Sunteți pe pagina 1din 255

DUCESA

JUDE DEVERAUX
CAPITOLUL 1
LONDRA 1883
Domnioara Claire Willoughby s-a ndrgostit de Harry,cel de al unsprezecelea
duce de MacArran,din prima clip cnd l-a vzut-aa cum s-a ntmplat i cu
celelalte femei din salon.Dar n-a fost incredibila frumusee a brbatului,cea care
a fcut-o pe Claire sa l iubeasc.N-au fost nici umerii lui,lai ct lungimea unei
cozi de sap,sau prul blond bogat i ochii albatri strlucitori.N-au fost nici
picioarele lui musculoase,datorate anilor de clrit cai slbatici i expuse,spre
avantajul lor,sub kiltul de un verde strlucitor.Nu ceea ce a vzut,a fcut-o s se
clatine pe picioare: ci ceea ce a auzit.La vederea kiltului i a gentuii blan,

cu nchiztoare de argint,ce-i atrna de centur,a pumnalului cu mner de


filde din tocul greu,a tartan-ului aruncat pe un umr i prins cu agrafa de ef de
clan,parc auzea cimpoaiele cntnd.Auzea vntul prin cmpia acoperit cu
ierburi slbatice i zumzetul cimpoiului.Auzea mpucturile de la Culloden i
ipetele vduvelor bocindu-i soii czui.Auzea strigtele de bucurie ale
victoriei; i linitea suferinei nvinilor.Auzea sunetul speranei,cnd s-a ridicat
la lupt prinul Charlie Bonnie i disperarea provocat de nvingerea lui.Auzea
trdarea familiei Campbell i vaietul ndelung al suferinei scoienilor,n lupta
lor veche de secole mpotriva englezilor.
Toate aceste sunete strnir ecou n mintea ei,n timp ce-l privea pe Harry,acest
descendent din generaii de stpni MacArran,care acum traversa ncperea.
Celelalte femei nu vedeau dect un tnr incredibil de frumos i plin de energie,
dar Claire privea dincolo de acestea i vzu ceea ce auzea,i-l imagina pe acest
gigant blond stnd n capul unei mese grele de stejar,cu o cup de argint n
mn,cu lumina plpitoare a focului reflectat pe fa,n timp ce-i chema
oamenii s-l urmeze.Era conductor de oameni.
La rndul lui,ceea ce vzu Harry fu o tnr americanc scund i misterioas,
drgu desigur,dar ce o fcea aproape frumoas era expresia feii ei.Avea o
privire nflcrat,o privire plin de interes pentru orice i pentru oricine.Cnd
s-a uitat la el,a simit c e singurul din lume,care merit s fie ascultat.Exista
curiozitate i inteligen n ochii ei mari cprui.Trupul ei micu i ngrijit se
mica repede i mergea cu o drzenie,pe care cele mai multe dintre femei nu o
posedau.Lui Harry ajunse repede s-i plac faptul c Claire era o fat de aciune.
Nu putea s stea linitit o clip; ntotdeauna voia s mearg undeva,s vad
ceva.Claire sugera excursii,comanda prnzuri i tot ce aveau de fcut Harry i
prietenii lui era s participe.Ea l fcea s rd i l distra.Uneori vorbea prea
mult despre istoria Scoiei,dar el gsi foarte amuzant faptul c povestea linei
btlii,care avusese loc cu peste o sut de ani n urm,i aducea lacrimi n
ochi.Se pare c au fost sute de mori,pe care ea i considera eroi,care-spunea eaau trit o via plin de bravur i importan.Cnd vorbea despre aceti oameni,
ochii el deveneau vistori i nesiguri-aa c Harry i petrecea timpul
contemplndu-i snii frumoi.Cnd ea a menionat c fratele mort al lui Harry
era unul dintre eroii el,el se nec cu un smbure de viin inspirat pe trahee i
aproape muri sufocat.Domnioara Claire Willoughby,care nu se pierdea
niciodat cu firea n faa unei aciuni,l mpinse pe un scaun,cu burta presat de
sptar,apoi i ddu o lovitur ntre omoplai.Aa de puternic,nct smburele
zbur de-a curmeziul salonului,i ateriz cu o plescitur n bolul cu punch.

Aciunea aceasta l-a fcut pe Harry s-i dea seama c Claire era perfect pentru
funcia pe care i-o hrzise.Casa Bramley avea nevoie de o stpn,care putea s
i s acioneze rapid.i toate casele lui Harry aveau nevoie de o stpn,care s
aib i banii lui Claire.n ceea ce o privea pe Claire,era nucit de faptul c un
duce scoian i ddea atenie.Cnd se afla n prezena lui Harry,de abia putea s
respire.l asculta,l privea i i zmbea.Spunea ceea ce spera c dorete el s aud
i fcea ceea ce spera c dorete el s fac.i cnd nu era prezent,se gndea la el
i ofta.Mama lui Claire i fu alturi cu mare bucurie,cnd descoperi c fata el
tnjea dup un brbat care era duce.
-Dar e i stpnul clanului MacArran,o Inform Claire,ns pentru mama ei asta
nu nsemna nimic.Arva Willoughby fusese cndva o mare frumusee i acum
prea c nu-i ddea seama c i se revrsau crnurile peste i pe sub corset.Nu
inteniona s-i permit fiicei ei,care era mult prea studioas pentru gustul Arvei,
piard o ocazie ca aceasta.Fcu tot ce-i sttu n putere,pentru a-i instrui fiica n
arta cuceririi unui brbat.Pentru nceput,Arva un le permise tinerilor s-i
petreac timpul mpreun,singuri.Spunea c interesul unui brbat e strnit de
absen,nu de vederea ei n fiecare zi.Spunea c o femeie descoper destule la
soul ei dup nunt,nu era nevoie s-l tot vad nainte de cstorie.
-Mam,rosti Claire exasperat.Ducele nu m-a cerut n cstorie,iar eu de unde
s-mi dau seama c vreau s m mrit cu el,dac nu ajung s-l cunosc?
Ca de obicei,Arva avea un rspuns la toate.
-S-ar putea s-i nchipui c tii multe despre via,pentru c i-ai petrecut puinii
ti ani cu nasul n cri,dar nu tii nimic despre brbai i femei.
Claire era prea fericit,ca s permit pesimismului mamei ei s o supere.Zmbi
i se gndi la Harry i la strmoii lui strbtnd cu pai mari inutul Highlands.
Numai dup ce l-a cunoscut pe Harry timp de peste o lun,a nceput Claire s
aib dubii.
-Mam,se pare c Harry i cu mine nu avem niciodat nimic de discutat.M
ascult i-mi zmbete,dar niciodat nu face vreun comentariu.Uneori am
Impresia c Altea Sa nici nu tie cine e prinul Charlie Bonnie.
-Draga mea copil,de ce te plngi? Tnrul acesta arat divin i e duce.Ce vrei
mai mult?
-Pe cineva cu care s stau de vorb....
-Ha! rsufl cu zgomot Alva.Ce conteaz conversaia ntr-o csnicie? Dup
primul an,nu vei mai avea nimic de spus dect d-mi untul i,dac ai servitori
buni,nu ai nevoie nici de att.Tatl tu i cu mine n-am mai vorbit unul cu altul
de ani de zile i ne iubim nebunete.Claire i cobor privirea spre cartea ei.Arva

ridic brbia fetei ei.tiu ce nseamn s fii tnr i ndrgostit.Ai dubii.Toi am


avut la vrsta ta.Dar,crede-m,nu e nimic de care s fii ngrijorat.Tnrul tu
duce e frumos,amabil,serios-privete doar florile pe care i le-a oferit sptmna
trecut-este tot ce poate pretinde o femeie.i dac nu vorbete prea mult,asta e n
avantajul tu.i spui c te ascult? Draga mea,un brbat care ascult o
femeie valoreaz greutatea lui n diamante.Claire i arunc mamei ei un zmbet
slab i Arva i lu cartea din mini.i distrugi ochii citind atta.Se uit la
copert.Cine e cpitanul Baker? ntreb ea referindu-se la autorul crii.
-Un explorator.Cel mai mare explorator,pe care l-a cunoscut vreodat omenirea.
Se optete c e rud cu ducele.Arva se uit la lumina din ochii fiicei ei i se
ncrunt.
-Drag,tiu ce nseamn s visezi.i eu am avut vise,dar am nvat cteva
lucruri n viaa mea.Tot viitorul unei femei depinde de soul ei.Aceti oameni
la care visezi tu,aceti...Privi dormitorul lui Claire,plin de cri mpachetate n
cufere i unele despachetate,care nsoeau familia Willoughby oriunde se ducea.
Aceti inventatori,artiti i scriitori i chiar acesta,exploratorul,nu sunt brbai cu
care poi s trieti.Exist brbai cu care poi tri i brbai care....Ei bine,nu
conteaz,vei afla despre aceast latur a vieii,dup ce te vei mrita.Nu trebuie
s-i spun eu tot i ndrznesc s afirm c tnrul Harry e destul de experimentat
pentru a fi nelegtor.Claire nu era sigur despre ce vorbea mama ei,tia doar c
nu-i prea plcea.
-Vreau s-mi iubesc soul.
-Sigur c da.i pe Harry l iubeti,nu-i aa? Cum al putea s nu-l iubeti? Claire
se gndi la Harry,la felul cum arta cu kilt-ul pe el,la felul n care o privea cu
ochii lui albatri.Arva i zmbi fiicei ei.i mai exist i alte considerente.
Gndete-te,Claire,cum va fi s fii duces.i se vor satisface toate capriciile,
nainte ca tu s tii ce vrei.Vei putea s te ntlneti cu toate aceste creaturi
nbdioase despre care citeti.Cum ar putea ei s refuze o invitaie din partea
unei ducese? Vei avea libertate,Claire,libertate s faci tot ce doreti i cnd
doreti.Zmbetul i pieri de pe figur.Apoi,exist mica problem a testamentului
bunicului tu.Tatl tu i cu mine suntem de acord cu tnrul Harry i,dac te
mrii cu el,vei primi motenirea.Dac nu....Zmbi din nou.Nu te amenin,
drag,f ce trebuie s faci,dar mai exist i surioara ta,pe care trebuie s o ai n
vedere.Cu asta Arva prsi repede camera fiicei ei,lsnd-o pe Claire singur.
Uneori mama ei prea o neghioab frivol,cu prea puin educaie i fr mult
putere de discernmnt.Dar alteori,mama ei aproape o speria.Claire puse cartea
cpitanului Baker deoparte i i netezi rochia.De ce era ngrijorat? Harry,duce

de MacArran,era un brbat divin i ea l iubea.Aa cum a spus mama ei,cum ar fi


putut s nu iubeasc un om ca Harry? Nu era nimic n neregul la el.Dac o
femeie ar fi trebuit s creieze un brbat perfect,l-ar fi inventat pe Harry.
Claire rse tare.A fost cam prostu.Era ndrgostit de Harry i probabil c va
ajunge duces.Era cea mai fericit i norocoas tnr din lume.
Urmtoarea duminic dup-amiaz,Harry o lu pe Claire cu el la lac,vsli spre o
insuli frumoas din mijlocul lui i o ajut s coboare din mica ambarcaiune.
Claire edea dreapt pe un tartan pe care i-l cumprase el,cu minile ncruciate
n poal,n timp ce el se lungi pe iarb lng ea.Purta o cma demodat din
pnz,cu nite mneci uriae strnse pe manet.Pnza arta ca i cum ar fi fost
splat de mii de ori i avea o uoar tent glbuie,datorat vechimii.Avea
dantel la gt legat cu un iret i Harry o lsase descheiat,astfel nct se vedea
o parte din pielea lui neted.Purta i un kilt verde,nu cel din salon,ci unul
decolorat de ani i de folosire.Cnd se mica,nici nu-i psa c era mbrcat
practic cu o fust;dar cu care putea s sttea cu picioarele deprtate i s ncalece
pe cai,cu obinuitele lui gesturi rapide i puternice (se spunea c o tnr
doamn leinase,cnd l-a vzut prima oar pe tnrul duce mbrcat n kilt
nclecndu-i armsarul).Acum sttea pe iarb cu picioarele deprtate,nvelit cu
kilt-ul prins n centura lat de zece centimetri i se uita la Claire.
-Am ajuns s m ndrgostesc de tine,s tii.Inima lui Claire i se urc n gt,
palpitnd.Nu tia dac era vorba de brbatul nsui,sau de ceea ce reprezenta el
pentru ea,sau,aa cum spunea neruinata de sor-sa,de frumuseea lui absolut,
dar Harry rscolea senzaii ciudate n ea.
-i mie....mi place de tine,afirm ea.
-M ntrebam dac i-ar plcea s te mrii cu mine.Claire se ntoarse spre el,cu
ochii larg deschii din cauza ocului.Se ateptase la asta,visase la aceast
clip,totui era un oc.Nu exista nimic,la ce se putea gndi s spun.tiu c-i
cer cam mult,continu Harry.Am n proprietate cteva proprieti monstruoase,
inclusiv o cas veche i hidoas cu numele Bramley.Aproape se prbuete i
mai exist i alte cteva probleme n viaa mea,dar mi place de tine.
Claire ncepuse s respire din nou i ncerca s-i nghit nodul din gt.Voia s-i
revin nainte de a rspunde.Au fost momente,cnd departe de Harry,a nvut
ndoieli c s-ar potrivi unul cu altul,dar nu atunci cnd era cu el.Cnd erau
mpreun,nu putea dect s se uite la el i s asculte cimpoaiele din mintea ei.
Ezita,nevrnd s par prea nerbdtoare s devin otia lui.Desigur,ceea ce
gndea,n timp ce-i privea picioarele puternice,era c ar fi fost ca i cum ar fi
urcat un munte acoperit de zpad n picioarele goale,dac s-ar fi mritat cu

acest brbat divin i ar fi devenit duces scoian.


-Casa ta e foarte veche? ntreb ea ncercnd s-i nbue strigtul din voce.
Harry i ls capul pe spate,captnd cldura soarelui pe fa.Genele lui erau
lungi i dese.
-Nu-mi amintesc.Bramley a fost construit n anii 1200-1300,cam aa ceva.
-E un castel?
-Cndva a fost.Unele pri mai vechi s-au prbuit,dar unii dintre strmoii mei
au construit cte ceva n jur.I-a trebuit o clip pentru a nelege ce voia s spun.
-Cineva i-a construit o nou faad? Vrei s spui c,ascuns n casa ta,se afl un
castel?
-Mmmmm,fu rspunsul.Imaginaia lui Claire o lu razna.i imagin o familie
care tria n aceeai cas de sute de ani.i imagin toat istoria care trebuia s
existe ntr-o cas ca asta.
-Bramley e foarte mare? El i ls capul n jos i zmbi,fcnd inima lui Claire
s se opreasc.
-N-am vzut-o pe toat.O cas aa de mare,nct propriul ei proprietar n-a
vzut-o pe toat. Era o noiune greu de imaginat pentru ea.
-Da,opti ea.Da,m voi mrita cu tine.Cu asta,Claire nu mai putu s se
stpneasc.Sri n sus i ncepu s se nvrteasc inndu-i fusta cu o mn.El
nu se putu abine s nu rd,pentru c n exuberana ei semna cu un celu.
Fcea ce fac fetele americane;spun ce gndesc i acioneaz dup impulsul
momentului.
-Am s fiu cea mai bun duces din lume,rosti ea.Ai s vezi.O,Doamne,cred
c,s fii duces va fi aa de interesant.El nu mai scoase nici un cuvnt,dar ncet
ridic una din minile lui mari,i-o puse pe ceaf trgndu-i faa n jos,spre
el,pentru a o sruta.Claire nu srutase niciodat un brbat,dar era dornic s-i
fac lui plcere.Aa c ncerc s urmeze toate sugestiile lui i s fac ce voia
el,ns cnd el o trase mai jos i i rostogoli trupul peste al lui,ea ddu din
cap.Nu avea suficient putere s plece de lng el.Dar cnd a fost n sfrit
napoi pe mantia ei,nici nu mai putea s respire i clipi n direcia lui.El ns
avea n ochi o privire crud.
-La urma urmei,nu cred c-mi pas prea mult de cstorie,afirm el i se sprijini
din nou pe coate.Rmaser tcui o vreme,Claire ncercnd s se calmeze.Se
ntmplase ceva foarte ciudat:cnd Harry o srutase,n-a mai auzit cimpoaiele.
nti trebuie s vii s o cunoti pe mama,continu el.E sezon de vnatoare i vor
exista ceva mpucturi.Poi s stai la Bramley cu familia mea i dup o vreme
ne vom cstori.

-Da,fu tot ce putu s spun Claire.Nu mai vorbir un timp.Claire realizase deja
c lui Harry nu-i plcea prea mult s vorbeasc-aa c ramaser ntr-o tcere
prietenoas,pn cnd el spuse ca e timpul s plece.Cnd o ajut s urce n
barc,o srut din nou pe buze,blnd i dulce,apoi vsli spre rmul din
deprtare.Claire i zmbi i se gndi la viitorul care o atepta.
Ceea ce urm,au fost cteva sptmni de pregtiri.Mama lui Claire lein de
fericire la vestea dat de fiica ei,la invitaia de a sta la Bramley i la ntlnirea cu
ducesa-mam.Claire voia s petrec fiecare minut al fiecrei zile cu Harry,dar
Arva avea alte planuri pentru fiica ei.
-Dup ce te mrii,vei petrece cu el prea mult timp.Crede-m,vei vedea mai
multe dect vrei s vezi la un brbat,dup ce devine soul tu,i repeta mama.
Claire nu inteniona s permit cinismului mamei ei s o necjeasc.l vedea pe
Harry de cte ori putea,niciodat singuri,ntotdeauna cu alte persoane.Au ieit cu
patru dintre prietenii lui Harry s aleag inelul de logodn,un diamant albastru
uria nconjurat de smaralde i tia c avea s-i lipseasc teribil,cnd va trebui s
se duc mpreun cu prinii i cu sora ei dincolo de Canal,pentru a-i alege o
garderob divin la Worth.
ntorcndu-se de la prima prob din salonul Worth de la Paris,Claire privi
apartamentul hotelului unde trseser.Nu era Ritz,dar mama ei spunea c era
locul unde stteau toate persoanele la mod.Totui,covorul era ros,tapiseria de pe
unul din scaune sfiat i de tavan atrnau pnze de pianjen.Claire tia c la
ora actual aa ceva trebuia,s stea n astfel de locuri,iar mama ei avea nevoie s
cread n mica ei minciun,c acesta ar fi ntr-adevr hotelul cel mai la mod.
-Plec puin,drag,i se adres tatl ei,George,durduliei lui soii.
Claire tia unde se duce,pentru c l vzuse subtiliznd o bancnot de o mie de
franci din cutia supravegheat de mama ei.Tatl ei se ducea la curse-unde va
pierde bani,ca ntotdeauna.ncruntndu-se,Claire i scoase mnuile i le arunc
pe o mas plin de praf.Imediat,mama ei le lu de acolo.
-Nu poi s ai o asemenea lips de consideraie pentru nite lucruri frumoase.Nu
vor mai exista altele la fel,pn dup ce te vei mrita.
-Dac o s-o ia,rosti sora de paisprezece ani a lui Claire,Sarah Ann,cunoscut mai
bine sub porecla Brat-Neruinata,n timp ce rscolea iar prin cutia cu bijuterii a
lui Claire.Obosit i iritat,din cauza zilei n care sttuse eapn,n timp ce era
nepat i rsnepat cu ace,Claire nchise cutia de bijuterii cu o pocnitur.
Brat rse:

-Eu am s m mrit cu un brbat care m ador.Va face tot ce am s-i spun s


fac.i va fi foarte,foarte bogat.N-am s m mrit cu un brbat srac,chiar dac
ar avea picioare frumoase.
-Ai s te mrii cu cine am s-i spun eu,rosti Arva trgnd-o de ureche pe fiica
ei mai mic i scond-o afar din camer.Claire ridic din umeri privindu-le,
pentru c tia c mama ei nu o va pedepsi niciodat cu adevrat pe adorata ei
mezin,indiferent ce ar fi fcut.Dup cteva minute,deteapta copil va fi
ndopat de mama ei cu ciocolat promindu-i-se nite excursii altdat
interzise.Claire se ndrept spre fereastr i se uit la copacii din prculeul de
lng hotel.Frunzele tocmai ncepuser s-i schimbe culoarea,n atmosfera
aceea de toamn,i gndul o duse la casa ei din New York.Att Parisul ct i
Londra preau aa diferite de New York,cu o via mult mai puin trepidant.Se
gndi la toi cei nousprezece ani petrecui la New York i la verile din rcorosul
Maine.Pn de curnd considerase viaa ei uoar ca ceva permanent,creznd c
nu se va schimba niciodat.Era obinuit s-l srute i s-i spun la revedere
tatlui ei cnd pleca cu yahtul luis sau la vreo vntoare de uri grizzly sau de lei
de munte,timp de cteva sptmni,nu de cteva luni,n Vestul slbatic.
Crescuse obinuit cu glasul mamei dndu-le ordine nenumrailor servitori,
cnd Arva decora uriaa lor cas de pe Fifth Avenue pentru o nou petrecere.
Cnd pleca la bibliotec sau la muzeu,Claire obinuia s se opreasc i s admire
miile de orhidee ce atrnau pe perei,pe poliele cminelor i din tavane.
n cea mai mare parte a timpului,prinii le ignoraser pe cele dou fiice,
considernd c sunt bine ngrijite n minile guvernantelor.Att Claire ct i Brat
descoperiser ce uor era s le mituiasc pe supraveghetoare; aa c cel mai
adesea,tria fiecare cu propriile ei preocupri.Lui Brat i plcea societatea,ca i
mamei lor,i deseori cobora la petrecerea mamei,unde toat lumea fcea mare
caz de frumuseea ei.Claire nu era prea ncntat de societate.Ei i plceau
bibliotecile i muzeele i s stea de vorb cu oameni care cunoteau bine
domeniile alese.Mamei nu-i plcea cnd aducea acas la ceai profesori btrni,
din diferite ramuri obscure ale istoriei.Arva fcea ntotdeauna comentarii
nefavorabile,despre ct de mult puteau s mnance nite omulei aa costelivi.
-Iubesc inteligena,spunea Claire.Dar att Arva ct i George fuseser prea
ocupai,pentru a da prea mult atenie fiicelor lor,pn cnd administratorul
averii a avut cu ei discuia aceea oribil.Dup asta,lui Claire i s-a prut c vieile
lor s-au schimbat peste noapte.Acum casa de pe Fifth Avenue nu mai era,casa
din Maine nu mai era,yahtul tatlui fusese vndut.Toate proprietile lor i
ntregul lor mod de via dispruser.Acum ei i revenea obligaia de a face ceva

n legtur cu toate astea.Cnd se va cstori cu Harry i va deveni duces,totul


va fi din nou n ordine.Prinii ei vor avea ceea ce-i doresc mai mult,iar surioara
ei va avea ocazia s pun mna pe un brbat bogat,care s o adore.
n timp ce privea pe fereastr,zmbi.i era cam fric de tot,dar Harry uura
situaia.Vorba din btrni,c era la fel uor s te ndrgosteti de un om bogat,ca
i de unul srac,era adevrat.n mod cert,i-a fost uor s se ndrgosteasc de un
duce.n cea de a treia zi la Paris,sosir crile comandate de Claire cnd se afla
la Londra.ncepu s citeasc,n pauzele dintre probe i n intervalul dintre
interminabilele avertizri i ntrebri ale mamei.Cnd vei fi duces,oamenii
trebuie s-i fac reverene? Vor trebui s-mi fac i mie reverene,pentru c sunt
mama unei ducese? Cum mi se vor adresa oamenii? Oare cu Onorabilo?.n
curnd,Claire renun s mai ncerce s explice care e diferena dintre
aristocraie i realitate i ur faptul c trebuia s-i dea mamei vestea c ea,n
calitate de mam a unei ducese,nu va aveu nici un fel de titlu.
Crile tratau istoria familiei lui Harry,familia Montgomery.Descoperi ce veche
era i c aceast ramur scoian a familiei,care se numea clanul MacArran,
avusese cel puin o dat drept conductor o femeie.La nceputul secolului
cincisprezece,unul dintre brbaii Montgomery s-a cstorit cu o MacArran i a
luat numele ei,apoi mai muli Montgomery s-au cstorit cu mai multe
MacArran,pn cnd familia Montgomery ajunsese aproape un clan.n 1671,
Charles II a donat familiei un ducat.Au fost o mulime de speculaii n legtur
cu motivul pentru care a fcut asta.Unii spuneau c pentru a rspltii anii de
serviciu credincios,dar exista i un zvon c eful clanului MacArran se nsurase
de bunvoie cu o femeie foarte urt i foarte rea de gur,care se spunea c era
sora vitreg a regelui.
Indiferent din ce motiv,clanului i s-a druit un ducat,strnindu-se o mulime de
discuii n legtur cu ce nume trebuia s poarte familia.Numele va fi MacArran
i ducatul se va numi Montgomery,sau invers? Exista o legend c s-a dat cu
banul.Aa c,Harry era duce de MacArran,dei numele lui era Henry James
Charles Albert Montgomery.n aceste zile la Paris,Claire se gndea uneori c va
ajunge s clacheze de oboseal,din cauza probelor,a pregtirilor i a participrii
la aglomerata via social a mamei,apoi i amintea c la la terminarea
treburilor o ateapt Bramley.Noaptea,adesea nu putea s adoarm de obosit ce
era,aa c la lumina veiozei citi cri despre familia lui Harry i romane de Sir
Walter Scott,citi descrierile autorilor scoieni despre frumuseea inutului
Highlands i curajul oamenilor care triau acolo.Claire adormea visnd pajiti
acoperite de ierburi i armate de brbai,care artau exact ca Harry.

Cnd Claire i familia ei s-au ntors de la Paris,Harry o atepta.O conduse la


trsura lui cu nsemnele ducale pe portier.Autoritar,le-a spus prinilor i surorii
ei,c el i Claire vor cltori singuri,pn la Londra.Lui Claire i venea s plng
de bucurie,la perspectiva celor cteva minute departe de admonestrile mamei.
Odat n trsur,vzu c Harry o umpluse cu trandafiri roz.Lu paharul nalt cu
ampanie pe care i-l ddu el i i zmbi-i brusc,ar fi dorit s o srute.Ar fi vrut
s o ia n brae i s o in strns.I-ar fi plcut ca el s-i scoat toate ndoielile
din cap.Dar Harry nu o atinse.
-Mi-a fost dor de tine,rosti el zmbind.Te-ai gndit la mine?
-Tot timpul,rspunse ea privind felul cum umerii lui lai practic umpleau o parte
din trsur.
-i ce ai fcut cnd ai fost departe de mine?
-Am cumprat rochii i am citit.Tu ce ai fcut? Harry i zmbi pe deasupra
paharului cu ampanie.Nu avea intenia s-i spun ce fcuse,pentru c era vorba
de amantele lui,de cteva actrie i de civa cai,pe care pierduse o mulime de
bani.Dar se va nsura cu o motenitoare foarte bogat,aa c nu conta ct de
muli au fost.
-M-am gndit la tine,afirm el i felul cum a spus-o fcu inima lui Claire s
palpite puin.Pentru a se controla,privi pe fereastr.
-Mamei nu-i place s rmn singur cu tine.
-Cred c mama ta ar permite orice,dac rezultatul ar fi c fiica ei se mrit cu un
duce.Claire i arunc o privire surprins.
-M mrit cu tine pentru c te iubesc i nu pentru c vreau s m mrit cu un
duce.
-Adevrat? rosti el zmbind i,cnd zmbea n felul acesta,Claire uita totul pe
lume,n afar de el.i ce e cu istoria despre care nu ncetezi s vorbeti? Ce e cu
locul acela? Acel Cull sau aa ceva?
-Culloden? Dar a fost....
-Da,da,o btlie foarte mare.Se aplec n fa i i lu mna ntr-a lui,jucndu-se
cu degetele ei.Cnd m gndesc la cstorie,m gndesc la alte lucruri,nu la
rzboi.Doar n-o s mi ii prelegeri de istorie,dup ce vom fi cstorii,nu-i aa?
Degetele lui se aflau pe antebraul ei.Doar dantela se mai interpunea ntre ei.
Atept s te am cu mine n pat,rosti el blnd.Claire i reinu rsuflarea,n timp
ce el se apleca spre ea.tia c nu ar fi trebuit s-i permit astfel de liberti,
dar,pe de alt parte,n curnd se vor cstori.Mulumit nenumratelor cri pe
care le citise-cri despre care se presupunea c nu le citete-avea o destul de
vast idee general despre ceea ce se ntmpla dup ceremonia cstoriei.

Cnd buzele lui le acoperir pe ale ei,Claire nu se mai gndi la nimic.Dac n-ar
fi fost oprirea brusc a trsurii,nu era sigur ce s-ar fi ntmplat,dar cnd
cobor,se ncrunt.Ar fi vrut s-i plac de Harry la fel de mult cnd o atingea,ca
atunci cnd se uita la el,sau se gndea la el.
n urmtoarele dou sptmni,mama ei o inu att de ocupat,nct nu mai avu
timp s fie singur cu Harry,sau cu gndurile ei.La sfritul celor dou
sptmni,el a venit la casa nchiriat de familia ei n ora ca s-i spun c
prsea Londra,pentru a se ntoarce acas la el,n Scoia.Existau o mie de lucruri
despre care Claire ar fi vrut s-l ntrebe,despre mama lui,despre restul familiei,
despre ceea ce se atepta de la ea n calitate de logodnic,dar nu avu ocazia s
spun o vorb,pentru c Arva flecri n tot timpul scurtei lor ntrevederi.Cnd
Harry fu gata s plece,srut mna lui Claire,n timp ce Arva i spunea la
revedere,dup care dispru.Cnd se napoie n camera ei,Claire i nghii
lacrimile.Va trece o ntreag sptmn,nainte de a-l revedea i era nerbdtoare
s-i nceap noua ei via.
CAPITOLUL 2
Claire urc cu miestrie pe cal,trecndu-i piciorul drept peste oblncut eii i
lu frul de la ngrijitor.Ea i familia ei au sosit la Bramley seara trziu,dup o
cltorie epuizant de la Londra.Cele trei zile ct trebuia s dureze cltoria,se
transformaser de fapt n mod frustrant n patru.Drumurile erau pline de gropi i
adesea au trebuit s se opreasc,pentru a le permite turmelor de oi s traverseze
drumul.Mama se plnsese fr ncetare,n timp ce tatl i surioara ei au jucat
cri tot timpul,pn cnd lui Claire i veni s urle.Nici unul nu prea s
realizeze importana faptului c vizitau Scoia pentru prima oar.George
Willoughby ridic privirea din cri,numai atta ct s comenteze faptul c ara
prea puin cam prea arid pentru el.
-Cum poi s spui asta? i se opri lui Claire respiraia.Pajitile sunt n floare.Nu
tii ce s-a ntmplat chiar n acest loc,n 1735? n anul acela...
Se opri cnd tatl ei ncepu s cate.Sarah Ann,neruinata ei surioar,i arunc
lui Claire o privire i coment:
-Fac pariu c Harry tie totul despre prinul Charlie Bonnie i tot ce s-a
ntmplat n Scoia.Sau ai fost prea ocupat cu srutrile,pentru a mai discuta?
Claire,obosit i nervoas,se repezi la sora ei,dar copila reui s-i scape,chiar i
n spaiul strmt al trsurii nchiriate.
-A vrea ca voi dou s ncetai s v mai certai,rosti Arva.
mi provocai dureri de cap.i,Sarah,nu cred c trebuie s-i spui lui Harry pe

nume.Ar trebui s-i spui domnul meu.


-Altea Voastr,rosti Claire exasperat.
-Iar te-am btut,i se adres Sarah tatlui ei.Mam,draga mea sor mai mare vrea
s iei cunotin de faptul c lui Harry i se va spune Altea Voastr.Vrea s tii c
a citit multe cri cu acest subiect i tie tot ce trebuie tiut despre orice.Tu,pe de
alt parte,nu ai citit nimic,aa c nu poi s tii nimic despre Scoia i despre
nimic altceva.Brat i arunc mamei un zmbet de o imens inocen i dulcea.
-N-am spus aa ceva,rosti Claire.Mai curnd...Dar Arva nu-i asculta fiica mai
mare.
-Claire,tiu c tu crezi c sunt frivol.Nu ai pierdut niciodat ocazia s-mi faci
cunoscut ce crezi tu despre ncercarea mea de a obine o poziie n societate,dar,
Claire,sunt mama ta i cred c mi datorezi puin respect.Nu putem ti tot ceea ce
tii tu.Nu putem...
Claire ascult familiara vorbrie a mamei ei n timp ce-i ntoarse privirea spre
Brat.Pentru a milioana oar,se ntreb dac sora ei a fost nscut n aceleai
condiii ca ea,sau a fost scpat n cap,imediat dup natere.Indiferent care era
motivul,lui Sarah Ann i fcea plcere s o fac pe sora ei s sufere.
-E rndul tu,Brat,rosti George plin de dragoste pentru mezina lui.n timp ce
Arva prea c nu are idee cu ce seamn fiica ei mai mic i nu putea s
neleag de ce soul ei i Claire i spunea copilei Brat-Neruinata,George tia
exact de ce era n stare.Uneori Claire se nfuria,din cauza a ceea ce numai
tatl ei tia,dar prea c orice treab detestabil,subversiv i manipulatoare,pus
la cale de fiica lui mai mic,lui i fcea plcere.O gsea pe copil la fel de
amuzant,pe ct de suprtoare o gsea Claire.
Cnd familia Willoughby ajunse la Bramley,era aproape miezul nopii.Luna era
n ptrar i nu putur s vad detaliile casei,ce trebuia s devin unul din
cminele lui Claire,dar puteau s-i vad mrimea.Vast nu era cuvntui
potrivit.Casa prea c se ntinde pe toat suprafaa cmpiei.Era o cas nalt,cu
cel pufin patru niveluri,dar nlimea i era pus n umbr de amploarea ei.S
mergi doar de la un capt la altul era o adevrat excursie.
Claire se uit la mama el,care practic aproape atrna afar pe geamul trsurii.
Dimensiunile locului tcur ceea ce nimic altceva pe pmnt nu reuise,dup
cte tia Claire: Arva Wiloloughby rmase fr cuvinte.
Se oprir cam pe la mijlocul casei i vizitiul btu ntr-o u; pru o eternitate
pn veni cineva s deschid.Intervalul acesta de timp i ddu Arvei ocazia s-i
recapete vocea i s-i spun prerea despre faptul c nimeni nu i atepta,pentru
a le ura bun sosit.

-Ai fi crezut c au lsat pe cineva de serviciu s ne ntmpine,rosti Arva.La urma


urmei,fiica mea e pe cale s devin duces.Ce-i nchipuie ei,c suntem nite
nimeni care caut adpost? Poate c mama lui Harry a nnebunit,pentru c nu va
mai putea fi duces,o dat ce fiica mea devine aa ceva.Poate ca...
Claire,care i ddu seama c nu mai poate suporta,se ntoarse spre mama ei:
-Va continua s fie duces,rosti printre dini.Va fi ducesa vduv,dar oricum tot
duces.Arva pufni:
-Sunt sigur c nu tiu tot ce tii tu,drag.Mi-e team c eu n-am avut avantajele
tale.Dar eu i le-am oferit,nu-i aa?
-Mam,eu....ncepu Claire,dar se opri cnd n sfrit marea u de stejar fu
deschis de un btrn cu aspect amabil i ochii adormii,mbrcat ntr-un halat.
ntr-o clip,Arva ptrunse n holul de la intrare i i porunci anturajului ei de
bunuri i oameni s se mprtie,fiecare la treaba lui.Existau dou trsuri pline
cu cufere i cutii i nc o trsur ce i-a adus pe camerista Arvei,valetul lui
George,i guvernanta lui Brat,o femeiuc timid,aproape ngrozit de tnra din
sarcina ei.
-Fiica mea cea mare,fiica mea care va fi duces,are nevoie de camerist.
Camerista ei-exista sarcasm n vocea Arvei,cnd spuse ce gndete despre
femeia aceea nerecunosctoare-a fugit i s-a mritat cu un englez.
Omul,care Claire ghici c e majordomul,sttea ascultnd preteniile Arvei,fr
nici cea mai mic umbr de interes.
-O,acum nu mai exist bun gust,rosti blnd,cu accentul lui scoian.Dac Claire a
fost singura care l-a auzit sau nu,era convins totui c a fost singura care a rs
i omul se ntoarse i i adres o urm de zmbet.
n ciuda tuturor preteniilor Arvei i a energiei pe care o punea n ele,trecu o or
nainte de a li se arta camerele.Claire se dezbrc singur i czu pe patul uria
cu patru coloane,adormind nainte de a putea s se nveleasc prea bine.
Dar nu dormi mult.Se trezi adunat ntr-o minge: nghease.Erau puine cuverturi
pe pat i nici un foc n cmin.Cu dinii clnnind,cobor din pat i ncepu s
caute baia.Nu exista.Nu gsi nici mcar lumin.
Dup ce se blbni o vreme prin camera ntunecoas,reui s gseasc
chibrituri i lumnri i s aprind una,innd-o sus deasupra capului,n
ncercarea de a vedea cum arat ncperea.Dar tot ce putu s vad fu patul
enorm i o mobil grea de stejar,ce se contura lng un perete.Pe unul dintre
perei se afla un tablou,la fel de lat ct un dulap,i ridicnd privirea vzu o
femeie care se uita le ea.Femeia din tablou arbora un zmbet ce o fcu pe Claire
s-i nchipuie c o nelegea.Deschise ua unei vaste garderobe vechi i zmbi

vznd-o plin cu rochiile ei.n timp ce dormea,cineva i-a despachetat


lucrurile.Dar la o privire mai atent vzu c mbrcmintea nu era de fapt a
ei.Scoase un articol.Dup cum arta rochia,avea cel puin cincizeci de ani.
Un fior de frig i scutur umerii.Nu era timp pentru turul camerei; dac nu punea
ceva pe ea,altceva dect cmaa de noapte din bumbac,va ajunge s moar de
frig.Deschise ambele ui ale garderobei i se cufund n ea,n cutarea a ceva
cald de mbrcat.Exista mbrcminte brbteasc,pentru copii i pentru femei,
femei care trebuie c au cntrit peste 120 kg.Mult mai n fund gsi un costum
de clrie.O cavalcad bun,lung i grea,poate c o va nclzi,se gndi ea.
Jacheta era puin cam ciudat,cu mneci mari,umeri nali i o centur lat i i
ddu seama c era prea scurt pentru ea,dar era de ln i i se potrivea lipit
strns de ea.Vznd nite sertare pline cu lenjerie galben mirosind a mucegai,
reui s gseasc destule,care s-i in pielea departe de atingerea lnii grele a
costumului.Erau i multe perechi de ciorapi lungi tricotai.
-Pantofi,murmur ea ncepnd s-i plac aventura.Cnd era copil,i plcuse
ntotdeauna s se joace mbrcndu-se cu hainele mamei i acum era gata s fac
la fel.Gsi pantofii,aa cum tia c se va ntmpla,i reui s-i sileasc
picioarele s intre ntr-o pereche de pantofi cu capse i cu vrful ascuit,din piele
neagr,ce ncepuse s crape din cauza vechimii.
Cnd pn la urm fu mbrcat,se privi ntr-o oglind mare i antic de pe
perete i chicoti vznd rezultatul.n camera ntunecoas,cu tavanele nalte i
zidurile ce preau acoperite cu brocart rou,arta i ea ca ceva antic i de demult.
Cnd se ndrept spre u,mai vzu un dulap,l deschise i gsi mnu i i cteva
plrii.i fix pe cap ntr-un unghi mecheresc o plriu vesel,ce arta ca
miniatura unei plrii nalte brbteti,lu o pereche de mnui zdravene din
piele,mult prea mari pentru ea,i prsi camera.
Avusese ntotdeauna un excelent sim al orientrii i i aminti drumul n jos,
dea-a lungul coridoarelor i al celor dou rnduri scurte de scri din faa uii de
intrare.Aceasta nu era ncuiat i din rugina ce se vedea pe zvor,prea c nu
fusese ncuiat de o sut de ani,chiar mai muli.
nchipuindu-i c grajdurile se aflau n spatele casei,se ndrept ntr-acolo.Zece
minute mai trziu continua s mearg ncercnd s dea de captul cldirii.Chiar
i cu mnui,i frec minile pentru a le nclzi,temndu-se totodat s nu-i
degere degetele de la picioare.Cnd n sfrit ajunse la colul casei,coti la stnga
i continu s mearg.Una peste alta,i lu aproape treizeci de minute s ajung
la grajduri.
-Ar fi trebuit mai nti s caut o baie,opti ea cnd ajunse.

Se zrea o gean de lumin i vzu nuntru un felinar aprins,apoi auzi voci.


Un tnr care iei din grajd aproape se izbi de ea nainte de a o zri i cnd o
vzu,i se pru c e o fantom.Cu mbrcmintea ei demodat,Claire i imagin
c ntr-adevr semna puin cu o fantom.
-Bun,i se adres tnrului.A putea s am un cal? Vreau s clresc.
Omul nu vorbi,ddu doar din cap i se uit spre grajduri.O clip mai trziu,apru
un btrn,care o ntreb dac vrea o a brbteasc sau una pe-o-parte i dac
tia s clreasc sau nu.
-Pot s clresc orice mi oferi,rosti Claire ncreztoare.
Rmase pe pavajul din bolovani al curii i atept s fie neuat calul.Unul cte
unul,oamenii care lucrau la grajduri ieir i se uitar la ea cu o curiozitate
fi.Claire ncepu s se simt ca i cum ar fi fost un clovn sosit n ora cu
circul.De dou ori se ntoarse i le arunc oamenilor cte un zmbet slab.
n sfrit calul i fu adus i btrnul o ajut s ncalece.O privi critic,pn cnd o
vzu aezat ferm,apoi fcu un pas napoi.
-Exist o crare spre est,zise el i Claire ddu din cap mulumindu-i.n timp ce
pleca,se ntoarse i le fcu un semn cu mna oamenilor,care stteau i o priveau.
i zmbir i ei,iar unii i rspunser fcndu-i la rndul lor cu mna.
Odat ieit de pe bolovanii curii,i ndemn calul s mearg mai repede.Nu
ndrznea s porneasc n galop,pentru c nu cunotea crarea i era concentrat
pe cotiturile ascuite i ramurile copacilor.Ajuns printre copaci,desclec i se
folosi de tufiuri,apoi se urc pe o buturug pentru a ncleca din nou.
ncet-ncet rsrea soarele i astfel putu s vad ce se afla n faa ei.Trecu printre
copaci i ajunse la o crare lung,deschis,de fapt un drum de trsuri i vzu c
nu exista nici un pericol n fa.
-Hai,biete,i se adres ea marelui armsar castrat.Hai s ne nclzim.i nfipse
clciele n animal i acesta sri nainte,aparent tot att de bucuros de micare ca
i ea.Claire i nclin capul i ndemn calul s o ia la goan,de parc ar fi vrut
s ctige o curs.Se simea minunat,mai liber dect se simise de la traversarea
oceanului,cnd deodat,se ntmpl totul.Dintre copacii ce nu erau n raza ei de
vedere,exact cnd ajunsese n vrful unei coline,iei un brbat.Mergea foarte
repede i nu se tie din ce motive,prea c nu auzise tropotul calului pe pmntul
tare.Calul,omul i,mai mult dect ei,femeia,se speriar.
Calul se opri brusc i Claire zbur peste capul lui,ateriznd greoi pe braul stng.
Calul o lu la fug spre stnga,spre ceea ce prea s fie un iaz mocirlos.
Omul,dup ce i-a ridicat braul pentru a se proteja de copitele n zbor,o privi pe
femeie.

-Nu pe mine,reui Claire s ngne,n timp-ce ncerca s se ridice.Prinde calul,s


nu cad n mlatina aceea.Omul rmase o clip nemicat,ca i cum n-ar fi neles
limba n care i se vorbise.Du-te,mai rosti Claire fcndu-i semn spre cal.i
legna braul stng ncercnd s se aeze dreapt.Frecndu-i braul,se uit cum
omul arunc bastonul pe care-l inuse n mn i ncepu s alerge dup cal.
S alerge e un fel de a spune se gndi ea n timp ce-l privea.Omul chiopta,
aproape incapabil s-i mite piciorul drept i modul n care i inea umerii o
fcu s-i nchipuie c fiecare pas i provoca dureri.Simi o und de vinovie,c
a trimis dup cal un btrn chiop,dar apoi durerea o sget prin bra i l strnse
la piept.Se uit cum omul apuc frul calului i reui s-l calmeze.Cu mari
dureri,Claire se ridic cu braul strns lipit de trup,pentru a atepta sosirea
omului cu calul.Apoi se ndrept spre el ca s-l ntlneasc.Cnd ajunse destul
de aproape pentru a-l putea vedea,realiz cu o tresrire c era bolnav.El se uita la
cal,aa c nu putea s-i vad ochii,dar numai o boal grav putea s fac pe
cineva s aib aspectul acela: pielea lui avea o culoare neplcut,verde-glbuie.
-Regret,ncepu ea.N-am tiut c eti...Se opri.
Ce putea s-i spun? Dac a fi tiut c eti pe moarte,nu i-a fi poruncit s-mi
prinzi calul? Omul deschise gura s vorbeasc,dar apoi faa lui i pierdu
culoarea ciudat i deveni alb ca hrtia.Ochii i se rostogolir n cap i genunchii
ncepur s-i cedeze.Oripilat,Claire realiz c omul e pe cale s leine.
-Domnule i pierdu ea rsuflarea,cnd acesta tocmai era gata s cad la pmnt.
Alerg repede spre el i ntinse braul drept pentru a-l prinde,dar el czu peste
ea.Se cltin sub impact,cu braul stng dureros inut departe de trup.i desfcu
ct putu picioarele,ncercnd s se echilibreze sub greutatea lui.Se uit n jur
dup ajutor,dar tot ce vzu era calul pscnd calm iarb.
-Acum ce s fac? se ntreb ea tare.Omul,mortal de greu,era sprijinit de ea,cu
braele atrnnd de o parte i de alta a ei i cu faa lipit de umrul ei.
Cu mare dificultate i foarte ncet,reui s se lase pe pmnt,nti pe un
genunchi,apoi pe cellalt,ncerc s-i vorbeasc omului,chiar s-l loveasc peste
obraz,dar cnd simi ct de slab i era obrazul,numai piele i os,nu-l mai lovi.
Dei nu prea s aib prea mult carne pe el,era totui un brbat bine fcut,cu
umeri lai i nalt,aa c nu fu n stare s-l lase jos,doar cu braul cel bun.Pn la
urm reui s ntind un picior,apoi pe cellalt.Acum ea sttea jos,cu el ntins
peste ea cu faa n jos,cu capul pe pieptul ei i cu trupul ntre picioarele ei.Ridic
o rug tcut,s nu vin nimeni s o vad aa,apoi folosi toat puterea singurului
ei bra valid,pentru a-l rostogoli pe spate i a-l da jos de pe ea.Cnd n sfrit era
ntins alturi,Claire descoperi c gfia din cauza efortului.

-Domnule,chem ea de cteva ori,dar el nu se mic.i puse mna la gt,pentru


a-i simi pulsul,rugndu-se s nu-l fi omort.Era viu i de fapt prea c nu mai
era leinat,ci c a czut ntr-un somn adnc.Stnd lng el,Claire scoase un oftat.
Acum ce trebuia s fac? Nu ndrznea s plece i s-l lase acolo singur.Din cte
tia ea,lupii nc mai cutreierau pdurile Scoiei.Cnd se uit la el,vzu c
ncepuse s tremure.Cu un alt oftat,i scoase jacheta antic de ln,fiind atent
s nu se loveasc la bra.Dup ce l acoperi cu jacheta,i ddu cu blndee la o
parte de pe frunte prul ud de transpiraie.
Se uit mai bine la el i vzu c,dei nu era btrn,probabil avea aproape de
cincizeci de ani,sau aizeci i ceva',dup culoarea lui,nu prea c mai are mult de
trit.Pe obraji,avea dou cicatrice vechi,cte una pe fiecare,lungi,ngrozitoare i
o fcu s se ntrebe ce lucru oribil i se ntmplase,pentru a-i provoca asemenea
cicatrice.i trecu vrful degetelor peste ele.
n ciuda vrstei,prul lui era des i negru i o musta groas i neagr aproape i
acoperea buza superioar.Observ c buzele i erau nc pline.
-Trebuie c ai fost destul de frumos n tineree,opti ea dndu-i din nou la o parte
prul de pe fa.Apoi se uit i la restul trupului.Era nalt,probabil mai nalt
dect Harry,dar nu era cldit ca Harry.Acest om nu avea muchii groi ai lui
Harry;nu era vnjos ca Harry,ci mai curnd prelung,ngustndu-se de la umerii
largi pn la oldurile nguste.
n timp ce se uita la el zmbi,pentru c omul era la fel de ciudat mbrcat ca i
ea.Purta o cma veche,o cma ce era mult,mult prea subire pentru aceast
diminea rece i se putea distinge c nu avea nimic pe dedesubt,dup culoarea
ngrozitoare a pielii ce se zrea prin pnza subire.Picioarele i erau strnse n
nite pantaloni din piele de cprioar murdari,unsuroi i uzai,sfiai n unele
locuri.Era genul de pantaloni din piele pe care domnii din timpul perioadei
Regency i purtau probabil la club.Destul de ciudat,avea ns o pereche din cele
mai frumoase cizme pe care le vzuse ea vreodat.ntotdeauna recunotea
calitatea obiectelor de mbrcminte cnd le vedea i aceste cizme erau ntradevr dintre cele mai bune.Probabil c e un gentleman scptat,se gndi ea.El
tremur din nou,dar acum asta i se ntmpl i ei.Ridic ochii i vzu c cerul se
acoperise cu nori cenuii.i de abia atunci realiz c ncepuse s cad burnia.Nu
era o ploaie adevrat,nici ploaia pe care o cunotea ea din America,ploaie ce se
anuna cu tunete i fulgere,ci o ploaie blnd,rece,ce semna mai mult cu o cea
foarte ud.i frec partea superioar a braului stng rnit,pentru a ncerca s se
nclzeasc,dar nu fu de nici un folos.Tot ce putea s fac acum era s atepte ca
omul s se trezeasc i s spere c nu vor muri amndoi de pneumonie.

Simindu-se protectoare fa de el,dorind s se asigure c va fi bine,i ddu ocol,


apoi se rezem de un arbore i privi burnia ce cdea.Poate c dac s-ar gndi la
un foc trosnitor....i la casa pe care familia ei o nchiria uneori n Florida,se va
nclzi.
Trevelyan deschise ncet ochii i-i terse apa care-i acoperise genele.Sttu
linitit o clip,n timp ce-i amintea evenimentele care l-au fcut s se trezeasc
ntins pe pmntul rece i ud.i aminti c ieise din pdure,aproape ciocninduse de un cal cabrat,apoi vzuse o fat ce zbura prin aer.Se ndreptase spre ea,dar
apoi,poruncitor i cu un slab accent ce nu putea s fie dect american,ea i-a dat
un ordin,ca i cum ar fi fost biatul de la grajduri.
Fusese uor s prind calul,deoarece creatura asocia omul cu mncarea i
adpostul,dar chiar i aa aciunea fusese ceva mult prea mult pentru el.Exact
cnd ajunse la fat i deschisese gura -i spun ce gndea despre ea,simi cum
genunchii i se ndoaie sub el i n faa ochilor nu mai exist nimic altceva dect
ntuneric.Acum se trezise pe pmnt i pe piept avea un obiect de mbrcminte
ce era de presupus c aparinea unui copil.Un strnut n stnga lui l fcu s
ntoarc privirea.Sprijinit de un copac,tremurnd de frig i prnd amrt,se
afla fata.Aa cum sttea acolo,clipind din cauza eternei ploi scoiene i privind-o
cum strnut de trei ori succesiv,i studie faa.Era sigur c nu vzuse niciodat la
o fiin omeneasc o atare inocen,cum se vedea n ochii ei mari.E cu puin mai
mare dect un copil se gndi el.Ea i terse nasul cu mna,apoi se ntoarse i-l
privi.Era frumoas,dar vzuse femei i mai frumoase-dac puteai s o numeti i
pe ea femeie.Ar fi crezut c are cam paisprezece ani,dac n-ar fi fost snii
splendid dezvoltai care,n combinaie cu ploaia i bluza subire,ieeau n
eviden spre avantajul lor.
-Te-ai trezit,rosti ea i privi n ochii lui profunzi i negri.i cnd se uit n aceti
ochi,reflect c ar trebui s-i revizuiasc prima impresie,aceea c era un btrn
inofensiv.Nu vzuse niciodat astfel de ochi:negri,captivani i n acelai timp
nspimnttori.Ochii lui dovedeau inteligen,complexitate i cunotine.Se uita
la ea cu atta intensitate,cu o atare nflcrare i fr s clipeasc,nct simi c
puteau s citeasc n mintea ei.Se ncrunt i-i mut privirea.
n ce-l privete pe Trevelyan,el gndea c fata avea cei mai sinceri i inoceni
ochi pe care i vzuse vreodat.ncerc s se ridice pe coate.Dar la micarea lui,
ea se i afl alturi de el,aplecndu-se deasupra pentru a-l ajuta.La un moment
dat,snii aceia minunai se presar de obrazul lui.Dup ce,spre satisfacia ei,reui
s-l ajute,se deprt de el,iar el i zmbi.Din nou,Claire se ncrunt.Era ceva n

felul cum se uita la ea,care nu-i plcea.Se uita la ea....la pieptul ei,cu un zmbet
machiavelic,ce o fcea s doreasc s-i plezneasc.E n stare de tot felul de
fapte,se gndi ea.E total diferit de Harry aa cum poate fi deosebit un om de
altul.Ochii acestui brbat,negri i periculoi,nu semnau cu cei albatri i
inoceni ai lui Harry.i ndrept umerii.Nu inteniona s-i permit omului s o
sperie.
-Ce face un om ca tine afar,pe o vreme ca asta? ntreb ea,ca un profesor carei dojenete elevii.Ar trebui s fii acas n pat.Nu ai pe nimeni care s aib grij
de tine? O soie? Fiice? El i terse apa ce i se adunase pe fa.
-Am plecat la plimbare,rosti el ncruntndu-se.i ce vrei s spui cu un om ca
mine?
-N-am vrut s te jignesc,doar c e frig i umezeal i uitndu-m la tine,nu-mi
pari prea sntos.O s fii bine,n timp ce eu m duc dup ajutoare?
-Ajutoare pentru ce?
-Pentru tine,desigur.Poate c oamenii ar putea aduce i o targ s te care....
La asta,Trevelyan se ridic de pe pmnt ct de repede putu i ar fi murit mai
bine,dect s o lase s vad c micarea brusc l ameise.
-Pot s te asigur,domnioar,c sunt n stare s merg singur i nu am nevoie de
targ.Spre dezgustul lui total i n ciuda auto-controlului cel mai ferm,Trevelyan
simi c se clatin pe picioare,dar,spre ncntarea lui,fata i nconjura talia cu
braul drept i puse braul lui pe umerii ei.
-Se vede ct de colo c n-ai nevoie de ajutor,rosti ea sarcastic.Se simea mult
mai bine cnd nu se uita la figura lui.Cel puin reuise s-i tearg privirea aceea
ngmfat de pe figur,care prea s insinueze c e n stare s-i cunoasc fiecare
gnd,nainte de a-l avea.Se sprijini de ea.De abia ajungea pn la umrul lui,dar
i trecu prin cap c are nlimea perfect.Desigur,i dac ar fi fost nalt de 1,80
m,sau de 1,35 m,realiz el,probabil c ar fi gsit-o la fel de perfect.
-Poate c am nevoie de puin ajutor,rosti ncercnd s nu par slbit i
nbuindu-i amuzamentul din voce.
-D-mi voie s-i ofer calul,s te duci acas clare.
-i tu ce faci,dac eu plec clare?
-Merg pe jos,afirm ea,apoi n oapt adug: poate c aa o s m nclzesc.
Deasupra capului ei,Trevelyan zmbi.
-Caii m ngrozesc.tii tu,ameeli.Poate c ai putea s mergi cu mine.Doar ctva
timp,pn am s m simt puin mai n putere.Claire ncerc s-i mascheze
strmbtura.Nu avea nici o dorin s-i petreac dimineaa fcnd-o pe
infirmiera pentru acest om.tia c trebuie s aib mil de el,la urma urmei,n

mod clar era bolnav i leinase,dar nu i era simpatic deloc.l gsea


nelinititor,plictisitor.O fcea s se simt furioas i nu tia de ce.Poate nu era
vorba de el.Poate c din cauz c era ud,c i era frig i era flmnd.Pn
acum,sigur,casa mare prinsese viat i exista acolo mncare,mncare bun i
fierbinte i ar fi putut s-i gseasc hainele i....Trevelyan i observ expresia.
-Nu trebuie s vii cu mine,zise el mpingnd-o i aplecndu-se s-i ia de pe jos
jacheta ud.Te rog permite-mi s te ajut s urci pe cai.Eu voi fi foarte bine i
singur.Ea ridic privirea spre el,dar nu pn la ochii lui.i evita privirea.Se uit la
cicatricele de pe obraji i la culoarea pielii i tiu c trebuie s-l ajute.n timp cei strecura braele n jacheta rece,fu tentat s-l lase acolo,dar contiina nu-i
permise s prseasc un om aa bolnav cum era el.Dac va mai leina o dat i
va zcea n ploaie,sau se va mbolnvi de o boal mortal,va fi din vina ei.
-Nu,rosti ea cu un oftat.Am s te ajut s ajungi la adpost.
i nconjur din nou talia cu braul drept i el se sprijini greoi pe ea,asigurnduse c chioapt i n felul acesta i demonstreaz c ntr-adevr are nevoie de
ajutor.ncepur s mearg de-alungul crrii,cu calul urmndu-i docil.
-Cine eti tu? ntreb Trevelyan
-Claire Willoughby,l repezi ea,apoi se dojeni n gnd c e ridicol,dar atingerea
omului o enerva.O fcea s se simt ciudat: furioas i nelinitit,ntr-un fel care
nu-i plcea.
-i ce faci tu pe afar,Claire Willoughby,nainte de ivirea zorilor,clrind un cal
ntr-o vitez de s-i frngi gtul i mbrcat cu haine care nu i se potrivesc? Ai
scpat de sub supravegherea guvernantei?
Claire era prea ud,i era prea frig,era prea flmnd i braul o durea prea tare
pentru a fi politicoas.i,de asemenea,omul o fcea s se simt din ce n ce mai
prost,pe msur ce trecea timpul.
-A vrea s tiu de ce unui brbat de vrsta ta i n mod evident bolnav i se
permite s hoinreasc prin pdure nentovrit? Ai scpat de sub
supravegherea infirmierei?
La vorbele ei,Trevelyan clipi de cteva ori.Era obinuit ca femeile s-l gseasc
atractiv din punct de vedere fizic i nu-i plcea c aceast fiin tnr i
frumoas nu-l gsea.Hotr s ncerce din nou.
-Bnuiesc c stai la Bramley.De ce?
-Ai putea s nu te lai chiar aa de greu pe mine?
-Da,desigur.Se ndrept puin i pentru o clip nu se mai sprijini de ea aa de
tare,dar n cteva secunde se lipi din nou de ea,n timp ce coborau crarea ncet.
Trevelyan se bucura att de mult de senzaia apropierii ei,nct se gndi c ar

putea s mearg aa tot drumul,pn la Pdurea Slbatic.n captul cel mai


ndeprtat al pdurii,exista o veche colib de grdinar i pn acolo erau cel
puin 9 km.Nu intenionezi s-mi vorbeti?
Cu toate c prea c i nchipuie c a fugit de la coal,Claire realiz c lui i
fcea plcere s se sprijine de ea.Ce om oribil,se gndi ea i ar fi dorit din toat
inima s-l fi lsat acolo n ploaie,cnd dormea pe pmnt.Acum scopul vieii ei
era s plece departe de el.
-Poate c ar trebui s-mi spui tu cine eti.Casa ta e foarte departe?
-Nu prea.i lipi obrazul de cretetul capului ei.Cnd a vzut-o prima oar,purta
pe cap o plriu,dar acum dispruse i nu mai rmsese dect prul negru i
ud.
-Te deranjeaz? se repezi ea,apoi se ddu napoi cnd durerea i strpunse braul.
-Eti rnit,rosti el cu voce ferm,cu totul altfel dect tonul neajutorat,pe care-l
folosise pn atunci.
-Nu,nu sunt.M-am lovit doar la mn.Ce simt eu acum e doar foame,umezeal i
frig,aa c mi-ar plcea foarte mult s m duc acas.
-Are s-i fie i mai frig,dup ce vei ajunge acolo.
-Aa m-am gndit i eu,murmur ea.
-La ce te-ai gndit?
-C trebuie s tii ceva despre cas.Ai locuit acolo,nu-i aa? l cunoti pe duce?
i trebui o clip,nainte de a rspunde.
-l tiu pe duce destul de bine.Ea zmbi,doar gndindu-se la Harry.
-O s ne cstorim,rosti ea calm.Trevelyan rmase o clip tcut.
-O,micuul Harry nseamn c a crescut? Ultima oar cnd l-am vzut nu era
dect un bieel.
-S-a transformat ntr-un brbat splendid,rosti ea apoi i drese glasul stingherit.
Vreau s spun c...
-neleg.Dragoste adevrat.Felul n care a spus-o,cu atta cinism n voce,o fcu
pe Claire s nepeneasc.
-Nu trebuie s faci glume despre ceea ce nu cunoti.
-Dar tiu totul despre dragostea adevrat.Am fost ndrgostit de sute de ori.
Ea scrni din dini,tiind totodat c nu avea nici un motiv s fie aa furioas pe
omul acesta.
-O persoan se ntlnete cu dragostea adevrat doar o dat n via.Dac are
noroc.Cred c cea mai mare parte dintre oameni nu o descoper.Dac ai fost
ndrgostit de sute de ori,nseamn c nu ai fost ndrgostit niciodat cu
adevrat.

-Aa cum eti tu ndrgostit de tnrul Harry? Nu-i putea reine amuzamentul
din glas i cnd o simi nepenind,rse tare.Ce tnr eti!
-i tu ce btrn eti se repezi ea.Asta l fcu pe Trevelyan s nceteze s mai
rd.Probabil c era btrn.Probabil c tot ce vzuse,fcuse i auzise n viaa
lui,l-a mbtrnit nainte de vreme.
-Iart-m,domnioar Willoughby,rosti el.M numesc Trevelyan.
Ea nu se simi n stare s-l ierte.Era un btrn cinic i ar fi dorit s nu fi avut
nenorocul s-l ntlneasc.
-Trevelyan i mai cum? Dintr-un motiv anume,asta pru s-l pun pe gnduri.
-Doar Trevelyan,atta tot.Nimic altceva.tia c i-a rnit sentimentele,aa c
ncerc s glumeasc.M-am nscut nainte ca oamenilor s li se dea dou nume.
Ea nu rse de gluma lui
-Ai vreo legtur cu familia ducelui?
-Poate c sunt al doilea grdinar.Tu ce crezi?
-Cred c eti unchiul lui Harry,sau poate vrul lui.Indiferent cine eti,nu eti
servitorul nimnui.Aceasta i plcu mai mult dect voia el s arate.
-i ce te face s crezi c nu sunt servitor? Spera s o aud spunnd c,n ciuda
faptului c era n convalescen dup o boal grea,observai la el un
comportament aproape regal.
-Cizmele.Nici un muncitor nu poate avea cizme de aceast calitate.Sub nici un
motiv,nu-i va spune c nimeni nu putea s-i nchipuie c e servitor.Dac s-ar
uita la prezumtivul angajator cu ochii aceia negri,ntrebtori,n-ar fi fost niciodat
angajat.Sau poate c ar fi fost,se gndi Claire,dar nu s fac munc de servitor.
-O,rosti el dezamgit de rspunsul ei.Merser o vreme n tcere,niciunul dintre
ei nescond o vorb.Claire nu voia dect s scape de el.Nu-i plcea s fie aa
aproape de ea.Am fost plecat o vreme,afirm el.Poate c ai putea s-mi dai nite
veti despre ....rudele mele.Limba aproape i se poticni rostind cuvntul.Claire
rmase tcut,luptnd s nainteze pe crarea ud,sprijinindu-i pe el i braul
dureros.tii multe despre familia ducelui? Sau te mrii cu un necunoscut?
-tiu de fapt o mulime,zise ea fcnd aluzie la spusele lui Harry.Nu inteniona
s-i spun acestui brbat c,n afar de probele pentru rochii i dansul cu Harry,
petrecuse o mulime de timp cercetnd istoria familiei viitorului ei so.
-Cred c au existat cteva decese recente,rosti el.
-Tatl lui Harry i fiul lui cel mare au murit n urm cu mai puin de un an,ntrun accident pe mare.Cnd tatl lui Harry i fratele mai mare au murit,asta l-a
fcut duce pe cellalt frate al lui Harry,cel de al doilea fiu.Pn atunci fusese
contele...Fcu o pauz gndindu-se,apoi ridic privirea spre el.

Contele Trevelyan.El i plec privirea spre ochii ei larg deschii.


-Nu e cazul s te uii la mine n felul acesta.Trevelyan e un nume destul de
comun n Anglia i pot s te asigur c nu sunt conte.
-Hmmmm,spuse ea gnditoare.Destul de adevrat,bnuiesc.Fratele lui Harry ar
fi trebuit s fie mai tnr dect tine.Fcu o pauz.Cel de al doilea fiu a fost ucis
acum dou luni.
-Ucis? Sigur,vrei s spui c a murit.Din nou sesiz amuzament n vocea lui,ceea
ce o nfuria,de parc ar fi considerat-o ngrozitor de proast.
-Nu cred c ar trebui s faci glume.Ce tii tu despre un om care nu face parte din
familia ta?
-Familia mea i cu mine n-am fost niciodat prea apropiai.Vorbete-mi despre
acest fiu,care a fost ucis.Simt ceva n vocea ta,ceva ce nu neleg.
Fu uimit de perspicacitatea lui.Deschise gura s vorbeasc,apoi o nchise.Nu
trebuia s-i spun ce tia,dei voia aa de mult s spun cuiva.ncercase o dat s
vorbeasc cu Harry despre fratele lui,dar Harry n-a vrut s discute subiectul.
Putea s neleag asta,putea s neleag tristeea lui la pierderea celor trei
membri ai familiei,n succesiune rapid.A doua oar ncercase s vorbeasc cu
tatl ei,dar nici el nu voi s aud.Trevelyan o nghionti cu umrul.
-D-i drumul.Spune-mi ce ai auzit.Toate minciuni,pariez.
-Nu sunt minciuni,rosti ea cu emfaz.Am informaii din cele mai bune surse i
plnuiesc s fac ceva n legtur cu asta.
-S faci ceva n legtur cu ce,i cine i-a spus minciunile astea?
Mna lui cobora ncet pe umrul ei,pn ajunse pe piept.Ea o ddu de o parte i
i arunc o privire grea,dar el o ignor,menindu-i pe figur acel mic zmbet
afectat.Blestematul,se gndi ea.Nu voia s-i spun nici o vorb; voia s plece de
lng el i asta era tot,dar exista ceva n legtur cu el,care o fcea s doreasc
s vorbeasc.i n afar de asta,era nevoia ei de a vorbi cu cineva,undeva,despre
ceea ce gndea.De cnd prsise America,nu avusese pe nimeni,care s poat
nelege ce citea.Nu ntlnise pe nimeni n Anglia interesat de altceva,dect de
ultima petrecere.
-Prinul de Wales mi-a spus,rosti ea i zmbi cnd rictusul de pe faa lui dispru.
-Prinul de Wales i-a spus asta?
-Ai auzit vreodat de cpitanul Frank Baker,exploratorul? Acum i captase
atenia.Se opri din mers i o privi.Era grozav s aib pe cineva,care s o asculte
cu atta interes,cu aa profunzime de sentimente.Se simea ca i cum reprezenta
ceva mai mult dect banii,dect faa ei drgu i dect ceea ce mbrca la o
petrecere.

-Am auzit de el,rosti blnd Trevelyan.Dar cum se face c o creatur aa inocent


ca tine tie de cineva ca el?
-Ce-i nchipui c tii despre mine,rosti ea cu mai mult ngmfare dect credea
c e posibil.Se simea minunat c a putut s-i tearg de pe fa zmbetul acela
plin de el.Pentru informarea ta,am citit fiecare cuvnt scris de cpitanul Baker
despre cltoriile lui i despre ceea ce a vzut n lume.Acum era ceva mai mult
dect tergerea zmbetului infatuat de pe faa lui.Trevelyan rmsese cu gura
cscat.Era pe deplin i cu adevrat ocat de afirmaia ei.
-Tot ce a scris?
-Tot,rosti ea simindu-se foarte ncntat de ea nsi.El nu vorbi o vreme,dar
ncepur din nou s mearg.
-Cu excepia capitolelor scrise n latin,rosti el pn la urm.Nu i capitolele
privind....
-Obiceiurile erotice ale popoarelor din alte ri? Capitolele scrise n latin?
Le-am citit i pe acelea.Cnd aveam aisprezece ani....
-Acum o mulime de vreme,rosti el sarcastic.Ea reaciona ca i cum n-ar fi spus
nimic.
-I-am spus mamei c nu m voi considera educat,dac nu am cunotine
profunde de latin,aa c a angajat un btrn profesor.Slav Domnului,el a
considerat c orice cunotin e bun,aa c m-a ajutat s traduc capitolele n
latin ale cpitanului Baker.Exist unele cuvinte foarte neobinuite n aceste
capitole.
-Neobinuite,da,rosti el gnditor,apoi i reveni.i ce legtur are prinul de
Wales cu toate astea?
-Mi-a spus c se crede c fratele lui Harry,cel de al doilea,cel care a fost ucis,
s-ar putea s fi fost cpitanul Baker.Desigur nu se tie cu certitudine,deoarece
cpitanul Baker s-a strduit foarte mult s-i pstreze identitatea secret.
-Dar am auzit c aceast dorin de a rmne necunoscut s-a datorat faptului c
era cutat pentru nite nelegiuiri,c ar fi fost spnzurat,dac i s-ar fi cunoscut
identitatea real.
-S nu crezi aa ceva,rosti ea cu ndrjire ntorcndu-se spre el i smucindu-i
att de brusc braul dintr-al lui,nct el aproape se prbui.S nu crezi asta nici o
secund.Nu se poate s fi citit ceva din lucrrile lui,dac poi repeta acest zvon
ngrozitor.A fost nscocit i rspndit de oameni care nu valorau nici jumtate
ct el.A fost un om mare.Acest Trevelyan pur i simplu o nfuria.Poate c mnia
ei era iraional,totui exista.n momentul acela era sigur c dac ar fi czut
mort n faa ei,i-ar fi pus piciorul pe pieptul lui,i-ar fi dat capul pe spate i ar fi

rs triumftor.
-Oare chiar aa a fost?
-Ar fi cazul s te opreti s mai rzi de mine,uier ea.Numai un nebun ignorant
ca tine poate face haz de ceea ce nu tie.Cpitanul Baker a fost....Se opri brusc,
pentru c nu-i plcea modul n care rdea el,ca i cum el tia tot i ea nu era n
stare s tie nimic.Ei,haide,rosti apoi,fr s-i dea osteneala s-i mascheze
dezgustul din voce.Am s te duc acolo unde stai.
Trevelyan i sprijini din nou braul de umerii ei i ncepur s mearg.
-Ce ai vrut s spui,c plnuieti s faci ceva cu informaiile pe care le ai?
-Dup ce Harry i cu mine ne cstorim,plnuiesc s scriu biografia cpitanului
Baker.Spre dezgustul lui Claire,aceasta pru s-l amuze i mai mult.
-Aa o s faci? i i-ai spus lui Harry de asta?
-Da.Nu avea intenia s-i spun nimic altceva,n afar de acest simplu da.Era o
treab s-i spun unui strin despre intenia ei de a scrie biografia unui mare om
i alta s-i spun ce se ntmpl ntre ea i omul pe care-l iubea.
-Vd c nu intenionezi s vorbeti mai mult,despre ce se ntmpl ntre tine i
tnrul Harry.Intimitatea ndrgostiilor i toate astea,nu-i aa? Zmbi cnd ea
refuz s-i rspund.Atunci bine,povestete-mi despre acest cpitan Baker.Ce a
fcut de te-a determinat s ai aa o consideraie pentru el?
-Este-a fost-un explorator.Nu,a fost mai mult dect att.A fost un observator.A
mers acolo unde nici un om de litere nu s-a dus nainte i a privit,a vzut i a
scris despre ceea ce a vzut.A fost nenfricat n cltoriile lui.A fost un om
nsetat de cunotine privind toate popoarele de pe pmnt.A fost bun,amabil i
loial prietenilor lui.Cnd a murit,lumea a pierdut un mare om.Vocea i se
schimb,trdndu-i amrciunea.Ct a fost n via,a fost ignorat de omenire.
Ignorat i neapreciat.Plnuiesc s schimb asta.Dup ce m mrit cu Harry,
plnuiesc s scriu o carte despre cpitanul Baker,care s permit omenirii s
vad ce mare om a pierdut.Fcu o pauz i se calm.Cred c cea mai mare parte
din hrtiile personale ale cpitanului sunt la Bramley.Trevelyan rmase tcut
pentru o vreme.
-Plnuieti s te mrii cu tnrul duce,pentru a avea acces la aceste hrtii?
Claire rse.
-Aa de crud par? M mrit cu Harry pentru c l iubesc.Aveam deja n vedere
cstoria cu Harry,cnd am aflat c fratele lui a fost...
-S-ar putea s fi fost,o corect ei.
-Da,s-ar putea s fi fost cpitanul Baker.S scriu despre el e un plan pe care mi
l-am formulat de cnd am acceptat propunerea lui Harry.

-i cnd vei face asta?


-Ce vrei s spui? Ei i zmbi.
-Cum plnuieti s te achii de ndatoririle tale de duces i s mai gseti timp
s scrii i aceast carte? Sigur vei avea nevoie de mult munc de cercetare? Ea
rse.
-Aa va fi.Omul nu s-a oprit niciodat din scris.Am citit o duzin sau cam attea
volume de ale lui i Harry spune c mai sunt cutii pline cu jurnale i scrisori
mucegind n cuferele din cas.n afar de scrierea acestor cri i a sute de
scrisori adresate oamenilor care puteau sau nu puteau s fac parte din familia
lui,cpitanul Baker a scris i multor,multor prieteni din toat lumea.La un
moment dat a orbit i totui a reuit s scrie.A fixat dou srme de o parte i de
alta a unei scnduri,a prins hrtia pe scndur i apoi a pus alt srm de-a
curmeziul,pe care a folosit-o s-i ghideze mna.Nimic nu l-a oprit din scris.
Cu fiecare cuvnt pe care-l rostea,Trevelyan devenea i mai rigid.
-Cred c l venerezi pe omul acesta.Mi se pare c ai spus c a fost un om mare.
-A fost.
-Iar acum,te plngi c a scris prea mult.
-N-am fcut aa ceva.
-Dar ai spus c le-a scris tuturor,fcnd din scrisorile lui ceva comun.Ce fel de
biograf vei fi dac ai o astfel de prere proast despre el.
-Prere proast? Comun? ncerci s-mi pui n gur alte cuvinte? Cred c omul a
fost magnific,dar eu sunt realist n privina lui.i cunosc i fora i slbiciunea.
-i cum ai ajuns s le cunoti? L-ai ntlnit vreodat?
-Nu,sigur c nu,dar....Cuta cuvintele potrivite,pentru a se explica.Cnd citeti o
carte care i place,o carte apropiat ie,simi c o i cunoti pe persoana care a
scris-o.Scriitorul devine prietenul tu.
-i ai impresia c-l cunoti personal pe acest om? ntreb el rigid.
Era ncntat c s-a nfuriat,ncntat c l-a pus la punct.Oamenii ca el ursc
ideea c o femeie face altceva,dect s fie atracie dintr-un salon.
-Da,l cunosc.Era un brbat cu mult umor,cu mare for fizic,cu mare....se opri.
-Da,continu! Spune-mi despre acest om fr repro,dei i plictisete cititorii
cu volumele scrise de el.Cnd vorbi,n vocea lui se simea furia.
-Ai o miestrie uluitoare s-mi rstlmceti cuvintele,rosti ea ncntat c l-a
nfuriat.Era un om de o mare atracie personal.
-Aaa! i pe cine atrgea? Pe insectele devoratoare de hrtie?
-Pe femei,rosti ea repede,apoi simi cum roete.
-Bnuiesc c le atrgea necndu-le n vorbele scrise.Ea se strmb.

-Nu,tia unele lucruri.Lucruri despre femei.


-Cum ar fi? Ea nu mai scoase nici un cuvnt.El i recpt cumptul i acum era
din nou omul atoatetiutor pe care l ntlnise.Pot s vd c o s ajungi biograful
perfect pentru un om ca Baker,continu el.O s scrii pasaje drgue,dulci,
nflorite,pentru a descrie ce a scris el despre femeile din alte pri ale lumii.Sau
intenionezi s ignori aceast parte a vieii lui i s scrii doar despre acea parte,
care poate constitui subiectul unei conversaii de salon?
-Plnuiesc s scriu totul despre el,dar nu intenionez s-i ofer ie,un om pe care
nu-l cunosc,o plcere indirect relatndu-i amnunte despre viaa sentimental a
cpitanului Baker.Se retrase de lng el.Acum,domnule,cred c....Se opri cnd
auzi un zgomot n stnga ei i ntorcndu-se l vzu pe Harry apropiindu-se.Era
nc la o bun distan de ei,dar nu era nici o ndoial c Harry era clreul.
Trevelyan o privi interesat i observ felul n care faa ei se schimb cnd i
vzu logodnicul,trecnd de la furie la un aspect blnd,aproape nduiotor.
-E Harry,rosti ea n oapt i n voce avea un ton diferit de cel pe care-l folosise
pn atunci.Vzu cum se transform dintr-o femeiuc nflcrat de furie ntr-o
adoratoare naiv,cu ochi mari.Ea nu observ rnjetul de dezgust de pe faa lui
Trevelyan.
-Nici mcar numele nu mi l-ai auzit,o atenion el ntrebndu-se dac l aude,n
timp ce se ndrepta spre copaci i reuea s dispar complet din vedere.Rmase
totui n umbr s priveasc.Claire i ridic poala lung a costumului de
clrie,fcut pentru a clri pe-o-parte,i alerg civa pai spre Harry,dar el
dduse pinteni calului,imediat ce o zrise.Cnd cobori,calul era nc n micare.
Harry i puse minile puternice pe umerii ei i ea se uit la ei.Pare aa de
proaspt,curat i simplu,n comparaie cu cellalt,se gndi ea,apoi se corect.
Nu.Harry nu e simplu.Harry e doar altfel.
-Unde ai fost? ntreb acesta aplecndu-se spre ea.Exista o preocupare real pe
faa i n vocea lui.Nimeni nu tia unde ai plecat i eram ngrijorat.O inu la
deprtare de un bra i o privi.Eti complet ud.Ea i zmbi i i lipi obrazul de
mna lui.
-N-am putut s dorm.Era frig,aa c am plecat s clresc.Am czut i m-am
rnit la bra.Spre surpriza ei,Harry o trase aproape de el,lng trupul lui cald,n
timp ce-i lua antebraul n minile puternice.Cnd l pipi,ea scrni din dini din
cauza durerii.
-Se pare c nu e rupt.Cred c e doar scrntit.i srut vrful nasului.A fi venit
cu tine,dac a fi tiut c vrei s clreti.Se ghemui lng el i el o strnse mai
tare.

-Eti aa cald.i aa lipsit de complicaii,i bun se gndi ea.Eti aa diferit de


cellalt brbat,Trevelyan la.El rse.
-Te duc acas,chemm un doctor s se uite la braul tu,apoi trebuie s-i petreci
toat ziua n pat.Nu vreau s rceti.
-S-ar putea s mi se fac focul n cmin?
-Am s m ocup s ai cel mai trosnitor foc.i am s pun 20 kg de pturi pe
pat,dac asta te va face s-i fie cald.
-Harry,te iubesc.El se nclin,ca i cum ar fi vrut s o srute,dar Claire se trase
de lng el.Aa cum tia totul pe lume,tia i c sunt privii.
Harry chicoti n timp ce o ridic i o depuse pe aua calului lui,dup care urc i
el n spatele ei.Nici unul dintre ei nu-l auzi pe Trevelyan deprtndu-se prin
pdure.
CAPITOLUL 3
Un geamt surd l trezi pe Harry din somnul lui zgomotos.Deschise ochii n
sil.n camer era o lumin roie sinistr,iar la picioarele patului sttea un
monstru.Creatura era drapat n negru,avea peste doi metri nlime i cea mai
hidoas fa vzut vreodat.Ameit,Harry se ridic pe jumtate i ntinse puin
gtul,pentru a avea o vizibilitate mai bun asupra obiectului,care gemea parc ar
fi fost ucis de curnd i acum revenise s-i bntuie pe cei vii.
-Unchiule Cammy,dac eti tu,ar trebui s te duci napoi n pat.O s pierzi micul
dejun,csc Harry.La aceasta,monstrul ncet s mai geam,cobor de pe scaunul
pe care se cocoase i se ndrept spre pat,dup care i scoase masca.Ceea ce
deghizarea nu putuse s fac,descoperirea figurii o fcu: Harry se trezi complet.
-Tu eti? opti el.Trevelyan? Acesta i scoase mantia neagr ce i acoperea
trupul i i rnji fratelui mai mic.
-Nimeni altcineva.Harry se aez mai bine i se sprijini de captul tapisat al
patului.
-Toarn-mi nite whisky,eti bun? E acolo,pe masa aia.
Trevelyan se ndrept spre mas,umplu dou pahare cu scotch-ul acela din malt
pur i i ddu unul fratelui,apoi se aez pe un scaun mare de stejar sculptat de
lng pat.
-Asta e tot ce primesc din partea ta? Acest tu eti? Nu tai vielul cel gras? Nici
o manifestaie de bun sosit acas? Harry mai lu o nghiitur bun de whisky.
-Mama tie c eti aici? Trevelyan goli paharul i-i turn altul.
-Nu.i ngust ochii.Nenumrate persoane scriseser despre intensitatea privirii
lui.Oriunde l ntlneau,asta era ceea ce se remarca i rmnea n amintire cei

mai bine.Ochii lui negri,inteni i plini de lurie.


Harry i termin whisky-ul.Ura scenele,ura contrazicerile i cu ntoarcerea
fratelui su din mori tia c vor exista un infern de complicaii.
-Trebuie s tie,rosti Harry n timp ce ntindea paharul pentru a i-i umple din
nou.Trevelyan nu rspunse,se uita la paharul lui pe jumtate gol.
-Nu intenionez s stau mult,numai att ct s-mi refac puterile,s scriu ceva i
apoi plec.Harry ncepea s neleag pe deplin ce nsemna faptul c fratele lui
mai mare nu era mort.Se uit la Trevelyan n strlucirea de un rou palid a
veiozei,ca i cum s-ar fi uitat la un strin.Avea doi ani cnd Trevelyan a fost
gonit de acas i n anii care urmar i vzuse fratele doar de cteva ori.
Afirmaia c Trevelyan era oaia neagr a familiei era un adevr spus doar pe
jumtate.
-tii,desigur,ncepu Harry ncet,c situaia asta face din tine un duce.
Trevelyan rse zgomotos,ceea ce ilustra ceea ce gndea el despre a avea un titlu.
-Crezi c am n program s m stabilesc aici i s conduc acest loc monstruos,ca
i pe celelalte? Cte proprieti asemntoare ai acum?
-Patru,rspunse repede Harry studiindu-i paharul,fr s se uite la fratele lui.
Trevelyan a avut ntotdeauna abilitatea de a citi gnduri le cele mai intime ale
unei persoane.i dac nu putea s le citeasc,putea de obicei s pun att de
multe ntrebri,nct trebuia s cedezi.
-Haide,haide,ce se afl n mintea asta englezeasc a ta? ntreb amabil
Trevelyan.
-i tu eti la fel de englez ca i mine i,n afar de asta,eu sunt pe jumtate
scoian.
-De aceea te nvri pe aici n kilt-ul sta nenorocit? Nu i-a ngheat fundul?
-De fapt,mi-a ngheat,afirm Harry zmbind,apoi fcu greeala s-i ridice
privirea spre fratele lui.
-E vorba de fat,nu-i aa? ntreb Trevelyan.
-Ce tii tu despre ea?
-Cte ceva,rspunse Trevelyan misterios.La care,Harry ncepu s rd.
-Deci tu ai fost.Tu erai btrnul cu care s-a ntlnit.Tu ai fost cel care i-a fcut
calul s o arunce din a.Tu ai fost btrnul bolnav,care a leinat peste ea.Harry se
aez drept n pat.Prea c fratele lui fusese toat viaa adult.Unul din unchii lor
a spus c Trevelyan s-a nscut matur,c n-a vrut s-i bat capul cu copilria,
aa c a srit peste ea.Aproape c i plcea lui Harry s aud c fratele lui mai
mare e numit btrn.Ar fi trebuit s o auzi,continu Harry.Era dezgustat,nu se
putea opri s nu-mi vorbeasc de btrn.Trevelyan se ridic de pe scaun i se

duse n partea cea mai deprtat a camerei.Dar nu i-a spus i numele meu se
gndi el.
-tii c vrea s scrie o biografie a mea?
Harry se simea mai sigur pe el n prezena fratelui,dect fusese vreodat n
viat.
-Vrea s scrie despre tot.Citete de toate.Eti probabil al aptelea sau al optulea
brbat i a treia femeie despre care am auzit c vrea s scrie.Harry fcu o pauz,
i-ai spus cine eti?
-Nu.I-am spus c am o legtur cu familia i ea mi-a vorbit despre fratele
mort,care s-ar putea sau nu s-ar putea s fie....Fcu o pauz.Un scriitor de
scrisori extrem de zelos.
-i-a fcut cunoscute prerile,nu-i aa? Trevelyan se ntoarse spre fratele lui i
ochii i erau la fel de inteni ca ai unui arpe.Un om i-a spus odat lui Harry c
l-a ntlnit pe cpitanul Baker i ar fi putut s jure c acesta era n stare s stea
ore ntregi fr s clipeasc.
-Pare c-i place de ea destul de mult.Harry ridic din umeri.
-E n ordine i mai este i americanc.
-i destul de drgu,rosti Trevelyan n surdin.La aceasta,Harry ncerc s
coboare din pat.
-Acum,fii atent Vellie,cred c nu vei ncerca s mi-o iei.E motenitoarea mea,a
nimnui altcuiva.Trevelyan se aez din nou pe scaun i i adres fratelui su un
zmbet.
-Motenitoare,nu-i aa? De aceea vrei s te nsori cu ea?
-Cineva trebuie s pun acoperi nou pe cas.i mama....
-A,da,draga noastr mam.Trevelyan ridic paharul n lumin.Cum se simte
mama noastr?
-Att de bine,ct poate ea.
-Continu s-i conduc pe toi din camera ei,bnuiesc.Mica ta motenitoare a
ntlnit-o deja? Harry mai nghii puin whisky.
-Nu nc.Claire a sosit de abia ieri.
-Crezi c o va plcea pe motenitoarea ta?
-Conteaz? Claire corespunde.
-Pentru o americanc.
-Cel puin nu e una din acele americance zgomotoase,obraznice i bgree.Care
n permanen nu vorbesc dect despre modul de a face bani.i uneori dorind s
schimbe lucrurile,apoi numind asta progres.
-Poi s spui cu toat convingerea c familia aceasta e mpotriva schimbrii.

Lucrurile bunicului nc mai atrn n garderoba din camera lui,exact cum erau
atunci cnd am plecat de aici,la nou ani? Spune-mi,mama tot se mai ocup de
ziare?
-Trebuie fcute economii.Mama nu e rea,nu realmente.
-Pentru tine nu e,rosti calm Trevelyan i felul n care a spus-o l fcu pe Harry s
se uite n alt parte.Dup un moment de tcere,Harry vorbi din nou.
-Ce vom face acum? S spunem lumii c cel de ai doilea frate s-a ntors din
mormnt i trebuie s devin duce? Sau poate,dup privirea ta,eti gata s te
opreti din peregrinri i s spui lumii cine eti.Sau cine ai fost.Oricum,o s vrei
s spui.
-i-am spus care mi sunt planurile.Vreau s m odihnesc i s scriu,asta e tot.n
ce m privete,poi rmne tu un afurisit de duce.l fix pe Harry cu ochii aceia
ai lui.Vreau s-mi fie finanate expediiile.i,apropo,cum dracu tie prinul de
Wales c,cpitanul Frank Baker s-ar putea s fie contele Trevelyan?
-Tata i-a spus reginei.A considerat c trebuie s tie,ca s-i dea ceva medalii.
Trevelyan rse.
-i ce s fac cu ele?
-S le depui amanet i s-i plteti astfel nc una din cltorii,rosti Harry
fcndu-l pe fratele lui s rd.Apoi Harry i goli paharul i i privi fratele.
Cinstit,Vellie,ce vom face acum?
-Vellie,opti Trevelyan.Nimeni nu mi-a spus aa,de mult vreme.i zmbi
fratelui su.Nu vom face nimic.Tu vei continua s construieti monumentul
acela mare de pe deal,nchinat fratelui mort i eu voi continua s fiu cpitanul
Baker.Tu te nsori cu motenitoarea ta,vei crete civa puti i vei pune un
acoperi nou pe cldirea asta.Fcu o pauz.i mie mi vei trimite bani pentru
expediii.
-N-are s funcioneze.Prea multe persoane din familie tiu cine eti.Mama tie
ce faci.Harry se ncrunt.i uit-te la tine.Ari mai mult mort dect viu.Nu e de
mirare c Claire i-a nchipuit c eti btrn.Nu poi continua s pleci n
expediii,cinci ani n necunoscut.Nu o s mai trieti nici trei.
-Atunci totul va fi bine pentru familie,rosti Trevelyan cu amrciune,apoi se
aplec s se uite adnc n ochii lui Harry.tii la fel de bine ca mine c niciodat
n-am fcut parte din aceast familie.De tot ce am nevoie acum,e un loc unde s
m ascund pn m voi restabili,apoi plec iar.Dac se dovedete pn la urm c
triete cpitanul Baker,atunci acesta va risipi toate zvonurile c a fcut parte din
familia voastr.Contele Trevelyan a murit acum cteva luni.Las totul aa.
-Dar,cnd mama va auzi c trieti va....

-Spune-i c altcineva i-a luat identitatea cpitanului Baker.Spune-i orice,nu-mi


pas ce gndete hoaca btrn-dac gndete ceva.Harry se ls pe spate n
pat.S-ar putea s nu-i cunoasc bine pe fratele lui,dar tia c nu era de nici un
folos s ncerce s discute n contradictoriu cu el.
-Unde o s stai?
-n camera lui Charlie,rnji Trevelyan.M ndoiesc c cineva s m gseasc
acolo.Pot s ies dimineaa devreme i seara trziu,aa c nimeni nu m va vedea,
mai ales de cnd casa aceasta este condus dup ora mamei.Harry ignor
insinuarea.
-Ai tot ce-i trebuie? Mncare?
-Am un om care are grij de mine i-mi aduce de mncare.Nu sunt destul de
prost s-l ntreb cum o obine.Fcu o pauz.Copila cine e? Harry zmbi.
-Vrei s spui mica frumusee?
-Am vzut-o doar de la fereastr,dar arat ca i cum are potenial.
-E surioara lui Claire i e splendid.Are doar paisprezece ani i nu-mi pot
imagina cum va arta cnd va fi de optsprezece,sau cam att.E un copil
ncnttor,dar din anumite motive tatl ei i Claire i spun Brat-Neruinata.
Nu-mi pot imagina pe cineva care s merite mai puin un astfel de nume.
-Da,i tu ntotdeauna ai fost un judector de caractere excelent,nu-i aa? Harry i
ignor remarca.Furia lui Trevelyan era propria lui problem.Acum te las s
dormi,continu acesta ndreptndu-se spre u.
-S nu te apropii de ea,rosti Harry.Trevelyan se opri cu mna pe clan.
-Nu o vreau pe mica ta motenitoare.n ochii tinerei aceleia nu exist dect
cstorie i fidelitate etern.
-Cstoria cu mine,sublinie Harry.La aceasta,Trevelyan se ntoarse pentru a se
uita la fratele lui cu un amestec de mil i amuzament n privire.
-Cstoria cu tine,cu datoriile tale i cu mama ta,rosti Trevelyan cu ochi
strlucitori.Acum culc-te,frioare.i cu asta,Trevelyan prsi ncperea.
Cnd Claire se urc n pat,la sfritul celei de a doua zile la Bramley,tremura de
epuizare.Dar nu din cauz c fcuse ceva toat ziua,era o epuizare cauzat de
faptul c greise toat ziua.Pentru prima oar n viaa ei,tot ce fcuse n ziua
aceea a fost absolut i total greit.Cu o zi nainte,la insistenele lui Harry,
petrecuse toat ziua n pat,din cauza braului rnit.Fusese rsfat i ngrijit de
servitori.Mncarea i-a fost adus pe tvi de argint.Nimic pe lume nu era prea
mult,sau prea bun pentru ea.Una peste alta,fusese o zi simpatic,o zi aa cum i
imaginase ea c s-ar desfura ziua unei ducese.

