. Se ntoarse ncet i clc pe propriile-i urme, pind hotrt, fiindc era pe punctul de a svri o fapt pe care nimeni din timpul su n-o mai fcuse. Stpnul se sculase n picioare cnd Trevindor reveni n cript. Poate c-i intuise inteniile, ntruct era foarte palid i tremura, denotnd o slbiciune nu doar fizic. Neclintit, Trevindor se sili s-i mai priveasc o dat n creier. Mintea lui tresri naintea tumultului de sentimente contradictorii, din care rzbteau strfulgerri bolnvicioase de fric. Din vrtejul acela, un gnd coerent se desprinse tremurtor: "Ce vrei s faci? De ce m priveti aa?" Trevindor nu-i rspunse, ferindu-i mintea de contaminare, n timp ce-i adun toate puterile i hotrrea de care era capabil. Vlmagul din mintea Stpnului urca spre un punct culminant. Peste o clip, spaima sa trezi ceva asemntor milei n sufletul blnd al lui Trevindor i voina acestuia ovi. Apoi, ns, imaginile oraelor ruinate i incendiate revenir i nehotrrea de moment pieri. Cu toat puterea intelectului su supraomenesc, susinut de miile de veacuri de evoluie mintal, el l izbi pe cel din faa lui. n mintea Stpnului, anulnd orice altceva, se revrs gndul unic al... morii. Pentru o secund, Stpnul rmase nemicat, cu ochii holbai n gol. Rsuflarea i nghe, plmnii ncetar s mai lucreze; n vene, sngele care hibernase atta vreme se congel acum pe vecie. Fr un sunet, brbatul se prbui i rmase nemicat. Foarte ncet, Trevindor se rsuci pe clcie i iei n noapte. Precum un linoliu, tcerea i singurtatea planetei pogorr asupra sa. Nisipul, stvilit timp de atia ani, ncepu s se strecoare prin porile deschise ale criptei. -------------------