Dup aceea,seara,Harry i-a spus c diminea i va ncepe adevrata ei via,c


va fi bine pentru ea s nceap s nvee cum triete n realitate familia lui.
Claire a pus cteva ntrebri i a aflat c aceste dispoziii veneau de la mama lui.
Claire mai ntreb cnd o va ntlni pe mama lui,dar Harry a fost vag,spunnd c
n curnd; mama era bolnav i sttea n apartamentul ei.
Aa c,n n dimineaa aceasta Claire s-a trezit simindu-se fericit i
triumftoare.n sfrit era pe cale s fac parte din familia lui Harry.i va lua
locul meritat,alturi de el.Dar,nc de la nceput,a pit cu stngul.Mama lui
Harry alesese personal o camerist pentru Claire,cineva care s o ajute pn
cnd i va gsi propria camerist.La ora opt dimineaa fix,Claire fu trezit de o
femeiuc subire,care cel mai bine putea fi descris ca cenuie.Prul i era
cenuiu,pielea era cenuie i felul n care i strngea buzele era tot cenuiu.
Arta ca i cum s-ar fi nscut cu faa ncruntat.Se recomand drept Miss Rogers
i o ntreba pe Claire ce intenioneaz s mbrace.Claire rspunse c ar mbrca
rochia de ln roie.Miss Rogers pufni i reveni n dormitor cu rochia de ln
verde nchis.La nceput Claire a crezut c femeia n-a auzit bine,dar nu,auzise
foarte bine,ns Miss Rogers considera c verdele e mai potrivit pentru
diminea.Claire se supuse gndindu-se c probabil femeia tia mai bine.
Exact la nou fr trei minute,Claire cobori la micul dejun,unde ddu peste cel
puin douzeci de persoane care ateptau s intre n sufragerie.Claire fu de-a
dreptul uluit,pentru c nu tia c la Bramley erau i ali oaspei,n afar de
propria ei familie.i croi drumul printre ei spre Harry i l rug s o prezinte,dar
Harry era profund implicat ntr-o discuie despre nite cai,pe care plnuia s-i
cumpere n ziua aceea,dup care i spuse c pe aproape jumtate dintre ei nu-i
cunotea.
-Rude,bnuiesc,fu tot ce putu s afle de la el.nainte ca Claire s se poat
recomanda ea nsi,uile sufrageriei se deschiser i toat lumea intr grbit n
ncpere,pentru a-i ocupa locurile.Claire fu lsat la intrare,n picioare,cnd un
om mbrcat n livrea trase un scaun pentru ea.Harry sttea n capul mesei,iar
scaunul lui Claire era departe,departe de el.
Trebuie c e o greeal.se gndi ea,aa c se ridic i se ndrept spre Harry.
-M-au plasat departe de tine,zise ea.Fu contient de tcerea profund ce se
lsase n ncpere,cnd toi strinii,ca i servitorii,se ntoarser s o priveasc.
Mama ei nu se scula niciodat nainte de amiaz,aa c nu se afla la mas,dar
tatl ei sttea fericit cam la jumtatea intervalului,n partea opus.
Harry se uit confuz la ea,ca i cum nu nelegea de ce se plnge.
-Toat lumea e aezat conform rangului,tu eti americanc.

Claire nu putu dect s-l priveasc.Prnd c nu tie ce nu nelege ea,Harry


ncerc s explice:dup ce ne vom cstori i tu vei deveni duces,poi sta n
captul cellalt al mesei.
-O,a fost tot ce a putut s pun Claire.ncerc s-i in capul sus,n timp ce se
ndrepta spre mas-dei locul unde se aez nu era marcat americani.
Chiar i dup ce vor fi cstorii,nu i se va permite s stea la mas alturi de
soul ei.Dup ce se aez i fu servit primul fel,format din crnai prjii,hotr s
fac ce era mai bine.Se ntoarse spre persoana de lng ea.
-Ce frumos e astzi afar,nu-i aa? rosti ea.Orice micare de la mas ncet.Nu
se mai auzea nici mcar zgomotul mestecatului,fiecare se oprise pentru a o privi.
Se aplec s se uite la Harry.El i fcu un mic gest cltinnd din cap,prin care i
fcea cunoscut c nu trebuie s vorbeasc.
Cobor ochii n farfurie i ncepu s mnnce n tcere.La al doilea fel,cu i mai
mult mncare prjit,un lacheu n livrea veni i le ddu brbailor ziare,pe care
acetia ncepur s le citeasc.Claire se gndi c dac nu i se permite s
vorbeasc,atunci va citi i ea.Lu un ziar de pe tav,cnd i fu oferit brbatului
din stnga ei.Din nou se ls linitea.Acum cu ce am greit? se gndi ea.Se uit
n jur i vzu c nici una dintre femei nu citea ziarul,doar brbaii.n timp ce
ncerca s-i mascheze dezgustul provocat de aceast absurditate,fr s
reueasc,puse ziarul necitit napoi pe tava lacheului.
Se uit la oamenii aceia tcui,toi concentrai asupra mncrii sau a ziarelor.Mai
jos,de-a lungul mesei,o femeie o privea.Era o femeie cu o figur comun,dar
Claire nu putu s nu se gndeasc c,ntr-o rochie mai modern i cu o urm de
machiaj,putea s arate mult mai bine dect att.Femeia i zmbi i Claire i
zmbi la rndul ei.Femeia sttea lng Harry,aa c trebuia s fie de rang nalt,
se gndi Claire.Dup masa care dur mult,Claire practic alerg s-l prind pe
Harry,nainte ca acest s dispar n mruntaiele casei.
-A putea s vorbesc cu tine? El se ncrunt puin,dar i reveni i o conduse
ntr-un mic salona.Se ntoarse spre ea ncercnd s-i ascund nerbdarea.Pn
acum calul lui fusese deja neuat i-l atepta.Poi s-mi explici ceva n legtur
cu micul dejun? ntreb ea
-Ce anume? zise el privind ceasul de pe polia cminului.
-De ce nu vorbete nimeni?
-Mama crede c cea mai important mas a zilei este micul dejun i c oamenii
nu pot s digere bine mncarea dac vorbesc.Ea se ncrunt,pentru c prea c el
declama ceva din memorie.
-Atunci de ce nu se tace,cnd e prezent la mas mama ta,i s lase oamenii s

converseze,cnd nu este? Ar fi o mas mult mai plcut,dac oamenii ar putea


discuta.El i zmbi indulgent.
-Dar mama e duces.Claire nu spuse,dar gndi: iar tu eti duce.
-Aha,i conduce casa chiar i cnd nu este prezent.
-Desigur.Acum realmente trebuie s plec.Tatl tu i cu mine mergem s ne
uitm azi la nite cai.
-Dar ce e cu ziarele? Pentru o clip Harry art nedumerit.
-O,da.Mama nu crede c femeile trebuie s citeasc ziarul.
-Ce crede Altea Sa c trebuie s citeasc femeile? Glasul lui Claire era greu de
sarcasm,dar Harry pru c nu observ.
-De fapt,crede c femeile nu trebuie s citeasc prea mult.Spune c asta le
strnete nemulumiri.Acum,drag,trebuie s plec.l ddu un srut rapid pe
frunte i se ndrept spre u.
-Harry! N-a putea s vin cu tine?
Cu spatele la ea,Harry i ddu ochii peste cap.Se ntoarse apoi zmbind.
-Drag,mi-ar plcea s te iau cu mine,dar te-ai plictisi de moarte.n afar de
asta,mergem clare i doctorul a spus c nu trebuie s-i foloseti braul la nimic
greu,i asta include i trasul de frul calului.Rmi aici i distreaz-te.
Claire ncerc s-i ascund dezamgirea.
-Pot s explorez casa?
-Sigur c poi,rosti el cu o voce de brbat condamnat.Eti liber s faci orice
vrei.Dar aripa de est a casei e ocupat de camerele oaspeilor,aa c probabil nu
trebuie s-i deranjezi,iar aripa de vest se prbuete.Lemnrie putred i toate
celelalte,aa c ar fi mai bine s nu te duci acolo.Acum,realmente trebuie s
plec.Ne vedem la prnz.Cu asta prsi camera,nainte ca ea s poat pune i alte
ntrebri,sau s mai cear ceva de la el.
-Pot face orice,cu excepia vorbitului,a cititului,a clritului,sau a cercetrii
casei,care cndva va fi a mea,i spuse ea,dar apoi ncet s mai fie pesimist.
Cel puin era liber s exploreze inima casei,dac nu i aripile,i tia care e
primul loc pe care dorete s-l vad:biblioteca.i ceru unui lacheu s-i arate
drumul spre biblioteca i cnd se apropie zmbi.Putea s aud nuntru rsete i
era ncntat de acest zgomot.Dar,n clipa n care deschise ua i pi nuntru,
rsul ncet.Camera era plin de brbai,toi fumnd igri de foi uriae i citind
ziarele sau vorbind i,cnd o vzur,se oprir.Nu trebuia s fii un detectiv prea
grozav,pentru a-i da seama c aceasta era un fel de ncpere unde nu sunt
admise femeile.Se retrase i aproape ddu peste lacheu.
-Cred,domnioar,c doreti s mergi n salonul aurit.

Ea i zmbi recunosctoare i-l urm prin trei camere.Casa era construit n stil
Adam i peste tot existau detalii splendide.Pereii erau acoperii cu brocart,att
de vechi,c n unele locuri era distrus,totui nc frumos.Multe dintre scaunele
care erau plasate ici i colo aveau nevoie n mod evident de reparaii.
Salonul aurit se numea aa,din cauz c era practic acoperit cu o folie de aur i
mobilierul era placat cu aur.n ncpere se aflau opt femei,toate nghesuite lng
un foc slab,toate aplecate peste gherghefurile cu broderii.i din felul cum arta
tapiseria uzat a scaunelor,era mare nevoie de aa ceva.
Cnd intr Claire,femeile vorbeau cu voci sczute,dar se oprir cnd au vzut-o.
Avu sentimentul clar c discutau despre ea.Nici una nu fcu vreun efort pentru a
o atrage n conversaie; nici una nu prea cel puin curioas n legtur cu ea,aa
c Claire le zmbi i travers camera,spernd c vor rencepe s vorbeasc.Dar
n-au fcut-o i dup o vreme,ea plec.Se ntoarse napoi n dormitorul ei i i
spuse lui Miss Rogers c a hotrt s fac o plimbare i c are nevoie de
costumul de cltorie cafeniu i de pantofii cei mai robuti.Pe fata cenuie a lui
Miss Rogers se nregistra ocul resimit.
-Acum ce mai e? ntreb Claire nflcrat.Nu mi se permite s m plimb?
-Altea Sa spune c doamnele nu trebuie s se plimbe dimineaa,cnd pe pmnt
mai este nc rou.Trebuie s atepi pn dup-amiaz.
-Ei bine,nu intenionez s atept pn dup-amiaz.M duc s m plimb acum.
Miss Rogers pufni,fcndu-i astfel cunoscut ce gndea ea despre aceast
insolen.i ca urmare,Miss Rogers nu putu s gseasc rochia pe care Claire a
vrut s o mbrace,i nici pantofii.Claire sfri prin a-i gsi singur hainele i se
mbrc ea nsi.
Era ora unsprezece jumtate dimineaa,nainte ca ea s poat iei din cas.
Rmase dincolo de u i inspir adnc aerul scoian proaspt i curat,apoi
ncepu s mearg.Poate c era furia mpotriva ei nsi i a tuturor celor din
cas,dar indiferent ce era,petrecu ore ntregi mergnd.
Casa avea nevoie de o mare aciune de renovare,dar grdinile erau divine.Exista
o grdin slbatic,numit aa din cauz c era destinat s imite natura.Dac
natura era perfect,aa era i ea.Exista o grdin mic cu animale decorative,care
o fcur s rd.Existau trei grdini de flori,mprejmuite,una cu orhidee,i mai
erau i dou cldiri drgue,unde cineva putea s stea i s priveasc dealurile
din deprtare.Cnd n sfrit se ntoarse acas la trei i jumtate,era obosit,
flmnd i fericit.mprejurimile i exerciiul i ridicaser moralul.
Cnd intr n camer,Miss Rogers o atepta cu obinuita ei privire acr.
-Sunt lihnit,rosti fericit Claire.

-Prnzul are loc ntre unu i dou.


-Da,tiu,i regret c l-am ratat.Se ntreb dac prnzul a fost la fel de plcut ca i
micul dejun.Adu-mi ceva pe o tav.
-Altea Sa nu permite s se mnance n camer,dac nu eti bolnav.D prea mult
de lucru personalului.Lui Claire i sttea pe limb s spun c oricum,servitorii
pentru asta existau,ca s fac treab,dar se abinu.
-Atunci spune personalului c sunt bolnav i adu-mi ceva.M-am plimbat
kilometri ntregi i mi-e foame.
-Nu pot s trec peste dispoziiile Alteei Sale,rosti Miss Rogers.Pentru o clip,
cele dou femei se privir una pe alta i Claire tiu c aceast femeiuc mic i
vetejit era pe cale s nving,deoarece ea nu voia s cauzeze probleme n
gospodrie.Intuiia ei o avertiza c,dac va nclca regulile,i se va spune lui
Harry i lui n-avea s-i plac.
-Am s-mi iau eu de mncare,rosti Claire dezgustat i trecu ca o furtun pe
lng femeie.Acas la New York,n casa prinilor,mncase adesea n buctrie,
cnd se ntorcea de la una din lungile ei plimbri,sau de la partida de clrie din
partea sudic a oraului.
i lu ceva vreme s gseasc buctriile.Fiecare lacheu sau camerist pe care i
ntreba ncotro s se ndrepte,artau ca i cum ar fi rostit ceva obscen.La vremea
cnd gsi buctriile,se simea cu desvrire frustrat i o durea capul de
foame.Imediat ce ajunse la ua ce desprea aripa personalului de casa principal
auzi rsete i zmbind mpinse ua deschiznd-o i intr n prima camer.
Brbaii cu mnecile suflecate,care lustruiau argintria,o privir oripilai.
Femeile,care splau vasele,rmaser cu gurile cscate.Cnd ajunse n buctrie
i l vzu pe buctar stnd pe un scaun i citind un ziar,n loc de orice altceva,
Claire se simea ca i cum ar fi fost anormal.
-M-am plimbat,rosti ea ct de ferm putu,i a dori ceva s mnanc.Prea c
nimeni nu e n stare s vorbeasc.Mi-e foame,rosti exasperat.Acela a fost
momentul n care apru majordomul i foarte tcut dar ferm o escort afar din
buctrie.
-Permitei-mi s v sugerez,domnioar,s rmnei de partea aceasta a uii,rosti
el,de parc i-ar fi vorbit unui copil ndrtnic.Dac avei nevoie de ceva,
spunei-i lui Miss Rogers i ea va vedea dac putei primi ceea ce dorii.Cu asta
o prsi i rmase singur.Claire se ntreba dac o criza de furie sau de lacrimi
n-ar fi fost mai bun.Dar nu ced,ci foarte linitit i calm iei pe hol i apoi
cut un loc unde s stea.Nu putea s mearg n camera ei,nici n salonul aurit,
nici n bibliotec.

Gsi o cmru drgu tapetat cu mtase albastr i se aez greoi pe un


scunel.Se ntreba cnd va fi urmtoarea mas.
-Harry a fugit cu alt femeie? Claire ridic ochii i o vzu pe surioara ei n u.
-De ce nu eti la lecii?
-I-am provocat dureri de cap profesorului.Ce nu e n regul cu tine?
-Nimic,care cu un sfert de kilogram de friptur de vit s nu se poat lecui.
-E uor de rezolvat.i aduc un sandvici.Claire nu se ls pclit de oferta lui
Brat de a o ajuta.
-Nu poi.Nu-i vor permite s intri n buctrie.Brat zmbi doar,apoi zmbetul i
se li,cnd stomacul lui Claire chiori sonor.
-Ce vrei? ntreb Claire.tia foarte bine c Brat nu fcea niciodat ceva pentru
cineva,fr rsplat.
-S-i spui mamei c sunt prea mare pentru lecii.Claire o privi fix.Vreau s mi se
fac guri n urechi,ca s poi s-mi dai cerceii ti cu perle i diamante.Claire
continu s-i priveasc sora.Ei bine,atunci douzeci de dolari.
-Nu am nici un ban la mine.Brat zmbi.
-tiu unde i-ai ascuns.Am s-i aduc de mncare imediat.n cteva minute,era
napoi cu un sandvici uria cu felii de friptur de vit i un sos de hrean nu prea
condimentat,un bol cu felii de roii i un pahar mare de lapte.Toate crate pe o
tav mare de argint,de ctre un tnr lacheu foarte frumos.
-Pune-o acolo,i se adres Brat biatului.
-Dar Altea Sa nu d voie s se mnance n camera aceasta,rosti biatul cu o
urm de team n glas.
-Acuma va da,rosti Brat i i fcu cu ochiul.Biatul se ntoarse i le prsi.
-Cum ai reuit s faci asta? ntreb Claire cu gura plin.Exist aa de multe
reguli.Brat pru surprins.
-Nu trebuie s te supui regulilor.Dup aceasta,Claire ncerc ct putu mai bine s
nvee toate regulile.nainte de a le nclca.Neruinata de sor-sa putea s ncalce
regulile i s-i continue drumul,dar ea nu ncerca s fac impresie bun.De
fapt,filozofia lui Brat despre via prea s fie,c oamenii trebuie s ncerce s o
impresioneze pe ea i nu invers.Pentru ceai,Claire se mbrc cu ceea ce i
suger Miss Rogers,se afl n salonul aurit la timp i se aez unde i se spuse s
stea.Femeile din jurul ei vorbeau cu glasuri sczute despre oameni pe care nu-i
cunotea i nu se strduiau deloc s-i observe prezena.Claire se aez cu
minile n poal i privirea lsat.O dat se uit peste mas,o vzu zmbind pe
femeia cu faa rotund de diminea i i rspunse la zmbet.Apoi i schimb iar
mbrcmintea,pentru cin.La aceast mas se pare c oamenilor li se permitea

s vorbeasc-dar discuia era doar despre cini i cai,nimic din ceea ce o interesa
pe Claire,aa c rmase din nou tcut.Dup cin,brbaii i femeile s-au
desprit i s-au dus n saloane diferite,de unde au plecat apoi la culcare.
Nu-l vzu pe Harry dect ntmpltor,nainte de a se retrage i ea.Acesta csca i
arta ca i cum era pe jumtate adormit.
-Brbaii i femeile nu stau niciodat mpreun? l ntreb ea printre cscaturi.
El i zmbi,ntr-un fel care o determin s fac un pas napoi.
-S fac copii,asta vrei s spui?
-Nu.Vreau s spun c brbaii i femeile nu-i vorbesc niciodat? Acas...
-Drag,aici nu e America.Acum te afli n Scoia i lucrurile sunt altfel.Apoi
csc din nou.
-Ai cumprat caii?
-Hmmm.Apoi csc iar.Trebuie s merg la culcare.Ne vedem diminea,drag.
-La micul dejun? ntreb ea,dar Harry nu-i observ sarcasmul din voce.
-Da,la micul dejun.Noapte bun.
CAPITOLUL 4
Claire se uit la ceasul agat la piept i izbi din picior plictisit.Iar a fcut-o.
Pentru a doua oar n patru zile ratase prnzul.Acum era doar unu i zece
minute,dar tia din experien c nu putea s se aeze,dup ce se aeza ducele.
ncercase s vorbeasc cu Harry,s-l ntrebe de ce stabilise mama lui toate aceste
reguli,cnd de fapt el era cel mai important din familie,dar Harry a spus doar:
-Asta e aa cum e.Aa au stat ntotdeauna lucrurile.Acum,tia c are doar dou
alternative: ori se ntorce napoi n camera ei flmnd,ori o gsete pe sora ei i
i pltete douzeci i cinci de dolari ca s-i aduc un sandvici (taxa lui Brat se
mrise).Dar Claire nu voia nici una nici alta.Va ncerca s se antreneze pentru a
renuna la prnz,i la ceai dac era necesar,pentru a ctiga ceva timp,n care s
fac ceea ce voia s fac.Desigur,ar fi fost mai bine dac ar fi avut mcar idee de
ceea ce voia.Petrecuse trei zile explornd partea central a casei,privind
tablourile,imaginndu-i ce era necesar de reparat i ct de mult ar costa,dup ce
ea i Harry se vor cstori.Mai petrecuse nc alte dou zile plimbndu-se prin
grdini.Voia cu atta disperare s intre n bibliotec,nct ntr-o noapte coborse
n tain scrile,cu intenia de a se strecura nuntru cnd nu era nimeni acolo.
Dar,chiar i la ora aceea,n camer se afla un btrn.Claire oft i urc din nou
scrile.Acum,flmnd din cauza plimbrii ndelungate i tiind c vor mai trece
cteva ore nainte de urmtoarea mas i tiind de asemenea ce priviri
dezaprobatoare i aruncau celelalte femei,cnd hmesit nh sandviciurile i

prjiturile de la ceai,izbi cu piciorul n zidul exterior ai casei.Pentru c nici asta


nu o ajut,se aez pe o bncu cu capul n mini,i pentru a mia oar simi
c-i va da drumul la lacrimi.Dar cnd i-a aplecat capul a vzut ceea ce prea o
deschiztur n tufiuri.Curiozitatea depi foamea i se ridic pentru a examina
locul.ntr-adevr era o crare prin frunzi,ce nconjura aripa de vest a casei,i
croi drum printre arbuti.Dup civa pai ajunse la o u complet ascuns n
tufiuri.ncercase fiecare u,att pe dinuntru ct i pe dinafar acestei aripi,i
descoperise c toate sunt ncuiate,dar tia-nainte de a o atinge-c aceasta nu
era.i nu numai c nu era ncuiat,dar balamalele fuseser recent unse; ua se
deschise cu uurin.Intr ntr-un interior ntunecos i se simi ca i cum ar fi
pit napoi n timp.n faa ei se profila o camer de piatr nalt cam ct dou
niveluri,care tia,fr s i se fi spus,c fcea parte dintr-un castel.Pe perei
atrnau tapiserii putrezite i la un capt se afla un emineu n care puteai s frigi
un bou.mprtiate prin ncpere erau scaune rupte,bnci i mese.ntr-un col
exista o grmad de ceea ce preau s fie armuri i arme.
Cnd ochii i se obinuir cu ntunericul,strbtu ncperea rece,rece aa cum
numai piatra,ce nu fusese nclzit de un secol sau cam att,putea s fie i se uit
la obiectele din jur.Ddu peste mai multe pnze de pianjen,dar nu o deranj,
pentru c era foarte interesat de ceea ce vedea.Conducnd afar din uriaa
camer se aflau dou rnduri de scri de piatr n spiral i se apuc s urce pe
una dintre ele.Pietrele erau tocite de miile de pai ce le urcaser i coborser i
erau alunecoase,din cauza umezelii i a frigului.
La al doilea nivel,explor mai multe camere.Unele dintre ele nc mai conineau
piese de mobilier.Ridic de pe duumea o sabie grea i o duse la lumina singurei
ferestre din camer.Multe ochiuri din vechea sticl semitransparent dispruser
i n camer erau lilieci.Examin cu grij sabia i brusc n mintea ei auzi
cimpoaiele.Cum ceea ce vzuse la Bramley era complet diferit de ceea ce-i
imaginase ea despre Scoia,aici,innd n mn sabia,ncepu s simt ceea ce se
ateptase s simt.Crnd n continuare sabia,urc la cellalt etaj i intr ntr-o
camer mare.Aici era mai mult lumin i n timp ce se uita la bucile
zdrenuite de materiale ce atrnau pe perei,i imagina ce fusese aceast
camer cndva i ce ar fi putut s fie din nou.Ridic braele i le mas din cauza
frigului,apoi se ntoarse.
-Dup ce m mrit,voi restaura acest loc,rosti ea tare.Voi amenaja aceste
apartamente s fie ale noastre i vor fi tot att de splendide cum au fost odat.
Am s atrn stof de tartan pe perei.Am s repar tapiseriile.Am s....Nu mai avu
timp s spun altceva,pentru c pind pe o scndur putred duumeaua ced

sub ea i sabia i zbur din mini,tocmai n partea cealalt a ncperii.n timp ce


se prbuea ip,dar avu destul prezent de spirit s-i arunce braele n lturi,
aa nct nu czu complet n groap,pn la pietrele de jos.Strig din nou dup
ajutor,dar apoi se opri.Cine ar putea s o aud prin aceste ziduri groase de
piatr? Cine s o gseasc? Nimnui nu prea s-i pese,dac nu va mai aprea la
mas.Vor trece zile ntregi nainte de a-i lipsi cuiva.
-Ia te uit,ia te uit.Ridic ochii i l vzu pe omul pe care-l ntlnise,omul care
i spunea Trevelyan,privind-o din u.Imediat,toate emoiile,pe care le simise
cnd l ntlnise pentru prima oar,o npdir din nou.Nu-i plcea felul n care
sttea,sprijinindu-se de tocul uii n modul acela insolent; nu-i plcea expresia
de pe faa lui brzdat de cicatrici,care de altfel prea s fie mai tnr dect i
amintea.
-Am auzit ceva aici jos,dar am crezut c sunt nite obolani.Se pare c este
numai unul,dar mare.
-Nu crezi c ar fi cazul s faci comentarii rutcioase mai trziu i acum s m
ajui s ies de aici? i cnd am s ies,am s folosesc sabia pe tine se gndi ea.
-S pare c te descurci foarte bine.Adu-i aminte,sunt un btrn decrepit.S-ar
putea s fac un atac de cord,dac te ajut.Poate c ar fi mai bine s-l chem pe
puternicul tu duce.Ea ncerca s gseasc ceva de care s se apuce,pentru a se
trage n sus,dar nu gsi nimic.
-Harry a plecat s cumpere cai.
-Face asta destul de des,nu-i aa?
-Intenioneaz s participe la curse.ncet s se mai zbat i ridic ochii la el.
Devine cam dureros.Ai putea,te rog,s m ajui?
Trevelyan fcu civa pai spre ea,se aplec,i bg minile sub braele ei i cu
uurin o ridic din gaur.Pentru o clip rmase foarte,foarte aproape de el,dar
fr s-l ating,ns suficient de aproape pentru a-i simi respiraia pe fa.Cnd
s uit la ea,inima ei i acceler btile.Furia e cea care-mi cauzeaz
palpitaiile,reflect ea,totui btile inimii nu se simeau ca i cum ar fi fost de
mnie.El l adres un zmbet mic,parc aflase ceva ce voia s tie,apoi se
ntoarse i plec.Claire se apuc s-i scuture praful de pe ea.
-Mulumesc foarte mult.ncepusem s m ngrijorez c s-ar fi putut s nu m
gseasc nimeni niciodat i....Se opri,pentru c vorbea la perei.El nu mai era n
ncpere.Se duse la u i privi n josul scrilor de piatr,dar nu vzu nici o urm
de el.Ridic ochii i de abia atunci zri o urm de micare,el urca scrile.
Bine,se gndi ea.Nu voia s fie aproape de el.Cinismul lui,ntreaga lui atitudine
fa de via,erau ceva cu care nu voia s aib de a face.Dar dup aceea i

aminti cum a vorbit cu el n ziua cnd s-au ntlnit prima oar.Ar fi plcut s
vorbeasc cu cineva.De fapt ar fi divin s vorbeasc cu cineva.
i ndrept umerii,i ridic fustele i l urm n sus pe scri.
La captul scrilor,intr ntr-o camer mai mic,n comparaie cu cea de
dedesubt,dar destul de ncptoare i vzu c toat mobila bun din vechiul
castel fusese adunat acolo.Exista o tapiserie pe unul dintre perei,iar pe altul se
afla un divan mai modern tapiat cu mtase galben uzat.Existau mai multe
scaune mari,cu sculpturi de oameni brboi.n centrul camerei,destul de ciudat,
erau unsprezece msue,cu cte un scaun la fiecare,i fiecare mas era acoperit
cu teancuri de hrtii,carnete,tocuri i sticlue cu cerneal.Claire uit ct de frig i
era,ct de mult l detesta pe omul a crui camer era aceasta i se ndrept spre
cea mai apropiat mas.
-Las-o n pace! porunci Trevelyan din spatele ei.Vinovat,se ntoarse spre
el.Sttea n u cu o ceac cu farfurioar n mn,sorbind din ceva aburind.Pe
Claire o mpunse foamea i frigul reveni.Pe unul dintre perei se afla un
emineu,n care ardea un foc mic.Prsi masa i se duse s se aeze cu spatele la
foc.Poate c i va oferi i ei ceva de mncare.ncerc s-i tearg de pe figur
privirea sfidtoare,pe care tia c o are i i zmbi.El o privi cu o sprncean
ridicat,ca i cum tia exact la ce se gndete ea,apoi se ndrept spre cea mai
apropiat mas,se aez i ncepu s scrie.
-Nu-mi amintesc s-i fi adresat vreo invitaie,aa c poi s pleci.
Claire nu se mic.Cu toat ostilitatea lui,cu toate c sincer i displcea acest
om,era ciudat c nu se simea nici pe jumtate mai puin binevenit aici,dect
atunci cnd ncercase s intre n bibliotec.
-Aici locuieti?
-Nu am timp s stau de vorb cu fetiele.Am treab.
-Da? i la ce lucrezi?
-Nimic din ce ai putea s nelegi tu,o repezi.Rmase unde era nclzindu-i
minile i dorind foarte mult s vad ce era pe mese.n mod cert,era un amalgam
ciudat de mese: dou erau Jacobine,una Regina Anne,una care arta ca i cum ar
fi provenit din salonul aurit,dou mese care n mod evident sttuser afar n
ploaie ceva vreme,n timp ce altele erau din toate perioadele dintre celelalte.
Unele erau chiar valoroase,altele valorau doar ceva mai mult dect nite lemne
de foc.Cum el sttea la cea mai deprtat mas,cu spatele la ea,se aplec ct de
mult putu,fr s avanseze nici un pas,pe care ei l-ar fi putut auzi,i ncerc s se
uite la hrtiile de pe cea mai apropiat mas.El se ntoarse brusc i o privi.Claire
nepeni i ncerc s se poarte ca i cum nu era interesat,ncerc s-i mascheze

curiozitatea cu un zmbet mic,dar faa roie o trda.El lu n mna ceaca de


ceai,sorbi o dat,apoi o puse napoi pe farfurioar nainte de a vorbi:
-De ce n-ai mncat? Acum nu se mai servete masa?
-Am ratat din nou prnzul.
-Din nou? l pierzi adesea?
-Din pcate,da.Se pare c nu pot s-mi calculez timpul de plimbare,ca s pot s
m ntorc la timp s m schimb pentru mas.Dar sunt sigur c n cele din urm
voi nva.El scoase un mic fornit,care i fcea ei cunoscut c se ndoia c va
nva vreodat.
-i ntre timp mori de foame.Se ntoarse la scrisul lui.Bnuiesc c e unul din
birurile,pe care le plteti pentru c eti duces.Cnd se ntoarse cu spatele,
Claire se strmb la el.tia c trebuia s plece,dar nu putea s se desprind din
acel loc.Nu-i plcea acest om,nu voia s fie lng el,dar vederea crilor i
hrtiilor o intriga.Nu putea s plece.Foarte ncet,fr s fac zgomot,se ntinse s
ia o hrtie de pe cea mai apropiat mas.Era acoperit cu un scris mrunt.Nu
ajunse dect s o in n mn,cnd el se repezi.
-Pune-o jos!Ddu drumul hrtiei aa de brusc,nct aceasta czu pe podea.
Rmase nemicat o clip,tremurnd ca un copil,dar apoi zmbi spre spatele
lui.Se purta ca i cum o ignora,dar era contient de fiecare micare pe care o
fcea.
-Ce scrii? l ntreb.
-Dac a fi vrut s tii ce scriu eu,te-a fi invitat s citeti.Tot cu spatele la ea,
fr s-i arunce o privire,se ridic i se ndrept spre alt mas,unde se apuc
imediat de scris.Claire era gata s-i spun c i-a lsat ceaca cu ceai pe cealalt
mas,dar rmase fascinat de ea.Continua s scoat aburi i prea c e cea mai
bun ceac de ceai pe care o vzuse n viaa ei.
-Nu am intenia s te deranjez,rosti ea i descoperi c se ndrepta spre masa cu
ceaca.Am fost afar s hoinresc,am vzut ua deschis i am intrat.
Harry,vreau s spun Altea Sa,a spus c pot s explorez tot ce vreau.
Cnd termin acest discurs,ajunse la masa cu ceaca cu ceai i acum o inea n
mn,naine de a realiza ce face.Era contient c imediat ce va pune mna pe
ceac,Trevelyan se va rsuci n scaun pentru a o privi.Simindu-se sfidtoare,
continu s duc ceaca la buze.Obosise de atta foame i de faptul c se pare c
nimnui nu-i psa.Goli jumtate din coninutul cetii,apoi fu convins c era pe
cale s moar.
-Era whisky,gfi ea cu mna la gt.
-Cel mai bun din Scoia,rosti Trevelyan amuzat.Claire se ddu napoi

cltinndu-se i cnd se mic se apuc de mas.


-Dac intenionezi s cazi,i-a sugera s cazi pe un scaun.Podeaua e cam tare.
n ciuda gtului i a stomacului n flcri,reui s-i arunce o privire care spunea
ce gndea despre el,pentru c nu-i venea n ajutor.Se apuc de speteaza unui
scaun i se aez greoaie.
-A fi putut....A fi putut s fiu ucis,reui n sfrit s spun.
-S furi whisky-ul unui brbat e un delict,dar cu greu ai putea fi pedepsit cu
moartea pentru asta.Cel puin nu n cea mai mare parte a rilor.Desigur exist
implicaii morale legate de furt.
-Eti aa bun s taci? Poate s moar cineva din cauza whisky-ului?
-Nu prea.Se uita la ea cu privirea aceea intens i dup o clip ea ncepu s se
relaxeze.
-Dumnezeule,rosti apoi,cred c e pentru prima oar c m-am nclzit,de cnd am
sosit n ara asta.M simt ...Se ndeprt.
-Butura e ceea ce simi.Ca i asta,btu din palme de dou ori i aproape imediat
n u apru un om.n ciuda strii ei relaxate,Claire deschise ochii mari.Era cel
mai nalt om pe care l vzuse vreodat,peste doi metri i mbrcat ciudat,n
alb.Purta o tunic alb care i ajungea pn la genunchi i sub tunic avea
pantaloni strni la glezne.O earf lat cu ciucuri aurii la capete i nconjura
mijlocul.Faa lui era cafenie nchis,ochii erau negri,gura cu buze subiri i avea
un nas mare,care arta suficient de ascuit pentru a tia i metale.Rsucit n
jurul capului se afla o legtur rotund din pnz alb,n mijlocul creia era
nfipt un smarald,ce trebuie c avea cinci centimetri ptrai.
-Oman,rosti Trevelyan fcnd ca numele acestuia s sune ca: ooomahn.Mncare
pentru oaspetele nostru beat.
-Nu sunt...ncepu Claire,dar se opri.n mod cert se simea plutind.Ce frumos e
focul.Ce frumoase sunt mesele.
-Harry tie c eti aici?
Trevelyan i ntoarse spatele i se napoie la scrisul lui.
-Am permisiunea nlimii Sale Regale,dac asta vrei s spui.Claire chicoti.
-Nu nlimea Sa Regal.Doar Altea Sa.Eti ca mama,care nu poate s-i
aminteasc niciodat.Trevelyan se ntoarse spre ea.
-Cum i spune mama ta lui Harry? Privirea i era intens; arta ca i cum era
deosebit de interesat de rspunsul ei.
-Cum i vine n minte.Nu se putu opri s nu rd.Ieri i-a spus Serenissime.Claire
i duse mna la gur.Harry a considerat c a fost foarte nostim.E un cavaler
minunat.

-E perfect,nu-i aa?
-Eu aa cred,rosti Claire mirndu-se.E amabil i politicos.i ridic braul stng.
Vezi bandajul sta? Harry s-a asigurat c voi sta n pat toat ziua,dup ce mi-am
rnit braul.
-Singur? La aceasta,Claire ncerc s se ridice.
-N-am s mai rmn aici,ca s fiu insultat.Dar cnd fu n picioare,capul ncepu
s i se nvrteasc,aa c se aez din nou.Cnd Oman reapru n u,Trevelyan
ridic ochii.
-Mncarea e dincolo,rosti el i se ntoarse la scrisul lui.Nesigur pe picioare,
Claire se ridic i merse spre u,apoi intr ntr-un dormitor.Era o camer
frumoas,pereii erau tapetai cu brocart de mtase de culoare aurie,covoare
persane frumoase pe pardoseala de piatr i n mijlocul camerei se afla cel mai
uluitor pat pe care-l vzuse vreodat.Era enorm,cu doi stlpi sculptai la
picioare,enormi.Tblia de la cpti i partea de sus a patului erau de asemenea
sculptate.Uriaul pat era acoperit cu catifea de mtase roie.
Simi impulsul de a sri n el,dar apoi vzu un platou cu mncare pus pe o mas
aflat lng unul din perei i se ndrept spre ea.Dar nu era o mncare pe care s
o fi vzut vreodat.Se afla acolo un bol cu ceva alb i cremos,cartofi fieri,carne
tiat subire i n mijlocul platoului,puin din ceva verde.Mai erau roii i
castravei tiai felii.Nu era felul de mncare pe care o mncase de cnd
traversase oceanul,i nici chiar nainte.Se aez,lu o lingur i o cufund n
bol.Era sup sau smntn? l mirosi.
-Se numete iaurt,rosti Trevelyan din u.Lapte fermentat.
-Arat delicios.
-E un gust dobndit.La aceasta Claire bg n gur o lingur plin.Era acru,dar i
plcea.i zmbi i dintr-un anumit motiv,faptul c-i plcea iaurtul prea s-i fac
lui plcere.Intr n camer i se aez pe un scaun de lng perete,scoase o
pip,lu o cutie cu tutun de pe pervazul ferestrei,umplu pipa i o aprinse.
Claire rscolea hmesit n mncare.
-Ce faci aici? ntreb mestecnd.De ce ai unsprezece mese dincolo? A cui
camer e asta? Eti singura persoan care locuiete n aceast parte a casei? Eti
foare,foarte bolnav? El o privi prin ceata fumului pipei.
-Simi nevoia de companie,nu-i aa?
-De ce,nu,sigur c nu.Trebuie c exist sute de persoane,care locuiesc n casa
asta enorm.Cum a putea s m simt singur? Se uit la platoul gol.Cu
mncarea ngurgitat,pierduse acea senzaie delicioasa dat de whisky.i
ntotdeauna exist Harry.

Puse furculia jos.Cred c ar fi bine s plec acum.ncepu s se ridice.


-Aceasta e camera lui Charlie.Se uit napoi la ei.
-N-am ntlnit nici un Charlie.
-Charlie,prinul cu acest nume.Claire rmase o clip nemicat.
-Prinul Charlie Bonnie. Acel prin Chartie?
-Nimeni altcineva.A venit aici n....
-1745.
-Cred c sta era anul.A trecut pe aici i desigur unele din rudele mele,ca i ale
lui Harry,l-au ajutat i l-au rugat s rmn peste noapte.i aa a fcut.Trevelyan
art cu coada pipei spre pat.Claire se uit cu ali ochi la el.
-Prinul Charlie Bonnie a dormit n patul acesta?
-i a lsa cteva lucruri n sertarul de colo.ncet,Claire se ndrept spre msua
de lng pat i trase sertarul.nuntru se afla o bucat de material de tartan,care
tia c a fost modelul prinului.Vzuse destule piese n muzee.n sertar mai
exista i o bucat de hrtie veche,mpturit i nglbenit.O desfcu ntr-o doar
i nuntru descoperi o bucl de pr castaniu deschis.Se uit la Treelyan.
-Al lui?
-Da,rosi acesta i zmbi uor.Cu grij,Claire puse obiectele napoi n sertar i-l
nchise.
-Obiectele astea ar trebui s stea ntr-un muzeu.Trevelyan ridic din umeri i
trase din pip.O clip,Claire se uit la pat cu veneraie,apoi fcu ceea e vrusese
ntotdeauna s fac atunci cnd vzuse lucrurile astea minunate prin muzee: l
atinse.Blnd,i plimb mna pe stlpul sculptat i pe cuvertur.
-Nu e fragil.Pentru c m culc n el n fiecare noapte,pot s te asigur c e destul
de solid.Claire se uit la el s vad dac glumete,apoi cu un zmbet uria de
bucurie,se urc n pat i se ntinse.Se uit la partea de dedesubt a baldachinului,
acolo unde privise i prinul Charlie Bonnie.
-Mi se pare c aud cimpoaiele,rosti ea blnd.Aceasta e adevrata Scoie.
Trevelyan o privi atent.
-i care e ideea ta despre adevrata Scoie? Ea se ridic pe coate.
-Cunosc istoria celor ntmplate n acest loc.Eti scoian?
-Pe jumtate.Mama mea e englezoaic.
-nseamn c prinii ti s-au urt unul pe altul.Se ntinse napoi pe cuvertur.
-Destul de adevrat,rosti el.N-am vzut niciodat o pereche cstorit,care s se
urasc mai mult dect prinii mei.
-Sigur c da.Englezii i-au persecutat pe scoieni secole ntregi.tii c unul din
regii englezi a fost numit Ciocanul Scoienilor? Zmbi.

Dar nimeni,absolut nimeni n-a putut s-i nfrng pe scoieni.Nimic din ce au


putut s le fac englezii,nu i-a putut determina s se predea.i pn la urm,au
nvins.Trevelyan mai trase un fum din pip.
-Dac scoienii sunt aa sraci i englezii aa bogai,cum au nvins?
-James I,desigur.Elizabeth I a dat toat Anglia pe mna unui scoian.Toi ceilali
regi i regine ai Angliei descind din scoieni.
Trevelyan se ridic i se ndrept spre pat pentru a o privi.
-Ce romantic eti! ntotdeauna ai spus doar ceea ce ai vrut s crezi?
Ea se ridic pe coate.
-Cunosc istorie i....
-Pfui! o ntrerupse el.James I a petrecut doar primele cteva luni din via n
Scoia.Era tot att de englez ca i tnrul tu duce,aa cum regina noastr
actual,Victoria,e mai mult nemoaic dect englezoaic.Claire tia bine toate
astea,dar prefera s le ignore.
-Totui...Se opri,cnd el prsi camera.Apoi se ntinse iar n pat i zmbi.Era aa
de plcut s vorbeti cu cineva,care tia unele din lucrurile pe care le tia i ea.
De fapt,era foarte plcut s vorbeti cu oricine,despre orice.Cobor din pat i se
duse n salon.El era deja instalat la una din mese i scria.
-Cum...? ncepu ea,dar el se ntoarse.
-Dac mai rmi,trebuie s stai linitit.Nu-mi pot permite s plvrgesc cnd
lucrez.
-Dac mi-ai spune la ce lucrezi,poate a putea s te ajut.Chiar i gndul de a
avea ceva de fcut o determin s se simt mai bine dect fusese de zile ntregi.
-Poti citi n arab?
-Nu,dar pot....
-Atunci nu mi eti de nici un folos.Du-te i stai acolo.i fcu semn spre un scaun
de la fereastr cu o pern pe el.Ia o carte,sau nite hrtie i un toc.
Claire se ndrept spre locul de la fereastr,se cr pe el i privi afar.Trebui s
deschid anticele balamale de fier pentru a putea s vad ceva,deoarece sticla
era veche i prea imperfect pentru ca s vad prin ea.Privi grdinile i pdurea
i dealurile acoperite cu ierburi de dincolo de ele.Rmase acolo vreme
ndelungat,
respirnd aerul scoian dulce i rcoros i privind dealurile.Dup o vreme se
ntoarse i vzu c Trevelyan se uita la ea.Prea c e n stare s-i citeasc
gndurile,ea ns nu avea nici o idee ce gndete ei.Ca de obicei fu uimit de
intensitatea privirii lui i de aspectul verzui al pielii.
-Eti foarte bolnav? ntreb ea cu blndee.

-Am fost,rspunse el scurt i era evident c nu voia s vorbeasc despre


sntatea lui.Citeti,sau eti una din domnioarele acelea cu zmbet prostesc,
care nu sunt capabile s fac nimic toat ziua.
-ntotdeauna eti n toane aa proaste,sau numai fa de mine?
La asta el aproape zmbi.
-Sunt la fel pentru toat lumea.
-Ce oribil,rosti ea n surdin.Acum el zmbi cu adevrat i ea vzu c nu arat
nici aa de bolnav i nici aa de urt cnd zmbete.Cnd deschise gura s
vorbeasc,el o ntrerupse:
-Nu ncepe din nou s-mi pui ntrebri.Se ridic i se ndrept spre cele dou ui
mici de stejar fixate n peretele de piatr.Cnd le deschise ea putu s vad c
nuntru erau cri.I se tie rsuflarea i veni lng el i,cnd el puse mna pe
colul de sus al uneia din ui,ea se strecur pe sub braul lui s vad mai bine
titlurile crilor.Era incontient de faptul c Trevelyan se uit n cretetul
capului ei.Se aplecase pentru a-i adulmeca prul.Mirosea a soare i a ierburi i i
fu foarte greu s-i controleze nevoia de a-i lipi buzele de ceafa ei.
Claire nu tia ce i se ntmpl,dar deodat i se fcu pielea de gin.Ca ars sri
departe de el.
-Eu...eu cred c trebuie s plec.El avea din nou pe figur expresia aceea care o
nfuria,cu ochii privind lenei,aproape nchii.Sub musta,buzele i se curbar
ntr-un zmbet slab,cnd trase o carte afar de pe raft.
-Am crezut c vrei s citeti,iat.Tibetul redescoperit.O,nu,e n italian! Vru s
pun cartea la loc pe raft,dar ea i-o smulse din mna,ns rmnand ct mai
departe posibil de el.
-Pentru informarea ta,pot citi n italian,dar,aa ca de obicei,am citit cartea
asta.Am citit toate crile cpitanului Baker.i-am spus.
-Aa e.i m ndoiesc c merit s o citeti a doua oar.
-Am citit pasajele care mi plac de mai multe ori.
-Ce vrei s spui cu pasajele care-i plac?
-De ce interpretezi critica ntotdeauna ca pe ceva personal? Omul a scris despre
toate aspectele pe care le vedea.Unele sunt de-a dreptul plictisitoare.
-Cum ar fi? Fcu un pas mai aproape de ea,dar ncruntndu-se,Claire se retrase.
-Descrierea cruelor,de exemplu,rosti ea repede.Le-a msurat i a trecut toate
dimensiunile roilor i ale locurilor i lungimea obiectului.i continu tot
aa,pn cnd cititorului i vine s urle.
-N-ar fi trebuit s-i ncarci micul tu creier cu crile lui,dac nu-i plac,rosti el
calm,ironiznd-o.Tu....Ea se ntoarse pentru a-i face fa i exist atta pasiune

n ochii ei,nct pentru o clip Trevelyan rmase uluit.Ochii ei erau ochii unuia
care crede n ceva.Trecuse atta timp de cnd crezuse i el n ceva,c la nceput
nu recunoscu emoia de pe frumoasa ei figur.Privi modul cum ochii i se
luminau,felul cum furia fcea buzele ei mai pline.Cum de nu a vzut c era o
frumusee? Cum de nu a vzut pasiunea de sub suprafa? Mai fcu un sfert de
pas spre ea.
-Ce e minunat n crile lui sunt pasajele despre oameni,rosti Claire vehement.A
fost un observator de oameni magnific.Cele mai multe cri ale exploratorilor
sunt greu de citit.Scriu despre distane i cnd ajung la ceva interesant spun Am
vzut astzi un trib foarte neobinuit.Cred c mnnc furnici pentru a
supravieui.Acest fel de lucruri l pot nnebuni pe cititor.Vrei imediat s tii
dac coc sau prjesc furnicile i dac le cultiv.Exist o mulime de ntrebri
care-i rsar n minte.Dar cpitanul Baker nu va lsa niciodat un cititor
nesatisfcut.El i spune tot cititorului.
-Inclusiv dimensiunile roilor cruelor,rosti Trevelyan automat,dar mai mult o
privea,dect o asculta.Ea scutur din cap exasperat,apoi se ntoarse la dulapul
cu crti.
-Nu cred c eti n stare s nelegi.
-Dar fr ndoial cpitanul Baker ar nelege i desigur i tnrul Harry.
Trevelyan fu el nsui ocat,cnd n vocea lui descoperi ceva ce surla a gelozie.
Era ncntat c mica americanc prea c nu l-a auzit.Se aplecase s se uite la
titlurile crilor de pe raftul de jos,n timp ce ochii lui Trevelyan poposeau pe
trupul ei.Dorea aa de mult s o prind de mijloc,nct degetele aproape l
dureau.
-Vrsta ta naintat e cea care te face s te referi n permanen la tinereea lui
Harry? Aa face i tatl meu cu tinerii.Cred c asta l face s se simt superior.
Se ndrept i aproape l lovi pe Trevelyan cu capul n figur.Toate crile astea
au fost scrise de cpitanul Baker.Se ntoarse spre el,lsndu-se uor pe spate
pentru a-l privi n fa,deoarece era foarte aproape de ea.Claire ridic ochii la el
i pentru o clip ncet s mai respire.Nici un brbat nu s-a uitat vreodat la
ea,aa cum se uita acum Trevelyan.De fapt,se ntreb dac s-a uitat vreodat un
brbat la vreo femeie,aa cum se uita el la ea.Ochii lui,plini de maliiozitate,erau
acum plini de....Nu era sigur de ce afla n ochii lui,dar nu era amuzament.Se
deprt de el.Cred c i tu eti fascinat de acest om,nu-i aa? rosti ea grbit.De
aceea te simi aa ofensat,cnd i nchipui c-l critic.
-Ce e umfltura asta de la spatele tu? ntreb el cu voce sczut.Claire scoase
un mic rs nervos.

-E o turnur.Unde ai fost,c nu tii ce e o turnur?


-Am fost plecat din ar ani ntregi.
-Trebuie c aa a fost.Se ntoarse spre rafturi,respir profund de cteva ori s-i
potoleasc inima,iat,o iau pe asta.Am citit-o de cel puin zece ori.El lu cartea
de la ea i citi titlul n cutarea Pesha-ei,apoi o puse napoi pe raft.
-Dac ai citit-o de zece ori,nseamn c te-ai plictisit de ea.
-Nu sunt plictisit,eu....El i puse mna peste a ei i o opri s mai ia ceva.
-Am ceva de el,ce n-ai citit.Claire i smuci mna de sub a lui.
-Dar nu e nimic de el pe care s nu-l....
-E un manuscris.N-a fost publicat niciodat.La aceasta,Claire inspir adnc,apoi
se ntoarse i i zmbi.
-Arat-mi-l,te rog.Are cea mai uor de citit figur din lume,se gndi Trevelyan.
Tot ce gndete i simte se vede pe faa ei.i acum,nflcrarea i dorina de a ti
e molipsitoare,i-ar fi plcut s o nvee mai multe,dect putea s citeasc n
cri.n sil,plec de lng ea i se duse la o lad mic de lng perete,i scoase
un manuscris pe care i-l ddu.
-Grdina parfumat,citi Claire.Tradus de cpitanul Frank Baker.Ridic privirea
spre el i i adres un zmbet de mulumire strngnd manuscrisul subire la
piept,ca i cum credea c e un obiect preios i venerat.Trevelyan se ncrunt.Ea
i zmbea ncntat,aa cum i zmbete un copil tatlui,aa c ncerc s se
controleze.Aceast tnr era a fratelui su.Nu era o femeie de moravuri uoare,
care putea s fie a lui o dup-amiaz.Dac ar atinge-o,ar aprea complicaii
nesfrite i repercusiuni.
-Du-te,aeaz-te acolo i stai linitit,rosti el incisiv.Am treburi de fcut.
Ea nu mai scoase nici un cuvnt,n timp ce se ndrepta spre scaunul de la
fereastr i se cr pe el.i lu cteva minute pentru a-i da seama cum s
descifreze scrisul de mn mrunt i ascuit al cpitanului Baker,dar nu-i lu
dect zece minute pentru a-i da seama ce fel de carte i dduse Trevelyan.Era
traducerea unui tratat despre cum se face dragoste.Exista un capitol despre
frumuseea femeilor,ce includea descrierea tuturor prilor unei femei.Urmtorul
capitol i descria pe brbai.Existau capitole descriind poziiile cnd faci
dragoste i n urmtorul erau povestioare nostime despre adulter i diverse forme
de promiscuitate.Claire citi fr s clipeasc.Undeva n jurul orei cinci,omul
nalt i ntunecat mbrcat n alb i aduse o tav cu fructe,un fel de pine i ceva
ntr-o cup nalt de metal.Ea lu mncarea i murmur mulumesc,apoi nu-i
mai ddu atenie i nu ridic ochii din carte.La un moment dat izbucni n rs.
Trevelyan o uimi cnd o ntreb ce a determinat-o s rd.

-Uite,rosti ea.Propoziia asta.Spune c n orice circumstan femeile micue


fac...Ea ridic ochii la el.tii tu,mai bine dect femeile solide.Spune c femeile
minione sunt mai bune la....tii tu,fcut dragoste,dect femeile mari.
El se uit la silueta ei,de un metru cincizeci,cu genunchii ridicai,cu manuscrisul
cltinndu-se pe ei,cu nasul nfundat n pagini i i zmbi.
Pentru o clip,Claire i ncruci privirea cu a lui.Erau multe imagini cu perechi
mbriate,care-i treceau prin minte.Scutur din cap pentru a i-l limpezi,apoi
ncepu s citeasc din nou.Citi cteva poveti despre trdarea femeilor.Acestea o
fcur s se ncrunte.Rsfoi apoi restul cruliei,dar nu gsi nici un capitol
despre trdarea brbailor.
-Ha!scoase dup o clip un sunet puternic.Trevelyan ridic ochii la ea bnuitor.
Aici spune c bbtii i femeile nu pot fi prieteni,c e o imposibilitate.Nu cred i
nici cpitanul Baker nu cred s-i nchipuie asta.El...
-E o traducere,nu propriile lui cuvinte.Ar fi trebuit s-i dai seama din faptul c
nu exist nici un fel de msurtori n ea.Nici o roat de cru.Ea l ignor i
continu s citeasc.Omul cel nalt i ntinse un phrel plin cu un lichid.Ea
bu,apoi i se opri rsuflarea.
-ncet,rosti Trevelyan.
-Nu cred c ar trebui s beau whisky.
-i nici s citeti ceea ce citeti acum.Ea i zmbi,pentru c avea dreptate.Ridic
uor din umeri i continu s soarb din whisky i s citeasc.Whisky-ul o
nclzi,iar coninutul crii o nclzi i mai mult.
n sfrit termin cartea,o nchise i se ntoarse s se uite pe fereastr.
-Ei bine? ntreb Trevelyan.E demn de cpitanul Baker?
ncet,se ntoarse pentru a-l privi.Capul i era plin de ceea ce citise,lucruri la care
nu visase niciodat nainte.Se uit la Trevelyan,cu ochii lui negri,cu umerii lui
lai.Se uit la minile lui,la degetele lui lungi.
-Eu....ncepu ea,apoi trebui s-i dreag glasul.Desigur nu poate fi publicat
dect n particular,rosti ea cu un aer de afacerist.Dar cred c ar putea aduce bani.
Trevelyan i zmbi printete.
-i ce tii tu despre cum se ctig banii? Claire i napoie zmbetul
printesc.Poate lumina era de vin,dar nu mai prea aa btrn,cum crezuse ea.
-Spre deosebire de modul englezesc de a moteni banii,noi americanii i
ctigm.n America un brbat-sau o femeie-poate porni de la nimic i s ajung
s ctige milioane.Nu e nevoie dect de munc grea i pruden.
-Deci te vei mrita cu banii,cnd l vei lua pe tnrul duce.

-Trebuie c nu tii prea multe despe familia asta,alfel ai ti c Harry nu are nici
un ban.Se ntoarse i-i puse picioarele pe duumea.Mulumesc foarte mult,
domnule Trevelyan,c mi-ai mprumutat acest manuscris.A fost foarte
interesant.Dar acum trebuie s plec.Cred c s-a fcut trziu i eu....Se opri cnd
se uit la ceas.E aproape apte.O s pierd cina,dac nu m grbesc.Puse
manuscrisul pe cea mai apropiat mas,mai strig o dat mulumesc i iei n
fug din camer.Imediat ce plec,Oman intr i strnse farfuriile goale.
Trevelyan se uit la paharul gol de whisky i la manuscrisul pe care-l citise.
-i place whisky-ul i scrierile despre sex,rosti el blnd,zmbind.
-E o frumusee,zise Oman pe limba lui,o limb pe care Trevelyan avusese nevoie
de ceva timp pentru a o nva.
-Aparine fratelui meu,rosti Trevelyan i se ntoarse.Aparine lumii lui,nu lumii
mele.
CAPITOLUL 5
Dup o cin lung i plictisitoare,Harry o rug pe Claire s-l atepte n
grdin.Era foarte ncntat,pentru c tot timpul cinei,nu se gndise dect la ziua
aceasta-i la omul cu care i-o petrecuse.Era un brbat att de ciudat,ca nimeni
altcineva pe care-l ntlnise ea vreodat-i i provoca un asemenea flux de
emoii! Acum l ura,acum se uita la...la minile lui.
-Ari deosebit de atrgtoare n seara asta,rosti Harry.Ari ca i cum te-ai afla
ntr-o lume de vis.Ce te-a fcut s ari aa?
-Nimic special,rosti ea minind.M gndeam la ceva ce am citit astzi.Era
ncntat c,n ciuda temperaturii sczute din camerele mari i pline de curent,
purta una din cele mai ndrznee rochii Worth.Avea umerii dezgolii i braele
goale-ngheate dar goale.Dac rochiei i se datora un compliment din partea lui
Harry,atunci merita s suporte civa fiori de frig.
-Deci pn la urm ai fost primit n bibliotec? Ea se opri din mers i-l privi.
-De unde tii de asta? El i zmbi doar,i bg mna sub braul lui i ncepur s
mearg.
-Harry,crezi c brbaii i femeile pot fi prieteni? ntreb ea.
-Da,rosti el ntr-o doar.Ea i privi din nou.
-Noi suntem prieteni? Vreau s spun,putem s vorbim unul cu altul despre
diverse lucruri?
-Ce ncerci s spui? ntreb el prudent.Ea inspir adnc.

-Cnd voi fi duces,a putea s schimb regulile? Pot s le permit oamenilor s


mnnce n camerele lor i s viziteze buctriile dac vor? Pot s permit s se
vorbeasc la mas? Harry rse,dar ntr-un fel precaut.
-Desigur.Cnd vei fi duces poi s faci tot ce doreti.Va fi casa ta.
-Pot s restaurez aripa de vest? Harry rmase tcut pentru un moment.
-Ce tii tu despre aripa de vest? Cnd ea cobor privirea i nu rspunse,el se
opri,i puse mna sub brbie i i ridic faa,pentru a se uita la el.L-ai vzut iar
pe Trevelyan? Zmbi cnd i vzu uimirea.i-am sus c tiu tot ce se ntmpl.
Nu trebuie s spui nimnui despre Trevelyan.Nimeni nu trebuie s tie c e
aici,n afar de noi doi,rosti el ferm.
-De ce?
-Are motivele lui.Ai petrecut dup-amiaza cu el,de aceea ai lipsit i de la prnz
i de la ceai?
-Am citit n camera lui.Ochii ei strlucir,n camera prinului.
-i place Trevelyan?
-Nu tiu,rspunse ea cinstit.E un individ ciudat,nu-i aa? La asta,Harry rse.
-Mai ciudat dect i poi nchipui.Trevelyan nu te-a atins,nu-i aa?
Claire pru oripilat.
-Nu n felul n care nelegi tu.A fost un gentleman perfect.Ei bine,nu chiar
perfect.Uneori m nfurie foarte tare,dar posed nite cri interesante.
-mi imaginez c da,rosti Harry sarcastic ncruntndu-se n ntuneric.Se afla ntro dilema.Nu putea s-i interzic lui Claire s-l vad pe Trevelyan.Ea ar fi dorit
s tie de ce,i dac el nu-i va rspunde,Trevelyan ar putea s-o fac.Harry nu
voia s-l fac pe fratele lui s spun: Fratelui meu mai mic i este team s nu
descoperi c nu e duce.Harry se opri i se ntoarse spre cas.Trebuie s intrm.
Eu trebuie s plec mine devreme i am s lipsesc cteva zile.
-O,Harry,nu am putea s petrecem o zi mpreun? N-ai putea s- i iei o zi liber
de la munca ta? Poate c a putea s merg cu tine.
-Nu,de data asta.De data asta plec diminea foarte devreme,cu mult nainte de a
te trezi tu.i atinse nasul cu vrful degetului.Dar poate c data viitoare vei putea
veni cu mine.i i promit c,dup ce m ntorc,vom petrece ctva timp
mpreun.Spunnd aceste cuvinte,Harry se ncrunt.Crezuse c terminase s-i
mai fac curte,dar acum,mulumit lui Trevelyan,i ddea seama c trebuia s
continue,i zmbi.Ce spui de un srut? Se aplec pentru a-i apsa buzele pe ale
ei,dar n loc de asta,Claire i arunc exuberant braele n jurul gtului lui i-i
lipi strns buzele de ale lui.El i gsi srutul foarte nesatisfctor; nu-i plceau
virginele i nu avea nici un chef s o nvee ce are de fcut.i plceau

femeile,care l nvau ele pe el.Cnd Harry o mpinse de lng el,ea nc mai


avea ochii nchii i buzele gata de srutat.El se ncrunt.Mi-e aproape fric s-i
permit s nu te am sub ochi,admise el.Cred c trebuie s vorbesc cu mama,s
stabileasc data nunii.Claire i zmbi,dar i aduse aminte de cartea pe care o
citise i toate povestirile acelea despre pasiuni fr sfrit.Unde e pasiunea dintre
ea i Harry? Clopote i sirene? Dar probabil c cineva are nevoie s tie cum s
srute,nainte de a simi vreo pasiune.i desnod braele de dup gtul lui i
calm i strecur mna sub braul lui i pornir napoi spre cas.
Cnd Claire se trezi a doua zi diminea,era ora patru i se ntreb dac Harry
plecase deja n cltorie.n linite,pentru a nu o deranja pe Miss Rogers,care
dormea n vestiar,se ridic din pat i se duse la fereastr.Afar era nc ntuneric
i nu putea s vad prea bine.Pentru moment i puse coatele pe pervaz i privi
spre lacul din deprtare.n timp ce se uita,i se pru c vede o umbr micnduse.Poate c e o cprioar.se gndi ea,dar apoi i ddu seama c era un om.
-Trevelyan,rosti ea tiind c nu putea fi dect el.Se mbrc cu hainele de
plimbare,ct mai repede i mai silenios putu.Chiar cnd se mbrca,i spuse c
n-ar fi trebuit s alerge dup omul acela i dup oricare alt brbat,dar mai ales
dup Trevelyan.Apoi gndul de a petrece ziua singur i teama ei de singurtate
nvinser bunul sim.n afar de asta,Harry tia c-i petrece vremea cu
Trevelyan.tia i nu a obiectat.Fixndu-i plria n timp ce ieea din
camer,zbur n jos pe scri.Odat afar,alerg de jur mprejurul casei i se
apuc s-l caute pe Trevelyan.Dup douzeci de minute ncepu s dispere.Nu era
nicieri.Nu putea s-i strige,deoarece s-ar fi putut s o aud cineva.
Se ntoarse,intenionnd s intre napoi n cas,cnd aproape i sri inima
vzndu-l stnd grozav de linitit,nu mai departe dd un metru i jumtate de ea.
-M-ai speriat de moarte,se repezi ea.De ce te furiezi printre tufiuri?
-Am avut impresia c m cutai,zise el ridicnd o sprncean.Scuz-mi
nfumurarea.ncepu s se deprteze.Claire era convins c tia c l cutase,dar
ncerc s se prefac.
-Am ieit afar,mai ales ca s m plimb.O diminea aa frumoas,rosti ea
uitndu-se la cerul nc ntunecat.Am considerat c aerul rece e nviortor.
-Atunci,bun dimineaa,rosti Trevelyan i se ntoarse s plece.Claire njur n
surdin.Omul acesta care o nfuria,nu inteniona s o invite nuntru.
-ntr-un fel,totui,te cutam.Se ntoarse iar spre ea.
-Da? i ce voiai de la mine? Mai multe cri? Ai vreo nou reclamaie mpotriva
cpitanului Baker?

-Te-am vzut de la fereastr i m-am gndit c poate a putea s m plimb cu


tine.M-am gndit c s-ar putea s-i plac un nsoitor.tiu c te afli aici n
secret i m-am gndit c s-ar putea s-i plac compania cuiva.Nu ncercam
dect s-mi fac datoria de duces.Vreau s spun,ntr-o zi va fi responsabilitatea
mea s vd dac se are grij de toi oaspeii mei ...
-Dac ar trebui s stai aici i urmtoarele ase ore,ai continua s inventezi scuze?
La aceasta,ea se ntoarse pe clcie i se ndrept spre cas.E n regul,vino cu
mine,se adres el spatelui ei.Asta dac vei fi n stare s mergi.Eu nu fac excursii
pentru doamne.Se ntoarse i-l privi de sus pn jos,observnd umerii lui lai,
fr nici un pic de grsime,bastonul pe care-l cra cu el i evidenta dificultate pe
care o avea n privina picioarelor.
-n mod sigur pot merge oriunde poi tu.
-O s vedem.O or mai trziu Claire era aproape gata s-i regrete fanfaronadaaproape,dar nu total.Trevelyan o duse peste dealul abrubt acoperit cu ierburi i
peste cursuri de ap.Prima oar cnd au ajuns la un ru,cu apa rece i
nvalnic,rmase locului i l atept s o ajute s-l treac.Dar el continu s
mearg,fr mcar s se uite napoi.
-Ateapt! strig ea.Se ntoarse.
-Ce e?
-Cum pot s trec asta?
-Mergnd.Se ntoarse i continu s urce colina.Claire nu voia s se ude pe
picioare,aa c se uit dup nite pietre pe care s calce,sau altceva pe care ar fi
putut s traverseze.
-Dac i-e fric,ncearc aa.Se oprise aproape n vrful colinei i arta spre un
butean czut de-a latul rului.Nu era mai lat de zece centimetri.
-Nu pot s merg pe sta.Trevelyan ridic din umeri i se ntoarse s plece.
Ateapt! strig ea din nou.D-mi bastonul tu.Trevelyan se uit de la ea la
baston,apoi zmbi.Ceva prea c-l amuz.Intr pn n mijlocul rului rece i i-l
ntinse.Ai fi putut s m treci n spinare,s tii.
-Ce o mai fi nsemnnd i asta,rosti el.Claire lu bastonul i aproape czu n
ap,din cauza greutii neateptate a obiectului.Nu se uitase la baston nainte de
asta,prosupunnd c e din lemn,dar acum vzu c era de fier i cntrea aproape
zece kilograme.Refuz s-l lase s-i observe surpriza,hotrt s traverseze rul
pe buteanul acela foarte ngust.i reui.De dou ori aproape czu i odat l
njur n surdin,pentru c nu o ajuta,dar pn la urm reui s ajung de cealalt
parte.Cu elegan,i restitui bastonul.

-O fat scoian n-ar fi fost preocupat de faptul c-i ud picioarele,fu


comentariul lui.n spatele lui,Claire scoase limba.
Mai merser nc o or,i la al doilea pru,Claire nu-i mai btu capul
ncercnd s-i menin picioarele uscate: pi prin apa rece,ca i cum nu exista
acolo.
-De ce nu te plimbi cu ducele tu? ntreb Trevelyan la un moment dat.
-Harry a trebuit s plece cu treburi.A pornit devreme n dimineaa asta.
-i unde s-a dus?
-i-am spus,cu treburi.i ia o mulime de vreme s conduc locul acesta.
Aceasta se pare c-l amuz pe Trevelyan la nesfrit.
-Mai curnd a plecat s-i viziteze una din amante.
-Scuz-m?
-Poate c Harry ar trebui s-i cear scuze.Dup asta nu mai vorbi cu el,dar se
ntreba dac Harry avea ntr-adevr alte femei.Cele din Londra n mod cert l
plceau foarte mult.Dar asta nu nsemna c nc se mai vedea cu ele.i arunc
spatelui lui Trevelyan o privire grea i jur s nu-i mai piard timpul cu el.i
bga n cap idei greite.Treizeci de minute mai trziu,cnd era deja complet
ziu,se ntoarser napoi,n aripa de vest a casei.Claire se gndea la ziua lung ce
o atepta.i nu exista nici o posibilitate s-l vad pe Harry.Ar fi putut s o
gseasc pe mama ei i s-i petreac dup-amiaza cu ea.Ori ar fi putut s se
prezinte altor oameni din cas i....i ce? S vorbeasc despre cini i cai?
Rmase lng ua care ducea n aripa de vest i se uit la ceas.
-Ai pierdut din nou micul dejun? ntreb Trevelyan cu mna pe clan.
-Nu.Am nc destul timp s m mbrac.Dar nu fcu nici o micare s plece spre
intrare.
-Se mai respect nc regula aia,s nu se vorbeasc la micul dejun?
-Da,rosti Claire posac gndindu-se la masa ndelungat i plictisitoare care o
atepta.Trevelyan oft.
-Atunci e n regul,hai sus i vom vedea dac Oman poate s ne pregteasc
ceva.Zmbetul lui Claire fu radios.Uit total de intenia ei de a nu-l mai vedea pe
acest om niciodat.Acum,la tot ce putea s se gndeasc era camera lui drgu
i crile i focul i mncarea delicioas.Intrar n partea veche a casei i
ajunser n camera de zi.cnd Oman iei din dormitor i i spuse lui Trevelyan
ceva ntr-o limb necunoscut.Acesta se ntoarse spre Claire i rosti cu voce
sczut.

-Harry se afl aici,i fcu un semn spre dormitor.Claire zmbi fcnd un pas spre
dormitor,dar Trevelyan o apuc de brat.
-Asta s-ar putea s fie ceva personal,opti el.
-Eu....ncepu Claire,dar Trevelyan i puse mna pe gur.
-S-ar putea s nu fie singur,rosti Trevelyan ntr-un mod misterios.Claire deschise
ochii mari nencreztoare i Trevelyan i lu mna.Apoi deschise un cufr mare
medieval din spatele ei.
-Intr nuntru,pn aflu ce vrea.
-N-am s intru....ncepu ea,dar Trevelyan o apuc de brae i o vr n cufr,peste
nite lucruri,pe care n alte circumstane i-ar fi plcut s le cerceteze,nchise
capacul i se aez deasupra,exact cnd Harry intra n ncpere.
-Unde dracu' ai fost? ntreb Hary.Atept aici de aproape o jumtate de or.i a
cui voce a fost cea pe care am auzit-o? Prea s fie de femeie.
-A fost imaginaia ta.Crui fapt i datorez onoarea acestei vizite?
-MacTarvit a lovit din nou.
-De data asta cte?
-ase.
-i mama ta a turbat? M ndoiesc c poate s suporte s se despart de ase
vaci.
-Vrea s-l alung de pe moie.Trevelyan rmase tcut pentru un moment.
-i tu crezi c a putea s fac eu treaba asta murdar,n locul tu.
-Vellie,ai fost ntotdeauna aa de bun la vorb.Am crezut c s-ar putea s
vorbeti cu btrnul.
-Nimeni nu poate vorbi cu el.i niciodat n-a putut.Dar ce e cu fiii lui?
-Sunt ori mori,ori emigrai.Btrnul e singurul care a mai rmas.
-i acum,ea vrea s-l alunge de aici.De ce nu-i d bani i s-l trimit s se
alture fiilor lui?
-Niciodat n-ar pleca,i n afar de asta,de unde s iau bani? S vnd alt tablou?
-Dar ce spui de mica ta motenitoare?
Pn n acel moment Claire sttuse linitit n cufr,ascultnd fiecare cuvnt i
ncercnd s-i nchipuie despre ce vorbeau.Numele MacTarvit i spunea
ceva,dar nu-i putea aminti ce.Cnd l auzi pe Trevelyan ntrebnd de ea,n felul
lui ironic i insinuant,nu mai voi s aud ce rspunde Harry.i era puin fric de
ceea ce putea auzi i realiz c Trevelyan fusese cel ce-i strecurase ndoiala n
suflet.mpinse cu picioarele n capacul cufrului.
-Ce dracu ai acolo nuntru? ntreb Harry cnd vzu capacul micndu-se i
aproape drmndu-l pe Trevelyan.

-Am s-i art,dac vrei s vezi.


-Nu,mulumesc.Am vzut destule,din cele aduse din cltoriile tale.Nu mai
spuse nimic cteva minute,timp n care Oman intr n camer i puse dou
pahare cu whisky pe o mas de lng Trevelyan.
Dup ce plec,Harry vorbi din nou,n timp ce Trevelyan i ntindea un pahar.Nu
i-o fric c ntr-o noapte omul sta are s-i taie gtul?
-Oman? Oamenii care stau n casa ta m sperie mai ru dect Oman.Cnd te
nsori?
-Mai ncolo,rspunse el vag.
-i mica ta motenitoare e fericit trind dup regulile baborniei? rosti
Trevelyan plin de sarcasm.
-Mama nu e rea.Tu nu i-ai dat niciodat o ans.Iar n ce o privete pe Claire,
cred c se adapteaz.Harry termin whisky-ul i se ridic.Trebuie s plec.
-S vizitezi vreo creatur exotic?
Claire mpinse din nou n capac,dar de data asta Harry ignor micarea.
-De fapt m duc n sud,s caut o iap pentru ea.
-Pentru ea? Pentru mica ta motenitoare?
-Exact.
-i cumperi cadouri,nu-i aa? Trebuie c e dragoste adevrat,rosti Trevelyan
maliios.n cufr,Claire i reinu respiraia.
-mi place suficient.Are capul puin cam prea plin de date,de istorie i de tot
romantismul lumii,dar altfel e n ordine.Vocea lui Harry se schimb,de la tonul
uor,obinuit,la unul amenintor: s-i ii minile departe de ea.
-Ce ar face cu ea un brbat de vrsta mea,dac a atinge-o? ntreb Trevelyan
plin de ironie.
-M-ai auzit,rosti Harry,minile jos de pe ea.
-Spune-mi,o placi pe fat,sau banii ei?
Lui Claire,care nu putea vedea feele brbailor,i se pru c i-a luat foarte mult
timp lui Harry,nainte de a rspunde.i cnd rspunse,tot ce fcu fu s
izbucneasc n rs,iar ea nu putu s-i dea seama ce nsemna acest rs i dac
Harry ddea de neles c i plcea foarte mult de ea,sau voia numai banii ei.
CAPITOLUL 6
-Ei bine? rosti Claire cnd iei din cufr.Trevelyan nu-i btuse capul s-i
deschid capacul,sau s o ajute s ias dup ce l-a deschis,dar nu asta avea n
cap.Ajunsese s se obinuiasc cu faptul c n-o ajuta.Se afla deja la una din
mesele lui i scria.Ea se aez n fata lui.

-Ce intenionezi s faci n legtur cu omul acela?


-Vrei s stai jos? Stai n dreptul luminii.Ea fcu un pas lateral,dar continu s-l
priveasc.
-Harry i-a cerut o favoare i tu trebuie s faci ceva n aceast privin.
Trevelyan puse tocul jos i ridic ochii.
-Pentru c tu vrei s-i dai lui Harry viaa ta,nu nseamn c i eu vreau acelai
lucru.Nu am nici o intenie s fac altceva dect fac deja.Vrei ceva de mncare?
-Sigur c da.l urm n dormitor,unde pe o mas se aflau dou farfurii cu ou
aburinde.i dduse seama c mnanc n dormitor,deoarece Oman nu avea loc
s mai pun o mas n camera de zi.Lu o mbuctur din ou.
-Cine e MacTarvit?
-i place mncarea?
-N-am mncat niciodat ceva asemntor; e delicioas.Cine e MacTarvit?
-Ou cu curry.Din India.Ea l privi.E un btrn.Familia lui a trit ntotdeauna pe
aceste meleaguri.Se uit la ou.Erau ntr-adevr delicioase.
-De ce-mi sun numele att de familiar? Trevelyan sorbi din cana de ceai.Claire
nu ntreb dac era ceai sau whisky-apoi mormi:
-Tradiia.
-Cum?!? El i ngust ochii.
-A fi crezut c datorit cunotinelor tale romantice,despre clanul preiosului
tu duce,tii i cine e familia MacTarvit.i cu aceasta ridic paharul salutnd-o.
Claire puse furculia jos i se uit la el uimit.
-Productori de whisky,rosti cu rsuflarea tiat.El i adres un zmbet mic
fcndu-i cunoscut c aa era.Claire se ridic i se ndrept spre fereastr.Toate
clanurile mari conin clanuri mai mici,responsabile cu diverse lucruri.Unele
clanuri aveau familii de barzi,brbai care scriau poezii pentru ei i memorau
istoria familiei.Alte clanuri aveau cimpoieri.Se ntoarse i se uit la el.Iar clanul
lui Harry are clanul MacTarvit,care face whisky.El ridic din nou cana spre ea.
-Te felicit pentru memorie.Ea se aez i rencepu s mnance din ou.
-i acum btrnul acesta e ultimul rmas n Scoia,din clanul lui.Ultimul dintre
marii productori de whisky.
-n mod sigur,nu e ultimul productor de whisky din Scoia.Harry nu va avea
nimic de pierdut dac MacTarvit pleac.
-Dar ce va face MacTarvit?
-Nu cred c asta o preocup pe mama lui Harry,ducesa.Cred c ei i pas de
vitele care i-au fost furate.

-Dar ce spui de tradiie! rosti Claire cu pasiune.Nimeni dintre voi nu a citit nimic
de Sir Walter Scott? La aceasta,Trevelyan rse.Dar nu era un rs plcut,era
ncrcat de cinism.Era rsul unui om care tia totul,vzuse totul i era amuzat de
ignorana i inocena celuilalt.Nu-mi pas ce crezi tu despre Sir Walter Scott,dar
este o tradiie ca clanurile s fure unul de la altul.Dar dac acest om a fcut
whisky pentru voi ani de zile,mi imaginez c-i poate permite s cumpere
vacile,dac vrea.
-Ducesa nu l-a pltit.Claire rmase cu gura cscat.Altea Sa nu crede n whiskyul scoian,consider c e un produs prost i nesntos,tii tu,turba,aa c nu-l
pltete.Nici nu comand de la el,deci ce intr n cas consider c nu merit
plat.n afar de asta,i-a urt ntotdeauna pe om i vrea s-i prseasc
pmnturile.
-Dar e pmntul lui Harry.Trevelyan i adres un mic zmbet rutcios.
-Dac crezi asta.nseamn c nu tii absolut nimic.Claire i terminase oule i
se ridic din nou ndreptndu-se spre pat i plimbndu-i mna pe stlpul de la
picioarele lui.Aici se afla un pat unde prinul Charlie Bonnie a dormit,iar ei au
discutat despre un om al unui clan care a furnizat whisky clanului lor de
generaii,dar ei se purtau ca i cum,dac rmnea sau nu,nici nu le psa.
Se ntoarse napoi la Trevelyan.
-Trebuie s faci ceva.
-De ce trebuie s fac eu ceva? De ce nu preiosul tu Harry?
-Nu e timp de disput.Trebuie s facem ceva pentru a-l reine pe om pe pmntul
acesta.Nu poi s dai afar un om,care i-a fost loial generaii ntregi.
Ce ar spune strmoii ti?
-Strmoii mei probabil ar spune atta pagub.i dei se pare c tu i-ai
format prerea c e un btrn drgu,persecutat de familia mea,adevrul este c
familia MacTarvit au fost ntotdeauna cei mai argoi,mai ncpnai i mai
dezagreabili oameni din lume.Fceau whisky,dar nu-l vindeau,trebuia s-l lum
de la ei.Trebuia s-l furm.
-Exact aa cum trebuie s fure el mncare de la voi.Trevelyan se ridic
-Trebuie s ncetezi s te mai uii aa la mine.Nu merg tot drumul la,pn la
casa btrnului,doar pentru a fi mpucat.Am treburile mele i nu am nevoie s
m ocup de temperamentul bolnav al lui MacTarvit. Ea l urm n camera de zi.
-Tu ai inventat acest temperament bolnav.Voi doi ar trebui s v nelegei.
-Dar nu putem.Nimeni nu s-a neles cu nici unul din familia MacTarvit.Nimeni
n-a fcut-o vreodat.Cerul s ajute ara unde s-au dus fii btrnului.

-Probabil n America.America i apreciaz pe brbai.Travelyan i arunc


braele n aer exasperat.
-Nu intenionez s m duc la MacTarvit,nici pentru tine i nici pentru dragul tu
duce,i cu asta am terminat.Acum,de ce nu te aezi tu acolo s citeti ceva,ca o
feti cuminte? Oman i va pregti ceva bun pentru prnz i eu o s-i dau un
pahar mare de whisky.
-Whisky MacTarvit? complet ea printre dinii ncletai.
-De fapt,da.Pot s-i art rana de la picior,unde m-a atins unul din gloanele lui?
-Vrei s spui c ai furat acest whisky de la el?
-Sigur c da.Este singurul mod n care poi lua ceva de la el.E afurisita de
tradiie,i aminteti?
-Nu trebuie s strigi la mine.Te aud perfect.Dac nu te duci tu la el,m duc eu.
Trevelyan pufni.
-Nu vei gsi niciodat locul.Numai Harry i cu mine tim unde locuiete
btrnul.
-i tu n-ai s mergi? Nu intenionezi s faci nimic,pentru a o determina pe
duces s nu-l goneasc de aici?
-Nu e treaba mea.Eu aici sunt musafir,i aminteti? Vreau doar s m fac bine,s
scriu puin,apoi plec.Locul sta nu nseamn nimic pentru mine.Ea l privi
ndelung.
-Dup tot ce a fcut Harry pentru tine,permindu-i s stai aici i nespunnd
nimnui unde eti.Tu,domnule,eti un ingrat.Cu aceasta se ndrept spre scri.
-Unde te duci?
-S-mi petrec ziua cu ali oameni.Dac doreti aa de mult intimitatea,o vei
avea.N-am s te mai plictisesc.Cnd ncepu s coboare,l auzi spunnd:
-Acum,am s pot face i eu puin treab.Claire i inu capul sus i cobor
scrile,apoi iei pe ua dinspre grdin.Rtci pe acolo o vreme,dar foarte
curnd ncepu s se plictiseasc.Ieri fusese aa de frumos,cnd a avut ceva de
citit i pe cineva cu care s stea de vorb.Acum era din nou singur.
Se aez pe o banc i privi peste micul lac,pe care vreun strmo de al lui Harry
l-a creat acum o sut de ani,sau cam aa ceva.La urma urmei,nu simea c fcea
o treab prea bun nvnd cum s fie duces.Ar fi vrut s semene mai mult cu
mama ei,gregar i sociabil,care nu se ntlnea niciodat cu un strin,dar din
pcate nu semna.Mai bine cunotea serios una sau dou persoane,dect s
cunoasc superficial sute de persoane.
-Aici erai.Claire ridic ochii i o vzu pe neruinata de sor-sa.

-tia sunt cerceii mei,rosti Claire nu prea interesat,apoi i ntoarse privirea


spre lac.
-Ce se ntmpl cu tine? i lipsete iubielul?
-Dw unde ai luat aceste expresii dezgusttoare? i de ce nu ai lecii de fcut?
Sarah Ann era gata s deschid gura,dar Claire ridic o mna.Tc rog,nu-mi spune
ce i-ai fcut bietei guvernante.M ntreb,oare ai nvat destul pentru a putea citi
i scrie?
-La fel ca mama.Claire i arunc surorii ei o privire grea,dar Brat i zmbi
doar.Lumea ncepe s se ntrebe ce faci toat ziua.
-O,nimic deosebit,afirm Claire.M plimb,cea mai mare parte a timpului.
-i nu mnanci nimic.Cel puin nu la mas,cu ceilali.Brat se aplec nainte.Ai
nite mncare pe dinii din fa.Claire se ntoarse i i cur dinii cu o unghie.
-Nu ai nimic de fcut,dect s m plictiseti pe mine? Bunoar cum ar fi s-mi
pui cerceii napoi,n locul cruia i aparin?
-Nu pot s-i scot,pn nu mi se vindec urechile.Claire cltin din cap.
-Eti mult prea tnr pentru a-i face guri n urechi i cine naiba i-a fcut
treaba asta? La aceasta,Sarah Ann privi n deprtare.
-n casa asta,poi avea orice pe lume.
-Ce nseamn asta? Brat se uit la sora ei cu mirare n priviri.
-Claire,sta e cel mai bizar loc din lume i aici triesc cei mai ciudai oameni.l
cunoti pe omuleul acela costeliv cu prui lung,care st la cin vizavi de tine?
-De unde tii tu unde stau eu la cin?
-tiu o mulime de lucruri.Oricum,omul acela locuiete n captul cel mai
ndeprtat al aripii de est i pune n scen piese.El e singurul actor,iar spectatori
nu exist.Ce e realmente ciudat,este c rostete o replic,apoi i schimb
costumul,spune alta,i schimb iar costumul,i aa mai departe i i ia cel puin
douzeci de minute s se schimbe n fiecare costum.Aa c piesa dureaz ore
ntregi.Spune c,dac i-a aplauda fiecare replic,mi-ar permite s joc i eu
ntr-o pies,dar ne-am certat teribil,cnd am vrut s fiu Elizabeth I.
-Fr ndoial c tu ai nvins.
-Sigur c da.Voia s m rad n cap i s-mi pun o peruc roie,dar am refuzat.Le
tii pe cele dou btrnele micue,care stau lng tata? Sunt hoae.Crede-m.
Fur din camerele tuturor.La cin,totul e n ordine i la terminarea mesei nu mai
e nici o pies de argint pe farfuriile lor.Le strecoar pe sub mnec.
-Probabil c sunt nite mneci grozav de murdare.
-Majordomul trebuie s adune argintria din camerele lor o dat pe sptmn;
dac sunt mai multe persoane la cin,e nevoie s le strng mai des.

-Dar de mama ce spui?


-i petrece toate dup-amiezele cu cele dou btrne,care tiu totul despre
fiecare,i-au relatat mamei toate brfele despre duci i coni i viconi i-care mai
sunt ceilali?
-Marchizi.
-Exact.Despre toi.Ar trebui s auzi ce spun despre Prinul de Wales.
-N-ar trebui s auzi aa ceva.Tot mai asculi pe la ui?
-Dac vorbeti aa,n-am s-i mai spun ce tiu despre mama lui Harry.
Claire ncerc s se prefac dezinteresat.
-Vrei s spui despre Altea Sa?
-Merit.Claire era gata s plece.
-n regul,am s-i spun.Btrna i urte pe toi copiii ei,cu excepia lui Harry.El
e bebeluul ei i l idolatrizeaz.Am auzit c a fost ncntat,cnd cei doi fii mai
mari au murit i Harry a devenit duce.
-Ce lucruri oribile spuil
-Nu fac dect s le repet,nu s le spun.tii c are un picior rupt? Poate s
mearg,dar nu prea bine i exist zvonul c i-a prsit brbatul,cnd s-a
rsturnat trsura i i-a strivit piciorul.Harry s-a nscut cu ase luni mai trziu.Se
spune c Harry i ador mama,c face tot ce vrea ea.Brat i arunc surorii ei o
privire viclean.i se va nsura cu cea pe care o va alege mama lui.
Claire i zmbi rece surorii ei.
-Ce gospodrie interesant.Ar trebui s fac un efort i s-i ntlnesc pe aceti
oameni.Nu vreau s cread c absenele mele ndelungate sunt ieite din comun.
-n familia asta,ai putea s mnanci pui vii la cin i n-o s te considere ciudat.
Brat se ridic.Acum trebuie s plec.n dup-amiaza asta va trebui s fiu cineva
cu numele Maria Antoaneta.
-Fii atent.A fost decapitat.Sarah Ann prea serioas.
-Am s-mi amintesc asta.n timp ce alerga n jos pe crare,Claire strig dup ea.
-i stai departe de bijuteriile mele.Brat i fcu cu mna i continu s alerge.
Claire intr n cas,se mbrc pentru prnz i particip la masa aceea
ndelungat,ncercnd s nu se uite la cele dou btrne cum i strecurau
argintria n mneci.l ntreb pe brbatul cu prul lung de vizavi de ea despre
piesele lui i el o invit cu nflcrare s fac i ea parte dintr-una.i spuse c ar
putea fi Anne Boleyn sau Catherine Howard-ambele decapitate de Henric al
Vlll-lea.Claire zmbi politicos i refuz.

Dup prnz,se duse n salonul aurit i se aez lng mama ei.Celelalte trei
femei din ncpere continuau s-i arunce priviri semnificative,care era sigur c
urmreau s o fac s plece din camer,dar le ignor.
-Claire,draga mea,ai putea s-mi aduci alul? Descopr c mi-e ngrozitor de
frig,rosti mama ei.Cu un oftat,Claire se duse n camera mamei,gsi un al i i-l
aduse.Mai trziu mama ei dori o ptur pe genunchi.Astfel,Claire nelese aluzia
i le ls pe doamne cu discuiile lor intime.
-Voi fi duces i nimeni nu va vrea s aib nimic de a face cu mine,i spuse ea
n surdin.Rtci fr int prin partea centrat a casei,timp de o or sau cam
att,apoi gndindu-se c,dac toat lumea se afl n saloane,aripa de est trebuie
c e mai mult sau mai puin goal,aa c hotr s se duc s se uite puin i pe
acolo.Principala poriune era format dintr-un coridor lung,cu uile nchise.Pe
perei erau o mulime de portrete,brbai i femei care erau strmoii lui
Harry,dei nici unul nu prea s aib frumosul-lui aspect blond.Cei mai
muli,aveau prul i ochii negri.n captul coridorului aripii de est,ajunse la o
u ntredeschis.ntr-o doar o mpinse deschiznd-o i descoperi o camer
plcut,tapetat cu mtase albastr,iar pe podea,un covor de culoarea piersicii cu
albastru.Lumina ce strbtea prin ferestre cdea pe-minunea minunilor-nite
crii Ca atras de un magnet,se ndrept spre rafturi i ncepu s citeasc
titlurile.Apoi scoase Waverley de Sir Walter Scott.Cnd se ntoarse cu cartea n
mna,i se tie rsuflarea,pentru c tcut,pe un scaun,sttea privind-o femeia pe
care o vzuse la mas,cea care uneori i zmbea.
-Scuze.Nu tiam c e cineva aici.Plec,dac v deranjez.
-Nu,rosti blnd femeia i Claire i ddu seama ce timid e.Te rog,rmi.
Claire lu loc.
-E o camer drgu
-Da.
-Vii adesea aici?
-Cea mai mare parte a timpului.Claire realiz c nu o s poat conversa prea
mult cu aceast femeie,aa c deschise cartea,dar o prinse de cteva ori uitnduse la ea.Bnuia c are cam treizeci de ani,dei era mbrcat ca o elev,cu o
rochie roz,n pliseuri.Rochia o fcea s arate i mai btrn dect era n realitate
i prul i atrna liber pe spate,aa ca a lui Brat,doar c Brat avea paisprezece
ani.n minte,Claire ncepu s o mbrace pe femeie altfel,s-i prind prul la
spate,s-i pun cercei cu perie i o rochie simpl cu linii drepte,care ar fi scos n
evidena ceea ce prea s fie o siluet excelent.
Claire se mic stnjenit,cnd femeia o prinse studiind-o.

-Poate c ar trebui s facem cunotin.Eu sunt Claire Willoughby,logodnica


ducelui.
-Da,tiu.tim cu toii cine eti.O spusese destul de amabil,dar cuvintele o
exasperar pe Claire.
-Se pare c toat lumea tie tot ce e de tiut despre mine,dar eu nu tiu nimic
despre nimeni.Simi cum i crete frustrarea.Am ncercat s m recomand,dar
brbaii nu vorbesc cu mine i nici cea mai mare parte dintre femei.Sora mea tie
mai multe despre casa asta dect mine i totui se pare c aceasta va fi casa mea
ntr-o zi.Nu pot s-mi dau seama cine e fiecare i nici Harry nu pare s tie.
Totul e aa frustrant.Femeia zmbi i Claire reflect c ar putea s fie chiar
drgu,cu putin munc.
-Sunt sora lui Harry,Leatrice.ocul lui Claire era evident.
-Sora lui? Nici n-am tiut c are o sor.O,iart-m c nu m-am recomandat,eu...
-E n regul.E uor s treci pe cineva cu vederea n aceast cas.Eu....Se opri,
deoarece n acel moment ncepu s sune un clopoel de deasupra uii.
Imediat,figura lui Leatrice i pierdu toat plcerea i cldura.Scuz-m,trebuie
s plec.M cheam mama.nainte ca Claire s poat deschide gura,Leatrice
ieise din camer.Claire nu era sigur dac trebuia s rmn,pentru c i ddea
seama c era camera de zi privat a lui Leatrice,dar atracia exercitat de cri
era prea puternic pentru a-i rezista.Se aez ntr-un scaun confortabil,cu
picioarele adunate sub ea i ncepu s citeasc Waverley.La cinci,jos se auzi
sunnd gongul i se duse la ceai,brbaii ntr-o camer,femeile n alta.Reui s
gseasc un loc lng Leatrice i ncerc s o angajeze ntr-o conversaie.
-Mama ta e foarte bolnav? ntreb Claire.La aceasta,orice discuie ncet i toi
ochii se ntoarser spre Leatrice,a crei fat devenise roie.O clip mai trziu,lu
cana cu ceai; o ciocni de farfurioar i stnjenit,puse cana i farfurioara pe
mas i iei din camer.Arva i privi cu repro fiica i Claire se ntreb oare ce
fcuse aa ru.Dup ceai,Claire se duse n dormitorul ei i se aez s priveasc
pe fereastr.Brat spusese c gospodria e ciudat,dar cuvntul ciudat nu reuea
s descrie locul.Cu regret se gndi la casa ei din New York,unde putea s se
plimbe prin parc,unde putea s viziteze oameni i locuri.Se gndi la prietenii
ei,care obinuiau s vin la ea acas,i cum stteau de vorb toat dup-amiaza.
Se gndi la servitorii familiei,care se aflau acolo de cte ori avea nevoie.Pn la
venirea la Bramley,nu se gndise prea mult la mncare.Dac citea i voia ceva s
mnance,suna un clopoel i i se aducea de mncare.Acum,se afla n aceast
cas enorm,nconjurat de oameni i totui,pentru prima oar n viaa ei era
singur.Miss Rogers alese rochia pe care Claire trebuia s o mbrace la cin i ea

nu protest.Miss Rogers nc mai pufnea,pentru c,cu o sear nainte,Claire


mbrcase o rochie cu umerii goi.Cina fu lung i plictisitoare i Claire nu
ncerc s participe la conversaie.i lipsea Harry i i lipsea....Nu,nu-i lipsea
nimeni altcineva.Nu-i lipsea Trevelyan,care avea un temperament urt i
ndrtnic i greu de suportat.Se gndi la Harry spernd c se va ntoarce
curnd.Va aduce iapa pe care i-o cumprase i pn atunci braul ei se va face
bine,aa nct vor putea s clreasc mpreun.Cnd Harry se va ntoarce,totul
va fi n regul.i dup aceea se vor cstori,ea va putea s schimbe regulile casei
i lucrurile se vor mbunti.Dup cin,n loc s mearg direct la culcare,tiind
c Miss Rogers o atepta cu obinuitele ei ncruntri i proteste,Claire iei afar
n grdin.Era frig,dar era mbrcat cu o rochie de ln,aa c i nchipui
c,dac va merge repede,se va nclzi.Se afla n grdina englezeasc,cu tufele
tunse sub form de animale,cnd Trevelyan iei din spatele unui tufi.Pentru o
clip,ea i duse minile la gt.
-Bun seara,domnule,rosti ea apoi l ocoli i se ntoarse spre cas.
-Nu mai vorbeti cu mine,nu-i aa?
-Nu am nimic s-i spun.Continu s mearg i el ncepu s peasc alturi de
ea.
-Astzi ai reuit s iei parte la toate mesele?
-La toate.
-i ai avut o zi interesant i o mulime de discuii inteligente? Ai vorbit despre
politic,sau poate ai avut unele conversaii lmuritoare despre prinul tu,Charlie
Bonnie?
-E frig aici afar,aa c m duc nuntru.
-Aa deci.Te-au ignorat din nou.Ea se ntoarse spre el.
-Nimeni nu m-a ignorat.Am ntlnit unele persoane foarte interesante.Am
ntlnit un dramaturg,care scrie n urmtoarea lui pies,un rol pentru mine.Am
avut o discuie despre Prinul de Wales i m-am ntlnit cu sora lui Harry.Am
petrecut un timp plcut mpreun.Dup aceast cuvntare,Trevelyan ncepu s
rd.Claire nu se putu abine i rse i ea.Ce dumnezeiete se simea cnd rdea.
Ce minunat s poi spune ceva i s fii neleas de cineva.E realmente un grup
extraordinar de oameni,cei care triesc n casa asta.Leatrice are un clopoel n
camera de zi i,cnd sun mama ei,trebuie s alerge la ea.M ntreb dac i se
permite s prseasc ncperea,cu excepia meselor.
-Nu i se permite.
-Ce ngrozitor! i e mbrcat ca o feti.M ntreb ci ani are.
-Treizeci i unu.

-Atta? Arat mai btrn.Ea....Se opri,cnd l vzu pe Trevelyan cltinndu-se


pe picioare.Eti din nou bolnav.l lu de bra i l conduse pe crare,pn la o
banc.nvase bine configuraia grdinii.Dup ce se aez,lu loc alturi i el se
sprijini uor de ea.Ar fi vrut s-l nconjoare cu braul,dar n-o fcu.Dac ceilali
oameni din cas erau ciudai,Trevelyan era pe departe cel mai ciudat.O clip
prea c e un erudit,n urmtoarea se purta ca un bandit.Se ascundea de toat
lumea n vrful unui turn,acionnd ca i cum ar fi vrut s fie singur.i totui....i
totui,de fiecare dat cnd Claire prsea casa mare,aprea i el.Masca faptul c
i cuta compania-pentru c asta ncepuse ea s vad c se ntmpl-i,n ciuda
remarcilor lui ironice i cinice,adevrul era acelai: avea tot atta nevoie de
companie ca i ea.i simi trupul lipit de al ei relaxndu-se.Se simea....ei
bine,atras de el.Se uita la ea,cu ochi care i sferdeleau pe ai ei,
fcnd-o s neleag c era liber s plece dac voia.Dar n acest moment o
ncerca un sentiment att de matern fa de el.Ar fi vrut s-l ia n brae i s-i
pipie fruntea febril.Ar fi vrut s-l duc n pat i s-l hrneasc cu o sup
cald.ns tia din instinct c lui nu i-ar fi plcut,aa c i ndrept spatele i se
prefcu c nu realizeaz ct de slab se simea el.
-n legtur cu aceast diminea,ncepu ea ncet.Nu aveam nici un drept s m
supr pe tine.Tu trebuie s faci ce crezi c e mai bine,la fel ca noi toi.
Oft.Totui,vreau ca acest om,MacTarvit,s poat rmne pe pmnturile
acestea,pn cnd Harry i cu mine ne cstorim.Apoi voi veghea s nu i se mai
fac nici un ru.
-Plnuieti s ncerci s uzurpi puterea Alteei Sale? Vocea lui Trevelyan,de
obicei att de puternic,att deplin de ncredere,era acum slab.
-Sigur c da.Harry spune c,atunci cnd voi fi duces,voi putea s fac ce vreau.
La aceasta,Trevelyan rse.
-Btrna mai bine va muri,dect s-i cedeze ie puterea.
-Harry nu spune asta.
-i Harry le tie pe toate,nu-i aa? Avea abilitatea imposibil de a o nfuria.Uit
de sentimentele ei materne i se ridic privindu-l.
-Sper,domnule,c i vei recpta forele i vei putea s te ntorci n
apartamentele tale.i doresc via lung i fericire.Acum,noapte bun.Se
ntoarse i intr grbit n cas.
CAPITOLUL 7
-Eti tulburat,rosti Oman n timp ce aduna vesela de pe mas.
-Femeile,bombni Trevelyan.Oman zmbi.

-Aceasta e altfel,nu-i aa? Trevelyan trase un fum din pip.


-E altfel.Aceasta e foc i ghea.Aceasta e femeie i copil.Aceasta tie o mulime
de lucruri i totui e personificarea inocenei.Se ls pe sptarul scaunului i
lans n aer rotocoale de fum.Asta s-ar putea s creeze necazuri,adug cu
trie.De cnd o ntlnise era ntors pe dos.Un minut voia s o duc n patul lui i
n urmtorul voia s-i citeasc ceva ce scrisese.n seara aceasta o simise tandr
i fusese surprins.Femeile att de pasionale ca ea,de obicei nu erau genul care s
dea atenie unui brbat cnd era bolnav.i totui ea aa a fcut.Putea s fie
mmoas,la fel ca i pasional-cnd se gndea la felul n care i privise minile,
n ziua n care i citise traducerea,pe frunte i aprur broboane de sudoare.Ce
mult ar fi vrut s-i arate ce ar putea s-i fac cu minile!
MacTarvit,se gndi el.Ea voia s-l ntlneasc pe btrnul MacTarvit.Vrea ca eu
s-i determin pe btrn s nu mai fure vite.Dar cum ar putea s fie asta
treaba mea? reflect Trevelyan.De ce s-mi pese mie de afurisita ei de tradiie?
Scoase mai multe rotocoale de fum i zmbi.A fost pur i simplu frumoas cnd
s-a nfuriat pe mine,n legtur cu btrnul MacTarvit.Prul,ochii,snii aceia
splendizi.
-Harry nu o apreciaz,rosti el tare.Harry nu tie ce are ea n cap.Harry nici mcar
nu tie ce uor poate s-i strneasc pasiunea,care e aa aproape de suprafa,
Harry nu e destul de interesat,pentru a ncerca s o nvee ceva.Harry n-a vrut
niciodat s fie profesor.Dac ar fi a mea,se gndi Trevelyan,a petrece timpul
nvnd-o tot ce se poate nva i,dac ar fi a mea,n-a mai lsa-o singur zile
ntregi.Dac ar fi a mea,a....Se opri ncruntndu-se,apoi se ridic.M duc s m
culc,rosti tare i nu ddu atenie privirii ocate a lui Oman.Trevelyan nu se ducea
la culcare nainte de orele mici ale dimineii-spunea c are prea multe de fcut n
via,pentru a pierde timpul dormind.
Dimineaa urmtoare se trezi foarte devreme.Prsind camera de zi,urc un rnd
de scri vechi de piatr,deschise o u de deasupra capului i i croi drum sus pe
acoperi.Se ndrept spre marginea acoperiului,notnd c ceea ce spusese Harry
c se afl n stare proast,era adevrat.Cnd ajunse la alt lucarn din acoperi,o
deschise i cobor o scar ngust i murdar.Era evident c nimeni nu o folosise
de muli ani,pentru c aplecndu-se ridic ceva ce vzu c e un soldat de plumb.
Era ori al lui,ori al fratelui mai mare; pentru c lui Harry nu i se permisese
niciodat s se joace cu fraii lui.Trevelyan cobor dou rnduri de scri,pn
ajunse la o uit,pe care o deschise.Exact aa cum tia deja,aceasta se deschidea
n spatele unei tapiserii enorme.Iei din spatele tapiseriei,ptrunse ntr-o camer
ntunecat i rmase uimit vznd o doamn mic i durdulie,cu prul

cenuiu,stnd i privindu-i.Aproape nu era nici o surs de lumin,nici de afar


nici dinuntrul camerei,aa c i fu destul de greu s-i dea seama cine e.
-Bun,mtu May,rosti el zmbind.Tot nu poi dormi,dup cte vd.
Ea l studie o clip.
-Eti Vellie,nu-i aa? Te-ai transformat ntr-un brbat.
-Nu,mtu May.Veilie a murit,i aminteti?
-A,da.Aa e.Continua s-l studieze.Atunci cine eti?
-Fantoma lui Vellie,rosti el i i fcu cu ochiul.
-Ca fantom,se pare c ai o companie grozav n casa asta,zise ea i iei din
camer.
-Nimic nu s-a schimbat,bombni Trevelyan,n timp ce se ndrepta spre o alt u
din ncpere i intra ntr-o camer de zi mic,dup care descoperi o u ascuns
printre lambriuri.Cnd casa fusese castel,avusese mai multe intrri i ieiri
secrete-ca familia s poat avea posibilitatea de a scpa,dac aprea vreo
primejdie.Iar cnd generaiile urmtoare mai adugaser ceva la construcie,au
continuat s fac culoare secrete,scri i ui mascate.n secolul al
optsprezecelea,un strmo al lui Trevelyan nconjurase ntreaga structur cu o
cochilie modern i frumoas,dar nu-i btuse capul s schimbe i interiorul,
sau,dup cum i cunotea familia,nu avuseser suficieni bani s duc treaba
pn la capt.Drept rezultat,ntreaga cas era ciuruit de tuneluri i pasaje
secrete.Trevelyan i fratele lui mai mare i uneori i Leatrice le exploraser pe
toate.Aprinse o lumnare i mai urc o scar,deschise ncet o u i intr ntr-o
camer ce fusese odat a tatlui su.Aa cum i imaginase,nimeni nu sttea n
camera aceea.Se ndrept spre dulapul de pe un perete i-l deschise.n timp ce-l
deschidea,mna i tremur puin,parc simea n jur prezena tatlui.Era ca i
cum ar fi putut s intre n camer n fiecare moment.
Ce i-ar fi spus Trevelyan,dac ar fi intrat? Ar fi fost ncntat s-i vad tatl,ori
ar fi scuipat pe pmntul de la picioarele lui? Cinstit,Trevelyan nu tia.Nu-i lu
prea mult timp s gseasc ceea ce cuta.Scoase afar tartanul care fusese pledul
efului de clan.Era de un albastru profund,cu puin rou i puin verde.Zmbi
gndindu-se la Miss Claire Willoughby.S vedem dac-l poate identifica se
gndi el.Nu credea c modelul se afl n vreo carte; fusese tartanul conductorului clanului Montgomery i numai eful avea dreptul s-l poarte.
i scoase hainele,pn rmase n pantalonii scuri,dar lsndu-i cmaa pe
el,ntinse metrii de material pe podea,apoi ncerc s fac ce vzuse c fcea
tatl lui att de des:s se nfoare n el.Cnd tatl lui fcea asta,i se prea
uor,dar Trevelyan descoperi c era mai greu dect i imaginase c putea s fie.

Dup cteva minute njura tot ce era scoian.


-N-ai s mbraci niciodat kiltul acela scurt,parc l auzea pe tatl lui adresnduse fiului mai mare,n timp ce Trevelyan obinuia s stea n u privind.Un
conductor are o responsabilitate.Dac conductorii nu respect tradiia,atunci
nimeni nu o va face.Aa c acum,Trevelyan fcu ce putu mai bine pentru a se
nfur n pled,cum l vzuse pe tatl lui fcnd.Dac cineva trebuia s mbrace
o afurisit de fust,atunci de ce n-ar putea s fie una mai simpl,aa ca cele
mbrcate de Harry? Zmbi cnd i rspunse: ncerc s impresionez o fat i
tiu c ar fi mult mai micat n faa unui kilt lung,dect al unuia scurt.
n sfrit,materialul fu rulat pe mijloc i ncins.Apoi i azvrlise i captul pe un
umr i l prinse cu agrafa tatlui su.i atrn gentua din blan la bru,i puse
nite osete groase,apoi pantofii cu gurele,care permiteau apei de pe cmpia
scoian ud n permanen s ias afar.Cnd termin,se studie n oglinda
tatlui su i pentru o clip,aproape c-l vzu chiar pe el stnd n faa oglinzii
mbrcat n tartan.Fiul lui mai mare s-ar fi aflat n faa lui,iar Trevelyan ar fi
rmas n spatele lor privindu-i.Dup aceea,Trevelyan se ntoarse i se furi
afar,pe ua pe care intrase.Urc un rnd de scri,travers un palier,apoi trebui s
se ghemuiasc pentru a trece printr-un tunel scurt.Nu era sigur care era camera
lui Claire,dar i veni o idee.Mama lui nu era o femeie cu prea mult
imaginaie,aa c probabil a cazat-o n cea de a treia cea mai bun camer de
oaspei-fr ndoial c asta credea babornia,c americanca e a treia dintre cei
mai buni.ncet,pentru ca ua nefolosit s nu scrie,o deschise i portretul uria
al str-str-mtuii lui se mic odat cu ua.Se fcuse puin lumin afar,aa c
se ndrept spre fereastr i desfcu perdeaua.Era n pat dormind pe burt,ca un
copil.Zmbi,pentru c patul era un talme-balme.Se zvrcolise i ngrmdise
pturile,pn cnd cea mai mare parte se aflau pe podea.
Se uit la ea i se minun de tinereea ei.Nu era tnr doar ca vrst,era tnr
prin ceea e tia,ce vzuse i ce credea despre lume.Se ntreb dac fusese i el
vreodat la fel de inocent ca ea.Se ndoia.Se aez pe marginea patului i i ddu
la o parte prul de pe ochi.Ea se mic n somn,dar nu se trezi.Mneca alb a
cmii ei era ridicat pn la cot i el i plimb mna pe pielea fin.Pentru o
clip,fu uluit ct de mult dorea s ating fiecare centimetru din pielea ei.
Nu-l uimea att de mult faptul c voia s ating o fiin tnr i frumoas cum
era Claire,ci c ar fi dorit ca ea s fac asta.Voia s-l priveasc cu ochii aceia
mari i cprui strlucind de pasiune,asemeni celei pe care o vzuse n ei cnd a
vorbit despre prinul Charlie Bonnie.Ea se mic,ridic puin capul i i adres o
jumtate de zmbet.

-Bun dimineaa,murmur ea apoi ntoarse capul n cealalt parte.


Trecu o clip,apoi se ntoarse la el cu gura cscat.
-Bun dimineaa,rosti el strlucitor.Ea se aez n pat i-i trase pn la gt
cuvertura,pe care nu reuise s o arunce pe duumea.
-Ce naiba faci n camera mea? opti ea i privi spre ua deschis spre vestiar.
El i duse degetul la buze i se ridic.Ochii ei se deschiser mari cnd l vzu n
picioare.
-O,Trevelyan,ngn ea cu o oapt rguit ca un suspin.E un philamohr,afirm
ea dnd marelui kilt numele lui scoian.ncet s-i mai zmbeasc,ncercnd pe
ct putea s nu o lase s vad ct de ncntat era de reacia ei.A meritat s pun
la cale toat mecheria,dac ea a tiut ce e i dac a oftat n felul acela rostindu-i
numele.Se ndrept n tcere spre vestiar i se uit nuntru,unde o vzu pe
Rogers ntins cum se cuvine pe patul ei ngust.Scoase un fornit ironic,apoi
nchise ua.
-S nu-mi spui c Rogers e camerista ta.Claire trebuia s se controleze,s-i
controleze sentimentele strnite de vederea lui Trevelyan mbrcat cu costumul
acela arhaic scoian! Spre surpriza ei,picioarele nu-i erau subiri,aa cum i-ar fi
nchipuit.Avea picioare musculoase,ca ale unui brbat care petrecuse mult timp
din via umblnd pe terenuri accidentate.i purta pledul cu graia i uurina
cuiva nscut n el,ca i cum se mbrcase aa de cnd era copil.ncepu iar s
aud cimpoaiele vechilor cntece,nu muzica nou,modern,pe care o auzea cnd
l vedea pe Harry.Era sigur c asta din cauz c Trevelyan era mai btrn dect
Harry.Claire scutur din cap,pentru a i-l limpezi.
-Miss Rogers!
-Un monstru,nu-i aa? Cnd eram copii obinuiam s facem tot ce puteam
pentru a bga spaima n ea.
-Nu cred c ai reuit.Fusta fcut din draparea pledului se rotea n jurul
picioarelor lui Trevelyan cnd mergea.
-Nu,pn la urm.Se aplec spre ea i Claire se retrase reinndu-i rsuflarea.
Doar nu voia s o srute,nu-i aa? i nici nu ncerc.opti doar: eti gata s
mergi la MacTarvit? Cnd se deprt,ea clipi spre el,apoi se uit la buzele lui aa
de apropiate de ale ei i de abia dup aceea realiz ce spusese.
-Adevrat? M iei i pe mine? ntreb prnd cu zece ani mai mare.
-Dac poi s te mbraci repede; nu-mi place s atept.Cu asta,aproape l dobori
cnd se ridic din pat i o zbughi n spatele paravanului.
-Hainele! opti ea cu teatral.Va trebui s mi le dai.
-Poi s vii s i le iei,spuse el cu voce glumea i seductoare.Te asigur c

n-am s-i fac nici un ru.Claire l privi de dup paravan i i duse mna la gur,
pentru a-i nbui un chicotit.
-Sigur c n-ai s-mi faci.Prea personajul negativ dintr-o melodram,despre care
Claire tia cum se poate termina:eroina rmnea nemritat,dar cu un bebelu,pe
care trebuia s-l dea unor strini,dup care ea murea singur,n viscol.
Trevelyan,care umbla prin camer cu mbrcmintea aceea arhaic,omul care se
aplecase peste ea i i optise,era o ameninare,dar omul care se uita la ea de
dincolo de paravan cu o privire rutcioas,nu era.nc amuzat,mbrcat n
voluminoasa cma de noapte cu mneci lungi i strns la gt,prsi paravanul
i se duse la garderob pentru a-i lua costumul de cltorie din ln i pantofii
cei mai robuti i cu tocurile cele mai joase,apoi se ntoarse n spatele
paravanului i se mbrc,mai repede dect o fcuse vreodat n viaa ci.Iei de
acolo nc ncheindu-se la nasturii de jos ai jachetei.
-Gata? ntreb Trevelyan,ncntat c ironia lui o amuzase.
-Nu,opti ea.Trebuie s te ajustez i pe tine.Cu aceasta,se apuc s-i aranjeze
pliurile fcute de curea,formnd mici cute duble netede.Cnd termin,zbovi
netezind drapajul de ln de pe umerii lui.Nu i se uit n ochi,n timp ce-i ag
din nou agrafa.Cnd l atinse,Trevelyan i reinu rsuflarea,de abia stpninduse s nu o ating i el.Se ntreba ce ar fi fcut,dac i-ar fi pus minile pe olduri
i le-ar fi lsat s alunece n jos,pe coapse.Probabil ar fi luat-o la fug se gndi
el,sau i mai ru,ar fi rs de el.Ce face cineva de vrsta ta gndindu-se la lucruri
de felul acesta? parc o auzea spunnd.Reflect c s-ar putea s-i plac dac ar
duce-o n patul lui i i-ar arta c,dei prea btrn,nu avea dect treizeci i trei
de ani i nu era n pragul morii,aa cum prea s cread ea.
-Nu trebuie s pori agrafa asta,s tii,rosti ea blnd.Nu voia s se deprteze de
el.Atingndu-l,afl c nu era slab cum crezuse la nceput.Nu era slab; dar nu era
nici gras.
-Poftim? se prefcu el c n-a auzit-o,aa nct trebuia s se apropie mai mult de
buzele ei.
-Aceasta e agraf de ef i numai Harry trebuie s o poarte.Vezi,are o muchie pe
ea,dar nu are jartiera sau centura care o nconjoar.Jartiera demonstreaz c
aparii clanului lui Harry.Dar asta e agrafa conductorului de clan.O atinse cu
degetele.
-Va trebui s-mi amintesc asta,rosti el apucndu-i degetele ntr-ale lui.Se ntreb
ce ar zice dac i-ar spune adevrul,c de fapt el era ducele i eful clanului
familiei sale.I-ar cdea n brae i i-ar spune c e ndrgostit de el,c i-a
nchipuit c-l iubete pe Harry,dar acum tia c el e omul pe care-l iubete?

Niciodat nu apelase la un titlu,sau la orice altceva,pentru a o cuceri pe femeia


pe care o voia i nu avea intenia s o fac nici acum.
-Gata? ntreb el iar i ea i trase mna dintr-a lui.Apoi se ndrept spre u,dar
el se duse la portretul cel mare,ridic lumnarea i i fcu semn s-l urmeze.i
vzu faa luminndu-se n faa iminentei aventuri.Categoric nu prea s fie
fricoas.Claire l urm n jos,pe scrile murdare i nefolosite,printre pnzele de
pianjen i prin tunelele prin care se mergea de-a builea,pn la acoperi i
peste el,napoi n cas,dup care n sfrit afar,prin ua de la captul aripii de
est.
-Minunat,rosti ea.Pur i simplu minunat.El i zmbi.
-Ai impresia c poi s mergi pe jos? E un drum lung pn la MacTarvit.
-mi face plcere s merg,rosti ea inhalnd aerul dulce al Scoiei.
Dou ore mai trziu,aproape ar fi dorit s nu fi fost aa optimist.l urmase pe
Trevelyan prin toate hrtoapele,peste priae,pn sus pe dealul cruia puteai
s-i spui munte,peste patru buteni ce zceau de-a curmeziul nurilor,prea late i
adnci pentru a le putea trece prin vad.Trevelyan i ddu o bucat de pine
uscat i tare,pe care o inuse n gentu i de dou ori i-a oferit i bastonul lui
cel greu.
-De ce cari cu tine un baston de fier? Unul de lemn n-ar fi la fel de bun?
-Am nevoie s-mi refac forele,rspunse el peste umr.Ar fi vrut s-l ntrebe de
boala lui,dar n-o fcu,pentru c deja nvase c nu-i plcea nici mcar s o
pomeneasc.Dup ce au mers timp de trei ore,s-au aezat pe o piatr i
Trevelyan a scos din gentu nite curmale,ncruntndu-se cnd Claire a ncepu
s le devoreze nfometat.Aa c ea reui s se controleze suficient,pentru a
mesteca mai civilizat.
-Asear,cnd m-am ntors n camer,ascuns sub pern am gsit un ziar.
-i cine crezi c a fcut asta? ntreb el.
-La nceput am crezut c tu,dar nu mi-am nchipuit cum ai reuit s intri n
camera mea,fr s fii vzut.i zmbi,apoi rse de expresia lui ngmfat.tii
cine cred c a fost? Fcu o pauz.Leatrice.
Trevelyan i ndrept privirea spre deal,unde ierburile de un purpuriu blnd se
amestecau cu pietrele cenuiu-verzui i cu iarba.i aminti de fata vesel pe care
o cunoscuse i de femeia timid,care sttea acum n camera ei,la ordinele i la
chemarea mamei.
-Lee ar fi putut s fac asta.Are ceva de rebel n ea.
-Greu de crezut.i povesti felul cum a suprat-o pe Leatrice,cu o zi nainte,la
ceai.Tot ce am fcut a fost s ntreb cum i merge mamei ei.

-E interzis s menionezi infirmitatea btrnei.Cel puin nu cu voce tare.


Claire mnc ultima curmal dat de el i se ndrept spre pru,s bea puin
ap.
-De ce e apa maronie?
-Curge prin turbrie,rosti el nerbdtor.Asta face gustul whisky-ului aa de
bun.Un scotch bun nu poate fi fcut n nici o alt parte a lumii,n afar de Scoia,
deoarece ap ncrcat de turb nu exist dect aici.Eti gata s mergem? Ea
ddu din cap i l urm.
-Oricum,pn la urm,asear am reuit s citesc ziarul i n-ai s crezi ce am
descoperit.
-C familia Campbell e din nou n ascensiune.
-Nu fi cinic.Nu i se potrivete,dei cred c cinismul e ceva natural la tine.Te-ai
nscut creznd c lumea e un loc ru,sau ai cptat treptat aceast convingere?
Se ntoarse i-i ngust ochii privind-o.Claire zmbi dulce.ncepuse s-i plac
faptul c e n stare s strpung cochilia lui dur.Am citit c fostul partener al
cpitanului Baker,Jack Powell,intenioneaz s vorbeasc n faa Societii
Regale de Geografie,despre cum a intrat n Pesha.
-Adevrat? rosti Trevelyan blnd.i tu vrei s mergi s-l asculi vorbind?
-Glumeti,nu-i aa? Eu personal nu cred c omul acela a intrat n Pesha.
La aceasta Trevelyan se opri din mers i se ntoarse s se uite la ea.
-i cum ai ajuns la aceast concluzie?
-Pentru c l cunosc pe cpitanul Baker.Se ntoarse,pentru ca ea s nu-i poat
vedea zmbetul.
-Adevrat?
-Poi s ncetezi s mai rzi de mine? Nu voi crede niciodat c Baker n-a reuit
s intre n Pesha.
-Mai avem o or de mers.De ce nu-mi spui cum ai ajuns la aceast concluzie?
Asta ar face ca timpul s treac mai repede i pe mine s-ar putea s m ajute s
rd mai bine.
-N-ar trebui s-i spun nimic,cu aceast atitudine a ta,totui am s-o fac.Va trebui
s nelegi ce nseamn Pesha pentru cpitanul Baker.tiu c pentru restul lumii
e doar un nume legendar,un nume care evoc exoticul....Se ndeprt ovitoare.
Se ntoarse spre ea zmbind afectat.Apoi se apropie mai mult.
-Plceri exotice,unde fanteziile unui om pot deveni realitate? Un ora cu bogii
de necrezut? Un loc unde femeile sunt frumoase,voluptoase i nu poart
corsete,care l mpiedic pe om s le simt carnea? Un loc...

-Eti amabil? Aa cum am spus,cpitanul Baker a vrut s vad locul acela.A vrut
s fie primul om din lume,care s ajung s dovedeasc c exist,deoarece se
zvonea c nici nu exist,c e mai curnd o legend.Ca Atlantida.Voia aa de mult
s gseasc locul,nct a petrecut trei ani din via cutndu-l.Am citit
cum,atunci cnd s-a ntors din aceast prim cltorie fr s-l fi gsit,era bolnav
i descurajat,dar a jurat s porneasc din nou.A promis c va muri,dac nu o va
face.
-i chiar a murit.
-Dar n-a murit nainte de a realiza cea de a doua cltorie.N-a murit pn cnd
nu s-a mbarcat,pentru a se ntoarce acas.i eu cred c asta s-a ntmplat n
Pesha.
-Powell spune c nu.El spune c Baker era prea bolnav,ca s intre n ora.Spune
c Baker a rmas n tabr,n timp ce el,Powell a intrat singur n ora.
-Ha! rse Claire.Nu-l cunoti pe cpitanul Baker,cum l cunosc eu.
-Adevrat?
-Nu mai rde de mine.Cpitanul Baker era un om foarte vanitos.
Trevelyan pru surprins.
-Ce legtur are vanitatea cu asta? Ea oft.
-Are foarte mult.Baker avea cunotinele necesare.Din prima lui cltorie a
nvat o mulime.A descoperit c a ajuns la cteva sute de kilometri deprtare
de Pesha,aa c,pentru a continua,s-a ntors n Anglia,pentru a aduna fonduri i
a-i scrie notiele.
-i ce legtur are asta cu vanitatea?
-Ia gndete-tel Dup ce a fcut tot efortul acesta,crezi c ar fi transmis tot ce
tia altuia?
-Dac era bolnav i nu putea s mearg,poate c a fcut-o.Crezi c omul acesta e
lipsit total de generozitate? Crezi c prefera s nu mearg nimeni,dac el nu
putea? Era aa de egoist?
-Nu egoist.Era....
-Vanitos.Am auzit.
-Ce e cu tine? Mai ales c-i spun c nu cred c celebrul cpitan Baker nu a
vzut Pesha.Eu cred c acest om,Powell,e un mincinos.Ridic ochii la el cu
oroarea ntiprit pe figur.Nu cumva crezi c Powell l-a ucis pe cpitanul Baker
i i-a nsuit notiele lui,nu-i aa? Trevelyan se rsuci cu spatele la ea.
-ntr-o zi,am s vizitez America,s vd ce atmosfer de acolo provoac o astfel
de imaginaie bolnav locuitorilor si.
-Nu e o idee aa de imposibil.

-Ce ar fi ctigat Powell furndu-i notiele lui Baker i minind lumea?


Ea fu surprins.
-Prestigiu.Onoare.Medalii de la regin.Un loc n isorie.Posibil nemurire.S nu
mai menionm banii.
-Nu e puin cam exagerat? Nemurire?
-Nu e nici o exagerare.Primul om care intr n Pesha i se napoiaz de acolo
viu,va fi amintit pe vecie.i strnse pumnii lipii de trup.Ct de mult a fi vrut s
pot citi notiele cpitanului Baker.El ar fi spus toat povestea.Omul acesta,
Powell,nu va fi n stare niciodat s spun tot.
-De ce nu? Dac a vzut locul,ar putea s spun ce a vzut.
-Dar n-a vzut Pesha.N-a putut.Nici un om n via nu poate intra n oraul acela
sacru,dac nu arat,un se poart i nu vorbete ca un peshan.Numai cpitanul
Baker ar fi putut s fac asta.Ce e altceva acest Powel,dect un oarecare?
-i Baker nu era tot aa?
-Nu.Cpitanul Baker era un om mare i trebuia s fii un om mare,pentru a intra
n Pesha.Din puinul pe care l-am citit despre Powell,vorbete doar cinci sau
ase limbi.
-Deci omul e semidoct.
-Iei totul n rs?
-Da,rspunse el cinstit.Fr ndoial,cpitanul Baker al tu nu rde de nimic.
O vreme ea reflect asupra afirmaiei.
-Cred c el a fost de fapt un om rece.Asta a fcut din el un observator aa bun.A
putut privi cruzimi de nespus i le-a raportat.Cea mai mare parte dintre noi neam mbolnvi,sau am plnge prea tare,sau am ncerca prea tare s schimbm
comportamentul slbaticilor,pentru ca apoi s putem s ne aezm i s
observm totul fr sentimentalisme.Baker privea totul i nu simea niciodat
nimic.
-Eu cred c s-ar putea s fi simit,rosti blajin Trevelyan.
-Nu,cpitanul Baker a fost un om mare i merit s fie trecut n istorie,dar m
ndoiesc foarte mult c ar fi avut pic de inim.Ridic privirea.Privete! Fum.
Aceea e casa lui MacTarvit?
-Da.Trevelyan vorbea parc din deprtri.Da,aceea e.
-Ei bine,haide.Era era att de pierdut n gndurile lui despre ceea ce spusese
ea,nct nu realiz ce se ntmpla.mpuctura se auzi,nainte ca el s o poat
trage de acolo.
CAPITOLUL 8

Este uluitor cum dou persoane pot vedea acelai lucru,complet diferit.Cnd
Claire l vzu pe Angus MacTarvit,la toi cei 1,65 m ai lui,cldit ca un taur,tiu
c cel puin acum vedea un adevrat scoian,un om care nu era mbrcat cu kilt
pentru a impresiona o femeie,ci din cauz c asta purtase ntotdeauna,ca i
strmoii lui mai nainte.Familia MacTarvit a purtat probabil kilt-ul i cnd era
interzis,cnd Anglia-n ncercarea ei de a subjuga Scoia-interzisese prin lege
purtarea kilt-ului.n ce-l privete pe Trevelyan,acesta nu vedea dect un omule
argos,care n viaa lui n-a dat niciodat ceva pe gratis i nici n-a mprit nimic
cu nimeni,un om care putea s aib treizeci i cinci de ani,sau poate o sut
cinci.Privindu-l nu puteai s-i apreciezi vrsta,pentru c era parc afumat,ajuns
cafeniu de la turba pe care o folosea la distilatul whisky-ului.Folosea turb
pentru whisky; nu bea ap niciodat i n mod cert nu fcuse niciodat baie.
Trevelyan se ntoarse spre Claire,intenionnd s-i cear scuze pentru acest
omule oribil,dar ceea ce descoperi erau doi oameni brusc amorezai unul de
cellalt.Claire,cu fa luminat,nainta cu mna ntins.
-Domnule MacTarvit.
-Domnul MacTarvit forni Trevelyan.De ani ntregi,nimeni nu-i spusese
btrnului altfel dect MacTarvit.ns era ef de clan,chiar dac ultimul care mai
rmsese din clanul lui.Trevelyan vzu figura btrnului mblnzindu-se,cu
zbrciturile pielii remodelate ntr-o expresie ridicol,ce l fcea s semene cu un
pitic.
-O,fetio toarse practic btrnul lund mna lui Claire n mna lui dreapt i
mngind-o cu stnga.Intr n umila mea locuin.i-ar plcea o nghiitur?
-Din whisky-ul tu? ntreb Claire lsnd impresia c gustase toate whisky-urile
din lume i al lui era pe departe cel mai bun.Cu o strmbtur,Trevelyan ncerc
s-i urmeze pe cei doi n csua scund,acoperit cu paie,dar MacTarvit i bloc
naintarea.Cnd se uit la Trevelyan,trsturile lui de pitic se rearanjar n
expresia lui normal de furie.
-Tu ce doreti?
-Dac i nchipui c am s o las singur nuntru cu cineva ca tine,nseamn c
creierul tu e i mai afumat dect mi-am nchipuit.Asta pare s-i fi plcut
btrnului,pentru c fcu un pas lateral,pentru a-l lsa s treac,apoi i bloc din
nou naintarea.
-Am crezut c eti mort.Trevelyan i arunc o privire grea.
-Ea crede c sunt mort.La aceasta,MacTarvit se ncrunt i rmase aa o clip
gndindu-se la cele spuse,apoi ddu din cap i intr.Trevelyan l urm.

Din momentul n care intr n csu,unde totul era negru de secole de la fumul
focurilor de turb,Trevelyan deveni observator.Toat viaa lui i auzise pe
membrii familiei lui blestemnd familia MacTarvit.Tatl lui se plngea fr
ncetare de hoiile acestei familii i de refuzul lor de a cumpra i a vinde,ca
restul lumii moderne.Crescuse cu convingerea c familia MacTarvit era ceva,n
lipsa creia lumea ar fi mai bun.Acum ns,se aez pe scaunul cu trei picioare
sprijinit de perete i se uit la tnra americanc romantic mpreun cu acest
btrn i l vzu pe MacTarvit n cu totul alt lumin.Angus MacTarvit era un
om venit din trecut.Era proiectat din alte vremuri,vremuri cnd clanurile aveau
putere i erau n rzboi unii cu alii.MacTarvit aparinea unui timp,n care
oamenii erau apreciai cnd puneau mna pe arm,nu pe un sac cu bani.Era un
om a crui familie i-a servit pe alii timp de generaii,dar acum rmsese ultimul
din clanul su i ncerca cu disperare s menin vechile obiceiuri.
-La ce te uii? l ntreb MacTarvit argos.
-Nu-l bga n seam,rosti Claire.La toat lumea se uit aa.Asta l face s-i
nchipuie c tie mai multe dect alii.La asta Trevelian oft.
-Oricum,mai multe dect voi doi.
-i acum,fetio,de ce te afli aici?
-M mrit cu ducele,rosti ea strlucitoare.MacTarvit se uit la Trevelyan.
-Se mrit cu Harry,rosti calm acesta.Angus se ncrunt i Trevelyan i ddu
seama c habar nu avea ce se ntmpl,pentru c MacTarvit l recunoscuse n
momentul n care l-a vzut.i dac tia cine e,tia i c el e cel mai mare dintre
fii i deci ducele.Trevelyan.i zmbi btrnului uluit,fr s intenioneze s-i
rspund la ntrebrile lui nerostite.
-Atunci ce faci mpreun cu tipul sta? ntreb Angus artnd cu paharul spre
Trevelyan.Claire l privi pe acesta o clip.
-Suntem prieteni,afirm ea i zmbi.Cel puin suntem pe cale s devenim
prieteni.Trevelyan i arunc lui Angus un mic zmbet ngmfat,care-l fcu pe
btrn s mormie,apoi se ntoarse iar spre Claire.
-Deci te-au trimis s m goneti nu-i aa?
-Nimeni nu m-a trimis.Am venit singur.Trase aer n piept.Am venit s-i spun
c,atunci cnd voi fi duces,vei putea s stai toat viaa aici i s ncerci tot ce
poi pentru a-mi fura vitele.n schimb eu am s-i fur tot whisky-ul i pe-cel pe
care-l ai n stoc.Sunt sigur c se va nvechi mai bine n pivniele mele,dect
indiferent unde l-ai ascunde tu.Trevelyan o privi pe Claire cu nencredere.Se
ateptase s-i spun btrnului c toate aceste furtiaguri erau o treab oribil i
de ce n-ar putea s triasc n pace?

Faa btrn a lui Angus manifest i ea o clip de nencredere,apoi scoase un


sunet tuntor,care probabil c nseamn un hohot de rs i lu mna lui Claire n
a sa.Pentru o secund Trevelyan crezu c intenioneaz s i-o srute.
-Nu i-ar plcea ceva de mncare,fato? Trevelyan aproape scp din mn
paharul.Familia MacTarvit era recunoscut pentru zgrcenia ei.ntr-o ar
faimoas pentru zgrcenia sa,familia MacTarvit era legendar.Exista o istorie,
cum c o femeie vzuse un MacTarvit turnndu-i pisicii lapele care nu ncpuse
n ceaiul lui.Odat,familia MacTarvit traversa un pod cu tax i coreci pltiser
taxa de un iling,dar un penny czuse ntre crpturile podului i fu
pierdut.Preceptorul impozitului le spuse c i datoreaz acest penny.Dar,dect sl mai plteasc,Angus i fii lui blocar podul timp de dou zile,nepermind
nimnui s treac.Tatl lui,Trevelyan intervenise pn la urm,dndu-i lui Angus
acel penny i podul fu redeschis.i acum,i oferea mncare acestei americance
bogate.
-S-ar putea s nu-i plac,rosti Angus.E o mncare umil.
-Mnnc tot i oricnd,afirm Trevelyan,apoi se sprijini de peretele din spatele
lui i-l privi pe btrn pregtind masa pentru oaspete.Era foarte curios ce anume
i va servi.O farfurie cu ap,probabil?
MacTarvit se ndrept spre cmin,unde ardea fumegnd un foc mic,scotoci sus
pe co i scoase o bucat de brnz.Pe dinafar era neagr de fum,dar cnd o
tie,n interior era alb.Tie cteva,felii i le puse ntr-o tigaie lng foc,pentru a
se topi.n timp ce se topea,iei afar i se ntoarse cu trei buci de carne-fr
ndoial de la vacile furate.
-Bnuiesc c vei vrea i tu ceva,i se adres lui Trevelyan i fr ndoial o spuse
cu necaz.
-A fi ncntat,rspunse acesta.Privi cum Angus nclzete alt tigaie i pune
cele trei fripturi la fript.Cnd brnza fu topit,turn peste ea putin smntn
groas i gras i le amestec mpreun.Iar cnd totul ncepu s clocoteasc,
adug o porie generoas de whisky,din amestec ridicndu-se o coloan de
abur..De pe consola cminului lu o farfurie ciobit i crpat.Era murdar,dar o
terse cu mneca neagr a jachetei lui de tweed,veche i slinoas,puse o friptur
pe ea i acoperi carnea cu sosul de brnz-i-whisky.Lu apoi un cuit i o
furculi dintr-un borcan de pe cmin,le terse de mnec i i le ntinse lui
Claire.Trevelyan se uita la ea ntrebndu-se ce va face multimilionara
aceasta,dar ea i zmbi lui Angus de parc era Prinul de Wales i tie o bucat
din friptur.

-Cerule,rosti ea,e delicioas.Angus i adres un zmbet tremurat,de btrn,care-l


fcu s arate i mai ntng dect normal i mai lu o farfurie de pe consol.Nu-i
mai btu capul s o tearg,ci trnti friptura pe ea,o acoperi cu sos i se aez pe
un scaun vizavi de Claire,dup care ncepu s mnance.Trevelyan i ddu
seama c trebuia s se serveasc singur.Deci lu o farfurie murdar de pe polia
cminului i cnd ncepu s o tearg,Claire i arunc o privire care i opri n
toiul aciunii.n mod cert,ea considera o nclcare a etichetei s-i curee
farfuria.Cu o strmbtur,se aplec spre cele dou tigi.Bucata de carne pe care
i-o lsase Angus era pe departe cea mai mic.Trevelyan rzui tigaia dup
ultimile rmie de sos,apoi lu un cuit i o furculi murdare i se napoie la
scaunul lui ncepnd s mnnce.De la prima mbuctur,l privi pe Angus cu
respect.Mncarea era ntr-adevr delicioas.
-N-ar fi nici pe jumtate aa de bun,dac n-ar fi fost furat,rosti Claire.
Acum,domnule,cni,joci,sau tii vreo poezie? Trevelyan rse.Btrnul Angus
MacTarvit cntnd. Ar suna probabil ca un orcit de broscoi.
Angus nu se strduia deloc s bage n seam prezena lui Trevelyan.
-Am s spun ceva din Bobbie Burns.
-Preferatul meu,rsufl adnc Claire.Timp de o or Trevelyan l vzu i-l ascult
pe MacTarvit recitnd strofele romantice ale iubitului Scoiei,Robert Burns.
Trevelyan citise desigur poemele,dar numai pentru c aa a trebuit.Niciodat
n-au nsemnat prea mult pentru el,dar acum ascultndu-l pe Angus recitndule,era ceva cu totul diferit.n cteva minute zri lacrimi n ochii lui Claire.
-Eti sigur c eti americanc,copil? o ntreb Angus.
-Sunt tot att de scoian ca i tine,Angus MacTarvit,rosti ea cu un accent la fel
de greoi ca al lui Angus.Doar c familia mea a plecat s viziteze puin Americaacum cteva sute de ani,sau cam att.Btrnul rse mpreun cu ea.
-Acum,fato,ce vrei s facem? Trevelyan se ridic.
-Noi trebuie s ne ntoarcem.Am nite treab care trebuie fcut i....Ar fi putut
la fel de bine s nu fie n ncpere,dup ct atenie i ddeau ei.
-Vreau s aud cimpoaiele,rosti Claire.N-am auzit nici un cimpoi,de cnd am
sosit n Scoia.Trevelyan i ddu ochii peste cap vzndu-i pe cei doi schimbnd
priviri,care ddeau de neles c aceasta era cea mai mare tragedie ce se putea
ntmpla cuiva.
-Am s vd ce pot s fac,rosti btrnul i prsi csua.
-Trebuie s ne ntoarcem.Am lucruri pe care trebuie s la fac i....
-Atunci pleac,rosti Claire.Sunt sigur c domnul MacTarvit m va nsoi napoi
spre cas.Sau n seara asta se va ntoarce Harry,cineva i va spune unde sunt i el

va trimite o trsur dup mine.Avea sens ce spunea i el tia c nu existau


probleme privind sigurana ei.Din privirea de pe figura lui MacTarvit puteai s
deduci c o va proteja,chiar i cu preul vieii-nu c ar fi existat prea multe
pericole n regiunile rurale ale Scoiei.Dar ar fi putut s cad ntr-un smrc cu
turb,sau,cunoscnd-o pe Ciaire aa cum ncepuse s o cunoasc,putea s
mnnce i s bea pn cdea lat; totui nu era realmente convins c ar fi n
pericol.
-Rmn,rosti el.Ea i zmbi i i strecur braul pe sub al lui.
-Ar putea s-i fac bine s mai iei din turnul acela al tu.Fcu un pas napoi i-l
privi.tii c ari mai bine,dect cnd te-am vzut prima oar? Nu mai ai pielea
aia cu nuan verzuie.i ridic mna,l apuc de brbie i i ntoarse faa dintr-o
parte n alta.n momentul n care l atinse,i ddu seama c n-ar fi trebuit.
Mncarea,whisky-ul i ospitalitatea MacTarvit o nclziser i simea c
Trevelyan are totui nite sentimente umane.Cnd l-a atins dorise s fie ceva
fresc; voise s-i spun c se fcea mai frumos cu fiecare zi ce trecea.Dar n
secunda n care a fcut-o,a ntors spre ea ochii aceia ai lui i a privit-o ntr-un fel
care o determin s fac un pas napoi.
-Eu....eu cred c ar trebui s vedem ce pune la cale domnul MacTarvit.
Trevelyan i zmbi,tiind bine ce simea.i de ce nu? Era tnr i sntoas
i,cu toate c se referea la el ca la un btrn,totui nu era.Zmbind,ncerc s
prseasc csua,dar un vrtej ameitor l determin s se in de tocul uii.
Rmase o clip linitit,nevoind s prseasc atunci cldura csuei,deoarece
simea cum frigul zilei ncepuse s-i intre n oase.Malaria nu era ceva de care se
putea scpa prea uor.Era la nceputul dup-amiezei cnd au ieit din csu i
sosi amurgul cnd pornir spre cas.n timpul acestei lungi dup-amieze,
Trevelyan ezuse pe pmntul ud ncercnd s-i nfoare n jur pledul tatlui
su i privind-o pe Claire alturi de o mulime din ce n ce mai mare de brbai
i femei scoiene.Angus scosese de undeva un cimpoi i curnd i se alturar
nc doi cimpoieri.Cineva puse pe pmnt dou sbii vechi i ruginite i o tnr
fat ncepu s danseze printre ele.Claire ntreb dac ar putea s nvee i ea
paii.Trevelyan edea pe pmnt,sprijinit de perete i i privea picioarele
zburnd pe deasupra sbiilor.Prinsese repede paii i n cteva ore se descurca
chiar bine.Cimpoierii,flirtnd toi,aa cum fceau cei mai muli dintre scoieni,
accelerar ritmul melodiilor,pn cnd Claire se mic att de repede,nct cu
greu puteai s-i zreti picioarele.Trevelyan era obinuit s observe.n
nenumratele lui cltorii sttuse i vzuse multe lucruri.Vzuse,aa cum
spusese Claire despre el,slbticii fr seamn.Odat,ntr-un sat din Africa,

pentru a-i srbtorii venirea,a fost crucificat un om.Vzuse sute de caravane cu


sclavi.Lumea civilizat era aa oripilat de infamia sclaviei,dar Trevelyan
putea s-i informeze c ceea ce se ntmpla zilnic ntr-un sat de primitivi fcea
ca sclavia s par o vacan pe litoral.
n permanen,cineva i umplea paharul cu whisky.Scotch-ul era ajutorul cel mai
cunoscut mpotriva frigului umed al Scoiei.Oamenii ncepeau s-l bea de
diminea i nu se opreau toat ziua.i totui arareori vedeai un scoian beat,
pentru c,pentru a contracara frigul,se consuma mult energie,aa c se anihila
toat influena whisky-ului.Sttuse acolo ore ntregi,sorbind din whisky i
privind oamenii rznd i uneori cntnd.Nu trecuse mult pn cnd oamenii
ncepuser s vin din csuele lor de la kilometri deprtare.Se spunea c un
drum de douzeci de kilometri e o plimbare pentru un scoian.Privind-o pe
Claire,ncepu s cread ce spusese ea,c e tot att de scoian ca Angus.
Privind-o,putea s vad c era chiar mai scoian dect el,sau dect Harry,sau
dect oricare dintre ceilali din casa mare.Ct era de cnd cineva din familia lui
ieise pe pmnturile proprietii? Cnd Harry voia ceva,cum ar fi mbrcminte
nou sau o aventur,se ducea la Londra.Restul familiei se mica de pe o
proprietate pe alta,fr s le pese n ce cas se aflau.Era adevrat c numele
MacArran era scoian i n teorie ducele era eful clanului,dar ct era de cnd
aceasta nsemnase ceva pentru familia lui? Tatl lui vorbise despre tradiie,dar
numai cu fiul mai mare,cel care trebuia s-l moteneasc.Lui Trevelyan i
spusese puin despre orice-cu excepia mustrrilor pe care i le fcea cnd ncerca
s fug.Cel mai mare biat era preferatul tatlui,iar Harry preferatul mamei.
Trevelyan i petrecuse vremea singur,aflnd de aiurea totul n ceea ce ce privea
viaa i ncercnd s nu se lase prins.Dar pn la urm a fost prins i alungat,
napoindu-se doar dup ani de zile pentru scurte vizite.Se transformase dintr-un
membru al familiei ntr-un oaspete-chiar un oaspete ignorat.
-Tremuri,rosti Claire aplecndu-se peste el.Fata ei frumoas era roz de la efort i
el n-o vzuse niciodat artnd mai drgu.Trevelyan nu voia ca o fat
frumoas s-i fie sor de caritate.
-Poate c ai nevoie de ochelari.Nu m-am simit niciodat n viaa mea mai bine.
Claire i zmbi,apoi anun pe toat lumea c era epuizat i c trebuie s plece,
aa c ncepur lungul drum spre cas.Toi erau surprini c o doamn poate
merge pe jos.
-E un fleac de plimbare.N-are s-mi ia dect o clipit,rosti rznd.i ntinse lui
Trevelyan mna,pentru a-l ajuta s se ridice,dar el se scul singur.MacTarvit i
arunc lui Trevelyan o privire i se oferi s le dea o cru.

-Va fi o zi afurisit de rece,cnd n-am s pot s merg pe propriile mele picioare,


bombni Trevelyan i ncepu s-i croiasc drumul printre tufiuri,spre casa
mare.Dup ce le spuse la revedere vasalilor,Claire fugi dup el.
-Te-ai purtat pur i simplu grosolan.Ei au fost foarte amabili cu noi.
-Poate cu tine,nu cu mine.Deja ncepuse s-i simt picioarele slbite.Acum ar fi
vrut s fi acceptat oferta btrnului privind crua,dar nu inteniona s se
ntoarc i s-i admit slbiciunea n faa tuturor oamenilor acelora.i,mai
important,nu inteniona s se arate slbit n faa lui Claire.Ea mergea n spatele
lui,ntrebndu-se la ce se gndea aa de profund.inea capul plecat i umerii i
erau ndreptai nainte; arta ca un om care avea o anumit sarcin.mpungea
pmntul cu bastonul de fier i cnd se mica se sprijinea greoi pe el.De
asemenea,ea se ntreba de ce a spus c oamenii fuseser amabili doar cu ea.Cel
puin de patru ori vzuse nite brbai privindu-l i fcndu-i un semn de
recunoatere.i trei dintre femeile mai btrne au avut grij ca Trevelyan s fie
tot timpul aprovizionat cu mncare i butur.n timp ce mergeau,el se mpiedic
de dou ori.Prima oar se duse s-l ajute,dar o respinse.A doua oar nu-l mai
ls s o mping deoparte.i nconjur mijlocul cu braul i de abia atunci
realiz c ardea de febr.Ridic ochii spre el i i vzu hotrrea de pe figur,n
ciuda faptului c era toarte bolnav,rmsese cu ea,pentru c ea a vrut s rmn
i cnd Angus i-a oferit crua,l-a refuzat.Mndrie i ncpnare,
reflect ea.ncerc din nou s o mping deoparte,dar ea continu s-l in de
mijloc.
-Nu e de nici un folos s te prefaci n faa mea,rosti ea.Pot s vd c eti att de
bolnav nct te clatini.Poi s-i menii mndria prosteasc n faa lor,dar nu n
faa mea.Acum ine-te de mine i o s ajungem acas.Pentru o clip Trevelyan fu
nehotrt ce s fac,dar apoi se relax lipindu-se de ea i lsnd-o s-l ajute.
-Suntem prieteni,nu-i aa? rosti el i n vocea lui se desluea amuzamentul.
-Da.Aa cred.
-Atunci tu i cu Harry ce suntei?
-Ne iubim unul pe altul,rosti ea blnd.
-Exist o diferen ntre iubii i prieteni? ntreb el n timp ce traversau un
pru.
-O mare,mare diferen.
-i care e mai important? Ea se gndi o vreme.
-Eu cred c cineva poate tri fr iubii,dar nimeni nu poate tri fr prieteni.
CAPITOLUL 9

Cnd ajunser la ua mascat din aripa de vest a casei,Trevelyan tremura aa de


tare,nct Claire abia putea s-l tin n picioare.Odat nuntru,l chem pe
Oman s o ajute.Brbatul cel nalt apru aproape imediat,i strecur braul sub
al lui Trevelyan i aproape l cr pe sus,pe scri.Claire sttu de o parte privind
cum Oman l punea pe Trevelyan n pat.Nu vzuse niciodat pe nimeni
tremurnd cum tremura el,i nici aa bolnav cum era el.Trevelyan se adun ca o
minge i Oman trase o ptur peste el.
-O s fie bine? ntreb ea.Arat ca i cum pare c nu va tri.Oman ridic din
umeri.
-Voia lui Allah,i cu aceasta prsi camera.Claire i nchipui c omul s-a dus
dup medicamente sau ceva care s-l reconforteze pe Trevelyan,dar cnd el nu
se mai ntoarse,intr n camera de zi i acolo l gsi pe Oman,stnd calm,
mncnd dintr-un fruct i privind luna pe fereastr.Claire tia c nu-i poate lsa
singur pe Trevelyan.
-Vreau s te duci la sora mea,rosti ea ct de calm putu.Era stul de servitori
care nu serveau.tii cine e sora mea? Fata aceea tnr? Oman o privi i ddu
din cap afirmativ.Vreu s te duci la ea i s-i spui s comunice familiei c sunt
bolnav.Nu vreau s tie nimeni c nu sunt n camera mea n noaptea asta.
Spune-i s-i fac cunoscut lui Harry c sunt prea bolnav pentru a m vedea cu
el i....Privi n lturi.Oare ce trebuia s fac cu oribila Miss Rogers? Brat o s-i
dea seama ce e de fcut.Spune-i surorii mele c nimeni nu trebuie s tie unde
sunt.Am s o pltesc bine.Oman ddu iar din cap,nainte de a se strecura afar
din camer.Claire se ntoarse la Trevelyan.Ce pot s fac pentru tine? ntreb ea.
-Mi-e frig.Aa de frig!Fr s ezite,se urc n pat lng de el i-l inu n brae
ncercnd s-l nclzeasc.Tremura att de violent c o zglia i pe ea; nici nui putea imagina cum se simea.Claire l inu lipit de ea,i mngie prul ud i i
opti cuvinte blnde,ca unui copil.Era ciudat i totodat familiar s aib trupul
unui brbat lng ai ei.Se agase de ea,mbrind-o,innd-o strns,parc i-ar
fi fost fric s nu-l prseasc.
-t,dragul meu,opti ea.Dormi.Dormi acum.Nu tia dac a auzit-o sau nu,dar
cuvintele prur c au avut efect,pentru c se relax n braele ei,n timp ce ea i
mngia spatele lat.El i ngrop faa la gtul ei,cu brbia pe umrul ei i dup o
vreme,ngrozitorul tremurat ncet.i mngie tmpla,netezindu-i prul spre
spate i i zmbi.Acum nu mai prea aa de mare,aa de nfuriat,aa cinic i
convins c lumea e un loc ru.Acum semna cu un biea dulce i singur,care
avea nevoie de ea.i zmbi i l srut pe cretet,aa cum se ghemuise i mai tare
n ea.Trecu o or nainte ca Oman s se ntoarc.

-S-a fcut,rosti el.Continund s-l in pe Trevelyan n brae,Claire nu-i ridic


ochii,dar cnd o fcu i ntoarse speriat privirea.Era ceva diferit la Oman.i
pentru c se ntlnise cu surioara ei,putea s ghiceasc ce se ntmplase.
-Unde i-e smaraldul? ntreb ea,pentru c uriaul smarald din turbanul lui
dispruse.Oman ridic din umeri.I l-ai mprumutat,sau i l-ai dat?
-I l-am mprumutat pentru trei zile.Modesta mea bijuterie va beneficia de pe
urma faptului c e purtat de cineva aa de tnr i de frumos.
-Neruinat,rosti Claire n surdin,apoi privi la forma adormit a lui Trevelyan.
Nu conta dac sora ei a pretins ceva pentru serviciile ei,Claire tia c va face o
treab bun.Fr ndoial c Brat va jubila de plcerea melodramei jucat,sau a
minciunilor pe care le va spune,pentru a-i face pe oamenii s nu afle c Claire nu
se afla n camera ei.Claire reflect c e posibil s nu cunoti niciodat pe cineva,
pn nu-l ngrijeti cnd e bolnav.Spre miezul nopii,Trevelyan era destul de
profund adormit,pentru ca ea s poat s se ndeprteze de el.Pentru o clip
rmase pe marginea patului i l privi.Era ngrozitor de obosit.Dup dans,cele
dou drumuri i frica pe care o simise fiind confruntat cu o boal aa grea ca a
lui,acum ar fi vrut s se scufunde ntr-un pat de puf i s nu se mai ridice.
El era ntins pe spate,n sfrit adormit.Ochii aceia erau nchii.Ochii aceia
negri,inteni,care vedeau totul,care erau plictisii de tot,erau n sfrit nchii.Se
aplec peste ei i i ddu la o parte prul de pe frunte.Avea prul prea lung,dar i
se potrivea.Oman aprinsese lumnari n camer i atingndu-i lui Trevelyan
faa,l privi.Mai devreme i-a spus c i-a pierdut tenta verzuie a pielii i chiar aa
se ntmplase.Acum pielea avea o culoare mai sntoas i avea i puin
grsime pe sub ea,aa nct nu mai arta scheletic,cum i se pruse cnd l-a vzut
prima oar.i puse vrful degetelor pe cicatricea lung de pe obrazul stng,apoi
pe cicatricea de pe obrazul drept i se ntreb cum oare au fost fcute.
Curioas,se aez pe marginea patului i ncepu s-i ating faa.Pomeii
nali.Brbia puternic i ptrat,acoperit de barba neagr i epoas.Mustaa
groas lsat pe buz era moale i putea s vad c ascundea pe jumtate o gur
foarte senzual.
-Dumnezeule,Trevelyan,eti un brbat chiar frumos,opti ea.Nu avea aspectul
blond i sntos al lui Harry,dar avea-privire de diavol,se gndi ea.ntr-o
pies,Trevelyan ar fi interpretat un diavol perfect,iar Harry putea ntruchipa un
nger.Poate c-i va sugera asta prietenului lui Brat,care punea n scen piesele
acelea cu un singur personaj.
-E iar bine? Claire sri n sus,simindu-se vinovat c a fost prins atingndu-l
pe Trevelyan.Se ntoarse spre Oman.

-Cred c rul a trecut.Are des astfel de crize? Ar fi vrut s tie dac boala lui
Trevelyan era permanent sau temporar.Dar n acelai timp n-ar fi vrut s
tie.Nu voia s tie dac acest tremur va duce pn la urm la moartea lui.Oman
nu rspunse,ci ridic din umeri ntr-un fel ce putea s nsemne c nu tie,c nu-i
pas,sau c toate astea depindeau de Allah.Poi s-mi aduci nite ap fierbinte?
Vreau s-l spl.n cteva minute Oman se napoie cu un ulcior cu ap fierbinte i
Claire ncepu s-l spele pe Trevelyan pe fa i pe gt.i ddu la o parte cuvertura
i scoase centura care i fixa pledul.Cu grij i un fel de veneraie,
desfcu agrafa de ef ce-i susinea pledul pe umr i o puse pe masa de lng
pat.Trevelyan dormea ca mort i ea i ddea seama c nimic pe lume n-ar putea
s-l trezeasc.Nici mcar nu se mic,cnd l mpinse i trase pledul de sub el.
Cmaa de pnz era ud de transpiraie.O descheie ncepnd de jos i i trecu
bucata curat de pnz,fierbinte i ud,peste pielea acoperit de sudoare uscat.
Doar cnd ajunse la clavicul vzu prima cicatrice.Nu tia de ce cicatricea de pe
trup o surprindea,mai ales c faa lui era aa brzdat de cicatrice,dar aa se
ntmpl.Descheie i mai mult cmaa i aprur nc dou cicatrice.Fr s mai
ncerce s fie discret,i descheie i restul cmii i l privi.
Pieptul lui era neted i avea muchi.n ciuda slbiciunii de acum,era evident c
omul petrecuse o mulime de timp fcnd exerciii intense.Dar ce o interesa pe
ea,erau nenumratele,multiplele cicatrice albe de pe coaste.i plimb vrful
degetelor peste prima,apoi peste urmtoarea.Impresia ei era c erau rni de
cuit.Ce i se ntmplase? se ntreb ea.Cicatricele se nirau,lungi de la patru
centimetri,pn la apte centimetri jumtate.Nu artau s fi fost nite rni prea
adnci,sau s-i fi pus viaa n pericol,dar erau aa de multe i aa de palide,nct
erau neobinuite.Se retrase o clip i ncerc s-i imagineze ce a putut s
cauzeze astfel de rni.Auzise de tratamentul oribil pe care-l ndurau bieii
englezi n colile lor sadice de biei,dar nu auzise de nimic de acest fel.
Deodat,voi s-i scoat cmaa de pe el i s vad ce altceva i se mai fcuse.l
chem pe Oman.
-Ajut-m s-l dezbrac,rosti ea fr s-l priveasc n ochi.Las-l s cread c
asta e o practic curent printre fetele americane.se gndi ea.
Trevelyan gemu cnd Oman,cu ajutorul lui Claire,reui s-i scoat cmaa de pe
trupul lui mare.Pe spate avea i mai multe cicatrice.Patru dintre ele erau paralele
i se curbau de la ira spinrii pn la umrul stng.Artau ca nite urme de
gheare,ca i cum un animal uria l atacase i i sf iase spatele.Pe acestea putea
s le interpreteze mai bine dect pe cele de pe coaste.Tatlui ei i plcea s
vneze i adesea venea acas din cltoriile n vestul slbatic american,cu

poveti oripilante despre oameni care ajunseser aa de aproape de un urs,sau de


un leu de munte,nct fuseser sfiai cu ghearele.Dar ce o nedumerea n
legtur cu aceste urme era c nu avea nici o dovad c lui Trevelyan i plcea
vntoarea.n camera lui nu existau trofee de animale,aa cum era peste tot unde
mergea tatl ei.Acestuia i plcea s-i aminteasc de fiecare animal pe care-l
mcelrise,i plcea s retriasc ntmplarea,att repovestind pania,ct i
etalnd trofeele.Dar,i aduse ea aminte: de fapt aici,Trevelyan se ascundea.
l expedie pe Oman din camer i spl pieptul i spatele lui Trevelyan,apoi se
ndrept spre un cufr de lng fereastr i i gsi alt cma.Era o cma
ciudat,din bumbac fin i imprimat cu mici figurine cafenii i albe,care preau
s dea impresia de oameni.Se lupt s-l mbrace cu cmaa i nu reui,dect
cnd el ncepu s tremure din nou.Fr s gndeasc,se urc n pat lng el i l
inu strns lipit de ea,mngindu-i fruntea i ncercnd s-l liniteasc,atunci
cnd se zvrcolea.
Trevelyan se trezi ncet.Nu putea s se concentreze i nici s-i aminteasc unde
se afl.Pentru o clip crezu c e din nou n Pesha i c baldachinul de deasupra
capului era patul lui Nyssa.Dar cnd ntoarse capul i vzu pereii de piatr i
patul greu de stejar-nepoleit-i aduse aminte tot.Cu toate c i fusese greu s-i
aminteasc unde se afl,tia totui c avea capul sprijinit pe un piept tare de
femeie.Se ntoarse i o vzu pe Claire inndu-l pe snii ei ampli i i simi
trupul ntre picioarele ei.Dormea,dar la micarea lui,deschise ochii i i zmbi.
i la fel de natural,precum ziua urmeaz nopii,i puse mna pe pieptul ei i o
srut pe gt.Claire nchise ochii pentru o clip,simindu-i buzele.Fr s aib
habar ce face,i mic picioarele i Trevelyan se rostogoli peste ea.Putea s-i
simt brbia tare pe trupul ei.ntr-o clip se schimbase dintr-un copil bolnav
ntr-un brbat nfometat.Buzele lui urcar de pe gtul ei spre ureche.i prinse
lobul ntre dini i Claire i arcui gtul,cnd mna lui i mngie i i mas
pieptul.Mna cobor apoi spre talie,peste old,n partea interioar a coapsei.
Apoi deodat,i lu mna.Brutal i apuc brbia n palm i o ntoarse s se uite
la el.Era ca i cum i cerea s-i spun c tie cine e,c l privete nu ca pe un
prieten,nu ca pe un copil bolnav,ci ca pe Trevelyan.Nu era la nlimea
provocrii.Nu era la nlimea a ceea ce vedea n ochii lui.i ntoarse capul.
-Nu,opti ea.Fr un cuvnt,Trevelyan se rostogoli de pe ea i Claire cobor din
pat.Minile i trupul ei tremurau.Trebuie s ies de aici se gndi ea i se ndrept
spre u.

-De ct timp eti aici? ntreb el.Ea se opri lng cel mai ndeprtat col al
patului.
-De dou nopi i o zi,rspunse incapabil nc s-i controleze tremurul.
-i ai avut grij de mine singur?
-M-a ajutat Oman.Inspir adnc pentru a se calma..
-i ce spun cei din cas despre absena ta? Harry trebuie c a fost suprat.
Ea tia ce face: i vorbea de problemele zilei pentru a o mpiedica s plece.
-Nimeni nu tie c n-am fost n camera mea.Sora mea le-a spus tuturor c sunt
foarte,foarte bolnav i nu pot fi deranjat.Cred c le-a spus c am ceva nrudit
cu variola i holera mpreun,iar ceea ce am eu e foarte,foarte contagios.Se uit
la el pentru prima oar.Nu observase pn acum ce gene dese avea.El zmbi.
-Ce persoan admirabil eti i ce sor minunat ai.
-Nu o face degeaba.A mprumutat smaraldul de la Oman pentru trei zile i
mi-a trimis vorb prin el c va trebui s-i dau brara mea cu rubine.
-i aa vei face?
-Sigur.Dar adevrul e c nu-mi pas.Nu-mi plac rubinele.Au culoarea sngelui.
Prefer smaraldele.Arat ca nite boboci verzi gata s nfloreasc.
El nchise ochii i se ntinse pe perne.
-Mulumesc.Nu se putu abine i se uit la el.nc mai putea s-i simt buzele pe
gt.
-Cred c acum eti bine.Oman spune c aceste crize ale taie vin i pleac i c
dup ele te simi mai bine.Trebuie s plec.El deschise ochii i ea vzu n ei
implorarea.
-Te rog,nu pleca.Dintr-un motiv oarecare,era sigur c arareori folosea el
cuvntul te rog.
-Eu...eu...trebuie.Nu mai pot rmne.El zmbi,acel mic zmbet a-toate-tiutor.
-Trebuie s pleci,pentru c te-am srutat?
-Nu a fost corect,rosti ea blnd.Nu ar trebui...nu trebuie s....
-Am fost pe jumtate adormit i visam.Nu poi fi suprat pe mine din aceast
cauz,nu-i aa?
-Nu sunt suprat.Sunt....
-A,vd.E vorba de Harry.Eti ngrijorat pentru c i plac srutrile mele mai
mult dect ale lui.Oare Harry te-a srutat? Mi se pare c-mi amintesc c i place
mai mult s srute caii dect femeile,i c mai mult i plac femeile dect
virginele.Furia o fcu s-i ndrepte spatele.
-Pentru informarea ta,mi plac srutrile lui Harry,rosti ndreptndu-se spre
latura patului unde sttea el.mi place totul la el.i n mod cert arat mai bine ca

tine cu ochii tia negri i trupul tu plin de cicatrice,fac pariu c Harry nu are o
cicatrice pe trup.Trevelyan continua s zmbeasc.
-Dar despre trupul meu tii,despre al lui nu,rosti aa de ncet nct ea abia l auzi.
-Eti vrednic de dispre.Se ntoarse s plece,dar el o prinse de ncheietura minii.
i-o smuci din strnsoare,fr s se mai uite la el.,
-mi cer scuze,rosti el.mi cer scuze c am ncercat s fac dragoste cu o femeie
frumoas,care se afla n pat cu mine.E ntr-adevr ceva vrednic de dispre.mi
cer scuze pentru c l invidiez pe Harry,care pare s aib totul n via.Ai
dreptate: sunt de dispreuit.n viitor am s ncerc s m controlez.Ea l privea fix.
-Nu e o scuz sincer.
-Dar nici nu poate fi,s-ar putea oare,pentru c n general nu sunt un om sincer.
Urte-m pentru asta dac trebuie,dar mi-ar plcea s repet totul.Tot ce s-a
ntmplat.Claire nu se putu abine s nu rd.
-Eti demn de dispre.i trase din nou mna,dar el continua s o in strns.
-Stai cu mine.Vorbete-mi,rosti el i pentru o scurt secund observ sinceritate
n ochii lui,sinceritate i implorare.
-Despre ce? n momentul n care a ntrebat,tia c pierduse,pentru c,chiar i
pentru ea,sunase ca i cum ar fi vrut s rmn.Trebuie....ncepu ea.
-De ce vrei s fii duces? ntreb el.
-Ce ntrebare ridicol.Trase mai tare de mn i plec de lng el.Poate c ar
trebui s-o ntrebi pe oricare femeie din lume,dac dorete sau nu s fie duces,i
ai s descoperi c toate,de oriunde,ar rspunde c da.
-Chiar i reginele i prinesele?
-mi imaginez c mai ales reginele i prinesele vor s fie ducese.Prestigiu fr
nici o responsabilitate.
-i tu doreti prestigiu?
-Eu l vreau pe Harry.Acum,chiar trebuie s plec.
-Nu,te rog,stai i....i spune-mi o poveste.
-Vrei s-i spun ceva gen Muchiul Pmntului i Cei Trei Ursulei?
-Nu,o poveste adevrat.Spune-mi despre....cuta ceva.Orice pentru a o face s
stea,s rmn aproape de el.l fcea s se simt c realmente ar putea s se fac
bine,s se vindece de toate rnile pe care le suferise n viaa lui,nu doar de alt
atac de malarie.Vorbete-mi despre prinii ti.Ea rmase tcut o clip.
-Am s-i spun o poveste de dragoste-o poveste adevrat de dragoste.Cndva
mama mea a fost o femeie foarte frumoas.
-La fel de frumoas ca surioara aia a ta? Ochii lui alunecar spre snii ei i vocea
i sczu din intensitate,seductoare.Tot aa de frumoas ca tine?

-Vrei s auzi asta sau nu? se repezi ea,dar i ntoarse faa roie.El zmbi i se
sprijini pe perne,n mod evident ncntat c a avut un astfel de efect asupra ei.
-Te rog continu.
-Trebuie s juri pe viaa ta c nu vei dezvlui niciodat ceea ce am s-i spun.
Mama m-ar ucide dac ar afla c am vorbit.De fapt,ar putea s m ucid i dac
ar afla c tiu.
-Jur cu adevrat,rosti el ncercnd s nu zmbeasc.
-Mamei mele i place s le spun oamenilor c face parte dintr-o veche familie
din Virginia,dar adevrul este c a crescut ntr-o colib din Munii Stncoi.A
crescut fr educaie i cu un minim de hran i mbrcminte.
-Dar era frumoas?
-Foarte.Cnd a fost de aptesprezece ani a plecat de acas i s-a dus la
NewYork.Nu tiu de unde a luat bani pentru cltorie-Brat spune c i-a furat de
la familie,c tatl ei vnduse nite porci cu o zi nainte i cnd familia
dormea,mama a furat banii i s-a dus la New York.Dar ntotdeauna privesc
povetile spuse de sora mea cu rezerv.Totui a avut bani i a aprut la New
York mbrcat cu un costum scump; a primit un serviciu bun la un raion de
parfumuri dintr-un mare magazin.Apoi l-a ntlnit pe tata,s-a ndrgostit de el,
s-au cstorit i au trit fericii pn acum.
-Aa...rosti Trevelyan dup un moment.Faa lui i pierduse acea privire blnd
de seductor.Acum arta interesat,aa cum era ntotdeauna cnd trebuia s
dezlege o arad.i mpreun cei doi au folosit marea libertate american i au
adunat o avere vast,aa c tu poi s fii motenitoare i s devii duces.
-Nu chiar.
-Nu chiar? Privirea lui era aa intens,nct era sigur c ar fi putut strpunge i
metalul.
-Bunicul,tatl tatlui meu,era cunoscut drept Comandorul.Trevelyan se uit la ea
cu ochii scnteind.Vd c ai auzit de el,continu i fu rndul ei s afieze un
zmbet ncrezut.
-Ce convenabil ca mama ta s se ndrgosteasc de fiul unui om aa bogat.
-Da,aa a fost.Poi s rzi dac vrei,dar bunicul le-a dat noilor cstorii toi
banii.Nu cu adevrat toi doar o rent de 10.000 dolari pe an.
-Sracii!
-Aa e,dac ai crescut ntr-o astfel de bogie ca tatl meu,rosti ea repede.
-Dar el i mama ta au suportat.La urma urmei aveau dragostea.Ea i ignor
comentariul i cinismul din glas.

-Bunicul a murit acum cincisprezece ani i a lsat treizeci de milioane de dolari


cu aproximaie.El....
-Mai mult sau mai puin.
-I-a lsat zece milioane tatlui meu,zece milioane mamei-considera c femeile
trebuie s fie independente-i zece ntr-un fond special pentru mine.
-Ce spui de adorabila ta surioar?
-nc nu era nscut.
-mi imaginez c exist destul i pentru ea.Claire rmase tcut.El i studie o
clip faa.Se ocupa de ndreptarea lucrurilor de pe tblia patului.i care e restul
povetii? mai ntreb el.
Nu voia s-i spun prea mult.De ce nu putea el s accepte o istorie,n felul n
care i era spus? De ce voia ntotdeauna s priveasc dincolo de aparene?
-Bnuiesc c restul este c prinii mei i-au cheltuit toi banii.Expresia de pe
faa lui Trevelyan putea fi descris drept oroare.Claire i arunc un zmbet slab.
Tata e ndrgostit de lucruri frumoase: cai,brandy,cltorii pe mare cu iahtul.
Un lene,se gndi Trevelyan.
-i mama ta? Cum a reuit s cheltuiasc aa mult?
-Cred c a vrut s fac parte dintr-o societate,la care nu avusese niciodat acces
cnd era copil.Aa c a construit o cas i a dat petreceri.
-Zece milioane de dolari cheltuii pe petreceri? ntreb el calm.
-Ambii mei prini au cheltuit o mulime i cu educaia mea,i ntotdeauna am
avut ceea ce am vrut,la fel ca i Brat.Lui Trevelyan i trebui o clip s digere
aceast informaie.
-Aa c acum toi banii familiei tale constau n ceea ce ai tu,n fondul rezervat
ie?
-Da.
-i cum e administrat acest fond?
-De cnd a murit bunicul,am primit n fiecare an un sfert din dobnzi.
-Aa c,de fapt,tu i-ai pltit educaia.Ea l ignor.
-Cnd m mrit primesc grosul.Trevelyan atept s-i spun mai mult.
-Ce a mai rmas din fond.
-i primesc banii,doar dac prinii mei l aprob pe cel cu care m mrit.
Bunicul a prevzut asta n testament,pentru c a avut o sor mai mic,creia i-a
dat cteva milioane de dolari,dar imediat s-a mritat cu un om care i-a pierdut la
crti.Omul a cheltuit fiecare bnu al mtuii mele.
-i ce s-a ntmplat apoi cu ea?
-Dup ce banii au disprut,s-a ntors s triasc alturi de bunicul.

-i bnuiesc c bunicul tu nu i-a mai dat niciodat un ban.


-De ce trebuie s fii ntotdeauna aa cinic? Cnd bunicul a murit,i-a lsat i ei
nite bani,dar a spus c vrea s se asigure c nu va mai fi niciodat inta vreunui
alt gigolo.
-i plcea s controleze oamenii,nu-i aa?
-El le-a dat prinilor mei banii,liber i singur,rosti ea cu mndrie,apoi tcu.
-Deci acum ai doi prini fr un sfan i o sor care n-a avut niciodat un ban.
Cine primete banii,dac nu te mrii cu un om acceptat de ei?
-Prinii mei,rosti ea ncet.
-Bnuiesc c pe Harry l accept.
-O,da.Mama spune c nici un ban de pe pmnt nu poate cumpra o poziie n
societate,ca aceea de a avea o fiic duces.i tata spune c toi prietenii lui Harry
tiu cum s triasc.
-Vrei s spui c i petrec zilele ucignd animate i serile mncndu-le?
-Harry conduce i casa asta,i nc altele trei.i ia o munc uria s conduc
aceste proprieti.
-Draga mea mic americanc priceput,Harry nu conduce aceste proprieti mai
mult dect mine.Angajeaz oameni care a o fac.Ceea ce se face,e fcut de mama
lui.
-Nu e adevrat.Harry e tot timpul plecat cu treburi.
-Treburile lui Harry sunt s cumpere lucruri.Te-ai uitat la locul acesta?
Tablourile,mobila,ornamentele,caii i trsurile din grajduri.Ducii se nsoar cu
femei cu bani muli i i petrec timpul cumprnd lucruri i distrndu-se.Pentru
aa ceva a fost antrenat Harry.
-Vrei s spui c Harry se nsoar cu mine doar pentru banii mei.
-i tu nu te mrii cu el pentru c vrei s fii duces?
-Nu.l iubesc pe Harry.i mi place casa asta i acest fel de via.mi plac
oamenii i ara.
-i place tot ce e romantic.i place ce i nchipui tu c e adevrat.i foarte
convenabil,i place exact ce vor prinii ti,s devii duces,s primeti banii
bunicului i s le oferi modul de via pe care i-l doresc.
-Nu-mi prea place de tine.
-i place mai mult Harry?
-Mult mai mult.E dulce i amabil i gentil i....
-Plcut s-l priveti.
-Da,rosti ea sfidtor,ridicnd brbia.

-Aspectul frumos al familiei lui Harry a permis generaiilor de duci MacArran s


se nsoare cu femei bogate.Claire rmase tcut pentru o clip.
-Dup ce aceste femei bogate s-au cstorit cu duci,au fost fericite?
-n cea mai mare parte,cred c au fost.Am auzit c toi ducii MacArran sunt
iubii celebri i,surprinztor pentru felul cum sunt rsfai,sunt n general
credincioi soiilor lor.
-O femeie nu poate cere mai mult,ar putea oare? ntreb ea blajin privindu-l.
-Dac a fi femeie,a cere mult mai mult,strig la ea.Se deprt de el; nu-i plcea
direcia luat de conversaie.
-Trebuie s m ntorc la casa mare.Astzi Harry va fi acas i vreau s-l vd.
ndrept o pern de pe scaunul de la fereastr.Cred c eti bine acum.Am s-i
spun lui Oman....Cnd trecu pe lng el,o apuc de mna i o inu puin.
-Nu pleca,opti el.Pentru o clip Claire privi n ochii aceia negri i n acea
secund,vzu ce era i n fiina lui.n exact acel scurt moment vzu ce era sub
rceala lui exterioar i reflect: e singur.E singur,aa cum sunt i eu.
i e strin de acest loc,aa cum sunt i eu.Momentul trecu,aproape la fel de
repede cum apruse,i privirea lui ironic reveni.Era ca i cum refuza s permit
cuiva s vad ce exist sub masca lui.i trase mna,odat cu gndul c nu mai
putea s-i permit s o ating.
-Du-te.Du-te la ducele tu.Harry va dori s-i arate calul pe care i l-a cumprat.
Trevelyan se ntoarse cu faa la perete.O clip Claire i privi ceafa,apoi lu
repede o hotrre.i spuse c va sta,deoarece Trevelyan e bolnav,are nevoie de o
sor de caritate,deoarece e singur.Dar undeva,adnc n sufletul ei,tia adevrul:
dorea compania lui,dorea mintea lui ascuit ce o fcea s gndeasc.
Adevrat,rdea de ea,era maliios i cinic,dar era aa de viu i o fcea s se simt
i ea vie.Fr s scoat o vorb,Claire prsi ncperea i se duse s vorbeasc
cu Oman.i scrise o noti surorii ei,spunndu-i c nu va reveni acas pn la
cin i c Brat trebuia s-i rein pe Harry i pe toi cei care puteau fi reinui.
Cnd se ntoarse n camera lui Trevelyan i i spuse c aranjase s petreac ziua
cu el,acesta nici nu-i btu capul s spun mulumesc.Pentru o clip i trecu prin
minte s-i schimbe hotrrea,dar cu ct se gndea mai mult la nc o zi
mohort,petrecut n casa aceea,cu toate rudele lui Harry,cu att fu gata s
ncerce orice altceva.
-Ce vom face? ntreb apoi.Jucm cri?
-Eu am s scriu timp de trei ore,apoi...
-Coboar din pat i eu plec.Era gata s zmbeasc la aceast afirmaie,dar reui
s se controleze.

-Am s te bat la ah,rosti el.


-O! Aa crezi? Mai trziu,Claire va considera aceast zi ca una din cele mai
neobinuite zile din viaa ei.Era o treab s petreci ziua cu Trevelyan cnd era
ocupat,alta s petreci ziua cu el cnd erau i ali oameni n preajm,dar era o
experien realmente unic s fii singurul obiect i de prim nsemntate cruia
i ddea atenie Trevelyan.
Au jucat ah-un fel de a spune.Trevelyan nici nu-i btu capul s se uite la
tabl.Ea i spunea unde a mutat piesele i imediat,fr cea mai mic ezitare,fr
s piard timpul pentru a se gndi la urmtoarea micare,i spunea unde voia s
mute el i cu care dintre piese.
n timp ce jucau ah,vorbeau.Trevelyan i punea ntrebri i ea rspundea.Cu
toat mica experien pe care o avea Claire despre brbai,aceasta consta doar
din brbai crora mai mult dect orice pe lume le plcea s vorbeasc despre ei
nii.Trevelyan ns voia s tie totul despre ea.Nu voia s tie doar despre viaa
ei la New York i ce citise i unde fusese,voia s tie ce gndea.
O ntreb ce gndea ea despre englezi i cum se deosebeau ei de americani.O
ntreb care e prerea ei despre englezoaice.O ntreb care era modul de via
american,cum era diferit de cei englezesc.Claire se gndi o clip.
-Nu neleg ce gndesc nobilii englezi despre bani.Dac un american are nevoie
de bani,i ctig.Gsete un mod de a investi,sau inventeaz ceva,sau i ia o
slujb.Face ceva pentru care e pltit.
-Englezii sunt altfel?
-Nu tiu cum sunt oamenii obinuii-nu e ciudat c nc mai exist un sistem de
clase n lumea noastr modern? dar oamenii din clasa superioar par c nici
mcar nu se gndesc s ctige bani.Am auzit c,contele de Irley e aproape falit
i toat lumea vorbea despre cum i vindea pmntul i caii.S-a ntmplat s
aflu c acest conte stpnea nite pmnturi foarte fertile,de ce nu fcea ceva cu
ele? Ea mut prima pies de pe tabla de ah i apoi ridic ochii la el.Cnd am
spus asta,toat lumea din ncpere s-a oprit i s-a uitat la mine,ca i cum a fi
spus ceva obscen.Trevelyan i inea ochii aintii pe ea,n timp ce i spunea ce
pies s mute pentru el.Nu-i btea capul s i le mute singur,ca i cum nsi
ideea de a juca era o mare plictiseal pentru el.
-i acum intenionezi s te mrii n aceast clas superioar,cum ai numit-o tu.
-M mrit cu Harry pentru c l iubesc,i prin tonul ei i fcu cunoscut c nu
avea intenia s spun mai multe despre acest subiect.
-i ce gndesc englezii despre tine? La asta,Claire rse.

-Par s se gndeasc la mine ca la o ncruciare ntre o piele roie i o fat de


varieteu.i ochez destul de des.
-mi imaginez c aa faci.Nu cred c o tnr domnioar decent i cu pretenii
i-ar petrece zilele n camera unui brbat,aa cum ai fcut tu.Pn la urm nici
aceste cuvinte nu o suprar.
-Destul de adevrat.Dar aveam un nsoitor i tu eti....Ca de obicei,era gata s
spun c era destul de btrn pentru a-i fi tat,dar Trevelyan ridic o sprncean
i ea se uit n alt parte cu faa roie.Te deranjeaz dac te ntreb ci ani ai?
nvase cu zile n urm c,dei Trevelyan punea mereu ntrebri,el nu rspundea
la nici una.Nu-i spuse ci ani are.n loc de asta,o ntreb i mai multe despre
familia ei i de ce frumoasa ei surioar era numit Brat-Neruinata.
-Frumuseea lui Sarah Ann e o curs pentru ea,rosti Claire cu un anumit
sentiment.A fost nscut frumoas i nu a existat o zi n viaa ei,n care cineva s
nu-i spun ce drgu e.Cnd avea cam trei ani s-a crat pe genunchii unuia
dintre prietenii bogai i grai ai tatlui nostru i i-a cerut s-i dea diamantul de
la lanul de ceas.Btrnul a crezut c e o glum grozav,i-a dat diamantul i a
mpins-o astfel pe calea pierzaniei.A nvat c nu trebuie s fac nimic pentru
nimeni,fr s fie pltit.
-Aceasta pare s fie o metod american.
-S nu ndrzneti s spui ceva despre ara mea.Comparativ cu America,locul
sta e....Se opri,fr s spun ce intenionase.Dar Trevelyan avea abilitatea de a
o face s vorbeasc.O fix cu privirea aceea a lui i era evident c nelegea s
atepte.Ea ncepu s-i spun,la nceput rar,unele lucruri pe care le observase n
Anglia i n Scoia.
-Este o ar ancorat n trecut.
-Dar am crezut c asta i place.L-ai prostit cu desvrire pe MacTarvit.i lui
bietul Harry i nghea fundul n kilt,doar ca s te impresioneze pe tine.La
aceasta,ea i arunc o privire ascuit tartanului aruncat pe spatele unui scaun.
Purtase i el pledul.Nu nghease n el,n special pentru a o impresiona pe ea?
Pentru prima oar,Trevelyan se uit n jos,la tabla de ah,cu mare concentrare.
Aa c acum nu-i mai place trecutul? o ntreb el.
-mi place.mi place istoria.Dar tiu de asemenea c timpul nu poate sta pe
loc.Trebuie s apar progresul,sau o ar devine ca un iaz sttut.Trebuie s existe
evoluie i schimbare,sau tara nu poate supravieui.
-Nu pot s-mi dau seama cum poi mpca dragostea ta pentru kilt-uri cu ideile
americane de schimbare,de dragul schimbrii.Ce e greit n lucrurile care exist?

Pari ca una din acele misionare afurisite,gata s-i converteasc pe oameni la o


alt religie.Cea pe care bieii slbatici o aveau,nu era destui de bun penru ei.
Ea i arunc o privire confuz.
-Nu vorbesc de religie.Nici mcar nu vorbesc de filozofie.Vorbesc de camerele
de baie.Claire era ncntat s vad c privirea nchis i protectoare din ochii
lui dispare.Arta complet uluit.Claire se scul i se duse la fereastr.
-Uit-te la casa asta frumoas.Uit-te la toi oamenii care locuiesc n ea.E
sfritul secolului nousprezece.Aproape intrm n secolul douzeci i casa asta
are instalaii sanitare de secolul aptesprezece.Mai bine spus,nu are instalaii
deloc.Ridic minile exasperat.Toi oamenii din cas folosesc oale de noapte.
Apa pentru czi e crat sus de servitori,pe rnduri-rnduri de scri.Se uit spre
fereastr,apoi din nou la el.Da,mi place istoria.mi place.Dac a rspunde....nu
tiu de ce,poate legat de Scoia,m-a asigura ca oricare brbat,femeie i copil din
ar s cunoasc istoria strmoilor lor.M ntristeaz c aa de muli scoieni pe
care i-am ntlnit nu tiu nimic despre propria lor istorie.Muli dintre copii n-au
auzit niciodat vechile balade.Puini dintre aduli tiu de sngele ce a fost vrsat
n ncercarea de a ctiga independenta de sub englezi.
-Ce au toate astea de a face cu camerele de baie?
-Totul.E foarte bine s cunoti trecutul,dar nu e deloc n ordine s trieti n el.
Se pare c oamenii au pierdut tradiiile i vechile istorisiri,dar au reinut vechile
instalaii sanitare-i transportul i toate celelalte lucruri care i mpiedic s intre
n secolul acesta.
-Am avut impresia c nu-i nchipui c ar fi ceva ru n Scoia.
-Cu toate zmbetele tale superioare,pe care mi le-ai adresat ca i cum a fi copil,
pot s vd ce se ntmpl n jurul meu.MacTarvit locuiete ntr-o cocioab,exact
ca unul din strmoii lui de acum trei sute de ani.
-Am crezut c i-a plcut coliba aia neagr.
-Mi-a plcut,dar nu-mi place srcia oamenilor.Domnul MacTarvit fur vaci.
Risc urgia mamei lui Harry,cnd ia ceea ce i e necesar i fr ndoial arunc
cea mai mare parte.El....
-MacTarvit arunc ceva? Ha,ha.
-A furat trei vaci.Crezi c acest omule le mnanc pe toate,nainte de a se
strica?
-Poate c le omoar pe rnd.Ea l privi.
-Atunci,bine,crezi c poate s mnnce singur o vac ntreag?
Trevelyan se sprijini pe coate i se uit la ea cu interes.

-Ce crezi tu c va scoate acest popor din srcie? Fabricile americane? Cile
ferate americane alergnd printre dealuri? Sau poate vrei s distrugi munii
dinamitndu-i? Vor mai exista atunci turiti,care s vin s-i vad pe scoienii
acetia ciudai,n costumele lor naionale? Claire se aez greoi.
-Nu tiu.i privi minile din poal.Trevelyan se uit la ea o bun bucat de
vreme.
-Ce-i pas ie ce se ntmpl cu locuitorii Scoiei? Tu ai banii ti i vei avea i
ducele tu.Ce vrei mai mult?
-nc n-ai neles,nu-i aa? S fii duces e o mare responsabilitate.Va fi de
datoria mea s am grij de aceti oameni.Cnd vor flmnzi,va trebui s m
asigur s fie hrnii.Trevelyan scoase un mic rs rutcios.
-Vorbeti ca n feudalism.Mai curnd,oamenii tia iau n arend pmntul de la
tine.N-o s mai fie duce,cel care se judec n tribunale i hotrte destinul
oamenilor.Ridic o sprncean.Vrei s ai instralaii sanitare de secolul douzeci
i clanuri de secolul aisprezece!
-Poate c e adevrat,rosti Claire blnd.Totul pare aa de complicat.
Rmase un timp cntrind problema,apoi ridic ochii spre el i zmbi.
-Nu tiu cum o s fac ceea ce vreau s fac,deoarece nici nu sunt sigur ce vreau
s fac,dar neleg s ncerc.El rse apoi se ncrunt.
-Crezi c mama lui Harry i va permite s faci ce vrei?
-O,da,desigur.Harry mi-a spus c voi putea s fac tot ce vreau.
Trevelyan mormi nencreztor.Claire se uit la tabla de ah i realiz c,n timp
ce vorbeau,el jucase ah cu sine nsui ca adversar.
-Ai ctigat sau ai pierdut? ntreb ea.
-Sigur c am ctigat,rosti el cu ochi strlucitori.Ea rse i pentru o clip
mprtir aceeai scnteie aprins ntre ei.Prietenie,reflect Claire.ncepuser
s pun bazele unei prietenii adevrate.n ciuda ctorva situaii de care era mai
bine s nu-i amintesc,deveniser prieteni reali,adevrai.
-i-am spus nite lucruri pe care nu le-am spus niciodat nimnui,rosti ea ncet.
i-am spus despre mama i unele preri ale mele,pe care nu le-am mprtit
nimnui altcuiva.Fcu o pauz.Nu e uor s fii bogat.Nu e uor s creti ca
nepoata Comandorului.n viaa mea...Se opri i ridic mna.
tiu,tiu,intenionezi s spui: n viaa mea foarte scurt.E adevrat c nu sunt
prea btrn,dar am trit destul de mult.Prinii mei nu sunt....Nu tia ce s
spun,care s nu sune ca i cum se plngea de ei.
-ntotdeauna destul de maturi,cum i-ar fi plcut ie s fie,complet Trevelyan.
-Da,exact.Au fost o mulime de situaii cnd simeam c eu sunt mai matur.

Din ceea ce auzise,prerea lui Trevelyan despre prinii ei era c aveau


maturitatea emoional a unui copil de ase ani.Putea s i-i imagineze pe cei doi
prini bogai i rsfai,depinznd de aceast tnr pentru tot felul de lucruri,
cum ar fi s se mrite cu cel pe care-l voiau ei s-l ia,pentru ca ei s poat obine
ceea ce voiau.Avuseser o ans n via,o ans cum aveau foarte,foarte puini
oameni,dar au risipit-o.i acum se ateptau ca Claire s le ofere cea de a doua
ans.
-Mi-ai povestit despre viaa ta.
-Da.Se ntoarse i se uit pe fereastr.Au existat muli oameni n viaa mea,care
au vrut s fie lng mine,pentru ceea ce-i nchipuiau c sunt,mai curnd dect
pentru cine sunt.
-Oameni care-i voiau banii,rosti el direct.
-Da,exact.Cnd nu mai spuse nimic,el ncerc s-i nchipuie ce voia ea s-i
spun.
-Te ntrebi dac vreau i eu banii ti?
-Poate c da,opti ea.Cred c devin suspicioas,cnd oamenii sunt drgui cu
mine.
-Cu excepia lui Harry.
Cnd fu pomenit Harry,ea se ntoarse spre el pentru a-i zmbi,dar n acea clip
se pare c nu putea s i-l aminteasc pe Harry.Ochii negri ai lui Trevelyan
preau c umplu camera.Se uit la ceasul agat la pieptul ei.
-Trebuie s plec.E aproape vremea cinei i nu vreau s ratez surpriza oferit de
calul meu,sau pe doamnele cu argintria.
-Nu-mi spune c cele dou btrne nc mai triesc?
-Sunt vii i fur ntr-o veselie.Se ndrept spre pat.Ai s fii bine,nu-i aa?
-Da,desigur.l am pe Oman.
-Ce mare ajutor e. A intenionat s te lase s zaci n pat,fr nici o ngrijire.
-Trebuie s admit c stnd n pat cu fete drgue ntotdeauna m-am vindecat mai
repede.Claire roi pn la rdcina prului.
-Eti ru.Acum vreau s mnanc o cin bun i s m duc la culcare.
-Da,doamn,o ironiz el.Porni s prseasc ncperea,apoi se ntoarse napoi la
el.
-Vellie,mulumesc c eti prietenul meu.Ochii lui se deschiser mari,cnd i-a
folosit numele din copilrie,dar nu spuse nimic.Cnd ngrijeti pe cineva aa
cum a fcut ea,ai dreptul s-i spui cum vrei.i arunc un zmbet mic,apoi ea
dispru.Claire cobor vechile scri de piatr,dar cnd fu cam la jumtatea lor i
aminti c intenionase s-l roage pe Trevelyan s-i mprumute o carte.Se gndea

s reciteasc una din crile cpitanului Baker.Fugi sus pe scri i intr n camera
de zi.Oman nu era pe nicieri i cnd ptrunse n dormitor,vzu c Trevelyan
dormea.Claire lu cartea pe care o voia,din dulapul montat n zid,apoi se
ntoarse s plece.Dar n ultima clip reveni i se uit la cele unsprezece
mese,fiecare cu toate cele necesare pe ea.De prima dat cnd le vzuse,fusese
foarte curioas ce anume fcea Trevelyan la ele,iar acum pur i simplu murea de
curiozitate.i arunc privirea spre ua dormitorului tcut i se ndrept spre
prima mas.Existau o mulime de buci de hrtie pe mas,teancuri de buci
mici.Unele erau doar de 2,5 cm ptrai,iar altele cam de 8 cm ptrai.Toate erau
acoperite cu cel mai mic scris pe care-l vzuse vreodat.Lu una din cele mai
mari buci i se uit la ea,dar nu putu s descifreze nimic.
Cu o alt privire aruncat spre ua dormitorului,duse hrtia la fereastr i o inu
n dreptul luminii ce scdea.Scrierea prea c vorbete despre zidurile unui
ora.Nu era uor s citeti scrisul acela mrunt,dar,din ceea ce putu s neleag,
descria nlimea zidurilor i din ce erau fcute.Pe spatele hrtiei erau
dimensiunile pietrelor zidului i puin teorie despre momentul n care au fost
construite.Puse hrtia napoi pe mas i se duse la alta.Aici hrtiile preau s fie
traducerea unui poem dintr-un document de neneles.Nimic din ce vzuse pn
acum nu avea sens,aa c se duse la toate mesele.Patru se ocupau doar de
traduceri,fiecare dintr-o alt limb i nu limbi modeme.O mas coninea pagini
care preau s descrie o cltorie n China.Alt mas avea pe ea,pagini privind
cutarea de aur n Arabia.De abia cnd ajunse la a aptea mas ncepu s
priceap situaia.Pe cea de a aptea mas era o lucrare privind crearea unui
alfabet pentru limba Pesha.Nu c ar fi recunoscut limba,dar lng alfabet existau
note amnunite ce descriau sunetele limbii.Numele Pesha se afla peste tot.
Claire avea impresia c nu se simte prea bine,cnd se napoie la prima mas i se
uit din nou la bucile mici de hrtie.Citise c,acel cpitan Baker se ducea
adesea n locuri unde aciunea de a scrie nu era neleas.Dac ar fi permis cuiva
dintre oamenii din acele orae s-l vad scriind i-ar fi pierdut viaa.Aa c
adesea scria pe buci mici de hrtie care puteau fi ascunse fr a fi vzute.Dac
vreuna din aceste hrtii ar fi fost descoperit,ar fi fost ucis.
Lu tieturile de hrtie una dup alta i citi tot ce putu.Erau notie despre limba
peshan,despre oameni.Erau descrieri scurte ale oamenilor cu hainele lor lungi,
cu toate giuvaeruriie de pe brae.Existau note privind mrimea i distan a dintre
zidurile oraului.Se ndrept spre a opta mas i acolo avu cel mai mare oc din
scurta ei via,pentru c notele erau despre ea.Scria,cu ceea ce ncepuse s
recunoasc drept scrisul de mn ascuit i puternic al lui Trevelyan,despre

fiecare discuie pe care o avusese vreodat cu el.Repede parcurse o pagin,care


spunea despre ea cum ncearc s coopereze cu locatarii de la Bramley.Cu
strlucire,Trevelyan o fcea s arate ca un copil bine intenionat,dar foarte
prostu.Sub paginile scrise era un teanc de caricaturi.Vzuse sute din desenele
cpitanului Baker i i cunotea bine stilul.Deasupra teancului era caricatura ei
mpingndu-l pe Harry pe un scaun i izbindu-l pentru a-i extrage smburele de
cirea din gt.Era reprezentat ca o femeie mare i puternic,aa ca un cal,iar pe
Harry ca ceva plpnd.Mai exista i alt caricatur a ei luat de pe locul de la
fereastr,mncnd un mr i cu nasul la doar doi centimetri de paginile unei
crti.Legenda spunea Motenitoarea american l ntlnete pe cpitanul Baker,
n latin,n originar.Mai exista o caricatur a ei i a unui cal nlat n dou
picioare.i folosea biciul pentru a-i porunci unui btrn bolnav s-i calmeze
calul.Vzu o caricatur a ei stnd n capul unei mese enorm de lungi,purtnd
coroan i prezidnd asupra rudelor ciudate ale lui Harry,fiecare dintre ele
perfect caricaturizate.Existau mai multe pagini de note,mai multe caricaturi,dar
nu mai putu s suporte s le vad.Foarte ncet,puse notele pe mas i se ndrept
spre fereastr.
-Ai descoperit ceea ce voiai s tii? ntreb Trevelyan din spatele ei.
Nu fu surprins s-i dea seama c se afla acolo i c probabil o privea de mult
vreme.Cnd s-a ntors s se uite la el,era mbrcat ntr-un halat lung cu un
imprimeu strin i zmbea,ca i cum s-ar fi ateptat s-l felicite pentru c i-a
pstrat secretul.
-Eti cpitanul Baker,zise ea,aa de ncet nct sunetul era doar puin mai
puternic dect o oapt.
-Sunt.Era mndrie n vocea lui,alturi de sunetul acela de expectativ.
-Trebuie s plec.Harry m ateapt.Zmbetul prsi faa lui Trevelyan.O prinse
de bra nainte de a ajunge la u.
-Nu ai nimic de spus? Pn acum ntrebai aa de multe despre cpitanul Baker.
Ea nu-l privi.
-Nu am nimic de spus.Ct mai politicos putu,se trase de lng el i porni n jos
pe scri.
-Te vd mine? ntreb el.Ea se opri pe scar,dar nu se uit napoi.
-Nu,n-am s vin mine.i ncepu din nou s coboare.
-Vino sau pleac,nu-mi pas,strig el dup ea,apoi se ntoarse napoi n camer.
Ce mod de a se comporta,foarte,foarte ciudat pentru o femeie.se gndi el.Din
prima zi n care o ntlnise,tot ce auzise a fost ce minunat,ce mare...Da,asta

era,ce mare era Cpitanul Baker,iar acum,c a aflat c se afla n aceeai ncpere
cu omul pe care-l considera mare,aciona ca i cum ar fi fost otrav.
nl capul.Poate c i era team de el.Mai ntlnise aceast reacie i nainte,la
unii oameni.Auziser despre el,i cunoteau lucrrile,dar cnd vorbeau cu el le
tremura vocea.Zmbi i cobor scrile srind cte dou trepte odat.O ajunse
exact cnd ea ntindea mna s deschid ua spre afar.O prinse de bra.
-Nu ai nici un motiv s-i fie fric de mine,rosti el.Ai vzut c sunt un om ca
oricare altul.Ai vzut c sunt din carne i oase,la fel ca toi brbaii.Poi continua
s m vizitezi.
-Chiar pot?
-Da,rspunse el,fr s-i dea seama de ironia din glasul ei.Rmase linitit un
timp ndelungat privindu-l.
-Cicatricele de pe obraji sunt de la o lance din Africa? i-a ptruns dintr-o parte
n alta a obrazului.El ddu din cap.Cicatricele de pe spate sunt de la un leu,tot
din Africa? El zmbi larg.i umplea sufletul de bucurie c femeia aceasta tia
attea despre el.Muli brbai tiau ce fcuse el n via,dar nu multe femei i
permiseser s citeasc ce scrisese el.i,chiar acum,acum c i se oferise ocazia,
ar fi vrut ca Claire s tie ce fcuse el n via,mai mult dect oricare alt
persoan de pe pmnt.
-Dar rnile de cuit de pe coaste? mai ntreb ea.Nu-i rspunse imediat.Eti
Maestru Sufi,continu ea ncet.Era foarte impresionat ct de multe lucruri tia
despre el.Claire i adres un zmbet lipsit de veselie.Acum tiu ceea ce alii nu
tiu.Ai scris c ai devenit Maestru Sufi,dar un critic a spus c e imposibil,c,
pentru a trece de....grade,bnuiesc c aa le numeti tu,trebuie s treci printr-o
anumit ceremonie.Este,cred eu,o ceremonie n care intri n trans i apoi
izbeti....Se ntrerupse neplcndu-i s se gndeasc la ce fcuse el,dar dup
aceea devenea erudit,aa cum nu fusese niciodat un erudit.Nu era mulumit cu
cercetarea unui subiect,voia s experimenteze ceea ce vedea.Pentru a deveni un
Maestru Sufi,adic preot a ceea ce se numea Religia Frumosului,trebuia s intre
n trans i n timp ce cnta i dansa,se njunghia pe sine nsui cu un cuit.Se
spunea c rnile iniiailor sunt mai trziu vindecate prin atingerea maestrului.
Trevelyan i fcu o mic plecciune,pentru a-i confirma adevrul.
Claire se uit la el nc o clip,apoi puse mna pe clan.El i-o acoperi cu a lui.
-Nu conteaz ce s-a ntmplat nainte.Tu poi s m vizitezi.Eu voi....Zmbi.Am
s te nv peshana.Ea i trase mna de sub a lui.
-i eu ce am s te nv?
-Nu tiu ce vrei s spui.tiu toate limbile pe care le cunoti tu.Eu...

-Poate c pot s te nv mai multe despre ce nseamn s fii o motenitoare


american.Poate c pot s te nv cum se simte cineva s fie americanc,gata s
devin duces.Furia ncepuse s-i spun cuvntul.Sperase c va putea s ias
din aripa veche a casei nainte de a face explozie,dar nu reui.Ai s scrii o carte
despre observaiile tale asupra mea? Am s-mi vd caricatura n fiecare librrie
din lume? Lui Trevelyan i lu o clip pentru a nelege despre ce vorbea.
-Aa cum ai spus,scriu despre tot.
-Inclusiv despre prieteni.Zmbi.Acum c am vzut,nu tiu cum de nu am neles
cine eti,nc de la nceput.Cicatricele.Ochii reci care privesc totul i pe toat
lumea,ca i cum toi sunt specimene biologice ce trebuie catalogate i puse pe
categorii.Pentru c m-ai descoperit,o s-mi dai un nume latin? Americanus
bakerus.mi dau seama c vrei o rsplat,pentru c ai fcut identificarea.O s am
marele privilegiu de a avea un nume latin masculin? Sau mai bine Americana
bakera?
-N-am fcut niciodat nimic,care s te fac s crezi c sunt aa cum m descrii
tu.Eu....
-N-ai fcut? Cu fiecare ocazie,mi-ai pus ntrebri despre mine i familia mea.
M-ai ntrebat,ce prere am despre oamenii pe care i cunosc.i strnse buzele.
Mi-ai pus ntrebri despre cpitanul Baker,despre....l privi de sus pn jos.
M-ai ntrebat despre tine nsui.Era ca i cum ai fi tras cu urechea,nu-i aa,
cpitane Baker? Sau trebuie s-i spun Trevelyan? S-au poate n-ar trebui s-i
spun n nici un fel.Din nou ntinse mna spre u,dar el i bloc drumul.
-N-am vrut s te mint,rosti el.Exist motive care m-au determinat s-mi in
secret identitatea.
-Ca s-i poi spiona pe oameni?
-Eu nu spionez oamenii.
-Poate c poporul din Pesha privete asta n mod diferit.i ddea seama c el nu
avea idee ce voia s spun.D-mi voie s-i explic ceva,indiferent cum te
cheam.Eu nu sunt un slbatic,pe care s-l studiezi tu.Se uit o clip n lturi,
apoi din nou la el.Cnd m gndesc la felul n care stteai i m priveai cnd
eram la MacTarvit.i aici,eu...eu te-am ajutat cnd ai fost bolnav.Fcu un pas
mai departe de el,ca i cum nu voia s mai accepte apropierea lui.Nu sunt una
din slbaticele tale,despre care gndeti c au obiceiuri stranii i fascinante.Eu
sunt americanc,o americanc foarte bogat i,dac vei scrie ceva despre mine,
am s te dau n judecat.El clipi de cteva ori,apoi fcu un pas mai departe de
u.

-N-am s scriu despre tine,domnioar Willoughby.La revedere i i doresc tot


norocul din lume,alturi de ducele tu.Ieind,ea nu ddu atenie remarcii lui.
CAPITOLUL 10
Cnd Claire ajunse la casa mare,familia era deja aezat la cin.Nu se obosi s
se duc n camera ei i s-i schimbe rochia,acum murdar pentru c fusese
purtat aa de multe zile.i nici nu observ modul n care servitorii se uitau la
ea.Se duse spre uile sufrageriei i ntinse mna s deschid una,dar lacheul o
opri.
-Altea Sa spune c mesenii nu trebuie deranjai,zise omul.Claire ridic ochii la
el.
-Cnd voi fi duces,am s-mi aduc aminte de tine,rosti ea calm.Lacheul i
deschise ua.Se ndrept drz direct spre Harry aezat n capul mesei.Tocmai
era servit supa.
-Trebuie s te vd,zise ea.Claire fusese n Insulele Britanice destul,pentru a ti c
nimeni,niciodat i n nici o mprejurare,nu ntrerupea un englez cnd era la
mas Era de atta timp o regul,nct nimeni nu se obosea s se gndeasc la ea
ca la o regul.Nu se ntmplase niciodat,probabil c niciodat nu se va
ntmplase i probabil c nici nu le trecea prin gnd c s-ar putea ntmpla.
Harry fu aa de ocat,c edea doar i o privea.Rmsese cu gura ntredeschis i
lingura de sup suspendat n aer.
-Vreau s te vd acum.Imediat,repet ea.Nu se uit la celelalte persoane de la
mas,dar era perfect contient c toi o priveau,ocai de aceast nclcare a
etichetei.Claire nu se ndoia c probabil n aceast clip confirma prea lor c
americanii sunt nite barbari.Harry puse lingura jos,mpinse scaunul n spate i o
urm afar din camer.
-Ce s-a ntmplat? ntreb el,pentru c era convins c numai moartea putea s-i
cauzeze o astfel de tulburare.
-Trebuie s vorbesc cu tine.Inima lui Harry ncepu s bat.Nu-i era team c
noutile aveau vreo legtur cu mama lui.Dac i s-ar fi ntmplat ei ceva,nti
lui i s-ar fi spus,desigur.Al doilea gnd care-i trecu prin minte era c Claire
venise s rup logodna.i era fric de asta.Dac ar pierde-o pe mica lui
motenitoare americanc,mama ar fi furioas,chiar mai mult dect furioas.
Cnd ajunser la salonul albastru,Harry era pregtit pentru ce era mai ru.Dac
s-a ntmplat ceva care o determina s rup logodna,va face tot ce-i va sta n
putere s-i schimbe gndul.Poate c era vorba de regula mamei lui mpotriva
ducerii tvilor n camere.Dac asta era ceea ce nu mergea,Harry se gndi c ar

putea s acioneze mpotriva dorinelor mamei lui i s-i permit lui Claire s
mnance n camera ei,dac asta voia.nchise ua n urma lui i se sprijini de ea.
-Ce este? Spre surpriza lui,Claire se duse la el i l nconjur cu braele,inndu-l
strns lipit de ea.Lui i lu ceva timp,pn realiz c primejdia trecuse.O mpinse
la deprtare de un bra.Ce s-a ntmplat?
ncepu s vorbeasc,dar att de incoerent,c a trecut un minut nainte ca el s
neleag ce spunea.Auzi numele lui Trevelyan i aproape izbucni n rs de
uurare.Asta era ceea ce nu era n regul cu ea? Fratele lui putea s nfurie i un
nger.Fratele lui nfuriase brbai,ca s fim cinstii,n principal brbai-de la un
capt la altul al lumii.
-Ce a mai fcut acum Vellie? ntreb el lundu-i minile de pe umerii ei.
-Am fost cu el.Nu plngea,dar o putea simi tremurnd.Din experiena lui,tia c
Trevelyan i fcea deseori pe oameni s tremure de furie,sau de alte emoii.
-Ai fost cu ei? ntreb Harry calm i se gndi la cuvintele ei.Vrei s spui c te
mrii cu el? Claire se trase de lng el.
-S m mrit? i-ai ieit din mini? Pe Harry l inund uurarea.
-Vom atepta i vom vedea ce se ntmpl.Dac afli c o s ai un copil,atunci ne
vom cstori mai repede dect am planificat.Am s recunosc copilul ca fiind ai
meu i...Ea l privi oripilat.
-Despre ce vorbeti?
-Dac ai fost cu el,atunci....La aceasta,Claire ncepu s rd.
-O,Harry,ce nostim eti! Nu am vrut s spun c am fost cu el,vreau s spun c n
ultimile cteva zile n-am fost bolnav,am stat cu Trevelyan.El a fost bolnav i eu
l-am ngrijit.
-Oh,fu tot ce putu s spun Harry.Nu voia ca ea s tie c el habar n-a avut c a
fost bolnav.Se napoiase din cltoria lui de achiziionat cai,numai cu cteva
ore n urm i principala lui preocupare a fost s cineze.Observase c ea nu era
la mas,dar pentru Claire asta nu era ceva neobinuit.Nu-i nelegea pe
americani i nici nu avea nclinaia s ncerce s-i neleag.Dac ea nu voia s
mnnce la cin,era hotrrea ei.
-El e cpitanul Baker,rosti ea cu furie n glas.
-Da.
-Vreau s tiu totul despre el.Vreau s tiu ce face aici i de ce se ascunde.
Harry n-o vzuse niciodat att de surescitat,cu faa n flcri i ochi
strlucitori.
-Claire,te-ai ndrgostit de el?
-Nu,rspunse i el vzu n ochii ei ce cinstit era.Nu m-am ndrgostit de el.

Harry scoase un oftat de uurare,dar apoi se ncrunt.Din experiena lui tia c


atunci cnd o femeie spune c vrea s vorbeasc despre ceva,adesea nseamn
ore i ore de discuii.Se gndi la cina lui jinduind.Deschise ua,i spuse lacheului
s-i aduc cina n salonul albastru i s nu fie deranjai.
-Acum,draga mea,de ce nu-mi spui ce a fcut Vellie,de te-a suprat aa? Voia s
tie ct de multe i-a spus fratele lui,ct de multe tia ea despre adevrul nrudirii
lui Trevelyan cu familia lui.Ea ncepu s reverse un fluviu de cuvinte.Harry
avusese ntotdeauna impresia c era o fiin linitit,care scotea doar cteva
vobe-unul din cele mai bune lucruri ale ei,dup prerea lui-dar acum erau aa de
multe cuvinte,cum nu auzise el niciodat.i vorbi despre zilele petrecute cu
Trevelyan.i spuse c Trevelian a dus-o n vizit la btrnul MacTarvit.i vorbi
despre cltorie i mas i cum i-a citit crile.Se opri din vorbit,doar cnd fu
adus cina i pus pe o mas mare din camer.Dup ce servitorii plecar i
rmaser din nou singuri,Harry ncepu s mnnce,Claire ns pea n sus i n
jos prin ncpere i continua s vorbeasc.
-Tu nu tii ce a nsemnat cpitanul Baker pentru mine.I-am studiat lucrrile;
i-am studiat viaa.tiu o mulime de lucruri despre el.
Harry nu-i putea da seama ce a fcut Trevelyan de a suprat-o aa.Pentru c a
minit-o? Pentru c i-a inut secret identitatea,asta a nfuriat-o?Cnd i-a vorbit
despre gsirea desenelor reprezentnd-o pe ea,unele din acele caricaturi oribile
ale lui Vellie,ncepu s neleag.Prima oar cnd Harry a vzut caricaturile
fcute de Trevelyan despre el,s-a simit insultat,aa cum nu fusese niciodat
nainte,sau de atunci.Trevelyan l desenase ca pe un bieel crlionat,fizic legat
de mama lui,ca o singur fiin.Uneori Trevelyan l-a ilustrat cu fa a mamei
lui,iar pe mama lui cu faa sa.Harry ncepu s spun c Trevelyan le fcea
caricaturi tuturor.Vzuse nite desene pe care Vellie le fcuse despre sine nsui
i care erau destul de rutcioase.Trevelyan se nfia adesea ca un nebun,
cineva care a avut ncredere n oamenii ri i ntotdeauna a fost trdat.
Dar ceva l fcu pe Harry s ezite.Nu-i nchipuise c Claire petrecuse att de
mult timp cu fratele lui.Presupusese c fcea tot ce fceau femeile de obicei.A
fost un oc s descopere c petrecuse zile i nopi cu el i chiar au cltorit
mpreun.
-Trevelyan poate fi destul de lipsit de amabilitate,zise Harry cu gura plin.O
privi.Dar femeile de obicei l plac.
-i mie mi-a plcut.Am crezut despre el c mi-e prieten,dar el m-a folosit.M-a
studiat.A scris despre mine,ca i cum a fi fost una din slbaticele lui i el mi
observa obiceiurile bizare.

-Nu vrei puin din friptura asta? E perfect pregtit.Claire se aez la mas i
Harry i puse o felie de carne de vit pe farfurie,dar ea nu mnc.
-Vorbete-mi despre el.Ce l-a fcut aa de rece,aa de lipsit de sentimente? Harry
fu uluit.Trevelyan om fr sentimente? Trevelyan era cel mai furios i
mai emotiv om n via.De ce se afl aici? De ce l-ai lsat s stea aici?
-Ce i-a spus despre legturile lui de rudenie cu familia mea?
Harry i reinu respiraia n ateptarea rspunsului.Trevelyan spusese c nu vrea
ducatul,dar tot ce avea de fcut era s-i schimbe hotrrea i Harry ar fi fost
terminat.Ar fi avut nite bani de la mama lui,dar nimic altceva.Asta e,n-ar fi avut
nimic,dac i-ar fi pierdut motenitoarea-ceea ce nu avea intenia.
-Spune c e un fel de vr.
-Da,aa e.E rud cu mine,aa cum sunt i ceilali oameni din aceast cas.
-i tu ai grij de ei,rosti ea privind n frumoii lui ochi.
-Fac tot ce pot,rosti el cu modestie.Claire se scul de la mas i ncepu din nou
s mearg prin camer.
-Explic-mi numele lui.De ce i ine identitatea secret? Harry nu se grbi s
rspund.
-A fost trimis de acas,cnd avea nou ani.
-La coal?
-Nu.Dup cte tiu eu,Trevelyan nu a fost niciodat la o coal anume.
-Atunci de ce a fost trimis de acas? Harry ridic uor din umeri.
-S-a ntmplat cam la doi ani dup naterea mea,aa c nu tiu.Mi s-a spus c era
un copil dificil.El i fratele lui mai mare obinuiau s intre n belele i
ntotdeauna la iniiativa lui Trevelyan.Harry zmbi.Odat cei doi biei se aflau
n Frana cu tatl lor i acolo n ora bntuia o boal,o epidemie sau aa ceva,nu
tiu ce,i existau oameni cu crucioare care ridicau cadavrele.Trevelyan i fratele
lui l-au mituit pe conductorul cruului s-i lase s-l nsoeasc n schimbul lui
de noapte.Mi s-a spus c n puul unde se aruncau cadavrele a aprut o flacr
albastr.
-Da,asta sun ca ceva de care e n stare.A fost trimis acas de tatl lui,pentru c
fcea astfel de pozne copilreti?
-Mama lui l-a trimis n lume.L-a trimis s locuiasc cu tatl ei.Harry nghii.
Btrnul era amiral.Se spunea c era foarte strict n privina disciplinei i s-a
sperat c poate o s-l nvee i pe Trevelyan s fie disciplinat.
-Dar n-a putut.
-Nu.Trevelyan n-a vrut s fac niciodat nimic din ceea ce voiau alii.Cred c el
i amiralul s-au dondnit tot timpul.tiu c au ajuns s se urasc unul pe

altul.Cnd Vellie avea aisprezece ani l-a prsit pe amiral i a intrat n armat
sub alt nume.
-Drept Frank Baker?
-Da.Amiralul a vrut ca Trevelyan s mearg la marin,dar lui nu-i plceau nici
vapoarele,nici apa.Pn la urm a intrat n armat sub alt nume.Aa c bunicul
nu l-a mai gsit,se nrolase cu alt nume.Eu cred c deghizarea aceasta a fost la
nceput tot ca o pozn,dar mai trziu a devenit ceva important pentru Vellie.A
vrut s-l fac pe bunicul lui s-i nghit vorbele,cnd afirma c Vellie nu o s
valoreze niciodat nimic,c nu va reui s ajung nimic.Cred c Vellie a vrut s
dovedeasc c bunicul iui greea.
-Cred c aa a fcut.Cpitanul Baker se dovedete a fi un om mare.
-ntr-un fel,poate.Harry se ncrunt.Femeia asta e a lui.Nu a fratelui su.Se
rsuci n scaun i i zmbi.tia cum s-i foloseasc nfiarea,n avantajul lui.
Cu un zmbet,Claire se duse i se aez pe scaunul de lng el.Acum spune-mi,
de ce ai petrecut aa de mult timp cu....vrul meu? Nu exist destule alte lucruri
n casa asta,care s te in ocupat?
-Bnuiesc c eram cam plictisit.Se uit la minile ei.Nu voia ca Harry s cread
c se plnge,nu voia s fac nimic care s-l determine s gndeasc ru despre
ea.Doar puin cam plictisit.Ridic ochii la el.O,Harry,cnd am s o cunosc pe
mama ta?
-Oricnd doreti,spuse el ncreztor.Dar n sinea lui nu se simea deloc
ncreztor.Cnd era vorba de ncpnare,mama lui l fcea pe Trevelyan s
par un copil.
-Harry,vreau s petrec mai mult timp cu tine.Vreau s fim aa cum am fost la
Londra.Vreau s mergem n unele locuri mpreun,s facem unele treburi
mpreun i s discutm.Vreau s fim o pereche ndrgostit,aa cum de fapt
suntem.
-Ei bine,desigur.Lui Harry i trecu prin minte c ar trebui s-l scoat pe
Trevelyan din toate astea.La Londra,i fcuse curte lui Claire,dar acum se
considera liber s-i triasc propria via.i rezolvase treaba.Se dusese la
Londra deoarece auzise c exista o micu motenitoare americanc frumoas,pe
care putea s pun mna i reuise s o ctige.Acum,din cauza interferenei
fratelui su,trebuia s continuie s-i fac curte.
-i vreau s petrec ceva timp i cu sora ta.La aceasta Harry se lumin.
-Leatrice? Poi s petreci tot timpul cu ea.i plac toate lucrurile care i plac ie.
Ea se mic puin,pentru a-l privi.
-Care sunt lucrurile care-mi plac?

-Crile.Istoria.i plac mult scoienii.Ea zmbi i Harry scoase un oftat de


uurare.Femeile i afurisitele lor teste de dragoste! Toate amantele lui erau la fel.
Nu erau mulumite cu prezena brbatului,voiau s le demonstreze tot timpul c
le iubete.
-tiam c lui Leatrice i plac crile.i ce altceva i mai place?
Harry ntinse mna dup paharul cu vin.De puine ori n viaa lui mncase fr a
fi asistat,fr ca cineva s-l serveasc,i unul din cele mai rele aspecte era c
acum trebuia s-i toarne singur n pahar.
-Vrei s spui,n afar de James Kincaid? Claire se ridic.
-Cine e James Kincaid? Mai bine i-ar fi mucat limba!
-Nimeni.Am vrut s fac o glum.Crede-m,nu e nimeni.Probabil c la ora
actual e chiar mort.De fapt sunt sigur c aa e.
-Atunci cine a fost? Harry i goli paharul i ntinse mna dup sticla din frapiera
de argint de pe suportul de lng mas.N-ar fi putut s ajung la ea,dect dac se
ntorcea cu spatele la Claire,dar i trecu prin cap c ar fi mai bine s nu fac
asta,pentru moment.Femeilor nefericite le trec prin minte uneori cele mai
ciudate gnduri.Dac se ntoarce cu spatele,pentru a lua sticla cu vin,ea s-ar
putea s cread c-i place mai mult vinul dect ea
-Lee s-a ndrgostit de el cnd era copil.Sau poate c a fost ntotdeauna
ndrgostit de el,nu tiu.Eram doar un puti cnd s-a ntmplat i nu-mi
amintesc prea bine.Nu-i amintea ce s-a ntmplat,nainte ca sora lui s o fi
nfruntat pentru prima i ultima oar pe mama ei,dar n mod sigur i aducea
aminte ce s-a ntmplat dup aceea.i imagina c nc mai exist camere din
vechea cas,care rsunau de ipetele lui Leatrice.
-Ce s-a ntmplat?
-Kincaid era total necorespunztor.Lee este fiic de duce,s tii.Kincaid era...nu
mai spuse nimic,deoarece Claire cptase pe figur acea expresie,pe care o
capt femeile cnd i nchipuie c miros n aer ceva romantic.Kincaid
realmente e....era,dac e mort-persoana cea mai respingtoare.Era foarte ciudat.
Umbla vorbind singur.ntotdeauna avea hrtii care i cdeau din buzunare.Copiii
satului obinuiau s se in dup el i s fac glume rutcioase pe seama lui.
Mama a avut dreptate s nu-i permit fiicei ei s se mrite cu omul acela.
-i Leatrice nu s-a mritat cu nimeni altcineva? Harry scutur din cap.N-avea
intenia s-i vorbeasc lui Claire despre rzboiul care se dezlnuise ntre mam
i fiic.Lee spusese c dac nu poate s se mrite cu omul pe care-l iubete,nu se
va mrita cu nici un brbat.Mama spusese c dac Lee nu se supune i nu se
mrit cu un brbat ales de ea,va face din viaa ei un iad.Lee a spus c e mai

bine,dect s m mrit cu un brbat pe care-l ursc,aa ca tine,i s duc viaa


pe care ai dus-o tu.A fost ultima dovad de sfidare pe care Leatrice a artat-o
fa de cineva.Harry tia c de mult mama lui i nfrnsese spiritul lui Lee,pentru
c,dup cte putea s spun,mama lui era mai puternic dect oricine altcineva
pe pmnt.Claire prsi scaunul i Harry lu imediat sticla cu vin.
-Harry,trebuie s am ceva de fcut,n America am fost ocupat tot timpul.
Dup prerea lui,toi americanii erau ocupai tot timpul.Se pare c nu aveau nici
o idee despre e cum s stai linitit i s nu faci nimic.Ori fceau ceva,ori
discutau despre ce intenionau s fac.Auzise c o americanc oribil se ludase
c cina pentru oaspeii ei se va termina n cel mult cincizeci de minute.
-Sigur c vrei s faci ceva,drag.Toi avem nevoie de sarcini,care s ne in
ocupai.Viaa brbatului nu valoreaz nimic,dac nu realizeaz ceva n timpul
vieii lui pe pmnt.Citise asta undeva i era ncntat c i-a adus aminte.La ce te
gndeti? Claire privi pe fereastr.Afar era ntuneric i perdelele nu fuseser
lsate.Putea s-i vad imaginea reflectat i pe Harry cel frumos tolnit pe
scaun i bnd vin.Se ntoarse spre el.
-Vreau s vd ntreaga proprietate.Vreau s m prezini supraveghetorilor,sau
efilor de echip,sau cum le spui tu.Vreau s-mi ari cum funcioneaz locul
acesta uria,cum l conduci.Hary i arunc un zmbet slab.N-ar fi recunoscut un
ef de echip de la Bramley,chiar dac l-ar fi ntlnit n salon.
Va trebui s-i cear lui Charles s-l ajute.
-Desigur.Va fi o plcere s-i art totul.Altceva? Dac cineva va insinua vreodat
c nu a obinut pe merit milioanele soiei lui,l va ucide pe ticlos.Ea deschise
ochii mari.
-Harry,tu administrezi acest loc i pe celelalte pe care le mai ai,nu-i aa?
Americanii i dezgusttoarea lor etic a muncii,se gndi el.Toi,pn la unul,
consider c un brbat trebuie s munceasc.Era un concept pe care nu putea
s-l neleag.
-Sigur c da.mi ia o mulime de timp.i-a spus cineva altceva?
-Trevelyan spune c nu tu faci asta.Zmbi.Nu conteaz ce spune el.Aa e
normal.i eu intenionez s-mi ncep noua via de duces.Am o mulime de
nvat i atept s o fac.Am putea s mergem s clrim mine diminea
devreme? Mi-ar plcea s ncep s cunosc moia.Vreau s spun,s o vd din
punctul de vedere al unui muncitor.
-Da,sigur c poi.Am s te iau s clrim,cum se ivesc zorile.Sau poate c
dimineaa i-ar plcea s dormi mai mult,rosti el plin de speran.

-Nu,nu am nevoie de aa mult somn.i mi-ar plcea s o ntlnesc pe mama


ta,iar tu afl dac James Kincaid e viu sau mort i unde este.
Harry lu o gur bun de vin,care s-l mpiedice s geam.
-Sunt sigur c omul e mort.Sunt sigur c am auzit c a fost clcat de o cru de
la ferm.Probabil nu se uita pe unde merge.Acum,drag,nu e timpul s te
retragi?
-Da,aa cred.Harry,simt c totul e pe cale s fie n ordine.Nu tiu de ce mi-am
petrecut aa mult timp cu omul acela,cnd a fi putut s fiu cu tine.Mine
intenionez s-mi ncep noua viat.i arunc braele n jurul gtului lui i-l
srut pe frunte,n timp ce el o btea uor pe bra,apoi prsi camera.
Harry rmase unde se afla,pn cnd servitorul veni s strng masa.
-Trimite-l pe Charles la mine,rosti el.
-Cred c domnul Sorenson s-a retras,domnule.
-Atunci scoate-l din pat se repezi Harry.Trebuie s-mi spun cine conduce locul
acesta.i cum anume se face.Sorbi iar din vin i se ntreb dac strmoii lui au
trebuit s munceac la fel de greu,pentru banii cu care se nsurau.
Cnd Claire se trezi a doua zi diminea,era ntr-o stare de emoie puternic.
Doar gndul de a-i petrece ziua cu Harry era suficient s o fac fericit.Cobor
scrile,dar i se spuse c Harry nc nu se sculase,pentru c rmsese treaz pn
foarte trziu azi noapte ngrijindu-se de treburile gospodreti.Lacheul o inform
c totui Harry se scula de obicei naintea psricilor.Ceva n legtur cu aceast
afirmaie pru c l amuz,pentru c ncerca fr succes s-i rein un zmbet.
l atept n holul de la intrare i el cobor,frumos mbrcat i gata pentru turul
proprietii.I-1 prezent pe domnul Charles Sorenson,care era administratorul
moiei i care va clri mpreun cu ei.Fu puin dezamgit c nu vor fi
singuri,dar i nghii amrciunea i alturi de Harry se ndrept spre grajduri.
Era prima oar c vedea grajdurile ziua,deoarece cnd era cu Trevelyan a vrut
ntotdeauna s mearg pe jos.Trebuia s i-l scot din minte pe omul acela.Fcea
tot ce putea,s nu se gndeasc nici la Trevelyan,nici la cpitanul Baker.
Fu surprins s vad frumuseea i curenia grajdurilor i fu ocat c aveau
instalaie de ap.Casa nu avea ap curent,dar grajdurile aveau.Cnd vzu modul
plin de afeciune cu care l ntmpinar caii pe Harry,aproape c nelese de ce.
Fu de-a dreptul plcut surprins cnd Harry i prezent cea mai frumoas
iepuoar pe care o vzuse vreodat.Animalul avea picioare graioase i delicate
i o atinse cu blndee pe umr.
-E frumoas,Harry,realmente frumoas.El zmbi,ncntat c-i plcea.

Era totodat foarte,foarte fericit c ieri ea n-a rupt logodna,pentru c


achiziionase calul i nc ali patru,pentru o sum care trebuia pltit dup
cstorie,dup ce i primea zestrea.De asemenea,cumprase nite picturi
frumoase i cteva obiecte de porelan,precum i o pies drgu de argint din
secolul cincisprezece.O ajut s ncalece i astfel ncepur turul moiei.La
nceput Claire l-a ntrebat pe Harry despre toate problemele pe care voia s le
cunoasc,dar Harry cu o minunat umilin trecea ntotdeauna ntrebrile
domnului Sorenson.Ea l admir c nu ncerca s-l fac pe angajatul lui s se
simt n stare de inferioritate fa de stpn.
Clrir ore ntregi,strbtnd pogoane de cmpie,mergnd pe ceea ce trebuie c
au fost kilometri de drumuri.Claire fu recomandat paznicilor de vntoare,
vasalilor i supraveghetorilor.Strbtur pduri,grdini i cmpuri.Peste tot pe
unde mergeau,oamenii ieeau din case s-i priveasc i s le ofere ceva de
mncat,iar lui Claire buchete de ierburi i flori.Claire mnc tot,bu tot i cu
florile i mpodobi calul,astfel nct n cteva ore,acesta prea c e un peisaj
mictor.Copiii ieeau s-i vad i rdeau alturi de Claire privindu-i calul,apoi
fugeau s adune mai multe ierburi purpurii,pentru a-l mpodobi.
Claire se bucura imens,dar erau momente cnd nu-i fu prea uor.Harry nu se afla
n toane bune,aa cum fusese ntotdeuna.Nu mnca i nu bea nimic din ce i
ofereau vasalii.La un momemt dat a afirmat:
-Prefer mncarea de pe farfuria mea.
Cnd copiii i-au oferit fiori,le-a spus s le ia dracului de acolo.Claire ncerc s-l
mbuneze.Tatl ei i considera pe copii enervani,iar acum vedea c i Harry se
comporta la fel.Aa c nu era nimic ru n asta.De asemenea,fcu tot ce putu s
observe i alte aspecte ale proprietii.Grajdurile care gzduiau caii lui Harry
erau monumente de frumusee,fcute din marmor i mahon,cu plcute de aram
cu numele fiecrui cal.Dar casele vasalilor-care erau proprietatea lui Harry ca i
grajdurile-artau foarte asemntoare cu felul n care trebuie c artaser i cnd
primii normanzi au invadat Anglia.
Existau,desigur,i cteva case mai bune.Claire a fost ncntat s le vad,case cu
acoperiul de ardezie,nu de paie,cu dou niveluri i nclzite cu sobe frumoase
cu crbuni,n loc de focul de turb care ardea prost.Dar cnd vorbi cu deintorii
acestor case rmase nedumerit,l-a ntrebat cu ce se ocupau,ce fceau cu
pogoanele de pmnt pe care le nchiriau de la Harry.Bunicul lui Claire avusese
mai multe ferme i fermierii ctigau foarte,foarte bine.Dar aici vzu pmnturi
nelucrate,pluguri ruginind n oproane,iar pe cmp nu muncea nimeni.

l ntreb despre asta pe Harry i primi un rspuns care o ls perplex,anume c


oamenii care arendaser casele acelea frumoase iubeau doar animalele.Nu putea
s neleag ce avea asta de a face cu munca dintr-o ferm.
Fu de asemenea nedumerit de regiunile mpdurite.Pentru ea,materialul lemnos
se rennoia.Tiai copaci i i nlocuiai cu alii; erau recoltai ca porumbul.
Singura diferen era c copacii aveau nevoie de mai mult timp s creasc.Vzu
pduri care artau ca i cum nu fuseser rennoite probabil de douzeci de ani
sau cam att,iar acum erau lsate s fie acoperite de tufiuri.Peste tot existau
rugi de mure.l ntreb pe Harry despre copacii care erau uscai i ce se fcea
pentru a-i tia.Domnul Sorenson i spuse c tufiurile erau bune pentru c n ele
se ascundeau vulpile i potrnichile.Claire i replic c nu nelege cum fcea
proprietatea bani din aceste creaturi.Harry o privi ca i cum i-ar fi pierdut
minile.
-Vulpile sunt pentru vnat,iar potrnichile le mpucm.Nu le vindem.
Claire realiz din nou ce americanc era.Vzuse o vntoare de vulpi i tia c
englezilor le place s mpute att ce zboar,ct i ce merge.Dar nu-i venea s
cread c aceste pmnturi roditoare erau dedicate acestui scop.
Cnd se napoiar,era cam pe la jumtatea dimineii i Harry,fnos,se duse s
mnnce,iar Claire se duse n camera ei s se schimbe de costumul de clrie.Nu
ascult cum oribila btrn Miss Rogers se plngea de toate.Aceasta credea cu
putere n programri,dar Claire i schimbase programul pentru un motiv pe care
nu-l nelegea.
-Las-m singur,rosti Claire i cnd btrna rmase totui pe loc,Claire se
ntoarse i o privi fix,pn cnd aceasta prsi ncperea.
Claire rmase n lenjerie,la msua de toalet i se privi n oglind.Se pare c nu
nelegea nimic din viaa viioruiui ei so.Nu-i nelegea pe oameni i nici ara.
Vzuse oameni nfometai,dar cmpurile care trebuiau folosite pentru a crete
recolt pe ele,erau goale.Materialul lemnos care trebuia nlocuit,era lsat n
prsire.Chiar i murele,ce puteau fi comercializate,erau lsate s putrezeasc pe
pmnt.Vzuse cai gzduii mai bine dect oamenii.
i ls capul n palme.Nu era socialist.Nu era o persoan,care credea c toat
lumea trebuie s fie egal.Era copilul bunicului ei.Credea n munca grea i c cei
ce munceau cel mai greu i erau i cei mai inteligeni fceau cei mai muli
bani.Dar banii aduceau cu ei responsabilitatea.Bunicul ei spusese ntotdeauna c
cea mai bun resurs era fora uman i a avut ntotdeauna grij de muncitorii
lui.Din aceast cauz nu a avut niciodat neplceri cu grevele i incendierile,aa
cum aveau ali angajatori.Bunicul ei avea o list lung cu oamenii care doreau s

lucreze pentru el.ncerc s-i spun c aici e Scoia,c nu mai e n America,dar


n acelai timp vzuse zdrenele cu care erau mbrcai copiii.Cuvntul clan
nsemna copii.Aceti oameni erau prin tradiie copiii lui Harry,dei el nu se
comporta ca i cum ar fi tatl lor.
ncerc s nu se gndeasc la Harry ntr-o lumin proast.Nu putea s se
gndeasc la el altfel dect ntr-o lumin bun.Dac era ndrgostit de el,atunci
era ndrgostit de el aa cum era n realitate,nu cum voia ea s fie.
Se ridic i se duse la garderob pentru a-i scoate rochia de dup-amiaz.Poate
c Harry nu cunotea alt cale.Poate c Trevelyan avea dreptate i acesta era
felul n care fusese crescut Harry.Asta era tot ce tia el.
Dup prnz are s vorbeasc cu el.Poate c va fi de acord s-i permit s fac
unele schimbri,dup ce se vor cstori.Nu nite schimbri drastice,dar
suficiente pentru a se vedea diferena.Nu era nici un motiv ca Bramley s nu
poat deveni o ntreprindere productiv.Poate c asta voia i Harry,cu excepia
faptului c nu tia cum s ajung s o nfptuiasc.Da,asta trebuia s fie.Era
convins de asta.Scoase o rochie din garderob i ncepu s zmbeasc.Da,asta
trebuia s fie.
CAPITOLUL 11
-Vreau s tiu fiecare cuvnt pe care l-a rostit,i se adres Eugenia,duces de
MacArran,fiului ei mai mic.
-Mam,ncepu Harry.Vocea lui implora.
Sunt sigur c Claire n-a vrut s spun...
-Las-m pe mine s judec ce anume a vrut s spun.
-E americanc.Cea care trebuie s achite plile.Eugenia i fix fiul cu privirea.
n regul,continu Harry exasperat.n dimineaa asta am luat-o la un tur al
proprietii.Charles a venit cu noi,sau,ar trebui s spun c noi am mers cu el.Se
opri o clip.N-am prea avut idee ce se ntmpl n acest loc.A fost interesant-nu
c a vrea s repet experiena-dar a fost interesant.Trebuie s spun c americanii
sunt totui ciudai.
-Ce a fcut?
-Se pare c-i plac copiii.Toat gloata aia murdar.A but lapte din ciubere,pe
fundul crora exista baleg de vac.Nu tiu cum a suportat.
-Poate c dup ce te nsori,n-ar trebui s permii astfel de lucruri.
Harry ridic din umeri.
-Nu cred c va conta,dup ce vom fi cstorii,deoarece calicii ia mudari vor
pleca,nu-i aa?

-Doar nu i-ai spus asta,nu? ntreb Eugenia tios.


-Nu sunt chiar idiot.Doar n-am s-i spun c plnuieti s-i expediezi adoraii ti
vasali n America,sau oriunde n alt parte,s drmi casele alea vechi i hidoase
i s alungi oile de pe pmnturile noastre.
-Nu am idee de ce-i nchipui c ar fi ceva ru.Este ceea ce aproape toi ceilali
moieri au fcut deja.Vocea Eugeniei lu un ton trist.La urma urmei,Harry,fac
asta pentru tine.
-tiu,mam,i apreciez gestul.Voi fi tot att de ncntat ca i tine,s scap de
aceste case.Odat ce ei pleac,eu voi putea s organizez vntori pe toate
terenurile.
-i poi profita de pe urma vnzrii oilor.
-Acum vorbeti ca i Claire.
-Ce nseamn asta? se repezi Eugenia.Vrei s spui c semn cu bgreaa aia
mic de americanc?
-Nu,sigur c nu.Vreau s spun c Claire vorbete tot timpul despre modul de a
face bani.Vrea s taie copacii; vrea s planteze cmpurile cu porumb; vrea s
vnd dulcea de mure.Nu mai tiu ce altceva.Mi-a fcut capul calendar doar
ascultnd-o.
-Intenioneaz s conduc acest loc,rosti Eugenia ncet.Intenioneaz s m
scoat pe mine de aici.
-N-am auzit-o spunnd aa ceva.Nu vd de ce mama i soia mea n-ar putea
lucra mpreuna.Dac amndou vrei s facei acest loc productiv,atunci de ce
s nu colaborai? Eugenia se uit la fiul ei o lung bucat de vreme,la felul n
care sttea trntit pe scaun,plictisit de nsi ideea de a munci.mpreun se gndi
ea.Ceea ce nu realiza Harry era c cele dou femei erau pe cale s se angajeze
ntr-o lupt pentru putere,n care Eugenia nelegea s ctige.
Eugenia scoase un geam puternic i i duse mna la glezn.Piciorul stng i era
nclat cu o cizm groas,nalt i neagr.Brusc Harry intr n panic.
-Mam,te doare? Vrei s te lungeti puin?
-Nu,rosti Eugenia ncet i slab.Nu m doare,cel puin nu mai tare ca de obicei,nu
mai tare dect am suferit n fiecare zi de cnd te-ai nscut.Inima e cea care m
doare.Cnd te vei nsura,nu vei mai fi fiul meu.Harry se aez pe duumea lng
mama lui i i puse capul pe genunchii ei,aa cum fcuse de mii de ori nainte.
-Ce e cu absurditatea asta despre care vorbeti? N-a putea s te uit niciodat.
Ea i mngie prul blond i fin.
-E o tradiie ca atunci cnd fiul se cstorete,mama s se retrag n casa de
zestre.Dup ce te nsori,soioara ta frumoas m va trimite n cine tie ce loc.Nu

o s mai am lucrurile mele,pentru c atunci vor fi ale ei.Dar,cel mai mult,dragul


meu,n-am s pot s te vd n fiecare zi.
-Sigur c ai s poi.Am s vin la tine clare,indiferent unde te afli,n fiecare zi
din viaa mea.
-Harry,dragul meu copil,ce dulce eti.Dar va ploua,va ninge i apoi vor fi i alte
lucruri care te vor mpiedica s o vezi pe biata ta btrn mam.
-Mam,promit c....
-S nu-i dai voie s m arunce din propria mea cas.Casa unde am trit cea mai
mare parte a vieii.
-Dar mam,Claire va fi duces i trebuie....
-neleg.Dar sigur i tu vei fi duce i e un lucru aa de mic pe care i-l cer.n
principal,s rmn n propria mea cas.
-Da,sigur c e un lucru mic.Strnse mna mamei,n timp ce ea i aranja prul
dup ureche.Poi s stai.Sunt sigur c lui Claire nu-i va psa.Eugenia rmase
tcut pentru o clip.
-O iubeti aa de mult?
-Mai curnd mi place de ea.Dei....
-Dei ce?
-n ultimile cteva zile a fost altfel.Eugenia ciuli urechile i vocea ei
mngietoare se schimb.
-Cum adic altfel? Ce anume a schimbat-o?Lui Harry i sttea pe limb s spun
c Trevelyan a suprat-o pe Claire,dar nu o fcu.Era o treab s-i spun cteva
vorbe femeii cu care inteniona s se nsoare i cu totul altceva s-i spun mamei
lui c cel de al doilea fiu al ei a nviat.Uneori Trevelyan l nfuria pe Harry,dar
nu-i ura fratele,i asta justifica de ce nu-i spunea mamei lui c Trevelyan nu e
mort i c sttea n partea veche a casei.
-Are neplceri cu acomodarea la acest mod de via,rosti Harry.Sunt sigur c n
America a avut alt fel de via.
-Cum ar fi?
-Ocupat.Foarte,foarte ocupat.Harry lu mna mamei lui i o srut.Cred c o
s-i plac de ea.Am impresia c voi dou vei deveni bune prietene.Vei fi cele
mai drgstoase femei din lume.Eugenia i zmbi fiului ei.
-Trimit-o la mine la ceai,mine dup-amiaz.
CAPITOLUL 12

La ora cinci,ora ceaiului cu ducesa,Claire era cu nervii la pmnt.Se mbrcase


cu cea mai bun rochie a ei,din dantel lucrat manual n Frana.i cumprase
rochia special pentru ntlnirea cu mama lui Harry.
Miss Rogers o escort pn la ua ducesei,apoi ddu din capul cu pr cenuiu i
cu faa cenuie,ca i cum i-ar fi spus lui Claire c o americanc nu se va ridica
niciodat la standardele cerute,i o ls acolo.
-Mulumesc pentru ncurajare,mormi Claire.Controla dac rochia i cdea cum
trebuie,control pentru a suta oar dac avea micul carneel i creionul pe care
fusese instruit s le ia cu ea,inspir adnc i puse mna pe buonul uii.
Cnd intr n enorma camer de zi reflect: aici se afl toat bogia! Nu era
nevoie s ai cunotine savante despre art,pentru a vedea c picturile de pe
perei sunt vechi i foarte valoroase.Recunoscu Rubens,Rembrandt,Tiian.Pe
mesele sculptate i placate cu aur se aflau obiecte de o mare frumusee i o mare
valoare.n restul casei mobila era prfuit i uzat,dar n aceast camer totul era
fr pat.Mtasea ce acoperea pereii i ferestrele era nou i,pentru ochiul
experimentat al lui Claire,uluitor de scump.Mama s-ar nverzi de invidie.se
gndi Claire uitndu-se n jur.Dar n curnd i lu ochii de pe perei i de la
covorul Aubusson i i ndrept spre femeia care edea ntr-un scaun mare,lng
tava de argint pentru ceai.Era o femeie voinic,cu pr cenuiu ca oelul,tras cu
severitate spre spate de pe faa ei frumoas.Claire se gndi c exista o asprime n
ea care era....ei bine,nfricotoare.Era mbcat cu o rochie scump din mtase
bleumarin,bine croit,dar ieit din mod de cel puin zece ani.Sub tivul rochiei,
Claire putu s vad cizma grea i neagr de pe piciorul stng.
-Bun ziua,Altea Voastr,rosti Claire zmbindu-i femeii.
Ducesa nu-i ntoarse zmbetul i nici nu o rug pe Claire s ia loc.Aceasta
rmase unde era,nesigur ce trebuia s fac.Se uit cum ducesa umple o can cu
ceai i fcu un pas nainte,nchipuindu-i c inteniona s i-o ofere.Dar n-o fcu.
Ducesa duse cana la buze i ncepu s bea.Claire fcu un pas napoi,nedumerit
i simindu-se stngace.
-Aa,deci plnuieti s te mrii cu fiul meu.Femeia se uit la Claire de sus pn
jos.Eti virgin? Claire clipi de cteva ori.
-Da,doamn,opti ea.Sunt.
-Bine.Nu vreau ca fiul meu s se nsoare cu bunuri folosite.Claire nghii.Nu
acesta era felul cum i imaginase ea c vorbete o duces.Fcu un pas spre un
scaun de vizavi de ea intenionnd s se aeze,dar aceasta se opri cu cana n
drum spre buze i o privi oripilat.Claire i ndrept imediat spatele i rmase n
picioare.Presupun c nu e nimic n neregul cu tine,c poi nate copii.

-Da,doamn,opti Claire,cred c pot.


-S faci copii este prima ta responsabilitate n calitate de cea de a unsprezecea
duces de MacArran.Trebuie s-i nati fii.n primul an de csnicie trebuie s
apar un fiu i altul n al doilea.Dup asta,aparine fiului meu s hotrasc ce
dorete.Claire simi cum roete.
-Am s fac tot ce pot.Ducesa lu o farfurioar,puse pe ea o prjitur mic i
ncepu s o mnnce.
-Cea de a doua responsabilitate a ta va fi s ai grij de fiul meu.Ct triesc,voi
avea eu grij de el.Arn s veghez s aib tot ce are nevoie i s primeasc tot ce
dorete.Dar nu voi fi ntotdeauna aici,deci va trebui ca tu s preiei unele din
responsabilitile mele.Claire i nchipui c spunnd c nu va fi ntotdeauna
aici,nelegea c dup cstoria lor se va muta la casa primit drept zestre,un loc
drgu pe care Claire l vzuse ieri.Zmbi.
-Nu voi fi niciodat n stare s v nlocuiesc n viaa lui Harry i sunt sigur c
v va vizita adesea.Sunt sigur c....Ducesa i arunc o privire care o fcu s
fac un pas napoi.Exista o furie turbat n ochii ei i....i,nu era sigur,dar arta
ca i cum aproape o ura.
-S m viziteze? Vrei s spui c i nchipui c fiul meu m va alunga din aceast
cas?
-Nu doamn,se blbi Claire.Am crezut c vei locui n casa de zestre.
Ducesa i arunc o privire aproape batjocoritoare.
-Vrei camerele mele,nu-i aa? Vrei camerele mele,ca i pe fiul meu? Ce altceva
mai vrei?n acel moment,ceea ce voia Claire mai mult pe lume era s prseasc
aceast ncpere i s nu o mai revad niciodat.
-N-am vrut s fiu lipsit de respect,murmur ea ncet,cu capul plecat.Nu voia s
o nfurie pe mama lui Harry,nu voia ca aceasta s-i spun lui Harry c femeia cu
care voia s se nsoare era o americanc agresiv.Ducesa se uit la Claire,apoi
scoase un sunet,ca i cum se potolise.
-n regul,rosti n sfrit.E mai bine ca tu i cu mine s ne descurcm.Va fi destul
de dificil chiar i aa.Claire expir nbuit i i adres femeii o tentativ de
zmbet.
-Cred c,de dragul lui Harry,ar fi bine dac am deveni prietene.Vorbete aa de
frumos despre voi.
-Sigur c aa vorbete,o repezi ducesa.ncordarea puse din nou stpnire pe
Claire.Tot ce spunea prea c o ofenseaz pe aceast femeie.Putem s mergem
mai departe? ntreb ea.Trebuie s nvei cum s ai grij de fiul meu.
-Da,rosti Claire.Mi-ar plcea s tiu totul despre Harry.El....Ducesa o ntrerupse,

nelsnd-o s mai spun o vorb.


-Deschide-i carneelul.nainte de a putea s-l deschid,ducesa ncepu s
vorbeasc foarte repede.
-Vom ncepe cu mazrea.Fiul meu va mnca mazre cu unc i cu carne de
vit,dar nu va fi servit cu mazre la pui.Cu excepia puiului cu sos de smntn.
Atunci ntotdeauna i va fi servit mazre.Desigur,nu mnnc niciodat mazre
cu oaie,dar mazrea cu miel e permis,ns numai cu miel sub 6 luni.Mazrea
poate fi servit cu vitei,dar numai primvara.Nu se permite mazre cu viel iarna
i desigur nu se d mazre la pete,de nici un fel.Nu se servete mazre nici cu
vnat,cu excepia porumbeilor,desigur.Putem trece la morcovi?
n tot acest timp,Claire nu avusese vreme nici s nchid gura i cu att mai
puin s deschid carneelul.Dar la cuvntul morcovi,se mic n aa fel nct
putu s-i sprijine carneelul pe speteaza unui scaun i ncepu s scrie ct mai
repede putu.Dar nu suficient de repede.Erau instruciuni despre legume,
carne,vnat,cum s-i fie servit mncarea lui Harry,cnd trebuia servit.Era
mult,mult prea complicat pentru a nelege i cu att mai greu de scris.
Odat ce ducesa termin cu mncarea,i vorbi despre spatele debil al lui Harry i
cum trebuia s fie ngrijit,cnd avea dureri de spate.Tratamentul implica
cataplasme nvluite de vapori i prosoape i comprese fierbini mbibate n
ierburi aromate.Claire nu trebuia s ridice niciodat vocea la Harry,niciodat s
nu se certe cu el,niciodat s nu-l contrazic,n nici un fel.Ducesa i spuse ce
jocuri poate sau nu poate Harry s joace i o sftui s-l lase s ctige la toate
jocurile de cri.
-i face aa mare plcere s ctige,afirm ducesa.
Continu spunndu-i lui Claire ce culoare trebuie s aib mbrcmintea lui
Harry.Acesta nu avea voie niciodat,dar niciodat s mbrace ln direct pe
pielea lui sensibil.Cu o privire furioas aruncat lui Claire,i spuse c nu aprob
ca Harry s mbrace hainele acelea dezgusttoare scoiene.Privirea ei i ddu de
neles lui Claire c din vina ei Harry se nvrtea pe aici cu picioarele goale i c
n felul acesta e gata s-l omoare cu dragostea ei absurd pentru aceast
mbrcminte.Claire se auzi murmurnd o scuz.
Ducesa i spuse programul lui Harry,cnd putea i cnd nu putea s fac anumite
lucruri.Claire ar trebui pedepsit c a fost aa egoist,nct l-a scos pe Harry
dintr-un pat cald,pentru a o duce s vad proprietatea.
-Fiul meu e un brbat care ncearc s se fac plcut.i place s-i asculte pe
oameni.Face tot ce i cere cineva,pentru c e incredibil de generos,dar astzi a

putea s spun c aproape s-a mbolnvit,pentru c ieri a trebuit s petreac o


diminea rece mbrcat cu hainele acelea improprii i s cutreiere provincia.
Claire nu avea idee c Harry avea o constituie aa delicat,c rcea aa uor,sau
c avea un spate debil i se simi prost,c fusese aa de lipsit de atenie,nct nu
vzuse toate astea.
-Voi fi mai plin de grij n viitor,murmur ea,
-Da,fii atent,aa s fii.La ora apte seara,dup cele mai lungi dou ore din via a
lui Claire,Harry intr n camer.Fu aa bucuroas s-l vad,nct i veni s alerge
ia el i s-l strng n brae,dar i aminti de spatele lui suferind.
-Mam, rosti vesel Harry,stai aici amndou de ani ntregi.naint i o srut pe
mama lui pe obraz,apoi se coco pe braul scaunului ei.Claire privea din locul ei
din spatele scaunului pe care scrisese i vzu felul n care faa femeii se
mblnzi,cnd se uit la fiul ei.Ochii ei artau mai tineri,aproape ca cei ai unei
fete,care se uit la figura iubitului.Claire l privi pe Harry i remarc tandreea
dintre cei doi.i vzndu-i mpreun,tiu c mereu,pentru totdeauna i pentru
eternitate ea nu va fi dect o strin.Harry se ridic,se aplec peste mama lui,lu
un biscuit de pe tava de ceai i l mestec,n timp ce o privea pe Claire.Aceasta
se ntreba dac prjitura cu migdale se afla pe lista ei i cu ce indicaie: da,sau
nu,sau poate.
-De ce stai n picioare? o ntreb el.Claire i privi pe amndoi,btrna pe scaunul
ei,-care i trecu prin minte c seamn cu un tron,Harry aezat pe braul
scaunului,cu kilt-ul dezvelindu-i picioarele puternice i pur i simplu i veni s
fug de acolo.Ducesa se uita la ea cu interes,s vad ce va rspunde la ntrebarea
lui Harry.
-Pot s scriu mai bine,dac stau n picioare,rspunse Claire.
Ducesa ridic o sprncean,ca o recunoatere a rapiditii reaciei ei.
-Hmmmm,mormi Harry nu prea interesat.i ce anume scrii?
-Despre tine,afirm Claire zmbindu-i,dar fr s se uite la duces.
Harry se aplec i o srut din nou pe mama lui pe obraz.
-Tu,scump btrn,sper c n-ai plictisit-o pe Claire cu toate necazurile din
copilria mea,nu-i aa?
-Am ncercat doar s am grij de tine.Asta e ceea ce face o mam.i arunc o
privire att de plin de dragoste,nct Claire se simi jenat c a vzut-o.Era aa
de intim,prea intim pentru a fi vzut de altcineva.Harry i zmbi lui Claire.
-Probabil c vei auzi nite poveti nspimnttoare despre mama mea,rosti el
gndindu-se la Trevelyan,dar vreau s tii c nu sunt adevrate.Este cea mai

amabil i mai dulce persoan din lume i sunt sigur c,cu timpul,vei ajunge s o
iubeti tot aa de mult ca mine.Claire se uit la duces i vzu zmbetul viclean
de pe figura ei.Era o expresie care i fcea cunoscut c ea era stpna fiului ei i
aa va fi ntotdeauna.
-Trebuie s plec,spuse Claire.I-am promis mamei mele s o vd nainte de cin.
Brusc,Claire avu impresia c s-ar putea s fac explozie,dac va trebui s mai
stea n aceast camer opulent nc un minut din viaa ei.
Harry se ridic de pe braul scaunului mamei lui.
-Rmi,am s comand nite ceai proaspt.Poi s-i spui mamei tot,despre calul
pe care i l-am cumprat.Nici mcar nu i-ai dat un nume.Voi dou trebuie s
hotri care va fi numele calului.
-Trebuie realmente s plec.Mulumesc,Altea Voastr pentru....pentru tot.
-Ateapt,rosti Harry.Vin cu tine.
-Nu,te rog,nu,implor Claire.Trebuie s plec.Se afla n punctul n care nu-i mai
psa dac e grosolan sau nu.Tot ce tia era c,atta timp ct mai triete i
respir,trebuia s ias din camera asta.Odat ua nchis n urma ei,i ddu
seama c poate s respire din nou.Se simi ca i cum ar fi scpat din ceva ru i
oribil.Era ca i cum,copii fiind se trezea dintr-un comar teribil i afla c visul
era real.Voia s-i menin mintea limpede.Trebuia s hotrasc cum va face
asta.O mulime de femei erau ngrozite de soacrele lor.Oamenii fceau glume
despre felul cum erau legate mamele de fii lor.Chiar propria ei mam fcea
uneori comentarii sarcastice despre felul cum i iubeau brbaii mamele,mai
bune dect orice femeie de pe pmnt,c nici o soie nu putea concura cu mama
soului.Claire se ntoarse n camera ei.Nu a fost o treab chiar aa de
ngrozitoare,ceea ce s-a ntmplat.
Btrna i iubea fiul i voia s fie hrnit i mbrcat corespunztor i ngrijit,
cnd era bolnav.Nimic altceva.
n camera ei descoperi c Miss Rogers i ntinsese pe pat mbrcmintea pentru
cin.Cu ceva dificultate,Claire i descheie singur nasturii de pe spatele rochiei,
deoarece Miss Rogers nu era de gsit pe nicieri.Aceasta avea propriul ei
program i niciodat nu se abtea de la el.Hotrse pn la minut cnd trebuia
Claire s se mbrace pentru cin,i deci nu aprea pn n acea clip.Dac
nebuna de americanc voia s fac altceva,era treaba ei i nu trebuia s se
interfereze cu viaa lui Miss Rogers.Claire lu rochia pentru cin.Se va duce la
mas i va aciona ca i cum nimic nu s-a ntmplat.i va zmbi lui Harry i i va
spune ce plcut a fost s se ntlneasc cu mama lui i i va sugera c de acum
nainte va trebui s nceteze s poarte kilt-ul,deoarece putea s rceasc.

Claire i ngrop faa n mini.Nu voia s mearg la cin,nu voia s le fac fa


tuturor oamenilor acelora care se uitau la ea,dar care nu fceau efortul de a vorbi
cu ea.Nu voia s-i vad nici pe Harry i s trebuiasc s-l mint,despre ce
persoan drgu a fost mama lui.
tia foarte bine c cel cu care ar fi vrut s vorbeasc era Trevelyan.Nu,se gndi
ea,nu mai era Trevelyan,era renumitul,scandalosul,ru-famatul cpitan Baker.
Dac s-ar duce s vorbeasc cu el,va desena o caricatur reprezentnd-o alturi
de ducesa chioap? Ar nfia-o umilindu-se n faa femeii aceleia?
Nu,nu poate vorbi cu Trevelyan.Nu mai poate s aib ncredere n el.O trdase.
Voia s vorbeasc cu ea,pentru a se putea folosi de ceea ce-i spunea.
Cu cine altcineva ar putea vorbi? Cu prinii ei? Aproape nglbeni la gndul
acesta.Prinii,ei,dup cte observase ea,se acomodaser cu viaa din aceast
cas mare,ca i cum s-ar fi nscut n ea.Brat spusese c tatl ei avea intenia s
participe la jocurile din aripa de est.Dac ar exista cineva cruia s pot s-i
vorbesc,se gndi ea,cineva care ar ti,ar nelege i ar putea s-mi dea un sfat.i
arunc rochia pentru cin napoi pe pat i scoase costumul de clrie din
garderob.Va pierde din nou cina i era sigur c i se va raporta Alteei Sale,dar
nu-i psa.Trebuia s stea de vorb cu cineva.
Vechea csu a lui MacTarvit nu era uor de gsit,aa ascuns printre copaci i
coline cum era i Claire avu o sarcin dificil s mne calul prin lstri.Aa
cum se ntmplase i cnd s-a dus la ei cu Trevelyan,o atepta.Probabil c are
oameni care stau la pnd,probabil copii,se gndi Claire,deoarece se pare c tia
cnd se apropia cineva.i proteja preiosul whisky,aa c se ntreb cum putea
cineva s se apropie vreodat destul pentru a i-l fura.
Sttea pe un dmb,cu vechea lui puc n brae i cu briza agitndu-i kilt-ul
uzat.n clipa n care i vzu,ei i ddur lacrimile.Acest om era singurul pe care l
ntlnise n Scoia,care era exact aa cum se ateptase s fie.Toate celelalte
lucruri erau altfel i asta o zpcea.Cnd mai avea civa metri pn la el,
desclec i ncepu s alerge.La rndul lui,Angus nu ezit,sprijini puca de o
piatr i deschise larg braele lui mari i puternice ateptnd-o.Fugi i se izbi de
el cu toat fora,dar parc s-ar fi izbit de un stejar.Imediat ce-l atinse,parc se
ridic un stvilar i valuri de lacrimi i se revrsau pe obraji.Angus o inu strns.
Ea plnse i plnse,dar el sttea doar innd-o n brae,la fel de rbdtor ca
stejarul cu care semna.Dup o vreme ndelungat,ea se deprt puin.
-Regret.N-am vrut s....El o fcu s tac.

-Ei,dar pledul sta vechi trebuia s fie i el splat puin.Claire scoase un sunet ce
putea fi hohot de plns,emoie nbuit,sau rs.Angus i nconjur umerii cu un
bra i o conduse n csu,o aez pe un vechi jil i i ntinse o can de mrimea
unui butoia.Cana era plin de whisky.Apoi ncet,i umplu pipa,se aez pe un
scaun n faa focului care ardea fr ntrerupere i rosti:
-Acum spune-mi ce nu e n regul,fato.Claire tia c ar fi trebuit s fac mcar o
ncercare pentru a fi coerent,dar nu ncerc.
-Nimeni nu este aa cum am crezut c ar putea s fie.Totul e altfel i ciudat i
ncep s cred c eu nici nu exist.Cu excepia banilor mei,asta e.Fiecare pare s
fie foarte interesat de banii mei.Angus era mai mult dect rbdtor.Nu-i psa de
nimic altceva pe lume,dect de ea.Aa c ncepu s-i povesteasc despre ziua de
ieri i cum s-a dus cu Harry s viziteze proprietatea i,n timp ce vorbea,se apuc
nervoas s deseneze.Lu cteva buci vechi de hrtie cu antetul Casa
Bramley,pe care Angus le avea prin csu de ani de zile,i un capt de creion i
ncepu s deseneze.Micrile i erau furioase i cu fiecare cuvnt pe care-l rostea
trgea o nou linie pe hrtie.Angus o determin s-i explice cum era n America
i de ce Scoia era altfel.i nu fcu nici un comentariu,cnd ea se conform,
trgea doar din pip i ddea din cap.Apoi ea i spuse ct de perfect era Harry.
-Perfect? ntreb Angus.
-Da,dar mama lui...Se uit la cana cu whisky.
-S nu crezi c m ochezi cu povetile despre ea.n vocea lui Angus era mnie.
Claire i relat ntlnirea cu ducesa.
-Nu intenioneaz s-mi cedeze nici cea mai vag urm de putere,dup ce m
mrit cu Harry.Nu intenioneaz s permit s se schimbe nimic.Va controla
fiecare mbuctur,fiecare respiraie pe care o scot oamenii din casa aia.N-a fi
surprins s descopr c plnuiete s-mi aleag i ce s mbrac n fiecare zi.
-i ce a spus despre asta perfectul tu Harry? Claire ncepu s se foiasc pe
scaun.
-Ce ar fi putut s spun? E mama lui i nu poate s o contrazic.
-Dar o ftuc aa minunat ca tine a contrazis-o vreodat pe mama ei?
Claire chicoti-buse jumtate din cana cu whisky.
-Numai de aproximativ dou sute de mii de ori.Angus zmbi.
-i totui,el e perfect.Claire privi n can.
-Ieri sora mea mai mic mi-a spus ceva ciudat despre Harry.Spunnd asta,era
contient c probabil s-a mbtat,pentru c altfel n-ar fi spus nimnui niciodat
aa ceva.Brat spunea ntotdeauna despre oameni cele mai ngrozitoare lucruri.

Uneori familia ei se ntlnea cu nite fiine cu adevrat drgue,dar dup aceea


Brat afirma c una dintre persoanele acelea era nsi diavolul,sau un nonsens
asemntor.Desigur,era ngrozitor ct de des se dovedea c avusese dreptate.
-Ce a spus sora ta?
-A spus Niciodat nu o s ai controlul,sau alt influen asupra lui Harry.La
trei luni dup cstorie,Harry nici mcar nu va mai ti c exiti.i va da silina
s ai doi copii,un motenitor i unul de rezerv,apoi o va apuca pe drumul
lui.Va fi dulce i bun cu tine,dar nu-l vei interesa niciodat.Eti mult prea
inteligent,ntr-un mod prostesc.Ar trebui s fii inteligent ca mine i s umbli
dup ceea ce-i doreti.
-Ci ani are sora asta a ta?
-Paisprezece,cred.Sau poate patruzeci.Angus ddu din cap i-i turn nite
whisky
-i ce spui de cellalt?
-Care cellalt? ntreb ea,dei tia precis despre cine vorbete.
-Cellalt biat.Cel negricios.Cel care te-a adus aici.
-O,rosti ea ncet.Trevelyan.
-Da,sta.Prea c face efort s-i dea seama ce s spun.Exploratorul.
-l cunoti?
-l cunosc bine.Spune-mi ce a fcut de te-a suprat.
-Am crezut c e prietenul meu,ncepu ea.Trevelyan fusese singura persoan din
cas care i vorbise.Apoi continu: am vorbit despre orice.Puteam s-i spun tot.
I-am spus lucruri pe care nu le-am spus nimnui i el a neles ntotdeauna.
Niciodat....Se opri,pentru c,indiferent ct de moale o fcuse s se simt
whisky-ul,nu voia s par lipsit de loialitate fa de Harry.Pe Harry l iubea....A
scris tot ce i-am spus.M-a studiat.Voia s m introduc ntr-una dintre
afurisitele-o,iart-m-alea de cri ale lui.Eu nu sunt subiect de studiu.
Sunt doar o femeie i cpitanul Baker putea....
-Am crezut c i-ai spus Trevelyan.
-Aa am fcut.Vreau s spun,aa fac.Acesta e numele lui de familie.Dar de fapt e
cpitanul Baker.tii ce a fcut? Angus o privi.Cnd intrase,faa ei fusese
deformat de suferin,dar acum ochii i strluceau.
-Nu,nu tiu nimic.De ce nu-mi spui tu ce a fcut? Claire mai lu o gur de
whisky i ncepu s povesteasc despre unul din cele mai iubite subiecte din
lume: cpitanul Frank Baker.i spuse despre cltoriile lui n Africa i n lumea
arab.i explic ce nseamn faptul c e maestru Sufi.i vorbi despre limbile pe
care le cunoate.

-Poate ajunge maestru n orice limb,n dou luni.i vorbi cum a scris cnd era
bolnav.i spuse ce anse a avut n viaa lui i ce a nvat din tot ce i s-a
ntmplat.Peste secole,ntreaga civilizaie trebuie s dispar,ca....ca babilonienii.
i ndrept cana spre Angus.Nu tim prea multe despre babilonieni,deoarece
atunci n-a existat nici un cpitan Baker.N-a existat un om aa strlucitor i
brav,care s mearg prin attea ri,s observe i s scrie despre ele,aa cum face
el.
-Mie nu mi se pare real.Pare mai mult un mit.
-Poate c asta i e,afirm ea.Nu tiu.Nu cred c e un om real.i ridic privirea
spre Angus.Nu-mi pot imagina c mama cpitanului Baker i-ar spune viitoarei
lui soii,dac el poate sau-nu s mnance mazre cu porumbel.M ndoiesc chiar
c el ar avea mam.
-Eu cred c are,rosti ncet Angus.
-Fac pariu c a murit cnd l-a nscut i el a crescut singur.Goli ultima pictur
din whisky apoi se uit la can.Ce naiba am s fac? Ridic ochii la Angus cu
suferina revenit pe figur.Eu vd situaia aa: pe de o parte,a putea s m
mrit cu Harry i s triesc sub conducerea mamei lui.Asta nseamn c fiecare
aspect al vieii mele va fi hotrt de ea.Voi sfri ca biata ei fiic,ngropat ntr-o
camer din care nu i se permite s ias i nsoit doar de cteva cri alese de
Altea Sa.M ntreb dac mi va permite chiar s-mi vd proprii copii?
-i a doua alternativ? Claire rmase tcut o clip.
-Pot s rup logodna cu Harry.
-Asta te-ar durea? l iubeti aa de mult?
-Dac nu m mrit cu omul acesta,pe care prinii mei l aprob,nu voi primi
banii bunicului meu.Continu s explice,vorbindu-i despre bunic,despre prinii
ei care au risipit cte zece milioane de dolari fiecare i despre sora ei,care nu are
bani deloc.
Lui Angus,cruia i era greu s priceap ci bani nseamn o sut de lire,i lu o
vreme pentru a nelege cifra spus de ea
-Zece milioane de dolari.Cte lire nsemn asta?
-Probabil dou milioane de lire,bnuiesc.Angus fu ncntat c sttea pe scaun.
-i prinii ti au cheltuit aa de mult? Ea nu ncerc s-i apere,aa cum fcuse
fa de Trevelyan.Angus sttu o vreme dnd din cap.i acum i-e fric c,dac
nu te mrii cu cel pe care l vor ei,i vor lua....nghii....cei zece milioane ai ti
i i vor cheltui,iar tu nu vei mai avea nimic i surioara ta va fi la fel de srac.
Claire ncerc s protesteze,c nu-i era realmente fric de asta,dar buse prea
mult whisky pentru a putea mini.

-Da,mi-e team c aa e.Ambilor mei prini le place aici.Tata a fost la vntoare


n fiecare zi,de cnd suntem aici,i mama s-a ntlnit cu dou ducese,
patru contese,un viconte i trei marchizi.Toi i-au spus c,dup ce Harry i cu
mine ne vom cstori,s-ar putea ca ea s fie primit de regin,sau de prinesa
Alexandra.
-i treburile astea conteaz mult pentru prinii ti,nu-i aa?
-Da,aa e.Tata a fost obinuit s nu fac nimic.M ndoiesc s fi muncit mcar o
singur zi n toat viaa lui.tiu c asta sun oribil,dar e prea btrn s nceap
acum.Nu va ti cum s fie bancher,sau orice altceva.i mama...Angus sttea i o
privea,ateptnd s continue....mama vrea s se simt important,s simt c e
cineva.Cred c n tinereea ei i s-a spus de prea multe ori c e o nimeni.
-Dar tu ce vrei,copil?
-Dragoste,rspunse ea repede,apoi zmbi.i poate c ceva de care s m ocup.
Mi-e foarte greu s stau degeaba.Angus o privi,n timp ce ea se lsa pe speteaza
scaunului.tia c e aproape gata s adoarm.
-Dac ai putea schimba ceva greit de aici,ce ai face mai nti? Ai putea ara
pmntul? Ai deschide o fabric american i ai face trsuri,sau ceva de genul
acesta? Claire zmbi.
-Nu.Primul lucru ar fi s o mrit pe Leatrice cu James Kincaid.La aceasta,Angus
scoase un sforit ironic.
-Deci mi dau seama c ai fost serioas.Vrei ntr-adevr dragoste i numai
dragoste.Claire,cu ochii nchii,zmbi larg.
-Bunicul meu spunea c piatra de temelie a bogiei i puterii e fora omului.Eu
cred c piatra de temelie a puterii ducesei sunt copiii ei.O conduce pe Leatrice i
ntr-un fel l conduce i pe Harry.Dac a putea s o scot pe una din aceste
persoane de sub puterea ei,i-a slbi temelia.Poate c dac propria ei fiic ar
putea s-i scape,atunci ar putea i alii.Poate c ar putea s devin o cas unde
locuitorii ei s aib tot atta libertate i control asupra propriilor lor viei,ca i
servitorii.Angus se ridic i o privi cu i mai mult respect.Din ceea ce tia el n
legtur cu ce se ntmpla n casa mare,ceea ce spusese ea avea bun sim.Vzu
c era aproape adormit,aa c se duse la dulapul de lng perete i scoase
pledul efului clanului MacTarvit i o acoperi.Nici cnd i lu desenele din
poal,ea nu se mic,ci continu s doarm.Se uit la desene,scoase un hohot de
rs,apoi le aez lng ea,dup care prsi csua i porni la drum.i vor trebui
vreo dou ore,pentru a ajunge la casa mare.
CAPITOLUL 13

Cnd Oman l inform pe Trevelyan c btrnul urca scrile,acesta i concedie


servitorul i se ntoarse la scrisul lui.Iar cnd Angus apru n u,Trevelyan fu
nevoit s-l admire.Nu-i pierduse rsuflarea,dei urcase treptele cte dou odat.
Dar nu-i ridic ochii din hrtii.
-Ce te aduce aici? Nu mai sunt vite de furat? Angus se ndrept n tcere spre o
mas separat de celelalte i i turn nite whisky,apoi se aez pe locul de la
fereastr i l privi pe Trevelyan.n sfrit,acesta puse jos tocul i se uit la
el.Faa btut de vnt era ncruntat de concentrare.D-i drumul,i se adres el.
-Fata a cunoscut-o pe bab.
-Aha,rosti Trevelyan i se uit din nou la hrtiile lui.Asta n-ar trebui s o
deranjeze.Dragostea ei pentru Harry....Angus l ntrerupse cu un fornit.
-Nu l iubete pe biat.Crede doar c e....perfect,aa cum a spus ea.Ieri a dus-o s
viziteze mprejurimile.i flutur mna pentru a indica toat moia.Tnrul
Harry a pretins c i cunoate pe toi vasalii.i c el conduce locul.Dup cte tiu
eu,nici mcar n-a vzut tot ce posezi tu.
-Ce posed eu? Angus l privi fix pe Trevelyan.Acesta arunc tocul i se duse s
se aeze n faa focului.Ce te atepi s fac eu? S-i spun c Harry nu este ceea
ce crede ea c e? S-i spun c fratele meu mai mic lenevete ct e ziua de lung
i c mama lui l conduce?
-tie cte ceva despre mam.Angus ncerc s-i nbue un zmbet.Babornia
i-a spus cum s-l hrneasc pe Harry.I-a spus ce carne poate mnca cu morcovi
i cu mazre,i-a spus cum s aib grij de sntatea lui delicat.
La care Trevelyan izbucni n rs.
-Harry poate mnca orice,ct un butoi,i e sntos,ct doi armsari.
Angus rmase o vreme tcut.
-Ai putea s pui capt la toate astea.Ai putea s le spui c n-ai murit.
-Nu vreau s fac asta,rosti Trevelyan.Strnse din buze.
i tu tii al naibii de bine de ce.Btrna mi-ar face viaa un infern.Are ceea ce
vrea.Preiosul ei Harry este duce i va avea i banii fetei.Va avea tot.Harry a fost
de acord s-mi finaneze toate expediiile i asta e tot ce vreau eu.
-i fata?
-Nu m intereseaz.Travelyan practic ncepu s cate.Angus l privi o vreme.
-Te-am vzut cu ea.N-ai putut s-i iei ochii de la ea.Ai privit-o dansnd,ai
ascultat-o vorbind.Erai....Fcu o pauz prnd c-i caut cuvintele.Erai mndru
de ea.Trevelyan se ntoarse,i sprijini minile de polia cminului i privi focul.

-Are cap.A fost crescut cu toate avantajele din lume i n loc s-i dedice viaa
urmtoarei rochii pe care o va purta,a ales s citeasc i s studieze.A nvat
latina,doar pentru a putea s-mi citeasc crile.
-Oho,prile scabroase.
-Ce tii tu despre prile scabroase?
-Btrnul preot al satului obinuia s-mi citeasc i s-mi traduc fragmentele n
latin.L-am rspltit cu whisky pentru asta,dar cred c le-ar fi citit i fr plat.
-Omule vulgar ce eti! l apostrof Trevelyan,dar n vocea lui nu exista
animozitate.
-Deci i place fata i cu toate acestea ai plnuit s o lai s se mrite cu fratele
tu.tii de testamentul bunicului ei?
-Da,tiu.i nu i folosete,dac se mrit cu un om care nu e de fapt duce.Vrea
att de mult s fie duces,nct e n stare s se vnd unui om pe care....
-Eti gata s spui c nu-l iubete pe Harry? E un tnr artos.Arat mai bine ca
tine,cu faa ta ncruntat i privirea suprat.E un tip al naibii de bine.Orice fat
ar fi mndr s-l aib.Pariez c i va face un copil,chiar din prima noapte
mpreun,indiferent cnd va fi asta.i m ndoiesc c un flcu aa frumos i
zdravn ca Harry va atepta pn n noaptea nunii.
-Gura zbier Trevelyan.Angus l privi,cu o expresie viclean i plin de el pe
faa cafenie.
-Mi-a spus c ai trdat-o,c ai ascultat-o doar pentru a putea s scrii despre ea.
Ai fcut iar desene de alea micue,de ale tale?
La nceput Trevelyan nu-i ddu seama ce voia s spun.De cnd Claire l-a
prsit aa brusc,acum cteva zile,ncercase tot ce putuse s nu se gndeasc la
ea,despre ea.ncercase s nu-i lipseasc.Dar n-a prea avut succes.De dou
ori,aproape c a vorbit cu ea.Timp de cteva zile,aproape se obinuise s o aib
n camer cu el.Ar fi vrut s-i citeasc pasaje din ceea ce scrisese i s o ntrebe
ce crede.Ar fi vrut s aud mai multe despre ce avea de spus n legtur cu
scrierile lui,deoarece nainte de a ti cine e,afirmase c uneori erau plictisitoare.
Trevelyan i propuse s nu fie orgolios,dar vnzrile crilor nu erau aa cum
crezuse el c ar trebui s fie i poate c ar fi fost posibil ca ea,privindu-le din
punctul de vedere al cititorului,s-l ajute s le mbunteasc.
-Cred c am fcut cteva caricaturi,rosti el,n cele din urm.
-I-au creat impresia c nu-i place de ea.Trevelyan nu putu dect s se uite la
btrn.
-C nu-mi place de ea? Ce au de a face cteva desene cu faptul c mi place sau
nu de ea? Am desenat pe toat lumea.

-Poate c fata n-a auzit de abilitile tale.Poate c nu tie c desenele alea,ca i


gura ta,i-au nnebunit pe oameni n aa hal c au tras n tine,te-au btut i mai
mult dect o dat au ncercat s te ucid,dar n-au reuit dect s-i cresteze puin
capul.Poate c ea crede c nu e politicos ca oamenii s rd unii de alii.
Trevelyan ridic din umeri,pentru c tot nu nelegea.Nu se putea ca ceva att de
mic ca schiele lui s o fi nfuriat aa,n ziua aceea.Sigur,a fost i faptul c
tocmai descoperise c el e cpitanul Baker.Dar el a crezut c,atunci cnd i va
depi frica de el,se va ntoarce.
-i voi spune c schiele mele nu nseamn nimic i c poate s revin.N-am
intenionat s-i fac ru.
-Fetele te-au dorit ntotdeauna,nu-i aa? ntreb Angus.Nimeni altcineva n-a
vzut asta.n nici un caz brbaii.Dar fetelor le plcea de tine mai mult dect l
plceau pe fratele tu mai mare.Era un diavol frumos i trebuia s fie duce,dar tu
ai fost ntotdeauna preferatul fetelor.
-Nu tii nimic despre mine.N-am fost pe aici de cnd eram copil.
-tiu mai multe dect i nchipui i pariez c mama aia a voastr tie i ea o
mulime de lucruri.Angus ridic o sprncean.Deci,acum plnuieti s i-o iei lui
Harry pe mica motenitoare american.
-Nu am o astfel de intenie.De-abia am atins-o.
-Dar ai petrecut mai mult timp cu ea dect Harry.
-Asta e vina lui,nu a mea.Dac a fi fost logodit cu ea,a fi fcut pe dracu'n patru
s nu o neglijez.
-Aha. l-ai fi fcut curte oferindu-i toate lucrurile care-i plac: cri,vorbe i
mbrcatul pledului de ef.
-Nu tie c e pled de ef.Nu l-a vzut niciodat.
-Dar muli dintre vasali au tiut.Muli dintre ei tiau cine eti n ziua aceea,cnd
ai stat acolo i i-ai privit dansnd.Au dansat pentru noul lor ef i pentru doamna
lui.
-Nu e....cobor vocea.Nu e doamna mea i n-a vrut nicicnd s fie.
Suntem....prieteni,rosti el ncet,ntre noi nu e nimic altceva i nu va fi niciodat.
E hotrt s se mrite cu fratele meu i s devin duces.
-Poi s-i spui cine eti.Prinii ei ar aproba cstoria voastr.Din cte am auzit,
nu le-ar psa nici dac ducele ar avea o sut de ani i i-ar lipsi toate membrele.
Trevelyan afi un zmbet strmb.
-Atunci s-ar mrita cu mine pentru c sunt duce,dar eu nu vreau s m nsor cu
nimeni.Dac a fi cstorit,n-a mai putea s cltoresc i nu vreau s am nici
responsabilitatea acestei case i a celorlalte i,s fiu al naibii dac vreau o soie,

care se mrit cu mine pentru titlu.Angus scoase un sunet ca un hohot de rs.


-Dac o fat frumoas mi-ar spune c vrea s se mrite cu mine,pentru c sunt
conductorul clanului MacTarvit,a fugi cu ea imediat la biseric.
-Tocmai asta e diferena dintre mine i tine.Nu vreau s m nsor,nu vreau s fiu
duce i nu vreau s mai vorbesc cu tine.Am treab.
-ntenioneaz s o mrite pe sora ta cu James Kincaid.
-Ce?!? Trevelyan era uluit.De unde tie de asta? A fost cu ani n urm.
-Fratele tu mai mic i-a spus.i se potrivete cu felul ei romantic de a fi,dorina
aceasta de a-i face s fie mpreun.Vrea s-i fac la fel de fericii,cum e ea cu
Harry.Angus i relat ce a spus Claire despre copiii ei,care ar fi piatra de temelie
a vieii unei ducese.tie asta de la bunicul ei.Cred c intenioneaz s-i ia
btrnei puterea.Trevelyan cltin din cap.
-Copil american prost.Nu are idee despre ce vorbete.Nu are idee cum e btrna.
Claire e un copil,cu inocena unui copil.Viseaz s triasc o via idilic cu
Harry i s creasc copii blonzi,cu titluri,conform numelui lor.Nici mcar nu tie
c exist i oameni ca btrna.Cinismul i se transform n amrciune.Femeia
aia poate ucide pe oricine ncearc s i-l ia pe Harry,sau puterea.
-Totui cred c fata intenioneaz s ncerce,afirm Angus blnd.
-O,ei bine,va eua.Nu are anii de experien n trdare,pe care i are btrna.
-Oare ce ar face cnd ar afla c fata a ncercat s o sfideze i n-a reuit?
-Ar ncuia-o undeva.De unde s tiu eu? Nu m intereseaz.Angus nu mai
scoase o vorb,ci continu s stea pe scaunul de la fereastr i s-l priveasc pe
Trevelyan.Cnd acesta vorbi din nou,de abia putu s-i aud.Btrna va afla ce se
ntmpl,pentru c Claire nu tie s pstreze secretul.Tot ce gndete i simte i se
oglindete n privire.i va avea ncredere n Harry.Respir anevoie.Perfectul ei
Harry! Ar putea de asemenea s i-o spun btrnei pe leau.n ce-l privete pe
Harry,el nu va vedea aciunea ca o trdare.Dac Claire va ncerca s-l determine
s o ajute s o mrite pe Lee cu Kincaid,Harry va vedea asta doar ca pe o treab
pe care trebuie s o fac i se va plnge mamei lui.
-Dar btrna va ti ce nseamn.
-Da,ncuvin Trevelyan.Btrna va ti c Claire ncearc s-i submineze
autoritatea.i se va rzbuna.
-Aa cum s-a rzbunat pe un bieel care a suprat-o,rosti Angus blnd.
Trevelyan nu ddu nici un semn c a auzit.
-Va atepta pn cnd Harry i Claire se vor cstori.Doamne,ar putea s
stabileasc data foarte curnd. Nu o va lsa niciodat pe Claire s scape,dup o
asemenea ncercare.

-i ce i-ar face?
-Nu-mi pot nchipui,rosti Trevelyan ncet.O va tortura,n felul n care nici cele
mai slbatice triburi pe care le-am vzut nu s-ar gndi s-o fac.i va distruge
personalitatea,aa cum i-a distrus-o lui Lee.tiai c Lee a fost cndva ca un
spiridu? A fost iniiatoarea poznelor pe care noi....Se opri,deoarece Angus se
ridicase i se ndrepta spre u.
-Unde te duci? l repezi Trevelyan.
-Ai spus c ai treab,iar eu trebuie s m ntorc la fat.Rcete cu uurin i
trebuie s am grij.
-Ai lsat-o pe Claire singur n locul acela vechi i oribil? Ar putea fi ucis.Ar
putea..Angus zmbi.
-Aici e Scoia i e cel mai sigur loc de pe pmnt.Nu e slbticia Africii,sau a
oraului luia pe care l caui i nu-l gseti.
-L-am gsit.
-Nu,biete,ai murit.O clip,cei doi brbai se privir n ochi,apoi Angus ntoarse
privirea.Acum trebuie s m duc la ea.Tu stai aici i scrie-i crile.i cnd te vei
face bine,poi s te ntorci la strinii ti de pe pmnturile acelea ndeprtate.
Las acest loc celor ca Harry,ca soia i ca mama lui.Nu e treaba ta.Tu nu eti
duce.Nu eti ef.Nu te nsori cu fata.Stai aici cu omul acela al tu,mnanc,
dormi,scrie i nu te apropia de nimic.Nu e treba ta.Cu asta se ntoarse i ncepu
s coboare scrile.Trevelyan se ndrept imediat spre cea de a treia mas i
apuc un toc.Lucra la cartea lui despre Pesha.Inteniona s spun lumii ce
nsemna s vizitezi travestit acest ora secret.Pentru c Jack Powell a spus
omenirii c a fost singurul care a vizitat Pesha,creznd c nu mai era nimeni n
via care s-l contrazic,Trevelyan era acum pe cale s publice cartea,pentru a
spune lumii adevrul.Jack considerase c i-a nsuit toate nsemnrile lui
Trevelyan despre Pesha,cnd l-a lsat acolo s moar,dar el avea mult mai multe
n cap,pe care nu le notase.Cteva ore mai trziu,Oman a intrat tcut n camer
nmnndu-i lui Trevelyan un pachet plat.
-Ce e asta? ntreb el.
-Doamna americanc mi l-a dat pentru tine.Lui Trevelyan i trebui puin
timp,pn s i dea seama c Oman o numise pe Claire doamn-ntr-adevr o
nalt preuire din partea lui.Se ncrunt,n timp ce deschidea pachetul,dar dup
ce scoase primul desen,ochii i se mrir.Schiele erau grosolane,fcute de o
mn lipsit de practic,dar era uor s vezi ce voiau s reprezinte.l
caricaturizau pe el.l reprezentau ca pe un ho la drumul mare,gata s fie
spnzurat.l reprezentau ca pe un bieel stnd separat de grupul de copii,rznd

batjocoritor i acionnd ca i cum nu voia s se alture grupului,dar ochii lui


erau plini de singurtate.l reprezentau ca pe un brbat ce sttea singur ntr-un
turn.Dup ce le vzu,Trevelyan la nceput se nfurie.Cum ndrznea aceast
americanc oarecare s fac asemenea caricaturi despre el? Cum ndrznea s-l
reprezinte ntr-o lumin att de defavorabil? Cum ndrznea...Se uit din nou la
desene i furia i fu nlocuit de durere.Nu-i nchipuise ce gndetea ea despre
el.Crezuse c... ei bine,c l venera.S afle c aceasta era ceea ce credea despre
el,era....de-a dreptul dureros.Chicotitul lui Oman a fost cel care l-a fcut s se
ntoarc.Oman,cu figura lui de piatr,Oman cel lipsit de emoii,ncerca s nu
hohoteasc privind desenul cu tlharul.
-Nu vd nimic distractiv n asta,l repezi Trevelyan.
-Este exact ca tine.Vezi,aici i aici.Este ct se poate de asemntor.
-Nu exist aa ceva,rosti Trevelyan n timp ce smulgea desenele din mna lui
Oman.Este....Se opri pentru a observa ceva din asemnarea lui cu omul din
caricatur.n ciuda sa,ncepu s zmbeasc.Nu se poate s fiu eu,rosti el,dar
Oman prsise deja ncperea.Trevelyan se duse cu desenele la fereastr i le
studie,asta fcnd ca zmbetul lui s se accentueze.Oare nu tia c el e marele
cpitan Baker? Nu tia aceast mic americanc neruinat c nimeni nu rde de
un om cu realizrile lui? Ei,Trevelyan,el era cel care rdea,nu invers.
Puse desenele jos i se ndrept spre cmin,rscolind butenii.Claire nu era
treaba lui i tot ce i-a spus Angus nu conta.Credea n neimplicare.Refuzul lui de
a se implica i salvase viaa de nenumrate ori.Dar i aduse aminte cum a avut
Claire grij de el,cnd a fost bolnav.Desigur,nu putuse s fac nimic care s-l
ajute s-i revin dintr-o criz de malarie,dar rmsese cu el i i-a pstrat
secretul.N-a lsat pe nimeni s afle unde este.
Rscoli nc puin butenii.Realmente,nu era treaba lui dac ea voia s o accepte
pe mama lui Harry.Mama lui Harry,se gndi ei cu o grimas.Femeia aceea era i
mama lui.Nu c ar fi primit vreodat ceva de la ea,altceva dect pedepse i
critici.tia ce formidabil putea fi btrna.Aa cum spusese Angus,era capabil
de orice.Nu l-a trimis ea pe cei de al doilea fiu al ei departe,s triasc cu
ticlosul ei tat btrn? l alungase pe propriul ei fiu de acas,cnd avea doar
nou ani,i nu-l trimisese n vizit,ci pentru totdeauna,ca s nu mai fac parte
niciodat din familie,deoarece considera c era prost crescut i lipsit de
respect.i luase lui Trevelyan doar dou sptmni de stat cu btrnul,pentru a-i
da seama ct de mult l urse mama lui.
i ce i-ar face ducesa lui Claire,dac ar afla c a ncercat s-i uzurpe locul? O va
face prizonier,aa cum procedase cu Lee,cuget Trevelyan.i cine o va apra pe

Claire? Nu Harry.Nu ar fi fost de acord s fie plictisit cu trboiul acela.Harry


nu voia s se interfereze nimic n programul lui de vntoare.Ar fi aprat-o
prinii ei? Din ceea ce tia despre ei,nici nu s-ar fi gndit.Ar fi obinut ceea ce
voiau-indiferent dac ar fi fost cu preul fiicei lor.
Aa c,pn la urm,nimic nu s-ar fi schimbat.Ducesa ar fi avut controlul total i
absolut asupra moiei-iar sora lui i Claire ar fi fost prizoniere.Viaa mergea mai
departe.Trevelyan ncerc s se gndeasc cum ar fi fost Claire,sub conducerea
btrnei.Nu va mai exista posibilitatea de a sta n csua lui Angus MacTarvit,
pentru a bea whisky sau a dansa cu vasalii.De fapt,probabil nici n-ar mai fi
existat vreun vasal cu care s danseze.Nu-l ntrebase pe Harry,dar ghicise c
mama lui plnuia s foloseasc o parte din dota lui Claire pentru a cumpra oi i
nu puteai s creti oi,acolo unde locuiau oameni.Privi n foc.Nu era treaba lui.Se
ntorsese doar pentru singurul motiv al recuperrii sntii i pentru a-i scrie
crile.Cnd treburile acestea se vor rezolva,inteniona s plece i,dac Harry i
inea promisiunea de a-i da bani pentru expediii,plnuia s se ntoarc n Africa
la sfritul anului urmtor.Mai erau nc multe n Africa,pe care i-ar fi plcut s
le vad.
-Nu m intereseaz,rosti el tare.Apoi privi din nou caricaturile i n urmtoarea
secund l chem pe Oman la el.
CAPITOLUL 14
Harry dormea att de profund,nct Trevelyan a trebuit s-i zguduie ca s-l
trezeasc.Harry se rsturn pe o parte,i privi fratele dezgustat,apoi se ntoarse
la loc i nchise iar ochii.
-Vreau s vorbesc cu tine,rosti Trevelyan.
-Tu nu dormi niciodat?
-Nu,dac pot s evit.Cnd Harry nu se obosi s deschid din nou ochii i prea
c e gata s adoarm,Trevelyan l zgli iar de umr.S tii c nu plec.
Harry se strmb i se ridic ncet.
-Pentru cineva care se presupune c se ascunde,te miti cam mult.Acum ce nu e
n regul?
-Ce s-a ntmplat ntre Claire i mama ta astzi? La aceasta,Harry deschise ochii
mari.Pe faa lui se vedea o nedumerire real.
-Nimic deosebit.Claire a spus c vrea s o cunoasc pe mama i asta a fost
tot.Au luat ceaiul mpreun.Trevelyan i privi fratele ndelung.Era ntotdeauna
uluit,cnd oamenii nu vedeau ce se ntmpl n jurul lor.Fr ndoial,Harry i
nchipuia c mama i logodnica lui petrecuser foarte plcut mpreun,cu ocazia

ceaiului.Probabil c Harry nici mcar nu realizase c Claire a prsit camera,dup


cum spunea MacTarvit,terorizat.Dar Claire ce i-a spus? mai ntreb Harry.
-N-am vzut-o.Harry zmbi.Era ncntat c mica lui motenitoare american
nu-i mai petrecea timpul cu fratele lui mai mare.
-Atunci de unde tii c s-ar fi plns?
-Am auzit cte ceva.Harry csc.Aerul constant misterios al iui Trevelyan putea
s intereseze restul lumii,dar pe el mai curnd l plictisea.
-Dac asta e tot ceea ce ai de spus,atunci a dori s m culc din nou.
-Dup ce te nsori cu Claire intenionezi s o trimii...pe ea-rosti cuvntul cu
dispre-la casa de zestre?
-Nu tiu de ce insiti tu s crezi c mama noastr e un balaur.E o femeie simpl
i dulce i aa a fost ntotdeauna.Dac ai face doar un mic efort s o cunoti,ai
afla.Iar n ce privete ntrebarea ta,nu,mama nu se va muta la casa de zestre.Cred
c e mai bine s stea aici,unde pot s fiu lng ea.E infirm,dup cum bine tii.
-Intenioneaz s stea aici,unde poate s dirijeze casa i pe Leatrice.
n ciuda lui nsui,Harry ncepuse s se trezeasc.Fratele lui putea s nfurie i
un diavol.
-Mama nu e un monstru.i iubete fiica i vrea s-i petreac timpul cu ea.Asta
e aa de ru? Lee este perfect fericit.
-Asta e prerea ta sau a lui Lee? Ct timp a trecut de cnd n-ai mai vorbit cu sora
ta?
-Cu mult mai puin,dect de cnd ai vorbit tu cu ea,i arunc Harry.A vrea s
tiu cine te crezi tu,s vii aici i s ncerci s schimbi totul.Ai plecat cnd erai
copil i acum te ntorci i te atepi s le dai ordine tuturor.Dac vrei s faci
asta,va trebui s te dezvlui i s i faci cunoscut prezena.Trevelyan,aezat pe
un scaun nalt de lng pat,nu scoase o vorb.Eu aa gndesc,continu Harry.
Vrei s stai n umbr i s conduci treburile,dar nu vrei s peti n linia nti.
-Mica ta americanc vrea s o mrite pe Lee cu James Kincaid.Harry izbucni n
rs.
-Ei bine,las-o s ncerce,rosti el ntinzndu-se din nou n pat.Claire este perfect
liber s fac toate jocurile iubirii,pe care le dorete.Femeilor le place s fac
astfel de lucruri.
-Nu intenionezi s o ajui?
-S o ajut? Tot ce are de fcut este s le fac din nou cunotin.Nu cred c s-au
mai vzut,de ani de zile.
-Dar ce spui de mama ta? Harry se ntoarse spre fratele lui cu o figur furioas.

-Este i mama ta.De ce continui s te pori,ca i cum i-ai nchipui c ai ieit


dintr-un ou i nu ai mam? Dac Leatrice vrea s se mrite cu cineva poate s o
fac.Nu e prizonier.Harry refuza s se gndeasc la cearturile pe care mama lui
i Lee le avuseser n legtur cu Kincaid,cu ani n urm.Desigur a fost cu mult
timp nainte i la ora aceea Lee avea un pretendent cu care era de acord i mama
lor.Acum,considera Harry,situaia era alta.
Cnd Trevelyan ncepu din nou s vorbeasc,vocea lui era blnd.
-Lee este prizonier,dar tu nu observi i dac nu se face ceva,n curnd mica'ta
mireas va ajunge i ea prizonier.
-Ai petrecut prea mult timp n soare,rosti Harry obosit.M nsor cu Claire i totul
va fi bine.Mama spune c i place de Claire i crede c va fi o soie bun pentru
mine.Eu cred c ele dou vor fi prietene.Sper c va deveni tot aa de apropiat
de mama,cum este ea de Lee.Acum,eti amabil s pleci din camera mea? Vreau
s mai dorm puin.Se cuibri sub cuverturi i nchise ochii.
Trevelyan rmase o vreme pe loc,ncercnd s se gndeasc ce ar putea s-i
spun fratelui su,pentru a-l face s neleag.Harry nu fusese niciodat n stare
s vad nimic ru la mama lui.Trevelyan sperase s vre n capul fratelui mai
tnr puin raionament.Dac putea s-i arate c Claire avea nevoie de ajutorul
lui,atunci el,Trevelyan,ar putea fi eliberat.Ar putea s se ntoarc la munca lui cu
mintea limpede,tiind c a rspltit-o pe Claire pentru c l-a ajutat.I se pruse o
idee aa de bun.O idee aa bun,dar care n-a avut anse de succes,pentru c
Harry nu credea c trebuie fcut ceva.Harry era mulumit s lase ceea ce se
ntmpla s se ntmple.Trevelyan se gndi la Claire.i aminti dansul i rsul
ei.Dac se mrita cu Harry i venea s locuiasc n aceast gaur de iad plin de
dumnie,nu o s devin ca Leatrice? O umbr a ceea ce e azi? S-ar fi supus
ducesei i ar fi fcut ceea ce voia btrna,atunci cnd voia? Se gndi cum i-a
spus Claire lui MacTarvit c poate s continuie s fure vite,dar Trevelyan tia c
ntr-un interval de ase luni de la cstorie,MacTarvit va fi gonit de pe
pmnturile Montgomery.Trevelyan se ls pe sptarul scaunului.Nu voia s fie
implicat n toate astea.Voia s se ntoarc n camera lui i s scrie.Avea aa de
mult treab de fcut n legtur cu limba peshan.Nu-i psa de aceti oameni,
care i erau rude.Nu voia s fie implicat n familie,sau n cas,sau n tot ce avea
legtur cu ele.i plcea ideea c ei credeau c e mort.Asta i oferea o mare
libertate.Dar o alt parte a lui se gndea la sora lui.Nu o vzuse de cnd se
ntorsese,nici n cas nici pe afar.
Dup cele spuse de Claire lui MacTarvit,Leatrice era cea mai nefericit fiin pe
care o vzuse ea vreodat.Se uit la Harry,deja adormit.Era evident c fratele lui

mai mic nu o va ajuta pe Claire s ia locul ducesei.Harry se simea prea


confortabil,pentru a ncerca s schimbe lucrurile.De ce ar fi vrut Harry s
schimbe ceva,cnd totul era aa de perfect pentru el?
Deci ce trebuia s fac Trevelyan? S se ntoarc n camera lui i s stea acolo?
S se ntoarc la scrierile lui i s o lase pe Claire s se lupte cu soacra ei? Era o
tnr puternic i sntoas i dac nu intervenea ceva,i va supravieui
baborniei.Apoi va putea s fac ce voia.
Din nou,schiele desenate de Claire despre el i aprur naintea ochilor.i trecu
minile peste fa.Se va ntoarce peste zece ani i Va descoperi c fericita tnr
cra tvile n camera soacrei ei? Iar frumosul ei so ar fi observat vreodat c
personalitatea soiei lui a fost distrus?
Trevelyan se ridic i se ndrept spre u.Poate c,dac va vorbi cu Leatrice....
Nu va face nimic,doar va vorbi cu ea.Poate c nu era chiar aa de nefericit cum
credea Claire c e.
CAPITOLUL 15
Leatrice,ghemuit adnc n coconul patului ei,nu-i ddu seama de la nceput ce
a fost trosnetul acela.n mintea ei ameit de somn tia c orice deranj provenea
de la mama ei,aa c ncerc s se trezeasc.Ce mai voia acum btrna? S-i
fricioneze picioarele? S-i perie prul.Ap fierbinte? Ceai? Voia s-i citeasc
ceva? Uneori Leatrice credea c btrna se trezea,doar cu gndul cum s
descopere ceva de fcut pentru fiica ei.Unchiul ei James i spusese odat c
Eugenia probabil c nu putea s doarm,pentru c nimeni nu putea dac nu
muncea o zi ntreagLeatrice i ddu cuverturile la o parte i cu ochii nc
nchii,ncepu s coboare din pat.Doar cnd lumina i ptrunse prin pleoape,
deschise ochii.Stnd lng peretele din spre est,cu vechea u mascat n
lambriu deschis n spatele lui,cu o lumnare n mna,se afla fantoma fratelui ei
mort.Leatrice se ridic,i duse minile la gur pentru a-i nbui iptul,apoi se
retrase lipindu-se de cptiul patului i trgnd cuverturile peste ea.Fantoma
zmbi.Leatrice ncerc s se trag i mai departe i s se nveleasc i mai bine.
Chiar dac viaa ei ar fi depins de asta,tot n-ar fi putut s scoat un cuvnt.Sttea
doar acolo,privind nepenit de teroare.
-O,Mutt,rosti fantoma,sunt eu.Leatrice sttea tremurnd i privind cu ochii
mari,apoi ncepu s clipeasc.Apariia asta nu arta ca o fantom.Arta c un
brbat n carne i oase,care intrase n camera ei prin vechea u.Se aplec puin
nainte pentru a-l vedea mai bine i el fcu un pas mai aproape de ea.Sunt real,

mai zise el.Aa de real cum am fost ntotdeauna.Ea i ls cuvertura s-i


alunece de la gt i continu s-l priveasc.Ar putea s fie ntr-adevr fratele ei?
-Vellie? opti ea.El ddu din cap,apoi travers ncperea spre ea.Leatrice ideschise braele i el o mbri,ngropndu-i faa la gtul ei,n timp ce ea i
ascunse faa n prul lui.Era real.O,mulumesc lui Dumnezeu i tuturor
sfinilor,era real i ct se poate de viu.Apoi Leatrice ncepu s plng.Lacrimile
ncepur s-i curg,la nceput ncet,apoi,n timp ce-i plimba minile pe braele
lui i n jos pe spatele iui,atingndu-l ca i cum voia s se asigure c e cu
adevrat acolo,lacrimile ncepur s curg mai tare.
-t,dragoste opti el innd-o strns la pieptul iui,mbrind-o.
Purta o mbrcminte ciudat de mtase,un fel de mantie,i cizme moi.i folosi
degetele de la un picior pentru a-i scoate nti o cizm,apoi pe cealalt i se
urc n pat,ntinzndu-se lng ea ct era de lung i continund s o string n
brae,aproape ca un iubit,nu ca un frate.i o ls s plng.Iar cnd ea nu se opri
la prima lui dojana,nu mai ncerc s o opreasc; o inu doar aa,n timp ce ea
plngea i plngea i plngea.Dur o mulime,nainte ca Leatrice s poat s se
controleze suficient,pentru a vorbi.i cnd i putu controla lacrimile ntr-un
fel,la tot ce se putu gndi era ct de bine fceau atingerile cuiva.Trecuser ani i
ani de cnd nu mai simise o fiin omeneasc lipit de ea.ntre ea i Trevelyan
era o diferen de doar un an i cnd erau copii erau foarte apropiai.Fratele lor
Alex fusese prea de plin de el nsui i de demnitate,pentru a avea timp pentru o
feti,dar ea i Vellie fuseser prieteni-sau,aa cum spuneau unii oameni,tovari
de ruti.Nu-l vzuse de cnd avea nou ani,n acea zi oribil din viaa ei,cnd
el fusese trimis la odiosul lor bunic.Viziunea lui Vellie,cel mai iubit
prieten,fratele ei,sufletul ei pereche,urcndu-se n trsura aceea deschis i
uitndu-se napoi la ea,i se imprimase n minte,pn la moarte.Tatl lor spusese
c Vellie se va ntoarce n cteva luni,dar Leatrice privise figura nenduplecat a
mamei i-i dduse seama c niciodat nu i se va permite fratelui ei s se
ntoarc,cel puin nu ca s rmna.Fcuse ceva de neiertat: i nfruntase mama,o
contrazisese i rsese de pedepsele,de avertismentele i de ameninrile ei.Dar
pn la urm btrna nvinsese,pentru c la urma urmei Vellie era doar un bieel
i ea era duces i mama lui.Ea era cea care avea autoritatea.Tatl lor l avea pe
fiul lui,Alex,pe care i educa pentru a deveni duce i lui Leatrice i trecu prin
minte c s-ar putea ca tatl lor s fi fost chiar ncntat s-l vad pe Vellie trimis
de acas,pentru c cel de ai doilea fiu al lui fusese o problem din ziua n care se
nscuse.
-Eti cu adevrat aici? opti ea,gfind ocat,n timp ce ncerca s-i controleze

suspinele.
-Real i adevrat.O inea strns lipit cu spatele la el,nconjurnd-o cu
braele.Aa fuseser ei ntotdeauna: mpreun.Chiar cnd era doar o bucic de
biat,mama lor l biciuia pentru cea mai mic nclcare a regulilor ei.Leatrice
considera c probabil pe btrn o nfuria faptul c cel de al doilea fiu al ei nu
plngea niciodat.Obinuia s se deprteze de locul unde fusese btut,cu umerii
lui mici drepi i cu un zmbet superior pe fa,care voia s spun c nu-i psa
de ceea ce-i fcuse.Dar ntr-o sear,Leatrice s-a strecurat prin tunele pn n
camera lui,s-a urcat n pat alturi de fratele ei,care a o inut-o strns n brae i a
plns.A plns i a ntrebat-o: De ce m urte aa de tare? Leatrice n-a avut
rspuns.
-Ziarile au scris c ai murit.Au spus c ai murit de febr,c n-ai ajuns niciodat
n Pesha,c ai fost bolnav i...Hohotul lui batjocoritor o nrerupse.
-Sunt mult prea puternic pentru a fi ucis n felul acesta.O vreme am fost ntradevr bolnav,mai mult mort dect viu,ns m-am fcut bine.Am stat retras,pn
am reuit s m urc pe un vas nenorocit i s vin acas.
Ea i inea una din mini lipit de faa ei i o freca de obraz.tia c trecuser luni
de cnd omui acela,Jack Powell,care voiajase mpreun cu Trevelyan,revenise n
Anglia i anunase lumea c el i numai el a intrat n oraul secret Pesha.Spusese
presei c,celebrul cpitan Baker a fost prea bolnav pentru a ajunge n ora i a
rmas n urm-A adugat c acesta a fost aa de bolnav,nct el a trebuit s-l care
tot drumul napoi,pn pe coast i apoi,dup ce s-au urcat pe puntea vaporului
spre Anglia,cpitanul Baker a murit.
-Unde stai? ntreb ea.El ezit,nainte de a rspunde.
-n camera lui Charlie.Pentru moment Leatrice nu coment.Cnd vorbi,ncerc
s sune nepstor.
-Eti de mult aici?
-De cteva sptmni.nelegea ce spusese.Era acolo de ctva timp,dar dintr-un
anumit motiv nu venise s o vad.Se ntreba dac chiar intenionase s vin,pn
la urm.Se ntreba dac aceasta a fost prima dat c se afla acolo.Oare mai
fuseser i alte ocazii,cnd a stat n partea aceea veche,nelocuit i nevizitat a
casei,i n-a venit pe la ea?
-i acum,ce te-a adus aici? ntreb ea ncercnd s sune uuratic i nepstor,ca
i cum sentimentele nu i-ar fi fost rnite.Dar Trevelyan tia exact ce gndea-aa
cum tiuse ntotdeauna-i rse.Rse ntr-un mod care o fcu pe ea s se
nfurie.Se retrase de lng el,lu o pern i ncepu s dea cu pumnii n ea.Cum ai
putut s m lai s cred c eti mort? continu ea.Ai avut idee ct am suferit?

Scrisorile tale fuseser singura bucurie a vieii mele.Le am pe toate,pn la


ultima.El sttea ntins pe pat zmbind.Nu-l vzuse de ani de zile,dar i-ar fi
recunoscut zmbetul oriunde.Era acelai zmbet sfidtor,al biatului de nou ani.
-Trebuie c au umplut o camer ntreag.Zmbi i ea.
-Patru cufere.ntinse mna i i atinse obrazul.O,Vellie,eti tu cu adevrat,eti cu
adevrat aici? Eti sigur c nu eti o fantom? Mtua May spune c i-a vzut
fantoma.
-Am dat peste ea ntr-o diminea devreme,cnd m strecuram prin coridoare.
N-a murit nici una din relicvele astea btrne? Erau antice cnd eram eu copil.
Nu pot s-mi imaginez ci ani are acum.
-Sunt sigur c mamei i-ar plcea s moar,dar se pare c ele n-au de gnd.
Unchiul Cammy a distribuit-o pe sora logodnicei lui Harry n piesele lui.M
ntreb dac se pot descurca cu costumele?
-Din cele auzite de la Brat,mi imaginez c ea va reui.La aceasta Leatrice i
ngust privirea.ncepuse s-i revin din ocul ntoarcerii lui i s realizeze ce
nsemna apariia aceasta.
-Ce tii tu despre copil? Ai ntlnit-o pe Claire? L-ai vzut pe Harry?
Trevelyan se ntoarse pe spate,i puse minile sub cap i se uit n tavan.
-Dar tu ce crezi despre mica americanc a lui Harry? Leatrice i terse zmbetul
superior de pe fa lovindu-l cu o pern i mai ncerc s-l loveasc de nc
cteva mii de ori,dar el i lu perna i i imobiliza braele de-a lungul trupului.Ce
e cu tine?
-Stai aici de sptmni ntregi,l-ai vzut pe Harry i probabil i pe logodnica
lui,dar pe mine m-ai lsat s cred n continuare c eti mort.Cum ai putut s-mi
faci una ca asta? Te-am iubit mai mult dect pe oricine altcineva pe lume.De
douzeci i doi de ani i scriu cel puin o dat pe sptmn,uneori de cinci sau
ase ori pe sptmn.i-am spus tot ce s-a ntmplat n viaa mea.Mi-am
dezvluit sufletul n faa ta.n toi aceti ani ai fost cel mai apropiat i uneori
singurul meu prieten.Dar tu ai plecat s o gseti pe draga ta Pesha i n-am mai
auzit nimic de tine.De peste doi ani de zile nici o scrisoare,apoi am citit n ziar
c ai murit.Am crezut...tii ct de mult am bocit dup tine?
tii ct de mult am plns pentru tine? i acum descopr c nu eti mort.i nu
numai c nu eti mort,dar c locuieti la civa pai de mine,c te-ai strecurat
prin tunele vorbind cu btrna aia icnit de mtu May,c ai vorbit cu Harry,
care aproape c nici nu te cunoate prea bine,cel puin nu n felul n care te
cunosc eu i acum...Se ntrerupse cnd el se aez rezemat de cptiul patului i
o trase n braele lui,pentru c ncepuse s plng din nou.

-Am crezut c e mai bine pentru toat lumea,dac continu s m cread mort.
-Ce lucru prostesc spui,rosti smiorcindu-se la pieptul lui.Cum poi s crezi c ar
fi mai bine dac ne nchipuim c ai murit? Dar chiar cnd puse ntrebarea tia
deja rspunsul.Nu se gndise pn n aceast clip,dar moartea fratelui lor mai
mare l-a fcut pe Trevelyan duce.l mpinse i se uit la el cu ochii larg deschii.
Altea Voastr,opti ea.
-Exact.Leatrice i puse capul napoi pe umrul lui.Asta ntr-adevr schimb
lucrurile.
-Ei n-o s-i plac,rosti ncet,n timp ce amndoi tiau c ea nsemna mama
lor.Nu-i va plcea c Harry nu mai e duce.Dar bnuiesc c n-a fost niciodat,
nu-i aa?
-Nu vreau asta,rosti blnd Trevelyan.Niciodat n-am vrut-o.Harry e un duce
perfect.Trage cu puca,d petreceri i poate sta n Camera Lorzilor,moind
alturi de cei mai buni dintre ei.Nu m-a potrivi niciodat acolo.Nu vreau
responsabilitatea titlului.
-Dar Vellie...ncepu ea.El i mpinse capul de la pieptul lui i i mngie prul.
-Nu,nu vreau asta i nu neleg s mi-o nsuesc.Harry a spus c mi va finana
toate expediiile i asta e tot ce vreau.Mai am multe de fcut n via i asta nu
include s trndvesc n una din aceste case i s m nsor cu cea mai bogat
motenitoare pe care o pot gsi.Se referea la Claire pentru a doua oar.
-Ai cunoscut-o? Ai ntlnit-o pe Claire?
Lui i lu att de mult timp pentru a rspunde,nct Leatrice l mpinse de-o parte
pentru a-l privi.ntotdeauna,chiar cnd era copil,avusese ochii acetia.Uneori ea
credea c ochii lui Trevelyan erau cei care o nfuriau aa de mult pe mama
lor.Aveau o privire intens,strlucitoare i de neptruns.Nu puteau fi descifrai
dac nu-i cunoteai,aa cum i cunotea Leatrice.Cnd Trevelyan avea
doisprezece ani,tatl lor i-a permis celui de al doilea fiu al lui s se ntoarc
acas.Dar ntoarcerea a durat doar dou sptmni,pentru c a fost prins intrnd
ntr-o noapte n subsolul bisericii.A spus c voia s cerceteze mormintele.n
urmtoarea sptmn,Trevelyan a luat o scar i s-a crat la etajul al doilea al
pensiunii unei vduve,o cas despre care mersese vestea c e una n care se
fceau afaceri ilicite.Tatl lor nu i-a mai iertat fiul a doua oar i l-a trimis
napoi la bunicul lui.Au mai fost i alte vizite,dar de fiecare dat Trevelyan
reuise s-i nfurie tatl,astfel c era repede trimis de acas.
Apoi,n adolescen,nu a putut s-l vad prea des,dar a primit mii de scrisori de
la el i sute de fotografii,l vzuse pe Vellie crescnd,pentru c lui i plcea s se
mbrace n ceea ce numea el deghizri i apoi se fotografia.

Acum se uit n ochii lui i vzu c i ascunde ceva.


-Ce te-a fcut s vii acum la mine? Ai plnuit pn la urm s vii? Sau ai plnuit
s pleci de aici fr s m vezi? Rspunsul se afla n ochii lui.Ea rezist
impulsului de a-i adresa cele mai vulgare cuvinte pe care le cunotea i,
mulumit lui,tia o mulime,n nite limbi foarte neobinuite.i ls capul n
jos.Nu era de nici un folos s se rsteasc la el.Se ipase la el ct se poate de
mult i nu avusese nici un efect asupra lui.Spune-mi tot,de la nceput,vreau s
spun totul.Nu vreau s lai nimic nespus.
-E trziu i....
-Am s-i spun mamei c eti aici.El chicoti,tiind c era doar o ameninare.Nu
l-ar pr niciodat n viaa ei.
-Tu m-ai forat s fac asta,rosti el zmbind.Am venit aici,n aceast cas,ca s
m odihnesc.Am fost foarte bolnav i am avut nevoie de un loc unde s m
ascund i s-mi recapt sntatea.N-am plnuit s spun nimnui c sunt aici.De
altfel,nici nu eram sigur c familia se afl aici.N-am putut s m obinuiesc cu
sezoanele.Am crezut c o mulime dintre voi s-ar putea s fie n sud.
Ea se ntinse lng el i asculta,n timp ce-i spunea despre ntlnirea cu Claire,
despre leinul lui,dup ce i-a prins calul.
-A fost puin cam...
-Stnjenitor? rosti ea cu glas vesel.i cunotea reputaia n privina femeilor.
Cnd era mai tnr,cnd era adolescent,i-a scris despre ntmplri cu femei,cum
a srit peste zidul unei coli de fete n mijlocul nopii,cum s-a ascuns n patul
uneia dintre fete,cnd sora a venit s vad care era cauza chicotelilor.Cnd a mai
crescut,l-a vorbit mai rar despre aceste isprvi,dei Leatrice,ncuiat n cas de
cotoroana ei de mam,cu un tat lipsit de interes i doi frai,i ducnd o via de
o singurtate de nedescris,l implorase s-i spun tot,despre toate aventurile lui.
-Claire e foarte frumoas,nu-i aa? ntreb Leatrice privindu-l de aproape.
-Exist multe feluri de frumusee.Claire are....via.Leatrice tia ce voia s
spun.Claire se mica cu vioiciune,rostea lucrurile rapid i ntotdeauna prea
c-i studiaz pe oameni.
Nu era o persoan care s se mulumeasc s se ocupe doar de ea nsi.
-Ai sedus-o? La aceasta,Trevelyan nepeni.
-E logodit cu Harry.Leatrice izbucni n rs.
-De asta nu i-a psat n Egipt,cu micua i frumoasa dansatoare.i ce spui de
vremea cnd ai nvlit n harem? Femeile alea nu erau mritate cu cineva?

-Nu erau mritate cu fratele meu.Leatrice zmbi.Cu toate cltoriile lui


Trevelyan i felul lui boem de a privi viaa,n subcontient era la fel de
convenional ca ali brbai.
-i n afar de asta,nu-mi place.Leatrice l privi ngrozit.A spus c sunt btrn,
bolnav i slab.Leatrice i aplec din nou capul,ca s nu o poat vedea rznd.
Dar el i simi trupul zguduindu-se.Rzi ct vrei,dar nu vrea s aib nimic de a
face cu mine.E nebun dup Harry.Vorbete tot timpul despre el.Spune c e
perfect.
-Harry?
-Harry.Rmaser tcui,pentru a savura aceast glum uria.Apoi Trevelyan
ncepu s vorbeasc din nou i i spuse despre celalalte ntlniri ale lui cu Claire.
tiu c ar fi trebuit s-i spun s plece,dar era aa de singur.Nu poate s
neleag aceast cas i Harry o ignor cu desvrire.
Leatrice nelegea prea bine sentimentul singurtii.Dei casa mare era plin de
oameni,nu exista n ea nici un fel de apropiere.Cel puin nu fa de ea.Nu-i
plcea s stea n salon cu mtuile ei i s-i brfeasc pe ceilali cunoscui i nici
nu putea s ias afar,pentru c n felul acesta nu auzea apelurile mamei.
-tiu cum se simte.Ascultnd povestea lui Trevelyan,auzea mai mult dect
spuneau cuvintele lui.Auzi ceva n tonul lui,care mrturisea c i place foarte
mult de Claire.l auzi spunnd cum Claire a citit toate crile cpitanului Baker.
-Toate,spuse el i n vocea lui se distingea mndria.Ascult cnd el i povesti
despre ziua extraordinar pe care el i Claire o petrecuser cu Angus MacTarvit.
Leatrice nu l mai vzuse pe nici unul din familia MacTarvit,de cnd era
copil,cnd mpreun cu Vellie obinuia s se furieze prin tufiuri i s ncerce
s-i fure whisky-ul.i aminti cum odat a fost prins de btrn i ct de speriat
a fost.Dar nu i-a fcut nimic,dect a ameninat-o,dup care i-a dat drumul.A
fugit napoi la Vellie terorizat i el a rs de ea i a spus c btrnul e plin de
fumuri,nimic altceva.Acum Leatrice auzea c Claire i petrecuse ziua cu acesta
i a dansat cu vasalii.Leatrice n-ar fi fost mai surprins nici dac Trevelyan i-ar
fi spus c Claire i-a petrecut ziua cu znele i ar fi but nectar la ora ceaiului.
-Ce altceva a mai fcut? opti Leatrice cu respect n glas.Trevelyan zmbi.
-A but scotch ca un matelot i a mncat nite mncare foarte ciudat,
dar i-a plcut.A mituit-o pe sora ei s mint pentru ea,ca s poat s m
ngrijeasc pe mine,n timpul febrei.i l-a determinat pe Harry s o ia ntr-un tur
al latifundiei i s o recomande muncitorilor.Leatrice ridic ochii tulburat.

-Cum a putut s fac Harry asta? Nu i-ar recunoate pe nici unul din angajaii
lui,chiar dac ar da peste el.M ndoiesc c Harry tie numele propriului su
valet,cu toate c sunt mpreun de zece ani.
-Se pare c deteptul nostru de frior l-a luat pe Charles cu el.Btrnul
MacTarvit spune c Claire l-a considerat pe Harry un om foarte modest,pentru
c i-a permis angajatului su s dea toate explicaiile.
La aceasta,Leatrice rse i fcnd asta realiz c trecuse mult,mult timp de cnd
n-a mai rs.Singura lumin din viaa ei fuseser scrisorile de la fratele ei,scrisori
care i permiseser s-i triasc i ea indirect aventurile.A scris puin i despre
bunicul lor,menionnd ici i colo ce tare i durea spatele de la ultima btaie a
btrnului,sau c era slab pentru c trebuia s triasc doar cu pine i ap zile
ntregi.Dar n cea mai mare parte,scrisorile lui fuseser pline de tot ce vzuse i
fcuse.
-Ea ce altceva a mai fcut? Trevelyan inspir adnc.
-S-a ntlnit cu mama noastr.
-Poate fi destul de amabil cnd vrea.
-Se pare ns c de data asta n-a vrut.Bnuiesc c tie mai multe despre Claire,
dect tie aceasta despre ea.Bnuiesc c btrna i-a simit puterea.
-Puterea? Crezi c Claire e puternic? Mie mi se pare destul de obinuit.A ratat
o mulime de mese i camerista mea spune c Rogers o conduce.Rogers s-a
ludat cu asta n sala servitorilor.Cred c Rogers a prt-o pe Claire mamei.
-Da,mi imaginez c aa a fcut.Trevelyan rmase gnditor o clip.M-ai ntrebat
dac Claire e puternic.Cred c s-ar putea s fie,dar ca nu tie.E doar puin mai
mare dect un copil.Puterea ei const n faptul c i pas de oameni.
-Asta nu-mi sun a fi putere,rosti Leatrice cu cinism.Ea tot ce tia era faptul c
supravieuirea era cel mai important lucru din via.Cineva face tot ce poate
pentru a supravieui.
-Ar fi trebuit s o vezi cu btrnul MacTarvit,afirm Trevelyan.L-a fcut pe
btrn s-i mnnce din palm.i vasalii o ador.Se uitau la ea cu respectul pe
care nu l-au artat nici unuia din familia noastr,de mult vreme.
Leatrice se trase deoparte i-l privi.
-Vellie,eti ndrgostit de ea.El o trase napoi pe umrul lui.
-Ce gnd ridicol.E un copil i e ndrgostit de Harry i vrea s fie duces i....
Se opri brusc i rse.Nu,drag surioar,nu sunt ndrgostit de ea.De fapt,ceea ce
vreau eu e putin rzbunare.
-Pe mama,rosti Leatrice.
-Pe nimeni altcineva.

-Am s te ajut la asta,spuse Leatrice fr s ntrebe ce punea el la cale.Vrei s o


omori? S-i dm nite otrav exotic? Trevelyan rse.
-Nu,nimic prea rapid i relativ fr dureri.Cu Harry duce,mama noastr
plnuiete s rmn duces.Plnuiete s continue s conduc acest loc i pe
celelalte,pn la sfritul zilelor ei.
-Desigur.Cine ar putea s se gndeasc la altceva? Nu-mi spune c americanca
ta crede c ea va fi ducesa?
-Nu e americanca mea.i aparine lui Harry i da,Claire crede c,dup ce se va
mrita,soacra ei se va retrage n linite n casa de zestre i ea va deveni duces.
Claire are planuri s interzic programele stricte ale meselor.Fcu o pauz.
Plnuiete s controleze banii pe care i va moteni prin cstorie,s repare
casele vasalilor,s semene cmpurile i alte afaceri americane.
-Dumnezeule,rosti Leatrice.Aa a fcut,cu adevrat? Harry ar fi trebuit s-i
spun...Cnd vorbi,n vocea lui Trevelyan era furie.
-Harry a minit-o i i-a spus tot ce voia ea s aud.I-a spus c va putea s fac tot
ce dorete,dup cstorie.Leatrice oft.
-Dar lui Harry nici nu-i trece prin cap,c ar putea s fac asta.El ntr-adevr face
tot ce vrea ei.i consider c mama e drgu.Nu poate nelege de ce ceilali
oameni nu cred i ei asta.
-Exact.
-Biata,biata Claire,rosti Leatrice emoionat.mi imaginez c e obinuit s fac
tot ce vrea.Mama ei e o femeie ngrozitoare.Ct se poate de oarecare.l numete
pe Harry cu cele mai ciudate apelative,cum ar fi Onorabile i Graia Voastr
Serenisim.Mtuile i fac haz nemilos de ea.
Cred c o ndoap cu dezinformri,apoi rd de ea pe la spate.Travelyan se
ncrunt.
-i tatl ei?
-Mai puturos dect Harry.
-Dumnezeule,rosti Trevelyan nencreztor.Am avut impresia c ea conduce
familia,dar cred c e mai ru dect mi-am imaginat.i puse minile pe umerii lui
Leatrice i o inu la o deprtare de un bra.Mutt,cred c e timpul s facem ceva
n legtur cu asta.Nu putem s stm deoparte i s lsm fata asta s ia asupra
ei aceast gospodrie.Leatrice se deprt de el,cu team pe figur.A fost o treab
s glumeasc despre rzbunarea fa de mama lor,dar acum faa lui Trevelyan
devenise serioas.
-Nu,Vellie,nu mai suntem copii.Nu putem s ne mai inem de nzbtii.nainte nu
nelegeam ce nseamn pedeapsa,dar acum neleg.Dac nu m comport cum

trebuie,btrna are metode de pedepsire,ce pot face pe cineva s-i doreasc


moartea.Acum supravieuiesc i am puin confort.Nu vreau s-mi fie luate.
ncerc s coboare din pat,dar el o inu strns.
-Dar asta e unica ocazie s facem ceva cu ea.Aceasta e ansa pe care am dorit-o
ntotdeauna.
-Poate tu,dar eu nu.Ai vzut ce a fcut,cnd nu i-a plcut de tine.Te-a trimis de
acas i nu te-ai mai ntors niciodat i pentru mine....Se ntrerupse i se uit n
alt parte.
-ie i-a fcut mai ru dect mie.i-a distrus personalitatea.
Leatrice tia c e o insult extrem de grav i o lu ca atare.Se desprinse de el i
se opri lng pat.
-Nu te-ai schimbat deloc; nu-i aa? ntotdeauna ai ncercat s dai de necazuri.
ntotdeauna ai fcut ceea ce nu trebuia.i-ai petrecut copilria btut,nfometat i
ncuiat n camer,dar toate astea nu te-au nvat minte.N-ai nvat niciodat
nimic,nu-i aa?
-Nu,rosti el blnd.N-am nvat niciodat.M-am luptat cu ei.Indiferent ce miau fcut.ntotdeauna i-am nfruntat.Iar acum sunt adult,merg unde vreau,fac ce
vreau i triesc.Dar tu eti tot o feti ngrozit,ncuiat n camera ei.Ai treizeci
i unu de ani i nu ai familie,nu ai cminul tu.Tot ce ai sunt scrisorile unui
frate,pe care l-ai vzut arareori,i un clopoel care i coordoneaz viaa.
Ea voi s ipe la ei,s-i spun s plece de la ea i s nu se mai ntoarc niciodat
s o supere.Voia s-i spun c el nu nelege,c nu tie cum stteau lucrurile.
Voia s-i spun c viaa ei era frumoas,c avea tot ce avea nevoie i tot ce
dorea,dar nu putu.Nu putu s-l mint,deoarece el tia adevrul.
i mai era ceva ce o fcea s nu-l mint i acesta era faptul c ntrezrea un licr
dc speran.Timp de aproape un an dup ce Vellie a fost alungat,ea i-a meninut
n continuare personalitatea.Dar Trevelyan era lupttorul,nu ea.Nu i-a luat prea
mult timp pn i-a dat seama c era mai curnd o supus,c ntotdeauna fusese
i ntotdeauna va fi.Dup ce Vellie plecase de un an,Leatrice nu mai fcuse nici
o ncercare s fac altceva dect ce voia mama ei.Cnd a avut douzeci de ani a
ncercat s o nfrunte pe mama ei,dar a pierdut btlia i apoi n-a mai ncercat
niciodat.
-Ce intenionezi s faci? Nu putea s-i nfrneze tremurul nfricoat al vocii.
-S te mrit cu James Kincaid,rspunse Trevelyan.
Leatrice se ridic privindu-l fix.
-Ce?!?Trevelyan l zmbi.

-A fost ideea americancei.Americanca lui Harry.Nu a mea.I-a spus lui MacTarvit


c primul lucru pe care vrea s-l fac e s te mrite cu iubirea vieii tale.Crede c
dac vrea s zguduie ceva din temeliile btrnului vampir,acest lucru i va slbi
din putere.Nu tiu dac aceasta nseamn slbirea influenei mamei tale asupra
lui Harry,sau asupra gospodriei,sau asupra propriei individualiti a lui
Claire,dar asta e ceea ce vrea ea s fac.M-am gndit s te ntreb dac mai vrei
foarte mult s te mrii cu Kincaid.
Leatrice deschise gura s-i rspund,dar cuvintele nu ieir.Se aez pe
marginea patului,se uit la fratele ei,apoi ncerc din nou s vorbeasc,dup care
nchise iar gura.Privi o clip n alt parte.Apoi,cnd se uit din nou la el,zmbea.
-Americanii nu sunt nite creaturi foarte ciudate? Ochii lui Trevelyan scnteiar.
-Dac a fi tiut,a fi renunat la Pesha i a fi explorat America.
Leatrice rse.
-S m mrit cu James? Nu l-am vzut de ani de zile.i nici nu m-am gndit la
el.Ce face acum?
-Nu tiu,dar mi imaginez c nc lucreaz la cartea aceea.Rosti aceasta cu tot
dispreul i ironia,pe care un autor prolific le are pentru unul,cruia i trebuie ani
de zile s scrie o carte.Era vorba de unul dintre Tudori,nu-i aa? Herrie al
Optulea i toate nevestele lui?
-Era vorba de Henric al aptelea i n special politica lui economic,l repezi
Leatrice.i ai putea s te opreti s faci haz de James.Trebuie fcut un mare
volum de cercetare cnd scrii o biografie.Tot ce a trebuit tu s faci,a fost s te
duci undeva,i apoi s scrii despre asta.El trebuie s petreac ore ntregi citind
manuscrise medievale.i n primul rnd trebuie s le gseasac i....Se ncrunt
la el.i ce anume e aa de amuzant pentru tine?
-Nu te-ai gndit la el de ani ntregi,nu-i aa? De cnd se ocup el cu scrisul?
Leatrice se uit n lturi i roi.
-Ultima oar am auzit c a ajuns la cel de al aselea an al domniei lui
Henric,rosti ea calm.
-Ce e asta? Nu sunt sigur c te-am auzit bine.Lucreaz la cea de a asea soie a
lui Henric?
-Tu,rule! rosti ea i arunc n ei cu o pern.Trevelyan o prinse.
-De ani de zile am aflat despre James Kincaid din scrisorile tale.Cred c mi-ai
scris despre fiecare respiraie a omului.ncepusem s cred c e Dumnezeu pe
pmnt.Eram sigur c nu voi ntlni niciodat un brbat aa de minunat ca el.n
toate cltoriile mele am vzut multe lucruri i am ntlnit muli oameni,dar
niciodat nu am ajuns s ntlnesc pe cineva aa de minunat ca marele James

Kincaid.E greu de crezut c e acelai biat,care locuia la civa kilometri de


Bramley i care obinuia s ne alunge din grdinile lui,pentru c zgomotul fcut
de noi speria psrile.Leatrice nu se uita la Trevelyan.Nu te-ai gndit la el de ani
de zile,nu-i aa? ntotdeauna m-am ntrebat,chiar i cnd eram copil,de ce ne
nvrteam ntotdeauna pe lng casa lui Kincaid.i aminteti cum obinnuiai s
te ascunzi n spatele copacilor i s arunci cu bulgri de pmnt n el?
-N-am fcut niciodat aa ceva.
Zmbetul pieri de pe fata iui Trevelyan i se aplec lundu-i mna.
-De ce nu te-ai mritat cu el? Nu te-a cerut de soie?
-Ba da,m-a cerut.M-a cerut cnd aveam aisprezece ani,cnd aveam
aptesprezece i cnd aveam optsprezece.Oft.A ncetat s m mai cear de
soie,cnd am mplinit douzeci de ani.Vocea ei se micor.i acum,de cnd o
am n sarcin pe mama,cnd se ntmpl s m ntlneasc,ntoarce capul.M
urte.
-Fr ndoial,tot draga noastr mam...Leatrice se ridic.
-Da rosti ea cu minile lipite strns pe lng trup.Da,da,da.A fost cea mai urt
scen din viaa mea i nu vreau s m mai gndesc la ea.Acum,iat-te,
Vellie,ntors din mori i spunndu-mi c vrei s m mrit cu James.
-Nu eu.Americanca lui Harry.Leatrice trase adnc aer n piept i o clip i privi
mnile.Tremurau.Cunotea foarte bine asprimea pedepselor mamei ei; ns
aceast americanc nu.Dac Leatrice ncerca nc o dat s se impun n fata
mamei ei i eua,nici nu-i putea imagina ce ar fi fcut aceasta,pentru a
descuraja i alte rebeliuni.Dar dac ncerca nc o dat i reuea...Nu-i plcea s
se gndeasc ce ar fi putut nsemna.S plece din casa asta.S plece de sub tirania
nesfritelor apeluri ale clopoelului.S plece din fata eternelor cereri i plngeri
ale mamei ei.l privi pe Trevelyan.
-Eu ce trebuie s fac?
CAPITOLUL 16
La trei seri de la ntlnirea lui Claire cu soacra ei,cnd s-a ntors n camer dup
cin,s-au ntmplat dou lucruri deodat.Majordomul a intrat n camer ducnd
o tav de argint,pe care se afla un plic,i i comunic c mesajul era urgent.n
acelai timp,portretul enorm din camer se mic pe nite balamale
ascunse,descoperind-o astfel pe Brat,care sttea pe prag.Prul ei ieise din
singura coad,aa neted de obicei i i czuse pe frunte,pe umeri avea pnze de
pianjen i arta grozav de surprins.

-Bun,rosti Brat cu mare bucurie n glas.Claire ncepu s spun ceva,dar nu voi


s o fac n prezena majordomului.ncerca s se poarte ca i cum sora ei intra
ntotdeauna n camera ei,din spatele portretului.Claire lu plicul de pe tava
majordomului i-l deschise.
Sunt inut prizonier.Rog ajutai-m.Vechea cas de var.Venii imediat.
Leatrice.
Claire citi nota de trei ori,nainte de a nelege ceva.Ridic ochii la majordom,
dar figura lui era impasibil.Claire tia c trebuie s se descotoroseasc de Miss
Rogers,care acum se afla n vestiar (Claire se norsese de la cin cu patru minute
i jumtate mai devreme dect credea Miss Rogers c trebuie,aa c nu apruse
pentru a o ajuta s se dezbrace).i trebuia s scape i de Brat.
-A putea s v fiu de ajutor,domnioar? ntreb majordomul.
-Miss Rogers....fu tot ce putu s articuleze Claire.Majordomul se nclin.
-Voi aranja s fie ocupat n seara aceasta,rosti el apoi travers dormitorul
ndreptndu-se spre vestiar.
-Oho! rosti Claire.i....Arunc o privire spre intrarea unde nc se mai afla Brat.
Majordomul i permise un zmbet uor.
-n casa asta eti nvat s nu vezi prea multe.i cu aceasta prsi camera.
Brat umbla n sus i-n jos prin dormitorul lui Claire.
-Nu-i vine s crezi ce cas e asta.Am gsit o hart.De fapt mi-a dat-o un btrn.
Nu-l ntlnisem mai nainte.E ntr-un scaun cu rotile i exist o legend c i-ar
fi ucis patru din soiile lui,nainte ca ultima s-l mpute,iar acum locuiete la
captul cel mai deprtat...
-Nu am timp pentru povetile tale acum.Trebuie s te ntorci n camera ta i s
rmi acolo.Brat i privi sora.
-Ce spune scrisoarea? Claire scoase costumul de clrie din garderob i ochii
lui Brat se mrir.Apoi se folosi de ocazie pentru a-i smulge biletul din mna.
Vreau s merg i eu.
-Categoric nu.Vreau s te duci n camera ta i s nu spui nimnui de asta.Nu tiu
despre ce e vorba,dar intenionez s aflu.
-De ce sora lui Harry i-a trimis ie biletul.De ce nu lui Harry?
Claire ncet pentru o clip s se mbrace.
-E o ntrebare bun,dar eu nu am nici un rspuns.Acum iei afar de aici.i nu
spune nimnui despre tunel.Brat sttea i-i privi sora,apoi inspir adnc.
-Dac nu m lai s merg cu tine,m duc i i spun mamei c te vezi cu alt brbat
n afar de Harry,tatei tot ce mi-ai spus mie,iar lui Harry c au existat urme de
pai n praful din tunel ce duceau la camera ta i am s mai spun....

-n regul,rosti Claire.Nu avea timp s se certe cu sora ei.Poi s vii cu mine,dar


trebuie s stai n spatele meu i s faci ce-i spun eu.Ai neles?
-Sigur c da.Brat i arunc o privire.Ai idee unde se afl casa de var?
Claire nu mai trebui s rspund,deoarece n acel moment se auzi o btaie
grbit n u i intr Harry.
-Claire,ai primit i tu aa ceva? ntreb el fluturnd un bilet exact ca al lui Claire.
Era ncruntat,apoi o vzu pe Brat i faa i se lumin de un zmbet.
Bun,Sarah.Devii din ce n ce mai frumoas,pe zi ce trece.
-Aa e,nu? Claire gemu.
-Harry,l repezi ea fcndu-l s-i ntoarc privirea spre ea.Da,am primit o not
exact ca aceasta.Trebuie s mergem la casa de var.Harry prea c nu considera
c mesajul ar fi fost urgent.De fapt,se purta ca i cum sora lui i trimitea bilete n
fiecare zi spunnd c e inut prizonier.
-Trebuie s-i spun c povestea asta e o mare plictiseal.Cine crezi c a rpit-o?
Claire se opri s mai scoat cizmele din garderob.Sarah Ann i arunc o privire,
care spunea c Harry nu e chiar cea mai strlucitoare fiin de pe pmnt,dar
Claire o ignor.
-N-am idee,dar se pare c ar dori s fim amndoi acolo,sau poate rpitorul ei ne
vrea.Harry,eti bun s iei din camer,n timp ce m mbrac? Ne ntlnim jos,n
zece minute.
-Desigur,zise el i prsi ncperea.Brat se ntinse pe patul cel mare al lui Claire.
-Fac pariu c voi doi purtai discuii foarte interesante.Harry are o minte ca o
flacr aprins.
-Eti amabil s ncetezi o clip s mai vorbeti? Nu tiu de ce voi doi tratai cu
atta uurin problema asta.Ar putea fi ceva serios.
-Nu cred.Dac ar fi,s-ar fi cerut o rscumprare i s-ar fi adresat baborniei,nu-i
aa? Claire ncet s-i mai descheie rochia.
-Cui?!?
-Baborniei.Vrjitoarea,cea mai detestat femeie din toat Anglia,Scoia i,dup
cte tiu eu,Irlanda.Dar scoienii nu vorbesc prea mult despre Irlanda,aa c nu
pot fi sigur n legtur cu aceast ar.
-Ajut-m s desfac asta,rosti Claire ncercnd s neleag despre ce vorbea
Brat.i,te rog,nceteaz s mai vorbeti.n cteva minute Claire fu gata de
plecare i se ntlni cu Harry la parter.Sttea pe jumtate adormit n scaunul
portarului din hol.A trebuit s-l zglie de umr pentru a-l face s porneasc.

Trimisese un lacheu la grajduri i caii lor i ateptau deja-ca i cei trei oameni
clare,cu lanterne n mini i gata de drum.Claire fcu pe furi cteva ncercri
de a vorbi cu Harry despre nevoia de a pstra secretul n legtur cu aciunea lor.
Spuse c s-ar putea s i se fac ru lui Leatrice,dac intrau ca o furtun n casa
de var.Harry o privi doar,gndind c era cam srit de pe fix i le porunci
oamenilor s porneasc.Brat,clare pe un armsar cam nesupus,i zmbi lui
Claire n genul tiu-tot.
-Nu e chiar o telenovel despre clrit prin vestul slbatic,ntr-o ncercare de
salvare,nu-i aa? rosti plin de ea.
-Harry e scoian,rspunse Claire.Aici,ei fac altfel treburile.
-Harry e englez,afirm Brat n timp ce i ddea pinteni calului,controlnd cu
uurin marele animal.Tatl lor o urcase pe Sarah Ann n a,nainte de a putea
s mearg,i copilul se simise clare,ca i cum era un centaur-femel.Claire era
o clrea excelent,dar nu se compara cu Brat.
Toi ase alergau bubuind pe drum.Claire spera c nu era nevoie s in totul
secret,pentru c puteau fi auzii de la o deprtare de patruzeci de kilometri.Spera
ca Leatrice s nu fie n pericol real i totul s fie doar o fars.La un moment
dat,cnd au trebuit s ncetineasc,pentru a merge n ir pe pe o crare ngust,
Brat se ntoarse spre Claire i zise:
-tii,mi place cu adevrat aceast familie.Claire se strmb i-i ndemn calul
s nainteze.Cnd n sfrit ajunser la casa de var,Claire nu era pregtit
pentru ceea ce vzu.Ferestrele erau astupate cu scnduri i exista un zvor ce
ncuia ua pe dinafar,totui de pe coul micii cldiri ieea fum.
-Deschidei,striga Harry fr s coboare de pe cal.Aceea a fost clipa n care a
aprut vicarul.Era un brbat nalt,care arta i mai nalt,din cauz c era clare
pe un cal prea mic pentru el.mbrcmintea lui clerical era umflat de o burt
enorm i avea favorii care i atrnau pn pe piept.
-Ce e asta? zbier omul.Am fost smuls de lng un foc minunat i o cin bun,
pentru a veni aici.Ce se ntmpl,tinere Harry?
Acesta se uit la el,ncercnd s-i aminteasc cine e.
-Nu tiu,fu tot ce spuse Harry,apoi i fcu semn lacheului s deschid ua.
nuntru erau dou persoane,ambii cu desvrire goi.Unul,un brbat artos cam
de patruzeci de ani,ncerca s protejeze trupul gol al lui Leatrice de privirea
ochilor de dincolo de u.Leatrice era ghemuit n spatele lui.
Odat ce reui s nchid gura,din cauza ocului oferit de spectacol,Claire
ncerc s o rein pe Brat,s nu se uite n camer.Tot aa de bine ar fi putut s
ncerce s lege o albin cu o bucat de sfoar.

Brat descleca ntr-o secund i acum sttea n u privind cu arogan .Claire


ncerca s nu fac la fel.n urmtoarea clip,ocul fu depit de vocea tuntoare
a vicarului.Implora mnia Domnului asupra adulterinilor.Harry desclec n
sfrit,intr n cldire i i ddu haina surorii lui,pentru a se acoperi.
-Ce ai de spus n aprarea ta,Kincaid? l ntreb el pe brbatul care ncerca s-i
acopere prile ruinoase.La numele Kincaid,Claire ncepu s realizeze ce se
ntmpla.MacTarvit se gndi ea,i ncerc s se abin s nu zmbeasc.El a
organizat asta,ntr-un fel oarecare.n fundal,vicarul nc mai urla,spunnd c tot
focul iadului va cobor asupra acestor pctoi.Claire se gndea cu dragoste la
MacTarvit,tiind c el fusese cel care ntr-un fel reuise s-i ncuie pe cei doi
ntr-o camer i s le ia hainele.El aranjase ca vicarul s fie i el acolo unde vor
fi gsii.
-Trebuie s se cstoreasc,se auzi Claire rostind tare.Nu era uor s fii auzit n
vacarmul strnit de strigtele vicarului,care vorbea despre osnda venic a celor
doi.Claire se uit la Harry.
-Tu rspunzi de ea i poi fi martor la ceremonie.Trebuie s se mrite,imediat.
Harry prea speriat.
-Nu sunt sigur c mama....
-Sufletele lor sunt n pericol,urla vicarul.Trebuie s fie fcui s plteasc pentru
pcatele lor.Claire se uit la Leatrice.Cu prul lung lsat pe umeri i picioarele
goale ce ieeau de sub haina lui Harry,arta mult mai bine dect n hainele cu
care era mbrcat de obicei.Claire ridic spre Leatrice o sprncean ntrebtoare
i ea i adres un zmbet mic dnd din cap.
-Harry,trebuie s fie cstorii imediai Acum.n acest minut.Nu poi s permii
tuturor oamenilor de aici s vad ceva de genul acesta i s te atepi s nu
brfeasc.Numele familiei tale va fi dezonorat.
-Nu sunt sigur....ncepu Harry.Claire putu s vad c i n aceast situaie
influena pe care mama lui o avea asupra lui era formidabil!
-Harry,neleg,rosti ea blnd,dar asigurindu-se c servitorii din jur cu ochii larg
deschii o auzeau.Dac nu ai autoritatea s forezi un om care i-a dezonorat sora
s se nsoare cu ea,te neleg i sunt sigur c toi ceilali de aici vor nelege.
-Cred c trebuie...vreau s spun,am aceast autoritate,dar....
-Ar fi mai bine s plecm,rosti Claire.Nu-mi rmne dect s m rog ca sora ta
s nu fi rmas nsrcinat,din aceast treab.Se uit la oamenii de pe lng
perei,care priveau prostete ntreaga scen.Trebuie s jurm toi c vom pstra
secretul.Nimeni nu trebuie s aud ce s-a ntmplat aici,n aceast noapte.Vocea
ei demonstra c nu credea c are prea mare ans ca secretul s fie pstrat.

Vino cu mine,Leatrice.Poi s clreti alturi de mine.Harry scoase un oftat,


care probabil c a putut fi auzit la peste un kilometru deprtare.
-n regul,rosti el apoi se uit la vicar.Cstorete-i.
Claire simi strbtnd-o un mic fior de triumf i ncerc s se gndeasc ce
putea s fac pentru a-l rsplti pe MacTarvit c a aranjat totul.Vicarul i spuse
unuia dintre rndai s-i dea lui Kincaid o hain,apoi ncepu ceremonia.Claire
era aa de emoionat de ceea ce se ntmpla,nct la nceput nu ascult i nici nu
ddu atenie celor spuse.Se uit la sora ei i vzu c Brat l privea pe vicar
ncruntat de concentrare.Claire se uit i ea la el,printre Leatrice i Kincaid,i n
aceeai clip acesta o privi fix.Putea s-i mascheze formele i vocea i modul
afectat de a fi; putea s schimbe felul n care vorbea,dar nu putea s-i ascund
ochii.De sub sprncenele stufoase o privea Trevelyan i expresia lui era de o
atare automulumire,nct ea i arunc o privire aspr.
Pentru restul cstoriei Claire trebui s-i in flcile ncletate,pentru a nu
scoate o vorb.Dup ceremonie Harry i srut supus sora,apoi i strnse
mna lui James Kincaid i nclec din nou.Claire i imagin c totui nu era
deloc nerbdtor s-i spun mamei lui ce s-a ntmplat n acea noapte
Ea i mai pierdu timpul n casa de var,chiar i dup ce cei doi rndai urcar pe
un singur cal i le ddur calul lor lui Leatrice i lui James.Claire l privi pe
vicar nclecnd pe micul lui cal i plecnd.
-Du-te cu Harry,i se adres ea surorii ei.
-Ce intenionezi s faci?
-Nimic care s te intereseze pe tine.De fapt a trecut ora ta de culcare.
-i a ta.Te duci s-l vezi pe omul acela,nu-i aa?
-De ce naiba i nchipui c m duc s-i fac o vizit unui brbat,la aceast or din
noapte? Vreau s m bucur de aerul nocturn.Pleac napoi cu Harry.
-Am s-i ascund bijuteriile i am s-i spun mamei despre crile alea pe care
le-ai ascuns n fundul dublu al cufrului tu.
-Eti un copil care m nfurie ngrozitor.Nu pot s te iau unde intenionez s m
duc.E foarte important ca totul s fie meninut secret.
-Nu are nici o legtur cu omul pe care l vizitezi,n aripa de vest? Claire o privi
fix.Tot ce trebuie s fac este s-i spun mamei c mai exist un brbat i ea va....
-Taci din gura i ncalec.Brat i zmbi luminos,aa cum fcea ntotdeauna cnd
obinea ceea ce dorise.Nu-i lu prea mult timp lui Claire s ajung la aripa de
vest a casei.Cnd descleca,se uit la Brat i ncerc din nou s o fac pe sora ei
s se ntoarc la casa mare,dar pn la urm nu-i mai risipi vorbele degeaba.Era
prea furioas pe Trevelyan,ca s-i mai fac griji pentru sora ei.Urc repede

vechile trepte de piatr,observnd c la intervale regulate pe perei fuseser


fixate tore aprinse,ca i cum Trevelyan atepta un oaspete.
Travers camera de lucru,nevoind s se gndeasc la ultima oar cnd vzuse ce
era pe mese.Brat era chiar n spatele ei,cercetnd totul cu ochii larg deschii.n
toat camera erau atrnate mti,haine i sulie aduse din cltoriile lui
Trevelyan.Oman sttea de-o parte i cnd Brat trecu pe lng el,i zmbi.Copila
i zmbi la rndul ei.Trevelyan se afla n dormitor,lng un lighean cu ap i un
ulcior,privindu-se ntr-o oglind i ncercnd s-i scoat barba fals.i scosese
deja roba de vicar i burta i acum era mbrcat n pantaloni comozi din piele de
cprioar pn la genunchi i o cma larg din pnz.Mai jos de genunchi,
picioarele erau goale.Pantalonii trei sferturi stil secolul optsprezece trebuie c
proveneau din cufrul unui strmo,dar i veneau bine.Cnd Claire intr,se
ntoarse i i zmbi.Privirea lui spunea c se atepta la un premiu,pentru ceea ce
tocmai fcuse.
-Cum ai putut s faci aa ceva? ntreb ea.Nu eti cleric,mai mult dect mine.
-nseamn c de fapt nu sunt cstorii.El scoase un mic hohot uurat,apoi se
uit n spatele ei.
-Asta e frumoasa ta surioar? Trecu pe lng Claire i o studie o clip pe Sarah
Ann.Mi s-a spus ce copil ncnttor eti,dar nimeni nu mi-a spus nici pe
jumtate adevrul.Lu mna lui Brat i o srut,nti dosul,apoi palma.
-Trevelyan! se repezi la el Claire.Ce naiba crezi c faci? E un copil.
-E aproape femeie,rosti el continund s-i rein mna i privind-o.Brat se holba
la el cu ochii mari,ca i cum ar fi fost gata s i se arunce n brae n orice
moment.Claire trase mna surioarei din a lui.Trevelyan i fcu lui Brat cu ochiul,
apoi se ntoarse spre lighean i oglind i ncepu s trag din nou de barb.i ce
anume ziceai? relu el.
-C ai acionat ca i cum aveai dreptul s-i cstoreti,ceea ce nu e adevrat.n
seara asta se vor duce acas la domnul Kincaid,convini c sunt cstorii,dar de
fapt nu sunt.
-Asta e tot? La naiba! njur el,cnd barba l amenin c-i va lua i piela.Sunt
maestru Sufi,i aminteti? i-ar plcea s-mi vezi diploma? Are patru metri
lungime i e frumoas.
-Da,rosti Claire nainte de a gndi.Vreau s spun,nu.Trebuie s-i cstorim.S-i
cstorim cu adevrat.Nu mai suporta s-l vad cum se lupta cu barba.Stai jos i
las-m pe mine s rezolv,rosti ea artndu-i un scaun de la picioarele patului.
Trevelyan se duse i se aez pe scaun,iar Brat se coco n pat,ntinzndu-se pe
burt,cu brbia sprijinit n palme i privindu-l pe Trevelyan,care nu era mai

departe de ea de un metru.Claire turn ap fierbinte n lighean,nmuie n ea o


pnz,o stoarse i o ntinse pe fata lui Trevelyan,peste favoriii fali.
-Trebuie s-i ducem la un vicar adevrat.Trebuie s fie cstorii,dup toate
regulile.
-Religia e o problem de opinie,bombni el de sub pnza ud.
-Nu este,afirm ea,apoi continu nainte ca el s mai poat spune altceva: exist
un Dumnezeu i asta e tot.
-Bnuiesc c,ce interpretare i dai lui Dumnezeu conteaz.
Ea i lu pnza de pe fa,apoi ncet dezlipi i scoase favoriii.
-Cu ce i-ai lipit?
-Cu ceva fcut de Oman.Cnd favoriii fur scoi,el se ntoarse pentru a o privi
pe Brat,care se uita la el ca un arpe care-i privete prada.
-Claire,rosti Brat cu o voce ct se poate de serioas.
-Cred c s-ar putea s fie cel mai frumos brbat din lume.
-Ce copil ncnttor i inteligent se extazie Trevelyan.
Claire gemu,apoi se ntoarse spre surioara ei cu o fa sever.
-Nu mai vorbi nimic cu el.Nu e ceea ce crezi tu c e.E diferit de ceilali oameni.
El....umbl prin lume fcnd diverse lucruri cu femeile.Nu are nici inim,nici
suflet.Nu e implicat n via.De aceea poate pretinde c e vicar i c poate s
nsoare pe oricine.Totul e glum pentru el.Toat viaa lui e o glum.Nu particip
la via; doar o observ.Se pare c toat aceast prelegere n-a avut nici un efect,
nici asupra lui Trevelyan,nici a lui Brat.Continuau s se priveasc.
-Tu eti exploratorul,rosti Brat pn la urm.
-Am vzut cte ceva.
-Da,am citit....ncepu Sarah.
-Brat! o repezi Claire,dar sora nu sri n sus la sunetul ascuit al vocii ei.Prea c
nu e n stare s-i ia ochii de la Trevelyan.Claire se bg ntre cei doi.Sora mea
nu a citit nimic n viaa ei.i terorizeaz guvernantele i ele nu ndrznesc s-i
cear nimic.Ea....
-Am citit fragmentele murdare,cele care au fost scrise n latin pe spatele crilor
tale.Claire le-a tradus i eu,oho,am gsit traducerile.La aceasta,Claire se ntoarse
i-i privi sora cu oroare n ochi.Brat o ocoli uitndu-se la Trevelyan.
-Ce e infibu
-Infibulare.
-Da,ce nseamn?
-De ce nu vii pe genunchii mei,copil frumos,s-i spun tot ce vrei s tii.
Cnd Brat fu gata s coboare din pat,Claire i rsuci braul i ea ip de durere.

-Trevelyan,nceteaz.E doar o feti.


-Sigur c e,rosti Trevelyan sarcastic,apoi se uit la Claire.Ai venit aici s-mi faci
reprouri? Nu tiu ce m-a fcut s-mi nchipui,dar am crezut c ai putea s vii
s-mi mulumeti.MacTarvit mi-a spus c voiai s o mrii pe Lee cu Kincaid i
asta am fcut.
-Nu sunt cstorii cu adevrat.Triesc doar mpreun.Mine va trebui s mergi
la ei s le spui adevrul,c tu ai fost cel care a oficiat cstoria-dac poate fi
numit aa-i c trebuie s se duc la un om al lui Dumnezeu adevrat.
Umorul se terse de pe figura lui Trevelyan.
-N-am s fac aa ceva.Sunt tot att de calificat s cstoresc oameni ca oricine.
ndrznesc s spun c i mai mult.M ndoiesc c vicarul tu mediocru de ar a
trecut prin ceea ce a trebuit s trec eu,pentru a-mi lua atestatul.
-Nu aceasta e chestiunea.
-Atunci explic-mi,care e chestiunea?
-Trebuie s fie cstorii real.De un om cu o religie real.Trevelyan nu mai
rdea.Se ridic de pe scaun i se duse la lighean s se spele pe fa.
-Tu mic puritan ngn el.Exist multe religii i Sufism-ul e una din ele.
Leatrice i Kincaid sunt tot aa de cstorii,cum pot fi oricare dou persoane.
-Ce nseamn asta? C sunt cstorii,aa cum pot fi oricare dou persoane?
-Exact ceea ce am spus.n unele locuri cstoria e ceva foarte
flexibil.Obiceiurile din lumea vestic ar prea absurde oamenilor din acele
locuri.Ideea de a rmne cstorit cu cineva pentru totdeauna e ridicol.Se terse
pe fa,se ndrept spre marea garderob de lng un perete i o deschise.Claire
nu vzuse niciodat ce era nuntru.Era plin de cizme: cizme moi,cizme
rigide,cizme din piele,cizme pictate,cizme din catifea brodat.
-Ohoooo,suspin Brat i,cobornd din pat,rmase lng el.Trevelyan se uit la ea
cu un zmbet plin de adoraie.A putea s le ncerc?
-Poi s faci tot ce-i place,rosti el cu voce mngietoare.
-nceteaz,aproape zbier Claire.E un copil.Trevelyan scoase o pereche de cizme
din garderob i se aez jos,pentru a se nclta.
-n unele ri,o fat de paisprezece ani e considerat btrn pentru a se mrita.
Brbailor le plac numai cele tinere; pe care le pot crete,ca s devin aa cum
vor ei s fie.Dac un brbat vrea o femeie,care s-l contrazic tot timpul i s-i
spun de fiecare dat c greete,poate s o creasc n acest fel.Ridic o
sprncean spre Claire.Nu am auzit de vreun brbat,care s doreasc astfel de
trsturi de caracter la soia lui,dar am vzut lucruri aa de stranii!ncl o
cizm.Ai putea s-mi explici ceva? nainte de a afla c eu sunt cpitanul Baker,

nu puteai s spui destule vorbe bune despre el.Am auzit de la tine c e un om


mare,c lumea i datoreaz multe.Am auzit c i nchipui c el i numai el putea
s intre n Pesha,c nici un alt brbat nu era suficient de brbat pentru a intra n
ora.Dar acum,c tii c eu sunt Baker,nu pot s fac nimic care s te
mulumeasc.Desenele mele,ce odat i plceau,acum le urti.Se pare c nu
mai crezi c scrierile mele aduc lumin-acum sunt prea porcoase,pentru a fi
citite de preioasa ta surioar i crezi c fiind maestru Sufi nu ajunge,pentru a
putea s oficiez o simpl ceremonie de cstorie.Ea se uit n lturi,pentru c tot
ce spusese el era adevrat.
-Eroii nu sunt reali,rosti ea n sfrit.El ncl i a doua cizm i izbi cu piciorul
n podea.
-Oho,vd,acum sunt un erou dat dracului.
-Nu njura n prezena surorii mele.Se propti n faa ei privind-o fix.
-Am s njur ct am s vreau i cnd am s vreau.Tu eti cea care ai vrut s-i
cstoreti pe Lee cu Kincaid i eu am fcut-o pentru tine.I-am dus acolo i i-am
ncuiat mpreun.M-am trt i prin pod i le-am tras mbrcmintea sus cu o
prjin cu crlig la capt.Eu sunt cel care am aranjat totul,i tu nu poi nici
mcar s-mi spui mulumesc.Tot ce poi s faci este s-mi reproezi.
Cnd Claire nu spuse nimic,stnd doar acolo cu o expresie ncp nat pe
figur,Trevelyan se ndrept spre o lad.Scotoci o clip nuntru,apoi scoase un
teanc de hrtii.
-Dac i nchipui c Leatrice nu a fost corect mritat de un maestru Sufi,ce
religie ai prefera? Scoase cteva hrtii din map.O religie englezeasc? lat
certificatele care afirm c sunt calificat s oficiez n patru religii englezeti.Sau
ai prefera o religie american? Atestatele americane sunt cel mai uor de obinut.
Tot ce trebuie s faci este s spui cuiva c ai chemare i eti considerat unul
de-al lor.i arunc mai multe foi de hrtie la picioare,apoi se uit din nou n
map.Sau i-ar plcea o religie din India? Arabia? Am pentru mai multe religii
africane.Certificatele lor sunt destul de interesante.Unul e scris pe scoar de
copac i dou sunt pe piele de animale.Nu cred c doreti s-i spun ce fel de
cerneal folosesc.Arunc restul hrtiilor pe duumea la picioarele ei i o privi.
Sunt suficiente religii pentru tine? Acum par calificat s oficiez o ceremonie de
cstorie? Ea se uit n jos la hrtii,fr s ncerce s le ating,apoi napoi,n
ochii lui.
-Dar tu nu crezi n nici una dintre ele,rosti ncet.Ochii lui Trevelian strlucir.
-Eu cred n toate.Ea nu putu dect s-l priveasc crunt.
-Faci ca Harry s par un prost,scuip ea cuvintele.

tiai c Harry nu va vrea s acioneze mpotriva mamei lui.


-Asta e ceea ce te supr? Nu e nevoie de prea mult,pentru a-l face pe Harry s
par prost.La asta,ea ridic mna pentru a-l plezni,dar el o prinse de ncheietur
i pentru o clip o inu aa,n timp ce ochii lui erau cufundai n ai ei.Inima ei
ajunsese n gt.El i mpinse braul deoparte,ca i cum ar fi aruncat ceva.Iei
afar de aici.Nu tiu de ce am crezut c eti altfel.Eti la fel ca toate celelalte.i
place s-mi citeti crile,i place s asculi despre alte trmuri i despre
obiceiurile lor ciudat de stranii,dar cnd ajungi la asta,eti la fel de ncorsetat ca
toate celelalte doamne.Fcu ca ultimul cuvnt s sune murdar.
-Nu e adevrat,opti ea.Cred n ceea ce cpitanul Baker a vzut i a fcut.Cred
c el...
-Nu el.Ci eu.Eu sunt cpitanul Baker.Nu e un erou.E un brbat n carne i oase
care iubete i urte i....i plac cizmele i fetele frumoase,indiferent ce vrst
au i....Se opri brusc i privi dincolo de ea.Cnd vorbi din nou,vocea lui era
blnd.Du-te,pleac de aici.Am nevoie s-mi vd de treburi.Spune-i lui Leatrice
s gseasc un....nghii n sec.Un om cu o religie real,adevrat,consfinit de
Dumnezeu,pentru a se mrita,spune-i c o cstorie oficiat de un necredincios
nu e bun.Cnd se uit din nou la ea,ochii lui strluceau.Erau aa de fierbini,
nct Claire fcu un pas napoi.Nu mai veni aici.Nu vreau s te mai vd.
Claire nu putu dect s dea din cap.Fr o vorb,ntinse mna spre Sarah Ann,
care sttea n spatele ei.Aceasta i lu mna i ieir mpreun,prin camera de
lucru a luiTrevelyan,apoi n jos pe scri,pn afar.
-Nu seamn cu nimeni pe lume.nu-i aa? rosti Brat cnd fur afar.
-Nu,opti Claire,nu seamn.
-Cred c ar fi mai bine s te mrii cu Harry.El va fi mult mai uor de manevrat.
Claire strnse din dini.
-Harry o are pe mama lui.Brat se uit sus,la ferestrele camerelor lui Trevelyan.
-Harry i mama lui,amndoi nu fac ct el.Claire nu mai avea nimic de spus,aa
c se ndreptar mpreun spre corpul principal al casei.
CAPITOLUL 17
Claire se comport bine timp de dou sptmni ntregi.i spuse c se prostise
n privina cpitanului Baker i c ar trebui s nceap s-i ia mai n serios
viaa,ca viitoare duces.Timp de dou sptmni particip la fiecare mas.Se
mbrca pentru micul dejun ntr-o rochie drgu,conservatoare i la mas nu
vorbea cu nimeni,aa cum se presupunea c trebuia s fac.La zece i lua
contiincioas costumul de clrie i pleca pentru o cavalcad linitit,nsoit de

un biat tcut de la grajduri.Se napoia de la clrie,se schimba ntr-o rochie


pentru prnz,sttea tot timpul ndelungat al mesei i i asculta pe brbai i pe
femei vorbind despre cirii i cai.Dup prnz citea o carte ce fusese aprobat de
duces n persoan,sau ncerca ce putea pentru a se familiariza cu acul,dar nu
putea s se concentreze asupra broderiei.La patru i punea o rochie pentru ceai
i cobora s ia ceaiul cu arhaicele rude ale lui Harry.ncercase s fac
conversaie cu ele,dar ele nu fceau altceva dect s o priveasc.Dup ceai,
doamnele mergeau n camerele lor pentru a se odihni.Claire fcea un efort s nu
plng.Odihn,din ce cauz? Pentru ce? Supus,se ntindea pe pat n camera
ei,nchidea ochii i ncerca s stea linitit.Dup odihn,ncepea lungul proces de
mbrcare pentru cin.Nu mbrc nici una din rochiile ei la mod,
decoltate,ocante,ci rochii ct mai conservatoare i neocante.Dup o cin de trei
ore i jumtate,se ntorcea napoi n camer,retrgndu-se pentru restul serii.
La sfritul celei de a doua sptmni era convins c va nnebuni.Avea viziunea
ei alergnd prin cas,ipnd i smulgndu-i prul.ncepu s neleag de ce
ceilali locuitori ai casei se comportau aa excentric,ntr-o sear,privindu-le pe
cele dou btrne doamne strecurndu-i argintria n mneci,Claire se ntreb
cum te simi oare cnd eti ho.Lu furculia pentru salat i o bg n mnec cu
coada nainte.Chiar cnd obiectul dispru n sus pe mnec,simi nite ochi
aintind-o i privind n sus l vzu pe majordom uitndu-se fix la ea.Claire tresri
i puse furculia pe mas.n dimineaa urmtoare se confrunt cu Harry.
-Trebuie s am ceva de fcut.
-Poi s faci tot ce doreti,rosti el n timp ce-i trgea mnuile de clrie.
-Pot s vin cu tine? n ultimile cteva zile l vzuse pe Harry doar la mas,dar nu
vorbise cu el.n fiecare zi fusese plecat la vntoare cu tatl ei i ali civa tineri
venii de la Londra n vizit.Imediat Harry se ncrunt,dar apoi ncerc s
zmbeasc.Nu credea c femeile trebuie s mearg la vntoare.De obicei nu
aveau astmpr.
-Sigur c poi.Dar va trebui s te supui regulilor vntorii.Claire fu de acord.Ar
fi acceptat orice,pentru a scpa de rutina stupid a acestei case.i promise ei i
lui Harry c va sta linitit i nu-l va distrage n timpul vntorii.Dar n clipa
cnd fu pe cal i clrea alturi de Harry,tot fluviul de cuvinte nerostite din
ultimile sptmni irumpse din ea.Era aa de nerbdtoare s vorbeasc cu
cineva.
-Harry,rosti ea n surdin,astfel nct ceilali s nu aud.Mor s tiu cum a primit
mama ta noutile despre cstoria lui Leatrice.Nu am auzit dect cteva oapte
despre asta.Privi n lturi,aa nct el nu vzu modul cum strngea din buze.

Auzise destule oapte n ultimile cteva zile,dar cnd se apropia,oaptele


ncetau.De dou ori a fost tentat s fac ceea ce fcea Brat,s se ascund n
spatele uilor i s trag cu urechea.Harry pru surprins.
-Mama i-a dorit fiicei ei toat fericirea din lume.A spus c dac ar fi tiut c Lee
vrea s se mrite,ar fi aranjat pentru ea o ceremonie deosebit.i dup felul cum
s-a ntmplat,n modul n care Lee s-a fcut de ocar,mama nu crede c ar trebui
s rsplteasc purtarea ei urt cu vreun aranjament.Claire trebui s ntoarc
nc o dat capul.n mod cert,ducesa s-a degajat de aceast problem.Claire se
ntreba dac Leatrice i noul ei so au din ce s triasc.tii cine a fost brbatul
care a oficiat ceremonia? continu Harry.
-De ce vrei s tii? ncerc Claire s-i menin vocea nepstoare.
-Mama a ntrebat.Cred c a nceput s fac nite investigaii.Harry zmbi.Nu
cred c mama a fost prea ncntat de omul acela.Cred c i nchipuie c ar fi
putut s-i schimbe lui Lee prerea,dac omul acela n-ar fi venit s oficieze
cstoria.Claire i adres lui Harry un zmbet slab i ntoarse capul.tia c tot
ceea ce simise n legtur cu ducesa n acea prim zi era adevrat.Oribila
btrn voia s o in pe Leatrice ca servitoarea ei i nu inteniona s-i dea
drumul.Urmtorul gnd al lui Claire era la Trevelyan.Ce ar face ducesa dac ar
descoperi c Trevelyan a oficiat ceremonia? Claire avusese doar acea singur
ntlnire cu femeia aceea,dar nu credea c ducesa era genul de fiin care iart cu
uurin.Ce ar face dac descoperea c cineva dintre rudele soului ei se
ascundea n tumul de vest i a ajutat s-i fie luat ceea ce considera c e
proprietatea ei?
n urmtoarea clip,Claire ridic capul.Ce ar face ducesa dac ar descoperi c i
ea a fost implicat n ndeprtarea lui Leatrice?
-Claire? ntreb Harry.Te simi bine? Eti palid.Poate c ar trebui s te ntorci
acas.
-Nu,sunt bine,realmente,murmur ea i i zmbi.Mai presus de orice,nu voia s
se ntoarc acas i la plictiseala de acolo.Opt ore mai trziu,se gndea cu
nostalgie la pacea i linitea casei.Harry a condus-o la ceva numit observator,un
adpost cu doar trei perei i acoperi i i-a spus s stea linitit i s nu
vorbeasc.Nu aveai unde s te aezi i nimic pe care s stai,aa c a trebuit s
stea pe pmntul umed.Harry i un om,care nu fcea altceva dect ncrca
putile,au stat n captul cellalt al adpostului i el a tras n psri ct a fost ziua
de lung.La zece minute dup ce au sosit a nceput s plou,nu un potop,doar o
burni constant,ce se strecura prin acoperi i pe laturi i n curnd Claire era

ud.Harry o ntreb dac nu vrea s se ntoarc acas,i spuse c nu,c petrecea


de minune i c,ce conta puin ploaie? Dac s-ar fi dovedit la de aceast
prim dat i ar fi renunat,Harry nu i-ar mai fi permis niciodat s mearg cu el.
La ora unu au mncat un prnz rece,apoi Harry continu s trag.Era mbrcat n
tweed i era clar c i el era ud,dar nu prea s-i pese i nici mcar s observe.
Claire i aminti c ducesa i vorbise despre constituia delicat a lui Harry,acum
ns nu prea ctui de puin delicat.Claire sttea ntr-un col pe pmnt i n
jurul ei umezeala cretea cu fiecare minut.Ii ridic genunchii nconjurndu-i cu
braele.Lng ea mpucturile se opriser.Se ntreba dac o zi petrecut ntr-un
adpost permeabil ca acesta n-ar fi putut s o lase surd pentru totdeauna.
Strnut i Harry se ntoarse spre ea cu o fa furioas.
-Claire,dac nu poi s stai linitit,va trebui s te ntorci acas.Zgomotul fcut
de tine sperie psrile.
-Cum poate un strnut s le sperie,dac pocniturile a mii de mpucturi nu
reuesc? coment ea nainte de a se gndi prea mult.
l vzu pe Harry i pe omul care-i ncrca putile schimbnd o privire,care
ilustra clar ce gndeau ei despre participarea femeilor la vntoare.
Era aproape n amurg cnd Harry n sfrit decise s se ntoarc acas.Claire ar
fi strigat de uurare,dac gndul de a aduga i mai mult ap i chiar lacrimi
trupului ei ud n-ar fi oripilat-o.i era aa de frig c abia sttea n picioare,iar
rochia ei de ln,aa ud cum era,trebuie c depea douzeci de kilograme.i
mirosea ca un cine plouat.
-Nu cred c i-a fcut plcere,rosti Harry.Doamnele niciodat...
-Am petrecut un timp minunat,afirm Claire ncercnd s nu-i mite nasul,n
timp ce se abinea s nu strnute.A fost o experien cu adevrat lmuritoare.
Harry i nconjur umerii cu braul i o strnse prietenete.
-Sunt englezoaice crora le place s vneze,dar n-am ntlnit nici o americanc
creia s-i plac.M-am bucurat s te am astzi cu mine.Eti o companie plcut.
Mine mergem n nord dup potrnichi i peste cteva sptmni vom sta la
pnd la cprioare.Dar cnd mergem la cprioare,trebuie s stai linitit,nu ca
astzi.O strnse din nou de umeri.Claire,cred c tu i cu mine vom fi o pereche
perfect.ntotdeauna mi-am dorit o femeie care s vneze alturi de mine.Am
fost puin ngrijorat c eti prea preocupat de cri,dar dup ziua de azi mi dau
seama c am greit.Dup ce ne vom cstori,putem petrece multe zile mpreun.
Zile ca aceasta.Claire strnut i el o btu uor cu palma pe umr.Hai s te duc
acas,s-i pui nite haine uscate.Mine mergem dup potrnichi.Deodat faa
lui Harry se lumin i i puse minile pe umerii ei,ntorcnd-o cu faa spre el.

Am o idee minunat! Ca dar de nunt,am s-i cumpr o pereche de puti.Ale


tale proprii.Din argint gravat.Am s scriu la Londra astzi i cineva va veni s-i
ia proba.Patul trebuie s fie pe msura ta.Zmbi fericit.Atept din ce n ce mai
mult cstoria.Claire ncerc cel mai frumos zmbet al ei,dar dinii i clnneau
prea tare.Haide,continu Harry.Am s-i pregtesc o can grozav de ceai
fierbinte.Claire se gndi cu nostalgie la csua tihnit i cald a lui MacTarvit i
la whisky-ul lui ce nclzea i mai tare.
-Da,rosti ea.Un ceai ar fi minunat.Treizeci de minute mai trziu,Claire se afla n
cmera ei i Miss Roger se plngea fr ncetare ce ude i sunt hainele.
-Sper c nu te atepi s le salvez eu,pufni mica femeie cenuie,privind costumul
de clrie a lui Claire.Indiferent de ct de bun calitate ar fi i cu toat croiala
franuzeasc,acum e distrus.Desigur,noi englezii i chiar scoienii nu obinuim
s avem bani pentru a-i cheltui,aa ca voi americanii.Dup cte tiu,voi
americanii putei s v permitei s aruncai mbrcmintea bun,numai dup o
singur folosire.Ce s spunl Eu am ndatoririle mele i gata.Nu e de mine s
judec ce e mai bine,i nici s vorbesc.Totui e greu de crezut c cineva,dintr-o
ar ce era slbatic acum civa ani,s fie mai bun dect o englezoaic,dar cine
sunt eu s spun asta? Eu doar....
-Miss Rogers izbucni Claire ferm,att ct i permiteau dinii ce-i clnneau.
Eti bun s le spui unor lachei s-mi aduc baia aici?
-La ora asta?
-Da,la ora asta.Miss Rogers pufni.
-Sunt sigur c pentru cineva n situaia ta nu nseamn nimic s dea sarcini
suplimentare servitorilor.Nu suntem nimic pentru cei ca tine.Noi....
-Pleac! porunci Claire,n timp ce degetele ei ngheate ncercau s descheie
nasturii din fat ai costumului.Se auzi o btaie n u i apru majordomul cu o
tav de argint n mini.Pe ea se afla o nvelitoare de ceainic.Ceva cald de but se
gndi Claire,dar nu se simea prea entuziasmat,deoarece tia c buctriile erau
departe de camerele principale ale casei,aa nct,atunci cnd mncarea ajungea
la oaspei,de obicei era rece.Dar i un ceai cldu era mai bun dect nimic.
-Rogers,rosti majordomul sever,e nevoie de tine jos.Claire fu foarte fericit s
vad c femeiuca aceea odioas nu se mpotrivi majordomului,ci prsi camera
fr s scoat o vorb.Cnd rmaser singuri,Claire ntinse o mna ngheat i
tremurtoare i ridic nvelitoarea.Pe tava de argint nu se afla o can de ceai,ci
un pahar scund dar larg,plin de ceea ce i ddu ea seama c e whisky: Ridic
ochii uimit la majordom,care i oferi cea mai vag urm de zmbet.
-MacTarvit? ntreb ea.

-Din cel mai bun.Vechi de douzeci i cinci de ani.Mna lui Claire tremura cnd
ridic paharul.i ducndu-l la buze,se uit n sus la majordom.
-Te iubesc,opti ea.
-Multe tinere au fcut-o,rosti el i i adres un zmbet mic.Claire ncerc s
soarb din whisky,dar cnd cldura binevenit i ajunse n stomac i dori mai
mult.Duse din nou paharul la buze i-l goli.Apoi trebui s se dea napoi i s se
apuce de stlpul patului,pentru a se echilibra.Se uit din nou la majordom i l
vzu privind-o surprins.Am auzit c eti scoian,rosti el cu admiraie n
glas.Eti,cu adevrat.n acel moment,ua se deschise i intr Miss Rogers
furioas.
-Nimeni n-a avut nevoie de mine jos,rosti ea.Calm,majordomul acoperi paharul
gol cu acoperitoarea pentru ceainic i se ntorase spre femeie.
-Atunci,probabil c am greit eu.Sun s-i aduc stpnei tale baia.Ordinul fu
rostit cu vehemen i Miss Rogers plec supus la cordonul clopoelului i
trase.Claire,stnd nc lng stlpul patului,i zmbi majordomului,cnd acesta
ajunse la u.Nu fu sigur,dar avu impresia c,nainte de a iei,i-a fcut cu
ochiul.O or i jumtate mai trziu era mbiat i mbrcat pentru cin,ntr-o
rochie cald de ln.Harry o atepta n faa uii i i oferi braul pentru a cobor
scrile.Era contient c astzi i-a provocat o mare plcere,i-a plcut de ea ca
niciodat pn acum.Pentru prima oar de cnd l-a ntlnit,a vorbit cu ea.De
obicei nu avea multe de spus,dar n seara aceasta a avut-i fiecare cuvnt a fost
despre vntoare.Vorbi cu ea cum ucidea psri i rae i cprioare.i povesti
despre un viitor voiaj n India la vntoare de tigri i n Africa,pentru a ucide
elefani.
-i tu,drag,vei fi acolo,cu mine.
La cin,i ddu locul lui Leatrice,n dreapta lui,i tot timpul a mesei vorbi cu ea
despre viitorul lor mpreun.i spuse c o va nva s trag.i spuse c o va
nva s vneze cu haita,urmrind ceata de cini excitai ce ncercau s ucid
vulpea.Vorbi despre nsngerarea ei,din care Claire nelese c nsemna s aib
sngele bietei vulpi moarte mnjit pe fruntea ei.
-Totul sun minunat de emoionant,murmur ea i nu-i termin felul din pete.
Dup cin,dup ce brbaii i femeile s-au desprit,femeile mergnd n salon,
pentru cafea i brbaii n bibliotec pentru porto i trebucuri,Harry o conduse pe
Claire n camera ei.i puse minile pe umerii ei i o privi n ochi.
-mi place de tine mai mult dect mi-a fi nchipuit,opti el.Astzi ai fost o
companie minunat.
-Dar n-am spus un cuvnt toat ziua.Am stat doar acolo n ploaie i am strnutat.

-Ai s te obinuieti.Odat ce vei avea putile tale proprii o s te distrezi mai


bine dect astzi.Nu exist nimic asemntor cu doborrea unui animal.Este
fiorul acela,tu mpotriva lor.O srut din nou.n ce privete faptul c n-ai
vorbit,mi plac femeile tcute.Femeile care sunt prea inteligente pot fi
plictisitoare.Mulumesc cerului c nu eti aa.
-Adevrat,rosti ea ncet.Nu cred c sunt inteligent deloc.Harry nu sesiz
sarcasmul din vocea ei.
-Bravo,rosti el apoi o srut pe frunte.Acum vreau s te odihneti.Amintete-i
c mine mergem la potrnichi.Claire ddu din cap i intr n camera ei.Cnd
Miss Rogers o ajut s se mbrace pentru noapte,Claire nu i ascult plngerile.
n loc de asta,parc avea mintea amorit.Puti,se gndi ea.Psri moarte.Tigri
mori.Elefani mori.Cpitanul Baker scrisese despre elefani n cele dou cri
privind cltoriile lui n India.Preau chiar nite animale drgue i destul de
folositoare.Cnd Miss Rogers plec,Claire se aez n faa toaletei i ncepu s-i
dea cu crem pe fat.Pielea i era crpat de la vnt i frig.ncet,i ntinse crema
pe fa i se privi n oglind.Duces,se gndi ea.Era pe cale s se mrite cu
Harry i s devin duces.n timp ce pleca de la toalet ndreptndu-se spre
pat,nu-i mai permise s gndeasc.Datorit epuizrii i frigului din timpul
zilei,adormi imediat.Fu trezit nainte de ivirea zorilor de furioasa Miss Rogers,
care o inform c trebuie s se mbrace,doarece brbaii pleac devreme la
vntoare.Claire se mbrc cu costumul din ziua precedent nc umed,fr s
spun o vorb i cobor scrile.Brbaii erau deja clare i o ateptau.Harry arta
radios de fericire i i ddu o palm pe spate,cnd fu la rndul ei pe cal.
Petrecu cea de a doua zi ghemuit ntr-un observator ud,cu ploaia curgnd peste
ea.La fiecare or,sau cam att,Harry i zmbea i i spunea mai multe despre
minunatele puti pe care inteniona s i le druiasc drept cadou de nunt.
Cnd ajunse napoi acas,o atepta o baie fierbinte i un ceainic cu o can cu
farfurioar pe o tav.Cnd Miss Rogers intr n camer,Claire sttea sorbind
calm whisky-ul din can.
n cea de a treia zi se scul din nou naintea zorilor.Cnd cobor,Harry o inform
c astzi mergeau dup iepuri i prepelie.Aceasta a nsemnat c a trebuit s
umble pe cmpia noroioas,sub burnia rece,i s se uite cum brbaii au
mcelrit dou sute de iepuri.Harry i promise s-i cumpere propriul ei cine de
vntoare la psri,ca un cadou de nunt suplimentar.La vremea cnd Claire se
ntoarse acas,era aa de ngheat nct nu mai simea nimic.Dar i mai
important,nu-i permitea s se gndeasc la nimic.Harry vorbise despre
vntoarea de cprioare din ziua urmtoare.Lui Claire i era team c vederea

morii unei cprioare cu ochii blnzi,ca acelea pe care uneori le vzuse


hoinrind,s-ar putea s o fac s izbucneasc n lacrimi.
i ddu cu crem pe fa,apoi se urc n pat i ncerc s adoarm,dar un
zgomot o fcu s sar n sus.n lumina sczut din camer,vzu marele portret
de pe perete micndu-se i tiu c a fost deschis ua dinspre tunel.
Uit de epuizare i sri din pat alergnd spre u.
-Trevelyan opti ea.Ua se deschise,dar n loc de Trevelyan,acolo sttea
neruinata ei surioar cu o lumnare n mna.Claire se ntoarse.
-Ar trebui s fii n pat,rosti ea obosit i se bg n pat.Brat nchise ua tunelului,
puse lumnarea pe noptier i se urc n patul cel mare cu coloane.
-Am auzit c ai devenit vntor.
-O adevrat Diana,murmur Claire,apoi se strmb la vederea uluitei Brat.
Dac te-ai fi obosit s deschizi o carte,ai fi tiut c Diana e zeia vntorii.Brat i
zmbi surorii ei.
-Pariez c Harry tie totul despre zei i zeie.Despre asta vorbii voi doi toat
ziua? Sau facei unul cu altul exerciii de italian i francez? Poate c discutai
politic sau religie,sau poate tu vorbeti despre istoria scoienilor.Poate c
vorbeti i despre lucrurile pe care plnuieti s le faci pe aici,cnd vei fi duces.
Buzele lui Claire se strnser.
-Fi bun te rog i du-te la culcare.
-Despre ce vorbii,tu i Harry?
-Asta se ntmpl s nu fie treaba ta.Brat se ntinse la picioarele patului.
-L-ai vzut pe cpitanul Baker?
-Nu,nu l-am vzut.i nici nu plnuiesc s-l vd.Ca s-i spun drept,am fost aa
ocupat c nici nu m-am gndit la el.Brat se ntoarse pe spate,cu minile sub
ceaf i se uit la baldachinul de deasupra capului.
-Cred c Trevelyan e cel mai neobinuit brbat pe care l-am ntlnit n viaa
mea.Ai vzut toate obiectele acelea pe care le are n camer? Trebuie c a fost
ntr-o mulime de locuri.
-Dac i-ai petrece ceva timp fcnd i altceva dect s tragi cu urechea pe la
ui,i ai citi unele din crile cpitanului Baker,ai ti n ct de multe locuri a fost
i tot ceea ce a vzut.E un om mare.
-Atunci de ce ai fost aa suprat pe el,cnd a mritat-o pe sora lui Harry?
Claire deschise de dou ori gura pentru a vorbi,dar o nchise la loc.
-N-ai nelege,spuse ea n sfrit.
-Este din cauz a ceea ce ai spus despre el,c i credeai erou? Cndva a fost un
erou pentru tine,dar acum nu e dect un om obinuit,nu-i aa?

-E departe de a fi obinuit.Este....se uit la ea ndrjit.Trebuie s te duci la


culcare.
-Te-ai distrat cu Harry,tot aa de mult ca i cu cpitanul Baker?
-Sigur c da.Ce ntrebare ridicol.Harry este omul pe care l iubesc.Vreau s
petrec ct de mult timp pot cu el.Cpitanul Baker nu e nimic pentru mine.Cu
excepia faptului c e rud cu Harry i trebuie s fiu amabil cu el.
-Ai fost amabil cu el cnd i-ai petrecut cele trei zile ngrijindu-l,nu? Brat i
arunc o privire ireat.L-ai dezbrcat de tot?
-Afar! rosti Claire.Iei afar de aici,imediat.Brat nu se mic.
-Fii atent,altfel ai s-l trezeti pe btrnul balaur,rosti ea referindu-se la Miss
Rogers.Ai auzit ce s-a ntmplat dup ce s-a mritat Leatrice?
Claire ar fi vrut s-i spun preioasei ei surori c nu o intereseaz,dar nu putu.
-Nu,rosti ncet.N-am auzit.
-Babornia,ducesa btrn,aproape a murit lovit de apoplexie.A avut un fel de
criz.Circul zvonul c fcea spume la gur.
-E greu de crezut.Claire nu inteniona s-i ncurajeze sora,dar ar fi vrut s aud
totul.Harry spune....
-Harry nu tie.Era plecat la vntoare.Brat i arunc lui Claire o privire care
demonstra c rdea de ea.Cnd Harry s-a ntors,btrna gngurea din nou.
Desigur asta e tot ce face,cnd Harry e prin apropiere.Dar am auzit c a
ameninat s ucid pe oricine e responsabil de mariajul lui Leatrice.Cred c
ncerca s-i pedepseasc fiica pentru ceva i nu poate accepta c pedeapsa s-a
terminat.
-Sunt sigur c brfele pe care le-ai auzit nu sunt adevrate.
-Hmmmm,fu tot ce rosti Brat.Dac Harry va trebui s aleag ntre tine i mama
lui,pe cine crezi c va alege?
-Nu intenionez s rspund la aceast ntrebare.Claire nici nu voia s se
gndeasc la rspuns.Brat rmase tcut o clip.
-Nu-ti lipsete Trevelyan?
-Sigur c nu.Am destule pe cap,care s m in ocupat.Brat rse.
-La buctrie se spune c costumul tu nu se va usca niciodat.Miroase aa de
ngrozitor,nct trebuie s fie atrnat ntr-o camer separat.
-Atunci va trebui s cumpr altul.
-i altul i altul i altul.Vei avea nevoie de o mulime,dac te mrii cu Harry.
Crezi c i vei petrece viaa cu el nefcnd nimic,dect s vnezi?
-Nu,sigur c nu.Voi....Claire se deprt,ncercnd s se gndeasc ce va face
dup ce se va mrita.

-Cpitanul Baker a fost vreodat nsurat?


-Categoric nu!Genul lui de brbat nu se nsoar niciodat.Sau dac fac asta,i
las nevestele s plng pe undeva,n timp ce ei merg s exploreze alte locuri
i....i alte femei.
-Eti sigur?
-l cunosc foarte bine.Am citit tot ce a scris i tot ce s-a scris despre el.l cunosc
foarte,foarte bine.
-A fost amabil din partea lui s o ajute pe Leatrice n felul acesta.A riscat foarte
mult.Dac ar fi fost prins,mi-e groaz s m gndesc ce i-ar fi fcut cotoroana.
-N-a fost amabilitate,a fost....Se strmb.Nu tiu de ce a fcut-o.Sunt sigur c
plnuiete s scrie despre asta.
-Cred c ai spus c scrie despre orice.Ai vzut caricaturile pe care le-a fcut
despre tine?
-Da,le-am vzut.Claire ridic privirea.Cnd le-ai vzut?
-Ieri diminea.M-am dus s-l vd i
-Ce? L-ai vzut? Claire o apuc pe sora ei de bra.Dup lucrurile vulgare pe care
i le-a spus? Nu am ncredere n el,singur cu tine.El...
-E un om foarte drgu i nu m-a atins niciodat,dac asta te ngrijoreaz.
Claire i ddu drumul braului surorii ei i se ls pe spate pe perne.
-Nu,nu cred c ar fi fcut-o.Este un brbat onorabil-n felul lui ciudat.Fcu o
pauz.Ce mai face? Brat rmase un moment gnditoare.
-Cred c i lipseti.Claire nghe.
-Oare? i-a spus el asta? Vreau s spun c asta nu conteaz pentru mine,dar ce te
face s crezi c i lipsesc? Claire reflect c,i dac ar fi torturat pe un grtar
medieval nroit,tot n-ar admite ct de mult i lipsea Trevelyan.Era desigur un
om imposibil,fnos,cinic,uneori morocnos,punnd n permanen ntrebri,
adesea fcndu-o s se simt proast i copilroas,dar,cerule,cum o fcea s se
simt de vie.Cnd era cu Trevelyan fiecare nerv din corpul ei era viu.O fcea si foloseasc mintea; o fcea s se gndeasc la lucruri pe care nici nu-i
nchipuise c se aflau n gndurile ei.O fcuse s-i transforme gndurile despre
scoieni n cuvinte.O fcuse s se gndeasc c putea s fac ceva cu via a ei,c
ceea ce gndea i simea era altfel.
-N-a spus c i lipseti,rosti Brat,dar eu pot s spun c aa e.
-Ohooo,rosti Claire i se ls napoi pe perne.Mie nu-mi lipsete deloc.Am fost
aa de fericit cu Harry.Intenioneaz s-mi cumpere o pereche de puti.Au
butoiaele din argint,sau este argint undeva pe ele.i poate i un cine.
Brat rse ntr-un fel care o fcu pe Claire s roeasc.

-Ar trebui s te vezi cnd te ntorci de la vntoare.Ari ca un oarece oprit i


ca cea mai nefericit persoan de pe pmnt.Toat lumea poate s vad asta,cu
excepia preiosului tu Harry.E aa de btut n cap...Brat se rostogoli jos din
pat,cnd Claire i se arunc la beregat.Rznd,Brat se deprt de pat.Eti aa de
nostim c aproape am uitat de ce am venit.i aduci aminte de omul acela,Jack
Powell?
-Omul care spune c a intrat n Pesha,cnd de fapt Trevelyan a fost acela?
-Chiar el.n ziarul de azi a aprut un articol,n care scrie c omul acesta,
Powell,intenioneaz s vorbeasc la Edinburgh i s aduc dovezi c el-nu
cpitanul Baker-a intrat n Pesha.Ziarul spune c e de necont....
-De necontestat.
-Asta e.Nimeni nu-i poate pune ntrebri.Cpitanul tu Baker n-o s fie
amintit,ca omul care a intrat n Pesha.
-Dar el a intrat n Pesha! Numai el.Nu Powell.Nu pot....Brat csc din nou.
-Am crezut c nu conteaz pentru tine.Tu intenionezi s vnezi cu Harry.
Bnuiesc c ar fi mai bine s m duc la culcare.Vellie spune c s-ar putea s vin
i s-mi citeasc o poveste,la noapte.
-Nu ai dreptul s-i spui aa.i ce fel de istorie i va citi?
-Am spus c-mi va citi? Nu,mi va spune poveti.Poveti minunate,totul despre
Pesha.Ar fi trebuit s-l faci s-i spun i ie.O,am uitat,nu mai vrei s-l vezi.Ei
bine,noapte bun.Ne vedem mine.Brat zmbi.Dar dac ai s mbraci lna aia
ud,sper c nu te superi dac nu am s m apropii prea mult de tine.Cu asta,Brat
i lu lumnarea,ddu la o parte portretul i dispru n tunel.
Claire rmase pentru o clip nemicat,apoi se ntoarse i izbi cu pumnii n
pern.Trevelyan era un om odios.Realmente,cu adevrat odios.Brat a ntrebat
dac i nchipuia c a fost vreodat nsurat.El? Femeia care l iubea suficient pe
Trevelyan pentru a vrea s se mrite cu el,ar fi fost condamnat la o via de
suferin i singurtate.Ar fi singur pentru c ar prsi-o i ar pleca n cltorii
de unul singur.i n timp ce soia lui ar sta singur acas ngrijorat de moarte
pentru el,el....ar face toate acele lucruri cu femeile despre care scrisese.
Izbi din nou cu pumnul n pern,apoi ncerc s se culce,dar nu putu s nchid
un ochi.Eroi,se gndi ea.Una era s adori un brbat de departe,i cu totul altceva
s-i ntlneti n viat.i aminti cum citea crile lui Trevelyan cnd era
fat,gndind ce divin de interesant om era,cnd scria c ntotdeauna a ncercat s
mbrace vemintele btinailor acolo unde ajungea.Obinuia s i-l imagineze
n costumele lui exotice i s se gndeasc ct de romantic trebuie c arta.
Dar nu i s-a mai prut romantic,cnd n realitate l-a vzut,de mai multe

ori,mbrcnd altceva.O dat a avut o rob lung de mtase,cu psri viu


colorate brodate pe spate i alta dat i-a vzut mbrcat n hainele unui
gentleman englez din secolul optsprezece.
-Nu,s-i petreci timpul cu un om ca acesta,nu e ceea ce trebuie s fac cineva.
Era mult mai bine s rmn cu Harry,cu familia lui i cu propria ei familie.
Sigur,pe tatl ei l vzuse doar n trecere,cnd pleca la vntoare cu Harry,iar pe
mama ei i mai rar.Acum,mama ei i plnuia toaletele pentru cstoria lui
Claire.Se spera c vor participa prinul i prinesa de Wales i deci Arva trebuia
s se gndeasc bine cum va arta.Claire izbi din nou cu pumnii n pern i
ncerc s doarm.
A doua zi,mbrcat cu costumul ei de clrie,ce nu prea c intenioneaz s
ajung vreodat s se usuce complet,Claire plec din nou la vntoare cu Harry.
Colind cmpia noroioas,cobor o rp,urc un deal acoperit cu ierburi alturi
de el i de oamenii lui,pn cnd ajunser n sfrit la o mic regiune frumoas
mpdurit.Nu i adresase lui Harry nici un cuvnt n timpul lungii lor cltorii,
deoarece o avertizase despre nevoia unei tceri absolute.
Cnd intrar n pdure,Harry i opti ceva omului care i ncrca putile i Claire
privi n jur.Nu foarte
Ea se retrase de lng el i vzu c habar nu avea ce nu era n regul cu ea.
-Nu faci nimic folositor? ip ea.Nu faci nimic altceva dect s ucizi animale?
Harry nepeni i i desprinse braele din jurul ei.
-Nu sunt american,dac asta e ceea ce vrei s spui.
Claire fcu un pas napoi i-i duse mna la gur,pentru a nceta s mai spun
vreun cuvnt.Ochii i erau plini de lacrimi.Cum a putut s-i spun astfel de
lucruri brbatului pe care l iubea? Se ntoarse i o lu la fug.
Iei din pdure,cobor dealul,travers cmpia i cnd ajunse la calul ei,ncleca
ct mai repede proptindu-i ferm piciorul de a.Apoi ddu pinteni calului i
alerg napoi spre cas.Acas intr prin ua principal i fu salutat de mama
ei,care sttea n mijlocul a ceea ce preau s fie sute de cutii cu mbrcminte,
toate purtnd etichete din Londra.
-Vino i uit-te ce lucruri drgue am cumprat,drag,rosti mama ei.Uite,un
evantai cu diamante.Ochii lui Claire erau plini de lacrimi,nct nu putu s vad
nimic.Cltin din cap i urc n fug scrile spre camera ei.Odat nuntru ncuie
att ua de la dormitor ct i ua care ducea la vestiarul unde de obicei sttea
oribila Miss Rogers.Cnd rmase singur i n siguran,Claire se arunc pe pat

i se nec ntr-un fluviu de lacrimi.Nu era sigur de ce plnge; i spuse c din


cauza cerbului omort.Dar o parte din ea tia c avea un motiv mai profund
pentru lacrimi,dar pentru nimic n lume nu voia s se gndeasc la ceea ce o
fcea s plng.Din cnd n cnd n timpul zilei,oamenii btur n u,dar Claire
nu le rspunse.Nu fcea dect s plng.Cnd ajunse i Harry acas,Sarah Ann
se afla la grajduri.ncerca s arate ca i cum se afla acolo din ntmplare,dar
adevrul era c cineva o vzuse pe Claire napoindu-se n tropot de copite i
lacrimi.Brat alergase la grajduri s vad ce se ntmpl.Sarah era suprat pe
sora ei mai mare.Dup ct minte avea Claire,nici ea nu era n stare s neleag
ce voia s fac; Claire era condus de verbul trebuie.Trebuia s-l iubeasc pe
Harry,deci asta fcea.Harry intr n grajd i Brat putu s vad c era furios.Sri
jos de pe cal.l privea tcut.Ceea ce nu spusese niciodat nimnui,era ct de
frumos i se prea c e.i plcea cum arta Trevelyan,dar acesta nu era un brbat
cu care o femeie-pentru c asta se considera Brat-putea s triasc.De cealalt
parte,Harry era un brbat cu care puteai s-i petreci toat viaa.Biata Claire era
prea proast,pentru a ti cum s manevreze un brbat ca Harry.
-Te-a prsit iar,nu-i aa? ntreb Brat fcndu-l pe Harry s se ntoarc spre
ea.i zmbi mucnd dintr-un mr mare i rou.
-Ce faci aici?
-Te ateptam,rosti ea cu voce seductoare.Harry o privi i rse.
-Ar fi mai bine s te ntorci la cre.Brat chicoti i trecu pe lng el.i legn
oldurile,cum vzuse c fac femeile,le legn ntr-un fel cum nu fcuse Claire
niciodat.Aceasta considera c pentru a cuceri un brbat,trebuia s vobeti cu
el.Brat se opri cam la trei metri n faa lui Harry i se uit napoi peste umr.El o
privea,aa cum tia c va face.
-Nu vii s-mi faci o vizit? practic toarse ea,apoi arunc mrul i alerg napoi n
cas.Harry rmase o clip privind dup tnr,la care el se gndea ca la un copil,
apoi izbi cu cravaa n peretele grajdului.
-S-i ia naiba pe toi,rosti el i intr n cas.
Ua tunelului se deschise i Brat intr.Rmase n picioare lng pat i se uit o
vreme la Claire.
-Te-ai certat cu Harry? Claire se smiorci.Era ntins pe spate.Nu mai
rmseser multe lacrimi n ea.
-Nu tiu.
-Harry aa crede.A plecat la Edinburgh.Nici mcar nu i-a fcut bagajele.
A vorbit doar cu mama lui,apoi a nclecat i a plecat.A luat numai cinci

servitori cu el.Ceilali trebuie s-i mpacheteze cuferele i s-l urmeze mai


trziu.Totui se pare c mai erau lacrimi n Claire,pentru c ncepur din nou
s-i curg.
-A ucis un cerb.Am fost suprat.Brat se juca cu draperiile de la captul patului.
-Nu cred c vizita lui Harry la mama lui a fost prea plcut.
-Nici nu m-ar mira,dac ar vrea s rup logodna,rosti Claire.Astzi a fost
ngrozitor.
-S-ar putea ca Harry s doreasc,dar eu nu cred c mama noastr i va permite
s te despari de Harry.tii ct de mult a cheltuit deja n numele tu? n numele
noii ducese de MacArran?
-Nu vreau s tiu,declar Claire.Brat se ndrept spre ua de dup portret.
-Trebuie s plec.Sper s te simi mai bine.Fcu o pauz.i sper s te hotrti.
-S m hotrsc,n legtur cu ce?
Brat nu rspunse,i arunc doar surorii ei un zmbet fugar i dispru n spatele
portretului.Claire se ntoarse pe burt i ncepu din nou s plng.l nfuriase pe
Harry,ca i pe mama lui i toat lumea din cas tia c s-au certat.Dar
ndrgostiii ntotdeauna se ceart,nu-i aa? Cu excepia faptului c tia c cearta
ei cu Harry nu era una obinuit.
Deci a plecat la Edinburgh i o lsase singur n casa asta.Nu avea nici o
companie,nimic cu care s-i ocupe mintea,nimeni cu care s vorbeasc,pn nu
se ntoarcea el.Va trebui s atepte s se ntoarc,pentru a avea cu cine s
vorbeasc,s....
ncepu s plng i mai tare,pentru c tia c de fapt ea i Harry nu stteau de
vorb.Cnd se ntoarce Harry,ea va trebui s aplaneze conflictul.Va trebui s-i
spun ct de foarte,foarte mult regret,apoi va trebui s....Ce? S-i petreac
zilele vnnd i vznd i mai multe animale ucise? Va ajunge s posede o sut
de costume de clrie i ase duzini de puti? Peste zece ani va continua s
participe la ceai cu soacra ei,ceai la care nici mcar nu i se permisese s stea jos?
Fiecare gnd o fcea s plng i mai tare.
CAPITOLUL 18
Claire fu trezit dintr-un somn adnc,de ctre cineva care o scutura de umr.De
abia putea s-i deschid ochii,deoarece erau umflai,pentru c plnsese n cea
mai mare parte a zilei.n camer era ntuneric,cu excepia lumnrii pe care un
om care sttea lng ea o inea n mn.Capul ei pulsa.Reui s deschid ochii
destul,pentru a vedea cum lucea mbcmintea aib a lui Oman.Pentru o clip fu
prea ameit pentru a vorbi,apoi se alarm.

-Ce e? ntreb ea ncercnd s se ridice,dar muchii preau aa de slabi.nc mai


purta costumul umed.
-A fost mpucat,rosti Oman cu glasul lui cu accent.Cineva a ncercat s-l ucid.
Ochii lui Claire se deschiser mari.
-Trevelyan? opti ea i Oman ddu din cap.ntr-o secund,Claire cobora din
pat,dar n momentul n care picioarele i atinser podeaua,se cltin i i duse
mna la cap.Era mult de cnd nu mai mncase nimic.Se uit la ceasul de pe
polia cminului i vzu c erau cteva minute dup miezul nopii.A trimis dup
mine? mai ntreb ea.Ct de grav e rnit? L-a vzut vreun doctor,nu-i aa? Se va
face bine? Tuturor acestor ntrebri,Oman nu le rspunse dect cu:
-Vino! i se ndrept spre ua din spatele portretului.Claire l urm prin tunele i
apoi afar pe acoperi.Nu se gndea la ce fcea,l urma doar pe Oman,cu inima
bubuind la fiecare pas.Cnd ajunser n camera de lucru a lui Trevelyan,primele
cuvinte pe care le-a auzit au fost rcnite cu furie.
-Unde dracu' ai fost? As fi putut sngera pn muream ateptndu-te?
Imediat,Claire zmbi uurat.Orice om care poate zbiera aa nu se afla nc pe
patul de moarte.Intr n dormitorul lui.
-Pot s vd c pierderea de snge nu i-a ameliorat temperamentul.Acum lasm s vd ce i s-a fcut.Cnd ajunse lng pat,el o privi fix.Umrul cmii lui
de pnz era mbibat de snge,dar culoarea era bun i el arta destul de sntos.
-Ce faci aici? Exista ostilitate n vocea lui.Asta rspundea la ntrebarea ei,dac el
a trimis dup ea.
-Am auzit c ai nevoie de ajutor i am venit s i-l ofer.ntinse mna s-i ating
umrul,dar el se retrase i fcnd asta mri de durere.
-N-am nevoie de tine.
-Atunci am s chem un doctor.Fu gata s prseasc dormitorul.
-Nu! rosti el ascuit.Ea se ntoarse i-l privi.
-Ori eu,ori doctorul.Acestea sunt singurele tale opiuni.Nu rspunse,dar se
ntinse pe spate,pe pernele care l nconjurau.Claire se duse la el.Alturi de pat,
Oman pusese instrumente chirurgicale,ap fierbine i fee de bumbac pentru
bandaje.Cu mult grij,i tie lui Trevelyan cmaa i se uit la ran.Era
curat,cu excepia sngelui din jur,fr praf de puc,fr noroi sau nisip i,
mulumit cerului,glonul doar o strbtuse.Rana se afla n partea de sus a
braului,n muchi,i nu atinsese osul.Cu grij ncepu s curee sngele de pe
ran i de pe piept
-Cine te-a mpucat? ntreb ea blnd.
-Ar fi putut s fie oricine.Am suprat civa oameni n viaa mea.

-Tu? E greu de crezut.Deschise ochii i se uit la ea.Pe buze avea un zmbet


slab.
-Ai plns,rosti el.
-Cnd am auzit c ai fost rnit am izbucnit n torente de lacrimi.Am plns tot
drumul pn aici.El se ntinse pe perne,n timp ce ea ncepu s-i bandajeze
braul.
-Am auzit c Harry te-a fcut s plngi.Am auzit c a mpucat un cerb i tu
te-ai nfuriat teribil.O privi i vocea lui sczu.Am auzit c i-a spus mamei lui c
nu poate s se nsoare cu tine.Minile lui Claire se oprir.
-Aa a fcut? ncercase s fac s nu-i tremure vocea,dar nu putu.N-ar trebui s
asculi brfele.Cine te-a mpucat? Unul dintre vntori? Unii dintre ei sunt nie
trgtori foarte slabi.n ultimile cteva zile am vzut multe animale doar rnite:
psri care-i pierdeau picioarele sau aripile,iepuri fr picioare opind mai
departe,un cerb care nu era mort,un....Se opri,sigur c era pe cale s nceap din
nou s plng.Trevelyan o privea intens,n timp ce-i bandaja braul.
-Ce ai fcut n cele dou sptmni i jumtate,de cnd nu te-am mai vzut?
-Aa de mult a trecut? Parc ieri am stat n camera aceasta bnd whisky i
vorbind cu tine.Sigur,n-au trecut dect cteva ore de cnd dansam cu vasalii
i....i....Angus MacTarvit.Doar rostirea acestui nume i a fost prea mult pentru
ea.Se aez greoi pe un scaun i ncepu s plng din nou,acoperindu-i faa cu
minile.Trevelyan se ntinse pe perne i o privi,fr prea mult emoie,ns tiind
ce nu e n regul cu ea.tia,deoarece i el trecuse prin aa ceva.tia foarte bine
c aceast cas poate s influeneze sufletul unei fiine.Ori te conformezi,ori fii
distruge personalitatea.
n cele dou lungi,lungi sptmni,de cnd o vzuse ultima oar,fusese informat
de ce fcea de ctre frumoasa ei surioar.Zilnic,Sarah Ann venea n camer la el
i i povestea toate brfele din cas.Auzise cum Claire a ncercat s fie ceea ce
Harry voia de la o soie,dar mult mai important,auzise cum lacoma mam a lui
Claire cheltuia deja averea pe care Claire urma s o moteneasc la cstoriecstoria cu persoana potrivit.
-Mi-e foame,zise el tare pentru a-i acoperi plnsul.Cred c Oman a gtit o crati
ntreag de ceva.Poate c ai putea s-mi aduci ceva de mncare.
Claire i trase nasul i cut o batist.Negsind nici una,i sufl nasul ntr-o
bucat de fa.Simindu-se mizerabil i apatic prsi dormitorul i se duse n
camera alturat.Oman o atepta cu o tav mare n mn,ncrcat cu dou
farfurii pline cu mncare i dou pahare mari de whisky.Claire ncerc s ia
tava,dar el o ddu ia o parte i o urm n dormitor,unde puse tava la picioarele

patului i iei.Claire ntinse mna dup o bucat de pui,dar vocea lui Trevelyan o
opri.
-Nu pot s mnanc cu tine,mbrcat n chestia aia.Miroi mai ru ca un ap.
Deschide ua de colo i scoate ceva de mbrcat.Dezbrac-te de costumul sta.
Nu te uita la mine aa! Nu ncerc s te siluiesc.
ncerc s-mi mnanc prnzul,fr parfumul mbrcminii tale.
Claire nu avu tria s nu i se supun.Deschise ua din stnga a garderobei i
vzu nuntru agat o mare varietate de rochii.Exista una albastr deosebit de
drgu i o scoase.innd-o n mn,cuta cu privirea un loc unde s se
schimbe; Trevelyan i fcu semn spre o tapiserie.Se ndrept ntr-acolo i gsi
ua a ceea ce fusese un vechi vestiar medieval i toaleta din interior Pi n
cmru.
-i scoate-i i corsetul,ip Trevelyan din dormitor.Nu pot s suport s te aud
gfind dup aer.Lui Claire i trecu prin gnd c ar trebui s protesteze,dar n-o
fcu i n urmtoarea secund i scotea mbrcmintea,nerbdtoare s scape de
costumul urt mirositor.Apoi i scoase i corsetul.Dup care,cnd realiz c i
lenjeria i era umed,i-o scoase.Se simea pur i simplu nepstoare i destul de
pctoas,n timp ce i trgea rochia de mtase moale pe pielea goal.i
desfcu prul i ncerc sl pieptene cu degetele.
i trecu minile peste rochia de mtase brodat cu fluturai verzi i simi c
pentru prima oar de zile ntegi putea s respire din nou.n cas,cu Harry,trebuia
s se supravegheze,dar cu Trevelyan nu.Orice fcea sau spunea nimic nu l-a
ocat,niciodat.Iei din spatele tapiseriei i avu satisfacia s-l vad pe Trevelyan
oprindu-se cu mncarea n drum spre gur.Ochii lui se deschiser mari n timp
ce se uita de la faa ei,la picioarele goale,apoi ncet,napoi,la faa ei.
Claire se simi roind i se uit n jos la mini.
-Vino aici i stai lng mine,rosti Trevelyan cu cea mai dulce voce imaginabil.
Stai n poala mea dac vrei.Claire l privi,izbucni n rs i astfel stnjeneala
dispru.Se aez la captul patului,sorbi o gur bun de whisky,apoi ncepu s
mnnce.Mncarea fcut de Oman era aa de diferit fa de ce mncase ea n
ultimile dou sptmni.O parte era fierbinte-fierinte i condimentat-o parte era
rece,o parte moale,o parte crocant.
-Spune-mi ce ai mai scris,rosti ea cu nflcrare i cu gura plin.Spune-mi
fiecare cuvnt.Spune-mi tot ce ai gndit i ai fcut.i vreau s tiu cine te-a
mpucat.Oman a spus c cineva a ncercat s te omoare.
-Exagereaz.Sunt sigur c a fost exact cum ai spus tu: un vntor care a greit
inta.Ea mnc o bucat de pui aromat cu migdale.

-Dar am crezut c umbli pe afar doar dis de diminea i dup ce se ntunec.


-Aa am fcut.i lu lui Claire o clip pentru a nelege.
-Vrei s spui c cineva te-a mpucat,dup ce s-a fcut noapte?
-mi place puiul sta,ie nu?
-Trevelyan,vreau un rspuns!
-De ce eti aa docil cnd eti cu Harry i aa de aspr cu mine? Ar trebui,aa
rnit cum sunt,s fii mai amabil cu mine.Ea rse.
-Nu sunt ndrgostit de tine.Nu trebuie s m prefac fa de tine...Imediat ce
rosti asta,ochii ei se mrir.N-am vrut s spun aa cum a sunat.Trevelyan lu o
gur de whisky i o privi.
-Ce ai spune dac eu i-a cere s mergi la vntoare?
-S stau n ploaie i s te privesc mcelrind animale? Probabil c i-ai pierdut
minile.
-i totui cu Harry aa ai fcut.
-N-am putea schimba subiectul? Cine crezi c era afar trgnd din ntuneric? Ai
vzut pesoana?
-N-am vzut i nici n-am auzit pe nimeni.Continu s mnnce i nu mai spuse
altceva.
-Nu crezi c cineva a ncercat cu adevrat s te ucid,nu-i aa?
i lu aa de mult timp s rspund,nct,cnd o fcu,Claire tia c o va mini.
-Sunt sigur c a fost un accident.Claire simi fiori pe spinare,pentru c tia fr
nici o ndoial c cineva a ncercat s-l omoare pe Trevelyan.
-Jack Powell,rosi ea ncet.
-Ridicol.Jack nu are nici un motiv s m urasc.Dup cte tiu eu,nc i
nchipuie c sunt mort.
-Brat mi-a spus c n ziar a aprut un articol care spunea c Powell e la
Edinburgh i intenioneaz s prezinte o dovad irefutabil,c el i numai el a
intrat n Pesha.Aceast informaie pru c-l sperie pe Trevelyan.
-Scria n ziar ce fel de dovad e?
-Nu,rosti ea ncet.Ce crezi c e? Trevelyan i acord o pauz bndu-i whiskyul.
-Ceva despre care am crezut c a fost pierdut.
-Ceva pe care l-ai adus din Pesha?
-Da.Continu s mnnce i o vreme nu mai scoase o vorb.
-Vom merge la Edinburgh i vom lua obiectul.l vom fura de la acest Powell.
Oricum,ce e?
-Perla Lunii.

Ea se rezem de stlpul patului-patul prinului Charlie Bonnie-i oft.


-Peria Lunii.Sun exotic i valoros.Diminea vom....
-N-o s facem aa ceva.Tu te ntorci n camera ta,pentru ca eu s prind puin
somn.Dac nu poi dormi,de ce nu-i scrii o scrisoare lung brbatului pe care-l
iubeti,s-i ceri iertare?Am auzit c mama ta deja cumpr o groaz de
mbrcminte n contul ducesei de MacArran.Va trebui s-i faci datoria i s te
mrii cu omul care nu face nimic dect ucide animale,pentru ca s-i poi plti
facturile.Claire puse farfuria jos.
-Uitasem ce grosolan poi s fii.Se ridic pe pe pat.Bnuiesc c acum ar fi mai
bine s plec i s te las s dormi.Dac te mai mpuc cineva,de ce nu chemi un
doctor?
-Am s chem.Claire i privi rochia de mtase pe care o mbrcase.
-O s m schimb i....
-Reine-o.Pleac doar de aici.Am uitat ce pedant mic i lipsit de umor poi s
fii.La aceasta,cu capul sus,Claire iei din camer.Dar odat ce ajunse n camera
de lucru,l vzu pe Oman stnd pe scaunul de la fereastr,picotind.i duse
degetul la buze,pentru a-i spune s stea linitit,apoi i fcu semn s o urmeze.
Cobor scrile i iei afar n lumina lunii.Oman fu n curnd alturi de ea.Ridic
privirea spre omul cel nalt.
-A fost o tentativ de asasinat? Nu un accident?
-De asasinat.Claire oft i fu uimit ct de mult fric i furie simea.Cum putea
s-i treac cuiva prin minte s ia de pe lume un om aa de mare precum
cpitanul Baker? Era aa de tnr i nc mai avea aa de multe de fcut.
ntoarse privirea spre Oman.
-Trevelyan spune c Powell are ceva de la Pesha numit Perla Lunii.tii ce e
asta? Oman ddu din cap.Bnuiesc,continu ea,c e un obiect foarte valoros.A
ncercat Trevelyan s-l ia napoi de la Powell?
-Dac Powell are Perla,atunci cpitanul i-o va lua. Claire inspir adnc.Aa
gndise i ea.Din felul n care informaia c Powell e n posesia acestui lucru l-a
ocat pe Trevelyan,bnuia c s-ar putea s ncerce s i-o ia napoi.
-Cnd va pleca?
-Acum,rosti Oman i trecnd pe lng ea intr n aripa de vest.
Claie rmase pe loc cteva clipe privind stelele.Nu avea nici o ndoial c nu
trebuia s se gndeasc s-l nsoeasc pe Trevelyan.Era o femeie logodit cu alt
brbat.Era o femeie care tia exact ce voia i ce cuta.Era ndrgostit de Harry;
urma s-i petreac viaa ca duces de MacArran.Pe de alt parte,i era datoare
lui Travelyan.Fusese singurul care a ajutat-o n punerea la punct a cstoriei lui

Leatrice cu James Kincaid.Nu conta c aceast unire se pare c n-a schimbat


nimic n cas,dar Trevelyan o ajutase.Nu a fcut-o n mod corect,dar asta nu
avea nici n clin nici n mnec cu realitatea.
Apoi,Trevelyan era i vrul lui Harry.Oare Harry n-ar fi vrut ca ea s ajute orice
membru al familiei lui,care avea nevoie de ajutor? Nu era una din datoriile unei
ducese s aib grij de toat familia soului ei? Nu putea s fac ceva pentru
familia ei i s o neglijeze pe a lui Harry.Dac el ar fi aici,fr ndoial c l-ar
ajuta pe Trevelyan.Probabil c ar ncleca pe armsarul lui mare i s-ar duce la
Edinburgh s-i cear omului aceia Powell s-i dea Perla Lunii.Da,sigur c aa ar
face Harry.Se uit la Oman.
-Determin-l s plece cu trsura i s m atepte.Voi fi la grajduri,ct mai repede
posibil.Cu asta se ntoarse spre cas,doar c realiz c nu tia cum s intre pe
nesimite.Nu putea s intre prin ua din fa,deoarece era sigur c ar fi fost
vzut i singura intrare n tunele,pe care o tia,era prin tumul lui Trevelyan.
Oman prea c-i ddea seama ce probleme are.Aa c se apuc s fac ocolul
casei,tot drumul pn n aripa de est,unde,n spatele tufiurilor care o
ascundeau,se afla o ui.Cnd Oman o deschise,fcu un zgomot puternic.
Tocmai era gata s spun c nu are lumnare,dar Oman i art o ni din perete
unde se aflau lumnri i chibrituri.Aprinse una,apoi se uit napoi s-i
mulumeasc lui Oman.dar acesta dispruse.
N-avea idee unde se afl,sau cum s ajung prin tunele n camera ei.Se uit la
praful de pe pardoseal,s vad dac existau urme.Nu fu surprins s vad c
erau chiar multe i toate fcute de un picior ce prea s fie exact de mrimea
picioarelor surorii ei.Claire ncepu s strbat tunelul,lundu-se dup urme i
ncercnd s-i dea seama unde se afl.Ajunse la o u i vzu c poriunea din
faa ei fusese aa de des folosit,nct nu mai avea praf.Cu pruden deschise
ua.Se mica tcut.Vzu o raz de lumin,att de strlucitoare,nct putea s
provin de la soare,dac acesta ar fi ptruns n tunelul ntunecat,apoi auzi o voce
ce nu putea s fie dect a surorii ei.
-N-am s fac aa! rostea Brat.Claire pi n camer unde era o mic scen
improvizat,mpodobit cu beteal.Stnd n mijlocul scenei se afla sora ei,
mbrcat ntr-un costum sumar din mtase colorat i un om nalt,foarte
slab,mbrcat n zdrene.Cnd o auzir pe Claire,se ntoarser amndoi.
-Ce faci treaz,la ora asta din noapte? ntreb Claire.i ce costum dezgusttor
pori?
-Sunt Salomeea i se presupune ca va trebui s dansez,dar el pretinde c nu
avem timp.Omul scheletic fcu spre Claire o plecciune elaborat.

-Camelot J.Montgomery la dispoziia dvs.,madam.Claire privi camera,cu scena


i scaunele din plu rou din fa i pe ocupanii ei ciudat mbrcai i deschise
gura s mai pun i alte ntrebri.Dar nu avu timp.Se uit la sora ei.
-Am nevoie de tine.
-Nu-i poi gsi drumul napoi? ntreb Brat zmbind.Printre altele,am i sarcini
de ghid.i vorbind de costume,tu cu ce eti mbrcat? Claire i ignor
ntrebarea.
-Am nevoie de tine pentru ceva mai mult dect ghidare i pltesc,indiferent ct.
La aceasta,ochii lui Brat se deschiser mari i zmbi fericit.
-Ne vedem mai trziu,Cammy,arunc ea peste umr i o conduse pe Claire n
tunel.Aceasta nu-i putea imagina cum i gsea Brat drumul prin tunele,pentru
c erpuiau i coteau n toate direciile,dar n curnd se aflar la ua camerei lui
Claire.
-L-ai vzut,nu-i aa? ntreb Brat,imediat ce intrar in camer.Nu mai era nevoie
s spun pe cine.
-Ajut-m s m mbrac.M duc cu el la Edinburgh.Ochii lui Brat se deschiser
i mai mari.
-Fugi de Harry?
-Categoric nu,dar Trevelyan e n mare necaz.Cineva l-a mpucat n noaptea asta
i eu cred c a fost omul acela,Powell.Trevelyan se duce la Edingurgh s
recupereze Perla Lunii.Brat i arunc surorii ei o privire ireat.
-tii ce este Perla Lunii? Claire se opri s mai ia din garderob costumul de
cltorie din ln.
-Tu tii?
-S-ar putea.Ct timp vei fi plecat?
-Nu tiu.Cteva zile,nu mai mult.
-O s-i petreci noaptea cu Vellie?
-i-am zis s nu-i mai spui aa.Brat zmbi.
-Pentru c e numele pe care-l foloseti tu pentru el?
Claire era ocupat s-i mbrace lenjeria.
-Ajut-m s nchei corsetul i nu mai vorbi aa mult.Brat i ajut sora s se
mbrace,ct mai repede posibil.
-Ce intenionezi s faci cu Harry? ntreb ea.
-Ce vrei s spui,c intenioneaz s fac cu Harry? Nu intenionez s fac nimic.Am
avut o ceart de ndrgostii,asta e tot.
-i acum fugi cu alt brbat.Claire se opri din mbrcat.
-Categoric nu fug cu alt brbat,cum insinuezi tu.

Trevelyan m-a ajutat n cazul lui Leatrice.tii asta,ai fost acolo.Acum Trevelyan
are nevoie de ajutor i intenionez s-i ajut.n afar de asta,Trevelyan nu e cu
adevrat un brbat,el e....e o instituie.E un erudit.Aparine lumii i e de datoria
mea de cetean al lumii s-l ajut.
-Vorbe de clac,rosti Brat.i place.l adori.Cnd intr ntr-o camer i se
lumineaz faa.Claire termin de ncheiat rochia.
-Cred c l-ai confundat cu Harry.Pe el l iubesc.Pe Harry l ador i faa mea,dac
se lumineaz,se lumineaz pentru Harry.Trevelyan i cu mine suntem prieteni,
sau poate nu suntem prieteni,de cnd s-a apucat s m studieze,dar....
-Vorbeti despre caricaturile alea pe care le-a fcut? Schieaz portretele tuturor.
Ar trebui s vezi cum m-a desenat pe mine.Mi-a fcut o fa foarte btrn,dar
trupul e...Brat zmbi.N-ai vzut niciodat o astfel de figur,cum m-a desenat el.
i m-a desenat pe mine i pe Cammy,i m-a desenat cu mtua May i m-a
desenat cu mtuile hoae.Ar trebui s vezi caricaturile lui Harry cu mama lui.
Claire se opri s mai ndese mbrcminte n sacul de piele.
-Pe toat lumea?
-i totodat scrie despre toi.Oman spune c a trebuit s mai adauge dou mese
n camer pentru scrierile lui Vellie despre familie.Oman spune c acum,Vellie e
fascinat de americani.Claire bg ntr-o cutie peria de pr i sticluele cu creme
i ca un gnd tocmai atunci aprut,strecur n cutie i o sticl mare de whisky
MacTarvit.De la prima ei expediie de vntoare,majordomul a menionut-o
aprovizionat n permanen cu whisky.
-Cred c vorbeti cu prea mult lume.Cred c aceast cas are o influen
proast asupra ta.
-Aceast cas i aceti oameni sunt perfeci pentru mine.i zmbi Brat surorii
ei.Ai putea s spui i tu acelai lucru? Te potriveti aici? Sau te potriveti mai
bine cu oamenii aceia,care locuiesc n csuele alea mici,albe i murdare? Te
potriveti mai bine cu Harry,sau cu Trevelyan?
Claire nchise caseta.Nu avea intenia s-i rspund.
-Cred c tii ce s faci,ct timp sunt plecat.Minte ct de bine eti n stare.Poate
c ai putea s inventezi i nite poveti fictive.La tine,minciunile apar cu atta
uurin! Acum vino i d-mi o srutare.N-am s te vd,o vreme.
Brat srut rapid obrazul surorii ei,apoi,dintr-un implus,o mbri cu violen.
-Ai grij.Nu mi-ar plcea s fii mpucat.n casa asta exist att lucruri rele,ct
i bune.
-Dac te referi la mama lui Harry,sunt sigur c din partea ei sunt n siguran.
La urma urmei,mi vrea banii.

-O mulime de oameni i vor banii.Claire era deja la u.


-Inclusiv tu.Acum,comport-te bine i nu-mi purta toate bijuteriile deodat.
Dup ce sora ei plec,Brat rmase privind ua nchis.
-Eu nu vreau banii ti,opti ea.Eu vreau s ncetezi s mai ptngi.Se ntoarse i
se ndrept spre caseta cu bijuteriile lui Claire i scoase un colan de rubine.i
poate c a vrea s ncetez s mai fiu srac,opti ridicnd bijuteriile n lumin.
-Nu,rosti Trevelyan din trsur,apoi btu cu bastonul n acoperi.
Trsura nu se mic i Claire urc nuntru.
-Merg cu tine i gata.Nu poi s m opreti,fr s strneti o ntreg harababur,
s trezeti oamenii i s le faci cunoscut c eti aici.
-Jumtate din proprietate tie deja unde sunt.Mulumit tuturor celor care au
intrat i au ieit din camerele mele,n-a fost posibil s in secret prezena mea.
Claire se aez pe locul de vizavi de el,observnd c mcar era mbrcat,i
surprinztor,n haine perfect corespunztoare.
-Apoi,exist i alt motiv ca s merg cu tine.Pot s te protejez.La aceasta,
Trevelyan scoase un hohot batjocoritor.
-Tu,s m protejezi pe minei Nu eti n stare nici s te protejezi pe tine de o
btrn chioap.Aluzia lui o duru i i mut ochii de la el.Trevelyan rmase
tcut pentru o clip.n regul,relu apoi,probabil c nimeni nu poate s se
protejeze de ea.Dar n-ai nevoie s m protejezi de Jack Powell.Nu el a ncercat
s m ucid.
-Atunci cine? Zicnd aceasta,Claire scoase capul pe geamul trsurii i i porunci
lui Oman s porneasc.Cnd trsura se puse n micare,Claire se ls pe spetaza
locului ei i i zmbi lui Trevelyan.Acesta o privi o clip.Era destul de ntuneric
n trsur,singura raz de lumin provenind de la felinarul de afar.
-Nu mergi din cauza mea,mergi pentru c te-ai plictisit.
-Nu sunt plictisit.Ei bine,poate,puin.Cu Harry plecat,eu....
-Cu Harry plecat,tu eti liber.Poi s te furiezi afar din cas i nimeni nu va
observa.De fapt,chiar dac Harry ar fi acas,probabil c n-ar observa nici el
unde te afli.Am auzit c o s primeti nite arme,ca dar de nunt.
-A prefera s nu vorbesc despre mine i n mod categoric,nu despre Harry i
mine.De ce nu-mi spui de gsirea Perlei Lunii? E o perl foarte mare?
-Perla Lunii nu e un obiect,ci o fiin.Ca s fiu mai clar,este o ea.E eful religiei
peshane.
-Vrei s spui,un fel de preoteas? Trevelyan zmbi ntr-o parte.
-Mai mult o prines.Sau poate o zei,dup felul cum e tratat.Claire clipi.

Trevelyan zmbi.Vrei s-i spun lui Oman s opreasc? S cobori? Nu ari ca i


cum i-ar plcea s salvezi o femeie.Ai fi preferat s fi fost cea mai mare perl
din lume? Eu nu mi-a risca viaa pentru o perl,indiferent de mrime.
Claire ncerca s asimileze ceea ce tocmai spusese el.n mod cert,pentru ea nu
era nici o diferen dac mergeau s salveze o femeie,n loc de o bijuterie rar.
-Trebuie s fie foarte venerabil.Ai scos-o din Pesha,pentru a dovedi lumii c ai
fost acolo?
-Nu.Nyssa a plecat de bunvoie.A prsit oraul cu mine,pentru c aa a vrut
ea.Nyssa face tot ce vrea.
-Aha!Bnuiesc c i-a ctigat acest drept.Trebuie c e preoteas de mult
vreme.Trevelyan nu rspunse.De ce se numete Perla Lunii? Poate c are prul
alb? Trevelyan zmbi n ntuneric.
-Se numete aa,pentru c se crede c e cea mai frumoas femeie din lume.
-Ohoo! A fost tot ce a putut s spun Claire.Ohoo!Privi afar peisajul ntunecat
pe lng care treceau.E preoteas de mult? Cnd Trevelyan nu rspunse,i
ntoarse privirea spre el.i zmbea ntr-un fel atoatetiutor.n regul,rosti
dezgustat.Poi s ncetezi s mai rzi de mine.Vreau s tiu totul despre asta.
Vreau s tiu toat povestea de la nceput.Cum ai reuit s pui mna pe aceast
frumusee perfect i de ce cltorim n miez de noapte,pentru a o recupera?
-Poi s cobori oricnd doreti.Rse cnd ea i arunc o privire ndrtnic.n
regul,am s-i spun.E un ritual peshan i asta se petrece de secole.La fiecare
cinci ani preoii peshani i prsesc praul nconjurat de ziduri i se duc n
provincia nconjurtoare n cutarea celei mai frumoase tinere din lume.ncearc
s gseasc fete de paisprezece-cincisprezece ani,apoi le duc n Pesha i poporul
o alege pe cea mai frumoas,pentru a deveni preoteas.
-Ohoo,vd.i e preoteas toat viaa,dup care aleg alta.
-Nu chiar.i permit s fie preoteas timp de cinci ani,apoi o ucid.Dup cinci
ani,ncep s caute pe altcineva.
-Ce fac?!? Trevelyan ridic din umeri.
-E religia lor.Religiile din lume sunt diferite.Au reguli diferite.
-Dar regula asta e oribil.E ngrozitor.Sper c ai protestat.Trevelyan rse.
-Eram singurul necredincios din oraul sacru.i nu eram n situaia s m postez
n piaa oraului i s predic budismul.
-Cretinismul.
-Ce?!? O,adevrat.Religia adevrat.tii c toi cred c propria lor religie e cea
adevrat? Ea i zmbi.
-Pref-te cinic ct doreti,dar ai salvat-o.Cnd trebuia s moar?

-Anul acesta.Claire oft.


-Dar tu ai scos-o din locul acela ngrozitor i i-ai salvat viaa.
-Nu chiar.Nyssa i slujitoarele ei treceau pe strad i chiar atunci,eu am czut la
picioarele ei.Malaria.Ea ns a crezut c am leinat la vederea frumuseii ei.A
poruncit s fiu dus n odile ei i cnd a descoperit c nu aveam piele neagr
peste tot,m-a ascuns.
-i cnd tu ai plecat,a prsit i ea oraul.Nu a ncercat nimeni s o opreasc?
-Timp de cinci ani,ct fetele sunt preotese,li se permite s fac tot ce vor.Nyssa a
vrut s plece cu mine i asta a fcut.Claire se aplec spre el.
-De ce a vrut s plece cu tine? Trevelyan zmbi.
-i-am povestit de vremea cnd am campat ntr-un sat cu furnici de foc? Au
aprut noaptea i ne-au npdit,nainte ca cineva s se trezeasc i s dea
alarma.ase oameni au fcut febr dup asta i....
-Cum a descoperit aceast femeie c nu aveai pielea neagr peste tot?
-S-a uitat,rosti el simplu.Eti geloas?
-Nu fi absurd.Sunt mai mult curioas.Ar trebui s nelegi acest concept,doarece
se pare c,curiozitatea este fora care-i guverneaz viaa.
-i Nyssa era curioas.Ea privi pe geam.
-S-a ndrgostit de tine? De aceea a plecat cu tine?
-Cred c voia s vad lumea.A crescut ntr-un sat de rani,foarte srac,i voia s
vad i altceva n afar de Pesha.
-S nu mai menionm faptul c plnuiau s o ucid n acest an.
-Sunt sigur c i aceasta i-a influenat hotrrea.Ea l privi din nou.
-Deci a prsit Pesha cu tine i a cltorit prin ar.Dup care tu ai murit,sau
Powell a crezut c eti pe moarte,i-a luat toate hrtiile i Perla Lunii.E adevrat?
-Mai mult sau mai puin.Cnd vorbi din nou vocea ei era abia optit.
-Intenionezi s o salvezi pentru c o iubeti? De asta ai fost aa suprat cnd ai
aflat c Powell e n posesia ei?
-Am fost suprat,deoarece cred c Powell o reine mpotriva voinei ei.n
cltoria de revenire din Pesha,Jack a avut tendina s o priveasc pe Nyssa ca
pe ceva ce am capturat,ceva ca un fel de specimen de muzeu.Nu mi-ar plcea ca
Nyssa s fie inut prizonier undeva ntr-un salon nbuitor.i arunc o privire
ptrunztoare.Unele femei pot suporta asta,altele nu.Ea ignor ultima remarc.
-Tu cum ai vzut-o?
-Ct mai des posibil,rosti el zmbind,apoi se ncrunt.Ce se ntmpl cu tine?
Dac cineva ar auzi aceast conversaie,ar crede c tu i cu mine suntem iubii i
c tu eti roas de gelozie,pentru ceva ce am fcut cu luni n urm.

-E ridicol.Sigur c nu sunt geloas.Sunt....sunt discipola cpitanului Baker,asta e


tot.Poate c tot mai scriu biografia aceea,chiar dac nu eti ntr-adevr mort,aa
c am nevoie s aflu tot ce pot despre tine.Pe cititorii mei i-ar interesa s tie
dac ai luat cu tine o frumoas tnr dintr-un ora sacru,din cauz c erai
ndrgostit de ea.Cititorilor le-ar plcea aceast istorie,despre un tnr i frumos
explorator i o fecioar frumoas.
-Cnd te-am ntlnit prima oar,ai spus c sunt btrn i urt.i n afar de
asta,Nyssa e departe de a fi fecioar.
-Oho? Deci promiscuitate?
-Poi s te opreti s o mai priveti de sus.Oare s-ar putea s te compori altfel,
dac ai crede c mai ai doar cinci ani de trit.
-Sunt sigur c a face exact ceea ce fac.M-a mrita cu brbatul pe care l
iubesc i a tri apoi fericit.
-Tcui,la masa micului dejun.ntr-o cas unde nu i se permite s intri n
bibliotec i unde i se impune s supraveghezi tot ce mnnc un cal ca Harry.
-nceteaz! Sunt stul s te aud spunnd lucruri oribile despre omul pe care-l
iubesc.Ai iubit-o pe aceast Nyssa? strig ea n final.
-Cnd ai s-mi spui adevrul,am s-i spun i eu adevrul.Claire privi n alt
parte.Era un om care te scotea din srite.Putea s nnebuneasc pe cineva.Nu era
de mirare c cineva a tras n el,ncercnd s-l omoar,i ntoarse privirea spre el.
-Braul tu e bine? i zmbi i brusc toat furia ei dispru.Uneori,cnd era cu
el,uita c e cpitanul Baker.Aproape uita tot ce fcuse i scrisese i tot ce tia.
-Vorbete-mi despre cltoria ta n Pesha.
-Ca s poi s o introduci n biografia despre mine? ntreb el furios.
-Pentru c vreau s aud.Brat spune c i-ai spus poveti despre Pesha.Ce s-a
ntmplat n realitate? A intrat i Powell n ora,cu tine.
-Nu.M-am dus singur.Zmbi,pentru c fusese corectat n legtur cu lipsa de
participare a lui Powell.Se ntoarse apoi s-l priveasc,ct mai de aproape putu.i
devenise aa de familiar,nct putea uneori s-i citeasc expresiile.Ochii aceia
ntunecai,aproape negri,preau c nu se schimbaser,dar tia c era ncntat de
ntrebrile ei.Apoi,brusc,atmosfera nu mai fu aceeai.El era un brbat i ea era o
femeie,i erau singuri mpreun.Claire nu fu sigur de ce,dar inima ei ncepu s
palpite n piept.Se uit pe geamul trsurii.
-Spune-mi o poveste,opti ea.Nu se uit la Trevelyan,cnd el oft din greu.
-De unde vrei s ncep?
-Cu trei zile nainte de a intra n Pesha.Inspir adnc i-i ntoarse ochii spre
el.Trebuia s-l fac s vorbeasc.Cu ce erai mbrcat? Cum te deghizai? Cum ai

nvat s vorbeti peshana? Cum artau celelalte femei din Pesha-n afar de
aceast Nilla.
-Nyssa,rosti el cu un zmbet,apoi ncepu s-i povesteasc despre cltorie.
Trevelyan era un bun povestitor,avnd simul actoricesc al temporizrii,tia unde
s-l lase pe asculttor s atepte mai mult.i spuse despre gsirea unui om care
fusese odat sclav n Pesha i cum l luase cu el,n lunga cltorie de cutare a
oraului sacru.i spuse cum vorbea cu omul nsuindu-i astfel limba peshan.
Cnd Trevelyan ncepu s povesteasc despre intrarea n ora,Claire i inu
rsuflarea.Chiar dac tia cum se terminase povestea,felul n care Trevelyan o
spunea o fcu s-i fie fric pentru viaa lui.Din cele spuse de el,putea s-i dea
seama c oraul nu era fcut din aur,cum se fabula,era doar un ora mic,
mprejmuit,mai antic dect se putea spune,plin de case vechi de piatr i,din
descrierea lui Trevelyan,cu oameni i mai vechi.
-Dar ce spui despre femei? ntreb ea.
-Singurele femei din ora erau Nyssa i cele opt slujitoare ale ei.Slujitoarele o
serveau pe Perla Lunii ca preotese,timp de cinci ani,apoi,dup moartea ei,erau
trimise napoi la familiile lor.n timp ce se aflau n Pesha slujitoarelor nu li se
permitea s se ntovreasc cu nici unul dintre brbai.
-S se ntovreasc?
-S se culce cu ei.S fac dragoste cu vreunul.S coabiteze,explic el.
-Dar Nialla putea? ntreb Claire repede.Ei i se permitea s se ntovreasc?
-Nyssa putea s fac orice dorea.Vrei s auzi mai multe despre ora,sau eti
fascinat doar de viaa amoroas a Nyssei? Poate c aceast fascinaie e cauzat
de lipsa total a propriei tale viei amoroase?
-Ha,ha interveni Claire.Continu-i povestea.i vorbi de felul cum Nyssa l-a
salvat,cum i-a salvat viaa,pentru c dac ar fi fost descoperit,ar fi fost ucis.I-a
spus cum a stat cu ea n apartamentele ei particulare,i-a descris apartamentele,
spunndu-i ct de pline erau de comori furate timp de sute de ani.Descrise
spadele luate de la spaniolii medievali,bijuteriile luate de la gturile cruciailor.
Descrise mtsurile,mobilele i tablourile.Numai ce era mai bun,era bun pentru
preoteasa lor.
-Pn ce o ucideau,rosti Claire.O ucideau cu o secure foarte ascuit? Sper c
erau preocupai de metoda de ucidere a femeii la care se nchinaser timp de
cinci ani.Ursc s m gndesc c era torturat.
-N-ar trebui s vorbeti despre ceva despre care nu tii nimic.i nclet dinii o
clip nainte de a continua s-i relateze cltoria.n zori se oprir la un han i
luar un mic dejun uria.Claire csc.

-De ce nu rmi aici s te culci i eu s m duc n ora s o iau pe Nyssa? ntreb


Trevelyan.Claire i zmbi,dar zmbetul nu lsa nici o ndoial c n-avea intenia
s-l lase s-i scape din vedere.Trevelyan oft.
-Atunci e n regul,grbete-te i termin.Mai avem nc un drum lung de fcut.
CAPITOLUL 19
Au mers pn la ora trei dup-amiaz,cu Trevelyan spunndu-i istorii tot timpul
drumului,i-a vorbit despre Africa i China i despre locurile unde voia s mai
mearg.Doar o dat s-a nfuriat ea puin.i spusese cum s-a dus ntr-un sat
african,unde eful avea o mare dorin s vad ce fel de copil ar iei din unirea
unui negru cu un alb.Aa c eful a adunat douzeci i cinci de tinere din sat i
l-a rugat pe cpitanul Baker s le lase nsrcinate.
-Ce ai fcut?
-Am fcut singurul lucru pe care am putut s-l fac n circumstanele date.
Claire zmbi.
-N-ai fost de acord.Ochii lui Trevelyan clipir.
-Am ntrziat cu o or plecarea din dimineaa urmtoare.i lu lui Claire cteva
minute,nainte de a nelege ce a spus.Era gata s-i pun o mulime de ntrebri,
dar fcu efortul de a-i ine gura nchis.La ora trei se oprir la un han i
Trevelyan nchirie dou camere.
-Suntem apoape de ora i de casa lui Powell.O s ne odihnim pn la miezul
nopii.Claire refuz s se culce,pn cnd el nu jur c o va trezi i c nu o va
lsa acolo,cnd se va duce acas la Powell.Dup ce obinu promisiunea lui
Trevelyan,intr n camera ei,att de epuizat nct de abia putu s se dezbrace.i
lu cmaa de noapte,apoi czu pe pat,prea obosit pentru a-i trage i pturile
pe ea.Cnd se trezi,realiz c afar era ntuneric,dar n camer era aprins o
lamp strlucitoare.Se frec la ochi i privi n jur.Stnd pe un scaun la captul
cellalt al camerei se afla Trevelyan,cu un caiet de schie n mna i atrnat de
un crlig din tavan se afla cadrul turnurii de la fusta ei.Claire se frec din nou la
ochi.Trevelyan l desena.
-Ai dormit bine? ntreb el ridicnd privirea.
-Ce-i nchipui c faci? Arunc pturile de pe ea,cobor din pat i smulse cadrul
din tavan.
-Ce obiect interesant! Exist unele triburi n Africa care poart ceva similar,dar
fcut din iarb.Mai mult co dect srm.Desigur,la nevoie,cele de iarb pot fi
folosite i pentru a cra apa.Dar niciodat,n-am putut s-mi dau seama la ce
folosete practic acesta de aici.

-Nu sunt unul din triburile tale,pentru a fi studiat.Sttea lng el cu ochii n


flcri.El se uit la ea n cmaa de noapte i zmbi.
-Mi-ar plcea s studiez i altceva la tine,n afar de lenjerie.Arunc o privire
spre pat.Am putea s amnm vizita la Powell cteva ore.Ore i ore i ore.
Claire se deprta de el.
-N-ar fi trebuit s intri n camera mea n toiul nopii.Ar fi trebuit s bai.Ar fi
trebuit....El o opri,pentru c nu mai voia s o asculte.
-Ct de repede poi fi gata? i nu mbrca obiectul sta.Fcu un semn spre
cadrul turnurii.Probabil c va trebui s ptrundem printr-o fereastr i cu sta
n-ai putea.
-Trebuie s-mi pun i turnura.Rochia mea e croit s se potriveasc doar cu
ea.Fr turnur,rochia n-ar veni bine i m-ar trage pe spate.Trevelyan i arunc o
privire rece,cu ochii lui negri strlucitori.
-Nu o mbrca.Se ntoarse pe clcie i prsi camera.
Treizeci de minute mai trziu,Claire apru la parter mbrcat cu costumul ei de
cltorie din ln verde nchis,cu cadrul turnurii innd fusta nfoiat la spate.De
asemenea,avea o privire provocatoare,care-i transmitea lui Trevelyan c e gata
de lupt i intenioneaz s ctige.El ncepu s spun ceva,apoi i vr n mn o
plcint.
-Dac n-ai s poi intra n cas,va fi treaba ta.S mergem.Claire l fcu s o
atepte,n timp ce aranja cu fiul cel mare al proprietarului s expedieze un pachet
pentru ea.Trevelyan nu ntreb ce face i ea nu se oferi s-i spun.Nu le lu prea
mult timp s ajung la frumoasa csu a lui Powell din oraul Edinburgh,cu ua
ei de un rou strlucitor.
-Chiar intenionm s dm buzna nuntru? opti Claire.
-Da.Trevelyan se uit la ea.Tu poi s te opreti acum,dac vrei.Claire scutur
din cap negnd,apoi inspir adnc i l urm pe Trevelyan spre spatele casei.
-Ei bine? rosti ea,odat ce ajunser n spate.Acum ce facem?
-Ateptm semnalul lui Oman.Claire se aez pe marginea unei mici verande i
nu mai spuse nimic.La doar cteva minute,se auzi un zgomot ce aproape o fcu
s sar n sus.Prea c pe strada din fata casei se descrcau nite tunuri.
-Acum! strig Trevelyan pentru a acoperi zgomotul i arunc o piatr n cea mai
apropiat fereastr,nainte ca Claire s-i dea seama ce se ntmpl,Trevelyan o
ridic n sus i o mpinse spre fereastr.Claire ncerc s se strecoare prin ea,dar
cadrul turnurii i se ag n bara transversal a ferestrei.Fr s ndrzneasc s
se uite la Trevelyan se ddu puin napoi,apuc partea din spate a cadrului i-l
trase n sus,astfel nct i se lipi de spate.Continund s-l in lipit de ea,reui s

treac prin fereastr.Odat nuntrul casei,dup doar cteva secunde Trevelyan


fu alturi de ea.Se aflau ntr-o camer de serviciu din spatele buctriei i puteau
auzi zgomotul de pe strada din fa.Alturi se auzeau i oameni micndu-se,
servitori presupuse ea.Trevelyan o lu pe Claire de mna i fr ovire se mic
prin casa ntunecoas,spre nite scri nguste.Era evident c mai fusese n
aceast cas i o cunotea bine.Cnd ajunser sus au trebuit s se lipeasc de
dou ori de intrndurile unor ui,pentru a nu fi vzui.Claire l vzu pe Powell
fugind n jos pe scri,punndu-i un halat peste mbrcmintea de noapte.l
recunoscu din nenumratele fotografii cu el,pe care le vzuse.
Cum zgomotul de pe strada continua,Trevelyan o conduse pe Claire de-a lungul
unui coridor de la etaj,pn ajunse la o u din capt.Era ncuiat.Trevelyan nu
pierdu timp,ridic piciorul i izbi n ua grea.
n minutul n care amndoi pir n camer,a fost ca i cum au intrat ntr-o alt
lume.n camera mare atrnau mtsuri transparente n sute de culori.O culoare
prea c se mbin cu alta.n aer,exista un miros de lemn de santal i iasomie.
Trevelyan nu prea s observe ce era n jur,dar Claire rmase lng u cu gura
cscat.Duumeaua era acoperit cu carpete manuale de mtase,unul lng altul
i prin draperiile ce atrnau din tavan putea s vad mormane de perne acoperite
cu mtase.Trevelyan mpinse deoparte perdelele transparente i-i croi drumul
de-a curmeziul camerei,cu Claire n spatele lui.Deodat se opri att de brusc,
nct Claire aproape se izbi de el.i arunc privirea n jur,s vad ce l-a fcut s
se opreasc.naintea lui,ngenunchiat pe o pern mare,n faa a ceea ce prea s
fie un altar,cu minile strnse n rugciune,cu capul uor plecat,se afla ceea ce n
mod sigur era cea mai splendid creatur de pe pmnt.Claire o vedea doar din
profil,dar trsturile mici i perfeciunea lor era emoionant.Genele lungi i
negre se odihneau pe obrazul ei de culoarea mierii.Frumosul ei nsuc cobora
ntr-o linie perfect spre gura sculptural.Claire iei din spatele lui Trevelyan i
se uit la femeie.Era micu,mai mic dect ea,dar roba de mtase diafan pe
care o purta nu reuea s ascund curbele delicate,feminine ale trupului ei.Era
aa de linitit,nct Claire nu era sigur c e vie.Din strad se auzi o bubuitur
puternic,urmat de strigte.Zgomotul o readuse pe Claire n prezent.
-Trebuie s plecm,i opti ea n alertat lui Trevelyan,care sttea i o privea pe
femeie.Cnd el nu fcu nici o micare pentru a vorbi,Claire fcu un pas spre
ea,dar Trevelyan o apuc de mn i o opri.
-Se roag,rosi el.Claire mai atept cteva secunde,secunde ce se transformar n
minute.Dac erau gsii n casa lui Jack Powell,nu vor fi bgai la nchisoare?
Sau poate mai curnd Powell i va mpuca?

Dup o lung,lung perioad de timp,femeia i nl capul,apoi se ntoarse i-l


privi pe Trevelyan.Claire nu avu dect o secund pentru a o vedea,dar i se tie
rsuflarea n faa frumuseii ei.O fa oval perfect,ochi migdalai perfeci,nas
perfect,buze perfecte.Instantaneu,Claire o ur.i n urmtoarea secund,ura ei se
amplific,cnd femeia,cu o voce ce suna ca i cum cineva topea miere i o turna
peste corzile vocale,rosti:
-Frank! i se arunc n braele lui Trevelyan.El i suport greutatea,astfel nct
picioarele mici vrte n papuci de mtase ornai cu nestemate nici nu atingeau
podeaua.l srut,i srut brbia,gtul,l srut peste tot pe unde ajunse,vorbind
tot timpul ntr-o limb blnd,foarte lent,care suna ca un cntec de dragoste
vorbit.
-Trebuie s plecm,zise Claire.Prea c nu observ c Trevelyan i inea capul
departe de srutrile femeii.Nu observ c Trevelyan era interesat mai mult de
reaciile lui Claire,dect de srutrile frumoasei femei.Pentru c amndoi preau
c n-au auzit-o,Claire se gndi s-l nghionteasc pe Trevelyan i s-l fac s o
asculte.Asta intenionase s fac.Dar ceea ce fcu n realitate fu un ut dat ntr-o
parte a clciului lui Trevelyan i o izbitur n coaste.
-De ce ai fcut asta? mormi el,n timp ce femeia l sruta pe gt.
-Trebuie s plecm,rosti Claire strngnd din dini.Trevelyan ddu din cap,i
spuse ceva femeii n limba aceea blnd,ddu i ea din cap,dar continu s
srute pielea moale de sub gulerul lui.Trevelyan! se repezi Claire.Trebuie s
mergem.Zmbindu-i,ca i cum Claire spusese ceva ce-i plcuse foarte mult,
Trevelyan o mpinse pe Nyssa de lng eL.De abia,atunci aceasta observ c n
camer se mai afla i Claire.Fcu un pas napoi i se uit la faa lui Claire.Nu,nu
doar o privi,o studie.Apoi cobor privirea la picioarele lui Claire i foarte ncet
ridic din nou ochii,de la picioare napoi la cap.Claire sttea unde se afla,cu
ochii plini de mnie.Nyssa ncepu s se nvrteasc n jurul ei i i se opri n
spate.Apoi i spuse ceva lui Trevelyan i el rspunse.
-Ce a spus? ntreb Claire.
-A spus c ai un spate ca o cocoa de cmil,i-am spus c eti mbrcat n
srm,pentru a te face s i se bombeze fundul,i c eu cred c n-ai avut intenia
s te fac s ari ca o cmil.Claire i arunc o privire.Nyssa se ndrept spre
partea din fa a lui Claire,apoi se altur lui Trevelyan i ncepu s-i vorbeasc.
-Acum ce spune? ntreb Claire.
-Las-m,s vd dac pot s traduc corect.Spune c ai olduri tot aa de late ca o
vac,pielea are culoarea burii unei broate-sau s-ar putea s fi spus oprl,
peshana e uneori dificil pentru mine-i un piept ct un munte.

Dei crede c pieptul tu e la fel de real ca protuberana de la spate.Spune c


ochii ti sunt prea rotunzi i prea ncreztori i c....
-Spune-i c fiecare curb a pieptului meu e a mea i c ea are piept de biat.
-Vai de mine rosti Trevelyan interesat.i fr nici un adaos? Ea l privi.
-Am putea s ieim de aici i s o lum....i pe ea cu noi?
-i ce s facem cu ea? ntreb Trevelyan n mod evident teribil de amuzat de tot
ce se ntmpla.S o aruncm din trsur la o curb? Claire i zmbi.
-M gndeam s o legm de o roat.Cineva aa de lipsit de forme ca ea,cu
uurin ar putea ine loc de butuc.Trevelyan rse,apoi Nyssa i spuse ceva.
-Vrea s-i mpachetezi nite lucruri.Spune c Powell nu i-a permis s-i ia
slujitoarele,aa c poi deveni slujitoarea ei.
-Aa? Spune-i c oferta ei e prea generoas pentru mine ca s o accept; c
eu,nici moart,nu sunt vrednic s ating bagajul Perlei Lunii.
Trevelyan rse i apoi vorbi calm cu Nyssa.Ea i rspunse n peshan i Claire l
vzu pe Trevelyan ncruntndu-se i dnd din cap.Apoi ncepu s vorbeasc la
rndul lui,dup care rspunse ea.Trevelyan continua s vorbeasc; Nyssa btu cu
piciorul n pmnt.
-Ce se ntmpl? Trevelyan i vorbi mai departe Nyssei i pentru moment nu-i
rspunse lui Claire.
-i vrea cupa,zise el n sfrit.i eu,s fiu al naibii dac vreau s i-o dau.
-Ce cup? Trevelyan ncepu iar s spun ceva,dar Nyssa puse mna pe braul lui
i ridic la el ochii rugtori.Claire fu dezgustat vznd cum figura lui Trevelyan
se mblnzi.Nu vzuse niciodat aceast privire pe faa lui.i ntoarse ochii spre
ea.
-E o cup de aur,ncrustat cu nestemate.A luat-o cu ea din Pesha i spune c nu
va merge cu mine fr ea.
-Unde e? Trevelyan ridic din umeri.
-La parter,ntr-un dulap.Lui Claire i sttea pe vrful limbii s spun: Mai bine
aa.Dac femeia asta,care i spune Perla Lunii,nu va pleca fr cup i
Trevelyan nu va voi s i-o dea,atunci va trebui s o lase unde e.Nici o pagub.
ncepuse deja s se gndeasc la lungul drum cu trsura nsoii de aceast
femeie-mai bine aa,mai ales cnd putea s se atepte la insulte i ruti.
Trevelyan descifr privirea de pe faa lui Claire.
-Jack o ine pe Nyssa prizonier n aceast camer.Nu-i permite s plece,nici
mcar s se plimbe n parc.N-a vzut soarele de sptmni ntregi.Cred c Jack
plnuiete s o expun ca pe un animal.Claire se uit la Nyssa.Erau cam de
aceeai nlime i probabil de aceeai vrst,dar foarte diferite ca aspect.Claire

era robust i sntoas,aspect de americanc cu pielea roz i figura n form de


clepsidr,n timp ce Nyssa arta exotic,cu pielea ntunecat i trupul mic i
delicat.Nyssa sttea aproape de Trevelyan,sprijinindu-se de el,ca i cum ar fi
vrut s o protejeze.
-n regul,rosti Claire.O lum.Trevelyan se ntoarse i i zmbi Nyssei
spunndu-i ceva.Ochii negri ai acesteia devenir furioi i se aez pe o pern n
faa altarului,cu braele ncruciate pe piept.Trevelyan mai spuse ceva,apoi se
aplec i o ridic.Nyssa ncepu s ipe.Trevelyan i puse mna pe gur,dar ea l
muc de palm,att de tare nct el aproape c o ls s cad napoi pe pern.
-M duc s-i aduc cupa,rosti Claire i se ndrept spre u.Trevelyan o apuc de
bra.
-tiu eu unde e,rosti el cu greutate.Rmi cu ea.mpacheteaz-i cteva lucruri.
Cnd m ntorc,plecm.Trevelyan o ls pe Claire singur cu Nyssa,n camera
drapat n mtase.Claire o privi,aa cum sttea nc pe perna ei i aceasta i
zmbi.Dini perfeci.Desigur,se gndi Claire,era prea mult s spere c dinii i
erau negri i stricai.Claire nu-i napoie zmbetul.
-Dac vrei s iei ceva cu tine,ar fi mai bine s mpachetezi.Sunt sigur c orice
am eu nu i s-ar potrivi.Nu vei putea niciodat s umpli cum trebuie un pieptar,
rosti ea privind intenionat la micul piept al Nyssei.Aceasta zmbi din nou,ca i
cum ar fi neles,se ridic i se duse la un scrin sculptat i aurit de lng unul din
pereii camerei i ncepu s scoat haine.Le puse ntr-un sac mare care era
minunat brodat.Cnd termin,lu o statuet de pe altar i o bg n sac,apoi se
duse i se aez pe pern.i fcu i lui Claire semn s se aeze pe alt pern,dar
aceasta se deprt de ea.E greu s te simi bine,alturi de cineva care a spus c
pielea ta are culoarea burii de broasc.Claire se nvrti prin camer i se uit la
mtsuri.Le mpinse deoparte i privi pe fereastr,ncercnd s vad strada.Dar
ferestrele erau astupate i tot ce putu s vad era o parte a casei de alturi.
Pru c a trecut foarte mult timp pn ce Trevelyan se napoie i scoase de sub
hain o cup de aur ncrustat cu rubine.Nu era foarte frumoas,probabil
valoroas mai mult pentru semnificaia ei istoric,dect pentru meritele artistice.
Claire lu cupa i o inu sus,n lumina luminrilor.Unele dintre rubine aveau
tietur modern,unele erau mai curnd nite pietre.Toate alveolele n care erau
prinse pietrele erau prost lucrate i diforme.
-Nu e deosebit de frumoas,nu-i aa? coment ea.Nyssa veni lng ea i i
smulse cupa din mn aruncndu-i o privire dumnoas.
-N-am putea s ieim? ntreb Trevelyan.nainte ca voi dou s v luai la
btaie? Oman nu mai poate distrage mult vreme atenia mulimii de pe strad.

Claire fu gata s-l urmeze pe Trevelyan spre u,dar Nyssa o mpinse deoparte i
se lipi de spatele lui,n aa fel nct Claire rmase ultima.Cnd ncerc s spun
ceva,Trevelyan duse un deget la buze,pentru a o face s tac.
Cele dou femei l urmar pe Trevelyan pe scri i de dou ori au trebuit s se
ascund,pentru a nu fi vzui de oamenii care acum se ntorceau n cas.
Afar,strada se linitise.n spatele casei,Trevelyan descuie ua i o inu deschis
pentru cele dou femei.Cnd Claire trecu pe lng el,acesta i opti:
-Eu n-am vrut s-i pui cocoaa de cmil.Claire nu-i btu capul s-i rspund.
Toi trei i croir drum prin mai multe strzi ntortocheate,napoi la Oman,care
sttea calm pe capra trsurii,ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic.Totui hainele
lui albe,de obicei imaculate,erau acum rupte i nnegrite de praf de puc i de
artificii,iar pe obraz avea o tietur.Nyssa l salut pe Oman cu mare bucurie i i
spuse ceva care l fcu pe omul cel nalt s zmbeasc.
n secunda n care toi trei se aflau n trsur,Oman pocni din bici spre cai i
plecar.Nyssa sttea alturi de Trevelyan,iar Claire vizavi de ei.
Aceasta nu era sigur de ce se ntmpl cu ea,dar tia c era furioas,foarte,
foarte furioas.Se ls pe spate sprijinindu-se de trsur i nchise ochii.i spuse
c nu era ctui de puin interesat de ce fcea Trevelyan cu aceast femeie,dar
era contient de fiecare cuvnt pe care i-l adresau.Nu putea s neleag nimic,
dar i imagin c i opteau cuvinte de dragoste.i de ce nu? De ce femeia asta
n-ar fi ndrgostit de brbatul care a salvat-o de la moarte?
-Vrei s ne oprim s te odihneti,sau s continum drumul? ntreb Trevelyan.
Claire tia cui i se adresase,dar se prefcu surprins.
-Cu mine vorbeti? Am crezut c am disprut,c am devenit invizibil,c poate
m-am confundat cu tapieria.
-Nyssa doarme.
-Asta explic totul,rosti Claire rutcioas.Nu mai ai cu cine s vorbeti.Dar
bnuiesc c i-ai spus toate povetile.La urna urmei,ai petrecut o groaz de timp
mpreun,n lunga cltorie de la Pesha.
-Nyssa nu e un bun asculttor,rosti Trevelyan blnd.Nu multe femei sunt
interesate de ceea ce am fcut eu.Nu aa cum eti tu.Puina durere pe care o
simise Claire dispru.
-Surprinztor.Pare c e foarte interesat de tine.
-Poate n pat,dar nicieri n alt parte.n viaa mea am aflat c celei mai mari
pri dintre oameni nu le place s nvee.Le place s tie,le place s spun altora
ce tiu,dar nu le place procesul de nvare,aa ca ie.
-n pat? opti Claire.

-Dumnezeule mare,femeie! Tocmai i-am fcut un compliment pentru o via i


tu mi rspunzi cu gelozie?
-Compliment? scuip Claire vorbele.Ce compliment? Pe ea o iubeti.
Chiar i n ntuneric putea s-i vad ochii.Strluceau.
-n legtur cu asta greeti.Claire privi n alt parte,apoi se rezem din nou de
trsur i nchise ochii.
-Nu e treaba mea ce faci.Am fcut ce am stabilit s facem i sunt ncntat.Jack
Powell nu va putea s ofere dovada c a intrat n Pesha.Poate c poi s o nvei
pe....iubita ta s vorbeasc englezete i s spun Societii Regale de Geografie
cum ai salvat-o,att din Pesha ct i de Powell.Acum,dac nu te superi,cred c
am s ncerc s dorm.Dar nu putu s doarm.inu ochii nchii,ns era prea
contient de prezena lui Trevelyan i a femeii aceleia,aa cum stteau
nghesuii pe locul de vizavi.Era uluit de violena furiei ei,dar i spuse c asta
din cauz c ei aveau un comportament indecent.Nu erau cstorii i nici nu
plnuiau s se cstoreasc,dar evident erau amani.Soarele rsrise cnd se
oprir s mnnce i s schimbe caii,apoi plecar din nou.Nyssa se trezi i, ca un
copil,era refcut i neobosit.Ea i Trevelyan ncepur s joace un joc al
palmelor,pentru a-i ocupa timpul.Trevelyan o ntreb pe Claire dac nu dorete
s nvee i ea regulile i s joace cu ei,dar replica ei fu c mai bine nu.Sttea i
i privea,privea felul n care rdeau unul la altul.Vzu ct de bine se simeau
mpreun.La un moment dat,Nyssa se uit la Claire,apoi i spuse ceva lui
Trevelyan.Acesta se ntoarse spre ea.
-Nyssa spune c ari btrn i acr,cnd te ncruni aa.Spune c asta i va
crea riduri pe fa,nainte de vreme.
-Nu m ncrunt,mai curnd...Claire nu putu s gseasc nici o explicaie.
Nyssa vorbi din nou cu Trevelyan.
-Spune c eti foarte geloas pe ea.
-E ridicol,i-ai spus c eu am insistat s vin cu tine? C tu n-ai vrut s vin?
-I-am spus o mulime de lucruri,i-am spus totul despre Harry i cstoria cu el,n
perspectiv,i i-am mai spus i despre familia ta i despre draga ta surioar.
-M ntreb ce i-ai spus exact? I-ai spus c sora mea e mai frumoas ca ea?
Trevelyan zmbi.
-Nu.Asta nu i-am spus.Nu-mi nchipui c m va crede.
-E nfumurat,nu-i aa? nfumurat i nu prea deteapt,judecnd dup ct de
prostesc e jocul vostru.Poate s citeasc?
-M ndoiesc.Claire pufni de satisfacie i privi n lturi.Era hotrt s nu se
mai uite la ei.Cnd sosir la Bramley era ora unu noaptea i Claire tia c ar

trebui s se duc direct la culcare.Spera c Brat n-a avut nici un necaz


acoperind-o.Dar cnd Oman o ajut s coboare din trsur,se uit la Trevelyan i
la Nyssa n ntuneric,strns lipii unul de altul,i nu voi s-i lase singuri.Continua
s i-i imagineze n patul cel mare al prinului Charlie Bonnie.
-Mi-e foame,anun Claire.Sunt total lihnit.Oman,tiu c e trziu,dar crezi c ar
fi ceva de mncat n turn? Trebuie neaprat s mnnc ceva.Putea s-l simt pe
Trevelyan privind-o,dar ochii nu li se ntlnir.Nu voia s vad c el tie ce
gndete.Cnd Oman ddu din cap confirmnd c ntr-adevr avea de mncare,
Claire nl capul,i l urm n turn,cu Nyssa i Trevelyan n urma ei.
Odat n camera de lucru a acestuia,Claire se ndrept spre locul de la fereastr
i privi afar.nc nu voia s se uite la Trevelyan i s vad c i-a dat seama.Ar
fi trebuit s se duc n camera ei,napoi n locul cruia i aparinea,dar continua
s i-o imagineze pe femeia aceea srutndu-l.Oman servi o cin rece n
dormitor.Claire lu loc vizavi de Nyssa,apoi,spre surpriza ei,Trevelyan i
mpinse scaunul,astfel nct s se aeze lng ea.n felul acesta poate s m
priveasc n timp ce mnnc,se gndi Claire i se aplec asupra farfuriei.
Nyssa i se adres lui Trevelyan n peshan.
-Vrea s tie dac eti virgin,traduse Trevelyan.Claire ridic capul.
-Spune-i c nu e treaba ei.Spune-i c n ara mea e nepoliticos s pui astfel de
ntrebri.Nyssa vorbi din nou.
-Spune c i n ara ei e o impolitee,dar pentru c ea e Perla Lunii poate s-i
permit orice.ntreab dac....Trevelyan se opri brusc i se adres NysseiVorbir
cteva minute.Oman servea mncarea i,cnd Claire i arunc o privire,vzu c e
ocat.
-Ce spune despre mine? ntreb Claire.
-Nu prea multe,rspunse Trevelyan.
-Vreau adevrul.Vreau s-mi spui ce a zis? Trevelyan se uit de la Nyssa la
Claire.
-Spune c ai nfiarea unei virgine.Spune c e pcat c nu ai...
-Ce nu am?
-Nimic,mormi Trevelyan i i umplu gura cu mncare.
-Vreau s tiu!Claire era gata s plng.Ore ntregi i vzuse pe cei doi mpreun
i fusese furioas n fiecare secund a acestor ore.Era obosit i nu mai gndea
limpede.Spune-mi ce zice,continu ea.Nu sunt un copil,fa de care trebuie s
pstrai secrete.Trevelyan se uit la Claire cu o privire intens.Vocea i era
linitit cnd vorbi.
-Nyssa spune c e pcat c ii la virginitatea ta,pentru c,dup prerea ei,

cpitanul Baker e un amant grozav.Claire se uit la Nyssa,stnd acolo n roba ei


diafan,cu un zmbet slab pe minunata ei feioar i se nfurie i mai ru,
mnioas c se presupuneau attea despre ea.De ce aceast semi-prostituat
bnuia c ea,Claire Willoughby,nu tie nimic?
-Spune-i c nu sunt virgin i c am avut o mulime de amani.
-Aa ceva n-am s-i spun.Trevelyan prea ocat.Claire l privi.
-Intenionezi s te prefaci c ai scrupule? Tu? Cu cele douzeci i cinci de femei
ntr-o noapte? Te sustragi de la o minciun? Spune-i c eu am avut cam
doisprezece amani ntr-o noapte..Ochii lui Trevelyan ncepur s scnteieze.
-Asta e prea mult.
-O,da? Claire se ncrunt.Ci fac ca numrul s fie impresionant?
-Un singur brbat,care s te in treaz toat noaptea.
-Doar unul? La aceasta,Trevelyan rse.
-Unul,dar bun.
-n regul.Atunci spune-i aa.Spune-i c l-am avut pe cel mai bun din lume.
-i cine ar fi acesta? Harry?
-Las-l pe Harry n pace.Claire respinse ideea de a-i mai spune ceva Nyssei.Se
uit din nou n farfuria cu mncare.
-Am s-i spun c tu i cu mine am petrecut nopi de extaz mpreun,rosti
Trevelyan ncet.Am s-i spun c,din toate femeile pe care le-am avut,tu mi-ai
oferit cele mai mari plceri.Claire ridic ochii i felul n care o privea el i
provoc frisoane pe spinare.
-Ai s faci asta pentru mine? El i adres cel mai calm i mai dulce zmbet
imaginabil,iar Claire i zmbi la rndul ei.Mulumesc,rosti ea,apoi dintr-un
impuls,se aplec s-l srute pe obraz.Inteniona s srute cicatricea de pe obrazul
drept,s srute locul acela care i cauzase cndva atta durere,dar el i ntoarse
capul,sau poate c ea i-l mic pe al ei,astfel nct l srut uor pe buze.
Cnd buzele ei le atinser pe ale lui,parc ar fi fost strbtut de un oc electric.
Brusc se trase napoi i i duse mna la gur,privindu-l oripilat.
Dar pe faa lui Trevelyan nu era nici urm de repulsie.Arta surprins.Pentru o
fraciune de secund,privirea aceea prudent a lui dispruse i vzu c era tot
att de ocat de acest scurt srut,ca i ea.Claire uit de toate minciunile cu care
voise s o impresioneze pe Nyssa.Se ridic brusc n picioare.
-Trebuie s plec,rosti cu un glas aproape disperat.Oman,vrei s m conduci n
camera mea prin tunele? Era ocupat s-i netezeasc fusta.Orice,numai s nu-l
priveasc pe Trevelyan.
-Nu trebuie s mergi prin tunele,rosti Trevelyan n spatele ei.

Am s te duc pe la intrarea servitorilor.Vorbea ca i cum avea flcile ncletate,


ca i cum nu putea s-i permit s scoat nici o vorb.Claire ncepu s
protesteze,dar se pare c nici ea nu putu s mai vorbeasc.n tcere,l urm pe
scri.Mersese cu el de multe ori,n spatele lui,naintea lui,dar de data aceasta era
altceva.De data aceasta parc i aerul din jurul ei era ncrcat de electricitate,ca
naintea unei furtuni electrice.La picioarele turnului,i inu ua deschis i pir
n noaptea rece,n lumina lunii.Claire se cutremur i ncepu s-i maseze
braele,apoi ridic ochii i-l descoperi pe Trevelyan privind-o.Ochii lui erau ca
doi tciuni i ardeau privind-o.Ea ntoarse capul i el ncepu din nou s mearg.
l urm de-a lungul unei poriuni din cas i n timp ce naintau,continua s-l
priveasc.Se uit la silueta lui subire i nalt,la limea umerilor,la felul n care
i se micau oldurile cnd mergea.Odat fi considerase prea slab,prea btrn,
prea bolnvicios,prea diferit de Harry,pentru a fi considerat un brbat artos.Dar
acum,putea s vad c nu era nimic,absolut nimic urt la el.n acest moment i se
prea cel mai frumos brbat din lume.n spatele casei,se opri brusc i se ntoarse
spre ea.
-Intr pe ua aceasta,apoi pe culoarul din dreapta.Acolo dai de o scar ngust,ce
te duce la etajul superior.De acolo bnuiesc c poti s-i gseti singur drumul
pn n dormitor.Se uit la el i ddu din cap,dup care el se ntoarse.
-Trevelyan,strig dup el.Se opri i se rsuci,dar nu fcu nici un pas n direcia
ei.Exista un spaiu de aproximativ un metru ntre ei,dar pentru Claire prea un
fleac.Putea s-i simt apropierea,cldura trupului.Palmele ncepur s o furnice.
n legtur cu ce s-a ntmplat nuntru,continu ea.Vreau s spun,cu Nyssa.Nu
ar fi trebuit s fac ceea ce am fcut.
-Ce ai fcut? Nu dduse niciodat atenie vocii lui.Era joas i rguit.Acum
prea c-i transmite fiori prin trup.ncerc s zmbeasc.Voia s fac lumin,n
privina celor ntmplate i n ceea ce simea acum.
-Srutul...Nu a nsemnat nimic.Doar c Nyssa m plictisea i nu-mi plcea
insinuarea c sunt o femeie care nu tie nimic.Sttea acolo tcut,privind-o doar,
fr s scoat nici un cuvnt.Nu spui nimic? ntreb ea oarecum iritat.El nu
rspunse.Bnuiesc c ar fi mai bine s plec,adug ea.El continua s tac.
Atunci,i urez noapte bun!El ddu scurt din cap,se ntoarse pe clcie i ncepu
s mearg.Dei tia c greete,dei i spunea c n-ar trebui-c n-ar putea s mai
spun un cuvnt,se auzi optind:
-Vellie.Era cea mai uoar oapt din lume,att de linitit,att de blnd,nct
fonetul copacilor de deasupra capului o acoperi complet.Dar Trevelyan o auzi.
ntr-o secund prea c e la kilometri deprtare i n urmtoarea se afla n braele

ei i cu buzele lipite de ale ei.Dorin,se gndi ea.Auzise c e unul din cele apte
pcate mortale,dar nu trecuse niciodat prin aa ceva.Acum,cu buzele lui lipite
de ale ei,tia c dorete s se ascund n el,s se piard n ei.S se nece n
el.ntoarse capul,netiind ce s fac,totui fcu ce trebuia i astfel simi dulceaa
limbii lui atingnd-o pe a ei.Trupul i se arcui i se lipi strns de el,snii pe sub
haine durnd-o,presai de piepul lui tare.El i mic un picior,astfel nct coapsa
lui se afla ntre ale ei i Claire gemu,cnd i strnse coapsa puternic cu ale ei.
Degetele parc i se umflaser,durnd-o din nevoia de a-l atinge.
O parte din ea tia c acesta era singurul moment cnd putea s-l ating,c era
ultima noapte.Dup aceasta nu va mai putea niciodat,s-l simt att de aproape.
Putea s-i ierte o greeal,dar nu dou.Voia s ia tot ce putea s obin din
aceste clipe.Voia s-l simt ct mai mult posibil.
Mnile i se micar pe spatele lui.Cum a putut s gndeasc vreodat despre el
c e slab,sau btrn? i plimb palmele n sus pe braele lui,i simi muchii,apoi
din nou n jos pe coaste i pe talie.Dup care minile coborr mai jos,dei tia
c n-ar trebui.Dumnezeu s o ajute i,cu toate c tia c n-ar fi trebuit,i puse
minile pe fundul lui.n urmtoarea clip ntoarse capul.
-Stop,opti ea.Te rog oprete-te.Nu mai pot s suport.
Imediat,Trevelyan se deprt de ea i pentru o clip rmaser fa n fa,fr s
se ating,privindu-se doar n ochi.Claire tia c atepta o invitaie din partea ei.
tia c tot ce trebuia s fac era s-i ntind mna i ar fi venit la ea.i mai tia
c,dac l va mai atinge din nou,nu va mai fi capabil s se opreasc.Inima i
bubuia n urechi i respiraia i se transformase n spasme,dar avu suficient autocontrol pentru a-i tine minile lipite de ea.Dup un lung moment,el se ntoarse
i plec.De data aceasta nu-l mai strig i ncet,cu picioarele tremurind,i croi
drumul n sus pe cri.n camer,Brat dormea n patul ei.Claire ntinse mna s o
trezeasc pe copil,dar apoi i-o retrase.Situaia surorii ei depindea de ea,de
Claire.Se aez pe scunelul toaletei i privi n jur,camera cea mare.Era o
camer din casa unui duce,casa unui brbat cu care trebuia s se mrite,dei
tocmai l srutase pe altul.l srutase,l dorise.Ce s-ar ntmpla dac ar ceda n
fata josnicelor ei dorine carnale? L-ar pierde pe Harry; prinii ei nu ar aproba
niciodat mariajul cu un om ca Trevelyan,astfel nct i-ar pierde banii lsai de
bunicul.i ce? Fr ndoial c prinii ei ar cheltui cei aproape zece milioane de
dolari ai ei,n doi ani.Claire i ngrop faa n mini,simindu-se ca o
trdtoare.Prinii ei au fost buni cu ea i le datora mult.Dar nu era proast.Dac
se mrit cu Harry,banii i-ar reveni i ar putea s aib control asupra lor.Ar putea
s-i investeasc,s-i vad nmulindu-se i s dea o parte prinilor ei,care nu

aveau idee cum s-i controleze impulsurile.Putea s plnuiasc o dot pentru


sora ei,s o vad pe Sarah Ann mritat bine,cu un brbat stabil,un brbat ca
Harry.Un brbat care cumpr tablouri i cai,se gndi Claire i ncepu s plng.
Acum l trda pe omul pe care l iubea,i toate astea din cauz c srutase un
brbat i simise c-l dorete.
-Ce nu e n regul? Claire sri n sus,cnd Brat i puse mna pe umrul ei.
-Nimic,rosti uscndu-i ochii.Sunt doar obosit,aa cred.Ar fi mai bine s te duci
n patul tu.Sarah Ann nu se mic.
-E vorba de Trevelyan,nu-i aa?
-Nu,sigur c nu.De ce a plnge eu pentru Trevelyan? Sunt doar obosit.A dori
realmente s rmn singur.Claire continu s-i tamponeze ochii i nu ridic
privirea,pn cnd Sarah Ann nu plec,ncepu s se dezbrace pentru culcare.
Nyssa l ntmpin pe Trevelyan la ua camerei de zi cu braele deschise,dar el o
mpinse deoparte.Se duse la sticla de whisky de pe o mas lturalnic,i turn
un pahar plin i l bu ca pe ap.
-Ce s-a ntmplat? ntreb ea n englez.
-Nu s-a ntmplat nimic,o repezi el.l privi,n timp ce el i umplu din nou
paharul i-l ddu peste cap.
-Pulseaz n jurul tu.
-Ce anume?
-Dorina.El i arunc o privire rece.Pot s o simt; aproape o vd.n jurul tu e
numai dorin.Dar nu pentru mine.
-Nonsens.Ai ascultat prea multe poveti romantice.Se duse la masa unde inea
odat notele despre Claire.Acum acolo se afla o tabl de ah.Mut o pies
alb,apoi una neagr.
-Femeia asta nseamn mult pentru tine.
-Eti nebun.i-am spus c trebuie s se mrite cu Harry.O privi cu ochi
arztori.Doresc o mulime de femei.Poate c e una dintre ele.Nimic mai mult.
-Cum s-ar putea compara dorina pe care o simi pentru aceast femeie,cu ceea
ce ai simit pentru altele? Trevelyan lu de pe tabl regina alb.
-Dac toate femeile pe care le-am avut i toate femeile pe care le-am dorit s-ar
transforma ntr-una singur,aceasta nu ar egala dorina mea pentru ea.
Nyssa rmase o clip tcut.
-Atunci trebuie s te duci la ea.Cu aceasta,Trevelyan mtur cu mna tabla de
ah,aruncnd piesele pe podea.
-i s devin amantul ei? S o iubesc i apoi s m retrag i s m uit cum se

mrit cu Harry? S stau aici i s atept,pn cnd pleac Harry,apoi s m duc


la ea?
-S fii amantul unnei femei mritate nu te-a deranjat niciodat nainte.Am auzit
c te-ai ludat c poi s te caeri pe orice fereastr.Am auzit c ai spus c
femeile mritate sunt delectarea ta,deoarece ie i ofer plcerea,iar soilor lor
nefericirea.
-Vreau i nefericirea ei,rosti el blnd.
-Ce?
-Vreau chiar i afurisita ei de nefericire,strig el.Vreau tot ce are ceaua asta.
Ea....apoi se calm.
-Ea,ce?
-mi alung singurtatea.Cnd sunt cu ea,nu mai sunt singur.Se uit puin la
Nyssa,apoi schi un zmbet pe jumtate din inim.Mai exist i alte femei.
Exist femei care nu-i nchipuie c a fi duces nseamn totul n via.
Nyssa rse zgomotos.
-Renuni prea uor.Nu e mritat nc cu omul acela,cu Harry,dar te pori ca i
cum ar fi.Atepi s vin ea la tine.Nu te-am vzut niciodat aa.Nu te-am vzut
niciodat vnat.ntotdeauna tu ai fost vntorul.Adu-i aminte femeiuca aia
drgu din satul de pe drumul de la Pesha? Ai vrut-o i te-ai dus dup ea.De ce
este asta aa diferit?
-E destul c e diferit.
-Cum anume diferit? Nyssa sttea linitit i i atepta rspunsul.Petrecuse o
mulime de timp cu acest om i-l cunotea destul de bine,dar cpitanul Baker pe
care l tia ea i omul pe care-l vzuse de cnd venise dup ea n casa lui Powell
nu erau unul i acelai brbat.Cpitanul Baker pe care l tia ea era un
observator,un brbat care nu se lsa implicat,care nu permitea ca nimeni i nimic
s-l afecteze.Dar aceast americanc l-a afectat.L-a afectat foarte tare.Nu putea
s-i desprind privirea de la ea.n trsur,indiferent ce fcuse Nyssa pentru a-l
distrage,atenia lui Frank fusese tot timpul ndreptat spre Claire-ca i a ei spre
el.
-O iubeti,opti Nyssa i n glasul ei se desluea uimirea.ncercase s-l fac pe
cpitanul Baker s o iubeasc pe ea,dar fr succes.Eti ndrgostit de ea.
-Da,a fost tot ce a putut s spun Trevelyan.Da,o iubesc.i iubesc mintea,trupul,
i iubesc simul umorului,i iubesc gndurile.i iubesc felul n care gndete i ce
spune.Scoase un sunet,ceva ntre dezndejde i disperare.Iubesc chiar i
mireasma respiraiei ei.Se ntoarse la Nyssa i pentru prima oar ea vzu ceea ce
puine persoane vzuser vreodat: l vzu pe bieelul care obinuia s se caere

n patul lui Leatrice i s plng.O iubesc aa cum n-am iubit niciodat pe


nimeni i nimic.Dac m-ar iubi i ea,i-a drui orice ar vrea.Nyssa trebui s se
aeze evitnd privirea lui Trevelyan.Nu credea c ar fi trebuit s vad,ceea ce
tocmai vzuse la el.
-N-ar trebui s-i spui c eti fratele mai mare al lui Harry?
-Da,rosti el simplu apoi i ntoarse privirea spre ea.Expresia lui reinut
revenise.i adres Nyssei un zmbet-un zmbet pe care l vzuse de mii de ori,un
zmbet care spunea c nu-i psa de nimeni i c era o personalitate,care nu avea
nevoie de nimeni.O,ei bine,aa e viaal Nimeni nu poate s c tige de fiecare
dat.i-ar plcea s jucm cri,sau ai vrea s te culci cu mine? Nyssa nu zmbi.
-Trebuie s mergi la ea,rosti blnd.Trebuie s-i ari c o iubeti.De aceast dat
Nyssa zmbi strlucitor.Trebuie s o faci nefericit.S o faci s hotrasc ntre
tine i acest frate al tu.Trevelyan ncerc s protesteze,apoi i puse paharul de
whisky jos.
-Da,rosti ncet,am s o fac s aleag.Nyssa mai spuse ceva,dar Trevelyan nu o
mai auzi.Se afla deja dincolo de u,n drumul spre Claire.
CAPITOLUL 20
Imediat ce Brat plec prin tunel,Claire ncepu s-i scoat furioas agrafele din
pr,lsndu-l liber pe spate.Apoi ncepu s-l perie,atacndu-l ca i cum i-ar fi
fost duman.Desigur nu era treaba ei.Nu o interesa dac Trevelyan va petrece
noaptea cu alt femeie.Nu-i psa.Trevelyan era cpitanul Baker i se tia c e un
libertin.Un brbat cunoscut n lume,pentru isprvile lui cu femeile.
Trase de nasturii rochiei,i descheie corsetul i lenjeria i se privi n oglind.Se
ntoarse,apoi se mai rsuci o dat,dup care i duse minile la fa.Nu conteaz,
i spuse.Nu conta ce fcea un brbat cum era cpitanul Baker.Nu o interesa.
i trase aproape cu violen lenjeria de pe ea,ls piesele din bumbac fin s cad
pe duumea,apoi i trase peste cap o cma de noapte tot de bumbac,de un alb
imaculat.Se urc n pat,stinse lampa i nchise ochii.
i fusese fric c s-ar putea s izbucneasc n plns,dar n loc de asta n clipa n
care nchise ochii adormi.Dormea i visa.Prea c se afl ntr-o ar cald,un loc
cu plante verzi i psri exotice,colorate.Era un loc periculos i i era fric.Se
opri cnd auzi micndu-se ceva n jungl.tia c ar trebui s fug,dar nu
putea.Sttea acolo i privea fascinat i oripilat cum se micau plantele.
Micarea se apropie i cnd tocmai se gndea c ar trebui s ipe,plantele se
ddur la o parte i n faa ei apru Trevelyan.n vis,Claire nu-i ddea seama
dac s fie uurat,sau i mai ngrozit.n clipa aceea deschise ochii.Aplecat

peste ea,cu o lumnare n mna,se afla Trevelyan.Ochii lui radiau de via i foc
i o privea ca i cum ar fi ntrebat-o ceva.Claire nu ezit.Era ca i cum visul
continua.ntinse braele spre el.Trevelyan puse lumnarea deoparte i i se arunc
n brae,feroce ca o fiar din jungl.i acoperi faa cu srutri,i plimb minile
pe braele ei,apoi le ridic deasupra capului ei i le inu aa.
Pe jumtate adormit,lui Claire i se prea c atingerea lui era de pe alt lume.
-Am vrut s te vd,rosti el i felul n care o spuse i strecur fiori prin trup.Cu o
uurin ndelung practicat,i scoase cmaa de noapte,trgndu-i-o peste cap.
Cnd fu goal,Trevelyan se deprt de ea.Lu lumnarea i o inu sus,ca s o
poat vedea mai bine,s-i vad snii ridicndu-se i cobornd,odat cu rsuflarea
profund i rapid.i privi talia,att de subire din cauza anilor n care fusese
strns n corset.i plimb mna de-a lungul oldului,n jos spre coapse.
Apoi se uit din nou la faa ei.Respiraia ei se transformase n scurte gfieli i o
simea fierbinte.Trevelyan o srut.Ea nchise ochii i ls minunata senzaie s i
se scurg prin trup.Putea s-i simt srutrile pn n vrful degetelor de la
picioare.Cnd el se retrase,ea deschise ochii i l privi.El zmbea.Era un zmbet
pe care nu-l mai vzuse pn atunci.Era un zmbet dulce i blnd i l fcea s
arate ca un biea.Nu era nici urm din cinismul pe care l vedea de obicei la el,
nimic din duritatea cu care se nconjura ntotdeauna.Ochii lui erau blnzi i
amabili.Dac nu l-ar fi cunoscut bine,ar fi gndit c sunt nite ochi plini de
dragoste.
-Trevelyan,opti ea.i puse degetele pe buzele ei,apoi le lu i o srut.Claire
ncet s mai gndeasc.Cnd o privea n felul acesta,prea c nu mai e n stare
s formuleze nici un gnd.El ncepu s-i srute trupul.ncet,languros,ca i cum ar
fi avut tot timpul din lume.Fr grab.Cobor de la gt,n jos pe sni,apucndu-i
sfrcurile ntre buze.Claire i arcui spatele i i nfipse minile n prul lui.Era
aa de moale i gros i des; putea s-l simt ct e de negru.
Trevelyan cobor mai jos,srutndu-i talia,plimbndu-i limba n cercuri n jurul
buricului.i tot timpul ct o sruta,minile lui o pipiau.Claire nu fusese atins
niciodat nainte.Crescuse ntr-o cas unde.nu existau prea multe contacte fizice
i pn nu i-a ntlnit pe Harry nu fusese nici srutat.Acum ns,Trevelyan o
atingea ca i cum inteniona s-i pstreze trupul n memorie,ca i cum de mult
voise s o ating i visase s se bucure de asta.Minile lui alergau peste snii
ei,n jos spre coapse.Continu s o srute,i srut coapsele,apoi pulpele i n
sfrit picioarele.Minile lui mari i mngiau curbele picioarelor.
Claire sttea sprijinit n coate i l privea.Era complet mbrcat,aa c avu
impresia c e una din acele femei din tablourile Renaterii,goal,n timp ce n

jurul ei oamenii erau mbrcai.Nu era o senzaie neplcut.Poate c era Leda i


ei era Zeus,venit s ie mpreuneze cu ea i s-i fac un copil.
Trevelyan i zmbi ca i cum ar fi tiut la ce se gndea,apoi i puse minile pe
genunchi i ncet le alunec n sus pe trupul ei,peste sni,pn la gt i n sfrit
i lu faa n mini.Apoi o privi n ochi.Nu,nu doar o privi,o studie,ca i cum
cuta ceva,ca i cum ncerca s gseasc ceva n ochii ei.i ntoarse faa spre
lumina lumnarii i continu s o priveasc.
-Nu nc,opti el pn la urm,apoi,nainte ca ea s poat s ntrebe ce voia s
spun,o srut din nou.Claire se gndea c e gata s moar din srutri.O fcea
s uite totul.Prea c-i implic tot trupul.i ls trupul peste al ei i ea oft.Nu
auzise niciodat ce minunat era greutatea unui brbat pe trupul ei.Era aa de
mare i ea aa mic,totui greutatea lui i se prea rupt din paradis.n trecut,cnd
i s-a spus ce fac brbaii i femeile n pat,i-a fost team c brbatul putea s o
striveasc pe femeie.i frec coapsele goale de coapsa lui mbrcat,n timp ce o
sruta.tia c o nva totul despre srutri,c nu se grbea artndu-i ce se putea
face cu dou guri.i art cum se srut cu limba i fr ea.i muc uor buzele,
i trecu limba peste ele.i ntoarse capul ntr-o parte,apoi n cealalt.i art cum
sunt srutrile profunde,srutrile blnde,srutrile puternice.
Aa cum se ntmplase cu orice altceva,Claire nv rapid totul despre srutri.
La nceput era ntins sub el,pasiv,permindu-i s fie profesorul,apoi ncepu s
se mping n el.Se pare c el tia ce inteniona s fac.O rsturn,dar o trase
spre el n aa fel nct ea ajunse deasupra i ncepu s-l srute.Devenise aproape
expert.ncerc ntr-un fel,apoi n altul.ncepu prin a-i sruta ochii,apoi tmpla;
l muc uor de lobul urechii.Trevelyan scoase un mic scncet,cnd ea i
nfipse prea tare dinii n el,apoi o rsturn pe spate.
-Vrei joac,nu-i aa? i ngrop faa la gtul ei mormind.Claire chicoti i se
mpinse n el.Cu o furie prefcut,Trevelyan ncepu s o mute de umeri,apoi
mai de jos,pn ajunse la sni.n cteva clipe,se transformase dintr-un brbat
calm,de o nemrginit blndee,ntr-un slbatic.
i Claire reaciona la pasiunea lui.Trase de cma,vrnd s-i simt pielea lipit
de a el.i n cteva secunde,Trevelyan se dezbrc,fr ca gura lui s-i
prseasc trupul.Ea auzi cum se sfie pnza i simi felul n care genunchiul
lui se mica peste trupul ei,n timp ce se dezbrca.Apoi ncepu din nou s o
srute pe gur,dar n srutrile lui era o nou urgen-ca i n ale ei.Se simea ca
i cum ncepuse s fug,s alerge spre ceva sau spre cineva,dar nu tia spre ce.
Cnd i el fu gol i ea i simi pielea lipit de a ei pentru prima oar,suspin,apoi
se ag de el i-i nfipse unghiile n pielea cald de pe spatele lui.Dup care i

frec coapsele de ale lui,simind ct de prose i dure erau,contrastul excitnd-o


i mai tare.Fu ocat,cnd Trevelyan o ptrunse.ocat i ndurerat.Se retrase
puin,dar el o srut,pentru a nu o lsa s plng,apoi o ptrunse din nou.
-Stai linitit,porunci el.ntr-o clip,durerea va pieri.Fcu ce i se spuse,dar nu din
cauz c ar fi crezut n el.Era convins c e pe cale s fie sfiat n dou.
ncepu s o srute din nou,s-i srute gtul.Mna i se mica peste sni,cu degetul
mare pipindu-i sfrcurile.De undeva,parc din strfunduri,Claire ncepu s
rspund acestui vechi ritual.
-Vellie,opti ea.
-Da,iubire,sunt aici.i mic puin oldurile,cu stngcie.Trevelyan i puse o
mna pe old,pentru a-i dirija urmtoarea micare.Nu o mai durea.De fapt chiar
i plcea.Apoi el i puse minile pe coapsele ei,innd-o lng el n vreme ce
ieea din ea.
-Nu! ip i se nclet de el.Nu pleca.Trevelyan scoase un sunet ciudat.Jumtate
chicotit,jumtate geamt,dar asta i demonstr ei c mai curnd va muri dect s
o prseasc acum.Claire nu putu s-l ajute cu nimic,dect s-i zmbeasc,n
timp ce braele ei se ncolceau n jurul lui.Apoi,deodat,ochii i se deschiser
mari,cnd el o ptrunse din nou.
-O,rosti surprins de senzaia pe care o simea.Dumnezeule mare!
Trevelyan o privi,i privi fata i zmbi.
-Cred c eti gata s primeti asta,cu aceeai uurin cu care ai primit
whisky-ul.Dup aceea niciunul dintre ei nu mai vorbi,pentru c Trevelyan
ncepu s intre n ea ncet i ndelung.Claire sttea aproape nemicat,analiznd
noile senzaii att de desvrite i bnuind c probabil a murit i a ajuns n rai.
Undeva,n afar de micrile lui,ncepu i ea s se mite.Trevelyan o inea de
olduri i ncepu s o ghideze,astfel nct s-i potriveasc micrile cu ale
lui.Era uluit ct de bine se potriveau.Trupurile li se potriveau,capul se potrivea
perfect pe umrul lui,oldurile lui peste oldurile ei....Ochii i se deschiser mari
cnd ncepu s simt ceva crescnd n ea.Se nclet de el i i ridici oldurile
pentru o poziie ct mai nalt.
-Trevelyan,rosti ea cu puin team n voce.l privi i vzu ncordarea de pe
figura lui,ca i cum ncerca s previn ceva ce nu trebuia se ntmple.n ea,
excitarea continua s creasc i s creasc,pn cnd avu impresia c ar putea s
fac explozie.i cnd explod,tiu c a fost cea mai minunat experien din
viaa ei.Se ag de Trevelyan,cu degetele ngropate n carnea de pe spatele
lui.Faa i era ascuns la gtul ei; putea s simt pe piele uviele ude ale prului
lui.Rmaser ntini o vreme,inndu-se strns mbriai,pn cnd Claire se

retrase.Voia s-l priveasc.Odat,cu muli ani n urm,n casa ei din New York,
se plimba prin sufrageria mic,unde mama ei lua ceaiul cu cteva din prietenele
ei,cnd o auzise spunnd: Dar,drag,nu o s cunoti niciodat un brbat,pn
nu-i petreci noaptea cu el.La vremea aceea,Claire fusese prea jenat i
ntorcndu-se fugise n camera ei,dar acum nelegea ce voise s spun mama ei.
Se mic n aa fel,nct s se poat uita la Trevelyan.Sttea cu ochii nchii i
arta foarte tnr,ca un biat.
-Ci ani ai? l ntreb ea.El zmbi blajin,cu ochii tot nchii.
-Treizeci i trei.i mngie prul de la tmple,lundu-i-l de pe fa.
-Nu cred c ar fi trebuit s facem asta,rosti ea ncet.Imediat,el deschise ochii;
erau aprigi i plini de furie.
-Dac intenionezi s spui c astfel l-am trdat pe Harry,ar trebui s tii c Harry
chiar acum se afl la Edinburgh la metresa lui.Claire fu surprins de furia din
vocea lui.
-Eti gelos pe Harry?
-Din cauza nenorocitei leia de amant a lui? Are patruzeci i cinci de ani,e
mritat i cu doi copii,dintre care unul seamn remarcabil de bine cu Harry.
n acea clip,Claire nu se putea gndi la aceste informaii.Acum Harry prea c
e foarte departe.i srut lui Trevelyan pleoapele.
-Nu vreau s m gndesc la asta acum.Nu vreau s m gndesc la nimic n acest
moment.O parte din ea tia c a fi n pat cu un brbat,n timp ce era logodit cu
altul,era o greeal,dar o alt parte tia c acest brbat era cpitanul Baker.
Acesta era brbatul pe care l adorase ani ntregi,ca pe un erou.
i plimb vrful degetelor pe cicatricele obrajilor lui,amintindu-i fiecare cuvnt
pe care l scrisese,n legtur cu felul n care le cptase.Blnd,l mpinse pe
spate i ncepu s-i pipie i celelalte cicatrice de pe trup,gndindu-se la felul n
care le primise.Srut noua ran de pe bra.Pe tibiile picioarelor erau nite
cicatrice lungi,acolo unde i fcuse el nsui rnile,cnd malaria i umflase aa
de tare picioarele.A trebuit s-i fac rni pe picioare,pentru a permite sngelui
s ias.Sttea alturi de el,atingndu-l,privindu-l.Era curioas s vad cum arta
un brbat gol i n special cum arta acest brbat.Cnd se uit din nou la faa
lui,vzu c era ncruntat.
-Te uii la mine? Sau i imaginezi ce vei spune lumii despre cpitanul Baker?
Ea se ghemui lng el i i netezi mustaa deas.
-Nu tiu,rspunse cinstit.Pentru mine ai ntruchipat attea fiine! Cnd te-am
ntlnit,am crezut c eti btrn i slab,un btrn bolnav.Apoi am crezut c eti
cinic,unul din acei oameni care au hotrt c omenirea e un loc infernal i a ales

s fie nefericit.Apoi am descoperit c eti faimosul cpitan Baker.i acum...


-i acum?
-Acum nu mai tiu cine eti.
-Las-m s-i art,rosti el i ochii i strluceau cu nflcrare.Las-m s-i art
cine sunt.Acord-mi doar puin timp,pn se ntoarce Harry.Este tot ce i cer.
Harry va reveni probabil n patru sau cinci zile,apoi poi s te ntorci la el.Dar
nainte de a te ntoarce,petrece-i timpul cu mine.Fiecare minut,din fiecare zi.
Claire trase de cearaf,pentru a-i acoperi snii.
-Eu....nu tiu.Exist Miss Rogers i ducesa.Cred c mama lui Harry tie deja
prea multe despre ce fac eu.Apoi trebuie luat n consideraie propria mea
familie.Mama....
-De Rogers am eu grij,ca i de duces.n ceea ce-i privete pe prinii ti,nu
pare s le pese de ce fac fiicele lor.Cnd Claire l privi,tia deja c ar fi vrut s
stea cu el,mai mult dect orice altceva pe lume.n acel moment,credea c ar fi n
stare s plece i s lase n urm tot ce fusese important pentru ea.Maxilarele i se
ncletar.
-Dar ce faci cu micuul i perfectul tu Smarald al Nilului? El zmbi.
-Perla Lunii.
-Mi-e dificil s-mi aduc aminte,rosti nfipt.Mi-e team c n-am experiena ta....
n privina ei.Lumea o s citeasc despre ea n urmtoarea ta carte?
-Desigur.Este ceea ce le place cititorilor mei.Ia s vd dac mi amintesc ce am
scris,pentru c desigur am mai scris deja despre Nyssa,cu mult timp n urm,
cnd am scris i pasajele acelea plictisitoare despre mrimea roilor cruei i
altele.Cred c am scris ceva cam aa: Nyssa e foarte femeie,toat numai foc,
toat numai pasiune.E minunat s faci dragoste cu ea.Cnd intri n pat cu ea,e
ca i cum fii testezi brbia.Claire ncepu s coboare din pat,dar el o prinse de
bra i o trase napoi.Nu se uit la el i nici nu-i vorbi,i ncruci doar braele
pe piept i privi partea de dedesubt a baldachinului.
-Geloas? ntreb el cu voce amuzat.
-Acum poi s pleci din camera mea.i nu te obosi s te mai ntorci.
El o srut pe gt i pe buze,dar ea nu-i rspunse.
-Nu e posibil s-i pese ce am fcut-sau ce fac-cu Nyssa.Tu eti ndrgostit de
Harry,i aminteti?
-Iar rzi de mine scuip ea cuvintele.Cel puin Harry m trateaz ca pe un adult.
Tu rzi de mine,parc a fi copil.
-Dar eti copil,rosti el blnd.Eti cel mai frumos copil,care exist pe pmnt.
Nu era sigur dac s fie ncntat sau nu de afirmaia lui.

-Nu sunt la fel de frumoas ca Perla Lunii a ta,nici aa frumoas ca surioara


mea.El o srut n colul buzei.
-Nici mcar nu tii ce neleg eu prin frumusee.Se ls pe spate i zmbi.Te-ai
purtat veodat cu adevrat egoist,n viaa ta? Nu tia de ce ntrebarea a putut-o
supra,dar aa se ntmpl.El fcuse s par c e o fiin care a suferit toat via a
dintr-o cauz.
-Am fcut o mulime de fapte egoiste.Acas n America eram foarte indulgent
cu mine nsmi.
-Primeti o alocaie din motenirea bunicului tu.Spune-mi,i-ai mprumutat
vreodat cu bani pe prinii ti?
-Numai de cteva ori,se repezi ea i cnd el zmbi n felul acela atoatetiutor,ea
ncerc s coboare iar din pat.Nu mi-a plcut de tine,cnd te-am ntlnit prima
oar i nc nu-mi place.El o trase napoi n pat apoi se mic n aa fel nct
ajunse pe jumtate peste ea.
-Ce nu-i place? C te vd aa cum eti? C nu te vd ca o frumoas
motenitoare american,ai crei bani sunt cel mai important lucru din lume? Sau
te plictisete c i vd prinii aa cum sunt? Sau poate pentru c sunt realist i
tu eti o romantic? Poate crezi c-i place Harry,deoarece e tot att de romantic
ca tine.Dar Harry nu vede dect ce vrea el s vad.Crede c mama lui e bun,
pentru c vrea s cread c femeia aceea e bun.Crede c e amorezat de tine,
deoarece aa vrea s fie.
-Las-l pe Harry n pace! Harry e o persoan bun i amabil.
-Da,este.Hary nu are nici un os indispus n tot trupul lui.E incapabil s rneasc
pe cineva.
-Spre deosebire de tine.Tu rneti pe toat lumea.Rneti pe toat lumea care
ncearc s se apropie de tine.La aceasta,privirea lui Trevelyan se schimb i se
rostogoli de lng ea.
-Da,rosti el.E adevrat.Sttea ntins lng el,fr s-l ating,furioas pentru
ceea ce spusese despre ea,furioas pe ea nsi,pentru ceea ce i spuseser unul
altuia i pentru ceea ce fcuser mpreun.Nu ar fi trebuit s-i permit s vin n
patul ei.Ar fi trebuit s-i spun s plece,cnd a intrat n camera ei i s-a aplecat
peste ea,dar n loc de asta i-a primit.l simi micndu-se ca i cum ar fi vrut s
coboare din pat i imediat se ntoarse i-i arunc braele n jurul lui.
-Nu pleca,Vellie,rosti ea.M obosete aa de tare s fiu singur.El o inu lipit
strns de el i ntr-un fel,modul n care o inea era mult mai intim dect felul n
care fcuser dragoste.
-i tu simi la fel,nu-i aa?

-Ce s simt? i aps obrazul pe pieptul lui.


-Izolarea.Singurtatea.Fu gata s spun c cineva aa de faimos ca cpitanul
Baker nu poate fi niciodat singur,c are prieteni n toat lumea,dar n acest
moment omul din spatele ei nu se simea cpitanul Baker.Acest om se simea
Trevelyan,omul care leinase cnd s-au ntlnit prima oar,omul care a
obinuit-o cu whisky i i-a dat cri de citit.Claire ridic faa spre el pentru a fi
srutat i dup aceasta n-au mai spus nimic,pentru c el ncepu s o iubeasc
din nou.
Cnd Claire se trezi,surioara ei sttea pe un scaun lng pat.
-Dormeai ca moart,rosti Brat.Claire se ntoarse i se uit n partea cealalt a
patului,dar era goal.A plecat,adug Brat.Claire se aez n pat trgndu-i
cearaful peste trupul gol.
-tiu.Harry a plecat ieri.S-a dus la Edinburgh cu....cu treburi.Brat rse.
-Rogers i-a rupt un picior.Claire respir adnc.
-Ce a fcut? Trevelyan spusese c va avea grij de Miss Rogers.Doar nu i-a rupt
el piciorul.Oare nu?
-Asear s-a culcat n patul din cmrua ei i diminea s-a trezit ntr-un pat din
camera majordomului,cu un picior n ghips.Era aplicat de la old pn n vrful
degetelor.De asemenea,avea o durere de cap teribil i nu-i amintea nimic din
ce se ntmplase n timpul nopii.Majordomul i-a spus c mergea ca o
somnambul i a czut pe scri rupndu-i piciorul.A venit doctorul i i l-a pus
n ghips,n timp ce ea continua s doarm.Majordomul i-a mai spus c doctorul
i-a dat nite medicamente ngrozitoare,care au fcut-o s uite tot ce s-a
ntmplat.Claire se strmb.
-De unde a luat doctorul un astfel de medicament? Brat zmbi.
-Cred c provenea din Pesha.Claire rse.
-Pot s-mi imaginez c aa a fost.Brat i arunc surorii ei o privire intens.
-Cine e femeia care e cu Vellie? N-am putut s o vd prea bine n dimineaa
asta,era nc ntuneric,dar prea s fie de-a dreptul frumoas.Mergea att de
lipit de el,iar el i inea braul strecurat sub al ei i....Brat i privi surprins
sora,cnd aceasta sri din pat.Nu o vzuse niciodat goal i era uimit c uitase
n asemenea msur de sine,nct a putut s apar aa n faa altcuiva.
-Ajut-m s m mbrac,porunci Claire.Trebuie...
-S-l salvezi pe Trevelyan? ntreb Brat cu viclenie.
-Ceva de genul acesta,rspunse Claire punndu-i corsetul.

Nu trecuser nici douzeci de minute,cnd Claire urca ca o furtun pe scrile din


turnul lui Trevelyan.Nu tia ce se atepta s gseasc,dar avusese destul timp
s-i imagineze nite lucruri groaznice.Se ateptase chiar s o gseasc pe oribila
Nyssa pe genunchii lui Trevelyan.n loc de asta,el sttea linitit la una din mese
i scria,cu obinuita lui concentrare.Nu ridic ochii cnd intr ea,dar ndrept
spre ea paharul gol de whisky.Bnui c el i nchipuia c Oman era cel ce
intrase.Aadar se ndrept spre dulapul unde se afla sticla,o lu i i umplu
paharul.n timp ce turna,el i ridic privirea.
-Am crezut c nc mai dormi,rosti blnd.Mna lui Claire tremura cnd puse
sticla pe mas.O secund se privir unul pe altul,ochii lui Trevelyan fiind negri
de atta intensitate.Ochii lui Claire erau ntrebtori i ruinai,cnd i amintea
tot ce fcuser trupurile lor n timpul nopii.n urmtoarea secund,se afla n
braele lui i se srutau cu pasiune,frenetic,ca i cum erau desprii de ani de
zile,nu de ore.Trevelyan i scoase cmaa,apoi o trase pe genunchii lui,n timp ce
ncepu s dezlege iretul pantalonilor,pe care i purta sub roba de mtase.
Claire fu nspimntat cnd realiz ce inteniona,ncerc s protesteze,dar el i
lipi gura de a ei i astfel uit cu totul de proteste.i nconjur gtul cu braele i-l
srut nfometat.La nceput nu auzi vocea feminin din stnga ei.i dac
Trevelyan auzise nu ddu nici un semn.Continua s o srute i s scoat trei din
jupele ei.Claire l mpinse,ncercnd s se retrag de lng el.Femeia vorbea din
nou.
-Trevelyan! strig Claire ascuit continund s-l mping.ncerca s coboare de
pe genunchii lui.Trevelyn rosti ceva n surdin.Claire nu putu s neleag,dar
recunoscu c e n peshan.O auzi pe femeie rznd i rspunzndu-i.
Claire l mpinse i mai tare.Trevelyan i ddu drumul i ea czu pe pardoseala
de piatr,cu un zgomot puternic.Atunci ridic privirea i o vzu pe Nyssa stnd
cu dou mese mai departe de ei.Femeia prea c e i mai frumoas n lumina
zorilor,dect fusese cu o noapte nainte.Purta o rob de mtase galben,care
fcea ca ochii ei cprui s arate aproape aurii.Claire i aminti fiecare cuvnt
privind felul n care i spusese Trevelyan c a fcut dragoste cu Nyssa.Oare a
lsat-o pe ea,n mijlocul nopii i a venit la aceast perl de frumusee? Dac a
fcut dragoste cu douzeci i cinci de femei ntr-o noapte,sigur c putea s se
ocupe i de dou.Claire se ridic i se ndrept spre u.
-Trebuie s plec,zise ea.Trevelyan o apuc de poalele fustei,nainte ca ea s mai
poat face un pas.
-Nu trebuie s pleci nicieri.Nyssa rosti ceva i el i rspunse n peshan.
-Ce a spus? ntreb nepat Claire.

-Nimic interesant.
-Ce a spus? repet Claire ntrebarea.Trevelyan scoase un oftat adnc i obosit.
-A spus c culoarea rochiei tale nu i se potrivete,c te face s ari palid i
fr via.Nyssa mai spuse ceva i Claire se ntoarse s o priveasc.
-Tradu.
-Claire,iubito....ncepu Trevelyan,dar apoi oft din nou.A spus c eti prea grea
pentru nlimea ta i c brbailor nu le plac femeile grase.Claire i ncleta
dinii.
-Spune-i c brbailor nu le plac femeile fr sni,femeile costelive ca ea.
Spune-i c n ara mea,n America,unde oamenii sunt civilizai,femeile se
presupune c trebuie s aib ceva came pe ele.
-Claire...rosti Trevelyan cu voce rugtoare.Claire se ntoarse s-l priveasc cu
ochi aprini.
-Nu vrei s-i spui,nu-i aa? i-ai petrecut noaptea cu ea? Te-ai dus la ea,dup ce
ai plecat de la mine?
-Dup ce am plecat de la tine,am avut grij de camerista aia a ta.N-am avut timp
pentru alte femei.
-i timpul a fost singurul lucru care te-a oprit,nu-i aa? Dac ai fi avut timp,ai fi
fcut dragoste cu eat
-De fapt,nu,rosti cu sinceritate Trevelyan.Nyssa e ceva prea mult pentru mine.
M epuizeaz.La care Claire nu putu dect s gfie de oroare.
-Bnuiesc c eu sunt o btrn,n comparaie cu ea.Un cal castrat,n comparaie
cu un armsar.
-Nu asta a reieit din ceea ce am vrut s spun.Am neles c....Brusc totul
devenise prea mult pentru Claire.i puse minile pe fa i izbucni n lacrimi.
-Nu te acuz.E cea mai frumoas femeie pe care am vzut-o n viaa mea i nu am
dreptul s-i spun ce trebuie s faci.Ai dreptul s faci orice doreti.
Minile care o apucar nu fur ale lui Trevelyan.Erau mini mici dar
reconfortante,n timp ce o lipeau pe Claire de nite umeri mici.
-A da orice s am un piept ca al tu,rosti Nyssa n englez,cu un accent plcut
i blnd.i cred c pielea mea e prea neagr.Cum reueti s o menii pe a ta aa
alb?
-Nu stau la soare,rosti Claire trgndu-i nasul,apoi se retrase i o privi pe
Nyssa.Dup care se uit la Trevelyan.
-Iar ai rs de mine.Acesta arta ca un om prins n curs.Deschise gura s
vorbeasc,dar Nyssa l ntrerupse.
-L-am rugat s nu-i spun.El m-a nvat engleza,n cltoria de la Pesha.

Nyssa lu minile lui Claire n ale ei.Frank spune c trebuie s-i mulumesc c
m-ai salvat.Nu-mi place Jack Powell.A vrut s fac din mine o prizonier.Voia
s m duc prin lume i s m arate oamenilor.Nu era nimeni care s m
ajute,pentru c am crezut c Frank e mort.Nyssa i zmbi lui Claire.O s-mi ieri
mica mea glum? Mi-a plcut aa de mult s te vd cum lupi pentru Frank.
N-am vzut niciodat pe nimeni i nimic care s poat s-l sustrag de la scrisul
lui.Claire l privi pe Trevelyan ntrebtor.
-Te-am sustras de la munc? Trevelyan ridic din umeri.
-Acum i atunci.Atunci,cnd a trebuit s fac pe vicarul i s salvez oameni,sau
s stau i s te privesc cum nvei s dansezi,sau s te duc la casele btrnilor i
s te privesc flirtnd cu ei.De asemenea,a trebuit s o ntrein pe surioara ta i....
Claire i zmbi i privi n alt parte.De ce nu v ducei voi,copii,s v jucai
mpreun? mai mormi Trevelyan.La aceasta,att Claire ct i Nyssa izbucnir
n rs.
-Ce s-l determinm s fac? ntreb Nyssa.S-l facem s ne spun poveti,sau
s ne duc afar la soare?
-Suntem n Scoia,bombni Trevelyan.Nu prea e soare.i,n caz c ai uitat,
prezena mea aici se presupune c e secret.Claire privi de la unul la altul i
realiz ct de bine se cunoteau amndoi.Asta o fcea chiar mai geloas,dect
gndul c Trevelyan s-a culcat cu femeia aceasta.
-Trebuie s m duc acas,rosti Claire.O s-mi observe lipsa.Se ntoarse i ncepu
s coboare scrile.Trevelyan o urm dar nu scoase un cuvnt,pn cnd nu
ajunser la etajul inferior,acolo unde Claire czuse prin scndurile putrede.O
apuc de bra i o ntoarse spre el.
-Nu ai nici un motiv s fii geloas pe Nyssa.Pentru mine nu nseamn nimic.
-Dar e aa frumoas i i-ai petrecut noaptea cu ea.Nu putea s se uite la el,
pentru c nu voia ca el s-i vad lacrimile din ochi.
-Da,aa a fost.Fcu o pauz i cnd vorbi din nou,se auzi furie n glasul lui.S te
ia naiba! A putea s fac dragoste cu ea,dar nu i-am spus niciodat c o iubesc.
Nu tia ce voia el s spun i i lu puin timp pn realiz c se referea la felul
n care spunea ea c l iubete pe Harry.Dar oare l iubea? Cum putea s-l
iubeasc pe Harry i s petreac noaptea cu altul? Dar Trevelyan spusese c i
petrecuse nopile cu sute de femei,cu mii,deci se pare c e o deosebire ntre sex
i iubire.Trevelyan vzu confuzia de pe faa ei i o trase n brae,iar ea i
ascunse faa la pieptul lui.
-S facem ce a sugerat Nyssa i s petrecem ziua pe afar.
-Toi trei?

-Da,toi trei,rspunse el.Nu,toi patru.O s o invitm i pe surioara ta.


Claire scoase un fornit.
-Frumoasa mea surioar.Aa c eu voi fi cea mai urt.
Trevelyan chicoti,apoi o apuc de brbie i i ridic faa spre el.
-Pentru mine,tu vei fi pe departe cea mai frumoas.tii c ncep s cred c eti
cea mai frumoas creatur pe care am vzut-o vreodat?
-Adevrat? Ridic la el ochii sclipind de lacrimi.
-Da,adevrat.O srut blnd,apoi srutul deveni mai pasionat,mai dornic.i puse
mna pe coapsa ei i ncepu s-i ridice fusta.De ce te mbraci cu aa multe
haine?
-Trevelyan,nu putem face nimic aici.Sunt oameni i....El o ntrerupse cu buzele.
-S-i ia naiba pe ceilali.
-Dar nu e nici un pat,murmur ea.Trevelyan scoase un mic hohot,care era aa de
insinuant,nct Claire simi ct de ncordat deveni.Apoi nu se mai gndi la
nimic,dup ce el i ridic fusta,dup care i ridic piciorul i i-l puse pe oldul
lui,apoi fcu doi pai,oprindu-se doar cnd spatele ei fu proptit de perete.
Pantalonaii de pe dedesubt,care i veneau pn la genunchi,nu erau cusui pe
mijloc.Aa c el i ddu cu uurin la o parte.n urmtorul minut propria lui
rob fu desfcut i pantalonii i ajunser la genunchi.O ptrunse repede,iar
Claire gfi uluit.Uitase deja cu ce semna aceast nou experien.
i ddu capul pe spate i Trevelyan depuse srutri fierbini pe gtul ei,n timp
ce-i inea oldurile cu minile i o ghida spre felul acesta de dragoste
furat,rapid.Pasiunea lui Claire crescu i crescu,n timp ce se izbea n ea.El i
suporta greutatea i ea simea cum trupul lui se mica n ea intrnd i ieind,
fcnd-o aproape s ipe.ns buzele lui lipite de ale ei o fcur s tac,pn
cnd n sfrit explodar amndoi.Se ag de el,slab i moale,simindu-se
neajutorat i totodat puternic.
-Trevelyan,opti ea cu gura lipit de gtul lui.
-Da,rosti el.Spune.Claire ddu din cap.Nu inteniona s spun nimic.Absolut
nimic,de frica celor ce le-ar fi putut spune.El o inu acolo,lipit de perete,
amndoi complet mbrcai,dar nc unii intim.
-D-mi cteva zile,asta e tot ce-i cer.Fr promisiuni.S trim clipa,numai clipa
singur.S nu te gndeti la ziua de mine,sau la orice vrea cineva de la tine.Poi
s faci asta? Ea ddu din cap afirmativ,nc lipit de gtul lui.Ce extraordinar
idee s te gndeti c trieti doar clipa prezent,s nu te gndeti la nimic dect
la tine nsi.Pentru un numr necunoscut de zile,s poat sta cu Trevelyan i s
nu se gndeasc la ceea ce vor prinii ei s fac,la ceea ce trebuia s fac n

viitor.Putea s nceteze s mai fie ngrijorat din cauza viitorului ei,sub


conducerea odioasei mame a lui Harry.Putea s rd i s vorbeasc cu cineva,
despre lucruri care o interesau,n loc s se prefac c i place s vneze,c i plac
caii i cinii.Timp de cteva zile putea s nceteze s ncerce s-l neleag pe
Trevelyan,putea s nceteze s ncerce s-i dea seama cine a fost i ce a fost el.
-Dar nu te atingi de Nyssa,rosti ea.i,cnd el nu spuse nimic,l privi.
-Nici o atingere? Nici mcar un srut? Realiz c o tachina.
-E suficient c i permit s te uii la ea.i fr comentarii fa de sora mea,
despre faptul c i stau n poal.
-Numai dac o s-mi stai n poal,rosti el rguit.
-Cred c mi-ar plcea mai mult s stau deasupra.l srut,apoi el o desprinse de
el i o aez n faa lui.Blnd,i aez o uvi de pr dup ureche.Vellie?
relu ea.Exist multe moduri de a face...asta?
Ochii lui erau strlucitori cnd o privi.
-O mulime.
-Bnuiesc c le-ai ncercat pe toate,rosti cu amrciune i i mut privirea.
-Mai curnd,le-am practicat ca pe un joc.Ea ridic privirea spre el i zmbi.
-Am s-i ofer aceste zile.Nu,am s-mi ofer mie aceste zile.Deci pentru
urmtoarele cteva zile,attea cte vom avea,am s m gndesc doar la prezent,
nu la viitor i nici la trecut.Nici trecutul tu,nici al meu.El i mngie obrazul.
-Trecutul meu nu trebuie s te preocupe-niciodat.O lu de mn i o conduse
spre scri.
-Mai curnd m preocup viitorul tu.Ce planuri ai cu Nyssa?
-Pentru viitor,singurul meu plan este s-i art fiecare poziie,fiecare nuan a
felului de a face dragoste,pe care le-am nvat vreodat.Claire clipi spre el.
-ntotdeauna mi-a plcut la coal.El rse i o conduse n jos,pe scri.
CAPITOLUL 21
Au dispus de patru zile,nainte de ntoarcerea lui Harry.Cele mai divine patru
zile,pe care le-a cunoscut Claire n viaa ei.Mai mult dect att,au fost nite zile
la care nici nu visase vreodat c s-ar putea s existe.
Dup ct i ddea seama,Trevelyan nici nu dormi.Cel puin nu suficient pentru
a fi socotit somn.Reflect c s-ar putea s fi avut trei sau patru ore de somn pe
noapte,dar asta fusese tot.Petrecuse ore ntregi n pat cu ea,fcnd dragoste,
inndu-i promisiunea c i va arta tot ce tia.i art toate poziiile.i atinse
pri din trupul ei,pe care ea nici mcar nu tia c exist.Dar adevratul lor
cuplaj a fost ultima dat cnd au fcut dragoste.A fost ceea ce fcuse el,nainte

de a o atinge i care aproape o nebunise.Folosise vorbe pentru a o pregti.i


spusese poveti erotice.Povetile nu erau vulgare; ntotdeauna aveau n ele cte o
mic i nostim moral.Erau incredibil de sexy.
Odat,n timp ce sttea ntins n patul prinului Charlie Bonnie i-l privea
dezbrcndu-se,Trevelyan i-a spus una din aceste poveti.i lu o mulime de
timp s-i scoat mbrcmintea i n acest timp i-a spus povestea de dragoste
dintre o prines frumoas i sfetnicul tatlui ei,regele.Dac vreunul dintre ei ar
fi fost prins,regele i-ar fi trimis la moarte.Dar datorit inteligenei lui,sfetnicul a
reuit s-l fac pe rege s-i permit s se nsoare cu prinesa.
Trevelyan rosti povestea ncet,spunndu-i n detaliu ce fceau prinesa i iubitul
ei n pat.Cnd Trevelyan fu dezbrcat i gata s urce n pat la ea,lui Claire i
venea s-l sfie cu dinii.Un Trevelyan gol,minunat de gol se ndrept spre pat
i Claire deschise lacom braele.Dar el se opri lng pat i csc.
-Cred c am s scriu o vreme,rosti el,apoi lu o rob de mtase,se strecur n ea
i iei din dormitor.Claire rmase mut de uimire.Cum putea s spun o poveste
ca asta,apoi s o prseasc? Cu intenia s-i spun ct de grosolan a fost,cobor
furioas din pat,i puse una din rochii i intr n ncperea unde scria.Sttea
calm scriind,n mod evident neafectat de pasiunea dezlnuit n ea.Deschise
gura s-i spun ce gndea despre el,dar apoi vzu c mna cu care inea
tocul tremura.Atunci i ddu seama c i el era la fel de afectat ca ea.
Se apropie mai mult i opti:
-nva-m cum trebuie s stau n poala ta.Imediat ddu drumul la toc,puternicile
lui mini o apucar i o traser spre el.i o nv cum s fac dragoste,aezat
n poala lui.O inu strns,o mngie i i suport greutatea,n timp ce fceau
dragoste.Dac nopile le-au fost pline de plcerea de a face sex,zilele erau pline
de alte feluri de plceri.Trevelyan vzuse att de multe n viaa lui,i amintea de
tot i nu numai c voia s vorbeasc despre asta,dar chiar s reproduc ceea ce
vzuse.i art dansuri din Africa,jocuri din India.ncerc s cnte cntece
folclorice din unele dintre rile pe care le vizitase,dar nu putu s scoat un
sunet.ns Claire putu s mbine destul de bine unele cuvinte i melodii,pentru a
recrea cteva cntece.Se plimbar mpreun,vorbir i rser.O trgea n tufiuri
i o sruta.Avea un mod de a-i sruta ceafa,ce o fcea s se nfioare de dorin.
Cnd nu se atingeau unul pe altul,el i permitea s citeasc ce a scris.Odat,cnd
Claire a ndrznit s fac un comentariu,ceva privind faptul c poate nu toi
cititorii ar fi interesai de dimensiunea pietrelor din zidul care nconjura Pesha,
s-au certat.Sau cel puin totul s-a transformat n ceart,cnd Claire l-a forat s-i
vorbeasc din nou.Dup comentariul ei,plecase departe,fr s spun nimic.N-a

rspuns cnd i-a pus o ntrebare.N-a spus nimic cnd l-a srutat.N-a spus nimic
nici cnd ea i-a optit la ureche o provocare.Apoi,cnd i-a spus c e copilros,el
s-a ntors spre ea,cu o privire care o determin s fac un pas napoi.Dup care i
spuse c ea e de fapt copil,c el avea cizme mai btrne dect vrsta ei.Primul ei
instinct a fost s fug departe i s se ascund,dar s-a forat s rmn pe loc.i
spuse c vrsta lui era principalul lucru greit la el,c fcea parte dintr-o
generaie demodat i c nu avea idei moderne.El i spuse ce credea despre
America; ea i rspunse ce credea despre brbaii ncpnai,care nu ascult de
raiune.Nyssa i Brat au reuit s opreasc cearta.Claire i Trevelyan ipaser
unul la altul aa de tare,nct puteau s fie auzii de afar.Nyssa i Brat sosir
alergnd pe scri i se oprir rezemate de perete,ascultnd o vreme,apoi Nyssa
ncepu s aplaude.i spuse lui Brat s in scorul,ca s vad cine e ctigtorul.
Persoana care va face cele mai ngrozitoare remarci,acela va ctiga.Ea i Brat i
acordar lui Trevelyan patru puncte,cnd acesta fcu o remarc nefavorabil
prinilor lui Claire.Aceasta contracara declarnd c Trevelyan nici nu are
prini,c probabil nici nu a fost un copil dorit.Nyssa declar c a fost lovitura de
graie,deoarece Trevelyan iei din camer ca o furtun.
Claire se aez pe sofaua galben,buimcit de ceea ce tocmai se petrecuse ntre
ei.Nu avusese intenia s spun lucrurile pe care le spusese.Nu tia nimic despre
prinii lui.Cum a putut s spun aa ceva i totul din cauza crilor lui? Nu avea
nici un drept s-i critice crile.Oricum,ce tia ea? Era doar o prere.Dup ct i
ddea seama,aceste msurtori erau ceea ce le plceau multora dintre cititorii
lui.
Nyssa se aez lng Claire i o nconjur cu braul.
-Ar fi mai bine s te duci dup el.Cnd l jigneti,e ca un animal rnit.Nu va
trece cu uurin peste asta.Lui Claire nu-i plcea c Nyssa tia att de multe
despre Trevelyan,lucruri pe care ea nu le tia.Dar acum nu avea timp s se
gndeasc.
-Unde crezi c s-a dus?
-La vechea cas de var,rosti Brat.Se duce adesea acolo.Claire ddu din cap.Iat
c mai era cineva care tia ceva despre care ea habar n-avea.Claire prsi turnul
i ncepu lungul drum spre casa de var.Erau cel puin patru kilometri i tia c
Trevelyan merge foarte repede.De cnd i recptase energia,mersul lui se
ameliorase n aa fel,nct nu mai putea s in pasul cu el.
l gsi stnd pe o banc n faa verandei csuei i privind spre dealurile Scoiei.
-Ce vrei? i se adres cu furie n glas.Se aez lng el,dar nu-l atinse.

-Ne-am spus nite lucruri oribile.Nu-i btu capul s rspund.Claire tia c l


rnise profund,foarte adnc,dar nu era sigur cum a reuit asta.Era oare aa de
sensibil n legtur cu scrierile lui? mi plac crile tale,continu ea.Mi-au plcut
ntotdeauna.Toate mi plac.Fiecare capitol.El o privi,ca i cum nu-i ddea
seama despre ce vorbete.Crile tale,i aminteti? adug ea.De aceea ne-am
certat.El i ntoarse privirea spre dealuri.
-Oare? Poate c ar trebui s renun la unele din msurtori.Poate c ar trebui s
scriu dou cri,una pentru oamenii care doresc s tie totul i una pentru mase.
Pentru mase am s spun totul despre Nyssa i alte femei frumoase.
-Eu cred c lumea poate s-i continue evoluia i fr aceast carte,rosti Claire
fnoas.
-Poate c da,rosti Trevelyan,fr prea mare interes.O vreme sttu lng el n
tcere.nvase deja c Trevelyan putea s vorbeasc ore ntregi,dar putea s
rmn i tcut.
-Dac ceea ce am spus despre crile tale nu te-a suprat,de ce eti furios pe
mine? Se uit la ea uimit.
-Nu sunt furios pe tine.Tu ai prerea ta,eu pe a mea.
-Totui,eti furios pe mine.Ai ieit din turn ca o furtun i ai venit aici.Ai fost
suprat pe mine.Trevelyan se uit la ea,ca i cum i nchipuia c i-a pierdut
minile i Claire avu prima ei experien despre brbaii care rescriu istoria.
-Nu am fcut asta.Mai curnd am avut nevoie de aer.Claire ar fi vrut s strige la
el,dar tia c nu ar duce la nimic bun.n urmtoarea clip realiz c el ascundea
ceva de ea.Exista ceva despre care el nu voia ca ea s tie.
-Ce nu mi spui? ntreb ea cu blndee.Trevelyan se ridic i se ndrept spre
marginea verandei.
-N-am idee ce vrei s spui.i-am spus mai multe despre viaa mea,dect am spus
vreodat cuiva.
-S-ar putea s fie adevrat,dar mi-ai spus doar despre cpitanul Baker.Nu mi-ai
vorbit niciodat despre viaa ta dinainte de a lua el fiin.Unde ai crescut? Ce
legtur ai cu Harry?
-Mi-e frig.Cred c trebuie s mergem napoi.Se ntoarse s o priveasc,cobornd
genele i aruncndu-i o privire lasciv.Sau poate c tu vrei s rmi aici? Am
putea s mergem n casa de var i....
-Mi-ai oferit trupul tu,dar nu i secretele tale.Tu tii tot ce e de tiut despre
mine,dar nu mi-ai spus nimic despre tine.Nu ai mprit nimic personal cu mine.
-Am mprit cu tine tot ce am putut.
-Ai mprit cu mine doar ce ai vrut.Se rsuci pe clcie i plec de lng el.

Cnd ajunse la civa pai de casa de var,el o prinse.


-Stai cu mine.Nu pleca.
Ea l privi n ochi,n ochii aceia insondabili i se ntreb ce se afla n spatele lor.
Ar fi vrut s plece,dar simea c are nevoie de ea.Se rezem de el i el o inu
strns.
-n regul,rmn.i srut cretetul capului i continu s o in n brae vreme
ndelungat.
-Deci tu crezi c trebuie s scot din crile mele unele dimensiuni,nu-i aa?
-De ce nu m lai s trec i eu cu condeiul prin ele?
-S-i permit s le redactezi? Tu? Un copil? Se contraziser tot drumul napoi,
pn la turn.Claire l contrazicea pe Trevelyan,dar vedea c jumtate din ceea ce
spunea el era pentru a o tachina.ns mai nainte,cnd s-au certat,ceva spus de ea
l-a suprat serios.n cele patru zile preioase ct au stat mpreun,aceasta a fost
singura ceart pe care au avut-o.
Restul timpului l-au petrecut fcnd dragoste i ocupndu-se de Brat i de
Nyssa.n prima dimineaa,dup ce Claire czuse de acord s-i petreac aceste
zile cu Trevelyan,n-a vrut s stea nici o clip cu tnra aceea frumoas.La urma
urmei,ce femeie ar fi dorit s petreac ore ntregi alturi de o femeie,att de
frumoas nct era numit Perla Lunii,i adorat de brbaii dintr-un ora ntreg?
Se putea ca situaia s devin neplcut.i,n afar de frumuseea Nyssei,Claire
nc i mai amintea vorbele oribile pe care aceasta le spusese despre ea,c are o
culoare ca burta de broasc.Mai era i ceea ce Trevelyan spusese despre Nyssa,
c e mai femeie dect putea el s suporte.Claire punea pariu c nu exista nimic
n via,ce ar putea s o fac s semene cu Nyssa.
Dar nu inuse seama de Nyssa nsi.Scopul acesteia n via prea s fie s fac
tot ce voia i cnd voia.Trevelyan spusese c,n calitate de preoteas a
peshanilor,singura ei responsabilitate era s se distreze-i chiar asta fcea Nyssa.
Rdea,cnta,dansa.l tachina pe Trevelyan i l fcea s zmbeasc,apoi cnd
Claire era gata s ias din camer,Nyssa ncepea s o tachineze i pe ea.O
ntreb pe Claire dac nu i se pare c toanele lui Trevelyan erau plictisitoare,apoi
i admir prul i o ntreb dac poate s-l perie.Cu greu puteai s fii suprat pe
cineva care i perie prul.Nyssa i mpleti prul des n cozi,apoi le prinse cu trei
piepteni ncrustai cu pietre preioase.Dup aceasta,o duse pe Claire n
dormitorul lui Trevelyan i o mbrc n una din robele ei brodate.
-Acum,faa,rosi Nyssa.Claire ncerc s protesteze,dar era prea curioas pentru a
o opri.Privi fascinat cum Nyssa i deschise cufrul i rscoli nuntru,pn gsi
o bucat de material negru,ca un crbune.Apoi Nyssa i ceru lui Oman s-i

aduc o lamp de aram,i aprinse materialul n ea.n timp ce acesta ardea,ea


inea un bol cu gura n jos deasupra fumului.n cteva minute,un reziduu negru
se aternu pe pereii bolului.Nyssa lu din cufr o pensul mic.Claire fu gata s
protesteze din nou,cnd Nyssa scuip n reziduul format i repede i cu
ndemnare aplic pasta neagr pe pleoapele i genele lui Claire.Dup aceasta
Nyssa i ddu pe fa cu pudr i rou,folosind mai mult rou la buze.Cnd totul
fu gata,i ddu lui Claire o oglinjoar.Aceasta era convins c arta ca un clown
de la circ,dar nu era adevrat.Nyssa era expert n arta machiajului.Claire tia c
nu artase niciodat aa bine.i arunc o privire spre camera de lucru.
-Du-te la el,rosti Nyssa.O s-i plac.Cu timiditate,Claire intr n camera de lucru
a lui Trevelyan,unde el sttea la masa numrul cinci.Cnd nu era implicat activ
n alt parte,se afla la una din mesele lui de lucru.
Claire rmase lng el cteva minute i trebui s-i dreag glasul de trei ori,
nainte ca el s se uite la ea.Cnd o privi,o studie,apoi i lu brbia n palm i i
ntoarse faa dintr-o parte n alta.Dup care i spuse ceva Nyssei n peshan,o
srut pe Claire i se napoie la scris.Claire se simea puin dezamgit,n timp
ce se ducea napoi la Nyssa.
-Ce a spus? ntreb ea n oapt.
-A spus c eti perfect i fr toate astea i c s-ar putea ca eu s am nevoie de
ceva mbuntiri,nu tu.Claire zmbi de plcere,apoi se napoie la Trevelyan i l
srut sonor.Acesta fu uimit,deoarece ce-i spusese cu adevrat Nyssei a fost c
modul ei de a machia avea nevoie de practic i c mna i era prea grea.
Dup ce Nyssa a mbrcat-o pe Claire,a ntrebat-o dac ar putea s i pun i ea
hainele ei americneti.Dar snii ei mici nu puteau s umple corsajul rochiei,aa
c Claire folosi mai multe perechi de osete de-ale lui Trevelyan i cptui
rochia la piept.Fericit,Nyssa se plimb prin faa lui Trevelyan i a lui
Oman,care le admirar cu neruinare pe ambele femei.
Chiar n timpul acestei parade a modei,n ncpere intr Brat.Privirea i se opri n
primul rnd pe Nyssa.Din momentul n care intr Brat n camer,aerul se umplu
de tensiune.Faa drgu a Nyssei i schimb expresia de plcere,cauzat de
rochia ciudat pe care o purta,ncet s-i mai admire pieptul fals i se uit la
Brat.Claire tia perfect c Nyssa nu mai vzuse niciodat o femeie,care s poat
concura cu ea,cnd se ajungea la frumusee.Dar Brat era ntr-adevr o provocare.
n timp ce Nyssa arta prea ntunecat,cu ochii i prul ei negru,frumuseea lui
Brat era una diafan.Avea prul aten deschis,ochi albatri,buzele roz i pielea
de culoarea fildeului.Claire se uit la Trevelyan i vzu c se lsase pe sptarul
scaunului i le privea pe cele dou tinere cu mare interes.Avea pe figur acea

expresie a lui: Intenionez-s-scriu-despre-asta.Brat fcu prima micare.Se


ndrept spre Nyssa,o privi n ochi,pentru c Nyssa era mic,iar Brat,la
paisprezece ani nu ajunsese nc la nlimea unui adult,apoi i nclet pumnul
i o plezni pe Nyssa n figur.Aceasta czu pe duumea.
-Brat!strig Claire la sora ei,care se uita la Nyssa ca i cum i-ar fi fost un
duman de moarte.Claire se ndrept spre Nyssa,pentru a o ajuta s se ridice i n
acelai timp l privi pe Trevelyan.
-Ajut-m,i porunci ea,dar Trevelyan sttea i zmbea,n mod evident fascinat
de scena la care asistase.mi pare aa de ru,adug Claire ajutnd-o pe Nyssa s
se ridice.Sarah Ann,vreau s-i ceri scuze,chiar n acest moment.Brat sttea fr
s se mite,cu figura dur.Cnd Nyssa fu n picioare,Claire se ndrept spre sora
ei: ori i ceri scuze-i te explici-ori am s-i dau ceva de o s-i par ru.
n spatele lor rsul Nyssei izbucni puternic i Claire se ntoarse pentru a o privi.
-N-a fost niciodat ntr-o ncpere,alturi de o femeie mai frumoas dect
ea,rosti Nyssa.Brat nu scoase nici un cuvnt,doar continua s o priveasc fix.
Claire se uit la Trevelyan,ca i cum i-ar fi cerut ajutorul.Acesta ridic din
umeri.
-Tu ai bani,sora ta are frumusee.Ai ntlnit vreodat o motenitoare mai bogat
ca tine? Claire l privea ca pe un nebun.
-Ce are asta de a face cu banii? Sora mea tocmai a lovit pe cineva i....
Dar nu mai spuse nimic,deoarece Nyssa trecu pe lng ea i i ntinse mna lui
Brat.
-Am s te machiez i pe tine,cum am machiat-o i pe sora ta,rosti Nyssa blnd.
Am o rob albastr de culoarea ochilor ti i am nite pantofi de mtase cu mici
oglinzi cusute pe ei.Brat rmase unde se afla timp de cteva minute,apoi cu
maxilarul tot ncletat,o urm pe Nyssa n dormitor.Dup acest prim episod,
Nyssa i Brat au devenit nedesprite.Nu c s-ar fi plcut,nu c i-ar fi spus
vreodat un cuvnt amabil.Era ca i cum nici una nu ndrznea s o piard din
ochi pe cealalt.Claire reflect c Nyssa se amuza de acest joc,dar Brat era
mortal de serioas.La nceput,animozitatea pe care Brat o arta fa de Nyssa o
irit pe Claire,dar Trevelyan ridic din umeri.
-Asta o distreaz pe Nyssa,deci totul e n regul.Ea nu-i nelese comentariul,tot
aa cum nu nelegea nici ce se ntmpla ntre Nyssa i Brat.Nyssa avea
nousprezece ani,aceeai vrst cu Claire,dar tnra peshan se purta mult mai
copilrete.Aciona ca i cum doar gndul unei responsabiliti oarecare ar fi
putut s o ucid.i spuse lui Claire c nelegea s se distreze i c asta era tot ce
plnuia s fac n via.Odat,Claire ncerc s vorbeasc cu Trevelyan despre

viitorul Nyssei,dar acesta nu voi s discute subiectul.De fapt ntreaga situaie


prea c-l nfurie.
-Nu e ca tine,aproape ip el.Nu poi s nelegi c alte ri au alte sisteme? Te
plngi c America e diferit de Anglia i Anglia e diferit de Scoia.Dar nu ai
idee ce diferit este restul lumii.
Claie nu tia ce spusese,de a cauzat atta furie la el dar aceast furie anume a
fost ultima pe care n-a neles-o.Uneori se uita la ea cu dragoste,uneori o privea
ca i cum habar nu avea cine e:Cnd scria avea nsuirea de a se concentra,nct
aproape o nspimnta.Brat i Nyssa ipau una la alta,dar Trevelyan stea n
mijlocul vacarmului prnd c nu aude nimic.Odat,cnd Brat i Nyssa au
nceput s se certe din cauza unei deosebit de frumoase robe roii.Claire a trebuit
s-l zglie pe Trevelyan,pentru a-l determina s se opreasc din scris i s
negocieze cu cele dou femei.Acesta se ncrunt,ridic privirea i spuse:
-Cnd vor ajunge s se sfie,o s le par ru.Dar din asta vor nva mai multe
dect pot eu s le nv.i.din pcate,avea dreptate.
n dimineaa celei de a patra zi,Oman i nmn lui Claire o scrisoare,spunndu-i
c a adus-o un om,clare pe un cal plin de spum.Trevelyan i ls scrisul i se
uit la ea cu mare interes.Cnd Claire ntinse mna s ia scrisoarea,descoperi c
inima i btea cu putere.Auzise oare Harry ce fcuse ea cu Trevelyan? Oare de la
el era scrisoarea?
-E de la Prinul de Wales,rosti apoi.Nyssa i Brat ieir din dormitor s o vad
deschiznd scrisoarea.Claire o citi rapid apoi ridic ochii spre Trevelyan.Prinul
de Wales a emis un mandat regal pentru whisky-ul lui MacTarvit.
-Vrea s aresteze whisky-ul? ntreb Brat.Claire zmbi.
-Nu,prinul spune c e cel mai bun whisky pe care l-a gustat vreodat i dorete
ca lumea s afle asta.Ochii lui Claire se ntlnir cu ai lui Trevelyan.Acum ea nu
va mai putea s-l alunge de pe moie,afirm ea.Nu,dac prinului i place acest
whisky.Trevelyan o privi pe Claire ndelung.Nu-i ddea seama la ce se gndete
el.
-Asta n-o s-i plac,rosti el n sfrit.Te amesteci prea mult n viaa ei.
Claire i ntoarse spatele,pentru c ceva din ceea ce-i spusese i din felul n care
o spusese,o nspimnta.
-Putem s mergem s-i spunem lui Angus MacTarvit?
-Da,haidei,interveni Nyssa.S mergem acum,s-i explici tot ce ai fcut.
Trevelyan i fcu un semn lui Oman i treizeci de minute mai trziu grupul se
nghesuia ntr-una din trsurile MacArran.Era un amestec ciudat de oameni.

Trevelyan purta pledul,despre care acum ea tia c e pledul efului de clan i


despre care i spusese din nou c n-ar trebui s-l poarte.El replicase c kilturile
lui Harry ar fi prea scurte pentru el,ironie care nu-i scp lui Claire.Nyssa
strlucea ntr-o rob cafeniu-aurie,brodat cu un model cu diamante.Brat,pentru
a nu fi depit de dumanca/prietena ei,era mbrcat cu o rob albastr i avea
flori n pr.Oman,desigur,n-avea cum s arate mai ciudat dect de obicei.Numai
Claire era normal,n rochia simpl de ln roie.Nici nu-i ddea seama c
privea grupul din trsur ca i cum i-ar fi fost fric c vasalii ar putea s-i
priveasc la fel ca pe nite oameni de pe alt planet.Nyssa i spuse ceva lui
Trevelyan n peshan i el zmbi.Claire o privi pe Nyssa.
-Tradu,te rog.i rspunse Trevelyan,pentru c Nyssa se ntorsese i privea pe
geam.
-Spune c dintre noi toi,invenia aia de la fundul tu te face s pari cea mai
ciudat.
-Turnura mea rosti Claire indignat.i fac cunoscut c....Se opri,deoarece toi
din trsur zmbeau i Claire izbucni la rndul ei n rs.i zmbi lui Trevelyan.
Cel puin astzi,nici tu nu eti mbrcat ca George Washington.
Trevelyan zmbi.Cnd fur cam la doi kilometri de casa lui Angus,drumul de
trsur se termin i au trebuit s continue s mearg pe jos.Angus i ntmpin
n vrful dealului,fr ca puca s i se vad pe undeva.n spatele lui se aflau cam
o duzin de vasali.Se pare c au vzut trsura de foarte departe i au venit s-i
salute pe pasageri.Vasalii nu scoteau nici o vorb,ci doar priveau grupul acela n
mtase strlucitoare urcnd dealul.Angus,care niciodat nu rmsese fr
cuvinte,acum se uita de la Brat la Nyssa i napoi.Ochii lui se fceau din ce n ce
mai mari.Trevelyan o privi pe Claire i vzu c sentimentele ei erau pe cale s
fie rnite,aa c l apuc pe Angus de braul lui puternic i l mpinse spre csu.
-Haide nuntru,btrne.Claire are ceva s-i spun.Ei trei intrar n csu.Claire
se aez pe singurul scaun,Trevelyan lu un scunel i ateptau rbdtori,n timp
ce Angus i turn fiecruia cte un pahar de whisky.Dup ce fur servii,Angus
se aez i ntreb:
-Ce v aduce aici pe toi?
-Asta,rosi Claire i i nmn scrisoarea.O lu,se uit la ea,dar nu prea s
neleag ce scrie.Claire realiz c de fapt nu tia s citeasc.
-Prinul de Wales a emis un decret regal pentru protejarea whisky-ul tu,rosti
Claire.Angus se ntoarse spre Trevelyan,ca pentru a-l cere explicaii.
-Am fost recent la Edinburgh i prinul tocmai o vizita pe regin la Balmoral.

Atunci Claire i-a trimis o sticl din whisky-ul tu,iar lui i-a plcut.Angus se
ncrunt i se uit din nou la Claire.Ea avea impresia c el tot n-a neles.
-Acum eti protejat de prin,cineva care cndva va fi rege.Nu va permite
nimnui s te opreasc s faci whisky,nici chiar ducesei.Toi oamenii din lume
vor voi s-i cumpere whisky-ul.ndeosebi americanii.Lor le place tot ce e
scoian.Vor veni americani bogai s trateze cu tine n privina preului.Poi s le
ceri mii dac i place.Americanilor le place s supraliciteze,pentru a putea s se
laude n faa prietenilor,ct de mult i-a costat.Angus l privi pe Trevelyan.
-Din pcate,tot ce spune e adevrat.Claire se strmb la el.
Putea s vad c Angus era suprat n privina celor spuse de ei.n picioare,le
ntoarse spatele pentru o clip.Cnd vorbi,vocea lui nu era prea sigur.
-ntotdeauna mi-au plcut vechile metode.Familia mea a rmas fidel vechilor
tradiii.Claire inspir adnc.
-Poi s nu accepi autorizaia.Nu tiu dac a existat vreodat cineva care s o
refuze,dar sunt sigur c se poate.Poi s rmi exact aa cum ai fost pn acum,
dac vrei.Angus ntoarse spre ea o figur furioas.
-S refuz? i se pare c sunt chiar aa scrntit? Sau prost? Crezi c vreau s-mi
petrec btrneile nghend n comelia asta? Copiii mei au plecat,pentru c aici
nu era de lucru pentru ei.Eu am ncercat s-mi vnd whisky-ul n ora,dar
ea....Fcu un semn cu capul aproximativ n direcia Bramley.S-a aezat n faa
cruelor i a spart toate sticlele.i zmbi lui Claire.
-Unele din vechile metode sunt bune.Nu o s reueti s m scoi din kilt-ul
meu,dar pot s m descurc i fr un regim cu carne de vit furat.Mi-ar plcea
s cumpr....Ridic privirea.Mi-ar plcea s cumpr iarna portocale.Se aez pe
scunel i pentru o clip se uit fix spre u.Dac e de lucru,poate c familia
mea se va ntoarce acas.Am patru biei,toi zdraveni,flci voinici.Acum sunt
n America i doi dintre ei sunt nsurai.Angus ridic ochii spre Claire i eputu s
vad n ei lacrimi.Unul dintre fii mei are un copil.Nu l-am vzut i nici n-am
crezut c-l voi vedea vreodat.Claire l privi simind nevoia s plng i ea,apoi
se uita la Trevelyan.Acesta se uita la ea cu intensitate i nu-i mut privirea cnd
fu vzut.Dup o vreme,Trevelyan se ridic,i ntinse mna lui Claire i se
ndrept spre u.Prea c Angus nici nu i-a dat seama cnd au plecat.
inndu-l pe Trevelyan de mna,Claire l urm afar.ntr-o latur a csuei
puteau s aud sunetul cimpoaielor i Claire se ndrept n direcia aceea,dar
Trevelyan o trase spre pdure.
-Unde ne ducem? ntreb ea,dar el nu rspunse.Cnd fur ascuni de pdure,se
ntoarse spre ea,i lu faa n mini i o srut ntr-un fel cum n-o srutase

niciodat.Era un srut plin de pasiune,era un srut plin de....dragoste,i trecu ei


prin cap.Continund s-i in faa n palme se deprt puin i o privi,ca i cum
voia s-i imprime n memorie toate trsturile ei.
-Ai fcut pentru el o treab plin de amabilitate,opti Trevelyan.
Dintr-un motiv oarecare,Claire fu stnjenit de acest compliment.
-Nu mai mult dect ar fi fcut oricine altcineva.M-am gndit c poate prinul va
gusta whisky-ul,dac i-l trimit.Am avut impresia c m-a plcut,cnd l-am
ntlnit la Londra.Trevelyan se uita nc la ea,n modul acela ciudat,dar apoi
zmbi.
-Cred c Nyssa a organizat o petrecere.Mergem s ne uitm cum danseaz?
Claire era contient c,att timp ct va tri,nu va mai exista o alt zi ca aceasta,
n care i-a spus lui Angus despre garania regal.Acesta deschisese butoiae de
whisky i le trecea pe rnd fiecruia,fr s cear un ban.
-E sfritul lumii,i se adres n surdin Trevelyan lui Claire.
Prima oar cnd l-a vizitat pe Angus,ncercase s le nvee dansurile,dar astzi
dansau Nyssa i Brat.Cnd Claire vzu ct de bune erau cele dou frumoase,fcu
un pas deoparte i rmase privind.Picioarele le sreau cu uurin peste sbiile
puse pe pmnt.Cnd Brat se poticni n roba ei,Nyssa spuse c vor s se mbrace
la fel ca scoienii.Una dintre femei i oferi o fust lung din estur de cas,dar
Nyssa art spre biei i spuse c aa ceva ar voi s mbrace.Unii i spuser c
femeile nu mbrcau kilt-ul scurt,dar Trevelyan fcu un pas nainte i i asigur
c Nyssa trebuie s aib orice voia.Aa c Angus aduse dou kilt-uri fcute din
pledul n culorile ntunecate MacTarvit.Acestea artau ca i cum sttuser
mpturite ani de zile,preau c fuseser chiar ale btrnului.Nyssa lu unul,apoi
l srut pe Angus pe obrazul zbrcit.Ca s nu se lase mai prejos,Brat l srut pe
cellalt.Angus era bucuros,dezvelindu-i cei doi dini pe care-i mai avea.
Cnd frumoasele tinere ieir din casa lui Angus mbrcate n kilt-uri i cu
picioarele descoperite,femeile le aruncar priviri dezaprobatoare,iar brbaii
priviri pofticioase.Trevelyan se duse la cele dou,oferindu-i fiecreia braul i se
ndreptar spre cimpoaie.Toate privirile dezaprobatoare,ca i cele pofticioase,
disprur.Cnd muzica rencepu,el se ntoarse la Claire.
-E ca i cum voina ta ar fi lege,rosti ea privindu-l.Nici nu s-au gndit ca fetele
s poarte kilt,pn cnd nu le-ai spus tu c e n ordine.i cnd le-ai dat braul,toi
vasalii au fost de acord.Trevelyan ridic din umeri i se uit n alt parte.
-Ce bune dansatoare sunt,nu-i aa?

Claire tia c nu mai putea s scoat de la el alt cuvnt.Sttea de-o parte i l


privea,n timp ce el mergea printre oameni i sttea de vorb cu ei.Prea c i
cunoate pe foarte muli dup nume,i ntreba despre rudele i casele lor.
La prnz,Claire l vzu pe Trevelyan vorbind cu doi tineri,dup care i observ
pe acetia grbindu-se s coboare dealul,spre Bramley.
-Unde se duc? ntreb ea,dar Trevelyan o apuc de brbie i i spuse c e o
surpriz.De abia la apusul soarelui descoperi care era surpriza.Trevelyan
organizase ca toi vasalii,peste o sut,s ia masa la Bramley,dup care erau
invitai s vizioneze o pies de teatru a prietenului lui Brat,Cammy.
Trevelyan nclec un cal adus de un rnda de la grajdurile Bramley i i ntinse
mna lui Claire,ca s o ridice pe a,n faa lui.Cnd fu aezat,se spijini de el,
simindu-i puterea.Era dificil s-i nchipuie c acesta era omul despre care
crezuse c e btrn,cnd a leinat dup prinderea calului ei.Trevelyan clri
mpreun cu ea prin pdure,departe de cea mai mare parte dintre oamenii care se
ndreptau spre Bramley.
-Nu cred c prezena ta aici va continua s rmn un secret,coment Claire.
-Nu.Se ateptase s spun mai multe,dar n-a fcut-o i ea n-a insistat.Nu i va
spune niciodat mai mult dect voia el.
-Nu simi c uneori exist momente de fericir absolut? ntreb ea.C exist
clipe care n-ai vrea s se termine niciodat?
-Nu,rspunse el.ntotdeauna vreau s vd ce i ce se va ntmpla.
Ea zmbi n ntuneric i rmase linitit,sprijinit de el.n acest moment,nu voia
s se gndeasc la viitor.Clrir aa de ncet prin provincia scoian ntunecat,
nct ajunser la ua din aripa de est a casei,odat cu vasalii.nuntru erau
aranjate mese,n camera de zi pe care Claire nu o vzuse niciodat plin cu
mncare,iar Camelot J.Montgomery i ieise din mini de emoie.Se pare c
urma s aib spectatori la piesele lui.Claire sttea n u i se uita la oamenii
care se apropiau ovind de mese i de mncare.
-Nu este ceea ce voiai tu? o ntreb Trevelyan.Nu e genul de treab pe care
plnuiai s o faci cnd vei fi duces? Aceast egalitate ntre oameni nu e ceva n
care credei voi americanii?
-Aa cred.Ridic ochii spre el,cu o fa ngrijorat.Ce va face mama lui Harry
cnd va auzi de asta? Trevelyan ridic din umeri.
-Nu va face nimic ce n-a fcut i nainte.Acuma nceteaz s mai fii ngrijorat
i vino la mas.Claire fu de acord s se lase condus n camer,ncerc s-i
ascund ngrijorarea,dar nu se putea opri s nu se gndeasc la femeia aceea i la
ce ar fi putut s fac.Dup ce oamenii au mncat,s-au ndreptat spre micul teatru

al lui Cammy.Erau locuri cam pentru jumtate dintre ei,dar ceilali au rmas n
picioare pe lng perei privind cu respect sala aurit.Cnd se nl cortina,lui
Claire i trecu prin minte c vor vedea versiunea ciudat a vreunei piese,dar n
loc de asta pe scen se afla Nyssa singur.
Era minunat mbrcat,cu o rob grea roie ce sclipea de bijuterii.n culise,un
fluier ncepu s ntoneze o melodie misterioas.Cum sttea lng el,Claire putu
s-l simt pe Trevelyan nepenind.Cnd l privi,ochii lui erau larg deschii i
prea aproape furios.
-Ce e? opti Claire.Trevelyan se uit n alt parte,ascunzndu-i faa ca s nu-l
vad,dar ea avu impresia clar c ceva i cauzase o mare durere,spune-mi ce nu e
n ordine? mai opti ea.Cine cnt din fluier?
ncet,Trevelyan se ntoarse spre ea,apoi o trase n brae,cu spatele la el.
-Privete! rosti el cu voce aspr.O s danseze.E un dans strvechi,cu o mare
semnificaie.
-Ce vrea s nsemne? ntreb Claire ncercnd s se ntoarc pentru a-i vedea
faa,dar el nu-i permise.Claire se uit la Nyssa,pe scen.i scosese roba grea i
pe dedesubt era mbrcat cu vluri subiri i transparente,care de-abia
ascundeau trupul ei mldios,cu pielea aurie.Dei mbrcmintea Nyssei era
provocatoare,poate chiar indecent,nu se auzi nici un murmur din partea
spectatorilor.Fiecare prea c-i d seama c se uit la ceva foarte departe de o
comedie.Dansul Nyssei,dac ar fi putut fi numit aa,era compus din micri
lente,armonioase,care nu aveau spontaneitate,erau studiate i perfecte.Se mica
cu precizie pe melodia ndelung i lent,cu feioara ei splendid peste msur
de solemn.
-Nu-mi place deloc,rosti Claire i ncerc s plece de lng Trevelyan,dar acesta
o inu strns.
-Nyssa crede n religia ei cu toat inima i cu tot sufletul,opti el.Claire continu
s priveasc dansul,dar acesta i fcea pielea de gin i cnd Nyssa n sfrit
czu pe pmnt ncet i graios,ntr-o poziie mimnd moartea,nimeni dintre
spectatori nu se mic.Rmase aa mult timp,iar oamenii o priveau tcui.Apoi
Brat iei din culise i o apuc pe Nyssa,ridicnd-o n brae.Aceasta deschise
ochii i rsul ei strbtu printre spectatori.i n acea clip,lumea ncepu s
aplaude.Claire ncerc s se ntoarc spre Trevelyan,dar el continua s o in
strns.
-Privete,o ndemn el i dup cteva momente fluierul se auzi din nou,doar c
de aceast dat melodia era rapid i sltrea.Zmbind,Nyssa o ddu pe Brat la

o parte i ncepu s danseze din nou,doar c de aceast dat n mod evident nu


era vorba despre moarte.
-i acest dans ce semnific? ntreb Claire cu sarcasm n glas.
-Procreaia,rspunse Trevelyan peste zgomotul fcut de spectatori,care
ncepuser s bat din palme i s aclame vznd ondulaiile Nyssei.
Claire se rsuci pentru a-l privi pe Trevelyan i vzu c se uita la Nyssa cu
aceeai plcere,ca i ceilali oameni.
-Am nevoie de aer,rosti ea,apoi trebui s repete de dou ori,nainte ca el s o
aud.Zmbi atoatetiutor,apoi o lu de mn i o conduse afar,n aerul rece al
nopii.O trase ntr-o parte a casei i n ntuneric ncepu s o srute.
-Asta e pentru mine,sau pentru Nyssa? ntreb ea cnd putu s-i recapete
rsuflarea.
-i pas? Ea rse.
-Nu chiar.i bg minile n prul lui i i ntoarse srutrile.La un moment
dat,deschise ochii i-l vzu pe Oman n spatele lor.Sttea linitit,cu ochii cu
pleoape grele pe jumtate nchii,ca i cum n-ar fi vrut s se uite,dar trebuia.
Claire l trase pe Trevelyan de pr.El nu se opri din srut,dar i spuse ceva lui
Oman cu voce sczut i n alt limb.Oman rspunse,apoi dispru n ntuneric.
-Ce a spus? ntreb Claire.Trevelyan i sruta gtul i ea nu putea s gndeasc
prea limpede.i continua s o srute.Ce a spus Oman? ntreb ea din nou.
Trevelyan se deprta puin,pentru a-i rspunde.
-S-a ntors Harry,rspunse ei apoi ncepu din nou s o srute pe gt.
A fost ca i cum cineva i-ar fi turnat ap rece n cap.Se deprta de Trevelyan i l
privi.
-Nu ai nimic de spus?
-Mai bine s nu vorbesc,murmur el i ntinse gtul pentru a o sruta din nou.
Dar cnd ea nu mai coment,adug: hai s mergem n grdin.O lu de mn i
o trase n umbra protectoare a copacilor.Claire l urm,cu gndul c se ndreptau
spre un loc intim,unde s poat sta de vorb,dar n momentul n care rmaser
singuri,el o trase din nou la el i ncepu s o srute.
-nceteaz! aproape strig ea i-l mpinse.Cnd,pn la urm reui s se despart
de el,acesta rmase acolo n lumina strlucitoare a lunii,cu o privire nedumerit
pe figur.Nu poi s te pori ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.N-ai auzit ce a
spus Oman? Figura lui Trevelyan se transform i Claire i ddu seama c nu
mai vzuse aceast expresie rece de zile ntregi.Era ca i cum peste faa lui se
lsase o cortin i nu inteniona s-i permit ei,sau altcuiva,s priveasc n
strfundurile fiinei lui.

-Am auzit.Claire fcu un pas,dar el se retrase.Minile lui Claire i czur de-a


lungul trupului.
-Ce vom face? opti ea.
-n via,oamenii sunt liberi s fac ce vor.
-Ce nseamn asta? E ceva ce ai citit,sau ai scris tu?
-E o realitate.Figura lui se deveni i mai enigmatic,lsnd i mai puin din el la
vedere.Ea i lipi palmele de fa.
-Trevelyan,te rog,nu face asta.Te rog nu m lsa pe dinafar.Ce am s fac? Ce
vom face? Cnd el nu rspunse,ea l privi.Sttea acolo,privind-o la rndul lui.Era
aa de nalt,aa de ntunecat,aa de departe de ea.Nu mai era Trevelyan,care
rsese mpreun cu ea.Acum era cpitanul Baker din fanteziile copilriei ei,un
om att de departe de ea,ca o fptur mitic.i ls minile n jos.
-Am fost doar una dintre ele,nu-i aa? Aceste ultime patru zile au fost totul
pentru mine.Niciodat n viaa mea nu am fost aa fericit.Am mprit aa de
multe cu tine.Nu,am crezut c mpart totul cu tine.N-am avut niciodat pe
nimeni cu care s vorbesc,aa cum am putut s vorbesc cu tine.Am putut s-i
spun despre ceea ce am citit,ce gndesc,ce sper.Pot s fac tot ce vreau alturi de
tine,dar acum vd c pentru tine n-am nsemnat nimic.
Se ntoarse i ncepu s se deprteze,dar el o prinse de bra.
-De ce crezi c nu nsemni nimic pentru mine? ntreb blnd.Ea se ntoarse spre
el furioas.
-Oman i-a spus c Harry a revenit i tu nu spui nimic.Nu-i pas c trebuie s
m ntorc la el,c trebuie s te prsesc pe tine i tot ce am trit mpreun n
ultimile zile.Ai primit ce ai vrut de la mine i acum nu sunt dect un capitol din
cartea ta.Sau motenitoarele americane vor umple toate capitolele? Poate c
numai o femeie ca Perla Lunii merit s ocupe toate capitolele.
-Ce vrei de la mine? Ea scutur din cap.
-Dac nu tii,nu pot s-i spun.ncepu s se deprteze,dar el o prinse din nou,
micndu-se astfel nct ajunse n faa ei.
-Spune-mi ce atepi de la mine.i-ar plcea s te rog s trieti cu mine,n locul
lui Harry? Asta vrei? i-ar plcea s te rog s abandonezi visul tu de a fi duces
i s locuieti cu mine ntr-o colib de la marginea junglei?
Claire i rsuci capul.O parte din ea ar fi vrut s mearg cu Trevelyan,ar fi vrut
s-i petreac toat viaa cu el,dar exista i o alt parte ce i spunea c ultimile
cteva zile petrecute cu el nici nu erau reale.Existau aa de multe pe care nu le
tia despre el.Punea ntrebri,dar el nu rspundea ia nici una.
-Nu te cunosc,rosti ea cu vocea n agonie.

-M cunoti la fel de bine ca oricine altcineva.Ridic ochii furioas spre ei.


-Nu nelegi c nu vorbesc despre ceea ce am fcut mpreun,n pat? Vorbesc
despre dragoste.
-i eu la fel.Claire se ntoarse.N-ar fi vrut s plng.Trevelyan i puse minile
pe umerii ei i ea i frec obrazul de mna lui.
-Nu tiu ce s fac,rosti ea.Spune-mi ce s fac.El o rsuci,pentru a sta fa n fa
i o privi n ochi.
-Trebuie s-i iei propriile decizii.Nu pot s hotrsc eu pentru tine.Nimeni nu
poate tri viaa altei persoane.Nu era ceea ce voise s aud.De ce nu putea s fie
ca ali brbai i s-i spun c o iubete,c vrea s rmn cu el? De ce nu putea
s spun c ar ucide-o,pe ea sau pe Harry,sau pe amndoi,numai dac s-ar uita
unul la altul? Asta vrei? ntreb el,ca i cum i-ar fi auzit gndurile.i-ar plcea s
te urc pe cal i s te duc cu mine n urmtoarea cltorie? i dac fac asta,ct ar
mai dura pn cnd vei ncepe s m urti? Oare nu m-ai ur peste doi ani,cnd
vei primi o scrisoare de la sora ta,prin care i-ar spune c prinii ti au cheltuit
fiecare bnu al bunicului tu i acum sunt sraci lipii? Sau ai ncepe s m
urti mai nainte,cnd a pleca ntr-o expediie i te-a lsa singur,s-i
imaginezi ce fac cnd nu eti cu mine?
-Nu tiu,rosti ea cinstit.Degetele lui i se nfipser n umeri.
-M iubeti? o ntreb el.Pe mine? Nu pe cpitanul Baker,nu pe un brbat pe
care crezi c-l cunoti pentru c i-ai citit crile,ci pe mine,pe Trevelyan?
Ea ezit i el se deprta de ea.
-Sigur c te iubesc.N-a fi putut s fac lucrurile pe care le-am fcut cu tine,dac
nu te-a fi iubit.N-am fcut aceste lucruri cu nimeni altcineva.Cum a fi putut s
m culc cu tine,cnd eram logodit cu altcineva,dac nu te-a fi iubit? Dac
prinii mei ar fi descoperit,dac Harry ar ti,i-a rni foarte mult,n-a putea s....
Cnd el o privi,avea ochii negri de furie.Se aplec n aa fel nct nasul lui
aproape l atinse pe al ei.
-M-am culcat cu sute de femei.Am fcut cu ele lucruri pe care n-ai putea s i le
imaginezi niciodat,dar n-am iubit-o pe niciuna,nu aa cum am ajuns s te
iubesc pe tine.Claire se deprt cu un pas de el.Intensitatea privirii lui o
npimnta i tia c venise momentul adevrului.
-M ntrebi dac te iubesc.De unde s tiu eu dac te iubesc? Nu te cunosc
deloc.Te ii departe de mine.tiu mai multe despre cpitanul Baker,dect tiu
despre Trevelyan.Unde te-ai nscut? Ce legtur de rudenie ai cu Harry? De ce
te trateaz vasalii cu asemenea respect? N-am tiut niciodat ce gndeti,ce
simi.Spui c m iubeti.Ct timp crezi c ai s m iubeti? Zile? Sptmni? l

privi i vzu c nu inteniona s-i rspund.Spui c trebuie s-mi iau propriile


mele decizii.Eu trebuie s hotrsc dac m vrei,dac vrei s merg cu tine,s-mi
petrec viaa cu tine? De unde pot s tiu c vrei asta? Nu mi-ai spus niciodat c
m vrei.Nu mi-ai spus niciodat nimic.Nimic.Dac nu a fi fost aa bgcioas,
n-a fi tiut niciodat c eti cpitanul Baker.Nu cred c mi-ai fi spus.
Cnd vorbi el,nici privirea i nici vocea nu i se mblnziser.
-Cuvintele nseamn aa de mult pentru tine?
Dac cuvinte doreti de la mine,atunci am s i le spun.Te iubesc.Te iubesc aa
cum n-am iubit niciodat alt femeie.Cred c te iubesc,probabil de cnd te-am
cunoscut.A dori s vii cu mine.Acum.La noapte.S pleci de aici i s nu te mai
uii napoi.Nu tiu ce se va ntmpla n viitor.Sunt sigur c voi fi cel mai ru so
din lume.Te voi lsa singur ani ntregi,n timp ce voi cltori.Sunt blestemat cu
nravuri proaste.Sunt un ticlos egoist i sunt sigur c te voi face s plngi mult.
Nu tiu ce s-i spun despre alte femei.Cred c,s fiu monogam ar fi prea greu
pentru mine dac a ncerca,dac nu imposibil.
Claire tia c,dac ar fi avut putin simire ar fi trebuit s-i arunce braele de
gtul lui i s plece cu el.Voia s fac exact ce sugerase el: s urce pe cal alturi
de el i s plece.Nu ar fi privit niciodat napoi,la moiile MacArran.Nu s-ar fi
uitat napoi,la viaa ei prezent.Cte femei aveau norocul ca un brbat ca marele,
faimosul,att de cunoscut n lume,cum era cpitanul Frank Baker,s se
ndrgosteasc de ele?
Dar nu-l nlnui cu braele.Dac pleca cu ei,ar fi nsemnat s ntoarc spatele
familiei ei.tia c Trevelyan i ridiculiza prinii,c gndea despre ei c sunt o
pereche lipsit de valoare,dar erau familia ei.Poate c el putea s se
mulumeasc cu sine nsui,dar ea putea? Ar fi putut s plece tiind,aa cum
subliniase el,c lumea ar condamna-o pe sora ei la o via de srcie?
Privind-o,Trevelyan ncepu s se deprteze.
-Ateapt! strig ea i se aez n faa lui.Eu....nu tiu ce s fac.Vreau s merg cu
tine dar....
-Dac vrei s mergi,asta trebuie s faci.Faa lui se mblnzi brusc i i zmbi.
Probabil c tnrul tu duce te ateapt.Ar fi mai bine s te duci la el.Ea fcu un
pas napoi.
-Nu-i pas dac m duc la Harry?
-Nu ncerc s triesc vieile altora,n locul lor.Dac te hotrti,voi fi aici
timp...i arunc privirea spre cas.Voi rmne aici nc cteva zile.Noapte
bun,domnioar Willoughby.

CAPITOLUL 22
n noaptea aceea,n loc s doarm,Claire a plns i a czut ntr-un somn adnc
abia dimineaa.i probabil c ar fi dormit toat dimineaa,dac Harry n-ar fi
venit n camera ei.Cu Miss Rogers constrns s rmn la parter,din cauza
piciorului nc n ghips,dar sntos,pentru c nimeni n-a vrut s-i spun c nu e
rupt,Claire rmsese singur.Chiar i Brat,care venea adesea n camera ei,acum
nu mai venise.E probabil cu Nyssa,cu Trevelyan i Oman,se gndi Claire cu
amrciune.i puse perna pe cap i ncerc s adoarm din nou.
La ora zece,o btaie furioas n u o scoase din starea aceea pe jumtate
adormit,dar nu-i btu capul s rspund.Nu-i psa cine era,sau cine voia s o
vad.Deoarece nu cobor din pat pentru a rspunde,ua fu deschis.
Indiferent,Claire l vzu pe Harry intrnd n camer.n brae avea o mulime de
flori i o map mare de piele.Vederea tnrului aceluia frumos nu o bucur pe
Claire.Sttea n pat,clipind la el,fr s zmbeasc i fr s simt nici o
fericire,la vederea omului de care se presupunea c e ndrgostit.
Harry o privi o clip,apoi depuse tot ce avea n brae la picioarele patului i se
duse s desfac draperiile.Claire clipi n lumina strlucitoare care intr n camer
i se ridic puin,fr s-i mai bat capul s se acopere cu cearaful.
Harry trase un scaun lng pat i o privi.Nu era greu s vezi c plnsese.Arta
mult mai btrn dect cei nousprezece ani ai ei.
-i datorez scuze,ncepu el.Claire ddu din mn c nu conteaz.Deschise gura
s vorbeasc,dar cum ochii i se umplur iar de lacrimi,o nchise la loc.
Harry ncerc s-i dea o batist,dar cea de pe noptiera de lng pat era ud,aa c
se ndrept spre scrinul nalt i ncepu cu frenezie s trag sertarele,pn cnd
gsi un teanc de batiste curate.i ddu mai multe i Claire i sufl nasul cu
zgomot.
-Am venit s-mi cer iertare,repet el,apoi ridic mna,cnd Claire fu gata s
vorbeasc.Harry i duse minile la spate i ncepu s se plimbe prin camer.Nu
cred c te-am apreciat prea mult,pn nu am petrecut ceva timp departe de
tine.Claire,dragostea mea,inenionez s fiu cinstit cu tine.Cnd te-am ntlnit
prima oar,mama mea m trimisese la Londra s te aduc.Auzise c acolo ar fi o
motenitoare american i,ei bine,exist problema acoperiului i a tuturor celor
din familia mea,care trebuie ntreinui i,ca s fiu cinstit,aveam nevoie de
bani.Se opri din mers i o privi.A fost destul de uor s te cuceresc.La asta,
Claire ncepu s plng din nou.Era ntr-adevr uor de cucerit.Se pare c se
ndrgostea de toi brbaii pe care-i ntlnea.Harry se duse i se aez pe
marginea patului i i lu mna n a lui.Totul a nceput din cauza banilor ti,dar

undeva de-a lungul drumului m-am ndrgostit de tine.Afirmaia o fcu pe Claire


s plng i mai tare i Harry i srut palma.Eram aa de furios,cnd am plecat
sptmna trecut.Mi-am dat seama c nu-i fcea plcere s vnezi cu mine,c
mergeai cu mine doar ca s....Nu-mi puteam nchipui de ce ai venit cu mine.i
am bnuit c ar fi trebuit s tiu c urti asta.ntotdeauna ai artat att de
nefericit i att de....ud,cnd ne ntorceam.Harry i zmbi.tii unde am fost n
aceste ultime zile?Claire cltin din cap i-i sufl din nou nasul.Sigur c
Trevelyan i spusese unde era Harry,dar nu tia dac s-l cread.Harry zmbi.
Am fost s-i spun la revedere amantei mele.La care,capul lui Claire se ridic i-l
privi.Da,continu el,eram aa de suprat pe tine,c m-am gndit s petrec puin
timp cu o femeie onest i adevrat,una care nu m-a minit spunndu-mi c-i
place ceva,cnd de fapt nu-i plcea.Eram furios pe tine.Cnd am ajuns la
Edinburgh,m-am dus la Olivia i i-am spus totul.Harry scoase un mic chicotit.
Am crezut c Livie o s m mbrieze i o s-mi spun ce groaznic femeie
eti,dar tii ce a fcut? Claire cltin din cap.A nceput s rd.Nu cred c am
vzut vreodat pe cineva rznd aa de tare ca Livie.Am crezut c e gata s-i
plezneasc rochia.nti m-am suprat aa de mult,nct am fost gata s plec,
atunci Livie mi-a spus: Trebuie c te iubete foarte mult.Ochii lui Claire se
deschiser mari privindu-l pe Harry.Da,asta a spus.Livie mi-a zis c,oricare
femeie care i-ar petrece zilele,stnd n ploaie ntr-un observator alturi de
mine,nu poate fi dect ndrgostit.Oft.Livie nu a mers niciodat cu mine la
vntoare.Oricum,mi-a mai spus c,dac ar avea banii ti i ar putea s-i
cumpere brbatul pe care-l dorete,n-ar sta n ploaie nici pentru prinul de Wales.
-Pare simpatic,reui Claire s rosteasc.
-Este.i-ar plcea.Vreau s spun c,asta numai dac ai putea s o cunoti,dar
bnuiesc c nu se poate.Fcu o pauz i o privi.Claire,de ce ai plns? Fu gata
s-i rspund,dar lacrimile o podidir din nou.Harry se ridic de pe scaun i se
duse s stea n fata portretului mare,care era de fapt ua spre tuneluri.E vorba de
Trevelyan,nu-i aa? Claire nu-i rspunse i Harry se uit din nou la ea.Pentru
prima oar,Claire vzu furie pe faa aceea frumoas.N-am nevoie s-mi
rspunzi.Toate femeile se ndrgostesc de el.Fiecare femeie de pe faa
pmntului.Indiferent unde se duce,toate femeile l iubesc.Toate vor s plece cu
el.i ls privirea spre pmnt.O s pleci cu el?
-Eu...nu cred.Harry i arunc o privire grea.
-Vrei s te mai gndeti,nu-i aa?
Claire nu putu s rspund.Oare voia s mearg cu Trevelyan? Oare voia s se
abandoneze n minile unui brbat care era aa de cinic ca Trevelyan? Voia oare

s triasc alturi de un brbat care vzuse i fcuse aa de multe ca el? Voia un


brbat care era aa de independent i rece cum era el?
Harry o vzu ezitnd i se ndrept spre ea,i lu minile ntr-ale sale i ncepu s
le srute.
-Claire,spune-mi c-mi mai dai o ans.Spune-mi c nu am fost nc scos din
curs.N-am s-i mai cer s mergi cu mine la vntoare.N-am s-i mai cer
nimic,ce nu vrei tu s faci.tiu c nu sunt att de excitant ca Trevelyan,dar pot
s-i ofer unele lucruri pe care el nu poate.Lu mapa de pe pat.Uit-te la asta.n
timp ce eram la Edinburgh,am pltit toate datoriile mamei tale.A comandat o
mulime de haine.A trebuit s vnd un Gainsborough pentru a face bani.Tabloul
acesta a existat n familia mea de ani de zile i i-am rugat pe avocaii mei s
ntocmeasc hrtii,pentru a deschide un cont pentru surioara ta.E o cale de a
nltura posibilitatea s-i fie cheltuii banii.De asemenea,am ntocmit un nou
testament.Astfel,dup ce ne cstorim i eu a muri nainte ca sora ta s fie
mritat,va putea s primeasc proprietatea mea de la Cotswolds.Proprietatea i
toate veniturile ei.Claire lu hrtiile,dar ochii i erau prea mpienjenii pentru a
putea citi.i uit-te la asta.E o hrtie ce limiteaz cheltuielile prinilor ti.Este o
alocaie pentru ei.Se va avea grij de ei,atta timp ct sunt soul tu,dar de
fondurile tale nu se pot atinge.Inspir profund,apoi i ntinse alt hrtie.i
aceasta limiteaz cheltuielile mele.Dup ce ne cstorim,tu vei avea controlul
banilor.Vei avea o vorb de spus despre felul cum sunt cheltuii.Poi s faci ce-i
place cu casele vasalilor.tiu c sunt importani pentru tine.Poi s transformi
Bramley i celelalte proprieti ale mele ntr-o companie comercial,dac vrei.i
puse apoi ultima hrtie n poal.Claire,te iubesc.tiu c nu sunt ca Trevelyan.
tiu c n-am s pot s-i ofer niciodat emoiile pe care i le ofer el,dar pot s-i
asigur ie i familiei tale un viitor sigur.Se va avea grij de toi ai ti,ct vei tri.
i Claire,am s fiu bun cu tine.Voi fi ct voi putea de bun.
Claire sttea n patul cel mare nconjurat de o mulime de hrtii i se uita la
ele.Asta era ce voia ea.Voia dragoste i securitate pentru ea i familia ei i aici
existau din abunden.Se uit apoi la el cum i zmbea,dup care lu florile i i
le ddu.Erau trandafiri galbeni,preferaii ei.El se aplec i o srut pe obrazul ud.
-Claire,s-ar putea s nu fiu aa de electrizant ca Trevelyan,sau aa citit,sau aa
eroic.N-am fcut prea multe n via i am vzut numai lucruri obinuite,dar cred
c pot s spun c a fi un brbat mai bun pentru tine dect el.Eu n-am
temperamentul lui.Harry zmbi.Cred c pot spune n mod cert c va fi mai uor
de trit cu mine dect cu el.i srut din nou mna.N-ai vrea,te rog,s-mi mai dai
o ans? De aceast dat n-am s fiu aa de prost.

Claire i adres un zmbet slab,tiind,acesta era adevrul,c nu avea nici o


posibilitate de alegere n aceast privin.Nu putea s-i abandoneze familia.Nu
putea s fug cu Trevelyan i s le dea prinilor ei dreptul s spun c nu aprob
cstoria cu un aventurier fr nici un ban.i dac ei nu aprob,atunci milioanele
bunicului ei vor ajunge la prinii ei i acetia vor risipi totul n c iva
ani.Trevelyan a spus c va ajunge s-l urasc,cnd va primi o scrisoare de la sora
ei,prin care i va spune c ea i prinii lor sunt sraci lipii.Ce vor face prinii
ei,cnd se vor termina banii? Nici unul dintre ei nu tie s munceasc.Ei bine,
poate c mama ei tia,dar era prea mult de atunci pentru a-i mai aminti.
-Sigur c am s m mrit cu tine,opti ea.Dar trebuie s-i spun...
Harry i puse un deget pe buze,pentru a o opri s mai continue.
-Nu vreau s aud nimic despre tine i Trevelyan.Poate ar trebui s uitm c
aceste ultime zile au existat.N-ar fi trebuit s te las singur.Nu trebuia s fiu aa
de suprat.A fost doar vina mea.mi asum ntreaga responsabilitate.Cuvintele lui
o determinar s izbucneasc din nou n plns.Nu merita un om aa de bun ca
Harry.A fcut tot ce a putut pentru a-i face ei plcere i ea n-a fcut dect s
nege posibilitatea de a se mrita cu el.Acum am s te las singur,ca s te poi
mbrca.Am organizat s lum prnzul n bibliotec.De acum nainte,biblioteca
e a ta.Vei putea intra i iei,dup cum i place.O srut din nou pe obraz.Te rog,
prnzete cu mine.Ea i duse batista la ochi i ddu din cap.El se scul de pe pat
i se ndrept spre u.Abia atept s ne petrecem timpul mpreun.
Dup ce nchise ua n urma lui,Harry se ndrept direct spre camera mamei
sale.Cnd ajunse acolo,pe figura lui nu se mai vedea blndee.
-Ei bine? ntreb Eugenia.
-Am fcut tot ce ai vrut.
-I-ai artat toate hrtiile?
-Toate.Eugenia ridic ochii la mezinul ei.
-Nu te uita aa la mine.Am fcut totul pentru tine.Pentru prima oar n viaa ei,
Eugenia vzu rceal n ochii fiului ei mai mic.Era obinuit s vad aceast
expresie pe figurile celorlali copii ai ei,Harry ns nu s-a uitat niciodat la ea cu
altceva,dect cu iubire.
-i ai s-i iei partea ta din-tranzacie? rosti el cu buzele subiate ntr-o linie.
-Sigur c da.i acum,dragul meu rmi i prnzete cu mine.Am somon,exact
cum i place ie.Lui Harry i lu o vreme pentru a rspunde.
-Nu,rosti n sfrit.Nu cred c vreau s mnnc cu tine.Intenionez s stau la
mas cu Claire.Se ntoarse pe clcie i o ls singur n camer.

Claire i petrecu ziua cu Harry.Nu fu o companie prea plcut.Continua s


priveasc pe fereastr,spernd s-l zreasc pe Trevelyan.l ascult pe Harry
vorbind despre voiajul la Edinbugh,dar fu nevoit s se prefac de faptul c era
interesat de ceea ce spunea.Ce diferit era conversaia lui,fa de cea a lui
Trevelyan.Fcu un efort s se opreasc s mai gndeasc aa.Harry era brbatul
cu care se va mrita.Poate c nu era aa de interesant ca Trevelyan,dar nu exista
dect un cpitan Baker pe lume.Nu era cinstit s compare un om obinuit ca
Harry,cu cineva pe care lumea l botezase cpitanul Baker.
-Iart-m,n-am auzit ce ai spus,rosti ea.El se ntinse peste masa de ceai i i lu
mna.
-Dac l atepi pe Trevelyan s vin,s tii c n-o va face.Nu e brbatul care
poate fi proprietatea cuiva.
-Dar a spus c m iubete,strig Claire disperat.Harry se deprt i ea fu sigur
c l-a jignit profund.
-Aa a spus? ntreb Harry ncet.Nu-mi amintesc s fi auzit c a fcut asta
vreodat.Claire se uit n alt parte i ncerc s-i nghit lacrimile.La un
moment dat biblioteca prezentase cel mai mare interes din viaa ei,dar acum,la
tot ce putea s se gndeasc era Trevelyan.Dac o iubea,de ce nu venea la ea?
Cum putea s-i permit s-i petreac timpul cu alt brbat? Era oare cu Nyssa?
O nlocuise deja cu alt femeie?
Cu mare amabilitate,Harry a aranjat s ia amndoi o cin privat n
bibliotec,dar Claire nu putu s mnnce aproape nimic.Rscolea prin mncare,
ntinznd-o pe marginea farfuriei.Harry fcu cteva ncercri de conversaie,dar
deveni i el tcut,dup ce primi de la ea nite rspunsuri monosilabice.
Dup cin,era aa de obosit,nct de abia putu s se trasc sus,n dormitor i s
se dezbrace.Totui,cnd fu n pat,nu putu s doarm.Sttea ntins privind
baldachinul de deasupra.Cnd portretul de pe perete se mic,sri din pat i fugi
spre el.
-Vellie! rosti plin de speran.Venise la ea.Dar n u nu apru Trevelyan,ci sora
ei,Brat.Claire se ntoarse i indiferent se ndrept spre pat.N-ar fi trebuit s mai
fii treaz la ora asta,rosti Claire mai mult din obinuin,dect pentru c i
psa.Spre consternarea ei,Brat se urc n pat alturi de ea i o mbri cu
putere.
-Ce se ntmpl? uoti sora ei.Nu mai neleg nimic.Claire nu se mai gndise la
surioara ei mai mic ca la un copil.Sarah Ann prea c s-a nscut matur i
atoatetiutoare.i totui,acum era doar un copil care o mbria strns.
-M mrit cu Harry,rosti Claire.Nu inteniona s-l mai mint pe acest copil.

-Dar l iubeti pe Trevelyan i el te iubete pe tine.Claire inspir adnc.


-Uneori mai exist i altceva ntr-o cstorie,nu doar dragoste.Uneori trebuie
luate n consideraie i celelalte lucruri.
-Ce vrei s spui? Intenionezi s te mrii cu Harry,ca s poi obine banii i s
nu m lai pe mine srac?
-Ce idee absurd.Nu fac aa ceva.Harry e un brbat drgu.Am fost de acord s
m mrit cu el pentru c l iubesc,nu pentru bani.Sunt sigur c Harry i cu mine
vom avea o via foarte frumoas mpreun.Am s fac ceva cu acest loc i cu
celelalte proprieti ale lui.Le voi face corespunztoare secolului nousprezece.
Vom construi bi,peste tot n casa asta monstruoas.i-ar plcea,nu-i aa? i-ar
plcea s locuieti aici,nu-i aa? Ai spus c iubeti casa asta i pe toi oamenii
din ea.Sarah Ann inspir profund.
-Dar te iubesc i pe tine.i iubesc i pe Trevelyan i pe Nyssa.i l mai iubesc i
pe Harry,se gndi ea,dar nu rosti asta cu voce tare.De cnd revenise,Harry arta
la fel de trist ca i Claire.Sarah Ann tia c cei doi fceau un efort s se
cstoreasc.Dar de ce? Asta era ceea ce nu nelegea.
-Cnd s-a ntmplat asta? Am crezut c o urti pe Nyssa.E n stare s spun tot
felul de lucruri crude.
-Nu nseamn c le crede.E....nu tiu,cred c o iubesc pentru c e fericit.Nu
cunosc prea muli oameni fericii.
-Eu sunt fericit,afirm Claire.
-Nu,nu eti.Nu eti fericit i nici Trevelyan nu e fericit,i nici Harry nu e fericit
i toat lumea e trist.Nu-mi mai place aici.Vreau s merg acas la New York.
Claire i mngie sora pe pr.
-Nu mai avem nici o cas la New York,rosti blnd.Nu mai avem nici yacht-ul lui
tata sau casa de la ar.Tot ce avem sunt milioanele de dolari,la care putem s
ajungem doar dac m mrit.i trebuie s m mrit cu un brbat,care s m ajute
s am grij de bani.
-Nu cred c-mi plac banii.Eu cred c trebuie s te mrii cu Trevelyan.
Claire reui s zmbeasc.
-i s m duc s triesc undeva ntr-o colib? S te iau i pe tine cu mine? i-ar
plcea s trieti ntr-un cocotier i s nu ai niciodat o hain frumoas pe tine?
-Trevelyan e foarte srac?
-Nu tiu,rosti Claire cu amrciune.Nu mi-a vorbit niciodat despre el nsui.
Practic nu tiu nimic despre el.
-Dar tii tot ce e de tiut despre Harry,nu-i aa? Claire oft.
-Mi-e team c da.Nu cred c Harry e un om foarte complicat.

-Nu neleg nimic,rosti Brat.Obinuiam s cred c neleg totul,dar la ora actual


nu mai reuesc.
-Cred c asta se cheam c te-ai fcut mare.Acum,de ce nu nchizi ochii,s
dormi puin.Sarah Ann se ghemui mai strns lng sora ei,nchise ochii,dar nu
dormi,i nici Claire.
CAPITOLUL 23
-Pune-i smaraldele,rosti Brat,n timp ce rscolea prin cutia cu bijuterii a lui
Claire.Aceasta i arunc surorii ei un surs slab.ncerca ct putea s se poarte
normal i arbor o fa fericit pentru sora ei,dar nu era o actri bun.
-Smaraldele ar fi drgue.Claire i permisese lui Sarah Ann s-i aleag
mbrcmintea pentru cin i Brat optase pentru o somptuoas rochie de sear
din dantel.Claire tia c va arta puin cam ridicol la cin,dar nu-i psa.n
ultimile dou zile,de cnd nu-l mai vzuse pe Trevelyan,prea c nu-i mai pas
de nimic.Se plimbase pe proprietate cu Harry,petrecuse tot timpul cu el i
ncercase s-i spun c a luat o hotrre corect,s se mrite cu el.Dar de
fiecare dat cnd se mica o ramur,sau cineva intra n camer,Claire srea n
sus.Probabil c Trevelyan scrie i nu realizeaz c nu sunt cu el se gndi ea plin
de amrciune.Asta e dragostea lui pentru mine.
Se uit n oglinda mesei de toalet i i zmbi surorii ei.Biata Brat,reflect ea.n
ultimele cteva zile depresia lui Claire o ntristase mult.Nu-i dduse seama
niciodat nainte,ct de important era pentru surioara ei.Dar,cu un tat care de
obicei era plecat s ucid animale sau s navigheze cu yacht-ul lui i o mam
care nu fcea nimic altceva dect s organizeze petrfecere dup petrecere,Claire
fusese singura familie a lui Brat.
-n dimineaa asta,Nyssa a cntat,o ntiin Brat.Minile lui Claire se oprir pe
colierul greu de smaralde de la gt.
-Cnd ai vzut-o pe Nyssa? opti ea.
-Tot timpul.Nu cred c doarme vreodat.Spune c nu vrea s piard nimic i a
dormi seamn puin cu a muri.Claire i aranj colierul.Era un ir de smaralde
montate n aur,fiecare smarald aproximativ de mrimea unghiei de la degetul
mare.i atrnnd de colier se afla un smarald i mai mare n form de lacrim
numit Momentul Adevrului,cunoscut ca purttor de noroc pentru oameni.
Colierul a fost primul lucru cumprat de mama ei,cnd a primit banii de la
socrul ei.Claire era sigur c,imediat dup cstoria ei,va trebui s fie vndut i
banii s fie folosii pentru un nou acoperi plumbuit la Bramley.Smaralde
transformate n plumb.

-Nyssa era singur? ntreb Claire ncercnd s par c de fapt nu-i pas.
Brat rmase tcut o clip.
-Trevelyan e n permanen cu ea.
-Nu scrie?
-Nu.Nu l-am vzut scriind un cuvnt de cnd...din noaptea n care a dansat
Nyssa.Din noaptea n care s-a ntors Harry.Claire ddu din cap i ncerc s arate
preocupat de aranjarea cutiei cu bijuterii.Lui Trevelyan nu i-a luat prea mult s
treac de la dragostea pentru ea la dragostea pentru frumoasa i micua Perl a
Lunii.Claire se ridic i se ntoarse spre sora ei.
-Cum art? Brat zmbi.
-Frumoas.Eu cred c eti mult mai drgu dect Nyssa.
Claire rse i ntinse braele spre sora ei.
-Ce mincinoas adorabil eti.Acum du-te i ocup-te de Cammy sau de
altcineva.Eu trebuie s-l vd pe Harry.
-Pariez c lui Vellie i-ar plcea s te vad n rochia asta.i prul arat aa de
bine..i-a vzut smaraldele? Probabil c i-ar plcea s le deseneze i s le
introduc n crile lui.Poate c ar trebui s i le ari....
-Nu,fu tot ce putu s spun Claire,dar o srut pe Brat pe frunte i iei ncet din
camer.Harry o atepta la piciorul scrilor.De cnd se ntorsese de la Edinburgh,
cu dou zile nainte,prea c i era fric s o scape din vedere.Dup cte putea ea
s spun,nu era gelos pe timpul petrecut cu Trevelyan i adesea avea impresia c
s-ar fi simit mai bine cu tatl ei i cu ceilali brbai,totui rmnea cu ea.Claire
se gndi c dac s-ar fi simit mai puin nenorocit,i-ar fi pus unele ntrebri.Dar
aa cum era,nu se simea n stare s-i bat capul cu nimic pe lume.
-Ari minunat,rosti Harry blnd privind-o de sus pn jos.
Claire zmbi puin i reflect c Harry nu era prea nalt,c era cam prea frumos,
c ochii lui erau prea luminoi,prul nu avea lungimea potrivit i de ce nu-i
lsa musta? Cu alte cuvinte,de ce nu era Trevelyan? Harry i ddu braul.
-Vreau s-i art ceva,rosti el apoi o conduse napoi n cas,trecu de salonul
aurit,trecu de sufragerie.O conduse n sala de bal de la etajul superior,o camer
pe care Claire o vzuse numai o dat nainte.Fusese ngrozit de felul cum arta
ncperea,care n mod evident nu fusese folosit de ani ntregi.Scaunele plasate
pe lng perei erau murdare i rupte.De tavan atrnau pnze de pianjeni.
Dar acum,spre deosebire de acea diminea,nu putu vedea scaunele murdare sau
rupte,pentru c ncperea era luminat de sute de lumnri i strlucea n tonuri
aurii.ntr-un col al camerei se aflau ase oameni cu viori n mini.

Cnd Harry intr n camer cu ea,le fcu semn oamenilor i ei ncepur s cnte
un vals.Nu era o orchestr foarte bun,de fapt erau mai curnd ngrozitori,ceea
ce o fcu pe Claire s-i zmbeasc lui Harry,cnd el i desfcu braele i o invit
la dans.Dar cnd unul dintre oameni scoase o not deosebit de
discordant,Claire zmbi cu un zmbet adevrat,primul de zile ntregi,iar Harry
se aplec i blnd o srut pe obraz.
-Au fost cei mai buni pe care i-am gsit,cu un anun aa de n grab.Harry era un
dansator bun i o nvrti prin sala de bal,pn rmase fr rsuflare.Voi ncerca
s fiu un so bun pentru tine,rosti el n timp ce o ndrepta valsnd spre ferestre.
Claire parc auzea alt brbat spunnd c,fr ndoial,el ar fi cel mai ru so de
pe pmnt.Harry o nvrti iar i iar,pn cnd Claire fu aproape ameit,dar
zmbea,iar Harry rdea.Era aproape sear i soarele ce apunea strlucea n
ferestrele slii de bal,cnd Claire ridic ochii din braele lui Harry i-l vzu pe
Trevelyan stnd pe prag.Imediat inima ei fcu un salt de bucurie.Venise pentru
ea.Dar dup ce arunc o privire la faa lui tiu c emoia ce se vedea pe aceasta
nu era gelozia pentru c o vedea cu alt brbat,nici nu arta c ar inteniona s-i
cear s plece cu el,indiferent de protestele ei.tia ce nu se vedea pe faa lui,dar
nu putea s descifreze ce se vedea.
-Vino cu mine,rosti Trevelyan.
-Nu cred c pot,rspunse Claire retrgndu-se spre Harry.Nu-i plcea felul cum
i vorbise.Trevelyan i arunc lui Harry o privire,care-l fcu pe acesta s o
mping spre el.
-Du-te cu el.
-De ce simt oamenii nevoia s i se supun? l ntreb ea pe Harry.Era rnit.Nu-l
vzuse pe Trevelyan de la cearta lor din grdin.Nu fcuse nici o ncercare s o
vad,tia destul de bine c e n permanen n compania altui brbat i totui se
prea c nu-i psa.Trevelyan travers sala de bal din doi pai mari i o apuc de
antebra.M doare.i nu vreau s merg cu tine.
-Nyssa are nevoie de tine,rosti el.La aceasta,Claire se nepeni pe clcie i
ncerc s nu-i dea voie s o trag.
-Dup tot ce am fcut,m-ai ignorat zile ntregi i acum vrei s merg cu tine,din
cauza trfuliei tale.Trevelyan o apuc i mai bine i o trase din camer.Claire se
uit napoi la Harry,ca i cum i-ar fi cerut ajutor,dar acesta rmase impasibil.
Claire i ncruci braele pe piept.Dac i nchipui c poi folosi aceste tactici
cu mine i s m sileti s-mi schimb hotrrea,s tii c nu va funciona.Am s
m mrit cu Harry i am s-i ofer familiei mele un cmin.Nu plec cu tine,

indiferent ce spui,sau ce-mi faci.Dac m scoi de aici,voi gsi un mod de a m


ntoarce.Nu poi....
-Taci odat,rosti el.
-Nu poi s-mi vorbeti n felul El se opri din mers i o privi.i ntoarse ochii
aceia negri plini de for spre ea i involuntar,Claire i duse minile la gt.Ce e?
opti ea.Ce s-a ntmplat? El nu rspunse,dar ncepu din nou s mearg.Claire se
alarm.Privirea lui i spusese c era ceva mult mai ru dect o ceart ntre
ndrgostii.ntoarse capul i se uit spre grdin.
Pe o mic colin din apropiere,n cea mai frumoas parte a grdinii,se afla un
umbrar scund,cu trei perei,ornat cu alurile strlucitor colorate ale Nyssei.
nuntru era o grmad de perne,pe care sttea ntins Nyssa,mbrcat n roba
ei roie brodat.Claire ar fi vrut s-i spun ceva lui Trevelyan,dar lng umbrar
se aflau doi brbai nali,amndoi cu pielea foarte ntunecat,amndoi ncini
doar peste coapse.Trupurile lor erau pictate cu dungi albastre,iar n prul lung
purtau pene.Unul dintre brbai cnta din fluier.Cnta melodia aceea
ngrozitoare,despre care Trevelyan spusese c celebra moartea.
-Ce face Nyssa? ntreb Claire.Cine sunt oamenii acetia?
Dac trupul lui Claire nu ar fi fost lipit de al lui Trevelyan,n-ar fi tiut c a
reacionat cumva la ntrebarea ei,pentru c faa nu i se schimbase.Expresia i era
tot dur i indescifrabil,dar ea putu s simt strngerea de inim din pieptul lui.
-Nyssa e pe moarte,rosti el blnd.Claire nu era sigur c l-a auzit prea bine.Se
rsuci n braele lui.
-Ce face?!?
-Nyssa e pe moarte,i-a sosit timpul.Claire nu putu dect s clipeasc,din cauza
ocului.Asta cu o clip nainte de a nelege ce spunea el.Voia s spun c cei
cinci ani de preoteas a religiei peshane s-au sfrit i acum era pe moarte?
-D-mi drumul,rosti ea.Pot s alerg mai repede,dect poi tu s mergi.Putem s-i
oprim.Trevelyan se uit spre Nyssa,dar continu s o in pe Claire n brae.
-N-o s oprim nimic.Din nou i lu lui Claire ceva timp pentru a-l nelege.
nepeni n braele lui.
-S nu-i oprim? Eti nebun? Suntem n Scoia,nu n una din rile tale pgne.
El ncet s mai mearg i o privi.
-S nu-i spui Nyssei c nu crezi c religia ei e cea adevrat.A cerut s te aduc la
ea,pentru c e ngrijorat pentru tine.Vrea s-i ia la revedere.
Claire credea c probabil doarme i viseaz.Sau Trevelyan a nnebunit?
-Dar e ridicol.D-mi drumul!Erau suficient de aproape de Nyssa nct Trevelyan
s-i poat vedea faa.Aceasta i fcu un semn.Ea ar fi vrut s alerge la Nyssa,dar

n-o fcu.i netezi rochia,i ndrept smaraldele la gt,i trase umerii napoi i
continu s mearg.Apoi i zmbi Nyssei.
-Ce am auzit despre moarte? ntreb ea zmbind.E o zi adorabil i mine
promite s fie chiar i mai frumos.Nyssa zmbi la rndul ei.
-Am vrut s-mi iau adio.
-Adio? Ce absurd.De ce s nu mergem mine la Londra.Pot s-l rog pe Harry s
ne duc.L-ai cunoscut pe Harry? Rsul Nyssei rsun puternic.
-Pentru mine,nu va exista nici un mine.
Claire se uit la cei doi brbai care flancau adpostul.Erau nite creaturi ce
preau formidabile.Claire se aez pe o pern i se aplec spre Nyssa ncepnd
s-i opteasc:
-Scoia e o ar liber.Aici eti n siguran i dac nu te simi n siguran din
cauza acestor doi oameni,am s te duc n America.Am s am grij de tine ct voi
tri.Zmbind,Nyssa se ntinse i o srut pe Claire pe obraz.
-Ai fost amabil cu mine.Voi spune o vorb n favoarea ta,cnd ajung pe trmul
de dincolo de moarte.Voi fi n mare cinste acolo,s tii.Voi rmne frumoas
pentru totdeauna.Claire i lu mna Nyssei n ale ei.
-Vei rmne ntotdeauna frumoas i pe acest pmnt,indiferent ct de btrn
vei fi.Frumuseea se afl n structura osoas a unei persoane.Nyssa,toat aceast
arad este realmente absurd.Trebuie s te ridici de aici i s vii n cas cu
mine.
-Nu,rspunse Nyssa.Trebuie s mor aici.E un loc frumos,nu-i aa?
Claire se uit la ea,apoi la cei doi oameni de la intrare,apoi la Trevelyan care era
cam la doi pai deprtare.
-Eti aa bun s o faci s raioneze? Cu mare tristee n ochi,Trevelyan o privi pe
Nyssa i cltin din cap.De abia atunci,ncepu Claire s cread c ameninarea
cu moartea a Nyssei e real.O strnse pe Nysa de mna.
-Nyssa,ascult-m.Nu te afli n Pesha.Aici e o altfel de ar i exist legi.Putem
chema autoritile s-i alunge pe oamenii tia.Pot fi oprii s te mai amenine.
-Dar nu m amenin nimeni,rosti Nyssa blnd i continund s zmbeasc.
Aceasta e alegerea mea.Am fcut-o cu mult timp nainte.
-Da,da,rosti nerbdtoare Claire.Dar asta cnd erai n alt ar.Acum eti n
Scoia i....
-E acelai lucru,Indiferent unde sunt.Eu sunt tot Perla Lunii i am jurat c voi
muri la sfritul celor cinci ani.Claire ncepu s simt cum ia foc.Lu i cealalt
mna a Nyssei.

-Dar acum nu eti n Pesha.Nu mai trebuie s te supui legilor lor hidoase i
crude.Acum eti liber s ...Nyssa i trase mna din a lui Claire i o mngie pe
obraz.
-Tu nu tii cu ce seamn ara mea.Am rs cnd Frank mi-a spus c i nchipui
c vasalii scoieni sunt sraci.Nu tii ce nseamn srcia.Nu,adevrata srcie.
N-ai vzut niciodat pe cineva murind de foame.
-Sigur c nu i n America n-o s vezi niciodat aa ceva.Nyssa i puse degetele
pe buzele lui Claire.
-Am crescut n aceast srcie.Mama mea a nscut doi copii i a murit cnd avea
aptesprezece ani.Eu am trit deja doi ani mai mult dect ea.
-n America durata viaii este...Claire se opri la privirea lui Trevelyan,care
ngenunchiase la cptiul Nyssei.
-n ara mea e o mare onoare s fii aleas Perla Lunii.Nu exist alt cale pentru o
fat de categoria mea de a spera s scape de lupta zilnic n ncercarea de a gsi
destul de mncare.i cnd o fat e aleas,la rndul ei poate alege alte opt tinere
care s-i fie slujnice.n total,se uureaz agonia a nou tinere.Eu i prietenele
alese am avut suficient de mncare timp de cinci ani buni.Este cea mai mare
onoare la care poate spera o fat.Am fost foarte norocoas c am fost aleas.
Claire i arunc Nyssei o privire ocrotitoare.
-Da,sunt sigur,c a fost o mare onoare,dar ai scpat.Ai putut s te eliberezi de
locul acela oribil i acum poi s faci tot ce vrei.Nyssa i ls capul pe spate
pentru a-l privi pe Trevelyan.
-Nu va nelege,nu-i aa? Trevelyan ddu scurt din cap
-Voi nu nelegei.V purtai ca i cum ai crede c aceast religie pgn are
vreun merit.Nu-mi pot imagina aa ceva!Tnr,frumoas,s fie ucis n onoarea
unui idol.Nu pot....Se opri,deoarece Trevelyan se ndrepta spre ea cu o figur
furioas,dar Nyssa i puse mna pe bra.
-Nu,rosti ea blnd,apoi i nl capul pentru a-i privi pe cei doi brbai de lng
foior.Lsai-ne singure,rosti ea,apoi i fcu semn i lui Trevelyan.
Cnd oamenii coborr la picioarele colinei i melodia fluierului ncet,Claire
respir profund.
-Acum eti n afara pericolului,zise ea.Dac fugim...
-Nu,rosti scurt Nyssa.Nu vezi nimic,dect ceea ce tii deja? Nimeni nu m
foeaz s fac asta.O fac pentru c aa cred.Claire simi cum crete furia n ea.
-Vrei s mori,ca s fii etern frumoas? E greu de crezut c un trup n
descompunere e o privelite prea frumoas.
-Fac asta pentru c n aa ceva cred eu.

-Dar e greit aproape strig Claire i Trevelyan se ndrept spre ele,dar Nyssa i
fcu semn s plece.
-E cu totul altceva i mi-e ruine pentru tine c-i nchipui c-mi dau viaa pentru
frumuseea fizic.Moartea Perlei Lunii s-a petrecut la fiecare cinci ani de secole
ntregi i aceasta a meninut oraul meu n siguran.Dac tradiia e nclcat,
Pesha va fi distrus.Claire scoase un suspin de uurare.
-Nu moartea femeilor a inut Pesha necunoscut,ci lipsa de comunicare,lipsa
transportului.ntr-o zi vor exista trenuri spre Pesha.i asta se va petrece n timpul
vieii tale.
-Nu n viaa mea,pentru c eu mor astzi.Nelinitea lui Claire reveni.
-Pesha a fost deja descoperit,rosti ea repede.Aa c moartea ta va fi
nefolositoare.Cpitanul Baker a gsit-o.Dac el a putut s intre,muli alii vor
putea.Regina Victoria va trimite sute de soldai n Pesha.Probabil s-a ntmplat
deja.Tu nu poi s opreti asta.i n mod cert nici moartea ta nu o poate face.Faa
lui Claire se lumin.Poi s mergi n toat lumea propovduind religia ta.Poi
vorbi engleza aa bine.Poi s luminezi omenirea.Poi....Claire se opri,deoarece
Nyssa i fcuse semn lui Trevelyan s se apropie.Acesta se ndrept spre
Claire,apoi o ridic de mijloc i o inu lipit de el.
-nceteaz! i se adres Claire,ncercnd s-l loveasc cu piciorul.D-mi drumul
s m duc dup ajutoare.Cred c intenioneaz s stea i s le permit acestor
slbatici s o ucid.Trebuie s opreti asta.
-Nu,rosti Trevelyan n urechea ei.Asta e ceea ce vrea Nyssa s fac.
Claire ncet s se mai agite i se rsuci pentru a-l privi pe Trevelyan.
-Asta e ceea ce ai neles tu n aceste ultime zile,nu-i aa? Ai continuat s spui c
Nyssei i se permite s fac tot ce dorete.Se retrase de lng el.Ai tiut asta tot
timpul,nu-i aa? ntotdeauna ai tiut c intenioneaz s moar.
-Am aflat la Edinburgh,cnd i-a cerut cupa.
-Cupa? Ce cup? Vocea lui Claire crescu n intensitate.Ce cup?
Trevelyan fcu semn spre Nyssa.Unul dintre oamenii cei ntunecai turna un
lichid n cupa grosolan,pe care Nyssa l silise pe Trevelyan s o ia din casa lui
Jack Powell din Edinburgh.Pentru o clip Claire rmase absolut linitit,cu
braul lui Trevelyan nconjurndu-i mijlocul.Nu putea s cread ce vedea ceea ce
tocmai auzise.n timp ce Nyssa i ducea cupa la buze,Claire scoase un strigt i
ncepu s se lupte din nou cu Trevelyan.l lovi cu piciorul i l zgrie pe mini,se
rsuci i se ntoarse ncercnd cu toat puterea s foreze s-i gea drumul,dar el o
inea bine i ferm.Doar dup ce Nyssa bu tot ce se afla n cup,ddu Trevelyan

drumul.i practic Claire czu peste Nyssa,apucnd-o i masndu-i gtul cu


degetele,pentru a o fora s vomite.ntre timp,ipa:
-Ajutai-ml Ajutai-m! Dar niciunul din cei trei brbai nu se mic.Stteau
doar i priveau.Nyssa nu vomit i otrava rmase n ea.Acum,Claire o inea n
brae i simea cum micul ei trup deveni mai moale.
-Ai grij de el,opti Nyssa.Te iubete.Apoi inspir adnc,deschise ochii i privi
spre soarele ce apunea.i asigur-te s-i fie predat cupa urmtoarei Perl a
lunii.Cu asta,trupul Nyssei rmase fr vlag n braele lui Claire.
-Nyssa strig ea tare,Nyssa i ncepu s o scuture.Trevelyan o trase pe Claire de
lng cadavru.
-Acum vor avea ei grij de ea.Alturi,omul ncepu s cnte iar din fluier,melodia
aceea hidoas,de nmormntare.Claire era nucit.Tocmai fusese martor la
sinuciderea unei femei,pe care ncepuse s o iubeasc.Ridic ochii spre
Trevelyan.
-Ar fi trebuit s opreti s se ntmple,rosti ea.tiai c intenioneaz s fac aa
ceva.L-ai auzit pe omul acela cntnd din fluier,nc de la teatru.
-Da,rosti Trevelyan blnd.tiam c a sosit timpul.Perla Lunii i-a dansat dansul
morii,cu nu mai mult de trei zile nainte de a muri.Claire se ntoarse pentru a se
uita la Nyssa.Era chiar i mai frumoas moart,dect fusese n via.Claire se
rsuci spre Trevelyan.
-Cum ai putut s permii s se ntmple aa ceva? opti ea.Cum ai putut s stai
acolo i s permii s se ntmple? Vocea ei devenea din ce n ce mai puternic.
Ai fi putut s o opreti.Puteai s faci ceva.
-Eu nu hotrsc viaa altor persoane,n locul lor,rosti el cu ochi strlucitori.
Claire tia c se referea la ei doi,la fel ca i la Nyssa.
-Nici nu-i pas,nu-i aa? Nu i-a psat destul nici de mine,nici de Nyssa.Ai
lsat-o s moar,pentru c nu-i pas de nimeni i de nimic,cu excepia
preioaselor tale cri.n spatele ei,fluierul ncetase i cei doi brbai ncepur s
se mite.Claire se ntoarse i cnd i vzu,cu dungile lor albastre hidoase pictate
pe trupurile negre,nu putu s suporte s-i vad atingnd-o pe Nyssa.Aceti
oameni i religia lor primitiv au convins o fat simpl ca Nyssa c trebuie s
moar pentru credina lor.
-Placai de aici! strig Claire la ei.Nu o mai atingei.M auzii?nu o mai atingei!
Cei doi brbai fcur un pas napoi,fr s neleag cuvintele lui Claire,dar
nelegnd tonul.Unul dintre oameni ntinse mna dup cup,dar Claire o apuc
mai repede.O inu strns i se uit la ea,mpodobit cu rubinele acelea primitive
i o ur.Vzu o piar n apropiere i se gndi s sparg cupa de ea.

Ca o somnambul,se ridic i se ndrept spre piatr,cu cupa n minile ntinse.


Ridic braele s o izbeasc de piatr,dar Trevelyan o apuc de ncheieturi i o
reinu.
-Nu poi face asta,rosti el linitit.A fost dorina Nyssei s-i fie dus cupa napoi
poporului ei.
-Ca nc cineva s poat muri din cauza ei? aproape strig la el Claire.
Trevelyan nc o mai inea de ncheietura minii i privirile li se ntlnir.
-Da.i e mai veche dect putem noi s ne imaginm.Se uit la ea cu ochi triti.A
fost ncrustat cu un rubin,pentru fiecare Perl a Lunii care a but din ea i a
murit.
Cu oroarea ntiprit pe fa,Claire se uit la cupa pe care o inea n mn,la
toate rubinele acelea nenumrate de pe ea.Deschise mna pentru a lsa
dezgusttorul obiect s cad,dar Trevelyan o prinse nainte de a atinge piatra.
Claire se deprt de el cu un pas,privind de la faa lui la cup i napoi.
-Ai tiut toate astea i totui ai permis s se ntmple,murmur ea.
n spatele ei,cei doi oameni se ndreptar din nou spre trupul Nyssei.
-Luai-v minile murdare de pe ea! ip Claire apoi se aez ntre Nyssa i ei.
Trevelyan se duse la Claire.
-Acum o vor lua i vor avea grij de ea.Claire ridic ochii la el.Nu-i disimula
furia i ura pe care le simea mpotriva lui.Ochii negri ai lui Trevelyan nu se
schimbar.Se uita la Nyssa.Exist o ceremonie,care trebuie ndeplinit,apoi
trupul va fi ars i cenua dus napoi la Pesha.E o cltorie lung pentru aceti
oameni i....Claire nu mai putu s suporte rceala lui.Se ridic brusc,apoi se
ntoarse spre Trevelyan i ncepu s-l loveasc cu pumnii n piept.
-Te ursc,m auzi? Te ursc.Ai ucis-o.Ai fi putut tot att de bine s o mputi.Ai
ucis-o! Trevelyan nu ncerc s-i opreasc loviturile.i abtu doar pumnii,cnd
ncerc s-i loveasc faa.Sttea acolo,permindu-i s-i descarce furia.i cnd
puterea o prsi i ncepu s plng ntorcndu-se cu spatele,el nu fcu nici o
ncercare de a o atinge.Cnd ea ridic ochii,i vzu pe cei doi oameni cu pielea
ntunecat plecnd.Unul dintre ei cra trupul moale al Nyssei,iar cellalt inea
oribila cup.Claire i ridic fustele i alerg dup ei.
-Nu putei ncrusta nc un rubin pe ea,pentru Nyssa,i se adres ea omului.El nici
mcar nu se opri din mers i nici nu o privi.Rubinele nseamn snge.Nyssa n-a
fost doar una dintre femeile pe care le-ai ucis: Nyssa a fost special.Claire i
apuc colierul de la gt ncercnd s smulg smaraldul ce atrna de el,dar era
prea slab s-l poat rupe i ochii i erau prea plini de lacrimi pentru a vedea

clar.Micrile i devenir frenetice.Oamenii mergeau mai departe,ducnd-o pe


Nyssa.Trevelyan era lng ea.
-Ce vrei s faci? o ntreb blnd.
-Pleac de aici! rosti ea trgnd de smarald i zgriindu-se.Nyssa va avea un
smarald pentru viaa ei.Smaraldul acesta.Nu-mi plac rubinele.Nu mi-au plcut
niciodat.i ncepu din nou s plng.Trevelyan i ddu la o parte minile de pe
colier,apoi cu o rsucire rapid i puternic smulse smaraldul n form de
lacrim i alerg dup cei doi brbai.Claire l urm i ascult n timp ce el le
vorbea.Apoi ddur din cap negnd.
-Trebuie s ia smaraldul,rosti Claire.Trebuie.Trevelyan ncepu s se certe cu
oamenii i ea auzea cum crete furia n glasul lui.Oamenii erau n cea mai mare
parte tcui,sttau doar acolo,cu Nysse n braele unuia i ddeau din cap
negnd.Vocea lui Trevelyan deveni i mai insistent i ncepu s arate spre
Claire.Totui,oamenii continuau s dea din cap negnd.Vocea lui Trevelyan
sczu pn la un ton ce nu putea s fie dect ameninare.Dup cteva cuvinte,
unul din cei doi ntinse mna i lu smaraldul,apoi au plecat mai departe.
Trevelyan se ntoarse spre Claire.
-Vor ncastra piatra n cup.Au fost de acord c aceast Perl a Lunii a fost
special.Pentru moment rmase tcut privind-o,apoi i ntinse mna.
Dar Claire nu putu s o ia.Nu putea s uite i niciodat nu-i va ierta faptul c pur
i simplu a lsat femeia s moar.i ntoarse spatele i ncepu s coboare colina.
-Cred c acum are s doarm,i se adres Claire lui Harry privind-o pe Brat.Sarah
Ann a fost att de suprat aflnd de moartea Nyssei,nct a fost chemat un
doctor care i-a dat copilei laudanum,pentru a o face s nceteze s mai ipe.
-Ari ca i cum i tu ar trebui s te foloseti de puin somn,interveni Harry
aruncndu-i ochii la Sarah Ann.Rmsese cu ea i cu Claire tot timpul,pn
cnd a sosit doctorul.La un moment dat o luase n brae pe Sarah Ann,o legnase
i o linitise n timp ce plngea.Claire ncerc s zmbeasc,dar nu fu n stare.n
ultimile cteva zile i mai ales n ultimele ore,s-au petrecut mai multe dect
putea ea s ndure.Harry o lu de bra i o conduse la un scaun,apoi i ddu un
pahar din whisky-ul MacTarvit.
-A plecat,s tii,i se adres Harry blnd.Claire se uit la el.
-Cine? ntreb ea,cu toate c tia prea bine de cine vorbete.
-Trevelyan a plecat acum cteva ore.Imediat dup ce te-ai ntors.El i omul acela
al lui.Claire aprob din cap.Fr ndoial c rmsese la Bramley din cauza
Nyssei.A ateptat s moar,pentru ca el s poat deveni liber s plece spre

urmtoarea lui cucerire,urmtoarea lui aventur,s gseasc urmtorul subiect


pentru crile lui.
-Bine,rosti Claire.Sunt ncntat c a plecat.
-Cred c-l judeci prea aspru.Claire se uit la Harry furioas.
-El a ucis-o.Sttea acolo i se uita cum moare.Ar fi trebuit s-l vezi.N-a fcut
nici o ncercare s o opreasc.Nici nu putea s-i pese mai puin de moartea ei.
Sunt sigur c acum plnuiete s scrie despre ea n una din nenorocitele alea de
crti ale lui.
-Nu sunt prea sigur c Vellie....
-Nu-i mai spune aa! E cpitanul Baker,omul care a vzut totul,a fcut totul i
n-a simit niciodat nimic.E aa cum am crezut eu c este nainte de a-l ntlni.
Acum sunt sigur de asta.Nu vreau s mai aud de el niciodat.
Harry se ncrunt i se uit la paharul lui de whisky.
-n regul,rosti ncet.
CAPITOLUL 24
Cnd Claire auzi bti n u,crezu c e lacheul venit s-i care jos cuferele.
Trecuser patru zile de la moartea Nyssei i ea hotrse c e timpul s plece din
casa lui Harry.Acesta ncercase s vorbeasc cu ea despre data cstoriei,dar
Claire era prea deprimat pentru a vorbi de nunt.Spre suprarea prinilor
lor,att Claire ct i Sarah Ann purtau doliu.Dup care,n ultimile cteva zile
prinii lor au nceput s se plng de o mulime de lucruri.Nici mama nici tatl
ei nu voiau s prseasc Bramley.
-Nu neleg de ce nu poi s te mrii aici,coment Arva.mi place locul sta i
vreau s stau aici.Claire tocmai le spusese c trebuie s plece,c nu mai putea s
rmn n casa asta.Arva se plngea c cele dou fete ale ei artau ca nite
clugrie,mbrcate aa n negru,i c era o minune c ducele nc mai voia s
se nsoare cu Claire.
-Exist sute de acoperiuri sparte n Marea Britanie,afirmase Claire.Toi vor s
se nsoare cu mine.Arva ar fi vrut s i se explice remarca,dar Claire n-o lu n
seam.Acum ns,cnd s-a ntors spre u,nu lacheul,ci Leatrice se afla acolo.
Claire nu se putu opri s nu zmbeasc,pentru c Leatrice arta minunat.n locul
expresiei ei schimonosit de durere i nfricoat pe care o avea nainte,obrajii ei
nfloriser colorai i purta o rochie albastr dreapt,foarte,foarte frumoas,nu
ceva cu aspect de adolescent.Leatrice zmbi i naint pentru a o sruta pe
Claire pe obraz.
-Ari foarte bine,rosti aceasta.Cstoria i priete.

-Aa e.Nu mi-am nchipuit ce bine mi va face.James i cu mine avem att de


multe n comun i dup ce am plecat de aici,am gsit c e foarte uor s-i plac.
Claire zmbi.
-Sunt aa ncntat pentru tine.Nu putea s se gndeasc la nimic altceva de
spus,aa c se ntoarse la mpachetat.Sunt ncntat c am putut s te vd,nainte
de a pleca.Leatrice se ndrept spre Claire i i puse mna pe braul ei.
-Am venit s te vd.Mi-a scris Harry.
-Ce amabil din partea lui.Leatrice i puse minile pe umerii lui Claire i o
ntoarse cu faa spre ea.
-Harry e foarte ngrijorat din cauza ta.Spune c se face o mare greeal.
-Nu-mi pot imagina care e asta.
Leatrice i arunc o privire grea i ochii ei i amintir de ai lui Trevelyan.Claire
privi n lturi.Trebuie neaprat s termin de mpachetat.Am attea de fcut.
Familia mea a abuzat de ospitalitatea voastr aa mult vreme. Mult,mult prea
mult.
-Vreau s-i vorbesc despre Trevelyan i despre mama mea,rosti Leatrice.
Minile lui Claire se oprir o clip apoi i rencepur activitatea.
-Realmente nu am timp.Lacheul poate fi aici n orice clip i eu trebuie s fiu
gata cu mpachetatul.
-Nu va veni nimeni.Le-am spus s atepte.
-Dar trebuie s plec,argument Claire.Nu mai pot sta aici.Trebuie s plec.
Trebuie s....Se opri pentru c tia c nu avea nici un rost s se certe.i voia
aud ce avea de spus Leatrice i totodat nu voia.n acel moment tot ce voia pe
lume era s plece din aceast cas,ce reprezenta pentru ea aa multe amintiri
bune,ca i rele.ncet,Claire se ndrept spre un scaun,se aez i apoi ridic ochii
spre Leatrice n ateptare.Aceasta inspir adnc.
-N-am vrut niciodat s stau aici,cu mama.N-am vrut niciodat s devin fata
btrn i la pe care ai cunoscut-o.Dar ceea ce nu cred c cea mai mare parte
dintre oameni neleg c ura e la fel de puternic precum dragostea.Poate chiar
mai puternic.Ura poate ine oamenii legai,aa cum poate i dragostea s o
fac.Mama mea i cu mine ne-am urt.
-Nu cred c trebuie s spui asta despre mama ta,rosti Claire.
-Dar nu spun dect adevrul.Vezi tu,am tiut ceva despre mama mea pe care
nimeni altcineva nu l-a tiut i ea m-a urt pentru asta.Mai mult dect att.Claire
nu mai spuse nimic.Tu ai fcut ceva pentru mine,pentru care n-a fi n stare
niciodat s te rspltesc.Mi-ai dat ceva ce a putut nlocui ura ce mi-a guvernat
viaa.

-Dragoste.n vocea lui Claire se distingea cinismul.


-Da,zmbi Leatrice.S-ar putea s sune melodramatic,nu-i aa? Dar pentru c
m-ai ajutat,trebuie s te ajut i eu.Vreau s-i vorbesc despre mama.
-Nu trebuie.Lui Claire i era oarecum fric de ceea ce era gata s aud despre
formidabila Eugenia.Se gndi c s-ar putea chiar s cred ceea ce ar fi auzit
despre femeia aceea.
-Vreau s-i spun aceast poveste.Pn acum am ncercat s duc singur povara.
Leatrice inspir profund.Cnd mama mea era tnr,era foarte frumoas i plin
de pasiune.Zmbi la privirea nencreztoare de pe figura lui Claire.Da,e greu de
crezut,nu-i aa?Dar aa era.i s-a ndrgostit nebunete de un tnr frumos,ofier
de marin.L-a iubit mai mult dect a iubit pe oricine altcineva pe pmnt.L-a
adorat.Leatrice oft.Din pcate,tnrul era un nimeni.Provenea din clasa
mijlocie i nu avea nici un ban.Dar mamei nu-i psa.Tot ce voia ea era tnrul
acela.Apoi s-a ntmplat ceva care i-a schimbat viaa.Mama s-a dus la un bal
i,pentru c i tnrul ofier era acolo,era fericit,plin de via i frumoas.
Astfel c tnrul duce de MacArran-tatl meu-s-a ndrgostit de ea.Ducele era
un om impetuos,aa c a doua zi s-a dus la tatl mamei i i-a cerut mna
domnioarei Eugenia Richmond.Leatrice fcu o pauz.Ar fi trebuit s-l cunoti
pe bunicul,pentru a-i da seama ce om odios era.Nu cred c avea n el un os
amabil sau blnd.i a considerat c nu exist dect o cale de urmat: calea lui.I-a
spus fiicei lui despre ofert i i-a comunicat data stabilit de el pentru nunt.Nici
mcar nu a ntrebat-o ce prere are ea n aceast privin.Mama,la rndul ei tot
att de ncpnat,i-a spus tatlui ei c plnuiete s se mrite cu tnrul
ofier.Bunicul nici mcar nu s-a nfuriat.Ci i-a spus fiicei lui c,dac nu accept
mna ducelui i nu se poart ca i cum ar fi ndrgostit de el,l va vedea pe
tnrul ei ofier ucis.Leatrice zmbi la expresia lui Claire.
-Dup aceasta,btrnul n-a vrut s rite s-i permit mamei s-i petreac timpul
cu ducele.Le-a permis s se vad adesea,dar niciodat singuri.Asta i-a deschis i
mai mult apetitul tatlui meu.A crezut c femeia cu care se va nsura e modest
i cu un temperament blnd.Gura Leatricei se transform ntr-o linie dur.S-a
mritat cu tatl meu,dar n ziua nunii a hotrt c,dac nu poate s-i verse furia
pe tatl ei,o va vrsa pe omul cu care se mrit.n noaptea nun ii i-a spus tatlui
meu c-l urte i c-l va ur ntotdeauna.Leatrice fcu o pauz i trase aer n
piept.Cred c la nceput tata a crezut c poate s-i ctige dragostea,c poate s o
fac pe soia lui s-l iubeasc,dar curnd a descoperit c la ncp nare,semna
perfect cu tatl ei.i-a urt soul la fel de mult,pe ct l iubea pe ofier.Faa
Leatricei deveni furioas,i-a nscut tatlui meu trei copii.Cred c eu,cea mai

mic dintre ei,am aprut accidental.Cred c s-au certat,dup care tatl meu a
intrat furios n camera mamei mele.i dup nou luni m-am nscut eu.ns,dup
acea noapte,nu cred c prinii mei au avut prea mult de a face unul cu altul.
Cred c triau viei separate.Leatrice fcu o pauz i arta ca i cum se gndea.
Apoi vocea i se calm.
-Dup aceea ns,cnd aveam trei ani,ofierul a revenit n viaa mamei mele.Cred
c prima dat s-au ntlnit ntmpltor,dar ea a descoperit c-l iubete tot att de
mult ca ntotdeauna.El n-a fost nsurat niciodat.i i-a spus c o iubete i c
numai pe ea o va iubi toat viaa.Considernd c i-a fcut datoria fa de soul
ei,dndu-i cei doi fii pe care i-a vrut,mama a hotrt s-l prseasc.Leatrice
inspir adnc.i pe noi.A plnuit s-i prseasc soul i copiii,deoarece pe noi
ne ura tot att de mult ca i pe soul ei.Eram brunei,ca toi cei din familia
Montgomery,iar omul pe care l iubea era blond.Furia reveni n vocea lui
Leatrice.Mama fcu planuri cu iubitul ei i hotrr ziua n care trebuiau s
plece.n mod secret scoaser din cas diverse comori,obiecte care puteau fi
vndute,pentru c tia c,atunci cnd mama va divora de tata,nu va primi
nimic,iar ofierul ei era i mai srac dect fusese nainte.Sosi ziua i totul se
desfur cu bine.Mama a plecat de acas cu destul uurin i s-a ntlnit cu
iubitul ei cam la douzeci de kilometri deprtare,unde el avea o trsur care i
atepta.Nu ajunser prea departe,cnd un cine sau ceva asemntor apru pe
drum,vizitiul pierdu controlul cailor i trsura se rsturn.Iubitul mamei fu ucis
pe loc,ca i vizitiul.Mama a fost prins sub trsur i a zcut acolo ore
ntregi,nainte de a fi gsit.i rupsese piciorul.Leatrice fcu o pauz.ase luni
mai trziu s-a nscut Harry.Tata tia c nu putea s fie al lui i la ora aceea tia i
despre toate comorile familiei luate de ea din cas.Cnd Harry era de
aproximativ o sptmn tata s-a dus s-i vad soia i pe fiul ei blond.S-a uitat
n ptu,apoi s-a ndreptat spre pat,i-a aruncat mamei un pachet de facturi i a
prsit camera.Facturile erau pe numele iubitului ei,pentru caii cumprai,datorii
la joc i haine.Garania pentru plata datoriilor era faptul c se va nsura cu
ducesa de MacArran.Leatrice i ntoarse privirea spre Claire i vzu ct de mari
erau ochii acesteia.
-Cred c mintea mamei a fost zdruncinat de cele ntmplate.n afar de
pierderea iubitului i a mobilitii,a aflat c omul pe care l-a iubit toi anii aceia a
fost un om de nimic,aa cum spusese tatl ei i mintea i-a fost afectat.i-a
mprit ura i dragostea n dou: a urt tot i pe toi cei legai de numele
MacArran i i-a druit ntreaga iubire frumosului ei fiu blond.
Leatrice se opri,n timp ce Claire ncerca s asimileze tot ce i se spusese.

-Dac Harry nu e fiul tatlui tu,atunci nu are dreptul la titlu,rosti ea ncet.


-Nu.Ochii lui Leatrice erau att de arztori c l amintir din nou de Trevelyan.
-Probabil c n testament,tatl tu nu l-a recunoscut pe Harry.
-Tatl meu a fost un om bun i n-ar fi fcut niciodat aa ceva.i plcea de
Harry.Ne-a iubit pe toi,dar favoritul lui era fiul cel mare,Alex.Cred c a fcut o
greeal petrecnd att de mult timp cu Alex,pentru c astfel cel de al doilea fiu
i cu mine am fost lsai prea mult timp singuri.Alex l avea pe tata i Harry pe
mama,n timp ce....fcu o pauz i se uit la Claire,...Vellie i cu mine ne aveam
doar unul pe altul.Claire i arunc Leatricei o privire uluit,voi s vorbeasc,apoi
se opri.Deodat totul avea sens.Acum nelegea tot.nelegea ostilitatea lui
Trevelyan fa de duces,femeia care era mama lui.
nelegea atitudinea vasalilor fa de Trevelyan.
-Toat lumea din aceast cas tie c Trevelyan e ducele?
-Cea mai mare parte.Cnd era copil a fost trimis s stea cu tatl mamei mele.
Leatrice nghii n sec.Vellie n-a fost tratat bine cnd a fost copil.
Erau prea multe gnduri care alergau prin capul lui Claire.tia c i spusese
foarte puine despre el nsui,dar nu realizase profunzimea neltoriei lui.I-a
spus c o iubete,dar n-a iubit-o destul pentru ai spune totul despre el.Dac i-ar
fi spus c el e ducele,prinii ei le-ar fi aprobat cstoria.Ei i s-ar fi permis s
controleze banii bunicului ei i toate problemele ar fi fost rezolvate.
Dar n-a fcut asta.Nimic despre el nsui n-a mprit cu ea.Claire se ridic i se
ndrept spre cufere.
-Nu ai nimic de zis? ntreb Leatrice.Tocmai i-am spus c omul pe care l
iubeti este duce i c omul cu care plnuiai s te mrii nu e rud cu familia
Montgomery,i tu nu spui nimic.
-Cum l cheam? Care e numele lui Trevelyan?
-John Richmond Montgomery.n copilrie titlul lui era conte de Trevelyan i se
pare c Trevelyan i s-a potrivit.Eu am fost cea care am nceput s-l strig Vellie,
pentru c nu puteam s pronun Trevelyan.Claire continua s mpacheteze.
Leatrice o apuc de bra.Asta e tot?
Cnd Claire se uit la Leatrice,ochii i strluceau.
-Nici mcar nu mi-a spus cum l cheam.Un lucru aa de simplu.A cerut s-l
iubesc,dar n-a putut s-mi spun nici mcar numele.Se uit spre cufr.
-Nu nelegi.Vellie e....
-Un om rece,complet Claire i cnd se uit la Leatrice i vzu furia de pe fa.

L-am iubit.M-am ndrgostit de el n ciuda temperamentului su ru,n ciuda


viziunii lui pesimiste asupra vieii.L-am iertat c nu mi-a spus c e cpitanul
Baker.L-am iertat c a rs de mine,c m-a folosit ca pe unul din subiectele lui.
L-am iertat i l-am iubit,dar el nu tie cum s-i napoieze dragostea.Leatrice
deschise gura,dar Claire continu: sttea i o privea pe Nyssa murind,fr mcar
s ncerce s o opreasc.ntotdeauna a stat deoparte de lume i doar a privit.A
spus c m iubete,dar nu cred.Confund plcerea carnal cu iubirea.Nu sunt
unul i acelai lucru.A iubit mii de femei din toat lumea i eu am fost destul
de proast s-mi nchipui c eram altfel dect ele.
-Dar tu eti altfel,afirm Leatrice.Vellie nu i-a spus niciodat unei femei c o
iubete.
-Eti aa bun s ncetezi s-i mai spui pe acest nume absurd? E un brbat
adult.Nu,nu e un brbat,e un....o main.E o main de observat.O main care
umbl prin lume privind i scriind despre ea.M ndoiesc s fi simit vreodat
realmente ceva,n viaa lui.Leatrice rmase tcut o clip.
-Vreau s-i citeti scrisorile,rosti ea blnd.
-Nu,rspunse Claire.Trebuie s plec.Deodat,nu mai pot nici mcar s suport
vederea acestei case.Leatrice i puse mna pe braul lui Claire.
-tiu c nu am fost cinstii fat de tine.Mama l-a trimis pe Harry la Londra s te
aduc.Ai fost adus aici din cauza banilor ti,dar Claire,tu ne-ai oferit tuturor
mai mult dect pot cumpra banii.Datorit ie l am pe James i n sfrit Harry a
vzut cu ce seamn mama lui.Vocea lui Leatrice sczu n intensitate.Mama a
poruncit s fie mpucat Vellie.Minile lui Claire se oprir din micare.i-am
spus c mintea i-a fost afectat.Vrea ducatul pentru preiosul ei Harry i cnd a
auzit c cel de al doilea fiu al ei a nviat din mori,i-a nchipuit c intenioneaz
s-i pretind titlul.A angajat pe cineva s ncerce s-l ucid.Claire se uita la
Leatrice cu un amestec de oroare i nencredere.Familia mea nu e ca a ta.Ura
mamei mele ne-a deformat pe toi.Dar cred c influena ei asupra noastr s-a
terminat.Cineva i-a scris lui Harry la Edinburgh i i-a spus ce ncearc mama
s-i fac lui Trevelyan.Ea tia c i-ai petrecut o mulime de vreme cu Vellie i i
era fric c tu i banii ti v vei mrita cu Trevelyan.i era fric c Vellie se va
gndi s-i reclame titlul.Harry s-a ntors,pentru a ncerca s te conving s te
mrii cu el,deoarece i era fric pentru viaa fratelui su.Leatrice zmbi.Harry
i-a adorat ntotdeauna fratele mai mare.A fost ntotdeauna mult prea lene
pentru a face el nsui ceva,aa c tria indirect prin realizrile lui Vellie.Cred c
Harry i-ar da i viaa pentru fratele lui mai mare.

-Inteniona chiar s se nsoare cu o femeie pe care nu o iubea,pentru a-i salva


fratele.
-A intenionat s fac asta,pn cnd s-a ntors i a vzut c Vellie te iubete.
Leatrice arta trist.A vrea s pot s te fac s m crezi.A vrea s pot s te fac
s-l vezi pe Trevelyan aa cum este el n realitate.
-A vrea s-l fi putut vedea stnd i lsnd o tnr s ia otrav.Nu.Nu a dori
sta nimnui.Dac Trevelyan ar fi avut ncredere n mine....Dac m-ar fi iubit
destul,pentru a mpri cu mine ceva din el nsui....Claire oft.Acum e prea
trziu i oricum nu mai conteaz.Bnuiesc c exist un motiv pentru care
Trevelyan nu-i pretinde titlul de duce.Bnuiala mea e c nu vrea titlul i
plnuiete s-i permit lui Harry s continuie s fie duce.
-Da,rosti Leatrice.Trevelyan nu vrea dect s fie cpitanul Baker.M ndoiesc c
se va mai ntoarce vreodat la noi,dup ceea ce s-a ntmplat de data aceasta.
-Nu,nu cred c se va ntoarce,nu cred...
Claire nu-i termin propoziia,deoarece ua camerei se deschise i intr Harry.
n spatele lui erau patru lachei care crau nite cufere.
-Punei-le acolo,ordon Harry.Cnd lacheii ieir i ua fu nchis,att Harry ct
i Leatrice se ntoarser i se uitar la Claire.i de abia atunci realiz ea ce
conineau cuferele.Era convins,fr dubiu,c erau scrisori de la Trevelyan.
Cndva cea mai drag dorin a ei pe lume fusese s citeasc scrisorile
particulare ale cpitanului Baker.Dar acum se uita la cufere,ca i cum erau pline
cu cobre.Fcu un pas napoi i scutur din cap.
-Trebuie s plec.Harry se sprijini de u
-N-ai s pleci de aici,pn n-ai s le citeti.Pe toate.Claire se uit la cele dou
fiine.Faa frumoas a lui Harry era nchis,imobil,n timp ce ochii lui Leatrice
implorau.
-Nu va iei nimic bun din asta.S citesc o grmad de scrisori nu va shimba
nimic.Trevelyan nu intenioneaz s pretind s fie duce,deci prinii mei n-o s
aprobe cstoria i eu pierd banii bunicului meu.i nu vreau s-mi las sora n
voia sorii.
-N-ai s pleci,rosti Harry.Leatrice se ndrept spre primul cufr i-i deschise,
nuntru erau scrisori legate mpreun,sute de scrisori.
-A nceput s-mi scrie cnd a plecat prima oar;avea doar nou ani.S-i
povestesc despre ziua aceea?
-Nu,rosti Claire ferm.Nu vreau s aud un cuvnt despre asta.
Totui,Leatrice i povesti i cnd termin,Claire ncepu s citeasc scrisorile.

CAPITOLUL 25
Ducele de MacArran solicit compania domnioarei Claire Willoughby,spunea
scrisul de mna de pe cartea de vizit.Claire citi,apoi puse cartea napoi pe tava
de argint inut de majordom.
-Spune-i lui Harry c sunt ocupat cu mpachetatul,rosti ea i se ntoarse.
Majordomul nu se mic.Ce mai e? adug Claire privindu-i.Era prost dispus i
nerbdtoare s prseasc Bramley.
-Cel care v solicit e adevratul duce,rosti majordomul.
i lu lui Claire o clip pentru a nelege ce spusese omul.
-Trevelyan? Majordomul ddu uor din cap.Claire se ndrept spre el,lu din nou
cartea de vizit,o privi i apoi o puse napoi pe tav.Comunic-i c ne-am spus
tot ce era de spus.Spune-i c am treab.Spune-i c m-am sturat de ntreaga
familie Montgomery.Spune-i c nu mai vreau s-l vd niciodat,nici pe el nici
alt rud de a lui.
-Poate c doamnei i-ar face plcere s-i spun ea nsi.Claire fu gata s spun
c nu-i va face plcere nimic din ceea ce-l privea pe Trevelyan,apoi se gndi
la o mulime de lucruri,pe care ar fi putut s i le spun.
-Unde e?
-n dormitorul albastru.A fost camera tatlui su.Claire ddu din cap,apoi i fcu
semn c-l urmeaz.Am s-i spun ce cred eu despre el,apoi am s plec pentru
totdeauna se gndi ea.Nu va mai trebui s vd niciodat pe nimeni din familia
aceasta i n special,nu va trebui s vd,sau s aud iar,de cpitanul Baker.
Majordomul deschise o u spre un dormitor mare,care cndva trebuie c fusese
o ncpere frumoas,dar acum mtasea de pe perei era decolorat i rupt.
Draperiile patului de mtase bleumarin erau murdare.
Trevelyan sttea cu spatele la ea,privind pe fereastr i pentru prima oar era
corect mbrcat.Fr robe de mtase brodate,fr cizme de catifea.Purta o hain
de diminea perfect croit.Prul i-l tunsese la o lungime decent.Dac nu l-ar fi
cunoscut prea bine,ar fi reflectat c e un tnr i frumos gentleman.
-Sunt aici i se adres ea spatelui lui.Ce vrei de la mine?
Se ntoarse i vzu c arta obosit,ca i cum ar fi dormit mai puin dect de
obicei.Era aproape o sptmn de cnd murise Nyssa i nimic din ceea ce se
spusese nu a potolit mnia ei.n fiecare minut al fiecrei zile putea s vad faa
zmbitoare a Nyssei.Putea s aud ipetele de oroare ale lui Brat,cnd i s-a spus
c Nyssa a murit.Claire i amintea cum a vzut fumul focului care era sigur c
ardea trupul Nyssei.Trevelyan se ndrept spre ea.Claire rmase pe loc,dar cnd

el ntinse mna pentru a-i atinge obrazul,ea ntoarse faa.Mna i czu de-a
lungul trupului,apoi se ntoarse i se napoie la fereastr.
-Leatrice zice c i-a spus despre mama noastr.
-Da,afirm Claire rece.Mi s-a spus marele secret al familiei.
-i ai citit scrisorile pe care le-am adresat surorii mele?
-i asta.
-i ce crezi? Lui Claire i trebui o clip nainte de a rspunde.Petrecuse zile
ntregi citind scrisorile acelea i n ele descoperise un om capabil de mult
dragoste.Citise cum a vzut moartea n toat lumea.Dac ar fi vrut s scrie cu
adevrat biografa cpitanului Baker,scrisorile i-ar fi permis s scrie o istorie de
mare anvergur.Dar acum tia c aceast biografie nu va fi scris niciodat.
-Le-am gsit extrem de interesante.
-Dar nici scrisorile i nici povestea mamei mele nu te-au fcut s m ieri?
-Nu.Nu pot s o uit pe Nyssa.Vocea ei se micor.Nu pot s uit c mi-ai oferit
att de puin din tine nsui.
El o privi o secund,apoi se ntoarse din nou spre fereastr.
-Cnd eram copil,bunicul credea c e foarte bine s m disciplineze neoferindumi nimic din ceea ce voiam sau mi plcea.Dac spuneam c mi place un
anumit fel de pine,avea grij ca niciodat s nu mi se mai dea acea pine.Dac
spuneam c ursc morcovii,eram servit cu morcovi de trei ori pe zi.De atunci,
mi-a fost foarte greu s cer ceea ce voiam mai mult.
-Da,rosti furioas Claire.Am auzit mai multe dect am vrut s tiu despre
copilria ta.Sunt sigur c a fost oribil.Sunt sigur c ai avut o mam care te-a
urt,un tat care nu tia c trieti i un bunic care a fost crud cu tine.Ai motive
mai mult dect suficiente s fii deprimat i suprat.i ai toate scuzele din lume
s simi o mare cantitate de auto-comptimire.Trevelyan se ntoarse i o privi cu
ochi mari.Ea se strmb.Te atepi la simpatie din partea mea? Nu e suficient
propria ta auto-simpatie? Ai mil de fratele i sora ta,i pe cte pot eu spune,mil
pentru aproape toat lumea din cas.Bietul Johnny.Bietul conte mic,care n-a fost
iubit niciodat.Desigur se pare c nu i-a trecut prin minte nimnui c,dac te-ai
fi comportat bine i te-ai fi gndit i la alii n afar de tine nsui,poate c nu ai
fi fost pedepsit aa de des cum s-a ntmplat.Pot s-mi imaginez c erai ncntat
cnd i spuneai bunicului tu c urai morcovii.N-ai nvat s-l mini i s-i spui
c i place ceea ce de fapt urai?
Trevelyan o privi fix,clipind i artnd ca i cum era ocat de cuvintele ei,apoi
ncepu s zmbeasc.i zmbetul se transform ntr-un hohot de rs.

-De fapt,chiar aa am fcut.Buctarul a preparat nite prjituri cu alune care erau


divine.De la prima muctur,le-am scuipat i am spus c erau cele mai rele
lucruri pe care le-am mncat vreodat i c n-am s mai mnnc niciuna,
niciodat.De atunci bunicul mi le-a dat la fiecare mas,timp de luni ntregi,pn
cnd am admis n sil c au nceput s-mi plac.Din ziua aceea,mi place s
celebrez orice victorie a prjiturilor cu alune.Claire nu zmbea.
-Se presupune c asta trebuie s m amuze? Pentru mine sun ca i cum tu i
bunicul tu v potriveai foarte bine.mi imaginez c el tia asta.Desigur,pn la
urm,tu ai fost cel care a nvins,nu-i aa? Plecai cnd voiai i fceai ce voiai.De
atunci ntotdeauna ai fcut exact ceea ce voiai s faci,nu-i aa? Nimeni nu te-a
mpiedicat,nici mcar nu te-a influenat n vreun fel.
-Mama.
-Ha! interveni Claire.Acum nu mai poi s m mini.Cunosc prea multe despre
tine.Cred c dac a fi petrecut mai mult timp cu femeia aceea,mi-a fi dat
seama c e mama ta.Voi doi avei un temperament asemntor.Amndoi suntei
personificarea egoismului.Ea folosete ca scuz dragostea ei pierdut,iar
tu foloseti...
-Da,rosti el blnd,eu ce folosesc?
-Orice ai la dispoziie.Acum pot s plec? Ai ncercat s-mi ctigi mila i ai
euat.Toi ai ratat n ncercarea voastr de a m face s-mi fie mil de bietul i
nedoritul duce.Trevelyan se ndrept spre un scaun cu speteaza nalt i se aez.
-Am euat i n ncercarea mea de a te face s m iubeti?
-Nu.Te-am iubit o vreme,dar asta a fost nainte de a te cunoate.
Trevelyan oft.
-Aa c acum te vei mrita cu Harry i vei crete nite neruinai blonzi.
Ea inspir adnc.
-Nu,nu intenionez s m mrit cu Harry.Cred c sunt mult prea romantic.
Vreau s m mrit cu un brbat pe care-l iubesc.tiu c va fi greu,n special de
cnd am....
-Ce ai? Ea l privi sfidtor.
-De cnd te-am iubit pe tine.S iubesc pe cineva ca tine,rosti ea ncet.Vei fi o
amintire greu de nlturat.El zmbi ironic.
-Sunt recunosctor pentru orice apreciere venit din partea ta.
Rmaser tcui o clip.
-Ai zis c ai vrut s-mi spui ceva? rosti Claire.Am treburi de fcut.
-Claire,rosti Trevelyan blnd.Te iubesc.Te iubesc de mult vreme.Eu....eu cred
c am nevoie de tine.Buzele lui Claire se subiar.

-Da,ai nevoie de mine.Sunt singura fiin din lume pe care nu poi s o


intimdezi.Nu mi-e fric de tine.i nu m fac mic de fric,cnd te uii la mine
sau strigi la mine.Ce reconfortant-i enervant-trebuie s fie pentru tine.Marele
cpitan Baker,omul care poate s-i fac pe brbai s tremure doar uitndu-se la
ei,nu poate s nfricoeze o americanc de nousprezece ani.
Trevelyan i zmbi.
-Ct dreptate ai.Din clipa n care te-am ntlnit n-ai fcut dect s-mi
porunceti.Primul lucru pe care mi l-ai spus a fost c trebuie s-i prind calul.
Apoi mi-ai spus de cte ori am greit n calculele mele.Mi-ai criticat crile,
hainele,ce spuneam i cum spuneam.tii ct de bine ne potrivim?
Claire se ntoarse astfel nct s nu poat vedea lacrimile care i izvorau din
ochi.tia ct de bine se potrivesc.tia foarte,foarte bine.Trevelyan era singura
persoan din lume care era la fel de curios ca ea,care voia s nvee,care voia s
tie totul despre lume i ce se afl n ea.Cnd se uit napoi,el se ridicase i se
afla n spatele ei,destul de aproape pentru a o atinge,dar n-o fcu.
-Dragostea ta pentru mine a murit cu desvrire?
-Nu,rspunse ea cinstit.Cred c am s m duc n mormnt iubindu-te,dar n-am
s triesc cu tine.Nu voi tri cu un om care poate sta n afara vieii i s nu
participe la ea.
-Dar particip destul la...Se ntoarse furioas spre el.
-Nu,deloc! Te scuzi doar.Spui c m iubeti,dar c nu te poi bga n mariajul
meu cu altcineva.Te scuzi c nu-i iei locul de drept ca duce,dar adevrul e
c,dac ai fi duce ar trebui s te implici alturi de ali oameni,cum ar fi vasalii i
s te lupi cu mama ta.E mult mai uor pentru tine s stai departe de lume i
doar s o priveti.Inspir adnc.tii ce cred? Cred c mi-ai cere s m mrit cu
tine,dar n realitate nu vrei s o fac.Mi-ai spus cum n civa ani te voi uri,ca s
nu m mrit cu tine.El nu rosti nimic o vreme,apoi rmase acolo privind-o.
-Ce te-a fcut s crezi c te iubesc? Ce te-a fcut s crezi c te vreau a mea
pentru totdeauna? Claire scoase un hohot rutcios.
-Demonstreaz-mi c nu eti un om care poate sta deoparte i privi o tnr
murind.Arat-mi c eti uman.Arat-mi c tu eti omul care ai scris aceste
scrisori.Eu nu l-am vzut pe omul acela.Trevelyan nu spuse nimic pentru o
clip,apoi se ndrept spre o tapiserie care se afla pe un perete i o trase
deoparte.Se auzi o u deschizndu-se.i Claire auzi vocea Nyssei,nainte de a o
vedea.

-M-ai lsat acolo prea mult timp,se plnse Nyssa.Sunt vnt de frig.Tu....Se
opri cnd se uit la faa lui Claire i la ochii ei larg deschii de uimire.Nu i-ai
spus,i se adres ea lui Trevelyan.Nu ar fi trebuit s o lai i s nu-i spui!
-A fi vrut,rosti Trevelyan zmbindu-i Nyssei.Dar nu mi-a permis s vorbesc,aa
c tu eti darul meu pentru ea.Claire se rsuci pe clcie i se ndrept spre u,
dar Trevelyan o prinse de bra.Am crezut c o s fii ncntat.
-ncntat c m-ai minit? Ce mult cred c ai rs,cnd i-am implorat pe oameni
s ncrusteze smaraldul n cup,pentru o femeie care nu era moart.
Faa lui Trevelyan se nspri.
-ntotdeauna crezi numai ce e mai ru despre mine?
Claire se smuci de lng el i se ndrept spre u.Nyssa i bloc drumul.
-Sunt foarte obosit de toate astea,i spuse ea lui Claire.Omul e nebun din
dragoste pentru tine.Trebuie s-l ieri,indiferent ce crezi c a fcut.Claire o privi.
-Am crezut c te-ai sinucis cu adevrat.N-am tiut c e o glum.Rsul Nyssei se
auzi ca un tril.
-Dar chiar am murit.Perla Lunii a murit aa cum trebuia s moar.Frank a
hotrt s m trezeasc i s m ntrebe dac nu am i alte gnduri.Claire se
ncrunta i Nyssa o trase spre un scaun.Vino,am s-i spun tot.
Claire o ls s o aeze pe scaun i ncepu s asculte povestea Nyssei.Nu se uita
la Trevelyan,care sttea cu spatele la ele,privind pe fereastr.
Nyssa i spuse cum inteniona s moar cnd a luat otrava-cel puin aa credea,
c e otrav,dar Trevelyan tia c e ceva care doar o adormea.Cnd oamenii din
Pesha s-au dovedit nerbdtori s ard trupul Nyssei,lui i-a trecut prin minte c
s-ar putea ca incinerarea s o ucid.Trevelyan tia c cei doi peshani erau mai
ales mesageri i c nu trebuiau s tie c butura n-a fost otrav.Aa c le ddu
celor doi brbai destule monezi de aur,pentru a-i convinge s-i lase lui trupul
fr via al Nyssei.Apoi le-a dat cenu din cminul MacTarivt,s o ia cu ei la
Pesha.Dup ce Trevelyan a intrat n posesia trupului Nyssei,el i Angus au
petrecut trei zile ncercnd s o trezeasc de sub influena drogului.Nyssa relat
despre gustul oribil al buturilor pe care i le-au dat,cum ea voia s doarm dar
Trevelyan o fcea s mearg.A povestit cum Trevelyan n-a dormit trei zile i trei
nopi,din cauz c i era fric c,dac adoarme,atunci i Nyssa va adormi i s-ar
putea s nu se mai trezeasc.Nyssa povesti cum Trevelyan i-a spus c,dac
Claire a vrut-o pe Nyssa vie,atunci el o va scoate din moarte.
-Am murit,aa cum Perla Lunii trebuia s moar,rosti Nyssa.i acum pot s
triesc ct vreau.Frank spune c pot s rmn aici,cu familia lui,ct de mult
doresc.Se ntoarse pentru a se uit la spatele lui.Acum pot s plec?

Trevelyan ddu din cap i Nyssa prsi ncperea.Claire rmase o vreme pe


scaun,apoi se ridic i se duse la el.
-De ce ai fcut asta? De ce ai salvat-o?
-Pentru c te voiam pe tine.Se ntoarse spre ea i ochii lui ardeau.Am vrut s
plec.Am vrut s prsesc totul n ziua morii Nyssei,am vrut s pot s ridic din
umeri i s spun c a fost voia lui Allah s nu putem fi mpreun.Deodat,o
apuc de umeri.Claire,dac te mrii cu fratele meu,v ucid pe amndoi.Dac
vrei s fii o femeie care vrea s moar n loc s triasc,atunci voi face tot ce pot
pentru a se ntmpla asta.Dac vrei s fii duces,voi fi duce.Claire,nu m prsi.
i lu o lung perioad de timp,nainte de a-i zmbi.i cnd i zmbi i se strecur
i n brae i tiu c acesta era locul unde trebuia s fie.
-Nu,n-am s te prsesc,opti ea.N-am s te prsesc niciodat.
EPILOG
Claire i inform prinii c se va mrita cu alt brbat nu cu Harry i ei,cum era
de ateptat,i spuser c nu vor aproba cstoria cu un explorator.Trevelyan se
nchise cu ei ntr-o camer timp de cincisprezece minute i cnd deschise
ua,prinii ei,cu feele albe ca varul,declarar c sunt de acord cu cstoria.Nici
unui dintre cei trei nu a divulgat ce le spusese Trevelyan pentru a-i face s-i
schimbe hotrrea i lui Claire nu-i plcu s se gndeasc ce anume trebuie c a
spus-sau cum i-a ameninat.
Claire se cstori cu Trevelyan printr-o ceremonie simpl i imediat ce el fu
destul de bine,au plecat n Africa,unde el,tot cpitanul Baker,putea s fac mai
multe cltorii n interiorul continentului.Claire rmase pe coast i-l atept.
Scrise o carte despre viaa lor n Africa,i care-spre dezamgirea lui Trevelyandeveni best-seller.ncurajat de succes,Claire mai scrise cteva cri despre
cltoriile lor i cnd i aprur cteva fire de pr cenuiu,scrise cartea care
reprezenta realizarea vieii ei: biografia cpitanului Frank Baker.Dar,cu excepia
biografiei,crile lui Claire nu trecur testul timpului,aa ca ale lui Trevelyan.
Crile lui erau studii de nenlocuit ale unor popoare,aa cum fuseser ele nainte
de influena apusenilor; o sut de ani mai trziu,crile nc mai sunt citite i
plcute de generaii de erudii i amatori de aventuri.
Claire i Trevelyan se potriveau temperamental.Cltorir mpreun prin toat
lumea i fur camarazi inseparabili toat viaa lor foarte lung.
Prinii Clairei i sora ei au rmas la familia Montgomery i pn la urm Brat
se mrit cu Harry-care-i meninu titlul de duce.i ei erau potrivii unul cu
altul.Se iubeau unul pe altul din punct de vedere fizic,dar duceau viei complet

separate.Brat deveni o gazd renumit,iar Harry cel mai mare vntor din
Anglia.Frumuseea extraordinar a celor doi ddu natere la civa copii
excepional de frumoi.Deoarece Brat era foarte contient de eventualitatea
srciei,deveni un manager excelent al banilor i mri cu mult bogiile
Montgomery (la asta o ajut i Claire).Eugenia,ducesa vduv,s-a retras n casa
de zestre,cnd Brat s-a mritat cu Harry i dup aceea a fost arareori vzut.
Fiii lui Angus MacTarvit s-au ntors din America i au nceput s produc
whisky-ul MacTarvit la scar mare obinnd mult succes.
Nyssa rmase cu familia Montgomery i tri pn la vrsta de nouzeci i cinci
de ani.Nu s-a mritat niciodat i pn n ziua n care a murit a crezut despre ea
c e cea mai frumoas femeie din lume-i ntotdeauna au existat muli tineri n
jurul ei care credeau acelai lucru.

SFARSIT